Sunteți pe pagina 1din 492

1

E mai mult dect o minciun, observ dup un moment ministrul aprrii. Cum adic? A accentuat din nou c interesul lui este salvarea victimelor din zona Denver, dar tim c i!a plasat "or#ele strate$ice %n alarm total. De ce nu ne!a spus despre asta? &entru c!i este team s nu ne provoace'? %ntreb (armonov. (u, rspunse )uropat*in din centrul lui de comand. +unt obli$at s nu "iu de acord. Cu $reu am putea i$nora unii dintre indicatori. Ei ar trebui s tie c suntem con tien#i de anumite aspecte ale alarmei lor strate$ice. Dar nu de toate. ,inistrul aprrii se %ntoarse s!l priveasc pe (armonov. -rebuie s lum %n calcul varianta c s!ar putea ca pre edintele american s nu mai "ie %n toate min#ile..

Tom CLANCY
Duel la nlime

00
V 1.0

The Sum of All Fears 1 1221 Editura 3A4 5ucure ti, 1226 7

CUPRINS
22. 3epercusiuni 2/. 4pinii 27. 3evela#ia 28. 3ezolu#ia 29. :nte$rarea 2;. <uziunea datelor 26. 4bli$a#ii contractuale 22. 3scruci /=. +alonul estic /1. Dansatorii /2. >nc?iderea //. -receri /7. &lasamentul /8. -rei scuturturi /9. E"ectele armelor /;. E"ecte umane /6. &rimele contacte /2. Ecouri 7=. Coliziuni 71. Cmpia Camlan 72. (prca i sabia 7/. 3zbunarea lui ,oedred 77. 5oarea %nserrii &ost"a#

22. Reper u!iuni


@a dracuA, 3Ban, nu po#i "ace a a cevaC + "ac ce? %ntreb 3Ban. -e!ai dus la Capitol Dill "r acordul meu. Ce vrei s spui? -ot ce!am "cut a "ost s le su$erez lui -rent i <elloEs c s!ar putea s "ie o problem. +unt obli$at s "ac asta. (u e con"irmat, insist directorul. Fi ce!i cu asta, e ceva vreodat pe deplin con"irmat? Git!te la asta. Cabot %i %nmn un dosar nou. E de la +&:((A)E3. De ce nu l!am vzut pn acum? Cite te!l, ltr ca rspuns Cabot. Con"irm scur$erea' Era un mesaH scurt i Iac* %l citi %n $rab. Doar c el crede c punctul nevral$ic se a"l %n ambasada din ,oscova. &oate un "unc#ionar de la ci"ru. &ur specula#ie din partea lui J esen#a mesaHului e altaK vrea s transmit rapoartele prin curieri. Lsta!i sin$urul lucru precis pe care ni!l spune. Cabot se esc?ivK Ftiu c am "cut asta i %nainte. Da, admise 3Ban. Acum, cu linia aerian direct (eE Mor*! ,oscova, ar "i c?iar mai u or. Cum arat acum linia obolanilor? 3Ban se %ncrunt. @ui Cabot %i plcea s "oloseasc Har$onul A$en#iei, de i termenul linia obolanilor., care semni"ica lan#ul de persoane i metode care transportau un mesaH de la a$ent la o"i#erul de caz, nu mai era la mod. Destul de simpluK )adi ev las mesaHele %n buzunarul unei ?aine. 9

Narderobiera de la Con$res recupereaz mesaHele i le strecoar unui om de!al nostru. +implu i direct. Fi destul de rapid. (u m!a %ncntat niciodat, dar "unc#ioneaz. Deci, doi dintre cei mai importan#i a$en#i ai no tri nu a$reeaz deloc sistemele de comunica#ii pe care le "olosim, iar eu trebuie s zbor pn %n Iaponia ca s!l %ntlnesc pe unul din ei. (u!i c?iar att de neobi nuit ca un a$ent s doreasc o %ntlnire cu un %nalt o"icial al A$en#iei, domnule director. 4amenii tia devin nervo i i au nevoie s tie c cineva sus!pus are $riH de ei. Ooi pierde o sptmn %ntrea$, obiect Cabot. 4ricum, trebuia s pleci %n Coreea la s"r itul lui ianuarie, sublinie 3Ban. >l prinzi pe prietenul nostru la %ntoarcere. (u cere s te vad imediat, doar ct mai curnd. 3Ban reveni la raportul +&:((A)E3, %ntrebndu!se de ce se crampona Cabot de "leacuri. 5ine%n#eles, motivul se deslu ea u orK omul era un diletant, i %nc unul lene , cruia nu!i plcea s piard %n controverse. (oul raport spunea c (armonov era cu adevrat "oarte %n$riHorat c Oestul va descoperi ct de disperat era situa#ia lui vizavi de militarii sovietici i )N5. (u erau in"orma#ii suplimentare re"eritoare la armele nucleare lips, dar erau din plin despre noile modi"icri %n loialit#ile parlamentare. 3aportul %i ddu lui 3Ban impresia de improviza#ie. Decise s i!l arate lui ,arB &at. Dintre to#i oamenii de la A$en#ie, era sin$ura care!l %n#ele$ea cu adevrat pe tip. &resupun c!l vei duce la pre edinte. Da, cred c trebuie. Dac pot s "ac o su$estie, aminte te!#i s!i spui c, de "apt, nu am con"irmat nimic din ceea ce spune )adi ev. Cabot % i ridic privireaK Pu? E adevrat, domnule director. Cnd ai ceva de la o surs unic, mai ales ceva care aparent este "oarte important, le spui asta oamenilor. Eu %l cred pe tipul sta. Eu nu sunt c?iar att de si$ur. -ipii de la departamentul rus sunt de acord, not Cabot. Adevrat, au "ost de acord, dar m!a sim#i mult mai bine dac am ;

avea o con"irmare independent, rspunse Iac*. Ai o baz solid ca s te %ndoie ti de aceste in"orma#ii? (imic din ce!a putea arta. Doar c, pn acum, ar "i trebuit s "im %n stare s con"irmm ceva. Deci, te a tep#i s bat drumul pn la Casa Alb, s prezint asta i apoi s admit c ar putea "i o $re eal? Cabot % i strivi trabucul, spre u urarea lui 3Ban. Da, domnule. (!o s!o "acC -rebuie, domnule. -rebuie s o "ace#i pentru c, %ntmpltor, este adevrat. Asta!i re$ula. Iac*, devii cam plictisitor cnd %ncepi s!mi eQplici care sunt re$ulile aici. Ftii, eu sunt directorul. Gite, ,arcus, spuse 3Ban, %ncercnd s nu lase eQasperarea s!i apar %n voce, de la tipul sta n!avem dect ni te in"orma#ii, cu adevrat "ierbin#i, care, dac sunt adevrate, ar putea a"ecta modul %n care tratm cu sovieticii. Dar nu sunt con"irmate. Oin doar de la o sin$ur persoan, 4)? Dac $re e te? Dac a %n#eles $re it ceva? Dac minte? Avem vreun motiv s credem asta? (iciunul, domnule director, dar cnd este vorba de ceva att de important, este prudent sau rezonabil s a"ectezi politica $uvernului pe baza unei scurte scrisori de la o sin$ur persoan? Lsta era %ntotdeauna cel mai bun mod de a!l in"luen#a pe ,arcus Cabot, apelul la pruden# i ra#iune. Am priceput, Iac*. 4). ,a ina m a teapt. Ooi "i %napoi %n circa dou ore. Cabot % i %n "c ?aina i ie i spre ascensorul rezervat directorilor. ,a ina A$en#iei a tepta. Ca director la Central :ntelli$ence, bene"icia de o perec?e de paznici personali, unul la volan i cellalt pe scaunul pasa$erului din "a#. Alt"el, trebuia s se descurce cu tra"icul la "el ca oricare altul. 3Ban, spume$ el %n $nd, %n drum spre Neor$e Ras?in$ton &ar*EaB, %l clca pe nervi din ce %n ce mai tare. 4), era nou aici. 4), nu avea eQperien#. 4), %i plcea s lase c?estiile de zi cu zi subordona#ilor. @a urma urmei, era director i nu trebuia s se ocupe de "iecare blestemat de "leac. >ncepea s!l oboseasc reamintirea re$ulilor de comportare, o dat 6

sau de dou ori pe sptmn, %ncepea s "ie iritat de trecerile lui 3Ban peste capul lui, plictisit s i se eQplice analizele de "iecare dat cnd aprea ceva cu adevrat suculent. Cnd intr la Casa Alb, Cabot era "oarte suprat. 5un diminea#a, ,arcus, %l %ntmpin @iz Elliot %n biroul ei. 5un diminea#a. Avem un alt raport +&:((A)E3. -rebuie s "ie citit de pre edinte. Ce mai vrea )adi ev? Cine #i!a spus numele lui? mri directorul A$en#iei. 3Ban' nu tiai? @a dracuAC %nHur Cabot. ,ie nu mi!a spus despre asta. +tai Hos, ,arcus. Avem cteva minute. E ti mul#umit de 3Ban? Gneori uit cine!i directorul i cine!i adHunctul. E cam aro$ant, nu!i a a? Gn pic, accept cu rceal Cabot. +e pricepe la ceea ce "ace J %n anumite limite J dar am %nceput s "iu obosit de atitudinea lui. >n#ele$ ce vrei s spui. >i place s "ac pe pro"esorul, s!mi impun ce linie s adopt J %n c?estia asta, de eQemplu. A, nu are %ncredere %n Hudecata ta? %ntreb consilierul pentru securitatea na#ional, ale$ndu! i cu $riH acul. Cabot % i ridic privireaK ,da, asta!i atitudinea pe care o a"i eaz. Ei, nu am "ost capabili s sc?imbm tot ce!a lsat administra#ia precedent. +i$ur, este un pro"esionist' Oocea ei se pierdu treptat. Fi eu nu sunt? %ntreb Cabot. +i$ur c e ti, ,arcus, tii c nu asta am vrut s spun. >mi pare ru, @iz. Ai dreptate. Gneori m calc pe nervi. Asta!i tot. Dai s!l vedem pe e". Ct de solid este c?estia asta? %ntreb pre edintele <oEler, cinci minute mai trziu. Cum a#i auzit deHa, acest a$ent lucreaz pentru noi de mai bine de cinci ani i in"orma#iile au "ost invariabil corecte. @e!a#i con"irmat? 2

(u %n totalitate, replic Cabot. E improbabil c vom putea s o "acem, dar departamentul nostru rus le crede i eu sunt de acord cu ei. 3Ban are %ndoieli. Cabot %ncepuse s oboseasc s tot aud de 3Ban. Eu nu, domnule pre edinte. Cred c 3Ban %ncearc s ne impresioneze cu noile lui aprecieri asupra $uvernului sovietic, %ncearc s ne arate c nu mai este un adept al 3zboiului 3ece' Din nou, Cabot insista asupra "leacurilor, % i zise %n sinea ei Elliot. 4c?ii lui <oEler se deplasar spre ea. Elizabet?? +i$ur, e plauzibil c aparatul de securitate sovietic %ncearc s revendice o pozi#ie mai bun, toarse vocea "emeii cu timbrul ei cel mai rezonabil. (u le convine liberalizarea, nu le convine reducerea puterii pe care o au i nu le convine e ecul lui (armonov %n calitate de conductor. Deci, aceste in"orma#ii sunt %n concordan# cu o mul#ime de alte "apte pe care le avem. Cred c ar trebui s le considerm reale. Dac e adevrat, atunci trebuie s!i reducem spriHinul lui (armonov. (u putem "i prta i la revenirea la o conducere centralizat, mai ales dac este produs de elemente care, evident, nu ne iubesc. De acord, spuse @iz. ,ai bine s!l pierdem pe (armonov. Dac nu!i poate #ine pe militari %n "ru, atunci altcineva trebuie s o "ac. Desi$ur, trebuie s!i acordm o ansa' cum vom "ace asta, e destul de di"icil. (u vrem s aruncm #ara %n minile militarilor, nu!i a a? Nlume ti? observ <oEler' +tteau pe o pasarel %n ?an$arul masiv unde erau pre$tite submarinele -rident pentru mare, urmrind ec?ipaHul lui G++ Georgia care %ncrca nava pentru urmtoarea curs. -e!a dus cu vorba, 5art? %ntreb Iones. EQplica#ia lui avea sens, 3on. Cnd m!ai prins ultima dat cu o $re eal? EQist un %nceput pentru toate lucrurile. (u de data asta, domnule cpitan, spuse cu o voce sczut doctorul Iones. Am o presim#ire. 4), vreau s stai mai mult timp la simulator cu trupele din sonar. 1=

5ine. Iones rmase tcut cteva secunde. Ftii, ar putea "i distractiv s ies pe mare, mcar o dat' ,ancuso se %ntoarseK -e o"eri voluntar? (u. )im s!ar putea s nu %n#elea$ absen#a mea timp de trei luni. Dou sptmni e destul de mult. &rea mult, "iindc veni vorba. Am aHuns s "iu "oarte domestic, 5art, %mbtrnesc i devin respectabil. (u mai sunt tnr i cu oc?i sclipitori ca pu tii aceia. Ce prere ai despre ei? 5ie#ii de la sonar? +unt buni. @a "el e i ec?ipa de urmrire. -ipul pe care l!a %nlocuit 3ic*s a "ost Iim 3osselli, nu? Adevrat. :!a antrenat bine. &ot s!#i spun ceva neo"icial? +i$ur. 3ic*s nu!i un cpitan bun. E prea dur cu trupa, le cere prea mult, este prea $reu de satis"cut. (u!i deloc cum erai tu, 5art. ,ancuso evit complimentulK -o#i avem stiluri di"erite. Ftiu asta, dar n!a vrea s navi$?ez cu el. Gnul din mai trii lui i!a cerut trans"erul. @a "el a "cut o Humtate de duzin de subo"i#eri. -o#i aveau probleme de "amilie. ,ancuso aprobase toate trans"erurile, inclusiv cel al tnrului maistru torpilor. (u, nu aveau, spuse Iones. Aveau nevoie de o scuz i au "olosit!o. 3on, uite, eu sunt comandantul escadrei, 4)? &ot s evaluez o"i#erii comandan#i doar pe baza per"orman#elor. 3ic*s nu a aHuns aici "iindc e un ratat. -u prive ti de sus %n Hos. Eu privesc de Hos %n sus. Din perspectiva mea, omul nu e un cpitan bun. (!a spune asta altcuiva, dar noi am "ost pe aceea i nav. 4), eu am "ost un peon, doar un prpdit de E!9, dar tu nu m!ai tratat niciodat a a. -u ai "ost un e" bun. 3ic*s nu este. Ec?ipaHul nu! l place, nu are %ncredere %n el. @a dracuA, 3on, nu pot permite ca ast"el de c?estii s!mi a"ecteze Hudecata. 11

,da, tiu. Annapolis, cravata vec?ii coli, inelul, c?estii importante pentru voi, absolven#ii de la +ubacvatice. -rebuie s abordezi alt"el problema. Cum am spus, nu a vorbi a a cu nimeni altcineva. Dac a "i pe nava asta, a %ncerca s m trans"er. Am navi$at cu unii cpitani care nu mi!au plcut. E mai ales o problem de stil. A a spui tu, e"ule. Iones "cu o pauz. Aminte te!#i doar un lucru, 4)? +unt o mul#ime de ci pentru a impresiona un o"i#er superior, dar eQist una sin$ur ca s impresionezi un ec?ipaH. <romm insista ca "azele opera#iunii s se deruleze con"orm pro$ramului. ,ulaHul se rcise de mult i acum era scos din matri#, %n atmos"era inert a primei ma ini!unelte. ,asa metalic, $rosolan modelat, "u "iQat la locul ei. <romm veri"ic personal codurile calculatorului, care!i comandau ma inii ce avea de "cut, i aps pe primul buton. +istemul robotic se activ. 5ra#ul mobil alese capul de a c?iere potrivit, %l "iQ pe aQul rotativ i reveni pe pozi#ie. Pona %nc?is "u inundat cu ar$on, iar "reonul %ncepu s "ie pulverizat pe plutoniu pentru a men#ine mediul caloric izoterm adecvat. <romm atinse ecranul calculatorului, selectnd pro$ramul ini#ial. AQul %ncepu s se roteasc, atin$nd peste o mie 3&,, i se apropie de masa de plutoniu cu o mi care care nu era nici uman, nici mecanic, ci cu totul altceva, ca o caricatur a ac#iunii reale a unui om, %n timp ce ei urmreau de dup scutul de protec#ie din @eQan, primele panuri de metal ar$intiu %ncepur s se desprind din masa principal. Ct pierdem? %ntreb N?osn. A, totalul se va ridica la mai pu#in de douzeci de $rame, estim <romm. (u!i un motiv de %n$riHorare. &rivirea lui <romm se "iQase pe un alt indicator, cel care msura presiunea relativ. ,a ina era total izolat de restul %ncperii, iar presiunea %n interiorul incintei ceva mai sczut dect a"ar. <aptul c ar$onul era mai $reu dect aerul va #ine oQi$enul departe de plutoniu. Asta prevenea o posibil combustie. Combustia ar "i $enerat pulbere de plutoniu, care avea e"ecte mortale, cum %i averizase <romm. Gn metal $reu, toQic, plus 12

pericolul suplimentar al radioactivit#ii J mai ales al"a de Hoas ener$ie J "ceau doar moartea mai rapid i, oarecum, mai pu#in plcut. <rezorii se apropiar pentru a prelua supervizarea procesului. +e dovediser eQtrem de buni, aprecie <romm. Cali"icarea pe care o aveau se desvr ise sub tutela lui cu o vitez remarcabil. Erau aproape la "el de buni ca oamenii pe care %i antrenase %n Nermania, %n ciuda unei pre$tiri teoretice inadecvate. Erau multe de spus %n "avoarea muncii practice, %n raport cu cea teoretic. Ct va dura? se interes Sati. De cte ori s!#i spun? +untem eQact %n pro$ram. <aza aceasta a pro$ramului consum cel mai mult timp. &rodusul pe care!l "acem acum trebuie s "ie per"ect. Absolut per"ect. Dac aceast parte a dispozitivului nu "unc#ioneaz, nimic nu va mer$e. Asta!i adevrat pentru tot ce am "cut, sublinie N?osn. Corect, tnrul meu prieten, dar ansele de a rata sunt mult mai mari %n aceast "az. ,etalul este di"icil de prelucrat i trans"ormrile %n "az metalic "ac procesul i mai delicat. Acum, ?ai s vedem acele blocuri eQplozive. N?osn avea dreptate. -otul trebuia s "unc#ioneze. EQplozibilii "useser aproape %n %ntre$ime problema lui, dup ce <romm stabilise speci"ica#iile proiectului. @uaser -(- normal i!i adu$aser un %ntritor, un plastic care "cea materialul su"icient de ri$id, dar "r s!i a"ecteze propriet#ile c?imice. >n mod normal, eQplozibilii erau, prin natura lor, plastici i u or maleabili. Aceast proprietate trebuise s "ie eliminat pentru c "orma blocurilor era crucial pentru modul de "urnizare a ener$iei lor eQplozive. N?osn modelase ase sute de ast"el de blocuri, "iecare un se$ment dintr!un elipsoid complet. Faptezeci dintre ele se vor %mbina eQact, "ormnd un inel eQploziv cu un diametru eQterior de /8 centimetri. <iecare bloc avea o amors, ini#iat de comutatoare *riton. Cablurile, care duceau de la sursa electric la comutatoare, trebuiau s aib eQact aceea i lun$ime. <romm ridic unul din blocuri. +pui c toate astea sunt identice? %ntreb el. &er"ect. Am urmat eQact indica#iile tale. Ale$e aptezeci la %ntmplare. Ooi lua unul din modelele din o#el inoQidabil i %#i voi testa munca. 5ine%n#eles, locul era deHa pre$tit De "apt, era un crater erodat, lsat de 1/

o bomb de "abrica#ie american ,ar* 67, lansat cu c#iva ani %nainte de un &?antom <!7 israelian. 4amenii lui Sati ridicaser o structur pre"abricat din stlpi de lemn i $rinzi, al crei acoperi era constituit din trei straturi de saci de nisip. <useser adu$ate re#ele de camu"laH pentru a reduce ansa descoperirii. Asamblarea durase trei ore i un dispozitiv electronic de msurare a "or#ei "usese introdus %n modulul de o#el. Gn cablu ducea pn la urmtorul crater J la o distan# de dou sute de metri J unde <romm a tepta cu un osciloscop. -erminaser c?iar %nainte de amur$. Nata, spuse N?osn. D!i drumul, ordon <romm, concentrndu!se asupra ecranului. :bra?im aps pe buton. +tructura se dezinte$r %n "a#a oc?ilor lor. Doar c#iva saci de nisip supravie#uir, zburnd prin aer, restul "iind trans"ormat %ntr!o ploaie de #rn. &e ecranul circular, presiunea de vr" se stabilizase cu mult %nainte ca su"lul undei de oc s trec peste capetele lor. 5oc* i Sati erau oarecum dezam$i#i de e"ectele "izice ale eQploziei, %n cea mai mare parte atenuat de sacii de nisip. 4 detona#ie att de mic era su"icient ca s aprind un dispozitiv nuclear? Ei? %ntreb N?osn, %n timp ce un om aler$a spre craterul proaspt adncit. 4 abatere de zece la sut, rspunse <romm, ridicndu! i privirea. Apoi zmbi. Pece la sut prea mult. Ce %nseamn asta? %ntreb Sati, dintr!o dat %n$riHorat c "cuser ceva prost. >nseamn c tnrul meu student i!a %nv#at bine lec#iile. Cinsprezece minute mai trziu, orice %ndoial dispruse. <u nevoie de doi oameni ca s descopere carcasa de Eol"ram i de Humtate de or pentru a o separa de miez. Ceea ce "usese o mas de o#el solid, la "el de mare ca pumnul unui om, era acum un cilindru de"ormat, cu un diametru nu mai mare dect al unei #i$ri de "oi. Dac ar "i "ost plutoniu, ar "i avut loc o reac#ie nuclear. Nermanul n!avea niciun dubiu %n privin#a asta. <romm o cntri %n mn i i!o prezent lui :bra?im. Derr N?osn, spuse el pe un ton o"icial. Ai talent la eQplozibili. E ti un in$iner bun. >n 3DN ne!au trebuit trei %ncercri ca s ias bine. -u ai 17

"cut!o dintr!una. Cte mai "acem? <romm ddu din cap. <oarte bine. Oom "ace %nc una mine. 5ine%n#eles, vom %ncerca toate modelele de o#el inoQidabil. De asta le!am "cut, aprob N?osn. @a %ntoarcere, 5oc* % i revzu calculele proprii. Dup <romm, "or#a eQploziei "inale va "i mai mare de patru sute cinzeci de mii de tone de -(-. Deci, % i va baza estimrile doar pe patru sute de mii. 5oc* era totdeauna conservator %n estimarea victimelor. +tadionul, cu tot ce se va $si %n el, urma s "ie vaporizat. (u, se corect el. Asta nu era c?iar a a. Arma asta nu avea nimic ma$ic. Era doar un dispozitiv eQploziv de mare putere. +tadionul va "i total distrus, dar vor eQista o mul#ime de resturi care vor "i catapultate pe sute, poate mii de metri. >n apropierea dispozitivului, pmntul va "i pulverizat %n particule de dimensiuni moleculare. &articulele de pra" vor "i absorbite %n min$ea de "oc. <ra$mentele de reziduuri din ansamblul bombei se vor "iQa pe pulberea %n "ierbere care se rspndea %n aer. Lsta era materialul cderilor radioactive, a"lase el, pra" cu reziduuri de bomb "iQate pe el. (atura eQploziei J declan at la nivelul solului J va cre te pulberea radioactiv, care va "i purtat de vnt. Cea mai mare parte din pulbere va cdea pe o raz de treizeci de *ilometri de la locul eQploziei. 3estul va "i o Hucrie a vnturilor care o vor duce spre C?ica$o, +t. @ouis, sau, poate, c?iar Ras?in$ton. C#i vor muri din cauza asta? 5un %ntrebare. Estima aproQimativ dou sute de mii %n eQplozia propriu!zis, cu si$uran# nu mai mul#i. >nc cincizeci pn la o sut de mii din cauza e"ectelor secundare, numrul acesta incluznd decesele %n timp din cauza "ormelor de cancer care vor avea nevoie de ani pentru a se mani"esta. Cum remarcase Sati mai devreme, numrtoarea mor#ilor era oarecum dezam$itoare. Este att de u or s!#i ima$inezi bombele nucleare ca pe ni te arme de distru$ere cu puteri ma$ice, dar nu asta erau. Erau doar bombe eQtrem de puternice, cu e"ecte secundare interesante. De asemenea, erau cele mai bune arme teroriste concepute vreodat. Terorist? se %ntreb 5oc*. Asta sunt? Desi$ur, totul depindea de oc?iul privitorului. 5oc* decisese de mult care era msura respectului su pentru prerea altora. Acest eveniment va 18

"i cea mai bun eQpresie a ei. Io?n, am nevoie de o idee, spuse 3Ban. Ce anume? %ntreb Clar*. (!am "cut nimic. &rimul ministru Haponez va "i %n ,eQic %n "ebruarie, apoi zboar aici ca s!l vad pe pre edinte. Orem s tim ce va discuta %n avion. Domnule doctor, nu am picioare de steEardes. >n plus, nici n!am %nv#at vreodat ceremonia ceaiului. 4 pauz de cteva clipe i Clar* continu pe un ton serios. Dispozitive de ascultare %ntr!un avion'? +un ca o provocare te?nic real. Ce tii despre asta? Io?n % i eQamin ca"eaua. Am mai plasat dispozitive de cule$ere a in"orma#iilor, dar %ntotdeauna pe sol. >n avion e z$omot ambiental din bel u$, o problem care!#i d su"icient btaie de cap. -rebuie s i intuie ti unde inten#ioneaz subiectul s stea. >n s"r it, cu un avion preziden#ial trebuie s te $nde ti la securitate. -otu i, partea te?nic este cea mai $rea, decise el. (u cred c sunt amenin#ri reale %n privin#a securit#ii tipului J numai dac nu "ace o escal la Detroit, am dreptate? ,eQico CitB, 4), se vorbe te spaniola, iar eu m descurc destul de bine %n limba asta. 5ine%n#eles, %l voi lua cu mine pe Din$' Ce "el de avion va "olosi? Am veri"icat. Oa zbura cu un IA@ ;7;. &untea superioar din spatele cabinei e amenaHat ca sal de con"erin#e. Au instalat i paturi. Acolo va "i. &rimului lor ministru %i place s!i c?ibi#eze pe pilo#i. Ftie ce %nseamn s cltore ti cu avionul, a a c doarme ct poate ca s anuleze oboseala datorat di"eren#elor de "us orar. Clar* ddu din cap. +unt "el de "el de opera#iuni curente de %ntre#inere. E pu#in probabil s aib o baz a "or#elor aeriene care s se ocupe de toate cerin#ele serviciului la sol, cum "acem noi. Dac IA@ "ace curse re$ulate %n ,eQic, %nseamn c au ec?ipe locale pentru asisten#. 4 s veri"ic datele %n privin#a ;7;!ului' Cum am spus, asta!i partea u oar. Cred c pot s m in"iltrez. A putea c?iar s!l trimit pe Din$ cu un set bun de acte i s 19

ob#in o sluHb. Asta ar u ura lucrurile. &resupun c ac#iunea are aprobarea eQecutivului? &re edintele a spus $se te o cale.. Oa trebui s aprobe planul "inal de opera#iuni. -rebuie s vorbesc cu bie#ii de la +T-. Clar* se re"erea la Directoratul Ftiin# i -e?nolo$ie al C:A. Adevrata problem este z$omotul' Ct de repede? 3epede, Io?n. 4). Clar* se ridic. -ii, aHun$ din nou spion activ. , $se ti %n cldirea nou. +!ar putea s!mi ia cteva zile ca s!mi dau seama dac este posibil sau nu. Asta %nseamn c nu mai am cum s mer$ %n 3e$atul Gnit. -e deranHeaz? %l %ntreb Iac*. Deloc. ,ai de$rab a sta acas. Corect. -rebuie s "ac ni te cumprturi de Crciun la DamleBAs. Ftii ce noroc ai c ai ti sunt mici? <etele mele nu vor dect roc?ii, iar eu ?abar n!am ce s le cumpr. Clar* avea oroare s cumpere %mbrcminte de dam. +allB are %ndoieli %n privin#a lui ,o Crciun, dar micu#ul Iac* %nc crede. Clar* cltin din cap. Dup ce %ncetezi s crezi %n ,o Crciun, lumea %ntrea$ %ncepe s coboare panta. A a e.

1;

2". #pinii
Iac*, ar#i al dracului de ru, observ +ir 5asil C?arleston. Dac %mi mai spune cineva asta, %l omor. Ai avut un zbor prost? ,!a ?urducat ca naiba toat traversarea. (!am dormit aproape deloc. Cearcnele de sub oc?i, mai %nc?ise la culoare ca de obicei, stteau mrturie. Ei, vom vedea dac prnzul aHut. E o zi "rumoas, remarc 3Ban, %n timp ce p eau pe Restminster 5rid$e 3oad spre &arlament. Era o zi de iarn timpurie, atipic en$lezeasc, cu un cer senin, albastru. Gn vnt sub#ire su"la de!a lun$ul -amisei, dar lui 3Ban nu!i psa. Avea un pardesiu $ros i un "ular %n Hurul $tului i su"lul %n$?e#at %n "a# %l trezi. (ecazuri la serviciu, 5as? Am $sit un dispozitiv de ascultare, un blestemat de micro"on, dou etaHe mai Hos de biroul meu. Acum se scotoce te %ntrea$a cldire. @ucrurile sunt dure peste tot. )N5!ul? (u!i si$ur, rspunse C?arleston %n timp ce traversau podul. (ecazuri cu "a#ada, %n#ele$i, blestem#ia a %nceput s se nruie J cum s!a %ntmplat acum c#iva ani la +cotland Mard. Pidarii au $sit un cablu care n!avea ce cuta acolo i l!au urmrit' &rietenii no tri ru i nu i!au redus activit#ile i mai sunt i alte servicii. >n prvlia ta, vezi a a ceva? (u. AHut i "aptul c suntem mai izola#i dect CenturB Douse. Iac* voia s spun c +ecret :ntelli$ence +ervice!ul britanic era amplasat %ntr!o zon att de populat J "oarte aproape se a"la un bloc de locuin#e J %nct un dispozitiv de ascultare de "oarte mic putere putea transmite datele. Asta era mai pu#in probabil la cartierul $eneral al A$en#iei de la @an$leB, care era izolat %ntr!un campus %mpdurit, de mari dimensiuni. >n plus, construc#ia mai nou permisese instalarea unor 16

complicate miHloace de protec#ie %mpotriva surselor radio interne. Ar trebui s instala#i $?iduri de und, eQact cum am "cut noi. Ar costa o avere, pe care, pentru moment, n!o avem. @a dracuA, ne d ansa s "acem o plimbare. Dac cineva ne poate asculta aici, am pierdut deHa. (u se termin niciodat, nu!i a a? Am c ti$at 3zboiul 3ece, dar nu se termin niciodat cu adevrat. Cine!a "ost $recul? Cel al crui iad personal era s rosto$oleasc o stnc spre deal i, de "iecare dat cnd aHun$ea %n vr", ticloasa se rosto$olea la vale %n partea cealalt. +isi"'? +au poate -antal? E mult de cnd am spus adio 4Q"ordului, +ir Io?n. >n orice caz, ai dreptate. Grc!te pe vr"ul unui deal i!o s vezi c urmeaz un alt deal blestemat. Continuar s mear$ pe c?ei, %ndeprtndu!se de &arlament, dar %ndreptndu!se ctre ru. >ntlnirile ca aceasta aveau re$ulile lor. (u puteai s treci la a"aceri dect dup plvr$eala de ri$oare i o pauz semni"icativ. >n acest caz, eQistau c#iva turi ti americani eQtra!sezon care "ceau "oto$ra"ii. C?arleston i 3Ban "cur un ocol pentru a!i evita. Avem o problem, 5as. Ce anume? %ntreb C?arleston "r s se %ntoarc. >n spatele lor, se a"lau trei o"i#eri de securitate. Al#i doi %i precedau. Iac* nu se %ntoarse nici elK Avem un tip la )remlin. +e %ntlne te din cnd %n cnd cu (armonov. &retinde c Andrei :lici este %n$riHorat de o lovitur a armatei sau a )N5!ului i c s!ar putea s denun#e tratatul asupra armelor strate$ice. ,ai spune c unele dispozitive nucleare tactice ar putea s lipseasc din inventarul lor din Nermania. Adevrat? Ce ve ti %mbucurtoare. Ct de bun este sursa voastr? EQtrem de bun' Ei bine, pot spune doar c pentru mine e o noutate, domnule doctor 3Ban. Ct de bun este tipul vostru? %ntreb 3Ban. Destul de bun. (imic de $enul sta? Cteva murmure, bine%n#eles. Oreau s spun, (armonov are destule 12

pe cap, nu? >nc de la problemele acelea teribile cu balticii, $eor$ienii i islamicii lui. Cum spune#i voi, Ban*eii, un tapi#er ciun$.? E la "el de ocupat, ba c?iar mai mult. A "ost obli$at s "ac un tr$ cu "or#ele lui de securitate, dar o lovitur de stat? C?arleston cltin din cap. (u. (oi nu vedem a a ceva %n "runzele de ceai. Ui!am reprodus eQact ce spune a$entul nostru. Fi %n privin#a c?estiei nucleare? ,i!e team c amicul nostru nu!i bine plasat pentru $enul acesta de in"orma#ii. ,ai de$rab %n domeniul civil, %n#ele$i. Iac* tia c 5asil nu va mer$e mai departe de att. Ct de %n serios lua#i povestea asta? <oarte %n serios. -rebuie s o "ac. A$entul sta ne!a dat materiale bune timp de mul#i ani. Gnul dintre recru#ii doamnei <oleB? %ntreb C?arleston cu un c?icotit. Ce tnr doamn minunat. >n#ele$ c, de curnd, a mai adus pe lume un copil? 4 "eti#, EmilB +ara?, leit maic!sa. Iac* % i spuse c evitase destul de abil prima %ntrebare. ,arB &at va "i %napoi la lucru imediat dup Anul (ou. A, da, doar ave#i $rdini#a aia ca o "ortrea#, nu!i a a? Gna din cele mai inteli$ente investi#ii pe care le!am "cut vreodat. ,i!ar "i plcut s "i "ost ideea mea. Ooi, americanii, rse +ir 5asil. Arme nucleare care lipsesc. Da, presupun c a a ceva trebuie luat "oarte %n serios, %ntr!adevr. 4 posibil con"runtare %ntre armat i )N5, cu un atu nuclear tactic. >nspimnttor, trebuie s o spun, dar nu am auzit nicio oapt. Gn secret cam di"icil de pstrat, nu crezi? Adic, antaHul nu lucreaz "oarte bine dect dac oamenii tiu c sunt antaHa#i. Am prins i un zvon c )N5!ul e"ectueaz %n Nermania o opera#iune %n le$tur cu materialele nucleare. Asta!i tot, doar un zvon. Da, am auzit i noi asta, con"irm C?arleston, %n timp ce se %ntorceau pentru a cobor% panta spre Tattersall Castle, un vapor vec?i cu zbaturi, trans"ormat de mult vreme %n restaurant. Fi? 2=

Fi am or$anizat o opera#iune proprie. +e pare c Eric? Donec*er avea %n curs de derulare propriul lui &roiect ,an?attan. Din "ericire, a murit %n "a . :van a "ost al naibii de suprat cnd a a"lat. 3DN!ul le!a predat "o tilor lor cole$i sociali ti o cantitate substan#ial de plutoniu, %nainte de sc?imbare. +peculez c i )N5!ul investi$?eaz acela i lucru. De ce nu ne!ai spus? Isuse, Bas, % i zise Iac*. Voi, tipilor, pur i simplu nu putei uita , nu-i aa? (u era nimic de spus, Iac*. C?arleston %l salut din cap pe c?elnerul! e" care %i conduse la o mas retras. 4"i#erii de securitate se a ezar la o alt mas, %ntre obiectivele misiunii lor i restul umanit#ii. &rietenii no tri $ermani au "ost "oarte amabili. &roiectul, spun ei, a "ost anulat %n totalitate i pentru totdeauna. +peciali tii no tri au procedat la o eQaminare amnun#it i au con"irmat tot ce ne!au spus cole$ii $ermani. Cnd s!a %ntmplat asta? Acum cteva luni. Ai mncat vreodat aici, Iac*? %ntreb C?arleston cnd apru c?elnerul. Aici nu, dar am "ost pe cteva dintre celelalte "eriboturi. 5asil comand un bitter. Iac* se decise pentru o bere blond. Grmrir %mpreun retra$erea c?elnerului, apoi Iac* continu. 4pera#iunea )N5 este mai recent. :nteresant. Ftii, ar putea "i acela i lucru, s aib acelea i interese, doar c s!au mi cat mai %ncet. Cnd e vorba de arme nucleare? 3Ban cltin din cap. &rietenii no tri ru i sunt destul de inteli$en#i, 5as, i acord mult mai mult aten#ie problemelor nucleare dect noi. E unul din lucrurile pe care le admir la ei. Da, au %nv#at lec#ia din a"acerea cu C?ina, nu? C?arleston puse Hos meniul i %i "cu semn c?elnerului s aduc buturile. Atunci, crezi c!i o problem serioas? +i$ur. Iudecata ta este, %n $eneral, destul de bun, Iac*. ,ul#umesc, %i spuse 21

5asil c?elnerului. Amndoi brba#ii comandar mncarea. Crezi c!ar trebui s scotocim un pic? Da, mi se pare o idee bun. <oarte bine. Altceva ce po#i s!mi mai spui? ,i!e team c asta!i tot, 5as. +ursa voastr trebuie s "ie %ntr!adevr "oarte bun. +ir 5asil sorbi din bere. Cred c tu ai ni te rezerve. Am, dar' la dracuA, 5asil, cnd n!avem noi rezerve? Ceva date contrare? (imic, doar c am "ost total incapabili s con"irmm. +ursa noastr este su"icient de bun ca noi s nu "im %n stare s ob#inem o con"irmare din alt parte. De asta am venit aici. -ipul vostru trebuie s "ie i el destul de bun, Hudecnd dup ceea ce ne!a#i trimis. :ndi"erent cine e, ar putea "i cea mai bun ans de veri"icare a sursei noastre. Fi dac noi nu putem con"irma? Atunci, probabil c vom ac#iona pe baza a ceea ce avem. 3Ban nu era %ncntat de aceast posibilitate. Fi rezervele tale? <r importan#. Dou motive. (umrul unu, nu sunt si$ur dac s "iu de acord cu asta sau nu. (umrul doi, nu la to#i le pas de ceea ce cred eu. De asta nu #i s!au recunoscut meritele la realizarea tratatului? 3Ban zmbi destul de obositV nu dormise prea mult %n precedentele treizeci i ase de ore. 3e"uz s "iu surprins de %ntrebarea ta i nu o s te %ntreb cum ai scos c?estia asta din plrie. Dar'? Dar a vrea ca cineva s o strecoare preseiC 3Ban % i permise un ?o?ot de rs. ,i!e team c aici nu "acem a a ceva. 4 sin$ur persoan este la curent. &rimul ministru? Alte#a +a 3e$al. Disear cinezi cu el, corect? Am considerat c 22

trebuie s tie. Iac* medit o clip. &rin#ul de Rales nu va permite s se rspndeasc mai departe. 3Ban n!ar "i putut niciodat s!i spun' dar' ,ul#umesc, prietene. >ntr!un "el sau altul, to#i tnHim dup recunoa tere. <iresc, pentru noi doi este interzis. (u!i c?iar corect, dar asta!i situa#ia, %n acest caz, am %nclcat una din re$ulile pe care mi le!am impus i, dac m %ntrebi de ce, %#i voi spuneK ai realizat un lucru eQtraordinar, Iac*. Dac ar "i dreptate %n lume, ,aiestatea +a #i!ar decerna 4rdinul ,eritului. (u po#i s!i spui, 5asil. +!ar putea s o "ac din proprie ini#iativ. Ar putea, %ntr!adevr, i asta ar "ace public micul secret, nu? +osi cina i ei trebuir s a tepte din nou. (!am "ost doar eu. Ftii c C?arlie Alden a contribuit mult. @a "el -albot, 5un*er, +cott Adler, mul#i al#ii. ,odestia ta este la "el de cuprinztoare ca %ntotdeauna, domnule doctor 3Ban. Asta %nseamn e ti un tmpit., 5as? >n loc de rspuns, 3Ban primi un zmbet. En$lezii se pricepeau la a a ceva. <romm n!ar "i crezut niciodat. <cuser cinci modele din o#el inoQidabil, care reproduceau mrimea i con"i$ura#ia plutoniului. N?osn con"ec#ionase toate blocurile eQplozive necesare. -estaser eQplozibilii pe toate cele cinci modele i, %n "iecare caz, rezultatele "useser eQcelente. N?osn era un tnr "oarte talentat. +i$ur c avusese planuri eQacte pe care s le urmeze J <romm le elaborase cu aHutorul unui calculator eQcelent J dar, c?iar i a a, realizarea la prima %ncercare a ceva att de di"icil dep ea cu mult media unui in$iner obi nuit. Acum, plutoniul trecuse prin primul stadiu al procesului de prelucrare. Arta destul de bine, ca o component "orHat de %nalt calitate, prelucrat pentru a "i o parte a motorului unui ve?icul. Era un %nceput bun. 5ra#ul robot al "rezei %ndeprt plutoniul din dispozitivul de "iQare i %l a ez %ntr! o cutie %nc?is. 5ine%n#eles, cutia era plin cu ar$on. 5ra#ul o si$il i o %mpinse spre u . <romm o scoase de acolo i se %ndrepta spre strun$ul cu rulmen#i. &rocesul "u reprodus %n sens invers. <romm reintroduse cutia pe 2/

rama interioar a ma inii. &ompele de vid se activau J aerul era aspirat pe la partea superioar a incintei, iar pe la partea in"erioar se introducea ar$on. Cnd atmos"era intern deveni total inert, bra#ul robotic desc?ise cutia i eQtrase plutoniul. Grmtorul set de mi cri pro$ramate %l "iQ cu precizie %ntr!un nou dispozitiv de prindere. Nradul de precizie avea o importan# uria . +ub suprave$?erea lui <romm, mandrina %ncepu s se roteasc, accelerndu! i treptat viteza pn la cincisprezece mii de 3&,. +!ar prea c' nuC <romm trase o %nHurtur. Crezuse c reu ise per"ect. ,andrina %ncetini i "u e"ectuat o u oar aHustare. <romm veri"ic pe %ndelete ec?ilibrul, apoi porni din nou ma ina. De data asta, era per"ect. ,ri viteza pn la douzeci i cinci de mii 3&,, "r s apar vibra#ii. A#i reu it o prim prelucrare eQcelent, arunc <romm peste umr. Ct mas am pierdut? %ntreb N?osn. 16,82; $rame. <romm opri mandrina i se a ez. E $reu s!i laud pe muncitori a a cum merit. +u$erez s a teptm pn mine pentru le"uirea "inal. E o prostie s ne $rbim. -o#i suntem obosi#i i cred c e vremea cinei. Cum ?otr ti, Derr <romm. &o#i s!mi spui pe nume, zmbi $ermanul, surprinzndu!l pe tnr. :bra?im, trebuie s stm de vorb. A"ar? N?osn %l conduse pe $erman a"ar. +e lsa noaptea. (u trebuie s!i omorm pe oamenii tia. +unt prea valoro i. Dac se ive te din nou o ast"el de ocazie? Dar ai "ost de acord' (u m!am a teptat ca lucrurile s mear$ att de bine. &ro$ramul dup care am lucrat presupunea c noi doi J nu, voi "i cinstit, c eu voi suprave$?ea totul. -u, :bra?im, m!ai uluit cu %ndemnarea ta. Ceea ce am realizat aici este "ormarea unei ec?ipe superbe. -rebuie s pstrm intact aceast ec?ip. i e un e !om o"ine #n$% &e$e 'ile e plutoniu? "u ct pe!aci s %ntrebe N?osn. ,an"red, cred c ai dreptate. Ooi discuta cu comandantul. (u trebuie 27

s ui#i' +ecuritatea. I$h (eiss es s$h)n* >n acest stadiu, nu putem s ne asumm riscuri. -e implor doar, ca o c?estiune de dreptate. De recunoa tere pro"esional, +a? J ca problema s "ie luat %n considerare. >n#ele$i? <oarte bine, ,an"red, sunt de acord cu tine. Nermanul %ncepea s se arate uman. &cat c se %ntmpla att de trziu. 4ricum, %mprt esc cu totul dorin#a ta de a avea o cin cumsecade %nainte de a %ncepe "aza "inal. Disear avem miel proaspt i am "cut rost de ni te bere $erman. 5ittbur$er, sper s!#i plac. 4 bere blond local bun. &cat, :bra?im, c reli$ia ta #i!o interzice. >n noaptea asta, spuse N?osn, sper c Alla? m va ierta c m voi lsa prad plcerilor. Era pre"erabil s c ti$e %ncrederea necredinciosului, % i spuse :bra?im. Iac*, s!ar prea c lucrezi prea mult. &lcerile vie#ii de navetist, domnule. Dou sau trei ore pe zi %n ma in. De ce nu $se ti un loc mai aproape? su$er blnd Alte#a +a 3e$al. + renun# la &ere$rine Cli""? 3Ban cltin din cap. Atunci, ce s!ar %ntmpla cu Cat?B i Io?ns Dop*ins? Apoi, sunt i copiii, trebuie du i la coal. (u, asta nu!i o solu#ie. >#i aduci aminte, "r %ndoial, c prima dat cnd ne!am %ntlnit ai comentat destul de ne"avorabil condi#ia mea "izic i psi?ic. , %ndoiesc c artam la "el de ru ca tine acum. &rin#ul primise anumite in"orma#ii de la +ir 5asil C?arleston, not Iac*, i, ca rezultat, la cin nu se servea alcool. @a serviciu e cnd cald, cnd rece. Deocamdat, e mai de$rab "ierbinte. -ruman avea o vorb, nu? Dac nu po#i suporta cldura, ie i din buctrie.. Da, domnule, ceva de $enul sta, dar se va rcori. Doar c acum se petrec ni te lucruri. A a se %ntmpl. >n "ond, cnd conducea#i nava, "cea#i cam acela i lucru, nu? 28

Este o munc mult mai sntoas, iar naveta o "aci pe o distan# mult mai scurt. Cam cinci metri, "iindc veni vorba, adu$ el cu un c?icotit. 3Ban rse destul de obositK -rebuie s "ie plcut. EQact ct am eu de mers ca s!mi vd secretara. Fi "amilia? (u avea sens s mintK Ar putea "i mai bine. ,unca mea nu aHut. -e nelini te te ceva, Iac*. E evident, s tii. &rea mult stres, prea mult butur, nu su"iciente eQerci#ii. Ca de obicei. 4 s "ie mai bine, doar c am avut la serviciu o serie de necazuri mai lun$ ca de obicei. Apreciez $riHa dumneavoastr, domnule, dar %mi voi reveni. Iac* aproape c se convinse pe el %nsu i c era adevrat. Aproape. Cum spui tu. Fi trebuie s v mai spun c e cea mai bun cin pe care am avut!o de mult timp. Cnd mai veni#i pe partea noastr de ?ele teu? %ntreb 3Ban, recunosctor pentru ansa de a sc?imba subiectul. +pre s"r itul primverii. Gn cresctor din RBomin$ mi!a promis ni te cai. De "apt, ponei pentru polo. -rebuie s ai o doz de nebunie ca s practici Hocul sta. Cu crosele pe cai. Ei, %mi d o ans s m bucur de peisaHul rural. ,a$ni"ic loc, RBomin$. :nten#ionez s "ac i un tur %n MelloEstone. (!am "ost niciodat acolo, spuse Iac*. Atunci, poate c te!ar tenta s vii cu noi? -e!a %nv#a s clre ti. &oate, esc?iv Iac*, coc?etnd amuzat cu ideea de a se vedea clare, dar %ntrebndu!se cum dracuA ar putea s plece de la birou pentru o sptmn. (umai s nu "lutura#i unul din ciocanele alea la mine. Cros, Iac*, cros. (u voi %ncerca s te ba$ %n Hoc. &robabil c ai reu i s ucizi vreun cal $?inionist. &resupun c vei putea s "uri cteva zile din pro$ramul tu %ncrcat. Cu si$uran#, pot s %ncerc. Dac am noroc, pn atunci lumea se va lini ti pu#in. +!a lini tit destul de mult, %n mare parte datorit muncii tale. 29

Domnule, s!ar putea ca 5asil s "i accentuat prea mult ceea ce am "cut. Am "ost doar o roti# din ma inrie. ,odestia poate "i eQa$erat. Consider nedrept c nu ai primit niciun "el de recunoa tere, observ prin#ul. A a!i via#a, nu? Iac* rmase surprins de tonul cu care rostise cuvintele. Era prima oar cnd se arta incapabil s! i ascund sentimentele. A a am crezut i eu. Da, Iac*, a a!i via#a, iar via#a nu!i %ntotdeauna corect. (u te!ai $ndit s!#i sc?imbi pro"esia' poate s te retra$i? Iac* zmbiK Ei, totu i, nu art c?iar att de ru. Au nevoie de mine la birou. Alte#a +a 3e$al deveni "oarte seriosK Iac*, suntem prieteni? 3Ban se %ndrept %n scaun. (u am c?iar att de mul#i, dar sunte#i unul dintre ei. Ai %ncredere %n Hudecata mea? Da, domnule, am. &leac. 3enun#. &o#i oricnd s te %ntorci. 4 persoan cu talentele tale nu pleac niciodat cu adevrat. Ftii asta. (u!mi place cum ar#i. E ti de prea mult timp %n pro"esia asta. Ai idee ct e ti de norocos c po#i s pleci? Ai un $rad de libertate pe care eu nu %l am. <olose te!l. <rumoas %ncercare. Dac a#i "i %n pozi#ia mea, nu a#i pleca. 5a c?iar din acela i motiv. (u sunt $enul care renun#. (ici dumneavoastr nu sunte#i. +implu. ,ndria poate "i o "or# distructiv, sublinie prin#ul. Iac* se aplec %nainteK (u e mndrie. E un "apt. Au nevoie de mine. A vrea s nu "ie a a, dar au nevoie. &roblema este c nu o tiu. E c?iar att de rea situa#ia cu directorul cel nou? ,arcus nu!i c?iar nepriceput, dar e lene . > i iube te "unc#ia mai mult dect %ndatoririle. &resupun c problema asta nu!i doar o trstur a $uvernului american, nu!i a a? Eu tiu mai bine. @a "el i dumneavoastr. Datoria vine pe primul loc. &oate c sunte#i obli$at s v "ace#i meseria pentru c v!a#i nscut cu ea, dar i eu sunt obli$at s o "ac pentru c sunt cel mai capabil s o "ac. 2;

Ei te ascult? %ntreb brusc Alte#a +a. (u %ntotdeauna. @a dracuA, uneori $re esc, dar trebuie s "ie cineva acolo care s "ac ceea ce trebuie, cel pu#ins %ncerce s!o "ac. Lsta!s eu, domnule. De!asta nu pot s!o ter$. Fti#i asta la "el de bine ca i mine. C?iar dac %#i "ace ru? Da. Ai un admirabil sim# al datoriei, Io?n. Am avut vreo doi pro"esori buni. (!a#i "u$it i nu v!a#i ascuns cnd tia#i c era#i o #int. A#i "i putut s!o "ace#i' (u, n!a "i putut. Dac a ' -ipii cei ri ar "i c ti$at, %i termin Iac* ideea. &roblema mea nu!i "oarte di"erit, nu!i a a? 4 parte din asta am %nv#at!o de la dumneavoastr. +urprins? %ntreb Iac*. Da, admise el. (u "u$i#i de $reut#i. (ici eu n!o "ac. ,anevrele tale verbale sunt la "el de abile ca %ntotdeauna. Oede#i? >nc nu mi!am pierdut talentul. Iac* era destul de %ncntat de sine %nsu i. :nsist s!#i aduci "amilia %n RBomin$ alturi de noi. Fti#i c pute#i trece peste capul meu' Oorbi#i cu Cat?B. Alte#a +a rseK &oate c o voi "ace. Pbori %napoi mine? Da, domnule. Acum m duc la DamleBAs s caut ni te Hucrii. Dormi pu#in, Iac*. Oom repeta discu#ia asta anul viitor. >n Ras?in$ton, era cu cinci ore mai devreme. @iz Elliot privea pe deasupra biroului la 5ob Doltzman, un ziarist a crui acreditare acoperise mai multe mandate preziden#iale. Asemenea an$aHa#ilor permanen#i de aici, Doltzman vzuse venind i plecnd ec?ipele $uvernamentale, supravie#uindu!le tuturor. -ipul era un eQpert de clas %n problemele Casei Albe, dar eQperien#a lui era de domeniul paradoQului. De i %n mod necesar #inut departe de materialele cu adevrat importante J Doltzman tia c eQistau unele secrete pe care nu le va vedea dect peste ani buni, cnd va "i prea trziu pentru a "ace un articol din eleV asta era munca istoricilor J talentul lui de a desci"ra nuan#ele i de a adulmeca i!ar "i adus un post 26

superior %n oricare a$en#ie de spionaH. Dar ziarul lui pltea mult mai bine dect oricare a$en#ie $uvernamental, mai ales de cnd scrisese i cteva best!seller!uri despre via#a la cele mai %nalte niveluri ale $uvernului. E un conteQt serios? EQact, con"irm consilierul pentru securitatea na#ional. Dolzmann ddu din cap i %ncepu s ia noti#e. Asta stabilea re$ulile. <r citri directe. &utea s se re"ere la Elizabet? Elliot ca la un o"icial al administra#iei. sau, la plural, ca la surse interne .. > i ridic privirea din blocnotes J %nre$istrrile pe band erau i ele eQcluse %n acest $en de interviu J i a tept. @iz Elliot adora e"ectele teatrale. Era o "emeie inteli$ent, oarecum elitist ! o trstur destul de obi nuit printre o"icialit#ile Casei Albe J i, "r doar i poate, persoana cea mai apropiat de pre edinte, dac el desci"ra a a cum trebuia semnalele. Dar asta nu era treaba publicului. &robabila poveste amoroas %ntre pre edinte i consilierul lui pentru securitatea na#ional nu mai era secretul care ar "i trebuit s "ie. &ersonalul Casei Albe era la "el de discret ca %ntotdeauna J mai discret, de "apt. 4 asemenea discre#ie i se prea ciudat lui Doltzman. <oEler nu era cel mai a$reabil dintre oameni. &oate c era doar un a"luQ de simpatie ctre un brbat sin$ur. Circumstan#ele mor#ii so#iei lui erau binecunoscute i adu$aser, probabil, un procent de voturi la ultimele ale$eri. &oate c personalul credea c el se va sc?imba, dac va avea o le$tur stabil. &oate c erau doar buni pro"esioni ti. WAsta!i deosebea de an$aHa#ii politici, % i spuse Doltzman. &entru ace tia, nimic nu era sacruX. &oate c <oEler i Elliot "useser doar "oarte precau#i. >n orice caz, presa de la Casa Alb discutase, din cnd %n cnd, la +ursa Con"iden#ial, barul din cldirea Clubului (a#ional al &resei a"lat la doar dou cvartale, i decisese c via#a amoroas a lui <oEler nu era de "apt o problem de interes public, atta vreme ct nu!i a"ecta per"orman#ele %n eQercitarea "unc#iei. @a urma urmei, rezultatele lui %n politica eQtern erau destul de bune. Eu"oria -ratatului de la Oatican i consecin#ele lui uluitor de "avorabile %nc nu se risipiser. (u puteau insulta un pre edinte care "cea o treab att de bun. +!ar putea s avem o problem cu ru ii, %ncepu Elliot. Da? Doltzman "usese luat prin surprindere. 22

Avem motive s credem c (armonov are di"icult#i considerabile %n rela#iile cu comandan#ii militari superiori. +tarea tensional poate da na tere la e"ecte ne$ative asupra acordului "inal %n tratatul re"eritor la armament. Cum a a? Avem motive s credem c sovieticii se vor opune eliminrii unei pr#i a stocurilor lor de ++!16. +unt deHa %n %ntrziere cu distru$erea rac?etelor. ,oti!e s% $re em* De dou ori. Doltzman medit un moment, %ncercnd s deslu easc tlcul "ormulrii. 4 surs "oarte sensibil, probabil un spion, mai de$rab dect o intercep#ie. +pun c au o problem cu "acilit#ile de distru$ere. :nspectorii pe care %i avem acolo par s!i cread. E posibil ca uzina s "i "ost proiectat cu' cum %i spui tu? :ncompeten# creatoare. Care!i opinia A$en#iei? %ntreb Doltzman, umplnd %n "u$ pa$inile blocnotesului. (e!au dat raportul ini#ial, dar pn acum nu au "ost %n stare s ne o"ere o adevrat opinie. Fi 3Ban? E eQpert %n sovietici. 3Ban se trans"orm %ntr!o dezam$ire, susur @iz. <iindc veni vorba J dar c?estia asta nu po#i s!o publici, nici mcar s!i "olose ti numele J avem %n curs o mic anc?et care a dat la iveal o serie de date %n$riHortoare. Adic? De eQemplu, cred c mi se dau date de"ormate. De eQemplu, cred c un "unc#ionar superior al A$en#iei are o le$tur amoroas cu o persoan de ori$ine strin i s!ar putea s "ie implicat un copil. 3Ban? Consilierul pentru securitatea na#ional cltin din cap. (u pot s con"irm sau s ne$. Aminte te!#i re$ulile. (u voi uita, replic Doltzman, ascunzndu! i enervarea. -are .lliot #i #n$hipuia $% a!ea e-a fa$e $u /imm0 -lsen? +e pare c i!a dat seama c se nu mai acord atta credit evalurilor lui i, ca rezultat, %ncearc s le %n"loreasc, ca s ne "ac plcere. +untem /=

%ntr!o perioada cnd am avea nevoie de materiale %ntr!adevr bune de la @an$leB i nu le primim. Doltzman ddu $nditor din cap. Asta nu era c?iar o problem nou la @an$leB, dar 3Ban nu era $enul sta, nu!i a a? 3eporterul renun# pentru moment la idee. Fi (armonov? Dac rapoartele pe care le primim sunt ct de ct corecte, s!ar putea s "ie pe duc, "ie din dreapta, "ie din stn$a. +!ar putea s piard partida. 4 c?estie si$ur? A a se pare. +unt aspecte "oarte %n$riHortoare, cum ar "i antaHarea lui de ctre "or#ele de securitate. Dar cu problemele noastre de la @an$leB' @iz % i ridic minile spre cer. -ocmai cnd lucrurile porniser pe un "$a att de bun. Ave#i probleme cu Cabot? +!a "amiliarizat destul de bine cu treaba. Dac ar "i mai bine spriHinit, ar "i 4). Ct e ti de %n$riHorat? %ntreb Doltzman. <oarte. Acum avem nevoie de in"orma#ii bune, dar nu le ob#inem. Cum dracuA am putea ?otr% ce!i de "cut cu (armonov dac nu suntem bine in"orma#i? Fi ce primim? %ntreb eQasperat @iz. Eroul nostru se a$it, "cnd c?estii care, de "apt, nu sunt de domeniul a$en#iei lui J s!a dus cu ni te probleme direct la +enat, trecnd peste capul e"ilor. +e %n"oaie ca un pun, dar nu $se te timp s!i asi$ure lui Cabot analize de calitate pentru ceea ce pare s "ie o problem maHor. Desi$ur, are i el distrac#iile lui' .roul nostru, % i zise Doltzman. Interesant% e1presie* 2l ur%te pe "une pe tip* Doltzman cuno tea "aptul, dar nu i motivul. 5ine%n#eles, Elliot nu avea niciun motiv s "ie $eloas pe 3Ban. -ipul nu artase niciodat ambi#ii mari, cel pu#in nu %n sens politic. Era un om de treab. 3eporterul % i reaminti unicul lui fau1 pas public, o con"runtare cu Al -rent care, Dolzman era si$ur, "usese re$izat. Acum 3Ban i -rent se %n#ele$eau "oarte bine. Ce putea "i att de important pentru a %nscena a a ceva? 3Ban avea dou stele pentru in"orma#ii J Doltzman nu "usese niciodat %n stare s a"le cum "useser ob#inute. Doar zvonuri, cinci versiuni di"erite a patru pove ti, probabil toate "alse. 3Ban nu era prea popular %n lumea ziari tilor. /1

,otivul era c nu le "urnizase niciodat ceva mai actrii. @ua secretul prea %n serios. &e de alt parte, nici nu %ncerca s li se ba$e pe sub piele, iar Doltzman %i respecta pe cei care nu cer eau simpatia $azetarilor. De un lucru era si$urK subestimase $rav antipatia de care se bucura 3Ban %n Administra#ia <oEler. Sunt manipulat* Asta era la "el de evident ca un pun %ntr!un ocol de vite. >ntr!un mod inteli$ent, bine%n#eles. &robabil, "ra$mentul %n le$tur cu ru ii era veritabil. (ici incapacitatea A$en#iei Centrale de :n"orma#ii de a ob#ine in"orma#ii vitale nu era c?iar o noutate, nu!i a a? Fi asta era, probabil, adevrat. Deci, unde era minciuna? 4are s "ie adevrat? &oate c voiau doar s "ac publice in"orma#ii reale, dar delicate' %n modul obi nuit. (u era prima dat cnd a"la tot "elul de lucruri %n biroul din col#ul nord!vestic al Aripii de Oest a Casei Albe. Ar putea Doltzman s "ac un articol din asta? Ba "ine $% nu, Bo""0, "%iete, % i spuse reporterul. Drumul spre casa "u neted ca mtasea. 3Ban dormea ne%ntors, %n timp ce ser$entul, care avea $riH de cabin, citea instruc#iunile de montare pentru unele din Hucriile cumprate de Iac*. Dei, ser$ent. &ilotul revenise %n cabin s se %ntind pu#in. Ce "aci? Ei bine, domnule maior, distinsul nostru vizitator a cumprat ni te c?estii pentru pu ti. +ubo"i#erul %i %ntinse o pa$in cu indica#ii. &lcu#a 1 %n "anta A, "olosi#i uruburi de ;Y6, strn$e#i cu o c?eie, "olosind' ,ai de$rab a me teri motoare stricate. O cred, "u de acord ser$entul. &e tipul sta %l a teapt ni te timpuri $rele.

/2

2$. Re%elaia
(u!mi place s "iu "olosit, spuse Doltzman, lsndu!se pe spate cu minile %mpreunate la cea". +ttea %n camera de edin#e cu editorul! e", alt suprave$?etor al Ras?in$tonului cu state vec?i de serviciu, care! i c ti$ase renumele %n "renezia $?i"tuielii ce pusese capt pre edin#iei lui 3ic?ard (iQon. Da, vremurile acelea "useser ame#itoare. Desc?iseser %ntre$ii mass!media $ustul pentru sn$e, o plcere pe care n!o mai abandonase de atunci. +in$ura parte bun, % i zise Doltzman, era c acum nu mai lin$u eau pe nimeni. 4rice politician era o #int poten#ial pentru mnia dreapt a ponti"icalului anc?etator al Americii. <aptul %n sine era sntos, de i uneori amploarea pe care o lua dep ea limitele. Asta n!are importan#. Cui %i place? Deci, ceea ce tim este adevrat? %ntreb editorul. -rebuie s o credem cnd spune c nu primesc date utile la Casa Alb. Asta nu!i o noutate %n privin#a C:A!ului, de i acum nu!i c?iar att de ru cum ne obi nuiserm. -rebuie s recunoa tem c per"orman#a A$en#iei s!a %mbunt#it' cu toate c directorul Cabot a tiat multe capete. -rebuie s!i acordm credit lui Elliot i %n privin#a lui (armonov i a militarilor lui. Fi 3Ban? @!am %ntlnit %n cteva ocazii mondene, niciodat o"icial. De "apt, e un tip destul de simpatic, cu un umor de calitate. &robabil c are un dosar dat dracului. Dou stele pentru in"orma#ii J nu tiu motivele acordrii. @!a %n"runtat pe Cabot %n problema reducerii sc?emei DirectoratuluiV evident, a salvat cteva posturi. A avansat "oarte repede. Al -rent %l place, %n ciuda ciocnirii pe care au avut!o acum c#iva ani. -rebuie s "ie o poveste %n c?estia asta, dar -rent a re"uzat clar s o discute, sin$ura dat cnd l!am %ntrebat. +e presupune c s!au srutat i s!au %mpcat, dar eu cred %n asta la "el ca %n :epura ul de &a ti. //

E $enul care s aib aventuri? %ntreb editorul. Ce "el de $en ar "i sta? -e a tep#i s li se aplice un A. stacoHiu pe cm i? <oarte inteli$ent, 5ob. Atunci, ce dracuA %mi ceri? &ublicm un articol despre c?estia asta sau nu? 4c?ii editorului se lr$ir surprin i. Nlume ti? Cum am putea s nu publicm un articol? (u!mi place s "iu "olosit. Am mai vorbit despre astaC (ici mie. 3ecunosc c este evident %n acest caz, dar povestea e prea suculent i, dac nu o publicm noi, atunci o va "ace Times* Cnd o s!l ai $ata? Curnd, promise Doltzman. Acum tia de ce re"uzase o avansare ca editor! e" adHunct. (u avea nevoie de bani, venitul pe care i!l aduceau cr#ile %i permitea un trai mai mult dect leHer. >i plcuse s "ie ziaristV %nc % i pstra idealismul, %nc %i psa de tot ce "cea. :ar "aptul c era absolvit de necesitatea de a lua decizii eQecutive reprezenta o alt binecuvntarea, % i spuse el. (oua pomp de alimentare cu ap era, din punct de vedere al instalrii, eQact cum le promisese amiralul J directorul antierului naval, not cpitanul Dubinin. &ractic, trebuiser s demonteze un %ntre$ compartiment ca s o ba$e %nuntru i s taie cu sudura o $aur prin coca dubl a submarinului. >nc putea s! i ridice privirea i s vad cerul prin ceea ce ar "i trebuit s "ie un tavan curbat din o#el, o priveli te "oarte deprimant pentru un o"i#er de submarine. -rebuiau s se asi$ure c pompa "unc#iona satis"ctor, %nainte de a suda peticul moale. cu care sosise. &utea s "ie mai ru. +ubmarinul acesta avea coca de o#el. +ubmarinele sovietice con"ec#ionate din titan erau al dracului de di"icil de sudat. Camera pentru pomp cu $eneratorul de abur era situat imediat la pupa de compartimentul reactorului. De "apt, vasul reactorului se %nvecina spre prova cu peretele de etan are i spre pupa cu ansamblul de pompe. &ompa "cea s circule apa prin reactor. Aburii satura#i intrau %n $eneratorul de abur, unde treceau printr!o inter"a#. Aici, cldura lor determina apa din circuitul eQterior. WneradioactivX s se trans"orme %n abur, care punea apoi %n mi care turbinele submarinului Wla rndul lor, acestea ac#ionau /7

propulsoarele prin intermediul unor reductoareX. Aburul din circuitul intern., cu cea mai mare parte din ener$ie pierdut, trecea apoi printr!un condensor rcit cu ap de mare din eQteriorul cocii i, trans"ormat %n ap, era din nou pompat %n "undul vasului reactorului pentru re%nclzire, relund de la capt ciclul. De "apt, $eneratorul de abur i condensorul "ormau o unic structur de mari dimensiuni i aceea i pomp cu mai multe stadii asi$ura toat circula#ia. Din punct de vedere acustic, acest obiect mecanic era clciul lui A?ile al tuturor navelor cu propulsie nuclear. &ompa trebuia s sc?imbe cantit#i enorme de ap, care era "ierbinte ., att termal, ct i radioactiv. E"ectuarea unei ast"el de cantit#i de lucru mecanic semni"icase, %ntotdeauna, producerea unui nivel ridicat de z$omot. &n acum. E un proiect in$enios, spuse Dubinin. Ar trebui s "ie. Americanilor le!au "ost necesari zece ani ca s!o per"ec#ioneze pentru submarinele lor purttoare de rac?ete, apoi s!au decis s n!o "oloseasc. Ec?ipa de proiectare a "ost distrus. Cpitanul mormi ceva. (oile modele de reactoare americane erau capabile s "oloseasc circula#ia prin convec#ie natural. >nc un avantaH te?nic. Erau al dracului de inteli$en#i. >n vreme ce reactorul era %n curs de activare, cei doi brba#i a teptau %n tcere. -iHele de control "ur retrase i neutronii liberi din elementele combustibilului %ncepur s interac#ioneze, ini#iind o reac#ie %n lan# controlat. >n spatele cpitanului i al amiralului, la panoul de control, te?nicienii anun#au temperaturile %n $rade )elvin, care %ncepeau de la zero absolut, i "oloseau mrimi Celsius. >n orice clip' opti comandantul antierului naval. (u ai vzut!o niciodat %n "unc#iune? %ntreb Dubinin. (u. ,inunat, % i zise cpitanul, privind spre cer. -ri"il% pri!elite, a$% o !e eai in interiorul unui su"marin* Ce!a "ost asta? A cuplat pompa. Nlume ti. +e uit la ansamblul masiv, cu #evi multiple. 3u putea4 Dubinin se apropie de panoul cu instrumente i' izbucni %n rs. <unc#ioneaz, domnule cpitan, %l asi$ur in$inerul e". /8

Continua#i s mri#i puterea, le ceru Dubinin. Pece la sut, acum, i urc. 3idica#i la o sut zece. Domnule cpitan' Ftiu, nu trecem niciodat de o sut. 3eactorul era evaluat la cincizeci de mii de cai putere, dar, ca la cele mai multe ma ini de "elul acesta, evaluarea puterii maQime era prea ri$id. <usese ac#ionat la aproape cincizeci i opt de mii J o dat, la probele constructorului, provocnd u oare stricciuni conductelor interne ale $eneratorului de abur J i puterea maQim utilizabil era 87,29. Dubinin %l testase la parametrii tia o sin$ur dat, la pu#in timp dup ce luase comanda. Era una din responsabilit#ile pe care trebuia s i le asume oricare comandant de nav, la "el cum un pilot de vntoare trebuia s a"le, mcar o dat, ct de repede putea s despice aerul pasrea lui. <oarte bine, accept in$inerul. +uprave$?eaz lucrurile, :van +tepanovici. Dac apar ceva probleme, opre te imediat. Dubinin %l btu pe umr i se %ntoarse spre partea din "a# a compartimentului, spernd c sudorii % i "cuser treaba cum trebuia. Nndul %l "cu s ridice din umeri. -oate sudurile "useser radio$ra"iate cu raze Z %n cutarea de"ec#iunilor. (u te puteai ocupa c?iar de "iecare detaliu i avea un e" mecanic "oarte bun care s suprave$?eze lucrrile. &uterea douzeci la sut. Comandantul antierului naval privi %n Hur. Fi pompa "usese montat pe o structur!suport proprie, %n esen#, o mas ale crei picioare erau prevzute cu amortizoare cu arcuri. Acestea %mpiedicau, %n bun msur, transmisia pu#inului z$omot $enerat de pomp la coc i de acolo %n ap. C?estia asta, % i spuse el, "usese prost proiectat. Ei, %ntotdeauna eQistau lucruri care puteau "i "cute mai bine. Construirea navelor era una dintre ultimele "orme de art in$inereasc adevrat. Douzeci i cinci. Acum se aude ceva, spuse Dubinin. Oiteza ec?ivalent? Cu sarcina normal J adic puterea necesar pentru operarea diverselor sisteme ale navei mer$nd de la aerul condi#ionat la lmpile de /9

carte J zece noduri. Clasa A*ula avea nevoie de o cantitate mare de ener$ie electric pentru sistemele ei interne. Asta se datora mai ales sistemului primitiv de condi#ionare a aerului, care mnca sin$ur zece la sut din capacitatea de produc#ie a reactorului. Avem nevoie de aptesprezece la sut din putere pentru sarcin, %nainte ca elicea s %nceap s se roteasc. +istemele vestice sunt mult mai e"iciente. Comandantul antierului naval ddu morocnos din cap. Au o industrie vast care se ocup cu in$ineria ambiental. (oi nu avem %nc in"rastructura necesar ca s "acem cercetri adecvate. Clima lor e mult mai "ierbinte. Am "ost odat la Ras?in$ton %n iulie. (ici iadul n!ar putea "i mai $roaznic. C?iar a a de ru? -ipul de la ambasad, care m!a condus prin ora , spunea c acolo "usese odat o mla tin plin de malarie. Au avut c?iar i epidemii de "ebr $alben. ,izerabil clim. (!am tiut. -reizeci la sut, anun# mecanicul. Cnd ai "ost acolo? %ntreb amiralul. Acum mai bine de zece ani, pentru ne$ocierile re"eritoare la @e$ea ,rii. &rima i ultima mea aventur diplomatic. Gn tmpit de la Cartierul Neneral credea c au nevoie de un submarinist %n dele$a#ie. Am "ost scos de la <runze pentru deplasarea asta. 4 risip total de timp, adu$ Dubinin. Cum a "ost? &lictisitor. -ipii de pe submarinele americane sunt aro$an#i. &e atunci, nu era o atmos"er prea prietenoas. Dubinin "cu o pauz. (u, vorbesc aiurea. Climatul politic era "oarte di"erit. 4spitalitatea era cordial, dar "oarte rezervat. (e!au dus la un meci de base!ball. Fi? %ntreb amiralul. Cpitanul zmbiK ,ncarea i berea au "ost bune. Iocul e de ne%n#eles, iar eQplica#iile lor n!au "cut dect s %nrut#easc lucrurile. /;

&atruzeci la sut. Dousprezece noduri, spuse Dubinin. P$omotul se intensi"ic. Dar? Dar e doar o "rac#iune din ceea ce emitea vec?e pomp. 4amenii mei sunt obli$a#i s poarte anti"oane. @a toat viteza, z$omotul este teribil. Oom vedea. Ai %nv#at ceva interesant la Ras?in$ton? Alt mormitK + nu mer$ sin$ur pe strzi. Am ie it s "ac o plimbare i am vzut o biat "emeie atacat de un ?uli$an' tii, asta se %ntmpla la doar cteva cvartale de Casa Alb. Adevrat? Oa$abondul, un adolescent, a %ncercat s "u$ pe ln$ mine cu po eta ei. Ca %n "ilme. + rmi cu $ura cscat. Ai %ncercat s'? Ui!am spus vreodat c am "ost un bun Huctor de "otbal? @!am placat, pu#in cam prea entuziast. :!am spart rotula. Dubinin zmbi, amintindu! i de rana pe care i!o "cuse ticlosului. -rotuarele de beton era mult mai dure dect $azonul unui teren de "otbal. Cincizeci la sut. Fi ce s!a %ntmplat? Cei de la ambasad au %nnebunit din cauza asta. Ambasadorul m!a be telit %n "el i c?ip. Credeam c or s m trimit direct acas. Dar poli#ia locala avea de $nd s!mi acorde o medalie. A"acerea a "ost %nbu it i nu mi s!a mai cerut niciodat s "iu diplomat. Dubinin rse z$omotos. Am c ti$at. 4ptsprezece noduri. De ce te!ai amestecat? Eram tnr i nesbuit, eQplic Dubinin. (u mi!a dat deloc prin cap c totul putea "i un truc al C:A J de asta era %n$riHorat ambasadorul. (ici vorb, erau doar un tnr bor"a i o ne$res plpnd. 3otula i s!a spart destul de ru. , %ntreb ct de bine alear$ acum? :ar dac a "ost lucrtura C:A!ului, asta %nseamn un spion mai pu#in cu care s ne batem capul. Faizeci la sut putere, %nc "oarte stabil, anun# mecanicul. (u sunt "luctua#ii de presiune. /6

Douzeci i trei de noduri. Grmtorii patruzeci la sut din putere nu ne aHut prea mult. Fi, de la acest punct, z$omotul de alunecare al cocii %ncepe s se intensi"ice. ,re te puterea cu aten#ie, OaniaC A(#eles, domnule cpitanC Care!i viteza maQim pe care ai atins!o? -reizeci i dou la puterea maQim certi"icat. -reizeci i trei %n suprasarcin. +e vorbe te despre o nou vopsea de coc' C?estia pe care au inventat!o en$lezii? :n"orma#iile spun c adau$ mai mult de un nod submarinelor de vntoare americane. Adevrat, con"irm amiralul. Aud c avem "ormula, dar realizarea ei este "oarte di"icil, iar aplicarea ei %n mod corect e i mai i. Dep e te douzeci i cinci i ri ti s smul$i plcile antiecou de pe coc. ,i s!a %ntmplat odat, cnd eram secund pe S!er lo!s'i 5omsomole4 Dubinin cltin din cap. &arc eram %ntr!o tob, a a plesneau blestematele alea de plci de cauciuc %n coc. ,i!e team c nu putem "ace prea multe %n problema asta. &utere aptezeci i cinci la sut. +coate#i plcile i m ale$ cu %nc un nod. (u sus#ii cu adevrat asta? Dubinin ne$. (u. Dac o torpil intr %n ap, asta ar putea "i di"eren#a dintre via# i moarte. Conversa#ia se opri %n acest punct. >n zece minute, puterea atinsese sut la sut, cincizeci de mii de cai putere. P$omotul pompei era acum destul de puternic, dar era %nc posibil s auzi o persoan vorbind. Cu vec?ea pomp, la acest nivel de putere era ca i cum ai "i ascultat o "orma#ie roc*, % i aminti Dubinin, puteai s sim#i cum %#i vibra sunetul %n corp. (u i acum, iar suportul corpului pompei' Comandantul antierului %i promisese o reducere substan#ial a z$omotului radiat. (u se ludase. Pece minute mai trziu, vzuse i auzise tot ce trebuia. 3edu puterea, comand Dubinin. Ei bine, Oalentin 5orisovici? /2

)N5!ul a "urat asta de la americani? A a am %n#eles, rspunse amiralul. +!ar putea s!l pup pe urmtorul spion pe care %l %ntlnesc. ,otonava George ,* 6ea 0 sttea la c?ei, %ncrcnd mar". Era o nav mare, vec?e de zece ani, animat de Diesele marine de Hoas vitez, de mari dimensiuni i proiectat ca transportor de c?erestea. &utea transporta treizeci de mii de tone de c?erestea "inisat sau, cum era cazul acum, de bu teni. Iaponezii pre"erau s prelucreze bu tenii %n cea mai mare parte c?iar ei. >n "elul acesta, banii pentru prelucrare rmneau %n #ar %n loc de a "i trimi i a"ar. Cel pu#in pentru livrare se "olosea o nav sub pavilion american, o concesie care ceruse zece luni de ne$ocieri. Iaponia putea "i un loc distractiv, care merit vizitat, de i destul de scump. +ub oc?ii aten#i ai secundului, macaralele ridicau bu tenii din camioane i!i coborau %n ?ambarele special construite. &rocesul era remarcabil de rapid. Automatizarea %ncrcrii era, probabil, cea mai important dezvoltare %n a"acerea transporturilor navale comerciale. George ,* putea "i complet %ncrcat %n mai pu#in de patruzeci de ore i descrcat %n treizeci i ase, permi#nd navei s se %ntoarc pe mare "oarte repede, dar re"uznd ec?ipaHului ansa de a "ace prea multe %n portul pe care!l vizita. &ierderea de venituri a barurilor de pe c?eiuri i a altor a"aceri care se ocupau de nevoile marinarilor nu era o problem de mare interes pentru proprietarii de nave, care nu c ti$au bani cnd navele lor erau amarate la c?ei. &ete, am primit pro$noza, anun# o"i#erul de punte. &utea "i i mai bun. +ecundul privi ?artaK 4?oC ,da, o monstruoas depresiune siberian e %n curs de "ormare. &este vreo dou zile o s "ie cam cu dmburi. Fi e prea mare ca s!o ocolim. +ecundul "luier cnd vzu ci"rele. + nu ui#i s consolidezi radarul, IimmB. Ai dreptate. Ct %ncrctur de punte avem? Doar copila ii de colo, %i indic el cu de$etul. Cellalt $emu, apoi ridic un binoclu din suportK Cristoase, sunt prin i %ntre ei cu lan#uriC 7=

De!asta nu!i putem b$a Hos. 3emarcabil, observ brbatul mai tnr. Am vorbit deHa cu bo#manul despre asta. 4 s!i le$m bine i strns. 5un idee, &ete. Dac "urtuna asta evolueaz cum m a tept eu, o s po#i "ace sur" acolo Hos. Cpitanul e %nc pe #rm? Da, trebuie s se %ntoarc la dou. Alimentarea cu combustibil s!a terminat. ,ecanicul! e" va pune Dieselele %n "unc#iune la patru. &lecarea e la i Humate? A a e. @a dracuA, nici mcar n!ai timp s te culci cu o muiere. 4 s!i spun cpitanului de pro$noz. +!ar putea s se %ntrzie sosirea %n Iaponia. Cpitanului o s!i plac la nebunie. &arc nou ne place? Dei, dac ne d peste cap timpul de sta#ionare, poate c a avea' Amndoi, prietene. +ecundul rnHi. Amndoi brba#ii erau burlaci. <rumos, nu? %ntreb <romm. +e aplec, privind prin ecranul din @eQan la masa metalic. 5ra#ul manipulator deta ase plutoniul din mandrin i %l cra spre rama de intrare pentru o inspec#ie vizual care nu era cu adevrat necesar. 4ricum, elementul radioactiv trebuia deplasat pentru urmtoarea parte a procesului de "inisare i <romm voia s vad obiectul de aproape. >ndrept "asciculul de lumin al unei lanterne mici i puternice spre metal, dar apoi o stinse. 3e"lectarea luminilor de pe pla"on era su"icient. E uluitor, spuse N?osn. Ceea ce priveau putea trece cu u urin# drept o "orm din sticl ob#inut prin su"lare, att prea de neted. De "apt, supra"a#a era mult mai neted dect puteai aprecia cu privirea. Gni"ormitatea supra"e#ei eQterioare era att de eQact, %nct e"ectul de distorsionare cel mai puternic era produs de $ravita#ie. &osibilele imper"ec#iuni erau mult prea mici pentru a "i vzute cu oc?iul liber i, evident, erau sub toleran#ele proiectului pe care le stabilise <romm cnd prelucrase pe calculator codurile ?idraulice. 71

EQteriorul cilindrului pliat era per"ect, re"lectnd lumina ca un "el de lentil eQcentric. >n timp ce bra#ul %l rotea %n Hurul aQei lun$i, locul i mrimea re"leQiei pla"onierelor nu se deplasar i nici nu oscilar. C?iar i $ermanul o consider o per"orman# remarcabil. (!a "i crezut niciodat c ne vom descurca att de bine, spuse N?osn. <romm ddu din cap. &n de curnd, ast"el de lucruri nu erau posibile. -e?nolo$ia strunHirii moderne de!abia are cincisprezece ani i sistemele de control cu laser sunt i mai noi. &rincipala aplica#ie comercial este %nc %n domeniul instrumentelor ultra"ine, cum ar "i telescoapele astronomice, lentilele de calitate superioar, componentele pentru centri"u$e speciale. Nermanul se ridic. Acum trebuie s le"uim i supra"e#ele interne. &e astea nu le putem inspecta vizual. De ce am "cut mai %nti eQteriorul? >n "elul sta putem "i si$uri c ma ina lucreaz %n mod adecvat. @aserul va controla interiorul J vezi, acum tim c ne "urnizeaz date bune. EQplica#ia asta nu era c?iar adevrat, dar <romm nu voia s!o dea pe cea realK considera sincer c realizase o minun#ie. -nrul arab ar putea s nu %n#elea$. 7as ist ie s$h(ar&e 5unst4 De "apt, era aproape "austian, % i spuse <romm. C8t e e $iu at, re"lect N?osn, $e!a $u o form% at8t e perfe$t% poate4 @ucrurile continu s mear$ bine. >ntr!adevr, rspunse <romm. <cu un $est spre interiorul incintei. Cnd era bine re$lat, strun$ul tia ceva ce prea un "ir de a# metalic, dar mai sub#ire, vizibil mai ales din cauza re"lectivit#ii. A#a, deosebit de valoroas, era colectat pentru retopire i o posibil re"olosire viitoare. Gn moment potrivit pentru o pauz, spuse <romm, %ntorcndu!se s plece. De acord. @ucrau de vreo paisprezece ore "r %ntrerupere. N?osn le ddu liber oamenilor. El i cu <romm ie ir, lsnd camera %n $riHa celor doi paznici. 72

&aznicii n!aveau cine tie ce coal. Ale i din suita personal de adep#i ai comandantului, "iecare era un veteran cu mul#i ani de opera#iuni de lupt. &erversitatea sor#ii J lupta lor se dusese mai mult %mpotriva "ra#ilor arabi dect contra inamicilor sioni ti. EQista o a$lomerare de $rupuri teroriste i, pentru c "iecare se spriHinea pe comunitatea palestinian, se nscuse o %ntrecere pentru a acapara rezerva limitat de adep#i. Competi#ia %ntre oameni %narma#i ducea, nu rareori, la moarte. >n cazul paznicilor, le dovedea i loialitatea. <iecare din oamenii de paz era un oc?itor eQpert, aproape su"icient de bun ca s "ie la e$alitate cu noua ac?izi#ie american a or$aniza#iei, necredinciosul 3ussell. Gnul dintre paznici, A?med, % i aprinse o #i$ar i se rezem de perete. >l a tepta %nc o noapte plictisitoare. &ostul de santinel %n mi care a"ar sau patrularea %n Hurul cldirii %n care dormea Sati %i o"ereau, cel pu#in, o mul#ime de lucruri de observat. &utea s! i ima$ineze c %n spatele "iecrei ma ini parcate sau %n spatele "iecrei "erestre se a"la un a$ent israelian i ast"el de $nduri %l #ineau treaz i atent. Aici, nu. Aici pzeau ma inrii i se tmpeau de nemi care. &entru a mai spar$e monotonia suprave$?erii, dar i %n con"ormitate cu %ndatoririle lor, paznicii stteau cu oc?ii pe muncitori, urmrindu!i prin camer, %n drum spre i dinspre locurile unde mncau i dormeau i c?iar cnd "ceau unele dintre treburile mai intime. De i cu o educa#ie destul de slbu#, A?med era inteli$ent, %nv#a repede i % i %nc?ipuia c ar "i putut %ndeplini oricare din sarcinile muncitorilor, dac ar "i avut la dispozi#ie cteva luni ca s %nve#e meseria cum trebuia. +e pricepea "oarte bine la arme, putea s dia$nostic?eze o problem sau s repare o ctare la "el de repede i de bine ca un maestru armurier. >n timp ce circula prin %ncpere, asculta ?uruitul ventilatoarelor de la diversele sisteme de aerare i, la "iecare tur, se uita la panourile cu instrumente care raportau starea lor. &anourile monitorizau i $eneratoarele de rezerv, iar paznicii se asi$urau %n "iecare noapte c era su"icient combustibil %n tancuri. +unt teribil de %n$riHora#i de pro$ram, nu? %ntreb A?med. > i continu rondul, spernd c lumina indicatoare se va stin$e. El i tovar ul lui se oprir s se uite la aceea i bar de metal care!i interesase att de mult pe <romm i N?osn. Ce crezi c e? 7/

Ceva minunat, rspunse A?med. Ce!i si$ur e c pstreaz secretul ct pot de bine. Eu cred c!i o parte dintr!o bomb atomic. A?med se %ntoarse. De ce spui asta? Gnul dintre "rezori a spus c nu poate "i altceva. (ici c s!ar putea ceva mai potrivit pentru prietenii no tri israelieni. Dup to#i arabii care au murit %n ultimii c#iva ani, israelienii, americanii, tot restul' Da, ar "i un cadou "rumos. > i continuar drumul pe ln$ ma inile %n repaos. , %ntreb de ce atta $rab? :ndi"erent de ce, vor i "ie $ata la timp. A?med se opri din nou, uitndu!se la amestectura de componente metalice i din plastic de pe masa de asamblare. 4 bomb atomic? se %ntreb el. Dar unele din c?estiile astea artau ca' ca ni te paie de limonad, lun$i, sub#iri, %mpac?etate %n mnunc?iuri strnse i u or rsucite. &aie de limonad J %ntr!o bomb atomic? (u era posibil. 4 bomb atomic trebuia s "ie' ce? Admise %n sinea lui c ?abar n!avea. , ro$, era %n stare s citeasc Coranul i ziarele i manualele armelor. (u era vina lui c nu avusese ansa s urmeze o coal potrivit ca N?osn, pe care!l plcea %ntr!un mod distant i u or $elos. Gn lucru att de "rumos, educa#ia. (umai dac tatl lui ar "i "ost ceva mai mult dect un #ran $onit de pe pmntul lui, eventual un comerciant %n stare s economiseasc ceva bani' @a urmtoarea tur vzu' cutia de vopsea? A a arta. Fpanul de metal de la strun$ era colectat din baia cu "reon. A?med vzuse procesul su"icient de des. 3esturile J care artau %n $eneral ca o a# metalic "oarte "in J erau colectate mecanic i %ncrcate, prin intermediul unei "erestre i cu mnu i $roase de cauciuc, %ntr!un container care semna "oarte bine cu o cutie de vopsea. Apoi cutia era a ezata %ntr!o incint cu dou u i i %ndeprtat, dus %n urmtoarea %ncpere, desc?is %ntr!o alt incint similar i rsturnat %ntr!unul din creuzetele acelea ciudate. :es s m pi , %l anun#a tovar ul lui. 5ucur!te de rcoare, %i ur A?med. A?med % i trecu cureaua armei pe umr, %n timp ce! i urmrea prietenul 77

ie ind pe u ile duble. Oa "ace i el o plimbare, cnd va "i timpul s veri"ice securitatea perimetrului. El era e"ul i rspundea i de paznicii de a"ar, pe ln$ securitatea atelierului. ,erita, c?iar dac numai pentru a scpa din spa#iul controlat al atelierului mecanic. Lsta nu este un mod de via# pentru un brbat, mormi A?med, s te pomene ti %n#epenit %ntr!o incint si$ilat, ca o sta#ie spa#ial sau un submarin. Iinduia dup %nv#tur, dar nu ca s "ie un ?r#o$ar, s stea Hos tot timpul i s se ?olbeze la ?rtii. (u, s "ie un in$iner, din cei care construiau osele i poduri, asta era o ambi#ie pe care ar "i putut!o avea cndva. &oate c "iul lui va "i unul, dac va avea ocazia s se %nsoare i s aib un "iu. Ceva la care merita s visezi. Oisele lui erau acum mai limitate. + se termine odat, s "ie %n stare s! i lase arma, s aib o via# real, sta era visul lui cel mai important. Dar, mai %nti, trebuiau s moar sioni tii. A?med sttea sin$ur %n %ncpere, plictisit de moarte. Cel pu#in, paznicii de a"ar puteau s se uite la stele. Ceva de "cut, ceva de "cut' Cutia de vopsea zcea acolo, %n interiorul incintei. &rea s "ie $ata pentru trans"er. >i urmrise destul de des pe "rezori "cndu!l. Ce dracuAC A?med lu cutia din ecluz i o duse %n camera cuptorului. Ei o puneau %n cuptorul electric i' o c?estie destul de simpl, iar el era bucuros s "ac ceva nou, poate ceva "olositor pentru proiectul la care se lucra. Cutia era u oar, prea s aib doar aer %nuntru. 4are era $oal? Capacul era blocat de cleme i' nu, decise el. Oa "ace doar ce "ceau i muncitorii. A?med merse pn la cuptor, desc?ise u a, veri"ic dac era %ntrerupt curentul' c?estia asta aHun$ea "ierbinte, tia el. -opea metalC Apoi % i puse mnu ile $roase de cauciuc pe care le "oloseau ei i, uitnd s conecteze sistemul de inundare cu ar$on, des"cu clemele capacului. 3oti capacul invers, c s vad despre ce era vorba. Fi vzu. >n timp ce el scotea capacul, aerul %ncrcat cu oQi$en intra %n cutie i atac "ilamentele de plutoniu, dintre care unele reac#ionar imediat, eQplodndu!i %n "a#a. +e produse un "ul$er, ca de la capsa unei pu ti, doar o mic rbu"nire de cldur i lumin, cu si$uran# nimic care s pun %n pericol un brbat. (ici mcar ceva "um pe care s!l "i remarcat, de i strnut o dat. Cu toate acestea, A?med "u cuprins de teroare. <cuse ceva ce n!ar "i trebuit s "ac. Ce avea s cread despre el comandantul? Ce!ar putea s!i 78

"ac? Ascult z$omotul sistemului de condi#ionare a aerului i crezu c vede un nori or de "um ridicndu!se spre $ura de evacuare. Asta era bine. &lcile electrice ale colectorului de pra" vor avea $riH de asta. -ot ce avea de "cut' Da. 3esi$il cutia i o duse %napoi %n atelierul de prelucrare. Cole$ul lui nu se %ntorsese %nc. 5ine. A?med strecur cutia %n ecluz i se asi$ur c lucrurile artau a a cum "useser cu cteva minute mai devreme. > i aprinse o alt #i$ar ca s se relaQeze, suprat pe el %nsu i c era incapabil s se lase. >ncepea s!i a"ecteze aler$area. A?med nu tia c era deHa un cadavru a crui moarte nu "usese %nc %nre$istrat i c #i$ara lui putea la "el de bine s "i "ost %ns i respira#ia vie#ii. &ot s o "ac, anun# Clar*, ptrunznd pe u , ca Io?n RaBne la Alamo. &oveste te!mi, spuse Iac*, "cnd semn spre un scaun. -ocmai m!am %ntors de la Dulles, unde am vorbit cu vreo c#iva tipi. Avioanele IA@ ;7;, ec?ipate pentru zboruri -ranspac, sunt aranHate "oarte convenabil pentru noi. +alonul de la etaH este ec?ipat cu paturi, ca un va$on &ullman vec?i. Asta ne aHut. Camera are o acustic "oarte bun i asta u ureaz interceptarea. >i %ntinse o dia$ram. Aici i aici, se a"l cte o mas <olosim dou micro"oane!emi#toare "r "ir i patru canale de emisie. EQplic, spuse Iac*. Emi#toarele sunt multidirec#ionale. Ele transmit la emi#torul +D< i acesta le transmite mai departe din avion. De ce patru canale? ,area problem este anularea z$omotului avionului, vHitul motoarelor, aerul, toate c?estiile astea. Dou canale sunt pentru sunetul interior. Celelalte dou sunt numai pentru z$omotul de "ond. @e "olosim ca s anulm nivelul de z$omot ambiental. Avem oameni la Ftiin# i -e?nolo$ie care lucreaz la asta de ceva timp. <olose ti z$omotul de "ond %nre$istrat pentru a stabili inter"eren#ele, apoi doar %i sc?imbi "aza ca s!l anulezi. 4 c?estie destul de simpl, dac ai ec?ipamentul de calcul adecvat. 79

(oi %l avem. >n#eles? -ransmi#torul va "i %ntr!o sticl. >l orientm s emit printr!o "ereastr. G or de "cut, am veri"icat. Acum avem nevoie de un avion de urmrire. Cam ce anume? Cu ec?ipamentul potrivit, un reactor cum e Nul"stream!ul, sau, i mai bine, un EC!1/8. A recomanda mai mult de unul. @a ce distan#? Atta vreme ct e %n linie dreapt' pn la treizeci de mile i nu e necesar s "ie la aceea i altitudine. (u!i ca i cum ar trebui s zboare %n "orma#ie cu tipul. Ct de di"icil de realizat? +implu. &artea cea mai $rea e bateria i asta va %ncpea %ntr!o sticl de butur, a a cum am spus. Oom "olosi o marc pe care o po#i $si de obicei %n ma$azinele dutB!"ree J am un tip care veri"ic asta J %ntr!o sticl ce ceramic. Ca o cara" scump de C?ivas, poate. Iaponezilor le place scotc?!ul. Detectarea? %ntreb 3Ban. Clar* rnHi, ca un adolescent care tocmai "raierise un pro"esor. 3ealizm sistemul numai din componente Haponeze i plasm un receptor acordat pe "recven#a potrivit %n avion. Oa cltori cu obi nuitul alai de reporteri. Ooi instala un receptor %n co ul de ?rtii dintr!un closet. Dac opera#iunea e ueaz, vor crede c e unul de!al lor. Oa prea c?iar c a "cut!o un ziarist. 3Ban ddu din capK :nteli$ent idee, Io?n. ,i!am %nc?ipuit c!o s!#i plac. Cnd avionul aterizeaz, avem un tip care recupereaz sticla. 4 vom aranHa J adic vom avea $riH s nu poat "i scos dopul. +uper$lue, poate. Grcarea la bord %n ,eQico CitB? @!am pus pe Din$ s se ocupe de asta. E timpul s simt $ustul plani"icrii opera#iunilor i asta e partea u oar. +paniola mea e destul de bun ca s pcleasc un cet#ean meQican. + revenim la ec?ipamentul de ascultare. (u vom asculta conversa#iile %n timp real? :mposibil. Oom ob#ine ceva de"ormat, dar "olosim ma$neto"oane de 7;

mare vitez pentru %nre$istrareV apoi putem spla benzile cu aHutorul calculatoarelor, ca s ob#inem o copie curat. E o msur suplimentar de si$uran# opera#ional. -ipii din aparatele de urmrire nu vor ti ce ascult i numai pilo#ii trebuie s tie pe cine urmresc' poate nici mcar asta, "iindc veni vorba. -rebuie s veri"ic. Ct dureaz producerea unei copii curate? Oa trebui s o "acem aici' s zicem, vreo dou ore. 4ricum, asta!i ce spun bie#ii de la Ftiin# i -e?nolo$ie. Ftii care!i adevrata "rumuse#e %n c?estia asta? +pune!mi. Avioanele sunt cam ultimul loc unde nu po#i instala dispozitive de ascultare. 5ie#ii no tri de la Ftiin# i -e?nolo$ie coc?etau de mult cu ideea. &osibilitatea le!a "ost o"erit de ,arin J un proiect "oarte secret. (imeni nu tie c putem "ace asta. Codurile de calculator sunt "oarte compleQe. 4 mul#ime de oameni se Hoac mereu cu ele, dar solu#ia #ine de partea teoretic a matematicii. A $sit!o un tip de la (+A. 3epet, +ir Io?n, nimeni nu tie c a a ceva este posibil. -ipii lor cu securitatea vor dormi' Dac $sesc dispozitivele, vor crede c e o %ncercare de amator. De "apt, receptorul pe care!l pun la bord nu va recupera ceva util pentru nimeni, %n a"ar de noi' Fi vom pune pe cineva s!l recupereze. Ca s veri"ice transmisiile aeriene. A a e. Deci, avem o redundan# dubl J sau tripl, niciodat nu mi! am dat seama care!i terminolo$ia corect. -rei canale separate pentru in"orma#ii, unul %n avion i dou transmise %n a"ara lui. 3Ban % i ridic cana de ca"ea %n semn de salut. 4), acum c partea te?nic pare posibil, vreau o evaluare a "ezabilit#ii opera#iunii. 4 s!o ai, Iac*. @a dracuAC Ce bine!i s "ii din nou un adevrat spion. Cu tot respectul, paza "undului tu nu!mi punea prea mult la %ncercare talentele. Fi eu te iubesc, Io?n, rse 3Ban. Era prima dat, dup mult prea mult timp. Dac le ie ea pasien#a, poate c va reu i s scape de c#eaua aia de Elliot. &oate c pre edintele va %n#ele$e c opera#iunile de teren, cu participarea unor a$en#i adevra#i, erau 76

%nc utile. Ar "i "ost o mic victorie.

72

2&. Re'oluia
+!aud, care!i povestea cu c?estiile alea? %ntreb o"i#erul de cart, privind %n Hos la %ncrctura de pe punte. +!ar prea c sunt $rinzile acoperi ului pentru un templu. Gnul mic, cred, remarc secundul. Ct se va mai a$ita marea asta'? A vrea s reducem viteza, &ete. Am vorbit de dou ori cu el despre asta. Cpitanul zice c trebuie s respecte un pro$ram. +!i spun asta blestematului de ocean. (!am %ncercat a a ceva. &e cine c?emi? 4"i#erul de punte care era de cart pu"ni. +ecundul era la comand doar ca s suprave$?eze lucrurile. De "apt, asta era treaba cpitanului, dar stpnul navei dormea %n patul lui. ,otonava George ,$ 6ea 0 %nainta cu $reu prin valuri de zece metri, %ncercnd s men#in douzeci de noduri, dar "r s reu easc, %n ciuda motoarelor care "unc#ionau cu toat puterea. Cerul era acoperit, cu sprturi ocazionale %n nori prin care luna plin tr$ea cu oc?iul. <urtuna %ncepuse s se destrame, dar vntul se men#inea la aizeci de noduri i marea %nc era a$itat %ntr!o oarecare msur. Era o "urtun tipic pentru &aci"icul de (ord, deciseser deHa amndoi o"i#erii. 4 vnzoleal a crei evolu#ie era imposibil de pro$nozat. -emperatura aerului era un plcut zece $rade <a?ren?eit i stropii pulveriza#i se trans"ormau %n $?ea# care plesnea %n "erestrele cabinei de comand ca alicele %n sezonul ra#elor. +in$ura veste bun era c vntul su"la dinspre prova. George , era un car$o, nu o nav de pasa$eri, i %i lipseau stabilizatoarele antiruliu. De "apt, nu era deloc rea. +uprastructura era situat %n por#iunea pupa a navei i asta atenua cea mai mare parte din mi carea de le$nare asociat cu o mare a$itat. Din pcate, le limita o"i#erilor posibilitatea de a observa evenimentele de la captul din "a# al navei, un "apt accentuat i mai mult de vizibilitatea redus datorat 8=

stropilor de ap pulveriza#i %n aer. OoiaHul avea i cteva caracteristici interesante. Cnd prova plonHa %ntr! un val deosebit de %nalt, nava %ncetinea. Dar dimensiunea navei %nsemna c prova "rna mai repede dect pupa i, %n timp ce "or#ele de decelera#ie luptau s reduc viteza navei, coca se rzvrtea vibrnd. De "apt, c?iar se %ndoia c#iva centimetri, ceva di"icil de crezut pn nu vedeai cu oc?ii ti. Cu ani %n urm, am servit pe un portavion. @a miHloc se curba cu mai mult de treizeci de centimetri. 4dat, eram' &rivi#i drept %nainte, domnuleC anun# timonierul. DraceC stri$ o"i#erul de cart. Gn val va$abondC Apruse dintr!o dat un val de cincisprezece metri, la doar o sut de metri de prova boant a lui George ,* Evenimentul nu era nea teptat. Dou valuri se %ntlneau i % i %nsumau %nl#imile pentru cteva clipe, apoi se separau. &rova se %nl# pe o creast de dimensiune medie, apoi cobor% %n "a#a zidului verde care se npusti. Uine#i!v bineC &rova nu avu timp s se ca#re pe acest val. Apa verde trecu pur i simplu peste prov ca i cum nici n!ar "i "ost acolo i continu s se rosto$oleasc spre pupa, pe cei o sut cincizeci de metri, pn la suprastructur. Amndoi o"i#erii urmrir valul cu o "ascina#ie deta at. (ava nu era %ntr!un pericol real J cel pu#in, % i spuser amndoi, nu %ntr!un pericol imediat. ,asa verde solid trecu pe ln$ bi$ile i vinciurile $rele pentru manipularea %ncrcturii, avansnd cu o viteza de treizeci de mile pe or. (ava vibra deHa din nou, %ncetinit de prova care lovise partea in"erioar a valului. De "apt, valul "iind mai mult lar$ dect %nalt, prova se a"la %nc sub ap, dar creasta lui era pe cale de a lovi un perete de o#el vopsit %n alb, a"lat perpendicular pe direc#ia lui de deplasare. Uine!teC %i ordona o"i#erul de cart timonierului. Creasta valului nu aHunse c?iar la nivelul comenzii, dar lovi ?ublourile de la cabinele o"i#erilor superiori. :nstantaneu, o perdea alb vertical de stropi terse totul. Gnica secund ct dur pru s #in un minut, apoi valul trecu i puntea navei era eQact unde trebuia s "ie, de i acoperit cu apa de mare care se lupta s se scur$ prin drenuri. George , lu o band de 18 $rade, apoi reveni la normal. 3edu viteza la aisprezece noduri, pe rspunderea mea, ordon 81

secundul. >n#eles, con"irm timonierul. (!o s s"rmm nava asta ct sunt eu la comand, anun# o"i#erul mai mare %n $rad. Ai dreptate, &ete. 4"i#erul de cart era %n drum spre panoul de avarie, cutnd din oc?i o lumin care s indice o inunda#ie sau alte probleme. &anoul era curat. (ava era proiectat s %n"runte o vreme mult mai proast dect asta, dar re$ulile de securitate pe mare cereau vi$ilen#. Aici e %n re$ul, &ete. -ele"onul sun. Comanda, aici secundul. Ce dracuA a "ost asta? %ntreb mecanicul! e". Ei, a "ost un "el de val mare, e"ule, rspunse laconic &ete. Ceva probleme? <r $lum. A pocnit serios peretele etan prova. Am crezut c!o s! mi mnnce "ereastra J se pare c un ?ublou e crpat. Cred c!ar trebui s %ncetinim. Grsc s "ac baie %n pat, tii? DeHa am ordonat asta. 5ine. @e$tura se %ntrerupse. Ce se %ntmpl? Era cpitanul, %n piHama i ?alat de baie. 3eu i s vad ultimele resturi de ap de mare scur$ndu!se de pe puntea principal. Gn val de cin pe!op pe metri. Am redus viteza la aisprezece. Douzeci e prea mult pentru condi#iile astea. Cred c ai dreptate, mormi cpitanul. <iecare or suplimentar %n doc %nsemna cincisprezece mii de dolari, iar proprietarilor nu le plceau c?eltuielile suplimentare. 3idic din nou viteza, imediat ce se poate. Cpitanul se retrase, %nainte ca picioarele lui $oale s %n$?e#e prea tare. A a o s "ac, se adres &ete u ii $oale. Oiteza 18,6, raport timonierul. <oarte bine. Amndoi o"i#erii se a ezar i sorbir din ca"elele lor. (u era cu 82

adevrat %n"rico tor, ci doar palpitant, iar stropii lumina#i de lun, care zburau dinspre prova, o"ereau un spectacol destul de plcut. +ecundul privi %n Hos spre punte. >i trebui un moment ca s! i dea seama. Aprinde luminile. Care!i problema? 4"i#erul de cart "cu doi pa i spre panou i aprinse re"lectoarele de pe punte. Ei, ne!a mai rmas doar unul. Gnul din' 4"i#erul mai tnr privi %n Hos. Aoleu, ceilal#i trei' +ecundul cltin din cap. Cum puteai descrie puterea apei obi nuite? Fi era un lan# solid, valul l!a rupt de parc ar "i "ost o a#. :mpresionant. 4"i#erul de cart ridic tele"onul i aps pe un butonK 5o#man, %ncrctura noastr de pe punte a "ost mturat peste bord. Am nevoie de o veri"icare a suprastructurii "rontale. (u era nevoie s spun c veri"icarea trebuia "cut din interiorul structurii. 4 or mai trziu, era clar c "useser noroco i. +in$ura lovitur datorat %ncrcturii de punte aterizase eQact pe o por#iune a suprastructurii %ntrit cu $rinzi solide de o#el. &a$ubele erau minore, doar ceva sudur i vopsitorie de "cut. Asta nu sc?imba "aptul c cineva va trebui s doboare un nou copac. -rei din cei patru bu teni se duseser i templul acela Haponez va trebui s a tepte. Cei trei bu teni, %nc %nln#ui#i la un loc, erau deHa departe %n urma lui George ,* Era %nc verzi i %ncepur s absoarb ap de mare, devenind i mai $rei. Cat?B 3Ban urmri ma ina so#ului ei ie ind de pe alee. -recuse de stadiul resentimentelor. Acum era rnit. El nu voia s vorbeasc despre asta J adic, nu %ncerca s se eQplice, nu! i cerea scuze, %ncerca s pretind c' ce? Fi, parte din timp, spunea c nu se simte bine, era prea obosit. Cat?B voia s discute, dar nu tia cum s %nceap. Eul masculin era un lucru "ra$il, doctori#a Caroline 3Ban o tia prea bine, iar %n cazul de "a# se 8/

aHunsese la punctul cel mai sensibil. EQplica#ia J o combina#ie de stres, oboseal i butur. Iac* nu era o ma in. +e uza. Ea vzuse simptomele cu luni %nainte. (aveta, mai mult dect orice. Dou ore i Humtate, uneori trei ore, %n "iecare zi cu ma ina. <aptul c avea o"er era ceva, dar nu prea mult. Erau doar alte trei ore %n care era departe, $ndind, muncind, nu acas, unde %i era locul. 2l a+ut sau #l r%nes$? se %ntreb ea. .ste i !ina mea? Cat?B intr %n baie i se privi %n o$lind. 4), nu mai era o "eti# cu buHori %n obraHi. >n Hurul $urii i al oc?ilor apruser ridurile produse de $riHi i %ncordare. (u i!ar strica o consulta#ie la un oculist. >ncepea s aib dureri de cap %n timpul interven#iilor i bnuia c putea "i o problem cu oc?ii ei J la urma urmei, era c?irur$ o"talmolo$ J dar, ca oricare altul, nu avea timp i amna s solicite o consulta#ie unui cole$ din :nstitutul 4"talmolo$ie Rilmer. 4 comportare destul de prosteasc, admise %n sinea ei. Avea %nc oc?i destul de dr$u#i. Cel pu#in, culoarea nu se sc?imbase, c?iar dac eroarea lor de re"rac#ie putea s su"ere din cauza e"orturilor pe care le impunea munca ei. Era %nc destul de supl. (u i!ar strica ni te eQerci#ii "izice, o transpira#ie care s!o scape de vreo dou!trei *ilo$rame J sau i mai bine, s trans"ere $reutatea asta la sni. Era o "emeie cu sni mici, dintr!o "amilie cu sni mici, %ntr!o lume care aprecia "emeile care aveau u$ere ce puteau rivaliza cu vaca Elsie 5orden. Nluma ei obi nuit, c mrimea bustului era invers propor#ional cu mrimea creierului, era un mecanism de aprare. -nHea dup ni te sni mai mari, a a cum un brba#ii % i doreau %ntotdeauna un penis mai mare, dar Dumnezeu sau mo tenirea $enetic pre"eraser s nu i!i dea, iar ea nu se va supune ru inii inutile a c?irur$iei J cu att mai mult cu ct se %ndoia de reu itele acestui $en de c?irur$ie' prea multe implanturi de silicon dezvoltau complica#ii. >n rest' desi$ur, prul ei era %ntotdeauna %ntr!o stare deplorabil, dar disciplina c?irur$ical o %mpiedica de"initiv s!i acorde o mare aten#ie. Era %nc blond, scurt i "oarte "in, iar lui Iac* %i plcea, cnd % i "cea timp, s!l remarce. <a#a ei %nc era dr$u#, %n ciuda ridurilor. &icioarele %i "useser %ntotdeauna destul de "rumoase i, cu tot mersul pe Hos pe care!l practica la Dop*insYRilmer, deveniser, de "apt, ceva mai "erme. Cat?B aHunse la concluzia c aspectul ei nu era de $enul care s "ac cinii s latre cnd 87

trecea. De "apt, era %nc destul de atr$toare. Cel pu#in, a a credeau ceilal#i doctori de la spital. Gnii dintre studen#ii din anii superiori erau %n mod si$ur le ina#i dup ea, %i plcea s cread. Cu si$uran#, nimeni nu %ncerca s c?iuleasc de la vizitele ei %n saloane. Era i o mam bun. De i +allB i micul Iac* dormeau %nc, niciodat nu uita s se ocupe de ei. Iac* "iind mai mult pe drumuri, Cat?B %l %nlocuia, mer$nd c?iar pn acolo %nct s!i "ie partener de antrenament "iului ei %n timpul sezonului de base!ball. W4 c?estie care!l "cea pe so#ul ei s simt Henant de vinovat, ori de cte ori a"la c se %ntmplase.X Ntea mese bune, cnd avea timp. 4rice era nevoie %n casa, "ie "cea sin$ur, "ie an$aHa din a"ar . J eQpresia lui Iac* J pe al#ii. > i iubea %nc so#ul i avea $riH s!l "ac s tie acest lucru. Avea sim#ul umorului, credea Cat?B despre ea. (u permitea s "ie deranHat de prea multe lucruri. (u rata niciun prileH s!l %n#epe pe Iac*, atunci cnd ocazia o cereaV dar era un doctor cu o atin$ere delicat. >i vorbea, %l %ntreba ce crede despre una sau alta, %l lsa s tie c!i purta de $riH, ca #inea cont de opiniile lui. >n mintea lui nu putea "i nicio %ndoial c er %nc brbatul ei, sub toate aspectele. De "apt, %nc %l iubea %n toate "elurile %n care o putea "ace o so#ie. -ot %ntorcnd $ndurile %n minte, Cat?B aHunse la concluzia c era o so#ie creia nu i se putea repro a nimic. Atunci, de ce el nu' nu putea'? <a#a din o$lind era mai mult nedumerit dect rnit, % i spuse ea. Ce alt$e!a a putea fa$e? o %ntreb. 3imi$* Cat?B %ncerca s lase deoparte $ndurile care o "rmntau. >ncepea o nou zi. Copiii plecau la coal, trebuia s pre$teasc micul deHun %nainte ca ei s se scoale. Desi$ur, partea asta de via# nu era cinstit. Era c?irur$, de "apt pro"esor de c?irur$ie, dar simplele realit#i ale vie#ii a"irmau c era i mam, cu %ndatoririle speci"ice, pe care so#ul ei nu le %mprt ea, cel pu#in nu diminea#a devreme %ntr!o zi lucrtoare. 5asta cu emanciparea "emeilor. > i puse ?alatul i cobor% %n buctrie. Ar "i putut "i mai ru. Ambilor copii le plcea terciul de ovzV de "apt, pre"erau sortimentul solubil aromat. &use la "iert apa, apoi "cu "ocul mic i plec s!i trezeasc pe micu#i. Pece minute mai trziu, +allB i micul Iac* erau spla#i i %mbrca#i, %n drum spre buctrie. +allB aHunse prima i comut televizorul 88

pe Canalul DisneB, la timp pentru EQerci#iile oriceilor.. Era momentul cnd Cat?B bene"icia de zece minute de lini teK rs"oia ziarul i % i bea ca"eaua. Ios, %n partea dreapt a primei pa$ini, era un articol despre 3usia. .i, poate $% era unul intre lu$rurile $are-l preo$up% pe /a$'* Decise s!l citeasc. &oate c reu ea s stea de vorb cu el, s descopere de ce era att de' distrat? + "ie doar asta? ' dezam$i#i de capacitatea C:A de a "urniza date %n le$tur cu problema. EQist i unele zvonuri despre o anc?et %n curs. Gn o"icial al administra#iei con"irm zvonurile c un "unc#ionar superior C:A este suspectat de "raude "inanciare i de incorectitudini seQuale. (umele acestui "unc#ionar nu a "ost dezvluit, dar se zvone te c este "oarte sus!pus i responsabil cu coordonarea in"orma#iilor pentru administra#ie'. In$ore$titu ini se1uale? Ce %nsemna asta? Despre cine era vorba? .l* Foarte sus-pus i responsa"il $u4 Lsta era Iac*. Era so#ul ei. Asta era eQpresia pe care o "oloseau ei pentru cineva la nivelul lui. >ntr!un moment mut de total claritate, tiu c asta trebuia s "ie. /a$'4 alerg8n up% femei? /a$' al meu? (u era posibil. Era? :ncapacitatea lui de a! i %ndeplini obli$a#iile de so#, oboseala, butura, distrac#iile? Era posibil ca motivul pentru care el nu' %l eQcita altcineva? (u era posibil. (u Iac*. (u Iac* al ei. Dar atunci, de ce'? Era %nc atr$toare J toat lumea credea a a. Era %nc o so#ie bun J %n privin#a asta nu era nicio %ndoial. Iac* nu era bolnav. Ar "i sesizat orice simptome evidenteV era un doctor bun i tia c nu i!ar "i scpat ceva important +e dduse peste cap s "ie dr$u# cu Iac*, s stea de vorb cu el, s!i arate c!l iubea i' &oate c nu era pro"a"il, dar era posi"il? Da. (u. Cat?B puse ziarul Hos i sorbi din ca"ea. (u era posibil. (u Iac* al ei. 89

