Sunteți pe pagina 1din 414

Clive Cussler

Vntul negru

12 DECEMBRIE 1944 BAZA NAVAL KURE, JAPONIA Comandantul Takeo Ogawa i privi ceasul de la ncheietur.Mormii i cltin din cap, iritat. A trecut de a o umtate de or de la mie!ul nop"ii, #odogni, ncordat. O ntr!iere de trei ore, iar noi nc mai ateptm. Ca rspuns la nemul"umirea superiorului su, un su#locotenent navigator, avnd ochii o#osi"i ai unui #olnav de insomnie, ddu din cap $r s spun nimic. Cei doi #r#a"i a$la"i n partea de sus a turelei su#mersi#ilului %& '() al Marinei %mperiale *apone!e supravegheau antierul naval cu priviri insistente, pndind semnele apari"iei o#iectului ateptrii lor. +incolo de ntinsa #a! naval, luminile nop"ii scnteiau, clipind de!ordonat n urul pitorescului ora ,ure. -urni"a mrunt i mprumuta acelui ceas tr!iu o linite sinistr. +eparte de !gomotele ndeprtate ale ciocanelor, ale macaralelor i ale aparatelor de sudur. n alte pr"i ale antierului, repararea navelor avariate de inamic i construc"ia celor noi continuau, cu ndr ire i $r ntrerupere, alturndu&se, cu o gra# inutil, e$ortului din ce n ce mai deprimant de sus"inere a r!#oiului. .aietul ndeprtat al unui camion cu motor diesel rever#er venind de&a lungul apei, sunetul crescnd n intensitate pe msur ce .ehiculul se apropia de docurile su#marinelor. /n autocamion %su!u, de culoarea arde!iei, iei de dup col"ul unui depo!it din crmid, %ntr huruind n ra!a lor vi!ual i vir, naintnd de&a lungul docului de descrcare. 0o$erul se apropia de adpostul su#marinului naintnd cu pruden", centimetru cu centimetru, strduindu&se s deslueasc lrgimea danei cu$undate n ntuneric, a#ia vi!i#il n lumina $arurilor de camu$la . Camionul se opri lng schela de acces, iar $rnele sale u!ate protestar, scr"ind strident. +up un moment de linite, ase solda"i narma"i pn&n din"i srir din caroseria autocamionului, $ormnd un cordon de pa! n urul acestuia. n timp ce co#ora din turel ctre doc, Ogawa sim"i c una dintre santinele i ndreptase arma asupra lui. O#serv c solda"ii nu $ceau parte din Armata %mperial 1egulat, ci erau mem#ri de elit ai temutei ,empei Tai, poli"ia militar. +oi #r#a"i n uni$orm co#orr din ca#ina autocamionului, ndreptndu&se ctre el. 1ecunoscnd un o$i"er superior, Ogawa lu po!i"ia drep"i i salut cu promptitudine.

Am ateptat sosirea dumneavoastr, cpitane, declar, cu o nuan" de iritare. Cpitanul Mi2oshi 3orinouchi i ignor alu!ia. n calitate de o$i"er opera"ional n statul ma or al 4lotei a 0asea, era preocupat de pro#leme mult mai grave. n Oceanul 5aci$ic, $lota de su#marine a *aponiei era treptat decimat, iar Marina %mperial nu avea nici o replic pe msura tehnicii de r!#oi des$urate de $or"ele americane. 6upta disperat dus de su#marine mpotriva unui adversar de o superioritate copleitoare se s$rea, inevita#il, cu pierderea echipa elor i a vaselor, ceea ce repre!enta o povar grea pentru 3orinouchi. 5rul su scurt al#ise cu totul, iar ridurile care i #r!dau chipul preau al#iile unor ruri secate. +omnule comandant, vi&l pre!int pe doctorul 3isaichi Tanaka, de la Academia Medical Militar. . va nso"i n misiune. +omnule, nu sunt o#inuit s transport pasageri n timpul patrulrii, rspunse Ogawa, ignorndu&l pe #r#atul mrun"el, cu ochelari, de lng 3orinouchi. Ordinele dumneavoastr de patrulare pe ruta ctre 4ilipine au $ost revocate, ripost acesta din urm, nmnndu&i lui Ogawa un dosar maroniu. A"i primit o nou nsrcinare. Tre#uie s&l lua"i la #ord pe doctorul Tanaka, mpreun cu #aga ul su, i s trece"i imediat la ndeplinirea ordinelor $lotei de a da o lovitur la doi pai de teritoriul inamic. Aa ceva e $oarte neo#inuit, domnule cpitan, a$irm Ogawa, aruncnd o privire $ugar spre unul dintre pa!nici, a crui puc mitralier -ergman M5)', de $a#rica"ie german, era ndreptat n direc"ia sa. 3orinouchi i nclin capul ntr&o parte, apoi $cu c"iva pai spre dreapta. Ogawa l urm, lsndu&l pe Tanaka la o distan" de la care nu&i putea au!i. Ogawa, $lota noastr de supra$a" a $ost distrus n gol$ul 6e2te, relu 3orinouchi, cu voce sc!ut. Contam pe o lupt decisiv, care s&i opreasc pe americani, dar, n loc de asta, noi am $ost cei n$rn"i. Mo#ili!area tuturor $or"elor care ne&au mai rmas pentru a ne apra propriul teritoriu e doar o chestiune de timp. 7i vom $ace pe americani s plteasc din greu, cu snge, spuse Ogawa, cu asprime. 8 adevrat, dar nu ne ndoim c sunt anima"i de dorin"a de a nvinge, indi$erent de pierderile su$erite. Ai notri vor $i mcelri"i ntr&un mod n$iortor. 3orinouchi se gndi la sacri$icarea propriei $amilii i, pentru o clip, pstr tcerea.

Armata ne&a solicitat a utorul n vederea unei opera"iuni pline de cura , continu. +octorul Tanaka este detaat la +ivi!ia 9):. l ve"i duce, mpreun cu #aga ul su, de partea cealalt a 5aci$icului i ve"i lansa un atac asupra continentului american. Tre#uie s evita"i s $i"i repera"i i s v prote a"i vasul, cu orice pre", pe toat durata cltoriei. Ogawa, dac ve"i reui, americanii vor $i nevoi"i s cear un armisti"iu, iar patria noastr va rmne intact. .or#ele celuilalt l nucir pe Ogawa. Omologii si, comandan"ii de su#marine, purtau un r!#oi de$ensiv, prote nd ceea ce mai rmsese din $lota de supra$a", i, cu toate acestea, el tre#uia sa traverse!e oceanul de unul singur i s lanse!e un atac care s pun capt r!#oiului. O ast$el de idee i s& ar $i prut ridicol, dac un o$i"er de stat ma or nu i&ar $i dat ordinul, cu disperare, n mie! de noapte. +omnule cpitan 3orinouchi, ncrederea pe care mi&o acorda"i m onorea!. 4i"i sigur c echipa ul i o$i"erii mei vor $i demni de cinstea pe care le&o $ace mpratul. +ac mi este permis s ntre#, domnule, ce anume se a$l n #aga ul doctorului Takana; <e %nteres Ogawa. 5re" de cteva secunde, 3orinouchi i plim# asupra gol$ului privirea de!nd duit. Maka!e, murmur, n cele din urm, cu voce sc!ut. /n vnt aductor de nenorocire. <u# supravegherea atent a doctorului Tanaka, santinelele din ,empei Tai ncrcar, cu gri , o umtate de du!in de l!i lunguie"e de lemn n ncperea destinat torpilelor din partea din $a" a su#marinului %&'(), unde le $i=ar, legndu&le strns. Ogawa ddu ordinul de pornire a celor patru motoare diesel ale vasului i de de!legare a parmelor. 6a ora dou i umtate diminea"a, su#marinul metalic i croi cu ncetineal drumul spre largul portului cu apa de culoarea cernelii, naintnd, cu vite!a melcului, pe lng numeroasele alte su#marine de tip % ale $lotei, care se a$lau n antierul naval. Ogawa o#serv, cu interes, c 3orinouchi rmase, tcut, n autocamionul ntunecat de pe chei, re$u!nd s prseasc locul nainte ca %&'() s dispar complet din vedere. <trecurndu&se printre docurile i depo!itele de pe ntinsul antier naval, su#marinul a unse curnd n apropierea um#rei masive care se contura, neclar, naintea sa. <tnd, neclintit, lng plat$orma de reparare, imensa nav de lupt >amato se nl"a deasupra su#mersi#ilului ca un colos. Cu tunurile sale uriae, de cali#rul patru sute cinci!eci, i cu #linda ul su gros de patru!eci de centimetri, >amato era cea mai temut nav a$lat n circula"ie. 7n timp ce trecea pe lng cel mai mare cuirasat din lume, Ogawa i admir silueta i armamentul, apoi se sim"i cuprins de mil. <e temea c destinul lui

>amato avea s&l duc pe $undul oceanului nainte de a se termina r!#oiul, aa cum se ntmplase cu $ratele sau geamn, Musashi, scu$undat de curnd n 4ilipine. 6uminile din ,ure plir pe msur ce su#marinul ocolea mai multe insule mari, pentru a intra apoi n marea interioar <eto. 7n timp ce a$lorimentele insulelor muntoase piereau n deprtare, iar primele petece de lumin cenuie, premergtoare rsritului, ptau cerul dinspre est, Ogawa ordon ca vite!a s $ie mrit. 5e cnd sttea n turel, marcnd, mpreun cu pilotul, traseul pe care l aveau de str#tut, un o$i"er e=ecutiv urc ntr&acolo, apropiindu&se de el. Ceai $ier#inte, domnule, spuse locotenentul >oshi Motoshita, mpingnd o cecu" ctre comandant. Motoshita, un #r#at su#"ire, cu un aer prietenos, ncropi un !m#et chiar i la ora cinci diminea"a. +a, mul"umesc, rspunse Ogawa, rspicat, nainte de&a sor#i din ceai cu lcomie. Cnd stteai n aerul rece, de decem#rie, lichidul $ier#inte era un tonic #inevenit, aa c goli ceaca cu repe!iciune. Marea e neo#inuit de calm n diminea"a asta, o#serv Motoshita. Condi"ii e=celente pentru pescuit, spuse Ogawa, dus pe gnduri. 4iind $iul unui pescar, crescuse ntr&un ctun din partea de sud a insulei ,2ushu. 5entru c era o#inuit cu via"a grea de pe mare, i depise condi"ia modest trecnd de nspimnttorul e=amen de admitere la 8ta ima, academia naval apone!. +up ce&i luase diploma, $usese reparti!at n cadrul $lotei de su#marine, al cror numr era n cretere nainte de r!#oi, i servise pe dou vase nainte de a do#ndi comanda lui %&'(), spre s$ritul anului :?'). <u# comanda sa, su#marinul scu$undase, n 4ilipine, ase nave comerciale i un distrugtor australian. Ogawa era considerat unul dintre cei mai valoroi cpitani de su#marin care mai rmseser n cadrul $lotei de su#mersi#ile cu scu$undare rapid. >oshi, o s ne deplasm n !ig!ag pn a ungem n strmtoare, apoi o s ne scu$undm nainte de a ne ndeprta de continent. @u ne putem asuma nici un risc, cnd attea su#marine inamice patrulea! de&a lungul "rmurilor noastre. O s anun" echipa ul, domnule. 0i pe doctorul Tanaka. .e!i dac s&a instalat con$orta#il. %&am o$erit ca#ina mea, spuse Motoshi#a, cu o privire ndurerat. *udecnd dup mormanul de cr"i pe care il&a adus, cred c va $i ocupat pe toat durata cltoriei.

4oarte #ine, rspunse Ogawa, ntre#ndu&se, n tcere, ce era cu pasagerul lui nedorit. Cnd un soare staco iu prinse s urce deasupra ori!ontului estic, %&'() vir ctre sud, intrnd din marea interioara n strmtoarea liungo, un pasa a$lat deasupra celei mai sudice insule a *aponiei, ,2usu, i care $cea legtura cu oceanul 5aci$ic. n drumul su ctre port, un distrugtor cenuiu se tr pe lng su#marin, canarisit pe o parte i de!vluindu&i spu!eala de guri imense din puntea de naviga"ie i din celelalte pun"i, acesta $iind re!ultatul ntlnirii neplcute cu o pereche de elicoptere din $lota <tatelor /nite. 5e su#marin, mai mul"i su#o$i"eri se nghesuir n turel, dornici s arunce o ultim privire asupra "rii lor de insule nver!ite, cci, aidoma tuturor marinarilor pleca"i la lupt, nu tiau dac aveau s se mai ntoarc vreodat acas. Cnd omul de veghe !ri 5aci$icul, Ogawa ddu comanda de scu$undare. O sonerie rsun cu putere pe ntreg su#marinul i marinarii se repe!ir s nchid pun"ile i hu#lourile. Co#orre la cincispre!ece metri, ordon Ogawa, de pe puntea de naviga"ie. %mensele tancuri de imersiune se umplur cu ap de mare, iar aripile de scu$undare #ascular spre nainte. 5artea anterioar a su#marinului se a$und, strnind un vrte descendent de ap, i %&'() $u nghi"it, n ntregime, de undele de un verde ntunecat ale mrii. 7n adncurile apelor 5aci$icului de dincolo de strmtoarea -ungo pndeau su#marinele americane, care vnau vasele comerciale de aprovi!ionare, sau navele de r!#oi a$late n drum spre #a!a naval ,ure. Atacurile acestora asupra su#marinelor nu erau un $apt $r precedent, iar Ogawa nu avea de gnd s se trans$orme ntr&o prad uoar. O dat intrat n 5aci$ic, se gr#i s ndrepte su#mersi#ilul spre nord&est, ndeprtndu&se de grosul tra$icului de r!#oi, care se des$ura ctre sud, pe ruta spre insulele 4ilipine. Aidoma ma orit"ii su#marinelor din epoca sa, %&'() era propulsat att de motoare diesel, ct i de motoare electrice. Ct "inea lumina !ilei, se putea deplasa n imersiune, $iind ac"ionat de motoarele electrice care l mpingeau cu vite! redus, de numai ase noduri pe or. 6a adpostul ntunericului, putea iei la supra$a", unde i pornea motoarele diesel, care, n timp ce i rencrca #ateriile, l propulsau cu peste optspre!ece noduri. +ar %&'() nu era un su#marin o#inuit. Avnd o lungime de peste o sut dou!eci de metri, era unul dintre cele cteva su#mersi#ile de clas <en tokuA. cele mai mari din vremea lor. Masiva nav de $ier avea mai #ine de cinci mii dou sute de tone i str#tea apele $iind propulsat de patru motoare diesel de apte mii apte sute de cai putere. +ar trstura sa ntr&adevr deose#it era armamentul de

avia"ie. %&'() putea transporta trei hidroavioane <eiran, acestea $iind #om#ardiere de mici dimensiuni, adaptate, care puteau $i lansate de pe o catapult a$lat pe prova central. n timpul drumului pe mare, avioanele erau demontate i depo!itate ntr&un hangar etan, lung de trei!eci i cinci de metri, care se ntindea de&a lungul pun"ii su#marinului. Oricum, lipsa de aparate de !#or l silise pe Ogawa s&i cede!e pa!ei de coast unul dintre hidroavioane i nava sa transporta acum doar dou aeronave <eiran. Odat ce %&'() intr n siguran" n 5aci$ic, Ogawa se retrase n ca#ina sa i reciti ordinele laconice de lupt pe care i le dduse 3orinouchi. +ispo!i"iile succinte i cereau s traverse!e 5aci$icul pe o rut ndreptat ctre nord, oprindu&se pentru alimentare n insulele Aleutine. Tre#uia s continue s nainte!e spre coasta de nord a <tatelor /nite, unde cele dou avioane pe care le avea n dotare tre#uiau s lanse!e atacuri asupra oraelor Tacoma, <eattle, .ictoria i .ancouver. 7n aparen", ac"iunea era inutil, gndi Ogawa. *aponia avea nevoie de su#marine mai degra# pentru a&i apra apele teritoriale dect pentru a transpune n $apt nite atacuri lipsite de importan" $olosindu&se de dou aeronave de mici dimensiuni. +ar e=ista un semn de ntre#are re$eritor la doctorul Tanaka i la natura necunoscut a #aga ului su. Odat convocat de Ogawa, Tanaka se nclin cu elegan" nainte de a intra n ca#ina strmt a cpitanului, unde se ae! la o msu" di lemn. Chipul $iravului savant era sever i posomort. Ochii si, a#sen"i, erau mri"i de lentilele groase ale ochelarilor, care i completau n$"iarea sinistr. Trecnd peste $ormalit"i, Ogawa insist s a$le scopul pre!en"ei doctorului. Tanaka +octore Tanaka, ordinele mele scrise mi cer s navighe! pn la coasta vestic a Americii de @ord i s lanse! un atac aerian asupra a patru orae. @u sunt men"ionate nici ndatoririle, nici con"inutul #aga elor dumneavoastr. Tre#uie s va ntre# ce rol ave"i n aceast misiune. . asigur, domnule comandant Ogawa, c detaarea mea aici a $ost autori!at la cel mai nalt nivel, ripost Tanaka, cu voce, monoton. .oi acorda asisten" tehnic n timpul atacului. Ogava continu. Asta e o nav de r!#oi. @u reuesc s n"eleg ce $el de asistem" tehnic poate acorda un medic militar n timpul unui atacA. +eose#it, contracar Tanaka. +omnule comandant, $ac parte din Brupul de <tudiu pentru 5revenirea 8pidemiilor din cadrul Academiei Militare Medicale. Am prii nit, de la o unitate de cercetare din China, materiale care mi&a permis s punem la punct o arm util n lupta mpotriva inanicului. <u#marinul dumneavoastr a $ost ales pentru a o lansa pentru prima oar asupra $or"elor americane. 8u rspund de securitatea i de $olosirea ei n timpul acestei misiuni.

CMaterialeleD astea. .or $i aruncate din avioanele mele; +a, n recipiente speciale care pot $i plasate pe #om#ardierele dumneavoastr. Am $cut de a pregtirile necesare mpreun cu artileritii din echipa ul avioanelor. 0i oamenii de pe nava mea; Arma a$lat la #ord i pune n vreun pericol; @icidecum, orice s&ar ntmpla. Cnd min"ea, chipul lui Tanaka era impenetra#il. Ogawa nu&l cre!u, dar i nchipui c, indi$erent ce ar $i transportat, riscul nu era mai mare dect cel pe care&l repre!entau $or"ele antisu#marin ale <tatelor /nite. ncerc s o#"in ct mai multe in$orma"ii de la Tanaka, dar medicul militar nu&i mai spuse mare lucru. %ndi$erent care ar $i $ost misterul care nvluia arma, l pstra pentru sine. Omul avea ceva de pia! rea, conchise Ogawa, i asta l $cu s nu se simt n largul lui. +up ce #ur mpreun o ceac de ceai, l ls pe sinistrul savant s plece. <tnd tcut n ca#ina sa, n ur Comandamentul 4lotei $iindc i alesese vasul pentru o ast$el de nsrcinare. 8ra o misiune pe care nu i&o dorea. Tra$icul sporadic al vaselor comerciale i al #rcilor de pescuit se rri dup ce su#marinul ls n urm pmntul *aponiei, ndreptndu&se ncet ctre nord. n urmtoarele douspre!ece !ile i nop"i, echipa ul adopt orarul normal de lucru din timpul misiunilor, n timp ce se ndrepta ctre nord&est, ieind la supra$a" noaptea, ca s se deplase!e mai repede. n 5aci$icul de @ord, pro#a#ilitatea de a $i detecta"i de un avion sau de un vas aliat eraredus, dar Ogawa nu voia s rite i rmnea n imersiune pe toat durata !ilei. +eplasndu&se pe su# ap, su#marinul etan devenea pentru #r#a"ii care l conduceau la $el de ncins ca un cuptor. Motoarele $ceau ca temperatura din interior s urce ctre cinci!eci i opt de grade, n timp ce, pe msur ce treceau orele, aerul nchis devenea tot mai urt mirositor. To"i mem#rii echipa ului ateptau cu ner#dare ntunericul serii, tiind c atunci su#marinul se ridica n s$rit la supra$a" i hu#lourile erau deschise, lsnd s ptrund n interiorul umed aerul rece i proaspt al mrii. 5e su#marine, disciplina era vdit mai le er, chiar i n marina apone!, aa stnd lucrurile i pe %&'(). O$i"erii stteau laolalt cu solda"ii, mncau cu to"ii mpreun i ndurau aceleai mi!erii la #ordul vasului aglomerat. <u#mersi#ilul $cuse $a", n trei rnduri, atacurilor cu #om#e antisu#marin, iar e=perien"ele trite n prea ma mor"ii strnseser legtura dintre mem#rii echipa ului. 8rau supravie"uitorii ocului mortal de&a oarecele i pisica i sim"eau c %&'() era un vas norocos, care putea s$ida inamicul. 7n cea de&a paispre!ecea noapte, su#marinul iei la supra$a" n prea ma insulei Amchitka din arhipelagul Aleutinelor i gsii

imediat nava de realimentare Marioka, ancorat ntr&un gol$ule". Ogawa i aduse cu gri nava alturi de vasul de supra$a" i parmele de acostare $ur aruncate pe acesta. n timp ce com#usti#ilul pentru motoarele diesel se scurgea n re!ervoarele su#marinului, #r#a"ii din echipa ele celor dou nave se tachinar unii pe al"ii, $oindu&se ncoace i ncolo prin aerul rece ca ghea"a. @u sunte"i cam nghesui"i n conserva aia de anoa; ntre# un soldat ndesat, re!emat de #alustrada vasului. @u, avem o grmad de loc pentru $ructele noastre conservate, pentru castane i pentru sakeE !#ier, drept rspuns, un om de pe %&'(), ludndu&se cu hrana de calitate superioar cu care erau aprovi!ionate echipa ele su#marinelor. 1ealimentarea dur mai pu"in de trei ore. /nul din marinarii de pe su#mersi#il, diagnosticat ca avnd o cri! de apendicit acut, $u trans$erat pe vapor, pentru a i se acorda ngri ire medical. +up ce echipa ul navei de aprovi!ionare sa ales, drept recompens, cu alcool etilic de !ahr candel, %& '() mol parmele i porni ctre est, pe un drum ctre America de @ord. .!duhul se ntunec treptat i apa de un verde cenuiu a oceanului ncepu s mproate cu spuma, iar %&'() se pomeni navignd n contra unei $urtuni de iarn timpurie. Trei nop"i de&arndul, n timp ce ncerca s&i rencarce #ateriile, vasul $u !guduit cu violen" cnd tala!urile inundar puntea oas, sprgndu&se de turel. ntr&una dintre aceste oca!ii, valurile $ur ct pe ce sa arunce un marinar peste #ord, n apa nghe"at, iar mul"i dintre matelo"ii e=perimenta"i din echipa cedar n $a"a rului de mare. Totui, vnturile puternice dinspre vest se dovedir a $i un a utor, mpingnd iute su#marinul printre valuri i accelerndu&i deplasarea ctre est. Treptat, vntul ncepu s se domoleasc i marea se liniti. Ogawa constat, cu mul"umire, c vasul su supravie"uise loviturilor Mamei @atur $r s ai# nici o stricciune. 5e msur cemarea se potolea i su#marinul se apropia de "ara dumanului, echipa ul vlguit i recapt puterea de a se "ine pe picioare i cura ul. Cpitane, am $cut schi"a $inal a rutei ctre coast, spuse locotenentul ,akishita, derulnd harta 5aci$icului de @ord n $a"a lui Ogawa. 5ilotul de pe %&'() nu se mai #r#ierise, aa cum $ceau mul"i oameni din echipa dup ce prseau portul, i purta cu ostenta"ie smocul de pr ciu$ulit care&i acoperea #r#ia, dndu&i n$"iarea unui persona din desenele animate. Care e po!i"ia noastr actual; ntre# Ogawa, studiind harta. Asta, rspunse ,akishita, artnd cu compasul o #ulin de pe hart. 6a apro=imativ dou sute de kilometri vest $a" de insula .ancouver. Mai avem dou ore de ntuneric, n care putem naviga la supra$a", ceea ce, pe

cursul curent, ne va aduce la o sut cinci!eci de kilometri de "rm la ivirea !orilor. 7nainte de a vor#i, Ogawa se concentra asupra hr"ii pentru cteva momente. <untem prea n nord. .reau s lanse! atacul dintr&un punct central $a" de cele patru "inte, pentru ca distan"a de !#or s $ie minim. +u&ne ctre sud i o s ne apropiem de coast de acolo, spuse, lovind harta cu degetul. <u# vr$ul acestuia se a$la e=tremitatea nord&vestic a statului Fashington, un promontoriu ascu"it care ptrundea n Oceanul 5aci$ic precum #otul unui cine $lmnd. Alturi, n nord, se a$la strmtoarea *uan de 4uca, canal care repre!enta grani"a natural cu Colum#ia -ritanic, $iind i principala rut maritim de la .ancouver i <eattle ctre Oceanul 5aci$ic. ,akishita se gr#i s schi"e!e pe hart noul traseu i s recalcule!e distan"ele. +omnule, estime! c n dou!eci i dou de ore putem a unge pe o po!i"ie situat la cincispre!ece kilometri n larg $a" de promontoriul numit CCape AlavaD. 8=celent, ,akishita, rspunse Ogawa, mul"umit, uitndu&se cu coada ochiului la cronogra$. Asta o s ne lase timp su$icient ca s ncepem atacul nainte de a se lumina de !iu. 5lani$icarea era corect. Ogawa dorea s petreac ct mai pu"in timp posi#il n !onele $oarte circulate, unde ar $i putut $i depista"i nainte de lansarea atacului. 6ucrurile preau s se potriveasc, gndi. Cu pu"in noroc, peste e=act dou!eci i patru de ore puteau $i n drum spre cas, dup ndeplinirea cu succes a misiunii. 7n seara aceea, cnd ieir din nou la supra$a", %&'() $u cuprins de activitatea $e#ril a pregtirii atacului aerian. Mecanicii scoaser $usela ul, aripile i $lotoarele aeronavelor i ncepur s le asam#le!e ca pe nite aeromodele gigantice. Marinarii montar catapultele hidraulice i veri$icar cu gri dispo!itivul de lansare a avioanelor. 5ilo"ii studiar cu aten"ie hr"ile topogra$ice ale regiunii, schi"ndu i traseele pn n !onele #om#ardate i napoi. %ar artileritii con$igurar, su# ndrumarea atent a lui Tanaka, suporturile proiectilelor de pe #om#ardierele <eiran, ast$el nct s poat sus"ine cele douspre!ece proiectile argintii nc depo!itate n maga!ia de torpile din partea din $a" a su#marinului. la ora trei diminea"a, su#marinul se strecurase, n tcere, pn la punctul de escal din largul coastelor Fashington&ului. O #urni" nghe"at cdea asupra celor ase santinele pe care Ogawa le postase pe punte i care se ncordau, scrutnd ntunericul de neptruns n .uitarea semnelor apropierii altor nave. 8l nsui patrula pe puntea de naviga"ie deschis, nervos i ateptnd, ngri orat, s vad aeronavele plecate, pentru a&i putea ascunde su#marinul su# supra$a"a linitit a mrii.

<e scursese de a o or cnd un #r#at #ondoc, purtnd o salopet ptat de unsoare se apropie de&el, ovind. +omnule, raporte! cu prere de ru ca avem neca!uri cu aeronavele. Care&i pro#lema, raportat att de tr!iu; riposta Ogawa, evident suprat. <&a descoperit c avionul numrul unu are magnetoul de$ect. tre#uie s&l nlocuim ca s $unc"ione!e motorul. Avionul numrul doi are un pro$undor stricat, pro#a#il din cau!a deplasrii care s&a produs n timpul $urtunii. 0i pe sta l putem repara. +e ct timp ave"i nevoie pentru am#ele repara"ii; 5entru o clip, mecanicul privi spre cer, pregtindu&i rspunsul. +e vreo or pentru repara"ii, domnule, i de nc dou!eci de minute ca s ncrcm proiectilele de su# punte. Ogawa ddu din cap, cu severitate. Trece"i la trea# i gr#i"i&v. 7n loc de o or, trecur dou, iar avioanele nc nu erau gata. 7ngri orarea lui Ogawa crescu cnd o#serva licriri gri pe cerul dinspre est, semn c se apropiau !orii. -urni"a mrunt se oprise, nlocuit de o cea" uoar care nvluise su#marinul, reducnd vi!i#ilitatea la ceva mai pu"in de o umtate de kilometru. .ulnera#il, poate, dar cel pu"in e camu$lat, gndi Ogawa. Apoi linitea care plutea n aerul dimine"ii se sparse cnd strigtul operatorului sonarului de su# punte strpunse v!duhul. +omnule, am un ecouE +e data asta te&am pclit, $r"ioareE !#ier <teve <chauer, rn ind, n emi"torul radio, mpingnd cele dou manete de vite! pn la capt. Cei doi mem#ri adolescen"i ai echipa ului, e=tenua"i i duhnind a pete mort, care se a$lau alturi de el n ca#ina nghesuit a traulerului, se uitar unul la altul i i rotir ochii. <chauer le ignor privirile n timp ce lovea uor cu degetele crma de lemn a greoiului vas de pescuit i ncepu s $luiere un cntec vechi, de #e"ie. <teve i +oug <chauer, $ra"i vitregi, la vreo patru!eci de ani, dar care se "ineau $oarte #ie, i petrecuser vie"ile pescuind n apele din i de lng gol$ul 5uget <ound. Muncind din greu i cu pricepere, i investiser toate ctigurile n vase de pescuit tot mai mari, pn cnd i cumpraser dou traulere cu coca de lemn, de cincispre!ece metri. 6ucrnd n echip, pescuiau cu succes de&a lungul coastei Fashington&ului i .ancouver&ului, avnd un talent supranatural de a adulmeca #ancuri imense de cam#ul. +up o e=pedi"ie de trei !ile, avnd calele pline de pete i rcitoarele golite de #ere, cei doi $ra"i se luau la ntrecere pe drumul ctre port, ca doi puti pe patine cu rotile.

@u se termin pn cnd vopseaua nu se !grie de doc, pri vocea lui +oug prin radio. +up un transport deose#it de #un din se!onul de pescuit din :?':, $ra"ii i permiseser e=travagan"a de a&i cumpra sta"ii radio de emisie&recep"ie pentru navele lor. +ei inten"ionaser s se a ute reciproc coordonndu&i activitatea, cei doi se ntrtau unul pe altul n cea mai mare parte a timpului petrecut n eter. 7n timp ce vasul lui <chauer pu$ia, naintnd cu vite!a sa ma=im, de douspre!ece noduri, cerul se lumin, trans$ormndu&se din negru n cenuiu, iar ra!a proiectorului care strlucea pe ap, n $a"a provei, i pierdu treptat lumino!itatea. n $a", n cea", <chauer deslui conturul neclar al unui o#iect de mari dimensiuni a$lat os, n ap. O clip mai tr!iu, din centrul acestuia emana, $ulgertor, o strlucire portocalie. Aia de la prova tri#ord e o #alen; Cuvintele a#ia i se desprinseser de pe #u!e cnd un uierat strident nvlui ca#ina, $iind urmat de o e=plo!ie puternic, care arunc n sus apa de lng suportul proiectorului, de!ln"uind asupra traulerului o avers de ap de mare. 5entru o clip, <chauer $u uluit, nevenindu&i s&i cread ochilor i urechilor. Avu nevoie de apari"ia unei a doua licriri portocalii pentru a trece la ac"iune. 6a podeaE le strig celor doi #r#a"i din ca#in, n timp ce rsucea cu putere crma vasului, ndreptndu&l ctre port. Traulerul mpovrat rspunse cu ntr!iere, dar la timp pentru a evita al doilea proiectil tras de tunul de G,G de pe puntea su#marinului %&'(), care uier, lovind apa chiar lng pup. +e data aceast, $or"a e=plo!iei slt traulerul din ap i l trnti napoi cu putere, rete!nd crma. 0tergndu&i de pe ochi sngele care&i curgea dintr&o tietur adnc de pe tmpl, <chauer # #i, cutnd micro$onul sta"iei radio. +oug, e un su#marin apone!. Trage n noi. @u glumesc. %a&o spre nord i caut a utoare. 7nc mai vor#ea cnd un al treilea proiectil i nimeri "inta, per$ornd cala din partea anterioara a vasului de pescuit nainte de a detona. /n val de schi e, cio#uri i de cam#iile ciopr"ite erupse n ca#in, aruncndu&i cu #rutalitate pe cei trei #r#a"i n peretele din spate. 4cnd e$orturi ca s se "in pe picioare, <chauer privi prin sprtura din peretele din $a" i v!u cum, n $a"a ochilor si, prova se de!integra, pierind n ap. %nstinctiv, caut spri in ag"ndu&se de roata crmei i, nevenindu&i s cread ceea ce vedea, privi cum resturile navei ncepeau s se scu$unde cu repe!iciune, chiar su# picioarele sale. 5rivind prin #inoclu, Ogawa urmri, cu un rn et de satis$ac"ie, traulerul care aluneca su# valuri n mi locul resturilor plutitoare. @u se punea pro#lema

salvrii supravie"uitorilor, aa c nu&i irosi timpul uitndu&se dup trupurile din ap. Motoshita, au mai $ost nregistrate i alte sunete; i ntre# secundul. @u, domnule. Operatorul sonarului a raportat o a doua "int posi#il nainte de a deschide $ocul, dar semnalul s&a estompat. A $ost un !gomot de $ond, cel mult un vas mic. 5une&l s continue #aleierea. Cu vi!i#ilitatea asta redus, o s au!im o nav cu mult nainte de a o vedea. 0i vreau s aud raportul e$ului mecanicilor. Tre#uie s lansm avioanele alea. 7n timp ce Motoshita ieea n $ug, Ogawa i ndrept privirea spre coasta nev!ut a statului Fashington. 5oate c o s avem noroc, cuget. Traulerul pruse un vas de pescuit singuratic i pro#a#il c nu avusese sta"ie radio. Tunurile ar $i putut $i au!ite de pe "rm, dar, de la o asemenea distan", ar $i sunat aidoma unui !gomot n#uit i ino$ensiv. 3r"ile maritime indicau $aptul c pe coast nu erau prea mul"i locuitori. 5oate H doar poate H i mai puteau nc ndeplini misiunea $r a $i repera"i. 5erii de pe cea$a radiotelegra$istului de rangul nti Bene 3ampson erau !#rli"i ca un plc de pini gal#eni. .ocea care&i rsunase n cti suna att de presant i de autentic nct nu puteai s nu&i dai cre!are. +up ce ceru s i se con$irme mesa ul de dou ori, 3ampton sri de pe scaun ca o ucrie cu arc i alerg, n salturi, drept n centrul pun"ii de naviga"ie. +omnule cpitan, tocmai am captat mesa ul de a utor al unui civil, !ise, tul#urat, pe nersu$late. /n pescar spune c n larg e un su#marin apone! care trage n vasul $ratelui su. .or#ea coerent; ntre#, sceptic, comandantul #r#os i ndesat. +a, domnule. <punea c nu a v!ut su#marinul din cau!a ce"ei, dar a primit un apel radio de la $ratele su, a$lat pe un alt vas de pescuit. A au!it doua lovituri de tun, apoi a pierdut legtura cu $ratele lui. Am primit i de la un alt vas un mesa care a con$irmat !gomotul loviturilor de tun. Au dat vreun reper care s a ute la locali!are; +a, domnule. 6a nou mile sud&vest de Capul 4latter2. 4oarte #ine. %a legtura cu Madison i anun" c ieim din strmtoare ca s cercetm un raport legat de o posi#il ntlnire cu inamicul, iar pe urm d&le un punct $i=, pentru locali!are, celor de la Comandamentul 4lotei. +omnule -aker, continu, ntorcndu&se ctre un locotenent nalt care sttea alturi de el, s ne ndreptm ctre careu. 7n timp ce alarma suna de la un capt la cellalt al navei, matelo"ii de pe I9GG Theodore ,night se ndreptau ctre posturile de lupt, echipndu&se, din $ug, cu cti de protec"ie i veste de salvare. @u era prima dat cnd

distrugtorul din clasa 4arragut trecea la lupt. 6ansat la ap n :?):, la antierul naval -ath %ron Forks Theodore ,night se a$lase n serviciul activ, nso"ind navele de aprovi!ionare din Atlanticul de @ord, nc de la nceputul r!#oiului. +up ce oprise mai multe atacuri ale su#marinelor ce escorta vasele comerciale, distrugtorul de o sut cinci metri lungime $usese trimis, pentru patrulare i escort, n largul Americii de vest, unde supraveghea !ona dintre <an +iego i Alaska. 6a cinci kilometri n spatele su, n strmtoarea *uan de 4uca, cargoul Madison se deplasa cu vite! redus, transportnd che$ali i somon conservat. 6snd n urm cargoul cu a crui protec"ie era nsrcinat, Theodore ,night naviga n travers la intrarea n 5aci$ic, deoarece comandantul 1o2 -a=er, cpitanul su, dorise s se deplase!e cu vite! ma=im. Motoarele diesel umelate de&a lungul navei, de un gri lucios, o $ceau s str#at apa ca un ogar care urmrete un iepure. 5erspectiva de a se a$la $a" n $a" cu dumanul $cea ca echipa ul o#inuit cu misiunile de patrulare linitite, de rutin, s $ie neo#inuit de entu!iast. Chiiar i -a=er i sim"ea inima #tndu&i mai repede. 4cea parte din marin de dou!eci de ani i avusese parte de ac"iune n Atlantic, dar se plictisise n timpul ultimei sale misiuni, din apele de lng gol$. <avura ideea de a sim"i din nou gustul luptei, dei era sceptic m privin"a raportului primit prin radio. +e mai #ine de un an, su#marinele apone!e nu mai $useser v!ute pe coast i tia c, n momentul acela, Marina %mperial se a$la, evident, n de$ensiv. 1adar; ntre#, cu voce tare. +omnule, am trei vase mici care se apropie de canal, dou dinspre nord i unul dinspre vest, rspunse operatorul, $r s&i ia ochii de pe monitor. 0i mai am o "int neidenti$icat care pare s evoluie!e la sud&vest. 7nainte spre reperul din sud, !#ier -a=er. 0i #ateriile de la prov gata de lupt. Comandantul $u nevoit s&i re"in un !m#et de ncntare n timp ce ddea ordinele. 5oate c ast!i o s ne meritm solda, gndi, n timp ce i strngea cureluele ctii de protec"ie. <pre deose#ire de omoloagele lor americane, ma oritatea su#marinelor apone!e nu erau echipate cu radar. Tehnologia de supraveghere la distan" a unsese pe su#mersi#ilele %mperiale a#ia la $inalul anului :?'', iar atunci $usese instalat numai pe anumite nave. n loc de asta, cele mai multe se #a!au pe sonar pentru a da n vileag un inamic a$lat la deprtare. +ei ac"iona pe o distan" mai mic dect radarul, sonarul putea $i $olosit su# ap i a utase multe su#marine s evite o ntlnire $atal cu minele su#acvatice. 7n a#sen"a

unui aparat radar, operatorul sonarului $u primul om de pe %&'() care deveni contient de pre!en"a distrugtorului care se apropia de ei. @av care se apropie din $a"... sunet de intensitate unu, raport cnd echipamentul su l reper pentru prima oar. 5e punte, am#ele aeronave $useser scoase din hangare i li se montaser aripile i $lotoarele, n timp ce repara"iile continuau. 8ra situa"ia de care Ogawa se temuse cel mai mult. Avnd am#ele avioane asam#late, dar nici unul gata de !#or, ar $i tre#uit s le sacri$ice n ca!ul unei scu$undri de urgen". Tunurile de pe punte gata de tragere, ordon, spernd c intrusul nepo$tit nu era altceva dect un alt vas de pescuit. <unet de intensitate doi i n cretere, anun" din nou, cu voce calm, operatorul sonarului 8 o nava, adug, ceea ce nu surprinse pe nimeni. Asigura"i am#ele aeronave i eli#era"i puntea de avia"ie, i ordon Ogawa unui su#locotenent, care o lu la $ug pe puntea imens, "ipnd la mecanici n timp ce alerga. Mem#rii echipei aviatice ancorar cele dou avioane, i strnser sculele i se repe!ir spre hangar. /ile etane ale acestuia $ura nchise i i!olateJ apoi oamenii co#orr, printr&un alt tam#uchi, n siguran"a o$erit de corpul su#marinului. <unet de intensitate trei, pe direc"ia provei. Ar putea $i un distrugtor, raporta operatorul, identi$icnd corect !gomotul percutant al motoarelor umelate ale contratorpilorului. Ca la comand, nava cenuie se materiali!a, ieind din cea" la opt sute de metri deprtare, aidoma unei $antome de o"el ar nd de&a curme!iul apelor. n urul provei, spuma al# e=ploda n torente pline de $urie, n timp ce din co se nl"au vltuci de $um ntunecat. @ava lunguia" se ndrepta drept ctre su#marin, inten"ia sa de a lansa atacul neputnd $i pus la ndoial. 7ntr&o clip, tunurile de pe puntea lui %&'() #u#uir, echipa ul e=perimentat al su#marinului ncercnd ast$el s opreasc ne#unul care se apropia. Totui, silueta supl a distrugtorului care se ndrepta $rontal ctre ei era o "int di$icil i proiectilul trecu, ino$ensiv, pe lng acesta. <ervan"ii se gr#ir s ocheasc i s trag nc o dat. @ava odat identi$icat drept un distrugtor, Ogawa recunoscu inutilitatea duelului la supra$a", cu un vas care&i era superior, i ordon scu$undarea rapid. Misiunea tre#uia sacri$icat pentru a salva nava i echipa ul, chi#!ui, dac nu cumva era de a prea tr!iu. Alarma de scu$undare ncepu s sune, servan"ii mai traser o ultim lovitur disperat nainte de a se ngrmdi su# punte, la adpost. Artileristul "intise aproape per$ect, dar supraapreciase vite!a cu care se apropia distrugtorul. 5roiectilul mproc

apa la cincispre!ece metri n $a"a provei navei americane, aruncndu&i pe punte o er# de ap, dar $r s produc nici o pagu#. Cele dou #aterii de la prova lui Theodore ,night se tre!ir n s$rit la via", lansnd ctre su#marinul apone! o succesiune de proiectile de cali#rul cinci. ns echipa ul lipsit de e=perien" i n$lcrat de adrenalin trase, totui, prea sus, trimi"nd o#u!ele trasoare dincolo de su#marinul care acum accelera. 5e puntea e=terioara de naviga"ie a lui %&'(), Ogawa e!it un moment nainte de a nchide tam#uchiul, aruncnd o ultim privire <pre urmritorul su, care se apropia. Cu coada ochiului, prinse o micare pe puntea de la prova i $u surprins v!nd un om din echipa ndreptndu&se cu pai mari spre una dintre aeronave. 8ra pilotul care ignora comanda de scu$undare i care se urca n avionul ui 7n spiritul kamika!e, nu suporta ideea de a&i pierde aparatul de !#or i, n loc de asta, pre$era s piar odat cu el. Ogawa i #lestem cura ul prostesc, apoi co#or pe puntea de naviga"ie de dedesu#t. Apa mrii nvli n tancurile de scu$undare deschise, ngreunnd su#marinul pentru a&l a$unda. 7ntr&o asemenea situa"ie, coca enorm a lui %& '() repre!enta un risc, $iind de notorietate timpul ndelungat de care avea nevoie pentru a intra n imersiune. 7n timp ce su#marinul ncerca sa&i ncheie co#orrea agoni!ant de lent, Ogawa mai uc o carte. 5regti"i tragerea cu torpileE ordon. Asumndu&i un risc, dar, de data asta, unul calculat. +istrugtorul $iind Chiar n $a", Ogawa putea trage o lovitur n partea anterioar a navei, $cndu&l pe vntor s&i cad prad victimei sale. 6ansatoarele sunt ncrcate, raport o$i"erul torpilor. 4i"i gata s activa"i lansatoarele unu i doi, comand Ogawa. +istrugtorul nu era la mai mult de doua sute de metri i tunurile lui de cinci nc mai trgeau. 0i, n mod surprin!tor, con tinuau sa rate!e. Kinta pe care o repre!enta su#marinul ncepea s se micore!e, pe msur ce #otul navei su#acvatice se a$unda su# valuri, iar apa mrii inunda, treptat, puntea de la prov. Trage"i prima torpilE strig Ogawa. @umr, n gnd, trei secunde, $cu o pau!, apoi ordonL Torpila a douaE Cu o detuntur a aerului comprimat, cele dou torpile din lansatoarele de la prov "nir, pe o traiectorie $atal, ctre distrugtorul care nainta. Con"innd $iecare cte un cap e=plo!iv de '(( de kilograme, cele dou torpile lungi de apte metri, propulsate de o=igen, accelerar cu repe!iciune, gonind ctre Theodore ,night cu peste patru!eci i cinci de noduri pe or.

/n su#locotenent care sttea pe puntea de comanda a distrugtorului o#serva ndreptndu&se ctre nav o #ra!d de urme al#e, care s$redelea supra$a"a apei. Torpile la prova #a#ord i tri#ordE strig, dar rmase locului, nmrmurit, urmrind $ascinat apropierea acestora, accelernd. 5este o clip, acestea erau n dreptul navei. +ar, $ie dintr&o greeal de calcul, $ie gra"ie interven"iei divine, $ie printr&un noroc chior, cei doi peti $atali i ratar cumva "inta. <u#locotenentul ncremenit privi, uluit, cum cele dou torpile trecur pe de&o parte i de alta a provei distrugtorului, apoi i continuar cursa de&a lungul acestuia, la nu mai mult de trei metri de $iecare parte a cocii, nainte de a disprea dincolo de pup. <e scu$und, domnule, o#serv timonierul, uitndu&se la valurile care se revrsau peste prova su#marinului. Crmete spre turel, ordon -a=ter. <a&i intram pe #eregat. -ateriile din partea anterioara i ncetaser $ocul, pentru c tunurile nu mai puteau $i ndreptate ctre o "int a$lata att de os su# prova navei. 6upta se trans$orm ntr&o curs, distrugtorul s$redelindu&i drumul precum un #er#ece n ncercarea de a&l !dro#i pe %&'(). +ar su#marinul ctiga adncime i, pentru o clip, se pru c avea s reueasc s alunece su# nava care&l urmrea. Theodore ,night trecuse de prov, chila sa ratnd cu ceva mai pu"in de un metru puntea superioar a su#mersi#ilului care co#ora. +ar distrugtorul nainta, cu inten"ia de a strivi su#marinul. Aeronavele sim"ir cele dinti muchia ascu"ita a provei distrugtorului. 5ar"ial scu$undate pe puntea care disprea su# ap, avioanele aliniate n tandem primir lovitura provei la umtate, $iind imediat trans$ormate n #uc"i mari de metal contorsionat, de mecanisme i de alte resturi. 5ilotul s$idtor urcat n carlinga primului aparat de !#or avu prea pu"in timp n care s&i dovedeasc ndr!neala nainte de a i se ndeplini dorin"a de a pieri o dat cu avionul su, n urma unei lovituri !dro#itoare. %&'() era pe umtate scu$undat i, pn n acel moment atacul nu&i pricinuise nici o stricciune. +ar turela sa era o protu#eran" mult prea ieit n relie$ i nu avea cum s scape de $uria atacului distrugtorului. Tindu&l cu un scr"it, prova acestuia distruse puntea de comand a su#marinului, spintecnd&o precum o coas. Ogawa i o$i"erii si operativi $ur ucii pe loc cnd nava !dro#i centrul de comand intrnd n i trecnd prin el. +istrugtorul i continu atacul violent, smulgnd ntreaga structura de pe corpul su#marinului, pe care l mutila despicndu&l adnc pe toata lungimea pr"ii sale dorsale. n interior, echipa ul sortit pierii au!i scrnetul metalului pe metal nainte ca torentul de ap s nvleasc, inundnd toate compartimentele. Oamenii avur parte de o moarte rapid, dar dureroas,

necndu&se n timp ce su#marinul se cltina #rusc, scu$undndu&se apoi, cu iu"eal, ctre $undul oceanului. Cteva #ule de aer i de petrol #ol#orosir la supra$a", marcnd locul mormntului, pe urm se aternu tcerea. 6a #ordul lui Theodore ,night, echipa ul i o$i"erii ova"ionar distrugerea su#marinului apone! n timp ce priveau pata lucioas i gritoare de pcur i de car#urant de pe supra$a"a apei, prnd un nor al mor"ii care plutea deasupra vasului scu$undat. Avuseser mare noroc $iindc descoperiser i distruseser o nav inamic chiar n aproprierea "rmurilor patriei, vasul lor neavnd mai nimic de su$erit. Cu toate c dumanul se luptase cu dr!enie, victoria $usese o#"inut cu uurin". Mem#rii echipa ului se puteau ntoarce n port ca nite eroi i aveau s le istoriseasc nepo"ilor lor o poveste grandioas. Totui, nici unul dintre #r#a"ii de pe distrugtor nu puteau nici s #nuiasc, nici s&i imagine!e oroarea de nedescris care s&ar $i a#tut asupra compatrio"ilor lor dac %&'() ar $i reuit s&i ndeplineasc misiunea. 0i nu aveau de unde ti c oroarea atepta nc, $cndu&le cu mna, n tcere, din inima epavei strivite.

PARTEA NTI MOARTEA DIN AER Capitolul 1 2 MAI 2007 INSULELE ALEUTINE, ALASKA .ntul se nvrte ea uor deasupra #arcii gal#en&splcit, de ta#l, coco"ate pe mica $ale! care domina marea. C"iva $ulgi de !pad dansau, cu gra"ie, deasupra streinii construc"iei, nainte de a cdea pe pmnt, topindu&se printre $irele de iar# i printre celelalte plante ale tundrei. n ciuda #!itului unui motor diesel, a$lat n apropiere, un husk2 si#erian pu$os era ntins pe peticul nsorit de prundi mprtiat, #ucurndu&se de un somn adnc. O rndunic arctic de mare, cu penele al#e, co#ori sa arunce o privire, apoi poposi, pentru moment, pe acoperiul micii cldiri. +up ce studie, plin de curio!itate, amestecul ciudat alctuit dintr&o anten, nite $aruri i nite antene para#olice, de satelit, care mpodo#eau acoperiul, mica pasare prinse o pal de vnt i !#ur, n cutarea unor o$erte mai tentante. <ta"ia meteorologic a 5a!ei de Coast de pe insula >unaska era pe att de linitit pe ct era de ndeprtat. <ituat n centru lan"ului insulelor Aleutine, >unaska era una dintre du!inile de proeminen"e vulcanice care se arcuiau n urul !onei continentale a Alaski ca un tentacul #oltit. +e numai dou!eci i apte de kilometri lungime, insula avea ca semn distinctiv piscurile a doi vulcani inactivi la $iecare capt, despr"ite de dealuri unduitoare, acoperite de iar#. 7n primvara aceea tr!ie, insula nver!it, pe care nu e=ista nici mcar un singur copac sau un ar#ust nalt, se ridica ca un smarald din apele reci ale oceanului. <ituat n mi locul curen"ilor din 5aci$icul de @ord, >unaska era locul ideal pentru a urmri condi"iile maritime i atmos$erice care ar $i putut genera $ronturi meteorologice #ine conturate n timp ce se deplasau spre est, n direc"ia Americii de @ord. 5e lng colectarea datelor meteorologice, sta"iunea 5a!ei de Coast mai avea i rolul de releu de averti!are i de salvare pentru pescarii cu pro#leme care i $ceau meseria n apele #ogate n pete dimpre ur. +in punctul de vedere al celor doi oameni nsrcina"i s se ocupe de sta"iune, locul nu putea $i considerat un paradis dect cu $oarte mare greutate.

Cea mai apropiat localitate era la nou!eci de mile distan", dincolo de ntinderea de ape, n timp ce #a!a lor principal din Anchorage se a$la la mai #ine de o mie de mile. 6ocuitorii i!ola"i erau pe cont propriu vreme de trei sptmni, pn cnd era adus, pe calea aerului, urmtoarea pereche de voluntari. Cinci luni pe an, clima aspr a iernii impunea nchiderea sta"iunii, cu e=cep"ia unui minim de opera"iuni care se puteau e$ectua de la distan". +ar, din mai pn n noiem#rie, echipa $ormat din dou persoane era la datorie dou!eci i patru de ore din dou!eci i patru. 7n ciuda i!olrii, meteorologul 8d <timson i tehnicianul Mike -arnes erau $oarte mul"umi"i de aceast detaare. 6ui <timson i plcea s $ie pe teren ca s&i pun cunotin"ele n practic, n timp ce lui -arnes i surdea ideea timpului li#er de care #ene$icia dup ieirea din schim#ul de lucru n sta"iune i pe care l putea petrece e=plornd acel col" uitat de lume din Alaska. 7"i spun eu, 8d, dup urmtoarea perioad de odihn va tre#ui s&"i gseti alt partener. Am descoperit, n mun"ii Chugach, un a$loriment de cuar" care o s te surprind. 0tiu c acolo, e=act su# el, tre#uie s $ie o minun"ie de $ilon de aur. Cum s nu, seamn leit cu lovitura pe care ai pretins, cu $rene!ie, c& o s&o dai la rul Mc,inle2, i reaminti <timson. -arnes era de un optimism naiv care l amu!a ntotdeauna pe meteorologul mai vrstnic. Ateapt pn o s m ve!i conducndu&mi noul 3ummer pe lng Anchorage i atunci o s m cre!i, ripost -arnes, oarecum indignat. Corect, rspunse <timson. ntre timp, ai putea s veri$ici anemometrul; %ar nu nregistrea! vite!a vntului. @umai s nu ridici vreo preten"ie la !cmntul meu auri$er ct timp sunt pe acoperi, rn ii -arnes, m#rcnd o hain groas. 4ii linitit, amice. 4ii linitit. 6a trei kilometri ctre est, <arah Matson n ura $iindc&i lsase mnuile n cort. +ei temperatura era de aproape !ece grade, vntul care #tea dinspre larg crea sen!a"ia c $rigul era mai puternic. Minile i erau ude din cau! c se trse pe nite #olovani sclda"i de apa mrii i nu&i mai sim"ea vr$urile degetelor. C"rndu&se de&a curme!iul unei viroage, ncerc s uite de minile nghe"ate, concentrndu&se s a ung mai aproape de ceea ce urmrea. 5ind $r !gomot de&a lungul unei poteci presrate cu #olovani, i croi drum cu ncetineal ctre o po!i"ie avanta oas, lng un a$loriment stncos, de supra$a". 6a mai pu"in de !ece metri distan" se a$la o colonie glgioas de lei de mare tolni"i la marginea apei. Cam o du!in de mami$ere cu must"i groase stteau nghesuite laolalt, aidoma turitilor ngrmdi"i pe pla a de la 1io, n

timp ce alte patru sau cinci puteau $i v!ute notnd n valuri. +oi masculi tineri !#ierau cu putere unul la celalalt, $oindu&se ncoace i ncolo i ntrecndu&se n a atrage aten"ia unei $emele din apropiere, care nu arta nici cel mai mic interes pentru ei. Mai mul"i pui dormeau, $erici"i, lipi"i de pntecul mamei lor i $r s le pese de agresivitatea celor doi. <co"ndu&i un carne"el din #u!unarul hainei, <arah ncepu s note!e particularit"ile $iecrui animal n parte, estimndu&i vrsta, se=ul i starea aparent de sntate. <tudie, cu toat acurate"ea posi#il, $iecare leu de mare, cutnd orice semn de spasm muscular, de secre"ie ocular sau na!al, ori de strnut e=cesiv. +up aproape o or de supraveghere, i puse carne"elul la loc, n #u!unar, spernd c, mai tr!iu, avea s $ie n stare s citeasc ceea ce scrisese cu degetele nghe"ate. Mergnd ncet, pe propriile urme, <arah se ndeprt tiptil de colonie i i croi drum napoi, traversnd viroaga. +escoperi c, ini"ial, paii i se ntipriser pe iar#a mrunt i i urmri, cu uurin", ctre interiorul insulei i dincolo de o movil cu panta domoal. n timp ce urca, sim"i aerul rece al mrii rcorindu&i plmnii, iar splendoarea insulei o $cu s se simt plin de energie i de via". n ciuda trupului su !velt i a trsturilor delicate, $emeia de trei!eci de ani, cu prul de culoarea inului, savura cu adevrat munca n aer li#er. <arah crescuse n !ona rural din F2oming i i petrecuse toate !ilele de var cutreiernd mun"ii Teton, pe os i clare, mpreun cu doi $ra"i e=u#eran"i. +ragostea $a" de traiul n aer li#er o determinase s studie!e medicina veterinar la Colorado /niversit2, n statul nvecinat. +up ce $usese ntr&o serie de puncte de cercetare de pe coasta de est, i urmase pro$esorul $avorit la Centrul 4ederal de Control 8pidemiologic, unde i se $gduise c nu avea s $ie #locat permanent ntr&un la#orator. 7n calitate de epidemiolog de teren la C+C, putea s&i com#ine pasiunea pentru via"a sl#atic i pentru munca n aer li#er cu a utorul dat la urmrirea rspndirii acelor #oli transmisi#ile ale animalelor care repre!int o amenin"are pentru oameni. 4aptul c se a$la n insulele Aleutine era e=act genul de aventu r n aer li#er care o n$iora, dei motivele care stteau n spatele acesteia i $rngeau inima iu#itoare de animale. +e&a lungul "rmului vestic al peninsulei Alaska $useser raportate mai multe mor"i du#ioase ale leilor de mare, dei nu se suspecta nici o catastro$ i nici o interven"ie inten"ionat a omului. <arah $usese trimis de la <eattle, mpreun cu doi colegi, pentru a aprecia amploarea deceselor n serie i aria de rspndire a acestora. 5ornind din insula Attu, situat n e=tremitatea arhipelagului, echipa ncepuse s se deplase!e, cu avionul, dintr&o insul n alta, cutnd $ocarul epidemiei n timp ce se apropia de !ona continental din Alaska. +in trei n trei !ile, un mic

hidroavion i lua pe mem#rii echipei, trecndu&i pe insula urmtoare, mpreun cu un nou stoc de provi!ii. Cea de&a doua !i petrecut pe >unaska nu dduse la iveal semne de #oal n rndul popula"iei locale de lei de mare, ceea ce o $cea pe <arah s se simt ceva mai uurat. 4rumoasa specialist cu pome"i nal"i i cu ochi cprui, cati$ela"i, parcurse rapid cei trei kilometri, napoi n ta#r, !rind cu uurin", de la distan", cele trei corturi de un rou strlucitor. Cnd <arah se apropie de locul de campare, un #r#at scund i #r#os, purtnd o cma de $lanel i o apc u!at de #ase#all de la <eattle Mariners, cotro#ia printr&un rcitor imens. %at&te, <arah. 8u i <and2 tocmai $ceam planuri pentru masa de prn!, spuse %rv2 4owler, !m#ind. 4owler, un #r#at cumsecade, avnd cinci!eci de ani #tu"i pe muchie, arta i se purta de parc ar $i $ost cu !ece ani mai tnr. O $emeie minion, rocat, iei ncet dintr&unul dintre corturile din apropiere, "innd strns o oal i un polonic. %rv2 $ace ntotdeauna planuri pentru masa de prn!, ripost <and2 *ohnson, !m#ind i rotindu&i ochii. Cum v&a"i descurcat n diminea"a asta; se interes <arah, nh"nd un scaun pliant i ae!ndu&se. <and2 are statisticile. Am veri$icat o colonie numeroas de lei de mare de pe pla a de est i to"i preau grai i sntoi. 8u am dat i peste un le, dar, dup toate aparen"ele, individul murise de #trn. Am luat o mostr de "esut pentru anali!e de la#orator, doar aa, ca s $iu sigur. 7n timp ce vor#ea, 4owler pomp com#usti#il ntr&un araga! porta#il, apoi aprinse ga!ul care pri, scpnd pe su# ar!tor, i $lacra al#astr i!#ucni ca prin minune. <e potrivete cu ceea ce am o#servat eu. <e pare c nenorocirea nu a a uns la leii de mare de pe ncnttoarea >unaska, rspunse <arah, mturnd cu privirea "inutul verde care i ncon ura. 5utem inspecta colonia de pe coasta de vest a insulei n dupa&amia!a asta, de vreme ce pilotul nu vine s ne ia pn mine n !ori. Ar $i o e=cursie plcut. +ar ne putem opri s stm de vor# cu cei de la sta"iunea 5a!ei de Coast, mi amintesc c pilotul spunea c e cineva acolo n perioada asta a anului. 5n atunci, anun" 4owler, punnd o oal mare pe araga!ul porta#il, e timpul pentru specialitatea casei. @u #ortura aia..., ncerc <and2 s spun nainte de a $i ntrerupt.

+a, ntr&adevr. Cajun chili dujour1, rn ii 4owler, n timp ce alegea cocoloaelemaro dintr&o cutie mare de conserve, rsturnndu&le n oala ncl!it. Laissez le bon temps rouler2, cum se spune n @awlins, spuse <arah r!nd. 8d <timson studie cu aten"ie monitorul radiolocatorului meteorologic, privind o acumulare $irav de nori electronici al#i care acopereau cu pu$ partea superioar a ecranului verde. /ndeva, la trei sute dou!eci de kilometri ctre sud&vest, se a$la un $ront sla# de $urtun, despre care <timson putea spune, cu preci!ie, c avea s le ude insula pe parcursul ctorva !ile umede. Concentrarea i $u ntrerupt de sunetul unor lovituri care&i rsunau deasupra capului. -arnes nc mai era pe acoperi, pier!nd vremea cu anemometrul. O conversa"ie plin de para!i"i umplu #rusc #araca, venind din aparatul de radio montat n col"ul unui perete. Cea mai mare parte a tra$icului radio recep"ionat pe insul consta n $lecreal despre vremeJ a cpitanilor vaselor de pescuit a$late n apropiere. <timson $cu tot ce putea ca s elimine inter$eren"ele din conversa"ia neinteligi#il i, la nceput, nu sesi! sunetul straniu, ca un uierat. 5e urm, radioul amu"i pentru un moment, iar el putu au!i limpede !gomotul violent i ndeprtat, similar celui $cut de un avion cu reac"ie. .uietul #i!ar continua vreme de cteva secunde lungi, prnd s scad treptat n intensitate nainte de a nceta cu totul, dup un trosnet sonor. Bndindu&se la un tunet, <timson set scala vi!ual a radiolocatorului su la o ra! de patru!eci de kilometri. n imediata vecintate, pe monitor se vedeau, ici i colo, doar nori al#i, su#"iri, care nu preau ctui de pu"in aductori de $urtun. 5oate c cei de la avia"ie $ceau ceva manevre, i nchipui, amintindu&i de tra$icul aerian intens de pe cerul din Alaska n timpul 1!#oiului 1ece. Bndurile i se spul#erar cnd l au!i pe Ma=, cinele su husk2, scheunnd dincolo de u. Ce s&a ntmplat, Ma=; strig, deschi!nd ua #arcii. Cinele urla strident, a moarte, n timp ce se ntorcea, tremurnd, ctre stpnul su. <timson avu un oc cnd i v!u ochii sticloi, privind n gol, n timp ce din #ot i se prelingea o spuma al#, vscoas. Cinele se cltin, pentru o clip, ncoace i ncolo, apoi se rsturn #rusc pe o parte, lovind pmntul cu o #u$nitur. %suseE Mike, vino repede aici, osE strig <timson la partenerul su.

: Cel de toate !ilele

. .

M 6sa"i vremurile #une s curg

-arnes co#ora de a de pe acoperi, dar i venea greu s gseasc treptele scrii cu piciorul. Cnd a unse aproape de sol, piciorul su stng nu nimeri ultima treapt i el atinse pmntul cltinndu&se, "inndu&se pe umtate drept numai $iindc i ncletase cu putere mna de o treapt a scrii. Mike, cinele tocmai a... te sim"i #ine; ntre# <timson, reali!nd c ceva nu era n regul. Alerg spre partenerul su i l gsii respirnd cu greutate i avnd ochii aproape la $el de sticloi ca ai lui Ma=. Aruncndu&i #ra"ul n urul umerilor #r#atului mai tnr, <timson l duse, pe umtate crndu&l, pe umtate trndu&l, n #arac, unde l ae! pe un scaun. -arnes se aplec i vom cu violen", apoi se ndrept, apucndu&se de #ra"ul lui <timson ca s se spri ine. 8 ceva n aer, opti, #ol#orosind, cu voce rguit. .or#ele a#ia i ieiser din gur, cnd ochii i se ddur peste cap i se pr#ui, mort ca to"i mor"ii. <timson rmase locului, ocat, apoi descoperi c ncperea i se nvrtea n $a"a ochilor, ca o s$rlea!. O durere vi#rant, chinuitoare, i cuprinse capul i strnsoarea de $ier a unei menghine ncepu s&i stoarc plmnii de aer. A unse lng radio cltinndu&se i ncerc s scoat un "ipt scurt, cernd a utor, dar nu era sigur dac amor"eala care&i cuprinsese $a"a avea s&i permit s&i mite #u!ele. O e=plo!ie de cldur i invada trupul, de parc un $oc invi!i#il i&ar $i mistuit organele interne. <u$ocndu&se i pier!ndu&i cu totul vederea, se cltin i se pr#ui, murind nainte de a atinge podeaua. 6a ase kilometri i umtate distan" de sta"iunea 5a!ei de Coast, cei trei oameni de tiin" de la C+C tocmai i terminau prn!ul cnd i lovi valul nev!ut al mor"ii. <arah constat prima c ceva nu era n ordine, cnd dou psri care !#urau pe deasupra capetelor lor se oprir #rusc, parc i!#indu&se de un perete invi!i#il, apoi c!ur, rsucindu&se, la pmnt. 5rima victim $u <and2, care se prinse cu minile de stomac i se ncovoie, n chinurile mor"ii. 8i, haide, n&am $cut un chili chiar att de ru, glumi 4owler nainte de a ame"i i de a se sim"i i el cuprins de grea". <arah se ridic i $cu c"iva pai ctre rcitor ca s scoat o sticl cu ap, cnd picioarele prur s&i ia $oc i muchii din interiorul coapselor ncepur s&i tremure. Ce se&ntmpl; g$i 4owler, care ncerca s aline su$erin"a lui <and2, nainte de a se cltin, pr#uindu&se, n chinuri, la pmnt. 5entru <arah, timpul pru s&i ncetineasc scurgerea pe msur ce sim"urile i se toceau. <e pr#ui, ncet, n vreme ce muchii i sl#eau i re$u!au s se supun comen!ilor date de creier. 5lmnii preau s i se contracte, trans$ormnd $iecare respira"ie ntr&un unghi chinuitor. n urechi

ncepu s&i rsune un #u#uit n$undat pe cnd cdea pe spate, privind cerul cenuiu de deasupra prin ochii nce"oa"i. <im"ea $irele de iar# dansnd i $remtndu&i deasupra trupului, dar era mpietrit, nu i!#utea s $ac nici o micare. Treptat, o cea" i nvlui mintea i o !on neagr i acoperi limitele cmpului vi!ual. +ar o interven"ie #rusc i $cu, pentru o clip, sim"urile s vi#re!e. +in marea cenuie se desprinse dintr&o dat o apari"ie, o $antom stranie, cu un smoc de pr negru deasupra unui chip ca de cauciuc, care prea s ai# consisten"a unui material plastic. <im"i pironindu&se asupr&i privirea ca din alt lume a unor ochi de cristal, nspimnttori i imeni, de apte centimetri. +ar dincolo de lentilele de sticl prea s $ie o alt pereche de ochi, care o $i=au ncorda"i, cu compasiune i cu cldur. O pereche de ochi adnci, de un verde opalescent. Apoi totul se ntunec.

Capitolul 2 <arah deschise ochii ctre #olta cenuie de deasupra ei, numai c, de data aceasta, era plat i lipsit de nori. 8li#erndu&se de cea", ochii reuir, ncet, s $ocali!e!e i putu deslui c nu privea cerul, ci tavanul unei ncperi. <upra$a"a moale pe care o sim"ea dedesu#t i de!vlui c era ntins pe un pat, avnd su# cap o pern groas. 4a"a i era acoperit de o masc de o=igen, pe care o nltur, dar nu se atinse de acul per$u!iei intravenoase care i era n$ipt n #ra". <tudiind cu aten"ie ceea ce o ncon ura, privirile i se plim#ar printr&o ncpere de dimensiuni reduse, decorat cu simplitate, cu un mic #irou, plasat ntr&un col", deasupra cruia se a$la un ta#lou impresionant, n$"ind un pache#ot de demult, alturi de care era o camer minuscul de #aie. 5atul n care !cea era $i=at de perete, iar ua deschis, care ddea ntr&un coridor, avea pragul nalt. ntreaga ncpere prea s se legene, dar nu era sigur dac impresia de micare nu era cumva creat de pulsa"iile puternice pe care le sim"ea n tmple. 5rinse o micare cu coada ochiului i se ntoarse spre cadrul uii, descoperind c cineva sttea acolo, privind&o cu un !m#et uor. 8ra un #r#at nalt, lat n umeri, dar #ine propor"ionat, suplu i musculos. 8ra tnr, pro#a#il spre trei!eci de ani, presupuse ea, dar se mica cu ncrederea cuiva mult mai matur. 5ielea avea #ron!ul puternic caracteristic celor care petrec mult timp n aer li#er. 5rul negru, ondulat, eviden"ia un chip col"uros, mai degra# $ascinant dect de o $rumuse"e clasic. +ar ochii erau cei din care i!vora aura din urul #r#atului. Aveau o nuan" pro$und, de verde iri!at, i de!vluiau inteligen", sim"ul aventurii i integritatea, strnse laolalt. 8rau ochii unui om pe care te puteai #i!ui. 0i, i aminti <arah, erau aceeai ochi ver!i pe care i v!use n ta#r, nainte de a se ntuneca totul. 8i, o salut pe 4rumoasa din 5durea Adormit. Cuvintele $useser rostite cu o voce cald, pro$und. 8ti... eti #r#atul din ta#r, se #l#i <arah. +a, mi cer scu!e, <arah, $iindc pe insul nu m&am pre!entat aa cum ar $i tre#uit. M numesc +irk 5itt. @egli a s adauge C*uniorD, dei purta acelai nume ca tatl su. M cunoti; ntre#a ea, nc tul#urat. 5i, nu ndeaproape, !m#i +irk prietenete, dar un savant care are ceva n cap, pe nume %rv, mi&a spus cte ceva despre proiectul vostru din >unaska. %rv pare s&i nchipuie c a otrvit pe toat lumea cu ultimul su chili. %rv i <and2; <unt #ine sntoi;

+a. Ca i tine, au tras un pui de somn, dar acum se simt #ine. <e odihnesc n captul celalalt al holului, !ise +irk, artnd cu degetul mare ctre coridor. <esi!a de!orientarea din ochii lui <arah i i atinse umrul cu mna, apsndu&i&l ca s&o liniteasc. @u&"i $ace gri i, sunt pe mini #une. @e a$lm la #ordul navei +eep 8ndeavor, care i apar"ine Agen"iei @a"ionale Americane pentru <tudii Marine i <u#acvatice. @e ntorceam dintr&o e=pedi"ie de supraveghere su#acvatica a #a!inului Aleutinelor cnd am prins semnalul de pericol al sta"iei meteorologice a 5a!ei de Coast de pe >unaska. Am !#urat ntr&acolo cu un elicopter pe care l avem la #ord i s&a ntmplat s !resc ta#ra voastr cnd m ntorceam spre nav. .&am o$erit "ie i prietenilor ti un tur aerian gratuit al insulei, dar a"i dormit tot timpul, adug +irk, mimnd de!amgirea. 7mi pare ru, murmur <arah, sim"indu&se ntructva stn enit. Cred c&"i datore! o grmad de mul"umiri, domnule 5itt. Te rog, spune&mi +irk. O,, +irk, rspunse ea, cu un surs, sim"ind o tul#urare ciudat cnd i rosti numele. Cum se simt cei de la 5a!a de Coast; Chipul lui se nnegur i o e=presie plin de preri de ru i travers chipul. M tem c am a uns prea tr!iu. Am gsit n sta"ie doi #r#a"i i un cine. 8rau mor"i cu to"ii. <arah sim"i un $ior de&a lungul irei spinrii. +oi #r#a"i pieriser, iar ea i nso"itorii ei $useser ct pe ce s moar. @imic din toate astea nu avea sens. Ce nai#a s&a ntmplat; ntre#, ocat. @u tim sigur. Medicul navei noastre $ace nite teste, dar, aa cum "i po"i imagina, posi#ilit"ile lui sunt oarecum limitate. 5are s $i $ost vor#a de un a#ur sau de o to=in transmis prin aer. Tot ce tim este c cei de la 5a!a de Coast credeau c e ceva n aer. Am !#urat purtnd mtile de ga!e i n&am $ost a$ecta"i. 0i chiar am luat cu noi nite oareci al#i din la#oratorul navei. Au supravie"uit cu to"ii i par s nu ai# nici un simptom. Orice o $i $ost, tre#uie s se $i mprtiat pn cnd am ateri!at noi la sta"ia meteorologic. Tu i echipa ta v&a"i a$lat, dup cum s&ar prea, la o distan" su$icient de mare $a" de surs pentru a $i a$ecta"i mai pu"in sever. 5ro#a#il c nu a"i primit o do! ntreag de indi$erent ce&o $i $ost. Ochii lui <arah se nchiser i amu"i. i reaminti groa!a i durerea din timpul ncercrii cumplite prin care trecuse, ceea ce o $cu s se simt cuprins de o#oseal. +orea s doarm i s uite totul i spera c avusese doar un vis urt.

<arah, o s&i cer doctorului s te consulte i pe urm o s po"i dormi din nou. 5oate c, mai tr!iu, o s&mi permi"i s&"i $ac cinste, la cin, cu un platou de cleti de cra#; 8a i rspunse cu un !m#et $ugar. Cu plcere, murmura, apoi adormi imediat. ,ermit -urch sttea la crm, citind un comunicat primit prin $a=, cnd +irk intr pe puntea de naviga"ie pe ua #atant dinspre tri#ord. Cpitanul e=perimentat al navei +eep 8ndeavor cltin uor din cap dup ce citi documentul, apoi se ntoarse spre +irk avnd pe chip o e=presie care arta c era oarecum suprat. Am anun"at 5a!a de Coast i +epartamentul <ecurit"ii @a"ionale, dar nimeni n&are de gnd s $ac nimic nainte de a primi raportul autorit"ilor locale. O$i"erul care se ocup de securitatea pu#lic a satului din Atka este repre!entantul o$icial local al aprtorilor legii i nu poate a unge pe insul pn mine diminea", pu$ni -urch. Au murit doi oameni, iar ei tratea! asta drept un accident. @oi nu mai avem prea multe de $cut, rspunse +irk. Am vor#it cu Cari @ash, specialistul nostru n anali!area mediului marin, care cunoate $oarte #ine poluan"ii atmos$erici. +up prerea lui, se poate ntmpla s $ie emise, n mod natural, ga!e to=ice, cum ar $i emana"iile vulcanice de sul$, care s&ar putea s&i $i ucis pe cei doi #r#a"i. 8misiile $oarte concentrate de poluan"i industriali sunt un alt vinovat poten"ial, dei nu tiu ca n Aleutine s e=iste, n apropiere, instala"ii chimice. O$i"erul siguran"ei pu#lice mi&a spus c i se pare un ca! clasic de into=icare cu mono=id de car#on, provenit de la generatorul sta"iei. +ar asta nu e=plic de ce prietenii notri de la C+C, a$la"i la ase kilometri i umtate distan", au avut simptome similare. @u e=plic nici ce s&a ntmplat cu cinele pe care l&am gsit, mort, n a$ara #arcii sta"iei, adug +irk. 5i, poate c echipa C+C reuete s $ac pu"in lumin n privin"a asta. Apropo, cum se simt cei trei oaspe"i ai notri; 7nc mai sunt pu"in ame"i"i. @u&i amintesc prea multe n a$ar de $aptul c totul s&a petrecut $oarte repede. Cu ct i ducem mai curnd ntr&o unitate medical adecvat, cu att o s dorm mai linitit. Cel mai apropiat aerodrom este nalaska, unde putem a unge n mai pu"in de paispre!ece ore. O s solicit dinainte, prin radio, o aeronav medical care s&i trans$ere la Anchorage. Cpitane, a vrea s iau din nou elicopterul, s cercete! insula. Cu oca!ia ultimului !#or n&am avut prea multe anse s aruncm o privire mpre ur. 5oate c e ceva care ne&a scpat. Ai o#iec"iuni;

@u... atta vreme ct l iei cu tine pe glume"ul la din Te=as, rspunse -urch, cu un !m#et ndurerat. 7n timp ce, stnd pe scaunul pilotului din elicopterul @/MA <ikorsk2 <& 9NCO, +irk rs$oia n gra# planul de !#or, un #r#at cu prul de culoarea nisipului i cu o musta" stu$oas se plim#a agale pe plat$orma de decolare. Ci!mele lui !griate de cow#o2, #ra"ele musculoase i omnipre!entul aer amenin"tor care ascundea un sim" usturtor al umorului i ddeau lui *ack +ahlgren aerul unui clre" de tauri care a rtcit drumul ctre rodeo. @otoriu pentru glumele sale de prost gust, +ahlgren reuise s&l scoat pe -urch din srite nc din prima noapte petrecut mpreun pe mare turnnd o sticl de rom ie$tin n vasul cu ca$ea din cam#u!. Ca specialist n inginerie care crescuse n vestul Te=as&ului, se descurca cu armele i cu caii la $el de #ine cum o $cea cu orice tip de echipament mecanic care $unc"iona deasupra sau su# supra$a"a mrii. Psta e turul pitoresc al insulei pe care mi l&a recomandat agentul meu de cltorie; l ntre# pe +irk, vrndu&i capul printr&una dintre $erestrele glisante ale carlingii. /rc&te, #iete, i n&o s regre"i. 8 vor#a de toata apa, de toate stncile i de to"i leii de mare pe care&i po"i sor#i din priviri. 5are s $ie ic. "i dau un s$ert de dolar n plus dac mi po"i gsii un #ar cu o chelneri" cu $usta scurt. O s vd ce pot $ace, rn ii +irk, n timp ce +ahlgren se urca, ae!ndu&se pe scaunul copilotului. Cei doi #r#a"i deveniser prieteni apropia"i cu ani nainte, n timp ce studiau ingineria naval la Atlantic /niversit2, 4lorida. 4iind pasiona"i de scu$undri, chiuleau adesea mpreun de la cursuri pentru a pescui n reci$ul de corali de la -oca 1aton, iar apoi pregteau petii prini la grtar, pe pla , $olosindu&se de ei ca s ctige $avorurile $etelor din p"iile locale. +up a#solvire, *ack i completase pregtirea do#ndit n 1OTC:, n timp ce +irk i o#"inuse masteratul la Colegiul Maritim din @ew >ork i se antrenase urmnd cursurile unei coli comerciale de sca$andri. <e rentlniser cnd +irk i se alturase tatlui su, n cadrul @/MA, ca director de proiecte speciale, i i convinsese prietenul s&l nso"easc, devenind anga atul prestigioasei agen"ii de cercetare. +up at"ia ani n care $cuser scu$undri mpreun, ntre cei doi #r#a"i e=ista o legtur aproape tainic. 0tiau c se puteau #a!a unul pe celalalt i $ceau tot ce le sttea n puteri n ca!urile de $or" ma or. +ahlgren v!use, mai devreme, privirea hotrt din ochii lui +irk i tia c era nso"it de o struin" ncp"nat. O#servase c evenimentele pline de mister de pe

insula >unaska l apsau pe prietenul su care nu prea dispus s lase totul #alt. 1otorul principal al elicopterului <ikorsk2 se nvrtea cu vite! $oarte mare n timp ce +irk ridic lin elicopterul de pe mica plat$orm de ateri!are montat n centru navei +eep 8ndeavor. +up ce a unse la trei!eci de metri nl"ime, l men"inu, o vreme, pe loc, admirnd vederea aerian a navei de cercetare @/MA. .asul lat, de culoare turcoa!, prea #utucnos pentru lungimea sa de opt!eci de metri. +ar lipsa unei linii !velte $cea ca plat$orma de lucru s $ie sta#il, ceea ce era ideal pentru $unc"ionarea numeroaselor macarale i elevatoare strategic po!i"ionate n apropierea imensei pun"i deschise de la pupa. n mi locul acesteia, un su#mersi#il de un gal#en strlucitor, plasat pe un suport mare, din lemn, scnteia ca o nestemat n lumina soarelui de dup amia! tr!ie, n timp ce c"iva tehnicieni se ocupau de elicele sale de manevr i de componentele electronice. /nul dintre acetia se ridic i&i $lutur apca ctre elicopterul suspendat. +irk se gr#i s&i $ac omului cu mna, apoi vir ndreptndu&se ctre nord&vest, spre insula >unaska, a$lat la o distan" de mai pu"in de cincispre!ece kilometri. 7napoi pe >unaska; se interes +ahlgren. 6a sta"ia meteorologic a 5a!ei de Coast pe care am cercetat&o diminea". Bro!av, gemu +ahlgren. <untem pe post de dric !#urtor; @u, ne interesea! doar sursa a ceea ce i&a omort pe #r#a"i i pe cine. 0i cutm un animal, o plant sau un mineral; ntre# +ahlgren n cti, strivind ntre din"i o #ucat !dravn de gum. 5e toate trei, rspunse +irk. Cari @ash mi&a spus ca un nor to=ic poate $i creat de orice, de la un vulcan activ pn la o alg n$lorit, ca s nu mai pomenesc de #analii poluan"i industriali. @u tre#uie dect s opreti lng urmtoarea mors, s&o rog s ne e=plice unde se a$l cea mai apropiat $a#ric de pesticide. Asta&mi aduce aminte de -asilJ unde e; ntre# +irk, plim#ndu&i privirile prin carling. 8 chiar aici, tea$r i nevtmat, rspunse cellalt, lund o cuc mic, a$lat su# scaunul su, i ridicndu&i&o la n nl"imea ochilor. +inuntru, un oricel i ntoarse privirea, micndu&i ncoace i ncolo must"ile minuscule. 1espir adnc, micul meu prieten, i s nu ne $aci surpri!a s adormi, i ceru +ahlgren ro!torului cu #lan.

5e urm leg cuca de un nur $i=at de pla$on, ca pe aceea a unui canar ntr&o min de cr#uni, ca s poat o#serva cu uurin" dac oarecele murea din cau!a vreunei to=ine a$late n aer. 7n $a"a lor, insula ier#oas >unaska se nl"a ca o creast din apa de culoarea verde a arde!iei, cu un nor cirrus rare$iat dansnd n urul celui mai mare dintre cele dou piscuri ale vulcanilor si stini. 5e msur ce se apropiau de linia stncoas a "rmului, +irk mri treptat altitudinea la care !#urau, apoi vir la stnga, de&a lungul $ale!ei. +eplasndu&se n urul insulei n sensul opus micrii acelor de ceas, !rir dup doar cteva minute cldirea gal#ena a sta"iunii meteorologice a 5a!ei de Coast. 6snd elicopterul s plane!e, +irk i +ahlgren studiara cu gri terenul din urul acesteia, cutnd orice urm neo#inuit. +irk v!u trupul lui Ma=, cinele husk2, care continua s !ac n $a"a uii #arcii, ceea ce l $cu s&i reaminteasc e=presia de durere i de spaim de pe chipurile #r#a"ilor din interior, aa cum o v!use mai devreme, n aceeai !i, cnd el i +ahlgren ateri!aser pentru prima oar la sta"ia meteorologic, i nltur cu meticulo!itate emo"iile i&i puse mintea s descopere sursa vntului to=ic ucigtor. Art spre par#ri!ul din partea dreapt cu o nclinare a capului. .ntul #ate predominat dinspre vest, aa c sursa s&ar $i putut a$la mai departe, pe coast. <au poate chiar n larg. Are sens. Ta#ra echipei C+C se a$l la est de aici i e evident c ei au inhalat o do! mai pu"in letal din ga!ul misterios, rspunse +ahlgren, n timp ce e=amina solul privind printr&un #inoclu de putere redus. +irk aps uor pe maneta de control a tura"iei i elicopterul se deplas, ncet, nainte, ndeprtndu&se de construc"ia gal#en. n urmtoarea or, cei doi #r#a"i i ncordar privirile cutnd, pe insula plin de ier#uri, orice urma a unei surse naturale sau arti$iciale a to=inei. +irk descrise semicercuri largi deasupra insulei, att n nordul ct i n sudul acesteia, deplasndu&se ctre vest pn ce a unser pe "rm i revenind n vecintatea sta"iei meteorologice a 5a!ei de Coast. +oar iar# i stnci, nimic altceva, #odogni +ahlgren. +inspre partea mea, poate s rmn n stpnirea $ocilor. 4iindc veni vor#a, arunc o privire acolo os, ripost +irk, artnd ctre o mic pla a$lat n $a"a lor. O umtate de du!in de lei de mare stteau ntini pe pmnt, prnd s se #ucure de ra!ele soarelui dup amie!ii tr!ii. +ahlgren se uit cu mai multa aten"ie i se ncrunt #rusc, uluit. +umne!eule, nu micE 0i ei au inhalat&o. To=ina tre#uie s $i venit de pe mare sau de pe urmtoarea insul, nu de pe >unaska.

/rmtorul morman de stnci dinspre vest este Amukta, !ise +ahlgren, plim#ndu&i degetul pe harta regiunii. +irk putea vedea limpede, la ori!ont, conturul de un cenuiu murdar al insulei. 5are s $ie la vreo trei!eci de kilometri de aici. Cred c avem timp s aruncm o ochead, la repe!eal, nainte de a ni se termina com#usti#ilul, continu, dup ce se uit la indicatorul de #ord. 8&n ordine dac sari peste edin"a de pedichiur de la salonul de n$rumuse"are al navei; <igur, o s&o reprograme! pentru mine, rspunse +ahlgren. 7l anun" pe -urch unde mergem, spuse +irk, trecnd pe $recven"a radio a navei. <pune&i s ne pstre!e cina n cam#u!, adug +ahlgren, $recndu& se pe stomac. 5eisa ul sta mi strnete po$ta de mncare. 7n timp ce discuta cu nava de cercetare, +irk ndrept elicopterul <ikorsk2 ctre insula Amukta, !#urnd la mic nl"ime deasupra apei. Condus de mna lui $erm, puternicul aparat de !#or destinat transportului produselor petroliere n vecintatea litoralului !#ura drept, ca pe o in. +up ce cltorir n regim constant vreme de !ece minute, +ahlgren i ridic n tcere #ra"ul i art, prin geamul carlingii, ctre un o#iect a$lat la ori!ont. 8ra un grunte al#, care se mri cu $iecare secund pn ce se dovedi a $i un vas de mari dimensiuni, cu tot cu sia ul su. 4r vreun cuvnt, +irk apas uor pedala din stnga pn cnd elicopterul vir, a ungnd pe direc"ia navei. Apropiindu&se rapid, putur vedea c era un trauler pentru pescuit, cu coca din o"el, ncrcat pn la re$u! i care se ndrepta ctre sud&est. 8i, uite un hrdu care se cere cur"at lun, remarca 5itt, eli#ernd maneta de accelera"ie ast$el nct vite!a s se potriveasc cu a navei. +ei nu prea $oarte vechi, vasul de pescuit purta semnele evidente ale u!urii cptate de&a lungul anilor. Coca i puntea deschis erau pline de !grieturi i de urme de lovituri i de unsoare. <tratul ini"ial de vopsea al# se su#"iase acolo unde petele de rugin nu o#"inuser victoria de$initiv. 5rivit din e=terior, prea tot att de epui!at precum colacii simpli i u!a"i de salvare care&i atrnau de&o parte i de alta, ca nite iruri de covrigi. Ca i n ca!ul altor nave de lucru aparent negli ate, motoarele sale diesel umelate $useser re$cute i din co a#ia dac ieea o uvi" de $um negru n timp ce o purtau printre valuri. <tudiind&o cu aten"ie, +irk nu o#serv nimic interesant, n a$ar de $aptul c pe catarg nu $lutura nici un steag care s&i identi$ice na"ionalitatea. @umele i portul de reedin" lipseau att de pe am#ele laturi ale provei, ct i de pe pup. 5e cnd cerceta cu aten"ie puntea de la pupa, doi #r#a"i cu

trsturi asiatice, n salopete al#astre, intrar n ra!a lui vi!ual i i ndreptar ctre elicopter privirile nelinitite. @u par din cale a$ar de prietenoi, nu&i aa; remarc +ahlgren, nainte de a le $ace cu mna, !m#ind. Cei doi oameni n salopet i rspunser ncruntndu&se. @ici tu n&ai $i, dac ai lucra pe epava asta soioas, spuse +irk, men"innd elicopterul deasupra pupei vasului care agita apa. Te&a i!#it vreo ciud"enie a traulerului stuia; ntre#, cu ochii la puntea de la pupa. Te re$eri la $aptul c nu se vede nicieri nici un $el de echipament pentru pescuit; 7ntocmai, rspunse +irk, aducnd elicopterul ceva mai aproape de nav. O#serv c, n mi locul pun"ii, era montat un postament #i!ar, nalt de vreo patru metri i umtate. 5e scheletul de metal nu se vedea nici o pat de rugin, ceea ce arta c era vor#a de un adaos recent. 6a #a!a postamentului era o pat cenuie, pr$uit, n $orm de stea, care prea urma unei arsuri pe supra$a"a pun"ii. Cnd elicopterul veni mai aproape, cei doi oameni de pe punte ncepur #rusc s vor#easc .unul cu celalalt repede i cu aprindere, apoi disprur n osul unei scri. n partea de sus a acesteia, trupurile a cinci lei de mare erau nirate pe punte unul lng cellalt, ca sardelele ntr&o conserv. n stnga leurilor era un mic "arc de o"el, n care se a$lau trei animale vii. +e cnd a $ost depit cererea de cleti de cra# de cea de untur de $oc; ntre# +ahlgren, cu nepsare. @u&s sigur de asta, dar nu cred ca @anook cel din @ord ar $i ncntat dac ar a$la c tipii tia i $ur cina. Apoi apru str$ulgerarea $ocului de arm. +irk o v!u cu coada ochiului i, instinctiv, aps pe pedala din stnga, rsucind #rusc elicopterul cu o sut opt!eci de grade. Micarea le salv vie"ile. Cnd elicopterul ncepu s se roteasc, un et de gloan"e i nimerir "inta, lovind aparatul. +ar, n loc s distrug partea din $a" a carlingii, grindina de $oc trecu prin $a"a pilo"ilor i ciurui panoul cu instrumente de #ord. 5upitrul de comanda, aparatele de msur i radioul se $cur "ndri, dar oamenii scpar nevtma"i, ca i principalele componente mecanice. Cred c nu le&a plcut remarca despre @anook, !ise +ahlgren, cu chipul lipsit de e=presie, uitndu&se la cei doi oameni n salopete care reapruser i trgeau n elicopter cu pistoale automate. +irk nu rspunse i acceler aparatul la ma=imum, ncercnd s scape de #andi"ii narma"i. +in partea dinspre #a#ord a pun"ii, cei doi #r#a"i continuau s trag n elicopter cu pistoalele lor automate A,&9', de $a#rica"ie ruseasc.

Trgeau prostete, $r s&i studie!e "inta, concentrndu&i $ocul mai degra# asupra ca#inei dect asupra rotoarelor, care erau mult mai vulnera#ile. n interiorul elicopterului, !gomotul putilor mitralier era acoperit de vuietul motoarelor i al rotoarelor. +irk i +ahlgren nu au!eau dect nite lovituri uoare n $u!ela ul din spatele lor. +irk schim# po!i"ia elicopterului descriind un cerc larg ctre tri#ordul traulerului i punnd puntea de naviga"ie a acestuia ntre el i trgtori, ca s se $ereasc de tirul armelor. <cpnd pentru moment de atac, roti cu toat puterea mana aparatului, ndreptndu&l ctre insula Amukta, care se desluea n deprtare. +ar rul $usese $cut. Carlinga ncepu s se umple de $um, n timp ce +irk se lupta cu comen!ile cumplit de s$rmate ale aparatului. 5loaia de gloan"e $cuse #uc"i aparatura electronic, gurise $urtunurile hidraulice i ciuruise aparatele de msur. +ahlgren sim"i ceva cald gdilndu&l pe gle!n i se pipi, descoperindu&i o gaur sntoas de glonte n gam#. O serie de gloan"e nimeriser motorul, dar rotorul continua s pu$ie, tuind i icnind. 7ncerc s a ung pe insul, dar $ii pregtit pentru o ateri!are $or"at, strig +irk, acoperind !gomotul motorului avariat. Carlinga se umplu cu un $um al#astru, ru mirositor, nso"it de mirosul neplcut al instala"iei electrice care ardea. 5rin pcla $ormat, +irk a#ia mai putea deslui insula din $a"a lor, ca i ceea ce prea a $i o mic pla . 7n minile lui, mana tresalt ca un ciocan pneumatic. i $olosi toat $or"a ca s men"in sta#ilitatea aparatului i ca s&l $ac s nainte!e cnd ncepu s se !gl"ie din toate ncheieturile. Aproape disperat, putea vedea linia m#ietoare a "rmului n timp ce elicopterul se cltina, co#ornd ctre supra$a"a apei, $umegnd i atingndu&i, n treact, ro"ile de valuri. 6a mic distan" de mal, tur#ina mitraliat ced. Mistuindu&i o parte dintre propriile componente, gemu nainte de a se s$rma, oprindu&se cu un trosnet sonor. Cnd tur#ina muri, +irk trase de man cu toat $or"a, ca s men"in #otul elicopterului ridicat n timp ce rotoarele i pierdeau puterea. Cel din coada aparatului spinteca apa, ac"ionnd ca o ancor care i ncetinea naintarea. 8licopterul <ikorsk2 rmase o clip suspendat n aer, nainte de a intra su# stpnirea gravita"iei, apoi c!u n ap i!#ind&o cu un pocnet ca de #ici. 1otorul principal se rsuci n valuri, ncercnd s se n$ig n mare, dar impactul #rusc cu apa i $isur a=ul central i $u aruncat n aer, unde se roti, a ungnd la cincispre!ece metri distan" nainte de a se scu$unda ntr&un et de spum. 7n mod uimitor, ca#ina elicopterului rmase intact n timpul pr#uirii i pluti o secund la supra$a", $iind apoi a#sor#it su# valuri. nainte ca apa nghe"at s invade!e carlinga, i!#indu&i dureros trupul, +irk !ri, ntr&o

str$ulgerare, prin par#ri!ul s$rmat, un tala! care se sprgea de nisipul pla ei. n timp ce undele ver!ui i nvluiau cu repe!iciune, ridicndu&se spre pla$onul carlingii, +ahlgren ncerca s deschid ua lateral i!#ind&o cu piciorul. Cei doi #r#a"i i nl"ar capetele la unison, lund o ultim gur de aer nainte ca apa rece i ntunecoas s le a ung deasupra cretetelor. Apoi, ntr&un vrte de #ule, elicopterul turcoa! dispru complet de la supra$a"a apei, co#ornd cu repe!iciune ctre $undul stncos.

Capitolul 3 +up pierderea legturii radio, cpitanul -urch demar imediat opera"iunea de cutare i salvare. Aduse +eep 8ndeavor n locul din care +irk i raportase ultima dat po!i"ia, apoi ncepu cutarea vi!ual a celor doi #r#a"i, navignd n !ig!ag ctre vest, de la >unaska ctre Amukta. To"i mem#rii disponi#ili ai echipa ului $ur chema"i pe punte, pentru a cerceta ori!ontul cu privirea, uitndu&se dup orice urm a elicopterului sau a ocupan"ilor si, n timp ce radiotelegra$istul continu s cheme, neo#osit, aeronava disprut. +up trei ore de cutri, nu descoperir nici o urma a elicopterului, iar o team plin de presim"iri sum#re c!u asupra echipa ului. +eep 8ndeavor naintase, cu vite! redus, pn n apropierea insulei Amukta, care nu repre!enta dect un con vulcanic a#rupt, nl"at deasupra apelor. <e apropia amurgul i, pe msur ce, ncet&ncet, lumina !ilei plea, ori!ontul vestic cpta culoarea roie a purpurei. <ecundul 6eo +elgado studia $orma a#rupt a insulei muntoase cnd privirea i $u atras de o !on estompat. +omnule cpitan, pe linia "rmului e $um, raport, artnd cu degetul ctre pata voalat de pe insul. -urch duse #inoclul la ochi i se uit cu aten"ie cteva secunde. O epav n $lcri, domnule; ntre# +elgado, ateptnd cu team rspunsul. 5oate. <au ar putea $i un $oc de semnali!are. @u pot s&mi dau seama de aici. +elgado, ia doi oameni, urca"i&v n Qodiac i vede"i ce descoperi"i pe "rm. 8u o s aduc nava pe urmele voastre, ct de aproape o s pot. +a, domnule, rspunse +elgado, ncepnd de a s traverse!e puntea de naviga"ie nainte ca -urch s $i terminat de vor#it. 7n momentul cnd Qodiacul $u lsat la ap, vntul #tea n ra$ale, iar marea era agitat. <tropii de ap rece i udar pe +elgado i pe cei doi marinari n repetate rnduri, cnd #arca de cauciuc slt deasupra valurilor n timp ce se ndreptau, ngri ora"i, ctre "rm. Cerul aproape c se ntunecase i crmaciul se chinui s disting uvi"ele de $um pe $undalul ntunecat al piscului ascu"it. %nsula prea ncon urat de o $ale! a#rupt i stncoas i +elgado se ntre#a dac aveau s reueasc s acoste!e. n cele din urm, o#serv o scurt licrire a $lcrilor i ndrept #arca ntr&acolo. 5rintre stnci se deschidea un canal ngust, care conducea spre un petec de pla presrat cu prundi. -arca de cauciuc lung de patru metri i am#ala motorul pentru a a unge pe creasta unui val i $u sltat de&a lungul canalului, ateri!nd pe "rm

cu un scrnet cnd $undul i se $rec de nite mici #olovani nainte de a se opri din alunecare. +elgado sri din am#arca"iunea pneumatic i alerg cu team, ctre $lcrile care $umegau. Cu spatele ctre el, dou siluete neclare stteau aplecate deasupra $ocului din lemne adunate de pe pla , ncercnd s se ncl!easc. 5itt; +ahlgren; <unte"i te$eri; strig, e!itnd, nainte de a se apropia prea mult. Cei doi hoinari care preau u!i leoarc se ntoarser ncet ctre el, ca i cum i&ar $i ntrerupt, cu grosolnie, n timpul unei ntruniri importante. +ahlgren "inea ntr&o mn un cra# pe umtate mncat, iar din #u!unarul de la piept i se ivea capul unui oarece al#, care privea n ur adulmecnd aerul nop"ii. +irk sttea n picioare, avnd 7n mn un #" ascu"it n$ipt n corpul unui cra# imens, de Alaska, cruia i legna deasupra $ocului cletii "epoi. 5i, spuse +irk, rupnd unul dintre cletii a#urin!i ai crustaceului uria, ne&ar prinde #ine nite lmie i nite unt. +up ce i relatar lui -urch, pe scurt, ntlnirea cu traulerul, +irk i +ahlgren chioptar ctre in$irmeria navei, ca s li se panse!e rnile i ca s& i pun nite haine uscate. Blon"ul strpunsese carnea gam#ei lui +ahlgren, dar, din $ericire, nu&i vtmase nici un tendon. <tnd pe masa de opera"ie n timp ce doctorul navei n roea rana, i aprinse, cu nonalan", o "igar. Cnd $umul ptrunse n nrile medicului, acesta aproape c smulse custurile cu mna nainte de a&l o#liga s sting "igara ru mirositoare. 1n ind, i nmn lui +ahlgren dou cr e i i spuse s nu&i $oloseasc piciorul trei !ile. 6ui +irk i se cur"ar i i se pansar o#ra ii i $runtea nsngerate de cio#urile de sticl care l loviser n plin $a" cnd elicopterul i!#ise supra$a"a apei. 8ra uimitor $aptul c cei doi #r#a"i nu se mai aleseser cu nici o alt ran n urma pr#uirii i scu$undrii elicopterului. +irk o#servase c una din uile $u!ela ului $usese smuls n momentul ameri!rii $or"ate, ceea ce le salvase via"a. +up ce apa umpluse elicopterul, l n$case pe +ahlgren, notaser ctre deschidere i i!#utiser s se ridice la supra$a". Cu a utorul #richetei care nu te lsa de i!#elite, reuiser s aprind, pe pla , nite lemne uscate aduse de ap i s se $ereasc de hipotermie pn la sosirea lui +elgado cu #arca de cauciuc. 7ntre timp, cpitanul -urch lu legtura cu sediul @/MA i raport pierderea elicopterului, anun"nd incidentul i 5a!ei de Coast i o$i"erului nsrcinat cu securitatea pu#lic a satului Atka. Cea mai apropiat nava de patrulare a 5a!ei de Coast se a$la la sute de kilometri distan" de insula Attu. 4useser $urni!ate in$orma"ii detaliate despre trauler, dar ansele de a&l intercepta erau, n cel mai #un ca!, $irave.

+up ce m#rac un pulover negru, cu gulerul rs$rnt, i nite #lugi, +irk se duse n timonerie. -urch era aplecat asupra mesei cu hr"i, trasnd cursul printre insulele Aleutine. @u ne ntoarcem pe >unaska, s recuperm trupurile oamenilor 5a!ei de Coast; ntre# +irk. -urch cltin din cap. @u e trea#a noastr. 8 mai #ine s le lsm acolo i s le permitem autorit"ilor n cau! s se ocupe de anchet. <ta#ilesc cursul ctre portul pescresc din alaska, ca s&i de#arcm pe specialitii de la C+C. 8u a apuca&o mai degra# pe urmele traulerului, !ise +irk. Am pierdut elicopterul, iar ei au un avans de opt ore. Am $i norocoi dac i&am gsii, presupunnd c i&am putea mcar a unge. Marina Militar, 5a!a de Coast i autorit"ile locale au $ost alertate i au primit descrierea $cut de voi. Au mai multe anse dect noi s le dea de urm. 5oate, dar cei din col"ul sta de lume nu sunt prea #ine dota"i. 0ansele alea sunt, n cel mai #un ca!, reduse. @u mai putem $ace prea multe. Munca noastr de cercetare s&a ncheiat i tre#uie s&i ducem pe specialitii vtma"i ntr&un loc unde pot $i trata"i aa cum tre#uie. @&are rost s ne mai nvrtim pe aici. +irk ddu din cap. -inen"eles ca ai dreptate. +orindu&i s $i e=istat o modalitate de a da de urma traulerului, co#or pe scara ctre cam#u!, cu inten"ia de a #ea o ca$ea. Cina $usese servit cu mult vreme nainte i o echip $cea cur"enie n #uctrie nainte de a o nchide. +irk i umplu o can, turnndu&i ca$ea dintr&un vas mare de argint, apoi se rsuci i o v!u pe <arah, stnd ntr&un scaun cu rotile n captul slii de mese. 4emeia cu pr auriu era singur la o mas i privea, printr&un hu#lou larg, apa scldat n lumina lunii. 8ra m#rcat cu haine mohorte, de spital, o pi ama de #um#ac, papuci i un halat al#astru, dar, chiar i aa, emana o strlucire impresionant. n timp ce +irk se apropia, i ridic privirea i ochii i scnteiar. 8 prea tr!iu pentru cin; ntre# el, avnd aerul c&i cerea scu!e. Ai pierdut specialitatea #uctarului&e$, cam#ul Oscar, care a $ost cu adevrat e=celent. Psta&i norocul meu, rspunse +irk, trgndu&i un scaun i ae!ndu& se n $a"a ei. Ce&ai p"it; ntre# <arah, cu ngri orare n voce, cnd i v!u pansamentele de pe $a".

Am avut un mic accident cu elicopterul. @u cred c e$ul meu o s se #ucure cnd o s a$le, spuse, cu o strm#tur, gndindu&se la elicopterul scump care !cea pe $undul mrii. 7i povesti cele ntmplate n timpul !#orului, "inndu&i tot timpul privirea a"intit asupra ochilor ei cprui. Cre!i c vasul de pescuit avea ceva de&a $ace cu moartea celor de la 5a!a de Coast i cu $aptul c nou ni s&a $cut ru; se interes ea. Aa se poate #nui. 8 clar c nu prea erau dornici s vedem c #raconau, vnnd lei de mare, sau c $ceau orice altceva or mai $ii pus la cale. 6eii de mare, murmur <arah. A"i v!ut vreunul n partea de vest a insulei cnd a"i survolat&o; +a, *ack a v!ut mai mul"i dincolo de #araca 5a!ei de Coast, pe "rmul vestic. 5reau mor"i, cu to"ii. Cre!i c +eep 8ndeavor ar putea o#"ine unul dintre leuri pentru studiu; A putea aran a s $ie trimis la la#oratorul guvernamental din Fashington cu care cola#orm. Cpitanul -urch nu e prea dornic s mai rmn prin prea m, dar sunt sigur c&l pot convinge s recupere!e unul pentru studiu, !ise +irk, nainte de a sor#i prelung din ca$ea. +e $apt, ne ntoarcem la <eattle, aa c l& am putea preda acolo peste cteva !ile. Am putea $ace autopsia animalului i am descoperi relativ repede ce anume le&a provocat moartea. <unt sigur c autorit"ile statului Alaska vor avea nevoie de ceva timp pn s identi$ice cau!ele mor"ii celor doi oameni de la 5a!a de Coast i s&ar putea s nu doreasc ca C1C s li se uite peste umr. Cre!i c ar putea e=ista o legtur cu ceilal"i lei de mare gsi"i mor"i n insulele Aleutine; @u tiu. Cred c leurile descoperite n apropierea !onei continentale au $ost in$ectate de virusul rpciugei, provenit de la cini. 1pciug; +e la cini; +a. 5ro#a#il c epidemia viral a $ost declanat cnd un cine domestic in$ectat a intrat n contact cu unul sau mai mul"i lei de mare. 1pciuga e $oarte contagioas i s&ar $i putut rspndi cu repe!iciune ntr&o popula"ie dens de lei de mare. 7n 1usia n&a $ost, acum c"iva ani, o epidemie similar; ncerc +irk s&i reaminteasc. 7n ,a!akhstan, ntr&adevr. n M(((, o epidemie de rpciug a ucis mii de $oci, n prea ma $luviului /ral, pe "rmul mrii Caspice. %rv mi&a spus c pe >unaska a"i gsit lei de mare sntoi, necontamina"i.

+a, rpciuga pare s nu $i a uns att de departe n vest. Ceea ce $ace ca e=aminarea celor pe care i&a"i v!ut mor"i din elicopter mult mai incitant. /rm o pau!, n care asupra celor doi se ls tcerea, iar <arah putu vedea privirea pierdut n gol a ochilor lui 5itt, n timp roti"ele min"ii lui se nvrte eau. +up un minut, ea rupse tcerea. -r#a"ii de pe vas. Cine cre!i c erau; 0i ce anume $ceau; 5re" de un minut nes$rit, +irk $i= hu#loul cu privirea. @u tiu, rspunse, cu voce sc!ut, dar am de gnd s a$lu.

Capitolul 4 A douspre!ecea gaur de la clu#ul de gol$ ,asumigaseki era lsat pe o por"iune de teren care se ntindea pe dou sute nou!eci de metri n osul traseului ngust de gol$ nainte de a se cur#a, n unghi ascu"it, la stnga, spre un green nl"at, p!it ndeaproape de o#stacolul de nisip din $a"a sa. 8dward 3amilton, am#asadorul <tatelor /nite n *aponia, legna de mai multe ori captul crosei sale supradimensionate nainte de a o #alansa cu putere, lovind mingea de gol$ i trimi"nd&o la vreo dou sute apte!eci i cinci de metri distan" de suportul pentru lansare, drept nainte pe traseu. 8=celent lovitur, 8d, i ddu cu prerea +avid Monaco, am#asadorul #ritanic din *aponia i partenerul su sptmnal de gol$ de aproape trei ani. 8ngle!ul nalt i deirat i ae! mingea pe suport, apoi o lovi aruncnd&o departe, cu #olt, i $cnd&o s se rostogoleasc cu dou!eci de metri mai ncolo de a lui 3amilton nainte de a sri pe un petic de iar# nalt de pe marginea stng a traseului. O lovitur puternic, +ave, dar cred c ai nimerit n rough, spuse 3amilton cnd o#serv mingea partenerului su. Cei doi #r#a"i o pornir de&a lungul canalului, n timp ce dou $emei care, con$orm tradi"iei unice din cele mai vechi clu#uri apone!e, "ineau locul #ie"ilor de mingi, le purtau n #ra"e sacii de gol$, men"inndu&se la o distan" aprecia#il n urma lor. Ascunse n apropiere, dou gorile guvernamentale nu chiar att de discrete pstrau o !on li#er din urul celor doi n timp ce acetia se deplasau. %eirea sptmnal pe traseul de gol$ de la sud de Tokio era un mod neprotocolar de a&i mprti in$orma"ii legate de evenimentele petrecute n i n urul "rii care i g!duia. +e $apt, cei doi am#asadori alia"i considerau c era una dintre cele mai productive modalit"i de a&i $olosi timpul. Am au!it c $aci progrese n ceea ce privete ncheierea unui acord de parteneriat economic cu Tokio, coment Monaco, n timp ce mergeau pe os de&a lungul traseului. To"i cei implica"i sunt interesa"i de reducerea restric"iilor comerciale. 5re"urile noastre #tute&n cuie ar putea s mai stea nc n calea $inali!rii acordului. Totui, atitudinea $a" de tran!ac"iile comerciale e n schim#are. +up prerea mea, Coreea de <ud chiar se ndreapt rapid ctre ncheierea unui acord de parteneriat cu apone!ii, i asta ct de curnd. Apropo de Coreea, am n"eles c nite indivi!i din <eul au de gnd s lanse!e, sptmna viitoare, n Adunarea @a"ional Coreean, un nou apel

pentru retragerea trupelor <tatelor /nite, spuse Monaco cu voce sc!ut, dar accentuat. +a, am au!it i noi. 5artidul Muncitoresc +emocrat din Coreea de <ud se $olosete de asta pentru a crea de!acorduri, sporindu&i puterea politic. +in $ericire, repre!int doar o minoritate n Adunarea @a"ional. 4aptul c pot gndi ast$el e o nenorocire, "innd cont de agresivitatea de care a dat dovad Coreea de @ord n trecut. 8 adevrat, dar mi!ea! pe o pro#lem cultural delicat. 5M+ ncearca s ne compare cu ocupan"ii din trecut ai Coreei, chine!ii i apone!ii, iar asta atinge o coard sensi#il a omului simplu, de pe strad. +a, dar a $i surprins dac liderii partidului ar ac"iona, pur i simplu, dintr&un motiv altruist, spuse Monaco cnd se apropiar de mingea lui 3amilton. Omologul meu din <eul spune c nu avem nici o dovad incontesta#il, dar c suntem destul de siguri c unii dintre o$icialii partidului primesc a utor din @ord, rspunse 3amilton. 6u crosa numrul ) de la $emeia care l urma, se orienta pe direc"ia stegule"ului de marcare i trase o alt lovitur precis care taie col"ul cur#ei, ateri!nd n e=tremitatea ndeprtat a reen&ului i evitnd por"iunea cu nisip. M tem c, dup cte am n"eles, sus"inerea acordat acestei msuri se e=tinde cu mult dincolo de 5M+, continu Monaco. 5ro$iturile economice posi#ile n urma reuni$icrii atrag aten"ia multor persoane. Am au!it c preedintele 32ko Tractor %ndustries din Coreea de <ud a spus, n cadrul unui seminar comercial de la Osaka, c ar putea reduce costurile de produc"ie, devenind competitivi pe plan interna"ional, dac ar avea acces la $or"a de munc din @ord. 5n s&i descopere mingea, Monaco msur cu pai mari, vreme de un minut, !ona cu iar# netuns, apoi trase, cu crosa numrul G, o lovitur nalt, care $cu mingea s ricoe!e din por"iunea din urul gurii, rostogolindu&se la !ece metri de stegule". Asta presupune c, dup reuni$icare, va continua s e=iste pia"a li#er, rspunse 3amilton. Continu s $ie limpede c @ordul va avea cel mai mult de ctigat de pe urma reuni$icrii celor dou "ri, i nc i mai mult dac trupele americane nu vor avea nici un rol. O s vd dac oamenii mei pot descoperi vreo legtur, se o$eri Monaco n timp ce se apropiau de green. +ar, deocamdat, m #ucur, pur i simplu, $iindc activitatea noastr se des$oar de aceast parte a Mrii *aponiei. 3amilton ddu din cap, n semn de apreciere, n timp ce ncerca s trimit mingea n gaur cu o lovitur nalt. Crosa 6ui !grie pmntul nainte

de a lovi mingea, ceea ce $cu ca aceasta s se opreasc la cinci metri de stegule". Atept ca Monaco s dea cele dou lovituri uoare la care avea dreptul, apoi se aplec asupra mingiei pentru a ncerca, la rndul su, s o trimit n gaur. +ar, Cnd se #alansa ca s loveasc, ceva i i!#i "easta cu un sunet sec, urmat de un pocnet sonor, ndeprtat. 3amilton ddu ochii peste cap i un et de snge i de "esuturi i "ni din tmpla stng, a ungnd pe pantalonii i pe panto$ii lui Monaco. <u# ochii ngro!i"i ai diplomatului engle!, 3amilton c!u n genunchi, ntr&o #alt de smge, nc strngnd crosa cu putere. ncerc s vor#easc, dar printre #u!e nu i se rostogoli dect o #ol#oroseal nainte de a se rsturna, "eapn, pe iar#a rete!at cu migal. O $rac"iune de secund mai tr!iu, mingea de gol$ ptat de snge a mortului nimeri pe marginea gurii i c!u nuntru cu un !gomot uor. 6a ase sute de metri distan", un asiatic scund i ro#ust, m#rcat n al#astru, se ridic din gaura de nisip care era o#stacolul celei de&a optspre!ecea guri. <oarele i se re$lecta pe "easta pleuv i $cea s&i strluceasc ochii stini, de culoarea ntunecat a cr#unelui, care preau i mai amenin"tori datorit must"ilor 4u Manchu, lungi i su#"iri. <tatura sa #ondoac i vn oas prea mai potrivit pentru wrestling dect pentru gol$, dar micrile $luide ddeau mo#ilitate $or"ei sale. Cu aerul plictisit al unui copil care&i d deoparte ucriile, #r#atul demonta cu aten"ie o puc cu lunet M&'(, punndu&i componentele ntr&un compartiment secret al sacului su de gol$. <co"ndu&i crosa special, lovi mingea cu putere, sco"nd&o din !ona o#stacolului odat cu un et de nisip. Apoi, calm, ddu trei lovituri scurte ca s&i ncheie partida, dup care se ndrept, ncet i tacticos, ctre maina sa i i aran a crosele n port#aga . 6a ieirea din parcare, atepta r#dtor trecerea uvoiului de maini de poli"ie i de am#ulan"e care se niruiau n direc"ia cldirii clu#ului cu sirenele urlnd, apoi i ndrept maina, cu gri , spre un drum lturalnic, unde $u repede nghi"it de tra$ic.

Capitolul 5 +oi tehnicieni purtnd echipament de protec"ie conduser #arca Qodiac a navei +eep 8ndeavor spre "rmul vestic al insulei >unaska, unde aleser, dintre leii de mare mor"i presra"i pe pla , un mascul tnr. Animalul $u n$urat, cu gri , ntr&o $olie sintetic, $iind apoi pus ntr&un sac pentru cadavre masive, spre a $i transportat pe nav. .asul de cercetare de la @/MA atepta n apropiere, luminnd apa cu proiectoarele i clu!ind ast$el, repede i $r e$ort, #arca de cauciuc pe drumul de ntoarcere. O parte a cam#u!ei $usese eli#erat i, pentru toat durata restului cltoriei, depo!itar cadavrul sigilat ntr&o instala"ie $rigori$ic, chiar alturi de o lad cu suc de $ructe congelat. O dat ce totul $u asigurat, cpitanul -urch se gr#i s ndrepte nava spre insula /nalaska, al crei port avea acelai nume, i care se a$la la trei sute dou!eci de kilometri distan". Mergnd cu vite! ma=im toat noaptea, -urch reui s&l aduc pe +eep 8ndeavor n portul comercial destinat vaselor de pescuit nainte de ora !ece a dimine"ii urmtoare. 5e doc, o am#ulan" u!at de intemperii atepta s&i trans$ere pe <arah, %rv i <and2 pe micul aerodrom al oraului, de unde un avion nchiriat urma s&i duc n gra# la Anchorage. +irk insist s mping scaunul cu rotile n care sttea <arah pn la am#ulan" i o srut lung pe o#ra! nainte de a $i urcat nuntru. Avem o ntlnire la <eattle, da; "i sunt nc dator cu o cin cu cra#i, spuse el, cu un !m#et atrgtor. @&o s pierd aa ceva, rspunse <arah, cu s$ial. 8u i <and2 o s a ungem acolo imediat ce o s ne sim"im destul de #ine ca s plecm din Anchorage. %mediat dup plecarea echipei C+C, +irk i -urch se ntlnir cu o$i"erul nsrcinat cu siguran"a pu#lic a localit"ii i i ddur un raport complet asupra evenimentelor. +irk o$eri o descriere detaliata a misteriosului trauler i l convinse s&i $ac rost de o list a vaselor de pescuit de la Agen"ia de <tat pentru Acordarea 5ermiselor. O$i"erul $u de acord s ia legtura i cu companiile comerciale locale care se ocupau de pescuit, dar nu le ddu prea multe speran"e. <e tia c, oca!ional, traulerele apone!e i chiar ruseti $ceau curse clandestine prin apele teritoriale, cutnd !one #ogate n pete, i c o#inuiau s dispar de $iecare dat cnd autorit"ile ncercau s le urmreasc. -urch nu !#ovi mult n port i ntoarse nava ctre sud, navignd spre <eattle. Ca toat lumea, mem#rii echipa ului aveau o mul"ime de ntre#ri legate de evenimentele din !iua precedent, dar $oarte pu"ine rspunsuri.

<arah, %rv i <and2 ndurar un !#or !gomotos i plin de !druncinturi cu unul dintre avioanele cu dou motoare care $ceau curse locale ntre insule i a unser pe aeroportul interna"ional din Anchorage seara tr!iu. i ntmpinar doi tineri e=u#eran"i de la institutul regional al C+C, care i conduser la <pitalul 1egional din Alaska, unde $ur supui unei serii de teste to=icologice i de anali!e. n momentul respectiv, cei trei i recptaser puterile i nu mai pre!entau semne de #oal. n mod #i!ar, personalul medical nu reui s detecte!e, la nici unul dintre ei, nici un $el de nivel anormal de to=icitate i nici o alt a$ec"iune. +up ce rmaser peste noapte su# o#serva"ie, <arah, %rv i <and2 ieir din spital cu $oi de e=ternare curate, de parc nu li s&ar $i ntmplat nimic. 0ase !ile mai tr!iu, +eep 8ndeavor intr $r gra# n gol$ul 5uget <ound, vir ctre rsrit i ptrunse n gol$ul <hilshore, la nord de <eattle. @ava de cercetare se opri, pentru moment, la eclu!a -allard, unde $lu=ul controlat ridic nava i o depuse n apele dulci ale canalului naviga#il. +eep 8ndeavor i continu drumul pe 6acul /nion nainte de a ncetini, deplasndu&se de&a lungul coastei nordice. -urch o conduse ctre docul particular care ieea n a$ara cldirii de sticl, cu aspect modern, care g!duia $iliala @/MA din nord&vest. n timp ce nava se apropia, so"iile i copiii mem#rilor echipa ului, aduna"i de&a lungul docului, i $luturu minile cu entu!iasm. <e pare c ai propriul comitet de ntmpinare, +irk, spuse -urch, artnd dou persoane care $ceau cu mna din captul danei. +irk se uit pe geamul pun"ii de naviga"ie i le recunoscu pe <arah i pe <and2 n mi locul mul"imii $ericite care ntmpina nava turcoa!. <arah arta strlucitor ntr&o pereche de pantaloni capri al#atri i ntr&o #lu! de satin de culoarea porum#ului, care se potriveau cu $igura ei cochet. .oi dou sunte"i sntatea n persoan, !ise +irk, salutndu&le cu cldur. 7n mare parte, datorit "ie, i!#ucni <arah. Am petrecut o singur noapte n <pitalul 1egional din Alaska i am plecat de acolo ca noi. Ce $ace %rv; 8 #ine sntos, rspunse <arah. Mai st cteva sptmni n Anchorage, ca s coordone!e $inali!area studiului nostru mpreun cu +epartamentul 5escuitului i <portului din Alaska. Au $ost de acord s ne spri ine, pe teren, ca s ne terminm cercetrile. M #ucur c toat lumea se simte #ine. +eci, care a $ost diagnosticul celor din Anchorage; ntre# +irk. <arah i <and2 schim#ar o scurt privire cercettoare, apoi ridicar din umeri i cltinar din cap la unison.

@&au descoperit nimic, spuse <arah, n cele din urm. 8 un $el de mister. Cu to"ii pre!entm semne de in$lamare a cilor respiratorii, dar nimic mai mult. 5ro#ele de snge i de urin erau normale. +ac am inhalat ntr& adevr o to=in, a $ost eliminat din organismele noastre pn n momentul n care am a uns la Anchorage. +e asta am venit acum, ca s lum leul de mare. Cu speran"a c anume indicii sunt nc vi!i#ile n "esuturile animalului, !ise <and2. Aadar, nu sunte"i aici ca s m vede"i pe mine; $cu +irk, intonnd cuvintele cu triste"e i ncruntndu&se n mod e=agerat. 7mi pare ru, +irk, rse <arah. +e ce nu vii s ne&ntlnim la la#orator mai tr!iu, n dup amia!a asta, dup ce $acem anali!ele; 5utem merge s lum masa mai tr!iu. Mi&ar plcea s tiu re!ultatele, $u el de acord, apoi le conduse la #ord, s recupere!e leul de mare congelat. +up transportarea mami$erului pe "rm, +irk i +ahlgren ddur o mn de a utor la punerea la adpost a navei, trans$ernd pe uscat echipamentele de cercetare sensi#ile, de nalt tehnologie, pe care le plasar ntr&un depo!it alturat. +e#arcarea o dat ncheiat, echipa ul de pe +eep 8ndeavor se mprtie treptat ca s se #ucure de cele cteva !ile de concediu nainte de a ridica ancora, ctre un nou proiect. +ahlgren se apropie de +irk cu un rucsac aruncat pe umr i cu cr ele su# #ra". <ingura urm a rnii din gam# era un uor chioptat, o#serva#il atunci cnd mergea. +irk, m duc s aran e! o ntlnire cu o casieri" se=i pe care am ntlnit&o la #anc nainte de a ne m#arca. < m interese! dac are vreo prieten drgu"; @u, mul"umesc. Cred c o s $ac un du i o s m duc s vd ce au descoperit <arah i <and2 studiind leul nostru de mare. Ai avut ntotdeauna o sl#iciune pentru tipele inteligente, cotcodci +ahlgren. Ce $aci cu cr ele; 6e&ai $olosit de a trei !ile. @iciodat s nu su#estime!i capacitatea de a se nduioa a unei $emei, rn ii +ahlgren, punndu&i o cr su# #ra" i pre$cndu&se c chiopta, chinuit de durere. 7n locul tu, nu a su#estima capacitatea unei $emei de a descoperi impostorii, ripost +irk, r!nd. .natoare plcut. +irk mprumut cheile unui *eep Cherokee de culoare turcoa!, din dotarea @/MA, i parcurse scurta distan" care l despr"ea de casa cu vedere spre lacul Fashington pe care o nchiriase. +ei considera c Fashington, +.C., era cminul su, se #ucura de detaarea temporar n nord&vest.

mpre urimile #ogat mpdurite, apele reci i limpe!i i locuitorii plini de tinere"e, de vigoare i de energie care prosperau ntr&o !on cu clim uneori mohort i umed $ceau ca atmos$era s $ie recon$ortant. +irk $cu un du, i puse o pereche de pantaloni largi, de culoare nchis, i un pulover su#"ire, apoi i $cu un sandvi cu unt de arahide i #u o #ere Ol2mpia n timp ce asculta litania mesa elor tele$onice pe care le primise. Mul"umit c pmntul nu se oprise n a#sen"a sa, sri n *eep i o lu pe :&G, ndreptndu&se spre nord. %eind prin partea rsritean a traseului de gol$ din lu=uriantul parc *ackson, +irk vir spre nord i intr curnd pe terenul asemntor unui parc al campusului 4ircrest. Acesta era un vechi comple= militar care $usese cedat statului Fashington i care g!duia #irouri i activit"i ale diverselor agen"ii guvernamentale. +irk remarc un grup de cldiri al#e, ptr"oase, ncon urate de copaci viguroi, i ls maina n parcarea alturat, n $a"a creia, pe o pancart de mari dimensiuni, era scrisL 6A-O1ATOA1868 +8 <@TAT8 5/-6%CA A68 <TAT/6/% FA<3%@BTO@. O recep"ioner vioaie $orma numrul de tele$on al micului #irou C+C din cadrul la#oratoarelor guvernamentale i, cteva minute mai tr!iu, <arah i <and2 i $cur apari"ia n hol. 8ra evident c voioia de care dduser dovad ceva mai devreme, n aceeai !i, le dispruse de pe chipuri. +irk, e $rumos din partea ta c ai venit. n osul str!ii este un restaurant italian linitit, unde putem sta de vor#. 0i au pastte Al$redo gro!ave, suger <arah. Cu siguran". Mai nti doamnele, rspunse +irk, "innd ua din $a" deschis pentru cele dou specialiste. +up ce se nghesuir to"i trei n separeul cu #anchete din vinilin rou al unui restaurant din apropiere, <arah i e=plic ce descoperiser. 8=aminarea leului de mare a dat la iveal semnele clasice ale stopului respirator, acesta $iind cau!a mor"ii. Oricum, n urma unei prime anali!e a sngelui nu s&a descoperit nici un $el de nivel ridicat de to=icitate. /n re!ultat similar cu cel al anali!elor care vi s&au $cut la Anchorage, !ise +irk, ntre dou nghi"ituri. 7ntocmai. 4unc"iile noastre vitale preau s $ie e=celente, cu toate c, n momentul sosirii la Anchorage, nc mai eram sl#i"i, aveam dureri de cap i urme de iritare a cilor respiratorii, adug <and2. Aa c ne&am ntors i am ree=aminat cu aten"ie sngele i "esuturile animalului i, n cele din urm am descoperit urme ale componentelor to=inei, continua <arah. +ei certitudinea nu este de sut la sut, suntem $oarte sigure c leul de mare a $ost ucis prin otrvire cu acid cianhidric. Cianur; ntre# +irk, ncruntnd o sprincean.

