Sunteți pe pagina 1din 193

TRADUCERI DE TAMARA

LUCA

LCTUU

J a c k i vrejul de fasole, 5 Pania Cireicii din Zennor, 23 Stratul de lalele, 40 Childe R o w l a n d , 57 Tabachera de aur, 64 Izvorul de la Captul Pmntului, 92 Frumuica i monstrul, 100 J a c k - S p a i m a Uriailor, 106 C u m a fost orbit uriaul, 136 Regele J o h n i Abatele de Canterbury, 138 Zdrenuita, 148

Frumoasa n blni de pisic, 153

TRADUCERI

DE

DUMITRU

DOROB

Povestea lui T o m Degeel, 14 T o m T i t T o t , 32 Stelele din cer, 44 Eu nsumi, 49 Fluieraul fermecat, 52 Cele trei dorine, 78 Cele dou prinese, 81 D i c k Whittington i pisica lui, 120 G o b b o r n neleptul, 132 Lbu bucluca, 142 Prinesa de Colchester, 164 Peter Prostnacul, 173 M g a r u l , masa i bul, 181

Regele pisicilor, 145

ria odat o vduv srac a crei colib se afla ntr-un sat departe de Londra. Vduva avea un singur fiu, cruia i mplinea toate dorinele; urmarea a fost c Jack nu prea inea cont de ce-i spunea ea i era cam nechibzuit i risipitor. Nebuniile pe care le fcea nu se datorau firii sale rele, ci faptului c mama sa nu-l mustrase niciodat. i cum ea nu era bogat iar el nu voia s munceasc, biata femeie se vzu obligat s ctige existena amndurora, vnznd tot ce avea. n cele din urm nu i-a mai rmas dect o vac. Cu lacrimi n ochi, vduva nu se mai putu stpni i-l o c r pe J a c k : O ! Biat netrebnic ce eti ! zise ea. Prin traiul tu necugetat ne-ai ruinat pe amndoi. Necumptatule ! Nu mai am bani nici mcar pentru un coltuc de pine; nu mai am dect o biat vac i trebuie s-o vnd i pe e a ; altfel murim de foame ! Jack fu impresionat pre de cteva minute, dar i trecu repede. Apoi, fcndu-i-se foame, cci nu mncase nimic, atta o mai btu la cap pe biata maic-sa s-l lase s vnd vaca pn ce, n cele din urm, cu prere de ru, ea se-nvoi. n drum spre trg, Jack se-ntlni cu un mcelar care-l ntreb de ce duce vaca de acas. Jack i rspunse c are de gnd s-o vnd. Mcelarul avea n desag nite boabe de fasole fru5

moase, de toate culorile, pe care Jack le i zrise. Mcelarul observ aceasta i, tiindu-1 pe Jack cam slab de nger, se hotr s-1 pcleasc i-i oferi fasolea n schimbul vacii. Necugetatului de biat i se pru o ofert stranic. Trgul a fost ncheiat pe loc i vaca dat pe cteva prpdite de boabe de fasole. Ajuns n grab acas, i povesti maic-si toat trenia i-i art boabele de fasole, pe care ea le arunc ct colo. Boabele se-mprtiar n toate direciile, rspndindu-se prin toat ograda. A doua zi, Jack se scul dis-de-diminea i, uitndu-se pe fereastr, vzu ceva ciudat n grdin. Cobor degrab i descoperi c boabele de fasole ncoliser i crescuser de toat frumuseea; erau att de dese i de ncolcite nct vrejurile formau o nlnuire care, la prima vedere, semna cu o scar. Uitndu-se n sus, Jack nu putu zri captul vrejului care prea pierdut n nori. ncerc scara; descoperi c era solid i numai bun de urcat. Si pe loc i veni o idee : sa se caere pe vrejul de fasole s vad pn unde a putut s creasc. Cu asta n minte i uitnd pn i de foame, se grbi s-i spun mamei sale intenia lui. n zadar l implor biata femeie s renune c el porni dat. i, dup ce urc cteva ore, ajunse n vrful vrejului fasole, sleit de puteri. Uitndu-se n jur, descoperi cu uimire se afl ntr-o ar tare stranie: prea a fi un deert pustiu; nu zrea nici urm de pom, tuf, cas sau vietate. pe de c se

Jack se aez ngndurat pe un bolovan i se gndi la mama l u i ; foamea l ncerca i acum i prea ru c n-o ascultase i se crase pe vrejul de fasole, mpotriva voinei ei. Se gndea c acum va muri de foame. Totui, merse mai departe n sperana c va da peste vreo cas de unde s cear ceva de mncare. Deodat, la o oarecare deprtare, zri o tnr i frumoas femeie. Tare mai era frumos mbrcat i n mn inea o nuielu alba n vrful cieia se afla un pun din aur curat. Ea se apropie i spuse : Am s-i spun o poveste pe care m a m a ta n-are curajul s i-o spun. Dar, nainte de a ncepe, i cer s juri c vei face ntocmai cum i voi spune. Eu snt zn i, dac nu vei urma
6

sfatul meu, m vei face s pierd puterea de a te ajuta, i cu siguran c vei muri n aceast ncercare. Jack se cam sperie la auzul acestor cuvinte, dar promise s-i urmeze sfatul ntocmai. Tatl tu a fost un om foarte bogat i foarte bun la suflet. Niciodat n-a refuzat pe nimeni din preajm-i care i-a cerut ajutorul. Dimpotriv, i cuta el pe cei nevoiai i nenorocii. Dar, doar la cteva mile de casa tatlui, tria i un uria care nspimntase inutul cu cruzimile i rutile sale. Ba mai mult, creatura aceasta era foarte invidioas din fire i nu-i plcea s aud povestindu-se despre alii, vestii pentru buntatea i omenia lor. Aa c jur s fac ru unei asemenea persoane pentru ca faptele bune ale acesteia s nu mai fie pe buzele tuturor. Tatl tu era un om prea bun pentru a se teme de rul ce i-1 puteau face alii. Dar, n curnd, crudul uria gsi un prilej de a-i pune n practic ticloasele ameninri. Auzind c prinii ti aveau de gnd s-i petreac cteva zile la un prieten, care locuia destul de departe de ei, fcu n aa fel ca s i se ntind o curs tatlui tu i s fie omort i ca mama ta s fie prins n drum spre cas. Tu aveai doar cteva luni cnd s-au ntmplat toate astea. Srmana ta mam, aproape leinat de fric i groaz, a fost dus de oamenii uriaului ntr-o ascunztoare i mpreun cu bietul ei prunc inut n captivitate mult vreme. Nelinitii de absena prinilor ti, servitorii au pornit n cutarea lor. Totul a fost ns n zadar, pentru c n-au putut afla nimic despre stpnul lor. ntre timp, uriaul a msluit un testament prin care toate bunurile tatlui tu erau trecute pe numele lui n calitate de tutore i, prin urmare, i nsui totul fi. Dup ce mama ta a stat cteva luni nchis, uriaul se oferi s-i redea libertatea dac jur c nu va spune nimnui despre toate relele pe care i le fcuse. i pentru ca ea s nu-i poat face vreun ru, n cazul n care i-ar fi clcat jurmntul, uriaul puse s fie mbarcat pe un vas i dus ntr-o ar ndeprtat. O ls acolo fr nici un ban. Noroc c ea dosise cteva bijuterii din vnzarea crora v-ai putut duce zilele.
7

La naterea tatlui tu, eu i-am fost ursitoare. Dar, vezi tu, i znele au legi crora trebuie s li se supun ca i muritorii. Cu puin nainte ca tatl tu s fie omort, eu am comis o greeal. Drept pedeaps, mi s-a luat puterea pentru un t i m p ; o ntmplare cum nu se poate mai nefericit, cci m-a mpiedicat s-1 ajut pe tatl tu tocmai cnd doream cel mai mult s-o fac. Mi-am recptat puterea chiar n ziua n care te-ai ntlnit cu mcelarul, cnd te duceai s vinzi vaca. Eu am fost cea care, fr s tii, te-am fcut s schimbi vaca pe boabele de fasole. Datorit puterii mele, vrejul de fasole a crescut att de nalt i a format o scar. Uriaul triete n acest inut ; tu eti persoana ursit s-1 pedepseasc pentru toate ticloiile. Vei avea de nfruntat pericole i greuti dar trebuie s perseverezi n a-i rzbuna tatl; altfel nu vei reui n ncercrile tale. n ce privete bogiile uriaului toate snt de fapt ale tale dei acum eti vduvit de ele. Aa c trebuie s iei ct poi dar n acelai timp trebuie s fii foarte precaut pentru c uriaul este att de ahtiat dup aur nct prima lips pe care o va observa l va nfuria peste msur i va deveni dup aceea i mai atent. Cu toate acestea, va trebui s-1 urmreti tot timpul, cci numai prin isteime poi spera s-1 dovedeti vreodat i s-i recapei bunurile de drept, dndu-i n acest chip i rsplat pentru barbara lui crim. Singurul lucru pe care i-l cer este ca pn cnd ne vom revedea s nu-i spui mamei c tii povestea tatlui tu. i-acum, ia-o drept nainte pe acest drum; curnd, vei da peste casa n care locuiete aprigul tu duman. Eu te voi apra i pzi, te voi nva ce ai de fcut; dar, ine minte : dac nu-mi asculi poruncile, te ateapt o pedeaps cumplit. De-ndat ce rosti acestea, zna dispru, lsndu-l pe Jack s-i urmeze drumul. i el merse pn dup asfinitul soarelui, cnd, spre marea-i bucurie, zri un palat mre. Aceast plcut privelite i mai ddu un dram de curaj, aa c iui pasul i ajunse n curnd la palat. La u sttea o femeie frumoas creia i se adres i o rug s-i dea un dumicat de pine i adpost pentru noapte. Femeia se art tare uimit s-1 vad acolo i-i spuse c era cu totul neobinuit s ntlneti vreun tnr 9

strin prin partea locului, ntruct era bine tiut c soul ei este un uria, fioros i puternic, care nu preget s se hrneasc cu carne de om ori de cte ori vreunul i iese n cale. Aceast istorisire l vr pe Jack n toi sperieii, dar i aminti de protecia znei i spera ca aceasta s-1 fereasc de uria. Insist deci pe lng femeie s-1 adposteasc numai pentru o noapte i s-1 ascund unde socotea ea c e mai nimerit. Buna femeie se ls convins n cele din urm, cci era miloas din fire, i-1 conduse n cas. Mai nti au trecut printr-o ncpere somptuoas, mobilat cu gust; apoi, au strbtut cteva camere spaioase, care mai de care mai mpodobite doar c preau cam neglijate i prsite. Dup aceea, au dat ntr-o galerie lung, foarte ngust i luminat att de slab doar ct s zreti c, de ambele pri, n loc de perei erau gratii de fier care o despreau de o nchisoare ntunecoas. De acolo rzbteau vaietele ctorva nenorocite de victime pe care aprigul uria le inea ca rezerv pentru nepotolita-i poft de mncare. Ce se mai nspimnt bietul Jack vznd o asemenea scen oribil! i era team c va deveni i el hran pentru uria i c nu-i va mai revedea mama niciodat. Amintindu-i ns de zn, o licrire de speran i se aprinse n suflet. Ajunser, n cele din urm, ntr-o buctrie ncptoare unde ardea un foc mare ; femeia cea bun l pofti pe Jack s ia loc i-i ddu s mnnce i s bea pe sturate. Jack fu ntrerupt din ospul su de o btaie puternic n poart , att de puternic, de se cutremur casa. Femeia l ascunse iute n cuptor i alerg s-i deschid brbatului ei. Jack l auzi spunndu-i nevestei cu o voce ca un bubuit de tunet : Femeie ! Femeie ! Simt miros de carne proaspt. Da' de unde ! i rspunse aceasta. Probabil c simi mirosul oamenilor de jos, din nchisoare. Uriaul pru s-i dea crezare i, n cele din urm, se aez lng foc, n timp ce nevast-sa i pregtea cina. Dup un timp, Jack ndrzni s se uite la monstru printr-o mic crptur. Se minun foarte tare de cantitatea enorm de
10

bucate pe care o devora uriaul i tri sentimentul c acesta nu va sfri nicicnd de mncat i de but. Cnd, n sfrit, uriaul termin, fu adus i pus pe mas, n faa sa, o gin foarte ciudat. Jack murea de curiozitate s vad ce o s se ntmple. Observ c aceasta sttea linitit naintea uriaului i ori de cte ori acesta i spunea Ou-te !" gina fcea cte un ou din aur masiv. Uriaul se distra ndelung cu gina. ntre timp, nevast-sa se dusese la culcare. n cele din urm, adormi i el cci se auzeau nite sforituri ca bubuitul unui tun. n zori, vznd c uriaul nc doarme, Jack se furi din ascunztoarea sa, nh gina i o lu la fug ct l ineau picioarele. Gsi cu uurin drumul spre vrejul de fasole i cobor mai sprinten i mai repede dect se ateptase. Mama lui nu mai putu de bucurie cnd l vzu. Uite, mam, zise el, i-am adus ceva care te va face bogat. i gina le-a ouat cte ou au vrut i ei au vndut oule i curnd aveau tot ce-i puteau dori. Timp de cteva luni, Jack i mama lui au trit fericii. Jack ns tnjea s-i mai fac o vizit uriaului. ntr-o zi, dis-de-diminea, se cr din nou pe vrejul de fasole. Seara trziu, ajunse la palatul uriaului. Femeia sttea la u, ca i mai nainte. Jack i spuse o poveste duioas i ceru adpost pentru noapte. Femeia i spuse c ea a mai fcut cndva asta pentru un biat flmnd, dar micul nerecunosctor furase una din comorile uriaului i c de atunci ea a avut parte numai de necazuri. Totui, l duse n buctrie, i ddu de mncare i-1 ascunse ntr-un dulap vechi. n curnd, veni i uriaul, i mnc cina i-i porunci soiei s-i aduc sacii cu aur i argint. Jack se uit pe furi din ascunztoarea Iui i-1 vzu pe uria numrndu-i comorile, dup care le vri din nou n saci, adormi i se puse pe sforit. Jack se furi tiptil din ascunztoarea sa, se apropie de uria, dar un celu de sub scaun ltr cu furie. Contrar ateptrilor sale, uriaul nu se trezi i cinele se potoli. Jack nfca sacii, ajunse la u i curnd se vzu teafr i nevtmat lng vrejul de fasole. Cnd ajunse la coliba mamei sale, nu gsi pe nimeni nuntru. Sur11

prins peste msur, Jack ddu fuga n sat. O femeie l ndrept spre o cas unde i gsi mama pe moarte. Auzind de ntoarcerea victorioas a fiului ei, mama sa i reveni curnd. Apoi, Jack i ddu doi saci cu aur i argint. Mama i ddea seama c pe Jack l chinuiau gnduri ascunse i se strduia s afle ce-1 frmnt. Jack tia ns prea bine care ar fi fost urmarea dac ar fi mrturisit motivul tristeii sale. De aceea, se silea din rsputeri s-i nfrng marea dorin care-l mpingea, mpotriva voinei sale, s mai urce o dat pe vrejul de fasole. Cnd veni ziua cea mai lung a anului, Jack se scul cu noaptea n cap, urc pe vrejul de fasole i ajunse n vrf cu mare greutate. Gsi drumul i toate celelalte ca i dile trecute. Ajunse la casa uriaului seara i ddu peste nevasta acestuia, stnd n u, ca de obicei. Jack i apru acum sub o alt nfiare. Se deghizase att de bine nct ea nu pru s-i mai aminteasc de el. Totui, cnd o rug s-l primeasc n palat, reui s-o conving cu tare mult greutate. n cele din urm, fu lsat s intre i femeia l ascunse ntr-un cazan de aram. Cnd se-ntoarse, uriaul spuse ca de obicei : Femeie ! Femeie ! Simt miros de carne proaspt. Dar Jack nu se neliniti cci uriaul mai spusese aa i mai nainte, dup care se potolise. De data aceasta ns, uriaul, nelund n seam vorbele femeii, scotoci prin toat casa. n tot acest rstimp, Jack era att de nspimntat, nct mai-mai s moar de fric i ar fi dat orice s se vad din nou acas. Cnd uriaul se apropie de cazan i puse mna pe capac, Jack era sigur c nu mai are mult de trit. Din fericire uriaul se opri din cutat chiar acolo, fr s ridice capacul, i se aez linitit lng foc. Cnd i termin de mncat cina, uriaul i porunci nevestei s-i aduc harfa. Jack ridic puin capacul i vzu o harf frumoas cum nici nu v putei imagina. Uriaul o puse pe mas i zise : Cnt !" Imediat aceasta ncepu s cnte de una singur. Muzica era neobinuit de frumoas. Jack fu peste msur
12

de ncntat i parc-i dorea harfa mai mult dect dorise celelalte dou comori. Cum sufletul uriaului nu era fcut pentru armonie, curnd, muzica l adormi butean. Aa c acum era momentul ca Jack s ia harfa cci uriaul prea s doarm mai adnc ca de obicei. Jack se hotr pe dat, iei din cazan i puse mna pe harf. Aceasta ns, fiind sub stpnirea unei zne, strig Stpne, stpne". Uriaul se trezi, sri n picioare i ncerc s-1 prind pe Jack. Din fericire ns buse att de mult nct nu se putea ine bine pe picioare. Jack alerg ct l ineau puterile. Nu peste mult timp, uriaul i reveni att ct s mearg ct de ct, mai bine zis s mearg cltinndu-se pe urmele lui Jack. Dac ar fi fost treaz, ar fi putut s-1 ajung pe biat ntr-o clip. Dar aa, Jack ajunse primul la vrful vrejului de fasole. Tot timpul, pe drum, uriaul strig dup el cu o voce ca de tunet i n cteva rnduri era mai-mai s-1 prind. De-ndat ce a cobort de pe vrejul de fasole, Jack ceru s i se aduc imediat o secure. Tocmai n clipa aceea i uriaul ncepuse s coboare. Cu toporica, Jack retez vrejul de fasole de la rdcin i uriaul czu lat n grdin. Jack o rug pe mama sa s-1 ierte pentru toate necazurile i suprrile pricinuite, promindu-i din inim s fie respectuos i asculttor pe viitor. i, ntr-adevr, se inu de cuvnt cci, de atunci, biat mai iubitor, mai vrednic i mai asculttor ca el nu cred s fi fost altul pe pmnt.

13

e spune c pe vremea vestitului rege Arthur tria un mare magician pe nume Merlin care era, pe atunci, cel mai nvat i mai iscusit vrjitor din ci existau in lume. Odat, vestitul vrjitor, care putea s-i ia orice nfiare dorea, cltorea prin ar n chip de srman ceretor. i cum era el sleit de puteri de atta drum, s-a oprit la bordeiul unui cinstit plugar s se odihneasc i s cear ceva de mncare. Plugarul tocmai se ntorsese de la munc i se pregtea de cin. Dei era tare ostenit, i-a urat bun venit strinului, chiar dac acesta era un ceretor cu mult mai zdrenros dect alii. Nevasta lui, o femeie tare inimoas i ospitalier, 1-a poftit s ia cina cu ei i i-a pus pe mas nite lapte, ntr-un castron de lemn, i un coltuc de pine neagr. Tare a mai fost mulumit Merlin de aceast cin simpl i de generozitatea plugarului i a soiei sale. Dar Merlin nu a putut s nu observe c, dei casa era ndestulat pentru nite sraci, perechea prea s fie tare nefericit i abtut.
14

De ce sntei aa de necjii? a ntrebat el. Ce v lipsete? Cum s nu fim necjii, rspunse nevasta plugarului, cnd eu i brbatul meu trim aicea destul de fericii de mai mult de douzeci de ani i nu avem nici un copil. sta-i marele nostru necaz. Tare mi-a dori s am un fiu, da, un fiu, chiar dac fiul sta al nostru n-ar fi mai mare dect degetul cel mare al brbatului meu. Orict de mic ar fi, nu mi-ar psa. Numai s pot spune c-i al meu i s-1 pot eu ngriji cu minile mele. Auzind aceasta, Merlin n-a spus nimic, dar nu dup mult vreme i-a luat rmas bun de la gazde. i, cugetnd la cele spuse de femeie, i-a zis : Ar fi o fapt grozav de bun dac i-a oferi acestei femei exact ceea ce-i dorete. Merlin se amuza att de tare la ideea de a le oferi un bieel nu mai mare dect degetul mare al unui om, nct era hotrt s-i fac o vizit Criesei znelor i s-o roage s mplineasc dorina femeii. Nostima idee a unei asemenea fpturi n mijlocul oamenilor a ncntat-o mult pe Criasa znelor aa c i-a promis c dorina lui va fi mplinit. Ca urmare, nu dup mult vreme, soia plugarului s-a trezit c are un fiu care, e cam de necrezut, dar aa a fost, nu era mai mare dect degetul mare al soului ei. Tare l mai iubeau pe bieel. L-au botezat cu numele de Tom Degeel i, ntr-adevr, micuul n-a mai crescut nici mcar c-un milimetru, rmnnd toat viaa de mrimea degetului plugarului. Criasa znelor, care dorea s-1 vad pe bieel printre oameni, a venit ntr-o noapte cu lun la fereastr, n timp ce fericita mam sttea de veghe la cptiul odorului. Criasa znelor 1-a srutat i a poruncit znelor s-i fac un costum de haine dup dorina ei. I-au fcut o cma din pnz de pianjen, o hinu din puf de scai, pantaloni din pene, ciorapi din coji de mere i o pereche de pantofiori din piele de oricel cptuii cu blni. Apoi, pe vrful capului i-a pus o tichie fcut dintr-o frunz de stejar. Da, acestea erau hainele pe care Tom le purta iarn i var, spre marea delectare a mamei i a tuturor vecinilor de prin partea locului. 15

Dar, dei nu a mai crescut, pe msur ce treceau anii, Tom a devenit din ce n ce mai viclean i mai ugub. Cnd era destul de mare s se joace cu ceilali biei din sat, se ddea n vnt dup jocul de-a smburele de viin. Cnd rmnea fr nici un smbure, Degeel se ducea trndu-se pn la traistele celorlali, fura smburii, i umplea buzunarele i scpa neobservat, intrnd dup aceea din nou n joc. ns un flcu cu ochi ageri 1-a prins asupra faptului, tocmai cnd Tom i bga capul n desag; a strns sfoara la gur, prinzndu-i capul i fcndu-1 s rcneasc de durere. Dup aceea, flcul a trntit sacul att de tare de pmnt nct Tom s-a lovit la picioare i peste tot corpul era numai vnti. Aa o s te nvei minte s nu mai furi, a spus biatul cu desaga din care Tom ncercase s fure smburii. N-am s mai fur niciodat, a strigat Tom. V rog s-mi dai drumul i n-am s mai fur niciodat ! Auzind aceasta, bieii i-au dat drumul i, pentru un timp cel puin, Tom n-a mai furat smburi de viine. Tom era att de mic nct, mama lui care l iubea din toat inima, l scpa cteodat din ochi, mai ales cnd era ocupat. ntr-o zi, ea frmnta aluatul pentru o budinc i s-a ntmplat s plece din buctrie pentru o clip. Tom, care era tare curios s vad cum se face budinca, s-a urcat pe marginea castronului, dar, din nefericire, i-a alunecat un picior i, pleosc, a czut i s-a scufundat pn peste cap n aluat. Cnd mama s-a ntors, n-a observat nimic i a turnat amestecul ntr-o oal pe care a pus-o pe sob. Gura lui Tom era plin de budinc aa c nu avea cum s strige dar, simind fierbineala, a dat din picioare i s-a zvrcolit att de tare n crati nct mama, vznd ce se ntmpl, i-a zis : Cred c budinca asta e vrjit. Vreun spirit ru o fi intrat n ea i nu mai e bun de nimic. Aa c lu oala i zvrr... arunc budinca pe fereastr. Tocmai atunci s-a ntmplat s treac pe acolo un srman spoitor de cazane care, fiind flmnd, s-a gndit c budinca picase ca din senin pentru c n-avea el nimic de mncat la prnz. A ridicat-o,
16

a pus-o n desag i a plecat mai departe. Dar Tom, pentru c acum nu mai avea aluat n gur, a nceput s strige ct l ineau puterile. Tare s-a mai mirat spoitorul. Vai de mine! strig el. Ce-oi fi avnd n desag ? O fi vreun spirit ru care a venit s m nspimnte pentru c am luat budinca. Aa c, fr s se mai uite, a deschis desaga ct a putut de repede, a rsturnat totul pe jos, i pe Tom i budinca, i a rupt-o la fug. Cum budinca s-a rupt n buci, Tom s-a strecurat din ea acoperit tot cu aluat. S-a scuturat ct a putut de bine, i-a ridicat de pe jos tichia din frunz de stejar, care-i czuse, i a alergat acas ct a putut de repede. i ce s-a mai bucurat mama lui c-l vede din nou, cci era tare ngrijorat. Vzndu-i sufleelul ntr-o stare att de jalnic, 1-a bgat ntr-o ceac de ceai i pe dat a splat tot aluatul de pe el, dup care 1-a srutat i 1-a bgat n pat s doarm. La scurt vreme dup ntmplarea cu budinca, mama lui Tom s-a dus pe islaz s mulg vaca i a luat i bieelul cu ea. Vntul btea cam tare i de team s nu-1 poarte pe aripile lui i pe Tom, mama lui 1-a legat cu un fir subire de a de un scaiete. Dar vaca, observnd tichia din frunz de stejar de un verde crud, ispititor, a nfulecat scaietele cu Tom cu tot. n timp ce vaca mesteca scaietele, Tom a zrit cu spaim cele dou uriae iruri de dini i a strigat cu toat puterea : Mam, mam ! Ajutor, ajutor ! Unde eti, Tommy sufleelule? a ntrebat mama, ridicndu-se de pe scunelul pe care se aeza cnd mulgea vaca i cutnd cu privirea scaietele de care-i legase copilul. Aici, mam, rspunse el, n gura vacii. Mama a nceput s se vicreasc i s-i frmnte minile, dar vaca, surprins de zgomotul ciudat ce venea din gura ei, a cscat gura nucit i Tom s-a rostogolit afar. Din fericire, mama lui 1-a prins n or la timp, bietul Tom scpnd astfel de o vtmtur zdravn. Urmtoarea aventur a lui Tom s-a ntmplat cnd s-a dus s mne vitele la pscut cu un bici pe care tatl lui i 1-a fcut
17

dintr-un pai de orz. Tom a alunecat i a czut ntre dou brazde de pmnt. Nici n-a apucat s se ridice, c s-a i repezit la el un uria corb negru care a zburat cu el n plisc. i a tot zburat peste vi i dealuri i 1-a lsat pe turnul cel mai nalt al castelului unui uria care se afla chiar pe malul mrii. Tom era ngrozit i nu tia ce s fac. Dar groaza lui fu i mai mare cnd btrnul Grumbo, uriaul, a ieit pe teras s se plimbe i 1-a zrit pe Tom. L-a luat n mn i l-a nghiit ct ai zice pete.

18

Nici nu l-a nghiit bine pe Tom c uriaul a i nceput s regrete ceea ce fcuse, pentru c micuul ncepuse s-1 loveasc cu picioarele n burt, s sar i s fac tumbe. Durerile erau att de mari nct uriaul l-a aruncat pe Tom din stomac drept n mare. Dar un pete uria, care-1 i zrise, a deschis o gur ct o ur i l-a nghiit. Nu trecu ns mult vreme i nite pescari, aflai ntr-o barc la pescuit, au prins petele n plas. A doua zi, chiar petele n care se afla Tom a fost dus la curtea regelui Arthur. Cnd buctarul a tiat burta petelui s-1 curee i s-1 gteasc pentru prnzul regelui, mare i-a fost uimirea s gseasc n mruntaie un bieel att de mic. V imaginai ce fericit a fost Tom s-i recapete libertatea. Apoi, buctarul l-a dus la rege care l-a declarat piticul lui. Curnd Tom a devenit favoritul regelui cci cu giumbulucurile lui nu amuza numai pe rege i regin, dar i pe toi cavalerii Mesei Rotunde. Se spune c atunci cnd regele pleca undeva clare l lua de obicei i pe Tom care, dac venea vreo ploaie, se strecura n buzunarul vestei Maiestii Sale pn ce cerul se nsenina din nou. Tom era un mister pentru toat lumea cci nimeni nu tia care-i este obria. Numai Merlin, vrjitorul, tia adevrul, dar nu voia s spun nimic. Spune-mi, cum i snt prinii? ntreb regele ntr-o zi. Snt i ei omulei ca i tine? Nu, nici vorb, rspunse Tom, tatl i mama mea snt rani sraci i harnici ca i cei de pe ogoarele Maiestii Voastre. Nu snt nici mai mari, nici mai mici ca ei, poate ns mai sraci dect oricare din ei. Atunci, spuse regele, care tare mai inea la Tom, du-te la vistieria n care-mi in toi banii i ia ct aur i argint poi duce. Apoi, du-te acas i druiete totul srmanilor ti prini. Aa c, bucuros nevoie mare, Tom s-a dus la vistieria regelui Arthur cu o pung fcut dintr-o bic de ap. Dar nu a reuit s bage n ea dect o moned de argint i trei bnui de aram i chiar i aa punga era prea grea pentru el. Cu toate acestea, el a pornit cu povara pe spate de-abia trndu-i picioarele, reuind s ajung acas dup dou zile i dou nopi
19

i dup ce a poposit pe drum de mai mult de o sut de ori, dei pn acas nu era dect vreo verst. Tare au mai fost fericii prinii s-1 vad din nou acas. Se mndreau cu el nevoie mare, mai ales c le crase pe spate atta amar de bnet. Ca s-1 fac s-i trag sufletul dup versta pe care o strbtuse, mama lui l-a pus frumuel ntr-o coaj de nuc la gura sobei i l-a hrnit trei zile cu miezul unei alune, ceea ce i-a fcut tare ru la stomac pentru c aceasta era, de fapt, hrana lui pe o lun. Tom i-a revenit curnd dar, pentru c ploile nu mai conteneau i pmntul era tare umed, nu s-a putut ntoarce imediat la curtea regelui Arthur, pn ntr-o zi cnd vntul btea n direcia curii regeti. Atunci, mama lui i-a fcut o umbrelu dintr-o batistu de care l-a legat pe Tom i cu o suflare a trimis-o spre curtea regelui unde Tom a i ajuns curnd. Regele, regina i toi cavalerii s-au bucurat s-1 aib din nou pe Tom n mijlocul lor, pentru c le alunga plictiseala distrndu-i cu acrobaiile lui n timpul ntrecerilor cu lncii i al turnirurilor. Dar strdania lui de a-i distra l-a costat tare scump ; o cumplit boal s-a abtut asupra lui Tom de era gata s se prpdeasc. Noroc ns c, auzind de suferina lui, Criasa znelor a venit la curte ntr-o caleaca tras de lilieci i l-a luat cu ea. Avntndu-se n vzduh i fr nici un popas, au zburat pn au ajuns la palatul ei. Dup ce s-a nzdrvenit i l-a lsat s se bucure de toate distraciile nemaipomenite de care nu ducea lips ara Znelor, Criasa a poruncit unei rafale de vnt s se ridice i s-1 duc pe Tom, care plutea ca un dop de plut pe ap, pn la palatul regelui Arthur. Tocmai cnd Tom zbura pe deasupra curii palatului, buctarul i ducea regelui un vas cu mncarea lui preferat, gru fiert n lapte. i nu tiu cum s-a fcut dar srmanul Tom czu drept n mncare, mprocnd cu gru fierbinte faa bietului buctar. i era buctarul acesta un om cam fnos c aa se nfurie de tare pe Tom, c s-a dus direct la rege i a pretins c Tom a srit n bucatele regale nu din ntmplare, ci din obrznicie. Regele s-a mniat att de cumplit, nct a ordonat ca Tom s fie
20

prins i judecat pentru nalt trdare. i cum nu era nimeni care s ndrzneasc s pun o vorb bun pentru el, Tom a fost condamnat la moarte prin tierea capului. Auzind pronunndu-se grozava sentin, srmanul Tom a nceput s tremure de fric, dar dndu-i seama c nu are nici un mijloc de scpare i vznd un morar rmas cu gura cscat de uimire, aa cum stau protii la blci, i-a luat avnt i a srit drept n gtul acestuia. Dar a fcut-o att de iute nct nimeni nu a bgat de seam. Nici mcar morarul nu observase iretlicul lui Tom. Aa c, fr Tom, curtea s-a mprtiat i morarul s-a ntors acas, la moara lui. Cnd Tom a auzit huruitul morii i-a dat seama c este departe de curtea regal i a i nceput s fac tot felul de tumbe prin burta morarului care nu-i gsea odihn i credea c este vrjit. Nemaiavnd linite a trimis dup doctor. De ndat ce a sosit doctorul, Tom a nceput s danseze i s cnte. Doctorul s-a nspimntat mai dihai dect morarul i a trimis n grab dup ali cinci doctori i vreo douzeci de nvai. i pe cnd ei i ddeau cu prerea asupra acestui caz nemaivzut i nemaintlnit, s-a ntmplat c morarul a cscat. Tom, care atepta de mult o asemenea ocazie, a mai fcut o sritur i a aterizat uurel, drept n picioare, n mijlocul mesei. Morarul, care era amarnic de mnios c a fost chinuit de aa o pocitanie, s-a nfuriat att de tare, nct s-a repezit la Tom i unde nu mi l-a prins i aruncat pe geam drept n ru. n clipa n care morarul i-a dat drumul pe fereastr, un somon mare, care tocmai se zbenguia prin ru, l-a vzut cznd i l-a nfcat pe dat. Un pescar a prins petele nu mult dup aceea, l-a dus la pia i l-a vndut acolo slujitorului unui mare lord. Lordul, vznd o aa minune de pete, l-a fcut cadou regelui Arthur care, ca i mai nainte a comandat s fie preparat pe dat. Cnd buctarul a spintecat petele a i dat de bietul Tom pe care l-a nhat i l-a nfiat regelui. Dar Maiestatea Sa era att de ocupat cu afaceri de stat nct a ordonat ca Tom s fie dus i inut sub arest pn ce va avea timp s se ocupe de el.
21

Buctarul era hotrt s nu-1 mai scape din mini de data aceasta, aa c l-a bgat ntr-o capcan de oareci. i aa a stat Tom n capcan, vreme de o sptmn, pn ce a trimis regele dup el. Dar mare-i fu bucuria cnd afl c regele l-a iertat pentru c srise n fiertura de gru cu lapte i c-1 luase din nou sub aripa lui ocrotitoare. Datorit faptelor sale, Tom a fost fcut cavaler i a primit titlul de prea-vestitul Sir Thomas Degeel. Dar cum hainele lui Tom avuseser mult de suferit trecnd din budinc n gura vacii i apoi n fiertura de gru, din mruntaiele uriaului n ale morarului, ca s nu mai spunem de cei doi peti, Maiestatea Sa i-a comandat un nou costum pentru ceremonia nvestirii titlului de cavaler. Aa c vestiii croitori ai curii i-au fcut o cma de zale din aripi de flutura, iar cizmarii i-au fcut ghete din piele de pui. Apoi, a fost fcut cavaler n faa ntregii curi care se adunase acolo, primind un ac drept sabie i un oricel alb ca neaua n loc de cal. i mare era uimirea celor care-1 vedeau pe Tom n noul lui costum, clare pe un oarece, nsoindu-1 pe rege i pe ceilali nobili la vntoare. Nobililor ns, nu le scpa nici o ocazie s-i bat joc de Tom i de bidiviul lui care tare mndru mai cabra. ntr-o zi, pe cnd treceau ei aa pe lng o ferm, un motan uria, care pndea de dup o u, a fcut un salt s-1 nhae pe Tom i pe oricel. Dar Tom a scos vitejete sabia i a atacat motanul cu atta ndrjire nct acesta le-a dat drumul la amndoi. Apoi, unul din nobili l-a pus pe Tom n plrie i l-a aezat pe un ptu de puf ntr-o cutiu de filde. Regele a mai poruncit ca lui Tom s i se fac un tron mic, pe care s stea la masa regal pentru a o amuza pe regin n timpul mesei, i un palat de aur mic, mic de o chioap, cu o u tot micu ca s aib i el unde s locuiasc. Dar Sir Thomas Degeel, cu toate c era aa de bogat, nu i-a uitat niciodat prinii. Se ducea o dat pe lun, clare pe oarecele lui alb, pn la csua lor de la ar unde-i distra pe btrnii si prini cu poveti i cu tot felul de istorioare de la curtea regelui Arthur. Nu e de mirare c srmanul plugar cu nevasta lui erau tare mndri de micuul lor fiu care fusese zmislit prin magia marelui Merlin, btrnul i srmanul ceretor pe care cu muli ani n urm l osptaser, fr s tie cine este.

