Sunteți pe pagina 1din 95

O piatra pe cer

Isaac Asimov

CAPITOLUL l NTRE UN PAS I CELLALT Cu dou minute nainte de-a prsi pentru totdeauna Pmntul pe care-l tia, Joseph Schwartz se plimba agale pe strzile plcute din suburbia Chicago-ului, recitnd n gnd nite versuri de Browning. Faptul ar fi prut surprinztor unui ins oarecare, fiindc Schwartz cu greu ar fi putut trece drept genul de om care s recite din Browning. Arta exact ceea ce era: un croitor la pensie, total lipsit de ceea ce pedanii de azi numesc "educaie clasic". Totui, firea sa iscoditoare l ndemnase s-i cheltuiasc o bun parte din timp cu tot felul de lecturi, reuind s-i nsueasc o spoial de cultur mai din toate i, ajutat de o memorie neobinuit, pstrase totul n bun rnduial. Pe cnd era mai tnr, citise i recitise poemul Rabbi ben Ezra de Browning, nct l nvase pe dinafar. Nu-l prea nelesese n cea mai mare parte, dar cele trei rnduri de la nceput i mergeau la inim n ultimii ani. n aceast nsorit diminea de var a lui 1949 le intona din nou, ascultndu-le ecoul n adncul tcut al minii. Vino s mbtrnim mpreun! nc nu am trit ce-i mai frumos, Sfritul vieii, pentru care a fost un nceput... " Schwartz simea asta din plin. Dup o tineree frmntat n Europa i dup zbuciumul primilor ani petrecui n Statele Unite, i surdea perspectiva unei btrnei linitite. Avnd cas i bani pui deoparte, i putea permite s se pensioneze, ceea ce i fcuse, dealtfel. Ce griji mai puteau veni acum, cnd avea o soie sntoas, dou fete mritate i aranjate la casele lor i, pe deasupra, un nepoel care s-i bucure aceti ani frumoi? Mai exista bomba atomic, desigur, i tot felul de zvonuri sumbre despre un al treilea rzboi mondial, dar Schwartz avea ncredere n buntatea naturii umane. Nu credea c va mai fi un rzboi; c Pmntul avea s mai cunoasc vreodat iadul fierbinte al exploziei unui atom aruncat la mnie. Zmbea aadar ngduitor copiilor ce treceau pe lng el, urndu-le n gnd o cltorie rapid i nu prea grea de-a lungul tinereii pn la pacea celor mai frumoi ani ce-l ateptau pe el acum. Ridic piciorul pentru a sri peste o ppu de crpe, zmbind n prsirea ei acolo, n mijlocul drumului, ca un copil al nimnui. nc nu atinsese din nou pmntul ... n alt parte a oraului Chicago se afla Institutul de Cercetri Nucleare. i aici existau poate unii care aveau teoriile lor despre buntatea fundamental a naturii umane, dar le era oarecum ruine de ele, fiindc nu se inventase nc nici un instrument de msurare a ei. Adesea era suficient s se gndeasc la acest lucru, pentru a dori s cad trsnetul ca s mpiedice natura uman (i blestemata ingeniozitate uman) s transforme orice descoperire interesant i nevinovat ntr-o arm de distrugere. i totui acelai om, pe care contiina nu-l obliga s-i nfrneze interesul pentru cercetri nucleare ce-ar fi putut duce ntr-o zi la pieirea unei jumti din populaia globului, ar fi fost gata s-i rite viaa pentru a salva pe oricare din semenii si. Ceea ce atrsese atenia doctorului Smith fusese lumina albstruie din spatele chimistului. Trecnd prin faa uii ntredeschise, i aruncase o privire nuntru. Chimistul, un tnr jovial, fluiera n timp ce agita un pahar gradat, n care msura volumul unei soluii. O pulbere alb se rostogolea lene n masa lichid, dizolvndu-se ncet. Asta a fost tot. Apoi, instinctul ce-l oprise din drum pe doctorul Smith l fcu s acioneze. Se repezi nuntru i, apucnd o rigl, mtur cu ea tot ce se afla pe pupitru. Se auzi ssitul fatal de metal topit. Doctorul Smith simi o pictur de sudoare prelingndu-i-se la rdcina nasului. Tnrul privea fr s priceap planeul de beton pe care metalul argintiu se solidificase n pete subiri. Radiau nc o cldur puternic. - Ce s-a ntmplat? ntreb el pierdut. Doctorul Smith ridic din umeri. Nici el nu tia prea bine. - Nu tiu. Dumneata trebuie s-mi spui ... Ce fceai aici?

- Nu fceam nimic, scnci chimistul. Nu era dect un eantion de uraniu brut. Efectuam o determinare de cupru electrolitic. Nu-mi pot imagina ce s-a ntmplat. - Nu tiu ce s-a ntmplat, tinere, dar pot s-i spun c am vzut deasupra acelui creuzet de platin o lumin albstruie. Radia puternic. Uraniu, spui? - Da, dar uraniu brut, care nu-i periculos. Concentraia e doar o condiie esenial a dezintegrrii, nu? i umezi repede buzele: Credei c e vorba de dezintegrare, domnule doctor? Nu e plutoniu i nu a fost bombardat. - i, continu doctorul Smith gnditor, se afla sub masa critic. Sau, cel puin, sub valorile cunoscute de noi. Examin pupitrul de steatit, vopseaua ars i bicat a dulapurilor i urmele argintii de pe pardoseal. - i totui, continu el, uraniul se topete la aproximativ 1800 grade Celsius, iar fenomenele nucleare nu sunt suficient de bine cunoscute ca s ne putem pronuna cu uurina La urma urmelor, atmosfera de-aici trebuie s fie plin de radiaii ntrziate. Ai grij, biete, cnd se rcete metalul, s fie rzuit, colectat i analizat cu grij. Privi gnditor n jur... Deodat se ndrept spre peretele din fa, pipind nelinitit un punct cam la nlimea umrului. - Ce-i asta? Aa a fost mereu? - Ce anume, domnule doctor? Tnrul se apropie nervos, examinnd locul indicat de doctorul Smith. Era un orificiu mic, lsat parc de un cui care ar fi strbtut tot peretele, prin tencuial i crmid, lsnd s ptrund nuntru lumina zilei. Chimistul cltin din cap. - Asta n-am mai vzut-o, dar nici nu m-am uitat vreodat cu atenie. Brbatul mai n vrst nu spuse nimic. Se ddu napoi ncet, ajungnd n dreptul termostatului o cutie paralelipipedic, din tabl subire de oel. Apa din ea se rotea n ritmul monoton al agitatorului, iar lmpile cufundate nuntru, servind la nclzire, se aprindeau i se stingeau ntr-o enervant simultaneitate cu cnitul releului. - Dar asta, era? Doctorul Smith i plimb uor unghia n jurul unui punct din partea superioar a laturii mari a termostatului. Metalul era perforat printr-un orificiu minuscul i perfect rotund, situat deasupra nivelului apei. Chimistul fcu ochii mari. - Nu, mai nainte nu era. Pot s jur. - Hm! Exist unul la fel pe partea cealalt? - Ei, drcie! Vreau s spun, exist, domnule doctor! - Bun. Vino n partea asta i privete prin cele dou orificii ... nchide termostatul, te rog. Acum stai pe loc. Puse degetul pe orificiul din perete. - Ce vezi? strig cellalt. - Vd degetul dumneavoastr. Acolo e orificiul? Doctorul Smith nu rspunse. Continu cu un calm ce nu-i oglindea ctui de puin adevrata stare de spirit. - Privete n cealalt parte. Ce vezi acum? - Acum, nimic. - Acolo era ns creuzetul cu uraniu. Priveti exact n locul respectiv, nu? - Aa cred, recunoscu tnrul mai mult fr voie. Doctorul Smith vorbi pe un ton glacial, aruncnd o privire scurt la plcua cu nume de pe ua nc deschis: - Domnule Jennings, aceasta e o chestiune ultrasecret. Te rog s nu vorbeti niciodat, nimnui, despre cele ntmplate, nelegi? - Fii fr grij, domnule doctor. - S mergem, atunci. Vom trimite tehnicienii s verifice radioactivitatea locului, iar noi doi ne vom izola la infirmerie. Chimistul pli. - V gndii la arsuri radioactive? - Vom vedea. Nu se descoperir ns la nici unul urme serioase de radioactivitate. Compoziia sngelui era normal, iar examenul rdcinii prului nu relev nici el nimic deosebit. Senzaia de grea pe care o simeau fu n cele din urm diagnosticat ca fiind de natur psihosomatic. Nu apru nici un alt simptom.

Nimeni din tot Institutul nu putu s explice vreodat cum fusese posibil ca o cantitate de uraniu brut, cu mult sub masa critic i nesupus unui bombardament direct cu neutroni, s se topeasc brusc, radiind o asemenea energie. Singura concluzie era c n fizica nuclear mai existau nc taine ciudate i periculoase. Doctorul Smith nu ndrzni s spun tot adevrul n raportul pe care-l ntocmi n cele din urm. Nu menion nimic despre orificiile din laborator, de faptul c orificiul cel mai apropiat de locul unde fusese creuzetul abia se distingea, cel din partea opus era mai evident, n timp ce ultimul, din perete, aflat la tripl distan de locul cu pricina, era suficient de mare pentru a lsa s treac un cui prin el. Traiectoria dreapt a unei raze putea strbate civa kilometri mai nainte ca rotunjimea Pmntului s-o fac inofensiv i atunci ar fi avut un diametru de trei metri. Apoi, fulgernd n spaiul gol, s-ar tot extinde, slbind mereu o prezen stranie n structura cosmosului. Gndul acesta nu-l mrturisi nimnui. i nici faptul c n dimineaa urmtoare, cnd mai era nc la infirmerie, ceruse s i se aduc ziarele, parcurgnd rubricile cu un scop anume. Atia oameni dispar zilnic ntr-o metropol. i nu alergase nimeni la poliie ipnd cum c ar fi vzut un om (sau poate o jumtate de om) disprnd sub proprii si ochi. Cel puin nu se pomenea de un asemenea caz. n cele din urm, doctorul Smith se sili s uite ntreaga poveste. Pentru Joseph Schwartz, totul s-a ntmplat n intervalul dintre doi pai. Ridicase piciorul drept s sar peste ppu i, timp de o clip, simise o ameeal ca i cum ntr-o fraciune de secund l-ar fi ridicat un vrtej i l-ar fi ntors pe dos. Cnd puse jos piciorul, i pierdu suflul i, lipsit de putere, se prvli n iarb. Rmase mult timp cu ochii nchii... apoi i deschise. Era adevrat! n locul asfaltului, pe care se plimbase cu puin timp nainte, vedea acum iarb. Casele dispruser! Casele albe, fiecare cu petecul su de gazon, niruite n partea aceea, dispruser toate! i nici nu era gazon, ci o iarb npdit de buruieni, nengrijit. Se vedeau i copaci n jur, destul de muli chiar, cu i mai muli la orizont. Abia atunci i ddu seama cu groaz c frunzele erau n parte ruginite i n strnsoarea minii simi uscciunea fragil a frunzei moarte. Trise toat viaa la ora, dar tia ce nseamn toamna. Toamn! Dar cnd ridicase piciorul drept era o zi de iunie , cu un verde crud, strlucitor. Fulgerat de-un gnd, privi mainal la picioare i, cu un ipt ascuit, ntinse mna spre ea... Ppuica din crpe era tot acolo, o und de realitate, o ... Ei bine, nu! O ntoarse cu mini tremurtoare i vzu c nu era ntreag. Dar nici mutilat; era retezat. Ce ciudat! Retezat n lungime cu atta precizie, nct umplutura din deeuri de bumbac nu fusese clintit nici ct un fir de pr. Se termina cu fire brusc retezate. i atrase atenia licrul de la pantoful stng. innd nc ppua n mini, se strdui s-i ridice laba piciorului peste genunchiul drept, arcuit. Extremitatea tlpii, partea de dincolo de cput, era retezat foarte neted, aa cum nici un cizmar de pe pmnt n-ar fi putut-o face. Proaspta suprafa lucea ca o ap n incredibila ei netezime. Nedumerirea lui Schwartz urc n lungul irei spinrii, transformndu-se n creier ntr-o groaz paralizant. n cele din urm, pentru c pn i vocea sa ar fi putut s-l mai liniteasc ntr-o lume complet nebun, vorbi tare. Auzi un sunet slab, ncordat, sugrumat. - n primul rnd, spuse, nu sunt nebun. M simt acelai ntotdeauna... Sigur, dac a fi nebun, nu mi-a da seama, sau a ti, poate? Nu ... Simea cum crete n el nebunia i se strdui s se stpneasc. Trebuia s existe i o alt posibilitate. Chibzui: "Un vis, oare? Cum pot ti dac visez ori nu?" Se ciupi i simi ciupitura, dar cltin din cap nemulumit: "Pot oricnd s visez c m ciupete ceva. Nu-i o dovad." Privi dezndjduit n jur. Puteau visele s fie att de clare, de detaliate, de lungi? Citise odat c ele nu dureaz mai mult de cinci secunde, c sunt provocate de tulburri nensemnate, iar durata lor e o iluzie. Slab speran! i suflec mneca i privi la ceas. Secundarul se nvrtea, se nvrtea, se nvrtea. Cele cinci secunde ale presupusului vis se lungeau la nesfrit. Privi n alt parte i-i terse zadarnic transpiraia rece de pe frunte. Dar dac era vorba de-o amnezie? i ngrop capul n mini, fr s-i rspund.

Dac, n timp ce ridica piciorul drept, mintea i prsise fgaul ndelung umblat i lin pe care-l urmase cu credin atta timp... Dac trei luni mai trziu, toamna, sau cu un an i trei luni mai trziu, pise n acest loc ciudat, tocmai cnd i recpta minile? Unde fusese atunci i ce fcuse n aceast perioad? - Nu! Strigtul izbucni cu putere din piept. Era imposibil! i privi cmaa; era cea pe care-o mbrcase n dimineaa aceea, o cma curat. Reflect o clip i, ducndu-i repede mna n buzunarul de la vest, scoase un mr. Muc slbatic din el. Era proaspt i pstra nc rceala frigiderului n care sttuse cu dou ore mai devreme cel puin dup calculul su. i pe urm mai era i ppua de crpe... Simi c ncepe s-i piard cumptul. Trebuia s fi fost un vis ori era nebun cu-adevrat. Acum i ddu seama c i timpul zilei se modificase. Era dup-amiaza trziu, umbrele se alungeau. Singurtatea netulburat a locului l cotropi brusc, dndu-i o senzaie de frig. Se for s se ridice n picioare. Era clar c trebuia s dea de oameni, orice fel de oameni. Dup cum, tot att de clar era c trebuia s gseasc o cas i pentru asta cel mai bun lucru era s caute un drum. Se ndrept automat n direcia n care copacii se rreau. Rcoarea uoar a serii i ptrundea prin hain, iar vrfurile copacilor se ntunecau amenintor cnd ajunse la drumul acela drept i nedefinit, acoperit cu pietri. Se npusti nspre el cu un suspin de recunotin, savurndu-i asprimea de sub tlpi. n ambele direcii nu se zrea ns absolut nimic i o clip simi din nou cum l cuprinde frigul. Sperase s ntlneasc maini. Ar fi fost foarte simplu s le opreasc i s ntrebe vorbi cu voce tare n nerbdarea sa "Mergei cumva spre Chicago?" Dar dac era departe de Chicago? Ei, orice alt ora atunci, orice loc de unde putea da un telefon. Avea numai patru dolari i douzeci i apte de ceni n buzunar, dar se putea adresa oricnd poliiei... Mergea prin mijlocul oselei, privind n ambele direcii. Soarele apusese, dar el nu observ acest lucru, nici faptul c apreau primele stele. Nici o main. Nimic! i n curnd avea s fie ntuneric deplin. Avu impresia c-l cuprinde din nou ameeala, mai ales c n stnga i se prea c vede orizontul lucind. n golurile dintre copaci ptrundea o lumin rece, albstruie. Nu era un rou jucu, cum i imagina c trebuie s arate o pdure n flcri, ci un licr slab, insinuant. i pietriul de la picioarele sale prea s lumineze slab. Se aplec i-l pipi, dar nu vzu nimic deosebit. Doar acel licr ciudat. ncepu s alerge ca un nebun de-a lungul oselei, n sunetul nbuit i neregulat al pailor. Deveni contient de ppua stricat ce-o mai inea nc n mn i o arunc furios spre spate. Relicv batjocoritoare... Se opri ns speriat. Oricum, ea era totui o dovad c nu-i pierduse minile. Avea nevoie de ea! ncepu s-o caute n ntuneric, trndu-se n genunchi, pipind, pn ce n fine o descoperi forma o pat ntunecat n luciul slab. Umplutura atrna n afar i, cu un gest reflex, o mpinse la loc. Mergea din nou prea nefericit, i zise, ca s mai poat alerga. Era flmnd i speriat de-a binelea cnd zri n dreapta o lumin. Era fr ndoial o cas! La strigtul su puternic nu rspunse nimeni, dar era totui cineva n cas, un licr de realitate, clipind spre el n inumana singurtate a ultimelor ore. Prsi drumul i se npusti peste cmp, srind peste anuri, ocolind copaci, traversnd lstriuri, sltndu-se peste un pria. Ce ciudat! Pn i priaul lumina slab, fosforescent! nregistr ns acest lucru doar ca un amnunt, fr s-i acorde importan. n sfrit ajunse, putnd s ating cu mna construcia alb. Nu era nici crmid, nici piatr, nici lemn, dar iari nu ddu importan faptului. Prea un fel de porelan mat, rezistent. Nu-i psa. Nu dorea dect s gseasc ua i cnd, n cele din urm, o descoperi i nu vzu nici o sonerie, ncepu s loveasc n ea cu piciorul, urlnd ca scos din mini. Auzi micare nuntru i sunetul binecuvntat al unei voci omeneti, diferit de a lui. Strig din nou: - Ei, e cineva acolo? Se auzi un zgomot uor, ca de balamale bine unse, i ua se deschise. n cadrul ei apru o femeie cu o lucire de spaim n ochi. Era nalt i subire, iar n spatele ei se profila silueta sfrijit a unui brbat cu trsturi aspre, mbrcat n haine de lucru... Nu, nu erau tocmai haine de lucru. De fapt, Schwartz nu mai vzuse niciodat ceva asemntor dar, ntr-un sens nedefinit, preau s fie genul de haine pe care le foloseti la lucru.

Schwartz ns nu era o fire analitic. Cei doi, ct i hainele lor, i se prur frumoase, aa cum numai vederea unor prieteni poate prea frumoas unui om singur. Femeia spuse ceva, cu o voce plcut i totui rspicat. Schwartz se sprijini de u ca s nu cad. Mic buzele fr s poat scoate un sunet i, ntr-o clip, toate spaimele prin care trecuse pn atunci revenir, sugrumndu-l. Femeia vorbea o limb pe care Schwartz n-o auzise niciodat. CAPITOLUL II TRATAMENTUL UNUI STRIN Loa Maren i apaticul ei so Arbin jucau cri cnd, din scaunul su cu rotile, btrnul i foi ziarul mnios, strignd: - Arbin! Arbin Maren nu rspunse imediat. Fila cu grij cartonaele dreptunghiulare, meditnd la urmtoarea micare. Cum nu se putea decide ce s joace, rspunse absent: - Ce vrei, Grew? Btrnul arunc ginerelui su o privire slbatic pe deasupra ziarului, foindu-l din nou. Fitul acela i aducea o uurare deosebit. Cnd un om plin de energie e imobilizat ntrun fotoliu, cu dou bee moarte n loc de picioare, trebuie s se descarce ntr-un fel. El se folosea de ziar. I foia, gesticula cu el, la nevoie l azvrlea dup lucruri. Grew tia c pe alte planete existau teleimprimatoare pe baz de microfilme pentru transmiterea tirilor. Puteau fi vizionate cu ajutorul proiectoarelor de cri obinuite. Rdea de ele n sinea sa. O practic decadent, degenerat! - Ai citit despre expediia arheologic pe care o trimit pe Pmnt? i ntreb pe cei doi. - Nu, rspunse calm Arbin. Grew tia asta, deoarece nici unul nu citise nc ziarul n afar de el, iar la video renunaser cu un an n urm. ntrebarea fusese doar ca o deschidere la ah. - Ei bine, spuse el, iat c sosete una i nc subvenionat de Imperiu, ce zicei de asta? ncepu s citeasc pe tonul neuniform pe care-l capt majoritatea oamenilor cnd citesc cu voce tare: "Intr-un interviu acordat Presei Galactice, doctorul Bel Arvardan, cercettor principal agregat la Institutul Imperial de Arheologie, s-a exprimat plin de speran n legtur cu rezultatele apropiatelor cercetri arheologice ce urmeaz a fi efectuate pe Planeta Pmnt, situat la periferia Sectorului Sirius (vezi harta). Pmntul a declarat el cu civilizaia sa arhaic, unic n ceea ce privete mediul ambiant, prezint o cultur insolit care e de prea mult timp ignorat de sociologii notri, interesai doar de dificultile guvernrii locale. Am credina c urmtorii ani vor revoluiona unele din concepiile noastre fundamentale privind evoluia social i istoria uman". Etcetera, etcetera ... ncheie teatral btrnul. Arbin Maren ascultase doar pe jumtate. - Ce nelege prin "cultur insolit?" mormi el. Loa Maren nu ascultase deloc. Nu spuse dect: - E rndul tu, Arbin. Grew continu: - Ei bine, nu m ntrebai de ce a tiprit "Tribuna" aa ceva? tii doar c ea n-ar publica o tire difuzat de Presa Galactic, nici pentru un milion de credite imperiale, dac n-ar avea un motiv foarte ntemeiat. Atept zadarnic un rspuns. n cele din urm rspunse tot el: - Pentru c mai exist i un editorial. Un editorial de-o pagin ce-l face praf pe acest Arvardan. Uite un om care vrea s vin la noi n scopuri tiinifice, iar ei fac spume la gur, luptndu-se din rsputeri s-l mpiedice. Uitai-v la articolul acesta agitatoric. Uitai-v, numai! Citii-l, de ce nu-l citii? Loa puse jos crile, strngndu-i buzele subiri cu o expresie agasat. - Tat, spuse ea, am avut o zi grea, ce-ar fi s nu discutm politic? Mai trziu poate, da? Te rog, tat! Grew i arunc o privire ncruntat i o imit: - Te rog, tat! Te rog, tat! Am impresia c v-ai cam plictisit de btrnul vostru tat, dac ai ajuns s v suprai pe el pentru cteva cuvinte potolite despre evenimentele curente. V sunt o povar, mi-nchipui, stnd aici ntr-un col, lsndu-v s muncii ct trei... A cui e vina? Sunt puternic. Doresc s muncesc. i tii c dac mi-a trata picioarele, m-a face perfect sntos. (Le lovi cu palma n timp ce vorbea lovituri puternice, rsuntoare, pe care le auzea dar nu le simea.) Motivul pentru care refuz s m trateze este c sunt prea btrn ca ei s-i mai piard timpul cu mine. Nu gsii c avem ntr-adevr o "cultur insolit?" Cum poi s-i spui altfel unei

lumi n care un om poate munci, dar nu e lsat? Cred c a sosit timpul s ncetm cu balivernele despre aa-numitele noastre "instituii specifice". Nu sunt specifice, ci smintite... i agita braele, congestionat de furie. Arbin se ridic de la locul su i-l prinse cu putere de umr. - Haide, spuse el, nu te supra, Grew! Cnd vei termina de citit ziarul, m voi uita peste editorial. - Da, dar ai s le dai tot lor dreptate, aa c, la ce bun? Voi tinerii suntei toi nite paplapte; o gum care se ntinde cum vor Stegarii. Loa l ntrerupse tios: - Potolete-te, tat. Nu ncepe iar... Cteva clipe tcu, ascultnd. Nu-i ddea seama ce anume, dar... Arbin simi o neptur rece, cum se ntmpla ori de cte ori era pomenit Societatea Stegarilor. Era riscant s vorbeti ca Grew, s iei n deert cultura strveche a Pmntului, s... s... nsemna asimilaionism curat. nghii n sec; cuvntul era tabu chiar i n gnd. n tinereea lui Grew se vorbea mult despre nebuniile acestea, de a abandona vechile obiceiuri; erau ns alte timpuri. Grew ar fi trebuit s-o tie, i probabil i tia, dar nu e uor s fii nelept cnd stai imobilizat ntr-un fotoliu cu rotile, ateptnd s-i treac zilele pn la urmtorul recensmnt. Grew era probabil cel mai puin afectat dintre toi, dar nu continu discuia. Calmul i revenea treptat i-i era din ce n ce mai greu s-i concentreze atenia asupra ziarului. Nici nu apucase s acorde paginii de sport o lectur critic i amnunit cnd capul, moind tot mai des, i se ls uor n piept. ncepu s sforie, iar ziarul i czu din mini cu un ultim fonet, de data asta neintenionat. Loa opti ngrijorat: - Poate c ne purtm urt cu el, Arbin. Pentru tata este o via insuportabil. Fa de cum a fost el obinuit s triasc, aceasta e un fel de moarte. - Nimic nu-i ca moartea, Loa. i are ziarele i crile lui. Las-l n pace! Agitaia i face bine. Cteva zile de-acum ncolo va fi linitit i mulumit. Arbin se ntoarse cu gndul la crile sale i tocmai ntinse mna s ia una, cnd rsunar n u loviturile acelea, nsoite de urlete ce nu prea se legau n cuvinte. Mna lui Arbin rmase suspendat. Soia sa l privi speriat; buza de jos i tremura. - Du-l pe Grew de-aici, spuse Arbin. Repede! Loa se repezi la scaunul paraliticului cu cuvinte linititoare. Grew csc gura uimit, trezit la prima micare a scaunului. Se ndrept i i cut ziarul cu un gest mainal. - Ce s-a ntmplat? ntreb el suprat i destul de tare. - t! Nu s-a ntmplat nimic, ddu Loa un rspuns vag i-mpinse scaunul n camera dealturi. nchise ua, aezndu-se n dreptul ei. Respira agitat, n timp ce-i cuta soul din priviri. Loviturile rsunar din nou. Cnd ua se deschise, cei doi stteau alturi, ntr-o atitudine aproape defensiv, iscodindul dumnos pe omul scund i rotofei ce le zmbea sfios. - Cu ce v putem fi de folos? ntreb Loa pe un ton ceremonios. Se ddu ns repede napoi, cci strinul o privi prostit i ntinse o mn, inndu-se s nu cad. - O fi bolnav? ntreb Arbin nedumerit. Haide, ajut-m s-l duc nuntru. Cteva ore mai trziu, n linitea dormitorului, Loa i Arbin se pregteau de culcare. - Arbin! - Ce-i, Loa? - Este oare legal ce facem? - Legal? Prea s evite deliberat nelesul cuvintelor ei. - Vreau s spun, adpostind acest om n casa noastr. Cine o fi? - De unde s tiu, rspunse Arbin nervos. La urma urmelor, nu putem refuza adpost unui bolnav. Mine, n caz c nu are buletin de identitate, vom informa Comitetul Regional de Securitate i cu asta basta. Se ntoarse cu spatele, ncercnd ostentativ s pun capt discuiei. Vocea subire a soiei sale ntrerupse din nou tcerea, i mai struitor de data asta: - Nu crezi c-ar putea fi un agent al Societii Stegarilor? M gndesc la Grew, nelegi... - Din cauza celor spuse ast-sear? E absurd. Nici nu vreau s discut. - Nu asta vreau s spun, i o tii foarte bine. M refer la faptul c-l inem ilegal pe Grew de doi ani, clcnd una din cele mai importante Datini.