+a, rspunse <and2. Are sens. Cianura dispare ntr&adevr rapid din organismul uman. n ca!ul meu, al lui %rv i al lui <arah, to=inele pe #a! de cianur au $ost eliminate, n cea mai mare msur, dac nu chiar n ntregime, de ctre organismele noastre, nainte de a intra pe ua spitalului din Anchorage. Aadar, cnd ni s&au luat pro#ele de snge, nu mai rmsese nici o urm. Am luat legtura cu Ca#inetul Teritorial de Medicin 6egal din Alaska i le&am adus la cunotin" descoperirile noastre. nc nu $inali!aser raportul re$eritor la autopsia celor doi mem#ri ai 5a!ei de Coast, dar vor ti ce anume s caute. <unt convins c asta i&a ucis, spuse <arah, cu o um#r de triste"e n glas. Am cre!ut ntotdeauna c cianura tre#uie ingerat ca s ai# e$ecte letale, coment +irk. Asta e varianta cea mai cunoscut, dar nu e singura $orm mortal a otrvii. Toat lumea a au!it despre ta#letele de cianur pe care le au asupra lor spionii de r!#oi, despre letalul ,ool&Aid cu cianur al lui *im *ones:, care a ucis sute de oameni n *onestown, Bu2ana, i despre otrvirea cu t2lenol, cnd s&a $olosit cianur. +ar i cianura n stare ga!oas a $ost utili!at ca mi loc de a ucide. 4rance!ii au ncercat s&o $oloseasc su# diverse $orme mpotriva nem"ilor a$la"i n tranee n 5rimul 1!#oi Mondial. Ct despre cei din urm, dei nu au apelat niciodat la aa ceva pe cmpul de lupt, au $olosit un tip de cianur n al +oilea 1!#oi Mondial, n camerele de ga!are din lagrele de concentrare. @otoriul C2klon -, i aminti +irk. +a, un $umigant ucigtor, creat ini"ial pentru distrugerea ro!toarelor, continu <arah. 0i, mai recent, <addam 3ussein a $ost suspectat c ar $i $olosit un ga! care con"inea cianur n timpul atacurilor asupra satelor kur!ilor din propria "ar, dei asta nu s&a putut dovedi niciodat. +e vreme ce ne&am $olosit propriile provi!ii de hran i de ap, spuse <and2 cu voce ascu"it, otrvirea cu o to=in a$lat n aer e plau!i#il. 0i e=plic, totodat, i moartea leilor de mare. 8 posi#il ca cianura s $i provenit dintr&o surs natural; se interes +irk. O serie de plante i de alimente con"in cianur, ncepnd cu $asolea neagr i terminnd cu viinele sl#atice. +ar este $olosit mai ales ca solvent industrial, i e=plic <arah. 7n $iecare an sunt produse tone de cianur pentru acoperirile galvanice, pentru e=tragerea aurului i a argintului i drept $umigante. 5ro#a#il c $oarte mul"i oameni vin !ilnic n contact, su# anumit $orm, cu aceast su#stan". +ar, ca s rspund la ntre#area ta, este $oarte pu"im pro#a#il s provin dintr&o surs natural n stare ga!oas i n cantitate

su$icient pentru a ucide. <and2, ce&ai gsit n istoricul deceselor provocate de cianur din <tatele /nite; Au $ost destul de multe, dar, n ma oritatea ca!urilor, a $ost vor#a de accidente individuale sau de presupuse sinucideri sau omucideri prin ingerarea cianurii n $orm solid. <and2 se aplec, lu un dosar pe care l adusese cu ea, i l rs$oi. <ingurul ca! de ucidere n mas este cel al otrvirii cu t2lenol, care a provocat moartea a apte persoane, tot prin ingerare i de data asta. @&am dat dect peste dou re$erin"e la decesul simultan al mai multor persoane pus pe seama inhalrii unui ga! care con"inea cianur. O $amilie $ormat din patru mem#ri a murit n oraul Farrenton, din Oregon, n :?'M, iar n :?N' au $ost ucii trei #r#a"i n -utte, Montana. Cel de&al doilea ca! a $ost men"ionat drept un accident din industria minier, datorat solven"ilor $olosi"i pentru e=trac"ie. 5rimul a $ost considerat ine=plica#il. 0i nu am gsit nimic re$eritor la ast$el de incidente care s mai $i avut loc n Alaska sau n mpre urimi. +eci provenien"a dintr&o surs natural nu pare $oarte plau!i#il, remarc +irk. +ar, dac aerul a $ost in$estat n mod inten"ionat, cine i de ce a $cut&o; ntre# <and2, n$igndu&i $urculi"a ntr&un #ol cu pastte su#"iri. Cred ca au $ost prietenii notri de pe vasul de pescuit, rspunse el, sec. @&au $ost re"inu"i de autorit"i; ntre# <arah. +irk cltin din cap, de!gustat. @u, traulerul a disprut. Cnd au a uns n !on autorit"ile locale, dispruse de a de mult vreme. Con$orm versiunii o$iciale, se presupune c erau #raconieri din strintate. Cred c e posi#il. Mie procedeul mi se pare pu"in cam riscant, dar presupun c ar $i putut emite ga!ul de pe vasul lor, n direc"ia vntului, ctre o colonie de lei de mare, !ise <arah, scuturnd din cap. /n mod rapid de a ucide o mul"ime de e=emplare, adug +irk. +ei mi se pare pu"in cam e=agerat ca nite #raconieri s $ie narma"i cu pistoale mitralier A,&'9. 0i m tot ntre# dac e=ist pia"a de vn!are cu amnuntul a leilor de mare. 8 ciudat. 5n acum n&am mai au!it despre aa ceva. <per c sntatea nu v&a $ost a$ectat n urma e=punerii, spuse +irk, privind&o pe <arah cu ngri orare. Mul"umim, rspunse ea. A $ost un oc pentru organismele noastre, dar totul o s $ie #ine. 8$ectele pe termen lung ale unei e=puneri minime nu s& au dovedit a $i periculoase.

+irk ddu deoparte $ar$uria pe care nu mai era nici o urm de pastte Al$redo i i $rec mul"umit stomacul plin. O cin e=celent aleas. Mncm mereu aici, spuse <arah, ntin!ndu&se i lund nota de plat naintea lui +irk. %nsist s&mi iau revana, spuse +irk, privind&o cu un !m#et plin de sinceritate. 8u i <and2 o s plecm la la#oratorul de cercetri al C+C pentru cteva !ile, dar mi&ar $ace plcere s ne revedem cnd ne ntoarcem, rspunse ea, e=clu!nd&o n mod inten"ionat pe <and2. +irk surse, n semn de mul"umire. A#ia atept.

Capitolul Trenul de ateri!are co#or ncet din $u!ela n timp ce avionul strlucitor, cu reac"ie, tip Bol$stream ., i alinia #otul cu pista de rulare. Cu aripile tind, aidoma unor scalpele, aerul ilav i ce"os, lu=oasa aeronav cu nouspre!ece pasageri care cltoreau n interes de a$aceri co#or cu gra"ie din v!duh, pn ce pneurile sale de cauciuc atinser pista cu un scrnet, dega ind un omoiog de $um al#strui. nainte de a opri motoarele de mare putere, pilotul ndrept avionul ctre terminalul destinat avioanelor cu reac"ie ale corpora"iei de pe modernul aeroport @arita %nternational din Tokio. n timp ce personalul de deservire de la sol veri$ica ro"ile avionului, o limu!in 6incoln se apropie parc plutind, oprindu&se, cu preci!ie, la #a!a scrii pentru pasageri. +in cau!a soarelui strlucitor, Chris Bavin i nchise ochi pe umtate n timp ce, urmat de o legiune de asisten"i i de diveri vicepreedin"i, co#ora din avion pentru a se urca n limu!ina care atepta. 4iind preedintele e=ecutiv al <emCon %ndustries, Bavin conducea cea mai mare companie productoare de semiconductori din ntreaga lume. 0e$ul $lam#oaiant i risipitor al corpora"iei, care o motenise de la tatl su vi!ionar, i atrsese de!apro#area multora dintre compatrio"ii si din <tatele /nite cnd nchisese $a#rici pro$ita#ile i lsase pe neateptate $r ocupa"ie mii de muncitori, pentru a muta produc"ia n alte locuri, unde mna de lucru era mai ie$tin. 5ro$iturile urmau s $ie mai mari, promisese asta asocia"ilor si, n acelai timp delectndu&se cu stilul su lu=os de via" i $olosind ntreaga lume drept decor. 5rsind aeroportul a$lat la ai!eci i ase de kilometri nord&est de Tokio, o$erul limu!inei intr pe autostrada 3igashi ,anto i se ndrept, cu ncrctura sa de nal"i $unc"ionari #ine retri#ui"i, spre capitala *aponiei. +ou!eci de minute mai tr!iu, vir ctre sud, ieind de pe autostrad cu vreo dou!eci de kilometri nainte de Tokio. 6imu!ina ptrunse, curnd, n !ona industrial din Chi#a, un ora port de mari dimensiuni de pe latura estic a gol$ului Tokio. 0o$erul urm drumul erpuitor care trecea pe lng cldirile mari i cenuii ale unei serii de $a#rici nainte de a opri n $a"a unei construc"ii din sticl lucioas care domina gol$ul. Cldirea modern, a crei $a"ad sclipitoare era acoperit, pe nl"imea a patru eta e, cu geamuri aurii, re$lectori!ante, arata mai degra# a sediu administrativ, dect a u!in, aa cum era de $apt. <igla <8MCO@, montat pe acoperi i $ormat din litere imense, luminate de neon, putea $i !rit de la mai mul"i kilometri deprtare. O mul"ime numeroas, alctuit din muncitori m#rca"i n halate de la#orator

de un #leu palid, atepta, ner#dtoare, sosirea preedintelui corpora"iei lor, care tre#uia s deschid n mod o$icial noua ntreprindere. Cnd Bavin co#or din limu!in i i $lutura mna ctre anga a"ii aduna"i i ctre !iariti, artndu&i din"ii ntr&un !m#et larg, mul"imea ova"ion i #li"urile aparatelor de $otogra$iat $ulgerar. +up cuvntrile plictisitoare cu care l ntmpinar primarul din Chi#a i directorul noii u!ine, Bavin o$eri cteva cuvinte #ine alese de mul"umire i de stimulare a anga a"ilor, apoi nl" o $oar$ec caraghioas, supradimesionat, i taie panglica groas ntins de&a curme!iul intrrii n noua construc"ie. n timp ce mul"imea aplauda, politicoas, de undeva, din adncurile cldirii, rsun o detuntur n#uit, pe care unii o con$undar cu !gomotul unui $oc $estiv de arti$icii. ns o succesiune de e=plo!ii mai !gomotoase !gudui apoi u!ina, iar mul"imii derutate a anga a"ilor i se taie rsu$larea. 7n inima centrului de $a#rica"ie a cipurilor de siliciu din cldire, o mic ncrctur e=plo!iv cu ceas $usese detonat pe un tu# cu ga! silan, su#stan" e=trem de in$lama#il $olosit la creterea cristalelor de siliciu. 8=plodnd ca o torpil, re!ervorul a!vrlise, cu vite! $oarte mare, schi e metalice ntr&o umtate de du!in de alte tu#uri cu silan i cu o=igen depo!itate alturi, $cndu&le s i!#ucneasc n $lcri ca urmare a unei serii de e=plo!ii, totul culminnd cu apari"ia unei imense mingii de $oc n interiorul cldirii. +atorit temperaturii ridicate, $erestrele e=terioare e=plodar eli#ernd o cascad de aer $ier#inte i revrsnd asupra mul"imii uluite o grindin de cio#uri i de alte s$rmturi. 7n timp ce cldirea se !guduia i $lcrile mugeau pe acoperi, anga a"ii cuprini de panic ncepur s se ngrmdeasc n toate direc"iile. Bavin rmase locului, cu $oar$ecele uria n mn i cu o e=presie stupe$iat i con$u!. 5e neateptate, o durere ascu"it i s$redeli gtul, scuturndu&i creierii. 4recndu&i instinctiv locul dureros cu degetele, avu un oc cnd sim"i o mic #il "epoas, de o"el, de dimensiunile unui vr$ de creion, care i ptrunsese n piele, n timp ce&i e=trgea #ila minuscul odat cu o pictur de snge, o $emeie de alturi "ip i o lu la $ug pe lng el, cu o #ucat mare, argintie, dintr&un geam c!ut ieindu&i din umr. ngro!i"i, doi dintre asisten"ii si l n$car pe Bavin i l conduser ctre limu!in, stnd, ca un paravan, ntre el i un $otogra$ #gcios, ner#dtor s o#"in instantaneul unui mogul n $a"a cldirii cuprinse de $lcri a corpora"iei sale. 7n timp ce era purtat cu repe!iciune ctre limu!in, picioarele lui Bavin devenir #rusc ca de cauciuc. <e ntoarse ctre unul dintre asisten"i, vrnd s i se adrese!e, dar dintre #u!e nu&i iei nici un cuvnt. Cnd ua mainii se deschise, se rostogoli n interior cu capul nainte, lovindu&se mai nti cu pieptul de podeaua mochetat /n asistent derutat l rostogoli cu $a"a n sus i

se ngro!i cnd descoperi c preedintele nu mai respira. n timp ce limu!ina se ndrepta, cu cauciucurile scrnind, spre cel mai apropiat spital, ncercar, cuprini de panic, o resuscitare cardio&pulmonar, care nu avu nici un re!ultat. A#ilul lider egocentric al companiei murise. 4oarte pu"ine persoane l remarcaser pe #r#atul chel, cu ochi ntuneca"i i musta"a pe oal, care se nghesuise n apropierea plat$ormei de pe care se "inuser discursurile. 5urta un halat al#astru, de la#orator, i un ecuson de plastic, artnd ca oricare alt anga at al companiei <emCon. 0i nc i mai pu"ini o#servaser c "inea n mn un pahar de plastic din al crui capac ieea un pai ciudat, de #am#us. n con$u!ia generat de e=plo!ii, nici mcar o singur persoan nu #gase de seam cnd scosese paiul, l luase ntre #u!e i trimisese o #o#i" otrvit ctre e$ul corpora"iei gigant. 5ier!ndu&se ca din ntmplare n mul"ime, asasinul chel#os i croi drum ctre marginea terenului corpora"iei, unde i arunc paharul i halatul ntr&un co de gunoi de pe marginea trotuarului. <e arunc pe o #iciclet i se opri, pentru scurt timp, s lase s treac o main de pompieri care se ndrepta, cu sirena urlnd, n osul str!ii, ctre cldirea distrus. Apoi se ndeprt nepstor, $r s priveasc napoi. <unetul unui clopo"el rsuna n mintea lui +ahlgren, prnd s $i $ost emis de tren ndeprtat la o ncruciare de cale $erat. <peran"a $e#ril c !gomotul $cea parte dintr&un vis se spul#er cnd contientul su prelua controlul, spunndu&i c suna un tele$on. 6und pe di#uite receptorul aparatului de pe noptier, rosti, cscnd, un CaloD plictisit. *ack, nc mai s$ori; rse +irk la cellalt capt al $irului. +a, mersi c&ai sunat ca s m scoli, rspunse el, nuc. Credeam c $unc"ionarelor de la #anc nu le place s piard nop"ile. Psteia i place. i place i s #ea votc. Am sen!a"ia c un dino!aur s& a rh"it n gura mea peste noapte, !ise +ahlgren cu un rgit. 7mi pare ru s&aud asta. 0tii ce, am de gnd s $ac o plim#are cu maina pn la 5ortland, ca s&mi destind picioarele dup atta mers pe punte i ca s merg la un salon automo#ilistic. Ki&ar plcea s m escorte!i; @u, mul"umesc. <e presupune c a!i o s&o plim# pe casier cu caiacul. Asta dac o s pot s m scol din pat. O,. O s&"i trimit un martini -om#a2, s te pun pe picioare. Aa s $ie, rspunse +ahlgren, strm#ndu&se. +irk iei din <eattle n eepul @/MA i se ndrepta spre sud, pe autostrada G, #ucurndu&se de privelitea !onei #ogat mpdurite din vestul statului Fashington. 1aidurile prin "ar cu maina i se preau rela=ante, pentru c mintea i putea rtci, nestingherit de peisa ele rurale. +escoperind c mersese repede, ctignd timp, se hotr ca, nainte de a&i continua drumul

ctre sud, de&a lungul apelor 5aci$icului din gol$ul imens, s $ac un ocol ndreptndu&se spre vest, de&a lungul coastei, lund&o pe un drum lateral care ducea spre gol$ul Fillapa. Curnd a unse la gura larg de vrsare a apelor al#astre ale $luviului Colum#ia, deplasndu&se pe acelai "rm pe care 6ewis i Clark de#arcaser trium$tori n :R(G. Traversnd al#ia larg a $luviului pe podul Astoria&Megler, lung de opt kilometri, +irk a unse la ieirea care ddea ctre vechiul port pescresc Astoria. Cnd, nainte de a co#or de pe pod, opri la lumina roie a sema$orului, privirea i $u atras de un indicator rutier. Cuvintele FA118@TO@ :) ,M, scrise cu litere al#e pe $ond verde, erau precedate de o sgeat care arta ctre vest. m#oldit de curio!itate, urm drumul indicat, ndeprtndu&se de 5ortland, i parcurse repede cei c"iva kilometri care l despr"eau de Farrenton. Micul orel din e=tremitatea de nord&vest a Oregonului, construit, ini"ial, pe malurile unui estuar mltinos, ca punct de trecere ctre 5aci$ic al vaselor de pescuit i de agrement, putea g!dui n ur de patru mii de locuitori. +irk avu nevoie s&l cutreiere doar cteva minute nainte de a gsii, pe strada principal, ceea ce cuta. i parc eepul alturi de o main o$icial a "inutului Clatsop i str#tu tacticos aleea #etonat ce ducea ctre ua principal a -i#liotecii Oreneti din Farrenton. 8ra o #i#liotec de dimensiuni reduse, dar arta ca i cum ar $i $unc"ionat de ase sau apte decenii. n aer plutea un miros sttut, de cr"i vechi i de pra$ i mai vechi. +irk se ndrept direct ctre un #irou mare, metalic, din spatele cruia o $emeie de vreo cinci!eci de ani, cu ochelari de aceeai vrst cu ea i pr scurt i #lond, i ridic privirea suspicioas. /n ecuson verde, de plastic, prins cu un ac de siguran" de #lu!, i de!vluia numeleL MA1BA18T. -un diminea"a, Margaret. M numesc +irk, spuse el, !m#ind. M ntre# dac mai ave"i e=emplare din !iarele locale din anii :?'(. -i#lioteca deveni ceva mai prietenoas. +in Farrenton @ews, care nu mai apare din :?N'. Avem e=emplarele originale, ncepnd din anii :?)( i pn n anii :?N(. 5e aici, spuse. Margaret se duse ntr&un col" nghesuit al #i#liotecii, unde trase mai multe sertare ale unui $iet nainte de a descoperi unde se a$lau edi"iile din anii patru!eci. Ce anume cau"i; ntre#, mai degra# din curio!itate dect din dorin"a de a&l a uta. M interesea! povestea $amiliei care a murit su#it, otrvit, n :?'M.

A, tre#uie s $ie vor#a de 6eight 3unt, e=clam ea, cu satis$ac"ia cunosctorului. 8ra prieten cu tata. <e pare c a $ost un adevrat oc pentru localnici. < vedem, cred c s&a ntmplat n timpul verii, !ise, #asculnd sertarele $ietului. Cunoti $amilia; l ntre# pe +irk, $r s&i ridice privirea. @u, sunt doar pasionat de istorie i m interesea! misterul mor"ii lor. Aici este, spuse #i#liotecara, sco"nd o edi"ie a cotidianului datat duminic, M: iunie :?'M. 8ra un !iar su#"ire, con"innd mai ales tiri despre vreme i despre maree i statistici despre pescuitul somonilor, plus cteva ntmplri locale i reclame. Margaret l ntinse deasupra $ietului, ast$el nct +irk putu s citeasc articolul principal. Patru mori pe plaja DeLaura Duminic, 22 iunie, pe plaja DeLaura au fost gsii mori Leigh Hunt, rezident n zon, cei doi fii ai si, !ad "treisprezece ani# $i !om "unsprezece ani#, $i un nepot cunoscut doar sub numele de %&ip' Conform declaraiei date de (arie, soia lui Hunt, cei patru au plecat dup amiaza s caute molu$te $i nu s)au ntors acas la cin' *eriful +it ,d-ards le)a descoperit cada.rele, care nu prezentau urme de lupt sau rni' /0egsind nici un fel de indiciu, am bnuit imediat c era .orba de inhalarea unor .apori to1ici sau de otr.ire' n atelierul lui Leigh se gseau cantiti mari de cianur, pe care o folosea la tbcirea pieilor2, a comentat ,d-ards' /,l $i bieii trebuie s fi inhalat o doz puternic nainte de a pleca pe plaj, iar otra.a $i)a fcut efectul c nd se aflau acolo2, a afirmat el' 3 nmormntarea .a a.ea loc dup e1aminarea cada.relor de ctre medicul legist' 4 A urmat oare i un articol cu raportul medicului legist; se interes +irk. Margaret rs$oi nc o du!in de edi"ii ale !iarului nainte de a gsii un mic articol re$eritor la decese. Citi, cu voce tare, c medicul legist con$irmase inhalarea accidentala a cianurii ca $iind cau!a #nuita a mor"ii. Tata n&a cre!ut niciodat c a $ost un accident, adug, spre surprinderea lui +irk. Moartea datorat inhalrii vaporilor din atelierul lui 3unt i survenit mai tr!iu, pe pla , e lipsit de sens, medit +irk. Aa !icea i papa, rspunse Margaret, devenind ceva mai pu"in re"inut. 0i mai spunea i c autorit"ile n&au "inut niciodat cont de psri. 5sri;

+a. .reo sut de pescrui gsi"i mor"i, pe pla , n urul locului n care au $ost descoperi"i 3unt i #ie"ii. 4ortul <tevens, n care se a$la o unitate militar, e chiar lng pla a aia. 5apa a #nuit ntotdeauna ca au $ost ucii, n mod accidental, de un soi de e=periment al armatei. 5resupun c nimeni nu va a$la vreodat adevrul. /neori e complicat s de!vlui secrete de r!#oi, spuse +irk. Mul"umesc pentru a utor, Margaret. +irk se ntoarse la eep, cu care str#tu oraul ndreptndu&se ctre autostrada de pe coast, unde vir ctre sud. +up o scurt #ucat de drum, a unse n dreptul unei mici osele laterale, pe care un indicator o numea +86A/1A -8AC3 1OA+. +rumul ducea ctre dou por"i deschise, pe care sta scris 5A1C/6 @AK%O@A6 4O1T <T8.8@<, dup care se ngusta, $iind mrginit de un lstri stu$os. +irk ncetini eepul i trecu peste o movil nainte de a co#or ctre un amplasament pentru tunuri, a#andonat, care domina oceanul. -ateria 1ussell ocupase una dintre numeroasele po!i"ii de pa! a intrrii pe $luviul Colum#ia n$iin"ate n timpul 1!#oiului Civil i moderni!ate n cel de&al +oilea 1!#oi Mondial, prin dotarea cu tunuri imense, cu #taie mare. +e pe amplasamentul #ateriei, +irk vedea, ca&n palm, att sclipirile apelor al#astre de la gura $luviului Colum#ia, ct i pla a +e6aura, a$lat dedesu#t i presrat cu oameni iei"i la picnic n acea dup amia!. +irk trase, de vreo cteva ori, adnc n piept aerul proaspt al oceanului, i conduse eepul napoi, pe drumul ngust, aproape intrnd ntr&un tu$i ca s&i $ac loc unui Cadillac negru, care trecu pe lng el venind din direc"ie opus. +up nc patru sute de metri, opri maina lng o plac comemorativ de pe marginea drumului, care i atrsese privirea. 5e o lespede masiv, cenuie, de granit era gravat imaginea detaliat a unui su#marin, su# care se a$la inscrip"iaL 5ici a e1plodat, la data de 21 iunie 1672, un proiectil de calibrul 8,8' 9nul dintre cele 1: trase asupra bateriei defensi.e de pe flu.iul Columbia de ctre submarinul japonez 28' %ingurul bom bardament ostil ndreptat asupra unei baze militare de pe teritoriul %tatelor 9nite n timpul celui de)al Doilea ;zboi (ondial $i primul care a a.ut loc dup anul 1612' 3n timp ce citea, se trase instinctiv deoparte din drum cnd Cadillac&ul care se rentorcea trecu pe lng el ncet, evitnd s ridice pra$ul. 5entru un lung moment, +irk studie su#marinul gravat, apoi ddu s se ndeprte!e. +ar prinse ceva cu coada ochiului i se uit din nou. +ata. M: iunie, e=act la o !i dup ce 3unt i #ie"ii $useser gsi"i mor"i pe pla . +irk se ntinse spre torpedoul eepului, de unde scoase un celular, apoi se spri ini de capota mainii i $orm numrul.

+up ce sun de patru ori, n micul aparat tele$onic #u#ui o voce pro$und i #ine dispus. Aici 5erlmutter. *ulien, sunt +irk. Ce mai $ace specialistul meu pre$erat n istorie maritim; +irk, #iete, ce #ine&mi pare c te audE Chiar acum m delectam cu nite mango ver!i, pe care mi i&a trimis tatl tu din 4ilipine. <pune&mi, rogu& te, cum te distre!i n Marele @ord Al#; Tocmai ne&am terminat cercetrile din Aleutine, aa c m&am rentors n 5aci$icul de @ord. n insule a $ost destul de $rumos, dar cam $rig pentru mine. Cerule, mi imagine!, mugi 5erlmutter. +eci, +irk, ce te preocup; Al +oilea 1!#oi Mondial, mai e=act epoca su#marinelor apone!e. <unt curios n ceea ce privete att atacurile pe care le&au ntreprins asupra "rmurilor <tatelor /nite, ct i orice $el de arm neo#inuit din arsenalul lor. <u#marinele imperiale, aa&i; mi amintesc de nite atacuri ct se poate de ino$ensive asupra coastei de vest, dar e ceva vreme de cnd n&am mai $cut spturi prin dosarele mele despre r!#oiul cu apone!ii. .a tre#ui s cotro#i prin ele pentru tine. Mul"umesc, *ulien. 0i nc ceva. Anun"&m dac dai peste vreo re$erin" la $olosirea cianurii ca arm. Cianur. 8i, asta ar $i osnic, nu&i aa; ntre# retoric 5erlmutter, nainte de a nchide. <t. *ulien 5erlmutter e=amina imensa sa colec"ie de cr"i i manuscrise rare de istorie maritim nghesuite n casa trsurilor din Beorgetown i nu avu nevoie dect de cteva secunde de gndire ca s identi$ice, cu preci!ie, materialul pe care l cuta. Cu ochii si al#atri, strlucitori, cu lunga #ar# crunt i cu un pntec imens, care cu a utorul cruia $cea cntarul s indice aproape o sut opt!eci de kilograme, 5erlmutter semna cu un Mo Crciun supraponderal. 5e lng nclina"ia sa ctre gastronomie, era cunoscut drept unul dintre cei mai importan"i istorici maritimi, ceea ce se datora, n mare parte, inegala#ilei sale colec"ii de literatur de specialitate. 5urtnd o pi ama de mtase i o hain de casa din ln, 5erlmutter travers agale covorul gros, persan, ndreptndu&se ctre o #i#liotec din lemn de mahon, unde citi mai multe titluri nainte de a e=trage, cu minile lui dolo$ane, o carte i dou #i#liora$turi groase. Mul"umit c gsise materialele pe care le cuta, #r#atul imens se ntoarse n $otoliul su pu$os, din piele roie, unde l chemau o $ar$urie cu Sru$e i un pahar cu ceai $ier#inte. +irk i continua drumul ctre 5ortland, unde descoperi c licita"ia de maini vechi care l interesa se des$ura la marginea oraului, pe terenul

nver!it pe care se "ineau trgurile. O mul"ime de oameni se nvrteau n urul automo#ilelor strlucitoare, cele mai multe $a#ricate n anii patru!eci, cinci!eci i ai!eci, care erau aliniate cu gri pe un cmp ntins, acoperit cu iar#. +irk hoinri printre maini, admirnd modul n care $useser revopsite i re$cute din punct de vedere mecanic, ndreptndu&se, apoi, ctre un imens cori al#, n care avea loc licita"ia. 7n interior, di$u!oarele mprtiau vocea strident i sacadat a conductorului licita"iei, care scuipa pre"urile o$erite rpind ca o mitralier. Bsind un scaun lateral, ndeprtat de sursa anun"urilor !gomotoase, +irk privi amu!at echipa de vn!tori, ale cror haine erau o com#ina"ie ridicol de smochinguri n stilul anilor apte!eci i de plrii ie$tine de cow#o2 i care "opiau prin ur, ntr&o ncercare !adarnic de a $ace reclam i de a urca pre"ul $iecrei maini. +up pre!entarea mai multor automo#ile Corvette i a unui Thunder#ird, +irk se ridic n picioare cnd pe podium $u adus un Chr2sler )((&+. /riaul automo#il era vopsit n culoarea sa original, turcoa! a!tec, puternic intensi$icat de cromarea strlucitoare i de cele dou eleroane din spate, care se nl"au n aer ca aripioara dorsal a unui rechin. 1eac"ionnd ntr&un mod pe care numai un mptimit al automo#ilelor l putea n"elege, +irk sim"i c inima i #tea mai repede la simpla vedere a acelei com#ina"ii artistice de metal i sticl. 5er$ect re$cut i reasam#lat de ctre 5astime 1estoration din Bolden, Colorado, relata conductorul licita"iei. 1encepu s vor#easc agitat dar, n mod surprin!tor, o$ertele se mpotmolir repede. +irk i ridic mna i, n curnd, se duela pentru main cu un #r#at supraponderal, cu #retele gal#ene. Contracara cu repe!iciune o$ertele oponentului su, demonstrnd c avea inten"ii serioase. Tactica ddu re!ultate. -retele Bal#ene cltin din cap dup a treia o$ert i se ndrept ctre #ar. .ndut omului cu plrie @/MAE !#ier ad udecatorul, n timp ce mul"imea din ur aplauda, politicoas. 0tiind c, n :?GR, $useser $a#ricate numai dou sute de Chr2sler )((&+ decapota#ile, +irk admise c $cuse o achi!i"ie avanta oas, dei avea s&l coste salariul pe mai multe luni. 7n timp ce aran a ca maina s&i $ie trimis cu vaporul la <eattle, celularul su ncepu s sune. +irk, sunt *ulien. Am cteva in$orma"ii pentru tine. O$eri servicii rapide. 5i, am vrut s&"i rspund nainte de cin, !ise 5erlmutter, re$lectnd asupra urmtoarei sale mese. Ce po"i s&mi spui, *ulien;

+up 5earl 3ar#our, apone!ii au postat nou sau !ece su#marine de& a lungul coastei de vest, dar au $ost ndeprta"i, treptat, pe msur ce teatrul opera"iunilor de lupt s&a deplasat ctre 5aci$icul de <ud. 6a nceput, su#marinele apone!e au avut misiuni de recunoatere, supraveghind principalele gol$uri i porturi, n timp ce se strduiau s urmreasc cele mai importante deplasri ale navelor. 6a nceputul r!#oiului, au reuit s scu$unde cteva vase comerciale i, pe parcurs, au creat, ntr&o anumit msur, o psiho! n rndul mul"imii. Ct despre atacurile e$ective asupra "rmurilor, primul a avut loc la nceputul anului :?'M, cnd su#marinul %&:9 a lansat cteva proiectile n apropiere de <anta -ar#ara, distrugnd un dig i o sond petrolier. n iunie :?'M, %&MG a tras asupra $ortului <tevens, de lng Astoria, Oregon, n timp ce %&MN a #om#ardat o sta"ie radio de pe insula .ancouver, din Canada. n urma nici unuia dintre atacuri nu s&au nregistrat pierderi de vie"i omeneti. n August :?'M, %&MG s&a ntors n apropiere de Caper -lanco, Oregon, i a lansat un hidroavion plin cu #om#e incendiare, ncercnd s dea $oc pdurilor din apropiere. Atacul a $ost un eec, $iindc, n ntreaga regiune, nu a i!#ucnit dect un $oc nensemnat. <e pare c au $ost nite atacuri menite mai ales s enerve!e, coment +irk. +a, nu au $ost nite ac"iuni din cale&a$ar de strategice. +up atacul incendiar, lucrurile s&au mai linitit, pentru c su#mersi#ilele au $ost trimise n nord, s spri ine campania din Aleutine. <u#marinele imperiale erau e=trem de implicate, a utnd la men"inerea domina"iei asupra insulelor Altu i ,iska i, mai tr!iu, la evacuarea acestora, n timpul luptelor din :?'). *apone!ii au pierdut cinci su#marine n timpul con$lictelor din Aleutine, cnd $olosirea sonarului a nceput s conduc, ntr&adevr, la identi$icarea lor n ocean. +up cderea insulei ,iska, n 5aci$icul de @ord i de <ud nu au mai continuat s opere!e dect cteva su#marine imperiale. n aprilie :?'', %&:R( a $ost atacat i scu$undat lng ,odiak, n Alaska, apoi, pe $rontul intern, a $ost linite pn n ianuarie :?'G, cnd %&'() a $ost scu$undat la Cape 4latter2, Fashington. 8 ciudat c cineva i&a ales drept "int coasta de vest ntr&un moment al r!#oiului n care liota lor era la c"iva pai de anihilare. +ac iei n considerare $aptul c %&'() era unul dintre vasele lor cele mai mari, e nc i mai ciudat. +up toate aparen"ele, au $ost surprini de un distrugtor american n momentul n care pregteau un atac aerian. 8 greu de cre!ut c, la vremea aia, au construit un su#marin care putea transporta o aeronav, se minun +irk. <u#marinele lor imense puteau transporta nu doar unul, ci, realmente, trei avioane. 8rau nite #estii masive.

Ai gsit ceva care s indice c $or"ele navale $oloseau arme #a!ate pe cianur; @u s&a consemnat c s&ar $i apelat la ele n timpul luptelor, dar chiar au e=istat. Cred c Armata %mperial i unitatea sa $ormat din #iologi, a$lat n China, au $ost cele care au $cut e=perien"e cu arme chimice i #iologice. 5rintre altele, i&au $cut de lucru i cu proiectile de artilerie pe #a! de cianur, aa c e posi#il ca marina s le $i e=perimentat, dar nu e=ist nici o nregistrare o$icial a $aptului c ar $i $ost $olosite. 5resupun c nu e=ista nici o metod de a o dovedi, dar #nuiesc c %& MG a lansat un proiectil cu cianur, care a ucis patru oameni n !iua atacului asupra $ortului <tevens. 8 $oarte posi#il. <&ar putea s $ie greu de dovedit, pentru c %&MG s&a pierdut, ulterior, n 5aci$icul de <ud, pro#a#il scu$undndu&se prea ma insulei 8spiritu <anto, n :?'). +ar, cu o singur posi#il e=cep"ie, toate nregistrrile pe care le&am v!ut indicau $aptul c su#marinele apone!e erau dotate numai cu armament conven"ional. 0i e=cep"ia; 8 vor#a, din nou, despre %&'(). ntr&un !iar de dup r!#oi al armatei am gsit o a$irma"ie con$orm creia un transport de piese de artilerie Maka!e a $ost cedat Marinei, $iind adus pe su#marin, care se a$la la ,ure, nainte de plecarea acestuia n ultima curs. Totui, nainte de asta, n&am mai v!ut nici o alt re$erire la Maka!e i nici n&am mai putut descoperi alta n dosarele mele despre piesele de artilerie i despre muni"ie. Ai idee ce nseamn termenul sta; Cea mai #un traducere pe care o pot $ace este C.ntul @egruD. +irk avu o scurt convor#ire tele$onic cu 6eo +elgado, apoi a unse la +ahlgren, care sttea la o #ere ntr&un #ar care domina lacul Fashington, dup plim#area cu caiacul $cut mpreun cu casiera de la #anc. *ack, eti pregtit s $acem mine o scu$undare; l ntre#. <igur. Mergem n sud, dup peti lance; Bndul meu se ndreapt ctre ceva pu"in mai mare. 1egele somon nu repre!int, pentru mine, dect un oc. 5etele care m interesea!, continua +irk, n&a mai notat de mai #ine de ai!eci de ani.

Capitolul ! %rv 4owler se tre!i cu o durere cumplit de cap. 5rea multe #eri n noaptea precedent, se gndi savantul n timp ce se ddea os din pat cu greutate. +up ce nghi"i pe nersu$late o ceac de ca$ea i o gogoa, se autoconvinse c se sim"ea mai #ine. +ar, pe msur ce !iua se scurgea cu greutate, durerea pru s se intensi$ice, $iind prea pu"in alinat, dei apelase n numeroase rnduri la $laconul de aspirin. 7n cele din urm, intr n oc i spatele su, genernd valuri de durere la $iecare micare. 5e la umtatea dup amie!ii se sim"i sl#it i o#ositL i i prsi devreme #iroul temporar din cadrul Agen"iei de <ervicii de <ntate i <ociale a <tatului Alaska, urcndu& se n main i ntorcndu&se n apartamentul su, s se odihneasc. +up ce #u o ceac de sup de pui, pntecul i $u str#tut de puseuri de durere acut. Bata cu leacurile ##eti, se gndi. +up ce a"ipi, cu ntreruperi, n cteva rnduri, se duse, cltinndu&se, pn n #aie, dup o nou do! de aspirin care s&l a ute s scape de durere. /itndu&se la chipul cu ochi sticloi, sleit i istovit, care se hol#a la el din oglind, o#serv spu!eala rou strlucitor care i acoperise o#ra ii. Cea mai a$urisit grip pe care am avut&o vreodat, #odogni, cu voce tare, nainte de a recdea n pat, nucit. 6a hotelul 3ilton din Tok2o, sistemul de pa! nu avea nici o $isur, iar oaspe"ilor invita"i la #anchet li se cerea s treac prin trei puncte di$erite de veri$icare nainte de a&i ctiga dreptul de a intra n salonul e=or#itant. Cina anual a Asocia"iei 8=portatorilor din *aponia era un eveniment e=travagant, rolul principal revenindu&le celor mai #uni dintre #uctarii i artitii locali, care i&l interpretau n $a"a celor mai renumi"i oameni de a$aceri din "ar i a demnitarilor. 5reedin"ii celor mai importante companii de e=port din *aponia contri#uiser la sponsori!area cinei o$erit principalilor lor parteneri de a$aceri. +iploma"ii acredita"i din toate "rile din Occident i din Asia considerate partenere de #a! n a$aceri erau trata"i, alturi de clien"ii cheie, ca oaspe"i de onoare. +atorit recentei asasinri a lui 3amilton, am#asadorul <tatelor /nite, i a #alamucului de la inaugurarea u!inei <emCon, mul"imea Qum!ii i toate capetele se ntoarser cnd 1o#ert -ridges, ad unctul e$ului misiunii diplomatice americane, intr n ncpere, nso"it de doi oameni de pa! su# acoperire. +ei diplomat de carier, -ridges era e=pert mai degra# n ela#orarea strategiilor sau n anali!a tehnicilor de protec"ie a a$acerilor, dect n comportamentul n societate, n mi locul mul"imii. 3amilton $usese, de

departe, cel mai #un cnd era vor#a de comportamentul n nalta societate, se gndi -riges, n timp ce sttea la taclale cu un repre!entant comercial apone!. Curnd, unul dintre organi!atori se apropie de el i l conduse la o mic mas de #anchet, unde $u ae!at alturi de o serie de diploma"i europeni. 7n timp ce erau servite tradi"ionalele sashimi i ti"eii so#a, pe un podium urc cu elegan", parc plutind, o trup de gheie dansatoare, purtnd chimonouri n culori strlucitoare i rotindu&i evantaiele de #am#us n timp ce $ceau piruete. 5e cnd le privea rotindu&se, -ridges ddu peste cap o nghi"itur de sake cald, ca s&i aline durerea de a&l asculta pe am#asadorul $rance! "innd un discurs despre calitatea proasta a vinurilor din Asia. +up terminarea primului numr al programului, o procesiune de preedin"i de corpora"ii se ndrept ctre podium ca s&i promove!e propria importan" gra"ie unor cuvntri #ogate n laude. -ridges pro$it de oca!ie ca s vi!ite!e toaleta i, mergnd pe urmele unei gorile voinice care i deschidea calea, str#tu un coridor lateral i ntr n FC&ul #r#a"ilor. Barda de corp arunc o privire n toaleta $aian"at, descoperind un singur chelner care se spla pe mini la chiuveta din captul cel mai ndeprtat. +up ce i $cu loc lui -ridges s se ndrepte ctre pisoar, nchise ua i rmase cu $a"a ctre interior. 4r gra#, chelnerul chel termin cu splatul minilor, apoi se ntoarse cu spatele la goril, tergndu&se cu un prosop de hrtie din suport. Cnd se rsuci ctre u, gorila v!u, cu stupoare, c "inea o arm automat de cali#rul MG. Micul pistol avea un amorti!or de !gomot $i=at de "eava ndreptat direct ctre $a"a gr!ii de corp. %nstinctiv, aceasta vru s&i n$ace propria arm, dar a#ia dac&i micase mna cnd pistolul de cali#rul MG tui, n#uit. O gaur roie, #ine de$init, apru deasupra sprncenei stngi a gr!ii de corp i, pentru o clip, #r#atul voinic i nl" capul i i&l ddu pe spate nainte de a se pr#ui pe podea cu o #u$nitur. -ridges nu au!i mpuctura n$undat, ci doar !gomotul cderii gr!ii sale de corp. 1sucindu&se i dnd cu ochii de chelnerul care&i ndreptase arma ctre el, nu reui dect s #ol#oroseascL Ce nai#a; -r#atul chel n costum de chelner i rspunse cu o privire rece i de ru augur a ochilor si ntuneca"i, apoi un rn et sadic i de!vlui, #rusc, iragul de din"i gal#eni i strm#i. 4r o vor#, aps de dou ori pe trgaci i l privi pe -ridges ducndu&i mna la piept i c!nd pe duumea. Asasinul scoase din #u!unar o hrtie dactilogra$iat i o rsuci strns, su# $orma unui tu#. Apoi se aplec i o ndes ntre #u!ele diplomatului mort, ca pe catargul unui steag. +up ce demont cu gri a amorti!orul i i&l puse n #u!unar, pi cu

delicate"e peste cele dou cadavre i iei, disprnd pe coridorul care ducea ctre #uctrie.

Capitolul " 5rova din $i#re de sticl a alupei 5arker, lung de opt metri, se a$unda n tala!urile late i nalte, tind o potec de spuma al# pe cnd traversa adncitura dintre dou valuri nainte de a slta pe creasta celui care urma. +ei minuscul n compara"ie cu ma oritatea vaselor din $lota @/MA, mica i re!istenta am#arca"iune, pe care inscrip"ia de la pupa o identi$ica drept Brunion. era ideal att pentru cercetrile ntreprinse n apele interioare sau n cele de coast, ct i ca #a! pentru opera"iuni de scu$undare n ape pu"in adinci. 6eo +elgado roti crma spre dreapta i Brunion se rsuci iute ctre tri#ord, $erindu&se din calea unui imens cargo#ot rou care se ndrepta amenin"tor nspre ei, n apropierea intrrii n strmtoarea *uan de 4uca. Ct de departe de strmtoare; ntre#, rsucind crma mult ctre #a#ord, pentru a evita sia ul cargo#otului care trecea pe lng ei. <tnd apleca"i, unul lng celalalt, asupra unei msu"e din ca#ina ngust, +irk i +ahlgren studiau harta nautic a !onei n care se a$lau, situat la intrarea n Oceanul 5aci$ic, la vreo sut i dou!eci i cinci de mile vest de <eattle. 6a circa douspre!ece mile sud&est $a" de Capul 4latter2, spuse +irk, peste umr, apoi i dict lui +elgado valorile latitudinii i longitudinii. <ecundul de pe +eep 8ndeavor se ntinse ctre o tastatur i introduse datele n micul sistem computeri!at de navigare de la #ord. +up cteva secunde, n col"ul de sus al monitorului cu ecran plat $i=at de pla$on apru un ptrat minuscul, de culoare al#. 6a marginea de os a ecranului clipea un mic triunghi al#, care l repre!enta pe Brunion, naintnd n apele 5aci$icului. -ene$iciind de a utorul B.5.<., +elgado reui s aduc am#arca"iunea pe un curs care o ndrepta direct ctre po!i"ia indicata. 8i, sunte"i siguri c n&o s a$le cpitanul -urch c i&am luat cu mprumut #arca i c&i consumm com#usti#ilul pentru o plim#are de plcere; ntre# +elgado cu o oarecare team .rei s spui c #arca&i proprietatea personala a lui -urch; rspunse +irk, pre$cndu&se ngro!it. +ac o s vin n inspec"ie, o s&i spunem c -ill Bates a trecut pe aici i ne&a o$erit nite ac"iuni n valoare de cteva milioane ca s $ac o tur cu Brunion, se o$eri +ahlgren. Mersi. 0tiam eu c pot avea ncredere n voi, mormi +elgado, cltinnd din cap. Apropo, ct de e=act e locali!area su#marinului;

+atele sunt e=trase direct din relatarea o$icial a scu$undrii, $cut de marina militar, pe care mi&a trimis&o 5erlmutter prin $a=, rspunse +irk, apucndu&se de tocul uii ca s&i "in echili#rul n timp ce alupa se legna pe creasta unui val imens. ncepem cu po!i"ia consemnat de distrugtor dup scu$undarea lui %&'(). 5cat c marina militar nu avea B5< n :?'G, se plnse +elgado. +a, n timpul r!#oiului, rapoartele nu erau ntotdeauna $oarte e=acte, mai ales cnd era vor#a de locali!ri. +ar distrugtorul nu a unsese prea departe de "rm cnd a dat lupta cu su#marinul, aa c datele men"ionate ar tre#ui s ne conduc $oarte aproape de po!i"ia corect. Cnd Brunion a unse n punctul marcat, +elgado scoase am#arca"iunea din vite! i simul o gril de cutare pe computerul de #ord. 5e puntea din spate, +irk i +ahklgren despachetar un sonar pentru scanarea lateral, model ,lein )(((, din cutia sa de plastic armat. n timp ce +irk cupla ca#lurile sistemului de operare, +ahlgren arunc n ap, peste copastie, un sen!or gal#en, de $orm cilindric. 5etele e n ap, strig el, din partea din spate a pun"ii, i, imediat, +elgado manevr cu $ine"e accelera"ia, $cnd ca am#arca"iunea s nainte!e. n cteva minute, +irk regl aparatura, cea ce avu drept re!ultat un $lu= continuu de imagini vagi, cu contrast puternic, care se perindau pe monitorul color. %maginile erau re$le=iile undelor sonore emise de sen!or, care se loveau de $undul oceanului, $iind apoi recaptate i trans$ormate n repre!entri vi!uale ale ridicturilor i adnciturilor acestuia. Am un caroia de doi kilometri ptra"i i umtate n urul po!i"iei raportate de Theodore ,night n momentul n care a i!#it su#marinul. 8 #ine, pentru nceput, rspunse +irk. 5utem e=tinde grila dac o s $ie nevoie. +elgado ncepu s deplase!e #arca de&a lungul uneia dintre liniile al#e de pe monitor pn ce a unse la captul caroia ului, apoi o aduse pe linia urmtoare, pe care o urmri n direc"ie opus. Brunion naviga nainte i napoi pe traiectorii nguste, de cte dou sute de metri, devornd ncet grila, n timp ce +irk pndea apari"ia unei $orme prelungi i ntunecoase pe ecranul sonarului, ceea ce ar $i repre!entat su#marinul care !cea pe $undul apei. Trecu o or, timp n care singura $orma recognosci#il care se ivi pe monitorul sonarului $u cea a unei perechi de #utoaie de o sut opt!eci de litri. +up dou ore, +ahlgren scoase cteva sandviuri cu ton dintr&o lad $rigori$ic i ncerca s mprtie plictiseala spunnd cteva glume rsu$late, $r perdea. n cele din urm, dup trei ore de cutri, sunetul vocii lui +irk spul#er #rusc atmos$era deprimant. KintE @otea! po!i"ia.

%maginea estompat a unui o#iect prelung se derula treptat pe ecran, unindu&se cu aceea a dou mici protu#eran"e dintr&un capt i cu aceea a unei $orme de dimensiuni mai mari, a$lat alturi de !ona din mi loc. <lav +omnuluiE strig +ahlgren, studiind imaginea. 8u !ic c arat ca un su#marin. +irk arunc o privire pe scala aparatului de msur din partea de os a ecranului. Are n ur de o sut !ece metri, aa cum indic rapoartele trimise de 5erlmutter. 6eo, s mai $acem o trecere ca s veri$icm po!i"ia, iar pe urm s vedem dac ne po"i opri e=act deasupra ei. 5ot, rspunse +elgado, !m#ind, n timp ce&l ntorcea pe Brunion, ca s treac din nou pe deasupra "intei. +e data aceasta, imaginea de!vlui $aptul c su#marinul era, evident, intact i c prea s stea, drept, pe $undul oceanului. 7n timp ce +elgado nregistra po!i"ia e=act n sistemul B5<, +irk i +ahlgren recuperar sonda sonarului, dup care despachetar con"inutul a doi saci mari cu echipament pentru scu$undare. Ce adncime avem aici, 6eo; strig +ahlgren, ncepnd s&i m#race costumul negru, din neopren. 7n ur de cinci!eci de metri, rspunse +elgado, aruncnd o privire la o sond puternic, cu ultrasunete. Asta nseamn c nu putem sta la $und mai mult de dou!eci de minute, cu o oprire de dou!eci i cinci de minute, pentru decomprimare, pe drumul de ridicare la supra$a", spuse +irk, reamintindu&i durata recomandat de ta#elele de scu$undare ale marinei militare. @u nseamn prea mult cnd avem de cercetat un pete att de mare, aprecie +ahlgren. Avioanele m interesea! n mod deose#it, ripost +irk. Con$orm raportului marinei militare, n momentul n care distrugtorul a trecut la atac, am#ele avioane se a$lau pe punte. 4ac pariu c cele dou imagini de pe sonar, din dreptul provei, sunt #om#ardiere <eiran. 7mi convine de minune dac nu tre#uie s intru n sicriul la. +ahlgren scutur scurt din cap, re$lectnd asupra scenei care i se des$ura n minte, apoi se apuc s&i strng centura ponosit, cu greut"i de plum#. +up ce +irk i +ahlgren se echipar complet, +elgado l aduse pe Brunion napoi, deasupra po!i"iei "intei, i arunc n ap o mic #ali!, ancorat de ai!eci de metri de ca#lu. Cei doi sca$andri n costume negre pir dincolo de plat$orma din partea din spate a am#arca"iunii i plon ar n ocean cu la#ele de scu$undare nainte.

Apa rece a 5aci$icului $u un adevrat oc pentru pielea lui +irk, care rmase un moment locului, n lichidul verde, ateptnd ca stratul su#"ire de ap care ptrundea prin costum s&i egali!e!e temperatura cu aceea a trupului su. 4ir&ar s $ie, tiam eu c tre#uia s aducem costumele impermea#ile, i pri n urechi vocea lui +ahlgren. Cei doi #r#a"i purtau mti de scu$undare ABA +ivator M, %%, care lsau $a"a e=pus vederii i erau dotate cu un sistem de comunicare radio, prin intermediul cruia puteau vor#i unul cu cellalt chiar i atunci cnd se a$lau su# ap. @u te&n"eleg, eu m simt e=act ca la ,e2s, glumi +irk, re$erindu&se la apa cald din urul insulelor din sudul 4loridei. Cred c&ai mncat prea mult somon a$umat, i&o ntoarse +ahlgren. +irk eli#er aerul din compensatorul de $lota#ilitate i i limpe!i au!ul, apoi se ntoarse cu capul n os i ncepu s co#oare ctre $und lovind apa cu picioarele i urmrind ca#lul de ancorare al #ali!ei. +ahlgren l urm la o distan" de vreo doi metri. +irk ncerca s contracare!e e$ectul curentului care i mpingea uor ctre est scu$undndu&se n unghi, mpotriva acestuia, strduindu&se ast$el s&i men"in po!i"ia relativ $a" de "int. n timpul co#orrii, trecur printr&o !on n care temperatura apei se schim#a #rusc, devenind mult mai rece. 6a trei!eci de metri, apa ver!uie ncepu s se ntunece pe msur ce lumina str#tea tot mai greu lichidul ntunecat. 6a trei!eci i apte de metri, +irk aprinse micul re$lector su#acvatic ataat de casca sa, asemntor cu cel pe care l $olosesc minerii. +up ce mai co#orr nc vreo doi metri, $orma prelung i ntunecata a su#marinului apone! se nl" #rusc din adncuri. 5e $undul oceanului se odihnea n pace uriaul su#mersi#il negru, un mausoleu de $ier, cu$undat n tcere, al marinarilor care i pieriser n pntec. <e scu$undase c!nd pe chila i sttea drept i mndru, prnd gata s navighe!e iari. Cnd se apropiar, +irk i +ahlgren $ur uimi"i de dimensiunile vasului. Co#orser lng prova i a#ia dac puteau vedea o umtate de nav, corpul acesteia disprnd apoi n ntunericul de neptruns. +irk se ridic un moment deasupra provei, admirndu&i conturul impresionant nainte de a studia rampa de lansare care co#ora, n unghi, ctre puntea central. +irk, de aici se vede unul dintre avioane, spuse +ahlgren, artnd cu #ra"ul ntins ctre un morman de s$rmturi care !cea la prova #a#ord. M duc s arunc o privire. +up cum arta imaginea de pe sonar, al doilea ar tre#ui s $ie mai n spate. M ndrept ntr&acolo, rspunse +irk, notnd de&a lungul pun"ii.

+ahlgren se repe!i ca o sgeat ctre epava care putea $i identi$icat cu uurin" ca apar"inndu&i unui hidroavion cu un singur motor, acoperit cu un strat su#"ire de nmol. Aeronava Aichi MNA: <eiran era un monoplan cu aspect lucios, proiectat anume ca #om#ardier lansat de pe su#marinele imense, de tip %. <ilueta sa !velt, asemntoare cu a unui avion de lupt Messerschmitt, devenise caraghioas $iindc i se ataaser dou $lotoare imense $i=ate la vreo doi metri su# aripi, avnd aspectul unor panto$i uriai de clovn, care ieeau n a$ara $u!ela ului. ns +ahlgren putea vedea numai o singur #ucat dintr&un $lotor, pentru c cel din stnga $usese rete!at, ca i aripa, n urm atacului distrugtorului american. 4u!ela ul i aripa dreapt rmseser intacte, spri inindu&se, su# un unghi ciudat, pe $lotorul avariat. +ahlgren co#or pe $undul oceanului, n $a"a #om#ardierului, studiind partea vi!i#ila a trenului de ateri!are i partea de dedesu#t a aripii. <e apropie i ndeprt nmolul care acoperea mai multe protu#eran"e, dnd la iveal un set de locauri pentru #om#e. +ispo!itivele de $i=are a ncrcturii #om#ardierului erau goale. 7nl"ndu&se, ncet, prin partea laterala a $u!ela ului, +ahlgren se propuls spre carlinga #oltit, pe umtate s$rmat, i terse stratul de nmol de pe geamuri. i lumin interiorul i privelitea n$iortoare de care ddu cu ochii i acceler #tile inimii. +e pe scaunul pilotului, un craniu se hol#a la el, iar din"ii de!goli"i preau s&i adrese!e un !m#et maca#ru. 5lim#nd ra!a luminoas n interiorul carlingii, identi$ic, pe podea, o pereche de ci!me stricate, de aviator, i v!u o #ucat mare de os ieind din deschiderea uneia dintre ele. Oasele !dro#ite ale pilotului erau nc nuntru, reali! +ahlgren, pentru c aviatorul se scu$undase mpreun cu avionul su. <e ndeprt ncet de aeronav, apoi l chem pe +irk prin radio. Ascult, #trne, am terminat cu unul dintre hidroavioanele de aici, dar se pare c nu avea montat nici un $el de armament cnd s&a scu$undat. Totui, domnul 5ilot Tigva "i trimite salutrile sale. Am gsit rmi"ele celui de&al doilea avion i e curat i sta, rspunse +irk. @e ntlnim la turel. +irk descoperise al doilea #om#ardier !cnd la trei!eci de metri de nav, rsturnat pe spate. n momentul scu$undrii su#marinului, cele dou $lotoare imense se desprinseser de <eiran, iar $u!ela ul avionului, cu aripile nc ataate, !#urase ctre $und. 5utuse constata, cu uurin", c nici un $el de armament nu $usese $i=at de trenul de ateri!are i nu gsise nimic care s demonstre!e c vreo #om# sau vreo torpil s&ar $i desprins de acolo n timpul scu$undrii. 7notnd napoi, ctre puntea superioar a su#marinului, se deplas urmrind rampa de lansare care se ntindea pe dou!eci i cinci de metri de&a

lungul provei, pn ce a unse la un tam#uchi mare, rotund. 8ra vertical i acoperea captul unui tu# larg, cu diametrul de trei metri i umtate, $i=at la #a!a citadelei i ntin!ndu&se pe mai mult de trei!eci de metri ctre pupa. Acel tu# etan $usese hangarul aeronavelor <eiran, n care erau depo!itate pr"ile demonta#ile ale avioanelor pn n momentul n care acestea erau gata de lansare. +easupra i cu spatele la por"iunea tu#ular se a$la o mic plat$orm pe care erau montate mitraliere antiaeriene umelate de MG mm, ale cror "evi continuau s se ndrepte ctre cer, n ateptarea unui duman nev!ut. 7n partea central a su#marinului %&'(), +irk gsii, n locul unei imense suprastructuri metalice, o gaur enorm, rmas n locul din care $usese rete!at n timpul coli!iunii. /n mic #anc de peti nota n urul muchiei !im"ate a craterului, hrnindu&se cu viet"i marine mai mrunte i adugnd o pat de culoare pe acel ta#lou ntunecat. /au, prin gaura asta ai putea intra la volanul Chr2sler&ului, remarc +ahlgren, n timp ce nota alturi de +irk, cercetnd craterul. 0i tot ar mai rmne loc. 5ro#a#il c s&a scu$undat rapid cnd i&a $ost smuls suprastructura. Cei doi #r#a"i i imaginar, n tcere, coli!iunea violent a celor dou nave, care avusese loc cu att de mul"i ani n urm, i agonia echipa ului nea utorat de pe su#marinul %&'(), care se ducea la $und. *ack, ce&ar $i s treci prin hangar i s ve!i dac nu dai cu ochii de ceva armament, !ise +irk, artnd cu mna nmnuat ctre despictura adnc din partea superioar a adpostului aeronavelor. 8u o s $ac acelai lucru su# punte. Apoi se uit la cadranul portocaliu al ceasului antiacvatic +o=a, pe care i&l $cuse cadou tatl su, la ultima aniversare. @u mai putem sta la $und dect opt minute. Tre#uie s ne micm repede. 8u revin aici n ase, spuse +ahlgren i, cu o lovitura a la#elor de sca$andru, dispru prin despictura peretelui hangarului. +irk ptrunse prin crptura ntunecat de lng acesta, scu$undndu&se dincolo de muchia !im"at a o"elului mutilat i contorsionat. n timp ce co#ora, sesi! e=isten"a neo#inuitelor coci ale su#marinului, gemene i strns lipite una de cealalt, care se ntindeau n osul chilei. %ntr ntr&o ncpere deschis, pe care o identi$ic imediat drept ceea ce mai rmsese din ca#ina de comand, aa cum o dovedea roata mare a crmei, acum acoperit de scoici. /n ir de echipamente radio era $i=at pe una dintre laturile ncperii, n timp ce tot $elul de prghii mecanice i de dispo!itive de comand ieeau dintr&un alt perete i din tavan. 6uminnd un set de clapete, v!u ca pe ele era

scris, cu litere al#e, -A1A</TO TA@,/ i presupuse c ac"ionau tancurile de #alast. +nd uor din la#ele de sca$andru, nainta, n mod inten"ionat, cu vite! redus, ca s nu antrene!e sedimentele depuse pe punte. n timp ce trecea dintr&un compartiment n altul, su#marinul prea s se umple de ecourile vie"ii echipa ului su apone!. 5e podeaua micii cam#u!e erau mprtiate $ar$urii i tacmuri de argint. <ticlu"ele de por"elan pline cu sake nc mai stteau n picioare pe eta erele din ca#ine. 5lutind prin careul larg al o$i"erilor, pe una dintre laturile cruia erau aliniate ca#inele acestora, admir micul altar shintoist montat pe un perete. Continua s nainte!e, contient de scurgerea timpului pe care&l mai avea de stat pe $undul oceanului, dar strduindu&se s re"in tot ce putea o#serva. +eplasndu&se de&a lungul unui la#irint de "evi, ca#luri i conducte hidraulice, a unse n ca#ina comandantului, a$lat lng partea din $a"a a navei. <e apropia, n s$rit, de "inta sa, maga!ia cu torpile, care se ntrevedea drept nainte. 5ropulsndu&se cu o puternica micare n $oar$ec a picioarelor, avansa ctre intrare, pregtindu&se s ptrund nuntru. Apoi ncremeni, dintr&o dat. Clipi de mai multe ori, ntre#ndu&se dac vederea nu&i uca $este. Apoi i stinse re$lectorul i privi din nou prin deschidere. @u putea s&i cread ochilor. 7n mruntaiele ntunecate ale su#marinului ruginit de r!#oi, ngropat n $undul mrii de mai #ine de ai!eci de ani, +irk era ntmpinat de o lumin plpitoare, ver!uie, palid dar distinct.

Capitolul # +irk se mpinse prin deschi!tur, intrnd n #e!na neagr ca smoala din interiorul maga!iei cu torpile, unde nu ptrundea nici o ra! de lumin. +up ce ochii i se o#inuir cu ntunericul, lumina verde, plpitoare, deveni mai clar. 5rea s $ie vor#a de dou surse luminoase minuscule, situate la nl"imea ochilor i $i=ate de peretele cel mai ndeprtat. 7i aprinse din nou propriul re$lector i cercet ncperea. 8ra maga!ia din partea superioar, una dintre cele dou suprapuse, pe vertical, la prova su#marinului. Alturi de peretele despr"itor din partea din $a", putu vedea locaurile rotunde ale celor patru lansatoare de torpile cu diametrul de cinci sute trei!eci de milimetri. n suporturile de pe am#ele laturi ale ncperii erau ase torpile imense, model ?G, nite peti uriai, mortali, mult mai demni de ncredere i mai e=plo!ivi dect replicile lor americane din timpul r!#oiului. 1e$lectorul lui +irk lumina nc dou torpile c!ute pe podea, care $useser a!vrlite din suporturile lor cnd su#marinul $usese i!#it i trimis la $und. /na dintre ele era culcat, cu vr$ul ndreptat pe o direc"ie uor deviat $a" de a provei, aa cum se rostogolise dup ce lovise puntea. .r$ul celei de&a doua se proptise de nite s$rmturi i era ndreptat n sus, parc $r "int. 0i deasupra acesteia clipeau straniile lumini"e ver!i. +irk pluti ctre lumina plpitoare, apropiindu&i $a"a acoperit de masc de radia"ia misterioas. @u era nimic altceva dect un mic ceas digital, proeminent, $i=at n captul suportului torpilelor. Ci$rele ver!i, $luorescente, plpiau dnd la iveal un ir de !erouri i indicnd c timpul programat e=pirase cu mai mult de dou!eci i patru de ore nainte. 5oate cu !ile, sptmni sau luni nainte, era imposi#il de preci!at la ce dat anume. +ar era sigur c nu $usese pus acolo cu ai!eci de ani mai devreme. +irk smulse ceasul de plastic i l ndes n #u!unarul compensatorului su de $lota#ilitate, apoi privi n sus. -ulele de aer pe care le e=pira nu se adunau su# pla$on, aa cum ar $i $ost de ateptat, ci erau atrase n sus, plutind apoi ntr&o ra! de lumin palid. <e propulsa n sus cu a utorul unei lovituri cu la#ele de sca$andru i descoperi c un tam#uchi mare, care ddea spre puntea deschis $usese sltat i #locat, permi"nd ca un sca$andru s intre n i s ias cu uurin" din maga!ia cu torpile. O voce i pri #rusc n casc. +irk, unde eti; 8 timpul s urcm, !#iera +ahlgren. <unt n maga!ia de torpile din partea anterioar. .ino s ne ntlnim la prov, mai am nevoie de nc un minut.

+irk se uit la ceas i constat c cele opt minute pe care le mai puteau petrece pe $undul oceanului e=piraser, apoi se ntoarse, ndreptndu&se ctre suportul torpilei. +ou l!i de lemn !ceau s$rmate su# una dintre torpilele c!ute i stteau deschise ca dou vali!e. 8rau $cute din lemn dur, de mahon, i supravie"uiser, n mod uimitor, n apa srat i n voia microorganismelor, $iind ntr&o stare minim de degradare. +irk o#serv, intrigat, c nu erau acoperite de nmol, ca toate celelalte o#iecte de pe su#marin. Cineva l ndeprtase de curnd, ca s scoat la lumin con"inutul. 7not deasupra celei mai apropiate dintre ele i privi n interior. Crend impresia unei umt"i de cutii cu oua, ase #om#e argintii, de supra$a", erau aliniate ntr&un suport armat, special construit. 4iecare dintre ele avea aproape un metru lungime i o $orm de crnat, cu o coad ca o arip. *umtate dintre #om#e mai erau nc su# torpil, dar toate ase se s$rmaser cnd aceasta c!use peste ele. 8ra #i!ar, dar lui +irk i se pru c erau mai degra# sparte dect, pur i simplu, strivite. 5lim#ndu&i mna pe partea intacta a uneia dintre ele, sim"i, cu surprindere, c avea nete!imea unei supra$e"e sticloase. +nd uor din la#e, pluti deasupra celeilalte l!i i v!u acelai lucru. 0i n ca!ul acesteia, toate nveliurile #om#elor $useser strivite de torpila c!ut. @umai c acum numr cinci #om#e, nu ase. /na dintre teci era goal. +irk i roti re$lectorul mpre ur i cerceta !ona. 5untea era curat, iar n locaul gol nu se vedea nici o s$rmtur. /na dintre #om#e lipsea. .ine li$tulA. urcm, pri vocea lui +ahlgren, pe neateptate. Kine ua, vin imediat, rspunse +irk i se uit la ceas, ca s vad c depiser cu aproape cinci minute timpul pe care&l puteau petrece pe $undul oceanului. %nspecta l!ile s$rmate pentru o ultim oar i scoase una dintre cele mai pu"in de$ormate #om#e. 5roiectilul alunec a$ar din loca, dar, n minile lui +irk, se de!mem#ra n trei #uc"i separate. Cel mai #un lucru pe care l putu $ace $u s pun #uc"ile, cu gri , ntr&un sac mare de scu$undtor, din plas, i, "inndu&l strns, se nal" ctre tam#uchiul deschis de deasupra. %ei tragnd sacul dup el i l gsii pe +ahlgren plutind deasupra provei su#marinului, la c"iva metri n $a"a lui. % se altur i, $r s mai piard nici o clip, se propulsar ctre locul primei opriri pentru decomprimare. Monitori!nd adncimea la care se a$lau, +irk i ncetini ascensiunea rchirndu&i trupul, aidoma unui parautist, cnd a unser la doispre!ece metri, i elimina o do! de aer din compensatorul de $lota#ilitate. +ahlgren l urm i se oprir la o adncime de ase metri, ca s&i a ute organismul s reduc nivelul ridicat de a!ot din snge. Cele cinci minute n plus petrecute la $und o s ne coste nc treispre!ece, adugate timpului de decomprimare. O s inhale! tot o=igenul

nainte de a se scurge cele trei!eci i opt de minute, spuse +ahlgren, cu ochii la manometrul ataat re!ervorului sectuit. 7nainte ca +irk s apuce s rspund, au!ir, n deprtare, un !ngnit metalic n#uit. @u te temi nici un moment, dac 6eo e pre!ent, remarca +irk, artnd spre o#iectul a$lat la doispre!ece metri de ei, n lateral. O pereche de re!ervoare argintii, cu aparatura pentru respira"ie su#acvatic ncorporat i cu compensatoare ataate se legnau, la adncimea de ase metri, legate de o $rnghie care urca spre supra$a"a. 6a captul celalalt al acesteia era +elgado, care sttea pe puntea din spate a lui Brunion, mncnd !gomotos o #anan i urmrind #ulele de aer e=pirat de cei doi #r#a"i, ca s se asigure c nu rtceau prea departe de am#arca"iune. +up ce se men"inur timp de cincispre!ece minute la decomprimare, la adncimea de ase metri, cei doi n$car compensatoarele ataate de re!ervoare i se ridicar la trei metri, pentru alte cincispre!ece minute de ateptare. Cnd +irk i +ahlgren ieir, n s$rit, la supra$a" i se urcar la #ord, +elgado le con$irma c i v!use cu o $luturare a minii i ntoarse #arca ctre "rm. Cnd a unser n apele mai linitite ale strmtorii *uan de 4uca, +irk despachet $ragmentele de #om# i le ntinse pe punte. @&ai dat de nici o urm de aa ceva n avion sau n hangar; ntre# +irk. Categoric nu. n hangar erau o mul"ime de piese, de unelte i de alte resturi, dar nimic care s arate aa, rspunse +ahlgren, privind $ragmentele. +ar cum s&ar sparge o #om# n $elul sta; 5entru c e $cut din por"elan, rspunse +irk, ridicnd un cio# pentru ca +ahlgren s&l e=amine!e mai ndeaproape. Cel din urm i plim# degetul pe supra$a", apoi cltin din cap. O #om# de por"elan. Cred c&i $oarte la&ndemn dac vrei s lanse!i un atac asupra invita"ilor la un ceai. Tre#uie s ai# ceva de&a $ace cu ncrctura e=plo!iva a avioanelor. +irk rearan $ragmentele pn cnd se potrivir unul cu altul, ca ntr&un oc de pu!!le. Componentele ncrcturii $useser de mult splate de ap, dar era evident $aptul c, n interior, se a$lau mai multe compartimente. <e pare c mai mul"i com#usti#ili tre#uiau s interac"ione!e unul cu altul n momentul detonrii. O #om# incendiar; ntre# +ahlgren. 5oate, rspunse +irk, cu voce sc!ut. <e ntinse spre #u!unarul lateral al compensatorului de $lota#ilitate i scoase cronometrul digital. Cineva i&a dat o grmad de osteneal ca s recupere!e una dintre #om#ele astea, spuse, aruncndu&i cronometrul lui +ahlgren.

8l l studie, rsucindu&l n mn. 5oate a $ost chiar proprietarul lor ini"ial, spuse, n cele din urm, cu serio!itate. 1idicndu&i #ra"ul, cu cronometrul n palm, i art lui +irk partea din spate a acestuia. 5e carcasa de plastic era o inscrip"ie relie$at, indesci$ra#il, scris cu caractere asiatice.

Capitolul 1$ Aidoma unei haite de hiene care se #at deasupra leului unei !e#re de& a#ia ucise, consilierii de securitate ai preedintelui se mucau i schelliau unii la al"ii, $iecare n parte strduindu&se s nu $ie tras la rspundere pentru evenimentele din *aponia. Accesele de $urie se ncruciau n ca#inetul situat n aripa de vest a Casei Al#e. 8, pur i simplu, un eec al serviciilor noastre de spiona . Consulatele noastre nu se #ucura de spri inul de care ar avea nevoie din partea acestora i, ca urmare, doi dintre oamenii mei au $ost ucii, se plnse, cu asprime, secretarul de stat. @u am $ost ntiin"a"i, n preala#il, c n *aponia s&au intensi$icat activit"ile teroriste. <ursele noastre diplomatice sus"in c i $or"ele de securitate apone!e or#eciesc, ripost ad unctul directorului C%A. +omnilor, ce s&a ntmplat s&a ntmplat, interveni preedintele, n timp ce se chinuia s aprind o pip mare, de mod veche. Avnd n$"iarea lui Tedd2 1oosevelt i atitudinea $ireasc a lui 3arr2 Truman, preedintele Barner Fard era admirat de toat lumea pentru #unul su sim" i pentru stilul su pragmatic. 5reedintele din Montana, a$lat n timpul primului su mandat, considera #inevenite polemicile consilierilor si, dar le tolera cu greu n ca!ul n care se aduceau acu!a"ii i se ridicau preten"ii de in$aili#ilitate. Tre#uie s n"elegem care e natura amenin"rii i care sunt motivele adversarului nostru i s sta#ilim apoi modul de ac"iune, spuse el, simplu. A recomanda, de asemenea, ca, indi$erent ce pro#lem de securitate intern s&ar ivi, s $ie tratat ca un semnal important de alarm. 4cu un semn cu capul ctre +ennis *imene!, secretarul +epartamentului de <ecuritate %ntern, care sttea pe latura opus a mesei de edin"e din ca#inet. +ar, pentru nceput, tre#uie s ne lmurim cine sunt aceti indivi!i. Martin, ce&ar $i s ne pui la curent cu ceea ce se tie pn acum; spuse, adresndu&i&se lui Martin 4inch, directorul 4-%. 7n calitate de $ost mem#ru al poli"iei militare din cadrul marinei, 4inch continua s&i poarte prul tuns scurt i vor#ea cu vocea tioasa a unui sergent care se ocupa de instruc"ia recru"ilor. +omnule, se pare ca asasinarea am#asadorului 3amilton i cea a lui -ridges, ad unctul misiunii, au $ost svrite de aceeai persoan. Camerele de supraveghere video ale hotelului n care a $ost ucis -ridges au dat la iveal un suspect m#rcat n uni$orm de chelner care nu a $ost recunoscut drept un mem#ru al personalului. 4otogra$iile ast$el o#"inute se potrivesc cu relatrile

unor martori oculari despre un tip v!ut pe terenul de gol$ din Tokio la scurt timp dup mpucarea am#asadorului 3amilton. 8=ist vreo legtur cu uciderea lui Chris Bavin i cu e=plo!ia de la u!ina <emCon; se interesa preedintele. @ici una pe care s $i reuit s o identi$icm, cu toate c e=ist un poten"ial indiciu n #iletul lsat pe cadavrul lui -ridges. -inen"eles c noi tratm ca!ul considernd c legtura e=ist. 0i ce anume se tie despre suspect; ntre# secretarul de stat. Autorit"ile apone!e nu au reuit s&l identi$ice cu nici unul dintre criminalii pe care i au n eviden" sau s o$ere o identi$icare pre!umtiv. @u este unul dintre mem#rii de a cunoscu"i ai gruprii numite Armata 1oie *apone!. <e pare c e vor#a de o persoan neidenti$icat. Toate agen"iile apone!e care se ocup de aprarea legii cooperea! cu toate $or"ele la urmrirea suspectului, iar departamentul de control al imigrrilor e n alert. +ei nu e=ist nici o legtur preala#il, par s plane!e pu"ine du#ii asupra $aptului c operea! su# auspiciile Armatei 1oii *apone!e, adaug directorul ad unct al C%A. +ar #iletul de pe cadavrul lui -ridges. Ce con"ine; ntre# *imene!. 4inch rs$oi un dosar, apoi scoase o $oaie dactilogra$iat. 7n traducere din lim#a apone!, suna aaL C+a"i&v #tu"i, imperialiti americani care a"i pngrit, cu lcomie, pmntul nipon, sau moartea&i va raspndi dulcea su$lare rece pe "rmurile Americii. A1*.D Clasicul te=t #om#astic al e=tremitilor. 8o declara"ie a Armatei 1oii *apone!e; ntre# preedintele Fard. Credeam c a $ost di!olvat cu mai mul"i ani n urm. 7n ateptarea replicii, i ddu capul pe spate i, nainte ca 4inch s rspund, su$l ctre panourile tavanului $als un norior de $um de tutun cu arom de viine. Aa cum s&ar putea s ti"i, Armata 1oie *apone! e o grupare terorist e=tremist, din care, n anii :?9(, s&au desprins, pe teritoriul nipon, mai multe $ac"iuni comuniste. 4ac declara"ii antiimperialiste #om#astice i au sus"inut rsturnarea guvernului i a monarhiei apone!e din motive att ntemeiate ct i nentemeiate. 4iind suspectat de legturi cu grupri din Orientul Mi lociu i din Coreea de @ord, A1* s&a a$lat n spatele unor atentate cu #om# i al unor rpiri, care au culminat, n :?9G, cu ncercarea de a prelua controlul asupra am#asadei <tatelor /nite din ,uala 6umpur. <e pare c, n anii :??(, nu s&au mai #ucurat de nici un $el de sus"inere, iar, n M(((, mem#rii cunoscu"i ai conducerii organi!a"iei au $ost aresta"i n mas. Cu toate c mul"i au cre!ut c gruparea i ncetase e=isten"a, n ultimii doi ani au aprut indicii ale activit"ii sale. 5u#licarea doctrinei i pre!en"a n mass&

media apone! au dus la apari"ia unei noi conduceri !gomotoase, acceptat pe o scar din ce n ce mai larg ntr&o "ar al crei climat economic e n declin. Mesa ul lor e $ocali!at mai degra# pe principiile antiamericane i anticapitaliste dect pe cele anarhiste, de rsturnare a guvernului, ceea ce a ctigat, ntr&o anumit msur, spri inul unei pr"i din popula"ia tnr. n mod ciudat, nu are nici un lider cunoscut i nici vreun persona em#lematic pentru grupare. <us"in spusele lui Mart2, domnule preedinte, se altur directorul ad unct al C%A. nainte de loviturile date oamenilor notri, nu am primit, vreme de ani de !ile, nici un raport clar re$eritor la activit"ile acestor indivi!i. Cei despre care se tie c i conduceau sunt dincolo de gratii. . spun, ct se poate de sincer, c nu avem idee cine sunt actualii lideri ai organi!a"iei. <untem siguri c nu e=ist nici o legtur cu Al Taeda; 8 posi#il, dar $oarte pu"in pro#a#il, rspunse 4inch. 8 sigur c asasinatele nu au $ost svrite n stilul lor, iar n *aponia nu a $ost remarcat nici o grupare islamic cu adevrat radical. n aceast con unctur, nu avem a#solut nici o dovad care s sugere!e o legtur. Cum cola#orm cu apone!ii n privin"a asta; Avem, n interiorul "rii, o #rigad antiterorist 4-%, care conlucrea!, ndeaproape, cu Agen"ia @a"ional *apone! de 5oli"ie. Autorit"ile locale sunt ct se poate de contiente de natura a# ect a acestor asasinate care au avut loc pe teritoriul lor i au implicat n investiga"ii numeroi anchetatori. n ceea ce privete spri inul de care avem nevoie, nu le putem cere prea multe lucruri pe care s nu ni le $i o$erit de a. 7n mod o$icial, am solicitat Ministerului *apone! al A$acerilor 8=terne s ne $urni!e!e o actuali!are a pro$ilului cet"eanului strin care repre!int un $actor de risc nalt, interveni *imene!. mpreun cu 4-%, ne vom ocupa de supravegherea atent a grani"elor. 0i cum ac"ionm, oriunde n alt parte n a$ara grani"elor, pentru a nu mai deveni "inta altor mpucturi; ntre# preedintele, adresndu&i&se secretarului de stat. Am ntrit pa!a tuturor am#asadelor noastre, rspunse secretarul. Am alocat $or"e suplimentare pentru protec"ia diploma"ilor de rang nalt i am introdus, temporar, restric"ii de deplasare pe teritoriul "rilor ga!d pentru tot personalul +epartamentului de <tat. n momentul de $a", am#asadorii notri din <trintate sunt su# apte lacte. +ennis, eti de prere c e=ist vreo amenin"are iminent n interiorul "rii; +e data asta nu, domnule preedinte, rspunse directorul +epartamentului de <ecuritate. Am intensi$icat controalele n ceea ce privete

circula"ia persoanelor i imigra"ia dinspre *aponia, dar nu consider c este necesar s intensi$icm msurile de securitate intern. 8ti de aceeai prere, Mart2; +a, domnule. Aa cum a spus +ennis, toate indiciile sugerea! c este vor#a de nite incidente i!olate din *aponia. 4oarte #ine. Acum, ce ti"i despre moartea celor doi meteorologi din serviciul 5a!ei de Coast din Alaska; ntre# preedintele, trgnd din nou din pip. 4inch rs$oi cteva documente nainte de a rspunde. Tre#uie s $ie vor#a de insula >unaska, din Aleutine. Avem la $a"a locului o echip de investigatori care cola#orea! cu autorit"ile locale. 4ac cercetri i n ceea ce privete distrugerea unui elicopter @/MA, ca incident cu care ar putea e=ista o legtur. Con$orm indiciilor preliminare, $aptele sunt re!ultatul ac"iunilor unor #raconieri care au $olosit cianur n stare ga!oas ca s pun mna pe o turm de lei de mare. ncercm s dm de urma unui trauler rusesc despre care se tie c pescuiete ilegal n apele din !on. O$icialit"ile de la $a"a locului par ncredin"ate c vor captura vasul. .nea! lei de mare $olosind cianura n stare ga!oas; Toat planeta asta este plin de ne#uni. 8i #ine, domnilor, s $acem tot ce ne st n putin" ca s&i gsim pe criminali. A permite ca repre!entan"ii notri diplomatici s $ie mpuca"i $r nici o repercusiune nu repre!int mesa ul pe care vreau s&l transmit lumii ntregi. i cunoteam pe 3amilton i pe -ridges. 8rau, amndoi, nite oameni de valoare. 7i vom gsii, promise 4inch. Asigura"i&v c va $i aa, spuse preedintele, lovindu&i, pentru mai mult e$ect, pipa ntoars cu cuul n os de o scrumier de ino=. M tem c aceste persona e i&au ascuns n mnec mai multe dect ne dm seama i nu vreau s cumpr nimic din ceea ce vor ei s ne vnd. 7n timp ce vor#ea, un omoiog de tutun ars c!u, cu un !gomot neceremonios, n scrumier i nimeni nu mai spuse nimic.

Capitolul 11 7n ciuda $aptului c nu era n Coreea de <ud dect de trei luni, ,eith Catana avea de a o crcium pre$erat n a$ara #a!ei. -arul lui Chang nu prea s di$ere prea mult de celelalte circa o du!in din A&Town, o !on sordid de divertisment de la marginea oraului ,ustan, care le o$erea distrac"ii militarilor americani ncartirui"i n #a!a aviatic cu acelai nume. 6a Chang lipsea mu!ica puternic, !gomotoas, care emana din toate celelalte localuri, iar #erea O-, de $a#rica"ie local, coreean, avea un pre" decent. +ar poate c cel mai important argument era, n ochii lui Catana, $aptul c Chang atrsese cele mai $rumoase prostituate din A&Town. A#andonat de doi amici care se hotrser s conving un grup de $ete din armata american s mearg la o discotec de dincolo de col", Catana i sor#ea, tcut, cea de&a patra #ere, #ucurndu&se de apari"ia unei uoare sen!a"ii de e=citare. <ergentul ma or, n vrst de dou!eci i trei de ani, lucra la #a!a aviatic ca specialist n aparatur electronic, ocupndu&se de avioanele de lupt cu reac"ie de tip 4&:N din -rigada a Opta. 5lasat la doar cteva minute de !#or de !ona demilitari!at, eseadronul su era pregtit, n permanen", pentru a e$ectua un contraatac aerian n ca!ul n care Coreea de @ord ar $i invadat&o pe cea de <ud. Amintirile sentimentale despre $amilia sa rmas n Arkansas i $ur a!vrlite #rusc din minte cnd ua #arului se deschise trntindu&se i nuntru intr, tacticoas, cea mai uluitoare $emeie coreean pe care c!user vreodat ochii lui Catana. 5atru #eri nu erau su$iciente ca s se amgeasc singurJ $emeia era o adevrat $rumuse"e. prul lung, lins i negru i scotea n eviden" pielea ca de por"elan a $e"ei pe care se conturau un nas i o gur mic, dar i nite ochi uimitor de cute!tori i de negri. 4usta scurt, strimt, de piele i #lu!a de mtase i accentuau silueta delicat i ampli$icau simetria arti$icial a sinilor ei ampli, mri"i prin mi loace chirurgicale. Aidoma unei tigroaice n cutarea pr!ii, $emeia inspecta #arul aglomerat de la intrare pn n spate nainte de a&i opri ochii asupra unicului aviator care sttea, singur, ntr&un col". 5rivindu&l "int, se nvrti printre mese, croindu&i drum pn la cea ocupat de Catana i se ls s alunece lin pe scaunul din $a"a lui. <alut, *oe. <untem prieteni i $aci cinste cu ceva de #ut; toarse ea. Cu plcere, rspunse Catana, #l#indu&se. 8ra limpede c $emeia $cea parte dintr&o alt categorie dect tr$ele o#inuite din A&Town, cuget, i c nu era genul interesat de militarii cu grad in$erior. +ar cine era el ca s crteasc; +ac raiul dorea s&i arunce n #ra"e

una dintre $pturile sale n !iua de salariu, atunci norocul i !m#ise, ieindu&i cu adevrat n cale. +up o singur #ere #ut n prip, prostituata l invit n camera ei de hotel. Catana $u plcut surprins de $aptul c $emeia nu se s$di pentru pre" sau c, de $apt, nici nu pomeni despre asta, gndi el, prndu&i&se ciudat. 8a l conduse ntr&un motel ie$tin din apropiere, unde merser, mn&n mn, de&a lungul unui coridor scldat, n ntregime, n lumin roie. 6a captul acestuia, $emeia descuie ua care ddea ntr&o camer mic i ncins, plasat pe col". 5rincipala menire a ncperii nu era aceea de dormitor, n"elese Catana, v!nd, alturi de pat, un automat cu pre!ervative. +up ce nchise ua, $emeia se gr#i s&i scoat #lu!a de mtase, apoi l m#r"i, srutndu&l prelung, cu pasiune. 8l nu ddu aten"ie unui !gomot care venea din closet n timp ce, m#tat de com#ina"ia dintre $rumuse"e, alcool i par$umul ei scump, se lsa nvluit de cldura $emeii e=otice. +elirul plin de plcere i $u curmat, pe neateptate, de o lovitur usturtoare peste $ese, urmat de o durere ar!toare, mistuitoare. <e rsuci, cltinndu&se. pe picioare, i avu un oc cnd se pomeni $a" n $a" cu un alt #r#at a$lat n ncpere. 5e su# musta"a lung, omul ndesat i chel i !m#i strm#, iar privirea ochilor si reci i ntuneca"i pru s&i s$redeleasc "easta. Kinea n mn o sering complet golit, cu ac hipodermic. +urerea i nedumerirea l copleir pe Catana, n timp ce trupul i amor"i dintr&o dat. ncerca s&i ridice minile, dar mem#rele sale nu&l mai ascultau. 5n i #u!ele re$u!ar s coopere!e cu creierul cnd ncerca s "ipe, protestnd. @u se mai scurser dect cteva secunde pn cnd un val de ntuneric se prvli asupra lui i toate sim"urile i se rupser de lume. Trecuser cteva ore cnd !gomotul disonant al unor ciocnituri nentrerupte l scoase din starea de incontien". Ciocniturile nu rsunau doar n capul su, aa cum cre!use la nceput, ci veneau din e=terior, dinspre ua camerei de motel. n timp ce se strduia s&i alunge cea"a de pe ochi, o#serv c era acoperit de ceva cald i vscos. Ce era cu ciocniturile; Ce era cu ume!eala; 7ntunecimea din camer i mintea mpien enit re$u!au s&l a ute s de!lege misterul. -ocniturile ncetar pentru o clipa, apoi o lovitur !gomotoas deschise ua, lsnd s intre un potop de lumin. 5rivind chior n uvoiul or#ilor, Catana v!u o companie de poli"iti care nvlir nuntru, urma"i de doi #r#a"i cu aparate de $otogra$iat. +up ce ochii i se o#inuir cu strlucirea care i invadase #rusc, reui s&i dea seama ce era cu ume!eala care&l ncon ura.

8ra snge. <e gsea pretutindeniL pe ceara$uri i pe perne, i mn ea tot trupul. +ar #ltea mai ales n urul leului $emeii despuiate care !cea alturi de el, cu $a"a n os. 0ocat la vederea cadavrului, Catana se mpletici, ndeprtndu&se, instinctiv. n timp ce doi poli"iti l trgeau os din pat i i nctuau minile, urla, ngro!it. Ce s&a ntmplat; Cine a $cut asta; spuse, nucit. 5rivi, ocat, cum un al treilea poli"ist trase ceara$ul care acoperea par"ial $emeia, e=punnd n ntregime vederii trupul care $usese mutilat cu #rutalitate. +in ce n ce mai de!orientat, Catana v!u c leul nu era al $pturii super#e pe care o ntlnise n noaptea precedent ci al unei $ete tinere, pe care nu o cunotea. Catana se gr#ovi pe cnd era trt a$ar din ncpere, n mi locul unei revrsri de $otogra$i. 5n la amia!, povestea violului i a uciderii #estiale a unei $eti"e coreene de treispre!ece ani de ctre un militar american oripilase ntreaga "ar. 5n seara, devenise de a un ultra na"ional. %ar pn la data $uneraliilor $etei, care avur loc cu dou !ile mai tr!iu, era un eveniment interna"ional n toat puterea cuvntului.

Capitolul 12 +in naltul cerului, soarele amie!ii strlucea cu putere deasupra apelor de sa$ir ale marii -ohol, silindu&l pe 1aul -ia!on s se uite cu ochii pe umtate nchii la vasul imens de cercetare ancorat n deprtri. 5entru o clip, #iologul a$lat n slu #a guvernului $ilipine! cre!u c ra!ele soarelui i nelau ochii. @ici o nav respecta#il, destinat cercetrilor tiin"i$ice, nu putea avea o culoare att de vie. +ar, pe msur ce mica alup trecut prin multe n care se a$la se apropia, i ddu seama c vederea nu&i uca $este. .asul era ntr&adevr vopsit, de la un capt la altul, ntr&un turcoa! strlucitor, ceea ce crea impresia c ar $i $ost la locul su mai degra# su# unde dect plutind deasupra lor. +ac vrei s o#"ii ceva ieit din comun, las asta pe seama americanilor, gndi -ia!on. 5ilotul alupei aduse am#arca"iunea u!at, de lemn, alturi de o scar mo#il, suspendat deasupra copastiei, iar -ia!on nu pierdu timpul, ci se gr#i s sar la #ord. 7i adres pilotului cteva cuvinte n tagaloga:, apoi se rsuci, urc scara n $ug i "ni pe punte, aproape i!#indu&se de un #r#at nalt i musculos care sttea lng #alustrad. 5rul rar i #lond i constitu"ia ro#ust i ddeau omului m#rcat n uni$orma de var, de un al# imaculat, a cpitanilor, aerul unui viking. +omnul -ia!on; -ine a"i venit la #ordul navei Maiiana 8=plorer. <unt cpitanul -ill <tenseth, spuse, !m#indu&i cu ochi cenuii, plini de cldur. +omnule cpitan, v mul"umesc c m&a"i primit $r ntr!iere, rspunse -ia!on, regsindu&i po!i"ia corect a corpului i sngele rece. Cnd un pescar din !on m&a in$ormat c nava de cercetare de la @/MA a $ost v!ut n regiune, m&am gndit c ar $i posi#il s ne pute"i da o mn de a utor. < mergem pe puntea de naviga"ie, ca s scpm de cldur, !ise <tenseth, artndu&i drumul, i acolo ne pute"i pune la curent n ceea ce privete calamitatea a#tut asupra mediului despre care a"i pomenit prin radio. <per c nu pertur# activit"ile dumneavoastr de cercetare, spuse -ia!on, n timp ce urcau un ir de trepte. @icidecum. Tocmai am ncheiat un proiect de cartogra$iere seismic a regiunii Mindanao i $acem o pau!, ca s veri$icm o parte a aparaturii nainte de a porni spre Manila. n a$ara de asta, adaug <tenseth !m#ind, cnd e$ul meu mi spune COprete navaD, eu o opresc. 0e$ul dumneavoastr; ntre# -ia!on, cu o privire con$u!.

+a, rspunse <tenseth, cnd a unseser n $a"a uii laterale a pun"ii de naviga"ie, pe care o deschise. 8 la #ord, alturi de noi. -ia!on trecu pragul i ptrunse pe puntea de naviga"ie, tremurnd $r s vrea cnd un val de aer rece i lovi trupul scldat n transpira"ie. n partea din spate a pun"ii v!u un #r#at nalt, cu n$"iare remarca#il, purtnd pantalorii scur"i i un tricou de polo, care studia harta de pe masa asupra creia era aplecat. +omnule doctor -ia!on, permite"i&mi s vi&l pre!int pe +irk 5itt, directorul @/MA, !ise <tenseth. +irk, dnsul este doctorul 1aul -ia!on, temerarul manager care se ocup de pro#lema deeurilor din partea Ministerului Mediului din 4ilipine. -ia!on $u ocat de $aptul c e$ul unei agen"ii guvernamentale att de importante lucra pe mare, la o asemenea distan" de Fashington. +ar, dup ce i arunc nc o privire, n"elese c nu era tipul o$icialului guvernamental o#inuit. +epind cu aproape trei!eci de centimetri statura de un metru ai!eci i cinci a doctorului, trupul #ron!at, usc"iv i musculos al directorul @/MA nu prea ddea semne c ar $i petrecut mult timp n spatele unui #irou. Cu toate c -ia!on nu avea de unde s&o tie, 5itt senior era imaginea aproape identic a $iului su, care purta acelai nume. 5e chip se vedeau urmele trecerii timpului i prul ca de a#anos avea o nuan" gri la tmple, dar ochii de un verde opalescent scnteiau, plini de via". 8rau ochi care v!user multe la via"a lor, aprecie -ia!on, i care re$lectau un amestec de inteligen", #un dispo!i"ie i tenacitate. -un venit la #ord, l ntmpin 5itt, cu cldur, prin!ndu&i mna ntr& o strnsoare $erm. +irectorul departamentului meu de tehnologie su#acvatica, Al Biordino, adaug, artnd cu degetul mare peste umr, spre col"ul cel mai ndeprtat al timoneriei. 5e o #anchet dormea, ncovrigat, un #r#at scund i masiv, cu prul negru, crlion"at. 6a $iecare respira"ie, aerul e=pul!at din pieptul lui ca un #utoi era nso"it de cte un s$orit uor care&i ieea dintre #u!e. <tatura sa vn oas i reamintea lui -ia!on de cea a unui rinocer. Al, vino i tu la petrecere, strig 5itt, de&a curme!iul pun"ii. Biordino deschise cu greu ochii, apoi sri n sus, tre!indu&se #rusc. <e ridic repede n picioare i li se altura celorlal"i #r#a"i din urul mesei, $r s dea impresia c i&ar mai $i $ost somn. Aa cum i spuneam cpitanului, aprecie! o$erta dumneavoastr de a utor, !ise -ia!on. Buvernul 4ilipinelor ne&a sus"inut, ntotdeauna, n timpul cercetrilor ntreprinse n apele dumneavoastr teritoriale, rspunse 5itt. Cnd am primit apelul radio prin care ne solicita"i a utorul pentru a identi$ica o to=in care

a$ectea! !ona maritima, am acceptat cu plcere. 5oate ne pute"i spune ceva mai multe despre caracteristicile nceputului de epidemie. Acum cteva sptmni, repre!enta"ii unui hotel #alnear din insula 5anglao au contactat #iroul nostru. Conducerea hotelului era suprat din cau! c valurile aruncaser o mare cantitate de pete mort pe pla a destinat turitilor. 7mi dau seama n ce $el le poate tia asta che$ul celor veni"i n vacan", rn ii Biordino. Chiar aa, rspunse sever -ia!on. Am nceput s monitori!m linia "rmului i am $ost martorii creterii numrului petilor ucii, ntr&un ritm alarmant. .iet"ile marine moarte sunt aduse de tala!uri pe lungimea a !ece kilometri de pla i, de la o !i la alta, sunt tot mai multe. To"i proprietarii hotelurilor sunt $oc i par, iar noi suntem ngri ora"i, gndindu&ne, #inen"eles, la poten"iala distrugere a reci$ului de corali. A"i reuit s a$la"i ce anume ucide petii; se interes <tanseth. @u nc. @u putem dect s deducem c e o otrvire cu o su#stan" to=ic. Am trimis mostre la anali!e, la la#oratorul nostru guvernamental din Ce#u, dar nc mai ateptm re!ultatele. 8=presia lui -ia!on arta ct de mult l de!amgise $aptul c rspunsul la#oratorului agen"iei sosea cu vite!a melcului. .reo specula"ie re$eritoare la surs; ntre# 5itt. -ia!on cltin din cap. 6a nceput am #nuit c e vor#a de poluan"i industriali, care, din pcate, sunt o surs mult prea o#inuit de distrugere a mediului am#iant din "ara mea. +ar eu i echipa care operea! pe teren am cutreierat toat por"iunea de coast a$ectat i nu am reuit s descoperim, n !on, nici o ntreprindere industrial. Am inspectat i linia "rmului, cutnd canale de deversare vi!i#ile sau depo!ite ilegale de deeuri, dar n&am gsit nimic. <unt de prere c sursa to=inei se a$l n larg. 5oate o concentrare de microorganisme; $cu Biordino. 7n 4ilipine avem de&a $ace cu epidemii generate de $itoplanctonul to=ic, spuse -ia!on, dar apar, de o#icei, n lunile mai calde, de la s$ritul verii. Ar mai putea $i i o deversare de deeuri industriale, practicat n larg, pe $uri, !ise 5itt. +octore -ia!on, care este, cu e=actitate, !ona de impact; -ia!on se uit pe harta, pe care erau repre!entate Midanao i grupurile de insule din sudul 4ilipinelor. +incolo de provincia -ohol, spuse, artnd o insul mare, rotund, situat la nord de Midanao. 5anglao este o mic insul pe care e=ist o

sta"iune i care se a$l aici, lng coasta sud&vestic. 8 la vreo cinci!eci de kilometri $a" de po!i"ia noastr actual. 5ot aran a s a ungem acolo n dou ore, spuse <tenseth, apreciind distan"a cu privirea. 5itt arat cu capul ctre hart. Avem o nav plin cu savan"i care ne pot a uta s gsim rspunsul. -ill, sta#ilete cursul ctre insula 5anglao, i o s aruncm o privire. Mul"umesc, spuse -ia!on, vi!i#il uurat. +octore, ai vrea s $aci un tur al navei n timp ce ne pregtim de plecare; propuse 5itt. Mi&ar $ace o mare plcere. Al, vrei s ni te alturi; +us pe gnduri, Biordino i privi ceasul. @u, mul"umesc. +ou ore o s&mi $ie su$iciente ca s&mi termin proiectul, rspunse, instalndu&se din nou comod pe #anchet i rec!nd rapid n #ra"ele somnului. Mariana 8=plorer cltori, $r pro#leme, pe marea linitit i a unse la insula 5angao n e=act nou!eci de minute. 5itt studie harta electronic de naviga"ie a regiunii, care era a$iat pe un monitor color, n timp ce -ia!on nsemna !ona rectangulara n care $useser ucii petii. -ill, aici circula"ia curen"ilor e de la est la vest, ceea ce sugerea! c !ona $ier#inte e plasat n captul de est al dreptunghiului doctorului -ia!on. Ce&ar $i s pornim din vest i s ne deplasm ncet ctre est, mpotriva curentului, lund pro#e de ap din patru n patru sute de metri; <tenseth apro# dnd din cap. O s sta#ilesc un curs n !ig!ag, ca s vedem dac putem aprecia la ce distan" de "rm e=ist cea mai mare concentra"ie a to=inei. 0i s lansm sonarul. Ca s a$lm, totodat, i dac este implicat vreun o#iect $cut, n mod evident, de mna omului. +octorul -ia!on privi cu interes lansarea sen!orului sonarului dincolo de pup, apoi Mariana 8=plorer ncepu s urmreasc, punct cu punct, traiectoria a$iat pe ecranul de naviga"ie. 6a intervale egale de timp, o echip de #iologi marini lua pro#e de ap de mare de la di$erite adncimi. 7n timp ce nava se deplasa ctre po!i"ia urmtoare, mostrele colectate erau trimise n la#oratorul a$lat la #ord, pentru a $i anali!ate $r ntr!iere. 5e puntea de naviga"ie, Biordino monitori!a semnalele primite de la sonarul lateral. n vreme ce vasul naviga deasupra marginii reci$ului de corali, imaginea electronic a $undului pu"in adnc al mrii scotea la iveal un amestec $ormat din #analul nisip i crestele a#rupte ale coralilor printre care ptrunsese. n scurt timp, ochiul su antrenat deslui o ancor de vapor i un

motor de #arc !cnd su# apele $recvent circulate. +e cte ori vedea vreun o#iect aprnd pe monitor, Biordino se ntindea ca s apese #utonul de marcare de pe consol, nsemnndu&i ast$el po!i"ia, n vederea unei evaluri ulterioare. 5itt i -ia!on stteau alturi, admirnd pla ele tropicale ale insulei 5anglao, a$lat la opt sute de metri deprtare. 5itt i co#or privirea asupra apei de lng nav, unde o#serv o #roasc "estoas de mare i o mul"ime de peti mor"i, care pluteau cu #urta n sus. Am intrat n !ona in$estat, spuse. Ar tre#ui s a$lm n scurt timp re!ultatele. 7n vreme ce nava nainta ncet ctre vest, numrul petilor mor"i crescu, apoi se micor treptat, pn cnd marea al#astr din urul lor redeveni pustie. <untem cu opt sute de metri n a$ara carota ului doctorului -ia!on, raport <tenseth. *udecnd dup cum arata apa, se pare c am prsit !ona to=ic. +e acord, rspunse 5itt. 1mnem pe loc pn a$lm ce re!ultate au o#"inut n la#orator. 7n timp ce nava se oprea i sen!orul sonarului era recuperat, 5itt l conduse pe -ia!on la nivelul in$erior, ntr&o sal de edin"e lam#risat cu lemn de tec, iar Biordino i <tenseth i urmar. -ia!on studie portretele aliniate pe unul dintre pere"i, care n$"iau mai mul"i e=ploratori renumi"i ai lumii su#acvatice, printre care i recunoscu pe Filliam -ee#e, <2lvia 8arle i +on Falsh. 5e cnd se ae!au, n sala de edin"e intrar doi #iologi marini, purtnd nelipsitele halate al#e, de la#orator. O $emeie scund, atrgtoare, cu prul negru strns ntr&o coad de cal, se ndrept spre ecranul suspendat din partea din $a"a a ncperii, iar #r#atul care ii era asistent ncepu s introduc o serie de comen!i n computerul care diri a sistemul de proiec"ie. Am $inali!at evaluarea a patru!eci i patru de pro#e di$erite de ap, care au $ost anali!ate $olosindu&se separarea moleculelor to=ice e=istente, spuse ea, cu voce limpede. 7n vreme ce vor#ea, pe ecranul din spatele ei apru o imagine similar celei de pe monitorul sistemului de naviga"ie, n con$ormitate cu care se deplasase mai devreme nava, aa cum o#servase -ia!on. O linie n !ig!ag, pe care se a$lau patru!eci i patru de puncte mari, se ntindea paralel cu conturul e=terior al "rmului insulei 5anglao. 4iecare punct era colorat "inndu&se cont de un cod, dar -ia!on o#serv c cele mai multe dintre ele erau de un verde strlucitor. Con"inutul to=ic al eantioanelor a $ost e=primat n pr"i per miliard i, n ca!ul a cincispre!ece dintre ele, re!ultatele sunt po!itive, spuse specialista n #iologie, artnd un ir de puncte gal#ene. Aa cum pute"i

o#serva pe diagram, concentra"ia crete pe msur ce naintm ctre est, cea mai mare $iind nregistrat aici, !ise ea, artnd cteva puncte portocalii i singurul punct rou, a$lat lng marginea de sus a hr"ii. +eci sursa se a$l pe un amplasament i!olat, spuse 5itt. 1e!ultatele pro#elor de dincolo de punctul rou sunt negative, ceea ce demonstrea! c to=ina concentrat provenit din surs a $ost mprtiat, $iind purtat de curent ctre est. Asta pare s spul#ere teoria concentra"iei de microorganisme. Al, re!ultatele se potrivesc cumva cu in$orma"iile $urni!ate de sonar; Biordino se apropie de consol, se aplec peste umrul operatorului i tast cu repe!iciune o serie de comen!i. 5e ecranul de proiec"ie aprur #rusc o du!in de U&uri suprapuse, la ntmplare, peste linia n !ig!ag. 4iecare U era identi$icat printr&o liter, ncepnd cu A pentru cel mai de os i terminnd cu 6 pentru cel din partea superioar. 6ista duzinii murdare de "inte atinse de Al, !m#i el, relundu&i locul. +ouspre!ece o#iecte par s $i $ost $cute de mna omului. Cele mai multe sunt #uc"i de "eava, ancore ruginite i altele, de acelai soi. Trei pot $i considerate suspecte, spuse, cu ochii la o pagin plin cu noti"e scrise de mn. <emnul C era un grup de trei #utoaie de o sut opt!eci de litri, care !ceau n nisip. To"i cei din ncpere i a"intir #rusc ochii ctre U&ul marcat, n partea superioar, cu litera C. 5ro#ele de ap luate din am#ele sale pr"i erau marcate cu puncte ver!i, ceea ce nsemna c re!ultatul testului era negativ. @u s&au descoperit to=ine n apropiere, !ise 5itt. /rmtorul. <emnul 4 pare s $ie o #arc de lemn, cu pn!e, apar"inndu&i, pro#a#il, unui pescar din !on. <ta n picioare pe $und, avnd catargul nc intact. +e data aceasta, U&ul era plasat alturi de primul punct gal#en. 5itt remarc c era tot pe linia curentului de re!ultate po!itive. Al doilea eec. +ar eti tot mai aproape. /ltimul semn e pu"in cam ciudat, ca i cum imaginea ar $i $ost la marginea ra!ei de #taie a sonarului, !ise Biordino i $cu o pau!, e!itnd. 8i, i cum arta; ntre# <tenseth. Ca o elice de nav. 5rea s se nal"e din reci$. Totui, n&am dat de nici o urm a vasului cruia i apar"inea. Am notat&o cu litera ,. To"i cei din camer amu"ir cnd descoperir, pe ecranul din $a"a ochilor lor, U&ul marcat cu litera ,. 8ra plasat e=act deasupra punctului rou. <&ar prea c e ceva mai mult dect o simpl elice, spuse 5itt, n cele din urm. < $ie scpri de com#usti#il dintr&un vas scu&$undat, sau chiar ncrctura lui;

@u am identi$icat un nivel neo#inuit de ridicat al compuilor petrolieri n mostrele de ap, declar specialista. 5n acum nu ne&ai spus ce&a"i gsit, $cu Biordino, nl"nd o sprincean. +a, !icea"i ca a"i descoperit to=ine n ap, nu&i aa; 7ntre# -oi!on, ner#dtor. Ce to=ine; O su#stan" pe care n&am mai ntlnit&o pn acum n apele srate, rspunse ea, cltinnd uor din cap. Arsenic.

Capitolul 13 1eci$ul de corali e=plod 7ntr&un milion de culori a cror $rumuse"e calm punea n um#r peisa ele lui Monet. n mi locul unui covor de #ure"i de mare purpurii, anemonele de mare, de un rou sclipitor, i unduiau alene tentaculele lsate n voia curentului. +elicatele evantaie ver!i de mare se nl"au, gra"ioase, ctre supra$a", n prea ma coloniilor rotunde, n $orm de creier, de corali viole"i. +in reci$, splendidele stele al#astre de mare luminau ca nite #ecuri strlucitoare de neon, n timp ce du!ini de arici de mare acoperea $undul oceanului cu un covor de perni"e de ace ro!. 7n lume e=istau pu"ine lucruri a cror $rumuse"e s rivali!e!e cu aceea a unui reci$ de corali sntos, medita 5itt, sor#ind din ochi amalgamul de culori. 5lutind chiar deasupra $undului, 5itt privi uimit, prin masc, doi mici peti clovn care se a!vrlira ntr&o $isur n timp ce un calcan cu pic"ele patrula prin apropiere, cutnd o gustare. Avusese ntotdeauna sentimentul c, dintre toate ungherele magni$ice lumii n care se $ceau scu$undri, apele calde din vestul 5aci$icului erau ga!da reci$urilor de corali care, mai presus dect orice altceva, "i tiau rsu$larea. 8pava ar tre#ui s $ie ceva mai nainte i mai spre nord $a" de noi, i pri n urechi vocea lui Biordino, sprgnd tcerea. +up ce Mariana 8=plorer ancorase deasupra locului n careanali!ele depistaser cele mai multe to=ine, 5itt i Biordino i puseser costumele de sca$andru cauciucate i impermea#ile, cu masc complet, pentru a $i $eri"i de o poten"ial contaminare chimic sau #iologic. <riser peste copastie, mprocnd apa limpede i cald n care ptrunseser i a crei adncime era de trei!eci i apte de metri. 4useser surprini, cu to"ii, de pre!en"a arsenicului n ap. +octorul -ia!on le relatase c se tia despre in$iltra"iile de arsenic aprute n e=ploatrile miniere din toat "ara i c pe insula -ohol erau cteva mine de mangan, dar adugase c nici una nu era amplasat n apropiere de 5anglao. -iologii de la @/MA puseser la socoteal i $aptul c arsenicul intra n compo!i"ia insecticidelor. +ac o nav pierduse un container cu insecticid sau dac l rsturnase n mod inten"ionat; 8=ista o singur cale de a a$la, declarase 5itt, i aceasta era scu$undarea la $a"a locului, pentru a arunca o privire. Cu Biordino alturi, 5itt se uita la #usol, apoi lovi apa cu amndou la#ele, propulsndu&se de&a curme!iul curentului invi!i#il. 5utea vedea pn la o distan" de aproape dou!eci i trei de metri i, plutind e=act deasupra $undului apei, o#serv c reci$ul urca, treptat, spre !one mai pu"in adnci. n

scurt timp, ncepu s transpire n costumul gros, impermea#il, al crui strat protector se dovedi a $i un i!olator mult mai puternic dect era necesar n apele tropicale. < porneasc cineva aerul condi"ionat, l au!i #om#nind pe Biordino, care e=prima acelai punct de vedere. 7i a"inti privirea nainte, ns nu reui s deslueasc nici o urm a epavei, o#servnd, n schim#, c $undul reci$ului de corali ncepea s urce, pe neateptate. n dreapta lui, o dun imens de nisip prea s clocoteasc, lovindu&se de reci$, iar supra$a"a sa vlurit se prelungea, ieind din ra!a vi!ual. Cnd a unse n !ona nl"at, i ridic partea superioar a corpului ctre supra$a" i, cu o lovitur n $oar$ec a picioarelor, se propuls n sus, deasupra muchiei !im"ate. 4u surprins v!nd ca, n partea opus, reci$ul co#ora vertical, crend o crevas ampl. +ar ceea ce v!u pe $undul prpastiei l surprinse mult mai mult. 8ra umtatea dinspre prova a unei nave. Ce mama nai#ii; !ise Biordino, dnd cu ochii de $ragmentul din epava vasului. 5itt studie o clip rmi"ele incomplete ale navei, apoi rsul i se au!i prin sistemul de comunicare su#acvatic. 0i eu m&am pclit. 8 o ilu!ie optic. 0i restul navei e aici, numai c e ngropat su# duna de nisip. Biordino e=amin epava i i ddu seama c 5itt avea dreptate. /riaa dun de nisip care n$runta reci$ul se ncastrase par"ial n crevas i acoperise per$ect partea dinspre pupa a navei. Curentul care se nvol#ura prin crevas oprise naintarea violent a nisipului la mi locul epavei, dup o linie aproape per$ect dreapt, ceea ce crea impresia c nu e=ista dect o umtate a acesteia. 5itt se ntoarse cu spatele spre por"iunea vi!i#il a navei, notnd pe deasupra dunei pustii pe o distan" de c"iva metri nainte ca aceasta s co#oare #rusc su# el. 8licea ta e aici, Al, spuse, artnd n os. <u# la#ele lui se a$la, la vedere, o mic por"iune din pupa navei. <tratul de rugin maronie se rotun ea, co#ornd ctre o elice mare, de alam, care se nl"a din nisip aidoma ro"ii unei mori de vnt. Biordino se ridic deasupra ei cu o lovitura a picioarelor .i o inspect, apoi not c"iva metri ctre etam#ou i se apuc s perie stratul de nisip, ndeprtndu&l. Kinnd cont de cur#ura pupei, putea spune c vasul era canarisit puternic ctre #a#ord, ceea ce era evident i dac luai n considerare partea vi!i#il a provei. 5itt se ls s pluteasc deasupra, privindu&l pe Biordino, care reui s scoat la iveal ultimele cteva litere din irul de pe pupa care alctuia numele navei.

@u&tiu&cum MA1/ e tot ce pot o#"ine, spuse, chinuindu&se s sape o gaur care se tot reumplea cu nisip. 8 apone!, !ise 5itt, i, dup cum arat rugina, e aici de ceva vreme. +ac are scpri de su#stan"e to=ice, asta ar tre#ui s se ntmple n umtatea de la prova. Biordino ncet s mai sape n nisip i l urm pe 5itt, care nota ctre partea anterioar, vi!i#ila, a navei. Coul ei principal ieea, amenin"tor, din duna de nisip, n direc"ie aproape ori!ontal, cu partea superioar prins n capcana !idului de corali. Mica punte de naviga"ie i cea lung, din partea anterioara, i ddur lui 5itt de n"eles c vasul era un cargou o#inuit. i aprecie lungimea la pu"in mai mult de ai!eci de metri. n timp ce notau ctre #ordul li#er, puternic nclinat, o#servar c puntea principal dispruse, $iindc podeaua ei de lemn se de!integrase de mult n apele calde din 4ilipine. .inciurile alea par s $ie un model $oarte vechi, remarc Biordino, uitndu&se la dou macarale mici, ruginite, care se ntindeau de&a curme!iul pun"ii, aidoma unor #ra"e. +ac ar $i s&mi dau cu prerea, a !ice c nava a $ost pro#a#il construit n anii dou!eci, rspunse 5itt, propulsndu&se dincolo de o #alustrad care prea s $ie din alam. 7i croi drum de&a lungul pun"ii, pn ce a unse la o pereche de tam#uchiuri mari, ptrate, cheile de #olt ale maga!iilor de la prova. Kinnd cont de nclinarea puternic a cargo#otului, 5itt se atepta s gseasc capacele tam#uchiurilor c!ute de pe compartimentele cu mar$, dar nu era ca!ul. Cei doi #r#a"i notar mpreun, urmrind $iecare circum$erin" i cutnd avarii sau urme ale scurgerilor. 7ncuiat i pecetluit precum un #utoi, spuse Biordino dup ce se rentoarser n punctul de plecare. Tre#uie s $ie o sprtur undeva, n alt parte. Terminndu&i ideea n tcere, 5itt se ridic ncet spre supra$a", pn ce putu privi n os, cuprin!nd cu privirea cur#ura tri#ordului i coca a$lat la vedere. ncon urnd nava, reci$ul de corali se nal", ascu"it, de o parte i de alta. /rmndu&i intui"ia, nota de&a lungul pr"ii de la tri#ord a cocii pn ce a unse la chila par"ial vi!i#il, apoi naint ncet ctre prov. 6ovi apa cu picioarele, propulsndu&se pe o mic distan", apoi se opri #rusc. Avea n $a" o tietur adnc, !im"at, lat de un metru i un s$ert, care se ntindea pe aproape ase metri, de la tri#ord pn e=act n vr$ul provei. n urechi i rsun un $luierat cnd Biordino not ntr&acolo i inspect tietura larg. 8=act cum s&a ntmplat cu Titanicul, se minun. @umai c por"iunea lips a $ost decupat de vr$urile coralilor, nu de un #loc de ghea". Tre#uie s $i ncercat s eue!e n mod inten"ionat, presupuse 5itt.

4ugea, pro#a#il, de un tai$un. <au de un vas de r!#oi. Bol$ul 6e2te, n care a $ost decimat $lota apone! n :?'', e n apropiere. 5itt i aminti c, n cel de&al +oilea 1!#oi Mondial, insulele 4ilipine $useser un teritoriu disputat cu aprindere. Mai mult de ai!eci de mii de americani i pierduser vie"ile n ncercarea !adarnic de a apra insulele i n timpul recuceririi ulterioare a acestora, pierderi care $useser uitate, dar care le depiser pe cele din .ietnam. +up atacul surpri! de la 5earl 3ar#or, apone!ii acostaser lng Manila i trecuser cu repe!iciune de trupele americane i $ilipine!e ncartiruite la 6u!on, -ataan i Corregidor. 1etragerea pripit a generalului MacArthur $usese urmat de trei ani de domina"ie apone! despotic, curmat n octom#rie :?'', cnd naintarea americanilor de&a curme!iul 5aci$icului permisese inva!ia insulei sudice 6e2te. <ituate la peste o sut ai!eci de kilometri de 5anglao, provincia 6e2te i gol$ul nvecinat erau locul n care se des$urase cea mai mare #tlie aero& naval din istorie. @avele Marinei %mperiale *apone!e i $cuser apari"ia la cteva !ile dup ce MacArthur i trupele sale de inva!ie acostaser pe 6e2te i reuiser s divid $or"ele navale americane au=iliare. *apone!ii $useser ct pe ce s distrug 4lota a 0aptea, dar, n cele din urm, $useser pui pe $ug dup o lupt devastatoare, n care pierduser patru portavioane i trei nave de lupt, inclusiv imensul vas de r!#oi Musashi. 5ierderile serioase puseser capt scurtei domina"ii a Marinei %mperiale din apele 5aci$icului i duseser, n numai un an, la colapsul militar al *aponiei. 7n canalele care ncon urau insulele 6e2te, <amar, Mindanao i -ohol, situate n partea de sud a arhipelagului 4ilipinelor, !ceau, de&a valma, cargo#oturi, nave de transport i nave de r!#oi scu$undate n timpul con$lictului. 5itt nu ar $i $ost surprins dac to=inele ar $i avut legtur cu o epav din vremea #tliei. .!nd tietura din coca cargoului, era uor s presupui c acesta era o victim a r!#oiului. 5itt v!u, cu ochii min"ii, atacul aerian des$urat asupra cargo#otului su# pavilion apone!, al crui cpitan disperat hotrse s&l $ac s eue!e, ntr&o ncercare riscant de a salva echipa ul i ncrctura. 5rova spintecat de reci$ul de corali se umpluse repede cu ap n timp ce vasul ricoa lovindu& se de marginile crevasei. 5urtat de toat $or"a a#urului, nava se rsturnase, pur i simplu, ctre #a#ord. ncrctura pe care cpitanul ncercase s o salve!e, oricare ar $i $ost ea, rmsese ascuns, n stare latent, vreme de decenii. Cred c e limpede c&am tras lo!ul cel mare, !ise, posomort, Biordino.

5itt se rsuci i l v!u artnd cu mna nmnuat ctre reci$ul de dincolo de coc. Coralii intens colora"i n rou, ala#astru i verde pe care i priviser mai devreme dispruser. Cei care se des$ceau, n evantai, n urul provei navei erau de un al# mat, uni$orm. 5itt o#serv, cu neplcere, c n !on nu se !rea nici un pete. <&au al#it i au murit din cau!a arsenicului, remarc. 7ntorcndu&se la epav, lu o mic lantern prins de compensatorul su de $lota#ilitate i se aplec ctre sprtura din cal. <trecurndu&se cu ncetineal n partea in$erioara a navei, aprinse lanterna i plim# $ascicolul luminos prin interiorul ntunecat. n partea de os a !onei de la prov nu se a$la altceva dect un lan" gros de ancor, ncolcit i $ormnd o stiv imens, precum un arpe de $ier. ndreptndu&se ctre pupa, 5itt se apropie de peretele despr"itor din partea din spate, n timp ce Biordino se lsa s alunece prin sprtur, venind pe urmele lui. Odat a uns lng peretele de o"el care i despr"ea de ncrctura a$lat n maga!ia din $a", 5itt l mtur cu lumina lanternei. Bsii ceea ce cuta n !ona celei mai de os m#inri cu peretele dinspre tri#ord. 5resiunea re!ultat n urma coli!iunii cocii cu reci$ul cur#ase una dintre ta#lele peretelui maga!iei. Metalul ndoit crease o deschi!tur ori!ontal larg de vreo doi metri. 5itt se apropie ncet de gaur, avnd gri s nu loveasc cu picioarele mlul din ur, apoi i strecur capul nuntru i aprinse lanterna. /n ochi imens, lipsit de via", se hol#a la el de la numai c"iva centimetri, aproape $cndu&l s se retrag pn ce i ddu seama c i apar"inea unui #i#an de mare. 5etele verde, de dou!eci i cinci de kilograme, trasa ncet un la#irint plutind ncoace i ncolo, n deriv, dintr&o margine n alta a compartimentului, cu pntecul gri ndreptat n sus, ctre dra de #ule creat de respira"ia lui 5itt. Acestuia i nghe" sngele n vine cnd privirea i alunec pe lng pete, ptrun!nd n mormntul ntunecat i cercetndu&l. <ute de o#u!e distruse erau mprtiate, n grme!i, ca oule dintr&un cui#ar. 5roiectilele de cte dou!eci i cinci de kilograme erau muni"ia pentru tunul de o sut cinci milimetri, o arm letal, $olosit de Armata %mperial n timpul r!#oiului. /n cadou de #un&venit&n&4ilipine pentru generalul MacArthur; ntre# Biordino, aruncndu&i ochii nuntru. 5itt ddu din cap, n tcere, apoi scoase un sac de scu$undare cptuit cu material plastic. Biordino i $cu serviciul de a se ntinde, nh"nd un proiectil i punndu&l n sac, iar el l sigil i l i!ol. Biordino se ntinse din nou i mai lu un proiectil $oarte ruginit, pe care&l ridic la c"iva centimetri de la podea.

Cei doi se uitar plini de curio!itate n timp ce din el se scurgea o su#stan" maro, uleioas. @u seamn cu nici una dintre pul#erile ultra&e=plo!ive pe care le& am v!ut, spuse, lsndu&l os cu delicate"e. @u cred c sunt proiectile de artilerie o#inuite, rspunse 5itt, dnd cu ochii de o #alt de noroi maroniu a$lat su# una dintre grme!ile de o#u!e din apropiere. < ducem asta n la#oratorul de la #ord i s a$lm ce&am descoperit, spuse, "innd proiectilul deteriorat su# #ra", ca pe o minge de $ot#al. 5luti de&a lungul sec"iunii de la prova, se strecur prin deschiderea din coc i reveni n apa sclipitoare, luminat de ra!ele soarelui. 5itt avea pu"ine ndoieli asupra $aptului c gsiser un arsenal secret, pierdut n cel de&al +oilea 1!#oi Mondial. @u tia de ce aleseser arsenicul. *apone!ii erau inventivi cnd era vor#a de arme de lupt, iar proiectilele cu arsenic puteau repre!enta o alt pies din arsenalul mor"ii. 5entru ei, pierderea %nsulelor 4ilipine putea nsemna, de $apt, s$ritul r!#oiului i era posi#il s se $i pregtit s $oloseasc arma ca pe o ultim lovitur dat unui duman hotrt. 7n vreme ce aduceau misteriosul proiectil la supra$a", 5itt avea o sen!a"ie stranie, de uurare. ncrctura mortal pe care o transportase nava cu att de mul"i ani n urm nu a unsese niciodat la destina"ie. ntr&un anume $el, era #ucuros $iindc aceasta s$rise scu$undndu&se n reci$, $r s participe niciodat la lupt.