22

Pania Cireicii din Zennor


trnul Honey locuia cu nevasta i familia ntr-un srman bordei alctuit din dou camere i o prisp pe marginea stncoas a rului Trereen n Zennor. Cei doi btrni aveau o groaz de copii i i crescuser pe toi, n acel loc. Triau cum puteau din roadele ctorva acri de pmnt care era prea srac pn i pentru a hrni cum se cuvine o capr. Dup grmezile de cochilii de molute din jurul casei ai fi zis c hrana lor de baz erau aceste vieti marine i melcii. Totui, ei mncau pete i cartofi aproape zilnic i carne de porc i bor, din cnd n cnd duminica. De srbtori mncau i pine alb. Cu toate acestea n tot satul nu gseai familie mai sntoas i mai artoas ca a btrnului Honey. Totui pe noi ne intereseaz doar o persoan din familie, anume, fiica sa, Cireica. Ea era iute de picior ca un iepure i era tot timpul pus pe otii i pozne. Ori de cte ori biatul morarului venea la ora", i lega calul de cpia de grozam i intra n crcium s vad dac vrea cineva s trimit gru la moar. Atunci, Cireica srea pe cal i galopa departe nspre stnci. Cnd biatul morarului o urmrea i ea nu mai putea clri dincolo de coasta stncoas, o lua nspre pietrele de hotar i nici cinele cel mai iute de picior nu o putea prinde; cu att mai puin biatul morarului. Dar, de-ndat ce deveni fetican, Cireica era tot mai nemulumit cci, n fiecare an, maic-sa i promitea n zadar o rochie nou ca s poat merge i ea la fel de mndru mbrcat ca toate semenele ei cte trei clare pe un cal la blciul din
23

Morva". Cum banii n cas se-mpuinau pe zi ce trecea, Cireica nu avea nimic mai actrii de mbrcat. Nu se putea duce nici la blci, nici la biseric i nici mcar la vreo eztoare. Cireica avea aisprezece ani. Una dintre tovarele ei de joac avea o rochie nou, frumos mpodobit cu funde i aceasta i povesti fetei cum fusese la Nancledry la hor i c mai muli flci au condus-o acas. Aceasta strni i mai mult dorina de a se gti n fluturatica Cireica. Ea-i spuse mamei ei c va merge n ara de jos" s caute de lucru ca s-i poat face rochii ca i celelalte fete. Mama ei ar fi dorit ca Cireica s se duc mai degrab la Towednack ca s-o mai poat vedea din cnd n cnd duminica. Nu, nu, refuz Cireica. N-am s merg s triesc ntr-un sat unde vaca a mncat funia clopotului de la biseric i unde se mnnc pete i cartofi n fiecare zi i plcint de ri duminica, ca s se zic c se mai mnnc i altceva. ntr-o diminea nsorit, Cireica i leg cteva lucruoare ntr-o boccea i se pregti de plecare. Promise tatlui ei c-i va gsi de lucru ct mai aproape de cas i c va veni cu primul prilej. s-i vad Btrnul, gndindu-se c fata trebuie s fie sub

puterea unei vrji, o rug s se pzeasc s nu fie rpit de marinari sau pirai i o ls s plece. Cireica o apuc pe drumul care duce nspre Ludgvan i Gulval. Cnd nu mai vzu hornurile caselor din Trereen, curajul o prsi i i trecu prin gnd s se ntoarc acas. Dar, alungndu-i gndurile negre, drumul. n cele din urm, ajunse la Dunele Doamnei, se aez pe o piatr la marginea drumului i plnse cu jale, gndindu-se la casa pe care s-ar putea s n-o mai revad. n sfrit, se potoli din plns i se hotr s mearg acas i s se descurce cum o putea. Dup ce-i terse ochii i-i ridic fruntea, mare-i fu mirarea s vad un brbat care se-ndrepta spre ea. pe nimeni pe dune.
24

continu

i nu-i putea da

seama de unde venea cci cu cteva minute n urm nu vzuse

Brbatul i ur bun dimineaa, se interes de drumul spre Towednack i o ntreb unde merge. Cireica i povesti c plecase de acas n dimineaa aceea ca s-i caute slujb dar c nu mai avea curaj s mearg mai departe i c se-ntoarce la Zennor lund-o peste dealuri. Nu m-ateptam s dau peste un asemenea noroc, spuse brbatul. Snt plecat de azi diminea n cutarea unei fete curate i drgue care s-mi in casa i iat c am gsit-o. Apoi, el i spuse Cireicii c rmsese de curnd vduv, c avea un bieel la care inea ca la ochii din cap i pe care fata va trebui s-1 ngrijeasc. Cireica era tocmai fata care-i trebuia. Era artoas i curic. Se putea vedea c hainele ei erau att de crpite c nu se mai deosebea petec de petec. Totui, era fraged ca o piersic i toat apa mrii n-ar fi putut-o face mai curat dect era. Biata Cireica spunea: Da, domnule", la orice zicea el cu toate c nu pricepea nici mcar pe sfert din ce spunea acesta. Maic-sa o povuise s spun Da, domnule" preotului sau oricrui domn cnd, ca i dnsa, nu pricepea ceva. Brbatul spuse c locuia prin apropiere, la vale, n ara de j o s ; c ea va avea puin treab de fcut, doar s mulg vaca i s vad de copil. Aa c Cireica fu de acord i pe dat au i purces la drum. El vorbea att de frumos, nct Cireica nici nu-i ddu seama cum fuge timpul, uitnd cu totul ce distan au strbtut. n cele din urm, au ajuns pe nite crri att de umbrite de copaci, nct cte o pat de soare de-abia dac licrea pe drum. Ct vedeai cu ochii se zreau numai copaci i flori. Trandafiri slbatici i caprifoi nmiresmau aerul i mere coapte de un rou nemaivzut atrnau din copaci deasupra aleii. Apoi, ddur peste un fir de ap limpede, cum e cristalul, care strbtea drumeagul. Totui, se cam ntunecase i Cireica se opri s vad pe unde s treac priaul. Brbatul ns o cuprinse de dup mijloc i o trecu peste ap pentru ca ea s nu-i ude picioarele. Drumeagul devenea din ce n ce mai ntunecos i mai ngust pe msur ce ei coborau n pas grbit dealul. Cireica se
25

ag strns de braul necunoscutului gndind c, ntruct fusese aa de bun cu ea, ar putea merge cu el pn la captul lumii. Dup ce au mai mers puin, el deschise o poart care ddea nspre o grdin minunat i spuse : Cireica, draga mea, aici locuim. Fata nu-i putu crede ochilor. Nu mai vzuse ceva care s se asemene n frumusee cu acest loc. Flori de toate culorile o nconjurau ; fructe de tot felul atrnau deasupra; psri cu triluri mai plcute dect auzise ea vreodat se unir ntr-un cor vesel. O auzise pe bunica ei povestind despre locuri fermecate. S fie acesta unul dintre ele? Nu. Brbatul acesta era un om obinuit, cam de statura preotului. Gndurile i fur ntrerupte de bieelul care cobora n fug pe crarea din grdin, strignd : Tat ! Tat ! Biatul prea s aib vreo doi, trei ani, dar avea un aer straniu i ddea impresia c e mai n vrst. Ochii i erau strlucitori i ptrunztori i aveau o expresie ireat, nct Cireica i spuse: Te nghea cu privirea". Nici n-apuc Cireica s-i spun o vorb copilului, c i i fcu apariia o btrn usciv i urt i nhndu-l de bra l trase n cas, mormind i ocrnd. Dar nainte de a dispare, babornia i arunc Cireicii o privire care o s g e t prin inim ca un sfredel. Vznd-o pe fat ntructva tulburat, stpnul i spuse c btrna era bunica fostei sale soii i c va rmne la ei doar pn cnd Cireica se va deprinde cu treburile prin gospodrie, dup care va trebui s plece cci e btrn i tare fnoas. n cele din urm, dup ce-i stur privirea admirnd grdina, Cireica a fost dus n cas care era i mai frumoas. Fel de fel de flori creteau pretudindeni i dei soarele prea c strlucete peste tot, ea nu-l putea vedea. Mtua Pruden aa o chema pe btrn ntr-o clipit aternu pe mas o grmad de bunti din care Cireica pregti o cin pe cinste. Apoi fu ndrumat s mearg la culcare ntr-o camer la etaj, unde urma s doarm i copilul. Btrna o povui pe Cireica s-i in
26

ochii nchii fie c poate sau nu poate dormi cci altfel s-ar putea ntmpla s vad lucruri care nu-i vor place. Ea nu trebuia s discute cu copilul n timpul nopii. Urma s se scoale cnd se crpa de ziu, apoi s duc biatul la un izvor n grdin, s-1 spele i s-i ung ochii cu o alifie pe care o va gsi ntr-o cutie de cristal ntr-o crptur din stnc. n nici un caz ns nu trebuia s se dea i ea pe ochi cu acea alifie. Apoi, Cireica trebuia s cheme vaca i dup ce va fi muls o gleat cu lapte s scoat un castron din laptele de la urm pentru micul dejun al biatului. Cireica murea de curiozitate. De cteva ori ncerc s-1 trag de limb pe biat dar acesta o potolea de fiecare dat zicndu-i: Te spun mtuii Prudena". Potrivit ndrumrilor acesteia, Cireica s-a sculat dimineaa devreme. Bieelul a condus-o la izvorul care curgea precum lacrima dintr-o stnc de granit mbrcat n ieder i muchi. Biatul fu splat i ochii i fur uni cum se cuvine. Cireica nu vzu nici o vac dar bieelul i spuse c ea trebuie s cheme vaca. i Cireica chem vaca aa cum fcea i acas. Cnd, ce s vezi?! O vac mare i frumoas se apropie i se opri pe mal, lng fat. De-abia c-i puse Cireica minile pe ugerul vacii c patru uvoaie de lapte au prins a curge i, n curnd, gleata s-a umplut. Apoi, Cireica turn lapte n castron i biatul l bu. Dup ce sfrir aceast treab, vaca se ndeprt alene i Cireica se-ndrept spre cas pentru a i se spune ce mai avea de fcut n acea zi. Btrna Pruden i servi Cireicii un mic dejun stranic apoi i spuse c trebuie s stea n buctrie s-i vad de treburi: s fiarb laptele, s bat untul, s spele toate farfuriile i castroanele cu ap i nisip de ru i o mai povui s-i nfrneze curiozitatea. i era interzis s intre n vreo alt parte a casei sau s ncerce s deschid vreo u ncuiat. A doua zi, dup ce-i termin treaba obinuit, stpnul o rug pe Cireica s-l ajute s culeag merele i perele din grdin i s pliveasc prazul i ceapa. Ce bine-i mai pru Cireicii s scape de sub supravegherea btrnei. Aceasta edea tot timpul cu un ochi la mpletitura ei i cu cellalt la biata Cireica. Din cnd n cnd bodognea:
27

tiam eu c Robin va aduce vreo nebun din Zennor. Mai bine c nepoat-mea n-a apucat s vad una ca asta. Peste cteva zile, btrna mtu Pruden o duse pe Cireica i n alte pri ale casei, nevizitate de ea pn atunci. Trecur printr-un coridor lung i ntunecos. Apoi, o puse s-i scoat pantofii i intrar ntr-o camer a crei duumea lucea ca sticla i n care, de jur mprejur, cocoai pe rafturi i jos pe podea, se aflau oameni mari i mici, transformai n piatr Din unii rmseser numai capul i umerii, braele fiind tiate; alii erau ntregi. Cireica i spuse btrnei c nu vrea s mearg mai departe pentru nimic n lume. Mai nti a crezut c a nimerit n ara Piticilor de sub pmnt i c doar stpnul era de statur normal; acuma ns tia c se afla printre nite vrjitori care-i transformaser pe toi aceti oameni n piatr. Auzise vorbindu-se despre ei la Zennor i tia c se puteau trezi din clip n clip i nu ar fi fost de mirare s o nfulece. Btrna mtu Pruden rse de Cireica, o duse mai departe i insist ca ea s lustruiasc o lad lung de ase picioare, care semna cu un sicriu, pn cnd se va putea oglindi n ea. Ei bine, Cireica nu era fricoas aa c ncepu s frece cu srg n timp ce btrna edea deoparte, mpletind tot timpul i strignd din cnd n cnd : Freac ! Freac ! Freac ! Mai cu foc i mai repede ! n cele din urm, pe Cireica o cuprinse desperarea i frecnd cu nduf unul din coluri, aproape c rsturn lada. Cnd, vai ! aceasta scoase un sunet att de jalnic i nepmntesc nct Cireica crezu c toi oamenii de piatr vor nvia i de team, lein. Stpnul auzi toate aceste zgomote i veni s afle cauza acestei zarve. Se mnie foarte ru i o ddu afar din cas pe mtua Pruden pentru c o dusese pe Cireica n camera interzis iar pe fat o lu n buctrie unde, curnd, cu ajutorul unui ntritor ea i reveni n simire. Cireica nu-i amintea ce se ntmplase, dar tia c exist ceva ngrozitor n cealalt arip a casei. Acum, ns, Cireica era singura stpn a casei btrna mtu Pruden plecase. Stpnul ei era att de bun i tandru, nct un an zbur ca o zi de var. Din cnd n cnd, stpnul pleca pentru o vreme, apoi se-ntorcea i petrecea
28

vreme ndelungat n camerele vrjite. Cireica era sigur c-l auzise vorbind cu oamenii mpietrii. Fata avea tot ce-i poate dori o inim omeneasc dar nu era fericit; dorea s tie mai multe despre locul acela i oamenii lui. Ea descoperise c alifia fcea ochii biatului strlucitori i stranii i adeseori se gndea c el vede mai mult dect ea. Va ncerca i ea. Da, da, va ncerca. Ei bine, a doua zi dis-de-diminea, spl copilul, l unse la ochi i mulse vaca, dup care trimise biatul s-i culeag nite flori, i lund un pic de alifie se unse pe ochi. Dar vai, ochii i ardeau de s-i sar din cap i nu alta. Cireica alerg spre lacul de sub stnc s-i potoleasc arsura din ochi cnd ce credei c vzu? Pe fundul apei se jucau o mulime de omulei, mai ales doamne; printre ei se afla i stpnul ei, de aceeai statur cu ceilali. Totul prea schimbat acum n locul acela. Pretutindeni se aflau omulei, pitii prin florile care scnteiau de diamante, sau legnndu-se prin copaci, srind peste firele de iarb.

29

Stpnul nu se art deasupra apei ct fu ziua de lung, dar noaptea veni clare acas asemeni chipeului brbat pe care fata-l tia dinainte. Se duse n camera vrjit i curnd Cireica auzi o muzic ncnttoare. Dimineaa, stpnul ei plec mbrcat ca de vntoare. Se-ntoarse noaptea, o ls pe Cireica s-i vad de treab i se-ndrept spre camerele sale. Asta se repeta zi dup zi pn cnd fata nu mai putu rbda i se uit pe furi pe gaura cheii. i vzu stpnul nconjurat de o mulime de doamne care cntau. Una din ele, mbrcat ca o regin, cnta la lada aceea care semna cu un sicriu. O, ct de geloas deveni Cireica cnd l vzu pe stpnul ei srutnd-o pe acea doamn frumoas. Totui, a doua zi, stpnul ei rmase acas ca s culeag fructe. Cireica urma s-1 ajute i cnd el cut s-o srute, ea i-a tras o palm peste fa i i-a spus s-i srute pe semenii lui, omuleii cu care se juca sub ap. Astfel el descoperi c Cireica se atinsese de alifie. Cu mult tristee, i-a spus fetei c trebuie s plece de la el ct mai curnd posibil ntruct nu dorete s fie spionat n ceea ce face. i mai spuse c mtua Pruden va trebui s se ntoarc din nou n casa lui. Cu mult nainte de a se face ziu, Cireica fu chemat de stpnul ei care-i ddu o mulime de haine i alte lucruri. Apoi, lu bocceaua ei ntr-o mn i o lantern n cealalt i o rug s-1 urmeze. i au mers mile n ir, urcnd tot timpul, pe drumeaguri i crri nguste. Cnd, n cele din urm, au ajuns la faa pmntului, aproape c se crpa de ziu. Brbatul o srut pe Cireica i-i spuse c era pedepsit pentru curiozitatea ei dar c, dac ea se va purta cum se cuvine, el va veni uneori la Dunele Doamnei s-o vad. i cu acestea, dispru. Rsri soarele i o gsi pe Cireica aezat pe-o piatr de granit i nici ipenie de om n jur. Locul grdinii aceleia frumoase l luase o mlatin pustie. Cireica sttu acolo ndelung, cuprins de tristee, dar n cele din urm se gndi s se duc acas. Ai si o socoteau moart i cnd o vzur crezur c e stafia ei. Cireica le istorisi toat pania, din care nici unul nu crezu
30

o iot; dar cum ea nu-i schimb cu nimic istorisirea, n cele din urm, i-au dat crezare. Se spune c, dup aceea, Cireica n-a mai fost ntreag la minte niciodat i c, pn a murit, n serile cu lun, rtcea pe la Dunele Doamnei, n ateptarea fostului ei stpn.

31

fost odat o femeie care a copt cinci turte pentru masa de prnz dar le-a lsat n cuptor prea mult. Ele erau att de tari nct nici cu cuitul nu le puteai tia, aa c femeia le-a pus deoparte, pe o poli, zicnd cu voce tare c o s-i revin ele. Voia s spun c se vor frgezi cu timpul i le va putea mnca mai trziu.Dar fiica ei, Joan, a auzit-o i i-a zis : Dac or s revin, atunci mai bine le-a mnca acum. Aa c, fiind flmnd, fata a mncat toate cinci turtele, aa tari cum erau, i tare i-au mai plcut. Cnd a venit vremea prnzului, mama i-a spus : Joan, du-te i adu dou sau trei din turtele acelea. Joan s-a dus n cmar, s-a uitat pe poli, dar desigur c nu mai era nici o plcint. nc nu au revenit, i-a spus ea mamei, aa c n-am de unde s le aduc. N-au revenit!? a zis mama. Ce-i cu asta? Adu una din ele s vd. Nu pot s aduc nici una, spuse Joan, pentru c nici una nu a mai revenit. Le-am mncat pe toate, aa c eu tiu mai bine. Ai mncat toate cinci turtele? a ntrebat-o mama prins. Asta zic i eu poft de mncare.
32

sur-

i cum nu mai era nici o turt pentru prnz, mama s-a dus n prag, a luat furca i a nceput s toarc. n timp ce torcea, cnta pentru sine cam aa: Fiica mea a mncat cinci Cinci turte azi" Dar nu tiu cum s-a ntmplat c, tocmai atunci, regele trecea pe strad i cnd a auzit-o pe femeie cntnd a ntrebat : Ce cntec ngni acolo, femeie? Femeia nu prea avea chef s-i spun regelui cuvintele adevrate ale cntecului, pentru c nu voia ca el s cread c fiica ei e o lacom, aa c a schimbat vorbele cntecului: Fiica mea a tors cinci caiere azi". Astea-s vorbele cntecului pe care-1 ngnam, Mria Ta. i cu aceasta, femeia s-a ridicat de pe taburet i i-a fcut regelui o plecciune. Chiar aa?! s-a mirat regele. Ce torctoare minunat e fiica t a ! A vrea s o vd. Femeia a adus-o din cas pe fiica ei i regele a grit: Tocmai snt n cutarea unei soii. Tu eti nu numai o fat frumoas dar i o minunat torctoare, exact fata pe care o cutam. Ce-ai zice s te mrii cu mine i s fii regina mea? A vrea tare mult, Mria Ta, spuse Joan fcnd o plecciune adnc. Prea bine, spune regele. M voi nsura cu tine i primele unsprezece luni ale anului vei avea haine minunate, ci bani doreti, mncarea de care ai nevoie i nsoitoarele pe care i le doreti. Dar, n a dousprezecea lun a anului, trebuie s-mi torci cinci caiere de in n fiecare zi. Ce zici? Joan i mama ei tiau prea bine c era imposibil s torci cinci caiere pe zi, pentru c asta nseamn foarte mult chiar pentru o torctoare ndemnatec. Dar ele s-au gndit c pn n luna a dousprezecea s-ar putea gsi o soluie care s le scoat din ncurctur. Aa c i-au spus regelui c erau de acord ca el s se nsoare cu Joan n aceste condiii. Joan i regele s-au cstorit i au avut cea mai minunat nunt ce s-a vzut vreodat. n timpul primelor luni totul a mers ct se poate de bine. Joan avea mncarea care i-o dorea,
33

bani i veminte alese i compania pe care i-o dorea, dei cel mai mult i plcea s stea cu regele, pentru c, pe msur ce lunile treceau, ea l ndrgea din ce n ce mai mult. Primele unsprezece luni au trecut mult prea repede, dar Joan tria cu sperana c regele a uitat cu totul de cele cinci caiere pe care promisese s le toarc n fiecare zi a celei de a dousprezecea luni a anului. Dar, nu s-a ntmplat aa. n ultima zi a celei de a unsprezecea luni, regele a dus-o pe Joan ntr-o camer din turnul cel mai nalt al castelului, un loc n care ea nu mai fusese niciodat. nuntru nu se afla dect o roat de tors, un scaun, o mas goal i un pat pe care s se odihneasc. Aici va trebui s locuieti o lun ntreag, i-a spus regele. n fiecare diminea i voi aduce micul dejun i inul de tors i n fiecare sear i voi aduce cina i voi lua cele cinci fuioare pe care le-ai tors n timpul zilei. Dar prima oar cnd nu vei reui s torci cele cinci caiere, capul tu va cdea a doua zi. ndat ce srmana Joan a rmas singur, s-a aezat pe scaun i a nceput s plng. Cum s toarc ea un caier de in pe zi, darmite cinci? Era o fat cu minile tare nendemnatice i nu nvase niciodat s mnuiasc o roat de tors. Regele i va aduce inul i se va ntoarce s ia fuiorul seara i el va descoperi c ea habar n-are s toarc i capul ei va fi tiat i cu asta a terminat-o i cu cstoria i cu viaa. i cum plngea ea, deodat auzi o btaie uoar n u. Joan spuse : Intr ! n ncpere a intrat o artare mic i neagr cu ochii foarte strlucitori, rsucindu-i urechile ascuite i micnd din coada-i lung. A privit-o pe Joan cu coada ochiului i i-a spus : Ce se ntmpl aici ? Nu-i treaba ta, a rspuns Joan. Poate c-o fi, poate c n-o fi, a zis spiriduul. Spune-mi ce s-a ntmplat i am s tiu dac-i treaba mea. Aa c Joan i-a povestit de turtele arse i de cstoria cu regele i de cele cinci caiere de in pe care trebuie s le toarc dac vrea s nu i se reteze capul.
35

Ei, afl c te pot ajuta, i-a spus spiriduul. n fiecare diminea cnd capei inul, eu voi veni s-1 iau cu mine iar seara voi aduce napoi cinci fuioare. Chiar aa?! se mir Joan. i care-i preul ce-1 ceri? n fiecare zi i voi da voie s ncerci de trei ori s ghiceti care-mi este numele, i-a rspuns artania cea mic i neagr. Dac nu ghiceti pn la sfritul lunii, vei fi a mea. Prea bine, a spus Joan. Ne-am neles. Ce putea s fac, n definitiv. Ea tia c niciodat nu va fi n stare s toarc inul de una singur i dac nu o ajuta cineva, cu siguran c-i va pierde capul. Pe lng aceasta, era sigur c va putea s se gndeasc i s ghiceasc numele spiriduului pn la sfritul lunii. Fr s mai spun o vorb, artania i-a mbrligat coada, s-a avntat n aer i a zburat pe fereastr. A doua zi diminea, regele i-a adus lui Joan micul dejun i inul de tors i a lsat-o de una singur. Nici n-a plecat bine regele i spiriduul a i venit zburnd s ia inul. Aa c restul zilei Joan i l-a petrecut gndindu-se la tot felul de nume, ncercnd s ghiceasc numele artaniei. Tocmai cnd se lsa ntunericul, brusc a intrat zburnd spiriduul cu cele cinci fuioare de in pe care le torsese cu mare meteug. Acum, zise artania, Poi s ncerci de trei ori. spune-mi care-mi este numele.

S fie Bill? a ntrebat Joan. Artania i-a rsucit coada i a spus : Nu, nu-i. O fi Ned? a ntrebat Joan. Nu. Nici acesta nu-i. Atunci s-ar putea s fie Mark, spuse Joan. i-a rsucit codia i a rs din nou. Nu, nici gnd, i artania zbur pe fereastr. Imediat a venit i regele cu cina i tare a mai fost mulumit cnd a vzut cele cinci fuioare de in. 36 Artania

Ei bine, scumpa mea, spuse el, deci nu va mai trebui s fii decapitat mine, dup cte vd. A doua zi, regele a adus cele cinci caiere de in, artania a venit din nou, le-a luat, le-a adus napoi seara i a pus-o pe Joan s-i ghiceasc numele. Acelai lucru s-a ntmplat n fiecare zi i totui Joan n-a putut s-i ghiceasc numele. A ncercat toate numele pe care le tia numele bieilor pe care i tia de acas, numele din crile de basme pe care le citise i tot soiul de nume care-i veneau n cap. i cu ct se apropia mai mult de sfritul lunii, cu att mai zglobiu i rutcios devenea spiriduul, mbrligndu-i coada i rostogolindu-i n cap ochii mici de te treceau toi fiorii. n penultima zi a lunii, el a adus fuioarele ca de obicei i tot ca de obicei a ntrebat: Care mi-e numele? Cumva Nicodim? rspunse Joan. Nu e, spuse spiriduul rznd dispreuitor. Care-i urmtorul pe care-1 ncerci? Atunci s-ar putea s fie Sommle, spuse Joan. Nici cu sta n-ai nimerit, spuse spiriduul, mbrligndu-i coada mai fioros. Atunci... trebuie s fie Methusalem, spuse Joan, aproape desperat. Nici acesta nu-i, rspunse spiriduul cu un rs nfiortor. Mai ai o singur zi, fetio, i vei fi a mea. i artania i-a rsucit coada mai rutcios dect pn atunci i s-a holbat la Joan cu ochii lui nfiortori pn ce aceasta simi un fior de fric prin ira spinrii. Cu aceasta, spiriduul a disprut n neant. Tare mai era necjit sraca Joan, dar regele, cnd a venit cu cina i cu ultima porie de tors arta mai mulumit ca niciodat. Nu m ndoiesc, draga mea, spuse el, c vei reui s torci i aceste ultime cinci caiere, aa cum le-ai tors pe celelalte n fiecare zi a acestei luni. Ca s-i art ct de fericit snt c viaa ta e cruat mi-am adus i cina mea cu mine ca s stau i s mncm mpreun.

37

Joan n-a scos nici o vorb despre micul spiridu negru i cei doi au luat cina mpreun. Nici n-a luat regele o nghiitur c a i izbucnit n rs. Care-i motivul c eti aa de fericit? ntreb Joan. Vai, draga mea, rspunse regele, era gata s uit s-i povestesc. Cnd am ieit azi la vntoare mi s-a ntmplat un lucru foarte amuzant. Am ajuns la marginea pdurii i ce crezi c am vzut ? Jos, pe fundul unei vechi cariere de piatr de var, sttea o artanie mic i neagr cu o coad mbrligat. Sttea i torcea la o mainu de tors. Maina se nvrtea repede, n ritmul cntecului micuei artri. Drept s-i spun nu prea mi-am dat seama dac avea vreo noim ce spunea pentru c vorbele cntecului sunau cam aa : Snt sprinten i mic, doar de-un cot i numele meu e TOM T I T TOT !" Ce crezi c voia s spun cu asta, iubita mea? Inima lui Joan slta de bucurie, dar nu a spus nimic. Dup ce regele a plecat, ea a repetat versurile de cteva ori, ca s fie sigur c le-a reinut corect, dup care a adormit. n seara urmtoare, spiriduul a adus napoi sculele, ca i mai nainte, dar de data aceasta privea mai vesel i mai pozna ca niciodat. I-a dat sculele i a ntrebat: Cum m numesc? Joan se prefcu c e foarte nspimntat. S fie oare Solomon? ntreb ea. Mai ncearc o dat ! strig spiriduul, rnjind nspimnttor i apropiindu-se i mai mult. Joan ezit i tcu o vreme ca i cum fcea un efort desperat s ghiceasc. Atunci... trebuie s fie Zebedee, spuse ea cu o voce slab. Nici sta nu este ! strig spiriduul i rse diavolete, apropiindu-se i mai mult de Joan i ntinznd mnuele negre ctre ea. Mai poi face o ncercare de a ghici, micua mea, i dup aceea mie mi vei aparine. 38

Joan s-a dat napoi ntr-un col al camerei, fcndu-se mic, mic de tot ca i cum ar fi fost nspimntat de moarte cnd, n sfrit a artat cu degetul spre micuul demon negru, recitnd ntr-un hohot de rs plin de veselie : Eti sprinten i mic, doar de-un cot Al tu nume e TOM TIT TOT !" Brusc s-a vzut sclipirea orbitoare a unui fulger i zgomotul unui tunet. Tom Tit Tot a scos un rcnet, i-a rsucit coada de ciud i furie i a zburat pe fereastr, cu ochii arznd ca nite crbuni aprini din vatr. i acesta a fost sfritul spiriduului pentru c Joan nu l-a mai vzut niciodat de atunci ncolo. Cnd regele a intrat, nu mai avea cu el caiere dar s-a uitat la cele cinci scule terminate i a condus-o pe Joan la parter s se ospteze mpreun n ncperea cea mai minunat a palatului.

39

ria odat o btrn care locuia singur, singuric, n partea de apus a rii. i btrna avea o grdin n care creteau nu numai trandafiri i garoafe, dar i salat i fel de fel de verdeuri de care avea trebuin la gtit. ns fala grdinii ei era un strat cu lalele pe care btrna l spa i l plivea cu cea mai mare grij, cci era mndr de lalelele ei cum nu se mai poate. i-ntr-adevr, lalelele ofereau o privelite ncnttoare. Trectorii se opreau de fiecare dat s admire gingaa lor frumusee. Erau lalele de toate culorile : roz i roii, galbene i albe i purpurii. Aveau lujerul lung i drept i flori mari care neau dintre frunze i se legnau cu graie n aerul de var timpurie. Dar, n vremurile acelea de demult, mai triau prin acele pri i vieti mici sau zne, cum le mai numeau oamenii, i unul din locurile lor favorite de joac era un cmp ce se ntindea nu departe de casa btrnei. Le plcea acest loc cu deosebire deoarece niciodat nu ntlneau pe aici strini care s se amestece n treburile lor. Aici se puteau juca n voie, dansnd i cntnd printre copaci, la lumina lunii. Doar un singur lucru le necjea. n nopile calde, cnd luna strlucea cu putere, nu-i puteau adormi copiii. Cei mici se vnzoleau i ipau n ptucurile lor pn cnd mamele simeau c nnebunesc de team c nu vor mai putea merge s danseze i c, n schimb, vor trebui s vegheze toat noaptea i s cnte, pn cnd pruncii vor adormi.
40

Dar una dintre znele mame a gsit cum s ias din ncurctur. Seara i-a dus bebeluul n grdina btrnei. Dei btrna era afar n grdin, strngndu-i ultimele rufe de pe frnghie, ea nu zri zna i pruncul ei cci, bineneles, znele nu puteau fi vzute de ochi de muritor. Zna zbur cu pruncul ei peste stratul de lalele i-1 aez cu blndee ntr-o lalea galben. Apoi, zna-mam s-a rotit de cteva ori n zbor n jurul florii, cntnd un cntecel de leagn i n timp ce laleaua se legna n adierea zefirului de sear, micuul a adormit butean. Zna-mam a zburat spre cas, s-a schimbat ntr-o rochie din puf de scaiete i funigei i a fost prima care i-a fcut apariia la bal. Altele mai nenorocoase n-au putut veni dect aproape de sfritul balului cci noaptea era foarte cald i pruncii lor erau mai neastmprai ca niciodat. Noaptea urmtoare, toate znele-mame i-au dus bebeluii la stratul de lalele i au fcut la fel ca i cealalt zn. Ele au ales lalelele dup culorile preferate i i-au aezat pruncii n ele. n curnd, din ntregul strat se revrsau duioase cntece de leagn, i nu s-a mai auzit nici o oapt cci pruncuorii znelor dormeau dui n florile ce se legnau n vnt. i de-atunci ncolo lalelele au crescut parc mai mari i mai drepte; culorile lor erau mai vii i mai gingae; ba mai mult, znele le dduser un miros suav, cu care, n mod obinuit, lalelele nu se pot luda. Stenii au remarcat acest lucru, iar cei care aveau auzul mai ascuit credeau chiar c aud znele cntnd pe cnd treceau pe acolo la vreme de sear. Btrna era uimit i ncntat de frumuseea florilor ei i pentru nimic n lume n-ar fi rupt vreuna. Le lsa s creasc, apoi s pleasc, ntr-un cuvnt s-i urmeze cursul natural pn cnd ele se ofileau i petalele cdeau. Ea credea c frumuseea neasemuit a lalelelor ei, n anul acela, se datora faptului c anotimpul fusese deosebit de frumos i bun. Dar, i n anul urmtor, i-n cellalt, s-a ntmplat la fel. n cele din urm btrna a nceput s cread c stratul ei cu lalele era protejat de zne i aa i era. Cci ele tot mai foloseau florile drept
41

leagne pentru copilaii lor n timp ce ele dansau i cntau n cinstea reginei lor pe cmpul din apropiere. Dar, ntr-un trziu, ntr-o iarn friguroas, btrna a murit. Bruma de lucruri pe care le adunase a fost vndut iar csua a intrat n stpnirea unui om hapsn care nu avea trebuin de flori i care socotea c ele ocupau un petec de pmnt care putea fi ntrebuinat mai cu folos. Aa c, n primvar, mare fu mnia znelor cnd au descoperit c omul scosese din rdcini i aruncase bulbii lalelelor i plantase n loc ptrunjel. Acum ele nu mai aveau unde s-i lase copilaii n nopile cu lun i acetia erau din nou de nepotolit i nu voiau s se culce. Znele ajunseser s cread c stratul cu lalele era al lor de drept. i znele pot fi foarte furioase i rutcioase cnd muritorii i vr nasul n treburile lor aa c au convocat pe dat un sfat i au jurat s se rzbune pe omul cel ndrtnic. i de-ndat ce au nceput s ncoleasc seminele de ptrunjel i s dea frunzele sub razele calde ale soarelui de primvar, znele au avut grij ca acestea s se ofileasc i s se usuce; i-n curnd n-a rmas nici urm de frunzuli de ptrunjel. Aa c ranul a semnat n loc ceap. Dar i ea a avut aceeai soart. N-a crescut nici mcar una. i cu orice a ncercat morcovi, varz, lptuci, spanac s-a ntmplat la fel. Nimic nu apuca s lege rod. n cele din urm, desperat, omul cel ndrtnic ls stratul n paragin i-n curnd acesta fu npdit din belug de iarb i buruieni. Znele pierduser pentru totdeauna stratul de lalele aa c trebuiau s se gndeasc la alte soluii pentru a-i putea adormi copilaii. Dar, s tii c znele nu-i uit niciodat pe cei care au fost buni cu ele. Cnd btrna a murit, nu prea s-au gsit muli care s-o jeleasc i nimeni nu i-a plivit de urzici i ppdii mormntul. i era aa de btrn cnd a murit, nct nu mult dup aceea au murit i toate prietenele ei, btrne i ele. Dar znele s-au dus la cimitir s-o jeleasc i s-i ngrijeasc mormntul n fiecare noapte cu lun. Aa c btrna zcea acolo linitit ntr-un col de cimitir i n tot timpul anului pe mor42

mntul ei creteau flori frumoase i parfumate i nu se zrea nici urm de buruian. i asta a durat ani n ir i stenii se minunau cum de, n tot cimitirul, numai unul dintre morminte era ntotdeauna bine ngrijit, cu flori proaspete, chit c mn omeneasc nu planta i nici nu plivea acolo. Cea care cnta cel mai duios la mormntul btrnei n nopile cu lun plin era tocmai zna care, pe cnd era prunc, dormise prima n culcuul fcut n laleaua galben.

fost odat o feti care dorea s ajung pn la stelele din cer. n nopile senine, de la fereastra ei, le vedea sclipind att de clar n noapte, nct se gndea c ar fi nespus de fericit dac ar putea ajunge pn la ele. A ntrebat-o pe mmica i pe tticu dac nu ar putea ei s-i aduc stelele de pe cer. Singurul lor rspuns a fost: Nu fii prostu ! Aa c totdeauna adormea, gndindu-se ct de mult i-ar place s aib acele stele. ntr-o zi, a plecat de una singur s le gseasc. Mai nti a ajuns la o moar veche, de lng un iaz. Fetia ntreb iazul : Te rog, spune-mi, n-ai vzut cumva stelele din cer? Cum s nu, a rspuns iazul, adeseori vin i se joac n apa mea. Sari i noat i poate ai s le gseti. Fata a srit n iaz, a notat i a notat, le-a cutat i le-a cutat, dar tot nu le-a gsit. Singurul lucru pe care l-a gsit a fost un pria, aa c l-a ntrebat i pe acesta: N-ai vzut stelele din cer? Tare a vrea s ajung la ele. Cum s nu, a rspuns priaul, adeseori vin i se joac pe malurile mele. Vslete i poate le vei gsi. Fetia a vslit, i a vslit, i iari a vslit, a vslit pn ce a obosit, dar tot nu a putut da de stelele din cer. n loc de stele a dat ns, pe o pajite, de nite zne care se jucau.
44

Dac sntei drgue, le-a rugat ea pe zne, nu vrei s-mi spunei dac ai vzut pe aici stelele din cer? Tare a vrea s tiu unde le pot gsi. tim, cum s nu, i-au rspuns znele, adesea strlucesc n iarba de la picioarele noastre. Danseaz cu noi i poate le vei gsi. Fetia le-a crezut, i a dansat, i iari a dansat, dar de gsit tot n-a gsit stelele. Era de acum tare, tare obosit, aa c s-a aezat pe jos i a nceput s plng. Am notat, am vslit, am dansat, a spus ea, i tot n-am gsit stelele. Dac nici voi nu m putei ajuta, atunci nimeni nu poate. Fetio, i-au spus znele, dac nu vrei s te ntorci acas la mmica ta, atunci mergi tot nainte. i-am s ajung la stelele din cer? ntreb ea. S-ar putea, i-au rspuns znele. Trebuie s rogi patru picioare ca s poarte dou picioare pn la cel fr picior i cel fr-de-picior s te duc la scara fr nici o treapt i, dac urci scara fr trepte, vei ajunge la stelele din cer sau undeva n alt parte. Fetia a mulumit znelor, i-a luat rmas bun i a pornit-o mai departe cu curaj i sperane noi, ncercnd s-i aminteasc ce-i spuseser znele Nu mult dup aceasta, a dat de o pdure ntunecoas. Legat de un copac, la marginea pdurii, era un cal. Fii bun, i-a spus fetia calului, i ajut-m s ajung la stelele din cer, dac poi. Nu, rspunse calul. Asta nu-i treaba mea. Datoria mea este de a sluji znele. Dar chiar znele mi-au spus s rog patru picioare s duc dou picioare pn la cel fr-de-picior i cel fr-de-picior s m duc la scara fr trepte pe care dac o pot urca s-ar putea s ajung la stele. Dac aa stau lucrurile, spuse calul, atunci dezleag frnghia i salt pe spatele meu.
45

Fetia a fcut cum i s-a spus i imediat calul a pornit prin pdurea ntunecoas. Ct ai zice pete, au strbtut-o i s-au trezit lng un drum lat care i-a dus pn la o mare i acolo calul s-a oprit. Descleca, fetio, spuse calul, pentru c am ndeplinit porunca znelor. Fetia a srit de pe cal i a spus: Fii bun i ajut-m s-1 gsesc pe cel fr-de-picior. Asta nu-i datoria mea, a rspuns calul. Te-am adus pn aici, la marginea pmntului, i numai pn aici pot merge patru picioare. Zicnd acestea, i-a aruncat capul pe spate, s-a ntors i s-a ndreptat n galop ctre pdurea ntunecat lsnd pe feti lng malul mrii. Tocmai cnd se ntreba ce s fac mai departe, la picioarele ei a aprut un pete mare i ciudat care i-a scos capul din ap. Fii bun, spuse fetia, poate m poi ajuta s gsesc stelele de pe cer. Nu, rspunse petele, nu-i datoria mea. Datoria mea este s le slujesc pe zne. Dar chiar znele, a rspuns ea, m-au trimis s-1 gsesc pe cel fr-de-picior care m va duce la scara fr trepte pe care dac reuesc s-o urc, s-ar putea s ajung pn la stele. Dac aa st treaba, spuse marele i ciudatul pete, urc-te pe spinarea mea. Fetia a srit pe spatele petelui, s-a aezat clare, dar asta nu era lucru uor, pentru c petii snt lunecoi, aa c ea s-a prins bine de o aripioar i apoi au pornit-o la drum. Au strbtut marea pe o dr lat i strlucitoare de lumin, la captul creia se afla ceva tare ciudat care se nla pn la cer i avea multe culori: rou i galben, albastru i verde i se ntindea din mare, de o parte i de alta a cerului. n cele din urm au ajuns la un capt al acelui lucru i petele a spus: Acum trebuie s cobori de pe spatele meu, fetio. Te-am adus pn la scara fr trepte i aici trebuie s te las pentru c mi-am ndeplinit sarcina dat de zne.

47

Fetia a lunecat de pe spatele petelui, care s-a ntors i s-a ndeprtat, disprnd curnd n nesfrita mare. Fetia sttea singur la captul de pe pmnt al lucrului care se-nla pn la ceruri i-i era cam fric pentru c ea era aa de mic i scara aa de abrupt. i tare se mai minuna fetia ct de strlucitor era acel lucru. n sfrit se hotr s urce. A urcat ce a urcat, dar tot nu a reuit s ajung la stelele din cer. i cu ct se urca mai sus, cu att lumina devenea mai orbitoare i fetia ncepu s aib ameeli. Ameea din ce n ce mai tare pn ce, deodat, simi c alunec i cade. Din ce n ce mai jos, din ce n ce mai n jos czu fetia i poate c ar mai fi n cdere i astzi dac nu s-ar fi lovit de duumeaua din dormitorul ei i nu s-ar fi trezit descoperind c mijiser zorile.

48

ntr-o csu din ara de Nord, departe, departe de vreun sat sau ora,tria, nu de mult, o vduv srman cu fiul ei, un bieel de ase ani. Ua casei se deschidea drept spre coasta dealului i locul era mprejmuit de mlatini, bli i stnci uriae. Nu zreai nici o cas, nici un semn de via oriunde te-ai fi uitat, cci vecinii lor cei mai apropiai erau ferigile din vale i licuricii din iarba nalt ce mrginea poteca lturalnic. i multe poveti mai tia ea despre omuleii buni" care se strig unii pe alii din stejari i despre luminile sclipitoare care sar onoroiul chiar pe pervazul de la geam, n nopile ntunecate. Dar, n ciuda singurtii i izolrii, vduva a continuat s locuiasc acolo, n csua aceea, probabil pentru c nimeni nu-i cerea chirie pe ea. Dar nu-i prea plcea s stea noaptea trziu, cnd focul de-abia mai ardea, pentru c-i era tare urt noaptea i cine tie ce i s-ar fi putut ntmpla. Aa c, dup ce lua cina, fcea un foc mare i repede se bga n pat, pentru c, dac ntr-adevr s-ar fi putut ntmpla ceva groaznic, atunci putea ntotdeauna s-i bage capul sub aternut i s se ascund. Dar obiceiul acesta de a se culca aa devreme nu prea era pe placul bieelului ei. Aa c, atunci cnd ea l chema la culcare, el continua s se joace pe lng foc ca i cum n-o auzea pe mama lui strignd. Fusese un bieel ru, cu care te nelegeai greu din ziua n care se nscuse i mama lui nu arareori se supra pe el. ntr-ade49

vr, cu ct ncerca mai mult s-1 fac s o asculte, cu att lui nu-i psa de ce spune i de obicei fcea tot cum voia el. Dar, ntr-o noapte, tocmai spre sfritul iernii, vduva nu se ndura s se duc la culcare i s-1 lase pe bieel, jucndu-se lng foc. Asta din cauz c vntul izbea n u vrtos, ciocnea n ferestre i ea tia prea bine c n nopi ca acestea, znele, spiriduii i alii din neamul lor se zbenguiesc pretutindeni i snt gata totdeauna s fac o isprav. Aa c biata femeie ncerca s-1 nduplece pe bieel s se bage ndat n pat. Locul cel mai sigur n care s te adposteti n nopi ca acestea este patul nostru, spunea ea. Dar el nu voia s aud. Vznd aa, femeia 1-a ameninat c-i d o btaie bun, dar n zadar. Cu ct l ruga i l certa, cu att el scutura din cap mai cu ncpnare. n sfrit, cnd femeia i-a pierdut rbdarea i a strigat la el i 1 a ameninat c spiriduii vor veni cu siguran i-1 vor lua, el doar a rs i i-a rspuns c ar prefera s fie luat de spiridui, pentru c tare i-ar mai place s se joace cu ei. Auzind aceasta, mama a izbucnit n lacrimi i s-a dus la culcare tare ngrijorat presimind c, dup astfel de vorbe, are s se ntmple ceva ngrozitor. n timpul acesta, biatul neasculttor sttea lngfoc, nepsndu-i c mama lui plnge. Nu trecu ns prea mult vreme i auzi un flfit venind pe co, i deodat, jos lng el, a aterizat cel mai micu copila de zn pe care vi-1 putei imagina. Nu era mai mare de o chioap, iar prul era parc mpletit din argint, ochii verzi ca iarba i obrajii roii ca trandafirii de iunie. Bieelul 1-a privit surprins: Ei, spuse el. Cum te cheam? Eu nsumi, rspunse el cu o voce piigiat dar dulce ca mierea, privindu-1 surprins la rndul lui. Dar pe tine cum te cheam ? i pe mine m cheam tot Eu nsumi, rspunse biatul, pus pe otii. i dup aceasta cei doi au nceput s se joace. i ce jocuri minunate 1-a mai nvat copilul znei pe bieel. Fcea animale din cenu care semnau i se micau ca i cum ar fi fost adevrate, copaci cu frunze verzi legnndu-se deasupra unor
50

csue mici, mici de tot, cu omulei i femei de-o chioap n ele care, atunci cnd copilul sufla asupra lor, mergeau i vorbeau aproape ca oamenii mari. Dar focul se stingea i lumina era slab. Bieelul a dat n crbuni cu un bt s-i fac s ard. Chiar atunci ns, un crbune rou aprins a srit i unde s cad, dect pe picioruul copilului de zn. Simind arsura, copilul de zn a tras un ipt att de puternic, nct bieelul a scpat bul i i-a dus minile la urechi. Dar iptul era att de ascuit nct se prea c toate vnturile lumii s-au adunat s fluiere printr-o micu gaur de cheie. Atunci, din co, s-a auzit un zgomot. Dar, de data asta, bieelul n-a mai ateptat s vad ce este i s-a aruncat n pat ascunzndu-se sub ptur, ascultnd cu team i tremurnd. O voce ascuit s-a auzit prin horn : Cine e acolo i ce s-a ntmplat? Eu nsumi e aici, a suspinat micuul, i m-am ars la picior i tare m doare. Vai de mine ! Cine i-a fcut una ca asta? a ntrebat vocea furioas. De data aceasta vocea se apropiase i bieelul, trgnd cu coada ochiului pe sub ptur, a putut s vad o fa alb privind prin deschiztura vetrei. Eu nsumi, rspunse copilul znei. Atunci dac i-ai fcut-o singur, strig mama-spiridu cu aceeai voce ascuit, ce rost mai are s faci attea fasoane? Astea fiind zise, i-a ntins un bra lung i subire, a nfcat pe micu de o ureche i, scuturndu-1 zdravn, 1-a tras dup ea, disprnd mpreun pe horn. Bieelul a stat treaz mult vreme, ascultnd cu frica n sn ca nu cumva mama-zn s se ntoarc. n seara urmtoare, dup cin, mama bieelului a fost surprins s vad c de data aceasta fiul ei era de acord s mearg la culcare oricnd voia ea. n sfrit, o ia pe drumul cel bun, i-a spus vduva. n timpul acesta bieelul se gndea c data viitoare, dac va mai veni o zn s se joace cu el, s-ar putea s nu mai scape aa de uor cum scpase cu o noapte mai nainte.
51

ewtown sau Frankville, aa cum era numit n vremurile de demult, este un orel somnoros, aa cum tii probabil cu toii, aezat pe malurile rului Solent. Aa cum este el de somnoros acum, aflai c pe vremuri era un loc tare zgomotos i toat larma nu o fceau alii dect obolanii. Aezarea era aa de npdit de obolani ncit nici nu mai merita s trieti acolo. Nu era ptul sau ur, hambar sau cmar n care ei s nu-i croiasc drum. Nu era burduf de brnz pe care s nu-l gureasc i s-1 goleasc i nici butie cu zahr pe care s nu o dea gata. Imaginai-v c nici miedul i nici berea nu erau n siguran. obolanii rodeau pn fceau o gaur n fundul butoiaului i repede un obolan mai voinic i vra coada prin ea. Iar cnd i-o scotea, prietenii i verii se adunau cu toii s se nfrupte pe rnd din buntile de pe ea. Dac obolanii s-ar fi mulumit numai cu atta cred c ar fi fost cum ar mai fi fost, dar chicielile i zgomotele, graba cu care alergau i vnzoleala erau aa de mari, nct nici nu puteai s te-auzi vorbind darmite s mai apuci s tragi un puior de somn, ct e noaptea de lung. Ca s nu mai spunem c mamele trebuiau s stea treze s pzeasc i s protejeze leagnele copilailor pentru c, altfel, nu era mare lucru s te trezeti cu un obolan, mare i urt, alergnd pe faa neajutoratului omule.
52