- Nu facem ru nimnui, murmur Arbin. Ne realizm cota, nu, chiar dac-i fixat pentru trei persoane trei muncitori. i dac aa stau lucrurile, de ce s bnuiasc? Nici mcar nu-l lsm s ias din cas. - S-ar fi putut afla de scaunul cu rotile. A trebuit s cumperi din afar motorul i accesoriile. - Iar ncepi, Loa! Ti-am explicat de attea ori c pentru scaunul acela n-am cumprat dect piese tip de buctrie. i pe urm e absurd s vezi n el un agent al confreriei. Crezi c s-ar obosi ei s recurg la asemenea trucuri complicate pentru un biet btrn paralitic? Nu puteau s vin pe lumin i cu un mandat de percheziionare n toat legea? Ia gndete-te puin. - Atunci, Arbin, spuse ea, n timp ce ochii i se aprindeau febril, dac ntr-adevr aa gndeti i speram din tot sufletul s te aud spunnd-o atunci trebuie s fie un extraterestru. Nu poate fi pmntean. - Cum adic nu poate fi pmntean? Asta-i de-a dreptul ridicol. De ce-ar veni un om din Imperiu tocmai aici, pe Pmnt? - tiu i eu? Ba tiu; poate o fi comis vreo crim. Se ls purtat de imaginaie: De ce nu? E foarte logic. Pmntul ar fi refugiul cel mai potrivit. Cine s-ar gndi s-l caute aici? - Dac este un extraterestru... Dar ce dovezi ai? - Nu vorbete limba noastr, nu? Asta trebuie s-o recunoti. Ai neles mcar un singur cuvnt? Aa c precis vine dintr-un con ndeprtat al Galaxiei unde se vorbete vreun dialect ciudat. Despre cei de pe Fomalhaut se spune c trebuie s nvee pur i simplu o alt limb pentru a se face nelei la curtea mpratului de pe Trantor... Dar nu-i dai seama ce-nseamn asta? Dac-i ntr-adevr extraterestru, nu e nregistrat la Comisia de Recensmnt i nu poate fi dect bucuros s evite acest lucru. l putem folosi la ferm, n locul tatei, astfel nct vom fi din nou trei muncitori la realizarea cotei din sezonul urmtor. Ba chiar ar putea ajuta i acum, la strngerea recoltei. Privea cu nfrigurare chipul nehotrt al soului ei. Acesta medita ndelung i n cele din urm spuse: - Hai s ne culcm, Loa! Lumina zilei ne va fi un sfetnic mai bun. uoteala ncet, lumina fu stins i treptat somnul lu n stpnire camera lor, ca i ntreaga cas. n dimineaa urmtoare, fu rndul lui Grew s-i dea o prere. Arbin i se adres plin de speran. Avea mai mult ncredere n socrul lui dect n el nsui. Grew i rspunse: - Evident, Arbin, toate necazurile voastre provin din faptul c sunt nregistrat ca muncitor, din care cauz cota de produse este fixat pentru trei persoane. M-am sturat s v fiu o povar. Am trit doi ani peste termen. Ajunge. - Dar nu despre asta e vorba, protest Arbin stnjenit. Nu gsesc deloc c ne eti o povar. - La urma urmei, ce conteaz? Peste doi ani vine Recensmntul i oricum m voi duce. - Cel puin te vei mai bucura doi ani de crile dumitale i de tihn. De ce s fii lipsit de ele? - Pentru c i alii sunt. i, pe urm, ce se va ntmpla cu tine i cu Loa? Cnd vor veni s m ia pe mine, v vor lua i pe voi. Ce fel de om a fi dac a accepta s mai triesc civa ani nenorocii cu preul... - Ajunge, Grew. N-am nevoie de teatru. Ti-am mai spus de-attea ori ce vom face. Te vom anuna cu o sptmn nainte de Recensmnt. - i credei c vei prosti doctorul? - l vom mitui. - Hm!... i acum individul sta. nc o infraciune. nseamn c ai inut ascuni doi oameni. - O s-i dm drumul. De ce s ne batem capul cu asta? Mai sunt doi ani pn atunci. Ce facem acum cu el? - Un strin, cuget Grew. Vine i bate la u. Nu se tie de unde vine. Vorbete ininteligibil... tiu i eu... - E blnd, spuse fermierul; pare mort de spaim. Nu ne poate face nici un ru. - Mort de spaim, zici? Dac e debil mintal? Dac bolboroseala lui nu e un dialect necunoscut, ci cuvinte fr sens? - Nu pare s fie aa, se foi Arbin nervos. - ncerci s te convingi pentru c vrei s-l foloseti... Bine, am s-i spun ce trebuie s faci. I vei duce la ora. - La Chica? exclam Arbin ngrozit. Ar fi un dezastru. - Ctui de puin, rspunse Grew linitit. Nenorocirea voastr e c nu citii ziarele. Din fericire pentru aceast familie, eu o fac. Aa am aflat c Institutul de Cercetri Nucleare a

inventat un instrument care uureaz nvarea. Au publicat un articol de o pagin n Suplimentul Sptmnal". Au nevoie de voluntari. Du-li-l pe omul acesta. Arbin cltin din cap, cu o min hotrt. - Eti nebun. N-a putea face aa ceva. n primul rnd ar cere numrul de nregistrare. Nefiind n ordine, n-a face dect s provoc o anchet prin care s-ar afla i de existena dumitale. - Greeti profund, Arbin. Motivul pentru care Institutul cere voluntari este acela c maina e nc n faza experimental. Probabil c a i omort civa oameni, nct sunt convins c nu vor pune nici o ntrebare. Iar dac strinul moare, nu-i va fi probabil mai ru dect acum ... Te rog, Arbin, d-mi proiectorul de cri i fixeaz acul la bobina ase. i te mai rog s-mi aduci ziarul de ndat ce sosete. Cnd Schwartz deschise ochii, era trecut de prnz. Simi o durere surd la inim, amplificndu-se pe msur ce redevenea contient de lipsa soiei sale, de absena universului familiar... O singur dat mai simise ceva asemntor i fulgerul memoriei arunc o lumin puternic asupra unei scene uitate, reliefnd-o cu claritate. Se revzu pe sine, un flciandru, n satul troienit... cu sania pregtit... pentru un drum la captul cruia l atepta trenul... i dup aceea, vaporul cel mare... Teama smulgerii din lumea cunoscut l reuni o clip cu tnrul de douzeci i unu de ani care emigrase n America. Frustrarea era prea adnc. Nu putea fi vis. Sri n picioare cnd becul de deasupra uii semnaliz, aprinzndu-se i stingndu-se la loc, i auzi vocea baritonal a gazdei sale, dar cuvintele nu le putea nelege. Apoi ua se deschise i i se servi micul dejun un fel de psat, dar mai gustos, i lapte. Spuse "mulumesc", dnd cu putere din cap. Fermierul rspunse ceva i, lundu-i cmaa de pe sptarul scaunului unde o atrnase, o inspect cu grij pe toate prile, oprindu-se mai ales asupra nasturilor. Apoi o puse la loc i ddu la o parte ua glisant a unei debarale. Abia acum Schwartz deveni contient de alburiul cald al pereilor. - Plastic, murmur el pentru sine, folosind acel cuvnt atotcuprinztor la care recurg ntotdeauna profanii. Mai observ apoi c ncperea nu avea nici un fel de unghiuri, toate suprafeele mbinndu-se n curburi uoare. Cellalt i ntindea tot felul de lucruri i-i fcea nite semne asupra crora nu se putea nela. Era clar c trebuia s se spele i s se mbrace. Se supuse ajutat de gazda sa, urmrindu-i indicaiile. Numai c nu gsi nimic pentru ras, iar cnd ncerc s se fac neles, artndu-i celuilalt barba crescut, nu putu scoate de la el dect un sunet nelmurit, ntovrit de o expresie de evident dezgust. Schwartz i scrpin epii cruni i oft n gol. Fu condus apoi la o main mic, lunguia, pe dou roi, i i se fcu semn s urce. Zburau cu repeziciune, lsnd n urm drumul pustiu, pn ce n faa lor aprur cldiri joase, de un alb strlucitor, iar n deprtare luci albastrul unei ape. ntreb repede, artnd ntr-acolo: - Chicago? Fusese ultima zvcnire de speran, cci ceea ce vedea nu aducea nici pe departe cu oraul cunoscut. Fermierul nu rspunse nimic. i ultima speran muri. CAPITOLUL III O LUME ... SAU MAI MULTE? Era la puin timp dup interviul acordat presei n legtur cu apropiata expediie pe Pmnt i Bel Arvardan se simea mpcat cu toate milioanele de sisteme planetare ce compuneau mreul Imperiu Galactic. Nu se mai punea acum problema de-a fi cunoscut ntr-un sector sau altul. S poat el numai s-i demonstreze teoriile cu privire la Pmnt, i faima i se va rspndi pe toate planetele locuite ale Cii Lactee, pe toate planetele colonizate de om de-a lungul sutelor de mii de ani de expansiune n spaiu. Ajunsese repede, dar nu i uor, la aceste virtuale culmi ale succesului, la nlimile pure i elevate ale tiinei. Nu avea dect treizeci i cinci de ani, dar cariera sa i i fusese aprig disputat. O adevrat explozie zguduise amfiteatrele Universitii din Arcturus cnd o absolvise, ca ef de promoie, la vrsta de douzeci i trei de ani, un caz fr precedent n istoria universitii. Explozia, a crei imaterialitate nu-i diminua importana, constase n refuzul "Revistei Societii Galactice de Arheologie" de a-i publica teza de licen. Era pentru prima oar

cnd acea serioas publicaie de specialitate respingea o tez de licen, i nc ntr-un mod att de categoric. Pentru cei ce n-au nimic comun cu arheologia, poate s par ciudat faptul c o nensemnat brour intitulat sec Despre cultura primitiv a Sectorului Sirius, cu aplicaii la ipoteza radioactiv a originii umane i atrsese o asemenea mnie. Motivul era c Arvardan adopta de la bun nceput ipotezele unor grupuri de mistici, care fceau mai mult metafizic dect arheologie, i dup care omul ar fi aprut iniial pe o singur planet, rspndindu-se apoi treptat n ntreaga Galaxie. Aceasta era teoria favorit a unor autori de literatur tiinificofantastic din acea vreme i spectrul negru al oricrui arheolog respectabil din Imperiu. Cu timpul, ns, Arvardan devenise o personalitate recunoscut pn i de cei mai respectabili, deoarece ntr-un deceniu se afirmase ca o autoritate n materie de relicve ale culturii pre-imperiale, descoperite n golfurile linitite sau n vrtejurile din Galaxie. Scrisese, de exemplu, o monografie despre civilizaia mecanic din Sectorul Rigel, unde dezvoltarea roboilor dusese la apariia unei culturi separate. n cursul ctorva secole, perfecionarea sclavilor de metal redusese iniiativa uman n aa msur, nct n cele din urm puternica flot a zeului rzboiului, Moray, preluase cu uurin puterea. Arheologia clasic susinea c tipurile umane evoluaser independent pe diversele planete i ddea ca exemplu asemenea culturi netipice, ca cea de pe Rigel, pentru a demonstra c diferenierile rasiale nu dispruser nc n urma cstoriilor. Arvardan distrusese aceast concepie, artnd cum cultura roboilor rigelieni fusese rezultatul evoluiei fireti, n timp, a forelor economice i sociale ntr-o anumit arie geografic. Mai existau apoi populaiile barbare de pe Ophiuchus, pe care arheologia tradiional le prezenta ca exemplu de societate uman primitiv, ce nu ajunsese la stadiul cltoriilor interplanetare. Toate manualele foloseau exemplul n sprijinul teoriei lui Merger, anume c omenirea era punctul final al unui proces ce putea avea loc pe orice planet n condiiile existenei apei i oxigenului, la un anume nivel termic i cmp gravitaional; c ntre toate rasele umane se puteau contracta cstorii, ceea ce, odat cu descoperirea cltoriilor interplanetare, se i ntmplase. Arvardan descoperise ns urme ale civilizaiei ce precedase mileniul de primitivism de pe Ophiuchus, dovedind c vestigiile cele mai vechi de pe planet indicau existena comerului interplanetar. Lovitura final o ddu demonstrnd, fr putin de ndoial, c omul emigrase n regiunea respectiv ntr-un stadiu superior de civilizaie. Abia atunci "Rev. Soc. Gal. de Arh.", pentru a folosi titulatura prescurtat a revistei, se hotr s publice lucrarea de licen a lui Arvardan, la mai bine de zece ani de cnd i fusese prezentat. Dorina de a aduce noi dovezi n sprijinul teoriei sale favorite l purta acum pe Arvardan nspre una din cele mai insignifiante planete din Imperiu planeta numit acum Pmnt. Arvardan ateriz pe unicul teritoriu imperial de pe planet, un petec situat pe nlimile pustii ale platoului din nordul Himalaiei. Aici nu exista radioactivitate i nici nu fusese vreodat, iar arhitectura locului nu era de sorginte pmntean. n esen, el reprezenta o copie a palatelor de viceregi de pe planetele mai norocoase. Vegetaia luxuriant era opera omului. Rocile inaccesibile fuseser acoperite cu un strat de sol fertil, irigat i scldat ntr-o atmosfer i un climat artificial. Aa luaser fiin cele cinci mile ptrate de pajiti i grdini nflorite. Eforturile necesare pentru o asemenea performan erau incalculabile, dup estimrile pmntenilor. Ele se bazaser ns pe resursele incredibile a zeci de milioane de planete ce continuau s se nmuleasc. (Se aprecia c n anul 827 al Erei Galactice, aproximativ cincizeci de noi planete obineau zilnic rangul de provincie, condiia fiind o populaie de cinci sute de milioane de locuitori.) n acest col nepmntean tria Guvernatorul Pmntului i, uneori, nconjurat de luxul su artificial, uita c domnete peste o gaur de obolani i-i amintea c este un aristocrat de vi, provenind dintr-o veche familie. Soia lui i fcea mai puine iluzii, mai ales atunci cnd din vrful unei movilie necate n iarb, vedea n deprtare linia clar ce separa domeniul lor de deertul dezolant al Pmntului. n asemenea clipe nici toate fntnile colorate (ce luminau n noapte cu o flacr lichid), nici aleile nflorite, nici parcurile idilice nu puteau compensa contiina exilului. Arvardan fu aadar i mai bine primit dect cerea protocolul. n prezena lui, Guvernatorului i se prea c respir aerul Imperiului, al mreiei infinite. Arvardan, la rndul su, se simi plcut impresionat. - Totul e fcut cu pricepere i bun gust, domnule Guvernator. E uimitor cum ptrunde influena culturii centrale pn n cele mai ndeprtate zone ale Imperiului nostru.

Ennius zmbi. - M tem, domnule doctor Arvardan, c reedina Guvernatorului de pe Pmnt e mai plcut cnd o vizitezi, dect atunci cnd trieti n ea. Este ca o scoic ce sun a gol cnd o atingi. n afar de familia mea, personalul, garnizoana imperial de aici i din centrele importante de pe planet sau de vreun vizitator ntmpltor ca dumneata, nimic nu amintete de cultura central. Mi se pare foarte puin. edeau singuri n maiestuoasa colonad, n timp ce soarele scpta dup crestele nvluite ntr-o cea purpurie, iar aerul era att de ncrcat de miresmele vegetaiei luxuriante, nct fiecare micare a sa prea un suspin. Nu se cade, nici mcar unui Guvernator, s se arate prea curios cu privire la inteniile oaspetelui su dar inumana izolare zilnic fa de tot restul Imperiului oferea o circumstan atenuant. - Intenionezi s rmi mai mult timp, domnule doctor Arvardan? - Nu v pot spune exact, domnule Guvernator. Am venit naintea celorlali membri ai expediiei pentru a m familiariza cu civilizaia Pmntului i pentru a ntocmi formalitile de rigoare. Trebuie, de exemplu, s obin de la dumneavoastr permisiunea de a construi cantonamente pe antiere etc. - Se aprob, se aprob! Cnd ncepi spturile? i oare ce speri s descoperi pe grmjoara asta prpdit de piatr? - Dac totul merge bine, sper ca n cteva luni s ne putem stabili cantonamentul. Ct despre planet, nu e nici pe departe o grmjoar prpdit. Este de-a dreptul unic, n toat Galaxia. - Unic? protest Guvernatorul nenduplecat. Ctui de puin! Este o planet obinuit. Un fel de cocin, o hrub sau o hazna, sau cum vrei s-o mai numeti n aceeai ordine valoric. i totui, n ciuda superioarei capaciti de a produce grea, nu atinge excelena nici n ceea ce privete nemernicia, ci rmne o lume obinuit, de rnoi necioplii. - Dar, spuse Arvardan, surprins de violena acestor afirmaii nejustificate, planeta e radioactiv. - i ce-i cu asta? Cteva mii de planete din Galaxie sunt radioactive, unele chiar ntr-o msur mai mare dect Pmntul. n acel moment atenia le fu atras de lunecarea uoar a unui bar mobil, care se opri n dreptul lor. Ennius art nspre el, ntrebnd: - Ce-ai dori? - Indiferent. Poate un cocteil cu lmie. - n ordine. Barul are ingredientele... Cu Chensey, sau fr? - Doar ct s-i dea gust, rspunse Arvardan, indicnd cantitatea ntre degetul mare i arttor, ce aproape se atingeau. - Va fi gata imediat. Undeva, n intestinele barului (probabil cel mai popular produs al ingeniozitii mecanice) un barman intr n aciune un barman inuman, al crui suflet electronic amesteca ingredientele nu cu pahare de msurat ci prin calcul atomic, ale crui proporii erau ntotdeauna perfecte i care nu putea fi ntrecut nici de tehnica cea mai desvrit a unei fiine umane. Paharele nalte aprur ca din pmnt n niele respective. Arvardan l lu pe cel verde, simindu-i o clip rcoarea n obraz. Apoi l duse la buze i gust. - Excelent, spuse. Depuse paharul n suportul ajustat la braul fotoliului i continu: Exist mii de planete radioactive, domnule Guvernator, avei dreptate, dar numai una e locuit. Aceasta. Ennius gust din paharul su, plescindu-i buzele, i aroma catifelat a buturii pru s-l mai nmoaie. - Ei, din acest punct de vedere, se poate spune c e unic. Dar nu e o calitate de invidiat. - Nu e vorba ns numai de o unicitate statistic. Arvardan vorbea cumpnit, sorbind din cnd n cnd din butur: Lucrurile merg mai departe, putnd avea consecine extraordinare. Biologii au demonstrat sau cel puin aa pretind c pe planetele unde radioactivitatea aerului i a mrilor depete o anume valoare, nu pot aprea forme de via... Or, radioactivitatea Pmntului depete considerabil acel nivel. - Interesant. N-am tiut. Presupun c asta ar fi o dovad hotrtoare n sensul c pe Pmnt viaa este radical diferit de cea din restul Galaxiei... i convine, mi nchipui, fiindc vii din Sirius. Rse sardonic i-i spuse ca o parantez confidenial: tii care-i principala dificultate n guvernarea acestei planete? Aceea de a face fa puternicului antiterrism ce exist n tot Sectorul Sirius. Iar resentimentul este ntors cu dobnd de ctre pmnteni. Nu vreau s spun,

desigur, c antiterrismul nu exist, ntr-o msur mai mare sau mai mic, n foarte multe locuri din Galaxie, dar nicieri ca n Sirius. Arvardan replic iritat: - Domnule Guvernator, resping insinuarea dumneavoastr. mi sunt total strine manifestrile de intoleran. Cred n unitatea umanitii pn n strfundurile contiinei mele de om de tiin i n aceast unitate e cuprins i Pmntul. Aa cum viaa e un tot unitar, avnd la baz complexe de proteine aflate ntr-o dispersiune coloidal numit protoplasm. Efectul radioactivitii, de care vorbeam, nu se aplic numai anumitor forme de via uman, sau de via n general. E valabil pentru toate, pentru viaa ca atare, bazat pe mecanica cuantic a moleculelor de protein. E valabil pentru dumneavoastr, pentru mine, pentru pmnteni, pianjeni sau bacterii. Proteinele, dup cum bine tii, sunt grupri extrem de complicate de aminoacizi i ali compui specifici, dispui n sisteme tridimensionale, la fel de instabile ca lumina soarelui ntr-o zi cu nori. Tocmai aceast instabilitate constituie viaa, deoarece ea-i schimb mereu poziia, n efortul de a-i menine identitatea ca o prjin pe nasul unui acrobat. Dar acest miracol chimic, proteina, trebuie s se constituie din materie anorganic, preexistent vieii. Astfel nct, la nceputul nceputurilor, sub influena puternicei energii emanate de soare asupra acelor uriae soluii pe care le numim oceane, moleculele organice cresc n complexitate, de la metan la aldehid formic i apoi la zaharuri i amidon ntr-o direcie, i la uree, aminoacizi i proteine n cealalt. Toate aceste combinri i dezintegrri de atomi in, desigur, de pura ntmplare, i pe o planet procesul poate dura milioane de ani, iar pe alta doar sute. Prima variant e, desigur, mai probabil. i, de fapt, e i mai probabil ca procesul s nu aib loc defel. Ca s revenim la discuia noastr, chimitii au reconstituit cu mare precizie ntregul lan de reacii ce au loc, mai ales din punct de vedere energetic, adic al reaciilor energetice implicate de mutaiile moleculare. Se tie acum, fr nici o umbr de ndoial, c mai multe etape cruciale n procesul de genez a vieii presupun absena energiei radiante. Dac acest lucru v pare ciudat, domnule Guvernator, nu pot dect s v spun c fotochimia (chimia reaciilor produse de energia radiant) este o tiin bine dezvoltat i c exist nenumrate cazuri de reacii foarte simple care evolueaz n dou direcii diferite, n funcie de prezena sau de absena energiei luminoase. Pe planetele obinuite, soarele este unica surs de energie radiant sau, oricum, cea mai important. La adpostul norilor, sau n timpul nopii, compuii de carbon i azot se combin iar i iar, n forme posibile prin absena cuantelor de energie proiectate asupra lor de ctre soare ca nite mingi aruncate n mijlocul unui numr infinit de popice infinitezimale. Pe planetele radioactive ns, independent de soare, fiecare strop de ap chiar i n mijlocul nopii, chiar i la cinci mile adncime pulseaz de raze gamma care sgeteaz atomii de carbon, activndu-i, cum spun chimitii, i fcnd ca anumite reacii cheie s se desfoare ntr-un mod ce nu duce niciodat la apariia vieii. Arvardan i golise paharul. I puse la loc pe barul-robot, care-l retrase imediat n compartimentul de splare i sterilizare. Era acum gata pentru a fi umplut din nou. - S-i mai comand unul? ntreb Ennius. - Poate dup cin, rspunse Arvardan. Ennius btea uor tactul cu unghia sa ascuit pe braul fotoliului. - n gura dumitale, procesul sun fascinant, ntr-adevr, dar dac totul e precum spui, cum se explic prezena vieii pe Pmnt? Aici cum s-a dezvoltat? - Ah, vedei? i dumneavoastr v punei acum ntrebarea. Rspunsul, cred eu, este c radioactivitatea ce depete nivelul de la care viaa nu se poate dezvolta nu e neaprat suficient pentru a distruge viaa deja format. O poate modifica, dar nu distruge... nelegei, procesele chimice sunt diferite. n primul caz, moleculele simple sunt mpiedicate s se combine, n timp ce, n al doilea caz, se pune problema distrugerii moleculelor complexe deja formate. Nu e deloc acelai lucru. - Nu neleg, ce importan are acest fapt? - Dar e foarte clar. Geneza vieii pe Pmnt a avut loc nainte ca planeta s devin radioactiv. Stimate domnule Guvernator, aceasta e unica explicaie ce nu implic nici negarea existenei vieii pe Pmnt, nici a unei teorii chimice prin care jumtate din adevrurile noastre tiinifice ar fi ntoarse pe dos. Ennius l privi uluit. - Nu cred c vorbeti serios. - De ce? - Cum e posibil ca o planet s devin radioactiv? Prezena elementelor radioactive n crusta planetei este o chestiune de milioane sau chiar de miliarde de ani. Atta lucru am nvat