Era ultima or a ultimei etape %n procesul de prelucrare. N?osn i <romm urmreau strun$ul, cu aparent deta are, de!abia stpnindu! i emo#ia. <reonul lic?id, pulverizat pe metalul %n rota#ie, %i %mpiedica s vad produsul a crui prelucrare "inal era %n curs. +e sim#eau "rustra#i, c?iar dac amndoi tiau c, doar vznd produsul, n!ar "i rezolvat mare lucru J oc?ii lor erau instrumente prea $rosolane pentru a detecta imper"ec#iunile. Amndoi urmreau parametrii pe sistemul de calculator. -oleran#ele indicate de ma in erau mult mai mici dect cei doisprezece an$stromi speci"ica#i de Derr Do*tor <romm. -rebuiau s cread calculatorul, nu? >nc vreo c#iva centimetri, anun# N?osn, %n timp ce 5oc* i Sati li se alturau. (!ai eQplicat niciodat partea secundar a unit#ii, spuse comandantul. Gnitatea. era numele pe care!l "oloseau pentru bomb. <romm se %ntoarse, nu cu adevrat recunosctor pentru distra$ere, de i tia c ar "i trebuit s "ieK Ce dore ti s tii? >n#ele$ cum "unc#ioneaz &rimarul, dar nu i +ecundarul, spuse Sati, simplu i rezonabil. <oarte bine. &artea teoretic e destul de simpl, o dat ce ai %n#eles principiul. Asta a "ost partea di"icil, %n#ele$i, descoperirea principiului. @a %nceput, s!a crezut c "unc#ionarea +ecundarului era, pur i simplu, o problem de temperatur J asta caracterizeaz centrul unei stele, +a? De "apt, nu este a a, primii teoreticieni au omis problema presiunii. &rivind retrospectiv, pare destul de ciudat, dar a a este adeseori munca de pionierat. C?eia "unc#ionrii +ecundarului este administrarea ener$iei, %n a a "el %nct s "ie convertit %n presiune, simultan cu utilizarea temperaturii ei ridicate, sc?imbndu!i!se i direc#ia cu nouzeci de $rade. Asta nu!i o sarcin u oar cnd e vorba de redirec#ionarea a aptezeci de *ilotone de ener$ie, spuse %ncntat <romm. -otu i, do$ma pe care o %mprt esc mul#i, c "unc#ionarea +ecundarului ar "i o problem de mare di"icultate teoretic, este doar "ic#iune. Adevrata intui#ie, pe care au avut!o Glam i -eller, a "ost de o simplitate dezarmant, a a cum sunt mai toate ideile $eniale. &resiunea este temperatur. Ceea ce au descoperit ei J secretul J este c nu eQist niciun secret. 4 dat ce %n#ele$i principiile 8;

implicate, ceea ce rmne e doar o problem de in$inerie. 3ealizarea unei bombe "unc#ionale este di"icil din punct de vedere al calculului, nu te?nic. &artea di"icil este s "aci arma portabil. Asta!i pur in$inerie, repet <romm. &aie de limonad? %ntreb 5oc*, tiind c interlocutorul lui dorea s "ie %ntrebat. Era un ticlos %ncntat de el %nsu i. (u sunt si$ur, dar cred c aceasta este inven#ia mea personal. ,aterialul este per"ect. Este u or, e $urit i se rsuce te lesne %n con"i$ura#ia potrivit. <romm merse pn la masa de asamblare i se %ntoarse cu un pai. ,aterialul de baz este polietilen i, a a cum pute#i vedea, am acoperit eQteriorul cu cupru i interiorul cu rodiu. @un$imea paiului. e de aizeci de centimetri, iar diametrul interior cu "oarte pu#in sub trei milimetri. ,ulte mii de ast"el de paie %nconHoar +ecundarul, %n mnunc?iuri rsucite cu o sut optzeci de $rade, %ntr!o "orm $eometric numit spiral. 4 spiral este o "orm util. &oate direc#iona ener$ia, re#inndu!i %n acela i timp capacitatea de a radia cldur %n toate direc#iile. >n "iecare in$iner se a"l un pro"esor "rustrat, % i spuse u or amuzat Sati. Dar ce "ac ele? De asemenea prima emisie a &rimarului este o radia#ie $amma masiv. :mediat dup asta vin razele Z. >n ambele cazuri, vorbim de "otoni cu ener$ie ridicat, particule cuantice care transport ener$ie, dar nu au mas' Gnde de lumin, interveni 5oc*, amintindu! i "izica din $imnaziu. <romm ddu din capK Corect. Gnde de lumin eQtrem de ener$ice, de o "recven# di"erit' mai %nalt. Ei bine, avem aceast vast cantitate de ener$ie radiind din &rimar. 4 parte o putem re"lecta sau devia spre +ecundar, "olosind canalele pe care le!am construit. Desi$ur, cea mai mare parte este pierdut, dar realitatea este c avem la %ndemn su"icient ener$ie, noi urmnd s "olosim doar o mic "rac#iune din ea. 3azele Z coboar prin paie. ,are parte din ener$ia lor este absorbit de straturile metalice, %n timp ce supra"e#ele oblice re"lect mai departe o por#iune, permi#nd %n continuare absorb#ia de ener$ie. Fi polietilena absoarbe o mare cantitate. Ce crezi c 86

se %ntmpl? Absorb att de mult ener$ie, %nct trebuie s eQplodeze, bine%n#eles, i!o lu 5oc* %nainte lui Sati. <oarte bine, Derr 5oc*. Cnd paiele eQplodeaz, de "apt se trans"orm %n plasm, dar pentru c am despicat paie, nu o s despicm i "ire de pr, nu? &lasma se eQtinde radial pe aQele lor, convertind ast"el ener$ia aQial a &rimarului %n ener$ie radial care produce implozia +ecundarului. 5ecule#ul luminos se aprinse %n capul lui Sati. :nteli$ent, dar pierzi o Humtate din ener$ie, cea care se eQpandeaz %n a"ar. Da i nu. -otu i, constituie bariera de ener$ie de care avem nevoie. Apoi, aripioarele de uraniu din Hurul corpului +ecundarului sunt i ele trans"ormate %n plasm J de ctre acela i "luQ de ener$ie, dar mai lent dect paiele datorit masei lor. Aceast plasm are o densitate mult mai mare i este presat spre interior. >n interiorul carcasei propriu!zise a +ecundarului eQist un vid de doi centimetri, pentru c acest spa#iu va "i evacuat. +e "ormeaz un start din mi care. pentru plasma care se deplaseaz spre interior. Deci, "olose ti ener$ia &rimarului, redirec#ionat sub un un$?i drept, ca s %ndeplineasc aceea i "unc#ie pe care au %ndeplinit!o la %nceput eQplozibilii asupra +ecundarului? rezum Sati. EQcelent, domnule comandant, replic <romm, pe un ton su"icient de superior ca s "ie remarcat. Acum, avem o nou mas de plasm, relativ $rea, care preseaz spre interior. Oidul %i permite s accelereze %nainte de a izbi %n +ecundar. Ansamblul secundar este alctuit din deuterur i ?idrur de litiu, ambele dopate cu tritiu, %nconHurate de uraniu 2/6. Acest ansamblu este strivit violent de implozia plasmei. 5ine%n#eles, este bombardat i de neutronii produ i de &rimar. Combina#ia de cldur, presiune i bombardament neutronic determin litiul s "isioneze %n tritiu. -ritiul %ncepe imediat procesul de "uziune, $enernd mari cantit#i de neutroni cu ener$ie ridicat, concomitent cu ener$ia eliberat. (eutronii atac G!2/6, producnd o reac#ie de "isiune rapid care se adau$ la randamentul total al +ecundarului. C?eia, a a cum sublinia Derr <romm, este administrarea ener$iei, 82

eQplic N?osn. &aiele, remarc 5oc*. Da, am spus acela i lucru, uitri N?osn. >ntr!adevr, este o per"orman# strlucit. Ca i cum ai construi un pod din ?rtie. Fi randamentul +ecundarului? %ntreb Sati. (u %n#ele$ea cu adevrat "izica, dar se pricepea destul de bine la ci"re. &rimarul va $enera aproQimativ aptezeci de *ilotone, iar +ecundarul cam patru sute aizeci i cinci de *ilotone. Din cauza unor posibile nere$ularit#i %n interiorul armei, ci"rele sunt aproQimative. (ici n!avem cum s "acem teste pentru a msura e"ectele actuale. Ct %ncredere ai %n per"orman#ele armei? -otal, rspunse <romm. Dar "r teste, a a cum ai spus' Domnule comandant, am tiut de la %nceput c un pro$ram adecvat de testare nu este posibil. E aceea i problem pe care am avut!o %n 3DN. Din aceast cauz, proiectul este supra%ncrcat, %n unele cazuri cu un "actor de patruzeci la sut, %n altele cu un "actor de peste o sut. -rebuie s %n#ele$i c o arm american, en$lez, "rancez sau c?iar sovietic avnd acela i randament nu ar "i mai mare de o cincime din unitatea. noastr. Ast"el de ra"inamente de mrime i e"icien# pot rezulta numai din testri eQtensive. <izica dispozitivului este simpl. 3a"inamentele de prelucrare apar numai din practic. A a cum a spus Derr N?osn, construim un pod. &odurile romane din antic?itate erau structuri "oarte ine"iciente. Dup standardele moderne, "oloseau mult prea mult piatr i, implicit, o risip de "or# de munc pentru construirea lor , +a? De!a lun$ul anilor, am %nv#at s construim poduri mai e"icient, "olosind mai pu#ine materiale i o cantitate mai mic de munc pentru realizarea aceleia i sarcini. Dar nu uita#i c unele poduri romane %nc stau %n picioare. +unt %nc poduri, c?iar dac ine"iciente. Acest proiect de bomb, de i ine"icient i "olosind prea multe materiale, este totu i o bomb i va "unc#iona a a cum spun eu. Capetele se %ntoarser, cnd avertizorul sonor al strun$ului se declan . 4 lumin indicatoare clipea verde. +arcina "usese %ndeplinit. <romm se apropie, spunndu!le te?nicienilor s elimine "reonul din sistem. Cinci minute mai trziu, obiectul a atta $riH plin de dra$oste era vizibil. 5ra#ul manipulator %l scoase la vedere. Era terminat. 9=

EQcelent, aprob <romm. Oom eQamina cu $riH plutoniul i apoi vom %ncepe asamblarea. ,eine 9erren, partea di"icil a trecut' +e $ndi c asta merita o bere i % i aminti c %nc nu ob#inuse paladiul. Detalii, detalii. Dar asta era in$ineria. Ce se %ntmpl, Dan? %ntreb 3Ban la tele"on. 3atase ziarul de diminea# acas, numai pentru a $si articolul Hi$nitor a teptnd pe biroul lui. Al dracului de si$ur c n!a plecat de aici, Iac*. -rebuie s "ie din casa voastr. Ei, tocmai i!am croit directorului nostru cu securitatea o $oaz nou! nou#. Pice c nu are nimic %n curs. Ce dracuA %nseamn "oarte sus!pus.? >nseamn c tipul sta, Doltzman, s!a lsat "urat de adHective. Gite, Iac*, deHa am mers prea departe. (u am voie s discut investi$a#ii %n curs, #i!aminte ti? (u sunt %n$riHorat de asta. Cineva a divul$at material care vine dintr! o surs "oarte apropiat. Dac bunul sim# ne!ar caracteriza, l!am aduce pe Doltzman pentru intero$are, mri 3Ban %n tele"on. Orei s "rnezi un pic, biete? Directorul adHunct % i ridic privirea de la tele"on, impunndu! i s inspire adnc. (u era $re eala lui Doltzman, nu!i a a? 4), m!am potolit. :ndi"erent ce anc?et se a"l %n curs, nu 5iroul se ocup de ea. (u!mi torni bra oave? &e cuvntul meu, %l asi$ur ,urraB. >n re$ul, Dan. 3Ban se calm i mai mult. Dac nu era <5:!ul i nici sec#ia de securitate a A$en#iei, atunci aceast parte a pove tii era, probabil, o inven#ie. Cine ar "i putut s "ac dezvluiri? Iac* scoase un ?o?ot de rsK Cine ar "i putut? Pece sau cincisprezece persoane de la Capitol Dill. &oate cinci de la Casa Alb, douzeci sau poate patruzeci aici. Deci, restul poate "i doar camu"laH sau cineva care vrea s plteasc o poli#. 91

,urraB nu pusese o %ntrebare. Considera c cel pu#in o treime din scur$erile %n pres aveau ca obiectiv plata, %ntr!un "el sau altul, a unei poli#e. +ursa este delicat? -ele"onul sta nu!i c?iar att de si$ur, ai uitat? >n#ele$. Gite, pot s!l abordez pe Doltzman %n particular, cu discre#ie. E un tip de treab, corect, un pro"esionist. &utem s!i vorbim neo"icial i s!i dm de %n#eles c pune %n pericol oameni i metode. &entru asta trebuie s m duc la ,arcus. Fi eu trebuie s vorbesc cu 5ill, dar va "i de acord. 4), o s vorbesc cu directorul meu. 4 s revin. 3Ban puse receptorul %n "urc i se %ndrept din nou spre biroul directorului. @!am vzut, %ntmpin directorul Cabot. 5iroul nu este la curent cu aceast anc?et i nici oamenii no tri. Din asta putem presupune c partea de scandal a pove tii este o minciun, dar cineva a divul$at date transmise de +&:((A)E3 i "elul sta de lucruri duce la uciderea a$en#ilor. Ce su$erezi? %ntreb Cabot. Dan ,urraB i cu mine %l abordm pe Doltzman neo"icial i %i aducem la cuno tin# c p e te pe un teren minat. >l ru$m, s renun#e. >l ru$a#i? 3u$m. (u dai ordine reporterilor. 4ricum, nu dac nu le plte ti salariile, se corect Iac*. De "apt, eu n!am "cut niciodat asta, dar Dan a "cut!o. A "ost ideea lui. -rebuie s mer$ mai sus cu c?estia asta, se codi Cabot. @a dracuA, ,arcus, noi suntem cei de susC -ratativele cu presa' trebuie s se decid %n alt parte. +uperC Grc %n ma in, du!te i asi$ur!te c!i ro$i "rumos. 3Ban se %ntoarse i ie i ca o "urtun, %nainte de a!i permite lui Cabot s se %nro easc din cauza insultei. Cnd aHunse %n biroul lui particular, minile %i tremurau. 3u m% poate susine #n ni$io pro"lem%? (imic nu mer$ea cum trebuia %n ultimul timp. Iac* btu cu pumnul %n birou o dat i durerea aduse lucrurile %napoi sub control. ,ica opera#iune a lui Clar* prea s se %ndrepte %n direc#ia cea 92

bun. Asta era ceva, i ceva era mai bine dect nimic. (u cu mult mai bine. Iac* se uit la "oto$ra"ia cu so#ia i copiii lui. @a dracuA, %nHur el. (u!l putea convin$e pe Cabot s!l sus#in %ntr!o c?estiune delicat, devenise un tat mizerabil i nici nu era mare sco"al ca so# %n ultimul timp. @iz Elliot citi, cu destul satis"ac#ie, articolul de pe prima pa$in. Dolzmann livrase eQact ceea ce se a teptase ea. 3eporterii erau att de u or de manipulat. : se desc?idea o %ntrea$ lume nou, realiz ea cu %ntrziere. Cu ,arcus Cabot att de slab i neeQistnd nimeni %n birocra#ia C:A care s!l sus#in pe 3Ban, ea ar avea i controlul e"ectiv al acestei or$aniza#ii. (u era ceva? Acum, %ndeprtarea lui 3Ban din postul lui era mai mult dect un simplu eQerci#iu de du mnie, orict de atr$tor ar "i putut "i motivul sta att de simplu. 3Ban era cel care re"uzase cteva cereri ale Casei Albe, cel care, ocazional, se adresa direct Con$resului %n problemele interne' care o %mpiedica s aib un contact mai strns cu A$en#ia. Cu el %ndeprtat, @iz i! ar putea da ordine J eQprimate ca su$estii. J lui Cabot, care le!ar %ndeplini cu o total lips de rezisten#. Dennis 5un*er ar rmne cu Aprarea i cu ec?ipa lui tmpit de "otbal. 5rent -albot ar stpni Departamentul de +tat. Elizabet? Elliot ar avea controlul aparatului securit#ii na#ionale J pentru c avea, de asemenea, urec?ea i toate celelalte pr#i importante ale &re edintelui. -ele"onul ei sun. Directorul Cabot este aici. -rimite!l %nuntru, ordon @iz. +e ridic i se %ndrept spre u . 5un diminea#a, ,arcus. 5un, doamn doctor Elliot. Ce te aduce aici? %ntreb ea, "cndu!i semn s se a eze pe canapea. Articolul din ziar. @!am vzut, %l asi$ur ea, plin de %n#ele$ere. Cel care a divul$at in"orma#iile a pus %n pericol o surs valoroas. Ftiu. Cineva de la voi? Ce %nseamn aceast anc?et intern? (u suntem noi. 9/

Adevrat? @iz Elliot se ls pe spate i se Huc cu cravata ei de mtase albastr. Atunci, cine? (u tim, @iz. Cabot prea c?iar mai Henat dect se a teptase ea. &oate, $ndi ea amuzat, credea c el era #inta anc?etei'? Era o idee interesant. Orem s vorbim cu Doltzman. Ce vrei s spui? (oi i <5:!ul vorbim cu el, neo"icial desi$ur, ca s!i aducem la cuno tin# c se aventureaz, iresponsabil, %ntr!un domeniu "oarte delicat. Cine a avut ideea asta, ,arcus? 3Ban i ,urraB. Pu? <cu o pauz, ca i cum ar "i analizat c?estiunea. (u cred c!i o idee bun. Ftii cum sunt reporterii. Dac vrei s!i perii, trebuie s!o "aci cum trebuie. Dac vrei, pot s m ocup eu de asta. E o problem %ntr!adevr serioas. +&:((A)E3 este "oarte important pentru noi. Cabot avea tendin#a s se repete, atunci cnd era emo#ionat. Ftiu. 3Ban a "ost destul de clar %n in"ormarea lui, cnd erai bolnav. >nc n!ai con"irmat rapoartele lui? Cabot cltin din capK (u. Iac* a "ost %n An$lia s le cear britanicilor s adulmece, dar nu ne a teptm la nimic pentru un timp. Ce vrei s!i spun lui Doltzman? +pune!i c poate periclita o surs "oarte important. Dac!l depisteaz, %l lic?ideaz imediat, iar consecin#ele politice ar putea "i "oarte serioase, %nc?eie Cabot. Da, ar putea avea e"ecte nedorite pe scena lor politic, nu!i a a? Dac +&:((A)E3 are dreptate, atunci se pot a tepta la sc?imbri politice uria e. <cnd dezvluiri, %l punem %n pericol. Aminte te!#i c' Elliot %l %ntrerupseK )adi ev sta reprezint pozi#ia noastr principal de spriHin. Da. Fi dac el se arde., atunci rmnem "r o pozi#ie de spriHin. Ai "ost "oarte clar, ,arcus. ,ul#umesc. Ooi lucra c?iar eu la asta. 97

Cam att, spuse Cabot, dup o pauz de o clip. 5ine. Altceva ce ar trebui s tiu %n diminea#a asta? (imic altceva, de!asta mi venit aici. Cred c e timpul s!#i art ceva. 4 c?estie la care lucrm aici. Destul de delicat, adu a ea. ,arcus %n#elese mesaHul. Despre ce!i vorba? %ntre b el. Este absolut con"iden#ial. Elliot scoase un plic cartonat mare din birou. Oreau s spun absolut, ,arcus. (u prse te cldirea, 4)? De acord. Cabot era deHa interesat. @iz desc?ise plicul i %i %nmn cteva "oto$ra"ii. Cabot le studie. Cine!i "emeia? Carol Pimmer. E vduva unui membru al <or#elor Aeriene care a "ost ucis %ntr!un mod oarecare. Elliot adu$ cteva detalii suplimentare. 3Ban, a"emeiat? <ir!a al dracului. E vreo ans s putem ob#ine mai multe in"orma#ii din interiorul A$en#iei? Dac inten#ionezi s "aci asta "r s!i strne ti bnuielile, va "i "oarte di"icil. Cei doi paznici personali ai lui, Clar* i C?avez, %n niciun caz nu vor coopera. +unt "oarte discre#i. &rieteni buni. 3Ban e prieten cu paznicii lui? Oorbe ti serios? Elliot era surprins. Era ca i cum ai "i "ost politicos cu mobila. Clar* e un vec?i o"i#er de teren. C?avez e un pu ti nou, lucrnd ca o"i#er de securitate i protec#ie %n timp ce! i termin cole$iul, inten#ioneaz s aHun$ o"i#er de teren. Am vzut dosarele. Clar* va ie i la pensie %n c#iva ani i pstrarea lui ca o"i#er de securitate i protec#ie e doar o c?estiune de decen#. A "cut ni te lucruri "oarte interesante. E un tip de treab i un bun o"i#er. Elliot era u or consternat, dar, din ceea ce spunea Cabot, se prea c nu avea ce "ace. Orem s!l %ndeprtm pe 3Ban cu bini orul. +!ar putea s nu "ie u or. Cei de la Capitol Dill %l plac cu adevrat. 98

-ocmai ai spus c nu respect ordinele. Asta nu se va crede la Capitol Dill. Ftii c!i a a. Dac vrei s!l dai a"ar, pre edintele trebuie s!i cear demisia. Dar nici asta nu va trece de Capitol Dill, % i zise @iz, realiznd c ,arcus Cabot nu!i va "i de mare aHutor. De "apt, nici nu se a teptase cu adevrat. Cabot era prea moale. Dac vrei, ne putem ocupa eQclusiv de aici. &robabil c e o idee bun. Dac la @an$leB se a"l c sunt b$at %n c?estia asta, a aprea %n oc?ii lor ca un mizerabil. (u pot permite a a ceva, avu rezerve Cabot. Ar duna presti$iului, att al meu, ct i al A$en#iei. 4). @iz se ridic, urmat de Cabot. ,ul#umesc c ai venit. Dou minute mai trziu, revenise %n scaunul ei, cu picioarele proptite pe un sertar. ,er$ea att de bine. EQact cum plnuise. 2n$ep sa m% pri$ep la asta4 Care e problema? Acest articol a "ost publicat astzi %ntr!un ziar din Ras?in$ton, spuse Nolov*o' Era apte seara la ,oscova, iar a"ar era un cer ne$ru i rece, cum numai la ,oscova putea "i. C el trebuia s raporteze despre ceva aprut %ntr!un ziar american nu %nclzea prea mult noaptea. Andrei :lici (armonov lu traducerea de la primul adHunct al pre edintelui i o citi. Cnd termin, arunc dispre#uitor cele dou pa$ini pe biroul lui. Ce!i cu prostiile astea? Doltzman e un reporter "oarte important din Ras?in$ton. Are acces la o"iciali "oarte sus!pu i ai Administra#iei <oEler. Fi scrie, probabil, destul "ic#iune, eQact la "el cum "ac reporterii no tri. (oi credem c nu. +untem convin i c tonul raportului e o indica#ie c datele i!au "ost date de cineva de la Casa Alb. (u, zu? (armonov scoase o batist i % i su"l nasul, blestemnd "ri$ul pe care!l 99

adusese sc?imbarea brusc a vremii. (u avea timp pentru o boal, nici mcar pentru un "leac de rceala. (u cred. :!am vorbit personal lui <oEler despre di"icult#ile %ntmpinate de distru$erea rac?etelor i restul acestei aiureli politice este eQact asta. -u tii c am "ost obli$at s tratez cu militarii ia %n"ierbnta#i J nebunii care au plecat de capul lor %n re$iunea baltic. Americanii tiu i ei. &entru mine, e incredibil c ei ar putea lua o asemenea aiureal %n serios. +i$ur c serviciile lor de in"orma#ii le spun adevrul' i adevrul e ceea ce i!am spus eu lui <oEler. -ovar e pre edinte. Nolov*o se opri o clip. -ovar e. era o obi nuin# prea $reu de rupt. EQact a a cum noi avem elemente politice care nu au %ncredere %n americani, i la ei eQist elemente care continu s ne urasc i s nu aib %ncredere %n noi. +c?imbrile %n rela#iile dintre noi au venit i s!au dus "oarte repede. &entru mul#i, prea repede pentru a putea "i asimilate. Consider plauzibil eQisten#a unor o"iciali politici americani care cred %n acest raport. <oEler e %ncrezut i mult mai slab ca brbat dect i!ar plcea s tie oamenii. Este nesi$ur din punct de vedere personal J dar nu!i un prost i numai un prost ar crede asta, mai ales dup ce s!a %ntlnit i a vorbit cu mine. (armonov %i %napoie lui Nolov*o traducerea. Anali tii mei au alt prere. +unt anse mari ca americanii s cread asta. ,ul#ume te!le pentru prerea lor. (u sunt de acord. Dac americanii primesc un ast"el de raport, %nseamn c au un spion %n interiorul $uvernului nostru. (u am nicio %ndoial c au ast"el de surse J la urma urmei, i noi avem, nu!i a a? dar, %n acest caz, nu cred. ,otivul e simplu, niciun spion nu ar "i putut raporta ceva ce nu am spus, corect? (!am spus a a ceva nimnui. Ce!i "aci unui spion care ne minte? Domnule pre edinte, e un lucru pe care nu!l tratm cu blnde#e, %l asi$ur Nolov*o. Asta e, "r!ndoial, adevrat i %n ceea ce!i prive te pe americani. (armonov se opri un moment, apoi zmbi. Ftii ce!ar putea "i? 9;

+untem %ntotdeauna receptivi la idei. Nnde te ca un politician. Ar putea "i, cu u urin#, un semn al unui "el de Hoc de putere %n interiorul $uvernului lor. >n acest caz, re"erirea la problemele noastre ar "i atunci pur accidental. Nolov*o analiz ideea. Am auzit c eQist' c 3Ban, directorul adHunct, nu este iubit de <oEler' 3Ban, a, da, mi!l amintesc. Gn adversar merituos, +er$?ei (i*olaevici? Este. Fi unul onorabil. Atunci mi!a dat cuvntul lui i l!a respectat. F%r% oar i poate, un etaliu pe $are un politi$ian #l ine minte, % i spuse Nolov*o. De ce %i deranHeaz? %ntreb (armonov. +e spune c e vorba de o ciocnire de personalit#i. Da, asta e o c?estie credibil. <oEler i vanitatea lui' (armonov % i ridic spre cer minile. Deci, ai rspunsul. &oate c!a "i un bun analist %n in"orma#ii. Cel mai bun, "u de acord Nolov*o. 5ine%n#eles, trebuia s "ie de acord. ,ai mult, pre edintele se re"erise la un aspect pe care propriii lui oameni nu!l eQaminaser %n totalitate. Cu!o eQpresie nelini tit, prsi prezen#a au$ust a e"ului su de stat. Dezertarea directorului )N5, N?erasimov, acum c#iva ani J un eveniment pe care 3Ban %nsu i %l aranHase, dac Nolov*o citea semnele corect J mutilase inevitabil opera#iunile eQterne ale )N5!ului. Fase re#ele complete se prbu iser %n America, %mpreun cu alte opt %n Europa de Oest. 3e#elele de %nlocuire de abia %ncepeau s le ia locul. Asta lsase $uri importante %n capacitatea )N5!ului de a penetra opera#iunile $uvernului american. +in$ura veste bun era c %ncepeau s citeasc o parte remarcabil a comunica#iilor diplomatice i militare americane J pn la patru sau cinci la sut %ntr!o lun bun. Dar desci"rarea nu era un %nlocuitor pentru a$en#ii de penetrare. Aici se petrecea ceva ciudat. Nolov*o nu tia ce era. &oate c pre edintele avea dreptate. &oate c erau doar valurile unei lupte interne pentru putere. Dar putea "i i altceva. <aptul c Nolov*o nu tia ce era nu!l aHuta de"el. 96

Am aHuns la timp, spuse Clar*. Astzi au veri"icat ma inile? Dac e miercuri' replic Iac*. >n "iecare sptmn, ma ina lui o"icial era eQaminat %n cutarea unor eventuale dispozitive electronice de ascultare. Atunci, putem discuta? Da. C?avez avea dreptate. E u or s!i dai o micu# mor i a tipului potrivit. 4mul de serviciu obi nuit se va %mbolnvi %n ziua aceea, iar noi doi vom "i repartiza#i s ne ocupm de ;7;. 4 s!o "ac pe camerista, voi "reca c?iuvetele i closetele, voi aproviziona barul, tot tacmul. ,ine vei avea pe birou evaluarea o"icial, dar versiunea scurt este, da, putem s o "acem i probabilitatea descoperirii e minim. Ftii care sunt consecin#ele? A, da. Gn incident interna#ional de propor#ii. :es mai devreme la pensie. E!n re$ul, Iac*. &ot s m pensionez oricnd vreau. Ar "i pcat pentru Din$, totu i. &u tiul sta promite cu adevrat. Fi dac te descoper? +pun %n cea mai bun spaniol a mea c un reporter Haponez mi!a cerut s o "ac i mi!a pltit o mul#ime de pesos pentru asta. Lsta!i clenciul, Iac*. (!or s "ac mare caz, dac vor crede c e unul de!ai lor. Arat prea ru, pierderea presti$iului, etc. Io?n, e ti un ticlos al dracului de viclean. Oreau doar s!mi servesc #ara, domnule. Clar* %ncepu s rd. Cteva minute mai trziu, lu viraHul. +per c n!am %ntrziat. A "ost o zi lun$ la serviciu. Am vzut c?estia aia din ziar. Ce "acem %n privin#a asta? Casa Alb va discuta cu Doltzman, spunndu!i s renun#e. Cineva % i %nmoaie tocul %n climara companiei? (oi nu tim nimic, acela i lucru e i la <5:. Camu"laH pentru adevrata poveste, e?? A a se pare. Ce ra?at, observ Clar*, %n timp ce tr$ea %n parcare. Carol era acas, "cea curat dup cin. &omul de Crciun al "amiliei 92

Pimmer era $ata. Clar* %ncepu s care cadourile %nuntru. Iac* cumprase o parte din ele %n An$liaV Clar* i (ancB Cummin$s aHutaser la %mpac?etarea lor J 3Ban era nepriceput la capitolul sta. Din ne"ericire, intrar %n cas eQact la timp ca s aud plnsete. (icio problem, domnule doctor 3Ban, %i spuse unul din pu ti %n buctrie. Iac*ie a avut un mic accident. ,ami e %n baie. 4). 3Ban se %ndrept %ntr!acolo, avnd $riH s! i anun#e prezen#a. Da, intr, spuse Carol. Iac* o vzu pe Carol aplecat peste cad. Iac[ueline pln$ea pe tonul monoton, Halnic, al unui copil care tie c s!a purtat ru. 4 $rmad de ?aine de copil se a"la pe podeaua de $resie i aerul du?nea a "lori strivite. Ce s!a %ntmplat? Iac*ie crede par"umul meu la "el cu par"umul ei Hucrie, turnat toat sticla. Carol % i ridic privirea de la "recat. 3Ban ridic u or cma a "eti#eiK (u $lume ti. -oat sticla J scumpC <at reaC -onalitatea plnsului lui Iac[ueline crescu. &robabil c popone#ul ei "usese deHa plesnit. 3Ban era "ericit c nu asistase la asta. > i disciplina copiii dup necesit#i, dar nu!i plcea s vad alte persoane plesnindu!i pe! ai lor. Era unul dintre cele cteva puncte slabe ale caracterului su. C?iar dup ce Carol % i scoase mezina din cad, mirosul nu dispru. -ii, e destul de puternic, nu? Iac* o ridic pe Iac*ie, care nu! i potoli prea mult plnsul. 4ptzeci dolari, mormi Carol, dar suprarea ei se dusese. Avea o ampl eQperien# cu copiii mici i tia c te puteai a tepta la pozne din partea lor. Iac* o duse pe micu# %n su"ra$erie. Atitudinea ei se sc?imb, cnd vzu $rmada de cadouri. -u prea dr$u#, remarc mama ei. Dei, s!a %ntmplat c "ceam ni te cumprturi, 4)? -u nu vii aici de Crciun, ai "amilia ta. Ftiu, Carol, dar nu pot lsa s treac Crciunul "r s m opresc aici. Clar* intr cu o ultim $rmad. Astea erau din partea lui, observ Iac*. Gn om bun, Clar*. ;=

(oi nu avem nimic pentru voi, zmbi trist Carol Pimmer. Cum s nu. Iac*ie mi!a dat o %mbr#i are $rozav. Fi eu? %ntreb Io?n. Iac* i!o ddu pe Iac*ie. Era amuzant. Destui brba#i se temeau de Clar* din cauza aspectului, dar pu tii Pimmer se $ndeau la el ca la un urs de plu uria . Cteva minute mai trziu, plecau cu ma ina. <rumos din partea ta s "aci asta, Io?n, spuse 3Ban %n timp ce se %ndeprtau. (icio sco"al. Dei, omule, tii ce distrac#ie au "ost cumprturile pentru pu ti? Cine dracuA vrea s!i cumpere copilului un sutien 5ali J asta voia ,a$$ie, l!a trecut pe lista ei J un sutien seQB, pentru numele lui Dumnezeu. Cum dracuA poate un tat s intre %ntr!un ma$azin universal i s cumpere a a ceva pentru propria lui "iic? Devin pu#in prea mari pentru ppu ile 5arbie. Cu att mai ru, domnule doctor, cu att mai ru. Iac* se %ntoarse i c?icotiK +utienul sta' ,da, Iac*, dac a"lu vreodat, %l "ac mncare pentru cini. 3Ban nu se putu ab#ine s nu rd, dar tia c! i putea permite s o "ac. <eti#a lui %nc nu avea %ntlniri. Ar "i $reu s!o vad plecnd cu altcineva, dincolo de aripa lui protectoare. Dar era i mai $reu pentru un brbat ca Io?n Clar*. ,ine la ora obi nuit? Da. (e vedem atunci, domnule doctor. 3Ban intr %n cas la 6K88. Cina se a"la la locul ei obi nuit, % i turn obi nuitul pa?ar cu vin, lu o sorbitur, apoi % i scoase ?aina i o atrn %n dulap %nainte de a se duce la etaH s! i sc?imbe ?ainele. 4 prinse pe Cat?B cobornd i %i zmbi. (u o srut. Era prea obosit. Asta era problema. Dac i!ar $si timp s se relaQeze. Clar* avea dreptate, doar cteva zile ca s se destind. Doar de att avea nevoie, % i spuse Iac* %n timp ce se sc?imba. Cat?B desc?ise u a dulapului ca s ia ni te "i e medicale pe care le lsase %n pardesiul ei. Era $ata s plece cnd remarc ceva, "r s "ie si$ur ce era. Cat?B 3Ban se aplec %nuntru, nedumerit, apoi % i ddu seama. Gnde era? (asul ei cut %n stn$a i!n dreapta %ntr!un mod care ar ;1

"i prut comic, dac nu ar "i eQistat eQpresia de pe "a#a ei cnd %l $si. &ardesiul lui Iac* din pr de cmil, cel scump, pe care i!l luase ea anul trecut. (u era par"umul ei.

;2

2(. In)e*rarea
>nainte de a %ncepe asamblarea, mai cumprar cteva instrumente de control. &entru a ata a blocul $reu de uraniu uzat la interiorul pr#ii din spate a carcasei avur nevoie de o zi %ntrea$. Dureaz, tiu, spuse <romm, aproape scuzndu!se. >n America i %n alte #ri eQist dispozitive speciale de "iQare. +unt scule "olosite doar pentru acest scop, oamenii asamblnd multe arme de acela i tip, ni te avantaHe pe care noi nu le avem. Fi aici totul trebuie s "ie la "el de eQact, domnule comandant, adu$ N?osn. -nrul meu prieten are dreptate. <izica este aceea i pentru to#i. Atunci, nu vrem s te re#inem, mormi Sati. <romm se %ntoarse imediat la lucru. 4 parte a min#ii lui numra deHa banii pe care trebuia s!i primeasc, dar cea mai mare parte a ei era preocupat de munca de rutin. De "apt, doar Humtate din muncitori lucraser la pac?etul "izic propriu!zis al bombei. 3estul "useser "olosi#i numai la producerea altor accesorii, dintre care cele mai multe ar "i putut "i numite suporturi. Acestea urmau s "iQeze componentele bombei i erau con"ec#ionate mai ales din o#el inoQidabil, rezisten#a i caracterul compact "iind cerin#e obli$atorii. <iecare era "iQat la locul lui, urmnd o secven# precis, pentru c bomba era mai compleQ dect maHoritatea ma inilor i necesita o asamblare %n con"ormitate cu un set ri$id de instruc#iuni. Aici, datorit calit#ii proiectului i preciziei ma inilor!unelte, procesul era din nou simpli"icat. ,uncitorii erau i ei ului#i c toate pr#ile se potriveau i murmurau %ntre ei c, indi"erent cum se comporta <romm J i specula#iile lor pe aceast tem aveau un spectru lar$, "iind eQtrem de colorate J era inuman de talentat ca proiectant. &artea cea mai $rea era instalarea diverselor blocuri de uraniu. :nstalarea materialelor mai u oare i mai slabe mer$ea ca pe roate. ;/

&rocedura pentru trans"erul tritiului? %ntreb N?osn. 4 vom lsa la urm, bine%n#eles, rspunse <romm, retr$ndu!se dup veri"icarea unei msurtori. +e %nclze te doar bateria pentru eliberarea $azului, corect? Da, aprob <romm cu o %nclinare a capului, dar' nu, nu, nu a a. Gnde am $re it? Asta trebuie introdus prin rsucire, %i art <romm muncitorului. <cu un pas %nainte pentru a demonstra. A a, vezi? Da, mul#umesc. 3e"lectorii eliptici atrn pe aceste' Da, mul#umesc, tiu. <oarte bine. <romm %i "cu semn lui N?osnK Oino aici. Oezi acum cum lucreaz asta? <romm art spre dou serii de supra"e#e eliptice a ezate %mpreun, una dup alta J erau nousprezece %n total J "iecare con"ec#ionat dintr!un alt material. Ener$ia &rimarului love te primul set al acestor supra"e#e, distru$ndu!le pe "iecare pe rnd, dar %n timpul acestui proces' Da, e %ntotdeauna mai u or s vezi modelul "izic dect s!l eQtra$i dintr!o pa$in de ci"re. Aceast por#iune a armei % i tr$ea utilitatea din "aptul c undele luminoase nu aveau mas, dar aveau iner#ie de mi care. Din punct de vedere te?nic, nu erau deloc unde de lumin., dar, pentru c toat ener$ia era sub "orm de "otoni, era valabil acela i principiu. Ener$ia va distru$e "iecare supra"a# eliptic, dar %n timpul procesului "iecare supra"a# va trans"era un procent mic, dar si$ur, de ener$ie %ntr!o alt direc#ieV care se va adu$a la ener$ia deHa direc#ionat de @a &rimar. 5u$etul tu de ener$ie este $eneros, Derr <romm, observ N?osn, nu pentru prima oar. Nermanul ridic din umeriK Da. -rebuie s "ie. Dac nu po#i testa, trebuie s supraproiectezi. &rima bomb american J cea "olosit la Diro ima J a "ost un proiect netestat. <olosea prea multe materiale i era dez$usttor de ine"icient, dar ;7

era supraproiectat. Fi a mers. Cu un pro$ram adecvat de testare. Cu un pro$ram adecvat de testare, putea msura e"ectele empirice, putea s determine eQact care era bu$etul de ener$ie necesar i ct de bine %l administra, putea s determine eQact per"orman#a "iecrui component, s le %mbunt#easc pe cele care aveau nevoie de ameliorri i s reduc mrimea celor care erau prea mari sau prea masive pentru obiectivul imediat, eQact a a cum "cuser americanii, ru ii, en$lezii i "rancezii timp de decenii, ra"innd constant proiectele, "cndu!le din ce %n ce mai e"iciente i, implicit, mai condensate, mai u oare, mai simple, mai si$ure, mai pu#in scumpe. Asta, % i spuse <romm, era in$ineria "undamental i el era nemsurat de recunosctor c, pn la urm, prinsese ansa de a! i %ncerca "or#ele. &roiectul acesta era $rosolan i $reoi, nu era o capodoper de proiectare. Oa "unc#iona J de asta era si$ur J dar, dac ar "i avut timp, ar "i putut s!o "ac mult mai bine' Da, %n#ele$. Gn om cu talentul tu ar putea reduce aceast %ntrea$ unitate la mrimea unei $le#i mari. Era un compliment imens. ,ul#umesc, Derr N?osn. &robabil c nu att de mic, dar su"icient de mic pentru vr"ul unei rac?ete. Dac "ra#ii no tri ira*ieni nu s!ar "i $rbit' >ntr!adevr, nu ar mai "i eQistat niciun :srael. Dar au "ost necu$eta#i, nu!i a a? Erau nerbdtori, suspin :bra?im, blestemndu!i %n $nd pentru asta. -rebuie s "ii rece i cu capul limpede %n ast"el de lucruri. Ast"el de decizii trebuie "cute pe baza lo$icii, nu a emo#iei. Adevrat. A?med se sim#ea e"ectiv "oarte ru. +e scuzase i primise o %nvoire s!l vad pe medicul comandantului, a a cum ordonase Sati. A?med avea pu#in eQperien# cu doctorii. Era ceva care trebuia evitat, dac era posibil. &articipase la ac#iuni de lupt i vzuse moarte i rni, dar niciodat ale lui. C?iar i asta ar "i "ost pre"erabil situa#iei lui actuale. 3nile produse de $lon# sau de o $renad puteau "i %n#elese, dar ce!l %mbolnvise pe el att de repede i nea teptat? ;8

Doctorul %l ascult cu aten#ie, puse cteva %ntrebri care nu erau %n totalitate proste ti i not c A?med era "umtor J asta %i aduse lupttorului o cltinare a capului i un ##it, ca i cum #i$rile ar "i avut ceva de!a "ace cu situa#ia lui. Ce prostii, o"t A?med. (u aler$a el %n "iecare zi ase *ilometri' sau o "cuse, pn "oarte de curnd? Grm eQamenul "izic. Doctorul %i plas pe piept un stetoscop i ascult. :nstantaneu, remarc A?med, oc?ii doctorului devenir pruden#i, %ntr!un "el nu prea di"erit de eQpresia unui lupttor curaHos care nu dorea s! i trdeze sentimentele. :nspir, ordon medicul. A?med se eQecut. Acum, eQpir %ncet. +tetoscopul se deplas. Din nou, te ro$. &rocedura "u repetat de %nc ase ori, pe piept i pe spate. Ei, bine? %ntreb A?med, cnd eQaminarea se termin. (u tiu. Oreau s te duc s vezi pe cineva care %n#ele$e mai bine aceste probleme pulmonare. (u am timp pentru asta. &entru asta ai timp. Dac e necesar, voi vorbi cu comandantul tu. A?med reu i s nu protesteze. <oarte bine. <aptul c nu o lua %n seam sau, mai eQact, c era recunosctor pentru aten#ia mai redus pe care i!o acorda so#ia lui era un simptom al situa#iei %n care se a"la 3Ban. AHuta, %nltura o parte din presiune. >n#elesese, poate, c avea nevoie doar s "ie lsat %n pace un timp. +e va revan a, % i promise Iac*. +i$ur o va "ace, cnd % i va reveni. Era si$ur de asta, sau cel pu#in a a se %ncuraHa, de i o parte %ndeprtat a min#ii lui era mai pu#in convins i anun#a "aptul unei con tiin#e care pre"era s nu asculte. >ncerca s reduc butura, dar cu solicitrile mai reduse putea s doarm ceva mai mult i vinul %l aHuta s doarm. >n primvar, cnd lucrurile se vor %nclzi, va %ncerca s revin la ni te obiceiuri mai sntoase. Da, asta era. Oa aler$a. > i va "ace timp la serviciu, va ie i la prnz cu restul ec?ipei de transpira#i i va aler$a pe drumul de centur din incinta C:A. Clar* ar "i un bun ;9

antrenor. Clar* era o stnc. ,ai bine el dect C?avez, care era dez$usttor de %n "orm i deosebit de lipsit de %n#ele$ere pentru cei care nu reu eau s i!o men#in J "r %ndoial, o reminiscen# a sta$iului %n in"anterie, conc?ise 3Ban. Din$ va %nv#a, pe msur ce se va apropia de treizeci de ani. Aceast ci"r este marele e$alizator, cnd %ncetezi s mai "ii tnr i trebuie s %n"run#i "aptul c totul are limite. Crciunul ar "i putut mer$e mai bine, % i spuse el, eznd la birou. Dar picase %n miHlocul, sptmnii, ceea ce %nsemna c pu tii erau acas dou sptmni, iar Cat?B trebuia s lipseasc de la lucru i asta era pu#in cam di"icil pentru ea. > i iubea munca i, orict de mult % i adora copiii i orict de bun mam era, detesta timpul petrecut departe de Io?ns Dop*ins i de pacien#ii ei. +trict vorbind, nu era cinstit %n ceea ce o privea, admise %n sinea lui Iac*. Era i ea un pro"esionist, unul bun, i cu toate acestea ei %i revenea %ntotdeauna $riHa copiilor, %n timp ce ei nu se %nvoia niciodat de la munc. EQistau mii de c?irur$i o"talmolo$i i c?iar cteva sute de pro"esori de c?irur$ie ocular, dar un sin$ur director!adHunct al C:A' i asta era situa#ia. &oate c nu era cinstit, dar n!avea ce "ace. Cu att mai bine dac era %n stare s realizeze ceva, % i spuse 3Ban. <usese o $re eal s!o lase pe Elizabet? Elliot s se ocupe de reporterul acela. (u c se a teptase la altceva din partea lui ,arcus Cabot. 4mul era un trntor. Era att de simplu. +e bucura de presti$iul pe care!l aducea postul, dar nu "cea nimic. 3Ban se ale$ea cu cea mai mare parte din munc, niciun pic de apreciere i toate criticile. &oate c asta se va sc?imba. Avea opera#iunea meQican sub control, o preluase %n %ntre$ime de la Directoratul de 4pera#iuni i pentru asta va primi aprecieri. &oate c, atunci, lucrurile se vor %mbunt#i. +coase dosarul opera#iunii i decise c va revedea "iecare detaliu, va veri"ica "iecare eventualitate. C?estia asta va mer$e i %i va "ace pe ticlo ii de la Casa Alb s!l respecte. Du!te %n camera taC stri$ Cat?B la micul Iac*. +imultan, un ordin i o admitere a e ecului. Apoi ie i din camer cu lacrimi %n oc?i. Ac#iona stupid, stri$nd la copii, cnd ar "i trebuit s se con"runte cu propriul ei so#. Dar cum? Ce!ar putea spune? Dac' dac era adevrat? Atunci? Continua s! i spun c nu era posibil, dar era prea di"icil de crezut. Cum se eQplica alt"el? Iac* nu e uase niciodat %n via#a ;;

lui. > i aminti cu mndrie c % i riscase via#a pentru ea i copii. <usese %n$rozit, cu respira#ia %n$?e#at %n $t, mer$nd de!a lun$ul plaHei, urmrindu! i omul avansnd spre indivizii %narma#i, cu via#a lui i a altora %n balan#. Cum ar putea un brbat care "cuse a a ceva s! i trdeze so#ia? (u avea niciun sens. Dar ce alt eQplica#ie eQista? (!o mai $sea eQcitant? Dac era a a, de ce nu? (u era destul de dr$u#? (u "cea absolut tot J ba c?iar i mai mult J ce "cea o so#ie? +impla respin$ere era su"icient de rea J dar s "ii dat la o parte, s tii c ener$ia i vi$oarea lui o serveau pe alta, o "emeie necunoscut cu un par"um ie"tin, era mai mult dect putea suporta. -rebuia s!l %n"runte, s dea lucrurile pe "a#, s a"le. Cum? se %ntreb ea. Asta era %ntrebarea. &utea s discute cu cineva la Dop*ins' poate, un psi?iatru? + caute un s"at pro"esional' Fi s ri te s se descopere totul, s ri te ca ru inea ei s "ie cunoscut de toat lumea? Caroline 3Ban, pro"esor asociat, "rumoasa, inteli$enta Cat?B 3Ban care nu! i putea pstra nici mcar so#ul? Ce crede#i c a $re it? vor opti prietenii ei, cnd ea nu va "i de "a#. +i$ur, to#i vor spune c nu era posibil s "ie vina ei, dar apoi se vor opri, se vor arta Hena#i i, dup o clip, se vor %ntreba cu voce tare ce o "i "cut di"erit, de ce nu a remarcat semnele, pentru c, la urma urmei, un mariaH e uat era rareori vina unui sin$ur partener, iar Iac* nu era "ustan$iu, nu!i a a? Iena va "i mai rea dect orice din via#a ei, % i spuse ea, uitnd, pentru moment, timpuri care "useser mult mai rele. (u avea niciun sens. Dar nu tia ce s "ac, de i %n acela i timp tia c a nu "ace nimic era, probabil, cel mai ru lucru. Era o capcan? Avea de ales? Ce s!a %ntmplat, mami? %ntreb +allB, cu o ppu 5arbie %n mini. (imic, scumpo, las!o pe mami sin$ur un pic, bine? Iac* spune c!i pare ru i %ntreab dac poate ie i din camer? Da, dac promite s "ie cuminte. 4)C +allB ie i %n "u$ din camer. Era att de simplu? se %ntreb Cat?B. &utea s!i ierte aproape orice. :!ar putea ierta asta? (u c ar "i vrut s!l ierte. &entru c era %n Hoc mai mult dect mndria ei. Erau i copiii, iar copiii aveau nevoie de un tat, c?iar de ;6

unul ne$liHent. Era mndria ei mai important dect nevoile lor? Fi reversul J ce "el de cmin ar avea, dac mami i tati nu se %n#ele$eau? (u era asta i mai distructiv? @a urma urmei, putea oricnd $si' 'un alt Iac*? >ncepu s pln$ din nou. &ln$ea pentru ea %ns i, pentru incapacitatea ei de a lua o decizie, pentru o"ensa adus caracterului ei. Era $enul de plns care nu "cea nimic pentru rezolvarea problemei, o "cea doar mai rea. 4 parte din su"letul ei dorea ca el s plece. Cealalt parte %l voia %napoi. (icio parte nu tia ce s "ac. >n#ele$i c asta este strict con"iden#ial, susur anc?etatorul. (u era o %ntrebare, mai de$rab o a"irma#ie. 4mul din "a#a lui era scund i supraponderal, cu mini moi, roz. ,usta#a a la 5ismarc* era evident o poz pentru a!l "ace s par mai brbat. De "apt, nu arta teribil de impresionant, asta pn cnd %i priveai mai atent "a#a. 4c?ii aceia ne$ri nu scpau nimic. Doctorii sunt obi nui#i cu discre#ia, replic 5ernie )atz, restituind le$itima#ia. + nu dureze mult. >n douzeci de minute am o vizit. Anc?etatorul credea c %nsrcinarea lui avea o anumit ele$an#, de i nu era si$ur c era de acord cu ea. :n"idelitatea conHu$al nu era c?iar un delict, de i de obicei descali"ica un om pentru o pozi#ie de %nalt securitate. @a urma urmei, dac un brbat putea clca o promisiune "cut %ntr!o biseric, de ce ar respecta una "cut doar pe ?rtie? 5ernie )atz se ls pe spate, a teptnd ct putea de rbdtor, ceea ce %nsemna nu "oarte rbdtor. Era c?irur$, obi nuit s ac#ioneze i s ia decizii proprii, nu s le a tepte pe ale altora. 4 mn %i rsucea musta#a %n timp ce se le$na %n scaun. Ct de bine o cuno ti pe doamna doctor Caroline 3Ban? Cat?B? Am lucrat cu ea din cnd %n cnd, vreme de unsprezece ani. Ce po#i s!mi spui despre ea? E un c?irur$ strlucit din punct de vedere te?nic, o Hudecat eQcep#ional, eQtrem de talentat. E unul dintre cei mai buni instructori pe care!i avem. E i un bun prieten. Care!i problema? 4c?ii lui )atz se %n$ustar privindu!l pe vizitator. >mi pare ru, eu sunt tipul care pune %ntrebri. ;2

,da, %mi dau seama. Continu, spuse rece )atz, eQaminndu!l, studiind limbaHul corpului, eQpresia, comportarea. (u!i plcu ce vzuse. A "cut ceva comentarii %n ultimul timp' Adic necazuri acas, c?estii de $enul sta? >n#ele$i, sper, c sunt medic i c lucrurile care mi se spun sunt con"iden#iale. Cat?B 3Ban este pacientul tu? %ntreb omul. Am eQaminat!o %n trecut. Aici, to#i "acem asta. E ti psi?iatru? )atz aproape c mri loc de rspuns. Ca maHoritatea c?irur$ilor, era temperamental. Ftii care!i rspunsul. Anc?etatorul % i ridic privirea de pe noti#ele lui i continu indi"erentK >n cazul acesta, privile$iul nu se aplic. Acum po#i s rspunzi la %ntrebare, te ro$? (u. (u, ce? (u, nu a "cut ast"el de comentarii, dup cte tiu. Comentarii despre so#ul ei, comportarea lui, sc?imbri %n modul de comportare? (u. >l cunosc destul de bine pe Iac*. >mi place cu adevrat tipul. Este, evident, un so# bun. Au doi pu ti $rozavi i tii ce li s!a %ntmplat acum c#iva ani la "el de bine ca i mine, nu!i a a? Corect, dar oamenii se sc?imb. (u i ei. Comentariul lui )atz avea "inalitatea unei sentin#e la moarte. &ari "oarte si$ur. +unt doctor. -riesc prin Hudecata mea. Ce insinuezi e un ra?at. (u insinuez nimic, %l asi$ur anc?etatorul, tiind c era o minciun i tiind c i )atz tia c era o minciun. >l Hudecase corect din primul moment. )atz era o minte %n"ierbntat, un om pasionat care nu putea pstra un secret pe care!l considera nedemn de a "i pstrat. &robabil i un doctor al dracului de bun. 3evin la %ntrebarea ini#ial. +!a comportat Caroline 3Ban alt"el dect, 6=

s zicem, acum un an? E cu un an mai btrn. Au copii i copiii cresc i pot "i o pacoste. Am i eu c#iva. 4), a pus pe ea cam un *il J nu!i ceva ru J i e pu#in mai obosit dect ar trebui s "ie. Pilnic, o navet lun$, iar munca aici e $rea, mai ales pentru o mam cu copii. Crezi c asta!i tot? Dei, sunt doctor de oc?i, nu consilier "amilial. (u eu am desc?is discu#ia, nu? .ti un ti$%los inteligent, nu? % i zise )atz, lsndu! i %n pace musta#a. 7iplom% #n psihologie, poate4 mai pro"a"il, auto i a$t* Copoii sunt estul e "uni la es$ifrat $ara$tere* ,-ai es$ifrat i pe mine? (ecazuri acas pentru o persoan cstorit %nseamn, de obicei, un mariaH cu di"icult#i, eQplic )atz "r $rab. (u, nu au eQistat ast"el de comentarii. E ti si$ur? <oarte si$ur. 4), mul#umesc pentru timpul acordat, domnule doctor )atz. >mi pare ru c te!am deranHat. >i %nmn o carte de vizit. Dac auzi ceva de $enul sta, a aprecia un tele"on. Ce se %ntmpl? %ntreb )atz. Dac vrei cooperarea mea, vreau i eu un rspuns. (u spionez oameni ca s m distrez. Domnule doctor, so#ul ei ocup o pozi#ie "oarte %nalt %n $uvernmnt. Din motive de securitate na#ional, ast"el de persoane se a"l sub o suprave$?ere de rutin. Ooi "ace#i acela i lucru, c?iar dac nu v da#i seama. Dac un c?irur$ apare mirosind a butur, de eQemplu, nota#i i ac#iona#i, corect? Asta nu se %ntmpl niciodat aici, %l asi$ur )atz. Dar a#i remarca un ast"el de lucru dac s!ar %ntmpl. &o#i s "ii si$ur. , bucur s!o aud. Cum tii, Iac* 3Ban are acces la tot "elul de in"orma#ii "oarte importante. Dac nu am suprave$?ea ast"el de oameni, am "i ni te iresponsabili. (oi am' asta!i o problem "oarte sensibil, domnule doctor )atz. >n#ele$. 61

Avem indica#ii c so#ul ei s!ar putea s ac#ioneze' neobi nuit. -rebuie s veri"icm asta. >n#ele$i? -rebuie. 4). Asta!i tot ce vrem. <oarte bine. ,ul#umesc pentru cooperare, domnule. Anc?etatorul %i strnse mna i plec. )atz reu i s nu se %nro easc pn cnd omul ie i. De "apt, nu!l cuno tea c?iar att de bine pe Iac*. +e %ntlniser la petreceri, de cinci sau ase ori, spuseser cteva bancuri, vorbiser despre base!ball, despre vreme sau, poate, despre rela#iile interna#ionale. Iac* nu se esc?ivase niciodat de la rspunsuri, nu spusese niciodat nu pot s discut asta.. Gn tip destul de plcut, credea 5ernie. Gn tat bun. Dar nu!l cuno tea deloc. -otu i, )atz o cuno tea pe Cat?B, la "el de bine ca pe oricare alt doctor. Era o persoan minunat. Dac vreunul din copiii lui va avea nevoie vreodat de c?irur$ie ocular, ea era una dintre ce"e trei persoane din lume %n care ar avea %ncredere pentru interven#ie i sta era cel mai mare compliment pe care!l putea "ace cuiva. >l asistase la interven#ii i proceduri i, la rndul lui, o secondase. Cnd unul avea nevoie de un s"at, cellalt era %ntrebat. Erau prieteni i asocia#i. Dac s!ar "i decis vreodat s plece de la <acultatea Dop*insYRilmer i!ar "i desc?is un cabinet %mpreun, pentru c un parteneriat medical era c?iar mai $reu de men#inut dect un mariaH bun. +!ar "i putut cstori cu ea, % i spuse )atz, dac ar "i avut ocazia. Ar "i "ost o "at u or de iubit. &robabil c era o mam bun. Avea ca pacien#i un numr dispropor#ionat de mare de copii, pentru c, %n unele cazuri, c?irur$ul trebuie s aib mini mici i ale ei erau mici, delicate i "oarte %ndemnatice. Acorda o aten#ie $eneroas micilor ei pacien#i. Asistentele de etaH o iubeau. De "apt, toat lumea o iubea. Ec?ipa c?irur$ical %i era eQtrem de loial. (u eQistau al#ii mai buni dect Cat?B. 3e$a&uri a$as%? /a$' o #nal% pe as$uns4 #mi r%nete prietena? -iclosul sta nenorocit. Din nou %ntrzie, o"t Cat?B. De data asta, trecuse de nou. (u putea s vin acas la o or decent? Fi dac nu, de ce nu putea? 62

5un, Cat?, spuse el %n drum spre dormitor. >mi pare ru c am %ntrziat. Cnd dispru din vedere, ea se duse spre dulap i desc?ise u a s veri"ice pardesiul. (imic. >l dduse la cur#at c?iar a doua zi, motivnd c se ptase. +e ptase, % i aminti Cat?B, dar, dar, dar' Ce s "ac? Aproape c %ncepu din nou s pln$. Cat?B era %n "otoliul ei, cnd Iac* trecu %n drum spre buctrie. (u!i remarc privirea, nu sesiz tcerea. +o#ia lui sttea la locul ei, "r s vad cu adevrat ima$inea televizorului pe care o "iQau oc?ii ei, %n timp ce mintea!i derula din nou "aptele, cutnd un rspuns, dar $sind doar i mai mult mnie. Avea nevoie de un s"at. (u voia s divor#eze, nu!i a a? &utea sim#i procesul prin care emo#ia i "uria %nlocuiau ra#iunea i dra$ostea. Ftia c ar trebui s "ie %n$riHorat, ar trebui s reziste procesului, dar se descoperi incapabil s o "ac, de parc "uria se ?rnea, pur i simplu, din ea %ns i. Cat?B intr tcut %n buctrie i % i lu o butur. ,ine nu avea nicio opera#ie complicat. Era %n re$ul s bea ceva. &rivi din nou spre so#ul ei, dar el nu o remarc nici de data asta. (u o remarca? 7e $e nu o remarca? Acceptase attea. 4), perioada pe care o petrecuser %n An$lia "usese bun, ea se distrase destul de bine prednd personalului de la NuBAs DospitalV nu!i a"ectase deloc serviciul la Dop*ins. Dar restul' el lipsea att de!al dracului de multC Attea drumuri %n 3usia, cnd "usese implicat %n tratatele re"eritoare la armament, attea alte lucruri, cnd se Huca de!a spionul, lsnd!o cu copiii acas, obli$nd!o s piard din timpul de lucru. 3atase cteva opera#ii bune din cauza asta, cnd nu reu ise s $seasc pe cineva care s stea cu copiii i "usese obli$at s!l %ncarce pe 5ernie cu ceva ce!ar "i trebuit s "ac ea. Fi cu ce se ocupase Iac* %n tot acest timp? Acceptase odat "aptul c nu putea nici mcar s %ntrebe. Ce "cuse el? &oate c se distra de minune? 4 mic escapad undeva cu vreo a$ent senzual? Ca %n "ilme. >l i vedea %ntr!un cadru eQotic, un bar lini tit, slab luminat, %ntlnindu!se cu o a$ent oarecare, i un lucru ducea la altul' Cat?B se a ez din nou %n "a#a televizorului i sorbi lacom din butura. Aproape c!o %mpro c a"ar. (u era obi nuit s bea bourbon simplu. 6/

Totul este o greeal%* &rea c %n mintea ei se purta un rzboi, "or#ele binelui de o parte i "or#ele rului de cealalt, sau erau "or#ele naivit#ii i cele ale realit#ii? (u tia i era prea suprat ca s Hudece. Ei, %n seara asta nu conta, nu? >i venise ciclul i, c?iar dac Iac* ar "i cerut J ceea ce nu va "ace, tia ea J l!ar "i re"uzat. De ce!ar trebui s cear, dac $sea %n alt parte? De ce ea ar trebui s spun da, dac el o "cea oricum? De ce s se alea$ cu resturile? De ce s "ie vioara a doua? +orbi din butur, mai atent de data asta. Tre"uie s% m% sf%tuies$, tre"uie s% !or"es$ $u $ine!a: 7ar $u $ine? &oate 5ernie, decise ea. &utea avea %ncredere %n 5ernie. :mediat dup ce va reveni la spital. &este dou zile. Asta rezolv preliminariile. +i$ur, e"ule, aprob antrenorul. Cum e la &enta$on, Dennis? (u!i la "el de distractiv ca aici, &aul. Asta!i ale$erea, nu? Distrac#ie sau importan#? -o#i sunt bine? Da, domnule. +untem destul de snto i pentru perioada asta a sezonului i, sptmna asta, putem s!i b$m din nou %n vitez. Oreau s mai %ncerc odat cu Oi*in$ii.. Fi eu, %l asi$ur secretarul 5un*er din biroul lui. Crezi c, de data asta, %l putem opri pe -onB Rills? +i$ur, putem %ncerca. (u!i un pu ti $rozav? (u am mai vzut a a aler$are de la NaBle +aBers. -rebuie s ai un om la marcaH pe el, dar i a a e o c?estie al dracului de $rea. Dai s nu ne $ndim prea departe. Oreau s "iu la Denver %n cteva sptmni. @e Hucm pe rnd, Dennis, tii asta. Doar c %nc nu tim cu cine Hucm. A pre"era cu @os An$eles. &utem s!i %nvin$em destul de u or, opin antrenorul. Apoi, probabil, va trebui s ne ocupm de ,iami %n Hocul de divizie. Asta va "i mai $reu, dar o putem "ace. A a cred i eu. Am de vzut ni te "ilme. Corect. Adu!#i aminte, pe rnd cte unul J dar %nc trei victorii. 67

-u spune!i pre edintelui s vin la Denver. Oom "i acolo, ca s!l vedem. Lsta!i anul lui +an Die$o. C?ar$ers. mer$ pn la capt Dubinin urmrea cum apa inunda docul mo?ort, cnd se desc?iser ecluzele. Amiral ;unin era $ata. (oul sonar tractat era rulat pe vinciul lui %n interiorul spa#iului %n "orm de lacrim, a"lat deasupra timoneriei. Elicea cu apte pale din bronz man$anos "usese inspectat i le"uit. Coca redevenise inte$ral etan . +ubmarinul lui era pre$tit pentru mare. A a cum era i ec?ipaHul. +cpase de optsprezece marinari %n termen i!i %nlocuise cu optsprezece o"i#eri noi. 3educerea radical a "lotei sovietice de submarine eliminase un mare numr de posturi de o"i#eri. Ar "i "ost o risip de "or# de munc cali"icat s!i trimit %n via#a civil J pe ln$ asta, nici nu erau su"iciente sluHbe pentru ei J i, ca rezultat, "useser recali"ica#i i repartiza#i ca eQper#i te?nici la submarinele care rmseser. Acum, departamentul lui sonar va "i "ormat aproape eQclusiv din o"i#eri J doi micimani vor aHuta la %ntre#inere J i to#i erau veritabili eQper#i. Clasa A*ula avea cabine "oarte con"ortabile, pentru standardele de pe submarinele sovietice, dar i mai important era "aptul c noii membri ai careului "useser pe deplin in"orma#i %n privin#a misiunii lor i despre ce "cuse nava J probabil c "cuse, se corect Dubinin J %n cursa anterioar. Era $enul de lucru care atr$ea sportivii din ei. &entru un submarinist, acesta era testul suprem de miestrie. &entru asta vor da tot ce aveau mai bun. Dubinin va "ace la "el. &unnd %n Hoc o mul#ime de vec?i datorii pro"esionale i presndu!l din $reu pe e"ul antierului naval, realizase miracole %n timpul reec?iprii. A ternuturile "useser toate %nlocuite. (ava "usese "recat pn devenise curat ca o sal de opera#ii. Fi revopsit %n culori luminoase, delicate. Dubinin lucrase cu o"i#erii locali de la aprovizionare i ob#inuse alimentele cele mai bune pe care le putuse $si. Gn ec?ipaH bine ?rnit era un ec?ipaH "ericit i oamenii %i rspundeau unui comandant care lucra din $reu pentru ei. Asta era esen#a noului spirit pro"esionist din ,arina +ovietic. Oalentin 5orisovici Dubinin %nv#ase meserie de ia cel mai bun pro"esor pe care!l avusese ,arina lui i era ?otrt s "ie un nou ,ar*o 3amius. Avea nava cea mai bun, avea cel mai bun ec?ipaH i, %n aceast curs, va stabili standardul pentru <lota +ovietic 68

din &aci"ic. 5ine%n#eles, va trebui s aib i noroc. Asta!i "ierria, spuse <romm. De acum %nainte' Da, de acum %nainte vom asambla dispozitivul propriu!zis. Od c ai sc?imbat %ntr!o oarecare msur proiectul'? Da. Dou rezervoare de tritiu. &re"er o tubulatur de inHec#ie mai scurt. Din punct de vedere mecanic, nu este nicio di"eren#. -impul nu e important i presurizarea asi$ur o "unc#ionare adecvat. Fi "ace %ncrcarea tritiului mai u oar, observ N?osn. De asta ai "cut!o. Corect. :nteriorul dispozitivului %l "cu pe N?osn s se $ndeasc la corpul pe Humtate asamblat al unui avion eQtraterestru. Avea delicate#ea i precizia unor componente de avion, dar con"i$ura#ia %n care erau plasate te dezorienta. Ceva dintr!un "ilm tiin#i"ico!"antastic, % i spuse N?osn, "antaznd pentru un scurt moment' dar c?iar era science!"iction, sau "usese pn de curnd. &rima discutare public a armelor nucleare "usese %n D. N. Rells, nu? (u era prea mult de atunci. Domnule comandant, am "ost la doctorul tu, interveni A?med din col#ul din "und. Fi' tot mai ar#i bolnav, prietene, observ Sati. Care!i problema? Orea s vd un alt doctor din Damasc. @ui Sati nu!i plcu asta. (u!i plcu deloc. Dar A?med era un tovar care servise ani de zile mi carea. Cum putea s!i spun nu unuia care!i salvase de dou ori via#a, odat oprind un $lon# cu trupul lui? Ftii c ceea ce se petrece aici' Domnule comandant, voi muri %nainte de a vorbi despre acest loc. C?iar dac nu tiu nimic despre acest' acest proiect. Ooi muri mai %nti. 4mul nu putea "i pus la %ndoial i Sati tia ce %nsemna s "ii serios bolnav, la o vrst tnr i sntoas. (u!i putea re"uza omului %n$riHirea medical, %n timp ce el vizita re$ulat un doctor. Cum ar putea oamenii lui s!l respecte, dac "cea a a ceva? Oor mer$e cu tine doi oameni. >i voi ale$e eu. ,ul#umesc, domnule comandant. -e ro$ s!mi ier#i slbiciunea. 69

+lbiciune? Sati %l %n "c pe brbat de umr. E ti cel mai puternic dintre noiC Avem nevoie de tine aici i avem nevoie de tine sntosC &leci mine. A?med ddu din cap i se retrase %ntr!un alt loc, Henat i ru inat de boala lui. Comandantul lui %n"runta moartea, o tia. -rebuia s "ie cancer, prea mer$ea des la medic. :ndi"erent ce era, comandantul nu! i permitea s se opreasc. Lsta da curaH, % i zise el. >ntrerupem pentru noapte? %ntreb N?osn. <romm ne$ din cap. (u, ?ai s mai lucrm o or sau dou, s asamblm stratul eQploziv. Ar trebui s reu im s amplasm o parte din el %nainte de a "i prea obosi#i. Ambii brba#i % i ridicar privirile, cnd Sati se apropie. >nc %n pro$ram? Derr Sati, indi"erent la ce aranHamente te $nde ti, vom "i $ata cu o zi mai devreme. :bra?im ne!a economisit ziua asta cu munca lui la eQplozibili. Nermanul ridic unul din micile blocuri ?eQa$onale. <uzeele erau deHa la locul lor, cu cablul atrnnd. <romm se uit la celelalte dou, apoi se aplec i potrivi primul bloc %n loca ul lui. +e asi$ur c blocul era eQact la locul su, apoi ata o etic?et numerotat de cablu i %l ls s cad %ntr!o tav de plastic cu un numr de despr#ituri, ca o cutie de scule. Sati "iQ cablul la un terminal, veri"icnd de trei ori ca s "ie si$ur c numrul de pe cablu era acela i cu cel al terminalului. <romm %l urmri i el. &rocesul dur patru minute. Componentele electrice "useser deHa pretestate. (u puteau "i testate %nc o dat. &rima parte a bombei era acum activ.

6;

2+. ,u'iunea -a)elor


5art, am spus ce!am avut de spus, zise Iones %n drum spre aeroport. C?iar a a de ru? Ec?ipaHul %l ur te J antrenamentul prin care au trecut nu a aHutat. Dei, am "ost acolo, pricepi? Am "ost cu bie#ii de la sonar, %n simulator, era i el acolo i nu a vrea s lucrez cu el. Aproape c a #ipat la mine. Pu? Asta %l surprinse pe ,ancuso. ,da, a spus ceva ce nu mi!a plcut J ceva total $re it, domnule cpitan J eu i!am atras aten#ia i!ar "i trebuit s!i vezi reac#ia. Am crezut c "ace con$estie cerebral. Fi $re ea, 5art. Era banda mea. > i ?r#uia oamenii pentru c nu indicaser ceva ce nu eQista, 4)? Era una din benzile mele capcan i ei au %n#eles c era un "als, dar el nu, i a %nceput s "ac scandal. E un departament sonar bun. (u tie s!l "oloseasc, dar %n mod si$ur %i place s c?ibi#eze, a a cum o "ace. 4ricum, dup ce a plecat, bie#ii au %nceput s vorbeasc, 4)? (u!i sin$urul $rup cruia %i "ace via#a $rea. Aud c mecanicii %nnebunesc %ncercnd s!l "ac "ericit pe clovnul sta. E adevrat c au ob#inut cali"icativul maQim la 43+E? ,ancuso ddu din cap, %n ciuda "aptului c nu!i plcea ce auzea. Au "ost la o musta# de stabilirea unui record. Ei, tipul nu vrea record, vrea un scor per"ect. Orea s rede"ineasc per"ec#iunea. >#i spun, omule, dac!a "i proptit pe nava asta, dup prima curs, %ntiul lucru care!ar ie i prin tambuc?i ar "i sacul meu de marinar. @a dracuA, a dezerta %nainte de a lucra pentru tipul staC Iones se opri. ,ersese prea departe. Am prins semnalul pe care #i l!a dat secundul lui, am crezut c?iar c eQa$era. Nre eam. E un secund "oarte loial. 3ic*s %l ur te pe unul din o"i#erii sta$iari, pu tiul "ace parte din ec?ipa de urmrire. ,aistrul responsabil cu ddcitul J +?aE cred c!i numele lui J spune c e un pu ti 66

bun, dar cpitanul %l clre te ca pe un cal de povar. Nrozav, ce!ar trebui s "ac? , dep e te, 5art. Eu m!am retras ca E!9, #i!aduci aminte? .li"erea&%-l in fun$ie pe nemerni$, % i zise Iones, de i tia c nu se putea. Destituirea era posibil numai pe baza unui motiv serios. Ooi vorbi cu el, promise ,ancuso. Ftii, am auzit despre ast"el de cpitani. (iciodat nu am crezut pove tile alea. Cred c am "ost rs"#at de serviciul sub comanda ta, observ Iones, %n timp ce se apropiau de terminal. (u te!ai sc?imbat deloc, tii? >nc ascul#i cnd %#i vorbe te cineva. -rebuie s ascul#i, 3on. (u po#i s tii tu totul. +!#i spun cevaK nu to#i tiu asta. ,ai am o su$estie. + nu!l las s plece la vntoare? Dac a "i %n locul tu, nu l!a lsa. Iones desc?ise u a. (u vreau s!#i stric socotelile, domnule cpitan. Asta!i opinia mea pro"esional. (u!i pe msura Hocului. 3ic*s e nimic pe ln$ cpitanul care ai "ost tu. Ai fost* 4 ale$ere a cuvintelor deosebit de proast, % i zise ,ancuso, dar era adevrat. Era mult mai u or s conduci o nav dect o escadr i, totodat, mult mai distractiv. Ar "i bine s te $rbe ti, dac vrei s prinzi zborul sta. ,ancuso %i %ntinse mna. Domnule cpitan, e %ntotdeauna o plcere. ,ancuso %l urmri intrnd %n terminal. Iones nu!i dduse nici mcar o sin$ur dat un s"at ru i devenise mai iste#. &cat c nu rmsese %n <lot s "ac ni te cursuri de o"i#eri. Asta nu era adevrat, % i reveni ,ancuso din reverie. 3on ar "i "ost un o"i#er comandant al dracului de bun, dar nu ar "i avut nicio ans s aHun$ a a ceva. +istemul nu o permitea, asta era situa#ia. Fo"erul %l conduse %napoi "r s i se spun, lsndu!l pe ,ancuso cu $ndurile lui pe banc?eta din spate. +istemul nu se sc?imbase su"icient. El avansase dup moda vec?eK <acultatea de ,ecanic i un sta$iu ca mecanic %nainte de a ob#ine comanda. Era prea mult mecanic %n ,arin i nu su"icient conducere. El "cuse tranzi#ia, la "el ca cei mai mul#i dintre 62

cpitani J dar nu to#i. &rea mul#i avansaser dintre cei care credeau c ceilal#i oameni erau doar numere matricole, ma ini care s "ie reparate, lucruri de pus %n ordine, dintre cei care msurau oamenii cu aHutorul ci"relor, mai u or de %n#eles dect rezultatele reale. Iim 3osselli nu era a a. (ici ,ancuso nu era, dar DarrB 3ic*s era. Aa* A$um, $e ra$u< fa$? >n primul rnd i mai %nti de toate, nu avea un temei real pentru concedierea lui 3ic*s. Dac povestea ar "i venit de la oricine, cu eQcep#ia lui Iones, ar "i i$norat!o, considernd!o un con"lict de personalit#i. Iones era un observator prea demn de %ncredere pentru asta. ,ancuso cntri cele a"late i "cu corela#ia cu rata cererilor de trans"er, mai ridicat dect de obicei, i cu cuvintele destul de ec?ivoce pe care le auzise de la Dutc? Cla$$ett. +ecundul era %ntr!o pozi#ie "oarte in$rat. DeHa selectat pentru comand' o vorb rea din partea lui 3ic*s i pierdea totulV %mpotriva acestei posibilit#i avea loialitatea lui pentru ,arin. <unc#ia lui cerea loialitate pentru comandant, %n timp ce ,arina cerea adevrul. Era o pozi#ie imposibil pentru Cla$$ett i acesta "cuse tot ce putuse. 3esponsabilitatea era a lui ,ancuso. El era comandantul escadrei. (avele erau ale lui. Cpitanii i ec?ipaHele erau ale lui. El ddea notele comandan#ilor. Asta era, nu? Dar era adevrat? -ot ce avea erau in"orma#ii anecdotice i coinciden#e. Fi dac lui Iones pur i simplu nu!i plcea tipul? Dac cererile de trans"er "useser doar o anomalie statistic? .!ii o e$i&ie, Bart* .ti pl%tit $a s% iei e$i&ii ure* Su"lo$otenenii i su"ofierii se aleg $u $ele uoare* Coman anii $u !e$hime tre"uie s% tie $e*au e f%$ut* Asta era una din cele mai distractive "ic#iuni ale ,arinei. ,ancuso ridic receptorul radiotele"onului. >l vreau pe comandantul de pe ,aine %n biroul meu, %n treizeci de minuteK Da, domnule, rspunse curierul. ,ancuso %nc?ise oc?ii i mo#i tot restul drumului. (imic mai bun ca un pui de somn ca s!#i limpezeasc mintea. &e 7allas, reu ise %ntotdeauna. ,ncare de spital, o"t Cat?B. C?iar i la Dop*ins, tot mncare de spital era. -rebuia s "ie undeva o coal special pentru buctarii de spital. 2=

&ro$ramul de studiu se aQa pe eliminarea tuturor ideilor noi, o dat cu toat priceperea %n utilizarea condimentelor, cunoa terea re#etelor' Cam sin$urul lucru pe care nu!l puteau strica era Heleul din plic. 5ernie, am nevoie de un s"at. Care!i problema, Cat?? Ftia deHa ce trebuia s "ie, doar dup aspectul "e#ei i tonul vocii ei. A tept, ct putea de %n#ele$tor. Cat?B era o "emeie mndr, a a cum avea tot dreptul s "ie. &robabil c!i era %n$rozitor de $reu. E vorba de Iac*. Cuvintele ie ir repede, ca %ntr!un spasm, apoi se oprir. Durerea pe care )atz o vzu %n oc?ii ei era mai mult dect putea suporta el. Crezi c e' Ce? (u' adic' cum, de ce ai'? Cat?B, n!ar trebui s "ac asta, dar e ti un prieten prea important. @a dracuA cu re$ulileC Gite, sptmna trecut a "ost aici un tip, %ntreba de tine i Iac*. Durerea deveni i mai rea. Ce vrei s spui? Cine a "ost aici? De unde? Gn tip care lucreaz pentru $uvern, un "el de anc?etator. Cat?B, %mi pare ru, dar m!a %ntrebat dac' dac ai spus ceva despre necazuri acas. -ipul sta %l veri"ica pe Iac* i voia s tie dac eu eram la curent cu ceva. Ce i!ai spus? :!am spus c nu tiu nimic. :!am spus c e ti unul din cei mai buni oameni pe care!i cunosc. E ti, Cat?B. (u e ti sin$ur. Ai prieteni i, dac pot s "ac ceva J dac oricare dintre noi poate s "ac ceva J ca s te aHutm, te vom aHuta. Cat?B, suntem ca o "amilie. -e sim#i, probabil, "oarte rnit i e ti eQtrem de Henat. E stupid, Cat?B, e "oarte stupid. Ftii c!i stupid, nu!i a a? Acei "rumo i oc?i alba tri erau %neca#i %n lacrimi, vzu )atz, i %n clipa aceea tnHi dup ansa de a!l ucide pe Iac* 3Ban, poate pe o mas, cu un bisturiu "oarte ascu#it, "oarte mic. Cat?B, izolarea nu aHut. De asta eQist prietenii. (u e ti sin$ur. &ur i simplu nu pot s cred, 5ernie, pur i simplu nu pot* Dai, vino s vorbim %n biroul meu, %n ti?n, "r s ne aud nimeni. 4ricum, mncarea!i in"ect astzi. 21

)atz o scoase de acolo, si$ur c nimeni nu remarcase. Dou minute mai trziu, erau %n biroul lui particular. ,ut un teanc de dosare de pe sin$urul scaun suplimentar i o a ez acolo. +e comport di"erit %n ultimul timp. C?iar crezi c!i posibil ca Iac* s te %n ele? Avu nevoie de Humtate de minut ca s rspund. )atz %i urmri mi carea oc?ilor care, %n "inal, se "iQar %n podea, %n timp ce ea %n"runta realitatea. Este posibil. Da. Ti$%losul: Ai vorbit cu el? )atz % i men#inu vocea sczut i rezonabil, dar nu indi"erent. Avea nevoie acum de un prieten, iar prietenii trebuiau s %mprt easc durerea, ca s "ie utili. 4 ne$are din cap. (u, nu tiu cum s procedez. E un pas obli$atoriu. ,da' ,ai pu#in un cuvnt ct un icnet. (u va "i u or. Aminte te!#i, spuse )atz cu o speran# blnd %n voce, c totul ar putea "i o $re eal. Doar o ne%n#ele$ere prosteasc. Ceea ce 5ernie )atz nu crezu nici mcar o clip. Ea % i ridic privirea i oc?ii %i iroiau de lacrimi. 5ernie, e ceva %n nere$ul cu mine? (uC reu i s nu stri$e )atz. Cat?B, dac %n spital eQist o persoan mai bun dect tine, blestemat s "iu dac am %ntlnit!oC (u!i nimi$ %n nere$ul cu tineC , auzi? :ndi"erent ce dracuA e, nu este greeala ta: 5ernie, vreau %nc un copil, nu vreau s!l pierd pe Iac*' Atunci, dac c?iar crezi a a, trebuie s!l rec ti$i. (u potC Iac* nu este, nu poate' +e prbu i complet. )atz %nv#, atunci i acolo, c "uria avea pu#ine limite. (ecesitatea de a o stpni nu aHuta, dar Cat?B avea nevoie de un prieten mai mult dect de orice altceva. Dutc?, toat aceast conversa#ie este neo"icial. 22

@ocotenent!comandorul Cla$$ett deveni instantaneu precaut. Cum spune#i. Oorbe te!mi despre cpitanul 3ic*s. Domnule, este comandantul meu. +unt con tient de asta, Dutc?, %l asi$ur ,ancuso. Eu sunt comandantul escadrei. Dac unul din cpitanii mei are o problem, %nseamn c una din navele mele are o problem. (avele astea cost un miliard bucata i trebuie s "iu la curent cu problemele. E clar, domnule comandor? Da, domnule. Oorbe te. E un ordin. Dutc? Cla$$ett se %ndrept de ale i vorbi repedeK (!ar putea duce un copil de trei luni la closet. -rateaz marinarii ca pe ni te robo#i. @e pretinde mult, dar nu!i laud nici mcar cnd bie#ii dau tot ce pot. (u a a am "ost %nv#at s conduc. (u ascult, domnule. (u m ascult, nu!i ascult pe marinari. 4), el este comandantul. El este proprietarul navei, dar un cpitan de tept ascult. Lsta!i motivul trans"erurilor? Da, domnule. @!a "recat destul de ru pe e"ul rac?etist, pe nedrept, dup prerea mea. +ubo"i#erul NettB dduse dovad de ini#iativ. Armele erau aranHate %n linie, oamenii bine pre$ti#i, dar cpitanului 3ic*s nu i!a plcut i s!a luat de el. @!am s"tuit s n!o "ac, dar nu m!a ascultat. A a c NettB a %naintat cererea de trans"er, iar 3ic*s i!a semnat!o imediat, bucuros c scap de el. Ai %ncredere %n el? %ntreb ,ancuso. Din punct de vedere te?nic, este "oarte bun. E tob de in$inerie, un tip strlucit. (umai c nu tie s aprecieze oamenii i e un tactician lamentabil. Din contr, mi!a spus c vrea s demonstreze c e un tactician de clas. Crezi c poate? Domnule, mer$e#i prea departe. (u tiu dac am dreptul s rspund la %ntrebare. ,ancuso tia c Cla$$ett avea dreptate, dar %l pres %n continuare. Dutc?, se presupune c e ti pre$tit pentru "unc#ia de comandant. Asta implic i rspunsuri "erme. 2/

Dac poate s "ac ni te lucruri deosebite? Da, domnule. Avem o nav bun i un ec?ipaH pe msur. Dac 3ic*s se poticne te, suntem acolo pentru a!l aHuta. ,ancuso aprob din cap i rmase tcut cteva clipeK Dac o s ai probleme la urmtorul raport de curs, d!mi de veste. Cred c ai putea "i un comandant mai bun dect el. Domnule, nu e un tip ru. Au auzit c e un tat $riHuliu i un bun "amilist. (evast!sa e o dulcea#. &roblema lui e c n!a %nv#at cum s se poarte cu oamenii i nimeni nu s!a obosit vreodat s!l coleasc cum trebuie. <cnd abstrac#ie de c?estia asta, e un o"i#er capabil. Daca ar ie i din el mcar o "rm de omenie, ar "i un adevrat star. E ti de acord cu ordinele pentru noua misiune? Dac mirosim un A*ula, s!l urmrim J la o distan# de si$uran# i cu pruden#. Dac sunt de acord? @a dracuA, da. Dei, e"ule, suntem convin i c n!avem nici cel mai mic motiv de %n$riHorare. +unt surprins c Ras?in$tonul a aprobat, dar asta!i treaba birocra#ilor. &e scurt, oricine poate comanda nava. , ro$, poate cpitanul 3ic*s nu e per"ect, dar dac nava nu su"er ni te stricciuni iremediabile, c?iar i &opeBe s!ar ac?ita de misiunea asta. &rima mi care era montarea ansamblului secundar %n carcasa bombei. Colec#ia de componen#i de litiu se $sea %ntr!un cilindru metalic, asemntor tubului unui proiectil de artilerie, de 1=8 mm J %nalt de 98 centimetri i cu un diametru de 11 centimetri. Cilindrul avea o ctare la captul de Hos, ast"el %nct s intre eQact %n locul potrivit. @a "und eQista un mic tub curbat care se ata a la rezervorul de tritiu. >n eQteriorul cilindrului se $seau aripioare de stabilizare, "cute din restul de uraniu 2/6. &arc ar "i un ir de pi coturi ne$re, spon$ioase, % i spuse <romm. 5ine%n#eles, misiunea lor era de a "i imolate %n plasm. +ub cilindru era primul snop de paie de limonad. J acum c?iar i <romm le numea a a, de i diametrul lor actual era di"erit 4 sut de buc#i, lun$i de 9= de centimetri, erau strnse %ntr!un snop cu aHutorul unor distan#iere din plastic, sub#iri i solide. Captului in"erior al "iecrui snop i se imprimase o rsucire de Humtate de tur, dndu!i!se un aspect elicoidal, o "orm asemntoare unei scri %n spiral. Cea mai $rea parte din aceast secven# de montare era aranHarea 27

"ormelor elicoidale ast"el %nct s se %mbine per"ect una %ntr!alta. De i li se pruse un "leac, <romm pierduse dou zile tot plnuind cum s!o "ac. Dar, la "el ca i %n cazul altor opera#iuni cerute de planul lui, piesele se %mbinar per"ect la locul stabilit, %n "inal se$mentul respectiv semnnd cu un con$lomerat din paie de limonad, asamblat cu o precizie desvr it. &rivindu!l, neam#ul de abia % i stpni rsul. Cu aHutorul unui micrometru i al msurtorilor pe calculator i bene"iciind de un oc?i eQpert, <romm trasase semne de marcaH de diversele snopuri, un detaliu care!l impresionase puternic pe N?osn. Continuar numai dup ce <romm se declar satis"cut. Oeni rndul blocurilor spon$ioase din plastic, "iecare tiat dup speci"ica#ii precise. Oor intra %n carcasa bombei, %n$emnndu! se acolo ca piesele unui puzzle. Acum doar <romm i N?osn lucrau. >ncet, cu $riH, lsar u urel primul bloc la locul cuvenit, %ntre ctrile interioare ale carcasei. Grmar snopurile de paie, cte unul, %mbinndu!se per"ect cu cele de dedesubt. @a "iecare snop, amndoi brba#ii se opreau s veri"ice mi carea precedent. <romm i N?osn controlau treaba "cut, apoi aruncau o privire la planuri, %nc un oc?i la bomb i iar i la planuri. &entru 5oc? i Sati, care!i priveau de la c#iva metri, era cel mai anost lucru vzut vreodat. Americanii i ru ii care se ocup de treaba asta precis c mor de plictiseal, spuse $ermanul %nceti or. &robabil. Grmtorul snop, numrul treizeci i ase, se auzi vocea lui <romm. -reizeci i ase, con"irm N?osn, eQaminnd cele trei semne de marcaH de pe urmtorul pac?et de paie. +nopul treizeci i ase. -reizeci i ase, %ncuviin# <romm, cercetnd i el semnele. @u snopul i!l potrivi la locul lui. +e %mbina per"ect, observ Sati, apropiindu!se. ,inile %ndemnatice ale neam#ului rsucir %nceti or snopul, pn cnd ctrile din plastic ale acestuia intrar %n "antele celui de dedesubt. Cnd <romm se declar satis"cut, N?osn arunc o privire. &ozi#ia corect, spuse :bra?im, poate pentru a suta oar %n acea zi. +unt de acord, anun# <romm i ambii brba#i %l "iQar solid la locul lui. Ca montarea unui tun, %i opti Sati lui N\nt?er %n timp ce se %ndeprta de masa de lucru. 28

(u, cltin 5oc* din cap. ,ai ru dect asta. ,ai de$rab, ca o Hucrie de copil. Cei doi brba#i se uitar unul la cellalt i %ncepur s rd. DestulC ordon <romm enervat. Asta!i o treab serioasC Avem nevoie de lini teC Grmtorul mnunc?i, numrul treizeci i apteC -reizeci i apte, repet N?osn asculttor. 5oc* i Sati ie ir %mpreun din camer. Grmrirea unei "emei care na te nu poate "i la "el de teribil ca astaC spuse "urios Sati cnd ie ir. 5oc* % i aprinse o #i$ar. (u este. Ftiu. <emeile se mi c mai repede. Adevrat, aia!i munc necali"icat. Sati rse din nou. Apoi umorul dispru i comandantul redeveni serios. E pcat. Da, este. -o#i ne!au servit bine. Cnd? <oarte curnd. Sati "cu o pauz. N\nt?er, rolul tau %n plan' este "oarte periculos. 5oc* trase adnc din #i$ar, su"lnd "umul %n aerul rece. E planul meu, nu? Cunosc riscurile? (u aprob planurile sinuci$a e, observ dup o clip Sati. (ici eu. Este periculos, dar m a tept s supravie#uiesc. :smael, dac voiam o via# "r riscuri, am "i lucrat %n birouri J i nu ne!am "i %ntlnit niciodat. &e noi ne lea$ pericolul i misiunea. Am pierdut!o pe &etra, mi! am pierdut "iicele, dar %nc mai am misiunea. (u spun c asta!i su"icient, dar nu este mai mult dect au cei mai mul#i dintre oameni? N\nt?er privi %n sus, la stele. ,!am $ndit adeseori la asta, prietene. Cum sc?imb cineva lumea? (u rmnnd %n si$uran#. Cei pruden#i, cei timizi, pro"it de munca noastr. +e %n"urie pe via#, dar le lipse te curaHul de a ac#iona. (oi suntem cei care ac#ioneaz. (e asumm riscurile, %n"runtm pericolul, ne rene$m pe noi %n ine pentru al#ii. Este sarcina noastr. &rietene, este mult prea trziu ca s ne rz$ndim. N\nt?er, pentru mine e mai u or. Eu sunt un muribund. Ftiu. 29

+e %ntoarse s! i priveasc prietenul. -o#i suntem muribunzi. Am %n elat moartea, tu i cu mine. &n la urm, moartea va c ti$a, dar moartea pe care o %n"runtm nu ne a teapt %n pat. -u ai ales aceast cale i la "el am "cut i eu. &utem s ne %ntoarcem acum? Eu nu pot, dar e $reu s %n"run#i moartea. E adevrat, zise N\nt?er i arunc #i$ara pe Hos. Dar, cel pu#in, noi avem privile$iul c tim. 4amenii mrun#i nu %l au. Ale$nd inactivitatea, ale$ s nu tie. Asta este ale$erea lor. Cineva poate s "ie ori un a$ent al destinului, ori o victim a lui. <iecare are aceast ale$ere. 5oc* % i conduse prietenul %napoi %nuntru. (oi am "cut!o pe a noastr. ,nunc?iul treizeci i opt, comand <romm, cnd intrar. -reizeci i opt, con"irm N?osn. Da, e"ule? +tai Hos, DarrB, trebuie s discutm unele lucruri. Ec?ipaHul e pre$tit. &ersonalul sonar e $rozav. ,ancuso % i privi subordonatul. =n e, se %ntreb el, e!ine min$iun% o atitu ine po&iti!% e efi$ien%? +unt un pic %n$riHorat de rata trans"erurilor de pe nava ta. 3ic*s nu intr %n de"ensiv. Ei, avem c#iva bie#i cu probleme "amiliale. (!are niciun sens s te a$#i de oamenii ale cror min#i se a"l %n alt parte. 4 anomalie statistic. ,i s!a mai %ntmplat o dat. >arie& $% i s-a #nt8mplat* Cum e moralul? %ntreb ,ancuso. Ai vzut rezultatele antrenamentelor i eQamenelor noastre. -rebuie s!#i spun ceva, rosti cpitanul 3ic*s. Inteligent nemerni$* 4), ?ai s "iu clar, DarrB. Ai avut o ciocnire cu Iones. Fi? Fi eu am discutat cu el despre asta. Ct de o"icial este discu#ia asta? Ct de neo"icial %#i place, DarrB. 2;

5ine. Amicul Iones e un te?nician destul de bun, dar pare s "i uitat "aptul c a prsit ,arina ca personal in"erior. Dac voia s!mi vorbeasc de la e$al la e$al, ar "i "ost mai bine s se "i strduit s realizezi ceva. 4mul sta are un titlu de doctor %n "izic de la Caltec?, DarrB. 3ic*s lu o eQpresie nedumeritK Fi? Fi e unul dintre cei mai inteli$en#i oameni pe care!i cunosc. A "ost i cel mai bun marinar pe care l!am avut vreodat. Asta!i "oarte bine, dar dac cei %nrola#i ar "i la "el de de tep#i ca o"i#erii, i!am plti mai mult. +uprema aro$an# a declara#iei %l %n"urie pe 5art ,ancuso. Domnule cpitan, cnd eu eram comandant pe 7allas i Iones vorbea, %l ascultam. Dac via#a ar "i "ost pu#in alt"el, c?iar acum i!ar "ace sta$iul ca secund i ar "i pe cale s ob#in comanda unui submarin de atac rapid. 3on ar "i "ost un comandant superb. 3ic*s %i desconsider spuseleK (!o vom ti niciodat, nu? >ntotdeauna mi!am %nc?ipuit c cei care pot, "ac. Cei care nu pot, se scuz. 4), e un bun te?nician. (u contest asta. A "cut treab bun cu departamentul meu sonar i %i sunt recunosctor pentru asta, dar ?ai s nu ne emo#ionm prea tare. EQist o mul#ime de te?nicieni i de contractori. Asta nu ducea nicieri, vzu ,ancuso. Era timpul s pun piciorul %n pra$. Gite, DarrB. Aud zvonuri despre moralul de pe nava ta. Od attea cereri de trans"er i ele %mi spun c s!ar putea s "ie o problem. A a c %mi ba$ nasul i impresia mea este con"irmat. Ai o problem, indi"erent dac o tii sau nu. Astea sunt prostii. E ca tmpeniile antialcoolice. 4amenii care beau moderat sus#in c nu au probleme cu alcoolismul, dar consilierii a"irm c ne$area unei probleme este primul semn al eQisten#ei uneia. E un cerc vicios. Dac a avea o problem pe nava mea, ci"rele per"orman#elor ar arta!o, dar nu o "ac. Dosarul meu e destul de clar. >mi c ti$ eQisten#a conducnd submarine. ,!am situat %ntre primii unu la sut din primul procent de cnd am %mbrcat aceast uni"orm. De acord, stilul meu nu este la "el cu al altora. (u lin$u esc i nu rs"#. Cer per"orman# i o ob#in. 26

Arat!mi un sin$ur indicator di"icil pe care nu!l realizez a a cum trebuie i voi asculta, dar pn cnd nu o "aci, domnule, nimic nu!i %n nere$ul i nu voi %ncerca s repar ceva. 5artolomeo Oito ,ancuso, comandor Wselectat pentru avansare la contraamiralX %n ,arina +tatelor Gnite, nu sri din scaun numai pentru c ascenden#a lui, %n principal sicilian, "usese oarecum diluat %n America. >n #ara strmo ilor, "u si$ur de asta, str!str!bunicul lui ar "i ridicat lupara i ar "i "cut o $aur sn$ernd %n pieptul lui 3ic*s pentru asta. >n sc?imb, el % i pstr "a#a impasibil i decise rece, pe loc, c 3ic*s nu va trece niciodat de $radul de cpitan. Era %n puterea lui s "ac asta. Avea o colec#ie mare de o"i#eri comandan#i care lucrau pentru el. (umai primii doi, poate primii trei, vor "i selec#iona#i pentru avansare. 3ic*s nu va "i cotat mai sus de al patrulea %n acest $rup. &utea "i necinstit, % i spuse ,ancuso, %ntr!un moment de onestitate lucid, dar era lucrul corect de "cut. Acestui om nu i se putea %ncredin#a o comand mai %nalt dect avea acum i, probabil, deHa aHunsese prea departe. Oa "i u or. 3ic*s va obiecta z$omotos i pasionat, la clasarea lui pe locul patru dintr!un $rup de paisprezece, dar ,ancuso va spune pur i simpluK 2mi pare r%u, 9arr0 ? nu spun $% ai greit $u $e!a, oar $% An 0, Bill i Chu$' sunt puin mai "uni* Ghinion s% fii #ntr-o es$a r% e ai, 9arr0* Tre"uie s% fa$ un $lasament $instit i ei sunt $u o musta% mai "uni* 3ic*s era su"icient de inteli$ent ca s! i dea seama c dep ise limita, c %n ,arin nu eQistau cu adevrat convorbiri neo"iciale.. > i s"idase comandantul de escadr, un om a"lat deHa pe linia dreapt, un om %n care se avea %ncredere i era crezut la &enta$on i %n birocra#ia 4&!=2. Domnule, scuza#i!m c am "ost att de dur. Doar c nimnui nu!i place s "ie admonestat cnd' ,ancuso zmbi, %ntrerupndu!lK (icio problem, DarrB. Fi noi, italienii, avem tendin#a s "im cam pasiona#i. >rea t8r&iu, 9arr0 &oate, ave#i dreptate. @sa#i!m s m $ndesc. >n plus, dac voi avea de!a "ace cu acel A*ula, v voi arta ce pot "ace oamenii mei. >uin $am t8r&iu s% !or"eti espre @oamenii meiA, ami$e* Dar ,ancuso trebuia s!i acorde o ans, nu? (u cine tie ce ans, doar una 22

mic. Dac se %ntmpl un miracol, atunci putea s se rz$ndeasc. A putea, % i spuse ,ancuso, a$% +igo ia asta arogant% se e$i e s% m% pupe-n $ur la poarta prin$ipal%, la amia&%, pe B Iulie, #n timp $e tre$e fanfara* +e pare c ast"el de edin#e sunt Henante pentru toat lumea, spuse comandantul escadrei. 3ic*s va termina ca eQpert mecanic, unul bun, o dat ce ,ancuso va scpa de el, i nu era nicio ru ine s rmn cu $radul de cpitan, nu? 4ricum, nu pentru un om bun. (imic altceva? %ntreb Nolov*o. Absolut nimic, rspunse colonelul. Fi o"i#erul nostru? Am vzut!o pe vduva lui acum dou zile. :!am spus c a murit, dar c nu am reu it s!i recuperm corpul. A primit prost vestea. E $reu s vezi o "a# att de "rumoas %n lacrimi, raport omul cu voce sczut. Fi pensia, celelalte aranHamente? , ocup c?iar eu de ele. 5ine, ?r#o$arilor tia blestema#i nu pare s le pese de nimeni i nimic. Dac e vreo problem, anun#!m. (u mai am nimic de su$erat %n privin#a in"orma#iilor te?nice, continu colonelul. &ute#i s direc#iona#i anc?eta %n alt parte? >nc ne reconstruim re#eaua din ministerul lor al aprrii. :ndica#iile preliminare sunt c nu eQist nimic, c noua Nermanie a dezavuat %ntre$ul proiect al 3DN!ului, rspunse Nolov*o. EQist o su$estie c a$en#iile americane i britanice au "cut anc?ete similare i au "ost satis"cute. Cred c este improbabil ca armele nucleare $ermane s constituie o problem de interes imediat pentru americani sau en$lezi. Adevrat. Continum, dar nu m a tept s descoperim ceva. Cred c e o vizuin $oal. >n acest caz, +er$?ei (i*olaevici, de ce a "ost asasinat omul nostru? @a dracuA, %nc nu tim asta. Da, presupun c s!ar putea ca acum s lucreze pentru ar$entinieni' Domnule colonel, nu sri peste calC >n niciun caz. (!am uitat nici c, atunci cnd cineva se obose te s 1==

asasineze un o"i#er de in"orma#ii, eQist un motiv serios pentru asta. Dar nu e nimic acoloC Cel pu#in trei servicii de in"orma#ii caut. 4amenii no tri din Ar$entina %nc lucreaz' 4), i cubanezii? Corect, asta era zona lor de responsabilitate i acum nu prea putem s ne bazm pe aHutorul lor, nu!i a a? Colonelul %nc?ise oc?ii. Ce aHunsese )N5!ul? -otu i, cred c ar trebui s continum. 3ecomandarea ta a "ost notat. 4pera#iunea nu s!a %nc?eiat. Ce!ar putea s "ac acum, se %ntreb Nolov*o dup ce omul plec, ce noi posibilit#i ar trebui s eQploreze? (u tia. 4 bun parte a "or#ei lui de teren adulmeca, %n cutare de indicii, dar deocamdat "r rezultat. &ro"esia asta mizerabil semna att de mult cu munca de poli#ie, nu? ,arvin 3ussell trecu %n revist tot ce le ceruse. >n mod si$ur, erau $enero i. Avea %nc aproape to#i banii cu care venise. +e o"erise c?iar s!i pun la dispozi#ie, dar Sati nici nu voise s aud. Avea o $eant %n care erau patruzeci de mii de dolari %n bancnote nou!nou#e de douzeci i cincizeci i, cnd va aHun$e %n America, va "ace un trans"er bancar direct de la o banc en$lez. +arcinile lui erau destul de simple. ,ai %nti, avea nevoie de identit#i noi pentru el i ceilal#i. Lsta era un Hoc de copii. (ici c?iar realizarea permiselor de conducere nu era di"icil dac aveai uneltele potrivite, pe care le va cumpra cu bani $?ea#. Oa putea s instaleze ec?ipamentul %n casa conspirativ. De ce trebuia s "ac i rezervri la ?otel, %n plus "a# de stabilirea casei conspirative, era o alt %ntrebare. Cu si$uran#, tipilor stora le plceau lucrurile complicate. >n drum spre aeroport, se opri la un atelier de croitorie J 5eirutul putea "i %n rzboi, dar via#a mer$ea %nainte. Cnd se %mbarc la bordul reactorului companiei 5ritis? AirEaBs pentru Deat?roE, arta de!a dreptul distins. -rei costume noi, ele$ante J dou dintre ele %n $eamantan. 4 tunsoare conservatoare, panto"i noi care!l strn$eau. 4 revist, domnule? %ntreb steEardesa. ,ul#umesc, zmbi 3ussell. American? A a e. , %ntorc acas. 1=1

-rebuie s "ie destul de di"icil %n @iban. A "ost palpitant, da. 4 butur? 4 bere ar mer$e "oarte bine. Pmbetul lui 3ussell deveni i mai %ncreztor. >ncepea c?iar s vorbeasc la "el ca un om de a"aceri. Avionul nu era plin nici mcar o treime i se prea c steEardesa asta era pe cale s!l adopte. &oate din cauza bronzului, % i zise el. &o"tim, domnule. +ta#i mult la @ondra? ,i!e team c nu. Am o le$tur spre C?ica$o. 4 %ntrerupere de dou ore. &cat. &rea cu adevrat dezam$it. En$lezii, % i spuse 3ussell, erau %n mod si$ur oameni dr$u#i. Aproape la "el de ospitalieri ca arabii. Gltimul mnunc?i "u montat imediat dup ora trei diminea#a, ora local. <romm nu! i modi"ic deloc comportarea. >l veri"ic i pe acesta, la "el de atent cum %l veri"icase pe primul, "iQndu!l la locul lui numai dup ce "usese pe deplin satis"cut. Apoi se ridic %n picioare i se %ntoarse. DestulC De acord, ,an"red. ,ine, pe vremea asta, vom termina asamblarea. Ce rmne e simplu, nici paisprezece ore de munc. >n cazul sta, ?ai s dormim pu#in. @a ie irea din cldire, N?osn %i "cu cu oc?iul comandantului. Sati %i urmri plecnd, apoi merse pn la paznicul mai mare %n $rad. Gnde!i A?med? A plecat la doctor, a#i uitat? Dmm. Cnd se %ntoarce? ,ine, poate poimine, nu sunt si$ur. <oarte bine, curnd vom avea o treab special pentru tine. &aznicul %i urmri pe oameni %ndeprtndu!se de cldire i ddu placid din cap. Gnde vre#i s spm $roapa?