Dar, v putei ntreba, de ce nu aveau bunii oreni nite pisici!? Ei bine, au avut, i pe vremea aceea se ducea o lupt dreapt, clar, pn la sfrit, obolanii erau prea muli i i-au copleit pe me i motani care, de multe ori, au fost alungai de pe cmpurile de btaie. Otrav, zicei? Sigur, au otrvit atia nct strvurile lor erau ct pe ce s strneasc o molim. Sau poate v gndii la vntorii de obolani? Atunci, aflai c nu a fost vntor de obolani din Cornwall care s nu-i fi ncercat norocul. Dar, cu orice-ar fi ncercat, cu pisici sau otrav, cini sau capcane, se prea c snt mai muli obolani ca mai nainte i n fiecare zi o nou odrasl de obolan aprea plimbndu-i mndr coada sau zbrlindu-i mustile. Primarul i sfatul oraului erau la captul rbdrilor. Dar, pe cnd stteau aa, ntr-o zi, la primrie, scormonindu-i srmanele lor mini i vicrindu-se de soarta crud, cine altul credei c ddu buzna dect crainicul oraului care spuse pe nersuflate : Iertai-m, nlimile Voastre, dar un om straniu a intrat chiar acum n ora. Nu prea t i u cum s m descurc cu el. Adu-1 nuntru, spuse primarul. ntr-adevr omul a pit mndru n sala primriei. i chiar c era ciudat, cci nu era culoare n curcubeu pe care s nu o gseti n vreo parte a mbrcminii sale. Era nalt i zvelt i cu o privire extrem de ascuit i iscoditoare. Mi se spune Fluiera, ncepu el, i v rog s-mi spunei cu ce v las inima s m rspltii dac v voi scpa de toi obolanii din Frankville? Dar, cum s v spun, orict de tare se temeau consilierii de obolani, se temeau mai mult s se despart de bani, i tare ar mai fi dorit ei s se tocmeasc i s scape mai ieftin. Dar Fluiera nu era omul care s piard vremea ascultnd palavrele consilierilor i rezultatul a fost c i s-au promis cincizeci de lire (i pe vremea aceea suma aceasta era bnet, nu glum) pe care le va primi de ndat ce i ultimul obolan nu va mai chii sau miuna prin Frankville. Cum a ieit din sala primriei, Fluiera a i scos fluierul i l-a dus la buze. Prin case i pe strzi s-a rspndit ndat
53

o melodie tremurtoare, ascuit. i pe msur ce fiecare not strbtea aerul, erai martorul unei priveliti ciudate i nemaivzute, pentru c, din toate gurile, obolanii veneau rostogolindu-se n mare grab. Nu era nici unul prea btrn sau prea tnr, prea mare sau prea mic ca s nu se ngrmdeasc la picioarele lui Fluiera, urmndu-1 n mare grab cu mersul sigur i cu nasul pe sus, n timp ce strinul pea pe strzile oraului. Dar nici s nu credei c Fluiera i uitase pe obolanii mici care de-abia ineau pasul. La fiecare cincizeci de metri se oprea i mai revrsa, un tril de note doar ct s le dea i lor timp s in pasul cu cei mai vrstnici i mai puternici din rnd. A urcat iute Strada de Argint i a cobort-o pe cea de Aur la captul creia se afla portul i marele ru Solent care curgea chiar pe acolo. i n timp ce trecea pe strzi, cu pas uor i plin de gravitate, orenii se mbulzeau pe la ui i ferestre, revrsnd asupra lui Fluiera mulumiri i binecuvntri. Ca s ajung lng el nu puteau din cauz c erau prea muli obolani. i acum c ajunsese la marginea apei, Fluiera

54

s-a urcat ntr-o barc i n timp ce el s-a ndeprtat de mal spre apa mai adnc, cntnd tot timpul, nici un obolan nu a pregetat s-1 urmeze plescind n ap i nmol, notnd i dnd cu plcere din coad. i a cntat, i a cntat pn ce fluxul s-a retras i obolanii s-au scufundat din ce n ce mai adnc n mlul vscos de la marginea apei, pn ce i ultimul oricel s-a sufocat i a murit. Fluxul a venit din nou i Fluiera a pit iar pe. mal. Dar nici un obolan nu mai tria. V putei imagina ce-a urmat. Brbaii i aruncau n aer plriile i strigau ura i pe dat au purces la acoperirea gurilor obolanilor. Ba se mai trgeau i clopotele. Dar cnd Fluiera a pit pe mal i nu se mai auzea nici mcar un chiit, primarul i consilierii, i toi orenii au nceput s dea din col n col i s clatine din cap. Asta din cauz c trezoria oraului- se golise tare n ultima vreme i de unde s fac ei rost de cincizeci de lire. Dar, n definitiv, nici Fluiera nu s-a spetit cu munca. Ce-i aa de greu s te urci ntr-o barc i s cni din fluier ! La urma urmei, chiar i primarul ar fi putut-o face dac s-ar fi gndit la asta. Aa c primarul s-a vicrit ce s-a vicrit i apoi a zis : ndur-te, om bun ! spuse el. Vezi ct de sraci sntem. Cum s reuim noi s-i pltim cincizeci de lire? Nu vrei s te mulumeti numai cu douzeci? Acum, c totul s-a terminat, cred c banii tia snt o sum frumuic pentru osteneala pe care ti-ai dat-o. Cincizeci de lire a fost suma pentru care m-am tocmit, a replicat scurt Fluiera, i dac a fi n locul vostru a plti pe dat, pentru c eu tiu s cnt la fluier i alte melodii i unii au aflat lucrul acesta pe pielea lor. Ce, ne amenini, tu, un vagabond rtcitor? a strigat primarul i n aceeai clip a fcut din ochi consilierilor. obolanii snt mori, a bolborosit el ct putu de ncet. De-acum poi s faci ct ru vrei, omule, i, cu aceasta, primarul s-a ntors brusc pe clcie. Prea bine, a spus Fluiera i a zmbit uor, ducnd fluierul din nou la gur. De data aceasta, notele nu mai erau as55

cuite cum fuseser nainte i nu mai ddeau impresia de scrial i ros sau vnzoleal, de chiit, ci erau vesele, o melodie ce semna cu o cascad de rs, o melodie de joc i veselie. i n timp ce pea cntnd pe strzile oraului, oamenii i bteau joc de el, dar din fiecare coal, clas, loc de joac, din camere i din ateliere, nu era copil s nu alerge spre Fluiera cu strigte vesele i nerbdtoare, urmndu-1 fericit, gata s rspund la chemarea fluieraului fermecat. Dansnd, rznd, prini de brae, clcnd uor, crdul de copii a strbtut Strada de Aur i a cobort Strada de Argint, la captul creia se ntindea o pdure verde i rcoroas, plin de stejari btrni i de arari uriai. Aprnd i disprnd printre copaci, puteai s zreti haina multicolor a lui Fluiera, puteai s auzi rsul copiilor revrsndu-se n cascade, din ce n ce mai slab, ca mai apoi s moar pe msur ce se afundau n pdurea verde i nfricotoare n care intrase strinul, urmat de copii. n tot rstimpul acesta, prinii s-au uitat i au tot ateptat. Acum ns nu mai erau batjocoritori. Dar orict de mult s-ar uita i ar atepta ei nu-1 vor mai zri niciodat pe Fluiera, omul cu haina pestri. Niciodat inimile lor nu vor mai fi fermecate de cntecul i dansul copiilor, care dispruser pentru totdeauna printre copacii seculari ai pdurii.

56

Childe

Rowland i doi

frai

de-ai

si

Cu mingea se jucau. Iar ntre ei, n cerc, Ellen, Mult prea mndra Childe Rowland pe sor sta. lovind, frai,

a sltat,

Rotunda

genunchi; drept printre turlei trunchi.

utnd-o-apoi, Ht peste-al

Mult prea mndra Ellen da ocol Capelei, Dar spre-a-o cta ateptar ndelung,

i ea nu se-nturna. i-o ctar spre apus, i-apoi nspre rsrit; Jeleau trei inimi dup ea: Era de negsit. a c, n cele din urm, fratele cel mare se duse la Merlin Vrjitorul i-i povesti toat trenia i-1 ntreb dac tie unde este frumoasa Burd Ellen. Frumoasa Ellen, spuse Merlin Vrjitorul, produs babil c a fost dus departe de zne cci ea s-a

dup minge ctre soare-apune. Acum se afl n Turnul ntunecos


57

al Regelui Spiriduilor; numai cel mai curajos cavaler din mprie ar putea-o aduce napoi. Dac exist vreo cale de a o aduce napoi, spuse fratele, eu m leg s fac orice s-o aduc chiar dac voi pieri n aceast ncercare. Se poate, spuse Merlin Vrjitorul, dar vai de pmnteanul care ncearc aa ceva, dac nu tie bine dinainte ce are de fcut. Nici teama, nici pericolele nu puteau s-1 mpiedice pe fratele cel mai mare al lui Burd Ellen de a ncerca s o aduc napoi. Aa c se rug de Merlin Vrjitorul s-i spun ce s fac i ce s nu fac n drumul su, n cutarea scumpei lui surioare. Repet pn ce nv pe de rost cele auzite i apoi porni spre trmul spiriduilor. i ateptar ndelung Cu spaim, ce-ndolia O mam-ndurerat, frai... Dar el nici c venea. Apoi, cel de al doilea frate nu mai avu rbdare s atepte i se duse la Merlin Vrjitorul rugndu-1 s-1 povuiasc i pe el cum fcuse i cu fratele su. i aa se porni i el n cutarea lui Burd Ellen. i ateptar ndelung Cu spaim, ce-ndolia O mam-ndurerat, frai... Dar el nici c venea. i dup ce ateptar i ateptar o bun bucat de vreme, infantele Rowland, cel mai mic dintre fraii lui Burd Ellen, i-a artat dorina de a pleca i el i s-a nfiat mamei lui, buna regin, pentru a-i cere nvoire. La nceput, ea a refuzat, cci el era cel mai ndrgit dintre copiii ei, i dac i ultimul ei fiu s-ar fi pierdut, viaa ei n-ar mai fi avut nici un rost. Dar el se rug, pn cnd, n cele din urm, regina i-a dat dezlegare s plece, dndu-i sabia cea fermecat a lui ttne-su care niciodat nu lovea n van.

58

i n timp ce i-o prindea la cingtoare, i-a rostit descntecul care s-o fac victorioas n lupt. Aa c infantele Rowland i lu rmas bun de la buna regin, mama sa, i se duse la petera lui Merlin Vrjitorul. O dat, doar o singur dat, i zise el, spune-mi cum poate un pmntean s-o salveze pe Burd Ellen i pe cei doi frai ai mei. Ei bine, fiule, zise Merlin Vrjitorul, nu-s dect dou lucruri care, dei par foarte simple, snt tare greu de ndeplinit. Unul trebuie s-1 faci, cellalt s nu-1 faci. Iat cel pe care trebuie s-1 faci: dup ce ai ptruns n trmul vrjit, pn ce vei da de Burd Ellen, trebuie s scoi sabia tatlui tu i s tai capul oricui va vorbi cu tine. i iat ce nu trebuie s faci: s nu mnnci nici o nghiitur, s nu sorbi nici o pictur, orict de foame sau sete i-ar f i ; dac sorbi o pictur sau nghii o-mbuctur ct timp te afli pe trmul vrjit al spiriduilor, nu vei mai apuca s calci din nou pe pmnt. Astfel, infantele Rowland i repet de nenumrate ori cele dou lucruri, pn le tiu pe de rost, i mulumi lui Merlin i o porni nspre ara Spiriduilor. i merse el ce merse, pn cnd ddu de rndaul Regelui Spiriduilor, care tocmai hrnea caii Mriei Sale. Pe acetia i recunoscu dup ochii lor de foc i-i ddu seama c se afla, n sfrit, pe trmul vrjit. Nu-mi poi spune, se adres el rndaului, unde se afl Turnul ntunecos al Regelui Spiriduilor? Nu pot, zise rndaul, dar mai mergi puin i vei da peste vcar i poate c el tie i-i spune. Apoi, fr un cuvnt, infantele Rowland scoase sabia cea fermecat care nu ddea gre niciodat i retez capul rndaului iar el merse mai departe pn ddu peste vcar i-i puse aceeai ntrebare. Nu-i pot spune, zise acesta, dar mai mergi puin pn ce vei da peste ngrijitoarea de psri i ea trebuie s tie. Fr s mai zboveasc, infantele Rowland trase din teac sabia cea fermecat care nu ddea gre niciodat i retez capul vcarului. Apoi, mai merse niel, pn ce ddu peste o btrn
59

n haine cernite i o ntreb dac tie unde se afl Turnul ntunecos al Regelui Spiriduilor, Mai mergi puin, spuse ngrijitoarea de psri, pn vei da de un deal verde i rotund mprejmuit de terase n trepte, de jos pn sus; nconjoar-1 de trei ori i de fiecare dat spune: Deschide-te, u ! Deschide-te, u ! i las-m s intru ! i a treia oar ua se va deschide i vei putea intra. Infantele Rowland era tocmai s plece cnd i aminti ce are de fcut, aa c-i scoase sabia cea fermecat care nu ddea gre niciodat i retez i capul ngrijitoarei de psri. Apoi merse i merse i merse pn ce ajunse la dealul verde, rotund, mprejmuit de terase n trepte, de jos pn sus, l nconjur de trei ori, ctre soare-apune, spunnd de fiecare dat : Deschide-te, u! Deschide-te, u ! i las-m s intru ! i a treia oara ua se deschise i el intr. Apoi ua se nchise n urma lui cu zgomot, iar infantele Rowland se trezi n ntuneric. De fapt, nu era chiar bezn ci aa cum e pe la asfinit, un fel de crepuscul. Nu se zreau nici ferestre nici lumnri i nu-i putea da seama de unde veneau slabele raze de lumin, dac nu cumva prin perei ori acoperi. Zidurile i acoperiul formau arcuri nelefuite fcute dintr-o piatr transparent ncrustat cu argint i tot soiul de pietre preioase. Dar, dei jur-mprejur era numai stnc, aerul era destul de cald aa cum este ntotdeauna n ara Spiriduilor. Rowland strbtu acest coridor pn ce, n cele din urm, ajunse la dou ui mari i nalte, cu canaturi, care stteau ntredeschise. i cnd le deschise vzu o privelite minunat i ncnttoare. O ncpere mare i spaioas, att de mare nct prea lung i lat ct era dealul cel verde. Acoperiul se sprijinea pe coloane solide, aa de mari i de semee nct cele de la o catedral erau nimic pe lng acestea. Erau fcute n ntregime din aur i argint, miestru ncrustate, iar ntre ele i mprejurul lor atrnau ghirlande de flori fcute, din ce credei ?
61

Ei bine, din diamante i smaralde i fel de fel de pietre preioase. Chiar i bolile erau ornamentate cu ciorchini de diamante, rubine, perle i alte nestemate. i toate aceste arcuri se ntlneau n mijlocul acoperiului unde, de un lan de aur, atrna o lamp enorm fcut dintr-o singur perl mare, scobit i transparent pe de-a-ntregul. n mijlocul lmpii se afla o nestemata uria, de un rou aprins, care se nvrtea ncontinuu, luminnd astfel ntreaga ncpere, de parc ar fi fost strbtut de razele soarelui n asfinit.
t

ncperea era mobilat tot aa de minunat. La un capt al ei se afla o minunat canapea din catifea, mtase i aur, i pe ea edea tnra Ellen, pieptnndu-i prul auriu cu un pieptene de argint. Cnd l vzu pe infantele Rowland se ridic n picioare i spuse : O, biet nebun fr' de noroc, Ce cai, pe-aicea, tu? Fugind de-acas, drept a fost, Te-ntreb, mezinule, -acu? Chiar vieti o mie de-ai avea Nici mcar una n-ai crua. Ia loc ; dar vai de tine, vai, C te-ai nscut vreodat' : i-a hrzit al gnomilor crai Destin ne-nduplecat. Apoi, ei s-au aezat unul lng cellalt i infantele Rowland i-a povestit tot ce fcuse, iar ea i-a spus cum cei doi frai ai lor au fost nchii n Turnul ntunecos, cum au fost vrjii de Regele Spiriduilor i cum zceau acolo ngropai ca i mori. Nu trecu mult timp de la nceputul discuiei i, infantele Rowland simi c i se face foame dup atta amar de drum. Aadar, i spuse surorii sale ct este de flmnd i-i ceru ceva de mncare, uitnd cu totul de sfatul lui Merlin Vrjitorul. Burd Ellen l privi trist i cltin din cap dar, cum era vrjit, nu-1 putea avertiza de pericol. Aa c se ridic i iei, i n curnd se ntoarse cu un castron de aur plin cu pine i lapte. Infantele Rowland tocmai se pregtea s-1 duc la gur cnd, 62

privind la sora sa, i aminti pentru ce fcuse tot drumul acesta lung. Aa c ddu castronul de pmnt i spuse : Nici o pictur nu voi sorbi, nici o mbuctur nu voi nghii pn cnd sora nu mi-o voi elibera. Tocmai n clipa aceea se auzi zgomotul fcut de cineva care se apropia i o voce puternic spuse : O, ha, h a ; o, ha, ha, Simt miros de pmntean, C-i mort sau viu, cu sabia mea Eu capul ii voi zbura. i pe dat uile cu canaturi se deschiser brusc i Regele Spiriduilor nvli n sal. Pe el, viteaz sabie, de ndrzneti ! strig infantele Rowland i se repezi s-1 nfrunte cu sabia lui cea fermecat care nu ddea gre niciodat. i se luptar i se luptar pn cnd infantele Rowland l ngenunchie pe Regele Spiriduilor, supunndu-1 i fcndu-1 s-i cear ndurare. Te iert, spuse infantele Rowland. Scoate pe sora mea de sub vraja farmecelor tale, trezete-i la via pe fraii mei i las-ne s plecm nevtmai i atunci i voi crua viaa. Fie cum spui, czu de acord Regele Spiriduilor i, ridicndu-se, se ndrept spre un cufr de unde scoase o sticlu cu o licoare roie ca sngele. Unse cu aceasta urechile, pleoapele, nrile i vrfurile degetelor celor doi frai i acetia prinser deodat via, mirndu-se c vlaga care se scursese din ei se rentorsese n trupurile lor. Regele Spiriduilor rosti cteva cuvinte ctre Burd Ellen i o scp de vraj. Toi patru au ieit din ncpere, prin coridorul lung i lsar n urm Turnul ntunecos cu gnd s nu se mai ntoarc acolo niciodat. Nu mult dup aceea, au ajuns acas i mult s-a mai bucurat regina, mama lor, c vraja se destrmase i copiii i se ntorseser teferi acas.

63

fost odat ca niciodat i bune vremuri mai erau, dei nici noi, nici alii nu au trit pe atunci. A fost odat un tietor de lemne srac care tria cu nevasta sa n mijlocul unei pduri ntunecoase. i aveau ei un fiu pe care-1 chema J a c k . J a c k nu mai vzuse alt om pe lume cci nu pusese piciorul afar din pdure. Cu toate acestea, tia c mai exist i ali oameni n afar de el, de mama i tatl su, cci citise despre ei n cri. Aa c, ntr-o zi, pe cnd taic-su era ,la tiat lemne, i spuse mamei sale : Mam, dac voi sta mereu aici, n pdure, am s mor prost. Vreau s merg n lume de unul singur i s vd alte ri i ali oameni. M lai s plec s-mi caut norocul? Ei bine, faci precum doreti, i rspunse mama sa. Eu snt, ntr-adevr, femeie btrn, dar l mai am pe tatl tu, i atta vreme ct ne avem unul pe cellalt, nu-i vom simi lipsa, i voi pregti ceva de mncare i apoi poi pleca. Ce i-ar place mai mult : o turt mic i binecuvntarea mea sau una mai mare nsoit de blestemul meu? O, d-mi-o pe cea mare, strig nesbuitul de J a c k . Am drum lung de fcut i s-ar putea s mi se fac foame.
64

Aa c btrna i lu rmas bun de la fiul su i-i ddu o turt mare nvelit ntr-o pnz i, de cum plec biatul, ea se urc n vrful casei i-1 blestem pn ce nu-1 mai vzu. Strig dup el c e un biat ticlos pentru c-i prsete mama btrn i-i dori ghinioane i piedici mari. Dup un timp, J a c k ddu peste tatl lui care tia crengile unui copac pe care tocmai l doborse. ncotro, fiule? ntreb tietorul de lemne. J a c k i spuse i lui ceea ce-i spusese mamei sale i l rug pe tatl su s-i ureze drum bun i s-i dea binecuvntarea sa. Tietorul de lemne ncepu s se scotoceasc prin buzunarul vestei i pe loc scoase o mic tabacher de aur pe care i-o ntinse lui J a c k , innd-o ntre arttor i degetul cel mare. Uite, zise, ia-o. Pstreaz-o mereu pe oriunde mergi i nu deschide capacul dect atunci cnd eti la ananghie. J a c k lu tabachera, o puse n buzunar i-i mulumi tatlui su. Apoi, i lu rmas bun i tatl su i ur noroc. El merse voinicete pe crare pn cnd nu mai auzi loviturile de topor. i merse J a c k i merse, urcnd dealuri i cobornd vi, prin locuri mpdurite i prin mlatini, peste praie i ruri. n cele din urm se ls noaptea. E r a flmnd i obosit, cci cltorise multe mile i mncase toat turta pe care i-o dduse maic-sa. Se uit n jur, cutnd un loc unde s-i petreac noaptea i n deprtare zri lumin la o fereastr. Se tr cu greu ntr-acolo i descoperi c lumina venea de la o cas frumoas care aparinea probabil unui gentilom. B t u la ua din spate i-i deschise o servitoare. J a c k ceru ceva de mncare i nite paie pe care s doarm peste noapte. Ea-1 invit s ia loc la masa din buctrie i-i aduse mncare i butur din belug. n timp ce mnca, intr n buctrie o fat care trase cu coada ochiului la el. Era fiica stpnului. J a c k nu mai vzuse o domni nainte i i se pru c de cnd se tia nu vzuse ceva mai frumos. Ct despre fat, ea urc scrile n fug i-i spuse tatlui ei cine se afla n cas.
65

Tat, strig Maria, cci aa o chema pe fat, jos la buctrie este un tnr chipe i iste. Zice c-1 cheam J a c k , i a pornit-o n lume s-i caute norocul. Ei, bine, fata mea, rspunse gentilomul, pi atunci s-1 invitm aici sus s vedem ce e de capul lui. Aa c Maria cobor n buctrie i-l rug pe J a c k s urce pn la tatl ei, ca s stea de vorb. Dac vrei s rmi aici tinere, zise gentilomul, trebuie s munceti. Da, desigur, domnule, zise J a c k , o voi face cu plcere. Ce tii s faci? ntreb gentilomul. Orice, rspunse J a c k , gndindu-se c putea s se descurce la orice treab s-ar ivi n gospodrie. Dar gentilomul lu cele spuse de tnr n alt sens. Orice ! repet el. Orice ! Ei, bine, dac poi face orice, i voi spune ce ai de fcut. Mine diminea, primul lucru pe care trebuie s-1 faci este s-mi sapi un lac uria n parc iar pe el s pluteasc un mare vas de rzboi; exact la ora opt, acesta trebuie s trag din tunul su cel mare o salv de salut. Zgomotul salvei trebuie s fie att de puternic nct s rup piciorul patului n care doarme fiica mea, Maria. Poi face asta? Nu tiu, zice J a c k . Dar cum gentilomul prea nenduplecat i aprig, el adug: Da, mi voi da toat silina, domnule, zu c da ! Aa s faci, zise gentilomul, cci altfel moartea te ateapt. Atta am avut de spus. Noapte bun i du-te la culcare ! J a c k ur noapte bun Mariei i tatlui ei iar servitoarea l conduse n camera n care urma s-i petreac noaptea. Bietul J a c k de-abia dac avu timp s se ntrebe cum se va descurca c-1 i cuprinse somnul. E r a att de frnt dup drumul lung strbtut n timpul zilei c dormi butean pn dimineaa. 2 i J a c k dormi aa de adnc nct a doua zi nu se scul dect cu puin nainte de ora opt. Deodat, i aminti c trebuia s fac un lac n parcul gentilomului, cu un vas de rzboi plutind pe el, i c vasul de rzboi trebuia s trag o salv de salut att
66

de puternic nct s rup piciorul patului tinerei fete. Srmanul J a c k ! tia c nu-i putea ndeplini sarcina i ncepu s se ntrebe n ce chip l va condamna la moarte gentilomul. Spera s nu fie prea dureros i s nu dureze prea mult. Apoi, deodat, i aminti de tabachera de aur druit de tatl su. O scoase iute din buzunar i-i deschise capacul. Din ea srir trei omulei roii care se niruir pe mas, fcndu-i plecciuni. Iat-ne, spuse unul dintre ei, gata s-i ndeplinim poruncile. Ce-ai dori s facem? J a c k le spuse ce aveau de fcut. N-ai nici o team, spuse omuleul cel rou. Se va face pe dat. i au disprut cu toii. J a c k se duse repede la fereastr i privi nspre parc. Una dintre pajiti era deja inundat cu ap care devenea din ce n ce mai adnc. i, pe dat, imensa ntindere de ap se transform ntr-un lac n mijlocul cruia plutea un vas de rzboi. Pnzele i erau strnse dar J a c k putu zri gura tunului cel mare. E r a ora opt fr un minut. Deodat, dinspre nav se auzi un zgomot asurzitor i prin cea mai mare dintre gurile de tun nvli o flacr de foc. Un nor de fum se ridic deasupra lacului. Apoi, tocmai cnd ceasul de deasupra grajdului gentilomului btea ora opt, tunul se descrc pentru ultima oar cu o explozie asurzitoare. Maria, care tocmai se trezise din somn, fu hurducat din pat de ctre detuntura tunului care fu att de puternic nct rupse unul din picioarele patului ei. Ea alerg la tatl su care se sculase deja i admira cu ncntare lacul uria de pe pmnturile sale i vasul de rzboi care plutea n mijlocul apei. Ei bine, zise el, tnrul tu nu e aa prost precum pare. E la fel de iste pe ct e de chipe, ncuviin Maria. Tocmai atunci intr i J a c k i att Maria ct i tatl ei l-au felicitat i l-au ludat ct de iste este. Acum, zise gentilomul, pentru c eti aa de iste, mai este un lucru pe care a dori s-1 faci pentru mine i, dac vei reui, i voi da, n schimb, fata de nevast. Ce-ai zice de asta?
67

J a c k se uit la tnra fat i zmbi, ea se uit la J a c k , zmbi, i amndoi i ziser c vor fi o pereche foarte reuit. Nu fii chiar aa siguri pe voi, le zise gentilomul. Sarcina care urmeaz e mult mai greu de ndeplinit dect prima. Totdeauna mi-am dorit un castel i acesta este lucrul pe care doresc s mi-l construieti. Vezi crngul de pomi de acolo, de pe vrful dealului? Ei bine, pn mine la ora opt, toi copacii trebuie tiai iar n locul lor s se ridice un castel frumos, nlat pe doisprezece stlpi de aur. Iar curtea trebuie s fie plin de soldai. La ora opt fix, ofierul s apar naintea lor pe un cal alb, s le ordone s prezinte onorul. Dac totul va fi ndeplinit dup voina mea, o vei primi pe fiica mea de nevast iar dac nu, i vei pierde viaa. Aa c J a c k i spuse gentilomului c i va da toat silina, dei se temea c aceast sarcin era prea grea pn i pentru puterile omuleilor din tabacher. n dimineaa urmtoare, J a c k se trezi puin nainte de ora opt i amintindu-i ce are de fcut, scoase tabachera din buzunar acolo o inea mereu, pentru siguran i o deschise. La fel ca i mai nainte, cei trei omulei sltar afar din ea i-1 ntrebar care-i este dorina. J a c k le spuse exact ce anume trebuie fcut i de-abia sfri vorbele, i cei trei disprur. J a c k se mbrc i cobor. Maria i tatl ei se uitau nspre crngul de copaci i deja puteau auzi sunetul securilor care doborau trunchiurile copacilor cu toate c nu se zrea nici un tietor de lemne. Totui, J a c k , care-1 vzuse pe tatl lui dobornd muli copaci din pdure, i ddea seama c treaba era fcut de mini foarte pricepute. Cnd nu se mai zri nici urm de copac, pe coama dealului apru un castel minunat ridicat pe doisprezece stlpi de aur masiv. Nici c se mai vzuse vreodat un asemenea castel. Zidurile i turnurile erau dintr-o frumoas piatr alb, numeroasele ferestre erau bine proporionate, parapeii i turnurile erau solide i plcute la vedere. Cu puin nainte de ora opt, cei trei merser la plimbare prin parc s vad castelul mai de aproape i pe msur ce se
68

apropiau observar c n curte roiau soldai n uniforme ce le veneau ca turnate, fcnd instrucie, mrluind i aezndu-se pe patru rnduri. Apoi, n timp ce ceasul din turn se pregtea s bat ora exact, un ofier, pe un superb cal alb, iei n faa soldailor i le ordon s prezinte onorul, ceea ce ei fcur cu elegana i precizia grzilor personale ale regelui. Gentilomul era ncntat. Ce castel splendid i ce soldai bravi! E r a nemaipomenit de mndru i foarte nerbdtor s-1 aib de ginere pe J a c k . Ct despre Maria, era fericit cum nu se mai poate. Apoi, gentilomul trimise mesageri n toate colurile inutului s invite nobilimea i negustorii la o partid de vntoare, dndu-le astfel prilejul s viziteze castelul i lacul cu vasul de rzboi. Pn pe la vremea cinei, se adunase mult lume la casa gentilomului i civa dintre oaspei deja ncepuser s se ntrebe cui i aparinea castelul acela minunat. Dar gentilomul nu scoase o vorb, cci inteniona s-i ia la vntoare mai nti i abia apoi s-i conduc prin jurul castelului. Aa c, de-ndat ce totul fu pregtit, se ddu drumul ogarilor i ncepu vntoarea, la care particip toat lumea J a c k , Maria, gentilomul, precum i toi prietenii i vecinii lui. Dar se ntmpl un lucru foarte neplcut. Cnd se schimb n costumul de vntoare, J a c k ls tabachera n hainele vechi i slujitorul care-1 ajutase s se schimbe o gsi n buzunarul vestei. Acest slujitor, vznd c nimeni nu-i mai st n cale, merse la castel cu tabachera n buzunar i cnd ajunse nuntru o scoase din buzunar i o deschise. Pe dat aprur cei trei omulei i-1 ntrebar care-i este dorina. Ei bine, a dori s mutai acest castel, cu mine nuntru, ntr-o ar deprtat. i aproape nainte ca el s-i sfreasc vorbele, castelul se ridic n aer i dispru ntr-un vrtej. Aa c spre sear, cnd s-au ntors cu toii de la vntoare nu mai gsir nici urm de castel. Gentilomul se nfurie pe J a c k : sta trebuie s fie vreun iretlic de-al tu, zise el. Nici nu cred c-a fost vreodat un castel pe coama dealului! i nici c-ai s 70

apuci s mai vezi pe fiica mea cci voi ordona s fii omort pe loc ! Dar J a c k i Maria atta au mai insistat pe lng el s nu se pripeasc pn ce, n cele din urm, el o ls mai moale i spuse c-1 va ierta pe J a c k dac va gsi castelul i i-l va aduce napoi n rstimp de un an i o zi. J a c k se nvoi dei habar n-avea cum s fac s gseasc castelul cci pierduse tabachera i nu tia la cine s cear ajutor. Dar spuse c-i va da toat silina. Apoi, lundu-i cu tristee rmas bun de la Maria, o porni n lume chiar pe calul cu care fusese la vntoare. 3 i J a c k cltori prin lume, zile n ir, n cutarea pierdutului castel cu cei doisprezece stlpi de aur dar nu zri nici urm de el. i merse clare sptmni i luni, pn aproape c trecuser un an i o zi de cnd se pornise n lumea larg. ncepuse s cread c nu va mai gsi castelul niciodat. ntr-o zi, ajunse la un palat mre care se dovedi a fi palatul Regelui oarecilor. Merse clare pn la poarta unde un singur oarece era de santinel. Acesta-1 ntreb pe J a c k cine este i ce treab are iar J a c k i rspunse c vrea s vorbeasc regelui. Aa c un alt oarece l conduse la nlimea Sa i Regele oarecilor l ntreb ce dorete. J a c k i povesti totul. Regele oarecilor i spuse c-i pare tare ru pentru el i c va face tot ce-i st n putin s-1 ajute. Diminea voi convoca la mine toi oarecii din lume i voi afla dac vreunul din ei a zrit castelul. Dup aceea, J a c k mnc de cin. Dimineaa urmtoare, cnd se trezi, vzu pe fereastr o mare mulime de oareci, mii i mii de musti rsucite i codie ncrligate cu ochiori negri i scnteietori. Apoi, o trompet sun i un mesager ddu citire unei proclamaii n care se spunea c dac vreunul din oareci zrise pe undeva prin lume un castel pe doisprezece stlpi de aur trebuia s se prezinte imediat la rege. Dar nici un oricel nu se clinti. Nici unul din toi cei de fa nu vzuse castelul.
71

Dup ce plecar toi oriceii, regele l chem pe J a c k la el i i spuse c el mai are doi frai, pe Regele Broatelor i Regele Psrilor, i c J a c k ar face bine s-i viziteze cci s-ar putea ca ei s-i fie de folos. Las-i calul aici, i zise Regele oarecilor, i i voi da eu unul odihnit. Du turta aceasta fratelui meu, Regele Broatelor i spune-i c snt sntos. Dup turt i va da seama c vii din partea mea. Aa c J a c k nclec un cal odihnit, puse turta n desaga de pe a, mulumi Regelui oarecilor i iei clare pe poarta palatului. La poart, l opri o santinel care l ntreb pe J a c k dac nu vrea s fie nsoit de el. J a c k nu prea vedea cu ce l-ar putea ajuta un oarece, dar i rspunse c l poate nsoi dac dorete. Aa c oricelul se cr sprinten pe piciorul calului i gdilndu-1, acesta o porni la trap. J a c k puse oricelul n buzunar ca s fie n siguran i uit cu totul de el. i-au mers ei ce-au mers, pn au ajuns la palatul Regelui Broatelor. La poart era de santinel un broscoi care l lu la ntrebri pe J a c k . Cnd el i spuse c dorete s vorbeasc regelui, santinela chem o broscu, care-1 conduse pe J a c k n faa tronului. Regele Broatelor i-a mulumit lui J a c k pentru turt i pentru vetile bune aduse de la fratele su, Regele oarecilor, dar i-a mai spus c habar n-are unde ar putea fi castelul pierdut. Dar, rmi aici peste noapte, spuse regele, i diminea voi convoca toate broatele din lume i cu siguran c vreuna trebuie s tie unde este castelul. A doua zi diminea, J a c k fu trezit de un orcit asurzitor. Nici c mai auzise aa orcial. i cnd se uit pe fereastr, vzu palatul nconjurat de o mare mulime de broate, toate uitndu-se spre palat cu ochii mari i bulbucai. O broasc sufl cu putere ntr-o trompet i crainicul citi cu voce tare o proclamaie. Apoi, toate broatele se privir unele pe altele cu ochii bulbucai i nghiir de cteva ori, dar nici una nu iei din rnd ca s spun c vzuse castelul aezat pe doisprezece stlpi de aur.
72

Aa c regele ddu drumul broatelor i ele se-ndreptar, srind, ctre cele patru zri. Dup plecarea lor, Regele Broatelor i spuse lui J a c k c ar face mai bine s mearg s-1 ntrebe i pe fratele su, Regele Psrilor. Ia un cal odihnit, zise el, i du aceast turt fratelui meu. Spune-i c snt sntos i roag-1 s te ajute, cci mi-ai fost oaspete. J a c k mulumi Regelui Broatelor, lu turta, nclec i o porni la drum. Ajuns la poart, santinela l opri i-1 ntreb dac nu vrea un nsoitor pe drum. J a c k nu prea vedea de ce ajutor i-ar putea fi un broscoi, dar i-a spus c poate s-1 nsoeasc, dac vrea. Aa c broscoiul sri pe cal, J a c k l puse n buzunar i uit cu totul de el. i au mers ei lsnd departe n urm palatul Regelui Broatelor. Au traversat ruri i muni pn cnd, n sfrit, au ajuns la palatul Regelui Psrilor. La poart, se afla o pasre santinel. J a c k i spuse c dorete s vorbeasc regelui, cci avea un mesaj de la fratele lui, Regele Broatelor. Aa c santinela chem o pasre care-1 conduse pe J a c k n faa regelui. J a c k i ddu acestuia turta i-i spuse c fratele su este sntos i c dorea ca el s fie ajutat de Maiestatea Sa s gseasc mai repede castelul ridicat pe stlpi de aur. M bucur c fratele meu e bine, spuse Regele Psrilor, i m bucur de cadoul lui. Voi face tot ce pot s te ajut. Supuii mei, psrile, strbat lumea larg, n lung i-n lat, i cu siguran c vreuna din ele va fi zrit castelul. Mine le voi convoca pe toate i voi cerceta. ntre timp, mnnc, bea, veselete-te atta ct i poate permite umila mea ospitalitate. A doua zi diminea, J a c k se trezi n iptul a milioane de psri. Toate se aflau acolo, toate psrile de pe pmnt, fluturnd din aripi, ciripind i sporovind t o a t e cu excepia uneia. O trompet sun i regele iei n balconul palatului su. Unde este Pasrea cea Mare? ntreb el cu o voce piigiat dar aspr. Nimeni n-o vzuse. Regele fcu semn ctre dou psrele care zburau prin apropierea sa :
73

Cutai-mi Pasrea cea Mare, porunci regele, i spunei-i c o ateptm cu toii. Cele dou psrele i luar zborul i urcar din ce n ce mai sus pn disprur din vedere. Curnd ns s-au ntors, nsoind un uria vultur fioros. El a cobort cu aripile ntinse i s-a oprit pe vrful unui turn al palatului regelui. Apoi toate psrile se potolir i crainicul ddu citire proclamaiei: Avnd n vedere c, rostea rspicat crainicul, prietenul Regelui Tuturor Psrilor aerului a pierdut, rtcit i prpdit un mre i impuntor castel care se nal pe doisprezece stlpi din aur masiv i care este proprietatea socrului su, un gentilom din Cutare ar, prin prezenta se ordon tuturor psrilor cerului c aceea dintre ele care a zrit amintitul castel trebuie s aduc la cunotin imediat tot ceea ce tie sau, n caz contrar, i va afla moartea ! Auzind proclamaia, toate psrile se uitar una la alta. nsui regele strig tare i rsuntor : A vzut careva dintre voi castelul? Vulturul btu din aripi, i ridic capul i-i deschise ciocul cel mare : Da ! zise el mndru. Eu l-am vzut ! 4 i tare se mai bucurar cu toii la aceast veste. Nici c se mai auzise vreodat aa croncnit, ciripit, fluierturi sau triluri asemenea celor ce se pornir pe dat prin preajma palatului Regelui Psrilor. Regele chem vulturul la el i dup ce zarva se potoli i celelalte psri i luar zborul, i porunci ca imediat s-1 duc pe J a c k la locul unde vzuse castelul. i putei fi siguri c J a c k nu mai putea de bucurie cci se gndea c se va ntoarce, n sfrit, la Maria, iubita pe care n-o mai vzuse de aproape un an. i-i mulumi din inim Regelui Psrilor iar acesta i lu rmas bun de la el i-i porunci vulturului s zboare ct poate mai repede. Aa c vulturul i desfcu aripile i J a c k se car pe spinarea lui Curnd, ei se-nlar deasupra palatului i, dup puin timp, l i pierdur din vedere.
74

Zburar peste pduri de pin i peste muni, ruri i lacuri, uneori pierzndu-se printre nori, alteori plutind purtai uor de vnt, pn cnd, n cele din urm, au zrit castelul. E r a ht n deprtare ridicndu-se pe cei doisprezece stlpi de aur, nconjurat de nite frumoase dealuri verzi. Poposir n vrful unui stejar nalt din apropiere i J a c k ncepu s se ntrebe cum s duc castelul napoi stpnului su, gentilomul. Primul lucru pe care trebuia s-1 fac era s pun din nou mna pe tabachera de aur, cci fr ajutorul omuleilor roii nu putea transporta castelul. Deodat, i aminti de oricelul din buzunar. l scoase de acolo i-i spuse s mearg i s gseasc tabachera dac poate. oricelul o porni n grab pe stejar n jos i intr n castel. J a c k nu trebui s atepte prea mult cci oricelul s-a i ntors, innd tabachera strns, ntre lbuele din fat. Primul lucru pe care trebuie s-1 facem acum este s zburm s-i spunem gentilomului c-am gsit castelul, spuse Jack. Aa c zburar pn cnd pmntul dispru din vedere. Se aflau deasupra Mrii celei Mari. Nu se vedea nici urm de uscat. Dar, vai ! n timp ce zburau pe deasupra mrii, oricelul i broscoiul s-au luat la har din pricina tabacherei, fiecare dorind s-o duc el. Tot trgnd de ea tabachera le-a alunecat din strnsoare i a czut n ap, la cteva mile adncime. Iute ! strig J a c k la vultur. Coboar iute cci trebuie s-o gseti cu orice pre. F r ea snt pierdut. Aa c vulturul s-a npustit n jos ca fulgerul pn cnd ajunse s fac rotocoale foarte aproape de suprafaa apei. Aici pot fi eu de folos, zise broscoiul i, cu un orcit sri de pe spinarea vulturului, dndu-i drumul n ap. Sttu n ap trei zile i trei nopi, dar, n cele din urm, spre fericirea tuturor apru la suprafa innd strns n gur tabachera. i din nou urcar oricelul i broscoiul pe spinarea vulturului. De data aceasta ns tabachera se afla n buzunarul hainei lui J a c k .
75

i zburar peste pustiuri i cmpii, peste pduri i dealuri, pn cnd ajunser la palatul Regelui Psrilor. Ajuns aici, J a c k mulumi vulturului pentru ajutor i-1 ntreb pe rege dac-i poate lua calul s-1 duc napoi la Regele Broatelor. N-avea timp de pierdut cci rgazul de un an era pe sfrite. nclecnd, J a c k porni n galop ctre palatul Regelui Broatelor. J a c k i spuse acestuia c fratele su, Regele Psrilor, e sntos i-1 ntreb dac poate schimba calul cu cel care aparinea Regelui oarecilor. Mulumi broscoiului pentru ajutorul lui i acesta sri n ppuri s povesteasc prietenilor aventurile prin care a trecut. Apoi J a c k i lu pentru ultima dat rmas bun de la Regele Broatelor i o porni n galop spre regatul Regelui oriceilor. oricelul se afla ntr-un buzunar iar tabachera n cellalt. Cnd a ajuns la palatul Regelui oriceilor, mulumi oricelului santinel pentru ajutorul dat i-1 ntreb pe rege dac poate schimba calul cu cel pe care-1 lsase acolo. i spuse c amndoi fraii si snt sntoi, apoi o porni n galop cci se afla n ultima zi a anului. i trecu ca vntul prin codri i vi, pn ce, n cele din urm, ajunse n apropierea inutului n care tria gentilomul i fiica sa. i trebuiau s mearg repede, fr s se opreasc nici mcar cnd se lsa noaptea, cci mai aveau multe mile de strbtut. Din fericire, n noaptea aceea era lun plin i, tot din fericire, calul su era cel mai voinic i mai iute din lume, cci altfel nu ar fi reuit s ajung la timp. A doua zi dimineaa, Maria sttea ngrijorat la fereastr. De un an de zile atepta vreo veste despre J a c k i despre castelul cel mre, dar nu sosise nici cel mai mic semn. Tatl ei era nerbdtor i furios. Trecuse anul i de-acum nu mai era nici o speran. Ai fost o proast, i zise el, s stai de vorb cu un astfel de netot. Nu ne-a fcut nici un b i n e ; dimpotriv, ne-a adus numai dezamgire i batjocur. Dar nc nu s-a mplinit un an i o zi, zise Maria, dei nici ea nu mai avea nici o speran. Apoi, deodat, ea auzi ceva. E r a un zgomot de potcoave de cal ce venea dinspre parc. Peste
76

cteva minute vzur calul n galop i nu trecu mult i J a c k sttea cu rsuflarea tiat n faa ei i a tatlui ei. Oh, ce bucuroas snt c te-ai ntors, zise Maria, dar tatl ei se-ncrunt. Acum un an i-am cruat viaa cu condiia s-mi aduci napoi castelul care a disprut i, uite m-am fcut de rsul ntregului inut. Unde mi-e castelul? nc nu s-a scurs tot rgazul acordat, zise J a c k . Am clrit zi i noapte ca s pot ajunge la timp i acum snt frnt de oboseal. V rog, domnule, dai porunc buctresei s-mi pregteasc de mncare i dup aceea, dac-l pot aduce, vei avea castelul napoi. Ei bine, nu mai este nevoie s v povestesc ce s-a ntmplat n ceasurile care s-au mai scurs n ziua aceea. nainte de a se face sear, J a c k a deschis tabachera i a poruncit celor trei omulei s-i ndeplineasc dorina. Peste puin timp castelul se afla acolo, nlat pe cei doisprezece stlpi de aur. Luminile ce se revrsau din castel se oglindeau n lac. i, ca s scurtm povestea, Maria i J a c k s-au cstorit i n castel s-a dat un osp de toat frumuseea pentru toat nobilimea din inut. Iar slujitorului care luase tabachera i s-a pus n vedere s-i caute de lucru n alt parte. Ospul de la castel a fost urmat de un mare bal iar faima gentilomului s-a rspndit n toate prile pn a ajuns la urechile regelui care i-a i dat un blazon de nobil, ceea ce-1 fcu s devin tare mndru i plin de importan. Ct despre fiica sa, Mria, i despre J a c k , fiul tietorului de lemne, dup cte tiu eu, au trit fericii pn la adnci btrnee.