PARTEA A %&'A HIMERA Capitolul 14 4 IUNIE 2007 INSULA KYODONGO, COREEA DE SUD Msurnd cinci!eci i cinci de metri lungime, iahtul -enetti, cu coca din o"el, arta impresionant chiar i dup standardele milionarilor din Monte Carlo. %nteriorul lu=os al vasului italienesc construit la comand avea, ca trsturi distinctive, podele de marmura, covoare persane i antichit"i chine!eti care ddeau ca#inelor i saloanelor un aer de cald elegan". Ta#lourile n ulei ale maestrului $lamand /ans Memling, din secolul al cincispre!ecelea, erau rspndite pe pere"i, sporind impresia de eclectism. 8=teriorul strlucitor, maro cu al#, care scotea n eviden" #anda lat de $erestre #om#ate, $umurii, cptase un aspect mai tradi"ional datorit podelelor de tec i a corpurilor de iluminat din alam de pe verandele e=terioare. ntregul ansam#lu ddea impresia unui amestec plin de #un gust al puterii de atrac"ie a lumii vechi cu rapiditatea i $unc"ionalitatea designului i tehnologiei moderne. 4cnd ntotdeauna capetele s se ntoarc atunci cnd vuia prin prea m, vasul era, la <eul i prin prea ma acestuia, un o#inuit al locului pe $luviul 3an. 5entru oamenii din !on, o invita"ie la #ord echivala cu un mult ateptat prile de a iei n eviden", pentru c o$erea oca!ia rar de a se a$la n compania enigmaticului proprietar al am#arca"iunii. +ae& ong ,ang era un repre!entant de $runte al industriei sud&coreene i prea s se $i in$iltrat pretutindeni. 6snd la o parte apari"ia sa neateptat n timpul e=plo!iei economice din anii nou!eci, n calitate de conductor al unei $irme locale de construc"ii, nu se tiau prea multe despre nceputurile carierei comerciale a liderului. +ar, dup ce preluase el h"urile, $irma cu per$orman"e sc!ute devenise o corpora"ie 5ac&Man, nghi"ind societ"i din domeniile construc"iilor navale, electronicii, semiconductoarelor i telecomunica"iilor, n urma unei serii de achi!i"ii i de preluri agresive. Toate a$acerile se derulau su# um#rela ntreprinderilor ,ang, un imperiu particular controlat i condus de ,ang nsui. 4r s se team de luminile rampei, acesta se amesteca, nestingherit, att printre politicieni ct i printre oameni

in$luen"i de a$aceri, e=ercitndu&i, n plus, in$luen"a i asupra consiliilor de conducere ale celor mai mari companii din Coreea de <ud. Totui, peste via"a privat a #urlacului de cinci!eci de ani plana un vl de mister. i petrecea o mare parte a timpului retras pe vasta sa proprietate situat ntr&o !on i!olat a insulei ,2odongdo, un avanpost enorm i opulent din prea ma gurii de vrsare a $luviului 3an, pe coasta vestica a Coreei. +up spusele celor cteva persoane care $useser invitate n enclava sa particular, acolo se ocupa de o herghelie de cai austrieci de parad sau i per$ec"iona ocul de gol$. Cu mult mai mult gri era ascuns un secret ntunecat, care i&ar $i ocat pro$und att pe ac"ionarii companiilor iconoclasticului om de a$aceri, ct i pe protectorii si politici. 4r s o tie nici cei mai apropia"i dintre asocia"ii si, ,ang ac"iona, de mai #ine de dou!eci i cinci de ani, ca agent n adormire al 1epu#licii 5opulare +emocrate Coreene, cunoscut de restul lumii drept Coreea de @ord. ,ang se nscuse n provincia 3wanghae a acelei "ri, la scurt timp dup 1!#oiul Coreean. Cnd avea trei ani, prin"ii i $useser ucii n urma deraierii unui tren, de care $useser acu!a"i insurgen"ii din Coreea de <ud, iar #ie"elul $usese adoptat de unchiul din partea mamei. Acesta, mem#ru $ondator al 5artidului Muncitoresc Coreean, n$iin"at n :?'G, luptase, n timpul celui de&al +oilea 1!#oi Mondial, alturi de ,im %% <ung i $or"ele sale de gherila anti apone!e din /niunea <ovietic. +up ce ,im %% <ung preluase puterea n Coreea de @ord, unchiul $usese rspltit cu drnicie, $iind numit ntr&o serie de $unc"ii guvernamentale la nivel de provincie i propulsndu&se n s$ere tot mai importante de in$luen", pn cnd culminase ctigndu&i scaunul de mem#ru de elit, cu putere de deci!ie, al Comitetului 5opular Central, o organi!a"ie e=ecutiv i legislativ de vr$ din Coreea de @ord. 7n timpul ascensiunii unchiului su, ,ang avusese parte de o ndoctrinare complet, n spiritul 5artidului Muncitoresc Coreean, primind, n acelai timp, pe cheltuiala statului, cea mai #un educa"ie pe care o putea o$eri "ara sa lipsit de e=perien". 4iind recunoscut, de la nceput, drept un elev eminent, care nv"a cu uurin", $usese pregtit, cu spri inul unchiului su, pentru a ac"iona n strintate. -inecuvntat cu o ascu"it inteligen" $inanciar, cu a#ilit"i de comandant i cu o $ire nendurtoare, ,ang $usese introdus ilegal n Coreea de <ud la vrsta de dou!eci i doi de ani i plasat, ca muncitor necali$icat, ntr&o minuscul companie de construc"ii. Cu o e$icien" #rutal, avansase rapid, devenind e$ de antier, apoi aran ase o serie de Caccidente de muncD n care muriser preedintele i directorii $irmei. 4alsi$icnd diverse acte de trans$erare a propriet"ii, ,ang preluase rapid controlul a$acerilor, la numai

doi ani dup sosire. Cu a utorul instruc"iunilor secrete i a in$u!iei de capital primite de la 52ong2ang, tnarul ntreprin!tor comunist i e=tinsese ncet re"eaua de societ"i comerciale, de&a lungul anilor, ndreptndu&i aten"ia asupra produselor i serviciilor care i aduceau @ordului cele mai mari #ene$icii. %ncursiunea sa n domeniul telecomunica"iilor permisese accesul n re"eaua occidental de producere a aparaturii de comunicare, de mare pre" pentru sistemele militare de comand i control. /!inele sale de semiconductoare produceau, n tain, cipuri pentru rachetele cu ra! mic de ac"iune. %ar cargo#oturile din Siota o$ereau mi locul de a trans$era, pe ascuns, tehnologia militar destinat guvernului din "ara sa natal. 5ro$iturile imperiului su comercial care nu a ungeau n nord, clandestin, su# $orm de #unuri i tehnologie occidental, erau $olosite drept mit o$erit politicienilor a$la"i n posturi cheie, pentru ncheierea contractelor guvernamentale sau pentru achi!i"ionarea agresiv a altor companii. ns !elul cu care punea ,ang mna pe putere i pe tehnologie era o preocupare aproape peri$eric $a" de o#iectivul su primordial, $ormulat cu att de mul"i ani nainte de ctre cei care l manipulau. Misiunea lui ,ang era, n termenii cei mai simpli, reuni$icarea celor dou state coreene, dar n condi"iile impuse de Coreea de @ord. <trlucitorul iaht -enetti i ncetini motoarele n timp ce intra ntr&un canal ngust, care se unduia, ca un arpe, dinspre $luviul 3an ctre un mic gol$ ascuns. +up ce vasul str#tu ncet canalul, pilotul acceler din nou, $cndu& l s nainte!e iute i lin de&a curme!iul apei linitite din laguna interioar. n partea opus a gol$ului se ivi, cu ncetineal, un doc gal#en, plutitor, ale crui dimensiuni crescur iute, pe msur ce iahtul se apropia. /riaul vas se npusti ca o $urtun ctre docul cu care deveni paralel, rsucindu&se chiar n momentul cnd i se opreau motoarele. +oi #r#a"i n uni$orme negre n$car parmele de la prova i de la pupa i amarar iahtul n timp ce pilotul l $cea s parcurg ultimii doi metri care l despr"eau de doc. 8chipa ul de pe "rm se gr#i s lipeasc de vas o scar a crei treapt de sus a ungea e=act la nivelul primei pun"i. /a ca#inei se deschise i trei #r#a"i cu n$"iare tears, n costume de un al#astru nchis, pir pe punte, privind instinctiv n sus, ctre stnca uria care se nl" deasupra lor. 5e "rmul aproape vertical de deasupra docului era cui#rit, ca o e=crescen", o cas imens de piatr, pe umtate cioplit n creasta $ale!ei a#rupte. Casa era ncon urat de !iduri groase, care $ceau ca ntreg ansam#lul s ai# un aer medieval, dei locuin"a nsi era construit ntr&un stil evident asiatic, cu un acoperi "uguiat de "igl deasupra pere"ilor maronii. ntreaga structur era plasat la ai!eci de metri deasupra apei, avnd drept cale de acces o scar a#rupt, spat n stnc pe una dintre

laturi. Cei trei #r#a"i o#servar c !idurile de piatr, nalte de patru metri, co#orau pn la nivelul apei, asigurnd un grad ridicat de intimitate. %ar intimitatea sporea nc i mai mult gra"ie unui pa!nic tcut, care sttea la #a!a docului cu o arm automat n #andulier. 7n timp ce #r#a"ii n costume naintau de&a lungul docului, ua unei mici construc"ii de lng de#arcader se deschise i ga!da iei s&i ntmpine. 4aptul c +ae& ong ,ang avea un aer impuntor nu putea $i pus la ndoial. Avnd un metru opt!eci i cinci i nou!eci de kilograme, era mult mai masiv dect sunt de o#icei coreenii. +ar chipul sever i ochii ptrun!tori erau cei care i trdau $irea voluntar. n mpre urri $avora#ile, aproape c putea tia un om n dou cu privirea. Atunci cnd era nevoie, un !m#et pre$cut, ndelung e=ersat, putea drma #aricadele, dar o rceal de ghea" dinuia mereu asupra lui, aidoma unui nor. 8mana putere i nu se s$ia s&o $oloseasc. -ine a"i venit, domnilor, spuse ,ang, cu voce mieroas. <per c, de la <eul i pn aici, a"i avut parte de o cltorie plcut. Cei trei #r#a"i, cu to"ii mem#ri marcan"i ai Adunrii @a"ionale <ud Coreene, ncuviin"ar dnd din cap la unison. Cel mai vrstnic mem#ru al trio& ului politic, un #r#at chel, pe nume >oungnok 1hee, rspunse n numele grupuluiL Cu un vas att de $rumos, cltoria n osul $luviului 3an e un deliciu. 8 modul meu pre$erat de a a unge la <eul, rspunse ,ang, gndindu& se la plictiseala pe care o sim"ea cnd !#ura cu elicopterul su personal. 5e aici, adug, artnd spre mica cldire de la poalele $ale!ei. 5oliticienii l urmar, supui, pe lng un post de pa! i de&a lungul unei alei nguste, ndreptndu&se ctre li$tul care i atepta i al crui pu" $usese spat direct n stnc. n timp ce li$tul i urca cu repe!iciune ctre vil, vi!itatorii admirar ta#loul $oarte vechi, repre!entnd un tigru, atrnat de perete. +up deschiderea uilor, #r#a"ii intrar ntr&o su$ragerie de mari dimensiuni, #ogat ornamentat. +incolo de masa elegant, din lemn de mahon, se !rea, prin pere"ii n ntregime din sticl, privelitea uluitoare a deltei, locul n care marele $luviu 3an i vars apele n Marea Bal#en. n !are erau presrate, ca nite puncte, o serie de sampane vechi i de nave mici de transport, care se strduiau s&i croiasc drum n susul apei, ducndu&i mar$a ctre <eul. Cele mai multe se "ineau pe lng malul drept al $luviului, su$icient de departe de linia imaginar de demarca"ie care trecea prin mi locul acestuia, repre!entnd hotarul cu Coreea de @ord. 5rivelitea e e=traordinar, domnule ,ang, se e=teriori! cel mai nalt dintre cei trei politicieni, pe nume Fon 3o. O savure!, pentru c perspectiva cuprinde am#ele noastre "ri, rspunse ,ang, cu o anumit inten"ie. . rog, lua"i loc.

6e $cu semn cu mna n timp ce vor#ea, apoi se ae! n capul mesei. /n grup de servitori n uni$orm ncepu s se perinde, aducnd un ir de vinuri $ine i de mncruri epicuriene, n vreme ce conversa"ia #r#a"ilor ae!a"i alunec ctre su#iecte politice. /n amestec de mirosuri condimentate umplu aerul n timp ce mncau iliii i&#ulgogi, carne de porc marinat n sos condimentat de usturoi, garnisit cu 2achue gui, o com#ina"ie de legume marinate. Ct vreme oaspe"ii si se ndopar n voie, ,ang uca rolul ga!dei a$a#ile, apoi trecu la atac. +omnilor, e momentul s $acem un e$ort serios pentru uni$icarea celor dou state ale noastre, spuse, vor#ind rar, pentru e$ect. 4iind coreean, tiu c, n ceea ce privete lim#a i cultura, ca i n inimile noastre, suntem o singur "ar. 4iind om de a$aceri, tiu ce putere economic am putea avea pe pia"a mondial. @u mai e=ist amenin"area chino&american, care a usti$icat mult vreme $olosirea statelor noastre ca !log $a" de supraputeri. A sosit de mult timpul s aruncm lan"urile domina"iei strine i s $acem ceea ce este mai #ine pentru Coreea. <untem meni"i s $im o singur "ar, iar acum ar tre#ui s pro$itm de mpre urrile $avora#ile. /nirea e "elul pentru a crui ndeplinire #at inimile noastre, dar conducerea nes#uit i $anatismul militar din Coreea de @ord ne silesc s $im pruden"i, rspunse cel de&al treilea politician, un #r#at cu ochii ca mrgelele, pe nume ,im. ,ang i ignora comentariul. Aa cum ti"i, am $cut de curnd un tur al Coreei de @ord, n cadrul unei cltorii de documentare, sponsori!at de Ministerul /ni$icrii. Am constatat c economia lor e pe moarte, penuria de alimente $iind rspndit pe scar larg i scpat de su# control. 8conomia sectuit in$luen"ea! i situa"ia militar. Acea parte a armatei pe care am v!ut&o cu ochii notri prea prost echipat i cu moralul e=trem de sc!ut, min"i el. +a, i eu pot con$irma s$or"rile pe care le $ac, spuse Fon 3o. +ar sunte"i ntr&adevr de prere c reuni$icarea ar $i n avanta ul economiei noastre; 5rovinciile nordice o$er, din a#unden", $or"a de munc ie$tin, la care putem avea acces $r nici un $el de piedici. Am deveni. imediat, mult mai competitivi pe pie"ele interna"ionale, n timp ce costul mediu al $or"ei de munc ar nregistra o scdere su#stan"ial. Am estimat impactul asupra ntreprinderilor mele i nu $ac nici un secret din $aptul c pro$iturile lor ar putea nregistra o cretere spectaculoas. n plus, economia provinciilor din @ord ne&ar putea o$eri o nou pia" de des$acere, nc neatins, pe care oamenii de a$aceri din Coreea de <ud o vor men"ine n echili#ru. @u,

domnilor, nu e=ist nici un du#iu asupra $aptului c uni$icarea se va dovedi a $i, din punct de vedere economic, un chilipir pentru noi to"i, cei din sud. Mai este i pro#lema punctului in$le=i#il de vedere al Coreei de @ord n aceast privin", declara Fon 3o. @u putem n$ptui unirea n mod unilateral. +a, adug ,im. Au insistat, n mod repetat, ca, nainte de a lua n discu"ie reuni$icarea, $or"ele armate ale <tatelor /nite s $ie mutate de pe teritoriul nostru. Acesta este motivul, continu calm ,ang, pentru care v rog, pe to"i trei, s sus"ine"i mo"iunea recent pus n discu"ia Adunrii @a"ionale i care cere ndeprtarea tuturor $or"elor armate americane din Coreea de <ud. 7n timp ce cei trei politicieni n"elegeau mesa ul cuvintelor lui ,ang, uimirea $cu ca n ncpere s se lase tcerea. 5oliticienii tiau c $useser adui acolo pentru un anumit motiv, dar i imaginaser c liderul corpora"iei gigant dorea ca legislativul s micore!e ta=ele sau s o$ere un alt soi de a utor imperiului su comercial. @ici unul nu se ateptase la o cerere att de riscant pentru cariera lor politic. n cele din urm, 1hee, cel mai vrstnic dintre oamenii politici, i drese glasul i ncepu s vor#easc $r gra#. 8ste o mo"iune care a $ost introdus de elementele radicale din Adunarea @a"ional. Are pu"ine anse s $ie vreodat votat n unanimitate. Are multe anse dac dumneavoastr, to"i trei, v ve"i declara n $avoarea ei n mod pu#lic, ripost ,ang. 8 imposi#il, se #l#i ,im. @u pot sus"ine cererea de dimi@uare a $or"ei noastre militare de$ensive, n timp ce Coreea de @ord continu s&i $oloseasc toate resursele pentru a&i spori puterea armat. 5ute"i i o ve"i $ace. Ca urmare a uciderii recente a $etei din ,unsan de ctre militarul american, animo!itatea $a" de armata american a crescut $urtunos n rndurile principalelor categorii ale popula"iei. Ave"i datoria de a $ace presiuni asupra preedintelui nostru pentru a trece la ac"iune i pentru ca ac"iunea s se des$oare chiar acum. +ar $or"ele armate americane sunt esen"iale pentru securitatea noastr. Mai #ine de trei!eci i cinci de mii de solda"i sunt aici ca s ne apere, argument ,im, nainte de a $i ntrerupt. 5ermite"i&mi s v reamintesc, uier ,ang, cu chipul schimonosit de un rn et rutcios i plin de superioritate, c eu sunt cel care a pltit i a negociat pentru a v plasa pe po!i"iile pe care le de"ine"i n pre!ent. 4uria controlat $cu ca ochii s&i strluceasc aidoma unor cr#uni aprini.

1hee i Fon 3o reca!ur pe scaunele lor i ncuviin"ar dnd din cap cu serio!itate, tiind c nu mai aveau nici un viitor politic dac $aptul c se lsaser mitui"i de&a lungul anilor a ungea la urechile presei. +a, se va re!olva, spuse, umil, Fon 3o. Totui, ,im pru s nu se sinchiseasc de $uria lui ,ang. <cutur din cap i rspunse, cu hotrreL 1egret, dar nu pot sus"ine ca "ara noastr s&i asume riscuri n ceea ce privete aprarea armat. 8u n&o s vote! n $avoarea mo"iunii. <e rsuci i le adres celorlal"i doi o privire dispre"uitoare. 5entru cteva clipe, ncperea se cu$und din nou n tcere, pn cnd servitorii revenir ca s adune resturile cinei. ,ang se aplec i opti ceva la urechea unuia dintre acetia, care plec n $ug napoi, ctre #uctrie. +up nu mai mult de cteva secunde, o u lateral se deschise i n ncpere ptrunser doi pa!nici uriai, m#rca"i n negru din cap pn n tlpi. 4r nici o vor#, se apropiar cu pai mari de scaunul lui ,im, plasndu&se de&o parte i de alta, l n$car pe politician de #ra"e i l ridicar cu #rutalitate n picioare. Ce&nseamn asta, ,ang; !#ier el. M&am saturat de prostia ta, rspunse cellalt, cu rceal. Cnd le $cu semn cu mna, cei doi ucigai l duser pe ,im, cu $or"a, ctre o u care ddea ntr&un #alcon e=terior. Q#tndu&se i mpotrivindu&li& se !adarnic celor doi !drahoni, politicianul $u trt dincolo de u, pn la marginea #alconului care ieea n a$ara $ale!ei stncoase. +intre #u!e i i!vorr tot $elul de o#scenit"i n timp ce solicita cu insisten" s i se dea drumul, dar cererile sale $ur ignorate. <u# ochii ngro!i"i ai lui 1hee i Fon 3o, cei doi #r#a"i n negru l sltar de pe picioare i, $r nici o ceremonie, i nclinar peste #alustrad trupul care se !#tea. 7n timp ce se pr#uea n osul $ale!ei, urletele lui ,im se mai au!ir cteva secunde. /n !gomot n#uit, estompat, anun" $aptul c trupul se i!#ise de pla a dedesu#t i "ipetele ncetar #rusc. O paloare cadaveric acoperi chipurile lui 1hee i Fon 3o cnd cei doi asasini revenir, calmi, n su$ragerie. ,ang sor#i din paharul cu vin, apoi li se adres pa!nicilor cu nonalan". 1ecupera"i cadavrul i duce"i&l la <eul. 5lasa"i&l pe o strad din apropierea locuin"ei lui i $ace"i s par c e vor#a de un accident rutier n care vinovatul a $ugit de la $a"a locului, le porunci. 7n timp ce pa!nicii ieeau, se ntoarse ctre cei doi politicieni nspimnta"i i le vor#i cu o polite"e de ghea"L 1mne"i la desert, nu&i aa;

,ang se uita pe $ereastra su$rageriei, urmrindu&i cu privirea pe 1hee i Fon 3o, care se m#arcau, neliniti"i, pe iahtul de dedesu#t. Cadavrul lui ,im, n$urat ntr&o ptur ca$enie, $usese trntit, $r mena amente, pe puntea de la pupa i acoperit cu o prelat, dar cei doi politicieni oca"i l identi$icar $r ntr!iere cnd se urcar la #ord. .!nd c iahtul se desprinde de de#arcader, ncepndu&i cltoria de opt!eci de kilometri n susul rului, ctre <eul, ,ang se ntoarse, n timp ce un #r#at intra n ncpere i se apropie. 8ra costeliv, cu prul negru pomdat i dat peste cap i cu tenul palid, semn c vedea arareori lumina !ilei. 5urta un costum al#astru $oarte u!at i o cravat demodat, dar cmaa al# era "eapn apretat. 6ipsurile din vestimenta"ia asistentului e=ecutiv al lui ,ang erau compensate de chi#!uin" i de e$icien"a sa. 7ntlnirea a $ost un succes; l ntre# pe ,ang, cu o do! de slugrnicie. +a, ,wan. 1hee i Fon 3o vor sus"ine, n Adunarea @a"ional, ini"iativa noastr de a ndeprta trupele <tatelor /nite. 8 regreta#il c a tre#uit s&l eliminam pe ,im, dar era evident ca nu ne mai era loial. Moartea lui le va transmite celorlal"i doi un mesa convingtor. A $ost o deci!ie logic. +omnule, n seara asta va sosi, cu #arca, un curier din >onan, ca s ia setul de cipuri pentru prototipul rachetei teleghidate care a trecut testul $inal n $a#rica noastr de semiconductoare. Trimite"i i un scurt raport asupra situa"iei; Aidoma mem#rilor unei am#asade strine de pe teritoriul unei na"iuni ostile, ,ang i superiorii si din Coreea de @ord se #a!au pe curieri pentru a scoate din Coreea de <ud in$orma"ii, tehnologie i arme de contra#and. Cu toate c internetul devenise cel mai #un prieten al spionului cnd era vor#a de trimiterea in$orma"iilor, ntlnirea a dou persoane continua s $ie necesar pentru trans$erul de #unuri. /n pescar n vrst, ntr&un sampan prpdit, negli at cu uurin" de patrulele marinei Militare, repre!enta deghi!area pre$erat a agentului pentru a traversa !ona demilitari!at ctre proprietatea lui ,ang. +a, putem raporta c mo"iunea de e=pul!are va $i supus votului Adunrii Benerale n urmtoarele cteva sptmni i c progresm n ceea ce privete o#"inerea apro#rii. 5rotestele studen"eti pe care le&am organi!at iau avnt, iar oamenii din pres pe care i&am mituit se vor asigura c mass&media continu s acorde aten"ie i s relate!e despre crima svrit de soldatul american, !ise ,ang, cu un !m#et #at ocoritor. 5lanul nostru de distrugere pe plan e=tern se dovedete a $i ct se poate de e$icient. @u ne mai rmne de v!ut dect cum putem implementa proiectul himera su$icient de repede ca s

minimali!m concuren"a american. Care sunt ultimele tiri din la#oratorul de #iochimie; @out"ile sunt e=trem de promi"toare. 8chipa de la#oran"i a terminat studiul re!ultatelor testului din insulele Aleutine i a demonstrat c virusul a $ost resuscitat cu succes n timpul punerii n li#ertate pe calea aerului. 7n plus, mprtierea cu a utorul machetei mecanismului de lansare a proiectilelor cu ga! a acoperit o !on mai larg dect se anticipase. 1eali!atorii programului sunt ncre!tori n $aptul c sistemul de rspndire de a construit la scar real va $i opera"ional, repre!entnd o reuit. Cu condi"ia s putem o#"ine virusul n cantit"i su$iciente. Am avut mare ghinion $iindc toate proiectilele de pe %&'(), cu e=cep"ia unuia, au $ost distruse. O mpre urare neprev!ut. 4iindc cea mai mare parte a agentului recuperat a $ost $olosit pentru testul din Aleutine, cantitatea rmas la dispo!i"ia la#oratorului pentru cultur e $oarte mic. +octorul <arghov, de la la#oratorul #io, m&a in$ormat c va $i nevoie de mai #ine de trei luni ca s cultive cantit"ile necesare pentru program. +in acest motiv, am nceput cercetrile pentru a ncerca s descoperim cel de&al doilea su#marin care transporta un stoc de armament. /n al doilea su#marin apone!, murmur ,ang, imaginndu&i un su#mersi#il imperial apone! torpilat, care !cea pe $undul mrii. 8 uluitoare descoperirea $cut de serviciul de spiona , care a a$lat c nu a $ost distrus un singur su#marin, ci dou care transportau o ast$el de ncrctur prime dioas. Ct de curnd o s nceap opera"iunea de recuperare; <u#marinul tre#uie mai nti locali!at. -aek e e n drum spre okohama, ca s aduc su#mersi#ilul nchiriat de care va $i nevoie pentru recuperarea din ape adnci. O dat a uni la $a"a locului, ne ateptm ca cercetrile s dure!e n ur de dou !ile, urmnd ca ntreaga opera"iune de recuperare s se ncheie n !ece. 0i Tong u; <e va ntlni cu nava recuperatoare la >okohama i va rmne la #ord ca s conduc activit"ile de protec"ie. 4oarte #ine, spuse ,ang, $recndu&i minile, ncntat. 6ucrule se des$oar aa cum tre#uie, ,wan. Americanii vor $i, n scurt timp, presa"i de pro#leme interne $oarte $ier#in"i, iar proiectul himera le va da o lovitur !dravn su# centur. n curnd, va tre#ui s ne pregtim s trecem la o$ensiv i s ne re$acem "ara, su# steagul nostru, de acas. 7n noua Coree, o s v #ucura"i de cele mai nalte onoruri, spuse ,wan.

,ang i plim# din nou privirea asupra panoramei nordului care i se ntindea n $a"a ochilor. +ealurile vlurite ale Coreei de @ord, n care se nscuse, se aterneau de cealalt parte a $luviului 3an, ntin!ndu&se pn la ori!ont. 8 timpul s ne rectigm "ara, murmur, cu voce sc!ut. ,wan ddu s prseasc ncperea, dar se opri i se ntoarse. +omnule, a mai aprut, pe neateptate, nc o pro#lem legat de proiectul himera. Cu o nclinare a capului, ,ang i ndemn asistentul s continue. 8licopterul care a $ost do#ort n Aleutine era $olosit de un vas de cercetare al guvernului american, apar"innd Agen"iei @a"ionale pentru <tudii Marine i <u#acvatice. 8chipa ul nostru a cre!ut c pilotul i to"i cei care se a$lau la #ord au $ost ucii, $apt con$irmat, ini"ial, de anun"ul dat de agen"iile de tiri din Aleutine despre pr#uirea $atal a unui elicopter. Totui, echipa noastr de pe teren, care monitori!ea! reac"ia americanilor la test, a raportat c pilotul, un director de proiecte speciale pe nume 5itt, i copilotul su au supravie"uit, de $apt, pr#uirii. Asta n&are cine tie ce importan", rspunse ,ang, iritat. Agitat, ,wan i drese glasul. 8i #ine, domnule, am cerut ca echipa noastr s ia urma pilotului dup ntoarcerea sa acas, n portul <eattle. 6a dou !ile dup aceea, oamenii de la @/MA au $ost v!u"i ntr&o mic am#arca"iune de cercetare care se ndrepta ctre !ona n care se a$l %&'(). Cum; 8 imposi#il, i!#ucni ,ang, prad unei $urii su#ite, trdate de vena proeminent care i pulsa pe $runte. +e unde ar $i putut a$la despre activit"ile noastre; @ici eu nu n"eleg. <unt pro$esioniti n ceea ce privete activit"ile su#acvatice. 5oate c opera"iunea noastr de recuperare a $ost remarcat de alte persoane, iar ei, pur i simplu, l monitori!au pe %&'() ca s nu $ie e$uit. <au poate nu e dect o coinciden". <&ar putea s $i $cut o evaluare hidrologic sau arheologic. 5oate. +ar nu e momentul s compromitem proiectul. Ordon s se ocupe de amndoi, porunci ,ang. +a, domnule, rspunse ,wan, gr#indu&se s ias din camer de&a& ndratelea. <e va re!olva de ndat.

Capitolul 15 .echii a!teci din centrul Me=icului o numeau C6epra cea MareD. Cumplita npast mortal apruse ntr&un anumit moment de dup sosirea lui 4ernando Cortes i a solda"ilor si, n :G:R. /nii credeau c nenorocirea $usese adus de @arvae!, un conchistador rival, care venise, pe mare, din Cu#a. %ndi$erent de unde ar $i aprut, urmrile $useser ori#ile. n :GM:, cnd intrase n cetatea Me=icului dup ce asediase vreme de patru luni armata lui Monte!uma, Corte! $usese ocat de ceea ce gsise. Brme!i peste grme!i de cadavre n descompunere se nl"au n locuin"e, pe str!i i n oricare alt loc din ora n care "i aruncai ochii. @ici unul nu murise n lupt, erau, cu to"ii, victimele unei maladii. @imeni nu tie care sunt originile lui variola ma or, dar virusul mortal, mai #ine cunoscut su# numele de variol, a cutreierat planeta pe un drum larg, presrat cu tragedii. +ei epidemiile de variol au mai $ost consemnate i de alte civili!a"ii, ncepnd cu aceea a vechilor egipteni, #oala este cel mai #ine cunoscut drept calamitatea Americilor, care i&a lsat amprenta mortal asupra #tinailor vulnera#ili de pe continentele vestice. Adus n 6umea @ou de echipa ele lui Cristo$or Colum#, variola a dat $ru li#er prpdului pe ntreg teritoriul %ndiilor de .est i i&a decimat, realmente, pe indienii cari#, care l&au ntmpinat pe Colum# n prima sa cltorie n vest. <e estimea! c variola adus n Me=ic de Cortes sau @arvae! a ucis, n :GM:, aproape umtate din popula"ia de trei sute de mii de locuitori din Me=ico. .ictimele $cute pe ntreg teritoriul "rii de #oala e=trem de contagioas au a uns, cu uurin", de ordinul milioanelor. +e!astrul similar care a avut loc n America de <ud este de notorietate pu#lic. n :G):, cnd 5i!arro a de#arcat n 5eru conducndu&i marea e=pedi"ie de cutare a aurului, virusul variolei ncepuse de a s nimiceasc popula"ia inca. Cu armata sa de mai pu"in de dou sute de oameni, 5i!arro nu ar $i reuit niciodat s e$uiasc imperiul inca, dac acesta nu ar $i $ost preocupat de lupta haotic mpotriva maladiei devastatoare. 5este cinci milioane de incai au $ost ucii de variol, care nu a $cut altceva dect s le distrug ntreaga civili!a"ie. 7n America de @ord, #tinaii nu erau imuni la atacul violent al #olii. @umeroase tri#uri de constructori de tumuli de pe vile $luviilor au disprut cu desvrire din cau!a variolei, n timp ce tri#urile din Massachusetts i @arragansett au $ost aproape rase de pe $a"a pmntului. 8stimrile sugerea! c popula"ia 6umii @oi a sc!ut cu nou!eci i cinci la sut n secolul care a urmat sosirii lui Colum#, ceea ce se datorea! n primul rnd variolei.

.irusul letal nu s&a oprit aici, r#u$nind n epidemii sporadice care au mai ucis alte mii de oameni, n 8uropa, n urmtorii dou sute de ani. Min"ile sinistre ale unor militari au $olosit mai tr!iu maladia ca pe o arm de lupt, pentru a in$ecta, n mod inten"ionat, trupele inamice. +eclara"ii istorice pretind c engle!ii le&au dat, n anii :9N(, pturi in$ectate cu variola tri#urilor #tinae r!#oinice din America de @ord i ca au aplicat o tactic similar mpotriva solda"ilor americani n timpul #tliei de la Tue#ec din 1!#oiul de %ndependen". 6a nceputul secolului al nouspre!ecelea au $ost descoperite, n s$rit, primele vaccinuri, care $oloseau vaccinia, un virus nrudit, ceea ce a o$erit, n cele din urm, posi#ilitatea de a controla #oala ntr&o oarecare msur. 8pidemiile sporadice, n $a! incipient, i temerile din timpul 1!#oiului 1ece au impus ca, n <tatele /nite, s se $ac vaccinri de rutin pn n anii :?9(. 7n :?99, variola a $ost declarat ca $iind complet eradicat, n mare parte datorit luptei ncununate de succes purtate, pe tot glo#ul, de Organi!a"ia Mondial a <nt"ii. Cu e=cep"ia unui mic eantion $olosit pentru cercetri n Centrele de Control 8pidemiologic din <tatele /nite i al unei cantit"i necunoscute destinat aplica"iilor militare din $osta /niune <ovietic, toate stocurile de virus rmase n lume au $ost complet distruse. .ariola a devenit o maladie aproape uitat, pn cnd atacurile teroriste din primii ani ai noului secol au tre!it teama c o nou epidemie a unei #oli contagioase virulente era din nou o amenin"are demn de luat n considerare. 5e moment, ravagiile $cute de variol n decursul vremurilor l preocupau prea pu"in pe %rv 4owler. +up ce i adunase toate puterile ca s&i conduc el nsui maina pn la ca#inetul de urgen"e din <pitalul 1egional Alaska, nu mai spera dect s ai# parte de o re!erv linitit i de o asistent atrgtoare care s&l a ute s&i revin de pe urma oricrei $orme de grip uciga care l do#orse. Chiar i atunci cnd medicii cu n$"iare sum#r contiuar s de$ile!e ca s&i arunce o privire, pentru a insista apoi s $ie pus n carantin, se sim"i prea sl#it ca s se alarme!e. A#ia cnd, n cele din urm, doi doctori cu mti de protec"ie i aduser la unotin" c re!ultatul testului care i se $cuse pentru depistarea variolei era po!itiv, capul ncepu s&i v ie. nainte ca delirul s&l ia din nou n stpnire, prin minte i trecur dou gnduriL 5utea des$ide rata de trei!eci la sut a mortalit"ii; 0i pe cine altcineva mai contaminase;

Capitolul 1 +irk, am nite nout"i cumplite. Chiar i prin tele$on, spaima din vocea lui <ar ah era palpa#il. Ce nu e n ordine; %rv. 8 #olnav, n spitalul din Anchorage. +octorii spun ca a contractat virusul variolei. 5ur i simplu, nu&mi vine s cred. .ariol; Credeam c&a $ost eradicat. 5ractic vor#ind, aa este. +ac medicii nu au greit diagnosticul, va $i primul ca! atestat din <tatele /nite din ultimii trei!eci de ani. Autorit"ile medicale "in asta su# tcere, dar C+C se gr#ete s trimit vaccinul n Alaska, n ca!ul n care i!#ucnete o epidemie. 8l cum se simte; 8 n perioada critic, rspunse <arah, cu vocea aproape sugrumat. /rmtoarele dou, trei !ile au o importan" crucial pentru el. 8 n carantin n <pitalul 1egional Alaska din Anchorage, mpreun cu alte trei persoane cu care a venit n contact ndeaproape. 7mi pare ru s aud asta, spuse +irk, sincer ngri orat. %rv e viguros i vigilent, sunt sigur c o s scape de #oal $r nici o di$icultate. Ai idee de unde +umne!eu a luat variola; 5i, !ise ea, nghi"ind cu greutate, perioada de incu#a"ie e de apro=imativ paispre!ece !ile. Asta ar nsemna c a $ost in$ectat cnd eram pe >unaska... sau la #ordul 6ui +eep 8ndeavor. <&ar putea s $i contractat #oala pe nava noastr; ntre# +irk, nevenindu&i s cread. @u tiu. <&a ntmplat $ie pe nav, $ie pe insul, dar asta contea! mai pu"in acum. .irusul variolei este e=trem de contagios. Tre#uie s ac"ionm repede, s&i veri$icm pe to"i cei care s&au a$lat la #ordul lui +eep 8ndeavor i s&i i!olm pe cei in$ecta"i. Timpul e un $actor decisiv. +ar tu i <and2; A"i lucrat i a"i stat alturi de el. . sim"i"i ine; 4iind anga ate la C+C, eu i <and2 am $ost vaccinate acum doi ani, cnd a aprut prima data temerea c variola ar $i putut $i #losit ca arm de ctre teroriti. %rv a $ost detaat la noi de la departamentul de 8pidemiologie din Alaska, aa c nu $usese nc vaccinat. 8chipa ul de pe +eep 8ndeavor ar mai putea $i vaccinat; +in pcate, nu ar $olosi la nimic. .accinul are e$ect dac este $cut n primele dou !ile dup intrarea n contact cu virusul, dar, dup aceea, devine inutil. 8 o #oal cumplit, o dat ce ai contractat&o nu se poate $ace nimic pentru a o com#ate pn cnd nu&i rmea! cursul.

O s iau legtura cu cpitanul -urch i o s&i veri$icm pe to"i mem#rii echipa ului ct mai curnd posi#il. M ntorc din <pokane n seara asta. +ac reui"i s aduna"i echipa ul, l pot a uta pe medicul navei s&i veri$ice pe $iecare, ca s vad dac nu pre!int vreunul simptomele variolei. Consider c s&a aran at. <arah, mi&a mai putea $ace nc o $avoare. 8 #ine dac vin s te iau mine diminea"a; <igur, asta ar $i gro!av. 0i, +irk..., ma rog s nu $ii in$ectat. @u&"i $ace gri i, rspunse el, ncre!tor. n sngele meu e din cale& a$ar de mult rom pentru ca s supravie"uiasc vreun virus. +irk l sun imediat pe cpitanul -urch i, cu a utorul lui 6eo delgado, intrar repede n legtur cu to"i mem#rii echipa ului care se a$laser pe +eep 8ndeavor. <pre uurarea lor, nici unul nu raport vreun semn al #olii i, a doua !i diminea"a, aprur cu to"ii la sediul local al @/MA. Aa cum promisese, +irk trecu s o ia pe <arah din apartamentul ei i pre$er s o $ac la volanul imensului Chr2sler din :?GR. Maina asta&i enorm, pe cuvntul meu, declar <arah, urcndu&se n colosul cu eleroane. Psta&i n"elesul originar pentru heav2 metal, !m#i +irk, am#alnd motorul i sco"nd maina din parcare pentru a se ndrepta spre cldirea @/MA. Marea ma oritate a echipa ului de pe +eep 8ndeavor o nntmpin pe <arah cu cldur cnd apru n $a"a grupului adunat, iar ea o#serv c se purtau cu to"ii mai degra# ca o $amilie dect ca nite colegi de serviciu. M #ucur s&mi revd prietenii de la @/MA, spuse ea, adresndu&li& se. Aa cum s&ar putea s ti"i, colegul meu %rv 4owler, care s&a a$lat pe nav mpreun cu noi, a $ost diagnosticat ca avnd variol. .irusul acestei #oli e e=trem de contagios i este important ca aceia care au $ost contamina"i s $ie i!ola"i ct mai repede. Tre#uie s tiu dac, dup ce eu, %rv i <and2 am plecat de pe +eep 8ndeavor, a avut cineva urmtoarele simptomeL $e#r, dureri de cap, dureri de spate, crampe a#dominale puternice, stare de discon$ort, delir, sau vreo erup"ie pe $a", #ra"e sau picioare. 7i e=amina, unul cte unul, pe mem#rii neliniti"i ai echipa ului, lundu& le temperatura i ntre#nd $iecare #r#at sau $emeie despre semnele #olii mortale. i consult chiar i pe +irk i pe cpitanul -urch, dup care scoase un o$tat de vdit uurare. Cpitane, doar trei dintre mem#rii echipa ului pre!int semne minore de #oal, asemntoare cu ale gripei, care ar putea $i sau nu mani$estrile preliminare ale virusului. <olicit ca aceti trei #r#a"i s rmn i!ola"i pn cnd le vom $ace anali!ele sngelui. 1estul echipa ului ar tre#ui s evite

locurile pu#lice aglomerate pentru nc cel pu"in cteva !ile. A vrea s mai $ac nc o veri$icare la s$ritul sptmnii, dar se pare c nu e=ist nici un nceput de epidemie n rndurile echipa ului, avem indicii promi"toare. 8 o veste #un, rspunse -urch cu o voce n care se sim"ea uurarea. Mi se pare ciudat c virusul nu s&a rspndit cu uurin" n spa"iul nchis al navei. 5acien"ii sunt n $a!a cea mai contagioas dup apari"ia erup"iei, ceea ce se ntmpl, de o#icei, la douspre!ece sau paispre!ece !ile dup contaminare. %rv s&a sim"it #ine cnd a $ost pe nav i a a uns n stadiul sta cnd lucra n Anchorage, aa c e posi#il ca virusul s nu se $i rspndit n vreme ce ne a$lam la #ord. Cpitane, a vrea s m asigur c acea ca#in de pe +eep 8ndeavor n care a stat el este de!in$ectat n ntregime, ca i toat len eria de pat i vesela de la #ord, pentru orice eventualitate. O s am gri s se ia msuri imediat. <&ar prea c sursa epidemiei de variol s&a a$lat pe >unaska, presupuse +irk. Aa cred, rspunse <arah. 8 o minune c tu i *ack n&a"i $ost in$ecta"i cnd ne&a"i cules de pe insul. 5ro#a#il c ne&a salvat echipamentul de protec"ie. <lav +omnului, spuse ea, recunosctoare. <&ar prea c e posi#il ca prietenii notri misterioi de pe vasul de pescuit s se $i ndeletnicit cu ceva chiar i mai urt dect cianura. Ceea ce mi aduce aminte de... $avoarea pe care "i&am cerut&o; +irk o conduse pe <arah la Chr2sler, unde deschise capacul imens al port#aga ului. nuntru se a$la carcasa de por"elan a #om#ei de pe %&'(), am#alat cu gri ntr&o cutie de lapte. <arah studie o#iectul cu o privire nedumerit. O,, m dau #tut. Ce&i asta; +irk i e=plic pe scurt ce se petrecuse n timpul e=cursiei sale la $ortul <tevens i al scu$undrii pe su#marinul apone!. 6a#oratorul vostru ar putea identi$ica orice $el de re!iduu; %ntui"ia mi spune c s&ar putea s e=iste o legtur. <arah rmase tcut un moment. +a, pot cere s $ie e=aminat, spuse apoi, pe un ton serios. +ar cost un prn!, adaug, n cele din urm, cu un !m#et rutcios.

Capitolul 1! +irk o duse pe <arah, cu maina, la 6a#oratoarele Buvernamentale de <ntate 5u#lic din campusul 4ircrest, unde trans$erar, cu gri , $ragmentul de #om# ntr&o mic ncpere de la#orator. +up ce i mustr $iindc aduseser un e=plo!iv n cldire, un cercettor ovial, cu un nceput de chelie, pe nume 3al, accepta s e=amine!e $ragmentul dup ncheierea unei ntruniri a conducerii. <e pare c ne ateapt un prn! prelungit. /nde mergem; ntre# <arah. 0tiu un loc linitit, cu vedere $rumoas, ctre ap, rspunse +irk, cu un !m#et ucu. 1pete&m cu maina verde, rse ea, urcndu&se n automo#ilul Chr2sler, de culoare turcoa!. +irk scoase maina din parcarea ngust a la#oratorului, strecurndu&se pe lng un Cadillac CT< care i se pru cunoscut i care sttea pe loc, cu motorul pornit. %eind din campus, se ndrept ctre sud, trecnd prin prea ma centrului agitat al oraului <eattle, apoi vir spre vest, urmrind indicatorul rutier care arta drumul ctre 4auntlero2. A ungnd n gol$ul 5uget <ound, la marginea apei, se ndrept spre sta"ia de $eri#ot 4auntlero2, apoi urc Chr2sler&ul pe ramp i pe puntea destinat mainilor de pe $eri#otul care atepta. 7n timp ce parca automo#ilul n mi locul mainilor navetitilor, nghesuite pe mai multe rnduri, <arah se ntinse i l strnse cu putere de mn. /n #u$et e=pres de $eri#ot; Bogoi i ca$ea; ntre#. Cred c putem $ace mai mult dect att. 3ai s urcm sus i s admirm privelitea. <arah l urm pe scrile care se s$reau pe puntea superioar, deschis, unde gsir li#er o #anchet orientat spre partea de nord a gol$ului. n timp ce motoarele diesel de cte dou mii cinci sute de cai putere $iecare desprindeau lin de doc vasul lung de o sut de metri, sunetul puternic al sirenei $eri#otului i uoara smucitur pe care o sim"ir su# tlpi le ddur de n"eles c erau de a pe drum. 6impede precum cristalul, !iua era de genul celor care le reaminteau localnicilor de ce ndurau #urni"a iernilor lungi din 5aci$icul de @ord&vest ca s numeasc locul acela CacasD. n deprtare, de&a lungul ori!ontului, scnteiau Cascada i lan"ul mun"ilor Olimpiei, lucind att de intens pe $undalul cerului a!uriu nct preau destul de aproape ca s&i po"i atinge. 1e$le=iile strlucitoare ale o"elului i sticlei din centrul oraului <eattle ntrerupeau linia

ori!ontului, iar punctul de reper repre!entat de <pace @eedle se nl"a ca un monolit al viitorului din desenele animate ale lui Beorge *etson. +irk art ctre o umtate de du!in de alte $eri#oturi care i purtau ncrctura uman de ur&mpre urul portului i le privi $erindu&se din calea marilor cargo#oturi care se deplasau de&a lungul culoarelor naviga#ile interna"ionale. +rumul ctre destina"ia lor, insula .ashon, nu dura dect cincispre!ece minute i, n momentul n care cpitanul $eri#otului ncepu s&l alinie!e cu docul, +irk i <arah se strecurar napoi, ctre Chr2sler. n timp ce "inea ua deschis pentru ca <arah s se instale!e pe locul pasagerului, +irk i arunc ochii asupra irului de maini din spatele lui. /n Cadillac negru, sedan, parcat cu patru locuri mai n spate, i atrase privirea. 8ra acelai automo#il care sta"ionase, cu motorul pornit, n parcarea 6a#oratorului de <ntate 5u#lic. 0i, i aminti acum, acelai pe care l v!use n timpul cltoriei sale spre 4ortul <tevens. Am impresia c vd un prieten parcat n spatele nostru, i spuse, calm, lui <arah. Cred c ar tre#ui s m duc s&l salut. M ntorc imediat. Mergnd cu nepsare de&a lungul irului de maini o#serv c n Cadillac erau doi asiatici care l $i=au cu privirea. +up ce se apropie de portiera o$erului, se aplec #rusc i&i vr capul prin geamul deschis. <cu!a"i&m, #ie"i, ti"i cumva unde e toaleta; ntre#, cu voce de provincial. 0o$erul, un #tu ndesat, cu prul tuns scurt, continu s se uite drept nainte, re$u!nd s&l priveasc n ochi, i cltina ncet din cap. +irk descoperi ceea ce cuta cu privirea, adic o uoar um$ltur su# haina #r#atului, lng su#"ioara stng, semn care trda e=isten"a unui toc n care se a$la arma. n partea cealalt a automo#ilului, complicele de pe locul pasagerului nu avea nimic din timiditatea o$erului. -r#atul costeliv, cu prul lung i cu un cioc stu$os, i ntoarse privirea lui +irk, rn ind amenin"tor, cu o "igar pe umtate $umat #l#nindu&i&se ntre #u!e. 5e podea, ntre picioarele sale, era o serviet mare de piele, care, presupuse +irk, ascundea ceva mai mult dect un calculator i un celular. Ki&ai gsit prietenul; ntre# <arah cnd se ntoarse la Chr2sler. @u, rspunse el, cltinnd din cap. M&am nelat. /n uierat prelung al sirenei, urmat de dou mai scurte, anun"ar c $eri#otul acosta i, cteva secunde mai tr!iu, +irk scoase automo#ilul de pe puntea nchis destinat mainilor, ieind n #taia soarelui strlucitor. Co#or rampa $eri#otului i str#tu un chei lung, apoi vir, ieind din de#arcader i ptrun!nd pe insula .ashon. Aceasta, plasat n captul cel mai de os al gol$ului, e un col" pitoresc de rai, de nou!eci i cinci de kilometri ptra"i, a$lat la numai cteva minute

de aglomera"ia i vacarmul din <eattle i Tacoma. @e$iind accesi#il dect pe calea apei, insula i&a men"inut calmul rural i linitea de mult i!gonite din metropolele nvecinate. 5eisa ul lu=uriant, plin de pduri, e presrat cu cmpii pline de $ragi i de !meura, iar locuitorii sunt un amestec #oem de $ermieri i de intelectuali pasiona"i de lumea computerelor care caut mai degra# pacea traiului tihnit dect via"a de ora. 6snd n os capota, ca s se poat #ucura ntr&o mai mare msur de miresmele i de $rumuse"ea locului, +irk intr pe autostrada .ashon, ndreptndu&se ctre sud i ndeprtndu&se de sta"ia $eri#otului din e=tremitatea nordica a insulei. /itndu&se n oglinda retrovi!oare, urmri Cadillac&ul negru care ieea din sta"ie aternndu&i&se pe urme i men"inndu& se la opt sute de metri n spatele automo#ilului de epoc. ContinuarV s se deplase!e spre sud pe o distan" de mai mul"i kilometri, trecnd pe lng csu"e pitoreti i pe lng $erme intercalate printre crnguri stu$oase de pini. 8 o sen!a"ie $antastic, i!#ucni <arah, ntin!ndu&i #ra"ele deasupra capului i lsnd vntul rcoros s&i alerge printre degete. +irk !m#i pentru sine nsui, pentru c tia prea multe $emei care detestau mersul cu un automo#il decapota#il pentru c li se rvea prul. Cnd conducea cu vite! o ast$el de main, el unul se sim"ea ca i cum ar $i navigat pe $urtun, sau ca i cum s&ar $i scu$undat ctre o epav nee=plorat. 8ra o mic por"ie suplimentar de aventur, care $cea via"a mai amu!ant. .!nd un indicator pe care era scris -/1TO@, ncetini i prsi autostrada virnd ctre est, pentru a parcurge o scurt distan" pe o osea lateral ngust, care ducea spre un ctun. Trecur pe lng cteva case, urmnd meandrele drumului care se s$rir n parcarea unui han victorian pitoresc, situat chiar lng ap. Construit ca reedin" de var a unui magnat al presei din <eattle de la s$ritul secolului trecut, cldirea cu trei eta e licrea n nuan"e pastelate de verde i de liliachiu. 4lori strlucitoare, plantate n vase mari i n ldi"e erau ae!ate pretutindeni, o$erind privirii o palet ampl de culori. +irk, e $rumos aici, spuse <arah, radioas, n timp ce el parca maina. Cum ai descoperit locul sta; /nul dintre specialitii notri are o cas de vacan" pe insul. 5retinde c aici gseti cel mai #un somon din tot statul, iar eu am de gnd s a$lu dac e adevrat. +irk o conduse pe <arah ntr&un restaurant intim a$lat ntr&un capt al ca#anei care completa decorul victorian. Bsindu&l aproape gol, aleser o mas situat alturi de o $ereastr larg, ndreptat ctre rsrit, care le o$erea $rumoasa privelite a #ra"ului de mare. +up ce comandar o sticl de Chardonna2 din produc"ia local, admirar panorama portului Tuartermastcr,

dincolo de care se a$la o insul mai mic, numit Mauri. Ctre sud puteau vedea muntele 1ainier, care se nl"a maiestuos n deprtare. Asta mi aduce ntructva aminte de mun"ii Brand Teton, spuse <arah, reamintindu&i cu drag de piscurile stncoase din nord&vestul statului F2oming. mi plcea s clresc kilometri ntregi n urul lacului *ackson, de la poalele lor. 5arie! c eti i o schioare priceput, se aventur +irk. Am lsat n urm cteva perechi de schiuri pn m&am $cut mare, rse ea. Cum de&ai tiut; 5rtia *ackson e la doi pai. Am schiat o dat acolo, acum c"iva ani. Bro!av !pad. O ador, i!#ucni <arah, cu ochii ei cprui scnteind. +ar sunt surprins s a$lu ca ai $ost la *ackson. @u credeam c unui director de proiecte speciale de la @/MA i se permite s prseasc oceanul. 4u rndul lui +irk s rd. @umai n concediu. n anul acela, s&a ntmplat s nu mai $ie locuri disponi#ile n deertul Bo#i, !m#i el. Aadar, spune&mi, cum se $ace c o $at $rumoas din F2oming a a uns s lucre!e la Centrul de Control 8pidemiologic; 8 din cau! c eu sunt $ata $rumoas din F2oming, gnguri ea. n copilrie, la $erma prin"ilor mei, ngri eam ntotdeauna cte un vi"el #olnav sau vindecam cte un cal care chiopta. Tata spunea mereu c sunt prea sentimental, dar mie&mi plcea, pur i simplu, s stau printre animale i ncercam s le a ut. Aa c am studiat medicina veterinar i, dup ce&am schim#at cteva slu #e, am reuit s pun mna pe un post de epidemiolog de teren la C+C. Acum cltoresc n toat lumea prevenind i!#ucnirea epidemiilor i a utnd animalele #olnave i mai sunt i pltit pentru asta, !m#i ea. +irk putea spune c ea comptimea ntr&adevr animalele. Avea o inim cald, care prea s intre uor n re!onan". +ac nu ar $i $ost anga at de C+C, ar $i condus pro#a#il un adpost pentru cini, sau ar $i a utat la salvarea animalelor sl#atice, indi$erent dac ar $i $ost sau nu pltit. n timp ce ea l privea cu tandre"e, +ick se #ucura $iindc, n momentul acela, era acolo, alturi de el. /n chelner i $cu apari"ia, tul#urndu&le intimitatea, dar aduse un prn! copios. +irk savura un $ille de somon la grtar, n timp ce <arah mnc scoici de ap dulce, pe care le gsii att de $ragede nct se topeau n gur. Ca desert, mpr"ir o pr itur cu #rn! i !meur, apoi $cur o scurt plim#are pe marginea apei, "inndu&se de mn. +irk i cuta din ochi pe cei doi #r#a"i din

Cadillac, pe care i v!u, n cele din urm, n -urton, la cteva case distan", unde parcaser. 8 minunat aici, dar cred c tre#uie s ne ntoarcem, spuse <arah, de!amgit. 5n la ora asta, tre#uie s $i sosit re!ultatele anali!elor sngelui #olnavilor din echipa ul vostru, iar 3al pro#a#il c a terminat testele $cute nveliului #om#ei. Cnd se apropiau de main, ea se rsuci i l m#r"i. 7"i mul"umesc pentru prn!ul nemaipomenit, opti. 1pirea $emeilor $rumoase n cursul dup&amie!ii e una dintre specialit"ile mele, !m#i el, apoi o lu n #ra"e i o srut ndelung, cu patim. 8a i rspunse ncolcindu&i #ra"ele n urul lui i strngndu&l cu putere de mi loc. +irk scoase maina din parcare i merse ncet, urmrind meandrele singurei str!i principale din -urton. n timp ce conducea, se uit dup Cadillac&ul parcat pe o alee lateral, unde cei doi #r#a"i ateptau s&i vad trecnd. 5rivind n oglinda retrovi!oare, $u oarecum surprins s vad ca autoturismul negru ntoarse i porni imediat pe urmele lor. Bata cu pre$ctoria, nu&i mai urmreau pe ascuns, ceea ce nu era semn #un, gndi +irk. Cadillac&ul merse n spatele lor pn la intersec"ia cu autostrada .ashon. Cnd opri ca s vire!e, +irk se uit din nou n oglinda retrovi!oare. n v!u pe pasagerul cu cioc aplecndu&se i sco"nd ceva din servieta de piele. O sen!a"ie neplcut i strnse stomacul i, $r s e!ite nici mcar o clip, apas accelera"ia la ma=imum. <crnind din cauciucuri, Chr2sler&ul se npusti pe autostrad i porni n vite! ctre nord. +irk, ce $aci; l ntre# <arah, cu o privire nedumerit, cnd se sim"i mpins n sptarul scaunului. Ct ai clipi, Cadillac&ul scrni i ptrunse pe autostrad, n urma lor, mprocnd prundiul care !#ura prin aer. +e data aceasta, nu inten"iona s rmn n spatele lor, ci intr pe #anda destinat circula"iei din sens opus, ca s poat a unge alturi de vechiul Chr2sler. 6as&te la podea, i strig +irk lui <arah cnd, n oglinda lateral, v!u maina neagr apropiindu&se. @ucit, dar n"elegnd ce nsemna tonul vocii lui, <arah se las s alunece n spa"iul ca o cavern destinat picioarelor, unde se ghemui. +irk ridic uor piciorul de pe accelera"ie i privi n stnga, n timp ce Cadillac&ul li se altura cu repe!iciune. Beamul pasagerului era co#ort i tnrul #tu i adres lui +irk un rn et sardonic. Apoi ridic puca mitralier %ngram Mac&l( pe care o "inea n poal i o ndrept spre capul lui. 5oate c omul narmat o $i $ost mai tnr, dar re$le=ele lui +irk erau mai rapide. n momentul n care degetul ucigaului apsa pe trgaci, el clcase

de a $rna. O scurt rpial de $oc ricoa, $r s $ac nici un ru, pe capota Chr2sler&ului rmas pe neateptate n urma Cadillac&ului care accelera, ntr&un nor de $um cu miros de cauciuc ars. 5neurile nguste ale Chr2sler&ului protestar, scrnind, n timp ce ro"ile se #locar pentru o clip, nainte ca +irk s eli#ere!e $rna. <e opri o secund, urmrind reac"ia Cadillac&ului, apoi v!u ceea ce atepta. Cnd stopurile celeilalte maini se aprinser, aps pe #utonul de schim#are automat a raportului de transmisie, intrnd n vite!a a doua, i aps accelera"ia pn la podea. Kevile de alimentare ale celor dou car#uratoare identice ale Chr2sler& ului primir un potop de #en!in, mprocnd un uvoi de com#usti#il n nes"iosul motor de ase mii cinci sute de centimetri cu#i. Avnd peste trei sute opt!eci de cai putere, Chr2sler&ul )((&+ era cea mai rapid i cea mai puternic main autohton produs n :?GR. 4r s&i arate vrsta, uriaul automo#il "ni n lungul drumului, mugind precum un rinocer care atac. 6ua"i prin surprindere de $aptul c Chr2sler&ul accelerase #rusc, cei doi candida"i la postura de asasin se n urar unul pe celalalt cnd imensul automo#il verde trecu pe lng ei ca o sgeat. Cel cu puca ncerc s mai trag o ra$al, dar ochi prea tr!iu i goli !adarnic ncrctorul, trimi"nd gloan"ele n pdure. 4iindc tra$icul din sens opus era ine=istent, +irk intr pe #anda din stnga dup ce trecu de Cadillac, pentru ca omului narmat a$lat pe locul pasagerului s&i $ie mai greu s "inteasc. Ce se&ntmpl; +e ce trag n noi; "ip <arah, de pe podea. 4ac pariu c&s nite rude de&ale vechilor notri prieteni din Alaska, striga +irk ca s acopere !gomotul motorului, n timp ce schim#a vite!a ntr&a treia. @e urmresc de ceva timp. 5utem scpa de ei; ntre# <arah, cu team n glas. @e putem pstra avansul pe drum drept, dar ei vor ctiga teren n cur#e. +ac reuim s a ungem mai aproape de sta"ia $eri#otului, unde sunt mai mul"i oameni, se vor retrage, rspunse el, spernd c vor#ele aveau s i se adevereasc. Chr2sler&ul pusese o distan" mare ntre cele dou maini, dar Cadillac& ul o micora ncet i sigur. O cur# strns l sili pe +irk s ncetineasc ca s poat men"ine pe drum colosul de dou tone, ceea ce i permise Cadillac&ului mai uor i mai sprinten s ctige c"iva metri pre"ioi. 4urios i pier!ndu&i controlul, pucaul ncepu s descarce, cuprins de tur#are, un al doilea ncrctor, trgnd cu sl#ticie n maina din $a"a lui. Ma oritatea gloan"elor v ir,, ino$ensive, lovind port#aga ul i crend o sit cu guri mari, rotunde. +irk se ncovoie pe scaunul o$erului i ncepu s mearg pe o traiectorie unduitoare, smucind maina ncoace i ncolo, la ntmplare, pentru a evita s devin o "int $i=.

Ct mai avem; ntre# <arah, nc lipit de podeaua mochetat. +oar vreo trei kilometri. O s reuim, rspunse +irk, aruncndu&i o privire plin de ncredere. +ar, n sinea lui, i adres o sudalm. n ur $iindc o pusese ntr&un ast$el de pericol i $iindc nu ceruse a utor mai devreme, cnd i dduse seama c era urmrit. 0i n ur i $iindc era nenarmat, sigurul o#iect pe care l putea $olosi ca s riposte!e $iind automo#ilul vechi de aproape cinci!eci de ani. Aidoma unui vultur care&i urmrete prada, Cadillac&ul negru imita toate micrile Chr2sler&ului, ncercnd, cu disperare, s nghit distan"a dintre cele dou vehicule n plin vite!. Cnd intrar pe o lung por"iune dreapt autostr!ii .ashon, +irk privi n os i v!u c acul vite!ometrului a unsese la dou sute de kilometri pe or. 4iindc din partea opus se apropia o camionet al#astr, +irk trecu pe partea dreapt, continund s apese accelera"ia pn la podea. Mult prea preocupat s depeasc Chr2sler&ul, o$erul Cadillac&ului nu o#serv din timp camioneta care se apropia cu repe!iciune i intr #rusc pe dreapta, n ultimul moment, cu #rutalitate, panica $cndu&l s $rne!e din instinct. Manevra i permise Chr2sler&ului s ctige c"iva metri pre"ioi i l $cu pe pucaul $rustrat s slo#oad un potop de #las$emii. +ar suprema"ia temporara a lui +irk era pe s$rite. n e=tremitatea nordic a insulei, nainte de a co#or spre sta"ia $eri#otului, autostrada .ashon se derula pe o serie de meandre i de cur#e strnse, iar avanta ul acelei curse nu mai "inea de vite!, ci de manevra#ilitate. .enind n vite! de pe lunga por"iune rectilinie, +irk $rn cu putere nainte de a lua o cur# la stnga, strduindu&se din rsputeri s men"in pe drum uriaul automo#il decapota#il. Cadillac&ul, mai agil, rectig repede terenul pierdut i a unse curnd la numai c"iva metri n spatele #arei de protec"ie a mainii lui +irk. 8l au!i din nou mitraliera care scuipa $oc i i ls capul n os. O ra$al s$rm par#ri!ul din $a"a lui, trans$ormnd sticla ntr&un la#irint de $isuri, ca nite ciupituri de vrsat, i de guri. /n glonte a unse i mai os, iar +irk aproape c l sim"i !drelindu&i o#ra!ul cnd trecu uiernd, nainte de a se s$arma de ta#loul de #ord. @emernicilor, m&am mai #r#ierit o dat ast!i, #odogni, $uria devenindu&i mai puternic dect teama. Cnd lu cur#a urmtoare, pneurile de mod veche, cu inser"ie te=til, scrnir !gomotos, lsnd n urm, pe autostrad, o dr neagr de $um. 5ucaul, care golise de a dou ncrctoare, ncepu s trag cu mai mult gri , ca s nu&i iroseasc muni"ia rmas. Atept pn cnd Chr2sler&ul lu un vira la dreapta, apoi l mproc cu ra$ale scurte. 4cu prostia de a nu lua

n seam posi#ilitatea de a trage n cauciucuri i i men"inu tirul asupra ca#inei. .alurile de gloan"e care ptrundeau n interior i scldau pe +irk i pe <arah ntr&un potop nentrerupt de sticl spart, s$rmturi de plastic i achii de metal. +irk $cea tot ce&i sttea n puteri ca s men"in maina pe a=ul drumului, trgnd mereu cu ochiul n oglin!ile laterale ca s se asigure c celalalt automo#il nu accelera, a ungnd alturi de ei, pentru a avea mai multe anse s&i ucid. n mai multe rnduri, vir #rusc ctre una din marginile drumului, aproape lovindu&se de partea din $a"a a Cadillac&ului, nainte ca o$erul acestuia s ncetineasc, men"inndu&se la distan"a de un metru i umtate n spatele lor. +irk se sim"ea ca un #o=er n ring, tot aplecndu&se i rsucindu&i capul i trupul n sus i&n os i dintr&o parte n cealalt, strduindu&se s vad drumul i s evite, n acelai timp, ploaia de gloan"e. <e ghemui cnd maina lu o cur# la dreapta, uitndu&se la irul de guri care aprur, trasnd cu acurate"e o linie n osul capotei. 1a$ala strpunsese radiatorul, $cnd ca o dr al# de $um s ias prin masc, uiernd. +irk reali! c nu le mai rmsese mult timp. 4r lichid de rcire, motorul urma s se suprancl!easc i s se gripe!e. 8l i <arah urmau s $ie o prad uoar. 4iindc se apropiau de e=tremitatea nordica a insulei, ncerc o ultim manevr. nainte de o cur# strns la stnga, se ndrept spre a=ul drumului i reduse pu"in vite!a, lsnd Cadillac&ul s se apropie. Apoi i puse am#ele picioare pe pedala de $rn i aps cu toat puterea. n scr"itul pneurilor din al cror cauciuc ars se nl" un nor de $um, Cadillac&ul lovi cu putere spatele Chr2sler&ului nainte ca o$erul s&i trnteasc piciorul pe $rn. +ar ac"iunea pe care mi!ase +irk pentru a distruge partea $rontala a celuilalt automo#il eu. 4rnele de tip vechi, cu tam#ur, ale Chr2sler&ului, nu erau pe msura sistemului de $rnare A-< i maina mai nou aproape c se oprise, n timp ce imensul Chr2sler continua s alunece de&a lungul drumului. 0o$erul Cadillac& ului n"elese iretlicul i se men"inu, apoi, la o distan" sigur. +irk lu piciorul de pe $rn i aps pedala de accelera"ie, spernd s continue s ctige teren. n momentul acela, nu&i mai rmseser prea multe de $cut. Cele dou maini a unseser n vr$ul ultimei coline din partea nordic a insulei. +e acolo, drumul erpuia, co#ornd treptat n osul dealului, ctre "rm, trecnd pe lng cteva alei cu prvlii i case nainte de a se termina la de#arcaderul $eri#otului. +irk v!u o coloan $irav de maini care ncepeau s marche!e autostrada venind din direc"ia opus i presupuse c tocmai co#orser de pe un $eri#ot. Cu toate c drumul era acum circulat, puca mitralier continua s trag. Asasinii nu mai aveau de ales i erau hotr"i s&i ucid pe +irk i pe <arah,

indi$erent cine le&ar $i stat n cale. +irk i adresa lui <arah o privire gr#it i un !m#et silit. n ochii ei cati$ela"i se citea un amestec de team i ncredere. ncredere n puterea lui de a gsii, cumva, o cale de salvare. +irk strnse cu putere volanul, mai decis ca oricnd s o apere de orice ru. +ar timpul pe care&l mai avea la dispo!i"ie era de ordinul secundelor. .echiul Chr2sler, care semna acum cu rmi"ele "intei unui #om#ardier -& M, i tria, $r ndoial, ultimele clipe. +e su# capot, $umul "nea n valuri, acompaniat de melodia ritmat a pocnetelor i de gemetele motorului aproape sleit. +in spatele mainii ieeau scntei cnd "eava de eapament rupt !gria pava ul cu un scrnet scitor. 5n i cauciucurile se tociser pe alocuri din cau!a $rnrii violente, se ovali!aser i scoteau un !gomot surd. +irk o#serv c acul indicator al ceasului de temperatur sttea n !ona roie de cteva minute. Cnd drumul ncepu s erpuiasc mai aproape de ap, au!i uieratul sirenei unui $eri#ot, care acoperi !gomotul motorului. .enind din spate, scr"itul ascu"it al pneurilor Cadillac&ului i rpitul mitralierei i !ngneau n urechi. %mensul Chr2sler se poticni #rusc cnd motorul ncepu s se n$ier#nte peste msur. Ochii lui +irk rtcir asupra mpre urimilor, cutnd o main de poli"ie, o #anc care ar $i putut avea un pa!nic narmat, sau orice $el de a utor la care ar $i putut apela ca s se apere. +ar nu v!u dect csu"ele pitoreti de la marginea gol$ului, cu micile lor grdini cu $lori. Apoi, uitndu&se n osul dealului, ctre sta"ia $eri#otului de care se apropiau, avu o idee. Cu $oarte pu"ine anse de i!#nd, i nchipui, dar n momentul acela nu aveau nimic de pierdut. <arah i ridic ochii i o#serv e=presia plin de ncredere care i se aternuse #rusc pe chip. Ce e, +irk; "ip ea, acoperind vacarmul. <arah, iu#ito, rspunse el categoric, cred c vaporul a sosit.

Capitolul 1" 6arr2 3atala urmri cu privirea ultima main din ir, un micro#u! .olkswagen din :?NR, de culoarea verde a #oa#elor de ma!re, care ptrunsese pe $eri#ot dup ce urcase rampa pu$ind. <upraveghetorul ncrun"it al sta"iei de pe insula .ashon, un veteran a$lat de trei!eci de ani n slu #a Ministerului Transporturilor, cltin din cap i i !m#i o$erului vechii maini hipp2, un #r#at #r#os, cu #asma i ochelari cu ram metalic, su#"ire. ndat ce .olkswagen&ul se a$l n siguran", la #ord, 3atala ls n os o #arier de lemn vopsit n portocaliu i al#, semn care inter!icea orice $el de tra$ic n captul de#arcaderului. 4iindc nu mai avea nimic de $cut n urmtoarele trei!eci de minute care l despr"eau de sosirea $eri#otului urmtor, 3atala i terse $runtea cu o mnec dup ce i scoase apca u!at, de #ase#all, pe care o $lutur, vesel, ctre colegul su de pe $eri#otul care se ndeprta. /n #r#at tnr, ntr&o salopet gri, termin de instalat o #alustrad de&a curme!iul pupei, apoi i rspunse lui 3atala maimu"rind un salut militar. Cnd pilotul aps cla=onul pneumatic, sco"nd un sunet pro$und, 3atala de!leg parma de amarare i i a!vrli captul li#er pe $eri#ot, unde colegul su o $cu colac, cu gri , pregtind&o pentru urmtoarea oprire. 8coul cla=onului a#ia pierise de deasupra apei, cnd 3atala prinse un sunet neo#inuit. 8ra vaietul unor cauciucuri care scrneau violent pe as$alt. i ridic ochii ctre osea, dar nu ntre!ri dect dou maini care se vedeau, cnd i cnd, ntr&o str$ulgerare, co#ornd dealul, dincolo de copaci. .uietul motoarelor turate i $luieratul pneurilor se apropiar, nso"ite de nite detunturi pe care, reamintindu&i de !ilele petrecute n marina militar, 3atala le recunoscu drept $ocuri de arm. n cele din urm, mainile ieir dintre copaci, ndreptndu&se ctre de#arcader, iar 3atala %e privi uluit, cu ochii ct cepele. /riaul Chr2sler verde prea un dragon care alerga, imaginea $iind desvrit de rsu$larea $umegnd a $ocului i de a#urul care se revrsa prin masc. /n #r#at cu prul negru, ncovoiat pe scaun, men"inea pe osea, cu a#ilitate, colosul $umegnd, care mergea cu o vite! evident mai mare dect i putea permite. 8ra urmrit, cu nverunare, de un Cadillac negru, lucios, prin al crui geam deschis din partea pasagerului atrna un tnr asiatic, trgnd sl#atic cu o arm automat care le $cea mai mult ru copacilor de pe marginea drumului dect "intei sale. 5entru a&l ngro!i pe deplin pe 3atala, automo#ilul verde, decapota#il, vir ctre intrarea n sta"ia $eri#otului, ndreptndu&se ctre de#arcader.

8ra limpede c vechiul Chr2sler ar $i tre#uit s cede!e demult. O ploaie nimicitoare de $oc tencui maina cu plum#, #om#ardndu&i caroseria i interiorul, n care $cu numeroase guri, i, n plus, secernd ca#luri, $urtunuri i curele de transmisie. /leiul aprins, amestecat cu lichidul din radiator, se revrs din motorul ncins la rou, n care nu mai rmsese aproape nici un $el de lichid. 5rnd s&i ai# propriul su$let, #trnul Chr2sler nu era c pregtit s cede!e i i $olosea pn i ultima su$lare. +irk, unde suntem acum; ntre# <arah, care nu vedea nimic din cotlonul ei de pe podea. Qgomotul cauciucurilor care rulau pe lemn i spunea c nu se mai a$lau pe osea. Tre#uie s prindem un vapor, se ncrunt +irk. Kine&te #ine. .!u un om care i $lutura larg #ra"ele, la vreo cinci!eci de metri n $a"a lui, la captul digului. +incolo de chei, !ri apa 7nvol#urat de !#aturile $eri#otului, care ncepea s se ndeprte!e de doc. 6a"ul ncepea s se strng. 5e moment, Cadillac&ul din spatele lui pierdu teren, aproape ratnd vira ul cnd +irk se npusti spre de#arcader. ncp"nat, o$erul era hotrt s nu se de!lipeasc de Chr2sler i acceler cu putere, $r s&i pese c digul era scurt i c $eri#otul se ndeprta. 6a rndul su, trgtorul era a#sor#it de urmrire, avnd inten"ia s n$ig un un glon" n o$erul ndrtnic, care reuise cumva s scape de ra$alele anterioare. 0i +irk i apsa piciorul pe accelera"ie, dar din cu totul alt motiv. i "inea respira"ia, spernd c automo#ilul nu avea s se de!mem#re!e n urmtoarele cteva secunde. +eii de captul digului nu&l despr"eau dect c"iva metri, i se pru c trecuse o eternitate pn s&l ating. ntre timp, $eri#otul continua s se ndrepte ncet ctre largul gol$ului. 7n timp ce mainile treceau n plin vite!, doi #ie"i care pescuiau la marginea de#arcaderului $ugir ntr&un su$let n spatele unui pilon, lsndu&i undi"ele ca o$randa n calea automo#ilelor cnd se adpostir dintr&un salt. <pre surprinderea lui +irk, omul din captul digului ncet s&i $luture #ra"ele i slt #ariera vopsit n portocaliu i al#, prnd s $i n"eles inutilitatea ncercrii de a opri mormanul de o"el din +etroit care venea spre el cu repe!iciune. Cnd trecu pe lng 3atala cu motorul urlnd, +irk ddu din cap, n semn de mul"umire i $cu, vesel, cu mna. mpietrit, cellalt i ntoarse privirea cu ochii hol#a"i. Motorul cu opt cilindri n . ai Chr2sler&ului #tea acum ca un picamer, dar #trna $iar re!ista i i o$erea lui +irk $iecare $rm de putere pe care o putea aduna. /riaul automo#il decapota#il intr ca o vi elie pe rampa de la captul digului i se lans n aer ca a!vrlit dintr&un tun. +irk i nclet minile de volan i, n timp ce privea $ia de ap al#astr lat de doispre!ece

metri de dedesu#t, i adun toate puterile n ateptarea impactului. .!duhul se umplu de "ipete cnd pasagerii oca"i din spatele $eri#otului se gr#ir s se $ereasc din calea monstruo!it"ii ver!i care se npustea asupra lor. +atorit iner"iei i unghiului rampei, Chr2sler&ul !#ur prin aer, descriind un arc aproape per$ect nainte ca gravita"ia s&l ia n primire, trgndu&i #otul cu repe!iciune n os. +ar trecuse peste ap i urma s plon e!e pe $eri#ot. 1o"ile din $a" se i!#ir de punte, trecnd doar cu vreo doi metri dincolo de marginea pupei deschise, iar $or"a loviturii $cu cauciucurile s e=plode!e. O $rac"iune de secund mai tr!iu, a unser os i ro"ile din spate, !dro#ind parapetul scund i a ungnd doar. la c"iva centimetri de margine. O por"iune a #alustradei intr n cauciucul uneia dintre ro"i, unde se mpna cnd maina se pr#ui pe punte cu toat greutatea. 0i asta le salv via"a. -alustrada ncastrat n puntea de lemn ac"ion ca o ancor, nepermi"nd ca automo#ilul s alunece intrnd ne#unete n irul de maini parcate. .echiul i masivul Chr2sler slt de dou ori, apoi patin ncet,oprindu&se la e=act ase metri de locul n care ateri!ase i lovind uor auto#u!ul .olkswagen de culoarea ma!rei. Cadillac&ul negru nu se descurc la $el de #ine. Cu cteva clipe n urm, o$erul acestuia i dduse seama prea tr!iu c $eri#otul prsise docul. 5rea ngro!it ca s mai ncerce s opreasc, continuase s apese pe accelera"ie i !#urase de pe doc n tandem cu Chr2sler&ul. @umai c, ntre timp, $eri#otul a unsese n a$ara ra!ei sale de ac"iune. 7n vreme ce pucaul urla de&"i nghe"a sngele n vine, Cadillac&ul se nl" cu gra"ie ctre cer nainte ca #otul s i se !dro#easc de pupa $eri#otului, cu un !gomot asur!itor. -ara de protec"ie din $a" nimeri peste literele scrise cu vopsea care alctuiau numele $eri#otului, %ssaWuah, e=act deasupra liniei de plutire, apoi ntreaga main se ncre"i ca o armonic. 8pava mutilat c!u cu !gomot n ap, mprocnd&o cu putere, i se scu$und la doispre!ece metri, ducndu&i ocupan"ii strivi"i n mormntul de su# tala!uri. 7n Chr2sler, +irk i reveni dup ocul impactului i numra rnile pe care le cptaser. <im"ea ca i scrntise un genunchi i c l durea oldul i i terse sngele care i mustea din #u!a de sus, n care i $cuse o tietur adnc lovindu&se de volan. +ar toate celelalte pr"i ale corpului preau s $ie nevtmate. +e pe podea, <arah l privi dintr&un unghi neo#inuit i se $or" s&i atearn un !m#et peste strm#tura de durere. Cred c mi&am rupt piciorul, spuse, calm, dar n&am nimic altceva. +irk o ridic, o scoase din main i o ae! cu delicate"e pe punte, n timp ce o mul"ime de pasageri veneau s&i o$ere a utorul. n $a"a lor, una dintre portierele auto#u!ului .olkswagen se deschise larg i n cadrul ei apru

#trnul o$er hipp2, a crui n$"iare era desvrit de coada de cal i de #urdihanul pe umtate ascuns su# un tricou Brate$ul +ead:, cu pete colorate. <tudie privelitea din spatele lui cu ochii #ul#uca"i. 4umul se nl"a ncet din resturile automo#ilului Chr2sler, care ardea mocnit, m#csind aerul cu mirosul de ulei i de cauciuc ars. Caroseria metalic a mainii era mpodo#it, ct era de lung, cu guri de glonte, n timp ce n interior erau mprtiate cio#uri de sticl i !dren"e din tapi"eria de piele a scaunelor. Cauciucurile din $a" erau dislocate din cau!a e=plo!iei. 4orma"ie americana S:?NG&l??GX de mu!ica rock cu in$luen"e psihedelice Sn.tr.X din momentul impactului, iar din cauciucul uneia dintre ro"ile din spate ieea, n mod straniu, o #ucat din #alustrada metalic. n spatele automo#ilului avariat, puntea era str#tut de tietura adnc, ca o urm trasat cu violen" ntr&un mie! de pine. Cnd #r#atul care inspecta locul mergnd de colo colo a unse n prea ma lui, +irk i adres un !m#et sla#. 7n cele din urm, #trnul hipp2 cltin din cap i spuse, cu sarcasmL Arat haios, omule. <per sincer c ai asigurare. Autorit"ile avur nevoie de numai cteva ore ca s rechi!i"ione!e o #ar veche de lucru i s o po!i"ione!e n largul de#arcaderului $eri#otului. Macaraua de dou!eci de tone a acesteia ridic cu uurin" de pe $und Cadillac&ul strivit i l ls, cu un !gomot surd, pe puntea ei unsuroas. O echip de paramedici e=trase cu gri din automo#il trupurile !dro#ite i le trans$er la morga din !on. Cau!a mor"ii $u nregistrat, simplu, drept rnire grava n urma unui accident n care $usese implicat un vehicul motori!at. 6a solicitarea @/MA, 4-%&ul interveni i deschise o anchet $ederal asupra incidentului. ncercrile ini"iale de a&i identi$ica pe #andi"i nu ddur nici un re!ultat, pentru c asupra cadavrelor nu se a$la nici o legitima"ie, iar Cadillac&ul se dovedi a $i o main nchiriat $urat. n cele din urm, +epartamentul %migrrilor preci! c cei doi #r#a"i erau apone!i care intraser n "ar ilegal, venind din Canada. 6a morga "inutului <eattle,ing, e$ul medicilor legiti scutur din cap, nervos, cnd nc un anchetator veni s e=amine!e trupurile. @u ne putem vedea de trea# atta vreme ct i avem aici pe aceti aa&!ii gangsteri apone!i, #odogni el, ctre un su#altern, cnd al"i doi $ederali prsir locul de depo!itare a cadavrelor. Asistentul su, un $ost medic militar care petrecuse cndva un an n <eul, ncuviin" dnd din cap. Am $ace #ine s instalm o u turnant la camera $rigori$ic, glumi el. O s $iu $ericit cnd o s primim actele i o s&i putem trimite napoi, n *aponia.

<per c adevratul lor cmin e acolo, spuse asistentul, mpingnd ncet cadavrele la loc, n compartimentul $rigori$ic. +ac m ntre#a"i, eu sunt n continuare de prere c arat ca doi coreeni.

Capitolul 1# +up ce sttu douspre!ece ore lng patul ei de spital, +irk reui n s$rit s&i conving pe doctorii din <wedish 5rovidence Medical Center din <eattle s o e=terne!e pe <arah n diminea"a urmtoare. +ei, n mod normal, un picior rupt nu usti$ica ramnerea n spital pe timpul nop"ii, medicii, dnd dovad de pruden", i $ceau gri i din cau!a traumatismului datorat accidentului i doreau s o "in su# o#serva"ie. <arah era norocoas, $iindc $ractura ti#iei, sau a $luierului piciorului, nu avea nevoie de ti e sau de uru#uri pentru $i=are. +octorii .puser piciorul n ghips i o ndopar cu analge!ice, apoi i semnar e=ternarea. Cred c o s te pot invita la dans ct de curnd, glumi +irk, n timp ce i mpingea scaunul cu rotile ctre ua de ieire din spital. @umai dac "i plac picioarele !dro#ite, rspunse ea, strm#ndu&se la ghipsul gros care i acoperea gam#a. +ei ea sus"inu cu insisten" c se sim"ea destul de #ine ca s lucre!e, +irk o duse acas, n apartamentul ei elegant din cartierul Capitol 3ill din <eattle. O ae!a cu gri a pe o canapea de piele i i spri ini piciorul rupt pe o pern mare. M tem c tre#uie s m ntorc la Fashington, unde am $ost chemat, spuse el, mngindu&i prul mtsos n timp ce i potrivea pernele de la spate. Tre#uie s plec disear. O s m asigur c <and2 trece s vad cum te descurci. 5ro#a#il c n&am s reuesc s&o "in la distan", !m#i ea. +ar cum rmne cu #olnavii din echipa ul de pe +eep 8ndeavor; Tre#uie s a$lm dac e totul n ordine n privin"a lor, spuse, strduindu&se s se ridice de pe canapea. Medicamentele o $ceau ca s simt de parc mintea i trupul i&ar $i $ost nvluite ntr&un strat de miere i se $or"a s&i pstre!e luciditatea, n ciuda dorin"ei copleitoare de a dormi. O,, !ise +irk, mpingnd&o cu #lnde"e napoi i aducndu&i un tele$on porta#il. Ai voie s dai un singur tele$on, pe urm e ora ta de culcare. 7n timp ce ea suna la 6a#oratorul de <ntate 5u#lic, el veri$ic #uctria, ca s se conving c era aprovi!ionat cu de&ale gurii. /itndu&se n $rigiderul destul de gol, se ntre#, ntr&o doar, de ce $emeile necstorite preau ntotdeauna s ai# n cas mai pu"in mncare dect #r#a"ii celi#atari pe care i cunotea. .eti #une, strig ea, cu voce neclar, punnd receptorul n $urc. Testele mem#rilor #olnavi ai echipa ului sunt negative. @ici urm de variol.

8 o veste e=celent, spuse +irk, revenind alturi de ea. O s&l anun" pe cpitanul -urch nainte de a pleca la aeroport. Cnd te revd; ntre# ea, strngndu&l de mn. 4ac doar o e=cursie pn la sediu. O s m ntorc nainte s&"i dai seama c&am plecat. Aa ar $i de dorit, spuse ea, co#orndu&i pleoapele. +irk se ntinse i i ddu prul deoparte, apoi o sruta cu tandre"e pe $runte. Cnd se ridic n picioare, v!u c ea adormise de a. +irk dormi #utean n timpul !#orului de&a curme!iul "rii, pe durata cruia, de o#icei, nimeni nu poate nchide un ochi, i se tre!i dup ora opt diminea"a, n momentul n care avionul cu reac"ie al @/MA atingea pista de ateri!are de la Aeroportul @a"ional 1onald 1eagan din Fashington. 6ng terminalul guvernamental i se lsase o main, la al crei volan iei din parcare, su# o #urni" $in. n timp ce prsea aeroportul, privi lung n direc"ia unui hangar aparent drpnat a$lat la captul uneia dintre piste. +ei tatl su nu era n "ar, se sim"ea ndemnat s&i vi!ite!e ascun!toarea i s metereasc la unul dintre numeroasele automo#ile vechi depo!itate acolo. Mai nti munca i pe urm distrac"ia, i spuse, i ndrept maina mprumutat spre autostrad. Conduse pe Beorge Fashington Memorial 5arkwa2 pn la ieirea din aeroport, apoi o lu spre nord, trecnd prin stnga 5entagonului pe cnd se deplasa de&a lungul $luviului 5otomac. Mai parcurse o scurt distan", apoi intr pe autostrada care cotea spre cldirea impo!ant, de sticl verde, care g!duia sediul @/MA. %ntr pe poarta p!it, destinat anga a"ilor, i ptrunse n gara ul su#teran, unde parc. +eschise port#aga ul, i salt pe umr un sac de marinar, apoi urc cu li$tul anga a"ilor pn la eta ul al !ecelea, nde ua se deschise ctre un la#irint complicat, n care computerele #!iau n surdin. -a!ndu&se pe un #uget care l&ar $i $cut s plng pe un dictator din lumea a treia, re"eaua de computere a Centrului de +ate Oceanogra$ice a @/MA era ntruchiparea tuturor solu"iilor tehnice e=istente n domeniul procesrii computeri!ate. n imensele sale #a!e de date era adpostit cea mai strlucit colec"ie de in$orma"ii despre resursele oceanogra$ice din lume. +ate actuali!ate despre starea vremii, despre curen"i, despre temperatura i despre orice tip de vie"uitoare erau recep"ionate prin satelit din sute de situri marine ndeprtate, de pe ntreg glo#ul, putnd o$eri, n orice moment, un instantaneu al condi"iilor oceanice i al sensului de evolu"ie al acestora. 6egturile cu centrele de cercetare universitar de $runte $urni!au date despre studiile n curs de des$urare att n domeniile geologiei, #iologiei marine, $lorei i $aunei su#acvatice, ct i n cele ale ingineriei i tehnologiei. -i#lioteca

proprie de re$erin"e istorice a @/MA con"inea, literalmente, milioane de surse de date i repre!enta un re!ervor permanent de in$orma"ii pentru institutele de cercetri din toat lumea. +irk l gsii pe maestru dincolo de re"eaua de computere, ae!at n spatele unei console, ron"ind un $ursec cu gem, pe care l "inea ntr&o mn, i lucrnd cu cealalt pe tastatur. /nui strin, 3iram >aeger i lsa impresia unui $an de la concertele lui -o# +2lan. Trupul 6ui usc"iv era nvemntat ntr&o pereche de #lugi 6evis i o achet de acelai tip, pe su# care purta un tricou al#, "inut care era ntregit de o pereche de ci!me de cow#o2. Avnd prul lung i crunt legat ntr&o coad de cal, n$"iarea sa de!min"ea $aptul c locuia ntr&o su#ur#ie lu=oas din Mar2land, c so"ia sa $usese $oto&model, iar maina sa era un -MF seria 9. 5rivind pe deasupra ochelarilor cu rama su#"ire, de metal, l !ri pe +irk cu coada ochiului i l ntmpin cu un surs. %a te uit, tnrul domn 5itt, !m#i el, cu cldur. Ce mai $aci, 3iram; 5entru c nu mi&am $cut maina !o# i nici n&am distrus elicopterul Agen"iei, tre#uie s spun c&mi merge $oarte #ine, glumi el. Apropo, stimatul nostru director a $ost ntiin"at de pierderea unuia dintre #unurile !#urtoare ale @/MA; +a. +in $ericire, cu tata i Al nc n 4ilipine, ocul a $ost, oarecum, diminuat. <unt ocupa"i pn peste cap din cau!a unei scurgeri to=ice peste care au dat lng Mindanao, aa ca "i&ai ales #ine momentul, !ise >aeger. 8i, spune&mi crui $apt i datore! plcerea vi!itei tale; 5i, e!ita +irk, e vor#a de $iicele tale. A vrea s ies mpreun cu ele. 5entru o clip, >aeger lu propunerea lui +irk n serios i chipul su su#"ire i copilros pli. Cele dou $ete gemene, care tocmai a#solviser un liceu particular, erau #ucuria vie"ii lui. .reme de aptespre!ece ani, alungase cu succes orice persoan de se= masculin care dduse chiar i cel mai mic semn c ar $i avut inten"ia s le ating. +umne!eu tie ce s&ar $i ntmplat dac ele i&ar $i pierdut capul dup col"urosul i charismaticul +irk. Mai pronun"&le numele n pre!en"a mea, i&o s am gri s dispari de pe statul de plat i s $igure!i cu attea datorii nct n&o s le plteti nici n cinci vie"i, l amenin" >aeger. 8ra rndul lui +irk s chicoteasc !gomotos, r!nd de sl#iciunea celuilalt. Beniul computerelor se nmuie i !m#i i el, amu!at de trucul ino$ensiv al lui +irk. O,, $etele sunt ta#u. Ceea ce vreau e s petrec pu"in timp cu tine i cu Ma= nainte de a m ntlni cu 1udi, ceva mai tr!iu, tot n diminea"a asta.

8i, cu asta pot $i de acord, rspunse >aeger, ncuviin"nd cu o aplecare hotrt a capului. 4ursecul $usese devorat, aa c degetele am#elor sale mini dansar pe tastatur, invocnd&o pe Ma=, con$identa sa #ionic. Ma= nu era o coleg programatoare, ci o inteligen" arti$icial, a crei inter$a" virtual avea $orma unei imagini hologra$ice. Crend&o ca s&l a ute s caute prin #a!ele imense de date, >aeger i modelase cu ingenio!itate inter$a"a vi!ual dup chipul so"iei sale, 8lsie, adugndu&i o voce sen!ual i o personalitate o#ra!nic. O $emeie atrgtoare, cu prul castaniu i ochii de culoarea topa!ului, apru dintr&o dat pe o plat$orm a$lat n partea opus a ncperii $a" de consola n $orm de potcoav. 5urta o #lu! cu decolteul lsat, croit cu economie, care&i scotea la iveal #uricul, i o $ust $oarte scurt, de piele. -un diminea"a, domnilor, murmur imaginea tridimensional. Mnea"a, Ma=. Ki&l aminteti pe tnrul +irk 5itt; -inen"eles. M #ucur s te revd, +irk. Ar"i #ine, Ma=. A arata i mai #ine dac 3iram ar nceta s m m#race n costumele lui -ritne2 <pears, rspunse ea, cu dispre", plim#ndu&i minile n osul trupului. -ine. Mine te m#rac de la 5rada, promise >aeger. Mul"umesc. +irk, ce anume vrei s&o ntre#i pe Ma=; se interes >aeger. Ma=, ce&mi po"i spune despre reali!rile apone!ilor din al +oilea 1!#oi Mondial n privin"a armelor chimice i #acteriologice; spuse +irk, redevenind serios. Ma= e!it un moment, $iindc ntre#area impunea o cutare masiv, prin mii de #a!e de date. @elimitndu&se la resursele oceanogra$ice, >aeger conectase re"eaua @/MA la o multitudine de surse de in$orma"ii guvernamentale i pu#lice, de la #i#lioteca Congresului pn la Comisia de <upraveghere a 5ie"ei de Capital. Ma= sort in$orma"iile i aduna datele esen"iale ntr&un rspuns scurt i concis. Armata apone! a ntreprins cercetri i e=perimente masive n ceea ce privete armamentul chimic i #acteriologic, att n timpul, ct i nainte de i!#ucnirea celui de&al +oilea 1!#oi Mondial. 5rimele cercetri i primele transpuneri n practic au avut loc n Manciuria, su# conducerea Armatei *apone!e %mperiale de ocupa"ie, dup ce aceasta a preluat controlul asupra nord&estului Chinei, n :?):. n regiune au $ost construite numeroase unit"i de produc"ie, ca centre e=perimentale, su# masca unor $a#rici de cherestea sau su# alte paravane. n interiorul acestora, pri!onierii chine!i erau su#iec"ii unei game largi de e=perimente cu agen"i patogeni i produse chimice. 4a#rica de

la TiWihar, condus de /nitatea Militar G:N, era cel mai ntins centru de cercetare apone! pentru reali!area armelor chimice, dei acestea erau produse pe teritoriul *aponiei. Cele mai importante centre de cercetare i testare a armelor #acteriologice erau Changchun, su# controlul unit"ii militare :((, i ntinsul 5ing 4an, condus de unitatea militar 9):. 4a#ricile erau, de $apt, nite nchisori imense, unde erau trimii i $olosi"i drept co#ai in$ractorii i vaga#on!ii din !on, dei pu"ini dintre captivi aveau s supravie"uiasc ncarcerrii. Am citit despre unitatea 9):, comenta +irk. /nele dintre e=perimentele lor $ceau ca na!itii s par nite cercetai adolescen"i. Acu!a"iile de practicare a e=perimentelor inumane aduse apone!ilor sunt, practic, nenumrate. 5ri!onierilor chine!i, #a chiar i unora dintre pri!onierii de r!#oi din armata Alia"ilor, li se in ecta n mod curent o com#ina"ie de agen"i patogeni, pentru c temnicerii lor se strduiau s determine, cu e=actitate, do!a letal. -om#ele #acteriologice erau aruncate asupra pri!onierilor imo#ili!a"i la sol, cu scopul de a testa sistemele de lansare. Multe e=perien"e se des$urau n a$ara !idurilor centrelor de cercetare. -acilii $e#rei ti$oide au $ost plasa"i, n mod inten"ionat, n $ntnile unui sat din !on, avnd ca urmare rspndirea epidemiei i a mor"ii. 0o#olani plini de purici in$esta"i cu ciuma au $ost lsa"i li#eri n !onele ur#ane aglomerate, pentru a testa vite!a de rspndire i $erocitatea #olii. 5n i copiii erau considera"i o "int accepta#il. n cadrul unui e=periment, copiilor dintr&un sat li s&a dat ciocolat plin cu antra=, pe care au devorat&o recunosctori, iar urmrile au $ost ori#ile. 8 revolttor, spuse >aeger, scuturnd din cap. <per c $ptaii au pltit pentru crimele lor. Cei mai mul"i nu au $cut&o. Aproape pn la ultimul om, cei care au condus unit"ile militare rspun!toare de armamentul chimic i #iologic au reuit s scape de acu!a"ia de criminali de r!#oi. nainte de a se preda, apone!ii au distrus o mare parte a documenta"iei, precum i lagrele de concentrare. <erviciile de spiona americane, necunoscnd amploarea ororilor sau, n unele ca!uri, ncercnd s o#"in re!ultatele n$iortoarelor e=perimente, au privit atrocit"ile dintr&un alt punct de vedere. Mul"i dintre medicii pro$esioniti din Armata %mperial care au lucrat n lagrele mor"ii au a uns oameni de a$aceri respecta#ili i de $runte din industria $armaceutic post#elic. Cu minile mn ite de snge, murmur +irk. @imeni nu cunoate numrul e=act, dar e=per"ii a$irm c, n urma activit"ilor de cercetare n domeniul r!#oiului chimic i #acteriologic ntreprinse de apone!i n anii trei!eci i patru!eci, au murit cel pu"in dou

sute de mii de chine!i. Civilii nevinova"i repre!int un procent important din numrul victimelor. Tragedia s&a petrecut n timpul r!#oiului, dar istoricii i specialitii au nceput a#ia recent s&i acorde ceva mai mult aten"ie. %numanitatea de care dau dovad oamenii $a" de al"i oameni nu ncetea! niciodat s ne uimeasc, spuse >aeger, cu aer solemn. Ma=, care au $ost, cu e=actitate, agen"ii patogeni i su#stan"ele chimice cu care au lucrat apone!ii; ntre# +irk. Mi&ar $i mai uor s&"i spun cu ce agen"i n&au $cut e=perien"e, n msura n care o tim, cercetrile lor asupra #acteriilor i virusurilor acoper un domeniu care se ntinde de la antra=, holer i cium #u#onic pn la rpciug, variol i $e#r ti$oid, e=perimentele re$erindu&se, n mare msur, la orice altceva a$lat ntre aceste limite. 5rintre agen"ii chimici $olosi"i pentru producerea armelor se numr $osgenul, acidul cianhidric, i!ocianatul de sul$ i levi!ita. @u se tie ct de avansa"i erau n domeniu, iari datorit $aptului c i&au distrus notele la s$ritul r!#oiului, cnd s&au retras din China. Cum ar $i putut $i $olosi"i aceti agen"i pe cmpul de lupt; Cei chimici, care au o via" ndelungat, sunt $oarte potrivi"i ca muni"ie. *apone!ii au $a#ricat o mare cantitate de muni"ie chimic, mai ales su# $orm de grenade i proiectile de mortier, ca i o gama larg de alte proiectile de artilerie. 6a s$ritul r!#oiului, n Manciuria au $ost a#andonate mii de ast$el de arme. <istemul de lansare a armelor #acteriologice nu a $ost att de #ine pus la punct, datorit naturii prea sensi#ile a acestui tip de agen"i. 1eali!area practic a proiectilelor #acteriologice de artilerie s&a dovedit di$icil, aa c, n cea mai mare parte, e$orturile apone!ilor de a produce un sistem de transmitere a acestor agen"i s&a a=at asupra #om#elor aeriene. +ocumenta"ia cunoscut pare s indice c specialitii apone!i nu au $ost niciodat complet satis$cu"i de e$icacitatea #om#elor #acteriologice pe care le reali!au. Ma=, tii cumva dac por"elanul a $ost $olosit drept carcas a #om#elor care con"ineau agen"i chimici sau #acteriologici; 8i, da, la drept vor#ind. n momentul e=plo!iei, #om#ele de o"el generea! prea mult cldur, care ar distruge germenii patogeni, aa c apone!ii s&au gndit la ceramic. <e tie c un anumit tip de carcase de por"elan pentru #om#e au $ost testate n China, n vederea producerii n serie, pentru rspndirea agen"ilor #acteriologici. +irk sim"i un nod n stomac. n :?'G, su#marinul %&'() avuse ntr& adevr misiunea de a semna moartea, aruncndu&i #om#ele #acteriologice. +in $ericire, $usese scu$undat, dar acesta era oare cu adevrat s$ritul misiunii sale euate; >aeger i spul#era gndurile.

Ma=, pentru mine, povestea asta e ct se poate de nou. 3a#ar n& aveam c apone!ii chiar au apelat, n lupt, la armele chimice i #acteriologice. Au $ost $olosite vreodat i n a$ara Chinei, mpotriva trupelor americane; %ni"ial, apone!ii s&au limitat, n aceast privin", la teatrul de r!#oi de pe teritoriul Chinei. <&a consemnat c ar mai $i $ost $olosite, n $oarte rare ca!uri, n -urma, n Thailanda i n Male!ia. <ursele mele de in$ormare nu men"ionea! ca ar $i $ost ntre#uin"ate mpotriva $or"elor aliate occidentale, pro#a#il pentru c apone!ii s&au temut de represalii. <e #nuiete ca ar $i apelat la armele chimice pentru a&i apra propriul teritoriu, dac ar $i $ost necesara invadarea acestuia. +esigur, descoperirea tatlui tu dovedete c n 4ilipine erau stocate muni"ii de tip chimic, pentru o posi#il ntre#uin"are n scopul aprrii insulelor. +escoperirea tatlui meu; ntre# +irk. @u n"eleg. <cu!&m, +irk, d&mi voie s&"i e=plic. Am primit de la Mariana 8=p*orer descrierea unei to=ine e=trase dintr&o mostr de proiectil recuperat de tatl tu i de Biordino. Ai terminat de a de cercetat #a!ele de date n legtur cu mostra de arsenic; Credeam c&ai spus ca o s dure!e pn dup prn!, ntre# >aeger, adresndu&i&se hologramei. /neori pot $i, pur i simplu, inuman de e$icient, rspunse ea, cu nasul pe sus. Care e legtura; ntre# +irk, nc nedumerit. Tatl tu i Al au dat de urm unei scurgeri to=ice de arsenic, care provenea de pe un cargou vechi, scu$undat n reci$ul de corali de lng insula Mindanao. <ursa scurgerii era ncrctura de proiectile de artilerie din cala vasului, i e=plic >aeger. Mai e=act, proiectile de o sut cinci milimetri, adaug Ma=. Muni"ie pentru tunurile o#inuite $olosite de Armata %mperial *apone!. @umai c aceea nu con"ine arsenic pur . Ce&ai descoperit; se interes >aeger. Con"inutul este, de $apt, un amestec de i!ocianat de sul$ i levi!it. /n tip de muni"ie de natur chimic care se #ucura de popularitate n anii trei!eci i care ac"ionea! ca agent ve!icant cnd este eli#erat n stare ga!oas. 6evi!ita e un derivat al arsenicului, ceea ce e=plic to=icitatea identi$icat n 4ilipine. 7n Manciuria, apone!ii au produs mii de proiectile cu i!ocianat sau levi!it, dintre care unele au $ost $olosite mpotriva chine!ilor. O parte dintre vechile muni"ii de timp chimic, care au $ost ngropate, sunt descoperite n !ilele noastre.

Marina Militar *apone! avea vreo legtur cu acest timp de arme; ntre# +irk. 8ra implicat, activ, n $a#ricarea armelor chimice, produse pe antierul su naval din <agami, i se #nuiete c mai avea nc patru arsenale suplimentare, la ,ure, Qokosuka, 3iroshima i <ase#o. +ar Marina %mperial de"inea doar o parte din cantitatea estimat la unu virgul apte milioane de #om#e i proiectile de tip chimic produse, iar $aptul c ar $i $ost $olosite vreodat ntr&o lupt naval nu este consemnat nicieri. Activitatea de cercetare re$eritoare la armele #acteriologice a $ost su#ven"ionat prin intermediul Armatei %mperiale, $iind concentrat n China, aa cum am men"ionat. 6a nceput, a $ost coordonat de 4acultatea de Medicin Militar din Tok2o. @u se tie dac Marina Militar avea legturi cu $acultatea de medicin, deoarece aceasta din urm a $ost distrus de #om#ardamentele din :?'G. +eci nu e=ist nici un document din timpul r!#oiului care s men"ione!e dac la #ordul navelor maritime s&au a$lat vreodat arme chimice sau #acteriologice; @u e=ist nici unul care s $i $ost dat pu#licit"ii, spuse Ma=, cltinnd din capul ei hologra$icL Marea ma oritate a documentelor apone!e capturate care datau din timpul r!#oiului au $ost depuse la Arhivele @a"ionale. /lterior, cele mai multe i&au $ost napoiate guvernului apone!, ca gest de #unvoin". +oar cteva au $ost, totui, copiate i nc i mai pu"ine au $ost traduse. Ma=, a vrea s cercete! nregistrrile Ministerului Marinei, ca s o#"in in$orma"ii despre misiunea unui anumit su#marin apone!, %&'(). 5o"i s a$li dac e posi#il ca acestea s mai e=iste nc; 7mi pare ru, +irk, dar nu pot accesa aceast sec"iune a Arhivelor @a"ionale. +irk se ntoarse ctre >aeger, arcuindu&i o sprincean i privindu&l lung, semni$icativ. Arhivele @a"ionale, spui; 8i, ar tre#ui s $ie ceva mai pu"in periculos dect s te racorde!i la 6angle2, accept cellalt, ridicnd din umeri. Psta&i #trnul hacker din <ilicon .alle2 pe care&l cunosc i&l iu#esc, ripost +irk, r!nd. +&mi vreo dou ore i&o s vd ce pot $ace. 7"i mul"umesc pentru in$orma"ii, Ma=, spuse +irk, privind&o n ochi pe $emeia transparent. 5lcerea e de partea mea, +irk, rspunse ea, cu un aer $ermector. <unt ntotdeauna $ericit s&"i pot $i de $olos.

Apoi dispru ntr&o clip. Cu nasul de a n monitor i degetele !#urndu& i pe deasupra tastaturii, >aeger era cu$undat n misiunea su#versiv pe care tocmai o primise. 6a ora !ece $i=, +irk ntr ntr&o sal somptuoas de edin"e, avnd nc pe umr sacul de marinar. Covorul gros, a!uriu, de su# picioarele sale ntregea ansam#lul $ormat din masa de edin", din lemn de culoare nchis, de viin, i lam#riurile de lemn asortat de pe pere"ii cu ta#louri vechi, n ulei, n$"ind nave din 1!#oiul de %ndependen". 5e toat lungimea peretelui se ntindea o $ereastr din sticl groas, care o$erea o vedere panoramic a $luviului 5otomac i a !onei comerciale a Fashington&ului, de dincolo de ap. 6a mas erau ae!a"i doi #r#a"i cu chipurile impenetra#ile, n costume negre, care ascultau cu aten"ie relatarea evenimentelor recente n care $usese implicat +eep 8ndeavor n insulele Aleutine, $cut de un #r#at mrun"el, cu ochelari cu ram de #aga. 6a intrarea lui +irk, 1udi Bunn se opri n mi locul unei $ra!e i se ridic n picioare. +irk, #ine c te&ai ntors att de repede la Fashington, l ntmpin el, clduros, cu ochii al#atri strlucindu&i n spatele unei perechi de lentile groase. M #ucur s vd c rnile pe care le&ai cptat la ateri!area pe $eri#ot au $ost minore, adug, uitndu&se la #u!a um$lat a lui +irk i la o#ra!ul lui pansat. 7nso"itoarea mea i&a rupt piciorul, dar eu am reuit s scap doar cu o #u! tume$iat. @e&a mers ceva mai #ine dect celorlal"i tipiJ spuse, cu un rn et, indi$erent cine&or $i $ost. M #ucur s te revd, 1udi, adug, strngnd mna celui care era, de mult vreme, directorul ad unct al @/MA. Bunn l conduse ctre ceilal"i doi #r#a"i i $cu pre!entrile. +irk, "i&l pre!int pe *im Fe#ster, director ad unct pentru pro#leme speciale la +epartamentul de <ecuritate %ntern, de Anali! a %n$orma"iilor i de 5rotec"ie a %n$rastructurii, spuse, $luturndu&i mna n direc"ia #r#atului cu ten palid i pr #lond, $oarte scurt, i pe 1o# *ost, director&ad unct al Agen"iei Buvernamentale de Asigurare a <ecurit"ii Transporturilor Maritime i Terestre, din cadrul +3<). /n #r#at gras, cu n$"iare de urs i cu nasul rou ddu din cap ctre +irk, $r s !m#easc. +iscutam despre raportul cpitanului -urch re$eritor la modul n care a"i salvat echipa C+C, pe insula >unaska, continu Bunn. 4aptul c ne&am a$lat n !on a $ost un noroc. mi pare ru doar $iindc n&am reuit s a ungem n timp util la cei doi #r#a"i de la 5a!a de Coast.
)

+epartment o$ 3omeland <ecurit2 & +epartamentul de <ecuritate %nterna.

+at $iind nivelul ridicat de to=icitate din !ona sta"iei, n&au avut, de $apt, prea multe anse de la #un nceput. A"i con$irmat c au murit din cau!a otrvirii cu cianur; ntre#a +irk. +a. Cum de&a"i tiut; %n$orma"ia n&a $ost dat pu#licit"ii. Am recuperat de pe insul cadavrul unui leu de mare i o echip de la C+C l&a e=aminat dup ce ne&am ntors. Au descoperit c a murit din cau!a cianurii inhalate. Asta se potrivete cu re!ultatele autopsiilor celor doi pa!nici de coast. A"i descoperit vreo in$orma"ie despre vasul de pe care s&a tras asupra noastr i de unde se presupune c s&ar $i lansat cianura; @&a mai $ost o#"inut nici o alt in$orma"ie, rspunse Fe#ster, dup o pau! stn enitoare. +in ne$ericire, descrierea $urni!at li se potrivete i altor o mie de vase de pescuit de acel tip. <e presupune c nu a $ost una dintre navele localnicilor i, n momentul de $a", cooperm cu autorit"ile apone!e pentru a investiga indiciile care conduc spre "ara lor. Aadar, crede"i c e=ist o legtur cu *aponia. Ave"i idee de ce ar $i lansat cineva un atac chimic asupra unei sta"ii meteorologice ndeprtate, din Alaska; +omnule 5itt, l ntrerupse *ost, i cunotea"i pe #r#a"ii care au ncercat s v ucid la <eattle; @u i&am mai v!ut niciodat pn atunci. 5reau mai degra# nite semipro$esioniti dect o pereche de pistolari anga a"i de pe strad. Fe#ster deschise un dosar care se a$la pe mas, n $a"a lui, i trase din el o $otogra$ie mototolit, de $orma unei mici cr"i potale. +irk privi n tcere imaginea al#&negru a unei $emei apone!e ndr ite, de patru!eci de ani, care arunca o privire crunt ctre aparatul de $otogra$iat. O carte potal omagiar cu 4usako <higeno#u, $osta conductoare apone! a A1*, continu Fe#ster. Bsit n porto$elul unuia din cei care inten"ionau s v asasine!e dup ce i&am pescuit din gol$. Ce nseamn A1*; ntre# +irk. Armata 1oie *apone!. O organi!a"ie terorist interna"ional n$iin"at n anii apte!eci. <&a cre!ut c a $ost distrus odat cu arestarea lui <higeno#u, n anul M(((, dar se pare c i&au reluat activit"ile cu e$ecte $atale. Am citit c sl#iciunea prelungit de care d dovad economia apone! a tre!it, n rndurile tineretului din *aponia, interesul pentru sectele e=tremiste.

A1* nu a atras doar c"iva tineri plictisi"i. Au revendicat att asasinarea am#asadorului nostru din *aponia i pe cea a ad unctului e$ului misiunii diplomatice, ct i atentatul cu #om# de la u!inele <emCon din Chi#a. 6oviturile au $ost date de nite pro$esioniti. +up cum ti"i, $r ndoial, ultragiul pu#lic denaturea! rela"iile noastre cu guvernul de la Tok2o. -nuim c A1* se a$l n spatele atacului cu cianur din >unaska, acesta $iind preludiul unei lovituri mult mai puternice, care va $i dat ntr&o !on ur#an important, adug *ost. 0i n spatele contaminrii cu variola a omului de tiin" %rv 4owler, din >unaska, a$irm +irk. @&am $cut aceast legtur, l contra!ise Fe#ster. Analitii notri #nuiesc c savantul s&ar putea s $i contractat #oala n /nalaska, de la un localnic. Autorit"ile apone!e sunt de prere c A1* nu are e=perien"a necesar pentru a o#"ine i rspndi virusul variolei. 8u a $i de alt prere, l averti! +irk. +omnule 5itt, nu ne&am adunat aici ca s discutm despre teoriile dumneavoastr asupra conspira"iilor, remarc *ost, pe un ton de!apro#ator. Ceea ce ne interesea! este s a$lm ce cutau n "ara noastr cei doi agen"i A1* i de ce au ncercat s ucid un sca$andru de la @/MA. 8 vor#a de un director de proiecte speciale, ripost +irk, sltndu&i geanta din sacul de marinar pe masa de edin"e. 5e urm o mpinse cu putere de&a curme!iul mesei, n direc"ia lui *ost. Arogantul director al <ecurit"ii Transporturilor i ridic repede ceaca de ca$ea, a$lat pe traiectoria sacului, nainte ca aceasta s&l loveasc n piept. 1spunsul pe care&l cuta"i e acolo, declar +irk, rstit. Fe#ster se ridic i trase $ermoarul sacului, n timp ce *ost i Bunn l urmreau cu aten"ie. nuntru se a$la un $ragment din carcasa #om#ei recuperate de +irk de pe %&'(), n$urat cu gri ntr&o #ucat de material spongios. nveliul argintiu de por"elan era spart, lsnd s i se vad interiorul segmentat, avnd mai multe compartimente goale plasate su# o component proeminent, de mici dimensiuni. Ce&i asta; ntre# Bunn. O #om# de acum ai!eci de ani, o mrvie, rspunse +irk. Apoi le relat povestea atacului asupra $ortului <tevens, a descoperirii su#marinului i a recuperrii carcasei #om#ei. O arm ingenioas, continu +irk. Am solicitat e$ectuarea unui test pentru identi$icarea elementelor remanente la la#oratorul epidemiologic din Fashington, ca s a$lm n ce consta ncrctura util. 8 $cut din por"elan, o#serva Fe#ster.

A $ost $olosit ca s prote e!e agen"ii #acteriologici. 5roeminen"a conic con"inea un e=plo!iv conceput ast$el nct < $ie detonat la o altitudine presta#ilit, mprtiind principala ncrctur util. Aa cum v pute"i da seama, cantitatea de e=plo!i#il era destul de redus. <u$icient pentru a sparge nveliul de por"elan, $r ca temperatura i presiunea s&i a$ecte!e con"inutul. +irk art ctre compartimentele interioare, care aveau $orm de "igar i se ntindeau aproape pn lng aripioarele co!ii proiectilului. @u e clar cnd anume se amestecau agen"ii activi ai ncrcturii, n timpul !#orului, sau n momentul detonrii. +ar este evident c #om#a putea transporta mai multe componente. Con"inutul ar $i putut $i $ormat dintr&unul sau mai mul"i agen"i #acteriologici i un amorsator sau dintr&o com#ina"ie de agen"i #acteriologici sau chimici. 6a#oratorul C+C nu a reuit s identi$ice dect un singur agent chimic ntr&unul din compartimentele #om#ei pe care o vede"i. Cianur; ntre# Bunn. @imic altceva, rspunse +irk. +ar de ce s $oloseasc mai mult de o ncrctur util; vru s tie Fe#ster. Ca s garante!e e=isten"a unei !one n care s apar urmrile letale i, poate, ca s distrag aten"ia. < presupunem c cianura era com#inat cu un agent #acteriologic. 8$ectul letal al cianurii s&ar $i mani$estat pe o arie restrns, n timp ce agentul #acteriologic ar $i creat, treptat, pro#leme ntr&o regiune mult mai ntins. Totodat, cianura n $orm ga!oas dispare cu repe!iciune, aa c supravie"uitorii atacului s&ar $i ntors n !on $r s $ie contien"i de e=isten"a unui al doilea pericol. +ar asta nu e dect o specula"ie. 8ste posi#il ca aceast carcas s $i $ost conceput ast$el din cu totul alt motiv, ca s loveasc prin intermediul unui amalgam de mai mul"i agen"i chimici sau #acteriologici care, com#ina"i $iind, ar $i avut un e$ect letal mult mai puternic dect al $iecruia n parte. 0i care sunt agen"ii suplimentari din #om#a asta; ntre# Bunn. +irk cltin ncet din cap. Asta n&o tim. Tehnicienii de la la#orator nu au reuit s detecte!e nici un element remanent n celelalte compartimente. 0tim c por"elanul se $olosete pentru a adposti agen"i #acteriologici, dar apone!ii $ceau e=perimente cu tot $elul de virui, aa c ar putea $i orice, de la ciuma #u#onic pn la $e#ra gal#en. TT. <au variol; ntre# Bunn. <au variol, con$irm +irk. 4a"a lui *ost strlucea, roie ca s$ecla.

8 o $ante!ie lipsit de sens, #odogni. 6ec"ia de istorie e interesant, dar irelevant. /n grup terorist din !ilele noastre recuperea! armament de pe un su#marin din al +oilea 1!#oi Mondial; O poveste $rumoas, domnule 5itt, dar viruii dumneavoastr pot supravie"ui ai!eci de ani n apa mrii; 0tim ce este Armata 1oie *apone!. O organi!a"ie de propor"ii reduse, ai crei mem#rii sunt strns uni"i, dar nu au prea mult e=perien". <copurile lor sunt asasinatele politice i plasarea #om#elor. +ar nu i recuperarea epavelor a$late la mari adncimi sau micro#iologia. @u pot s nu $iu de acord cu 1o#, adug Fe#ster, cu voce sc!ut. Coinciden"a dintre descoperirea carcasei #om#ei care con"inea cianur i atacul de pe >unaska este interesant, dar adevrul e c cianura poate $i o#"inut, cu uurin", din $oarte multe surse. A"i recunoscut c nu e=ist nici o dovad detecta#il a teoriei despre sursa virusului variolei. 0i nu putem $i siguri c #om#a care lipsete de pe su#marin nu a a uns cumva ntr&o alt parte a vasului, sau c a $ost ntr&adevr ncrcat la #ord. +irk se ntinse ctre sacul de marinar, trase $ermoarul unui #u!unar lateral i scoase cronometrul digital pe care l gsise n maga!ia cu torpile i care mai clipea nc. 5oate pute"i a$la mcar de unde provine sta, spuse, nmnndu&i&l lui Fe#ster. 6&ar $i putut uita un sca$andru sportiv, o#serv *ust. /n sportiv care, dup toate aparen"ele, are un sim" $oarte de!voltat al propriet"ii, remarc +irk, sec. 5n acum a tras n mine de dou ori. @u tiu cine sunt persona ele astea, dar i iau ocul ct se poate de n serios. . asigur c avem o investiga"ie complet n plin des$urare, declar Fe#ster. O s cer ca la#oratorul nostru din Tuantico s reanali!e!e carcasa #om#ei i s arunce o privire la cronometru. O s&i gsim pe cei care au provocat moartea celor doi pa!nici de coast. Cuvintele erau $erme, dar tonul $als al vocii dovedea lipsa lui de ncredere n re!ultatele promise. +omnule 5itt, v putem o$eri un loc n care s $i"i n siguran" pn cnd a ungem la o conclu!ie, adaug. @u. Mul"umesc. +ac oamenii aceia sunt cine spunea"i c sunt, nu mai am de ce m teme. 6a urma urmelor, c"i agen"i operativi poate avea A1* aici, n "ar; ntre# +irk, cu o privire ptrun!toare. Fe#ster i *ost se uitar unul la celalalt ntr&o tcere care le trda ignoran"a. Bunn interveni, cu diploma"ie. . suntem recunosctori pentru ancheta legat de pierderea elicopterului nostru, spuse, conducndu&i cu ama#ilitate ctre u. . rog s

ne "ine"i la curent cu evolu"ia evenimentelor i #inen"eles c @/MA v va acorda cu plcere tot a utorul pe care l poate da. +up plecarea lor, +irk se ae!, cltinnd din cap n tcere. Au "inut su# tcere incidentul din >unaska pentru c sunt critica"i din cau!a crimelor nere!olvate din *aponia, !ise Bunn. +epartamentul de <ecuritate %ntern i 4-%&ul sunt ntr&o situa"ie di$icil i se #a!ea! pe autorit"ile apone!e ca s sparg ghea"a. /ltimul lucru pe care sunt dispui s&l recunoasc este, colac peste pup!, c acest ca! de variol are legtur cu atacul, c e=ist o victim i nici un terorist. <&ar putea ca dove!ile s $ie $irave, dar nu e=ist nici un motiv care s usti$ice ignorarea prosteasc a unui atac asupra "rii noastre, declar +irk. Am s discut despre asta cu amiralul. +irectorul 4-%&ului este unul dintre vechii lui parteneri de tenis. O s se asigure c gunoiul nu va $i ascuns su# covor. 7i ntrerupse o #taie n u, urmat de apari"ia chipului usc"iv al lui >aeger. <cu!e pentru deran . +irk, am ceva pentru tine. %ntr, 3iram. 8u i 1udi tocmai puneam la cale rsturnarea guvernului. A reuit Ma= s accese!e nregistrrile secrete din Arhivele @a"ionale; Au arcuri aurii n sigla Mc+onalds; rspunse >aeger, pre$cndu&se o$ensat. Bunn i arunc lui +irk o privire pie!i, apoi cltin din cap, amu!at. +ac o s $i"i prini nclcnd un domeniu secret, s&mi $ace"i $avoarea de a da vina pe tatl tu, se poate; +irk rse. <igur c da, 1udi. Ce&ai a$lat, 3iram; 7nregistrrile de care dispune Ministerul Marinei sunt ntructva limitate. 8 pcat c ma oritatea documentelor originale i&au $ost returnate guvernului apone! n anii cinci!eci. 7nregistrrile disponi#ile din arhive sunt scrise, #inen"eles, n lim#a apone!, ntr&o multitudine de dialecte, aa c a tre#uit s pun la punct mai multe programe de traducere nainte de a $ace o scanare. >aeger se opri i i turn o ceac de ca$ea dintr&un vas mare de argint nainte de a continua s vor#easc. Aa stnd lucrurile, ai avut noroc. Am gsit un raport care con"ine ordinele de ac"iune date de 4lota a 0asea a *aponiei n ultimele ase luni ale anului :?''. %nclusiv cele primite de %&'(); ntre# +irk.

+a. 8ste evident c misiunea pe care a primit&o n decem#rie :?'' avea o $oarte mare importan". A $ost apro#at de nsui amiralul $lotei. Ordinul e$ectiv de navigare era scurt i cuprin!tor. >aeger scoase o $oaie de hrtie dintr&un dosar su#"ire i o citi cu voce tareL C+eplasa"i&v ctre nord, spre coasta de vest a 5aci$icului, cu realimentare n Amchitka SMoriokaX. 6ansa"i atacuri aeriene cu muni"ie Maka!e ct mai curnd posi#il. Kinta principalL Tacoma, <eattle, .ancouver, .ictoria. Kinta alternativL Alameda, Oakland, <an 4rancisco. Cu #inecuvntarea mpratului.D O list de "inte destul de ndr!nea" pentru numai dou avioane, o#serv Bunn. Bndete&te mai #ine, totui, spuse +irk. Oraele sunt destul de apropiate pentru a $i survolate n cadrul unui singur !#or. +ou sau trei #om#e #acteriologice aruncate n $iecare ora ar $i $cut ravagii cumplite, dac erau ntr&adevr ast$el de #om#e. 3iram, spuneai c muni"ia era numit Maka!e. <t. *ulien 5erlmutter a gsit o men"iune care con"ine acelai termen. Ai vreo in$orma"ie care s sugere!e despre ce era vor#a; 0i eu sunt curios n privi n"a asta, rspunse >aeger. Am descoperit c n traducere, cuvnt cu cuvnt, nseamn Cvnt ruD sau Cvnt negruD. +ar n nregistrrile o$iciale ale marinei nu mai e=ist nici o alt in$orma"ie. Tcu i se ls pe sptarul scaunului, cu o privire autottiutoare. 8i, ai mai gsit i altceva; l m#oldi Bunn, ntr&un tr!iu. +e $apt, Ma= a $cut&o, rspunse >aeger, cu mndrie. +up ce am epui!at datele din Arhivele @a"ionale, am $ost nevoit s caut prin #a!ele pu#lice de date din <tatele /nite i *aponia. Ma= a dat lovitura cnd a descoperit, ntr&o #a! de date cu genealogii apone!e, nsemnrile o#scure ale unui marinar care a servit la #ordul lui %&'() n timpul r!#oiului. i ridic n $a"a ochilor o $oaie tiprit i continuL CMecanicul de rangul nti 3iroshi <akora, din Corpul de Avia"ie al Marinei Militare, a $ost un tip norocos. -olnav de apendicit, a $ost de#arcat n timp ce su#marinul traversa 5aci$icul n cltoria sa $atal din decem#rie :?'', $iind trans$erat pe nava de realimentare n insulele Aleutine. -inen"eles c to"i camara!ii si de pe vas i&au gsit s$ritul cnd acesta a $ost scu$undat n largul coastelor statului Fashington.D 0i a $cut re$eriri la misiunea su#mersi#ilului %&'(); ntre# +irk. A descris&o n culori vii. <&a dovedit c, pe lng ndatoririle sale de mecanic de avion, tnrul domn <akora era responsa#il i de proiectilele destinate avioanelor de pe su#marin. A scris c, nainte de a prsi portul pentru a pleca n ultima lor cltorie, un o$i"er din armata terestr, pe nume Tanaka, a adus la #ord un tip neo#inuit de #om#e, pentru a $i $olosite n

ultima misiune. A adugat c moralul echipa ului a crescut ntr&o $oarte mare msur cnd au a$lat c urmau s lanse!e un atac mpotriva <tatelor /nite. +ar arma necunoscut era ncon urat de mister i se $ceau multe specula"ii n aceast privin". A reuit s&i dea seama ce anume era; insist Bunn. A ncercat, dar era complicat s cola#ore!i cu Tanaka. C/n e$ morocnos, arogant i ncp"natD, a scris el despre o$i"er. 5resupun c era vor#a de o#inuita rivalitate dintre armata terestr i marin, plus c celor de pe su#marin nu le plcea $aptul c echipa ul $usese completat n ultimul moment. n orice ca!, l&a hr"uit pe Tanaka ca s o#"in in$orma"ii, dar $r nici un re!ultat. n cele din urm, chiar nainte de a se m#olnvi i a $i trans$erat de pe su#marin n Aleutine, a reuit s stoarc rspunsul de la unul dintre pilo"i. 5ilotul, spune povestea lui, a #ut sake mpreun cu Tanaka i a reuit s&i smulg secretul muni"iei misterioase. 8ra virusul variolei. +oamne <$inte, deci e adevratE e=clam Bunn. Aa s&ar prea. A scris c ncrctura consta dintr&un virus deshidratat i congelat i c urma s $ie detonat i dispersat n atmos$er la altitudine, deasupra celei mai populate !one din $iecare ora. <e ateptau ca, dup dou sptmni, pe coasta de vest s i!#ucneasc o epidemie de variol. 1ata mortalit"ii $iind de trei!eci la sut, numrul victimelor ar $i tre#uit s $ie cutremurtor. *apone!ii i nchipuiau c panica care ar $i urmat le&ar $i permis s negocie!e pacea n condi"iile impuse de ei. Amenin"area cu detonarea mai multor #om#e purttoare de variol pe teritoriul "rii noastre i&ar $i putut $ace pe mul"i s&i schim#e hotrrea de a ncheia r!#oiul, presupuse Bunn. 7n ncpere se strecur ngri orarea cnd cei trei luar n considerare modul n care s&ar $i schim#at istoria dac %&'() i&ar $i ndeplinit misiunea. Apoi gndurile li se ntoarser ctre o posi#il amenin"are mult mai actual. <puneai c virusul a $ost deshidratat i nghe"at. Aa c tre#uie s $i avut posi#ilitatea de a&l depo!ita pentru o lung perioad de timp i de a&l revitali!a apoi, coment +irk. Ceea ce era necesar pentru o lung cltorie pe mare, adaug >aeger. +up cum spune Ma=, apone!ii ntmpinau di$icult"i n ceea ce privete pstrarea n via"a a viruilor din muni"iile lor pentru o lung perioad de timp. n cele din urm, au pus la punct o modalitate de nghe"are i de uscare a viruilor, pentru a&i putea manipula cu mai mult uurin", pstrndu&i o vreme mai ndelungat, pn cnd era necesar s $ie activa"i pentru lupt. Adaugi pu"in ap i ai intrat din nou n a$aceri.

Aa s&ar putea ca, $ie i dup ai!eci de ani petrecu"i pe $undul oceanului, virusul s mai repre!inte nc o amenin"are via#il, remarc Bunn. Cred c sta e rspunsul la ntre#area lui *ost. +ac #om#ele nu s&ar $i spart n timpul scu$undrii, nu ar $i e=istat nici un motiv pentru care virusul variolei s nu supravie"uiasc n stare nghe"at i deshidratat. +e vreme ce sunt $cute din por"elan, #om#ele pot rmne intacte, su# ap, vreme de secole, spuse +irk. Asta ar putea e=plica i de ce #om#a are mai multe segmente interioare. 8ra nevoie de un compartiment care s con"in ap pentru re vitali!area virusului. 5oate c a $ost mai #ine $iindc am a$lat c toate #om#ele de pe %& '(), cu e=cep"ia uneia, au $ost distruse, coment Bunn. Totui, mai rmne una cu care nu tim ce s&a ntmplat, rspunse +irk. +a, i tot aa stau lucrurile cu muni"ia celeilalte misiuni, aduga >aeger. +irk i Bunn se uitar unul la celalalt. Ce alt misiune; ntre# Bunn, nevenindu&i s cread. %&'::. >aeger sim"i cum l s$redeleau privirile celorlal"i. @u tia"i; ntre#. A e=istat un al doilea su#marin, %&'::. 8ra narmat tot cu #om#e Maka!e i a $ost trimis s atace coasta estic a <tatelor /nite, spuse >aeger, cu voce sc!ut, reali!nd c tocmai aruncase i el o #om#.

Capitolul 2$ Takeo >oshida avusese o !i lung. Ca macaragiu al Corpora"iei de Activit"i 5ortuare >okohama, >oshida se trudea de la ase diminea"a s ncarce container dup container ntr&un vechi cargo#ot din peninsula %#eric, toate con"innd piese electronice de consum de $a#rica"ie apone! destinate e=portului. Tocmai $i=ase ultimul dintre containerele de metal pe puntea vasului, cnd n ca#ina de comanda a macaralei ncepu s prie radioul. >oshida, sunt Takagi, mri vocea pro$unda a e$ului su de echip. .ino la docul +&G dup ce termini cu <an <e#astian. Ai un singur transport pentru vasul -aek e. Takagi terminat. Am n"eles, Takagi&san, rspunse >oshida, pstrndu&i re$u!ul n sine. Mai avea dou!eci de minute pn la terminarea schim#ului i Takagi i ddea o nsrcinare n ultimul moment, tocmai n partea cealalt a antierului naval. <e asigur c lsa macaraua n siguran" i merse pe os opt sute de metri de&a lungul cheiului de descrcare 3onmoku, ndreptndu&se ctre docul +&G i n urndu&l pe Takagi la $iecare pas. Cnd a unse la captul cheiului, i arunc privirea dincolo de ap, spre agitatul port >okohama, unde vasele comerciale i ocupau n $lu= continuu po!i"ia n vederea ncrcrii i a descrcrii. 7ntin!ndu&se pe trei sute de metri de&a lungul apei, cheiul de ncrcare a navelor +&G era destul de ncptor ca s permit manevrarea celor mai mari cargouri a$late n e=ploatare. >oshida $u surprins s vad c vasul acostat nu era un cargo#ot uria, care s atepte s $ie ncrcat cu mr$uri industriale, ci un ca#lier destinat unor scopuri speciale. i ddu seama chiar i c -ark e $usese construit pe antierul naval de alturi, Mitsu#ishi 3eav2 %ndustries. .asul ro#ust, lung de :)G de metri i avnd o l"ime de patru!eci, $usese conceput pentru a ntinde ca#luri de $i#r optic pe $undul oceanului, n timp ce n$runta apele tumultoase ale 5aci$icului de @ord. +atorit suprastructurii cu aspect modern, a crei vopsea al# era nc strlucitoare, >oshida putea a$irma c nu trecuser mul"i ani de cnd nava dotat cu tehnologie de ultim or plutise pentru prima oar pe apele gol$ului >okohama. 5e catargul de pe punte era ar#orat un steag coreean i de&a curme!iul coului era trasat o sgeat de un al#astru deschis, despre care i reaminti c era sigla navelor ntreprinderilor ,ang. @eavnd ha#ar de istoria Coreei, macaragiul nu tia c numele vasului, -aek e, era cel al unuia dintre primele regate tri#ale coreene, care dominase peninsula n secolul al treilea d.3r.