1=2

2.. #/li*aii on)ra )uale


4boseala produs de di"eren#a de "us orar putea "i o adevrat pacoste, % i zise ,arvin. 3ussell prsise aeroportul 4ADare %ntr!un ,ercurB %nc?iriat i condusese spre vest pn la un motel situat la mar$inea de est a ora ului Des ,oines. >l surprinsese pe recep#ioner pltind cu bani!$?ea# pentru camera, eQplicnd c porto"elul i cr#ile de credit %i "useser "urate. Avea un porto"el nou!nou# care s!i sus#in a"irma#ia, iar recep#ionerul primise banii $?ea# la "el de prompt ca orice om de a"aceri. +omnul veni u or %n noaptea aceea. +e trezi dup zece ore bune de somn, comand un mic!deHun tipic american, abundent J orict de ospitalieri erau oamenii %n @iban, nu tiau s mnnceV se %ntreb cum reu eau s triasc "r unc J i plec spre Colorado. &n la prnz, traversase Humtate din (ebras*a i % i revzuse planurile i cerin#ele. Cina %l $si %n ora ul 3o$$en, la o or distan# spre nord!est de Denver, ceea ce era su"icient de aproape. >n#epenit de cltorie, $si un alt motel i decise s petreac noaptea acolo. De data asta, "u %n stare s priveasc i s se bucure de un pic de pro$ram -O american, inclusiv un rezumat pe E+&( al sezonului @i$ii (a#ionale de <otbal. Era surprinztor ct %i lipsise "otbalul. Aproape la "el de surprinztor ct %i lipsise posibilitatea de a bea ceva cnd dorea. Dorin#a asta "u aranHata de o sticl de Iac* DanielAs, cumprat pe drum. &e la miezul nop#ii, se sim#ea destul de bine, eQaminnd cadrul %n care se a"la, bucuros att de revenirea %n America, ct i de motivul care!l adusese %napoi. Era timpul pentru plata unor datorii. 3ussell nu uitase cui apar#inuse cndva Colorado i nu uitase masacrul de la +and Cree*. Ar "i trebuit s se a tepte. @ucrurile merseser prea bine i realitatea nu permitea des per"ec#iunea. <usese detectat o mic eroare la unul din accesoriile &rimarului i acesta trebuise s "ie scos i reprelucrat, un proces care %i %ntrziase cu treizeci de ore, din care patruzeci de minute "useser 1=/

necesare pentru prelucrare i restul pentru demontarea i reasamblarea armei. <romm, care ar "i trebuit s se comporte cu deta are, "usese livid %n timpul %ntre$ii proceduri i insistase s "ac c?iar el repara#ia. Apoi veni laborioasa rea ezare a blocurilor eQplozive, cu att mai neplcut cu ct mai "usese "cut o dat. Doar trei milimetri, not N?osn. Gn re$laH $re it la unul din controale. &entru c "usese o munc manual, calculatoarele nu!l sesizaser. Gna din ci"rele lui <romm "usese citit $re it i prima inspec#ie vizual a ansamblului nu depistase eroarea. Fi aveam o zi %n plus. <romm doar mormi %n spatele m tii protectoare, %n timp ce el i N?osn ridicau ansamblul de plutoniu i!l a ezau cu aten#ie la locul lui. Cinci minute mai trziu, era evident c!l a ezaser corect. 5arele de Eol"ram!reniu se potrivir %n locurile lor, apoi se$mentele de beriliu i, %n s"r it, semis"era $rea de uraniu srcit care separa &rimarul de +ecundar. >nc cincizeci de blocuri eQplozive i terminar. <romm ordon o pauz J ceea ce terminaser era o munc $rea i dorea o scurt odi?n. ,uncitorii plecaser deHa, nu mai era nevoie de serviciile lor. Ar "i trebuit s "im $ata, spuse cu o voce sczut $ermanul. (u!i rezonabil s te a tep#i la per"ec#iune, ,an"red. -iclosul la nu tia s citeascC (umrul de pe plan era mz$lit. i asta era !ina ta, nu trebui s adau$e N?osn. Atunci, ar "i trebuit s %ntrebeC Cum spui tu, ,an"red. Ai ales un timp nepotrivit ca s "ii nerbdtor. +untem %n $ra"ic. <romm tia c tnrul arab nu %n#ele$ea. Culmea ambi#iilor lui de o via# i, pn acum, ar "i trebuit s "ie $ata. DaiC <ur necesare %nc zece ore pn cnd al aptezecilea i ultimul bloc "u a ezat la locul lui. N?osn %i ata cablul la terminalul potrivit i asta "u tot. >i %ntinse mna $ermanului. <elicitri, Derr Do*tor <romm. C /a, mul#umesc, Derr N?osn. Acum nu mai trebuie dect s sudm carcasa, s!o vidm J a, scuz!m, tritiul. Cum de!am uitat de asta? Cine 1=7

"ace sudura? %ntreb ,an"red. Eu. , pricep "oarte bine. &entru a asi$ura securitatea acestei proceduri, Humtatea superioar a carcasei avea o "lan lar$. Fi aceasta "usese deHa veri"icat J se potrivea per"ect. ,uncitorii nu se ocupaser doar de munca precis asupra componentelor eQplozive ale dispozitivului. <iecare component J cu eQcep#ia unui sin$ur accesoriu prost prelucrat J "usese tiat i modelat dup speci"ica#iile lui <romm i carcasa "usese deHa veri"icat. +e potrivea la "el de ermetic ca un capac de ceas. &repararea tritiului e u oar' Da, tiu. N?osn %i "cu semn $ermanului s ias. E ti pe deplin satis"cut %n ceea ce prive te proiectul i ansamblul? >n totalitate, declar %ncreztor <romm. Oa "unc#iona a a cum am prevzut. EQcelent, %ncuviin# Sati, a teptnd a"ar cu unul din paznicii lui personali. <romm se %ntoarse, remarcnd prezenta comandantului %mpreun cu unul din omniprezen#ii lui paznici. 4ameni murdari, ne$liHen#i, dar era obli$at s!i admire, % i spuse <romm %n timp ce se %ntorcea s priveasc aleea %ntunecat. @una era %n primul ptrar i de!abia putea deslu i peisaHul. Era att de uscat i de aspru. (u era vina oamenilor de "elul %n care artau. Aici, pmntul era dur. Dar cerul era senin. <romm privi stelele nop#ii senine. ,ai multe stele dect puteau "i vzute %n Nermania, mai ales %n partea estic, cu toat poluarea ei atmos"eric, i se $ndi la astro"izic, la drumul pe care ar "i putut s!l alea$, att de %nrudit cu cel pe care %l urmase. N?osn sttea %n spatele $ermanului. +e %ntoarse spre Sati i ddu din cap. Comandantul "cu acela i $est la adresa paznicului personal, al crui nume era Abdulla?. 3mne doar tritiul, spuse <romm cu spatele la ei. Da, spuse N?osn. &ot s!o "ac sin$ur. <romm era pe cale s spun c mai eQista un lucru. @s s treac o clip i nu acord aten#ie pa ilor lui Abdulla?. (u se auzi niciun z$omot cnd paznicul scoase din centur un pistol cu amortizor i %l %ndrept spre 1=8

capul lui <romm de la un metru distan#. <romm %ncepu s se %ntoarc, pentru a se asi$ura c N?osn tia despre tritiu, dar nu termin mi carea. Abdulla? avea de %ndeplinit ordinele pe care le primise. -rebuia s se %ntmple cu blnde#e, la "el ca %n cazul muncitorilor. &cat c era necesar, % i zise Sati, dar era, i nu avea alt solu#ie. (imic din toate astea nu era important pentru Abdulla?, care %i urm doar ordinele apsnd pe tr$aci, u or i eQpert, pn cnd cartu ul "u percutat. Nlon#ul ptrunse %n cea"a lui <romm, ie ind imediat prin "runte. Nermanul se prbu i %ntr!o mas in"orm. +n$ele %i # ni, dar lateral, "r s aHun$ pe %mbrcmintea lui Abdulla?. &aznicul, a tept pn cnd cur$erea sn$elui %ncet, apoi c?em doi tovar i s care corpul la camionul din apropiere. Oa "i %n$ropat cu muncitorii. Asta, cel pu#in, era decent, % i spuse Sati. -o#i eQper#ii %n acela i loc. &cat, observ N?osn cu o voce sczut. Da, dar c?iar crezi c ne!ar mai "i "olosit la ceva? :bra?im cltin din cap. (u. Ar "i "ost un risc. (u puteam avea %ncredere %n el. Gn necredincios i un mercenar. Fi!a %ndeplinit contractul. Fi dispozitivul? Oa "unc#iona. Am veri"icat de douzeci de ori calculele. E mult mai bun dect ce!a "i putut proiecta eu. Ce!i c?estia asta cu tritiul? +e a"l %n baterii. -rebuie doar s le %nclzesc i s eQtra$ $azul. Apoi acesta este pompat %n dou rezervoare. 3estul %l tii. Sati mormiK ,i!ai eQplicat, dar tot nu tiu. &artea asta a lucrrii e o treab pentru un laborator de c?imie de liceu, atta tot. +implu. De ce a lsat!o <romm la urm? N?osn ridic din umeri. Ceva trebuia s "ie la urm. Asta e o sarcin mai de$rab u oar. &oate c din cauza asta. &ot s!o "ac acum, dac dore ti. 5ine. Sati urmri procedura. N?osn %ncarc bateriile una dup alta %n cuptorul pe care %l re$l la o temperatur destul de sczut. Gn tub metalic i o 1=9

pomp de vid eQtr$eau $azul din "iecare baterie. Dur mai pu#in de o or. <romm ne!a min#it, observ calm N?osn, cnd termin. Ce? %ntreb alarmat Sati. Domnule comandant, avem cu aproape cincisprezece la sut mai mult tritiu dect a promis el. Cu att mai bine. Etapa urmtoare "u i mai simpl. N?osn veri"ic atent etan eitatea i rezisten#a la presiune a "iecrui rezervor J era a asea veri"icare de acest "elV tnrul in$iner %nv#ase de la pro"esorul lui $erman J apoi trans"er tritiul $azos. Oalvele "ur %nc?ise i blocate cu si$uran#e, ast"el %nct s nu poat "i desc?ise de vibra#iile din timpul transportului. Nata, anun# N?osn. &aznicii ridicar partea superioar a carcasei bombei i o coborr la locul ei cu aHutorul unui scripete suspendat. >nc o veri"icare con"irm etan eitatea carcasei. Apoi N?osn ata la carcas o pomp de vid @eB?old. @a ct trebuie s aHun$i? (oi am speci"icat o milionime de atmos"er. &o#i s "aci asta? (u va produce' +pre surpriza amndurora, N?osn vorbi aproape la "el ca <romm. Domnule comandant, te ro$. (u preseaz dect aer. Dac pe tine nu te strive te, nu va strica nici aceast carcas de o#el, nu!i a a? Oa dura cteva ore i, dup aceea, putem testa din nou inte$ritatea carcasei. Ceea ce mai "usese "cut de cinci ori. C?iar "r s "ie sudat, carcasa rezista bine. Acum, o pies unic de metal va atin$e per"ec#iunea cerut de misiune. + dormim pu#in. &ompa poate s "unc#ioneze i sin$ur. Cnd va "i $ata pentru transport? Diminea#. Cnd pleac nava? &este dou zile. Asta e, zmbi N?osn lar$. (e mai i rmne timp. ,ai %nti, ,arvin vizit sucursala local a lui Colorado <ederal 5an* and -rust CompanB. >l ului i %ncnt pe vicepre edintele sucursalei dnd un tele"on %n An$lia i cernd trans"erarea tele$ra"ic a cinci sute de mii de dolari. Computerele u urau att de mult lucrurile. >n cteva secunde, banc?erului i se con"irm c domnul 3obert <riend era att de %nstrit pe 1=;

ct a"irma. &o#i s!mi recomanzi un a$ent imobiliar local bun? %l %ntreb ,arvin pe banc?erul "oarte atent. Gn pic mai Hos pe strad, a treia u pe dreapta. Cecurile dumneavoastr vor "i $ata cnd v %ntoarce#i. 5anc?erul %l urmri plecnd i %i ddu un tele"on rapid so#iei, care lucra la a$en#ia imobiliar. Aceasta %l a tept pe 3ussell la u . Domnule <riend, bun venit la 3o$$enC ,ul#umesc, e plcut s te %ntorci. A#i "ost plecat? Am petrecut un timp %n Arabia +audit, eQplic 3ussellY<riend. Dar mi!au lipsit iernile de acas. Ce cuta#i? A, o "erm de dimensiuni potrivite, un loc unde a putea s cresc vite. Cas, ?ambare? ,da, o cas mri oar. (u c?iar mare, nu am nevoie de a a ceva J sunt sin$ur, %n#ele$e#i J s zicem, cam o mie de metri ptra#i. &oate s "ie i mai mic, dac pmntul e bun. +unte#i de pe aici? De "aptV din Da*ota, dar trebuie s "iu aproape de Denver din cauza miHloacelor de transport J transport aerian, vreau s spun. Cltoresc mult cu avionul. Oec?ea mea cas e prea departe de civiliza#ie. Oe#i avea nevoie de aHutor pentru "erm? Da, voi avea nevoie de, sK zicem, un loc destul de mare pentru doi muncitori, poate ceva mai mul#i. De "apt, ar "i trebuit s $sesc o locuin# mai aproape de ora dar, la dracuA, vreau o "erm unde s pot mnca carne produs de mine. Ftiu ce vre#i s spune#i, aprob "emeia. Am vreo dou locuri care ar putea s v plac. Atunci, s mer$em s le vedem, %i zmbi 3ussell. Al doilea era per"ect. Aproape de ie irea pe autostrada 8=, cinci sute de acri, o cas vec?e "rumoas, cu o buctrie nou, $araH pentru dou ma ini i trei acareturi solide. Avea pmnt necultivat %n toate direc#iile, un ?ele teu cu c#iva copaci la o Humtate de mil i spa#iu destul pentru vitele 1=6

pe care 3ussell nu le va vedea niciodat. Asta e scoas la vnzare de cinci luni. &roprietarul cere patru sute, %l in"orm "emeia, dar o putem ob#ine probabil pentru trei sute cincizeci. 4), accept 3ussell, veri"icnd accesul la autostrada interstatal ;9. +pune#i!le c, dac semneaz contractul sptmna asta, voi "ace o depunere %n numerar de cincizeci de mii i voi ac?ita restul %n, s zicem, patru sau cinci sptmni. (icio problem de "inan#are. Ooi plti cas? pentru tot, atunci cnd %mi vor "i trans"erate restul "ondurilor. Dar vreau s m mut imediat. Doamne, ursc s triesc %n ?oteluri, am "cut!o mult prea mult. Crede#i c se poate aranHa? <emeia radia. Cred c pot $aranta. Nrozav. Ce!au "cut 5roncos anul acesta? 4pt i opt. 3e%nnoiesc ec?ipa. +o#ul meu i cu mine avem abonamente. Oe#i %ncerca s ob#ine#i bilete pentru +uper 5oEl? Cu si$uran# mi!ar plcea. 4 s "ie cam $reu, %l avertiz "emeia. Ooi $si o cale. 4 or i un apel tele"onic mai trziu, a$entul primi un cec de cincizeci de mii de dolari de la so#ul ei banc?er. 3ussell avea in"orma#ii cu privire la ma$azinul local de mobil i aparatur electrocasnic. Dup o or petrecut acolo, ,arvin cumpr o camionet alb <ord de la reprezentan#a local i conduse pn la "erm. 4 parc %ntr!unul dintre ?ambare. &entru un timp, va pstra i ma ina %nc?iriat. Oa mai petrece %nc o noapte la motel, apoi se va instala %n noua cas. (u avea sentimentul c realizase ceva. ,ai erau multe de "cut. Cat?B 3Ban se descoperi acordnd mai mult aten#ie ziarelor. Erau bune la raportarea scandalurilor i scur$erilor i, spre deosebire de altdat, acum era interesat de ast"el de lucruri. ,ai ales de articolele semnate de 3obert Doltzman. Din ne"ericire, noile articole despre problemele de la C:A erau mai $enerale, concentrndu!se mai ales asupra sc?imbrilor din Gniunea +ovietic, pe care le %n#ele$ea cu di"icultate. &ur i simplu nu era un sector de mare interes pentru ea J a a cum lui Iac* nu!i psa prea mult de nout#ile din c?irur$ia o"talmolo$ic ce!i trezeau att de mult interesul 1=2

so#iei lui. &n la urm, descoperi un articol despre incorectitudinea "inanciar i un "unc#ionar "oarte sus!pus.. Era al doilea de acest $en i ea % i ddu seama c, dac era vorba de Iac*, avea toate documentele necesare pentru o anc?et aici, %n propria ei cas. Era duminic i Iac* plecase din nou la serviciu, lsnd!o acas cu copiii. &u tii savurau diminea#a asta rcoroas %n "a#a televizorului. Cat?B 3Ban se cu"und %n re$istrele "inanciare. Erau un dezastru. Administrarea banilor era un alt domeniu care strnea prea pu#in interesul doctori#ei Caroline 3Ban. Iac* era responsabil cu treaba asta, mai mult sau mai pu#in de nevoie, a a cum $titul intra %n s"er ei ei. (ici mcar nu cuno tea sistemul de clasare i era si$ur c Iac* nu se a teptase niciodat ca ea s studieze aceast colosal %ncurctur de documente. &e parcurs, a"l c trustul care le administra porto"oliul de ac#iuni se descurca destul de bine pentru moment De obicei, vedea doar bilan#urile de la s"r itul anului. 5anii nu o interesau prea mult. Casa era ac?itat. <ondurile necesare pentru colarizarea copiilor erau deHa constituite. De "apt, "amilia 3Ban tria din veniturile combinate ale celor doi doctori 3Ban, ceea ce permitea investi#iilor lor s creasc, complicnd, %n acela i timp, "ormalitatea taQelor anuale, o ocupa#ie de care avea $riH Iac* J diploma lui de contabil era %nc valabil J cu aHutorul avocatului "amiliei. 5ilan#ul cel mai recent al valorii nete %i smulse un icnet. Cat?B decise s!i adau$e pe administratorii banilor pe lista pentru "elicitri de Crciun. Dar nu asta o interesa. Cutarea %i "u %ncununat de succes la dou treizeci dup!amiaza. Dosarul era marcat simplu Pimmer. i, natural, se a"la %n ultimul sertar. Dosarul Pimmer avea o $rosime de c#iva centimetri. +e a ez turce te pe podea, %nainte de a!l desc?ide, deHa cu o durere de cap din cauza oboselii oc?ilor i a -Blenolului pe care ar "i trebuit s %l ia, dar de care uitase. &rimul document era o scrisoare de la Iac* ctre un avocat J nu avocatul lor obi nuit, cel care le "cea testamentele, "ormalit#ile de taQe i alte treburi de rutin J instruindu!l s constituie un "ond educa#ional pentru apte copii, un numr care "usese sc?imbat %n opt, cteva luni mai trziu, vzu Cat?B. <ondul "usese realizat cu o investi#ie ini#ial de peste o Humtate de milion de dolari i administrat ca porto"oliu de ac#iuni prin aceia i administratori care se ocupau de o parte din contul "amiliei 3Ban. 11=

+urprins, Cat?B constat c 3Ban "cuse recomandri pentru acest cont, o obli$a#ie pe care nu i!o asuma pentru al lor. (u! i pierduse stilul. Oenitul porto"oliului Pimmer era de douzeci i trei la sut. 4 alt sut de mii de dolari "usese investit %ntr!o a"acere J o corpora#ie de +ubcapitol +, vzu ea, ce naiba o mai "i %nsemnnd i asta J cu +out?land Corporation ca' a?a, % i ddu ea seama, un ;!Eleven. Era o corpora#ie din ,arBland cu adresa' Asta-i oar la $8te!a mile e ai$i: De "apt, era c?iar lipit de autostrada 8= i asta %nsemna c Iac* trecea pe ln$ el de dou ori pe zi, %n drum spre serviciu i %napoi. Ce $on!ena"il: Deci, cine dracuA era Carol Pimmer? 3ote e plat% e la $a"inete me i$ale? -"stetri$%? Doamna doctor ,ars?a 3osen. - $unos$: Dac Cat?B nu ar "i "ost la "acultatea de la Dop*ins, ar "i "olosit!o pe ,ars?a 3osen pentru sarcinile ei. 3osen era o absolvent de la Male cu o reputa#ie "oarte bun. =n $opil? /a$Dueline Eimmer? /a$Dueline? Cat?B privi %n $ol, cu "a#a stacoHie. Apoi lacrimile %ncepur s!i iroiasc pe obraHi. Ti$%losule: ,ie nu poi s%-mi fa$i un $opil, ar ei i-ai f%$ut unul, nu-i aa? Oeri"ic data, apoi % i scormoni memoria. >n ziua aceea, Iac* venise acas "oarte trziu. > i aduse aminte pentru c "usese nevoit s anuleze participarea la o petrecere la' A "ost acoloC A asistat!o la na tere, nu? De ce alt dovad mai am nevoie? -rium"ul descoperirii se sc?imb imediat %ntr!o disperare nea$r. @umea se putea s"r i att de u or, o"t Cat?B. 4 simpl " ie de ?rtie putea s o "ac i $ata. +e termina totul. S-a terminat? Cum putea "i alt"el? C?iar dac el o mai dorea J ea l!ar mai accepta? Fi copiii? se %ntreb Cat?B. >nc?ise dosarul i %l puse la loc, "r s se ridice. E ti medic, % i spuse ea. -rebuie s $nde ti %nainte de a ac#iona. Copiii aveau nevoie de un tat. Dar ce "el de tat era el? -reisprezece sau paisprezece ore pe zi era plecat, uneori apte zile pe sptmn. 3eu ise s! i duc "iul la un meci de base!ball J doar unulC %n ciuda ru$min#ilor constante. Era norocos dac putea participa la Humtate din 111

meciurile micului Iac*. @ipsea de la toate evenimentele colare, piesele de Crciun, toate celelalte lucruri. @ui Cat?B aproape nu!i venise s cread c Iac* reu ise s! i petreac acas diminea#a de Crciun. >n noaptea precedent, asamblnd Hucriile, se %mbtase din nou i ea nici mcar nu! i btuse capul %ncercnd s!l atra$. Ce sens avea? Cadoul pentru ea' da, era destul de dr$u#, dar de $enul pe care un brbat %l putea $si %n cteva minute de colindat ma$azinele, nu era mare lucru' Cumprturi. Cat?B se ridic i veri"ic po ta de pe biroul lui Iac*. (otele ac?itate cu cr#ile de credit se a"lau %n $rmad. Desc?ise una i $si o mul#ime de articole de la' DamleBAs, %n @ondra. Fase sute de dolari? Dar adusese doar o Hucrie pentru micul Iac* i dou "leacuri pentru +allB. Fase sute de dolariC Cump%r%turi e Cr%$iun pentru ou% familii, /a$'? De cte dovezi mai ai nevoie, Cat?B, "ato? se %ntreb ea din nou cu voce tare. 4, Doamne, o, Doamne, o, Doamne' (u se mi c mult timp, nici nu vzu sau auzi altceva %n a"ara propriei ei ne"ericiri. (umai mama din ea continua s urmreasc subcon tient z$omotele copiilor %n camera de Hoac. >n seara aceea, Iac* apru acas c?iar %nainte de apte, destul de %ncntat de el %nsu i c aHun$ea cu o or mai devreme i %nc i mai mul#umit c opera#iunea din ,eQic era acum de"initiv aranHat. (u!i mai rmnea dect s se duc la Casa Alb i, dup ce va ob#ine aprobarea J <oEler va "i de acord, %n ciuda riscurilor, a dez$ustului pentru opera#iunile clandestine i tot restul, era o c?estie prea suculent pentru politicianul din el ca s!o respin$ J iar Clar* i C?avez o vor duce la %ndeplinire, ac#iunile lui vor urca. @ucrurile vor deveni mai bune. @a va aranHa el. &entru %nceput, plnuia o vacan#. Era timpul s aib una. 4 sptmn, poate dou, i dac vreo scrb de la C:A aprea cu documentele in"ormative zilnice, 3Ban o s!l omoare pe ticlos. Ooia pu#in libertate i o va ob#ine. Dou sptmni %ntre$i. Oa lua copiii de la coal i va mer$e s!l vad pe ,ic*eB, eQact cum su$erase Clar*. Oa "ace rezervrile c?iar mine. +unt acasC anun# Iac*. -cere. Asta era ciudat. Cobor% la parter i %i $si pe copii %n "a#a televizorului. +tteau prea mult la televizor, dar asta era $re eala tatlui lor. 112

Oa sc?imba el i asta. > i va reduce orele de lucru. Era timpul ca ,arcus s! i "ac datoria, %n loc s lucreze dup un pro$ram de banc?er i s!i lase lui Iac* toat munca aia a"urisit. Gnde!i mami? (u tiu, rspunse +allB "r s! i ia oc?ii de la plastilina verde i smacul portocaliu. 3Ban se %ntoarse la etaH i intr %n dormitor s se sc?imbe, %nc nici urm de so#ia lui. 4 $si clcnd un co cu ru"e splate. Iac* i se a ez %n cale, aplecndu!se s o srute, dar ea se "eri, re"uzndu!l cu o cltinare din cap. 4), nu era mare lucru. Ce avem la cin, scumpo? %ntreb el pe un ton vesel. (u tiu. De ce nu!#i "aci ceva? -onul ei i "elul rstit %n care!i rspunse %l alertar. Ce!am "cut? %ntreb Iac*. Era deHa surprins, dar nu avusese timp ca s!i %n#elea$ comportarea. &rivirea din oc?ii ei era a unui strin i, cnd %i rspunse la %ntrebare, vocea ei %l "cu s se %n"ioare. (imic, Iac*, n!ai "cut absolut nimic. +e strecur pe ln$ el cu co ul i dispru dup col#. El rmase pe loc, lipit de zid, cu $ura desc?is, "r s tie ce s spun i "r s %n#elea$ de ce so#ia lui se ?otrse dintr!o dat s!l dispre#uiasc. De la @ata*ia la &ireu "u necesar numai o zi i Humtate. 5oc* $sise o nav care se %ndrepta spre portul potrivit, eliminnd ast"el necesitatea transbordrii la 3otterdam. @ui Sati nu!i plceau abaterile de la plan, dar o veri"icare atent a pro$ramelor de transporturi navale art c cele cinci zile economisite puteau "i importante i "u de acord. El i N?osn urmriser cum macaraua portal ridicase containerul i!l a ezase pe puntea lui Carmen Vita, o nav pentru transport containerizat, sub pavilion $recesc, care "cea curse %n ,editerana. Oa pleca o dat cu mareea de sear i va sosi %n +tatele Gnite dup unsprezece zile. Ar "i putut s %nc?irieze un avion cu reac#ie pentru transport, % i spuse Sati, dar ar "i "ost prea periculos. Gnsprezece zile. Oa putea s!l vad din nou pe medic i %i va rmne timp s zboare %n America ca s veri"ice dac toate aranHamentele erau satis"ctoare. ,uncitorii asi$urar containerul. Oa "i bine proteHat, pe 11/

miHlocul navei, cu alte lzi a ezate deasupra i situat su"icient de aproape de pupa pentru ca "urtunile de iarn s nu!l loveasc direct. Cei doi brba#i se retraser la un bar de pe c?ei, a teptnd plecarea navei. Apoi zburar la Damasc i de acolo merseser cu ma ina pn la cartierul lor $eneral. Atelierul %n care "usese con"ec#ionat bomba dispruse deHa J conservat, ar "i "ost un termen mai precis. Cablurile de alimentare cu curent electric "useser tiate i #rn %mpins peste toate intrrile. Dac cineva ar conduce vreodat un camion $reu peste acoperi ul ascuns, ar avea o mare surpriz, dar asta era improbabil. Era posibil s!l utilizeze din nou i deranHul deplasrii uneltelor la un alt loc de %n$ropare contrabalansa su"icient acest risc redus. +impla acoperire reprezenta alternativa cea mai lo$ic. 3ussell zbur la C?ica$o ca s prind primul tur al Hocurilor din plaB! o"". @u cu el un aparat de "oto$ra"iat, un (i*on <7 scump, i consum dou "ilme color ne$ative A+A!1==, "oto$ra"iind camioanele A5C J ec?ipa de la ,on a0 3ight Foot"all transmitea acest meci din preliminarii J %nainte de a prinde un taQi pn la aeroport. Avu destul noroc cu zborul, aHunse la timp ca s prind la radio o parte a meciului %n timpul drumului cu ma ina de la +tapleton :nternational pn la noua lui cas de ln$ autostrada interstatal ;9. 5ears c ti$aser %n prelun$iri cu 2/!2=. Asta %nsemna c, sptmna urmtoare, C?ica$o va avea onoarea s piard la Oi*in$i pe ,etrodome. ,innesota avusese un "or"ait %n prima sptmn de meciuri preliminarii. >ntinderea de la old a lui -onB Rills va "i pe deplin vindecat, iar debutantul acesta, subliniase comentatorul, ratase de pu#in realizarea a dou mii de Barzi %n sprinturile de atac %n primul lui sezon %n @i$a (a#ional de <otbal, plus opt sute de Barzi pe post de uvertur. &entru c se Huca pe Coasta de Oest, 3ussell reu i s urmreasc aproape tot meciul la radio. <r surprize, dar totu i "otbal. G++ ,aine prsi ?an$arul "r incidente. 3emorc?erele %l %ntoarser, %ndreptnd submarinul %n Hosul canalului, i continuar s "ie pre$tite pentru cazul %n care li se cerea asisten#. Cpitanul 3ic*s sttea %n vr"ul turnului, de "apt, %n spatele coc*pitului, spriHinindu!se de balustrada "iQat la partea superioar a structurii. @ocotenentul!comandor Cla$$ett era de 117

cart i aHunsese %n camera de control. De "apt, munca o "cea navi$atorul, "olosind periscopul pentru marcarea pozi#iilor, pe care un maistru le veri"ica con tiincios pe ?art, asi$urndu!se c submarinul era %n centrul canalului i se %ndrepta %n direc#ia corect. Drumul pn la mare era destul de lun$. &e %ntrea$a nav, oamenii continuau s depoziteze ec?ipamentul. Cei care nu erau de cart se instalaser %n cu ete i %ncercau s doarm. >n curnd, ,aine va intra %n ciclul lui obi nuit de carturi de ase ore. -o#i marinarii "ceau e"ortul con tient de a! i adapta min#ile de la modul terestru la cel marin. <amiliile, i prietenii puteau, la "el de bine, s "ie pe alt planet. &entru urmtoarele dou luni, %ntrea$a lor lume era con#inut %n coca de o#el a submarinului. ,ancuso urmri ie irea, a a cum "cea %ntotdeauna cu "iecare nav a lui. Era o ru ine, decise el, c nu eQista nicio modalitate de a!l %ndeprta pe 3ic*s de pe nav' dar nu vedea nicio cale. >n cteva zile, se %ntlnea cu Nrupul pentru discutarea problemelor de rutin. @a aceast %ntlnire, % i va eQpune %ndoielile %n le$tur cu 3ic*s. (u va putea s mear$ prea departe de prima dat, va aduce doar la cuno tin#a Nrupului c avea %ndoieli %n privin#a comandantului ec?ipaHului Auriu.. (atura cvasipolitic a manevrei %l irita pe ,ancuso, cruia %i plceau lucrurile pe "a# i pe punte, %n stilul ,arinei. Dar stilul ,arinei avea propriile re$uli de comportare i, %n absen#a unui motiv substan#ial pentru, ac#iune, tot ce putea "ace era s! i eQprime %n$riHorarea %n privin#a lui 3ic*s i a modului lui de a conduce. &e ln$ asta, e"ul Nrupului era tot un tip de ?iperin$iner care, probabil, va avea pu#in prea mult simpatie pentru DarrB. ,ancuso %ncerc s $seasc o emo#ie potrivit momentului, dar e u. <orma cenu ie ca ardezia disprea %n deprtare, alunecnd pe apele calme ca uleiul ale portului, %ndreptndu!se spre cea de!a cincea patrul de descuraHare, a a cum "ceau de mai bine de treizeci de ani submarinele din G+ (avB. -reburile de rutin, cu toate sc?imbrile mondiale, rmneau la "el. ,aine ie ea pe mare pentru a men#ine pacea prin amenin#area celei mai inumane "or#e cunoscute omului. ,ancuso cltin din cap. Al dracului mod de a conduce. De asta "usese %ntotdeauna un adept al atacului rapid. Dar avea e"ect, avusese i va continua, probabil, s aib pentru %nc mul#i ani, % i spuse 5art i, de i nu "iecare cpitan bombardier era un nou ,us? ,orton, to#i % i aduceau navele acas. Grc %n ma ina lui o"icial de 118

culoare albastru marin i %i spuse o"erului s!l duc %napoi la birou. >l c?ema ?r#o$ria. Cel pu#in, copiii nu remarcaser. Iac* $si o oarecare consolare %n asta. Copiii triau ca spectatori %ntr!o lume "oarte compleQ, care cerea ani de educa#ie pentru a "i apreciat, i ca rezultat remarcau mai ales pr#ile pe care le %n#ele$eau, iar astea nu includeau o mam i un tat care nu! i vorbeau. 5ine%n#eles, nu va #ine o eternitate, dar ar putea #ine su"icient de mult pentru ca lucrurile s se lini teasc. &robabil c va dura, % i zise Iac*. >n mod si$ur. (u tia ce nu era %n re$ul i nu tia nici ce s "ac. Desi$ur, ceea ce ar "i trebuit s "ac era s aHun$ acas la o or decent, poate s!o scoat pentru un dineu %ntr!un loc plcut i' dar asta nu era posibil cu doi copii la coal. + $se ti pe cineva care s stea cu copiii, la miHlocul sptmnii i att de departe de ora , era di"icil. 4 alt op#iune era, pur i simplu, s vin acas i s!i acorde mai mult aten#ie so#iei, ceea ce ar conduce la' Dar nu se putea baza pe capacitatea lui de a "ace asta i %nc un e ec ar "ace lucrurile s "ie mai rele. > i ridic privirea de pe birou i privi pinii care stteau dincolo de $ardul care %nconHura C:A. +imetria era per"ect. ,unca %i distru$ea via#a de "amilie i acum via#a de "amilie %i a"ecta munca. Deci, nu mai putea s "ac nimic cum trebuia. (u era "rumos? 3Ban se ridic de la birou i ie i din %ncpere, mer$nd pn la primul c?io c. 4dat aHuns acolo, cumpr primul pac?et de #i$ri dup' cinci ani? Fase? 3upse celo"anul i scoase una. Gnul din luQurile unui birou particular era c putea "uma "r piedici J sub aspectul sta, C:A devenise la "el ca toate institu#iile $uvernamentaleV %n cea mai mare parte, oamenii puteau "uma numai %n toalete. Cnd se %ntoarse, pretinse c nu vede eQpresia dezaprobatoare de pe "a#a lui (ancB, apoi scormoni %n birou dup o scrumier, %nainte de a aprinde #i$ara. Era, decise el un minut mai trziu J %n clipa cnd e"ectul "umului in?alat se trans"orm %ntr!o u oar ame#eal J una dintre plcerile vie#ii pe care te puteai baza. Alcoolul era alta. >n$erai aceste substan#e i ob#ineai e"ectul dorit, ceea ce le eQplica popularitatea, %n ciuda pericolelor pentru sntate pe care le cuno teau to#i. Alcoolul i nicotin, cele dou lucruri care trans"ormau o via# intolerabil %n altceva' +curtnd!o, %n acela i timp. 119

(u era $rozav? :ncredibila lui stupiditate aproape c %l "cu s izbucneasc %n rs. Ce altceva din el va distru$e? Dar avea vreo importan#? ,unca lui avea importan#. De asta era si$ur. >ntr!un "el sau altul, asta %l adusese %n aceast mizerie. Lsta era "actorul distructiv primar %n via#a lui, dar nu putea s o prseasc, a a cum nu putea sc?imba nimic altceva. (ancB, te ro$, invit!l pe domnul Clar* s intre. Io?n apru dou minute mai trziu. A?, la dracuA, domnule doctor, observ el aproape imediat. Acum ce! o s spun so#ia? Absolut nimic. &ariez c $re e ti. Clar* se %ntoarse s desc?id o "ereastr pentru aerisire. +e lsase de "umat cu mult timp %nainte. Era unicul viciu de care se temea. >i omorse tatl. Ce vrei? Cum stm cu aparatura? A teapt s!i dai liber pentru a "i construit. D!i drumul, spuse Iac* simplu. Ai ob#inut aprobarea misiunii? (u, dar nu am nevoie de ea. 4 s zicem c!i o parte din studiul de "ezabilitate. Ct dureaz s pre$ti#i totul? -rei zile, spun ei. Oa "i nevoie ca <or#ele Aeriene s coopereze un pic. Fi partea de calculator? &ro$ramul a "ost deHa validat. Au luat benzi de pe ase avioane di"erite i au eliminat z$omotul. @a toate %ncercrile, %n dou!trei ore au reu it s "ac o or de band. De la ,eQico CitB la D.C. sunt' >n "unc#ie de vreme, cel mult patru ore, 3ealizarea %ntre$ii benzi se va "ace peste noapte, estim Clar*. Care!i pro$ramul pre edintelui? Ceremonia sosirii e luni dup!amiaz. &rima sesiune de lucru e %n diminea#a urmtoare. Dineu la Departamentul de +tat, mar#i seara. -e duci? 3Ban cltin din cap. 11;

(u, noi mer$em la cel care!i cu o sptmn %nainte J +"inte +isoie, nu mai e prea mult pn atunci, nu? Ooi suna la Escadrila 62, la AndreEs. <ac tot timpul zboruri de antrenament. (u va "i $reu s!#i urcm ec?ipa la bord. Am ales trei ec?ipe de recep#ie. -o#i sunt "o ti speciali ti %n spionaH electronic din <or#ele Aeriene i ,arin, %l asi$ur Clar*. Cunosc meserie. 4), d!i drumul. Am %n#eles. Iac* %l urmri ie ind i % i aprinse %nc o #i$ar.

116

20. R! ru i
,otonava Carmen Vita trecu prin +trmtoarea Nibraltar con"orm pro$ramului, Dieselele ei &ielstic* asi$urndu!i o vitez constant de nousprezece noduri. Ec?ipaHul de patruzeci de o"i#eri i marinari Wnava nu avea nicio "emeie %n ec?ipaH, de i so#iile a trei dintre o"i#eri %i %nso#eau %n voiaHX intr %n rutina normal de navi$a#ie, cu carturi i %ntre#inere. Erau la ase zile %n lar$ de Oir$inia Capes. &e puntea navei, depozitate sub ea, se a"la un numr considerabil de containere standardizate. De "apt, acestea erau de dou mrimi, toate "iind %ncrcate cu tot "elul de mr"uri, despre care cpitanul i ec?ipaHul nu tiau nimic i nici nu le psa. 3a#iunea containerizrii consta %n "aptul c nava era utilizat eQclusiv ca transportor contractual, cam la "el cum un camiona$iu era "olosit de diverse "irme. Ec?ipaHul nu trebuia s se preocupe dect de $reutatea containerelor, iar asta prea s "ie %ntotdeauna destul de uni"orm, deoarece containerele erau %ncrcate, invariabil, %n "unc#ie de ceea ce putea tracta le$al un camion pe o autostrad public. Drumul navei spre sud le adusese o traversare destul de lini tit i lipsit de evenimente. <urtunile ?ibernale, cu adevrat aspre, urmau un traseu mai nordic i comandantul navei, ori$inar din :ndia, era "ericit c putea s le evite. Gn brbat relativ tnr pentru o comand att de important J avea doar treizeci i apte de ani J tia c vremea bun permitea o cltorie rapid i economie de combustibil. Aspira la o nav mai mare i mai somptuoas i, #innd!o pe Carmen Vita %n $ra"ic i sub bu$et, cu timpul o va ob#ine. Era a zecea zi %n ir de cnd Clar* nu o vzuse pe doamna 3Ban. Io?n Clar* avea o memorie bun pentru ast"el de lucruri, ascu#it de anii de opera#iuni de teren, %n care se rmnea %n via# #inndu!se cont de absolut orice, indi"erent dac prea important sau nu. (!o vzuse niciodat mai 112

mult de dou ori la rnd. Iac* lucra dup un pro$ram incomod J la "el i ea, cu opera#ii matinale, cel pu#in, de dou ori pe sptmn' i %n diminea#a asta era treaz. >i vzu capul prin "ereastra buctrieiV doctori#a 3Ban sttea la mas, probabil bnd ca"ea i citind ziarul sau privind la televizor. Dar nici mcar nu! i %ntorsese capul s se uite la so#ul ei cnd acesta plecase, nu!i a a? Care era problema? Iac* se apropie de ma in cu "a#a %ntunecat i privirea %n pmnt. :ar i avea $rimasa aceea pe "a#. A(ea#aC %l salut Clar* vesel. 5un, Io?n, veni "r vla$ rspunsul. :ar nu! i luase ziarul cu el. Ca de obicei, %ncepu s citeasc mesaHele din cutie i, cnd aHunser la centura D.C.!ului, se z$ia doar, cu o privire trist, pierdut, %n timp ce aprindea #i$rile una dup alta. Clar* decise c nu mai putea s suporteK &robleme acas? %ntreb el cu o voce sczut, urmrind cu privirea oseaua. ,da, dar asta e problema mea. A a cred. Copiii sunt bine? (u!s copiii, Io?n. @as!o balt, 4)? 5ine. Clar* se concentra asupra ma inii, %n timp ce 3Ban parcurse mesaHele. Care-i pro"lema? Fii analiti$, #i spuse Clar', g8n ete-te: Fe"ul lui era deprimat de mai bine de o lun, dar devenise i mai ru J articolul din ziar, c?estia aia a lui Doltzman? 4 problem de "amilie, nu erau implica#i copiii. Asta %nsemna necazuri cu so#ia. > i impuse s veri"ice articolul i pe cele ulterioare J dac eQistau J cnd va aHun$e la birou. Faptezeci de minute dup ce!l luase pe 3Ban J tra"icul nu era a$lomerat %n diminea#a asta J se %ndrept spre biblioteca destul de impresionant a C:A! ului i puse la treab personalul de acolo. &entru ei, nu era $reu. A$en#ia pstra un "i ier special pentru articolele re"eritoare la ea, aranHate %n dosare dup numele autorului. &roblema, % i zise Clar*, era eviden#a. Doltzman vorbise despre incorectitudini "inanciare i seQuale. :mediat dup ce apruse articolul' 3a?at, % i opti Clar*. <cu copii dup diversele articole recente J erau patru J i ie i la o plimbare s! i limpezeasc capul. Gn lucru "rumos le$at de calitatea de 12=

o"i#er de securitate i protec#ie, mai ales ca a$ent de paz repartizat lui 3Ban, era c avea "oarte pu#in de lucru. 3Ban era un casnic cnd se a"la la @an$leB. (u se deplasa prea mult. >n timp ce "cea un tur rapid al terenului, reciti articolele i "cu %nc o le$tur. Articolul de duminic. 3Ban plecase acas devreme %n ziua aceea. Era vesel, vorbea de o plecare imediat dup treaba meQican, acceptnd s"atul lui Io?n de a "ace o cltorie %n <lorida J dar, %n diminea#a urmtoare, arta ca un cadavru. Fi nu! i luase ziarul cu el. &robabil c so#ia lui %l citise i ceva "oarte ru se petrecuse %ntre 3Ban i ea. Asta prea destul de clar. +u"icient de clar pentru Clar*. Clar* se %ntoarse %n cldire, trecnd prin rutina normal a ptrunderii prin por#ile controlate de calculator, pornind apoi s!l localizeze pe C?avez, care era %n cldirea nou a Cartierului Neneral. Io?n %l $si %ntr!un birou, veri"icnd pro$rame. Din$, ia!#i ?aina. Pece minute mai trziu, erau pe centura D.C.!ului. C?avez veri"ic o ?art. 4), spuse el. Am $sit. 5roadEaB i ,onument, de la port %n sus. 3ussell era %mbrcat %n salopet. <oto$ra"iile dubi#elor A5C din C?ica$o ie iser destul de bine i ceruse unui laborator din 5oulder s i le mreasc la dimensiunile unui poster. &e acestea le compar cu dubi#a lui J era eQact acela i model de autoutilitar J ca s "ac msurtori precise. Ce urma nu era u or. Cumprase o duzin de "oi mari de plastic i %ncepu s le decupeze ca s "ac o mac?et eQact a emblemei A5C. Cum termina una, o lipea pe partea lateral a dubi#ei i "olosea un mar*er pentru a trasa literele. <ur necesare ase %ncercri ca s ias cum trebuia. Apoi "olosi cu#itul ca s "ac semne pe camionet. Era pcat s z$rie vopseaua, dar % i reaminti c dubi#a urma, oricum, s "ie aruncat %n aer i nu avea niciun sens s devin sentimental din cauza unei ma ini. >n ansamblu, era mndru de talentele lui artistice. (u avusese ansa s le eQerseze de pe cnd %nv#a o meserie %n atelierul %nc?isorii, cu mul#i ani %nainte. Cnd emblema va "i pictat, cu litere ne$re pe dubi#a vopsit %n alb, nimeni nu va "i %n stare s remarce di"eren#a. Grmtoarea sarcin a zileiK o vizit la a$en#ia local de ve?icule auto 121

pentru a ob#ine etic?ete comerciale. >i lmuri pe cei de acolo c le va "olosi pentru a"acerea lui %n domeniul electronicii J instalare i service pentru sistemele tele"onice comerciale. :e i cu etic?ete temporare i ei %i promiser livrarea celor adevrate %n patru zile lucrtoare, ceea ce %l "rap pe 3ussellK era ceva inutil de e"icient. 4b#inerea licen#ei se dovedi c?iar mai u oar. Documentele de licen# interna#ional, pe care le "urnizase N?osn %mpreun cu pa aportul, "ur onorate de statul Colorado, dup ce trecuse o prob scris i cptase un permis cu "oto$ra"ie, care s se potriveasc cu etic?etele. +in$ura lui $re eal. "u mz$lirea unui "ormular, dar "unc#ionarul %l ls s semneze unul proaspt, %n timp ce 3ussell %l arunca pe primul %n co ul de $unoi. +au pru s o "ac. <ormularul necompletat alunec %n buzunarul ?anoracului. +pitalul Io?ns Dop*ins nu era localizat %n cel mai bun dintre cartiere. >n compensa#ie pentru acest "apt, poli#ia din 5altimore CitB %l pzea %ntr!un mod care!i amintea lui Clar* de Oietnam. Nsi un loc de parcare pe 5roadEaB, c?iar vizavi de intrarea principal. Apoi el i C?avez intrar, ocolind statuia de marmur a lui :isus, pe care amndoi o $sir admirabil ca mrime i eQecu#ie. CompleQul de dimensiuni mari J Dop*ins era acum un ansamblu vast J "cea di"icil descoperirea pr#ii potrivite, dar zece minute mai trziu stteau %n "a#a biroului &ro"esorului Asociat Caroline ,. 3Ban, ,. D., de la :nstitutul 4"talmolo$ie Rilmer. Clar* se relaQ i citi o revist %n timp ce C?avez arunca priviri lascive recep#ionerei la care, evident, doamna 3Ban avea dreptul. Cellalt doctor 3Ban, cum %i spunea Clar* %n $nd, apru la 12K/8 cu un bra# de documente. @e arunc celor doi o"i#eri C:A o privire $en cine sunte#i voi. i intr repede %n birou "r s spun o vorb. (u "u nevoie s o priveasc prea mult. >ntotdeauna i se pruse o "emeie "oarte atr$toare i plin de demnitate. (u %ns i acum. <a#a ei era %ntr!o "orm mai proast dect a so#ului ei. 3ealitatea asta %ncepea s scape de sub control, % i zise Io?n. Clar* numr pn la zece i trecu pur i simplu pe ln$ recep#ionera rmas cu $ura cscat pentru a! i %ncepe cea mai nou carier a lui, aceea de consilier matrimonial. Ce %nseamn asta? %ntreb Cat?B. (u am niciun "el de %ntlniri. Domni#, acorda#i!mi cteva minute din timpul dumneavoastr. Cine e ti? Ai de $nd s m %ntrebi despre Iac*? 122

Domni#, m c?eam Clar*. Cut %n buzunarul de la cma i scoase le$itima#ia C:A cu "oto$ra"ia de mrimea unei cr#i de vizit, ata at, a a cum erau maHoritatea, de un lan# metalic trecut %n Hurul $tului. +!ar putea s "ie cteva lucruri pe care trebuie s le tii. 4c?ii lui Cat?B se asprir imediat, "uria lund locul durerii. Ftiu, spuse ea. Am auzit totul. (u, domni#, cred c nu tii. Lsta nu!i un loc potrivit pentru discu#ii. &ot s te invit la prnz? Aici? +trzile nu sunt c?iar' +i$ure? Clar* zmbi ca s!i arate ct de absurd era observa#ia ei. &entru prima oar, Caroline 3Ban %i acord vizitatorului ei o privire pro"esional. Era cam de %nl#imea lui Iac*, dar mai masiv. Dac odat considerase "a#a so#ului ei masculin, a lui Clar* era col#uroas. ,inile lui artau mari i puternice, iar $esticula#ia lui su$era c se putea descurca cu orice. ,ai impresionant era comportarea lui. 4mul putea s intimideze aproape pe oricine, % i ddu ea seama, dar se strduia s se comporte ca un $entleman, i reu ea, ca Huctorii de "otbal care veneau uneori aici s vad copiii. Gn urs de plu , % i zise ea. (u pentru c era, ci pentru c voia el s "ie. E un local c?iar pe ,onument +treet. 5ine. Clar* se %ntoarse i %i ridic pardesiul din cuier. :!l #inu aproape cu delicate#e. A"ar, li se altur i C?avez. Era mult mai mrunt dect Clar*, dar mai periculos, ca un pu ti dintr!o band, care %ncerca s! i ascund #epii. Ozu c C?avez prelu conducerea cnd ie ir, precedndu!i pe trotuar %ntr!un mod aproape comic. Ea nu considera strzile de aici si$ure J cel pu#in, nu pentru o "emeie sin$ur J dar C?avez se mi ca asemenea unui brbat %n lupt. :nteresant, zmbi ea. Nsir repede micul restaurant i Clar* %i diriH pe to#i %ntr!un separeu din col#. Amndoi brba#ii stteau cu spatele la perete ca s poat privi spre eQterior, la orice posibil amenin#are. &reau relaQa#i i % i desc?eiaser ?ainele. Cine e ti, mai eQact? %ntreb ea. >ntrea$a a"acere era parc scoas dintr!un "ilm prost. 12/

+unt o"erul so#ului tu, rspunse Io?n. +unt o"i#er de teren. De tip paramilitar. @ucrez %n A$en#ie de aproape douzeci de ani. (u!#i este permis s le spui oamenilor ast"el de lucruri. Clar* cltin din capK Domni#, %nc n!am %nceput s %nclcm le$ile. Acum sunt mai ales o"i#er de securitate i protec#ie, un 4+&. Din$ C?avez e i el tot 4+&. 5un ziua, doamn doctor 3Ban. (umele meu adevrat este Domin$o. @ucrez i eu cu so#ul tu. Io?n i cu mine %l ducem cu ma ina i %l proteHm %n cltorii. Amndoi ave#i pistoale? Din$ pru aproape HenatK Da, domni#. Cu asta, partea aventuroas a %ntlnirii lua s"r it, % i zise Cat?B. Doi brba#i, evident duri, %ncercau s o "armece. Era $ata s spun ceva, dar Clar* %ncepu %naintea ei. Domni#, %ntre tine i so#ul tu pare s "ie o problem. (u tiu ce e J bnuiesc cte ceva J dar am vzut c pe tip %l doare. Asta!i ru pentru A$en#ie. Domnilor, apreciez $riHa voastr, dar asta este o problem particular. Da, domni#, aprob Clar* cu vocea lui straniu de politicoas. Cut %n buzunar i scoase copiile QeroQ ale articolului lui Doltzman. Asta este problema? Asta nu!i treaba' Nura i se %nc?ise brusc. Ave#i dreptate. Dar e o #estur de minciuni. Adic, partea cu incorectitudini seQuale. Asta si$ur nu!i adevrat. +o#ul tu mer$e rareori undeva "r unul din noi. Din cauza locului unde lucreaz i a "unc#iei pe care o are, trebuie s semneze de "iecare dat cnd iese J ca un doctor, 4)? Dac vrei, pot s!#i aduc copii ale itinerariului su pe ce perioad vrei. Asta nu poate "i le$al. (u, probabil c nu e, "u de acord Clar*. Fi? Ooia att de mult s %l cread, dar nu putea i era mai bine s le spun de ce. Gite, loialitatea voastr "a# de Iac* este impresionant, dar mai tiu 127

i eu cte ceva. Am veri"icat eviden#ele "inanciare i am a"lat de "emeia aceea, Pimmer, i tiu de copil. Ce tii eQact? Ftiu c Iac* a asistat la na tere. Ftiu de bani i cum a %ncercat s!i ascund de mine i de to#i ceilal#i. Ftiu c e anc?etat de $uvern. Ce vrei s spui? Gn anc?etator al $uvernului a "ost aici la Dop*insC Ftiu astaC Doamn doctor 3Ban, nu eQist o ast"el de anc?et la C:A i nici la <5:. Asta!i si$ur. Atunci, cine a "ost aici? ,i!e team c nu tiu, rspunse Clar*. (u era %n %ntre$ime adevrat, dar Clar* socotea c aceast minciun nu era relevant pentru problema actual. Gite, am a"lat de Carol Pimmer, repet ea. Ce tii? se interes Clar* cu o voce sczut. 3spunsul pe care!l primi %l surprinse. Iac* m %n al cu eaC aproape c #ip Cat?B 3Ban. E vorba i de un copil, iar Iac* petrece cu ea atta timp, %nct nu mai are pentru mine nici mcar' +e opri, %n pra$ul lacrimilor. Clar* a tept s se lini teasc. 4c?ii lui nu!i prsir "a#a nicio clip i vzu totul la "el de clar ca i cum ar "i "ost tiprit pe o pa$in. Din$ prea doar Henat. (u era su"icient de %n vrst ca s %n#elea$. Orei s m ascul#i? +i$ur, de ce nu? +!a terminat, sin$urul motiv pentru care n!am plecat sunt copiii. A a c, d!i drumul, #ine!#i discursul. +pune!mi c %nc m iube te i alte c?estii de $enul sta. (u are curaH s discute c?iar el, dar sunt si$ur c e b$at %n povestea asta, %nc?eie ea cu amrciune. ,ai %nti, el nu tie c suntem aici. Dac a"l, probabil c %mi voi pierde locul de munc, dar asta nu %nseamn mare lucru, %mi rmne pensia. >n plus, sunt pe cale s %ncalc re$uli mai importante dect asta. De unde s %ncep? Clar* "cu o pauz, %nainte de a continua. Carol Pimmer este vduv. +o#ul ei a "ost ser$entul!maHor 5uc* Pimmer, din <or#ele Aeriene ale +tatelor Gnite. A murit la datorie. @a 128

drept vorbind, a murit %n bra#ele so#ului tu. Ftiu. Am "ost acolo. 5uc* a %ncasat cinci $loan#e %n piept. >n ambii plmni. :!au "ost necesare cinci sau ase minute ca s moar. A lsat %n urm apte copii J opt, dac!l socote ti i pe cel pe care!l purta so#ia lui. 5uc* nu tia de el cnd a murit. Carol a tepta s!i "ac o surpriz. +er$entul Pimmer era e"ul ec?ipaHului unui elicopter al <or#elor Aeriene. Am intrat cu acel aparat de zbor %ntr!o #ar strin pentru a salva un $rup de solda#i din G.+.ArmB care e"ectuau o misiune clandestin. Eu am "ost unul din ei, domni#, anun# Din$ oarecum spre neplcerea lui Clar*. (u a "i aici, dac el nu i!ar "i riscat via#a. +olda#ilor li se re"uzase deliberat spriHinul pentru %nc?eierea opera#iunii. Cine a "cut!o? E mort acum, rspunse Clar* %ntr!un mod care nu lsa loc pentru nicio %ndoial. +o#ul tu a descoperit o opera#iune ile$al. El i Dan ,urraB de la <5: au or$anizat misiunea de salvare. A "ost una $rea, cu adevrat dur. Am avut "oarte mult noroc s!o ducem la capt. +unt surprins c nu ai remarcat nimic' co maruri, poate? (u doarme bine' ei, da, uneori' Gn $lon# era $ata s!l ucid' poate c au lipsit cinci sau ase centimetri. -rebuia s salvm un deta ament de solda#i de pe un deal i ei erau ataca#i. Iac* mnuia o mitralier. 5uc* Pimmer avea alta. 5uc* a "ost lovit cnd decolam, a czut ru. Iac* i cu mine am %ncercat s!l aHutm, dar cred c nici mcar voi, cei de la Dop*ins, n!a#i "i putut "ace "oarte mult. A murit. Clar* se opri pentru o clip i Cat?B putu s vad c nu simula durerea. Oorbea despre copiii lui. Era %n$riHorat din cauza lor, a a cum ar "i "ost orice brbat. +o#ul tu %l #inea pe Pimmer %n bra#e i i!a promis c se va ocupa de ei, c va avea $riH ca to#i s urmeze o coal, c va ve$?ea asupra "amiliei. Domni#, am "ost mult timp %n meseria asta, de pe timpul cnd tu %nv#ai s conduci ma ina, 4)? (u am vzut niciodat ceva mai bun dect ceea ce a "cut Iac*. Dup ce ne!am %ntors, Iac* i!a #inut promisiunile. (u sunt surprins c a pstrat secretul "a# de tine. EQist aspecte ale opera#iunii pe care nu le cunosc nici eu. Dar atta lucru tiuK dac omul sta % i d cuvntul, i!l #ine. Eu l!am aHutat. Am mutat "amilia 129

aici din <lorida. El le!a aranHat o mic a"acere. Gnul din copii este la cole$iu la Neor$etoEn i urmtorul ca vrst este a "ost acceptat la ,:-. Am uitat s!#i spun, Carol Pimmer J ei bine, Carol nu este numele ei. +!a nscut %n @aos. Pimmer a scos!o cnd acolo s!a declan at iadul, s!a cstorit cu ea i au %nceput s toarne copii unul dup altul. 4ricum, ea este o mam asiatic tipic. Crede c educa#ia este un dar de la Dumnezeu i copiii ia %nva# din $reu. -o#i cred c so#ul tu este un s"nt. (e oprim s!i vedem, cel pu#in o dat pe sptmn, %n "iecare sptmn. Oreau s te cred, murmur Cat?B. Fi bebelu ul? Orei s spui, cnd s!a nscut? Da, am "ost amndoi acolo. +o#ia mea a "cut pe moa a J Iac* nu credea c era corect ca el s "ie %n camer, iar eu n!am "ost acolo deloc. , cam sperie, admise Clar*. A a c am a teptat amndoi %n locul obi nuit, cu to#i ceilal#i ble$i. Dac vrei, te pot prezenta "amiliei Pimmer. &o#i ob#ine o con"irmare a pove tii prin Dan ,urraB de la <5:, dac crezi c este necesar. (u!#i va crea necazuri? Cat?B tiu imediat c putea avea %ncredere %n ,urraB. Era puritan %n problemele morale, asta din cauz c era poli#ist. >mi voi pierde %n mod si$ur sluHba. &resupun c ar putea s m acuze J din punct de vedere te?nic, am comis un delict "ederal J dar m %ndoiesc c se va aHun$e att de departe. Din$ % i va pierde i el sluHba, pentru c n!a avut %n#elepciunea s! i #in $ura, a a cum i!am spus. 3a?at, coment Din$, apoi pru Henat. +cuza#i!m, domni#. Io?n, asta!i o c?estiune de onoare. Dac nu era doctorul, a "i acum %n$r mnt pe vr"ul unui deal columbian. >i datorez via#a. Asta conteaz mai mult dect o sluHb, mano* Clar* %i %nmn lui Cat?B o "i K Acestea sunt datele opera#iunii. &oate %#i aminte ti c, atunci cnd a murit amiralul Nreer, Iac* nu a reu it s aHun$ la "uneralii. DaC 5ob 3itter a sunat i' Atunci a "ost. &o#i s veri"ici cu domnul ,urraB. DoamneC Dintr!o dat, %n#elese. Da, domni#. -ot $unoiul din articolele astea. -otul e o minciun. Cine "ace asta? 12;

(u tiu, dar voi a"la. Doamn doctor, #i!am urmrit so#ul prbu indu! se treptat %n ultimele ase luni. Am mai vzut asta %n lupt J am "ost destul de mult timp %n Oietnam J dar %n cazul lui a "ost mai ru. -ratatul de la Oatican, modul %n care se lini te te 4rientul ,iHlociu. Iac* a avut un rol important %n asta i nu %i recunoa te nimeni absolut niciun merit. Ce rol a avut eQact J nu sunt si$ur. +e pricepe destul de bine s pstreze secretele. Asta!i o parte din problema lui. Uine totul %n el. Dac eQa$erezi, devine ca un cancer sau un acid. -e roade. &e el %l roade, iar ra?atul din ziare a "cut lucrurile mult mai rele. -ot ce pot s spun este c nu cunosc un brbat mai bun dect so#ul tu i am umblat ceva prin lume. Fi!a riscat via#a de mai multe ori dect tii tu, dar eQist oameni care nu!l iubesc prea mult i %ncearc s!i vin de ?ac, %ntr!un "el la care el nu poate riposta. E un ra?at tipic, murdar, viclean, dar Iac* nu!i $enul de tip care s se adapteze la a a ceva. El respect re$ulile, %n#ele$i. A a c!l roade. Cat?B %ncepuse s pln$. Clar* %i %ntinse o batist. ,!am $ndit c ar trebui s tii. Dac tu crezi c este necesar, vreau s veri"ici atta ct crezi c trebuie. E decizia ta i te ro$ s tele"onezi, "r s!#i "aci $riHi %n privin#a mea, a lui Din$ sau a oricrui altuia, 4)? -e voi duce s!o vezi pe Carol Pimmer i copiii. Dac!mi pierd sluHba' la dracuA cu ea. 4ricum, am "ost prea mult %n a"acerea asta. Cadourile de Crciun? &entru copiii Pimmer? Da, eu l!am aHutat s le %mpac?eteze. +o#ul tu nu poate s %mpac?eteze "rumos cadourile, dar presupun c tii asta. Am dus c?iar i cteva din partea mea. Cei doi copii ai mei sunt prea mari pentru cadouri ?azlii i Pimmerii sunt ni te pu tani $rozavi. E dr$u# s "ii unc?i, adu$ Io?n cu un zmbet cald. -otul e o minciun? (u tiu nimic despre c?estia "inanciar, doar celelalte. Fi au %ncercat s!l loveasc prin tine, Hudecnd dup ce!ai spus c?iar acum. >n acest moment, lacrimile se oprir. Cat?B % i terse oc?ii i ridic privirea. Ai dreptate. Ai spus c nu tii cine "ace asta? &lnuiesc s a"lu, %i promise Clar*. Comportarea ei se sc?imbase complet. Era o "emeie, nu $lum. Oreau s!mi spui i mie. Fi vreau s %ntlnesc "amilia Pimmer. 126

Cnd ie i de la lucru? -rebuie s dau cteva tele"oane i s scriu ni te %nsemnri J s zicem o or? &ot s!mi "ac timp, dar s!ar putea s "iu nevoit s plec devreme. Au un ;!Eleven, cam la zece mile de casa voastr. Ftiu c!i aproape, dar nu tiu eQact unde. &o#i s m urmezi. Dai s mer$em. Cat?B conduse spre ie ire sau %ncerc s o "ac. C?avez aHunse %naintea ei la u i rmase %n "a# tot drumul pn la spital. El i Clar* deciser s rmn a"ar i s ia pu#in aer, apoi zrir doi tineri care stteau pe ma ina lor. Era ciudat, % i zise Io?n Clar* %n timp ce traversa strada. @a %nceput, Caroline 3Ban "usese cea "urioas, "urioas i trdat. El "usese vocea %n#elepciunii. Acum, ea se sim#ea mult mai bine J de i, %ntr!un alt sens, mai ru J dar el %i absorbise toat "uria. Era pu#in cam prea mult ca s suporte i acolo, %n "a#a lui, se $sea o posibilitate de descrcare. Ios de pe ma in, derbedeuleC Cristoase, Io?n, spuse Din$ %n spatele lui. Care vorbe ti, b? se mir tnrul, de!abia %ntorcndu!se s!l vad pe brbatul care se apropia. >ntoarse capul eQact la timp ca s vad o mn %n "cndu!i umrul. Apoi lumea se roti i peretele de crmid al cldirii se apropie de "a#a lui "oarte rapid. Din "ericire, caseto"onul cu c ti absorbi cea mai mare parte a impactului, care, totu i, avu un e"ect ne$ativ asupra aparatului. Dobitocule, mri pu tiul, sco#nd un cu#it. &rietenul lui era la doi metri i scosese i el un cu#it. Clar* le zmbi doarK Cine!i primul? Nndul de a! i rzbuna scula dispru imediat. Amndoi tinerii recuno teau pericolul cnd %l vedeau. Ai noroc c n!am pistolul, omule. &ute#i lsa i cu#itele. E ti copoi? (u, nu sunt, %l asi$ur Clar*, apropiindu!se cu mna %ntins. C?avez 122

%i asi$ura spatele, cu ?aina desc?eiat, cum remarcar amndoi tinerii. @sar s cad cu#itele i %ncepur s se %ndeprteze. Ce dracuA se' Clar* se %ntoarse pentru a vedea apropiindu!se un poli#ist cu un cine mare. Amndoi erau %n plin alert. Io?n scoase le$itima#ia C:A. (u mi!a plcut atitudinea lor. C?avez %i ddu cu#itele poli#istului. @e!au pierdut, domnule. Ar trebui s lsa#i lucrurile astea %n seama noastr. Da, domnule, "u de acord Clar*. Ai dreptate. <rumos cine ai. &oli#istul b$ cu#itele %n buzunar. 4 zi bun, spuse el, %ntrebndu!se ce dracuA se petrecuse. Fi #ie. Clar* "cu o pauz i se %ntoarse spre C?avez. @a dracuA, mi!a "cut bine. E ti $ata s pleci %n ,eQic, Io?n? ,da. Doar c mi!e sil s las lucruri neterminate %n urm, tii? :a zi, cine %ncearc s!l re$uleze? (u!s si$ur. 3a?at, mri Din$. (!o s "iu si$ur pn cnd nu vorbesc cu Doltzman. A a zici tu, omule. Ea %mi place, adu$ el. Nrozav doamn. Da, este. EQact de ce are el nevoie ca s %ndrepte lucrurile. Crezi c!o s!l sune pe ,urraB? Are vreo importan#? (u. C?avez privi strada. 4 c?estiune de onoare, domnule C. Ftiam c o s %n#ele$i, Din$. Iac[ueline Pimmer er un copil "rumos, % i zise Cat?B, #innd!o %n bra#e. Dorea i ea unul, trebuia s aib unul. Iac* o s i!l druiasc, poate %nc o "eti#, dac aveau noroc. Auzim attea de tine, spuse Carol. -u doctor? Da, pre$tesc doctori, sunt pro"esor de c?irur$ie. 1/=

<iul meu mai mare trebuie %ntlneasc pe tine. El vrea "ie doctor. El student la Neor$etoEn. @!a putea aHuta un pic. &ot s!#i pun o %ntrebare? Da. +o#ul tu' 5uc*. El moare. (u tiu tot, doar c el moare' la datorie, da? E lucru secret. <oarte $reu pentru mine, o"t Carol, sobr, dar "r o durere "#i . -recuse peste asta. 5uc* "ost brbat "oarte bun. @a "el so#ul tu. -u "ii dr$u# cu el, adu$ doamna Pimmer. A, voi "i, promise Cat?B. Acum trebuie s "acem din asta un secret. Ce secret? Iac* nu tie c te cunosc. Da? Eu tiu c sunt multe secrete, dar' 4), %n#ele$. Uin i asta secret. Ooi vorbi cu Iac*. Cred c ar trebui s vii la noi s ne vezi copiii. Dar deocamdat pstrm secretul? Da, bine. <acem surpriz? Da. Cat?B zmbi, %napoindu!i copilul. (e vom mai vedea, %n curnd. -e sim#i bine, doamn doctor? o %ntreb Clar* %n parcare. ,ul#umesc' +pune!mi Io?n. ,ul#umesc, Io?n. Gn zmbet cald, cum doar la Crciun mai primise Clar* de la copiii lui. 4ricnd. Clar* conduse spre vest pe autostrada 8=. Cat?B o lu spre est, ctre cas. >nc?eieturile de$etelor i se albiser pe volanul ma inii. <uria revenise. >n cea mai mare parte, era "urioas pe ea %ns i. Cum putuse s $ndeasc a a ceva despre Iac*? <usese o proast mesc?in i dez$usttor de e$oist. Dar, de "apt, nu era $re eala ei. Altcineva %i invadase cminul, decise ea, cnd intr %n $araH. Aproape imediat se duse la tele"on. -rebuia s mai "ac %nc un lucru. -rebuia s "ie complet si$ur. 1/1

5un, Dan. Cat?BC Cum mer$e a"acerea oc?ilor, "eti#o? se interes ,urraB. Am o %ntrebare pentru tine. D!i drumul. Ea decisese deHa cum s o "ac. E o problem cu Iac*' Oocea lui ,urraB deveni precautK Despre ce!i vorba? Are co maruri, spuse Cat?B. Asta nu era o minciun, dar ce urm era. Ceva despre un elicopter i un anume 5uc*' nu pot s!l %ntreb pe el, dar' ,urraB o %ntrerupseK Cat?B, nu pot vorbi despre asta la tele"on. E o c?estiune de serviciu, "eti#o. Adevrat? Adevrat, Cat?B. Ftiu despre ce este vorba, dar nu pot s discut cu tine despre asta. >mi pare ru. Uine de serviciu. Cat?B continu, cu o urm de %n$riHorare %n voceK (u!i ceva care are loc acum' adic' A trecut de mult, Cat?B. Asta!i tot ce pot s spun. Dac tu crezi c Iac* are nevoie de aHutor pro"esional, atunci pot s dau cteva tele"oane i' (u, nu cred c e cazul. Acum cteva luni a "ost destul de ru, dar pare s se amelioreze. Eram doar %n$riHorat c ar putea "i ceva de la birou' A trecut, Cat?B. Pu c a trecut. E ti si$ur, Dan? Absolut. (u a $lumi cu a a ceva. Fi asta era tot. Dan era la "el de cinstit ca i Iac*' ,ul#umesc, Dan. ,ul#umesc mult, spuse ea cu vocea ei de medic, cea care nu dezvluia absolut nimic. 4ricnd, Cat?B. Cnd puse receptorul la loc, ,urraB se %ntreb dac nu cumva "usese pclit. (u, decise el, ea nu putea s a"le %n niciun "el despre asta. 1/2

Dac ar "i reu it s vad cellalt capt al le$turii tele"onice, ar "i "ost surprins s descopere ct de mult $re ea. Cat?B sttea sin$ur %n buctrie, pln$nd pentru ultima dat. -rebuia s veri"ice, nu eQista alt cale de a elimina toate emo#iile din su"letul ei, dar acum era complet si$ur c Clar* %i spusese adevrulV c cineva %ncerca s!i rneasc so#ul i, indi"erent cine era, nu se ddea %n lturi s!i "oloseasc so#ia i "amilia %mpotriva lui. Cine ar putea s% uras$% at8t e mult un "%r"at #n$8t s% #n$er$e aa $e!a? se %ntreb ea. (u conta cine era inamicul ei. :ndi"erent cine era, o atacase pe ea i "amilia ei la "el de calculat ca terori tii aceia, dar cu mult mai mult la itate. :ndi"erent cine era, va plti pentru asta. Gnde ai "ost? >mi pare ru, domnule doctor. Am avut ni te treburi. Clar* se %ntorsese la biroul de Ftiin# i -e?nolo$ie. &o"tim. Ce!i asta? 3Ban lu sticla. Era un C?ivas 3e$al scump %ntr!o sticl de ceramic mat. Lsta!i emi#torul nostru. Am "cut patru. <rumoas treab, nu? Asta! i antena. Clar* %i ddu o tiH verde, aproape de $rosimea unui pai de cocteil, dar nu c?iar. Oa arta ca o mec?erie de plastic din cele care #in "lorile la un loc. -e?nicienii spun c pot recep#iona simultan transmisiile eQterioare i, dintr!un motiv sau altul, pot s reduc timpul de calculator pn la Humtate. De asemenea, spun c, dac am mai avea cteva luni s ne Hucm cu le$turile de comunica#ie, am putea "ace %ntrea$a c?estie aproape %n timp real. Ce avem e su"icient, decise Iac*. Am "inan#at su"iciente proiecte de cercetare. De acord. Fi zborurile de veri"icare? ,ine, la ora zece. +uper. 1//

Clar* se ridic. Dei, domnule doctor, ce!ai zice s %nc?ei ziua? Ar#i drmat. Cred c ai dreptate. D!mi %nc o or i plec. >n re$ul. 3ussell se %ntlni cu ei la Atlanta. Oeniser prin ,eQico CitB i de aici prin ,iami, unde "unc#ionarii vamali erau cu oc?ii dup dro$uri, dar nu se artau deosebit de interesa#i de ni te oameni de a"aceri $reci care! i desc?ideau ba$aHele "r s li se cear. 3ussell, care era acum 3obert <riend din 3o$$en, Colorado J cu permisul de conducere corespunztor pentru a o dovedi J ddu mna cu amndoi i %i aHut s! i recupereze ba$aHele. Arme? %ntreb Sati. (u aici, omule. Am tot ce!#i trebuie acas. Ceva probleme? (iciuna. 3ussell rmase tcut o clip. &oate c eQist una. Ce? %ntreb N?osn, ascunzndu! i nelini tea. &rezen#a pe pmnt strin %l "cea %ntotdeauna a$itat i aceasta era prima lui cltorie %n America. E "ri$ ca dracuA acolo unde mer$em, tipilor. +!ar putea s dori#i s v lua#i ni te ?aine cumsecade. Asta poate s a tepte, decise comandantul. Acum se sim#ea "oarte ru. Ca urmare a ultimei proceduri de c?imioterapie, nu se mai ?rnise de aproape dou zile i, orict Hinduia dup mncare, stomacul lui se revolta numai la vederea unuia din bu"etele aeroportului. Ce!i cu zborul nostru? 4 or i Humtate. Ce!a#i zice s v lua#i ni te pulovere? Grma#i!m. (u $lumesc %n privin#a vremii. Acolo unde mer$em sunt %n Hur de zero $rade. Pero? Asta nu!i c?iar att de ru. N?osn se opri. Orei s spui sub zero, centi$rade. 1/7

3ussell se opri o secund. Da, e adevrat Aici, zero %nseamn altceva. Pero %nseamn "ri$, tipilor, 4)? Cum zici tu, "u de acord Sati. 4 Humtate de or mai trziu, aveau pulovere $roase de ln pe care s le poarte sub impermeabilele sub#iri. Pborul Delta spre Denver, aproape $ol, plec la timp. &este trei ore, ie eau de pe ultima lor pist de zbor, pentru un timp. N?osn nu vzuse %n via#a lui atta zpad. De!abia pot s respir, se plnse Sati. 4 s dureze cam o zi pn v obi nui#i cu altitudinea. Duce#i!v s v lua#i ba$aHul. Eu aduc ma ina i o s dau drumul la %nclzire. Dac ne!a trdat, spuse Sati %n timp ce 3ussell se %ndeprta, o vom ti %n urmtoarele cteva minute. (u a "cut!o, replic N?osn. E un om ciudat, dar e loial. E un necredincios, un p$n. E adevrat, dar a rmas s!l asculte pe imam %n prezen#a mea. Cel pu#in a "ost politicos. >#i spun c e loial. Oom vedea, ezit Sati, mer$nd obosit i "r su"lare spre nivelul unde se recuperau ba$aHele. Amndoi brba#ii se uitau %n Hur, cutnd privirile care s!i urmreasc. Deplasarea este ideal pentru depistarea oc?ilor care te "iQeaz. Este $reu, c?iar i pentru pro"esioni ti, s nu! i priveasc #intele. > i recuperar ba$aHele "r incidente i ,arvin %i a tept. (u putea s opreasc vntoasa care %i lovea. Aerul, de i rare"iat, era mult mai rece dect tot ce cunoscuser vreodat cei doi. Cldura ma inii era %ntr!adevr binevenit. Cum mer$ pre$tirile? -otul e con"orm pro$ramului, domnule comandant, rspunse 3ussell. &use ma ina %n mi care. Arabii erau impresiona#i de vastul spa#iu desc?is, autostrada statal lar$ J $sir semnele de limitare a vitezei "oarte ciudate J i de evidenta bunstare din zon. Erau impresiona#i i de 3ussell, care se descurcase, evident, "oarte bine. Amndoi se sim#eau mai u ura#i c nu "useser trda#i. De "apt, Sati nu se a teptase cu adevrat ca americanul s o "ac, %ns tia c vulnerabilitatea lui cre tea pe msur ce se apropia de partea "inal a planului. A a era normal s "ie. 1/8

Casa era mri oar. &revztor, 3ussell o supra%nclzise, dar Sati remarc %n primul rnd evidentele ei posibilit#i de aprare, cu un cmp de tra$ere desc?is %n toate direc#iile. 3ussell %i conduse %nuntru i le aduse ba$aHele. 5ie#i, trebuie s "i#i destul de obosi#i, observ ,arvin. De ce nu v b$a#i %n pat? Aici sunte#i %n si$uran#. Sati %i urm s"atul. N?osn nu. El i 3usselll intrar %n buctrie. :bra?im "u "ericit s a"le c ,arvin era un buctar talentat. Ce "el de carne e asta? Carne de cprioar. Ftiu c nu mnca#i porc, dar ave#i vreo problem cu cprioara? %ntreb americanul. N?osn cltin din cap. (u, dar n!am mncat niciodat. E bun, promit. Am $sit!o %n diminea#a asta la un ma$azin local. Drana de su"let a americanului nativ, omule. E cprioara bun. E pe aici un "ermier care are o cresctorie, o treab pe scar comercial. &ot s!#i dau i vazon. Ce dracu!i asta? Oazon? Alta c?estie pe care o po#i $si numai pe aici. E o %ncruci are %ntre vacile de carne i bizon. &oporul meu obi nuia s mnnce bizon, omule, cea mai a"urisit vac pe care ai s!o vezi vreodat, rnHi 3ussell. Carne bun, slab, sntoas i a a mai departe. Dar cprioara e mai bun, :bra?im. (u trebuie s!mi spui a a, %l aten#ion obosit N?osn. +ocotind zonele orare, pentru el "usese o zi de douzeci i apte de ore. Am le$itima#iile pentru tine i pentru comandant. 3ussell trase plicurile dintr!un sertar i le arunc pe mas. (umele sunt eQact cum a#i vrut, vezi? -rebuie doar s "acem "oto$ra"iile i s le "iQm la locul lor. Am ec?ipamentul necesar. Au "ost $reu de ob#inut? ,arvin rse. (u, e material comercial standard. Am "olosit permisul meu ca ori$inal, am tras copiile i apoi am "cut rost de ec?ipamentul necesar ca s scot duplicate de prima clas. 4 mul#ime de companii "olosesc le$itima#ii cu "oto$ra"ii i ec?ipamentul este standardizat. -rei ore de munc. Cred c 1/9

avem toat ziua de mine i poimine s revedem totul. EQcelent, ,arvin. Orei o butur? Adic, alcool? Dei, omule, te!am vzut bnd o bere cu neam#ul la' cum %l c?ema? Derr <romm, vrei s spui. Ei, ?ai, nu!i c?iar a a de ru ca mncatul crnii de porc, nu? ,ul#umesc, dar o s zic pas' a a spune#i voi? &as la buturi? ,da, e bine, omule. Ce mai "ace tipul sta, <romm? %ntreb indi"erent ,arvin, privind carnea. Era aproape $ata. <ace bine, rspunse la "el de indi"erent N?osn. A plecat s! i vad nevasta. @a ce lucra#i, tipilor? 3ussell % i turn o %n$?i#itura de Iac* DanielAs. (e!a aHutat cu eQplozibilii, unele trucuri speciale, %n#ele$i? E un eQpert %n materie. Nrozav. Era primul semn promi#tor dup cteva zile, poate cteva sptmni, % i zise 3Ban. Cina era bun, un motiv %n plus s aHun$ la timp acas ca s!o ia %mpreun cu copiii. Evident, Cat?B venise de la serviciu la o or rezonabil i % i "cuse timp s pre$teasc o cin $rozav. @ucrul cel mai bun, vorbiser %n timpul cinei, nu c?estii importante, doar "leacuri, dar vorbiser. Dup aceea, Iac* o aHutase la splatul vaselor. >n s"r it, copiii se duser la culcare i ei rmaser sin$uri. >mi pare ru c m!am rstit la tine, murmur Cat?B. E!n re$ul, cred c am meritat!o. 3Ban era %n stare s spun orice ca s lini teasc lucrurile. (u, eu am $re it, Iac*. Eram prost dispus, aveam crampe i m durea spatele. Ce nu!i %n re$ul cu tine e c munce ti prea mult i bei prea mult. +e apropie s!l srute. <umezi, Iac*? El "u uluit. (u se a teptase s "ie srutat. ,ai mult, se a tepta la o 1/;

eQplozie, dac descoperea c "uma. >mi pare ru, scumpo. 4 zi rea la birou. (u m!am putut ab#ine. Cat?B %i strnse minile. Iac*, vreau s reduci butura i s te odi?ne ti. Asta!i problema ta, asta i stresul. De "umat ne vom ocupa mai trziu, doar s nu "umezi cnd sunt copiii pe aproape. (u am "ost "oarte %n#ele$toare i am $re it i eu un pic, dar trebuie s!#i corectezi comportamentul. (u!#i "aci doar #ie ru, i noi su"erim. Ftiu. Du!te la culcare. Ai nevoie de somn mai mult dect de orice altceva. Csnicia cu un medic are dezavantaHele ei. Cel dinti dintre ele este c nu!l po#i contrazice. Iac* o srut pe obraz i "cu cum i se spusese.

1/6

"0. Salonul e!)i


Clar* sosi eQact la timp la locuin#a lui 3Ban i trebui s "ac ceva neobi nuitK s a tepte. Dup cteva minute, era $ata s bat la u , cnd aceasta se desc?ise. Domnul doctor 3Ban ie i %n pra$, apoi se opri i se %ntoarse s!o srute pe doamna doctor 3Ban, care %l urmri %ndeprtndu!se i, dup ce spatele lui se %ntoarse pe deplin, lans un zmbet radios spre ma in. 2n regul%, % i zise Clar*. &oate c tocmai se lansase %ntr!o nou carier. 3Ban arta i el aproape satis"ctor i Clar* i!o spuse imediat ce intr %n ma in. ,da, ei bine, am "ost trimis la culcare devreme. Iac* c?icoti, aruncnd ziarul pe scaunul din "a#. Fi am uitat s beau ceva. >nc vreo cteva zile dintr!astea i s!ar putea s ar#i din nou omene te. &oate c ai dreptate. -otu i, % i aprinse o #i$ar, dez$ustndu!l %ntr!o oarecare msur pe Clar*. Apoi, acesta % i ddu seama ct de inteli$ent era Caroline 3Ban. <iecare lucru la rndul lui. @a dracuA, % i spuse Clar*, era o dam $rozav. Am stabilit zborul de %ncercare. 4ra zece. 5ine. E plcut s "ii pus la o munc adevrat, Io?n. Iocul de!a 4+&! ul trebuie s "ie al dracului de plictisitor, mormi 3Ban, desc?iznd cutia cu mesaHe. Are i momente plcute, domnule, replic Clar*, intrnd pe oseaua <alconAs (est. ,esaHele nu erau prea numeroase i, curnd, 3Ban se cu"und %n >ost!ul de diminea#. -rei ore mai trziu, Clar* i C?avez soseau la 5aza AndreEs a <or#elor 1/2

Aeriene. 4 perec?e de OC!2=5 era deHa pro$ramat pentru zborurile de rutin. &ilo#ii i ec?ipaHele din Escadrila de -ransport Aerian ,ilitar 62 J a pre edintelui. J aveau un re$im strict, pentru men#inerea e"icien#ei. Cele dou avioane decolar la o di"eren# de cteva minute i se %ndreptar spre est pentru a eQecuta o serie de manevre de "amiliarizare, care s le permit celor doi noi copilo#i s "ac cuno tin# cu procedurile de control al tra"icului aerian J bine%n#eles, pilo#ii le cuno teau deHa i pe "a# i pe dos, dar asta nu avea importan#. >n spate, un ser$ent te?nician din <or#ele Aeriene % i e"ectua antrenamentul propriu, Hucndu!se cu so"isticatul ec?ipament de comunica#ii pe care!l purta avionul. Din cnd %n cnd, arunca o privire spre civilul, cine dracuA o "i "ost, care vorbea %ntr!un $?iveci de "lori, r#oindu! se la un "el de be#i$a verde. EQist unele c?estii, % i zise ser$entul, pe care nimeni nu este obli$at s le %n#elea$. Avea %n %ntre$ime dreptate. Dou ore mai trziu, cele dou Nul"stream!uri aterizau din nou la AndreEs i rulau pn la terminalul O:&. Clar* % i adun ec?ipamentul i ie i. +e %ntlni cu un alt civil care se a"lase la bordul celuilalt avion. Cei doi se %ndreptar spre ma ina lor, deHa an$aHa#i %ntr!o discu#ie. Am putut s %n#ele$ o parte din ce vorbeai J clar, vreau s spun, raport C?avez. + zicem, cam o treime, poate ceva mai pu#in. 4), vom vedea ce pot s "ac te?nicienii. Drumul %napoi la @an$leB dur treizeci i cinci de minute i, de acolo, Clar* i C?avez revenir la Ras?in$ton pentru un prnz trziu. 5ob Doltzman primise tele"onul %n seara precedent. <usese sunat pe linia lui de acas, cu numr secret. Gn mesaH scurt, nepoliticos, care %i trezise interesul. @a dou dup!amiaza intr %ntr!un mic local meQican din Neor$etoEn, numit @a Esteban.. A$lomera#ia de la prnz se dusese, lsnd localul cam o treime plin, mai ales cu pu ti de la Gniversitatea Neor$etoEn. <luturarea unei mini %l conduse spre locul unde era a teptat. 5un, salut Doltzman, a ezndu!se. -u e ti Doltzman? A a ester con"irm reporterul. Fi voi? Doi tipi prieteno i, %l lmuri cel mai %n vrst. :ei prnzul cu noi? 4). 17=

Cel tnr se ridic i %ncepu s %ndese monede de douzeci i cinci de cen#i %ntr!un tonomat cu muzic meQican. Dup un timp, deveni si$ur c ma$neto"onul reporterului nu va avea ansa s %nre$istreze ceva. De ce a#i vrut s m vede#i? Ai scris ni te articole despre A$en#ie, %ncepu cel mai %n vrst. Uinta articolelor tale este directorul adHunct, domnul doctor Io?n 3Ban. (iciodat n!am spus asta, replic Doltzman. :ndi"erent cine #i!a strecurat ra?atul sta, a min#it. E o %nscenare. Cine a"irm asta? E ti un reporter cinstit? Ce vrei s spui? %ntreb Doltzman. Dac!#i spun ceva total neo"icial, vei publica? Asta depinde de natura in"orma#iilor. Ce inten#ionezi? Ce vreau s spun, domnule Doltzman, este c pot s!#i dovedesc c ai "ost min#it, dar dovada nu poate "i dezvluit %n niciun caz. Ar pune %n pericol unele persoane. De asemenea, te vei lmuri c cineva s!a "olosit de tine ca s plteasc ni te poli#e. Oreau s tiu cine e persoana. Ftii c nu pot dezvlui o surs. A viola codul nostru etic. Etic la un reporter, se mir omul, su"icient de tare pentru a acoperi z$omotul muzicii. >mi place c?estia asta. &roteHa#i i sursele care v mint? (u, nu "acem asta. 4), atunci o s!#i spun o povestioar, dar condi#ia este c nu vei dezvlui niciodat ce vei a"la. Oei onora o ast"el de condi#ie? Fi dac descopr c m %n eli? Atunci, e ti liber s publici. Corect? Clar* avu parte de o %nclinare aprobatoare a capului. Aminte te!#i doar c voi "i "oarte ne"ericit dac publici asta, pentru c eu nu mint. >nc ceva, nu po#i s "olose ti spusele mele ca punct de plecare pentru cercetri pe cont propriu. Ceri cam mult. -u decizi, domnule Doltzman. Ai reputa#ia unui reporter cinstit i a unuia destul de inteli$ent. +unt in"orma#ii care nu pot "i raportate' asta %nseamn deHa s mer$i prea departe. + zicem c eQist lucruri care trebuie s rmn secrete mult timp. Ani de zile. Oreau s spun c ai "ost "olosit. Ai "ost "raierit, o"erindu!#i!se spre publicare minciuni, pentru a "ace ru 171

cuiva. Acum, eu nu sunt reporter, dar dac a "i, c?estia asta m!ar deranHa. ,!ar supra pentru c nu!i o treab cinstit i pentru c cineva m!a luat de "raier. E ti "oarte convin$tor, zmbi Doltzman. 4), sunt de acord cu condi#iile tale. >n re$ul. Clar* % i spuse povestea. Avu nevoie de zece minute. Fi misiunea? Gnde anume a murit omul? >mi pare ru, amice. Fi nu te $ndi s descoperi sin$ur. ,ai pu#in de zece oameni tiu rspunsul la %ntrebarea asta. ,inciuna lui Clar* era una inteli$ent. C?iar dac descoperi cine sunt, ei nu vor vorbi' nu pot. (u prea mul#i oameni divul$ din proprie ini#iativ in"orma#ii despre %nclcarea le$ilor. Fi doamna Pimmer? E o treaba pe care o po#i veri"ica, %n cea mai mare parte. Gnde trie te, a"acerea "amiliei, unde s!a nscut copilul, cine a "ost acolo, doctorul care a mo it!o. Doltzman % i veri"ic notele. >n spatele acestei pove ti se ascunde ceva mare, mare de tot, nu!i a a? Clar* se mul#umi s!l priveascK -ot ce vreau e un nume. Ce vei "ace cu el? Asta nu te intereseaz. Ce va "ace 3Ban cu el? (u tie c suntem aici. 3a?at' Domnule Doltzman, sta este adevrul. 5ob Doltzman era reporter de mult timp. <usese min#it de eQper#i. <usese #inta unor minciuni "oarte laborioase i bine plani"icate, "usese instrumentul unor vendete politice. (u!i plcea aceast parte a muncii lui, nu!i plcea deloc. Dispre#ul pe care %l sim#ea pentru politicieni era produs mai ales de disponibilitatea lor %n nerespectarea le$ii. De cte ori un politician % i %nclca cuvntul, spunea cele mai neru inate minciuni, lua 172

bani de la un contribuabil i ie ea imediat din camer pentru a!i "ace un serviciu acelui contribuabil, Husti"icarea era aceea iK doar politic.. Era o c?estie %mpu#it i Doltzman o tia. >n el %nc se mai $sea ceva din idealistul care absolvise <acultatea de Piaristic de la Columbia i, de i via#a %l "cuse cinic, era una dintre acele pu#ine persoane din Ras?in$ton care % i aminteau idealurile i, din cnd %n cnd, pln$eau dup ele. &resupunnd c pot veri"ica povestea pe care mi!ai spus!o, eu ce am de c ti$at? &oate doar satis"ac#ie. Cred c nimic mai mult. Cinstit, m %ndoiesc c va "i mai mult, dar, dac o s "ie, o s te anun#. Doar satis"ac#ie? %ntreb Doltzman. Ai vrut vreodat s re$lezi conturile cu un porc? %ntreb pe un ton dur Clar*. 3eporterul evit %ntrebareaK Ce "aci la A$en#ie? Clar* zmbiK (u pot s vorbesc despre asta. 4dat, spune povestea, un "unc#ionar sovietic "oarte sus!pus a dezertat, c?iar de pe as"altul aeroportului din ,oscova. Am auzit povestea asta. Dac ai "i publicat!o vreodat' Da, ar "i bulib it rela#iile, nu!i a a? observ Doltzman. De cnd e ti la curent? Dinainte de ultimele ale$eri. &re edintele mi!a cerut s nu public. <oEler, vrei s spui? (u, cel pe care l!a %nvins <oEler. Fi tu ai "ost corect. Clar* era impresionat. 4mul avea "amilie, so#ie i "iic. Au "ost uci i %ntr!un accident de avion, a a cum spunea declara#ia de pres? Ai de $nd s publici asta? (u pot mul#i ani de!acum %ncolo, dar %ntr!o zi am de $nd s scriu o carte' Au scpat, rspunse Clar*. >l ai %n "a# pe tipul care i!a scos din #ar. (u cred %n coinciden#e. (umele so#iei este ,aria. &e "iic o c?eam )atrBn. 17/

Doltzman nu reac#ion, dar tia c doar c#iva oameni din A$en#ie puteau cunoa te detaliile a"acerii. &usese o %ntrebare capcan i primise rspunsul corect. De azi %n cinci ani, vreau detaliile evadrii. Clar* tcu un moment. Ei bine, dac reporterul binevoia s %ncalce o re$ul, atunci Clar* trebuia s Hoace i el cinstit. E corect. 4), "acem tr$ul. :suse Cristoase, Io?n, murmur C?avez. 4mul are nevoie de ceva la sc?imb. C#i din interior cunosc detaliile? Detaliile opera#iunii? (u mul#i. Dac te re"eri la toate detaliile, poate douzeci i numai cinci dintre ei lucreaz %nc la A$en#ie. Pece dintre ei nu sunt an$aHa#i ai A$en#iei. Atunci, ai cui? Ar %nsemna s divul$ prea mult. 4pera#iuni +peciale J <or#ele Aeriene, opin Doltzman. +au, poate, Armata, Deta amentul +pecial 19=, tipii aceia #cni#i de la <ort Campbell, cei care au mers %n :ra* %n prima noapte' &o#i specula ct vrei, de la mine nu ob#ii nimic. Uine minte, cnd %#i spun versiunea mea, vreau s tiu cum dracuA ai a"lat de aceast opera#iune. 4amenilor le place s, vorbeasc, rspunse simplu Doltzman. A a e. <acem tr$ul, domnule? Dac pot veri"ica ceea ce mi!ai spus, dac sunt si$ur c am "ost min#it, da, %#i voi dezvlui sursa. -rebuie s!mi promi#i c nu va aHun$e niciodat %n pres. Isuse, par$-ar fi #n iplomaie, refle$t% Clar'* De acord. -e voi suna peste dou zile. Dac are vreo importan#, e ti primul reporter cu care am vorbit vreodat. C Fi ce prere ai? %ntreb Doltzman cu un zmbet. Cred c ar trebui s m limitez la spioni. Io?n "cu o pauz. Ai "i putut "i unul destul de bun. +unt unul destul de bun. Ct de $rea e c?estia asta? 177

Fapte sute de *ilo$rame. N?osn "cu o aritmetic mintal. -rei s"erturi de ton' din tona voastr. 4), %ncuviin# 3ussell. Camionul o s!o suporte. Cum o trecem din ma ina care o aduce %n camionul meu? >ntrebarea %l "cu pe N?osn s pleasc. (u m!am $ndit la asta. Cum a "ost %ncrcat? @ada este a ezat pe o' plat"orm de lemn? Adic un paiet? Au urcat!o cu un autostivuitor? Da, rspunse N?osn, ai dreptate. Ave#i noroc. Oino, o s!#i art. 3ussell %l conduse pe brbat a"ar, %n "ri$. Dou minute mai trziu, acesta vzu c unul dintre ?ambare avea o ramp de %ncrcare din beton i un autostivuitor ru$init, cu un motor cu propan. +in$ura veste proast era c drumul de pmnt care ducea pn acolo era acoperit cu zpad i noroi %n$?e#at. Ct de delicat este bomba? 5ombele pot "i "oarte delicate, ,arvin, sublinie N?osn. 3ussell rse cu po"tK Da, cred c da. >n +iria, era mai devreme cu zece ore. Doctorul Oladimir ,oiseevici )amins*i abia %ncepuse lucrul, devreme, a a cum %i era obiceiul. &ro"esor la Gniversitatea de +tat din ,oscova, "usese trimis %n +iria pentru a #ine cursuri %n specialitatea lui, problemele respiratorii. (u era o specialitate care s "ac un om s "ie optimist. Cea mai mare parte din ceea ce vedea %n Gniunea +ovietic i aici, %n +iria, erau cazuri de cancer pulmonar, o boal pe ct de u or de prevenit, pe att de letal. &rimul pacient al zilei venea cu o recomandare de la un practician sirian, pe care %l admira J omul era pre$tit de "rancezi i "oarte meticulos J i care!i trimitea numai cazuri interesante. Cnd intr %n camera de consulta#ii, )amins*i $si un brbat de treizeci i ceva de ani, aparent %n "orm. 4 privire mai atent dezvlui pe cineva cu "a#a cenu ie, tras. &rima lui impresie "u aceea de cancer, dar )amins*i era 178

un om precaut. &utea "i altceva, ceva conta$ios. Consulta#ia dur mai mult dect se a teptase elV "ur necesare mai multe radio$ra"ii i cteva teste suplimentare, dar %l c?emar la Ambasada +ovietic %nainte de sosirea rezultatelor. <u necesar toat rbdarea lui Clar*, dar acesta ls s treac aproape trei zile, bazndu!se pe ipoteza c Doltzman nu se va ocupa imediat de caz. Io?n prsi locuin#a la opt i Humtate seara i conduse pn la o sta#ie de alimentare. Acolo %i spuse an$aHatului s!i "ac plinul J nu!i plcea deloc s pompeze c?iar el J i se %ndrept spre tele"onul public. Da, rspunse Doltzman pe linia lui nelistat. Clar* nu se identi"ic. Ai avut vreo ans s veri"ici? <iindc veni vorba, da. 4ricum, cele mai multe. +e pare c ai avut dreptate. E %ntr!adevr suprtor cnd oamenii te mint, nu? Cine? Eu %i spun @iz. &re edintele %i spune Elizabet?. Orei ceva $ratis? adu$ Doltzman. +i$ur. Consider!o o dovad de bun credin# din partea mea. <oEler i cu ea au o aventur. (imeni nu a raportat!o pentru c ne!am $ndit c nu!i treaba publicului. 5ravo vou, %ncuviin# Clar*. ,ul#umesc. 3mn dator. Cinci ani, omule. 4 s "iu pe aici. Clar* a$# receptorul. Aa, % i zise el. ,-am g8n it eu $% ea era* @s s cad %nc o moned de douzeci i cinci de cen#i %n tele"on. Avu noroc de la prima %ncercare. Era o voce de "emeie. Alo? Doamna doctor Caroline 3Ban? Da, cine e? (umele pe care!l doreai, domni#, e Elizabet? Elliot. Consilierul pre edintelui pe problemele de securitate na#ional. Clar* decise s nu adau$e i restul. (u era relevant pentru situa#ie, nu!i a a? 179

E ti si$ur? Da. ,ul#umesc. @inia se %ntrerupse cu un clinc?et. Cat?B %l trimisese pe Iac* la culcare mai devreme. 4mul se comporta cu %n#elepciune. Ei, asta nu era o surpriz, nu? surse ea. ;a urma urmei, s-a $%s%torit $u mine* ,omentul ar "i putut "i ceva mai bun. Cu cteva zile mai devreme, plnuise s sar peste cina o"icial, motivnd ca scuz c avea de lucru, dar acum' Cum s% pro$e e&4 A(ea#a, 5ernie, salut Cat?B 3Ban %n timp ce! i "reca minile, ca de obicei, pn la coate. 5un, Cat?B. Cum mer$e? ,ult mai bine, 5ernie. Adevrat? Doctorul )atz %ncepu s se spele. Adevrat. , bucur s aud asta, mormi )atz, %nc ne%ncreztor. Cat?B termin, lovind robinetul cu coatele ca s!l %nc?id. 5ernie, s!a dovedit c am eQa$erat destul de mult. Fi tipul cate a venit s m vad? %ntreb )atz cu capul plecat. (u era adevrat. (u pot s!#i eQplic acum, poate alt dat. Am nevoie de o "avoare. +i$ur, ce? >nlocuirea de cornee pe care o am pro$ramat pentru miercuri, po#i s! o preiei tu? Ce se %ntmpl? Iac* i cu mine trebuie s mer$em mine sear la un dineu o"icial la Casa Alb. Dineul Departamentului de +tat %n onoarea primului ministru al <inlandei, dac!#i vine s crezi. &rocedura e simpl, nu tiu s eQiste complica#ii. &ot s!#i trimit dosarul %n dup!amiaza asta, Ien*ins va "ace interven#ia J eu trebuie doar s!l asist. Ien*ins era un tnr rezident "oarte bun. 4), o voi "ace. 17;

EQcelent, mul#umesc. 3mn datoare, spuse Cat?B, ie ind pe u . Cu mai pu#in de o or %ntrziere, Carmen Vita intr %n Dampton 3oads. Oir la babord i continu spre sud pe ln$ c?eiurile ,arinei. Cpitanul i pilotul se a"lau %n aripa babord a comenzii i remarcar portavionul care pleca c?iar atunci de la c?eiul pe care se a"lau cteva sute de so#ii i copii "cnd semne de rmas!bun lui G++ Theo ore 6oose!elt* Dou cruci toare, dou distru$toare i o "re$at erau deHa %n mi care. Ele, eQplic pilotul, erau navele de protec#ie pentru 5aston., cum %i spunea ec?ipaHul lui T6* Cpitanul, nscut %n :ndia, mormi i se %ntoarse la treab. 4 Humtate de or mai trziu, nava de transport containerizat se apropie de c?eiul ei, la captul lui -erminal 5oulevard. -rei remorc?ere % i ocupar pozi#iile i o aduser cu $riH pe Carmen Vita de!a lun$ul c?eiului. (ava tocmai "usese amarat cnd macaralele portal %ncepur s deplaseze %ncrctura. 3o$$en, Colorado? %ntreb camiona$iul. 3s"oi un $?id auto i cut locul pe autostrada 1!;9. 4), l!am $sit. Ct de repede? %ntreb 3ussell. Din clipa cnd plec de aici? 4 mie opt sute de mile. &i, dou zile, poate patruzeci de ore, dac am noroc. 4 s te coste. Ct? %ntreb 3ussell. Camiona$iul %i spuse. 5ani $?ea#? &er"ect. <ac o reducere de zece la sut pentru asta, %l si$ur camiona$iul. +erviciul de -aQe nu a"la niciodat de tranzac#iile cu bani $?ea#. Iumtate %nainte. 3ussell numr bancnotele. Iumtate la livrare, o prim substan#ial, dac o "aci %n mai pu#in de patruzeci de ore. +un bine. Fi lada? 4 aduci %napoi aici. >ntr!o lun mai primim ni te c?estii, min#i 3ussell. &utem "ace din asta un "el de serviciu re$ulat pentru tine. +un bine. 176

3ussell se %ntoarse la prietenii lui i urmrir %mpreun procesul de descrcare, stnd con"ortabil la o ca"ea %n brule#ul din apropiere. Te 0 6oose!elt ie i din port %ntr!un timp record, sc?imbnd viteza pn la douzeci de noduri %nainte de a aHun$e la $eamandur. DeHa avioanele se roteau deasupra lui, primele dintre ele "iind -omcat!urile <!17 de vntoare care decolaser de la +ta#ia Aerian 4ceanic a ,arinei. :mediat dup ce avu su"icient spa#iu de navi$a#ie, portavionul veni %n vntul de nord pentru a %ncepe opera#iunile de zbor. &rimul avion pe punte purta dublul zero al comandantului $rupului aerian, cpitanul 3obbB Iac*son. -omcat!ul lui prinse o ra"al peste coad i doar ciupi din cablul numrul doi la aterizare J prins %n curs., %n Har$onul marinresc J spre suprarea lui Iac*son. Grmtorul avion, pilotat de comandorul 3a"ael +anc?ez, a$# per"ect cablul de "rnare numrul trei. Ambele avioane rular %n a"ara zonei periculoase. Iac*son ls avionul de vntoare i sprint imediat spre locul lui din Firul Oulturilor., sus, la comanda portavionului, ast"el %nct s poat observa sosirea celorlalte avioane din $rupul lui. A a %ncepeau toate des" urrile J comandantul $rupului aerian i comandan#ii de escadrile urmreau aterizarea trupelor lor. <iecare a$#are va "i %nre$istrat pe benzi video pentru a "i criticat. Cursa nu %ncepea cu un start "oarte bun, not Iac*son, sorbind din ca"ea, prima de cnd se a"la la bordul navei. El ratase 4)!ul., cali"icativul pe care!l primea de obicei, a a cum %l in"ormase, cu o sclipire %n oc?i, controlorul de zbor. Dei, domnule cpitan, cum se descurc pu tii mei? %ntreb +anc?ez, ocupndu! i locul %n spatele lui 3obbB. 5ini or. Od c!#i men#ii rezultatele, 5ud. (u!i $reu, domnule cpitan. Fmec?eria e s stai cu un oc?i la vnt, cnd "aci viraHul de apropiere. Am vzut ra"ala pe care ai %ncasat!o. Cred c! ar "i trebuit s te avertizez. ,ndria trece %naintea cderii, domnule comandor, observ 3obbB. +anc?ez avea aptesprezece 4)!uri consecutive. &oate c era %n stare s vad vntul, % i zise Iac*son. Dup aptezeci de minute lipsite de evenimente, T6 vir spre est, %nscriindu!se pe marea rut circular spre +trmtoarea Nibraltar. 172

Camiona$iul se asi$ur c lada containerului era bine "iQat pe plat"orma camionului su, apoi se c#r %n cabina )enEort?ului Diesel. &orni motorul i %i "cu semn lui 3ussell, care "lutur mna ca rspuns. -otu i, cred c ar trebui s!l urmrim, opin N?osn. Ar remarca i s!ar %ntreba de ce, replic ,arvin. Fi, dac ceva mer$e ru, cum o s procedezi, o s umpli $aura pe care o s!o "ac %n as"alt? (!a#i urmrit nava, nu!i a a? Adevrat. N?osn se uit la Sati i ridic din umeri. Apoi se %ndreptar spre ma ina lor pentru cltoria la C?arlotte, de unde aveau s zboare direct la Denver. Iac* "u $ata devreme, a a cum era de obicei, dar Cat?B nu se $rbi. Era neobi nuit pentru ea s se uite %n o$lind i s vad o coa"ur demn de o adevrat doamn, o ciud#enie pentru c?irur$ul din ea, care nu ddea doi bani pe "elul cum arta. &ierduse dou ore cu mac?iatul i coa"atul, dar erau pre#uri pe care erai obli$at s le plte ti. >nainte de a cobor% la parter, Cat?B scoase dou valize din dulapul ei i le a ez %n miHlocul dormitorului. Gite, po#i s "aci asta? % i %ntreb ea so#ul. +i$ur, scumpo. 3Ban lu colierul de aur i i!l puse la $t. Era cel pe care i!l druise de Crciun, %nainte de na terea micului Iac*. Cteva amintiri plcute erau le$ate de acest colier, % i zise Iac*. &e urm se ddu %napoi. >ntoarce!te. Cat?B se eQecut. 3oc?ia ei de sear era din mtase albastru!re$al i re"lecta lumina ca sticla. Iac* 3Ban nu era un brbat care %n#ele$ea moda "eminin J %i era mult mai u or s!i priceap pe ru i J dar, indi"erent care erau noile re$uli, era de acord cu ele. Albastrul bo$at al roc?iei i biHuteriile de aur pe care le purta %i puneau %n valoare u oara rumeneal a pielii albe i $albenul untos al prului. <rumos, spuse Iac*. E ti $ata, scumpo? +i$ur, Iac*. >i rspunse la zmbet. Du!te i porne te ma ina. 18=

Cat?B %l urmri intrnd %n $araH, apoi %i spuse cteva cuvinte persoanei care avea $riH de copii. > i puse blana J de obicei, c?irur$ii nu!i a$reeaz pe activi tii pentru drepturile animalelor J i %l urm pe Iac*, un minut mai trziu. Iac* ie i %n mar arier din $araH i plecar. Clar* nu se putu ab#in s nu rd. 3Ban %nc nu tia nimic despre te?nicile de contrasuprave$?ere. Grmri cum se diminuau luminile stopurilor, ca apoi s dispar %n %ntre$ime dup curba oselei. A tept cteva clipe, %nainte de a intra pe aleea de acces spre locuin#a lui 3Ban. E ti domnul Clar*? %ntreb persoana care avea $riH de copii. A a este. +unt %n dormitor. >i art direc#ia. ,ul#umesc. Clar* reveni, un minut mai trziu. -ipic "eminin, % i zise el. -oate %mpac?eteaz prea mult. (ici mcar Caroline 3Ban nu era per"ect. (oapte bun. (oapte bun. +uprave$?etoarea era deHa cuprins de vraHa televizorului. Cu ma ina po#i strbate distan#a %ntre Annapolis, ,arBland i centrul Ras?in$tonului %n mai pu#in de o or. 3Ban sim#ea lipsa ma inii o"iciale, dar so#ia lui insistase s mear$ cu a lor. :e ir de pe &ennsBlvania Avenue i intrar pe poart, pe East EQecutive Drive, unde poli#i tii %n uni"orm %i %ndrumar spre un loc de parcare. 5rea*!ul lor arta un pic umil printre Cadillacuri i @incolnuri, dar asta nu!l deranH pe Iac*. +o#ii 3Ban urcar pe Hos panta blnd pn la intrarea de Est unde personalul din +erviciul +ecret le veri"ic numele pe lista invita#ilor. C?eile de la ma in ale lui Iac* declan ar detectorul de metale, provocnd un zmbet Henat. :ndi"erent de cte ori mer$i acolo, o vizit la Casa Alb, mai ales noaptea, are ceva ma$ic. 3Ban % i conduse so#ia spre Aripa de Oest. &redar ?ainele la $arderoba de ln$ micul teatru al Casei Albe i, dup ce primir Hetoanele numerotate, % i continuar drumul. @a cotitura barat, stteau la pnd cei trei obi nui#i reporteri mondeni, "emei trecute de aizeci de ani, care nu! i dezlipeau privirile de pe c?ipul tu %n timp ce luau noti#eV parc erau vrHitoarele in ,a$"eth, cu zmbetele lor lar$i, po"ticioase. 4"i#eri din toate serviciile militare, $ti#i %n uni"orme de $al J 181

3Ban se amuz pe seama lor, numindu!i 4berc?elneri. J a teptau %n iruri pentru a %ndeplini serviciul de escort. Ca de obicei, pu ca ii marini artau cel mai bine cu e ar"ele lor stacoHii i un cpitan dez$usttor de c?ipe le "cu semn s urce pe scri pn la nivelul principal. Iac* not privirea admirativ aruncat so#iei lui i decise s zmbeasc. @a captul scrilor de marmur, un alt o"i#er, de data aceasta o "emeie locotenent din armat, %i %ndrum %n salonul estic. @a intrare "ur anun#a#i J ca i cum ar "i ascultat cineva J i un lac?eu %n livrea se apropie imediat cu o tav de ar$int cu buturi. Conduci, Iac*, opti Cat?B. Iac* opt pentru un &enier i o "elie de lmie. Cat?B lu o cup de ampanie. +alonul estic al Casei Albe are mrimea unei mici sli de sport. &ere#ii au culoarea "ilde ului, cu coloanele "alse decorate cu "runze aurii. >ntr!un col# se a"la un cvartet de coarde i un pian mare la care cnta, destul de bine, aprecie 3Ban, un ser$ent din armat. Iumtate din invita#i erau deHa acolo, brba#ii cu cravate ne$re i "emeile %n roc?ii de sear. &oate c eQist oameni care se simt "oarte bine %n ast"el de ocazii, % i spuse 3Ban, dar el nu era unul dintre ei. >ncepur s circule i, curnd, ddur peste secretarul aprrii, 5un*er, i so#ia lui, C?arlotte. 5un, Iac*. 5un, Dennis, o cunoa te#i pe so#ia mea? Caroline, spuse Cat?B, %ntinznd mna. Ce prere ai despre meci? Iac* rseK Domnule, tiu cum te cer#i cu 5rent -albot din cauza asta. Eu m!am nscut %n 5altimore. Cineva ne!a "urat ec?ipa. (!ai pierdut c?iar a a de mult, nu? Lsta e anul nostru. Fi Oi*in$ii. spun acela i lucru. Au avut noroc s treac de (eE Mor*. Dup cte %mi amintesc, Corsarii. v!au speriat un pic. Au avut noroc, mormi 5un*er. >n repriza a doua i!am %n$ropat. Caroline 3Ban i C?arlotte 5un*er sc?imbar o privire, ca de la "emeie la "emeieK Fot"al:: Cat?B se %ntoarse i o zri. Doamna 5un*er se %ndeprt, %n timp ce bie#ii discutau despre c?estii bie#e ti. 182

Cat?B inspir adnc. +e %ntreb dac acesta era momentul potrivit, dar acum nu se mai putea opri, a a cum nu putea renun#a la c?irur$ie. >l ls pe Iac* privind %n alt parte i travers %ncperea, %ntr!o linie la "el de dreapt ca zborul unui oim. Doamna doctor Elizabet? Elliot era %mbrcat aproape identic cu doamna doctor Caroline 3Ban. -ieturile i pliurile erau un pic di"erite, dar $arniturile scumpe erau su"icient de asemntoare pentru a "ace un redactor de mod s se %ntrebe dac nu! i "cuser cumprturile %n acela i ma$azin. Gn triplu ira$ de perle %i %mpodobea $tul i "emeia conversa cu o perec?e. Capul ei se %ntoarse cnd zri silueta care se apropia. 5un ziua, doamn doctor Elliot. >#i aminte ti de mine? %ntreb Cat?B cu un zmbet cald. (u. Ar trebui? Caroline 3Ban. Asta aHut? >mi pare ru, rspunse @iz, tiind imediat cine era, dar nimic mai mult. >i cuno ti pe 5ob i @ibbB Doltzman? Ui!am citit articolele, spuse Cat?B, strn$nd mna %ntins a lui Doltzman. >ntotdeauna e plcut s auzi asta. Doltzman remarc delicate#ea atin$erii ei i sim#i vinov#ia s$etndu!i prin bra#. Asta era "emeia creia %i atacase csnicia? Ea este @ibbB. Fi tu e ti reporter, observ Cat?B. @ibbB Doltzman era mai %nalt dect ea i %mbrcat %ntr!o roc?ie care!i accentua pieptul amplu. Gnul de!al ei "ace ct amndoi ai mei, observ Cat?B, reu ind s nu o"teze. @ibbB avea $enul de bust pe care brba#ii tnHeau s! i culce capetele. ,i!ai operat o veri oar cam acum un an, spuse @ibbB Doltzman. ,ama ei spune c e ti cel mai bun c?irur$ din lume. E $enul de compliment care le mer$e la inim doctorilor. Cat?B decise c o va plcea pe doamna Doltzman, %n ciuda ?andicapului ei "izic. Ftiu c e ti c?irur$, dar unde ne!am %ntlnit? %ntreb @iz Elliot cu interesul ne$liHent pe care l!ar "i putut arta unui cresctor de cini. 5ennin$ton. >n anul meu pre$titor, predai tiin#e politice la 1=1. 18/

Adevrat? +unt surprins c!#i aminte ti. Avu $riH s sublinieze c ea nu! i amintea. Da. Ei, tii cum e, zmbi Cat?B. Anul de pre$tire pentru medicin e crim. -rebuie s ne concentrm pe c?estiile importrile. Din cauza asta, cursurile celelalte erau ni te "leacuri, note de zece u or ob#inute. EQpresia lui Elliot nu se sc?imbK (iciodat n!am dat cu u urin# note mari. 5a si$ur c da. -rebuia doar s repetm tot ce spuneai. Cat?B zmbi i mai lar$. 5ob Doltzman "u tentat s se retra$ un pas, dar reu i s nu se mi te. 4c?ii so#iei lui se dilatar o ideeV recep#ionase semnalele mai repede dect so#ul ei. -ocmai %ncepuse un rzboi. Oa "i mai primeHdios dect multe altele. Ce s!a %ntmplat cu doctorul 5roo*s? Cine? %ntreb @iz. Cat?B se %ntoarse spre DoltzmaniK -impurile erau cu totul altele %n anii A;=, nu!i a a? Doamna doctor Elliot de!abia % i luase masterul i Departamentul de Ftiin#e &olitice era' ei bine, cam radical. Fti#i, $enul la mod' &rivirea %i reveni la @iz Elliot. +i$ur c nu i!ai uitat pe 5roo*s i pe Demmin$sC Gnde era situat casa pe care o %mpr#eai cu ei? (u!mi amintesc. @iz % i comand %n $nd s! i men#in controlul. Asta se va termina %n curnd. Dar nu putea s "u$. (u era la col#ul celor trei drumuri, la cteva cvartale de campus? >i porecliserm <ra#ii ,arQ, eQplic Cat?B cu un c?icotit. 5roo*s nu purta niciodat osete' %n Oermont, da#i!v seamaV probabil c rcea $roaznic din cauza asta J iar Demmin$s nu! i spla niciodat prul. Nrozav departament. Desi$ur, 5roo*s a plecat la 5er*eleB i te!ai dus i tu acolo, s!#i termini doctoratul. Cred c!#i plcea s lucrezi sub el. +pune!mi, cum arat acum 5ennin$ton? EQact la "el de "rumos ca %ntotdeauna. (u m!am %ntors niciodat pentru %ntlnirile absolven#ilor, o"t Cat?B. (ici eu n!am mai "ost de mai bine de un an, replic @iz. 187

Ce s!a %ntmplat cu 5roo*s? %ntreb din nou Cat?B. Cred c acum pred la Oassar. A, l!ai urmrit? &ot s pariez c %nc mai %ncearc s ba$e %n pat orice "ust pe care o vede. 3adical' i ic. Ct de des %l vezi? (u l!am %ntlnit de c#iva ani. (!am %n#eles niciodat ce $seai la el, se mir Cat?B. Ei, ?ai, Caroline, niciuna dintre noi nu era vir$in pe atunci. Cat?B sorbi din ampanie. Adevrat, erau alte timpuri i "ceam o mul#ime de prostii. Dar eu am avut noroc. Iac* a "cut o "emeie cinstit din mine. >un$t o$hit, pun$t lo!it, % i spuse @ibbB Doltzman. Gnele dintre noi n!au avut timp. (u tiu cum te descurci "r o "amilie a ta. (u cred c!a putea %ndura sin$urtatea. Cel pu#in, nu trebuie s!mi "ac $riHi din cauza unui so# necredincios, observ $lacial @iz, $sindu! i arma, "r s tie c nu mai era %ncrcat. Cat?B pru amuzatK Da, presupun c unele "emei trebuie s! i "ac $riHi din cauza asta. Dar nu eu, slav Domnului. Cum poate "i si$ur o "emeie? (umai un prost nu e si$ur. Dac!#i cuno ti brbatul, eQplic Cat?B, tii ce poate i ce nu poate s "ac. Fi te sim#i c?iar att de si$ur? %ntreb @iz. 5ine%n#eles. +e spune c so#ia este %ntotdeauna ultima care a"l. Capul lui Cat?B se %nclin %ntr!o parteK Asta!i o discu#ie "iloso"ic, sau %ncerci s!mi spui ceva %n "a#, %n loc s!o "aci pe la spate? Isuse: 5ob Doltzman avea sentimentul c era spectator la un meci de boQ. Ui!am dat impresia asta? 4, %mi pare ru, Caroline. E!n re$ul, @iz. +cuz!m, dar pre"er' Fi eu pre"er s mi se spun pro"esor.V tii, sunt doctor %n medicin la Io?ns Dop*ins. 188

Credeam c e ti pro"esor asociat. Cat?B 3Ban ddu din capK E adevrat. ,i s!a o"erit un post de pro"esor plin la Gniversitatea din Oir$inia, dar asta %nsemna s abandonm casa %n care ne sim#im "oarte bine, s mutm copiii de la coal i, desi$ur, mai e i problema cu cariera lui Iac*. A a c am re"uzat. Cred c e ti destul de ocupat. Am responsabilit#i i %mi place s lucrez la Dop*ins. <acem o munc de pionierat i e bine s "ii acolo unde e ac#iune. &entru tine a "ost probabil mult mai u or s vii la Ras?in$ton, nu aveai nimic care s te re#in i, pe ln$ asta, ce!i nou %n tiin#ele politice? +unt "oarte satis"cut de via#a mea, mul#umesc. +unt si$ur c e ti, replic Cat?B, sesiznd "isura i tiind cum s!o eQploateze. De obicei, po#i s vezi cnd o persoan este "ericit cu munca ei. Fi tu? Oia#a n!ar putea "i mult mai bun. <iindc veni vorba, eQist o sin$ur di"eren# real %ntre noi, remarc Caroline 3Ban. Fi anume? ' nu tiu unde s!a rtcit nevast!mea. Gite!o pe!a ta cu @iz Elliot i Doltzmanii. , %ntreb despre ce vorbesc, spuse 5un*er. (oaptea, acas, eu dorm cu un brbat, rspunse dulce Cat?B. Fi c?estia "rumoas e c nu trebuie niciodat s sc?imb bateriile. 'Iac* se %ntoarse ca s le vad pe so#ia lui i pe Elizabet? Elliot, al crei colier de perle pru s devin maro sub privirile lui, att de tare plise consilierul cu securitatea na#ional. +o#ia lui era mai scund dect Elliot i arta ca un spiridu pe ln$ @ibbB Doltzman, dar indi"erent ce dracuA se %ntmplase, Cat?B era ca o ursoaic aprndu! i prada, cu oc?ii #intui#i pe mai %nalta @iz Elliot. +e apropie s vad care era problema. 5un, scumpo. 5un, Iac*, rspunse Cat?B cu oc?ii "iQa#i pe #inta ei. >i cuno ti pe 5ob i @ibbB? +alut. 3Ban ddu mna cu amndoi, interceptnd din partea lor priviri al cror sens putea doar s %ncerce s!l $?iceasc. Doamna Doltzman prea $ata s 189

eQplodeze, dar inspir adnc i se control. -u e ti norocosul care a luat!o de so#ie pe aceast "emeie? %ntreb @ibbB. Acest comentariu o determin pe Elliot s renun#e prima la con"runtare. De "apt, cred c ea m!a luat pe mine de brbat, rspunse Iac*, dup %nc un moment de con"uzie. Dac vre#i s m scuza#i, spuse Elliot, prsind cmpul de btlie ct putea mai $ra#ios. Cat?B %i lu pe Iac* de bra# i %l conduse spre col#ul %n care se a"la pianul. Ce dracuA a "ost asta? % i %ntreb @ibbB Doltzman so#ul. Avea impresia c deHa tia rspunsul. @upta ei, %ncununat de succes, de a! i re#ine ?o?otele de rs aproape c o su"ocase. Dra$a mea, totul se reduce la "aptul c eu am %nclcat o re$ul etic. Fi tii ceva? Ai "cut bine, %l lini ti @ibbB. <ra#ii ,arQ? Col#ul celor trei drumuri? @iz Elliot, re$ina RA+&!urilor radicale? DumnezeuleC Iac*, am o durere de cap teribil, adic una cu adevrat teribil, %i opti Cat?B so#ului ei. A a ru? Ea aprob. &utem ie i de aici, %nainte s mi se "ac ru? Cat?B, de la c?estiile astea nu pleci a a, pur i simplu, sublime Iac*. 5a si$ur c da. Despre ce discuta#i tu i @iz? (u cred c!mi place "oarte mult. (u e ti sin$ura. 5ine. Iac* se %ndrept spre u a cu Cat?B la bra#. Cpitanul din armat, de serviciu la scar, se!art "oarte %n#ele$tor. Cinci minute mai trziu, erau a"ar. Iac* % i aHut so#ia s urce %n ma in i se %ndreptar pe alee spre &ennsBlvania Avenue. ,er$i %nainte, ordon Cat?B. Dar' ,er$i, %nainte, Iac*. Era vocea ei de c?irur$. Cea care le spunea oamenilor ce s "ac. 3Ban 18;

trecu pe ln$ &arcul @a"aBette. Acum, la stn$a. Gnde mer$em? Oireaz la dreapta' i la stn$a pe alee. Dar' Iac*, te ro$, se alint Cat?B. &ortarul de la ?otelul DaB Adams o aHut pe Caroline s coboare din ma in. Iac* %i ddu c?eile omului de serviciu de la parcare, apoi % i urm so#ia %nuntru. 4 urmri primind o c?eie de la recep#ioner, apoi $rbindu! se spre ascensoare. 4 urm %n li"t i coborr la un etaH oarecare pentru a se %ndrepta spre apartamentul de pe col#ul unui culoar. Cat?B, ce se %ntmpl? Iac*, am avut parte de prea mult munc, prea mul#i copii i n!am $sit timp pentru noi. >n seara asta, dra$ul meu, este timpul nostru. >i %ncolci $tul cu bra#ele i so#ului ei nu!i mai rmase altceva de "cut dect s!o srute. Ea %i puse c?eia %n mn. Acum, desc?ide u a %nainte s speriem pe cineva. Cum rmne cu' Iac*, taci din $ur. -e ro$, adu$ ea. Da, iubito. 3Ban % i conduse so#ia %n camer. Cat?B observ %ncntat c instruc#iunile ei "useser aduse la %ndeplinire cu maQimumul de precizie pe care!l putea asi$ura personalul acestui ?otel eQcelent. 4 cin u oar era aranHat pe mas %mpreun cu o sticl "rapat de ,oet. > i aranH ?aina pe so"a, si$ur c tot restul era a a cum trebuia s "ie. &o#i s torni ampania? , %ntorc %ntr!o clip. &oate vrei s!#i sco#i ?aina i s te "aci comod, %i arunc ea peste umr, ie ind din dormitor. +i$ur, se adres Iac* sie i. (u tia ce se %ntmpla sau ce avea de $nd Cat?B, dar nici nu!i psa prea mult Dup ce ls s!i cad smoc?in$ul peste ?aina de blan de nurc a so#iei, rupse staniolul de pe ampanie, apoi rsuci srma i scoase cu aten#ie dopul. turn %n dou pa?are i a ez sticla %napoi, %n "rapiera de ar$int. Decise s!i acorde %ncredere buturii, "r s o $uste, apoi se duse s priveasc pe "ereastr la Casa Alb. Iac* nu o auzi revenind %n camer. 4 186

sim#i, de "apt, era o u oar sc?imbare %n aer. Cnd se %ntoarse, ea sttea %n cadrul u ii. Era a doua oar cnd purta cma a de noapte de mtase alb, lun$ pn la podea. &rima oar "usese %n luna lor de miere. Cat?B p i descul# pe covor spre so#ul ei, alunecnd prin spa#iu, ca o apari#ie. Durerea de cap probabil c a disprut. >nc mi!e sete, %i zmbi Cat?B. Cred c pot s m ocup de asta. Iac* ridic pa?arul i i!l #inu la buze. Ea lu o sin$ur sorbitur, apoi i!l apropie de buze. Ui!e "oame? (u. +e spriHini de el, lundu!i ambele mini %ntr!ale ei. -e iubesc, Iac*. Orei? Iac* o rsuci i merse %n spatele ei, #innd!o de talie. &atul, vzu el, era pre$tit i lumina stins, de i licrirea de la re"lectoarele care iluminau Casa Alb se strecura prin "erestre. Ui!aminte ti prima dat, %n noaptea nun#ii? Iac* c?icoti. ,i!o amintesc, Cat?B. Acum, va "i la "el ca prima dat, Iac*. +e %ntinse %n spatele lui i %i des"cu e ar"a cu care era %ncins. +o#ul ei %n#elese aluzia. Cnd rmase $ol, ea %l %mbr#i ct putu de "ierbinte i mtasea cm ii ei de noaptea "o ni pe pielea lui. >ntinde!te. E ti mai "rumoas ca niciodat, Cat?B. (u vreau s mi te "ure nimeni. Cat?B i se altur pe pat. El era $ata, la "el i ea. Caroline % i ridic repede cma a pn la talie i %l %nclec, apoi o ls s cad %n Hurul ei. ,inile lui %i $sir snii. Ea i le #intui acolo, le$nndu!se %n sus i!n Hos pe el, tiind c el nu putea s reziste prea mult, la "el ca ea. (iciun brbat n!ar trebui s "ie att de norocos, % i spuse Iac*, %ncordndu!se i %ncercnd s se controlezeV de i e u mizerabil, "u rspltit cu un zmbet care aproape c!i "rnse inima. (u!i ru, spuse Cat?B, un minut mai trziu, srutndu!i minile. 182

@ipsa de antrenament. (oaptea e abia la %nceput, opti ea, %n timp ce se %ntindea ln$ el, i asta!i tot ce!am avut mai bun de o bun bucat de timp. Ui!e "oame? 3Ban % i plimb privirea prin camer. &i' A teapt. +e ridic din pat i se %ntoarse cu un ?alat de baie cu mono$rama ?otelului. Oreau s rmi %nclzit. Cina avu loc %n tcere. (u era nimic de spus i, %n urmtoarea or, % i ima$inar c aveau din nou douzeci de ani, su"icient de tineri pentru a eQperimenta %n dra$oste, pentru a o eQplora, ca pe un nou i minunat loc unde "iecare cotitur a drumului dezvluia ceva nemaivzut. -recuse mult prea mult timp, % i spuse Iac*, dar $oni $ndul dintr!o minte care, mcar o dat, era netulburat. -erminar desertul i el turn restul de ampanie. -rebuie s m las de but. Dar nu %n seara asta. Cat?B $oli pa?arul i %l a ez pe mas. (u #i!ar "ace ru s te opre ti, dar nu e ti alcoolic. Am dovedit asta sptmna trecut. Aveai nevoie de odi?n i te!ai odi?nit. Acum, vreau mai mult din tine. Dac a mai rmas ceva. Cat?B se ridic i %i lu mna. ,ai e destul. De data asta, Iac* desc?ise drumul. AHun i %n dormitor, se aplec i %i trase cma a de noapte peste cap, apoi % i arunc ?alatul ln$ ea pe podea. &rimul srut dur o eternitate. 4 ridic %n bra#e i o a ez pe pat, unde se %ntinse i el o clip mai trziu. Dorin#a nu le trecuse. Curnd, era peste ea, sim#indu!i cldura sub i %n Hurul lui. De data asta se descurc mai bine, controlndu!se pn cnd spatele ei se arcui i "a#a %i cpt curioasa eQpresie de durere pe care "iecare brbat vrea s o dea so#iei lui. @a s"r it, bra#ele lui se strecurar sub ea i o ridicar din pat, strivind!o de pieptul lui. @ui Cat?B %i plcea asta, %i plcea puterea brbatului ei aproape la "el de mult ct %i iubea buntatea. Apoi totul se termin i el rmase %ntins ln$ ea. Cat?B %l strnse %n bra#e, cu "a#a lipit de pieptul ei. Ui!ai "cut probleme "alse, e ti la "el de bun ca %ntotdeauna. 19=

Grmarea nu o surprinse. >l cuno tea att de bine, de i "usese su"icient de nesbuit ca s uite. +pera c va "i capabil s! i ierte asta. >ntre$ul corp al lui Iac* se scutur de suspine. Cat?B %l strnse ln$ ea, sim#indu!i lacrimile pe sni. Gn brbat att de bun, att de puternic. Am "ost un so# mizerabil i un tat mizerabil. 4brazul ei i se lipi de cre tetul capuluiK (iciunul n!a stabilit vreun record %n ultimul timp, Iac*, dar a trecut, nu!i a a? Da. Cum de m!a aHutat Dumnezeu s te $sesc? ,!ai c ti$at, Iac*. >n marea loterie a vie#ii te!ai ales cu mine. Fi eu m!am ales cu tine. Crezi c so#ii % i merit %ntotdeauna partenerii de via#? &rintre cole$ii mei din spital, mul#i au csnicii ratate. &ur i simplu, poate c nu %ncearc sau uit. Git? Cum era s% p%es$ i eu* >n bunstare i srcieV la bine i la ruV bolnavi sau snto i, atta vreme ct vom tri. Ui!aminte ti? Fi eu am Hurat. Iac*, tiu ct po#i "i de bun i asta %nseamn "oarte mult. ,!am purtat att de rutcios cu tine sptmna trecut' %mi pare ru pentru toate lucrurile teribile pe care le! am "cut. Dar acum a trecut totul. &lnsul se opri imediat. ,ul#umesc, "eti#o. Eu %#i mul#umesc, Iac*. > i plimb un de$et pe spatele lui. Orei s spui'? Capul lui se ddu pe spate ca s!i priveasc "a#a. &rimi un alt zmbet, $enul blnd pe care o "emeie %l pstreaz pentru so#ul ei. A a cred. &oate c va "i %nc o "eti#. Ar "i "rumos. Culc!te. >ntr!un minut. Iac* se ridic s se duc %n baie, apoi intr %n su"ra$erie %nainte de a se %ntoarce. Pece minute mai trziu, era nemi cat. Cat?B se scul ca s! i pun din nou cma a i, la ie irea din baie, anul apelul de de teptare pe care!l comandase Iac*. <u rndul ei s priveasc pe "ereastr la re edin#a 191

pre edintelui. @umea nu pruse niciodat mai "rumoas. Acum, dac l!ar putea determina pe Iac* s nu mai lucreze pentru acei oameni' Camionul opri s alimenteze la mar$inea @eQin$tonului, %n )entuc*B. Fo"erul lu o pauz de zece minute ca s! i "ac plinul de ca"ea i cltite J considera micul deHun cel mai bun miHloc de a rmne treaz la drum J apoi continu. &rima de o mie de dolari suna "oarte bine i, ca s "ie si$ur de ea, trebuia s traverseze ,ississippiul %naintea orei de a$lomera#ie din +t. @ouis.