77

dat, pe vremuri, i fii siguri c e mult timp de atunci, ntr-o pdure mare, tria un srman tietor de lemne care, toat viaa lui, se dusese n fiecare zi n pdure la tiat de lemne. i cum a plecat el aa n pdure ntr-o zi, nevasta i-a umplut desaga i i-a agat o plosc pe spate ca s aib ce mnca i ce bea n pdure. nsemnase un uria stejar btrn care, credea el, va fi un izvor nesecat de scndur. Cnd ajunse lng stejar, lu toporul n mn i-1 roti o dat n jurul capului ca i cum ar fi vrut s doboare copacul dintr-o singur lovitur. Dar nu apuc s dea o lovitur, cnd ce credei c auzi? Cea mai duioas rugminte de la o zn care sttea n faa lui i-l implora s crue copacul. V putei imagina c tietorul era complet nucit de uluire i spaim, nct nu putea deschide gura s scoat o vorb. Revenindu-i graiul, spuse: Prea bine, am s fac precum doreti. i-ai fcut un bine mai mare dect i nchipui, i-a rspuns zna, pentru c am s-i art c nu snt nerecunosctoare i am s-i mplinesc primele trei dorine, oricare ar fi ele. i cu aceasta, zna dispru, iar tietorul de lemne i arunc desaga pe umeri i plosca ntr-o parte i o i zbughi spre cas. Dar drumul era lung i srmanul om era, din cnd n cnd, apucat de ameeal la gndul ntmplrii miraculoase ce se ab78

tuse asupra lui. Cnd ajunse acas, n neghiobia lui, nu mai avea dect dorina de a se aeza i odihni. O fi fost i sta vreun vicleug de-al znei. Dar cine te poate lmuri? E i , i cum s-a aezat tietorul la focul strlucitor din vatr 1-a i apucat o foame de lup, dei mai era timp destul pn la cin. N-ai nimic de mncare, femeie? a ntrebat-o el pe nevast-sa. Nu, n-am nici o firimitur. Pn am s ncropesc ceva o s mai treac cteva ceasuri, i rspunse ea. Vai, foame mi-e ! s-a vitat tietorul de lemne. Tare a mai avea chef s vd o porie bun de caltabo n faa mea. Nici nu a apucat s termine de spus vorbele aceastea cnd, zdrngnind, boca, boca, ce altceva credei c a cobort pe co, drept pe vatr, dect cel mai artos caltabo pe care i-1 poate dori cineva. Dac tietorul rmsese cu gura cscat i se holba la caltabo, nu e de mirare. Aflai ns c gura neveste-si era de trei ori mai cscat i ochii de trei ori mai bulbucai. Ce-i asta, b r b a t e ? ! mai reui ea s ngaime.

De-abia atunci veni n minte tietorului ntmplarea din acea diminea i pe dat a spus povestea de la cap la coad n timp ce nevasta se ntuneca din ce n ce mai mult la fa. Cnd brbatul termin, izbucni : Nu eti dect un prostnac, J o h n ! Nu eti altceva dect un mare gogoman i nu-mi doresc altceva dect s te vd cu un caltabo pe vrful nasului. i ct ai zice pete, bietul om se trezi cu un nas lung in captul cruia se lfia un caltabo lung ct o zi de post. Trase de el dar era nepenit. Trase i nevasta, dar caltaboul nu se desprindea. Traser amndoi ct putur de tare i ar mai fi tras, dac nasul n-ar fi fost n pericol s se desprind. Ct despre caltabo, n zadar. Era bine prins de nas. Ce s m fac acum? ntreb omul. Nu ari prea ru, i rspunse nevasta, uitndu-se urt l a el. Atunci tietorul i-a dat seama c dac are o dorin trebuie neaprat s o spun ct se poate de repede. Dorea s vad caltaboul desprins de nas. i aa se trezi bietul om cu caltaboul pe un blid de pe mas. i dac tietorul i nevasta lui nu s-au plimbat cu o caleaca aurit i nici nu s-au mbrcat n mtsuri i satin, cel puin s-au ales cu un caltabo pe cinste, un caltabo pe care orice om i-ar dori s-l aib la cin.

80

fost odat un rege care avea o fiic pe nume Ana. Avea ochii negri, prul lung i auriu i tare le mai plcea oamenilor s o priveasc. Cnd Ana a mplinit paisprezece ani, regina a murit. Dup doi ani, regele s-a cstorit pentru a doua oar. Noua regin avea i ea o fiic, pe nume Kate. Ochii lui Kate nu erau frumoi dar erau, n schimb, veseli; prul i era scurt i btea n castaniu. i, pe lng toate acestea, mai era i plcut, bun i blnd. n curnd, cele dou fete au devenit prietene de nedesprit. Se iubeau att de mult nct i petreceau tot timpul mpreun : se plimbau pe pajiti, citeau aceleai cri i se bucurau de toate cte se ntmplau la castelul regal. Dar noua regin era o femeie tare invidioas. Vedea c fiica ei vitreg, Ana, era mult mai frumoas dect fiica ei. ntr-adevr, era o fat drgu i-i fcea plcere s o priveti. Cu toate acestea nu puteai spune c era o frumusee. Cnd era n compania Anei, i de obicei ele mergeau mpreun, oamenii nu se uitau la ea cum se uitau la Ana. Acesta e motivul pentru care regina a nceput s o urasc pe fiica ei vitreg i cuta un mijloc prin care s o ureasc. ntr-o zi, n timp ce se plimba de colo-colo prin apartamentele regale, rozndu-i unghiile de ciuda ce nu-i ddea pace,
81

i-a adus aminte de btrna care locuia la poarta castelului, ntr-un bordei nenorocit. Vedea de ginile outoare i avea grij s trimit oule la buctria castelului. Am s m duc s vorbesc cu cotoroana aceea, i spuse regina. E o femeie viclean i se zice c are puteri miraculoase. Regina nu mai fusese n bordeiul cotoroanei dar tia drumul aa c, nfurndu-se ntr-o pelerin, porni spre bordei de una singur i, nu dup mult timp, se i trezi btnd la ua bordeiului. Mtu, i se adres ea, de ndat ce se vzu nuntru, se spune c poi face lucruri nemaivzute, dar eu nu cred. Fiica mea vitreg este mult prea frumoas i se pare c acest lucru nu-i priete ntruct devine mndr i vanitoas. Pn acum ai fost pltit pentru oule pe care le-ai trimis la castel numai n argini. Dac vei fi n stare s gseti o cale prin care s o ureti pe fiica mea vitreg doar att nct s-i dau o lecie, i voi plti cu o moned de aur fiecare ou pe care-l vei trimite la castel. Nimic mai simplu, spuse btrna. sta-i lucru greu? Drept s-i spun, Mria Ta, nici nu merit s-mi dau osteneala. Trimitei prinesa la mine dimineaa i vei vedea de ce snt n stare. Prea bine, rspunse regina. Prinesa va fi aici la primul ceas al dimineii. Numai c, spuse cotoroana, trebuie s inei minte un singur lucru. S nu mnnce nici o firimitur i s nu bea nici un strop nainte de a veni, pentru c altfel nu pot face nimic. Nu va bea nici un strop i nu va nghii nici o firimitur, spuse regina. N-ai team c n-am s uit. Astea fiind zise, regina plec. A doua zi dimineaa, regina a oprit-o pe fiica ei vitreg care se ducea s ia micul dejun. Bun dimineaa, copila mea, a spus ea. Ari cam palid i snt sigur c puin aer nainte de micul dejun i va face poft de mncare. La micul dejun vei mnca un ou proaspt, dac te osteneti s aduci repede vreo cteva. Trage o fug, chiar acum,
82

pn la bordeiul btrnei de la poarta castelului i cere-i nite ou proaspete. Aa c Ana a rupt-o la fug spre bordei dar, nainte de a pleca, a trecut prin buctria castelului unde pe o mas a zrit o coaj de pine. Fiind tare flmnd, pentru c nu luase micul dejun, ea a nfcat coaja i a fugit cu ea spre poarta castelului ronind-o pe drum. Imediat ce-a ajuns la bordeiul cu un singur co, din care fumul se ridica drept spre cerul dimineii, a btut la u i btrna i-a dat drumul n bordei. Te-ai sculat tare de diminea, domnia mea, spuse cotoroana. Ce te aduce la mine? Dac sntei bun, spuse Ana, am venit dup nite ou proaspete. Dac pentru asta ai venit, ia du-te colo i scoate capacul de pe oala aceea i vezi ce gseti nuntru. Bordeiul era ntunecos i Ana n-a observat c btrna avea un zmbet viclean pe faa ei uscat i zbrcit. S-a ndreptat spre soba pe care se afla o oal neagr, rotund, acoperit cu un capac. A ridicat capacul i s-a uitat n oal. Dar nimic nu s-a ntmplat. Zmbetul viclean de pe faa btrnei a disprut, dar ea nu-i trd suprarea. Mergi acas, drgua mea, zise ea, i spune-i mamei tale vitrege s in cmara nchis pe viitor. Anei i se pru cam straniu mesajul dar nu a mai zbovit nici o clip i s-a ntors la castel. A doua zi, regina s-a hotrt s mai ncerce o dat. Fiica mea, i spuse regina, tare mai eti palid. Snt sigur c aerul de diminea i va face bine. Ia d o fug pn la bordeiul btrnei i cere-i nite ou proaspete. Asculttoare cum era, Ana a plecat din nou spre bordei. De data aceasta nu mai gsi nici o coaj de pine pe masa din buctrie, dar trecnd peste un cmp pe care lucrau civa oameni, ea a observat c ei adun mazre. S-a artat tare prietenoas cu ranii i ei i-au oferit un pumn de mazre. E r a tare feri83

cit c avea ce mnca pe drum, pentru c nu luase micul dejun i aerul proaspt al dimineii i fcuse o poft de mncare grozav. Ct ai zice pete, a ajuns la bordeiul btrnei. A cerut din nou ou. Vino aici, drgu, i s-a adresat btrna; ia uit-te n oala aceea i vezi ce poi gsi. Ana a fcut aa cum i s-a spus. A ridicat capacul oalei negre i rotunde, dar nici de data aceasta nu s-a ntmplat nimic. Mergi acas, zise btrna, i spune-i reginei c oala nu fierbe cnd n-are foc. Ana s-a rentors la castel i i-a transmis mamei vitrege mesajul btrnei. Regina a neles pe dat c Ana gsise din nou de mncat n drum spre bordeiul btrnei, dei se dusese acolo nainte de micul dejun. De data aceasta, regina s-a hotrt s se duc mpreun cu fata, ca s fie sigur c ea nu va mnca nimic pe drum. Aa c, n dimineaa urmtoare, regina i prinesa s-au dus mpreun la bordeiul btrnei. Ana nu mncase nimic de cnd se sculase. Cnd au ajuns la bordei i au cerut ou proaspete, btrna i-a spus din nou Anei s se uite n oal. Aa a i fcut, dar, de data aceasta, din oal a srit un cap de oaie care s-a prins strns pe umerii Anei, nlocuindu-l pe al ei. Uite aa, spuse btrna vesel, acum n-o s mai fie att de mndr de frumuseea chipului ei. Nu, spuse regina, i oamenii nu se vor mai uita la ea cum se uitau pn acum, ce zici? Probabil o vor privi cu mai mult dragoste pe Kate a mea de acum ncolo. Trebuie s recunosc, btrnico, c te-ai inut de cuvnt i c eti tot att de iscusit pe ct i-a mers vestea. Uite banii de aur pe care i i-am promis. I-a dat o pung cotoroanei i a pornit-o cu fiica ei vitreg ctre castel. Cnd au ajuns acolo, toat lumea a fost ngrozit cnd a vzut ce i se ntmplase fetei. Se duseser i cosiele ei aurii, i ochii negri i trandafirii din obraji, locul lor fiind luat de un c h i p de oaie b l e a g cu botul cenuiu nconjurat de smocuri de ln. Cnd Kate si-a vzut sora vitreg a izbucnit n lacrimi.
84

Vai de mine, scumpa mea, ce i s-a ntmplat? Desigur c nimeni nu tia nimic n afar de regin care, fii siguri, nu a scos o vorb. Srmana Ana nu putea scoate dect un behit jalnic ca al unei oi adevrate. Trebuie s caut ajutor, i-a spus Kate. Nu se poate s rmn aa. Trebuie s fie pe undeva cineva care s poat s-i redea surorii mele chipul de mai nainte i prul minunat. Aa c ntr-o clip, cnd nu era nimeni n jur, ea a acoperit capul de oaie al fetei cu un al alb, gros, iar ea i-a pus o pelerin i o bonet i a plecat cu Ana n lumea larg. n sfrit, cnd cele dou surori de-abia i mai trau picioarele de osteneal i cnd se lsase noaptea, au sosit la un castel. Au btut n poart i o femeie a venit s le ntrebe ce doresc. K a t e i-a povestit c s-au rtcit i doresc adpost pentru noapte. Nu tiu dac putei rmne aici, spuse doamna de onoare. Toat lumea de la castel e foarte ngrijorat din cauz c unul din prini e bolnav de mult timp i nimeni nu-i gsete leacul. i sora mea este bolnav, spuse Kate. V implorm s ne lsai s rmnem. Nu v vom pricinui nici un ru. Drept s v spun, doamnei de onoare i prea ru de prinese, mai ales c-i plcuse cum vorbea i arta Kate. Aa c s-a dus s cear ncuviinarea tatlui i mamei prinului bolnav, care erau rege i regin n acea parte a lumii. Nu a trecut mult i s-a rentors. Ei bine, am vorbit Majestilor Lor care v permit s poposii la castel cu o condiie. Oricare ar fi ea, spuse Kate zeloas. Voi face tot ce mi se cere, dac srmana mea surioar i cu mine putem rmne. Aa c doamna de onoare i-a spus lui Kate c ea va trebui s stea de veghe toat noaptea i s-l ngrijeasc pe prinul bolnav pe care nimeni nu-l putea vindeca. Dac vei face aceasta, a adugat doamna de onoare, putei rmne aici n timpul nopii i vei primi o pung plin cu argini pentru osteneal. Dar ai de trecut un obstacol de care trebuie s-i spun. Multe fete au vegheat noaptea s-l ngrijeasc 85

pe prin, dar la miezul nopii, pe rnd, toate au disprut. i asumi un mare risc. Mai eti de acord acum? Cum s nu, spuse K a t e fr s ezite. Snt sigur c mie n-o s mi se ntmple aa ceva. Aa c ele czur de acord. Kate, a dus-o pe sora ei la etaj n camera unde zcea prinul bolnav. Li s-a adus de mncare i de but, i doamna de onoare le-a lsat singure pentru restul nopii. A domnit o linite deplin pn ce clopotul ceasului mare din turnul castelului a btut miezul nopii. Atunci, prinul s-a sculat, s-a mbrcat i a cobort uor fr nici un zgomot. Kate i-a lsat sora dormind ntr-un col, lng cmin, i s-a inut dup prin. Prinul i-a luat calul din grajd i i-a chemat ogarul. Apoi, a srit pe cal dar Kate a srit i ea n spatele lui. Cu ogarul n frunte au ieit din curtea castelului i i-au continuat drumul la lumina lunii pn ce, ntr-un trziu, au ajuns ntr-o pdure deas. n timp ce-i fceau loc printre copaci i tufiuri, Kate a ntins mna i a cules nite alune coapte cu care i-a umplut buzunarele. Nu dup mult timp, au ieit din pdure i s-au apropiat de poalele unui deal verde i abrupt. Acolo ogarul s-a oprit, a adulmecat pmntul i prinul i-a strunit calul. Deschide-te, deschide-te, dealule verde, a strigat el, i las-l nuntru pe prin, cu calul i cinele lui. n coasta dealului s-a deschis o poart i prinul a intrat clare. Se auzea muzic i zgomotul vesel al unei petreceri din sala mare iluminat puternic. E r a sala znelor n care un mare bal era n toi. Prinul a cobort de pe cal. Kate a srit i ea i s-a ascuns n dosul unei ui, s vad ce se ntmpl. Nimeni nu o observase. Vesel i fericit, prinul a dansat, mai nti cu o zn, apoi cu alta, pind elegant n uriaa sal sau nvrtindu-se neobosit n jurul marilor coloane, n timp ce orchestra znelor intona melodiile cele mai plcute i vesele. i aa s-au scurs ceasurile, unul dup altul. Apoi, deodat, s-a auzit cntecul cocoului i prinul s-a oprit din dans i a cerut s i se aduc bidiviul. A sltat n a, dar i K a t e a sltat n spa86

tele lui. Dup aceasta, cinele i-a condus afar din marea sal, de sub deal, i au pornit n galop ctre cas. Dimineaa, cnd servitorii din castel au venit s trag draperiile, s fac focul i s aduc micul dejun, au gsit-o pe Kate stnd lng cmin, i sprgnd nuci, iar pe prin dormind linitit n pat. Ai avut o noapte bun? au ntrebat ei. Da, prinul a avut o noapte grozav, a rspuns Kate. I s-a dat o pung plin cu argini i a fost ntrebat dac nu vrea s mai stea de veghe o noapte. De ce nu, a rspuns ea, dar de data aceasta vreau ca rsplat o pung cu aur.
87

Cznd de acord asupra rsplii, K a t e i sora ei au stat cu prinul i n noaptea urmtoare. i, cnd marele ceas a btut miezul nopii, din nou s-a sculat prinul, a cobort, i-a adus calul i ogarul i a nclecat. Bineneles c i K a t e a sltat pe spatele calului. nc o dat au trecut aproape zburnd prin pdure i din nou K a t e a cules alune din tufiuri, umplndu-i cu ele buzunarele. Din nou, cnd au ajuns lng dealul verde, prinul a strigat : Deschide-te, deschide-te, dealule verde i las-l nuntru pe tnrul prin cu calul i cinele lui. nc o dat poarta dealului s-a deschis i prinul a intrat clare. Totul s-a ntmplat ca i cu o noapte nainte, numai c muzica era i mai frumoas i mai vesel, luminile mai strlucitoare iar dansatorii parc mai vioi i mai sprinteni. Kate s-a ascuns n dosul unei ui i s-a uitat la tot ce se ntmpla n jur. Ct de frumoase erau znele cu rochiile lor lungi i sclipitoare fcute din estur de aur i argint, mtase de culoarea trandafirului, satin alb i voal brodat ! i ct de chipei i galani erau cavalerii aceia nali care le conduceau pe zne n vrtejul complicat al dansului! Prinul prea fericit i lipsit de griji; totui ddea impresia c ncepe s se plictiseasc de dansul nebunesc. Kate s-a uitat n jos i a vzut c bebeluul unei zne se juca la picioarele ei cu o nuielu de argint. n acelai timp a auzit din ntmplare dou zne care discutau n apropiere. Una din ele a zis : O singur atingere cu acea nuia ar vindeca-o pe sora bolnav a prinesei. Kate n-a scos o vorb dar, ntr-un moment n care znele nu se uitau, a rostogolit cteva alune ctre bebelu. Copilul a rs de plcere i a ntins mna s prind alunele. Uit numaidect de nuielua de argint pentru c nuielele de argint snt jucrii mai obinuite pentru bebeluii znelor dect pentru copiii oamenilor. Kate a ridicat nuiaua i a ascuns-o sub pelerin. La puin timp dup aceasta, cocoul a cntat de ziu, prinul a srit pe cal, cu Kate n spatele lui, i au pornit-o spre castel n lumina palid a lunii. Cnd servitorii castelului au venit, ca
88

de obicei, dimineaa, n camera prinului, l-au gsit dormind n pat iar pe Kate stnd lng cmin i sprgnd alune. A avut prinul o noapte bun? au ntrebat-o ei. O noapte foarte bun, a rspuns Kate. Cnd Ana s-a trezit, Kate i-a desfcut alul care-i acoperea capul de oaie i a atins-o uor cu nuiaua de argint pe care o adusese din palatul znelor de sub deal. Pe loc, capul de oaie a disprut i iat-o pe Ana cea de mai nainte, aa cum arta n clipa n care cruda mam vitreg a dus-o la bordeiul cotoroanei. Ochii negri, obrajii netezi, prul lung auriu, toate erau la fel ca mai nainte. Vai, Kate, spuse ea, m simt ca i cum a fi avut un vis. Chiar aa? spuse Kate. Probabil c ai avut. Acum, hai s lum micul dejun pentru c mi nchipui c-i este foame. Ct despre mine, ce s mai spun, mi-e aa de foame c a mnca i un cap de oaie. Toat lumea s-a bucurat cnd Kate le-a spus c sora ei s-a vindecat i Ana putea acum s ias i s vorbeasc cu doamnele de la castel i cu fraii i surorile prinului bolnav. Dar Maiestile Lor erau tare triste c fiul lor mai mare era nc bolnav, aa c au ntrebat-o pe Kate dac nu ar vrea s mai rmn o noapte. n definitiv, prinul nu se simea mai ru i Kate nu dispruse noaptea cum dispruser celelalte fete. Nutreau sperane ca ea s-l vindece pn la urm. Aa c i-au dat lui Kate o pung plin cu bnui de aur i au rugat-o s-1 mai vegheze pe prin nc o noapte. Cum s nu, cu plcere, spuse Kate, numai c de data aceasta, dac nu dispar, va trebui s mi-l dai pe Prin de brbat, pentru c, tii, a adugat ea, i eu snt prines i demn de un aa so. Aa c tatl prinului i-a promis lui Kate c se va cstori cu prinul dac va reui s-l vindece. La urma-urmei, i-a spus el reginei, de vreme ce ea poate s-1 ngrijeasc i s-1 vindece cnd nimeni altcineva n-o mai poate face, de ce s nu cred c va fi i soia cea mai nimerit. Aa c s-a czut de acord i din nou Kate a rmas i l-a vegheat pe prin n timpul nopii.
89

A treia oara s-a ntmplat acelai lucru. La miezul nopii, cnd tot castelul adormise, prinul s-a sculat, s-a mbrcat, a nclecat calul c u Kate n spatele lui i a pornit n galop ctre dealul verde. i de data aceasta, cnd bidiviul i-a dus prin crarea ngust din pdure, Kate a adunat alune ca s aib ce mnca dimineaa. Deschide-te, deschide-te, deal verde, i las-l nuntru pe prin mpreun cu calul i cinele lui ! Pentru a treia oar Kate auzea cuvintele prinului. Sala znelor era la fel de strlucitoare i splendid ca de obicei i prinul dansa vesel i fericit cu toate znele care veneau i se ngrmdeau n jurul lui. n acest timp, Kate, n colul ei, de dup u, avea ochi i urechi pentru tot ce se ntmpla n jurul ei. i cum atepta ea s treac noaptea, a observat un alt bebelu de zn jucndu-se cu o pasre i mai auzi, din ntmplare, o zn care-i spunea alteia : Trei mucturi din pasrea aceea l-ar vindeca pe prinul bolnav. Auzind aceasta, Kate a trimis rostogol ctre bebelu toate alunele pe care le avea pentru ca acesta s aib cu ce se juca. ntr-adevr, n cteva clipe, copilaul s-a plictisit de jocul cu pasrea i nu mai avea ochi dect pentru alunele care se rostogoleau n jurul lui i pe care ncerca s le sparg ntre gingiile lui fragede. Iute, Kate a pus mna pe pasre i a bgat-o grijulie n buzunarul de la pelerin. La cntatul cocoilor, au pornit-o din nou spre castel i n zori prinul dormea ca de obicei. Numai c, de data aceasta, Kate nu mai sprgea alune pentru c le dduse toate copilaului de zn i pe lng aceasta avea ceva mai important de fcut. ndat ce a ajuns la castel, a tiat i a jumulit pasrea i acum o fierbea la foc ntr-o oal. Un miros mbietor ncepuse s se rspndeasc, mblsmnd aerul. Simindu-l, prinul se trezi i ntreb de unde vine. Kate i-a spus. A, spuse prinul, tare-a vrea i eu o nghiitur din pasrea aceea.
90

Kate i-a dat s mute i imediat el s-a ridicat ntr-un cot. M simt mai bine, spuse el. Tare mi-ar place s mai gust o dat din pasrea aceea. Kate i-a dat s mai mute o dat din pasre i de data aceasta el s-a ridicat n capul oaselor stnd sprijinit pe perne. M simt i mai bine, spuse el. Dac mi-ai mai da o nghiitur... Kate i-a dat s mute a treia oar. De data aceasta, prinul s-a vindecat complet. Spunea c se simte mai bine ca oricnd. S-a ridicat din pat i s-a mbrcat. Cnd servitorii au intrat, ca de obicei, el sttea lng Kate, n faa focului din cmin, vorbind i rznd fericii. Toat curtea a fost uimit i fericit s-1 vad pe prin din nou sntos. i cu toii au recunoscut isteimea i buntatea lui Kate i i-au dat seama c ea va fi o soie minunat pentru prin. i s nu credei c prinul nu era de acord cu ei. De aceea, s-au fcut pregtiri de nunt. ntre timp, fratele mai mic al prinului o vzuse pe Ana i se ndrgostise de ea de la prima vedere, aa cum, dealtfel, bgase de seam toat lumea. S-a hotrt ca i ei s se cstoreasc. La nunt au fost invitai nobilii cu soiile lor din toate colurile rii. i aa s-a cstorit prinul care fusese bolnav cu prinesa cea sntoas i prinesa care fusese bolnav cu fratele prinului bolnav. i cum prinul i prinesa nu mai erau bolnavi, nici Kate i nici prinul nu au mai vizitat palatul znelor de sub dealul verde. n schimb, au trit fericii pn la adnci btrnei. Sub deal ns, s-a continuat s se danseze i copilaii znelor au crescut i niciodat nu s-au ntrebat ce s-a ntmplat cu nuiaua de argint i cu pasrea. Dar cu cine au dansat znele acelea micue cnd au crescut mari, i ce culori aveau rochiile pe care le purtau i dac muzica era tot att de zglobie nu v mai pot spune.

91

fost odat ca niciodat, n vremurile de demult, o fat pe care o chema Rosemary. E r a fat bun dar nu prea istea; era i vesel, dar nu prea drgu. i totul ar fi mers bine n ceea ce o privete dac nu ar fi avut o mam vitreg tare aprig. Aa c n loc s poarte rochii frumoase, s mnnce prjituri i s se joace n voie cu prietenele ei, aa cum ar trebui s fac toate fetele, ea era pus s fac toat treaba din cas. S se pun n genunchi i s frece duumelele de piatr, apoi s-i suflece mnecile pn la coate i s spele. i cu ct i fcea treaba mai bine, cu att o ura mai mult mama ei vitreg. Mereu i gsea nod n papur : dac se scula devreme dimineaa, nu era destul de devreme; dac pregtea mncarea, nu era gtit bine. Srmana Rosemary ! Trebluia ct era ziua de lung i totui nimic din ce fcea nu era bun. Ei bine, ntr-o zi, mama, vitreg s-a hotrt s se descotoroseasc de ea. F a t o ! i-a zis, ia sita asta i te du la Izvorul de la Captul Pmntului i dup ce dai de. el, umple sita cu ap i adu-mi-o mie. Dar ai grij s nu cumva s veri vreun strop. i-acum pleac ! Aa c Rosemary, care nu ndrznea s o nfrunte pe mama ei vitreg, ba nici mcar s-i pun vreo ntrebare, a luat sita i a pornit n cutarea Izvorului de la Captul Pmntului. Nu peste mult timp a ntlnit un crua care se oprise s strng mai tare hurile calului. ncotro ai pornit? o ntreb el. i ce-ai in mn?
92

ncerc s dau de Izvorul de la Captul Pmntului, rspunse fata, i aceasta este o sit pe care trebuie s-o umplu cu ap. Cruaul s-a prpdit de rs i i-a spus c-i cam prostu i c habar nu are unde este acel izvor. Cu acestea s-a urcat n cru, a dat bici calului i a lsat-o pe biata Rosemary n mijlocul drumului. Ea a mers ceva mai ncolo i-n curnd a dat peste trei bieei care se jucau cu cercul n faa unui han. ncotro ai pornit? strig unul din ei. i ce ai n mn? ncerc s dau de Izvorul de la Captul Pmntului, rspunse fata, i aceasta este o sit pe care trebuie s-o umplu cu ap. Auzind acestea, cei trei biei au rs cu poft i i-au spus c e neroad i c nu exist aa izvor pe lume. Aa c Rosemary merse mai departe, ntrebndu-i pe toi care-i ieeau n cale dac tiu unde este izvorul, dar nimeni nu tia. Unii erau grosolani, alii rdeau de ea, iar alii spuneau c ar fi ajutat-o dac ar fi putut, dar nu tiau cum anume. n cele din urm fata zri o btrna n zdrene, ncovoiat de povara anilor, care cuta ceva pe urma lsat de o cru. Purta o bonet uzat, aproape c nu avea nici un dinte n gur i se sprijinea ntr-un toiag strmb cu care scotocea prin noroi. Ce cutai? o ntreb Rosemary. Am avut doi gologani cu care aveam de gnd s-mi cumpr pine i dac nu-i gsesc n-o s am ce mnca disear. Aa c Rosemary o ajut s caute cei doi bnui i, cu ochii ei ageri, i zri pe dat. Mulumesc, i zise btrna cu vocea ei hodorogit. De una singur nu i-a mai fi gsit. Acuma, s-mi spui unde mergi i ce-ai de gnd s faci cu sita aceea. M duc la Izvorul de la Captul Pmntului, zise Rosemary, dar tare m tem c nici nu exist un asemenea loc pe pmnt. Cnd voi ajunge acolo, va trebui s umplu sita cu ap i s-o duc apoi acas, mamei mele vitrege. E i , cum s nu existe Izvorul de la Captul Pmntului? zise btrna. Am s-i spun eu cum s-1 gseti. Dar ce vei face 93

odat ce vei ajunge acolo, asta e alt poveste. i, ridicndu-i toiagul, i art lui Rosemary n ce direcie s-o apuce. O iei prin sprtura din gardul acela viu, zise btrna, apoi peste dealul acela din deprtare, urci pe crarea aceea de piatr, de-a lungul pdurii de alun, apoi de-a lungul vii i vei ajunge acolo. Grbete-te, fetio, i fie ca drumul s i se par scurt. Rosemary i mulumi i btrna o porni ontc-ontc, strngnd n mna-i dreapt toiagul cel strmb i cei doi bnui n cealalt. i Rosemary cu sita ei trecu prin sprtura din gardul cel viu, urc dealul, o lu de-a lungul crrii de piatr, pe lng pdurea de alun, pn ce ajunse la o vale adnc, verde i pustie care mustea de ap. Chiar la captul vii se afla un izvor. E r a att de npdit de ieder i muchi c era s treac pe lng el fr s-l vad. Dar uite-l, aievea: da, acesta era Izvorul de la Captul Pmntului. Rosemary se aez n genunchi lng izvor i scufund sita n ap. i fcu treaba aceasta de nenumrate ori, dar, de fiecare dat, apa se strecura prin gurile sitei i nu mai rmnea nici strop pe care s-1 duc mamei acas. Aa c biata fat se puse pe plns. N-am s fiu n stare s umplu niciodat sita cu ap, suspin ea. Niciodat n-o s pot duce acas o sit plin cu ap. i tocmai cnd ncepea s cread c n-o s scape niciodat de nenorocirea asta, ceva orci n preajma ei i un broscoi umflat i verzui sri de sub o frunz de ferig. Care-i necazul? ntreb el. i Rosemary i povesti toat trenia. Dac-mi promii c o noapte ntreag vei face tot ce-i voi spune eu, te voi putea ajuta, spuse broscoiul. Da, sigur c voi face, a spus Rosemary nerbdtoare, i promit tot ce vrei, numai te rog din suflet, ajut-m. Broscoiul se gndi cteva clipe, nghii de vreo dou trei ori i zise: Crpete sita cu muchi i lipete-o cu tin. Apoi o poi duce acas, plin cu ap.
95

Cu iueal, Rosemary a adunat muchi verde i moale din jurul izvorului i a acoperit cu el fundul sitei. Apoi a scobit nite lut umed din mal i 1-a mprtiat peste muchi, pn cnd a umplut toate gurile sitei. A scufundat sita n ap i, de data aceasta, nici o pictur nu s-a mai scurs afar. Trebuie s m grbesc ct pot de repede spre cas, i spuse fata, gata s plece. i mulumesc din inim, broscoiule drag, c m-ai ajutat. Niciodat nu mi-ar fi trecut prin cap aa ceva. Nu, nici eu nu cred c i-ar fi trecut, orci broscoiul. Du apa cu grij i nu uita de promisiunea fcut. Rosemary i-a amintit c promisese broscoiului c timp de o noapte va face tot ce dorete el. Dar nu prea vedea ce ru i s-ar putea ntmpla de la o promisiune fcut unui broscoi, aa c-i spuse c nu va uita i cu recunotina n suflet fata o porni pe drumul ei. i v putei imagina ct de mirat fu mama ei vitreg s-o vad acas. Ea sperase s scape de fat pentru totdeauna. Dar iat-o n carne i oase, teafr i nevtmat, aducnd o sit plin cu ap, ntocmai precum i spusese s fac. Mama cea vitreg n-a prea avut ce zice, dar era din cale afar de furioas. n schimb, a pus-o s pregteasc cina pentru ele dou i apoi s spele vasele ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic. Pe cnd se lsa noaptea au fost surprinse s aud un ciocnit la u. Cine s fie? ntreb mama vitreg. Rosemary se duse la u i ntreb cu voce tare : Cine e acolo i ce doreti la o or aa de trzie? Se auzi un sunet care aducea a orcit i o voce spuse : Deschide ua i las-m-n cas, Las-m-n c a s ; fat bun i frumoas; i ad-i aminte de cele cuvinte, Lng apa cea verde i rece, rostite. E r a broscoiul. Rosemary uitase cu totul de el. Mama ei vitreg a ntrebat-o cine este la u i fata i-a povestit despre broscoi i despre promisiunea pe care i-o fcuse. Ei bine, las-l s intre, zise mama vitreg, i f ce-i spune. Fetele trebuie sa-i in promisiunile fcute.
96

Afurisitei i cam surdea ideea ca fiica ei vitreg s se supun ordinelor unui broscoi. Aa c fata deschise ua i broscoiul sri nuntru. Se uit la fat i-apoi vorbi din nou : M ridic pe genunchi, m ridic Pe genunchi, bun fat i frumoas, fr fric; i ad-i aminte de cele cuvinte, Lng apa cea verde i rece, rostite. F a t a nu prea era ncntat de ideea ca un broscoi umed s i se aeze pe genunchi, dar mama vitreg i porunci: F cum i spune ! Fetele trebuie s-i in promisiunile fcute. Aa c fata ridic broscoiul i el se coco pe genunchiul ei. Apoi i mai vorbi o dat : i d-mi, o, d-mi i hran i ap. i hran i ap, bun i frumoas f a t ; i adu-i aminte de cele cuvinte Lng apa cea verde i rece, rostite. F cum i spune! i porunci mama vitreg. Fetele trebuie s-i in promisiunile fcute. Rosemary aduse din cmar mncarea ce mai rmsese de la cin i o pusese pe o farfurie n faa broscoiului. Aplecndu-se deasupra farfuriei, acesta mnc totul pn la ultima firimitur i, apoi, vorbi din nou : i ia-m, o, ia-m s dorm cu tine, F a t frumoas i bun, s dorm cu tine ; i adu-i aminte de cele cuvinte Lng apa cea verde i rece, rostite. Nu, zise Rosemary. N-am s accept niciodat o artare aa rece i umed n pat cu mine. terge-o, animal nesuferit ! Mama vitreg se prpdea de rs la aceast scen. Hai, d-i drumul ! strig ea. F cum i cere broscoiul. Amintete-i de promisiunea fcut. Fetele tinere-trebuie s-i in promisiunea fcut. i cu asta iei din camer i o ls pe Rosemary cu broscoiul. Ei bine, ea se urc n pat, lu broscoiul lng ea, dar l inu ct se putea de departe. Dup un timp fata adormi butean.
\ 97

Dimineaa, nainte de crpatul zorilor, fata fu trezit de un orcit aproape de urechea ei. Ai ndeplinit tot ce te-am rugat. Mai am o singur rugminte i cu aceasta te vei achita de ntreaga promisiune. Ia o secure i reteaz-mi capul ! Rosemary se uit la broscoi i-i nghe sngele n vine. Broscoiule drag, spuse ea, nu m pune s fac aa ceva ! Ai fost att de bun cu mine. Nu-mi cere s te ucid. F cum i spun ! zise broscoiul. ine minte promisiunea fcut. Noaptea nu s-a sfrit nc. Caut o secure i reteaz-mi capul. Cu mare tristee n inim, Rosemary s-a dus n buctrie i a adus toporul cu care tiau surcele pentru foc. Nici c putea privi nspre bietul broscoi dar, cu chiu cu vai, a ridicat toporul i i-a retezat capul. Cnd, ce s v e z i ? ! Cea mai mare minune din cte i-au fost date s vad vreodat. Broscoiul dispruse i n locul lui se afla un tnr chipe. F a t a se ddu napoi uimit, scpnd toporul. Tnrul i zmbi. Nu te teme, i spuse tnrul cu o voce blnd i melodioas. Nu m aflu aici ca s-i fac vreun ru sau ca s te sperii. Cndva, am fost prin dar o ticloas de vrjitoare m-a transformat n broscoi i vraja ei afurisit nu putea fi desfcut pn cnd o tnr fat nu-mi ndeplinea toate dorinele, timp de o noapte ntreag. La aceste cuvinte, mama vitreg, care fusese trezit de zgomotul vocilor, intr n camer. i mare i fu mirarea cnd, n locul broscoiului cel lipicios, l vzu pe Prin. Doamn, zise Prinul, fiica dumneavoastr a avut buntatea s desfac vraja care m transformase n broscoi, de aceea intenionez s-o iau de nevast. Snt un prin puternic i nu mi vei refuza dorina. Ai dorit s v descotorosii de fiica dumneavoastr vitreg. Ei bine, asta se va i ntmpla ntruct eu o voi lua cu mine ca s-mi fie soie. Pentru prima dat n viaa ei mama vitreg nu i-a gsit cuvintele. Se uit la Prin, deschise gura, dar nu putu scoate nici o vorb; apoi se uit la Rosemary i din nou deschise gura,
98

dar tot nu se auzea nici un sunet. Aa c se ntoarse pe clcie i ncepu s pregteasc dejunul pentru toi cei de fa. Era singurul lucru pe care-l mai putea face. i nu mult dup aceea, Prinul i Rosemary s-au cstorit i au trit foarte fericii. Ct despre mama vitreg, care ncercase s se descotoroseasc de fiica ei i a avut n schimb surpriza s afle c o fcuse pe fat s destrame vraja creia i era supus Prinul i s-i gseasc astfel un so bun i iubitor nu avem ce s mai spunem.