i eu n studenie, i nc n cursul inferior. Existena lor dateaz dintr-un trecut extrem de ndeprtat. - Mai exist ns i radioactivitate artificial, domnule Guvernator ba chiar pe o scar foarte ntins. Exist mii de reacii nucleare a cror energie e suficient pentru a crea tot felul de izotopi radioactivi. S presupunem c oamenii ar aplica reaciile nucleare n industrie, fr a asigura protecia necesar, sau chiar ntr-un rzboi dac v putei imagina un rzboi izbucnit pe o singur planet... Solul ar putea deveni, n cea mai mare parte, radioactiv. Ce spunei de asta? Soarele nsngera munii, rumenind faa usciv a lui Ennius. ncepuse s adie briza de sear, iar murmurul molcom al diferitelor specii de insecte, selecionate cu grij, din mprejurimile palatului, era mai dulce ca oricnd. - Pentru mine asta sun destul de improbabil, spuse Ennius. n primul rnd, nu pot concepe folosirea energiei nucleare n rzboi, sau pierderea controlului asupra reaciilor nucleare ntr-o asemenea msur nct... - E firesc s subapreciai reaciile nucleare, deoarece trii ntr-o vreme cnd le stpnim cu atta uurin. Dac ns cineva sau vreo armat ar fi utilizat asemenea arme naintea elaborrii sistemului de aprare? E ca i cum ai folosi bombe incendiare mai nainte de a ti c apa i nisipul pot stinge focul. - Hm! Vorbeti ca Shekt. - Cine-i Shekt? ntreb repede Arvardan. - Un pmntean. Unul din puinii cumsecade vreau s spun, cruia i poate vorbi un gentleman. Este fizician. Mi-a spus odat c s-ar putea ca Pmntul s nu fi fost ntotdeauna radioactiv. - Ah... Ei, nu-i de mirare, cci teoria nu-mi aparine. Este menionat n Cartea Stegarilor, care cuprinde istoria popular sau mitic a Pmntului preistoric. Eu susin oarecum acelai lucru, numai c n locul limbajului ei criptic, fac nite afirmaii tiinifice. - Cartea Stegarilor? ntreb Ennius, prnd neplcut surprins. De unde o ai? - Din mai multe locuri. N-a fost uor s-o obin i nu am de fapt dect nite fragmente. Bineneles c toate aceste cunotine tradiionale despre lipsa radioactivitii chiar cnd sunt lipsite de orice baz tiinific mi pot folosi. De ce m ntrebai? - Deoarece aceasta e cartea sfnt a unei secte radicale de pmnteni. Extrateretrilor le este interzis s-o citeasc. N-a ndrzni s spun cuiva c-ai citit-o, ct timp eti nc aici. Muli nepmnteni, sau extrateretri cum le spun ei, au fost linai pentru motive mai puin grave. - M facei s cred c poliia imperial de aici e cam neputincioas. - Este, n caz de sacrilegiu. Cine are urechi s aud, domnule Arvardan. Un clopot i trimise spre ei sunetul melodios, armonizndu-se cu freamtul optit al copacilor. Se stinse ncet, ca i cum i-ar fi fost greu s se despart de mprejurimi. Ennius se ridic. - Cred c e ora mesei. Domnule doctor Arvardan, sper c mi vei face plcerea s iei masa cu mine, bucurndu-te de ospitalitatea pe care o poate oferi aceast poleial imperial de pe Pmnt. Prilejul de a organiza o cin mai deosebit era destul de rar. De aceea, chiar i un pretext nensemnat precum cel de-acum nu trebuia scpat. Se servir multe feluri, ntr-un decor somptuos; brbaii erau elegani, iar femeile fermectoare. i, trebuie s adugm, doctorul Bel Arvardan, din Baronn, Sirius, fu rsfat peste msur. n cea de-a doua parte a dineului, Arvardan repet comesenilor o mare parte din cele spuse lui Ennius. De data asta, expunerea se bucur de mult mai puin succes. Un brbat solid, n uniform de colonel, se plec spre el cu condescendena militarului fa de omul de tiin, spunndu-i: - Dac am neles bine, domnule doctor Arvardan, dumneata vrei s spui c jigodiile astea de pmnteni reprezint o ras strveche din care s-ar putea trage ntreaga umanitate? - Ezit nc, domnule colonel, s m pronun att de rspicat. Cred ns c exist o posibilitate n acest sens. ntr-un an de-acum nainte sper s ajung la o concluzie definitiv. - Dac vei dovedi acest lucru, domnule ceea ce nu-mi vine s cred m vei uimi peste poate. Staionez pe Pmnt de patru ani i pot spune c am o oarecare experien. Pmntenii tia mi par toi nite pungai i nite nemernici. Ne sunt n mod clar inferiori din punct de vedere intelectual. N-au n ei scnteia care a dus la rspndirea omenirii n toat Galaxia. Sunt lenei, superstiioi, zgrcii, n-au nici un dram de noblee n suflet. Arat-mi dumneata sau oricine altcineva un singur pmntean care s se poat msura cu un om adevrat cu dumneata, sau cu mine de exemplu i atunci am s te cred c rasa pe care o reprezint a putut fi odat strmoul nostru. Pn atunci, ns, te rog s m ieri dac nu pot accepta o asemenea ipotez.

- Se spune, se amestec n discuie un tip grsuliu din capul mesei, c un pmntean e bun doar cnd e mort, i chiar i atunci pute. Cuvintele lui fur nsoite de un hohot puternic. Arvardan se ncrunt la farfuria din faa sa i spuse fr s-i ridice privirea: - Nu intenionez s intru n dispute rasiale, mai ales c n cazul de fa nu-i au rostul vorbele. Eu vorbesc de pmnteanul preistoric. Descendenii lui de astzi au fost mult timp izolai i silii s triasc ntr-un mediu dintre cele mai neobinuite i totui nu i-a desfiina cu atta uurin. Se ntoarse spre Ennius, ntrebnd: - Domnule Guvernator, parc nainte de cin ai pomenit numele unui pmntean. - Adevrat? Nu-mi amintesc. - Un fizician, Shekt. - O, da, ntr-adevr. - Affret Shekt, cumva? - ntocmai. Ai auzit de el? - Cred c da. M-a obsedat toat seara numele acesta, nc de cnd ai pomenit de el, dar acum cred c tiu cine e. Nu cumva lucreaz la Institutul de Cercetri Nucleare din... Ei, fir-ar s fie, cum se cheam localitatea aceea? i lovi fruntea cu palma, strduindu-se s-i aminteasc: din Chica? - Ai ghicit. Ce-i cu el? - A publicat un articol n numrul din august al "Revistei de Fizic". Mi-a atras atenia, deoarece m interesa tot ce era legat de Pmnt, iar articolele pmntenilor sunt foarte rare n presa galactic... M rog, ceea ce vreau s spun e c acest om susinea c ar fi inventat un aparat numit sinapsificator, cu ajutorul cruia ar putea mbunti capacitatea de memorare a sistemului nervos la mamifere. - Serios? fcu repede Ennius. N-am auzit de aa ceva. - V pot furniza sursa. E un articol destul de interesant, dei, desigur, nu pretind c a fi neles toate implicaiile matematice. Experiena a constat n tratarea unor animale indigene obolani, cred c li se spune cu sinapsificatorul, dup care respectivele animale au fost lsate s se descurce ntr-un labirint. Adic, s descopere drumul ctre o provizie de hran. Ca termen de comparaie, a folosit obolani netratai i a constatat c de fiecare dat obolanii tratai au descoperit drumul ntr-un interval de trei ori mai scurt dect ceilali... nelegei ce-nseamn asta, domnule colonel? Ofierul care deschisese discuia rspunse indiferent: - Nu, domnule doctor. - Am s v explic, atunci. Sunt convins c orice om de tiin capabil de-asemenea performan fie el i de pe Pmnt este cel puin egalul meu intelectual i, dac mi ngduii, i al dumneavoastr, domnule colonel. Ennius i ntrerupse: - Scuz-m, domnule Arvardan, a vrea s revenim la sinapsificator. A experimentat Shekt i asupra fiinelor umane? Arvardan rse. - M-ndoiesc, domnule Guvernator. Nouzeci la sut din obolani au murit n timpul tratamentului. N-ar ndrzni s foloseasc subieci umani mai nainte de a-i perfeciona metoda. Ennius reczu n fotoliu, n timp ce pe frunte i apru o cut uoar. Nu mai spuse nimic i nici nu mai mnc tot restul serii. nainte de miezul nopii, Guvernatorul prsi discret adunarea, aruncndu-i doar soiei sale un cuvnt, dup care se mbarc pe crucitorul su particular, pentru o cltorie de dou ore pn n oraul Chica. Cuta de pe frunte nu-i dispruse, iar inima i era plin de nelinite. n aceeai dup-amiaz, cnd Arbin Maren l aducea pe Joseph Schwartz la Chica pentru tratament cu sinapsificatorul lui Shekt, acesta avusese o ntrevedere de peste o or cu nsui guvernatorul Pmntului. CAPITOLUL IV DRUMUL CEL MAI SIGUR Arbin nu se simea n largul su n Chica. Parc ar fi fost hituit. Undeva, n Chica, unul din cele mai mari orae de pe Pmnt s fi avut vreo cincizeci de mii de oameni existau oficialitile marelui Imperiu spaial.

De fapt nu vzuse niciodat un om din Galaxie, dar aici ntorcea mereu capul, de team car putea zri vreunul. Dac l-ai fi btut i tot n-ar fi putut spune cum ar fi deosebit un extraterestru, chiar dac l-ar fi ntlnit. Era convins ns pn n adncul sufletului c trebuia s existe o deosebire. La intrarea n Institut, arunc o privire peste umr. Maina era acolo, n parcaj, cu un tichet de ase ore. Nu va prea oare suspect o perioad att de lung?... Se speria din orice. Pretutindeni erau parc numai ochi i urechi. Cel puin de-ar sta strinul acela pitulat n fundul mainii, aa cum i spusese. Dduse cu putere din cap, dar nelesese oare? Deodat se nfurie pe sine. De ce se luase dup Grew, intrnd n bucluc? Tocmai atunci i ddu seama c ua era deschis i o voce i sun cu putere n auz: - Ce dorii?... Suna enervat; probabil l mai ntrebase de cteva ori. Rspunse pe un ton rguit, cuvintele necndu-i-se n gtlej ca nite prune uscate. - Aici ne putem adresa pentru sinapsificator? Recepionera i arunc o privire ascuit. - Semnai aici. Arbin i duse minile la spate i repet pe acelai ton: - Unde pot cpta informaii despre sinapsificator? Vocea recepionerei reveni nenduplecat: - Nu v pot spune nimic pn nu semnai n registrul de vizitatori. Aa cere regulamentul. Fr un cuvnt, Arbin se-ntoarse s plece. Tnra de la recepie strnse din buze i aps cu putere soneria de la piciorul su. Arbin se lupta cu disperare s rmn n anonimat i, dup cum i ddea singur seama, obinea exact contrariul. Tnra l scormonea cu privirea. i va aminti de el i peste o mie de ani. Simea o dorin slbatic s fug, s fug napoi la main, napoi la ferm... O persoan n halat alb sosi n grab. Recepionera art spre Arbin: - Un voluntar pentru sinapsificator, domnioar Shekt. Refuz s-i spun numele. Arbin ridic privirea. Era o alt fat, foarte tnr. ncurcat, ntreb: - Dumneavoastr v ocupai de main, domnioar? - Nu, nici vorb. i zmbi foarte prietenos i Arbin se mai liniti puin. - Pot n schimb s v conduc la cel n cauz. Apoi, cu interes: Chiar dorii s fii tratat? - Doresc s vorbesc cu cel care rspunde de sinapsificator, spuse bos. - Foarte bine. Riposta lui tioas nu prea s-o fi suprat ctui de puin. Lunec napoi pe ua pe care venise. Urm o scurt ateptare. n sfrit, fata reapru, fcndu-i semn s-o urmeze. Se supuse. O urm ntr-o anticamer, n timp ce inima-i btea mai s-i sparg pieptul. Acelai glas dulce i spuse: - V rog s ateptai o jumtate de or sau poate nici att. Doctorul Shekt e foarte ocupat deocamdat... Poate dorii nite microfilme i un proiector, ca s v mai treac timpul. Vi le pot aduce. Arbin ns cltin din cap. Cei patru perei ai cmruei l strngeau parc, intuindu-l n mijlocul lor. Era o capcan? Nu cumva vor veni Stegarii s-l ridice? A fost ateptarea cea mai lung din viaa sa. Spre deosebire de el, domnului Ennius, Guvernatorul Pmntului, nu-i fusese deloc greu s ajung la doctorul Shekt, dei emoiile prin care trecu fur aproape egale. Chiar i n al patrulea an de cnd era Guvernator, o vizit la Chica nsemna un eveniment. Ca reprezentant direct al inaccesibilului mprat, statutul su era, juridic vorbind, egal cu al viceregilor din uriaele sectoare galactice, ale cror corpuri luminoase ocupau sute de parsecuri cubice n spaiu, dar, n realitate, postul su semna cu un exil. Pentru cel ntemniat n pustietatea Himalaiei, nconjurat de certurile la fel de sterile ale unei populaii care-l ura aa cum ura ntregul Imperiu pe care-l reprezenta, chiar i o excursie la Chica nsemna o evadare. Escapadele acestea erau ns de scurt durat. Trebuiau s fie scurte, deoarece la Chica era silit s poarte haine impregnate cu plumb, chiar i n timp ce dormea i, ceea ce era i mai ru, s-i administreze tot timpul metabolin. De toate acestea se plnse amarnic lui Shekt. - Metabolina, prietene, spuse el examinnd pilula sngerie, e un simbol a tot ceea ce reprezint pentru mine planeta dumitale. Scopul ei este s accelereze toate procesele rnetabolice ct timp stau aici, cufundat n norul radioactiv, de care dumitale nici nu-i pas. O nghii i continu pe acelai ton:

- Gata! Acum inima mi va bate mai repede, plmnii vor pompa aerul mai tare, iar ficatul va bolborosi fabricnd sintezele chimice care, spun medicii, fac din el factorul cel mai important al organismului. i pentru toate astea voi plti apoi cu o avalan de dureri de cap i o moleeal total. Doctorul Shekt asculta uor amuzat. Te fcea, ntr-adevr, s crezi c e miop acest Shekt, nu pentru c ar fi purtat ochelari sau ar fi fost afectat n vreun fel, dar printr-o practic ndelungat cptase obiceiul de a scruta de aproape lucrurile i de a cntri ndelung ce avea s spun. Era nalt i acum, n toamna vieii, iar trupul usciv i se ncovoiase doar puin. Era un erudit n materie de cultur galactic, ceea ce-1 ajuta s nu mprteasc ostilitatea i suspiciunea universal a pmnteanului mijlociu, prin care acesta strnea repulsia pn i unui reprezentant att de cosmopolit al Imperiului, cum era Ennius. - Sunt sigur, spuse Shekt, c nu ai nevoie de pilula aceea. Metabolina e o pur superstiie, i tii asta. Dac i-a nlocui-o, fr tiina dumitale, cu nite pilule de zahr, nu i-ar fi cu nimic mai ru. Ba chiar te-ai autosugestiona, provocndu-i singur dureri de cap dup aceea. - Spui asta pentru c te lfi n mediul dumitale natural. Negi faptul c metabolismul dumitale bazic este superior? - Firete c nu, dar ce-i cu asta? tiu, Ennius, c n imperiu exist prejudecata dup care noi, pmntenii, am fi diferii de alte fiine umane, dar n esen lucrurile nu stau chiar aa. Sau eti cumva un misionar al anti-teretrilor? Ennius gemu. - Pe viaa mpratului, confraii dumitale de pe Pmnt sunt ei nii cei mai buni misionari de acest soi. Aa cum triesc ei aici, nchii ca ntr-un cote pe planeta asta fatal, hrnindu-se din propria lor ranchiun, pmntenii nu sunt dect un ulcer cronic al Galaxiei. Vorbesc serios, Shekt. Pe ce planet mai exist attea tabuuri n viaa zilnic, respectate cu o asemenea furie masochist? Nu trece o zi fr s primesc delegaii de la diverse foruri de conducere, cernd pedeapsa cu moartea pentru cine tie ce nenorocit, a crui unic vin este aceea de-a fi ptruns ntr-o zon interzis, de-a fi ncercat s scape de aizeci, sau de a-i fi depit poria de hran... - Da, dar totdeauna i dai aprobarea. Dezacordul dumitale se manifest doar n plan ideal. Nu te determin s opui rezisten. - Stelele-mi sunt martore c ncerc s m opun. Dar ce pot face? Aa vrea mpratul s nu tulburm tradiiile locale ale provinciilor i aa e drept i nelept, deoarece n felul acesta anarhitii care ar instiga tot timpul la rebeliuni sunt lipsii de sprijinul maselor. i pe urm, de-ar fi s m opun cnd Consiliile, Senatele i Camerele voastre insist pentru pedeapsa cu moartea, s-ar strni un asemenea uragan de urlete i proteste la adresa Imperiului i a mainaiunilor sale, nct mai degrab a dormi n mijlocul unei legiuni de diavoli vreme de douzeci de ani, dect s fac fa Pmntului timp de zece minute. Shekt oft, netezindu-i prul rar. - Pentru restul Galaxiei, n msura n care se tie de existena lui, Pmntul nu este dect o piatr pe cer. Pentru noi, e casa, singura pe care-o avem. i totui nu ne deosebim de voi, cei de pe alte planete, suntem doar mai puin norocoi. nghesuii pe o planet care e ca i moart, baricadai de zidul radioactivitii, nconjurai de o imens Galaxie care nu ne vrea, cum am putea s nvingem sentimentul de frustrare ce ne sfie? Ai accepta dumneata, domnule Guvernator, ca surplusul de populaie s emigreze? Ennius ridic din umeri. - Cu ce m-ar deranja pe mine? Dar populaiile celelalte nu accept. Nu vor s cad victime bolilor terestre. - Boli terestre! exclam Shekt, ncruntndu-se. E o noiune absurd care trebuie s dispar. Nu suntem purttorii morii. Dumneata ai murit dac ai trit printre noi? - Adevrul este, zmbi Ennius, c fac tot ce se poate s evit contactul direct. - Asta deoarece i dumneata eti o victim a propagandei create de stupiditatea bigoilor votri. - Dar Shekt drag, teoria dup care pmntenii sunt ei nii radioactivi nu are chiar nici o baz tiinific? - Bineneles c suntem radioactivi. Cum s-ar putea altfel? Aa eti i dumneata. Aa sunt toi locuitorii sutelor de milioane de planete ale Imperiului. Noi, ntr-o msur mai mare, recunosc, dar nu ntr-att nct s facem ru cuiva. - Din pcate, locuitorul mediu al Galaxiei gndete altfel i nu e dispus s verifice pe propria-i piele. Pe lng asta... - Pe lng asta, vrei s spui, noi suntem diferii. Noi nu suntem nite fiine umane deoarece suferim mutaii mai rapide din cauza radiaiilor atomice i ne-am schimbat deci n multe privine... Nici asta nu s-a dovedit. - Dar se crede.

- i ct timp se crede acest lucru, domnule Guvernator, i ct timp noi, cei de pe Pmnt, suntem tratai ca nite paria, vei continua s vedei la noi trsturile de care v plngei. Dac ne lovii fr mil, e de mirare c rspundem cu aceeai moned? Dac ne uri, aa cum ne uri, v putei plnge c v urm la rndul nostru? Nu, nu, suntem mult mai curnd victime dect cli. Ennius era mhnit c strnise atta mnie. Chiar i cei mai buni dintre pmnteni, gndi el, au acest pcat, ura Pmntului mpotriva ntregului Univers. Vorbi plin de tact: - Shekt, iart-mi bdrnia. Pune-o pe seama tinereii i exasperrii mele. Ai n faa dumitale un biet om de patruzeci de ani o vrst la care eti nc un pap-lapte n diplomaie care i macin anii de ucenicie pe Pmnt. Pot trece ani pn s-i aminteasc de mine imbecilii de la biroul Provinciilor Spaiale i s m promoveze, mutndu-m din acest post ngrozitor. Aa c amndoi suntem prizonieri ai Pmntului i ceteni ai universului spiritului unde nu exist deosebiri nici de planete, nici de caracteristici fizice. Hai s dm mna, aadar, i s fim prieteni. Cutele de pe chipul lui Shekt disprur, sau mai bine zis, fur nlocuite de altele ce indicau buna dispoziie. Apoi rse de-a dreptul. - Cuvintele sunt pline de umilin, dar tonul e tot al diplomatului imperial. Eti un actor slab, domnule Guvernator. - D-mi o replic atunci, jucnd rolul unui foarte bun profesor, i povestete-mi despre sinapsificatorul dumitale. Shekt tresri vizibil i se ncrunt. - Cum, ai auzit de acest instrument? Nu eti deci numai administrator, eti i fizician? - M intereseaz toate domeniile cunoaterii. Vorbesc serios, Shekt, chiar a vrea s tiu. Fizicianul l examin nehotrt. Se ridic i-i pic gnditor buza cu degetele noduroase. - Nici nu tiu de unde s ncep. - Dac te ntreb de la ce punct al teoriei matematice ar trebui s ncepi, sunt n msur si rezolv dilema: las-o balt. Nu neleg nimic din funciile i tensorii i nu mai tiu ce nc ali termeni. Ochii lui Shekt scnteiar brusc. - Ei, rezumndu-ne atunci la partea descriptiv, sinapsificatorul este un mecanism menit s perfecioneze capacitatea omului de a nva. - A omului? Aa! i funcioneaz? - Asta a vrea s tiu i eu. Mai e nevoie nc de mult munc. i voi furniza datele eseniale, domnule Guvernator, ca s-i faci singur o prere. Sistemul nervos al oamenilor ca i al animalelor este alctuit dintr-o materie neuroproteic. Ea const din molecule uriae, aflate ntr-un echilibru electric foarte instabil. Cel mai uor stimul e suficient pentru a tulbura echilibrul uneia, care se reface, tulburndu-l pe acela al urmtoarei, i tot aa pn se ajunge la creier. Creierul nsui este o mas imens de molecule similare, conectate ntre ele n toate modurile posibile. Cum n creier exist un numr de aproximativ zece la puterea douzecea asemenea neuroproteine adic unu urmat de douzeci de zerouri numrul combinaiilor posibile este de ordinul lui zece factorial la puterea douzecea, Acesta e un numr att de mare, nct dac toi electronii i protonii din univers ar deveni universuri n sine, atunci numrul electronilor i protonilor din toate aceste universuri noi nc n-ar nsemna nimic n comparaie cu... M urmreti? - Nici mcar un cuvnt, slav Stelelor! i de-a ncerca, a ltra ca un cine de tare ce m-ar durea mintea. - Hm! Ei, n orice caz, ceea ce numim impuls nervos nu este altceva dect dezechilibrul electronic ce se propag de-a lungul nervilor pn la creier i de la creier napoi, prin nervi. Asta nelegi? - Da. - Binecuvntat fie-i geniul! n interiorul celulelor nervoase, impulsul se propag rapid, deoarece neuroproteinele sunt practic n contact. Totui, celulele nervoase sunt desprite ntre ele printr-un perete foarte subire de esut de alt natur. Cu alte cuvinte, dou celule nervoase vecine nu sunt perfect conectate. - A, fcu Ennius, iar impulsul nervos trebuie s sar peste aceast barier. - ntocmai! n funcie de mrimea sa, peretele despritor, numit sinaps, diminueaz fora impulsului i-i ncetinete viteza de propagare. Acest lucru e valabil i pentru creier. Acum ncearc s-i imaginezi ce s-ar ntmpla dac, printr-un mijloc oarecare, s-ar micora constanta dielectric a sinapsei. - Constanta, cum ai zis?

- Vreau s spun, capacitatea izolatoare a peretelui despritor. Dac aceasta ar fi micorat, impulsul ar sri mai uor peste intervalul respectiv. Ai gndi mai rapid, ai nva mai uor. - Revin atunci la prima mea ntrebare: funcioneaz instrumentul? - L-am ncercat pe animale. - i care a fost rezultatul? - Vai, cei mai muli mor foarte repede din cauza modificrii proteinei cerebrale mai precis, aceasta se coaguleaz ca un ou fiert. Pe Ennius l trecur fiorii. - Exist o mare cruzime n impasibilitatea omului de tiin. Ce s-a ntmplat cu cei care nau murit? - Rezultatele nu au fost edificatoare, nefiind vorba de fiine umane. Cele mai multe dovezi apar favorabile... Am ns nevoie de oameni. nelegi, e vorba de proprietile electronice specifice ale creierului individual. Fiecare creier produce cureni de un anume tip. Nu exist duplicate. Sunt ca nite amprente, sau ca structura vaselor de snge din retin. Ba poate nc i mai individualizate. Consider deci c tratamentul trebuie s in seam de acest lucru i, dac ntradevr aa stau lucrurile, nu se va mai produce nici o modificare... Nu am ns oameni pe care s experimentez. Cer mereu voluntari dar... Ridic braele a neputin. - Eu unul nu le-a lua-o n nume de ru, btrne spuse Ennius. Dar, serios vorbind, dac instrumentul va fi perfecionat, ce intenionezi s faci cu el? Fizicianul ddu din umeri. - Asta nu depinde de mine. Ar fi de competena Marelui Consiliu, desigur. - N-ai fi dispus s pui invenia la dispoziia Imperiului? - Eu? N-a avea nimic mpotriv. Dar numai Marele Consiliu are drept de decizie asupra... - Oh, i pierdu Ennius rbdarea, la naiba cu Marele Consiliu. Am mai avut de-a face cu ei. Pe dumneata te ntreb. Ai fi dispus s le vorbeti la momentul potrivit? - i cum i-a putea influena eu? - Le-ai spune c, dac Pmntul ar crea un sinapsificator aplicabil la oameni, n condiii de deplin siguran, i ar pune instrumentul la dispoziia Galaxiei, atunci s-ar putea desfiina unele restricii n ceea ce privete emigrarea ctre alte planete. - Cum aa, exclam Shekt sarcastic, cu riscul epidemiilor i n ciuda tuturor deosebirilor i non-umanitii noastre? - Ba chiar, continu Ennius linitit, ai putea fi mutai en masse pe o alt planet. Gndete-te. n acel moment ua se deschise i o tnr i fcu repede drum pe lng dulapul cu microfilme. Aducea n aerul sttut al biroului o und proaspt, primvratec. Vznd un strin, roi uor i ddu s se-ntoarc. - Intr, Pola, spuse Shekt repede. Domnule Guvernator, se adres el lui Ennius, nu cred c ai cunoscut-o pe fiica mea. Pola, acesta e domnul Ennius, Guvernatorul Pmntului. Guvernatorul se ridic imediat cu o politee lipsit de afectare, care anul primul ei impuls de a face o reveren. - Dar, domnioar Shekt, spuse el, eti o floare cum nu mi-a fi putut imagina c poate crete pe Pmnt. De fapt, cu frumuseea dumitale, ai mpodobi orice planet din univers. Lu mna Polei care, sesizndu-i intenia, i-o ntinse repede i cu oarecare timiditate. O clip Ennius pru c vrea s-o srute n maniera curtenitoare de altdat, dar intenia, dac existase ntr-adevr, nu se materializ. Ddu drumul minii pe jumtate ridicate ceva cam prea repede, poate. ncruntndu-se aproape imperceptibil, Pola spuse: - Domnule Guvernator, sunt copleit de amabilitatea dumneavoastr fa de o fat simpl de pe Pmnt. Este o dovad de curaj i cavalerism din partea dumneavoastr, nfruntnd astfel pericolul contaminrii. Shekt i drese glasul, ntrerupndu-i: - Fiica mea urmeaz cursurile Universitii din Chica i mai dobndete nite credite binevenite, practicnd n laboratorul meu ca tehnician, dou zile pe sptmn. E o fat deteapt i, dei s-ar putea s fiu orbit de mndria de printe, cred totui c ntr-o zi mi va lua locul. - Tat, ncepu Pola, am s-i spun ceva important... Se opri, ovind. - S plec? ntreb Ennius netulburat. - Nu, nu, rspunse Shekt. Ce este, Pola? - Avem un voluntar, tat.