6a apropierea lui >oshida, unul dintre cei doi docheri care $i=au ca#lurile dedesu#tul unui o#iect alungit, a$lat pe plat$orma plat a unui autocamion, se ntoarse i l salut. 8i, Takeo, ai mai $cut vreodat un su#marin s !#oare; i strig omul. >oshida i rspunse cu o privire nedumerit, apoi reali! c o#iectul din remorc era un mic su#mersi#il al#. Takagi spune c schim#ul tu se termin dup ce l ducem pe sta la #ord, continua cellalt i, vor#ind, i de!goli locul din care i lipsea un dinte din $a". 5une&l pe punte i s mergem s #em cteva <apporo. 8 #ine $i=at; ntre# >oshida, artnd su#marinul cu mna. Totul e pregtit, i rspunse, ner#dtor, cel de&al doilea om, un puti de nouspre!ece ani despre care tia c a#ia ncepuse s lucre!e pe docuri de cteva sptmni. >oshida remarc un #r#at ndesat, chel i cu ochii ntuneca"i, care urmrea scena de la c"iva metri distan", de lng pasarela navei. <e gndi c avea un aer amenin"tor. %ntrase n su$icient de multe ncurcturi n #arurile din prea ma antierului i i ddea seama cnd #r#a"ii erau cu adevrat duri sau cnd erau nite impostori. Aprecie c omul acela nu era un impostor. Mutndu&se cu gndul la gustul #erii <apporo de la ghea", urca scara nalt care ducea n ca#ina macaralei alturate i i porni motorul diesel. Ac"ionnd manetele cu pricepere, aidoma unui pianist care cnta n concert, potrivi, ca un e=pert, #ra"ul deplasa#il i sania glisant pn cnd se sim"i mul"umit, apoi l co#or pe cel din urm repede ctre pmnt, odat cu crligul, oprindu&l la c"iva centimetri deasupra su#mersi#ilului. Cei doi docheri trecur repede o pereche de ca#luri peste crligul macaralei i i $cur semn c totul era n ordine. Macaragiul trase n sus crligul, mai lin dect oricnd, i ca#lul gros $u sltat cu putere, n$urndu&se pe tam#urul din spatele ca#inei. ncet, >oshida ridic su#mersi#ilul de dou!eci i cinci de tone la nl"imea de cincispre!ece metri, ovind n timp ce atepta ca micarea de rsucire a acestuia s ncete!e nainte de a&l #ascula ctre plat$orma pregtit pe puntea din spate a lui -aek e. +ar nu avu niciodat oca!ia s o $ac. 7nainte de a putea vedea ce se ntmpl i aproape nainte ca totul s se declane!e, minile e=perimentate ale lui >oshida sim"ir c ceva nu era n ordine cu comen!ile. /nul dintre ca#luri nu $usese $i=at de su#marin aa cum ar $i tre#uit i coada acestuia aluneca #rusc n os, printr&un ochi al ca#lului. Ct ai clipi, partea din spate a su#marinului se ls n os i capsula al# de metal atrn, n po!i"ie vertical, su# un unghi grotesc, $iind sus"inut, n mod riscant, de singurul ca#lu n$urat n urul #otului. >oshida i "inu respira"ia i, pentru o secund, se pru c su#mersi#ilul suspendat era pe punctul de a&i

gsii o po!i"ie sta#il. +ar nu apuca s&l deplase!e nici mcar cu un centimetru nainte ca un !#rnit puternic s str#at v!duhul cnd singurul ca#lu de sus"inere ple!ni. 6sndu&l cu gura cscat, su#marinul c!u drept pe puntea de dedesu#t, ateri!nd pe coada care se !dro#i ca un acordeon nainte de a cdea pe o parte, avariindu&se. >oshida se strm#, gndindu&se de a la neca!urile pe care urma s le ai# ntrnd pe mna lui Takagi, ca i la mormanele de $ormulare de asigurare pe care avea s $ie nevoit s le complete!e. +in $ericire, nu $usese nimeni rnit pe punte. Cnd co#or din ca#in ca s aprecie!e pagu#ele, arunc o privire ctre #r#atul chel de pe pasarela, ateptndu&se s&l vad cuprins de $urie. n loc de asta, omul misterios i ntoarse privirea, cu o e=presie rece, mpietrit. ns ochii ntuneca"i prur s&l strpung. <u#mersi#ilul <hinkai, de trei persoane, era puternic strivit n partea din spate $iind, evident, inutili!a#il. nainte de a putea s navighe!e iari, urma s $ie trimis napoi, n locul su de pstrare de la Centrul *apone! de Cercetri i Tehnologie Oceanogra$ic, pentru repara"ii care urmau s dure!e trei luni. Cei doi docheri nu se descurcar la $el de #ine. +ei nu $useser concedia"i, >oshida o#serv c a doua !i nu aprur la lucru i, de $apt, nimeni nu&i mai v!u i nu mai au!i nimic despre ei, niciodat. +ou!eci de ore mai tr!iu i la patru sute de kilometri distan" ctre sud&est, un avion comercial de linie, cu reac"ie, ateri!a pe modernul Aeroport %nterna"ional ,ansai, din Osaka, i rula ctre poarta interna"ional. +irk co#or i i ntinse trupul de un metru nou!eci i opt, sim"indu&se uurat $iindc se ridicase de pe scaunul ngust de avion, pe care numai un ocheu l&ar $i considerat con$orta#il. Trecu repede prin punctul de control i intr n aglomerata sal principal, plin de oameni de a$aceri care se gr#eau s prind avionul dorit. <e opri o clip, aruncnd o scurt privire asupra ncperii nainte de a o recunoate, n masa de oameni, pe $emeia pe care o cuta. 7nalt de aproape un metru opt!eci i cinci i cu prul de un rou nvpiat a ungndu&i pn pe umeri, <ummer, sora lui +irk, cei doi $iind gemeni hetero!igo"i, domina ca un $ar marea de apone!i cu prul negru. Ochii ei de culoarea cenuie a perlelor scnteiar i gura delicat i se deschise ntr&un !m#et cnd i o#serv $ratele i i $lutur mna, atrgndu&i aten"ia asupra ei. -ine ai venit n *aponia, spuse, plin de entu!iasm, m#r"indu&l. Cum a $ost !#orul; Ca o plim#are ntr&o cutie de sardele cu aripi. -un, atunci ai s te sim"i ca acas n ca#ina pe care "i&am pregtit&o pe <ea 1over, rse ea.

M&am temut c n&a"i a uns nc aici, !ise +irk, n timp ce i aduna #aga ul i i croiau drum ctre parcare. Cnd a $ost anun"at de 1udi ca tre#uia s punem capt studiului asupra poluan"ilor e=isten"i de&a lungul coastei estice a *aponiei ca s participm la o misiune de cercetare&recuperare, cpitanul Morgan n&a mai pierdut timp cu rspunsul. +in $ericire, cnd am primit apelul lucram n apropiere de <hikoku i am putut a unge la Osaka n diminea"a asta. Aidoma $ratelui ei, <ummer era ndrgostit de mare nc din copilrie. +up ce i o#"inuse masteratul n oceanogra$ie la %nstitutul <cripps, i se alturase lui +irk, la @/MA, urmrind s lucre!e mpreun cu tatl lor, care conducea acum agen"ia de cercetri su#acvatice. 4iind tot att de ncp"nat i de inventiv precum ceilal"i mem#ri ai $amiliei, cunotin"ele i aptitudinile sale o a utaser s ctige respectul tuturor celor care lucrau n domeniu, n timp ce n$"iarea ei atrgtoare $cea toate capetele s se ntoarc. Conducndu&l pe +irk de&a lungul irului de automo#ile parcate, <ummer se opri #rusc n $a"a unui minuscul <u!uki portocaliu parcat deoparte. O, nu, nu nc un vehicul n care&"i "ii genunchii la gura, rse el, n timp ce studia micu"ul automo#il. 6&am mprumutat de la autorit"ile portuare. O s ai o surpri!. +up ce i aran a cu gri echipamentul n port#aga ul minuscul, +irk deschise portiera din partea stng i se pregti s se $ac covrig pe scaunul pasagerului. <pre mirarea lui, interiorul mainii cu volanul pe partea dreapt se dovedi spa"ios, scaunele oase lsnd destul loc pentru capetele celor doi ocupan"i nal"i de peste un metru opt!eci i cinci. <ummer se arunc n scaunul o$erului i scoase automo#ilul din parcare, ndreptndu&se spre autostrada 3anshin. Mergnd ctre nord, n direc"ia centrului oraului Osaka, ea acceler puternic micul <u!uki i str#tu cei doispre!ece kilometri care i despr"eau de port intrnd i ieind din tra$ic ca o sgeat. 5rsind autostrada, ndrept maina ctre cheiul de descrcare pentru transport com#inat din 5ortul de <ud din Osaka i str#tu un doc lateral nainte de a parca alturi de nava <ea 1over. .asul de cercetare al @/MA era o versiune doar cu pu"in mai nou i mai spa"ioas a lui +eep 8ndeavor, desvrit de vopseaua turcoa!. Ochii lui +irk $ur atrai de puntea de la pupa, unde un su#marin de un portocaliu strlucitor, numit <iarlish. licrea ca soarele la apus. -ine ai venit la #ord, +irk, #u#ui vocea pro$unda a 6ui 1o#ert Morgan, cpitanul navei <ea 1over.

-r#os i voinic ca un urs, Morgan prea o versiune mai musculoas a lui -uri %ves'. *ovialul cpitan avea o e=perien" #ogat de naviga"ie maritim, cci comandase tot $elul de vase, ncepnd cu un remorcher de pe $luviul Mississippi i terminnd cu un tanc petrolier din Ara#ia <audit. n timpul activit"ii sale de cpitan de nave comerciale economisise o sum care s&i asigure o pensie $rumoas, iar la @/MA venise doar de dragul aventurii o$erite de naviga"ia n col"uri ieite din comun ale lumii. -ucurndu&se de admira"ia echipa ului, cpitanul de pe <ea 1over era un $oarte #un organi!ator, e=trem de preocupat de detalii. +up ce aran ar #aga ele lui +irk, cei trei se retraser ntr&o sal de edin"e de la tri#ord, ale crei hu#louri o$ereau o vedere linititoare a portului Osaka. 6i se altur secundul Tim 12an, un #r#at deirat, cu ochi reci, al#atri. +irk se ntinse dup o ceac de ca$ea, ca s&i recapete vioiciunea dup lunga cltorie cu avionul, n timp ce Morgan trecu la su#iect. <pune&ne ce&i cu misiunea asta urgent, de cercetare&recuperare. Bunn a $ost destul de vag n ceea ce privete detaliile cnd a tele$onat prin satelit. +irk recapitul incidentul de pe >unaska, descoperirea carcasei #om#ei de pe %&'() i ceea ce a$lase despre misiunea euat a su#marinului. Cnd a trecut n revist documentele Marinei *apone!e din Arhivele @a"ionale, 3iram >aeger a descoperit c a $ost emis un ordin de ac"iune aproape identic ctre un al doilea su#marin, %&'::. Acesta avea aceeai misiune, numai c tre#uia s traverse!e Atlanticul i s atace @ew >ork&ul i 5hiladelphia n loc de Coasta de .est. Ce s&a ntmplat cu %&'::; ntre# <ummer. <untem aici ca s a$lm asta. >aeger nu a reuit s descopere nici o in$orma"ie sigur despre ultima locali!are a lui %&'::, cu e=cep"ia $aptului c nu a aprut la ntlnirea pentru realimentare sta#ilit lng <ingapore i c s&a presupus ca a disprut n Marea Chinei de <ud. Am luat legtura cu <t. *ulien 5ellmuter, care a a uns cu un pas mai departe i a dat peste o anchet o$icial a Marinei *apone!e, care locali!a pierderea su#mersi#ilului n mi locul Mrii Chinei de 8st, n primele sptmni ale anului :?'G. 5erlmutter a o#servat c aceste $apte se potrivesc cu raportul su#marinului american <word$ish, care a n$runtat i a scu$undat un su#marin inamic de mari dimensiuni n regiunea respectiv i n aceeai perioad. +in ne$ericire, <word$ish a $ost distrus ceva mai tr!iu, n timpul aceleai misiuni, aa c niciodat nu a $ost consemnat o relatare complet. Totui, raportul lor radio a o$erit coordonatele apro=imative ale scu$undrii.
' Actor i cntret american

+eci tre#uie s&l descoperim pe %&'::, spuse Morgan, pro!aic. +irk ddu din cap, ncuviin"nd. Tre#uie s ne asigurm c #om#ele #acteriologice au $ost distruse n timpul scu$undrii sau s le recuperm dac sunt nc intacte. 5rin hu#lou, <ummer privi lung un !grie&nori din centrul ndeprtat al oraului Osaka. +irk, 1udi Bunn ne&a povestit, pe scurt, despre Armata 1oie *apone!. 8ste posi#il ca ei s $i recuperat de a armele #acteriologice de pe %& '::; +a, e o posi#ilitate. +epartamentul de <ecuritate %ntern i 4-%&ul par s cread c A1* nu are resursele necesare pentru a diri a o opera"iune de recuperare n ape adinci i pro#a#il c au dreptate. +ar, n acest ca!, nu e nevoie dect de #ani i cine tie ct de #ine $inan"a"i ar putea $i, ei sau o alt grupare terorist cu care s&au aliat; 1udi e de acord c e #ine s a$lm cu certitudine dac lucrurile stau aa sau alt$el. 7n ncpere se ls tcerea n vreme ce aveau cu to"ii vi!iunea armelor #acteriologice mortale a$late cu mult su# supra$a"a oceanului i a consecin"elor pe care le&ar $i putut avea intrarea lor pe mini rele. Ai la dispo!i"ie cea mai #un nav i cel mai #un echipa de la @/MA, spuse Morgan ntr&un tr!iu. O s&l gsim. Cpitane, avem de cercetat o !on destul de ntins. Ct de curnd putem pleca; ntre# +irk. Tre#uie s ne completm re!ervele de com#usti#il, plus c doi sau trei dintre mem#rii echipa ului sunt nc la "rm, ca s $ac rost de provi!ii suplimetare. 5resupun c putem pleca peste ase ore, spuse Morgan, privind ceasul de preci!ie de pe perete. 8=celent. O s resta#ilesc coordonatele de cutare i o s i le comunic imediat pilotului. Cnd ieir din camera de edin"e, <ummer l lu pe +irk de #ra". 8i, i ct te&au costat datele a$late de la 5erlmutter; l do eni ea, cunoscnd predilec"ia istoricului gurmand pentru anta ul culinar. @u prea mult. +oar un #orcan cu arici de mare mura"i i o sticl de sake vechi de opt!eci de ani. 0i ai gsit aa ceva n Fashington, +.C.; +irk i adres surorii sale o privire rugtoare i nea utorat. 8i, rse ea, mai avem nc ase ore de stat n port.

Capitolul 21 +ar, +ae& ong, deschiderea por"ilor ctre @ord n&o s&mi o$ere o surs de $or" de munc utili!a#il i cali$icat, a$irm preedintele celei mai mari u!ine auto din Coreea de <ud, nainte de a trage un $um dintr&un tra#uc imens, cu#ane!. <tnd de partea cealalt a unei mese de cocteil din lemn de mahon, +ae& ong ,ang cltin din cap n mod politicos n timp ce o chelneri" cu picioare lungi puse pe mas al doilea rnd de #uturi. Conversa"ia se ntrerupse n rstimpul n care tnra chelneri" de la Cha#el Clu# le ae!a #uturile n $a". Clu#ul era o enclav particular a oamenilor e=trem de #oga"i i de puternici din Coreea, un loc sigur i neutru de ntlnire unde marile a$aceri se plasmuiau mncnd kimehi i #nd martini. Clu#ul aristocratic era g!duit, aa cum se cuvenea, la eta ul o sut al celei mai nalte cldiri din lume, recent construitul turnn al %nternational -usiness Cenler. Tre#uie s lua"i n considerare cele mai sc!ute salarii. Costurile recali$icrii vor $i minore i se vor recupera ct ai clipi. Consilierii mei au anali!at perspectivele i au spus ca a economisi dou!eci de milioane de dolari pe an numai din costul $or"ei de munc dac am putea atrage muncitori din Coreea de @ord pstrnd echivalentul actualelor lor tari$e de salari!are. @u pot $ace dect s&mi imagine! care ar $i poten"ialele dumneavoastr economii n domeniul $a#ricrii automo#ilelor. Bndi"i&v c, n loc s v e=tinde"i u!ina din /lsan, construi"i o alta, nou, n provincia nordic >anggang. Cum v&ar m#unt"i asta competitivitatea pe pie"ele lumii, ca s nu mai vor#im de accesul li#er la consumatorii din @ord; +a, dar pentru mine nu e chiar att de simplu. Am sindicate care tre#uie s $ie mul"umite, ca i constrngeri #ugetare. 8 sigur c nu pot arunca n strad oamenii din /lsan ca s anga e! apoi muncitori din @ord la o umtate de pre". n a$ar de asta, e=ist o atitudine $a" de munc pe care tre#uie s o ndreptm dac aducem muncitori din @ord. 6a urma urmelor, nici un stat socialist nu a $ost vreodat admirat pentru preocuparea $a" de calitatea produselor. @imic care s nu poat $i re!olvat urgent cu cteva cursuri de recali$icare i cu o $rntur de salariu capitalist, n contra!ise ,ang. 5oate. +ar, s&o recunoatem, n @ord nu e=ist pia"a de des$acere pentru automo#ile. 8conomia "rii e n neornduial, principala preocupare a omului o#inuit e s pun de mncare pe mas. @u sunt accesi#ile venituri care s spri ine industria de care m ocup.

+a, dar v re$eri"i la pre!ent, nu privi"i n viitor. Cele dou "ri ale noastre sunt pe un curs de coli!iune inevita#il, care duce ctre uni$icare, iar cei care se pregtesc de ast!i vor culege miine roadele. +umneavoastr a"i avut vi!iunea de a v e=tinde produc"ia n %ndia i n <tatele /nite i acum sunte"i vioara&nti n industria auto. ncerca"i vi!iunea Coreei uni$icate i da"i o mn de a utor pentru a plasa "ara noastr n $runtea liderilor lumii. Meditnd la spusele lui ,ing, preedintele corpora"iei auto su$l $umul al#astru al tra#ucului ctre tavan. 7mi dau seamac gndi"i cu n"elepciune. +ar tre#uie s&i pun pe cei din departamentul de ela#orare a strategiilor s studie!e pro#lema i, poate, s ia n considerare i nite mpre urri neprev!ute. +eocamdat nu sunt sigur ca am che$ s m ocup de aspectele politice i s o#"in apro#ri att din partea guvernului Coreei de @ord ct i din partea celui al Coreei de <ud pentru a pune #a!ele pre!en"ei mele n @ord, ddu el un rspuns echivoc. ,ang i puse cocteilul cu votc pe mas i !m#i. Am prieteni i in$luen" n am#ele guverne i v pot veni n a utor la momentul potrivit, ripost, cu modestie. 8ti $oarte ama#il. n schim#, #unul meu prieten, a putea $ace ceva pentru tine; rspunse preedintele, sur!nd a$ectat. 1e!olu"ia re$eritoare la ndeprtarea armatei americane de pe teritoriul nostru, discutat n Adunarea @a"ional, ctig teren, spuse ,ang. +ac a"i sus"ine&o, a"i in$luen"a multe alte opinii politice. @oile incidente suprtoare n care este implicat personalul militar american $ac, $irete, ca n anumite !one, pro#lema s $ie spinoas. Totui, nu sunt convins c ngri orarea legat de securitatea noastr n ca!ul retragerii $or"elor americane este ne$ondat. -inen"eles c e, min"i ,ang. 5re!en"a american strnete agresivitatea celor din @ord. ndeprtarea lor nu va $ace altceva dect s sta#ili!e!e rela"iile dintre "rile noastre i s permit, n $inal, uni$icarea. Crede"i ntr&adevr c asta este ceea ce tre#uie $cut; Am putea deveni nite oameni $oarte #oga"i, <ong&woo, rspunse ,ang. <untem de a, rspunse preedintele corpora"iei auto, stingndu&i tra#ucul ntr&o scrumier de por"elan. <untem de a. 7n semn de rmas&#un, ,ang strnse mna colegului sau industria, apoi co#or cele o sut de eta e care l despr"eau de holul e=tinsului centru de a$aceri cu un li$t rapid, n care "i pocneau urechile. -r#atul m#rcat n negru care i era garda de corp vor#i ntr&un radio porta#il i, cteva secunde mai tr!iu, o limu!in roie, marca -entle2 Arnage 16, opri lng #ordur, ateptndu&i s urce.

7n timp ce maina rula silen"ios, ,ang, ae!at pe #ancheta de piele din spate, se ls copleit de un sentiment de automul"umire. 8venimentele plani$icate se des$urau mai #ine dect se ateptase. 5unerea n scen a uciderii unei tinere $ete de ctre un aviator american provocase, pe scara larg, resentimente n ntreaga "ar. Mamele organi!au numeroase proteste n e=teriorul #a!elor militare americane, n timp ce o mul"ime !gomotoas i e=altat de studen"i marluise n urul am#asadei <tatelor /nite. 5ersonalul administrativ al corpora"iei lui ,ang orchestrase o campanie intens de trimitere de scrisori care #om#ardau o serie de politicieni locali cu cereri de evacuare a $or"elor armate strine. %ar el nsui anta ase o serie de lideri ai Adunrii @a"ionale ini"iind re!olu"ia politic cu care urma s se con$runte n curnd preedintele Coreei de <ud. Acum se ocupa de conductorii comunit"ii oamenilor de a$aceri, care aveau o real in$luen" att asupra presei ct i asupra mem#rilor Adunrii @a"ionale. 6iderii de la 52ong2ang ai Coreei de @ord contri#uiau la punerea n scen a neltoriei $cnd vlv n urul reuni$icrii pe toate $ronturile pu#lice. Ca gest de #unvoin" care s indice m#unt"irea rela"iilor, ridicaser, temporar, ma oritatea restric"iilor de cltorie n @ord. Anun"aser, cu tam& tam&ul de rigoare, c o divi!ie militar de #lindate $usese retras, n mod panic, din !ona demilitari!at, dei omiseser s recunoasc c $usese repo!i"ionat la o mic distan". n ciuda $aptelor, era promovat o $a"ad panic i priete noas ntr&un spirit care ar $i $ost admirat de conductorii companiilor de pu#licitate de pe Madison Avenue. 6imu!ina -entle2 a unse n centrul <eul&ului, unde se ndrepta ctre por"ile unei cldiri de sticl indescripti#il de scund, identi$icat printr&o $irm de mici dimensiuni, pe care era scris, simpluL 7@T1851%@+81%68 ,A@B <8CK%A <8M%CO@+/CTO1% 6u=oasa main i continu drumul pe lng parcarea aglomerat, apoi co#or pe o alee ngust care a ungea n spatele cldirii, pe malul $luviului 3an. 0o$erul opri n $a"a unui doc particular, unde era acostat iahtul italienesc al lui ,ang. 6a #ord, acesta din urm i garda sa de corp $ur ntmpina"i de un servitor, n timp ce motoarele erau puse n $unc"iune i, nainte ca el s intre n ca#in, iahtul pornise napoi, spre domeniul su. ,wan, asistentul lui ,ang, se nclin cnd magnatul ptrunse n ca#ina de dimensiuni reduse pe care o $olosea drept #irou cnd se a$la la #ord. Aa cum i era o#iceiul, ,wan i ddea e$ului su rapoarte concise, $ie pe iaht, $ie pe domeniu, la s$ritul $iecrei !ile. 5e mas era stivuit un morman de relatri

scurte, de cte dou pagini, care puneau n in$erioritate rapoartele primite de mul"i conductori occidentali din partea serviciilor de in$orma"ii. ,ang parcurse n gra# i sort rapoartele, care detaliau totul, de la previ!iuni re$eritoare la ctigurile sale trimestriale din $irmele de telecomunica"ii la manevrele armatei sud&coreene i la pro$ilul personal al oricrui politician care i nela nevasta. %n$orma"iile legate de activit"i su#versive sau provenite din surse secrete erau tiprite pe o hrtie portocalie special, care se di!olva cnd era introdus n ap, $iind distruse imediat ce le citea ,ang. +up ce i ndrept aten"ia asupra unei serii de pro#leme de a$aceri, ,ang se $reca la ochi i ntre#L Ce veti am primit de la Tong u, de pe -uek c; ,wan pli n mod vi!i#il. Avem o pro#lem cu echipamentul maritim necesar pentru opera"ia de recuperare, rspunse el, e!itnd. <u#marinul apone! pe care l&am nchiriat a $ost avariat n timp ce era transportat pe -aek e. A $ost vina unor docheri neaten"i. ,wan urmri vena care se relie$a pe tmpla lui ,ang, ncepnd s se !#at violent. Mnia acestuia spori cu repe!iciune, dar se mani$est printr&un uierat controlat. Tre#urile astea $cute de mntuial tre#uie s ncete!e Mai nti am pierdut doi agen"i n America, ntr&o simpl tentativ de asasinat, iar acum asta. n ct timp va $i reparat avaria; 7n cel pu"in trei luni. <u#mersi#ilul <hinkai e scos din u!, spuse ,wan, cu voce sc!ut. Avem o plani$icare care tre#uie respectat, rspunse ,ang, agitat. .or#im despre !ile, nu despre luni. Am nceput s ne interesm de toate su#marinele disponi#ile din !on. Cellalt su#mersi#il apone! pentru ape adnci la care am $i putut apela tocmai este reutilat, iar cele ruseti e$ectuea!, n pre!ent, lucrri n !ona occidental. Cel mai apropiat su#marin disponi#il care e potrivit pentru recuperri este un vas ucranian care lucrea!, de o#icei, n Oceanul %ndian. Oricum, va $i nevoie de trei sptmni ca s a ung la $a"a locului. 8 prea tr!iu, mormi ,ang. %mpulsul pe care i l&am dat Adunrii Benerale pentru a a unge la re$erendum se apropie de punctul culminant. .or $i nevoi"i s vote!e n cteva sptmni. Tre#uie s ac"ionm nainte de asta. @u e nevoie s&"i reamintesc c ne&am asumat sarcina de a da lovitura n timpul ntrunirii BR, spuse, cu $uria clocotindu&i n priviri. 7n ncpere se ls tcerea Apoi ,wan risc s vor#easc. +omnule, ar mai e=ista o posi#ilitate. @i s&a spus c un vas american de cercetare tiin"i$ic operea! n apele apone!e, avnd un su#mersi#il

pentru ape adnci. Am reuit s&i dau de urm ast!i, ceva mai devreme, i am a$lat c se alimentea! la Osaka. 8 un vas de la @/MA, ct se poate de e$icient n ca!ul recuperrilor de la mari adncimi. %ari @/MA; c!u ,ang pe gnduri. Chipul i se contorsiona n timp ce lua n considerare modul ncununat de succes n care pusese #a!ele planului i riscul poten"ial repre!entat de ntr!iere. n cele din urm, ddu din cap ctre ,wan. 8 a#solut necesar s ncepem opera"iunea de recuperare ct mai curnd posi#il. O#"ine"i su#mersi#ilul american, dar $ace"i&o discret i $r nici un incident. Tong u e acolo i o s conduc opera"iunea, rspunse ,wan, ncre!tor. O s ac"ione!e con$orm instruc"iunilor dumneavoastr. @&o s ne de!amgeasc. Ai gri s $ie aa, rspunse ,ang, s$redelindu&l pe ,wan cu ochii si ntuneca"i, plini de intoleran".

Capitolul 22 Tala!urile de doi metri, purtndu&i cuma de spuma al#, loveau i mpingeau <ea 1over, $cndu&i pun"ile s se legene uor pe marea ondulat. /n $ront atmos$eric de presiune ridicat se ndeprta ncet de Marea Chinei de 8st i cpitanul Morgan o#serva, ncntat, c vntul puternic, dinspre sud, se domolise de cnd intraser, cu o noapte nainte, n marea a$lat la sud&est de teritoriul apone!. 7n timp ce Morgan privea de pe puntea de comand, un rsrit cenuiu a$unda treptat vasul ntr&o #aie de lumin palid. 6a prova care se nl"a i co#ora v!u un om stnd singur lng #alustrad i scrutnd ori!ontul. +easupra gulerului ridicat al achetei marinreti impermea#ile se putea vedea un petic de pr negru, ondulat, care $lutura n vnt. +irk respira adnc, umplndu&i plamnii cu aerul mrii i gustndu&i sarea ilav pe care o sim"ea pe lim#. Oceanul l revigora ntotdeauna, att $i!ic ct i mental, imensitatea al#astr a acestuia $iind un tonic rela=ant, care i permitea s gndeasc limpede i s ac"ione!e $erm. @e$iind omul care s lucre!e n spatele unui #irou, era ndrgostit de spa"iile li#ere, n$lorind atunci cnd se sim"ea una cu ceea ce avea de o$erit Mama @atur. +up ce privi o pereche de pescrui care, cutndu&i masa de diminea", descriser alene un arc deasupra navei, o porni ctre pupa i se urc pe puntea de naviga"ie de la nivelul superior. Cnd intr n camera de control a navei, Morgan tocmai luase n mn o can de ca$ea a#urind. Te&ai tre!it devreme, #u#ui vocea cpitanului, avnd pe chip un !m#et ovial chiar i la ora aceea matinal. @&am vrut s pierd nici un strop de distrac"ie, rspunse +irk, privind lung ctre ca$ea. Cred c ar tre#ui s ne apropiem de !ona de cercetat la scurt timp dup rsrit. <untem destul de aproape, !ise Morgan. <untem la vreo patru!eci de minute de po!i"ia raportat de <word$ish cnd a scu$undat su#marinul apone!. Care e adncimea aici; /n timonier tnr, n salopet al#astr, arunca o privire la monitorul care a$ia adncimea i anun", cu voce asprL Adncime dou sute opt!eci i cinci de metri, domnule. <e pare c locul e potrivit pentru o cercetare cu un A/.G. %i spun lui <ummer s&l tre!easc pe 5udr< i s&l pregteasc de lucru, rspunse Morgan, !m#ind.
G Autonomous /nderwater .ehicle

& vehiculul su#acvatic autonom

5udr< era o alt variant de vehicul su#acvatic autonom, pe care specialitii care l construiser ca nlocuitor l #ote!aser .ehicul <u#acvatic Autonom pentru 1ecuperarea %n$orma"iilor H 5udr<N. 8ra echipat cu cel mai nou tip de sistem independent de propulsie i dotat cu un scaner e=terior, un magnometru i un sen!or pentru vi!uali!area pro$ilului $undului, toate trei $iind montate ntr&o carcas de $orma unei torpile, care se arunca, pur i simplu, peste #ord. <en!orii com#ina"i aveau posi#ilitatea de a reali!a harta seismic a $undului oceanului, identi$icnd att o#iectele de provenien" natural ct i pe cele $cute de mna omului i sesi!nd, n aceeai msur, anomaliile repre!entate de o#iectele ngropate. <en!orul de $orma unui pete putea trece ra!ant pe deasupra $undului, la o adncime de o mie cinci sute de metri, propulsat de o #aterie puternic, ceea ce elimina necesitatea unui ca#lu de remorcare lung i stn enitor. 7n timp ce <ea 1over se apropia de !ona de cercetat, +irk o a ut pe <ummer s descarce parametri de cutare n computerul de naviga"ie al lui 5udr<. O s $olosim scanerul e=terior numai pentru c aa o s putem acoperi un culoar mai larg de cercetare, o in$orm +irk. +ac %&':: e acolo, ar tre#ui s&l putem vedea ae!at deasupra $undului. Ct de ntins tre#uie s $ie grila de cutare; ntre# <ummer, introducnd instruc"iunile de la tastatura unui laptop. +e la <word$ish nu avem dect o locali!are apro=imativ, aa c se pare c avem de acoperit o supra$a" $oarte mare. 3ai s setm grila ini"ial la opt pe opt kilometri. Asta nu depete limitele sistemului de recuperare a datelor. O s&i $ac o veri$icare rapid, apoi ar tre#ui s $im gata de lansare. 7n timp ce so$tul $olosit de Audr2 era recon$igurat, <ea 1over co#or n ap, la $iecare dintre capetele grilei de cutare, cte dou traductoare cu auto& po!i"ionare. Avnd ncorpora"i receptori B5<, traductoarele puteau retransmite indica"iile de naviga"ie ctre Audr2, ceea ce avea s&i permit vehiculului s se deplase!e, nainte i napoi, de la un capt la altul al grilei, la cteva !eci de metri deasupra $undului oceanului. n schim#, Audr2 urma s transmit ctre traductoare, periodic, pachete de date con"innd detaliile cercetrii e$ectuate cu a utorul sonarului. .inciul e pregtit, strig unul dintre mem#rii echipa ului. 1idicndu&i degetul mare, +irk le $cu un semn apro#ator, apoi el i <ummer privir cum vehiculul de cercetare lung de doi metri i umtate i avnd culoarea lmii era ridicat din suportul de pe puntea de la pupa i
N Autonomous /nderwater +ata 1ecover2 .ehicle

co#ort peste #ord, ctre ap. +ra al# de stropi de spum din urma co!ii le dovedi c mica elice a lui Audr2 se nvrtea, apoi ghearele vinciului eli#erar su#mersi#ilul. @pustindu&se nainte ca un armsar pur snge prin por"ile de la <anta Anita, vehiculul n $orm de torpil tie valurile pe toat lungimea lui <ee 1over nainte de de a se scu$unda su# ele, co#ornd ctre adncuri. Audr2 prinde ceva vite!, o#serv +irk. % s&au $cut, recent, o serie de modi$icri i acum i poate e=ecuta cercetrile cu o vite! de nou noduri. 7n ritmul sta, partea opera"iunii pe care o pre$er n&o s dure!e prea mult. Care&i aia; ntre# <ummer, cu o privire amu!at. 5i, cea n timpul creia atept re!ultatele #nd o #ere i mncnd un sandvi cu unt de arahide, rn ii el. 7n timp ce Audr2 se deplasa ncoace i ncolo, de&a lungul culoarelor imaginare ale grilei, la trei!eci de metri deasupra $undului mrii, <ummer i monitori!a evolu"ia pe a$ia ul unui computer de la #ordul lui <ea 1over. O actuali!are a in$orma"iilor digitale era transmis, din dou!eci n dou!eci de minute, prin radio, de la traductoare ctre nav, unde urmtoarea prelucrare electronic convertea datele #inare n imagini gra$ice ale nregistrrilor sonarului. +irk i <ummer e=aminau pe rnd imaginile $undului, cutnd orice $orme rectilinii sau unghiulare care ar $i putut repre!enta o epav. Arat ca o pi!!a cu crna"i, medita +irk, n timp ce studia $undul presrat cu stnci, uitndu&se la #olovanii cu $orme stranii care aruncau um#re rotunde pe $undul plat din $undal. < nu&mi spui c "i&e $oame din nou, ripost <ummer, cltinnd din cap. @u, dar $ac pariu c lui Audr2 i este. Ce distan" poate parcurge cu o #aterie; -ateriile $olosite n ca!ul opera"iunilor des$urate cu vite! ridicat sunt proiectate s re!iste doar opt ore. Totui, nu&l lsm niciodat mai mult de apte, ca s $im siguri c mai are su$icient curent electric ca s se propulse!e la supra$a". Acum e n ap de vreo ase ore, !ise <ummer, privindu&i ceasul, aa c va tre#ui s&l readucem la supra$a" pentru schim#area #ateriei n urmtoarea or. 5e ecran se suprapuse #rusc o nou $ereastra, amintind recep"ionarea ultimelor in$orma"ii actuali!ate. Mai tre#uie parcurs doar un singur rnd ca s acoperim prima !on de cercetare, constat +irk, ridicndu&se de pe scaunul din $a"a consolei computerului i ntin!ndu&i #ra"ele. Mai #ine a sta#ili limitele urmtoarei grile de cutare. 5o"i s arunci o privire asupra ultimelor date $urni!ate;

<igur, o iau nainte i descopr epava pentru tine, glumi <ummer, ae!ndu&se i tastnd o serie de comen!i. 5e ecran apru un nou set de imagini, o $ie de $und de ocean lat de cinci sute de metri derulat de la un capt la cellalt i semnnd cu vederea din avion a unui drum de "ar, #ine #ttorit, prin pustiu. <ummer alese drept culoare a imaginilor o nuan" de gal#en, aa c stncile sau dm#urile care apreau din cnd n cnd aveau aspectul unor um#re cu tent maronie. <tudie monitorul cu aten"ie, privind cum alunecau cu repe!iciune imaginile monotone ale $undului de ocean, mereu acelai. +eodat, n partea din dreapta sus a ecranului apru o pat ntunecat care se mri pe msur ce se derula nregistrarea. i ddu repede seama c pata era o um#r creat de un o#iect lung, de $orm tu#ular, care era #ine de$init, avnd o culoare roiatic. /ite&l, e aiciE strig, cu voce ascu"it, surprins de propriul glas. /n mic grup de oameni se ngrmdi n urul ei n timp ce rederul imaginile, de mai multe ori, cu vite! redus. Conturul desluit al unui su#marin era e=trem de evident, $iind completat de o turel care arunca o um#r lung ntr&una dintre pr"i. %maginea uneia dintre e=tremit"ile vasului era neclar, dar <ummer msur o#iectul, a crui lungime depea sim"itor nou!eci de metri. Arat ca un su#marin, $r ndoial, i e unul mare, spuse ea, ne$iind sigur c tre#uia s&i cread ochilor. Psta&i copilaul nostru, spuse +irk, cu ncredere. Arat e=act ca imaginea scanata a lui %&'(). -un trea#, <ummer, spuse Morgan, apropiindu&se de grupul agitat. Mul"umesc, cpitane, dar Audr2 a $cut totul. Ar $i #ine s&l aducem la #ord nainte de a a unge n China. <ummer tast un nou set de comen!i i traductoarele transmiser un semnal ctre vehiculul su#acvatic. n cteva secunde, Audr2 ncheie secven"a de cutare i se propulsa n sus, sprgnd supra$a"a apei la patru sute de metri distan" $a" de <ea 1over. <ummer, +irk i Morgan urmrir din priviri echipa de recuperare care se gr#i s se ndrepte, cu o #arc de cauciuc Qodiac, ctre sen!orul care mergea n ralanti, pe care l aga" de copastie. 8chipa se ntoarse, cu vite! redus, lng nava de cercetare, unde Audr2 $u scos din ap i replasat n locaul su de pe puntea de la pupa. 7n timp ce ultimul dintre cele dou traductoare era ridicat la #ord, +irk admir un vas mare de prospec"iuni care se deplasa ncet, la c"iva kilometri distan", cu un steag apone! $luturnd pe plat$orma nalt de la prov. 8 o nav care ntinde ca#luri, spuse Morgan, prin!nd privirea lui +irk. @e&a urmrit de cnd am ieit din Marea %nterioar.

8 o $rumuse"e. @u pare s se gr#easc, !ise +irk, o#servnd vite!a redusa a vasului. 5ro#a#il c e pltit dup numrul de !ile de lucru, rse Morgan, apoi i concentra aten"ia ca s se asigure c cei doi traductori a unseser n siguran" la #ord. 5oate, rspunse +irk, !m#ind, dar un vag semnal de alarm i se ag" de un ungher al min"ii. 7i alunga sentimentul i i re$ocali! gndurile asupra urmtoarei sale sarcini. 8ra timpul s arunce el nsui o privire atent asupra lui %&'::.

Capitolul 23 8chipa ul de pe <ea 1over nu pierdu timpul $cnd pregtiri pentru cercetarea "intei sale scu$undate. Cpitanul Morgan deplas nava, plasnd&o direct deasupra acesteia, cu a utorul coordonatelor B5< $urni!ate de Audr2. 8licele computeri!ate de manevr din pr"ile laterale ale vasului erau n $unc"iune cnd <ea 1over se po!i"iona n locul dorit, autocori ndu&i permanent po!i"ia modi$icat de vnt i de curen"i i men"innd&o, cu o eroare de c"iva centimetri, n punctul indicat. 5e puntea de la pupa, +irk, <ummer i secundul 12an parcurgeau cu gri un raport de prescu$undare re$eritor la <tar$ish. 4iind proiectat special pentru cercetrile tiin"i$ice des$urate n ape adnci, <tar$ish era un su#marin e=trem de #ine dotat din punct de vedere tehnic, capa#il s $unc"ione!e la adncimi de pn la dou mii de metri. <emna cu o minge translucid plasat pe un elevator i putea transporta doi operatori ntr&un #alon din sticl acrilic armat, groas de cincispre!ece centimetri, care o$erea o vedere panoramic a mrii. ncastrat ntr&un suport de un portocaliu strlucitor, s$era transparent era ticsit de nenumra"i sen!ori, de camere $oto i video i de dispo!itive de prelevare a carotelor. n $a"a i n spatele #alonului erau montate patru seturi de elice de manevr, care i ddeau su#marinului un grad nalt de manevra#ilitate. +ou #ra"e articulate, din o"el, montate de o parte i de alta a ca#inei i care puteau $i $olosite pentru colectarea pro#elor i pentru manipularea diverselor dispo!itive de anali!are a datelor, o$ereau un plus de $unc"ionalitate. 5entru c #ra"ul mecanic din dreapta era mai lung dect cel din stnga, su#marinul semna cu un cra# atunci cnd lucra pe $undul oceanului. Cred c totul e aran at, spuse <ummer, uitndu&se la ultima nsemnare de pe #locnotesul ei. 8ti gata de scu$undare; @umai dac conduc eu, i ntoarse +irk !m#etul. 5urtnd salopetele de culoarea mrii de la @/MA, cei doi $ra"i intrar n ncperea minuscul prin hu#loul din partea din spate. +ei interiorul era strimt, +irk i <ummer stteau con$orta#il pe dou scaune moi, orientate ctre partea din $a"a a #alonului. +irk i puse ctile i lu legtura cu secundul 12an. Aici <tar$ish, spuse, ca s veri$ice sistemul de comunicare. <untem gata dac sunte"i i voi, Tim. 5regti"i&v pentru lansare, i rspunse 12an. Cu o detuntur care rsuna deasupra capetelor lor, ca#lul gros ataat de su#marin prin dou #ucle se n$ur, ridicnd su#marinul drept n aer i

suspendndu&l la !ece metri deasupra pun"ii. n timp ce <tar$ish atrna, plutind n aer, 12an apsa un #uton de pe o consol lateral i puntea de su# su#marin se deschise, despr"indu&se n dou pr"i care alunecar, pe role, n laturi. +edesu#tul su#mersi#ilului suspendat apru apa de un verde palid a Mrii Chinei de 8st. 12an apas pe un alt comutator i proiectoarele de pe o #and circular se aprinser, sco"nd n eviden" perimetrul unui #a!in rotund decupat n partea din spate a cocii lui <ea 1over. /n #i#an de mare imens, sinuos, apru n e=plo!ia #rusc de lumin i dispru $ulgertor su# gaura stranie din coca navei. <u#marinul portocaliu $u co#ort ncet prin deschidere i lsat n ap, iar ca#lul de ridicare $u ndeprtat dup ce +irk con$irm c, la #ordul lui <tar$ish, toate sistemele erau opera"ionale. Ca#lul e decuplat, anun" vocea lui 12an n ctile lui +irk. <unte"i li#eri s nota"i. .natoare plcut. Mul"umim pentru co#orre, rspunse +irk. O s cla=one! cnd ne ntoarcem de la maga!in. +irk test elicele pentru ultima oar, n timp ce <ummer deschidea tancul de imersiune, permi"nd ca un potop de ap srat s umple cavitatea. 5ortan"a negativ $u atins repede i su#marinul ncepu s co#oare ncet n adncuri. .erdele palid al apei se trans$orm, treptat, n ca$eniu, apoi pli, devenind negru ca cerneala cnd <tar$ish se a$und mai mult. <ummer aps un comutator i un ir de proiectoare puternice, cu =enon, le lumin drumul, dei nu erau multe de v!ut n apa ntunecoas. 5entru c a ungea pe $und su# ac"iunea gravita"iei. su#mersi#ilul avu nevoie de vreo cincispre!ece minute pentru a ncheia co#orrea de aproape trei sute de metri. n ciuda temperaturii sc!ute a apei care i ncon ura, cei doi se ncl!ir din cau!a echipamentului electronic care $unc"iona n capsula etan de sticl acrilic i, n cele din urm, <ummer opri aerul condi"ionat ca s pstre!e rcoarea. ncercnd s $ac timpul s treac mai repede, +irk ddu o nou $orm ctorva dintre glumele rsu$late ale lui *ack +ahlgren, iar <ummer l puse la curent cu cercetarea re$eritoare la poluantul marin de pe coastele estice ale *aponiei. Cnd a unser la dou sute opt!eci de metri, <ummer ncepu s mreasc $lota#ilitatea ca s ncetineasc co#orrea, pentru a evita s se loveasc cu putere de $und. +irk o#serv c vi!i#ilitatea se mrise, dei, la adncimea aceea, apa era lipsit de ma oritatea vie"uitoarelor. Treptat, desluir, n o#scuritate, o $orm ntunecat, $amiliar, care se contura su# ei. /ite&l. <untem e=act deasupra lui. <uprastructura neagr, ilu!orie, a turelei lui %&':: se nl"a ctre ei ca un mic !grie&nori n timp ce <tar$ish co#ora n mi locul su#marinului gigantic n mod $oarte asemntor cu ceea ce gsise n ca!ul lui %&'(), +irk o#serva c %&

':: sttea, drept, pe $und, $iind nclinat doar su# un unghi de cincispre!ece grade. +egradarea supra$e"ei era mult mai pu"in sever dect la %&'() i uriaul su#marin arta ca i cum nu ar $i stat n ap ani de !ile, ci doar cteva luni. +irk activ elicele lui <tar$ish i se ndeprta uor de vasul care aprea, pe cnd <ummer regla $lota#ilitatea ast$el nct s se men"in la trei sute de metri, e=act la nl"imea pun"ii su#marinului. 8 enormE e=clam <ummer cnd ochii ei !rir uriaul contur transversal al navei. Chiar i su# luminile strlucitoare ale lui <tar$ish, nu putea vedea dect o por"iune a vasului. -inen"eles c nu e un su#marin nem"esc de du!in din al +oilea 1!#oi Mondial, rspunse el. 3ai s vedem unde a $ost lovit. Manevrnd elicele, +irk propulsa su#mersi#ilul de&a lungul unei traiectorii care urmrea $lancul dinspre tri#ord al epavei, alunecnd doar la vreo doi metri deasupra pun"ilor sale superioare rotun ite. Cnd ncon urau pupa, <ummer arta ctre partea de sus a celor dou elice propulsoare din #ron! care ieeau din noroiul de pe $und. Continundu&i drumul de&a lungul #a#ordului, mai naintar vreo cincispre!ece metri nainte de a aprea o tietur adnc la nivelul liniei de plutire. 5rima lovitur de torpil, strig +irk, privind urma impactului $atal cu una dintre torpilele lui <word$ish. l po!i"iona de <tar$ish ast$el nct luminile sale s ptrund n sprtura de $orm neregulat. +in interior le rspunse strlucirea unei mase circulare de metal contorsionat i !dren"uit, semnnd cu $lcile deschise ale unui rechin cu din"ii de $ier. <e rsucir i, relundu&i drumul, su#marinul se deplas ncet, pe nc !ece metri, de&a lungul epavei tcute, nainte de a se ivi cea de&a doua gaur. A doua lovitur de torpil, spuse +irk. <pre deose#ire de prima tietur din partea de la #a#ord, a doua era plasat, n mod #i!ar, mult mai sus, de&a lungul margini pun"ii superioare, de parc e=plo!i#ilul ar $i venit de undeva, de deasupra. Ai dreptate, aici tre#uie s&l $i i!#it a doua torpil, presupuse <ummer. 5ro#a#il c pupa se a$undase de a n urma primei lovituri, iar su#marinul se lsase pe spate datorit reculului ini"ial, cnd l&a nimerit aici a doua torpil. <word$ish a "intit $oarte #ine. 5ro#a#il ca au dat de su#marin noaptea, cnd se deplasa la supra$a". Psta&i hangarul avioanelor; ntre# <ummer, artnd o ane= tu#ular, de mari dimensiuni, care se ntindea de&a lungul pun"ii din spate pn la turel. +a. <e pare ca a $ost distrus n timpul e=plo!iei, spuse el, n timp ce pluteau ctre sprtur.

O por"iune de ase metri din !ona de lng punte a hangarului dispruse, pur i simplu, n timpul masacrului. 5rivind n interior, v!ur, n lumina proiectoarelor, o elice de avion cu trei palete montat pe peretele din spate. Mrind tura"ia elicelor, +irk rsuci vehiculul care nainta !um!ind, alunecnd pe deasupra turelei, ale crei numeroase plat$orme cu tunuri erau nc la locul lor. <tar$ish nainta ctre puntea din $a" nainte de a se ntoarce i de a plana deasupra pun"ii de la prova, alturi de unul dintre imensele hidroavioane, care se ridica deasupra su#marinului ca o arip uria. Asta ncheie partea pitoreasc a turului, spuse +irk. < vedem dac putem descoperi ce transporta. Mai #ine s lum mai nti legtura cu cei de deasupra, spuse <ummer, punndu&i ctile de comunicare i apsnd pe #utonul C8M%<%8D. <ea 1over, aici <tar$ish. Am gsit iepuraul de 5ati, iar acum trecem la vntoarea de ou. Am n"eles, pri vocea lui 12an. Ave"i gri cu coul. Cred c duce mai degra# gri a su#mersi#ilului dect pe a noastr, spuse +irk, $r nici o e=presie. 5rocedea! tipic #r#tete, medita <ummer, cltinnd din cap. i leag sentimentele de o#iectele mecanice nensu$le"ite. -inen"eles c ha#ar n&am ce spui, ripost +irk, amu!ndu&se. 7n timp ce vor#ea, l deplasa pe <tar$ish, cu gri , pe deasupra provei, inspectnd puntea. +up cteva minute, !ri ceea ce cuta. 8=ist un tam#uchi, n partea din $a", n !ona superioar a maga!iei cu torpile. +ac au respectat aceeai procedur ca %&'(), atunci acolo a $ost depo!itat muni"ia #acteriologic. +irk l aduse pe <tar$ish n $a"a hu#loului nainte de a&l plasa pe puntea din $a", oprind propulsoarele. Cum te descurci cu intrrile prin e$rac"ie; o ntre# pe <ummer. <pre deose#ire de %&'(), aici tam#uchiul era nchis i etanat cu o #and metalic strns cu un volant montat n acelai plan. <ummer activ un o2stick ascuns n #ra"ul scaunului ei i aliment dispo!itivul hidraulic al #ra"ului retracta#il din partea dreapt a su#mersi#ilului, n timp ce ac"iona comen!ile, apendicele metalic ".ni din partea lateral a lui <tar$ish i se e=tinse, ntin!ndu&se cu stngcie. 8a l co#or, ncet, ctre tam#uchi, manevrndu&l prin lovirea uoar a comutatorului. Cu preci!ia unui chirurg, deschise mna mecanic, de tipul unei gheare, i o ls n os, ctre tam#uchi, n$igndu&i degetele n $antele volantului de la prima ncercare. 4rumos lucrat, o admir +irk. Acum s vedem dac se deschide, ripost ea.

7n urma unei uoare lovituri date celui de&al doilea comutator, articula"ia de $i=are a ghearei mecanice ncepu s se rsuceasc. +irk i <ummer i lipir $e"ele de geamul #alonului, dorind s vad volantul nvrtindu&se. +ar dispo!itivul de etanare, care $usese !vort vreme de ai!eci de ani, nu se clinti. <ummer ncerc s mute comutatorul sistemului de $i=are de pe o po!i"ie pe alta de nc vreo ase ori, dar $r nici un $olos. 0i cu asta am terminat cu dispo!itivul meu hidraulic, #om#ni ea, ntr&un tr!iu. Men"ine strnsoarea asupra volantului, o instrui +irk. < ncercm o ac"ionare cu prghie. Ct ai clipi, aliment propulsoarele i l ridic pe <tar$ish la c"iva centimetri deasupra pun"ii. n timp ce <ummer strngea volantul tam#uchiului cu gheara mecanic, el invers #rusc cursul, ncercnd s rup etanarea $olosind momentul ntregului su#mersi#il. .olantul rmnea strns, aa c ncepu s&l roteasc pe <tar$ish ntr&o parte i ntr&alta, ncercnd s i aplice #rusc $or"a unei prghii. Cred c o s rupi #ra"ul, l averti! <ummer. 8l continu s ncerce, hotrt, pstrnd tcerea. 6a urmtoarea smucitur, o#serv o micare a#ia percepti#il a volantului. nc o micare i dispo!itivul de etanare $u distrus, n s$rit, volantul rotindu&se, #rusc, cu un s$ert de tur. Asta nseamn s demonstre!i cine e e$ul, spuse <ummer. @umai s nu&i spui lui 12an c #e#eluul lui are acum #ra"ul drept cu c"iva centimetri mai lung dect nainte, !m#i +irk. 7n timp ce pluteau deasupra tam#uchiului, <ummer i!#uti repede s roteasc volantul pn la capt, cu a utorul ghearei mecanice. Apoi +irk l trase pe <tar$ish napoi, <ummer men"inu strnsoarea i, n cele din urm, tam#uchiul se #alansa, deschi!ndu&se. 1epo!i"ionar su#mersi#ilul n $a"a deschi!turii i privir nuntru, dar nu v!ur altceva dect un spa"iu gol, ntunecat. Cred c asta&i o trea# pentru <noop2. Tu ai acces la comen!i, spuse <ummer. +irk trase n a$ar un modul de comand tip laptop i aps #utonul de alimentare. Aprinderea unui ir de lumini ver!i con$irm c unitatea era activat. Bata, du&te s le aduci, murmur, apsnd un comutator care punea n $unc"iune un propulsor minuscul. +intr&un suport e=terior situat su# capsula din sticl acrilic iei un vehicul telecomandat. @edepind dimensiunile unei gen"i diplomat,

minusculul 1O.9 repre!enta doar pu"in mai mult dect o camer video cu sistem propriu de iluminare, creia i se ataase un set de mici elice propulsoare cu ac"ionare electronic. Avnd posi#ilitatea de a cerceta spa"iile nguste i de ac"iona n interiorul lor, <noop2 era unealta ideal pentru e=plorarea nielor adnci i periculoase de pe epavele scu$undate. <ummer l urmri pe <noop2 "nind la vedere i a$undndu&se n tam#uchiul deschis n mi locul unui et de #ule minuscule. +irk aps un alt #uton de pe consol i vederile luate de 1O. aprur, n direct, pe un monitor color. /rmrind monitorul ca s&l poat pilota, conduse vehiculul n de acum $amiliara maga!ie cu torpile. <noop2 trecu pe lng un ir de proiectile, iar camera art c to"i cei cinci peti imeni, de metal, se odihneau nc pe suporturile lor. <e roti, a ungnd pe o alt latura a niei, i scena se repet n partea opus a ncperii. 8ra limpede c %&':: nu anticipase lupta cnd <word$ish l surprinsese i l scu$undase. +ar nu torpilele l interesau pe +irk. l diri a pe <noop2, metodic, ctre partea de la prova a maga!iei, unde l plim# sistematic, nainte i napoi, de&a curme!iul acelui spa"iu, alunecnd cu vreo doi metri ctre pupa dup $iecare trecere n urm creia se sim"ea satis$cut, $iindc $iecare centimetru ptrat $usese cercetat. @ici urm de #om#e i de l!ile lor. +ar mai e=ist, dedesu#t, o maga!ie cu torpile n care e posi#il s $i $ost depo!itate. 5o"i s&l duci pe <noop2 acolo os; ntre# <ummer. 7n podea e un tam#uchi pentru ncrcarea torpilelor, dar nu cred c <noop2 i poate ridica capacul. <&ar putea s mai $ie o alt cale de acces. <cannd ncperea prin ochii camerei de luat vederi a lui <noop2, o#serv ua din spate, care ducea ctre ca#ina cpitanului. nc mai era deschis i +irk manevra 1O.&ul, $cndu&l s treac dincolo de ea peste cteva secunde. Acolo, spuse <ummer, artnd cu o micare a capului ctre unul dintre col"urile monitorului. 8 o scar care pare s duc spre puntea de dedesu#t. +irk $cu 1O.&ul s danse!e n urul unui morman de s$rmturi i apoi n os, ctre gura tam#uchiului din podea. Co#ornd ctre puntea urmtoare, <noop2 descoperi intrarea n maga!ia de torpile de la nivelul in$erior i ptrunse n urmtorul spa"iu destinat $ocoaselor. +ei ceva mai mic din cau!a conicit"ii mai accentuate a cocii su#marinului, ncperea era copia $idel a celei de deasupra. 0i, aa cum mai v!user i nainte, nuntru erau e=puse !ece torpile letale, tip ?G, care se odihneau, linitite, n
9 1emote Operated .ehicle

& vehicul telecomandat.

suporturile lor. Cu toate c a unsese aproape de limita ca#lului cu auton$urare care l alimenta pe <noop2, +irk l manevr, cu gri , n urul por"iunii ocupate a ncperii. Camera video le arta c n compartiment se a$la un set complet de torpile, dar nimic altceva. <pa"iul gol le re$lecta privirile cu nepsare. <&ar prea, spuse <ummer, cltinnd din cap, de!amgit, c nu e=ist nici un ou.

Capitolul 24 +irk clu!i, cu gri , micul 1O. pe drumul de ntoarcere ctre <tar$ish i ncepu s $luiere vechea melodie C<wanee 1iverD, a lui <tephen 4oster. <ummer i privi $ratele nedumerit i curioas. Kinnd cont c #om#ele #acteriologice s&au pierdut pe drum, eti ngro!itor de $ericit, spuse ea. <urioar, s&ar putea s nu tim unde sunt, dar e sigur c tim unde nu sunt. Acuma eu, dac a $i $ost n locul lor, a $i vrut s "in oule astea ct mai aproape de gin. <ummer avu nevoie de o secund ca s&i n"eleag comentariul, apoi $a"a i se lumina ntr&o mic msur. 3angarul de pe punte; Cel n care sunt avioanele; +a, hangarul, rspunse +irk. %ar <word$ish a $ost destul de ama#il ca s ne lase ua deschis. +e ndat ce <noop2 se a$l n siguran", n locaul su, +irk activ propulsoarele principale i <tar$ish se desprinse de puntea su#marinului, ndreptndu&se ctre cea de&a dou urm de torpil. Baura aprut n urma e=plo!iei era su$icient de mare ca s permit ptrunderea n interior, dar hangarul cu diametrul de trei metri era prea ngust pentru ca <tar$ish s mai poat $i manevrat dup aceea. +irk i studie ruptura nainte de a strecura su#mersi#ilul prin deschi!tur. 8=plo!ia $cuse n punte guri ca nite ciupituri de vrsat, care duceau ctre mruntaiele ntunecate ale su#marinului. +irk l conduse pe <tar$ish cu gri , co#orndu&l tot mai mult, pn cnd a unse la marginea din $a" a sprturii i v!u c era destul de larg pentru ca su#mersi#ilul s poat trece. Cu coada ochiului, o#serv c elicea de avion pe care o remarcase mai devreme atrna chiar n dreapta sa. <e ls ncet n os, pn cnd tlpile de sus"inere ale su#mersi#ilului atinser puntea. Cnd opri propulsoarele, n interior se ls, pentru moment, tcerea. 5rivir mpreun n lungul hangarului #lindat care se ntindea n $a"a ochilor, ca un tunel nes$rit. Apoi un sunet metalic, n#uit, se propag prin ap, spul#ernd tcerea. +irk, eliceaE strig <ummer, artnd spre dreapta prin geamul #alonului. <uportul care sus"inuse elicea de re!erv, cu trei palete, pentru #om#ardiere <eiran, ruginise de mult vreme din cau!a apei srate, dar, n ciuda #unului&sim", reuise cumva s rmn su$icient de intact pentru a "ine elicea grea ag"at de perete vreme de ai!eci de ani. A#ia cnd l lovise apa agitat de propulsoarele lui <tar$ish se hotrse s&i a#andone!e misiunea i

se pr#uise de pe perete trans$ormndu&se ntr&un glo# de pra$ ruginiu. <uportul o dat ndeprtat, elicea grea c!u direct pe punte, ateri!nd, cu un !ngnit, pe vr$urile celor dou palete din partea de os. +ar asta nu era tot. 4ascina"i i nea utora"i, privir elicea care continua s se deplase!e, paleta de sus trecnd pe lng geamul #alonului, la c"iva centimetri de $a"a lui <ummer. 5rea s se mite ncet, pentru c presiunea apei $rna micarea. n ap rever#er un al doilea !ngnit cnd paleta i partea $rontal a elicei lovir puntea, ntregul ansam#lu $u trt de&a curme!iul #ra"ului ro#otic din dreapta i c!u peste tlpile su#mersi#ilului. /n nor de sedimente ca$enii se nl", ntunecndu&le vederea, apoi, cnd apa se limpe!i, <ummer o#serv o dr su#"ire de $luid ntunecat care se nl"a n $a"a lor, de parc <tar$ish ar $i sngerat. <untem "intui"i aici, icni ea, cu ochii la elicea grea care !cea de&a curme!iul tlpilor anterioare ale su#mersi#ilului. 7ncearc s pui n $unc"iune #ra"ul drept. .e!i dac po"i ridica paleta, iar eu o s m strduiesc s ieim de aici, o pov"ui +irk, n timp ce pornea propulsoarele. <ummer strnse cu putere o2stick&ul i l aps ctre spate, ca s ridice #ra"ul. Apendicele metalic ncepu s se nal"e ncet, apoi c!u $r vlag. 8a deplas o2stick&ul, iari i iari, nainte i napoi, dar nu primi nici un rspuns. @u&i #ine, spuse, cu calm. 5ro#a#il c paleta a ntrerupt comen!ile hidraulice. -ra"ul drept e ca i amputat. Psta tre#uie s $i $ost $luidul pe care l&am v!ut. ncearc&l pe stngul, rspunse +irk. <ummer con$igura al doilea o2stick i alimenta #ra"ul mecanic din stnga su#mersi#ilului. Ac"iona comen!ile, ncercnd s&l ntind de&a curme!iul $erestrei de o#servare i n os, ctre elicea c!ut. +ar acesta, $iind i mai su#"ire i mai scurt dect cel din dreapta, era mai pu"in manevra#il. +up cteva minute n care l ndoi i l rsuci n diverse moduri, reui, n cele din urm, s aduc gheara ntr&o po!i"ie din care putu prinde muchia paletei elicei. Am reuit s&o prind, dar su# un unghi nepotrivit. @u cred c o s&i pot imprima destul $or", !ise ea. .or#ele i se adeverir cnd ac"iona comen!ile. -ra"ul ncerca s trag elicea, dar nimic nu se clinti. ncerca din nou, n mai multe rnduri, cu acelai re!ultat. 5resupun c va tre#ui s ne trm a$ar de aici, rspunse +irk, scrnind din din"i.

Activa propulsoarele la puterea ma=im, ncercnd s&l ridice pe <tar$ish i s&l trag napoi, ndeprtndu&l de elicea rsturnat. 5ropulsoarele electronice !um!air i se cutremurar violent n timp ce se n$igeau n ap cu toat puterea, dar greutatea elicei era, pur i simplu, prea mare. <u#mersi#ilul sttea nemicat ca o stnc, n timp ce propulsoarele sale #teau apa ne#unete, ridicnd un nor murdar, de nmol. 6e schim# sensul de rota"ie nainte i napoi, ncercnd s #ascule!e pentru a se desprinde, dar $r nici un $olos. +up mai multe ncercri !adarnice, +irk opri propulsoarele i atept ca norul maroniu s se mprtie. O s consumm degea#a #ateriile dac o s continum s $acem ncercri i s dm gre, spuse, descura at. 5ur i simplu, nu avem destul $or" de trac"iune ca s scpm de elice. <ummer putea vedea roti"ele care se nvrteau n capul $ratelui ei. @u era prima oar cnd rmnea prins su# ap mpreun cu +irk i, tiind c i e alturi, se sim"ea ncura at. +oar cu cteva luni nainte $useser pe punctul de a muri mpreun n largul coastei @avidad, cnd la#oratorul su#marin n care se a$lau se rostogolise ntr&o crevas datorit $uriei unui uragan devastator. @umai sosirea tatlui ei i a lui Biordino, n ultimul moment, i salvase de la o moarte lent, prin as$i=iere. ns, de data aceasta, tatl ei i Biordino erau la o mie ase sute de kilometri deprtare. A$ar, n ntunecimea de neptruns, ncepeau s se aud oaptele trecutului. Marinarii de pe %&'::, mor"i de mult vreme, preau s&i strige pe +irk i <ummer ca s li se alture n mormntul rece i umed a$lat la trei sute de metri su# supra$a"a mrii. <u#marinul tcut i ntunecat crea o sen!a"ie mor#id, care o $cu pe <ummer s simt un $ior pe ira spinrii. Apa agitat din ur se calm i putur privi din nou n adncimea hangarului. @u se putu mpiedica s #rode!e pe marginea $aptului c erau g!dui"i n mormntul de $ier al mai multor du!ini de #r#a"i cura oi din Marina Militar %mperial. <ilind imaginea maca#r s&i prseasc mintea, ncerca s&i concentre!e din nou aten"ia asupra cerin"elor logice ale situa"iei lor. Ct timp ne&a mai rmas la dispo!i"ie; ntre#, ncepnd s $ie copleit de situa"ia disperat. +irk privi irul de aparate de alturi. @u suntem n pericol atta vreme ct epuratorul de aer nu epui!ea! #ateria. +up vreo trei ore se vor stinge luminile, apoi, dup nc o or, sau cam aa ceva, vom rmne $r aer. Ar $i mai #ine s lum legtura cu <ea 1over. .ocea i era sla#, dar netul#urat.

<ummer activa sistemul de comunicare i l apel pe 12an, pe <ea 1over, dar nu i se rspunse dect prin tcere. +up o serie de alte ncercri, n receptor se au!ir prituri. <tar$ish. aici <ea 1over. @u v&am n"eles, v rugm repeta"i, terminat, sosi rspunsul estompat i neclar al 6ui 12an. 5ro#a#il c semnalul nostru e #locat de pere"ii su#marinului, spuse +irk. @oi i putem au!i, dar ei nu. O s mai ncerc, n ca! c ar putea capta semnale sporadice. <ummer continu s transmit vreme de nc !ece minute, vor#ind cu voce puternic i clar, dar nu primi de la 12an altceva dect acelai rspuns $rustrant. @&are rost. @u ne pot au!i. <untem pe cont propriu, admise ea n cele din urm. +irk ncepu s apese comutatoarele de pe consol, nchi!nd componentele electronice neesen"iale cu scopul de a economisi curentul din #aterie. 8!it cnd minile i a unser la comen!ile lui <noop2. Ai ceva mpotriv dac&l scoatem pe <noop2 la o plim#are; Am venit aici ca s e=plorm hangarul, aa c ar $i pre$era#il s ne terminm trea#a. nc mai e necesar s a$lm dac armele #acteriologice sunt la #ord, sau dac e=ist vreo dovad c ar $i $ost luate. 8=act aa m gndeam i eu, spuse +irk, pornind minusculul 1O.. 6u n stpnire comen!ile, desprinse vehiculul din suport, l trecu peste elicea c!ut, apoi l ridic n $a"a lui <tar$ish, la nivelul ochilor. naintea sa se ntindea pu"ul lung i ntunecat al hangarului, prelungindu&se, n #e!na, ctre turel. Comut propulsoarele vehiculului teleghidat pe po!i"ia nainte i <noop2 ptrunse n negura culoarului. Ochii celor doi, care urmriser 1O. scldat n lumina dina$ara #alonului pn cnd se ndeprtase de su#mersi#il, se ntoarser ctre monitorul care reda cele a$late n cmpul lui vi!ual. 6a nceput, hangarul pru s $ie gol, dar, pe msur ce <noop2 nainta, o serie de o#iecte acoperite de ml ncepur s prind contur. 6entilele camerei de luat vederi urmrir un dm# imens, ruginit, plasat de o plat$orm a$lat pe una dintre laturi i su# care se !reau mai multe dulapuri mari, ieind n a$ara peretelui hangarului. /n motor de re!erv pentru avioane, constat +irk, a"intind ochii lui <noop2 asupra lungului #loc metalic. 4ac pariu c astea sunt compartimente de depo!itare pentru alte piese de schim# i pentru sculele mecanicilor, adaug <ummer, artnd ctre imaginea dulapurilor.

4r ndoial c e=ist un cric pe aici, pe undeva, se tngui +irk, tiind c nu aveau cum s recupere!e nici o unealt care i&ar $i putut a uta s se eli#ere!e. 7n conduse pe <noop2, ncet, de&a lungul hangarului cavernos, pn cnd aproape c ddu peste un ansam#lu de plci metalice su#"iri care atrnau, n po!i"ie vertical. 1etrgnd camera, +irk identi$ica structura drept su#ansam#lul care repre!enta coada avionului, cu partea superioar a sta#ili!atorului vertical ra#atat, ca i n ca!ul celor dou sta#ili!atoare ori!ontale. -alansndu&l pe <noop2 nainte i pe o parte, v!ur limpede c era vor#a de o parte a $u!ela ului unui hidroavion <eiran Aichi MNA:. /au, murmur <ummer, impresionat att de dimensiunile ct i de starea n care se gsea #om#ardierul cu dou locuri. Breu de cre!ut c puteau demonta un avion, $cndu&l s intre aici, nuntru. +irk l conduse pe <noop2 de&a lungul $u!ela ului, pentru a o#"ine o vedere lateral a aeronavei. Camera video le de!vlui aripile, nc ataate de $u!ela , dar pliate ctre coada, precum cele ale unei ra"e. +ei se !rea cu greu de su# nmol, reuir totui s deslueasc nsemnul apone! care $usese vopsit pe ele, $amiliara Cchi$tea roieD. 7nc m mai uimete $aptul c, pe un su#marin, se puteau depo!ita, lansa i recupera avioane, cuget <ummer. @u $ceau dect s mping $u!ela ul pe puntea din $a", s nal"e sta#ili!atoarele din coad, s le monte!e aripile i $lotoarele i s le lanse!e cu o catapult. O echip #ine antrenat, $ormat din patru oameni, asam#la i lansa un avion n mai pu"in de trei!eci de minute. Cred c&a $ost #ine c ast$el de nave <en Toku n&au $ost active nc de la nceputurile r!#oiului, rspunse <ummer. +irk continu s&l conduc pe <noop2 nainte, spre interiorul hangarului. n timp ce plana pe lng $u!ela , camerele scoaser la iveal $lotoarele uriae, $i=ate de o plac de lemn de pe punte. O ra$al de ap aruncat de propulsoarele vehiculului teleghidat cur"a un start de ml de pe unul dintre $lotoare, e=punnd vederii vopseaua de culoarea verde a pdurilor din partea superioar i pe aceea avnd nuan"a cenuie a rechinilor din !ona proeminent. Acelai tip de vopsea de camu$la se putea regsi pe aripi i pe $u!ela . +incolo de $lotoare, hangarul era gol pe lungimea de vreo doi metri, str#tut de 1O. printr&un compartiment deschis, separat. Ca urmare a micrilor degetelor 6ui +irk, <noop2 adulmeca, aidoma copoiului cruia i purta numele Sn. trad., snoop nseamn copoi n l#. engle!aX, studiind, cu precau"ie i meticulo!itate, $iecare o#iect acoperit cu noroi i $iecare s$armtur. 5e $iecare latura a hangarului, se nl", treptat, din ntuneric, cte

un suport suspendat la mic nl"ime, g!duind ceea ce +irk recunoscu imediat drept torpile. n $iecare dintre acestea se odihneau cte patru peti metalici, torpile aeriene care, avnd cte ase sute de kilograme, erau mult mai mici dect cele lansa#ile de pe su#marin descoperite su# punte. +irk i <ummer privir ndelung monitorul, ncordndu&se ca s deslueasc dovada e=isten"ei armamentului suplimentar. +ar nu se mai vedeau nici un alt $el de alte arme. +irk se rsuci i v!u c <ummer i privea ceasul, contienti!nd, cu neplcere, $iecare minut care trecea. < ne continum drumul. Acolo tre#uie s mai $ie cel pu"in nc un avion, spuse +irk, ncercnd s&i scoat din minte inevita#ilul. 1O.&ul trecu printr&un alt compartiment gol nainte de a ptrunde n urmtoarea sec"iune a hangarului. +up cteva secunde, n ra!a vi!ual aprur coada i $u!ela ul unui al doilea avion <eiran, completate de aripile pliate. +edesu#t se a$la perechea corespun!toare de $lotoare, $i=ate de punte cu ca#luri. /rmar diverse l!i cu unelte $i=ate de perete, apoi nc ase metri de spa"iu gol. n cele din urm, <noop2 a unse n $a"a imensului #ocaport rotund care ddea spre puntea din $a"a a su#marinului. 8i, asta e, spuse +irk, solemn. Am str#tut toat lungimea hangarului i n&am descoperit nici o alt urm a unor alt$el de #om#e aeriene, cu e=cep"ia torpilelor. 5entru moment, <ummer nu spuse nimic, mucndu&i, n mod involuntar, #u!a de os, descura at. 5i... nu e=ist nicieri nici un indiciu de ptrundere $or"at, nici mlul nu pare s $i $ost rscolit de curnd. <e poate s $i $ost distruse cnd a e=plodat torpila; 8 posi#il. Totui, am lsat n urm o mic por"iune a hangarului n care nu m&am putut uita. 7n tcere, +irk l conduse pe <noop2 napoi, ctre su#mersi#il, n$urndu&i, pe msur ce se apropia, ca#lul care asigura cone=iunea electronic. n timp ce $ratele i sora se gndeau la situa"ia di$icil n care se a$lau, n carling se aternu tcerea. +irk #lestema, n gnd, ghinionul de care avuseser parte i $aptul c nu i!#utiser s locali!e!e #om#ele aeriene. Cnd 1O.&ul trecu de $u!ela ul celui de&al doilea avion, apropiindu&se de $lotoarele primului, pe chipul lui <ummer se aternu o e=presie intrigat. +irk, "ine&l aici pentru o secund, spuse ea, cu voce sc!ut, concentrndu&i aten"ia asupra monitorului. Ce s&a ntmplat; ntre# el, oprind 1O.&ul. /it&te la $lotoare. @u o#servi nimic neo#inuit; +irk studie o clip monitorul, apoi cltin din cap.

Cele din captul hangarului erau $i=ate direct de punte, !ise <ummer. +ar su# $iecare dintre astea dou e cte o plat$orm. 8l privi imaginea i $runtea i se ncre"i. 4iecare $lotor era plasat, n mod simetric, pe o plat$orma dreptunghiular de vreo ai!eci de centimetri nl"ime. +eplas vehiculul teleghidat, ncet, n urul i de&a lungul suportului unuia dintre $lotoare, apoi l po!i"iona alturi de urmtorul, l nvrti i, pentru cteva secunde, i ac"iona propulsoarele cu puterea ma=im, ncercnd s spul#ere nmolul care l acoperea. 1esta#ili po!i"ia 1O.&ului, apoi atept ca norul de ml s se depun. <crutnd ncorda"i ntunericul, putur deslui limpede acea !on a plat$ormei care era e=pus vederii. 8ra o lad din lemn de esen" tare, care prea s $ie mahon. +irk e=amina, cu aten"ie, ntreaga plat$orm. +oamne, aici tre#uie s $ie. 8ti sigur; ntre# <ummer. 5i, nu pot spune ce&i nuntru, dar aspectul e=terior i dimensiunile sunt identice cu cele ale l!ilor cu #om#e pe care le&am gsit, s$rmate, pe %& '(). +irk privi lada su# toate unghiurile posi#ile, apoi se convinse c, su# al doilea $lotor, era mpnat o lad similar. <ummer insera o not n $iierele video, consemnnd, cu preci!ie, locul din hangar n care gsiser l!ile. 5itt o#serv c preau s $ie $i=ate datorit greut"ii $lotoarelor, acestea $iind $oarte #ine ancorate de puntea hangarului cu cte o umtate de du!in de ca#luri groase de o"el ncruciate pe deasupra $iecruia. -ine ochit, <ummer. Meri"i o #ere pentru descoperirea asta. +a&mi o sticl de Martin 1a2 Chardonna2, riposta ea, cu o umtate de !m#et. 5ur i simplu, m #ucur $iindc acum tim unde sunt. Cineva o s mai ai# pu"in de $urc ca s le scoat de acolo. Ca i pe noi, la drept vor#ind, rspunse ea, posomort. 7n timp ce conducea vehiculul teleghidat napoi, ctre su#mersi#il, roti"ele din mintea lui +irk continuau s se nvrteasc ca s pun la cale un plan de scpare. Concentrarea i se mprtie cnd luminile su#acvatice strlucitoare ale lui <noop2 se apropiar i lucirea lor scnteietoare ptrunse n ca#ina su#mersi#ilului. Or#it, ndrepta, instinctiv, 1O.&ul ctre puntea hangarului n timp ce l aducea mai aproape de <tar$ish. +ar, venind ctre ei, vehiculul teleghidat rmase, #rusc, suspendat, nemaireuind s str#at ultimii metri care l despr"eau de suportul su. +irk, lui <noop2 i s&a ag"at cordonul om#ilical de ceva, o#serv <ummer, artnd dincolo de geamul #alonului.

8l privi n direc"ia indicat i reui s !reasc, n ntuneric, c, pe puntea hangarului, la vreo ase metri n $a"a lor, erau nite s$rmturi n care se ag"ase ca#lul 1O.&ului Chiar m surprinde $aptul c am reuit s&l men"inem att de mult n cursa asta cu o#stacole, rspunse el. <chim#nd direc"ia, trase vehiculul napoi, pn cnd se rentinse ca#lul, care se prinsese de ceea ce prea s $ie un mic motor $i=at de un suport tu#ular plasat la un metru nl"ime. 4ac pariu c e un compresor cu #en!in, spuse, o#servnd dou $urtunuri putre!ite, conectate la una dintre e=tremit"ile motorului. Ce&i cu maneta aia mare; ntre# <ummer, uitndu&se la o vergea mare, metalic, care se nl"a pornind de pe o latur a #locului. +e captul acestuia era ataat o ag"toare rotund, ca o lopat. 8 un demaror vechi, mecanic. Ca i cum ai trage de coarda unei maini de tuns iar#a, motorul pornete doar cnd miti manivela. Am v!ut o dat, pe un su#marin, un compresor elve"ian care $unc"iona n mod similar. 5entru o clip, +irk privi lung manivela, $r s deplase!e 1O.&ul. Ai de gnd s&l aduci pe <noop2 acas; ntre# <ummer, n cele din urm. +a, rspunse el i, #rusc, ochii i strlucir. +ar o s ne a ute mai nti s ieim de aici. 6a #ordul lui <ea 1over, o team nervoas puse stpnire pe cpitan i pe echipa . Trecuser aproape nou!eci de minute de cnd comunicaser ultima oar cu <tar$ish i Morgan, ngri orat, se pregtea s cheme o echip speciali!at n salvri de urgen". <ea 1over rui transporta un su#mersi#il de re!erv, iar cel mai apropiat su#marin al @/MA era la cel pu"in douspre!ece ore distan". 12an, s lum legtura cu /nitatea de <cu$undri la Mare Adncime a Marinei Militare. %n$ormea!&i asupra situa"iei n care ne a$lm i ntrea# n ct timp poate sosi un vehicul pentru salvri de urgen", se rsti Morgan, pstrnd tcerea asupra gndului care l nspimnta. +ac +irk i <ummer erau ntr&adevr n pericol, atunci tia c era o chestiune nu de ore, ci de minute. <alvarea lor atrna de un $ir de pr.

Capitolul 25 O,, <ummer, oprete tam#urul de n$urare, i ceru +irk, dup ce l plasase pe <noop2 aproape de pla$onul hangarului, la vreo doi metri de compresor. 8a aps #utonul de oprire al dispo!itivului automat de n$urare al ca#lului de alimentare al vehiculului teleghidat. +irk l deplas pe cel din urm, ncet, ctre compresor, uitndu&se la ca#lul care, su# el, se destindea. l conduse cu aten"ie, $cndu&l s se nvrteasc n urul compresorului precum un anaconda care se ncolcete n urul pr!ii i lsnd ca#lul sl#it s se n$oare, le er, n urul manetei proeminente. +up ce l puse s danse!e, ur mpre ur, de mai multe ori, i!#uti s $ac n urul acesteia cinci noduri pe care le strnse micnd 1O.&ul nainte i napoi. O,, activea! tam#urul, iar eu am s trag de ca#lu cu <noop2. Compresorul la tre#uie s cntreasc o sut cinci!eci de kilograme. Chiar dac e su# ap, n&o s reuim niciodat s&l clintim, ripost <ummer, ntre#ndu&se dac $ratele ei i pierduse min"ile. @&am nevoie de compresor, vreau maneta. Ac"iona comen!ile, mrind puterea lui <noop2, care se ndrepta acum ctre su#mersi#il. .ehiculul se avnt nainte, pn cnd cordonul su de alimentare se strnse n urul manetei metalice. Cu micile sale propulsoare #tnd apa, 1O.&ul se strdui s nainte!e, dar nu avu destul putere ca s urneasc maneta. Atunci i se altur <ummer, n$urnd cellalt capt al ca#lului pe tam#urul automat pn ce acesta se strnse n urul pr"ii in$erioare a manivelei. +ei am#ele e=tremit"i ale manetei erau acum #ine prinse, cea in$erioar, ag"at de <ummer, $cu s reueasc trucul. Captul ncastrat al #arei de metal alunec din articula"ia ro"ii de lan" care rsucea volantul i ntreaga manet se desprinse de compresor, plutind ctre <tar$ish. +irk o trase cu gri , aducnd&o ntr&o po!i"ie ori!ontal, ast$el nct s nu scape din n$urarea care o strngea, i o aduse, ncet, n $a"a su#mersi#ilului. @u cred c 12an o s aprecie!e modul n care te por"i cu 1O.&ul, spuse <ummer, cu ngri orare pre$cut. O s&i cumpr unul nou dac trea#a asta merge. 0i, mai precis, ce anume ai de gnd; ntre# <ummer, ne$iind nc sigur de inten"iile $ratelui ei. 5i, draga mea surioar, e vor#a doar de un mecanism cu prghii. +ac ai s $ii att de ama#il nct s prin!i noua rang pe care am gsit&o cu #ra"ul mecanic din stnga, o s ve!i ce vreau s spun.

+irk aduse vehiculul teleghidat de partea stng a lui <tar$ish, trgnd maneta dup el. <ummer activ comen!ile #ra"ului mecanic din stnga i i deschise gheara. 6ucrnd la unison, apropiar cele dou instrumente unul de celalalt, pn cnd <ummer i!#uti s apuce, aa cum tre#uia, una dintre e=tremit"ile manetei cu gheara ca o menghin. +irk l trase apoi uor napoi pe <noop2, ndeprtndu&l i sl#ind ca#lul, pe care l des$ura de pe captul li#er al manetei. Activ mecanismul de n$urare a ca#lului i aduse 1O.&ul eli#erat pe <tar$ish, $i=ndu&l n suportul su. 5entru un copoi, <noop2 e un cine de aport $oarte #un, remarc <ummer. Acum s vedem dac #ra"ul nostru mecanic poate "ine locul unui cric hidraulic de #un calitate, rspunse +irk. Ochii i se oprir asupra irului de indicatoare al ampera ului #ateriei de pe pupitrul de comand al su#mersi#ilului. 5etrecuser mai #ine de o or ac"ionnd 1O.&ul i #ateria nu mai era ncrcat dect n propor"ie de trei!eci la sut. Tre#uiau s ac"ione!e repede dac vroiau s mai ai# vreo speran" de a se ridica la supra$a" prin propriile puteri. <&o $acem din prima ncercare. Bolesc tancurile de imersiune, spuse, apsnd dou #utoane care scoteau apa din tancuri pentru a mri $or"a ascensional. Apoi puse n $unc"iune principala elice propulsoare a su#marinului, ntre timp, <ummer roti #ra"ul mecanic n urul pr"ii din $a" a lui <tar$ish, $olosindu&se de ntreaga lui de=teritate, i studie po!i"ia elicei n"epenite. Tre#uia ridicat i mpins ncet nainte, pentru ca ei s se ridice, ndeprtndu&se, dar spa"iul de manevr era restrns. +up ce spri ini maneta de una din tlpi i micor $or"a cu care o strngea, reui s introduc #ara de metal din partea superioar a elicei c!ute pe o lungime de dou!eci de centimetri. Bata, spuse, cu voce nesigur, tergndu&i palma transpirat de cracul pantalonului. 0i +irk transpirase din a#unden", pentru c n ca#ina strimt crescuse temperatura dup ce aerul condi"ionat $usese oprit ca s se economiseasc energia. <mulge&ne de aici, !ise +irk, pregtit s apese pe #utoanele de comanda ale propulsoarelor. 7ncordat i prev!toare, <ummer aps cu gri #utoanele care comandau ridicarea #ra"ului mecanic. Acolo unde puterea mecanismului hidraulic al #ra"ului $usese insu$icient pentru a&l ridica, surplusul o$erit de prghia repre!entat de maneta de metal spri init de punte $u su$icient ca s&l clinteasc. nl"ndu&se $oarte ncet, paleta elicei se ridic doi centimetri, apoi

cinci, apoi nc c"iva. +irk putea vedea cum partea din spate a su#mersi#ilului se ndeprta de punte, nclinndu&se uor datorit creterii $or"ei $lota#ilit"ii. Cnd ranga manevrat de <ummer salt paleta elicei la o nl"ime mai mare dect a tlpilor din $a"a ale su#mersi#ilului, ntr&o po!i"ie sigura, el aduse #rusc comen!ile care alimentau propulsoarele n punctul ma=im, inversnd cursul. Creterea puterii nu avu drept e$ect o desprindere #rusc sau o accelerare care s poat nl"a o rachet, ci <tar$ish mai degra# se smuci cnd coada i se desprinse prima de punte. <u#mersi#ilul se ridic, scpnd din strnsoarea elicei, n timp ce lama alunec de pe maneta compresorului i !ngni rec!nd pe puntea hangarului, la numai c"iva centimetri n $a"a tlpilor lui <tar$ish. 4rumos lucrat, surioar. Ce&ai !ice s mergem s lum pu"in aer curat; spuse +irk, reglnd propulsoarele ast$el nct s ridice su#mersi#ilul, sco"ndu&l din hangarul lui %&'::. <unt alturi de tine, rspunse <ummer, cu vdit uurare. Aproape n aceeai secund n care se eli#erar, ieind dintre pere"ii hangarului, vocea pro$unda a lui 12an rsuna cu putere n ctile sistemului de comunicare. <tar$ish, aici <ea 1over. M au!i"i; Terminat, spuse, pe un ton monoton, ceea ce era evident c repetase de o mie de ori n ultimele cteva ore. Aici <tar$ish, rspunse <ummer. Te au!im, tare i clar. ncepem ascensiunea, v rugm pregti"i&v pentru recuperare. Am n"eles, <tar$ish, rspunse 12an, #rusc revigorat i incitat. Aici sus sunt nite tipi ngri ora"i. Ave"i nevoie de a utor; @u. Aici, os, ne&am poticnit doar. Totul e n ordine. A ungem n curnd la supra$a". Am n"eles asta. @e pregtim de recuperare. +atorit surplusului de portan" po!itiv, timpul de ridicare $u pu"in mai scurt dect cel de co#orre i, n !ece minute, putur vedea luminile strlucitoare din #a!inul rotund al lui <ea 1over. Conturul estompat al navei ncepu s se deslueasc pe msur ce su#mersi#ilul se apropia, iar +irk nvrtea propulsoarele cu pu"ina putere care mai rmsese pentru a&l conduce n centrul inelului de #ali!e strlucitoare. Att el ct i <ummer rsu$lar uura"i, n tcere, cnd sltar prin deschiderea din $undul navei i se ivir la supra$a"a #a!inului. n urul acestuia se adunaser Morgan, 12an i o umtate de du!in de mem#ri ai echipa ului, care priveau, ncorda"i, cum <tar$ish era scos din ap cu a utorul unei macarale i ae!at cu gri pe punte. +irk opri

propulsoarele n timp ce <ummer deschidea tam#uchiul din partea din spate i cei doi ieir, inhalnd o gur recon$ortant de aer proaspt. @e&am temut c v&a"i pierdut acolo, os, !m#i Morgan, apoi privi, nedumerit, maneta compresorului, nc prins n strnsoarea #ra"ului mecanic. Psta&i #astonul nostru, i e=plic <ummer. @e&am plim#at printr&un loc n care n&ar $i tre#uit s intram i am avut o mic pro#lem la ieire. 8i, ntre# Morgan, incapa#il s&i "in n $ru cealalt gri care i struia n minte, ce&a"i descoperit; +ou cartoane cu ou care ateapt s $ie livrate, spuse +irk, Qm#ind. 8chipa ul de pe <ea 1over lucra cu $rene!ie, reparnd #ra"ul mecanic al lui <tar$ish i nlocuindu&i #ateriile sectuite, n timp ce +irk, <ummer i Morgan sta#ileau o strategie de recuperare. 1ev!nd toate secven"ele video nregistrate de <noop2, calcular po!i"ia e=act n care erau plasate, n hangar, l!ile cu #om#e. <tudiind cu aten"ie imaginile, constatar c pere"ii despr"itori ai hangarului erau alctui"i din segmente de cte trei metri. Ar tre#ui s putem tia m#inrile originale i s ridicm o por"iune de perete de trei metri, situat paralel cu $lotoarele, spuse +irk, lovind cu un creion ntr&o imagine video ncremenit. 6"imea lui <tar$ish e de doi metri i umtate, ceea ce ar tre#ui s ne o$ere su$icient loc de manevra n imediata apropiere i o s putem trans$era #om#ele cu a utorul #ra"ului mecanic. Avem noroc $iindc, n urul epavei, vite!a curen"ilor e de numai unu sau dou noduri, aa c vom putea lucra $r s $im stingheri"i de ap. Totui, o s $ie nevoie de dou scu$undri, adug <ummer. .oi doi i 12an v pute"i scu$unda pe rnd, spuse Morgan. +e ce nu pro$ita"i de cteva ore de odihn n timp ce noi rsucim su#marinul i l pregtim ca s poat $ace decuparea; @u tre#uie s&mi spui de dou ori, rspunse <ummer, cscnd. +ar somnul ei $u de scurt durat, pentru c +irk o tre!i peste trei ore i se pregtir pentru o alt scu$undare. Avnd un sett nou de #aterii, <tar$ish $u iari pus n li#ertate i co#orr nc o dat, ncet, ctre su#marin. <u#mersi#ilul plana deasupra pr"ii laterale a hangarului, $iind orientat ctre sprtura $cut de e=plo!ie, apoi se deplas ncet, transversal, ctre turel. 6a intervale de cte un metru opt!eci i cinci, msurate avnd ca etalon distan"a dintre cele dou #ra"e mecanice ntinse pe umtate, +irk tre#uia s deplase!e su#marinul nainte i s trase!e un semn pe supra$a"a ruginit, !griind&o cu #ra"ul stng. +up al !ecelea interval, sau la optspre!ece metri i umtate de tietura $cut de torpil, !grie un U grosolan pe peretele lateral al hangarului.

Aici tre#uie s tiem, i spuse lui <ummer. < vedem dac putem gsii m#inarea. Trgnd una dintre gheare de&a lungul supra$e"ei hangarului, +irk o n$ipse n pr"ile laterale ale acestuia, trasnd o !grietur lung. <e ntoarser napoi i cercetar cu aten"ie por"iunea deteriorat, care sngera rugin murdar i metal auriu, descoperind repede un pliu vertical e=pus vederii, repre!entnd m#inarea sudata a dou dintre ta#lele de #orda ale hangarului etan. Aa cum se ateptau, gsir nc o m#inare vertical la trei metri mai ncolo. 5e cnd <tar$ish plana, <ummer r!ui m#inrile, $olosind gheara ca pe un cu"it i dnd la iveal sudurile. Cnd termin, pe hangar era trasat un contur dreptunghiular, de $orma unei ui de gara . Asta a $ost partea uoar, spuse +irk. 8ti pregtit s tai; 5une&"i tia i s ncepem, rspunse <ummer, ntin!ndu&i o pereche de ochelari de sudur n timp ce se echipa cu o alta. 5relund controlul am#elor #ra"e mecanice, a unse la un co montat pe suportul tlpii din $a", din care scoase cu gheara dreapta un portelectrod, conectat la o surs a$lat pe su#mersi#il printr&un ca#lu armat de dou sute trei!eci de amperi curent continuu. Cu gheara stnga, $i= n suport un electrod cu nveli din o=id de $ier cu reac"ie endoterm i l aliment. <pre deose#ire de electro!ii su#acvatici o#inui"i, care au nevoie de o re!erv de o=igen ca s ntre"in arderea, pentru cei cu o=id de $ier nu era necesar dect o surs de energie care s genere!e un arc electric de tiere cu o temperatur $oarte ridicat. Aceast concep"ie mai simpl era mult mai practic pentru sudurile la adncimi mari. <upratensiunea electric a uns n e=tremitatea electrodului genera un arc electric de un gal#en strlucitor, care plpia n vr$, ar!nd la mai multe mii de grade. < ncepem din col"ul din dreapta sus i s co#orm apoi, l diri <ummer. +irk duse su#mersi#ilul n col"ul m#inrii i l "inu pe loc n timp ce ea ntinse #ra"ul mecanic din dreapta ctre peretele hangarului pn cnd $lama cu o temperatur ridicat plpi n contact cu supra$a"a. <tar$ish $iind suspendat n contra unui curent uor, <ummer $olosi dogoarea arcului ca s taie sudura #orda ului metalic, reali!at n urm cu ai!eci de ani. 5rogresul se msur n centimetri, pentru c #alansul su#mersi#ilului $cea ca tierea s nu $ie e$icient. +ar, treptat, pe peretele hangarului apru o tietur chirurgical, care se lungea pe msur ce +irk l $cea pe <tar$ish s alunece n osul sudurii. +up cincispre!ece minute, electrodul de tiere arsese pn la capt. <ummer opri alimentarea cu energie electric i l nlocui, apoi aliment din nou i continu s taie. Opera"iunea anost continu pn cnd apru o tietur su#"ire n urul ntregului perimetru al panoului din peretele hangarului.

@emaiavnd de parcurs dect c"iva centimetri, <ummer introduse gheara mecanic li#er ntr&o sprtur deschis i o n$ipse n ta#l. Apoi tie ultima parte a m#inrii, dup care o e=trase $olosindu&se de $or"a ghearei. <ec"iunea decupat rmase li#er i c!u pe puntea principal a su#marinului ntr&un nor nvrte it de sedimente. +irk l trase napoi pe <tar$ish i atept s se limpe!easc apa nainte de a se ndrepta ctre calea de acces a#ia creat. n timp ce l conducea napoi, ctre interior, putu vedea c msurtorile $useser per$ecte. Cele dou $lotoare ale hidroavionului erau e=act n $a"a deschiderii, cu l!ile de lemn su# ele. <trecur su#mersi#ilul ct de aproape putu a unge, lovindu&l o dat sau de dou ori de pla$onul hangarului nainte de a&l lsa os, lng un inel de $ier, mare i proeminent. 5rin ochiul circular treceau mai multe ca#luri care $i=au de punte $lotorul cel mai apropiat atunci cnd su#marinul se a$la n micare. < rete!m ca#lurile astea, apoi s ne gndim la o modalitate de a trage $lotorul din drum, suger el. <ummer reaprinse tor"a su#acvatic i tie repede unul dintre cele trei ca#luri cu nveli din o"el. 4irele ruginite se de!integrar repede su# $lama electrodului tietor i, n curnd, muc din al doilea ca#lu. 4u surprins cnd $lotorul se cltin uor n momentul cderii acestuia. Cnd $u tiat i cel de&al treilea, avu un oc v!nd $lotorul care se nl" cu gra"ie i pluti ctre culmea pla$onului hangarului, a$lat la o nl"ime de trei metri apte!eci i cinci. 8 nc plin cu aer, trnti ea. 4elicitri inginerilor care l&au construit. Asta o s ne $ac sarcina ceva mai uoar, rspunse +irk, conducndu&l pe <tar$ish de&a lungul l!ilor de lemn. <ummer prelua controlul am#elor #ra"e mecanice i $cu ghearele s danse!e cu gra"ie deasupra unuia dintre containere. Manevrnd degetele de metal, apuc strns capacul din am#ele pr"i, apoi ridic #ra"ele. Capacul cndva trainic, din lemn de esen" tare, se ridic precum o cltit umed nainte de a se rupe n dou cnd <ummer ncerc s l pun alturi de lad. <&a !is cu capacul, spuse +irk, sec. 7nuntru, ns, putur !ri comoara. 0ase #om#e aeriene, de por"elan auriu, stteau la adpost, intacte i aliniate cu gri . +irk i <ummer se uitar unul la cellalt cu o pro$und uurare. Cred c, pn la urm, e !iua noastr norocoas, spuse ea, trium$toare. <unt nc aici, ntregi i nevtmate. +irk l apropie pe <tar$ish de lad treptat i cu gri , n timp ce <ummer se pregtea pentru perspectiva chinuitoare a scoaterii #om#elor din lada lor de!integrat. 5rocedea! cu delicate"e, surioar. @u uita, sunt de sticl, o averti! el.

8a nu avea nevoie s $ie prevenit, pentru c manipula #ra"ele mecanice cu e=trem de mult precau"ie. Ocupndu&se de prima #om#, o $cu s alunece uor, ndeprtnd&o de celelalte, apoi o prinse, cu gri , cu cte o ghear de su# $iecare e=tremitate. +eplasnd&o cu o ncetineal deli#erat, o ridic i o ndeprt, apoi o ae! ntr&un co mpletit i cptuit, care $usese ataat, n prip, n partea din $a" a su#marinului. ncredin"at c #om#a era sta#il, aduse #ra"ele napoi i recupera urmtoarea #om# din lad. 1idicnd&o i ae!nd&o alturi de primul o#iect instalat con$orta#il, o prinse delicat cu o ghear de aripioara co!ii, apoi apuc aripioara primei #om#e cu cealalt ghear i $i= am#ele #ra"e n po!i"ia respectiv. -om#ardierul ctre pilot. Bata de !#or, spuse ea. 5entru c se temeau ca nu cumva s avarie!e prime dioasa ncrctur, cele dou #om#e erau tot ce putea transporta <tar$ish, n siguran", n acelai timp. <u#mersi#ilul urc ncet la supra$a", unde #om#ele $ur descrcate cu gri i depo!itate ntr&un container provi!oriu, construit, n gra#, de tmplarul navei. +ou descrcate, nc !ece de adus, le raport +irk lui Morgan i 12an. Am#ele l!i sunt uor accesi#ile pentru #ra"ele mecanice, aa c, dac al doilea lot e intact, vom putea recupera toate cele douspre!ece #om#e. .remea se men"ine, rspunse Morgan. +ac o s lucrm n acelai ritm i n timpul nop"ii, o s putem ncheia opera"ia de recuperare pn diminea". <unt ntru totul de acord, spuse el, cu un !m#et. Cu toate scu$undrile astea, ncep s m simt ca un 2o&2o. 6a mai pu"in de un kilometru i umtate distan", Tong u supraveghea vasul @/MA printr&un #inoclu marinresc puternic. .reme de aproape patru!eci de minute, clul personal al lui ,ang studie <ea 1over, memornd cu migal coridoarele, scrile, tam#uchiurile i orice alte componente ale navei care puteau $i identi$icate de la distan". n cele din urm, mul"umit de o#serva"iile $cute, asasinul chel intr pe puntea de naviga"ie a lui -aek e i apoi ntr&o mic anticamer lateral. /n #r#at cu $igur de mops i cu prul tuns scurt sttea pe un scaun de lemn, studiind, concentrat, un sett de planuri ale unei nave. 6a intrarea lui Tong u n ncpere deveni pu"in mai rigid. +omnule, echipa de atac a studiat planurile vasului de cercetare @/MA care au $ost transmise de #iroul corpora"iei maritime ,ang. Am ela#orat un plan de asalt i o strategie de luare n posesie i suntem pregti"i s trecem la ac"iune su# comanda dumneavoastr.

,i&1i ,im vor#ise pe tonul tios i grosolan care era de ateptat din partea unui $ost mem#ru al trupelor speciale de comando ale Armatei 5opulare Coreene. +in $ragmentele de convor#iri su#acvatice pe care am reuit s le interceptm, se pare c au locali!at armele i c acum se ocup de recuperarea lor de pe $undul mrii, spuse Tong u, cu voce sc!ut. 6&am anun"at pe cpitan c o s lansm opera"iunea la noapte. 5e $a"a #r#atului din trupele de comando se aternu un rn et amplu, dup care rosti un singur cuvntL 8=celent. Aa cum am plnuit, continu Tong u, eu o s conduc echipa A, lund n stpnire tri#ordul i compartimentele de la prov, iar tu o s conduci echipa -, ca s prelua"i #a#ordul i pupa. Oamenii s $ie aduna"i la ora unu, pentru o instruire $inal. O s ncepem atacul la dou $i=. Or s $ie gata. ns sunt curioi s tie dac ne ateptm s ni se opun re!isten". Tong u rspunse cu cinism i cu convingere. @ici una, de nici un $el. 6a scurt timp dup mie!ul nop"ii, <tar$ish se ridic la supra$a"a #a!inului rotund, carcasa sa de un portocaliu strlucitor re$lectnd n ap ra!ele aurii ale puternicelor re$lectoare su#acvatice. +e pe punte, +irk i <ummer priveau su#marinul ridicat din ap cu macaraua i plasat cu delicate"e pe o plat$orm. +oi tehnicieni din cartul de noapte mpinser un elevator porta#il ctre tlpile din $a" ale su#mersi#ilului i ncepur delicatul proces de e=tragere a celor dou #om#e de por"elan $i=ate n coul mpletit. +irk se apropie, puse umrul la deschiderea tam#uchiului din partea din spate i le ddu o mn de a utor lui 12an i inginerului pe nume Mike 4arle2 cnd se e=traser din compartimentul nghesuit. -un trea#, Tim. Cu astea, totalul e de opt. < n"eleg c a"i deschis a doua lad $r nici o pro#lem; ntre# +irk. A $ost $loare la ureche. Am tiat ca#lurile de pe al doilea $lotor, care a nceput s pluteasc, ridicndu&se i eli#ernd drumul, aa cum s&a ntmplat i cu primul. Oricum, Mike merit toate laudele. Manevrea! #ra"ele alea mecanice de parc ar $i chirurg. 4arle2, un #r#at plcut, cu vocea groas, care !m#ea tot timpul, surse cu modestie. A doua lad s&a $cut #uc"i de parc ar $i $ost din piure de carto$i. +ar toate cele ase #om#e erau nuntru, intacte. 6e&am nh"at pe primele dou, iar cele patru care au rmas sunt uor accesi#ile. Totui, $i"i aten"i la curent, pare s $i devenit mai puternic dup ultima noastr scu$undare.

Mul"umesc, Mike, o s $im. +irk a ut echipa de tehnicieni s schim#e #ateriile lui <tar$ish, apoi $cu o veri$icare minu"ioas, asigurndu&se c toate sistemele de la #ord $unc"ionau la parametrii normali. Cnd a#ia trecuse de ora unu, el i <ummer se strecurar din nou n su#mersi#il i $ur co#or"i n #a!in pentru o nou scu$undare pe %&'::. n timpul co#orrii lente, se rela=ar, vor#ind pu"in unul cu cellalt. <cu$undrile repetate, nentrerupte, ncepuser s&i cear tri#utul, lsnd o#oseala s&i n$oare, aidoma unui vl. +ar +irk era nsu$le"it de $aptul c recuperau #om#ele intacte i c aveau s a$le curnd care era agentul #acteriologic pe care l con"ineau. <ummer csc cu gura pn la urechi. A vrea s $iu n cueta mea, dormitnd, aa cum $ace restul echipa ului, murmur ea. O s terminm ultimele dou scu$undri nainte ca vreunul dintre ei s se tre!easc. 5rivete partea $rumoas a lucrurilor, !m#i +irk. O s a ungem primii la micul de un.

Capitolul 2 <e ivir din ntuneric ca nite demoni tcu"i, alunecnd n tcere pe supra$a"a apei. -r#a"i nvemnta"i n negru, n #rci negre de cauciuc, nvlind de&a curme!iul mrii ntunecate. Tong u conducea asaltul din prima #arc, $iind nso"it de cinci #r#a"i cu chipuri hotrte i narma"i pn&n din"i, din trupele de comando, n timp ce ,im l urma, ntr&o a doua, n condi"ii similare. Boneau mpreun ctre <ea 1over n am#arca"iuni Qodiac, propulsate de motoare electrice puternice, versiuni mult mai e$iciente ale celor pentru pescuit, $olosite de pescarii de pe lacuri ca s navighe!e $r !gomot. @umai c acestea se puteau deplasa cu trei!eci de noduri pe or, emi"nd doar un !um!it a#ia detecta#il. Aa cum alergau, n puterea nop"ii, singura dovad audi#ila a pre!en"ei lor era plescitul valurilor care se loveau de cocile semirigide. 6a #ordul lui <ea 1over, pilotul de veghe urmrea #aleia ul radarului de pe puntea de naviga"ie i o#serv pata ampl care repre!enta o nav a$lat la prova tri#ord. /riaul ca#lier care sttuse la o mil de <ea 1over de cnd sosiser n acel loc era nc ancorat n aceeai po!i"ie. .!u c dou pete al#e, estompate, apreau pe $undalul verde al ecranului la intervale regulate, $iind po!i"ionate undeva, ntre cele dou nave. 6a acea distan" $a" de "rm, erau prea vagi pentru a repre!enta un vas, aprecie el. 8rau, mai degra#, nite coame de valuri, nregistrate de aparatur. Cnd a unser la mai pu"in de o sut de metri de vasul @/MA, coamele de valuri cauciucate i lsar motoarele n ralanti, $urindu&se $oarte ncet pe distan"a pe care o mai aveau de str#tut. Tong u i alinie #arca cu $lancul dinspre tri#ord al lui <ea 1over i atept, pre" de o clip, n timp ce am#arca"iunea lui ,im ocoli pupa navei i crmi ctre #a#ord. Ac"ionnd, pe nev!ute, la unison, o pereche de gheare de pisica acoperite cu un strat de cauciuc se nl"ar, din mare, ctre am#ele laturi ale navei, $i=ndu&se !dravn de #alustrada pun"ii de os. <crile nguste de $rnghie ag"ate de ele repre!entau modalitatea de a a unge la #ord. +isciplina"i i la unison, mem#rii grupului de comando se c"rar cu repe!iciune pe scrile care se #alansau. 5e puntea de la #a#ord, un #iolog marin care nu avea somn studia cerul nop"ii cnd au!i ceva lovindu&se de nav. /n crlig ca o $urc se materiali! la numai vreo doi metri distan", prin!ndu&se de #alustrad. %ntrigat, se aplec peste #ord, privind n osul scrii care atrna, e=act n momentul n care o "east acoperit de o glug neagr apru n captul opus. Cu un trosnet, cei doi #r#a"i la $el de surprini se lovir cap n cap. Cercettorul ocat c!u pe spate, # #ind n cutarea cuvintelor pe care s le urle, dar, ct ai clipi, cellalt

era pe punte, $luturnd o puc de asalt. 5atul acesteia l lovi pe ghinionistul #iolog n ma=ilar i omul se pr#ui, trans$ormndu&se ntr&un morman lipsit de cunotin". Cele dou grupe de comando se adunar separat, apoi pornir s se deplase!e de&a lungul vasului, cu inten"ia de a ncepe prin a lua n stpnire puntea de naviga"ie i sta"ia radio, nainte de a se putea emite vreun apel care s cear a utor. <e strecurar n linite pe nava adormit, raidul lor de la ora dou noaptea gsind un vas la $el de tcut ca o sta$ie. 5e puntea de naviga"ie, pilotul i e$ul de echipa i sor#eau ca$eaua, discutnd despre $ot#al. 4r nici un avertisment, Tong u i doi dintre oamenii si ddur #u!na pe ua #atant dinspre tri#ord, a"intindu&i armele ctre $e"ele lor. Culcat pe punteE !#iera Tong u, ntr&o engle! clar. 0e$ul de echipa c!u iute n genunchi, dar pilotul intr n panic. <cpndu&i ca$eaua din mn, se npusti spre ua #atant, ncercnd !adarnic s $ug. nainte ca Tong u sau oamenii lui s&l do#oare, n pragul uii apru un #r#at din grupul lui ,im, care l lovi n piept cu puca de asalt, i!#indu&l apoi, ca supliment, cu piciorul n vintre. 5ilotul se contorsion pe punte, gemnd de durere. %nspectnd puntea de naviga"ie, Tong u v!u c ncperea sta"iei radio de alturi era goal i i $cu unuia dintre oamenii si semn cu capul, cerndu&i s stea de pa! lng aparatur. Apoi se ndrept ctre ua ca#inei cpitanului, a$lat dincolo de partea din spate a pun"ii de naviga"ie. Cu un semn tcut al capului, i ordon unui alt om s nvleasc nuntru. Cnd acesta ddu #u!na n ca#in, aprinse #rusc lumina i i ridic puca A,&9' ctre capul cpitanului, Morgan dormea n cueta sa. -r#atul trecut prin multe se tre!i imediat i sri din pat, doar n tricou i n #o=eri, ndreptndu&se, agresiv, ctre omul narmat. Ce&nseamn asta; se rsti, npustindu&se ca o $urtun ctre puntea de comand. /luit, cellalt e!it n pragul uii, n timp ce masivul cpitan i croia drum ctre el. Cu o !vcnire aproape invi!i#il a #ra"ului, Morgan ndeprt "eava armei de $oc de pieptul su, ndreptnd&o nspre tavan, apoi, cu mna dreapt li#er, l m#rnci pe omul din grupa de comando pe u a$ar, cu $or"a unui tren de mar$. -r#atul uluit se rostogoli pe puntea de naviga"ie, c!u pe spate i alunec pentru a se i!#i, cu un !gomot surd, de peretele despr"itor din $a". 7nc mai aluneca de&a curme!iul pun"ii cnd Tong u i ridic pistolul semiautomat Block i trase o singura dat n Morgan. Blon"ul de cali#rul '( s$ie partea de os a coapsei stngi a lui Morgan, pe care o strpunse,

mprocnd cu un et de snge peretele din spatele lui. Cpitanul n ur, prin!ndu&i piciorul n mini, nainte de a se pr#ui pe punte. Asta e o nav a guvernului <tatelor /nite, uiera, s$idtor. Acum e a mea, ripost Togn u, cu rceal, i, la urmtorul act de insolen", cpitane, o s&"i n$ig un glon" n "east. Ca s&i su#linie!e spusele, $cu un pas nainte i a!vrli piciorul drept ctre cpitanul ngenuncheat, lovindu&l cu clciul ci!mei sale negre n pometul o#ra!ului i $cndu&l s cad lat pe podea. Mndrul cpitan se adun ncet, ridicndu&se din nou n genunchi i privindu&l pe cel care&l capturase n tcere, cu ochii ar!nd de ur. @eavnd cum s&i averti!e!e camara!ii de pe vas, Morgan nu putu dect s priveasc, nea utorat, cum micul grup de intrui prelua controlul asupra navei sale. n timp ce, su# amenin"area armei, adunau grmad echipa ul adormit, mem#rii comandoului ntmpinar pu"in re!isten". +oar n sala mainilor, un mecanic vn os l lu pe unul dintre ei prin surprindere, !dro#indu&i "easta cu o cheie pentru "evi. Mecanicul $u linitit repede de $ocurile de arm ale unui alt atacator, dar rnile se dovedir a nu $i letale. 5e <ea 1over ncepur s rsune mpucturi sporadice n timp ce grupul de comando i vedea de trea# prin tot su#solul su n dou!eci de minute, atacatorii preluar controlul vasului de cercetare lung de o sut !ece metri. Tim 12an i Mike 4arle2 erau n camera de control a opera"iunilor su#acvatice, monitori!nd scu$undarea lui <tar$ish, cnd doi intrui ddur #u!na peste ei. 12an nu apuc dect s #om#ne un CCe dracu;D n sistemul de comunicare su#acvatic nainte de a $i scos din postul de control su# amenin"are, $iind urmat de 4arle2. 8chipa ul de la #ordul vasului era mnat, precum oile duse la a#ator, n grupuri de cte trei sau patru pe puntea din spate. 7n partea dinspre pupa a #a!inului rotund se a$la, su# punte, o maga!ie n care se depo!itau su#mersi#ilul i o serie de alte echipamente, atunci cnd nu erau $olosite. /rmnd instruc"iunile lui ,im, capacul greu, de o"el, al tam#uchiului de acces n maga!ie $u ridicat cu a utorul uneia dintre macaralele de pe <ea 1over. Apoi captivii nspimnta"i $ur sili"i s co#oare pe scara de o"el n ncperea ntunecoas, cavernoas. 5e puntea din spate, Tong u se apropie dintr&un salt de ,im, $iind urmat de Morgan, care chiopta, mpins, cu "eava putii, de un alt terorist. 1aportul; ceru Tong u, $r ocoliuri. Toate o#iectivele au $ost ndeplinite, raport ,im, cu mndrie. Avem o victim n sala mainilor, pe Ta&kong, dar acum toate compartimentele navei sunt sigure. Am trans$erat to"i pri!onierii n maga!ia de la pupa. *in& chul raportea! c opt proiectile de artilerie au $ost gsite, intacte, n

la#oratorul au=iliar al navei, aduga, artnd ctre un mem#ru vnos al grupului de comando, care sttea lng o construc"ie pre$a#ricat din partea opus a pun"ii. <u#marinul e n imersiune, recuperea! restul proiectilelor. 4oarte #ine, rspunse Tong u cu un !m#et pe care nu&l a$ia des i care de!vlui un ir de din"i #ine ngl#eni"i. 6ua"i legtura cu -aek e. <pune"i&i s amare!e alturi i s se pregteasc pentru trans$erul proiectilelor. @&o s a unge"i departe, mri Morgan, scuipnd o gur de snge n timp ce vor#ea. +ar, cpitane, riposta Tong u cu un !m#et rutcios, am a uns de a. 6a trei sute !ece metri su# <ea 1over, <ummer plasa cu gri a !ecea #om# aerian ntr&o cuv improvi!at, alturi de cea de a noua, pe care o ridicase de pe $und cu numai cteva minute nainte. 4i= din nou am#ele #om#e cu #ra"ele mecanice apoi, cnd termin, se ntoarse ctre +irk. Qece preluate, dou ateapt. Acum po"i s ne duci acas. +a, cucoan, rspunse +irk, cu accent cockne2, apoi puse n micare propulsoarele su#mersi#ilului i iei din spa"iul ngust al hangarului. Cnd prseau puntea lui %&'::, <ummer chem, prin radio, postul de control de pe <ea 1over. <ea 1over, aici <tar$ish. Am pus la adpost urmtoarea ar i ne pregtim s urcm cu mar$a, terminat. Apelului i se rspunse prin tcere. n timp ce i ncepeau ascensiunea, mai ncerc de cteva ori s ia legtura, dar iari nu primi nici un rspuns de la supra$a". 12an tre#uie s $i adormit la volan, spuse +irk. @u&l po"i condamna, !ise <ummer, re"inndu&i un cscat. 8 dou i umtate noaptea. <per doar c tipul de pe macara e trea!, !m#i +irk. Cnd se apropiar de supra$a", v!ura strlucirea $amiliar a luminilor #a!inului i l aduser pe <tar$ish n centrul inelului $ormat de acestea, unde se ridicar, ncet, la supra$a". n timp ce crligul macaralei principale era lsat i ataat de su#mersi#il, iar ei 7ncepeau s opreasc aparatura electronic, +irk i <ummer ddur prea pu"in aten"ie $igurilor neclare de pe punte. A#ia atunci cnd $ur smuli cu #rutalitate din ap i se legnar cu putere deasupra pun"ii din spate, aproape lovindu&se de peretele despr"itor dinspre #a#ord, i ddur seama c ceva nu era n ordine. Cine nai#a manevrea! macaraua; drcui <ummer, cnd $ur depui $r mena amente pe punte. @u tiu c avem dou #om#e la #ord;

<igur nu&i garda de onoare, spuse +irk, sec, hol#ndu&se prin geamul #alonului. Chiar n $a"a lor sttea un asiatic n echipament paramilitar, de culoare neagr, cu un pistol semiautomat spri init n stomacul cpitanului Morgan. +irk privi dincolo de musta"a lung, a la 4u Manchu i v!u din"ii gal#eni, strm#i i proeminen"i de!goli"i ntr&un !m#et plin de rutate, apoi i concentra aten"ia asupra ochilor. 8rau ntuneca"i i reci, dndu&i un aer amenin"tor, de o cumplit indi$eren". 8rau, +irk o tia, ochii unui uciga cu e=perien". <ummer icni de spaim la vederea lui Morgan. n urul coapsei stngi a acestuia era n$urat un #anda improvi!at, care nu reuea s&i acopere drele de snge nchegat scurse n osul piciorului. Avea o#ra!ul nvine"it i um$lat pn la dimensiunile unui grape$ruit i ochiul ncepuse de a s i se nnegreasc. Alte dre de snge nchegat i porneau din gur, a ungnd pe cma. Totui, durul cpitan sttea neclintit, $aptul c nu se temea ctui de pu"in $iind att de evident, nct <ummer nici mcar nu o#serv c nc purta numai o pereche de #o=eri. +oi atacatori srir #rusc n $a"a #alonului de sticla acrilic al lui <tar$ish, $luturndu&i cu $rene!ie pistoalele A,&9' ca s le dea de n"eles lui <ummer i +irk s prseasc su#mersi#ilul. %mediat ce ieir, "evile armelor li se i proptir n $a", $iind condui ctre Morgan i Tong u. +omnule 5itt, !ise cel din urm, cu voce sc!ut. 8 #ine c a"i venit s ne "ine"i companie. @u cred c am avut plcerea s $acem cunotin", ripost +irk, sarcastic. <unt un umil slu itor al Armatei 1oii *apone!e, al crui nume e lipsit de importan", rspunse Tong u cu $als #unvoin", nclinndu&i uor capul. @u mi&am dat seama c au mai rmas ast$el de iresponsa#ili n a$ara pucriei. Tong u i pstr !m#etul, $r s i se clinteasc vreun muchi al $e"ei. Tu i sora ta ave"i la dispo!i"ie cincispre!ece minute ca s rencrca"i #ateriile su#mersi#ilului i ca s v pregti"i pentru recuperarea ultimelor dou proiectile, spuse, calm. <unt avariate i $cute #uc"i, min"i +irk, cu mintea alergndu&i n cutarea unui plan de ac"iune. %mpertur#a#il, Tong u ridic pistolul Block a"intit spre coasta lui Morgan i i lipi "eava de tmpla dreapt a acestuia.

Ave"i paispre!ece minute, dup care o s&l ucid pe cpitan. Apoi o s&"i ucid sora. 0i pe urm pe tine, !ise, cu rceal, des$cndu&i #u!ele ntr& un rn et plin de automul"umire. 5rivindu&l $urios pe dement, +irk i putu sim"i sngele clocotindu&i n vene. 5e urm, atingerea delicate a minii lui <ummer pe umrul su i spul#er orice gnd de a ntreprinde o ac"iune pripit. 3aide, +irk, n&avem prea mult timp, spuse ea, conducndu&l ctre cruciorul n care $useser aduse #ateriile nlocuitoare. Morgan se uita la +irk i ddu din cap, e=primndu&i acordul. 6uptndu&se cu sentimentul de total nea utoarare, cel de&al doilea ncepu s trans$ere #ateriile pe <tar$ish, $r nici o tragere de inim, "inndu&i, n tot acest timp, un ochi lipit de e$ul grupului de comando. 5e cnd pregteau su#mersi#ilul pentru ultima scu$undare, erau adui cei din urm mem#ri ai echipa ului, $iind sili"i, su# amenin"area armelor, s intre n maga!ia din spate. <ummer o#serva, a#ia suportnd, privirile ngro!ite aruncate de dou la#orante care erau mpinse, cu #rutalitate, n osul scrii de tam#uchi. 6ucrnd n gra#, ea i +irk reuir s nlocuiasc #ateriile su#mersi#ilului n ceva mai mult de douspre!ece minute. @u mai era timp pentru opera"iunile standard de dup ncrcare, nici pentru veri$icrile sistemelor ntreprinse, de o#icei, nainte ca su#marinul s se ntoarc n mare. @u puteau dect s spere c <tar$ish era opera"ional pentru nc o scu$undare. Tong u se apropie cu pai repe!i i se uit n sus, ctre cei doi americani care&l depeau n nl"ime. 1ecupera"i $r ntr!iere cele dou proiectile care au mai rmas i reveni"i pe vas $r s $ace"i vreo prostie. Ave"i nou!eci de minute ca s termina"i scu$undarea $r s da"i gre, altminteri urmrile vor $i cumplite. 7n locul tu, cred c mi&a $ace gri i pentru consecin"ele pe care le&a avea de suportat din partea $or"elor noastre armate pentru ac"iunea piratereasc ntreprins asupra unei nave a guvernului, scuip <ummer, $urioas. @u poate $i vor#a de consecin"e, ripost Tong u, cu un !m#et su#"ire, nu pentru o nav care n&o s mai e=iste. 7nainte ca <ummer s apuce s&i rspund, se rsuci pe clcie i se ndeprt, $iind nlocuit de doi dintre oamenii si, care $cur un pas nainte, cu armele gata de tragere. 3aide, surioar, murmur +irk. @&are rost s te cer"i cu un 5sihopat. +irk i <ummer intrar din nou, cu aten"ie, n su#mersi#il, apoi macaragiul i slt cu #rutalitate n aer. n timp ce erau pe punctul de a li se da drumul, +irk v!u, prin sticla acrilic a #alonului, cum Morgan era dus, cu

grosolnie, ctre maga!ia de la pupa, $iind mpins cu $or"a nuntru. /n atacator a$lat pe macaraua de pe puntea de la pupa ridic capacul masiv, de o"el, i l po!i"iona deasupra maga!iei din spate nainte de a&l co#or la locul su. Odat $i=at deasupra maga!iei, capacul tam#uchiului ntemni"a ntregul echipa al navei n ntunecimea de dedesu#t. <tar$ish $u co#ort cu nendemnare n apa pe care o mproc cu putere $iind desprins imediat de ca#lu. Are ntr&adevr de gnd s scu$unde <ea 1over, i spuse +irk lui <ummer, n timp ce&i ncepeau co#orrea nceat ctre $und. Cu ntregul echipa ncuiat n maga!ie; ntre# ea, cltinnd din cap cu nencredere. Aa cred, spuse el, sum#ru. +in ne$ericire, nu prea avem cum s chemm a utoare. <istemul de comunicare su#acvatic n&o s ne $ie de nici un $olos, iar toate apelurile pe care am putea ncerca s le lansm ctre supra$a" nu au de cine s $ie recep"ionate n !ona asta, cu e=cep"ia unor pescari chine!i. 0i a ca#lierului care, evident, i sus"ine pe indivi!ii tia, adug el, cltinnd din cap. <e pare c spiona ul nostru a su#estimat Armata 1oie *apone!, !ise <ummer. Tipii tia nu par s $ie o leaht de der#edei cu o ideologie e=tremist i cu dinamita prins la spate, de centur. @u, e clar c sunt militari de pro$esie, #ine antrena"i. Oricine ar $i cel care conduce opera"iunea, este, evident, competent i #ine $inan"at. M ntre# ce&or avea de gnd s $ac cu #om#ele. @e&am putea imagina un atac asupra *aponiei. +ar Armata 1oie *apone! repre!int, evident, mai mult dect se vede cu ochiul li#er, aa c nu a paria pe inten"iile lor. Cred c nu e momentul s ne $acem gri i pentru asta. Tre#uie s gsim o modalitate de a salva echipa ul. Am numrat opt teroriti i, $r ndoial, mai erau c"iva pe puntea de naviga"ie sau altundeva, pe nav. 5rea mul"i ca s le venim de hac cu dou uru#elni"e, spuse +irk, trecnd n revist con"inutul micii cutii de scule montate n spatele scaunului su. O s $ie necesar s&i scoatem din maga!ie, $r !gomot, pe c"iva mem#ri ai echipa ului, ca s ne a ute. +ac am avea destui oameni, poate c i& am putea nvinge. @u m ncnt ideea de a n$runta, nenarmat, un A,&9', dar s&ar putea s avem o ans dac o s $im mai mul"i. 1idicarea capacului maga!iei leia e pro#lema. Ar tre#ui s pot $olosi, nestingherit, vreo dou minute

macaraua de la pupa, dar nu cred c prietenii notri n negru or s $ie prea ama#ili. Tre#uie s mai e=iste o ieire din maga!ia aia, spuse <ummer. @u, din ne$ericire, nu e=ist. <unt sigur c e identic cu cea de pe +eep 8ndeavor, conceput numai ca depo!it, i c #a!inul nu permite e=isten"a unei alte intrri. Cred c 12an a tras o data acolo un ca#lu electric pe altundeva, nu prin capacul deschis al tam#uchiului. +irk se concentra un moment, strduindu&se s&i mprospte!e memoria. +up un lung minut, se aprinse, n s$rit, o lumini". Ai dreptate. 8=ist o mic gur de ventila"ie care se deschide 7n primul perete despr"itor dinspre pupa de dincolo de #a!in. 8, 7ntr&adevr, ceva mai mult dect o aerisire, $iind conceput ca s permit evacuarea acumulrilor de ga!e nocive n ca!ul n care n maga!ie sunt depo!itate su#stan"e chimice. <unt sigur c un om se poate strecura prin ea. +ar, pentru Morgan i echipa ul su, pro#lema e c este nchis i ncuiat dinspre e=terior. Tre#uie s gsim o posi#ilitate de a o deschide, hotr <ummer. Kinnd cont de e=isten"a mpre urrilor neprev!ute, concepur, mpreun, mai multe planuri, sta#ilind, n cele din urm, o succesiune de a#ordare #a!at pe oca!iile $avora#ile ivite dup rentoarcerea la #ord. 5entru a i!#ndi, era nevoie de sincroni!are, de ndemnare i de o do! de ndr!neal. 0i, mai ales, de noroc.

Capitolul 2! +irk i <ummer pstrar tcerea n timp ce imagina"ia lor "esea vi!iunea maca#r ale lui <ea 1over, care se scu$unda mpreun cu ntreg echipa ul, prietenii i colegii lor $iind captivi n maga!ia etan. Apoi spectrul lui %&':: apru #rusc din ntuneric, nl"ndu&se naintea lor, i imaginile li se terser din minte. Cu cronometrul mergnd, i reluar misiunea de a recupera ultimele dou recipiente ale mor"ii. +irk manevra su#mersi#ilul, introducndu&l n hangar ca i pn atunci i lsndu&l ct mai os, ca s poat a unge cu uurin"a la proiectilele rmase. n vreme ce <ummer ncepu s manipule!e cele dou #ra"e mecanice privindu&le prin peretele de sticl acrilic al #alonului, +irk supraveghe imaginile trimise pe monitor de camera video, care nregistra toate momentele recuperrii. O urmri pe <ummer ridicnd cu gri prima #om# i, cnd ea o plas n co, el l aliment pe neateptate pe <noop2 i n$c dispo!itivul de comand al vehiculului teleghidat. Ct ai clipi, mpinse 1O.&ul cu c"iva centimetri n a$ara suportului su, apoi rsuci mica mainrie pn cnd i apas #otul de #orda ul tlpii su#marinului i i porni propulsoarele cu toat puterea. Micul 1O. nu pleca nicieri, dar eturile de ap rscolit pe care le strni ridicar n $a"a lui <tar$ish un nor gros de ml i de sedimente. n ap, n mi locul norului maroniu, vi!i#ilitatea sc!u #rusc la !ero. Ce $aci; ntre# <ummer, oprind #ra"ul mecanic. O s ve!i, spuse el, cu toate c nu se putea vedea a#solut nimic. +up ce se ntinse i se uc, $e#ril, pre" de o clip, cu comen!ile lui <ummer, opri propulsoarele 1O.&ului. A#ia dup dou minute apa se limpe!i su$icient pentru ca ea s poat trece la preluarea ultimei #om#e. .rei s ncerci din nou mecheria aia; l ntre#, dup ce o depuse n co. +e ce nu; rspunse el, pornind din nou propulsoarele 1O.&ului i nvrte ind un alt nor mlos n $a"a camerei. O dat ce apa se limpe!i i am#ele #om#e $ur $i=ate n co, +irk ndeprt cu gri su#mersi#ilul de su#marin i ncepur s urce ncet. 6a umtatea drumului, i schim#ar po!i"iile, trecnd unul n locul celuilalt, ast$el nct acum <ummer era cea care controla micrile su#mersi#ilului, pe cnd +irk mnuia comen!ile am#elor #ra"e mecanice. O,, du&ne sus, o instrui el pe <ummer. %mediat ce ne las pe punte, o s $ie nevoie s $aci o diversiune.