99

raia cndva un negustor care tocmai se pregtea de o lung cltorie. nainte de a porni, chem la el pe cele trei fiice ale sale i le spuse: Cnd m voi ntoarce, am s aduc fiecreia cte un dar. Pn plec, hotri-v i-mi spunei ce v-ar place vou mai mult i mai mult. T a t drag, spuse cea mai mare, rogu-te, adu-mi un lnior de perle. Nimic nu-mi place mai mult ca perlele. Prea bine, spuse tatl i apoi o ntreb pe cea de a doua fiic ce ar dori. Cel mai frumos al pe care-l poi cumpra, zise ea, esut cu cele mai frumoase culori. Dar tu, Frumuica mea cea mic, se adres mezinei, ie ce s-i aduc? Dar cum Frumuica i iubea tatl mai presus de orice, singura ei grij era s-1 vad ntors acas. Eu nu-mi doresc altceva dect un trandafir rou cci n-am nici unul n grdin, rspunse ea cu blndee. Surorile sale au rs de ea, dar tatl su a srutat-o drgstos nainte de a pleca.
100

Negustorul a plecat departe i a lipsit luni n ir. Cnd a pornit spre cas a adus cu el lanul de perle i alul cel frumos dar nc nu gsise un trandafir pentru Frumuica lui cea mic i drag. Mai era cale de o zi pn acas cnd ajunse la o poart nalt, larg deschis, i uitndu-se prin ea, zri o grdin minunat, plin cu flori, n care creteau muli trandafiri roii. Cum poarta era deschis, negustorul i zise : Voi intra i voi cere un trandafir rou pentru Frumuica. Aa c intr i se uit n jur dar nu zri pe nimeni. Se mai afla acolo i un palat minunat i toate uile erau deschise aa c putea zri draperiile bogate i tablourile, dar nimeni nu iei s-i vorbeasc. Grdina era plin de pomi, fntni i flori, dar nu se zrea nici ipenie de om. Voi culege o floare, i zise negustorul, i-apoi mi voi vedea de drum". Zicnd acestea rupse un trandafir. n aceeai clip, o voce nspimnttoare spuse : Cine ndrznete s-mi fure trandafirii? Se-ntoarse i se trezi drept n faa unui enorm monstru cafeniu acoperit n ntregime cu mie de pr lung. V rog s m iertai, zise negustorul. Dar n-am vzut pe nimeni prin preajm. Altfel, mi-a fi cerut permisiunea s iau o floare. O vreau pentru fiica mea cea mai mic, Frumuica. Cel care se atinge de trandafirii mei trebuie s moar ! Iart-m, rogu-te ! zise negustorul. N-o s mai fac. I-a frnge inima Frumuicii dac nu m-a ntoarce acas. Poi pleca cu o singur condiie ! zise monstrul. O, desigur, i promit, zise negustorul, cruia i se muiaser genunchii de fric. Trebuie s mi-o aduci pe fiica ta, Frumuica, peste o lun sau, dac nu, trebuie s te ntorci tu aici, zise monstrul. Bietul negustor a promis c aa va face i-apoi o porni la drum spre cas, cu inima frnt la gndul promisiunii fcute. Cnd ajunse acas, fiicele sale i ieir n fug n ntmpinare. Ne-ai adus darurile? ntrebar cele mai mari, pe cnd Frumuica 1-a cuprins de gt i nu mai contenea srutndu-l.
102

De ce eti aa de trist, tat? ntreb ea. Negustorul spuse povestea trandafirului i zise: Snt trist cci trebuie s m ntorc acolo la sfritul lunii i n-am s-mi mai vd copilele niciodat. Dar Frumuica spuse : Nu, tat scump, viaa ta preuiete mai mult dect a mea. Eu voi fi cea care va merge la monstru, iar dumneata vei rmne aici. La nceput, negustorul nu se nvoi dar, dup un timp, ntruct celelalte dou fete atta au mai plns i s-au vicrit c-o s-l piard i c nu vor mai avea pe nimeni care s aib grij de ele, consimi ca Frumuica s plece. Aa c, n ziua sorocit, biata Frumuica i srut pe toi i i lu rmas bun ncercnd s zmbeasc dei inima-i era frnt de durere. Cnd ajunse la poarta cu pricina, o gsi larg deschis. De cealalt parte se aflau flori cum nu s-au mai vzut, care-i plecau capetele la intrarea ei de parc i urau bun sosit. Prin ua deschis, ea intr n palat i servitorii se nchinar n faa ei i o conduser la o mas impuntoare ncrcat cu fel de fel de fructe. Pe farfuria din fata ei se afla un trandafir de un rou aprins. Se aez la mas i mnc fructele, n timp ce n ncpere rsuna cea mai duioas muzic pe care o auzise vreodat. Cnd se stur, fu condus ntr-o frumoas camer i mbrcat n veminte alese. Dup aceea, a fost dus ntr-o ncpere i mai impuntoare ca prima, unde a fost aezat pe un tron. Vai de mine i de mine ! i zise Frumuica. Toate astea snt bune i frumoase dar m ntreb cnd va veni monstrul s m omoare. i monstrul veni, n timp ce ea edea pe tron, dar i vorbi blnd i se aez pe covor la picioarele ei i aa se mai uita la ea de gale cu ochii si ntunecai, de parc ar fi iubit-o foarte tare. Cnd btu ora nou, el plec i nu-l mai vzu pn n seara urmtoare. Frumuica i petrecea zilele cum nu se poate mai plcut. Tot acel frumos palat i sttea la dispoziie, cu tablouri i muzic, tot felul de lucruri care mai de care mai frumoase. Grdinile i parcurile erau att de ntinse nct descoperea poteci noi n
103

fiecare z i ; i mai erau psri blnde, i cini, i peti, i ntr-adevr, tot ce-i poate dori inima omeneasc. i totui, cu timpul Frumuica se ntrista din ce n ce mai tare. i doreti ceva, Frumuico? o ntreb monstrul. Frumuicii i ddur lacrimile i spuse : A vrea s-1 vd pe iubitul meu t a t i pe cele dou surori. i monstrul se-ntrist cnd auzi asta, dar spuse : Poi s pleci dac promii c te vei ntoarce peste o lun. O, desigur, zise Frumuica. Mi-ar prea ru s nu te mai revd, dragul i bunul meu monstru; tu care eti att de bun cu mine i care m faci att de fericit. Aa c Frumuica merse acas. Dar surorile, auzind de norocul ce dduse peste ea i vznd frumoasele daruri aduse de mezin roase de invidie, ncercar s-o conving s stea mai mult dect o nvoise monstrul. i-ntr-adevr, i ddeau attea semne de dragoste, iar negustorul era att de trist cnd ea pomenea de plecare, nct Frumuica nu gsi suficient trie n suflet ca s plece. i totui nu era fericit. Trecuse o sptmn ntreag peste termenul stabilit cnd, ntr-o noapte, ea vis c srmanul monstru era pe moarte. Aceasta o ntrist att de mult nct dimineaa urmtoare se scul devreme i, lundu-i rmas bun de la tatl i de la surorile sale, se-ntoarse la palat. Cnd ajunse acolo, cut monstrul peste tot i n cele din urm l gsi, zcnd bolnav pe o canapea, gata-gata s moar. Alerg la el i-l cuprinse de dup gt. O, dragul, iubitul meu monstru, zise ea, te rog f-te bine! I a t , m-am ntors i nu voi mai pleca niciodat. M iubeti Frumuico? ntreb monstrul. Da, zise Frumuica, sigur c da. i vrei s te cstoreti cu mine? Da, zise Frumuica, vreau! n timp ce vorbea Frumuica, se auzi un zgomot ca de tunet, zidurile castelului se cutremurar, iar monstrul czu pe spate gata parc s-i dea sufletul. Apoi, totul se potoli i se
104

auzi o muzic att de dulce i suav nct Frumuica i ascunse faa n mini i lacrimi ncepur s-i curg pe obraji. Dar cnd i ridic privirea, monstrul dispruse. i luase locul un tnr i chipe prin. Frumuica nu fu n stare s scoat o vorb, att era de surprins. Nu m cunoti, Frumuica mea drag? ntreb prinul. Snt chiar monstrul tu cel drag i bun. Te rog s nu m iubeti mai puin acum cnd nu mai snt aa de urt ca nainte. O zn hain m-a transformat n fiar i mi-a spus c voi rmne aa pn cnd o femeie m va iubi destul de mult ca s accepte s-mi fie soie n ciuda faptului c snt un monstru hidos. Tu ai destrmat vraja, Frumuica mea, i-acum snt prin din nou. Putei fi siguri c pe Frumuica n-a deranjat-o ctui de puin schimbarea i n curnd ea s-a cstorit cu prinul. Tatl ei veni la nunt, dar cele dou fiice ale sale erau bolnave de invidie pe norocul Frumuicii i n-au fost de fa. Dup un timp i cele dou surori mai mari s-au cstorit i atunci btrnul t a t a venit s locuiasc cu prinul i Frumuica. Ct era ziua de lung i inea nepoii pe genunchi i le spunea poveti frumoase. i ct timp au trit au fost foarte fericii, buni i iubitori.

105

n timpul domniei regelui Arthur, n inutul Cornwall, la captul rii Angliei, tria un fermier bogat care avea un singur fiu, J a c k . E r a sprinten, plin de via, i nzestrat i cu o minte ascuit; aa c orice l depea prin for i putere rezolva prin dibcie i ingeniozitate. Nu s-a auzit de vreo persoan care s-1 poat dovedi i nu de puine ori, prin replica tioas i prompt, i punea n ncurctur chiar i pe cei mai nvai dect el. n acele zile, Muntele din Cornwall era stpnit de un monstru uria, nalt de optsprezece picioare* i gros de vreo trei iarzi*, cu o nfiare fioroas i crunt, spaima tuturor oraelor i satelor de prin mprejurimi. Locuia ntr-o peter n creierul Muntelui i nu suporta ca cineva s triasc pe aproape de el. Hrana sa se alctuia din vitele stenilor, care deseori deveneau prada lui, cci ori de cte ori dorea de mncare ddea iama prin pmnturile lor. La apropierea sa, bieii oameni i prseau locuinele, n timp ce el le nha vitele, crnd n spinare, ca pe un fulg, cteva perechi de b o i ; ct despre oile i porcii lor, i lega n jurul mijlocului ca pe un chimir. i fcea asta de mai muli ani, aa c tot inutul Cornwall era srcit de prdciunile sale. ntr-o zi, s-a ntmplat ca J a c k s fie de fa la primrie cnd mai marii oraului ineau sfat cum s se descotoreasc de uria i a ntrebat i el ce rsplat va primi acela care l va nimici. I se rspunse c recompensa va fi comoara uriaului, la care J a c k zise : Atunci eu m angajez s-1 omor ! Se narm cu un corn, o lopat i un trncop i se ndrept spre Munte, pe cnd se lsa o sear ntunecoas de iarn. Se
106

puse pe treab i pn dimineaa sp o groapa adnc de douzeci i dou picioare* i aproape la fel de larg, pe care o acoperi cu lemne lungi i cu paie. Apoi, mprtie pmnt afnat deasupra, de nu se mai cunotea c este o groap acolo, dedesubt. Terminndu-i treaba, J a c k se post pe partea cealalt a gropii, ct mai departe de slaul uriaului, i tocmai cnd se crp de ziu i duse cornul la gur i scoase un sunet ca de vntoare. Acest zgomot neateptat l trezi pe uria care ddu nval din petera sa, strignd: Ticlos afurisit ce eti, vii s-mi strici linitea? Vei plti scump pentru asta. i tare m-oi mai bucura, zu aa ! Te-oi nha i te-oi frige ntreg pentru micul dejun ! i de-abia rosti aceste cuvinte c se i prvli n groap de fcu Muntele s se cutremure din temelii. E i , uriaule, zise J a c k , te-am prins n capcan. Iaca, ai ajuns n groap i bineneles c i-oi plti pentru cuvintele tale pline de ameninare. Ce prere ai, m mai frigi pentru micul dejun? Nu-i priete altceva dect bietul J a c k ? i dup ce-l chinui astfel o bun bucat de vreme, J a c k trase cu trncopul o lovitur grea n cretetul capului uriaului i-1 ls mort pe loc. mplinind aceasta, J a c k umplu groapa cu pmnt i porni n cutarea peterii care, descoperi el, adpostea i comoara. Cnd mai marii oraului auzir aceasta hotrr ca de acum ncolo el s fie numit Jack-Spaima Uriailor i s-i druiasc o sabie i o cingtoare nflorat pe care era scris cu litere de aur : Acesta este viteazul i cinstitul flcu din Cornwall, care 1-a ucis pe uriaul Cormelian".... Vetile despre victoria lui J a c k s-au rspndit curnd peste ntreg inutul din apusul Angliei aa c, un alt uria, Blumdenbore, auzind de aceasta, a jurat s se rzbune pe micul erou, dac vreodat i-ar fi fost dat s-i ias n cale. Uriaul Blumdenbore era stpnul unui castel vrjit, ascuns n mijlocul unui codru singuratic. La vreo patru luni dup ntmplrile descrise mai sus, trecnd prin acest codru, n drumul su spre ara Galilor, i simindu-se obosit, J a c k s-a aezat lng
107

o fntn rcoroas i a adormit butean. Pe cnd J a c k se bucura din plin de odihn, ddu peste el uriaul care venise dup ap. Acesta l recunoscu imediat pe renumitul J a c k dup rndurile nscrise pe cingtoare. Fr zbav, l lu pe J a c k n crc, s-1 duc la palatul su fermecat. Dar, pe cnd strbteau un hi des, fonetul crengilor l detept pe J a c k care fu grozav de surprins s descopere c se afl n ghiarele uriaului. Groaza l coplei abia cnd, intrnd n castel, vzu curtea presrat cu oase omeneti i cnd uriaul i spuse c n curnd propriile-i oase se vor aduga celorlalte. Apoi uriaul 1-a ncuiat pe srmanul J a c k ntr-o ncpere enorm i 1-a lsat acolo n timp ce el s-a dus dup un alt uria, care locuia n acelai codru, pentru a se nfrupta mpreun din trupul lui J a c k . n lipsa uriaului, ipete cumplite i plnsete nfricotoare l bgar n speriei pe J a c k . Cel mai tare 1-a speriat o voce care striga ncontinuu : F ce poi de-aici s scapi, De nu, n gura uriaului ncapi; Cci e plecat dup-al su frate, Ce-i uciga, i te-or preface n bucate. Acest zgomot cumplit i vorbele ru prevestitoare aproape c l-au zpcit pe J a c k , care, ducndu-se la fereastr, zri n deprtare pe cei doi uriai ndreptndu-se spre castel. Acum, i zise J a c k , e-n joc viaa mea. ntr-un col al camerei n care se gsea J a c k , se aflau nite frnghii groase din care el lu dou i fcu cte un la zdravn la capete i, n timp ce uriaii descuiau poarta de fier a castelului, el arunc frnghiile n jurul capetelor lor. Apoi, trecnd capetele libere ale frnghiei peste o grind i trgnd din rsputeri, i sugrum. Vznd apoi c se nnegriser la fa, slbi frnghia i se apropie de capetele uriailor; cum acetia nu se mai puteau apra, i ucise pe amndoi. Dup care lu cheile uriaului i, descuind camerele, ddu peste trei frumoase domnie, legate fedele cu propriile lor plete, aproape moarte de foame. Frumoase domnie, zise J a c k , l-am nfrnt pe monstru i pe fiara de frate-su i v-am obinut libertatea. Acestea spuse,
109

le ddu cheile i o porni la drum ctre ara Galilor. Cum nu prea avea bani, J a c k gsi de cuviin s-o ia ct mai iute la picior, dar rtcindu-se, l apuc noaptea i nu gsi loc de sla pn cnd, ajungnd ntr-o vale ngust, a dat peste o cas mare. Mnat de nevoie, i lu inima n dini i btu n poart. Mare-i fu mirarea cnd vzu apropiindu-se un uria cu dou capete. Totui acesta nu prea att de fioros ca cei dinaintea lui, doar c era un uria din ara Galilor i tot ce ntreprindea era fcut prin rutate tainic, deghizat sub o manifestare de fals prietenie. Dup ce-i povesti despre situaia n care se gsete, J a c k fu condus n camera de dormit unde, ntr-un ceas trziu de noapte, o auzi pe gazda sa murmurnd aceste cuvine : Cu tine am tiut a mpri Culcu de-o noapte, dar pn-n zi Mciuca mea te va zdrobi !" Deci aa stau lucrurile, i zise Jack. sta-i unul din trucurile tale vele, dar ndjduiesc s fiu mai viclean ca tine. Apoi, sculndu-se din pat, aez un butuc de lemn n locul su n pat, iar el se ascunse ntr-un col al camerei. La miezul nopii intr uriaul vel care lovi zdravn cu ciomagul peste pat i crezu c-1 fcuse zob pe J a c k . Dimineaa urmtoare, rznd pe sub musta, J a c k i mulumi din inim pentru c-1 adpostise peste noapte. Cum ai dormit? ntreb uriaul. N-ai simit nimic deosebit n timpul nopii? Nu ! rspunse J a c k . Doar un obolan care m-a atins de vreo dou-trei ori cu coada. Cu aceasta, minunndu-se foarte, uriaul l nsoi pe J a c k la micul dejun i-i aduse un castron care coninea patru galoane* de fiertur de gru. Neavnd chef s lungeasc prea mult povestea cu uriaul, J a c k i puse o tac mare de piele sub haina sa larg, n aa fel, nct s poat turna fiertura n ea fr s fie vzut. Apoi, spunndu-i uriaului c-1 va nva o mecherie, J a c k lu un cuit i spintec taca i toat fiertura nvli afar. La care uriaul spuse : Mare scofal ! i eu pot face asta" Monstrul lu cuitul i, spintecndu-i burta, czu mort.
110

Acum se ntmpl c tocmai n acele zile, unicul fiu al regelui Arthur s-1 roage pe tatl su s-i dea o mare sum de bani ca s poat pleca s-i caute norocul n inutul din ara Galilor unde tria o frumoas domni care se afla n stpnirea a apte spirite rele. Regele fcu tot ce-i sttu n putin s-1 conving s renune, dar n zadar. Aa c, n cele din urm, i satisfcu dorina i prinul porni la drum cu doi cai, unul ncrcat cu bani, cellalt pentru nclecat. Dup ce merse cteva zile, ajunse ntr-un trguor din ara Galilor unde vzu o mare adunare de oameni. Prinul ntreb pentru ce se strnseser acolo i i s-a spus c arestaser un cadavru pentru mai multe sume mari de bani pe care mortul le datora cnd era n via. Prinul rspunse c e pcat ca acei creditori s fie att de nemiloi i le spuse : Mergei i ngropai mortul i trimitei creditorii la locuina mea i datoriile vor fi achitate. Ca urmare, acetia se prezentar dar ntr-un numr aa de mare c, pn seara, aproape l-au lsat lefter. Jack-Spaima Uriailor, care trecea pe acolo, a fost att de impresionat de generozitatea prinului, nct s-a hotrt s intre n slujba acestuia. Cum prinul czu de acord, a doua zi dimineaa au pornit la drum mpreun. Pe cnd ieeau clare din ora o btrn strig n urma prinului: i mie mi datora mortul doi bnui de vreo apte ani ; te rog, pltete-mi i mie bnuii ca i celorlali! Vrndu-i mna n buzunar, prinul ddu btrnei tot ce-i rmsese i dup ce au pltit ceea ce au mncat n acea zi, cu bruma de bani ai lui J a c k , rmaser fr o lecaie. Cnd soarele ncepu s scapete spre asfinit, fiul regelui zise : J a c k , unde ne-am putea adposti peste noapte aa, fr bani, cum sntem ? J a c k rspunse : Stpne, ne-om descurca noi cci am un vr care locuiete la vreo dou-trei mile* de aici. Este un uria enorm i fioros cu trei c a p e t e ; poate nfrunta i pune pe fug cinci sute de oameni narmai.
111

Aoleu ! se vait prinul. Ce ne-om face acolo? Negreit c ne face buci bucele dintr-o nghiitur. i-apoi, nu-i ajungem nici mcar pe o msea. Nu-i f griji din pricina asta, zise Jack. Eu m voi duce nainte i voi pregti terenul; aa c mai zbovete i ateapt pn m ntorc. Apoi J a c k alerg n galop i, ajungnd la poarta castelului, btu att de tare de rsunar dealurile din jur. La care uriaul rcni ca un t u n e t : Cine-i acolo? i i se rspunse : Nimeni altul dect srmanul tu vr Jack. Uriaul ntreb din nou: i ce caut aici srmanul meu vr, Jack? Jack rspunse : Am adus veti proaste. Rogu -te, zise uriaul, i ce veti proaste pot s m ating? Eu snt un uria cu trei capete i n afar de asta, tu tii c eu m pot bate cu cinci sute de oameni narmai i s-i fac s se mprtie ca pleava-n vnt. Vai, zise Jack, dar fiul regelui se apropie cu o mie de oameni narmai ca s te ucid i s spulbere tot ce-ai agonisit. O, vere Jack, spuse uriaul, astea chiar c-s veti proaste. Eu o s-o iau la sntoasa ct ai clipi i m voi ascunde, iar tu vei ncuia, vei pune zvorul i m vei nchide nuntru i vei pstra cheile pn ce va pleca prinul. Dup ce-1 puse pe uria la adpost, J a c k i aduse Stpnul i se veselir din toat inima, n timp ce bietul uria tremura din toate ncheieturile ntr-o bort sub pmnt. Dis-de-diminea, Jack i fcu rost stpnului su de o rezerv proaspt de aur i argini i-apoi l sftui s-o ia cu trei mile naintea sa, distan la care prinul era n afara pericolului de a fi adulmecat de uria. Apoi, Jack se ntoarse i ddu drumul uriaului din ascunztoare. Acesta l ntreb ce s-i dea pentru c i-a salvat castelul de la distrugere. Ei bine, zise Jack, eu nu doresc nimic ci doar vechiturile alea de la capul patului tu : haina i tichia, mpreun cu sabia cea ruginit i papucii.
112

La care uriaul zise: Ale tale s fie i, te rog, pstreaz-le de dragul meu cci i vor fi de mare folos. Haina te va face invizibil, tichia este atottiutoare, sabia reteaz n dou orice loveti cu ea, iar papucii te vor purta cu viteza vntului. Toate aceste lucruri i pot fi de folos aa c i le dau din toat inima. Lundu-le, J a c k i mulumi i apoi, dup ce-i ajunse stpnul din urm, sosir n curnd la casa domniei pe care o cuta prinul. Aflnd c prinul a venit n peit, ea i pregti un osp pe cinste. Dup ce masa a luat sfrit, ea 1-a ters la gur cu o batist i i-a spus : Trebuie s-mi ari aceast batist mine diminea, cci altfel i vei pierde capul. Cu aceasta i puse batista n sn. Prinul s-a dus la culcare cu mare tristee n suflet dar tichia atottiutoare a lui J a c k l sftui cum s fac s obin batista. La miezul nopii, domnia chem spiritul cel ru ca s-o duc n mpria ntunericului. Dar J a c k i puse haina cea vrjit i papucii fermecai i ajunse acolo odat cu ea. Cnd intr n palatul btrnului cel ru, ea-i ddu batista btrnului, care o puse desfcut pe un raft, de unde J a c k o lu i o duse stpnului su. A doua zi, acesta o art domnitei i astfel i fu cruat viata. n aceeai zi, ea-l ntmpin pe prin, spunndu-i c a doua zi dimineaa el urma s-i arate buzele pe care ea le srutase cu o noapte n urm sau i va pierde capul. Ah, i rspunse el, dac le vei sruta numai pe ale mele, i le voi arta cu uurin. Asta nu se va ntmpla n nici un caz, spuse ea, iar dac n-o vei face, te-ateapt moartea. La miezul nopii, domnia plec, la fel ca n noaptea de mai nainte, i-1 mustr furioas pe btrnelul mpodobit cu coroane c lsase s-i fie luat batista. Dar acum, zise ea, voi juca mai tare cu fiul regelui cci te voi sruta pe tine i el va trebui s-mi arate buzele tale. Ceea ce i fcu i J a c k , care se afla prin preajm, tie capul diavolului, l ascunse sub mantia invizibil i-l aduse stpnului su care, a doua zi, trgndu-l de coarne, l prezent domniei.
113

Astfel, vraja se destrm i spiritul cel ru o prsi i domnia apru n toat frumuseea ei. A doua zi dimineaa, ei se cstorir i, curnd dup aceea, s-au dus la curtea regelui Arthur. Acolo, datorit numeroaselor sale fapte de vitejie, J a c k a fost ales cavaler al Mesei Rotunde. Acum, c dobndise victorii n tot ce a ntreprins, J a c k s-a hotrt s nu stea degeaba ci s se pun n slujba regelui i a rii sale. Aa c strui pe lng regele Arthur s-i dea un cal i bani ca s poat cltori n cutare de ciudate i noi aventuri. Cci, spuse el, snt nc muli uriai care mai triesc n locurile cele ndeprtate i snt un pericol de nedescris pentru supuii ti. De aceea, dac m-ai sprijini, nu m ndoiesc c n scurt timp i voi nimici fr urm i astfel voi scpa tot inutul de aceti uriai i montri ai naturii. Cnd regele afl aceast nobil dorin, i ddu lui J a c k cele necesare i acesta porni la treburile sale, lund cu el tichia atottiutoare, sabia cea tioas, papucii fermecai i haina invizibil pentru a face i mai bine fa periculoaselor ncercri. J a c k trecu peste dealuri ntinse i muni minunai i, n cea de a treia zi, ajunse la un codru uria, n care, de cum intr auzi nite ipete i urlete nfricotoare. Cutnd n jur, vzu ngrozit un uria enorm trgnd de pr o frumoas domni i un cavaler, cu atta uurin, de parc ar fi fost o pereche de mnui. La vederea acestei scene, J a c k vrs lacrimi de mil. Apoi cobornd de pe cal, i puse haina invizibil i avntndu-se n lupt cu sabia cea tioas, cu o lovitur, retez de sub genunchi amndou picioarele uriaului. Cztura acestuia zgudui copacii. La aceasta, recunosctorul cavaler, dup ce-i adres mulumiri din inim, l invit acas s-i refac puterile, dup o ncletare att de crncen, i s primeasc o bogat recompens pentru faptele sale bune. Dar J a c k se leg s nu guste pic de odihn pn ce nu va gsi cotlonul uriaului. Auzind aceasta, cavalerul se ntrist i-i spuse : Nobilul meu strin, e prea mult s riti i a doua oar. Acest monstru triete ntr-o ascunztoare sub muntele de colo mpreun cu un frate mai fioros i mai aprig dect el. De aceea, da114

c vei merge ntr-acolo i vei pieri n aceast ncercare, ne-ai frnge inimile, mie i doamnei mele. nsoete-ne i renun. Nu, spuse J a c k , de-ar fi i douzeci de uriai, tot nu vor scpa de mna mea. Dar dup ce mi voi fi fcut datoria, m voi ntoarce la voi s v prezint omagiile mele. S fi tot clrit J a c k o mil i jumtate cnd petera pomenit de cavaler iei la vedere. Lng intrare, J a c k vzu uriaul stnd pe un butuc de lemn, avnd alturi ciomagul btut cu inte de fier. Dup cte se prea, atepta sosirea fratelui su cu cumplita prad. Ochii si erau holbai de parc aruncau foc, nfiarea i era slbatic i hidoas iar obrajii semnau cu o pereche de hlci de slnin, n timp ce perii din barb erau ca nite ghimpi de srm, iar smocurile de pr ce atrnau pe umerii si vnjoi artau ca nite erpi ncolcii sau nprci nfuriate. J a c k cobor din a, i puse haina invizibil, se apropie de uria i-i spuse n c e t : O ! Aici erai? Nu va trece mult i te-oi nfca de barb, n tot acest timp, uriaul nu-l putea zri, aa c J a c k veni pn lng uria i-i trase cu sabia o lovitur n cap dar, greind inta, i retez doar nasul. La aceasta uriaul trase un urlet ce semna cu un bubuit de tun i-ncepu s-mpart lovituri n dreapta i-n stnga ameit ca o curc beat. Iar J a c k , alergnd pe la spatele su, vr sabia pn la mner n spinarea uriaului i acesta czu jos lat. Dup aceasta, J a c k i retez capul. Cele dou capete fur trimise regelui Arthur, printr-un crua angajat special n acest scop. J a c k se hotr s intre n petera uriaului n cutarea comorii acestuia i strbtnd multe cotloane i crri cotite ajunse, n cele din urm, ntr-o ncpere mare podit cu gresie. La captul de sus, se afla un cazan iar pe partea dreapt o mas la care i luau prnzul uriaii. Ajunse apoi la o fereastr cu zbrele, prin care privi i vzu o mare mulime de captivi nenorocii care, cnd l zrir, prinser a striga: Vai, vai, tinere, ai venit s ni te alturi n acest brlog nenorocit ?
115

D a ' de unde ! zise J a c k . Mai bine spune-i-mi, rogu-v, de ce sntei inui captivi ? Sntem inui aici, spuse unul dintre ei, pn cnd uriaii au chef s se ospteze i-apoi cel mai gras dintre noi este sacrificat. i nu de puine ori s-au nfruptat ei din oameni u c i i ! Aa va s zic ! spuse J a c k i, pe dat, descuie poarta i le ddu drumul i cu toii se bucurar nespus de mult c se vedeau din nou n libertate. Apoi, dup ce scotoci prin cuferele uriaului, J a c k le mpri n mod egal aurul i arginii. n ziua urmtoare, cam pe la rsritul soarelui, dup ce ii vzu pe cei eliberai pornii spre casele lor, J a c k nclec spre a-i continua drumul i, folosindu-se de ndrumrile primite de la cavaler, ajunse la casa acestuia cam pe la prnz. Aici fu primit cu toat dragostea i recunotina de ctre cavaler i a sa doamn, care, n semn de aleas preuire, pregti un osp ce inu trei zile n ir, la el participnd toat nobilimea de prin mprejurimi. Distinsul cavaler fu de asemenea foarte bucuros s-i ofere lui J a c k un frumos inel pe care era gravat o scen reprezentnd uriaul trnd pe nefericitul cavaler i doamna sa cu urmtoarea inscripie : Triti sntem, cum vedei, n al nostru necaz, Sub a uriaului crunt stpnire; Vieile i a noastr izbvire Le-am dobndit din mna lui J a c k cel viteaz." Numai c, n toiul acestei veselii, un mesager aduse trista veste c un anume Thunderbill, un uria cu dou capete, auzind de moartea celor dou rude ale sale, venea din vile nordice s se rzbune pe J a c k . Acum se afla cam la o mil deprtare de reedina cavalerului i oamenii fugeau ca vntul din calea lui. Dar J a c k nu se sperie i spuse : S vin numai ! Am eu ac de cojocul l u i ! Dumneavoastr, doamnelor i domnilor, v rog s intrai degrab n grdin i vei fi martorii morii i nimicirii uriaului Thunderbill ! Reedina cavalerului era situat n mijlocul unei mici insule, nconjurat, de un an cu ap adnc de treizeci de picioare*
116

i lat de douzeci, peste care se nla un pod care se putea ridica la vreme de primejdie. Prin urmare, J a c k ndrum brbaii s taie podul, de ambele pri, pn aproape de mijloc ; apoi, el i puse haina invizibil i nainta spre uria cu sabia sa cea ascuit. Cu toate c uriaul nu-l putea vedea pe J a c k , i adulmec apropierea i strig aa : Fee, fi, fo, fum ! Simt snge de englez pe drum ! De-i mort, de-i viu, l-oi mcina : Din oase crete pinea mea !" Ce-mi aud urechile?! zise J a c k ; Asta nseamn c eti ntr-adevr un morar monstruos. La care uriaul url din nou : Tu eti ticlosul care i-a ucis pe-ai mei ? Atunci te-oi sfia ntre dini, i-oi suge sngele i i-oi face praf oasele. Numai s m prinzi ! zise J a c k i, scondu-i haina invizibil pentru ca uriaul s-1 vad i puse papucii cei iui i se feri din calea uriaului care se inea dup el de parc era un castel ambulant, aa nct, la fiecare pas, pmntul prea c se scutur din temelie. J a c k l angaj ntr-un ocol lung, astfel ca doamnele i domnii s poat vedea spectacolul. i, n final, pentru a pune capt acestei poveti, alerg uurel peste pod, iar uriaul, n plin vitez, l urmri cu ciomagul n mn. Cnd ajunse la mijlocul podului, greutatea mare a uriaului l rupse, i acesta se prvli plonjnd cu capul n ap, unde se rsucea i se tvlea ca o balen. Stnd lng an, J a c k i btea joc de el tot timpul. i cu toate c uriaul fcea spume la gur de ciud cnd l auzea i se repezea ncolo i ncoace n an, nu reui s ias afar s-i ia revana. n cele din urm, J a c k lu o funie de cru, o trecu n jurul celor dou capete ale uriaului, l trase la mal cu o pereche de cai, i retez ambele capete cu sabia cea ascuit i le trimise regelui Arthur. Dup ce petrecu o vreme n veselie i bun dispoziie, J a c k i lu rmas bun de la cavaleri i doamne i porni n cutarea unor noi aventuri. i trecu el prin muli codri, pn cnd, n cele din urm, ajunse la poalele unui munte nalt. Aici, noaptea trziu, ddu peste
117

o cas singuratic i btu la ua care-i fu deschis de un om btrn, cu prul alb ca neaua. Ttuc, zise J a c k , poi oferi adpost unui drume care s-a rtcit i pe care 1-a prins noaptea pe drum ? Da ! rspunse btrnul. Eti binevenit n srccioasa mea colib. Dup care J a c k intr i cnd se aezar, btrnul ncepu s-i povesteasc: Fiule, am ghicit pe dat c tu eti marele nvingtor al uriailor. Uite, fiul meu, n vrful acestui munte se afl un castel vrjit, stpnit de un uria pe nume Galligantua care, cu ajutorul unui mare vrjitor, ademenete muli cavaleri i domnie n castel unde, prin magie, i transform n tot felul de vieti. Dar mai presus de orice deplng nenorocirea unei fiice de duce pe care au rpit-o din grdina tatlui ei i au purtat-o prin aer cu o trsur n flcri tras de dragoni fioroi, apoi au nchis-o n castel i au transformat-o ntr-o cprioar alb. i n ciuda faptului c o mulime de cavaleri au ncercat s destrame vraja i s-o elibereze, nc nici unul n-a reuit s-o fac din cauza a doi grifoni fioroi care se afl la poarta castelului i care nimicesc pe toi cei care se apropie. Dar tu, fiul meu, ai haina invizibil i poi trece pe lng ei fr a fi vzut pn la porile castelului unde vei gsi nscris, cu litere mari, pe ce cale poate fi destrmat vraja. Dup ce btrnul tcu, J a c k i strnse mna i i promise c a doua zi diminea i va risca viaa ca s-o elibereze pe domni. Dimineaa, J a c k se scul, i puse haina invizibil, tichia i papucii i se pregti pentru aceast ncercare. ndat ce ajunse n vrful muntelui, descoperi cu uurin pe cei doi grifoni fioroi, dar trecu pe lng ei fr team din cauza hainei invizibile. Dup ce ajunse n spatele lor, pe porile castelului gsi o trompet de aur atrnat de un lan de argint sub care erau gravate urmtoarele rnduri: Din ast trmbi acel ce va sufla Curnd pe uria va rsturna i neagra vraj se va destrma; Cu toii fericirea vor afla".
118

De-abia citi acestea c J a c k i sufl din trmbi: castelul se cutremur din temelii, iar uriaul i vrjitorul i pierdur capul cu t o t u l ; i mucau degetele i-i smulgeau prul din cap, tiind c domnia lor hain luase sfrit. Apoi, cnd uriaul ncerc s-i ridice ciomagul, J a c k , dintr-o singur lovitur, i retez capul; vrjitorul, ridicndu-se n aer, fu purtat aiurea de un vrtej. Astfel s-a destrmat vraja i toi cavalerii i domniele care fuseser de atta timp transformai n psri i animale i-au luat nfiarea lor adevrat, iar castelul a disprut ntr-un nor de fum. Acestea fiind nfptuite, capul lui Galligantua a fost trimis, asemeni celorlalte, la curtea regelui Arthur unde, chiar a doua zi, a venit i J a c k nsoit de cavalerii i domniele care au fost salvate cu atta vitejie. i, ca rsplat, pentru bunele sale servicii, regele a pus o vorb bun pe lng amintitul duce s-i cstoreasc fiica cu cinstitul J a c k . Aa c ei s-au cstorit i ntregul regat s-a bucurat grozav la aceast nunt. Mai mult, regele i-a druit lui J a c k un minunat palat nconjurat de pmnturi roditoare iar el i doamna sa au trit in mare bucurie i fericire pn la sfritul zilelor.