192

"1. Dan!a)orii
-rezit de larma de pe strad i vznd c "erestrele erau inundate de lumin, 3Ban realiz c dormise prea mult. 4 privire la ceas J opt i cincisprezece. Aproape c intr %n panic, dar era prea trziu pentru $riHi suplimentare, nu!i a a? +e ridic din pat i se duse %n su"ra$erie. Cat?B deHa sorbea din ca"eaua de diminea#. (u lucrezi azi? -rebuia s asist la o interven#ie care a %nceput acum cteva minute, dar m %nlocuie te 5ernie. Cred c ar trebui s te %mbraci. Cum aHun$ la lucru? Io?n va "i aici la ora nou. 5ine. 3Ban plec s "ac du i s se rad. >n drum, privi %n dulap i descoperi c era a teptat de un costum, o cma i o cravat. <r %ndoial c so#ia lui plnuise asta cu $riH. (u se putu ab#ine s nu zmbeasc. Iac* nu i!o ima$inase niciodat pe Cat?B ca pe un maestru J o maestr J %n ale conspira#iei. @a opt patruzeci, era splat i ras. Ftii, la unsprezece am o %ntlnire c?iar vizavi. (!am tiut. -ransmite!i salutri din partea mea c#elei de Elliot. Cat?B zmbi. (ici #ie nu!#i place? (u prea are ce s!#i plac. A "ost un pro"esor mizerabil. (u!i c?iar a a de de teapt cum crede. Are probleme maHore cu eul. Am remarcat. (u m prea a$reeaz. A a am avut impresia. :eri am avut o mic ciocnire. Cred c am c ti$at eu, zmbi Cat?B. Ce s!a %ntmplat? A, doar o c?estie %ntre "ete. Cat?B "cu o pauz. 19/

Iac*'? Da, "eti#o. Cred c!i timpul s te retra$i. 3Ban % i eQamin "ar"uria cu micul deHun. Cred c ai dreptate. ,ai am cteva lucruri de "cut' dar, cnd o s "iu $ata' Cnd? %ntreb ea. Cel mult peste dou luni. (u pot s plec cum ai bate din palme, "eti#o. +unt numit de pre edinte. A trebuit s "iu con"irmat de +enat, #i! aminte ti? (u po#i s pleci, pur i simplu J e ca i cum ai dezerta. EQist re$uli pe care trebuie s le respec#i. Cat?B ddu din cap. DeHa % i c ti$ase punctul. >n#ele$, Iac*. Dou luni e destul de bine. Ce!ai vrea s "aci? A putea ob#ine un post de cercettor aproape oriunde, la Centrul pentru +tudii +trate$ice i :nterna#ionale, la Derita$e, poate la Centrul Io?ns Dop*ins pentru +tudii :nterna#ionale Avansate. Am avut o discu#ie cu 5asil, %n An$lia. Cnd aHun$i la nivelul meu, nu e ti niciodat terminat cu adevrat. Dm, a putea c?iar s scriu %nc o carte' Oom %ncepe cu o vacan# lun$ i "rumoas, imediat ce termin copiii coala. Credeam'? (!o s am o sarcin prea avansat, Iac*. C?iar crezi c s!a %ntmplat noaptea trecut? +prncenele ei se %nl#ar ironic. &erioada a "ost aproape per"ect i ai avut dou anse, nu? Care!i problema? -e sim#i "olosit? +o#ul ei zmbiK Am "ost "olosit i mai ru. (e vedem disear? Ui!am spus vreodat ct de mult %mi place cma a ta de noapte? Cea de la nunt? E pu#in cam desuet, dar a avut e"ectul dorit. &cat c nu avem mai mult timp acum, nu? Iac* decise c era mai bine s plece ct mai putea. Da, "eti#o, dar eu am de lucru, la "el i tu. Ei, ?ai, protest Hucu Cat?B. 197

(u pot s!i spun pre edintelui c am %ntrziat din cauz c "ceam dra$oste cu nevast!mea. +e apropie de ea i o srut. ,ul#umesc, scumpo. &lcerea a "ost a mea, Iac*. 3Ban ie i pe u a din "a# a ?otelului i %l vzu pe Clar* a teptnd %n ma in. Grc imediat. A,nea#a, domnule doctor. 5un, Io?n. Ai "cut o sin$ur $re eal. Care? Cat?B %#i tia numele. Cum? +ecretul nostru, replic Clar*, %nmnndu!i cutia cu mesaHe. @a dracuA, uneori mi!ar plcea i mie s!mi iau valea, tii? +unt si$ur c ai %nclcat vreo le$e. Da, adevrat. Clar* puse ma ina %n mi care. Cnd primim und verde pentru a"acerea din ,eQic? De asta m duc la Casa Alb. @a unsprezece? EQact. De "apt, era %ncnttor s vad c C:A putea s opereze "r prezen#a lui. 3Ban sosi la etaHul apte ca s!i vad pe to#i la lucru. C?iar i ,arcus era acolo unde %i era locul. Nata de cltorie? %l %ntreb Iac* pe director. Da, plec %n seara asta. +ec#ia din Iaponia aranHeaz %ntlnirea cu @ialin. ,arcus, te ro$, aminte te!#i c el este a$entul ,G+A+D: i c in"orma#iile lui au numele de cod (::-A)A. <olosirea numelui adevrat, c?iar i aici, este o obi nuin# rea, care trebuie evitat. Da, Iac*. -e duci s!l vezi pe pre edinte pentru povestea din ,eQic? A a este. >mi place modul %n care ai aranHat a"acerea asta. ,ul#umesc, ,arcus, dar meritul le apar#ine lui Clar* i C?avez. +upor#i o su$estie? %ntreb Iac*. D!i drumul. 198

3e%ncadreaz!i la 4pera#iuni. Dac le reu e te asta, pre edintele va "i de acord. 4 s "iu i eu. >n re$ul. 4b#inuse destul de u or acceptul lui Cabot. +e %ntreb de ce. Doctorul )amins*i revzu "ilmele i se %nHur pentru eroarea din ziua precedent. Cu $reu prea posibil, dar' Dar nu era posibil. (u aici. 4are era? -rebuia s e"ectueze ni te teste suplimentare, dar mai %nti petrecu o or %ncercnd s dea de urma cole$ului su sirian. &acientul era mutat la un alt spital, unul cu o camer laminar. C?iar dac )amins*i $re ea, omul acela trebuia s "ie complet izolat. 3ussell porni motorul autostivuitorului i petrecu cteva minute desci"rnd comenzile. +e %ntreb la ce!i trebuise "ostului proprietar, dar asta nu avea nicio importan#. -ancul de propan avea %nc su"icient presiune ca s nu! i "ac probleme i din cauza asta. +e %ntoarse spre cas. Aici, %n Colorado, oamenii erau destul de prieteno i. DeHa distribuitorii locali instalaser la captul aleii cutii po tale pentru pres. 3ussell putea citi ziarul de diminea# la ca"ea. 4 clip mai trziu, % i ddu seama ct de plcut era treaba asta. Dopa, observ el %nceti or. Care!i problema, ,arvin? (!am mai vzut a a ceva. <anii Oi*in$ilor. pun la cale o escort' peste o mie de ma ini i autobuze. @a dracuA, remarc el. Asta o s brambureasc strzile. 3s"oi pa$inile, cutnd pro$noza meteorolo$ic pe termen lun$. Ce vrei s spui? -rebuie s vin pe 1!;9 ca s aHun$ la Denver. Asta ar putea %ncurca lucrurile. Orem s aHun$em pe la amiaz, poate un pic mai trziu' cam la aceea i or la care ar trebui s aHun$ i convoiul' Escort J cum adic? Escort care s proteHeze %mpotriva cui? %ntreb Sati. (u e o escort adevrat, eQplic 3ussell. ,ai de$rab, un "el de alai. <anii din ,innesota se pun serios pe treab. Ftii ce, ?ai s lum o 199

camer de motel pentru noi. Gna aproape de aeroport. Cnd e zborul nostru? <cu o pauz. :suse, n!am $ndit prea limpede, nu!i a a? Ce vrei s spui? %ntreb din nou N?osn. Oremea, replic 3ussell. Aici e Colorado i e ianuarie. Dac avem %nc un viscol? &entru condus, vrei s spui? A a e. Gite, ar trebui s rezervm camere la unul din motelurile a"late c?iar ln$ aeroport, s zicem. &utem mer$e acolo din seara precedent' sau voi lua camerele pentru dou' nu, trei nop#i, a a %nct s nu eQiste niciun "el de suspiciuni. Cristoase, sper c au camere libere. 3ussell se duse pn la tele"on i desc?ise cartea de ln$ el. Avu nevoie de patru %ncercri ca s $seasc o camer cu dou paturi duble %ntr! un mic motel la o mil de aeroport. -rebui s $aranteze pentru ea cu o carte de credit pe care reu ise s nu o "oloseasc pn atunci. (u %i "cu plcere s o utilizeze. >nc o buc#ic de ?rtie care constituia o urm. 5un diminea#a, @iz. 3Ban intr %n birou i se a ez. Cum te sim#i azi? Consilierului pentru securitatea na#ional nu!i plcea s "ie ironizat. Avusese o mic lupt cu so#ia ticlosului sta J %n "a#a reporterilorC i %ncasase bobrnace %n public. :ndi"erent dac 3Ban avea ceva de!a "ace cu asta sau nu, probabil c se distrase pe cinste noaptea trecut. Fi mai ru, c#eaua aia s"riHit %l atacase i pe 5ob <oEler, nu!i a a? &re edintele a a crezuse, cnd i se povestiser evenimentele nop#ii trecute. E ti $ata pentru instructaH? +i$ur. Dai. Avea s!l lase pe 5ob s se ocupe de asta. Delen DAA$ustino %i urmri pe cei doi o"iciali intrnd %n 5iroul 4val. 5ine%n#eles, a"lase povestea, un a$ent al +erviciului +ecret auzise toat c?estia i par iva punere la punct administrat lui @iz Elliot "usese deHa subiectul ctorva c?icoteli discrete. 19;

5un diminea#a, domnule pre edinte, %l auzi ea pe 3Ban %n timp ce %nc?idea u a. A,nea#a, 3Ban. 4), ?ai s auzim despre ce!i vorba. Domnule, ceea ce plnuim s "acem este, de "apt, destul de simplu. Doi o"i#eri C:A vor "i %n ,eQico, la aeroport, %ncadra#i ca personal de %ntre#inere al liniei aeriene. Oor "ace treburile normale, $olind scrumiere, cur#ind closete. >nainte de plecare, vor pune cteva buc?ete cu "lori proaspete %n salonul de la etaH. ,icro"oane ca acesta vor "i ascunse %n aranHamentele "lorale. 3Ban scoase #eapa de plastic din buzunar i i!o ddu. ,icro"oanele vor transmite tot ce capteaz unui al doilea transmi#tor ascuns %ntr!o sticl. Acest dispozitiv va emite un semnal multicanal ED< J asta %nseamn eQtrem de %nalt "recven# J %n eQteriorul avionului. 4 serie de trei alte avioane vor zbura pe cursuri paralele cu ;7; pentru a recep#iona semnalul. Gn receptor suplimentar, cuplat cu un ma$neto"on, va "i ascuns %n ;7;, att ca rezerv pentru le$turile aer!aer, ct i ca acoperire pentru opera#iune. Dac este localizat, sistemul de interceptare va prea instalat de reporterii care!l %nso#esc pe primul ministru. 5ine%n#eles, nu ne a teptm la a a ceva. @a Dulles vom avea oameni care s recupereze dispozitivele. >n ambele cazuri, transmisiile electronice vor "i procesate i transcrierile v vor "i prezentate la cteva ore dup ce aterizeaz avionul. <oarte bine. Care sunt ansele de succes? %ntreb e"ul personalului, Arnold van Damm. 5ine%n#eles, trebuia s asiste i el la discu#ie. Ceea ce se punea la cale era mai mult un eQerci#iu de politic dect de diploma#ie. 3iscul dezavantaHelor politice era serios, eQact a a cum rsplata pentru succes era absolut demn de luat %n seam. Domnule, nu eQist $aran#ii pentru opera#iunile de acest $en. Dac se discut ceva, probabil c vom ti ce, dar s!ar putea s nu abordeze deloc problema care ne intereseaz. -ot ec?ipamentul a "ost testat. <unc#ioneaz. 4"i#erul de teren care se ocup de opera#iune este "oarte eQperimentat. ,ai are la activ unele c?estii delicate. De eQemplu? %ntreb van Damm. De eQemplu, scoaterea so#iei lui N?erasimov i a "iicei lui, acum 196

c#iva ani. 3Ban continu s eQplice aproQimativ un minut. 4pera#iunea merit riscul? %ntreb <oEler. Asta %l surprinse pe 3Ban destul de mult. Domnule, decizia v apar#ine. Dar #i!am cerut o prere. Da, domnule pre edinte, merit. :n"orma#iile pe care le primim de la (::-A)A demonstreaz un $rad considerabil de aro$an# din partea lor. Ceva de $enul acesta ar putea avea e"ectul net de a!i obli$a s se comporte cinstit cu noi. E ti de acord cu politica noastr %n privin#a Iaponiei? %ntreb van Damm, tot att de surprins ca i 3Ban cu o clip mai %nainte. Aprobarea sau dezaprobarea mea nu au importan#, dar rspunsul la %ntrebarea ta este da. Fe"ul personalului era vizibil mirat. Dar administra#ia precedent' cum se "ace c nu ne!ai spus niciodat? (!a#i %ntrebat niciodat, Arnie. Eu nu "ac politica $uvernului, #i!aduci aminte? Eu sunt spion. <ac ce!mi spune#i s "ac, atta vreme ct este le$al. E ti satis"cut de le$alitatea opera#iunii? %ntreb <oEler cu un zmbet %nbu it cu $reu. Domnule pre edinte, dumneavoastr sunte#i avocatul, nu eu. Dac eu nu cunosc le$alit#ile te?nice J i nu le cunosc J trebuie s presupun c dumneavoastr, ca sluHitor al le$ii, nu!mi ordona#i s!o %ncalc. Lsta!i cel mai bun numr de dans pe care l!am vzut de cnd a "ost 5aletul )irov la Centrul )ennedB, %n vara trecut, observ van Damm cu un ?o?ot de rs. 3Ban, tii toate mutrile. Ai aprobarea mea, decise <oEler dup o scurt pauz. Dac ob#inem ce a teptm, ce "acem mai departe? Oa trebui s studiem problema cu tipii de la Departamentul de +tat, interveni @iz Elliot. Este teoretic periculos, observ 3Ban. Iaponezii au an$aHat o mul#ime de oameni de la sec#ia de ne$ocieri comerciale. -rebuie s presupunem c au oameni %n interior. +pionaH comercial? %ntreb <oEler. 192

+i$ur, de ce nu? (::-A)A nu ne!a "urnizat nicio dovad si$ur, dar, dac a "i un birocrat dornic s prseasc serviciul $uvernului i s c ti$e o Humtate de milion pe an J a a cum "ac o mul#ime J cum le!a dovedi c reprezint o valoare pentru ei? A "ace!o %n acela i "el %n care un o"icial sovietic sau un spion ne prezint dovezile bunei sale credin#e. <urnizezi ceva suculent ca arvun. Asta!i ile$al, dar noi nu consacrm niciun "el de miHloace cercetrii problemei. Din acest motiv, diseminarea pe scar lar$ a in"orma#iilor provenite din aceast opera#iune este "oarte periculoas. Evident, ve#i dori opinia secretarului -albot i a altora, dar a "i "oarte precaut i a reduce la maQimum numrul persoanelor crora le!a dezvlui in"orma#iile. De asemenea, aminti#i!v c, dac %l avertiza#i pe primul ministru c ti#i ce a spus J i dac el este convins c a vorbit despre acest lucru doar %ntr!un sin$ur loc J v asuma#i riscul compromiterii acestei te?nici de cule$ere a in"orma#iilor' &re edintele accept, "r alt reac#ie dect o sprncean %nl#at. +!o "acem s arate ca o scur$ere %n ,eQic? %ntreb van Damm. E manevr evident, aprob 3Ban. Fi %l con"runt direct cu in"orma#iile? %ntreb <oEler. Cam $reu s ba#i o c?int re$al, domnule pre edinte. Fi dac ceea ce "acem noi se va a"la vreodat, Con$resul va %ncepe s spume$e. Asta!i una dintre problemele mele. +unt obli$at s discut aceast opera#iune cu Al -rent i +am <elloEs. +am se va comporta corect, dar Al are motive politice s!i displac Haponezii. A putea s!#i ordon s nu!i spui' Domnule, asta!i o le$e pe care nu o pot %nclca sub niciun motiv. +!ar putea s "iu obli$at s!#i dau ordinul sta, observ <oEler. 3Ban "u din nou surprins. Att el, ct i pre edintele tiau care erau consecin#ele acestui ordin. EQact ce avea %n minte Cat?B. De "apt, putea "i o scuz "oarte bun pentru a prsi serviciul $uvernamental. Ei, poate c nu va "i necesar, se domoli <oEler. Am obosit Hucndu! m de!a col#una ii cu oamenii tia. Au %nc?eiat un acord i %l vor respecta, sau vor trebui s aib de!a "ace cu un pre edinte "oarte "urios. Fi mai ru, ideea c cineva %l poate mitui pe pre edintele unei #ri %ntr!un mod att de venal este demn de dispre#. @a dracuAC Grsc corup#ia. Da#i!i %nainte, e"ule, coment van Damm. >n plus, le va plcea 1;=

ale$torilor. -iclosul sta, continu dup o clip <oEler. 3Ban nu! i ddu seama ct din indi$nare era real i ct mimat. >mi spune c vine s punem la punct cteva detalii, s ne cunoa tem mai bine, i de "apt plnuie te s nu! i %ndeplineasc obli$a#iile. Ei, vom mai vedea. Cred c!i timpul s a"le ce %nseamn s te Hoci cu "ocul. Discursul se %ntrerupse. 3Ban, nu te!am vzut noaptea trecut. +o#ia mea a avut o durere de cap, domnule. A trebuit s plec. >mi pare ru. Acum se simte bine? Da, domnule, mul#umesc. D!le liber oamenilor ti. 3Ban se ridic. A a voi "ace, domnule pre edinte. Oan Damm %l urm a"ar i %l conduse spre intrarea de vestK <rumoas treab, Iac*. Dumnezeule mare, te pomene ti c vor %ncepe s m plac? %ntreb sardonic Iac*. >ntlnirea decursese mult prea bine. (u tiu ce s!a %ntmplat seara trecut, dar @iz este suprat ru pe so#ia ta. Au avut o discu#ie, dar nu tiu despre ce. Iac*, vrei adevrul? %ntreb van Damm. 3Ban tia c amicala conducere pn la u era suspect de oportun. Cnd, Arnie? ,i!ar plcea s spun c!i doar o problem de serviciu, nu personal, dar este personal. >mi pare ru, Iac*, dar se %ntmpl. &re edintele %#i pre$te te o concediere cu surle i trmbi#e. Dr$u# din partea lui, replic indi"erent Iac*. Am %ncercat, Iac*. Ftii c!mi placi. @ucrurile de $enul sta se %ntmpl. Ooi pleca "r z$omot. Dar' Ftiu. <r %mpu cturi pe la spate la plecare sau dup. Oei "i convocat periodic, poate #i se vor da unele misiuni speciale, probleme de 1;1

le$tur. 4b#ii o eliberare la cerere. >n privin#a asta, Iac*, ai cuvntul meu de onoare i al pre edintelui. (u!i un tip ru, Iac*, c?iar nu e. Este un tip %ncp#nat i un bun politician, dar e cinstit. Doar c modurile noastre de $ndire sunt di"erite J iar el este pre edinte. Iac* ar "i putut spune c marca onestit#ii intelectuale era solicitarea punctelor de vedere opuse. >n loc de asta, replicK Cum am spus, voi pleca %n lini te. +unt de prea mult vreme %n meseria asta. E timpul s m relaQez pu#in, s miros tranda"iri i s m Hoc cu copiii. 5ravo. Oan Damm %l btu pe bra#. Du la bun s"r it treaba asta i caracterizarea ta de plecare din partea e"ului va strluci. 5a c?iar o vom pune pe Callie Reston s o scrie. Consolezi ca un pro"esionist, Arnie. 3Ban %i strnse mna i se %ndrept spre ma in. Oan Damm ar "i "ost surprins s!i vad zmbetul de pe "a#. E ti obli$at s procedezi ast"el? Elizabet?, %n ciuda di"eren#elor ideolo$ice, i!a servit bine #ara. (u sunt de acord cu el %ntr!o mul#ime de lucruri, dar nu m!a min#it niciodat i a %ncercat %ntotdeauna s!mi dea s"aturi bune, replic <oEler, uitndu!se la micro"onul cu aspect de ba$?et de plastic. Dintr!o dat, se %ntreb dac "unc#iona. Ui!am spus ce s!a %ntmplat noaptea trecut. Ui s!a %ndeplinit dorin#a. E pe cale s plece. @a acest nivel, nu arunci oamenii pe u a"ar. 4 "aci %ntr!un mod civilizat i onorabil. 4rice altceva e mesc?in i, "r doar i poate, stupid din punct de vedere politic. +unt de acord cu tine c e un dinozaur, dar c?iar i dinozaurii primesc un loc "rumos %n muzee. Dar' Asta!i tot. 4), ai avut o discu#ie cu so#ia lui noaptea trecut. >mi pare ru, dar ce "el de persoan penalizeaz pe cineva pentru ceea ce a "cut so#ia lui? 5ob, am dreptul s m a tept la spriHinul tu. @ui <oEler nu!i plcu asta, dar rspunse rezonabilK 1;2

>l ai, Elizabet?. Acum, sta nu!i nici locul, nici timpul pentru $enul sta de discu#ie. :mediat dup prinz, ,arcus Cabot sosi la 5aza AndreEs a <or#elor Aeriene pentru zborul %n Coreea. AranHamentele erau mai luQoase dect preau. Oa zbura cu un C!1715 +tarli"ter din <or#ele Aeriene ale +tatelor Gnite, un avion cu patru motoare i un "uzelaH cu o "orm ciudat, de arpe. 4 locuin# mobil complet, cu buctrie, su"ra$erie i dormitor, "usese %ncrcat %n ma$azia de mr"uri. Era bine izolat "onic J C!171 era un avion z$omotos, mai ales %n partea din spate. Cabot ie i pe u a din "a# pentru a %ntlni ec?ipaHul de zbor. De "apt, eQistau dou ec?ipaHe de zbor complete. Pborul avea s "ie lun$, cu o oprire pentru alimentare la 5aza -ravis din Cali"ornia a <or#elor Aeriene, urmat de trei alimentri %n aer, deasupra &aci"icului. Avea s "ie i deosebit de plictisitor, dar va dormi ct mai mult posibil. +e %ntreb dac serviciul $uvernamental merita cu adevrat e"orturile i sacri"iciile lui, iar "aptul c 3Ban va prsi %n curnd A$en#ia J Arnold van Damm %l pusese la curent J, nu!i %mbunt#ea perspectiva. Directorul C:A % i puse centura i %ncepu s citeasc instructaHul. Gn subo"i#er din <or#ele Aeriene %i o"eri un pa?ar de vin, pe care %l %ncepu cnd avionul rul pe pist. Ceva mai trziu, %n aceea i dup!amiaz, Io?n Clar* i Domin$o C?avez se %mbarcar la bordul avionului lor pentru ,eQic. Era mai bine, % i zise cel mai %n vrst, s se instaleze i s se acomodeze. ,eQico CitB era o metropol situat la mare altitudine, al crei aer rare"iat era %nrut#it de poluarea atmos"eric. Ec?ipamentul pentru misiune era %mpac?etat cu $riH i nu se a teptau la necazuri la trecerea prin vam. 5ine%n#eles, niciunul nu purta arm, pentru c %n acest $en de misiune nu era necesar. Camionul ie i de pe :nterstate, la eQact treizeci i opt de ore i patruzeci de minute dup plecarea de la terminalul de mr"uri din (or"ol*. Asta era partea u oar. <ur necesare cincisprezece minute i toat %ndemnarea o"erului pentru apropierea %n mar arier de rampa de %ncrcare din beton de la eQteriorul ?ambarului. Gn soare cald dez$?e#ase pmntul i!l trans"ormase %ntr!un strat $ros de cincisprezece centimetri de noroi lipicios 1;/

care aproape c "cu imposibil manevra, reu ita venind doar la a treia %ncercare. Fo"erul sri Hos i p i spre ramp. Cum desc?izi c?estia asta? %ntreb 3ussell. 4 s!#i art. Fo"erul se opri s! i cure#e noroiul de pe cizme, apoi manevr zvorul containerului. Ai nevoie de aHutor la descrcare? (u, o s!o "ac c?iar eu. >n cas $se ti ca"ea. ,ul#umesc, domnule. ,i!ar prinde bine o cea c. Ei bine, a "ost destul de u or, %i spuse 3ussell lui Sati %n timp ce!l urmreau pe om %ndeprtndu!se. ,arvin desc?ise u ile containerului i vzu o sin$ur lad mare, avnd imprimat +onB pe toate patru laturile, %mpreun cu s$e#i pentru a indica care era partea superioar i ima$inea unui pa?ar de ampanie care s!i spun anal"abetului c %nuntru era o mar" "ra$il. Era a ezat pe un paiet de lemn. ,arvin %ndeprt le$turile care o "iQau, apoi porni autostivuitorul. +arcina eQtra$erii bombei i a ezrii ei %n interiorul ?ambarului "u %ndeplinit %ntr!un alt minut. 3ussell opri autostivuitorul i acoperi lada cu o prelat. Cnd se %ntoarse camiona$iul, containerul de transport era din nou %nc?is. Ei, #i!ai c ti$at prima, %i zmbi ,arvin, dndu!i banii. Fo"erul numr banii. Acum trebuia s conduc %napoi la (or"ol*, dar mai %nti se va opri la cel mai apropiat motel al camiona$iilor, pentru opt ore de somn. A "ost o plcere s "ac a"aceri cu dumneata. +puneai c s!ar putea s mai ai o treab pentru mine, cam %ntr!o lun? A a e. Gite cum po#i s dai de mine. Camiona$iul %i %ntinse o carte de vizit. -e %ntorci imediat? Dup ce dorm pu#in. -ocmai am auzit la radio c mine sear o s nin$. Cic o s nin$ zdravn. E anotimpul, nu? +i$ur. 4 zi bun, domnule. Ai $riH, omule, spuse ,arvin, strn$ndu!i mna %nc o dat. 1;7

E o $re eal s!l la i s plece, observ N?osn %n arab, la adresa comandantului. Cred c nu. @a urma urmei, sin$ura "a# pe care a vzut!o e a lui ,arvin. Adevrat. Ai veri"icat!o? %ntreb Sati. @ada %n care e %mpac?etat nu a "ost avariat. ,ine voi "ace o veri"icare mai detaliat. A spune c suntem aproape $ata. Da. Orei vestea bun su pe cea proast? %ntreb Iac*. ,ai %nti pe cea bun, ?otr% Cat?B. >mi cer s!mi dau demisia. Care!i vestea proast? Ei, nu pleci niciodat cu adevrat. Oor s revin din cnd %n cnd. &entru consulta#ii, c?estii dintr!astea. E ceea ce dore ti? ,unca asta %#i intr %n sn$e, Cat?B. Ui!ar plcea s pleci de la Dop*ins i s "ii doar un doctor cu un cabinet, pacien#i i oc?elari de prescris? Ct de des? &robabil de vreo dou ori pe an. Pone speciale despre care se %ntmpl s tiu "oarte multe. (imic re$ulat. 4), corect' i, nu, n!a putea renun#a la educarea unor doctori tineri. Cnd? , ro$, am dou lucruri pe care trebuie s le termin. Apoi, trebuie s $sim pe cineva pentru post. Ce-ar &i$e e Fole0? se #ntre"% /a$'* 7ar $are intre ei4? -imona, sonarul. -imona, %n#eles, rspunse navi$atorul. Domnule, am un posibil contact, relevment doi!nou!cinci, "oarte slab, dar persistent. Oin imediat. &n la camera sonarului erau doar cinci pa i scur#i. 1;8

Arat!mi. C?iar aici, domnule. +onaristul indic o linie de pe ecran. @inia, de i prea di"uz, era compus din puncte separate, $albene, %ntr!un interval speci"ic de "recven#, i, %n timp ce scala de timp se deplasa pe vertical %n sus, alte puncte continuau s apar, prnd s "ormeze o linie va$. +in$ura sc?imbare era c linia prea s! i modi"ice u or direc#ia. >nc nu v pot spune ce este. +pune!mi ce nu este. (u!i un contact de supra"a# i nu cred c!i un z$omot aleatoriu, domnule. +ubo"i#erul urmri linia cu un creion cerat pn la partea superioar a ecranului. EQact aici am decis c s!ar putea s "ie ceva. Ce altceva mai ai? +iera!18 de aici e un car$o, se %ndreapt spre sud!est i se %ndeprteaz de noi J e al treilea contact %n zona de control pe care l!am urmrit de la ultima sc?imbare de cart i cam asta!i tot, domnule &itneB. Cred c marea e prea a$itat ca pescarii s se aventureze att de departe. @ocotenentul &itneB ciocni %n ecranK Anun#!o pe +ierra!19 c ini#iez o urmrire. Cum e apa? Canalul de adncime pare "oarte bun astzi, domnule. -otu i, z$omotul de supra"a# e cam puternic. Contactul sta este $reu de men#inut. +tai cu oc?ii pe el. >n#eles. +onaristul se %ntoarse la ecran. @ocotenentul Ie"" &itneB reveni %n comand, ridic receptorul tele"onului i aps pe butonul care!i "cea le$tura cu cabina cpitanului. Aici navi$atorul. Avem un posibil contact sonar, relevment doi! nou!cinci, "oarte slab. +!ar putea s "i revenit prietenul nostru. Da, domnule. &itneB puse la loc receptorul i ac#ion sistemul de inter"on 1!,E. Ec?ipa de control al "ocului i urmrire la posturi. Gn minut mai trziu apru i cpitanul 3ic*s, %n obi nuita salopet 1;9

albastr i cu teni i %n picioare. &rima oprire o "cu la comand, ca s veri"ice cursul, viteza i adncimea. Apoi intr la sonar. :a s vedem. 5lestematul a disprut iar, domnule, mormi %ncurcat sonaristul. <olosi o bucat de ?rtie de toalet J deasupra "iecrui ecran se a"la cte un sul J ca s tear$ marcaHul anterior i tras un altul. Cred c avem ceva aici, domnule. +per c nu mi!ai %ntrerupt somnul de$eaba, mri 3ic*s. @ocotenentul &itneB prinse privirea pe care o sc?imbar ceilal#i doi sonari ti. 3evine, domnule. Fti#i, dac sta este un A*ula, ar trebui s recep#ionm pu#in z$omot de pompare %n spectrul de aici' :n"orma#iile spun c iese din revizie $eneral. :van %nva# cum s le "ac mai tcute, remarc 3ic*s. A a cred' u oar deriv spre nord, relevmentul curent, s zicem, doi!nou! apte. Amndoi tiau c ci"ra putea "i eronat cu zece $rade %n ambele sensuri. C?iar cu eQtrem de costisitorul sistem de pe ,8ine, relevmentele la distan#e mari erau aproQimative. ,ai e i altcineva prin preaHm? %ntreb &itneB. C -maha ar trebui s "ie pe aici, undeva la sud de )odia*. Direc#ia nu!i bun. (u e el. E ti si$ur c nu!i un contact de supra"a#? >n niciun caz, domnule cpitan. A ti dac ar "i vorba de motoare Diesel sau cu aburi. (u eQist reverbera#ii de la z$omotul de supra"a#. -rebuie s "ie un contact submersibil. E sin$ura variant care are sens. &itneB, suntem pe doi!opt!unu? Da, domnule. Oino la stn$a, la doi! ase!cinci. Oom stabili o linie de baz mai bun pentru analiza deplasrii #intei i vom %ncerca s ob#inem o estimare a distan#ei %naintea manevrei de apropiere. ,ane!r%, e apropiere, se mir% >itne0* Isuse, "om"ar ierele nu au !oie s% fa$% asta* 7% u totui or inul, "ine#neles* Gnde!i stratul? &atru!cinci metri, domnule. Iudecnd dup z$omotul de supra"a#, acolo sus sunt valuri de apte metri i Humtate, adu$ sonaristul. 1;;

&robabil c st %n adnc ca s! i netezeasc drumul. @a dracuA, iar l!am pierdut' vom vedea ce se %ntmpl cnd se %ntinde coarda. 3ic*s scoase capul din camera sonarului i rosti un sin$ur cuvntK Ca"ea.. (u %i trecu prin cap c poate le!ar "i plcut i sonari tilor un pic. <ur necesare %nc cinci minute de a teptare, %nainte ca punctele s %nceap s apar din nou la locul potrivit. 4), s!a %ntors. Cred, adu$ sonaristul. 3elevmentul pare s "ie acum trei!zero!doi. 3ic*s se apropie de ?arta de pe masa de lucru. +ublocotenentul +?aE "cea calculele %mpreun cu un maistru. -rebuie s "ie peste o sut de mii de metri. Dup deriva relevmentului, presupun c are un curs spre nord!est, viteza sub zece noduri. Da, este la peste o sut de *ilometri. Asta era o munc rapid, de bun calitate, credeau +?aE i maistrul. 3ic*s ddu nepoliticos din cap i se %ntoarse la sonar. +e ampli"ic, acum recep#ionm i pe linia de cincizeci de ?ertzi. >ncepe s miroas a domnul A*ula.. -rebuie s ai un canal destul de bun. A a e, domnule cpitan, destul de bun i se %mbunt#e te u or. <urtuna o s!l modi"ice cnd turbulen#a va aHun$e la adncimea noastr, domnule. 3ic*s intr din nou %n comand. Domnule +?aE? Cea mai bun estimare unu!unu!cinci *ilometri, curs nord!est, viteza cinci noduri, poate unul sau dou mai mult, domnule. Dac viteza este mult mai mare, este %n$rozitor de departe. 4), vreau s virm "oarte %ncet, vino la zero!opt!zero. >n#eles, domnule. Crma, cinci $rade dreapta, vino la drum nou zero! opt!zero. Crma cinci $rade dreapta, %n#eles. Domnule, crma cinci $rade dreapta, vin la drum nou zero!opt!zero. <oarte bine. >ncet, ast"el %nct sonarul tractat s nu "ac o curb prea brusc, G++ ,aine % i sc?imb direc#ia. -recur trei minute %nainte ca submarinul s intre pe noul drum, an$aHndu!se %ntr!o ac#iune pe care niciun submarin 1;6

purttor de rac?ete balistice din <lota +tatelor Gnite n!o mai "cuse, vreodat. Curnd dup aceea, la comand apru locotenentul!comandor Cla$$ett. Ct crezi c va pstra acest drum? %l %ntreb el pe 3ic*s. -u cum ai proceda? Cred c a mtura zona dup o re#ea %n scar, rspunse Dutc?, i deriva mea ar "i sud %n loc de nord, invers "a# de cum procedm %n ,area 5arens, nu? :ntervalul dintre treceri va "i determinat de per"orman#a lui. Asta!i o in"orma#ie pe care o putem dezvolta, dar, %n "unc#ie de cum arat numrul, va trebui s "im "oarte aten#i cum %l urmrim, nu!i a a? Ei, %n niciun caz nu m pot apropia de el la mai pu#in de treizeci de mii de metri. A a c' ne vom apropia la cincizeci de mii pn cnd ne vom lmuri mai bine, apoi vom reduce cu aten#ie distan#a, %n "unc#ie de circumstan#e. Gnul dintre noi ar trebui s "ie tot timpul aici atta vreme ct el este %n apropiere. De acord. Cla$$ett ddu din cap. +e opri, pre# de o clip, apoi continu. Cum dracuA, %ntreb el cu o voce "oarte sczut, au "ost de acord tabii cu c?estia asta? @umea e mai si$ur acum, nu? &resupun, domnule. E ti $elos c bombardierii pot "ace o treab de atac rapid? Domnule, cred c tipii i!au pierdut min#ile, sau %ncearc s!i impresioneze pe cei mari cu "leQibilitatea noastr sau cu altceva. (u!#i place c?estia asta? (u, domnule cpitan, nu!mi place. Ftiu c o putem "ace, dar nu cred c ar trebui. Despre asta ai discutat cu ,ancuso? &o"tim? Cla$$ett ne$ din cap. (u, domnule. Ei, m!a %ntrebat i i!am spus c o putem "ace. (imic mai mult. Atun$i, espre $e-ai is$utat $u el? vru 3ic*s s %ntrebe. 5ine%n#eles, nu putea. 1;2

Americanii erau o mare dezam$ire pentru 4le$ )irilovici )adi ev. >ntrea$a ra#iune a recrutrii lui era ob#inerea de in"orma#ii bune despre $uvernul sovietic din interior i eQact asta le livrase, vreme de ani de zile. Ozuse venind sc?imbrile politice radicale din #ara lui, le mirosise din timp, pentru c tia cu cine avea de!a "ace. &ersonalitatea lui Andrei :lici (armonov n!avea secrete pentru el. &re edintele #rii lui era un om cu uluitoare calit#i politice. Avea curaHul unui leu i a$ilitatea tactic a unei man$uste. Ceea ce %i lipsea era un plan. (armonov ?abar n!avea %ncotro se %ndrepta i sta era punctul lui slab. Distrusese vec?ea ordine politic, eliminase, prin absen#a ac#iunii, -ratatul de la Oar ovia, doar declarnd public, o sin$ur dat, c Gniunea +ovietic nu se va amesteca %n inte$ritatea politic a altor #ri i procedase a a con tient c unicul lucru care men#inea marQismul era amenin#area "or#ei sovietice. Comuni tii din Europa de Est %l sus#inuser cu nesbuin#, crezndu!se, de "apt, %n si$uran# prin dra$ostea i respectul popoarelor lor, %ntr!unul din cele mai importante i de ne%n#eles acte de demen# ale istoriei. Dar ceea ce "cea ironia sublim era c (armonov nu putea s vad acela i lucru %n propria lui #ar. @a asta se adu$a %nc o variabil, de data asta "atal. &oporul sovietic J un termen care nu avusese niciodat o semni"ica#ie, desi$ur J era men#inut unit prin amenin#area cu "or#a. (umai tunurile Armatei 3o ii $arantau c moldovenii, letonii, tadHicii i at#ia al#ii urmau linia ,oscovei. Ei iubeau conducerea comunist c?iar mai pu#in dect %ndr$iser strbunicii lor #arismul. Ast"el, des"iin#nd rolul central al partidului %n administrarea #rii, (armonov pierduse capacitatea de a! i controla poporul, ne"iind %n stare s $seasc lozincile apte s %nlocuiasc ceea ce "usese %nainte. &lanul J pentru o na#iune care, mai bine de optzeci de ani, avusese un plan J pur i simplu nu eQista. Deci, %n mod necesar, cnd tulburrile %ncepuser s %nlocuiasc ordinea, nu "usese nimic de "cut, niciun scop pentru care s lup#i. 4rbitoarele manevre politice ale lui (armonov erau, pn la urm, lipsite de sens. )adi ev vzuse asta. De ce nu o "cuser americanii, care mizaser totul pe supravie#uirea omului lor. din ,oscova? :deea %l "cu pe parlamentarul %n vrst de patruzeci i ase de ani s pu"neasc %n rs. Era omul lor, nu!i a a? Ani de zile %i avertizase i ei nu!l ascultaser, %n sc?imb %i "olosiser rapoartele pentru a sus#ine un om cu 16=

multe talente, dar lipsit de viziune. Fi cum putea conduce un om "r viziune? Americanii, la "el de nesbui#i, la "el de orbi, "useser surprin i de violen#ele din Neor$ia i din statele baltice. :$noraser e"ectiv rzboiul civil pe cale de a se declan a i care %ncepuse deHa %n arcul republicilor sudice. 4 Humtate de milion de arme militare dispruser %n retra$erea din A"$anistan. ,ai ales carabine, dar i tancuriC Armatei +ovietice i se interzicea s se ocupe de situa#ie. (armonov se lupta cu ea zilnic, ca un "el de Hon$ler disperat, de!abia reu ind s "ac "a#, mutndu! i trupele dintr! un loc %n altul, men#innd "ar"uriile %n aer, dar cu c?iu cu vai. (u %n#eleseser americanii c toate "ar"uriile se vor prbu i, simultan, %ntr!o zi? Consecin#ele erau %n"rico toare pentru oricine. (armonov avea nevoie de o viziune, avea nevoie de un plan, dar nu dispunea de nimic. )adi ev avea, i asta era esen#a eQerci#iului su. Gniunea trebuia s"rmat. 3epublicile islamice trebuiau s plece. 5alticii trebuiau s plece. ,oldova trebuia s plece. Gcraina trebuia s plece J dorea s pstreze partea de est. -rebuia s $seasc o cale pentru proteHarea armenilor, ca s nu "ie masacra#i de islami tii locali, i trebuia s $seasc o cale de a men#ine accesul la petrolul AzerbaidHanului, cel pu#in pn cnd, cu aHutor din Oest, va putea eQploata toate resursele +iberiei. )adi ev era rus. <cea parte din su"letul lui. 3usia era mama Gniunii i, ca o mam bun, % i va lsa copiii s plece la momentul potrivit. ,omentul potrivit era acum. Oa rmne o #ar care se va %ntinde de la ,area 5altic la &aci"ic, cu o popula#ie %n bun msur omo$en i resurse imense, care nu erau dect par#ial catalo$ate, cu att mai pu#in eQploatate. &utea i trebuia s "ie o #ar mare, puternic, la "el de solid ca oricare alta, bo$at %n istorie i arte, un lider %n domeniul tiin#ei. Aceasta era viziunea lui )adi ev. Dorea s conduc o 3usie care s "ie o adevrat superputere, prieten i asociat cu alte #ri europene. Era misiunea lui s! i aduc #ara %n lumina libert#ii i prosperit#ii. Dac asta %nsemna renun#area la aproape Humtate din popula#ie i la douzeci i cinci la sut din supra"a#' a a s "ie. Dar americanii nu aHutau. De ce trebuia s "ie a a, pur i simplu nu %n#ele$ea. Ar "i trebuit s vad c (armonov era o "undtur, un drum care se oprea' sau, poate, se oprea numai la mar$inea unui mare abis. 161

Dac americanii nu!l puteau aHuta, atunci era %n puterea lui s!i obli$e s!l aHute. De asta se lsase recrutat de ,arB <oleB. @a ,oscova era devreme, dar )adi ev era un om care se obi nuise de mult s triasc cu un minimum de somn. > i dactilo$ra"ie raportul la o ma in vec?e, $rea, dar silen#ioas. )adi ev "olosea de multe ori aceea i band. (imeni nu va "i %n stare s eQamineze banda i s vad ce se scrisese cu ea, iar ?rtia era dintr!un teanc luat de la ma$azia central de la serviciu. ,ai multe sute de oameni aveau acces la ea. Ca to#i Huctorii pro"esioni ti, )adi ev era un om precaut. Cnd termin, "olosi ni te mnu i de piele ca s tear$ ?rtia de eventualele amprente pe care le!ar "i putut lsa accidental, apoi %mpturi copia i o puse %n buzunarul unei ?aine. >n dou ore, mesaHul va trece mai departe. >n mal pu#in de douzeci, va "i %n alte mini. A$entul +&:((A)E3 n!avea motive s! i "ac $riHi. )N5!ul avea ordin s nu!i ?r#uiasc pe deputa#ii poporului. <ata de la $arderob puse ?rtia %n buzunar i, la pu#in timp dup aceea, o trecu unui individ al crui nume nu!l cuno tea. 4mul prsi cldirea i conduse ma ina pn la locul lui de munc. Dou ore mai trziu, mesaHul era %ntr!un alt container, %n buzunarul unui brbat care merse cu ma ina la aeroport, unde se %mbarc %ntr!un ;7; cu destina#ia (eE Mor*. De data asta %ncotro, domnule doctor? %ntreb o"erul. >nvrte!te pe aici. Ce? -rebuie s stm de vorb, spuse )amins*i. Despre ce? Ftiu c e ti de la )N5, a"irm )amins*i. Domnule doctor, c?icoti o"erul, sunt o"er de ambasad. Dosarul tu medical de la ambasad este semnat de doctorul <eodor :lici Nri$oriev. Este medic la )N5. Am "ost cole$i de clas. &ot s continuu? Ai spus cuiva? +i$ur c nu. Fo"erul o"t. Ei, ce putea "ace? 162

Despre ce vrei s vorbim? E ti de la )N5, Directoratul EQterne? Era inevitabil. Da. +per c este ceva important. Ar putea "i. Oreau sa vin cineva de la ,oscova. EQist un pacient pe care %l tratez. Are o problem pulmonar "oarte neobi nuit. De ce m!ar interesa pe mine? Am vzut o problem similar %nainte, un muncitor de la 5eloiars*i. Accident industrial. Am "ost c?emat s!l eQaminez. Da? Ce este la 5eloiars*i? Acolo se "abric armele atomice. Fo"erul %ncetini ma ina. Oorbe ti serios? Ar putea "i altceva, dar testele pe care trebuie s le e"ectuez acum sunt "oarte speci"ice. Dac e vorba de un proiect sirian, nu vom ob#ine o cooperare adecvat. &rin urmare, am nevoie de ni te ec?ipament special de la ,oscova. Ct de repede? &acientul nu se duce nicieri, dect %n pmnt. ,i!e team c starea lui este "r speran#. -rebuie s cer aprobarea rezidentului. (u se %ntoarce pn duminic. Ar "i timp.

16/

"2. 1n 2i-erea
&ot s aHut? %ntreb ,arvin. ,ul#umesc, ,arvin, dar a pre"era s!o "ac sin$ur, vreau s m concentrez "r s m tulbure cineva, rspunse N?osn. >n#ele$. +tri$ dac ai nevoie de ceva. :bra?im %mbrc ?ainele cele mai $roase i ie i %n "ri$. Ppada cdea destul de %ndesat. Desi$ur, vzuse zpad %n @iban, dar nimic asemntor. Oiscolul %ncepuse cu doar o Humtate de or %nainte i deHa se depusese un strat de zpad de peste trei centimetri. Ontul de nord, cel mai aspru pe care!l sim#ise vreodat, %l ptrunse pn %n mduva oaselor, %n timp ce parcurse cei aizeci de metri pn la ?ambar. Oizibilitatea era redus la maQimum dou sute de metri. Auzea vHiala ma inilor de pe autostrad din apropiere, dar luminile "arurilor nu strpun$eau perdeaua de zpad. :ntr %n ?ambar pe o u lateral i imediat re$ret c aceast cldire nu avea %nclzire. N?osn % i comand "oarte insistent s nu se lase tulburat de ast"el de lucruri. De "apt, cutia de carton, care proteHa dispozitivul de priviri indiscrete, nu era "iQat i ie i u or. Dedesubt se a"la o alt cutie metalic, avnd cadrane i alte accesorii care s su$ereze ceea ce se pretindea a "i %n container J un videoma$neto"on comercial. +u$estia venise de la N\nt?er 5oc*, iar corpul propriu!zis al ec?ipamentului "usese cumprat, pe un pre# de nimic, de la o a$en#ie sirian de actualit#i -O care %l %nlocuise cu un model mai nou. G ile de acces, construite %n corpul de metal, erau aproape per"ecte pentru scopul lui N?osn i amplul spa#iu liber adpostea pompa de vid, pentru cazul %n care ar "i "ost necesar. N?osn vzu instantaneu c nu era. :nstrumentul de msur, care "cea parte din carcasa bombei, arta c nu eQistau pierderi de vid. De "apt, asta nu era o surpriz J N?osn "iind un sudor talentat, a a cum %i spusese de"unctului ,an"red <romm J dar tnrul in$iner o %nre$istra ca pe un succes. Apoi veri"ic bateriile. Erau 167

trei, toate noi, toate din nic?el!cadmiu i toate, vzu el, complet %ncrcate, dup cum indica circuitul de testare. Dispozitivul de sincronizare era ln$ baterii. Asi$urndu!se c terminalele de aprindere erau libere, veri"ic ora J era deHa re$lat pe ora local J cu ceasul de la mn i vzu c unul dintre ele Wprobabil ceasul luiX era decalat cu trei secunde. -rei pa?are plasate %n interiorul cutiei, pentru a eviden#ia orice manipulare brutal %n tranzit, erau %nc intacte. -ransportatorii avuseser $riH, a a cum sperase. E ti $ata, amice, spuse %nceti or N?osn. >nc?ise u a de inspec#ie, se asi$ur c o "cuse cum trebuia, apoi puse la loc acoperitoarea de carton. N?osn % i su"l aer cald %n pumni, apoi se %ntoarse spre cas. Cum ne va a"ecta vremea? %l %ntreb Sati. Dup sta, mai vine un viscol. , $ndesc s mer$em mine sear, c?iar %nainte de a %ncepe. Al doilea va "i scurt i mai srac %n ninsoare, spun meteorolo$ii. Dac plecm %ntre ele, oseaua ar trebui s "ie bun, apoi stm la motel i a teptm momentul potrivit, bine? >n re$ul. Fi camionul? >l voi vopsi astzi, imediat ce instalez radiatoarele. E o treab de numai dou ore. -iparele sunt "cute, %i asi$ur 3ussell %n timp ce! i termina ca"eaua. >ncrca#i bomba dup ce termin vopsitul, 4)? Ct dureaz uscarea vopselei? %ntreb N?osn. -rei ore maQimum. Oreau s "ie o treab bun, 4)? 5ine, ,arvin. 3ussell rse, adunnd "ar"uriile de la micul deHun. 4mule, m %ntreb ce!ar $ndi tipii care au "cut "ilmul la? Cnd se %ntoarse, vzu nedumerirea de pe "e#ele musa"irilor lui. (u v!a spus N\nt?er? <e#ele rmaser ineQpresive. Am vzut "ilmul la televizor. 7umini$a 3eagr%* Gn tip a venit cu ideea s omoare mul#imea de la +uper 5oEl dintr!un deltaplan. Nlume ti, %l privi ne%ncreztor Sati. (u. >n "ilm "iQaser un brizant de dimensiuni mari pe "undul deltaplanului, dar israelienii au descoperit ce se petrece i tipii de la C:A au aHuns acolo la #anc J ti#i, a a cum se %ntmpl de obicei %n "ilme. Cu ai mei, cavaleria era cea care aHun$ea %ntotdeauna la #anc, ca s!i omoare pe 168

to#i slbaticii de indieni. >n acest "ilm, obiectivul era uciderea spectatorilor de pe stadion? %ntreb cu voce "oarte sczut N?osn. Ce' a, da, a a e. 3ussell %ncarc "ar"uriile %n ma ina de splat vasele. (u cum "acem noi. Dei, nu v sim#i#i prost. (umai eliminarea transmisiei -O o s ucreasc oamenii, cum n!o s v vin s crede#i. Fi stadionul sta este acoperit, 4)? C?estia cu deltaplanul n!ar mer$e. A#i avea nevoie de o bomb atomic dac a#i vrea s "ace#i acela i lucru. Asta!i o idee, aprob N?osn cu un c?icotit, %ntrebndu!se care ar "i reac#ia lui ,arvin dac ar ti. Nrozav idee. Da, a#i putea porni un adevrat rzboi nuclear' drace, $?ici ai cui oameni triesc %n Da*ota, acolo unde sunt toate bazele +AC? (u cred c m!a pricepe %n $enul sta de Hoc. 3ussell turn deter$entul i porni ciclul de splare. 4ricum, ce anume ave#i %n c?estia aia? Gn compus eQploziv "oarte compact i "oarte puternic. 5ine%n#eles, va produce unele daune stadionului. ,i!am %nc?ipuit. Ei, eliminarea televiziunii nu va "i $rea' asta!i ceva delicat, ti#i? 4mule, %#i spun eu, o s aib un e"ect de n!o s!#i vin s crezi. +unt de acord, ,arvin, dar mi!ar plcea s!#i aud ra#ionamentul %n privin#a asta, spuse Sati. (oi nu am avut niciodat aici un act terorist cu adevrat distructiv. Acesta va sc?imba lucrurile. 4amenii nu se vor mai sim#i %n si$uran#, Oor instala peste tot puncte de control i c?estii de securitate. 4amenii or s se ucreasc $rozav, treaba asta %i va pune pe $nduri. &oate vor vedea care sunt adevratele probleme. Asta!i esen#a, nu!i a a? 5a da, ,arvin, rspunse Sati. &ot s te aHut la vopsit? %ntreb N?osn. ,arvin putea deveni curios, % i zise :bra?im, i nu puteau tolera a a ceva. A aprecia $estul. -rebuie s promi#i c vei da drumul la cldur, observ cu un zmbet in$inerul. 169

<ii si$ur, omule, alt"el vopseaua n!o s se usuce. Cred c!i cam "ri$ pentru voi. 4amenii ti trebuie s "ie "oarte duri ca s triasc %ntr!un ast"el de loc. 3ussell se %ntinse dup ?ain i mnu i. Dei, omule, e locul nostru, bine? C?iar te a tep#i s!l $se ti? %ntreb Starpom-ul* Cred c avem o ans bun, rspunse Dubinin, aplecndu!se peste ?art. Oa "i undeva pe aici, departe de apele de coast J sunt prea mul#i pescari cu plase pe acolo J i la nord de zona aceasta. EQcelent, domnule cpitan, numai dou milioane de *ilometri ptra#i de scotocit. Fi noi vom acoperi numai dou treimi din ei. Am spus o ans bun, nu o certitudine. >n trei sau patru ani vom avea minisubmarinul la care lucreaz proiectan#ii i vom putea s trimitem receptorii sonari Hos, %n canalul acustic de adncime. Dubinin se re"erea la urmtorul pas %n te?nolo$ia submarinelor, un minisubmarin robot care urma s "ie controlat de pe nava!mam printr!un cablu cu "ibre optice. Acesta va "i ec?ipat cu senzori i armament i, prin scu"undare la adncimi mari, putea s descopere dac toate condi#iile sonare %n re$imul de adncime de la o mie la dou mii de metri erau c?iar att de bune cum su$erau teoreticienii. Asta va sc?imba radical Hocul. Ceva pe senzorii de turbulen#? (imic, domnule cpitan, rspunse un locotenent. , %ntreb dac lucrurile astea merit deranHul, mormi secundul. Gltima dat au "unc#ionat. Atunci aveam o mare calm deasupra. Ct de des e marea calm iarna, %n &aci"icul de (ord? -otu i, ar putea s ne spun ceva. -rebuie s "olosim "iecare truc de care dispunem. De ce nu e ti optimist? 3amius a urmrit i el o sin$ur dat un 4?io, era %n timpul probelor constructorului, cnd a avut o problem cu arborele elicei. C?iar i %n condi#iile astea a men#inut contactul numai' ct? Faptezeci de minute. &e sta l!am mai avut. 16;

Adevrat, domnule cpitan. Starpom-ul btu cu un creion %n ?art. Dubinin se $ndi la instructaHul in"orma#ional re"eritor la inamic J vec?ile obiceiuri erau $reu de abandonat Darrison +?arpe. 3ic*s, cpitan, Academia (aval, %n a doua lui comand pe submarine purttoare de rac?ete, cu reputa#ia unui in$iner i te?nician strlucit, un candidat probabil pentru o comand superioar. Gn e" dur i eQi$ent, "oarte apreciat %n ,arina lui. <cuse o $re eal %nainte i era improbabil s mai "ac una, % i spuse Dubinin. EQact cincizeci de mii de metri, raport sublocotenentul +?aE. -ipul sta n!o "ace deloc pe :van (ebunul, rosti Cla$$ett pentru prima oar. (u se a teapt s "ie vnat, nu!i a a? %ntreb 3ic*s. Cred c nu, dar coada lui nu!i c?iar att de bun cum crede. A*ula e"ectua o cutare dup o sc?em %n scar. &ro"ilurile lun$i erau situate aproQimativ pe un vector sud!vest spre nord!est i, la captul "iecruia, nava cobora spre sud!est pn la urmtorul pro"il, cu un interval %ntre pro"ilele de cutare de circa cincizeci de mii de metri J douzeci i cinci de mile marine. Asta!i ddea sonarului tractat al navei ruse ti o raz de ac#iune ipotetic de aproQimativ treisprezece mile marine. Cel pu#in, aprecie Cla$$ett, asta ar "i spus tipii de la in"orma#ii. Ftii, cred c ne vom men#ine la cincizeci de mii, doar a a, ca s "im si$uri, anun# 3ic*s dup un moment de re"lec#ie. -ipul sta e mult mai silen#ios dect m a teptam. P$omotele ma inii sunt destul de reduse, nu!i a a? &arc tipul sta s! ar "i trt, %n loc s %ncerce s acopere terenul. +pre %ncntarea lui Cla$$ett, cpitanul %ncepea din nou s ra#ioneze ca in$inerul conservator care era. Dutc? nu era deosebit de surprins. @a anan$?ie, 3ic*s revenea la ablon, dar asta!i convenea secundului, care nu credea c era deosebit de prudent s te Hoci de!a atacul rapid cu un bombardier de un miliard de dolari. -otu i, am putea s!l #inem la patruzeci, maQimum treizeci i cinci. A a crezi? Cu ct i se va %mbunt#i per"orman#a cozii la o vitez mai redus? 5un %ntrebare. Oa cre te pu#in, dar in"orma#iile spun c!i un sonar 166

cu un cablu sub#ire, la "el ca al nostru' probabil nu cine tie ce. C?iar i a a, ob#inem un pro"il bun, de acord? %ntreb 3ic*s retoric. &entru isprava asta, dosarul lui se va %mbo$#i cu un cali"icativ maQim. Ce crezi, ,&? o %ntreb Iac* pe doamna <oleB. Uinea traducerea %n mn. Ea optase pentru documentul ori$inal %n limba rus. Dei, eu l!am recrutat, Iac*. E biatul meu. 3Ban % i veri"ic ceasulV era aproape timpul. +ir 5asil C?arleston era "oarte punctual. -ele"onul lui direct sun eQact la ora cuvenit. 3Ban. +unt 5as. Ce mai e nou, omule? C?estia aia despre care am vorbit. @!am pus pe omul nostru s se intereseze. Absolut nimic, biete. (ici mcar o in"irmare a impresiilor noastre? %ntreb Iac* cu oc?ii strns %nc?i i. (u, Iac*, nici mcar asta. Admit c mi se pare u or curios, dar este plauzibil, c?iar dac nu probabil, ca omul nostru s nu "ie la curent. ,ul#umesc pentru %ncercare, amice. >#i suntem datori. >mi pare ru c n!am putut "i de aHutor. @inia se %ntrerupse. Era cea mai proast veste posibil, % i zise 3Ban. &rivi pentru scurt timp %n tavan. En$lezii nu au reu it s con"irme sau s in"irme a"irma#iile lui +&:((A)E3, anun# Iac*. Ce %nseamn asta? C?iar a a s "ie? %ntreb 5en NoodleB. -otul se reduce la opinie? 5en, dac am "i a a de buni la $?icitul viitorului, am "ace averi la burs, replic aspru 3Ban. Dar tu ai "cutC par NoodleB. Am avut noroc %n cteva c?estii "ierbin#i. 3Ban ne$liH observa#ia. ,arB &at, tu ce crezi? Doamna <oleB arta obosit, dar trebuia #inut cont c!i purta de $riH unui su$ar. Iac* se $ndi c ar trebui s!i spun s!o lase mai moale. -rebuie s!mi sus#in a$entul, Iac*. Ftii asta. E cea mai bun surs de 162

in"orma#ii politice a noastr. Are acces particular la (armonov. De asta este att de valoros, iar materialele lui au "ost %ntotdeauna $reu de con"irmat' dar nu a $re it niciodat, nu!i a a? &artea %n"rico toare e c a %nceput s m convin$. De ce %n"rico toare, domnule doctor 3Ban? Iac* % i aprinse o #i$ar. &entru c!l cunosc pe (armonov. 4mul sta ar "i putut s m lic?ideze, %ntr!o noapte "ri$uroas, la mar$inea ,oscovei. Am "cut un tr$, ne!am strns minile i asta a "ost tot. E nevoie de un om "oarte %ncreztor pentru a "ace a a ceva. Dac i!a pierdut %ncrederea, atunci' atunci totul se poate prbu i, rapid i imprevizibil. &o#i s te $nde ti la ceva mai %n"rico tor dect asta? 4c?ii lui 3Ban mturar %ncperea. Cam $reu, "u de acord e"ul Departamentului 3us al Directoratului :n"orma#ii. Eu cred c trebuie s #inem cont de in"orma#ii. Fi eu, "u de acord ,arB &at. 5en? %ntreb Iac*. -u l!ai crezut pe tipul sta %nc de la %nceput. Ce spune el %#i sus#ine pozi#ia de la Darvard. @ui 5enHamin NoodleB nu!i plcea s "ie %ncol#it %n "elul acesta. >n lunile petrecute la C:A %nv#ase o lec#ie dur, dar importantK una era s!#i "ormezi o opinie %ntr!o comunitate academic, s discu#i op#iuni %n Hurul meselor de prnz din clubul <acult#ii Darvard, cu totul alta era aici. Din aceste opinii se crea politica na#ional. Fi asta, % i ddu el seama, era ceea ce %nsemna, de "apt, s "ii %n?#at de sistem. Grsc s spun asta, dar mi!am sc?imbat prerea. +!ar putea s "ie aici o dinamic pe care nu am eQaminat!o' Care ar putea "i? %ntreb e"ul Departamentului 3us. Analiza#i problema la modul abstract. Dac (armonov cade, cine %l %nlocuie te? Gna dintre posibilit#i este )adi ev, s zicem cam o ans din trei, rspunse ,arB &at. >n mediul academic J la dracuA, oriunde J sta nu!i un con"lict de interese? ,. &? %ntreb 3Ban, mutndu! i privirile. 4), i ce!i cu asta? Cnd ne!a min#it vreodat %nainte? 12=

NoodleB decise s continue, pretinznd c era vorba de o discu#ie academicK Doamn <oleB, am "ost solicitat s caut indica#ii c +&:((A)E3 $re e te. Am veri"icat toate materialele la care am avut acces. +in$urul lucru pe care l!am $sit e o u oar sc?imbare %n tonul rapoartelor lui, pe parcursul ultimelor luni. ,odul %n care "olose te limbaHul este subtil di"erit. Declara#iile lui sunt mai pozitive, mai pu#in speculative %n unele zone. Asta poate "i %n concordan# cu rapoartele J cu con#inutul lor, vreau s zic J dar' ar putea s aib i o alt semni"ica#ie. >#i bazezi evaluarea pe "elul %n care pune punctul pe i? %ntreb ea pu"nind. &u tiule, aici nu "acem munc de $enul sta. Ei, trebuie s mer$ cu povestea asta la Casa Alb, o"t 3Ban. +!i spun pre edintelui cam ce credem c e corect. Oreau s!i aduc aici pe AndreEs i )antroEitz pentru con"irmare' 4biec#ii?' (u eQist niciuna. 4), mul#umesc. 5en, po#i s rmi un moment? ,arB &at, ia!#i un Eee*end lun$. E un ordin. Aia mic are colici i n!am prea dormit, se scuz doamna <oleB. &une!l pe Ed %n serviciu de noapte, su$er Iac*. Ed n!are ##e. >i dau s su$, ai uitat? ,. &., #i!a trecut vreodat prin minte c alptatul e o conspira#ie a brba#ilor lene i? %ntreb 3Ban cu un zmbet. &rivirea veninoas din oc?ii ei ascundea buna dispozi#ie. Da, %n "iecare noapte, cam pe la dou. (e vedem luni. Dup plecarea celor doi, NoodleB se a ez din nou pe scaun. 4), acum po#i s #ipi la mine. Iac* %i "cu semn s aprind #i$ara. Ce vrei s spui? C am avut o idee tmpit. :dee tmpit, pe naiba. -u ai "ost primul care a su$erat!o. Ai "cut o treab bun. (!am $sit boabele, mormi savantul de la Darvard. (u, dar ai cutat %n toate locurile potrivite. Dac treaba asta este real, ce anse ai s!o con"irmi prin alte surse? %ntreb NoodleB. >n Hur de aizeci la sut, maQimum. ,arB &at avea dreptate. -ipul 121

sta ne "urnizeaz materiale pe care nu avem cum s le ob#inem din alt parte. Dar ai i tu dreptateK nu are dect de pro"itat dac spune adevrul. -rebuie s mer$ cu c?estia asta la Casa Alb %nainte de %nceperea Eee*end!ului. Apoi le voi tele"ona lui Ia*e )antroEitz i Eric AndreEs i o s le cer s vin sptmna viitoare pentru o %ntrevedere. Ai vreun plan deosebit pentru Eee*end? %ntreb Iac*. (u. Acum, ai. Oreau s parcur$i toate notele i s ne "aci o prezentare a pozi#iei, una bun. 3Ban ciocni %n biroul lui. 4 vreau aici luni diminea#. De ce? &entru c, din punct de vedere intelectual, e ti cinstit, 5en. Cnd te ui#i la ceva, te ui#i cu adevrat. Dar nu e ti niciodat de acord cu concluziile mele, obiect NoodleB. (u prea des, dar conspectele tale sunt de prima mn. (imeni nu are dreptate tot timpul. &rocesul este important, disciplina intelectual, i tu ai asta. +per c!#i place via#a %n Ras?in$ton. Am de $nd s!#i o"er o pozi#ie permanent aici. Constituim un $rup special %n Directoratul :n"orma#ii. Oei "i omul numrul doi %n +ec#ia 3us. Crezi c po#i s "aci "a#? Nnde te!te bine, 5en, adu$ %n $rab Iac*. Oei "i ?r#uit din plin de Ec?ipa!A. 4re lun$i, salariu mediocru i nu cine tie ce satis"ac#ie la s"r itul zilei. Dar vei vedea o mul#ime de materiale bune i, din cnd %n cnd, cineva %#i va acorda aten#ie. 4ricum, prezentarea de pozi#ie pe care o vreau va "i eQamenul tu de intrare J dac e ti interesat. (u dau dou parale pe concluziile tale, dar vreau un material pe care s!l pot con"runta cu ceea ce voi primi de la to#i ceilal#i. De acord sau nu? NoodleB se a$it %n scaun i ezit %nainte de a vorbi. Cristoase, c?estia asta %i va pune capt carierei? Dar nu putea s nu o spun, nu!i a a? EQpir i vorbi. EQist ceva ce!ar trebui s tii. +!auzim. Cnd doctorul Elliot m!a trimis aici' -rebuia s m critici. Ftiu. 3Ban se amuza copios. 122

Am "cut o treab bun seducndu!te, nu? Iac*, a "ost mai mult dect att' voia s "ac o veri"icare personal' s caut materiale pe care s le poat "olosi %mpotriva ta. <ata lui 3Ban deveni "oarte rece. Fi? NoodleB se %nro i, dar continu repedeK Fi i le!am dat. Ui!am veri"icat dosarul de la anc?eta comisiei senatoriale i am transmis unele lucruri despre alte a"aceri "inanciare' "amilia Pimmer, c?estii dintr!astea. <cu o pauz. ,i!e ru ine de mine %nsumi. Ai a"lat ceva? Despre tine? E ti un e" bun. ,arcus e un prost puturos, dar arat bine %n costum. @iz Elliot este o c#ea puritan cu un spirit HosnicV %i place s manipuleze oamenii. ,!a "olosit ca s te urmreasc. >n re$ul, am %nv#at lec#ia asta. (u voi mai "ace niciodat a a ceva. (u mi!am cerut niciodat scuze %n "elul acesta %nainte, dar trebuie s tii. Ai dreptul s tii. 3Ban privi adnc %n oc?ii tnrului, mai mult de un minut, %ntrebndu!se ce "el de material se a"la %n el. >ntr!un trziu, % i strivi #i$ara. + te asi$uri c evaluarea pe care o "aci s "ie sus#inut cu ar$umente solide. Oei primi ce!am mai bun. Cred c deHa am primit, domnule doctor NoodleB. Ei bine? %ntreb pre edintele <oEler. Domnule pre edinte, +&:((A)E3 raporteaz c eQist, %n mod si$ur, un numr de arme nucleare tactice care lipsesc din inventarele Armatei +ovietice, iar )N5!ul le caut %nnebunit. Gnde? >n toat Europa, inclusiv pe interiorul Gniunii +ovietice. :potetic, )N5!ul %i este loial lui (armonov, cel pu#in cea mai mare parte a lui. (armonov asta crede J omul nostru spune c nu!i c?iar att de si$ur. Cu si$uran#, militarii sovietici nu!i sunt loialiV +&:((A)E3 pretinde c o lovitur de stat este o posibilitate care nu trebuie ne$liHat, dar (armonov nu ac#ioneaz su"icient de decis pentru a o preveni. :poteza antaHului este 12/

destul de plauzibil. Dac acest raport este corect, acolo eQist posibilitatea unui trans"er rapid de putere, ale crui consecin#e sunt imposibil de estimat. Fi tu ce crezi? %ntreb sobru Dennis 5un*er. Consensul la @an$leB e c in"orma#iile pot "i credibile, %ncepem o veri"icare atent a tuturor datelor relevante. Cei mai buni doi consultan#i eQterni sunt la &rinceton i 5er*eleB. @uni %i a tept la birou, ca s le att datele noastre. Cnd vei avea o estimare si$ur? %ntreb secretarul -albot. Depinde ce %n#ele$i prin si$ur. @a s"r itul sptmnii viitoare, vom avea o estimare preliminar. &entru una si$ur. va mai "i nevoie de timp. Am %ncercat s ob#in o con"irmare prin cole$ii no tri britanici, dar nu au a"lat nimic. Gnde ar putea s apar c?estiile astea? %ntreb @iz Elliot 3usia e o #ar mare, replic 3Ban. @umea %ntrea$ e mare, admise 5un*er. Care!i estimarea voastr cea mai de"avorabil? &rocesul acesta nu l!am %nceput %nc, rspunse Iac*. Cnd vorbe ti de armele nucleare care lipsesc, lucrurile pot arta "oarte urt. EQist vreun motiv s suspectm o amenin#are direct la adresa noastr? %ntreb <oEler. (u, domnule pre edinte. ,ilitarii sovietici sunt ra#ionali i a a ceva ar "i un act de nebunie. >ncrederea ta %n mentalitatea uni"ormelor este mi ctoare, not acru @iz Elliot. C?iar crezi c ai lor sunt mai inteli$en#i dect ai no tri? > i "ac datoria cnd le!o cerem, o puse la punct Dennis 5un*er. A dori s ai pu#in respect pentru ei, doamn Elliot. Discu#ia asta o vom lsa pentru altdat, %i temper <oEler. Ce!ar putea s c ti$e amenin#ndu!ne? (imic, domnule pre edinte, rspunse 3Ban. De acord, interveni -albot. , voi sim#i mai bine cnd aceste ++!16 nu vor mai eQista, rosti 5un*er, dar 3Ban are dreptate. Oreau o estimare i %n aceast problem, interveni Elliot. 4 vreau repede. 127

4 vei primi, promise Iac*. Fi opera#iunea meQican? Domnule pre edinte, dispozitivul este pre$tit. Despre ce!i vorba? %ntreb secretarul de stat. 5rent, cred c!i timpul s "ii pus la curent. 3Ban, %ncepe. Iac* prezent in"orma#iile de "ond i conceptul opera#ional. Cteva minute %i "ur su"iciente. (u pot s cred c ar "ace a a ceva, e scandalos, protest -albot. De asta nu vii la meci? %ntreb cu un zmbet 5un*er. 5rent, eu sunt $ata s cred. Ct de repede vei avea transcrierea conversa#iilor din avion? Dat "iind ora estimat a sosirii la Ras?in$ton, plus timpul de prelucrare' s zicem, %n Hur de zece. Atunci, ai putea totu i s vii la meci, 5ob, spuse 5un*er. Era prima dat cnd 3Ban vedea pe cineva adresndu!se %n acest mod pre edintelui. <oEler cltin din capK 4 s!l prind la Camp David. Oreau s "iu odi?nit pentru %ntlnirea asta. >n plus, viscolul care a lovit Denverul ar putea "i aici duminic. >ntoarcerea %n ora ar "i di"icil i +erviciul +ecret a risipit cteva ore eQplicndu!mi ct de rele sunt meciurile de "otbal pentru mine J adic pentru ei, bine%n#eles. 4 s "ie un meci bun, opin -albot. Care!i pronosticul? %ntreb <oEler. Isuse: zmbi 3Ban. Oi*in$ii., rspunse 5un*er. Ooi pro"ita de "iecare prticic de ac#iune la care voi putea participa. Pburm %mpreun, rse -albot. >n "elul sta, Dennis nu piloteaz avionul. Fi m lsa#i %n dealurile ,arBlandului. Ei, cineva trebuie s aib $riH de $uvernare. <oEler zmbi. Avea un zmbet ciudat, % i zise Iac*. >napoi, la treab. 3Ban, ai spus c nu!i o amenin#are pentru noi? Da#i!mi voie s revin, domnule. ,ai %nti, trebuie s accentuez c raportul lui +&:((A)E3 rmne %n totalitate necon"irmat. +puneai c C:A %l sus#ine. 128

EQist un consens de opinie, care este credibil. Oeri"icm din $reu, c?iar acum. Asta am spus mai devreme. 4), accept <oEler. Dac nu!i adevrat, nu avem niciun motiv de %n$riHorare, corect? Da, domnule pre edinte. Fi dac este? Atunci, eQist riscul unui antaH politic %n Gniunea +ovietic, sau, %n cel mai ru caz, un rzboi civil cu utilizarea armelor nucleare. Ceea ce nu!i o veste bun' posibile amenin#ri la adresa noastr? &robabil nu o amenin#are direct pentru noi. <oEler se ls pe spate %n scaun. &resupun c e lo$ic. Dar vreau o estimare cu adevrat bun a situa#iei, ct po#i de repede. Da, domnule. Crede#i!m, domnule pre edinte, veri"icm "iecare aspect al acestei situa#ii. 5un raport, domnule doctor 3Ban. Iac* se ridic pentru a pleca. Acum, c scpaser de el, situa#ia era mult mai civilizat. -alciocurile apruser ca ciupercile dup ploaie, mai ales %n sectoarele estice ale 5erlinului. +olda#ii sovietici, niciodat cei mai liberi indivizi, se descoperiser %ntr!un ora vestic nedivizat, care!i o"erea "iecruia ansa de a pleca pur i simplu, de a disprea. Gluitor era c att de pu#ini o "ceau, %n ciuda controalelor la care erau supu i, iar unul dintre motive era disponibilitatea pie#elor %n aer liber. +olda#ii sovietici se tot minunau de dorin#a nesecat a $ermanilor, a americanilor i a attor altora de a cumpra amintiri din Armata 3o ie J centuri, cciuli %mblnite, cizme, uni"orme complete, tot "elul de "leacuri J i pro tii plteau cu bani $?ea#. >n valut, dolari, lire sterline, mrci $ermane, a cror valoare acas, %n Gniunea +ovietic, era %nzecit. Alte vnzri, ale unor cumprtori mai preten#io i, induseser articole de mari dimensiuni, cum ar "i un tanc -!6=, dar pentru asta "usese necesar coniven#a unui comandant de re$iment, care Husti"icase dispari#ia %n scriptele lui ca distru$erea accidental a ve?iculului prin "oc. Colonelul se alesese cu un ,ercedes 89= +E@ i cu su"icien#i bani pentru "ondul lui de pensie. A$en#iile de in"orma#ii vestice 129

ob#inuser tot ce doriser, lsnd talciocurile amatorilor i turi tilorV ele presupuneau c sovieticii tolerau comer#ul pentru simplul motiv c aducea o mul#ime de valut %n economia lor i o "cea la costuri avantaHoase. De obicei, vesticii plteau de zece ori costul de produc#ie a ceea ce cumprau. Cursul introductiv %n capitalism, apreciau unii ru i, va avea i alte bene"icii cnd trupele vor %nc?eia serviciul militar. ErEin )eitel se apropie de un ast"el de soldat sovietic, un ser$ent! maHor, dup $rad. 5un ziua, spuse el %n $erman. C 3i$ht spra$he, rspunse rusul. En$lez? En$leza e 4), da? Da. Pece uni"orme. )eitel ridic amndou minile pentru a "ace numrul "r dubii. Pece? Pece, toate mari, ca pentru mine, continu )eitel. Ar "i putut vorbi %ntr!o rus per"ect, dar asta ar "i produs mai mult btaie de cap dect merita. Gni"orme de colonel, toate, 4)? Colonel J pol'o!ni'* Comandant de re$iment, da? -rei stele aici? 4mul % i ciocni umrul cu de$etul. Da, aprob )eitel. Gni"orme de tanc?i ti, trebuie s "ie de tanc?i ti. De ce le vrei? %ntreb ser$entul, mai mult ca s "ie politicos. Era tanc?ist i ob#inerea uni"ormelor potrivite nu era o problem. <ac "ilm' un "ilm de televiziune. -eleviziune? 4c?ii omului se aprinser. Centuri, cizme? Da. 4mul se uit %n dreapta i %n stn$a, apoi cobor% voceaK &istol? &o#i s "aci asta? +er$entul zmbi i ddu din cap pentru a demonstra c era un comerciant serios. 4 s coste la tine. 12;

-rebuie pistol rusesc, pistol corect, replic )eitel,. spernd c sc?imbul acesta %n psreasc era inteli$ibil. Da, pot procur. Ct de repede? 4 or. Ct? Cinci mii mrciV nu pistol, Pece pistol, %nc cinci mii mrci. :ar asta, % i zise )eitel, era tl?rie la drumul mare. 3idic din nou minile. Pece mii mrci, da. &ltesc. Ca s arate c era serios, scoase la iveal un teanc de ?rtii de o sut de mrci. >n$?esui una %n buzunarul soldatului. A tept o or. >ntorc aici, o or. +oldatul prsi rapid zona. )eitel intr %n cel mai apropiat Gasthaus i comand o bere. Dac ar "i mers mai u or, observ el la adresa unui cole$, a "i zis c! i o capcan. Ai auzit de tanc? -!6=!ul, da, de ce? RillB Deidric? l!a "cut pentru americani. RillB? )eitel ne$ din cap. Cu ct l!au pltit? Cinci sute de mii de mrci. -mpi#ii de americani. 4ricine ar "i putut aranHa asta. Dar la vremea aceea nu tiau. )eitel ?o?oti lu$ubru. 8==.=== de mrci "useser su"iciente pentru a!l lansa pe "ostul -"erstleutenant Ril?elm DeBdric? %n a"aceri J un Gasthaus, la "el ca acesta J care!i asi$ura un nivel de trai mult mai bun dect avusese vreodat la +tasi. DeBdric?, care "usese unul din cei mai promi#tori subalterni ai lui )eitel, renun#ase la o posibil carier %n spionaH, %ntorsese spatele mo tenirii lui politice i se trans"ormase %ntr!un cet#ean $erman de tip nou. Antrenamentul de spionaH servise doar ca instrument pentru a! i eQprima o ultim dat dispre#ul "a# de americani. 126

Fi rusul? Cel care a "cut tr$ul? DaC rse interlocutorul lui )eitel. Dou milioane de mrci. <r %ndoial, l!a pltit pe comandantul lui de divizie, i!a luat ,ercedesul, iar restul i!a pus la banc. Curnd dup aceea, unitatea lui a "ost trans"erat %n Gniune i un tanc mai mult sau mai pu#in dintr!o divizie'? :nspectoratul s!ar putea nici s nu "i remarcat. ,ai comandar un rnd de beri, %n timp ce urmreau televizorul de deasupra barului J un obicei dez$usttor, preluat de la americani, % i zise )eitel. Dup patruzeci de minute ie i, "r s! i piard cole$ul din oc?i. @a urma urmei, putea "i o capcan. +er$entul rus se %ntoarse devreme. (u aducea mare lucru, doar un zmbet. Gnde este? %ntreb )eitel. Camion, dup' 4mul "cu un $est. C .$'e? Col#? Da, asta cuvnt, col#. =m ie .$'e* 4mul ddu ?otrt din cap. )eitel %i "cu semn celuilalt, care plec s aduc ma ina. ErEin ar "i vrut s!l %ntrebe pe soldat ce sum din bani mer$ea la locotenentul lui J de obicei, o"i#erii % i tr$eau procente apreciabile din "iecare tr$ J pentru "olosul lui personal, dar asta nu avea nicio le$tur, nu!i a a? Camionul, un NAP!92 al Armatei +ovietice, era parcat la un cvartal distan#. -rebuiau doar s ba$e ma ina a$entului %n mar arier pn la oblonul din spate i s desc?id portba$aHul. Desi$ur, mai %nti )eitel trebuia s inspecteze mar"a. Erau zece uni"orme de lupt %n culori de camu"laH, u oare, dar de o calitate mai bun dect cea obi nuit, pentru c acestea erau destinate uzului o"i#erilor. &entru cap eQista o beret nea$r cu o stea ro ie i o emblem cu un tanc, destul de antic, care arta c era destinat unui o"i#er de blindate. Epole#ii "iecrei uni"orme purtau cele trei stele ale unui colonel plin. De asemenea, erau incluse centurile uni"ormelor i cizme. C >istolen? %ntreb )eitel. ,ai %nti, oc?ii cercetar strada. Apoi aprur zece cutii de carton. )eitel art spre una i aceasta se desc?ise, dezvluind un ,a*arov &,. 122

Era un automat de 2 milimetri, modelat dup Ralt?er!ul && $erman. 3u ii adu$aser, %ntr!un $est de mrinimie, cinci cutii de muni#ie de 2 mm!Q!16. C Ausge&ei$hnet, observ )eitel, sco#nd banii. (umr nouzeci i nou de bancnote de o sut de mrci. ,ul#umesc, spuse rusul. Ai nevoie de mai mult, cau#i pe mine, da? Da, mul#umesc. )eitel %i strnse mna i se urc %n ma in. Ce!a aHuns lumea? mormi o"erul %n timp ce se %ndeprtau. Cu numai trei ani %nainte, acei solda#i ar "i "ost de"eri#i Cur#ii ,ar#iale J poate c?iar %mpu ca#i J pentru ceea ce "cuser. Am %mbo$#it Gniunea +ovietic cu zece mii de mrci. Fo"erul mormiK C 7o$h, i mar"a. asta a costat, probabil, cel mult dou mii ca s "ie "abricatC Cum %i zic la asta'? 4 reducere de volum.. )eitel nu se putea decide dac s rd sau nu. &rietenii no tri ru i %nva# repede. +au poate c muHicul nu poate s numere peste zece. Ceea ce plnuim este periculos. Adevrat, dar suntem bine plti#i. Crezi c "ac asta pentru bani? %ntreb omul pe un ton tios. (u, nici eu nu o "ac. Dar, dac trebuie s ne riscm vie#ile, cel pu#in s "im rsplti#i pentru asta. Cum zici, domnule colonel. @ui )eitel nu!i trecuse niciodat prin minte c, de "apt, nu tia ce "ace, c 5oc* nu!i spusese totul. Cu tot pro"esionalismul lui, )eitel ne$liHase s! i aduc aminte c "cea a"aceri cu un terorist. Aerul era minunat de calm, se bucur N?osn. (u %ntlnise niciodat o asemenea zpad. Oiscolul struia mai mult dect se prevzuse, se prea c va continua %nc o or, sau cam a a ceva. +tratul de zpad aHunsese la Humtate de metru i, %mpreun cu "ul$ii a"la#i %nc %n aer, %nbu ea z$omotul cum nu se mai vzuse vreodat. Era o tcere pe care o puteai auzi, % i zise el, stnd pe verand. >#i place, nu? %ntreb ,arvin. 2==

Da. Cnd eram copil, aveam viscole cu adevrat mari, nu ca sta, viscole care depuneau mult zpad J cte un metru %ntre$ dintr!o dat, omule J apoi se "cea "ri$, douzeci sau treizeci de $rade sub zero. :e i, parc e ti pe o alt planet i te %ntrebi cum era acum o sut de ani, s trie ti %ntr!un cort cu "emeia, cu copiii i cu caii a"ar, %ntr!o lume pur i curat, a a cum ar trebui s "ie. -rebuie s "i "ost $rozav, omule, trebuie s "i "ost cu adevrat $rozav. 4mul era poetic, dar prostu#, aprecie :bra?im. Cu o via# att de primitiv, cei mai mul#i copii mureau %nainte s %mplineasc un an, %n"ometa#i, %n iernile $eroase vnatul "iind o raritate. Ce nutre# eQista pentru cai i cum i!l $seau sub zpad? C#i oameni i animale mureau %n$?e#a#i? -otu i, adora via#a asta. -embelism de vistor. ,arvin avea curaH. Avea tenacitate, "or# i devotament, dar esen#ial era c nu %n#ele$ea via#a, nu!l cuno tea pe Dumnezeu i se complcea s triasc %ntr!o lume de basm. Era un adevrat $?inion. ,arvin ar "i putut s "ie un atu valoros. Cnd plecm? @e vom da cteva ore bie#ilor de la osele ca s cure#e drumurile. -u iei ma ina J are trac#iune pe "a# i n!o s ai probleme cu ea. Eu o s iau camioneta. (u!i nicio $rab, nu? (u trebuie s ne asumm riscuri. A a e. Dai s intrm, %nainte s %n$?e#m amndoi. C?iar ar trebui s cure#e aerul %n locul sta, mri Clar*, cnd termin de tu it. E destul de ru, "u de acord i C?avez. >nc?iriaser o camer mic aproape de aeroport. -ot ce le trebuia era ascuns %n dulapuri. > i "cuser contactele la sol. Ec?ipa obi nuit de serviciu va "i bolnav la sosirea avionului ;7;. 5ine%n#eles, va "i o boal "iscal. +e dovedise c plasarea la bord a celor doi o"i#eri C:A nu era c?iar att de $rea. ,eQicanii nu!i prea plceau pe Haponezi, considerndu!i mai aro$an#i dect americanii, ceea ce pentru un cet#ean meQican era remarcabil. Clar* % i veri"ic ceasul. >nc nou ore pn cnd avionul % i va "ace apari#ia prin aerul eQtrem de poluat. Aparent, doar o scurt vizit de curtoazie pentru a!l vedea pe pre edintele meQican, apoi plecarea la 2=1

Ras?in$ton pentru a!l %ntlni pe <oEler. Ei, asta le u ura sarcina lui Clar* i C?avez. &lecar spre 7en!er eQact la miezul nop#ii. Ec?ipele de %ntre#inere a oselelor din statul Colorado % i "cuser obi nuita treab pro"esional. Ce nu putuse "i rzuit "usese acoperit cu nisip, iar obi nuita or de mers se prelun$i doar cu cincisprezece minute. ,arvin se ocup de %nre$istrarea la motel, pltind pentru trei nop#i cu bani $?ea# i "cnd un spectacol din primirea unei c?itan#e pentru contul lui de c?eltuieli. 3ecep#ionerul not emblema A5C de pe camionet i "u dezam$it c le dduse camere %n spate. Dac parcau %n "a#, poate c i!ar "i adus mai mul#i clien#i. :mediat dup ce plec ,arvin, "unc#ionarul reveni la mo#iala din "a#a televizorului. A doua zi urmau s soseasc "anii din ,innesota, care promiteau s "ie o ceat $l$ioas i turbulent. >ntlnirea cu @ialin se dovedi a "i mai u or de aranHat dect se a teptase. +curta sesiune de "amiliarizare a lui Cabot cu noul e" al sec#iei coreene a C:A mersese c?iar mai u or dect %ndrznise el s spere J coreenii erau "oarte buni pro"esioni ti J permi#ndu!i s zboare spre Iaponia cu dousprezece ore mai devreme. Fe"ul sec#iei din -o*io avea un loc "avorit, o pensiune pe una dintre nenumratele strzi dosnice %ntortoc?eate, la mai pu#in de o mil de ambasad, i %n acela i timp un loc "oarte u or de asi$urat i suprave$?eat. :at ultimul meu raport, spuse a$entul ,G+A+D:, %ntinznd un plic. &re edintele nostru este "oarte impresionat de calitatea in"orma#iilor tale, %l "lat Cabot. -ot att ct sunt eu de impresionat de salariu. :a zi, ce pot "ace pentru tine? Ooiam s "iu si$ur c sunt luat %n serios, rspunse @ialin. A a "acem, %l asi$ur ,arcus. Tipul $re e $a pl%tim milioane oar $a s% ne istr%m? se %ntreb el. &entru Cabot, era prima %ntlnire personal cu un a$ent. De i "usese avertizat s se a tepte la o ast"el de conversa#ie, era u or surprins. , $ndesc s dezertez %ntr!un an, cu tot cu "amilie. A vrea s tiu mai precis ce ve#i "ace pentru mine? 2=2

Ei, te vom intero$a amnun#it, apoi te vom aHuta s $se ti un loc con"ortabil, unde s trie ti i s munce ti. Gnde? 4riunde dore ti, %n limite ra#ionale. Cabot reu i s! i ascund eQasperarea. Asta era o treab pentru un o"i#er de caz la %nceputul carierei. Ce %n#ele$i prin limite ra#ionale.? (!o s te lsm s locuie ti c?iar vizavi de Ambasada 3us. @a ce te $nde ti? >nc nu tiu. Atun$i, e $e a u$i asta #n is$uie? Ce "el de climat %#i place? Cald, cred. &i, eQist <lorida, unde e mult soare. , voi $ndi. 5rbatul "cu o pauz. (u m min#i#i? Domnule @ialin, avem $riH de musa"irii no tri. 4). Ooi continua s v trimit in"orma#ii. Fi cu asta, omul se ridic pur i simplu i plec. ,arcus Cabot reu i s nu %nHure, dar privirea pe care i!o arunc e"ului sec#iei provoc un ?o?ot de rs. E prima dat cnd "aci o tatonare, nu? Orei s spui c asta!i tot? Cabot putea cu $reu s cread c a a era. Domnule director, asta!i o a"acere ciudat. De i poate prea o nebunie, ceea ce ai "cut este "oarte important, spuse +am Mamata. Acum el tie c!i purtm %ntr!adevr de $riH. Apropo, aducerea pre edintelui %n discu#ie a "ost o mi care bun. A a spui tu. Cabot desc?ise plicul i %ncepu s citeasc. DumnezeuleC Detalii despre cltoria primului ministru? Da, cele pe care nu le!am primit %nainte. (umele bncii, mitele date altor o"iciali. +!ar putea nici s nu "ie nevoie s instalm dispozitive de 2=/

ascultare %n avion' Dispozitive de ascultare %ntr!un avion? %ntreb Mamata. (u m!ai auzit spunnd asta. Fe"ul sec#iei ddu din cap. Cum a putea? (u ai "ost niciodat aici. -rebuie s duc asta la Ras?in$ton, rapid. Mamata % i veri"ic ceasul. (u vom prinde zborul direct. Atunci, o trimitem printr!un "aQ proteHat. (u suntem ec?ipa#i pentru asta. Oreau s spun, nu la A$en#ie. Fi bie#ii de la A(+? Ei au ec?ipamentul, domnule director, dar am "ost avertiza#i %n privin#a securit#ii sistemelor lor. &re edintele are nevoie de asta. -rebuie s plece. <!o, din ordinul meu. Da, domnule.

2=7

"". Tre eri


Era plcut s te scoli la o or decent J ora opt J acas, %ntr!o duminic. <r dureri de cap. Era un lucru care nu i se mai %ntmplase de luni de zile. &lnuia s petreac toat ziua acas, "r s "ac nimic altceva dect s se brbiereasc, i asta numai pentru c disear va mer$e la litur$?ie. 3Ban a"l curnd c %n dimine#ile de duminic ambii lui copii lui erau lipi#i de televizor, urmrind diverse desene animate, inclusiv ceva re"eritor la ni te #estoase despre care auzise, dar nu le vzuse niciodat. Dup ce se $ndi, decise s renun#e i %n diminea#a aceasta. Cum te sim#i? o %ntreb el Cat?B, %n drum spre buctrie. Deloc ru. Eu' a?, la dracuAC P$omotul pe care!l auzi era zbrnitul deosebit al tele"onului. Iac* aler$ %n bibliotec. Da? Domnule 3Ban, aici centrul de comand. +padasinul, %l anun# o"i#erul de $ard. 4). Iac* puse la loc receptorul. @a dracuA. Care!i problema? %ntreb Cat?B din u . -rebuie s plec. Apropo, mine trebuie s "iu la serviciu. Iac*, ?ai' Gite, scumpo, eQist cteva lucruri pe care trebuie s le "ac %nainte de plecare. Gnul se des" oar c?iar acum' i nu pot s scap, 4)? -rebuie s m ocup de el. De data asta unde trebuie s pleci? Doar la birou. Fi nu am plani"icate niciun "el de cltorii %n strintate, "iindc veni vorba. +e presupune c %n noaptea asta va nin$e, poate din bel u$. 2=8

Nrozav. Ei, poate rmn acolo. 4 s "iu "oarte "ericit cnd vei prsi de"initiv locul sta blestemat. &o#i s mai supor#i %nc vreo dou luni? Dou luni? @a %nti aprilie am plecat. De acord? Iac*, nu!i vorba c nu!mi place ceea ce "aci, doar c' ,da, pro$ramul. (ici mie nu!mi place. Acum m!am obi nuit cu ideea plecrii, a trans"ormrii din nou %ntr!o persoan normal. -rebuie s m sc?imb. Cat?B se %nclin %n "a#a inevitabilului i se %ntoarse %n buctrie. Iac* se %mbrca comod. >n Eee*end nu erai obli$at s por#i costum. Decise c putea s se lipseasc i de cravat i c va conduce c?iar el. -reizeci de minute mai trziu, era pe osea. Era o $lorioas dup!amiaz senin deasupra +trmtorii Nibraltar. Europa la nord, A"rica la sud. 4dinioar, trecerea %n$ust "usese un lan# de mun#i, a"irmau $eolo$ii, iar ,editerana J un bazin uscat, pn la ptrunderea Atlanticului. Lsta ar "i "ost un loc per"ect de observare, de la o altitudine de trei mii de metri. Dar lucrul cel mai bun pe vremea acelui odinioar. era c nimeni nu trebuia s! i bat capul cu tra"icul comercial. Acum trebuia s asculte pe circuitul de suprave$?ere ca s se asi$ure c niciun avion nu ddea buzna %n calea lui. +au invers, ceea ce era, de "apt, mai aproape de adevr. :at!l i pe companionul nostru, observ 3obbB Iac*son. (u l!am mai vzut niciodat, domnule, spuse locotenentul Ralters. Companionul. era portavionul sovietic 5u&neo!, primul portavion adevrat din <lota +ovietic. Faizeci i cinci de mii de tone, treizeci de avioane cu $eometrie "iQ, zece elicoptere. >l escortau cruci toarele Sla!a i ,areal =stino!, i %nc trei nave J una prnd a "i un distru$tor din clasa +ovremeni, iar celelalte dou din clasa Gdaloi. Oeneau spre est %ntr! o "orma#ie tactic $rupat i se a"lau la dou sute de mile %n urma $rupului de btlie de pe T6* @a o Humtate de zi %n urm, % i zise 3obbB, sau la o Humtate de or, %n "unc#ie de cum priveai lucrurile. @e survolm? %ntreb Ralters. (u, de ce s!i suprm? 2=9

+e pare c se $rbesc, observ locotenentul, privind printr!un binoclu. A spune, cam douzeci i cinci de noduri. &oate c e"ectueaz doar o testare de vitez. , %ndoiesc, domnule cpitan. De ce crezi c sunt aici? @a "el ca i noi, dup in"orma#ii. Antrenament, demonstra#ie, s! i "ac prieteni i s in"luen#eze oameni. (!ai avut odat o ciocnire' ,da, acum c#iva ani, un <or$er mi!a %n"ipt %n "und o rac?et cu un sistem de urmrire cu in"raro ii. -otu i, mi!am adus -om!ul %napoi %n bun stare. 3obbB se opri un moment. Au spus c a "ost un accident i se pare c pilotul a "ost pedepsit. Fi tu crezi? Iac*son arunc o ultim privire $rupului de lupt rus. <iindc veni vorba, da. &rima dat cnd am vzut o "oto$ra"ie a c?estiei leia, mi!am zis c acolo e o Cruce (aval care n!a "ost c ti$at. &otole te!te. 4), i!am vzut. Dai s ne %ntoarcem. 3obbB deplas man a ca s vireze spre est. 4 "cu %ntr!o manevr lene , nu %n viraHul brusc pe care l!ar "i %ncercat un tnr pilot de vntoare. De ce s solici#i structura cnd nu e nevoie? s!ar "i %ntrebat Iac*son, dac s!ar "i obosit s o "ac. &e scaunul din spate, locotenentul DenrB +?redder. Ralters o"tK comandantul $rupului aerian %mbtrnea. (u era c?iar att de btrn. Cpitanul Iac*son era la "el de vioi ca %ntotdeauna. +caunul lui era %nl#at la maQimum, pentru c 3obbB era scund. Asta!i ddea un bun cmp vizual. 4c?ii lui mturau re$ulat spa#iul, stn$a!dreapta, sus!Hos i %n interior, pentru a privi la instrumentele de zbor cam o dat pe minut. &rincipala lui $riH, era tra"icul aerian comercial i avioanele particulare, pentru c era Eee*end i oamenilor le plcea s dea ocol stncii pentru a "ace "oto$ra"ii. Gn civil %ntr!un @earHet, % i spuse 3obbB, poate "i mai periculos dect o +ideEinder scpat de sub control. :suseC +e apropie la ora nouC Cpitanul % i smuci capul spre stn$a. @a cincisprezece metri distan# se a"la un ,:N!22 <ulcrum!(, noua variant naval a avionului de vntoare rusesc pentru asi$urarea superiorit#ii aeriene. <a#a pilotului, acoperit de 2=;

vizorul c tii, privea spre el. 3obbB vzu c patru rac?ete atrnau sub aripi. >n clipa aceea, -omcat!ul avea doar dou. A venit de Hos, raport +?redder. :nteli$ent. 3obbB primi vestea cu calm. &ilotul rus le "cu semn cu mna. 3obbB %i %ntoarse $estul. @a dracuA, dac voia s' +?redder, n!ai de $nd s te calmezi? , Hoc cu :van de aproape douzeci de ani. Am interceptat mai mul#i Gr i dect ai avut tu pipi#e. Am vrut doar s m %ntorc aici i s arunc o privire la "orma#ia lor. :van de colo a decis s urce s m vad mai de aproape. +e comport ca un bun vecin. 3obbB %mpinse u or man a, aducnd avionul c#iva metri mai Hos. Ooia s vad burta rusului. (u avea tancuri de combustibil suplimentare, doar cele patru rac?ete, AA!11, Arca i., cum le botezase (A-4. Crli$ul de la coad prea mai "ra$il dect cel pe care!l aveau americanii la avioanele lor i % i aminti rapoartele despre problemele la aterizare, pe care ru ii %ncercaser s le remedieze. &ortavioanele erau noi pentru ei, nu? C?eltuiser ani %n ir, %nv#nd toate lec#iile. Alt"el, avionul arta impresionant. &roaspt vopsit %n cenu iul plcut pe care!l "oloseau ru ii, %n locul $riului de %nalt te?nolo$ie pe care!l adoptase acum c#iva ani ,arina +tatelor Gnite. Oersiunea rus era mai plcutV vopseaua american era mai e"icient %n camu"lare, dar ddea avioanelor un aspect deza$reabil. ,emor numrul de pe coad pentru a!l raporta personalului de la in"orma#ii al escadrilei. (u putea zri nimic din pilot. Casca i vizorul %i acopereau "a#a i purta mnu i. Cincisprezece metriV cam aproape, dar nu era mare sco"al. &robabil c rusul %ncerca s le arate c era bun, dar nu nebun. (ormal. 3obbB redres avionul i %i "cu semn cu mna rusului %n semn de mul#umire c men#inuse un curs stabil. Din nou, i se rspunse la $est. Cum te $heam%, "%iete? se %ntreb 3obbB. +e %ntreb i ce $ndea rusul despre ste$ule#ul de sub coc*pit, semnul care marca o victorie. &e el era scris cu litere mrunte de tipar ,:N!22,1;!1!21. 9ai s% nu ne %m prea mari* Dup lun$ul zbor trans!&aci"ic, avionul ;7; ateriz, spre marea u urare 2=6

a ec?ipaHului de zbor. Pborurile de dousprezece ore sunt %mpu#ite %n draci, % i spuse o"i#erul C:A, iar "aptul c avionul aterizase %ntr!un bol plin cu smo$ nu era nicio "ericire pentru cltori. Avionul se %ndeprt rulnd, apoi vir i %n s"r it se opri la un spa#iu marcat de o "an"ar militar, mai multe raiduri de solda#i i civili i obi nuitul covor ro u. Ftii, dup atta timp %ntr!un avion, sunt prea obosit ca s "ac ceva inteli$ent, observ %nceti or C?avez. Atunci, aminte te!#i s nu candidezi niciodat la pre edin#ie, replic Clar*. Adevrat, domnule C. +crile "ur rulate i, imediat, se desc?ise u a. <an"ara inton o melodie oarecare J cei doi o"i#eri erau prea departe ca s o aud clar. Ec?ipele de televiziune mi unau %ncolo i %ncoace. &rimul!ministru Haponez "u %ntmpinat de ministrul de eQterne meQican, ascult un scurt discurs, #inu i el unul, trecu pe ln$ solda#ii care stteau %n picioare de nouzeci de minute, apoi "cu primul lucru de bun!sim# %n ziua respectiv. Grc %ntr!o limuzin i plec la ambasada lui s "ac un du J sau, mai probabil, % i spuse Clar*, o baie "ierbinte. <elul %n care o "ceau Haponezii, o blceal lun$ %ntr!o ap de peste o sut de $rade, prea s "ie leacul per"ect pentru cltoriile aeriene. +i$ur, scotea ridurile din piele i amor#eala din mu c?i, zmbi Io?n. &cat c americanii nu %nv#aser i ei c?estia asta. Pece minute dup plecarea ultimului demnitar i dup ce solda#ii se %ndeprtar i covorul ro u "u rulat, personalul de %ntre#inere "u c?emat la avion. &ilotul sc?imba cteva cuvinte cu mecanicul! e". Gnul din marile motoare &ratt i R?itneB. se %n"ierbnta o idee cam tare. >n a"ar de asta, nu avea niciun "el de necazuri. Apoi ec?ipaHul de zbor plec s se odi?neasc. -rei oameni de paz ocupar pozi#ii %n Hurul avionului. Al#i doi patrulau %n interior. Clar* i C?avez intrar, artnd permisele unor o"iciali meQicani i Haponezi, i se apucar de treab. Din$ %ncepu %n toalete, "r s se $rbeasc, pentru c i se spusese c Haponezii #ineau %n mod special s aib veceuri imaculate. Era su"icient s adulmeci aerul din avion pentru a!#i da seama c pasa$erilor li se permitea s "umeze. Oeri"icar "iecare scrumier, mai mult de Humtate din ele trebuind s "ie $olite i cur#ate. Piarele i revistele "ur adunate. Altcineva se ocupa de cur#enia cu aspiratorul. >n "a#, Clar* veri"ica barul. Iumtate din oamenii de la bord 2=2

trebuie s "i aHuns ma?muri, decise el. +e a"lau la bord c#iva butori serio i. 3emarc %ncntat c personalul te?nic de la @an$leB $?icise corect %n privin#a mrcii de scotc? pe care obi nuia s!o serveasc IA@. @a urm, urc %n salonul din spatele coc*pitului. +e potrivea eQact cu mac?eta "cut pe calculator, pe care o eQaminase ore %n ir. Cnd % i termin %ndatoririle de cur#enie, era si$ur c realizarea opera#iunii va "i un "leac. >l aHut pe Din$ la sacii de $unoi i prsi avionul la timp pentru a prinde o cin. >n drum spre ma in, strecur un bilet unui o"i#er C:A de la sec#ia din ,eQic. @a dracuAC %nHur 3Ban. Asta a venit prin intermediul Departamentului de +tat? Da, domnule. Au "ost ordinele directorului Cabot s se "oloseasc o linie de "aQ. A vrut s economiseasc timpul de transcriere. +am Mamato nu s!a obosit s dea eQplica#ii despre liniile de sc?imbare a datei i despre zonele orare? ,i!e team c nu. (u avea niciun sens s!l %nHure %n continuare pe omul de la Departamentul Iaponez. 3Ban citi din nou pa$inile. Ei, ce crezi? Cred c primul ministru intr %ntr!o ambuscad. (u!i al dracului de ru? observ 3Ban. -rimite asta prin mesa$er la Casa Alb. &re edintele vrea o in"ormare. Am %n#eles. Dup ce omul ie i, 3Ban sun 4pera#iunile. Cum se descurc Clar*? %ntreb Iac* "r alt introducere. 4), zice el. E $ata s "ac plantarea. Avioanele monitor a teapt. (u tim s "ie sc?imbri %n pro$ramul primului ministru. ,ul#umesc. Ct o s rmi la birou? Iac* se uit a"ar. >ncepuse deHa s nin$. &oate toat noaptea. Oremea se %nrut#ea vizibil. Oiscolul, care se %ndrepta spre est din ,idEest, se unea cu o zon de Hoas presiune, care urca pe coast. Oiscolele cu adevrat mari din zona D.C. veneau %ntotdeauna dinspre sud i +erviciul ,eteorolo$ic (a#ional anun#a c stratul de zpad va aHun$e la cincisprezece!douzeci de centimetri. &ro$noza asta urcase de la cinci pn 21=

la zece cu numai cteva ore mai devreme. &utea pleca de la lucru c?iar acum, pentru ca apoi s %ncerce s! i desc?id drum %napoi diminea#a, sau putea s rmn. Din ne"ericire, rmnerea prea cea mai bun ale$ere. Nolov*o se a"la i el %n biroul lui, de i ,oscova era cu opt ore %nainte "a# de Ras?in$ton. <aptul acesta nu contribuia la buna dispozi#ie a lui +er$?ei, care era eQtrem de abtut. Ei? %l %ntreb el pe omul din personalul de $ard la comunica#ii! in"orma#ii. Am avut noroc. Acest document a "ost trimis prin "acsimil de la Ambasada +tatelor Gnite din -o*io la Ras?in$ton. >i %nmn coala. Drtia lucioas era acoperit mai ales cu ?iero$li"e, unele litere izolate, dar dezordonate, i o %ntrea$ %nclceal %n alb i ne$ru de la z$omotul aleatoriu, dar douzeci la sut era %ntr!o en$lez lizibil, inclusiv dou propozi#ii complete i un para$ra" %ntre$. Ei, bine? %ntreb din nou Nolov*o. Cnd am prezentat!o sec#iei Haponeze pentru comentarii, mi!au dat asta. Gn alt document %i "u %nmnat. Am marcat para$ra"ul. Nolov*o citi para$ra"ul %n limba rus, apoi %l compar cu cel %n en$lez. E o %mpu#it de traducere. Cum a "ost trimis documentul nostru? &rin curier de ambasad. (u a "ost transmis pentru c dou din ma inile de criptare de la -o*io erau %n repara#ii i rezidentul a decis c era su"icient de neimportant ca s a tepte. A aHuns %n curierul ambasadei. Deci, nu ne citesc ci"rurile, dar au ob#inut asta. Cine se ocup de cazul sta? @ialin? Da, spuse Nolov*o aproape pentru el %nsu i. >l sun pe e"ul $rzii de la &rimul Directorat &rincipal. Domnule colonel, aici Nolov*o. Oreau o prioritate "ul$er pentru rezidentul din -o*io. @ialin s se prezinte imediat la ,oscova. Care!i problema? &roblema este c avem o alt scur$ere. @ialin e un o"i#er "oarte e"icient. Cunosc materialul pe care!l trimite. >l cunosc i americanii. -rimite imediat mesaHul. Apoi vreau tot ce 211

avem de la -D:+-@E pe biroul meu. Nolov*o puse la loc receptorul i se uit la maiorul care sttea %n picioare %n "a#a biroului su. ,atematicianul la care a calculat toate astea' Dumnezeule, a vrea s!l "i avut acum cinci aniC A petrecut zece ani dezvoltndu! i teoria despre ordonarea ?aosului. Dac se public vreodat, va c ti$a &remiul &lanc*. A luat lucrrile lui ,andelbrot de la Gniversitatea Darvard din America i ale lui ,ac*enzie de la Cambrid$e i' -e cred pe cuvnt, domnule maior. Gltima dat cnd ai %ncercat s! mi eQplici vrHitoria asta, m!am ales doar cu o durere de cap. Cum mer$e treaba? Devenim mai puternici cu "iecare zi. +in$urul lucru pe care nu!l putem spar$e este noul sistem C:A, care %ncepe s intre %n ac#iune. &ar s "oloseasc un principiu nou. @ucrm la asta. &re edintele <oEler se %mbarc %n elicopterul OD!/ al :n"anteriei ,arine, %nainte ca zpada s devin prea mult. Oopsit pe "und cu un msliniu murdar, strlucitor, era aparatul lui personal, cu indicativul de apel ,arine!4ne. Elizabet? Elliot se %mbarc imediat %n urma lui, observ corpul de pres. Destul de curnd, vor trebui s publice tirea despre cei doi, % i spuneau unii dintre ziari ti. +au poate c pre edintele va "ace treaba %n locul lor, cstorindu!se cu c#eaua. &ilotul, un locotenent!colonel din :n"anteria ,arin, aduse cele dou turbine la putere maQim, apoi slbi colectorul, ridicndu!se lent i virnd spre nord!vest. Aproape instantaneu, vizibilitatea deveni zero, iar el trebui s se limiteze la instrumente, ceea ce nu!i plcea. Pborul orb nu!l tulbura. Pborul orb cu pre edintele la bord, da. Pborul %n viscol era cam cel mai ru lucru care eQista. -oate re"erin#ele vizuale eQterioare erau ineQistente. 4 simpl privire putea s!l trans"orme, %n cteva secunde, pe cel mai tbcit pilot %ntr!un ne$ustor de pene dezorientat i cu ru de aer. Ca rezultat, petrecea mult mai mult timp eQaminnd instrumentele. Elicopterul avea tot "elul de sisteme de securitate, inclusiv radar anticoliziune, plus aten#ia %ntrea$ a doi controlori principali de tra"ic aerian. 4arecum ca o ironie, acesta era un mod si$ur de a zbura. >ntr!o zi senin, cu o vizibilitate 212

per"ect, vreun nebun oarecare cu un Cessna ar "i putut %ncerca o coliziune %n aer cu ,arine!4ne, iar manevrarea pentru evitarea unor ast"el de evenimente reprezenta pentru colonel un antrenament re$ulat, att %n aer, ct i %n simulatorul de zbor de la +ta#ia Aerian (aval Anacostia. Ontul se intensi"ic mai repede dect m a teptam, observ copilotul, un maior. +!ar putea s ne cam zdruncine cnd aHun$em la mun#i. -rebuia s plecm ceva mai devreme. &ilotul sc?imb re$laHele pe intercomul lui, "cnd le$tura cu cei doi a$en#i ai +erviciului +ecret din spate. Asi$ura#i!v c toat lumea i!a pus centurile. 4 s ne z$l#ie. 4), mul#umesc, rspunse &ete Connor. Oeri"ic dac centur "iecruia era bine "iQat. -o#i cei de la bord erau zburtori prea eQperimenta#i pentru a "i ct de pu#in %n$riHora#i, dar el pre"era o cltorie lini tit. &re edintele, vzu el, era pe deplin relaQat, citind un dosar care sosise cu doar cteva minute %nainte de plecarea lor. @ui Connor i DAA$ustino le plcea la Camp David. 4 companie de pu ca i marini, ale i pe sprncean, asi$ura paza perimetrului. Ei erau sus#inu#i i dubla#i de cel mai bun sistem de suprave$?ere electronic pe care!l construise vreodat America. >n spatele tuturor se a"lau obi nui#ii a$en#i ai +erviciului +ecret. (imeni nu era pro$ramat s intre sau s ias din zon %n acest Eee*end, cu posibila eQcep#ie a unui mesa$er C:A, care va conduce o ma in. -o#i se puteau relaQa, inclusiv pre edintele i prietena lui, % i zise Connor. +e %nrut#e te. ,ai bine le!ai spune scrbelor de la meteo s scoat capul pe $eam. Au anun#at douzeci de centimetri. &e un dolar c e mai mult de treizeci. (u pariez niciodat cu tine pe vreme, %i reaminti copilotul colonelului. E ti de tept, +cottB. +e presupune c mine sear se va %nsenina. 4 s cred cnd o s vd. Fi temperatura se pare c va scdea la zero, poate o idee sub. Asta cred, %l asi$ur colonelul, veri"icnd altitudinea, compasul i 21/

orizontul. 4c?ii lui privir din nou a"ar, "r s vad altceva dect "ul$i a$ita#i de curentul descendent al rotorului. Ct zici c!i vizibilitatea? A, %ntr!un loc "erit, poate treizeci de metri' poate cincizeci' ,aiorul se %ntoarse s rnHeasc la colonel. 3nHetul dispru, cnd %ncepu s se $ndeasc la $?ea#a care se putea acumula pe "uzelaH. Care!i temperatura eQterioar? murmur pentru el. ,inus 12 centi$rade, rspunse colonelul, %nainte ca maiorul s poat privi termometrul. Grc? Da. Dai s coborm pu#in, ar trebui s "ie mai rece. 5lestemata asta de vreme din D.C. -reizeci de minute mai trziu, descriau un viraH peste Camp David. Niro"arurile le spuneau unde se a"la ?eliportul J %n Hos puteai vedea mai bine dect %n oricare alt direc#ie. Copilotul privi %n spate ca s veri"ice capotele de deasupra trenului de aterizare. Acum avem un pic de $?ea#, domnule colonel. Dai s ducem "iara asta Hos %nainte s se %ntmple ceva %n"iortor. Ontul e treizeci de noduri la trei!zero!zero. >ncepe s se simt un pic prea $reu. OD!/!ul putea acumula pn la dou sute de *ilo$rame de $?ea# pe minut %n condi#ii meteorolo$ice bune J ct despre cele rele' :dio#ii tia de meteorolo$i. 4), vd zona de aterizare. Faizeci de metri, viteza aerului treizeci, citi maiorul pe instrumente. &atruzeci i cinci la douzeci i cinci' treizeci, la mai pu#in de douzeci' arat bine' cincisprezece metri i viteza la sol zero' &ilotul reduse colectorul. Ppada la sol %ncepu s "ie spulberat de curentul rotorului. 3eperele vizuale, care de!abia reapruser, disprur instantaneu. Ec?ipaHul de zbor se sim#i ca i cum era %n interiorul unei min$i de pin$!pon$. Apoi, o ra"al de vnt rsuci elicopterul spre stn$a, %nclinndu!l %n acela i timp. 4c?ii pilotului coborr imediat la orizontul arti"icial. >l vzu %nclinndu!se, tiind c pericolul care apruse era tot att de serios pe ct era de nea teptat. Deplas ciclicul pentru a orizontaliza aeronava i %mpinse colectivul pn la podea. ,ai bine o aterizare dur 217

dect un rotor prins %n copacii pe care nu!i putea vedea. Elicopterul czu ca o piatr J eQact nouzeci de centimetri, %nainte ca oamenii de la bord s! i dea seama c ceva era nere$ul, elicopterul aterizase. De!asta te las ei s!l pilotezi pe e", spuse maiorul prin intercom. <rumoas aterizare, domnule colonel. Cred c am rupt ceva. Cred c ai dreptate. &ilotul conecta intercomul. >mi pare ru. Am prins o ra"al deasupra plat"ormei. -oat lumea e bine, acolo %n spate? &re edintele era deHa %n picioare, aplecndu!se %n coc*pit. Ai avut dreptate, domnule colonel. Ar "i trebuit s plecm mai devreme. Nre eala mea, recunoscu politicos <oEler. Ce dracuA, % i zise el, dorise acest Eee*end. Deta amentul de la Camp David desc?ise u a elicopterului. 4 ma in %nc?is trase ln$ el, ast"el %nct pre edintele i %nso#itorii lui s nu "ie nevoi#i s %n$?e#e prea tare. Ec?ipaHul de zbor %i urmri %ndeprtndu!se, apoi veri"ic aparatul, cutnd de"ec#iuni. Eram si$ur. 5ol#ul de msurare? ,aiorul se aplec s se uite. Ai dreptate. Aterizarea "usese su"icient de dur pentru a rupe bol#ul care controla amortizorul ?idraulic de pe partea dreapt a trenului de aterizare. Oa trebui reparat. , duc s veri"ic dac avem unul de rezerv, spuse e"ul ec?ipaHului. Pece minute mai trziu, "u surprins s a"le c nu aveau. Asta era suprtor. Ddu un tele"on la baza de elicoptere a vec?ii 5aze Aeriene Anacostia, ru$nd s i se trimit cteva. &n la primirea lor, nu era nimic de "cut. 5ine%n#eles, %n caz de ur$en#, aparatul putea "i "olosit. Ca de obicei, o ec?ip de tra$ere de pu ca i marini sttea de paz %n apropierea elicopterului, %n timp ce un alt deta ament patrula prin pdurea din Hurul plat"ormei de aterizare. Ce e, 5en? Ai idee unde a putea tra$e un pui de somn? %ntreb NoodleB. 218

Iac* cltin din cap. &o#i s "olose ti canapeaua din biroul lui (ancB, dac vrei. Cum %#i iese lucrarea? 4ricum, voi "i treaz toat noaptea. -ocmai m!am $ndit la ceva. @a ce? E o c?estie cam trsnit J nimeni n!a veri"icat vreodat ca s se asi$ure dac prietenul nostru )adi ev s!a %ntlnit de "apt cu (armonov. Cum adic? (armonov a lipsit din ora aproape toat sptmna trecut. Dac nu a eQistat o %ntlnire, atunci tipul ne minte, nu!i a a? Iac* %nc?ise oc?ii i %nclin capul %ntr!o parte. (u!i ru, domnule NoodleB, nu!i ru. Avem itinerarul lui (armonov. >n plus, am oameni care!l veri"ic pe )adi ev. Ooi eQtinde controlul pn %n au$ust. Dac "acem o veri"icare, e bine s "ie una cuprinztoare. @ucrarea mea despre pozi#ie s!ar putea s %ntrzie, dar ideea asta mi!a venit ultima' %n diminea#a asta, de "apt. Am urmrit!o aproape toat ziua. E mai $reu dect am crezut. Iac* "cu un semn spre "urtuna de a"ar. +e pare c voi "i blocat aici un timp. Orei pu#in aHutor? ,i!ar prinde bine. Dai s mncm ceva mai %nti. 4le$ :urievici @ialin se %mbarc %n avionul de ,oscova cu sentimente contradictorii. Convocarea nu era c?iar att de neobi nuit. Era suprtor c picase aproape imediat dup %ntlnirea lui cu directorul C:A, dar prea a "i doar un ren$?i al ?azardului. ,ai mult ca si$ur, motivul convocrii era %n le$tur cu in"orma#iile despre cltoria primului ministru Haponez %n America, pe care le livrase ,oscovei. 4 surpriz pe care nu o dezvluise C:A!uluiK ea privea desc?iderile Iaponiei ctre Gniunea +ovietic pentru sc?imburi de te?nolo$ie so"isticat contra #i#ei i c?erestea. Cu numai c#iva ani %nainte, tr$ul acesta, care marca culminarea unui proiect pe cinci ani la care lucra @ialin, i!ar "i suprat "oarte tare pe americani. +e instal %n "otoliul lui din avion i % i permise s se relaQeze. @a urma urmei nu! i trdase niciodat #ara, nu!i a a? 219

Camionetele cu releele de satelit erau a ezate %n dou $rupuri. Erau unsprezece ve?icule ale diverselor re#ele de televiziune, toate parcate c?iar ln$ zidul stadionului. Dou sute de metri mai %ncolo, erau alte treizeci i una de camionete, cu relee mai mici acoperind "recven#ele locale pentru ceea ce preau s "ie sta#ii -O re$ionale, spre deosebire de dubele mai mari ale re#elelor na#ionale de televiziune. &rimul viscol trecuse i un ec?ipament $reu, ce prea s "ie su"icient pentru o divizie de tancuri, mtura zpada din enorma parcare a stadionului. Acolo era locul, % i zise N?osn, c?iar ln$ unitatea A. a A5C!ului. Erau cel pu#in douzeci de metri de spa#iu desc?is. Absen#a oamenilor de securitate %l uluia. (umr doar trei ma ini de poli#ie, insu"iciente pentru a! i #ine pe be#ivi departe de oamenii care %ncercau s! i "ac munca. Americanii se sim#eau att de si$uri. >i %mblnziser pe ru i, striviser :ra*ul, intimidaser :ranul, % i paci"icaser propriul popor i acum erau ct se poate de relaQa#i. &robabil c iubesc con"ortul, rnHi amar :bra?im. C?iar i stadioanele lor aveau acoperi uri i %nclzire care s te apere de elementele naturii. Oom drma c?estiile astea ca pe ni te piese de domino, observ ,arvin din scaunul o"erului. >ntr!adevr, a a vom "ace, "u de acord N?osn. Oezi ce #i!am spus despre securitate? Am $re it s m %ndoiesc de tine, prietene. (u stric niciodat s "ii prudent. 3ussell %ncepu un alt tur %n Hurul perimetrului. Oom veni la aceast poart i vom intra pur i simplu cu ma ina. <arurile luminau pu#inii "ul$i ai celui de!al doilea viscol. Era prea "ri$ ca s nin$ mult, le eQplic 3ussell. ,asa asta de aer canadian se %ndreapt spre sud. +e va %nclzi cnd va aHun$e %n -eQas, descrcndu! i umiditatea acolo, %n loc de Denver, unde zpada aHunsese cam la o Humtate de metru, estim N?osn. 5rba#ii care cur#au strzile erau "oarte e"icien#i. Da, americanilor le plcea con"ortul. Oreme rece J construie te un stadion acoperit. Ppad pe autostrzi J scap de ea. &alestinieni J cumpr!i. De i "a#a lui nu o arta, nu urse niciodat America mai mult ca %n clipa aceea. &uterea i aro$an#a lor era evident %n tot ce "ceau. +e proteHau %mpotriva a orice, 21;

indi"erent ct de mare sau mic, tiau c o "ceau i o proclamau pentru ei i %n "a#a %ntre$ii lumi. Ah, 7umne&eule, s%-i o"ori* <ocul ddea o cldur a$reabil. Cabana de la Camp David a pre edintelui era %n stil clasic american, cu brne $rele a ezate una peste alta, de i %n interior erau consolidate cu "ibre de )evlar, iar "erestrele erau con"ec#ionate din policarbonat, su"icient de $ros pentru a opri un $lon#. ,obila era un amestec c?iar mai ciudat de ultramodern i antic!con"ortabil. >n "a#a canapelei pe care sttea pre edintele erau trei imprimante pentru serviciile de tiri maHore, pentru c predecesorilor lui le plcea s vad pe ?rtie tirile, i eQistau trei televizoare mari, dintre care unul era de obicei "iQat pe C((. Dar nu %n seara asta. >n seara asta era pe CinemaQ. @a o Humtate de mil se a"la un centru de antene, discret situat, care urmrea to#i sateli#ii comerciali, precum i pe cei mai mul#i dintre cei militari, ceea ce o"erea avantaHul accesului la "iecare canal de satelit comercial J c?iar i la cele porno$ra"ice, care nu!l interesau pe <oEler J crend ast"el cel mai scump i eQclusiv sistem de cablu din lume. <oEler % i turn o bere. Era o sticl de Dortmunder Gnion, o butur $erman popular, care se $sea la bordul avioanelor din Air <orce J a "i pre edinte o"erea unele suplimente neo"iciale utile. @iz Elliot bea un vin alb "ran#uzesc, %n timp ce mna stn$ a pre edintelui se Huca %n prul ei. <ilmul era o poveste de dra$oste de un comic suculent, care!l atr$ea pe 5ob <oEler. De "apt, eroina principal %i amintea ca aspect i manier de @iz. Gn pic prea repezit, un pic prea dominatoare, dar nu "r o valoare social compensatorie. Acum c 3Ban era plecat J m ro$, pe cale de a pleca J poate c lucrurile se vor lini ti. J Cu si$uran# am procedat bine, nu!i a a? Da, 5ob. <cu o pauz pentru o sorbitur de vin. Ai avut dreptate %n privin#a lui 3Ban. ,ai bine s!l lsm s plece onorabil. At8t a !reme $8t plea$% #mpreun% $u s$orpia aia mi$% $u $are s-a $%s%torit* C , bucur s te aud spunnd asta. (u!i un tip ru, doar de mod 216

vec?e. Demodat. >nvec?it. Da, "u de acord pre edintele. De ce vorbim despre el? &ot s m $ndesc i la lucruri mai bune. > i %ntoarse "a#a %n palma lui i i!o srut. Fi eu pot, murmur pre edintele, %n timp ce! i a eza pa?arul pe msu#. Foselele sunt acoperite, raport Cat?B. Cred c ai luat o decizie corect. Da, nu de mult a avut loc un accident $rav pe &ar*EaB, c?iar %n "a#a por#ii. 4 s "iu acas mine sear. &ot %mprumuta una din ma inile cu dubl trac#iune pe care le au la parter. Gnde!i Io?n? >n clipa asta nu!i aici. A?a, observ Cat?B, i ce!ar putea "ace? Dac tot am rmas, mai bine a lucra ceva. -e sun diminea#. 5ine, pa. Asta e una din c?estiile creia n!o s!i duc dorul, %i spuse Iac* lui NoodleB. 4), ce!ai realizat? Am reu it s veri"icm toate %ntlnirile pn %n septembrie. Ar#i de parc ai "i $ata s te prbu e ti. De cnd n!ai dormit? De ieri, cred. -rebuie s "ie "rumos s ai douzeci de ani. -ra$e un pui de somn pe canapeaua de a"ar, ordon 3Ban. Fi tu? Oreau s citesc din nou materialul sta. Iac* btu cu de$etul %n dosarul de pe biroul lui. >nc n!ai acces la sta. Du!te i soile te un pic. &e mine diminea#. G a se %nc?ise %n urma lui NoodleB. Iac* %ncepu s citeasc documentele (::-A)A, dar curnd % i pierdu concentrarea, %nc?ise dosarul %n birou i se trnti pe canapeaua lui, %ns somnul nu voia s vin. Dup cteva minute de "iQat tavanul, 3Ban decise c ar putea la "el de bine s priveasc la ceva mai pu#in plictisitor. Desc?ise televizorul. ,anevr 212

telecomanda pentru a prinde o emisiune de actualit#i, dar nimeri un buton $re it i se descoperi uitndu!se la "inalul unei reclame pe Canalul 2=, un post independent din Ras?in$ton. Era pe punctul de a apsa pe buton, cnd "ilmul reveni. Avu nevoie de un moment ca s!l recunoasc. Nre$orB &ec* i Ava Nardner' alb i ne$ru' Australia. A, da, % i spuse 3Ban. -n the Bea$h* (u!l vzuse de ani de zile, un clasic al 3zboiului 3ece de' (evil +?ute, nu!i a a? Gn "ilm cu Nre$orB &ec* merita %ntotdeauna osteneala. Ca i <red Astaire. Consecin#ele unui rzboi nuclear. Iac* "u surprins ct de obosit era. >n ultimul timp se odi?nise i' 'adormi, dar nu pro"und. A a cum i se %ntmpla uneori, "ilmul %i intrase %n minte, de i visul era %n culori i mai bun dect copia %n alb!ne$ru de la televizor, aprecie mintea lui, ?otrnd s urmreasc mai departe "ilmul. Din interior, Iac* 3Ban %ncepu s preia diverse roluri. Conduse <errari!ul lui <red Astaire %n ultimul i sn$erosul Nrand &riQ australian. (avi$ spre +an <rancisco %n G++ Sa(fish, ++(!92/ Wdoar c, obiect o parte din mintea lui, 92/ era numrul unui alt submarin, G++ 3athan 9ale, nu!i a a?X. Fi semnalul ,orse, sticla de Coca pe pervaz, asta nu era deloc amuzant pentru c %nsemna c el i so#ia lui vor "i obli$a#i s bea cea ca aceea de ceai, iar el de "apt nu voia s o "ac, deoarece asta %nsemna c va trebui s pun pilula %n biberonul copilului ca s "ie si$ur c bebelu ul va muri i so#ia lui nu era %n stare s o "ac J de %n#eles, so#ia lui era doctor J iar el n!avea alt solu#ie dect s! i asume responsabilitatea, pentru c el era cel care o "cea %ntotdeauna i nu era o ru ine c trebuia s o prseasc pe Ava Nardner pe plaH, urmrindu!l cum dispare cu submarinul, ast"el %nct el i oamenii lui s poat muri acas, dac reu eau s aHun$, ceea ce probabil c nu se va %ntmpla, iar strzile erau att de pustii acum. Cat?B, +allB i micul Iac* muriser cu to#ii i numai din vina lui, pentru c el %i "cuse s ia pilulele ca s nu moar de altceva, care era c?iar mai ru, dar tot att de $re it, c?iar dac nu avea de ales, a a %nct de ce s nu "oloseasc un pistol ca s!o "ac? Ce dracuAC Iac* se ridic brusc, parc propulsat de un arc de o#el. > i privi minile, care tremurau destul de ru, pn cnd % i ddu seama c mintea lui era 22=

acum sub control con tient. -ocmai ai avut un co mar, biete, i n!a "ost elicopterul cu 5uc* i Io?n. A "ost mai ru. 3Ban se %ntinse dup #i$ri i % i aprinse una, dup care se ridic %n picioare. Ppada cdea %nc. Ios, %n parcare, plu$urile nu #ineau pasul cu ea. Avea nevoie de timp ca s scape de a a ceva, s!#i urmre ti "amilia cum moare %n "elul acesta. Attea blestem#ii. Tre"uie s% ple$ in lo$ul %sta* Erau prea multe amintiri i nu toate "rumoase. Apelul eronat pe care!l "cuse %nainte de atacul asupra "amiliei sale, timpul petrecut %n submarin, momentul cnd "usese abandonat pe pista de la aeroportul Feremetievo, privindu!l pe bunul +er$?ei (i*olaevici i, cea mai %mpu#it dintre toate, zborul cu elicopterul din Columbia. Era, pur i simplu, prea mult. Oenise timpul s plece. <oEler i c?iar @iz Elliot %i "ceau o "avoare, nu!i a a? :ndi"erent dac o tiau sau nu. 4 lume att de "rumoas se a"la acolo. El % i "cuse por#ia. <cuse ca unele pr#i din ea s "ie mai "rumoase i!i aHutase pe al#ii s "ac mai mult. <ilmul %n care de!abia se trezise, la dracuA, ar "i putut deveni, %ntr!un "el sau altul, realitate. Dar nu acum. Era curat i alb a"ar, luminile de deasupra parcrii luminau zpada eQact att ct trebuia ca s arate mult mai bine dect era de obicei. El % i dduse obolulV acum era rndul altcuiva s! i %ncerce mna la c?estiile mai u oare. ,da. Iac* su"l "umul spre "ereastr. Oa trebui s o rup din nou cu acest obicei. Cat?B o s insiste. Fi apoi? Apoi, o vacan# prelun$it %n vara care urma s soseasc, poate s se %ntoarc %n An$lia J poate cu vaporul %n loc de avion? +! i $seasc timp s dea ocol Europei %n ma in, eventual s piard %ntrea$a var. + "ie din nou un om liber. + se plimbe pe plaH. Dup aceea va trebui s! i ia un serviciu, s "ac ceva. Annapolis J nu, asta era eQclus. Gn $rup privat oarecare? &oate s #in ni te cursuri? @a Neor$etoEn? +pionaH 1=1. C?icoti %nceti or pentru el. Asta era, va preda despre cum se "ac toate c?estiile ile$ale. Cum dracuA rezistase Iames Nreer atta timp %n a"acerea asta scrboas? Cum suportase stresul? Asta era o lec#ie pe care nu i!o predase niciodat. 221

>nc ai nevoie de somn, omule, % i reaminti el. De data asta, se asi$ur c televizorul era oprit.