Shekt fcu ochii mari, privind-o prostit. - Pentru sinapsificator? - Aa spune. - Ei, dup cum vezi, ii aduc noroc, spuse Ennius. - Aa s-ar prea, spuse Shekt. Apoi, ctre fiica sa: Spune-i s atepte. Du-l n camera C. Vin i eu imediat. Dup ce Pola plec, i spuse oaspetelui su: - Te rog s m scuzi, domnule Guvernator... - Desigur. Ct timp dureaz operaia? - Cteva ore, din pcate. Doreti s asiti? - Nu-mi pot imagina ceva mai lugubru, dragul meu. Voi fi la Casa Oficial pn mine. mi vei spune i mie rezultatul? Shekt pru s respire uurat. - Da, desigur. - Bine... i mai gndete-te la cele ce i-am spus despre sinapsificator. Este drumul cel mai sigur ctre glorie. Ennius plec mai indispus dect venise: nu aflase nimic n plus, n schimb temerile i se nmuliser. CAPITOLUL V VOLUNTARUL INVOLUNTAR Rmas singur, doctorul Shekt aps discret pe o sonerie. Un tnr tehnician i fcu de ndat apariia. Purta un halat alb, strlucitor, iar prul lung, castaniu, era legat cu grij la spate. - i-a spus Pola... - Da, domnule doctor Shekt. L-am examinat prin vizor i cred c e, fr ndoial, un voluntar autentic. Nu e un trimis obinuit. - Crezi c ar trebui s informez Consiliul? - Nu tiu ce s v spun. Consiliul n-ar aproba o comunicare obinuit. Orice fascicul poate fi interceptat, dup cum tii. Apoi, repede: Ce-ar fi s-i fac vnt? Pot s-i spun c avem nevoie de persoane sub treizeci de ani. Individul are pe puin treizeci i cinci. - Nu, nu, e mai bine s-l vd. In mintea lui Shekt se strnise un adevrat vifor. Pn acum lucrurile decurseser normal. Doar atta informaie ct s se creeze o impresie de sinceritate. i acum, uite c apruse un voluntar adevrat i asta imediat dup vizita lui Ennius. S fi fost vreo legtur ntre ele? El nsui nu avea dect o vag idee despre forele misterioase ce ncepeau s se agite pe npstuita fa a Pmntului, ntr-o msur, tia totui destul. Destul ct s-i dea seama c-l au la mn i, oricum, mai mult dect bnuiau Stegarii. i totui ce putea face, cnd viaa lui era ndoit primejduita? Cteva minute mai trziu, doctorul Shekt l cerceta ncurcat pe fermierul care sttea n faa sa ncovoiat, cu apca n mini i capul ntors ntr-o parte, ca i cum s-ar fi ferit de privirile cuiva. Cu siguran, gndi Shekt, c avea sub patruzeci de ani, dar munca la cmp nu avantaja omul. Sngele i nvlise n obraji, colorndu-i pielea mslinie, iar la rdcina prului i n jurul tmplelor erau urme evidente de transpiraie; dei n camer era rcoare, i mica nervos minile. - Ineleg, drag domnule, i se adres Shekt cu blndee, c nu vrei s-i dai numele. Arbin rspunse ndrtnic: - Mi s-a spus c nu mi se vor pune nici un fel de ntrebri. - Hm! Ai totui ceva de spus, sau doreti s fii tratat imediat? - Eu? Tratat? Nu eu sunt persoana, se apr fermierul cuprins de panic. Am spus eu aa ceva? - Nu? Deci e vorba de alt persoan? - Sigur. Ce mi-ar trebui mie... - Ineleg. Subiectul, acest om, e cu dumneata? - Oarecum, spuse Arbin precaut. - Bine. Uite, dumneata ne spui ce gseti de cuviin. Totul va rmne ntre noi i te vom ajuta att ct vom putea. De acord? Fermierul i nclin repede capul, n semn de respect, i spuse: - Mulumesc. Lucrurile stau aa, domnule. Avem la ferm un om, o...... rud ndeprtat. Ne e de ajutor, nelegei...

Arbin nghii cu greu, iar Shekt ncuviin grav. - E un muncitor harnic, domnule, i un bun muncitor am avut un fiu, tii, dar a murit i nevast-mea, sraca, i eu, vedei, avem nevoie de ajutor ea nu se simte prea bine cu greu ne-am descurca fr el. Simea c toat povestea era o cumplit harababur. Savantul usciv din faa sa ddu ns din cap aprobator. - i ruda asta vrei s-o tratezi? - Da, sigur, credeam c v-am spus... v rog s m iertai c mi-a luat atta timp. Vedei, bietul om nu e tocmai... ntreg la minte. Se corect ns speriat: Nu e bolnav, nelegei. Nu e redus mintal, nct s trebuiasc s fie nlturat. E doar mai ncet la minte. tii, nu vorbete. - Nu vorbete? Shekt prea surprins. - O... ba da. Dar nu vrea. Nu vorbete bine. Shekt ovia. - i vrei sinapsificatorul s-i ajute gndirea, nu? Arbin ncuviin fr grab: - Dac s-ar gndi oleac mai mult, domnule, ar putea s-o nlocuiasc pe nevast-mea la unele treburi. - S-ar putea s moar. tii asta? Arbin l privi neajutorat, frngndu-i degetele cu furie. - Am nevoie de asentimentul lui, spuse Shekt. Fermierul cltin din cap ndrtnic. - N-o s neleag. Apoi ncepu s vorbeasc ropede, ntretiat: V rog, domnule, sunt sigur c m vei nelege. Nu prei omul care s nu tie ce-nseamn o via aspr. Omul acesta mbtrnete. Nu-i vorba de aizeci, tii, dar dac la urmtorul recensmnt o s-l gseasc napoiat mintal i o s ni-l ia? Nu vrem s-l pierdem, de aceea l-am adus la dumneavoastr. Motivul pentru care m ascund e c, poate ochii lui Arbin se rotir fr voie n jurul camerei, ncercnd s strbat pereii printr-un simplu efort de voin, pentru a vedea dac ascult cineva dincolo de ei poate Stegarilor nu le-ar place ce fac. Poate ncercarea de a salva un om npstuit e mpotriva Datinilor, dar viaa e grea, domnule... i v-ar fi i dumneavoastr de folos. Doar ai cerut voluntari. - Desigur. Unde e ruda dumitale? Arbin i lu inima n dini. - Afar, n biciclul meu, dac nu l-o fi gsit cineva. N-ar fi n stare s se descurce dac l-ar fi gsit... - Ei, s sperm c n-a pit nimic. Mergem imediat acolo i aducem maina n garajul de la subsol. O s am grij ca nimeni s nu tie de prezena lui, n afara noastr i a asistenilor mei. i te asigur c nu vei avea nici un fel de necazuri cu Confreria. Braul lui Shekt se ls prietenete pe umrul lui Arbin, care surse crispat. Fermierul simi de parc i s-ar fi slbit o funie ce-i strngea gtul. Shekt examina omul rotofei i chel de pe canapea. Era incontient, respira adnc i regulat. Vorbise neinteligibil, nu nelesese nimic din ceea ce i se spusese. i totui, nu descoperise nici unul din stigmatele fizice ale oligofreniei. Pentru un btrn, reflexele erau normale. Btrn! Hm! Privi nspre Arbin, care examina totul cu ochi de vultur. - Eti de acord s-i facem analiza oaselor? - Nu, strig acesta. Apoi, ceva mai potolit: Nu vreau nimic din ce-ar putea servi la o identificare. - Ne-ar ajuta... nelegi, am fi mai siguri dac i-am cunoate vrsta... - Are cincizeci de ani, spuse Arbin repede. Fizicianul ridic din umeri. N-avea importan. Privi din nou la pacientul adormit. Cnd fusese adus nuntru, arta deprimat, indiferent la ce se ntmpla cu el. Njci pilulele hipnotice nu-i treziser aparent vreo suspiciune, i fuseser oferite, iar el, cu un zmbet spasmodic, le nghiise. Tehnicianul mpinse nuntru ultima din piesele greoaie ce alctuiau sinapsificatorul. La apsarea unui buton, sticla polarizat din care erau confecionate geamurile slii de operaie suferi o restructurare molecular, devenind opac. Singura lumin din camer i revrsa strlucirea rece asupra pacientului, suspendat acum n cmpul diamagnetic cu o putere de sute de kilowai ce se forma la civa centimetri deasupra mesei de operaie.

Arbin rmase n ntuneric, nenelegnd nimic, dar ferm hotrt s mpiedice, mcar prin prezena sa, cine tie ce stratagem malefic. Fizicienii nu-i ddeau nici o atenie. Se fixau electrozii n jurul craniului pacientului. Era o treab complicat. Mai nti se studia atent forma craniului, prin metoda Ullster, identificndu-se anurile ntortocheate, bine sudate. Shekt zmbi n sinea sa. Fisurile craniene nu erau un indiciu absolut al vrstei, dar n acest caz erau edificatoare. Omul avea mai mult de cincizeci de ani, nu aa cum pretindea fermierul. O clip mai trziu nu mai zmbea. Se ncrunt. Ceva nu era n regul cu fisurile acelea. Preau ciudate... nu tocmai... Pe moment fu gata s jure c forma cranian era primitiv, atavic, dar apoi... De fapt, era vorba de un subdezvoltat mintal, aa c, de ce nu? Urmtorul oc fu ns att de puternic, nct nu se putu opri s nu exclame: - Cum de n-am observat! Omul sta are pr pe fa! Se ntoarse spre Arbin: A avut ntotdeauna barb? - Barb? - Pr pe fa! Apropie-te! Nu vezi? - Ba da, domnule. Creierul lui Arbin lucra febril. Observase, ntr-adevr, dimineaa, dar apoi uitase. - Aa s-a nscut. Apoi atenu afirmaia, adugnd: Aa cred. - Ei, s-l ndeprtm, atunci. Doar nu vrei s arate ca un animal, nu? - Nu, domnule. Prul se desprinse uor n urma aplicrii unei paste depilatoare de ctre tehnicianul nmnuat cu grij. - Are pr i pe piept, domnule doctor, spuse acesta. - Mare Galaxie! exclam Shekt. Ia s vd! Bine, dar omul sta e tot o blan! Ei, las-l aa. Nu se vede sub cma i vreau s continum cu fixarea electrozilor. S punem fie aici, aici i aici. (Urmar nite nepturi fine i inseria capetelor filamentelor de platin.) Aici i aici. O duzina de contacte, ptrunznd prin piele la suturile etane, prin care se puteau percepe ecourile extrem de delicate ale microcurenilor care circulau de la o celul la alta a creierului. Urmreau cu atenie oscilaiile uoare ale ampermetrului, n funcie de nchiderea sau ntreruperea contactelor. Inscriptoarele desenau pe hrtia milimetric linii fine ca nite fire de pianjen, cu vrfuri i adncituri neregulate. Diagramele fur apoi expuse pe ecranul iluminat. Se aplecar asupra lor, vorbind n oapt. Arbin prindea frnturi de conversaie... - ... foarte regulat... privii ce nalt e vrful cvinternar... cred c trebuie analizat... e destul de evident... Urm o perioad lung i plicticoas n care se fix aparatura. Se aps pe butoane, se reglar vernierele, se conectar bornele i se nregistrar valorile indicate. Electrometrele fur verificate iar i iar, executndu-se reglrile de rigoare. Shekt i zmbi lui Arbin, spunndu-i: - Nu va mai dura mult. Uriaa mainrie fu mpins deasupra celui adormit, ca un monstru greoi i lacom. Patru fire lungi fur legate la extremitile membrelor, iar pe ceaf i se fix cu grij un fel de perni de un negru mat, dintr-un fel de cauciuc tare. Aceasta era imobilizat cu ajutorul unor bride petrecute peste umeri; n sfrit, cei doi electrozi opui, ca nite mandibule uriae, fur desprii i cobori deasupra capului palid i flasc, n direcia tmplelor. Shekt privea fix la cronometru, n cealalt mn era comutatorul. Aps cu degetul mare. Nu se ntmpl nimic perceptibil, nici mcar de ctre simurile ascuite de spaim ale lui Arbin. Parc s-ar fi scurs ore ntregi, dar, n realitate, nu fuseser nici trei minute. Shekt ntrerupse contactul. Asistentul se aplec repede asupra pacientului care dormea nc i apoi i nl capul triumftor. - Triete. Cteva ore dup aceea se efectuar o mulime de nregistrri, ntr-o atmosfer de emoie cu greu stpnit. Trecuse bine de miezul nopii cnd Schwartz i reveni din anestezie i pleoapele i tresrir. Shekt se ddu napoi livid dar fericit, i trecu dosul palmei peste frunte, respirnd uurat. - E n ordine. Apoi se ntoarse ferm spre Arbin. - Va trebui s stea la noi cteva zile, domnule. Teama din ochii lui Arbin crescu nebunete.

- Dar... dar... - Nu, nu, trebuie s ai ncredere n mine. Nu i se va ntmpla nimic. Las-l aici. Numai noi vom ti de el. Dac-l iei acum cu dumneata, s-ar putea s moar. Ce ai realiza?... i-n plus ar trebui s i dai explicaii Stegarilor cu privire la cadavru. Ultimul argument i atinse inta. Arbin nghii n sec. - Dar, stai puin, cum voi ti cnd s vin s-l iau? Nu vreau s v spun cum m cheam. Insemna totui c acceptase. - Nu-i cer s-mi spui numele. Vino peste o sptmn, la zece seara. Am s te atept la ua garajului, pe unde am intrat cu biciclul dumitale. Trebuie s ai ncredere n mine, omule, nai de ce te teme. Era noapte cnd Arbin prsi n mare grab Chica. Trecuser douzeci i patru de ore de cnd strinul i btuse la u i n acest interval i dublase vina fa de Datini. Va mai fi oare vreodat n siguran? Nu se putea stpni s nu priveasc mereu n urm, n timp ce biciclul gonea pe drumul pustiu, l urmrea cineva? Ca s descopere unde locuia? Sau i se i nregistrase chipul? Poate acum se i fceau confruntri undeva, departe, n dosarele Confreriei din Washenn, unde erau nregistrai toi pmntenii n via, cu toate datele personale, n vederea lui aizeci. aizeciul care sosete fatal pentru orice pmntean. Mai avea un sfert de veac pn atunci, dar tria zilnic cu spectrul lui din cauza lui Grew, iar acum din cauza strinului. Dar dac nu s-ar mai ntoarce niciodat n Chica? Nu! El i Loa n-ar mai putea produce mult timp ct trei, i odat cu primul eec s-ar descoperi i prima crim aceea de a-l ascunde pe Grew. Nu, odat ncepute, crimele mpotriva Datinilor se nmuleau inevitabil. tiu atunci c se va ntoarce la Chica, indiferent de risc. Era mult dup miezul nopii cnd Shekt se gndi s se duc la culcare, i numai la insistenele fiicei sale ngrijorate. Dar tot nu putu s adoarm. Perna prea un mijloc rafinat de al sufoca, cearceafurile i se nclceau n jurul trupului scondu-l din mini. Se scul i se aez la locul su de la fereastr. Oraul era ntunecat, dar la orizont, pe partea opus lacului, plpia lumina albastr a morii ce stpnea pretutindeni pe Pmnt, cu excepia ctorva petece izolate. Toat agitaia zilei trecute i se perinda n faa ochilor ca un dans infernal, torturndu-i creierul obosit. Dup ce-l convinsese pe fermierul speriat s plece, ultima grij fusese s-l cheme pe Ennius la videofon. Se vede c acesta atepta apelul, deoarece rspunse chiar el. Era nc ncotomnit n vemintele sale impregnate cu plumb. - A, Shekt, bun seara. Ai terminat experiena? - Ct pe-aci s-l termin i pe voluntarul meu, sracul. Ennius pli. - Bine am fcut atunci c am plecat. Am impresia c voi, oamenii de tiin, nu suntei prea departe de nite criminali. - Inc n-a murit, domnule Guvernator, i s-ar putea s-l salvm, dar... Shekt nl din umeri. - In locul dumitale, Shekt, m-a rezuma exclusiv la obolani pe viitor... Dar nu pari deloc cel pe care-l tiam, prietene. Sigur, trebuie s fii obinuit cu lucrurile astea, nu ca mine. - Imbtrnesc, domnule Guvernator, spuse Shekt simplu. - O ocupaie periculoas pentru un pmntean, sun sec rspunsul. Culc-te, Shekt. Acum fizicianul sttea la geam, privind spre oraul ntunecat al unei lumi muribunde. De doi ani fcea experiene la sinapsificator, i n tot acest rstimp fusese sclavul Societii Stegarilor sau Confreriei, cum i mai spuneau care-l jucau cum voiau ei. Avea vreo opt articole care ar fi putut fi publicate n "Revista Sirian de Neurofiziologie", aducndu-i acea faim galactic la care rvnea. Articolele mucezeau n birou, n schimb, apruse acel nensemnat i derutant articol publicat n "Revista de Fizic". Aa voia Confreria. Mai bine adevrul pe jumtate dect o minciun. i totui Ennius se interesa. De ce? Fcea el vreo legtur cu alte informaii pe care le va fi cptat? Bnuia Imperiul ceea ce bnuia el nsui? In decursul a dou secole, Pmntul se rsculase de trei ori. De trei ori atacase garnizoanele imperiale, sub stindardul unui pretins trecut glorios. De trei ori euase bineneles i de n-ar fi fost Imperiul o ornduire luminat, iar Consiliile Galactice pline de tact, Pmntul ar fi fost ters cu snge de pe lista planetelor locuite.

De data asta situaia ar fi putut fi diferit... Sau era diferit? Ct ncredere putea s aib n cuvintele unui muribund, pe trei sferturi incontient? Ce importan avea? Oricum nu ndrznea s ntreprind ceva. Nu putea dect s atepte, mbtrnea i, dup cum spusese Ennius, aceasta era o ocupaie periculoas pe Pmnt. aizeciul era foarte aproape i foarte puini erau exceptai de la fatala scaden. i chiar i pe acest bulgre nenorocit, de pulbere arznd, el dorea s triasc. Ajuns cu gndul aici, se culc din nou i, cu puin nainte de-a adormi, se ntreb vag dac nu cumva Stegarii interceptaser convorbirea sa cu Ennius. Nu tia atunci c Stegarii aveau alte surse de informaie. Se luminase de ziu, i tnrul tehnician al lui Shekt nc nu luase o hotrre definitiv. Il admira pe Shekt, dar tia foarte bine c tratamentul secret al unui voluntar neautorizat contravenea ordinului direct al Confreriei. Ordinul avea statut de Datin i n consecin nclcarea lui era o crim capital. Intoarse problema pe toate prile. La urma urmelor, cine era acest pacient? Campania pentru recrutarea de voluntari fusese condus cu grij. Scopul ei era de-a oferi suficient informaie, ca i de a nltura bnuielile unor virtuali spioni imperiali, fr ns a ncuraja cu adevrat voluntariatul. Societatea Stegarilor i trimitea oamenii ei la tratament i cu asta basta. Atunci, cine l trimisese pe acel om? Societatea Stegarilor, pentru a verifica loialitatea lui Shekt? Sau era Shekt un trdtor? Sttuse nchis n birou mai devreme cu cineva n haine voluminoase aa cum poarta extraterestrii de teama contaminrii radioactive. i ntr-un caz i-n cellalt, Shekt putea fi nfundat: i de ce s se lase trt odat cu el? Era tnr, avnd n faa lui aproape patru decenii de via. De ce s anticipeze aizeciul? In plus, ar fi fost avansat... Iar Shekt era att de btrn. La urmtorul recensmnt avea s fie luat oricum, aa c nu-i fcea cine tie ce ru. Practic, deloc. Hotrrea era luat, ntinse mna dup aparatul de transmisiune i form cifrul ce-l punea n legtur direct cu cabinetul particular al Inaltului Ministru al Pmntului. Dup mprat i Guvernator, acesta avea drept de via i de moarte asupra tuturor oamenilor de pe Pmnt. Era din nou sear cnd impresiile ceoase din mintea lui Schwartz ncepur s prind contur, rzbtnd prin durerea ascuit. Ii aminti de cltoria spre cldirile joase, ngrmdite, de pe malul lacului, apoi de lunga ateptare, ghemuit n spatele mainii. i apoi... ce? Mintea sa vna lacom imaginile lenee... Da, veniser s-l ia. Fusese dus ntr-o camer cu instrumente i cadrane i cele dou pilule... Asta era. Ii dduser nite pilule, iar el le luase bucuros. Ce avea de pierdut? Dac l-ar fi otrvit, i-ar fi fcut o favoare. i dup aceea... nimic. Ba da! Izolate strfulgerri n contiin... Oameni care se aplecau asupra lui... Deodat i aminti de senzaia rece a stetoscopului pe piept... O fat i dduse s mnnce. Il fulger deodat gndul c fusese operat i, cuprins de panic, arunc brusc cearceafurile de pe el i se ridic n capul oaselor. O fat se repezi imediat la el, punndu-i minile pe umeri i mpingndu-l napoi pe pern. Spunea ceva pentru a-l liniti, dar n-o nelegea. Se ncorda, ncercnd s se opun braelor ei subiri, dar n zadar. Nu avea suficient putere. Ii ridic minile n dreptul ochilor. Preau normale, i mic picioarele sub cearceafuri. Nu fuseser amputate. Se ntoarse spre fat i-i vorbi fr prea mare speran. - Tu cel puin m nelegi? tii unde m aflu? Nu-i recunotea propria voce. Fata zmbi i-i revrs asupra lui un torent de sunete plcute, dar fr sens. Schwartz gemu. Intr apoi brbatul n vrst, cel care-i dduse pilulele. Cei doi vorbir ntre ei o vreme, dup care, ntorcndu-se, fata art nspre buzele lui, ndemnndu-l s vorbeasc. - Poftim? ntreb Schwartz. Ea ddu repede din cap, cu chipul strlucind de bucurie. Fr s vrea, Schwartz simi c-i face plcere s-l priveasc. - Vrei s vorbesc? Brbatul se aez alturi pe pat i-i fcu semn s deschid gura. Aaa... fcu el, iar Schwartz repet: aaa... Degetele strinului i lunecau pe gt, masndu-i mrul lui Adam.