119

e vremea cnd n Englitera domnea vestitul rege Edward al III-lea, tria ntr-un stuc un srman bieel orfan pe nume Dick Whittington. Vznd c bieelul n-are prini, muriser att de demult nct el nu-i mai aducea deloc aminte de ei, stenii i ofereau mncare, haine i mult buntate. Dar, vedei dumneavoastr, stenii erau i ei att de sraci nct nu puteau s-i ofere dect coji de cartofi i-, din cnd n cnd, cte o coaj de pine tare. Ct despre mbrcminte, hainele pe care i le ofereau nu erau dect nite zdrene. n ciuda srciei lui, Dick Whinttigton era un bieel foc de iste. Cea mai mare plcere a lui era s asculte ce povesteau oamenii mari, duminica sau n ceasurile lor de rgaz. O dat pe sptmn l puteai vedea sprijinit de stlpul berriei satului, ascultndu-i pe cei ce se opreau s se rcoreasc cu o bere n drumul lor spre cas de la trgul din oraul nvecinat. Cnd ua brbierului era deschis, Dick asculta noutile pe care i le mprteau clienii. Astfel, Dick a auzit multe lucruri ciudate despre un mare ora numit Londra, pentru c netiutorii steni credeau, pe vremea aceea, c locuitorii Londrei snt numai nobili domni i nobile domnie i c ziua ntreag se auzeau n ora numai cntece i
120

muzic i mai ales c turnurile i strzile erau acoperite cu aur. Aa se nscu n sufletul lui Dick dorina de a ajunge cu orice pre la Londra. ntr-o zi, pe ulia satului s-a auzit clinchetul de clopoei de la cei opt cai ai unei crue uriae, plin cu fn, care tocmai trgea la han. Cruaul s-a dat jos s se rcoreasc i s se odihneasc i Dick, vzndu-l ct e de prietenos, a intrat n vorb cu el. Unde mergei ? a ntrebat Dick. Cum unde, la Londra, desigur, a rspuns cruaul. Trebuie s fie un loc tare minunat, spuse biatul. Ce n-a da s pot merge i eu acolo ! De ndat ce cruaul a aflat c Dick nu are nici mam nici t a t i vzndu-1 ct e de zdrenros i dup ce a vorbit cu bunii steni care-l adposteau, i-a zis c mai ru nu-i poate fi, aa c a promis c va avea grij de el ct va sta la Londra i c-1 va aduce napoi cnd va trece din nou prin sat. Auzind aceasta Dick i-a adunat puinele lucruri pe care le avea ntr-o boccelu i s-a urcat lng crua. Cnd au ajuns la Londra, Dick s-a uitat n jurul lui i a vzut case mari, biserici nalte, dar el era nerbdtor s vad strzile pavate cu aur. Vzuse n sat dou sau trei coroane i tia ct de mult valora aurul aa c s-a gndit c nu avea altceva de fcut dect s se aplece s ia cteva buci de pavaj ca s triasc fericit tot restul vieii cu mncare bun, haine ca lumea i poate chiar ntr-o csu care s fie a lui. Pe lng aceasta, voia s rsplteasc i pe stenii care fuseser mrinimoi cu el. Crua a tras la un han din ora i n timp ce cruaul s-a dus nuntru, Dick a srit din cru i a nceput s se uite n jur. Era sigur c strzile de aur se aflau undeva dup primul col. Dar nu erau, aa c el a cercetat mai departe, i mai departe i ca s nu lungim vorba v pot spune c s-a rtcit i n-a mai gsit drumul napoi la cru. A venit seara i srmanul Dick era att de obosit, nct s-a strecurat ntr-un gang i s-a pitit pe nite trepte i a plns pn a adormit.
121

n dimineaa urmtoare, a nceput s cutreiere strzile n cutarea minunilor despre care auzise. Dar nu vzu altceva dect nite case de crmid i oameni srmani n drum spre munc. Deodat, a nceput s simt c-i este foame i s-a apucat s cereasc un bnu de la trectori. Dar nu prea muli s-au obosit s-i dea. Mai degrab se alegea cu vorbe umilitoare. n sfrit, un om de treab 1-a vzut ct e de flmnd i 1-a ntrebat: De ce nu munceti biete ? A face-o, dar nu tiu unde s capt de lucru, a rspuns Dick. Dac vrei s munceti, vino cu mine, a spus omul, i 1-a dus cu el la marginea oraului pe o fnea. Dick a strns fnul i, drept rsplat, a primit de mncare, de but i o grmad de paie ntr-un opron n care s-i petreac noaptea. Munca era grea, dar biatul era iute la treab i era fericit c mnnc bine i are unde dormi. Dar treaba la fn s-a terminat i fermierul n-a mai avut ce s-i dea de fcut. Aa c Dick s-a ntors pe strzile marelui ora n cutare de lucru. Nimeni nu-l angaja, darmite s-i mai dea o bucat de pine ca s nu moar de foame. Frnt de oboseal i leinat de foame, s-a prbuit pe scrile unei case. Erau scrile de la casa unui bogat negustor, domnul Fitzwarren, care se mbogise fcnd nego cu tot felul de ri ndeprtate. Cnd buctreasa domnului Fitzwarren a deschis ua i 1-a zrit pe Dick n zdrene, ncolcit pe trepte, 1-a trezit cu o lovitur de mtur pentru c era o femeie crud i argoas i nu putea s suporte s vad vagabonzi rufoi i murdari. Car-te pramatie lene, strig ea. Ce caui aici pe pragul casei unui domn respectabil a vrea s tiu ? Caui vreo ocazie s terpeleti ceva ? Dac nu te cari imediat o s vedem noi dac-i place o baie cu apa de la splat vasele. Am aici nite ap fierbinte care snt sigur c o s te fac s te ridici de acolo. Srmanul Dick nu avea putere s rspund, dar s-a strduit s se ridice cu greu n picioare, doar ca s cad din nou pe trotuar, pentru c era aproape mort de foame. Tocmai n acel moment, domnul Fitzwarren n persoan se ntorcea acas. E r a
122

un om blnd i tare s-a mai necjit cnd a vzut un biat att de nenorocit pe scrile casei lui. De ce stai ntins aici, biete ? Pari destul de mare ca s te apuci de munc. Mi-e team ns c eti lene. Nu, domnule, nu, i rspunse Dick, nu snt lene. A munci din toat inima, dar nu cunosc pe nimeni care s m angajeze i cred c snt bolnav, c de mult n-am mai mncat nimic. Bietul de tine, scoal-te s vedem ce te doare. Dick a ncercat s se ridice, dar a trebuit s se ntind din nou pe jos, fiind prea slbit ca s stea n picioare. Nu mncase de trei zile. Domnul Fitzwarren i-a ordonat buctresei s-1 ia n cas, s-1 hrneasc bine, s-i dea nite haine curate i s-1 foloseasc la treburile mai grele din buctrie i la splatul vaselor. Buctresei nu prea i-a convenit pentru c nu-l putuse suferi pe Dick de la bun nceput, dar trebui s asculte ordinele stpnului. Dick ar fi fost fericit n aceast cas de oameni de treab, dac n-ar fi fost scorpia de buctreas care nu pierdea ocazia de a-l chinui, scpnd, ca din ntmplare, ap fierbinte i unsuroas pe picioarele biatului i dndu-i s fac treburile cele mai neplcute. i cuta nod n papur i-l chelfnea de diminea pn seara i, pe lng asta, i i mai plcea s-1 frig cu untur fierbinte. Cnd nu-1 oprea, l btea n cap i pe spate cu mtura sau cu orice se ntmpla s-i cad n mn. Dar Alice, fata domnului Fitzwarren, a aflat cum se poart buctreasa cu biatul i i-a spus c dac continu s fie rea cu Dick va vorbi cu tatl ei s o dea afar. Dup aceasta, buctreasa s-a mulumit s-i adreseze lui Dick vorbe urte i dispreuitoare, cnd nu era nimeni n jur. Dar Dick mai avea o greutate de nvins. Patul lui se afla ntr-o mansard goal i friguroas n care erau nenumrate guri n duumea i perei, astfel c, n fiecare noapte, era chinuit de obolani i oareci. l trezeau din somn, se urcau pe pat i l apucau de degete, dac reueau s se bage sub ptur. ntr-o zi, un domn i-a oferit lui Dick un bnu pentru c-i lus123

truise ghetele. Dick s-a gndit s cumpere o pisic. Cum mergea el aa pe strad, a zrit o feti ducnd n brae o pisic neagr. Ct ceri pe pisic ? a ntrebat el. Nu vreau s-o vnd, rspunse fata. E tare bun la prins oareci. Te rog s mi-o vinzi ! Am mare nevoie de-o pisic bun care s prind oareci. Ct mi dai pe ea ? a ntrebat fat. N-am dect un singur bnu, a spus Dick, dar i-1 dau bucuros dac mi-o vinzi. Fetei i-a fost mil de Dick i, dei nu voia s-o vnd pe Pussy, i-a dat-o n schimbul unui bnu. Dick a ascuns pisica la mansard i totdeauna avea grij s-i duc o parte din mncarea lui. n curnd, pisica a alungat toi oarecii i obolanii i Dick nu a mai avut necazuri cu ei, putnd s doarm nentors n fiecare noapte. Dick i pisica ineau foarte mult unul la altul i cnd pisica nu pndea gurile oarecilor din duumea, sttea la taifas cu Dick, torcnd la marginea patului i inndu-i de cald stpnului. Nu mult dup aceasta, negustorul a pregtit o corabie ca s plece cu negoul. Domnul Fitzwarren i-a chemat toi servitorii i le-a spus c trimite un nou transport pe mare i c le ofer la fiecare ansa s ctige ceva. Corabia naviga ncrcat cu tot felul de mrfuri spre o ar ndeprtat, urmnd ca acestea s fie schimbate pe tot felul de lucruri preioase. Toi servitorii puteau trimite ceva cu ajutorul vaporului, urmnd ca profiturile s fie mprite la ntoarcere. Unii au contribuit cu bijuterii i tot felul de fleacuri, rochii sau cu ce economisiser din lefurile lor. Numai Dick nu a aprut n faa stpnului pentru c el nu avea nimic de trimis. Observnd c el nu era acolo, Alice 1-a chemat i 1-a ntrebat dac nu ar vrea i el s trimit ceva cu aceast corabie. Dick i-a spus c nu are nimic de trimis, dar Alice s-a oferit s-i dea nite bani. Tatl ei ns i-a spus c fiecare servitor trebuie s trimit ceva care s-i aparin i nu ceva oferit de o alt persoan. Cnd srmanul Dick a auzit asta, a spus c nu are nimic n afar de o pisic pe care a cumprat-o cu un bnu de la o feti.
125

Du-te i adu pisica atunci, biete, spuse domnul Fitzwarren, i las-o s plece cu vaporul. O voi trimite pe Pussy dac credei c va fi de vreun folos. Sigur c va fi, strig bucuroas Alice. Va alunga oarecii i obolanii de pe corabie. Dick s-a urcat la mansard, a adus srmana pisicu i, cu lacrimi n ochi, a dat-o cpitanului. Toat lumea a rs de marfa lui Dick. Aa s-a desprit Dick de pisic care a doua zi a fost dus pe corabie. Fiind vreme prielnic, corabia a i pornit spre ri ndeprtate. Tare 1-a mai necjit pe Dick pierderea pisicii cci reapruser oarecii i obolanii i nu putea nchide ochii ct era noaptea de lung; aa c de multe ori ntrzia la treab dimineaa. ntre timp, protectoarea lui, domnioara Alice, a plecat pentru o vreme la ar i rutcioasa de buctreas a nceput s-1 chinuiasc din nou pe srmanul Dick. Nu numai c-i cuta nod n papur toat ziua, dar i i btea joc de el c face comer cu pisica. Auzi prostie, s trimii ntr-o cltorie aa o creatur. Ct crezi c o s capei pe pisic ? Doar att ct s cumperi un b cu care s te bat. n cele din urm, Dick ajunse la captul rbdrilor. i pierduse pisica, prietena i protectoarea lui nu mai era acolo i buctreasa era afurisit cum nu se mai poate. Aa c i-a mpachetat nimicurile pe care le adunase ntr-o basma i ntr-o diminea, de ndat ce s-a crpat de ziu, i-a luat lumea n cap. n curnd, a ajuns pn la Highgate unde s-a aezat pe marginea drumului, ntrebndu-se n ce direcie s-o apuce. Toate drumurile erau la fel pentru el i nu se putea hotr. i apoi, deodat, n linitea deplin a dimineii, a auzit btnd clopote ndeprtate. Erau clopotele bisericii Bow din Cheapside i, ascultndu-le, lui Dick i se pru c lui i se adreseaz, spunndu-i: Dick Whittington vino-napoi, 'napoi Primar al Londrei te vrem noi". i clopotele preau s repete, aa, la nesfrit, acelai lucru :
126

Primar al Londrei ! a repetat Dick pentru sine. Cum s nu, snt sigur c a rbda orice numai ca atunci cnd voi fi cu adevrat brbat s ajung primar al Londrei i s merg ntr-o caleac aurit. Bine, m voi ntoarce i n-am s m mai gndesc la chelfneala pe care o primesc de la buctreas, dac snt fcut s ajung primar al Londrei. i aa, nsoit de sunetul clopotelor, Dick s-a ntors la casa stpnului. A fost destul de norocos c nu 1-a vzut nimeni intrnd n cas i s-a apucat de treab cu mult nainte ca buctreasa s coboare n buctrie s pregteasc micul dejun. ntre timp, pisica lui Dick era ct se poate de folositoare pe Unicorn, corabia domnului Fitzwarren. Cltoria era lung i muli obolani i oareci se mai foiau printre mrfuri. Pussy i urmrea pn la gurile lor i vna ci putea. n curnd, cpitanul i echipajul i-au dat seama ce pisic harnic i viclean aveau la bord. n sfrit, au ajuns pe Coasta berber, acolo unde locuiesc maurii, pe care englezii nu-i mai vzuser pn atunci. Vaporul a acostat ntr-un port. Era o mare agitaie printre maurii care veniser s se uite cu curiozitate la marinari, pentru c nu mai vzuser oameni albi de cnd se tiau. Dup ce s-au cunoscut mai bine i au vzut ct de alese snt purtrile tuturor i-au artat dorina s cumpere din mrfurile lor. Cnd cpitanul a vzut aceasta, a trimis lucruri din cele mai alese regelui rii, care a fost att de mulumit nct 1-a invitat pe cpitan la palat. Cpitanul de pe Unicorn a fost condus la palatul regal, trecnd printre grzi de negri nali i vnjoi, pn a ajuns n sala tronului. Regele i-a cerut s aduc i alte mrfuri la palat s le vad i s aleag ce s cumpere. Apoi, cpitanul a fost invitat ntr-o uria sal de ospee, unde se ddea un banchet n cinstea lui. Regele, regina, cpitanul corbiei, membrii familiei regale s-au aezat pe pernue i covoare ntinse pe duumea, cci aa era obiceiul n acea ar. Servitorii au adus tot felul de mncruri din carne gtite cu mirodenii, orez, fructe i le-au pus n faa oaspeilor. Dar nici nu s-au ae127

zat bine c s-au auzit nite chicituri din spatele draperiilor i o hoard de obolani i oareci au dat nval i au nceput s nfulece buntile de pe platouri. Nu-i prea bgau n seam pe servitorii care ncercau s-i alunge. Puini meseni au reuit s ia ceva din farfurie. Ce mare npast trebuie s fie obolanii acetia pentru Maiestatea Voastr, spuse cpitanul. Totdeauna nvlesc i v tulbur aa ? Domnule, spuse regele oftnd, fiecare mas se desfoar cam la fel. nelepii i doctorii pe care i-am consultat mi-au rspuns c nu este leac mpotriva acestor montri. A da jumtate din averea mea celui care m va scpa de aceast npast. i nu numai c-mi iau mncarea din fa, dar m atac i n camer i n pat, aa c nu e de mirare c, de teama lor, cineva trebuie s m pzeasc i n somn. n Anglia, spuse cpitanul, avem un animal micu pe care-1 inem n cas, special pentru a omor i mnca obolanii. Se numete pisic. Nu avei pisici n ara dumneavoastr ? Regele i-a cerut s-i descrie animalul, dar nimeni nu auzise de un aa animal. A ntrebat de unde poate face rost de o pisic. Avem noi una, Maiestatea Voastr, la bordul corbiei noastre, rspunse cpitanul, dar, desigur, e un animal foarte preios pentru noi pentru c avem obolani i oareci n cala corbiei i acesta este singurul mijloc de a feri mrfurile. Vai, ce n-a da s am i eu o asemenea vietate, oft regele. Ar fi o man cereasc pentru mine i curtea mea. Ei bine, spuse cpitanul, care se pricepea la afaceri i tia c acesta era unul din cei mai bogai regi din lume ei bine, Mria Ta, ct dorii s oferii pentru aceast creatur ? Regele a stat s se gndeasc o clip i apoi a spus : Adu pisica la palat n seara aceasta s vedem ce poate. Dac e n stare s fac minunile despre care ai pomenit, i voi face o ofert. Ei bine, chiar n aceeai sear cpitanul a adus-o pe Pussy, sub bra, la palatul regal unde a fost primit din nou n sala de banchete. Un alt banchet era pe punctul de a ncepe. De ndat
128

ce mncrurile au fost puse pe mese, obolanii s-au repezit din toate prile. Dar lui Pussy nu trebuia s-i spun nimeni ce s fac. A srit din strnsoarea cpitanului i s-a aruncat drept asupra celui mai apropiat obolan, un exemplar mare maroniu, care tocmai cra o bucat de carne, i 1-a mort imediat. Aceeai soart au mai avut-o vreo duzin de tlhari pentru c ceilali s-au furiat n spatele draperiilor i n-au mai aprut. Regele i regina au fost ncntai s scape aa de repede de obolani i au cerut s le fie adus vietatea care a fcut o astfel de minune pentru a o vedea mai de aproape. Cpitanul a chemat-o strignd pis, pis, pis i pisica s-a ndreptat spre el. El i-a dat.-o reginei creia i-a fost team s ia n brae o creatur care fcuse un aa prpd printre obolani. Dup ce a alintat-o cpitanul, a alintat-o i regina care i-a pus-o n poale unde pisica a nceput s se joace cu minile Maiestii Sale i apoi s toarc, pn ce a adormit. Ei, spuse regele, dac a avea o asemenea creatur, ntr-o sptmn n-a mai avea nici urm de obolan n palat. ntre timp, regele aflase c puii lui Pussy ar putea scpa ntreaga ar de obolani ntr-adevr, dragul meu, spuse regina. Trebuie s-o cumprm. Ofer-i bravului cpitan orict dorete. Aa c regele s-a oferit s cumpere ntreaga marf de pe Unicorn la un pre bun iar pentru pisic s dea de zece ori mai mult. Cpitanul s-a gndit c e o ofert mai mult dect generoas, pe msura unui mare conductor, aa c a acceptat-o fr discuie. Cpitanul i-a luat rmas bun de la perechea regal i vntul fiind prielnic s-au ndreptat spre Anglia i, dup o cltorie fr peripeii, au sosit teferi la Londra. ntr-o diminea, domnul Fitzwarren, negustorul din Londra, sttea n biroul lui comercial cnd auzi deodat o btaie la u : Cine-i acolo ? a ntrebat domnul Fitzwarren. Un prieten. Veti bune ! Veti bune pentru domnul Fitzwarren! a spus o voce i cine altul intr nuntru dect
129

cpitanul corbiei Unicorn urmat de agentul comercial care ducea o caset plin de bijuterii i o list cu mrfurile de pe corabie. Corabia dumneavoastr s-a ntors acas, domnule, spuse cpitanul. I a t ce v-am adus din aceast cltorie. Negustorul le-a urat bun sosit, a cerut s fie cinstii cu vin, i a cercetat lista cu mrfuri cu care se ntorseser. Apoi, cpitanul i-a istorisit domnului Fitzwarren ntmplarea cu pisica lui Dick Whittington i a deschis cutia de bijuterii plin de daruri bogate trimise de rege i regin srmanului Dick, n schimbul pisicii. Orict ar fi fost negustorul de mulumit de succesul afacerii lui era i mai fericit de norocul lui Dick. Se adres pe dat unuia din servitori: Trimite imediat dup domnul Whittington, spuse el. Dick, n acel moment, cura oalele pentru buctreas i era plin de grsime i funingine, dar, aa cum era, a ascultat de porunca stpnului. Cnd negustorul a ceru't s se aduc un scaun pentru domnul Whittington i 1-a invitat s se aeze, bietul Dick credea c vor s-i bat joc de el i i-a rugat stpnul s nu-i pun mintea cu un netot ca el i s-1 lase s se duc s-i termine treaba. Nimeni nu-i rde de dumneata, domnule Whittington, spuse negustorul. Drept s-i spun, m bucur din toat inima de vetile bune pe care i le aduc aceti domni. Afl, deci, c prea cinstitul cpitan a vndut pisica ta unui rege de pe Coasta berber i i-a adus pe ea mai multe bogii dect am eu. i doresc din tot sufletul s te bucuri de ele i s i le pstrezi ct se poate de bine. Domnul Fitzwarren le-a cerut celor doi s-i arate comoara. Srmanul Dick nu prea tia cum s-i exprime bucuria. El i-a implorat stpnul s ia o parte din bogii ca s-i rsplteasc, n felul acesta, buntatea ce i-a artat la vremuri de restrite. Nu, nu, spuse domnul Fitzwarren, totul este al tu i nu am nici o ndoial c averea va fi folosit cum se cuvine. Apoi, Dick a ncercat s-i dea o parte din comoar domnioarei Alice care totdeauna fusese bun cu el i-i luase partea, dar i ea a refuzat.
130

Atunci Dick a mprit cadouri cpitanului, agentului comercial i tuturor servitorilor, chiar i crudei buctrese, pentru c el nu era nici ranchiunos i nici din cei care-i in norocul numai pentru ei. Toi i-au mulumit i au but n sntatea lui, urndu-i noroc. Dup aceasta, Dick i-a cumprat haine bune de la un croitor i dup ce s-a splat i s-a mbrcat bine arta uimitor de chipe. Domnul Fitzwarren i-a spus c e bine venit s stea n casa lor pn-i va gsi una mai bun. Dar acum cnd arta aa de chipe, domnioara Alice, care totdeauna fusese bun i miloas cu el, l privea cu ali ochi. Toi i-au dat seama c cei doi ineau unul la cellalt. Totdeauna Dick i oferise domnioarei Alice daruri dup puterea lui dar acum nu tia ce lucruri s-i mai cumpere, care de care mai scumpe. i, ca s scurtm povestea, aflai c Dick i Alice s-au cstorit i c la nunt au fost invitai i Lordul Primar al Londrei i eriful i consilierii oraului. Povestea spune c au trit fericii pn la adnci btrnee i c au avut muli copii. i mai spune c Dick a devenit erif i c a fost fcut cavaler de regele Angliei. i de trei ori a devenit Sir Richard Whittington Lord Primar al Londrei i de fiecare dat cnd a fost ales i-a amintit de ziua aceea de noiembrie* cnd sttea la ncruciarea de drumuri i nu tia ncotro s-o apuce i de clopotele care-1 chemau napoi. i pn pe la 1780, deasupra arcadei vechii nchisori Newgate, peste drum de strada cu acelai nume, se putea zri, sculptat n piatr, chipul lui Sir Richard Whittington cu pisica n brae.

131

fost odat un om care se numea Gobborn neleptul i care avea un fiu pe nume Jack. ntr-o zi el i-a trimis fiul s vnd o piele de oaie : Vinde-o i adu-mi napoi pielea, dar i ct ai primit pe ea. J a c k a plecat s mplineasc dorina tatlui, dar nu a gsit pe nimeni care s-i lase i pielea i s-i ofere i preul cerut pe ea. Aa c s-a ntors acas foarte descurajat. Dar Gobborn neleptul i-a spus : Nu-i nimic, trebuie s mai ncerci i mine. Aa c J a c k a ncercat din nou, dar nimeni nu avea chef s cumpere pielea n acele condiii. Cnd s-a ntors acas, tatl i-a spus din nou : Trebuie s te duci s-i ncerci norocul i mine. A treia zi prea c se va ntmpla ceea ce se ntmplase i n primele dou zile. J a c k era gata s nu se mai ntoarc acas deloc pentru c tatl lui s-ar fi putut supra foarte tare. Dar, cum ajunsese la un pod, se aplec peste parapet, gndindu-se la necazul lui i mai ales la faptul c ar fi o prostie s fug de acas. n acelai timp, nu tia cum s fac s ias din ncurctur. Tocmai atunci ns, zri o fat care spla rufe n ru. Ea ridic privirea ctre el i spuse :
132

Dac nu te supr, te-a ntreba de ce eti aa de necjit ? Tatl meu mi-a dat aceast piele pe care eu trebuie s o duc napoi acas, dar n acelai timp, s-i duc i banii pe care-i iau din vnzare. Asta-i tot ? Adu-mi-o aici i ndat se va rezolva totul. F a t a spl pielea. n ru, i scoase lna, i-o plti i-i ddu s duc napoi pielea. Tatl a fost foarte mulumit i i-a zis lui J a c k : Asta zic i eu femeie deteapt. i-ar fi bun de nevast. Crezi c ai mai putea s-i vorbeti ? J a c k s-a gndit c nu i-ar fi greu, aa c tatl lui i-a cerut s se duc la pod, s vad dac fata mai era acolo i s-o invite s ia ceaiul cu ei. i fii siguri c J a c k a zrit-o i i-a spus de dorina tatlui lui de a o cunoate i c le-ar face plcere s bea un ceai cu ei. F a t a i-a mulumit cu mult cldur i i-a promis c va veni n ziua urmtoare, pentru c n acel moment avea prea mult treab de fcut. Cu att mai bine, a spus J a c k . Voi avea timp s m pregtesc. Aa c, atunci cnd fata a venit, Gobborn neleptul i-a dat seama ce deteapt este i a ntrebat-o dac ar vrea s se mrite cu J a c k . Ea a spus da" i astfel cei doi s-au cstorit. Nu la mult timp dup aceea, t a t l i-a spus lui J a c k s vin cu el i s construiasc un castel cum nu s-a mai vzut, ntruct un rege dorea s-i ntreac pe toi ceilali cu minunatul lui castel. i cum mergeau ei s pun piatra de fundaie, Gobborn neleptul i-a spus lui J a c k : Nu poi s-mi scurtezi drumul ? J a c k , uitndu-se n fa i vznd c nainte li se ntinde un drum lung, spuse : Nu vd, tat, cum a putea s tai o bucat din el ca s-1 scurtez. Nu-mi eti de nici un folos, aa c mai bine ntoarce-te acas.
133

Aa c srmanul J a c k s-a ntors i cnd a intrat n cas, soia i-a z i s : E i , cum de te-ai ntors acas singur ? J a c k i-a spus ce i-a cerut tatl lui i ce rspuns i-a dat. Nerodule, i-a spus isteaa lui soie, dac i-ai fi spus o poveste i-ai fi scurtat drumul. Acum ascult povestea pe care am s i-o spun i, dup aceasta, du-te i ajunge-l din urm pe Gobborn neleptul i ncepe s i-o spui imediat. Lui i va place s o asculte i cnd o vei termina voi vei fi ajuns deja la locul pietrei de fundaie. Aa c J a c k a asudat din greu pn ce 1-a ajuns pe tatl su. Gobborn neleptul n-a scos o vorb aa c J a c k i-a nceput povestea scurtnd n felul acesta drumul, dup cum l nvase soia lui. Cnd au ajuns la captul drumului, au nceput s construiasc castelul care urma s depeasc n strlucire pe toate celelalte. Soia lui J a c k i sftuise s fie prietenoi cu lucrtorii i toi slujitorii i ei aa au fcut, spunnd de fiecare dat cnd veneau i plecau Bun dimineaa" i Bun ziua". Acum, la sfritul celei de a dousprezecea luni, Gobborn, omul nelept, terminase de construit un castel aa de minunat, nct mii de oameni s-au adunat s-1 admire. i atunci regele a g r i t : Castelul este gata. M voi ntoarce mine s v pltesc pe toi. Mai am de terminat doar tavanul ncperii de la etaj, a spus Gobborn, i dup aceasta nu mai am nimic de fcut. Dar, dup ce regele a plecat, menajera a trimis dup Gobborn i J a c k i le-a spus c de mult cuta momentul s-i avertizeze c regelui i era team c ei i vor pune miestria i n slujba altui rege, construind un castel tot att de minunat, aa c Mria Sa inteniona s le ia vieile chiar a doua zi. Gobborn i-a spus lui J a c k s nu se sperie pentru c totul se va termina cu bine. Cnd regele s-a ntors, Gobborn i-a spus c nu a reuit s termine tavanul din cauz c-i lsase o unealt acas i c trebuie s-l trimit pe J a c k dup ea.
134

Nu, nu, spuse regele, n-ar putea s fac lucrul acesta unul din oamenii mei ? Nu, pentru c nu vor fi nelei, a spus Gobborn neleptul, dar J a c k poate s-mi fac serviciul acesta. Tu i fiul tu trebuie s rmnei aici. Dar ce-ar fi dac l-a trimite pe fiul meu ? zise regele. Aa da. Aa c Gobborn a trimis, prin fiul regelui, un mesaj ctre soia lui J a c k care suna aa : ,,D-i i ngrmdit i drept". i cum n peretele casei lui Gobborn era destul de sus, la care soia lui J a c k ncerca n ntinzndu-se peste un cufr n cutarea uneltei mdit i drept", ea 1-a rugat pe fiul regelui s-o braele lui erau mai lungi. o gaur mic, zadar s ajung, numite ngrajute pentru c

Dar cnd el s-a ntins peste cufr, ea 1-a prins de clcie i 1-a aruncat n el i apoi 1-a nchis. Aa c el sttea i ngrmdit i drept". Apoi, prinul a cerut pan i hrtie i ea i le-a dat bucuroas, dar afar nu 1-a lsat pentru c ea fcuse dou guri n cufr i el putea prea bine s respire i pe acolo. Cnd a sosit scrisoarea prin care prinul i scria regelui c el va fi eliberat cnd Gobborn i J a c k se vor afla n siguran acas, regele i-a dat seama c trebuie s ncheie socotelile cu construcia i s-i lase s plece. La plecare Gobborn a spus : Acum c J a c k i-a terminat treaba va ncepe s construiasc un castel pentru neleapta lui soie cu mult mai frumos dect al regelui. i, ntr-adevr, aa a i fcut i au trit acolo fericii pn la adnci btrnei.

135

a Dalton, lng Thirsk, n Yorkshire, se afla o moar. A fost reconstruit de curnd, dar pe vremea cnd am fost eu la Dalton, acum ase ani, nc am mai prins vechea cldire. n faa casei se afla un val de pmnt care era cunoscut sub numele de mormntul uriaului" i n moar era expus o lam lung de fier semnnd cu lama unei seceri, doar c nu era curbat. Se spunea despre ea c ar fi fost cuitul uriaului. O stranie poveste circula n legtur cu acest cuit. La moara aceasta trise un uria care mcina oasele oamenilor pentru a-i face pine. ntr-o zi, prinsese un flcu pe rul Pilmoor i-n loc s-1 macine n moar, nu-i mai ddu drumul i-1 inu pe lng el ca slug. J a c k , cci acesta era numele biatului, l slugri pe uria ani n ir, fr s aib o zi liber. n cele din u r m , flcul nu mai putu rbda. Se apropia ziua blciului de la Topcliffe i J a c k strui s i se dea voie s mearg i el ca s se-ntlneasc cu feticanele i s cumpere mirodenii. Morocnosul uria nu fu de acord, dar J a c k se hotr s o tearg. E r a foarte cald n ziua aceea i, dup m a s , uriaul se-ntinsese pe podea, n moar punndu-i capul pe un sac, ca s trag un pui de somn. D u p ce mncase i pusese alturi o b u c a t zdravn de pine din o a s e ; cuitul totdeauna pregtit, l inea n mn. n timpul somnului ns, degetele nu-1 mai ineau prea
136

strns. J a c k prinse momentul, i smulse cuitul i, inndu-1 cu amndou minile, l nfipse n unicul ochi al uriaului care se trezi cu un urlet de agonie. Sri n picioare i z v o r ua. J a c k se afla din nou la ananghie, dar, curnd, gsi o ieire. Uriaul avea un cine credincios, care dormea i el cnd a fost orbit stpnul. J a c k ucise cinele, i jupui pielea, pe care i-o puse pe spinare, i, ltrnd i mergnd n patru labe, o zbughi afar printre picioarele uriaului. Astfel reui s scape de rzbunarea hainului monstru.
137

e timpul domniei regelui J o h n Fr-de-ar tria i Abatele de Canterbury care i permitea mare p o m p n abatia sa. n fiecare zi , o s u t de oameni de-ai lui mncau cu el n sala de mese i cincizeci de cavaleri n haine de catifea i cu lanuri de aur i stteau la dispoziie. Ei bine, precum tii, regele J o h n era cam invidios i nu suporta ideea ca altcineva din regatul su s fie mai respectat dect propria-i persoan. Aa c trimise dup Abatele de Canterbury. Abatele veni nsoit de o suit impuntoare i de cei cincizeci de cavaleri narmai, mbrcai n mantii de catifea i cu lanuri de aur. Regele i iei n ntmpinare i-i spuse : Se poate a a ceva, sfinte printe ? Aud despre domnia ta c ii curte mai fastuoas dect a mea. Aceasta nu-i prea convine demnitii noastre regale i, n ceea ce te privete, cam miroase a trdare. Mria T a , zise Abatele, fcnd o plecciune adnc, trebuie s v spun c tot ceea ce cheltuiesc a fost oferit gratuit mnstirii din mila oamenilor. Am ncredere c nlimea Voastr nu vei lua ceea ce eu cheltuiesc pentru binele mnstirii cci aparine mnstirii. Ba nu, mndrule prelat, rspunse regele. Tot ce se afl n acest frumos regat al Angliei ne aparine nou, curii, i
138

domnia ta nu ai dreptul s m pui n umbr, trind n asemenea lux. Totui, blnd cum snt, i voi crua viaa i bunurile d a c poi s-mi dai rspunsul la trei n t r e b r i : Aa voi face, Mria T a , zise Abatele, d a c m va ajuta capul. Ei bine, zise regele, spune-mi unde este centrul pmnt u l u i ; apoi s-mi spui ct timp mi-ar lua ca s nconjur ntregul p m n t ; i n sfrit s-mi spui la ce m gndesc. Maiestatea voastr e p u s pe glume, se blbi Abatele. Ai s vezi c nu-i glum, zise regele. D a c nu-mi rspunzi la aceste trei ntrebri pn ntr-o sptmn, capul nu-i va mai s t a pe umeri. i cu a s t a s-a ntors i a plecat. Ei bine, speriat i tremurnd tot, Abatele porni clare spre cas. Mai nti se duse la Oxford s v a d dac vreunul din doctorii nvai de pe acolo i poate da rspunsul la cele trei ntrebri. D a r nici unul nu i-a fost de ajutor, aa c o porni spre Canterbury, mhnit i abtut, ca s-i ia r m a s bun de la clugri. D a r se ntlni cu ciobanul su care mergea spre stn. Bine-ai venit acas, Sfinia Voastr, zise ciobanul. Ce veti ne aducei de la regele J o h n ? Triste veti, triste de tot, zise Abatele i-i povesti tot ce se ntmplase. E i , nu v mai necjii, Sfinia Voastr, spuse ciobanul. Se vede treaba c uneori un om simplu poate gsi un rspuns atunci cnd unul mai nelept d gre. Voi merge eu la Londra n locul dumneavoastr. S-mi dai doar vemintele dumneavoastr i suita de cavaleri. n cel mai ru caz, voi muri n locul dumneavoastr. Nu, ciobane, nici chiar aa, zise Abatele. Eu n persoan trebuie s-nfrunt primejdia. Aa c tu nu poi s te duci n locul meu. Ba pot i vreau s-o fac, Sfinia Voastr. Dac-mi pun glug, cine va ti cine snt cu adevrat ? n cele din urm Abatele se-nvoi i-l trimise pe cioban la Londra, dndu-i cele mai frumoase veminte ale sale. Acesta se prezent la regele J o h n , cu t o a t suita, cum fcuse i Abatele
139

mai nainte, dar mbrcat ntr-o rob simpl de clugr i cu o glug acoperindu-i faa. Ei, bine-ai venit, Sfinia T a , zise regele J o h n . V d c te-ai pregtit pentru apropiatu-i sfrit. Snt pregtit s v dau rspunsurile, Maiestatea Voastr, zise acesta. Ei bine, s-ncepem cu prima ntrebare. Unde este centrul pmntului cel rotund ? ntreb regele. Aici, zice ciobanul-abate, nfigndu-i toiagul n pmnt; i d a c Maiestatea voastr nu m crede, s mearg i s msoare, ca s se conving. Pe Sfntul Botolph, zise regele, ugub i viclean rspuns. S trecem la a doua ntrebare. Cam n ct timp a putea nconjura clare acest pmnt ? D a c Maiestatea Voastr ar binevoi s se scoale cnd rsare soarele i s mearg alturi de acesta, pn dimineaa urmtoare nlimea Voastr l vei fi nconjurat. Pe Sfntul J o h n , zise regele J o h n . N-a fi crezut c se poate nconjura pmntul ntr-un timp aa de scurt. Dar s ls m a s t a i s trecem la a treia i t o t o d a t ultima ntrebare : la ce m gndesc eu ? A s t a e simplu, nlimea Voastr, zise p s t o r u l ; Maiestatea Voastr se gndete c eu snt domnul meu, Abatele de
140

C a n t e r b u r y ; dar, precum putei vedea, i-n acest moment el i ridic gluga, eu snt doar srmanul lui pstor. Am venit s v cer iertare i pentru el i pentru mine. Regele J o h n rse cu poft i z i s e : Bine ticluit. Tu ai mai mult minte dect stpnul t u i vei fi Abate n locul lui. N u , a a ceva nu se poate, zise pstorul. Eu nu tiu nici s scriu nici s citesc. Ei bine, atunci sptmnal cte patru nobili se vor ocupa de instruirea minii tale istee. i transmite-i Abatelui c l-am iertat. i cu aceasta regele J o h n ngdui pstorului s plece, dup ce-i ddu un cadou pe cinste i o pensie, pe lng acesta.

141

e mult de tot, spune povestea, au fost trei uri care locuiau ntr-un castel dintr-o pdure uria. Unul din ei era mare, altul mijlociu, iar ultimul abia un ursule. n aceeai pdure, mai tria singur-singurel i un vulpoi. Numele lui era Lbu bucluca. Vulpoiului tare i mai era fric de cei trei uri dar, cu toate acestea, dorea foarte mult s tie totul despre ei. ntr-o zi, cnd trecea prin pdure, vulpoiul s-a trezit lng Castelul urilor i s-a ntrebat dac n-ar putea ptrunde cumva nuntru. S-a uitat ntr-o parte i-n alta, dar n-a zrit pe nimeni. Aa c, s-a apropiat ncet de ua castelului i a ncercat s vad dac o poate deschide cu lbua. ntr-adevr, ua nu era nchis i el a deschis-o doar ct s-i bage nasul i s se uite. Dar n-a vzut pe nimeni. Aa c a mai crpat-o puin, i-a bgat mai nti o lbu i apoi alta, i apoi i pe cealalt pn s-a trezit c a intrat cu totul n Castelul urilor. Se afla ntr-o ncpere uria cu trei scaune n e a : unul mare, unul mijlociu, i unul mic, mic. Vulpoiul s-a hotrt s se aeze i de acolo s vad tot ce e n jurul lui. Aa c s-a aezat n scaunul mare. Dar a gsit c scaunul e att de tare i incomod, nct l dureau i oasele; aa c a srit jos imediat i s-a aezat n scaunul mijlociu. Stnd pe scaun s-a tot nvrtit n el fr ns a reui s se simt confortabil. Vznd aceasta, s-a aezat pe scau142

nul mic care era att de moale i clduros nct L b u bucluca se simea nu numai confortabil, dar i foarte fericit. Doar c, deodat, scaunul s-a fcut buci-bucele sub el i vulpoiul n-a reuit s-1 mai fac la loc. A a c s-a ridicat i a nceput s se uite din nou n jurul lui. Pe o m a s vulpoiul a zrit trei farfurii: una era mare, alta mijlocie i a treia era o farfurioar micu. L b u bucluca era foarte nsetat i a nceput s bea din farfuria mare. A gustat numai puin pentru c laptele era aa de acru i neplcut c nu a mai putut bea nici un strop. Apoi, a ncercat laptele din farfuria mijlocie dar i din aceasta nu a b u t dect puin. A luat vreo dou, trei guri dar nici gustul acestuia nu era prea grozav aa c a lsat-o b a l t i s-a ndreptat ctre farfurioar, unde laptele era att de dulce i bun, nct a tot b u t pn ce n-a mai r m a s nici un strop. Apoi, L b u bucluca s-a gndit c ar avea chef s se duc la etaj. A ascultat cu atenie, dar n-a auzit nici un zgomot. S-a urcat iute la etaj i a gsit o camer mare cu trei paturi n e a : un p a t mare, unul mijlociu i un p t u micu, alb. S-a urcat n patul mare, dar acesta era att de tare nct a srit jos imediat i 1-a ncercat pe cel mijlociu. Acesta era ceva mai bunior dar nici n el nu se simea prea bine aa c d u p ce s-a zbenguit puin prin el s-a ridicat i s-a aezat n ptu. P t u u l era moale, cald i vulpoiul s-a simit att de bine n el, nct pe loc a adormit butean. D u p o vreme, urii s-au ntors a c a s i cnd au ajuns n holul mare, ursul cel mare s-a ndreptat spre scaunul lui i a ntrebat: Cine a s t a t pe scaunul meu ? Cel mijlociu a zis i e l : Cine a s t a t n scaunul meu ? Iar cel mic a spus cu o voce subire : Cine a s t a t n scaunul meu i mi 1-a fcut frme ? D u p aceasta cei trei uri s-au dus s-i bea laptele. Ajungnd la m a s ursul cel mare a mormit : Cine a b u t din laptele meu ? Cel mijlociu spuse cu o voce mai subire : Cine a b u t din laptele meu ?
143

La rndul lui ursuleul a spus i el cu o voce piigit : Cine mi-a but tot laptele ? Apoi, cei trei uri s-au dus la etaj i au intrat n dormitor. Acolo, ursul cel mare a mormit suprat : Cine a dormit n patul meu ? Ursul mijlociu a m o r m i t g r a v : Cine a dormit n patul meu ? Ursuleul ntreb i e l : Cine a dormit n ptuul meu dar, iat-1, e chiar aici. A a i era. Urii s-au apropiat i s-au ntrebat ce s fac cu vulpoiul. Ursul cel mare a mormit : S - l spnzurm". Mijlociul a fost de a l t p r e r e : S - l necm". Ursuleul a p r o p u s : S - l arunc m pe fereastr". Cei trei uri l-au dus pe vulpoi la fereastr. Ursul cel mare l inea de picioarele din fa iar ursul mijlociu de picioarele din s p a t e i l-au legnat nainte, i-napoi, i nc o d a t ncoace, i-ncolo, i, n sfrit, i-au fcut vnt pe fereastr. S r m a nul L b u bucluca era att de speriat nct a crezut c i s-a rupt i ultimul oscior. D a r s-a ridicat i i-a scuturat un picioru. Nu era rupt. Apoi 1-a scuturat pe al doilea i a vzut c i acesta era teafr. i a a pe rnd a scuturat i din celelalte, apoi i-a scuturat i coada i, la fel, a vzut c e teafr i nevtm a t . Vznd aceasta, vulpoiul a rupt-o la fug spre cas, ct a putut de repede, i de atunci n-a mai trecut niciodat pe lng Castelul Urilor.

144

e mult de tot, cu mult nainte ca n Scoia vnatul psrilor s devin o mod, ca acum, doi tineri i petreceau t o a m n a n nordul ndeprtat, ntr-o c s u izolat de celelalte case din mprejurimi. Locuina era a unei btrne care le ncropea i m a s a . Motanul btrnei i cinii tinerilor erau singurele vieti din acea gospodrie. ntr-o dup-amiaz, cel mi vrstnic din tineri s-a hotrt s nu se mai duc n pdure aa c cel mai tnr s-a dus de unul singur, pe crarea pe care trecuse i cu o zi nainte, n cutare de psri, promind s se ntoarc a c a s , nainte de apusul soarelui. Dar, nu se tie cum nu a reuit s se in de cuvnt. Tnrul rmas a c a s era tare nelinitit. Se uita mereu spre pdure, ateptnd n zadar, mult timp, dup ce trecuse ora obinuit a ntoarcerii lor zilnice. n sfrit, tnrul plecat n pdure s-a ntors ud pn la piele i ostenit de atta alergtur. Nu s-a sinchisit ns s dea socoteal de ntrzierea-i neobinuit dect d u p cin, cnd s-au aezat n jurul focului, cu cinii ntini la picioare i cu pisica neagr a btrnei, moind g r a v pe vatr, ntre e i ; atunci, tnrul a nceput s-i depene istorisirea : mi nchipui c te minunezi ce m-a fcut s ntrzii att de mult. Astzi am avut o aventur ct se poate de stranie. Nici eu nu mai tiu ce s cred. M-am dus, a a cum i-am spus dealtfel, prin locurile pe care am fost mpreun ieri. O cea
145

dens s-a lsat tocmai cnd eram g a t a s-o iau spre c a s i m-am rtcit. Am mers aa mult vreme, netiind unde m aflu, pn ce, n sfrit, am zrit o lumini. M-am ndreptat n direcia ei, n sperana unei mini de ajutor. D a r cnd m-am apropiat, luminia a disprut i eu m-am trezit lng un stejar mare i btrn. M-am urcat n copac s caut luminia i ce crezi ! ? E r a chiar sub mine, chiar n scorbura copacului. Aveam impresia c m uit ntr-un fel de biseric n care se fcea o slujb de nmormntare. Auzeam cntece i am vzut un sicriu nconjurat de tore purtate de... dar ce s-i mai spun, pentru c snt sigur c n-ai s-mi dai crezare. Prietenul 1-a implorat sincer s continue, nemicat n ascultare, uitnd i de pipa din care trsese pn atunci. Cinii dormeau linitii, dar motanul ddea impresia c-1 ascult pe tnr cu tot att de mare atenie ca i un om. Amndoi tinerii i-au ntors privirile involuntar ctre motan. E i , i cum i spuneam, a continuat ntrziatul, totul e adevrul gol golu. Sicriul i torele erau purtate de pisici. Pe sicriu am vzut desenate o coroan i un sceptru. Tnrul n-a apucat s mai continue. Pisica s-a ridicat strignd cu voce omeneasc : Vai de mine, ce prostnac snt. Btrnul Petru a murit i acum eu snt regele pisicilor. i zicnd acestea, motanul a disprut pe co i nimeni nu 1-a mai vzut vreodat de atunci.