222

"$. Pla!amen)ul
3Ban "u surprins s vad c ninsoarea nu se oprise. &e corni a de la eQteriorul "erestrei biroului su de la ultimul etaH stratul de zpad era de vreo aizeci de centimetri, iar %n timpul nop#ii ec?ipele de %ntre#inere e uaser complet s #in pasul cu lucrurile. Onturi puternice su"lau i %n$rmdeau zpada pe osele i %n parcri, mult mai repede dect putea "i %ndeprtat, iar cea pe care reu eau s o deplaseze $sea, pur i simplu, un alt loc nepotrivit unde s se adune. De ani de zile un viscol ca sta nu mai lovise zona Ras?in$tonului. &opula#ia local trecuse deHa dincolo de panic, %n disperare, % i zise Iac*. +tocurile de alimente nu vor "i %nlocuite cu u urin#. DeHa unii so#i % i priveau consoartele, %ntrebndu!se cum se vor descurca cu mncarea' ,ai c!l pu"nea rsul, %n timp ce se ducea s aduc ap pentru "iltrul lui de ca"ea. >n drum, %l %n "c de umr pe 5en NoodleB. +coal, domnule doctor NoodleB. 4c?ii acestuia se desc?iser cu $reu. Ct e ceasul? Fapte douzeci. Din ce parte a (oii An$lii e ti ori$inar? (eE Damps?ire, din nord, un loc numit @ittleton. Ei, arunc o privire pe "ereastr i s!ar putea s!#i aminte ti de cas. Cnd Iac* se %ntoarse cu ap proaspt, tnrul sttea la "ereastr. &ar s "ie vreo patruzeci i cinci de centimetri, poate ceva mai mult. Fi ce mare lucru? De unde vin eu, asta se c?eam "ul$uial. >n D.C. i se spune Era Nlaciar. Ca"eaua va "i $ata %n cteva minute. 3Ban decise s c?eme o"iciul de securitate de la parter. Care!i situa#ia? 4amenii tele"oneaz c nu pot s aHun$. DaA ce dracuA, cea mai mare parte din personalul de noapte n!a putut s plece. N.R. &ar*EaB e %nc?is. @a "el i centura de pe partea ,arBlandului i &odul Rilson. 22/

3emarcabil. 4), e o c?estie important, a a c ascult cu aten#ie' asta %nseamn c to#i cei care reu esc s aHun$ sunt probabil antrena#i de )N5. >mpu c!iC NoodleB, a"lat la vreo trei metri, auzea rsul de la tele"on. Uine!m la curent cu starea vremii. Fi rezerv!mi o dubl trac#iune, N,C!ul, pentru cazul %n care trebuie s mer$ undeva. Iac* puse la loc receptorul i %l privi pe NoodleB. 3an$ul are privile$iile lui. >n plus, avem vreo dou ma ini disponibile pentru ast"el de situa#ii. Fi oamenii care trebuie s vin? Iac* urmri ca"eaua care %ncepea s se prelin$ din "iltru. Dac Centura i N.R. sunt %nc?ise, %nseamn c dou treimi din oamenii no tri nu pot s aHun$. Acum tii de ce au investit ru ii at#ia bani %n pro$ramele de control al vremii. (imeni de aici nu' (u, oamenii de aici pretind c zpada este ceva care apare pe prtiile de sc?i. Dac nu se opre te %n curnd, va "i miercuri %nainte ca ceva s %nceap s se mi te %n ora ul sta. +itua#ia e c?iar att de albastr? 4 s vezi cu oc?ii ti, 5en. Fi mi!am lsat sc?iurile la 5oston. (!am lovit c?iar a a de ru, obiect maiorul. Domnule maior, placa %ntreruptorului pare s nu "ie de acord cu tine, replic e"ul de ec?ipaH. >mpinse %ntreruptorul %napoi %n pozi#ie. 5uc#ica mic de plastic ne$ru ezit un moment, apoi sri %napoi. Din cauza stuia nu avem radio i din cauza celuilalt nu avem ?idraulica. ,i!e team c suntem la sol pentru un timp, domnule. &ivotul de msurare pentru trenul de aterizare sosise la dou diminea#a, dup o serie de %ncercri nereu ite. &rimele tentative "useser "cute cu ma ina, pn cnd cineva decisese c numai un ve?icul militar putea reu i. &iesele sosiser cu un transportor, c?iar i acesta descurcndu!se cu $reu printre diversele ma ini oprite pe osele, %ntre Ras?in$ton i Cmp David. 3epara#iile la elicopter ar "i trebuit s %nceap cam %ntr!o or J nu era o 227

treab di"icil J dar, dintr!o dat, devenir mai complicate. Ei, bine? %ntreb maiorul. &robabil vreo dou cabluri rupte. -rebuie s scot toat placa, domnule, s inspectez %ntre$ ansamblul. E o treab de cel pu#in o zi. ,ai bine le!ai spune s %nclzeasc un aparat de rezerv. ,aiorul privi a"ar. 4ricum, nu era o zi %n care ar "i vrut s zboare. (u trebuie s ne %ntoarcem pn mine diminea#. Cnd va "i $ata? Dac %ncep acum' s zicem, pe la miezul nop#ii. :a mai %nti micul deHun. Eu o s am $riH de aparatul de rezerv. 3ecep#ionat, domnule maior. 4 s!i pun s ne dea curent aici pentru un radiator i s aduc un radio. ,aiorul tia c e"ul de ec?ipaH era din +an Die$o. ,aiorul se tr% %napoi la caban. &lat"orma pentru elicoptere era %ntr!un loc mai %nalt pe care vntul %ncerca din $reu s!l cure#e de zpad. Ca rezultat, maiorul trebuia s! i bat capul doar cu cincisprezece centimetri de zpad. Ios, %n vale, troienele aHun$eau aproape la un metru. &robabil c trupe#ii care patrulau prin pdure se distrau $rozav, % i spuse el. Ct e de ru? %ntreb pilotul, care se rdea. &anoul circuitelor "ace "i#e. Fe"ul zice c are nevoie de toat ziua ca s!l pun la punct. (!am lovit c?iar a a tare, obiect colonelul. DeHa am spus asta. Orei s dau eu tele"on? Da, d!i drumul. Ai veri"icat panoul de alert? E pace!n lume, domnule colonel. Am veri"icat. &anoul de alert. era, mai ales, o eQpresie. (ivelul de alert al a$en#ilor $uvernamentali care se ocupau de diverse probleme depindea de pro$noza nivelului de pericol din lume. Cu ct era mai mare pericolul posibil, cu att mai multe miHloace erau pstrate $ata de ac#iune. &entru moment, nu se percepea nicio amenin#are la adresa +tatelor Gnite ale Americii i asta %nsemna c un sin$ur aparat de zbor era pstrat ca rezerv pentru OD!/!ul pre edintelui. ,aiorul ddu tele"on la Anacostia. Da, s!l #inem cald pe numrul doi. (umrul unu e la sol cu probleme electrice' nu, ne descurcm aici. Ar trebui s "ie din nou pe linia de plutire pe la miezul nop#ii. EQact. +alut. 228

,aiorul puse la loc receptorul, eQact cnd &ete Connor intr %n cabana lor. Ce se %ntmpl? Aparatul s!a stricat, rspunse colonelul. (u credeam c am lovit att de tare, obiect Connor. Ei, asta e, observ maiorul. +in$urul care crede c am lovit att de tare e mizerabilul de aparat. 3ezerva e %n stare de alert, spuse colonelul, %n timp ce % i termina brbieritul. >mi pare ru, &ete. E o problem electric, poate s nu aib nimic de!a "ace cu aterizarea. 3ezerva poate "i aici %n treizeci i cinci de minute. &anoul de alert e $ol. E ceva ce!ar trebui s tim? Connor cltin din cap. (u, Ed. (u suntem la curent cu nicio amenin#are deosebit. &ot aduce aparatul de rezerv aici, dar %nseamn s!l eQpun condi#iilor vitre$e. :!am purta mai bine de $riH la Anacostia. Dumneavoastr decide#i, domnule. &o#i s!o la i acolo. Fe"ul tot mai vrea s vad meciul aici, nu? Da. (e ale$em to#i cu o zi liber. Decolarea pentru D.C. mine diminea#, la ase!treizeci. &robleme %n privin#a asta? (u, ar trebui s "ie rezolvate %nainte. 4). Connor ie i i se %napoie %n cabina lui. Cum e a"ar? %ntreb Da$a. Cam cum arat, rspunse &ete. Elicopterul s!a stricat. A vrea s "ie mai aten#i, mormi a$entul special Delen DAA$ustino, periindu! i prul. (u!i vina lor. Connor ridic receptorul tele"onului care!l le$a de centrul de comand al +erviciului +ecret, localizat la cteva cvartale vest de Casa Alb. Aici Connor. Elicopterul e la sol cu o problem mecanic, iar rezerva este pstrat la Anacostia din cauza condi#iilor atmos"erice. Ceva pe panou ce!ar trebui s tiu? (u, domnule, rspunse a$entul mai tnr. &e panoul lui de situa#ie, %n caractere @ED, putea s vad c pre edintele 229

+tatelor Gnite J desemnat &4-G+ pe displaB J era la Camp David. &entru prima doamn a +tatelor Gnite J <@4-G+ J spa#iul era $ol. Oicepre edintele era la re edin#a lui o"icial de pe teritoriul 4bservatorului (aval al +tatelor Gnite, pe dreapta lui ,assac?usetts Avenue, la nord!vest, %mpreun cu "amilia lui. -otul e "rumos i calm, dup cte tim. Cum sunt strzile acolo? %ntreb &ete. 3ele. <iecare CarrBall pe care!l avem e a"ar, recupernd oameni. +lav Domnului pentru C?evrolet. Ca i <5:!ul, +erviciul +ecret "olosea marile dube C?evrolet cu dubl trac#iune. &uternic blindate i cam cu consumul de combustibil al unui tanc, CarrBall!ul era capabil s "ac lucruri pe care doar un tanc le putea dep i. 4), aici e "rumos i clduric. &ariez c pu ca ilor le %n$?ea# oule. Dar la Dulles? &rimul ministru trebuie s soseasc la ora optsprezece. 5ie#ii spun c Dulles are acum o pist desc?is. +e a teapt ca pe la amiaz s "ie totul curat. >n s"r it, viscolul se domole te un pic aici. Ftii, c?estia curioas' Da. Connor n!avu nevoie s aud restul. C?estia curioas era c o vreme ca asta "cea mai u oar munca +erviciului +ecret. 4), tii unde dai de noi. Da. &e mine, &ete. Connor privi a"ara cnd auzi z$omotul. Gn pu ca marin conducea un plu$ de zpad, %ncercnd s cure#e crrile dintre cabane. Ec?ipamentul era vopsit %n modelul de camu"laH "orestier de verde i maro al &enta$onului, dar pu ca ii marini erau %n combinezoane albe. Aveau c?iar i %nvelitori albe pentru carabinele lor ,!19A2. 4ricine ar %ncerca s intre aici ar descoperi, prea trziu, c "or#a de paz a perimetrului era total invizibil i ace ti pu ca i erau to#i veterani. >n ast"el de momente, c?iar i +erviciul +ecret se putea relaQa, dar asta se %ntmpla destul de rar. @a u rsun o ciocnitur. Da$a desc?ise. Piarele de diminea#, domni#. Gn caporal de la pu ca ii marini i le %ntinse. 22;

Ftii, observ DAA$ustino dup ce %nc?ise u a, uneori cred c tipii care livreaz c?estiile astea sunt sin$urii oameni pe care te po#i baza. Fi ceilal#i pu ca i? %ntreb &ete rznd. A, i ei. ,odi"icare de aspect %n +ierra 19, anun# sonaristul. Uinta vine la stn$a. <oarte bine, replic Dutc? Cla$$ett Domnule &itneB, preia timona. >n#eles, domnule, preiau timona, con"irm navi$atorul, %n timp ce secundul intra %n camera sonarului. Ec?ipa de urmrire i control al "ocului se %nvior, a teptnd s! i re%nceap calculele. C?iar aici, domnule. +onaristul ciocni %n ecran cu creionul. Acum arat ca un aspect travers. -imona, sonarul, relevmentul este acum unu! apte!zero, #inta vine la stn$a. (ivelul z$omotului radiat este constant, viteza estimat a #intei nesc?imbat. <oarte bine, mul#umesc. Era a treia ast"el de sc?imbare de drum pe care o urmriser. Estimarea lui Cla$$ett prea s "ie corect. 3usul descria o re#ea de cutare "oarte metodic, "oarte conservatoare J i "oarte inteli$ent J a acestei zone de patrulare, eQact a a cum procedau 966!urile %n cutarea submarinelor ruse ti. :ntervalele dintre treptele scrii preau s "ie cam de patruzeci de mii de metri. +ecundule, pompa asta nou de alimentare a lor e o minune, observ sonaristul. P$omotul de "unc#ionare este al dracului de cobort. Ec?ipa de urmrire e de prere c mec?erul %nainteaz cu vreo zece noduri. >nc c#iva ani i tipii tia ne vor da btaie de cap. -ranzient, tranzient J tranzient mecanic pe +ierra!19, relevmentul este acum unu! ase!patru, %nc %n deriv spre stn$a. Oiteza constant. +ubo"i#erul %ncercui pata de z$omot de pe ecran. &oate, domnule, dar au %nc multe de %nv#at. Acum, distan#a la #int, patruzeci i opt de mii de metri. Domnule &itneB, ?ai s mrim pu#in distan#a. Oino la dreapta, comand secundul. 226

>n#eles, timona, crma cinci $rade stn$a, vino la drum nou doi!zero! patru. Oireaz pentru o nou etap? %ntreb cpitanul 3ic*s, intrnd %n camera sonarului. Da, se pare c etapele sunt destul de re$ulate, domnule cpitan. Gn ticlos metodic, nu!i a a? A virat la mai pu#in de dou minute de momentul estimat de noi, rspunse Cla$$ett. Am ordonat o deviere la dreapta pentru a men#ine distan#a. >n re$ul. De "apt, 3ic*s se distra. (u mai "usese la bordul unei nave de atac rapid de pe vremea primului su sta$iu ca asistent al e"ului de departament. (u se mai Hucase de!a urmrirea cu submarinele ruse ti de cincisprezece ani. >n rarele ocazii %n care le auzise, ac#iunea lui "usese %ntotdeauna aceea iK urmrire, su"icient de mult timp pentru a determina cursul celuilalt submarin, apoi virare la un drum perpendicular i %ndeprtarea, pn la dispari#ia %n z$omotul aleatoriu. >n mod necesar, Hocul se modi"ica oarecum. (u era la "el de u or cum "usese odat. +ubmarinele ruse ti deveneau mai silen#ioase. Ceea ce acum c#iva ani "usese o mod plictisitoare se trans"orma rapid %n ceva cu adevrat nelini titor. Fi poate c tot ce aveau de "cut era s modi"ice procedura. Ftii, secundule, dac asta devine tactica standard? Cum adic, domnule cpitan? Adic, poate c aceasta este mi carea inteli$ent, avnd %n vedere ct de silen#io i devin tipii tia. Da? Cla$$ett era dezorientat. Dac!l urmre ti pe tip, cel pu#in tii %ntotdeauna unde se $se te. &o#i c?iar s lansezi o $eamandur +@4- i s solici#i miHloace care s te aHute s scapi de el. Nnde te!te. Devin destul de silen#io i. Dac %ntrerupi contactul imediat dup ce l!ai depistat pe tip, ce!#i $aranteaz c nu dai din nou peste el din $re eal? A a c, %n loc de asta, %l urmrim de la o distan# "rumoas, si$ur, i doar stm cu oc?ii pe el. A?, domnule cpitan, asta!i minunat atta vreme ct mer$e, dar ce se 222

%ntmpl dac cellalt tip te adulmec sau dac, pur i simplu, inverseaz cursul i d buzna %napoi cu toat viteza? 5un %ntrebare. >l urmrim din lateral, nu c?iar din pupa' asta ar "ace mai pu#in probabil o ciocnire accidental. 4 lovitur direct %n pupa este o msur de"ensiv lo$ic %mpotriva unui urmritor, dar nu poate "ace tot timpul $uri %n ocean, nu!i a a? Isuse, tipul %sta #n$ear$% s% ela"ore&e ta$ti$i4 Domnule, da#i!mi de tire dac le vinde#i c?estia asta celor de la 4&! =2. >n loc s!l urmresc drept %n pupa, m voi men#ine acum %n cartul lui nordic. 4ricum, ne o"er o mai bun per"orman# a cozii. De "apt, ar trebui s "ie mai si$ur. &artea asta era lo$ic, % i zise Cla$$ett. Dac spune#i, domnule cpitan. ,en#in cincizeci de mii de metri? Da, trebuie s "im precau#i. Al doilea viscol, a a cum se prevzuse, nu "cuse mare lucru, constat N?osn. Era un pospai. J acesta prea s "ie termenul pe care!l "oloseau ei J pe ve?icule i %n parcare. :nsu"icient ca s!#i ba#i capul cu el, doar o copie a celor mai severe viscole pe care le vzuse %n @iban. Ce!a#i zice de un mic deHun? %ntreb ,arvin. Grsc s muncesc pe stomacul $ol. -ipul e remarcabil, % i zise :bra?im. Era total lipsit de trac. Era "ie "oarte curaHos, "ie' altceva. N?osn c?ibzui. >l omorse pe poli#istul $rec "r s clipeasc, dduse o lec#ie brutal unuia din instructorii de lupt ai or$aniza#iei, demonstrase %ndemnare cu armele de "oc i avuse un dispre# total pentru pericol cnd descoperise bomba israelian. -ipul n!avea "ric de nimic, dar ast"el de oameni nu erau normali. (u era vorba de capacitatea de a! i controla "rica, a a cum %nv#au s "ac cei mai mul#i solda#i. <rica, pur i simplu, nu eQista. Era doar un caz de %ncercare de a impresiona oamenii? +au era ceva real? &robabil real, aprecie N?osn, i atunci omul era %ntr!adevr nebunK deci, mai mult periculos dect util. Acest mod de a $ndi "cea lucrurile mai u oare pentru N?osn. ,icu#a ca"enea a ?otelului nu o"erea serviciu la camer. -o#i trei ie ir %n "ri$ ca s mear$ la micul deHun. >n drum, 3ussell lu un ziar ca s 2/=

citeasc articolele despre meci. Sati i N?osn avur nevoie doarme o privire ca s $seasc %nc un motiv de a!i ur% pe americani. ,ncau ou cu slnin sau unc i cltite cu crna#i J %n toate trei cazurile, produse ale celor mai impure animale, porcii. &riveli tea i mirosul produselor porcine le trezi $rea#a. ,arvin nu!i aHut de"el cnd comand din ele, la "el de indi"erent cum comandase ca"eaua. Comandantul, remarc N?osn, ceruse terci de ovz, dar la Humtatea micului deHun pli i prsi masa. Ce nu!i %n re$ul cu el? E bolnav? %ntreb 3ussell. Da, ,arvin, este "oarte bolnav. N?osn se uit la slnina unsuroas de pe "ar"uria lui 3ussell i tiu c mirosul ei %i deranHase stomacul lui Sati. +per c va "i %n stare s conduc. Asta nu va "i o problem. N?osn se %ntreb dac era adevrat. 5ine%n#eles c era, % i spuse el, comandantul trecuse prin perioade mai dure J dar ast"el de slbiciuni erau pentru alt dat, nu pentru timpuri ca acesta. Deoarece niciodat nu mai avusese o ans ca asta, comandantul se va ac?ita cu brio de sarcina pe care i!o asumase. 3ussell plti micul deHun cu bani $?ea#, lsnd un bac i substan#ial, deoarece c?elneri#a prea o americanc sadea. Cnd se %ntoarser %n camere, Sati era palid i % i ter$ea "a#a dup un lun$ acces de $rea#. &ot s!#i aduc ceva, omule? %ntreb 3ussell. @apte, ceva bun pentru stomac? (u acum, ,arvin, mul#umesc. Dac zici tu. 3ussell desc?ise ziarul. (u era nimic de "cut pentru urmtoarele cteva ore, doar de a teptat. Cota de diminea# pentru meci era, vzu el, ase i Humtate pentru ,innesota. Decise ca, %n cazul %n care cineva %l va %ntreba, s alea$ Oi*in$ii. i s dea punctele. A$entul special Ralter Dos*ins, asistentul a$entului special e" WCorup#ie i Escroc?erieX de la Divizia de -eren Denver, tia c va rata meciul, %n ciuda "aptului c so#ia lui %i "cuse cadou un bilet de Crciun. >l vnduse pe dou sute de dolari e"ului. Dos*ins avea de lucru. Gn 2/1

in"ormator con"iden#ial participase noaptea trecut la petrecerea anual dat de Comisarul @i$ii (a#ionale de <otbal. &etrecerea J ca i cele care precedau derbB!ul din )entuc*B J %i atr$ea %ntotdeauna pe cei bo$a#i, puternici i importan#i. (ici asta nu "usese o eQcep#ie. &articipaser senatorii din Colorado i Cali"ornia, un $rup de deputa#i, $uvernatorii statelor i aproQimativ al#i trei sute de invita#i. :n"ormatorul lui sttuse la mas cu $uvernatorul de Colorado, senatorii i deputa#ii din districtul al treilea, care erau to#i #intele. cazului su de corup#ie. 5utura cursese i %n !ino "usese obi nuita cantitate de !eritas* (oaptea trecut, se "cuse un tr$. Di$ul va "i construit. +e czuse de acord asupra mitelor. C?iar i e"ul sucursalei locale a Clubului +ierra era implicat. >n sc?imbul unei dona#ii substan#iale din partea contractorului i a autorizrii de ctre $uvernator a unui nou parc, ecolo$i tii % i vor pondera obiec#iile %n privin#a proiectului. &artea trist, % i zise Dos*ins, era c zona c?iar avea nevoie de proiectul de amenaHare a apelor. Ar "i "ost bine pentru toat lumea, inclusiv pentru pescarii locali' lucrul ile$al %l reprezentau mitele care se ddeau. Oa putea s alea$ %ntre cinci statute "ederale care se aplicau cazului, dintre care cel mai sever era le$ea 3:C4, actul re"eritor la or$aniza#iile corupte i in"luen#ate de escroci, care "usese aprobat cu douzeci de ani %n urm, "r nicio idee asupra posibilelor propor#ii ale aplicabilit#ii ei. 5$ase deHa un $uvernator %ntr!un penitenciar "ederal i la asta va adu$a al#i patru o"iciali ale i. +candalul va s" ia %n buc#i politica statului Colorado. :n"ormatorul con"iden#ial %n c?estiune era aHutorul personal al $uvernatorului, o tnr idealist care decisese, cu opt luni mai devreme, c nu se mai putea. <emeile "useser %ntotdeauna cele mai potrivite pentru a purta un micro"on, mai ales cele cu sni mari, a a cum avea aceasta. ,icro"onul mer$ea drept %n sutien i $eometria loca#iei asi$ura sunetului o calitate bun. Era i un loc si$ur pentru c $uvernatorul %i probase deHa "armecele i le $sise de"icitare. Oec?ea zical %nc era de actualitateK %n iad nu eQist nicio "urie de anver$ura unei "emei dispre#uite. Ei, bine? %ntreb ,urraB, plictisit c trebuia s petreac %nc o duminic %n birou. <usese nevoit s vin cu metroul i acum acesta se de"ectase. Era posibil s rmn %n#epenit aici toat ziua. Dan, avem deHa su"icient pentru acuzare, dar vreau s a tept pn 2/2

cnd se %nmneaz banii ca s!i salt. :n"ormatorul meu a lucrat eQcelent. Eu %nsumi "ac c?iar acum transcrierea. &o#i s!o trimi#i prin "aQ? :mediat ce termin. Dan, i!am prins pe to#i, absolut pe to#i. Ralt, s!ar putea s!#i ridicm o statuie, zmbi ,urraB, uitnd de plictiseal. Ca cei mai mul#i copoi de carier, detesta corup#ia public aproape la "el de mult cum %i ura pe rpitorii de copii. Dan, trans"erul aici e cel mai bun lucru care mi s!a %ntmplat vreodat. Dos*ins rse %n receptor. &oate voi candida pentru unul din locurile rmase vacante %n +enat. Colorado ar putea ale$e i mai ru, observ Dan. At8ta !reme $8t n-ai un pistol asupra ta, % i spuse mali#ios ,urraB. Ftia c nu era cinstit. De i Ralt nu "cea dou parale %n privin#a aspectului de "or# al meseriei, cealalt parte, a evalurii, era impecabil J raportul de anul trecut sttea mrturie. Dos*ins era un anc?etator strlucit, un maestru a?ist care!l e$ala c?iar i pe 5ill +?aE. Doar c Ralt nu putea "ace cum trebuia o arestare. Ei, se corect ,urraB, asta nu va "i "oarte di"icil. &oliticienii se ascund %n spatele avoca#ilor i al purttorilor de cuvnt, nu al armelor. Ce prere ai despre procurorul +tatelor Gnite? E un biat bun, inteli$ent, Dan. <ace parte din ec?ip. Gn spriHin din partea Departamentului Iusti#iei n!ar strica, dar esen#ial este c biatul sta poate s o "ac, dac trebuie. 4). EQpediaz!mi transcrierea, cnd e $ata. ,urraB sc?imb butoanele de pe tele"onul lui, sunnd acas la +?aE, %n C?evB C?ase. Da. 5ill, aici Dan, spuse ,urraB la tele"onul neinterceptabil. Dos*ins a marcat noaptea trecut. Pice c are totul pe band J to#i cei cinci subiec#i principali au %nc?eiat tr$ul la "riptur. >#i dai seama c am putea "i nevoi#i s!l promovm pe tipul sta, not cu un c?icotit directorul <5:. Atunci, "!l adHunct al directorului asistent, su$er Dan. 2//

Asta nu te!a %mpiedicat s dai de necazuri. E nevoie s vin? (u c?iar. Cum e acolo? , $ndesc s pun o trambulin de sc?i pe alee. Foselele arat destul de ru. Eu am venit cu metroul, apoi s!a %nc?is' $?ea# pe ine sau ceva de $enul sta. Ras?in$ton, D.C., ora ul care intr %n panic, replic +?aE. 4), am de $nd s m relaQez i s urmresc meciul, domnule ,urraB. :ar eu, domnule +?aE, voi renun#a la plcerile personale i voi lucra pentru mai marea $lorie a 5iroului. 5ine, %mi place devotamentul la subordona#ii mei. >n plus, nepotul meu e ln$ mine, raport +?aE, urmrindu! i nora cum %l ?rnea cu un biberon. Ce "ace )ennB Iunior? 4, s!ar putea s "acem un a$ent din el. Dac nu ai nevoie cu adevrat de mine, Dan' 5ill, bucur!te de pu ti, aminte te!#i doar s!l dai %napoi cnd "ace %n scutece. 5ine. Uine!m la curent cu povestea asta. Oa trebui s m duc c?iar eu la pre edinte cu ea. -e a tep#i la probleme acolo? (u. E un tip ri$id %n problemele de corup#ie. 4 s revin. ,urraB ie i din biroul lui, %ndreptndu!se spre comunica#ii, %l $si pe inspectorul &at 4ADaB, mer$nd %n aceea i direc#ie. Lia pe care i!am vzut la strpun$ere erau cinii ti de sanie, &at? Gnii dintre noi conduc ma ini decente. 4ADaB avea o "ur$oneta cu dubl trac#iune. Apropo, bariera de pe (int? +treet a %n$?e#at %n pozi#ie desc?is. @e! am spus s!o coboare pe cealalt. De ce ai venit? +unt de, $ard %n centrul de comand. +c?imbul meu locuie te %n <rederic*. (u m a tept s!l vd pn Hoi la prnz. Cred c 1!2;= e %nc?is pn la primvar. Cristoase, cnd nin$e, sta!i un ora de neputincio i. Gltima misiune 2/7

de teren a lui 4ADaB "usese %n RBomin$ i %nc ducea dorul vntorilor de acolo. ,urraB spuse personalului de la comunica#ii c materialul a teptat prin "aQ de la Denver era codi"icat. &entru moment, nimeni %n a"ar de el nu trebuia s %l vad. (u $sesc ec?ivalent pentru asta, o"t NoodleB, imediat dup prnz. Care? &rima care ne!a ocat' nu, scuz!m, a doua. (u pot s pun de acord pro$ramele lui (armonov i +&:((A)E3. Asta nu %nseamn %n mod necesar ceva. Ftiu. @ucrul ciudat este, #i!aminte ti, ceea ce am spus despre di"eren#ele lin$vistice %n rapoartele lui? Da, dar nu uita c rusa mea e destul de sub#ire. (u pot s sesizez nuan#ele, a a cum le prinzi tu. Lsta e primul loc unde apare, "iind i primul unde nu pot s m convin$ %n mod si$ur c s!au %ntlnit. NoodleB "cu o pauz. Cred c s!ar putea s am ceva aici. (u uita c va trebui s convin$i Departamentul 3us. Asta n!o s "ie u or. Adevrat, "u de acord 3Ban. Oino cu ceva %n spriHin, 5en. Gnul din tipii de paz %l aHut pe Clar* s care lada cu sticle. El complet proviziile barului, apoi urc la nivelul superior cu ultimele patru sticle de C?ivas. C?avez %l urm cu "lorile. Io?n Clar* puse sticlele la locul lor i arunc o privire %n Hurul compartimentului, ca s "ie si$ur ca totul era %n ordine. +e a"er cu cteva "leacuri J autenticitatea rolului impunea o ast"el de demonstra#ie. +ticla cu transmi#torul avea $tul crpat. Asta ca asi$urare c nimeni nu va %ncerca s!o desc?id, % i zise el. De tep#i bie#ii de la Ftiin# i -e?nolo$ie. De obicei, c?estiile simple "unc#ioneaz cel mai bine. AranHamentele "lorale trebuiau "iQate la locurile lor. Erau compuse mai ales din tranda"iri albi, "rumo i, aprecie Clar*, iar be#i$a ele verzi care %i "iQau artau la locul lor. Apoi Din$ cobor% i cercet toaletele din "a#. @s 2/8

s cad un ma$neto"on Haponez "oarte mic %ntr!un co de $unoi, asi$urndu!se mai %nti c "unc#iona. >l %ntlni pe Clar* la baza scrii %n spiral i prsir avionul %mpreun. &ersonalul de paz de!abia %ncepea s soseasc cnd ei disprur %n nivelul in"erior al terminalului. +parser lactul de la o debara i intrar pentru a! i sc?imba ?ainele. Aprur %mbrca#i ca oameni de a"aceri, cu prul rearanHat, amndoi purtnd oc?elari. >ntotdeauna e att de u or, domnule C? (u. +e %ndreptar spre latura opus a terminalului. Asta!i situa la o Humtate de mil de avionul ;7; IA@, dar cu o vedere direct spre el. >n cmpul vizual aveau i un reactor Nul"stream :O, de$?izat %n avion particular. +e presupunea c va decola c?iar %naintea avionului Haponez, dar se va %ndeprta pe un curs diver$ent. Clar* scoase din $eant un minicaseto"on +onB, introduse %n el o caset i % i puse c tile. De "apt, auzea murmurele oamenilor de paz din avion i banda le %nre$istra vocile, %n timp ce oc?ii lui parcur$eau ne$liHent o carte. Era pcat c nu %n#ele$ea Haponeza, o"t Clar*. Ca %n cele mai multe opera#iuni conspirative, pnda era componenta principal, "r s "aci absolut nimic, %n timp ce a teptai s se %ntmple ceva. > i ridic privirea ca s vad cum se derula din nou covorul ro u, cum se aliniau solda#ii i cum se instala un pupitru. &robabil o rutin scitoare pentru oamenii care trebuiau s "ac toate astea, zmbi el. @ucrurile se precipitar rapid. &re edintele ,eQicului %l %nso#i personal pe primul ministru Haponez pn la avion, strn$ndu!i clduros mna, la baza scrilor. Asta putea "i dovada, % i zise Clar*. Era entuziasmat c treaba mer$ea bine, dar trist c ast"el de lucruri se petreceau cu adevrat. Nrupul urc scrile, u a se %nc?ise, scrile "ur %ndeprtate i avionul ;7; % i porni motoarele. Clar* auzi conversa#ia animndu!se %n salonul de la etaH al avionului. Apoi, cnd pornir motoarele, calitatea sunetului se duse imediat dracului. Clar* urmri Nul"streamul, care %ncepea s ruleze. Dou minute mai trziu, % i %ncepu rulaHul i avionul ;7;. Avea sens. -rebuia s "ii precaut cu trimiterea avioanelor %n aer, %n spatele unui Iumbo. Corpurile mari i lar$i lsau %n urm turbulen#e care puteau "i "oarte periculoase. Cei doi o"i#eri C:A rmaser %n ?olul de observare pn cnd avionul de linie IA@ decol, 2/9

i cu asta misiunea lor "u %ndeplinit. >n cer, Nul"streamul urc la altitudinea de croazier de dousprezece mii cinci sute de metri, pe un curs zero!doi! ase spre (eE 4rleans. DiriHat de oamenii din spate, pilotul reduse %ntr!o oarecare msur accelera#ia. @a dreapta lor, avionul ;7; se stabiliz la aceea i altitudine, pe un curs de zero!trei!unu. >n interiorul avionului mai mare, presupusa sticl de scotc? era orientat spre o "ereastr i transmisiile ei %n ED< erau rspndite spre receptorii Nul"streamului. 5anda de emisie a sistemului, "oarte "avorabil, $aranta un semnal bun i nu mai pu#in de zece ma$neto"oane se a"lau la lucru, cte dou pentru "iecare canal de band lateral. &ilotul modi"ic treptat cursul spre est, atta ct %ndrzni, pn cnd cele dou avioane "ur deasupra apei, apoi vir din nou spre stn$a, cnd un al doilea avion, un EC!1/8 care se zbtuse s aHun$ de la 5aza -in*er din 4*la?oma a <or#elor Aeriene, % i ocup pozi#ia la treizeci de mile spre est i ase sute de metri sub produsul mai mare al "irmei 5oein$. &rimul avion ateriz la (eE 4rleans, % i descrc oamenii i ec?ipamentul, realiment, apoi decol din nou spre a reveni %n ,eQico CitB. Clar* era la ambasad. Gna din contribu#iile lui la opera#iune era aducerea unui vorbitor de Haponez de la Directoratul :n"orma#ii al A$en#iei. 3a#ionnd c recep#ia de prob va "i util pentru determinarea e"icacit#ii sistemului, decisese c ar "i mai bine s ob#in o traducere imediat a celor spuse. Clar* credea c asta era o demonstra#ie rezonabil de ini#iativ opera#ional. @in$vistul nu se $rbi, ascultnd de trei ori conversa#ia %nre$istrat %nainte de a %ncepe s bat la ma in. &roduse mai pu#in de dou pa$ini. <aptul c Clar* citea peste umrul lui %l deranHa. ,i!ar "i plcut s "i aHuns, tot att de u or, la o %n#ele$ere cu opozi#ia din Diet., citi Clar* cu voce tare. -rebuie doar s avem $riH de unii dintre asocia#ii lui.. ,i se pare c am ob#inut ceea ce doream, observ lin$vistul. Gnde!i tipul tu cu comunica#iile? %l %ntreb Clar* pe e"ul sec#iei. &ot s!o "ac c?iar eu. >ntr!adevr, era destul de u or. Fe"ul sec#iei transcrise cele dou pa$ini btute la ma in %ntr!un calculator. 4 mic ma inrie, care arta ca un dispozitiv cu videodisc, era atrnat de calculator. &e discul mare se a"lau 2/;

milioane de numere aleatorii di$itizate. <iecare liter pe care o btea era trans"ormat %n altceva i transmis la camera ,E3CG3M de la @an$leB. Acolo, semnalul recep#ionat era %nre$istrat. Gn te?nician de la comunica#ii alese discul descriptiv adecvat din biblioteca secret, %l introduse %n propria lui ma in i aps pe un buton. >n cteva secunde, o imprimant laser produse dou pa$ini de mesaH inteli$ibil. Acestea "ur si$ilate %ntr!un plic i %nmnate unui mesa$er care plec spre biroul de la etaHul apte al directorului adHunct. Domnule 3Ban, mesaHul pe care %l a tepta#i. ,ul#umesc. 3Ban semn pentru el. Domnule NoodleB, va trebui s m scuzi un moment. (icio problem. 5en se %ntoarse la teancul lui de ?rtii. Iac* scoase mesaHul i %l citi, %ncet i cu aten#ie, de dou ori. Apoi ridic receptorul i ceru o linie si$ur cu Camp David. Centrul de comand, rspunse o voce. Aici 3Ban, de la @an$leB. -rebuie s vorbesc cu e"ul. A tepta#i o clip, domnule, rspunse subo"i#erul din ,arin. 3Ban % i aprinse o #i$ar. Aici pre edintele, se auzi o alt voce. Domnule pre edinte, 3Ban la tele"on. Am un "ra$ment de conversa#ie de pe ;7;. A a de repede? A avut loc %nainte de pornirea motoarelor, domnule. Avem o voce neidenti"icat J credem c este primul ministru J care spune c au "cut %n#ele$erea. Iac* citi cele trei rnduri, cuvnt cu cuvnt. -iclosul, opti <oEler. Ftii, cu dovezi ca asta a putea pune sub acuzare un tip. ,!am $ndit c o s!o vre#i repede, domnule. &ot s v trimit prin "aQ transcrierea ini#ial. Cea complet va dura pn pe la ora douzeci i unu. Ar "i plcut s am ceva de citit dup meci. 4), trimite!o. @inia se %ntrerupse. (!ave#i pentru ce, domnule, i se adres Iac* receptorului. 2/6

E timpul, spuse N?osn. 4). 3ussell se ridic i %mbrc scurta %mblnit. A"ar trebuia s "ie "ri$ %n draci. ,aQima prevzut pentru ziua respectiv era minus paisprezece i %nc nu aHunsese acolo. Gn vnt aspru de nord btea dinspre (ebras*a, unde era i mai "ri$. +in$urul lucru bun era cerul senin. Fi Denverul avea probleme de poluare, %nrut#ite i mai mult de inversiunile de temperatur de iarn. Dar astzi cerul era literalmente "r nori i privirea lui ,arvin aHun$ea pn ?t departe, spre vest, urmrind uvoaiele de zpad ca ni te de$ete albe, mturate de pe vr"urile din <ront 3an$e. +i$ur, era un semn bun i vremea senin %nsemna c zborul de la +tapleton nu va avea %ntrziere, a a cum se temuse cu cteva zile %nainte. &orni motorul dubei, repetndu! i rolul i revznd planul, %n timp ce lsa timp ve?iculului s se %nclzeasc. ,arvin se %ntoarse s se uite la %ncrctur. Aproape o ton de eQplozibil superputernic, spusese :bra?im. Asta o s!i supere al dracului de tare pe oameni. Dup aceea se urc %n ma ina %nc?iriat i o porni, punnd radiatorul la maQimum. Era pcat c domnul comandant Sati se sim#ea att de ru. &oate c erau de vin nervii, % i zise 3ussell. Cteva minute mai trziu, ie ir i ei. N?osn se a ez ln$ ,arvin. Fi el era nervos. Nata, omule? Da. 4). 3ussell b$ duba %n mar arier i ie i cu spatele din locul de parcare. &orni %nainte, veri"icnd dac ma ina de %nc?iriat %l urma, apoi ie i din parcare pe osea. Drumul pn la stadion %i lu doar cteva minute lipsite de evenimente. &oli#ia ie ise %n "or# i ,arvin vzu c N?osn %i eQamina "oarte atent. El nu era %n$riHorat. @a urma urmei, copoii erau doar pentru controlul circula#iei i stteau prin preaHm pentru c tra"icul de!abia %ncepuse. ,ai erau aproape ase ore pn la %nceperea meciului. :e i de pe osea i se strecur %n parcarea de la intrarea presei. Acolo era un poli#ist cu care trebuia s vorbeasc. Sati se %ndeprtase deHa i acum se %nvrtea %n cerc la cteva cvartale distan#. ,arvin opri camioneta i cobor% $eamul portierei. 2/2

5un, %i spuse el poli#istului. +er$entul &eter DaE*ins din poli#ia ora ului Denver era deHa %n$?e#at, %n ciuda "aptului c se nscuse %n Colorado. -rebuia s pzeasc poarta pentru pres i O-&!uri, un post cu care se procopsise numai pentru c era "oarte tnr. -ipii mai %n vrst erau %n locuri mai calde. Cine e ti? %ntreb DaE*ins. &ersonal te?nic, rspunse 3ussell. Asta!i poarta presei, a a!i? Da, dar nu e ti pe lista mea. >n parcarea O:&!urilor eQista un numr limitat de locuri disponibile i DaE*ins nu putea s lase c?iar pe oricine. ,a$neto"onul din unitatea A s!a stricat, eQplic $esticulnd 3ussell. Am "ost obli$a#i s aducem o rezerv. ,ie nu mi!a spus nimeni, observ poli#istul. (ici mie nu mi!a spus nimeni pn la ora ase, seara trecut. A trebuit s aducem blestem#ia din 4ma?a. 3ussell "lutur va$ clipboardul. >n spate, ascuns de priviri, N?osn de! abia respira. De ce nu l!au trimis cu avionul? &enAc <ed EQ nu lucreaz duminica, omule, i di?ania e prea mare ca s %ncap pe u a unui @ear. Eu nu m pln$, omule. <ac parte din personalul te?nic de la C?ica$o, 4)? Eu sunt re#eaua. ,i se plte te de trei ori i Humtate tari"ul pentru ra?atul sta, departe de cas, eveniment special, ore suplimentare %n Eee*end. Destul de cumsecade, observ DaE*ins. ,ai bine de salariul pe o sptmn, omule, rnHi 3ussell. E un dolar i douA cinci pe minut, nu? >nseamn c ave#i un sindicat dat dracului. +i$ur c da, rse ,arvin. Ftii unde s!l duci? (icio problem. 3ussell o lu din loc. N?osn ls s!i scape o eQpira#ie lun$, cnd duba se puse din nou %n mi care. Ascultase "iecare cuvnt, si$ur c ceva va mer$e dezastruos de ru. DaE*ins urmri camioneta %ndeprtndu!se. > i veri"ic ceasul i not ceva pe clipbbardul lui. Dintr!un motiv oarecare, cpitanul dorea s #in 27=

eviden#a a cine sosea i cnd. &entru DaE*ins nu avea sens, dar ideile cpitanului nu erau %ntotdeauna lo$ice, nu!i a a? >i trebui un moment ca s! i dea seama c duba A5C!ului avea numere de Colorado. 4 c?estie ciudat, % i zise el, dar aten#ia %i "u atras de @incolnul care se apropia. Ei, da, asta era una din ma inile de pe lista lui. Era pre edintele Con"erin#ei Americane a @i$ii (a#ionale de <otbal. &robabil c O:&!urile trebuiau s vin destul de devreme, mri DaE*ins, ca s se instaleze %n loHa lor i s %nceap cu butura. +e alesese cu securitatea i la petrecerea din seara precedent, dat de pre edintele @i$ii (a#ionale de <otbal, i vzuse cum "iecare clovn bo$at din Colorado se %mbta ca un porc, %mpreun cu diver i politicieni i alte O:&!uri J maHoritatea ni te cretini, %i catalo$ase tnrul poli#ist, dup ce %i vzuse J din toat America. &resupunea c Demin$EaB avusese, pn la urm, dreptateK cei bo$a#i doar aveau mai mul#i bani. Dou sute de metri mai departe, 3ussell parc duba, trase "rna i ls motorul s "unc#ioneze. N?osn intr %n spate. ,eciul era pro$ramat s %nceap la 19K2=, ora local. A"acerile importante %ntrziau %ntotdeauna, Hudec :bra?im. &resupusese ca or de %ncepere 19K/=. @a asta adu$ase %nc o Humtate de or, re$lnd -!zero la 1;K==, ora standard a ,un#ilor +tnco i. @a urma urmei, numerele arbitrare aveau %ntotdeauna zerouri %n ele, i ora propriu!zis a detonrii "usese re$lat cu sptmni %nainteK eQact la o or dup %nceperea meciului. Dispozitivul nu avea un mecanism de protec#ie "oarte so"isticat. EQista unul primitiv, conectat la "iecare u de acces, dar nu "usese timp pentru ceva complicat i sta, % i zise N?osn, era un lucru bun. Ontul din nord!est %n ra"ale scutura duba i un comutator basculant delicat putea s nu "i "ost o idee bun. De "apt, % i ddu el seama destul de trziu, doar trntirea u ii dubei la %nc?idere ar "i putut s' Ce alt$e!a i-a s$%pat in !e ere? se %ntreb el. N?osn % i reaminti c toate momentele de acest $en scoteau la iveal $ndurile cele mai %n"rico toare. 3evzu repede tot ce "cuse pn atunci. <iecare lucru "usese veri"icat de mai bine de o sut de ori. Era $ata? +i$ur c era $ata. (u petrecuse luni de pre$tire atent pentru asta? :n$inerul e"ectu o ultim veri"icare a circuitelor de control. -oate "unc#ionau. <ri$ul nu a"ectase prea ru bateriile. Conect cablurile la releul de timp J sau %ncerc s o "ac. ,inile %i erau #epene de "ri$ i!i tremurau 271

din cauza emo#iei momentului. N?osn se opri. A tepta o clip s! i recapete autocontrolul i le "iQ la a doua %ncercare, %n urubnd piuli#a, ca s le asi$ure solid la locul lor. Fi asta, decise el, era tot. N?osn %nc?ise u a de acces, care conecta mecanismul simplu de protec#ie, i se %ndeprt de dispozitiv. (u, % i spuse el. (u mai era un dispozitiv.. Nata? %ntreb 3ussell. Da, ,arvin, rspunse cu o voce sczut N?osn. -recu %n "a#, %n scaunul pasa$erului. Atunci, ?ai s plecm. ,arvin %l urmri pe brbatul mai tnr ie ind i se %ntoarse s %ncuie portiera. Apoi ie i i el din dub i o %ncuie i pe a lui. ,erser spre vest, pe ln$ marile dube!releu ale re#elelor, cu uria ele lor antene parabolice. &robabil c "iecare costa milioane, aprecie ,arvin, i toate vor "i "cute zob, o dat cu poponarii de la -O, asemenea celor care trans"ormaser moartea "ratelui su %ntr!un eveniment sportiv. Gciderea lor nu!l tulbura deloc, absolut deloc. Dup o clip, ovalul masiv al stadionului %i ocroti de vnt. Continuar s mear$, traversnd parcarea pe ln$ raidurile de "ani veni#i devreme i ma inile care soseau, multe din ele din ,innesota. &line de "ani clduros %mbrca#i, avnd pun$i cu alune i purtnd plrii, unele din ele %mpodobite cu coame. Sati i ma ina de %nc?iriat se $seau pe o strad lateral. Sati. se prelinse din scaunul o"erului, permi#ndu!i lui ,arvin accesul %n spatele volanului. -ra"icul %ncepea s se a$lomereze i, pentru a evita por#iunea cea mai rea, 3ussell o lu pe o rut alternativ, pe care o cercetase %n ziua precedent. Fti#i, e o adevrat ru ine s dm peste cap meciul %n "elul sta. Ce vrei s spui? %ntreb Sati. Ea cincea oar cnd Oi*in$ii. aHun$ %n +uper 5oEl. De data asta, se pare c vor %nvin$e. &u tiul sta, Rills, care alear$ pentru ei, e cel mai bun de la +aBers %ncoace i, din cauza noastr, nimeni n!o s vad evenimentul. &cat. 3ussell cltin din cap i ironia %l "cu s zmbeasc. (ici Sati i nici N?osn nu se obosir s rspund, dar 3ussell nu se a teptase s o "ac. &ur i simplu, nu aveau sim#ul umorului, nu!i a a? &arcarea motelului era 272

aproape $oal. &robabil c to#i cei care stteau acolo erau "ani ai uneia sau alteia dintre ec?ipe, % i zise ,arvin, desc?iznd u a. E %mpac?etat totul? Da. N?osn sc?imb o privire cu comandantul. Era pcat, dar inevitabil. Camera nu "usese %nc aranHat, dar asta nu avea importan#. ,arvin intr %n baie, %nc?iznd u a %n urma lui. Cnd americanul ie i, %i vzu pe amndoi arabii %n picioare. Nata? Da, rspunse Sati. Orei s!mi dai Hos ba$aHul, ,arvin? +i$ur. 3ussell se %ntoarse i se %ntinse dup valiza care sttea pe ra"tul metalic. (u auzi bara de o#el care %i lovi cea"a. Corpul lui scund, dar puternic, se prbu i pe moc?eta ie"tin i rezistent de pe podea. @ovise puternic, dar nu su"icient de puternic ca s ucid, % i ddu seama comandantul. &uterile %i slbeau cu "iecare zi. N?osn %l aHut s deplaseze corpul %napoi %n baie, unde %l a ez cu "a#a %n sus. ,otelul era unul ie"tin i baia era mic, prea mic pentru inten#iile lor. +peraser s!l pun %n cad, dar nu eQista su"icient spa#iu pentru amndoi. >n loc de asta, Sati %n$enunc?e ln$ american. N?osn ridic dezam$it din umeri i se %ntinse dup un prosop de pe suport. >n" ur prosopul %n Hurul $tului lui 3ussell. 4mul era mai mult ame#it dect incon tient i minile lui %ncepur s se mi te. N?osn "u obli$at s ac#ioneze rapid. Sati %i ddu cu#itul de "riptur pe care!l luase din restaurant, dup cina din seara trecut. N?osn %l lu i "cu o tietur adnc %n partea lateral a $tului lui 3ussell, imediat sub urec?ea dreapt. +n$ele # ni ca dintr!un "urtun i :bra?im aps prosopul ca s!l %mpiedice s!i stropeasc ?ainele. Apoi "cu acela i lucru cu artera carotid din partea stn$. Amndoi brba#ii apsau prosopul, ca i cum ar "i %ncercat s %mpiedice cur$erea sn$elui. >n clipa aceea, oc?ii lui ,arvin se desc?iser. >n ei nu eQista %n#ele$ere, nu era timp su"icient ca s se dumireasc ce se %ntmpla. 5ra#ele lui se mi car, dar cei doi brba#i % i "olosir $reutatea ca s i le "iQeze i s!l %mpiedice s "ac ceva. (u vorbi, de i $ura i se desc?ise, i, dup o ultim privire acuzatoare adresat lui N?osn, oc?ii %i devenir vistori pentru o 27/

clip, apoi se ddur peste cap. >ntre timp, Sati i N?osn se lsar pe spate ca s evite sn$ele care umplea acum n#ule#ele dintre plcile de ceramic ce acopereau podeaua din baie. :bra?im retrase prosopul. +n$ele de!abia mai cur$ea i nu mai era un motiv de %n$riHorare. -otu i, prosopul era %mbibat. >l arunc %n cad. Sati %i %ntinse un altul. +per c Domnul va "i milostiv cu el, spuse %nceti or N?osn. Gn p$n. Era prea trziu pentru remu cri. E vina lui c n!a %ntlnit niciodat un om s"nt? +pal!te, %i ordon Sati. EQistau dou c?iuvete ln$ baie. <iecare brbat % i spuni meticulos minile, veri"icndu! i ?ainele %n cutarea urmelor de sn$e. (u era niciuna. Ce se va %ntmpla cu locul sta cnd va eQploda bomba? %ntreb Sati. N?osn se $ndi pu#in. Att de aproape' va "i %n a"ara min$ii de "oc, dar' +e apropie de "ereastr i trase draperiile c#iva centimetri' +tadionul era per"ect vizibil i priveli tea direct "cea u or de anticipat ce se va %ntmpla. :mpulsul termic va incendia cldirea, apoi unda de oc o va drma. >ntrea$a cldire va "i distrus. E ti si$ur? Absolut. E"ectele bombei sunt u or de prezis. 5ine. Sati adun toate documentele de cltorie i actele de identitate pe care el i N?osn le "olosiser pn atunci. -rebuiau s treac prin inspec#ia vamal i deHa "or#aser nota. Documentele suplimentare le aruncar %ntr!o pubel. N?osn lu ambele ba$aHe i le duse la ma in. Oeri"icar %nc o dat camera. Sati intr %n ma in. N?osn %nc?ise u a pentru ultima oar, lsnd pe mner plcu#a cu (u deranHa#i.. &n la aeroport era un drum scurt i avionul lor pleca peste dou ore. &arcarea se umplea rapid. Cu trei ore %nainte de %nceperea meciului, spre surpriza lui DaE*ins, sectorul O:& era plin. +pectacolul de desc?idere %ncepuse deHa. 4 ec?ip de reporteri cu o minicamer se "oia printre, 277

ma ini, intervievnd "anii Oi*in$ilor., care trans"ormaserm %ntrea$ Humtate a parcrii %ntr!o uria petrecere. Dre albe de "um se ridicau din $rtarele cu crbuni. DaE*ins tia c "anii Oi*in$ilor. erau cam nebuni, dar asta era ridicol. -ot ce aveau de "cut era s intre pe stadion. Acolo se puteau delecta cu orice mncare i butur, puteau s!o consume %ntr!o atmos"er de 2= de $rade, stnd pe un scaun capitonat, dar nu' % i proclamau duritatea %ntr!o temperatur care era %n Hur de minus 18 $rade. DaE*ins era sc?ior i % i pltise cole$iul lucrnd ca membru %ntr!o patrul pe sc?iuri, pe una din pantele de la Aspen. Cuno tea "ri$ul i aprecia valoarea cldurii. Aerul rece nu putea "i impresionat %n niciun "el. &ur i simplu, aerul i vntul nu b$au de seam. Cum mer$ lucrurile, &ete? DaE*ins se %ntoarseK (icio problem. -o#i cei de pe list au "ost veri"ica#i. 4 s te sc?imb pentru cteva minute. :ntr i %nclze te!te un pic. &o#i s cape#i ca"ea la $?ereta pazei de la poart. ,ul#umesc. DaE*ins tia c avea nevoie de o ca"ea "ierbinte. Oa trebui s rmn a"ar pe toat durata meciului, patrulnd prin parcare pentru a se asi$ura c nimeni nu %ncerca s "ure ceva. 4"i#erii %n civil erau aten#i la ?o#ii de buzunare i bi ni#arii de bilete, dar cei mai mul#i dintre ei vor aHun$e s mear$ %nuntru i s vad meciul. DaE*ins nu avea dect un radio. Asta era de a teptat, o"t el. Avea mai pu#in de trei ani %n poli#ie. >nc %l socoteau novice. -nrul poli#ist urc panta spre stadion, c?iar pe ln$ dubi#a A5C, pe care o veri"icase mai devreme. Arunc o privire %nuntru i vzu ma$neto"onul +onB. Ciudat, nu prea s "ie racordat la ceva. +e %ntreb unde puteau "i cei doi te?nicieni, dar ca"eaua era mai important. C?iar i lenHeria din polipropilen avea limitele ei i DaE*ins era mai %n$?e#at dect % i amintea s "i "ost vreodat. Sati i N?osn returnar ma ina a$en#iei de %nc?irieri i luar autobuzul pus la dispozi#ie clien#ilor pn la aeroport, unde % i predar ba$aHele pentru zbor, apoi se duser s veri"ice situa#ia zborului. A"lar c zborul American ,D!6= pentru Dallas!<ort Rort? avea %ntrziere. Oremea din -eQas, eQplic "unc#ionarul de la $?i eu. &e piste era $?ea# de la viscolul 278

care trecuse pe ln$ Denver %n noaptea trecut. -rebuie s prind le$tura spre ,eQic. &ute#i s!mi "ace#i le$tura printr!un alt ora ? %ntreb N?osn. Avem un avion care pleac spre ,iami, la aceea i or cu zborul dumneavoastr spre Dallas. &ot s v %nre$istrez pentru un zbor de le$tur %n ,iami. A$enta de la bilete introduse datele %n calculator. E un interval de o or. , ro$, la ,eQico CitB e doar o di"eren# de cincisprezece minute. A#i putea s o "ace#i, v ro$? -rebuie s prind le$tura. Ambele bilete? Da, v ro$. (icio problem. -nra doamn zmbi calculatorului. N?osn se %ntreb dac va supravie#ui evenimentului. <erestrele uria e de sticl ddeau spre stadion i, c?iar la distan#a asta, unda de oc' poate, % i zise el, dac se adpostea su"icient de repede. Dar deHa va "i orbit de izbucnirea de lumin. Fi avea ni te oc?i ne$ri att de "rumo i. &cat. &o"tim. Ooi avea $riH s se trans"ere ba$aHele, %i promise ea. N?osn primi asta cu rezerve. ,ul#umesc. &oarta e pe acolo, indic ea. ,ul#umesc %nc o dat. A$enta de bilete %i urmri %ndeprtndu!se. Cel tnr era destul de dr$u#, dar "ratele lui mai mare J sau e"? se %ntreb ea J arta ca o acritur. &oate c nu!i plcea s zboare. Ei, bine? %ntreb Sati. Pborul de le$tur respect aproQimativ pro$ramul nostru. Am pierdut cincisprezece minute %n ,eQico CitB. Condi#iile meteorolo$ice sunt localizate. Ar trebui s nu mai avem alte di"icult#i. Cldirea aeroportului era aproape $oal. Era evident c oamenii care doreau s prseasc Denverul a teptau zboruri mai trzii, ca s poat urmri meciul la televizor, i acela i lucru prea s "ie adevrat i %n privin#a zborurilor care soseau, constat :bra?im. De!abia dac erau douzeci de persoane %n ?olul de plecare. 279

(ici aici nu pot s pun de acord pro$ramele, mormi NoodleB. De "apt, aproape c!a spune c avem o dovad si$ur. Cum a a? %ntreb 3Ban. (armonov a "ost la ,oscova numai dou zile sptmna trecut, luni i vineri. ,ar#i, miercuri i Hoi a "ost %n @etonia, @ituania i %n vestul Gcrainei, apoi a "cut o deplasare pn la Ool$o$rad, pentru un pic de politic local. Oinerea este eQclus din cauza datei la care a sosit mesaHul, da? Dar luni prietenul nostru a "ost practic toat ziua %n cldirea Con$resului. (u cred c s!au %ntlnit sptmna trecut, %ns scrisoarea asta implic. Cred c aici avem o minciun. Arat!mi, ceru Iac*. NoodleB %n ir materialele pe biroul lui 3Ban. EQaminar %mpreun datele i itinerariile. Ei, nu!i interesant? spuse Iac* dup cteva minute. -iclosul. Convin$tor? vru s tie NoodleB. -otal? Directorul adHunct cltin din cap. (u. De ce nu? E posibil ca datele noastre s "ie incorecte. Este posibil s se "i %ntlnit %n tain, poate duminica trecut, cnd Andrei :lici era la cabana lui. Cu o "loare nu se "ace primvar, zmbi Iac*, "cnd semn cu capul la zpada de a"ar. -rebuie s "acem o veri"icare amnun#it %nainte de a mer$e mai departe, dar ceea ce!ai descoperit aici este "oarte, "oarte interesant, 5en. Dar, la dracuA' 5en, %n c?estiile de $enul sta o iei %ncet, eQplic Iac*. (u arunci la $unoi munca unui a$ent de valoare pe baza unor date ec?ivoce' iar astea sunt ec?ivoce, nu!i a a? Din punct de vedere te?nic, da. Crezi c a "ost deturnat? C a devenit a$ent dublu, vrei s spui? 3Ban zmbi. Domnule doctor NoodleB, ai %nceput s prinzi Har$onul. 3spunde tu la %ntrebare %n locul meu. 27;

Ei bine, dac a devenit a$ent dublu, nu ne!ar trimite $enul acesta de date. (!ar dori s ne trimit acest $en de semnal, doar dac elemente din interiorul )N5!ului' Nnde te!te, 5en, %l avertiz Iac*. A, da. >i compromite i pe ei, nu!i a a? Ai dreptate, nu este probabil. Dac ar "i "ost deturnat, datele ar "i "ost di"erite. EQact. Dac ai dreptate i el ne %n al, eQplica#ia cea mai probabil este cea pe care ai dat!o tu. Are de pro"itat de pe urma decesului politic al lui (armonov. >n a"acerea asta, e bine s $nde ti ca un poli#ist. Cine pro"it, cine are motiv, sta!i testul pe care!l aplici aici. Cea mai bun persoan pentru a eQamina asta e ,arB &at. 4 c?emm? %ntreb NoodleB. >ntr!o zi ca asta? Sati i N?osn se %mbarcar la primul apel, ocupnd "otoliile de la clasa %nti i "iQndu! i centurile. Pece minute mai trziu, avionul se %ndeprt de poart i rul pn la captul pistei. <cuser o mi care de teapt, % i zise N?osn. Pborul spre Dallas nu "usese %nc anun#at. Dup dou minute, avionul decol i vir curnd spre sud!est, spre climatul mai cald al <loridei. Camerista avea deHa o zi proast. ,aHoritatea oaspe#ilor plecaser trziu i ea era mult %n urma pro$ramului. U#i dezam$it cnd vzu cartona ul de pe o clan#, dar acesta nu se $sea i pe cellalt, de la camera comunicant, i ea se $ndi c putea "i o $re eal. &e partea opus a cartonului era mesaHul verde <ace#i cur#enie %n camer ACG,. i oaspe#ii comiteau adeseori aceast $re eal. ,ai %nti, intr %n camera nemarcat. Era u or. (umai unul din paturi "usese "olosit. +coase cear a"urile i le %nlocui cu viteza pe care o cptai "cnd aceea i treab de mai mult de cincizeci de ori pe zi. Oeri"ic baia, %nlocui prosoapele "olosite, puse un spun nou %n suport i $oli co ul de $unoi %n pun$a atrnat de cruciorul ei. Apoi, trebui s ia o decizie' s "ac ordine i %n cealalt camer sau nu. Cartonul de pe u spunea nu, dar, dac nu o doreau, de ce nu "cuser acela i lucru i pentru camera asta? ,erita cel pu#in o privire. Dac ceva evident important era la vedere, nu o s intre. 276

Camerista arunc o privire prin u a de comunicare desc?is i vzu dou paturi rv ite, ca de obicei. &e podea nu se zreau ?aine. De "apt, camera arta la "el ca i ieri. 5$ capul pe u i se uit spre baie. (imic remarcabil. Decise s "ac cur#enie i aici. Camerista trecu %n spatele cruciorului ei i %l %ntoarse ca s!l %mpin$ pe u . Din nou, "cu paturile, apoi se %ndrept spre' Cum de!i scpase asta? &icioarele unui brbat. Ce? & i %nainte i' ,ana$erul avu nevoie de mai mult de un minut pentru a o calma su"icient ca s %n#elea$ ce spunea. +lav Domnului, % i zise el, c nu erau oaspe#i acum %n aripa asta a moteluluiV to#i erau pleca#i s vad meciul. -nrul inspir adnc i ie i, trecu pe ln$ restaurant i ocoli spre partea din spate a motelului. G a se %nc?isese automat, dar peraclul lui avu $riH de asta. Dumnezeule, $emu el. Cel pu#in, "usese pre$tit pentru asta. ,ana$erul nu era un necu$etat. (u atinse nimic, ci trecu %n camera de alturi i ie i pe u . -ele"onul de pe biroul lui avea toate numerele pentru cazuri de ur$en# tiprite pe un cartona mic. >l "orm pe al doilea. &oli#ia. Oreau s raportez o crim, spuse mana$erul, ct reu i de calm. &re edintele <oEler puse "aQul Hos pe msu#a i cltin din cap. >ntr!adevr, e de necrezut c ar %ncerca ceva att de stri$tor la cer. Cum o s procedezi? %ntreb @iz. Ei, va trebui s veri"icm, bine%n#eles, dar cred c vom putea s "acem asta. 5rent se %ntoarce de la meci %n seara asta cu avionul. :mediat ce va aHun$e aici, vreau s m s"tuiesc cu el, dar cred c!i voi prezenta doar %nre$istrarea. Dac nu!i place, n!are dect. Asta!i c?estie de ,a"ie. C?iar ai ceva %mpotriva lor, nu!i a a? <oEler desc?ise o sticl de bere. Cnd ai "ost procuror, rmi procuror pentru totdeauna. :ar banditul tot bandit rmne. Avionul ;7; al companiei IA@ ateriz pe aeroportul interna#ional Dulles cu trei minute mai devreme. Datorit vremii i cu aprobarea ambasadorului 272

Haponez, ceremonia sosirii "u scurtat, %n plus, semnul distinctiv al unei sosiri cu adevrat importante %n Ras?in$ton era lipsa de ceremonie. Era unul din obiceiurile locale, pe care ambasadorul %l eQplicase predecesorului actualului prim!ministru. Dup un salut scurt, dar sincer, din partea secretarului de stat!adHunct +cott Adler, $rupul "u %ncrcat %n toate ve?iculele cu dubl trac#iune pe care ambasada reu ise s le adune %ntr! un timp att de scurt i se %ndrept spre ,adison Dotel, la o distan# de cteva cvartale de Casa Alb. &re edintele, a"l primul ministru, era la Camp David i se va %ntoarce la Ras?in$ton %n diminea#a urmtoare. >nc su"erind de pe urma e"ectelor persistente ale cltoriei, primul ministru decise s mai doarm cteva ore. (u! i scosese %nc ?aina, cnd o alt ec?ip de cur#enie urc din nou la bordul avionului. Gn brbat recuper butura ne"olosit, inclusiv o sticl cu $tul crpat. Altul $oli co urile de $unoi din diversele toalete %ntr!o pun$ mare. Curnd, erau %n drum spre @an$leB. -oate avioanele de urmrire, cu eQcep#ia primului, aterizar la 5aza AndreEs a <or#elor Aeriene, unde ec?ipaHele de zbor %ncepur i ele perioadele de odi?n obli$atorii J %n acest caz, la clubul o"i#erilor din baz. >nre$istrrile % i %ncepur cltoria cu ma ina spre @an$leB, sosind mai trziu dect ma$neto"onul de la Dulles. +e dovedi c dispozitivul de pe avionul ;7; avea cea mai bun calitate a sunetului i te?nicienii %ncepur s lucreze mai %nti pe aceast band. Nul"streamul reveni i el la ,eQico CitB la timp. Avionul rul pn la terminalul avia#iei $enerale i ec?ipaHul de zbor "ormat din trei persoane J era un ec?ipaH al <or#elor Aeriene, de i nimeni nu o tia J intr %n terminal ca s ia cina. Ec?ipaHul "iind al <or#ele Aeriene, bene"icia i el de un pic de repaos. Clar* era %nc la ambasad i plnuia s prind mcar primul s"ert al meciului, %nainte de a se %napoia la Ras?in$ton i la toat blestemata aia de zpad. Ai $riH, sau ai s adormi %n timpul meciului, %l avertiz consilierul pentru securitatea na#ional. E doar a doua bere, Elizabet?, rspunse <oEler. Gn rcitor i o tav mare de ar$int cu aperitive se a"lau ln$ so"a. @ui Elliot %nc i se prea incredibil. I. 3obert <oEler, pre edinte al +tatelor 28=

Gnite, att de inteli$ent i de di"icil %n toate privin#ele, dar un "an turbat al "otbalului, stnd aici la "el ca Arc?ie 5un*er %n a teptarea loviturii de %ncepere. Am $sit unul, dar cellalt e un ticlos, raport e"ul de ec?ipaH. (u pot s!mi dau seama care!i, domnule colonel. :ntr i %nclze te!te, propuse pilotul. 4ricum, ai "ost prea mult timp a"ar. 4 a"acere oarecare cu dro$uri, pun pariu, opin detectivul mai tnr. Atunci, sunt amatori, observ partenerul lui. <oto$ra"ul "cuse obi nuitele patru "ilme i acum oamenii medicului le$ist introduceau corpul %ntr!un sac de plastic pentru a "i transportat la mor$. Cauza mor#ii era pu#in %ndoielnic. Era o crim deosebit de brutal. +e prea c uci$a ii J trebuie s "i "ost doi, se $ndise deHa cel mai %n vrst J %i #inuser bra#ele omului %nainte s!i taie bere$ata i!l urmriser cum se $ole te de sn$e, "olosind %n acela i timp un prosop ca s! i pstreze ?ainele curate. &oate c plteau o datorie. &oate c tipul sta %i escrocase, sau poate c era vorba de o du mnie vec?e, pe care o rezolvaser. Evident, nu era o crim pasionalV era mult prea crud i calculat pentru asta. -otu i, detectivii remarcar c aveau noroc. &orto"elul victimei se a"la %nc %n buzunarul ei. Aveau toate actele de identitate i c?iar mai bine, aveau dou seturi complete de alte acte care erau veri"icate c?iar acum. 3e$istrele motelului notaser numerele de circula#ie ale ambelor ve?icule asociate acestor camere i acestea erau i ele veri"icate pe calculatorul de eviden# a ve?iculelor motorizate. -ipul e indian, spuse reprezentantul le$istului cnd ridicar cadavrul. Adic, un american nativ. Am mai vzut "a#a asta undeva, $ndi cu voce tare detectivul mai tnr. A teapt un minut. Ceva %i atrsese privirea. Desc?eie cma a omului, dezvluind partea superioar a unui tatuaH. A "ost %nc?is, spuse cel mai %n vrst. -atuaHul de pe pieptul brbatului era unul $rosolan i reprezenta ceva ce 281

el mai vzuse %nainte. :a stai' asta are o semni"ica#ie. +ocietatea 3zboinicilorC Ai dreptate. <ederalii au lansat un apel' a, da, #i!aminte ti? +c?imbul de "ocuri de anul trecut, %n Da*ota de (ord? 4mul mai %n vrst se $ndi o secund. Cnd ob#inem in"orma#iile despre permis, asi$ur!te c le trimit direct la Ras?in$ton. 4), acum pute#i s!l lua#i. Corpul "u ridicat i scos a"ar. Aduce#i!i pe camerist i mana$er. :nspectorul &at 4ADaB avu norocul s "ie de $ard %n centrul de comand al <5:!ului, %n camera 8==8 din Cldirea Doover. Camera avea o "orm ciudat, aproQimativ triun$?iular, cu birourile personalului de comand %n col#uri i ecranele pe peretele lun$. Piua lini tit pe care o aveau J vremea era rea %n Humtate din #ar, iar vremea rea reprezenta un obstacol mai mare pentru crim dect orice sec#ie de poli#ie J %nsemna c unul dintre ecrane prezenta ec?ipele aliniate pentru tra$erea la sor#i din Denver. EQact cnd Oi*in$ii. c ti$au aruncarea i ale$eau s "ie la primire, o tnr doamn de la comunica#ii intr cu ni te "aQuri de la &oli#ia din Denver. Gn caz de crim, domnule. Ei cred c s!ar putea s tim cine e victima. Calitatea "oto$ra"iilor de pe permisele de conducere nu era de $enul care s impresioneze un pro"esionist, iar mrirea lor J precum i trimiterea lor prin "aQ J nu %mbunt#ea "oarte mult lucrurile. <u obli$at s se ?olbeze la ele cteva secunde i aproape c se decisese c nu cuno tea "a#a, cnd % i aminti unele lucruri din perioada petrecut %n RBomin$. @!am mai vzut pe tipul sta' :ndian' ,arvin 3ussell? +e %ntoarse spre un alt a$ent. +tan, l!ai vzut vreodat pe tipul sta? (u. 4ADaB se uit pe restul "aQurilor. :ndi"erent cine era, era mort, cu bere$ata tiat, spuneau poli#i tii din Denver. &robabil un asasinat re$at de dro$uri., era opinia ini#ial a bie#ilor de la omucideri din Denver. Ei, 282

asta avea sens, nu!i a a? Celelalte date ini#iale spuneau c la locul crimei "useser i alte acte de identitate, dar permisele de conducere erau "alsuri J unele "oarte bune, spuneau %nsemnrile. -otu i, aveau un camion %nre$istrat pe numele victimei i o ma in care %i "usese %nc?iriat lui 3obert <riend, care era numele de pe permisul victimei. &oli#ia din Denver cuta acum ma inile i voia s tie dac 5iroul avea ceva util despre victim i probabilii ei asocia#i. :a le$tura cu ei i spune!le s ne trimit prin "aQ "oto$ra"iile de pe celelalte acte de identitate pe care le!au $sit. Da, domnule. &at urmri ec?ipele intrnd pe teren pentru lovitura de %ncepere, apoi ridic tele"onulK Dan? &at. Orei s vii aici? Cred c un vec?i prieten de!al nostru a ie it la iveal, mort' (u, nu $enul sta de prieten. ,urraB apru eQact la timp pentru lovitura de %ncepere, care avu prioritate %n "a#a "aQurilor. ,innesota trimise balonul pn la linia de douzeci i patru i o"ensiva lor trecu la lucru. 3e#eaua de televiziune acoperi imediat ecranul cu tot "elul de in"orma#ii inutile, ast"el %nct "anii nu puteau s vad Huctorii. Ui se pare c seamn cu ,arvin 3ussell? %ntreb &at. +i$ur c da. Gnde este? 4ADaB "cu un $est spre ecranul -OK >#i vine s crezi c %n Denver? @!au $sit cam acum nouzeci de minute, cu bere$ata tiat. &oli#ia local crede c e %n le$tur cu dro$urile. ,da, asta l!a terminat pe "ratele lui. Altceva? ,urraB lu "aQurile din mna lui 4ADaB. -onB Rills ob#inu prima pas i %naint cu balonul cinci metri, pn s "ie placat, aproape reu ind s scape. @a a doua repunere, cei doi poli#i ti %l vzur prinznd o pas de douzeci de metri. &u tiul sta e $rozav. ,i!amintesc c am vzut un meci %n care IimmB 5roEn' 5ob <oEler tocmai %ncepuse a treia bere a dup!amiezei, dorindu! i s "i "ost pe stadion %n loc s se $seasc %n#epenit aici. Desi$ur, +erviciul +ecret ar "i cpiat, iar securitatea s!ar "i %nsprit att de tare, %nct la ora asta 28/

oamenii ar sta %nc la coad s intre pe stadion. Asta n!ar "i "ost o bun mutare politic, nu!i a a? @iz Elliot, a ezat ln$ pre edinte, "iQ unul din celelalte televizoare pe D54 ca s prind un "ilm. > i puse o casc, ca s poat asculta "r s!l deranHeze pe Comandantul +uprem. &ur i simplu nu avea sens, % i zise ea, absolut deloc. Cum reu ea omul s se entuziasmeze pentru o o c?estie att de tmpit ca Hocul sta de bie#ei' &ete DaE*ins % i %nc?eie %ndatoririle preliminare, blocnd cu un lan# poarta pe care o suprave$?ea. Acum, oricine voia s intre va trebui s "oloseasc una din cele dou por#i care erau %nc desc?ise, dar pzite. @a ultimul +uper 5oEl, o band de ?o#i "oarte inteli$en#i se %nvrtiser prin parcare i plecaser cu bunuri %n valoare de dou sute de mii de dolari din ma ini J mai ales caseto"oane i radiouri J dar asta nu avea s se %ntmple %n Denver. >ncepu patrularea, %mpreun cu trei al#i o"i#eri. &rin %n#ele$ere, vor circula prin toat parcarea, %n loc s se limiteze la anumite zone speci"ice. Era prea "ri$ pentru asta. Cel pu#in, mi carea %i va %nclzi. DaE*ins % i sim#ea picioarele #epene, de parc ar "i "ost de carton. (u se a tepta cu adevrat s opreasc vreo "rdele$e. Ce ?o# de ma ini ar "i att de tmpit s umble dup prad pe o temperatur de aproape minus cincisprezece $rade? Curnd, aHunse %n zona pe care o ocupaser "anii din ,innesota. Cu si$uran#, erau bine or$aniza#i. &etrecerile se terminaser toate la timp. +caunele pliante "useser puse deoparte i "cuser o treab "oarte bun cur#nd zona. Cu eQcep#ia ctorva bltoace de ca"ea %n$?e#at, cu $reu puteai spune c "cuser ceva acolo. @a urma urmei, poate c "anii din ,innesota nu erau c?iar att de idio#i. DaE*ins avea %n urec?e o casc radio. + ascul#i un meci la radio era ca i cum ai "ace seQ cu ?ainele pe tine, dar cel pu#in tia pentru ce erau uralele. ,innesota marcase prima. Rillis era autorul, o ptrundere viHelioas pe stn$a, de la linia de cincisprezece metri. &rimul atac al Oi*in$ilor. se consumase dup apte ptrunderi i durase patru minute i cincizeci de secunde. Astzi, ,innesota prea "oarte dur. Dumnezeule, Dennis trebuie s "ie bolnav, rican <oEler. @iz nu %l auzi, concentrndu!se asupra "ilmului. +ecretarul aprrii avu imediat motive s se simt i mai bolnav. @ovitura de %ncepere a atacului se 287

ddu de pe linia de cinci metri i "unda ul de rezerv, care %ndeplinea aceast sarcin pentru C?ar$ers., reu i s aHun$ pn la linia de patruzeci, dar acolo se blbi i un vi*in$. czu pe min$e. Ei spun c ,arvin era un ticlos inteli$ent. Git!te la numerele de pe celelalte permise. Cu eQcep#ia primelor dou ci"re, restul sunt acelea i cu ale lui' &ariez c i!a procurat' c cineva i!a procurat una din ma inile acelea de con"ec#ionat le$itima#ii, spuse ,urraB. &a apoarte i toate celelalte, mormi 4ADaB, urmrindu!l pe -onB Rills %ntr!o alt ptrundere de opt metri. Dac nu $sesc o cale s!l #in pe pu tiul sta, vor bramburi tot meciul. Ce "el de pa apoarte? (u au spus. Am cerut in"orma#ii suplimentare. Oor trimite "oto$ra"iile prin "aQ, cnd se vor %ntoarce la birou. >n Denver, calculatoarele zumziau. :denti"icaser compania de %nc?iriat ma ini i o veri"icare a sistemului lor dezvlui c ma ina "usese returnat la Aeroportul :nterna#ional +tapleton, doar cu cteva ore mai devreme. Asta era o urm %ntr!adevr "ierbinte i detectivii plecar cu ma ina de la motel direct acolo, dup ce luaser declara#ii preliminare de la prima perec?e de martori.. Descrierea celorlal#i doi se potrivea cu "oto$ra"iile de pe pa apoarte. Acestea erau pe drum spre cartierul $eneral al poli#iei. Ftiau c <5: #ipa deHa dup in"orma#ii, cazul semnnd din ce %n ce mai mult cu o a"acere important cu dro$uri. Amndoi detectivii se %ntrebau unde era dubi#a victimei. DaE*ins termin prima patrulare %n Hurul stadionului eQact cnd ,innesota reu ea a doua %ncercare. Acela i Rills o realizase, de data asta primind o pas lun$ de la "unda . Rills avea deHa un sprint de cincizeci de metri i dou intercep#ii. DaE*ins se descoperi privind la duba A5C pe care o lsase s intre. De ce numere de Colorado? Piceau c erau din C?ica$o i c aduseser dispozitivul pentru ma$neto"on din 4ma?a. Dar dubi#a era vopsit ca ma inile o"iciale ale re#elei de televiziune. +ta#iile locale de televiziune nu erau proprietatea re#elelor. -oate prezentau a"ilieri la re#ele, dar literele mari de pe camionetele lor corespundeau indicativului 288

de apel local al sta#iilor. -rebuia s!l %ntrebe pe ser$ent despre asta. DaE*ins %ncercui nota de pe clipboardul lui i "cu un semn de %ntrebare %n dreptul ei. :ntr %n $?ereta pazei. Gnde!i ser$entul? A"ar, patrulnd prin parcare, rspunse o"i#erul din $?eret. -mpitul a pariat douzeci pe C?ar$ers.. (u cred c poate s suporte. 4 s vd dac pot s!l "ac s mai pun ceva, rspunse DaE*ins cu un zmbet. >ncotro a luat!o? +pre nord, cred. ,ul#umesc. Oi*in$ii. de$aHar din nou la scorul de 17!=. <unda ul advers prinse balonul, de data aceasta cam la trei metri %n interiorul zonei de "und. :$nor s"atul coec?ipierului, care!l sus#inea %n atac, de a culca balonul i sprint ca o s$eat pe miHlocul terenului. +cpnd dintr!un placaH, la linia de aisprezece metri, sparse aprarea advers i, spre deliciul "oto$ra"ilor ale cror aparate cln#neau ne%ncetat, sprint spre tu . Cincisprezece metri mai %ncolo, era clar c numai uvertura avea o ans s!l opreasc, dar tipul era lent. @a o sut trei metri, era cel mai lun$ eseu pe contraatac din toat istoria +uper 5oElului. -rans"ormare reu it i scorul deveni 17!;. -e sim#i mai bine, Dennis? %l %ntreb secretarul de stat pe secretarul aprrii. 5un*er % i ls Hos ca"eaua. Decisese s nu bea. Ooia s "ie complet treaz cnd va accepta -ro"eul @ombardi de la Comisar. Da, acum trebuie doar s $sim un miHloc s!l oprim pe biatul tu'. (oroc. E un pu ti $rozav, 5rent. Al dracului s "iu, biatul sta tie s aler$e. (u!i doar un atlet. &u tiul are minte i pune su"let la Hoc. 5rent, dac l!ai educat tu, tiu c!i inteli$ent, %l asi$ur $eneros 5un*er. A vrea doar s! i rup un tendon c?iar acum. Cteva minute mai trziu, DaE*ins %l $si pe ser$ent. E ceva ciudat aici, spuse el. 289

Ce anume? Camionul sta J o dubi# mic, alb, la captul estic al irului de camioane mari cu releele de satelit, cu A5C pictat pe ea. (umere de Colorado, dar ipotetic este din C?ica$o sau, poate, 4ma?a. :!am lsat s intre, spuneau c au un ma$neto"on ca s %nlocuiasc unul stricat, dar, cnd am trecut pe ln$ ea, acum cteva minute, nu era conectat i tipii care %l aduseser dispruser. Ce propui? %ntreb ser$entul. Cred c ar "i o idee bun s veri"icm. 4), anun#. 4 s arunc o privire. +er$entul se uit la clipboard ca s veri"ice numrul de circula#ie. , duceam s!i aHut pe tipii de la Rells <ar$o la rampa de %ncrcare. -e ocupi tu de asta? +i$ur, ser$ent. DaE*ins se %ndeprt. +upervizorul pazei % i ridic radioul ,otorola. @ocotenent Oernon, aici e ser$entul Man*evic?, po#i s vii %n sectorul -O? Man*evic? %ncepu s mear$ spre sud, %n Hurul stadionului. Avea un radio personal, dar %i lipsea casca. +an Die$o reu ise s opreasc atacul Oi*in$ilor. %n limita celor zece metri. ,innesota, realiznd c un alt atac la mn n!ar avea anse, utase balonul J o lovitur bun, care %i silise pe C?ar$ers. s!l prind doar pe linia de treizeci de metri. Ei, poate c ec?ipa lui ob#inea un meci e$al. Cineva ar trebui s!l %mpu te pe pu tiul sta, Rills, % i zise el suprat. 4"i#erul DaE*ins merse pn la captul nordic al stadionului i vzu o ma in blindat Rells <ar$o parcat la rampa de %ncrcare de la nivelul in"erior. Gn brbat %ncerca s descarce scule#i cu monede. Care!i problema? Fo"erul s!a lovit la $enunc?i, e plecat s i!l do"toriceasc. &o#i s!mi dai o mn de aHutor? >nuntru sau a"ar? %ntreb DaE*ins. -u!i sco#i a"ar, 4)? Ai $riH, sunt $rei. >n#eles. DaE*ins sri %nuntru. :nteriorul ma inii blindate era cptu it cu ra"turi con#innd nenumra#i scule#i cu monede, mai ales de douzeci i cinci de 28;

cen#i. 3idic unul i era $reu, a a cum "usese avertizat. 4"i#erul de poli#ie % i %n"ipse clipboardul %n centur i trecu la treab, sco#nd scule#ii pe ramp, unde paznicul %i aranHa pe un crucior cu dou ro#i. &utea "i si$ur c ser$entul %l va cptu i cu o treab ca asta. Man*evic? %l %ntlni pe locotenent la intrarea presei. Amndoi merser pn la dubi#a %n c?estiune. @ocotenentul se uit %nuntru. 4 cutie mare pe care scrie +onB' stai pu#in. Pice c e un ma$neto"on comercial. +er$entul Man*evic? % i puse la curent e"ul cu ceea ce a"lase de la DaE*ins. &robabil c nu!i nimic, dar' Da' dar. +tai s!l $sesc pe tipul de la A5C. 4 s tele"onez i la ec?ipa antibombe. +tai aici i "ii cu oc?ii pe c?estia asta. Am un levier %n ma in. Dac vrei, pot s intru destul de u or. 4rice poli#ist tie cum s spar$ o ma in. (u cred c!i bine. >i vom lsa pe tipii de la bombe s "ac cum cred J %n plus, probabil c e eQact ceea ce pare s "ie. Dac au venit s %nlocuiasc un ma$neto"on J m ro$, poate c cel stricat a "ost reparat i au decis c nu mai au nevoie de sta. 4), domnule locotenent. Man*evic? intr %n barac s se mai %nclzeasc bnd o can de ca"ea, apoi ie i a"ar, acolo unde se sim#ea cel mai bine. +oarele apunea %n spatele ,un#ilor +tnco i i, c?iar la minus cincisprezece $rade i cu un vnt aspru, era un spectacol %ntotdeauna "rumos de urmrit. +er$entul de poli#ie trecu pe ln$ dubele releu ale re#elelor ca s priveasc strlucitoarea min$e portocalie plonHnd printr!unul din norii %ncrca#i cu zpad. Gnele lucruri erau mai bune dect "otbalul. Cnd ultima mar$ine a soarelui cobor% sub linia crestei, se %ntoarse, decis s mai arunce o privire la cutia din camionet. (u avea s reu easc.

286

"&. Trei ! u)ur)uri


3eleul de timp de pe carcasa bombei atinse 1;K==K== i declan a o secven# de evenimente. ,ai %nti, condensatorii de %nalt tensiune %ncepur s se %ncarce i micile petarde adiacente rezervoarelor de tritiu de la ambele capete ale bombei se aprinser. Acestea ac#ionar cteva pistoane, "or#nd tritiul prin tuburi sub#iri de metal. Gnul din tuburi ducea %n &rimar, cellalt %n +ecundar. &rocesul % i continu netulburat cursul, obiectivul urmtor "iind amestecarea diverselor colec#ii de deuterur de litiu cu atomii de tritiu pentru a "avoriza "uziunea. -impul scurs J zece secunde. @a 1;K==K1= releul de timp trimise al doilea semnal. -impul Pero. Condensatorii se descrcar, trimi#nd un impuls printr!un cablu %n re#eaua unui divizor. @un$imea primului cablu era de 8= de centimetri. -impul necesar J dou treimi de nanosecund. :mpulsul ptrunse %ntr!o re#ea divizoare prin comutatoare *rBtron J "iecare din ele "iind un dispozitiv mic i eQtrem de rapid care utiliza $azul *rBpton, radioactiv i autoionizant, pentru a! i cronometra descrcrile cu o precizie remarcabil. <olosind compresia pulsatorie pentru ampli"icarea amperaHului, re#eaua divizoare trimise impulsul %n aptezeci de cabluri di"erite, "iecare avnd eQact un metru lun$ime. :mpulsurile transmise avur nevoie de trei zecimi de scuturtur Wtrei nanosecundeX pentru a strbate aceast distan#. 5ine%n#eles, cablurile trebuiau s aib aceea i lun$ime pentru c toate cele aptezeci de blocuri eQplozive trebuiau s detoneze %n aceea i clip.. Cu aHutorul *rBtroanelor i "olosind cabluri tiate eQact la aceea i lun$ime, era ceva u or de realizat. :mpulsurile aHunser simultan la detonatoare. <iecare bloc eQploziv avea trei detonatoare separate i niciunul nu rat. Detonatoarele erau mici "ilamente de srm, su"icient de sub#iri pentru a eQploda la sosirea 282

curentului. :mpulsul "u trans"erat %n blocurile eQplozive i procesul de detonare "izic %ncepu la 7,7 nanosecunde de la transmiterea semnalului de ctre releul de timp. 3ezultatul J nu o eQplozie, ci o implozie, pentru c "or#a eQploziv era "ocalizat mai ales spre interior. De "apt, blocurile eQplozive erau laminate "oarte so"isticate din dou materiale, "iecare condimentat cu pulberi de metale u oare i $rele. >n "iecare caz, stratul eQterior era un eQploziv relativ lent, cu o vitez de detonare pu#in peste apte mii de metri pe secund. Gnda eQploziv se eQtinse %n "iecare bloc dinspre detonator, atin$nd rapid mar$inea blocului. &entru c blocurile erau detonate de la eQterior spre interior, "rontul de oc travers blocurile spre interior. @imita %ntre eQplozibilul lent i cel rapid con#inea bule J numite $oluri J care %ncepur s modi"ice unda de oc, de la o "orm s"eric la una plan, sau und plat, care la rndul ei "u "ocalizat eQact pe #inta ei metalic, denumit eQcitator.. >n "iecare caz, eQcitatorul. era o pies modelat cu mult $riH din tun$sten!reniu. Acestea erau lovite de o und de oc a crei vitez dep ea nou mii opt sute de metri pe secund. >n interiorul masei de tun$sten! reniu se $sea un strat de beriliu de un centimetru. Dincolo de el, o "oi# de un milimetru de uraniu 2/8 care, de i sub#ire, cntrea aproape tot att ct stratul mult mai $ros de beriliu. >ntrea$a mas metalic se deplasa prin vacuum i pentru c eQplozia era "ocalizat spre un punct central, viteza de apropiere a "ra$mentelor opuse ale bombei era de 16 9== metri pe secund. &unctul central de oc?ire al eQplozibililor i proiectilelor metalice era o mas de zece *ilo$rame de plutoniu 2/2 radioactiv. Era modelat ca un pa?ar de sticl cu "undul plat, %ndoit la partea superioar spre eQterior i %n Hos, spre "und, crend ast"el doi pere#i paraleli de metal. >n mod obi nuit mai dens dect plumbul, plutoniul era comprimat i mai mult de presiunea de un milion de atmos"ere a imploziei. Comprimarea trebuia s se produc "oarte rapid. ,asa de plutoniu includea i o mic, dar suprtoare cantitate de plutoniu 27=, care era c?iar mai pu#in stabil i cu o tendin# de aprindere prematur. +upra"e#ele eQtern i intern "ur comprimate la un loc i proiectate la rndul lor spre centrul $eometric al armei. E"ectul "inal %n eQterior se dator unui dispozitiv numit "ermoar.. Declan at de al treilea semnal al releului electronic %nc intact, "ermoarul era un accelerator de particule miniatural, un miniciclotron "oarte compact, 29=

care semna remarcabil cu un usctor de pr. Acesta lansa atomi de deuteriu spre o #int de beriliu. (eutronii, care se deplasau cu zece la sut din viteza luminii, erau $enera#i %n numr mare i coborau printr!un tub de metal %n centrul &rimarului, denumit Nroapa. (eutronii erau pro$rama#i s soseasc eQact cnd plutoniul aHun$ea la Humtate din densitatea lui maQim. >n mod obi nuit, plutoniul cntre te aproQimativ de dou ori ct un volum ec?ivalent de plumb, acum %ns era deHa de zece ori mai dens i %nc se condensa. 5ombardamentul de neutroni ptrunse %n masa de plutoniu %nc %n comprimare. <isiune. Atomul de plutoniu are o $reutate atomic de 2/2, aceasta "iind dat de numrul combinat de neutroni i protoni din nucleul atomic. Gn proces simultan, multiplicat %n milioane de locuri, "iecare eveniment "iind eQact acela i. Gn neutron invadator lent trecu su"icient de aproape de un nucleu de plutoniu pentru a cdea sub in"luen#a puternicei "or#e nucleare, cea care men#inea nucleele atomice la un loc. (eutronul "u atras %n centrul atomului, modi"icnd starea de ener$ie a nucleului!$azd i propulsndu!l %ntr!o stare instabil. (ucleul atomic, anterior simetric, %ncepu s $ireze slbatic i "u s" iat de "luctua#iile de "or#. >n cele mai multe cazuri, un neutron sau proton disprea complet, convertit %n ener$ie, ca un oma$iu adus le$ii lui EinsteinK E],C^. Ener$ia rezultat din dispari#ia particulelor era eliberat sub "orm de radia#ii $amma i Z, sau %n alte circa treizeci de "orme mai pu#in importante. >n cele din urm, nucleul eliber doi sau trei neutroni suplimentari. Era un moment important. &rocesul, care ceruse numai un neutron pentru a "i ini#iat, eliber al#i doi sau trei, "iecare deplasndu!se cu peste zece la sut din viteza luminii J 2=. === de mile pe secund J prin spa#iul ocupat de o mas de plutoniu cu o densitate de dou sute de ori mai mare dect cea a apei. ,aHoritatea particulelor atomice proaspt eliberate $sir #inte de lovit. 4 reac#ie %n lan# %nseamn c procesul se ?rne te din el %nsu i, c ener$ia eliberat este su"icient pentru continuarea procesului "r asisten# eQtern. <isiunea plutoniului pro$resa %n trepte numite dublri.. Ener$ia eliberat %n "iecare treapt era dubl "a# de treapta precedent. Ceea ce %ncepuse ca o cantitate banal de ener$ie i doar o mn de particule 291

eliberate se dubla i se redubla, iar intervalul dintre trepte se msura %n "rac#iuni de nanosecund. 3ata de cre tere J adic accelera#ia reac#iei %n lan# J numit Alp?a. este variabila cea mai important din procesul de "isiune. Gn Alp?a de 1.=== %nseamn c numrul de dublri pe microsecund este un numr imens, 21.===, ci"ra doi multiplicat cu ea %ns i de o mie de ori. @a "isiunea maQim J %ntre 28= i 28/ J bomba va $enera 1= miliarde de miliarde de Ea#i, de o sut de mii de ori capacitatea de $enerare de electricitate a %ntre$ii lumi. <romm proiectase bomba eQact pentru a a ceva J i asta reprezenta doar zece la sut din produc#ia total de ener$ie proiectat a armei. +ecundarul de!abia urma s "ie a"ectat. (icio parte a lui nu "usese %nc atins de "or#ele care se dezln#uiau la numai c#iva centimetri. Dar procesul de "isiune de!abia %ncepuse. 4 parte din razele $amma, cltorind cu viteza luminii, ie ir din carcasa bombei %n timp ce plutoniul era comprimat de eQplozibili. C?iar i reac#iile nucleare au nevoie de timp. Alte raze $amma %ncepur s loveasc %n +ecundar. Cele mai multe dintre ele # neau printr!un nor de $az care, cu doar cteva microsecunde mai devreme, "useser blocuri de eQplozibili c?imici, %nclzite mult peste temperaturile pe care le puteau realiza c?imicalele sin$ure. Constituit din atomi "oarte u ori, cum ar "i carbonul i oQi$enul, acest nor emise o cantitate uria de raze Z noi., de Hoas "recven#. &n la acest punct, dispozitivul "unc#ion eQact cum plani"icaser <romm i N?osn. &rocesul de "isiune dura de apte nanosecunde J =,; scuturturi J cnd ceva merse prost. 3adia#ia plutoniului %n "isiune se rspndi %n deuterura de litiu impre$nat cu tritiu care ocupa centrul $eometric al Nropii. ,otivul pentru care ,an"red <romm lsase la urm eQtrac#ia tritiului % i $sea eQplica#ia %n conservatorismul lui "undamental de in$iner. -ritiul este un $az instabil, cu un timp de %nHumt#ire de 12,/ ani, ceea ce %nseamn c o cantitate de tritiu pur va "i compus, dup trecerea acestui timp, Humtate din tritiu i Humtate din /De. (umit ?eliu!trei., /De este o "orm a acestui element, cel mai u or dup ?idro$en, cruia %i lipse te un neutron i dore te unul. <iltrnd $azul printr!un bloc sub#ire de paladiu, ?eliul ar "i "ost separat cu u urin#, dar N?osn nu tiuse asta. Ca rezultat, mai mult de o cincime din 292

tritiu era reprezentat de materialul nepotrivit. Cu $reu ar "i putut eQista un material mai prost. 5ombardamentul intens datorat reac#iei de "isiune adiacent prHoli compusul din litiu. >n mod obi nuit, materialul avea Humtate din densitatea srii, dar acum se comprima %ntr!o stare metalic dep ind densitatea miezului terestru. De "apt, %ncepuse o reac#ie de "uziune, de i una mic, elibernd cantit#i uria e de neutroni noi i trans"ormnd mul#i din atomii de litiu %n tritiu suplimentar, care se descompuse J "uzion. J sub presiunea imens, elibernd i mai mul#i neutroni. (eutronii suplimentari $enera#i trebuiau s invadeze masa de plutoniu, ampli"icndu!l pe Alp?a i determinnd cel pu#in o dublare a randamentului de "isiune neampli"icat al armei. Aceasta "usese prima metod de cre tere a puterii armelor nucleare din a doua $enera#ie. Dar prezen#a /De otrvi reac#ia, capturnd aproape un s"ert din neutronii de %nalt ener$ie %n inutili atomi stabili de ?eliu. &entru mai multe nanosecunde, asta nu avu importan#. &lutoniul % i mrea %nc rata de reac#ie, dublnd!o, iar Alp?a cre tea cu un coe"icient eQprimabil numai prin ci"re' Acum, ener$ia inund +ecundarul. &aiele metalizate se trans"ormar instantaneu %n plasm, presnd spre interior asupra +ecundarului. Ener$ia radiat, %n cantit#i ne%ntlnite pe supra"a#a soarelui, vaporiz supra"e#ele eliptice, re"lectndu!se %n acela i timp pe ele, elibernd i mai mult ener$ie pentru ansamblul +ecundarului, numit Dolraum. &lasma rezultat din paiele sacri"icate se propa$ %n interior, spre al doilea rezervor de compu i de litiu. Aripioarele din uraniu 2/6 dens, a"late c?iar la eQteriorul +ecundarului, se trans"ormar i ele instantaneu %n plasm propa$ndu!se spre interior prin vacuum, apoi lovind i comprimnd incinta tubular din G 2/6 %n Hurul containerului central care con#inea cea mai mare cantitate de deuterur de litiuYtritiu. <or#ele erau imense i structura era supus la o presiune mai mare dect cea dintr!un miez stelar sntos. Dar nu su"icient. 3eac#ia &rimarului slbise deHa. >n"ometat dup neutroni, datorit prezen#ei otrvitorului /De, "or#a eQploziv a bombei %ncepu s s"rme masa de reac#ie, imediat dup ce "or#ele "izice se ec?ilibrar. 3eac#ia %n lan# atinse un moment de stabilitate, incapabil %n cele din urm s! i sus#in 29/

rata de cre tere $eometricV ultimele dou dublri ale reac#iei %n lan# "ur pierdute %n %ntre$ime i ceea ce!ar "i trebuit s "ie un randament primar total de aptezeci de mii de tone de -(- "u %nHumt#it de dou ori la rnd i s"r i de "apt cu un randament total de unsprezece mii dou sute de tone de eQplozibil puternic. &roiectul lui <romm "usese per"ect, atta ct permiteau circumstan#ele i materialele. 5ine%n#eles, %n alte condi#ii o arm de putere ec?ivalent putea "i "abricat la un s"ert din dimensiunea celei de "a#, dar speci"ica#iile sale erau mai mult dect adecvate, %n bu$etul de ener$ie "usese plani"icat un "actor masiv de si$uran#. Fi un randament de treizeci de *ilotone ar "i "ost su"icient pentru aprinderea buHiei. din +ecundar, ini#iind ast"el o masiv ardere. de "uziune, dar cele treizeci de *ilotone nu "ur atinse. Din punct de vedere te?nic, bomba "usese un "s.. Dar era un "s ec?ivalent cu unsprezece mii dou sute de tone de -(-. Acestea puteau "i reprezentate de un cub de eQplozibili puternici, cu latura de douzeci i cinci de metri, cam ct putea "i transportat de aproape patru sute de camioane sau de o nav de mrime medie J dar eQplozibilii conven#ionali nu ar "i reu it niciodat s detoneze cu aceea i e"icien# mortalV de "apt, o eQplozie conven#ional de aceast ma$nitudine era practic imposibil. Cu toate acestea, bomba "usese un "iasco. Deocamdat, niciun "el de e"ecte "izice perceptibile nu dep ir carcasa bombei, cu att mai pu#in dubi#a. Carcasa de o#el rmnea aproape intact, de i situa#ia se va sc?imba rapid. 3adia#ia $amma scpase deHa, %mpreun cu razele Z, dar acestea erau invizibile. @umina vizibil nu ie ise %nc la iveal din norul de plasm, care cu numai trei scuturturi. %nainte "usese mai bine de trei sute de *ilo$rame de ec?ipament minunat proiectat., totu i, ceea ce trebuia s se %ntmple avusese deHa loc. Acum rmnea doar distribuirea ener$iei, deHa eliberat de le$ile naturale incon tiente, crora nu le psa de scopurile manipulatorilor.