7n timp ce vor#ea, scoase #ra"ul mecanic din dreapta din po!i"ia sa $i= din co i l ntinse drept nainte, ct era de lung, ast$el nct ieea n a$ara lui <tar$ish precum o lance. <ummer se ncredea n instinctul $ratelui ei $r re!erve i, oricum, nu avusese destul timp ca s&l contra!ic. %nelul de lumini al #a!inului le apru, curnd, n ra!a vi!ual. 8a conduse su#mersi#ilul n centrul deschiderii, apoi sparse supra$a"a apei ntr&o nvlmeal de #ule i de spum. Crligul macaralei se aga" de <tar$ish cu un !ngnit metalic i micul vas $u smuls din ap. n timp ce su#mersi#ilul se legna n aer, <ummer se uit, ncordat, laTong u i la o umtate de du!in dintre oamenii acestuia. O#serv c $ratele ei urmrea cu aten"ie deplasarea su#marinului, a ustnd cu %ne"e po!i"ia #ra"ului mecanic. Cnd macaragiul lipsit de e=peren" i ls cu nendemnare pe punte, ea l v!u pe +irk apsnd pe comen!ile #ra"ului metalic, pe care l ntinse, la ma=imum, n $a"a lor. Cnd se oprir, gheara metalic $cu un salt nainte, oprindu&se aproape de peretele despr"itor din spate. 6a un metru n lateral se a$la un mic tam#uchi ncuiat de ventilare, care conducea ctre maga!ie. -iatul nostru de pe macara s&a descurcat, murmur +irk. <untem n !ona de ateri!are. Cred c e momentul s nceap spectacolul, rspunse <ummer, cu o privire nervoas. Micndu&se cu repe!iciune, i scoase salopeta @/MA, dnd la iveal un trup su#"ire nvemntat ntr&un costum de #aie sumar, din dou piese, acoperit de un tricou larg. +ucndu&i mna su# acesta, i des$cu sutienul i l ls s cad pe podea, apoi prinse marginea larg a tricoului i i&o nnod e=act deasupra #uricului. Tricoul ntins i scotea limpede n eviden" conturul armonios al sinilor plini i a#domenul. +irk o a ut s deschid tam#uchiul, apoi reveni la comen!ile #ra"ului, n timp ce ea "ni din su#marin. Cnd se strecur a$ar, Tong u era cu spatele la su#mersi#il, $iind ocupat s discute cu macaragiul. .!nd c el se uita n alt parte, <ummer se gr#i s se ndrepte spre cel mai apropiat dintre oamenii lui, care ncremenise privind, cu po$t, $ormele ei e=puse vederii. +ar lcomia din priviri i se trans$orm n surpri! cnd ea striga, ct o "ineau puterileL %a&"i minile de pe mine, scrnavieE +up vor#e urm o palm care lovi o#ra!ul #r#atului, $cndu&l s cad aproape lat. +ac #ikinii i tricoul ei strimt nu atraseser nc aten"ia tuturor, atunci $aptul c le trntise un camarad la podea $cu ca ochii tuturor celor de pe nav s se ndrepte ctre ea. Ochii tuturor, cu e=cep"ia lui +irk. 5ro$itnd de agita"ia strnit, aduse #ra"ul mecanic n cea mai ndeprtat po!i"ie lateral, ntin!nd gheara

e=tensi#il ctre deschiderea pentru ventila"ie din peretele despr"itor. 5rinse cu ea maneta de !vorre, o i!#i scurt, aducnd&o n po!i"ia deschis i o trase pu"in n sus, ca s se asigure c tam#uchiul avea s poat $i ridicat. i ddu repede drumul i, ncet, readuse alturi de <tar$ish #ra"ul cruia i ntrerupse apoi alimentarea. %ei ct putu de repede prin tam#uchiul su#mersi#ilului i rmase cu nonalan" n spatele lui, de parc ar $i stat acolo tot timpul. Ce&i tr#oiul sta; uiera Tong u apropriindu&se de <ummer, cu pistolul Block ndreptat spre stomacul ei. 5erversul sta a ncercat s m atace, "ip <ummer, artndu&l cu degetul pe individul care rmsese cu gura cscat. Tong u slo#o!i un val de o#scenit"i, pn cnd teroristul !pcit se pleoti ca o $loare o$ilit. 0e$ul grupului de comando se ntoarse apoi ctre <ummer i +irk, care era acum alturi de sora lui. .oi doi, napoi n su#marin, le ordon, n engle!, artndu&le drumul cu "eava pistolului. +oamne, acolo n&ai loc nici mcar s&"i ntin!i picioarele, se plnse +irk, de parc, pe moment, asta ar $i $ost marea lui pro#lem. 7n timp ce se duceau napoi, spre su#mersi#il, o#servar pentru prima dat c nava ca#lier era pe punctul de a acosta alturi de <ea 1over. +ei nu cu mult mai lung dect vasul @/MA, cel apone! avea o suprastructur mai solid i prea s&l domine cu nl"imea sa. 6a nici un minut dup acostarea lui -aek e, o macara uria de pe puntea sa de la pupa arunc peste #alustrada lui <ea 1over un ca#lu de care atrna o plat$orm goal, legnndu&se alene n #taia vntului. +in interiorul su#marinului, o privir co#ornd pe puntea din spatele lor. Trei dintre #andi"ii m#rca"i n negru rostogolir o serie de containere pe care le scoseser din la#oratorul au=iliar al lui <ea 1over i pe care le $i=ar pe plat$orm. Cei doi tiau c $iecare dintre acestea con"inea cte o #om# #acteriologic mpachetat ntr&un nveli de protec"ie. Macaragiul de pe -aek e mut plat$orma, de mai multe ori, de pe un vas pe altul, pn cnd toate containerele a unser la #ordul navei apone!e. 5lat$orma goal se trans$orma apoi n auto#u!, trans#ordndu&i i pe teroriti ct ai #ate din palme. +e su# punte apru un #r#at n negru, care schim# repede cteva vor#e cu Tong u. +irk o#serv c $a"a celui din urm se destinse ntr&un !m#et su#"ire, dup care art ctre su#mersi#il i ltr un ordin. Crligul macaralei $u desprins de plat$orm i ataat de <tar$ish. Cred c schim#m maina, comenta +irk cnd se ncord ca#lul. +e data asta, su#mersi#ilul se ridic lin n aer. +irk repe!i #ra"ul mecanic n a$ar i, nainte de a $i lua"i de pe punte lovi de trei ori, uor, cu gheara n peretele despr"itor din spatele navei. mpreun cu <ummer, privi cum, su# ei, <ea 1over se micora n timp ce erau purta"i pe deasupra apei i

plasa"i pe o punte de sus, de la pupa lui -aek e. %eir din su#marin c"rndu& se i $ur ntmpina"i de dou #rute narmate, care i mnar ctre #alustrada navei mpingndu&i cu cara#inele. M&am sturat de ospitalitatea o$erit de putile de asalt, #odogni +irk. 4ac pariu c se simt despuia"i cnd n&au o arm n mini, rspunse <ummer. +in po!i"ia lor avanta oas, i urmrir cu privirea pe teroriti care mai rmseser pe cealalt nav i care erau trans#orda"i pe plat$orm, Tong u $iind n ultima serie. +irk, m neal ochii, sau <ea 1over s&a lsat mai adnc n ap; ntre# <ummer, cu nelinite n glas. Ai dreptate, ncuviin" el, privind cu aten"ie nava. 5ro#a#il c au deschis valvele de $und. 8 i canarisit uor ctre tri#ord. 5lat$orma care l purta pe Tong u se #alansa deasupra pun"ii i liderul grupului de comando sri, ateri!nd cu uurin" n picioare. <e apropie imediat de cei doi captivi. . sugere! s v lua"i adio de la nava voastr, spuse indi$erent. 5orcule, criminalule, echipa ul e n maga!ieE "ipa <ummer. Copleit de emo"ie i $urioas, $cu #rusc un pas ctre el. /cigaul #ine antrenat reac"ion din instinct, dnd o lovitur nepermis, cu piciorul drept, n stomacul lui <ummer i trntind&o pe spate. +ar re$le=ele lui des ntre#uin"ate nu erau destul de prompte ca s contracare!e iu"eala lui +irk, care se arunc pe neateptate nainte i l i!#i puternic cu piciorul chiar atunci cnd i regsea echili#rul. 6ovitura nprasnic l nimeri n tmpla dreapt, $cndu&l s cad ntr&un genunchi, unde se cltin, $iind pe punctul de a&i pierde cunotin"a. Teroritii din apropiere srir imediat asupra lui +irk, unul dintre ei n$igndu&i puca n stomac n timp ce al"i doi i "ineau #ra"ele la spate. 7ncetul cu ncetul, Tong u i reveni n sim"iri i se ridic n picioare, ndreptndu&se apoi, cu inten"ie, ctre +irk. Aproape n$igndu&i chipul n #r#ia celui din urm, i se adres cu voce calm, n care mustea amenin"area. O s&mi $ac plcere s te privesc murind aidoma celor de pe nava ta, spuse, apoi se rsuci #rusc pe clcie i se ndeprt. -andi"ii care rmseser n prea ma lor i mnar pe +irk i <ummer, cu #rutalitate, n osul unei scri i de&a lungul unui coridor ngust nainte de a&i m#rnci ntr&o ca#in mic. /a se trnti n urma lor, $iind ncuiat pe dina$ar, acolo unde doi #r#a"i rmaser s stea de pa!. +irk i <ummer i revenir iute dup durerea pricinuit de lovituri. Cltinndu&se pe lng cele dou paturi identice nghesuite n ca#ina minuscul i turtir $e"ele de micul hu#lou din peretele e=terior.

<&a lsat mai mult n ap, constat <ummer, cu voce ngro!it. 5rin hu#lou puteau vedea pe <ea 1over, nc plutind alturi de -aek e, cu apa mrii urcnd ncet i implaca#il ctre partea de sus a copastiei. 5e pun"i nu se vedea nici un semn de via", iar uriaul vas de cercetare avea n$"iarea unei nave $antom, lsat pe o parte. +irk i <ummer ncercar s deslueasc vreo micare la pupa sau n prea ma #a!inului, dar nu !rir nimic. <au au ncuiat din nou gura de aerisire, sau Morgan nu poate a unge la ea, #lestema +irk. <au nu tie c e=ist, opti <ummer. Au!ir i sim"ir su# picioare un huruit care devenea tot mai puternic pe msur ce imensul ca#lier -aek e i am#ala motoarele i se ndeprta ncet de nava @/MA, care se scu$unda. 6umina care prevestea !orii nu reuise nc s n$rng ntunecimea nop"ii i, dup numai cteva minute, imaginea lui <ea 1over se micor, pier!ndu&se ntr&o aglomerare estompat de lumini plpitoare. +irk i <ummer i ncordar privirile urmrind vasul @/MA n timp ce -aek e accelera, ndeprtnduse. n cele din urm, luminile licritoare pierir dincolo de ori!ont i pierdur din vedere nava i pe camara!ii lor.

Capitolul 2" +omnule, se pare c am pierdut legtura cu <ea 1over. 1udi Bunn i ridic ncet privirea de pe #irou. +e dincolo de ochelari, ochii lui l s$redeleau pe specialistul n sus"inerea ac"iunilor pe teren care sttea, agitat, naintea lui. +e ct timp; se interes Bunn. @&am mai primit nici un rspuns pe linia de comunica"ii de peste trei ore. Am continuat s primim actuali!ri digitale ale po!i"iei prin sistemul B5<, ceea ce arta c se a$lau nc n acelai loc din Marea Chinei de 8st. +ar au ncetat acum dou!eci de minute. Au emis vreun semnal de pericol; @u, domnule, nici unul care s $i a uns la noi. +ei lucra de !ece ani la @/MA, specialistul a$ia un discon$ort evident cnd li se n$"ia superiorilor $iind purttorul unor veti proaste. +ar nava Marinei Militare; A $ost desemnat ca escort. +omnule, Marina Militar a retras $regata care o escort nainte ca <ea 1over s prseasc portul Osaka, din cau!a o#liga"iei de a participa la nite manevre mpreun cu Marina Taiwane!. Asta chiar c&i #unE e=clam Bunn, $rustrat. +omnule, am solicitat, de la O$iciul @a"ional de <upraveghere, imagini o#"inute prin satelit. Ar tre#ui s primim ceva ntr&o or. .reau o aeronav de cutare i salvare, n momentul sta, se rsti Bunn. %a legtura cu Avia"ia i cu Marina Militar. .e!i cine se a$l cel mai aproape i pune&i n micare. 1epedeE +a, domnule, rspunse tnrul, prsind #iroul dintr&un salt. Bunn cuget asupra situa"iei. @avele de cercetare @/MA erau dotate cu ultimul tip de echipamente de comunicare prin satelit. @u aveau cum s dispar $r nici un avertisment. %ar echipa ul de pe <ea 1over era unul dintre cele mai e=perimentate i competente din $lota agen"iei. +irk tre#uie s $i avut dreptate, se temu. 5ro#a#il c se des$ura o opera"iune n $or", care avea ca o#iectiv #om#ele #acteriologice de la #ordul lui %&'::. 5resim"ind c se ntmplase ceva ngro!itor, Bunn ridic receptorul tele$onului i i sun secretara. +aria, $&mi legtura cu vicepreedintele. Cpitanul 1o#ert Morgan nu era omul care s se lase n$rnt cu uurin". +up ce $usese a!vrlit, $r nici o ceremonie, n maga!ia nchis, prelu repede comanda echipa ului su !druncinat, ignorndu&i $emurul s$rmat i pometul !dro#it, de parc ar $i $ost o lu=a"ie i o !grietur. 6a cteva secunde

dup sosirea sa, capacul greu, de o"el, al tam#uchiului $u trntit deasupra lor, cderea acelui acopermnt masiv cu$undnd compartimentul complet n ntuneric. Cnd aerul rece i umed se ngreun din cau!a mirosului com#usti#ilului motoarelor diesel, de pere"i rever#erar oapte ngro!ite. @u intra"i n panic, strig Morgan, rspun!nd murmurelor. 12an, eti aici; +a, rsun vocea celui strigat, venind dintr&un col". 7n partea din spate ar tre#ui s $ie dou vehicule teleghidate uoare, de re!erv. Bsete nite #aterii i ve!i dac po"i s aprin!i luminile, ordon. 5e neateptate, ra!a lanternei porta#ile "inute strns n mnamecanicului& e$ de pe <ea 1over luci, palid, n ntunericul din depo!it. O s&o re!olvm, cptane, #u#ui vocea cu accent irlande! a mecanicului, un lup de mare cu prul rou, pe nume Mclntosh. 12an i Mclntosh locali!ar 1O.&ul de re!erv depo!itat ntr&un stela , iar apoi, dup ce rscolir pretutindeni n lumina estompat a lanternei, gsir un sett de #aterii. 12an tie unul din capetele ca#lului de alimentare al vehiculului teleghidat i conect mai multe dintre $irele din interior la ieirile #ateriilor. Odat ce reali! un circuit complet, #ecurile strlucitoare de =enon ale 1O.&ului i!#ucnir ntr&o lumin or#itoare, al#&al#struie. Mai mul"i mem#ri ai echipa ului, care stteau n apropiere, avur tendin"a s&i nchid strns pleoapele cnd $lu=ul strlucitor inund #rusc maga!ia ntunecat. n #aia de lumin, Morgan reui s studie!e echipa ul i echipa de specialiti de la #ord, o#servnd c acetia erau aduna"i n grupuri mici, prin toat maga!ia. Chipurile ma orit"ii #r#a"ilor i $emeilor re$lectau un amestec de nedumerire i de spaim. -un trea#, 12an. Mclntosh, plim#, te rog, luminile alea de&a lungul maga!iei. Acum, pe lng asta, e cineva rnit; spuse cpitanul, ignorndu&i propriile rni grave. O inspec"ie rapid scoase la iveal o serie de tieturi, vnati i cucuie. +ar, n a$ar de un mecanic rnit i de un geolog care i rupsese piciorul cnd c!use n maga!ie, nimeni nu avea rni demne de luat n seam. O s scpm de aici, declar Morgan, cu convingere. Teroritii tia nu vor dect o#iectele pe care le&am recuperat din su#marinul apone!. <unt anse s ne eli#ere!e imediat ce le duc pe nava lor, spuse, ndoindu&se, n sinea sa, de propriile vor#e. +ar, pentru orice eventualitate, o s gsim o modalitate de a ridica noi nine capacul. 8 sigur c suntem destul de mul"i ca s&o $acem. Mclntosh, mai plim# o data lumina aia de ur&mpre ur, s vedem ce se poate $olosi drept unealt din ceea ce gsim pe aici. Mclntosh i 12an ridicar 1O.&ul i l duser n centrul maga!iei, apoi l rotir, ncet, cu trei sute ai!eci de grade, ra!a luminoas descriind, n

trecere, un arc luminos pe deasupra oamenilor i o#iectelor. 6oc de depo!itare al su#mersi#ilului <tar$ish, maga!ia semna cu un imens dulap cu piese electronice. +e pere"i erau ag"a"i colaci de ca#lu, n timp ce componentele electronice erau depo!itate n mai multe dulapuri $i=ate pe peretele dinspre pupa. 5e una dintre laturi erau aliniate ra$turi cu aparatur de veri$icare, iar n captul dinspre prov se a$la o #arc Qodiac, de cinci metri lungime, pus pe un suport de lemn. 0ase #idoane de o sut opt!eci de litri de #en!in erau $i=ate ntr&un col", de&a lungul a dou motoare e=terioare, de re!erv. 12an men"inu lumina asupra #utoaielor vreme de cteva minute, dnd la iveal o serie de trepte de $ier care urcau n susul peretelui, su# o consol din spatele #utoaielor. Cpitane, n susul treptelor e un tam#uchi pentru ventila"ie, care rspunde pe puntea #a!inului, ctre pupa, spuse 12an. <e nchide de pe punte, dar e posi#il s $i $ost lsat deschis. 8i, voi, #r#a"ii de acolo, se rsti Morgan ctre trei specialiti ghemui"i lng #utoaie. /rca"i&v unul pe scar i vede"i dac tam#uchiul e deschis. /n oceanogra$ descul", m#rcat ntr&o pi ama al#astr, sri n sus la cererea cpitanului i alerg n susul treptelor metalice, disprnd n canalul ngust de ventila"ie din consola de deasupra. Cteva momente mai tr!iu, apru din nou la vedere, tlpile sale sim"ind de&acum ct de grosolane erau treptele scrii. 8 !vorit !dravn, cpitane, spuse, de!amgit. Mclntosh, a$lat n centrul maga!iei, ncepu #rusc s vor#easc. Captane, cred c am putea construi dou #are din suportul de lemn de su# Qodiac, spuse, artnd cu #ra"ul nspre #arca de cauciuc. Cu cte ase sau opt #r#a"i la $iecare dintre ele, ar tre#ui s putem slta un col" al capacului principal. <&l sltm cu dou #e"ioare chine!eti ct toate !ilele, aa&i; Asta s& ar putea s mearg, ntr&adevr. 4&o, Mclntosh. .oi, #r#a"ii de acolo, a uta"i&l s dea Qodiac&ul os de pe suport, se r"oi ctre grupul de lng #arc. 0chiopat ntr&acolo, apuc de prova #rcii i&i a ut s o urneasc de pe suport i s o pun os. Mai mul"i #r#a"i i ddur o mn de a utor lui Mclntosh, care de!mem#ra suportul, nirndu&i componentele alturi, pe cnd tmplarul navei sta#ili cum s $ie reasam#late pentru a alctui mai multe #are. 7n timp ce lucrau, puteau au!i vocile n#uite ale teroritilor de pe punte i huruitul i !nganitul macaralei de pe -aek e, care ncrca i ridica de pe nav proiectilele de pe %&'::. 6a un moment dat, le a unse la urechi ecoul estompat al unei ra$ale de mitralier, venind dintr&o !on ndeprtat a navei. 5u"in mai tr!iu, Morgan identi$ic !gomotul $cut de <tar$ish, care era

scos din #a!in i co#ort pe punte, urmat de "iptul strident scos de vocea unei $emei, pe care o recunoscu ca $iind a lui <ummer. /rmar cteva lovituri n peretele despr"itor de deasupra lor, dup care activit"ile de deasupra devenir mai pu"in !gomotoase. n cele din urm, !um!etul macaralelor i vocile sporadice amu"ir. 5entru c era evident c grupul de comando prsise nava, Morgan se ntre#, n tcere, ce se ntmplase cu +irk i <ummer. Bndurile i $ur #rusc tul#urate de huruitul motoarelor lui -aek e, ale cror vi#ra"ii str#tur maga!ia n timp ce ca#lierul se ndeprta de <ea 1over. A"i $cut progrese, Mclntosh; ntre#, cu voce puternic, cu toate c vedea $oarte #ine ce se ntmpla n $a"a lui, pentru c dorea s acopere !gomotul care trda a#andonarea. Am asam#lat dou #are i suntem pe cale s o completm pe a treia, mormi mecanicul&e$. 6a picioarele sale erau trei stlpi de lemn cu aspect neuni$orm, avnd cam vreo trei metri lungime. 4iecare era construit din cte trei #rne separate, crestate grosolan cu ciocanul i cu uru#elni"a la am#ele capete i asam#late n maniera $ed i nut. O $ie de metal demontat de pe un ra$t cu echipamente de testare $usese #tut n cuie n urul m#inrilor, pentru a le con$eri re!isten", $iind n$urat, n $inal, cu un strat din #anda ade!iv pre$erat a omului priceput la toate. 7n timp ce Mclntosh studia $rnturile de lemn rmase, din mruntaiele navei se au!i #rusc !gomotul unei viituri. n cteva minute, intensitatea sunetului se du#l, semunnd cu vuietul apelor unui torent $urtunos. Mclntosh se ridic ncet n picioare i i se adres cpitanului cu voce sum#r, pro!aic. +omnule, au deschis valvele de $und. <cu$und nava. Au!indu&i spusele, mai multe voci icnir, n ntuneric, de spaim i numeroase strigte de C@uED rever#erar prin maga!ie. Morgan nu lu n seam nici unul. <e pare c tre#uie s ne descurcm cu trei #are, rspunse el, calm. Am nevoie de cte apte #r#a"i la $iecare stlp. <&i ridicm. Cnd primele picturi de ap de mare ncepur s se preling n maga!ie printr&o umtate de du!in de canale de evacuare a apei din santin, o droaie de #r#a"i ieir n $a" i n$car #arele. n cteva minute, se #lceau n apa care a unsese pn la gle!ne, n timp ce #r#a"ii po!i"ionau capetele #arelor n col"ul dinspre prova al hu#loului, alturi de scara de acces. 5e treapta de sus sttea un #r#at cu un #loc triunghiular de grin!i, nalt de ai!eci de centimetri, avnd misiunea de a&l introduce su# capacul sltat al tam#uchiului, pentru a&l #loca n po!i"ia deschis. Bata... ridica"iE striga Morgan.

6a unison, cele trei echipe de #r#a"i prinser e=tremit"ile #arelor i le apsar n capacul tam#uchiului a$lat la doi metri i umtate asupra capetelor lor, mpingnd n sus cu toat puterea. <pre surpri!a tuturor, capacul masiv se slt cu mai #ine de un metru, lsnd s ptrund nuntru un crmpei din lumina estompat de pe punte, nainte ca greutatea sa s ac"ione!e, trntindu&l cu !gomot napoi. -r#atul disperat din vr$ul scrii ncremeni o clip nainte de a ncerca s introduc pana de lemn, iar apoi $u prea tr!iu. Capacul i se pr#ui deasupra capului cnd ncerca s mping pana n locul gol, marginea acestuia $iind ct pe ce s&i rete!e degetele minii drepte. 0ocat, respir adnc, apoi ddu din cap ctre Morgan, n semn c puteau s repete ncercarea. -un, s mai ncercm o dat, ordon Morgan, n timp ce rana deschis l ustura din cau!a apei srate care i se nvol#ura acum n urul genunchilor. /n trosnet sonor se propag prin maga!ie cnd m#inarea din partea superioar a uneia dintre #are se $rnse n dou, iar #ucata desprins c!u n ap, mprocnd&o. Mclntosh se deplas cu greu prin ap i e=amina piesa stricat din capt, descoperind c m#inarea cu nut $usese distrus n ntregime. @u e #ine, domnule, raport. 1epara"ia o s ne ia ceva timp. 4ace"i ce pute"i, strig Morgan. Continum cu dou... 1idica"iE -r#a"ii rmai la #are le mpinser, dar luptau pentru o cau! pierdut. @u aveau destul $or" ca s cree!e un e$ect de prghie su$icient. Al"i #r#a"i se ngrmdir, ncercnd s&i a ute, dar pe #rne nu era, pur i simplu, loc pentru mai multe mini care s mping. 4olosind surplusul de $or" omeneasc, se ncordar i reuir, de dou ori, s salte pu"in capacul, dar nu destul de mult pentru a $i #locat ntr&o po!i"ie care s permit trecerea unui om. Apa mrii unduia acum n urul taliei lui Morgan care vedea pe chipurile echipa ului c spaima de nec era pe punctul de a strni panic n maga!ie. 7nc o ncercare, oameni #uni, i ndemn, n vreme ce undeva, n str$undul min"ii sale, $cea un calcul mor#id, socotind de ct timp era nevoie pentru ca un om s se nece. Cu adrenalina nvlind n vene, #r#a"ii mpinser #arele n capacul tam#uchiului, pentru o ultim dat, cu toat puterea. +e data aceasta, prur s ai# su$icient $or" i capacul ncepu s se ridice, scr"ind. +ar, cnd apsau mai tare prghiile, un alt trosnet rever#era prin maga!ie. O a doua #ar se despica n !ona m#inrii i capacul tam#uchiului se nchise !ngnind. Asta e, s&a !is cu noi, i!#ucni o voce dintr&un col" ntunecat. @u $u nevoie de mai mult pentru ca un #uctar care sttea, tremurnd, lng #utoaiele cu #en!in, s&i piard cumptul.

@u tiu s not, nu tiu s notE "ip, n timp ce apa i se ridica ncet ctre piept. Cuprins de panic, se ag" de treptele de $ier ale scrii care ducea spre tam#uchiul de aerisire i o lu la goan prin pu"ul de ieire. A ungnd n #e!na de pe ultima treapt i continund s $ie prada aceleiai spaime ne#une, ncepu s loveasc cu pumnii n micul tam#uchi rotund, !#iernd s i se dea drumul. 4iind ntr&o total stare de oc, sim"i deodat capacul cednd su# apsarea minilor lui i deschi!ndu&se. @evenindu&i s cread i cu inima #tndu&i puternic, iei prin tam#uchi !vrcolindu&se i, uluit, se ridic n picioare pe punte, alturi de #a!in. A#ia dup un minut ncepu s i se domoleasc pulsul i i redo#ndi sngele rece. n"elegnd c, pn una&alta, nu avea s moar, se tr napoi n tam#uchi i pe cteva trepte n osul scrii, apoi strig nspre maga!ie, ct l "ineau puterileL Tam#uchiul e deschisE Tam#uchiul e deschisE 5e aici, cu to"iiE Oamenii cuprini de panic viermuir ctre scar aidoma unei armate de $urnici de $oc n$uriate, ngrmdindu&se unii n al"ii ca s scape. n momentul acela, cei mai mul"i dintre mem#rii echipa ului clcau apa sau erau ag"a"i de pere"i, n timp ce c"iva se "ineau de #arca de cauciuc care plutea n deriv. 0i micul 1O. plutea n voia apei iar lmpile sale strlucitoare mprtiau n maga!ie o lumin suprarealist. Mai nti $emeile, striga Morgan, respectnd legea nescris a mrii. 12an, care sttea pe vr$uri lng scar, cu #r#ia deasupra apei, ncerca s resta#ileasc ordinea n mi locul haosului. 6&a"i au!it pe cpitan. nti $emeile. .oi de&acolo, napoi, mri ctre doi #iologi care voci$erau ca s a ung la scar. 7n timp ce $emeile alergau gr#ite spre gura de aerisire i a$ar din tam#uchi, reui s men"in o aparent ordine printre du!inile de oameni care i ateptau rndul. +in partea cealalt a maga!iei, Morgan putea vedea c nivelul apei cretea prea repede. @u e=ista nici o posi#ilitate ca toat lumea s ias a$ara n timp util, presupunnd c, nainte de asta, nava nu se scu$unda #rusc su# picioarele lor. 12an, iei pe scara aia. .e!i dac nu po"i deschide tam#uchiul principal, ordon. Cellalt nu pierdu timpul ca s rspund, ci urc scara, n urma uneia dintre asistentele medicale, ct de repede l duceau picioarele. +up ce se tr prin tam#uchi i c!u pe punte, ceea ce !ri i produse un oc. n lumina timpurie a !orilor, v!u c pupa lui <ea 1over se a$unda cu repe!iciune. Apa mrii i spla de a etam#ourile, n vreme ce prova se ridica ctre cer, su# un unghi mai mare de dou!eci de grade.

Melissa, du&te la sta"ia radio i trimite un apel de a utor, strig, alergnd pe lng ea. /rc o mic scar care ducea ctre tam#uchiul din partea din spate, prin!nd, cu coada ochiului, o scnteiere de lumin, departe, ctre nord, unde ca#lierul disprea dincolo de ori!ont. A ungnd lng tam#uchi dintr&o sritur, i permise s piard o secund slo#o!ind un o$tat de uurare. Apa care se nl"a ctre pupa nu trecuse nc peste marginea tam#uchiului i nici nu inundase macaraua. n gra#a lor, teroritii lsaser #iga i crligul macaralei ataate de capac. Alerg la macara, sri n ca#in, porni motoarele diesel i ac"iona imediat comen!ile care ridicau #iga. Cu o ncetineal de nesuportat, aceasta se nl" treptat n aer, odat cu masivul capac al tam#uchiului. 12an nu mai pierdu timpul ca s roteasc #iga cu c"iva metri ctre tri#ord i sri din ca#in, lsnd capacul s se legene n aer. <e gr#i ctre marginea intrrii n maga!ie, unde gsii mai #ine de trei!eci de #r#a"i care pluteau pe ap, luptndu&se pentru vie"ile lor. nc dou minute, i imagina, i s&ar $i necat cu to"ii. ntin!ndu&i #ra"ele, ncepu s&i aga"e i s&i n$ace pe rnd, trgndu&i n sus, a$ar din maga!ie. Cu a utorul celor de pe punte, i scoase pe to"i ntr&un interval de ordinul secundelor. <e asigur c l a utase el nsui s ias pe ultimul dintre ei, acesta $iind cpitanul Morgan. -un trea#, Tim, spuse cpitanul, cu o tresrire involuntar, n timp ce se cltina pe picioare. 7mi pare ru c n&am veri$icat eu nsumi tam#uchiul de aerisire de la #un nceput, domnule. %&am $i putut scoate pe to"i a$ar mai repede dac am $i tiut c, de $apt, nu era ncuiat. +ar era. @u "i&ai dat seama; +irk l&a descuiat. A #tut n u pentru noi, dar am uitat s&i rspundem. 8=presia $ugar de pe chipul lui 12an art c n"elesese. 7i mul"umesc lui +umne!eu pentru c e=ist +irk i <ummer, #ie"ii de ei. +ar m tem, domnule, c nu suntem n siguran". @ava se scu$und cu repe!iciune. <pune&le tuturor c o a#andonm. < lsm repede #rcile de salvare la ap, rspunse Morgan, dnd, din ntmplare, cu ochii de puntea nclinat ctre prova. O s m ocup de transmiterea unui semnal de pericol. Ca la comand, Melissa, o$i"erul care se ocupa de comunica"ii, traversa puntea n gra#, cu respira"ia aproape tiata. +omnule, spuse ea pe nersu$late, au tras n sistemul de comunicare... i n echipamentul de transmisie prin satelit. @&avem cum s cerem a utor.

-ine, !ise Morgan, $r s par surprins. O s plasm #ali!ele pentru urgen"e i o s ateptm s vin cineva s ne caute. 5re!int&te la #arca ta de salvare. Acum tre#uie s&i scoatem pe to"i de pe nav. 12an o#serv lipsa lui <tar$ish a#ia n timp ce se ducea s dea o mn de a utor la lansarea #rcilor de salvare. <e strecur n la#orator i descoperi c, $r nici un du#iu, toate #om#ele recuperate $useser mutate, ceea ce risipea orice ndoial legat de motivul atacului. +up ncercarea cumplit din maga!ie, echipa ul care a#andona nava era de un calm neo#inuit. n tcere i ntr&o ordine netul#urat, att #r#a"ii ct i $emeile se ndreptau cu repe!iciune ctre locurile presta#ilite de urcare n #rci, mul"umi"i c, n ciuda $aptului c nava li se scu$unda su# picioare, aveau o a doua ans de a rmne n via". Apa avansa rapid n susul pun"ilor i dou dintre #rcile de salvare de lng pupa $useser de a inundate nainte de a $i desprinse din gruiele lor. 8chipa ul care le era reparti!at $u repede redistri#uit n altele, care $ur lansate la ap cu o gra# cumplit. Morgan chiopt pe puntea n pant, acum nclinat la trei!eci de grade, nc s$or"ndu&se s a ung la #arca de salvare a cpitanului, care era ncrcat i l atepta. <e opri i mai cuprinse pentru o ultim dat puntea cu privirea, ca un uctor care&i mi!ase toat averea i o pierduse. @ava scr"ia i gemea pe msur ce apa srat care i umplea compartimentele in$erioare i a$ecta structura de re!isten". .asul de cercetare era nvluit de o aur de triste"e, de parc ar $i tiut c era prematur s $ie dat prad valurilor. 7n cele din urm, convins c to"i mem#rii echipa ului o prsiser n siguran", Morgan i adres un salut e=ecutat cu preci!ie, apoi pi n #arca de salvare, $iind ultimul om care o $cea. -arca ncepu imediat s salte pe marea agitat i motorul o ndeprta de nava care se scu$unda. <oarele tocmai se ridicase deasupra ori!ontului i ra!ele sale aureau vasul care se lupta pentru ultimele clipe de via". -arca de salvare n care se a$la Morgan era la numai c"iva metri distan" de <ea 1over, cnd prova acesteia se nal" #rusc, n unghi ascu"it, ctre cer, pentru ca nava turcoa! s alunece apoi cu gra"ie n mare, cu pupa nainte, n mi locul unui clocot uiertor de #ule. Cnd vasul disprea din vedere, echipa ul su traumati!at $u copleit de o aceeai unic sen!a"ieL tcerea.

Capitolul 2# Ceva e putred n +anemarca. <ummer ignor vor#ele $ratelui ei i duse la nas un #ol cu pete $iert. +up ce, n cea mai mare parte a !ilei, rmsese tot timpul nchis, ua grea a ca#inei lor se deschisese #rusc i un #uctar din cam#u!, purtnd un or" al#, intrase cu o tav pe care se a$lau pete, nite ore! i o can cu ceai. /n pa!nic narmat i supraveghease, amenin"tor, de pe culoar, n vreme ce hrana $usese lsat os i #uctarul se gr#ise s ias, $r un cuvnt. <ummer era moart de $oame i cercetase ner#dtoare mncarea dup ce ua $u nchis din nou, $iind $i=at cu uru#uri dinspre e=terior. Trase cu putere pe nri mirosul petelui, apoi strm# din nas. Cred c i pe aici sunt cteva lucruri putrede, spuse. Mutndu&i aten"ia asupra ore!ului, apropie de #ol o pereche de #e"ioare i ncepu s ron"ie #oa#ele a#urinde. +up ce scp, n s$rit, de unghi urile $oamei, i rendrept aten"ia asupra lui +irk, care sttea n picioare, privind prin hu#lou. 7n a$ar de ca#ina noastr sordid, cu paturi oase, ce altceva te mai deran ea! acum; ntre# ea. @u te #a!a pe mine, dar nu cred c ne ndreptm ctre *aponia. Cum po"i s&"i dai seama; se interes <ummer, ngrmdindu&i n gur un morman de ore!. /rmresc soarele i um#ra navei. +ac am cltori ctre *aponia, ar tre#ui s mergem ctre nord&nord&est, dar, dup cum se pare, cursul nostru e, mai degra#, ctre nord&vest. 8 o chestie prea su#til ca s&o sesi!e!i cu ochiul li#er. +e acord. +ar eu nu $ac dect s spun ceea ce vd. +ac acostm la @agasaki, trimite&m din nou la cursul de astronaviga"ie. Asta ar nsemna c ne ndreptm spre Marea Bal#en, ripost ea, schi"nd n minte o hart imaginar a regiunii. Cre!i c navigm ctre China; <&ar putea. Cu siguran", *aponia i China nu se prpdesc una de dragul alteia. 5oate c Armata 1oie *apone! are o #a! opera"ional n China. Asta ar e=plica de ce nu au reuit autorit"ile s dea de urma nici unui suspect n *aponia. 8 posi#il. +ar ar tre#ui s ac"ione!e cu tiin"a sau cu spri inul statului i sper c se gndesc de dou ori nainte de a scu$unda o nav de cercetare american. 8 adevrat. Atunci, mai e=ist o alt posi#ilitate. <ummer ddu din cap, ateptnd ca +irk s continue.

Cei doi gangsteri apone!i care au tras n mine cnd eram n Chr2sler. /n medic legist de la morga din !on credea c indivi!ii semnau a coreeni. 8a terminase de mncat ore!ul i ls os #olul i #e"ioarele. Coreea; ntre#, ncruntndu&i sprncenele. Coreea. Ochii lui 8d Co2le o#osiser de mult tot scannd marea linitit, gri, cutnd ceva ieit din comun. Aproape c nu&i veni s cread cnd, n s$rit, !ri ceva trndu&se ntr&o e=tremitate a cmpului su vi!ual. Concentrndu&se asupra liniei ori!ontului, reui cu greu s identi$ice, pe cer, o mic lumini" care trgea dup sine o coad al#, su#"ire. 8=act ceea ce se spera s vad copilotul avionului de cutare i salvare 6ockheed 3C&l)( 3ercules. Charlie, vd ceva care plpie la ora dou, spuse Co2le n casca sa cu micro$on, cu vocea calm a unui comentator sportiv de la 8<5@R. %nstinctiv, art cu mna nmnuat ctre acel punct al par#ri!ului n care v!use e=plo!ia al#. .d i eu, rspunse maiorul Charles Fight, trgnnd uor cuvintele n timp ce se uita n a$ara carlingii. 5ilotul lui 3C&l)(, un te=an sla# i deirat, cu snge rece, vir ncet avionul n direc"ia palidei dre de $um i reduse uor vite!a. 6a ase ore dup ce prsiser #a!a aerian ,adena din Okinawa, pilo"ii de pe avionul de cercetare i salvare ncepuser s se ntre#e dac nu $useser cumva trimii dup potcoave de cai mor"i. Acum erau e=trem de incita"i, ntre#ndu&se ce aveau s gseasc pe apele de dedesu#t. n deprtare, la ori!ont, apru un grup de puncte al#e, care creteau treptat, pe msur ce avionul se apropia. <e pare c am dat peste nite #rci de salvare, !ise Fight cnd pic"elele crescur, cptnd o $orm incon$unda#il. 0apte, con$irm Co2le, numrnd micile #rci niruite. Morgan strnsese laolalt toate #rcile de salvare i le legase una de cealalt, prov la pup, cu scopul de a&i pstra pe supravie"uitori mpreun. Cnd avionul 3ercules !#ur deasupra lor, la oas altitudine, mem#rii echipa ului de pe <ea 1over rspunser cu $luturri ample de mini i i!#ucnir, cu to"ii, n urale. Apro=imativ ai!eci de persoane, aprecie Co2le n timp ce Fight descrise ncet un cerc deasupra #rcilor. 5ar s $ie ntr&o $orm $oarte #un. 7i re"inem pe 5.%. & ii, co#orm o trusa medical pentru urgen"e i vedem dac putem ini"ia o recuperare din ocean.
R 8ntertainment and <ports 5rogramming @etwork

& 1e"eaua de 5rograme +istractive i <portive

5araresWue *umpers.

5.%. & ii erau trei parautiti cu pregtire paramedical, a$la"i n partea din spate a avionului, gata s se paraute!e imediat ce erau ntiin"a"i. +eoarece echipa ul de pe <ea 1over prea s nu se a$le n nici un pericol iminent, Fight pre$era s&i re"in la #ord pentru moment. n schim#, un manipulant a$lat n spatele aeronavei ls n os o u imens cu ac"ionare hidraulic de su# coad i, la ordinul lui Co2le, arunc o serie de truse medicale de urgen" i de ra"ii de alimente, prinse de mici paraute care plutir n aer, co#ornd ctre supra$a"a apei. 7ntre timp, un specialist n comunica"ii aeriene emise un semnal de pericol pe $recven"a marinei. n cteva secunde, i rspunser mai multe nave a$late n !on, cea mai apropiat $iind un cargou care se ndrepta spre 3ong ,ong, venind din Osaka. Fight i Co2le continuar s !#oare n cercuri deasupra #rcilor de salvare vreme de nc dou ore, pn cnd nava a unse la $a"a locului i ncepu s ia la #ord supravie"uitorii din prima #arc. Cu mul"umirea de a&i ti acum n siguran", avionul de cutare i salvare mai trecu o ultim dat, la mic altitudine, pe deasupra nau$ragia"ilor, Fight #alansnd vr$urile aripilor. Cu toate c pilo"ii nu&i puteau au!i, supravie"uitorii epui!a"i i trai la $a" slo#o!ir urale puternice de mul"umire, care rever#erar pe deasupra apei. @ite #$toi, coment Co2le, cu satis$ac"ie. Fight ddu din cap, ncuviin"nd n tcere, apoi vir avionul ctre sud& est, ndreptndu&se spre #a!a din Okinawa. 7n timp ce aluneca pe supra$a"a apei, ctre #rcile de salvare, imensul cargo#ot emise un sunet de #un venit din sirena sa pneumatic ,ahlen#erg. O #alenier $u lsat la ap ca s conduc victimele nau$ragiului ctre scara co#ort lng pupa, unde ma oritatea mem#rilor echipa ului de pe <ea 1over se urcar pe puntea de sus. Morgan i nc vreo c"iva oameni rni"i $ur trans$era"i pe #alenier i ridica"i cu o macara pe puntea principal a vasului comercial. +up un scurt #un&venit i dup ce rspunse la ntre#rile cpitanului malaie! al navei, Morgan $u dus n gra# la in$irmerie ca s i se trate!e rnile. 12an l gsii dup ce doctorul navei i ngri ise rana i l re"inuse n patul de lng cel n care se a$la #r#atul cu piciorul rupt. Care&i diagnosticul, cpitane; Benunchiul e $cut pra$, dar o s supravie"uiesc. 7n !ilele noastre, se $ac nite chestii uimitoare cu articula"iile arti$iciale, l ncura 12an. <&ar prea c o s descopr asta ntr&un mod $oarte intim. Cred c e mai #ine dect cu picior de lemn. n ce stare e echipa ul;

Acum sunt #ine dispui cu to"ii. Cu e=cep"ia lui +irk i <ummer, ntreg echipa ul de pe <ea 1over e la #ord i e=plic ce s&a ntmplat. Am mprumutat de la cpitanul Malaka tele$onul prin satelit i am sunat la Fashington. Am reuit s vor#esc chiar cu 1ud2 Bunn i l&am in$ormat care e situa"ia noastr, dup ce i&am relatat, pe scurt, cum am pierdut nava. 6&am ntiin"at c se presupune c ncrctura recuperat de pe su#marin e la #ordul ca#lierului apone!, mpreun cu +irk, cu <ummer i cu su#mersi#ilul. M&a rugat s&"i transmit mul"umirile sale pentru $aptul c ai salvat echipa ul i a promis c se vor implica n prinderea $ptailor cele mai nalte niveluri ale guvernului. Morgan privi peretele al# cu chipul lipsit de orice e=presie i cu gndurile rostogolindu&se printre cele petrecute n ultimele cteva ore. Cine erau pira"ii care i atacaser i i scu$undaser nava; Ce aveau de gnd s $ac cu armele #acteriologice; 0i ce se ntmplase cu +irk i <ummer; @egsind nici un rspuns, cltin doar ncet din cap. <per doar c nu va $i prea tr!iu.

Capitolul 3$ +up ce navigase ctre nord vreme de o !i i umtate, -aek e i roti treptat prova, ndreptndu&se ctre est. n !are, uscatul se contura ptat i pr$uit, iar nava atept s se lase ntunericul nainte de a se strecura ntr&un port mare, cu$undat n cea". +irk i <ummer #nuiau c, de $apt, a unseser n Coreea i, #a!ndu&se pe numrul cargo#oturilor i al altor vase comerciale su# pavilion interna"ional pe lng care trecuser la intrarea n port, ghicir c se a$lau la %nchon, un mare ora portuar din sudul "rii. Ca#lierul trecu ncet pe lng imensele docuri comerciale, unde, dou!eci i patru de ore din dou!eci i patru, erau ncrcate i descrcate cargouri uriae. .irnd ctre nord, -aek e se strecur pe lng terminalul unei ra$inrii, erpuind n urul unui petrolier ruginit nainte de a intra ntr&un col" mai ntunecat i mai pu"in e=ploatat al portului. 5luti pe lng un antier naval cu aspect nvechit, care adpostea o mul"ime de nave de!mem#rate i ncetini cnd a unse n prea ma unui mic canal lateral care ducea ctre nord&vest. 6a intrarea acestuia era un post de pa! plasat ntr&o #arac alturi de care se a$la o mic vedet rapid i deasupra creia, pe o $irm ruginit, era scris, n lim#a coreeanL <81.%C%%68 @A.A68 ,A@B 51O51%8TAT8 5A1T%C/6A1P Cpitanul manevr nava cu delicate"e prin canal i parcurse cteva sute de metri cu vite! redus nainte de a lua o volt strns. Canalul alimenta o mic lagun care prea i mai mic datorit celor dou docuri enorme, acoperite, din captul opus. Treptat, cpitanul lui -aek e o aduse, ca pe un automo#il ntr&un gara , n interiorul unuia dintre docurile cavernoase care se nl"au cu cincispre!ece metri #uni deasupra teugei. @ava $u amarat su# lumina unor lmpi strlucitoare, cu halogen, care atrnau de pla$on, n timp ce o imens u hidraulic glisa napoia ei, ascun!nd&o complet de ochii celor din a$ar. %mediat, o macara i #ascul #ra"ul i o umtate de du!in de mem#ri ai echipa ului ncepur s descarce containerele cu proiectile, acestea $iind co#orte pe doc su# supravegherea lui Tong u. O dat ce a unser pe punte su# $orma unei piramide ngri it construite, o camionet mare, acoperit, str#tu docul, ndreptndu&se ctre ncrctur. /n alt grup de oameni, purtnd halate de culoarea al#astr a pra$ului de puc, ncarc armamentul n partea din spate a camionetei, care se ndeprt apoi de nav. Cnd vir la

captul docului, Tong u putu vedea c era mpodo#it cu $amiliarul $ulger al#astru, a$lat su# inscrip"ia CO15O1AK%A ,A@B +8 COM/@%CAK%% 51%@ <AT86%T. Cnd ,im se apropie de el, tocmai urmrea cu privirea camioneta care ieea din hangar printr&o u p!it. +omnul ,ang o s $ie $oarte mul"umit cnd o s a$le c am recuperat toate proiectilele, sus"inu noul sosit. +a, cu toate c dou dintre cele douspre!ece nu&i sunt de nici un $olos. 5ilo"ii le&au spart pe ultimele i au scpat con"inutul n mare. 5retind c a $ost un accident datorat pierderii vi!i#ilit"ii. @esemni$icativ. n ansam#lu, misiunea a $ost un succes. 8 adevrat, dar nc mai avem de e=ecutat nite opera"iuni di$icile. +uc pri!onierii la ,ang, s&i interoghe!e. Am toat ncrederea c o s te ocupi n mod mul"umitor de pregtirea navei, spuse Tong u, mai degra# su# $orma unei a$irma"ii dect a unei ntre#ri. Att recon $igurarea vasului, ct i completarea re!ervelor de hran i de com#usti#il, vor ncepe imediat. O s m asigur c nava o s $ie gata de plecare n momentul n care va $i rencrcat. 4oarte #ine. Cu ct ieim mai repede n larg, cu att avem mai multe anse de reuit. <urpri!a e de partea noastr. @&avem cum s dm gre, spuse ,im, ncre!tor. +ar Tong u privea lucrurile i din alte puncte de vedere. <or#ind ndelung $umul "igrii sale aprinse, lu n considerare elementul surpri!. 5utea nsemna, ntr&adevr, di$eren"a dintre via" i moarte. < sperm doar c trucul nostru e via#il, rspunse, n cele din urm, dus pe gnduri. <u# punte, +irk i <ummer $ur scoi cu #rutalitate din ca#in, un pa!nic cu gtul gros nctundu&le minile la spate nainte de a&i mpinge dincolo de u. <u# amenin"area armei, str#tur o pasarel care ducea n a$ara navei, unde sttea Tong u, sur!nd #at ocoritor. A $ost o croa!ier ncnttoare. Totui, nu ne&ai artat niciodat unde se poate uca $ot#al cu nasturi, i se adres +irk asasinului. Acum, $ii sincer, intr <ummer n oc. Mncarea n&a $ost tocmai de cinci stele. /morul american nu prea are ha!, mri Tong u, rceala privirii sale artnd c nu se amu!a ctui de pu"in.

Apropo, ce nvrte, mai e=act, Armata 1oie *apone! la %nchon, n Coreea; ntre# +irk, $r ocoliuri. Tong u se ncrunt, a#ia percepti#il. 8ti un $oarte #un o#servator, domnule 5itt. %gnorndu&i pri!onierii, se ntoarse apoi ctre Bt Bros, care "inea un pistol mitralier A,&9' ndreptat ctre cei doi. +u&i pe alupa rapid i nchide&i n ca#ina din $a", su# pa!, se rsti, apoi se rsuci pe clcie i se ndrept ctre puntea de naviga"ie. +irk i <ummer $ur condui de&a lungul pasarelei i de&a curme!iul docului, ctre un de#arcader lateral mai mic, unde era amarat un iaht lucios, cu motor. 8ra un catamaran de mare vite!, de trei!eci i unu de metri, speci$ic 5aci$icului de <ud, vopsit ntr&un al#astru ver!ui. 5roiectat i construit ca $eri#ot pentru pasageri, $usese reamena at pentru a deveni un iaht personal de lu=, pentru cltorii rapide. 4iind echipat cu motoare diesel de patru mii de cai putere, lu=oasa am#arca"iune putea naviga cu peste trei!eci i cinci de noduri pe or. 8i, asta e mai n stilul meu, coment <ummer dup ce $ur strmuta"i la #ord i nchii ntr&o ca#in din centrul navei, mic, dar m#rcat n plu. 4r $erestre de data asta. 5resupun c domnului Ospitalitate nu i&a plcut c am dat lovitura cu %nchon&ul, adug <ummer, ncolcindu&se ntr& un mic $otoliu, cu minile nc nctuate la spate. 8u i gura mea mare, rspunse +irk. Cel pu"in avem ct de ct idee unde ne a$lm. +a... e=act n mi locul "rii kimchi&ului. 8i, dac tre#uie s dm col"ul, mcar s&o $acem cu clasa nti, !ise ea, admirnd lam#riurile din lemn de nuc i lucrrile scumpe de art care mpodo#eau pere"ii. 8 sigur c tipii tia au nite #u!unare cam adnci pentru o organi!a"ie terorist de mna a doua. +up toate aparen"ele, au nite prieteni la ntreprinderile ,ang. Compania maritim; 8 un conglomerat de mari dimensiuni. 6e&am tot v!ut cargo#oturile n decursul anilor. <unt implica"i i n alte a$aceri de nalt tehnologie, dar mie mi e $amiliar numai departamentul de naviga"ie. Odat, am ntlnit ntr& un #ar un tip care lucrase ca mecanic de ntre"inere pe una dintre navele lor. Mi&a povestit despre !ona lor nchis de repara"ii i de depo!itare din %nchon. @&ai mai v!ut niciodat aa ceva. <e pare c la una dintre e=tremit"i e=ist un doc uscat, iar locul e ticsit de aparatur de ultim or. Ca#lierul avea pe co $ulgerul al#astru, care e sigla ,ang. Psta tre#uie s $ie locul respectiv. M #ucur v!nd c timpul pe care l&ai petrecut ca stlp de ca$enea se dovedete, n s$rit, util, l lu ea n !e$lemea.

Activitate de cercetare. Cercetare pur, !m#i el. <ummer deveni #rusc serioas. +e ce s&ar alia un om de a$aceri sud&coreean cu A1*; 0i ce&au de gnd s $ac cu noi; Qgomotul gutural al motoarelor diesel, a$late mai ctre pupa dect ca#ina lor i care erau puse n $unc"iune, i ntrerupse vor#ele. Cred c&o s&o a$lm curnd. Tong u travers docul i se m#arc pe catamaran n timp ce se de!legau parmele, iar vasul rapid se deplasa de&a lungul docului ncet ca melcul, nspumnd apa. /a imensa a hangarului glisa, deschi!ndu&se iari i permi"nd ca nava s prseasc spa"iul nchis. 7n timp ce alunecau prin deschiderea uii, Tong u mai privi o dat n urm, ctre uriaul ca#lier a crui nl"ime i domina. O armat de muncitori miuna de a n urul lui -aek e, precum un roi de al#ine. O macara de mare tona nltura gigantica rol de ca#lu de pe puntea de la pupa, n timp ce mai multe echipe de !ugravi revopseau pun"ile de sus. 5retutindeni erau echipe de constructori care tiau pr"i din suprastructur n unele locuri, adugnd, n schim#, compartimente i pere"i despr"itori n altele. C"iva oameni atrnau deasupra pun"ii din e=tremitatea pupei, re$cnd sudurile i scriind numele navei, pe cnd un alt grup vopsea coul ntr&un gal#en auriu. n cteva ore, ntreaga nav avea s se trans$orme ntr&o cu totul alta, ast$el nct nici cel mai e=perimentat ochi n&ar mai $i putut s&o identi$ice. Ca i cum ca#lierul -aek e nu ar $i e=istat niciodat.

Capitolul 31 Impetuosul #r#at categoria coco str#tea coridoarele din !ona sediului @/MA destinat conducerii de parca ar $i $ost proprietarul cldirii i, de $apt, chiar era. Amiralul *ames <andecker, un persona venerat n slile de con$erin", n #irourile i n la#oratoarele de la @/MA, era cel care $inan"ase agen"ia pe care o ntemeiase, cu mai multe decenii n urm, mpreun cu o mn de savan"i i de ingineri. +ei nu era nalt, ochii si al#atri, ar!tori, prul de un rou strlucitor i #ar#ionl de aceeai culoare sugerau, n mod $iresc, ardoarea mistuitoare cu care ac"iona dou!eci i patru de ore pe !i. -un, +aria, ar"i uluitor ast!i, i spuse, cu gra"ie, secretarei trecute de patru!eci de ani care tasta ceva la un computer. 1udi e n sala de edin"e a conducerii; M #ucur s v revd, domnule amiral, rspunse $emeia, radioas, n timp ce ochii i rtceau asupra celor doi agen"i din <erviciul <ecret care se strduiau s "in pasul cu e$ul lor iute de picior. +a, domnul Bunn v ateapt nuntru. . rog, po$ti"i n sal chiar acum. Cu toate c, n ochii colegilor si de la @/MA continua s $ie amiral, restul lumii l tia drept vicepreedintele <andecker. n ciuda aversiunii de o via" mpotriva lumii politice a Fashinton&ului, $usese convins de preedintele Fard s ocupe postul vacant dup moartea su#it a vicepreedintelui ales. <andecker tia c preedintele era un om integru, de onoare, care nu avea s&i sileasc loc"iitorul s rmn n um#r. %mpetuosul amiral s$rmase tiparul $otilor vicepreedin"i. @e$iind ctui de pu"in un persona de $a"ad i un emisar al #elelelor guvernamentale, <andecker de"inea o po!i"ie solid n cadrul administra"iei. Trecuse, cu vigoare, n avangarda re$ormelor din domeniul aprrii i al securit"ii, i ndreptase aten"ia asupra cercetrilor tiin"i$ice sponsori!ate de guvern, crora le alocase mai multe $onduri, i se numra printre autorii ini"iativelor de conservare a mediului am#iant i de re!olvare a tuturor pro#lemelor legate de oceanele lumii. 6a ndemnul su, administra"ia impusese, cu succes, n toate "rile industriali!ate, interdic"ia asupra vntorii #alenelor, ca i implementarea a numeroase sanc"iuni pentru poluarea oceanelor. <andecker ddu #u!na pe ua slii de edin"e, $cnd s amu"easc un grup de o$iciali de la @/MA care de!#teau pro#lema pierderii navei <ea 1over. . mul"umesc c a"i trecut pe la noi, domnule amiral, spuse Bunn, ridicndu&se dintr&o sritur i conducndu&i e$ul n capul mesei.

Care sunt ultimele nout"i; ntre# <andecker, srind peste o#inuitele glume de la masa rotund. @i s&a con$irmat c <ea 1over a $ost, de $apt, scu$undat, dup ce a $ost atacat, n Marea Chinei de 8st, de un comando care s&a in$iltrat pe nav. 8chipa ul a scpat, n mod miraculos, dintr&o maga!ie ncuiat, cu cteva minute nainte ca vasul s se duc la $und. Au reuit s scape n #rcile de salvare, care au $ost apoi reperate de un avion de cercetare i salvare al avia"iei militare. A $ost anun"at un cargo#ot din apropiere, care i&a preluat. To"i mem#rii echipa ului, cu e=cep"ia a doi dintre acetia, au dat declara"ii. @ava a $ost a#ordat cu $or"a; /n grup de comando, de na"ionalitate neidenti$icat, s&a $uriat noaptea la #ord i a preluat&o $r lupt. Asta&i nava lui -o# Morgan, nu&i aa; +a. <e pare c #trnul "ap a opus re!isten" i a $ost mpucat n picior n timpul luptei. Am vor#it cu 12an, secundul lui, care mi&a spus c se ateapt s scape cu #ine. Con$orm relatrii lui, pira"ii au pretins c $ac parte din Armata 1oie *apone!. Au plecat cu un ca#lier su# pavilion apone!. Ciudat alegere pentru o nav pirat, medita <andecker. < n"eleg c au disprut mpreun cu #om#ele #acteriologice care au $ost recuperate de pe %&'::; 12an a con$irmat asta. n momentul atacului, aproape c ncheiaser opera"iunea de recuperare. Cnd echipa ul a scpat din maga!ie, <tar$ish lipsea, iar 12an crede c a $ost trans$erat, cu o macara, pe nava atacatoare, pro#a#il mpreun cu pilo"ii si, care au disprut. Am s sun la +epartamentul de <tat i o s solicit o veri$icare imediat a tuturor navelor apone!e. <andecker scoase din #u!unarul de la piept un tra#uc enorm, verde, din 1epu#lica +ominican, i l aprinse, trimi"nd o dr groas de $um ctre tavan. @&ar tre#ui s $ie prea greu s pui mna pe un ca#lier cnd se $uriea! n port. Am alertat +epartamentul de <ecuritate %ntern, care ac"ionea! n aceeai direc"ie. 8i nu par s cread ca Armata 1oie *apone! dispune de cali$icarea i de tehnologia necesare pentru a trans$orma armele respective ntr&o amenin"are la adresa securit"ii interne, dar caut posi#ilele legturi cu Al Taeda i cu alte cteva organi!a"ii teroriste. @&a paria c nu&i aa, rspunse <andecker, sec, rsucind tra#ucul ntre degetul mare i arttor. n dup amia!a asta o s&l pun n tem pe preedinte. Cineva o s plteasc al dracului de mult pentru c a distrus un vas care apar"inea guvernului american, mri, cu ochii scnteind. Ocupan"ii slii de edin"e ddur din cap, dndu&i acordul colectiv. +ei era vor#a de o organi!a"ie de mari propor"ii, mem#rii agen"iei erau uni"i de un

sim" puternic al $amiliei, un act terorist ndreptat mpotriva unor colegi a$la"i de partea cealalt a glo#ului $iind resim"it cu trie de cei a$la"i acas. . mprtim sentimentele, domnule amiral, spuse Bunn, cu voce sc!ut. Apropo, cine sunt cei doi mem#ri ai echipa ului care au disprut; se interes <andecker. Bunn nghi"i un nod. <ummer i +irk 5itt. <e presupune c au $ost rpi"i odat cu <tar$ish. Amiralul n"epeni, ocat. +oamne <$inte, nu ei. Tatl lor tie; +a. 8 n 4ilipine, mpreun cu Al Biordino, i ncearc s preia controlul asupra unui pericol care a$ectea! mediul am#iant. Am vor#it cu el prin satelit i a n"eles c $acem tot ce e posi#il n momentul de $a". <andecker se ls pe sptarul scaunului su de piele i privi norul de $um al#astru de tra#uc care plutea deasupra capului su. +umne!eu s&l ai# n pa! pe cel care le&ar $ace vreun ru copiilor acelui om, gndi. 6a unspre!ece mii de kilometri distan", catamaranul al#astru despica apele de coast din vestul Coreei precum o main de curse care alearg pe pist. n nchisoarea lor lu=oas, <ummer i +irk erau i!#i"i i legna"i n timp ce iahtul rapid tia valurile cu o vite! de aproape patru!eci de noduri. +oi pescari coreeni dintr&un sampan u#red n urar cu violen" cnd vasul trecu ca o $urtun, periculos de aproape, valurile din sia ul su puternic sltnd peste marginile micii am#arca"iuni de pescuit. +up dou ore de deplasare n mare vite!, catamaranul ptrunse n interiorul "rii i ncetini pe cnd i croia drum printre micile insule r!le"ite presrate la gura de vrsare a $luviului 3an. 5ilotul conduse vasul n susul rului vreme de nc o or nainte de a o#serva canalul pe umtate ascuns care erpuia ctre #rlogul lui ,ang din insula ,2odongo. Trecnd prin gol$ule"ul despre care tia c era monitori!at de camere video ascunse, pilotul ndrept nava spre partea opus a acestuia, ctre docul plutitor de la #a!a comple=ului cu !iduri a#rupte. Catamaranul al#astru se apropie ncet de punctul de oprire, $iind amarat lng pupa strlucitorului iaht -enetti al lui ,ang. +irk i <ummer rmaser nchii n ca#ina lor, n vreme ce Tong u prsi am#arca"iunea cu pai mari i se urc n li$tul care ducea n susul stncilor, ctre enclava personala a lui ,ang. Acesta sttea, mpreun cu ,wan, n #iroul su cu lam#riuri din lemn de viin, studiind drile de seam $inanciare ale unei companii productoare de componente radio, pe care dorea s o preia printr&o metod agresiv. Cnd Tong u intr i se nclin, i ridic ncet privirea. F

Cpitanulde pe -aek e a trimis vor# c misiunea a $ost un succes, strecur ,ang printre #u!ele strnse, $r s dea nici un semn de mul"umire. Tong u ddu ncet din cap. @e&am nsuit proiectilele dup ce au $ost recuperate de vasul american. Qece dintre ele erau nc intacte i s&a constatat c sunt utili!a#ile, continu, negli nd s men"ione!e c +irk le sa#otase pe celelalte dou. 8 o cantitate mai mult dect su$icient pentru a trece la e=ecutarea opera"iunii, rspunse ,ang. <pecialitii n armament de la #ordul lui -aek e au $ost ct se poate de ncnta"i. O#iectele au $ost trans$erate n la#oratorul de cercetri #acteriologice imediat ce am a uns la %nchon. 0e$ul la#oratorului m&a asigurat c prelucrarea i am#alarea n containere se vor ncheia n patru!eci i opt de ore. Cnd se va termina recon$igurarea navei -aek e; O s $ie gata de lansare la ap n timp util, rspunse Tong u, dnd apro#ator din cap. 1espectarea calendarului e un $actor decisiv, continua ,ang. Misiunea tre#uie s $ie ndeplinit nainte de re$erendumul din Adunarea @a"ional. Atta timp ct nu va e=ista nici o ntr!iere n ceea ce privete proiectilele, vom $i gata la timp, l asigur Tong u. Muncitorii de pe antierul naval $cuser de a progrese impresionante n momentul n care am prsit docul. @u putem tolera nc o eroare de calcul, !ise ,ang, cu rceal. Tong u se nclin uor, ne$iind sigur de n"elesul spuselor e$ului su. i ignor comentariul i continu s vor#easc. Am adus cu mine doi captivi de pe vasul american. <unt pilo"ii care manevrau su#mersi#ilul. /nul dintre ei este rspun!tor de moartea celor doi agen"i ai notri din America. M&am gndit c s&ar putea s dori"i s v ntre"ine"i personal cu el, !ise, accentund n mod sinistru cuvntul ntre"ine"i. A, da, cei doi mem#ri lips ai echipa ului vasului @/MA. Mem#ri lips ai echipa ului; ,wan $cu un pas nainte i puse n minile lui Tong u un reporta e=tras de pe internet. 8 o tire care a aprut pretutindeni, i spuse. .as de cercetare scu$undat n Marea Chinei de 8stJ cu e=cep"ia a dou persoane, to"i mem#rii echipa ului au $ost salva"i, cit un titlu din Chosun %l#o, cel mai mare !iar din Coreea. Chipul lui Tong u pli, dar nu i se clinti nici un muchi.

8 imposi#il. Am scu$undat vasul cu echipa ul ncuiat ntr&o maga!ie. @&aveau cum s scape. +ar au scpat, !ise ,ang. /n cargo#ot care trecea prin !on i&a cules i i&a dus n *aponia. A"i supravegheat scu$undarea vasului; Tong u cltin din cap. 8ram ner#dtori s ne ntoarcem ct mai repede cu materialele recuperate, spuse, cu voce sc!ut. <&a raportat c la #ordul navei a i!#ucnit, n mod accidental, un incendiu. <e pare c americanii se tem s dea pu#licit"ii nc un act terorist, $cu ,wan. Ceea ce se poate spune i despre adevratul motiv al pre!en"ei lor n Marea Chinei de 8st, adug ,ang. 5oate c lipsa reporta elor din pres o s limite!e ancheta asupra incidentului. <unt ncre!tor n $aptul c ne&am men"inut $alsa identitate. Mem#rii grupului meu de asalt erau de etnii di$erite, iar ct am stat pe vasul american am vor#it numai n engle! i n apone!, rspunse ,ang. 5oate c eecul vostru n ceea ce privete lichidarea echipa ului n&a $ost un lucru ru, declar ,ang, aruncndu&i o scurt privire. O s&i pun n continuare n ncurctur pe apone!i i o s determine spiona ul american s& i men"in aten"ia asupra *aponiei. 0i #inen"eles c or s continue s caute nava -aek e. Cu ct o s a ung mai repede napoi pe mare, cu att va $i mai #ine. O s cer s $im "inu"i n permanen" la curent cu situa"ia de pe antierul naval, rspunse Tong u. 0i cei doi americani; ,ang rs$oi o agend legat n piele. 5lec la <eul, pentru c am disear o ntlnire cu ministrul uni$icrii, i m ntorc mine. Kine&i n via" pn atunci. O s le o$er cina cea de tain, !ise Tong u, $r nici o urm de umor. ,ang i ignor comentariul i i vr din nou nasul ntr&un teanc de documente $inanciare. n"elegnd mesa ul, asasinul i ntoarse spatele i iei din #irou $r nici un !gomot.

Capitolul 32 6a o umtate de or de docul nchis unde era n plin des$urare re$acerea lui -aek e, o camionet murdar, n care se a$lau doi #r#a"i, ncon ur o cldire greu de descris a antierului naval. 6!i goale i plat$orme ruginite pentru transport erau mprtiate, de&a valma, pe terenul din urul construc"iei $r geamuri, pe care $irma decolorat de deasupra intrrii o identi$ica drept COM5A@%A MA1%T%M ,A@B. Cei doi #r#a"i, care purtau salopete u!ate i epci de #ase#all ptate de unsoare, $ceau parte dintr&o echip de pa! su# acoperire, narmat pn&n din"i, alctuit din dou du!ini de !drahoni care patrulau dou!eci i patru de ore din dou!eci i patru n urul acelei amena ri ultra&secrete. 8=teriorul n ruin al cldirii ascundea un centru de cercetare de nalt tehnologie, ticsit cu calculatoare de ultim or. 8ta ul nti i cele de deasupra sa erau dedicate de!voltrii echipamentelor satelit necesare pentru a$acerile lui ,ang legate de telecomunica"ii. O mic echip de ingineri e=perimenta"i lucra la ncorporarea unor dispo!itive ascunse de ascultare i spionare n sateli"ii de comunica"ii conven"ionali care erau e=porta"i i apoi lansa"i de guvernele din alte !one sau de companii comerciale. 7n su#sol era ascuns un mic la#orator de micro#iologie $oarte #ine p!it, a crui e=isten" era cunoscut doar de c"iva dintre anga a"ii lui ,ang. <avan"ii din grupul restrns care lucra n la#orator $useser, n marea lor ma oritate, adui clandestin din Coreea de @ord. Avnd $amiliile rmase n provinciile din nord i ordine patriotice convingtoare, micro#iologii i imunologii nu aveau de ales cnd era vor#a s&i dea acceptul pentru a lucra cu agen"i #acteriologici periculoi. -om#ele mortale de pe %&':: $useser trans$erate $r !arv n la#orator, unde un specialist n proiectile i asista pe #acteriologii care e=trgeau virusul su# $orm de pul#ere al variolei din #om#ele aeriene compartimentate vechi de ai!eci de ani. *apone!ii l deshidrataser prin nghe"are, $cnd ca agen"ii patogenii s $ie n stare inert n timpul depo!itrii i a manipulrii. -om#ele pline cu virusul variolei $useser concepute pentru a&i men"ine e$icacitatea letal pe toat durata cltoriei su#marinului, $iind hidrogenate n momentul lansrii. .reme de ai!eci de ani, carcasele de por"elan i pstraser capacitatea destructiv, $erind&o de e$ectul deceniilor petrecute su# ap. -iologii plasar mostre de pudr de culoare crem ntr&un container i!olat din punct de vedere #iologic, ini"iind, cu gri , reconstituirea controlat a virusului, cu a utorul unui diluant steril, pe #a! de ap. 5rin ochiul microscopului, microorganismele n $orm de #utuci, a$late n stare latent, puteau $i v!ute tre!indu&se din somnul lor ndelungat i mpingndu&se unul

pe altul precum nite maini tamponate pe msur ce redeveneau letale. n ciuda lungii perioade de hi#ernare, procenta ul celor care nu reuiser s se reanime!e era $oarte sc!ut. 6a#oratorul de cercetare era condus de un micro#iolog ucrainean, $oarte #ine pltit, pe nume <arghov. Odinioar anga at al agen"iei civile -iopreparat, din $osta /niune <ovietic, care se ocupa de programul militar de reali!are a armelor #acteriologice al repu#licii, <arghov i vnduse celui care i o$erise cel mai mult cunotin"ele i deprinderile din domeniul manipulrii genetice $olosit ca arm #acteriologic. @u dorise niciodat s&i prseasc "ara, dar i compromisese po!i"ia sa de lider tiin"i$ic n devenire al agen"iei cnd $usese prins n pat cu so"ia unui mem#ru al comitetului de partid. Temndu&se pentru via"a sa, $ugise din /craina n 1omnia, de unde $cuse o scurt cltorie pe Marea @eagr cu unul dintre cargo#oturile lui ,ang. Mita generoas pe care i&o dduse cpitanului l a utase s ia legtura cu persoane care ocupau po!i"ii mai nalte n cadrul companiei, oca!ie cu care a#ilit"ile sale de cercettor tiin"i$ic $useser recunoscute i ncepuser curnd s $ie valori$icate n scopuri ilicite. -ene$iciind de resurse vaste, <arghov pusese la punct, $r !arv, un la#orator de cercetri genetice dotat cu cea mai recent aparatur tehnologic, n care se gseau toate echipamentele i instrumentele necesare pentru ca un #ioinginer priceput s m#ine, s separe, s i!ole!e sau s recom#ine materialul genetic al unui microorganism cu al altuia. n spa"iul i!olat al la#oratorului secret al lui <arghov erau mprtiate, de&a valma, numeroase #acterii periculoase i agen"i virali, repre!entnd tulpinile pe care le cultivase ca s cree!e o grdin a mor"ii. +ar se sim"ea, n continuare, neputincios. 1e!ervele sale constituiau un depo!it secret de agen"i patogeni o#inui"i, uor de o#"inut, de genul virusului hepatitei - .i al micro#acteriei tu#erculo!ei. n $elul lor, erau poten"ial letali, dar nu se comparau cu viruii mortali precum cel al lui Mar#urg:, cu 8#ola i variola, cu care lucrase n !ilele sale #une petrecute n la#oratorul rusesc din O#olensk. ncercrile $ervente ale lui <arghov de a reali!a un agent patogen letal care s netitrali!e!e anumite gene euaser. <e sim"ea ca un #o=er cu o mn legata la spate. i dorea agentul patogen cu adevrat ucigtor, de categoria A, de care avea nevoie. +arul de care avea nevoie pentru dia#olica lui tiin" apruse pe neateptate. /n spion nord&coreean din Tok2o se in$iltrase ntr&un centru de distrugere a in$orma"iilor guvernamentale i interceptase o arhiv de documente apone!e secrete. 5entru c se ateptau la o adevrat comoar alctuit din secretele actuale ale securit"ii apone!e, oamenii de legtur din 52ong2ang ai spionului $useser e=aspera"i descoperind c era vor#a de documente secrete vechi, din al +oilea 1!#oi Mondial. +in captura $ceau

parte rapoartele re$eritoare la e=perimentele cu arme #acteriologice e$ectuate de armata imperial, care tre#uiau s $ie distruse de team c s&ar $i putut dovedi stn enitoare pentru guvern. Totui, un analist cu o inteligen" ascu"it descoperise, din ntmplare, c Armata %mperial $usese implicat n ultimele misiuni ale su#marinelor %&'() i %&':: i <arghov se a$lase n curnd pe drumul care l ducea spre propriul stoc de virui ai variolei. 7n lumea $rankensteinian a ingineriei genetice, #iologii considerau crearea unui organism cu totul nou pornind de la !ero ca $iind o sarcin descura ant. +ar manipularea microorganismelor de a e=istente cu a utorul unor muta"ii provocate, urmat de reproducerea acestora n cantit"i $olosi#ile, era un domeniu a$lat n : .irus care provoac $e#ra hemoragic a$rican, pentru care nu e=ist alt tratament dect cel al simptomelor Sn.tr.X plin de!voltare ncepnd din anii apte!eci. Culturile agricole nea$ectate de duntori i de secet erau, alturi de mult mai controversata o#"inere a unor vite supraponderale, principalul #ene$iciu pe care l do#ndise omenirea de pe urm acestui gen de #ioenginerie. +ar latura ntunecat a chirurgiei genetice $usese, dintotdeauna, poten"iala creare a unui tip de virus sau de #acterie, ceea ce ar $i avut consecin"e necunoscute i, poate, catastro$ale. /n om cu aptitudinile lui <arghov nu se putea mul"umi cu simpla regenerare a unui stoc de virui ai variolei. 5regtise cu mult mai mult dect att. O#"inuse, cu a utorul unui la#orant $inlande!, o mostr din virusul 3%.&, cea mai $recvent surs a sindromului imuno&de$icien"ei do#ndite. <tudiind n amnunt compo!i"ia viral a 3%.&:, sinteti!ase un element genetic esen"ial a nspimnttorului virus <%+A. 4olosindu&se de proaspt reconstituita ar de virui ai variolei, savantul ncercase s o#"in un nou virus mutant, nglo#ndu&l pe cel e=trem de insta#il, al imuno&de$icien"ei umane do#ndite. 1e!ultatul era un nou microorganism, avnd caracteristicile am#ilor agen"i patogeni. Micro#iologii se re$er, uneori, la un ast$el de proces numindu&l o ChimerD. 3imera lui <arghov com#ina, ntr&un singur supervirus $atal, calit"ile letale ale e=trem de contagioasei variole cu capacitatea virusului 3%.&: de a distruge imunitatea. 7n ciuda agresivit"ii sale, o#"inerea agentului patogen mutant pornind de la !ero era un proces de lung durat. 4iind presat de orarul lui ,ang, <arghov produse cea mai mare cantitate de virui pe care o putu o#"ine, apoi usc mutan"ii prin nghe"are, aa cum procedaser i apone!ii, cu ani de !ile nainte. <upcrvirusul cristali!at $u apoi amestecat cu o cantitate mult mai mare din cel uscat prin nghe"are al variolei, gsit n proiectilele aeriene, reali!ndu&se ast$el un amestec to=ic eterogen. ntregul lot $u apoi prelucrat i ra$inat pentru o a doua oar, cu a utorul unor catali!atori care s accelere!e procesul de regenerare.

Amestecul acum uor de mprtiat $u am#alat, cu gri , ntr&o serie de recipiente tu#ulare, asemntoare cu mie!urile unor role de supor"i de hrtie, acestea $iind apoi stivuite pe o targ cu rotile i transportate a$ar din la#orator. Amalgamul am#alat de virui $u urcat n !ona satelit de asam#lare, $iind preluat de o echip de ingineri mecanici, care introduser tu#urile n nite cilindri mai mari, de ino=, avnd ncapsulate un re!ervor pentru hidrogenare i tu"uri. <u# lumina strlucitoare a re$lectoarelor, procesul se repet n mai multe rnduri, pn cnd se asam#lar cinci cilindri, plasa"i apoi n l!i mari, de transport. <osi un elevator care ncarc l!ile n aceeai camionet al# a ntreprinderilor ,ang care adusese proiectilele i care $cu acum drumul de ntoarcere ctre docul acoperit transportnd o $orm puternic revitali!at a armei #acteriologice. <arghov !m#i, ncntat, cu gndul la !iua pl"ii su#stan"iale care se apropia. 8chipa sa e=tenuat de savan"i i atinsese scopul, veri$icnd dac vechiul virus al variolei mai putea nc da o lovitur $atal i intensi$icndu&i apoi $or"a pn la o valoare devastatoare. 7n mai pu"in de patru!eci i opt de ore, #iologii lui <arghov prelucraser virusul vechi de ai!eci de ani, trans$ormndu&l ntr&un agent #acteriologic ucigtor ntru totul nou, care nu semna cu nimic din ceea ce mai v!use omenirea vreodat.

Capitolul 33 Cum adic nava nu a $ost identi$icat nc; spuse tios Bunn, e=asperat. 0e$ul departamentului de Opera"iuni Teroriste %nterna"ionale al 4-%& ului, un #r#at ndesat, pe nume Ta2lor, deschise unul dintre dosarele de pe #iroul su i l rs$oi n timp ce vor#eaL @u avem nici o in$orma"ie despre locul n care se a$l ca#lierul -aek e. Agen"ia @a"ional *apone! de 5oli"ie monitori!ea! tra$icul naval din toate porturile din "ar, $cnd o veri$icare complet a vaselor care corespund, ntr&o ct de mic msur, cu descrierea $urni!at de echipa ul dumneavoastr, de la @/MA. 5n acum nu au o#"inut nici un re!ultat. A"i veri$icat i porturile din a$ara *aponiei; %nterpolul a di$u!at un anun" interna"ional, iar eu am n"eles c, la cererea vicepreedintelui, C%A a $ost solicitat pentru a $urni!a date. 5n n acest moment, nu s&a primit nici o in$orma"ie de con$irmare. 1udi, e=ist un milion de locuri n care s&ar putea ascunde sau ar $i putut $i sa#ordatL +ar imaginea o#"inut prin satelit a locului n care a $ost scu$undat <ea 1over; +in pcate, e vor#a de o proast sincroni!are. +atorit recentei de!ln"uiri a tensiunilor politice din %ran, -iroul @a"ional de <upraveghere a repo!i"ionat cea mai mare parte a aparaturii de nalt re!olu"ie deasupra Orientului Mi lociu. n momentul de $a", Marea Chinei de 8st este una dintre numeroasele !one moarte neacoperite dect de scanrile periodice ale sateli"ilor care nu sunt geo&sta"ionari. Ceea ce nseamn c -aek e se poate deplasa pe o distan" de opt sute de kilometri ntre dou treceri acoperitoare. Atept imaginile de arhiv din ultimele cteva !ile, dar mi s&a spus s nu&mi $ac prea multe speran"e. 4uria lui Bunn se domoli cnd reali! c detectivul cu un nceput de chelie i cu cmaa al#, apretat, era un pro$esionist competent, care $cea tot ce se putea $ace cu mi loacele pe care le avea la dispo!i"ie. <e tie ceva despre istoricul navei; ntre#. Anga atul dumneavoastr, 3iram >aeger, ne&a o$erit un punct de plecare $oarte #un n aceast privin". 8l a $ost cel care, #a!ndu&se pe o trecere n revista a tuturor navelor din lume nregistrate n #a!a de date din computerul agen"iei, a sugerat c nava ar putea $i identi$icat drept -aek e. <e pare c e=ist mai pu"in de patru!eci de ca#liere despre care avem tiin" i care au dimensiunile i con$igura"ia raportat de echipa ul de la @/MA care a $ost salvat. Am micorat lista la douspre!ece, care apar"in sau au $ost

nchiriate de companii din !ona asiatic a 5aci$icului, iar -aek e a aprut ca $iind disprut n misiune. 4ederalul $cu o pau!, timp n care i rs$oi dosarul, nainte +e a scoate o coal al# care avea, n antet, urmele neclare lsate de transmiterea prin $a=. 5o$ti"i, acestea sunt detaliile legate de vas. Ca#lierul -aek e, cu o lungime de o sut patru!eci de metri i o capacitate de nou mii cinci sute de tone. Construit n :??R, n Coreea de <ud, de ctre 32undai Mipo +ock2ard Compan2, 6td., din /lsan. +e"inut i $olosit de ntreprinderile @avale ,ang, din %nchon, Coreea de <ud, ntre anii :??R i M(((. ncepnd din anul M(((, a $ost utili!at, n leasing, de <ocietatea @ipon de Telegra$ i Tele$on din Tok2o, *aponia, pentru ntinderea ca#lurilor n Marea *aponiei i n vecintatea acesteia. 6s din mn dosarul i privi drept n ochii lui Bunn. Contractul de leasing ncheiat de @TT a e=pirat acum ase luni, timp n care -aek e a stat, ne$olosit, n portul >okohama. Cu dou luni n urm, repre!entan"ii @TT&ului au renYgociat preluarea navei, n leasing, pentru nc un an, i au intrat n posesia acesteia, m#arcndu&i propriul echipa . .reme de cinci sptmni, nu s&a regsit n nici o nregistrare portuar, apoi a reaprut, pe neateptate, n >okohama, acum trei sptmni. <e crede c a $ost v!ut la Osaka, de unde, dup toate aparen"ele, a urmrit nava <ea 1over pn n Marea Chinei de 8st. .asul era n posesia @TT; @u. O$icialit"ile companiei au avut un oc cnd au a$lat c numele lor se a$lau pe contractul revi!uit de leasing, de vreme ce traseul pe care se ntinde ca#lul lor din $i#re optice $usese acoperit n ntregime. 1epre!entan"ii corpora"iei @TT care au nchiriat nava erau, de $apt, nite impostori care i&au nelat pe agen"ii companiei navale ,ang. Cei de la ,ang au ntocmit actele i au avut impresia c totul era legal, dei unuia dintre ei i s&a prut ciudat $aptul c ceilal"i i&au adus propriul echipa , ceea ce nu mai $cuser pn atunci. <e pare c repre!entan"ii companiei ,ang se strduiesc acum s depun cererea de ncasare a asigurrii vasului. +up toate aparen"ele, undeva tre#uie s e=iste o scurgere de in$orma"ii. <e cunoate e=isten"a vreunei legturi ntre Armata 1oie *apone! i <ocietatea @ipon de Telegra$ i Tele$on; +eocamdat nu am descoperit nici una, dar ne ocupm de asta. Conducerea @TT cooperea! cu noi ntru totul i pare ner#dtoare s tearg toate #nuielile care planea! asupra numelui societ"ii n ceea ce privete o posi#il legtur. 5are pu"in pro#a#il ca patronatul s $ie implicat, aa c

autorit"ile apone!e i concentrea! aten"ia asupra posi#ilei e=isten"e a unei $ac"iuni a anga a"ilor, ndeva, n cadrul societ"ii. Bunn cltin din cap, descura at. Aadar, avem o nav de o sut dou!eci i cinci de metri care s&a topit n v!duh, un vas al guvernului <tatelor /nite care a $ost scu$undat i o list pe care nu e=ist nici un suspect. +oi dintre oamenii mei au $ost rpi"i, poate chiar ucii, iar noi nici mcar nu avem idee unde s&i cutm. 0i noi ne sim"im $rustra"i, 1udi, dar o s&i prindem pn la urm. /neori, pentru ast$el de lucruri e nevoie, pur i simplu, de timp. Timp, se gndi Bunn. Oare ct timp mai aveau +irk i <ummer, dac mai putea $i nc vor#a de aa ceva; +uul $ier#inte era un deliciu. <ummer las apa a#urind s&i #om#arde!e trupul mai #ine de dou!eci de minute nainte de a se sim"i dispus s o opreasc i s se ntind dup un prosop. Trecuser aproape patru !ile de cnd se splase ultima dat, socoti ea, rederulnd n minte ntmplrile recente. 5i dincolo de pardoseala de marmur a duului, se terse cu un prosop pu$os i apoi i&l n$ur n urul trupului, ndesndu&i captul li#er su# o su#"ioar. naintea ei se ntindea o consol imens de marmur, cu o chiuvet du#l i cu supor"i strlucitori, de aur, su# o oglind scump, nclinat, care se ntindea pn n tavanul nalt. Tre#uie s le acor!i ceva credit i acelor asasini care nu tiau s !m#easc, gndi ea. Aici e cineva care are gust. +up somnul incomod din timpul nop"ii petrecute pe iahtul cu motor, unde ea i $ratele ei dormiser cu schim#ul ntr&unul dintre cele dou paturi de o persoan, cu minile legate la spate, trei pa!nici narma"i i conduseser la "rm n diminea"a urmtoare. 7ntr&un $el, asta&"i amintete de -ergho$?, nu&i aa; remarc +irk, uitndu&se la enorma reedin" plasat pe $ale!a stncoas de deasupra lor. Construc"ia de piatr, care o$erea o vedere larg asupra $luviului 3an, avea, ntr&adevr o oarecare asemnare cu #rlogul de vacan" al lui 3itler, din Alpii germani. %maginea era ntregit de cei trei #andi"i cu cmi negre. 4iind mpini ctre li$tul din interiorul stncii, urcar pn ntr&un coridor interior de la nivelul in$erior celui pe care se a$lau apartamentele stpnului casei i $ur condui n cte o camer de oaspe"i. 5regti"i&v s cina"i cu domnul ,ang, voi doi, se rsti unul dintre pa!nici, ntr&o engle! neci!elat. 7n timp ce <ummer $cea du, +irk, a$lat n camera somptuos decorat de alturi, o inspecta, n cutarea unei poten"iale ci de evadare. Camerele
? .ila lui 3itler din O#ersal!#erg, localitate de lng -erchtesgaden

$r $erestre $useser spate n stnc, unica intrare sau ieire $iind coridorul, unde, n $a"a uii deschise a $iecrei camere, stteau dou santinele narmate. +ac aveau de gnd s pun la cale o evadare, asta pro#a#il c nu avea s se petreac acolo, se gndi. 7n timp ce i usca prul ud, <ummer se ls $ascinat cu uurin" de lu= i i permise s se #ucure de ceea ce o ncon ura. Mirosi irul de lo"iuni i de par$umuri e=otice aliniate pe consola de marmur i alese o lo"iune de corp cu aloe vera i un par$um cu arom de liliac. ntr&un col" se a$la un cuier cu haine de mtase, o o$rand uor de remarcat pentru $emeile a$late n ospe"ie. 5lim#ndu&i degetele prin colec"ia de costume i de rochii de dimensiuni reduse, remarc o rochie pe gt, de culoarea roie a $lcrilor, i o achet scurt, asortat, care preau s i se potriveasc. <e strecur n vemntul de mtase, se privi n oglind i admira re!ultatul. -ustul era pu"in cam amplu, dar, n ciuda nl"imii i a prului rou, reproducea ntocmai imaginea unei ppui chine!eti, gndi, !m#indu&i imaginii ei re$lectate. 6a picioarele cuierului descoperi tot $elul de panto$i i rscoli o du!in de perechi nainte de a gsii una de panto$i negri, cu tocul os, care erau potrivi"i. 5e cnd se ncl"a, n ura cnd, n timp ce i ndesa clciul, i se rupse unghia de la degetul mare. +in instinct, cotro#i pe consola din #aie, dnd deoparte piepteni i perii pn cnd descoperi o unealt $eminin esen"ialL pila de unghii. @e$iind dintr&o trus de manichiur ie$tin, pila de metal avea un mner plat, de por"elan. Admir unealta minuscul i, dup ce o $olosi ca s&i nete!easc unghia, i&o puse, a#sent, n #u!unar. O clip mai tr!iu, o #taie n ua camerei o anun" c timpul n care se putea #ucura de lu= n intimitate se terminase. 5rsi camera i iei pe coridor, n #taia armei, unde l gsii pe +irk, stnd, nepstor, cu dou "evi de puc n spate. 8l i privi sora nvemntat n uluitoarea rochie de mtase i ls s&i scape un $luierat admirativ. Cenureaso, m tem c&n seara asta n&avem dect c"iva o#olani care s ne trag caleaca, glumi, ndreptndu&i #rusc degetul 7n direc"ia celor doi pa!nici din spatele lui. .d c tu te&ai hotrt s rmi credincios imaginii lctuului, contraatac ea, o#servnd c era m#rcat cu aceeai salopet @/MA ptat de vaselin i de sudoare pe care o purtase de cnd $useser rpi"i. M tem c gardero#a pe care&am avut&o la dispo!i"ie era cu o msur mai mic, spuse el, su$lecndu&i manetele pn la umtatea gam#ei pentru a $i mai e=presiv. @&am pus niciodat prea mare pre" pe elegan". Cei patru pa!nici se plictisir de $lecreala lor i i conduser cu $or"a ctre li$tul care i purt, n linite, cu un eta mai sus. /ile se deschiser direct n impresionanta su$ragerie a lui ,ang, prin ale crei $erestre licrea o

perspectiv ampl i ncnttoare. Ae!at n capul mesei, ,ang trecea n tcere n revist con"inutul unui dosar legat n piele, n vreme ce Tong u sttea, n picioare, lng umrul lui stng. Magnatul coreean arta ca un adevrat om de a$aceri, purtnd costum #leumarin, lucrat, la comand special, de un croitor scump din 3ong&,ong, i o cravat asortat, din mtase maro. Ochii si reci, de culoarea arde!iei, aruncar o scurt privire ctre li$t, apoi revenir asupra documentelor pe care le avea n $a", chipul $iindu&i o masc de o austeritate glacial. +irk i <ummer $ur condui ctre masa, de unde, nainte de a se opri asupra celui care i g!duia cu sila, ochii lor sor#ir cu repe!iciune, prin $ereastr, privelitea pitoreasca a $luviului. Amndoi i $i=ar n memorie cum gol$ul de dedesu#t era legat de $luviului lat, din planul ndeprtat, printr& un canal ngust, erpuitor. <tnd n picioare, n $a"a mesei, <ummer sim"i un $ior str#tndu&i ira spinrii cnd Tong u i arunc o privire lasciva, n timp ce ,ang o e=amina cu rceal. <e sim"i dintr&o dat ridicol n vemntul ei de mtase i, instinctiv, i ncrucia minile n $a", cuprins de o spaim nervoas. +ar nelinitea i se domoli dup ce i ndrepta ochii spre +irk. Chiar dac $ratele ei sim"ea vreun $el de team, nu o arta. <ttea drept, cu #r#ia scoasa s$idtor nainte, men"inndu&i nc pe chip privirea plictisit& de&toate. 5rea s&i $ac plcere s se uite #at ocoritor n os, spre Tong u, care era cu aproape dou!eci i cinci de centimetri mai scund. Asasinul nu&i ddu nici o aten"ie, adresndu&se, n schim#, direct e$ului su. Operatorii su#marinului de pe nava @/MA, spuse, cu o nuan" de dispre". +ae& ong ,ang, ripost +irk, cu impertinen", preedintele ntreprinderilor ,ang. Acesta ddu uor din cap, apoi le $cu semn lui +irk i <ummer s se ae!e. 5a!nicii se retraser lng perete, de unde continuar s&i supraveghe!e cu vigilen" pe cei doi pri!onieri, n timp ce Tong u se lsa s alunece ntr&un scaun din $a"a lui +irk. +omnul 5itt, aici de $a", e vinovat de moartea celor doi oameni din America, spuse, $ocali!ndu&i privirea asupra celui despre care vor#ea. +irk ddu din cap, e=primndu&i satis$ac"ia n tcere. Aa cum #nuise, e=ist o legtur clar ntre e$orturile de recuperare depuse pe am#ele su#marine apone!e i tentativa de crim din insula .ashon. 6umea e mic, rspunse ,ang. 5rea mic pentru criminali n serie ca tine, rosti <ummer printre din"i, cu voce oas, din ce n ce mai cuprins de mnie. ,ang i ignor comentariul.

5cat. Tipii din <eattle se numrau printre cei mai #uni agen"i ai lui Tong u. /n accident cu adevrat tragic, ripost +irk. Tre#uie s nve"i s recrute!i personal care tie s o$e!e mai #ine, adug, iar privirea de ghea" pe care i&o a!vrli lui Tong u $u sus"inut de una pe msur. 5roviden"ial, ntr&adevr, $iindc alt$el am $i pierdut un a utor generos n ceea ce privete recuperarea de pe %&'::, spuse ,ang. <unt $oarte curios s a$lu ce v&a condus la su#marine. @orocul, n cea mai mare msur. Am descoperit c, mai nainte, un su#mersi#il apone! lansase cteva proiectile cu cianur pe coasta Oregonului i m&am ntre#at dac nu cumva cineva a recuperat unele similare, pe care le&a $olosit n Aleutine. A#ia dup ce m&am scu$undat pe %&'() i am descoperit resturile #om#elor #acteriologice aeriene a devenit evident c era vor#a de ceva mult mai #ine pus la cale. 8 o ruine c proiectilele au $ost deteriorate n timpul scu$undrii vasului, !ise ,ang. Ar $i $ost mult mai uor de recuperat dect cele de pe %& '::. +ar a"i recuperat unul intact, pe care l&a"i descrcat n insulele Aleutine. ,ang se arta uor surprins de remarca lui +irk. -inen"eles, rspunse. 8 interesant modul n care apone!ii au com#inat, n aceeai arm, un agent #acteriologic i unul chimic. 6ansarea de pro# pe care am $cut&o a demonstrat c e$icacitatea agentului #acteriologic a $ost limitat din cau!a du#lei puneri n li#ertate, dei componenta chimic s& a dovedit a $i mult mai puternic dect anticipasem. +estul de puternic ca s ucid doi anga a"i ai 5a!ei de Coast din <tatele /nite, coment <ummer. Cum de&ai a uns s dai atta importan" mor"ii a doi marinari din Aleutine; Ai $ost acolo; <ummer cltin din cap, n tcere. Apoi vor#i +irk. 8u pilotam elicopterul pe care l&a do#ort vasul tu Cde pescuitD. ,ang i Tong u schim#ar o privire #nuitoare. 8ti un #r#at viguros, domnule 5itt, spuse ,ang, n cele din urm. 7nainte ca +irk s apuce s rspund, o u lateral se deschise i doi #r#a"i n haine al#e, de chelneri, se apropiar de mas ca i cum ar $i plutit, ducnd pe umeri tvi mari, de argint. n $a"a $iecrui comesean $ur ae!ate numeroase $eluri de mncare viu colorate, pe #a! de pete oceanic, urmate de cte un pahar de ampanie .euve ClicWuet. +irk i <ummer, care nu mai luaser o mas n toat puterea cuvntului de !ile ntregi, atacar mncarea cu calm, n vreme ce conversa"ia iscoditoare continu.

5resupun c guvernul vostru... e mai degra# nemul"umit de apone!i, taton ,ang. Ac"iunile voastre du#ioase, des$urate su# masca Armatei 1oii *apone!e, au repre!entat un truc inteligent, dar descoperit de guvernul meu. 6acheilor votri strivi"i li s&a luat cu uurin" urma care duce ctre Coreea, min"i +irk, adresndu&i un rn et lui Tong u. -nuiesc c autorit"ile sunt acum pe punctul de a&"i #ate la u n orice clip, ,ang. /m#ra $ugar de agita"ie din e=presia lui ,ang se stinse #rusc. 6uda#il e$ort. +ar adevrul e c cei doi ha#ar n&aveau cine i anga ase. @u, mie mi se pare evident c nu ti"i care sunt inten"iile noastre. 7ndelungata i apriga ur nutrit de Coreea mpotriva *aponiei din cau!a numeroilor ani de coloni!are #a!at pe violen" e #ine cunoscut, spuse +irk, continund s invente!e. @&ar $i surprin!tor s ne ateptm ca min"ile perverse care au intrat n posesia acestui tip de arme s le $oloseasc mpotriva adversarilor tradi"ionali, care, n ca!ul nostru, sunt apone!ii. /n !m#et travers #u!ele lui ,ang, care se ls satis$cut pe sptarul scaunului, nu att datorit mncrii, ct n urma spuselor lui +irk. 4rumoas cacialma, domnule 5itt. +ar $aptul c, n timpul opera"iunii de recuperare, nava voastr de la @/MA nu era nici dotat cu armament, nici escortat, mi spune c "ara ta nu e prea preocupat de ceea ce ai descoperit pe %&'(). %ar ipote!a pe care ai $ormulat&o pe ghicite despre utili!area n ac"iune a armelor #acteriologice e departe de adevr. Care este, cu e=actitate, locul unde... ave"i de gnd s le $olosi"i; se #l#i <ummer. 5oate tocmai "ara voastr, i hr"ui ,ang i lui <ummer i pieri culoarea din o#ra i. <au poate c nu. Asta n&are nici o legtur cu su#iectul discu"iei noastre. .accinul mpotriva variolei e de a disponi#il n <tatele /nite, n cantit"i su$iciente pentru ntreaga popula"ie, contraatac +irk. Qeci de mii de anga a"i din domeniul snt"ii au $ost de a vaccina"i. 8li#erarea virusului variolei ar putea strni, n cel mai #un ca!, o panic minor. 1iscul de a se declana o epidemie este redus, cu siguran". 8 sigur c eli#erarea virusului variola ma or, su al variolei comune, nu ar crea dect o mic neplcere. +ar vaccinul vostru n&ar $i de nici un $olos dac ar tre#ui s n$runta"i o himer. O ChimerD; Cea din legendele greceti; /n monstru H parte leu, parte "ap i parte arpe; Chiar aa. /n alt monstru, dac vre"i, ar putea $i un amestec hi#rid de agen"i virulen"i nglo#a"i ntr&un singur organism care pstrea! componentele

letale ale $iecrui element. O arm #iologic mpotriva creia vaccinul vostru ar $i att de neputincios nct ar strni rsul. +ar, pentru numele lui +umne!eu, de ce; se elui <ummer. Ct se poate de calm, ,ang termin de mncat i i ae! ervetul pe mas, mpturindu&l cu gri n trei nainte de a ncepe s vor#easc. .ede"i voi, "ara mea a $ost divi!at, mpotriva voin"ei ei, din momentul inva!iei voastre din anii cinci!eci. Ceea ce voi, americanii, nu sunteti n stare s n"elege"i este $aptul c to"i coreenii visea! la !iua n care peninsula noastr va $i unit, repre!entnd o singur na"iune. %nterven"iile necontenite ale intruilor veni"i din a$ar ne vor mpiedica s ne ndeplinim acest vis. Aa cum pre!en"a $or"elor armate strine pe teritoriul nostru repre!int un o#stacol n calea !ilei n care uni$icarea se va trans$orma n realitate. 5re!en"a militarilor americani n Coreea de <ud garantea! c visul rentregirii nu va $i ndeplinit prin $or"a armelor din Coreea de @ord, ripost +irk. Coreea de <ud i&a pierdut che$ul de lupt, iar puterea militar din Coreea de @ord o$er $or"a conductoare i sta#ili!atoare necesar pentru pstrarea ordinii n timpul reuni$icrii. @u cred asta, murmur <ummer ctre +irk. 6um masa cu un compromis ntre T2phoid Mar2:( i %osi$ <talin. @en"elegnd comentariul, ,ang continu s vor#easc. Tinerii de ast!i, din Coreea de <ud, s&au sturat de ocupa"ia voastr militar i de a#u!urile mpotriva cet"enilor. @u se tem de unire i vor da o mn de a utor la pregtirea drumului ctre un de!nodmnt rapid. Cu alte cuvinte, dup ndeprtarea militarilor americani, $or"ele armate ale Coreei de @ord vor mrlui ctre sud i vor uni$ica "ara prin puterea armelor. 8stimrile militare sugerea! c, n a#sen"a $or"elor de$ensive ale <tatelor /nite, opt!eci la sut din peninsula <ud&Coreean poate $i invadat n apte!eci i dou de ore. .ictimele vor $i necesare, dar "ara va $i uni$icat su# guvernarea 5artidului Muncitoresc nainte ca <tatele /nite, *aponia i alte $or"e din a$ar s ai# timp s reac"ione!e. +irk i <ummer tceau, ului"i. Temerile lor $a" de un complot terorist care s $oloseasc variola apone!ilor $useser ct se poate de ntemeiate, dar nu #nuiser ctui de pu"in ct de important era mi!aL nici mai mult, nici mai pu"in dect invadarea 1epu#licii Coreea n con unc"ie cu uciderea, n mas, a milioane de americani.
:( -uctreasa din <tatele /nite S:R9(&l?)RX care, $iind o purttoare imun a $e#rei ti$oide, a in$ectat !eci de persoane

Cred c s&ar putea s su#estima"i hotrrea de care dau dovad <tatele /nite, mai ales cnd sunt puse n situa"ia de a $ace $a" unui atac terorist. 5reedintele nostru nu e!it cnd e ca!ul s aplice pedepse rapide i cumplite, !ise +irk. 5oate. +ar pe cine&o s pedepseasc; Toate cele ntmplate conduc ctre o surs din *aponia... %ari Armata 1oie *apone!, e=clam +irk. Armata 1oie *apone!. .e!i, pur i simplu, nimic altceva nu pare verosimil. 1esursele voastre militare, de spiona i politice vor $i $ocali!ate n ntregime asupra *aponiei, pe cnd, n acelai timp, noi vom ordona, prin intermediul guvernului nostru, ca ntreg personalul militar american s prseasc peninsula Coreea n trei!eci de !ile. Mass&media stereotip din "ara voastr va $i tur#at din cau!a victimelor epidemiei i att de concentrat s descopere vinova"i n *aponia, nct e=pul!area militarilor americani din Coreea va $i o tire minor mult timp dup ce va $i dus la #un s$rit. 7n cele din urm, serviciile de in$orma"ii vor ptrunde dincolo de $a"ada Armatei 1oii *apone!e i vor a unge pe urmele tale i ale complicilor ti comuniti din nord. 5oate. +ar de ct timp o s $ie nevoie; n ct timp a pus guvernul vostru capt omuciderilor datorate antra=ului survenite n capital, n M((:; 0i, dac va veni !iua aceea, emo"iile nu vor mai a unge la cote nalte. .a $i, cum a"i spune voi, o Cpro#lem controversatD. Omori milioane de oameni i numeti asta o CcontroversD; %nterveni <ummer. 8ti ne#un. C"i compatrio"i de&ai mei a"i ucis n anii cinci!eci; 1ipost kang, cu mnia $ulgerndu&i n ochi. Ai notri i&au vrsat din #elug sngele pe pmntul vostru, rspunse <ummer, ntorcndu&i privirea. +irk se uit la Tong u, a$lat de partea cealalt a mesei i ai crui ochii ntuneca"i erau a"inti"i asupra lui <ummer, urmrind&o cu aten"ie. Asasinul nu era o#inuit ca oamenii, i mai ales $emeile, s i se adrese!e lui ,ang cu agresivitate. n timp ce chipul i era lipsit de e=presie, privirea i trda iritarea i intoleran"a. @u&"i scapi din vedere propriile interese de a$aceri; i spuse +irk lui ,ang, schim#nd starea general de spirit. 5ro$iturile activit"ii tale industriale nu vor continua s creasc cnd atotputernicul stat al 5artidului Muncitoresc va lua h"urile pe neateptate. ,ang schi" un !m#et $irav. .oi, americanii, rmne"i ntotdeauna capitaliti n adncul inimii. Oricum, am aran at de a vn!area unei umt"i din propriet"ile mele ctre un

conglomerat $rance!, cu plata n $ranci elve"ieni. %ar cnd "ara mea de #atin va $i reunit, cine o s poat putea da, mai #ine dect mine, o mn de a utor controlului e=ercitat de stat asupra resurselor industriale ale Coreei de <ud; spuse, cu arogan". /n aran ament convena#il, rspunse +irk. 5cat c prin ur n&o s $ie nici un stat interesat s achi!i"ione!e #unurile ilicite ale regimului totalitar. /i"i de China, domnule 5itt. O pia" imens pentru ea nsi i, n aceeai msur, un mod prietenos de canali!are a #unurilor colectate ctre pie"ele lumii. -inen"eles c o s avem de&a $ace cu o stagnare a a$acerilor n perioada trans$erului de putere, dar randamentul o s revin repede la normal. 8=ist ntotdeauna cerere pentru produsele ie$tine i de calitate. Cum s nu, $cu +irk, sarcastic. <pune&mi numele unui singur #un de consum de calitate care a provenit vreodat dintr&o "ar comunist. Tre#uie s recunoti, ,ang, c, n cadrul noii ordini glo#ale, te a$li de partea celor care au pierdut. @u mai e loc pentru despo"ii perveri care&i strng cu ua proprii compatrio"i de dragul averii personale, al puterii militare, sau al marii de!ilu!ii a grandorii. <&ar putea ca tu i amicii ti din @ord s v #ucura"i de cteva ori pe parcurs, dar, la s$ritul !ilei, o s $i"i mtura"i de $or"a unui principiu care v e strin, numit Cli#ertateD. ,ang sttu "eapn pentru o vreme, cu o e=presie iritat n"epenit pe chip. Mul"umesc pentru lec"ia de educa"ie civic. A $ost o cin instructiv. Adio, domnioar 5itt, adio, domnule 5itt, spuse, cu rceal. 7n urma privirii pe care le&o arunc, pa!nicii de lng perete se repe!ir imediat la cei doi, ridicndu&i n picioare. +irk avea inten"ia s n$ace un cu"it de mas i s&i ncerce puterile mpotriva pa!nicilor, dar i schim# prerea cnd l v!u pe Tong u ndreptndu&i un pistol Block ctre piept. +uce"i&i n petera de pe $luviu, !#ier ,ang. Mul"umesc pentru calda ospitalitate, mormi +irk ctre el. A#ia atept s&"i ntorc $avorurile. Cellalt nu rspunse, dnd n schim# din cap ctre pa!nici care i mpinser pe cei doi captivi, cu $or"a, ctre li$t. +irk i <ummer schim#ar o privire plin de n"elesuri. @u mai aveau prea mult timp. +ac doreau s scape vii din ghearele lui ,ang, era ca!ul s ac"ione!e ct mai curnd. 5e moment, pro#lema era pre!en"a lui Tong u i a pistolului su Block MM. Orice re!isten" era inutil atta vreme ct asasinul i "inea arma a"intit asupra lor, $iindc aveau prea pu"ine ndoieli asupra $aptului c ar $i $olosit&o $r e!itare. Tong u i urm pe cei patru pa!nici care i mnau pe +irk i <ummer ctre li$t, cu pistolul nc ndreptat ctre cei din urm. Cnd uile li$tului se deschiser, dou perechi de mini i m#rncir, cu $or"a, n $undul

acestuia. Tong u ltr ceva n lim#a coreean, apoi, spre uurarea lui +irk, rmase n su$ragerie, alturi de unul dintre pa!nici, o privire de o amenin"toare satis$ac"ie aternndu&i&se pe chip n timp ce uile se nchideau. Cele cinci trupuri erau nghesuite n li$t, ceea ce ar $i tre#uit s i avanta e!e. +irk i arunc o privire lui <ummer i ddu uor din cap, iar ea con$irm c n"elese mesa ul cu un semn rapid din ochi. Apoi se apuc imediat cu minile de stomac i gemu, aplecndu&se nainte, ca i cum ar $i $ost gata s vomite. 5a!nicul cel mai apropiat, un #r#at scund i ndesat, cu "easta ras, muc momeala i se aplec uor ctre <ummer. 8a i destinse #rusc trupul, precum o pisic dup ce a srit din greeal pe so#a ncins, repe!indu&i, din toate puterile, genunchiul n vintrele pa!nicului. Cnd i atinse "inta, #r#atului i ieir #rusc ochii din or#ite i se ncovrig ca n chinurile mor"ii, iar dintre #u!e i iei un "ipt strident, de durere. Micarea $cut de <ummer era tot ce i tre#uia lui +irk ca s&l neutrali!e!e pe cel de&al doilea coreean. Cnd aten"ia celor trei se ndrept, mai nti, asupra lui <ummer, el lans un upercut care nimeri drept n $alca pa!nicului, aproape smulgndu&l din panto$i. +e la o distan" de c"iva centimetri, +irk v!u cum ochii omului se ddeau peste cap nainte ca acesta s se pr#ueasc, incontient. 7n momentul i!#ucnirii luptei, cel de&al treilea pa!nic $cu un pas napoi, ncercnd s&i nal"e "eava armei, ndreptnd&o ctre +irk. <ummer reac"ion n$cndu&l de umeri pe #r#atul pe care l lovise cu genunchiul i m#rncindu&i trupul ncovrigat ctre coreeanul rmas n picioare. -r#atul chel, care mai gemea nc, se legn cu putere ctre complicele su mai nalt, lovindu&l su$icient de tare ca s&l de!echili#re!e. Timpul n care se petrecur toate acestea $u su$icient pentru ca +irk s peasc peste pa!nicul c!ut i s repead un croeu de dreapta care atinse n treact tmpla pistolarului. 5a!nicul nucit ncerc s contre!e dnd cu piciorul o lovitur de karate, dar pumnul lui +irk era de a acolo, !dro#indu&i cu putere laringele. Chipul omului care se strduia s respire se al#stri, iar el c!u n genunchi, "inndu& se cu amndou minile de gt. +irk i nha" puca i o nvrti cu rutate, lovind cu patul $a"a #r#atului care se lupta cu <ummer. 6ovitura l arunc pe acesta n peretele din spate al li$tului, de unde alunec pe podea, pier!ndu&i cunotin"a. -ine lucrat, tipule, eti tare, l laud <ummer. < nu ateptm runda a doua, g$i +irk, n timp ce, su# picioarele lor, li$tul i ncetinea co#orrea. .eri$ic dac siguran"a putii de asalt era tras, apoi se pregti s sar a$ar n momentul deschiderii uii. @umai c nu avu unde s se duc.

Cnd ua glisa, nuntru ptrunser "evile a trei pistoale mitralier A,& 9', $iind mpinse ast$el nct compensatoarele de recul din capetele acestora le nghionteau $e"ele. Bra"ie circuitului video intern, un pa!nic plasat n $a"a unui sett de monitoare $usese martorul luptei din li$t i e=pediase repede ntr&acolo un grup de santinele din apropiere. <awE !#ierar acestea, n coreean, n"elesul cuvntului $iind ct se poate de clar. +irk i <ummer ncremenir locului, ntre#ndu&se ct de sensi#ile erau tragacele putilor de asalt ndreptate ctre ei. 5e cnd i lsa ncet arma os, +irk sim"i o micare n li$t, n spatele su. <e ntoarse prea tr!iu, ca s&l vad pe cel de&al treilea pa!nic cltinndu&se pe picioare n timp ce i repe!ea patul putii ctre el. ncerc s se ghemuiasc, dar o#iectul i parcursese aproape toat traiectoria care l purta spre cretetul capului su, pe care l lovi cu un pocnet surd. 5entru o clip, !ri o lumin or#itoare i stele care luceau i, ca prin cea", ntr&o str$ulgerare, o imagine stranie a picioarelor lui <ummer. +ar totul pli curnd, pierind n spatele unei cortine de negur din ce n ce mai dens, iar el, lipsit de vlag, se pr#ui grmad la pmnt.

Capitolul 34 /n puseu cutremurtor de durere care i co#or din cretetul capului pn n vr$urile degetelor de la picioare $u prima dovad care a unse la creierul su, demonstrndu&i c nc mai tria. n timp ce i recpta ncet cunotin"a, mintea lui +irk $cu un inventar al strii sale $i!ice, semnalele neurale trdnd acele pr"i ale corpului care nu $unc"ionau aa cum ar $i tre#uit. %mpulsurile dureroase trimise de ncheieturile minilor, de #ra"e i de umeri erau aidoma celor recep"ionate atunci cnd trgea un o#iect $oarte greu, dar $ur repede surclasate de unghiurile nprasnice care i str#teau "easta. +ar cea mai derutant sen!a"ie era cea trimis de gam#ele sale, care i spunea c st, n picioare, ntr&un hrdu cu ap. 5e msur ce lin"oliul de cea" care l nvluia se ridica ncetul cu ncetul, deschise ochii, desluind o grot umed, ntunecoas i lugu#r. -ine ai revenit n lumea celor vii, rever#era vocea lui <ummer n petera sum#r. 0tii cumva numrul de nmatriculare al camionului care m&a lovit; $cu el, nucit. +a, dar e ct se poate de sigur c n&are asigurare. /nde nai#a suntem; ntre# +irk, cnd mintea sa ncepu s contienti!e!e e=isten"a conceptelor de timp i spa"iu. 7ntr&o grot din stnca de lng docul plutitor al lui ,ang. Apa rece care "i se urc ncet ctre #uric e $luviul 3an. 3rdul n care cre!use c se a$la era, de $apt, o peter plin cu apa n cretere a $luviului. Acum, cnd vederea i se limpe!i, putu s deslueasc, n lumina sum#r care i ncon ura, c <ummer sttea cu #ra"ele i picioarele deprtate, minile $iindu&i nctuate de dou ancore mari de #ar . @u era vor#a de ancore n adevratul sens al cuvntului, ci de nite greut"i enorme, care nu erau nimic altceva dect nite #locuri ptr"oase de #eton, cu latura de un metru. +in partea superioar a acelor cu#uri al#e pe care se depusese, vreme de decenii, un strat de alge de un verde palid, se nl"a cte un inel de $ier ruginit. +irk v!u c pe solul grotei erau niruite aproape o du!in de ast$el de greut"i. 8l i <ummer stteau n picioare, unul /ng altul, cu #ra"ele larg deschise $iindc ncheieturile le erau nln"uite de dou #locuri nvecinate. 5rivirile lui +irk cutreierar prin caverna ntunecoas. n lumina palid a amurgului, care ptrundea prin gura peterii, putu deslui, cu claritate, pe unul dintre pere"i, linia pe care o cuta. 8ra urma care indica nivelul ma=im al apei i constata, nelinitit, c se a$la la ai!eci de centimetri deasupra capetelor lor.

Moarte prin necare lent, spuse. Tong u, prietenul nostru 4u Manchu, a struit cel mai mult n privin"a asta, ripost <ummer, pe un ton sinistru. Chiar l&a mpiedicat pe unul dintre pa!nici s te mpute, ca s ne putem #lci aici mpreun. Tre#uie s "in minte s&i trimit o scrisoare de mul"umire. +irk se uit n os i v!u c valurile clipoceau acum la nivelul coastelor sale. @ivelul apei crete destul de repede, <untem aproape de gura de vrsare a $luviului 3an, aa c $lu=ul aduce ap din #elug. <ummer i arunc $ratelui ei o privire plin de spaim. +up estimrile mele, apa s&a ridicat cu mai #ine de trei!eci de centimetri n ultima or. .!ndu&i disperarea din ochii, +irk se concentra ca s gseasc ct mai repede o posi#ilitate de scpare. Mai avem, cel mult, o or i umtate, calcul el. Tocmai mi&am amintit ceva, spuse <ummer, ncre"indu&i $runtea. Am n #u!unar o mic pil de unghii. O $i totuna cu a ncerca s uci!i un pterodactil cu un plici pentru mute, dar s&ar putea s ne $ie de $olos. <igur c da, scoate&o de&acolo, rspunse +irk. %nelul sta de amarare pare destul de ros de rugin, spuse ea, smucindu&i ncheietura minii stngi. Mcar de mi&a putea eli#era o mn. 5oate reuesc s te a ut. +irk i ntinse picioarele ctre <ummer, nclinndu&i trunchiul de&a lungul #locurilor de #eton ca s se spri ine. 1idic un picior i i ls la#a s alunece pn cnd talpa panto$ului atinse inelul de $ier ieit n a$ar. 4olosindu&i toate puterile, i aps greutatea corpului asupra pr"ii superioare a #elciugului. @u se ntmpl nimic. 7i schim# po!i"ia piciorului, ast$el nct clciul s i se spri ine pe inel, i aps nc o dat. +e data asta, #elciugul se strm# pu"in, ndoindu&se ctre <ummer. 6sndu&i n mod repetat greutatea asupra lui, reui s&l ncline su# un unghi de aproape nou!eci de grade. Ok, acum am nevoie de a utorul tu ca s&l mping napoi i s&l ndrept, spuse. ncercm cnd a ung la trei. 7i strecur panto$ul n spatele inelului, numr pn la trei, apoi i trase piciorul ctre el. <ummer mpinse cu mna nctuat i, treptat, l aduser napoi, n po!i"ia vertical ini"ial. 8i, a $ost distractiv, !ise +irk, n timp ce&i odihnea piciorul. < mai ncercm o dat.

%ndoir i de!doir #elciugul vreme de dou!eci de minute, micarea $cndu&se tot mai uor pe msur ce scdea re!isten"a la rupere a $ierului vechi, n urma unei lovituri puternice de picior a lui +irk, inelul pocni n s$rit, desprin!ndu&se din suportul su de #eton i eli#ernd #ra"ul drept al lui <ummer. 8a i n$ur imediat mna n urul trupului, i&o a$und n micul #u!unar lateral al achetei de mtase i scoase pila de unghii cu mner de por"elan. Am pila. <&o ncerc direct pe ctue sau pe inelul de amarare; ntre#. Ocup&te de inel. +ei e mai gros, o s $ie mai uor de tiat dect ctuele din ino= dur. 4olosind minuscula unealt ca pe un #om$aier, <ummer ncepu s pileasc #a!a #elciugului. 5entru marea ma oritate a oamenilor tierea cu o pil, lipsit de orice preci!ie, su# apa ntunecoas din grota sla# luminat, ar $i echivalat cu una dintre muncile lui 3ercule, dar e=perien"a vast de scu$undtor i era de $olos lui <ummer. Anii de e=plorare i de de!gropare a epavelor istorice n condi"ii mi!era#ile de vi!i#ilitate i ascu"iser sim"ul pipitului ntr&o asemenea msur nct putea spune mai multe despre resturile unui vas scu$undat dac i $olosea minile n locul ochilor. <im"i, cu o oarecare speran", c pila tia cu repe!iciune stratul e=terior al inelului ruginit. ncrederea i sc!u cnd tiul ntlni mie!ul dur al #elciugului de $ier i progres din ce n ce mai lent, a ungnd la vite!a melcului. Apa n cretere i a unsese de&acum la nivelul pieptului i caracterul presant al situa"iei n care se a$la de!ln"ui un val de adrenalin. Mica pila nainte i napoi att de repede ct o putea $ace su# ap, cucerind terenul milimetru cu milimetru. 4cea pau!e scurte, n timpul crora prindea inelul de $ier cu am#ele mini, trgndu&l i mpingndu&l, ca s o#oseasc metalul. Alternnd tierea i !gl"ielile cu una sau dou nghi"ituri din apa $luviului, i!#uti, n cele din urm, s rup inelul, eli#erndu&se. Am reuitE e=clam, trium$toare. Te deran ea! dac iau cu mprumut pila; ntre# +irk, calm, dar <ummer se propulsase de a cu o lovitur a picioarelor, notase ctre el i ncepuse s taie #elciugul care i imo#ili!a mna dreapt. n timp ce mnuia pila, remarc, n gnd, c avusese nevoie de vreo trei!eci de minute ca s taie primul inel i c apa le a unsese aproape pn la umeri. @ivelul $luviului cretea cu repe!iciune i anticipa c avea s treac peste capul lui +irk n mai pu"in de o or. n ciuda durerii care i chinuia degetele i #ra"ele, $reca cu sl#ticie $ierul cu pila.

Ateptnd cu r#dare n timp ce ea pilea, +irk ncepu s $luiere o melodie veche, din anii :RR(, intitulat Fhile <trolling Through the 5ark One +a2::. Asta nu a ut, g$i <ummer, apoi cntecul prostesc o $cu s !m#easc ctre ea nsi. Acum n&o s mai reuesc s&mi scot din cap lagrul sta ridicol. Cum era de ateptat, el nceta s mai $luiere, dar melodia continu s rsune n capul ei, iari i iari. 1eali!, surprins, c se trans$ormase ntr&o mantr care o a uta s pileasc, men"inndu&i ritmul micrilor minii. 6a $iecare sila#, n$igea pila n $ier, tind ntr&o caden" care avea randament. ''' ntr)o bun zi de .esel mai, ()au surprins doi ochi, doi ochi sprinari, *terpelindu)mi, .ai, inima, .ai' Hoinrind ntr)o bun zi prin parc' Apa i se ridicase acum pn deasupra #r#iei, i se pomeni lund cte o gur de aer i scu$undndu&se pentru scurt timp ast$el nct pila s mute $r ntrerupere. +irk ncepuse s se ntind ca s&i men"in $a"a deasupra undelor, n timp ce smucea i mpingea, alternativ, inelul pe care <ummer l tia, neo#osit. ntr&un tr!iu, su# ei rever#er un !gomot metalic n#uit cnd $ierul ced n urma e$orturilor lor com#inate. Trei s&au dus, mai e unul, g$i <ummer, umplndu&i ndelung plmnii cu aer dup ce sttuse su# ap cteva secunde. 6as&m s&"i o$er o pau!, spuse +irk, lund pila lui <ummer cu mna sa li#er. +esprinderea minii drepte mrise spa"iul n care putea s respire cu c"iva centimetri, dar nu destul de mult ca s taie ultimul inel de amarare $r s se scu$unde. Trase cu putere aer n piept, apoi se ghemui su# ap i ncepu s pileasc cu repe!iciune $ierul care i "intuia mna. +up trei!eci de secunde, "ni deasupra, inhala aer proaspt i se scu$unda iari. <ummer i ntinse degetele crispate, apoi not pn n stnga lui +irk i l atept s ias la supra$a". Aidoma unui cuplu de lupttori de wrestling care ncearc s&l pun la podea pe 3ulk 3ogan, trecur pila de la unul la altul, scu$undndu&se pe rnd i atacnd inelul n $or" i cu $ervoare. 7n grot, $luviul urca tot mai sus cu $iecare minut care trecea. +e $iecare dat cnd ieea la supra$a" ca s ia o gur de aer, +irk i sim"ea c tre#uia s
:: 3oinrind prin parc cu paii rari...

se ntind tot. mai mult i mai mult ca s&i ridice gura i nasul deasupra apei. %nelul ctuei de la mna stng i ptrundea n carne cnd, din instinct, se smucea cu putere ca s scape din gheara ancorei masive de #ar . 5strea!&"i $or"ele ca s iei de aici, i spuse surorii sale cnd cri!a de timp deveni un adevr inevita#il pe care l sim"eau tot mai ndeaproape. <ummer nu !ise nimic n vreme ce nh"a pila din mna lui i plon a napoi, su# ap. +irk se ls s pluteasc pe umtate, respirnd adnc de cteva ori, cu capul dat pe spate i cu $a"a a#ia a ungndu&i deasupra apei. 5utea sim"i apa care, clipocind, i spla chipul, i se ntinse ca s mai trag aerul cu putere n piept pentru o ultim oar, nainte de a se trage su# supra$a". O prinse pe <ummer de ncheietur, i lu pila din mn i, pentru cea din urm dat, ncepu s pileasc $ierul cu o gra# $urioas. 5ipind tietura cu degetul mare, putea spune c nu crestaser inelul dect pe o treime din grosimea sa. Mai aveau, pur i simplu, prea mult. 5entru +irk, secundele preau ore n timp ce $cea un ultim e$ort ca s se eli#ere!e. i putea sim"i inima, care se strduia s pompe!e o=igen n sngele lui sectuit, #tndu&i precum to#a mare a unei orchestre. n ntuneric, putea sim"i i c <ummer nu mai era acolo. 5oate c, n cele din urm, i ascultase s$atul i cuta o cale de scpare. <au poate c, pur i simplu, nu putea ndura s stea lng el cnd i ddea ultima su$lare. 5entru o clip, ncet s mai taie i se ls cu toat greutatea pe inel. @u putea genera dect un e$ect de prghie redus i, oricum, #elciugul de $ier nu se clinti. 1eveni din nou la pil, micnd cu $urie tiul $ragil de metal. Timpanele ncepur s&i !vcneasc la $iecare #taie a inimii, +e ct timp i "inea respira"ia; +e un minut, de dou; i era greu s&i aduc aminte. C!u prad con$u!iei, iar cmpul vi!ual prinse s i se umple de pete. 8=pir aerul care i mai rmsese n plmni i se lupt cu tenta"ia de a deschide gura, lund o duc de ap. %nima ncepu s&i #at cu mai mult putere i se lupt pentru ca mintea s nu&i $ie cuprins de panic. /n curent sla# pru s&l ndeprte!e de inelul de amarare, dar muchii minii i se crispar, strngnd pila cu putere. 5este ochi i se co#ora un vl al#, iar o voce ndeprtat i spunea s i se lase n voie. 5e cnd ducea o ultim lupt cu vocea, urechile care i "iuiau detectar o #u$nitur surd, pro$und, apoi o vi#ra"ie stranie pulsa sltndu&i #ra"ul i str#tndu&i trupul nainte ca mintea s i se prvleasc ntr&un hu ntunecat i pustiu.