147

ntr-un mre palat, la malul mrii, tria o d a t un lord btrn i foarte bogat, care n-avea nici soie nici copii n v i a ; avea doar o nepoic al crei chip nu-l vzuse niciodat. Btrnul i ura amarnic nepoica cci la naterea ei i murise cea mai drag dintre fiice. Cnd btrna doic i aduse copila, el jur c , att timp ct va tri, nu se va uita la e a ; n-avea dect s triasc, sau s moar, lui nu-i p s a . Aa c-i ntoarse spatele, se aez la fereastr i privi peste ntinderea nesfrit a mrii, vrsnd lacrimi amare dup fiica lui care se prpdise, pn cnd prul su coliliu i barba crunt i crescur mult peste umeri, se ncolcir peste speteaza scaunului su i ptrunser prin crpturile din d u u m e a ; lacrimile sale, care picurau pe pervazul geamului, spaser un an n piatr i curgeau ca un rule n mare. n tot acest t i m p , nepoata lui crescu fr ca cineva s-i poarte de grij. Doar doica cea btrn se mai ndura de ea i, cnd nu era nimeni prin preajm, i ddea cte o farfurie cu resturi de la buctrie, sau cte o rochi rupt luat din sacul cu zdrene. Ceilali servitori de la palat o alungau de pe lng c a s cu lovituri i cuvinte de ocar poreclind-o Zdrenuita" i a r t a u cu degetul nspre picioarele ei descule i umerii ei golai, pn ce fata o lua la fug plngnd, s se ascund prin tufiuri.
148

i aa crescu ea mai mult nemncnd i mbrcndu-se cu te miri ce, i petrecndu-i zilele prin cmpuri i pe crri. Singurul ei tovar era gscarul care, atunci cnd ei i era foame sau frig sau era obosit, i cnta att de vesel din fluier, nct ea-i uita de necazuri. Se pornea s danseze, avnd ca partenere glgioasele gte. Pn ntr-o zi cnd oamenii prinser a uoti cum c Regele fcea o cltorie prin partea locului i c inteniona s dea un mare bal n oraul nvecinat pentru t o i domnii i domniele din inut la care prinul, unicul su fiu, u r m a s-i aleag nevasta. O asemenea invitaie de la curte sosi i la palatul de pe malul mrii i servitorii o duser btrnului lor stpn care nc mai edea lng fereastr, nfurat n lungul s u pr coliliu, vrsnd lacrimi n priaul ce curgea n mare. Dar, cnd auzi porunca regeasc, i zvnt lacrimile i ordon s i se aduc foarfeci cu care tie pletele lungi, care l stnjeneau att de tare nct nu se mai putea mica. Apoi, trimise servitorii s-i aduc haine scumpe i bijuterii, se mbrc pe dat, i le mai ordon s p u n a u a de aur i argint pe calul cel alb, ca s p o a t iei clare n ntmpinarea regelui. Zdrenuita auzise i ea de marile pregtiri ce se fceau la ora ; se aez lng ua buctriei i se puse pe plns c nu p o a t e merge s-l v a d i ea pe rege. Cnd btrna doic o auzi plngnd, se duse la stpnul palatului i-l implor s-o ia i pe nepoata lui la balul dat de rege. Acesta s-a-ncruntat i i-a spus s t a c , n t i m p ce servitorii rdeau i spuneau : Zdrenuita e fericit n zdrenele ei i cnd se j o a c cu g s c a r u l ; las-o n pace ! D o a r pentru a a ceva e bun. Doica mai insist o d a t , i nc o d a t pe lng btrn s permit fetei s-1 nsoeasc, dar s-a ales numai cu priviri tioase i cuvinte aspre, pn cnd servitorii cei rutcioi o alungar din camer cu lovituri i cuvinte de batjocur. Plngnd din pricina nereuitei, btrna doic se duse s-o caute pe Zdrenuita, dar aceasta tocmai fusese alungat de la
150

u a buctriei i fugise s-i povesteasc prietenului ei, gscarul, ct este de nefericit c nu poate merge la balul dat de rege. Gscarul i ascult povestea, o sftui s nu se descurajeze i-i propuse s mearg mpreun la ora ca s-l v a d pe rege i t o a t e minuniile de acolo. i cnd ea privi cu tristee la zdrenele i la picioarele ei goale, el scoase din fluier cteva sunete att de vioaie i de vesele, nct ea uit lacrimile i necazurile i, nainte ca s-i dea seama, biatul o lu de mn i, cu gtele deschizndu-le calea, cei doi se-ndreptar dansnd spre ora. N-au mers ei prea departe, cnd un foarte chipe tnr, mbrcat foarte frumos, veni clare spre ei i-i opri s-i ntrebe ncotro s-o ia ctre castelul la care trsese regele. Cnd afl c i cei doi merg ntr-acolo, desclec i merse alturi de ei tot drumul. Gscarul i scoase fluierul i cnt o melodie duioas pe un ton blnd. n acest timp, strinul trase de nenumrate ori cu ochiul la chipul drgla al Zdrenuitei pn ce se ndrgosti de ea i o ceru de nevast. Ea rse doar i, cltinnd din cporul auriu, zise : F r u m o s i-ar mai s t a s ai n e v a s t o gscri ! Ia-i de nevast una din distinsele domnie pe care le vei ntlni disear la balul dat de rege i nu-i mai b a t e joc de b i a t a Zdrenuit. D a r cu ct l refuza ea, cu att mai duios cnta fluierul i cu att mai puternic se aprindea i dragostea tnrului. n cele din urm, ca s-o conving de sinceritatea sa, el o implor s vin n seara aceea, la ora dousprezece, la balul dat de rege, aa cum se afla, n rochia ei rupt i descul, cu tot cu gscar i gte. Promise c el va dansa cu ea n faa regelui, a domnilor i domnielor, i le-o va prezenta tuturor drept iubita i distinsa lui mireas. Cnd se ls noaptea i sala castelului era inundat de lumin i muzic, iar domnii i doamnele dansau n faa regelui, tocmai cnd orologiul b t e a de dousprezece, pe uile enorme intrar Zdrenuita i gscarul, urmai de crdul de gte. S t r b t u r sala balului, n timp ce, pe ambele pri, doamnele uoteau ,
151

domnii rdeau, iar regele, care se afla n captul slii, se uita nedumerit. D a r cnd ajunser n faa tronului, iubitul Zdrenuitei se ridic de lng rege i veni n ntmpinarea ei. Lund-o de mn, o s r u t de trei ori, de fa cu toi i se-ntoarse spre rege : T a t , zise el c c i era nsui prinul a m ales deja, i iat-mi mireasa c e a mai frumoas i ncnttoare fat din inut. nainte ca el s-i termine vorbele, gscarul duse fluierul la gur i scoase cteva note duioase care semnau cu cntecul unei psri de p d u r e ; i n timp ce cnta, crpele de pe Zdrenuita se transformar n veminte strlucitoare, mpodobite cu pietre sclipitoare, o coroni de aur se afla n prul ei auriu iar crdul de gte din spatele ei se prefcu ntr-un alai de paji graioi care-i duceau trena lung. i pe cnd regele se ridic s-o ntmpine ca pe fiica lui, trompetele rsunar prelung n cinstea noii prinese, iar oamenii din s t r a d i ziser unii altora : O, Prinul i-a ales de n e v a s t pe cea mai frumoas fat din inut. Iar gscarul se fcu nevzut i nimeni n-a mai aflat ce s-a ales de el. Iar btrnul domn se-ntoarse acas, la palatul su de pe malul m r i i ; la curte nu putea rmne cci jurase s nu se uite niciodat la chipul nepoatei sale. Cred c l-ai putea vedea, cci el tot mai s t lng fereastr, plngnd amarnic i privind departe, peste ntinderea nesfrit a mrii.

152

raia o d a t un mndru gentilom care avea o c a s impuntoare s i t u a t n mijlocul unui parc. n parc se aflau copaci minunai printre care hoinreau n voie cerbii. Iar mai ncolo, ct vedeai cu ochii, se ntindeau ogoare mnoase. D a r gentilomul nostru nu avea copii i cum era peste m s u r de mndru, el i dorea mai presus de orice s aib un fiu care, la moartea lui, s-i poarte numele i s-i moteneasc averea. Anii trecur i-n cele din u r m soia i nscu un copil. D a r v putei nchipui dezamgirea gentilomului cnd afl c pruncul era o feti. i dei avea o frumoas i zdravn feti, gentilomul era amrt i furios. A a de furios era c nu are un fiu nct refuz pn i s se uite la feti. S piar din faa ochilor mei ! zise el. Luai-o i vai de voi d a c vreodat mai dau ochii cu ea ! Att de nenduplecat i de aprig era gentilomul nct soia i slujitorii si trebuiau s i se supun. i pe m s u r ce fetia cretea ar fi fost n zadar s i se spun gentilomului ct de frumoas, vesel i ncnttoare era, de vreme ce el nu suporta s i se pomeneasc nici mcar numele. i gentilomul nostru nici c-i ierta nevasta c nu-i druise un fiu. i doar nu era din vina ei, s r m a n a femeie, dar aa-s uneori brbaii mndri i ea nu avea ce face ca s ndrepte lucrurile.
153

D u p cum era moda n vremurile acelea, cnd fata mplinea cincisprezece ani era socotit numai bun de mritat. Gentilomul ddu porunc ca fiica lui s se mrite cu primul om care o va cere de nevast. i se ntmpl ca acesta s fie un btrn saiu care mai i tuea tot timpul. i, ca i cum a s t a n-ar fi fost de-ajuns, mai avea i o b a r b stufoas i era slab de i se ciocneau genunchii unul de cellalt. F a t a nu putea s se mpace cu gndul c trebuie s-i ia de brbat o asemenea artare i se duse s se sftuiasc cu prietena ei, ngrijitoarea de psri. Aceasta era o btrn care tria ntr-o colib pe pmnturile gentilomului i aducea o u i psri la conac, ori de cte ori era nevoie. Se spunea c e vrjitoare dar fetei nu-i p s a de vorbe, cci totdeauna gsise la ea alinare i sfaturi la nevoie. Ce s m fac ? ntreb fata. N-am de gnd s m mrit cu momia aia, dar nu tiu cum s-o scot la capt. I a t ce trebuie s faci, i spuse ngrijitoarea. Spune-le c te vei cstori cu btrnul dar c mai nti trebuie s-i faci o rochie esut cu argint. Aa c fata merse acas i le spuse c trebuie s-i fac o rochie esut din argint. Peste cteva zile rochia era g a t a i fata a r t a ncnttoare n ea, dar tot nu vroia s se mrite cu btrnul. Ce s m fac ? o ntreb pe ngrijitoare. Du-te napoi, i zise aceasta, i spune-le c trebuie s-i faci o rochie urzit cu fire de aur. Aa c fata merse acas i le spuse alor si c vrea o rochie urzit cu fire de aur. La cteva zile, rochia era g a t a i cu toii spuneau c nu vzuser nicicnd o fat mai bogat gtit. Totui, ea nu vroia s se mrite cu btrnul. A a c se sftui din nou cu ngrijitoarea care de d a t a aceasta o povui s cear o rochie fcut din pene c t e o p a n de la fiecare din psrile cerului. F a t a merse a c a s i le spuse i aceasta alor si. Ca urmare, un servitor iei i mprtie boabe de mazre prin curte. Cte o p a n n schimbul unui bob, strig el ctre psrile cerului. i tot felul de psri, de la micua pitulice pn la vulturul cel uria, de la vrabia cea cafenie pn la punul cel splendid colorat, au venit i au lsat cte o p a n n schimbul
154

unui bob de mazre. i cnd s-au terminat boabele de mazre, a r m a s n locul lor o g r m a d mare de pene. Croitoresele de la conac au luat penele i le-au tot potrivit pn ce a ieit o rochie minunat iar atunci cnd fata o mbrc toi au spus c nu vzuser o mireas mai frumos mbrcat. D a r ei nici c-i trecea prin gnd s se mrite cu btrnul. Ce s m fac ? o ntreb ea pe ngrijitoarea de psri. Nu mai pot amna m u l t vreme i tare m tem c de d a t a asta m vor fora s m mrit cu el. Totul se va sfri cu bine, i zise ngrijitoarea. De d a t a a s t a trebuie s le ceri o rochie fcut din blni de pisic. i i se fcu o rochie din ase blnie de pisic neagr i apte blnie de pisic t r c a t . i t o a t lumea devenise att de nerbdtoare, mai cu s e a m btrnul cel costeliv i saiu, nct se ddu porunc ca nunta s aib loc chiar a doua zi. F a t a nu se mai duse s se sftuiasc cu ngrijitoarea de psri ci se hotr s fug. Aa c noaptea, mbrc rochia din blnie de pisic, pe celelalte trei rochii la strnse ntr-o b o c c e a i plec din casa tatlui ei, mergnd prin ntuneric ct putu de repede. Din fericire rsri luna a a c reui s-i gseasc drumul prin pdure. D a r cum mergea ea de ctva timp i-ncepuse s cam oboseasc iar luna apusese i codrii deveniser ntunecoi i nfricotori, deodat vzu luminile unui castel mre ce se nla chiar la marginea pdurii. n drum ddu peste coliba unui tietor de lemne i-i ls acolo bocceaua cu cele trei rochii, ascunznd-o sub o g r m a d de paie i saci vechi. Spera ca ele s fie n siguran n acel loc cci coliba nu prea prea locuit. Apoi mnc picul de mncare pe care-l luase cu ea, se-ntinse pe podea i adormi. De-ndat ce se c r p de ziu se duse la castel i nimeri tocmai la intrarea buctriei. B t u la u i ceru s vorbeasc cu menajera, creia i spuse c este n cutare de lucru. Menajera i rspunse c o p o a t e pune s spele vasele, d a c se pricepe, i c urma s primeasc ordine de la buctreas. Va primi, n schimb de mncare i un p a t pentru noapte. Aa c se angaj ca. spl155

toreas de vase la castelul cel mre i toi i spuneau Blnide-pisic, din pricina rochiei pe care o purta. Toi o ndrgeau cu excepia buctresei, care era o femeie hain, nemiloas i invidioas pe Blni-de-pisic, pentru c era frumoas i ndrgit de t o a t lumea. ntr-o zi era mare agitaie la buctrie cu pregtirile care se fceau pentru marele bal ce se ddea n sala cea mare n cinstea tnrului prin care tocmai se ntorsese de la curtea din Londra. Nici c se mai pomenise atta vnzoleal. Fuseser invitate toate doamnele i domnii din inut i trebuiau pregtite mncruri, curate i frecate vasele de argint i de aur, lustruite podelele. Totul trebuia s strluceasc lun pn seara. Ce mult a vrea s merg i eu la bal, zise Blni-depisic. Auzind acestea b u c t r e a s a cea hain i zise : Ce ! O spltoreas de vase la bal ! C bine i-ar m a i s t a n blana ta de pisic, jerpelit i unsuroas, printre toi cei din lumea bun ! Hai, d-i zor cu treaba, nesplat i neobrz a t ce eti tu ! Pe lng ocar arunc i un lighean cu a p murdar n faa fetei, dar Blni-de-pisic rse i-i terse a p a de pe ochi. Cnd se ls seara i-i termin treaba, Blni-de-pisic se furi afar, merse la coliba tietorului de lemne, unde-i lsase rochiile cele frumoase. i scoase rochia din blnie de pisic, se scald n a p a cristalin a unei cascade care scnteia prin apropiere ; apoi i pieptn lungul pr auriu i-l leg la s p a t e cu o fund argintie. D u p aceea, scoase din boccea rochia esut din argint i o scutur ca s nlture cutele. Rochia era lucrat att de bine i dintr-un material de a a de b u n calitate nct abia d a c se ifonase puin. A a c Blni-de-pisic mbrc rochia, o ncheie la gt i porni n fug spre castel. Musafirii sosiser cu toii iar intrarea era ticsit de trsuri.
t

F a t a auzea muzica ce venea dinspre sala balului. N e b g a t n s e a m i puintel c a m speriat, urc n g r a b treptele cele mari i intr n sal. T i m p de cteva minute nimeni nu o observ. Apoi muzica se opri i dansatorii revenir la locurile lor. ncetul cu ncetul un murmur s t r b t u ntreaga s a l ; murmurul se
156

transform n oapt. Toi erau acum cu ochii pe Blni-de-pisic care apruse ca din senin n rochia ei argintie, cu ochii scnteietori i cu prul revrsndu-i-se pe umeri. Toi se-ntrebau cine p o a t e fi. Cteva dintre domnie i mucar buzele de c i u d ; iar doamnele mai n vrst, care edeau pe lng perei, fcndu-i vnt cu evantaiele, i aminteau de tinereea lor, i se-ntrebau d a c la primul lor bal fuseser la fel de frumoase ca necunoscuta aceasta. Iar tinerii o priveau ncremenii i, cu toate c era mpotriva bunelor maniere, nu-i puteau desprinde privirea de la ea. i apoi nsui tnrul prin s t r b t u ringul de dans, liber acum, fcu o plecciune n faa ei i o lu de mn. Peste cteva clipe muzicanii pornir a cnta iar tnrul i frumoasa fat conduceau dansul. T o a t noaptea L o r d Marivel c c i aa-l chema d a n s cu Blni-de-pisic. El vorbi puin dar nu-i lua ochii de la ea. Cnd apru prima gean de lumin i o parte din musafiri plecaser deja pe la trsuri, Blni-de-pisic i spuse lui L o r d Marivel c trebuie s plece. El parc plutea i de-abia fu n stare s-i ia rmas bun de la ea. Unde locuieti ? reui s-o ntrebe n cele din urm. E i , prin Preajma Ligheanului cu Ap, zise fata. i cu aceasta se desprinse din mna lui i dispru n mulime. i s-a dus la coliba de sub copaci unde i schimb rochia argintie cu cea din blnie de pisic. A doua zi, s-a ntors la lucru n buctria castelului unde se apuc de splatul vaselor i pocalelor folosite la balul cel mare, ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic. Lordul Marivel ntreb pretutindeni unde se afl Preajma Ligheanului cu Ap dar nimeni nu auzise de aa un loc. i spuse mamei sale c trebuie s-o gseasc pe fata cu rochie argintie cci nu poate fi fericit fr ea i c niciodat nu va consimi s se cstoreasc cu altcineva. Aa c se fcur cercetri dar nu se ddu de urma frumoasei partenere a tnrului lord. La ctva vreme, m a m a biatului hotr s mai dea un bal n sperana c necunoscuta tnr i va face din nou apariia.
157

i din nou fu zarv la buctrie. Se pregtir bucate minunate i totul era g a t a i strlucea de curenie ca i d a t a trecut. Ce n-a da s pot merge i eu la bal, oft Blni-depisic. D a r haina b u c t r e a s o repezi pe loc : Auzi idee nstrunic ! O spltoreas de vase la bal ! C bine i-ar mai s t a printre toi cei de vaz. D-i zor cu treaba, nesplat i neobrzat ce eti ! i zicnd acestea, nha un polonic de porelan pe care-1 sparse de spinarea lui Blni-de-pisic. F a t a rse i plec s mai aduc i alte farfurii. D a r era hotrt s mearg la bal. Cnd se ls seara, se duse n grab la coliba de sub copaci i se scld n c a s c a d a cristalin, i pieptn din nou prul ei lung, auriu, pn cnd acesta atinse strlucirea unui mnunchi de raze de soare. Apoi, i puse n locul rochiei din blnie de pisic rochia din fire de aur. i de-ndat ce fu g a t a , se a l t u r mulimii de dansatori din marea sal a balului. D a t a trecut i uimise pe toi cu rochia ei argintie dar acum, n rochia aurie, era mai strlucitoare ca oricnd. A fost ntmpinat cu un strigt de uimire i admiraie. i imediat L o r d Marivel a venit la ea i a invitat-o la dans. i din nou au dansat ct a fost noaptea de lung i t o a t lumea se minuna ct de chipe este tnrul lord i ct de frumoas partenera sa. n cele din urm, balul se sfri i, pentru a doua oar, Blni-de-pisic i ur noapte bun partenerului i se pregti s plece. D a r spune-mi, insist Marivel s p u n e - m i unde locuieti? Prin Preajma Polonicului Spart, zise Blni-de-pisic rznd i o lu la fug, lsndu-i partenerul nedumerit, privind cu admiraie n u r m a ei. Ea gsi coliba cu uurin, se schimb n rochia din blnie de pisic i se-ntoarse la patul ei de paie de la buctrie. n ce-l privete pe Marivel, acelai lucru s-a ntmplat din nou. Nimeni nu i-a putut spune unde se afl Preajma Polonicului Spart i el ncepu s tnjeasc dup drglaul chip al misterioasei sale partenere, dup zmbetele i prul ei auriu. Aa c nu se p u t u face nimic altceva dect ca m a m a sa s porunceasc preg158

tirile pentru un alt bal, cu sperana ca Blni-de-pisic va veni a a c u m venise i la celelalte dou. D o u sptmni mai trziu, t o a t lumea se agita pe la buctrie n toiul pregtirilor pentru bal. O, ce mi-ar place s merg i eu, oft Blni-de-pisic. Cred i eu c i-ar place ! rnji buctreasa. F r u m o s ai mai a r t a printre mesenii cei de v a z n blana ta de pisic, soioas i jerpelit. Ia mai d-i zor cu treaba, neobrzat ce eti ! i cu a s t a , arunc cu o furculi grea de metal n Blnide-pisic dar n-o a j u n s e ; n schimb, lovi peretele de piatr din spatele ei, i furculia czu pe duumea cu zgomot, strmbndu-se. Blni-de-pisic rse i-i vzu mai departe de lustruit. A a cum bnuii, n noaptea aceea, ea se furi de la buctrie, se scld n a p a cristalin a cascadei, i pieptn prul cel lung i-i schimb rochia din blnie de pisic cu cea din pene de psri. i ce privelite ncnttoare era printre dansatorii din sala balului ! Pn i muzicanii s-au oprit din cntat s priveasc 0 rochie att de neobinuit i toi oaspeii au remarcat c aceasta i se potrivea i mai bine dect celelalte. Marivel dans cu ea ct a fost noaptea de lung i, cnd ea se pregti s plece, o mai ntreb o d a t unde locuiete. Locuiesc, i spuse ea, prin Preajma Furculiei Strmbe. Dar, de d a t a aceasta, tnrul lord fu mai iste. O conduse pn la u, apoi se-nfur ntr-o mantie neagr i, nevzut, se inu dup ea. Stnd n spatele unui copac, n lumina palid a dimineii, o vzu intrnd n coliba tietorului de lemne i ieind dup cteva clipe mbrcat n rochia din blnie de pisic. Apoi, o urmri pn la castel i o vzu disprnd prin ua buctriei. Deci aa, i zise el, aici locuiete, chiar sub acoperiul meu. i nu putu s n-o admire pentru felul n care ocolise s-i spun c ea era angajat n buctria mamei lui. D a r pe el nu-l deranja ctui de puin. O iubea indiferent c era spltoreas sau prines. Nu avea nici o importan. Dimineaa urmtoare, intr n buctrie s se conving c Blnia-de-pisic este acolo i ca nu c u m v a s se fi nelat. i
159

bineneles c ea se afla acolo i-i vedea de vase. De-abia se stpni s nu-i ia farfuriile din mini i s i le duc el. D a r nu se fcea s-o sperie. Aa c urc la m a m a lui s-i s p u n c nu va iubi niciodat pe nimeni altcineva dect pe spltoreasa Blni-depisic, care lucra jos, chiar n castelul lor. E frumoas, spuse el, i blnd i vesel i nimeni altcineva nu m va face fericit. D a c ea m vrea, m voi cstori cu ea, indiferent de ce vor spune oamenii. S t p n a casei discut a s t a cu soul ei care se nfurie peste msur. i interzise cu desvrire fiului su s se mai gndeasc la spltoreas i-i spuse c d a c mai d cu ochii de ea, fata va fi alungat i i se va interzice sub pedeapsa cu moartea s se mai apropie de castel. Cuprins de tristee, Marivel urc n camera sa i se aez pe pat. t i a c nu are rost s se opun voinei tatlui su. Totui, nu-i venea s cread c n-o s-o mai v a d pe Blni-de-pisic. Nu se atinse nici de mncare, nici de ap, ci zcu nemic a t pe p a t , cuprins de gnduri negre. Nu-i gsi somnul noaptea i n curnd deveni palid i se mbolnvi att de tare, nct peste cteva zile doctorul casei se a l a r m de starea sntii sale. Doctorul i spuse stpnului su c tnrul prin prea frmntat din pricina unei oarecare spltorese care lucra la buctrie i c refuza s mnnce d a c mncarea nu-i era a d u s de fata aceea. T a t l lui Marivel nu prea era dispus s-o lase pe fat s se apropie de fiul su dar doctorul insist. D a c prinul nu va mnca nimic, atunci viata sa se va afla n curnd n mare pericol. A a c i se permise lui Blni-de-pisic s duc mncarea lui Marivel. Ea nu-i vorbi, ci-i duse pur i simplu mncrurile recomandate de doctor, fcndu-i o reveren i trimindu-i un zmbet grav. Treptat, treptat, prinul i r e c p t puterile i doctorul le spuse prinilor biatului c aceasta se datora cu siguran fetei. Le mai spuse c ar fi periculos s-i desp a r t pentru totdeauna pe cei doi. Cnd Marivel se nsntoi complet i spuse mamei sale c intenioneaz s se cstoreasc cu Blni-de-pisic indife160

rent de ce va spune t a t l su. Amndoi prinii ncercar n zadar s-i schimbe hotrrea, a a c, n cele din urm, doamna trimise dup Blni-de-pisic. Ea se schimbase n rochia b t u t cu aur i apru n faa stpnei plecndu-se cu modestie, dar fr a prea ctui de puin ruinat. S t p n a fu foarte ncntat de Blni-de-pisic. Din t o a t inuta ei se degaja mndrie dar i modestie, sfial dar i demnitate, ceea ce o fcu pe d o a m n s s i m t c, la urma urmei, fata aceasta va fi potrivit pentru fiul ei. n plus, toi erau de acord c fata era neobinuit de frumoas la nfiare i graioas n micri. Singura ei vin era c lucra la buctrie i c, evident, nu era de neam nobil. Ei bine, ca s scurtm povestea, stpnul i stpna s-au nvoit la aceast cstorie i Marivel i Blni-de-pisic au fcut o nunt minunat cum rareori s-a mai vzut. i au trit mpreun fericii i t o a t lumea zicea c nu exist o pereche mai fermectoare i mai potrivit n tot inutul. D a r n-am ajuns nc la sfrit. Blni-de-pisic i drui soului ei un fiu. Cnd acesta avea patru ani o ceretoare veni la ua buctriei s cear ceva de mncare pentru bieelul ei care era c a m de aceeai vrst. Se-ntmpl ca bieelul lui Blni-de-pisic s se joace pe la buctrie i, vznd copilul ceretoarei, alerg n ntmpinarea lui i-l s r u t drgstos, zmbindu-i cu o v d i t plcere i dragoste. D a r b u c t r e a s a cea hain nc era mai mare peste buctrie. Blni-de-pisic ar fi putut-o alunga ca s-i rsplteasc rutile din trecut, dar ea era o fat bun la inim i uitase de cinoenia buctresei. B u c t r e a s a i vzu pe cei doi bieei i spuse cu un rnjet : Ia te uit ce bine se mai mpac cei doi pui de ceretoare. Blni-de-pisic o auzi i fu foarte rnit n sufletul ei. t i a c nu este ceretoare ci fiica unui gentilom mndru, cu nimic mai prejos dect muli dintre prietenii socrului ei. Totui se-ntreb dac n sinea lui soului nu-i era ruine cu ea. El nu-i spusese niciodat nimic, dar Blni-de-pisic simea c, la u r m a urmei, soul trebuie s tie cine snt prinii soiei sale. Aa c-i spuse c dorea s mearg ntr-o cltorie mpreun cu el i cu fiul lor. A doua zi dimineaa, au pornit ntr-o caleac purpurie
161

t r a s de patru cai suri. D u p cteva ore de mers au ajuns n satul n care se afla vechea c a s a Blniei-de-pisic. Ea nu mai clcase pe acolo de cnd fugise de acas, cu cinci ani n urm. Caleaca a tras la un han n sat, iar ea i copilul au ateptat acolo ct timp Marivel s-a dus s v a d dac t a t l ei este acas. Marivel l gsi pe mndrul gentilom eznd lng cmin, n sala cea mare, abtut i singur. Bunule domn, zise el, dumneavoastr sntei t a t l unei fete minunate care a plecat de a c a s acu mai bine de cinci ani pentru c nu dorea s aib nimic de-a face cu omul pe care i l-ai ales de so ? Eu snt nenorocitul acela de t a t , spuse gentilomul. Snt un pctos ticlos i mndru i am pltit scump pentru ticloia mea. Am pierdut cel mai dulce copil pe care 1-a avut vreodat un t a t iar cnd ea a plecat de acas soia mea a murit de suprare: Aa c acum snt singur cuc i nu mai am ce s atept dect moartea ; cum s fiu iertat pentru mndria i cruzimea mea ? Mi-am dorit un fiu i pentru c nu l-am putut avea, mi-am alungat fata de acas. Uitai-v la mine ! zise Marivel. Ce zicei, ai fi vrut s avei un fiu ca mine ? Gentilomul i ridic privirea i se uit la tnrul lord. E i , bine, da, spuse el. E t i nalt, chipe, bine crescut i un fiu aa ca tine ar fi fost pe placul inimii mele. D a r ce rost are t o a t vorbria a s t a ? D a c nu v pot fi fiu, zise Marivel, poate c a fi bun ca so pentru fiica dumneavoastr. Domnule, ce-ai zice s v vedei fiica cstorit i cu un fiu mititel care s v fie nepot ? Nu-i rde de un om btrn, zise gentilomul. Totui dac ai putea nfptui un asemenea miracol, m-ai face cel mai fericit om din lume! Lui Marivel nu-i trebui mult s-i aduc soia i fiul de la han. Ce se mai bucur Blni-de-pisic s-i revad t a t l i s tie c nu-i mai purta pic. El o cuprinse n brae i plnse lacrimi de bucurie nct cu greu i venea s crezi c este ntr-adevr cel mai fericit om din lume. Apoi i lu n brae nepoelul, 162

iar biatul l trase de barba crunt att de tare nct btrnului domn i d d u r lacrimile i mai tare, spre ncntarea celui mic. D u p ce s-au odihnit i au mncat i Blni-de-pisic i-a salutat vechile prietene de pe la buctrie, toi patru au urcat n caleaca purpurie i cei patru cai suri i duser napoi la castel. i-acolo au trit fericii i d u p aceea, zmbind uneori la gndul peripeiilor lor, alteori vrsnd lacrimi la gndul nenorocirilor prin care trecuser. Ct despre stpnul i stpna castelului, prinii lui Marivel, ei nu mai puteau de bucurie cnd au aflat c t a t l lui Blni-de-pisic era un gentilom bogat i respectabil cci, la urma urmei, nu-i puin lucru s fii gentilom, chiar dac pn atunci fusese un gentilom mndru i nesbuit.

163

u mult nainte de regele Arthur i cavalerii Mesei Rotunde, domnea n partea estic a Angliei un rege care-i a v e a curtea la Colchester. nelepciunea, puterea i curajul acestui rege l-au ajutat s-i nfrng dumanii din afar i s aduc pace supuilor din regatul su. D a r , cnd era n culmea gloriei sale, i-a murit regina, lsnd n u r m o singur fiic de cincisprezece ani. Prinesa J o a n n a prin curajul, frumuseea i blndeea ei era lumina ochilor pentru toi care o cunoteau. D a r cum lcomia este rdcina tuturor relelor, a a s-a ntmplat i n cazul acesta. Regele, ducnd lips de bani, i auzind de o femeie tare b o g a t , care avea tot o fiic, de dragul bogiilor, s-a hotrt s se nsoare cu ea dei era btrn, urt, cu nasul coroiat i cocoat. Fiica ei era o glbicioas urt, invidioas i rea. Ca s nu mai lungim vorba, era fcut din acelai aluat ca i maic-sa. D a r acestea nu contau pentru rege care, la cteva sptmni, nsoit de nobilime i trgovei, i-a adus mireasa cea slut la palat unde a avut loc nunta. Nu a trecut mult vreme i noua regin i rutcioasa ei fiic au nceput s-l strneasc pe rege mpotriva frumoasei lui fiice prin brfe i acuzaii false 164

spuse n spatele ei. Regele voia s o mulumeasc pe regina care-i adusese attea bogii i le-a crezut. Pierznd iubirea tatlui ei i stul de viaa de la curte, tnra prines 1-a rugat cu lacrimi n ochi s-i dea att ct s p o a t s-i duc zilele i s o lase s plece n lumea larg s-i caute norocul. T a t , spuse ea, se pare c nu reuesc s fiu mamei mele vitrege i a Isabelei. Nici tu nu mai ai mine. Ai fi cu mult mai fericit d a c a pleca. mi va tine, dar cnd am s-mi gsesc norocul am s m ntorc pe placul nevoie de fi dor de s te vd.

Prea bine, spuse regele, d a c vrei s pleci, du-te. N-am s-i s t a u n cale pentru c v d c nu eti fericit aici. Regele a oftat adnc, ca i cum el ar fi fost nefericit i poate c n acel moment ncepuse s regrete c se cstorise a doua oar, aducndu-i attea necazuri n p a l a t . D a r ce mai putea face ?! Snt sigur c ai s reueti s te descurci, i-a spus regele fetiei sale J o a n n a . Mergi la m a m a ta vitreg i roag-o s-i dea de-ale gurii pentru cltorie. Regina nu i-a dat dect o desag cu pine uscat, o buc a t de brnz rnced i o plosc cu bere. E r a fericit c s c a p de J o a n n a . Srutul pe care i 1-a dat fetei pe obraz semna mai mult cu o neptur. I-a spus s fie b u n i s fie grijulie. n realitate ns nici nu-i p s a ce se va ntmpla cu fiica regelui. J o a n n a a luat desaga, a mulumit, i-a luat r m a s bun i de la t a t l ei i a pornit n lume s-i afle norocul. Multe zvoaie, pduri i vi a s t r b t u t fata cu inima strns de durere. D a r d u p un timp, a nceput s cnte pentru c soarele strlucea i un vnt cldicel adia printre frunze. D e o d a t a zrit un btrn stnd pe o p i a t r n faa unei peteri. Ziua bun, frumoas fecioar ! Unde te zoreti ? Ticu, rspunse ea, m duc s-mi caut norocul. i ce ai acolo n desag i n plosc ? N u m a i brnz i pine i n plosc bere. D a r d a c vrei pot s-i dau i dumitale. Mulumesc din t o a t inima, spuse btrnul. T a r e a vrea s mnnc cu tine pentru c astzi nici n-am avut d u p ce bea a p . 165

J o a n n a s-a aezat lng el i a mprit cu btrnul pinea brnza i berea. Cnd au terminat, btrnul i-a spus : Nu peste mult timp ai s dai peste un gard viu i des de mrcini pe care n-ai s-l poi trece. i ce-am s m fac ? a ntrebat J o a n n a . Ia aceast nuia, spuse btrnul, dndu-i rmurica de alun pe care o avea n mn, i cnd ajungi la gard, lovete-1 de trei ori i spune : T e rog, gardule, las-m s trec". Mai ncolo ai s dai de o fntn. Aeaz-te lng ea i vei vedea c vor apare trei capete de fete cu pr auriu care-i vor vorbi. F orice i vor cere. Promind c a a va face, fata i-a luat rmas bun de la btrn. Ajungnd la gard i urmnd sfatul btrnului, acesta i-a fcut loc s treac. Apoi, ajungnd la fntn, a auzit venind din ea bocete i cntece. J o a n n a s-a aplecat s v a d cine bocete i cnt i pe d a t un cap s-a ridicat din a p i i-a vorbit. E r a capul unei tinere femei blonde cu ochii nchii i prul lung nclcit. Gura i s-a deschis i a vorbit aa : S p a l - m i piaptn-m, i aeaz-m jos cu blndee, S fiu frumoas cnd trectorii m v d i-mi d a u binee". Aa c J o a n n a s-a aezat lng fntn, a luat capul cu blndee n brae i a avut pentru o clip impresia c zrete pe chipul tinerei femei o trectoare umbr de recunotin. Cu b a s m a u a cu care-i acoperea capul J o a n n a a ters-o pe fat uor i cu pieptnul ei a netezit prul nclcit i ud. D u p aceasta, a aezat capul pe nite flori de ciuboica cucului. Apoi a mai aprut un cap i nc unul, fiecare cernd acelai lucru ca i primul. J o a n n a i-a scos ce mai avea de mncare i s-a apucat s mnnce de prnz. D e o d a t cele trei capete au nceput s vorbeasc ntre ele : Ce putem noi face pentru fata aceasta care s-a purtat att de frumos cu noi ? Primul a spus aa : O voi face att de frumoas nct s farmece cu frumuseea ei pe cel mai puternic prin din lume. Al doilea s-a grbit s adauge :
166

Eu am s-i druiesc o voce att de frumoas, nct t o a t lumea va dori s o asculte vorbind i cntnd. Al treilea spuse : Eu am s revrs asupra ei bogii ca s a i b ce oferi brbatului cu care se va cstori. Acestea fiind spuse, cele trei capete i-au cerut fetei s le p u n la loc n fntn. A a i fcu J o a n n a , cu grij i blndee, ca nu cumva s le pricinuiasc vreo durere. i, n timp ce ele se scufundau, le-a auzit suspinnd somnoroase. Apoi, J o a n n a i-a continuat drumul cntnd. I se prea c vocea ei e mai frumoas dect a unei psrele, mai ales c trecnd pe lng un stejri n care cnta o mierl aceasta s-a oprit din cntat s-o asculte pe fat. Probabil c i faa ei era mai frumoas dect oricnd pentru c un cerb tnr s-a oprit din galop s o priveasc. Sufla din greu, de parc ar fi fost urmrit, dar vznd-o pe J o a n n a s-a oprit i dou lacrimi i s-au rostogolit din ochi. Fetei i fu mil de el i-l cuprinse de d u p gt. n aceeai clip, s-a i auzit sunetul unui corn de vntoare i civa vntori au aprut galopnd pe potec. Unul din ei avea un arc i o s g e a t g a t a s trag, dar vznd-o pe fat i-a cobort arcul. Apoi, fruntaul vntorilor s-a ndreptat n galop spre J o a n n a . Clrea un minunat cal negru cu o a miestru i bogat brodat, el nsui fiind mbrcat n cele mai bogate i fine veminte. I-a spus fetei c-i rege i c e la vntoare. J o a n n a 1-a rugat s crue viaa tnrului cerb pentru c era att de trist i nici mcar nu mai putea respira. Regele a privit-o i frumuseea ei i-a cucerit inima aa cum nimeni i nimic nu o fcuse pn atunci. Frumuseea vocii 1-a fcut s roeasc i 1-a mblnzit. Brusc, s-a simit obosit de vntoare i i-a pierit cheful s-l m a i urmreasc pe speriatul cerb. Cerbul e liber, i-a spus regele. Dar, dumneata, domni, ari obosit. D a c accepi s mergi pe calul meu, bucuros te voi nsoi. J o a n n a i-a dat drumul cerbului care s-a repezit ca fulgerul printre copaci. Regele a poruncit nsoitorilor si s nu mai
167

urmreasc cerbul i s se duc la castel s fac pregtiri pentru c vor primi oaspei. J o a n n a tia s clreasc foarte bine. Regele a urcat-o n a i lund frul n mn a condus-o pe potec. N-a trecut mult i i-a spus c o iubete pentru vocea ei cald i pentru frumuseea ei, dar mai presus de toate pentru blndeea i inima ei bun. D a c m accepi, i-a spus el, te voi face regina mea i vom domni mpreun peste regatul meu. Mireasa unui rege, ca Mria T a , trebuie s aib o zestre bogat, iar eu nu am absolut nimic. T a t l meu e srac i m a m a mea vitreg nu-mi va da nimic. M voi cstori cu tine fr zestre, spuse regele. Am bani destui i eu te iubesc numai i numai pentru calitile tale. i cu toate acestea a dori s am i eu ceva pentru c mireasa care nu aduce nimic soului ei poate nemulumi pe prietenii lui. Ce ai acolo n desag ? a ntrebat regele. J o a n n a nu observase c nc mai avea cu ea desaga pe care i-o dduse m a m a vitreg. Mi-e t e a m c doar nite coji de pine, spuse ea, i-i b g mna n desag. Dar, spre mirarea ei, din desag scoase iraguri de perle, bijuterii i alte podoabe bogate. E i , dar a s t a e o a d e v r a t avere, nu glum, spuse regele. Te-a fi luat chiar d a c n desag n-ai fi avut dect coji de pine, dar se vede c b u n t a t e a ta le-a transformat n perle. Acum nimeni nu va putea spune s ai venit n palatul meu cu mna goal. i a a s-a cstorit J o a n n a cu tnrul rege n mijlocul unei bucurii de nedescris. Amndoi erau fericii pentru c regele era bun i chipe i J o a n n a era frumoas i avea o voce att de plcut nct toi supuii o iubeau i erau fericii nevoie mare c regele lor fcuse o alegere att de neleapt. i aflnd regele c J o a n n a este fiica regelui din Colchester, cei doi au hotrt s-i fac o vizit. Tot timpul se gndise J o a n n a la t a t l ei, ntrebndu-se cum o fi ducnd-o fr ea. S-au urcat ntr-o caleac aurit t r a s de patru
168

cai albi care tropiau cu graie i au apucat-o pe drumul ce ducea la Colchester. Mare a fost surpriza urtei m a m e vitrege cnd a vzut o asemenea caleac trgnd n curtea palatului, chiar sub fereastra ei. Ct de furioas i de invidioas a fost cnd a aflat cine e n ea ! D a r ce bucuros era regele din Colchester ! Tare a mai suferit ct i-a lipsit fiica i ct de ru i prea c se cstorise cu o regin att de rea i ndrtnic. Regina a fost i mai furioas cnd a vzut ct de frumoas se fcuse J o a n n a i ce chipe i nobil brbat avea i ct de bogai i fericii erau. Vznd toate acestea, i-a pus n minte s gseasc un brbat tot att de artos i pentru fiica ei, orict de urt i rsfat era ea. D u p ce s-au aezat cu toii la mas, J o a n n a a povestit tatlui i mamei ei vitrege toate ntmplrile prin care trecuse, despre ntlnirea cu btrnul, despre capetele fetelor din fntn, i cum i-a gsit soul n pdure. Isabela o s plece pe acelai drum chiar mine, spuse regina. Nu v d nici un motiv pentru care s nu aib i ea tot att noroc ca i J o a n n a , ba poate chiar mai mult. Snt convins c ea merit cu mult mai mult. Tu ce crezi ? 1-a ntrebat ea pe rege. Cred c ai dreptate, spuse regele. Chiar a doua zi regina a luat o geant de piele fin i moale i a pus n ea tot felul de prjituri i dulciuri, care de care mai bune, i o plosc cu vinul cel mai ales, adus tocmai din Spania. I-o ddu Isabelei, i ur noroc bun i o trimise pe acelai drum. Cnd Isabela a ajuns la petera unde J o a n n a l ntlnise pe btrn, fii siguri c el s t t e a tot acolo ca i mai nainte. Ziua b u n dumitale, spuse btrnul cu blndee. Unde mergi i ce ai n geanta aia de piele minunat ? Nu-i treaba ta moule, rspunse obraznic Isabela. Desigur c nu-i treaba mea, doar c eu n-am mncat nimic de ieri i d a c ai vreo coaj de pine sau prjitur s-i prisoseasc pentru un om btrn i neputincios, tare a fi fericit s-i urez noroc bun. N-am nimic de dat la ceretori, rspunse ursuz Isabela i-i continu drumul. 169

Nu trecu mult i se trezi fa n fa cu gardul de mrcini, mai slbatic i mai de netrecut ca niciodat. Isabela nu zri nici o crare care s-l ocoleasc aa c, acoperindu-i faa cu minile, a nceput s-i fac drum. Dar mrcinii, ca i cum urau fetele rele i zgrcite, i-au zgriat braele, i-au smuls prul i i-au rsucit ncheieturile. V putei imagina ce-au ajuns hainele scumpe i elegante pe care i le-a dat regina ! T o a t e erau rupte i sfiate de ghimpii hiului. Aa c, plin de snge i zgrieturi, i-a fcut cu greu drum de cealalt parte i a pornit n cutare de a p s se spele. Aa a ajuns ea la fntna cu cele trei capete. Tocmai cnd voia s-i bage minile n ap, un cap a aprut deasupra apei. Prul de pe cap era din nou nclcit i faa murdar. S p a l - m i piaptn-m i aeaz-m jos cu blndee S fiu frumoas cnd trectorii m v d i-mi dau binee". Zadarnic i-a fost rugmintea pentru c Isabela i-a retezat-o scurt: N-am chef s fac aa ceva. Eu am nevoie de splat i pieptnat. Car-te de unde ai venit ! i-i ddu o lovitur cu plosca. Apoi au aprut i celelalte dou capete, unul dup altul, fiecare avnd aceeai rugminte, dar Isabela le-a t r a t a t la fel. Aa c cele trei capete s-au apropiat i s-au sftuit cum s aduc ghinionul pe capul unei fete att de crude. Prima a hotrt s-i acopere pielea cu lepr, cea de a doua s-a hotrt s-i dea o voce aspr, rguit, asemntoare cu scritul unei pori ruginite iar cea de a treia i-a hrzit c soul ei va fi un cizmar srman i att de saiu nct nimeni s nu se uite la el. S r m a n a Isabela ! Orict de rea era i ct de mult i merita pedeapsa v-ar fi fost mil s vedei ct de hidoas i devenise pielea alb i s auzii ct de hritoare i era vocea. D u p aceasta, merse ea ce merse i ajunse ntr-un ora, ntr-o zi de trg. S nu credei c trgoveilor le-a fost mil de ea. Cum au vzut-o intrnd n trg, s-au speriat i au rupt-o la fug n toate direciile pentru c le era t e a m s nu ia lepra.
170

Singurul om care n-a fugit cnd a sosit Isabela a fost un srman cizmar saiu care repara un pantof pe o b u c a t de cremene. Te rog, ajut-m, ajut-m ! strig Isabela. Unde pot gsi pe cineva care s m vindece de aceast boal groaznic ? Am bani destui i-1 voi rsplti cu vrf i ndesat. D a c te vindec de aceast boal, spuse cizmarul, te vei cstori cu mine ? Acesta e preul pe care-1 cer. D a , da, m voi cstori, rspunse Isabela. Numai ajut-m ct se poate de repede. Nu tiu cum se ntmplase, dar, ntr-o zi, cizmarul reparase nclrile unui pustnic care, neavnd bani, i-a dat o cutie cu o alifie mpotriva leprei i o sticl cu un ulei care putea vindeca rgueala. Cizmarul i ddu Isabelei alifia i uleiul i astfel fata se vindec i de lepr i s c a p i de rgueala. Apoi a luat-o acas i s-au cstorit. 171

Dup cteva zile, au pornit s fac o vizit mamei Isabelei i tatlui ei vitreg. n palatul regelui de la Colchester toat lumea participa la un splendid banchet, banchetul de adio dat n cinstea lui Joanna i a soului ei care urmau s plece a doua zi. Ct de surprins a fost regina cnd nu a vzut nici o caleac cu cai albi graioi i cu frie btute n pietre i nici un mndru prin ci doar un cizmar care se uita cu un ochi la fin i cu altul la slnin, mergnd la braul fiicei ei Isabela ! La nceput, regina de-abia a putut deschide gura de furie i ciud. Unde ai gsit pocitania asta ? a strigat ea n sfrit. i de ce, m rog, nu eti frumoas ca fiica mea vitreg ? De ce nu-i este vocea mai plcut ca a unei privighetori i de ce m rog nu te-ai cstorit cu un rege ca s te ntorci acas cu o caleac tras de opt cai ? Apoi regina s-a necat de furie, i-a venit ru i a trebuit s fie dus n camera ei. Dar niciodat nu i-a mai venit n fire i la scurt timp dup aceea a murit de furie i suprare. Regele din Colchester a considerat c cizmarul era un so bun pentru fiica lui vitreg Isabela, dar nu putea s-i ierte Isabelei c adusese nefericirea asupra Joannei aa c i-a spus cizmarului c-i va da o sut de lire ca s-i deschid un atelier, cu condiia s se retrag cu soia ntr-un col ndeprtat de ar, ct mai departe de Colchester. Aa au plecat cei doi cu o sut de lire i s-au inut de cuvnt, nemaitulburndu-l niciodat pe rege. Dup aceea, regele a plecat s stea un timp cu fiica lui Joanna i tnrul rege i mult s-au mai distrat i bucurat mpreun astfel c, de la o vreme, au uitat cu totul necazul provocat de bogata i rutcioasa mam vitreg.