297

"(. 34e )ele armelor


+er$entul Ed Man*evic? ar "i trebuit s "ie primul care s remarce ce se %ntmpla. 4c?ii lui erau pe dubi#, iar el mer$ea %n direc#ia ei, la doar doisprezece metri distan#, dar sistemul nervos uman lucreaz %n milisecunde i nu mai repede. <sul de!abia se terminase cnd prima radia#ie aHunse la o"i#erul de poli#ie. Erau razele $amma, de "apt "otoni, acela i material din care erau "cute undele luminoase, dar mult mai ener$ice' ele atacau deHa i corpul dubi#ei, con"erind tablei de o#el o "luorescent ca de neon. :mediat %n urma razelor $amma veneau razele Z, de asemenea compuse din "otoni, dar mai pu#in ener$ici. Man*evic?, care urma s "ie primul mort, nu remarc di"eren#a. 3adia#ia intens "u imediat absorbit de oasele lui, care se %nclzir rapid la incandescen#, %n timp ce neuronii creierului %i erau simultan eQcita#i, ca i cum "iecare devenise un bec de "las?. De "apt, ser$entul Man*evic? "u incapabil s remarce ceva. +e dezinte$ra literalmente, pulverizat din interior de in"ima "rac#iune de ener$ie pe care corpul lui reu ise s o absoarb %n timp ce restul trecea %n $oan prin el. Dar razele $amma i Z se %ndreptau %n toate direc#iile posibile cu viteza luminii i urmtorul lor e"ect "u unul pe care nu!l anticipase nimeni. @n$ dubi#a al crei corp era redus acum la "ra$mente moleculare de metal, se a"la unitatea de satelit A. a A5C!ului. >n interior se $seau mai multe persoane care nu vor avea mai mult timp s! i %ntmpine soarta, la "el ca ser$entul Man*evic?. Complicatul i costisitorul ec?ipament electric din dub avu aceea i soart. Dar %n partea din spate a ve?iculului, orientat spre sud i %n sus, era amplasat o mare anten parabolic, nu prea deosebit de cele "olosite la radare. >n centrul acesteia, ca stamina unei "lori, se a"la $?idul de und, %n esen# un tub de metal cu o sec#iune transversal ptrat, ale crui dimensiuni interioare aproQimau lun$imea de und a semnalului pe care!l transmitea unui satelit, 298

la 22.9== de mile deasupra Ecuatorului. N?idul de und al unit#ii A i, curnd dup aceea, "iecare din cele unsprezece camioane aliniate la vest de el "u lovit de razele $amma i Z. >n acest proces, atomii de metal eliberar electroni J %n unele cazuri $?izii erau placa#i cu aur, ceea ce accentua procesul J care! i cedar imediat ener$ia sub "orm de "otoni. Ace ti "otoni "ormar unde a cror "recven# era aproQimativ cea a transmi#torilor releului de satelit. EQista o di"eren#K camioanele releu nu transmiteau %n niciun caz mai mult de o mie de Ea#i de ener$ie de radio"recven# J 3< J i, %n cele mai multe cazuri, mult mai pu#in. -otu i, trans"erul de ener$ie de la $?idul de und al unit#ii A eliber aproape un milion de Ea#i de ener$ie %ntr!un unic impuls scurt, or$asmic, care lu s"r it %n mai pu#in de o microsecund, cnd antena i camionul "ur pulverizate de "rontul arztor de ener$ie. Grm la rnd unitatea 5 a A5C!ului, apoi -R:!ul. (D)!ul, care transmitea +uper 5oEl!ul %n Iaponia, era a patra dub %n linie. ,ai erau %nc opt. -oate "ur distruse. &rocesul dur aproQimativ cincisprezece scuturturi.. +ateli#ii spre care transmiteau releele se a"lau la mare distan#. Ener$ia avea nevoie de aproQimativ o optime de secund pentru a acoperi distan#a, ceea ce %n condi#iile acelea %nsemna o eternitate relativ. Apoi, eQplozia J camionul era acum o parte din ea J $ener ener$ie luminoas i caloric. &rima izbucnire luminoas "u eliberat c?iar %nainte ca min$ea de "oc %n eQpansiune s o bloc?eze. Curnd dup aceea se eliber a doua emisie, radiind %n toate direc#iile. Aceasta $ener impulsul %n dou "aze, caracteristic detonrilor nucleare. Grmtorul e"ect al ener$iei "u eQplozia. De "apt, un e"ect secundar. Aerul absorbi mare parte din razele Z moi, devenind o mas mat care stop radia#ia electroma$netic ulterioar, trans"ormnd!o %n ener$ie mecanic care se propa$ cu o vitez de cteva ori mai mare dect a sunetuluiV dar, %nainte ca aceast ener$ie s aib o ans de a produce pa$ube, evenimente mai %ndeprtate erau deHa %n curs de des" urare. De "apt, le$tura video primar a A5C!ului se "cea printr!un cablu cu "ibre optice J o le$tur terestr de calitate superioar J dar cablul trecea prin duba A i le$tura "u %ntrerupt, c?iar %nainte ca stadionul s "ie avariat. @e$tura de rezerv era asi$urat prin satelitul -elstar /=1 i coasta &aci"icului era deservit de -elstar /=2. A5C "olosea le$turile primare 299

(et!l i (et!2. -elstar /=1 era "olosit i de -rans Rorld :nternational, care reprezenta drepturile interna#ionale ale (<@!ului i distribuia meciul %n cea mai mare parte a Europei, plus :srael i E$ipt. -R: transmitea acela i semnal video clien#ilor si europeni i asi$ura "acilit#i pentru le$turi audio separate %n diverse limbi europene, ceea ce %nsemna, de obicei, mai mult de un circuit audio pentru "iecare #ar. +pania, de eQemplu, numr cinci dialecte, "iecare cu propriul lui canal audio decodat. (D), care transmitea %n Iaponia, "olosea att satelitul I:+4!<23, ct i obi nuita lui le$tur permanent, Restar 7, care era ac#ionat de Du$?es Aerospace. -eleviziunea italian "olosea ,aHor &at? 1 a satelitului -ele$lobe Wproprietate a con$lomeratului :ntelsatX pentru a! i alimenta spectatorii proprii, plus pe cei din Dubai i pe to#i israelienii crora nu le plcea s urmreasc meciul prin -R: i -elstar. ,aHor &at? 2 a -ele$lobului era dele$at pentru a deservi cea mai mare parte a Americii de +ud. De asemenea prezente, "ie c?iar la stadion, "ie la mic distan#, erau C((, sec#ia de actualit#i a A5C!ului, C5+ (eEsnet i E+&(. +ta#iile locale din Denver aveau propriile relee de satelit prezente pe scen, maHoritatea %nc?iriate unor companii eQterne. Cnd "luQurile de raze $amma i Z %ncepur s loveasc, eQista un total de treizeci i apte de camioane!releu de satelit "olosind "ie emi#tori cu microunde, "ie %n banda )u, care $enerar un total de 76 de semnale video i 196 de semnale audio active, toate ?rnind peste un miliard de "ani ai sportului din aptezeci i una de #ri. >n cele mai multe cazuri, impactul $ener un semnal %n $?idurile de und, dar %n ase camioane "ur iluminate mai %nti tuburile pentru undele tranzitorii i acestea emiser un impuls $i$antic, eQact pe "recven#ele corespunztoare. -otu i, nici asta nu avea importan#. 3ezonan#a i ire$ularit#ile, alt"el nesemni"icative %n interiorul $?idurilor de und, "cur ca lar$i se$mente ale "recven#elor de satelit s "ie acoperite cu vr"uri de sarcin produse de z$omot. Cu eQcep#ia a doi sateli#i de comunica#ii, a"la#i pe orbit deasupra emis"erei vestice, to#i ceilal#i erau deservi#i de ec?ipele de televiziune de la Denver. Antenele lor sensibile erau proiectate s primeasc miliardimi de Ea#i. >n loc de aceasta, "ur bombardate pe nea teptate cu de la o mie la zece mii de ori mai mult, pe numeroase canale separate. Acest potop suprasolicit un numr e$al de ampli"icatori de intrare!ie ire din interiorul sateli#ilor. &ro$ramul de 29;

calculator care controla sateli#ii remarc "aptul i %ncepu s activeze comutatoarele de izolare pentru a proteHa ec?ipamentul sensibil de vr"ul de sarcin. Dac incidentul ar "i a"ectat doar un sin$ur receptor de acest "el, serviciul ar "i "ost restabilit imediat i nu s!ar "i %ntmplat nimic altceva, dar sateli#ii comerciali de comunica#ii erau produse eQtrem de costisitoare, necesitnd sute de milioane de dolari pentru a "i construite i alte sute de milioane pentru a "i lansate pe orbit. Cnd mai mult de cinci ampli"icatoare %nre$istrar vr"uri, pro$ramul %ncepu automat s %nc?id circuitele, ca nu cumva %ntre$ul satelit s "ie serios avariat. Cnd "ur a"ectate mai mult de douzeci, pro$ramul eQecut pasul urmtor al dezactivrii tuturor circuitelor de bord, emi#nd apoi un semnal de alarm la sta#ia lui de comand de la sol, pentru a anun#a c se %ntmplase ceva "oarte serios. -oate pro$ramele de protec#ie de pe sateli#i erau variante adaptate ale unui pro$ram unic, "oarte conservator, proiectat s proteHeze miliarde de dolari de ec?ipamente aproape de ne%nlocuit, %ntr!o clipit, o "rac#iune semni"icativ a sateli#ilor de comunica#ii i televiziune prin cablu %ncet s "unc#ioneze, c?iar %nainte ca te?nicienii care administrau operarea lor s tie c ceva mersese eQtrem de prost. &ete DaE*ins se odi?nea pentru o clip. +e $ndea la activitatea lui de proteHare a ma inii blindate. &aznicul de la Rells <ar$o era plecat s livreze alte cteva zeci de *ilo$rame de monede de douzeci i cinci de cen#i i poli#istul sttea cu spatele rezemat de ra"turile pline cu scule#i cu monede, ascultnd radioul. C?ar$ers. aveau o lovitur de la linia de treizeci i cinci de metri, restul ec?ipei era %n spatele celui care o eQecuta, iar Oi*in$ii. se a"lau pe linia de patruzeci i cinci de metri. >n clipa aceea, cerul care se %ntuneca deveni $alben incandescent, apoi ro u J nu ro ul blnd, prietenos, al apusului, ci un violet arztor, care era mult mai strlucitor dect "usese vreodat. ,intea lui de!abia avu timp s %nre$istreze acest "apt, cnd "u asaltat simultan de un milion de alte lucruri. &mntul se %nl# sub el. ,a ina blindat "u aruncat %n sus i lateral, ca o Hucrie lovit cu piciorul de un copil. G a din spate, desc?is, se %nc?ise trntindu!se, ca i cum "i "ost lovit de un proiectil. Corpul dubei %l proteH de unda de oc J la "el i zidul stadionului, de i DaE*ins nu avu timp s! i dea seama. C?iar i a a, "u aproape orbit de eQplozia de lumin 296

care aHunse la el i surzit de valul de suprapresiune care trecu peste el ca mna unui uria . Dac DaE*ins ar "i "ost mai pu#in dezorientat, i!ar "i spus c era un cutremur, dar nici mcar ideea asta nu!i trecu prin minte. +upravie#uire, da. P$omotul nu se oprise, nici cutremurul, cnd % i ddu seama c era captiv %ntr!un ve?icul al crui tanc de combustibil con#inea, poate, dou sute de litri de benzin. > i limpezi oc?ii, clipind i %ncepu s se trasc prin parbrizul s"rmat spre locul cel mai luminos pe care!l putea vedea. (u! i ddu seama c dosul palmelor lui arta mai ru dect orice arsur de soare pe care o avusese vreodat. (u! i ddu seama c nu putea auzi nimic. (u!l interesa dect s aHun$ la lumin. >n a"ara ,oscovei, %ntr!un buncr a"lat sub aizeci de metri de beton, se $se te sediul na#ional al lui Vois'a >V-, serviciul de aprare antiaerian sovietic. 4 instala#ie nou, copiat dup corespondentele ei vestice, sub "orma unui teatru, pentru c aceast con"i$ura#ie permitea unui numr maQim de oameni s vad datele prezentate pe marele perete, necesar pentru eQpunerea ?r#ilor indispensabile %ndatoririlor lor. Era =/K==K1/, ora local, dup ceasul di$ital de deasupra ecranului, ==K==K1/ ora Pulu W4ra ,eridianului NreenEic?X, 12K==K1/ la Ras?in$ton. De serviciu era $eneralul!locotenent :van Nri$orievici )uropat*in, un "ost J el ar "i spus actual. J pilot de vntoare, acum %n vrst de cincizeci i unu de ani. Al treilea ca $rad la acest post, % i ocupa locul %n rota#ia normal a sc?imburilor. De i ca o"i#er superior ar "i putut opta pentru un pro$ram mai convenabil, noua "or# militar sovietic trebuia s "ie "ondat pe pro"esionalism, iar adevra#ii o"i#eri, $ndea el, conduceau prin eQemplul personal. >n sal, "iecare vzndu! i de treburile lui, se $sea restul ec?ipeiK colonei, maiori, plus o co?ort de cpitani i locotenen#i pentru treburile umile. Oois*a &O4 avea misiunea s apere Gniunea +ovietic %mpotriva atacurilor. >n epoca rac?etelor i %n absen#a unei de"ensive e"iciente %mpotriva rac?etelor balistice J ambele pr#i lucrau %nc la asta J %ndatoririle lui erau mai mult de a avertiza dect de a apra. @ui )uropat*in nu!i plcea asta, dar nu putea s sc?imbe situa#ia. >n orbit $eosincron de deasupra coastei statului &eru se $sea o perec?e de sateli#i, numi#i Oultur! : i ::, a cror sarcin era s suprave$?eze +tatele Gnite i s identi"ice o 292

lansare imediat dup ce rac?etele % i prseau ?an$arele. Aceia i sateli#i puteau identi"ica i o lansare +@5, din Nol"ul Alas*a, de i acoperirea att de departe spre nord era, oarecum, dependent de condi#iile meteorolo$ice care, pentru moment, erau ne"avorabile. :ma$inea primit de la Oulturii de pe orbit era %n spectru in"raro u, care msura mai ales emisiile de cldur. :ma$inea era prezentat a a cum o percepea camera, "r $rani#e sau alte date $enerate de calculator care, considerau proiectan#ii ru i, a$lomerau %n mod inutil ecranul. )uropat*in nu se uita la ecran, ci mai de$rab la un o"i#er tnr, care prea s e"ectueze un calcul oarecare, cnd ceva %i atrase privirea. Aceasta se mut automat spre ecran, "r o interven#ie con tient, i )uropat*in avu nevoie de o secund %ntrea$ ca s! i dea seama de ce. >n centrul ecranului, se a"la un punct alb. 3i$e!o' Alun$ imediat ideea. :zola#i i "ocaliza#iC ordon el cu voce tare. Colonelul care manipula controalele era a ezat c?iar ln$ el i "cea deHa eQact asta. Pona central a +tatelor Gnite, domnule $eneral. 4 semntur termic de dublu!"las?, este probabil o detonare nuclear, rosti mecanic colonelul, Hudecata pro"esional dep indu!i re"uzul intelectual de a accepta. Coordonate? +e lucreaz, domnule $eneral. Distan#a de la Centru la satelit inducea o %ntrziere a reac#iilor la comenzi. Cnd lentilele telescopice ale satelitului se puser %n mi care, semntura termic a min$ii de "oc era deHa %ntr!o eQpansiune rapid. :mpresia imediat a lui )uropat*in "u c aceasta nu putea "i o $re eal i, orict de "ierbinte era ima$inea, %n $olul stomacului su apru un pumn de $?ea#. Pona central a +tatelor Gnite, pare s "ie ora ul Denver. Denver, ce dracuA e %n Denver? %ntreb )uropat*in. A"l imediat. Da, domnule $eneral. )uropat*in se %ntindea deHa dup un tele"on. Aceast linie era o le$tur direct cu ,inistrul Aprrii i cu re edin#a pre edintelui sovietic. Oorbi repede, dar inteli$ibil. Aten#ieC Aici $eneralul!locotenent )uropat*in, de la Voi'a >V-, 2;=

,oscova. Am %nre$istrat c?iar acum o detonare nuclear %n +tatele Gnite. 4 voce %nHur pe circuit. -rebuia s "ie personalul de $ard al pre edintelui (armonov. Cealalt voce, cea a o"i#erului care comanda $arda ministrului aprrii, "u mai rezonabil. Ct de si$uri sunte#i? +emntur dublu!"las?, rspunse )uropat*in, uluit de calmul lui. Acum urmresc eQpansiunea min$ii de "oc. Acesta este un eveniment nuclear. Ooi transmite date suplimentare, imediat ce le voi avea' Ce? %l %ntreb el pe un tnr o"i#er. Domnule $eneral, Oultur!:: a primit c?iar acum o suprasarcin ener$etic dat dracului, patru dintre circuitele +D< tocmai au "ost %nc?ise temporar i un altul s!a dus de"initiv, %l avertiz un maior, aplecndu!se deasupra biroului $eneralului. Ce s!a %ntmplat, ce a "ost? (u tiu. A"l. :ma$inea dispru c?iar cnd +an Die$o, prelun$ind atacul, aHunsese la linia de patruzeci i cinci de metri. <oEler termin a patra bere a dup! amiezei i puse suprat pa?arul Hos. 5lestematul de personal -O. &robabil c cineva se %mpiedicase de un cablu i el va rata o "az sau dou din ceea ce prea s "ie un meci dat dracului. Ar "i trebuit s se duc la sta, %n ciuda s"atului +erviciului +ecret. Arunc o privire s vad la ce se uita Elizabet?, dar i ecranul ei se albise dintr!o dat. -recuse unul dintre pu ca ii marini cu plu$ul de zpad peste cablu? +i$ur c e $reu s $se ti oameni pricepu#i, mormi pre edintele. Dar nu, asta nu era %n re$ul. A"iliatul A5C J Canalul 16 5altimore, RIP J a"i ase panoul De"ec#iune pe re#ea J ru$m a tepta#i., %n timp ce pe canalul lui Elizabet? era doar un z$omot aleatoriu. <oarte ciudat. Ca orice, spectator -O de $en brbtesc, <oEler ridic telecomanda i sc?imb canalele. (ici C(( nu emitea, dar sta#iile locale din 5altimore i Ras?in$ton "unc#ionau. -ocmai %ncepuse s se %ntrebe ce semni"ica asta, cnd se auzi #ritul unui tele"on. Avea un sunet strident, neobi nuit de atonal, i era unul din cele patru #inute pe poli#a in"erioar a msu#ei de ca"ea, care sttea eQact %n "a#a canapelei lui. +e 2;1

%ntinse dup el, %nainte de a! i da seama care era, i aceast %n#ele$ere trzie %i "cu pielea ca de $in. Era tele"onul ro u, cel care!l le$a de Comandamentul (ord!American al Aprrii +pa#iului Aerian din ,un#ii C?eBenne, Colorado. Aici pre edintele, spuse <oEler cu o voce aspr, dintr!o dat %n"rico at. Domnule pre edinte, aici $eneralul!maior Ioe 5orstein. +unt o"i#erul comandant al sc?imbului de $ard (43AD. Domnule, am %nre$istrat o detonare nuclear %n zona central a +tatelor Gnite. Ce? %ntreb pre edintele, dup o pauz de dou sau trei secunde. A avut loc o eQplozie nuclear. Acum veri"icm localizarea eQact, dar pare s "i "ost %n zona Denver. E ti si$ur? %ntreb pre edintele, luptnd s! i men#in calmul. Oeri"icm instrumentele, domnule, dar, suntem "oarte si$uri. Domnule, nu tim ce s!a %ntmplat sau cum a aHuns acolo, dar a avut loc o eQplozie nuclear. O implor s mer$e#i imediat %ntr!un loc si$ur, %n timp ce noi %ncercm s ne dm seama ce se petrece. <oEler % i ridic privirea. (icio ima$ine -O nu se sc?imbase i claQoanele de alarm erupeau %n tot perimetrul preziden#ial. 5aza 4""utt a <or#elor Aeriene, c?iar la mar$inea ora ului 4ma?a, (ebras*a, "usese cndva cunoscut sub numele de <ort Croo*. <ostul post de cavalerie avea o splendid, c?iar dac oarecum anacronic, colec#ie de locuin#e din crmid ro ie pentru o"i#erii cei mai mari %n $rad, %n spatele crora se a"lau $raHduri pentru caii de care nu mai aveau nevoie i %n "a#a crora era un teren de parad neted, de o mrime su"icient pentru a permite eQersarea unui re$iment de cavalerie. Cam la o mil se a"la cartierul $eneral al Comandamentului +trate$ic Aerian W+ACX, o cldire mult mai modern, cu propria ei istorie J o <ortrea# Pburtoare 5!1; din al doilea rzboi mondial, care sttea a"ar. De asemenea, %n a"ara cldirii, dar sub pmnt, se a"la noul post de comand, terminat %n 1262. 4 %ncpere spa#ioas J localnicii ?tri $lumeau c "usese construit pentru c reproducerea ?ollBEoodian a unor ast"el de cldiri era mai bun dect cea pe care i!o ridicase ini#ial +AC, iar <or#ele Aeriene deciseser s "ardeze realitatea ca s!o adapteze la ima$inea "ictiv. Neneralul!maior C?uc* 2;2

-immons, adHunct al Fe"ului +tatului ,aHor W4pera#iuniX, pro"itase de ocazie pentru a! i "ace sc?imbul de $ard aici, %n loc de biroul lui de la etaH, i tr$ea cu coada oc?iului la unul din cele opt mari ecrane -O, urmrind +uper 5oEl!ul. &e dou dintre celelalte erau ima$ini %n timp real de la sateli#ii din &ro$ramul de +priHin al Aprrii numit D+&+, iar el prinsese dubla izbucnire de lumin de la Denver, la "el de repede ca i ceilal#i. >n spatele scaunului su se $seau mai multe %ncperi separate prin panouri de sticl J eQistau dou niveluri de ast"el de %ncperi J pentru cele aproQimativ cincizeci de persoane din personalul de spriHin care men#inea permanent %n "unc#iune +AC. -immons ridic tele"onul i aps pe butonul care!i "cea le$tura cu e"ul in"orma#iilor. Od, domnule. 4 posibil eroare? (u, domnule, circuitele de testare a"irm c aparatul "unc#ioneaz per"ect. Uine!m la curent. -immons se %ntoarse spre adHunctul lui. Adu!l aici pe e". +un pe toat lumea. Oreau o ec?ip de ur$en# i un personal de lupt complet J i le vreau acumC Oreau escadrilele de alert postate pentru decolare i o alarm transmis imediat tuturor. >n %ncperea %nc?is %n sticl, din spatele i spre stn$ $eneralului, un ser$ent aps pe cteva butoane. De i +AC %ncetase de mult s men#in %n permanen# avioane %n aer, de obicei treizeci la sut din avioanele ei era pstrate %n stare de alarm permanent. 4rdinul de alarmare a escadrilelor "u trimis printr!o linie terestr i "olosi o voce $enerat de computer, pentru c se decisese c o "iin# uman putea s se emo#ioneze i s pronun#e neclar cuvintele. <ur necesare cam douzeci de secunde pentru transmiterea ordinelor i o"i#erii cu opera#iunile de la escadrilele de alarm "ur mobiliza#i pentru a trece la ac#iune. &entru moment, asta %nsemna dou escadrile, Escadrila de 5ombardament 7129 la 5aza Nri""in a <or#elor Aeriene, 3oma, (eE Mor*, compus din 5!82!uri, i Escadrila /67, "ormat din 5!l5!uri a"late %n apropiere, la 5aza ,cConnell a <or#elor Aeriene din )ansas. @a ultima, membrii ec?ipaHelor din camerele de a teptare, care urmreau i ei, aproape to#i, +uper 5oEl!ul, ie ir pe u aler$nd spre ve?iculele %n a teptare care 2;/

%i duser la avioanele lor a"late sub paz. &rimul om din "iecare ec?ipaH de patru aps pe butonul de pornire rapid, care "cea parte din ansamblul ro#ii din "a#, apoi aler$ %n spate pentru a sprinta pe scar %n avion. >nc %nainte ca ec?ipaHele s! i "iQeze centurile, motoarele se puser %n mi care. Ec?ipaHele de la sol smulser cuiele de si$uran# marcate cu ro u. +antinelele %narmate cu carabine se "erir din calea avioanelor, %ndreptndu! i armele spre eQterior pentru a se an$aHa %n orice posibil amenin#are. &n la acest punct, nimeni nu tia c era vorba de ceva mai mult dect un antrenament eQtrem de prost pro$ramat. @a ,cConnell, primul avion care se puse %n mi care "u 5!l5!ul personal al comandantului escadrilei. Gn brbat atletic de patruzeci i cinci de ani, colonelul avea avantaHul ca avionul s!i "ie parcat cel mai aproape de baraca de alarm. :mediat dup ce toate cele patru motoare seduser %n mi care i drumul "u liber, el eliber "rnele i %ncepu s ruleze avionul spre captul pistei. Asta dur dou minute i, cnd aHunse pe loc, i se spuse s a tepte. @a 4""utt, )C!1/8!ul de alarm nu se a"la sub ast"el de restric#ii. Denumit, @oo*in$ Nlass., 5oein$!ul ;=; trans"ormat J i vec?i de douzeci i cinci de ani J avea la bord un $eneral i un personal de lupt complet, c?iar dac redus. Era pe cale de a decola %n %nserarea care se lsa. 3adiourile de la bord i circuitele de comand de!abia intraser %n "unc#iune i o"i#erul de la bord nu a"lase %nc ce era cu toat zarva asta. >n spatele lui, la sol, alte trei avioane identice erau pre$tite de plecare. Ce se aude, C?uc*? %ntreb Comandantul +uprem al Comandamentului +trate$ic Aerian, p ind %n %ncpere. &urta ?aine con"ortabile i ireturile nu!i erau %nc le$ate. Detonare nuclear la Denver i ceva necazuri cu circuitele de comunica#ii prin satelit, de care tocmai am a"lat. Am postat avioanele de alarm. @oo*in$ Nlass. a decolat c?iar acum. >nc nu tiu ce dracuA se petrece, dar Denverul a "ost aruncat %n aer. 3idic!le pe toate de la sol, ordon Comandantul +uprem al Comandamentului +trate$ic Aerian. -immons $esticul spre un o"i#er de comunica#ii care transmise ordinul. Douzeci de secunde mai trziu, primul 5!15 rul ?uruind pe pista de la 2;7

,cConnell. (u era momentul pentru delicate#e. Gn cpitan din :n"anteria ,arin desc?ise u a cabanei pre edintelui i arunc dou ?anorace albe lui <oEler i Elliot, c?iar %nainte ca primul a$ent al +erviciului +ecret s apar. C?iar acum, domnuleC %ndemn el. Elicopterul e %nc stricat. Gnde? &ete Connor sosi cu pardesiul desc?eiat, eQact la timp ca s aud ce spusese pu ca ul marin. @a postul de comand. Elicopterul este stricat, repet cpitanul. Daide#i, domnuleC aproape c stri$ el la pre edinte. 5obC se precipit Elliot, oarecum alarmat. (u tia ce auzise pre edintele la tele"on, vedea doar c arta palid i bolnav. Amndoi % i puser ?anoracele i ie ir. Ozur un pluton %ntre$ de pu ca i marini trnti#i %n zpad, cu carabinele %ncrcate %ndreptate spre eQterior. Al#i ase stteau %n Hurul Dummer!ului, al crui motor urla %n punctul mort. @a +ta#ia Aerian (aval Anacostia, %n Ras?in$ton, ec?ipaHul ,arine -Eo J ce avea s "ie ,arine 4ne abia cnd pre edintele aHun$ea la bord J decol %n miHlocul unui %n$riHortor nor de zpad, dar %n cteva secunde se a"l deasupra e"ectului de sol i capabil s vad destul de bine. &ilotul, un maior, %ntoarse aeronava spre nord!vest, %ntrebndu!se ce dracuA se %ntmpla. +in$urii oameni care tiau ceva realizau c nu tiau prea multe. &este cteva minute, asta nu va avea importan#. Ca %n orice or$aniza#ie, rspunsurile la o ur$en# nea teptat erau plani"icate dinainte i "useser repetate minu#ios, att %n privin#a ac#iunilor, ct i a atenurii panicii care putea s apar din amestecul de indecizie i pericol. Ce dracuA se!ntmpl %n Denver i ar trebui s tiu? %ntreb $eneralul )uropat*in %n $aura lui de la mar$inea ,oscovei. (u tiu nimic, rspunse cinstit o"i#erul cu in"orma#iile. ,are aHutor, % i zise $eneralul. 3idic tele"onul care!l le$a de a$en#ia de spionaH militar sovietic N3G. 4pera#iunile, Centrul de +uprave$?ere, rspunse o voce. 2;8

Aici $eneralul )uropat*in, la &O4 ,oscova. Ftiu de ce suna#i, %l asi$ur colonelul N3G. Ce se %ntmpl la Denver? EQist acolo vreo instala#ie de stocare a armelor nucleare, ceva de $enul sta? (u, domnule $eneral, arsenalul din 3oc*B ,ountains se a"l %n apropiere. Acesta este un centru de depozitare pentru arme c?imice %n curs de dezactivare. +e trans"orm %ntr!un depozit pentru armata american de rezerv J ei o numesc Narda (a#ional J tancuri i ec?ipament mecanizat. @n$ Denver se a"l 3oc*B <lats. Acolo obi nuiau s "abrice componente pentru arme, dar' Gnde se a"l eQact? %ntreb )uropat*in. @a nord!vest de ora . Cred c eQplozia este %n partea sudic a ora ului, domnule $eneral. A a. Continu. 3oc*B <lats se a"l i el %n proces de dezactivare. Dup cte tim, acolo nu mai pot "i $site componente pentru arme. -ransport arme pe acolo? -rebuie s tiu cevaC >n s"r it, $eneralul ddea semne de nervozitate. (u mai am nimic s v spun. +untem la "el de %n bezn ca i voi. &oate )N5!ul tie mai multe, noi nu. (u puteai %mpu ca un om pentru onestitate, )uropat*in o tia. +c?imb din nou circuitele. Ca cei mai mul#i solda#i pro"esioni ti, nu a$rea prea mult spionii, dar tele"onul urmtor era o necesitate. +ecuritatea +tatului, centrul de comand, anun# o voce brbteasc. Departamentul american, o"i#erul de serviciu. A teapt. Grmar obi nuitele ciripituri i clinc?ete, apoi %i rspunse o voce "eminin. 5iroul american. Aici $eneralul!locotenent )uropat*in de la Centrul &O4 ,oscova, repet omul. -rebuie s tiu ce se %ntmpl %n zona central a +tatelor Gnite, %n Denver. &resupun c mai nimic. Denver este un ora important, un mare centru administrativ, de "apt al doilea ca importan# dup Ras?in$ton. @a ei e duminic seara i n!ar trebui s se %ntmple mare lucru %n acest 2;9

moment. )uropat*in auzi cteva pa$ini "o nind. 5a da. Da, ce? ,eciul "inal %n seriile eliminatorii ale campionatului de "otbal american. +e Hoac pe noul stadion municipal din Denver, care este o structur %nc?is. )uropat*in reu i s nu o %nHure pe "emeie pentru aceast aiureal. (u de asta am nevoie. EQist vreo a$ita#ie civil, orice "el de tulburare sau problem %n curs? 4 instala#ie de depozitare a armamentului, o baz secret despre care nu tiu? Domnule $eneral, tot ce avem %n privin#a acestor subiecte este la dispozi#ia dumneavoastr. Care este natura interesului? <emeie, acolo a avut loc o eQplozie nuclear. >n Denver? DaC Gnde anume? %ntreb ea, mai calm dect era $eneralul. A teapt. )uropat*in se %ntoarse. Am nevoie de coordonatele eQploziei ur$entC -reizeci i nou de $rade patruzeci de minute latitudine nordic, o sut cinci $rade ase minute lon$itudine vestic. Oalorile sunt aproQimative, adu$ locotenentul de la pupitrul de control al sateli#ilor. 3ezolu#ia noastr nu este "oarte bun %n spectrul in"raro u, domnule $eneral. )uropat*in transmise numerele. A tepta#i, spuse vocea de "emeie. -rebuie s aduc o ?art. Andrei :lici (armonov dormea. @a ,oscova era acum /K1= noaptea. -ele"onul %l trezi i, o clip mai trziu, u a dormitorului su se desc?ise. Al doilea eveniment aproape c!l sperie pe (armonov. (imeni nu intra %n dormitorul lui "r permisiune. Era maiorul )N5 &avel )rulev, comandant!adHunct al ec?ipei de paz personal a pre edintelui. Domnule pre edinte, e o ur$en#. -rebuie s veni#i imediat cu mine. Ce s!a %ntmplat, &a a? 2;;

A avut loc o eQplozie nuclear %n America. Ce' cine? Asta!i tot ce tiu. -rebuie s mer$em imediat %n buncrul de comand. ,a ina a teapt. (u v obosi#i s v %mbrca#i. )rulev %i arunc un ?alat. 3Ban stinse #i$ara, %nc plictisit de anun#ul De"ec#iune te?nic J v ru$m a tepta#i. care!l %mpiedic s vad meciul. NoodleB intr cu cteva cutii de Coca Cola. Cina "usese deHa comandat. Ce se mai aude? %ntreb NoodleB. A disprut ima$inea. 3Ban lu o cutie de Coca i o desc?ise cu un pocnet. @a sediul +AC, un locotenent!colonel de la captul din stn$a al celui de!al treilea rnd de scaune ale personalului de lupt consulta manualul controlului prin telecomand -O. Camera avea opt ecrane -O, aranHate %n dou iruri orizontale de cte patru. &uteau "i apelate mai mult de cincizeci de canale, iar o"i#erul de in"orma#ii, o "emeie, recurse la procedura obi nuit J veri"icarea canalelor noi. 4 manipulare rapid a telecomenzii demonstr c nici C((, nici subsidiarul su C(( Deadline (eEs nu emiteau. Ea tia c cele dou companii "oloseau circuite de satelit di"erite i asta %i a## curiozitatea, cea mai important i dorit calitate %n munca de in"orma#ii. +istemul permitea i accesul la alte canale prin cablu i ea %ncepu s le treac %n revist. D54 nu emitea. +?oEtime nu emitea. E+&( nu emitea. Oeri"ic %ndrumtorul J concluzia era evidentK cel pu#in patru sateli#i nu "unc#ionau. >n acest punct, locotenent!colonelul se ridic i se apropie de comandantul +AC. +e petrece ceva "oarte ciudat, spuse ea. Ce anume? %ntreb comandantul "r s se %ntoarc. Cel pu#in patru sateli#i comerciali par s nu "unc#ioneze. Asta include un -elstar, un :ntelsat i un Du$?es. <r reac#ie, domnule. Anun#ul %l determin pe comandant s se %ntoarc spre o"i#er. Ce altceva po#i s!mi spui? (43AD raporteaz c eQplozia a "ost %n zona metropolitan Denver, "oarte aproape de +*Bdome, unde se Hoac +uper 5oEl. +ecretarul de stat i 2;6

secretarul aprrii se a"l la meci, domnule. Cristoase, ai dreptate, realiz instantaneu C:(C!+AC. (ici nu se scursese prima or de serviciu, cnd cpitanul Iim 3osselli se pomeni %n plin co mar. +ttea %n Camera de Administrare a Crizelor de la (,CC, dorind ca un o"i#er mai mare %n $rad s se a"le ln$ el. Asta nu avea s se %ntmple. &e vremuri, un $eneral sau un amiral se a"la %n permanen# %n Centrul (a#ional de Comand ,ilitar, dar rezultatul dez$?e#ului dintre Est i Oest i reducerea personalului &enta$onului "usese c munca administrativ de zi cu zi era asi$urat de cpitani i colonei, de i un o"i#er superior putea "i c?emat oricnd, %n caz de nevoie. &utea "i i mai ru, % i zise 3osselli. Cel pu#in, el tia ce %nsemna s ai la dispozi#ie o mul#ime de arme nucleare. Ce dracuA se petrece? %ntreb locotenent!colonelul 3ic?ard 5arnes, adresndu!se pere#ilor. Ftia c 3osselli ?abar n!avea. 3oc*B, ?ai s lsm crizele pe altdat, propuse calm 3osselli. Oocea lui era e$al. &rivindu!l sau ascultndu!l, nimeni nu i!ar "i dat seama c 3osselli era emo#ionat, dar minile "ostului comandant de submarin erau att de transpirate, %nct, "recndu!le de pantalon, crease deHa o pat umed, pe care culoarea bleumarin a sto"ei o "cea invizibil. 5ine, Iim. +un!l pe $eneralul Ril*es, ?ai s!l aducem aici. 5ine. 5arnes aps pe un buton de pe tele"onul proteHat, sunndu!l pe $eneralul de bri$ad &aul Ril*es, un "ost pilot de bombardament care locuia %ntr!o cldire o"icial de la 5aza 5ollin$ a <or#elor Aeriene, c?iar vizavi de aeroportul na#ional, pe cellalt mal al &otomacului. ,da, spuse morocnos Ril*es. Aici, 5arnes, domnule. Avem nevoie ur$ent de dumneavoastr la (,CC. Colonelul nu trebui s spun mai mult. Gr$ent. este un cuvnt care are o semni"ica#ie special pentru un aviator. Am plecat. Ril*es puse la loc receptorul i murmurK 2;2

,ul#umesc Domnului pentru dubl trac#iune. +e zbtu s intre %ntr!un ?anorac *a*i de iarn i ie i pe u "r s!i pese de cizme. ,a ina lui personal era o -oBota @and Cruiser pe care o pre"era pentru mersul pe drumuri de #ar. &orni imediat i ie i cu spatele, luptndu!se cu oselele %nc necur#ate. Camera preziden#ial de criz de la Camp David era o rm i# anacronic din vec?ile zile proaste J asta "usese prerea lui 5ob <oEler cnd o vzuse prima oar, cu un an %nainte. Construit %n timpul Administra#iei Eisen?oEer, "usese proiectat s reziste unui atac nuclear %ntr!o perioad cnd acurate#ea unei rac?ete era msurat %n mile i nu %n metri. +pat cu eQplozibili %n roca $ranitic masiv a ,un#ilor Catoctin din ,arBlandul de Oest, avea deasupra un strat protector de optsprezece metri i pn %n 12;8 "usese un adpost "oarte si$ur, o"erind mari anse de supravie#uire. @ar$ cam de nou metri i adnc de doisprezece, cu un tavan de trei metri, adpostea un personal de doisprezece oameni, maHoritatea de la comunica#iile din ,arin, ase dintre ei "iind militari de carier. Ec?ipamentul nu era c?iar att de modern ca cel de pe (EAC&, sau ca alte instala#ii pe care le putea "olosi pre edintele. Acesta sttea la o consol care prea a "i o relicv de la (A+A anilor A9= J avea c?iar i o scrumier %ncastrat %n partea superioar a biroului. >n "a#a lui <oEler se $sea un $rup de televizoare. +caunul era con"ortabil, c?iar dac situa#ia cu si$uran# nu era. Elizabet? Elliot ocup scaunul de ln$ el. 4), spuse pre edintele I. 3obert <oEler, ce naiba se %ntmpl? 4"i#erul superior %nsrcinat cu instructaHul era un locotenent!comandor din ,arin. Domnule, elicopterul dumneavoastr este la sol cu o problem mecanic. Gn al doilea elicopter al :n"anteriei ,arine se a"l pe drum %ncoace pentru a v duce la )neecap. Avem le$tura cu C:(C!+AC i C:(C!(43AD. Aceste butoane v dau le$turi directe cu to#i ceilal#i C:(C. &rin asta o"i#erul naval %n#ele$ea comandan#ii supremi ai comenzilor importante ale armatelor combinateK C:(C@A(- era Comandantul +uprem Atlantic, amiralul Ios?ua &ainter, G+(V eQista un C:(C!&AC corespunztor care rspundea de "or#ele din &aci"ic i amndou erau 26=

posturi care reveneau prin tradi#ie ,arinei. C:(C!+4G-D era %n &anama, C:(C!CE(- %n 5a?rain, C:(C!<43 J care conducea Comandamentul <or#elor J era la <ort ,ep?erson %n Atlanta, Neor$ia, toate trei, prin tradi#ie, apar#innd Armatei. EQistau i altele, inclusiv +ACEG3, Comandantul +uprem al <or#elor Aliate Europa J o"i#erul care comanda "or#ele (A-4, pentru moment un $eneral cu patru stele din <or#ele Aeriene. De "apt, sub sistemul de comand eQistent, e"ii de servicii nu aveau autoritate de comand. >n sc?imb, ei %l s"tuiau pe secretarul aprrii care, la rndul lui, %l s"tuia pe pre edinte. 4rdinele erau emise de pre edinte i aHun$eau direct la C:(C prin secretarul aprrii. Dar secretarul aprrii' <oEler cut butonul etic?etat (43AD i %l apsK Aici pre edintele. , a"lu %n camera de comunica#ii de la <ort David. Domnule pre edinte, aici $eneralul!maior 5orstein. Comandantul suprem (43AD nu este aici, domnule. E la Denver pentru +uper 5oEl. Domnule pre edinte, este de datoria mea s v in"ormez c instrumentele noastre au situat detonarea "ie la stadionul +*Bdome din Denver, "ie "oarte aproape de el. &are "oarte probabil c secretarii 5un*er i -albot sunt amndoi mor#i, %mpreun cu comandantul suprem (43AD. Da, spuse <oEler. >n vocea lui nu era emo#ie. AHunsese deHa sin$ur la aceast concluzie. AdHunctul comandantului cltore te %n acest moment. &entru urmtoarele cteva ore, voi "i o"i#erul (43AD cel mai mare %n $rad, pn la re%ntoarcerea unuia dintre comandan#i. <oarte bine. Acum, ce naiba se petrece? (u tim. Detonarea nu a "ost precedat de nimic neobi nuit, %nainte de eQplozie nu a eQistat J repet, domnule, nu a eQistat J o traiectorie balistic %ndreptndu!se spre noi. >ncercm s contactm controlorii de tra"ic aerian de la aeroportul interna#ional +tapleton ca s!i punem s veri"ice benzile radar %n cutarea unui posibil ve?icul aerian de transport. (oi nu am vzut nimic apropiindu!se pe niciunul din ecranele noastre. A#i "i vzut un aparat aerian %n curs de apropiere? (u %n mod necesar, domnule, rspunse $eneralul 5orstein. E un sistem bun, dar eQist ci de a!l %nvin$e, mai ales dac se "olose te un sin$ur aparat aerian. >n orice caz, domnule pre edinte, eQist cteva lucruri 261

pe care trebuie s le "acem imediat. &utem discuta un moment despre asta? Da. >n baza autorit#ii mele de comand, %n calitate de C:(C!(43AD activ, mi!am plasat comanda %n starea de alarm DE<C4(!4(E. Cum ti#i, (43AD are aceast autoritate i, de asemenea, autoritate pentru lansri nucleare numai %n scopuri de"ensive. (u vei lansa nicio arm nuclear "r autoriza#ia mea, %l %ntrerupse decis <oEler. +in$urele bombe atomice pe care le avem %n inventarul nostru sunt %n depozitare, rspunse 5orstein. Oocea lui era admirabil de mecanic, apreciar celelalte persoane %n uni"orm. &ropun s ini#iem o telecon"erin# cu C:(C!+AC. <!o, ordon <oEler. @e$tura "u stabilit instantaneu. Domnule pre edinte, aici C:(C!+AC, anun# $eneralul &eter <remont, G+A<. Oocea lui era "oarte preocupat. Ce dracuA se!ntmpl? (u tim, dar sunt unele lucruri pe care ar trebui s le "acem imediat. Continu. 3ecomand s ne punem imediat toate "or#ele strate$ice %ntr!o stare de alarm de un $rad mai ridicat. 3ecomand DE<C4(!-R4. Dac avem de! a "ace cu un atac nuclear, ar trebui s ne aducem "or#ele la pre$tirea maQim. Asta ne va "ace capabili s rspundem la un atac cu cel mai mare e"ect posibil. Cel care a declan at acest lucru i!ar reconsidera cu aten#ie orice idei ar avea %n minte. Dac pot s adau$, domnule, ar trebui s ne sporim pre$tirea pe tot tabloul. Dac nu din alte motive, mcar pentru a asi$ura disponibilitatea unit#ilor militare %n asi$urarea asisten#ei i pentru a reduce posibila panic civil. Ar putea s "ie "oarte util. 3ecomand DE<C4(!-D3EE pentru "or#ele conven#ionale. ,ai bine s "acem asta selectiv, 5ob, interveni @iz Elliot. Am %n#eles' cine!i acolo? %ntreb 5orstein. Aici consilierul cu securitatea na#ional, spuse @iz, o idee prea tare. Era la "el de palid ca bluza ei de mtase alb. <oEler % i men#inea 262

controlul. Elliot se lupta s "ac acela i lucru. (u ne!am %ntlnit, doamn doctor Elliot. Din ne"ericire, sistemele noastre de comand i control nu ne permit s o "acem selectiv J cel pu#in, nu "oarte repede. -otu i, declarnd alarma acum, putem s activm toate unit#ile de care avem nevoie, iar apoi s ale$em unit#ile necesare pentru ac#iune, %n timp ce ele intr %n linie. Aceasta este recomandarea mea. +unt de acord, adu$ imediat $eneralul <remont. <oarte bine, "!o, ordon <oEler. +una rezonabil. Comunica#iile erau e"ectuate prin canale separate. C:(C!+AC se ocupa de "or#ele strate$ice. &rimul mesaH de ac#iune de ur$en# "olosi aceea i voce care trimisese deHa %n aer escadrilele +AC alarmate. >n timp ce bazele bombardierelor +AC tiau deHa c se a"lau %n stare de alert, nota DE<C4(!-R4 o"icializ aceast stare i o "cu mult mai amenin#toare. @iniile terestre cu "ibre optice transmiser o not similar la sistemul radio de eQtrem de Hoas "recven# al ,arinei, localizat %n re$iunea peninsulei superioare a ,arBlandului. Acest semnal trebuia trimis mai departe prin ,orse mecanic. Caracteristica acestui sistem radio era c putea transmite caractere numai "oarte %ncet, cam cu viteza unui dactilo$ra" novice, i ac#iona ca un sistem de semnalizare, anun#nd submarinele s ias la supra"a# pentru ca un mesaH mai detaliat s le "ie transmis prin satelit. @a )in$As 5aB, Neor$ia, C?arleston, Carolina de (ord, i Nroton, Connecticut, ca i %n alte trei loca#ii din &aci"ic, semnalele prin circuite terestre i de satelit "ur primite de personalul de serviciu al escadrelor submarinelor purttoare de rac?ete. Dintre cele treizeci i ase de submarine americane purttoare de rac?ete a"late %n serviciu %n acel moment, nousprezece erau %n mare, %n patrule de descuraHare., cum li se spunea. Dou se a"lau %n stare de revizie %n antier i erau total indisponibile pentru serviciu. 3estul erau amarate la navele!baz, cu eQcep#ia lui G++ 4?io, care se odi?nea %ntr!un ?an$ar la 5an$or. -oate aveau la bord ec?ipaHe reduse, dar lipsite de comandan#i, %n aceast sear de duminic. Asta nu avea cu adevrat importan#. -oate bombardierele aveau dou ec?ipaHe i, %n "iecare caz, unul din cei doi comandan#i repartiza#i "iecrei nave se a"la la cel mult treizeci de minute de comanda lui. -o#i purtau pa$ere care se declan ar aproape simultan. Ec?ipaHele de 26/

serviciu de la bordul "iecrui submarin %ncepur pre$tirile pentru o ie ire imediat %n mare. Anterior, o"i#erii comandant de cart de pe "iecare bombardier trecuser cu succes testul strict necesar care %i permitea unui submarinist s poat "i cali"icat pentru comand.. 4rdinele lor opera#ionale erau clareK cnd se decreta acest $en de alarm, navele trebuiau s ias %n mare ct mai repede posibil. ,ul#i credeau c era un antrenament, dar pentru "or#ele strate$ice antrenamentele erau o a"acere serioas. DeHa remorc?erele % i porneau motoarele Diesel pentru a aHuta cocile cenu ii ca ardezia s se %ndeprteze de navele!baz. Ec?ipaHele de punte %ndeprtau parmele de si$uran# i pontilii, %n timp ce oamenii care "useser la bordul navelor!baz se $rbeau pe scri spre diversele lor nave. @a bord, o"i#erii de divizie i asisten#ii lor veri"icau ec?ipaHele ca s vad cine era la bord i cine nu. Esen#ial era c aceste nave de rzboi, la "el ca toate celelalte, aveau ec?ipaHe supranumerare. Dac era nevoie, puteau s navi$?eze i s opereze cu u urin# cu Humtate din ec?ipaH. DE<C4(! -R4 %nsemna c era nevoie. Cpitanul 3osselli i (,CC se ocupar de "or#ele conven#ionale. >nre$istrrile prestabilite merser direct la "or#ele individuale. >n Armat, asta %nsemna la nivel de divizie. >n <or#ele Aeriene mer$eau pn la nivel de escadril i %n ,arin la nivel de escadr. <or#ele conven#ionale treceau la DE<C4(!-D3EE. Cpitanul 3osselli i colonelul 5arnes luar le$tura i cu nivelurile de comand mai %nalte. C?iar i atunci cnd se adresar unor o"i#eri cu trei stele, cu nu mai pu#in de douzeci i cinci de ani de serviciu "iecare, "u necesar s!i spun "iecruiaK 3u, omnule, a$esta nu este, repet, nu este un antrenament* Gnit#ile militare americane din toat lumea trecur instantaneu %n stare de alert. Cum era de a teptat, acele unit#i care men#ineau %n mod obi nuit un nivel ridicat de alarm rspunser cel mai repede. Gna dintre acestea era 5ri$ada 5erlin.

267

"+. 34e )e umane


Domnule cpitan, avem un mesaH de ac#iune ur$ent pe E@<. Ce? %ntreb 3ic*s, %ntorcndu!se cu spatele la masa ?r#ilor. ,esaH de ac#iune ur$ent, domnule cpitan. 4"i#erul de comunica#ii %i %nmn scurtul $rup de cod. Nrozav timp de antrenament. 3ic*s cltin din cap i ordonK &osturile de luptC Alarm de $radul unu. Gn subo"i#er activ imediat 1!,C!ul i "cu anun#ul. Apel $eneral, apel $eneral, to#i marinarii la posturile de lupt. Apoi se auzi #ritul %ndrcit al unei alarme electronice, capabil s pun capt %n mod si$ur viselor celor mai captivante. Domnule &itneB. Oocea lui 3ic*s acoperea z$omotul. Adncime de anten. >n#eles, domnule cpitan. 4"i#er de submersie, vino la adncime unu! opt metri. Oin la adncime unu!opt metri, %n#eles. -imona, zece $rade sus pe crma orizontal. Pece $rade sus pe crma orizontal, %n#eles. -nrul marinar J de obicei, serviciul la crm era repartizat oamenilor "oarte tineri J trase %napoi man a ca de avion. Domnule, planurile sunt la zece $rade. <oarte bine. De!abia se terminase ac#iunea, cnd oamenii inundar camera de control. Fe"ul de ec?ipaH J omul cel mai mare %n $rad din personalul %nrolat al lui ,aine J % i ocup postul de lupt la panoul de distribu#ie a aerului. El era o"i#erul e" de scu"undare al submarinului. @ocotenentul!comandor Cla$$ett intr %n comand ca s!l spriHine pe comandant. &itneB, 268

navi$atorul! e", era deHa la postul lui, cel de o"i#er timonier. Diver i marinari % i ocupar locurile la consolele de armament. @a pupa, o"i#erii i marinarii intrau %n dispozitivele prestabilite, att la centrul de control al rac?etelor ,EC, care monitoriza starea celor douzeci i patru de rac?ete -rident ale lui ,aine, ct i %n camera de ec?ipament auQiliar, care se ocupa mai ales de motorul Diesel de rezerv al navei. >n camera de control, marinarul de cart de la C: J comunica#ii interne J anun#a compartimentele, pe msur ce acestea raportau c personalul era la posturi i pre$tit. Ce se aude? %l %ntreb Cla$$ett pe 3ic*s. Cpitanul se mul#umi s!i dea scurtul mesaH ci"rat. Antrenament? &resupun. De ce nu? %ntreb 3ic*s. E duminic, nu? >nc!i a$ita#ie deasupra? Ca la un semnal, ,aine %ncepu s ruleze. :ndicatorul de adncime arta 6; de metri i masivul submarin se band pe nea teptate cu 1= $rade la tribord. >n %ntrea$a nav oamenii % i ddur oc?ii peste cap i mormir. Erau pu#ini la bord care s nu! i "i pierdut "irea cel pu#in o dat. Acesta era mediul per"ect pentru rul de mi care. <r re"erin#e eQterioare J evident, submarinele erau lipsite de "erestre i ?ublouri J oc?ii vedeau ceva stabil, %n timp ce urec?ea intern raporta c avea loc %n mod si$ur o mi care. Acelea i simptome care!i a"ectaser aproape pe to#i astronau#ii din pro$ramul Apollo %ncepur s! i "ac e"ectul asupra marinarilor. :ncon tient, oamenii % i scuturar brusc capetele, ca pentru a respin$e o insect scitoare. -o#i sperau c, indi"erent ce dracuA "ceau acolo J nimeni de la 3ic*s %n Hos nu tia %nc. ce se petrecea J vor "i curnd %n stare s se %ntoarc acolo unde le era locul J la adncimea de 12= de metri, unde mi carea navei era imperceptibil. +tabilizat la unu!opt metri, domnule. <oarte bine, rspunse &itneB. Comanda, sonarul, contact pierdut pe +ierra!19. P$omotul de supra"a# ne "ace "i$uri. Care!i ultima pozi#ie? %ntreb 3ic*s. Gltimul relevment era doi! apte!zero, distan#a estimat patru!nou mii metri, rspunse sublocotenentul +?aE. 269

4). 3idica#i antena GD<. +us periscopulV %i ceru el maistrului de cart. ,aine lua acum benzi de 2= de $rade i 3ic*s voia s depisteze cauza. ,aistrul %nvrti timona de control, vopsit %n ro u i alb, i cilindrul iroind de ulei urc ssind, %mpins de "or#a ?idraulic. Dm, mri cpitanul, punnd minile pe mnere. +im#ea "or#a cu care marea lovea %n captul eQpus al instrumentului. +e aplec s priveasc. 3ecep#ionm un semnal GD<, domnule, raport o"i#erul cu comunica#iile. <rumos, mormi 3ic*s. A zice c!s valuri de nou metri, oameni buni, mai ales brizan#i, unii se spar$ deasupra noastr. Ei, dac trebuie, putem tra$e prin asta, adu$ el aproape ca o $lum. @a urma urmei, trebuie s "ie un antrenament Cum e cerul? %ntreb Cla$$ett. Acoperit, nu sunt stele. 3ic*s se %ndrept i ridic mnerele cu un pocnet. Ios periscopul. +e %ntoarse spre Cla$$ett. +ecundule, trebuie s relum urmrirea prietenului nostru ct putem de repede. >n#eles, domnule cpitan. 3ic*s era pe cale de a ridica tele"onul EC3. Ooia s spun ec?ipaHului de control al rac?etelor c dorea ca acest antrenament s se termine ct se putea de repede. 4"i#erul cu comunica#iile apru %n compartiment, %nainte ca el s apese pe butonul potrivit. Domnule cpitan, nu este un antrenament. Cum adic? 3ic*s observ c locotenentul nu arta "oarte "ericit. DE<C4(!-R4, domnule. >i ddu mesaHul. Ce? 3ic*s cercet mesaHul, care era scurt i %n"iortor de precis. Ce dracuA se petrece? >i trecu mesaHul lui Dutc? Cla$$ett. 26;

DE<C4(!-R4? (!am "ost niciodat la DE<C4(!-R4, de cnd sunt eu' %mi amintesc odat un DE<C4(!-D3EE, dar atunci eram un prpdit de novice' >n tot compartimentul, oamenii sc?imbar priviri. ,ilitarii americani aveau cinci niveluri de alarm, numerotate de la cinci la unu. DE<C4(! <:OE denumea opera#iunile normale din vreme de pace. <4G3 era ceva mai ridicat, cernd cre terea personalului %n anumite posturi, men#inerea mai multor oameni J mai ales pilo#i i solda#i J %n apropierea avioanelor sau tancurilor, %n "unc#ie de caz. DE<C4(!-D3EE era mult mai serios J se completa personalul unit#ilor pentru des" urare opera#ional. @a DE<C4(!-R4 unit#ile %ncepeau s se des" oare i acest nivel era pstrat pentru o amenin#are cu rzboi imediat. DE<C4(!4(E era un nivel la care "or#ele americane nu aHunseser niciodat. @a acest punct, rzboiul trebuia considerat ceva mai mult dect o amenin#are. Armele erau %ncrcate i a#intite %n a teptarea ordinelor de tra$ere. Dar %ntre$ul sistem DE<C4( era mai bramburit dect i!ar putea ima$ina cineva. >n $eneral, submarinele pstrau o stare de alarm mai ridicat dect era normal, ca parte a opera#iunilor de rutin. +ubmarinele purttoare de rac?ete, %ntotdeauna $ata s! i lanseze %ncrctura %n cteva minute, erau e"ectiv %n permanen# la DE<C4(!-R4. (oti#a de la <@-+A-C4, "cea doar o"icial aceast stare de "apt. Altceva? %l %ntreb 3ic*s pe transmisionist. Asta!i tot, domnule. Au sosit alte nout#i, vreun avertisment de amenin#are? :eri am recep#ionat obi nuitul buletin de tiri. Aveam de $nd s!l prind pe urmtorul, cam peste cinci ore J ti#i, ca s a"lm scorul de la +uper 5oEl. @ocotenentul se opri o clip. Domnule, %n buletin nu a "ost nimic i nu avem nimic o"icial despre vreo criz. Atunci, ce dracuA se!ntmpl? %ntreb retoric 3ic*s. Ei, de "apt, asta n!are importan#, nu!i a a? Domnule cpitan, interveni Cla$$ett, pentru %nceput cred c trebuie s ne %ndeprtm de prietenul nostru pe curs doi! apte! zero. ,da. Adu!l la nord!est, secundule. Cellalt n!o s "ac curnd o 266

%ntoarcere i asta va desc?ide destul de repede distan#a, apoi ne vom %ndrepta spre nord ca s!o desc?idem i mai mult. Cla$$ett privi ?arta, mai mult din obi nuin#, ca s vad dac apa era adnc. Era. De "apt, se $seau pe marea rut circular de la +eattle spre Iaponia. @a comanda cpitanului, G++ ,aine vir la babord. Gn viraH la dreapta ar "i "ost la "el de u or, dar %n "elul acesta %ncepeau imediat s desc?id distan#a spre acel A*ula pe care!l urmreau de mai multe zile. >ntr!un minut, submarinul se situ travers pe valurile de nou metri, care se rosto$oleau doar la c#iva metri deasupra capetelor lor, trans"ormnd turnul submarinului %ntr!o #int pentru "or#ele naturii a"late la lucru. (ava lu o band de 7= de $rade. >n tot submarinul, oamenii se %n#epenir pe picioare i %ncercar s prind ec?ipamentul neasi$urat. >l ducem ceva mai Hos, domnule cpitan? %ntreb Cla$$ett >n cteva minute. Dai s vedem dac nu mai urmeaz ceva pe canalul de satelit. -rei buc#i din ceea ce "usese odat unul din cei mai "rumo i copaci din 4re$on se a"lau %n &aci"icul de (ord de mai multe sptmni. 5u tenii "useser %nc verzi i $rei, cnd czuser de pe ,O Neor$e ,c3eadB. De cnd deveniser doar un alt articol printre $unoaiele mrii absorbiser i mai mult ap i lan#ul $reu de o#el, care!i #inea la un loc, modi"icase ceea ce ar "i trebuit s "ie o "lotabilitate u or pozitiv %n "lotabilitate neutr. (u puteau aHun$e c?iar la supra"a#, cel pu#in nu %n aceste condi#ii meteorolo$ice. @oviturile valurilor %nvin$eau "iecare %ncercare de ridicare la lumina soarelui J care nu eQista pentru moment J i ei pluteau ca un zmeu, rsucindu!se %ncet, %n timp ce marea trudea din $reu s le s"rme le$turile. Gn sonarist tnr de la bordul lui ,aine auzi ceva, cam la zero!patru! unu, aproape eQact %n prova. Gn sunet ciudat, % i spuse el, ceva metalic, ca un clinc?et, dar mai pro"und. (u era o nav, % i zise el, nici ceva biolo$ic. Aproape c se pierdea %n z$omotul supra"e#ei i nu se stabiliza pe relevment' DraceC > i conecta micro"onul. Comanda, aici sonarul J contact sonor %n apropiereC Ce? 262

3ic*s se duse %n $rab %n cabina sonarului. (u tiu ce e, dar e aproape, domnuleC Gnde? (u pot spune, parc!ar "i de ambele pr#i ale provei J nu!i o nav, nu tiu ce dracuA este, domnuleC +ubo"i#erul veri"ic spotul de pe ecran, %n timp ce urec?ile lui se strduiau s identi"ice sunetul. (u!i o surs puncti"orm J este aproape, domnuleC Dar' 3ic*s se opri, se %ntoarse i stri$ din re"leQK :mersiune de ur$en#C Ftia c era prea trziu pentru asta. >ntrea$a lun$ime a lui G++ ,aine reverber ca o tob mare, cnd unul dintre bu teni lovi domul din "ibr de sticl care acoperea sonarul prova. Erau trei sec#iuni din ceea ce "usese odat un copac %ntre$. &rima lovi aQial, c?iar la mar$inea domului sonar, provocnd "oarte pu#ine pa$ube pentru c submarinul %nainta doar cu cteva noduri i tot ce #inea de coca lui era construit ca s reziste. P$omotul "u destul de puternic. &rimul bu tean "u deviat, dar mai erau doi i cel din centru lovi coca o dat, c?iar la eQteriorul camerei de control. -imonierul rspunse prompt la ordinul cpitanului, %mpin$nd pn la capt man a de control. &upa submarinului se ridic imediat %n calea bu tenilor. ,aine avea o pup cruci"orm. EQista cte o crm att deasupra, ct i dedesubtul arborelui elicei. @a stn$ i la dreapta erau planurile pupa care operau ca stabilizatoarele unui avion. &e supra"a#a eQterioar a "iecruia se $sea cte o alt structur vertical, care arta ca o crm auQiliar, "iind, de "apt, o $arnitur pentru senzorii sonarului. @an#ul dintre doi bu teni se lovi de ele. Doi bu teni erau mai departe, iar ultimul "oarte aproape de aQul navei. Cel situat mai aproape era eQact att de lun$ ct s aHun$ la elicea care se rotea. P$omotul rezultat "u cel mai teribil pe care!l auziser vreodat. Elicea cu apte pale a lui ,aine era con"ec#ionat dintr!un aliaH de bronz cu man$an, care "usese modelat %n con"i$ura#ia lui aproape per"ect %ntr!o perioad de apte luni. Era eQtrem de solid. &alele %n "orm de iata$ane lovir bu tenii una dup alta, ca un circular lent, ine"icient. <iecare impact tirbea i tocea mar$inile eQterioare ale palelor. 22=

4"i#erul din camera de manevr de la pupa decisese deHa s opreasc arborele, %nainte de sosirea ordinului de a proceda ast"el. >n a"ara cocii, la mai pu#in de treizeci de metri de postul lui, auzi scr netul metalului lovit, cnd accesoriul sonarului "u smuls de pe planul pupa de la tribordV %mpreun cu el se duse i $arnitura suplimentar care #inea sonarul tractat al submarinului. @a acest punct, bu tenii, dintre care unul era a c?iat ru, czur %n siaHul submarinului i z$omotul cel mai puternic %ncet. Ce dracuA a "ost asta? aproape c #ip 3ic*s. Coada s!a dus, domnule. -ocmai am pierdut coada, bi$ui un sonarist. +onarul lateral dreapta este avariat. 3ic*s ie ise deHa din %ncpere. +ubo"i#erul vorbea sin$ur. Comanda, camera de manevr, urla un di"uzor. Ceva ne!a pocnit al dracului de tare elicea. Acum veri"ic dac nu sunt avarii la arbore. &lanurile pupa sunt avariate, domnule. Controalele rspund $reu, raport timonierul. Fe"ul de ec?ipaH %l trase pe tnr din scaun i %i lu locul, %ncet i cu aten#ie, maistrul principal manipul volanul de control. Didraulic avariat, se pare. &lanurile de asiet J acestea erau ac#ionate electric J par 4). 3oti timona la dreapta i la stn$a. Crma este 4), domnule. 5loca#i planurile pupa %n punctul zero. Pece $rade sus pe crma orizontal. 4rdinul venea de la secund. >n#eles. Deci, ce a "ost? %ntreb Dubinin. Ceva metalic J un tranzient mecanic enorm, relevment zero!cinci! unu. 4"i#erul lovi urma strlucitoare de pe ecranul lui, Cum vede#i, "recven# Hoas, ca o tob' dar z$omotul sta e aici, la o %nl#ime mult mai mare. @!am auzit %n c ti, suna ca o mitralier. +ta#i pu#in' spuse locotenentul!maHor 3*ov, $ndind cu rapiditate. <recven#a J adic intervalul dintre impulsuri J a "ost o rotire de pal, s "i "ost o elice? (umai asta putea s "ie' 221

Fi acum? %ntreb cpitanul. A disprut complet. Oreau tot personalul sonar la posturi. Cpitanul Dubinin se %ntoarse %n comand. +c?imbare de drum, curs nou zero!patru!zero. Oiteza zece. 4b#inerea unui camion al armatei sovietice "u simplitatea %ns i. >l "urar %mpreun cu o ma in de stat!maHor. Era eQact dup miezul nop#ii %n 5erlin i, pentru c era o noapte de duminic, strzile erau $oale. 5erlinul este un ora la "el de activ ca oricare altul din lume, dar lunea acolo este o zi de munc i munca este un lucru pe care $ermanii %l trateaz cu seriozitate. &u#inul tra"ic eQistent se datora oamenilor care! i prsiser cu %ntrziere $ast?aus!ul local, sau unor muncitori ale cror locuri de munc cereau %n permanen# personal. +imple specula#iiV pentru ei conta doar "aptul c aveau de!a "ace cu o circula#ie rare"iat, care le permitea s aHun$ la destina#ie eQact la timp. Cndva, aici "usese un zid, % i zise N\nt?er 5oc*. De o parte, era deta amentul 5erlinului american, iar de cealalt un deta ament sovietic, "iecare cu un teren de eQerci#iu mic, dar intens utilizat, alturi de cazrmi. Pidul se dusese acum, lsnd doar $azon %ntre dou "or#e mecanizate. ,a ina de stat!maHor trase la poarta sovietic. +antinela era un ser$ent! maHor de douzeci de ani cu co uri pe "a# i o uni"orm ne%n$riHit. 4c?ii lui se ?olbar cnd vzur cele trei stele de pe epole#ii lui )eitel. Drep#iC url )eitel %ntr!o rus per"ect. 5iatul se supuse imediat. +unt aici din partea Comandamentului Armatei ca s e"ectuez o inspec#ie neanun#at a $radului de pre$tire' (u vei raporta nimnui sosirea noastr. >n#eles? Da, domnule colonelC Continu' i cur#!#i uni"orma asta murdar %nainte de %ntoarcerea mea sau vei aHun$e la $rani#a cu C?inaC ,i cC %i ordon )eitel lui 5oc*, care era a ezat la volan. Eu "efel, 9err -"erst, rspunse 5oc* dup ce se puser %n mi care. De "apt, era distractiv. EQistau cteva aspecte umoristice %n povestea asta, % i zise 5oc*. &u#ine. Dar trebuia s ai un anume sim# al umorului 222

pentru ele. Cartierul $eneral al re$imentului era %ntr!o cldire vec?e, de pe vremea Rermac?tului lui Ditler, pe care ru ii o "olosiser mai mult dect o %ntre#inuser. A"ar avea obi nuita $rdin i vara puteau "i vzute "lori aranHate pentru a reproduce emblema re$imentului. Acesta era un re$iment de tancuri de $ard, de i unul cu o istorie creia solda#ii %i acordau pu#in aten#ie, Hudecnd dup santinela de ia poart. )eitel i ceilal#i coborr din ve?icule i intrar pe u a din "a#, ca ni te zei %ntr!o dispozi#ie proast. Cine!i o"i#er de serviciu %n bordelul sta? url )eitel. Gn caporal indic doar cu de$etul. Caporalii nu discutau ordinele o"i#erilor de stat!maHor. 4"i#erul de $ard era un maior %n vrst de vreo treizeci de ani. Ce este? %ntreb timid tnrul o"i#er. +unt colonelul :vanen*o de la :nspectorat. Aceasta este o inspec#ie neanun#at a $radului de pre$tire opera#ional. D alarmaC ,aiorul urc dou trepte i aps pe un buton care declan sirene %n toat zona cantonamentului. C?eam!l pe comandantul tu de re$iment i spune!i s! i mi te "undul aiciC Care e starea voastr de pre$tire, domnule maior? %ntreb )eitel, "r s!i dea omului o ans s respire. 4"i#erul se opri, cu mna pe Humtate %ntins dup receptor, "r s tie ce ordin trebuia s eQecute mai %nti. Ei, bine? &re$tirea noastr este %n concordan# cu normele unit#ii, domnule colonel :vanen*o. Ai o ans s!o dovede ti. )eitel se %ntoarse spre unul din ceilal#i. (oteaz numele copilului staC @a mai pu#in de dou mii de metri, se deslu eau luminile aprinzndu!se la baza american, acolo unde, pn att de curnd, "usese 5erlinul de Oest. Au i ei antrenament, observ )eitelY:vanen*o. +plendid. Ar "i bine s "im mai rapizi dect ei, adu$ el. Ce se petrece aici? Comandantul re$imentului, de asemenea un colonel, sosise cu nasturii 22/

desc?eia#i. Lsta pare un spectacol de prost $ustC bubui )eitel. Aceasta este o inspec#ie neanun#at a $radului de pre$tire. Ai un re$iment de condus, domnule colonel. +u$erez s treci la treab "r s mai pui %ntrebri. Dar' Dar ce? %ntreb )eitel. (u tii ce este o inspec#ie a $radului de pre$tire? EQista o c?estie %n rela#iile cu ru ii, % i zise )eitel. Erau aro$an#i, insuportabili i %i urau pe $ermani, orict ar "i protestat c nu era a a. &e de alt parte, reac#iile lor erau previzibile, %n cazul unei presiuni eQterioare. De i %nsemnele lui de ran$ nu erau mai mari dect ale acestui om, avea o voce mai puternic i doar de asta avea nevoie. >#i voi arta ce pot s "ac bie#ii mei. Oom "i a"ar ca s vedem, %l asi$ur )eitel. Domnule doctor 3Ban, mai bine a#i cobor% aici. Circuitul se %ntrerupse. 4), accept Iac*. > i %n "c #i$aretele i cobor% la camera ;!<!2;, Centrul de Comand al C:A. @ocalizat pe latura nordic a cldirii, era corespondentul centrelor de comand din multe alte a$en#ii $uvernamentale. >n centrul camerei de ase pe nou metri, o dat ce treceai de %ncuietoarea cu ci"ru de la u , era o mas circular mare, cu o etaHer curbat pentru cr#i %n centru i ase "otolii %n Hurul ei. Cte o plcu# pe "iecare "otoliu desemna "unc#ia celui care!l ocupaK 4"i#erul de Nard, &resa, A"rica!America @atin, Europa! G3++, 4rientul Apropiat!-erorism i Asia de +ud!Asia de Est!&aci"ic. Ceasurile de pe perete indicau ora la ,oscova, 5eiHin$, 5eirut, -ripoli i, desi$ur, ora ,eridianului NreenEic?. EQista i o camer de edin#e adiacent, care ddea spre curtea interioar a C:A. Ce se aude? %ntreb Iac*, sosind cu NoodleB pe urmele lui. Dup (43AD, un dispozitiv nuclear a eQplodat la Denver. +per c!i doar o $lum idioatC mri Iac*. De "apt, rspunsul venise %n mod re"leQ. >nainte ca omul s aib o ans s continue, stomacul lui 3Ban se %ntoarse pe dos. (imeni nu "cea asemenea $lume. 227

A vrea s "i "ost, opti o"i#erul e" de $ard. Ce tim? (u mult. Ceva? &anoul de amenin#are? %ntreb Iac*. 3e"leQele ac#ionau din nou. Dac ar "i "ost ceva pn acum, ar "i auzit. 4), unde!i ,arcus? Oine acas cu un C!171, e undeva %ntre Iaponia i Aleutine. Dumneavoastr sunte#i e"ul, domnule, sublinie 4+N!ul, mul#umind %n $nd unui Dumnezeu $eneros c nu!l lsase sin$ur %ntr!un moment ca sta. &re edintele e la Camp David. +ecretarul de la aprare i cel de stat' ,or#i? %ntreb 3Ban. A a se pare, domnule. 3Ban %nc?ise oc?ii. Dumnezeule mare. Oicepre edintele? @a re edin#a lui o"icial. Am intrat %n ac#iune doar acum trei minute. 4"i#er de $ard la (,CC este un anume cpitan Iim 3osselli. Neneralul Ril*es e pe drum. D@A este pe circuit. Ei' adic pre edintele a ordonat DE<C4(!-R4 pentru "or#ele noastre strate$ice. Ceva de la ru i? Absolut nimic neobi nuit. >n +iberia de Est se a"l %n des" urare un eQerci#iu re$ional de aprare aerian. Asta!i tot. 4), alarmeaz toate sta#iile. Comunic!le c vreau s aud orice ar putea avea' orice. +! i contacteze "iecare surs disponibil, ct se poate de repede. Iac* se opri %nc o dat. Ct de si$uri suntem c povestea asta s!a %ntmplat cu adevrat? Doi sateli#i D+&+ au interceptat eQplozia. Avem un )D!11 care va "i deasupra noastr cam %n douzeci de minute i i!am recomandat lui C(:< s pun toate camerele pe care le au pe Denver. (43AD spune c este %n mod si$ur o detonare nuclear, dar nu se tie nimic de randament sau pa$ube. EQplozia pare s "ie %n imediata apropiere a stadionului J ca %n Duminica (ea$r, domnule, dar e ceva real. >n mod si$ur nu este un eQerci#iu, nu i dac aducem "or#ele strate$ice la DE<C4(!-R4, domnule. -raiectorii balistice de apropiere? @ivrare prin avion? 228

(e$ativ la prima, nu a eQistat niciun avertisment de lansare i nicio urma balistic radar. Ce prere ai de un 5<4? %ntreb NoodleB. 4 arm putea "i livrat prin satelit. Acesta era scopul +istemului de 5ombardament <rac#ional 4rbital W5<4X. Ar "i interceptat a a ceva, rspunse o"i#erul de $ard. Am %ntrebat deHa. >n ceea ce prive te avionul, %nc nu se tie. >ncearc s veri"ice benzile controlului tra"icului aerian. Deci, nu tim nimic. Corect. &re edintele a luat le$tura cu noi? %ntreb 3Ban. (u, dar avem un circuit desc?is cu Camp David. >l are acolo i pe consilierul cu securitatea na#ional. Cel mai probabil scenariu? A spune terorism. 3Ban ddu din cap. Fi eu. &reiau camera de edin#e. 4). >i vreau imediat aici pe directorii de la 4pera#iuni, :n"orma#ii, Ftiin# i -e?nolo$ie. Dac ai nevoie de elicoptere ca s!i aduci, comand!le. 3Ban intr %n camer, lsnd u a desc?is. Cristoase, murmur NoodleB. E ti si$ur c vrei s stau aici? Da, i cnd ai o idee, spune!o cu voce tare. Eu am uitat de 5<4. Iac* ridic receptorul i aps pe butonul pentru <5:. Centrul de Comand. Aici C:A, vorbe te directorul adHunct 3Ban. Cine!i acolo? :nspectorul &at 4ADaB. >l am aici i pe directorul asistent adHunct ,urraB. +unte#i auzit, domnule. Oorbe te!mi, Dan. Iac* trecu i tele"onul lui pe spea*er. Gn o"i#er de $ard %i %ntinse o cea c de ca"ea. (u tim nimic. Absolut niciun indiciu, Iac*. Crezi c!s terori ti? Deocamdat, pare cea mai plauzibil variant. Ct de si$ur e ti de asta? +i$ur? NoodleB %l vzu pe 3Ban cltinnd din cap la adresa tele"onului. 229

Ce %nseamn si$ur., Dan? Ai dreptate. Fi noi %ncercm %nc s ne dm seama ce s!a petrecut. (u pot nici mcar s prind C((!ul la televizor. Ce? Gnul din oamenii mei de la comunica#ii spune c to#i sateli#ii au %ncetat s "unc#ioneze, eQplic ,urraB. (u tiai asta? (u. Iac* %i "cu semn cu capul lui NoodleB s se duc %napoi %n Centrul de Comand i s se intereseze. Dac!i adevrat, pot s ter$ ideea cu terori tii. :suse, e %n"rico tor. E adevrat, Iac*. Am veri"icat noi. Ei cred c zece sateli#i comerciali nu "unc#ioneaz, spuse NoodleB. -otu i, cei ai aprrii sunt la post. @e$turile noastre de comunica#ii sunt 4). Nse te!l pe tipul cel mai mare %n $rad de la Ftiin# i -e?nolo$ie J sau pe unul din oamenii no tri de la comunica#ii J i %ntreab!l ce!ar "i putut de"ecta sateli#ii. ,i cC ordon Iac*. Gnde!i +?aE? &e drum %ncoace. 4 s dureze ceva, %n ?alul %n care sunt oselele. 5ine, o s!#i dau tot ce am aici. 4 s "ie cu dublu sens. Circuitul se %ntrerupse. Cel mai urt lucru era c 3Ban nu tia ce s "ac. -reaba lui era s adune date i s le transmit pre edintelui, dar nu avea niciun "el de date. :n"orma#iile eQistente vor sosi prin circuite militare. C:A e uase din nou, % i spuse 3Ban. Cineva %i a$resase #ara, iar el nu reu ise s!l opreasc. ,uriser oameni pentru c A$en#ia lui nu! i %ndeplinise misiunea. 3Ban era director!adHunct, de "apt, omul care conducea %n locul trntorului politic plasat deasupra capului su. E ecul era personal. Gn milion de oameni mor#i, poate, i iat!l pe el, sin$ur %n mica sal de edin#e ele$ant, privind la un perete $ol. Cut o le$tur cu (43AD i aps pe buton. (43AD, rspunse o voce imaterial. Aici Centrul de Comand C:A, vorbe te directorul!adHunct 3Ban. Am nevoie de in"orma#ii. (u avem multe, domnule. Credem c bomba a eQplodat %n imediata vecintate a +*Bdome!ului. >ncercm s estimm randamentul, dar 22;

deocamdat "r rezultat. A "ost trimis un elicopter de la 5aza @oErB a <oi#elor Aeriene. 4 s ne #ine#i la curent? Da, domnule. ,ul#umesc. Lsta era un mare aHutor, % i zise 3Ban. Acum, tia c nici al#ii nu tiau nimic. Comandantul de batalion ,i*e Calla$?an de la Departamentul ,unicipal de &ompieri Denver tia c un nor %n "orm de ciuperc nu avea nimic ma$ic. ,ai vzuse unul cnd era pompier %nceptor, %n 1296. Gn va$on!cistern cu propan "cuse eQplozie c?iar ln$ un tren %ncrcat cu bombe %n drum spre depozitul de muni#ii al ,arinei de la 4a*land, Cali"ornia. Comandantul de atunci avusese bunul sim# s! i retra$ oamenii cnd cisterna eQplodase i urmriser de la un s"ert de mil in"ernalul "oc de arti"icii a o sut de tone de bombe. 4 mas mare de aer "ierbinte se ridicase, adunndu!se %n urcare %ntr!o "orm inelar. Aceasta crea un curent ascendent, care absorbea aerul %n centrul %n "orm de $o$oa , alctuind piciorul ciupercii. Dar cel de acum era mult mai mare. +e a"la %n spatele volanului ma inii lui vopsite %n ro u, urmrind ma ina de alarm care desc?idea drumul, trei unit#i de pompare +ea$rave, un camion cu o scar aerian i dou ambulan#e. Era un prim rspuns Halnic. Calla$?an ridic radioul i ordon o alarm $eneral. Apoi le ordon oamenilor lui s se apropie din direc#ia vntului. Cristoase, ce se %ntmplase aici? (u putea "i asta' cea mai mare parte a ora ului era %nc intact. Comandantul Calla$?an nu avea prea multe in"orma#ii, dar tia c eQista un "oc care trebuia stins i eQistau oameni de salvat. Cnd ma ina lui vir de pe ultima strad lateral pe bulevardul care ducea la stadion, vzu masa principal de "um. &arcarea, desi$ur. (u putea "i altceva. (orul ciuperc era dus rapid de vnt spre sud!vest, ctre mun#i. &arcarea era o mas de "oc i "lcri din cauza benzinei, uleiului i componentelor auto care ardeau. 4 ra"al puternic de vnt %mpr tie pentru moment "umul, su"icient ca s vad c acolo "usese un stadion' Cteva sectoare erau' nu intacte, dar 226

puteai s!#i dai seama ce erau' ce "useser cu doar cteva minute %n urm. Calla$?an se deta de ima$ini. Avea un "oc cu care s lupte. Avea oameni de salvat. &rima unitate de pompare trase la un ?idrant. Aici aveau ap bun. +tadionul avea instala#ii de stropire i sistemul era alimentat de dou conducte principale de %nalt presiune de 2= cm, care se %ncruci au %n Hurul compleQului. &arc ma ina alturi de primul +ea$rave uria i ie i din ea ca s se ca#re pe ma ina de pompieri. Gn material de structur $reu J acoperi ul stadionului, presupuse el J era %n parcare la dreapta lui. 4 cantitate mai mare aterizase la o distan# de un s"ert de mil, %n parcarea din "ericire $oal a unui superma$azin, Calla$?an "olosi radioul portabil pentru a ordona noului val de unit#i de salvare s veri"ice att superma$azinul, ct i zona reziden#ial situat dincolo de el. <ocurile mai mici vor trebui s a tepte. &e stadion se a"lau oameni care aveau nevoie de aHutor, dar pompierii lui vor trebui s rzbat prin dou sute de metri de ma ini %n "lcri ca s aHun$ la ei. >n momentul acela, % i ridic privirea i vzu un elicopter al <or#elor Aeriene. Aparatul GD!1( ateriz la treizeci de metri distan#. Calla$?an aler$ spre el. 4"i#erul din spate, vzu el, era un maior din armat. Calla$?an, spuse el. Comandant de batalion. Nri$$s, rspunse maiorul. Ai nevoie de o recunoa tere? EQact. 5ine. ,aiorul vorbi %n micro"onul lui i elicopterul se %nl#. Calla$?an %n "c o centur, dar nu i!o "iQ. (u dur mult. Ceea ce, de la nivelul strzii, prea s "ie un zid de "um, de deasupra deveni o serie de stlpi izola#i de "um ne$ru i cenu iu. Cam Humtate din ma ini luaser "oc. &utea "olosi una din aleile parcrii ca s se apropie, dar o parte din drum era blocat de ma ini distruse de "lcri. Elicopterul "cu un sin$ur circuit, sltnd prin aerul "ierbinte, $reu de ptruns cu privirea. &rivind %n Hos, Calla$?an deslu i o mas de as"alt topit, din care o parte %nc licrea ro u. +in$urul loc din care nu se ridica "um era captul sudic al stadionului propriu!zis, care prea s strluceasc, de i el nu tia de ce. 3eu ir s vad un "el de crater ale crui dimensiuni erau $reu de evaluat, pentru c se distin$eau doar por#iuni din el. @e lu mult timp ca s determine care pr#i ale structurii stadionului rmseser %n 222

picioare, poate patru sau cinci sectoare, aprecie Calla$?an. 4), am vzut destul, %i spuse Calla$?an lui Nri$$s. 4"i#erul %i %ntinse o casc, ast"el %nct s poat vorbi coerent. Ce!i asta? EQact ce pare s "ie, dup cte pot s!mi dau seama, rspunse Nri$$s. Ce ec?ipamente %#i trebuie? Ec?ipament $reu de ridicare i macarale. &robabil c eQist oameni %n ce a mai rmas din stadion. -rebuie s aHun$em la ei. Dar ce zici de' de radia#ie? ,aiorul ridic din umeri. (u tiu. Cnd plec de aici, iau o ec?ip de la 3oc*B <lats. Eu lucrez la Arsenal i tiu cte ceva despre asta, dar speciali tii sunt la 3oc*B <lats. Acolo eQist o ec?ip ECG(. -rebuie s!i aduc aici. 4), voi suna oamenii de $ard la Arsenal i putem aduce repede aici ec?ipamentul $reu. Uine!#i oamenii %n vnt. Uine!i %n captul sta. (u %ncerca s te apropii din alt direc#ie, 4)? 5ine. 4r$anizeaz o sta#ie de decontaminare c?iar acolo unde ai ma inile. Cnd ies oamenii, strope te!i cu "urtunul J dezbrac!i i spal!i cu "urtunul. >n#ele$i? %ntreb maiorul, cnd elicopterul ateriz. Apoi, du!i la cel mai apropiat spital. >n vnt' aminte te!#i c totul trebuie s mear$ spre nord! est dus de vnt i!o s tii c e ti %n si$uran#. Fi depunerea? (u sunt un eQpert, dar %#i voi da tot ce am mai bun. +e pare c a "ost una mic. (u sunt multe depuneri. <or#a min$ii de "oc i vntul de supra"a# ar trebui s "i dus de aici cea mai mare parte a "luQului radioactiv. (u tot, dar cea mai mare parte. Ar trebui s "ie %n re$ul pentru o or sau cam a a ceva' de eQpunere, vreau s spun. &n atunci, %i voi aduce pe bie#ii de la ECG( aici i ei pot s!#i spun mai precis. Deocamdat, att pot "ace, domnule comandant. +ucces. Calla$?an sri a"ar i se %ndeprt %n "u$. Elicopterul se ridic imediat, %ndreptndu!se spre nord!vest, ctre 3oc*B <lats. Ei, bine? %ntreb )uropat*in. Domnule $eneral, msurm randamentul prin emisiile de cldur /==

ini#ial i rezidual. >n povestea asta este ceva ciudat, dar estimarea cea mai bun pare a "i %ntre o sut cincizeci i dou sute de *ilotone. ,aiorul %i art calculele comandantului. Ce!i ciudat? Ener$ia din eQplozia ini#ial a "ost sczut. Asta poate s %nsemne c ni te nori s!au a"lat %n drum. Cldura rezidual este destul de ridicat. A "ost o detonare important, comparabil cu o "ocoas tactic "oarte mare sau cu una strate$ic mic. Am adus cartea #intelor, spuse un locotenent. Era eQact asta, un volum in![uarto le$at %n pnz, ale crui pa$ini $roase erau, de "apt, ?r#i pliate. Era destinat pentru a "i "olosit %n evaluarea e"ectelor unei lovituri nucleare. Darta zonei Denverului avea suprapus o "olie de plastic, care indica obiectivele rac?etelor strate$ice sovietice. Gn total de opt dispozitive erau repartizate ora ului, cinci ++!16 i trei ++!12, totaliznd nu mai pu#in de aizeci i patru de "ocoase i un randament de douzeci de me$atone. Cineva, re"lect )uropat*in, considerase Denverul o #int de valoare. &resupunem o eQplozie la sol? %ntreb )uropat*in. Corect, rspunse maiorul. <olosi un compas ca s traseze un cerc cu centrul pe compleQul stadionului. Gn dispozitiv de dou sute de *ilotone ar avea o raz letal att de lar$' Darta avea un cod de culori. +tructurile $reu de distrus erau colorate %n maro. @ocuin#ele erau $albene. Oerdele denota cldiri comerciale i alte imobile, considerate #inte u or de distrus. +tadionul, vzu el, era verde, la "el ca restul din imediata lui apropiere. >n interiorul razei letale, se $seau sute de case i blocuri mici. C#i erau pe stadion? Am sunat la )N5 pentru o estimare, rspunse locotenentul. E o structur %nc?is, cu acoperi . Americanilor le place con"ortul. Capacitatea total este de peste aizeci de mii. Dumnezeule, opti $eneralul )uropat*in. Faizeci de mii acolo' cel pu#in %nc o sut de mii %n interiorul acestei raze. Americanii trebuie s "ie %nnebuni#i' /=1

i a$% ei $re $% noi am f%$ut-o4 Ei, bine? %ntreb 5orstein. Am rulat ci"rele de trei ori. :poteza cea mai bun J o sut cincizeci )-, domnule, raport cpitanul. 5orstein % i acoperi "a#a cu minile. Cristoase. Ci"ra victimelor? Dou sute de mii pe baza modelului dat de computer, con"irmat de o prim estimare pe ?r#ile din map. Domnule, dac cineva crede c e un dispozitiv terorist, $re e te. E prea mare pentru asta. 5orstein activ circuitul de con"erin# cu pre edintele i C:(C!+AC. Avem cteva ci"re preliminare. 4), a tept, spuse pre edintele. +e ?olba la di"uzoare, a teptnd s aud vocile diver ilor interlocutori. Estimrile ini#iale ale randamentului indic o sut cincizeci de *ilotone. A a mare? se %n$rozi $eneralul <remont. Am veri"icat ci"rele de trei ori. Oictime? %ntreb apoi C:(C!+AC. De ordinul a dou sute de mii ini#ial. Adu$a#i %nc cincizeci de mii din cauza e"ectelor ulterioare. &re edintele <oEler se retrase cu spatele, ca i cum ar "i "ost plmuit peste obraz. >n ultimele cinci minute re"uzase s accepte att ct putuse. Cel mai important dintre re"uzuri tocmai dispruse. Dou sute de mii de oameni mor#i. Cet#enii lui, oamenii pe care Hurase s!i reprezinte, s!i proteHeze i s!i apere. Ce altceva? %ntreb <oEler. (u am %n#eles, spuse 5orstein. <oEler inspir adnc i repetK Ce altceva mai ave#i? Credem c randamentul este %n$rozitor de mare pentru un dispozitiv terorist. +unt de aceea i prere, interveni C:(C!+AC. Gn D(: J dispozitivul nuclear improvizat J n!ar trebui s aib mult mai mult de douzeci de *ilotone. Lsta pare sa "ie un dispozitiv cu mai multe trepte. /=2

Cu mai multe trepte? se adres Elliot di"uzorului. Gn dispozitiv termonuclear, rspunse $eneralul 5orstein. 4 bomb cu ?idro$en. Aici 3Ban, cine!i acolo? ,aiorul <oQ, domnule, de la (43AD. Avem o evaluare ini#ial a randamentului i victimelor. ,aiorul citi ci"rele re"eritoare la bomb. &rea mare pentru o arm terorist, opin un o"i#er de la Directoratul Ftiin# i -e?nolo$ie. Asta credem i noi, domnule. Oictime? %ntreb 3Ban. (umrul probabil al celor uci i imediat este de circa dou sute de mii. Estimarea include i spectatorii de pe stadion. Tre"uie s% m% tre&es$, % i spuse 3Ban cu oc?ii strns %nc?i i. Fsta tre"uie s% fie un $omar "lestemat i m% !oi tre&i in el* Dar desc?ise oc?ii i absolut nimic nu se sc?imbase. 3obbB Iac*son sttea %n cabina cpitanului portavionului, cpitanul Ernie 3ic?ards. Erau cu o urec?e la meci. Dar discutau tacticile pentru un viitor Hoc de rzboi. Nrupul de lupt de pe Theo ore 6oose!elt se va apropia de :srael dinspre vest, simulnd un atac inamic. :namicul posibil J ru ii. &rea "oarte improbabil, dar trebuia s stabile ti unele re$uli de Hoc. >n acest caz, ru ii aveau s "ie inteli$en#i. Nrupul de lupt va "i divizat, pentru a semna cu o adunare dezordonat de nave comerciale, %n loc de o "orma#ie tactic. &rimul val de atac va "i "ormat din avioane de vntoare i bombardiere de asalt, emi#nd interna#ional. pe aparatele lor :<<, i va %ncerca s se apropie de aeroportul interna#ional 5en Nurion de$?izat %n avioane pa nice de linie, pentru a ptrunde mai u or, neanun#at, %n spa#iul aerian al :sraelului. 4amenii lui Iac*son de la 4pera#iuni terpeliser deHa orarele liniilor aeriene i eQaminau "actorii de timp, pentru a "ace ca primul lor atac s par ct mai plauzibil. Fansele lor de reu it erau reduse. (u se a teptau ca T6 s "ac mult mai mult dect s plictiseasc :A< i noul contin$ent G+A<. Dar lui Iac*son %i plceau ansele reduse. D drumul la radio, 3ob. Am uitat ct e scorul. /=/

Iac*son se %ntinse peste mas i rsuci butonul, dar ddu peste un pro$ram de muzic. &ortavionul avea propriul lui sistem -O i era acordat i pe banda radio a re#elei <or#elor Aeriene ale +tatelor Gnite. &oate c s!a rupt antena, opin comandantul escadrilei. 3ic?ards rseK Acum? A putea avea o revolt la bord. Asta ar arta bine %n raportul asupra capacit#ii de lupt, nu!i a a? Cineva btu la u . :ntr, spuse 3ic?ards. -ra"ic "ul$er, domnule. +ubo"i#erul %i %nmn clipboardul. Ceva important? %ntreb 3obbB. 3ic?ards se mul#umi s!i %ntind mesaHul, apoi ridic receptorul i aps pe butonul pentru comand. &osturile de lupt. Ce dracuA? murmur Iac*son. DE<C4(!-D3EE J de ce, pentru numele lui Dumnezeu? Ernie 3ic?ards, un "ost pilot de atac, avea o reputa#ie cu totul special. 3einstituise practica tradi#ional a ,arinei de a anun#a eQerci#iile cu sunete de $oarn. >n acest caz, sistemul de di"uzoare 1!,C trmbi# primele msuri din "renetica c?emare la arme a lui Io?n Rilliams din Star Gars, urmate de obi nuitul $on$ electronic. Dai s mer$em, 3ob. Amndoi brba#ii %ncepur s aler$e spre Centrul de :n"orma#ii de @upt. Ce po#i s!mi spui? %ntreb Andrei :lici (armonov. 5omba a avut o "or# de aproape dou sute de *ilotone. Asta %nseamn un dispozitiv mare, o bomb cu ?idro$en, rspunse $eneralul )uropat*in. (umrul mor#ilor va "i mult peste o sut de mii. Avem indica#ii i despre un puternic impuls electroma$netic care a lovit unul din sateli#ii no tri de avertizare timpurie. Care ar putea "i cauza? :ntero$atorul era unul din consilierii militari ai lui (armonov. (u tim. /=7

Avem arme nucleare care lipsesc? % i auzi )uropat*in pre edintele. (iciuna, rspunse o a treia voce. Altceva? Cu permisiunea dumneavoastr, a vrea s ordon Vois'a >V- la un nivel mai ridicat de alert. Avem deHa %n curs un eQerci#iu de antrenament %n +iberia de Est. Este provocator? %ntreb (armonov. (u, este total de"ensiv. 3aza de ac#iune a interceptoarelor noastre e limitat la cteva sute de *ilometri %n a"ara $rani#elor. &entru moment, voi #ine toate avioanele %n spa#iul aerian sovietic. <oarte bine, po#i ac#iona. >n centrul lui de control subteran, )uropat*in "cu doar un semn unui alt o"i#er care ridic un receptor. Desi$ur, sistemul de aprare aerian sovietic "usese deHa pre$titV %ntr!un minut, erau emise mesaHe radio i radarele de cutare cu raz mare de ac#iune intrar %n "unc#iune pe toat supra"a#a #rii. Att mesaHele, ct i semnalele radar "ur imediat detectate de ec?ipamentele A$en#iei (a#ionale de +ecuritate, att la sol, ct i pe orbit. Ar mai "i ceva de "cut? % i %ntreb (armonov consilierii. Gn o"icial de la ,inisterul de EQterne rostiK Cred c cel mai bine ar "i s nu "acem nimic. Cnd <oEler va dori s vorbeasc cu noi, o va "ace. Are destule necazuri i "r amestecul nostru. ,D!6=!ul American Airlines ateriz pe aeroportul interna#ional ,iami i rul pn la terminal. Sati i N?osn se ridicar din "otoliile de clasa %nti i prsir avionul. 5a$aHele lor urmau s "ie trans"erate automat la zborul de le$turV nu c i!ar "i psat %n mod deosebit vreunuia din ei, desi$ur. Erau a$ita#i, dar mai pu#in dect s!ar "i a teptat cineva. Amndoi acceptaser moartea ca pe o posibilitate pentru aceast misiune. Dac supravie#uiau, cu att mai bine. N?osn nu intr %n panic pn cnd nu % i ddu seama c nu eQista niciun "el de activitate neobi nuit. Ar "i trebuit s "ie ceva, % i spuse el. Nsi un loc i se uit dup obi nuitul televizor plasat la %nl#ime. Era acordat pe o sta#ie local. (u se transmitea meciul. +e $ndi dac s pun o %ntrebare, dar decise s nu o "ac. Era o decizie bun. -rebui s a tepte doar un minut, %nainte de a auzi o alt voce %ntrebnd care era scorul. /=8

Era paisprezece la apte pentru Oi*in$i., rspunse o alt voce. Apoi blestematul de semnal a disprut. Cnd? Cam de zece minute. Ciudat e c nu a revenit nici acum. Cutremur, ca la meciul din serii de la +an <rancisco? 4 ipotez la "el de bun ca oricare alta, rspunse barmanul. N?osn se ridic i ie i pentru a se %ntoarce %n ?olul plecrilor. Ce are C:A? %ntreb <oEler. Deocamdat nimic, domnule. Adunm date, dar ti#i, tot ce' a tepta#i un minut. 3Ban lu "ormularul mesaHului pe care i!l %ntinse comandantul $rzii. Am un mesaH "ul$er de la (+A. +istemul de aprare antiaerian rusesc a trecut la un nivel mai ridicat de alert. 3adarele intr toate %n ac#iune i avem un tra"ic radio intens. Ce %nseamn asta? %ntreb @iz Elliot. >nseamn c vor s! i mreasc capacitatea de a se proteHa. &O4 nu!i o amenin#are pentru nimeni, dac nu se apropie sau nu intr %n spa#iul aerian sovietic. Dar de ce ar "ace!o? %ntreb din nou Elliot. &oate se tem c %i va ataca cineva. @a dracuA, 3BanC stri$ pre edintele. Domnule pre edinte, scuza#i!m. (u a "ost o remarc neserioas. Este literalmente adevrat. Vois'a >V- este un sistem de aprare ca (43AD!ul nostru. +istemele noastre de avertizare i aprare antiaerian sunt acum %ntr!o stare de alert mai ridicat. E doar o mi care de"ensiv. Ei tiu, %n mod si$ur, c noi am avut acest eveniment. Cnd sunt tulburri de aceast natur, este normal s!#i activezi aprarea proprie, eQact a a cum am "cut noi. -eoretic, este nelini titor, interveni $eneralul 5orstein de la cartierul $eneral (43AD. 3Ban, ui#i c noi am "ost ataca#i. Fi c?iar %nainte ca ei s! i bat capul s discute cu noi, ridic nivelul de alert. Nsesc asta u or %n$riHortor. 3Ban, ce prere ai de rapoartele pe care le!am primit %n le$tur cu armele nucleare sovietice care lipsesc? %ntreb <oEler. +!ar putea %ncadra /=9

%n aceast situa#ie? Ce bombe atomice care lipsesc? se burzului C:(C!+AC. De ce dracuA eu n!am auzit nimic despre asta? Ce "el de arme nucleare? %ntreb o secund mai trziu 5orstein. Am primit un raport necon"irmat de la un a$ent de penetrare. (u eQist detalii, rspunse 3Ban, dar apoi % i ddu seama c trebuia s insiste. >n esen#, ni s!a spus c (armonov are probleme politice cu militarii luiV c nu sunt mul#umi#i de "elul %n care conduceV c, %n retra$erea %n curs din Nermania, un numr nespeci"icat de arme nucleare J probabil tactice J au ie it lipsV c )N5!ul e"ectueaz o opera#iune pentru a determina ce lipse te, dac lipse te. :potetic, (armonov este preocupat de posibilitatea unui antaH politic care ar putea avea o dimensiune nuclear. Dar, i trebuie s accentuez acest dar, am "ost total incapabili s con"irmm aceste rapoarte, %n ciuda %ncercrilor repetate, i eQaminm posibilitatea ca a$entul nostru s ne "i min#it. De ce nu ne!ai spus asta? se mir <oEler. Domnule pre edinte, suntem pe cale s "ormulm evaluarea. Activitatea este %nc %n curs, adic am lucrat i %n Eee*end. Ei, e al dracului de si$ur c nu!i una dintr!ale noastre, spuse %n"ierbntat $eneralul <remont. Fi nu!i o a"urisit de bomb terorist, e prea mare pentru asta. Dar ne spui c ru ii pot avea lipsuri %n inventar. Asta!i mai mult dect %n$riHortor, 3Ban. Fi ar putea eQplica nivelul crescut de alarm la &O4, adu$ 5orstein amenin#tor. >mi spune#i, %ntreb pre edintele, c ar putea "i un dispozitiv sovietic? (u eQist c?iar att de multe puteri nucleare, rspunse primul 5orstein. Fi randamentul acestui dispozitiv este prea mare pentru amatori. +ta#i pu#in, interveni din nou Iac*. -rebuie s re#ine#i c "aptele pe care le avem sunt "oarte sub#iri. EQist o di"eren# %ntre in"orma#ii i specula#ii. -rebuie s v aminti#i asta. Ct de mari sunt armele nucleare tactice sovietice? vru s tie @iz Elliot. C:(C!+AC se ocup de aceast %ntrebare. <oarte asemntoare cu ale noastre. Au unele mici de o *iloton /=;

pentru proiectilele de artilerie i au "ocoase de pn la cinci sute de *ilotone, rmase de la rac?etele ++!2= pe care le!au scos din serviciu. Cu alte cuvinte, randamentul acestei eQplozii se situeaz %n intervalul tipurilor de "ocoase sovietice despre care am auzit c lipsesc. A a e, doamn, Elliot, rspunse $eneralul <remont. @a Camp David, Elizabet? Elliot se rezem de sptarul scaunului i % i %ntoarse capul spre pre edinte. Oorbi prea %ncet ca micro"onul s!i prind cuvinteleK 3obert, tu trebuia s "ii la meciul sta, %mpreun cu 5rent i Dennis. Era ciudat c %nc nu!i venise aceast idee, % i spuse <oEler. +e ls i el pe spate. (u, rspunse el. (u cred c ru ii ar %ncerca a a ceva. Ce!a "ost asta? %ntreb o voce la di"uzor. A teapt un minut, rosti prea %ncet pre edintele. Domnule pre edinte, nu am %n#eles ce a#i spus. C Am spus, ateapt% un minut: stri$ <oEler. Acoperi cu mna micro"onul. Elizabet?, este datoria noastr s punem situa#ia sub control i o vom "ace. Dai s!ncercm s lsm la o parte, pentru moment, c?estiile personale. Domnule pre edinte, vreau s "i#i pe )neecap ct mai repede posibil, spuse C:(C!+AC. +itua#ia asta poate "i cu adevrat "oarte serioas. Dac vrem s ob#inem controlul, 3obert, trebuie s!o "acem repede. <oEler se %ntoarse spre o"i#erul naval care sttea %n picioare %n spatele lui. Cnd trebuie s soseasc elicopterul? >n douzeci i cinci de minute, domnule, apoi %nc treizeci ca s v duc la AndreEs, la )neecap. Aproape o or. <oEler privi ceasul de perete, a a cum "ac oamenii cnd tiu ct este ceasul, cnd tiu ct timp le trebuie ca s "ac ceva i se uit totu i la ceas. @e$turile radio de pe elicopter nu sunt su"iciente. +pune elicopterului s!l duc la )neecap pe vicepre edintele Durlin$. Domnule $eneral <remont? /=6

Da, domnule pre edinte? Ave#i )neecap!uri suplimentare, nu!i a a? Da, domnule. >l trimit pe vicepre edinte %n cel primar. -u trimite aici unul de rezerv. &oate ateriza la Da$erstoEn, nu!i a a? Da, domnule, putem "olosi aeroportul <airc?ild!3epublic, unde se construia un A!1=. 4), a a "acem. >mi va lua o or s aHun$ la AndreEs i nu!mi pot permite s risipesc o or. E treaba mea s rezolv problema i am nevoie de aceast or. Asta, domnule, este o $re eal, spuse <remont cu vocea lui cea mai rece. Erau necesare dou ore pentru ca avionul s aHun$ %n centrul ,arBlandului. +e poate, dar asta voi "ace. (u!i o vreme potrivit s!o iau la $oan. >n spatele pre edintelui, &ete Connor i Delen DAA$ustino sc?imbar o privire otrvit. (u! i "ceau iluzii cu privire la ceea ce se va %ntmpla dac avea loc un atac nuclear asupra +tatelor Gnite. ,obilitatea era cea mai bun aprare a pre edintelui i el tocmai renun#ase la ea. ,esaHul radio de la Camp David "u transmis imediat. Elicopterul preziden#ial era pe cale de a survola oseaua de centur a Ras?in$tonului, cnd vir i se %ntoarse spre sud!est. Ateriz pe terenul 4bservatorului (aval al +tatelor Gnite. Oicepre edintele 3o$er Durlin$ i %ntrea$a lui "amilie urcar la bord. (ici mcar nu! i btur capul s! i le$e centurile. A$en#i ai +erviciului +ecret, %narma#i cu pistoale mitralier Gzi, %n$enunc?ear %n interiorul aeronavei. Oicepre edintele nu tia mai mult dect a"lase de la +erviciul +ecret. Durlin$ % i spuse c trebuia s se relaQeze, s "ie cu mintea limpede. > i privi copilul cel mai mic, un biat de numai patru ani. + ai din nou vrsta asta, $ndise el cu doar o zi %nainte, s ai din nou vrsta asta i s po#i cre te %ntr!o lume %n care posibilitatea unui rzboi important era eQclus. -oate ororile tinere#ii lui, criza rac?etelor din Cuba. J care!i marcase primul an de "acultate J serviciul militar %n calitate de comandant de pluton %n 62 Aeropurtate, din care un an "usese %n Oietnam' EQperien#a de rzboi "cea din Durlin$ un politician /=2

neobi nuit de liberal. (u "u$ise de ea. > i asumase riscul i! i amintea cum doi oameni muriser %n bra#ele lui. Doar ieri se uitase la "iul lui i!i mul#umise Domnului c el nu va trebui s cunoasc nimic din toate astea. Fi acum' <iul lui tia c "ceau o cltorie surpriz cu elicopterul i iubea zborul. +o#ia lui tia mai mult i din oc?ii ei se revrsar lacrimi %n timp ce!l privea. OD!/!ul :n"anteriei ,arine ateriz la mai pu#in de cincisprezece metri de avion. &rimul a$ent al +erviciului +ecret sri a"ar i vzu un pluton din poli#ia de securitate a <or#elor Aeriene marcnd drumul pn la scri. Oicepre edintele "u practic dus pe sus pn la ele, %n timp ce un a$ent masiv %i lu "iul cel mai mic %n bra#e i strbtu distan#a %n "u$. Dou minute mai trziu, %nc %nainte ca oamenii s! i "i le$at centurile, pilotul &ostului (a#ional de Comand de Gr$en# Aeropurtat ambal motoarele i $oni pe pista Pero!Gnu +tn$a. +e %ndrept ctre est, spre 4ceanul Atlantic, unde un avion cistern )C!1= se %nvrtea deHa %n aer, a teptnd s umple rezervoarele 5oein$ului. Avem o problem maHor, spuse 3ic*s %n camera de manevr. ,aine tocmai %ncercase s se mi te. @a orice vitez peste trei noduri, elicea scotea un scr net ascu#it. Arborele era u or %ndoit, dar puteau s!l ne$liHeze pentru un timp. &robabil c toate cele apte pale sunt avariate. Dac %ncercm s mer$em cu mai mult de trei noduri, "acem z$omot. &este cinci, %n cteva minute rmnem "r rulmen#ii arborelui. ,otorul eQterior ne poate da dou sau trei noduri, dar este i el z$omotos. Comentarii? (u eQist niciunul. (imeni de la bord nu se %ndoia de eQperien#a de in$iner a lui 3ic*s. 4p#iuni? Cam sub#iri, nu!i a a? observ Dutc? Cla$$ett. ,aine era obli$at s rmn aproape de supra"a#. @a acest nivel de alarm, trebuia s "ie $ata s lanseze %n cteva minute, %n mod obi nuit, ar "i putut mer$e la o adncime mai mare, dac nu din alt motiv, cel pu#in pentru a reduce oribila mi care pe care o cpta nava din cauza turbulen#elor de supra"a#, dar viteza sa redus "cea prea lent revenirea la supra"a#. /1=

Ct de aproape este -maha? %ntreb mecanicul! e". &robabil la cel mult o sut de mile. @a )odia* sunt &!/!uri, dar A*ula e pe aproape i trebuie s #inem seama de asta, spuse Cla$$ett. Domnule, putem s ne men#inem pozi#ia i s a teptm. (u, avem un om rnit. Avem nevoie de ceva spriHin. Asta %nseamn s emitem, sublinie secundul. Oom "olosi o $eamandur +@4-. @a dou noduri prin ap, nu ne asi$ur su"icient distan#. Domnule cpitan, emisia este o $re eal. 3ic*s privi spre mecanicul! e", care spuseK >mi place ideea de a avea un prieten %n preaHm. Fi mie, aprob cpitanul. (u dur mult. >n cteva secunde, $eamandura era la supra"a#a i %ncepu imediat s emit un mesaH scurt %n GD<. Era pro$ramat s continue transmisia mai multe ore. (e pa te o panic na#ional, mormi <oEler. Era o concluzie lo$ic. Avea o panic %n cre tere %n propriul lui centru de comand i o tia. Oine ceva de la Denver? (imic nou pe niciunul dintre canalele radio i -O private, rspunse o voce la (43AD. 4), a tepta#i. <oEler cercet panoul %n cutarea altui buton. <5:, Centrul de Comand. Oorbe te inspectorul 4ADaB. Aici pre edintele, spuse inutil <oEler. Era o linie direct i indicatorul luminos de pe panoul <5:!ului era etic?etat. Cine comand acolo? +unt directorul asistent adHunct, domnule pre edinte. &entru moment, eu sunt cel mai mare %n $rad. Cum sunt comunica#iile voastre? +unt 4), domnule. Avem acces la sateli#ii de comunica#ii militari. Gnul din lucrurile pe care trebuie s le evitm este ca panica s nu ia amploare pe scar na#ional. &entru a preveni asta, vreau s trimi#i oameni /11

la toate sediile re#elelor -O. Oreau ca oamenii ti s le eQplice c nu pot transmite nimic %n le$tur cu povestea asta. Dac este necesar, ai ordine s "olose ti "or#a pentru a preveni a a ceva. @ui ,urraB nu!i plcu asta. Domnule pre edinte, este %mpotriva' Cunosc le$ea, 4)? Am "ost procuror. Este necesar pentru pstrarea vie#ii i a ordinii i se va "ace, domnule ,urraB. Este un ordin preziden#ial. EQecut!lC Da, domnule.

/12

".. Primele on)a )e


Diver ii operatori ai sateli#ilor de comunica#ii erau companii eQtrem de independente i adeseori concuren#i nemilo i, dar nu inamici. >ntre ei eQistau %n#ele$eri, numite neo"icial tratate. &ermanent, operatorii erau con"runta#i cu posibilitatea ca unul dintre sateli#i s %nceteze s "unc#ioneze, "ie din cauza unei de"ec#iuni interne, "ie datorit ciocnirii cu resturi spa#iale, evenimente care constituiau motive reale de %n$riHorare. Ca atare, eQistau %n#ele$eri de asisten# mutual care speci"icau c, %n eventualitatea %n care un operator pierdea un satelit, asocia#ii lui vor prelua sarcina, eQact la "el cum ziarele din acela i ora se %n#ele$eau, %n mod tradi#ional, s "oloseasc %n comun o tipo$ra"ie %n eventualitatea unui "oc sau a unui dezastru natural. &entru a %ntri aceste %n#ele$eri, %ntre diversele sedii ale corpora#iilor eQistau linii tele"onice directe. :ntelsat "u primul care sun la -elstar. 5ert, ni s!au dus doi sateli#i, raport cu o voce u or zdruncinat in$inerul de serviciu de la :ntelsat. Ce se %ntmpl? @a naiba, noi tocmai am pierdut trei, Restarul 7, iar -ele$lobul e terminat i el. Avem o cdere complet a sistemului. Acum "acem veri"icri' tu? @a "el, 5ert. Oreo idee? (imic. +e pare c e vorba de nou sateli#i, +tacB. @a dracuAC 4mul "cu o pauz. :dei? +tai pu#in, primim ceva' 4), este so"tul. Acum %l intero$m pe /=1' au %nceput vr"urile de sarcin' :suseC /=1 a primit vr"urile de sarcin pe mai bine de o sut de "recven#e. Cineva a %ncercat s ne zdrobeasc. A a pare i aici. Dar cine? E si$ur c nu a "ost vreun nenorocit de ?ac*er' pentru o treab ca asta, ar "i avut nevoie de me$aEa#i doar pentru un canal. /1/

5ert, eQact asta am i eu. @e$turi tele"onice, toate au primit simultan un vr" de sarcin. Ai vreo $rab s le repui %n "unc#iune? Nlume ti? Am acolo sus ec?ipament de un miliard. &n cnd nu a"lu ce dracuA le!a dat la cap, rmn %nc?ise. &rimul vicepre edinte e pe drum %ncoace. 3esponsabilul cu presa e plecat la Denver, adu$ 5ert. Fi al meu, dar in$inerul meu e" este %nzpezit. 5lestemat s "iu dac am de $nd s!mi pun "undul la btaie. Cred c!ar trebui s cooperm, 5ert. (!am nimic %mpotriv, +tacB. 4 s!l abordez pe <red )ent de la Du$?es s vd ce prere are. (e va lua ceva timp s trecem totul %n revist i s "acem veri"icri complete ale sistemelor. @e #in %nc?ise pn cnd a"lu ce s!a %ntmplat. Avem o industrie de proteHat, omule. De acord. (u le dau drumul "r s vorbesc cu tine. Uine!m la curent cu tot ce a"li. -e #in, 5ert. 4 s revin %ntr!o or. Gniunea +ovietic este o #ar vast, de departe cea mai mare din lume, att ca supra"a#, ct i ca lun$ime a $rani#elor. -oate aceste $rani#e sunt pzite, pentru c att #ara actual, ct i precursoarele ei "useser invadate de multe ori. ,iHloacele de aprare ale $rani#elor includ evidentul J concentrri de trupe, aerodromuri i posturi radar J i subtilul, sub "orma antenelor de recep#ie radio. Gltimele erau proiectate pentru ascultarea emisiunilor radio i a altor emisiuni electronice. :n"orma#iile erau transmise prin le$turi terestre sau cu microunde la Centrul ,oscova, cartierul $eneral al Comitetului pentru +ecuritatea +tatului, )N5, &ia#a DzerHins*i nr. 2. Al 4ptulea Directorat &rincipal al )N5!ului rspundea de spionaH i de securitatea comunica#iilor. Acesta avea o istorie lun$ i distins, care bene"iciase de pe urma unei alte "or#e tradi#ionale ruse ti, "ascina#ia "a# de matematica teoretic. 3ela#ia %ntre ci"ruri i matematic era una lo$ic, iar cea mai recent mani"estare a acestei rela#ii era munca unui brbat brbos, semnnd cu un $nom, de treizeci i ceva de ani, care era "ascinat de lucrrile lui 5enoit ,andelbrot de la Gniversitatea Darvard, cel care inventase e"ectiv $eometria "ractal. Combinnd lucrrile acestuia cu cele despre teoria ?aosului ale lui ,ac*enzie de la Gniversitatea Cambrid$e din An$lia, tnrul $eniu rus inventase un mod teoretic cu adevrat nou de %n#ele$ere a "ormulelor matematice. Era %n $eneral admis de ctre mna de /17

oameni care %n#ele$eau ceva din toate astea c munca lui merita cu prisosin# un &remiu &lanc*. Era un accident istoric c tatl lui se %ntmpla s "ie un $eneral %n Directoratul &rincipal al Nrnicerilor din )N5 i, ca urmare, Comitetul pentru +ecuritatea +tatului %i remarcase imediat munca. ,atematicianul avea acum tot ceea ce putea o"eri o patrie recunosctoare i, %ntr!o zi, probabil c va primi i acel &remiu &lanc*. Avusese nevoie de doi ani pentru a! i trans"orma descoperirea teoretic %n ceva practic, dar cu cincisprezece luni mai devreme reu ise prima recuperare. din ci"rul cel mai si$ur al Departamentului de +tat al +tatelor Gnite, numit +-3:&E. Fase luni mai trziu, dovedise concludent c ci"rul era similar %n structur cu tot ce "oloseau militarii +tatelor Gnite. Dup veri"icarea cu rezultatele unei alte ec?ipe de criptoanali ti J care aveau acces la datele re#elei de spionaH Ral*er i la cercetrile, c?iar mai serioase, realizate de &elton J ceea ce se nscuse cu numai ase luni %nainte era o penetrare sistematic a sistemelor de criptare americane. >nc nu era per"ect. 4cazional, procedurile de ci"rare zilnic se dovedeau imposibil de desci"rat. Gneori, trecea cte o sptmn "r recuperarea unui mesaH, dar alteori %n numai trei zile recuperaser mai bine de Humtate din ceea ce primeau i rezultatele se %mbunt#eau %n "iecare lun. >ntr!adevr, problema principal prea s "ie c nu aveau ec?ipamentul de calcul adecvat pentru a duce la bun s"r it toat munca pe care erau capabili s o "ac i Directoratul 4pt pre$tea de zor mai mul#i lin$vi ti care s se ocupe de tot tra"icul de mesaHe pe care %l primeau. +er$?ei (i*olaevici Nolov*o "usese sculat dintr!un somn pro"und i condus cu ma ina la biroul lui pentru a! i adu$a numele pe lista oamenilor din toat lumea trezi#i la realitate "r menaHamente. @ucrnd de o via# %n &rimul Directorat &rincipal, treaba lui era s eQamineze mintea colectiv american i s!l #in la curent %n permanen# pe pre edinte. ,esaHele desci"rate care!i inundau biroul erau unealta cea mai util. Avea nu mai pu#in de treizeci de ast"el de mesaHe, toate avnd unul din cele dou teQte. -oate "or#ele strate$ice primiser ordinul s treac la Condi#ia De"ensiv Doi, iar "or#ele conven#ionale treceau la Condi#ia De"ensiv -rei. &re edintele american intrase %n panic, % i zise primul adHunct al directorului )N5!ului. (u eQista alt eQplica#ie. .ra posi"il $a el s% $rea % $% =niunea So!ieti$% $omisese a$east% infamie? Era $ndul /18

cel mai %n"rico tor din via#a lui. >nc unul, unul naval. ,esa$erul %l ls s cad pe biroul lui. Nolov*o avu nevoie doar de o privire. -ransmite asta imediat "ul$er la ,arin. &entru rest, trebuia s! i c?eme pre edintele. Nolov*o ridic tele"onul. De data aceasta, birocra#ia sovietic lucr repede. Cteva minute mai trziu, "u emis un semnal %n eQtrem de Hoas "recven# i submarinul Amiral ;unin ie i la supra"a# pentru a recep#iona %ntre$ mesaHul. Cpitanul Dubinin %l citi, pe msur ce ie ea din imprimant. +G5,A3:(G@ A,E3:CA( G++ ,AI3. 3A&43-EAPL @4CA@:PA3EA @A 8=A88A=2. ( J 18/A=1A2/AA O. E@:CEA +C4A+L D:( <G(CU:G(E DE 4 C4@:P:G(E CG CAGPE (ECG(4+CG-E. Dubinin prsi camera de comunica#ii i se %ndrept ctre masa ?r#ii. Gnde eram cnd am recep#ionat tranzientul acela? Aici, domnule cpitan, i relevmentul era sta. (avi$atorul tras linia cu creionul. Dubinin cltin din cap. >i %ntinse mesaHulK Git!te la sta. Ce presupune#i c "ace? Oa "i aproape de supra"a#. Deci' vom urca imediat sub strat i ne vom mi ca rapid. P$omotul de supra"a# %i va bruia sonarul. Cincisprezece noduri. Crede#i c ne urmrea? Ui!a luat destul de mult ca s!#i dai seama, nu!i a a? Dubinin msur distan#a pn la #int. <oarte mndru, tipul sta. Oom vedea. Ftii cum se laud americanii c "ac "oto$ra"ii de coc? Acum, tnrul meu locotenent, va "i rndul nostruC Ce %nseamn asta? %l %ntreb (armonov pe primul adHunct al /19

directorului )N5!ului. Americanii au "ost ataca#i de "orte necunoscute, o lovitur "oarte puternic i care a produs pierderi importante de vie#i omene ti. Este de a teptat c vor intensi"ica $radul de pre$tire militar. Gn aspect pe care!l vor trata cu maQimum de responsabilitate este men#inerea ordinei publice, rspunse Nolov*o pe circuitul tele"onic proteHat. Fi? Fi, din ne"ericire, toate armele lor strate$ice se %ntmpl s "ie orientate spre 6o ina* Dar noi nu avem niciun rol %n asta, obiect pre edintele sovietic. A a e. Oede#i, ast"el de rspunsuri sunt automate. Ele sunt plani"icate din timp i aproape c devin mi cri re"leQe. 4dat atacat, devii eQtrem de precaut. Contramsurile sunt plani"icate din timp, %n a a "el %nct s po#i ac#iona rapid i s!#i "olose ti capacit#ile intelectuale pentru a analiza o problem, "r distra$eri suplimentare i inutile. &re edintele sovietic se %ntoarse spre ministrul aprriiK Fi ce!ar trebui s "ac? 3ecomand o cre tere a strii noastre de alarm. EQclusiv de"ensiv, bine%n#eles. :ndi"erent cine a e"ectuat acest atac, poate la urma urmei s %ncerce s ne loveasc i pe noi. Aprobat, spuse brutal (armonov. Alarma cea mai ridicat pe timp de pace. Nolov*o se %ncrunt la receptor. > i alese eQtrem de $riHuliu cuvinteleK &ot s "ac o su$estie? Da, aprob ministrul aprrii. Ar "i bine, dac este posibil, s le spunem "or#elor noastre care este motivul acestei alarme. Ar putea reduce ocul ordinului. E o complica#ie inutil, $ndi cu voce tare ministrul. Americanii nu au "cut asta, insist Nolov*o, i aproape si$ur a "ost o $re eal. O ro$, $ndi#i!v la starea mintal a oamenilor trecu#i brusc de la opera#iunile obi nuite din vreme de pace la o stare de alarm ridicat. Oa "i nevoie doar de cteva minute suplimentare. Aceste cteva cuvinte pot "i importante. 5un idee, accept (armonov. &rocedeaz a a, ordon el ministrului. Curnd vom avea ve ti de la americani pe ?ot!line, spuse (armonov. Ce /1;

vor spune? E $reu de presupus, dar, indi"erent ce spun, ar trebui s avem pre$tit un rspuns, doar ca s lini tim lucrurile, s "im si$uri c tiu c nu avem niciun amestec. (armonov ddu din cap. Era rezonabil. >ncepe#i s lucra#i la rspuns. +emnalul pe care li se ordon s!l transmit %i "cu s mormie pe operatorii sovietici ai a$en#iei de comunica#ii de"ensive. &entru a u ura transmisia, esen#a semnalului ar "i trebuit s "ie con#inut %ntr!un unic $rup de cod din cinci litere care putea "i transmis, desci"rat i %n#eles instantaneu de to#i receptorii, dar acum nu era posibil. &ropozi#iile suplimentare trebuiau s "ie reduse pentru a se evita o transmisie prea lun$. Gn maior se ocup de treaba asta, ob#inu aprobarea e"ului su, un $eneral!maior, i transmise mesaHul pe un mai pu#in de treizeci de circuite de comunica#ii. &entru a corespunde serviciilor militare speci"ice, mesaHul mai su"eri cteva modi"icri. Amiral ;unin era pe noul lui curs doar de cinci minute, cnd sosi un al doilea semnal E@<. 4"i#erul de comunica#ii aler$ de!a dreptul la comand cu el. A@A3,L NE(E3A@L (:OE@G@ D4:. 4 DE-4(A3E (GC@EA3L DE 43:N:(E (ECG(4+CG-L A AOG- @4C >( +-A-E@E G(:-E. <43UE@E +-3A-EN:CE F: C4(OE(U:4(A@E A,E3:CA(E AG <4+- A@A3,A-E &E(-3G G( &4+:5:@ 3LP54:. -4A-E <43UE@E (AOA@E O43 :EF: :,ED:A- &E ,A3E. @GAU: -4A-E ,L+G3:@E DE &34-ECU:E (ECE+A3E. A %nnebunit lumea? se mir cpitanul. (u primi niciun rspuns. Asta!i tot? -ot, nicio indica#ie s ridicm antena. Astea nu sunt instruc#iuni adecvate, obiect Dubinin. -oate msurile de protec#ie necesare? Ce vor s spun cu asta? &rotec#ia noastr, protec#ia /16

patriei J ce mama dracului vor s spun? Domnule cpitan, interveni Starpom-ul, Alarma Neneral de Nradul Doi are propriile ei re$uli de ac#iune. Ftiu asta, %l asi$ur Dubinin, dar se aplic aici? De ce altceva ar "i "ost transmis semnalul? 4 Alarm Neneral de Nradul Doi era ceva "r precedent pentru "or#ele militare sovietice. >nsemna c re$ulile de ac#iune nu erau cele de rzboi, dar nici cele din timp de pace. De i Dubinin, ca oricare comandant sovietic de nav, %n#ele$ea pe deplin care %i erau %ndatoririle, implica#iile ordinului preau %n"rico toare. -otu i, nu era momentul pentru specula#ii. Era o"i#er naval i primise un ordin. Cel care!l dduse, indi"erent cine era, %n#ele$ea, probabil, situa#ia mai bine dect el. 4"i#erul comandant al lui Amiral ;unin % i %ndrept spatele i se %ntoarse spre secundul lui. ,re te viteza la douzeci i cinci de noduri. @a posturile de lupt. +e petrecu att de repede pe ct putur oamenii s se mi te. 5iroul <5: din (eE Mor*, instalat %n cldirea serviciilor "ederale Iacob Iavits, la captul sudic al ,an?attanului, % i trimise oamenii spre nord i circula#ia leHer de duminic "cu deplasarea u oar. &uternicele ma ini ale <5:!ului $onir spre diversele sedii ale re#elelor -O, a"late %n centrul ora ului. Acela i lucru se petrecu %n Atlanta, unde a$en#ii prsir cldirea ,artin @ut?er )in$, %ndreptndu!se spre cartierul $eneral al C((. >n "iecare caz, nu mai pu#in de trei a$en#i ptrunser %n slile de control i ddur verdictulK (u se va transmite nimic de la Denver. An$aHa#ilor re#elelor nici nu le trecu prin cap s se intereseze de motivul interdic#ieiV erau prea ocupa#i, %ncercnd s restabileasc rapid contactul. Acela i lucru se petrecu %n Colorado. A$en#ii diviziei de teren locale, sub conducerea a$entului special adHunct Ralter Dos*ins, invadar a"ilia#ii re#elelor i compania local de tele"oane i tiar toate liniile interurbane, trecnd peste obiec#iile "urioase ale "unc#ionarilor de la 5ell. Dar Dos*ins "cu o $re eal. +e datora "aptului c nu se uita prea mult la televizor. )4@D era un post independent, care %ncerca s devin un superpost. @a "el ca -5+, RR43 i %nc alte cteva, avea propria lui le$tur prin satelit pentru a acoperi o zon lar$ de vizionare. Era un Hoc "inanciar %ndrzne#, %nc nerentabil pentru investitorii care conduceau postul cu un bu$et redus /12

la maQimum, dintr!o cldire vec?e i aproape lipsit de "erestre din nord! estul ora ului. +ta#ia utiliza unul din sateli#ii canadieni din seria Ani*, iar pro$ramele sale, care erau mai ales spectacole vec?i preluate de la alte re#ele, acopereau rezonabil Alas*a, Canada i zonele nordic i central ale +tatelor Gnite. Cndva, cldirea )4@D "usese prima sta#ie de televiziune de re#ea din Denver, "iind construit %n 12/=, dup modelul cerut ini#ial de Comisia Comunica#iilor <ederaleK beton armat monolitic, capabil s supravie#uiasc unui bombardament inamic J speci"ica#iile datau dinaintea armelor nucleare. +in$urele "erestre se $seau %n birourile conducerii de pe latura sudic a cldirii. -recuser zece minute de la eveniment, cnd cineva intr pe u a desc?is a administratorului pro$ramului. +e opri brusc, se %ntoarse i aler$ %napoi %n %ncperea actualit#ilor. Dup un alt minut, un operator intr %n ascensorul de mr"uri care mer$ea pn la acoperi . :ma$inea, transmis prin cablu %n camera de control i apoi mai departe printr!un transmi#tor %n banda )u la satelitul Ani* care era neatins, %ntrerupse reluarea A!enturilor lui 7o"ie Gillis, pro$ram prins de telespectatorii din Alas*a, ,ontana, Da*ota de (ord, :da?o i trei provincii canadiene. >n Cal$arB, Alberta, o reporter de la un ziar local, a crei pasiune pentru peripe#iile lui DEaBne Dic*man era ve nic treaz, "u surprins de ima$ine i de comentariul vorbit i % i sun biroul din ora . 3aportul ei, debitat dintr!o su"lare, plec imediat pe cablul 3euter. Curnd dup aceea, C5C retransmise ima$inea %n Europa printr!unul din sateli#ii lor Ani* nea"ecta#i. C?iar atunci, doi a$en#i de la <5: Denver intrar %n cldirea )4@D. @ansar interdic#ia %n "a#a unei ec?ipe de actualit#i care protest, invocnd &rimul Amendament al Constitu#iei +tatelor Gnite, ar$ument care avu mai pu#in $reutate dect oamenii %narma#i care le deconectar transmi#torul. Cel pu#in, a$en#ii <5: % i cerur scuze %n timp ce o "ceau. &uteau s nu se oboseasc. Ceea ce "usese, de la %nceput, un obiectiv nesbuit devenise deHa un eQerci#iu de inutilitate. Ce dracuA se petrece? % i %ntreb 3ic?ards personalul. Dabar n!am, domnule. (u s!a dat niciun motiv pentru alarm, rspunse neconvin$tor o"i#erul cu comunica#iile. (e las cu oc?ii %n soare, nu!i a a? /2=