Capitolul 35 <ummer tia c mai aveau de pilit la inelul de $ier cel pu"in nc dou!eci de minute i c tre#uia s mai e=iste vreo modalitate de a&i eli#era $ratele. A#andonndu&l pe +irk, se scu$und ctre solul grotei, cutnd pe # #ite o alt unealt sau un alt instrument care ar $i putut a uta la distrugerea ctuelor. +ar $undul plat i nisipos nu&i o$erea nimic, doar greut"ile pentru ancorare se niruiau una dup alta. 5ropulsndu&se nainte cu picioarele i clu!indu&se cu mna care atingea #locurile cu#ice, ddu peste o #ucat mare de #eton care se desprinsese dintr&una dintre greut"i cnd $useser lsate s cad prea aproape una de alta. 5lutind printre resturi, a unse la ultimul #loc, unde sim"i c!ndu&i n palm ceva plat, moale i mototolit, precum pielea umed. +edesu#t era un o#iect mai dur, ngust i cur#at, pe care l identi$ica drept talpa unei ghete. +e ea era spri init un #aston, pe care se repe!i s&l n$ace i cruia i ddu drumul, ngro!it. 1eali!ase c nu era ceea ce cre!use, ci $emurul unui schelet care i mai purta nc ghetele. O alt victim a #estialit"ii 6ui ,ang, cadavrul $usese lsat, cu mult timp nainte, nln"uit de ancor. <e trase napoi, se ntoarse ca s noate ctre +irk i ddu cu capul e=act n #ucata desprins de #eton. 4ragmentul avea o $orm aproape ptrat i cntrea n ur de patru!eci de kilograme. l inspecta pipindu&l ca s&l poat ocoli, apoi e!it. +ecise c putea $i solu"ia pe care o cuta i c era cel mai #un lucru pe care&l putea $ace n acele circumstan"e. <e mpinse la supra$a", lu o gur gr#it de aer, se scu$und din nou i $cu o s$or"are ca sl ridice pn la nivelul pieptului. 5e uscat, s&ar $i strduit din greu ca s ridice ceva care cntrea att de mult, dar, su# ap, #locul era mai uor. Micndu&se cu repe!iciune, 7i tri picioarele ctre $ratele ei, de&a lungul irului de #locuri, strduindu&se s men"in #ucata de #eton n cumpnire. Mai degra# sim"indu&l dect v!ndu&l pe +irk, se ntoarse ctre el i l mpinse, ndeprtndu&l de #locul de care i era prins ncheietura minii. O#serv, ngri orat, c trupul i se ddu deoparte prnd $r vlag, ceea ce nu se potrivea cu statura lui ca de piatra. Aliniindu&se ct putu de #ine cu greutatea de ancor, $cu un pas i o sritur nainte, aruncndu&se, mpreun cu #ucata de #eton, peste inelul de $ier. 5arc micndu&se cu ncetinitorul, pluti prin ap cu un clipocit uor nainte ca $or"a de gravita"ie s preia controlul. +ar sincroni!area ac"iunii ei era per$ect. n $rac"iunea de secund n care momentul de naintare $u nlocuit de $or"a gravita"iei care o trgea la $und, #ucata de #eton i!#i #elciugul de $ier. n timp ce lsa #locul s cad, un !ngnit sonor, n#uit de

ap, i ddu de n"eles c nimerise "inta. %nelul ruginit de amarare, sl#it e=act att ct tre#uia n urma pilirii $renetice, ceda n $a"a $or"ei loviturii i se desprinse cu totul de ancor. <ummer nh" imediat #ra"ul lui +irk i i pipi ncheietura, care, acum, se legna eli#erat. n mare gra#, i mpinse $ratele ctre supra$a", respira adnc ea nsi, apoi i trase trupul $lasc ctre o mic teras de piatr, pe care l urc, sco"ndu&l din ap. ngenunchease alturi de el ca s&i $ac o resuscitare cardio&pulmonar cnd +irk se mic #rusc, ntorcndu&i capul ntr&o parte. O data cu un geamt, dintre #u!e i "ni un mic uvoi de ap pe care o nlocui umplndu&i plamnii cu aer. <e ridica, nesigur, n coate, se ntoarse ctre <ummer i #ol#orosiL M simt de parc a $i nghi"it umtate de $luviu. +ata viitoare, adu& mi aminte s nu mai renun" la apa m#uteliat. A#ia ce #ol#orosise cuvintele, c se i aplec ntr&o parte, vomnd nc o dat, dup care se ridic n capul oaselor i i $reca ncheietura minii stngi. i privi sora i constat, mul"umit, c prea s $ie nevtmat i #ine dispus. 7"i mul"umesc c m&ai scos de acolo, spuse. 5n la urm, cum ai scos inelul; Am gsit o #ucat desprins de #eton i am a!vrlit&o peste el. +in $ericire, nu "i&a smuls i mna. 7"i ramn ndatorat pentru asta, murmur el, cltinnd din cap. +up ce i recptar respira"ia, se odihnir aproape o or, re$cndu&i ncet puterile pe msur ce +irk elimina din plmni restul apei inhalate nainte ca <ummer s distrug strnsoarea de $ier care aproape c&l necase. 5u"ina lumin a soarelui care se strecura mai devreme prin gura peterii dispruse de mult, ndat ce c!use noaptea, a#andonndu&i n ntunericul aproape deplin din grot. 0tii pe unde ieim de aici; ntre# +irk, imediat ce se sim"i n stare s se mite. Bura peterii e la cinci!eci de metri distan", spuse <ummer, i la o mic deprtare, ctre rsrit, $a" de docul lui ,ang. 7n primul rnd, cum am a uns nuntru; se interes el. Cu o mic luntre. Am uitat c ai dormit n timpul pr"ii pitoreti a croa!ierei. 7mi pare ru c&am scpat&o, rspunse +irk, pipindu&i tietura din cretet. O s $im nevoi"i s&mprumutm o #arc de&a lui ,ang ca s ieim dintre stncile astea. 6a sosire, cnd am acostat, am v!ut o alup rapid n spatele palatului lui plutitor. 5oate mai e nc acolo. +ac reuim s&o desprindem de doc i s&o scoatem neo#serva"i din gol$ nainte de a&i porni motorul, s&ar putea s ctigm timp.

Organismul lui <ummer resim"ea e$ectele scu$undrii n apa rece a $luviului, aa c rostea cuvintele drdind. M tem c tre#uie s ne ntoarcem n ap. Tu tii drumul, ia&o nainte. Ca s ai# mai mult li#ertate n micri n timp ce nota, <ummer rupse custura lateral a rochiei ei de mtase pn n dreptul oldului, apoi se ls s alunece din nou n apa rece i ntunecat. +irk o urm i notar, cutndu&i pe # #ite drumul de&a lungul peterii nguste i ntortocheate, naintnd ctre un petic rotund de lumin palid, cenuie, care plpia stins pe $undalul ntunericului din ur. Cnd se apropiau de ieire, murmurul unor voci ndeprtate i $cu s se opreasc o clip. +up o cur# strns, n $a" li se deschise gura oval a grotei, dincolo de care stelele scprau pe cerul nop"ii, n timp ce re$le=iile strlucitoare ale proiectoarelor din partea lateral a docului lui ,ang dansau pe supra$a"a apei. +irk i <ummer prsir petera, notnd n linite ctre un mic a$loriment stncos a$lat la c"iva metri distan". -olovanii lucioi, acoperi"i de alge, le o$ereau un adpost avanta os, sigur i camu$lat, din care puteau o#serva docul i terenul ncon urtor. 5re" de mai multe minute, rmaser ag"a"i de stnci, n tcere, cercetnd din priviri #rcile ancorate i linia "rmului, n cutarea oricrui semn de micare. 6a docul plutitor paralel cu "rmul erau acostate trei am#arca"iuni. O mic vedet rapid verde, de patrulare, era intercalat, e=act aa cum i amintea +irk, ntre imensul i lu=osul iaht italienesc al lui ,ang i catamaranul de mare vite! care i adusese acolo. 5e nici unul dintre ele nu era vi!i#il vreun semn de via". +ar +irk tia c pe am#arca"iunea mai mare tre#uia s se a$le un echipa care locuia la #ord. 7n cele din urm, n deprtare se ivi o santinel singuratic care mergea ncet de&a lungul "rmului. Cnd trecu prin lumina unui proiector, +irk putu vedea limpede scnteierea metalic a putii de asalt prins n #andulier, su# nivelul umerilor. -r#atul pi pe doc cu negli en", naintnd pe lng cele trei am#arca"iuni i oprindu&se alturi de iahtul imens pentru cteva minute. 5lictisit, str#tu docul n sens invers i reveni pe "rm, lund&o pe aleea stncoas care ducea ctre li$tul domeniului, unde intr n mica gheret de pa! de la poalele $ale!ei. Psta&i omul nostru, opti +irk. Atta vreme ct rmne n #araca aia, nu poate !ri alupa rapid, care i e ascuns vederii din cau!a vaselor mai mari. Acum e momentul s&o lum, nainte de a&i $ace iar rondul. +irk apro# dnd din cap i cei doi ieir din adpostul stncilor i ncepur s noate n tcere ctre doc. Trgeau cu coada ochiului ctre ghereta pa!nicului, n vreme ce, n gnd, socoteau de ct timp ar $i avut nevoie ca s

porneasc motorul am#arca"iunii, pe ntuneric, dac nu gseau cheile de contact puse la&ndemn. 7notar la o #un distan" $a" de doc, ast$el nct s nu strneasc nici o #nuial, pn ce se a$lar e=act pe linia vedetei, dup care se ndreptar direct ctre ea. Cu ctuele nc prinse de ncheieturi, aveau impresia c noat cu stngcie, dar o $ceau n linite, "inndu&i minile numai su# ap. <e apropiar pe $uri de doc, de unde nu aveau cum s vad #araca pa!nicului, pn cnd a unser lng pupa #rcii, unde "rmul intra din nou n ra!a lor vi!ual. <antinela era tot n ghereta sa i se putea o#serva c sttea pe un ta#uret, citind o revist. +irk o diri a pe <ummer prin semne, cerndu&i s ndeprte!e parma de la pupa, n timp ce el urma s noate spre prova, ca s se ocupe de cea de acolo. naintnd de&a lungul cocii, sim"ea pre!en"a amenin"toare a iahtului lui ,ang, care se nl"a asupr&i, dominndu&l, n timp ce traversa !ona de la prova am#arca"iunii mai mici. Cnd se ntinse ca s se prind de parma de amarare, cu inten"ia de a se trage n sus, pe doc, au!i pe neateptate un pcnit deasupra capului i nlemni, $iind nc n ap. O scnteiere gal#en erupse scurt i, n lumina ei, deslui chipul #ron!at al unui pa!nic care i aprindea o "igar la captul de la pupa al iahtului lui ,ang, la nu mai mult de trei metri distan". +irk nu&i clinti nici un muchi, ncremenind cu mna pe parma de la prova i strduindu&se s nu tul#ure apa care clipocea. Cu r#dare, urmri captul de un rou incandescent al "igrii care, la intervale regulate, plpia precum o #ali! staco ie cnd santinela inhala $umul de tutun. +irk descoperi c i "inea rsu$larea, nu pentru siguran"a lui, ci cu gndul la <ummer, spernd c nu va $i descoperit la pupa. 5a!nicul i savura pe deplin "igara, trgnd din ea !ece minute nainte de a arunca chitocul peste #alustrad. Mucul aprins ateri!a n ap, e=act la un metru de capul lui +irk, unde se stinse $sind. +irk atept pn cnd au!i !gomotul surd al unor pai care se ndeprtau de #alustrad, apoi se ls su# ap i not ctre partea din spate a vedetei. %ei la supra$a" chiar n partea dinspre pupa a elicei am#arca"iunii i o gsii pe <ummer ateptndu&l, cu o privire ngri orat. +irk cltin din cap ctre ea, apoi, n tcere, se ridic prin!ndu&se de etam#oul alupei rapide i arunc o privire ctre locul pilotului. n ntuneric, a#ia reui s identi$ice contactul de pe ta#loul de #ord, care licri ctre el i din care cheia lipsea. <e $uria napoi n ap i se uit la <ummer, apoi se ntinse i i lu din mini captul li#er al parmei de acostare. <e scu$und pentru un minut i iei apoi la supra$a" cu minile goale, iar ea $u surprins, $iindc #nuise c avea de gnd s lege din nou parma de doc, nu s&i $ac semn, artnd ctre larg. /rmri direc"ia

indicat de degetul lui, notnd n tcere pentru a se ndeprta de am#arca"iune. Cnd a unser la o distan" de la care nu puteau $i au!i"i, se oprir i i traser su$letul. Ce&a $ost asta; ntre# ea, cu iritare n glas. +irk i povesti despre pa!nicul postat la pupa iahtului lui ,ang. @u aveam prea multe anse $r cheia de contact. 6a ct de apropiate sunt navele, m&ar $i v!ut sau m&ar $i au!it ncercnd s gsesc $irele de contact. 8 posi#il s $ie un pa!nic sau doi i pe catamaran. Cred c&o s $im nevoi"i s ne mul"umim cu luntrea. Mica #arc de care se $olosiser asasinii din slu #a lui ,ang ca s&i transporte pe +irk i <ummer n grot era tras la "rm, alturi de doc. 8 cumplit de aproape de #araca santinelei, o#serv <ummer. /itndu&se ctre uscat, +irk o#serv c pa!nicul continua s stea pe ta#uretul din gheret, la vreo dou!eci de metri de luntre. O s punem mna pe ea, spuse, ncre!tor. 7notar napoi, ctre "rm, ocolind pe departe am#arca"iunile de lng doc i apropiindu&se de pla a stncoas dinspre est. Cnd atinser $undul cu picioarele, +irk o ls pe <ummer s&l atepte acolo n timp ce el se $uri ncet ctre mal. %ei din ap pas cu pas i se tr pe #urt, ca un arpe, ctre #arca $i=at ntre dou stnci, la vreo ase metri de "rm. 4olosi luntrea de lemn ca pe un paravan situat ntre el i #arac, ascun!ndu&se, ntins de&a lungul ei, pn cnd reui s&i arunce ochii n %nterior. 5rivirea i $u atras de o parm strns colac pe #ancheta din $a" i legat de un mic "ru de la prova. ntin!ndu&se peste margine, o de!leg i trase colacul ctre el, lundu&l la piept, apoi se ascunse dincolo de pup, pe pla a cu prundi a$nat dinspre ap. 5lim#ndu&i mna pe deasupra etam#oului, ddu peste o gaur de #ulon pentru ataarea motorului e=terior i trecu prin ea unul dintre capetele parmei, legndu&l !dravn. <e tr repede, pe #urt, napoi, n ap, trgnd dup el parma de cincispre!ece metri i derulnd&o pn la capt. <ummer not 7ntr&acolo i se ghemuir unul lng cellalt, ncovoindu&se n apa adnc de un metru dou!eci ast$el nct nu le ieeau la supra$a" dect capetele. O s&o tragem ca pe un merlin, opti +irk. +ac se apropie careva, ne putem ascunde n spatele stncilor dinspre grot, spuse, 7nclinndu&i capul ctre #olovanii proeminen"i din apropiere. Ae! minile lui <ummer pe parm, iar el se ls pe spate n ap i ncepu s o tensione!e treptat. <ummer i nte"i strnsoarea i, cnd parma $u per$ect ntins, traser de ea cu toat puterea.

Mica am#arca"iune scp repede din suportul su, sco"nd un scrnet enervant cnd coca i se $rec de dana stncoas. Cei doi lsar imediat parma s se destind i privir lung ctre ghereta santinelei. 7n interior, pa!nicul continua s stea cu nasul n revist, insensi#il la !gomotul $cut de #arc. 1idicar parma n tcere i continuar s trag #arca nspre ei cu cte trei!eci de centimetri o dat, oprindu&se din cnd n cnd ca s se asigure c nu atrseser aten"ia nimnui. <ummer i "inu rsu$larea cnd #arca se apropie de mal i slo#o!i un lung suspin de uurare dup ce o traser n ntregime n ap i scrnetul ncet. <&o mai remorcm nc pu"in, opti +irk, trecndu&i parma pe dup umeri i propuls$ndu&se ctre largul gol$ului cu o lovitur a picioarelor. Cnd a unser la o sut de metri de "rm, arunc parma n #arc, i i $cu vnt peste copastie, apoi o prinse pe <ummer de mn i o trase la #ord. @u e ceea ce s&ar numi o #arc 4ountain cu motor, dar presupun c trea#a o s mearg, spuse, inspectnd interiorul micii am#arca"iuni. +escoperi o pereche de vsle su# #anchet, le introduse mnerele n suporturile pentru rame i le a$und paletele n ap. Cu $a"a ctre pupa #rcii i !rind n $undal comple=ul iluminat al lui ,ang, ncepu s vsleasc din toate puterile, propulsnd cu rapiditate mica luntre ctre mi locul gol$ului. 5n la intrarea n #ra"ul principal al $luviului avem cam un kilometru i umtate, aprecie <ummer. 5oate acolo gsim o nav #inevoitoare din marina <ud Coreean sau una a 5a!ei de Coast. 8u m&a mul"umi i cu un vas comercial a$lat n trecere. <igur c da, rspunse <ummer. +ac nu are $ulgerul ntreprinderilor ,ang pictat pe co. /itndu&se ctre linia "rmului, +irk detect #rusc o micare n deprtri, i ncord privirea ca s poat vedea mai #ine dincolo de ap i, cnd ochii i se $ocali!ar, se ncrunt uor. M tem c primul vas care o s se o$ere s ne preia n&o s $ie unul comercial, spuse, strngnd vslele cu mai mult putere. <antinela de lng doc se plictisi de revist i se hotr s mai patrule!e o dat pn la am#arca"iunile amarate. /n coleg de&al su, din corpul de pa!, care se a$la pe iahtul lui ,ang, era dintr&o provincie nvecinat, iar lui i plcea s&l scie, re$erindu&se la lipsa $emeilor atrgtoare din regiunea respectiv. Mergnd ctre doc, nu o#serv de la #un nceput c pla a era goal, dar se poticni cnd pi pe rampa de urcare. n momentul cnd se prindea de #alustrad ca s&i regseasc echili#rul, ochii i c!ur pe terenul de alturi, descoperind urmele unei #rci care $usese tras de&a curme!iul pla ei. @umai c #arca dispruse.

7ncurcat, santinela lu imediat legtura, prin radio, cu centrul de coordonare al pa!ei i, ct ai clipi, doi pa!nici narma"i pn&n din"i se ivir, alergnd, din ntuneric. +up un schim# scurt, dar aprins de cuvinte, aprur mai multe lanterne, ale cror $ascicole de lumin gal#en $luturar cu repe!iciune, cuprinse de o tur#are haotic, ndreptndu&se ctre ap, ctre stnci i ctre naltul cerului, cutnd cu $rene!ie luntrea disprut. +ar santinela de la pupa iahtului lui ,ang $u cea care i locali! pe $ugari. 6uminnd apele gol$ului cu o lantern marinreasc puternic, se opri, cu preci!ie, asupra micii #rci al#e care se legna peste valuri. @u era momentul s $im su# luminile rampei, n ur <ummer cnd ra!ele lanternei din deprtare c!ur peste ei. 5cniturile unei puti de asalt rpir pe deasupra apei, acompaniate de uierul gloan"elor care le trecur, $r s le $ac nici un ru, pe deasupra capetelor. 6as&te n os n #arc, i porunci +irk surorii sale n timp ce trgea mai tare de vsle. <untem prea departe ca s ne poat "inti cu preci!ie, dar mai e nc posi#il s ne nimereasc, dac au noroc. Mica luntre era la umtatea gol$ului, iar +irk i <ummer ar $i $ost o "int uoar pentru un om narmat a$lat pe vedeta rapid a lui ,ang, care ar $i a uns la ei n cteva secunde. +irk spera, rugndu&se pentru asta n tcere, ca, n gra#a de a porni pe urmele lor, nimeni s nu o#serve parma de la pupa am#arca"iunii. 5e "rm, unul dintre pa!nici srise de a n vedeta verde i pornise motorul. Tre!it de !gomotul mpucturilor, Tong u iei n goan din ca#ina sa de pe catamaran i ncepu s interoghe!e pe un ton rstit una dintre santinele. 6ua"i alupa rapid. Omor"i&i dac e nevoie, uier. Ceilal"i doi pa!nici se c"rar n vedet unul dintre ei tind parma de la prova n timp ce srea la #ord. n gra#a momentului, nici unul dintre ei nu #g de seam c cea de la pupa atrna peste #ord. 5ilotul v!u doar c parmele de pe #a#alele docului atrnau li#ere. Cnd am#arca"iunea ncepu s pluteasc n deriv, ndeprtndu&se de doc, cupl maneta de vite!e i o mpinse pn la capt. O $rac"iune de secund, alupa verde ddu s se ndeprte!e, apoi se opri, n mod misterios, ncremenind. Cu un crit, motorul continua s uiere, #tnd apa cu o vite! mare de rota"ie, dar am#arca"iunea rmase locului, plutind, lene, n voia valurilor. 5ilotul derutat trase napoi maneta de vite!e, netiind care era cau!a lipsei de micare.

%diotuleE strig Tong u, de pe puntea catamaranului, cu o emo"ie care nu&l caracteri!a. 5arma de la pupa e prins n elice. 5une pe cineva s sar peste #ord, s&o taie. %mprovi!a"ia lui +irk i meritase #anii. <cu$undndu&se su# vedet, n$urase parma de la pupa strns n urul elicei i a a=ului ei a$lat la vedere, mpiedicnd&o s se roteasc li#er. Apsnd cu putere pe maneta de vite!e, pilotul nu $cuse altceva dect s o 7ncolceasc i mai strns, rsucind&o peste i prin cupla ul ar#orelui motor, ntr&o adevrat hara#a#ur. /n sca$andru ar $i avut nevoie de dou!eci de minute ca s taie i s e=trag $rnghia ncolcit mpnat n mecanismul de transmisie. 7n"elegnd impasul n care se a$la vedeta rapid, Tong u ddu #u!na n ca#ina pilotului catamaranului. 5ornete motoarele. <coate&ne imediat n larg, se rsti. 5ilotul nuc, m#rcat ntr&o pi ama de mtase roie, ddu scurt din cap i se gr#i ctre ca#ina timonei. 6a mai #ine de un kilometru distan", +irk mri, cu inima !#& tndu&i&se sl#atic, la o nou lovitura a vslelor. Muchii umerilor i ai #ra"elor ncepuser s&l ard din cau!a e=tenuantului e$ort $cut pentru a mri vite!a #rcii i l dureau pn i cei ai coapselor, cu care mpingea n punte. Trupul su o#osit i cerea s sl#easc ritmul, dar creierul l m#oldea s continue s vsleasc din toate puterile. Ctigaser minute pre"ioase sa#otnd vedeta, dar oamenii lui ,ang nc mai aveau prea multe am#arca"iuni la dispo!i"ie. 5uteau au!i, n deprtare, !gomotul pro$und i n#uit al ga!elor de eapament de la motoarele catamaranului, pornite i turate. 7n timp ce +irk vslea ntr&un ritm sus"inut, <ummer l a uta s gseasc drumul ctre canalul de intrare din captul ndeprtat al gol$ului, ctre care se ndreptau. Comple=ul i am#arca"iunile lui ,ang disprur #rusc din vedere cnd i urmar drumul ptrun!nd n canalul n $orm de <. <&ar putea s mai avem la dispo!i"ie nc cinci minute, spuse +irk, ntre dou lovituri de vsl. 8ti pregtit s no"i din nou; Cu astea, nu pot aluneca prin ap e=act ca 8sther Filliams, $cu ea, ridicnd ctuele care i se legnau, ag"ate de ncheieturi, dar e sigur c nu&mi mai tre#uie nc o do! din ospitalitatea lui ,ang. 7l cunotea prea #ine pe +irk ca s nu $ie nevoie s&l ntre#e dac era gata pentru nc o partid de not e=tenuant. 0tia c, dei epui!at, $ratele ei se descurca n ap ca un pete. Crescuser n 3awaii, notnd mereu n valurile calde. +irk e=cela n notul de re!isten" i, de o#icei, nota, de plcere, pe o distan" de cinci mile marine.

+ac reuim s a ungem n canalul principal, s&ar putea s avem o ans, !ise el. 7ntunericul se ngro dup ce trecur de primul cot i luminile domeniului lui ,ang pierir dincolo de dealurile din ur. Tcerea nop"ii de alt$el linitite nu era spart dect de !gomotul ndeprtat al celor patru motoare diesel ale catamaranului, i i puteau da seama c acesta accelera. 4iind parc el nsui o main, +irk mica ritmic vslele, a$undndu&le i sco"ndu&le lin din ap, cu gesturi ample, e$iciente. <ummer avea rolul timonierului, dnd indica"ii de $ine"e legate de schim#area cursului, ceea ce i a uta s str#at canalul pe cea mai scurt rut posi#il, i, n acelai timp, rostea, cu regularitate, vor#e ncura atoare. @e apropiem de al doilea cot, spuse ea. .irea! spre dreapta ta i&o s ieim din canal dup nc trei!eci de metri. +irk continu s vsleasc n acelai ritm, mai ncet din rama sting la $iecare a treia lovitur, ndreptnd prova #rcii ctre cot i apoi de&a lungul acestuia. Kcnitul ritmic al motoarelor catamaranului se au!ea, n spatele lor, tot mai puternic, pe msur ce am#arca"iunea rapid spinteca apele gol$ului. +ei #ra"ele l dureau, +irk prea s devin tot mai puternic pe msur ce adversarii lor se apropiau, deplasnd mica luntre prin apa linitit chiar mai repede dect pn atunci. 7ntunericul de tciune din urul lor se nmuie dup ce trecur de ultima meandr a canalului, vslind acum pe ntinderea vasta a $luviului 3an. +e&a lungul ori!ontului clipeau, ca nite petece presrate cu stele, luminile satelor mprtiate pe malurile $luviului i pe dealuri. 6umile palide erau singurul indiciu legat de l"imea apei, care era de aproape opt kilometri ntre cele dou maluri. 5e $luviu, tra$icul era aproape ine=istent la acea or tr!ie a nop"ii. 6a c"iva kilometri n osul $luviului se a$la o mn de mici vase comerciale, amarate pe durata nop"ii i ateptnd s traverse!e $luviul, ctre <eul, n diminea"a urmtoare. O drag puternic luminat i croia drumul n susul $luviului aproape n dreptul lui +irk i <ummer, dar a$lndu&se nc la o distan" de vreo patru mile. n amonte, un vas mic, pe care se !rea un ir de lumini colorate, prea s se deplase!e ncet ctre mi locul $luviului. M tem c nu vd nici un ta=i nautic trecnd pe aici, spuse <ummer, cercetnd cu privirea ori!ontul ntunecat. 7ncercnd s vsleasc ctre mi locul apei, +irk sim"i curentul care l mpingea nspre aval. Curentul $luviului era a utat de re$lu=ul care i a#sor#ea apele pe msur ce se mprtia printre undele ntunecate ale Mrii Bal#ene. 6s un moment vslele, trecnd n revist op"iunile care le stteau nainte. .asul de dragare prea ispititor, dar nu puteau a unge la el dect traversnd curentul, ceea ce era aproape imposi#il odat ce intrau n ap. 5rivind n osul

$luviului, !ri, pe "rmul opus, un mic plc de lumini gal#ene care clipeau, estompate, n v!duhul ilav. < ncercm s a ungem n satul de acolo, spuse, artnd cu una dintre vsle n direc"ia luminilor a$late la vreo trei kilometri n aval. +ac notm de&a curme!iul $luviului, curentul o s ne duc destul de aproape. 8 #ine oricum, dac nseamn s notm mai pu"in. @ici unul dintre ei nu tia c hotarul dintre cele dou Coreei trecea prin acea !on a deltei $luviului 3an. 6uminile plpitoare din aval nu erau ale unui sat, ci ale unei #a!e navale militare din Coreea de @ord, n care se a$la o garni!oan numeroas. Mugetul aspru al catamaranului rapid care "ni din canal spul#er toate celelalte planuri pe care le&ar mai $i putut $ace. +ou proiectoare puternice se aprinser de o parte i de alta a timonei, mturnd cu repe!iciune de&a curme!iul apei, ncoace i ncolo. Cderea ra!elor de lumin asupra micii luntri care ddea s traverse!e $luviul nu mai era dect o chestiune de secunde. 8 momentul s prsim scena, !ise +irk, rsucind #arca ast$el nct prova s $ie ndreptat n osul apei. <ummer alunec repede peste copastie, iar el o urm dup o e!itare de o clip, a!vrlind dou veste de salvare a$ar din luntre i ct mai departe de ea nainte de a se rostogoli n ap. < notm de&a curme!iul i uor n susul $luviului, ca s punem o distan" ct mai mare ntre noi i #arca n deriv. Corect. @umrm pn la trei!eci nainte de a iei la supra$a", dup o gur de aer. 1pitul unei mitraliere s$ie #rusc aerul nop"ii i o ra$al de gloan"e se nirui ca un tighel, mprocnd apa la c"iva metri n $a"a lor. /nul dintre proiectoare descoperise #arca, iar un pa!nic deschisese $ocul n timp ce catamaranul gonea ctre ea. +irk i <ummer se scu$undar la unison, co#ornd la o adncime de un metru i un s$ert nainte de a ncepe s traverse!e $luviul n diagonal. Curentul puternic le ddu sen!a"ia c notau pe loc n timp ce se ndreptau spre mi locul al#iei centimetru cu centimetru. @u puteau spera s se deplase!e spre amonte atta timp ct $or"a curentului le depea puterile, dar erau purta"i n osul apei ntr&un ritm mai lent dect al am#arca"iunii n deriv. .i#ra"iile pro$unde ale motoarelor diesel ale catamaranului se propagau prin ap, aa c l puteau sim"i apropiindu&se de luntre. +irk msur timpul dup #tile inimii i spera c <ummer nu avea s $ie despr"it de el n #e!n. notnd, noaptea, n apa ntunecoas, singurul indicator al direc"iei era sensul curentului $luviului. Cnd a unse cu numrtoarea aproape de trei!eci, se ridica ncet ctre supra$a", a#ia sprgnd apa cu o ncre"itur.

Chipul lui <ummer se ivi deasupra undelor la trei metri distan" i +irk o au!i respirnd adnc. i aruncar o scurt privire unul altuia, uitndu&se apoi n urm, ctre #arc, traser iute n piept o gur de aer proaspt i se scu$undar din nou, propulsndu&se cu picioarele n curentul $luviului pentru nc trei!eci de secunde. 5rivirea rapid a!vrlit de +irk ctre luntre era menit s&l liniteasc. Catamaranul lui ,ang se ndreptase spre ea cu repe!iciune, venind din amonte, cu mitralierele trgnd, iar acum se apropia ncet, ca s evalue!e pagu#ele. 5resupunnd c +irk i <ummer erau nc n #arc, nici unul dintre cei de la #ord nu se o#osea s se uite de&a latul $luviului. n scurtul timp petrecut n ap, cei doi puseser de a o sut de metri ntre ei i am#arca"iunea pe care o prsiser. 7n timp ce catamaranul se apropia de luntrea n deriv, Tong u le ordon oamenilor si s ncete!e $ocul. @u se !rea nici o micare a celor doi $ugari, pe care se atepta s&i gseasc mor"i, rchira"i pe $undul #rcii ciuruite de gloan"e. 5rivind de pe puntea de sus, n ur n sinea sa cnd a unser alturi de acesta i ndreptar un proiector ctre ea, luminndu&i interiorul. Mica luntre era n ntregime goal. Cerceta"i apa din ur i linia "rmului, porunci, cu asprime. Catamaranul ocoli #arca, n timp ce $asciculele luminoase se rs$irau de& a curme!iul $luviului, iar ochii tuturor scrutau ncorda"i ntunericul. 5e neateptate, unul dintre #r#a"ii narma"i de la prov scoase un strigt. Acolo, n ap, dou o#iecteE strig, artnd ctre prova #a#ord. Au!indu&l, Tong u ddu apro#ator din cap. +e data asta s&a !is cu ei, gndi, cu o crunt satis$ac"ie.

Capitolul 3 +up cea de a patra scu$undare, +irk i <ummer se apropiar unul de cellalt, la supra$a"a apei, i i ngduir o clip de odihn. Croindu&i drum mpotriva curentului, se deprtaser de luntre cu aproape patru sute de metri. 5e moment, putem nota la supra$a", spuse +irk, ntre dou rsu$lri adnci. < avem r#dare s vedem ce pun la cale prietenii notri. <ummer urm e=emplul $ratelui ei i se rsuci, notnd pe spate, ceea ce i permitea s urmreasc cu privirea catamaranul din deprtare n timp ce continua s se deplase!e de&a curme!iul $luviului. .asul lui ,ang !#ovea lng luntre, rotindu&i proiectoarele asupra !onei din imediata sa apropiere. O ra$al de gloan"e "ni de pe catamaran, care se deplas #rusc n osul $luviului, pe o mic distan". 5entru o clip, $ocurile de arm rpira iari, ncetnd cnd am#arca"iunea se opri. Tong u se gr#ise s deplase!e catamaranul ctre cele dou o#iecte o#servate plutind la supra$a"a apei, privind cu un aer superior n timp ce oamenii si ciuruiau vestele goale de salvare aruncate de +irk n ap. @ava rmase n prea ma vestelor vreme de cteva minute, ateptnd ca cei doi $ugari s ias la supra$a" nainte de a&i relua cutrile. +irk i <ummer se strduiau s nainte!e ctre mi locul $luviului, urmrind cu privirea catamaranul care ncepuse s descrie un cerc mai larg n urul luntrii i al vestelor de salvare. +up $iecare ocol n urul #rcii nc n deriv, pilotul lrgea cercul, trasnd o spiral care continua s se e=tind. @&o s mai treac prea multe minute nainte de a a unge pe direc"ia noastr, se lament <ummer. +irk cercet ori!ontul apos. naintaser, ncet, cu o mil spre mi locul $luviului, dar a#ia dac parcurseser un s$ert din l"imea al#iei late a acestuia. 5uteau s se ntoarc, ncercnd s a ung pe cel mai apropiat "rm, dar asta $i nsemnat s traverse!e traiectoria catamaranului care se apropia. <au ar $i putut s&i continue s&i urme!e planul ini"ial de a traversa $luviul ctre luminile de pe "rmul opus. +ar o#oseala ncepuse s&i ia n stpnire pe nesim"ite, gr#it de ndelungatele lor perioade de scu$undare n apa rece. notul pe o distan" de nctrei mile ar $i repre!entat o sarcin di$icil, ngreunat de $aptul c ar $i tre#uit s se scu$unde n repetate rnduri ca s se poat $eri de vasul lui ,ang. 0ansele lor de a supravie"ui ocului de&a oarecele i pisica cu Tong u i oamenii lui ar $i $ost, n cel mai #un ca!, incerte. +ar mai e=ist i o a treia op"iune. Micul vas cu lumini colorate pe care l o#servaser mai devreme n amonte se apropiase, pe o traiectorie care

trecea prin vecintatea lor, la o distan" de vreo umtate de mil. 6ui +irk i era greu s&l identi$ice pe ntuneric, dar prea s $ie un $el de velier construit din lemn. O mic pn! roie, a crei $orm ptrat putea $i desluit n lumina al# de pe catarg, era ntins n apropiere de prova, dar vasul nu prea s se deplase!e cu o vite! mult mai mare dect cea a curentului. +irk estim traiectoria velierului i mai not nc o sut de metri ctre centrul $luviului, apoi se opri. <ummer trecu de el nainte de a reali!a c $cuse o pau!. Ce s&a&ntmplat; Tre#uie s ne continum drumul, opti ea, dup ce not napoi, ctre el. +irk art cu capul n osul rului, ctre catamaran. .asul lucios descrisese un arc care se arcuia sim"itor ctre mi locul $luviului n timp ce se rotea nspre aval. Calcul n gnd traiectoria iahtului, dac acesta i men"inea cursul circular. 6a urmtoarea trecere n susul $luviului, o s intrm n ra!a lor vi!ual, spuse, cu voce sc!ut. <ummer i putea da seama c avea dreptate. 6a urmtoarea #ucl, luminile de cutare ar $i strlucit deasupra po!i"iei lor. Ca s $ie siguri c rmneau ascuni, ar $i $ost nevoie s stea su# ap vreme de mai multe minute. +irk arunc o scurt privire n amonte. <urioar, cred c e timpul s trecem la planul -. 5lanul -; ntre# ea. +a, planul -. @e ridicm degetul mare i ncepem s $acem Autostopul. .elierul mare, de lemn, nainta scr"ind alene n osul $luviului, pn!a de pe ar#orele trinchet i micul motor au=iliar propulsndu&l cu o vite! care nu o depea pe a curentului dect cu e=act trei noduri. n timp ce vasul se tra mai aproape, +irk putu vedea c era o onc chine!easc cu trei catarge, lung de vreo dou!eci i cinci de metri. <pre deose#ire de cele mai multe veliere u!ate din acea parte a lumii, prea s $i $ost mai #ine pstrat. /n ir de lanterne colorate, chine!eti, atrna, cu un aer vesel, de la prov pn la pupa, crend o atmos$er sr#toreasc. 8ra construit, n ntregime, din lemn scump de tec, iar supra$e"ele lustruite preau s scnteie!e su# legnarea lmpilor de deasupra. +e undeva, de su# punte, o pereche de di$u!oare stereo rspndeau o melodie cntat de o orchestr, pe care +irk o recunoscu drept o compo!i"ie a lui Bershwin. +ar, n ciuda atmos$erei $estive, pe punte nu era nici picior de om. AhoeE <untem n ap. @e pute"i a uta;

*onca se apropie, $r ca strigtul n#uit al lui +irk s capete vreun rspuns. l repet, avnd gri s nu atrag aten"ia celor de la #ordul catamaranului care i completase traiectoria din osul $luviului i se ndrepta acum ctre amonte. +irk not mai aproape de onca a$lat n micare i cre!u c desluete o micare nede$init la pupa, dar strigtul su de a utor rmase i de data asta $r rspuns. ncerc pentru o a treia oar, $r s sesi!e!e, n timp ce vor#ea, c !um!itul n#uit al motorului oncii urcase, n mod sesi!a#il, cu o not mai sus. Coca din lemn auriu de tec ncepu s alunece pe lng +irk i <ummer, dragonul #ogat ornamentat, sculptat la prova, privindu&i, mali"ios, n timp ce stteau n ap, la mai pu"in de trei metri travers tri#ord. *onca plutea aidoma unei $antome n noapte, ciudat de insensi#il la vocile care strigau din $luviu. n timp ce pupa i etam#oul crmei treceau pe lng el, +irk a#andon speran"a de a $i salva"i de onc i se ntre#, $urios, dac pilotul era adormit, #eat, sau i una, i alta. 7n timp ce privea ctre catamaranul care se apropia cu ncetineal, $u luat prin surprindere de apa mprocat pe neateptate de un o#iect care c!use alturi de capul su. 8ra o plut portocalie de plastic legat de o parm $cut colac, care o remorca de pupa oncii. Apuc&o i "ine&te #ine, i instrui sora, asigurndu&se c <ummer strngea parma cu putere nainte de a o prinde i el n mini. 5entru c $unia se ncorda cu repe!iciune, $or"a oncii a crei vite! era mai mare dect a curentului i a$und, pe moment, su# unde. Cu chipurile pline de ap, $ur tr"i de&a lungul supra$e"ei $luviului, aidoma unor schiori pe ap c!u"i, care au uitat s dea drumul ca#lului de remorcare. +irk ncepu s se trag ncet n susul parmei, punndu&i o mn deasupra alteia, pe cnd picioarele i se !#teau n urm. O dat a uns la pupa nalt, n unghi o#tu!, a oncii, #alansa #rusc parma n po!i"ie aproape vertical pn ce a unse la #alustrada pupei. +in ntuneric se ivi o pereche de mini, care l n$car de revere i l sltar #rusc i cu putere peste #ord, aducndu&l pe punte. Mul"umesc, murmur +irk, $r s dea prea mult aten"ie siluetei nalte din ntuneric. <ora mea e nc ag"at de parm, spuse, pe nersu$late, ridicndu&se n picioare i n$cnd $rnghia care atrna peste #alustrada pupei, de care ncepu s trag. -r#atul nalt veni n spatele lui i i se altur prin!nd strns parma i ag"ndu&se de ea cu toat greutatea. mpreun, o ridicar pe <ummer ctre #alustrad ca pe o pltic prins cu harponul, pn cnd trecu peste aceasta i, plin de ap, c!u grmad. /n ltrat strident i!#ucni n partea opus a pun"ii i, ct ai clipi, un mic cine #aset, negru cu ca$eniu, alerg la <ummer i ncepu s&o ling pe $a".

8 o noapte cam ntunecoas pentru not, nu crede"i; spuse strinul, n engle!. <unte"i american, $cu +irk, surprins. +e cnd m&am nscut n "ara lui 6incoln, veni rspunsul. +irk l privi cu aten"ie pe #r#atul de lng el pentru prima dat. Avea un metru nou!eci i doi, $iind aproape de nl"imea lui, dei cntrea cu !ece kilograme #une mai mult. 5rul al#, ondulat i re#el, i #ar#ionul similar demonstrau c era cu cel pu"in patru!eci de ani mai #trn. Ochii al#atri& ver!ui ai #r#atului, care, n lumina lampioanelor ag"ate, preau s clipeasc !#urdalnici, i atinser o coard sensi#il. n cele din urm, decise c avea impresia c privete o versiune mai vrstnic a tatlui su. <untem n mare pericol, interveni <ummer, ridicndu&se n picioare. 6u micul cine n cuul minii i i $rec urechile cu vioiciune, ceea ce l $cu s dea repede din coad. .asul nostru de cercetare a $ost scu$undat de criminalii tia, iar acum au de gnd s ne ucid, spuse ea, artnd cu capul n osul $luviului, ctre catamaranul care se deplasa ncet, n cerc, ndreptndu&se ctre ei. Am au!it $ocurile de mitraliera, rspunse #r#atul. <unt n pericol mii de alte vie"i, adaug +irk, posomort. Omul cu prul al# e=amina ciudatul cuplu cu aten"ie, din cap pn&n picioare. <ummer, ud leoarc dar nc elegant n rochia s$iat, de mtase, pentru cocteil, prea o nso"itoare neo#inuit pentru +irk, erpelit i plin de vnti n salopeta lui al#astr, !dren"uit. -u!ele #r#atului se destinser ntr&un !m#et uor. 5resupun c tre#uie s v cred. Ar $i mai #ine s v ascundem su# punte pn trecem de catamaranul ala. 5ute"i sta n ca#ina lui Mauser. Mauser; C"i oameni sunt la #ord; ntre# +irk. +oar eu i tipul care&"i srut sora, rspunse cellalt. +irk se ntoarse i&l v!u pe micul #aset lingnd $ericit apa de pe $a"a lui <ummer. 5roprietarul oncii i conduse repede dincolo de o u i n osul unui ir de trepte care ddeau ntr&o ca#in lu=oas, decorat cu gust. Bsi"i prosoape n #aie i haine uscate n dulap. %ar aici e ceva care o s v ncl!easc. 6u sticla a$lat pe o mas de lng perete i le turn $iecruia cte un pahar din lichidul limpede. +irk ddu repede peste cap o nghi"itur, savurnd aroma amar a lichiorului omogen care avea, $r ndoial, un con"inut ridicat de alcool. <o u, spuse #r#atul. O #utur local, din ore!. <ervi"i&v ct timp ncerc eu s trec de prietenii votri din catamaran.

. mul"umim pentru a utor, rspunse <ummer, recunosctoare. Apropo, numele meu e <ummer 5itt, iar el e +irk, $ratele meu. 7ncntat s v cunosc. 8u m numesc Clive Cussler. se ntoarse la timona a$lat la vedere a oncii i tura motorul, ciupind accelera"ia ceva mai mult n timp ce ndrepta prova ctre mi locul $luviului. Catamaranul se apropie dup doar cteva minute, venind din aval, se plas alturi de onc i o scld ntr&un potop de lumin. i puse o plrie conic, "rneasc, i i arcui statura nalt aplecndu&se ctre crm. 7n lumina or#itoare, putu vedea mai mul"i #r#a"i care i ndreptau ctre el armele automate. n timp ce, venind dinspre travers #a#ord, catamaranul a unse la doar c"iva centimetri distan", vocea unui #r#at nev!ut de pe puntea de naviga"ie latr o ntre#are prin sistemul de ampli$icare al navei. Cussler rspunse scuturnd din cap. /n alt ordin rever#er de&a curme!iul pun"ii, venind de pe catamaran, n vreme ce lumina re$lectoarelor nvlea pe onc. 7i cltin din nou capul, ntre#ndu&se dac colacul de $rnghie mustind de ap i perechile de urme nc ude de pe punte puteau $i o#servate. 5re" de cteva minute lungi, catamaranul rmase neclintit, alturi de onc, de parc ar $i vrut s&o a#orde!e. Apoi, cu o detuntur #rusca a motoarelor, se ndeprt vuind, continund s cercete!e $luviul mai aproape de mal. 7i purt onca de&a lungul ultimelor rmi"e ale $luviului 3an, pn cnd apele acestuia $ur nghi"ite de Marea Bal#en. Cnd intr pe ruta navelor de mari dimensiuni i pro#a#ilitatea unei ntlniri cu ruta altui vas se diminua, aps cteva comen!i electronice de pe crm. .inciurile hidraulice ncepur s !um!aie n timp ce saulele erau ntinse i vergile erau ridicate, ntin!nd tradi"ionalele vele de lugher ptrate i roii ale oncilor clasice pn n vr$ul catargului principal i al artimonului. de!leg manual parmele e=terioare de remorcare, apoi oprii micul motor diesel. .echea onc srea acum peste valuri datorit puterii pline de gra"ie a velelor sale. Ave"i o nav $rumoas, spuse +irk, aprnd de su# punte m#rcat n #lugi i ntr&un tricou de polo. <ummer l urm, purtnd o salopet prea mare i o cma de lucru #r#teasc. @ava comercial chine!easc standard, care datea! de aproape dou mii de ani, rspunse. Asta a $ost construit la <hanghai, n :?(9, pentru un negustor #ogat de ceai. 8 $cut, n ntregime, din lemn dur de tec, numit CTakien TongD. 8 e=trem de re!istent i ntr&o stare de naviga#ilitate surprin!tor de #un. /nde a"i gsit&o; se interes <ummer.

/n prieten de&al meu a descoperit&o, a#andonat pe un antier naval din Malaie!ia, i s&a hotrt s o renove!e. A avut nevoie de ase ani ca s duc trea#a la #un s$rit. +up ce s&a sturat de naviga"ia cu vele, i&am dat cteva maini vechi n schim#ul ei. Am plnuit s $ac o croa!ier n partea asiatic a 5aci$icului. Am nceput din *aponia i am de gnd s m ndrept spre Fellington. @aviga"i singur; ntre# <ummer. *onca a $ost modi$icat, adugndu&i&se un motor diesel puternic i sisteme hidraulice de ridicarea a velelor, care sunt legate la un pilot automat computeri!at. 8 un $leac s&o manevre!i i, de $apt, poate naviga singur. Ave"i la #ord un tele$on prin satelit; ntre# +irk. M tem c nu. /n radio care $ace legtura cu uscatul e cel mai #un lucru pe care vi&l pot o$eri. @&am vrut s $iu deran at de tele$oane i de mesa e trimise prin internet n timpul croa!ierei. 8 de&n"eles. ncotro v ndrepta"i i, de $apt, unde ne a$lm acum; !ise el. <coase o hart de naviga"ie maritim i o ae! su# lumina sla# a consolei timonei. %ntrm n Marea Bal#en la apro=imativ ai!eci i cinci de kilometri de <eul. < n"eleg c nu sunte"i interesa"i s rmne"i la #ord pn la Fellington; !m#i el, plim#ndu&i degetul arttor de&a lungul hr"ii. Ce !ice"i de %nchon; continu, #tnd cu degetul n hart. 5ot s v las acolo peste circa opt ore. Cred c undeva, n apropiere, e=ist o #a! a Avia"iei Militare a <tatelor /nite. Ar $i gro!av. 8 #ine oriunde putem gsii un tele$on ca s intrm n legtur cu cineva de la sediul @/MA. @/MA, spuse, meditnd asupra cuvntului. @u cumva sunte"i de pe nava @/MA care s&a scu$undat la sud&vest de *aponia; <ea 1over. +a, de pe ea suntem. Cum de ti"i asta; ntre# <ummer. +in toate emisiunile C@@&ului. %&am v!ut lundu&i un interviu cpitanului. 5ovestea cum a $ost salvat echipa ul de un cargo#ot apone! dup ce a avut loc o e=plo!ie n sala mainilor. +irk i <ummer se uitar lung unul la altul, nevenindu&le s cread. Cpitanul Morgan i echipa ul sunt n via"; se pomeni ea vor#ind, n cele din urm. +a, sta&i numele tipului. Cred c a spus c ntreg echipa ul a $ost salvat. <ummer i povesti despre atacul asupra vasului, despre rpirea de ctre oamenii lui ,ang i despre incertitudinea lor n ceea ce privea soarta mem#rilor echipa ului.

5resupun c sunt destul de mul"i cei care v caut, !ise Cussler... Acum v a$la"i n siguran". n cam#u! gsi"i nite sandviciuri i #ere. Ce&ar $i s lua"i o m#uctur i s v odihni"i; . tre!esc cnd a ungem la %nchon. Mul"umesc. Accept o$erta asta, rspunse <ummer nainte de a co#or su# punte. +irk mai !#ovi o clip, stnd lng #alustrad i privind prima scnteiere a rsritului, care se strduia s colore!e ori!ontul estic. n timp ce medita asupra evenimentelor din ultimele trei !ile, o hotrre nenduplecat puse stpnire pe trupul su e=tenuat. 5rintr&un $el de miracol, echipa ul de pe <ea 1over supravie"uise scu$undrii navei de cercetare @/MA. +ar ,ang avea totui minile ptate de snge, iar mi!a se mrise acum n mod dramatic. +ac ceea ce le spusese ,ang era adevrat, atunci milioane de vie"i erau n pericol. 0tia c dementul tre#uia oprit, i nc repede.

PARTEA A TREIA (EA )A'NC* Capitolul 3! 1 IUNIE 2007 LONG BEACH, CALI!ORNIA Cu toate c era una dintre dimine"ile reci i umede din sudul Cali$orniei, +ann2 <tamp i putea sim"i sudoarea ncepnd s i se preling pe la su#"iori. %nginerul veteran era tot att de agitat ca un adolescent a$lat n ateptarea primei partide de se= n noaptea #alului de a#solvire. +ar, aa cum puteau a$irma to"i cei care l cunoteau, se sim"ea ast$el de $iecare dat cnd #e#eluul lui se punea n micare. @u era vor#a de un prunc n$urat n scutece, #e#eluul lui din !iua aceea $iind o rachet Qenit&)<6 de ai!eci i cinci de metri a$lat n plin proces de trans$er pe plat$orma de lansare. 0e$ul roto$ei i cu un nceput de chelie al vehiculului de lansare se uita cu un scop #ine de$init peste #alustrada suprastructurii unei nave enorme n timp ce racheta de nou!eci de milioane de dolari de care era rspun!tor intra ncet n cmpul vi!ual de su# picioarele sale. 5e cnd imensul cilindru al# se rostogolea ncet, ieind din locaul su din $urc prnd un miriapod, ochii lui <tamp erau atrai de literele mari, al#astre, pictate pe carcasa rachetei, care alctuiau cuvntul %,5L590CH. 4ondat n anii nou!eci, <ea 6aunch era o societate interna"ional pe ac"iuni n$iin"at pentru a o$eri servicii de lansare a rachetelor, n special pentru operatorii de telecomunica"ii prin satelit. 5rimul $ondator $usese gigantul aerospa"ial american -oeing, care se anga ase s se ocupe att de opera"iunea de lansare, ct i de integrarea satelitului propriu&!is al clientului n carcasa rachetei. Trans$ormnd s#iile n ru#le, dou companii ruseti se alturaser consor"iului $urni!nd rachetele $olosite n pre!ent, sau Cvehiculele de lansareD, aa cum li se spune de o#icei. 4oste rachete militare care transportaser cndva $ocoase nucleare, Qenit&urile erau vehicule testate i considerate corespun!toare, ct se poate de potrivite pentru utili!area n scopuri comerciale. +ar o $irm norvegian, ,vaerner, $usese cea care adusese pro#a#il cel mai ieit din comun activ al societ"ii. 5ornind de la o plat$orm petrolier u!at din Marea @ordului, $irma din Oslo construise o

plat$orm plutitoare autopropulsat pentru lansare, care putea $i amplasat aproape n orice loc de pe oceanele planetei. +ei ultima caracteristic prea tentant, practica spune c pe glo# e=ist o singur !on din care merit s se $ac lansrile, aceasta $iind aceea ecuatorial. 5entru un satelit geosta"ionar, care rmne pe o po!i"ie relativ $i=, urmrind rota"ia pmntului, nu e=ist nici o cale mai scurt ctre or#it dect aceea care pornete de la ecuator. 1educerea cantit"ii de com#usti#il consumat pentru amplasare permite transportul unui satelit ale crui componente utile au o greutate mai mare. Cutnd s o#"in pro$itul ma=im de pe urma investi"iei lor de mai multe milioane de dolari, de"intorii sateli"ilor pot ast$el s mreasc volumul acestora sau s adauge com#usti#il pentru opera"iuni suplimentare ca s le prelungeasc durata de $unc"ionare. nglo#area sateli"ilor ntr&un vehicul de lansare la 6ong -each i apoi transportul pe mare al rachetei pn la ecuator, pentru lansare, se trans$ormase dintr&o idee intrigant ntr&un model de a$acere e$icient n ocul cu mi! i risc mare al opera"iunilor comerciale spa"iale. /n radio Motorola porta#il, prins de centura lui <tamp, cotcodci pe neateptate, printre para!i"i. 8=tragerea complet. Bata pentru cuplarea la macara, !#ier vocea nev!ut. <tamp se opri i studie racheta Qenit, care se nl"a deasupra provei navei precum acul unei viespi. 4cnd o demonstra"ie de $le=i#ilitate, echipa <ea 6aunch asam#lase e$ectiv racheta i pr"ile sale utile n interiorul unei nave comand special, numita <ea 6aunch Commander. Cunoscut n mod o$icial su# numele de C@ava de Asam#lare i ComandD, vasul proiectat ca un cargo#ot de o sut i opt!eci de metri era dotat cu nenumrate terminale de computer pe puntea superioar i cu un centru de comand al opera"iunilor de pe toat durata misiunii, care coordona, n ntregime, lansarea de pe ocean. 5e puntea de os se a$la un compartiment cavernos de asam#lare, care adpostea componentele rachetei Qenit. Acolo, o armat de ingineri i de tehnicieni n halate al#e montau laolalt, n po!i"ie ori!ontal, sec"iunile rachetei ruseti segmentate, $olosind sistemul de ine care se ntindea aproape pe toat lungiea navei. Asam#larea o dat terminat, satelitul care $cea o#iectul misiunii era ncapsulat n nveliul aerodinamic al sec"iunii superioare utile, apoi ntregul vehicul de lansare era rostogolit, cu vite!a melcului, n a$ara pupei lui <ea 6aunch Commander. 7ncepe"i opera"iunea de cuplare. Cnd sunte"i gata, e$ectua"i trans$erul, rosti <tamp n emi"torul radio, cu un uor accent din Midwest. 7i ridic ochii ctre imensul sistem de macarale construit la marginea impo!antei plat$orme de lansare. Mai multe ca#luri groase erau atrnate de

dou grin!i o#lice cu !#rele, n $orma de M, care ieeau n a$ara uneia dintre e=tremit"i. 5lat$orma plutitoare, #ote!at Od2sse2, $usese po!i"ionat e=act la pupa lui <ea 6aunch Commander, ast$el nct sistemul su de ridicare atrna e=act deasupra rachetei culcate. Ca#lurile vinciului $ur co#orte n mod silen"ios ctre vehiculul de lansare, unde echipe de mecanici cu cti de protec"ie ataar ca#lurile de o serie de chingi i puncte de ridicare situate pe toat lungimea rachetei. <ea 6aunch Commander, aici Od2sse2, trm#i" o alt voce prin sta"ia radio a lui <tamp. <untem gata pentru trans#ordarea vehiculului de lansare. <tamp ddu din cap ctre #r#atul scund de lng el, un #r#os pe nume Christiano, care era cpitanul navei <ea 6aunch commander. Acesta vor#i n propriul radio. Aici Commander. 7ncepe"i trans#ordarea oricnd dori"i. @oroc, Od2sse2. Cteva secunde mai tr!iu, ca#lurile se ntinser i vehiculul ori!ontal $u ridicat ncet din suportul su. <tamp i "inu respira"ia 7n timp ce racheta Qenit $u nl"at sus, n aer, a ungnd s $ie suspendat cu mult deasupra pun"ilor de pe Commander. 1acheta $r com#usti#il avea doar o mic parte din greutatea sa din timpul lansrii, aa c opera"iunea era asemntoare cu ridicarea unei cutii goale de #ere. +ar <tamp nu putea s nu $ie nervos n timp ce privea imensa rachet legnndu&se la mare nl"ime deasupra capului su. +up o ridicare chinuitor de nceat pn la partea superioar a plat$ormei de lansare, echipa de operatori ai macaralei activ vinciul mo#il i vehiculul $u tras, n po!i"ie ori!ontal, ntr&un hangar climati!at de control de pe puntea superioar a lui Od2sse2. O dat ce vr$ul su trecu de uile hangarului, ntreaga rachet $u lsat, cu gri , pe un suport cu ro"i. Cnd plat$orma plutitoare avea s a ung la locul sta#ilit, mecanismul suportului urma s rostogoleasc racheta a$ar din hangar, nclinnd&o i ridicnd&o n po!i"ia vertical de lansare. .ehiculul de lansare a $ost asigurat. -ine lucrat, domnilor. +isear, #erea va $i n contul meu. Od2sse2 terminat. <tamp se rela= v!nd cu ochii i pe $a" i se aternu un !m#et larg. 4loare la ureche, i spuse lui Christiano, de parc re!ultatul opera"iunii n&ar $i $ost niciodat pus la ndoial. <e pare c, pn la urm, o s respectm data lansrii, sta#ilit peste aptespre!ece !ile, rspunse Christiano, urmrind cu privirea suportul gol al vehiculului de lansare, care aluneca napoi, n hangarul de pe puntea in$erioar. 5rogno!a meteo pe termen lung continu s $ie $avora#il.

Od2sse2 poate pleca peste patru !ile, dup veri$icrile $inale i dup alimentare, iar noi o s&o urmm, cu Commander, peste nc patru!eci i opt de ore, cnd toate piesele de schim# suplimentare i toate provi!iile vor $i la #ord, o s&o a ungem, cu uurin", nainte de sosirea la locul lansrii. 0i asta&i o trea# #un, $cu <tamp, uurat. 7n contractul cu #ene$iciarul e=ist o clau! de daune&interese de&a dreptul ucigtoare n ca!ul n care ntr!iem lansarea. @imeni n&ar $i avut cum s prevad c greva docherilor o s ntr!ie cu cincispre!ece !ile recep"ia componentelor rachetei Qenit, spuse Christiano, cltinnd din cap. 8chipa care s&a ocupat de vehiculul de lansare a $cut o trea# al dracului de #un recupernd timpul pierdut. @u sunt ner#dtor s vd care e costul orelor suplimentare, dar cred c au sta#ilit un record n ceea ce privete timpul de asam#lare i nglo#are. Chiar i "innd cont de dorin"a clientului nostru paranoic de a ascunde de toat lumea ncrctura util a rachetei. Ce e att de e=traordinar de secret la un satelit de televi!iune; 7ntrea#&m s te&ntre#, !ise <tamp, ridicnd din umeri. 5resupun c e vor#a de o reticen" tipic asiatic. 5entru mine, ntreaga opera"iune e lipsit de sens. Au un satelit relativ uor, pe care l&ar $i putut lansa cu uurin" cu o rachet chine!easc 6ong March, pentru vreo dou milioane de dolari mai pu"in dect costul serviciilor noastre. An=ietatea $a" de chine!i nu e un sentiment neo#inuit n 8=tremul Orient. 8 adevrat, dar, de o#icei, nu e luat n seam cnd vine vor#a de dolari i de cen"i. 5oate c e din cau!a preedintelui $irmei de telecomunica"ii. <e pare c e un adevrat noncon$ormist. +e"ine compania n ntregime, nu&i aa; ntre# Christiano, cu ochii cercetnd v!duhul n timp ce se strduia s&i aduc aminte. +a, rspunse <tamp. +ae& ong ,ang e un tip #ogat i puternic. ,ang se ls pe sptarul $otoliului moale, de piele, din #iroul ui lam#risat cu lemn de viin, i asculta cu aten"ie raportul tehnic pre!entat de doi ingineri din u!ina sa din %nchon. Tong u edea, tcut, n $undul ncperii, ochii si ntuneca"i studiindu&i pe cei doi ntr&un mod ieit din comun. /nul dintre acetia, un #r#at !velt, nengri it, cu ochelari i o chelie avansat, i se adres lui ,ang cu voce tioas. Aa cum ti"i, satelitul ,oreasat M a $ost livrat, cu trei sptmni n urm, companiei care se ocup de lansare, care l&a ncapsulat n sarcina util de lansare, adic n sec"iunea conic din vr$ul rachetei Qenit. +e atunci, ntregul vehicul de lansare a $ost ncrcat pe o plat$orm autopropulsat, care se pregtete de plecare ctre 8cuator.

@u s&a negli at nimic din ceea ce privete securitatea; ntre# ,ang, aruncndu&i lui Tong u o privire de ghea". %nginerul scutur din cap. Am avut o echip proprie de pa!, care a prote at satelitul dou!eci i patru de ore din dou!eci i patru. 8chipa ul de la <ea 6aunch nu are nici o #nuial. *udecnd dup aspectul e=terior, satelitul este destinat transmisiilor televi!ate. Acum, cnd e ascuns 7n carcasa rachetei, sunt $oarte pu"ine anse s apar suspiciuni. %nginerul sor#i o nghi"itur de ca$ea dintr&o ceac prea plin, vrsnd c"iva stropi din lichidul $ier#inte pe mneca hainei sale sport, ponosit i mototolit. 5etele ca$enii se potriveau cu cele de acelai gen de pe cravat. +ispo!itivul cu aerosoli... a $ost veri$icat i e opera"ional; ntre# ,ang. +a. Aa cum ti"i, am $cut cteva modi$icri $a" de modelul la scar redus $olosit n insulele Aleutine. @u mai e=ist doi agen"i, pentru c amestecul pe #a! de cianur a $ost eliminat. n plus, sistemul a $ost reproiectat, $iind dotat cu proiectile detaa#ile, ceea ce ne va permite s ncrcm sarcina util, constnd din agentul #acteriologic, cu doar cteva ore naintea lansrii. +up cum s&ar putea s v reaminti"i, modelul $olosit pentru testul din Aleutine con"inea mai pu"in de cinci kilograme de amestec #iochimic, n timp ce satelitul va lansa, dup hidrogenare, trei sute dou!eci de kilograme de agent himera. nainte ca satelitul s $ie ncapsulat cu a utorul instala"iilor de la <ea 6aunch, am $cut, la o or tr!ie din noapte, un ultim test, n condi"ii de securitate ma=im. 1e!ultatele au $ost per$ecte. <untem convini c sistemul de aerosoli va ac"iona asupra "intei con$orm proiectului. @u m atept ca echipamentele noastre s dea rateuri, declar ,ang. Opera"iunea de lansare va $i $a!a cea mai important a misiunii, continua inginerul cu vocea tioas. 6ee&Fook, am intrat n posesia in$orma"iilor re$eritoare la comanda i controlul opera"iunii, pentru a putea trece la o lansare independent; Al doilea inginer, un #r#at mai tnr, cu prul unsuros i nasul ltre", era evident intimidat de pre!en"a lui ,ang. 5rocedura de lansare are dou componente de #a!, rspunse 6ee& Fook, #l#indu&se uor. 5rima este po!i"ionarea i sta#ili!area plat$ormei plutitoare de lansare, apoi urmea! ridicarea, alimentarea i pregtirea pentru lansare a rachetei. Am o#"inut procedurile opera"ionale $olosite de <ea 6aunch pentru reali!area acestor pai, pe care echipa noastr le&a trecut n revist i le&a e=ersat n ntregime, spuse, negli nd s men"ione!e mitele n #ani ghea" care $useser necesare. n plus, am o#"inut serviciile a doi ucraineni specialiti n lansri, $oti anga a"i la >u!hno2e, u!ina productoare

a rachetelor Qenit. @e vor a uta n ceea ce privete sta#ilirea traiectoriei i evaluarea cantit"ii de com#usti#il i ne vor sta la dispo!i"ie, $iind pregti"i s ne asiste n timpul pregtirii automati!ate a lansrii. +a, sunt contient c a $ost nevoie de o momeal ca s&i atragem, spuse ,ang, de!gustat. Cred c ruii i&ar putea nv"a pe vestici unul sau dou lucruri despre ecmnirea capitalist. 6ee&Fook ignor comentariul i continu s vor#easc, reuind 7n s$rit s&i "in #l#iala su# control. A doua component $undamental este repre!entat de ini"ierea e$ectiv a lansrii i de controlul !#orului. n timpul unei lansri o#inuite, de pe ocean, nava de asam#lare i comand de la <ea 6aunch conduce aceste opera"iuni. n ca!ul nostru, sarcina i va reveni lui -aek e. Am reutilat nava cu echipamentele de comunicare i cu computere necesare pentru a se ocupa de lansare i de coordonarea !#orului, spuse 6ee&Fook, cu vocea aproape redus la o oapt. /ltimele noastre date de intrare au $ost repre!entate de so$tul care monitori!ea!, sta#ilete traiectoria i conduce vehiculul de lansare. n pre!ent, lansarea de pe o plat$orm plutitoare este un proces e=trem de automati!at, aa c so$tul are un rol important. 8=ist cteva milioane de linii de program care se ocup de lansare, de telemetrie i de deplasare. Am recreat so$turile necesare pentru $inali!area misiunii; Ar $i $ost nevoie de mai multe luni de !ile ca s alctuim i s testm un so$t propriu. Avem noroc $iindc toate aceste programe sunt incluse n #a!ele de date de pe nava de asam#lare i comand. n calitate de client care posed ncrctura util, echipa noastr a avut acces aproape nelimitat pe vas n ultimele trei sptmni, de cnd satelitul ,oreasat M a $ost ncorporat n vehiculul de lansare. O dat a uni la #ord, inginerilor notri de sistem li s&a prut relativ uor s ptrund n principalele calculatoare ale navei i s o#"in so$turile. Am descrcat copii ale acestora chiar su# nasul e=per"ilor lor n computere i, dup o perioad de patru !ile, am transmis programul, prin satelit, direct de pe nava de la <ea 6aunch n la#oratorul nostru din %nchon. +ar mi s&a spus c -aek e, sau ,ogui2o, cum se numete Accum, a prsit ieri portul. Am trans$erat de a o parte a programului n computerele navei i vom descrca restul prin satelit, n timpul deplasrii. 0i a"i determinat traiectoria optim de !#or pentru ca supra$a"a de mprtiere a agentului s $ie ma=im; Teoretic, l putem lansa pe o arie e=tins pn la patru mii de kilometri deprtare de "intJ totui, pro#a#ilitatea de a "inti cu preci!ie este $oarte mic. @u e=ist sistem de ghidare pentru ncrcturile cu destina"ie su#or#ital, aa c ne #a!m pe vnt i pe $or"a i po!i"ia de lansare pentru a

atinge !ona vi!at. Kinnd cont de condi"iile normale de vnt din 5aci$ic, inginerii notri ucraineni au sta#ilit c po!i"ionarea plat$ormei pe o ra! de apro=imativ patru sute de kilometri ar conduce la o preci!ie ma=im a lansrii. 4cnd regla ele corespun!toare condi"iilor atmos$erice din momentul lansrii, ne putem atepta ca ncrctura s ating pmntul n interiorul unui cerc cu ra!a de cinci kilometri n urul "intei. +ar aerosolii vor $i activa"i cu mult timp nainte de asta, interveni primul inginer. Corect. Aerosolii, sau ncrctura util, se vor activa la o altitudine de ase mii de metri. Asta se va ntmpla aproape imediat dup ce sec"iunea conic din vr$ul carena ului se va desprinde n timpul !#orului. n timpul co#orrii, ncrctura se va mprtia pe o arie de aproape opt kilometri pentru $iecare kilometru parcurs pe vertical. Ast$el, o dr de agent activat se va disipa pe lungimea unui coridor de patru!eci i opt de kilometri. A $i pre$erat ca lansarea s nu ai# loc att de aproape de continentul american, spuse ,ang, ncruntndu&se, dar, dac ndeplinirea cu preci!ie a misiunii o cere, atunci aa s $ie. Traiectoria de !#or va $i determinat de arderea com#usti#ilului rachetei; Cu mare preci!ie. Qenit&)<6 este o rachet cu trei trepte proiectat pentru a plasa pe or#it o sarcin util de mare greutate. +ar noi avem nevoie de o altitudine ma=im de mai pu"in de cinci!eci de kilometri, aa c nu vom alimenta cu com#usti#il a doua i a treia treapt, ci doar pe prima, ntr&o mic msur. 5utem ncheia arderea n orice moment, dar vom programa ca asta s se ntmple dup doar ceva mai mult de un minut de !#or. n timp ce vehiculul de lansare se va deplasa ctre est, de&a lungul coastei, vom ini"ia separarea sec"iunii utile de cele au=iliare, apoi vom ndeprta carcasa ncrcturii. 4alsul satelit va lansa aerosolii n mod automat i va mprtia agentul nainte de impact. Avem certitudinea c sistemul antirachet american nu repre!int nici un risc; <istemul anti#alistic american e nc n $a. 8 echipat pentru a contracara rachetele #alistice intercontinentale lansate de la mii de kilometri deprtare. @u vor avea timp s reac"ione!e. 0i, chiar dac o vor $ace, rachetele lor de interceptare vor sosi dup ini"ierea separrii. n cel mai #un ca!, vor distruge componente au=iliare ale rachetei, ceea ce nu va repre!enta un pericol. @u, domnule, ncrctura o dat lansat, nimic nu o va putea opri s a ung la destina"ie. M atept ca numrtoarea invers s nceap n timp ce liderii BR se vor a$la n !ona "int, declar ,ang, $r ocoliuri.

+ac starea vremii o va permite, am programat ca lansarea s coincid cu pre&summit&ul din 6os Angeles, spuse inginerul, agitndu&se. < n"eleg c o s urmri"i des$urarea evenimentelor din %nchon; 6a#oratorul de telecomunica"ii este permanent n legtur cu ,ogur2o, aa c vom monitori!a lansarea n direct. -inen"eles c le vom da s$aturi celor de la #ord pe toat durata pregtirii din timpul numrtorii inverse. 5ot spera c ve"i avea posi#ilitatea s asista"i alturi de noi la lansare; ,ang ddu din cap. 7n msura n care orarul meu mi&o va permite. A"i $cut o trea# e=cep"ional. 7ncheia"i misiunea cu succes, i ve"i primi cele mai nalte onoruri din partea Comitetului Central al 5artidului. +du din nou din cap, dndu&le de n"eles c scurta lor ntlnire se ncheiase. Cei doi ingineri schim#ar o privire, apoi se nclinar n $a"a lui ,ang i prsir ncperea n tcere. Tong u se ridic de pe scaunul su, venind n $a"a imensului #irou din lemn de mahon. Brupul tu de asalt e pe po!i"ie; l ntre# ,ang pe impertur#a#ilul uciga din slu #a sa. +a, a rmas n %nchon, la #ordul navei. Cu permisiunea dumneavoastr, am aran at ca un avion cu reac"ie al companiei s m duc pe un mic aerodrom apone! a#andonat din insulele Ogasawara, unde m voi realtura vasului n vederea trecerii la ac"iune. +a, sper c tu o s conduci atacul. ,ang tcu o clip. Am parcurs un drum prea lung strduindu&ne s punem n practic cacealmaua pe care am plnuit&o ca s riscm s dm gre tocmai acum, spuse, cu asprime. Te consider responsa#il pentru men"inerea secretului asupra opera"iunii. Cei doi americani... s&au necat, cu siguran", n $luviu, rspunse Tong u, pe un ton con$iden"ial, n"elegnd alu!ia lui ,ang. Chiar dac au reuit cumva s supravie"uiasc, tiu i pot dovedi prea pu"ine. +i$icultatea const n men"inerea con$u!iei dup succesul misiunii. *apone!ii tre#uie s apar ca $iind vinova"ii, $r nici o alt alternativ. +up ce lovitura va $i dat, singura dovad $i!ic se va a$la la #ordul lui ,ogur2o. 8=act. +e asta tre#uie s distrugi nava dup lansare, spuse ,ang, pe tonul cu care ar $i cerut un erve"el la un cocteil. Tong u nl" o sprincean. Brupul meu de asalt o s se a$le pe nav, ca i numeroii dumneavoastr specialiti n telecomunica"iile prin satelit; se interes. +in pcate, oamenii ti sunt sacri$ica#ili. %ar eu m&am asigurat c cei mai #uni dintre inginerii mei rmn la %nchon n timpul opera"iunii. Aa tre#uie s $ie, Tong u, spuse ,ang, dnd o rar dovad de empatie.

<e va $ace. Ai aici nite coordonate, !ise ,ang, ntin!ndu&i un plic peste mas. /nul dintre cargo#oturile mele care se ndreapt spre Chile o s te atepte n locul respectiv. 6ansarea o dat ini"iat, cere&i cpitanului s&l duc pe ,ogur2o n ra!a vi!ual a cargoului i s&l sa#orde!e. %a&l cu tine pe cpitan i nc doi, trei oameni, dac doreti, i vede"i cum a unge"i pe nava comercial. ,ogur2o nu tre#uie s $ie capturat, su# nici o $orm, cu echipa ul la #ord. Tong u ddu din cap n tcere, acceptnd nsrcinarea de a comite o crim n mas $r nici un comentariu. <ucces, spuse ,ang, ridicndu&se i conducndu&l pn la u. 5atria noastr se #i!uie pe tine. +up plecarea celuilalt, se ntoarse la #iroul su i rmase cu ochii pironi"i n tavan vreme ndelungat. Angrena ul se pusese n micare. @u mai putea $ace nimic altceva dect s atepte re!ultatele, n cele din urm, scoase un dosar cu situa"ii $inanciare i ncepu s calcule!e, metodic, pro$itul la care se putea atepta n trimestrul urmtor.

Capitolul 3" <ummit&ul BR e un $orum care a $ost creat, n :?9G, de ctre $ostul preedinte $rance! Valery Giscard d'Estaine. Conceput ca o con$erin" a e$ilor celor mai importante na"iuni industriali!ate, strni laolalt ca s discute pro#lemele economice glo#ale ale momentului, summit&ul e o adunare restrns, la care particip, n e=clusivitate, conductorii statelor. @u este admis nici un consilier i nici un mem#ru al sta$$&ului, ci doar cei mai importan"i lideri ai "rilor lumii, aduna"i, o dat pe an, ntr&un cadru intim i neprotocolar. +ei ntrunirile rareori mai au i alte re!ultate dect o apreciat edin" $otogra$ic, agenda de lucru s&a e=tins dincolo de pro#leme glo#ale ale economiei, inclu!ndu&le pe cele legate de sntate, de mediu i de com#aterea terorismului. +up votarea recent a unui pachet legislativ ma or re$eritor la ncl!irea glo#al, preedintele <tatelor /nite era ner#dtor s promove!e ini"iativele sale legate de protec"ia mediului ncon urtor pe scena mondial, n calitate de am$itrion al summit&ului urmtor. /rmnd tradi"ia instaurat de ga!dele recente ale ntrunirii, preedintele Fard alese, ca loc de des$urare, decorul pitoresc i linitit al 5arcului @a"ional >osemite. 0tia c amplasarea ntr&un loc ndeprtat avea s mpiedice o#inuita m#ul!eala a protestatarilor din orae. +ar, plecndu&se, n ciuda caracterului su, n $a"a dragostei $a" de 3oll2wood a lumii ntregi, $usese de acord s g!duiasc o recep"ie care preceda summit&ul cu o !i ntr&un hotel ic din -everl2 3ills, unde urma s $ie pre!ent o#inuita mul"ime de actori de mna&nti i de moguli ai industriei cinematogra$ice. 0i, ceea ce nu era deloc surprin!tor, invita"ia $usese acceptat de $iecare dintre conductorii *aponiei, %taliei, 4ran"ei, Bermaniei, 1usiei, Canadei i Marii -ritanii, rndurile mem#rilor din BR $iind ast$el complete. Ceea ce nu tiau preedintele i consilierii si pe pro#leme de securitate era $aptul c recep"ia BR din -everl2 3ills era centrul e=plo!iei pentru ncrctura rachetei lui ,ang. Acesta era contient c vremea ne$avora#il, pro#lemele mecanice neprev!ute i o mie i unul de alte lucruri puteau da orarul peste cap. +ar misiunea era sta#ilit. +ac ddea o lovitur ncununat de succes n timpul reuniunii celor mai importan"i conductori ai lumii li#ere, dimensiunile ocului urmau s $ie incalcula#ile. Chiar i $r s $i $ost a$ecta"i liderii aduna"i din BR, teroarea generat de atacul pus la cale ar $i !guduit lumea. 5ornind dintr&o po!i"ie nev!ut din 5aci$ic i trasnd un arc pe #olta cerului, distri#uitorul de aerosoli ar $i $ost programat pentru a $i activat n

timp ce ncrctura traversa !ona de coast. ncepnd s $ie pus n li#ertate deasupra litoralului din <anta Monica, ncrctura i&ar $i aruncat agentul mortal pe o traiectorie care traversa nordul 6os Angeles&ului prelungindu&se deasupra vilelor din -everl2 3ills, a studiourilor cinematogra$ice din 3oll2wood i pn dincolo de peri$eriile din Blendale i 5asadena. Trecnd peste stadionul 1ose -owl, proiectilele cu agent viral s&ar $i sectuit, n cele din urm, iar carcasele goale s&ar $i pr#uit ctre un punct necunoscut de impact, situat undeva, n mun"ii <an Ba#riel. Cea"a rare$iat care s&ar $i lsat asupra pmntului ar $i $ost ino$ensiv pentru oamenii de pe str!i. Totui, de&a lungul urmtoarelor dou!eci i patru de ore, viruii mprtia"i ar $i rmas n via", $iind e=trem de contagioi, chiar i n concentra"ia aceea sc!ut. n m#ul!eala i agita"ia de pe principalul traseu turistic din 6.A., viruii invi!i#ili s&ar $i ag"at de victimele care nu #nuiau nimic, $r s $ac deose#ire ntre #r#a"i, $emei i copii. 1evigora"i de ga!dele lor vii, viruii i&ar $i lansat n tcere atacul asupra celulelor. 5recum n ca!ul unei #om#e silen"ioase, cu ceas, nu ar $i e=istat nici un $el de indicii sau simptome ini"iale ale maladiei n timpul urmtoarelor dou sptmni, pe durata perioadei de incu#a"ie. Apoi, cumplita oroare ar $i lovit pe neateptate. 6a nceput, s&ar $i prut c un mic uvoi de oameni se ndreapt, mpleticindu&se, ctre ca#inetele medicale, plngndu&se de $e#r i de dureri musculare. @umrul acestora ar $i crescut cu repe!iciune, umplnd curnd sec"iile de urgen" ale spitalelor din ntreg "inutul 6os Angeles. 5entru c #oala $usese eradicat de mai #ine de trei!eci de ani, medicii ar $i identi$icat vinovatul cu ncetineal. O dat ce, n s$rit, ar $i $ost pus diagnosticul de variol i s&ar $i reali!at care era e=tinderea epidemiei, ar $i nceput iadul. 5resa nne#unit ar $i rspndit isteria, n timp ce ar $i $ost diagnosticate tot mai multe ca!uri. n spitalele din !on s&ar $i m#ul!it mii de oameni, pentru c $iecare ipohondru care ar $i avut o durere de cap sau cruia i&ar $i crescut $e#ra s&ar $i gr#it s consulte un doctor. +ar, pentru o$icialit"ile din ministerul snt"ii, acesta nu ar $i $ost dect vr$ul ais#ergului. 5entru c mii de noi ca!uri de variol ar $i aprut pe neateptate, institu"iile medicale ar $i $ost alnic de nepregtite pentru a o$eri partea esen"ial a tratamentuluiL carantina. 4r posi#ilitatea de a i!ola n mod corespun!tor ca!urile con$irmate, epidemia s&ar $i ampli$icat n mod e=ponen"ial. <pecialitii din slu #a lui ,ang apreciaser, n mare, c dou!eci la sut dintre cei e=pui vaporilor eli#era"i ar $i murit din cau!a #olii. Cum n !ona metropolitana a 6os Angeles&ului erau peste optspre!ece milioane de oameni, chiar i n ca!ul unei #en!i nguste de mprtiere a germenilor, situate de&a lungul traiectoriei ncrcturii, ar $i $ost e=pui dou sute de mii de oameni,

dintre care ar $i $ost in$ecta"i vreo patru!eci de mii. Adevrata e=pansiune ar $i avut loc cu dou sptmni mai tr!iu, cnd cei in$ecta"i ini"ial ar $i rspndit germenii contagioi, $r s o tie, n primele !ile de #oal. Con$orm modelului luat n considerare de e=per"ii n medicina, numrul ca!urilor ar $i $ost de !ece ori mai mare dect cel ini"ial. +up o lun, aproape o umtate de milion de oameni din sudul Cali$orniei s&ar $i luptat cu #oala letal. Mai repede dect in$ec"ia nsi s&ar $i rspndit teama, ocul $iind ampli$icat de vi!iunea preedintelui i a celorlal"i e$i de state din grupul BR ataca"i de maladia mortal. 5e msur ce epidemia ar $i luat amploare, guvernul $ederal ar $i $ost repede copleit de strigtele de a utor ale cet"enilor, ale anga a"ilor din domeniul snt"ii i ale mi loacelor de in$ormare n mas. Autorit"ile $ederale ar $i asigurat na"iunea c nu e=ist nici un pericol, deoarece aveau la dispo!i"ie o cantitate de vaccin antivariolic su$icient pentru toat popula"ia. Centru de Control al 8pidemiilor l&ar $i livrat autorit"ilor medicale locale, pentru a contracara rapid calamitatea care se rspndea. +ar vaccinul nu le&ar $i $ost de nici un $olos persoanelor de a e=puse virusului, pentru care ar $i sosit prea tr!iu. 0i ar $i urmat s se dovedeasc la $el de ne$olositor i pentru mul"i dintre cei vaccina"i. <pre groa!a o$icialit"ilor pu#lice i medicale, virusul himera s&ar $i tre!it #rusc la via". n virtutea capacit"ii sale de recom#inare, micro#ul uciga s&ar $i dovedit a $i, n mare msur, imun $a" de vaccinul din re!ervele <tatelor /nite. /nealta mor"ii $iind n plin de!voltare, autorit"ile medicale i oamenii de tiin" nedumeri"i s&ar $i strduit s o#"in un vaccin e$icace care s poat $i produs pe scar larg, dar pentru asta ar $i $ost nevoie de luni de !ile. ntre timp, $lagelul viral ar $i nceput s se e=tind de&a curme!iul "rii, aidoma unui val mareic. Turitii i localnicii pleca"i n a$ara 6os Angeles&ului au $i purtat virusul via#il n puncte de pe ntreg teritoriul, aprin!nd noi $ocare de in$ec"ie n mii de localit"i di$erite. 5entru c vaccinul s&ar $i dovedit de a ine$icient, autorit"ile ar $i recurs la cel din urm mi loc disponi#il pentru stvilirea epidemieiL carantina n mas. ntrunirile pu#lice i petrecerile ar $i $ost inter!ise, ntr&o ncercare disperat de a stvili uraganul viral. 5e msur ce ar $i $ost impuse restric"iile o#ligatorii de circula"ie, aeroporturile ar $i $ost nchise, metrourile oprite, i auto#u!ele lsate n parcri. Oamenii de a$aceri ar $i $ost nevoi"i s&i trimit anga a"ii n concediu, n timp ce o$icialit"ile guvernamentale locale i&ar $i restrns activit"ile, pentru a evita m#olnvirea ntregii $or"e de lucru disponi#ile. Concertele rock, meciurile de #ase#all i chiar i serviciile religioase ar $i $ost anulate de teama apari"iei unor noi $ocare. Cei care s&ar $i aventurat n a$ara locuin"elor, dup hran sau dup medicamente, ar $i $cut&o doar purtnd mnui de cauciuc i mti chirurgicale.

%mpactul asupra economiei na"ionale ar $i $ost devastator. Comer"ul cu ridicata ar $i ncetat peste noapte. Anga a"ii a$la"i n concediu sau disponi#ili!a"i temporar ar $i $cut ca rata oma ului s $ie de dou ori mai mare dect n timpul Marii Cri!e 8conomice. Buvernul ar $i oscilat la limita insolva#ilit"ii, pentru c veniturile re!ultate din impo!ite s&ar $i volatili!at, pe cnd cererea de hran, medicamente i servicii sociale ar $i cunoscut o adevrat e=plo!ie. 7n cteva sptmni, produc"ia na"ional ar $i sc!ut la nivelul celei a unei "ri din lumea a treia. Apoi ar $i survenit o nou cri!, cea a aprrii na"ionale. 8=trem de contagioasa #oal ar $i provocat o sprtur n rndul $or"elor armate, in$ectnd mii de solda"i i de marinari care locuiau n ca!rmi nghesuite. Toate divi!iile armatei, escadrilele aviatice i chiar i $lota ar $i $ost n incapacitate, $or"ele militare $iind reduse la e$icien"a unui tigru de hrtie. 5entru prima oar dintr&un interval de aproape dou secole, capacitatea de aprare a "rii ar $i $ost grav periclitat. 7n ceea ce privete popula"ia civil, institu"iile medicale i morgile ar $i $ost solicitate la ma=imum. @umrul #olnavilor i al mor"ilor ar $i atins repede o valoare critic, depind capacit"ile e=istente. +ei ar $i $unc"ionat $r ntrerupere, crematoriile disponi#ile din "ar n&ar mai $i $cut $a" curnd numrului mare al mor"ilor. 5recum ntr&o scen din cetatea Me=icului invadat de Corte!, mormanele de cadavre s&ar $i nl"at cu repe!iciune, ntr& un numr covritor. Crematoriile improvi!ate ar $i $ost construite n gra#, pentru a arde mor"ii n mas, reproducnd rugurile $unerare din antichitate. Cet"enii ar $i $ost nevoi"i s rmn pri!onieri n case i n apartamente, nendr!nind s se amestece cu vecinii, cu prietenii i nici chiar cu rudele apropiate, $iindc s&ar $i temut de riscul in$ectrii. 6ocuitorii din regiunile rurale s&ar $i descurcat cel mai #ine, dar, n principalele orae, pu"ine $amilii ar $i scpat de npast. -olnavii ar $i $ost i!ola"i cu gri , n timp ce mem#rii $amiliei ar $i ars ceara$uri, prosoape, haine, mo#il i orice altceva ar $i putut re"ine vreun micro# din mediul ncon urtor. .irusul letal i&ar $i luat tri#utul de la toate vrstele i rasele. +ar cei mai greu lovi"i ar $i $ost adul"ii care aveau o slu #, nevoi"i s se e=pun unui risc mai mare de contaminare pentru a&i putea hrni $amiliile. Cu milioane de adul"i !cnd $r su$lare, molima violent ar $i dat natere, n ntreaga "ar, unei categorii imense de copii or$ani. ntr&o teri#il reluare a celor petrecute n 8uropa dup 5rimul 1!#oi Mondial, o ntreag genera"ie s&ar $i pierdut, disprnd n numai cteva luni. +up punerea n alert, datorit $ocarelor ini"iale de in$ec"ie din <tatele /nite, numai o politic de mpiedicare a deplasrii persoanelor in$ectate, asemntoare cu cea aplicat n ca!ul <A1<,

ar $i putut mpiedica nenorocirea s decime!e, n mod similar, popula"ia altor "ri. 7n ca!ul celor contamina"i, #oala s&ar $i de!ln"uit, devenind o agonie care progresa rapid i n$iortor. +up perioada de incu#a"ie de dou sptmni i dup un nceput de $e#r, pe pielea #olnavului ar $i aprut #rusc, pornind din gur i rspndindu&se apoi pe $a" i pe corp, un $el de urticarie usturtoare ca $ocul. -olnavul ar $i $ost e=trem de contagios n acest stadiu, cnd atingerea $e"elor sau chiar $olosirea n comun a hainelor i a aternutului puteau rspndi maladia cu uurin". ntr&un interval de trei sau patru !ile, urticaria s&ar $i rspndit, trans$ormndu&se, n cadrul unei proces dureros, n um$lturi proeminente, chinuitoare. @umeroasele le!iuni ori#ile, care creau sen!a"ia c pielea era n contact cu o tor" aprins, s&ar $i uscat apoi treptat, cicatri!ndu&se. .reme de nc dou, trei sptmni persoana a$ectat s&ar $i luptat cu #oala alomor$ pn ce coa a cicatricelor s&ar $i desprins i riscul de contaminare s&ar $i diminuat, n tot acest rstimp, #olnavul ar $i $ost nevoit s n$runte molima singur, deoarece nu e=ist nici un tratament mpotriva variolei dup de!ln"uirea virusului n organism. +ac erau norocoi, supravie"uitorii ar $i putut rmne doar cu cicatricele gritoare, ca nite ciupituri de vrsat, drept amintire de neters a chinurilor lor. Cei mai pu"in norocoi ar $i putut, la $el de #ine, s or#easc. O treime dintre persoanele contaminate, care pierdeau lupta, ar $i avut parte de o moarte dureroas, n timp ce plmnii i rinichii lor ncetau treptat s mai $unc"ione!e, ca urmare a atacului violent al virusului. +ar oroarea nu s&ar $i oprit aici. 5entru c, nc ascuns n spatele variolei, se a$la spectrul virusului 3%. 6ucrnd mai ncet i $iind mai greu detecta#il, dar cu att mai letal, atri#utele sale nu numai c $ceau ca virusul himera s $ie re!istent la vaccinul mpotriva variolei, dar continuau drumul ctre anihilarea victimei. 5ropindu&se ntr&un sistem imunitar de a sl#it, virusul ar $i putut naviga prin organismul victimei, distrugndu&i i modi$icndu&i celulele n urma inva!iei sale #ar#are. n timp ce ma oritatea victimelor virusului 3%. cad prad e$ectelor sale pertur#atoare n cursul unui deceniu, himera ar $i a uns n stadiul letal doar n doi sau trei ani. 5recum un montagne russe satanic, un alt val de mor"i ar $i invadat atunci "ara, do#ornd #ietele su$lete care n$rnseser cri!a ini"ial de variol. 5e cnd pandemia de variol ar $i avut o rat de trei!eci la sut a mortalit"ii, cea a virusului 3%. s& ar $i ndreptat, amenin"toare, ctre nou!eci la sut. O na"iune de a ocat i stupe$iat s&ar $i con$runtat cu un de!astru de propor"ii nemaintlnite pn atunci n istorie. 7n timpul n care himera i&ar $i urmat cursul, !eci de milioane de oameni ar $i murit n <tatele /nite i nenumra"i al"ii n ntreaga lume. @ici o

$amilie nu ar $i scpat nevtmat de atingerea sa ntunecat i nici un su$let nu s&ar $i putut eli#era de teama um#rei letale a unui agent #acteriologic care sttea n pragul uii. n mi locul e=tinderii ini"iale a de!astrului, ar $ost prea pu"ini cei care ar $i dat aten"ie tul#urrilor politice din alte pr"i ale lumii. 0i cnd, ntr&o !on ndeprtat a glo#ului, vechiul su aliat, Coreea de <ud, ar $i $ost invadat de regimul totalitar cu care se nvecina n nord, na"iunea devastat nu ar $i avut dect o reac"ie $irav, nso"it un impercepti#il strigt de protest.

Capitolul 3# 5rintre cargourile i navele comerciale moderne care miunau n prea ma portului %nchon, onca chine!easc prea o relicva antic. C"#$% C&''"%( conduse cu gri vasul cu pupa nalt prin la#irintul tra$icului matinal, nainte de a crmi ctre !ona cui#rit ntre dou docuri imense, pentru cargouri, re!ervat vaselor de agrement. /n amestec #i!ar de sampane u!ate i veliere scumpe, pentru plim#ri la s$ritul sptmnii, ocupau locul n momentul n care ndrept onca din lemn de tec ctre un doc de tran!it i o amar. -tu scurt n ua ca#inei de re!erv, ca s&i tre!easc pe ocupan"ii adormi"i, apoi, n timp ce unul dintre anga a"ii portului reumplea re!ervorul de com#usti#il al oncii, puse la $oc, n cam#u!a, o oal mare cu ca$ea. 7mpleticindu&se, <ummer iei la soare, pe puntea de la pupa, ducnd n #ra"e cinele #aset i urmat, la o distan" de c"iva pai, de +irk, care se strduia s&i re"in un cscat. Cussler le ls n mini o can cu ca$ea, apoi co#or un moment su# punte, pentru a reveni "innd n mn un #om$aier. Ar putea $i o idee #un s v descotorosi"i de ctue nainte de a co#or pe "rm, !m#i el. A $i din cale a$ar de $ericit s scap de #r"rile astea, ncuviin" <ummer, $recndu&i ncheieturile. +irk i roti privirea asupra am#arca"iunilor din ur, apoi se ntoarse ctre Cussler.. @e&a urmrit cineva; ntre#. @u, sunt ct se poate de sigur c am sosit aici singuri. Am $ost cu ochii&n patru i am mers de vreo cteva ori n !ig!ag, ca s m conving. <e pare c nimeni n&a $ost dornic s ne urmreasc. 4ac pariu c #ie"ii ia nc se mai plim# n susul i n osul $luviului, cutndu&v pe voi, rse cellalt. 8u una sper c e aa, spuse <ummer, n$iorndu&se i mngind urechea micului cine ca s se liniteasc. +irk lu #om$aierul i ncepu s taie ctuele lui <ummer. Acolo, pe $luviu, ne&a"i salvat vie"ile. 8=ist vreun mod n care am putea s v rspltim; ntre#, n vreme ce $cea ca lama #om$aierului s alunece, n mod uni$orm, pe una dintre muchiile ctuelor. @u&mi datora"i nimic, rspunse Cussler, cu cldur. 4eri"i&v doar de alte neca!uri i lsa"i o$icialit"ile s se ocupe de criminalii ia. Asta se poate, !ise +irk.

+up ce tie ctuele de la am#ele mini ale lui <ummer, se destinse n timp ce ea i Cussler le tiau, cu schim#ul, pe ale sale. Cnd scp de ultima, se ae! n capul oaselor i sor#i cu lcomie ultima nghi"itur de ca$ea. 7n restaurantul din port e un tele$on pe care&l pute"i $olosi ca s suna"i la am#asada american, dac vre"i s&o $ace"i. /ita"i, ave"i aici nite 2eni coreeni. i pute"i $olosi i pentru tele$on, i ca s cumpra"i un castron de kimchi, spuse, ntin!ndu&i lui <ummer cteva #ancnote purpurii, din moneda na"ional. . mul"umim, domnule Cussler... 0i s ave"i parte de noroc n cltorie, spuse +irk, strngndu&i mna. <ummer se aplec i srut o#ra!ul #trnului navigator. @e&a"i copleit cu #untatea dumneavoastr, i!#ucni ea, apoi mngie c"elul uor cu palma, lundu&i rmas&#un. Ave"i gri , copii. @e mai vedem. +irk i <ummer rmaser pe doc, $luturndu&i minile n timp ce onca prsea ncet portul i !m#ind cnd Mauser ltr un ultim adio de pe puntea de la prova. i croira drum n susul unui ir de trepte u!ate, de #eton, i intrar ntr&o cldire de un gal#en decolorat, o com#ina"ie de #irou portuar, maga!in universal i restaurant. 5ere"ii erau mpodo#i"i cu tradi"ionalul motiv cu capcane pentru homari i plase de pescuit, considerat o decora"iune interioar satis$ctoare n mii de restaurante care serveau peti oceanici i molute comesti#ile. @umai c acela mirosea ca i cum din nvoadele atrnate ar mai $i picurat nc ap srat de mare. +irk gsii un tele$on pe peretele din spate i, dup mai multe ncercri euate, reui s o#"in legtura cu sediul @/MA din Fashington. +up un minim e$ort de convingere, operatoarea de la @/MA trans$er convor#irea pe linia de la domiciliul lui 1udi Bunn, n ciuda orei tr!ii de pe coasta de est. Bunn tocmai a#ia adormise, dar rspunse dup ce tele$onul sun de dou ori i aproape c sri n sus din pat cnd au!i vocea lui +irk. +up cteva minute de conversa"ie animat, acesta din urm nchise tele$onul. 8i; ntre# <ummer. +irk se uit ctre #irtul ru mirositor, gata s rite. M tem c e momentul s ne lum inima&n din"i i s gustm nite kimchi n timp ce ateptm s ne ia cineva cu maina, rspunse el, $recndu&i pntecul n$ometat. 5erechea $lmnd lu un mic de un coreean, sup $ier#inte, ore!, to$u cu alge marine uscate i din kimchi, omnipre!enta garnitur de legume murate, att de picanta nct aproape c le iei $um din urechi. Cnd terminau de mncat, n restaurant intrar, cu pai mari, doi poli"iti voinici i so#ri din $or"ele de securitate ale avia"iei militare americane. <ummer le $cu semn

celor doi #r#a"i, $luturndu&i mna, iar cel mai vrstnic dintre acetia se pre!ent. <unt sergentul ma or -imson, din $or"ele de securitate ale escadrilei cinci!eci i unu. Acesta este sergentul de stat&ma or 1ogers, continu, artnd spre partenerul su cu un semn al capului. Am primit ordin s v escortm, $r ntr!iere, la #a!a aviatic Osan. 5lcerea va $i, n ntregime, de partea noastr, l asigur <ummer, n vreme ce se ridicau n picioare, prsind restaurantul portului i urmndu&i pe cei doi aviatori ctre un sedan cu numr guvernamental, parcat a$ar. Cu toate c <eul&ul se a$la, de $apt, la o distan" mai mic dect #a!a aviatic Osan, Bunn pre$erase s nu&i asume nici un risc n ceea ce privea siguran"a celor doi i ordonase s $ie transporta"i la cea mai apropiat #a! militar. 4a" de %nchon, aviatorii se ndreptar spre sud, pe un drum care erpuia printre dealuri enorme i printre parcele de ore! inundate nainte de a intra n ntinsul comple= Osan care i ncepuse e=isten"a ca aerodrom i!olat, construit n timpul r!#oiului Coreei. Acum, ca #a! modern, g!duia un contingent numeros de avioane cu reac"ie 4&:N gata de ac"iune i de avioane de atac A&l( Thunder#olt %%, dispuse n $orma"ie de lupt, pentru a apra n continuare Coreea de <ud. %ntrar pe poarta principal i parcurser scurta distan" care i despr"ea de spitalul #a!ei, unde +irk i <ummer $ur ntmpina"i de un colonel iute la vor#, care i conduse ntr&un ca#inet medical. +up o e=aminare rapid i dup pansarea rnilor lui +irk, li se ngdui s se spele i li se ddu un sett de haine curate. <ummer rse $iindc nu gsii nimic pe msura ei printre hainele militare de lucru care li se aduseser. Cu ce o s cltorim; l ntre# +irk pe colonel. Avem un C&l':, care apar"ine comandamentului mo#il al avia"iei care pleac, peste cteva ore, spre #a!a aviatic McChord, i v re"in dou locuri la clasa nti. Colegii votri de la @/MA au aran at ca, dup sosire, un avion guvernamental s v transporte de la McChord la Fashington +.C. ntre timp, v invitm s v odihni"i pu"in aici, apoi am s v conduc la clu#ul o$i"erilor, unde pute"i servi o mas cald nainte de a porni pe drumul de dou!eci de ore ctre <tatele /nite. +omnule colonel, dac timpul mi&o permite i dac este posi#il a vrea s iau legtura cu o unitate opera"ional special, de pre$erat de marin, din interiorul "rii. 0i a dori s sun la Fashington. Chipul colonelului de avia"ie tresari, indignat, cnd +irk pronun" cuvntul Marin. 7n "ar nu e=ist dect o singur #a! naval, care nu e dect o mic #a! logistic n Chinhae, n apropiere de 5usan. O s&l trimit acolo pe unul

dintre cpitanii notri de avia"ie. +ac m gndesc 0i mai #ine, e=ist comandouri <8A6:M i /+T:) care ac"ionea! aici n mpre urimi. Ar $i ca!ul s v poat a uta. +ou ore mai tr!iu, +irk i <ummer se urcar la #ordul unui C&l'R <tarli$ter cenuiu, apar"innd Avia"iei Militare, alturi de un contingent numeros de solda"i care se ndreptau spre <tatele /nite. Cnd se ae!au pe locurile lor din avionul cu reac"ie $r $erestre, +irk descoperi o masc pentru ochi i o pereche de dopuri pentru urechi pe spetea!a scaunului din $a"a lui. Te rog s nu m tre!eti nainte de a $i pe punctul s ateri!m, spuse, ntorcndu&se ctre <ummer, n timp ce i punea accesoriile care ocroteau somnul. 0i ar $i de pre$erat s ateri!m undeva unde nu se servesc alge la micul de un. Apoi i trase masca pe ochi, se ntinse pe scaunul ra#atat i adormi imediat.

:M Trupe speciale de asalt ale marinei militare :) Trupe speciale de lupta su#acvatica

Capitolul 4$ +up cele mai multe standarde re$eritoare la incendii, $ocul era nesemni$icativ, $iindc nu arsese dect ceva mai pu"in de dou!eci de minute nainte de a $i "inut su# control. ns stricciunile urmrite $useser calculate cu gri , avndu&se n vedere un re!ultat anume. 8ra ora dou noaptea cnd la #ordul lui <ea 6aunch Commander sun alarma de incendiu, smulgndu&l pe Christiano din somnul adnc n care c!use n ca#ina cpitanului, Ct ai clipi, a unse pe puntea de naviga"ie, unde veri$ic, prompt, monitoarele sistemului de control al incendiilor de la #ordul navei. 5e schi"a navei se vedea o singur lumin roie, pe puntea in$erioar. 8 n panoul electric de pe puntea de comand, n $a"a centrului de control al lansrii, raport un marinar #runet nsrcinat cu pa!a pun"ii. A $ost activat sistemul automat de pulveri!are a apei. 7ntrerupe"i alimentarea cu energie electric a acelei pr"i a navei, cu e=cep"ia sistemelor de urgen". Anun"a"i #rigada de pompieri din port c avem nevoie de a utor. Am n"eles. Am doi oameni n drum spre ca#ina cone=iunilor i atept raportul lor. Ct era n port, la #ordul lui Commander nu se a$la, peste !i, dect un echipa restrns, dintre care pu"ini erau pregti"i pentru lupta cu $ocul. Christiano tia c un incendiu rspndit cu repe!iciune putea mistui cu uurin" interiorul navei nainte de sosirea a utoarelor. 5rivi prin geamul pun"ii de naviga"ie, pe umtate ateptndu&se s vad $umul i $lcrile nl"ndu&se, dar acestea nu e=istau. %ncendiul nu era semnalat dect de mirosul n"eptor al componentelor electrice arse, care plutea n aer, invadndu&i nrile, i de sunetul strident, ndeprtat, al sirenei camionetei pompierilor din port, pornit pe drumul erpuitor ctre de#arcader. Cnd o voce pro$und hrii de&a lungul pun"ii, aten"ia i $u atras de sta"ia radio porta#il prins de centura marinarului. Aici -riggs, pri radioul. 4ocul arde n ca#ina cone=iunilor, dar nu pare s se $i rspndit. n !ona computerului e totul n ordine, iar sistemul pe #a! de ga! inert, 4M&M((, a $ost activat pentru a preveni i!#ucnirea incendiului. 5are s nu $i $ost activat i n ca#ina cone=iunilor, dar cred c pot "ine $ocul su# control, dac $ac rost de nite e=tinctoare nainte de a se rspndi. Christiano n$ac sta"ia radio. 4 tot ce po"i, -riggs, a utoarele sunt pe drum. 5untea de naviga"ie, terminat.

-riggs i colegul su mecanic pe care l recrutase s se ocupe de incendiu ddur peste valurile de $um care ieeau din ca#in. @edepind n dimensiuni un dulap mare, ncastrat n perete, ca#ina g!duia cone=iunile electrice dintre generatorul navei i nenumratele calculatoare de la #ordul vasului, care coordonau alimentarea cu com#usti#il i opera"iunea de lansare. -riggs se aplec i goli repede dou e=tinctoare, apoi se trase napoi ca s vad dac $umul se rare$ia. /n vltuc de cea" al#astr, usturtoare, se rostogoli a$ar din ncpere, vaporii to=ici $iind $iltra"i de masca de ga!e purtat de -riggs. Asistentul su i ntinse un al treilea e=tinctor, iar el se repe!i n ca#ina cuprins de vlvti, ndreptnd etul de #io=id de car#on asupra $lcrilor a cror plpire o putea deslui printre valurile de $um ntunecat. Cnd se goli e=tinctorul, sri repede a$ar i i trase rsu$larea nainte de a se rentoarce. n ncpere, ntunericul era negru ca smoala, iar n ra!a lanternei sale nu se !area dect $um. Mul"umit c $lcrile se stinseser, iei pe un coridor lateral i lu legtura prin radio cu puntea de naviga"ie. 4ocul a $ost stins. -riggs terminat. Cu toate c $lcrile se stinseser, rul $usese $cut. Aveau s mai treac nc dou ore nainte ca masa topit de ca#luri, ca#la e i conectori s ncete!e s $umege, iar pompierii din 6ong -each s declare c nava era n siguran". Mirosul n"eptor al ca#lurilor electrice mai pluti, aidoma unui nor, deasupra pun"ii, persistnd cteva !ile. 6a scurt timp dup plecarea echipa ului de pompieri, +ann2 <tamp sosi la #ord, unde $usese invitat de Christiano. <tnd, mpreun cu cpitanul, n centrul de lansare de alturi, cltina dim cap n timp ce asculta evaluarea pagu#elor $cut de administratorul sistemului computeri!at de operare de pe <ea 6aunch Commander. @ici c se putea gsii un loc mai nepotrivit n care s i!#ucneasc $ocul, spuse specialistul n sisteme, rou la $a" din cau!a $rustrrii. 6iteralmente, $iecare dintre computerele de care depinde opera"iunea de lansare are o cone=iune n ncperea aia, ca i ma oritatea monitoarelor pentru testare i urmrire. .a tre#ui s re$acem toat instala"ia. 8 un adevrat comar, spuse, cltinnd din cap. +ar computerele propriu&!ise; ntre# <tamp. 5i, dac vre"i s considera"i asta vestea #un, nici unul dintre echipamentele hardware nu a su$erit vreo avarie. Am $ost realmente ngri orat din cau!a poten"ialelor stricciuni pe care le&ar $i putut produce apa, dar, slav +omnului, echipa ul nostru a potolit $lcrile nainte de a $i aduse $urtunurile la #ord. Atunci, ca s $im e$icien"i, s re!umm discu"ia la re$acerea legturilor dintre computere. Ct o s dure!e;

O, +oamne. .a tre#ui s re$acem ca#ina cone=iunilor, s comandm i s intrm n posesia a trei kilometri de ca#lu i a unora dintre programele speci$ice i s reca#lm ntregul sistem. Asta, n condi"ii o#inuite, ne&ar lua, n cel mai #un ca!, trei sau patru sptmni. 7n condi"iile actuale, avem de $cut o lansare a crei ntr!iere atrage dup sine penalit"i semni$icative. Ave"i la dispo!i"ie opt !ile, ripost <tamp, privind cu asprime n ochii administratorului de sistem. <leit de o#oseal, #r#atul ddu ncet din cap, apoi se ridic de pe scaun, pregtindu&se s prseasc ncperea. 5resupun c va tre#ui s scol din pat nite oameni, murmur, n timp ce se strecura a$ar printr&o u lateral. Cre!i c o poate $ace; ntre# Christiano, dup ce ua se nchise. +ac este posi#il, atunci o s se apropie de termenul impus. 0i cu Od2sse2 cum rmne; O re"inem n port pn se repar avariile de pe Commander; @u, spuse <tamp, dup ce cugeta asupra ntre#rii. 1acheta Qenit e ncrcat i #ine $i=at la #ord, aa c o trimitem la drum, con$orm planului. nc mai putem a unge cu Commander la 8cuator n umtate din timpul n care $ace plat$orma drumul pn acolo. 0i nu&i nici o nenorocire dac Od2sse2 ateapt cteva !ile n locul sta#ilit, n ca! c noi plecm cu o mic ntr!iere. i o$erim echipa ului plat$ormei nc o oca!ie de a pregti lansarea. Christiano apro# nclinnd capul, apoi c!u pe gnduri, tcut. O s anun" #ene$iciarul c am schim#at planurile, continu <tamp. <unt sigur c o s danse! ,a#uki ca s&i pstre!e calmul. <&a a$lat de a care a $ost cau!a incendiului; /n inspector o s&i nceap diminea"a de mine aruncnd o privire. Toate datele indic un scurtcircuit, pro#a#il datorat unei cone=iuni de$ectuoase a ca#lurilor. <tamp ddu din cap n tcere. Ce mai urma acum; se ntre#. 5unctual, inspectorul nsrcinat cu investigarea incendiilor din 6ong -each urc la #ordul navei $i= la ora opt diminea"a. +up o e=aminare super$icial a ca#inei pr olite, trecu la interogarea echipei care se ocupase de stingerea $ocului i a celorlal"i mem#ri ai echipa ului a$la"i la datorie n momentul i!#ucnirii incendiului. Apoi reveni la locul vlvtii, unde $otogra$ie ncperea nnegrit i lu noti"e. +up ce studie, vreme de aproape o or, n amnunt i cu aten"ie, ca#lurile car#oni!ate i conectoarele topite, se ncredin"a c nu e=istau dove!i care s indice premeditarea. 5entru a o#serva dovada ar $i $ost nevoie de o anali! e=traordinar de atent. +ar, su# ci!mele sale acoperite de $uningine, se a$lau rmi"e asemntoare unei cutii cu suc de portocale. Anali!a chimic a acesteia ar $i

demonstrat c n micul recipient $usese preparat i pstrat napalm, o#"inut dintr&un amestec arti!anal de #en!in i #uc"i de spum <t2ro$oam, de polistiren e=pandat. 5lasat de unul dintre oamenii lui ,ang cu cteva !ile nainte i declanat cu a utorul unui tempori!ator, minuscula #om# incendiar i mprocase con"inutul aprins, cleios i lipicios n ca#ina cone=iunilor ntr&o ploaie $in, aprin!nd rapid tot ceea ce se a$la n interior. <a#otnd sistemul de stropire din pla$on, ast$el nct s par de$ect, avaria era garantat ca la carte. <tricciunile erau su$iciente pentru a mpiedica <ea 6aunch Commander s navighe!e cteva !ile, dar nu destul de importante pentru a strni suspiciunea c totul s&ar $i declanat alt$el dect accidental. 5ind peste cutia de suc car#oni!at i de neo#servat, inspectorul se opri dincolo de ua ca#inei n timp ce i nota conclu!ia asupra incendiului. C<curt circuit datorat cone=iunilor electrice necorespun!toare sau mpmntrii incorecteD, scrise ntr&o mic agend, apoi i puse pi=ul n #u!unarul cmii i prsi nava strecurndu&se printre muncitorii care soseau.

Capitolul 41 Cnd, ncheindu&i !#orul transpaci$ic, aeronava C&l': ateri! !gomotos i greoi, asupra #a!ei McChord a Avia"iei Militare cdea o #urni" $in, cenuie. 5neurile scrnir pe pista ilav, nainte ca uriaul avion cu reac"ie s nceap s rule!e ctre un terminal de tran!it, unde motoarele se oprir, iar uile mari ale compartimentului de mar$ din spate co#orr ctre as$altul pistei. +irk, care se "inuse de cuvnt i dormise pe toat durata !#orului, co#or din avion revigorat, dar $lmnd. <ummer venea n urma lui, nesigur pe picioare, $iindc dormise cu intermiten"e n aeronava !gomotoas. /n locotenent care se ocupa de tra$icul aerian i reper i i conduse la clu#ul o$i"erilor, ca s mnnce n gra# cte un ham#urger nainte de a&i continua !#orul. +nd cu ochii de o ca#in tele$onic, +irk $orm cu ner#dare un numr local. +irk, eti tea$rE rspunse <arah, vdit uurat. <unt #ine mersi, ncuviin" el. Cpitanul -urch mi&a spus c erai la #ordul vasului @/MA care s&a scu$undat n Marea Chinei de 8st. Am $ost cumplit de ngri orat din cau!a ta. 7n sinea sa, +irk radia, apoi ncepu s&i povesteasc versiunea prescurtat a evenimentelor petrecute de cnd plecase n *aponia. +umne!eule, aceeai oameni care au mprtiat cianura n Aleutine au de gnd s lanse!e un atac mai puternic; Aa s&ar prea. <per s a$lu mai multe cnd a ungem n +.C. 5i, "ine&"i prietenii din C+C la curent. Avem o echip de ripost rapid n ca!ul atacurilor teroriste, pregtit s com#at, la $a"a locului, in$ec"iile chimice i #acteriologice aprute pe neateptate. O s $ii prima pe care&o s&o anun". Apropo, ce&"i $ace piciorul; -ine, dei nc mai $olosesc #lestem"iile astea de cr e. Cnd ai de gnd s&mi dai un autogra$ pe ghips; +irk o#serv deodat c <ummer i arta cu mna un mic avion cu reac"ie care sta"iona pe pist. Cnd o s te scot n ora, la cin. Mine plec la 6os Angeles, pentru o con$erin" de o sptmn, pe tema to=inelor din mediul am#iant, spuse ea, de!amgit. .a tre#ui s&o lsm pe sptmna viitoare. Consider c avem o ntlnire. +irk a#ia avu timp s alerge ctre aeronava Bul$stream . care i ncl!ea motoarele pe pist. +up ce urc la #ord, se sim"i enat cnd o gsii

pe <ummer n centrul aten"iei, ncon urat de un mic grup de colonei i generali de la 5entagon a$lat n avionul ce avea ca destina"ie #a!a Andrews a Avia"iei Militare. Aeronava cu reac"ie a $or"elor e=ecutive hurui deasupra monumentului *e$$erson Memorial la ora ase a dimine"ii urmtoare, ndreptndu&se, pentru ateri!are, spre #a!a aviatic a$lat la sud&est de capital. Cei doi erau atepta"i de o $urgonet de la @/MA, care i purt cu repe!iciune prin tra$icul dimine"ii pn la sediu, unde 1udi Bunn i ntmpin n #iroul su. Mul"umesc lui +umne!eu c sunte"i te$eri, i!#ucni el. Am ntors *aponia cu susul n os cutndu&v pe voi i ca#lierul la. -un idee, doar ca a"i greit "ara, spuse <ummer, cu ironie. <unt aici nite #ie"i dornici s aud direct de la surs istoria ncercrilor prin care a"i trecut, continu Bunn, $r s le o$ere ansa de a se rela=a. < mergem n #iroul amiralului. 7l urmar, iar el ddu ocol holului, conducndu&i ntr&un #irou mare, pe col", ale crui $erestre ddeau ctre 5otomac. +ei amiralul <andecker nu mai era director la @/MA, su#contientul lui Bunn re$u!a s o admit. /a #iroului era deschis i intrar nuntru. +oi #r#a"i stteau pe o canapea, discutnd despre securitatea porturilor de pe coast, n timp ce Fe#ster, directorul ad unct pentru pro#leme speciale la +epartamentul de <ecuritate %ntern, sttea vi!avi de ei, pe un scaun, studiind dosarul pe care l rs$oia. +irk, <ummer, vi&l aminti"i pe *im Fe#ster, de la +epartamentul de <ecuritate %ntern. +umnealor sunt agen"ii speciali 5eterson i -urroughs, din Compartimentul Antiterorism al 4-%, !ise Bunn, artndu&i cu mna pe cei doi #r#a"i de pe canapea. <&au ntlnit de a cu -o# Morgan i sunt $oarte interesa"i s a$le ce vi s&a ntmplat dup scu$undarea navei <ea 1over. +irk i <ummer se ae!ar pe dou $otolii i redar ntregul curs al evenimentelor, ncepnd cu sechestrarea lor la #ordul lui -aek e i terminnd cu salvarea o$erit de onca chine!easc. <ummer $u uimit cnd privi ceasul luat de pe o nav veche i montat pe perete, care, n momentul cnd i terminar saga, arta c se scurseser trei ore. O#servase c directorul din +epartamentul de <ecuritate %ntern devenise din ce n ce mai palid pe msur ce le asculta relatarea. 5ur i simplu, nu&mi vine s cred, mormi acesta, n cele din urm. 5n i cele mai mrunte dove!i pe care le aveam indicau c e vor#a de o conspira"ie apone!. Toate investiga"iile noastre convergeau ctre *aponia, spuse, cltinnd din cap.

O nelciune #ine ticluit, a$irm +irk. ,ang e puternic i are la dispo!i"ie resurse considera#ile. 5osi#ilit"ile i inteligen"a sa nu tre#uie su#estimate. <unte"i sigur c inten"ionea! s $ac din <tatele /nite "inta atacului su #acteriologic; Asta a insinuat i nu cred c #lu$a. <e pare c incidentul din Aleutine a $ost un test, menit s veri$ice sistemul de mprtiere a armei #acteriologice n atmos$er. @umai c acum au mrit e$icacitatea virusului variolei, care a luat $orm mult mai virulent. @u se deose#ete de povetile despre rui, care ar $i creat, n anii nou!eci, un soi de variol re!istent la vaccin, adug Bunn. @umai c sta e o himer. O com#ina"ie mortal ntre mai mul"i virui, ce preia cte un element letal de la $iecare, spuse <ummer. +ac e un tip de virus re!istent la vaccinurile noastre, o epidemie ar putea ucide milioane de oameni, murmur 5atterson, cltinnd din cap. 7n ncperea ai crei ocupan"i luau n considerare aceast perspectiv n$iortoare se aternu pentru o clip tcerea. Atacul din insulele Aleutine dovedete c dispun de mi loacele necesare pentru mprtierea virusului. ntre#area este unde anume au de gnd s loveasc, spuse Bunn. +ac i putem opri nainte de a avea ansa s o $ac, atunci nu mai contea!. Ar tre#ui s organi!m o descindere n palatul lui ,ang, pe antierul lui naval i n toate celelalte locuri n care i des$oar a$acerile msluite, i ar tre#ui s&o $acem acum, !ise <ummer, ple!nindu&se cu palma peste picior ca s&i su#linie!e vor#ele, Are dreptate, spuse +irk. +in cte tim noi, armele sunt nc la #ordul vasului de pe antierul naval din %nchon, iar toat povestea s&ar putea ncheia acolo. O s $ie necesar s strngem mai multe dove!i, spuse repre!entantul +epartamentului de <ecuritate %ntern. Autorit"ile coreene tre#uie s $ie convinse de e=isten"a riscurilor nainte de a $orma, mpreun, o echip care s se ocupe de investiga"ii. Bunn i drese glasul $r !gomot. <&ar putea s $im pe punctul de a o#"ine dove!ile necesare, spuse, n timp ce to"i ochii se ndreptau ctre el. +irk i <ummer au avut prevederea de a lua legtura cu 4or"ele <peciale ale Marinei Militare nainte de a prsi Coreea i i&au in$ormat despre e=isten"a docului secret al lui ,ang, din %nchon.

@oi nu&i puteam autori!a s ac"ione!e, dar un tele$on dat de 1udi acolo unde tre#uia i&a convins s asculte mcar ceea ce aveam de spus, !m#i <ummer ctre Bunn, Acum am mers mult mai departe, le e=plic Bunn. +up ce tu i +irk a"i plecat din Osan, am solicitat, n mod o$icial, o opera"iune militar special de recunoatere su#acvatic. .icepreedintele <andecker a riscat totul ca s o#"in apro#area e=ecutivului, n speran"a c vom reui s descoperim o dovad incontesta#il. +in ne$ericire, cu tot scandalul care se $ace n urul $or"elor noastre militare des$urate n Coreea, e un moment n care pot aprea suspiciuni dac ne #gm nasul n curtea din dos a aliatului nostru. @u tre#uie s $ac altceva dect s $otogra$ie!e nava -aek e la docul lui ,ang, i am o#"inut dovada, !ise +irk. Asta ne&ar sus"ine cau!a, cu siguran". Cnd $ac descinderea; ntre# Fe#ster. Bunn i privi ceasul, apoi adug, n gnd, di$eren"a de paispre!ece ore dintre Fashington i <eul. 8chipa va trece la ac"iune peste vreo dou ore. Ar tre#ui s a$lm cte ceva n primele ore ale serii. Fe#ster i adun hrtiile n tcere, apoi se ridic. O s m ntorc dup cin, pentru raportul complet, mormi nainte de a se ndrepta spre u. +up ce prsi ncperea, ceilal"i putur au!i doar un singur cuvnt care i se desprindea n mod repetat de pe #u!e n vreme ce disprea n lungul coridoruluiL Coreea.

Capitolul 42 Comandantul -ruce McCasland i ridic ochii spre cerul nop"ii coreene i $a"a i se schimonosi. /n noian de nori oi i grei, de ploaie, plutea deasupra %nchon&uiui, acoperind cerul mai nainte senin. O dat cu norii apru i lumina, ca un #umerang optic al numeroaselor unde strlucitoare generate de miile de $elinare, reedin"e i panouri luminoase din oraul portuar. 1e$ractate de nori, toate acestea creau, n mie! de noapte, o lumin di$u!. 5entru un om care i ctiga e=isten"a ac"ionnd prin surprindere, ntunericul nop"ii era cel mai #un prieten, iar apari"ia norilor, o vra . 5oate c o s plou, se gndi, plin de speran"e, pentru c ast$el camu$la ul avea s li se m#unt"easc. +ar norii negrii se rostogoleau n tcere, pstrndu&i vaporii de ap cu o ndrtnicie #at ocoritoare. Marinarul din comandoul <8A6 din -end, Oregon, se ghemui din nou n sampanul u#red i arunc o privire ctre cei trei #r#a"i ntini, alturi de el, adposti"i de parapetul navei. 8rau m#rca"i, precum McCasland, n costume negre de sca$andru, cu la#e, mti i rucsaci de aceeai culoare. 4iind ntr&o misiune de recunoatere, nu aveau asupra lor dect armamentul minim de lupt corp la corp, purtnd, $iecare, cte un pistol mitralier 3eckler ,och M5G, de nou milimetri. +e costume aveau ag"at un amestec de diverse camere $oto i video, precum i cte o pereche de ochelari de noapte. Am#arca"iunea u!at crmi pe lng docurile comerciale din %nchon, lsnd n urm o dr de $um al#astru palid, scuipat de motorul su e=terior. 5entru un ochi o#inuit, sampanul prea identic cu o mie altele din !on, $olosite de negustori i meteugari care se deplasau n susul i n osul apelor de coast ale Coreei ca mi loc o#inuit de transport. +ar su# e=teriorul su aparent u!at se ascundea o am#arca"iune de asalt cu coca din $i#re de sticl. 4iind echipat cu un motor de mare vite!, vasul camu$lat era construit anume pentru lansarea i recuperarea micilor echipe de sca$andri din $or"ele speciale. 0erpuind prin col"ul linitit din nordul portului, sampanul a unse la mai pu"in de dou sute de metri de canalul de intrare n incinta <erviciilor @avale ,ang. 6a un semn, motorul am#arca"iunii de apte metri mproc i tui de mai multe ori, apoi muri. +oi mem#ri <8A6, deghi!a"i n pescari negli en"i, ncepur s se n ure unul pe altul, cu voce tare, n lim#a coreean. n timp ce unul dintre ei trgea de motorul e=terior, strduindu&se s&l porneasc, cellalt ddu o repre!enta"ie sonor, n$cnd o vsl i mprocnd apa ntr&o ncercare stngace de a vsli ctre mal. McCasland se uita peste parapet, cu un #inoclu de noapte, spre postul de pa! de la gura canalului. +in ghereta lor, doi #r#a"i se uitau peste umr, dar

nu $ceau nici o micare ctre vedeta rapid, de culoare neagr, amarat la c"iva metri distan". Mul"umit $iindc santinelele erau prea lenee ca s $ac mai multe cercetri, li se adres cu voce sc!ut celor trei #r#a"i de lng el. 7n ap. Acum. Cu suple"ea unei pisici persane care sare de pe un divan, acetia alunecar peste #ord i n ap $r nici un clipocit. McCasland i potrivi vi!orul ctii de sca$andru, schi", cu degetul mare, un gest apro#ator ctre cei doi CpescariD, apoi i urm pe nottorii su#acvatici su# supra$a"a apei. 5entru c se ncl!ise purtnd pe sampan costumul etan de sca$andru, se sim"i rcorit cnd apa rece i se in$iltra pn la piele. 6impe!indu&i au!ul, se scu$und la o adncime de ase metri, apoi se opri i privi n ur, n ntunecimea lugu#r. n apa rece i poluat a portului, vi!i#ilitatea era de numai vreo doi metri, sc!nd la !ero la vreme de noapte, dac nu aveai o lantern. McCasland ignor $aptul c erau nevoi"i s se scu$unde or#ete i vor#i n emi"torul radio pentru comunicare su#acvatic ataat de masca costumului. .eri$icare audio i de naviga"ie, !#ier el. Aici -ravo. Con$irm. Terminat, se au!i o voce. Aici Charlie. Con$irm. Terminat, urm o a dou voce, care vor#ea pe nas, ca n Beorgia. Aici +elta. Con$irm. Terminat, repet vocea celui de&al treilea sca$andru. Am n"eles, "ine"i aproape, rspunse McCasland. +easupra lor, cei doi mem#ri <8A6 din sampan trseser am#arca"iunea la mal, lng o dan deteriorat i a#andonat, a$lat n ra!a vi!ual a pa!nicilor lui ,ang. 4cnd un spectacol din repararea am#arca"iunii, cei doi i !ngneau uneltele i n urau cu voce tare, pretin!nd c se ocupau de motor cu stngcie, n timp ce #r#a"ii din ap i ndeplineau misiunea. <u# supra$a", McCasland i activa microreceptorul su#acvatic B5< M/B1:', sau CMuggerD, cum i se spunea. 4r s $ie mai mare dect un 5alm 5ilot, micul dispo!itiv con"inea un sistem de navigare care era reglat prin intermediul semnalelor primite de la sateli"ii B5<. McCasland se propulsa repede, cu o lovitur a picioarelor, pn la adncimea de trei metri, unde receptorul putea capta semnalul B5<, sta#ilind un punct $i= de re$erin". /n ecran de urmrire apru n tcere, a$ind o linie animat, care se !ig!aga printre o serie de o#stacole i n urul acestora. 5e #a!a $otogra$iilor de supraveghere luate din aer i a descrierii $urni!ate de +irk i <ummer, McCasland nregistrase n Mugger coordonatele mai multor puncte. n urma anali!ei, re!ultase un traseu care ducea ctre %ntrarea n docul acoperit i pe
:' Miniature /nderwater B5< 1eceiver

care l puteau urma $r s se ridice la supra$a". To"i cei patru scu$undtori aveau cte un ast$el de dispo!itiv care, prin intermediul unei lumini"e intermitente, le indica, de asemenea, po!i"ia relativa a unuia $a" de ceilal"i. notnd ntr&un ntuneric deplin, se puteau deplasa pe traseul ctre docul acoperit n timp ce se a$lau doar la vreo doi metri unul de altul. O,, s&o lum din loc, spuse, n masc, dup ce co#or din nou. Cu o lovitur puternic a picioarelor, McCasland naint prin apa neagr ca smoala, cu ochii lipi"i de #usola electronic i de %ndicatorul adncimii, asigurndu&se c cel din urm arta mereu ase metri. O dat a uns la intrarea n !ona particular de naviga"ie, se ntoarse i not ctre micul canal ngust, trecnd aproape direct pe su# vedeta rapid a santinelelor, care plutea la supra$a". +easupra umrului su, ceilal"i trei mem#ri <8A6 l urmau $ormnd un triunghi, la o distan" de vreo doi metri. %ndi$erent dac era noapte sau !i, sca$andrii <8A6 erau aproape imposi#il de detectat datorit utili!rii sistemului de recirculare a aerului e=pirat. 1enun"nd la #uteliile standard cu aer comprimat, care generea! #ule trdtoare de aer e=pirat vi!i#ile de la supra$a", scu$undtorii din marina militar $oloseau sistemul .%581 de la Carleton Technologies pentru alimentare cu aer. ncastrat ntr&un echipament de spate cu aspect lucios, .%581 le $urni!a sca$andrilor o=igen pur, recirculat printr&un epurator chimic care ndeprta dio=idul de car#on, mprtiind doar o cantitate in$im de ga! evacuat. <istemul, care $unc"iona ca uns, le permitea sca$andrilor s rmn n ap pn la patru ore, dac era necesar. +ar, $iindc ga!ul re!idual nu se ridica su# $orm de #ule la supra$a"a apei, locul n care se a$lau le era ascuns celor care priveau cu ochiul li#er. /rmnd traseul imaginar indicat de Mugger, cei patru scu$undtori notau prin canalul erpuitor, naintnd prin apa ntunecoas pn ce se apropiar de intrarea docului nchis. Cei patru sute de metri de not su#acvatic i&ar $i e=tenuat pe ma oritatea sca$andrilor sportivi, dar anii de antrenament $i!ic $ceau ca, pentru cli"ii mem#ri <8A6, s $ie ca i cum n&ar $i $cut altceva dect s traverse!e strada. -tile inimilor li se nte"ir la punctul de odihna i regrupare din $a"a por"ii masive a docului. McCasland not n cerc, pn ce ddu cu minile peste un pilon care sus"inea o parte a intrrii. 1idicndu&se n lungul acestuia, se nl" ncet, pn cnd descoperi marginea in$erioar a por"ii glisante, care era suspendat la un metru su# supra$a"a apei. 4iind ncredin"at c a unsese acolo unde tre#uie, co#or din nou la adncimea la care se a$lau ceilal"i. Trecem la recunoaterea preliminar. @e regrupm n po!i"ia asta peste trei!eci minute. Terminat.