172

fost odat un flcu, pe nume Peter, care tria ntr-un sat cu btrna lui mam, vduv de muli ani. Era un biat blajin, nalt i puternic, dar era srac cu duhul nevoie mare. De-abia reuea s numere ginile din gospodrie dei nu erau cu totul dect o duzin ; dac cheltuia trei peni dintr-un iling, habar n-avea ct rest trebuie s primeasc. Ct despre mersul la pia, apoi s nu credei c s-a dus vreodat la cumprturi i-a scpat fr s fie nelat. Nu se poate spune ns c nu avea bunvoin ori c era lene. Pur i simplu, aa se nscuse, fr dram de minte. Vai de mine, mam, se vita el, dac m-a fi nscut i eu cu puin minte, nu i-a fi dat atta btaie de cap i n-ai mai fi avut motiv s te ngrijorezi din cauza mea. Nu-i nimic, Peter, biatul mamei, i rspundea ea oftnd. E adevrat c n-ai minte, dar eti biat de treab i zdravn ct doi, aa c nu-i mai bate capul. Du-te mai degrab sus i adu-mi trei nasturi s i-i cos la surtuc, dar bag-i minile n cap c trei i nu doi ca s nu mai vorbim de patru. Cu toat ncurajarea mamei, Peter continua s fie tare necjit c-i atta de neghiob i o tot btea la cap pe mama lui nct sraca vduv nu mai avea pic de linite. n sfrit, ea i-a spus :
173

Ei bine, dac vrei s faci rost de niic minte, ia du-te pn la femeia cea neleapt care are colib pe deal. Se zice c este foc de priceput, i-mi dau cu prerea c te-o putea ea ajuta cu ceva din attea cri magice i leacuri cte le are. Aa c, dup ce i-a terminat treaba, Peter a urcat dealul pe vrful cruia a gsit coliba femeii nelepte. Din horn ieea un fir de fum i o pisic neagr se ntindea somnoroas n prag. Ei, sta-i semn bun, spuse Peter, i btu la u. Neprimind nici un rspuns, a apsat uor pe clan i s-a uitat nuntru. O vzu pe btrn scociornd cu vtraiul n focul pe care se afla o oal neagr. Nici nu s-a ntors i nici n-a scos o vorb, aa c Peter a intrat i a spus : Bun Btrna n foc. Cred c mine o s plou, a continuat Peter. Dar btrna tcea chitic. Dar s-ar putea i s nu plou, a adugat el, ntrebndu-se ce s mai spun dup aceasta. Btrna ns continua s ae focul. Ei, tii ceva, a zis Peter, atta am avut de spus despre vreme, aa c acum am s-i spun psul pentru care am venit. Snt un flcu c a m srac cu duhul i am venit la dumneata s vd dac nu poi s-mi faci i mie rost de puin minte. mata.... Minte ? doreti. doreti ? O minte obinuit, rspunse Peter. Nici prea bun, nici prea rea, ca a celorlali oameni de pe aici. Foarte bine, spuse femeia cea neleapt. Vei avea o minte c u m i dorete inima, dar mai nti trebuie s te duci i s-mi aduci inima acelui lucru care-i place ie mai mult i mai mult. Pricepi ? i, dup ce mi-ai adus-o, trebuie s-mi rspunzi 174 Dac-i zise vorba btrna, de ntorcndu-i regeasc, capul spre flcu de pentru prima oar. Aa, deci. Dar asta depinde de ce fel de minte minte soldeasc sau nvtor, atunci te pot ajuta cu drag inim. Ce fel de minte tii ziua, n-a femeie nici neleapt! Frumoas-i o vorb i a vremea s azi. sufle scos continuat

i la o ghicitoare

ca

lmuresc

dac mi-ai adus

exact

lucrul pe care i l-am cerut. i acum, la treab. Fr s mai atepte vreun rspuns, femeia a luat oala de pe foc i a dus-o n buctria din spate, fr s-1 mai c o n d u c pe Peter pn la u. Peter a cobort dealul, gndindu-se la ce-i spusese femeia cea neleapt. Auzi trenie, inima lucrului care-mi place mie cel mai mult ! Care-o fi lucrul la, m rog ? Grea povar pe capul lui Peter s se gndeasc la ceva la care nu se mai atunci. gndise pn Cnd a ajuns acas, i-a destinuit mamei lui ceea ce-i n sfrit, i-a spus :

spusese btrna neleapt i mama lui Peter a nceput i ea s chibzuiasc. Cum s nu, nu-i mare lucru s-i rspund. Nimic nu-i place ie mai mult pe lumea asta dect o bucat bun de slnin. Aa c du-te de taie scroafa cea btrna, scoate-i inima i du-o btrnei nelepte. Peter a tiat scroafa, i-a scos inima i, a doua zi, pe nserat, s-a dus cu ea la coliba btrnei de pe deal. Btrna cea neleapt sttea pe un scaun lng foc, citind dintr-o carte groas. Nu a ridicat ochii din carte, aa c Peter a pus inima pe mas. Iat-o, i-a zis el. Asta-i inima lucrului care-mi place mie cel mai mult. Eti mulumit ? Btrna a ridicat ochii din carte. Ia spune-mi ce poate alerga fr picioare ? repet flcul, scrpi Ce poate alerga fr picioare ? capul. Btrna a continuat s citeasc. gura. tii c e v a ? Habar n-am. Atunci nseamn c nu mi-ai adus aa c ia-i tlpia. Ce s fac srmanul Peter ! A luat inima scroafei i a plecat din nou acas. 175 ceea ce i-am cerut n sfrit, Peter a deschis

nndu-se n c a p i scotocindu-i creierii pn a nceput s-1 doar

Cnd a ajuns n preajma colibei lui a zrit o mulime de oameni stnd n prag i a auzit plnsete de femei. Atunci a aflat c btrna lui mam czuse bolnav la pat, aa dintr-o dat, i c era gata -i dea sufletul. A intrat n colib i a nchis ua. Btrna era, ntr-adevr, tare slbit. Peter i-a dat seama c nu mai e nimic de fcut, aa c a ngenunchiat lng pat i i-a luat mna. Ia-i adio de la mine, fiule, a optit ea, pentru c te voi prsi curnd. Dar acum c te-ai dus la btrna neleapt i i-ai fcut rost de nite minte nu mai am nici o grij cci vei fi n stare s vezi de tine i fr ajutorul meu. Lui Peter nu-i prea venea s-i spun c nu fusese n stare s rspund la ghicitoarea femeii. Fr s-i mrturiseasc adevrul i-a srutat mama i a zis: Cu toate acestea, mam, tare o s-i mai duc dorul. Adio, buna mea mam, adio ! Adio, fiule ! Spunnd aceste ultime cuvinte a nchis ochii, a zmbit uor i a murit. Peter a stat vreme ndelungat ngenunchiat lng pat, plngnd de i se rupea inima pentru c orict ar fi vrut, nu putea s-i stpneasc uvoiul de lacrimi. Se gndea la toate cte fcuse mama lui pentru el, cum l crescuse de mic, cum i lecuise rnile de la czturi, cum i fcea de mncare, i crpea hainele i-i vorbea i cum i ineau unul altuia de urt la vreme de sear. Se ntreba cum o s se descurce fr ea, pentru c, dintre toate fiinele de pe pmnt, pe ea o iubise cel mai mult. Dar n clipa aceea s-a gndit la vorbele femeii nelepte: Adu-mi, i spusese ea, inima lucrului care-i place cel mai mult n lumea asta. Asta n-am s-o fac, chiar dac mi-ar da ct minte este pe tot pmntul sta. Dar, n dimineaa urmtoare, s-a gndit c ar putea s-i duc btrnei nelepte corpul iubitei lui mame, fr s-i scoat inima, mai ales c, mai mult ca oricnd, acum avea nevoie de puin minte. Aa c a pus-o uurel pe mama lui ntr-un sac i s-a dus cu el pe deal. Nu i-a fost greu s o fac pentru c mama
176

lui fusese o femeie mrunic i slab i, n definitiv, el avea putere ct doi flci la un loc. A aezat trupul n coliba btrnei i a spus : A c u m chiar c i-am adus lucrul pe care l iubesc mai presus de orice. F bine i Iat trupul iubitei mele mame care a murit. d-mi mintea pe care mi-ai promis-o.

Spune-mi mai nti, zise btrna, ce este galben i strlucete, dar aur nici pe departe nu este ? Ce este galben i strlucete i nici pe departe aur nu este ? zise Peter complet zpcit. Adic.... Dar flcul nu putea da de captul ghicitorii orict s-ar fi omort, aa c pn la urm a zis : Habar n-am. D a c n-ai habar, nici minte n-o s capei astzi. niciodat ! Auzind aceasta, Peter a ridicat sacul n care se afla corpul mamei lui i a plecat. D a r era prea amrt ca s se duc acas aa c s-a aezat pe marginea drumului i a nceput s plng. Nu sttea el de mult vreme acolo cnd, deodat, auzi o v o c e blnd chiar lng el. A ridicat privirea i a vzut o fat nemaipomenit de frumoas care-l privea cu un zmbet blnd. Ce-ai pit ? l-a ntrebat ea. M ntristeaz s vd un flcu zdravn ca tine att de necjit. Zdravn, dar srac cu duhul, a zis Peter. N-am nici un pic de minte i acum m a m a a murit i am rmas singur. Cum am s m descurc de acum ncolo, habar n-am. N-are cine s-mi fac de mncare, s-mi crpeasc hainele, s fac cumprturi i cel mai ru i mai ru e c nu mai are cine s-mi vorbeasc i s m nveseleasc la ceas de necaz. Te v o i ajuta eu, i rspunse Jenny, cci acesta era numele fetei. Un prostu ca tine trebuie s aib pe cineva care s vad de el. P o t s vin i s te-ngrijesc ? D a c vrei, spuse Peter, dar ai s descoperi c snt mai prost dect cel mai prost om dac nu fac rost de minte de undeva. 177 Eti ntr-adevr, prostnacul prostnacilor i cred c nu vei avea minte

Nu-i nimic, spuse Jenny. Oamenii zic c omul cel mai prostnac e cel mai bun so. Vrei s m iei de nevast ? tii s faci de mncare ? tii s coi i s crpeti ? Mai ntrebi !? tii s numeri oule i s ii socoteala banilor ? Mai bine ca mine, nimeni nu o poate face. Atunci dac vrei s te mrii cu mine, eu cu drag inim te iau, czu la nvoial Peter. i aa au plecat cei doi mpreun i dup ce au nmormntat-o pe mama lui Peter i tot satul a jelit-o, s-au cstorit i i-au fcut cminul n bordeiul vechi al lui Peter. i nu trecu mult ap pe grl ca Peter s-i dea seama, aa prostnac c u m era, c avea o nevast pe cinste. Fcea de mncare, cosea, crpea, spla i tot timpul era vesel i ngduitoare. Dar Peter nu se mai stur admirndu-i blndeea i veselindu-se auzindu-i vorbele de ag. Dar s nu credei c Peter era mai prejos ca brbat. i el muncea cu bucurie ct se poate de spornic. Nimic nu era prea greu pentru el, dac nu trebuia s-i bat capul i s fie nevoit s gndeasc. Nici o greutate nu era prea grea de ridicat i nici o distan nu i se prea prea lung de strbtut. i cea mai mulumit din cte au trit vreodat n sat. tii ceva, Jenny, zise Peter ntr-o sear. Cred c din toate fiinele de pe pmnt, eu pe tine te iubesc cel mai mult. Numai c vorbele astea i-au dat o idee. Snt sigur c btrna neleapt n-a vrut s-mi cear s te o m o r i s-i duc inima ta. Crezi c ar fi putut s-i treac aa ceva prin cap, Jenny ? ntr-adevr, e imposibil s-i Sper c nu, spuse femeia. Ca s nu mai ntindem vorba, cei doi formau perechea cea mai fericit ntreb Peter. Cum s nu, rspunse Jenny.

fi cerut aa ceva. Ai auzit-o tu c u m v a pomenind de o m o r ? Dar de ce nu m duci la ea, aa vie c u m snt, cu inim cu tot. Bun idee i-a venit, spuse Peter. Dar mai nti, ar trebui s vezi dac poi rspunde la ghicitori. Ia rspunde la asta. Ce poate alerga fr picioare ? 178

Ce altceva dect rul ? rspunse Jenny. Asta nu a fost grea. Rul ? a repetat prostnacul. Cum s nu, ai dreptate. Oare c u m de nu mi-am dat seama? Dar, i-a rspunde-mi la asta : Ce este galben i strlucete dar aur nu este ? Soarele, rspunse Jenny, fr s stea pe gnduri. La ghicitoarea asta puteam s-i rspund i la vrsta de cinci ani. Soarele !? repet Peter uimit de rmsese cu gura cscat. D a , strlucete, asta-i sigur. i este i galben i aur nu-i. Stranic minte ai tu, Jenny ! D a c chibzuiesc bine, nu cred s fie n Anglia un brbat care s aib o nevast att de deteapt. Hai, repede, s v e d e m dac de data aceasta btrna nu-mi d puin minte ca s m potrivesc i eu ct de ct cu tine. S-au dus pe deal mpreun i Mtu neleapt, spuse au gsit-o pe btrna acas. Peter, n sfrit, i-am adus

fiina pe care o iubesc mai presus de orice. Iat-o cu inim cu tot. D a c nu-mi dai mintea pe care i-o cer nici de data asta, nseamn c nu eti neleapt ci doar o prefcut care neal lumea. edei, amndoi, spuse btrna. S-au aezat. Btrna s-a ntors ctre Peter i i-a zis : Ei, acum ascult picior, apoi are dou i la urm patru ? Srmanul Peter s-a gndit ce s-a gndit, n-a gsit. Dar Jenny i-a optit la ureche : Mormolocul. Hai repet, mormolocul. Mormolocul, rspunse Peter prompt. Btrna i zise : Aa-i. A c u m vd c ai mintea pe care i-o doreai i ea se afl n capul nevestei tale. D a c un brbat are o nevast deteapt, ea e mintea de care are el nevoie. i acum, vedei-v de drum i altdat s nu m mai batei la cap. Peter i Jenny s-au ridicat, i-au mulumit btrnei i i-au vzut de drum. Cum coborau ei aa dealul, Jenny fredona ncet un cntecel, n t i m p ce Peter tcea mlc i se scrpina n cap. 179 dar rspuns tot ghicitoarea

mea i vezi de-i poi da de capt. Ce nu are la nceput nici un

La ce te gndeti ? 1-a ntrebat ea cu blndee, oprindu-se n mijlocul cntecului. Peter nu s-a mai scrpinat n c a p dar n-a scos nici o vorb. n sfrit, dup o vreme, i-a rspuns : c am o nevast mai Desigur, tu i-ai dat femeii rspunsul pe a continuat el mirat i M gndeam ct de mndru snt mult dect deteapt. care-l atepta. i cu toate acestea,

cu toate acestea, pur i simplu nu-mi dau seama c u m de n-are m o r m o l o c u l nici un picior, apoi are dou i la urm patru. M tot ntreb i m t o t minunez i tot nu p o t nu-i dau de capt. nelege. Pur i simplu

180

fost o d a t un biat pe care-l chema R o b i n i care tria ntr-un bordei mpreun cu tatl lui. Din re tatl era un om ce-i ieea uor din fire i Srmanul R o b i n , prea blnd cu fiul lui. s fac ceea nefericinu era de

dei biat

treab, era c a m nepriceput i nendemnatic, nereuind ce de obicei fac bieii ca s strneasc de prin gospodrie i admiraia tailor lor. Muncea ct putea, dndu-i toat osteneala, i fcea toate treburile din grdin. D a r tatl lui l chelfnea ori de cte ori ceva nu mergea bine aa c R o b i n nu era deloc fericit. Dar, fiindc biatul era blnd i l iubeau. cam prostnac, vecinii El le ddea totdeauna binee, cu un zmbet prietenos,

cnd treceau pe drum pe lng el i nu era niciodat prea ocupat ca s le dea o mn de ajutor. ntr-un bordei din apropiere, n acelai sat, tria o btrnic v d u v i fiica ei, Margareta. Margareta i R o b i n s-au ndrgostit curnd unul de altul i R o b i n i-a ntrebat tatl dac-i permite s se cstoreasc cu Margareta i dac o poate aduce acas de soie. S te nsori ?! i-a rspuns tatl, auzi, vrea s se nsoare ! i cu ce o s-i ii nevasta, p o t s te ntreb, cnd nu eti n stare s te ntreii pe tine ? Sper c nu te atepi ca eu s v ntrein pe amndoi. nainte de a te gndi la nsurtoare, mai bine ai cuta un mijloc cinstit s ctigi o b u c a t de pine. A c u m , pleac i sap varza pentru c e npdit de buruieni. 181

Bineneles c R o b i n s-a gndit la spusele tatlui su i ntr-o minunat zi de primvar, s-a hotrt s plece n cutarea unei c o m o r i s a u n orice caz dac nu o comoar, cel puin att ct i-ar trebui lui i Margaretei s triasc. Nu i-a spus tatlui unde pleac de team c acesta l-ar m p i e d i c a ; pe lng aceasta, ca s spun adevrul, nici el nu prea tia ncotro s-o ia. Dar era o diminea de primvar i el era tnr i puternic i nimic altceva nu mai conta. n schimb, i-a spus Margaretei i cei doi i-au luat rmas bun, R o b i n promind s se ntoarc ntr-un an sau chiar mai repede. Cnd s-a deprtat binior de satul natal, a nceput s caute de lucru. Spunea oamenilor pe care-i ntlnea c-i caut norocul. Auzind aceasta, oamenii rdeau i-i spuneau c prin acele locuri n-o s dea de norocul lui. ncepuse s cread c niciodat nu va gsi de lucru pe acolo, darmite o comoar, cnd drumul pe care apucase t o c m a i trecea printr-o pdure aa de ntunecoas c srmanul R o b i n mai s dea jos o btrn care adunase nite surcele. Surcelele i-au czut din brae i s-au mprtiat toate pe drum. Iart-m, mtu ! s-a scuzat R o b i n . mi pare tare Stai i te odihnete surcelele i am s i le car i pn acas. Eti tare nendemnatic, a spus btrna, dar tiu c nu vrei s faci nimnui nici un ru. R o b i n nu a prea luat n seam ce a spus btrna pentru c era obinuit s rile n spinare. Din ce-i ctigi pinea, tinere ? a ntrebat btrna. Nu am din ce, mtu, a rspuns Robin. Vai de mine, vai de mine, fiind tu nendemnatic, i-a spus btrna, vei fi dar trebuie s faci ceva. a ntrebat ea. i se spun nendemnatic. ndat a adunat lemnele czute i le-a legat i a pornit-o dup btrn cu vreascuru. pe marginea drumului i eu am s adun

R o b i n i-a spus c e n cutare de lucru. La ce te pricepi ? La orice, a rspuns Robin. Ei bine, dac vrei s intri n slujba mea, a spus btrna, am s-i dau cas i mas i la sfritul unui an de munc am s 182

te pltesc bine. Eti c a m prostnac dar eti puternic i a zice c ai i bunvoin. Aa-i, i mulumesc din suflet mtu, crede-m. Aa a intrat R o b i n n slujba btrnei i a muncit pentru ea ct de bine a putut timp de un an i o zi. Tia lemne, fcea focul, spa n grdina de legume, hrnea ginile, spla farfuriile, ntr-un cuvnt, fcea de toate numai norocul nu i-l cuta. dar i eu i-am Stranic ai mai muncit, spuse btrna,

promis s te rspltesc. Iat, ia mgarul meu i du-te. 183

Mulumesc din inim, mtu, spuse R o b i n politicos, ntrebndu-se ce naiba s fac cu un mgar. De mncat nu-l putea mnca, de hrnit nici vorb. Singurul lucru pe care putea s-l fac era s-l vnd. i iat-l pe R o b i n cu leafa pe un an de munc : un dobitoc maroniu-cenuiu i tare ncpnat, cu dou urechi lungi i cu o mutr de mgar care-i ddea impresia c face pe deteptul. E un mgar foarte bun, a continuat btrna. c-l de urechi i trage-l bine. R o b i n fcu ce i se ceruse. Prinzndu-l pe mgar de cele dou urechi, trase de ele ct putu de tare. Deodat, mgarul a ncetat de a mai face pe neleptul i spuse I-ha, i-ha ! i din gur i se revrs un uvoi de monede de aur i de argint. Ei, vezi, spuse btrna. Nu e o leaf prea rea pentru un an de munc. A c u m , du-te acas i fii atent s nu pierzi mgarul pe drum. Rmas b u n i-i urez mult noroc. Fr nici o alt vorb i fr s atepte vreun cuvnt de mulumire, btrna a intrat n bordei, lsndu-l pe R o b i n afar n drum, cu mgarul lng el. R o b i n l-a mai tras de urechi o dat ca s vad dac nu c u m v a visa. Dar nu, era adevrat. D i n nou se revrs un uvoi de aur i argint, chiar n drum, la picioarele lui. Hai ! a strigat R o b i n , nemaizbovind nici mcar ct s ridice monedele de pe drum i pornind-o spre cas. Cu mult nainte de a-i zri n deprtare satul, s-a lsat noaptea, aa c el s-a hotrt s trag la vreun han. A tras la primul han care arta mai actrii, i-a dus mgarul legat de un stlp. Vreau un pat bun pentru noapte i o mas pe cinste, spuse R o b i n de ndat ce a aprut hangiul. Poftim nuntru, spuse acesta. Vzndu-l hangiul i-a dat seama c R o b i n era, dup haine, un biet srntoc. i dau i de mncare i un pat n care s dormi, i-a spus hangiul, dar va trebui ca mai nti s-mi plteti. Cu drag inim, spuse R o b i n . Ateapt o clip i am s-i aduc banii. 184 n curte, i l-a Ia apu-

Robin s-a dus n curte, 1-a tras bine de urechi pe mgar i s-a ntors napoi n han, peste o jumtate de minut, cu o mn de argini. Hangiul lu banii, i ddu lui Robin o mas pe cinste, l conduse ntr-o camer care strlucea de curenie i-i oferi un pat artos cu saltea de puf. Cnd Robin s-a aezat s se odihneasc peste noapte, hangiul s-a strecurat n curte. l pndise pe Robin printr-o crptur din u i zrise cum acesta obinuse banii i ca urmare hotrse s-i fure mgarul. A luat mgarul lui Robin i l-a nchis ntr-un grajd, iar n locul lui a legat un mgar de-al lui. A doua zi diminea, hangiul l-a ntrebat pe Robin dac se odihnise bine, i-a pregtit micul dejun i i-a artat drumul spre cas. Dac nu zboveti pe drum, pe la prnz vei fi acas, i-a spus hangiul. Acestea fiind zise, Robin i-a mulumit, a apucat de frnghia din jurul gtului mgarului, a ndemnat dobitocul la drum i a pornit-o spre cas. Cnd a ajuns acas, tatl s-a bucurat s-l vad, pentru c dei nu-i artase biatului prea mult buntate, i simise totui lipsa. Pe lng aceasta, se cam sturase s fc el toate treburile din jurul casei. Bine ai venit acas, i-a zis tatl. Unde ai fost? Tat, a rspuns Robin, am muncit un an ntreg i am fcut avere. Acum m-am ntors acas s-i cer binecuvntarea s m nsor cu Margareta. Ce-i atta grab, ce-i cu atta grab ? Ce-ai spus de avere? Vino mai nti i-mi arat simbria. Mgarul acesta este simbria mea, a rspuns Robin. Asta-i tot ce i-au dat pentru un an de munc ? Mi biete, cu att nu prea te poi nsura ! Nu te pripi tat, rspunse Robin. Acesta nu este un mgar obinuit. Ia trage-l de urechi. Aa, trage-l zdravn de urechi.

Tatl fcu ceea ce-i ceruse fiul dar, in loc s reverse un uvoi de monede de aur, mgarul a ntors brusc capul i l-a mucat de mn i, pe deasupra, i-a mai dat i o lovitur zdravn la fluierul piciorului. Ei ! Ce mecherie mai e i asta ? spuse tatl. mi pare ru tat, spuse R o b i n . Sincer mi pare ru. Acesta nu-i mgarul pe care l-am primit drept simbrie. Poate n-o fi. D a r tu eti tot mgarul care ai fost din totdeauna, fiule ! Mai bine ai pleca din nou s ncerci s faci avere. i cnd te ntorci data urmtoare, s nu mai faci glume prosteti cu tatl tu. Srmanul R o b i n care, desigur, habar nu avea c u m tlharul de hangiu i furase mgarul fermecat, nu tia ce s mai spun, aa c s-a dus s-i spun Margaretei ce se ntmplase. Ea i-a urat mai mult n o r o c de data aceasta i, a doua zi, el a luat mgarul de cpstru i a plecat, nc o dat, s-i caute norocul. Nici nu se fcuse de prnz i R o b i n a dat de un tmplar care ncerca s care o scndur groas n atelier. Robin a apucat scndura de un capt i i-a dat o mn de ajutor. Caut de lucru, i-a spus Robin. Nu snt prea iste dar pot mnui ferstrul i ciocanul, s aduc i s car una i alta, s mtur n tmplrie i s fiu folositor la tot soiul de treburi. S-a ntmplat c acel meter era tocmai n cutarea unui flcu ca R o b i n . I-a spus c-i va da cas i mas timp de un an i dac pn la sfrit, i va da osteneala i va da i o simbrie. Aa c, din nou, R o b i n s-a apucat s lucreze din greu de diminea pn-n noapte, t i m p de un an i o zi, i la sfritul anului tmplarul i-a spus c a fost mulumit de el i c-i va da simbria. Aa c a luat o mas de lemn i a pus-o n faa tnrului. Uite, spuse tmplarul, cred c ai s fii prea mulumit cu simbria asta, pentru c aceasta nu-i o mas obinuit. R o b i n a privit-o. Era o mas destul de bun dar nu-i venea deloc n cap ce o s fac cu ea. Comand-i s se ntind, i spuse tmplarul. ntinde-te, mas ! i-a comandat R o b i n i, deodat, s-a auzit un z g o m o t ce semna cu fonetul vntului i masa s-a um186

plut de tot felul de bucate, din cele mai grozave pe care le vzuse ceuri. Robin vreodat. Puteai vedea curcan rumenit, cartofi, mazre verde, budinc i smntn i tot felul de sosuri i dulTotul era aranjat pe minunate farfurii de argint care aa c ce-ai strluceau de curenie. E tocmai vremea prnzului, zise tmplarul, spune dac tu i cu mine ne-am aeza i ne-am bucura, osp-

tndu-ne din toate buntile pe care ni le ofer masa ? Aa c s-au aezat unul n faa celuilalt i s-au apucat s se nfrupte. R o b i n nu mai gustase n viaa lui dintr-o mncare aa de minunat. D u p aceasta, tmplarul a spus : a ordonat Robin. Brusc, s-a auzit A c u m , spune-i s se strng. Strnge-te, mas ! n aer un fonet i toate farfuriile i resturile de mncare au disprut, masa rmnnd goal i curat ca mai nainte. Robin i-a mulumit tmplarului, i-a luat rmas bun, a legat masa de spatele mgarului i a pornit din nou s p r e cas. Noaptea a cobort cu mult nainte ca el s ajung n apropierea satului su i, dnd din nou de hanul unde i petrecuse noaptea cu un an nainte, s-a hotrt s trag din nou acolo. L-a ntrebat pe hangiu dac i-ar putea nchiria pe o noapte. Cum s nu, spuse hangiul, dar nu prea am ce s-i dau la cin pentru c nu avem n cas dect nite pine veche, o bucat de brnz i o halb de bere. Nu face nimic, spuse R o b i n . Ia uit-te aici! Mas, ntinde-te, ordon el, ntinde-te ! Din nou s-a auzit acel z g o m o t ciudat i masa s-a umplut iari cu bunti. Hangiul i R o b i n s-au aezat unul n faa celuilalt i dup ce au mncat pe sturate, R o b i n s-a descotorosit de vesel n acelai fel. Hangiul i-a mulumit pentru osp, dar n-a fcut nici o remarc n legtur cu masa nzdrvan pentru c el deja se hotrse s o fure, aa c u m furase i mgarul. Cnd a fost sigur c R o b i n a adormit i nu e nici un pericol s fie descoperit, hangiul a dus masa nzdrvan ntr-o mai retras i a pus n locul ei o mas obinuit, care camer nu se 187 o camer

deosebea de cealalt

chiar

dac te

uitai atent la ea. Apoi, a

comandat o mas de la masa fermecat, a dus farfuriile n salon i le-a pus pe cealalt mas. Cnd R o b i n a cobort s ia micul dejun, hangiul i-a spus c deja i comandase mesei de mncat i but. S-au aezat s se ospteze mpreun. R o b i n i-a spus hangiului c era nerbdtor s ajung acas i s-i arate masa tatlui su. T o c m a i voia s-i c o m a n d e mesei s se strng, cnd hangiul l-a o p r i t : D a c nu te superi, i-a spus el, am s duc farfuriile acestea n buctrie pentru c ar fi pcat s las s dispar nite farfurii i cupe att de minunate. Ct privete mncarea rmas cred c e suficient pentru nevasta mea care va vrea s mnnce cnd se va scula. D a c te nvoieti, n-am s-i mai iau nici un ban pentru gzduire. R o b i n czu de acord, pentru c nu bnuia c hangiul furase masa. R o b i n l-a ajutat pe hangiu s duc n buctrie ce mai rmsese din mncare. Cnd masa a fost golit, a ridicat-o i a legat-o din nou de spatele mgarului. I-a mulumit hangiului pentru ospitalitate i a pornit-o ncet pe drumul lung ctre cas. Cnta n drum spre cas pentru c dormise bine, pentru c ziua se anuna s fie nsorit i pentru c atepta cu nerbdare s o vad din nou pe Margareta i chiar i pe tatl su, deoarece nu-i vzuse pe nici unul de un an ntreg. Cnd a ajuns la bordeiul n care se nscuse, tatl tocmai se pregtea s fac mncarea de prnz. Bine ai venit acas, i-a spus el. Ai venit tocmai la timp s m ajui s cur legumele i s prjesc unca. Nu, nu te grbi, i-a spus R o b i n . Am mncare mai bun dect asta pe spatele btrnului meu mgar. Asta-i simbria mea pe un an de zile, a spus el mndru. Cnd vei vedea de ce-i n stare masa asta, tat, cred c n-ai s te mai mpotriveti cstoriei mele cu Margareta, pentru c, dup c u m vei vedea, voi fi n stare s o ntrein cte zile v o m mai avea de trit de acum ncolo. 188 A adus masa n cas i a aezat-o n mijlocul camerei.

Ce tot ndrugi acolo, mi biete ? i-a zis tatl. Masa asta prpdit e tot ce i s-a dat pentru un an de trud ? Mi-e team, fiule, c n-ai s fii n stare s faci niciodat avere, ct despre nsurtoare mai bine i-ai lua gndul i te-ai hotr s rmi holtei pn la moarte. Ateapt doar o clip, replic Robin. Tat, spune-i mesei s se ntind. Hai, spune-i !... Ei bine, cred c masa nici n-o s m mute i nici n-o s-mi dea o copit n urloaie. Mas, ei, mas, ntinde-te, m auzi ? Dar, desigur, nimic nu s-a ntmplat. De nenumrate ori i-a ordonat R o b i n mesei s se ntind dar totul a fost n zadar, pentru c acea mas nu era dect una obinuit, la fel cu oricare alta. Ei bine, aflai c, de data asta, tatl lui R o b i n s-a nfuriat att de tare nct l-a alungat pe biat din bordei, fr s-i dea nici mcar de mncare i spunndu-i s-i ia o slujb care-i pltit ca lumea. Aa c biatul s-a dus s-i vad iubita. Ea i-a spus s nu despere i s ncerce nc o dat, pentru c aceasta cu siguran c va avea mai mult noroc. de lucru. Nu a mers mult i a dat de un om care ncerca s fac un p o d peste un pru. Omul cioplea trunchiul unui c o p a c care a ntrebat omul. cretea pe malul apei. R o b i n s-a oferit s-i dea o mn de ajutor. Poi s mnuieti toporul ? i nu numai att, a rspuns R o b i n i, ct ai zice pete, s-a urcat pn n vrful copacului. D u p ce s-a aezat bine printre crengile cele mai nalte, el a strigat ctre o m u l de jos s mai dea cteva lovituri de t o p o r copacului. n cteva clipe, greutatea lui R o b i n , aflat n vrful copacului, a fcut ca acesta s cad uor astfel nct acum zcea la pmnt, legnd cele dou maluri ale prului. R o b i n a aprut teafr i nevtmat pe cellalt mal. Omul i-a mulumit pentru ajutor i i-a promis c-l va rsplti. Astea fiind spuse, el a tiat un b zdravn de alun, destul de scurt, i i-a nlturat rmurelele. Ei, i spuse el, cred c bul sta i va fi de mare folos. 189 de data i-au luat r-

mas bun i, pentru a treia oar, R o b i n a plecat din sat n cutare

R o b i n a mulumit omului i a luat bul. cam ciudat, gndea el, pentru c n definitiv,

Era o rsplat dac i-ar fi

trebuit un b i-ar fi putut prea bine tia unul din tufiurile ce se ntindeau de-a lungul drumului. Acesta nu-i un b obinuit, tinere ! spuse omul. Spune-i doar snopete n btaie" i-o s vezi de ce e n stare . R o b i n inu bul n fa i-i spuse : Snopete n btaie, bule, snopete n btaie ! Deodat, bul i-a srit din mn i a nceput s loveasc aerul cu putere, att fereasc din cale. Fii atent, spuse omul, dac cineva ncearc s-i fac vreun ru, ai la ndemn o arm bun. Ia-o, pstreaz-o i fii binecuvntat pentru ajutorul pe care mi l-ai dat. Aa a plecat R o b i n cu bul n mn. i c u m mergea el aa, o idee i-a fulgerat prin cap. Ce s-o fi ntmplat cu mgarul acela nzdrvan ? s-a ntrebat el. Dar cu masa cea miraculoas? Trebuie s mi le fi furat cineva care a pus n loc un mgar i o mas obinuit. numai o singur fiin m-a vzut i, n definitiv, dndu-le comenzile. Desigur... de puternic nct omul a trebuit s i se

houl nu poate fi dect hangiul. Avea tlharul o privire tare viclean, dac m gndesc bine, i snt sigur c el a pus mna pe mgarul i pe masa mea i le-a ascuns undeva. Ei, i cu ct se gndea mai mult, cu att era mai sigur c hangiul i furase bunurile. Am s-i art eu lui, i-a spus R o b i n , i, strngnd puternic bul n mn, s-a grbit pe drumul mare pn a ajuns la han. A btut n u cu bul, a deschis ua, fr s mai atepte rspuns, i a intrat. Robin. i priHangiul a ieit din buctrie s vad cine face atta zarv. I a t tocmai omul pe care-l cutam, spuse aminteti de mine ? Nu pot s spun c-mi amintesc, spuse hangiul, vindu-l iret pe R o b i n , dar cred c eti o persoan tare important dac intri n casa omului fr s atepi mcar s i se deschid.
190

n curnd ai s afli dac snt important sau nu, spuse R o b i n . Ei, acum spune-mi unde-mi este mgarul i unde-mi este masa pe care mi le-ai furat de fiecare dat cnd mi-am petrecut noaptea n nenorocitul tu de han, n cuibul sta de tain pentru hoi care mai e pe deasupra i plin de obolani ? Adu-mi-le imediat, pentru c altfel ai s faci cunotin cu bul sta. Habar n-am de mgarul i de masa ta, a urlat hangiul. n loc de-a amenina oamenii cinstii, mai bine ai... Dar Robin n-a mai ateptat s sfreasc. Deci nu tii unde snt, ai ? Aa deci ? Atunci n-ai dect s-o ncasezi, tinuitor i tlhar de drumul mare ce eti. Snopete-l n btaie, bule, snopete-l ! Zvnt-l zdravn, cinste, m auzi ? i, ca i c u m ar fi auzit, bul a i srit n aer i a nceput s-i dea hangiului cea mai mare tbceal pe care a primit-o n viaa lui. Loviturile se abtur pe spate, pe umeri, pe coaste i picioare, pe cretetul capului pn ce hangiul, urlnd, a rupt-o la fug din camer. Dar bta l urmrea, zbur dup el la etaj, i iari jos, pn ce hangiul s-a ntins pe duumea, acoperindu-i faa cu minile i strignd la R o b i n s cheme bta napoi. Am s-i napoiez mgarul, a strigat el. i dau napoi i masa, numai cheam afurisita asta de de m omoar ! Mgarul e n grajdul bt. din Zu, fundul m bate curii i vrtos i pe

masa-i la etaj, n camera soiei. Cheam odat unealta asta diavoleasc i-i voi da ndrt lucrurile. Aa c, R o b i n i-a comandat bului s se opreasc i l-a prins bine de un capt. ncetase s-l mai bat pe hangiu i sttea cuminte n mna lui Robin. Hangiul s-a ridicat, i-a frecat vntile i, m o r m i n d i vitndu-se, s-a dus la etaj i a adus jos masa lui R o b i n m a s a fermecat. A p o i , s-a dus n spatele hanului i a adus n curte mgarul fermecat. R o b i n i-a cerut mgarului nite bani de aur i mesei de mncare, ca s fie sigur c erau chiar mgarul i masa de care fusese prdat. Apoi, a legat bine masa de spatele mgarului, a apucat bul n mna dreapt, s-i stea la ndemn 191

dac ntlnea tlhari de drumul mare i s-a ndeprtat, fr s mai spun hangiului nici o vorb. i aa i-a fcut R o b i n averea. Cnd a ajuns acas, tatl lui era ntr-adevr fericit s-l vad, de data aceasta, pentru c aducea cu el i bani i hran bun. R o b i n i-a iertat tatl pentru c se purtase urt cu el i cu banii primii de la mgar i-a cumprat o csu artoas n mijlocul satului i i-a luat i un om care s-l ajute la treab. Ct despre Margareta, ea era cum nu se p o a t e mai fericit c R o b i n s-a ntors acas din nou. Nu a trecut mult timp i cei doi s-au cstorit i, cu ajutorul mesei, au oferit cele mai minunate bucate de nunt care s-au dat vreodat nuntailor din acel sat. i, dup aceea, dup cte tiu eu, au trit fericii pn la adnci btrnei.

NOTE * p. 1 0 6 : un picior = 30,479 c m ; un yard = 91,44 c m . * p. 107 : aproximativ 6,7 m. * p. 1 1 0 : un galon aproximativ 4,54 I dup standardul britanic. * p. 1 1 1 : mil = pe uscat, 1 609 m. * p. 1 1 6 : aproximativ 9,15 m. * p. 131 : n fiecare an, la 1 noiembrie, are loc n City of L o n d o n , vechiul nucleu al Londrei de azi, ceremonia fastuoas a instalrii noului primar.

Redactor : A D A F R T I Tehnoredactor : M I H A I B U J D E I A p r u t 1981. Format 7 0 X 1 0 0 / 1 6 . Coli tipo 12 Bun de tipar la 5.V.1981 Editura Junimea, str. G h e o r g h i Dimitrov, 1 IAI - R O M N I A Tiparul executat sub c o m a n d a 266 la ntreprinderea poligrafic lai strada 7 Noiembrie nr. 49