- Ce este, se burzului Schwartz cnd apsarea ncet. V surprinde c vorbesc? Drept cine m luai? Zilele treceau i Schwartz nv cteva cuvinte. Brbatul era doctorul Shekt primul om pe care-l tia dup nume de cnd pise peste ppua de crpe. Fata era Pola, fiica lui. Schwartz descoperi c nu mai avea nevoie s se brbiereasc. Nu-i mai cretea pr pe fa. Descoperirea l sperie. Oare i crescuse vreodat? Puterea i revenea cu repeziciune, l lsau acum s se mbrace i s umble prin camer i-i ddeau s mnnce i altceva pe lng terci. S fi fost vorba de o amnezie? Pentru asta l tratau? Era lumea asta normal, fireasc, n timp ce lumea pe care i-o amintea nu era dect nchipuirea unui creier bolnav? Nu-l lsau niciodat s ias din camer, nici mcar pe coridor. Era prizonier deci? Comisese poate o crim? Nu exist singurtate mai cumplit dect a aceluia care rtcete fr sens pe coridoarele ntortocheate ale propriei sale mini, n temnia creia nimeni nu poate ptrunde s-l salveze. Nu exist om mai neajutorat dect cel ce i-a pierdut memoria. Pola se distra nvndu-l cuvinte. Pe el nu-l uimea uurina cu care le reinea, i amintea c avusese o memorie extraordinar, n aceast privin, cel puin, se pare c nu se nela. Dup dou zile, nelegea propoziii simple. Dup trei, se putea face neles. In a treia zi fu de-a dreptul uluit. Shekt l nva s socoteasc i-l punea s rezolve exerciii. Schwartz rspundea, iar Shekt verifica timpul cu ajutorul unui cronometru i-l nregistra cu micri rapide de stilou. La un moment dat, Shekt i explic noiunea de "logaritm" i-i ceru s-i spun logaritmul lui doi. Schwartz i cut cuvintele. Vocabularul i era nc foarte restrns, aa c trebuia s-l completeze prin gesturi. - Eu... nu... spune. Rspuns... nu... numr. Shekt ncuviin ncntat: - Nu e un numr ntreg. Parte dintr-unul, parte dintr-altul. Schwartz nelese c Shekt i confirmase rspunsul: nu era un numr ntreg, ci fracionar. Continu: - Zero virgul trei zero unu zero trei... i... multe... numere. - De ajuns! Rmase nmrmurit. Cum de tiuse rspunsul? Era sigur c nu mai auzise niciodat de logaritmi, i totui rspunsul i venise n minte de ndat ce auzise ntrebarea. Habar n-avea cum calculase. Ca i cum mintea sa ar fi fost o entitate independent, vorbind prin gura lui. Sau poate fusese matematician nainte de a-i pierde memoria? Ateptarea i se prea din ce n ce mai grea. Simea c trebuie s ias n lume, silind-o s-i dea un rspuns. Nu-l putea afla stnd nchis n aceast camer unde (gndul l sgeta brusc) nu era dect un cobai. ansa i se oferi n cea de-a asea zi. Incepur s aib prea mult ncredere n el i odat, la plecare, Shekt nu mai ncuie ua. Dac de obicei ua se nchidea att de etan nct disprea pn i linia ce-o delimita de perete, de data asta ea lsa liber un spaiu de aproape o jumtate de centimetru. Atept puin pentru a se asigura c Shekt nu avea s revin imediat i apoi i duse mna n dreptul luminiei ce plpia uor, cum i vzuse pe ei fcnd. Ua se deschise lin, fr zgomot.... Coridorul era gol. Aa reui Schwartz s "evadeze". Nu avea cum s tie c, n timpul celor ase zile ale ederii sale aici, se aflase tot timpul sub supravegherea unor ageni ai Societii Stegarilor. CAPITOLUL VI TEMERI N NOAPTE Noaptea, palatul Guvernatorului era ca un trm de basm. Florile nopii (toate aduse de pe alte planete) i deschideau petalele albe, crnoase, n ghirlande ce-i trimiteau miresmele delicate pn la zidurile palatului, n lumina polarizat a lunii, mpletiturile de silicai artificiali, ncrustate cu miestrie n aliajul de aluminiu fr pat din care era construit palatul, aruncau o lumin violacee pe luciul metalic din jur. Ennius privi la stele. Pentru el, doar ele erau cu adevrat frumoase pentru c nsemnau Imperiul

Firmamentul Pmntului era de un tip intermediar. Nu avea strlucirea insuportabil a cerurilor din Lumile Centrale, unde stelele se ntreceau unele pe altele ntr-o competiie orbitoare, spulbernd ntunecimea nopii ntr-o explozie de lumin. Nu avea nici mreia solitar a boltelor de la periferie, unde pnza de ntuneric era rareori ntrerupt de luciul palid al vreunei stele orfane. Galaxia aprea acolo ca o lentil lptoas, cu stelele pierdute ntr-o pulbere diamantin. De pe Pmnt vedeai deodat dou mii de stele. Ennius privi la Sirius, n jurul cruia gravita una din cele zece planete, foarte populate, ale Galaxiei. Era Arcturus, capitala sectorului n care se nscuse el. Soarele de pe Trantor, capitala Imperiului, era pierdut undeva n Calea Lactee. Chiar i la telescop nu aprea dect ca o lumin puternic. Simi atingerea uoar a unei mini, i mna sa se ridic s-o cuprind. - Flora? opti el. - Ea, din fericire, sun vocea uor amuzat a soiei sale. tii c n-ai dormit de cnd te-ai ntors din Chica? i mai tii c e aproape ziu?... S-i comand micul dejun aici? - De ce nu? Ii zmbi tandru, ncercnd s descopere n ntuneric bucla de pr castaniu ce-i luneca pe obraz. - i trebuie s veghezi alturi de mine, ntunecnd cei mai frumoi ochi din Galaxie? Flora i eliber uvia i-i rspunse blnd: - Te strduieti chiar tu s-i umbreti cu dulcegriile tale. Te-am mai vzut ns n starea asta, nct s nu-i nchipui c m poi pcli. Ce griji te-au inut treaz, dragul meu? - Cele obinuite. C te-am nmormntat aici cnd orice curte de vicerege din Galaxie s-ar mndri cu tine. - Ei, las! Haide, Ennius, nu ncerca s m duci. Ennius cltin din cap. - Nu tiu. Cred c e vorba de un amestec de mici enigme ce au reuit n cele din urm smi dea dureri de cap. Pe de-o parte Shekt cu sinapsificatorul su. Pe urm arheologul sta, Arvardan, cu teoriile lui. i altele, i altele. Dar ce importan are, Flora... N-am nici un rost aici. - La ora asta, nu-i oricum momentul s-i pui la ncercare moralul. Ennius scrni. - Pmntenii tia blestemai! De ce trebuie s fie ei, o mn de oameni, o asemenea povar pentru Imperiu? i-aminteti, Flora, cum m-a prevenit btrnul Faroul, predecesorul meu, atunci cnd am fost numit Guvernator, c este un post foarte greu? Avea dreptate. Ba chiar pot spune c nu m-a prevenit ndeajuns. Atunci am rs de el i-n gnd l-am etichetat drept un senil incapabil. Pe cnd eu eram tnr, energic, ndrzne. Eu aveam s m descurc... Se opri, pierdut n gnduri, apoi continu fr o legtur aparent: - i totui, exist attea dovezi disparate care, mpreun, par s indice c pmntenii nutresc din nou vise de rebeliune. Ii ridic privirea. - tii ce susine doctrina Stegarilor? C Pmntul a fost odat singurul cmin al umanitii i c este centrul nendoielnic al rasei, adevrata ntruchipare a Omului? - Bine, dar asta ne-a spus i Arvardan cu dou seri n urm,nu? Cel mai bine n asemenea situaii este s-l lai pe respectivul s spun tot ce gndete. - Intr-adevr, vorbi Ennius posomort, dar chiar i aa, el nu a vorbit dect despre trecut, pe cnd Stegarii se refer i la viitor. Pmntul, spun ei, va fi nc o dat centrul rasoi. Pretind chiar c aceast a Doua mprie a Pmntului e pe-aproape. In profeiile lor se spune c Imperiul va fi distrus de o catastrofa general, n urma creia Pmntul va triumfa, revenind la ntreaga sa glorie primitiv i aici vocea lui Ennius ncepu s tremure de lume napoiat, barbar, cu un soi bolnav. De trei ori au dus aceste absurditi la rscoal, i distrugerile cauzate Pmntului nu i-au clintit ctui de puin n credina lor prosteasc. - Sunt nite biei amri, pmntenii tia, spuse Flora. Dac-i pierd Credina, ce le mai rmne? Sunt privai de orice altceva de o lume normal, de o via decent. Sunt lipsii chiar i de demnitatea unui statut de egalitate cu restul Galaxiei. Aa nct se refugiaz i ei n vise. Nu poi s-i condamni. - Ba da, strig Ennius cu aprindere, ia s lase visele i s lupte pentru a fi asimilai. Ei nu neag c sunt altfel dect ceilali. Ei nu vor dect s nlocuiasc "inferiori" cu "superiori" i nu te poi atepta ca restul Galaxiei s fie de acord. N-au dect s renune la spiritul lor de clic, la Datinile lor retrograde i dezgusttoare. S devin i ei oameni, i vor fi tratai ca atare. Sau n-au dect s rmn pmnteni, dar atunci s nu cear mai mult consideraie. Nu asta conteaz ns acum. Ce este, de exemplu, cu sinapsificatorul acela? Iat un ghimpe ce nu m las s dorm.

Ennius se ncrunt gnditor spre rsrit, unde o lumin lptoas cotropea treptat ntunericul. - Sinapsificatorul?... Nu-i instrumentul de care vorbea Arvardan la cin? Pentru el te-ai dus la Chica? Ennius ncuviin. - i ce-ai descoperit? - Ei bine, absolut nimic. Il cunosc pe Shekt. Il cunosc foarte bine. Pot s-mi dau seama cnd e n largul lui i cnd nu. Ascult-m Flora, omul sta era mort de spaim ct timp a vorbit cu mine, iar cnd am plecat, a transpirat de fericire. Nu-mi place deloc misterul sta. - Dar maina funcioneaz? - Ce, sunt neurofizician ca s tiu? Shekt zice c nu. M-a sunat s-mi spun c un voluntar era gata s moar. Dar nu l-am crezut. Era emoionat! Ba mai mult. Era triumftor! Sau voluntarul era n afar de pericol i experiena reuise, sau nu mai tiu eu cum arat un om fericit... Spune-mi atunci, de ce m-a minit? Crezi c sinapsificatorul funcioneaz? Crezi c va crea o ras de genii? - Dar de ce-l ine secret? - Ah! De ce? Nu nelegi? De ce a euat Pmntul n revoltele sale? Luptau contra unor fore infinit superioare, nu? Dar dac ar crete nivelul de inteligen al pmntenilor? De dou ori. De trei ori. Vor mai fi superiori adversarii lor? - Oh, Ennius! - S-ar putea s ajungem n situaia unor maimue care atac oameni. Ce-ar mai conta atunci superioritatea numeric? - Te lupi cu morile de vnt. N-ar putea ascunde aa ceva. Poi cere oricnd Biroului Provinciilor Spaiale s-i trimit civa psihologi care s testeze pmntenii la ntmplare. Orice cretere anormal a coeficientului de inteligen ar fi detectat numaidect, nu? - Cred c da... Dar s-ar putea s nu fie asta. Nu sunt sigur de nimic, Flora, dect c se anun o rscoal. Ceva de genul celei din 750, dar mai periculoas probabil. - Eti pregtit s-i faci fa? Vreau s spun, dac eti att de sigur... - Pregtit? Ennius rse crispat. Sunt. Garnizoana e pregtit i complet echipat. Am fcut tot ce era posibil cu materialul de care dispun. Dar, Flora, nu vreau o rscoal. Nu vreau s rmn n istorie drept Guvernatorul Rscoalei. Nu vreau ca numele meu s fie asociat cu moarte i masacre. Voi fi decorat pentru asta, dar peste un secol voi figura n crile de storie ca un tiran sngeros. Ce s-a ntmplat cu Viceregele din Santanni din secolul al Vl-lea? Ce altceva putea face, chiar dac au trebuit s moar milioane? Atunci a fost decorat, dar cine mai are astzi un cuvnt bun pentru el? A prefera ca urmaii s m tie drept cel care a mpiedicat o rscoal, salvnd vieile nemernice a douzeci de milioane de nebuni. Tonul su arta c nu avea mari sperane n aceast privin. - De ce eti aa de sigur c n-ai s poi, Ennius? Se aez alturi, plimbndu-i degetele pe obrazul lui. El le prinse i le inu strns. - Cum s pot? Totul e mpotriva mea. Insui Biroul se arunc n lupt de partea fanaticilor Pmntului, trimindu-l aici pe Arvardan. - Dar, dragul meu, arheologul sta nu poate fi capabil de ceva att de ngrozitor. E drept c vorbete ca un maniac, dar ce ru poate face? - Cum, nu-i dai seama? Vrea s adune probe n sensul c Pmntul a fost ntr-adevr vatra umanitii, alimentnd astfel activitatea subversiv a pmntenilor, oferindu-i o baz tiinific. - Oprete-l, atunci. - Nu pot. Poftim, sta-i adevrul. In teorie, viceregii pot face orice, dar lucrurile nu stau tocmai aa. Arvardan are o permisiune n scris din partea Biroului Provinciilor Spaiale. Este aprobat de mprat; n felul acesta, poate trece peste capul meu. Eu nu pot dect s m adresez Consiliului Central, ori asta ar dura luni de zile... i ce motive a putea invoca? Pe de alt parte, dac a ncerca s-l opresc cu fora, a svri un act de nesupunere, i tii ce repede nltur Consiliul Central un guvernator atunci cnd consider c respectivul i-a depit atribuiile, de cnd cu Rzboiul Civil din anii optzeci. i ce-a realiza? A fi nlocuit de altcineva, care n-ar cunoate ctui de puin situaia, iar Arvardan i-ar continua nestingherit cercetrile. i nc nu i-am spus ce-i mai grav, Flora. tii cum are de gnd s dovedeasc vechimea Pmntului? Ia ncearc s ghiceti. Flora surse. - Rzi de mine, Ennius. Cum s ghicesc? Doar nu sunt arheolog. Presupun c o s dezgroape statui sau oase i o s le stabileasc vechimea pe baza radioactivitii lor, sau ceva de genul acesta.

- Ar fi bine s fie aa. Arvardan mi-a spus ns ieri c intenioneaz s ptrund n regiunile radioactive ale Pmntului. Vrea s dezgroape obiecte ale culturii primitive, s demonstreze c ele dateaz dintr-o perioad anterioar celei n care solul Pmntului a devenit radioactiv pentru c aa susine el, c radioactivitatea a fost produs de om i astfel s stabileasc vechimea acelei perioade. - Dar cam aa ceva am spus i eu. - tii ce-nseamn s ptrunzi n legiunile radioactive? Sunt Interzise. Este una din Datinile cele mai importante ale pmntenilor. Nimeni nu poate ptrunde n Teritoriile Interzise i toate terenurile radioactive sunt Interzise. - Asta-i foarte bine. Arvardan va fi oprit de pmntenii nii. - Foarte frumos! Va fi oprit de Inaltul Ministru! i cum o s-l putem convinge vreodat c n-a fost vorba de un proiect finanat de guvern, c Imperiul nu ncurajeaz deliberat sacrilegiul? - Inaltul Ministru nu poate fi att de susceptibil. - Nu poate? Ennius se trase napoi, privindu-i uimit soia. Noaptea se subiase devenind cenuie, i el abia i putea distinge chipul. - Eti de o naivitate nduiotoare. Bineneles c este att de susceptibil. tii ce s-a ntmplat cam cu ... cincizeci de ani n urm? Am s-i povestesc i ai s judeci singur. Pmntenii refuzau sistematic orice simbol al dominaiei imperiale, datorit teoriei lor c Pmntul ar fi stpnul de drept al Galaxiei. S-a ntmplat ns ca tnrul Stannell al ll-lea mpratul minor care era puin smintit i a fost asasinat, i-aminteti! s ordone aplicarea blazonului mpratului n Camera Consiliului lor din Washenn. Ordinul n sine era ndreptit, blazonul fiind prezent n toate camerele Consiliilor Planetare din Galaxie, ca simbol al unitii imperiale. Dar ce s-a ntmplat n acest caz? In ziua n care a fost nlat blazonul, n ora au izbucnit revolte n mas. Fanaticii din Washenn au dobort blazonul i s-au repezit narmai asupra garnizoanei. Stannell al ll-lea era suficient de nebun pentru a cere ca ordinul s fie respectat, chiar dac asta ar fi nsemnat masacrarea tuturor pmntenilor. A fost ns asasinat mai nainte s-i duc la ndeplinire intenia, iar Edard, succesorul su, a contramandat ordinul iniial. Pacea s-a instaurat din nou. - Vrei s spui, exclam Flora nencreztoare, c blazonul imperial nu a fost pus la loc? - Chiar asta vreau s spun. Pmntul e singurul din milioanele de planete ale Imperiului care nu are blazonul n Camera de Consiliu. Aceast nenorocita de planet pe care ne aflm acum. i chiar i astzi, dac am ncerca din nou, ei ar lupta pn la unul s ne mpiedice. Iar tu m ntrebi dac sunt susceptibili, i spun c sunt nebuni. Urm un interval de tcere, dup care zorii cenuii fur din nou tulburai de vocea nesigur a Florei. - Ennius? - Da. - Pe tine nu te preocup eventualitatea unei revolte numai pentru c i-ar distruge reputaia. N-a fi vrednic s-i fiu soie dac nu i-a putea ptrunde n gnduri i am impresia c i-e fric de ceva realmente periculos pentru Imperiu... Nu trebuie s-mi ascunzi nimic, Ennius. Te temi c pmntenii ar putea ctiga. - Flora, nu vreau s vorbesc despre asta, spuse Ennius cu o expresie chinuit. Nu e nici mcar o bnuial... Poate c patru ani pe planeta asta nseamn prea mult pentru orice om normal. De ce totui sunt pmntenii att de siguri? - De unde tii c sunt? - O, sunt! Am i eu sursele mele de informaie. La urma urmelor, au fost zdrobii de trei ori. N-au cum s-i mai fac iluzii. i totui, ei continu lupta ncreztori, nfruntnd dou sute de milioane de planete, fiecare din ele mai puternice dect a lor. S fie oare att de nrdcinai n credina fa de un Destin sau vreo For supranatural ceva care s aib neles doar pentru ei... Poate c... poate c... poate c... - Poate ce, Ennius? - Poate c i au armele lor. - Arme care s ngduie unei singure planete s nving dou sute de milioane? Eti ntradevr un alarmist. Nu exist o asemenea arm. - i-am pomenit de sinapsificator. - Iar eu i-am spus ce trebuie s faci n aceast privin. Mai cunoti vreun alt gen de arm pe care-ar putea-o folosi? - Nu, rspunse Ennius fr convingere. - Tocmai. Nu exist o asemenea arm. Am s-i spun eu ce s faci, dragul meu. Iei legtura cu Inaltul Ministru, avertizndu-l de bun credin n privina planurilor lui Arvardan i

ndemnndu-l, neoficial, s nu-i acorde permisiunea. Asta va nltura sau cel puin aa s-ar cuveni orice bnuial c Guvernul Imperial ar fi amestecat n aceast prosteasc violare a datinilor lor. In acelai timp, l vei opri pe Arvardan, fr s intervii direct. Apoi ceri Biroului s-i trimit doi psihologi capabili sau mai bine cere patru, s fii sigur c-i trimit doi i-i pui s testeze dac e ntr-adevr ceva n legtur cu sinapsificatorul... Iar, de ce nc s-ar mai putea ivi se pot ngriji soldaii notri, i posteritatea s-o lsm n plata ei. Ce-ar fi acum s te culci puin? Lsm n jos speteaza scaunului, te-nveleti cu blana asta, iar cnd te trezeti i trimit micul dejun. La lumina zilei vei vedea altfel lucrurile. Aa nct, dup ce veghease o noapte ntreag, Ennius adormi cu cinci minute nainte de rsritul soarelui. Opt ore mai trziu, Inaltul Ministru afla de Bel Arvardan i de misiunea sa de la nsui Guvernatorul. CAPITOLUL VII CONVERSAIE CU NEBUNI? Ct despre Arvardan, singura lui preocupare era cum s-i organizeze timpul liber. Nava sa, Ophiuchus, nu avea s soseasc mai devreme de cel puin o lun, i de acest timp putea dispune cum dorea. In cea de-a asea zi de la sosirea pe Everest, se mbarc pe cea mai mare nav stratosferic cu reacie a Companiei de Zbor Terriene, cu destinaia Washenn capitala Pmntului. Dac preferase o curs obinuit rapidului crucitor spaial pus la dispoziia sa de Ennius, aceasta se datora unei legitime curioziti de strin i arheolog pentru viaa obinuit a locuitorilor de pe o planet ca Pmntul. Mai exista ns un motiv. Arvardan era din Sectorul Sirian, cunoscut pentru antiterrismul su n ntreaga Galaxie. i totui, i plcea s cread c nu se lsase orbit de aceast prejudecat. Ca om de tiin, ca arheolog, nu-i putea permite. Sigur, se obinuise s-i reprezinte pmntenii n anumite tipare caricaturale, i chiar i acum cuvntul "pmntean" i suna urt. Nu era ns realmente pornit mpotriva lor. Cel puin, nu n mod contient. De exemplu, dac vreodat se ntmplase ca un pmntean s-i exprime dorina de a lua parte la o expediie de-a sa sau de a lucra pentru el ntr-o calitate oarecare i dac i avea pregtirea i capacitatea necesare l primea. Dac exista un post vacant, totul se aranja. i, desigur, dac asta nu deranja prea mult pe ceilali membri ai expediiei. Aici era cuiul. De obicei, colegii si obiectau i atunci ce mai putea face? Acum, reflect el, nu ar fi avut nimic mpotriv s ia masa cu un pmntean, sau, la nevoie, chiar s mpart camera cu el, dac respectivul era destul de curat i de sntos. De fapt, gndi el, l-ar fi tratat ca pe oricare altul. Desigur, nu putea nega faptul c un pmntean rmnea pentru el un pmntean. N-avea ce face. Era rezultatul unei copilrii petrecute ntr-un mediu ptruns de o intoleran att de total, nct nici nu mai era perceput ca atare, iar axiomele lui i deveneau o a doua natur. Abia cnd te detaai de lumea aceea i ddeai seama de fanatismul ei. Acum avea prilejul s se pun la ncercare. Era nconjurat n exclusivitate de pmnteni i se simea perfect normal aproape. Ei, doar ceva mai contient de sine. Privi n jur, la figurile comune ale celorlali pasageri. Exista credina c pmntenii sunt altfel dect lumea cealalt, dar, se ntreb el, i-ar fi putut deosebi dac i-ar fi ntlnit undeva, din ntmplare? Nu, i zise. Femeile nu artau ru... Arvardan se ncrunt. Exista totui o limit a toleranei. Mezalianele, de exemplu, erau excluse. Chiar i aeronava era, din punctul su de vedere, o construcie deficitar. Funciona, e drept, pe baz de energie atomic, dar principiul nu era nici pe departe corect aplicat. Reactorul, de exemplu, nu era perfect izolat. Realiz ns c, pentru pmnteni, prezena ntmpltoare a unor raze gamma n atmosfer i a unei mai mari densiti neutronice s-ar fi putut s conteze mai puin. Fu atras apoi de privelitea ce-i desfta privirea. De la purpuriul ntunecat al limitei superioare a stratosferei, Pmntul oferea un spectacol fabulos. Suprafaa sa, necat n cea, ntrerupt ici i colo de petecele norilor nsorii, prea un deert portocaliu. In urma lor rmnea pnza pufoas a nopii, ale crei umbre ntunecate erau alungate din loc n loc de strlucirea zonelor radioactive. Atenia i fu deodat atras de rsetele celorlali. Centrul veseliei generale prea s fie un cuplu n vrst. Artau destul de robuti amndoi i erau tot un zmbet. Arvardan i atinse vecinul cu cotul:

- Despre ce-i vorba? Vecinul se opri din rs pentru a-i rspunde: - Sunt cstorii de patruzeci de ani i acum fac Turul. - Turul...? - Da, nu tii? Turul n jurul Pmntului. Btrnelul, cu chipul mbujorat de plcere, i povestea ntmplrile i impresiile. Soia sa intervenea din cnd n cnd, fcnd precizri minuioase, lipsite de orice importan, dar emise i acceptate cu cea mai bun dispoziie. Ceilali ascultau cu mare atenie, nct Arvardan i zise c pmntenii sunt la fel de buni i omenoi ca orice alt popor din Galaxie. Cineva ntreb: - i cnd suntpi programai pentru aizeci? - Cam peste o lun, veni repede rspunsul, iar cel ce-l dduse nu prea nici surprins, nici indispus. Pe aisprezece noiembrie. - Ei, continu cel ce pusese ntrebarea, sper s avei o zi frumoas. Tatei i-a venit vremea ntr-o blestemat zi ploioas nici c-am mai vzut una la fel. Eu l nsoeam tii cum e, ntr-o asemenea zi nu vrei s fii singur iar el s-a plns de ploaie tot timpul drumului. Eram ntr-o main deschis, aa c ne-a udat pn la piele. "Ascult", i-am zis, "de ce te plngi dumneata, tat? Doar eu sunt cel care trebuie s se ntoarc." Se strni un hohot general, cruia cuplul aniversat i se altur din toat inima. Pe Arvardan l treceau fiori, pe msur ce o bnuial ngrozitoare i se cuibrea n suflet. Se adres vecinului su: - Acest aizeci despre care se vorbete aici nseamn cumva eutanasie? Adic la aizecea aniversare eti nlturat, nu? Vocea lui Arvardan sczu uor cnd vecinul su, nbuindu-i ultimul hohot de rs, se ntoarse ctre el i-l fix cu o privire lung i bnuitoare. - Dar dumneata ce crezi c nseamn? i zise acesta n cele din urm. Arvardan fcu un gest nelmurit i zmbi prostete. Aflase de acest obicei, dar numai ntrun mod teoretic. Ceva ce sta scris ntr-o carte. Ceva ce constituia subiectul unei dizertaii. Abia acum era ptruns de faptul c era o realitate ce se aplica unor fiine omeneti, c brbaii i femeile ce-l nconjurau nu aveau voie, dup datin, s triasc peste vrsta de aizeci de ani. Brbatul de lng el l fixa nc. - Ei, amice, dar de unde eti? Acolo, la voi nu se tie de aizeci? - Noi i spunem Scaden, ngn Arvardan cu voce stins. Sunt din partea aceea, i art cu degetul undeva, n spate. Dup o vreme, cellalt i retrase privirea grea, ntrebtoare. Arvardan i ugui buzele dispreuitor. Oamenii acetia erau bnuitori. Cel puin, din acest punct de vedere, caricatura corespundea realitii. Btrnelul vorbea din nou, artnd spre joviala sa consoart: - Merge i ea cu mine. Ii vine rndul abia peste trei luni, dar zice c n-are rost s mai atepte i c putem foarte bine s plecm mpreun. Nu-i aa, Chubby? - O, desigur, ganguri ea, rumenindu-se la chip. Copiii notri sunt toi cstorii i la casele lor. Le-a fi o povar. i pe urm, viaa tot n-ar mai avea nici un farmec fr btrnelul meu, aa c o s ne ducem odat. La aceste cuvinte, pasagerii se afundar n tot felul de calcule cu privire la timpul ce rmnea fiecruia un proces complicat, necesitnd transformri de luni n zile ce iscar tot felul de dispute ntre cuplurile respective. Un individ mrunt, purtnd nite haine strnse pe corp, cu o expresie ndrjit pe fa spuse pe un ton ferm: - Mai am exact doisprezece ani, trei luni i patru zile. Doisprezece ani, trei luni i patru zile. Nici o zi n plus sau n minus. Cuvintele lui primir o replic de bun sim. - Dac, bineneles, nu mori mai nainte. - Prostii, spuse el imediat. N-am nici cea mai mic intenie s mor mai nainte. Art eu ca unul cruia s i se ntmple aa ceva? Voi mai tri doisprezece ani, trei luni i patru zile i vreau s-l vd pe-acela care are ndrzneala s m contrazic. Arta de-a dreptul fioros. Un tnr zvelt i cam filfizon i lu de la buze igara lung, spunnd cu un glas ce te nfiora: - Frumos din partea celor ce-i calculeaz termenul cu precizie de o zi. Muli ns triesc mai mult dect au dreptul. - O, bineneles, spuse un altul i ntreaga asisten ncuviin cu un aer indignat. - Nu a avea nimic mpotriv, continu tnrul, nsoindu-i pufitul cu un arabesc complicat al minii, menit n esen a scutura scrumul, nu a avea nimic mpotriv dac un