Era o %ntrebare retoric. Nrupul de lupt de pe T6, %n curs de trecere pe ln$ ,alta, era acum capabil s atin$ #inte %n Gniunea +ovietic. Asta cerea c aparatele :ntruder A!9E s decoleze, s urce rapid la altitudinea de croazier i s! i umple rezervoarele curnd dup aceia, dar la acest punct aveau combustibil ca s poat parcur$e tot drumul pn la #intele lor din &eninsula )erci sau din apropierea acesteia. Doar cu un an %nainte, portavioanele ,arinei +tatelor Gnite, de i transportnd un numr mri or de bombe termonucleare, nu "cuser parte din &G4. Acest acronim, pronun#at &u!4i., %nsemna &lan Gnic de 4pera#iuni :nte$rate. i era sc?ema principal pentru distru$erea Gniunii +ovietice. Diminuarea numrului rac?etelor strate$ice J %n cazul +tatelor Gnite, localizate mai ales pe continent J redusese radical numrul "ocoaselor disponibile i +tatul ,aHor Gni"icat pentru &lani"icarea Uintelor +trate$ice, care ocupa aceea i cldire cu sediul +AC J asemenea plani"icatorilor de pretutindeni J %ncerca, pe toate cile, s compenseze de"icien#a. Ca rezultat, de cte ori un portavion se $sea la o distan# adecvat de #intele sovietice, &G4: % i asuma sarcina. &entru G++ Theo ore 6oose!elt, asta %nsemna c, aproQimativ din momentul cnd nava trecea la est de ,alta, nu mai era doar o "or# de lupt conven#ional, ci o "or# strate$ic nuclear. &entru a %ndeplini aceast misiune, T6 transporta cincizeci de bombe nucleare $ravita#ionale 5!91!,od!6, %ntr!o ma$azie special, bine pzit. 5!91 avea 4&<- J op#iune de "uziune total. J care selecta o putere eQploziv variind de la zece la cinci sute de *ilotone. 5ombele aveau trei metri aizeci %n lun$ime, mai pu#in de treizeci de centimetri diametru, cntreau doar trei sute de *ilo$rame i aveau o "rumoas "orm aerodinamic pentru a reduce rezisten#a aerului. <iecare A!9E putea transporta dou ast"el de bombe, toate celelalte puncte de rezisten# "iind ocupate de rezervoare auQiliare care s!i permit o raz de lupt de peste o mie de mile. Pece dintre bombe erau ec?ivalentul eQploziv al unei %ntre$i escadrile de rac?ete ,inuteman. Uintele desemnate erau navale, pe baza principiului c oamenii ucideau cel mai adesea prieteni sau cel pu#in asocia#i mai u or dect strini. Gna dintre misiunile &G4: desemnate era, de eQemplu, trans"ormarea antierului (i*olaev de pe (ipru %ntr!o balt radioactiv. Fantierul era locul unde "usese construit portavionul sovietic 5u&neo!* Cpitanul avea o problem suplimentarV comandantul $rupului su de /21

lupt, un amiral, pro"itase de ocazia de a zbura la (apoli pentru o con"erin# cu comandantul <lotei a Fasea a +tatelor Gnite. 3ic?ards era sin$ur. Gnde!i prietenul nostru? %ntreb comandantul lui 6oose!elt* @a aproQimativ dou sute cincizeci de mile %n spate, rspunse o"i#erul cu opera#iunile. Aproape. Dai s ridicm %n aer avioanele a"late la plus cinci minute, propuse Iac*son. 4 s iau dou i o s patrulez cam pe aici, ca s suprave$?ez u a din spate. 5tu cu de$etul pe ?art. &rocedeaz cu calm, 3ob. (icio problem, Ernie. Iac*son se apropie de un tele"on. Cine!i sus? %ntreb el camera de a teptare O<!1. 5ine. Iac*son ie i s! i pun costumul de zbor i casca. Domnilor, spuse 3ic?ards dup plecarea lui Iac*son, pentru c acum suntem la est de ,alta, "acem parte din &G4:, deci suntem o unitate strate$ic i ni se aplic DE<C4(!-R4. Dac cineva de aici are nevoie de o re%mproasptare a re$ulilor de an$aHare DE<C4(!-R4, ar "i bine s!o "ac ur$ent. -ot ce poate "i interpretat ca o amenin#are pentru noi poate "i abordat i distrus pe baza autorit#ii mele, %n calitate de comandant al $rupului de btlie. >ntrebri? Domnule, nu tim ce se petrece, sublinie o"i#erul cu opera#iunile. ,da. Oom %ncerca s $ndim mai %nti, dar ?ai s ne punem la punct piesa. +e %ntmpl ceva ru i suntem la DE<C4(!-R4. Era o noapte senin, "rumoas, pe puntea de zbor. Iac*son %l puse la curent pe comandorul +anc?ez i pe o"i#erii respectivi. Fe"ii ec?ipelor de %ntre#inere a celor dou -omcat!uri, care a teptau pe catapultele laterale, conduser ec?ipaHele de zbor la avioane. Iac*son i Ralters urcar la bord. Fe"ii %i aHutar s! i pun centurile, apoi disprur Hos i %ndeprtar scrile. Cpitanul Iac*son e"ectu comenzile de pornire, urmrind cum instrumentele de bord intrau %n parametrii normali. >n mod obi nuit, <!17 D era %narmat cu patru rac?ete &?oeniQ $?idate prin radar i patru! +ideEinder cu in"raro ii. Nata %n spate, +?redder? %ntreb Iac*son. /22

Dai s!i dm drumul, +pade, rspunse Ralter. 3obbB acceler la maQimum, apoi cupl "or#aHul i semnal o"i#erului de la catapult c era pre$tit. Acesta privi puntea ca s se asi$ure c era liber. 4"i#erul transmise un salut avionului. Iac*son clipi din luminile de zbor ca rspuns, cobornd minile pe man i capul pe sptar. 4 secund mai trziu, ba$?eta luminoas a o"i#erului de la catapult atinse puntea. Gn subo"i#er aps pe butonul de lansare i aburul # ni %n ma inria catapultei. Cu to#i anii petrecu#i %n aceast meserie, reac#iile lui nu pruser niciodat s "ie su"icient de rapide. Accelerarea catapultei aproape c!i scoase oc?ii din orbite. @uminile va$i ale pun#ii disprur %n spate. Coada avionului se stabiliz i avionul se ridic %n aer. >nainte de a re$la "or#aHul, Iac*son se asi$ur c zburau cu adevrat, apoi retrase trenul de aterizare i "lapsurile i %ncepu o ascensiune lent pn la altitudinea de zbor. Era doar la trei sute de metri, cnd, 5ud. +anc?ez i @obo. AleQander intrar %n "orma#ie. +e duc radarele, comunic +?redder, citind instrumentele. >n cteva secunde, %ntre$ul $rup de lupt de pe T6 anul orice emisiune. Acum, nimeni nu mai putea s!i detecteze dup z$omotul lor electronic. Iac*son se instal comod. :ndi"erent ce era, % i spuse el, nu putea "i c?iar att de ru, nu!i a a? Era o noapte senin, "rumoas, i, cu ct urca mai sus, cu att devenea mai senin, privit prin capacul panoramic al carlin$ii avionului su de vntoare. +telele erau puncte discrete de lumin i clipitul lor %ncet aproape complet cnd aHunser la nou mii de metri. Distin$ea $iro"arurile %ndeprtate ale unor avioane comerciale i #rmurile ctorva #ri. 4 noapte ca asta, % i zise el, poate "ace un poet dintr!un #ran. Oir spre vest, cu +anc?ez ln$ aripa lui. >n direc#ia asta erau c#iva nori, % i ddu el seama imediat, cerul nu mai era att de plin de stele. 4), ?ai s lum rapid o ima$ine, ordon Iac*son. 4"i#erul cu intercep#ia radar activ sistemele. <!17 D "usese de curnd ec?ipat cu un nou radar produs de Du$?es, numit &3: probabilitate redus de interceptare.. De i "olosea mai pu#in putere dect sistemul ARN!2 pe care!l %nlocuise, &3: combina o rezolu#ie mai mare cu o probabilitate mult mai sczut de interceptare de ctre receptorul de amenin#are al altui avion. De asemenea, avea o per"orman# mult %mbunt#it %n privin#a vizualizrii /2/

%n Hos. Gite!i, raport Ralters. <rumoas "orma#ie circular. Au ceva %n aer? (u vd dect un transponder %n "unc#iune. 4), %n cteva minute vom "i pe pozi#ie. @a cinzeci de mile %n spatele lor, un DaE*eBe E!2C, avion de avertizare timpurie, se desprindea de pe catapulta numrul doi. >n spatele lui, dou avioane cistern )A!9 i alte avioane de vntoare porneau motoarele. Curnd, cisternele vor "i pe pozi#ia lui Iac*son pentru a!i completa rezervoarele cu combustibil, permi#ndu!i CAN!ului s rmn %n aer %nc patru ore. E!2C!ul era cel mai important. Grc %n plin "or#, virnd spre sud pentru a ocupa o pozi#ie la cincizeci de mile de nava!mam. :mediat ce aHunse la apte mii cinci sute, radarul lui de suprave$?ere intr %n "unc#iune i ec?ipa de trei operatori de la bord %ncepu sa catalo$?eze contactele. Datele lor erau transmise printr!o le$tur di$ital %napoi la portavion i o"i#erului cu armamentul aerian W4AAX al $rupului de la bordul cruci torului Ae$is G++ Thomas Gates al crui indicativ de apel era +tetson.. (imic deosebit, domnule cpitan. 4), suntem pe pozi#ie. (e %nvrtim i suprave$?em %mpreHurimile. Iac*son % i rsuci avionul %ntr!un viraH u or spre dreapta, cu +anc?ez %n "orma#ie strns. DaE*eBe!ul %i zri primul. Erau aproape eQact sub Iac*son i cele dou -omcat!uri ale lui i, pentru moment, %n a"ara conurilor radarurilor lor. +tetson, aici <alcon!-Eo, avem patru avioane inamice la Hoas altitudine, relevment doi!opt!unu, distan#a o sut de mile. 3e"erin#a era pentru pozi#ia lui T6* :<<? (e$ativ, viteza patru sute, altitudinea dou sute, curs unu!trei!cinci. Ampli"ic, ordon 4AA. +unt %ntr!o "orma#ie de patru nu prea strns, +tetson, raport controlorul de pe DaE*eBe. Estimm c sunt avioane tactice de vntoare. Am prins ceva, %i raport +anc?ez lui Iac*son, un moment mai trziu. Ios, par s "ie dou' nu, patru avioane, se %ndreapt spre sud!est. /27

Ale cui? (u ale noastre. >n Centrul de :n"orma#ii de @upt al lui T6 nimeni nu avea deocamdat vreo idee despre ceea ce se petrecea, dar personalul in"orma#iilor "cea tot ce putea ca s a"le. &n acum, a"laser c maHoritatea canalelor de satelit pentru actualit#i preau s nu emit, de i toate le$turile militare erau %n "unc#iune. Gn baleiaH ulterior al spectrului satelitar demonstra c o mul#ime de circuite video erau, ineQplicabil, inactive, la "el ca i le$turile tele"onice prin satelit. Activitatea tipilor de la comunica#ii se concentrase att de tare pe canalele de %nalt te?nolo$ie, %nct "ur necesare serviciile unui operator radio clasa a treia pentru a su$era baleiaHul benzilor de unde scurte. &rimul post pe care %l $sir "u 55C!ul. <las?!ul de actualit#i "u %nre$istrat i transmis %n $rab la C:@. Oocea vorbea cu o si$uran# calm, tipic pentru 5ritis? 5roadcastin$ Corporation. 3euter raporteaz o detonare nuclear %n zona central a +tatelor Gnite. +ta#ia de televiziune )4@D din Denver, ColoraBdo J en$lezii aveau necazuri cu pronun#ia numelor anumitor state americane J a transmis prin satelit o ima$ine a norului!ciuperc deasupra Denverului, %nso#it de un comentariu despre o masiv eQplozie. +ta#ia )4@D nu mai emite acum i %ncercrile de a contacta Denverul prin tele"on nu au avut %nc succes. Deocamdat, nu au eQistat niciun "el de comentarii o"iciale %n privin#a acestui incident.. Dumnezeule mare, rosti cineva %n numele tuturor. Cpitanul 3ic?ards privi prin camer la personalul lui. Ei bine, acum tim de ce suntem la DE<C4(!-R4. Dai s mai ridicm ni te vntori. <!16 %naintea noastr, <!17 %n urm. Oreau patru A! 9 ec?ipate cu 5!91 asupra #intelor &G4:. ,ai vreau o escadril de <!16 ec?ipat cu rac?ete antinav i %ncepe#i pre$tirea unei Alp?a!+tri*e asupra $rupului de lupt de pe 5u&neo!* Domnule cpitan, se precipit cineva, <alcon raporteaz patru avioane tactice care se %ndreapt spre noi. 3ic?ards trebui doar s se %ntoarc pentru a vedea displaB!ul tactic principal, un ecran radar cu diametrul de un metru. Cele patru contacte noi apreau ca ni te O!uri inversate, cu vectori de curs. &unctul de abordare cel /28

mai apropiat era la mai pu#in de douzeci de mile, %n intervalul de ac#iune al rac?etelor aer!sol. &une!l pe +pade s!i identi"ice imediat pe bandi#ii tiaC ' apropii i identi"ici, "u ordinul din avionul de control DaE*eBe. >n#eles, con"irm Iac*son. 5ud, distan#eaz!te. >n#eles. Comandorul +anc?ez %mpinse u or man a la stn$a pentru a desc?ide distan#a %ntre avionul lui i cel al lui Iac*son. (umit Doiarul rs"irat., "orma#ia permitea avioanelor s se sus#in reciproc i s "ie imposibil de atacat simultan. >n timp ce se separau, ambele avioane se %nclinar i plonHar cu motoarele %n plin. >n cteva secunde, trecuser de ,ac?!4ne. E pe #eav, %i spuse +?redder copilotului su. Activez sistemul -O. -omcat!ul era construit cu un dispozitiv simplu de identi"icare. Era o camer de televiziune cu un obiectiv telescopic care mrea de zece ori i care lucra la "el de bine pe lumin i pe %ntuneric. @ocotenentul Ralters reu i s conecteze camera -O la sistemul radar i, %n cteva secunde, avu pe ecran patru puncte care cre teau rapid, pe msur ce -omcat!urile le aHun$eau din urm. Con"i$ura#ie de crm dubl. <alcon, aici +pade. :n"ormeaz!l pe +tic* c avem contact vizual "r identi"icare i ne apropiem. ,aiorul &iotr Arabov nu era mai %ncordat dect de obicei. Era instructor de zbor i, %n acest moment, "cea o demonstra#ie practic %n "olosul celor trei libieni care!l %nso#eau, eQplicndu!le di"icult#ile care puteau aprea %ntr!un zbor de noapte, aproape razant la supra"a#a apei. Cu treizeci de minute mai devreme, viraser deasupra insulei italiene &antellaria i se %ndreptau acum ctre -ripoli i cas. Pborul de noapte %n "orma#ie era di"icil pentru cei trei libieni, de i "iecare avea peste trei sute de ore de zbor de acest "el i zborul la supra"a#a apei era cel mai periculos dintre toate. Din "ericire, aleseser o noapte potrivit pentru el. Cerul plin de stele le o"erea un bun orizont de re"erin#. ,ai bine s!nve#e %n condi#ii u oare i la aceast altitudine, % i spuse Arabov. Gn adevrat pro"il tactic la o sut de metri i o vitez mai mare pe o noapte noroas. puteau reprezenta un /29

pericol eQcesiv. (u era mai impresionat de miestria aerian a acestor libieni dect "usese la mai multe ocazii ,arina +tatelor Gnite, dar preau doritori s %nve#e i asta era ceva. >n plus, #ara lor bo$at %n petrol, tr$nd %nv#mintele din rzboiul ira*ienilor, decisese c, dac tot era necesar s aib o "or# aerian, mai bine s aib una antrenat corespunztor. Asta %nsemna c Gniunea +ovietic putea vinde mult mai multe aparate ,:N! 22, %n ciuda "aptului c vnzrile %n zona :sraelului erau acum sever reduse. Dar asta %nsemna i c maiorul Arabov era pltit par#ial %n valut. &ilotul instructor privi la stn$ i la dreapta ca s vad dac "orma#ia era' m ro$, nu c?iar strns, dar su"icient. Cu dou tancuri de combustibil sub "iecare arip, avioanele se deplasau $reoi. <iecare rezervor de combustibil avea aripioare stabilizatoare i semna, de "apt, destul de bine cu o bomb. -ransport ceva, domnule cpitan. +unt si$ur avioane ,:N!22. A a e. Iac*son veri"ic i el ecranul, apoi ac#ion radioul. +tic*, aici +pade, terminat. D!i drumul. Circuitul radio di$ital %i permise lui Iac*son s recunoasc vocea cpitanului 3ic?ards. +tic*, am identi"icat avioane inamice. &atru ,:N!uri doi!nou. &ar s aib %ncrctur sub aripi. Cursul, viteza i altitudinea nesc?imbate. Grm o scurt pauz. Ciuruie te!i pe bandi#i. Capul lui Iac*son se %nl#a brusc. 3epeta, +tic*. +pade, aici +tic*. Ciuruie te!i pe bandi#i. Con"irm. ;e-a spus, @"an iiA, % i zise Iac*son. i tie mai mult e$8t mine* >n re$ul, abordez acum. -erminat. Iac*son conect din nou radioul. 5ud, urmeaz!m. 3a?at, zise +?redder. 3ecomand orientarea a dou &?oeniQ, perec?ea stn$ i perec?ea dreapt. <!o, rspunse Iac*son, re$lnd comutatorul armamentului de la captul man ei pe pozi#ia A:,!87. /2;

@ocotenentul Ralters pro$ram rac?etele ca s! i masc?eze radarele pn la doar o mil distan#. Nata. Distan#a aisprezece mii. DisplaB!ul de deasupra capului lui Iac*son prezenta simbolo$ia corect. &iuitul unui ton %n casc %l anun# c prima rac?et era $ata de tra$ere. Aps pe tr$aci o dat, a tept o secund, apoi aps din nou. 3a?at, rosti ,ic?ael, @obo. AleQander, a"lat la o distan# de o Humtate de mil. -u tii mai bine, mri +anc?ez. Cerul e curat. (u vd nimic altceva %n Hurul nostru. Iac*son %nc?ise oc?ii pentru a! i "eri ct mai mult vederea de Heturile de "lcri albe!$lbui ale rac?etelor. Acestea se %ndeprtar rapid, cu aproape o mil pe secund. Iac*son le urmri %ndreptndu!se spre #int, %n timp ce! i pozi#iona avionul pentru o alt lansare, dac &?oeniQ!urile nu "unc#ionau corespunztor. Arabov "cu %nc o veri"icare a instrumentelor. (u era nimic neobi nuit. 3eceptorii de pericol de pe avionul lui indicau doar radare de cutare aerian, de i o citire dispruse cu cteva minute mai devreme. Alt"el, aceasta era o misiune de antrenament eQcesiv de rutinier J avansare %n linie dreapt i la acela i nivel, pe un curs direct spre un punct "iQ. 3eceptorii de pericol nu detectaser radarul @&:, care urmrea de cinci minute zborul "orma#iunii sale. -otu i, erau capabile s detecteze puternicul radar de $?idare al unei rac?ete &?oeniQ. 4 lumin de avertizare ro ie, strlucitoare, se aprinse i un sunet scr nit %i tortur urec?ile. Arabov cobor% privirea pentru a veri"ica instrumentele. &reau s "unc#ioneze, dar asta nu era' Grmtoarea lui mi care "u s! i %ntoarc rapid capul. Avu timp doar s vad o semilun de lumin $alben i o dr de "um "antomatic, luminat de stele, apoi un "ul$er. &?oeniQ!ul orientat spre perec?ea din dreapta eQplod doar la c#iva metri de avioane. <ocoasa de aizeci de *ilo$rame umplu aerul cu "ra$mente care se deplasau cu mare vitez, zdren#uind amndou ,:N! urile. Acela i lucru se %ntmpl cu perec?ea din stn$. Aerul se umplu cu un nor incandescent de *erosen %n eQplozie i buc#i de avion. -rei pilo#i /26

"ur uci i pe loc de eQplozie. Arabov "u catapultat din avionul lui %n dezinte$rare de scaunul eHectabil, a crui para ut se desc?ise doar la aizeci de metri deasupra apei.DeHa incon tient, datorit nea teptatului oc al eHectrii, maiorul rus "u salvat de sistemele speciale. Gn $uler $on"labil %i sus#inu capul deasupra apei, un radio GD< %ncepu s c?eme cel mai apropiat elicopter de salvare i un $iro"ar puternic alb!albastru prinse a "ul$era %n %ntuneric. >n Hurul lui, cteva petice sub#iri de combustibil %n "lcri i nimic altceva. Iac*son urmri %ntre$ul proces. &robabil c stabilise un record al tuturor timpurilor pentru o sin$ur lansare. &atru avioane dintr!o sin$ur salv de rac?ete. Dar nu talentul sau %ndemnarea stteau la baza per"orman#ei. Ca i %n cazul victimei lui ira*iene, cei de acum nu tiuser c el se a"la acolo. Era un asasinat, nu un rzboi. Ciuruit patru ,:N!uri, comunic el prin radio. +tic*, aici +pade, ciuruit patru. , %ntorc pe pozi#ia CA&, avem nevoie de combustibil. >n#eles, +pade, cisternele sunt acum deasupra ta. 3ecep#ionm c ai ciuruit patru. A?, +pade, ce dracuA se %ntmpl? %ntreb locotenentul Ralters. A vrea s tiu, +?redder. Am tras $um!a primul fo$ intr-un r%&"oi? i $e r%&"oi? >n ciuda lamentrilor anterioare, re$imentul de tancuri de $ard era una din cele mai bune unit#i ruse ti pe care le vzuse )eitel. <or#a principal de lupt era "ormat din tancuri -!6=. Cu turelele i carenele acoperite cu panouri de blindaH %mpotriva proiectilelor cu reac#ie, preau ni te Hucrii imense. 4 impresie "als, imediat dezmin#it de aspectul periculos al acestor ve?icule Hoase, ale cror tunuri lun$i tunuri cu calibrul 128 mm nu lsau nicio %ndoial asupra identit#ii i destina#iei lor. &resupusa ec?ip de inspec#ie se deplasa %n $rupuri de trei. )eitel avea misiunea cea mai periculoas, pentru c era cu comandantul re$imentului. )eitel J colonelul :vanen*o. J % i veri"ic ceasul, %n timp ce p ea %n urma adevratului colonel. Doar la dou sute de metri mai departe, N\nt?er 5oc* i al#i doi "o ti o"i#eri +tasi se apropiar de ec?ipaHul unui tanc. 4amenii se %mbarcau %n /22

ve?iculul lor, cnd o"i#erii se apropiar. +taiC ordon unul. Da, domnule colonel, rspunse ser$entul care comanda tancul. Cobor#i. Oom inspecta ve?iculul. Comandantul, tr$torul i conductorul se adunar %n "a#a ve?iculului, %n timp ce ec?ipaHele celelalte se %mbarcau %ntr!ale lor. 5oc* a tept ca tancurile din vecintate s! i %nc?id turelele, apoi scoase automatul cu surdin i %i %mpu c pe cei trei ru i. Corpurile "ur aruncate sub tanc. 5oc* ocup locul tr$torului i cut comenzile %n privin#a crora "usese instruit. @a nicio mie dou sute de metri, parcate %n un$?i drept "a# de tancul lui, erau peste cincizeci de tancuri americane ,1A1 ale cror ec?ipaHe se %mbarcau i ele %n ve?iculele lor. &ornesc motorul, raport prin inter"on conductorul. ,otorul Diesel se trezi la via#, urlnd %mpreun cu toate celelalte. 5oc* mut selectorul de muni#ie pe proiectil per"orant cu ampenaH de stabilizare i aps pe butonul de %ncrcare. Automat, %nc?iztorul tunului principal al tancului se desc?ise i proiectilul, apoi %ncrctura de tra$ere, "ur introduse i %nc?iztorul se %nc?ise sin$ur. Asta, % i spuse 5oc*, "usese destul de u or. Apoi ac#ion sistemul de oc?ire i select un tanc american. Era u or de zrit. &arcul de tancuri american era luminat ca orice parcare, ast"el %nct in"ractorii s poat "i zri#i cu u urin#. @aserul %i ddu o citire a distan#ei i 5oc* %nl# tunul la diviziunea corespunztoare a stadimetrului. Estim c vntul era zero. Era o noapte calm. 5oc* % i veri"ic ceasul i a tepta ca secundarul s aHun$ la doisprezece. Apoi aps pe butonul de tra$ere. -!6=!ul lui 5oc* se le$n %napoi, %mpreun cu alte trei. Dou treimi de secund mai trziu, proiectilul nimeri turela unui tanc american. 3ezultatele "ur impresionante. &roiectilul lovi compartimentul de muni#ii din spatele turelei. &atruzeci de unit#i de muni#ie eQplodar imediat. &anourile de etan are orientar cea mai mare parte a eQploziei %n sus, dar u ile protectoare antiincendiu din interiorul ve?iculului "useser deHa aruncate %n aer de proiectil i ec?ipaHul "u incinerat %n scaunele lui, %n vreme ce tancul de dou milioane de dolari se trans"orm %ntr!un vulcan %mpestri#at cu verde i maro, %mpreun cu alte dou. 4 sut de metri spre nord, comandantul re$imentului %n$?e# la Humtatea "razei, %ntorcndu!se %n$rozit spre sursa de z$omot. //=

Ce se %ntmpl? reu i el s stri$e, %nainte ca )eitel s!l %mpu te %n cea". 5oc* trsese deHa al doilea proiectil %n compartimentul ma inii unui alt tanc i %ncrca un al treilea. Fapte ,1A1!uri erau %n "lcri, %nainte ca primul tunar american s %ncarce un proiectil. -urela uria se rsuci, %n timp ce comandan#ii de tancuri urlau ordine la conductorii i tr$torii lor. 5oc* vzu turela %n "unc#ionare i rsuci tunul spre ea. &roiectilul lui trecu mult la stn$a, dar lovi un alt Abrams din spatele primului. <ocul american rat i el, pentru c tr$torul era emo#ionat. Al doilea proiectil "u %ncrcat imediat i nimeri un -!6= situat la dou tancuri distan# de al lui 5oc*. Nunt?er decise s nu! i mai bat capul cu americanul acela. +untem ataca#i J desc?ide#i "ocul, desc?ide#i "oculC #ipar comandan#ii sovietici. de tancuri %n circuitele lor de comand. )eitel aler$ spre ve?iculul de comand. +unt colonelul :vanen*o. Comandantul vostru este mort. ,i ca#i!vC -ermina#i!i pe ticlo ii tia, ct mai avem un re$imentC 4"i#erul cu in"orma#iile ezit, neavnd nici cea mai mic idee de ceea ce se petrecea, capabil doar s aud tirul tunurilor. Dar ordinele veneau de la un colonel. 3idic radioul, trecu pe circuitul de comand al batalionului i transmise instruc#iunile. Grm momentul de ezitare a teptat. Cel pu#in zece tancuri americane ardeau acum, dar patru rspundeau cu "oc. Apoi %ntrea$a linie sovietic desc?ise "ocul i trei dintre tancurile americane active "ur aruncate %n aer. Cele proteHate de rndul din "a# %ncepur s lanseze "um i s manevreze, mai ales %n mar arier, %n timp ce tancurile sovietice avansau. )eitel urmri cu admira#ie %naintarea tancurilor sovietice. Fapte rmaser nemi cate, dintre care patru erau %n "lcri. >nc dou eQplodar, %nainte de a trece linia unde odat se a"lase un zid. ,erita, % i spuse )eitel, numai pentru clipa aceasta. :ndi"erent ce avea de $nd N\nt?er, merita s!i vezi pe ru i i americani omorndu!se %ntre ei. Amiralul Ios?ua &ainter sosi la cartierul $eneral C:(C@A(- eQact la timp pentru a prinde mesaHul de la Theo ore 6oose!elt* Cine comand acolo? Comandantul $rupului de lupt a zburat la (apoli. 4"i#erul cel mai //1

mare %n $rad din $rup este cpitanul 3ic?ards, rspunse o"i#erul de la :n"orma#iile <lotei. El a spus c patru ,:N!uri %narmate se %ndreptau spre el i, pentru c suntem la DE<C4(!-R4, le!a atacat. 3eprezentau o poten#ial amenin#are la adresa $rupului. ,:N!urile cui? Ar putea "i de la $rupul de pe 5u&neo!, domnule. A teapt o clip' ai spus DE<C4(!-R4? C T6 este acum la est de ,alta, domnule, se aplic &G4:, sublinie o"i#erul de la 4pera#iuni <lot. Ftie cineva ce se petrece? Eu sunt al dracului de si$ur c nu tiu, rspunse cinstit o"i#erul de la :n"orma#ii <lot. D!mi!l pe 3ic?ards pe un circuit audio. Care!i statutul <lotei? -ot ce este la c?ei are ordine s se pre$teasc de drum, domnule. Asta!i automat. Dar de ce suntem la DE<C4(!-D3EE aici? (u ne!au spus de ce. +plendid. &ainter % i trase puloverul peste cap i stri$ dup ca"ea. C 6oose!elt pe linia doi, domnule, anun# intercomul. &ainter aps pe buton i puse tele"onul pe spea*er. Aici C:(C@A(-. Aici 3ic?ards, domnule. Ce se %ntmpl? +untem de cincisprezece minute %ntr!o alarm DE<C4(!-R4. 4 patrul de ,:N!22 se %ndrepta spre noi i am ordonat s "ie ciurui#i. De ce? &reau s "ie %narma#i, domnule, i am recep#ionat o transmisie radio despre eQplozie. &ainter %n$?e# instantaneu. Ce eQplozie? 55C raporteaz o eQplozie nuclear %n Denver. +ta#ia local -O, de la care plecase raportul, nu mai emite acum. Cu $enul acesta de in"orma#ii, am dat ordinul de atac. +unt o"i#erul cel mai mare %n $rad. Aici este $rupul meu de lupt. Dac nu mai ave#i alte %ntrebri, am i alte treburi de "cut. //2

&ainter %n#elese c nu trebuia s!l %ncurce pe om. <olose te!#i capul, Ernie. <olose te!#i blestematul la de cap. >n#eles, domnule. -erminat. @e$tura se %ntrerupse. EQplozie nuclear? %ntreb o"i#erul de la :n"orma#ii <lot. &ainter avea un ?ot!line cu Centrul (a#ional de Comand ,ilitar. >l activ. Aici C:(C@A(-. Cpitanul 3osselli, domnule. Am avut o eQplozie nuclear? Da, domnule. >n zona Denver, (43AD estimeaz c pa$ubele sunt destul de mari. Asta!i tot ce tim. >nc nu am comunicat nimnui. Ei, uite altceva pentru tine. Theo ore 6oose!elt a interceptat i dobort patru ,:N!22 care se %ndreptau spre el. Uine!m la curent. Dac nu mi se dau alte directive, scot tot ce am pe mare. 5ob <oEler era deHa la a treia can de ca"ea. +e blestema c buse cele patru beri $ermane tari, de parc!ar "i "ost Arc?ie 5un*er, i una dintre temerile lui era c oamenii de aici vor mirosi alcoolul din respira#ia lui. :ntelectul %i spunea c procesele $ndirii lui puteau "i oarecum a"ectate de alcoolul absorbit, dar buse berile %n decurs de cteva oreV procesele naturale, plus ca"eaua, "ie c!l eliminaser din or$anism, "ie c o vor "ace curnd. &entru prima dat, era recunosctor pentru moartea so#iei lui, ,arian. <usese acolo, la mar$inea patului, i o urmrise pe iubita lui so#ie murind. Ftia ce erau durerea i tra$edia i, orict de %nspimnttoare era moartea attor oameni %n Denver, % i spuse el, trebuia s se deta eze, s!o dea deoparte, s se concentreze pentru a preveni moartea altora. &n acum, aprecie <oEler, lucrurile merseser bine. @uase rapid msuri pentru a %mpiedica rspndirea tirii. &anica la scar na#ional era ceva de care nu avea nevoie. +erviciile militare erau la un nivel mai ridicat de alarm, care "ie va preveni, "ie va descuraHa un atac suplimentar, pentru o perioad nede"init de timp. 4), spuse el pe linia de con"erin# cu (43AD i +AC. + vedem ce tim pn acum. ///

(43AD rspunseK Am avut o detonare nuclear unic, de ordinul sutelor de *ilotone. Deocamdat nu eQist un raport de la locul evenimentului. <or#ele noastre trec la o stare de alarm ridicat. +ateli#ii de comunica#ii nu "unc#ioneaz' De ce? %ntreb Elizabet? Elliot cu o voce mai "ra$il dect a lui <oEler. Ce!ar "i putut provoca asta? (u tim. 4 detonare nuclear %n spa#iu ar putea s o "ac prin e"ecte E,& J asta %nseamn impuls electroma$netic. Cnd un dispozitiv nuclear eQplodeaz la mare altitudine, cea mai mare parte din ener$ie este eliberat sub "orm de radia#ie electroma$netic. 3u ii tiu mai multe dect noi despre e"ectele practice ale eQploziilor de acest "elV au mai multe date de la testele lor din (ovaia Pemlia din 129=. Dar nu avem dovezi ale unei ast"el de eQplozii i ar "i trebuit s o remarcm. Deci, un atac nuclear asupra sateli#ilor este "oarte improbabil. Grmtoarea posibilitate este o rbu"nire masiv de ener$ie electroma$netic de la o surs terestr. 3u ii au pompat o mul#ime de bani %n cercetarea aplica#iilor microundelor la armament. Au o nav %n &aci"icul de Est cu o mul#ime de antene la bord J Iuri Gagarin* E clasi"icat ca nav de spriHin pentru evenimente spa#iale i are patru antene enorme cu ampli"icare ridicat. Aceast nav se a"l actualmente la trei sute de mile %n lar$ul coastelor statului &eru, %n raza vizual a sateli#ilor rni#i. :potetic, nava sus#ine opera#iuni pentru sta#ia spa#ial ,ir. >n a"ar de asta, nu avem alte ipoteze. Am un o"i#er care discut cu Du$?es Aerospace c?iar acum, s vad ce cred ei. 4), %ncercm s ob#inem benzi A-C de la +tapleton, s vedem dac bomba putea "i lansat de un avion, i a teptm ve ti de la ec?ipele de salvare i de alt $en trimise la locul eQploziei. Asta!i tot. Avem dou escadrile %n aer i altele se pre$tesc %n timp ce vorbim, continu C:(C!+AC. -oate escadrilele mele de rac?ete sunt %n stare de alarm. AdHunctul meu este %n aer cu @oo*in$ Nlass AuQiliar Rest i un alt )neecap este pe cale s decoleze %nspre dumneavoastr, domnule. >n Gniunea +ovietic se %ntmpl ceva? &ersonalul aprrii lor aeriene % i intensi"ic nivelul de alarm, a a cum am discutat deHa, rspunse $eneralul 5orstein. 3ecep#ionm i alte activit#i radio, dar %nc nimic. clasi"icabil. (u eQist indica#ii despre un atac asupra +tatelor Gnite. //7

4). &re edintele ls s!i scape un o"tat. @ucrurile stteau prost, dar nu scpaser de sub control. (u trebuia dect s lini teasc situa#ia i apoi s %nainteze' Ooi desc?ide linia direct cu ,oscova. <oarte bine, domnule, rspunse (43AD. Gn subo"i#er transmisionist din ,arin era la dou scaune distan# de pre edintele <oEler. -erminalul lui de calculator era deHa aprins. Ore#i s trece#i aici, domnule pre edinte? %i ceru subo"i#erul. (u pot interconecta displaB!ul meu cu ecranul dumneavoastr. <oEler % i %mpinse de!a!ndrtelea scaunul cu rotile pe cei doi metri i Humtate pn la locul subo"i#erului. Domnule, c?estia asta lucreaz a aK eu bat ceea ce spune#i dumneavoastr i este transmis direct prin calculatoarele (,CC la &enta$on J ei doar ci"reaz J dar, cnd rspund ru ii, rspunsul vine pe ?ot!line %n rus, este tradus acolo, apoi trimis aici de la &enta$on. EQist o rezerv la <ort 3itc?ie, %n cazul %n care ceva mer$e prost la D.C. Avem o linie terestr i dou le$turi prin satelit separate. &ot s bat cam la "el de repede cum vorbi#i. &e ecusonul cu numele maistrului transmisionist scria -rontia i <oEler "u incapabil s decid care!i era ori$inea. Avea zece *ilo$rame bune %n plus, dar prea relaQat i competent. <oEler se va mul#umi cu att. ,aistrul 4rontia avea i un pac?et de #i$ri, a ezat ln$ tastatur. &re edintele "ur una, i$nornd semnele de interzicere a "umatului atrnate pe "iecare perete. 4rontia i!o aprinse cu o bric?et. -otul e pre$tit, domnule. ,aistrul &ablo 4rontia privi cu coada oc?iului la Comandantul +uprem. &rivirea lui nu trda "aptul c se nscuse %n &ueblo, Colorado, i avea %nc rude acolo. &re edintele va lini ti lucrurile, asta era treaba lui. -reaba lui 4rontia, ra#ion el, era s "ac tot ce putea ca s!l aHute. 4rontia % i servise #ara %n dou rzboaie i multe alte crize, mai ales %n calitate de transmisionist al unui amiral, pe portavioane, i acum % i suprim sentimentele, a a cum se antrenase s o "ac. Dra$ domnule pre edinte (armonov' //8

Cpitanul 3osselli urmri prima transmisie real pe ?ot!line de la sosirea lui la Ras?in$ton. ,esaHul "u introdus %ntr!un :5,!&CYA- i ci"rat, apoi operatorul aps pe tasta Enter pentru a!l transmite. De "apt, n! avea ce cuta %n sala de ci"ru, ar "i trebuit s "ie la biroul lui, % i spuse Iim, dar ceea ce se petrecea aici putea "i vital pentru munca pe care o "cea. CG, U: +!A +&G+ &345A5:@, 4 EZ&@4P:E :,&43-A(-L A AOG- @4C >( &A3-EA CE(-3A@L A UL3:: ,E@E. ,: +!A C4,G(:CA- CL A <4+- 4 EZ&@4P:E (GC@EA3L F: CL &:E3DE3:@E DE O:EU: 4,E(EF-: +G(- DE+-G@ DE ,A3:' 'citi pre edintele (armonov, cu consilierii alturi. Cam la ce ne a teptam, coment el. -rimite#i rspunsul. :suse, repede au mai rspunsC observ colonelul din armat care era de serviciu i %ncepu s traduc. Gn ser$ent din :n"anteria ,arin dactilo$ra"ie versiunea en$lez, care "u transmis automat la Camp David, <ort 3itc?ie i Departamentul de +tat. Calculatoarele tiprir mesaHul pe imprimante, de acolo "iind eQpediat, aproape la "el de repede, prin "acsimil la +AC, (43AD i a$en#iile de in"orma#ii. AG-E(-:<:CA-43K C4(<43, &34N3A,G@G:. 3L+&G(+ DE @A ,4+C4OA D4,(G@E &3EFED:(-E <4R@E3K A, (4-A- EOE(:,E(-G@. -E 34N +L ACCE&U: CEA ,A: &34<G(DL C4,&A+:G(E D:( &A3-EA ,EA F: A &4&43G@G: +4O:E-:C. CG, E+-E &4+:5:@ G( A+-<E@ DE ACC:DE(-? Accident? %ntreb <oEler. A "ost al naibii de repede, 3obert, observ imediat Elliot. &rea repede. En$leza lui nu!i "oarte bun. ,esaHul trebuia s "ie tradus i nu te $rbe ti cnd cite ti a a ceva. &robabil c rspunsul lor era pre$tit din timp' ce semni"ica#ie are asta? %ntreb @iz, vorbind aproape numai pentru //9

ea, %n timp ce <oEler % i "ormula urmtorul mesaH. Ce se petre$e ai$i? Cine fa$e asta i e $e4? D4,(G@E &3EFED:(-E (A3,4(4OK CG 3EN3E- -E :(<43,EP CL ACE+-A (G A <4+G( ACC:DE(-. (G EZ:+-L (:C:G( D:+&4P:-:O (GC@EA3 A,E3:CA( &E 4 3APA DE 4 +G-L DE ,:@E F: (:C: (G AG EZ:+-A- A3,E A@E +-A-E@43 G(:-E >( -3A(P:- &3:( P4(L. A <4+- AC-G@ DE@:5E3AA@ G(43 <43UE, (ECG(4+CG-E. Ei, asta nu!i o surpriz, mormi (armonov. +e "elicit pentru previziunea corect a primului mesaH din America. -rimite urmtorul rspuns, %i ceru el comunicatorului. Apoi se adres consilierilor. <oEler este un brbat aro$ant, cu slbiciunile aro$an#ei, dar nu un prost. 3eac#ia lui %n povestea aceasta va "i "oarte emo#ional, trebuie s!l lini tim, s!l calmm. Dac va reu i s Hudece la rece, inteli$en#a %i va permite s men#in controlul situa#iei. Domnule pre edinte, interveni Nolov*o, care tocmai sosise la centrul de comanda, cred c asta este o $re eal. Cum adic? %ntreb (armonov, surprins %ntr!o oarecare msur. E o $re eal s!#i adaptezi cuvintele %n "unc#ie de ceea ce crezi despre om, despre caracterul i starea lui mintal. +ub tensiune, oamenii reac#ioneaz di"erit. :nterlocutorul de la cellalt capt al acestei linii tele"onice poate s nu "ie aceea i persoan pe care a#i %ntlnit!o la 3oma. &re edintele (armonov respinse su$estia. Aiurea. 4amenii de $enul sta nu se sc?imb niciodat. Avem destui aici. Am avut de!a "ace cu oameni ca <oEler toat via#a mea. D4,(G@E &3EFED:(-E <4R@E3K DACL ACE+-A E+-E >(-3!ADEOL3 G( ACDE@:5E3A-, A-G(C: E+-E 4 C3:,A <L3L &3ECEDE(>( :+-43:A G,A(L. CE (E5G( A3 <ACE AFA CEOA F: CG CE +C4&? 4 A+-<E@ DE ACU:G(E &4A-E //;

C4(DGCE, CG &3EA ,G@-L GFG3:(UL, @A 4 CA-A+-34<L N@45A@L. -3E5G:E +L <:: C4(O:(+ CL G(:G(EA +4O:E-:CL (G A3E (:,:C DE!A <ACE CG ACE+- AC- :(<A,. &rea repede, 3obert, coment Elliot. -rebuie s "ii convins? Ce %ncearc tipul sta s spun? Elizabet?, cite ti prea mult printre rnduri, o avertiz <oEler. 3spunsurile astea sunt gata preg%tite, 3obertC 3spunde prea repede. @e!a pre$tit din timp. Asta semni"ic ceva. De eQemplu? De eQemplu, c noi ar "i trebuit s "im la meci, 3obert. ,ie mi se pare c mesaHele sunt "ormulate pentru altcineva' cineva ca Durlin$. Fi dac bomba ar "i trebuit s te omoare i pe tine, %mpreun cu 5rent i Dennis? -rebuie s respin$ asta, #i!am mai spusC mormi "urios <oEler. <cu o pauz i inspir adnc. (u! i putea permite s "ie "urios. -rebuia s rmn calm. Gite, Elizabet?' (u po#i s respin$i astaC -rebuie s consideri aceast posibilitate, pentru c, dac a "ost plani"icat, ne poate "urniza un smbure de eQplica#ie pentru evenimentul produs. Doamna Elliot are dreptate, interveni (43AD pe linia tele"onic. Domnule pre edinte, ave#i deplin dreptate s v deta a#i de acest eveniment %n sens emo#ional, dar trebuie s considera#i toate aspectele posibile ale conceptului opera#ional care poate ac#iona aici. +unt constrns s "iu de acord, adu$ C:(C!+AC. Deci, eu ce "ac? %ntreb <oEler. Domnule pre edinte, spuse (43AD, nici mie nu!mi place acest trebuie s "ii convins.. Ar putea "i o idee bun s!l lsm s tie c suntem pre$ti#i s ne aprm. Da, "u de acord $eneralul <remont. 4ricum, el tie asta, daca oamenii lui % i "ac treaba cum trebuie. Dar dac vor considera nivelul nostru de alarm ca pe o amenin#are? (u o vor "ace, domnule, %l asi$ur (43AD. >ntr!un caz ca sta, a a //6

ar proceda oricine. Conducerea lor militar superioar este "oarte pro"esionist. @iz Elliot se a$itase la aceast remarc, observ <oEler. 4), %i voi spune c ne!am alertat "or#ele, dar c nu avem niciun "el de inten#ii rele. D4,(G@E &3EFED:(-E (A3,4(4OK (G AOE, ,4-:O +L +G+&EC-L, 4 :,&@:CA3E +4O:E-:CL >( ACE+- :(C:DE(-. -4-GF:, -3E5G:E +L ACU:4(L, CG &3GDE(UL. A, <4+- O:C-:,E@E G(G: A-AC ,_3FAO F: -3E5G:E +L ACU:4(L, &E(-3G A (E &34-EIA >,&4-3:OA A@-43A. >( C4(+EC:(UL, A, &@A+A- <43UE@E (4A+-3E A3,A-E >(-3!= A@A3,L &3EOE(-:OL. ACEA+-A E+-E (ECE+A3L F: &E(-3G ,E(U:(E3EA 43D:(:: &G5@:CE F: A+:+-E(UL >( 4&E3AU:G(:@E DE +A@OA3E. A: A+:NG3A3EA ,EA &E3+4(A@L CL (G O4, ACU:4(A 4<E(+:O <L3L G( ,4-:O >(-E,E:A-. Asta!i lini titor, coment sec (armonov. Dr$u# din partea lui s ne anun#e %n privin#a alarmei. (oi tim, spuse Nolov*o, i trebuie s tie i el c tim. (u tie c suntem la curent cu eQtinderea alarmei, spuse ministrul aprrii. (u poate ti c le desci"rm codurile. (ivelul de alarm al "or#elor lor este mai mult dect preventiv. <or#ele strate$ice americane nu au "ost la aceast stare de pre$tire din 1292. Adevrat? %ntreb (armonov. Domnule $eneral, din punct de vedere te?nic, nu este adevrat, interveni imperios Nolov*o. &entru "or#ele strate$ice americane nivelul obi nuit de pre$tire este "oarte ridicat, c?iar atunci cnd postura militar este Condi#ia De"ensiv Cinci. +c?imbarea la care te re"eri nu este important. A a este? %ntreb (armonov. ,inistrul aprrii ridic din umeriK Depinde de "elul %n care prive ti lucrurile. <or#a lor de rac?ete //2

terestre este %ntotdeauna la un nivel de alarm mai ridicat dect al nostru, datorit cerin#elor mai reduse de %ntre#inere a rac?etelor. Acela i lucru este adevrat %n privin#a submarinelor lor, care petrec mult mai mult timp %n mare dect ale noastre. Di"eren#a te?nic poate "i mic, dar cea psi?olo$ic nu este. (ivelul crescut de alarm le spune oamenilor lor c se pre$te te ceva oribil. Cred c asta este semni"icativ. Eu nu, ripost Nolov*o. ,inunat, o"t (armonov, oi intre $ei mai importani $onsilieri ai mei nu pot fi e a$or #ntr-o pro"lem% at8t e important%4 -rebuie s rspundem, spuse ministrul de eQterne. D4,(G@E &3EFED:(-E <4R@E3K A, 3E,A3CA- +-A3EA O4A+-3L DE A@A3,L C3E+CG-L. DE4A3ECE ,AI43:-A-EA A3,E@43 O4A+-3E +G(- >(D3E&-A-E +&3E G(:G(EA +4O:E-:CL, -3E5G:E +L @GL, F: (4: &3ECAGU::. +GNE3EP CL E+-E O:-A@ CA (:C:G(A D:( UL3:@E (4A+-3E +L (G ACU:4(EPE >(-3!G( ,4D CA3E A3 &G-EA &L3EA &34O4CA-43. Lsta!i primul rspuns sincer, rican Elliot, &rima dat spune (u am "cut!o eu., acum spune c ar "i mai bine s nu!l provocm. Ce $nde te cu adevrat? 3Ban eQamin "aQurile tuturor celor ase mesaHe. : le %ntinse lui NoodleB. +pune!mi ce crezi. OrHeal curat. +e pare c toat lumea Hoac un Hoc "oarte precaut i asta este ceea ce ar trebui s "ac. (oi ne alarmm "or#ele ca msur de precau#ie, ei "ac la "el. <oEler su$ereaz c nu avem motive s credem c ei au "cut!o' asta!i bine. (armonov cere ca "iecare parte s aib $riH s nu o provoace pe cealalt' i asta!i bine. Deocamdat, totul e!n re$ul, $ndi cu voce tare 5en NoodleB. +unt de acord, spuse o"i#erul e" de $ard. Asta %nseamn unanimitate, spuse Iac*. ,ulumes$ lui 7umne&eu, Bo", nu tiam $% ai asemenea stof%* /7=

3osselli se %ntoarse la biroul lui. @ucrurile preau s "ie mai mult sau mai pu#in sub control. Gnde dracuA ai "ost? %ntreb 3oc*B 5arnes. >n camera de ?ot!line, lucrurile par s "ie destul de calme. (u mai sunt, Iim. Neneralul &aul Ril*es aproape c aHunsese. >i "useser necesare douzeci de minute de la casa lui, pe :!228 i de acolo pe :!/28, o distan# total de mai pu#in de cinci mile. &lu$urile pentru cur#ire de!abia atinseser oseaua aceasta i acum era su"icient de "ri$ pentru ca zpada acoperit de sare s se trans"orme oricum %n $?ea#. ,ai ru, pu#inii o"eri din D.C. care se aventurau s ias % i demonstrau obi nuitul talent de a conduce. C?iar cei cu ma ini cu dubl trac#iune ac#ionau ca i cum trac#iunea suplimentar %i "cea imuni la le$ile "izicii. Ril*es tocmai trecuse pe +out? Capitol +treet i se %ndrepta acum la vale, spre ie irea pe ,aine Avenue. @a stn$a lui, un maniac oarecare %ntr!o -oBota %l dep i, apoi veni brusc la dreapta pentru breteaua de ie ire spre centrul D.C. -oBota derap lateral pe un petic de $?ea#, pe care trac#iunea pe ro#ile din "a# nu reu i s!l evite. (!avea nicio ans. Ril*es vir brusc lateral, cu cincisprezece mile pe or. @a dracuA, %nHur el cu voce tare. (u avea timp pentru a a ceva. Neneralul ddu %napoi c#iva metri i %ncepu s manevreze pentru a ocoli -oBota, c?iar %nainte ca o"erul s ias. (u! i veri"ic o$linda. >n timp ce sc?imba benzile, "u lovit %n spate de un trailer care mer$ea cu douzeci i cinci de mile pe or, su"icient pentru a proiecta ma ina $eneralului peste parapetul de beton, %n "a#a unui alt ve?icul. Ril*es "u ucis instantaneu.

/71

"0. 3 ouri
Elizabet? Elliot se ?olb la peretele din "a#, %n timp ce sorbea din ca"ea. Era sin$ura eQplica#ie lo$ic. &rimiser toate avertismentele i le i$noraser. -otul se potrivea. ,ilitarii sovietici se an$aHaser %ntr!un Hoc a crui miz era puterea %n stat, iar lic?idarea lui 5ob <oEler "cea parte din el. Ar fi tre"uit s% fim a$olo, % i spuse ea. .l !oia s% mearg% la me$i i toat% lumea se atepta s% o fa$%, pentru $% 7ennis Bun'er era patronul uneia intre e$hipe* A fi fost i eu a$olo* ;a ora asta , eram moart%* 7a$% !oiau s%-l u$i % pe Bo", atun$i i moartea mea intra #n planurile lor* D4,(G@E &3EFED:(-E (A3,4(4OK +G(- +A-:+<LCG- CL +G(-E, DE AC43D A+G&3A (ECE+:-LU:: &3ECAGU:E: F: 3AU:G(::. ACG, -3E5G:E +L D:+CG- CG C4(+:@:E3:: ,E: &E(-3G A >(CE3CA +L +-A5:@:, CAGPA ACE+-G: EOE(:,E(43:5:@ F: &E(-3G A >(CE&E 4&E3AU:G(:@E DE +A@OA3E. -E O4: U:(E @A CG3E(-. 3spunsul veni aproape imediatK D4,(G@E &3EFED:(-E <4R@E3K 3L,_(E, >( EZ&EC-A-:OL. Asta!i destul de u or, mormi pre edintele, privind ecranul. A a crezi? se mir Elliot. Ce vrei s spui? 3obert, am avut o eQplozie nuclear %ntr!un loc unde ar "i trebuit s "ii i tu. Lsta!i numrul unu. (umrul doiK avem rapoarte %n privin#a unor arme nucleare care lipsesc. (umrul treiK cum tim cu adevrat c la /72

cellalt capt al acestui modem de calculator este (armonov? %ntreb @iz. Ce? Cele mai bune in"orma#ii pe care le avem su$ereaz posibilitatea unei lovituri de stat %n 3usia, nu!i a a? Dar noi ac#ionm ca i cum n!ar eQist asemenea in"orma#ii c?iar dac am avut de!a "ace cu o posibil arm nuclear tactic J eQact ce credem c lipse te J care a eQplodat aici. (u lum %n considerare toate dimensiunile poten#iale. @iz Elliot se %ntoarse spre micro"on. Domnule $eneral 5orstein, ct de di"icil este de introdus un dispozitiv nuclear %n +tatele Gnite? Cu controalele noastre vamale e un Hoc de copii, rspunse (43AD. Ce vrei s spui, doamn Elliot? +pun c avem de ctva timp in"orma#ii si$ure c (armonov are necazuri politice J c militarii lui produc tulburri i c eQist o dimensiune nuclear. Dac pun %n scen o lovitur? Duminic sear spre luni diminea#a e un timp "oarte bun, pentru c toat lumea doarme. (oi am presupus, %ntotdeauna, c elementul nuclear era pentru antaH intern J dar dac opera#iunea a "ost mai inteli$ent? Dac s!au $ndit c ar putea s ne decapiteze $uvernul pentru a preveni interven#ia noastr %n lovitura lor? 4), bomba eQplodeaz, Durlin$ este %n )neecap J eQact unde este acum J iar ei %i vorbesc. :ntuindu!ne reac#iile, i!au plani"icat din timp declara#iile pe ?ot!line. (oi intrm automat %n alarm, la "el "ac i ei J %n#ele$e#i? (u putem interveni %n niciun "el %n lovitura de stat. Domnule pre edinte, %nainte s evalua#i aceast posibilitate, cred c ave#i nevoie i de prerea comunit#ii in"orma#ionale, interveni C:(C! +AC. :ndicatorul altui tele"on se aprinse. -ransmisionistul ridic receptorul. &entru dumneavoastr, domnule pre edinte, C(C,. Domnule, aici cpitanul Iim 3osselli de la Centrul (a#ional de Comand ,ilitar. Avem dou rapoarte de contact %ntre "or#e americane i sovietice. G++ Theo ore 6oose!elt raporteaz c au ciuruit J asta %nseamn c au dobort J o patrul de patru avioane ruse ti ,:N!22. Ce? De ce? Con"orm re$ulilor de rzboi, comandantul unei nave are dreptul s ac#ioneze pentru a! i apra comanda. Theo ore 6oose!elt este acum la /7/

DE<C4(!-R4 i, pe msur ce nivelul de alarm cre te, ai mai mult latitudine %n ceea ce po#i "ace i cnd po#i ac#iona. A doua in"orma#ie este urmtoareaK eQist un raport necon"irmat re"eritor la un sc?imb de "ocuri %ntre tancuri ruse ti i americane %n 5erlin. +ACEG3 spune c mesaHul radio s!a oprit' adic a "ost %ntrerupt, domnule. >nainte de asta, un cpitan din G+ ArmB a raportat c tancuri sovietice au atacat 5ri$ada 5erlin la baza ei din 5erlinul de +ud i c un batalion de tancuri de!al nostru a "ost distrus aproape complet. -ancurile au "ost atacate c?iar %n baza lor de ctre "or#ele sovietice sta#ionate vizavi de ele. Aceste dou lucruri J rapoartele adic J au "ost aproape simultane. 4rele raportate di"ereau doar cu dou minute, domnule pre edinte. >ncercm s restabilim contactul cu 5erlinul prin intermediul +ACEG3 din ,ons, 5el$ia. Cristoase, pli <oEler. Elizabet?, c?estia asta se potrive te cu scenariul tu? Ar putea arta c ru ii nu $lumesc i c n!au c?e" s eQiste inter"eren#e %n lovitura de stat de acolo. Cea mai mare parte a "or#elor americane scpaser din la$r. 4"i#erul cel mai mare %n $rad decise imediat s! i duc bri$ada %n pduricea i pe strzile reziden#iale din Hurul bazei americane. Era un locotenent!colonel, adHunct al comandantului bri$zii. Colonelul care comanda bri$ada nu era de $sit nicieri i secundul % i analiza acum op#iunile. 5ri$ada avea dou batalioane de in"anterie mecanizat i unul de tancuri. Din ultimul scpaser numai nou din cincizeci i dou de tancuri ,1A1. Olvtaia prea s se "i domolit, dar %nc se deslu eau "lcri %n la$rul american. 4 alarm DE<C4(!-D3EE venit din senin i, peste cteva minute, atacul. &este patruzeci de tancuri i o sut de oameni pierdu#i, %mpu ca#i "r avertisment. 5ine, va vedea el care era situa#ia. 5ri$ada 5erlin se a"la aici cu mult %nainte de na terea lui. Colonelul eQpedie tancurile rmase i ordon ve?iculelor de lupt 5radleB s! i lanseze %n salve rac?etele -4R!2. -ancurile ruse ti invadaser tabra i se opriser. (u primiser ordine ce s "ac mai departe. Comandan#ii batalioanelor, lsa#i %n urm de $oana nebun a -!6=!urilor peste linia de demarca#ie dintre cele dou baze, nu! i puteau controla %nc "orma#iile, iar comandantul re$imentului nu era de /77

$sit nicieri. <r ordine, companiile de tancuri se oprir, rmnnd nemi cate, cutnd #inte. Comandantul adHunct al re$imentului lipsea i el i, cnd comandantul de batalion cel mai vec?i %n $rad realiz c el era cel care urma la comanda re$imentului, tancul lui $oni spre ve?iculul de stat! maHor. Era uluitor, % i zise el. ,ai %nti, antrenamentul de pre$tire, urmat de alarma "ul$er de la ,oscova, iar apoi americanii %ncepuser s tra$. Dabar n!avea ce se petrecea. @uminile erau %nc aprinse %n cazrmile i cldirile administrative, not el u or surprins. -!6=!ul lui era luminat din spate, de parc era pe un stand de tra$ere la #int. -anc de comand, ora dou, pro"ilat pe cer, se deplaseaz de la stn$a la dreapta, %i spuse un ser$ent unui caporal. :denti"icat, rspunse tr$torul prin intercom. <oc. >n#eles. Caporalul aps pe tr$aci. Capacul de etan are zbur de pe tubul rac?etei i -4R!2 # ni a"ar, trnd dup ea cablul sub#ire de control. Uinta era cam la dou mii cinci sute de metri. -r$torul pstr reticulul pe #int, $?idnd spre ea rac?eta antitanc. Dur opt secunde i tr$torul avu satis"ac#ia s vad detonarea eQact %n centrul turelei. @a #int, con"irm comandantul 5radleBului, indicnd o lovitur direct. >nceta#i "ocul. Acum, ?ai s $sim alt ticlos' ora zece, tanc, ocole te DZ. -urela se rsuci spre stn$a. :denti"icatC 4), ce %n#ele$e C:A din asta? %ntreb <oEler. Domnule pre edinte, repet, nu avem dect in"orma#ii disparate i "r le$tur. C 6oose!elt are un $rup de lupt de portavioane sovietice la cteva sute de mile %n spate i au avioane ,:N!22, interveni amiralul &ainter. +unt c?iar mai aproape de @ibia i prietenul nostru, Colonelul, are o sut de avioane de acela i tip. Care zboar peste ap la miezul nop#ii? %ntreb &ainter. Cnd ai auzit ultima dat c libienii "ac a a ceva J i la douzeci i ceva de mile de unul /78

din $rupurile noastre de luptC Ce zici de 5erlin? %ntreb @iz Elliot. (u tim. 3Ban se opri i inspir adnc. Aminte te!#i c tim prea pu#in. 3Ban, i dac +&:((A)E3 are dreptate? %ntreb Elliot. Ce vrei s spui? Dac acolo are loc c?iar acum o lovitur militar i au provocat eQplozia de aici pentru a ne %mpiedica s intervenim, pentru a ne decapita? Asta!i o nebunie total, rspunse 3Ban. + ri te un rzboi? De ce s o "ac? Ce!am "ace noi dac acolo ar "i o lovitur? Am ataca imediat? ,ilitarii lor s!ar putea a tepta s o "acem, sublinie Elliot. (u sunt de acord. Cred c s!ar putea ca +&:((A)E3 s ne "i min#it de la %nceput %n privin#a asta. :nventezi? %ntreb <oEler. &re edintele %ncepea s cread c era posibil ca el s "i "ost %ntr!adevr #inta bombei, iar ar$umentul teoretic al lui Elizabet? pentru planul rusesc era sin$urul lucru care avea sens. (u, domnuleC izbucni 3Ban indi$nat. Aici eu sunt tartorul, a#i uitat? ,ilitarii sovietici sunt prea de tep#i ca s %ncerce a a ceva. 3iscul este prea mare. Atunci, eQplic atacul asupra "or#elor noastre, spuse Elliot. (u tim cu certitudine dac au "ost atacuri asupra "or#elor noastre. Deci, acum crezi c oamenii no tri mint? %ntreb <oEler. Domnule pre edinte, nu $ndi#i su"icient de pro"und. 4), s presupunem c %n Gniunea +ovietic este %n curs o lovitur de stat J eu nu accept aceast ipotez, dar ?ai s presupunem c!i a a. +pune#i c scopul eQploziei bombei aici a "ost s ne %mpiedice s intervenim. 5ine. Atunci, de ce s ne atace "or#ele, dac vor doar s stm cu minile!n sn? &entru a demonstra c sunt serio i, ripost Elliot. Asta!i o nebunieC Este ec?ivalent cu a ne spune c ei au provocat eQplozia de aici. Crezi c s!ar a tepta s nu rspundem la un atac nuclear? %ntreb 3Ban, apoi % i ddu sin$ur rspunsulK 3u are ni$iun sens* Atunci, vino cu ceva lo$ic, ceru <oEler. Domnule pre edinte, suntem %n stadiile incipiente ale unei crize. /79

:n"orma#iile pe care le primim acum sunt %mpr tiate i con"uze. &n cnd nu tim mai mult, %ncercarea de a "or#a lucrurile este periculoas. <a#a lui <oEler se aplec spre micro"onK -reaba ta este s!mi spui ce se %ntmpl, nu s!mi dai lec#ii de administrare a crizelor. Cnd ai ceva ce!mi poate "i util, caut!m din nouC Ce dracuA cred ei? %ntreb 3Ban. E ceva aici ce nu tiu? %ntreb NoodleB. -nrul om de tiin# prea tot att de alarmat pe ct se sim#ea 3Ban. De ce ai "i di"erit de noi, restul? ripost Iac* i o re$ret imediat. 5un venit %n administrarea crizelor. (imeni nu tie nimic i totu i se a teapt de la tine s iei decizii bune. Doar c nu este posibil, pur i simplu nu este. C?estia cu portavionul m sperie, mrturisi omul de la Ftiin# i -e?nolo$ie. Nre it. (oi am ciuruit patru avioane, doar o mn de oameni, sublinie 3Ban. @upta terestr este altceva .Dac %ntr!adevr la 5erlin are loc o lupt, asta!i o c?estie %n"rico toare, aproape la "el de rea ca un atac asupra unor instala#ii strate$ice. Dai s vedem dac putem prinde +ACEG3!ul. Cele nou tancuri ,l Al supravie#uitoare $oneau spre nord, pe un bulevard din 5erlin, %mpreun cu un pluton de ve?icule de lupt 5radleB. @uminile de pe strad erau aprinse, capete se i#eau pe la "erestre i, pentru pu#inii privitori, "u imediat evident c, indi"erent ce se %ntmpl, nu era un antrenament. -oate tancurile aveau limitatoarele de vitez scoase de pe motoare, iar conductorii lor ar "i putut "i aresta#i pentru violarea limitei de vitez pe autostrzile interstatale. @a o mil nord de tabr, ve?iculele virar spre est. >n "runtea "orma#iei se a"la un plutonier!maHor care cuno tea 5erlinul J acesta era al treilea sta$iu al lui %n ora ul cndva divizat J su"icient de bine ca s aib %n minte un loc per"ect, dac ru ii nu aHunseser acolo primii. Era un teren de construc#ie. Dup o apri$ competi#ie %ntre diverse proiecte, %ncepuse construc#ia unui monument dedicat Pidului 5erlinului i victimelor sale. ,emorialul domina campusurile americane i ruse ti, care trebuiau s "ie evacuate %n curnd, i buldozerele adunaser o /7;

movil %nalt de pmnt ca suport pentru statuie. Dar statuia nu era %nc acolo, ci doar o ramp $roas de pmnt. -ancurile sovietice se %nvrteau prin baza lor, a teptnd, probabil, s apar in"anteria. &rimeau lovituri -4R de la 5radleB!uri i rspundeau cu "oc %n direc#ia pdurilor. Cristoase, o s!i omoare pe bie#ii de la 5radleB!uri, mri comandantul unit#ii, un cpitan al crui tanc era ultimul supravie#uitor al companiei lui. 4), $si#i!v locurile. Asta dur un minut. Carenele tancurilor se $seau la adpost, doar tunurile i partea superioar a turelei "iind eQpuse. Drept la #intC >ncepe#i tra$erea, "oc de voie. -oate cele nou tancuri traser simultan. Distan#a era cu pu#in mai mare de dou mii de metri i acum elementul surpriz apar#inea altcuiva. Cinci tancuri ruse ti "ur zdrobite la prima salv i alte ase la a doua, %n timp ce tancurile Abrams intrar %n caden# rapid de tra$ere. >ntre copaci, %mpreun cu 5radleB!urile, adHunctul comandantului bri$zii urmri zdrobirea captului nordic al "rontului rusesc. <ront. era sin$urul cuvnt potrivit, % i zise el. -o#i membrii ec?ipaHelor erau veterani i acum ei aveau superioritatea. 5atalionul rus situat cel mai la nord %ncerc s se reorienteze, dar se prea c unul dintre 5radleB!uri %i lovise comandantul i acolo era con"uzie. De ce nu duseser ru ii atacul pn la capt era o %ntrebare care plutea prin creierul lui, dar asta era de pstrat pentru raportul de dup ac#iune. Acum vedea doar c dduser rasol i sta era un lucru bun pentru el i oamenii lui. Domnule, am prins Armata a Faptea. Gn ser$ent %i %ntinse micro"onul. Ce se %ntmpl acolo? Domnule $eneral, aici locotenent!colonelul Ed @on$, am "ost ataca#i de re$imentul de vizavi. <r avertisment, au ie it pur i simplu din cazrmi ca Ieb +tuart. :!am oprit, dar am pierdut maHoritatea tancurilor. Avem nevoie de pu#in aHutor. &ierderi? Am pierdut peste patruzeci de tancuri, opt 5radleB i cel pu#in dou sute de oameni. 4pozi#ia? Gn re$iment de tancuri. (imic altceva %nc, dar au o mul#ime de /76

prieteni, domnule. ,i!ar "olosi i mie c#iva. Ooi vedea ce pot "ace. Neneralul )uropat*in veri"ic panoul de alarm. <iecare sistem radar care nu era %n repara#ie "unc#iona. :n"orma#iile de la sateli#i %i spuneau c dou baze +AC erau $oale. Asta %nsemna c avioanele lor erau. >n aer i zburau spre Gniunea +ovietic, %nso#ite de avioanele cistern )C!1/8. ,ai mult ca si$ur, poli$oanele lor de rac?ete erau acum %n alarm total. +ateli#ii ruse ti model Ea$le vor da avertismentul de lansare, anun#nd c #ara lui mai avea treizeci de minute de trit. -reizeci de minute, o"t $eneralul. -reizeci de minute i, la cumpna dintre moarte i via# pentru #ara lui, sttea doar ra#iunea pre edintelui american. Activitatea aerian se intensi"ic deasupra Nermaniei. Avem cteva avioane americane de vntoare care vin de la 3amstein i 5itbur$ i se %ndreapt spre est. >n total, opt avioane. Ce ve ti de la avioanele americane de vntoare +tealt?? EQist o escadril J optsprezece aparate J la 3amstein. +e presupune c americanii "ac demonstra#ii %n vederea unei posibile vnzri ctre alia#ii din (A-4. >n clipa asta, ar putea s "ie toate %n aer, transportnd arme nucleare, remarc )uropat*in. Corect, pot transporta u or cte dou arme de tip 5!91 "iecare. >n croazier la mare altitudine, ar putea "i deasupra ,oscovei %nainte s a"lm' Fi cu sistemele lor de oc?ire i!ar putea plasa bombele eQact la orice #int ar dori' la dou ore i Humtate de la decolare' DumnezeuleC ,odul de penetrare al armei %i permitea s "ie plasat su"icient de aproape pentru a ter$e de pe "a#a pmntului adpostul pre edintelui. )uropat*in ridic receptorul. -rebuie s vorbesc cu pre edintele. Da, domnule $eneral, ce este? %ntreb (armonov. Avem indica#ii de activitate aerian american deasupra 5erlinului. ,ai e i altceva. Gn re$iment de Nard din 5erlin raporteaz c este atacat de trupe americane. /72

Asta!i o nebunie. i raportul a !enit la mai puin e $8n minute up% $e prietenul meu Fo(ler mi-a promis $% n-o s% fa$% nimi$ pro!o$ator* +pune repede ce ai de spus, am deHa destul treab aici. Domnule pre edinte (armonov, acum dou sptmni o escadril de avioane americane de vntoare +tealt? <!11;A a sosit la baza lor aerian de la 3amstein, aparent pentru un pro$ram de demonstra#ii %n bene"iciul alia#ilor din (A-4. Americanii pretind c doresc s le vnd. <iecare din aceste avioane poate transporta dou arme de o Humtate de me$aton. Da? Eu nu le pot detecta. &entru aparatura pe care o avem, sunt practic invizibile. Ce tot %ndru$i? Din momentul %n care prsesc bazele, apoi realimenteaz, ele pot "i deasupra ,oscovei %n mai pu#in de trei ore. (u am "i avertiza#i mai mult dect a "ost :ra*ul. +unt %ntr!adevr att de e"iciente? Gnul din motivele pentru care am lsat %n :ra* at#ia oameni a "ost ca s observe de aproape de ce sunt capabili americanii. 4amenii no tri nu au vzut niciodat acest avion american pe vreun ecran radar, nici pe ec?ipamentele noastre, nici pe cele "ranceze pe care le avea +adam. Da, sunt "oarte bune. De ce!ar vrea s "ac a a ceva? %ntreb (armonov. De ce ne!ar ataca re$imentul din 5erlin? %ntreb ca rspuns ministrul aprrii. Credeam c locul acesta este impenetrabil pentru orice arm din arsenalul lor. (u %mpotriva unei bombe nucleare $ravita#ionale, eQpediat la #int cu mare precizie. +untem la numai o sut de metri adncime aici, %i reaminti ministrul. 2n !e$hea isput% intre proie$til i armur%, #ntot eauna #n!inge proie$tilul4 + revenim la 5erlin, propuse (armonov. Ftim ce se %ntmpl acolo? (u, in"orma#iile pe care le avem provin doar de la o"i#eri in"eriori. &une pe cineva de acolo s a"le. +pune!le oamenilor no tri s se /8=

retra$, dac o pot "ace %n si$uran# J i s ac#ioneze numai de"ensiv. Ai vreo obiec#ie? (u, a a este mai prudent. Centrul (a#ional de :n"orma#ii <oto$ra"ice, C(:<, este localizat la antierul ,arinei ,ilitare din Ras?in$ton, %ntr!una din numeroasele cldiri lipsite de "erestre, care adpostesc activit#i $uvernamentale "oarte secrete. &entru moment, avea un total de trei sateli#i "oto$ra"ici )D!11 i doi )D!12 @acrosse. pentru ima$inile radar. @a ==K29K79 4ra Pulu, unul dintre sateli#ii )D!11 aHunse la distan# de "oto$ra"iere de Denver. -oate camerele lui se "ocalizar asupra ora ului, mai ales asupra suburbiilor sudice. :ma$inile "ur retransmise %n timp real la <ort 5elvoir, Oir$inia, i de acolo trimise prin cabluri cu "ibre optice la C(:<. Acolo, erau %nre$istrate pe band video de cinci centimetri. Analiza %ncepu imediat. Avionul era un DC!1=. Sati i N?osn pro"itar din nou de locuri la clasa %nti, %ncnta#i i ului#i de norocul lor. Oestea se a"lase cu doar cteva minute %nainte de anun#area zborului. De %ndat ce raportul plecase pe cablul 3euter, tirea nu mai putuse "i mu amalizat. A& i G&: o preluaser imediat, ca i toate sta#iile de televiziune abonate la serviciile de cablu. De i derutate c re#elele nu emiseser %nc propriile buletine speciale, sta#iile locale a"iliate %l transmiseser oricum. Gnicul lucru care %l surprinse pe Sati "u lini tea. &e msur ce vestea se rspndea %n cldirea terminalului, %n urma ei rmneau nu stri$te i panic, ci o tcere stranie, care permitea ascultarea apelurilor de zbor i a altor z$omote de "ond, acoperite de voci, o c?estie normal pentru ast"el de zone publice. Deci, americanii %n"runtau tra$edia i moartea, % i zise comandantul. @ipsa de pasiune %l surprinse. >n orice caz, rmase curnd %n urma lui. DC!1=!le acceler pe pist i decol. Cteva minute mai trziu, era deasupra apelor interna#ionale, %ndreptndu!se spre o #ar neutr i %n si$uran#, %nc o le$tur, se %ncuraHar amndoi brba#ii, "iecare cu"undat %n propria tcere. >nc o le$tur i vor disprea complet. Cine s!ar "i a teptat la un asemenea noroc? /81

Emisiile in"raro ii sunt remarcabile, $ndi cu voce tare "otoanalistul. Era prima lui eQplozie nuclear. Am pa$ube i incendii secundare pn la o mil de stadion. Din stadion nu se vede mare lucru. &rea mult "um i inter"eren#e %n in"raro u. @a urmtoarea trecere, dac avem noroc, ar trebui s avem ima$ini %n lumin vizibil. Ce po#i s ne spui despre numrtoarea victimelor? %ntreb 3Ban. (u avem date concludente. <oto$ra"iile %n lumin vizibil prezint mai ales "um, care ascunde totul. (ivelurile in"raro iilor sunt impresionante. 4 mul#ime de incendii %n imediata apropiere a stadionului. ,a ini, presupun, %n care se prHesc rezervoarele de combustibil. Iac* se %ntoarse spre o"i#erul superior de la Ftiin# i -e?nolo$ie. &e cine avem %n sec#ia "oto? &e nimeni, rspunse tipul de la Ftiin# i -e?nolo$ie. E Eee*end, ai uitat? Dac nu a teptm ceva "ierbinte, lsm C(:<!ul s se ocupe de treaba din Eee*end. Cine!i cel mai bun? AndB Davis, dar locuie te %n ,anassas. (!o s aHun$ niciodat. Drace. 3Ban ridic din nou receptorul. -rimite#i!ne cele mai bune zece "oto$ra"ii pe care le ave#i, solicit el C(:<!ului. @e ve#i avea %n dou!trei minute. Ce zici de cineva care s evalueze e"ectele bombei? &ot s "ac eu asta, rspunse specialistul de la Ftiin# i -e?nolo$ie. Am "ost %n <or#ele Aeriene. Am lucrat %n in"orma#ii pentru +AC. D!i drumul. >ntre timp, cele nou tancuri Abrams se r"uiser cu aproape /= de -! 6=!uri ruse ti. +ovieticii se retrseser spre sud pentru a se adposti. Cpitanul care comanda deta amentul de tancuri % i trimise 5radleB!ul spre est ca s e"ectueze o recunoa tere. Ca i la prima lor nval, oamenii %i priveau, dar acum o "ceau mai ales de la "erestre neluminate. @uminile stradale %l %n$riHorau pe comandantul unui 5radleB, care lu o carabin i %ncepu s le %mpu te, spre oroarea berlinezilor care aveau curaHul s /82

priveasc. C Gas nun? %ntreb )eitel. Fi acum? Acum, plecm dracului de aici i disprem. (e!am "cut treaba, rspunse 5oc*, %ntorcnd volanul spre stn$a. 4 rut de evadare spre nord prea cea mai bun solu#ie. Oor abandona automobilul i camionul, % i vor sc?imba ?ainele i vor disprea. +!ar putea c?iar s supravie#uiasc to#i, % i zise 5oc*. (!ar "i ceva? Dar $ndul care!l "ericea deplin era c o rzbunase pe &etra. Americanii i ru ii %i aduseser moartea. Nermanii "useser doar pionii unor mari Huctori, iar marii Huctori plteau acum, % i spuse 5oc*, plteau acum i vor plti i mai mult. @a urma urmei, rzbunarea nu era o mncare c?iar att de rece, nu!i a a? ,a in ruseasc de stat!maHor, raport tr$torul, i un camion NAP. -unul cu tra$ere rapid. Comandantul eniletei nu se $rbi s identi"ice #intele care se apropiau. A teapt. >mi place la nebunie s ucid o"i#eri. -r$torul centr dispozitivul de oc?ire al tunului su de 28 mm. &e #int, ser$entC Cu toat eQperien#a lui de terorist, 5oc* nu era soldat. Con"und "orma %ntunecat, ptrat, a"lat la dou blocuri distan#, cu un camion. &lanul lui "unc#ionase. Alarma american, att de bine sincronizat, nu putea %nsemna altceva dect c i Sati, i N?osn % i "cuser treaba eQact cum % i %nc?ipuise el cu cinci luni mai devreme. 4c?ii lui se mutar rapid, cnd zri ceva ce prea a "i "ul$erul unui "las? i o dr de lumin trecu pe deasupra capului su. <oc' atac!iC -r$torul avea selectorul comutat pe tir rapid. -unul de 28 mm era minunat de precis i trasoarele %#i permiteau s diriHezi "ocul eQact la #int. &rima ra"al lun$ atinse camionul. >n camion, ra#iona el, puteau s "ie solda#i %narma#i. &roiectilele ini#iale ptrunser %n blocul motor, s"rmndu!l %n "ra$mente, apoi, %n timp ce ve?iculul se npustea %nainte, /8/

urmtoarea ra"al mtur cabina i plat"orma. Camionul se prbu i pe cauciucurile eQplodate din "a# i opri scr nind, cu Hantele spnd dre adnci %n as"alt. >ntre timp, tr$torul mutase "ocul i trase o ra"al scurt %n automobilul de stat!maHor. Uinta aceasta % i pierdu controlul i se ciocni de un 5,R parcat. Doar ca s "ie si$ur, tr$torul lovi din nou ma ina, apoi camionul. De "apt, cineva ie ise din camion, probabil deHa rnit dup "elul %n care se mi ca. Alte dou proiectile de 28 mm avur $riH de asta. Comandantul eniletei se puse imediat %n mi care. (u zbove ti acolo unde ai ucis. Dou minute mai trziu, $sir un alt loc de suprave$?ere. ,a ini de poli#ie $oneau pe strzi cu $iro"arurile albastre "ul$ernd. Gna din ele se opri la cteva sute de metri de 5radleB, ddu %napoi i se %ndeprt %n vitez, dup cum vzu comandantul blindatei. Ftiuse %ntotdeauna c poli#i tii $ermani erau de tep#i. @a cinci minute dup ce 5radleB!ul plecase spre un alt bloc, primul berlinez, un medic deosebit de curaHos, ie i pe u a din "a# a locuin#ei lui i merse pn la ma ina de stat!maHor. Cei doi brba#i din ma in erau mor#i, cu torsurile s" iate de proiectile de tun, de i ambele "e#e erau intacte, cu eQcep#ia unor pete de sn$e. Camionul arta i mai Halnic. Era posibil ca unul dintre oameni s "i supravie#uit cteva minute, dar, cnd doctorul aHunse acolo, era mult prea trziu. : se pru ciudat c to#i purtau uni"orme de o"i#eri ru i. <r s tie ce altceva putea "ace, c?em poli#ia. Abia mai trziu % i ddu seama ct de $re it "usese interpretarea pe care o dduse evenimentelor din "a#a casei lui. (u $lumeau %n privin#a semnturii %n in"raro u. -rebuie s "i "ost o bomb, nu $lum, observ tipul de la Ftiin# i -e?nolo$ie. -otu i, avariile sunt cam ciudate' ?m. Cum adic, -ed? %ntreb 3Ban. Adic, avariile ar "i trebuit s "ie mai serioase' s avem umbre i re"leQii. > i ridic privirea. +cuz!m. Gndele de oc nu trec prin lucruri J de eQemplu, un deal. Ar "i trebuit s dm de re"leQii i umbre aici, asta!i tot. Casele de colo n!ar trebui s mai "ie acolo. -ot n!am %n#eles ce vrei s spui, mormi 3Ban. /87

>n cazuri ca acesta, eQist %ntotdeauna anomalii. Cnd am s %n#ele$ ce s!a %ntmplat, %#i dau de veste, 4)? %ntreb -ed Avres. &entru c nu tia ce altceva s "ac, Ralter Dos*ins sttea %n biroul lui. <iind cel mai mare %n $rad, trebuia s rspund la tele"oane. Ca s vad %n ce stare aHunsese stadionul, nu trebuia dect s se %ntoarc i s priveasc pe "erestrele din spatele lui. @in#oliul de "um era doar la cinci mile de "erestre, din care una era crpat. 4 parte a min#ii lui se %ntreba dac n!ar trebui s trimit o ec?ip acolo, dar nu avea ordine %n acest sens. > i rsuci scaunul pentru a privi din nou %n direc#ia aceea, mirat c "ereastra era aproape intact. @a urma urmei, se presupunea c "usese o bomb nuclear, iar distan#a pn la locul evenimentului era doar de cinci mile. Acum, norul, %nc su"icient de %ntre$ ca s!#i dai seama cum artase ini#ial, era deasupra primelor vr"uri ale ,un#ilor +tnco i, iar %n spatele lui, ca un siaH, o alt dr nea$r de la "ocurile din zona bombei. Distru$erile erau probabil' nu su"iciente. (u erau su"iciente? Ce idee nebuneasc. (eavnd altceva de "cut, Dos*ins ridic receptorul i c?em Ras?in$tonul. D!mi!l pe ,urraB. ,da, Ralt. Ct e ti de ocupat? (u cine tie ce. @a tine cum e? Am %nc?is sta#iile -O i tele"oanele. +per c pre edintele va "i acolo, cnd va trebui s!i eQplic c?estia asta Hudectorului. Ralt, nu!i momentul' (u de!asta te!am sunat. Ei bine, atunci vrei s!mi spui de ce? &ot s!l vd de aici, Dan, spuse Dos*ins cu o voce aproape vistoare. Ct este de ru? De "apt, nu vd dect "um. (orul!ciuperc a aHuns deasupra mun#ilor i are o culoare portocalie. Apusul' cred c e destul de sus ca s se amestece cu lumina apusului. Od o mul#ime de "ocuri mici. @umineaz "umul din zona stadionului. Dan? Da, Ralt? rspunse Dan. 4mul prea s "ie %n stare de oc, % i zise ,urraB. E ceva ciudat. /88

Ce anume? <erestrele mele nu sunt sparte. +unt la numai cinci mile de acolo i numai una din "erestrele mele este crpat. Ciudat, nu!i a a? Dos*ins "cu o pauz. Am ni te material aici pe care ziceai c!l vrei, "oto$ra"ii i alte c?estii. Dos*ins rs"oi documentele care %i "useser a ezate pe birou. ,arvin 3ussell a ales cu si$uran# o zi plin ca s moar. 4ricum, am pa apoartele pe care le!ai cerut. +unt importante? &ot s a tepte. 4). Dos*ins %nc?ise tele"onul. Ralt o cam ia razna, &at, observ ,urraB. &o#i s!l acuzi? %ntreb 4ADaB. (u. Dac povestea asta se %nrut#e te' observ &at. Ct de departe este "amilia ta? (u su"icient de departe. Cinci mile, rosti %nceti or ,urraB. Ce? Ralt spunea c biroul lui este doar la cinci mile, poate s vad stadionul de acolo. <erestrele lui nu sunt nici mcar sparte. &rostii, replic 4ADaB. &robabil c i!a pierdut %ntr!adevr min#ile. Cinci mile, asta %nseamn opt mii de metri. Ce vrei s spui? (43AD spune c bomba era de ordinul a o sut de *ilotone. Asta ar spar$e $eamurile pe o distan# al dracului de mare. +unt necesare doar circa dou sute cinzeci de $rame de suprapresiune pentru a spar$e o "ereastr. De unde tii? Am "ost %n ,arin J la in"orma#ii, ai uitat? 4dat a trebuit s evaluez distan#ele de avariere ale bombelor tactice ruse ti. 4 bomb de o sut de *ilotone la opt mii de metri nu te!ar scu"unda, dar va distru$e tot de pe punte, va arde vopseaua, va declan a mici incendii. Oe ti proaste, omule. /89

&erdelele, de eQemplu? A a ar trebui, $ndi 4ADaB cu voce tare. Da. &erdelele obi nuite s!ar aprinde, mai ales dac ar "i de culoare %nc?is. Ralt nu poate s! i "i pierdut c?iar %ntr!att min#ile %nct s nu ba$e de seam un "oc %n biroul lui. ,urraB ridic receptorul care!l le$a de @an$leB. Da, ce este, Dan? spuse Iac* la micro"on. Ce ci"r ai cu privire la mrimea eQploziei? Dup (43AD, o sut cincizeci, poate dou sute de *ilotone, dimensiunea unei arme tactice mari sau a uneia strate$ice mici, spuse 3Ban. De ce? De partea cealalt a mesei o"i#erul de la Ftiin# i -e?nolo$ie % i ridic privirea de pe "oto$ra"ii. -ocmai am vorbit cu asistentul a$entului special e" din Denver. &oate s vad zona stadionului din biroul lui J la cinci mile, Iac*. Are doar o "ereastr crpat. 3a?at, zise tipul de la Ftiin# i -e?nolo$ie. Ce vrei s spui? Cinci mile, asta %nseamn opt mii de metri, sublinie -ed Avres. Doar pulsul termic ar "i trebuit s prHeasc locul i unda de oc ar spar$e un $eam armat. ,urraB auzi remarca specialistului. ,da, cam asta sus#ine i unul din tipii de aici. Dei, omul meu de acolo poate s nu "ie c?iar %n apele lui, dar s nu remarce un incendiu %n biroul lui? (!am primit %nc nimic de la oamenii de la "a#a locului? %l %ntreb Iac* pe Avres. (u, ec?ipa ECG( e pe drum, dar ima$inile spun multe, Iac*. Dan, ct de repede po#i trimite pe cineva la stadion? %ntreb 3Ban. Am s m interesez. Dos*ins. Dan ,urraB, Ralt. -rimite ni te oameni acolo, ct po#i de repede. -u stai pe loc s coordonezi. /8;

4). Dos*ins ddu ordinele necesare, %ntrebndu!se ct de ru % i putea periclita oamenii. Apoi, cu nimic altceva de "cut, rs"oi dosarul de pe biroul lui. ,arvin 3ussell, % i zise el, %nc un criminal care a murit din prostie. -ra"ican#i de dro$uri. (u se %nv#au niciodat? 3o$er Durlin$ rsu"l u urat cnd )neecap!ul se desprinse de avionul cistern. De obicei, avionul ;7; trans"ormat plutea cuminte, dar nu cnd era "oarte aproape de un avion cistern )C!1=. <usese o manevr care!l %ncntase doar pe "iul lui. @a bord, %n camera de edin#e, se $seau un o"i#er din <or#ele Aeriene, un cpitan din ,arin, un maior din :n"anteria ,arin i al#i o"i#eri superiori. -oate datele pe care le primea pre edintele, inclusiv transcrieri ale mesaHelor pe ?ot!line, veneau automat i la )neecap. Ftii, ceea ce spun ei este 4), dar ar "i "rumos de tiut ce $nde te "iecare. Fi dac este %ntr!adevr un atac rusesc? %ntreb $eneralul. De ce ar "ace asta? A#i auzit discu#ia dintre pre edinte i C:A, domnule. Da, dar tipul sta, 3Ban, are dreptate, spuse Durlin$. (imic din toat povestea asta nu are sens. Cine a zis vreodat c lumea trebuie s aib sens? Ce zici de contactele din ,editerana i 5erlin? <or#e des" urate %n avan$ard. (oi intrm %n alarm, la "el i ei, "or#ele noastre sunt apropiate i cineva "ace o $a". Ftii, ca Navrilo &rinzip %mpu cndu!l pe ar?iduce. +e %ntmpl un accident, apoi lucrurile scap pur i simplu de sub control. De asta avem ?ot!line, domnule vicepre edinte. Adevrat, admise Durlin$. Fi, pn acum, pare s "unc#ioneze. &rimii cinzeci de metri %i parcurser cu u urin#, dar apoi deveni mai $reu i, %n curnd, imposibil. Calla$?an avea %n subordine cincizeci de pompieri, care %ncercau s! i desc?id drum, i al#i o sut ca "or# de spriHin. Dup un moment de $ndire, ordonase ca "iecare brbat i "emeie s "ie stropit %ncontinuu cu ap. Dac nu altceva, ra#ionase el, cel pu#in va spla depunerea, pulberea radioactiv sau ce dracuA era acolo pe oamenii /86

lui i o va duce %n $urile de canalizare J cele care nu %n$?e#au %nainte. 4amenii din "a# erau acoperi#i de $?ea#a care "orma un strat translucid pe ec?ipamentul lor. &roblema cea mai delicat erau ma inile. <useser aruncate ca ni te Hucrii peste tot, zcnd pe partea lateral sau cu "undul %n sus, pierznd benzin, care se aduna %n bltoace, iar "lcrile erau alimentate mai repede dect ardeau. Calla$?an ordon s vin un camion. 4amenii lui %ntinser cabluri pn la carcasele ma inilor arse i camionul le tra una cte una de!acolo, dar era o treab care lua %n$rozitor de mult timp. Oa dura o ve nicie s ptrund pe stadion. :ar acolo erau oameni. Era si$ur de c?estia asta. -rebuiau s "ie. Calla$?an rmase pur i simplu acolo, %n a"ara stropilor de ap, sim#indu!se vinovat c!i era mai cald dect oamenilor lui. +e %ntoarse, cnd auzi urletul puternic al unui motor Diesel. 5un. 5rbatul care!l salutase purta uni"orm de colonel din G.+. ArmB. Ecusonul cu numele de pe ?anoracul lui purta numele de @Ble. Aud c ai nevoie de ec?ipament $reu. Ce ai? Am trei tancuri ,;26, "olosite de $eni ti, care intr c?iar %n clipa asta. Fi mai am ceva. Ce anume? 4 sut de costume ,4&&, tii, ec?ipament de protec#ie antic?imic. (u!i per"ect, dar e mai bun dect ce poart oamenii ti. Fi mai clduros. De ce nu!#i retra$i oamenii s!i ec?ipezi? Camionul e acolo, art colonelul cu de$etul. Calla$?an ezit o clip, dar decise c nu putea respin$e o"erta. > i c?em oamenii i %i trimise s! i pun ec?ipamentul militar. Colonelul @Ble %i arunc un costum. &erdeaua de ap e o idee bun, ar trebui s #in la distan# pulberea i alte c?estii. :a zi, ce vrei de la noi? (u po#i s!#i dai seama de aici, dar acolo %nc mai eQist o parte din cldire. Cred c ar putea "i supravie#uitori. -rebuie s a"lu. (e po#i aHuta s trecem prin ma inile astea? +i$ur. /82

Colonelul ridic radioul i c?em primul ve?icul. ,;26!ul, vzu Calla$?an, era un tanc cu o lam de buldozer %n "a# i cu un vinci %n spatele turelei. Avea c?iar i un tun cu #eav scurta, cu un aspect ciudat. (u o s "ie o treab prea %n$riHit. -e deranHeaz? @a dracuA cu ordinea' intr acoloC 4). @Ble ridic micro"onul inter"onului din partea stn$ spate a ve?iculului. < o $aur, ordon el. Conductorul tur motorul c?iar %n clipa %n care reveneau primii pompieri. +e strduia din rsputeri s evite "urtunurile de incendiu, dar c?iar i a a tie opt linii de ase centimetri i Humtate. @ama cobor% i tancul izbi cu douzeci de mile pe or masa de ma ini %n "lcri. <cu o $aur adnc de nou metri. Apoi tancul se retrase i %ncepu s o lr$easc. :suse, rosti Calla$?an. Ce tii %n problema radia#iilor? (u multe. Am discutat cu bie#ii de la ECG(, %nainte de a veni aici. -rebuie s soseasc %n orice clip. &n atunci' @Ble ridic din umeri. C?iar crezi c mai trie te cineva acolo? 4 parte din structur este %nc acolo. Am vzut!o din elicopter. <r $lum? Da, am vzut!o. Dar asta!i o nebunie. -ipii de la (43AD spun c era una mare. Ce? stri$ Calla$?an, acoperind z$omotul tancului. 5omba, se presupune c a "ost una mare. Aici nici n!ar mai trebui s "ie o parcare. Orei s spui c a "ost una mic? Calla$?an %l privi pe om de parc ar "i avut de!a "ace cu un nebun. @a dracuA, daC @Ble se opri un moment. Dac acolo sunt oameni' Aler$ %n spatele tancului i %n "c receptorul. 4 clip mai trziu, ,! ;6;!le se oprea. Ce s!a %ntmplat? Dac eQist supravie#uitori, i!am putea strivi. :!am spus doar s!o ia mai u or. @a dracuA, ai dreptate. Fi eu care credeam c e ti nebun. /9=

Cum adic? stri$ din nou Calla$?an, "cndu!le semn pompierilor lui s stropeasc i tancul. Acolo pot s "ie supravie#uitori. 5omba asta a "ost mult mai mic dect mi!au spus la tele"on. C ,aine, aici +ea Devil Gnu!-rei, c?em 4rion &!/C. +untem cam la patruzeci de minute de pozi#ia voastr. Care!i problema? Avem avarii la elice i arbore, iar %n apropiere e un A*ula. Gltima dat se a"la la cinci!zero mii metri sud!vest, rspunse 3ic*s. >n#eles. Oom vedea dac nu putem s!l $onim. Oom raporta cnd vom aHun$e %n sta#ie. -erminat. Domnule cpitan, putem "ace trei noduri, ?ai s virm spre nord, s ne deprtm ct putem, propuse Cla$$ett. 3ic*s cltin din cap. (u, vom mer$e pe band. Domnule, prietenul nostru de colo a recep#ionat probabil tranzientul coliziunii. Oa veni %ncoace. (e!am pierdut sonarul cel mai bun. ,i carea inteli$ent este s evadm cum putem mai bine. (u, mi carea inteli$ent este s stm ascun i. Atunci, lansa#i cel pu#in un +,+. Ar trebui, domnule, interveni o"i#erul cu armamentul. 4), pro$rama#i!l s sune pe pozi#ia noastr actual i da#i!i un curs spre sud. 5ine. @ansatorul de torpile numrul trei al lui ,aine "u %ncrcat cu un +,+, un +imulator ,obil de +ubmarin. De "apt o torpil modi"icat, +,+!ul con#inea un traductor sonar conectat la un $enerator de z$omot %n loc de "ocoas. Oa radia z$omotul unui submarin din clasa 4?io i era proiectat s simuleze unul avariat. &entru c avariile la arbore erau una dintre pu#inele cauze pentru care un 4?io putea "ace z$omot, op#iunea aceasta era deHa pro$ramat. 4"i#erul cu armamentul select pista de z$omot adecvat i lans arma, cteva minute mai trziu. +,+!ul $oni %n vitez spre sud i, la o distan# de dou mii de metri, %ncepu s radieze. Cerul se %nseninase deasupra C?arlestonului, %n Carolina de +ud. Ce /91

czuse ca zpad %n Oir$inia i ,arBland, aici "usese mai ales lapovi#. +oarele de dup!amiaz o %ndeprtase %n mare parte, readucnd ora ul la starea lui obi nuit de cur#enie. >n timp ce amiralul care comanda Nrupul Fase de +ubmarine privea de pe nava baz, dou din submarinele lui purttoare de rac?ete %ncepur s coboare pe Cooper 3iver spre mare %n si$uran#. (u era sin$urul care le privea. @a o sut nouzeci de mile deasupra capului su, un satelit de recunoa tere sovietic % i "cu trecerea, continund spre (or"ol*, unde cerul se %nsenina de asemenea. +atelitul % i transmise ima$inile la centrul de in"orma#ii sovietic din eQtremitatea vestic a Cubei. De aici, "ur imediat retransmise prin satelitul de comunica#ii. ,aHoritatea sateli#ilor ruse ti "oloseau orbite polare de mare altitudine i nu "useser a"ecta#i de impulsul electroma$netic. :ma$inile aHunser %n ,oscova %n cteva secunde. Da? zise ministrul aprrii. Avem ima$ini de la trei baze navale americane. +ubmarinele purttoare de rac?ete de la C?arleston i )in$As 5aB ies pe mare. ,ul#umesc. ,inistrul aprrii puse receptorul la loc. Alt amenin#are. 4 transmise imediat pre edintelui (armonov. Ce %nseamn asta? >nseamn c ac#iunea militar ini#iat de americani nu este eQclusiv de"ensiv. Gnele dintre submarinele %n c?estiune transport rac?ete -rident D!8, ale cror lovituri pot "i decisive. O aminti#i ct de interesa#i erau americanii s ne obli$e s eliminm ++!16!urile? Da, i elimin un mare numr din ,inuteman!urile lor, rspunse (armonov. Fi? (u au nevoie de rac?ete terestre pentru realizarea unor prime lovituri decisive. 4 pot "ace de pe submarine. (oi nu putem. &entru asta depindem de :C5,!urile cu baze terestre. Fi ++!16!urile? >ndeprtm "ocoasele dintr!unele din ele c?iar %n timp ce vorbim i, dac oamenii no tri reu esc vreodat s "ac blestemata aia de instala#ie de dezactivare s "unc#ioneze, vom "i %n deplin acord cu tratatul J de "apt, suntem i acum, numai c blestema#ii de americani nu recunosc. ,inistrul aprrii "cu o pauz. (armonov nu %n#ele$ea. /92

Cu alte cuvinte, %n timp ce noi eliminm unele din rac?etele noastre cele mai precise, americanii %nc le au pe ale lor. +untem %ntr!un dezavantaH strate$ic. (u am dormit su"icient i $ndirea mea nu "unc#ioneaz prea bine, mormi iritat (armonov. Cu numai un an %nainte, ai "ost de acord cu tratatul i acum %mi spui c suntem amenin#a#i de el? Toi sunt la fel, % i zise ministrul aprrii. 3u as$ult% ni$io at%, nu sunt ni$io at% $u a e!%rat ateni* Spune-le $e!a e o sut% e ori i, pur i simplu, nu te au : Eliminarea attor rac?ete i "ocoase sc?imb corela#ia "or#elor' &rostiiC +untem %nc e$ali %n toate direc#iile, obiect pre edintele (armonov. (u asta!i problema. <actorul important este rela#ia dintre numrul de instala#ii de lansare J i vulnerabilitatea lor relativ J i numrul de "ocoase disponibile pentru ambele pr#i. >nc putem lovi primii, ca s eliminm "or#ele de rac?ete americane cu baze terestre cu rac?etele noastre similare. De!asta erau att de dispu i s elimine Humtate din ale lor. Dar maHoritatea "ocoaselor lor de rzboi sunt pe mare i acum, pentru prima dat, ast"el de rac?ete cu baze marine sunt total adecvate pentru o prim lovitur de dezarmare. )uropat*in, spuse (armonov, auzi ce spune? Da, aud. ,inistrul aprrii are dreptate. Dimensiunea suplimentar, dac pot s spun a a, este c reducerea numrului de instala#ii de lansare a modi"icat raportul $lobal dintre instalabile de lansare i "ocoase. &entru prima dat, %ntr!o $enera#ie, este posibil o prim lovitur cu adevrat decisiv, mai ales dac americanii sunt capabili s ne decapiteze $uvernarea cu aceast prim lovitur. Fi pot "ace asta cu avioanele de vntoare +tealt?, pe care le au %n Nermania, %nc?eie ministrul. +tai pu#in. >mi spui c <oEler i!a aruncat %n aer propriul ora ca o scuz pentru a ne ataca? Ce nebunie e asta? Acum, pre edintele sovietic %ncepea s %n#elea$ ce era "rica. ,inistrul aprrii vorbi %ncet i clarK Cine a detonat aceast arm nu are importan#. Dac <oEler %ncepe s cread c noi am "cut!o, are capacitatea s ac#ioneze %mpotriva noastr. /9/

-ovar e pre edinte, trebuie s %n#ele$e#iK te?nic vorbind, #ara noastr este %n pra$ul ani?ilrii. ,ai pu#in de treizeci de minute separ rac?etele lor cu baze terestre de noi. Douzeci de minute pentru cele cu baze marine i cel mult dou ore pentru blestematele acelea de bombardiere tactice invizibile, care ar "i mi carea de desc?idere cea mai avantaHoas. -ot ce ne separ de distru$ere este starea mintal a pre edintelui <oEler. >n#ele$. &re edintele sovietic rmase tcut o Humtate de minut &rivi panoul de alarm de pe peretele din "a# i, cnd vorbi, vocea lui re"lecta mnia produs de "ric. Ce crezi c ar trebui s "acem' s!i atacm pe americani? (u voi "ace a a ceva. 5ine%n#eles c nu, dar ar "i bine s ne plasm "or#ele strate$icei alarm total. Americanii vor remarca asta, % i vor da seama c un atac de dezarmare nu este posibil i vom putea lini ti aceast a"acere, su"icient pentru ca ra#iunea s trium"e. Nolov*o? &rimul adHunct al directorului )N5!ului ezit s rspund. Ftim c ei sunt %ntr!o stare de alarm total. Dac "acem acela i lucru, este posibil s cread c!i provocm. Dac nu o "acem, ne prezentm ca ni te #inte mult mai u oare. ,inistrul aprrii era inuman de calm, poate sin$urul brbat din %ncpere care se controla pe deplin. Ftim c pre edintele american se a"l sub un stres puternic, c au murit cteva mii dintre cet#enii lui. Ar putea lovi "r s $ndeasc. Este mult mai pu#in probabil s o "ac, dac tie c suntem %n pozi#ia de a!i rspunde la "el. (u avem voie s dm dovad de slbiciune %ntr!un moment ca acesta. +lbiciunea invit %ntotdeauna la atac. (armonov privi %n Hurul camerei, cutnd o prere contrar. (u observ niciuna. &roceda#i a a, %i spuse el ministrului aprrii. >nc n!am auzit nimic de la Denver, spuse <oEler, "recndu! i oc?ii. (!a a tepta prea multe, rspunse $eneralul 5orstein. &ostul de comand al (43AD!ului se a"la, literalmente, %n interiorul /97

unui munte. -unelul de intrare avea o serie de u i antieQplozie din o#el. +tructurile interne erau proiectate s supravie#uiasc la orice putea "i diriHat asupra lor. Arcuri amortizoare i saci cu aer comprimat izolau oamenii i ma inile de podelele de $ranit. Deasupra erau acoperi uri de o#el pentru a opri orice "ra$mente de roc ce puteau "i dislocate de o eQplozie din apropiere. 5orstein nu se a tepta s supravie#uiasc unui atac. Gn %ntre$ re$iment de ++!16 ,od 7 avea ca sarcin distru$erea acestui post i a altor cteva. >n loc de zece sau mai multe ve?icule de reintrare, acestea transportau o sin$ur "ocoas de douzeci i cinci de me$atone, a crui unic misiune militar plauzibil era trans"ormarea ,un#ilor C?eBenne %n @acul C?eBenne. Era un $nd plcut. 5orstein era de meserie pilot de vntoare. >ncepuse pe <!1==, "iind poreclit Dunul. de pilo#ii lui, avansase de acolo la <!7 &?antom i comandase o escadril de <!18 %n Europa. >ntotdeauna "usese un tip tactic J man i paloniere, e ar" i oc?elariK love te cauciucurile, aprinde "ocurile, urc primul pe scar. Nndul %l "cu pe 5orstein s se %ncrunte. (ici c?iar el nu era su"icient de %n vrst pentru a! i aminti zilele acelea. -reaba lui era aprarea aerian continental J s %mpiedice oameni s!i arunce #ara %n aer. E uase. 4 bucat din America "usese aruncat %n aer %mpreun cu e"ul lui i el nu tia de ce, cum, sau cine. 5orstein nu era un om obi nuit cu e ecul, iar ceea ce vedea pe ?arta de pe ecran era tocmai un e ec. Domnule $eneralC %l stri$ un maior. Ce este? 3ecep#ionm mesaHe radio i microunde. &rima ipotez e c :van % i alarmeaz re$imentele de rac?ete. Acela i lucru %n unele baze navale. -ra"ic "ul$er emis din ,oscova. CristoaseC 5orstein ridic din nou receptorul. (!au "cut!o niciodat? %ntreb Elliot. Ciudat, dar adevrat, spuse 5orstein. (ici mcar %n timpul crizei rac?etelor din Cuba ru ii nu i!au alarmat :C5,!urile. (u cred, pu"ni <oEler. (iciodat? Neneralul are dreptate, %ntri 3Ban. ,otivul este c sistemul lor tele"onic are o tradi#ie de proast "unc#ionare. Cred c, %n s"r it, l!au pus /98

su"icient la punct. Ce vrei s spui? Domnule pre edinte, Dumnezeu se a"l %n detalii. Dumneavoastr a#i transmis mesaHele de alarm prin voce J a a procedm i la "el "ac i sovieticii. +istemul tele"onic rusesc este de"icitar i tipii nu vor s utilizeze un sistem nesi$ur pentru ordine de aceast importan#. De asta au investit at#ia bani %n punerea lui la punct, eQact la "el cum noi am investit o mul#ime %n sistemele de comand i control. Acum "olosesc cabluri cu "ibre optice, a a cum "acem i noi, plus un %ntre$ set nou de relee cu microunde. A a!i recep#ionm, eQplic Iac*. Di"uzia repetitorilor cu microunde. >n vreo doi ani, vor "i %n totalitate pe "ibre optice i n!am "i tiut nimic, adu$ $eneralul <remont. (u!mi place asta. (ici mie, %i asi$ur 3Ban, dar i noi suntem la DE<C4(!-R4, nu!i a a? Ei nu tiu asta. (u le!am spus, interveni @iz Elliot. (umai dac nu ne citesc po ta. Ui!am spus c avem rapoarte c ne!au penetrat sistemele de ci"rare. A(+ spune c e ti nebun. &oate c sunt, dar A(+ a mai $re it i %nainte. Care crezi c!i starea mintal a lui (armonov? ;a fel e speriat $a mine? se %ntreb 3Ban. Domnule, nimeni nu poate aprecia asta. Fi nici mcar nu tim dac %ntr!adevr el este interlocutorul nostru, insinu Elliot. @iz, respin$ ipoteza ta, ripost Iac* pe linia de con"erin#. +in$ura prob pe care te bazezi vine de la a$en#ia mea i avem %ndoieli %n aceast privin#. Cristoase, ce ru %mi pare c v!am dat raportul acela, % i spuse el. AHun$e, 3Ban, mri <oEler ca rspuns. Am nevoie de "apte acum, nu de certuri, 4)? Domnule, vreau s subliniez c nu avem %nc su"iciente in"orma#ii pe care s ne bazm %n a lua o decizie. &rostii, pu"ni colonelul de ln$ $eneralul <remont. Cum adic? C:(C!+AC se %ntoarse cu spatele la micro"on. Doamna Elliot are dreptate, domnule. Ceea ce a spus mai devreme e /99

lo$ic. Domnule pre edinte, sose te un mesaH pe ?ot!line, %i avertiz o voce. D4,(G@E &3EFED:(-E <4R@E3K A, &3:,:- CD:A3 ACG, G( 3A&43- CL 4 G(:-A-E A A3,A-E: +-A-E@43 G(:-E D:( 5E3@:( A A-ACA- <L3L AOE3-:+,E(- 4 G(:-A-E +4O:E-:CL. +E 3A&43-EAPL &:E3DE3: ,A3:. 34N EZ&@:CAU: CE +E &E-3ECE. Drace, coment 3Ban, privind "aQul. Am nevoie de opinii, ceru <oEler pe linia de con"erin#. Cel mai bun lucru este s spunem c nu avem cuno tin# despre eveniment, a"irm Elliot. Dac admitem c suntem la curent, trebuie s ne asumm o oarecare responsabilitate. Lsta este un timp al naibii de nepotrivit pentru a min#i, interveni %n "or# 3Ban. Cam srise peste cal, o"t Iac*. 3u te !or as$ulta a$% strigi, /a$', "%iete4 +pune!i asta lui (armonov, ripost Elliot. Ei ne!au atacat, ai uitat? A a spun rapoartele, dar. 3Ban, pretinzi c oamenii no tri au min#it? mri 5orstein din ,un#ii C?eBenne. (u, domnule $eneral, dar %n ast"el de situa#ii ve tile sunt nesi$ure i tii asta la "el de bine ca i mineC Dac ne$m c suntem la curent, putem amna luarea unei pozi#ii de pe care s!ar putea s "im nevoi#i s ne retra$em i evitm, pentru moment, s!i provocm, insist consilierul pentru securitatea na#ional. De ce ridic acum aceast problem? %ntreb ea. Domnule pre edinte, a#i "ost procuror, se %ncp#n 3Ban, ti#i ct de nesi$ure pot "i relatrile martorilor oculari. (u trebuie s!i suspectm de rea!credin#. +"atul meu este s rspundem cinstit. Iac* se %ntoarse spre NoodleB, care!i "cu semn cu de$etul mare %n sus. 3obert, nu avem de!a "ace cu civili, e vorba de solda#i pro"esioni ti i ei ar trebui s "ie buni observatori. (armonov ne acuz de ceva ce nu am /9;

"cut, rosti Elliot. -rupele sovietice nu ini#iaz opera#iuni de lupt "r ordine. >n consecin#, trebuie s tie c acuza#ia lui este "als. Dac admitem c suntem la curent, va prea c accept adevrul acuza#iei lui. (u tiu ce Hoc "ace cel care se a"l la cellalt capt al "irului, indi"erent cine este, dar, dac spunem pur i simplu c nu tim despre ce vorbe te, c ti$m timp. +unt total %mpotriv, ripost Iac* ct putu de calm. D4,(G@E &3EFED:(-E <4R@E3K CG, F-::, +G(- &3E4CG&A- ,A: A@E+ DE EOE(:,E(-E@E D:( :(-E3:43G@ N3A(:UE@43 (4A+-3E. >(CL (G A, :(<43,AU:: D:( 5E3@:(. ,G@UG,E+C &E(-3G :(-E3E+G@ A3L-A-. A, 43D4(A- CD:A3 ACG, 4A,E(:@43 ,E: +L OE3:<:CE. 4pinii? -iclosul minte de %n$?ea# apele, spuse ministrul aprrii. +istemul lor de comunica#ii este prea bun ca s "ie adevrat' 3obert, 3obert, de ce min#i, cnd eu tiu c min#i'? o"t (armonov cu capul plecat. Acum pre edintele sovietic era i el ?r#uit de propriile %ntrebri. >n cursul ultimelor dou!trei luni, contactele lui cu America deveniser cam reci. Cnd cerea credite suplimentare, era respins. Americanii insistau pentru un deplin acord %n tratatul de reducere, c?iar dac tiau care era problema i c?iar dac!i dduse, %ntre patru oc?i, cuvntul lui <oEler c se va "ace totul. Ce se sc?imbase? De ce nu! i respecta <oEler promisiunile? Ce dracuA "cea acum? E mai mult dect o minciun, observ dup un moment ministrul aprrii. Cum adic? A accentuat din nou c interesul lui este salvarea victimelor din zona Denver, dar tim c i!a plasat "or#ele strate$ice %n alarm total. De ce nu ne!a spus despre asta? &entru c!i este team s nu ne provoace'? %ntreb (armonov. /96

(u, rspunse )uropat*in din centrul lui de comand. +unt obli$at s nu "iu de acord. Cu $reu am putea i$nora unii dintre indicatori. Ei ar trebui s tie c suntem con tien#i de anumite aspecte ale alarmei lor strate$ice. Dar nu de toate. ,inistrul aprrii se %ntoarse s!l priveasc pe (armonov. -rebuie s lum %n calcul varianta c s!ar putea ca pre edintele american s nu mai "ie %n toate min#ile. &rima oar? %ntreb <oEler. Elizabet? Elliot aprob. (u tiu mul#i, 3obert, dar este adevrat. 3u ii nu i!au alarmat niciodat <or#ele +trate$ice de 3ac?ete. &n acum. De ce acum? %ntreb pre edintele. 3obert, sin$urul lucru care ar "i lo$ic ar "i c acolo nu se a"l (armonov. Dar cum putem "i si$uri? (u putem. (u avem dect aceast le$tur prin calculator. (u eQist le$tur prin voce, nici le$tur vizual. Doamne Dumnezeule.