+in acel punct, $iecare avea de urmrit un alt traseu n interiorul antierului naval nchis. +irk i <ummer desenaser, din memorie, o hart detaliat a locului, care $usese $olosit pentru a sta#ili cte o !on di$erit de recunoatere pentru $iecare scu$undtor. 6ui McCasland i revenea sarcina cea mai di$icil, $iindc tre#uia s a ung n punctul cel mai ndeprtat, notnd pn n e=tremitatea lateral, dinspre "rm, a antierului, ca s o#"in o vedere $rontal a acestuia. Al"i doi scu$undtori aveau de e=plorat docul principal pentru a veri$ica i $ilma pre!en"a lui -aek e, n timp ce al patrulea tre#uia s stea, ca re!erv, lng poarta de acces. 6uminile strlucitoare din pla$onul hangarului ptrundeau n stratul superior al apei, aruncnd asupr&i um#ra ntunecat a pilonilor de #eton care sus"ineau docul. McCasland descoperi c, la o adncime de patru metri i umtate, putea deslui conturul ntunecat al pilonilor n apa din $a"a ochilor si. <trnse la piept microdetectorul Mugger i lovi mai tare apa cu picioarele, $olosindu&i vederea ca s nainte!e repede de&a lungul danei. +up ce trecu pe lng o du!in de stlpi, n $a" i se nl" #rusc un perete de #eton, i atunci tiu c a unsese la capt. Odihnindu&se spri init de un pilon, regla o camer video cu nregistrare i se pregti s se ridice la supra$a", luptndu&se cu un sentiment neplcut de n$rngere. n timp ce notase pe su# dan, avu o sen!a"ie stranie de gol, detectnd a#sen"a o#iectului masiv pe care se gndise c ar $i tre#uit s&l simt alturi, chiar dac nu se a$la n cmpul su vi!ual. <parse $r !gomot supra$a"a apei de su# marginea docului i ochii i con$irmar sen!a"ia de gol din stomac. %mensul antier naval acoperit era pustiu. n $a"a lui nu era amarat nici un ca#lier de o sut dou!eci i cinci de metri. 4olosindu&se de camera video, scana n linite tot spa"iul nchis, n care nu descoperi dect o singur nav, un remorcher de$ect, plasat pe un doc uscat. n apropiere, un grup de muncitori plictisi"i de la schim#ul trei se alergau unii pe al"ii n urul unui elevator cu $urc, acesta $iind singurul semn de via" din acea cldire masiv. McCasland termin $ilmarea, se las din nou su# ap i o lu napoi, de& a lungul docului, ndreptndu&se ctre intrarea principal. Cnd a unse la pilonul de sus"inere, slt Mugger&ul i v!u c ceilal"i trei scu$undtori se ntorseser de a i ateptau, $iind la vreo doi metri distan". Misiunea a $ost ndeplinit, spuse, scurt, i ncepu s noate nspre canal. Cei patru #r#a"i din comandoul <8A6 se strecurar napoi, ctre sampanul tras pe uscat, i se trr $r !gomot n interior. 4alii pescari gsir #rusc leacul motorului n su$erin" i l repornir. Cu alte n urturi sonore, trecur pe lng canalul lui ,ang i se pierdur n noapte.

O dat iei"i din ra!a vi!ual, McCasland se ridic n capul oaselor i i scoase masca, trgnd adnc n piept aerul umed i rece al portului i privind lung luminile care licreau pe supra$a"a apei. /n strop de ploaie i lovi $a"a, apoi altul i altul. <cuturnd din cap, rmase ae!at, n tcere, n timp ce cerul se deschise, revrsnd un noian de ap asupra comandoului $rustrat.

Capitolul 43 Fe#ster, 5eterson i -urroughs revenir n cldirea sediului /MA la ora ase $i= i, intrnd n #iroul lui Bunn, descoperir o atmos$er plin de triste"e. Tocmai $useser primite re!ultatele misiunii de recunoatere a comandoului <8A6, iar Bunn, +irk i <ummer stteau m#u$na"i, discutnd despre ele. M tem c nout"ile sunt de!amgitoare, spuse Bunn. Ca#lierul nu era acolo. Cum de a putut veni i pleca $r s $ie v!ut; se mir Fe#ster. Am pus %nterpol&ul i autorit"ile vamale s caute vasul la prin toat !ona Asiatic a 5aci$icului. 5oate c"iva dintre ei sunt n solda lui ,ang, spuse <ummer. Fe#ster nu lua n considerare sugestia. 8ste sigur c echipa de recunoatere nu a greit identi$icarea; <e pare c pe antierul naval acoperit nu era nimic de v!ut. Acum este trimis prin satelit nregistrarea video. O pute"i vedea cu ochii dumneavoastr pe monitorul amiralului, rspunse Bunn. 5entru a dou oar n !iua aceea, conduse procesiunea ctre $ostul #irou al acestuia. Cnd se apropie de ncperea de pe col", au!i, cu surprindere, un rs $amiliar, care ieea pe ua deschis odat cu un nor di$u! de $um plutind n deriv. Trecu pragul i avu un oc cnd l v!u pe Al Biordino stnd pe canapea. Cu un crlion" re#el al prului su negru i #uclat atrnnd ntr&o parte, proasptul director al +epartamentului de Tehnologie <u#acvatic al @/MA sttea tolnit, cu picioarele pe msu"a pentru ca$ea, iar ntre #u!e i se legna un tra#uc #utucnos. 8ra m#rcat cu o salopet u!at de la @/MA i arta de parc a#ia ar $i co#ort de pe vapor. 1udi, #iete, aici, n seara asta, punem lumea s se ocupe de vn!ri la o or cam tr!ie, nu&i aa; ntre# Biordino nainte de a su$la un nor de $um de tra#uc ctre tavan. Cineva tre#uie s ai# gri de prvlie ct stai tu tolnit la soare, pe o pla tropical. +irk i <ummer !m#ir cnd intrar n ncpere i ddur cu ochii de Biordino, care era, pentru ei, un $el de unchi $avorit. +ar nu&l v!ur imediat pe tatl lor, care sttea n picioare, n partea cealalt a #iroului, privind luminile de pe malul $luviului 5otomac. Trupul su drept, de un metru nou!eci i doi, de lng $ereastr, i modi$icase $oarte pu"in aspectul costeliv din tinere"e. Tenta de gri de la tmple i cteva riduri uoare din urul ochilor ii

sugerau vrsta. Chipul #ron!at i #tut de vnturi al lui +irk 5itt, legendarul director de proiecte speciale, a uns acum conductorul @/MA, se destinse ntr&un !m#et larg la vederea copiilor si. +irk, <ummer, spuse, iar ochii si ver!i i scnteietori strlucir, plini de cldur, cnd i arunc #ra"ele n urul celor doi. Tat, credeam c tu i Al sunte"i nc n 4ilipine, !ise <ummer, dup ce l m#r"i i l srut n $ug pe o#ra!. Blumeti; se amestec Biordino. -trnu aproape c a traversat 5aci$icul not ca s se ntoarc aici cnd a au!it c a"i disprut. 5itt senior surse. 8ram doar gelos pentru turul Asiei de nord&est $cut $r mine. Am notat cteva locuri de evitat, rse +irk, drept rspuns. 5itt se nsu$le"ise vi!i#il n pre!en"a copiilor si. -trnul oceanogra$ privea plin de senintate radiant lumea care se schim#ase de curnd n urul su. Cu c"iva ani n urm, via"a sa personal devenise cu totul alta n urm apari"iei neateptate a celor doi copii ai si, de a mari, despre care nu tiuse nimic pn atunci. +ar ei deveniser curnd o parte importanta a e=isten"ei sale, alturndu&se activit"ilor lui su#acvatice, petrecndu&i timpul li#er mpreun cu el i cu proaspta lui so"ie. @eateptata do! de responsa#ilitate l m#oldise s&i treac n revist via"a i, n cele din urm, se cstorise cu $emeia pe care o iu#ea de mult vreme, 6oren <mith, repre!entanta din Congres a statului Colorado. +ar schim#rile continuaser, cci pn i via"a sa pro$esional se modi$icase. Cnd amiralul <andecker acceptase pe neateptate vicepreedin"ia, 5itt $usese #rusc mpins n po!i"ia din vr$ul ierarhiei de la @/MA. Ct timp $usese director de proiecte speciale, avusese parte de aventuri i de provocri care a ungeau pentru mai multe vie"i i care l purtaser n cele patru col"uri ale lumii. 1iscurile ceruser un tri#ut, a$ectndu&l att $i!ic ct i psihic, iar acum se #ucura s o lase mai moale n ceea ce privea cerin"ele mai dure ale slu #ei. Ca director general al @/MA, ndatoririle sale administrative i politice i depeau adesea avanta ele, dar continua s se asigure c el i Al petreceau su$icient timp pe teren, testnd noile echipamente, e=plornd re!erva"iile marine n devenire sau doar depindu&i limitele n adncuri. n pro$un!imea su$letului su, se mai aprindea nc o $lacr strlucitoare atunci cnd era vor#a de e=plorarea unor locuri necunoscute sau de re!olvarea unor mistere ale lumii antice, iar sim"ul de mod veche al propriet"ii nu i se diminuase niciodat. 1pirea copiilor si i scu$undarea lui <ea 1over declanaser o $urie luntric, redeteptndu&i vechea hotrre de a $ace dreptate n lume, pe care o sim"ise lundu&l n stpnire n mai multe rnduri.

Tat, ce s&a ntmplat cu ncrctura to=ic a cargo#otului apone! din 4ilipine; ntre# +irk. Am n"eles c scurgerile de muni"ie chimic au dus la moartea reci$ului. Aa e, n ca!ul sta era un amestec de i!ocianat i levi!it. Alte pericole rmase de pe urma celui de al +oilea 1!#oi Mondial. +e $apt, am pus capt scurgerilor. @imeni nu se o$erea s coordone!e e=cavrile pentru ndeprtarea muni"iei, aa ca am $cut urmtorul lucru de pe lista celor mai indicate. 6e&am ngropat. <pre norocul nostru, chiar acolo era un #anc su#acvatic de nisip, e=plic Biordino. @&am $cut altceva dect s pornim o pomp de ap i s umplem cala cargoului cu nisip, dup care am etanat&o. Atta vreme ct nimeni nu $ace spturi acolo, n&or s mai $ie scurgeri to=ice, iar reci$ul a$ectat o s se regenere!e n c"iva ani. O asistent din departamentul administrativ i vr capul pe u i i se adres lui BunnL +omnule, nregistrarea video de la 5entagon e disponi#il i poate $i vi!ionat acum, spuse, apoi dispru dincolo de u ca un oarece n gaura sa. Bunn prinse momentul i i pre!ent pe repre!entantul +epartamentului de <ecuritate %ntern i pe cei doi agen"i 4-% lui 5itt i Biordino, apoi i conduse pe to"i ctre un monitor mare, plat, care % era ascuns n spatele unui panou glisant. +du cteva comen!i prin %ntermediul unei tastaturi i ecranul se lumin #rusc, rednd imaginea unui antier naval nchis, de mari dimensiuni. O#iectivul camerei video se roti de ur mpre ur, artnd mai multe docuri pustii. +up mai pu"in de un minut, nregistrarea se termin i ecranul se goli. 8 antierul lui ,ang, $r nici o ndoial. +ar nici urm de -aek e, spuse +irk. 1aportul Marinei Militare spune c un mic remorcher i o vedet au $ost singurele nave o#servate pe proprietatea lui ,ang, !ise Bunn. <e pare c, aidoma lui 8lvis, -aek e a prsit cldirea. Fe#ster i drese glasul. %nterpolul i 5oli"ia @a"ional Coreean mi&au con$irmat $aptul c portul %nchon a $ost monitori!at n permanen", ncepnd din momentul salvrii echipa ului de pe <ea 1over i al emiterii comunicatului, ncepnd de atunci, nici un vas care s corespund descrierii lui -aek e nu a $ost v!ut intrnd sau ieind din port. Cineva primete mit, rn ii Biordino, n !e$lemea. Fe#ster i rspunse cu o privire indignat.

8=ist o mic pro#a#ilitate, dar nu e verosimil. n ciuda tra$icului su intens, %nchon nu e un port deose#it de mare. Cineva ar $i tre#uit s raporte!e c a v!ut nava plecnd. <&ar putea s $i $ugit, pe ascuns, imediat ce au $ost de#arca"i +irk i <ummer, presupuse Bunn, ceea ce s&a ntmplat nainte de emiterea alertei %nterpolului. Mai e=ist i o alt posi#ilitate, suger 5itt. @ava ar $i putut $i camu$lat sau recon$igurat, ca s semene cu alt vas. <&ar putea s $i prsit portul !iua n amia!a mare, artnd ca un cargo#ot o#inuit. <au ca 6ove -oat, aduga Biordino. %ndi$erent cum a $ost ndeprtat, rmne $aptul c, $r nav, n&avem su$iciente dove!i pentru a $ace o micare mpotriva lui ,ang n cola#orare cu autorit"ile coreene, spuse Fe#ster. +ar +irk i <ummer; ripost 5itt, din ce n ce mai $urios. Crede"i c au a uns pe teritoriul coreean la #ordul lui Tueen Mar2; +ovada mpotriva lui ,ang tre#uie s $ie riguroas, rspunse Fe#ster, cu o min tensionat. n momentul de $a", avem o pro#lem politic serioas n Coreea de <ud. Oamenilor notri din +epartamentul de <tat le tremur picioarele i chiar i cei de la 5entagon sunt agita"i. 5osi#ilitatea de a $i nevoi"i s renun"m la pre!en"a noastr militar n Coreea e $oarte real i nimeni nu dorete s periclite!e o situa"ie precar ntr&un moment critic. Aadar, v e $ric s&i cere"i Coreei de <ud s $ac o anchet asupra lui ,ang; ntre# 5itt. Ordinul vine de sus. Tre#uie s ne "inem departe de Coreea pn cnd Adunarea @a"ional votea! e=pul!area sau nu a $or"elor noastre militare. Ce are amiralul de spus despre asta; l ntre# 5itt pe Bunn. Cel din urm cltin ncet din cap. Amiralul, , vicepreedintele <andecker m&a in$ormat c preedintele respect prerea +epartamentului de <tat n ceea ce privete reac"ia $a" de scu$undarea lui <ea 1over. 5unerea su# acu!are a lui ,ang de ctre +irk i <ummer ne conduce, din pcate, ctre decretul despre care tocmai a amintit *im. @imeni nu tre#uie s $ac valuri nainte de votul din Adunarea @a"ional. +up toate aparen"ele, rapoartele agen"ilor notri au scos la iveal e=isten"a unor legturi secrete ntre ,ang i preedintele Coreei de <ud, care merg dincolo de prietenia lor recunoscut n mod pu#lic. 5reedintele se teme c o s&i piard spri inul mpotriva msurilor luate de Adunarea @a"ional dac este ini"iat o anchet stn enitoare. @u&i d seama care e dimensiunea riscului implicat de armele a$late n posesia lui ,ang; ntre# <ummer, nevenindu&i s cread. Bunn ddu din cap.

5reedintele a repetat c, odat ce re!olu"ia va $i votat, va cere ca autorit"ile coreene s $ac o investiga"ie imediat i amnun"it n ceea ce privete amestecul lui ,ang n scu$undarea lui <ea 1over i poten"ialele sale rela"ii cu Coreea de @ord. ntre timp, a autori!at +epartamentul de <ecuritate %ntern s emit o averti!are serioas re$eritoare la pstrarea securit"ii din teritoriu, aten"ionnd mai ales asupra navelor aeriene i maritime care sosesc din *aponia i din Coreea de <ud. 4rustrat, 5itt unior ncepu s msoare ncperea cu pai mari. 8 prea pu"in i prea tr!iu, spuse, n cele din urm, cu voce oas. <us"inerea ndeprtrii $or"elor <tatelor /nite din Coreea de <ud $ace parte din strategia lui ,ang, care $olosete ca diversiune amenin"area terorist perceput ca $iind apone!. @u n"elege"i; +ac are de gnd s ncerce o lovitur asupra <tatelor /nite, asta o s se ntmple nainte de votul din Adunarea @a"ional.. Care va avea loc de acum n !ece !ile, spuse Bunn. Atunci va tre#ui s anticipm urmtoarea micare a lui ,ang, interveni 5itt, ra"ionnd logic i calm. 0tim c de"ine o companie mare de transport naval i c, n consecin", are cunotin"e vaste re$eritoare la amena rile portuare din America. +eci s&ar prea c o s ncerce s aduc armele la #ordul unui cargo#ot comercial, cel mai pro#a#il pe coasta de vest. 8 mai simplu dect s le introduc, clandestin, cu o aeronav, apro# Biordino. 5ro#a#il o s le trimit cu un portavion su# pavilion apone!. <au poate cu derutantul -aek e, adug +irk. >aeger e n posesia unui raport detaliat re$eritor la ceea ce tre#uie cutat pentru a identi$ica un depo!it de componente #acteriologice, spuse Bunn. O s vd dac vameii sunt instrui"i n mod corespun!tor pentru controalele din porturi. 0i tot ar putea $i prea tr!iu, rspunse 5itt. Ar putea eli#era agentul #acteriologic n timp ce navighea! prin port, contaminnd ntreaga regiune nainte de a acosta. Bndete&te, de e=emplu, la Bol$ul <an 4rancisco. <au chiar nainte de a intra n port, dac vntul predominant le e $avora#il. 6ansarea din Aleutine s&a $cut, dup toate aparen"ele, de pe un vas a$lat n largul coastelor insulei >unaska, aa c e cu siguran" posi#il s loveasc $r s intre n port, spuse +irk. 5a!a de Coast e nsrcinat s garante!e securitatea din porturi, su# urisdic"ia +epartamentului de <ecuritate %ntern i, n pre!ent, a#ordea! i inspectea! toate navele comerciale care sosesc, la scurt timp dup ptrunderea n port, le atrase aten"ia Fe#ster. +ar a#ordea! i inspectea! i toate navele comerciale a$late n larg i care nu se ndreapt ctre port; ntre# +irk.

@u cred c au su$iciente resurse pentru c aa ceva s $ie inclus n misiunea lor de pa!. 0i&au ampli$icat programul de pregtire a inspectorilor navali, dar continu s ai# un numr limitat de vase disponi#ile. 8=tinderea activit"ii de&a lungul ntregii coaste de vest e o cerin" care le depete cu mult resursele. +ar marina militar; ntre# <ummer. +e ce nu pot $i rechi!i"ionate cteva nave din 4lota 5aci$icului; Mi se pare c, atunci cnd e n pericol securitatea na"ional, toate navele militare disponi#ile ar tre#ui nsrcinate s se ocupe de #locad. O ntre#are #un, cu un rspuns di$icil, ripost Bunn. O ast$el de misiune a marinei militare nu intr n tiparele o#inuite. @u s&au nghesuit niciodat s oace rolul de sus"intor al 5a!ei de Coast. 5ro#a#il c or s evite s ndeplineasc cererea pn cnd o s&l convingem pe secretarul aprrii de la Casa Al# s insiste n acest sens. O s&i atrag aten"ia prin intermediul vicepreedintelui, dar, realiti $iind, n cel mai #un ca! o s treac o sptmn nainte de a intra n ac"iune. 0i ar putea $i prea tr!iu. Mai e=ist i o alt posi#ilitate, !ise 5itt, ntin!ndu&se ctre sertarul unui #irou i sco"nd raportul !ilnic al nsrcinrilor primite de navele de cercetare @/MA. %a s vedem, 5aci$ic 8=plorer tocmai a sosit la .ancouver, -lue B/% diri ea! o cercetare des$urat n largul gol$ului +rake, la nord de <an 4rancisco, iar +eep 8ndeavor testea! un su#marin la <an +iego. @u e o $lot de nave de lupt, dar le pot da navelor mele o nou nsrcinare, cerndu& le ca, n dou !ile, s $ie pe po!i"ii n largul porturilor metropolitane de pe coasta de vest, a utnd 5a!a de Coast. Asta ar repre!enta un spri in semni$icativ n ceea ce privete resursele din larg. 0i sunt sigur c 5a!a de Coast o s v $ie recunosctoare pentru a utor, spuse Fe#ster. @umi"i&l mprumut temporar, !ise 5itt. Cel pu"in pn reuete 1udi s gseasc o modalitate de a recupera costurile. <unt sigur c o s putem sta#ili un soi de compensa"ie pentru a utorul dat n timpul acestei stri de alert tot mai presante, spuse Bunn, uitndu&se la Fe#ster cu un !m#et de rechin. <&a $cut, atunci. 4lota @/MA de pe coasta de vest va ncepe imediat, n larg, e=erci"iile de descoperire a #om#elor. nc ceva, totui, i spuse 5itt lui Fe#ster, pe un ton dur. ,ang mi&a scu$undat de a o nav, nu inten"ione! s mai pierd i alta. .reau ca n prea ma navelor mele s stea, n permanen", o vedet narmat. +e acord. 8chipa ele de patrulare vor $i alertate i n ceea ce privete posi#ilitatea unei riposte armate.

-un. 8chipa noastr, aici de $a", o s coordone!e cola#orarea cu $lotilele regionale de supraveghere ale 5a!ei de Coast. 1udi, o s $ie necesar s te rupi de cldirea sediului. A vrea s !#ori la <an 4rancisco ca s organi!e!i alipirea lui -lue Bill la $lotila regional a 5a!ei de Coast, iar pe urm s ve!i dac 5aci$ic 8=plorer este asociat, n mod similar, cu cea din !ona <eattle.ancouver. +irk i <ummer, a vrea s v ntoarce"i pe +eep 8ndeavor, la <an +iego, i s participa"i la supravegherea coastei Cali$orniei de <ud, ordon 5itt. Cu mine cum rmne, e$ule; ntre# Biordino, cu indignare pre$cut. @u primesc i eu o legitima"ie de inspector de nave; O, nu, rspunse 5itt, cu un !m#et iret. 5entru tine am re!ervat ceva mai important.

Capitolul 44 @u s&a $cut prea mult vlv cnd dou remorchere murdare au nceput s mping, uor i cu ncetineal, plat$orma Od2sse2 a corpora"iei <ea 6aunch, ndeprtnd&o de doc. Agita"ia strnit de o nou lansare sc!use de&a lungul anilor ntr&o asemenea msur nct doar o mn de mem#ri ai $amiliilor, de prieteni i de directori ai corpora"iilor i $luturau minile lundu& i rmas&#un de la mem#rii echipa ului. Acetia din urm erau mai pu"ini, ceea ce implica, de asemenea, c i cei care le $ceau urri de #ine s nu $ie la $el de numeroi ca de o#icei. 5e uriaa plat$orm se a$lau doar patru!eci i doi de oameni, cu apro=imativ dou!eci mai pu"ini dect ar $i $ost normal, pentru c <tamp, coordonatorul lansrii, re"inuse o mare parte a inginerilor s a ute la repararea avariilor provocate de incendiu pe nava au=iliar. +e pe puntea de naviga"ie a lui <ea 6aunch Conmander, cpitanul Christiano urmrea, nervos, cum se ndeprta de dan plat$orma pe care se a$la racheta, lundu&i rmas& #un de la aceasta i de la echipa ul su cu un uierat prelung al sirenei. Cu mai multe pun"i su# el, o armat de electricieni lucra cu n$rigurare, dou!eci i patru de ore din dou!eci i patru, ca s repare stricciunile $cute de $oc n ca#ina de control, n speran"a c nava de comand avea s poat pleca pe urmele plat$ormei peste trei sau patru !ile. <alutului lui Christiano i se rspunse cu un scurt sunet de siren de pe Od2sse2, care prea s vin de deasupra norilor. 5untea principal a acesteia din urm se a$la la aproape trei!eci de metri deasupra apei. 8a nsi o nav oceanic, plat$orma plutitoare se #a!a pe remorchere pentru a intra i a iei din port $r pro#leme. Cu toate c avea posi#ilitatea de a se po!i"iona ntr&un spa"iu restrns, am#arca"iunile mici i o#stacolele din port erau greu vi!i#ile din timona plasat n partea superioar a structurii sale, aa c remorcherele erau utili!ate pentru garantarea unei naviga"ii sigure n apele aglomerate. @ava masiv trecu ncet pe lng digul de la intrarea n port, prnd o tarantul gigantic care se tra pe apa linitit. 5lat$orma petrolier modi$icat din Marea @ordului se deplasa stnd pe vr$urile a cte cinci stlpi groi alinia"i pe $iecare $lanc. <pintecnd valurile cu pu"in deasupra supra$e"ei apei, #a!a pilonilor se spri inea pe dou pontoane su#acvatice gigantice, $iecare dintre acestea ntin!ndu&se pe o lungime de o sut dou!eci i cinci de metri. 5e partea dinspre pupa a cocii $iecrui ponton era $i=ata o pereche de elice cu patru pale, care puteau mpinge nava mthloas printre tala!uri cu o vite! de pn la douspre!ece noduri. Avnd un deplasament peste trei!eci de mii de tone, Od2sse2 era cea mai mare nav tip catamaran auto&propulsat din lume i, de departe, cea care o$erea privelitea cea mai impresionant. +up

ce trecu lin dincolo de intrarea n portul 6ong -each, plat$orma continu s alunece nc trei kilometri spre larg nainte ca remorcherele s se opreasc. 5regti"i&v s strngeti ca#lurile de remorcare, rcni comandantul lui Od2sse2, un $ost cpitan de petrolier pe nume 3ennesse2, care spunea ntotdeauna lucrurilor pe nume. 1emorcherele desprinser ca#lurile, care $ur rulate cu repe!iciune de echipa ul plat$ormei. Cele patru motoare de curent continuu de cte trei mii de cai putere ale acesteia pornir i, n timp ce remorcherele se desprindeau de $lancurile sale, ncepu s nainte!e prin propriile $or"e. <us, cu mult deasupra celor dou pontoane uriae, echipa ul de pe plat$orma superioar se legna ncet, nainte i napoi, de parc s&ar $i a$lat ntr&un !grie nori n timpul unei vi elii. 5uternica rachet Qenit, #ine ancorat n suportul su ori!ontal, nu era a$ectat de acea micare domoala. 8chipa ul e=perimentat i ndeplinea ndatoririle ca de o#icei, ntrnd ntr&un program le er, de rutin, pe durata cltoriei lente ctre locul lansrii, n vreme ce coasta de culoarea ca$elei cu lapte a Cali$orniei disprea ncet din vedere. 3ennesse2 mri treptat puterea motoarelor, pn ce plat$orma a unse s nainte!e, pu$ind, cu o vite! de nou noduri, apoi sta#ili cursul ctre sud&vest, spre locul lansrii, a$lat la 8cuator, dou mii cinci sute de kilometri sud de 3awaii. @imeni nu #nuia c era o destina"ie la care nu aveau s a ung niciodat. 6a dou mii cinci sute de kilometri spre vest, ,ogur2o gonea de&a curme!iul 5aci$icului precum un ogar care $ugrete un iepure. +e cnd plecase din %nchon, nu&i ncetinise ritmul dect cu oca!ia unei opriri n insulele Ogasawara, unde l recuperase pe Tong u. +up ce trecuse pe la peri$eria unei $urtuni la vest de Midwa2, nava avusese parte de mare calm i de vnt din pupa, ceea ce i permisese s despice apa cu vite!a ma=im. 6ipsit de kilometrii de ca#lu greu i de echipamentul voluminos de ntindere a acestuia, depo!itat de o#icei su# punte, ,ogur2o plutea stnd cu doi metri i umtate n plus deasupra apei $a" de po!i"ia sa o#inuit. Cele patru motoare diesel i imprimau vasului uurat vite!a rapid de dou!eci i unu de noduri, propulsndu&l de&a curme!iul oceanului pe o distan" de aproape ase sute de mile n $iecare !i. 6a #ord, o echip numeroas de ingineri i tehnicieni se pregtea pentru lansarea rachetei Qenit. /n centru de control al lansrii, aproape o copie identic a ca#inei de control de pe <ea 6aunch Commander, care $usese construit pe una dintre pun"ile in$erioare, era sediul unei activit"i nentrerupte. +e la la#oratorul din %nchon $usese primit varianta $inala a programului de lansare, iar echipa de coordonare a acestei opera"iuni crease o serie de $alse scenarii de lucru pentru echipa opera"ional. 4useser parcurse mai multe teste standard de lansare, pn cnd, dup o lun petrecut pe mare,

simulrile atinseser per$ec"iunea. 5entru c li se spusese doar c urmau s comande lansarea satelitului lui ,ang de pe o plat$orm plutitoare, mem#rii grupului nu aveau ha#ar c urmau s contri#uie la o ac"iune ilegal i ateptau cu ner#dare s treac la adevrata lansare a rachetei. Tong u $olosea timpul petrecut pe mare ca s&i per$ec"ione!e strategia de atac asupra plat$ormei Od2sse2. mpreun cu grupul de comando, studie cu aten"ie planurile acesteia, calculnd po!i"iile de atac i corelnd micrile $or"elor sale, pn cnd o#"inu planul atacului, detaliat pn la nivelul $iecrui minut. n timp ce nava se apropia tot mai mult i mai mult de "int, mem#rii comandoului i memorau $iecare micare, i cur"au armele i, n general, se $ereau s $ie v!u"i de ceilal"i mem#ri ai echipa ului. +up o cin luat mpreun cu grupul de asalt, Tong u l invit pe ,im, care i era secund, n ca#ina sa. n intimitatea acesteia, i ddu e=plica"ii despre ordinul lui ,ang de a sa#orda ,ogur2o. %&am spus cpitanului 6ee care sunt coordonatele locului de ntlnire cu cargo#otul care ne ateapt. Totui, nu i&am adus la cunotin" planul de scu$undare a navei sale, ci doar c echipa de lansare va $i trans$erat pe un alt vas, pentru mai mult siguran". @u suntem siguri c o s se supun ordinelor lui ,ang; se interes ,im, $r s $ie a$ectat de perspectiva uciderii celor dou sute de oameni cu care cltorea pe aceeai nav. @u, nu e o idee #un s&i spunem. @ici un cpitan nu dorete s&i scu$unde propria nav i s&i a#andone!e echipa ul. O s plecm $r el. Cum o s $ie distrus vasul; Tong u se ntinse i scoase de su# pat un scule" pe care i&l ntinse lui ,im. 8=plo!ive <emte=, de plastic, cu detonatoare ac"ionate de la distan". %nten"ione! s active! ncrctura n timp ce nava o s se a$le n micare. <e ndrept spre unul dintre pere"ii despr"itori i art cu degetul spre diagrama care repre!enta, n sec"iune, nava ,ogur2o. 4cnd, prin e=plo!ie, o serie de guri n partea din $a" a cocii i n sectoarele de la prov, su# linia de plutire, momentul mecanic al navei va duce la o inundare rapid a pun"ilor in$erioare. @ava o s se scu$unde precum un su#marin, nainte ca echipa ul s ai# timp s reac"ione!e. Mai e=ist totui o ans ca unii s scape n #rcile de salvare, l contra!ise ,im. Tong u cltin din cap cu un !m#et viclean. Am aplicat un ade!iv lichid pe suporturile #rcilor de salvare. @ici una n&o s prseasc vasul $r un e$ort considera#il. 0i noi; ntre# ,im, cu o uoar nesiguran" n glas.

Tu i al"ii doi o s pleca"i cu mine ntr&o #arc de asalt. O s&l conving pe 6ee s ne lase s ne ndeprtm de nav ca s supraveghem !ona dintr&o po!i"ie avansat imediat ce cargoul va $i detectat de radar. O s detonm ncrcturile dup ce ,ogur2o o s prind din nou vite!. ,im suspin n tcere i ddu din cap cu gravitate. @&o s&mi $ie uor s&mi a#andone! grupul de comando, spuse, cu voce sc!ut. To"i sunt #ie"i #uni, dar nu&i putem recupera. 6as n seama ta s alegi doi oameni care s ni se alture. +ar nti tre#uie s plasm e=plo!i#ilii. %a&l pe 32un, specialistul tu n demolri, i $i=a"i ncrcturile n partea din $a" a provei, n compartimentele 8, 4 i B. Ave"i gri s nu $i"i o#serva"i de vreun mem#ru al echipa ului. ,im nh" scule"ul i ddu din nou din cap. Os&o $acem, spuse, apoi iei din ca#in. +up plecarea celuilalt, Tong u se uit lung la schi"a vasului, vreme de cteva minute. ntreaga opera"iune era o misiune ha!ardat, cu riscuri i pericole ascunse. +ar era e=act pe gustul su.

Capitolul 45 5e un curs de coli!iune cu de!astrul, Od2sse2 nainta, greoaie, ndeprtndu&se de 6ong -each cu vite! redus, ansam#lul su mthlos nvol#urnd !ece mile de ocean ntr&o or. <curtnd drumul pe lng insula <an Clemente din gol$ul Cali$ornia, Od2sse2 se ndrept e=act ctre vest, trecnd de <an +iego la scurt timp dup mie!ul nop"ii i ieind, curnd dup aceea, din apele teritoriale ale <tatelor /nite. Am#arca"iunile de pescuit i cele de croa!ier disprur treptat dincolo de ori!ont pe msur ce plat$orma ptrundea mai adnc n !ona pustie a 5aci$icului de la vest de -a a Cali$ornia. 6a s$ritul celei de&a treia !i petrecute pe mare, dup ce a unsese la apte sute de mile de cel mai apropiat "rm, Od2sse2 nu mai mpr"ea oceanul dect cu un punct minuscul de pe linia dinspre nord&est a ori!ontului. Cpitanul 3ennesse2 urmrea $r prea mult interes gruntele ndeprtat care cretea ncet, npustindu&se ctre sud. Cnd se apropiase la mai pu"in de !ece kilometri, i ndrept ntr&acolo #inoclul i v!u o nav al#astr, ro#ust, cu coul gal#en. n lumina tot mai palid a crepusculului, o identi$ic mai degra# drept o nav de cercetare sau drept una destinat unui scop deose#it dect drept un vas comercial. O#serv, cu o curio!itate care nu&i ddea pace, c nava se a$la pe un curs per$ect de coli!iune cu traiectoria actual a lui Od2sse2. n urmtoarea or, 3ennesse2 n"epeni alturi de crm, urmrind cellalt vas, care se apropiase la mai pu"in de o mil de tri#ordul su, nainte de a se vedea c reduce vite!a, ndreptndu&se ctre sud&vest, prin spatele lui. 7ncetinete ca s treac prin sia ul nostru, i spuse timonierului, lsnd n os #inoclul cu care privise vasul misterios. Are la dispo!i"ie tot 5aci$icul i se repede e=act n calea noastr, #om#ni, cltinnd din cap. @u&i venise nici mcar pentru o clip ideea ca era vor#a de ceva mai mult dect o ntlnire ntmpltoare. 0i nici n&ar $i #nuit vreodat c unul dintre mem#rii de nde de ai echipa ului, unul dintre cei c"iva oameni ai lui ,ang care lucrau la #ord ca tehnicieni n echipa de lansare, i transmitea celeilalte nave po!i"ia lor e=act $olosind un simplu receptor B5< i un emi"tor radio porta#il. +up ce traversase 5aci$icul, ,ogur2o captase semnalul radio cu dou!eci i patru de ore mai devreme i se ndreptase ctre traiectoria lui Od2sse2 precum un porum#el cltor ctre stinghia sa. Cnd luminile navei necunoscute pierir n ntunericul serii, dincolo de pupa #a#ord, 3ennesse2 i&o scoase din minte i i concentra aten"ia asupra pustiet"ii neguroase care i se aternea nainte. nc se mai a$lau la o distan" de aproape !ece !ile de 8cuator i nimic nu le ddea de #nuit c un alt o#stacol urma s le taie calea.

8=perimentatul grup de asalt sosi repede, apari"ia sa din ntunericul nop"ii $iind o desvrit surpri!. +up ce se "inuse, pe ascuns, pe urmele lui Od2sse2 n cea mai mare parte a serii, ,ogur2o i oprise #rusc motoarele, lsnd plat$orma autopropulsat s nvol#ure!e apa ndeprtndu&se ctre ori!ont. n ca#ina pilotului de pe aceasta din urm, timonierul din schim#ul trei i o$i"erul de serviciu se rela=aser dup dispari"ia luminilor celeilalte nave. 5lat$orma $iind condus de pilotul automat, singura lor ndatorire era s urmreasc ecranul radarului i #uletinul meteo. +ar, n mie! de noapte i pe o mare pustie, nu erau multe motive de ngri orare. Aten"ia acordat ndatoririlor de serviciu sl#i n timp ce #r#a"ii str#teau puntea de naviga"ie cu pai mari, $iind mai degra# anga a"i ntr&o disput sus"inut despre Campionatul Mondial de 4ot#al, dect urmrind monitoarele electronice de lng ei. +ac unul dintre ei ar $i privit radarul cu mai mult aten"ie, ar $i avut o vag #nuial despre cele ce urmau s se ntmple. @eavnd nicidecum inten"ia de a schim#a cursul sau de a $ace repara"ii, ,ogur2o se oprise ca s lanse!e nava de atac. Aceasta, lung de !ece metri i cu puntea deschis, era o alup de asalt spa"ioas i lu=oas, $olosit de Tong u, ,im i o du!in de al"i #r#a"i n echipament negru de atac, care stteau pe scaune capitonate cu piele, agitndu&i amenin"tor armele. +ei greu de detectat de radar, am#arca"iunea se dovedea un mi loc rapid i sta#il de a str#ate apa, ducnd pe plat$orm o $or" numeroas de atac. 7n ntuneric, alupa slta peste valurile care se rostogoleau, gonind de&a curme!iul oceanului li#er, su# #olta presrat cu stele strlucitoare, ntins de la un ori!ont la altul. Am#arca"iunea rapid nghi"ea la iu"eal spa"iul care o despr"ea de plat$orma plutitoare, ale crei lumini ieeau n eviden" pe $undalul cerului precum un panou pu#licitar n Times <Wuare. Cnd $u pe punctul de a intra n um#ra plat$ormei masive, pilotul vasului l conduse spre un punct mort de su# structur, strecurndu&l ntre pontoanele gemene. Men"inndu&i vite!a, am#arca"iunea trecu ca o sgeat pe su# plat$orm, pe lng pilonii groi de sus"inere, a#ia atingndu&se de supor"ii masivi, triunghiulari, pe su# care trecu, care intersectau stlpii de sus"inere n plan ori!ontal, e=act la trei metri i apte!eci de centimetri deasupra apei. ncetini ca s&i corele!e vite!a cu a lui Od2sse2 i se apropie cu gri de stlpul dinspre prov, de pe latura de la tri#ord, unde o scar acoperit cu un strat de sare conducea spre pun"ile superioare. Cnd a unse la o distan" de vreo doi metri, din alup sri un om care leg repede o parm de stlpul scrii. Ceilal"i srir pe scar unul cte unul i ncepur s se ca"ere pe plat$orma de deasupra. Oprindu&se pe treptele de sus ca s&i trag rsu$larea, echipa se opri un moment, ca s se regrupe!e, nainte ca Tong u s dea din cap, $cndu& le semn s treac la ac"iune. /a de siguran" care ddea spre scar $usese

lsat descuiat de unul dintre oamenii lui ,ang a$la"i de a la #ord i comandoul se strecur prin ea i se des$ur pe punte. Cu toate c studiase $otogra$iile i planurile lui Od2sse2, Tong u era copleit de propor"iile enorme ale pun"ii de lansare, care se ntindea pe o lungime egal cu a unui teren de $ot#al. n captul cel mai ndeprtat se a$la turnul de lansare, ieind n eviden" $a" de por"iunea ntins de punte deschis care ducea ctre hangarul vehiculului de lansare. +e&a lungul traversului de la tri#ord erau plasate re!ervoarele imense de com#usti#il, din care tre#uia alimentat racheta cu pu"in timp nainte de lansare. +e cealalt parte a hangarului se a$lau dou cldiri de mici dimensiuni care adposteau ca#inele echipa ului, unde puteau $i g!dui"i ai!eci i opt de #r#a"i, plus cam#u!a i un ca#inet medical. Acestea tre#uiau s $ie prima "int. 8chipa de asalt era pregtit s loveasc simultan, cinci oameni n hangar, trei pe puntea de naviga"ie, restul n ca#inele echipa ului. Ma oritatea celor patru!eci i doi de oameni din echipa ul a$lat la #ord nu aveau mare lucru de $cut nainte ca plat$orma s a ung la locul lansrii i i petreceau timpul citind, ucnd cr"i sau uitndu&se la $ilme. 5e la ora trei diminea"a, doar o mn de #r#a"i erau tre i, mai ales cei care se ocupau de naviga"ia plat$ormei sau de monitori!area vehiculului de lansare. Cnd mem#rii comandoului ddur #u!na, cu preci!ia datorat numeroaselor e=erci"ii, n ca#inele echipa ului, tehnicienii i inginerii deruta"i $ur prea ului"i ca s reac"ione!e. Bra"ie revrsrii #rute de lumin i ghionturilor cu putile de asalt, A,&9', oamenii adormi"i se tre!ir #rusc n #taia armelor. +oi #r#a"ii care ucau cr"i n cam#u! cre!ur c era vor#a de un soi de glum speci$ic trecerii 8cuatorului, pn cnd o lovitur cu patul putii l trnti pe unul dintre ei la podea. /n #uctar e$ luat prin surprindere scp din mini un teanc de crati"e, ceea ce contri#ui, n mai mare msur dect o $cuser oamenii narma"i, la tre!irea echipa ului care nu putea crede ceea ce se ntmpla. 7n hangarul vehiculului de lansare, lucrurile se des$urar n mod similar. Micul grup de atacatori str#tu n gra# cldirea prev!ut cu aer condi"ionat care adpostea suportul rachetei Qenit, capturnd $r nici un $el de lupt o mn de ingineri. 5e puntea de naviga"ie situat sus, deasupra hangarului, celor doi #r#a"i de la timon nu le veni s&i cread ochilor cnd Tong u intr i, calm, i ndrept pistolul Block spre urechea o$i"erului. n mai pu"in de !ece minute, ntreaga plat$orm era n minile oamenilor lui Tong u. @u se trsese nici un $oc, $iindc oamenii de la <ea 6aunch nu se ateptaser niciodat s $ie $cu"i pri!onieri n mi locul 5aci$icului. Atacatorii descoperir, cu surprindere, c echipa ul plat$ormei marine era $ormat mai ales din $ilipine!i, n timp ce echipa de lansare era un amestec eterogen de ingineri americani, rui i ucrainieni. 8chipa ul multina"ional

capturat $u mnat n cam#u! unde $u re"inut su# amenin"area armelor, e=cep"ie $cnd o du!in dintre mem#rii acestuia i dintre repre!entan"ii companiei de lansare a sateli"ilor, care erau n solda lui ,ang i care preluar controlul opera"iunilor legate de naviga"ia plat$ormei. 5n i cpitanul 3ennesse2, capturat i legat cu #rutalitate de unul dintre oamenii lui ,im i a$lat n stare de oc, $u silit s intre n cam#u!, alturi de restul echipa ului su. 5e puntea de naviga"ie, Tong u lu, prin radio, legtura cu ,ogur2o, anun"nd c plat$orma $usese luat n stpnire $r s se opun re!isten". <tudiind o hart de naviga"ie care rmsese ntins pe mas, se rsti la omul lui ,ang a$lat acum la crmL <chim# cursul cu cincispre!ece grade spre nord&nord&est. @e ndreptm spre un nou loc de lansare. Cnd se apropie ivirea !orilor, ,ogur2o se altur plat$ormei Od2sse2, care se ndrepta ctre nord, i i reduse vite!a ast$el nct s se potriveasc cu a acesteia n timp ce nainta printre tala!urile de un metru i umtate. Cpitanul 6ee o men"inu ntr&un tandem per$ect cu tri#ordul plat$ormei n micare. 6a timona lui Od2sse2, crmaciul agitat se asigur c pilotul automat $unc"iona n mod corespun!tor n timp ce $ostul ca#lier se oprise alturi, cu vntul n $a". 5e puntea superioar a hangarului, Tong u supraveghea micrile unei macarale imense, care se #alansa deasupra marginii de la tri#ord a plat$ormei. /n #ra" greu i un crlig se legnar cu putere nainte de a co#or, ncet, ctre puntea din spate a lui ,ogur2o. <emnalul care ddea de tire c totul era pregtit $u transmis prin radio i macaraua ncepu s ridice un container ptr"os de metal, de dimensiunile unei canapele, care se legna n aer, $iind apoi co#ort pe puntea principal a plat$ormei. nuntrul acestuia se a$lau proiectilele speciale care con"ineau culturile de himera, nghe"ate i deshidratate, pregtite s $ie introduse n ncrctura util a dispo!itivului de mprtiere a aerosolilor. 7n vreme ce virusul letal era ridicat pe plat$orm, alupa navei ,ogur2o trans#orda mai #ine de o du!in de specialiti nsrcina"i s se ocupe de lansare i de ncrctur, care prinser imediat s miune prin hangarul rachetei i ncepur s studie!e acea sec"iune a acesteia care era destinat ncrcturii active. 4u trans#ordat, de asemenea, i un contingent suplimentar de oameni de pa!, care s&i a ute pe mem#rii comandoului lui Tong u. Cel din urm se ntoarse n ca#ina pilotului i privi prin $erestrele cu geamuri groase ctre marea agitat la ai!eci de metri su# el. 5lat$orma se legna uor, micarea propagndu&se dinspre pontoanele a$late departe, su#

supra$a"a apei. 5rivind ndelung n dreapta, v!u c ,ogur2o ncepea s desprind de Od2sse2, rolul su de trans#ordor $iind ncheiat pentru moment. Mrete vite!a la ma=imum, i spuse pilotului. 4ilipine!ul agitat regl comen!ile elicelor am#elor pontoane, privind apoi valoarea indicat de vite!ometrul digital, care cretea ncet. +ouspre!ece noduri, domnule. .ite!a ma=im de croa!ier, rspunse matelotul, rotindu&i nervos ochii de colo pn colo. Mul"umit, Tong u ddu din cap, apoi se ntinse dup o sta"ie radio ag"at de tavan i l chem pe cpitanul 6ee de pe ,ogur2o. Totul se des$oar con$orm orarului. Anun", te rog, %nchon&ul c de"inem controlul asupra navei de lansare i c inten"ionm s ncepem numrtoarea invers peste circa trei!eci de ore. Terminat. 5ilotul n$ricoat privea drept nainte, evitnd privirea lui Tong u. %ndi$erent care ar $i $ost gndurile pline de spaim care i se nvlmeau n cap n legtur cu inten"iile acestuia, erau o nimica toat pe lng adevratul o#iectiv al liderului comandoului.

Capitolul 4 %nginerii speciali!a"i n vehicule de lansare avur nevoie de mai pu"in de dou!eci i patru de ore ca s trans$orme ncrctura util a rachetei ntr&o arm cumplit de ucidere n mas. Aidoma unor chirurgi care coordonea! un transplant, grupul de ingineri nltur cu gri mai multe por"iuni ale nveliului e=terior i studie n amnunt alctuirea intern a $alsului satelit. Componentele $alsi$icate, construite ast$el nct s semene cu dispo!itive de emisie&recep"ie automat, erau ndeprtate i nlocuite cu mici pompe electrice care urmau s ac"ione!e sistemul de aerosoli. 4urtunuri i $itinguri erau ataate de $alsele panouri solare, care urmau s se deschid n timpul !#orului, pentru a rspndi virusul resuscitat, mprtiindu&l ca pe o cea" $in pe cerul Cali$orniei. 6ucrnd m#rca"i n costume de protec"ie speci$ice camerelor cu atmos$er controlat, tehnicienii e$ectuar un test $inal al sistemului de dispersie, asigurndu&se c avea s $ie pe deplin $unc"ional pe durata scurtului !#or al rachetei. Apoi a unser la ultimul pas al opera"iuniiL introducerea virusului himera n ncrctura vehiculului. 5roiectilele cu germeni nghe"a"i i deshidrata"i aduse de la %nchon $ur montate cu gri n interiorul satelitului, o serie de tu#uri cu inser"ii de o"el reali!nd legtura dintre re!ervoarele pentru hidrogenare i sistemul de aerosoli. 7n momentul activrii, un program controlat de computer avea s vide!e i s amestece su#stan"a su# $orm de pul#ere cu ap epurat, trans$ernd apoi $luidul cu virui via#ili n vapori!ator i n atmos$er. Cocteilul $atal o dat ncrcat, reasam#lar nveliul satelitului. n punctele cheie din interior $ur introdui e=plo!i#ilii care s arunce n aer carcasa ncrcturii active n timpul !#orului, la momentul sta#ilit. Cnd ultima sec"iune a vr$ului rachetei $u $i=at etan la locul su, inginerii istovi"i se $elicitar scurt unii pe al"ii i se ndreptar cltinndu&se pe picioare spre ca#inele echipa ului. Cteva ore pre"ioase de somn era tot ce puteau pretinde nainte de a sosi momentul nceperii numrtorii inverse. Apelnd, $r s dea acest lucru pu#licit"ii, la codul colorat speci$ic <istemului de Consiliere n ca! de 5ericol, +epartamentul <ecurit"ii %nterne emise, $r tam&tam, o averti!are urgent re$eritoare la securitatea porturilor i a aeroporturilor. %ntensi$icarea veri$icrilor i perche!i"iile aleatoare erau puse n practic n ca!ul tuturor aeronavelor i vaselor maritime care apar"ineau unor proprietari din Asia, cutndu&se, n mod deose#it agen"i #acteriologici i chimici. n urma insisten"elor vicepreedintelui <andecker, 5a!ei de Coast i se ordon s opreasc, s a#orde!e i s perche!i"ione!e toate navele su#

pavilion apone! sau coreean intrate n apele teritoriale cu a utorul unui contingent de $or"e de protec"ie #ine narmat. Toate alupele de care dispunea pa!a de coast $ur trimise pe mare, de&a lungul coastei de vest, $iind concentrate n urul centrelor comerciale <eattle, <an 4rancisco i 6os Angeles. 6a <an 4rancisco, 1ud2 Bunn sta#ili, mpreun cu comandantul 5a!ei de Coast locale, n ce urma s constea a utorul dat de @/MA la punerea n practic a interdic"iei. Cnd nava de cercetare -lue B/% sosi din Montere2, Bunn sta#ili imediat c avea ca sector de patrulare o !on de aispre!ece kilometri din largul podului Bolden Bate. Apoi $ugi la <eattle, unde diri a resursele locale ale @/MA n spri inul activit"ii de veri$icare din largul coastei i o#"inu a utorul 5a!ei canadiene de Coast din .ancouver pentru a veri$ica toate navele avnd ca destina"ie Colum#ia -ritanic. +irk i <ummer !#urar la <an +iego, unde $ur ntmpina"i de temperatura rcoroas, de dou!eci i dou de grade, speci$ic oraului. +up o scurt cltorie cu ta=iul de la Aeroportul %nterna"ional 6ind#ergh 4ield pn n insula <helter, avur nevoie de doar cteva minute ca s descopere nava +eep 8ndeavor ancorat la captul unui imens doc municipal. Cnd se apropiar de nav, +irk o#serv c pe puntea de la pupa se a$la un su#mersi#il de o $orm ciudat, vopsit ntr&un ocru metalic. Qu dac nu&s 5ri!onierii din Qenda, strig *ack +ahlgren de pe puntea de naviga"ie cnd o#serv cuplul care urca la #ord. 5rietenul intim al lui +irk se repe!i n osul scrilor i le iei nainte n captul pasarelei. Am au!it c voi doi v&a"i #ucurat de un tur al litoralului coreean, rse el, n timp ce strngea cu putere mna lui +irk, dup care o m#r"ia pe <ummer. +a, dar nu tiu cum se $ace c am pierdut atrac"iile din ghidul =chelin, ripost ea, !m#ind. 8i, stai pu"in, turul !onei demilitari!ate a $ost $oarte stimulator, spuse +irk, cu pre$cut serio!itate. Apoi ntre#, ntorcndu&se spre +ahlgrenL Tu i echipa ul sunte"i pregti"i pentru o mic opera"iune de perche!i"ionare& con$iscare; 7h. O echip de la 5a!a de Coast ni s&a alturat acum o or i suntem gata s prsim "rmul n orice clip. -un. Atunci s trecem la trea#. +ahlgren i conduse pe +irk i <ummer pe puntea de naviga"ie, unde i ntmpinar 6eo +elgado i cpitanul -urch, dup care $cur cunotin" cu un o$i"er care purta uni$orma 5a!ei de Coast, pe nume Aimes.

Ce procedur de interceptare o s $olosim, domnule locotenent; ntre# +irk, remarcnd nsemnele de pe uni$orma lui Aimes. <pune&mi -ill, rspunse acesta, un #r#at contiincios, cu prul #lond tuns scurt, care i lua datoria n serios, dar detesta $ormalit"ile inutile. O s dm o mn de a utor am#arca"iunilor 5a!ei de Coast regionale, ca re!erv, cnd i dac tra$icul navelor comerciale devine deose#it de aglomerat. Alt$el, o s ne ocupm de inspec"ii speciale i de recunoatere. Con$orm legisla"iei, putem intercepta i a#orda toate vasele comerciale care se ndreapt spre port a$late la mai pu"in de douspre!ece mile de "rm. n calitate de mputernicit al 5a!ei de Coast de pe o nav @/MA, eu o s conduc toate opera"iunile de a#ordare i perche!i"ionare ntreprinse de echipa mea, dar o s $im a uta"i de mai mul"i mem#ri ai echipa ului vostru crora li s& a $cut un instructa sumar. Care sunt ansele de a locali!a un transport de arme sau o #om# ascuns pe un cargo#ot de mari dimensiuni; se interes <ummer. <unt mai multe dect "i po"i nchipui, rspunse Aimes. Aa cum ti"i, noi cola#orm ndeaproape cu +epartamentul .amal, su# conducerea +epartamentului de <ecuritate %ntern. Agen"ii notri vamali se a$l n toate porturile strine de pe glo# i se deplasea! la $a"a locului, unde veri$ic i sigilea! toate containerele cu mr$uri nainte de a se acorda permisiunea ca acestea s $ie ncrcate pe nav. 6a sosirea n porturile din <tatele /nite, containerele nu primesc acceptul de a intra n "ar dect dup ce agen"ii vamali se asigur c nu au $ost violate. 5a!a de Coast $ace o veri$icare a navei i a mr$urilor nainte de intrarea n port. 7n a$ar de containerele cu mar$, pe o nav mai sunt multe alte locuri n care se poate ascunde o #om#, sus"inu +ahlgren. Asta e o pro#lem mai greu de re!olvat, dar aici intr n scen cinii, rspunse Aimes, artnd cu o micare a capului ctre cealalt e=tremitate a pun"ii de naviga"ie. +irk o#serv pentru prima dat o pereche de la#radori aurii lega"i de un stlp de sus"inere al peretelui despr"itor i care dormeau ntini pe punte. <ummer se dusese de a lng cei doi cini i ncepuse s&i scarpine ncntat n spatele urechilor. Cinii sunt antrena"i s adulmece numeroase su#stan"e e=plo!ive $olosite de o#icei la $a#ricarea #om#elor. %ar cel mai #un lucru este c pot parcurge toate locurile de pe o nav ntr&o succesiune rapid. +ac o #om# #acteriologic e adus, prin contra#and, la #ordul unui cargo#ot, sunt multe anse ca #ie"ii tia s&i adulmece componentele e=plo!ive. Asta&i ceea ce cutm, spuse +irk. +eci, o s ac"ionm n apele de coast de lng <an +iego.

@u, rspunse Aimes, cltinnd din cap. Tra$icul comercial din !on e $oarte redus i navele 5a!ei regionale de Coast sunt mai mult dect su$iciente ca s $ac $a". @oi am primit ordin s patrulm n !ona situat la sud&est de portul 6os Angeles, ca s a utm Brupul de men"inere a <iguran"ei Maritime al 5a!ei de Coast din 6.A.&long -each. Odat a uni la $a"a locului, o s coordonm po!i"ionarea navelor i a#ordarea prin intermediul lui %car. %car; Ochiul nostru atoatev!tor din v!duh n cadrul acestui proiect, spuse +irk, cu un !m#et de cunosctor. 7n vreme ce, ndreptndu&se ctre oceanul 5aci$ic, +eep8ndeavor pu$ia trecnd pe lng insula Coronado i pe lng un portavion al Marinei Militare care naviga spre Oceanul %ndian, +irk i <ummer se duser la pupa, ca s studie!e ciudatul su#mersi#il care aducea vag cu o rm ndopat cu steroi!i, care crescuse n e=ces. .asul n $orm de glon" era presrat cu o serie de unit"ii de propulsie cu palete plasate n mod neregulat pe corpul su principal, precum nite pompe termice lipite de acesta. <u# vr$ul su ca de glonte era $i=at un dispo!itiv gigantic de carotat, de trei metri lungime, care se nl"a aidoma cornului unui inorog. .opsit n culoarea sa metalic, "iptoare, portocaliu roiatic, su#marinul le amintea de o insect uria din $ilmele anilor cinci!eci. Care&i povestea drciei steia; l ntre# <ummer pe +ahlgren. Tatl vostru nu v&a povestit despre -adger; 8 un prototip autori!at de el. +e asta ne a$lm aici, la <an +iego. /nii dintre inginerii notri lucrea! la un proiect comun cu %nstitutul <cripps, menit s per$ec"ione!e acest vehicul rapid. 8 un colector de pro#e conceput pentru recoltarea mostrelor de sedimente de pe $undul oceanului. Comunitatea tiin"i$ic e ner#dtoare s strng asemenea mostre, ca i pe cele de organisme, din urul gurilor vulcanilor hidrotermali, dintre care multe se a$l la o adncime de trei mii de metri, sau chiar mai mare. 6a ce&i $olosesc toate unit"ile astea de propulsie; ntre# +irk. Ca s a ung la $und n mare vite!. 8 o trsuric ntr&adevr rapid. n loc s atepte s se scu$unde gra"ie atrac"iei gravita"ionale, o $ace cu repe!iciune, pentru c e dotat cu un mecanism alimentat cu hidrogen care i&o permite. "i o$er posi#ilitatea s co#ori, s iei o mostr i s revii la supra$a" $r s pier!i toat !iua degea#a. Mai pu"in timp irosit cu scu$undrile i cu ridicrile la supra$a" nseamn mai multe mostre colectate de geologi. 0i #ie"ii de la <cripps chiar au ncredere s te lase pe tine la volan; ntre# <ummer, r!nd.

@u m&au ntre#at cte amen!i pentru depirea vite!ei am primit pe uscat, aa c nu m&am sim"it o#ligat s le spun, rspunse +ahlgren, cu $als inocen". Cte ceva tot tiu, rn ii +irk, i anume c i&au mprumutat lui 8vel ,nievel: noua lor motociclet 3arle2&+avidson. 5uterea motoarelor purt nava +eep 8ndeavor n susul coastelor Cali$orniei vreme de trei ore nainte de a&i schim#a cursul ctre largul oceanului, e=act la cderea nop"ii. +irk sttea n picioare pe puntea de comand urmrind naintarea vasului pe o hart de naviga"ie colorat a$iat pe monitorul $i=at de pla$on. n vreme ce linia coastei rmase n urm disprea, o#serv insula <an Clemente Cele#ru motociclist cascador Sn.tr. ivindu&se pe harta care se derula pe computer, la vest de traseul lor. Mai studie pu"in harta, apoi se ntoarse spre Aimes, care sttea alturi de el, urmrind indica"iile radarului. Credeam c ordinele ne inter!ic s ne ndeprtm la peste douspre!ece mile de coast. @e deplasm pe un curs care trece pe lng insula <an Clemente, situat la peste cinci!eci de mile de continent. 8 o limit de care se "ine seama n ca!ul unei patrulri o#inuite. +in punct de vedere tehnic, Channel %slands repre!int o parte a Cali$orniei, aa c putem opera, respectnd legea, considerndu&le punct de pornire. n ca!ul acestei misiuni, am primit autori!a"ia de a ne e=tinde !ona de lucru, considernd c ele repre!int linia de #a!. O s considerm un punct a$lat la !ece mile vest de <anta Catalina ca po!i"ie ini"ial pentru nceperea monitori!rii. +ou ore mai tr!iu, navigau dincolo de ntinsa insul Catalina, iar motoarele ncetinir cnd se apropiar de punctul de oprire. +eplasndu&se cu vite! redus, +eep 8ndeavor ncepu s patrule!e descriind o #ucl larg, de la nord ctre sud, n partea de vest a insulei, $olosindu&i radarul ca mi loc de supraveghere. Acesta nu detecta dect o serie de am#arca"iuni de croa!ier i de vase de pescuit rspndite n !on, alturi de o vedet a 5a!ei de Coast care patrula n !ona nvecinat dinspre nord. @e&am po!i"ionat destul de departe, spre sud, $a" de ruta principal de naviga"ie ctre 6A. i e pu"in pro#a#il s detectm un tra$ic nocturn intens n sectorul sta, spuse Aimes. O s intrm n pine mine diminea", cnd se pre!int %car la datorie. 5ropun ca, pn atunci, s ne mpr"im n schim#uri i s tragem cte un pui de somn. Con$ormndu&se, +irk se plim# pe lng #alustrada pun"ii de naviga"ie, trgnd cu sete n piept aerul mrii. @oaptea era linitit i umed, iar marea aproape la $el de plat precum o cltit. Aa cum sttea, n ntuneric, gndurile i se nvlmeau n urul ntlnirii cu ,ang i a amenin"rii mai mult dect

implicite pe care mogulul le&o adresase lui i lui <ummer. +up nc o sptmn, votul din Adunarea @a"ional Coreean avea s $ie istorie, iar autorit"ile aveau s&l poat urmri pe ,ang cu toat vehemen"a. +oar de att aveau nevoie. +e o sptmn $r incidente. n vreme,ce privea lung marea, o ra$al rece de vnt i lovi #rusc $a"a, apoi se domoli la $el de #rusc, lsnd n urm o pace i o acalmie aparente.

Capitolul 4! 6a ora nou post meridian, Od2sse2 lsase n urm vreo trei sute de mile i se apropia de po!i"ia de lansare calculat la %nchon. Tong u, care recupera cte ceva din somnul pierdut n ca#ina cpitanului 3ennesse2, $u tre!it #rusc de o #taie gr#it n u. /n mem#ru narmat al trupei de comando intr n ncpere i se nclin n timp ce el se ridica n capul oaselor i ncepea s&i trag ci!mele n picioare. 7mi pare ru c a tre#uit s v deran e!, spuse omul, scu!ndu&se. Cpitanul 6ee. A cerut s v ntoarce"i imediat pe ,ogur2o. Are un soi de nen"elegere cu inginerii rui din echipa de lansare. Tong u rspunse a$irmativ din cap, apoi se de!metici i porni spre timon, unde veri$ic dac plat$orma continua s navighe!e spre nord&nord& est cu vite!a de douspre!ece noduri. Chem, prin radio, alupa de pe ,ogur2o, dup care porni n osul irului de trepte de lng stlpii de sus"inere de la prov i sri n am#arca"iunea care sttea locului, ateptndu&l. +up o scurt cltorie, a unse pe nava au=iliar din apropiere, unde cpitanul 6ee era n ateptarea sa. .eni"i cu mine la centrul de control al lansrii, <unt #lestema"ii ia de ucraineni, n ur acesta. @u sunt n stare s cad de acord asupra po!i"iei de lansare. Cred c&or s se omoare unul pe altul. Cei doi #r#a"i co#orr o serie de trepte i str#tur un coridor interior care ducea spre spa"iosul centru de control al lansrii. Cnd 6ee deschise o u lateral, urechile le $ur i!#ite de un staccato !gomotos de n urturi ntr&o lim# strin. n centru ncperii, un grup de ingineri erau aduna"i, de&a valma, n urul celor doi specialiti ucraineni care stteau $a" n $a", cu #ra"ele n aer, i se certau cu violen". Brupul de inginerii se mprtie la apropierea lui Tong u i 6ee, dar ucrainenii nici nu se sinchisir. 5rivindu&i cu de!gust, Tong u se ntoarse i n$ac scaunul capitonat din $a"a unei console, apoi l ridic deasupra capului i l a!vrli n inginerii care se certau cu aprindere. Cei din ur i "inur rsu$larea cnd scaunul !#ur ctre cei doi #r#a"i, i!#indu&i n capete i n piepturi, de unde rico, trosnind cnd c!u pe podea. /crainenii ului"i amu"ir n s$rit, de!meticindu&se dup lovitura dat de scaunul !#urtor, i se ntoarser ctre noii veni"i. Care&i pro#lema aici; tun Tong u. /nul dintre ucraineni, un #r#at cu #ar#ion i cu o claie !#urlit de pr castaniu, i drese glasul nainte de a vor#i.

8 starea vremii. /n $ront atmos$eric de nalt presiune a$lat deasupra 5aci$icului de 8st, mai ales n largul coastelor Americii de @ord, i&a micorat vite!a, $iind mpins de un altul, de presiune mai sc!ut, dinspre sud. 0i ce presupune asta; .nturile dinspre est, din straturile superioare ale atmos$erei, predominante n mod normal, i&au schim#at, de $apt, direc"ia i, pe moment, avem vnt puternic, din $a". Asta modi$ic, cu o mar considera#il, traiectoria plani$icata a !#orului. Cut printr&un morman de hrtii, trase a$ar o $oaie care con"inea numeroase calcule i traiectorii trasate de mn. 5lanul nostru de #a! era s alimentm prima treapta a rachetei Qenit la cinci!eci la sut din capacitate, ceea ce o va plasa pe o traiectorie estimat de trei sute cinci!eci de kilometri n aval. +intre acetia, cel pu"in cin!eci sunt deasupra regiunii "int, unde va $i activat sistemul de mprtiere a ncrcturii. Ast$el, po!i"ia plani$icat de noi pentru lansare se a$la la trei sute de kilometri vest $a" de 6os Angeles, presupunnd c vremea evolua n tipare normale. +ar $iind actuala progno! meteo, avem dou posi#ilit"iL $ie ateptm ca $rontul de oas presiune s cede!e terenul n $a"a vnturilor predominante, $ie aducem plat$orma de lansare mai aproape de "int. 8=ist i o a treia posi#ilitate, protest, iritat, cellalt ucrainean. 5utem mri cantitatea de com#usti#il ncrcat n rachet, ast$el nct s ating "inta pornind din po!i"ia ini"ial de lansare. 7n timp ce vor#ea, oponentul su cltina din cap n tcere. Ce riscuri implic; l ntre# Tong u pe cel care se ndoia. <erghei are dreptate cnd spune c putem modi$ica cantitatea de com#usti#il ast$el nct racheta s a ung la destina"ie. Totui, am mari du#ii n ceea ce privete preci!ia pe care o putem o#"ine. @u tim vite!a i direc"ia vnturilor pe toat traiectoria. +at $iind actuala con$igura"ie meteorologic neo#inuit, condi"iile de !#or ar putea $i $oarte di$erite, pe ntregul traseu, $a" de ceea ce putem msura direct, deasupra noastr. .ehiculul de lansare ar putea $i deviat, cu uurin" i ntr&o mare msur, spre nord sau spre sud $a" de "inta propus. Totodat, ar $i posi#il s trecem dincolo de "int cu cteva !eci de kilometri sau, ca alternativ, s ne lipseasc o distan" similar pentru a o atinge. n calculul traiectoriei de !#or care pornete din acest punct intr prea multe varia#ile pre!umtive. /n risc minor, alimentat de specula"ii, l contra!ise <erghei. 7n ct timp or s revin la normal condi"iile meteo din !on; 4rontul atmos$eric de oas presiune d de a semne de retragere. @e ateptm la un colaps dup nc o !i i umtate, sistemul de presiune ridicat urmnd s devin predominant n apro=imativ apte!eci i dou de ore.

5entru o clip, Tong u cntri argumentele n tcere, apoi lu o deci!ie $r s mai stea la discu"ii. Avem un orar care tre#uie respectat. @u ne putem permite s stm i s ateptm schim#area vremii, i nici s ne asumm riscul de a reduce preci!ia loviturii. O s aducem plat$orma mai aproape de "int i o s ncepem numrtoarea invers ct mai curnd cu putin". Ct de mult tre#uie s naintm ca s micorm incertitudinea datorat condi"iilor atmos$erice; Ca s minimi!am impactul vnturilor potrivnice, tre#uie s scurtm traiectoria. n #a!a ultimelor msurtori eoliene, tre#uie s ne po!i"ionm aici, spuse ucraineanul cu #ar#ion, punnd degetul pe harta litoralului american. 6a o sut cinci kilometri de coast. 5re" de un minut, Tong u studie po!i"ia n tcere, calculnd distan"a suplimentar care tre#uia acoperit. O#serv dou insule n imediata apropiere a po!i"iei propuse i constat c aceasta se a$la periculos de aproape de linia "rmului. +ar o puteau atinge, avnd nc ansa de a $ace lansarea cu respectarea orarului dorit de ,ang. n timp ce to"i ochii din ncpere l urmreau, ateptndu&i ordinele, se ntoarse n s$rit i ddu din cap ctre 6ee. <chim#a"i imediat cursul. .om plasa am#ele nave n noua po!i"ie nainte de apus i vom ncepe numrtoarea invers n !ori.

Capitolul 4" 5ro#a#il c&"i #a"i oc de mine. /n aerostat; Biordino i scrpin #r#ia, apoi cltin din cap ctre 5itt. M&ai trt atta drum de&a curme!iul "rii ca s $acem o plim#are cu un aerostat; Cred c termenul corect este diri a#il, spuse 5itt, aruncndu&i nso"itorului su o privire plin de indignare pre$cut. /n #alon, cum i se mai spune. Q#urnd toat noaptea din Fashington pn pe aeroportul din 6os Angeles, Biordino se tot ntre#ase ce as mai avea 5itt n mnec. 7n loc ca, de la aeroport, s o porneasc ctre sud, spre port i spre sediul 5a!ei de Coast, 5itt ndreptase maina nchiriat ctre nord. 5e cnd e$ul @/MA conducea automo#ilul n a$ara !onei metropolitane a 6os Angeles&ului, Biordino adormise $r ntr!iere pe locul pasagerului. <e tre!ise mai tr!iu, pentru a vedea cmpurile de $ragi care de$ilau dincolo de geamuri i se $rec la ochi n vreme ce maina intra n micul aeroport O=nard, unde 5itt o parc alturi de un aerostat mare, ancorat de un catarg vertical montat pe o camionet. 5rivindu&l, Biordino ncepu s trncneascL @u credeam c <uper -owl:G mai "ine nc dou luni. Avnd o lungime de ai!eci i opt de metri, <entinel :(((, apar"innd <erviciilor de Coordonare a +iri a#ilelor, era, de $apt, mult mai mare dect o#inuitele aerostate $olosite pentru reclame, care planau de o#icei n v!duh n timpul meciurilor de $ot#al i al turneelor de gol$. .ersiune mai mare a popularelor #aloane din seria <k2ship N(( a companiei, <entinel :((( era proiectat pentru a ridica o ncrctur util de aproape dou mii apte sute de kilograme, cu a utorul unui nveli cu o capacitate de !ece mii de metri cu#i de ga!. <pre deose#ire de diri a#ilele cu cadru rigid din anii dou!eci i trei!eci, care !#urau #a!ndu&se pe hidrogenul e=trem de in$lama#il, acesta era un aerostat ctui de pu"in rigid, care se ridica de la pmnt $olosind heliul, un element mult mai sigur. <eamn cu un nepot pipernicit al lui 3inden#urg, mormi Biordino, studiind cu aten"ie diri a#ilul argintiu. <e ntmpl s ai naintea ochilor cea mai recent reali!are din domeniul tehnologiilor de supraveghere i urmrire, spuse 5itt. 8 echipat cu un sistem optic 6A<3. @/MA l testea! n vederea unei posi#ile $olosirii n
:G

Campionatul pro$esionist de $ot#al american.

ca!ul studierii reci$ilor de coral i n cel al mareelor. <istemul a $ost de a utili!at cu succes pentru urmrirea migra"iei #alenelor. Ce e un Csistem 6A<3D; .ine de la <en!or 3iperspectral Aeropurtat de <upraveghere a 6itoralului:N. 8 un sistem #a!at pe imagini optice care $olosete di$rac"ia luminii pentru detectarea i urmrirea "intelor pe care nu le sesi!ea! ochiul. +epartamentul de <ecuritate %ntern inten"ionea! s&l $oloseasc pentru pa!a grani"elor, iar marina militar, ca mi loc de lupt mpotriva su#marinelor. +ac&l putem testa !#urnd deasupra pla ei din Mali#u, atunci sunt pentru, din toat inima. /n mem#ru al echipei de la sol, purtnd o insign @/MA, co#or din nacel la apropierea celor doi. +omnul 5itt; Am instalat aparatura radio trimis de 5a!a de Coast, aa c o s pute"i comunica n #une condi"ii cu navele lor. Breut"ile de pe %car au $ost ndeprtate, ast$el nct, la ateri!are, echili#rarea s se $ac la o sut de kilograme plus unu, atunci cnd re!ervele de com#usti#il scad la cinci la sut, aa c ave"i gri s nu goli"i complet re!ervoarele. +iri a#ilul mai e prev!ut, totodat, att cu sistem care $olosete apa drept #alast, ct i cu un altul, e=perimental, de eli#erare a com#usti#ilului, pentru ca!ul c o s ave"i nevoie s lua"i urgent altitudine. Ct timp putem rmne n aer; ntre# Biordino, dnd cu ochii de dou elice cu a uta care ieeau n a$ar pe am#ele laturi ale pupei nacelei. Opt sau !ece ore, dac nu #rusca"i manetele de accelera"ie. Q#or plcut, e o ncntare cnd o $aci cu aa ceva, spuse, nclinndu&se uor. 5itt i Biordino se c"rar pn la ua nacelei i ptrunser n ca#ina spa"ioas, n care puteau sta con$orta#il opt pasageri. 5itt se nvrti prin sec"iunea de la prova a compartimentului de !#or, apoi lu n primire #utoanele de comand destinate pilotului, n vreme ce Biordino se lsa s cad pe scaunul copilotului. 5itt porni cele dou motoare tur#o, 5orsche ?)(, cu rcire cu aer, montate pe laturile din spate ale nacelei, care serveau drept propulsoare i care scoaser un muget n#uit. Cu motoarele n ralanti, o#"inu permisiunea de decolare din partea turnului de control, apoi se ntoarse ctre Biordino. Bata de !#or, Fil#ur; Bata oricnd eti tu gata, Orville:9. 6ansarea unui aerostat nu era o ac"iune simpl, e=ecutat de pilo"i, ci mai degra# o manevr orchestrat cu gri , la care contri#uia un echipa
:N

&6ittoral Air#orne <ensor&32perspectral .

:9 Fil#ur i Orville Fright, reali!atorii primului aparat de !#or mai greu dect aerul, n anul :?()

numeros, a$lat la sol. n a$ara nacelei, mem#rii acestuia, purtnd cu to"ii cmi de un rou strlucitor, i ocupar po!i"iile n urul diri a#ilului. +ou $rnghii ataate de #ot erau men"inute ntinse de cte trei #r#a"i plasa"i de $iecare parte a provei, n timp ce al"i patru n$caser #alustradele laterale care se ntindeau pe toat lungimea nacelei. 5rin $ereastra larg a carlingii, care i co#ora aproape pn la la#ele picioarelor, 5itt se uita $i= la e$ul echipa ului, a$lat e=act n $a", la #a!a catargului mo#il de ancorare. 6a comanda lui 5itt, acesta i $cu semn unui alt mem#ru al echipa ului, urcat sus, pe catarg, s desprind $rnghia prins de #otul diri a#ilului. Micndu&se la unison, oamenii de la sol remorcar aerostatul lsat $r greut"i, ducndu&l la mai multe !eci de metri deprtare de catargul de care $usese ancorat, ctre un punct de lansare sigur, lipsit de orice o#stacol. 1idicndu&i n sus degetul mare, 5itt i $cu un semn apro#ator e$ului, apoi se ntinse i ls n os o pereche de manete de pe consola central, mrind tura"ia celor dou motoare identice. Cnd echipa ul de la sol ddu drumul $rnghiilor, el trase uor, ctre napoi, o manet de $orma unei $urci montat n $a"a scaunului su. Aceasta activa elicele ac"ionate de motoare i care erau ncastrate n tu#uri pivotante. Cnd trase, tu#urile se ndreptar o#lic n sus, mrind portan"a datorit elicelor care loveau aerul. Aerostatul ncepu imediat s se ridice, deplasndu&se ncet nainte, pe msur ce se nl"a. Aproape $r s dea sen!a"ia de micare, uriaul diri a#il se desprinse de pmnt, urcnd ctre cer cu #otul nainte. 5rintr&o $ereastr lateral deschis, Biordino i $lutur vesel mna ctre echipa ul rmas os, ai crui mem#ri erau redui la dimensiunile unor gndaci pe msur ce aerostatul ctiga rapid altitudine. 7n ciuda rugmin"ii lui Biordino de a !#ura la mic nl"ime pe deasupra pla ei din Mali#u, dup ce prsir aeroportul, 5itt ndrepta diri a#ilul dinspre O=nard direct ctre largul oceanului i l sta#ili! curnd la o nl"ime de apte sute apte!eci de metri. <u# soarele strlucitor, al#astrul pro$und al oceanului 5aci$ic re!ona cu al cerului i, prin v!duhul limpede dinspre nord, cei doi #r#a"i o#servar cu uurin" <anta Cru!, <anta 1osa i <an Miguel, care $ac parte din Channel %slands. n timp ce pluteau ctre est, 5itt remarc picturile de rou de pe aerostat, pe ale crui pr"i laterale materialul nvelitorii se ncl!ise su# ra!ele soarelui dimine"ii. Arunc o privire spre indicatorul de presiune al heliului, sesi!nd o uoar cretere cnd heliul se dilat datorit temperaturii mai ridicate de la altitudinea nalt la care !#urau. /n sistem automat de ventilare ar $i eli#erat ga!ul n e=ces dac presiunea ar $i crescut peste msur, dar 5itt men"inu aerostatul cu mult su# valoarea critic, pentru a nu elimina heliul $r s $ie nevoie.

<im"ea comen!ile lui <entinel :((( grele n mini i i ddu seama c sen!a"ia !#orului cu un aerostat era mai apropiat de cea creat de conducerea unui iaht rapid, de dou!eci de metri, dect de cea dat de pilotarea unui avion. 5entru rsucirea crmelor i a pro$undoarelor era nevoie s manevre!i $urca cu putere, i urma o pau! nelinititoare nainte ca #otul aeronavei s rspund treptat comen!ilor. Corectnd cursul, privi, cu gndurile aiurea, $rnghiile care atrnau de #otul diri a#ilului, legnndu&se ncoace i ncolo. +edesu#tul lor, o am#arca"iune apru #rusc n ra!a vederii, recunoscu un vas nchiriat pentru pescuit. Minusculul pescar de o !i de la pupa i $lutura deodat mna ctre ei, cu o nonalan" prietenoas. +iri a#ilele aveau ceva care prea s ating ntotdeauna o coard sensi#il. 5uteau a#sor#i romantismul din v!duh, o$erind amintirea vremurilor cnd !#orul era nc o noutate, decise 5itt. Aa, cu minile pe comen!i, putea sim"i el nsui nostalgia. 5lutind tacticos deasupra apei, i ls mintea n vol#ura trecutului, ntorcndu&se n !ilele anilor trei!eci, cnd diri a#ilele mamut, precum Bra$ Qeppelin i 3inden#urg, mpr"eau cerurile cu uriaele aeronave ale marinei militare, Akron i Macon. Aidoma opulentelor nave de croa!ier din aceeai epoc, o$ereau o maiestuo!itate calm care, n ca!ul cltoriilor moderne, pur i simplu, nu mai e=ist. Cnd a unser la o distan" de cinci!eci de kilometri n larg, 5itt vir aerostatul ctre sud i ncepu s navighe!e descriind un arc larg i domol n dreptul !onei metropolitane a 6os Angeles&ului. Biordino activ sistemul 6A<3, conectat la un laptop, ceea ce i permitea s o#serve imaginea navelor de supra$a" care se apropiau de la o distan" de pn la cinci!eci i cinci de kilometri. Cargo#oturile i celelalte vase comerciale nvol#urau apa ndreptndu&se ctre port ntr&un ir ntrerupt, dar nes$rit. @avele mari veneau din numeroase porturi cu nume e=otice, ncepnd cu Mum#ai i terminnd cu *akarta, dei China, *aponia i Taiwan&ul erau rspun!toare pentru cea mai mare parte a tra$icului, n porturile din vecintate intrau peste trei mii de vase pe an, crend un $lu= continuu, care se tra de&a curme!iul 5aci$icului ctre porturile aglomerate ale Americii aidoma $urnicilor ctre un picnic. /itndu&se pe ecranul laptopului, Biordino i raport lui 5itt c putea o#serva, n deprtare, dou vase mari, care se ndreptau spre port i preau nave comerciale. Aplecndu&se pe geamul carlingii, 5itt putu s o deslueasc la ori!ont pe aceea din $runte. < mergem s aruncm o privire, rspunse, ndreptnd #otul diri a#ilului ctre nava care se apropia. Aps pe unul dintre #utoanele proaspt instalatei sta"ii radio a 5a!ei de Coast i vor#i n cascL

Ctre vedeta 3ali#ut a 5a!ei de Coast, aici diri a#ilul %car. @e a$lm pe po!i"ie i ne pregtim s survolm dou vase care se ndreapt ctre port, la circa apte!eci de kilometri est de 6ong -each, terminat. Am n"eles, %car, rspunse o voce pro$und. @e #ucuram c tu i ochii ti din cer sunte"i alturi de noi. Avem trei nave des$urate n $orma"ie i anga ate n ac"iuni de interceptare. Ateptm raportul tu de survolare a vaselor din !on n timp ce se apropie. Terminat. Ochi din cer, #om#ni Biordino, A pre$era s $iu stomacul de pe canapea, spuse, ntre#ndu&se deodat dac le adusese cineva prn!ul la #ordul diri a#ilului. 7n tot timpul nop"ii, Od2sse2 navigase spre vest, apropiindu&se ncetul cu ncetul de coastele Cali$orniei, pe care le prsise cu doar cteva !ile nainte. +up ce re!olvase disputa legat de po!i"ia de lansare, Tong u se ntorsese pe plat$orm i $urase cteva ore de somn n ca#ina cpitanului, tre!indu&se cu o or nainte de rsrit. <tnd pe puntea de naviga"ie su# lumina primelor ra!e ale dimine"ii, se uit cum se deplasa plat$orma n sia ul lui ,ogur2o i o#serv, n deprtare, dincolo de prova tri#ord, um#ra unei insule de dimensiuni considera#ile. 8ra insula <an @icolVs, o stnc arid i #tut de vnturi, a$lat departe de toate celelalte insule i de"inut de marina militar, care o $olosea mai ales ca #a! de antrenament pentru am$i#ii. Continuara s se deplase!e ctre vest timp de nc o or, dup care sta"ia sa radio pri, $cnd s se aud vocea cpitanului 6ee. @e apropiem de locul indicat de inginerii ucraineni. 5regti"i&va s opri"i motoarele, o s ocupm o po!i"ie a$lat la sud&est de voi. O s $im pregti"i s ini"iem numrtoarea invers n vederea lansrii imediat ce o s ordona"i s&o $acem. MpA$irmativ, rspunse Tong u. O s sta#ilim po!i"ia i o s sta#ili!m plat$orma. 5regti"i&v pentru amplasare. <e rsuci i ddu din cap ctre unul dintre oamenii su# acoperire ai lui ,ang, care pilota nava Od2sse2. Cu o ncredere #a!at pe ndemnare, timonierul ncetini ritmul elicelor de la pupa, apoi activa sistemul de autopo!i"ionare. 4olosind coordonatele B5< ca "int $i=, $u declanat sistemul controlat de calculator pentru a coordona elicele din $a", din lateral i din spate, #locnd vasul n po!i"ia dorit, de parc l&ar $i parcat pe o moned. Controlul po!i"ionrii activat, !#ier pilotul cu voce aspr, militroas. <ta#ili!area prin inundare ini"iat, continu, apsnd o serie de #utoane de pe consola iluminat. 6a ai!eci de metri su# timon, n interiorul celor dou pontoane gemene se deschiser automat o serie de valve, iar o umtate de du!in de pompe ncepur s mping apa srat n interiorul gol al cocilor de o"el.

%nundarea era impercepti#il pentru cei a$la"i pe puntea de pe plat$orm, pentru c pompele controlate de computer $unc"ionau n mod uni$orm. 5e puntea de naviga"ie, Tong u urmrea pe un monitor imaginea tridimensional computeri!at a lui Od2sse2, ale crui coci de catamaran i pr"i in$erioare ale pilonilor se colorau ntr&un al#astru strlucitor pe msur ce apa le ptrundea n interior. n timp ce oamenii de pe puntea de naviga"ie mai degra# vedeau dect sim"eau, plat$orma se scu$unda ncet n valuri, precum un ascensor inert. Trecur ai!eci de minute nainte ca plat$orma s co#oare cu paispre!ece metri, partea in$erioar a cocilor sale gemene scu$undndu&se la adncimea de dou!eci i unu de metri su# supra$a"a apei, care o$erea sta#ilitate plat$ormei. Tong u remarc $aptul evident c plat$orma i ncetase uoara legnare de mai nainte. +atorit pontoanelor scu$undate i a stlpilor de sus"inere par"ial inunda"i, Od2sse2 se trans$ormase ntr&o plat$orm sta#il ca o stnc, de pe a crei supra$a" putea $i lansat o rachet de patru sute cinci!eci de tone. +up atingerea adncimii prev!ute de lansare, o sonerie ncepu s sune i, pe gra$icul de pe monitor, nivelul apei al#astre care se ridica a unse la o linie roie, ori!ontal. 5ilotul aps nc o serie de #utoane, apoi se retrase de lng consol. %nundare complet. 5lat$orma este sta#ili!at pentru lansare, spuse. Asigura"i puntea de naviga"ie, rspunse Tong u, $cnd semn cu capul ctre un mem#ru $ilipine! al echipa ului, care sttea lng radar. /n pa!nic a$lat lng u $u chemat cu un semn al minii i, $r un cuvnt, l escort pe acesta a$ar. Tong u se ndrept spre partea din spate a pun"ii de naviga"ie, unde intr ntr&un mic li$t care l co#or pe podeaua hangarului, n urul imensei rachete culcate roiau o du!in de ingineri, care e=aminau un ir de terminale de computer conectate direct cu interiorul vehiculului de lansare. Tong u se apropie de un #r#at cu pr stu$os i ochelari rotun!i, pe nume 6ing, care conducea echipa. nainte ca Tong u s apuce s deschid gura, 6ing i!#ucni, vor#ind cu nervo!itate. Am veri$icat testele $inale ale ncrcturii i re!ultatele sunt po!itive. .ehiculul de lansare e sigur i toate sistemele electromecanice au $ost testate pe rnd. -un. 5lat$orma e pe po!i"ia indicat i a $ost sta#ili!at pentru lansare. 1acheta e gata pentru transportul n turnul de lansare; 6ing ddu din cap cu entu!iasm. Ateptm ordinul de trecere la ac"iune. <untem pregti"i s ini"iem lansarea vehiculului de transport i ridicarea n po!i"ie vertical. @&avem de ce s pierdem timpul. ncepe"i imediat. Anun"a"i&m cnd sunte"i gata, ca s evacum plat$orma. +a, #inen"eles, rspunse 6ing.

Apoi se gr#i ctre un grup de ingineri din apropiere i ncepu s le vor#easc cu repe!iciune. Ca un crd de iepuri speria"i, acetia se gr#ir s se mprtie pe la posturile lor. Tong u se trase napoi i urmri cu privirea uile hangarului, care se deschideau dnd la iveal o in care traversa puntea, ducnd ctre turnul de lansare din captul opus al plat$ormei. 4ur pornite mai multe motoare electrice i, lovindu&se de pere"ii hangarului, !gomotul lor rever#er cu putere. Tong u se apropie de o consol i se uit peste umrul lui 6ang, ale crui mini dansau peste comen!ile de pe panoul de comand. Cnd un ir de lumini ver!i se aprinse #rusc, e$ul echipei de lansare i $cu semn unui alt inginer, care activ suportul mo#il. 1acheta lung de ai!eci de metri, a$lat n po!i"ie ori!ontal, se deplasa ncet, vi#rnd, ctre uile hangarului, suportul su rulnd pe nenumrate ro"i care se agitau ca picioarele unui miriapod. 1acheta iei la lumina !ilei alunecnd dincolo de ui cu propulsoarele de la #a! nainte i vopseaua sa al# scnteie su# soarele dimine"ii. Tong u se plim#a de&a lungul vehiculului de lansare care nainta, admirnd $or"a uriaei rachete i, n acelai timp, $iind uimit de circum$erin"a ei enorm care putea $i remarcat n po!i"ia ori!ontal. 6a cteva sute de metri distan", ,ogur2o sttea alturi de plat$orma, cu puntea superioar plin de mem#ri ai echipa ului i de ingineri, care se m#ul!eau, ntin!ndu&i gturile ca s !reasc, n treact, uriaa rachet n micare. Omida mecanic travers puntea deschis i se opri cnd a unse la #a!a turnului de lansare. 5artea superioar a rachetei nu ieise cu totul din hangar i un panou glisant de pe acoperiul acestuia se deschise #rusc, o$erind spa"iu de micare. Transportorul $u n"epenit, $iind #ine $i=at de punte, i intrar n $unc"iune mecanismele de ridicare, prin activarea pompelor hidraulice, care ncepur s mping ncet n suportul rachetei. Cu $ine"e i r#dare, vehiculul de lansare se nclin, ndreptndu&se ncet spre vertical, #otul su alunecnd prin deschiderea din pla$onul hangarului, pn cnd sttu, drept, pe $undalul turnului de lansare. O serie de suporturi proptir racheta, $i=nd&o de punte, n vreme ce n ur se nvlmeau conducte de alimentare, rcire i ventila"ie, care erau ataate i veri$icate. Mai mul"i muncitori din turnn $i=au ca#lurile care urmau s le permit inginerilor de pe ,ogur2o s monitori!e!e du!inile de sen!ori electronici ncastra"i su# nveliul rachetei. Qenit&ul, odat $i=at n po!i"ie vertical, suportul erector&transportor $u ndeprtat cu delicate"e, lsndu&l ancorat doar de turnul de lansare. Cu un susur hidraulic, suportul co#or n po!i"ia sa ini"ial, ori!ontal, i reveni n hangar, unde avea s $ie $erit de posi#ile stricciuni din timpul lansrii. Agitat, 6ing discut prin radio cu centrul de control al lansrii nainte de a se gr#i s se ntoarc spre Ton u.

<unt cteva anomalii minore, dar, n ansam#lu, racheta se ncadrea! n parametri ma ori de prelansare. Tong u i nl" ochii ctre racheta impuntoare, a crei ncrctur de virui letali era menit s se reverse, ntr&o ploaie mortal, asupra a milioane de oameni nevinova"i. 5entru el, su$erin"ele i moartea nu nsemnau nimic, se descotorosise de empatie cu !eci de ani n urm. <ingurul lucru care conta era puterea pe care o sim"ea nainte&i, o putere care depea tot ceea ce avusese pn atunci, i gusta momentul. Ochii i co#orr treptat de la vr$ul la #a!a rachetei, apoi mtur ncet cu privirea ntreaga l"ime a plat$ormei nainte de a i&o pironi asupra lui 6ing. %nginerul i atepta nelinitit rspunsul. Tong u l ls s se mai perpeleasc un moment nainte de a rupe tcerea cu voce pro$und, pe un ton $erm. 4oarte #ine, spuse. ncepe"i numrtoarea invers.

Capitolul 4# 8chipa ul de pe +eep 8ndeavor descoperise curnd c a utorul dat la impunerea unei restric"ii era o sarcin monoton. n dou !ile petrecute la datorie, nu li se ceruse dect s a#orde!e i s perche!i"ione!e un mic cargo#ot care venea din 4ilipine, aducnd un transport de lemn de esen" tare. Tra$icul comercial dinspre sud&vest ctre 6os Angeles $usese sporadic i @arwhal, vedeta rapid a 5a!ei de Coast care patrula n apropiere, se descurcase cu competen". 8chipa ul de la @/MA pre$era s $ie pus la trea# n loc s se nvrt $r "int ateptnd s intre n ac"iune i spera, n tcere, c, n sectorul lor, tra$icul avea s se nte"easc. +irk sttea n cam#u!a, mpreun cu <ummer, sor#ind dintr&o ceac cu ca$ea n timp ce ea studia un raport despre mortalitatea coralilor din Marea -arier, cnd apru un marinar care le spuse c erau atepta"i pe puntea de naviga"ie. Am primit un apel de la @arwhal, i anun" +elgado. <unt la umtatea perche!i"iei unui nave container i ne cer s con$irmm identi$icarea unui vas care se apropie din vestul insulei Ctlina i s $im pregti"i pentru o posi#il veri$icare. Ochiul nostru din cer nu a $cut nici o identi$icare preala#il; ntre# +irk. Tatl tu i Al au decolat cu %car n diminea"a asta. <e ndreapt ncoace dinspre nord i pro#a#il c vor survola sectorul nostru la un moment dat n urmtoarele dou ore. 5rin geamul pun"ii de naviga"ie, <ummer privi spre nord i l remarc pe @arwhal, care plutea alturi de o nav container imens, lsat mult n ap din cau!a ncrcturii grele. +eparte, spre vest, o#serv, pe linia ori!ontului, un grunte rou care se apropia. 5ilotul +eep 8ndeavor crmise de a ntr&acolo, pe un curs de intercep"ie. Pla e; ntre# ea, artnd o#iectul cu degetul. +a, rspunse +elgado. @arwhal i&a transmis de a, prin radio, s se opreasc, aa c o s&l interceptm dup ce reuete s ncetineasc. A raportat c se numete Maru <anto i vine din Osaka. O or mai tr!iu, +eep 8ndeavor vir, aliniindu&se cu Maru <anto, un cargo#ot ruginit, cu multiple ntre#uin"ri, de mici dimensiuni n con$ormitate cu standardele naviga"iei de pe oceanul 5aci$ic. mpreun cu <ummer, +ahlgren i al"i trei mem#ri ai echipa ului @/MA, echipa lui Aimes se urc ntr&o alupa i se ndrept spre cargo#ot, unde amar de scara acoperit de rugin care $usese co#ort pe una din pr"ile laterale. <ummer se mprietenise

repede cu cinii care adulmecau #om#e i se o$erise s $ie cea care l ducea n les pe unul din ei. n timp ce Aimes i +ahlgren se ntlnir cu cpitanul cargo#otului ca s treac n revist declara"ia vamal, ceilal"i ncepur s perche!i"ione!e nava de la prova la pupa. Cu cinii n $runte, echipa ptrunse n maga!iile navei, unde veri$ic sigiliile containerelor i e=amina mai multe l!i deschise cu adidai care preau $cu"i n Taiwan. 8chipa ul $ormat din malaie!i cura oi privi cu un amu!ament deose#it la#radorii aurii care adulmecau ndreptndu&se ctre ca#inele sla# luminate. 5e puntea de naviga"ie de pe +eep 8ndeavor, +irk sttea n picioare, studiind cargo#otul apone!. 5e puntea acestuia erau doi mem#ri ai echipa ului care se uitau la nava @/MA. 8l i $lutur prietenete mna ctre cei doi #r#a"i n haine mototolite, care se spri ineau de #alustrad $umnd "igri i glumind ntr&o manier evident rela=at. @ava asta nu repre!int nici un $el de amenin"are, spuse, cu convingere, ntorcndu&se ctre cpitanul -urch. Cum po"i $i att de sigur; 8chipa ul e prea rela=at. Oamenii de pe nava lui ,ang erau pro$esioniti tranan"i, nu lepdturi vesele de genul celor de pe hrdul sta. %ar prin ur ar tre#ui s se nvrteasc nite pa!nici paranoici, su# acoperire, adug, amintindu&i imaginea lui Tong u i a oamenilor si. Cred c ar merita s&i atragi aten"ia lui Aimes cnd se ntoarce. +ac nu&i vor#a de nimic altceva, pentru #ie"i e totui un #un e=erci"iu practic. 0i, ce nai#a, scap de +ahlgren de pe puntea de naviga"ie pentru cel pu"in cteva minute, !m#i cpitanul. +ar nc mai e necesar s&i gsim noi primii. 5e mare sunt, pur i simplu, prea multe locuri n care s te ascun!i, murmur +irk. 7n vreme ce echipa de cercetare aprea, pentru un moment, pe punte, cpitanul -urch lu un #inoclu i scruta ori!ontul. O#serv dou puncte n partea de sud&est, apoi scana nordul, pri!nd n ra!a vi!ual vedeta rapid @arwhal care se ndeprta de nava container. ndrept #inoclul n sus i l $ocali!, !m#i larg i apoi i se adres lui +irk. Cred c, acum, cnd ilutrii notri conductori ai adncurilor $ac veri$icri privind de la #alcon, pe mare sunt mai pu"ine locuri n care s te ascun!i. 6a ase sute de metri deasupra valurilor care se rostogoleau cu calm, argintiul %car plutea gra"ios de&a curme!iul cerului, cu o vite! de cinci!eci i ase de kilometri pe or. n timp ce 5itt senior manevra comen!ile aerostatului, Biordino regla un ir de scale de la #a!a unui monitor color plat. Camera de luat vederi la distan", F8<CAM, montat pe una dintre pr"ile laterale ale nacelei, ca supliment al sistemului 6A<3, trimitea imagini pe

monitor, mrind o#iectele a$late la sute de metri distan". 5itt i arunc privirea de la comen!ile de !#or ctre monitorul care a$ia imaginea pupei unei mici am#arca"iuni pe care $ceau pla dou $emei n #ikini. <per c prietena ta n&o s a$le c ai tendin"e de vo2eur, rse 5itt. @u $ceam altceva dect s teste! re!olu"ia, rspunse Biordino, pe un ton serios, n timp ce se uca mrind i micornd imaginea $undurilor de $emeie. +oar nu eti Ansei Adams :R. 3ai s vedem ce regla e se potrivesc cu o "int adevrat, spuse 5itt, ntorcnd diri a#ilul ctre vest, spre un vas care prsise portul i se a$la la c"iva kilometri distan". 5itt co#or cu vreo sut de metri, l ndrept pe %car ctre tri#ord i mri tura"ia propulsoarelor, ctignd treptat teren i micornd distan"a $a" de nava care se deprta. Cnd nc mai erau la opt sute de metri distan", Biordino regla camera, mrind imaginea pupei cargoului cu coca de culoare neagr, citindu&i cu uurin" numeleL,*asmin <tar... Madras. 5lim# camera de&a lungul pun"ii, o#servnd un ir de containere ngrmdite nainte de a se $i=a asupra catargului, unde monitorul de!vlui imaginea unui steag al %ndiei care scotea un plesnet ascu"it n #taia vntului. 4unc"ionea! per$ect, spuse Al, cu mndrie. 5itt privi por"iunea goal de ocean a$lat n $a"a cargo#otului indian, a$iat de 6A<3 pe ecranul laptopului. 5entru moment, nu se apropie nimic pe canalul principal de navigare. < continum s ne ndreptm ctre sud, unde s&ar prea c e ceva mai mult activitate, spuse, remarcnd cteva imagini n e=tremitatea stng a ecranului. +eplas aerostatul ctre sud i se oprir curnd deasupra vedetei rapide @arwhal i a cargo#otului pe care tocmai l perche!i"iona, apoi survolar o parte a insulei Catalina. Cnd a unser din nou deasupra apei, Biordino art cu degetul dincolo de par#ri!, ctre o nav turcoa! care se !rea n deprtare. Acolo e +eep 8ndeavor. <e pare c a trecut i ea la ac"iune, spuse, remarcnd cargoul rou care sta"iona alturi. 5itt ndrept diri a#ilul ctre nava @/MA i o chem prin radio cnd se apropiar. %car ctre +eep 8ndeavor. Cum merge pescuitul; @ici urm de momeal, rspunse vocea lui -urch. Cum vi se pare !#orul de agrement, domnilor; 7ncnttor, cu e=cep"ia $aptului c Al ron"ie permanent caviar, ceea ce mi stric plcerea o$erit de imaginile derulate n timpul !#orului. < vedem dac nu v putem $ace rost de mai mult ac"iune.
:R 4otogra$ american, :?(M&l?R'

Am n"eles, v&am $i ndatora"i. Biordino regla sistemul 6A<3 al diri a#ilului, cutnd "inte. <e pare c avem un vas la circa trei!eci i cinci de kilometri spre nord&vest, pe canalul principal de naviga"ie, i ceva ce arat ca dou "inte sta"ionare la trei!eci de kilometri vest $a" de noi, spuse, artnd nite pete gri cu al# care contrastau cu $undalul al#astru al oceanului de pe monitor. 5itt privi laptopul, apoi se uit la ceas. Ar tre#ui s prindem nava din nord&vest $r pro#leme. < mergem mai nti s vedem ce e parcat acolo, rspunse, orientnd diri a#ilul nspre vest i ctre cele dou pete mari de pe ecran care, n mod #i!ar, stteau nemicate.

Capitolul 5$ 6ansarea unei rachete de pe o plat$orm <ea 6aunch e precedat, n mod tradi"ional, de o numrtoare invers care durea! apte!eci i dou de ore. n cele trei !ile de pregtiri sunt e$ectuate !eci de teste, pentru a avea certitudinea c toate sistemele au=iliare sunt opera"ionale i c toate sistemele mecanice i computeri!ate de la #ordul rachetei sunt gata s $ac $a" solicitrilor violente din timpul lansrii. Cu cincispre!ece ore nainte de momentul acesteia, att inginerii ct i ceilal"i mem#ri ai echipa ului, cu e=cep"ia ctorva, sunt evacua"i de pe plat$orm pe msur ce se apropie ultima etap a numrtorii inverse. @ava de asam#lare i comand este mutat apoi ntr&o !on sigur, la o distan" de ase kilometri i umtate n spatele punctului de lansare. Cu cinci ore nainte, ultimii oameni de pe plat$orm sunt evacua"i cu a utorul unui elicopter, iar restul procedurilor care "in de numrtoarea invers sunt diri ate de la distan", de pe nava au=iliar. Cnd mai rmn mai pu"in de trei ore, opera"iunea riscant de alimentare cu com#usti#il a vehiculului de lansare este e$ectuat automat, pomparea din tancurile uriae de depo!itare a$late pe plat$orma a kerosenului i o=igenului necesare pentru com#ustie $iind comandat de la distan". Alimentarea odat ncheiat, deci!ia de a trece la lansare i de a amorsa racheta cnd totul este pregtit e lsat la latitudinea inginerilor din echipa de lansare a$lat la #ordul navei au=iliare. 5entru c nu aveau timp din #elug, inginerii din echipa de lansare a lui 6ing uni$icaser procedurile, reducndu&le lista la minimum. 6saser deoparte testele suplimentare i nesemni$icative, le eliminaser pe cele automate, iar timpul de alimentare $usese redus datorit scurtrii traseului de !#or. 8rau cu to"ii de acord c puteau lansa racheta Qenit la e=act opt ore dup lestarea i sta#ili!area lui Od2sse2. Tong u se a$la pe plat$orm, la picioarele turnului de lansare, privind imensul ceas digital montat la #a!a acoperiului hangarului. A$ia, cu ci$re roii, luminoase, ()L)ML:9, ultimul numr sc!nd cu cte o unitate la $iecare secund. Trei ore i trei!eci i dou de minute pn la desprindere. Cu e=cep"ia ca!ului n care ar $i aprut o pro#lem tehnic ma or, opera"iunea de lansare urma s continue $r nici o oprire. n vi!iunea lui Tong u, totul urma s se reduc, n curnd, la simpla alimentare cu com#usti#il i la aprinderea acestuia. +ar, nainte de a se putea apsa pe #uton, ,ogur2o tre#uia s de"in controlul deplin asupra opera"iunii de lansare. 6ing i inginerii si sta#ilir mai nti o legtur radio cu sistemul de comand automat al lansrii, care

era testat i veri$icat prin intermediul centrului de comand de pe ,ogur2o. Apoi urm trans$erul comen!ilor lui Od2sse2. /n sistem radio de po!i"ionare maritim permitea ca plat$orma s $ie controlat de la distan" dup ce ntreg personalul avea s $ie evacuat n vederea lansrii. Asemenea unei ucrii teleghidate, plat$orma putea $i ridicat, co#ort i deplasat la atingerea unei tastaturi a$late la #ordul lui ,ogur2o. Controlul o dat predat navei au=iliare, 6ing i se altur lui Tong u pe punte. @u mai am nimic de $cut aici, ,ogur2o de"ine integral controlul sistemului. 8u i echipa mea tre#uie s ne ntoarcem la #ordul su pentru a continua activit"ile speci$ice numrtorii inverse. Tong u mai arunc nc o privire ctre ceasul care o a$ia. 4elicitri. A"i devansat orarul. O s transmit s $ie trimis alupa de pe ,ogur2o i o s&"i po"i lua imediat oamenii de pe plat$orm. @u veni"i cu noi acum; ntre# 6ing. Mai nti tre#uie s pun pri!onierii la adpost, dup care eu i grupul meu de comando o s v urmm. 8 dorin"a mea s $iu ultimul om care prsete plat$orma naintea lansrii, spuse Tong u. Asta, cu e=cep"ia celor care n&or s&o prseasc de loc, adug, cu un !m#et sinistru. @u era de ateptat s $ie aici o plat$orm petrolier. Ochii lui Biordino se plim#au de la imensul o#iect ptr"os la o hart mrit de naviga"ie pe care o "inea, ndoit, n poal. 7n !ona asta nu e indicat ca omul s ntreprind activit"i riscante. @u cred c <ierra Clu#:? are de gnd s trate!e cu #lnde"e nite $ora e secrete $cute att de aproape de coast. <&ar putea s $ie i mai descumpni"i cnd o s le spui c la #ordul plat$ormei se a$l o rachet, rspunse 5itt. 5rin par#ri!, Biordino privi chior plat$orma de care se apropiau. 8u o s $iu. +&i omului cu ochi de vultur o pr ituric. Cnd a unser mai aproape, 5itt rsuci diri a#ilul, descriind un arc larg n urul plat$ormei i al navei au=iliare alturate, avnd gri s evite !ona de deasupra acesteia. <ea 6aunch; ntre# Biordino. Aa ar tre#ui. Totui, nu cred c se deplasea! cu racheta n po!i"ie vertical. 8u cred c sta"ionea!, rspunse Biordino, o#servnd c nava au=iliar de alturi nu lsa n urm nici un sia . Cre!i cumva c&or s $ac lansarea de aici;
:? Organi!a"ie de protec"ie a mediului

@icidecum. <e presupune c lansea! chestiile astea de la 8cuator. +ac ar avea de gnd s ncerce o lansare de aici, ar tre#ui s se a$le mcar n nordul !onei .anden#erg. 5ro#a#il c e un $el de test, dar hai s a$lm despre ce&i vor#a. 5itt aps un comutator al sta"iei radio i salut plat$orma adresndu&i&se prin casc. +iri a#ilul %car ctre plat$orma <ea 6aunch. Terminat. /rm o pau!, dup care 5itt repet apelul. +up un alt interval ndelungat de tcere, o voce puternic rspunse, n s$rit. Aici plat$orma Od2sse2 a companiei <ea 6aunch. Terminat. Od2sse2, cum se e=plic po!i"ia n care v a$la"i; Ave"i nevoie de a utor; Terminat. O alt pau! ndelungat. @egativ. 1epet, cum se e=plic po!i"ia n care v a$la"i; 5au!a se repet. Cine solicit in$orma"ia; 5rietenoi indivi!i, nu&i aa; i spuse Biordino lui 5itt. Cellalt cltin din cap i vor#i din nou n emi"torul radio. Aici diri a#ilul %car, cola#orm cu 5a!a de Coast n ceea ce privete asigurarea securit"ii grani"elor. . rugm s de$ini"i situa"ia n care v a$la"i. Terminat. Aici Od2sse2. 8$ectum teste de sistem. . rugm s pstra"i distan"a. Terminat i ncheiat transmisia. Tipul e un adevrat Ba##2 3a2es, !ise Biordino. .rei s rmnem prin prea m; Tre#uie s&o lum napoi, ctre nord, dac inten"ionm s interceptm vasul care se apropie, adug, artnd spre ecranul radarului. Cred c de aici, de sus, nu putem $ace mare lucru. O,, o s ne vedem de trea# i o s ne ucm de&a prinselea cu urmtoarea nav care se ndreapt spre port. +ar s&i punem pe #ie"ii de os s veri$ice ce se ntmpl, spuse 5itt, ntorcnd aerostatul ctre nord. 7n timp ce 5itt se plasa pe un curs de interceptare a vasului comercial, Biordino lu sta"ia radio. 7n !ona asta ac"ionea! +eep 8ndeavor i @arwhal. 5rima nc mai perche!i"ionea! un cargou apone!, dar ceea de&a doua e disponi#il pe moment. Totui, spune c plat$orma se a$l n a$ara !onei de douspre!ece mile n care are dreptul s opere!e. @u le cerem s&i a#orde!e pentru o perche!i"ie. 6e cerem doar s&i studie!e de la distan" i s $ac o veri$icare cu a utorul repre!entan"ilor companiei <ea 6aunch.

Biordino vor#i din nou prin radio, apoi se ntoarse spre 5itt. @arwhal e de acord i a pornit ntr&acolo. -un, rspunse 5itt, urmrind cu privirea plat$orma din urma lor, care se topea n deprtare. +ar nu se sim"ea #ine. O sen!a"ie scitoare i spunea c, n timpul survolrii, i scpase ceva. Ceva important. ,im sttea n picioare, lng Tong u, pe puntea de naviga"ie de pe Od2sse2, privind aerostatul care vir, ndeprtndu&se ctre nord. @&au !#ovit prea mult. Cre!i c #nuiesc ceva; ntre#. @u tiu, rspunse Tong u, mutndu&i privirea de la diri a#il la cronometrul montat pe un perete. 6ansarea va avea loc peste dou ore. @u putem permite s se amestece cineva acum. ,i&1i, ntoarce&te pe ,ogur2o i stai alturi de cpitanul 6ee. +ac cineva din a$ar ncearc s pun piedici, ac"ionea! cu hotrre. M n"elegi; ,im i privi comandantul drept n ochi i ddu din cap. 7n"eleg per$ect.

Capitolul 51 5rin sta"ia radio a 5a!ei de Coast, +irk i cpitanul -urch l au!ir pe Biordino cernd ca @arwhal s veri$ice plat$orma <ea 6aunch i nava au=iliar. n cteva minute, @arwhal chem nava @/MA. +eep 8ndeavor, am ncheiat inspec"ia navei container Andaman <tar i ne ndreptm ctre o plat$orm maritima pentru o veri$icare vi!ual. n momentul de $a", n sectorul nostru nu e=ist tra$ic ctre port, aa c ne pute"i nso"i dac i cnd v e pe plac. Aruncm o privire; l ntre# -urch pe +irk. +e ce nu; 8 linite. 5utem s&i urmm imediat ce terminm aici. -urch arunc o privire spre cargoul apone! i o#serv c Aimes i mem#rii grupului care e$ectua perche!i"ia ncepeau s se adune lng #alustrad, misiunea lor $iind aproape ncheiat. A$irmativ, @arwhal, transmise -urch, prin radio, ctre nava 5a!ei de Coast. . urmm imediat ce $inali!m veri$icarea care e n curs, peste cinci sau !ece minute. Terminat. M ntre# ce a strnit interesul #trnului, spuse +irk, retoric, n timp ce el i -urch scrutau ori!ontul ncercnd s deslueasc imaginea plat$ormei plutitoare. 6a trei mile distan", @arwhal i am#alase cele dou motoare diesel i !#ura pe deasupra valurilor cu vite!a sa ma=im, de dou!eci i cinci de noduri. .edeta de dou!eci i apte de metri era una dintre cele mai noi am#arca"iuni de tip -arracuda achi!i"ionate de 5a!a de Coast, destinat s ac"ione!e n a$ara porturilor mai mici. 5entru c misiunea sa consta mai ales n opera"iuni de inspec"ie i de salvare, echipa ul de !ece oameni al vasului nu era dotat dect cu armament uor, avnd dou mitraliere de :M,9 mm montate pe puntea de la prova. 6ocotenentul -ruce Carr <mith se re!em de unul dintre pere"ii despr"itori de pe puntea nghesuit de naviga"ie n vreme ce am#arca"iunea ngri it vopsit n al# i portocaliu se cltin pe coama unui val i prova plesni apa mprocnd cu spum. +omnule locotenent, am luat legtura prin radio cu comandamentul. +ispeceratul o s contacte!e #iroul din port al companiei <ea 6aunch, ca s a$le care&i trea#a cu plat$orma lor, spuse, dintr&un col", o$i"erul cu prul rou care se ocupa de comunica"ii. <mith i rspunse dnd din cap, apoi i se adres pilotului cu n$"iare copilroas care manevra crma. Men"ine cursul, i spuse, cu hotrre.

Cele dou puncte de la ori!ont pe care le urmreau se mrir ncetul cu ncetul, pn cnd se conturar limpede $ormele distincte ale unei plat$orme petroliere i ale unei nave utilitare. @ava au=iliar nu mai era alturi de plat$orma care sta"iona i <mith putu vedea c, de $apt, se ndeprta de aceasta. Arunc o privire peste umr i o#serv c +eep 8ndeavor ncheiase veri$icarea cargoului. @ava turcoa! se pusese n micare, lsnd n urm vasul comercial i prnd s i urme!e din deprtare. +omnule, vre"i s ne ndreptm ctre plat$orm sau ctre nav; ntre# pilotul cnd a unser mai aproape. 5entru nceput, deplasea!&te de&a lungul plat$ormei, pe urm o s aruncm o privire i asupra navei, rspunse <mith. Mica am#arca"iune de patrulare ncetini pe msur ce se apropia de plat$orma care, acum, $iind #locat, co#orse cu cincispre!ece metri mai os n ap. <mith privi, copleit, uriaa rachet Qenit care sttea alturi de turnul de lansare de lng marginea dinspre tri#ord. Cercet puntea plat$ormei $olosindu&se de un #inoclu, dar nu deslui nici un semn de via". 8=aminndu& i partea dinspre pupa, !ri ceasul care a$ia numrtoarea invers i pe care se putea citi (:L)ML((, adic o or i trei!eci i dou de minute. Ce nai#a; murmur <mith, urmrind valorile descrescnde de pe a$ia ul digital. 7nha" transmi"torul radio i i se adres lui Od2sse2. Ctre plat$orma <ea 6aunch, sunt vedeta @arwhal a 5a!ei de Coast. Terminat. +up o pau!, ncerca din nou. +ar se lovi de aceeai tcere. 0e$a departamentului de in$orma"ii de la <ea 6aunch, cu ce v pot $i de $olos; rspunse vocea cati$elat de la cellalt capt al liniei tele$onice. Aici +istrictul /nspre!ece al 5a!ei de Coast, din cadrul Brupului de Asigurare a <ecurit"ii Maritime, dispeceratul central. . rog, ne interesea! misiunea i loca"ia navelor Od2sse2 i <ea 6aunch Commander, apar"innd companiei dumneavoastr. /n moment, e!it $emeia, rs$oindu&i hrtiile de pe #irou. Am gsit, continu. 5lat$orma Od2sse2 e n drum spre locul plani$icat pentru lansare, situat n 5aci$icul de .est, lng 8cuator. /ltima sa po!i"ie, raportat n aceast diminea" la ora opt antemeridian, era la circa optspre!ece grade latitudine nordic i o sut trei!eci i dou de grade longitudine vestic sau, cu apro=ima"ie, la dou mii apte sute trei!eci de kilometri spre est&sud&est de 3onolulu, 3awaii. @ava de asam#lare i comand <ea 6aunch Commander se a$l, n momentul de $a", n portul 6ong -each, $iind supus unor mici repara"ii. @e ateptm s prseasc portul mine, ndreptndu&se spre punctul

de ntlnire cu Od2sse2 de la 8cuator, unde este programat, peste opt !ile, lansarea satelitului ,oreasat M. @ici unul dintre vase nu se a$l acum n apele de coast ale Cali$orniei de <ud; @u, sigur c nu. . mul"umesc pentru in$orma"ii, doamn. Cu plcere, rspunse e$a departamentului, ntre#ndu&se de ce ar $i putut 5a!a de Coast s cread c una dintre nave s&ar $i a$lat undeva, n apropierea coastelor Cali$orniei 4iind prea ner#dtor ca s&i piard timpul ateptnd un rspuns de la 5a!a de Coast din 6os Angeles, <mith i aduse vasul mai aproape de plat$orm. 6ocotenentul era deran at de $aptul c Od2sse2 nu&i ddea nici un rspuns, ignornd repetatele sale apeluri radio. n cele din urm, i ntoarse aten"ia ctre nava au=iliar, care se strecurase pn la patru sute de metri deprtare de plat$orm. +ar i apelurile radio repetate ctre aceasta rmaser $r rspuns. +omnule, e su# pavilion apone!, o#serv pilotul cnd @arwhal se deplas ctre vas. @u e o scu! pentru ignorarea unui apel. < ne plasm paralel cu ea i s ncercm s discutm prin portavoce, ordon <mith. 7n timp ce @arwhal ieea din um#ra plat$ormei, iadul se de!ln"ui #rusc. +ispeceratul 5a!ei de Coast sparse tcerea radio anun"nd c Od2sse2 raportase c se a$l la mii de kilometri distan" de Cali$ornia i c nava sa au=iliar era nc la docurile din 6ong -each. 6a #ordul lui ,ogur2o, c"iva mem#ri ai echipa ului ddur deoparte peretele lateral al pun"ii in$erioare, dnd la iveal un ir de "evi cilindrice ndreptate ctre mare. +ei nu&i venea s&i cread ochilor, instinctul lui <mith prelua controlul, n"elegnd corect situa"ia n care se a$lau i $cndu&l s&i strige ordinele nainte de a reali!a c de pe #u!e i se desprindeau cuvinte. Cu toat vite!a spre portE Motoarele la puterea ma=imE 5regti"i&v de manevre de evitare. +ar era prea tr!iu. 5ilotul a#ia reui s rsuceasc nava n travers $a" de ,ogur2o cnd o dr de $um al# se ridic de pe puntea in$erioar a acesteia din urm. 4umul pru s nal"e deasupra i!vorului su nainte ca o ra! strlucitoare s se npusteasc n a$ar. Apoi, ieind din $um, o rachet sol&sol C<<&@&' <ardine, de $a#rica"ie chine!easc, "ni din "eava lansatorului, prsind nava pe o traiectorie ori!ontal. Cnd v!u racheta care venea direct ctre el de&a curme!iul apei, <mith avu sen!a"ia clar c o sgeat l nimerise ntre ochi. n $rac"iunea de secund n care i!#i puntea de naviga"ie la numai doi metri de el, i se pru c #otul rachetei i !m#ea.

4iind purttoarea a o sut ai!eci i cinci de kilograme de e=plo!iv puternic, racheta chine!easc avea su$icient putere distructiv pentru a scu$unda un crucitor. .edeta lovit de la mic distan" nu avea nici o ans de scpare. 1acheta de ase metri lungime se sparse n urma impactului cu @arwhal i n$lori ntr&o imens minge de $oc, iar s$rmturile nvpiate ale navei 5a!ei de Coast i ale echipa ului acesteia $ur purtate de su$lul e=plo!iei pe deasupra valurilor, n timp ce $ocul se stingea n tcere pe supra$a"a apei, un mic nor negru n $orm de ciuperc se nl" deasupra de!astrului, precum o maca#r piatr de mormnt. Coca al#, ars, singura parte a navei rmas intact, rmase lipit de $a"a oceanului, ntr&o strdanie inutil de a continua s pluteasc. n urul ei, s$rmturi mari, cuprinse de $lcri, ardeau cu vlvtaie deasupra apei nainte de a se scu$unda ncet n adncuri. Coca $umegnd rmase la supra$a" pre" de aproape cincispre!ece minute nainte ca lupta ei s ncheie i ultimele rmi"e ale vedetei @arwhal s alunece su# valuri trosnind, #ol#orosind i lsnd n urm un omoiog de a#ur.

Capitolul 52 +umne!eule, au tras o rachet n @arwhalE strig cpitanul -urch cnd v!u nava 5a!ei de Coast disprnd ntr&un nor de $um i $oc, la trei kilometri de +eep 8ndeavor. +elgado ncerc imediat s cheme vedeta prin radio n timp ce ceilal"i priveau prin geamurile pun"ii de naviga"ie. <ummer n$ac un #inoclu de mare putere, dar din @arwhal nu mai era mare lucru de v!ut, rmi"ele $rmi"ate ale acesteia $iind ascunse de o perdea groas de $um. 8a se uit dincolo de $um, privind plat$orma i nava au=iliar de alturi, pe care le studie ndelung. 4r rspuns, opti +elgado, dup ce ncercrile sale repetate de a lua legtura cu am#arca"iunea 5a!ei de Coast se lovir de tcere. Ar putea $i supravie"uitori, ngaim Aimes, uluit de distrugerea neateptat a vasului i a oamenilor pe care i cunotea att de #ine. @u cute! s m apropii mai mult, rspunse cpitanul -urch, cu team i cu vinov"ie. <untem nenarma"i i s&ar putea s&i a"inteasc urmtoarea rachet asupra noastr chiar acum, ct stm de vor#. <e ntoarse i&i ordon pilotului s opreasc motoarele i s se men"in pe po!i"ia n care se a$lau. Cpitanul are dreptate, i se adres +elgado lui Aimes. Chemm a utoare, dar nu putem pune echipa ul nostru n pericol. @ici mcar nu tim cu cine sau cu ce avem de&a $ace. Oamenii lui ,ang, spuse <ummer, dndu&i $ratelui ei #inoclul. 8ti sigur; ntre# Aimes. 7n$iorat, ea ddu din cap n tcere, n timp ce +irk studia navele. Are dreptate, spuse el, ncet. @ava au=iliar. 8 acelai vas care a scu$undat <ea 1over. 0i chiar ar#orea! un pavilion apone!. Au vopsit&o i au recon$igurat&o, dar parie! pe urmtorul meu salariu c e aceeai nav. 0i de ce sta"ionea! aici, alturi de plat$orm; adug Aimes, cu o e=presie nedumerit aternut pe chip n treact. Motivul nu poate $i dect unul singur. <e pregtesc s dea o lovitur cu racheta celor de la <ea 6aunch. Cnd reali!ar gravitatea situa"iei, puntea de naviga"ie se scu$und ntr&o linite covritoare. n cele din urm, un Aimes cruia nu&i venea s cread ce se ntmpla rupse !ga!urile tcerii. 0i @arwhal; Tre#uie s vedem dac mai triete cineva. Aimes, tu tre#uie s chemi a utoare aici, chiar acum, se rsti +irk. 8u o s m duc s vd dac sunt supravie"uitori.

+elgado se uit la +irk ncruntndu&se. +ar nu ne putem permite s&o aducem pe +eep 8ndeavor mai aproape, l averti!. @ici n&am de gnd s&o $ac, rspunse +irk, $r s dea e=plica"ii, n timp ce prsea n gra# puntea de naviga"ie. +e pe puntea de naviga"ie a lui Od2sse2, Tong u i co#or privirea ctre resturile lui @arwhal, care ardeau mocnit, i la care se hol# n tcere. ,ogur2o nu avusese de ales, nu putuse dect s atace nava 5a!ei de Coast. 8l i ordonase lui ,im s procede!e ast$el. 8rau destul de departe de "rm pentru a nu $i detecta"i. 0tia c suspiciunile apruser n urma ntlnirii cu diri a#ilul. i n ura, n gnd, pe inginerii ucrainieni $iindc mutaser locul lansrii, negli nd s ia n considerare $aptul c deci!ia $inal i apar"inuse. 7n timp ce str#tea, nervos, puntea de naviga"ie cu pai mari, citi pe ceasul care a$ia numrtoarea invers (:L:(L((, o or i !ece minute. Bndurile i $ur spul#erate de sta"ia radio, care emise, prind, un apel de pe ,ogur2o. Aici 6ee. Am distrus nava inamic, aa cum ne&a"i ordonat. +ori"i s& o distrugem i pe asta; 8 o alt nav militar; Terminat, se interes Tong u, ndreptndu&i privirea spre nava care se !rea n deprtare. @u. Credem c e un vas de cercetare tiin"i$ic. @u&l distruge"i. 8conomisi"i muni"ia, s&ar putea s avem nevoie de ea mai tr!iu. Cum dori"i. 6ing raportea! c echipa de lansare e n siguran" la #ordul lui ,ogur2o. 8vacua"i plat$orma; +a. Trimite alupa napoi aici, oamenii mei vor $i gata de plecare n curnd. Terminat. Tong u puse la loc emi"torul radio, apoi se ntoarse ctre un mem#ru al grupului de comando, care sttea n partea din spate a pun"ii de naviga"ie. Trans$er pri!onierii de la <ea 6aunch, n grupuri mici, n hangarul vehiculului de lansare i ncuie&i n spa"iul de depo!itare. 5e urm adun grupul de asalt, pentru rentoarcerea pe ,ogur2o. @u v teme"i c, n hangar, echipa ul plat$ormei nu va supravie"ui lansrii; ntre# cellalt. 8 $oarte posi#il ca ga!ele evacuate s&i ucid. @u&mi pas dac triesc sau mor atta vreme ct nu pot mpiedica lansarea. -r#atul ddu din cap, apoi se strecur a$ar de pe puntea de naviga"ie. Tong u se ndrept ncet ctre timon, studiind cu gri irul de aparate electronice ncastrate n peretele despr"itor dinspre prov. Cnd descoperi un panou care con"inea comutatoarele manuale prioritare asupra comen!ilor

automate, scoase un pumnal i l n$ipse ntr&o m#inare lateral, deschi!nd capacul. Apucnd grmada de ca#luri din interior, aps muchia !im"at a pumnalului de&a curme!iul i n aceasta, $cnd comutatoarele inutili!a#ile. Continundu&i plim#area pe puntea de naviga"ie, adun o du!in de tastaturi ataate diverselor computere destinate naviga"iei i po!i"ionrii i le arunc printr&un hu#lou deschis, privindu&le cu r#dare n timp ce cdeau n ocean, mprocnd apa. 6e urmar trei laptopuri, care se scu$undar, disprnd n adncuri. Ca msur suplimentar de precau"ie, i scoase pistolul Block i trase mai multe $ocuri ntr&un ansam#lu de computere i monitoare de naviga"ie a$late pe punte. Aa cum i se ordonase lui 6ing s procede!e cu computerele din hangar destinate controlului lansrii, Tong u le scoase din $unc"iune pe cele de naviga"ie din ca#ina timonei, eliminnd orice posi#ilitate de a se interveni n ultimul moment. 6a mai pu"in de o or naintea lansrii, toate comen!ile plat$ormei i ale rachetei erau n minile celor de pe ,ogur2o, i acolo aveau s rmn. 6as&m s vin cu tine, spuse <ummer. 0tii c pot conduce orice su# ap. @u are dect dou locuri, iar *ack e singurul care are e=perien" n ceea ce privete o#iectul sta. 8 mai #ine s mearg el mpreun cu mine, spuse +irk, artnd cu o micare a capului ctre +ahlgren n timp ce pregtea de lansare su#mersi#ilul pentru colectarea pro#elor de la mare adncime. 6und mna surorii sale, privi n adncul ochilor ei de culoarea cenuie a perlelor. %a legtura cu tata i spune&i ce s&a ntmplat. <pune&i c avem nevoie urgent de a utor. O m#r"i n gra#, adugnd cu voce sc!utL Convinge&te c -urch men"ine nava ntr&o po!i"ie sigur, chiar dac nou ni se ntmpl ceva. 4i"i pruden"i, !ise ea, n timp ce +irk se urca n gra# n su#marin, nchi!nd tam#uchiul de deasupra sa. <e strecur pe locul pilotului, alturi de +ahlgren, constatnd c su#mersi#ilul era alimentat i gata de plecare. Treispre!ece noduri; ntre#, cu scepticism. Aa stipulea! manualul utili!atorului, replic *ack +ahlgren, apoi se rsuci i, prin geamul unui hu#lou, $cu semn c totul era n ordine. 6a pupa lui +eep 8ndeavor, operatorul macaralei i rspunse dnd din cap i ridic su#marinul rou strlucitor de pe punte, peste #alustrad, co#orndu&l apoi n mare gra# n ocean. nainte de a $i nghi"i"i de undele ver!i, cei doi #r#a"i apucar s o vad pe <ummer $cndu&le cu mna de pe punte. .asul @/MA avnd prova ndreptat ctre plat$orm, su#marinul $usese ascuns vederii de suprastructura acestuia i $useser lsa"i la ap $r s $ie o#serva"i.