brbat sau o femeie ar dori s-i prelungeasc termenul pn la urmtoarea Zi de Consiliu, mai ales dac au de rezolvat anumite lucruri. M refer doar la acei viermi, acele trturi, acei parazii care ncearc s se fofileze pn la Recensmntul urmtor, lundu-le urmailor pinea de la gur. Prea s ia asta drept un afront personal. Arvardan interveni politicos: - Bine, dar nu se cunoate vrsta fiecruia? Nu se poate depi cu prea mult respectiva zi de natere, nu? Se aternu o tcere deplin, nu lipsit de dispre pentru naivitatea vorbitorului. In sfrit, cineva ncerc plin de tact s pun capt discuiei: - Ei, dup aizeci de ani, viaa tot nu mai are farmec, mi nchipui. - Nu i dac-ai fost fermier, l contrazise altul energic. Dup ce-ai trudit la cmp o jumtate de veac, doar nebun s fii s nu jinduieti dup o amnare. Ce justificare pot avea ns funcionarii, sau oamenii de afaceri? Brbatul mai n vrst, a crui aniversare matrimonial declanase ntreaga discuie, se ncumet n sfrit s-i spun i el prerea, ncurajat probabil de faptul c nu avea nimic de pierdut, fiind o victim iminent a aizeciului. - Totul depinde de ce relaii ai, spuse el, clipind cu subneles. Cunosc pe cineva care a mplinit aizeci de ani la un an dup Recensmntul din 820. Cnd a fost luat, avea aizeci i nou de ani. aizeci i nou! Ce zicei de asta? - Cum a reuit? - Avea ceva bani, iar fratele su fcea parte din Societatea Stegarilor. Cu o asemenea combinaie i poi permite orice. Opinia sa se bucur de aprobare unanim. - Ascultai, vorbi din nou tnrul cu igara, pe acelai ton afectat. Am avut un unchi care a trit un an n plus doar un an. Era unul din indivizii ia egoiti care nu vor s-o ia din loc, cunoatei genul. Puin le pas de noi, ceilali... Eu nu tiam de treaba asta, cci altfel, v rog s m credei, l-a fi dat n gt, c doar atunci cnd i vine timpul, trebuie s te duci. Aa e echitabil fa de tnra generaie. In fine, pn la urm l-au prins. i prima chestie, ce credei? Ne cheam Confreria, pe mine i pe fratele meu, ntrebndu-ne de ce l-am ascuns. La naiba, am rspuns, habar n-am avut; nici unul din ai mei nu tia. Le-am spus c nu-l vzusem de zece ani. Tata ne-a susinut i el. Cu toate astea, tot ne-au amendat cu cinci sute de credite. Aa-i cnd nai nici un "sfnt". Pe chipul lui Arvardan se citea o groaz crescnd. Nu erau n toate minile oamenii acetia, de priveau moartea cu atta uurin, de-i urau prietenii i rudele care ncercau s scape de ea? Nu cumva nimerise pe o nav ce transporta nebuni la un azil ori la moarte? Sau erau totui pmnteni normali? Vecinul l fixa din nou ncruntat, vocea lui ntrerupndu-i gndurile: - Ei, amice, ce-nseamn "din partea aceea"? - Poftim? - Te-am ntrebat de unde eti. Ai spus "din partea aceea". Ce-nseamn asta, m rog? Arvardan se vzu asaltat de privirile tuturor, devenite brusc bnuitoare, l credeau poate un membru al Societii Stegarilor? Vzuser n ntrebrile lui nada unui agent provocator? Rspunse dintr-o pornire de sinceritate: - Nu sunt de pe Pmnt. Sunt Bel Arvardan din Baronn, Sectorul Sirius. Pe dumneata cum te cheam? i-i ntinse mna. Parc ar fi aruncat o capsul cu exploziv atomic n mijlocul navei. Prima expresie de groaz mut de pe chipul fiecruia se transform repede ntr-o cuttur de cumplit ur ce prea s-l strpung. Brbatul cu care mprise locul se ridic eapn i se ghemui pe un alt loc, i perechea ce-l ocupa se nghesui imediat primindu-l alturi. Oamenii i ntorceau spatele. Se vedea mpresurat de umerii lor ostili. Cteva clipe, Arvardan clocoti de indignare. S-l trateze pe el astfel nite pmnteni, auzi, pmnteni!. Le oferise prietenia sa. El, un sirian, binevoise s se coboare la ei, iar ei l respinseser. Cu un efort de voin, reui s se calmeze. Era clar c bigotismul nu aciona niciodat ntrun singur sens, c ura hrnea la rndu-i ur! Deveni contient de prezena unei persoane strine i se ntoarse prost dispus: - Ce este? Era tnrul cu igara. Tocmai i aprindea nc una, n timp ce-i spunea: - Salut. M numesc Creen... Nu trebuie s te simi jignit de ieiri din astea. - Nimeni nu m poate jigni pe mine, l repezi Arvardan, cruia nu-i prea plcea compania individului i nici nu era dispus s primeasc sfaturi protectoare de la un pmntean.

Dar simul lui Creen nu era suficient de ascuit pentru a percepe nuanele mai delicate, i aprinse igara pufind cu putere, i scutur scrumul peste braul fotoliului, direct n mijlocul culoarului dintre scaune. - Sunt nite provinciali! opti el cu dispre. O aduntur de rani... Le lipsete perspectiva galactic. Nu-i lua-n seam... Uit-te la mine. Eu am o alt filozofie. Triete i las-i i pe alii s triasc, aa zic eu. Ce-am eu cu extrateretrii? Dac se poart bine cu mine, m port i eu bine cu ei. Ce naiba... Nu-i vina lor c sunt extrateretri, cum nu-i nici vina mea c m-am nscut pe Pmnt. Eti de-acord cu mine? i-l btu familiar pe bra. Arvardan ncuviin, nfiorndu-se la atingerea lui. Contactul cu un om cruia-i prea ru c scpase prilejul de a grbi moartea unchiului nu-i producea nici o plcere, chiar fcnd abstracie de originea planetar. Creen se rezem confortabil n fotoliu. - Mergi la Chica? Cum spuneai c te cheam? Albadan? - Arvardan. Da, merg la Chica. - Acolo locuiesc eu. Cel mai grozav ora de pe Pmnt. Stai mult? - Poate, nc nu m-am hotrt. - Hm!... Ascult, sper c nu te superi dac-i spun c i-am admirat cmaa. Pot s m uit mai de aproape? E din Sirius, nu? - Intr-adevr. - Foarte bun material. Nu gseti aa ceva pe Pmnt... Spune-mi, amice, nu cumva ai prin bagaje una n plus? i-a cumpra-o dac ai vrea s-o vinzi. E foarte ic. Arvardan cltin din cap cu putere. - Regret, dar nu am venit cu cine tie ce garderob. Intenionez s-mi cumpr haine de-aici, de pe Pmnt, n msura n care voi avea nevoie. - Ii dau cincizeci de credite pe ea... Cum nu primi din partea celuilalt dect cea mai desvrit tcere, adug cu o nuan de repro n glas: E un pre bun. - Chiar foarte bun, rspunse Arvardan, dar, cum spuneam, nu am cmi de vnzare. - In fine, se resemna Creen, ridicnd din umeri. Presupun c vei sta mult timp pe Pmnt... - Poate. - Cu ce te ocupi? De data asta arheologul nu-i mai putu ascunde enervarea. - Ascult, domnule Creen, sunt cam obosit i-a vrea s dorm puin. Creen se ncrunt. - De ce te superi dumneata? Voi de-acolo nu tii s v purtai frumos cu oamenii? Te-am ntrebat politicos, nu trebuie s m repezi. Conversaia, purtat pn atunci pe un ton sczut, se amplificase aproape pn la proporiile unui strigt. Priviri dumnoase se ndreptau spre Arvardan, ale crui buze strnse desenau acum o linie subire. Aa-i trebuia, gndi el cu amrciune. N-ar fi intrat n toat aceast ncurctur dac, de la nceput, s-ar fi inut deoparte, dac nu ar fi gsit de cuviin s fac parad de blestemata lui toleran, impunnd-o unor oameni care nu aveau nevoie de ea. Spuse pe un ton calm: - Domnule Creen, nu eu i-am cutat compania, i nici nu am fost nepoliticos. Repet, sunt obosit i a dori s m odihnesc. Nu vd ce-i neobinuit n asta. Tnrul se ridic, arunc igara cu un gest violent i amenin cu degetul. - Ascult, strig el, te rog s nu m tratezi ca pe-o crp. Extrateretri mpuii, ai venit aici cu ifosele i cu vorbele voastre meterite i credei c asta v d dreptul s ne clcai n picioare! Nu-nseamn i c trebuie s v suportm, tii? Dac nu-i place aici, pleac de unde ai venit i te-asigur c nu-i nevoie de mai multe mostre de obrznicie din parte-i ca s m nfig n tine. Ce, crezi c mi-e fric? Arvardan ntoarse capul privind inexpresiv pe geam. Creen nu mai spuse nimic, dar se duse la locul su. In tot avionul se isc un murmur de voci ca un bzit de albine ntrtate, dar Arvardan nu-l lu n seam. Simea mai curnd dect vedea privirile lor nveninate. Cu timpul ns i acestea se potolir, aa cum trec toate. Restul cltoriei rmase singur i tcut... Aterizarea pe aeroportul din Chica fu binevenit. Zmbi n sinea lui cnd zri din avion privelitea "celui mai grozav ora de pe Pmnt", dar n comparaie cu atmosfera apstoare de pn atunci schimbarea nsemna un imens progres. Supraveghe operaiunea de descrcare a bagajului i ceru s-i fie transportat ntr-un biciclu. Aici cel puin va fi singurul pasager i, dac avea grij s nu vorbeasc mai mult dect strictul necesar cu oferul, n-avea cum s mai dea de bucluc.

- Casa Oficial, i spuse oferului i imediat maina o lu din loc. Aa a nceput prima vizit a lui Arvardan la Chica, exact n aceeai zi n care Joseph Schwartz evada din Institutul de Cercetri Nucleare. Creen urmrise plecarea lui Arvardan cu un zmbet strmb, i scoase carneelul i-l studie, pufindu-i igara. Nu scosese cine tie ce de la pasageri, n ciuda povetii sale cu unchiul pe care-o folosise adeseori cu mai mult eficien. Sigur, btrnul se plnsese c un om trise peste termen i pusese asta pe seama "relaiilor" cu Stegarii. Se ncadra la capitolul defimare la adresa Confreriei. Peste o lun ns avea s dispar oricum, aa c nu mai avea rost s-i noteze numele. Cu extraterestrul lucrurile stteau altfel. Revzu cu satisfacie notiele: "Bel Arvardan, din Baronn, Sectorul Sirius... se intereseaz de practicile legate de aizeci... misterios n privina afacerilor personale... a intrat n Chica n ziua de 12 octombrie ora 11 a.m., ora local, la bordul unui avion de curs... atitudine antiterrist foarte pronunat." Poate de data asta avea s dea lovitura. Era plicticos s tot vnezi crtitori mruni care fceau afirmaii imprudente, dar pentru un caz ca cel de-acum merita s-i pierzi timpul. In mai puin de o jumtate de or avea s-i prezinte Confreriei raportul. Prsi agale aeroportul. CAPITOLUL VIII NTLNIRE N CHICA Doctorul Shekt i rsfoia pentru a douzecea oar jurnalul de observaii. La intrarea fiicei sale, i ridic privirea dintre pagini. Pola i arunc pe ea halatul, ncruntndu-se. - Bine, tat, n-ai mncat nc? - Hm? Sigur c-am mncat... Asta ce-i? - Acesta e prnzul, sau, mai bine zis, a fost. Ceea ce-ai mncat tu trebuie s fi fost micul dejun. Uite ce e: n-are rost s-i cumpr de mncare i s-i aduc aici, dac tot nu mnnci. Am s te silesc s vii acas. - Nu te enerva. Am s mnnc. Nu pot ntrerupe o experien important ori de cte ori crezi tu c trebuie s mnnc. Cnd ajunse la desert i recpt buna dispoziie. - Nici n-ai idee, spuse el, ce specimen este Schwartz. i-am vorbit despre suturile lui craniene? - C sunt primitive. Mi-ai spus. - Dar asta nu-i tot... Individul are treizeci i doi de dini: cte trei molari sus i jos, dreapta i stnga, dintre care unul fals, fcut pare-se cu instrumente rudimentare. Eu, cel puin, n-am mai vzut o asemenea lucrare, fixat de dinii alturai prin supori de metal, n loc s fie grefat direct pe maxilar... Dar spune tu dac ai mai vzut pe cineva cu treizeci i doi de dini? - Nu obinuiesc s numr dinii oamenilor, tat. Ci trebuie s fie, douzeci i opt? - Exact, chiar atia... i nc n-am terminat. Ieri i-am fcut un examen intern. Ce crezi cam descoperit?... Ghicete! - Intestine? - Pola, ii cu tot dinadinsul s m superi, dar nu-mi pas. Nu-i nevoie s ghiceti. Am s-i spun eu. Schwartz are un apendice vermicular lung de nou centimetri, care e deschis. Galaxie Mare! Aa ceva nu s-a mai pomenit! Am verificat la Facultatea de Medicin cu precauie, desigur i mi s-a confirmat c apendicele nu e niciodat mai lung de un centimetru i jumtate i nu e niciodat deschis. - i ce-i cu asta? - Cum, nseamn c avem un caz de atavism total, o adevrata fosil vie. Doctorul Shekt se ridicase de pe scaun, pind grbit pn la perete i napoi. - Ascult ce-i spun, Pola, cred c n-ar trebui s renunm la Schwartz. E un specimen prea valoros. - Nu, nu, tat, se repezi Pola, nu poi face acest lucru. I-ai promis fermierului s i-l napoiezi i trebuie s-i ii cuvntul, mcar i de dragul lui Schwartz. E nefericit aici. - Nefericit! De ce, doar l tratm ca pe un extraterestru bogat. - Ce importan are? Bietul om e obinuit la ferm, cu ai si. A trit acolo o via ntreag. Acum a avut o experien ngrozitoare dureroas, din cte tiu i mintea i funcioneaz diferit. Nu-i putem cere s neleag. Trebuie s avem n vedere drepturile sale omeneti i s-l napoiem familiei.

- Dar, Pola, pentru cauza tiinei... - O, gogoi! Ce m intereseaz pe mine cauza tiinei? Ce crezi c ar spune Confreria dac ar afla de experienele tale neautorizate? Lor crezi c le pas de tiin? Gndete-te la tine nsui, dac nu la Schwartz. Cu ct l ii mai mult, cu att crete pericolul s fii prins. Il trimii acas mine sear, aa cum ai hotrt iniial, ne-am neles?... Cobor acum s vd dac dorete ceva nainte de cin. In mai puin de cinci minute era ns napoi, alb la fa ca varul. - Tat, a disprut. - Cine a disprut? tresri Shekt. - Schwartz, strig ea, aproape plngnd. Probabil c-ai uitat s ncui ua la plecare. Shekt sh n picioare, ntinznd mna s nu cad. - De cnd? - Nu tiu, dar nu poate fi mult de-atunci. Cnd ai fost la el ultima oar? - Nu-i nici un sfert de ceas de atunci. Sosisem doar cu cteva minute naintea ta. Pola se decise brusc. - Am s alerg dup el. Probabil c rtcete prin mprejurimi. Rmi aici. Dac-l gsete altcineva, nu trebuie s-l asocieze cu dumneata, nelegi? Shekt nu putu dect s ncuviineze, mut. Schimbnd nchisoarea spitalului cu oraul din exterior, Joseph Schwartz nu se simea defel mai optimist. Nu se amgea zicndu-i c ar avea vreun plan de aciune. Era pe deplin contient de faptul c aciona la ntmplare. Dac totui exista i un imbold raional, acesta era sperana de a ntlni eventual vreun aspect al realitii graie cruia s-i recapete memoria rtcitoare. Era acum pe deplin convins c suferise o amnezie. Primul contact cu realitatea a fost ns descurajator. La lumina soarelui din dup-amiaza trzie, Chica lucea de un alb imaculat. Cldirile erau construite parc din porelan, aidoma csuei de fermier pe care-o ntlnise prima dat. Ceva n strfundurile contiinei i spunea c oraele trebuie s fie de un brun rocat i mult mai murdare. Era sigur de asta. Mergea ncet. Avea sentimentul nedefinit c nu va fi inta unei urmriri sistematice. De unde o tia, n-ar fi putut spune, n ultimele zile constatase c era mult mai sensibil la "atmosfera" din jur, c percepea totul cu o neobinuit acuitate. Era una din ciudeniile minii sale de cnd... de cnd... Gndul rtcea fr rost. In orice caz, atmosfera de la spital era ncrcat de tain i parc i de team. Nu aveau deci s-l urmreasc cu surle i trmbie. tia acest lucru. De unde? Era acest atribut al minii sale obinuit n cazurile de amnezie? Travers nc o intersecie. Vehiculele erau relativ puine. Pietonii erau... pietoni. Purtau haine cam caraghioase: fr custuri, fr nasturi, colorate. Dar aa erau i ale lui. Se ntreb unde erau hainele sale vechi, se ntreb dac avusese ntr-adevr vreodat hainele de care i amintea. E greu s mai fii sigur de ceva cnd ajungi s te ndoieti de memoria ta n general. i totui, i amintea aa de bine de soia lui, de copii. Nu puteau fi simple nchipuiri. Se opri n mijlocul drumului pentru a-i regsi cumptul. Poate erau imagini deformate ale unor persoane reale din aceast lume, aparent att de ireal, i pe care trebuia s le gseasc. Trectorii se izbeau de el i unii bombnir suprai. Porni din nou. Ii rsri deodat n minte gndul c-i este foame, sau avea s-i fie n curnd, i c nu avea nici un ban. Privi n jur. Nu se zrea nimic ce-ar fi putut semna cu un restaurant. Dar cine tie? Doar nu putea citi firmele. Ii arunca privirea prin geamurile tuturor magazinelor pe lng care trecea... ntr-unul zri nite mese micue, ngropate n firide. La una edeau doi brbai, la alta unul singur. Toi trei mncau. Cel puin n aceast privin nu se schimbase nimic. A mnca nsemna tot a mesteca i a nghii. Intr i cteva clipe rmase pironit locului, complet uluit. Nu era nici urm de cas sau de buctrie, sau de vreo operaiune care s nsemne prepararea mncrii. Intenia lui fusese de a se oferi s spele vasele n schimbul consumaiei, dar cui s-i prezinte oferta? Se apropie timid de cei doi consumatori. Art nspre farfurii i rosti cu mare greutate: - Mncare! Unde? V rog. Cei doi ridicar privirile uimii. Unul din ei ncepu s vorbeasc repede i ininteligibil, btnd cu palma ntr-un dispozitiv situat la extremitatea dinspre perete a mesei. Cellalt i se altur nerbdtor. Schwartz i plec privirea. Se ntoarse s plece, dar cineva l prinse de mnec...

Granz l zrise pe Schwartz de cnd acesta i artase la geam chipul rotofei, ntrebtor. - Ce o fi vrnd sta? ntrebase atunci. Messter, care sttea de partea cealalt a msuei, cu spatele spre strad, se ntorsese privind ntr-acolo, apoi ridicase din umeri, fr s spun nimic. - Uite-l c intr, continuase Granz, iar Messter mormise: - i ce-i cu asta? - Nimic, spuneam doar. Cteva clipe mai trziu, dup ce privise neajutorat n jur, noul venit se apropiase i, artnd spre tocana lor de vac, ntrebase cu un accent ciudat: - Mncare! Unde? V rog. Granz i ridic privirea. - Chiar aici, amice. Trage-i un scaun la ce mas doreti i folosete alimentomatul... Alimentomat! Nu tii ce-i aia?... Ia uit-te la prpditul sta, Messter. Se uit la mine de parc nar nelege o iot din ce-i spun. Ei, omule... uite, obiectul sta, vezi? Bag un ban nuntru i las-m s mnnc n tihn. - Las-l n pace, bombni Messter. Nu-i dect un vagabond; umbl dup cerit. - Ei, stai aa! Granz l prinse pe Schwartz de mnec, vznd c acesta d s plece. - Ascult, i opti el lui Messter, las-l s mnnce... Probabil c-n curnd l ajunge aizeciul. Att pot face i eu pentru el... Ei, amice, ai bani?... Ei, la naiba, tot nu m nelege. Bani, omule, bani! De-tia... i, scond o moned de o jumtate de credit din buzunar, i ddu un bobrnac, fcnd-o s sclipeasc n aer. - Ai aa ceva? Schwartz cltin ncet din cap. - Atunci, ia de la mine! Puse la loc n buzunar moneda de o jumtate de credit i-i arunc lui Schwartz un bnu mult inferior. Schwartz l prinse nesigur. - Haide, ce stai? Vr-l n alimentomat. Uite aici. Deodat Schwartz pricepu. Alimentomatul avea un numr de orificii de diferite mrimi pentru monezi i un alt rnd de butoane, n dreptul crora se aflau mici dreptunghiuri albe. Nu nelegea ce scrie pe ele. Art mncarea de pe mas i-i plimb arttorul de-a lungul butoanelor, ridicnd sprncenele ntrebtor. - Un sandvi nu-i destul de bun pentru el, spuse Messter iritat, ncep s fie pretenioi vagabonzii din trgul nostru. Nu mai renteaz s le faci pe plac, Granz. - Nu-i nimic, am pierdut 0,85 credite. Mine-i oricum zi de leaf... Poftim, i spuse lui Schwartz. Introduse monedele sale n alimentomat i scoase un recipient de metal dintr-o ni n perete. - Du-te la alt mas... Nu, pstreaz bnuul! Cumpr-i o cafea. Schwartz i transport cu grij recipientul la masa alturat. Intr-o parte era ataat o lingur cu ajutorul unei pelicule transparente, care plesni uor sub unghia sa. In acel moment partea de sus a recipientului se desprinse n dreptul unui nule i se rostogoli pe spate. Mncarea sa, spre deosebire de a celorlali, era rece, dar amnuntul nu avea importan. Abia dup vreun minut i ddu seama c ea se nclzea treptat, iar recipientul l frigea. Se opri speriat i atept. Sosul scoase aburi, apoi bolborosi uor cteva clipe. Se rci din nou i Schwartz i termin masa. La plecarea sa, Granz i Messter mai erau nc acolo. La fel i cea de-a treia persoan, creia Schwartz nu-i acordase nici o atenie. Dup cum nu observase nici pe omuleul sfrijit care, fr s dea impresia, nu-l slbise nici o clip din ochi de cnd prsise Institutul. Dup ce fcu un du i i schimb hainele, Bel Arvardein ddu curs inteniei sale iniiale de a studia animalul uman, subspecia Pmnt, n mediul su natural. Vremea era plcut, briza uoar l nviora, ctunul pardon, oraul era nsorit, curat i linitit. Nu era ru deloc. Prima oprire, Chica, gndi el, oraul cu cea mai mare populaie de pe Pmnt. Urmeaz Washenn, capitala local. Senloo! Senfran! Bonair!... i alctuise un itinerar ce strbtea de la un cap la altul continentele din vest, pe care locuia cea mai mare parte a micii populaii a Pmntului. Repartiznd cte dou-trei zile pentru fiecare, fcu socoteala c se va putea ntoarce la Chica numai bine pentru a-i primi tovarii de expediie.

Avea s fie instructiv. Cum ziua era pe sfrite, intr ntr-un alimentomat, devenind astfel martor la mica dram ai crei eroi erau doi pmnteni ce picaser curnd dup el i rotofeiul mai n vrst, sosit ultimul. Inregistrase ntmplarea doar ca un contrapunct la experiena neplcut din avion. Cei doi de la mas erau evident oferi de aerotaxi i nu cine tie ce bogai; cu toate astea, se dovediser generoi. Ceretorul plec i, dou minute mai trziu, Arvardan prsi i el alimentomatul. Strzile erau mult mai aglomerate, ziua de lucru fiind pe sfrite. Sri la o parte, pentru a evita ciocnirea de o tnr. - Scuzai-m, spuse el. Era mbrcat n alb, iar croiala indica liniile stereotipe ale unei uniforme. Nu prea s-i fi dat seama de faptul c era ct pe-aci s se izbeasc de el. Mergea ntorcnd repede capul ntr-o parte i-n alta, cu o expresie preocupat, ngrijorat... Ii atinse umrul. - V pot fi de folos, domnioar? Fata se opri, privindu-l speriat. Arvardan se pomeni judecndu-i vrsta putea s aib ntre nousprezece i douzeci de ani cercetndu-i prul castaniu i ochii negri, pomeii proemineni i brbia mic, talia ngust i atitudinea graioas. Descoperi brusc c tocmai gndul c aceast ginga fptur era o pmnteanc i sporea frumuseea cu nu tiu ce farmec pervers. Ea l privea tot nspimntat. Voi s spun ceva, dar n pragul cuvintelor puterile prur s-o prseasc. - O, n-are rost. Nu v ngrijii de mine. E o prostie s speri s gseti pe cineva, cnd nu ai nici cea mai vag idee unde s-ar fi putut duce. Braele i atrnau fr vlag, ochii i erau umezi. Apoi se ndrept, respirnd adnc. - Ai vzut cumva un brbat rotofei, de vreo cincizeci i patru de ani, mbrcat n verde i alb, cu capul descoperit i cu chelie? Arvardan o privi uimit. - Cum?! Verde i alb?... O, nu mi vine s cred. Spunei-mi, nu cumva omul de care vorbii... se exprim cu greutate? - O, da, da. L-ai vzut, deci? - Acum nici cinci minute era acolo, mncnd cu doi ini... Uite-i, ei sunt... Ei, voi doi! Le fcu semn s se apropie. Granz ajunse primul. - Un taxi, domnule? - Nu, dar dac-i vei spune domnioarei ce s-a ntmplat cu omul cu care ai luat masa, vei primi oricum costul unei curse. Granz pru mhnit. - A vrea s v fiu de folos, dar din pcate nu l-am mai vzut n viaa mea. Arvardan se ntoarse spre fat. - Uite ce-i, domnioar, omul nu putea s-o ia n direcia din care vii dumneata, cci l-ai fi vzut. i nici nu putea ajunge prea departe. S mergem nspre nord. L-a recunoate dac l-a vedea. Simise impulsul irezistibil de a o ajuta dei Arvardan nu era n mod obinuit un om impulsiv. Se pomeni c-i zmbete. Granz interveni brusc: - Dar ce-a fcut, doamn? Sper c n-a clcat vreo Datin. - Nu, nu, spuse ea repede. E doar puin bolnav, att. Messter i urmri cu privirea, i trase pe spate apca cu cozoroc, scrpinndu-se posomort n barb. - Ce zici de asta, Granz? "Puin bolnav"... Arunc o privire piezi camaradului su. - Ce te-a apucat? l apostrof acesta nelinitit. - Ceva ce m face pe mine s fiu niel bolnav. Individul la abia ieise, cred, din spital. Femeia care-l caut e de bun seam o sor i nc una foarte ngrijorat. De ce s fie ngrijorat dac individul nu-i dect puin bolnav? Bolborosea ca vai de lume, nu pricepea nimic. Vzui doar. In ochii lui Granz luci spaima. - Doar nu crezi c are febr radioactiv? - Ba bine c nu. i trebuie s fi ajuns departe. A fost i la un pas de noi... De-aia nu trebuie niciodat... Lng ei apruse ca din pmnt un tip sfrijit cu privire ascuit i voce tremurtoare. - Ce este, domnilor? Cine are febr radioactiv?