/92

$0. Coli'iuni
3Ban, cum tim c acolo este %ntr!adevr (armonov? Domnule pre edinte, cine altcineva poate "i? <ir!ar al dracului, 3BanC -u e ti cel care mi!a adus rapoarteleC Domnule pre edinte, trebuie s v lini ti#i, spuse 3Ban cu o voce nu deosebit de calm. Da, eu v!am adus in"orma#iile astea, dar v!am avertizat c nu sunt con"irmate i, acum cteva minute, v!am spus c am motive s cred c s!ar putea s nu "ie deloc adevrate. (u te po#i descurca %n propriile date? -u e ti cel care ne!a avertizat c s!ar putea s lipseasc vreo cteva arme nucleare, sublinie Elliot. Ei bine, au aprut J au aprut aici, c?iar unde ar "i trebuit s "im noi. Cristoase, este $hiar mai n%u$it% e$8t el, % i spuse Delen DAA$ustino. +c?imb o privire cu &ete Connor, care era alb ca varul. @ucrurile evoluau prea repede. Gite, @iz. 3epet mereu c in"orma#iile noastre sunt prea sub#iri. (u avem su"icient pentru a da un verdict si$ur. Dar de ce au trecut la alarma nuclear? Din acela i motiv ca i noiC %i rspunse stri$nd 3Ban. &oate c, dac ambele pr#i ar ceda' 3Ban, nu!mi spune ce s "ac, %l avertiz cu o voce sczut <oEler. De la tine vreau doar in"orma#ii. (oi lum ?otrrile. 3Ban se %ntoarse cu spatele la micro"on. &ierdea partida, % i zise NoodleB. Acum era palid i prea bolnav. Directorul adHunct al C:A privi pe "ereastr la curte i la cldirea mare i $oal de dincolo de ea. :nspir adnc de cteva ori i se %ntoarse la loc. Domnule pre edinte, continu Iac*, stpnindu! i vocea ct putea mai bine, prerea noastr este c pre edintele (armonov controleaz $uvernul sovietic. (u cunoa tem ori$inea eQploziei din Denver, dar nu /;=

avem %n posesia noastr nicio in"orma#ie care s ne determine s credem c a "ost o arm sovietic. &rerea noastr este c %ntreprinderea unei ast"el de opera#iuni ar "i o nebunie din partea sovieticilor i, c?iar dac la control s! ar a"la militarii lor J dup o lovitur despre care nu avem niciun "el de in"orma#ii J o ast"el de eroare de calcul este improbabil' probabilitatea este att de mic, %nct se apropie de zero, domnule. Aceasta este pozi#ia C:A. Fi )adi ev? %ntreb <oEler. Avem dovezi care s!au dezvoltat de!abia %n cursul zilei de ieri i astzi, care su$ereaz c rapoartele lui pot "i "alse. (u putem con"irma una din %ntlnirile' Gna? (u po#i con"irma o %ntlnire? %ntreb Elliot. , la i s vorbesc? mri Iac*, pierzndu! i din nou stpnirea. @a dracuA, NoodleB a "cut treaba, nu euC +e opri s respire. Doctorul NoodleB a remarcat o di"eren# substan#ial %n natura rapoartelor i a decis s le veri"ice. -oate rapoartele lui )adi ev erau, ipotetic, rezultatul unor %ntlniri %ntre patru oc?i cu (armonov. >ntr!una din situa#ii nu putem armoniza pro$ramele celor doi. >n cazul acesta, nu putem "i si$uri c s!au %ntlnit. Dac nu s!au %ntlnit, atunci )adi ev este un mincinos. &resupun c ai luat %n considerare posibilitatea unei %ntlniri secrete? se interes acid Elliot. +au crezi c un subiect ca acesta va "i tratat ca o obi nuit problem de a"aceri? Crezi c ar discuta o posibil lovitur de stat %ntr!o %ntlnire de rutin? >#i repet mereu c in"orma#iile lui nu au "ost con"irmate, nici de noi, nici de britanici, de nimeni. 3Ban, te!ai a tepta ca o conspira#ie care s duc la o lovitur militar s "ie condus, mai ales %ntr!o #ara ca Gniunea +ovietic, %ntr!un secret absolut? %ntreb <oEler. Desi$ur. Atunci, te!ai a tepta, %n mod necesar, s "ie con"irmat din alte surse? %ntreb <oEler, vorbind ca un avocat %ntr!o sal de tribunal. (u, domnule, admise 3Ban. Atunci, acestea sunt cele mai bune in"orma#ii pe care le avem, nu!i /;1

a a? Da, domnule pre edinte. Dar nu ai nici in"orma#ii certe care s le contrazic, nu!i a a? Domnule, avem motive' 3spunde!mi la %ntrebareC ,na dreapt a lui 3Ban se comprim %ntr!un pumn %ncordat. Alb. (u, domnule pre edinte, nimic cert. Fi %n ultimii c#iva ani el ne!a dat in"orma#ii bune, si$ure? Da, domnule. Deci, pe baza trecutului domnului )adi ev, acestea sunt cele mai bune in"orma#ii disponibile? Da, domnule. ,ul#umesc. +u$erez, domnule 3Ban, s %ncerci s ob#ii in"orma#ii suplimentare. Cnd le vei avea, te voi asculta. @inia se %ntrerupse. Iac* se ridic %ncet. &icioarele %i erau amor#ite din cauza tensiunii momentului. <cu un pas spre "ereastr i aprinse o #i$ar. Am e uat, se adres el lumii. Cristoase, am e uat' (u!i vina ta, Iac*, %l consol NoodleB. Iac* se rsuci brusc spre elK 4 s arate $rozav pe piatra mea de mormnt, nu!i a a? (u a "ost vina lui c lumea asta %mpu#it a eQplodat. Ei, ?ai, Iac*, nu!i c?iar a a de ru. A a crezi? @e!ai auzit vocile? &ortavionul sovietic 5u&neo! nu lansa avioanele %n acela i "el %n care o "ceau portavioanele americane. &rova navei sovietice semna cu o trambulin. &rimul ,:N!22 zvcni de la punctul de start i urc pe rampa %nclinat, apoi se lans %n aer. Acest $en de decolare solicita pilo#ii i avioanele, dar "unc#iona. Grm un alt avion i amndou virar pentru a se %ndrepta spre est. De!abia luaser altitudine, cnd comandantul patrulei sesiz un bzit %n c tile lui. +un ca un apel de ur$en# pe "recven#a de rezerv, %i spuse el coec?ipierului su. &are s "ie unul de!ai no tri. Da, est!sud!est. Ai dreptate, e de!ai no tri. Cine crezi c o "i? Dabar n!am. /;2

Comandantul patrulei transmise in"orma#ia la 5u&neo! instruc#iuni s investi$?eze.

i primi

Aici <alcon!-Eo, raport DaE*eBe!ul. Avem dou avioane de pe portavionul rus care se %ndreapt spre voi, se deplaseaz rapid, relevment trei!unu!cinci i doi!cinci!zero mile de la +tic*. Cpitanul 3ic?ards privi displaB!ul tactic. +pade, aici +tic*. Apropie!te i avertizeaz!i s se %ndeprteze. >n#eles, rspunse Iac*son. -ocmai % i completase rezervoarele cu combustibil. Iac*son putea rmne %n aer %nc aproQimativ trei ore, iar la bordul avionului mai avea ase rac?ete. +!i avertizm s se %ndeprteze? %ntreb locotenentul Ralters. +?redder, nici eu nu tiu ce se petrece. Iac*son %mpinse man a. +anc?ez "cu la "el, %ndeprtndu!se din nou la o distan# mai mare. Cele dou perec?i de avioane zburar pe un curs reciproc, cu o vitez de apropiere pu#in sub o mie de mile pe or. &atru minute mai trziu, ambele -omcat!uri % i activar radarurile. >n mod obi nuit, asta i!ar "i alertat pe ru i c %n zon se a"lau vntori americani, un avertisment care i!ar "i "cut s evite perimetrul respectiv. Dar noile radaruri americane erau discrete i nu "ur interceptate. +e dovedi c asta nu avea importan#. Cteva secunde mai trziu, ru ii activar propriile sisteme radar. Dou avioane de vntoare se apropie de noiC Comandantul patrulei ruse ti veri"ic ecranul radar i se %ncrunt. Cele dou ,:N!uri ar "i trebuit s pzeasc propriul $rup de nave. Oenise alarma i avioanele decolaser. Acum se an$aHaser %n ceea ce prea a "i o misiune de salvare, iar el nu dorea %n mod deosebit s se Hoace proste te cu avioanele americane, mai ales noaptea. Era convins c americanii tiau c avioanele ruse ti erau prin preaHm. 3eceptorul lui de pericol detecta emana#iile avionului lor de avertizare timpurie. Oino la dreapta, ordon el. Coborm la o mie de metri s cutm /;/

sursa semnalului. -otu i, va lsa radarul %n "unc#iune pentru a arta c nu avea c?e" de $lume. Evadeaz spre stn$a, sunt %n coborre. 5ud, treci %n "a#, ordon Iac*son. +anc?ez avea mai multe rac?ete. 3obbB avea s!i acopere spatele. +tic*, aici <alcon!-Eo, cei doi de$aHeaz spre sud i plonHeaz spre supra"a#. +ub oc?ii lui 3ic?ards, vectorii de curs ale celor dou avioane care se apropiau %ncepeau s se modi"ice. De "apt, pentru moment, cursurile lor nu conver$eau cu $rupul de pe 6oose!elt, dar vor aHun$e destul de aproape. Ce urmresc? Ei, tipii nu tiu unde ne a"lm, nu!i a a? sublinie o"i#erul cu 4pera#iunile. -otu i, radarele lor "unc#ioneaz. Crezi c ne caut? A a presupun. , ro$, acum tim de unde au venit ceilal#i patru. Cpitanul 3ic?ards ridic micro"onul ca s ia le$tura cu Iac*son i +anc?ez. Ciurui#i!i, sun ordinul. 3obbB lu %nl#ime. +anc?ez cobor%, ocupnd o pozi#ie %n spate i sub cele dou ,:N!uri. :!am pierdut pe americani. @as!iC Cutm un emi#tor de salvare, ai uitat? Comandantul patrulei % i %ntinse $tul. Lla e un $iro"ar? &e supra"a#, la ora dou'? @!am prins. Grmeaz!m HosC Evadez %n Hos i la dreapta, anun# 5ud. &lec acum. Era doar la dou mii de metri %n urma ,:N!urilor. +anc?ez select o +ideEinder i! i alinie avionul pe tipul din sud., coec?ipierul din spate. >n timp ce -omcat!ul continua s se apropie, pilotul lans rac?eta. +ideEinder!ul A:,!2, # ni de pe ina de lansare direct %n motorul tribord /;7

al ,i$ului 22 i eQplod. :mediat, +anc?ez lans o a doua +ideEinder. Ciuruit unul. Ce dracuAC Comandantul patrulei prinse "ul$erul cu coada oc?iului i se %ntoarse pentru a vedea avionul coec?ipierului prbu indu!se, urmat de o dr $alben. +muci man a la stn$a, mna de pe accelera#ie apsnd pe butonul de eliberare a rac?etelor de decolare, %n timp ce oc?ii lui scormoneau %ntunericul %n cutarea atacatorului. A doua rac?et a lui +anc?ez rat #inta, trecnd prin dreapta. (u avea importan#. Grmrea %nc #inta i viraHul ,:Nului %l aduse eQact %n btaia tunului su de 2= mm. 4 ra"al rapid deta o parte din aripa ,:N!ului. &ilotul se eHect eQact la timp. +anc?ez urmri des" urarea para utei. Gn minut mai trziu, %n timp ce se %nvrtea %n cerc, vzu c ambii ru i preau s "i supravie#uit. 5ud nu avea nimic %mpotriv. Ciuruit doi. +tic*, avem dou para ute %n bltoac' +tai pu#in, sunt trei $iro"aruri acolo, anun# Iac*son. Ddu pozi#ia i un elicopter se ridic aproape instantaneu de pe Theo ore 6oose!elt* +pade, c?iar a a de u or s "ie? %ntreb Ralters. Fi eu am crezut c ru ii sunt mai iste#i, admise cpitanul. &arc!i prima zi a sezonului de vntoare la ra#e. Pece minute mai trziu, 5u&neo! emise un apel radio pentru cele dou ,:N!uri ale sale i nu primi niciun rspuns. Elicopterul <or#elor Aeriene se %ntoarse de la 3oc*B <lats. ,aiorul Nri$$s cobor% %mpreun cu cinci oameni, to#i %mbrca#i %n ec?ipament de protec#ie. Doi dintre ei aler$ar s!l $seasc pe comandantul Calla$?an, aproape de tancurile ,;26 ale $eni tilor. >nc zece minute, dac avem norocC stri$ colonelul @Ble de pe tancul din "runte. Cine comand aici? %ntreb unul din ec?ipa ECG(. -u cine e ti? &arsons, e"ul ec?ipei. @aurence &arsons era e"ul de serviciu al Ec?ipei de Cercetare pentru Gr$en#e (ucleare WECG(X, %nc un e ec pentru ziua aceea. -reaba lor era /;8

s localizeze dispozitivele nucleare %nainte de eQplozie. -rei ast"el de ec?ipe erau permanent de serviciu, una ln$ Ras?in$ton, alta %n (evada i a treia, recent activat, la 3oc*B <lats pentru a aHuta la retra$erea instala#iilor de "abricare a armelor de ln$ Denver. Desi$ur, se anticipase c nu vor "i %ntotdeauna capabili s aHun$ acolo la timp. El #inea un contor de radia#ii %n mn i nu!i plcu ce vzu' De cnd sunte#i aici? Cam o Humtate de or, poate patruzeci de minute >n zece minute, vreau s plece toat lumea de aici. >ncasa#i remi, domnule comandant. Cum adic? ,aiorul a spus c depunerea este' Ceea ce %ncasa#i este de la activitatea neutronic. E nasol aici, ideea %l "cu pe Calla$?an s se c?irceasc de team. Oia#a lui era atacat de ceva insesizabil. >nuntru pot "i oameni. Aproape c am aHuns. Atunci, "!o repedeC &arsons i ec?ipa lui %ncepur s se deplaseze %napoi la elicopter. Aveau treaba lor de "cut. @n$ elicopter, %ntlnir un brbat %n ?aine civile. -u cine naiba e ti? %ntreb &arsons. <5:C Ce s!a %ntmplat aici? N?ici. Ras?in$tonul are nevoie de in"orma#iiC @arrB, aici e mai nasol dect la stadionC raport un alt membru al ec?ipei ECG(. E normal, accept &arsons. EQplozie la sol. Art cu de$etul. @atura %ndeprtat a "ost %n btaia vntului. Pona %nc?is a "ost oarecum adpostit. Ce po#i s!mi spui? %ntreb a$entul <5:. (u cine tie ce, rspunse &arsons, acoperind z$omotul rotorului %n mi care. EQplozie la sol, randament sub douzeci de *ilotone, asta!i tot ce am. E periculos aici? @a dracuA, daC 4 baz' unde, unde? Ce zici de spitalul presbiterian Aurora, la dou mile %n direc#ia de /;9

unde bate vntul? su$er unul de la ECG(. Oizavi de superma$azinul Aurora. Acolo, ar trebui s "ie bine. Ftii unde e? %ntreb &arsons. Da. Atunci, mi c!teC )en, spune!le oamenilor s ias dracului de aici, e cu douzeci la sut mai "ierbinte dect %n incint. -rebuie s lum probe. )en, asi$ur!te c ies din zon %n zece minute J maQimum cincisprezece. -r te!i a"ar, dac trebuie, %ncepe de aiciC 5ine. A$entul <5: se aplec, cnd decol elicopterul. ,embrii ec?ipei ECG( %ncepur s aler$e de!a lun$ul liniei de ma ini de pompieri, "cndu!le semn acestora s se %ndeprteze. A$entul decise s "ac la "el. Dup cteva minute, urc %n ma ina lui i se %ndeprt spre nord!est. Drace, am uitat de neutroni, mormi maiorul Nri$$s. ,ul#umesc multC #ip Calla$?an, acoperind z$omotul tancului. E!n re$ul, v!au oprit la o sut. 4 sut n!o s "ac ru nimnui. Calla$?an auzi z$omotul ma inilor care se %ndeprtau. Fi oamenii dinuntru? Comandantul $si inter"onul %n spatele tancului. Asculta#i, avem zece minute i trebuie s plecm dracului de aici. Da#i!i btaieC Ai dreptate, omule, rspunse comandantul tancului. ,ai bine d!te la o parte. 4 s numr pn la zece. Calla$?an aler$ pe partea lateral. Colonelul @Ble sri de pe tanc i "cu acela i lucru. Conductorul ve?iculului ddu %napoi zece metri, "or# motorul la maQimum i eliber "rna. ,;26 strivi cinci ma ini, aruncndu! le la o parte. -ancul se deplasa cu cel mult o mil pe or, dar nu se opri. Fenilele lui s" iar as"altul, apoi tancul aHunse dincolo. Gluitor, zona din imediata apropiere a structurii stadionului era neatins. Cea mai mare parte din ruinele acoperi ului i a pr#ii superioare a zidului "useser aruncate la sute de metri, dar aici erau doar mici $rmezi de crmizi i "ra$mente de beton. &rea mult pentru un ve?icul cu ro#i, dar su"icient de liber ca un om s poat trece pe Hos. &ompierii avansar i stropir totul cu ap. As"altul era %nc "oarte "ierbinte i apa se trans"orm %n aburi. Calla$?an aler$ %n "a#a tancului, "cndu!le semn oamenilor lui /;;

s se %mpr tie la stn$a i la dreapta. Ftii cu ce seamn asta? %ntreb un membru al ec?ipei ECG(, %n timp ce elicopterul ddea ocol stadionului %n ruine. Da. Cernob%l. Acolo, aveau i ei pompieri. &arsons respinse ideea. ,er$i sub vnt, %i ceru el pilotului. AndB, ce prere ai? EQplozie la sol, dar asta nu a "ost o arm de o sut de *ilotone, @arrB, nici mcar de douzeci i cinci. Care s "ie cauz estimrii $re ite a (43AD!ului? ,arcarea. As"altul, plus toate ma inile %n "lcri J e un material per"ect J i c?iar este ne$ru, pentru numele lui DumnezeuC +unt surprins c impulsul termic nu a prut mai mare J i totul %n Hur e alb din cauza zpezii i a $?e#ii, a a e? +!au ales cu o me$are"leQie, plus un contrast uria de ener$ie. +e lea$, AndB, "u de acord &arsons. -erori ti? &entru moment, a a cred, @arrB. Dar trebuie s ob#inem ni te reziduuri ca s "im si$uri. P$omotele luptei %ncetaser. Comandantul 5radleBului auzi "ocuri izolate i presupuse c ru ii se retrseser par#ial, poate c?iar pn la cazarma lor. Era lo$ic, tancurile ambelor pr#i "useser a"ectate, iar acum era o btlie pentru in"anteri ti i ve?iculele lor. +olda#ii pede tri, tia el, erau mai iste#i dect tanc?i tii. Asta din cauz c purtau o cma %n locul a treizeci de centimetri de o#el. Oulnerabilitatea te "ace s $nde ti. > i sc?imb din nou pozi#ia. Era ciudat c manevra %nc #inea, de i o practicase su"icient de des. Oe?iculul se apropie de o intersec#ie i un om se %#i cu team, aruncnd o privire dup el. (imic, ser$ent. -otul e' a teaptC +e mi c ceva, cam la dou mile %n Hos pe strad. +oldatul ridic un binoclu. Gn 5D3,C Din cele cu rac?ete. -5, % i zise ser$entul, %sta tre"uie s% fie elementul e re$unoatere pentru !alul urm%tor* ,isiunea lui era simpl. 3ecunoa terea era o sarcin %n dou etape. -reaba lui era s!l $seasc pe inamic i s!l %mpiedice s descopere /;6

anumite lucruri. >nc unulC &re$ti#i!v de ac#iune. -raverseaz la dreapta, #inta la dreapta, adu$ el pentru tr$tor. Nata, ser$ent. D!i drumulC Corpul blindat al 5radleBului se le$n %napoi, cnd un ve?icul # ni %n intersec#ie. -r$torul roti turela. &arc era un stand de tir. Dou ma ini blindate de cercetare. 5D3D se %ndreptau direct spre ei. -r$torul o abord pe cea din "a#, "cnd s eQplodeze lansatorul de rac?ete antitanc de deasupra. 5D3,!ul coti brusc la stn$a i se ciocni de ni te ma ini parcate. DeHa tr$torul deplasa tirul spre al doilea, care zvcni la dreapta ca s evite, dar strada era prea %n$ust pentru asta. -unul cu tra$ere rapid era un compromis "rumos %ntre o mitralier i un tun. -r$torul reu i s! i urmreasc trasoarele pn la #int i avu satis"ac#ia s o vad eQplodnd. 3epede %napoi' acumC #ip ser$entul %n intercom. Gn al treilea 5D3, se i#ea %n spatele celor dou distruse. 5radleB!ul se retrase pe drumul pe care venise. De!abia aHunsese %n spatele cldirilor, cnd o rac?et trecu %n $oan pe strada pe care o traversase, trnd un cablu sub#ire dup ea. 3ac?eta eQplod la cteva sute de metri. E timpul s!o lum din loc, %ntoarce, ordon comandantul ve?iculului, iar apoi activ radioul. Aici Delta -rei. Avem contact cu ve?icule de recunoa tere. Dou distruse, dar al treilea ne!a zrit. (e vin al#i prieteni, domnule. Domnule $eneral, i!am %mpins dincolo de linie, pot s "ac "a# la ce!i aici, dar dac ne mai atac i al#ii, suntem termina#i, raport colonelul @on$. Avem nevoie de aHutorC 4), ve#i avea spriHin aerian %n cteva minute. Cteva avioane rapide sunt pe drum. Lsta!i un %nceput, dar am nevoie de mai mult, domnule. +ACEG3 se %ntoarse spre o"i#erul lui cu opera#iunile. Ce!i pre$tit? Al doilea din 11 5lindate, domnule. :es din cazarm c?iar acum. Ce se a"l %ntre ei i 5erlin? /;2

3u ii? (u prea mul#i. Dac se mi c repede' &une!i %n mi care. +ACEG3 se %ntoarse la biroul lui i ridic tele"onul care!l le$a de Ras?in$ton. Da, ce este? %ntreb <oEler. Domnule, se pare c ru ii aduc %ntriri %n 5erlin. Am ordonat Escadronului 2, 3e$imentul 11 5lindate, s se deplaseze spre 5erlin ca %ntriri. Am i avioane care se %ndreapt %ntr!acolo pentru a evalua situa#ia. Ai vreo idee, ce urmresc? (iciuna, domnule, nu are absolut niciun sens, dar %nc ne sunt uci i oameni. Ce v spun ru ii, domnule pre edinte? >ntreab de ce i!am atacat, domnule $eneral. +unt nebuni? Sau e alt$e!a? se %ntreb +ACEG3. Ce!a #ntr-a e!%r #nfri$o%tor? Domnule $eneral. Era o voce de "emeie, probabil individa aceea, Elliot, % i zise +ACEG3. Oreau s "ii "oarte clar. E ti si$ur c sovieticii au ini#iat atacul? Da, doamnC rspunse %nver unat +ACEG3. Comandantul 5ri$zii 5erlin este probabil mort. AdHunct este locotenent!colonelul EdEard @on$. >l cunosc, e bun. +pune c ru ii au desc?is "ocul "r avertisment asupra bri$zii, %n timp ce ei rspundeau ordinului de alarm transmis de la D.C. Ai no tri nu aveau lansatoarele %ncrcate. 3epet, doamn, ru ii sunt cei care au desc?is "ocul. Acum, am permisia dumneavoastr s trimit %ntriri? Ce se %ntmpl dac nu o "aci? %ntreb <oEler. >n acest caz, domnule pre edinte, ave#i de scris aproQimativ cinci mii de scrisori. 4), trimite %ntririle. +pune 5erlinului s nu e"ectueze ac#iuni o"ensive. >ncercm s lini tim lucrurile. O doresc succes, domnule pre edinte, dar %n momentul acesta eu trebuie s m ocup de situa#ia de aici. D4,(G@E &3EFED:(-E (A3,4(4OK A, &3:,:- :(<43,AU:: D:( EG34&A CL G( 3EN:,E(- DE -A(CG3: +4O:E-:CE A @A(+A- G( /6=

A-AC A+G&3A 53:NLP:: 5E3@:(, <L3L AOE3-:+,E(-. A, O435:- CG C4,A(DA(-G@ (4+-3G F: E@ C4(<:3,L CL E+-E ADEOL3A-. CE +E >(-_,&@L? DE CE @E!AG A-ACA- -3G&E@E O4A+-3E &E A@E (4A+-3E? Am auzit ceva de la 5erlin? %ntreb (armonov. ,inistrul aprrii ne$ din cap. (u, elementele de recunoa tere avansate ar trebui s comunice de! abia acum. Comunica#iile radio sunt vrai te. 3adiourile noastre OD< "unc#ioneaz prost %n ora e deoarece ac#ioneaz numai %n linie dreapt. Ceea ce recep#ionm este "ra$mentat, mai ales comunica#iile tactice %ntre comandan#ii de subunit#i. (u am stabilit contactul cu comandantul re$imentului. +!ar putea s "ie mort. @a urma urmei, sublinie ministrul, americanilor le place s doboare mai %nti comandan#ii. Deci, de "apt, nu tim ce se petrece? (u, dar sunt si$ur c niciun comandant sovietic nu ar desc?ide "ocul asupra americanilor "r un motiv %ntemeiat. Nolov*o %nc?ise oc?ii i %nHur %n surdin. Acum, ministrul aprrii resim#ea vizibil tensiunea. +er$?ei (i*olaevici? %ntreb (armonov. @a )N5 nu avem nimic %n plus de raportat. O pute#i a tepta ca toate bazele terestre de rac?ete ale americanilor s "ie acum %n stare de alarm total, a a cum sunt submarinele lor purttoare de rac?ete a"late pe mare. Estimm c submarinele purttoare de rac?ete, care se $sesc %n porturi, vor ie i toate %n cteva ore. Fi submarinele noastre purttoare de rac?ete? Gnul iese din doc c?iar acum. Celelalte se pre$tesc s o "ac. Oa "i necesar cea mai mare parte a zilei ca s le scoatem pe toate. De ce se mi c att de %ncet? %ntreb (armonov. Americanii au dou ec?ipaHe complete pentru navele lor. (oi avem doar unul. &ur i simplu, e mai u or pentru ei s le scoat repede %n "elul acesta. Deci, %mi spui c "or#ele lor strate$ice sunt pe deplin pre$tite, sau aproape pe deplin, i ale noastre nu sunt. /61

-oate rac?etele noastre terestre sunt pre$tite. Domnule pre edinte, rspunsul dumneavoastr ctre americani'? Acum ce spun? %ntreb Andrei :lici. Gn colonel intr %n camer. Gn raport de la 5erlin. >l ddu ministrului aprrii. Americanii sunt %n partea estic a ora ului. &rimul val de ma ini de cercetare a "ost prins sub "oc. &atru ve?icule, o"i#erul comandant a "ost ucis %ntr!unul din ele. Am rspuns cu "oc i am distrus dou ve?icule americane' %nc nu avem contact cu re$imentul nostru. ,inistrul aprrii %l cercet pe cellalt. &ortavionul 5u&neo! raporteaz c a lansat o patrul de dou avioane. Detectaser un semnal radio de salvare i s!au dus s investi$?eze. Contactul a "ost pierdut. Au un $rup de lupt american la o distan# de patru sute de *ilometri i cer instruc#iuni. Ce %nseamn asta? ,inistrul aprrii veri"ic orele pe al doilea mesaH. Dac avioanele noastre nu s!au %ntors pn acum, sunt aproape de epuizarea combustibilului. -rebuie s presupunem c au "ost pierdute, din cauze necunoscute, dar vecintatea portavionului american este nelini titoare. Ce dracuA "ac tia? D4,(G@E &3EFED:(-E <4R@E3K +G(- +:NG3 CL (:C:G( C4,A(DA(- +4O:E-:C (G A3 A-ACA -3G&E A,E3:CA(E <L3L 43D:( F: (G AG EZ:+-A- A+-<E@ DE 43D:(E. A, -3:,:+ -3G&E +G&@:,E(-A3E >( 5E3@:( &E(-3G A :(OE+-:NA F: E@E AG <4+- A-ACA-E DE <43UE@E O4A+-3E >( &A3-EA E+-:CL A 43AFG@G:, @A ,A3E D:+-A(UL DE -A5L3A O4A+-3L. CE <ACEU:? Despre ce vorbe te? Ce "ac eu? Ce dracuA "ace el? mri <oEler. Gn indicator luminos se aprinse. Era C:A. &re edintele aps pe buton, adu$nd o linie nou la circuitul lui de con"erin#. Asta depinde de cine e el., %l avertiz Elliot. /62

Da, ce este? Domnule pre edinte, pur i simplu avem de!a "ace cu o con"uzie. 3BanC (u vrem analize, vrem in"orma#ii. Ai a a ceva? #ip Elizabet?. +ovieticii % i scot navele din porturile <lotei (ordului. +e presupune c un submarin purttor de rac?ete iese %n mare. Deci, rac?etele lor cu baze terestre sunt %n alarm $eneral? Corect. +uplimenteaz i "or#a de rac?ete de pe submarine? Da, domnule pre edinte. Ai i vreo veste bun? Domnule, %n acest moment nu mai avem nout#i i dumneavoastr' Ascult, 3Ban. &entru ultima datK de la tine vreau in"orma#ii i nimic altceva. -u mi!ai adus materialele lui )adi ev i acum spui c sunt eronate. De ce ar trebui s te cred acum? Cnd vi le!am dat, v!am spus c nu sunt con"irmateC Cred c acum s!ar putea s avem o con"irmare, sublinie @iz. Domnule $eneral 5orstein, dac sunt pe deplin pre$ti#i, eQact care este amenin#area? C?estia cea mai rapid pe care o pot trimite asupra noastr e un :C5,. Consider c un re$iment de ++!16 este orientat asupra zonei Ras?in$ton i maHoritatea celorlalte asupra poli$oanelor noastre de rac?ete din Da*ota, plus bazele de submarine de la C?arleston, )in$As 5aB, 5an$or i restul. -impul de avertizare va "i de douzeci i cinci de minute. Fi noi vom "i #inte aici? %ntreb @iz. Este o ipotez de luat %n calcul, doamn doctor Elliot. Deci, ei vor %ncerca s "oloseasc ++!16 pentru a termina ce au ratat prima dat? Dac asta a "ost opera lor, da. Domnule $eneral <remont, la ce distan# este )neecap!ul de rezerv? Doamn doctor Elliot, a decolat acum aproQimativ zece minute. Oa "i la Da$erstoEn %n nouzeci i cinci de minute. Au un vnt bun din spate. C:(C!+AC re$ret aproape imediat aceast completare. Deci, dac se $ndesc la un atac i %l lanseaz %n urmtoarea or i Humtate, aici suntem mor#i? Da. /6/

Elizabet?, adu!#i aminte c treaba noastr este s prevenim asta, spuse pre edintele %n surdin. Consilierul pentru securitatea na#ional privi spre pre edinte. <a#a ei ar "i putut s "ie din sticl, att prea de "ra$il. (u a a trebuiau s se deruleze evenimentele. Era consilierul principal al celui mai puternic om din lume, %ntr!un loc de maQim si$uran#, pzit de servitori credincio iV dar la mai pu#in de treizeci de minute, %n momentul %n care un rus anonim, "r "a# i "r nume, va lua o decizie, va "i moart. ,oart J un pic de cenu %n vnt, nu mai mult de att. -oat activitatea ei, toate cr#ile, orele de clas i seminariile vor s"r i %ntr!un "ul$er orbitor, ani?ilant. 3obert, nici mcar nu tim cu cine vorbim, spuse ea cu o voce tremurat. + revenim la mesaHul lor, domnule pre edinte, propuse $eneralul <remont. -rupe suplimentare pentru a investi$a.. Astea par s "ie %ntriri. Gn pompier %nceptor descoperi primul supravie#uitor, trndu!se pe rampa de beton pentru %ncrcare de la subsol. Era uluitor c scpase. ,inile lui aveau arsuri de $radul doi i trtul %i %ndesase %n rni "ra$mente de sticl, beton i Dumnezeu tie ce altceva. &ompierul %l ridic J era un poli#ist J i %l transport la punctul de evacuare. Cele dou ma ini de pompieri rmase %i stropir pe amndoi cu ap, apoi li se ordon s se dezbrace i "ur din nou stropi#i. 4"i#erul de poli#ie era semicon tient, dar smulse o "oaie de ?rtie din clipboardul de care se cramponase tot timpul i pe tot parcursul cltoriei cu ambulan#a %ncerc s!i spun ceva pompieruluiV dar acesta era prea %n$?e#at, prea obosit i mult prea speriat ca s!i acorde aten#ie. > i "cuse treaba, c?iar cu riscul de a! i pierde via#a. Gna peste alta, era prea mult pentru un tnr de douzeci i unu de ani care se ?olba la podeaua umed a ambulan#ei i tremura %n ptura lui. -unelul de la intrare "usese prevzut cu o travers orizontal de beton precomprimat. Aceasta "usese s"rmat de eQplozie i o bucat bloca drumul de intrare. Gn soldat de pe tanc strecur un cablu de la vinciul montat pe turel %n Hurul celui mai mare dintre blocurile rmase. >n timp ce el "cea asta, comandantul Calla$?an urmrea %ncontinuu ceasul. >n orice caz, acum era prea trziu ca s se opreasc, trebuia s duc treaba pn la capt, c?iar dac % i $sea moartea "cnd!o. /67

Cablul se %ntinse, tr$nd "ra$mentul de beton. ,iraculos, restul tunelului de intrare nu se prbu i. Calla$?an %naint primul prin desc?iderea plinL de drmturi, cu colonelul @Ble %n spatele lui. @uminile de ur$en# erau aprinse i se prea c "iecare "urtun de stropire se declan ase. >n aceast parte a stadionului se $sea conducta principal, % i aminti Calla$?an, iar asta eQplica apa care cur$ea. Calla$?an intr %n toaleta brba#ilor i descoperi dou "emei, amndou a ezate %n ap, cu ?ainele stropite de propria lor vom. +coate#i!le de aiciC le ceru el oamenilor lui. ,er$e#i peste tot, veri"ica#i rapid i %ntoarce#i!v ct pute#i de repedeC Calla$?an veri"ic toate cabinele. Erau neocupate. >nc o privire prin %ncpere nu dezvlui nimic altceva. Oeniser atta drum pentru dou "emei %n toaleta brba#ilor. Doar dou. Comandantul se uit la colonelul @Ble, dar, de "apt, nu era nimic de spus. Amndoi ie ir pe plat"orm. @ui Calla$?an %i trebui un moment s! i dea seama, c?iar dac era eQact %n "a#a ei J o intrare spre nivelul in"erior al stadionului. &e cnd, cu pu#in %nainte, priveli tea Ar "i "ost aceea a pr#ii sudice a stadionului i a acoperi ului, acum se vedeau mun#ii, contura#i %nc %n portocaliu de un apus %ndeprtat. Desc?iderea %l atrase i, ca %n trans, p i pe ramp. Era o scen de iad. >ntr!un "el sau altul, acest sector se comportase ca un ecran %n "a#a eQploziei. Dar nu scpase de impulsul termic. Erau poate trei sute de scaune, %n bun msur %nc intacte, cu oameni %n ele. Cel pu#in, "useser odat oameni. Erau ar i, carboniza#i asemenea unei "ripturi lsat prea mult pe $rtar, mai ru dect oricare victim a unui incendiu pe care o vzuse %n cei aproape treizeci de ani de lupt cu "ocul. Cel pu#in trei sute, %nc a eza#i acolo, privind spre locul unde "usese terenul. Dai, domnule comandant, spuse colonelul @Ble, tr$ndu!l de acolo. Calla$?an se prbu i i @Ble %l vzu vomitnd %n masca de $aze. Colonelul i!o scoase i trase de el. E timpul s plecm. Aici s!a terminat totul. Ui!ai "cut datoria. +e dovedi c patru persoane erau %nc %n via#. &ompierii %i %ncrcar pe plat"orma tancului, care plec imediat spre punctul de evacuare. &ompierii rma i inundar totul cu valuri de ap i plecar i ei. &oate sin$urul noroc al zilei, % i spuse @arrB &arsons, era stratul de /68

zpad. Atenuase avariile termice la cldirile din apropiere. >n loc de sute de case %n "lcri, erau doar cteva. ,ai mult, soarele din dup!amiaza zilei precedente "usese su"icient de puternic pentru a "orma o crust pe acoperi urile din Hurul stadionului. &arsons cut material pe aceast crust. El i oamenii lui "oloseau scintilometre. Era aproape incredibil, dar caracteristica esen#ial a unui ast"el de eveniment era c, de i o bomb nuclear convertea o mare parte din masa ei %n ener$ie, masa total pierdut %n cursul procesului era nesemni"icativ. &e ln$ asta, materia era "oarte $reu de distrus, iar el cuta reziduuri ale dispozitivului. Era o munc mai u oar dect s!ar putea crede. ,aterialul era %nc?is la culoare, per"ect vizibil pe o supra"a# plan alb, "iind i puternic radioactiv. Avea de ales %ntre ase locuri "oarte "ierbin#i, la dou mile sub vnt de stadion. &arsons %l alese pe cel mai "ierbinte. >mbrcat %n costumul de protec#ie cptu it cu plumb, %nainta cu di"icultate pe paHi tea acoperit cu zpad. &robabil, un cuplu mai %n vrst, % i zise el. &u tii nici mcar nu apucaser s ridice un om de zpad. P$omotul #rit al contorului se intensi"ic' acolo. 3eziduul era "ormat dintr!o mul#ime de particule, ceva mai mare dect cele de pra", probabil pietri pulverizat i material de pavaH din parcare, aprecie &arsons. Dac era "oarte norocos, materialul "usese absorbit prin centrul min$ii de "oc i reziduuri ale bombei se "iQaser pe el. 7a$% avea noroc. &arsons %l adun cu o spatul i %l strecur %ntr!o pun$ de plastic. &e aceasta o arunc coec?ipierului, care ls pun$a s cad %ntr!un container de plumb. 4 c?estie "oarte "ierbinte, @arrBC Ftiu. +tai s mai iau una. Adun o alt prob i o ambal i pe aceasta. Apoi ridic radioul. Aici &arsons. Ai ceva? Da, trei probe "rumoase, @arrB. +u"icient, cred, pentru o %ncercare. (e %ntlnim la elicopter. Am plecat. &arsons i partenerul lui se %ndeprtar, i$nornd oc?ii ?olba#i care!i urmreau din spatele "erestrelor. &entru moment, oamenii aceia nu erau $riHa lui. ,ul#umesc lui Dumnezeu, rsu"l el u urat, c nu!l a$asaser cu %ntrebri. Elicopterul sttea %n miHlocul unei strzi, cu rotorul %nc %n mi care. /69

>ncotro? %ntreb AndB 5oEler. ,er$em la centrul de comand J la superma$azin. Acolo ar trebui s "ie "rumos i rece. -u duci probele %napoi i le treci prin spectrometru. Ar trebui s vii i tu. (u pot, re"uz &arsons, cltinnd din cap. -rebuie s sun la D.C. Asta nu!i totuna cu ce ne!au spus ei. Cineva a "cut o eroare i trebuie s le!o spun. -rebuie s "olosesc o linie terestr. Camera de con"erin# avea cel pu#in patruzeci de linii tele"onice, dintre care una era linia direct a lui 3Ban. Ciripitul electronic %i atrase aten#ia. Iac* aps pe butonul luminos care plpia i ridic receptorul. 3Ban. Iac*, ce se petrece? % i %ntreb Cat?B 3Ban so#ul. >n vocea ei era nelini te, dar nu panic. Cum adic? +ta#ia local -O spune c o bomb atomic a eQplodat la Denver. Iac*, e rzboi? Cat?B, nu pot' nu, scumpo, nu!i niciun rzboi, 4)? Iac*, au prezentat ima$ini. E ceva ce!ar trebui s tiu? Ftii aproape tot ce tiu i eu. Ceva s!a %ntmplat. (u tim eQact ce i %ncercm s a"lm. &re edintele este la Camp David cu consilierul pentru securitatea na#ional i' Elliot? Da. Oorbesc cu ru ii c?iar %n clipa asta. +cumpo, am de lucru. Ar trebui s duc copiii undeva? @ucrul corect i onorabil, dar i dramatic, % i spuse Iac*, era s!i cear so#iei lui s rmn acas, pentru c trebuiau s %mpart riscul cu to#i ceilal#i, dar adevrul era c nu eQista niciun loc si$ur, pe care el s!l tie, unde s!i trimit. 3Ban privi pe "ereastr, %ntrebndu!se ce dracuA ar "i trebuit s spun. (u. @iz Elliot %i d s"aturi pre edintelui? ,da. Iac*, e o persoan mrunt, slab de %n$er. &oate c!i de teapt, dar are un su"let slab. /6;

Ftiu. Cat?B, c?iar am de lucru aici. -e iubesc. Fi eu te iubesc, "eti#o. &a. Iac* puse receptorul la loc. +!a a"lat, anun# el, sunt i ima$ini. Iac*C Era o"i#erul e" de $ard. A& tocmai a emis un "las?K sc?imb de "ocuri %n 5erlin %ntre "or#e americane i sovietice, 3euter raporteaz eQplozia de la Denver. 3Ban %l c?em la tele"on pe ,urraB. -u ai serviciile tele$ra"ice? Iac*, tiam c asta n!o s mear$. Ce vrei s spui? &re edintele ne!a spus s %nc?idem re#elele. Cred c undeva am "cut o eroare. +uper. Ar "i trebuit s re"uzi, Dan. Am %ncercat, 4)? Erau pur i simplu prea multe redundan#e, prea multe noduri. Doi sateli#i, care deserveau +tatele Gnite, erau %nc sus i %n "unc#iune, la "el ca aproape toate sistemele de repetitoare cu microunde care le precedaser. +ediile centrale din (eE!Mor* i Atlanta erau %nc blocate, dar activitatea se trans"erase la "ilialele re$ionale. 5iroul (5C din @os An$eles, dup un tele"on clandestin din 3oc*e"eller Center, preluase activitatea acestei re#ele. C5+ i A5C realizar acela i lucru din Ras?in$ton i respectiv C?ica$o. De asemenea, reporterii "urio i in"ormar publicul c a$en#i <5: %i #ineau ostatici pe oamenii de la actualit#i din sediile centrale ale re#elelor, %n cel mai criminal abuz de la introducerea &rimului Amendament. A5C era indi$nat c ec?ipa lui "usese ucis, dar sta era un lucru mrunt prin compara#ie cu amploarea pove tii. &roverbiala pisic scpase din sac i liniile tele"onice cu biroul de pres de la Casa Alb devenir active. ,ul#i reporteri aveau i numrul direct de la Camp David. (u eQista o declara#ie din partea pre edintelui. Asta "cea lucrurile i mai rele. A"ilia#ii C5+ din 4ma?a, (ebras*a, trebuiau doar s plimbe cu ma ina pe ln$ cartierul $eneral +AC pentru a remarca "or#a de paz /66

%ntrit i pista de zbor $oal. >n cteva minute, ima$inile acestea vor "i transmise pe scar na#ionalV dar ec?ipele locale de actualit#i "ur cele care "cur cea mai bun treaba, dar %n acela i timp i cea mai proast. >n +tatele Gnite cu $reu $seai un ora care s nu aib un arsenal al Nrzii (a#ionale sau o baz pentru rezervi ti. + i$nori "or"ota care domnea %n toate acele unit#i era ca i cum ai %ncerca s ascunzi rsritul soarelui, iar imprimantele serviciilor tele$ra"ice raportau o activitate "ebril peste tot. Erau necesare doar cele cteva minute de band de la )4@D din Denver, transmise acum aproape %ncontinuu, pentru a eQplica ceea ce se petrecea i de ce. @a toate tele"oanele de la spitalul presbiterian Aurora se vorbea. &arsons tia c ar "i putut "or#a accesul la unul, dar era mai u or s traverseze strada pn la ma$azinele aproape pustii de vizavi. >ntlni un a$ent <5:, %mbrcat cu o ?ain albastr de razie., care!i proclama identitatea cu litere mari de tipar. -u e ti tipul de la stadion? Casca lui &arsons se dusese, dar purta %nc ?aina i pantalonii cptu i#i. Da. Am nevoie de un tele"on. &streaz!#i banii. +tteau %n "a#a unui ma$azin cu ?aine brbte ti. G a avea sistem de alarm, care %ns prea unul ie"tin. A$entul scoase pistolul de serviciu i trase cinci $loan#e, s"rmnd $eamul. Dup tine, amice. &arsons aler$ la teH$?ea i ridic receptorul tele"onului, "ormnd numrul e"ului su de la cartierul $eneral din Ras?in$ton. (u se %ntmpl nimic. Gnde suni? D.C. @iniile interurbane nu "unc#ioneaz. Cum adic? Compania tele"onic nu ar trebui s "ie a"ectat. (oi am "cut!o. 4rdin de la Ras?in$ton, eQplic a$entul. Cine!i tmpitul care a ordonat asta? &re edintele. /62

3emarcabil. -rebuie s dau un tele"on interurban. A teapt. A$entul lu receptorul i "orm numrul propriului su birou. Dos*ins. Aici @arrB &arsons, e"ul ec?ipei ECG(. &o#i retransmite ceva la Ras?in$ton? +i$ur. 5omba a "ost o eQplozie la sol, mai pu#in de cincisprezece *ilotone. Avem probe de reziduu i le!am trimis la 3oc*B <lats pentru spectroscopie. Ftii cum s transmi#i asta? Da, pot s!o "ac. 4). &arsons puse la loc receptorul. Ave#i buc#i din bomb? %ntreb a$entul <5:, nevenindu!i s cread. +un a nebunie, nu!i a a? Da, am adunat pulbere radioactiv, reziduuri de bomb care se "iQeaz pe particulele de pra". Fi ce!i cu ea? &utem a"la multe din asta. Dai, %l $rbi el pe a$ent. Amndoi traversar %n "u$ strada spre spital. Gn a$ent <5:, decise &arsons, era un prieten pe care merita s!l ai %n preaHm. Iac*, avem ceva de la Denver, a aHuns prin intermediul lui Ralt Dos*ins. 5omba a "ost o eQplozie la sol, cam cincisprezece *ilotone. 5ie#ii de la ECG( au un reziduu i %l vor testa. 3Ban lu noti#e. Ci"ra victimelor? (u a spus. Cincisprezece *ilotone, observ tipul de la Ftiin# i -e?nolo$ie. &u#in "a# de estimrile din satelit, dar posibil. -otu i, prea mare pentru un :(D. <!19C!ul nu era c?iar ideal pentru aceast misiune, dar era rapid. &atru avioane plecaser de la 3amstein cu doar douzeci de minute mai devreme. 3idicate %n aer de alarma ini#ial DE<C4(!-D3EE, zburaser spre est, spre ceea ce numeau %nc $rani#a intern a Nermaniei. (ici mcar nu /2=

aHunseser acolo, cnd noi ordine %i trimiser spre eQtremitatea sudic a 5erlinului, s arunce o privire la ceea ce se %ntmpla la cazarma 5ri$zii 5erlin. @i se alturar patru <!18 de la 5itbur$, pentru acoperire de altitudine. -oate cele opt avioane G+A< de vntoare erau ec?ipate numai pentru misiuni aer!aer, cu dou rezervoare suplimentare de combustibil, %n locul bombelor pe care le crau aparatele <!19 i al obi nuitelor celule de combustibil ale Ea$le!urilor. De la o altitudine de trei mii de metri, puteau s vad "ul$ere i eQplozii la sol. &atrula de patru se separ %n dou ec?ipe de cte dou avioane, %n timp ce Ea$le!urile se %nvrteau deasupra. &roblema, se decise mai trziu, "usese dubl. ,ai %nti, pilo#ii erau pur i simplu prea surprin i de turnura evenimentelor pentru a lua %n considerare toate posibilit#ileV la asta se adu$a "aptul c pierderile americane de avioane deasupra :ra*ului "useser att de mici, %nct %i "cuser pe pilo#i s uite c acesta era un loc di"erit. 3e$imentul de tancuri rusesc avea att rac?ete +A!6, ct i +A!11, plus ec?ipamentul normal de tunuri antiaeriene de 2/ mm autopurtate Fil*a. Comandantul companiei antiaeriene a teptase acest moment "r s! i activeze radarurile, Hucnd inteli$ent, a a cum ira*ienii e uaser lamentabil s o "ac. >nainte de a da ordinul, a tept pn cnd avioanele americane se a"lar sub o mie de metri. De!abia porniser receptoarele lor de pericol, cnd un roi de rac?ete se ridic de la mar$inea estic a taberei ruse ti. Ea$le!urile, a"late la altitudine, bene"iciar de o ans mai bun de evadare. <!19!urile <i$?tin$ <alcon, cobornd c?iar %n capcana +A,, nu avur aproape niciuna. Dou dintre ele "ur rase %n cteva secunde. A doua perec?e evit primul val de +A,!uri, dar unul din avioane "u prins %n spa#iul de "ra$mentare al celui de!al doilea val de +A!11, pe care aproape c!l evitase, dar nu %n totalitate. &ilotul se eHect cu succes, dar muri la impactul cu acoperi ul unui bloc. Al patrulea <!19 scp, ter$nd acoperi urile i $onind apoi spre vest. Dou dintre Ea$le!uri i se alturar. Gn total de cinci avioane americane se prbu ir %n ora . Gn sin$ur pilot supravie#ui. Avioanele care scpar transmiser vestea Comandantului <or#elor Aeriene ale +tatelor Gnite pentru Europa, la 3amstein. Acesta avea deHa dousprezece <!19 ec?ipndu!se cu armament $reu. Grmtorul val avea s "ie di"erit. /21

D4,(G@E &3EFED:(-E (A3,4(4OK A, -3:,:+ C_-EOA AO:4A(E @A 5E3@:( &E(-3G A :(OE+-:NA +:-GAU:A DE AC4@4. AG <4+D4543_-E DE 3ACDE-E +4O:E-:CE, <L3L AOE3-:+,E(-. DE CE +!A &34CEDA- AFA? Ce %nseamn asta? Doborte "r avertisment.? Acolo are loc o lupt i de asta au "ost trimise avioaneleC 3e$imentul are trupe antiaeriene, eQplic ministrul aprrii. Au doar rac?ete cu btaie scurt, de Hoas altitudine Dac misiunea american ar "i "ost doar una de observa#ie, la o altitudine si$ur J zece mii de metri J n!am "i putut nici mcar s!i atin$em. -rebuie s "i "ost mai Hos, %ncercnd probabil s! i spriHine trupele cu atac aerian. E sin$urul mod %n care le!am "i putut dobor%. Dar nu avem in"orma#ii? (u, %nc nu am stabilit contactul. (u vom rspunde la acest mesaH. E o $re eal, spuse Nolov*o. +itua#ia este deHa destul de periculoas, spuse suprat (armonov. (u tim ce se petrece acolo. Cum s rspund, cnd el a"irm c are in"orma#ii pe care eu nu le am? Dac nu rspunde#i, ve#i da impresia c accepta#i incidentul. (u recunoa tem nimic, stri$ ministrul aprrii. (!am "i putut "ace asta, dac ei nu ne!ar "i atacat. (ici nu tim dac s!a %ntmplat %ntr!adevr sau nu. Atunci, spune!le asta, su$er Nolov*o. &oate c, dac vor %n#ele$e c suntem la "el de deruta#i ca i ei, vor realiza c' Dar nu vor %n#ele$e i nu vor crede. DeHa ne!au acuzat de lansarea acestui atac i nu vor crede c nu avem niciun control asupra zonei. (armonov se retrase la o mas de col# i % i turn o cea c de ceai, %n timp ce consilierii cu in"orma#iile i aprarea sc?imbau' ar$umente? Era cuvntul potrivit? &re edintele sovietic privi %n tavan. Acest centru de comand data de pe vremea lui +talin. >n prelun$irea unei linii de metrou moscovite, construit de @azar )a$anovici, evreul antisemit, "avorit al lui +talin i acolitul lui cel mai de %ncredere, centrul de comand era la o sut /22

de metri sub pmnt, dar acum oamenii lui %i spuneau c nu era un loc cu adevrat si$ur. Ce $ndea <oEler? se %ntreb (armonov. <r %ndoial, omul era z$uduit de asasinarea attor cet#eni americani, dar cum putea s cread c sovieticii erau responsabili? Fi, de "apt, ce se %ntmplase? 4 lupt %n 5erlin, o posibil ciocnire %ntre "or#e navale %n ,editerana, toate "r le$tur' sau aveau? Avea vreo importan#? (armonov privi "iQ un tablou de pe perete i % i ddu seama c nu avea importan#. El i <oEler "ceau parte din rasa acelor politicieni pentru care aparen#ele aveau mai mult $reutate dect realitatea, iar percep#iile mai mult importan# dect "aptele. Americanii %l min#iser la 3oma %ntr!o problem banal. <oEler min#ea i acum? Dac min#ea, atunci niciunul din cei zece ani de pro$res nu avea vreo importan#, nu!i a a? -otul "usese %n zadar. Cum %ncep rzboaiele? se %ntreb %n surdin (armonov. >n istorie, rzboaiele de cucerire erau pornite de oameni puternici care doreau s devin i mai puternici. Dar timpul oamenilor cu ambi#ii imperiale trecuse. Gltimul criminal de acest "el murise nu cu prea mult timp %n urm. -oate acestea se sc?imbaser %n secolul ZZ. &rimul rzboi mondial %ncepuse' cum? Gn asasin tuberculos omorse un bu"on att de ne%ndr$it, %nct propria "amilie %i i$norase "uneraliile. 4 not diplomatic aro$ant %l %ndemnase pe #arul (i*olai al ::!lea s sar %n aprarea poporului pe care nu!l iubea i apoi totul se des" urase con"orm tipicului. (i*olai avusese ultima ocazie, % i aminti (armonov. Gltimul dintre #ari #inuse %n mna lui ansa de a opri totul, dar nu o "cuse. Dac ar "i tiut ce %nsemna decizia lui %n "avoarea rzboiului, poate c ar "i $sit tria s!l opreasc, dar %n "rica i slbiciunea lui semnase ordinul de mobilizare care pusese capt unei ere i desc?isese o alta. Acel rzboi %ncepuse pentru c oamenii mrun#i, %nspimnta#i, se temeau mai pu#in de rzboi dect de dovezile de slbiciune. Fo(ler este un astfel e om, % i spuse (armonov. ,8n ru, arogant, un "%r"at $are a minit #ntr-o pro"lem% m%runt%, numai $a s% nu am o p%rere mai proast% espre el* Va fi #nfuriat e mori* Se !a teme e alte mori, ar se !a teme, $hiar mai mult, $% !a a o!a % e sl%"i$iune* Hara mea este la is$reia unui astfel e om* /2/

Capcana %n care se a"la (armonov era una ele$ant. :ronia situa#iei i!ar "i putut trezi un zmbet crispat, amar, dar, %n loc de asta, pre edintele sovietic a eza Hos cea ca de ceai, pentru c stomacul lui nu mai accepta lic?idul "ierbinte, amar. (ici el nu! i putea permite s arate slbiciune, nu!i a a? Asta doar l!ar %ncuraHa pe <oEler la o ira#ionalitate i mai mare. &e de o parte, Andrei :lici se %ntreb dac ceea ce credea despre Ionat?an 3obert <oEler nu i se aplica i lui %nsu i' Dar trebuia s rspund. A nu "ace nimic ar "i dezvluit o slbiciune, nu!i a a? (iciun rspuns? %l %ntreb <oEler pe transmisionistul! e". (u, domnule, nimic %nc. 4c?ii lui 4rontia erau "iQa#i pe ecranul calculatorului. Dumnezeule, murmur pre edintele. -o#i acei oameni mor#i. i eu a #i putut fi unul intre ei, % i zise @iz Elliot, ideea revenindu!i mereu, ca valurile pe o plaH, inundnd!o, retr$ndu!se numai pentru a i se strecura din nou %n minte. Cine!a a !rut s% ne omoare, iar eu sunt o parte in a$est @neA* i nu tim $ine, sau e $e' (u putem lsa lucrurile s mear$ mai departe. 3i$i m%$ar nu tim $e #n$er$%m s% oprim* Cine fa$e asta? 7e $e o fa$e? @iz privi spre ceas i calcul timpul pn la sosirea avionului )neecap. Ar "i trebuit s plecm cu primul. 7e $e nu ne-am g8n it s%-l punem s% !in% la 9agersto(n i s% ne ia? Suntem "lo$ai ai$i #ntr-o int% perfe$t% i, a$% !or s% ne u$i %, e ata asta o !or fa$e, nu-i aa? Cum putem s oprim ceea ce se %ntmpl? %ntreb @iz. (ici mcar nu ne rspunde. +ea Devil 4ne -?ree, un avion antisubmarin 4rion &!/C de la +ta#ia Aerian (aval )odia*, era scuturat de vnt, la Hoas altitudine, cam la o sut cincizeci de metri. @s prima linie de zece $eamanduri sonare D:<A3 la zece mile sud!vest de pozi#ia lui ,aine. >n spate, operatorii de sonar erau strns le$a#i %n scaunele cu sptare %nalte, cei mai mul#i cu o pun$ pentru vomat la %ndemn, %ncercnd s %n#elea$ ceva din ceea ce vedeau pe ecranele lor. @e trebuir cteva minute pentru ca lucrurile s devin clare. Cristoase, asta!i nava mea, mormi Iim 3osselli. /27

<orm 5an$orul i %l ceru pe comandorul ,ancuso. 5art, ce se aude? C ,aine a raportat o coliziune, avarii la elice i la arborele ei. Acum, un &!/ zboar ca spriHin la dreapta lui i -maha se %ndreapt spre el cu toat viteza. Astea!s ve tile bune. Oestea proast este c ,aine urmrea un A*ula cnd a avut loc accidentul. Ce "cea? DarrB ne!a convins pe mine i 4&!2!ul, Iim. Acum e prea trziu ca s ne "acem $riHi. Ar trebui s "ie 4). A*ula era "oarte departe. Ai auzit ce i!a "cut DarrB lui -maha anul trecut, nu!i a a? ,da, am crezut c i!a srit o doa$. Gite, ar trebui s "ie bine. C?iar %n clipa asta %mi diriHez navele, Iim. Dac n!ai nevoie de mine pentru altceva, sunt cam ocupat 5ine. 3osselli puse la loc receptorul. Ce se aude? %ntreb 3oc*B 5arnes. 3osselli %i %ntinse mesaHul. <ostul meu submarin e imobilizat %n Nol"ul Alas*a i un rus d trcoale pe!acolo. Dei, sunt silen#ioase, nu!i a a? -u mi!ai spus asta. 3u ii nici mcar nu tiu unde este. ,da. CuraH, Iim. Cred c i!am cunoscut pe unii dintre pilo#ii acelor <!19 care au "ost doborte deasupra 5erlinului. Gnde dracu!i Ril*es? Ar "i trebuit s aHun$ pn acum, se enerv 3osselli. Are o ma in bun. (imeni nu poate spune, omule. Ce naiba se petrece? (u tiu, 3oc*B. &rimim unul lun$, avertiz 4rontia. :at!lK D4,(G@E &3EFED:(-E <4R@E3K (G AOE, :(<43,AU:: D:( 5E3@:( >( &345@E,A @A CA3E -E 3E<E3:. C4,G(:CAU::@E +! AG >(-3E3G&-, 43D:(E@E ,E@E AG &@ECA- @A /28

-3G&E@E (4A+-3E F:, DACL @E!AG &3:,:-, E@E (G O43 ACU:4(A DEC_- >( AG-4A&L3A3E. &4A-E CL +! AG C3EPG- A-ACAU: DE AO:4A(E@E O4A+-3E F: AG ACU:4(A- CA +L +E A&E3E. >( 43:CE CAP, >(CE3CL, CD:A3 ACG, +L 3E+-A5:@:, C4(-AC-G@ CG -3G&E@E, DA3 &3:,A (4A+-3L >(CE3CA3E DE A @E C4(-AC-A A <4+- +-4&A-L DE -3G&E A,E3:CA(E A<@A-E DE&A3-E DE 5APA @43. (E ACGP: CL A, DE+CD:+ <4CG@, DEF: U:!A, +&G+ CL -3G&E@E (4A+-3E (G AG A+-<E@ DE 43D:(E F: +:(NG3A :(<43,AU:E +:NG3L &E CA3E 4 AOE, A<:3,L CL <43UE@E O4A+-3E +E NL+EAG DE&A3-E, >( P4(A (4A+-3L A 43AFG@G:, C_(D AG @4O:-. D4,(G@E &3EFED:(-E, (G &4- A3,4(:PA CGO:(-E@E -A@E CG <A&-E@E &E CA3E @E AOE,. (G <AC ACGPAU::, DA3 (G F-:G CE ,A: &4- +&G(E &E(-3G A -E A+:NG3A CL <43UE@E +4O:E-:CE (G AG ACU:4(A- >( (:C:G( <E@ >,&4-3:OA <43UE@43 A,E3:CA(E. (E!A: +&G+ CL A@A3,A3EA <43UE@43 O4A+-3E E+-E EZC@G+:O DE<E(+:OL, DA3 AOE, :(D:CAU:: CL <43UE@E O4A+-3E +-3A-EN:CE +E A<@L >(-3!4 +-A3E DE A@A3,L <4A3-E 3:D:CA-L. +&G: CL (G A: ,4-:OE +L C3EP: CL +G(-E, DE 5@A,A- &E(-3G ACEA+-L :(<A,:E F: -4-GF: <43UE@E O4A+-3E A<@A-E >( A@E3-L ,AZ:,L +G(- D:+&G+E >,&4-3:OA UL3:: ,E@E. CE O3E: +L C3ED? CE3: D4OEP: A@E 5G(E@43 (4A+-3E :(-E(U::, DA3 ACE+-EA &A3 +L @:&+EA+CL D:( -4A-E ACU:G(:@E O4A+-3E. +e enerveaz, observ imediat @iz Elliot. :ndi"erent cine!i acolo, e z$uduit. 5ine, %nc putem ob#ine superioritatea aici. 5ine? %ntreb C:(C!+AC. >#i dai seama c persoana asta %nspimntat despre care vorbe ti are o $rmad de rac?ete %ndreptate /29

asupra noastr? Eu nu!l interpretez a a, doamn Elliot. Cred c avem de!a "ace cu un om suprat. (e!a aruncat %ntrebrile drept %n "a#. Ce vrei s spui, domnule $eneral? +pune c tie c suntem %n alarm. 4), asta nu!i o surpriz, dar tie c armele acelea sunt %ndreptate spre el. Acum, ne acuz el pe noi c!l amenin#m cu arme nucleare, domnule pre edinte. Asta are mult mai mult importan# dect "lecu te#ul din 5erlin. +unt de acord, interveni $eneralul 5orstein. >ncearc s ne intimideze, domnule. Am %ntrebat despre cteva avioane pierdute i ne ale$em cu toate astea aruncate %napoi. <oEler aps din nou pe butonul care!i "cea le$tura cu C:A. 3Ban, l!ai primit pe ultimul? Da, domnule. Ce prere ai de starea mintal a lui (armonov? >n clipa asta este pu#in "urios i totodat "oarte %n$riHorat de postura noastr de"ensiv. >ncearc s $seasc o cale pentru a ie i din asta. Eu nu!l interpretez a a. E z$uduit. Ei, cine dracuA nu!i? %ntreb Iac*. +i$ur c!i z$uduit, la "el ca oricare altul. Gite, 3Ban, aici n!am pierdut "riele. (!am spus niciodat alt"el, @iz, rspunse Iac*, nespunnd ceea ce $ndea cu adevrat. Aceasta este o situa#ie $rav, iar el este la "el de %n$riHorat ca i noi. >ncearc s! i dea seama ce se petrece, la "el ca toat lumea. &roblema este c, de "apt, nimeni nu tie nimic. Ei bine, a cui $re eal este asta? Asta!i treaba ta, nu!i a a? %ntreb <oEler #"nos. Da, domnule pre edinte, i la asta lucrm. 4 mul#ime de oameni lucreaz. 3obert, crezi c pare s "ie (armonov? @!ai %ntlnit, ai petrecut un timp cu el. Elizabet?, pur i simplu nu tiu. Este sin$urul lucru care are sens' @iz, cine spune c ceva din toate astea are sens? %ntreb 3Ban. Arma asta a "ost una de mare putere, adevrat, domnule $eneral 5orstein? /2;

A a ne spun instrumentele noastre. Cine are bombe de un randament asemntor? (oi, ru ii, en$lezii, "rancezii. &oate i c?inezii, dar nu suntem si$uriV ale lor sunt de dimensiuni mari i prost "inisate. :sraelul are "ocoase de aceast putere. Asta!i tot. :ndia, &a*istanul, A"rica de +ud, probabil c toate au arme cu "isiune, dar nu su"icient de mari pentru a a ceva. 3Ban, in"orma#iile sunt corecte? %ntreb Elliot. Da, sunt. Deci, dac n!a "ost An$lia, <ran#a sau :sraelul, atunci cine a "ost? @a dracuA, @izC (u tim. (u tim i sta nu!i un roman poli#ist cu +?erloc* Dolmes. Eliminarea celor care nu au "cut!o nu ne spune cine a "ostC (u po#i converti absen#a in"orma#iilor %ntr!o concluzie. C:A %i cunoa te pe to#i cei care au arme de acest tip? %ntreb <oEler. Da, domnule, credem c da. Ct de si$ur e ti? &n astzi, mi!a "i pariat via#a pe asta. Deci, nici de data asta nu!mi spui adevrul, nu!i a a? observ rece <oEler. Iac* se ridic de pe scaun. Domnule, pute#i "i pre edintele +tatelor Gnite, dar s nu m mai acuza#i niciodat c mint. -ocmai a sunat so#ia mea s m %ntrebe dac ar trebui s!i duc pe copii undeva i, dac crede#i c a "i att de tmpit ca s m #in de bancuri %n ast"el de condi#ii, dumneavoastr, domnule, sunte#i cel care are nevoie de aHutorC ,ul#umesc, 3Ban, asta!i tot. @inia se %ntrerupse. :suseC $emu o"i#erul de $ard. Iac* privi prin camer %n cutarea unui co de ?rtii. 3eu i s!l $seasc eQact la timp. 3Ban czu %n $enunc?i i vomit %n el. +e %ntinse dup o cutie de Coca i % i clti $ura, scuipnd %n co . (imeni nu vorbi, pn cnd nu se ridic. &ur i simplu, tia nu %n#ele$, spuse %n oapt Iac*. +coase o #i$ar i o aprinse. &ur i simplu nu %n#ele$. Oezi tu, e "oarte simplu. EQist o di"eren# /26

%ntre a nu ti nimic i a!#i da seama c nu tii. Avem o criz i to#i se %ntorc la vec?ile tipare. &re dintele $nde te ca un avocat, %ncercnd s "ie calm, "cnd ce tie s "ac, urmrind dovezi i %ncercnd s realizeze un caz, intero$nd martorii, %ncercnd s reduc totul, lsndu!se an$renat %ntr!un Hoc. @iz este "iQat pe "aptul c putea "i aruncat %n aer, nu poate scpa de ideea asta. 3Ban ridic din umeri. Cred c pot %n#ele$e asta. Am "ost i eu acolo. Ea este un cercettor politic care caut un model teoretic. Asta!i ba$!n cap pre edintelui. Are un model bun, dar bazat pe prostii, nu!i a a, 5en? Ui!a scpat ceva, Iac*, sublinie NoodleB. 3Ban cltin din capK (u, 5en, pur i simplu n!am aHuns %nc acolo. &entru c nu!mi pot controla temperamentul sta tmpit, acum nu m vor mai asculta. Ar "i trebuit s tiu, am primit avertismentul, dar mi!am lsat temperamentul s m conduc din nou. Fi tii care!i partea ?azlie? Dac n!a "i "ost eu, <oEler ar "i %nc %n Columbus, 4?io, iar Elliot ar preda pentru tinerele iste#e de la 5ennin$ton. Iac* se duse din nou la "ereastr. A"ar era %ntuneric i camera luminat o trans"orma %ntr!o o$lind. Despre ce vorbe ti? Lsta, domnilor, e secret. &oate c asta %mi vor pune pe piatra "unerar. Aici odi?ne te Io?n &atric* 3Ban. A %ncercat s "ac bine' i uite ce a ie it. , %ntreb dac mcar Cat?B i pu tii vor scpa' Ei, ?ai, nu!i c?iar att de ru, observ o"i#erul de $ard, dar to#i ceilal#i din %ncpere sim#ir "iorul. Iac* se %ntoarseK (u este? (u vezi %ncotro se %ndreapt? (u ascult pe nimeni. (u ascult. &oate c i!ar "i ascultat pe Dennis 5un*er sau 5rent -albot, dar amndoi sunt "rme radioactive, undeva deasupra Colorado!ului. >n clipa aceasta, sunt cea mai indicat persoan pentru a da s"aturi i tocmai am reu it s "iu azvrlit a"ar.

/22

$1. C5mpia Camlan


Amiral ;unin se deplasa cu o vitez prea mare, total inadecvat pentru un re$im de si$uran#. Cpitanul Dubinin tia, dar ocazii ca aceasta nu apreau prea des. De "apt, aceasta era prima i cpitanul se %ntreb dac nu putea "i i ultima. De ce erau americanii %ntr!o alarm nuclear %n plin des" urare J da, bine%n#eles, o posibil eQplozie nuclear %n #ara lor era o problem $rav, dar s "ie att de nebuni, %nct s presupun c sovieticii puteau "ace a a ceva? Adu!mi o ?art %n proiec#ie polar, %i ceru el unui maistru. Dubinin tia ce avea s vad, dar nu era vremea potrivit pentru aduceri aminte, ci una pentru realit#i. Gn moment mai trziu, metrul ptrat de ?rtie $roas se a"la pe mas. Dubinin lu un compas i msur distan#ele de la pozi#ia estimat a lui ,aine pn la ,oscova i pn la terenurile de rac?ete strate$ice din partea central a #rii lui. Da. (ici nu se putea mai clar, nu? Ce este, domnule cpitan? %ntreb Starpom-ul. Dup estimrile serviciului nostru de in"orma#ii, G++ ,aine se a"l %n cel mai nordic sector de patrulare al submarinelor purttoare de rac?ete care au baza la 5an$or. Asta are sens, nu!i a a? Da, domnule cpitan, pe baza pu#inului pe care!l tim despre sistemul lor de patrulare. -ransport rac?ete D!8, douzeci i patru, aproQimativ opt "ocoase pe rac?et. <cu o pauz. &e vremuri, era capabil e"ectueze instantaneu ast"el de calcule %n minte. 4 sut nouzeci i dou, domnule cpitan, rspunse secundul %n locul lui. Corect, mul#umesc. Asta include aproape toate ++!16!urile noastre, mai pu#in cele dezactivate prin tratat i acurate#ea D!8!urilor "ace, 7==

probabil, ca aceste o sut nouzeci i dou de "ocoase s distru$ aproQimativ o sut aizeci din #intele care, la rndul lor, reprezint mai mult de o cincime din totalul "ocoaselor noastre, %n plus "iind i cele mai precise. 3emarcabil, nu!i a a? %ntreb calm Dubinin. Crezi, %ntr!adevr, c sunt c?iar att de buni? Americanii i!au demonstrat calit#ile de oc?itori de elit %n :ra*, nu? Eu, unul, nu m!am %ndoit niciodat de calitatea armelor lor. Domnule cpitan, tim c rac?etele americane D!8 de pe submarine au probabilitatea cea mai mare de "olosire %n cazul unui prim atac' Continu!#i ideea. Starpom-ul privi ?arta. 5ine%n#eles. Acesta este cel mai aproape. >ntr!adevr. G++ ,aine este vr"ul de lance a#intit spre #ara noastr. Dubinin ciocni ?arta cu compasul. Dac americanii lanseaz un atac, primele rac?ete vor zbura din acest punct i, dup nousprezece minute, vor lovi. , %ntreb dac tovar ii no tri din <or#ele +trate$ice de 3ac?ete pot rspunde att de repede'? Dar, domnule cpitan, ce putem s "acem? %ntreb ezitant secundul. Dubinin lu ?arta de pe mas i o a ez la loc %n sertarul desc?is. (imic. Absolut nimic. (u putem e"ectua un atac de prevenire "r ordin sau "r o provocare $rav, nu!i a a? Dup in"orma#iile noastre cele mai bune, ,aine % i poate lansa rac?etele la intervale de cincisprezece secunde, probabil c?iar mai pu#in. ,anualul devine mai pu#in important %n rzboi, nu!i a a? + zicem, patru minute %ntre prima i ultima. &entru a evita distru$erea reciproc a "ocoaselor, trebuie s eQecu#i un sistem de lovire %n scar, spre nord. Asta nu are importan#, dac eQaminm "izica evenimentului. Eu am studiat asta cnd eram la <runze, tii. Deoarece rac?etele noastre sunt cu combustibil lic?id, nu pot "i lansate %n timpul atacului. De i componentele lor electronice pot suporta a"ectele electroma$netice, ele sunt, structural, prea "ra$ile ca s tolereze "or#ele "izice. Deci, dac nu putem lansa cu %ncredere %nainte de cderea "ocoaselor inamice, tactica noastr este s a teptam %ncetarea atacului i. s lansm cteva minute mai trziu. >n ceea ce ne prive te, dac el poate lansa %n patru minute, asta %nseamn c noi trebuie s "im la mai pu#in de ase mii de metri, s auzim primul tranzient de lansare i s lansm imediat 7=1

torpila, ca s avem vreo speran# de a!l opri s tra$ ultima rac?et, nu!i a a? 4 sarcin di"icil. Cpitanul cltin din cap. 4 sarcin imposibil. +in$urul lucru care are sens pentru noi este s!l eliminm %nainte ca el s emit ordinul de lansare, dar nu putem "ace asta "r ordin i n!am primit nimic %n acest sens. Fi!atunci, ce "acem? (u putem "ace prea mult. Dubinin se aplec peste masa ?r#ilor. + presupunem c este %ntr!adevr imobilizat i c avem o pozi#ie precis stabilit. -otu i, trebuie s!l detectm. Dac ma ina lui este la minimum, va "i aproape imposibil s!l auzim, mai ales dac este sus, %n zona z$omotului de supra"a#. Dac devenim activi, ce!l poate opri s lanseze o torpil %mpotriva noastr? Dac "ace asta, putem riposta J cu speran#a c vom supravie#ui. Arma noastr ar putea c?iar s!l loveasc, dar s!ar putea i s!l rateze. Dac nu tra$e imediat dup ce aude sonarul activ' ne putem apropia su"icient ca s!l intimidm, s!l "or#m s plonHeze. >l vom pierde din nou, cnd va trece sub strat' dar dac!l putem obli$a s plonHeze' i dup aceea rmnem deasupra stratului, emi#nd cu sonarul activ' poate c!l oprim s urce la adncimea de lansare a rac?etelor. Dubinin se %ncrunt. (u!i un plan prea strlucit, nu!i a a? Dac unul dintre ei J "cu un $est spre tinerii o"i#eri care conduceau nava J l!ar "i su$erat, i!a "i vr$at spinarea. Dar nu vd nimic mai bun. Ce prere ai? Domnule cpitan, asta ne "ace deosebit de vulnerabili la atac. :deii i s!ar "i potrivit mai bine epitetul de sinuci$a , % i spuse Starpomul, de i era si$ur c Dubinin tia asta. Da, a a e, dar dac asta este necesar pentru a!l %mpiedica pe ticlosul sta s aHun$ la adncimea de lansare, este eQact ceea ce propun s "acem. (u vd nicio alternativ. D4,(G@E &3EFED:(-E (A3,4(4OK OL 34N +L >(UE@ENEU: &4P:U:A >( CA3E (E 7=2

A<@L,. A3,A CA3E A D:+-3G+ DE(OE3G@ E3A DE 4 ,L3:,E F: G( -:& CA3E <AC <4A3-E :,&345A5:@ CA ACEA+-L C3:,L +L <: <4+- C4,:+L DE -E343:F-:. -4-GF:, (4: (G A, @GA- (:C:G( <E@ DE ,L+G3: DE 3LP5G(A3E >,&4-3:OA (:,L(G:. DACL UA3A -A A3 <: <4+- A-ACA-L, F: -G U:!A: <: A@A3,A- <43UE@E +-3A-EN:CE. EZAC- @A <E@ A, &34CEDA- F: (4: CG <43UE@E (4A+-3E +-3A-EN:CE F: C4(OE(U:4(A@E. D:( ,4-:OE -ED(:CE, A <4+(ECE+A3L :(:U:E3EA G(E: A@E3-E N@45A@E >( @4CG@ G(E:A +E@EC-:OE, DA3 (G A, DA- (:C:G( 43D:( DE >(CE&E3E A 4&E3AU:G(:@43 4<E(+:OE. &_(L ACG,, ACU:G(:@E (4A+-3E AG <4+EZC@G+:O DE<E(+:OE F: AG DE,4(+-3A- 4 3EU:(E3E C4(+:DE3A5:@L. (G AOE, D4OEP: CL UA3A -A A :(:U:A- 4 ACU:G(E >,&4-3:OA &A-3:E: (4A+-3E, DA3 A, <4+- :(<43,A- CL -3G&E@E O4A+-3E D:( 5E3@:( @E!AG A-ACA- &E A@E (4A+-3E, AN3E+_(D F: AO:4A(E@E CA3E >(CE3CAG +L :(+&EC-EPE P4(A. DE A+E,E(EA, +G(-E, :(<43,AU: CL A&A3A-E DE P543 +4O:E-:CE +!AG A&34&:A- DE G( N3G& DE &43-AO:4A(E A,E3:CA(E >( ,ED:-E3A(A. D4,(G@E &3EFED:(-E (A3,4(4O, >U: 3EC4,A(D :(+:+-E(- +L 3EU:: -3G&E@E. DACL &G(E, CA&L- &34O4CL3:@43, &G-E, -E3,:(A ACEA+-L C3:PL, DA3 (G @E &4- CE3E 4A,E(:@43 ,E: +L (G +E A&E3E. + re#inem trupele. @a dracuA, %nHur ministrul aprrii. (oi nu am "cut nimicC (e acuz c provocmC -ancurile lui au invadat 5erlinul de Est, avioanele lui de bombardament ne!au atacat "or#ele de acolo i tocmai a con"irmat c avioanele lui de pe portavioane le!au atacat pe ale noastreC Fi acest nebun aro$ant spune acum c nu trebuie s!l provocmC Ce se a teapt s "acem? +!o lum l "u$ oriunde vedem un american? 7=/

Lsta ar putea "i cel mai prudent lucru pe care!l putem "ace, opin Nolov*o. + "u$im ca un ?o# de un poli#ist? %ntreb sarcastic ministrul. Asta ne ceri s "acem? +u$erez c este o posibilitate care trebuie studiat. &rimul adHunct al e"ului *$b!ului % i sus#inea pozi#ia cu %ncp#nare, % i spuse (armonov. &artea important a acestui mesaH este a doua propozi#ie, sublinie ministrul de eQterne. Analiza lui era i mai dur din cauza tonului rece. Ei spun c nu cred c acesta a "ost un atac terorist. Atunci, cine rmne ca probabil atacator? ,ai departe, se spune c americanii nu au ripostat %mpotriva nimnui %nc. Declara#ia ulterioar, c nu au probe care s su$ereze c noi am comis aceast in"amie, este, cred eu, mai de$rab "r valoare cnd se suprapune primului para$ra". :ar o retra$ere precipitat va "ace doar i mai clar pentru el c noi suntem cei care am ini#iat asta, adu$ ministrul aprrii. ,ai clar? %ntreb Nolov*o. -rebuie s "iu de acord, spuse (armonov, privind %n sus din "otoliul lui. -rebuie s presupun c <oEler nu e %n toate min#ile. Acest comunicat nu este bine $ndit. (e acuz "oarte eQplicit. Fi natura eQploziei? %l %ntreb Nolov*o pe ministrul aprrii. 4 arm de aceast mrime este, %ntr!adevr, prea mare pentru terori ti. +tudiile noastre indic posibilitatea realizrii unui dispozitiv de "isiune din prima sau c?iar a doua $enera#ie, dar randamentul maQim pentru un ast"el de dispozitiv este cu certitudine mai mic de o sut J probabil c?iar mai mic de patruzeci de *ilotone. :nstrumentele ne spun c acest dispozitiv a avut mult peste o sut. Asta %nseamn o arm cu "isiune din $enera#ia a treia sau, mai probabil, un dispozitiv cu "uziune cu mai multe trepte. 4 ast"el de realizare nu!i o treab de amatori. Atunci, cine ar "i putut s o "ac? %ntreb (armonov. Nolov*o privi spre pre edinte. (u am idee. Am descoperit un posibil proiect de bomb al 3DN! ului. A a cum ti#i, ei produceau plutoniu, dar avem motive serioase s credem c proiectul nu a intrat cu adevrat %n ac#iune niciodat. Am 7=7

eQaminat proiectele sud!americane %n curs. (ici ele nu au obiective de $enul sta. :sraelul are ast"el de posibilit#i dar ce motiv ar avea s o "ac? +! i atace propriul protector? >n cazul %n care C?ina ar realiza a a ceva, mai probabil c ne!ar ataca pe noi. (oi avem pmntul i resursele de care au ei nevoie, iar pentru ei America e mult mai valoroas ca partener comercial dect ca inamic. (u, dac este un proiect al unui stat na#ional, %nseamn c doar cteva sunt capabile s o "ac, iar problemele securit#ii opera#ionale sunt practic insurmontabile. Andrei :lici, dac a#i "i ordonat )N5!ului s "ac asta, probabil c nu am "i putut. Nenul de individ necesar pentru o ast"el de misiune are nevoie de pre$tire, inteli$en#, devotament J acestea nu sunt calit#i pe care le $se ti %ntr!un bolnav psi?icV asasinatul pe o asemenea scar, capabil s aduc o ast"el de criz, ar cere o personalitate bolnav. Din motive evidente, )N5!ul nu are ast"el de oameni. >mi spui c nu ai in"orma#ii i c nu po#i $si o ipotez plauzibil care s eQplice evenimentele din aceast diminea#? Acesta este cazul, domnule pre edinte. A vrea s pot raporta altceva, dar nu pot. Ce "el de s"aturi prime te <oEler? (u tiu, admise Nolov*o. +ecretarii -albot i 5un*er sunt mor#i. Amndoi urmreau meciul de "otbal J de "apt, 5un*er, secretarul aprrii, era proprietarul unei ec?ipe. Directorul C:A este %nc "ie %n Iaponia, "ie %n drum spre cas. Director adHunct este 3Ban, corect? A a este. >l cunosc. (u!i un nesbuit. (u, nu este, dar l!au concediat. <oEler nu!l a$reeaz i am a"lat c lui 3Ban i s!a cerut s demisioneze. Deci, nu v pot spune cine %l s"tuie te pe pre edintele <oEler, cu eQcep#ia lui Elizabet? Elliot, consilierul pentru securitatea na#ional, de care ambasadorul nostru nu este deloc impresionat. Deci, omul sta slab, or$olios, nu are pe nimeni care s!i dea s"aturi bune? (u. Asta eQplic multe. 7=8

(armonov se ls pe spate i %nc?ise oc?ii. +unt sin$urul care a putea s!i dea s"aturi bune, dar el pare convins c eu sunt cel care i!a distrus ora ul. +plendidC &robabil c (armonov lansase cea mai penetrant analiz a serii' dar era $re it. D4,(G@E &3EFED:(-E <4R@E3K >( &3:,G@ 3_(D, A, D:+CG-A- &345@E,A CG C4,A(DA(U:: ,E: ,:@:-A3: F: A, <4+- A+:NG3ACL (:C:G(A D:( A3,E@E (4A+-3E (GC@EA3E (G @:&+EF-E. >( A@ D4:@EA, (4: D4: (E!A, >(-_@(:- F: +&E3 CL F-:: CL EG (G AF <: DA- (:C:4DA-L G( A+-<E@ DE 43D:( C3:,:(A@. >( A@ -3E:@EA, -4A-E 43D:(E@E (4A+-3E CL-3E <43UE@E ,:@:-A3E AG <4+- DE (A-G3L DE<E(+:OL. (G A, AG-43:PA- (:C:G( <E@ DE ACU:G(E 4<E(+:OL. >( A@ &A-3G@EA, ,!A, :(-E3E+A- @A +E3O:C::@E (4A+-3E DE :(<43,AU:: F: 3EN3E- CL -3E5G:E +L -E :(<43,EP CL (:C: (4: (G AOE, :DEE C:(E A3 <: &G-G- C4,:-E ACE+- AC- :(G,A(. O4, >(CE3CA +L +CD:,5L, ACEA+-L +:-GAU:E F: -4A-E :(<43,AU::@E &E CA3E @E O4, 45U:(E >U: O43 <: -3:,:+E :,ED:A-. D4,(G@E &3EFED:(-E, (G O4: DA A@-E 43D:(E <43UE@43 ,E@E DEC_- DACL +G(&34O4CA-. A3,A-A +4O:E-:CL E+-E >(-3!4 &4+-G3L DE<E(+:OL F: AFA OA 3L,_(E. 4, Doamne, scr ni Elliot. Cte minciuni avem aici? De$etul ei tras linii pe ecranul calculatorului. Gnu, tim c le lipsesc "ocoasele. Asta!i o minciun. Doi, de ce accentueaz "aptul c te!ai %ntlnit cu el la 3oma? De ce i!ar bate capul s o "ac, dac n!ar crede c bnuim c nu este (armonov? Cel adevrat n!ar 7=9

"ace asta, n!ar trebui s o "ac, nu!i a a? &robabil, tot o minciun. -rei, tim c ei ne!au atacat la 5erlin. Asta!i tot o minciun. &atru, aduce pentru prima oar %n discu#ie )N5!ul. , %ntreb de ce? Fi dac au de "apt un plan de acoperire' dup ce ne intimideaz, ne o"er planul lor de acoperire i trebuie s acceptm. Cinci, acum ne avertizeaz s nu!l provocm. +unt %ntr!o postur de"ensiv., da? Ce mai posturC @iz "cu o pauz. 3obert, astea sunt pur i simplu baliverne. >ncearc s ne %n ele. A a %l interpretez i eu. Are cineva comentarii'? Declara#ia de neprovocare este tulburtoare, rspunse C:(C!+AC. Neneralul <remont urmrea panoul de alarm. Avea acum nouzeci i ase de bombardiere %n aer i peste o sut de avioane!cistern. -erenurile de rac?ete erau pre$tite. +ateli#ii din &ro$ramul de +priHin al Aprrii "ocalizaser camerele telescopice Casse$rain pe terenurile sovietice de rac?ete, %n loc s rmn pe suprave$?ere $eneral. Domnule pre edinte, trebuie s discutm ceva c?iar acum. Ce anume, domnule $eneral? <remont continu pe cel mai calm ton pro"esionalK 3educerea "or#elor respective de rac?ete strate$ice de ambele pr#i a a"ectat calculele unui atac nuclear. >nainte, cnd aveam peste o mie de :C5,!uri, nici noi, nici sovieticii nu ne a teptam ca o lovitur de dezarmare s "ie o posibilitate strate$ic real. &ur i simplu, cerea prea mult. >mbunt#irile %n te?nolo$ia rac?etelor, plus reducerea numrului de #inte "iQe de mare importan#, %nseamn c o ast"el de lovitur a devenit o posibilitate teoretic. Adu$a#i la asta %ntrzierile sovietice %n dezactivarea rac?etelor ++!16 mai vec?i, %n concordan# cu tratatul armelor strate$ice, i avem ceea ce poate "oarte bine s "ie o postur strate$ic din partea lor, %n care o ast"el de lovitur poate "i o op#iune atr$toare. Aminti#i!v c noi am redus stocurile de rac?ete mai repede dect ei. Acum, eu tiu c (armonov v!a asi$urat personal c, %n patru sptmni, Gniunea +ovietic va "i %n concordan# deplin cu tratatul, dar, dup cte tim, re$imentele acelea de rac?ete sunt %nc active. Dac in"orma#iile pe care le ave#i cu privire la amenin#area lui (armonov de ctre militarii lui sunt corecte J ei bine, domnule, situa#ia este destul de clar, nu!i a a? 7=;

<!o mai clar, domnule $eneral, ceru <oEler cu o voce att de sczut, %nct C:(C!+AC de!abia %l auzi. Domnule, i dac doamna doctor Elliot are dreptate, dac ei se a teptau %ntr!adevr ca dumneavoastr s "i#i la meci, %mpreun cu secretarul 5un*er. Avnd %n vedere modul de "unc#ionare al sistemului nostru de comand i control, asta ne!ar "i paralizat. (u spun c ar "i atacat, dar cu si$uran# ar "i "ost %ntr!o pozi#ie "avorabil, ne$nd %n acela i timp responsabilitatea pentru eQplozia de la Denver, pentru a' pentru a ne anun#a sc?imbarea din $uvern %ntr!un asemenea mod %nct s ne %mpiedice, prin simpl intimidare, s ac#ionm %mpotriva lor. Asta!i destul de ru. Dar au ratat #inta, ca s zic a a, nu? 4), ce $ndesc ei acum? &ot s presupun c bnui#i c ei au "cut acest lucru i c sunte#i su"icient de "urios pentru a riposta %ntr!un "el sau altul. &lecnd de la ideea asta, i!ar putea spune c cel mai bun mod de a se proteHa este s ne dezarmeze rapid. Domnule pre edinte, nu pretind c ei $ndesc ast"el, ci c ar putea s o "ac. Fi cum %i oprim s lanseze, domnule $eneral? %ntreb <oEler. +in$urul lucru care %i va %mpiedica s lanseze este certitudinea c lovitura nu va avea e"ect. Asta!i adevrat mai ales dac avem de!a "ace cu militarii lor. Ei sunt capabili. +unt inteli$en#i. +unt ra#ionali. Nndesc %nainte de a ac#iona, ca to#i solda#ii buni. Dac tiu c suntem $ata s lansm la prima indica#ie a unui atac, atunci acel atac devine inutil din punct de vedere militar i nu va "i ini#iat. Lsta!i un s"at bun, 3obert, interveni Elliot. Ce crede (43AD? %ntreb <oEler. &re edintele nu se $ndise c!i cerea unui $eneral cu dou stele s evalueze opinia unuia cu patru. Domnule pre edinte, dac vrem s readucem situa#ia %n limite ct de ct ra#ionale, acesta pare s "ie modul %n care s!o "acem. <oarte bine. Domnule $eneral <remont, ce propui? &utem avansa $radul de pre$tire a "or#elor noastre strate$ice la DE<C4(!4(E. :ndicativul codi"icat pentru asta este +(A&C4G(-. @a acest punct, vom "i la $radul maQim de pre$tire. Asta nu!i va provoca? (u, n!ar trebui. Din dou motive. ,ai %nti, suntem deHa %ntr!o stare 7=6

ridicat de alarmV ei tiu asta i, de i evident %n$riHora#i, nu au obiectat %n niciun "el. Lsta!i sin$urul semn de Hudecat pe care l!am vzut pn acum. >n al doilea rnd, nu vor ti pn cnd nu le spunem noi c am ridicat indicativul cu o treapt. (u suntem obli$a#i s le spunem, atta vreme ct ei nu "ac ceva provocator. <oEler sorbi din cana cu ca"ea. Ct de curnd, va trebui s "ac un drum pn la baie, % i ddu el seama. Domnule $eneral, am de $nd s mai a tept %n privin#a asta. @as!m s m mai $ndesc cteva minute. <oarte bine, domnule. Oocea lui <remont nu dezvlui nicio dezam$ire, dar, la o mie de mile de Camp David, C:(C!+AC se %ntoarse s!i arunce o privire crunt e"ului su de +tat!,aHor AdHunct W4pera#iuniX. Ce este? %ntreb &arsons. &entru moment, nu mai avea nimic de "cut. Dup ce dduse tele"onul ur$ent i decisese s! i lase coec?ipierii din ec?ipa ECG( s se ocupe de munca de laborator, ?otrse s!i aHute pe doctori. Adusese instrumente pentru a evalua iradierea pompierilor i a pu#inilor supravie#uitori, ceva la care "izicianul mediu nu se prea pricepea. +itua#ia nu era deosebit de %mbucurtoare. Din cele apte persoane care supravie#uiser eQploziei de la stadion, cinci prezentau deHa semne $rave de boal radioactiv. &arsons evalua iradierea lor la o valoare %ntre patru sute i peste o mie de remi. Fase sute era iradierea maQim compatibil %n mod normal cu supravie#uirea, de i cu un tratament eroic supravie#uiser i cazuri cu iradiere mai mare. Dac cineva putea numi via# %nc un an sau doi de supravie#uire., cu trei sau patru variet#i de cancer izbucnind %n corp. Din "ericire, ultimul din cei apte prea s "i primit cea mai mic doz de radia#ii. >i era %nc "ri$, de i avea "a#a i minile arse ru, dar nu vomita. Era i complet surd. 4mul era tnr, remarc &arsons. >n ba$aHul de ln$ patul lui, %n a"ar de ?aine, se $seau un pistol i o insi$n de poli#ist. +trn$ea ceva %n mn i, cnd tnrul % i ridic privirea, %l vzu pe a$entul <5: stnd %n picioare ln$ e"ul ECG(. 4"i#erul &ete DaE*ins era %ntr!o stare de oc pro"und, aproape incon tient. -remura, att pentru c!i era "ri$ i era ud "lea c, ct i 7=2

datorit unei terori mai mari dect %n"runtase vreodat un om care supravie#uise. ,intea lui se separase %n trei sau patru zone care operau pe ci di"erite i niciuna nu era deosebit de sntoas sau coerent. Doar datorit antrenamentului, aceste zone reu eau s nu se destrame de"initiv. >n timp ce &arsons plimba un instrument de msur peste ?ainele pe care tnrul le purtase doar cu pu#in timp %nainte, privirea tulbure a lui DaE*ins deslu i, stnd ln$ el, un alt brbat %ntr!un ?anorac de plastic albastru. &e mneci i pe piept era imprimat <5:.. -nrul o"i#er se ridic brusc, smul$ndu! i acul de per"uzie din ven. Asta determin un doctor i o asistent s!l %mpin$ %napoi, dar DaE*ins se lupt cu ei cu puterea nebuniei, %ntinznd mna spre a$ent. A$entul special 5ill Clinton era i el z$uduit pro"und. (umai "anteziile destinului %i salvaser via#a. Avusese i el un bilet la meci, dar "usese obli$at s!l dea altui membru al ec?ipei lui. Datorit acestui $?inion., care cu doar patru zile mai devreme %l %n"uriase pe tnrul a$ent, via#a lui "usese cru#at. Ceea ce vzuse la stadion %l nucise. EQpunerea la radia#ii J doar patruzeci de remi, dup &arsons J %l %n$rozea, dar Clinton era poli#ist i lu ?rtia din mna lui DaE*ins. Era, vzu el, o list cu numere de ma ini. Gnul era %ncercuit i avea mz$lit ln$ el un semn de %ntrebare. Ce %nseamn asta? %ntreb Clinton, aplecndu!se pe ln$ asistenta care %ncerca s restabileasc per"uzia lui DaE*ins. Dubi#, bolborosi tnrul, "r s aud, dar tiind care era %ntrebarea. A intrat' cerut ser$entului s veri"ice, dar' latura sudic, ln$ dubele -O. Dubi# A5C, mic, doi tipi, eu i!am lsat s intre. (u erau pe lista mea. Acolo a "ost. &arsons se aplec. Cum artau cei doi oameni? Nesticul spre ?rtie, apoi art cu de$etul spre el i Clinton. Albi, amndoi cam treizeci de ani, obi nui#i' ziceau c vin din 4ma?a' cu un ma$neto"on. De i era ciudat c veneau din 4ma?a' spus ser$entului Man*evic?' dus s veri"ice c?iar %nainte. Gite, interveni un doctor, omul sta este %ntr!o stare "oarte proast i trebuie s' @as!o moart, mri Clinton. 71=

-e!ai uitat %n dubi#? %ntreb &arsons. DaE*ins se ?olb la el. &arsons %n "c o bucat de ?rtie i desen pe ea o dubi#, %n#epnd desenul cu creionul. DaE*ins, aproape pe alt lume, aprob. Cutie mare, un metru, +onB. tiprit pe ea J ziceau c era un ma$neto"on. Dubi# din 4ma?a' dar' Art spre list. Clinton o privi. (umere de ColoradoC Eu am lsat!o s intre, spuse DaE*ins c?iar %nainte de a! i pierde cuno tin#a. Cutie de un metru' rosti %nceti or &arsons. Dai. Clinton ie i %n "u$ din sala de ur$en#e. Cel mai apropiat tele"on era la biroul administra#iei. @a toate patru aparatele se vorbea. Clinton smulse unul din mna "unc#ionarului de la recep#ie, aps pe "urc i eliber circuitul. Ce "aci? NuraC comand a$entul. Am nevoie de Dos*ins' Ralt, aici Clinton, la spital. Am nevoie s ba$i %n computer un numr de circula#ie. Colorado, E!3!&!cinci!doi!zero. Dubi# suspect la stadion. Doi oameni, albi, treizeci i de ani, aspect comun. ,artorul este un poli#ist, dar a le inat. 4). Cine!i cu tine? &arsons, tipul de la ECG(. Oino aici' nu, rmi acolo, dar #ine circuitul sta desc?is. Dos*ins trecu linia %n a teptare, apoi "orm un alt numr din memorie. Era al Departamentului Oe?iculelor cu ,otor din Colorado. Da, domnule, %i rspunse o voce "eminin. EdEard 3obert &aul cinci!doi!zero. Dos*ins privi %n Hos la biroul lui. De ce!i suna cunoscut? :mediat. Nata, e o dubi# nou!nou# %nre$istrat pe numele 3obert <riend din 3o$$en. Ai nevoie de numrul permisului domnului <riend? Cristoase, spuse Dos*ins. &ardon, domnule? &o#i veri"ica alte dou numere de permis? 711

+i$ur. Dos*ins i le citi. &rimul e un numr incorect' la "el i al doilea J stai pu#in, numerele astea seamn per"ect cu' Ftiu. ,ul#umesc. Dos*ins puse Hos receptorul. -5, Galt, g8n ete rapi 4 ,ai mdi avea nevoie de in"orma#ii suplimentare de la Clinton. ,urraB. Dan, aici Ralt Dos*ins. Am primit c?iar acum ceva ce trebuie s tii. D!i drumul. &rietenul nostru ,arvin 3ussell a parcat o camionet la stadion. -ipul de la ECG( spune c locul unde a parcat!o este "oarte aproape de locul eQploziei. A "ost cel pu#in %nc unul' nu, stai' Da. A mai "ost un tip cu el i cellalt conducea probabil ma ina %nc?iriat. >n dubi# se $sea o cutie mare. Dubi#a era vopsit ca un ve?icul A5C, dar 3ussell a "ost $sit mort la vreo dou mile de acolo. Deci, probabil c a lsat dubi#a i a plecat. Dan, se pare c a a ar "i putut aHun$e bomba acolo. Ce altceva mai ai, Ralt? Am "oto$ra"ii de pa aport i alte acte de identitate pentru al#i doi oameni. -rimite!le prin "aQ. Au plecat. Dos*ins se %ndrept spre camera de comunica#ii. >n drum vorbi cu un alt a$ent. D de tipii de la omucideri din Denver care lucreaz la cazul 3ussell' :ndi"erent unde sunt, adu!i la tele"on repede de tot. -e $nde ti iar la terorism? %ntreb &at 4ADaB. Credeam c bomba este prea mare pentru asta. 3ussell era suspectat ca terorist i credem c putea' ra?atC eQclam ,urraB. Ce!i, Dan? +pune la Ar?iv c vreau "oto$ra"iile din Atena care sunt %n dosarul lui 3ussell. 712

Directorul asistent adHunct a tept s "ie dat tele"onul. Am avut o solicitare de la $reci, unul din o"i#erii lor a "ost asasinat i ne!au trimis ni te "oto$ra"ii. ,!am $ndit atunci c ar putea "i ,arvin, dar' mai era cineva acolo, %ntr!o ma in, cred. Cred c avem o "oto$ra"ie din pro"il' +ose te un "aQ de la Denver, anun# o "emeie. Adu!l %ncoace, comand ,urraB. Gite pa$ina unu. 5ilet de avion' bilet de coresponden#. &at' 4ADaB %l lu. 4 s!l veri"ic pe calculator. Drace, uit!te la astaC 4 "a# cunoscut? Arat ca' :smael Sati, poate? &e cellalt nu!l cunosc. ,usta#a i prul nu sunt %n re$ul, Dan, spuse 4ADaB, %ntorcndu!se cu spatele la tele"on. E i cam slab. ,ai bine sun Ar?iva s vedem ce au la zi %n privin#a Havrei asteia. (u te $rbi prea tare, omule. Ai dreptate. ,urraB ridic receptorul. Oe ti bune, domnule pre edinte, spuse 5orstein din creierul ,un#ilor C?eBenne. Avem un )D!11 care va trece peste Gniunea +ovietic Central. Acolo e diminea#, pu#in %nainte de rsritul soarelui, vreme senin i vom arunca o privire la unele baze de rac?ete. +atelitul este deHa pro$ramat. C(:< aranHeaz transmisia %n timp real aici i la baz. Dar nu aici, bombni <oEler. Camp David nu "usese niciodat ec?ipat pentru astaV o scpare remarcabil, % i zise <oEler. +e transmitea la )neecap, acolo unde ar "i trebuit s mear$ cnd i se prezentase ocazia. Ei, spune!mi ce vezi. 4 voi "ace, domnule. -ransmisia asta ar trebui s ne "ie "oarte util, promise 5orstein. +ose te acum, domnule, interveni o voce nou. Domnule, aici maiorul Costello, in"orma#ii (43AD. (!am "i putut pro$rama asta mult mai bine. +atelitul va trece "oarte aproape de patru re$imente, de la sud la 71/

nord, la Pan$?iz -obe, Alies*, Gz?ur i Nlad*aia. -oate, cu eQcep#ia ultimului, sunt baze ++!16. Nlad*aia are ++!11, avioane vec?i. Domnule, Alies* e unul din locurile pe care trebuiau s le dezactiveze, dar nu au "cut!o %nc' Cerul de diminea# era senin la Alies*. &rima licrire %ncepea s lumineze orizontul nord!estic, dar niciunul dintre solda#ii de la <or#ele +trate$ice de 3ac?ete nu se obosi s o admire. Erau cu sptmni %n %ntrziere i ordinele lor curente le cereau s corecteze aceast de"icien#. C ast"el de ordine erau aproape imposibile nu avea importan#. @a "iecare dintre cele patruzeci de silozuri de lansare se $sea cte un camion articulat, $reu. 3ac?etele ++!16 J ru ii le numeau de "apt 3+!2=, pentru 3ac?et +trate$ic nr. 2= J erau vec?i, peste unsprezece ani, sta "iind i motivul pentru care sovieticii "useser de acord s le elimine. &use %n mi care de motoare cu combustibil lic?id, combustibilii i oQidan#ii %n c?estiune erau c?imicale corosive, periculoase J dimetil ?idrazin asimetric i tetraoQid de azot J iar "aptul c erau numite lic?ide stocabile. era o "ormulare relativ. Erau mai stabile dect combustibilii crio$eni, %n msura %n care nu cereau re"ri$erare, dar erau att de toQice, %nct deveneau aproape instantaneu letale la contact uman, iar reac#iile lor erau eQtrem de violente. 4 msur de si$uran# era introducerea rac?etelor %n capsule de o#el, care erau %ncrcate din silozuri ca ni te imense cartu e de carabin, o inova#ie sovietic %n proiectare pentru a proteHa de c?imicale ec?ipamentele i instrumentele de mare "ine#e din baze. +ovieticii % i bteau capul cu ast"el de sisteme nu pentru a pro"ita de impulsul lor ener$etic mai ridicat, ci mai de$rab ca rezultat al "aptului c %ntrziaser %n descoperirea unui combustibil solid puternic i si$ur pentru rac?etele lor, o situa#ie remediat doar de curnd cu noile ++!28. De i indubitabil mare i puternic, rac?eta ++!16 J purtnd amenin#torul nume de cod (A-4 +A-A( J era cumplit de $reu de %ntre#inut, iar ec?ipaHele erau %ncntate s scape de ea. Destui solda#i din <or#ele +trate$ice de 3ac?ete "useser uci i %n accidente de %ntre#inere i antrenament, eQact la "el cum americanii pierduser oameni din cauza rac?etelor corespondente -itan!11. -oate cele de la Alies* erau marcate pentru eliminare, acesta "iind motivul prezen#ei oamenilor i a camioanelor transportoare. Dar, mai %nti, trebuiau %ndeprtate "ocoasele. Americanii puteau suprave$?ea rac?etele %n procesul 717

de distru$ere, dar "ocoasele erau pstrate %n cel mai strict secret. +ub oc?ii aten#i ai unui colonel, %nveli ul vr"ului era scos cu o macara mic de pe 3ac?eta (umrul /1, eQpunnd ve?iculele de reintrare. <iecare dintre ve?iculele multiple de reintrare, orientabile independent, de "orm conic, avea cam patruzeci de centimetri diametru la "und, sub#iindu!se ca un ac la 18= centimetri deasupra bazei. De asemenea, "iecare reprezenta un dispozitiv termonuclear %n trei stadii de aproQimativ o Humtate de me$aton. +olda#ii tratau ve?iculele cu tot respectul pe care, evident, %l meritau. 4), %ncepem s avem ima$ine, %l auzi <oEler spunnd pe maiorul Costello. (u!i prea mult activitate' :zolm doar cteva silozuri, cele pe care le putem vedea mai bine J acolo!i pdure peste tot, domnule pre edinte, dar din cauza un$?iului satelitului tim pe care le putem vedea clar' 4), uite unul, silozul -obe zero!cinci' nimic neobi nuit' buncrul de comand este c?iar acolo' pot s vd santinele patrulnd' ,ai multe dect de obicei' Od cinci! apte oameni J %i putem vedea "oarte bine %n in"raro u, acolo e "ri$, domnule. (imic altceva. (imic neobi nuit' bine. Acum urmeaz Alies*' DopaC Ce este? (e uitm la patru silozuri, pe patru camere di"erite' Alea sunt camioane de serviciu, interveni $eneralul <remont de la centrul de comand +AC. Camioane de serviciu la toate patru silozurile. G ile silozurilor sunt desc?ise, domnule pre edinte. Ce %nseamn asta? Costello prelu %ntrebareaK Domnule pre edinte, toate acestea sunt 16 ,od 2, unele destul de vec?i. -rebuiau s "ie dezactivate pn acum, dar nu au "ost. Avem acum cinci silozuri %n cmpul vizual, i la toate sunt camioane de serviciu. &ot vedea dou cu oameni %n Hur, care "ac ceva la rac?ete. Ce este un camion de serviciu? +unt camioanele pe care le "olosesc pentru a transporta rac?etele. Au i toate sculele care se "olosesc pentru a lucra la ele. EQist cte un camion pentru "iecare J de "apt, mai mult dect unul. E o semiremorc mare, cu buncre de stocare pentru toate sculele i alte materiale' Iim, se pare c 718

au scos %nvelitoarea' daC Gite, "ocoasele sunt luminate i tipii me teresc ceva la ve?iculele de reintrare. , %ntreb ce? <oEler aproape c eQplod. Era ca i cum ar "i ascultat un meci de "otbal la radio i' Ce %nseamn toate astea? (u tim eQact' aHun$em la Gz?ur, acum. (u!i prea mult activitate. Gz?ur are noua marc de 16 ,od 8' nu sunt camioane. Fi aici se vd santinele. Domnule pre edinte, a estima c avem mai mult dect numrul obi nuit de santinele. Grmeaz Nlad*aia' asta va lua cteva minute. De ce sunt camioanele acolo? %ntreba <oEler. -ot ce pot spune este c par s lucreze la rac?ete. @a dracuAC Ce "ac? #ip <oEler %n micro"on. 3spunsul "u "oarte di"erit de vocea calm care vorbise cu cteva minute mai devreme. (u am nicio posibilitate s v dau un rspuns eQact. Atunci, spune!mi ce tiiC Domnule pre edinte, cum v!am spus deHa, acestea sunt rac?ete vec?i, necesit mult munc de %ntre#inere i erau pro$ramate pentru distru$ere, dar %n privin#a asta sunt %n %ntrziere. Am observat o paz sporit la toate cele trei re$imente ++!16, dar la Alies* "iecare rac?et pe care am vzut!o avea un camion i o ec?ip de %ntre#inere, iar silozurile erau desc?ise. Asta! i tot ce putem spune pe baza acestor ima$ini, domnule. Domnule pre edinte, interveni $eneralul 5orstein, maiorul Costello v!a spus tot ce poate. Domnule $eneral, mi!ai promis c vom ob#ine ceva util. Ce am ob#inut? Activitatea care se des" oar la Alies* poate "i semni"icativ. Dar nu tii care este scopul acestei activit#iC (u, domnule, nu tim, admise 5orstein destul de ru inat. Ar putea s pre$teasc rac?etele de lansare? Da, domnule, este o posibilitate. Dumnezeule. 3obert, se precipit consilierul pentru securitatea na#ional, sunt din ce %n ce mai speriat. Elizabet?, nu avem timp pentru asta. 719

<oEler % i adun $ndurile. -rebuie s ne pstrm cumptul i s controlm situa#ia. -rebuie. -rebuie s!l convin$em pe (armonov' 3obert, nu %n#ele$iC (u este elC Lsta!i sin$urul lucru lo$ic. (u tim cu cine avem de!a "aceC Ce putem "ace? (u tiuC :ndi"erent cine este, nu vrea un rzboi nuclear. (imeni nu poate vrea a a ceva. E prea nebunesc, o asi$ur pre edintele pe un ton printesc. E ti si$ur? 3obert, e ti cu adevrat si$ur? Au %ncercat s ne ucidC C?iar dac ar "i adevrat, trebuie s "acem abstrac#ie de' Dar nu putem. Dac au "ost dispu i s %ncerce o dat, vor "i dispu i s %ncerce din nou. (u %n#ele$i? Doar la circa un metru %n spatele lor, Delen DAA$ustino % i ddu seama c %n vara trecut o citise corect pe @iz Elliot. Era tot att de la pe ct de a$resiv. >n aceste condi#ii, pe cine se mai putea baza pre edintele pentru a primi s"aturi? <oEler se ridic din "otoliu i se %ndrept spre baie. &ete Connor %l urmri doar pn la u , deoarece c?iar i pre edin#ilor li se permitea s "ac aceast cltorie sin$uri. Da$a. privi %n Hos la @iz Elliot. <a#a ei era' cum? se %ntreb a$enta +erviciului +ecret. Era dincolo de team. A$entul DAA$ustino era la "el de %nspimntat, dar ea nu' asta era incorect, nu!i a a? (imeni nu!i cerea s"aturi, nimeni nu!i cerea s eQplice ra#ional dezastrul sta. Evident, nimic nu avea sens. &ur i simplu, nu avea. Cel pu#in pe ea nu o %ntreba nimeni, dar asta nu era treaba ei. Era treaba lui @iz Elliot. Am aici un contact, anun# unul dintre operatorii de sonar la bordul lui +ea Devil 4ne!-?ree. Neamandura trei, relevment doi!unu!cinci' numrtoarea palelor' o sin$ur elice J contact submarin nuclearC (u!i american, elicea nu este american. @!am prins pe patru, con"irm un alt sonarist. -ipul sta % i mi c "undul, numrtoarea tura#iilor indic douzeci, poate douzeci i cinci de noduri, relevmentul pe $eamandura mea este trei!zero!zero. 4), spuse responsabilul cu tactica. Am o pozi#ie. &o#i s!mi dai deriva#ia? 71;

3elevmentul acum doi!unu!zeroC rspunse primul. -ipul se mi cC Dou minute mai trziu, era clar c respectivul contact se %ndrepta direct spre ,aine* Este posibil? %ntreb Iim 3osselli. ,esaHul radio plecase de la )odia* direct la (,CC. Comandantul escadrilei de patrulare nu tia ce s "ac i #ipa dup instruc#iuni. 3aportul sosi %n "orma unui 3ED 34C)E-, cu o copie pentru C:(C&AC, care, de asemenea, avea s cear directive de sus. Ce vrei s spui? %ntreb 5arnes. +e %ndreapt direct spre locul unde se a"l ,aine* Cum dracuA poate s tie unde se a"l? (oi cum am a"lat? Neamandur +@4-, radio J o, nu, tmpitul la n!a "cut manevra de evitare? >l anun#m pe pre edinte? %ntreb colonelul 5arnes. Cred c da. 3osselli ridic receptorul. Aici pre edintele. Domnule, sunt cpitanul Iim 3osselli de la Centrul (a#ional de Comand ,ilitar. Avem un submarin imobilizat %n Nol"ul Alas*a, G++ ,aine, o nav purttoare de rac?ete din clasa 4?io. Are elicea avariat i nu poate manevra. Gn submarin sovietic de atac se %ndreapt direct spre el, e la o distan# de circa zece mile. Avem un avion A+R &!/C 4rion care %l urmre te acum pe rus. Cerem instruc#iuni. Credeam c nimeni nu ne poate urmri submarinele purttoare de rac?ete. (imeni nu poate, dar %n acest caz probabil c au "olosit radio$oniometre pentru a localiza submarinul, cnd a emis pentru a cere aHutor. ,aine este un submarin purttor de rac?ete, "ace parte din &G4: i se $se te sub 3e$ulile de An$aHament DE<C4(!-R4. >n consecin#, la "el este i 4rionul care %l spriHin. Domnule, ei vor s tie ce s "ac. Ct de important este ,aine? %ntreb <oEler. Neneralul <remont prelu %ntrebareaK Acest submarin este o parte din &G4:, o parte important, peste dou 716

sute de "ocoase, unele "oarte precise. Dac ru ii %l pot elimina, ne rnesc $rav. Ct de $rav? <ace o $aur al dracului de mare %n planul nostru de rzboi. ,aine este ec?ipat cu rac?ete D!8 care au rol de contra"or#. Ele ar trebui s atace poli$oanele de rac?ete i o serie de instala#ii de comand i control. Dac i se %ntmpl ceva, vor "i necesare ore %ntre$i pentru a crpi aceast $aur din plan. Domnule cpitan 3osselli, e ti din ,arin, nu e a a? Da, domnule pre edinte' trebuie s v spun c am "ost comandantul ec?ipaHului lui ,aine pn acum cteva luni. Ct de curnd trebuie s lum o decizie? A*ula se apropie cu douzeci i cinci de noduriV %n acest moment se a"l la aproQimativ douzeci de mii de metri de nava noastr. -e?nic vorbind, acum sunt %n raza de ac#iune a torpilelor. Care sunt op#iunile mele? &ute#i s ordona#i un atac sau s nu ordona#i un atac, rspunse 3osselli. Domnule $eneral <remont? Domnule pre edinte' nu, domnule cpitan 3osselli? Da, domnule $eneral? Ct e ti de si$ur c ru ii se %ndreapt direct spre nava noastr? +emnalul este pozitiv %n privin#a asta, domnule. Domnule pre edinte, cred c trebuie s ne proteHm bunurile. 3u ii nu vor "i %ncnta#i de un atac asupra uneia dintre navele lor, dar este o nav de atac, nu o unitate strate$ic. Dac pretind eQplica#ii, le putem da. Ceea ce vreau s tiu este de ce au ordonat navei s se comporte ast"el. -rebuie s tie c asta ne va alarma. Domnule cpitan 3osselli, ai autoriza#ia mea ca avionul s atace i s distru$ submarinul. >n#eles, domnule. 3osselli ridic cellalt receptor. N3AM 5EA3, aici ,A35@EDEAD. Autoritatea de Comand (a#ional aprob, repet, aprob cererea voastr. Con"irm. ,A35@EDEAD, aici N3EM 5EA3, recep#ionm, cererea de 712

an$aHare este aprobat. A"irmativ. >n#eles. -erminat. 4rion!ul vir. C?iar i pilo#ii sim#eau acum e"ectele vremii. -e?nic vorbind, era %nc lumin, dar pla"onul cobort i marea a$itat ddeau iluzia c zburau printr!un imens coridor plin de $ropi. Asta era vestea proast. Oestea bun era c acel contact al lor se comporta ca un idiot, $onind "oarte repede, i era aproape imposibil de ratat. Comandantul de la tactic diriHa avionul pe cursul submarinului A*ula. Din coada avionului de pasa$eri @oc*?eed Electra trans"ormat ie ea un dispozitiv sensibil numit detector de anomalie ma$netic. Acesta %nre$istra varia#iile cmpului ma$netic terestru, cum ar "i cele produse de masa metalic a unui submarin. (ebunul, nebunul, nebunul, eliberez "umulC anun# operatorul sistemului. Aps pe un buton pentru a elibera o baliz "umi$en. >n "a#, pilotul vir imediat la stn$a pentru a ini#ia o alt trecere. 4 "cu pe aceasta, apoi o a treia, virnd de "iecare dat la stn$a. 4), care!i situa#ia acolo %n spate? %ntreb pilotul. Contact solid, submarin cu propulsie nuclear, %n mod si$ur rus. &ropun s!o "acem de data asta. +!a marcat, observ pilotul. :suse, murmur copilotul. Desc?ide u ile. +e desc?id acum. +i$uran#ele sunt scoase, sistemul de eliberare armat, arma "ierbinte. 4), am re$lat!o, spuse comandantul. @iber pentru lansare. Era prea u or. &ilotul alinie avionul pe $eamandurile "umi$ene, care erau aproape per"ect %n linie. -recu de prima, apoi de a doua, apoi de a treia' @ansare, acumC -orpila lansatC &ilotul mri puterea i urc vreo cteva zeci de metri. -orpila ,ar* 8= A+R czu liber, "rnat de o mic para ut care "u eliberat automat, cnd proiectilul lovi apa. Arma nou i "oarte so"isticat 72=

era animat de un sistem de propulsie aproape complet silen#ios i "usese pro$ramat s rmn anonim pn cnd aHun$ea la adncimea #intei de o sut cinzeci de metri. Era timpul s reduc viteza, % i spuse Dubinin, %nc vreo cteva mii de metri. &ariul lui "usese unul bun. &rea o presupunere pe de!a %ntre$ul rezonabil c submarinul purttor de rac?ete va sta aproape de supra"a#. Dac $?icise corect, atunci, mer$nd cu vitez eQact sub strat J $onea la o sut zece metri J z$omotul de supra"a# %i va %mpiedica pe americani s!l aud, iar el putea s conduc mai discret restul cutrii. Era pe cale s se "elicite sin$ur pentru o decizie tactic bun. +onar de torpil %n prova tribordC #ip din cabina sonarului locotenentul 3*ov. Crma banda stn$aC -oat viteza %nainte. Gnde este torpila? 3*ov continuK Gn$?i de depresiune cincisprezeceC +ub noiC :e ire la supra"a#C &lanurile la maQimumC Curs nou trei!zero!zeroC Dubinin "u$i la sonar. Ce dracuA? 3*ov era palid. (u aud z$omot de elice' doar blestematul sta de sonar' caut %n alt parte' nu, acum ac?izi#ioneaz dateC Dubinin se %ntoarseK Contramsuri' trei' acumC Canistrele lansateC 4peratorii contramsurilor de pe Amiral ;unin lansar imediat trei canistre de 18 centimetri cu material $enerator de $aze. Acestea umplur apa cu bule, crend o #int pentru torpil, dar una imobil. -orpila ,ar* 8= sim#ise deHa prezen#a submarinului i e"ectua un viraH de apropiere. -recem de o sut de metri, anun# Starpom-ul* Oiteza douzeci i opt de noduri. +tabilizeaz la cincisprezece, dar s nu!#i "ie team c "aci $aur. >n#elesC Douzeci i nou de noduri. Am pierdut!o, curbura sonarului tractat ne!a obturat recep#ia. ,inile lui 3*ov se %nl#ar %ntr!un $est de "rustrare. 721

Atunci, trebuie s avem rbdare, spuse Dubinin. (u era o $lum prea $rozav, dar ec?ipa de la sonar %l iubi pentru ea. 4rion!ul a atacat c?iar acum submarinul, domnule, am prins un semnal ultrasonic "oarte slab, relevment doi!patru!zero. E una de!a noastr, un ,ar* 8=, domnule. Lsta ar trebui "ie su"icient, observ 3ic*s. ,ul#umesc lui Dumnezeu. -recem de cincizeci de metri, stabilizm, zece $rade pe planuri. Oiteza treizeci i unu. Contramsurile nu au avut e"ect, raport 3*ov. +onarul tractat %ncepuse s se %ndrepte i torpila era %nc acolo. (u sunt z$omote de elice? (iciunul. Ar trebui s le aud, c?iar la viteza asta. -rebuie s "ie una din cele noi' ,ar* 8=? +e presupune c!i un pe ti or "oarte inteli$ent. Oom vedea. Ev$?eni, %#i aminte ti ac#iunea de supra"a#? zmbi Dubinin. Starpom-ul "cu o treab superb, men#innd contactul, dar valurile de nou metri $arantau c submarinul va "ace $aur J va strpun$e supra"a#a J cnd valurile vor mtura pe deasupra. -orpila era la doar trei sute de metri %n urm, cnd A*ula se stabiliz. -orpila american antisubmarin ,ar* 8= nu era o arm inteli$ent, ci una $enial.. :denti"icase i i$norase contra!msurile pe care le ordonase Dubinin cu doar cteva minute %nainte i, "olosind un sonar ultrasonic puternic, cuta acum submarinul pentru a! i duce la capt misiunea. Dar aici le$ile "izicii intervenim %n "avoarea ru ilor. ,ul#i cred c sonarul se re"lect pe coca metalic a unei nave, dar nu este adevrat. ,ai de$rab sonarul se re"lect pe aerul din interiorul unui submarin sau, mai precis, pe limita dintre ap i aer, prin care ener$ia acustic nu poate trece. ,ar* 8= era pro$ramat s identi"ice aceste limite aer!ap. >n timp ce torpila $onea dup prada ei, %ncepu s vad imense "orme cu aspect de nave %ntinzndu! se pn la limita de ac#iune a sonarului ei. Acestea erau valurile. De i arma "usese pro$ramat s i$nore o supra"a# plan i ast"el s evite o problem numit captur de supra"a#. proiectan#ii ei nu se $ndiser la problema 722

unei mri a$itate, cu valuri mari. ,ar* 8= select cea mai apropiat ast"el de "orm, $oni spre ea' i # ni %n aer, ca un somon care sare din ap. +e prbu i %n valul urmtor, reac?izi#ion aceea i "orm a unei #inte imense' i # ni iar' De data asta, torpila lovi sub un u or un$?i. <or#ele dinamice o determinar s se %ntoarc i s aler$e spre nord %n interiorul corpului unui val, sesiznd nave uria e la stn$a i la dreapta. +e %ntoarse la stn$a, srind iar %n aer, dar de data asta lovi valul urmtor, su"icient de puternic pentru a declan a detonatorul de contact. A "ost aproape, opti 3*ov. (u, nu aproape, poate o mie de metri, dar probabil mai mult. Cpitanul se aplec %n camera de control. 3educe#i viteza la cinci noduri, cobor#i la treizeci de metri. @!am lovit? (u tiu, domnule, rspunse operatorul. A urcat %n $rab la supra"a# i l!a urmrit, a "cut cteva rondouri' +onaristul tras cu de$etul pe ecran. Apoi a eQplodat aici, aproape de locul unde A*ula a disprut %n z$omotul de supra"a#. (u pot s spun, nu am auzit z$omote de rupere, domnule. -rebuie s consider c am ratat. 3elevmentul i distan#a la #int? ceru Dubinin. AproQimativ nou mii de metri, relevment zero!cinci!zero, rspunse Starpom-ul* Acum care!i planul, domnule cpitan? Oom localiza i vom distru$e #inta, rspunse cpitanul de ran$ul %nti Oalentin 5orisovici Dubinin. Dar' Am "ost ataca#i. -iclo ii tia au %ncercat s ne omoareC Asta a "ost o arm aerian, sublinie secundul. (u am auzit niciun avion. Am "ost ataca#i. (e vom apra. Ei, bine? :nspectorul &at 4ADaB lua noti#e cu "urie. American Airlines, ca toate companiile de transport importante, % i pstra pe calculator in"orma#iile 72/

re"eritoare la bilete. Cu un numr de bilet i numrul zborului putea da de urma oricui. 4), %i spuse el "emeii de la captul "irului. A teapt un minut. 4ADaB se %ntoarse. Dan, au "ost doar ase bilete la clasa %nti pentru zborul acela de la Denver la Dallas!<ort Rort?. Avionul era aproape $ol, dar nu a decolat %nc din cauza $?e#ii i zpezii din Dallas. Avem numele altor doi pasa$eri de clasa %nti care au sc?imbat biletele pentru un zbor la ,iami. Acum, le$tura prin Dallas era pentru ,eQico CitB. Cei doi care au sc?imbat pentru ,iami aveau i rezervri pe un DC!1= din ,iami spre ,eQico CitB. Avionul acela a decolat, e la o or de zbor de ,eQico. +!l %ntoarcem? +pun c nu se poate din cauza combustibilului. 4 or' CristoaseC uier ,urraB. 4ADaB % i trecu mna peste "a#. @a "el de speriat ca oricare altul din America J mai mult, pentru c to#i cei din centrul de comand aveau motive in"ormate s "ie %nspimnta#i