< vedem ce ne poate o$eri, spuse +irk, activnd propulsoarele i mpingnd manetele de accelera"ie pn la re$u!. <u#mersi#ilul n $orm de tra#uc nu $cu un salt nainte, ci $u mai degra# a!vrlit n mi locul vuietului strident al motoarelor electrice i al apei nvol#urate. +irk regl cu $ine"e dou pro$undoare pn cnd a unser la o adncime de ase metri, apoi urm direc"ia indicat de #usol ctre epava lui @arwhal. 5ilotnd su#marinul, +irk avea sen!a"ia c manevrea! un aspirator. <u#mersi#ilul slta i erpuia prin curentul marin, de parc ar $i $ost condus printr&un vas cu melas. +ar, sim"ind n urechi #rumul propulsoarelor, nu se ndoia c pilota un demon al vite!ei. Chiar i $r un vite!ometru, ar $i putut spune, udecnd dup deplasarea apei din dreptul hu#loului, c naintau e=trem de repede. Ki&am spus c e ca un armsar pursnge, !m#i +ahlgren, urmrind cronometrul de pe consol. Ar tre#ui s ne apropiem de @arwhal peste circa ai!eci de secunde, adug, redevenind serios. /n minut mai tr!iu, +irk ncetini treptat, lsnd motoarele n ralanti n timp ce $or"a de iner"ie care l mpingea pe -adger nainte era n scdere. 5lutir ctre supra$a" i +ahlgren regl #alastul din re!ervoare ast$el nct s se men"in ct mai os, pentru a rmne ascuni ct mai mult cu putin". Bra"ie priceperii sale de e=pert, su#mersi#ilul a#ia dac sprgea supra$a"a apei, partea sa superioar neridicndu&se deasupra cu mai mult de trei!eci de centimetri. 6a c"iva metri n $a"a lor, puteau vedea coca !dro#it a vedetei @arwhal, care ardea mocnit, cu pupa ridicat sus, n aer, su# un unghi neo#inuit. +irk i +ahlgren a#ia o !riser, cnd pupa #ascul, ridicndu&se i mai sus, dup care ntregul $ragment de epav alunec n tcere su# valuri. n ur rmaser mprtiate cteva resturi, unele nc ar!nd, dar nici unul mai mare dect un pre de ters picioarele. <u#mersi#ilul condus de +irk descrise un mic cerc n urul epavei, dar n ap nu se vedea nici un semn de via". +ahlgren sta#ili legtura cu +eep 8ndeavor i l anun" pe Aimes, cu gravitate, c, dup toate aparen"ele, ntreg echipa ul pierise n e=plo!ie. Cpitanul -urch ne cere s ne ntoarcem imediat pe +eep 8ndeavor, adaug +ahlgren. Ca i cum nu l&ar $i au!it, +irk aduse su#marinul i mai aproape de plat$orm. +in po!i"ia lor avanta oas, su# ap, puteau !ri doar o mic por"iune din acea parte a plat$ormei a$lat dincolo de umtatea superioar arachetei Qenit i de partea de sus a hangarului. +ar el l opri #rusc pe -adger i arta cu degetul ctre rachet. /ite, acolo, sus.

+ahlgren cerceta cu privirea !ona din spatele rachetei, ns nu deslui dect acoperiul hangarului i un loc gol, destinat ateri!rii elicopterelor. i ncorda privirea i i&o co#or ncet. Atunci $u i!#it de ceea ce v!u. /n cronometru digital imens, pe care citi ((LGML((, cinci!eci i dou de minute. O#iectul la o s $ie lansat n mai pu"in de o or, e=clam, urmrind cum descretea numrul secundelor. Tre#uie s&l oprim, spuse +irk, cu o tent de mnie n glas. Tre#uie s a ungem la #ord, i nc repede. Cu toate c eu nu tiu nimic despre rachete i despre plat$orme de lansare i ha#ar n&am cum te descurci tu, amice, n privin"a asta. Tre#uie s $im nite mici genii, se strm# +irk, apoi mpinse #rusc manetele de vite! nainte, $cnd su#marinul s se npusteasc nspre plat$orm.

Capitolul 53 <u#mersi#ilul rou metalic iei din nou la supra$a" lng pupa plat$ormei, aproape su# turnul de lansare i su# racheta Qenit. +irk i +ahlgren privir cu aten"ie un sett $ormat din numeroase panouri care se nl"au din partea in$erioara a plat$ormei, chiar su# #a!a rachetei. +e$lectorul de $lcri avea rolul de a devia i de a atenua etul de $oc al acesteia, conducnd $uria lansrii, prin plat$orm, ctre oceanul de dedesu#t. Cu cteva secunde nainte de lansare, n canal erau eli#era"i mii de litri de ap care s a ute la rcirea por"iunii e=puse a plat$ormei cnd, n timpul ridicrii ncete a rachetei de pe suportul su, se de!ln"uiau $lcrile iadului. Adu&mi aminte s nu parche! aici cnd se aprinde tor"a asta, spuse +ahlgren, ncercnd s&i imagine!e incendiul n mi locul cruia s&ar $i a$lat dac racheta ar $i $ost lansat. @u tre#uie s&mi spui de dou ori, rspunse +irk. Cutnd o modalitate de a urca pe puntea principal, aten"ia le $u atras de pilonii groi care sus"ineau plat$orma. +ahlgren o#serv primul alupa de pe ,ogur2o, legat n partea opus a acesteia. Cred c vd o scar pe pilonul ala din $a", de care e amarat #arca, !ise el. +irk se orient n gra#, apoi l aduse pe -adger din nou n imersiune i l deplas cu repe!iciune printre pontoanele scu$undate ale lui Od2sse2, ctre captul de la pupa al plat$ormei. <e sltar la supra$a", aprnd e=act la pupa alupei al#e, i se men"inur deasupra cu pruden", cu ochii la cealalt am#arca"iune. Cred c nu&i nimeni acas, spuse +irk, mul"umit c #arca era goal. Te deran ea! dac te ocupi de amarare; 7nainte de a primi rspunsul, +ahlgren deschisese de a tam#uchiul din partea superioar i se c"rase deasupra. +irk goli apa de mare din re!ervoare ca s o#"in $lota#ilitatea ma=im, apoi mic su#mersi#ilul ncet nainte, pn cnd se lovi uor de pupa alupei. +ahlgren sri imediat de pe su#marin n #arc, apoi din #arc pe plat$orm, strngnd n mini o parm de amarare n timp ce se deplasa. +irk opri repede sistemele de alimentare ale su#mersi#ilului i se urc pe plat$orm n vreme ce +ahlgren lega parma. 5o$ti"i, pe aici a ungem n apartamentul de lu= de pe acoperi, spuse +ahlgren pe tonul ceremonios al unui om de lume, ntin!ndu&i #ra"ul ctre scara de alturi. Cei doi #r#a"i se urcar pe treptele metalice cu repe!iciune, alergnd n susul scrii cu pai mari i avnd totodat gri s $ac ct mai pu"in !gomot. Cnd a unser n capul irului de trepte se oprir o clip s&i

trag rsu$larea, apoi pir pe puntea e=terioara a plat$ormei. 1idicndu&se n picioare la e=tremitatea dinspre prov, se pomenir $a" n $a" cu dou re!ervoare de alimentare imense, n $orm de tra#uc, ncon urate de un la#irint de "evi i de conducte. n acestea era depo!itat hrana in$lama#il, compus din kerosen i o=igen lichid, a rachetei Qenit. +incolo de re!ervoare, n partea din spate a plat$ormei, ddur cu ochii de racheta nsi, nl"ndu&se ca un monolit n mi locul pun"ii deschise. 1maser locului o clip, $ascina"i de dimensiunile i de $or"a enorm dega at de rachet, chiar i $r a lua n considerare ncrctura ei letal. Apoi +irk i ridic ochii ctre hangarul care se nl"a alturi de ei, acoperit, n partea anterioar, de plat$orma de decolare a elicopterelor. <unt ct se poate de sigur c puntea de naviga"ie se a$l deasupra hangarului. Acolo tre#uie s a ungem. +ahlgren e=amina construc"ia n mod sistematic. <e pare c o s $im nevoi"i s trecem prin hangar pentru asta. 4r alte vor#e, cei doi #r#a"i se puser n micare n salturi rapide, avnd gri s nu $ie o#serva"i n timp ce se npusteau spre captul hangarului. A ungnd de partea dinspre punte a uilor mari, ca de ham#ar, +irk se apropie cu aten"ie de ele ca s arunce o privire nuntru. Cnd racheta Qenit nu se a$la n interior, culcat, hangarul lung i ngust prea o imens peter goal. Cu +ahlgren pe urmele sale, +irk se prelinse n urul uii i apoi n interior, deplasndu&se, $r !gomot, n spatele unui generator imens montat lng perete. Mai multe voci rever#erar #rusc n ncperea goal i cei doi ncremenir locului. 5e latura opus a hangarului, umtatea lungimii acestuia, se deschise o u, iar vocile amu"ir. Trei #r#a"i sl#i"i, purtnd salopetele companiei <ea 6aunch, intrar cltinndu&se pe picioare, urma"i de doi teroriti narma"i. +irk recunoscu echipamentul negru i putile de asalt A,&9' ca $iind cele cu care $useser dota"i #andi"ii care atacaser <ea 1over. Alturi de +ahlgren, privi n tcere cum cei trei #r#a"i erau mna"i ntr&o maga!ie din pre$a#ricate, situat spre captul ndeprtat al hangarului. 6ng aceasta stteau de pa! al"i doi teroriti, dndu&le o mn de a utor celor care i mnau nuntru pe anga a"ii <ea 6aunch nainte de a ncuia ua n urma lor. Ar $i #ine dac am putea a unge la echipa ul <ea 6aunch, ei tre#uie s tie cum se oprete lansarea, !ise +irk, cu voce sc!ut. Corect. Ar $i ca!ul s $im n stare s avem gri de Mutt i *e$$, o dat ce pleac prietenii lor, rspunse +ahlgren, $cnd semn cu capul ctre cei doi pa!nici ai maga!iei. <e strecurar n adpostul avanta os o$erit de un ungher de lng un transportorerector, ateptar i i urmrir cu privirea pe primii doi teroriti,

care sttur un moment de vor# cu pa!nicii, apoi ieir prin ua lateral. Bhemuindu&se i croindu&i drum printre ra$turile cu aparatur electronic de control i l!ile cu unelte, +irk i +ahlgren se strecurar mai aproape de ca#ina p!it. 5e traseu, trecur pe lng un ra$t cu scule etichetat ca M8CA@%C 3%+1A/6%C. +up ce e!itar o secund, +irk n$ac un ciocan de lemn cu coada lung, n timp ce +ahlgren lu, pentru orice eventualitate, o cheie tu#ular supradimensionat. Merser pe #rnci pe lng transportorerector, apoi se repe!ir, $r !gomot, n spatele unei plat$orme de lucru a$late la trei!eci de metri de maga!ie. 0i acum, maestre; opti +ahlgren, v!nd c ntre ei i spa"iul de depo!itare nu se mai a$la dect puntea deschis. +irk se ghemui lng roata plat$ormei i se uit n direc"ia santinelelor. Cei doi teroriti narma"i discutau ntre ei cu aprindere, dnd $oarte pu"in aten"ie restului hangarului. Apoi privi cu aten"ie plat$orma n spatele creia se ghemuiser. 8ra o plat$orm motori!at de lucru, care se deplasa n sus i n os, pentru a permite accesul la partea superioar a rachetei cu un diametru de patru metri. +irk #tu cu palma n roata de lng el i i adres lui +ahlgren un !m#et strm#. *ack, opti el, cred c o s conduci asta la ua din $a", n vreme ce eu o s m $urie! ctre cea din dos. Cteva secunde mai tr!iu, +irk se strecur, n linite, pe lng peretele lateral, avnd gri s se deplase!e numai atunci cnd pa!nicii erau cu spatele. +up mai multe salturi iu"i, pe distan"e scurte, a unse n partea din spate a hangarului, pe unde l travers $r s $ie o#servat. Atta timp ct santinelele stteau lng partea din $a" a maga!iei, putea s se apropie, venind din spate, $r s $ie v!ut. 7ntre timp, +ahlgren avea de dus la ndeplinire partea mai riscant a atacului. <e urc pe plat$orma motori!at, n$ac dispo!itivul de comand al ca#lurilor, apoi se ntinse pe #urt. 6a una dintre marginile laterale se a$la o prelat pe umtate rulat, pe care o $olosi ca s se acopere. Trgnd cu coada ochiului la pa!nici printr&o crptur a acesteia, apas #utonul de ridicare cnd se uitau n alt parte. 5lat$orma se slt cu cincispre!ece centimetri, a#ia huruind. @e$iind n !ona n care puteau au!i !gomotul, cei doi pa!nici erau ca i sur!i. +ahlgren atept pn cnd privir din nou n alt parte, apoi aps din nou #utonul, acum "inndu&l ast$el mai mult vreme. 5lat$orma se ridic ncet, precum un li$t, cu motorul electric de a#ia sco"nd un #!it. Kinndu&i respira"ia, +ahlgren atept pn cnd schela a unse la o nl"ime de patru metri i umtate, nainte de a o opri, eli#ernd #utonul. <e uit n os, ctre santinele, i constat c micarea trecuse neo#servat. Acum urmea! partea distractiv, murmur, pentru sine.

Aps #utoanele de comand i ntreaga plat$orm de lucru naint cltinndu&se pe cele patru ro"i i micndu&se cu ncetineal. +ahlgren regla mecanismul de deplasare ast$el nct s o conduc direct ctre maga!ie i ctre cei doi pa!nici, apoi se ghemui su# prelat i rmase nemicat. %mpo!anta plat$orm se tr prin hangar ca un ro#ot, pn la umtatea drumului, nainte ca una dintre santinele s o#serve c era n micare. +e su# prelat, +ahlgren au!i o ra$al de #ol#oroseli ntr&o lim# asiatic, dar, din $ericire, nu urm nici un $oc de arm. /n C3eiED urlat din toate puterile scrni n v!duh, repetndu&se peste cteva secunde, cnd cei doi pa!nici cerur ca toat scamatoria s ncete!e. +ahlgren ignor strigtul i plat$orma continu s rule!e de&a curme!iul pun"ii. /itndu&se printr&o gaur a prelatei, v!u linia acoperiului maga!iei apropiindu&se i tiu c era aproape de santinele. Atept pn cnd plat$orma a unse la un metru i umtate de cldirea depo!itului, apoi aps #utonul stop. 5a!nicii deruta"i nu scoaser nici un cuvnt cnd plat$orma nl"at continu s rule!e n tcere pn ce se opri. 7ncordarea care plutea n aer era palpa#il i +ahlgren caut s pro$ite, pentru ca e$ectul s $ie mai pronun"at. <u# el, cele dou santinele se hol#au, agitate, la plat$orma misterioas, cu degetele asudate pe trgacele armelor. +in punctul lor de o#servare, aveau impresia c plat$orma care i deruta ncepuse s rule!e $iind goal, cu e=cep"ia unei prelate i a unei $rnghii le er ncolcite. 5oate c deplasarea $usese provocat de o simpl de$ec"iune mecanic. <e apropiar cu pruden", ca s vad ce se ntmplase. Ascuns su# prelat, +ahlgren i "inu respira"ia i aps pe #utonul de comand. 5lat$orma ncepu #rusc s co#oare, precum o sta$ie mecanic. 5a!nicii $cur un salt napoi cnd structura de sus"inere, de tip acordeon, se strnse i ea$oda ul de lemn co#or ctre podea. 5lat$orma se opri apoi, #rusc, la doi metri nl"ime. 8ra cu cincispre!ece centimetri #uni deasupra capetelor lor i amndoi se retraser cu vreo doi metri napoi, strduindu&se s vad cine sau ce o conducea, n cele din urm, unul dintre ei se apropie ridicndu&se pe vr$uri i ncepu s&i n$ig "eava putii de atac n sulul de prelat, n timp ce partenerul su se trase napoi, rotindu&i privirile #nuitoare prin hangar. +ahlgren tia c nu avea dect o singur ans de a&l scoate pe pa!nic din lupt i i ridic cu pruden" #ra"ul drept deasupra capului, pregtind lovitura. 5rin prelata strns grmad, sim"i mpunsturile pa!nicului tot mai aproape, pn cnd "eava i se n$ipse n coaps. <urprins, santinela e!it o secund nainte de a retrage arma ca s trag. +ar +ahlgren nu avea nevoie de mai mult timp ca s #alanse!e cheia tu#ular, sco"nd&o de su# prelat i lsnd&o s cad, precum un pendul, ctre capul celuilalt. <upra$a"a metalic dur l i!#i pe acesta direct n $alc cu un trosnet n#uit, dar, printr&un soi de

miracol, $r s&i rup osul. ns lovitura $usese su$icient de puternic ca s&l $ac s leine, i se pr#ui grmad, $r s $i tras nici un $oc. Micarea $cut de +ahlgren l scosese #rusc din adpostul o$erit de prelat, cnd al doilea pa!nic se ntoarse i&i v!u partenerul !cnd $r cunotin" pe podea. +ahlgren i ntoarse nea utorat privirea, strngnd n mn cheia nsngerat. 4r s e!ite, omul i ridic puca A,&9' ctre el i aps pe trgaci. +ar, n aceeai $rac"iune de secund, n spatele su se co#or o um#r care str#tu aerul i l pocni peste cea$, do#orndu&l n vreme ce din "eava armei i "nea un et de $oc. %!#itura $u destul de puternic ca s&l $ac s greeasc "inta, gloan"ele trecnd, $r s&i $ac nici un ru, pe su# plat$orma ridicat pe care se a$la +ahlgren. Acesta v!u silueta nalt a lui +irk la ase metri n spatele pa!nicului, cu o e=presie hotrt pe chip. Ac"ionnd cu disperare ca s salve!e via"a prietenului su, +irk aruncase ciocanul ca pe o secure cu coada lung, acesta !#urnd prin aer pn ce i!#ise capul santinelei ca pe o minge de crichet. Totui, omul $usese doar surprins de lovitur i se ridic nucit n genunchi, ncercnd s "inteasc din nou. +ahlgren sri repede de pe ea$oda i se rsuci ca s i!#easc din nou cu cheia, cnd !gomotul unor $ocuri de arm s$ie aerul. 0i nmrmuri cnd mai multe guri de glonte se niruir, n ordine, pe suportul plat$ormei, doar la c"iva centimetri de capul su. Tu#urile cartu rpiau pe podea, n timp ce rever#era"iile mpucturilor care rsunau n hangar se domoleau treptat. Te&a s$tui s nu te mai miti nici tu, domnule 5itt, scuip vocea amenin"toare a lui Tong u, care sttea n cadrul uii "innd n mini o puc mitralier.

Capitolul 54 +irk i +ahlgren erau "inu"i su# amenin"area armei, n vreme ce Tong u i grupul de comando mnau restul mem#rilor echipa ului de la <ea 6aunch n maga!ie. +up ce cpitanul Christiano $u ultimul om mpins nuntru, unul dintre teroriti se ntoarse spre Tong uL %ntr i tia; ntre#, artnd spre pri!onierii de la @/MA. Cel ntre#at neg cltinnd din cap, cu o vag e=presie de ncntare. 5a!nicul nchise ua grea de metal i o ncuie, #locnd mnerul cu un lan" cu lact. nchii nuntru, trei!eci de anga a"i ai <ea 6aunch erau nghesui"i ntr&o cutie ntunecoas, $r $erestre, neavnd nici o posi#ilitate de scpare. /a o dat ncuiat, Tong u se ndrepta ctre peretele hangarului, unde +irk i +ahlgren stteau n picioare, cu ochii la dou "evi de puc a"intite spre coastele lor. Tong u i arunc lui +irk o privire n care respectul se amesteca cu dispre"ul. +omnule 5itt, ai tendin"a enervant de a supravie"ui i nu e ntrecut dect de predilec"ia agasant pentru amestecul n tre#urile altora. @u sunt dect nesu$eritul care&"i taie calea, rspunse +irk. +e vreme ce dai dovad de un interes att de aprig $a" de opera"iunile noastre, nu "i&ar $ace plcere s asiti la lansare din rndul nti; spuse Tong u, $cnd un semn cu capul ctre trei dintre oamenii si. 7nainte ca +irk s apuce s rspund, acetia i proptir "evile armelor n spatele celor doi, conducndu&i ctre uile deschise ale hangarului. /nul dintre pa!nici se ntinse i lu de pe plat$orma de lucru a lui +ahlgren un colac de $rnghie care !cea alturi de sulul de prelat. nainte de a&i urm, Tong u mai !#ovi o clip, ordonndu&le celorlal"i mem#ri ai grupului su de comando s se m#arce pe alup. 7n timp ce mergeau, cei doi pri!onieri schim#ar o privire, mintea $iecruia cutnd un plan de salvare, dar ansele lor erau $irave. +irk tia c Tong u nu ar $i e!itat s&i ucid pe loc i s savure!e momentul. Asasinul i a unse n timp ce prseau hangarul, ieind pe puntea deschis, scldat n lumina strlucitoare a soarelui. 0tii, desigur, c mai multe unit"i militare se ndreapt chiar acum ctre plat$orm, i se adres +irk, spernd, n tain, c vor#ele lui repre!entau adevrul. 6ansarea o s $ie oprit, iar tu i oamenii ti o s $i"i captura"i sau chiar ucii. Tong u i ridic ochii spre ceasul care cronometra lansarea, apoi se ntoarse spre +irk i !m#i, din"ii lui gal#eni sticlind su# ra!ele soarelui.

@&o s a ung la timp. 0i chiar dac&or s&o $ac, asta n&o s schim#e lucrurile. Militarii americani sunt sentimentali, n&or s atace plat$orma de team s nu ucid muncitorii nevinova"i de la #ord. Acum numrtoarea invers nu mai poate $i oprit, orice s&ar ntmpla. 6ansarea o s ai# loc, domnule 5itt, i o s pun capt att activit"ilor tale inoportune, ct i celor n care sunt amesteca"i compatrio"ii ti. @&ai cum s scapi cu via". M tem c nici tu. +irk i +ahlgren rmaser tcu"i n timp ce i trau picioarele pe punte, sim"indu&se precum doi condamna"i la spn!urtoare. Cnd se apropiar de turnul de lansare, nimeni nu se putu mpiedica s&i ridice privirea ctre racheta strlucitoare, care se nl"a deasupra capetelor lor. Captivii $ur condui chiar su# #a!a ei, $i=at de turnn la c"iva metri deasupra lor. 4ur mpini lng unul dintre stlpii de sus"inere ai turnului i li se ordon s stea locului n timp ce pa!nicul cu $rnghia ncepu s taie mai multe #uc"i cu un cu"it serat. Tong u se opri i i scoase cu nepsare pistolul din toc, ndreptndu&l spre gtul lui +irk, n timp ce un pa!nic i lega ncheieturile minilor i coatele la spate i de stlpul de sus"inere al turnului. 5e urm i leg gle!nele i n$ur $rnghia n urul stlpului nainte de a se duce la +ahlgren, "intuindu&l de stlp n acelai mod. 6ansare plcut, domnilor, uier Tong u, apoi le ntoarse spatele, ndeprtndu&se. O s ne plac, $iindc tim c viermii de teapa ta n&or s mai $ac mult um#r pmntului, l insult +irk. 8l i +ahlgren i urmrir n tcere cu privirea pe Tong u i pe oamenii acestuia, care mergeau alene de&a lungul plat$ormei, ctre cel mai ndeprtat pilon de sus"inere, ca s dispar apoi n osul scrii. +up cteva minute, !rir tenderul care accelera, ndreptndu&se spre ,ogur2o, a$lat acum la o distan" de aproape dou mile de Od2sse2. +in locul unde erau imo#ili!a"i puteau vedea $oarte #ine cronometrul lansrii, a uns la ((LMNL((J mai rmseser dou!eci i ase de minute. +irk privi n sus i studie cu un interes mor#id propulsoarele imense care atrnau la c"iva metri deasupra capetelor lor. n primele secunde ale lansrii, apte sute de mii de kilograme de com#usti#il aveau s $ie e=pul!ate, c!nd asupr&le ca o vi elie de $oc i trans$ormndu&le trupurile n cenu. Mcar avea s $ie o moarte rapid, gndi. Cred c e ultima dat cnd te las s m convingi s vin la o petrecere $r s $i $ost invitat, spuse +ahlgren, ntrerupnd tensiunea. 7mi pare ru, cred c n&am avut "inuta corespun!toare, ripost +irk, $r pic de umor.

<e smuci i i rsuci minile n $rnghiile care l legau, cutnd o modalitate de scpare, dar a#ia dac avea loc s i le mite. Ai vreo ans s te de!legi; l ntre# pe +ahlgren, optimist. M tem c nu. 8 clar c tipul sta i&a ctigat diploma de merit n ceea ce privete nodurile, spuse cellalt, trgnd de $rnghiile care l imo#ili!au. /n !ngnit sonor care rever#er de&a lungul plat$ormei le atrase aten"ia, $iind apoi urmat de un huruit puternic care venea de su# picioarele lor. /n lichid care curgea cu repe!iciune vui n spatele lor, v indu&le pe deasupra capetelor prin numeroasele conducte ncastrate n turnul de lansare. n ur, "evile scr"iau i gemeau, ca i cum ar $i protestat mpotriva potopului de o=igen lichid suprarcit i de kerosen care era pompat n Qenit. Alimentea! racheta, constat +irk. 8ra prea periculos s o $ac ct timp echipa ul se a$la la #ord, aa c au ateptat pn n prea ma lansrii, dup ce plat$orma a $ost evacuat. Asta m $ace s m simt mult mai #ine. <per doar ca tipul care manevrea! pompele nu e negli ent i c re!ervorul n&o s dea pe&a$ar. @eliniti"i, amndoi i ridicar ochii ctre rachet, tiind c o scurgere de o=igen lichid s&ar $i prelins e=act asupra lor, ar!ndu&le pielea. nghi"indu& i com#usti#ilul lichid, racheta se cutremura i gemea, de parc in$u!ia sor#it ar $i tre!it&o la via". n timp ce com#usti#ilul de amorsare ptrundea n prima camer de com#ustie a motorului rachetei, pompele i motoarele vi#rau deasupra capetelor lor. ncremeni"i i tcu"i, cei doi priveau $i= gurile propulsoarelor rachetei, cu gndul la iminenta revrsare de $oc care avea s se prvleasc asupra lor. +irk se gndi la <arah i sim"i o durere #rusc n piept cnd reali! c n&avea s&o mai vad niciodat. nc i mai ru, i aminti c ea era la 6os Angeles. 0i ea ar $i putut s piar n urma lansrii rachetei, pe care el nu $usese n stare s&o mpiedice. Apoi n minte i venir sora i tatl su i i comptimi pentru c nu aveau s a$le niciodat n ce mpre urri dispruse. Cu siguran", nu aveau s e=iste nici un $el de rmi"e care s $ie ngropate, i spuse un gnd mor#id. Aten"ia i $u atras de un uierat de oas $recven", provocat de norii de a#ur al# care "neau din numeroase valve de siguran" plasate de&a lungul rachetei. n timp ce o=igenul rcit se ncl!ea n contact cu aerul, vaporii n e=pansiune erau elimina"i din rachet, acumulndu&se n ciorchinele de nori de deasupra capetelor lor. Ca o ironie crud la adresa celor doi captivi care i petreceau ultimele minute ateptndu&i moartea, cerul prea s se ntunece n timp ce vaporii mpiedicau ptrunderea ra!elor de soare. +ar lui +irk aproape c i sttu inima cnd i ddu seamac um#ra care cdea asupra lor de deasupra rachetei se tra ncet de&a lungul pun"ii plat$ormei.

Chiar i privite din naltul cerului, plat$orma de la <ea 6aunch i racheta Qenit artau impresionant. +ar #r#a"ii de pe %car nu $ceau un !#or de agrement. +e data asta, n ur nu se a$la nimic care s le iroseasc timpul, aa c aerostatul plutea direct ctre plat$orma ncremenit. /ite&l pe -adger. 8 legat de pilonul de sus"inere din $a", spuse Biordino, artnd ctre un col" al plat$ormei, unde se putea !ri su#marinul rou, care sprgea supra$a"a apei. 8 clar c +irk i +ahlgren au reuit s a ung la #ord, spuse 5itt, cu o um#r de ngri orare. +up ce, de pe +eep 8ndeavor, <ummer l anun"ase prin radio c vedeta @arwhal $usese atacat, 5itt ntorsese imediat diri a#ilul ctre sud i se gr#ise s se ntoarc cu toat vite!a. Cele dou motoare 5orsche ataate nacelei se tnguir cnd tura"ia crescu, iar vite!a a unse la valoarea ma=im, de cinci!eci de noduri. 5itt i Biordino puteau vedea, la ori!ont, $umul negru al cocii lui @arwhal, care ardea mocnit, nl"ndu&se de parc ar $i $ost un semnal, pn cnd epava alunec su# valuri. 5itt se ndrept spre resturi att de repede ct o putea $ace greoiul diri a#il n timp ce Biordino $ocali!a camera de supraveghere la distan" asupra spa"iului care li se ntindea nainte. Cnd se apropiar, o#servar c ,ogur2o se ndeprta de plat$orm, descoperind, n acelai timp, mici rmi"e ale am#arca"iunii 5a!ei de Coast cu a utorul imaginii mrite de camer. @u e ca!ul s&"i doreti s !#ori prea aproape de nava aia au=iliar, l averti! Biordino dup ce survolar de mai multe ori, cu aten"ie, locul n care se scu$undase @arwhal $r s descopere nici un supravie"uitor. Cre!i c e dotat cu rachete sol&aer; ntre# 5itt. A lovit vedeta cu o rachet sol&sol, aa c ai o ans dac parie!i pe asta. O s m men"in pe o po!i"ie n care plat$orma s se a$le ntre noi. Asta ar tre#ui s&i mpiedice s trag i, s sperm, s ne spul#ere teama c vom s$ri ca 3inden#urg. 5itt co#or diri a#ilul la o altitudine de o sut cinci!eci de metri i micor tura"ia motoarelor cnd a unser lng plat$orm. Biordino $ocali! camera F8<COM asupra navei ,ogur2o, care sta"iona n deprtare, supraveghind&o cu aten"ie ca s descopere orice ar $i putut indica inten"ia de a trage asupra aerostatului. Cnd se aliniar cu nava, am#arca"iunea pneumatic apru pe monitor. 5itt i Biordino i urmrir cu privirea pe Tong u i pe ultimii mem#ri ai grupului su de atac care se urcau pe vasul mai mare. 5itt o#serv c *ack i $iul su nu se numrau printre ei. /ltimii o#olani care au prsit plat$orma; ntre# Biordino.

<&ar putea. @u par s ai# de gnd s trimit alupa napoi. < vedem dac putem da de cineva care are gri de prvlie. +iri a#ilul vir, a ungnd deasupra pupei plat$ormei, apoi 5itt l conduse, de&a lungul pun"ii de la #a#ord, ctre prov. 5e puntea de dedesu#t nu era nici "ipenie de om. Biordino art ctre ceasul care mergea napoi de deasupra hangarului i pe care indica ((LM9L((, adic dou!eci i apte de minute. n timp ce pluteau ctre captul din $a" al plat$ormei, 5itt crmi i !#ur de&a curme!iul provei i de&a lungul timonei plasate pe acoperi. Biordino rsuci camera pn ce o ndrept ctre $erestrele sta"iei de comanda a plat$ormei. 5e monitor se putea vedea clar interiorul pun"ii de naviga"ie. O scanar de la un capt la cellalt, $r s o#serve nici mcar un singur semn de via". 5e aici, parc ar $i nava $antom Mar2 CelesteM(, spuse Biordino. 4r ndoial. <e pregtesc s aprind $itilul. 5itt i ndrept din nou aten"ia asupra comen!ilor diri a#ilului i l purt deasupra laturii dinspre tri#ord, apoi descrise un cerc strns n urul rachetei Qenit. +in valvele de evacuare ale acesteia se revrsau dre de $um al#, din cau!a com#usti#ilului care se ncl!ea. Biordino deplas camera n sus i n os, panoramnd racheta. 5are s $ie alimentat i gata s decole!e n orice moment. Mai e=act, peste dou!eci i ase de minute, spuse 5itt, cu ochii la ceasul care a$ia numrtoarea invers. Biordino ls s&i scape un $luierat cnd privi cronometrul. O uoar micare de pe monitor i atrase din nou ochii ctre imaginea rachetei, dar tot $u ct pe ce s&o rate!e. Curios, $cu un regla $in al $ocali!rii, co#ornd camera ctre partea de os a rachetei, pn cnd ecranul se umplu cu imaginea a doi #r#a"i care stteau n picioare la #a!a turnului. <unt +irk i *ackE <unt lega"i de turnn. 5itt privi $i= ecranul pre" de o clip i ddu din cap, ncordndu&i ochii ca s&i recunoasc. 4r o vor#, scana plat$orma n cutarea unui loc n care ar $i putut co#or aerostatul. Cu toate c pe puntea din spate, ntre hangar i turnul de lansare, se a$la un spa"iu larg, deschis, o macara nalt era orientat, su# unghi, n sus i spre interior, stn enind diri a#ilul. n contact cu aceasta, materialului care l acoperea s&ar $i putut ag"a, eli#ernd ga!ul. 4rumos din partea lor c ne&au lsat deschi!torul cutiei de conserve, spuse Biordino, uitndu&se la macaraua impo!ant. @ici o pro#lem. +oar c va tre#ui s ateri!m ca un elicopter.

M( -rigantin descoperit, la G decem#rie :?9M, plutind n deriv, prnd s $i $ost a#andonat n gra# de echipa ul disprut $r urm. Ca!ul a devenit cele#ru datorit povestirii The Captain o$ the 5olestar, de Arthur Conan +o2le

Trecnd ra!ant pe deasupra hangarului i co#ornd rapid, 5itt lsa aerostatul ctre imensul platou rotund pentru elicoptere plasat deasupra timonei. Manevrnd cu $ine"e comen!ile, co#or pn cnd nacela atinse uor platoul, parc srutndu&l. 5ot s am ncredere c nu pleci ntr&un tur de agrement $r mine; ntre# 5itt, prsind n gra# scaunul pilotului. *ur cu mna pe inim. +&mi !ece minute. +ac nu ne ntoarcem pn atunci, ia dracului chestia asta de pe plat$orm nainte s se aprind. O s las ceasul de ta=are s mearg, rspunse Biordino, urndu&i noroc cu un semn din cap. Ct ai clipi, 5itt iei pe ua nacelei i sprint, traversnd spa"iul de ateri!are. Cnd dispru n osul unei scri, Biordino i privi ceasul i ncepu s numere nelinitit secundele.

Capitolul 55 Tong u se c"r la #ordul lui ,ogur2o i se ndrept n gra# spre puntea de naviga"ie, de unde cpitanul 6ee i ,im supravegheau plat$orma Od2sse2. Ai plecat cam prea aproape de momentul limit, spuse 6ee, cu gravitate. Au nceput de a s alimente!e racheta. O mic ntr!iere, datorat unui impediment neateptat, rspunse Tong u. <crutnd ori!ontul, o#serv diri a#ilul care se napoia, ndreptndu&se ncet ctre plat$orm. A"i mai detectat alte nave care se apropie; Cpitanul cltin din cap. @u, nu nc. n a$ar de diri a#il, a mai $ost o singur nav de cercetare care venea pe urmele vedetei 5a!ei de Coast, spuse, artnd un semnal luminos pe ecranul radarului, a$lat n partea opus a plat$ormei. <&a oprit n po!i"ia actual, la trei kilometri nord&est de Od2sse2. 0i sigur c&au cerut a utor prin radio. -lestema"ii tia de ucrainieni, $cu, cu dispre". @e&au adus prea aproape de "rm i au pus misiunea n pericol. <chim# cursul ctre sud i s&o pornim cu toat vite!a spre apele Me=icului nainte de a o lua spre punctul de ntlnire. 0i diri a#ilul; ntre# ,im. Tre#uie distrus, ne poate lua urma. @u putem trage n ei ct vreme sunt lng plat$orm. 0i acum e prea tr!iu s mai poat strica ceva. 5oate&or s ard acolo ca nite proti. 3ai, vino s admirm lansarea. O s scpm de ei mai tr!iu. Cu ,im pe urmele sale, Tong u prsi puntea de naviga"ie i se ndrept n gra# spre centrul de control al lansrii. ncperea scldat ntr&o lumin strlucitoare era n"esat de ingineri n halate al#e care stteau la pupitrele de lucru aran ate n $orm de potcoav, n centrul peretelui din $a" se a$la un ecran imens, care reda ntreaga imagine a rachetei Qenit i a turnului de lansare, cu omoioage de vapori al#i emannd din pr"ile laterale. Tong u l o#serv pe 6ing aplecat deasupra unui monitor i discutnd cu un tehnician, i se apropie de inginerul speciali!at n opera"iuni de lansare. 6ing, n ce stadiu se a$l lansarea; l ntre#. -r#atul cu $a"a rotund l privi prin ochelari, cu ochii mi i"i. Alimentarea o s se ncheie peste nc dou minute. /nul dintre computerele de re!erv pentru controlul !#orului nu rspunde, pe una dintre conductele de rcire presiunea e sc!ut, iar indicatorul tur#opompei au=iliare numrul doi arat o pierdere de $luid. Ce importan" au toate astea pentru lansare;

@ici unul dintre ele, luate n considerare att individual ct i n ansam#lu, nu are o importan" critic. Toate celelalte sisteme $unc"ionea! n parametrii normali. 6ansarea va avea loc con$orm orarului sta#ilit, spuse 6ing, cu ochii la cronometrul digital, peste e=act dou!eci i trei de minute i patru!eci i apte de secunde. Cu dou!eci i trei de minute i patru!eci i ase de secunde nainte de lansare, *ack +ahlgren i ridica ochii de la cronometrul de pe Od2sse2 ctre %car, care prea s pluteasc $i=at deasupra timonei. 0tia c nu aveau nici o ans s $ie o#serva"i din nacela a$lat la mare nl"ime, dar se ntre# totui dac 5itt sau Biordino puteau descoperi cumva vreo modalitate de a mpiedica lansarea. <e ncorda ca s se ntoarc spre +irk, a$lat alturi de el, ateptndu&se ca prietenul su s priveasc aerostatul cu speran" i optimism. n loc de asta, +irk prea s nu vad diri a#ilul, ntreaga sa aten"ie $iind concentrat asupra ncercrii pline de ncp"nare de a&i des$ace legturile. *ack ncerc s&i spun cteva vor#e ncura atoare, dar cuvintele i nghe"ar pe #u!e cnd o#serv o micare n interiorul hangarului. 8ra destul de sigur c desluea un #r#at care alerga drept ctre ei. +irk, cineva se ndreapt ncoace. 8 cine cred eu c este; Cellalt privi nspre hangar n timp ce continua s&i smuceasc minile i picioarele legate. i mi i ochii ctre silueta singuratic care se npusti a$ar din hangar i travers plat$orma ducnd n mn ceva care semna cu un #" lung. Omul era nalt i deirat, cu prul nchis la culoare, iar +irk ncet #rusc s se mai lupte cu $rnghiile cnd i recunoscu mersul @u&mi amintesc s&l mai $i v!ut vreodat pe tata micndu&se att de repede, i spuse lui +ahlgren, iar pe $a" i se l"i un !m#et. Cnd e$ul @/MA a unse mai aproape, v!ur c ceea ce ducea 7n mna stng n timp ce alerga nu era un #", ci o secure de pompier. <printnd ctre turnn, 5itt senior !m#i uurat cnd v!u c cei doi nu aveau nici un $el de ran. -ie"i, v&am spus s nu v urca"i niciodat n maina unor strini, g$i el, #tndu&i $iul pe umr i e=aminndu&i legturile. 7mi pare ru, tat, dar ne&au o$erit cte&n lun i n stele, !m#i +irk, apoi adugL "i mul"umim c&ai trecut pe aici, dup noi. Am un ta=i care ateapt. < plecm nainte de a se aprinde chestia asta. Ochind centrul $rnghiei, #alansa securea i n$ipse lama n legtura care imo#ili!a coatele lui +irk. i taie $rnghia de la nche%eturile minilor dintr&o alt lovitur, lama securii sco"nd un sunet rsuntor cnd se i!#i de stlpul de sus"inere al turnului. n timp ce +irk era ocupat s&i de!lege gle!nele, 5itt

repet secven"a tind legturile lui +ahlgren. Cei doi se strduir s se ridice repede n picioare n timp ce 5itt arunc securea deoparte. Tat, echipa ul plat$ormei <ea 6aunch e nchis n interiorul hangarului. Tre#uie s&i scoatem de acolo. 5itt ncuviin" dnd din cap. Mi s&a prut c am au!it nite #ti ntr&o u. 6ua"i&o nainte. Aproape to"i ca unul, cei trei #r#a"i se repe!ir napoi, alergnd pe puntea deschis cu toat vite!a de care erau n stare, tiind c $iecare secund era important. n timp ce alergau, +irk privi cronometrul lansrii de deasupra capului su. +oar dou!eci i unu de minute i trei!eci i ase de secunde i mai despr"eau de momentul n care plat$orma avea s $ie cuprins de $ocul iadului. Ca i cum nu ar $i avut su$iciente motive ca s se mite mai repede, din interiorul hangarului erupse #rusc un huruit. 5rogramul care rula n centrul de control al lansrii de pe ,ogur2o dduse o comand electronic i uile imense ale hangarului ncepur s glise!e, nchi!ndu&se, ceea ce $cea parte din pregtirea lansrii. /ile se nchid, pu$ni +ahlgren. Tre#uie s ne gr#im. Aidoma unui trio de sprinteri olimpici ndreptndu&se spre linia de sosire, #r#a"ii gonir umr la umr ctre spa"iul din ce n ce mai ngust dintre uile care se nchideau. Cu toate c se sim"ea nc plin de vigoare, 5itt ncetini cnd se apropiau de deschidere i i ls pe +irk i +ahlgren s sar primii nuntru. /rmndu&i n ir indian, se rsuci i se strecur prin deschidere dintr& o parte, chiar nainte ca uile s se nchid etanndu&se. Odat a uni la umtatea hangarului, au!ir sunetul unor voci n#uite i al loviturilor date n u metalic de #r#a"ii din maga!ie, care se strduiau s se eli#ere!e. +irk, +ahlgren i 5itt se repe!ir ntr&acolo i studiar ua ncuiat cu lact i lan" n timp ce&i trgeau rsu$larea. 6an"ul n&o s cede!e, dar poate c reuim s scoatem ua din #alamale... dac gsim pe aici o rang, spuse +ahlgren, privind n ur n cutarea unei poten"iale unelte. 5itt arunc o privire spre plat$orma motori!at de lucru pe care str#tuse *ack hangarul, apoi se ntinse i n$c dispo!itivul de comand, care atrna de #alustrad. Cred c ranga noastr e chiar aici, spuse, co#ornd plat$orma cu vreo doi metri, apoi aducnd&o n $a"a maga!iei. 7n timp ce +irk i +ahlgren l priveau, prinse captul li#er al lan"ului cu lact i l n$ur strns n urul #alustradei plat$ormei, apoi "ip la cei din interiorul maga!ieiL 5leca"i de lng uE

Atept o clip, apoi aps #utonul 1%+%CA18 i se uit la plat$orma care se nal" ncet, ntin!nd #ine lan"ul. Mecanismul gemu i se tensiona pentru o clip, n timp ce ro"ile plat$ormei oscilau pe podea. Apoi, cu un trosnet sonor, ua maga!iei $u smuls din #alamale i sltat n aer, cutremurndu&se cnd se i!#i de plat$orm nainte de a cdea, legnndu&se atrnat de lan". 5itt se gr#i s ndeprte!e plat$orma din drum n timp ce echipa ul de la <ea 6aunch nvlea a$ar din depo!itul dttor de claustro$o#ie. Oamenii primiser $oarte pu"in mncare de cnd plat$orma c!use n minile teroritilor i artau sl#i"i i trai la $a" din cau!a stresului captivit"ii. Totui, grupul de pro$esioniti e=perimenta"i, care nu acceptau uor $aptul c $useser sili"i s&i cede!e plat$orma i racheta, era cuprins de o $urie mocnit. Cpitanul i coordonatorul lansrii sunt aici; strig 5itt, acoperind e=clama"iile de mul"umire ale echipa ului eli#erat. 8=tenuat, cpitanul Christiano i croi drum cu coatele prin mul"ime, urmat de un #r#at !velt, cu n$"iare distins i cu #ar#ion. <unt Christiano, cpitanul plat$ormei Od2sse2. Acesta este 6arr2 Ohlrogge, coordonatorul de pe plat$orm al lansrii, adug artnd cu capul ctre cel de alturi. 5lat$orma a $ost pus la adpost $a" de lepdturile alea; $cu, cu dispre". 5itt cltin din cap. Au evacuat plat$orma $iindc se pregtesc s lanse!e racheta. @&avem prea mult timp. Ohlrogge o#serv c erectortransportorul revenise n hangar i c uile acestuia erau nchise. .or#im despre minute, spuse, cu panic n glas. Mai e=act, despre optspre!ece minute. +omnule cpitan, conduce"i& v echipa ul pe plat$orma de ateri!are a elicopterelor, ordon 5itt. Acolo se a$l un diri a#il care poate asigura evacuarea tuturor, dac ne micm repede. 5itt se ntoarse ctre Ohlrogge i adugL 8=ist vreo modalitate de a opri lansarea; <ecven"a de lansare e complet automat i e controlat de nava de asam#lare i comand. <e pare c teroritii au reali!at pe nava lor o copie a acestui sistem. 5utem opri alimentarea rachetei printr&o comand mecanic, o#serv Christiano. 8 prea tr!iu, spuse Ohlrogge, cltinnd din cap. 5e puntea de naviga"ie e=ist o comand prioritar care ar putea $i singura noastr speran" n momentul sta tr!iu, adug, sum#ru.

6i$tul din spate duce pe puntea de naviga"ie. 5lat$orma de ateri!are a elicopterelor e e=act deasupra, spuse Christiano. Atunci s plecm de aici, rspunse 5itt. Brupul se ndrept n gra# ctre spatele hangarului i se ngrmdi n urul li$tului de dimensiuni medii. @u e destul loc pentru to"i, spuse Christiano, regsindu&i atitudinea de comandant. O s $ie nevoie de trei transporturi. .oi opt pleca"i primii, pe urm grupul sta i pe urm cei !ece de acolo, ordon, mpr"ind mul"imea n trei. *ack, tu pleci cu primul grup i i a u"i s se m#arce pe %car. Anun"& l pe Al c mai sosesc i al"ii, spuse 5itt. +irk, tu aduci sus ultimul grup i te asiguri c toat lumea a reuit s scape de aici. +omnule cpitan, noi tre#uie s $acem o vi!it pe puntea de naviga"ie, adug, ntorcndu&se ctre Christiano. Cel din urm, Ohlrogge, +ahlgren i 5itt se nghesuir n li$t, mpreun cu opt al"i #r#a"i, i ateptar, ner#dtori, ca acesta s se ridice deasupra hangarului, la nivelul pun"ii de naviga"ie. +ahlgren o#serv repede, ntr&una dintre pr"ile laterale, scara care ducea ctre plat$orma pentru elicoptere i i conduse pe mem#rii echipa ului sus, pe puntea deschis. 1espectnd promisiunea, diri a#ilul argintiu plutea la c"iva metri deasupra plat$ormei, cu Biordino n $a"a comen!ilor, $umnd un tra#uc gros. n timp ce *ack alerga ntr&acolo, el roti tu#urile pivotante ale elicelor, co#ornd nacela pe punte. <alut, marinarule. %ei cteva autostopiste; ntre# +ahlgren, vrndu& i capul prin ua nacelei. -a #ine c nu, rspunse Biordino. Cte ai; .reo trei!eci, cu apro=ima"ie, !ise +ahlgren, privind cu nencredere compartimentul pentru pasageri al nacelei. 7ndeas&i nuntru, o s&i $acem s ncap. +ar am $ace #ine s& a!vrlim tot ce e greu i de prisos, dac vrem s ne ridicm n aer. 0i repede, $iindc a $i copt de viu e unul dintre lucrurile pentru care am o aversiune. Ca i mine, amice, ripost +ahlgren, conducnd la #ord primii oameni din echipa . 7n plus $a" de cele dou locuri din carling, compartimentul pentru pasageri era prev!ut cu opt $otolii supradimensionate, din piele, de tipul celor din avioane. +ahlgren l studie i se strm# la ideea de a nghesui to"i #r#a"ii nuntru, ceea ce ar $i putut mpiedica aerostatul s se ridice. n timp ce oamenii urcau la #ord, veri$ic modul n care erau montate $otoliile i descoperi c aveau un mecanism de desprindere rapid, pentru ca!ul

ndeprtrii temporare. <e gr#i s scoat cinci dintre ele i, cu a utorul unui inginer rus, le arunc prin ua nacelei. Toat lumea trece n spatele auto#u!ului, strig el. @&o s avem dect #ilete cu loc n picioare. Cnd ultimul om din grup se strecura n compartimentul pentru pasageri, +ahlgren se ntoarse ctre Al. Ct timp mai avem; 7n ur de cincispre!ece minute, dup numrtoarea mea. /rmtorul grup de mem#ri ai echipa ului ncepu s se reverse de pe scar i s alerge ctre platou. +ahlgren ls s&i scape un o$tat uor. Avea s $ie timp, #a chiar i loc, ca toat lumea s urce 7n diri a#il nainte de lansare. +ar era oare timp su$icient ca aceasta s $ie oprit, se ntre#, !rind, la cellalt capt al plat$ormei, racheta Qenit, vertical, alimentat i gata de !#or.

Capitolul 5 5e puntea de naviga"ie a plat$ormei Od2sse2, cpitanul Christiano pli i cltin din cap n tcere cnd cuprinse cu privirea computerele ciuruite de gloan"e i sticla mprtiat pe podea. /m#lnd de colo colo, o#serva, ca pe o curio!itate, un mouse singuratic care atrna spn!urat de $irul su, tastatura cu care $cea pereche ne!rindu&se nicieri. Ohlrogge sesi! c scpase nevtmat i cone=iunea computerului. Am !eci de laptopuri cu un nivel mai os. 5utem cupla unul ca s activm comen!ile plat$ormei, se o$eri el. @u m ndoiesc c au #locat comen!ile automate, spuse Christiano cu scr#, artnd cu degetul mare peste umr, ctre hu#lou. 5itt i urmri micarea i ddu cu ochii de nava ,ogur2o, care sta"iona, s$idtoare, la distan". ntorcndu&i privirile ctre cpitan, !ri, departe, os, su#marinul -adger, nc legat de pilonul de sus"inere de la tri#ord. @&avem timp. <&ar putea s $ie nevoie de ore ca s punem lucrurile la punct, continu Christiano, ndreptndu&se ctre consola central a pun"ii de naviga"ie cu disperarea ntiprit pe chip. <punea"i c e=ist o comand manual prioritar; ntre# 5itt. Christiano anticipase re!ultatul nainte de a vedea consola cu ochii si. Ceilal"i tiau, pur i simplu, prea multe. 0tiau cum s navighe!e cu plat$orma i cum s o #loche!e, cum s alimente!e racheta Qenit i cum s o controle!e i s o lanse!e de pe nava lor au=iliar. Teroritii aveau, pur i simplu, prea multe cunotin"e despre mersul intern al lucrurilor ca s nu $i sa#otat comanda manual prioritar. Cu o de!amgitoare ncredere n convingerile sale, i co#or privirea ctre hara#a#ura de ca#luri tiate i #utoane !dro#ite care repre!entaser ultima speran" de a opri lansarea. Asta e comanda noastr manual prioritar, spuse, solemn, aruncnd pe punte un mnunchi de $ire tiate i de comutatoare. Cei trei #r#a"i pstrar tcerea n vreme ce grmada de piese electronice slta de&a curme!iul pun"ii nainte de a se opri ntr&un perete. Apoi ua se deschise i capul lui +irk apru n ncpere. .!nd e=presiile de pe chipurile celorlal"i trei, tiu c ncercarea lor de a mpiedica lansarea euase. Tot echipa ul e la #ordul diri a#ilului. . sugere!, cu tot respectul, s prsim plat$orma, i s&o $acem acum. Cnd ultimii patru #r#a"i de la #ordul plat$ormei ncepur s urce scrile ctre platoul unde i atepta diri a#ilul, 5itt se opri i i nclet mna de umrul $iului su.

+u&l pe cpitan la #ordul aerostatului i spune&i lui Al s decole!e $r mine. Asigur&te c, nainte de lansarea rachetei, duce diri a#ilul n sens opus, ct mai departe de plat$orm. +ar spuneau c nu se poate interveni asupra controlului automat al lansrii, protest 5itt cel tnr. 5oate c nu sunt n stare s mpiedic lansarea rachetei, dar s&ar putea s reuesc s&i schim# destina"ia. Tat, nu po"i rmne la #ordul plat$ormei, e prea periculos. @u&"i $ace gri i pentru mine, n&am de gnd s stau prin prea m, rspunse 5itt, mpingndu&i uor $iul. Acum d&i #taie. +irk l privi n ochi. Au!ise numeroase istorisiri despre ca!urile n care tatl su pusese siguran"a altora mai presus dect a sa, iar acum avea oca!ia s constate el nsui asta. +ar n ochii lui deslui altceva. O privire calm, plin de siguran" de sine. +irk $cu un pas ctre scar, apoi se ntoarse ca s&i ure!e tatlui su noroc, ns acesta dispruse de a n li$tul care co#ora. Tnrul 5itt se repe!i n susul scrii urcnd cte dou trepte o dat, sri pe puntea pe care se a$la platoul destinat elicopterelor i se uit uimit la aerostatul a$lat n ateptare. @acela semna cu o cutie cu sardele cu $erestre, n care petii $useser nlocui"i cu oameni. ntregul echipa de la <ea 6aunch reuise s se nghesuie n compartimentul pentru pasageri, ngrmdindu&se pe $iecare centimetru ptrat. Cei mai sl#i"i erau ae!a"i pe cele trei $otolii pe care nu le aruncase +ahlgren, iar ceilal"i stteau n picioare, umr lng umr, n spa"iul rmas. Mul"i dintre #r#a"i i scoseser capetele pe $erestrele laterale, n timp ce unul sau doi intraser chiar n mica #aie din spatele nacelei. 5rin compara"ie, metroul din @ew >ork, la o or de vr$, ar $i prut spa"ios. +irk o lu la $ug i se strecur nuntru, moment n care, de undeva, din masa de oameni, au!i vocea lui +ahlgren spunndu&i c locul copilotului era li#er. 5e umtate trndu&se, se !#tu ca s&i $ac drum ctre carling, unde se ae! pe scaunul gol de lng Biordino, care se mutase n stnga, pe locul pilotului. /nde&i tatl tu; Tre#uie s ne desprindem imediat de grtarul sta pentru $riptur. 1mne pe loc. 5resupun c mai are un ultim as n mnec. A spus s duci aerostatul n direc"ia opus lansrii $a" de plat$orm i c o s v&ntlni"i la o teWuila cu ghea" dup spectacol. <per c $ace el cinste, rspunse Biordino, apoi nclin tu#urile pivotante ale elicelor su# un unghi de patru!eci de grade i acceler. @acela nainta pu$ind, trgnd dup ea #alonul plin cu heliu.

+ar, n loc s se ridice cu gra"ie n aer, ca pn atunci, se tr pe platou cu un hrit n$undat. <untem prea grei, spuse +irk. 1idic&te, iu#ito, ridic&te, ndemna Biordino aeronava mamut. @acela continua s patine!e de&a lungul platoului, ndreptndu&se spre marginea dinspre prova care co#ora #rusc ctre ap, de la o nl"ime de ai!eci de metri. n timp ce se apropiau de muchie, Biordino nclin i mai mult elicele i mpinse manetele de accelera"ie pn la capt, dar nacela continu s hrie pe punte. 7n ca#in se ls o tcere stranie, cu to"ii "inndu& i rsu$larea cnd nacela alunec peste #u!a platoului. 0ocul cderii le aduse tuturor un gol n stomac cnd nacela se cltin, co#ornd cu trei metri i apoi se opri. 5asagerii $ur a!vrli"i cu #rutalitate nainte cnd coada acoperit cu pn! a aerostatului se %!#i de platou, $cnd ca #otul acestuia s co#oare aproape vertical n momentul n care se de!echili#ra, trecnd peste margine. Continund s nainte!e huruind, coada trecu n cele din urm dincolo de muchia plat$ormei i ntregul aerostat se npusti ctre ocean cu #otul nainte. Ca s salve!e diri a#ilul, Biordino $u nevoit s ia deci!ia ntr&o $rac"iune de secund. Ar $i putut s repo!i"ione!e elicele la nou!eci de grade, aa cum $useser ini"ial, i s spere c puterea motorului avea s depeasc greutatea n e=ces, men"inlnd aerostatul la nl"ime. <au putea proceda e=act inversL s mping elicele n os, ncercnd ast$el s accelere!e, ceea ce l&ar $i $cut s se nal"e dac ar $i ctigat su$icient vite!. 3ol#ndu&se la oceanul ce se apropia amenin"tor, ls momentul mecanic al diri a#ilului s&i in$luen"e!e deci!ia i aps calm $urca nainte, accelernd co#orrea n pica . Kipetele de spaim ale pasagerilor din spate, care aveau impresia c Biordino ncerca cu #un tiin" s provoace pr#uirea n mare, plutir ctre carling. %gnornd protestele, acesta din urm se ntoarse ctre +irk, a$lat pe scaunul copilotului. +easupra capului tu e un #uton care comand deversarea apei $olosite drept #alast. Apas&l la comanda mea. 7n timp ce +irk locali!a #utonul de pe consola din pla$on, Biordino i concentr privirea asupra altimetrului. Acul indicator se rotea, co#ornd cu repe!iciune de la ai!eci de metri, pe msur ce cretea vite!a de co#orre. Biordino e!it pn cnd aparatul indica optspre!ece metri, apoi !#ierL AcumE Ac"ionnd la unison, Biordino trase #rusc $urca napoi, iar +irk activa sistemul de eli#erare a apei $olosite drept #alast, care deversa, instantaneu, patru sute cinci!eci de litri de ap pstra"i ntr&un compartiment de su# nacel. n ciuda ac"iunilor #rute, aerostatul nu rspunse imediat. +iri a#ilul masiv

continu s se mite n ritmul su greoi i, pentru o clip, Biordino cre!u c ac"ionase prea tr!iu. n timp ce oceanul care se apropia umplea cu repe!iciune cmpul vi!ual deschis n $a"a par#ri!ului carlingii, #otul aerostatului ncepu s se salte uor, descriind un arc larg. Biordino eli#er $urca, pentru a ori!ontali!a aerostatul, n timp ce carlinga a unse mai aproape de ap, pentru c #otul se nal" cu o ncetinea& l agoni!ant. Qguduindu&se #rusc, #a!a nacelei ple!ni supra$a"a apei n momentul n care diri a#ilul n pica i recpta po!i"ia ori!ontal, dar se slt imediat deasupra. n timp ce to"i cei de la #ord i "ineau rsu$larea, aerostatul nainta legnndu&se pe o distan" scurt, nainte de a se ridica ncet la c"iva metri deasupra apei, men"inndu&i altitudinea. 5e msur ce secundele treceau i diri a#ilul rmnea n aer, deveni evident c Biordino reuise. Cu toate c riscase un impact datorit vite!ei n e=ces, pica ul accelerat i deversarea #alastului n ultimul moment $useser su$iciente pentru a&i men"ine n aer. -r#a"ii din compartimentul pasagerilor rsu$lar uura"i i i!#ucnir n urale cnd Biordino reui s aduc, cu mare gri , aerostatul la o altitudine de trei!eci de metri, uriaa aeronav sta#ili!ndu&se ncet su# mna sa $erm. Cred c ne&ai demonstrat cine e e=pert n conducerea diri a#ilelor, l ridic +irk n slvi. +a, i aproape comandant de su#marin, rspunse Biordino, ndreptnd #otul aerostatului ctre est i ndeprtndu&l de plat$orm. 7n sens contrar lansrii i ctre larg nu e tocmai direc"ia n care a vrea s m ndrept la altitudinea asta, adug, uitndu&se cu pruden" ctre ,ogur2o pe geamul dinspre #a#ord. Am luat legtura, prin radio, cu +eep 8ndeavor i i&am anun"at s se ndeprte!e de traiectoria de !#or a rachetei, aa c vor $ace un ocol serios ctre nord. Tre#uie s&i pstrm n ra!a noastr vi!ual pentru ca!ul n care am $i nevoi"i s co#orm urgent. +irk scana ori!ontul, men"inndu&i un ochi asupra plat$ormei de lansare. +eparte, ctre sud&est, o#serv silueta neclara al insulei <an @icolas. /itndu&se ctre nord, v!u un punct al#astru, minuscul, despre care tia c era +eep 8ndeavor. Apoi !ri, e=act la nord de acesta, un mic morman maroniu care se ridica din mare. 5etecul de uscat dinspre nord, din $a"a noastr. mi amintesc, din harta de naviga"ie, c e vor#a de o mic insul din gol$, numit C<anta -ar#araD. +e ce nu ne&am ndrepta ntr&acolo; Am putea de#arca echipa ul i apoi am cere ca +eep 8ndeavor s&i preia, nainte s mai avem i alte neca!uri. 0i ne&am ntoarce s&l gsim pe tatl tu, spuse Biordino, terminndu& i gndul.

+irk privi n urm, ctre plat$orm, e!itnd. @u se poate s mai $i rmas prea mult timp, murmur. Cam !ece minute, rspunse Biordino, ntre#ndu&se, ca i +irk, dac era posi#il ca 5itt s o scoat la capt ntr&un timp att de scurt.

Capitolul 5! <upravie"uirea la #ordul lui Od2sse2 n timpul lansrii nu era imposi#il. n momentul lansrii rachetei, incendiul a$ecta, n cea mai mare msur, !ona de su# plat$orm. Od2sse2 $usese conceput pentru a $i reutili!at i, n $apt, re!istase de a la o du!in de lansri. 5untea, hangarul, compartimentul n care se a$lau ca#inele echipa ului i ca#ina timonei erau construite ast$el nct s suporte cldura cumplit i ga!ele evacuate n timpul lansrii unei rachete de mare putere. Totui, vaporii to=ici care se revrsau asupra plat$ormei n momentul lansrii erau cei crora era pu"in pro#a#il s le supravie"uiasc ocupan"ii acesteia. 5entru cteva minute dup nl"area rachetei, un val imens de ga!e de evacuare re!ultate n urma arderii kerosenului i a o=igenului lichid nu $cea altceva dect s&o ngroape pe Od2sse2 su# un nor gros de $um, $cnd de nerespirat aerul din vecintate. +ar toate acestea l ngri orau prea pu"in pe 5itt n timp ce srea din li$t i alerga ctre ua din spate a hangarului. @u avea nici un interes s !#oveasc n prea ma plat$ormei cnd era lansat racheta. n schim#, era hotrt s a ung la su#mersi#ilul de un rou strlucitor pe care l v!use prin hu#loul ca#inei de comand plutind pe ap. Aidoma unui atlet care alearg contra cronometru ntr&o curs cu o#stacole, 5itt i croi drum ctre pilonul de sus"inere din col" $ugind i srind de&a lungul pun"ii i sprint n osul scrii care co#ora ctre ap. n gra#a lor de a prsi plat$orma, Tong u i oamenii si nu socotiser c ar $i $ost necesar s de!lege su#marinul de la @/MA , lsndu&l s pluteasc n deriv. 5itt se sim"i recunosctor cnd, a ungnd lng ap sleit de o#oseal, l gsii nc amarat de trepte. +e!leg parma, sri la #ord i se tr ctre tam#uchiul din partea superioar, pe care l nchise etan n urma lui. 7n cteva secunde, i porni sistemele de alimentare i deschise tancurile de imersiune, pregtindu&se de scu$undare. 5ornind elicele propulsoare, l manevr pe -adger cu repe!iciune, ndeprtndu&l de pilonul de sus"inere din partea anterioar i deplasndu&l pe su# i de&a lungul plat$ormei nainte de a&l po!i"iona pentru ndeplinirea sarcinii pe care o avea de ndeplinit imediat. Men"innd su#marinul nemicat, 5itt activ comen!ile dispo!itivului de carota $i=at la prova i, neavnd la dispo!i"ie dect cteva minute, se ruga cerului ca planul su $ante!ist s $unc"ione!e. 8chipa coreean de lansare de la #ordul lui ,ogur2o privi plin de curio!itate ecranul video n timp ce aerostatul argintiu se lsa pe platoul pentru elicoptere de pe Od2sse2 i echipa ul plat$ormei srea n nacel. ,im se strm#, plin de mnie, dar o#serv c Tong u rmsese calm.

Tre#uia s ucidem echipa ul i s do#orm diri a#ilul la cnd am avut oca!ia, uier ,im, v!nd cleai sttea n um#ra plat$ormei. Ctre aerostat $usese ndreptat o camer suplimentar, care reda lupta diri a#ilului pentru a ctiga altitudine nainte de a se ntoarce deasupra oceanului. Tong u art ctre imaginea video cu un semn al capului, plin de ncredere n sine. 8 suprancrcat i nu poate ctiga vite!. +up lansare, o s&l a ungem din urm i&o s&l distrugem cu uurin", i spuse lui ,im, sigur pe sine. Ochii i se ntoarser ctre ceasul care eviden"ia numrtoarea invers i ctre inginerii din centrul de control, care discutau !gomotos i cu aprindere. n ncpere, activit"ile se des$urau cu nervo!itate i n tensiune, n timp ce ultimele minute erau pe s$rite. n apropierea sa, 6ing se ridic n picioare, trecnd n revist datele primite n urma unei serii de evaluri ale vehiculului de lansare. +in pricina ateptrii pline de tensiune i n ciuda temperaturii rcoroase din ncperea prev!ut cu aer condi"ionat, de pe $runte i se prelingeau #ro#oane de sudoare. 6ing avea toate motivele s $ie agitat. n lumea lansrii vehiculelor spa"iale, rata mortalit"ii era uluitoare. 0tia mult prea #ine c apro=imativ una din !ece lansri de satelit se ncheia cu un eec i c eroarea putea proveni dintr&o mie i una de surse. 1atarea decolrii rachetei nu era o ntmplare neo#inuit, cu toate c cele mai multe pierderi de sateli"i se datorau plasrii ncrcturii pe o or#it incorect. 5e scurt, lansarea su#or#ital din misiunea n des$urare elimina o mare parte dintre elementele generatoare de pro#leme asociate cu cele mai multe dintre !#orurile rachetelor, dar riscul unui eec catastro$al survenit n $a!a de desprindere a rachetei nu era niciodat e=clus. 6ing respira ceva mai uurat n timp ce anali!a ultimele semnale primite. Toate sistemele critice erau $unc"ionale. @u e=ista nimic care s indice c racheta Qenit, pe care te puteai #i!ui, nu avea s decole!e n o#inuitul su mod demn de ncredere. 6ansarea n&o s $ie a$ectat de nici un impediment. @umrtoarea invers o s continue nestn enit. Aten"ia le $u atras de ecranul pe care aprea racheta n ultimele minute dinaintea lansrii. n ciuda mul"imii de ochii care convergeau, cu srguin", ctre imaginea acesteia i a plat$ormei, nici unul dintre cei din ncpere nu sesi! o micare nensemnat de la peri$eria ecranului. @umai o#iectivul l o#serva pe #r#atul cu prul negru care alerga ctre marginea plat$ormei, ieind din cadru cnd se lsa n osul scrii de pe pilonul din col".

5itt nu mai pierduse timpul pornind ntregul sett de elice propulsoare care l deplasau pe -adger. +ei tia c era cel mai nepotrivit loc n care se putea a$la, se gr#i s duc su#mersi#ilul de&a lungul pntecelui plat$ormei i l manevra ast$el nct s se opreasc alturi de cel din urm pilon de sus"inere de la tri#ord. 8=act deasupra lui se a$la de$lectorul de $lcri al plat$ormei, care tre#uia s direc"ione!e ctre ap colosalul et de $oc din momentul lansrii. 1suci #otul su#mersi#ilului pn cnd l ndrept ctre pilon, apoi se ndeprt de stlpul cilindric, scu$undndu&se n acelai timp pn la adncimea de patru metri i umtate. 4olosind un sett de #utoane de manevrare, co#or carotiera pn cnd o aduse ntr&o po!i"ie per$ect ori!ontal la prova su#marinului, din care ieea n a$ar ca o lance medieval la turnir. i propti picioarele n puntea metalic i mpinse manetele de accelera"ie n po!i"ia 7@A%@T8 cu TOATP .%T8QA, murmurndL O,, -adger, s vedem cum tii s muti. <trlucitorul su#mersi#il rou i s$redeli drumul prin ap, ctignd repede vite! pe scurta distan" care l despr"ea de pilon. mpins de ntreaga greutate i $or" a su#marinului, carotiera i!#i #u#uind partea lateral a pilonului de o"el masiv. 5itt i "inu rsu$larea n vreme ce nainta hurducindu&se i continu s alunece n aceeai direc"ie pn cnd #otul su#mersi#ilului se lovi de pilon. Cnd se opri n$igndu&se n acesta, 5itt trase repede manetele de vite! n sens invers privind printre #ulele nvol#urate n timp ce se ndeprta de plat$orm. Cnd carota $u e=tras din pilon, rever#er ctre el un sunet mecanic. 5rin apa ntunecoas i tul#urat, !ri e=tractorul care ieea, intact, n e=teriorul provei i rsu$l uurat. Aa cum sperase, iner"ia su#mersi#ilului accelerat mpinsese vr$ul colectorului de pro#e n partea lateral a pilonului, $cnd o gaur cu margini regulate, cu diametrul de dou!eci de centimetri. 7ntr&o oarecare msur, 5itt se sim"i precum 8!ra 6ee pe Turtle. Cu a utorul su#marinului de lemn construit de +avid -ushnell, voluntarul din 1!#oiul de %ndependen" ncercase s scu$unde un vas de r!#oi #ritanic dndu&i o gaur n partea lateral i atandu&i o min. Cu toate c ncercarea euase, Turtle avea s rmn n istorie ca primul su#marin $olosit vreodat n lupt. Cu a utorul propulsiei, +irk l retrase pe -adger la o distan" de ase metri, apoi invers po!i"ia manetelor de accelera"ie i ar din nou, repe!indu&se n pilon. 8=tractorul de pro#e trecu nc o dat prin peretele e=terior al pilonului lsnd n urm o gaur aspectuoas, rotund, prin care ptrundea nuntru apa de mare. Cu toate c era regreta#il de neci!elat, planul ne#unesc al lui 5itt con"inea un element pur i simplu genial. <ocotise c, dac nu e=ist nici o

modalitate de a opri decolarea rachetei, atunci e=ist, poate, una de a&i schim#a destina"ia presta#ilit. +ac de!echili#ra plat$orma, ar $i $ost mcar posi#il s devie!e racheta de pe traiectoria programat. 5e durata unui !#or att de scurt, sistemul de autoghidare al rachetei nu ar $i avut su$icient timp s corecte!e n ntregime devia"ia, iar "inta ar $i putut $i ratat, di$eren"a $iind de ordinul kilometrilor. 0i nu era nici o ndoial c pilonii de sus"inere din partea din spate erau clciul lui Ahile al plat$ormei. 5entru c racheta sttea, n po!i"ie vertical, lng cea mai ndeprtat margine a sa, Od2sse2 tre#uia s se men"in ntr&un echili#rul delicat ca s compense!e amplasarea neuni$orm a greut"ii de pe ntreaga sa supra$a". /n sistem n permanen" activ deasisten" utili!a tancurile de #alast din piloni i din pontoane pentru a men"ine sta#ilitatea cu a utorul a ase pompe mari de #alast. %nundarea pilonilor de sus"inere de la pupa repre!enta o ans de desta#ili!are a pun"ii de lansare. 5entru 5itt, era o curs disperat, contra pompelor de #alast, pentru a crea un de!echili#ru. Aidoma unui pasager dintr&o curs ne#uneasc a unui carusel de carnaval, 5itt era aruncat cu violen" n toate pr"ile su#mersi#ilului n timp ce i!#ea iari i iari pilonul. Aparatura electronic trepida n suporturi, s$rmndu&se i !#urnd n urul picioarelor lui la $iecare impact. -otul su#mersi#ilului se turti curnd n urma repetatelor coli!iuni cu pilonul i, prin sudurile deteriorate, ncepur s se preling n interior priae $irave de ap srat. +ar nimic din toate astea nu conta pentru 5itt. 5e msur ce secundele rmase pn la lansare se mpu"inau, riscurile crora le erau e=pui el nsui i su#marinul repre!entau ultima sa preocupare. nc o dat, repe!i cu vite! su#marinul spre pilonul de sus"inere, gurindu&i supra$a"a ca un "n"ar agresiv, dar prin mpunstur nu "ni snge, ci ptrunse nuntru un potop de ap. +up mai #ine de o du!in de lovituri n pilonul de sus"inere de la tri#ord, 5itt rsuci su#marinul, care nu mai era etan, i se npusti asupra pilonului din spate, de la #a#ord, i privi ceasul +o=a i socoti c nu mai erau mai mult de dou minute pn la lansare. %!#i cu violen" cel de&al doilea pilon, n$ignd sonda la #a! i s$rmnd mai tare #otul su#mersi#ilului, n interior ncepu s se preling i mai mult ap, dar 5itt o ignor. <tnd cu picioarele ntr&o #alt srat, invers propulsia i se trase napoi, pregtindu& se pentru o nou strpungere a pilonului. n timp ce se ae!a pe po!i"ie, pentru un nou atac, se ntre# dac ac"iunile sale nu erau cumva gesturile inutile ale unui don Tui ote su#acvatic care ar a ctre o moar rtcitoare de vnt. 4r ca 5itt s o tie, prima sa lovitur n pilonul de la tri#ord activase una dintre pompele de #alast. 5e msur ce numrul gurilor i cantitatea de ap ptruns n interior creteau, erau activatte pompe suplimentare, pn ce intrar n $unc"iune toate cele ase. 5ompe ce operau la #a!a coloanelor, care

erau de a su# ap pn la nl"imea de vreo doispre!ece metri. n vreme ce sistemul automat de reglare a #alastului egali!a cu uurin" nivelul apei din pilonii altura"i de pe $iecare ponton, e=istau pu"ine mi loace de a men"ine echili#rul ntre prov i pup. 5entru c nivelul apei cretea rapid n pilonii de la pup, nu dur mult pn cnd gurile date de 5itt surclasar pompele de #alast din partea din spate. 5upa pe cale de a se scu$unda a plat$ormei i crea o pro#lem de programare sistemului automat de echili#rare. n condi"ii normale, sistemul de asisten" ar $i compensat nclinarea pr"ii din spate inundnd compartimentele din $a" i co#ornd mai adnc n ap ntreaga plat$orm. +ar aceasta se a$la n po!i"ia de lansare i $usese de a inundat pn la nivelul corespun!tor. Computerul tia c, lsnd plat$orma mai os, aprea riscul avarierii de$lectoarelor care erau suspendate la mic nl"ime. n cteva nanosecunde, programul i trecu n revist su#rutinele legate de ac"iunile prioritare. 1e!ultatul o#"inut nu $u ctui de pu"in am#iguu. n timpul numrtorii inverse a lansrii desemnate, prima prioritate a sistemului de sta#ili!are era men"inerea adncimii corespun!toare. 5ilonii care se scu$undau tre#uiau ignora"i.

Capitolul 5" 6a centrul de control al lansrii de la #ordul lui ,ogur2o, un led rou de averti!are ncepu s clipeasc cnd mai rmseser mai pu"in de dou minute. /n inginer cu ochelari studie o clip averti!area de de!echili#rare a plat$ormei, apoi not ceva n gra# i se apropie repede de 6ing. +omnule 6ing, a aprut o pro#lem de sta#ili!are a plat$ormei, raport el. Care e devia"ia; ntre# celalalt, n prip. O nclinare a pupei de cel pu"in trei grade. 8 nesemni$icativ, ripost 6ing, punndu&l la punct pe inginer. O nclinare care nu depete cinci grade nu este o pricin de ngri orare, spuse, ntorcndu&se spre Tong u, care sttea alturi de el. 7n momentul acela, Tong u aproape c putea savura re!ultatele lansrii. @u mai e=ist loc de ntoarcere. @u opri"i lansarea su# nici un motiv, uiera ctre 6ing, cu voce sc!ut. %nginerul e$ scrni din din"i i ncuviin" dnd din cap, apoi se hol# nervos la racheta n ateptare care strlucea pe ecran. 6a #ordul lui -adger era o hara#a#ur de unelte, componente de computer i elemente interioare care se #lceau, alunecnd ncoace i ncolo pe podea la $iecare i!#itur a su#marinului. 5itt continua s nu ai# ochi pentru masacru n timp ce lovea su#mersi#ilul de pilon pentru a nu mai tia a cta oar. Apa srat l pocnea peste pulpe n timp ce i aduna toate puterile pentru o nou coli!iune, ascultnd !gomotul capului de carota n timp ce se i!#ea de supra$a"a lateral a pilonului.Aruncat $r mil ctre nainte n momentul impactului, sim"i mirosul de instala"ie electric ars cnd o alt component $u scurcircuitat din cau!a scu$undrii n apa srat. 6oviturile de #er#ece date de 5itt trans$ormaser su#mersi#ilul n carcasa s$rmat a ceea ce $usese. 5rova rotun it la e=terior $usese i!#it pn cnd devenise aproape plat, iar vopseaua roie strlucitoare se co ise din cau!a impactului repetat. +ispo!itivul de carota se ndoise i se rsucise precum o #ucat de lemn moale i a#ia se mai "inea de -adger, prins de doi supor"i de$orma"i, n interior, luminile plpiau, nivelul apei cretea, iar motoarele propulsoarelor ncepeau s moar unul dup altul. Ascultnd gemetele i #ol#oroselile mainriilor $or"ate, 5itt putea sim"i cum se scurgea via"a su#marinului. Cnd se strduia s schim#e sensul propulsiei i s se retrag de lng pilon, un sunet de o alt natur i i!#i timpanele. 8ra un !gomot pro$und de ap curgnd care venea de deasupra capului su.

5entru un o#servator oarecare, primul semn care arat c racheta de pe plat$orma <ea 6aunch e gata s se desprind e v itul apei proaspete pompate n sistemul de inundare. n momentul de G secunde, un adevrat noian de ap e revrsat n canalul plasat su# plat$orma de lansare. <copul acelui a$lu= masiv este reducerea impactului ga!elor evacuate asupra plat$ormei i, mult mai important, minimali!area poten"ialelor deteriorri ale ncrcturii active datorate e$ectelor acustice ale vrte ului din timpul lansrii. 7n momentul T&) secunde, racheta ncepe s geam i s trepide!e n timp ce mecanismele sale interne intr n $unc"iune i uriaul Qenit se tre!ete la via". n interiorul nveliului su metalic, o tur#opomp de mare vite! ncepe alimentarea $or"at cu com#usti#il lichid volatil, care ptrunde printr& un in ector n cele patru camere de ardere ale motorului rachetei. n interiorul $iecreia dintre acestea este activat un aprin!tor care detonea! car#urantul genernd echivalentul unei e=plo!ii controlate. Ba!ele de evacuare re!ultate n urma detentei i caut traseul pe care ntmpin re!isten"a minim, $iind e=pul!ate a$ar din $iecare camer printr&un a uta de la #a!a rachetei. 4or"a de deplasare este generat de ga!ele e=pul!ate i i permite rachetei Qenit s s$ide!e gravita"ia, ridicndu&se de pe plat$orma de lansare. +ar ultimele trei secunde ale numrtorii inverse sunt de o importan" crucial. n aceste cteva scurte clipe, sistemele computeri!ate de la #ord monitori!ea! cu mare vite! pornirea automata a motorului, veri$icnd amestecul car#urant, de#itul acestuia, temperatura de aprindere i o mul"ime de alte caracteristici mecanice care a$ectea! $unc"ionarea motorului. +ac este descoperit o a#atere important de la oricare dintre parametrii, sistemul automat de veri$icare preia controlul, oprind motorul i anulnd lansarea. +up aceea este necesar o reini"iali!are a ntregului proces, repetarea lansrii putnd $i ncercat dup un interval de pn la cinci !ile. 7n timp ce se scurgeau ultimele secunde ale numrtorii inverse, 6ing ignor imaginea de pe ecran a rachetei i a turnului de lansare, privind n schim# cu insisten" monitorul unui computer pe care erau a$iate valorile msurtorilor decisive. n secunda T&:, pe ecran se aprinse #rusc un ir de lumini ver!i i 6ing i permise un uor o$tat de uurare. Motorul principal a intrat n $unc"iuneE strig, cu voce tare, n timp ce a$ia ul i spunea c sistemele computeri!ate aduseser motorul 1+&9: al rachetei la parametri ma=imi. To"i ochii din ncpere se ntoarser ctre ecranul video n timp ce erau deschise supapele de admisie a car#urantului, care nvli precum un torent n motorul rachetei. 5entru o lung clip, aceasta rmase nemicat pe plat$orm, n timp ce din a uta ele sale "nir ga!ele aprinse de evacuare i $lcrile linser noianul de ap pulveri!nd su# plat$orm un nor gros de a#uri

al#i. Apoi, ntr&o n$loritoare i!#ucnire de $or", Qenit&ul se ridic de pe punte. <uporturile care o $i=au c!ur cnd, mpins de cele opt sute de mii de kilograme de com#usti#il, racheta al# "ni nl"ndu&se deasupra turnului i n naltul cerului ntr&o lumin or#itoare i cu un urlet de #iruin". Cnd inginerii o v!ur desprin!ndu&se cu succes de pe plat$orm, centrul de control al lansrii rsuna de urale. 5e msur ce urca tot mai sus, pe $a"a lui 6ing se l"i un !m#et ndatoritor, pe care i&l adres lui Tong u. Omul de ncredere al lui ,ang i rspunse dnd din cap, satis$cut. 7n captul cel mai ndeprtat al ncperii, inginerul cu ochelari care monitori!a plat$orma continua s se hol#e!e, $ascinat, la imaginea video a rachetei care se nl"a pe $undalul cerului de un al#astru nviortor. @u avea ochi pentru valorile de pe monitorul computerului, care indicau c devia"ia de sta#ilitate a plat$ormei continuase s creasc, trecnd de cincispre!ece grade n ultimele secunde dinaintea lansrii. 6a patru metri i umtate su# supra$a"a apei, urechile lui 5itt sngerau din cau!a ocului acustic. 5e msur ce, n motorul rachetei, compresia se apropia de valoarea ma=im, ceea ce adusese la nceput cu !gomotul ndeprtat al unui tren de mar$ se trans$ormase n huruitul erup"iei a o mie de vulcani aduna"i laolalt. 5itt tia c sunetul asur!itor era singurul avertisment al $uriei care urma s se de!ln"uie. 4or"a n cretere a ga!elor e=pul!ate era deviat de canalul de$lectorului de $lcri, unde in$ernul era potolit de mii de litri de ap. Totui, puterea lor e=plo!iv nu era diminuat dect ntr&o mic msur, adunndu&se ntr&un nor nvol#urat de a#uri care co#ora, pe lng de$lectoare, ctre oceanul de su# plat$orm, i!#ind apa precum un #aros. A$lndu&se aproape su# platoul de lansare, -adger $u a!vrlit precum o ucrie, a$undndu&se cu nc ase metri, ntr&o e=plo!ie de #ule i de vapori. n timp ce su#mersi#ilul era aruncat cu violen" n toate pr"ile, 5itt se sim"ea de parc ar $i $ost captiv ntr&o main de splat. <udurile vasului se de$ormau i gemeau su# presiunea apei, iar luminile din interior clipeau din cau!a !guduiturilor. Cnd su#marinul aproape c se rsturn n tur#ulen"a de dedesu#t, un sett de #aterii se desprinse i ricoa de capul lui 5itt, rnindu&i tmpla. 1evenindu&i n urma loviturii, descoperi un nou motiv de ngri orare cnd, n timp ce -adger se rostogolea ntr&o parte, i propti mna ntr&un perete lateral. <pre surpri!a lui, acesta dogorea. i retrase repede mna, n urnd n timp ce o agita n aer ca s&o rcoreasc. 5rin minte i trecu un gnd care&l scoase din min"i cnd sim"i #ro#oane grele de sudoare scurgndu&i&se de pe $runte i reali!a c apa n care i se #lceau picioarele se ncl!ea cu repe!iciune. Ba!ele e=pul!ate de rachet $cuser ca apa tumultoas din urul su s dea n clocot, aa c ar $i putut s $iar# de viu nainte ca racheta s prseasc plat$orma.

Cnd motorul a unse la puterea ma=im, apa nvli, pentru o clip, cu i mai mult putere asupra su#mersi#ilului. 4or"a curentului l mpinse prin ap pe o traiectorie contorsionat, aproape ntorcndu&l pe o parte. 5itt se ag" de manetele de comand ca s&i pstre!e echili#rul, nereuind s !reasc nimic naintea sa prin apa nvol#urat, care nu o$erea nici un $el de vi!i#ilitate. +ac ar $i avut o ct de mic #nuial asupra direc"iei n care se ndrepta, s&ar $i spri init de ceva, pregtindu&se pentru impact. +ar coli!iunea se petrecu $r nici un avertisment. 7nvrte it de curent precum o plut de&a lungul $luviului Colorado, su#marinul intr, cu #otul nainte, n partea lateral a pontonului scu$undat dinspre #a#ord. Cnd se i!#i de coca neclintit, !gomotul metalic se propag prin apa aidoma unui tunet. 5itt $u a!vrlit de pe scaunul pilotului i !#ur ctre peretele din $a" n mi locul unei ploi de componente electronice s$rmate, n timp ce luminile se stinser i din toate pr"ile ca#inei irupser o serie de !gomote uiertoare. /n scrnet i spuse c -adger aluneca de&a lungul pontonului, pn cnd se au!i din nou un #u#uit, iar su#mersi#ilul se nclin ntr&o parte i se opri #rusc, cu o smucitur. Cnd i veni n $ire, reali! c su#marinul era "intuit n coca plat$ormei de nvala apei, $iind pro#a#il n"epenit ntr&una dintre elicele propulsoare. 4iindc -adger era ntors cu o latur nspre pontonul uria, 5itt nu ar $i avut cum s deschid tam#uchiul de acces dac ar $i ndr!nit s inunde interiorul i s se re$ugie!e la supra$a". Cu o groa! nne#unitoare, n"elese c, dac nu avea s $ie n curnd copt de viu, urma s n$runte o moarte gra#nic, necndu&se nchis n su#marinul care lua ap.

Capitolul 5# Tong u urmrea ncordat racheta, n timp ce aceasta se nl"a pe lng turnul de lansare cu un tunet cruia i putea sim"i rever#era"iile n inima centrului de control de pe ,ogur2o. 5rin ncpere nc mai rsunau aplau!ele prelungite ale echipei de lansare, care ova"iona, u#ilnd. 6ing i ngdui un !m#et cnd monitorul computerului l anun" c motorul Qenit&ului $unc"iona la ntreaga putere. <e uita spre Tong u, care i ntoarse privirea dnd din cap a apro#are, cu #u!ele strnse. Misiunea e nc departe de a se $i ncheiat, spuse 6ing, vi!i#il uurat $iindc racheta pornise n s$rit la drum. +ar tia c lsaser n urm partea cea mai riscant. Motorul o dat pornit, mai avea $oarte pu"in control, dac mai putea $i vor#a de aa ceva, asupra re!ultatelor misiunii. 5strndu&i nelinitea su# tcere, se o#inui cu calitatea de spectator care monitori!ea! evolu"ia !#orului 6a nou mii ase sute de kilometri deprtare, ,ang !m#i uor urmrind imaginea prin satelit a rachetei care "nea de pe puntea lui Od2sse2. Am eli#erat duhul din sticl, i spuse, cu voce sc!ut, lui ,wan, a$lat de partea cealalt a #iroului. < sperm c&o s ndeplineasc dorin"ele stpnului su. +in carlinga lui %car, A6, +irk i *ack urmrir cu groa! e=plo!ia care a!vrlise racheta deasupra largului marii. Biordino co#orse diri a#ilul care se luptase s !#oare ntr&o !on plan, de$riat, de pe culmea insulei <anta -ar#ara, unde echipa ul eli#erat al <ea 6aunch se gr#ise s sar din nacela supraaglomerat. Cpitanul Christiano e!it n ua carlingii, oprindu&se ca s le strng minile. . mul"umesc $iindc mi&a"i salvat echipa ul, spuse, ntunecat i ndurerat de ruinea de a $i pierdut comanda lui Od2sse2. Acum, $iindc ne putem ridica din nou n aer, o s ne asigurm c teroritii nu ne scap, rspunse +irk cu o mnie mprtit de ceilal"i. Apoi art, prin par#ri!ul carlingii, ctre un punct al#astru care se apropia dinspre ori!ont. +eep 8ndeavor se ndreapt spre noi. Co#or"i&v oamenii pe "rm i pregti"i&v s urca"i la #ord. Christiano ncuviin" dnd din cap i iei din nacel, lsnd locul li#er pentru *ack. Toat lumea a de#arcat, spuse el, intrnd n carling. Atunci s ducem sacul sta cu ga! napoi, n v!duh, mormi Biordino, ndreptnd elicele n sus i mpingnd manetele de vite!.

8li#erat #rusc de pasagerii care cntreau n ur de trei mii cinci sute de kilograme, aerostatul se nl" cu uurin". Cnd Biordino l ndrept din nou spre Od2sse2. ochii tuturor se oprir asupra primelor tala!uri care artau c lansarea $usese ini"iat. Ba!ele de evacuare re!ultate din arderea o=igenului lichid i a kerosenului "neau ctre sistemul de stingere cu ap al plat$ormei, dnd natere unui nor uria de vapori, care acoperi curnd ntreaga plat$orm i marea din urul acesteia. 5re" de ceea ce prur a $i minute, Qenit&ul rmase neclintit alturi de turnul de lansare. 5entru #r#a"ii din diri a#il, se scurse un moment plin de speran"e, cnd pru c racheta nu avea s prseasc plat$orma, dar, n cele din urm, o#iectul lung i al# ncepu s se nal"e, cu ga!ele sale or#itoare de evacuare strlucind precum un glo# de $oc. +ei se a$lau la !ece kilometri distan", puteau au!i priturile ascu"ite ale com#usti#ilului de ardere cnd ncrctura ncins, e=plo!iv, intra n contact cu aerul rece din ur, strnind ecouri similare cu ale unei securi care ptrundea ntr&un trunchi de pin. Cu toate c privelitea genera $or", $iind aproape super#, +irk sim"i un nod chinuitor n stomac n timp ce privea racheta nl"ndu&se. 5roiectilul de un al# strlucitor g!duia, pro#a#il, cel mai cumplit atac terorist care se pomenise vreodat, avnd drept urmri moartea n$iortoare a milioane de oameni. Ca i cum o ast$el de pedeaps nu ar $i $ost su$icient, tia c <arah se a$la undeva, la 6os Angeles, n !ona "int, i c ar $i putut $i, $oarte #ine, una dintre primele victime ale loviturii. 0i mai era i soarta tatlui su. <e uit, disperat, la Biordino i descoperi pe $a"a #trnului italian o grimas pe care n&o mai v!use niciodat. @u era o e=presie de $urie mpotriva teroritilor, ci una plin de nelinitea strnit de gndul c i&ar $i putut pierde prietenul de o via". n aceeai msur n care nu dorea s se con$runte cu acest lucru, tia c, n inima in$ernului otrvitor din !ona lansrii, tatl su se a$la undeva, pe plat$orm, luptndu&se pentru via"a lui, dac situa"ia nu era cumva i mai cumplit. 6a #ordul lui +eep 8ndeavor, <ummer sim"ea aceeai $iori de spaim invadndu&i trupul cu tot mai mult putere. +irk i comunicase, prin radio, vestea salvrii echipa ului de la <ea 6aunch, dar i $aptul c tatl lor se a$la undeva, la #ordul plat$ormei. Cnd +elgado $u primul care o#serv intrarea n $unc"iune a motorului rachetei, ea i sim"i picioarele ca de cauciuc. Ca s nu se pr#ueasc, se ag" de scaunul cpitanului i, cu stoicism, rmase cu privirea ndreptat spre plat$orm, n timp ce ochii i se umplur de lacrimi. To"i cei a$la"i pe puntea de naviga"ie amu"ir, privind racheta care "nea de pe plat$orm $r s&i poat crede ochilor. Bndurile le !#urar, la unison, spre soarta e$ului @/MA, pierdut undeva, n dra de a#ur al# din urma rachetei.

@u se poate, murmur -urch, ocat. 5ur i simplu, nu se poate.

Capitolul $ 5e su#mersi#ilul -adger, temperatura devenise de nesuportat. 5entru c nivelul apei din interior cretea, carcasa suprancl!it de metal crease un e$ect de saun. n timp ce i croia drum spre scaunul nclinat al pilotului, ag"ndu&se de o#iectele din ur, 5itt sim"ea c era gata s leine din cau!a cldurii. 5e panoul de comand, cteva lumini continuau s clipeasc, indicnd $aptul c sistemul de men"inere a vie"ii mai era n $unc"iune, dar cele de propulsie muriser demult. Cu toate c trupul i era amor"it din cau!a cldurii, mintea sa chi#!uia, cu repe!iciune, c avea o ans de a se eli#era din strnsoarea pontonului. 5rivind prin ochi npdi"i de sudoare, se ntinse i aps #utonul de comand etichetat drept 5OM5A +8 -A6A<T. Apoi, prin!nd cu putere maneta de comand, se arunc pe spate n apa n cretere, $olosindu&i ntreaga greutate i toat $or"a care i mai rmsese ca s ndrepte #rusc crma mpotriva curentului tot mai puternic. 6a nceput, paleta crmei protest, apoi se roti ncet n sens contrar curentului, mpotrivindu&se oricrei micri a lui 5itt. Cu muchii ndurera"i i cu pete ucndu&i naintea ochilor, el se "inea cu disperare de manet, strduindu&se s nu&i piard cunotin"a. 5re" de o secund, nu se ntmpl nimic. @u au!ea nimic altceva n a$ara loviturii curentului de ap care se npustea asupra su#mersi#ilului, iar temperatura din interior continua s creasc. Apoi i a unse la urechi un scrnet aproape impercepti#il. Treptat, !gomotul deveni tot mai puternic, atingnd intensitatea celui pe care l au!ise mai nainte. n timp ce se strduia s rmn contient, #u!ele sale schi"ar un !m#et anemic. @u te lsa, i spuse, strngnd mai tare maneta. 8 tot ce ai de $cut. /n inginer de !#or cu ochi de vultur, care sttea, n mi locul colegilor si ului"i de la <ea 6aunch, pe culmea unui deal stncos de pe insula <anta -ar#ara, $u primul care sesi! anomalia. O uoar vi#ra"ie, aproape impercepti#il, a #a!ei rachetei, n momentul n care se desprindea de turnul de lansare. Oscilea!, spuse, cu voce tare. Colegii si, e=tenua"i i nuci"i de ntregul calvar, i ignorar vor#ele, privind $urioi i nevenindu&le s cread c altcineva lansase racheta de pe plat$orma lor. +ar, pe msur ce acesta se urca tot mai sus i mai sus n v!duh, mul"i dintre veteranii cu e=perien" n privin"a lansrilor o#servar c ceva nu era n ordine cu traiectoria. 6a nceput, din rndurile echipa ului adunat se ridic un murmurJ apoi !um!etul e=citat i $cu pe acei #r#a"i s tremure ca n urma unui oc electric. /nul dintre ei ncepu s strige, #lestemnd racheta s e=plode!e, iar un altul i se altur. n scurt timp, 7ntreg

echipa ul "opia de colo&colo, urlnd la racheta n plin avnt i strduindu&se s in$luen"e!e acel monstru mecanic aidoma unor uctori la curse care ndeamn, dup ce i&au pariat ultimul #nu", un cal $r nici o ans de a a unge la linia de sosire de la 5imlico 6a #ordul lui ,ogur2o, e=cita"ia strnit de lansare nc nu sc!use cnd un inginer de !#or se rsuci n scaunul su, ntorcndu&se ctre 6ing. +omnule, i spuse, la motorul primei trepte se o#serv o oscila"ie care nu se ncadrea! n parametri nominali de !#or prev!u"i. 5recum ma oritatea rachetelor moderne, Qenit&)<6 era direc"ionat, n timpul !#orului, prin a ustarea, sau prin nclinarea a uta ului motorului, redirec"ionndu&i&se compresia pentru a&i controla orientarea. +up cum 6ing o tia $oarte #ine, secven"a ini"ial de lansare nu presupunea nici o vi#ra"ie nainte ca racheta s intre ntr&un regim ascensional sta#il, cnd sistemul de naviga"ie tre#uia s ini"ie!e o uoar corec"ie a direc"iei, pentru a conduce racheta ctre "int. O corec"ie imediat nu putea $i cau!at dect de o insta#ilitate neo#servat. <e apropie de postul de lucru al inginerului i se uit ndelung pe monitorul computerului acestuia. Cnd v!u c motorul rachetei vi#ra cu amplitudinea ma=im, rmase cu gura cscat. ntregul ciclu se relu aproape instantaneu. 6ing #nui imediat care era cau!a. Choi, care era devia"ia ori!ontal a plat$ormei la momentul T&( secunde; strig ctre inginerul care o monitori!a. Acesta se ntoarse, l privi pe 6ing cu team i rosti cu voce a#ia au!itL 0aispre!ece grade. @uE #ol#orosi 6ing, cu voce scrninda, n timp ce strngea din ochi cuprins de panic i nevenindu&i s cread. Culoarea i pieri din o#ra i i se ag" cu putere de monitor ca s se men"in pe picioare cnd genunchii i se nmuiar #rusc. Avnd un presentiment cumplit, deschise ncet ochii i se uit la racheta care se nl"a pe ecranul video, ateptnd s se petreac inevita#ilul 5itt nu avea de unde s tie care $usese impactul gurilor date de el cu $rene!ie. +ar !ecile de sco#ituri $cute n supra$a"a lateral a pilonilor de sus"inere deschiseser calea unui potop de ap de mare care ptrunsese nuntru, copleind pompele de #alast ale lui Od2sse2. +eoarece sistemul automat de control $usese programat s men"in adncimea prescris pe durata lansrii, apa care nvlea se adunase n interiorul pilonilor de sus"inere din partea din spate i trsese plat$orma n os, ctre pup. n momentul nl"rii de pe plat$orm, racheta Qenit $usese nclinat cu peste cincispre!ece grade $a" de a=a vertical i ncercase imediat s corecte!e devia"ia de la planul prescris de !#or. +ar, la vite!a redus a decolrii, comanda ini"ial se

atenuase, aa c po!i"ia motorului $usese a ustat din nou, cu valoarea ma=im. 5e msur ce vehiculul de lansare capt vite!, regla ul se trans$ormase cu repe!iciune ntr&o supercorec"ie, iar computerele rachetei deplasaser a uta ele n po!i"ie opus, ca s contra#alanse!e micarea. n condi"ii normale, racheta s&ar $i putut sta#ili!a dup cteva corec"ii minore. +ar, n timpul acelui !#or, re!ervoarele sale de com#usti#il erau pline doar pe umtate. Aceasta permitea ca lichidul de propulsie s se deplase!e ncoace i ncolo n timpul nclinrii motorului, crend un cuplu de $or"e dinamice de compensare. <uprasolicitatul sistem de control al sta#ilit"ii ncercase !adarnic s uni$ormi!e!e !#orul i, n cele din urm, situa"ia se agravase i racheta ncepuse s oscile!e. /rmrind ecranul video sau imaginile transmise prin satelit sau uitndu& se prin geamurile carlingii unui diri a#il i de pe o insul arid i stncoas din oceanul 5aci$ic, o mie de ochi priveau "int la racheta al# care urca n v!duh, cnd aceasta ncepu s se roteasc ncet i cutremurtor n aer. Ceea ce ncepuse, n momentul lansrii, ca o uoar oscila"ie, se trans$ormase, n timpul ascensiunii, ntr&o legnare continu i necontrolat care o purta ctre nori, prnd micarea din #uric a unei dansatoare anore=ice. +ac !#orul ar $i $ost controlat de <ea 6aunch, o comand automat de siguran" ar $i detonat racheta dac i schim#a direc"ia, nemaincadrndu&se n parametri. +ar echipa ul lui ,ang scosese din programul !#orului comanda de anulare i Qenit&ul $u lsat s se !#at n nalturi, ntr&un dans chinuitor al mor"ii. <pre surprinderea celor care priveau nei!#utind s&i cread ochilor, uriaa rachet se legn cu putere n aer nainte de a se rupe, din interior ctre e=terior, pocnind, literalmente, n dou. 5rima i cea mai de os treapt se de!integra imediat, ntr&o minge imens de $oc, cnd re!ervoarele de com#usti#il se aprinser n acelai timp, cuprin!nd tot ceea ce le sttea n cale ntr&un glo# de $oc. -uc"ile mai mari i s$rmturile mecanismului rachetei pe care e=plo!ia nu le topise c!ur n ploaie asupra unei !one pustii a oceanului, pe cnd norul n $orm de ciuperc generat de e=plo!ie rmase ag"at de al#astrul cerului, de parc ar $i $ost pictat. <cpate de mcel, #otul conic i treapta superioar a Qenit&ului continuar s se deplase!e n mod #i!ar i s accelere!e de&a curme!iul #ol"ii precum un glon" care naintea! cu repe!iciune, propulsat numai de un impuls mecanic. +escriind cu gra"ie un arc para#olic, ncrctura util, urmat de o dr de $um, i pierdu treptat energia i se ndrept cu #otul nainte ctre ocean, pentru a lovi supra$a"a apei strnind un ghei!er de resturi lsate de e=plo!ia ini"ial. Cnd linitea se pogor pe neateptate, plutind deasupra mrii, o#servatorii ului"i se hol#ar, minunndu&se, la curcu#eul de $um al#

care plutea pe urmele !#orului $atal, arcuindu&se, n tcere, de la un ori!ont la cellalt.

Capitolul 1 5e una din pla ele stncoase ale insulei <anta -ar#ara, un ele$ant de mare se tre!i din somnul su tihnit i ciuli o ureche ctre insul. .ntul purta n osul dealurilor !gomotul ciudat al uralelor unui grup de vreo trei!eci de oameni aduna"i pe $ale!. @edumerit, animalul i slt privirile ctre grupul nvlmit de #r#a"i, apoi se ntinse la loc i i continu somnul. 5entru prima oar n via"a lor, tehnicienii i inginerii din echipa ul plat$ormei de la <ea 6aunch se #ucurau $iindc asistaser la eecul unei lansri. /nii ova"ionau i $luierau, n timp ce al"ii i ridicau pumnii n aer, sr#torind victoria. Cnd vehiculul de lansare e=plod deasupra capetelor lor, chiar i Christiano !m#i, o$tnd uurat, n timp ce Ohlrogge, coordonatorul echipei de lansare de pe plat$orm, l #tu cu palma pe umr. +e data asta, cineva, acolo sus, ne&a !m#it, spuse el. Mul"umesc lui +umne!eu. %ndi$erent ce&or $i ncercat s lanse!e ticloii ia, nu avea cum s $ie #un. /nul dintre inginerii mei de !#or a sesi!at o oscila"ie chiar din momentul lansrii. Tre#uie s $i $ost vor#a de un regla necorespun!tor al a uta elor sau de o desta#ili!are a plat$ormei. Christiano se gndi la 5itt i la vor#ele sale dinaintea plecrii de pe Od2sse2. 5oate c tipul la de la @/MA a $cut vreo vra . +ac&i aa, i suntem datori, nu glum. +a, dar i mie mi e cineva dator, rspunse cpitanul. Ohlrogge l privi nedumerit. /n .ehicul de lansare de nou!eci de milioane de dolari tocmai a i!#ucnit n $lcri. O s $ie al nai#ii de mult de pltit i o s&i trimitem nota societ"ii de asigurri, spuse cellalt, i!#ucnind n s$rit n rs. .!nd n $a"a ochilor transmisia prin satelit a de!integrrii rachetei Qenit, ,ang se n$ior. Cnd camera prinse imaginea s$rmturilor care se pr#ueau, se ntinse n tcere dup telecomand i nchise monitorul. Cu toate c lovitura a euat, spectrul unui atac o s repre!inte o provocare serioas pentru pu#licul american, i asigura ,wan e$ul. 4uria o s se ridice la cote nalte, iar represaliile asupra *aponiei or s $ie semni$icative. +a, oamenii notri care se ocup de scurgerile de in$orma"ii ctre pres ar tre#ui s se asigure de asta, spuse ,ang, dnd deoparte $uria tre!it de eecul lansrii. +ar dispari"ia lui ,oguio i a echipei de lansare continu s $ie presant. Capturarea lor ar strica tot ce&am $cut pn acum.

Tong u o s&i ndeplineasc ndatoririle. 7ntotdeauna le&a respectat rspunse ,wan. 5entru o clip, ,ang se hol# la ecranul negru al monitorului, apoi ncuviin"a, dnd ncet din cap. 7n centrul de control de pe ,ogur2o, starea de spirit trecu repede de la #ucurie la oc, apoi la o de!amgire nee=primat. 7ntr&o clip, toate ndatoririle echipei de lansare se anularV, iar tehnicienii i inginerii continuar s stea n tcere n $a"a computerelor, hol #ndu&se la monitoarele care nu le mai $urni!au nici un $el de date @ici unul nu prea s tie ce aveau de $cut n continuare vor#eau ntre ei n oapte a#ia au!ite. Ton u i arunc lui 6ing o lung privire de ghea", apoi prsi 7ncperea $r nici un cuvnt. n timp ce se ndrepta ctre puntea de naviga"ie, l chem pe ,im printr&un radio porta#il i i vor#i. scurt, cu voce sc!ut. 5e punte l gsii pe cpitanul 6ee, hol#ndu&se prin geam la ploaia de s$rmturi cu co!i de $um care murdrea cerul al#astru cu pete al#e de a#uri. <&a rupt n dou, spuse, uimit, privind n ochii goi ai lui Tong u... O pro#lem cu plat$orma, rspunse Tong u. Tre#uie s prsim imediat !ona. 5utem porni chiar acum; <untem pregti"i. @u tre#uie dect s ridicm alupa la #ord i pe urm putem pleca. @u mai avem timp, uier Tong u, pe neateptate. 5a!a american de coast i marina militar s&ar putea s $ie de a pe urmele noastre. 5ornete imediat, cu toat vite!a, i&o s tai chiar eu parma care "ine alupa. 6ee l privi cu pruden", apoi ddu din cap. Cum dori"i. Cursul e sta#ilit de a. @e ndreptm ctre apele teritoriale ale Me=icului, apoi, la adpostul ntunericului, ne a#atem ctre locul de ntlnire. Tong u ddu s prseasc puntea de naviga"ie, dar se opri #rusc. privind dincolo de geamurile din $a", ochii i c!ur pe plat$orma nvluit de $um de la <ea 6aunch. +inspre nord&vest se apropia de ea diri a#ilul argintiu, care plutea acum la mai #ine de o sut de metri deasupra apei. Tong u i $lutura #ra"ul n direc"ia lui %car. Anun" echipa de servan"i de la rachetele sol&aer. +istruge"i imediat diri a#ilul la, scuip, apoi dispru dincolo de u. 7n timp ce cele dou elice gemene, cu cte patru palete, ale lui ,ogur2o ncepeau s loveasc apa de su# coca navei, Tong u se gr#i ctre scara demonta#il care co#ora dincolo copastia de la tri#ord a vasului. 6a #a!a acesteia, alupa al# slta deasupra tala!urilor, legat cu o parm de #alustrad. O#serv rotocoalele de $um care se ridicau dinspre pupa #rcii,

semn c motorul mergea n .relanti. +e!lega repede parma, i&o ncolci n urul minii i atept pn cnd urmtorul val slt alupa, lipind&o de nav. A#ia mai a avu nevoie s $ac un pas ca s sar la #ord, spre prova, i i iu"i picioarele ctre ca#in, aruncnd parma n$urat ntr&o gleat goal de pe punte. nuntru i gsii pe ,im i pe doi dintre oameni din grupul su de comando, stnd alturi de crm. A"i adus totul la #ord; ntre# Tong u. ,im ncuviin" dnd din cap. 7n timpul agita"iei strnite de lansare, am crat la #ord armele i provi!iile, #a chiar i ceva com#usti#il de re!erv, $r s ne deran e!e nimeni. Cu o micare a capului, ,im art ctre puntea deschis, de al crei parapet erau $i=ate patru #utoaie de cte o sut cinci!eci de litri de #en!in. 5entru moment, rmnem n deriv n spatele pupei, apoi pornim ctre vasul de ntlnire. Cnd vor $i detona"i e=plo!i#ilii; ,im i privi ceasul. 5este dou!eci i cinci de minute. <u$icient pentru ca servan"ii rachetelor s distrug diri a#ilul. ,ogur2o se ndeprt cu iu"eal de mica am#arca"iune care continu s !#oveasc printre tala!urile oase. Cnd $ostul ca#lier a unse la o distan" de patru sute de metri, ,im aduse maneta de vite! pe po!i"ia 7@C8T i se ndeprt pe $uri, cu prova orientat ctre sud&est. Ct ai clipi, i imagin el, avea s arate ca oricare alt vas de pescuit care se ntorcea acas, la <an +iego. /n nor gros de a#uri al#i continua s atrne deasupra lui Od2sse2, precum un #anc de cea", nc mult timp dup ce racheta Qenit se nl"ase n v!duh i e=plodase. +ei $oarte ncet, #ri!a uoar ncepu s s$ie ga!ele de evacuare, sco"nd cnd i cnd la vedere por"iuni din plat$orma de lansare, care se iveau din cea". Acolo, os, pare s $ie un castron cu sup de molute, spuse Biordino, virnd i aducndu&l pe %car deasupra plat$ormei. 7n timp ce el i +ahlgren i plim#au ochii peste aceasta, uitndu&se dup orice urm a lui 5itt, +irk activ sistemul 6A<3, cutnd orice anomalie optic care ar $i putut repre!enta o $iin" uman. @u "in s m crede"i, dar eu cred c #e#eluul sta se scu$und, spuse +ahlgren, pe cnd planau n urul e=tremit"ii pupa a plat$ormei i i puteau !ri partea e=pus vederii pn deasupra apei. -r#a"ii din nacel o#servar, cu uurin", c pilonii de sus"inere din spate erau mai scur"i dect cei din $a". 8 clar c ia ap la pupa, rspunse +irk.

M ntre# dac&o $i opera #trnului tu. <&ar prea c asta tocmai a costat pe cineva o nou rachet, spuse Biordino. 5oate c i o nou plat$orm, adug +ahlgren. +ar unde e el; se ntre# +irk, cu voce tare. 1eali!au c pe plat$orm nu se !rea nici un semn de via". A#urii ncep s se mprtie. %mediat ce iese la iveal plat$orma pentru elicoptere, mergem s ne uitm, rspunse Biordino. 7n timp ce pluteau napoi, ctre prova plat$ormei, +ahlgren privi n os i chipul i se schimonosi. 4ir&ar s $ie. A disprut i -adger. Tre#uie s se $i scu$undat n timpul lansrii. Cei trei amu"ir, ntre#ndu&se dac dispari"ia su#mersi#ilului era ultima dintre pierderile pe care le avuseser de su$erit. 6a trei mile ctre sud, un artilerist de pe ,ogur2o trans$era coordonatele preluate de pe radar ale aerostatului n sistemul de ghidare al rachetei chine!eti sol&aer C<A&'. +iri a#ilul care se deplasa cu vite! redus era cel mai uor o#iectiv pe care echipa de artileriti i&l dorise vreodat drept "int. 4iind vor#a despre un o#iect att de mare, a$lat la o distan" att de mic, ansele de a rata lovitura erau aproape ine=istente. 7n ncperea nchis de lng #ateria de rachete, un e=pert n comanda armamentului sttea n $a"a unei console, trans$ernd datele de ghidare a tragerii printr&o cone=iune cu comanda rachetei. Cnd radarul ncorporat n aceasta recunoscu "inta, $i=ndu&se asupra ei, un ir de leduri ver!i i clipi n $a"a ochilor. -r#atul ridic imediat receptorul tele$onului cuplat direct cu puntea de naviga"ie. Kint locali!at i proiectil armat, i se adres cpitanului 6ee, cu voce monoton. Atept ordinul de tragere. 5rin geamul lateral al pun"ii de naviga"ie, 6ee arunc o privire ctre aerostatul din deprtare, care plutea deasupra plat$ormei. 8=plo!ia unei rachete puternice la impactul cu diri a#ilul i&ar $i o$erit o privelite spectaculoas, gndi, copilrete. 5oate c aveau s distrug i ndeprtata nav turcoa! care !#ovea la marginea ecranului radarului, prsind apoi locul $r s lase martori. +ar toate la timpul lor. i apropie gura de receptor, cu inten"ia de a ordona deschiderea $ocului, dar cuvintele i nghe"ar #rusc pe #u!e. Ochii i c!user pe dou o#iecte mici, ntunecate, care se iviser din spatele aerostatului. 1mase mpietrit, urmrindu&le cu privirea n timp ce se dovedeau a $i dou aeronave !#urnd la oas altitudine. Avioanele de lupt 4&:N+ 4alcon decolaser de urgen" de la o #a! aviatic din 4resno a Br!ii Aeriene @a"ionale, la cteva minute dup ce satelitul @O1A+ detectase lansarea rachetei Qenit. n timp ce !#urau ctre

locul lansrii, pilo"ii $useser trimii ctre ,ogur2o datorit semnalului de pericol dat de +eep 8ndeavor. Avioanele cu reac"ie, de un gri strlucitor, !#urau aproape de supra$a"a apei i se npustir ctre ,ogur2o trecnd pe la cteva !eci de metri deasupra pun"ii din $a". Mugetul puternic al motoarelor cu reac"ie i!#i urechile la o secund dup ce um#rele lor gonir pe deasupra capetelor, !guduind geamurile pun"ii de naviga"ie, unde 6ee sttea locului, avnd e=presia unui om n su$erin". Co#or"i #ateriaE Co#or"i&o i asigura"i&oE se rsti n receptor. 7n timp ce rachetele sol&aer erau puse la adpost, 6ee privea cele dou avioane de lupt care ctigaser altitudine i ncepuser s descrie cercuri strnse n urul navei care se deplasa cu vite!. TuE strig ctre un marinar din apropiere. Bsete&l pe Tong u i adu& l pe puntea de naviga"ie... imediat. Chipurile #r#a"ilor din aerostat radiar cnd vederea celor dou avioane ale Br!ii Aeriene @a"ionale care se nvrteau deasupra lui ,ogur2o i $cu s se simt uura"i, $r s ai# idee ct $useser de aproape de a $i spul#era"i n v!duh de #ateria de rachete sol&aer a navei. 0tiau c o mul"ime de nave ale marinei militare se ndreptau ntr&acolo i c, n momentul acela, vasul avea pu"ine anse de a nu $i capturat. i ntoarser din nou aten"ia asupra plat$ormei acoperite de $um de su# ei. Cea"a de deasupra plat$ormei pentru elicoptere se ridic, o#serva Biordino. @e lsm os, #ie"i, dac vre"i s sri"i i s arunca"i o privire mpre ur. 8vident, rspunse +irk. *ack, putem s ncepem cu puntea de naviga"ie i s co#orm apoi n hangar, dac aerul e respira#il. 8u a ncepe cu #arul, !ise Biordino, ncercnd s spul#ere dispo!i"ia sum#r. +ac e tea$r, parie! c&i prepar un martini i c d gata provi!ia de covrigei sra"i a navei. Apoi descrise un cerc larg deasupra plat$ormei, aducnd diri a#ilul mai aproape, cu #otul su# vnt. Cnd se alinia cu platoul i ncepea s piard altitudine, +ahlgren i ntoarse capul ctre partea din spate a carlingii i art cu degetul spre geamul lateral. Arunca"i o privire ntr&acolo, spuse. 6a cteva !eci de metri de marginea lateral a plat$ormei, un et de #ule erupse #rusc deasupra apei. +up cteva secunde, un o#iect pestri", de un gri metalic, sparse supra$a"a oceanului. 1esturi de la lansare; ntre# +ahlgren. @u, e -adgerE e=clama Biordino. 7ndreptnd diri a#ilul ctre o#iect, cei trei #r#a"i putur vedea c, de $apt, su#marinul @/MA era cel care "nise la supra$a". .opseaua metali!at

a vehiculului su#acvatic se copsese i se desprinsese n timpul e=plo!iei din momentul lansrii, lsndu&i nveliul mpestri"at de amestecul de grund i metal. 5artea de la prov era ncovoiat i de$ormat, de parc ar $i $ost implicat ntr&un caram#ola la o or de vr$. @u puteau dect s ghiceasc cum de mai plutea nc, dar nici unul dintre ei nu putea nega c era acelai su#mersi#il e=perimental cu care navigaser +irk i +ahlgren ctre plat$orm. Cnd Biordino co#or aerostatul ca s se poat uita mai ndeaproape, cei trei v!ur, ului"i, capacul tam#uchiului de la partea superioar rsucindu&se i deschi!ndu&se. n timp ce priveau $r s&i cread ochilor, din tam#uchiul deschis i!vor un et de a#uri. 5entru cteva secunde agoni!ante, rmaser cu ochii lipi"i de tam#uchi, nsu$le"i"i de o speran" $irav. n cele din urm, o#servar apari"ia #i!ara a unei perechi de picioare n osete, care se ridicar din tam#uchi i apoi deasupra acestuia. 5e urm se ivi un petec de pr negru, iar ei reali!ar c picioarele erau, de $apt, mini vrte ntr&o pereche de osete. Acele mini pe care osetele le $ereau de contactul cu metalul $ier#inte ridicar curnd deasupra cuptorului nchis trupul usc"iv i chinuit al posesorului lor. 8 tataE 8 tea$rE e=clam +irk, uurat i radios. 5itt se ridic n picioare, cltinndu&se pe su#marinul care se legna i trgnd cu putere n piept aerul rcoros al oceanului. Avea aspectul unui ne#un acoperit de snge i de sudoare, iar hainele se "ineau de el de parc i s& ar $i lipit de piele. +ar ochii i strluceau cnd i&i nl" ctre cer i i $lutura vesel mna ctre #r#a"ii din diri a#il. Co#orm, anun" Biordino, ncepnd s lase aerostatul ctre supra$a"a apei, pn cnd nacela a unse la doar c"iva centimetri deasupra valurilor. Cu o micare di#ace, l ncetini i l plasa paralel cu su#mersi#ilul. 5itt se aplec i nchise tam#uchiul lui -adger, apoi $cu c"iva pai i apru, cltinndu&se, n ua deschis a nacelei, de unde +irk i +ahlgren l prinser de #ra"e i l traser iute i cu #ine la #ord. Cred, spuse 5itt senior cu gtle ul uscat, c tre#uie s #eau ceva. 5itt aluneca pe scaunul copilotului i goli cu lcomie o sticl de ap, iar Al, +irk i +ahlgren i povestir cum se de!integrase racheta Qenit, i!#ucnind n $lcri cu cteva minute mai nainte. 8=aminnd urmele de vapori din v!duh i uitndu&se la ,ogur2o, care, la mare distan", ncerca s scape cu $uga, 5itt continu cu descrierea atacului su s$redelitor asupra pilonilor de sus"inere ai plat$ormei i a asaltului violent al apei din timpul lansrii. 0i eu, care pariasem #ani #uni pe $aptul c stteai tolnit n #arul lui Od2sse2, pregtindu&"i un martini, #om#ni Biordino. 8u eram cel scuturat i cltinat, rse 5itt. 8ra s m coc de viu cnd -adger s&a n"epenit n partea lateral a pontonului, dar am reuit s rsucesc

crma mpotriva curentului i s m eli#ere!, a ungnd n ape mai reci. Chiar i cu tancurile de imersiune goale, ridicarea la supra$a" mi&a luat ceva timp, pn cnd am i!#utit s pun n $unc"iune pompa de santin. nuntru mai e nc o grmad de ap, dar su#marinul o s mai pluteasc o vreme. %au legtura prin radio cu +eep 8ndeavor i&i pun s&l pescuiasc pe -adger imediat dup ce m#arc echipa ul plat$ormei, care e pe insula <anta -ar#ara, spuse Biordino. O s am pe cap o sor $urioas dac n&o anun"i mai nti pe ea c eti tea$r, l mustr +irk. <ummer $u gata s leine cnd, printre priturile sta"iei radio de pe +eep 8ndeavor, se au!i vocea tatlui ei, comandnd n glum o #ere i un sandvi cu unt de arahide. @e&am temut de tot ce&i mai ru, i!#ucni ea. Ce +umne!eu "i s&a ntmplat; 8 o poveste lung. 8 su$icient dac&"i spun c cei de la %nstitutul <cripps n&or s $ie mul"umi"i de a#ilit"ile mele de pilot de su#marine, !ise, $cndu&i pe to"i cei pe puntea de naviga"ie a lui +eep 8ndeavor s se scarpine n cap. Cnd Biordino ridic diri a#ilul, ndeprtndu&l de supra$a"a apei, 5itt o#serv avioanele 4&:N care se roteau deasupra navei $ugare ,ogur2o. 5n la urm, a sosit cavaleria; Chiar acum cteva minute. Marina militar are o armada care se ndreapt ncoace. .asul n&are anse s scape. 0alupa lui se gr#ete, cu siguran", spuse 5itt, artnd cu capul ctre un grunte al# dinspre sud. 5ro$itnd de spectacolul e=plo!iei i de con$u!ie, alupa de pe ,ogur2o se ndeprtase $r !arv de nava mam i se ndrepta spre ori!ontul sudic cu cea mai mare vite!. +e unde tii c&i alupa lor; ntre# Biordino, mi indu&i ochii ntr& acolo. /it&te aici, ripost 5itt, lovind cu degetul n monitorul F8<CAM. 7n timp ce vor#eau, 5itt se ucase cu trans$ocatorul i se ntmplase s surprind am#arca"iunea care $cea e=ces de vite!. %maginea $ocali!at i artase limpede c era alupa navei ,ogur2o, pe care&l v!user mai devreme. 8 clar c avioanele nu o urmresc, spuse +irk, din spate, o#servnd c cele dou 4&:N se roteau deasupra navei care se ndeprta ctre vest. < mergem dup ea, !ise 5itt. @&are nici o ans mpotriva aripilor noastre vioaie, mri Biordino, mpingnd maneta de vite! n po!i"ia MAU%M i urmrind vite!ometrul al crui indicator se ndrepta uor spre cinci!eci de noduri.

Capitolul 2 +e ce n&au tras n avioane, sau n diri a#ilul la in$ernal; n ur Tong u, uitndu&se ndelung la ,ogur2o printr&un #inoclu. Micrile violente ale alupei care se deplasa cu toat vite!a pe deasupra valurilor l mpiedicau s&i $ocali!e!e privirea i, n cele din urm, arunc cu grosolnie #inoclul pe capot. Avioanele l&au intimidat pe 6ee, spuse ,im, peste umr, "innd cu putere crma. O s plteasc cu via"a peste vreo dou minute. 5e msur ce alupa accelera ctre sud, ,ogur2o devenea tot mai mic, apropiindu&se de linia ori!ontului. +ar, cnd e=plo!ivele plantate detonar, putur vedea limpede eturile de ap mprocate n aer de&a lungul liniei de plutire a navei. 5e puntea de naviga"ie, cpitanul 6ee se gndi mai nti c avioanele 4& :N trseser n el. +ar aeronavele de lupt continuau s se roteasc, lenee, deasupra, i nu se !rea nici un semn care s indice c s&ar $i tras vreun proiectil. Cnd se evaluar pagu#ele i i se raport c partea in$erioar a cocii era compromis n mai multe locuri, 6ee reali! dintr&o dat cine era vinovatul. Cu cteva minute nainte, un marinar l anun"ase c i v!use pe ,im i pe Tong u m#arcndu&se pe alup i c mica am#arca"iune $usese apoi !rit ndreptndu&se ctre sud cu toat vite!a. Cuprins de sen!a"ia ngre"otoare a trdrii, 6ee n"elese c el i nava lui $useser considera"i pioni de sacri$iciu. 7ns un calcul greit urma s i salve!e. ,im i echipa lui de demolatori plantaser din a#unden" e=plo!i#ili care ar $i putut s$rteca mruntaiele unei nave o#inuite, de dimensiunile lui ,ogur2o. +ar nu "inuser cont de o in$orma"ie de mare importan" despre ca#lierL avea coca du#l. ncrcturile e=plo!ive o s$iaser cu uurin" pe cea interioar, dar celei e=terioare i cur#aser doar ta#lele de #orda . Apa de mare "nise n calele in$erioare, dar nu cu $or"a prev!ut de Tong u, care ar $i scu$undat nava a$lat n plin vite!. 6ee opri imediat vasul, plas pompele porta#ile n calele avariate, apoi i!ol !onele care pre!entau riscuri ma ore nchi!nd uile etane. @ava avea s se canariseasc i nu avea s se mai poat deplasa cu vite! dar, cel pu"in, nu urma s se scu$unde. 5otopul odat stvilit, cpitanul privi printr&un #inoclu de teren alupa care $ugea cu vite!, pier!ndu&se n deprtare. 6ee tia c, din momentul acela, nu mai avea mult de trit. 4iind cpitanul vasului care lansase mpotriva <tatelor /nite atacul cu rachet euat, ar $i devenit principalul "ap ispitor dac ar $i $ost capturat. +ac ar $i reuit cumva s scape sau dac ar

$i $ost eli#erat, nu se putea spune cum anume l&ar $i primit ,ang. Mul"umit c nava era sta#il, 6ee se scu! i prsi puntea de naviga"ie, retrgndu&se n ca#ina sa. 1ecupernd un revolver Makarov de nou milimetri, $a#ricat n China, de su# un sertar plin cu cmi clcate, se ntinse cu gri pe pat, i puse "eava n ureche i aps pe trgaci. 7n timp ce urmreau alupa care se deplasa cu repe!iciune, #r#a"ii din nacela lui %car o#servar o serie de e=plo!ii care s$rtecara, de&a lungul, coca lui ,ogur2o. 6unaticii aia au de gnd s&o scu$unde odat cu tot echipa ul; se minuna +ahlgren. 5entru cteva minute, urmrir cu privirea nava care ncetini, dar rmase sta#il. 5itt o#serv c nimeni nu prea s se gr#easc ctre #rcile de salvare i putu vedea mai mul"i mem#ri ai echipa ului care se re!emaser alene de #alustrad, privind avioanele cu reac"ie de deasupra lor. <tudie linia de plutire a navei, cutnd o modi$icare semni$icativ, dar nu reui s constate dect o uoar canarisire. @&o s dispar dintre noi prea curnd, spuse. < continum urmrirea tenderului. Biordino se uit pe ecranul laptopului care a$ia datele $urni!ate de sistemul 6A<3 i o#serv, la sud&est, mai multe $orme gri, la vreo cinci!eci de kilometri distan". 5rietenii notri de la marina militar sunt pe drum, spuse, #tnd cu degetul n ecran. @&o s mai $ie mult vreme singuri. Avnd avanta ul unei vite!e cu aproape dou!eci de noduri mai mare, diri a#ilul ncepu s ctige teren cu uurin", apropiindu&se de am#arca"iunea al# care $ugea. %car nu urcase mai sus de o sut cinci!eci de metri cnd Biordino ncepu urmrirea, $r s mai iroseasc energia ca s ctige altitudine. +iri a#ilul aluneca lin ctre sia ul #rcii, !#urnd repede i la oas nl"ime deasupra apei. Cnd se apropiar, 5itt $ocali! camera de supraveghere asupra pun"ii deschise din spatele am#arca"iunii i asupra ca#inei. 5e puntea acoperit nu putea !ri dect nite $orme nedesluite lng crm. Am numrat patru #r#a"i pe p