Il ntmpinar cu rceal. - Cine eti dumneata? - Oho, fcu aprig omuleul. Asta vrei s tii, care va s zic. Aflai atunci c sunt mesager al Confreriei, i ntoarse reverul hainei, fcnd s strluceasc o mic insign metalic. Ei bine, n numele Societii Stegarilor, v ntreb ce-i cu povestea asta despre febra radioactiv? Intimidat, Messter rspunse posomort: - Nu tiu nimic. A trecut o sor care cuta pe cineva, zice c-i bolnav, i eu m-ntrebam dac nu-i febr radioactiv. Nu-i contra Datinilor, nu-i aa? - Oho! Mie i-ai gsit s-mi vorbeti de Datini? Mai bine i-ai vedea de treburi i m-ai lsa pe mine s-mi bat capul cu Datinile. Omuleul i frec minile, privi repede n jur i se grbi nspre nord. - Iat-l, spuse Pola, prinznd cu putere braul nsoitorului ei. Fusese un gest simplu, involuntar. In faa ei, Schwartz se materializase dintr-o dat la intrarea principal a unui magazin cu autoservire, la nici trei blocuri de alimentomat. - L-am vzut, opti Arvardan. Acum las-m pe mine. Dac observ c e urmrit i intr-n mulime, nu-l mai gsim n veci. Era o urmrire de comar. Lumea din magazin prea un nisip mictor care-i absorbea prada ncet, ori, dimpotriv, cu repeziciune, o inea ascuns, sau o scuipa pe neateptate, ridica bariere de netrecut. Prea o for malefic, nzestrat cu o contiin proprie. In sfrit, Arvardan ocoli cu grij un ghieu, jucndu-se cu Schwartz ca pisica cu oarecele, ntinse braul, prinznd umrul celuilalt ca ntr-un clete. Schwartz se smuci nspimntat, scond nite sunete ininteligibile. Brbai mult mai puternici dect el nu s-ar fi putut mpotrivi ns strnsorii lui Arvardan, care se mulumi s zmbeasc, spunnd pe un ton firesc, pentru a nu da de bnuit spectatorului curios. - Bun, amice, nu te-am vzut de luni de zile. Ce mai faci? O replic plauzibil, gndea el, ca rspuns la bolboroseala celuilalt. Pola li se alturase. - Schwartz, opti ea, vino cu noi. O clip Schwartz ncerc s se mpotriveasc, dar apoi renun. Spuse resemnat: - Eu... merg... voi. Vocea i fu nghiit de urletul difuzoarelor. - Ateniune! Ateniune! Ateniune! Direciunea cere tuturor cumprtorilor s se ndrepte n ordine ctre ieirea dinspre Strada Cinci, unde vei prezenta grzilor buletinele de nregistrare. Rugm s v grbii! Ateniune! Ateniune! Ateniune! Mesajul fu repetat de trei ori, ultima dat pe fondul nvlmelii produse de mulimea ce ncepea sa se alinieze la ieire. Din toate piepturile pornea n diverse chipuri venica ntrebare fr rspuns: Ce este? Ce s-a ntmplat? Arvardan ridic din umeri, spunnd: - S intrm n rnd, domnioar. Oricum plecam. Pola ns cltin din cap. - Nu se poate... Nu se poate... - De ce? se ncrunt arheologul. Fata se nchise n ea. Cum i-ar fi putut spune ca Schwartz nu avea buletin de nregistrare? Cine era? De ce o ajuta? O asaltau cele mai felurite bnuieli i cele mai cumplite temeri. Vorbi nbuit: Mai bine du-te, dac vrei s nu ai neplceri. Din lifturi se revrsa mulimea de oameni de la etajele superioare n acel fluviu uman. Arvardan, Pola i Schwartz formau o mica insul de solidaritate. Rememornd mai trziu scena, Arvardan i ddu seama c n clipa aceea ar fi putut s plece. S-o prseasc! S nu o mai vad niciodat! N-ar fi avut ce s-i reproeze... i lucrurile ar fi luat o cu totul alt ntorstur. Marele Imperiu Galactic ar fi fost nghiit de haos. N-o prsi ns. In disperarea ei, nu arta deloc frumoas. Nimeni n-ar fi artat astfel. Cu toate astea, Arvardan se simea micat vznd-o att de neajutorat. Se deprtase cu un pas, dar se ntoarse. - Ai de gnd s rmi aici? Fata ddu din cap. - Dar de ce? - Pentru c i lacrimile prinser s se reverse nu tiu ce altceva s fac. Era o biat feti speriat, chiar dac era pmnteanc. Arvardan i vorbi ceva mai blnd. - Spune-mi despre ce-i vorba i voi ncerca s te ajut. Nu primi ns nici un rspuns.

Cei trei alctuiau un tablou. Schwartz se prbuise pe podea, prea ndurerat pentru a mai ncerca s le urmreasc discuia, pentru a se mira de golirea brusc a magazinului, sau a mai ncerca s fac altceva dect s-i ngroape capul n mini, cuprins de-o sfiere teribil n muenia ei. Pola plngea, tiind doar c e mai nspimntat dect crezuse c poate fi cineva. Arvardan, ncurcat, ncerca stngaci i fr succes s-o ncurajeze, btnd-o uor pe umr, contient doar de faptul ca pentru prima dat atingea o pmnteanc. Aa-i gsi omuleul. CAPITOLUL IX CONFLICT N CHICA Locotenentul Marc Claudy, de la garnizoana din Chica, privea n zare, cscnd cu o infinit plictiseal. Era n cel de-al doilea an de serviciu militar pe Pmnt i atepta cu nfrigurare s fie nlocuit. Nicieri n cuprinsul Galaxiei existena unei garnizoane nu punea probleme att de complicate ca pe planeta asta mizerabil. In alte locuri se nfiripa o oarecare camaraderie ntre militari i civili, mai ales civili de sex feminin. Aveai un sentiment de libertate, de sinceritate reciproc. Aici ns garnizoana nsemna nchisoare Triai n barci antiradioactive, respirai o atmosfer filtrat, purificat de praful radioactiv. Purtai haine impregnate cu plumb, reci i greoaie, la care nu puteai renuna fr s te expui unui risc serios. Ca un corolar, fraternizarea cu populaia local (presupunnd c groaza de singurtate l-ar fi mpins pe vreun soldat spre o "pmnteanc") era exclus. Ce altceva i rmnea de fcut dect s tragi la aghioase, s sfori printre picturi i s nnebuneti treptat? Locotenentul Claudy i scutur capul, ncercnd fr succes s ndeprteze ceaa ce-i apsa creierul, csc din nou, se ridic n capul oaselor i-ncepu s-i ncale pantofii. Se uit la ceas, spunndu-i c nc nu sosise timpul pentru cin. In momentul urmtor srea n picioare i saluta, nclat numai cu un pantof, intens contient de prul su rvit. Colonelul l msur dispreuitor, dar nu spuse nimic cu privire la acest subiect. Ii ordon pe un ton aspru: - Locotenente, suntem informai de existena unor tulburri n cartierul comercial. Te prezini cu un pluton de decontaminare la magazinul universal Dunham i preiei comanda. Ai grij s asiguri tuturor oamenilor dumitale o protecie desvrit mpotriva febrei radioactive. - Febr radioactiv! strig locotenentul. Iertai-m, domnule, dar... - S fii gata ntr-un sfert de ceas, spuse rece colonelul. Arvardan fu primul care-l zri pe omule i se crisp tot cnd acesta schi un gest de

- Ei, efule! Ei, grozavule! Spune-i domniei s nu-i mai ude obrjorii. Pola i slt capul, simind c i se taie respiraia. Cu un gest mainal, se trase lng trupul masiv, protector a lui Arvardan care, la fel de mainal, i petrecu n jurul ei braul, ca pentru a o apra. Nu-i ddu seama c pentru a doua oar atinsese o pmnteanc. - Ce vrei? ntreb aspru. Omuleul cu privirea sfredelitoare pi agale din spatele unui stand ncrcat de pachete. Vocea lui era un amestec de lingueal i obrznicie. - E-al naibii de greu s iei dintr-o situaie ca asta, spuse el, dar s n-ai grij, domnioar, i duc eu omul napoi la Institut. - Care institut? ntreb Pola ngrozit. - Ei, nu te mai preface. Eu sunt Natter, de la dugheana de fructe din faa Institutului de Cercetri Nucleare. Te vd doar mereu acolo. - Ascult, interveni Arvardan, ce se ntmpl de fapt? Trupul mrunel a lui Natter se scutur de rs. - Ei cred c omul sta are febr radioactiv. - Febr radioactiv?! exclamar ntr-un glas Arvardan i Pola. - Exact, ntri Natter. Aa au spus doi oferi care au luat masa cu el. tii cum e, zvonurile astea se rspndesc repede. - Prin urmare, grzile de afar caut un bolnav de febr? ntreb Pola. - Chiar aa.

salut.

- i, m rog, dumneata de ce nu te temi de febr? ntreb Arvardan. Presupun c teama de contaminare a determinat autoritile s goleasc magazinul. - Sigur. Autoritile ateapt afar. Le e team i lor s intre. Ateapt s vin un pluton de decontaminare al extrateretrilor. - Vd c dumitale nu i-e fric de febr. - De ce s-mi fie? Omul sta n-are nici o febr. Ia uit-te la el. Are spum la gur? Are roea n obraji? La ochi, nimic. tiu i eu cum arat un bolnav de febr. Haide, domnioar, putem iei, deci. Pola se sperie din nou. - Nu, nu. Nu se poate. El... el... Dar nu putu s continue. - Eu l-a putea scoate, se insinua vocea unsuroas a lui Natter. Fr ntrebri. Fr buletin de nregistrare... Pola nu-i putu nbui un ipt uor. Ct despre Arvardan, acesta ntreb cu nedisimulat dezgust: - Dar cine eti dumneata? Natter rse rguit, dnd la o parte reverul hainei. - Sunt mesager al Societii Stegarilor. Pe mine nu m ntreab nimeni nimic. - Care-i ctigul dumitale la afacerea asta? - Bani! Suntei la ananghie, iar eu pot s v ajut. Ce vrei mai cinstit de-aa? Pentru dumneavoastr treaba valoreaz, s zicem, o sut de credite, i tot att valoreaz i pentru mine. Cincizeci nainte, cincizeci dup. - Il vei duce Stegarilor, opti Pola ngrozit. - De ce-a face-o? Omul sta nu le folosete la nimic, n timp ce pentru mine valoreaz o sut de credite. Dac ateptai pn vin extrateretrii, ia sunt n stare s-l omoare mai nainte de-a vedea c n-are febra. tii cum sunt ei ... nu le pas dac omoar un pmntean n plus. Ba a zice c le place chiar. - Ia-o pe domnioara cu dumneata, spuse Arvardan. Ochii vicleni ai lui Natter preau s-l strpung. - Asta nu, efule, nfrunt numai ceea ce dumneata numeti riscuri calculate. Pot trece cu o persoana, cu dou poate n-a reui. i, dac iau numai una, apoi o iau pe aia care valoreaz mai mult. Nu gseti c-aa-i corect? - i dac te iau de guler i-i frng ciolanele? Ce se ntmpl atunci? Natter tresri speriat, dar regsindu-i graiul reui s rd. - Ar nsemna c eti un prost. Te-ar prinde oricum i-ar trebui s mai dai socoteal i de-o crim... Haide efule, ia-i mna de pe mine. - Te rog, implor Pola, trgndu-l pe Arvardan de bra. Trebuie s ne ncercm norocul. S facem cum spune el... Te vei ine de cuvnt, nu-i aa, domnule Natter? Natter strmb din buze. - Voinicul tu prieten mi-a scrntit braul. N-avea nici un drept s-o fac i nu-mi place s fiu la cheremul nimnui. Pentru asta v mai iau o sut de credite. Dou sute n total. - O s-i plteasc tata... - O sut avans, veni categoric rspunsul. - Dar nu am o sut de credite, se tngui Pola. - E-n ordine domnioar, s-a rezolvat. Arvardan deschise portmoneul i scoase cteva bancnote, aruncndu-i-le lui Natter. - Mic-te! - Du-te cu el, Schwartz, opti Pola. Schwartz se supuse tcut, fr s-i pese. In momentul acela s-ar fi dus i-n iad cu aceeai senintate. Rmaser singuri, privindu-se lung. Era prima dat cnd Pola l vedea cu adevrat i era uimit s-l descopere att de nalt i bine fcut, att de calm i sigur de el. Pn acum l acceptase ca pe un sprijin spontan, dezinteresat. Acum ns... Deveni dintr-o dat timid i toate evenimentele din ultima or fur asurzite de btaia puternic a inimii. Nici mcar nu se prezentaser. - Sunt Pola Shekt, spuse ea zmbind. Arvardan nu o mai vzuse zmbind, dar gsi c era un fenomen interesant. Tot chipul i era inundat de o lumin strlucitoare, i ddea o senzaie... ndeprt cu brutalitate gndul o pmnteanc! Spuse deci pe un ton mai puin cordial dect ar fi dorit: - M numesc Bel Arvardan. Ii ntinse o mn bronzat, n care mnua ei se pierdu o clip. - Vreau s-i mulumesc pentru tot ajutorul dumitale. Arvardan ridic din umeri.

- Mergem? Acum, c i-a plecat prietenul, sper s-o facem n linite. - Presupun c am fi auzit vreun zgomot dac l-ar fi prins, nu-i aa? Ochii ei cereau o confirmare a speranei exprimate n cuvinte, dar Arvardan i reprim tentaia de-a fi blnd. - Mergem? Pola se simi ngheat. - Da, de ce nu, spuse repede. In aer rsun ns un vaiet ascuit. Ochii fetei se mrir de spaim, iar mna ntins se retrase din nou. - Ce s-a mai ntmplat? ntreb Arvardan. - Sosesc imperialii. - i de ei te temi? Vorbise Arvardan arheologul sirian. Poate era o prejudecat nu sttea s despice firul n patru dar apropierea soldailor imperiali nsemna totui pentru el o boare de raiune i umanitate, i putea permite s fie mrinimos. - S nu-i fie team de extrateretri, spuse el, coborndu-se chiar la a folosi termenul lor pentru nepmnteni. M descurc eu cu ei, domnioar Shekt. Pola se simi brusc nelinitit. - O, s nu-ncerci aa ceva. Pur i simplu nu le vorbi. F ce-i spun i nici nu ridica ochii la ei. Zmbetul lui Arvardan se accentua. Grzile i zrir de cnd erau la oarecare distan de intrarea principal i se ddur napoi. Pir astfel ntr-un mic spaiu gol, nconjurai de o ciudat tcere. Sirena mainilor armatei suna foarte aproape. Piaa se umplu de maini blindate, din care se revrsar soldai avnd capetele acoperite cu globuri de sticl. Mulimea fugea din faa lor cuprins de panic, impulsionat i de strigtele lor ascuite i de loviturile cu mnerele bicelor neuronice. Comandantul, locotenentul Claudy, se apropie de un soldat pmntean ce pzea intrarea principal. - Hei, biete, cine are febr? Chipul i era uor deformat de globul de sticl cu coninutul su de aer pur. Sunetul metalic al vocii era un efect al radioamplificrii. Soldatul din gard se nclin cu adnc respect: - Dac-mi ngduii, nlimea Voastr, am izolat pacientul n interiorul magazinului. Cei doi care-l nsoeau sunt acum n faa dumneavoastr, la intrare. - Ei sunt, nu? Bun! S rmn acolo, ia s vedem... n primul rnd vreau s-mprtiai gloata. Sergent! Evacueaz piaa! Aciunile ntreprinse n acest scop se dovedir de-o eficien sinistr. Grupurile de oameni se topir n umbrele ntunecate ale amurgului ce se pogora peste Chica. Pe strzi se revrsa o lumin slab, artificial. Locotenentul Claudy lovi peste cizmele grele cu mnerul biciului neuronic. - Eti sigur c pmnteanul bolnav e nuntru? - De ieit n-a ieit, nlimea Voastr, aa c trebuie s fie. - S zicem atunci c este i s nu mai pierdem timpul. Sergent! Dezinfectai cldirea! Un grup de soldai, izolai ermetic de orice contact cu mediul terestru, nvli nuntru. Se scurse cu greu un sfert de ceas. Arvardan urmrea fascinat. Era o experien practic de relaii ntre dou culturi diferite, ce prezenta pentru el un deosebit interes profesional. In sfrit, ieir i ultimii soldai, magazinul cufundndu-se n ntuneric. - Sigilai uile! Dup nc cinci minute, buteliile cu dezinfectant, instalate n diverse locuri pe fiecare palier, fur deschise de la distan. Vaporii deni se revrsar din ele, erpuind de-a lungul pereilor, lipindu-se de fiecare centimetru de pe suprafaa interioar a cldirii, ptrunznd n cele mai tinuite unghere. Nici o protoplasm, de la germene la om, nu putea supravieui contactului cu acea substan, pentru a crei ndeprtare, cu jeturi de substane chimice, erau apoi necesare cele mai cumplite eforturi. Locotenentul se apropie de Pola i Arvardan. - Cum l chema? In vocea sa nu era nici mcar cruzime, ci doar o total indiferen. Fusese omort un pmntean. Ei i, n ziua aceea mai omorse o musc. Total: doi. Nu primi nici un rspuns. Pola i plecase supus capul, iar Arvardan observa totul cu aviditate. Ofierul imperial nu-i slbea din ochi. Art spre ei cu un gest scurt:

- Controlai dac s-au molipsit. Un ofier, purtnd insigna Corpului Medical Imperial, se apropie, examinndu-i fr menajamente. Mna lui nmnuat i pipi cu brutalitate la subiori i-i trase de colurile gurii pentru a le cerceta mucoasa bucal. - Nici urm de infecie, domnule locotenent. Dac s-ar fi contaminat n aceast dupamiaz, simptomele ar fi vizibile. - Hm! Locotenentul Claudy i scoase cu grij casca, bucurndu-se de aerul "proaspt", chiar dac era al Pmntului, i adposti coiful greoi sub cotul stng i ntreb aspru: - Cum te cheam, btinao? Cuvntul n sine era o insult; tonul pe care fusese rostit l fcea i mai jignitor. Pola, ns, nu art nici o umbr de resentiment. - Pola Shekt, domnule, opti ea. - Actele! Fata bg mna n buzunarul jachetei albe i scoase de-acolo buletinul roz. Locotenentul l lu i, proiectnd asupra lui fasciculul lanternei de buzunar, l studie, dup care l arunc napoi. Buletinul zbur pe lng ea i Pola se aplec repede s-l ia de jos. - Ridic-te! ordon nerbdtor ofierul, mpingnd carneelul cu piciorul unde fata nu-l mai putea ajunge. Alb la fa, Pola i frmnta degetele. Arvardan se ncrunt, hotrnd c era timpul s intervin. - Ei, ascult, ncepu el. Locotenentul se ntoarse fulgertor spre el, rnjind. - Ce-ai zis, pmnteanule? Pola se apropie de ndat: - V rog, domnule, omul acesta nu are nici o legtur cu ce s-a ntmplat astzi. Nu l-am vzut n viaa mea. Locotenentul o mpinse la o parte. - Am ntrebat: "ce-ai zis, pmnteanule?" Arvardan i ntoarse privirea netulburat. - Am spus: "ei, ascult" i aveam de gnd s adaug c nu-mi place cum tratezi femeile i c te-a sftui s-nvei s te pori. Era prea enervat pentru a mai corecta prerea locotenentului despre originea sa planetar. Locotenentul Claudy zmbi strmb. - Dar tu, pmnteanule, unde ai nvat s te pori? Nu crezi c e cazul s spui "domnule" cnd te adresezi unui om? Vd c nu prea-i cunoti locul. Ei, afl c e ceva timp de cnd am plcerea s predau coala vieii unui tura pmntean ca tine. Ce zici de asta?... Brusc, ca rsucirea unui arpe, palma i se abtu pe obrajii lui Arvardan, o dat, de dou ori. Arvardan se ddu napoi surprins, simind c-i vjie urechile. Mna lui zbur, prinznd braul ce-l plmuia. Vzu strmbtura surprins a celuilalt. Muchii umerilor se rsucir fr efort. Locotenentul se prbui pe pavaj cu un zgomot surd, iar globul de sticl se rostogoli, fcndu-se ndri. Arvardan zmbea feroce deasupra trupului nemicat al adversarului su. - Mai e vreun nemernic care crede c poate s-mi plmuiasc obrajii? Sergentul ns ridicase biciul neuronic. Contactul se nchise, elibernd flacra violacee, ale crei limbi mbriar silueta nalt a arheologului. Toi muchii lui Arvardan se contractar, producndu-i o durere insuportabil. Se prbui ncet n genunchi. Apoi, complet paralizat, i pierdu cunotina. Cnd ncepu s-i vin n fire, simi o rcoare plcut pe frunte, ncerc s deschid ochii, dar pleoapele i erau parc nepenite n balamale ruginite. Renun i, cu mare ncetineal la cea mai mic ncordare a muchilor simind mii de ace n tot trupul i duse mna la frunte... Un prosop moale, ud, inut de o mn mic. Se strdui s deschid un ochi, luptndu-se cu ceaa ce-i mpienjenea vederea. - Pola... Auzi un ipt uor, fericit. - Da. Cum te simi? - Ca i mort, gemu el, fr avantajul de a fi scpat do durere... Ce s-a ntmplat? - Am fost transportai la baza militar. A fost aici i colonelul. Te-au percheziionat... i nu tiu ce-au de gnd s fac, dar.. Oh, domnule Arvardan, cum ai putut s ridici mna asupra locotenentului? Cred c i-ai fracturat braul.

Un zmbet slab strmb chipul lui Arvardan. - Bun! mi pare ru c nu i-am rupt ira spinrii. - Bine, dar a opune rezisten unui ofier imperial e o crim capital, opti ea ngrozit. - Adevrat? O s vedem noi. - t! Se-ntorc. Arvardan nchise ochii, ncercnd s se relaxeze. Strigtul Polei i sun slab i ndeprtat n auz, iar cnd simi mpunstura injeciei, nu reui, cu tot efortul, s se mite. i, deodat, parc un curent binefctor i porni n lungul vinelor i muchilor, nlturndu-i ca prin minune suferina. Braele i se dezmorir, spatele se destinse treptat din nepeneal. Clipi repede i, sprijinindu-se n cot, se ridic n capul oaselor. Colonelul l privea gnditor. Pola era temtoare i totui cumva bucuroas. - Ei, domnule doctor Arvardan, spuse colonelul, se pare c am avut un accident neplcut ast-sear n ora. Doctorul Arvardan!... Pola i ddu seama ct de puin tia despre el, nici mcar ocupaia... Nu mai simise niciodat ceea ce simea acum. Arvardan rse. - Neplcut, spunei? Gsesc calificativul impropriu. - Ai fracturat braul unui ofier aflat la datorie. - Ofierul a fost cel care m-a lovit primul. Datoria sa nu includea n nici un caz necesitatea de a m ultragia grosolan, att verbal ct i fizic. Prin asta i-a pierdut orice drept de a fi tratat ca un ofier respectabil. In calitatea mea de cetean liber al Imperiului, eram pe deplin ndreptit s m opun unui asemenea tratament jignitor, ca s nu spun ilegal. Colonelul prea s nu tie ce s rspund. Pola se uita cnd la unul cnd la cellalt, cu ochii mari, nencreztori. In fine, colonelul spuse potolit: - Nici nu e nevoie s mai spun ct de mult regret ntreaga ntmplare. Se pare ns c att ofensa ct i suferina fizic au fost de partea amndurora. E poate mai bine s uitm totul. - S uitm? Nu sunt de aceeai prere. Sunt oaspetele Guvernatorului, care ar dori poate s afle cum menine garnizoana sa ordinea pe Pmnt. - Domnule doctor Arvardan, dac v asigur c vei primi scuze n public... - La naiba cu scuzele. Ce-avei de gnd s facei cu domnioara Shekt? - Ce propunei? - S-o eliberai numaidect, s-i restituii actele i s-i prezentai ei scuzele dumneavoastr, chiar n acest moment. Colonelul roi dar, cu efort, spuse: - Desigur. Se ntoarse apoi spre Pola: - V rog, domnioar, s primii scuzele mele profunde... Zidurile ntunecate ale garnizoanei rmseser n urm. Dup o curs de 10 minute cu aerotaxiul, ajunser n oraul propriu-zis. Se aflau acum n faa Institutului, care se ridica ntunecat i pustiu. Era trecut de miezul nopii. - Nu neleg prea bine, spuse Pola. Trebuie s fii o persoan foarte important. Mi-e ruine c nu-i cunosc numele. Nu mi-a fi nchipuit vreodat c extrateretrii s-ar putea purta astfel cu un pmntean. Arvardan simea o ciudat ndrtnicie, i totui trebuia s-i spulbere iluzia. - Nu sunt pmntean, Pola. Sunt un arheolog din Sectorul Sirian. Pola se-ntoarse repede spre el. Chipul i era alb n lumina lunii. Ct ai numra ncet pn la zece, nu spuse nimic. - Prin urmare, ai nfruntat soldaii deoarece v tiai n siguran. Iar eu credeam... Trebuia s-mi nchipui. Vorbea cu o nverunare plin de amrciune. - V cer umile scuze, domnule, dac vreodat astzi, n netiina mea, v-am dovedit o familiaritate lipsit de respect. - Pola, strig el furios, ce s-a ntmplat? i ce-i dac nu sunt pmntean? Nu sunt acelai pe care-l tiai acum cinci minute? - Ar fi trebuit s-mi spunei, domnule. - Nu i-am cerut s-mi spui "domnule". Nu fi i tu ca ceilali. - Care ceilali, domnule? Animalele dezgusttoare care triesc pe Pmnt?... V datorez o sut de credite.

- O, las asta, fcu Arvardan scrbit. - Nu pot respecta acest ordin. V rog s-mi spunei adresa, iar mine am s v trimit un cec cu suma respectiv. Arvardan deveni brutal. - Imi datorezi mult mai mult dect o sut de credite. Pola i muc buzele, cobornd vocea. - E singura parte din uriaa mea datorie pe care pot s-o pltesc, domnule. Imi spunei adresa? - Casa Oficial, i arunc el peste umr, disprnd n ntuneric. Pola se pomeni c ncepe s plng! Shekt o ntmpin la ua biroului. - S-a ntors, i spuse. L-a adus un individ mrunel. - Bine! spuse ea cu greutate. - Mi-a cerut dou sute de credite, i le-am dat. - Trebuia s-i cear o sut, dar n-are importan. Se strecur pe lng el nuntru. - Am fost grozav de ngrijorat, spuse Shekt cu duioie i mhnire n glas. Toat zarva asta din cartier... Nici n-am ndrznit s ntreb despre ce era vorba. Cine tie ce putea s i se ntmple. - E-n ordine. Nu s-a ntmplat nimic... Las-m s dorm aici la noapte, tat. Dar, n ciuda oboseli, nu reui s doarm, fiindc ceva se ntmplase totui. Intlnise un brbat i acesta era extraterestru. Avea n schimb adresa lui. Avea adresa. CAPITOLUL X INTERPRETAREA EVENIMENTELOR Intre cei doi pmnteni exista un contrast total. Unul prea s fie cel mai puternic dintre pmnteni; cellalt era cu adevrat. Astfel, Inaltul Ministru era cel mai important om de pe pmnt, suveranul recunoscut al planetei, numit prin decret direct i irevocabil de ctre mpratul ntregii Galaxii; el era subordonat, firete, Guvernatorului mpratului. Secretarul su prea un nimeni, fiind de fapt un simplu membru al Societii Stegarilor. El era desemnat, teoretic vorbind, de Inaltul Ministru, pentru a se ocupa de tot felul de mruniuri. Nu se specifica ce anume i, tot teoretic, putea fi concediat oricnd. Inaltul Ministru era cunoscut de-a lungul i de-a latul Pmntului i respectat ca arbitru suprem n materie de Datini. El decreta excepiile de la aizeci i tot el judeca pe cei ce nclcau ritualul, pe cei ce nu respectau schemele de raionalizare i producie, pe cei ce ptrundeau n teritoriile interzise i aa mai departe. Pe Secretarul su, dimpotriv, nu-l cunotea nimeni, nici mcar dup nume, cu excepia Societii Stegarilor i, desigur, a Inaltului Ministru nsui. Inaltul Ministru avea darul vorbirii, innd deseori cuvntri n faa poporului, cuvntri cu un nalt coninut emoional. Avea prul blond, purtat n plete lungi, i trsturi aristocratice. Secretarul lui, cu nasul crn i chip pocit, prefera un cuvnt scurt unuia lung, un mormit unui cuvnt i tcerea unui mormit cel puin n public. Inaltul Ministru avea aadar toate aparenele puterii; Secretarul realitatea ei. In intimitatea biroului Inaltului Ministru, situaia devenea evident. Inaltul Ministru era nervos i ncurcat, iar Secretarul rece i indiferent. - Nu neleg, spunea Inaltul Ministru, ce legtur exist ntre toate aceste rapoarte. Rapoarte i iar rapoarte! Ridic un bra deasupra capului, izbind cu putere un maldr imaginar de hrtii. - N-am timp pentru ele. - Intocmai, spuse rece Secretarul. De aceea m-ai angajat pe mine. Le citesc, le rumeg i le transmit. - Bine, bine, Balkis, treci la subiect. i mai repede, te rog, fiind vorba de chestiuni minore. - Minore? Excelena Voastr ar putea avea foarte mult de pierdut ntr-o bun zi dac nu-i ascute puterea de judecat... S vedem ce vor s spun aceste rapoarte i dup aceea am s v ntreb dac le mai considerai minore. Avem mai nti raportul, primit acum nici apte zile, de la subalternul lui Shekt. De la el am prins firul. - Ce fir?

Balkis zmbi amar. - Imi ngduie Excelena Voastr a-i aminti de nite proiecte importante, pe care le nutrim aici pe Pmnt de civa ani? - t! Pierzndu-i brusc demnitatea, Inaltul Ministru nu se putu abine s nu arunce o privire grbit n jur. - Excelen, nu nervozitatea ci ncrederea ne va aduce victoria... Mai tii c succesul acestor proiecte depinde de ntrebuinarea judicioas a jucrioarei lui Shekt, sinapsificatorul. Pn acum, cel puin din cte tiu, acesta a fost utilizat numai dup indicaiile noastre i cu un scop bine definit. i deodat, fr s ne avertizeze, Shekt sinapsific un necunoscut, nclcnd flagrant ordinele noastre. - E foarte simplu, spuse Inaltul Ministru. Adu-l la ascultare pe Shekt, aresteaz pacientul i cu asta ai terminat. - Nu, nu. Excelena Voastr are o minte fr ascunziuri i de aceea pierde din vedere ce e mai important. Nu conteaz ce a fcut Shekt, ci de ce. Observai c exist o coinciden n aceast poveste, urmat de multe altele. Guvernatorul Pmntului l vizitase pe Shekt n aceeai zi, iar Shekt ne-a raportat cu o loialitate desvrit tot ce s-a petrecut ntre ei. Ennius ceruse ca sinapsificatorul s fie pus la dispoziia Imperiului. A promis, se pare, un ajutor nsemnat din partea mpratului. - Hm! fcu Inaltul Ministru. - V surprinde? V-ar atrage un asemenea compromis, pus n balan cu pericolele pe care le implic demersul nostru actual?... V amintii de promisiunile de hran fcute n timpul foametei de acum cinci ani? V amintii? Transporturile au fost blocate, deoarece nu dispuneam de credite imperiale, iar produsele Pmntului nu erau acceptate, fiind contaminate de radioactivitate. Am primit alimente gratuit, aa cum ni se promisese? Ne-au acordat mcar un mprumut? O sut de mii de oameni au murit atunci de foame. Nu trebuie s avei ncredere n promisiunile extrateretrilor. Dar nu asta conteaz acum. Ceea ce conteaz este faptul c Shekt a dat dovad de o mare loialitate. In mod sigur, nu puteam s ne ndoim de el, nc i mai sigur nu puteam s-l suspectm de trdare n chiar ziua respectiv. i totui, aa s-a ntmplat. - Te referi la experiena lui neautorizat, Balkis? - Da, Excelent. Cine este pacientul? Deinem fotografii ale lui i, cu ajutorul tehnicianului lui Shekt, i structura retinei. Am verificat n Registrul Planetar i nu l-am gsit; nici urm de el. Concluzia care se impune e c respectivul nu e pmntean, ci extraterestru. Mai mult, Shekt tia n mod sigur acest lucru, deoarece un buletin de nregistrare nu poate fi falsificat, nici transmis, existnd proba structurii de retin, n mod foarte simplu, deci, faptele n sine ne conduc la concluzia c Shekt a sinapsificat n mod contient un extraterestru. De ce? ne ntrebm. Rspunsul s-ar putea s fie simplu ca bun ziua. Shekt nu e instrumentul ideal pentru scopurile noastre, n tineree a fost asimilaionist. Ba chiar, la un moment dat, a candidat la alegeri pentru Consiliul din Washenn, de pe poziiile concilierii cu Imperiul. A fost nfrnt, n treact fie zis. - N-am tiut, l ntrerupse Inaltul Ministru. - C a fost nfrnt? - Nu, c a candidat. De ce n-am fost informat de acest lucru? In postul pe care-l ocup acum, Shekt e un om foarte periculos. Balkis zmbi ngduitor. - Shekt a inventat sinapsificatorul i este nc singurul care tie cu adevrat cum s-l foloseasc. A fost tot timpul urmrit i de-acum nainte va fi i mai mult. Nu uitai c un trdtor din rndurile noastre, cunoscut de noi, poate face mai mult ru dumanului, dect ne poate face bine nou un om loial. S trecem din nou la fapte. Shekt a sinapsificat un extraterestru. De ce? Sinapsificatorul are o sjngur menire s sporeasc gradul de inteligen al unui om. In ce scop? Pentru c numai aa vor putea fi depite minile savanilor notri, perfecionate cu ajutorul aparatului. Ei, ce spunei? Asta nseamn c Imperiul are cel puin o vag bnuial cu privire la ceea ce se petrece pe Pmnt. Gsii c-i o chestiune minor, Excelena Voastr? Pe fruntea Inaltului Ministru aprur broboane de sudoare. - Chiar crezi ceea ce spui? - Faptele sunt ca un joc de cuburi ce nu se pot mbina dect ntr-un anume chip. Extraterestrul tratat era un individ ters, dac nu chiar demn de mil. O manevr bine chibzuit, deoarece un btrn chel i gras rmne spionul cel mai iscusit al Imperiului. O, da. Bineneles. Cui altcuiva i poi ncredina o asemenea misiune?... Noi ns l-am urmrit pe acest strin, alias Schwartz, att ct ne-a fost n putin. S lum acum al doilea dosar.

Inaltul Ministru i arunc privirea peste el. - Privitor la Bel Arvardan? - La doctorul Bel Arvardan, ncuviin Balkis, eminent arheolog , din distinsul Sector Sirian, o lume de bravi i rafinai bigoi. Ultimul cuvnt l scuipase aproape cu ur. - Ei, n-are importan, continu, n orice caz, avem aici o imagine ciudat a lui Schwartz, aproape un contrast poetic. Nu e un necunoscut, ci un personaj celebru. Nu se insinueaz n secret, ci sosete pe un fluviu de publicitate. Suntem avertizai n privina lui nu de un obscur tehnician, ci de nsui Guvernatorul Pmntului. - Crezi c e vreo legtur, Balkis? - Putei presupune, Excelen, c unul are scopul de a ne distrage atenia de la cellalt. Ori de nu, cum clasele conductoare ale. Imperiului se pricep destul de bine la urzeli, nseamn c ni se ofer un exemplu de dou metode de camuflaj. In cazul lui Schwartz, luminile sunt stinse, n cazul lui Arvardan, ne sunt proiectate n ochi. i vor s nu suspectm nimic, nici ntr-un caz, nici n cellalt?... Ia s vedem, ce ne-a spus Ennius despre Arvardan? Inaltul Ministru i frec gnditor nasul. - A spus c Arvardan ntreprinde o expediie arheologic finanat de Imperiu i c dorete s ptrund n scopuri tiinifice n Teritoriile Interzise. Nu exist ns nici cea mai mic intenie de a svri un sacrilegiu, aa c, dac l vom putea opri pe cale panic, el ne va susine n faa Consiliului Imperial, sau ceva de genul acesta. - Prin urmare, s-l urmrim pe Arvardan de aproape, dar n ce scop? Ca nu cumva s ptrund neautorizat n Teritoriile Interzise. Iat un ef de expediie arheologic fr oameni, fr nav, fr echipament. Iat un extraterestru care nu rmne la Everest, unde-i e locul, ci dintrun motiv oarecare hoinrete pe Pmnt i, n primul rnd, merge la Chica. i cum ne este distras atenia de la toate aceste ntmplri suspecte? Ei bine, tocmai ndemnndu-ne s urmrim cu atenie ceva lipsit de importan. Observai ns, Excelena Voastr c Schwartz a rmas ascuns timp de ase zile la Institutul de Cercetri Nucleare. Dup care a evadat. Nu vi se pare ciudat? Dintr-o dat, ua rmne descuiat. Dintr-o dat, coridorul e nepzit. Curioas neglijen! i n ce zi evadeaz? Tocmai n ziua cnd Arvardan ajunge n Chica, nc o coinciden bizar. - Crezi c..., ncepu Inaltul Ministru ncordat. - Cred c Schwartz e spion extraterestru, c Shekt e omul de legtur cu trdtorii asimilaioniti de la noi, iar Arvardan, omul de legtur al Imperiului. Fii atent cu ct miestrie a fost aranjat ntlnirea dintre Schwartz i Arvardan. Lui Schwartz i se ngduie s fug i, dup un anume timp, sora care-l ngrijea i care printr-o alt coinciden, deloc surprinztoare, se ntmpl s fie fiica lui Shekt pleac dup el. Dac nu s-ar fi defectat programul lor stabilit la secund, l-ar fi gsit imediat. Pentru curioi, el ar fi devenit un biet om bolnav i ar fi fost adus napoi n siguran, n vederea unei noi ncercri ulterioare. De fapt, aa li s-a i spus unor oferi de taxiuri indiscrei, c omul e bolnav, ceea ce ironia soartei s-a ntors mpotriva lor. Urmrii-m acum cu atenie. Schwartz i Arvardan se ntlnesc mai nti ntr-un alimentomat. Par s nu tie unul de existena celuilalt. Este doar o ntlnire preliminar, menit s indice c totul a mers normal pn aici i c se poate trece la etapa urmtoare... Cel puin nu ne subapreciaz, ceea ce oricum e un compliment. Schwartz pleac ; cteva clipe mai trziu, pleac i Arvardan i se-ntlnete cu tnra Shekt. Totul merge strun. Dup ce joac un mic teatru n faa celor doi oferi pomenii mai sus, ei se ndreapt mpreun spre magazinul universal Dunham, unde se ntlnesc cu Schwartz. Ce vrei altceva mai bun dect un magazin universal? E un loc ideal de ntlnire. Nici ntr-o peter din inima muntelui nu eti n mai mare siguran. Prea n vzul lumii ca s dai de bnuit. Prea aglomerat ca s poi fi urmrit. Minunat... minunat... Adversarul merit toat consideraia. Inaltul Ministru se frmnt n scaun. - Dac adversarul nostru merit prea mult consideraie, va nvinge. - Imposibil. A i fost nvins. i, n aceast privin, trebuie s recunoatem meritul minunatului Natter. - Cine-i Natter? - Un agent nensemnat care trebuie folosit la maximum n urma acestei ntmplri. Nici nar fi putut aciona mai bine ieri. Datoria sa principal era s-l urmreasc pe Shekt. In acest scop, inea o tarab cu fructe n faa Institutului. In ultima sptmn primise instruciuni speciale de a urmri afacerea Schwartz. Era la post cnd omul, pe care-l cunotea din fotografii i dintr-o imagine fugar atunci cnd fusese adus prima oar la Institut, a evadat. Fr s fie vzut, a urmrit fiecare micare i, din raportul lui, am aflat detaliat tot ce s-a petrecut ieri. Cu o incredibil intuiie, el i-a zis c scopul "evadrii" nu putea fi altul dect o ntlnire cu Arvardan. Cum ns nu se simea capabil

s exploateze singur acea ntlnire, s-a hotrt s-o mpiedice. oferii crora tnra Shekt le spusese c Schwartz e bolnav, s-au gndit c ar putea fi vorba de febr radioactiv. Natter a prins ideea cu repeziciunea unui geniu. De ndat ce a observat ntlnirea din magazin, a raportat un caz de febr radioactiv, iar autoritile locale din Chica slav Pmntului! au avut atta cap nct s intervin de ndat. Magazinul a fost evacuat, cei trei fiind lipsii de camuflajul pe care contau. Prezena lor n magazinul gol era acum bttoare la ochi. Natter s-a apropiat de ei i i-a convins s i-l ncredineze pe Schwartz, pentru a-l duce napoi la Institut. Au acceptat. Ce altceva puteau face? Astfel nct ziua s-a sfrit fr ca Schwartz i Arvardan s fi putut schimba un singur cuvnt. Natter n-a comis prostia de a-l aresta pe Schwartz. Cei doi nu tiu nici acum c au fost deconspirai, aa c ne vor conduce spre un vnat i mai bogat. Dar Natter nu s-a oprit aici. Tot el a anunat garnizoana imperial, fapt pentru care nu-l pot luda ndeajuns. L-a pus astfel pe Arvardan ntr-o situaie pe care n-avea cum s-o prevad. Trebuia fie s-i dea n vileag identitatea, ratndu-i misiunea care, pare-se, implic necesitatea de-a se purta pe Pmnt ca un pmntean fie s i-o tinuiasc, supunndu-se astfel tuturor inconvenientelor ce puteau rezulta de aici. A ales alternativa eroic i chiar a rupt braul unui ofier n pasiunea sa pentru realism. Acest lucru i face desigur, cinste. Purtarea lui e gritoare. De ce s-ar ft expus el, un extraterestru, supliciului biciului neuronic, dac miza nu ar fi fost extrem de important? Pentru o biat pmnteanc?... Inaltul Ministru i ncletase minile pe biroul din faa lui. Se ncrunta i trsturile prelungi ale chipului su erau acum schimonosite de nelinite, - Apreciez, Balkis, felul cum reueti s ei din asemenea detalii o adevrat pnz de pianjen. Ai procedat cu foarte mult abilitate i cred c e aa cum spui. Logica nu ne ngduie o alternativ... Dar asta nseamn c sunt foarte aproape, Balkis. Sunt prea aproape... i de data asta vor fi nendurtori. Balkis ridic din umeri. - Nu pot fi prea aproape. Dac ar avea idee de existena unui asemenea potenial distructiv pentru ntregul Imperiu, ar fi atacat de mult... Iar rgazul lor e pe sfrite. Arvardan nu poate face nimic pn nu ia legtura cu Schwartz, aa c sunt n msur s v prezic viitorul. - Te rog, te rog. - Schwartz trebuie ndeprtat i evenimentele lsate s se rceasc. - Dar unde s-l trimitem? - tim i asta. Schwartz a fost adus la Institut de un om care era evident un fermier. El nea fost descris att de tehnicianul lui Shekt, ct i de Natter. Am cercetat datele tuturor fermierilor pe o distan de aizeci de mile de Chica, i Natter l-a identificat pe unul, Arbin Maren, ca fiind omul n cauz. Tehnicianul, independent de cellalt, a susinut acelai lucru. Ne-am informat n secret asupra individului i se pare c-i ntreine socrul, un biet invalid, care se sustrage aizeciului. Inaltul Ministru izbi cu putere n mas. - Asemenea cazuri sunt mult prea frecvente, Balkis. Legea ar trebui s fie mai sever... - Nu asta conteaz acum, Excelen. Important e c fermierul, fiind n culp, poate fi antajat. - Oh... - Shekt i aliaii si extraterestri au nevoie de o unealt n situaia de fa de un loc sigur unde Schwartz s poat rmne o perioad mai lung dect la Institut. Acest fermier, probabil o minte simpl i neajutorat, este tot ceea ce le trebuie. Va fi desigur urmrit. Pe Schwartz nu-l vom scpa nici o clip din ochi... In cele din urm vor pune ei la cale o nou ntlnire i de data asta vom fi pregtii. Acum nelegei? - Da. - Ei, slav Pmntului! V las atunci. i cu un zmbet sardonic, adug: Cu permisiunea dumneavoastr, desigur. Iar Inaltul Ministru, total insensibil la sarcasm, i fcu semn cu mna c poate pleca. In drum spre micul su birou, ca dealtfel ori de cte ori rmnea singur, Secretarul i ls gndurile s scape de sub control i s zburde n voie prin tainiele minii. Acolo era foarte puin loc pentru doctorul Shekt, Schwartz sau Arvardan i nc i mai puin loc pentru Inaltul Ministru. In schimb se afla acolo imaginea unei planete, Trantor o uria metropol, din care era condus toat Galaxia. i mai era imaginea unui palat, ale crui spirale i bolte ameitoare nu le vzuse niciodat n realitate; nici un alt pmntean nu le vzuse vreodat. Se gndi la firele invizibile ale puterii i gloriei ce lunecau de la un soare la altul n tot mai multe srme, frnghii i

cabluri spre acel palat din centru i ctre acea abstraciune, mpratul, care era, la urma urmelor, un simplu om. Mintea lui se aga cu ncpnare de acest gnd, gndul c puterea care investea pe cel ce-o avea cu atributele divinitii era concentrat n minile unui simplu om. Un simplu om! Ca el! Putea fi el... CAPITOLUL XI MINTEA N SCHIMBARE Inceputul schimbrii era neclar n mintea lui Schwartz. De multe ori, n tcerea desvrit a nopii ct de linitite erau nopile acum! dar fuseser vreodat zgomotoase i iluminate, fremtnd de viaa clocotitoare a milioane de oameni? n acea nemaicunoscut tcere Schwartz ncerca s rememoreze faptele, s le dea de capt. Ar fi dorit s poat spune c aceea a fost clipa. Totul ncepuse n ziua nspimnttoare cnd se trezise singur ntr-o lume necunoscut. Ziua aceea era ns tot att de nceoat acum ca i amintirea oraului Chicago. Urma cltoria la Chica, ce sfrise att de ciudat, de complicat. Se gndea mereu la cele ntmplate atunci. Era ceva n legtur cu un aparat... nite pilule pe care le nghiise. Apoi, zilele de convalescen, evadarea, rtcirea, evenimentele inexplicabile ale ultimei ore petrecute n magazinul universal. Toate acestea nu i le putea aminti prea bine. In schimb, ct de limpezi i erau lucrurile petrecute n ultimele dou luni, ct de sigur i redevenise memoria. Chiar i atunci se ntmpla ceva ciudat cu el. Btrnul doctor i fiica sa nu se simeau deloc n largul lor, erau chiar speriai. tiuse el asta atunci, sau fusese doar o impresie fugar, ntrit de perspicacitatea ulterioar a minii sale? i totui atunci, n magazinul universal, cu puin nainte ca brbatul acela puternic s ntind mna i s-l nface cu foarte puin timp nainte fusese contient de ce avea s i se ntmple. Avertismentul nu venise suficient de repede pentru a-l salva, dar precis existase. De atunci datau durerile de cap. Nu, nu erau chiar dureri de cap. Mai curnd nite vjituri, ca i cum n creier i-ar fi pornit vreun dinam secret, ce fcea s-i vibreze fiecare oscior din craniu. Nu simise niciodat aa ceva pe vremea cnd se gsea la Chicago presupunnd c Chicago nu era o nchipuire a sa sau n timpul primelor zile petrecute aici, n noua realitate. Ii fcuser ceva n Chica? Cu aparatul acela? Pilulele fuseser un anestezic, l operaser? Aici gndurile i se mpotmoleau de fiecare dat. Prsise Chica a doua zi dup ncercarea euat de evadare i de atunci zilele se scurgeau cu repeziciune. La nceput, Grew i tot repeta cuvinte din scaunul su cu rotile, artndu-i diverse obiecte sau gesticulnd, aa cum fcuse nainte i fata aceea, Pola. Pn cnd, ntr-o zi, Grew ncet s mai bat cmpii i ncepu s vorbeasc englezete. Sau, dimpotriv, el, Joseph Schwartz, ncetase s mai vorbeasc englezete i ncepu s bat cmpii. Bolboroseala aceea cptase neles. Era aa de simplu. Inv s citeasc n patru zile. Se minuna el nsui. Avusese, e drept, o memorie fenomenal pe vremuri, n Chicago, sau cel puin aa i amintea. Nu era ns capabil de asemenea performane. i totui, Grew nu prea surprins. Schwartz renun s mai neleag ceva. Mai trziu, cnd toamna aurea pretutindeni, nedumeririle l prsir i iei la cmp s lucreze. Rmase din nou uimit: nva foarte repede. Nu greea niciodat. Erau tot felul de maini complicate, dar le putea manipula dup o singur explicaie. Atepta vremea rece, dar ea nu mai sosea. Ii petrecu iarna curind solul, fertilizndu-l, fcnd o mulime de pregtiri pentru semnatul de primvar. II ntreb pe Grew, ncercnd s-i explice ce-i zpada, dar cellalt l privi nedumerit. - Ap ngheat ce cade ca o ploaie, zici? Aa! I se spune "zpad"! Am auzit c exist pe alte planete, dar nu pe Pmnt. Schwartz urmri atunci temperatura i observ c ea varia foarte puin de la o zi la alta; i totui zilele se scurtau, aa cum era de ateptat ntr-o localitate nordic, situat, s zicem, la latitudinea oraului Chicago. Se ntreb dac se afla pe Pmnt. Incerc s citeasc din microfilmele lui Grew, dar renun. Oamenii erau tot oameni, ns amnuntele vieii zilnice, presupuse a fi cunoscute de toat lumea, aluziile social-istorice ce nu-i spuneau nimic i tiar entuziasmul. Enigmele se ineau lan: persistena ploile; calde, instruciunile primite de a nu ptrunde n anumite regiuni. Ca, de exemplu, n seara aceea cnd orizontul ce ardea mocnit spre sud, cu un licr albstrui, i aase peste msur curiozitatea...

Dup cin se furiase afar, dar nu strbtuse nici mcar o mil cnd n spate auzi torsul domol al biciclului lui Arbin i strigtul mnios al acestuia. Se oprise i fusese dus napoi. Arbin se plimbase nervos prin faa lui, spunndu-i: - Trebuie s te ii departe de locurile care lumineaz noaptea. - De ce? ntrebase el, timid. Rspunsul sunase tios: - Pentru c sunt interzise. Apoi, dup o pauz: - Chiar nu tii ce-i acolo, Schwartz? Schwartz i desfcuse braele, neputincios. - De unde vii? ntrebase Arbin. Eti un... un extraterestru? - Ce-i aceea extraterestru? Arbin ridicase din umeri i plecase. Seara aceea avusese o importan capital pentru Schwartz, deoarece pe parcursul scurtei distane strbtute n direcia luminii devenise contient de contactul mintal. Aa-l numi el, i nici atunci, nici mai trziu nu gsi un termen mai potrivit pentru a-l descrie. Fusese singur n crepusculul roiatic. Pn i paii i erau nbuii de pavajul elastic. Nu vzuse pe nimeni. Nu auzise pe nimeni. Nu atinsese nimic. Nu tocmai... Era ceva n genul unei atingeri, mai curnd o prezen... ceva ca o mngiere catifelat. Apoi simise dou contacte, diferite unul de cellalt. Iar al doilea cum de le putea deosebi? devenise mai puternic. Nu, nu era cuvntul potrivit; devenise mai clar, mai bine definit. i apoi tiuse c era Arbin. tiuse cu cel puin cinci minute nainte de a auzi zgomotul biciclului i cu zece minute nainte de a-l vedea. Experiena se repet dup aceea tot mai des. tia ori de cte ori Arbin, Loa sau Grew se aflau la o distan de vreo treizeci de metri, chiar i atunci cnd avea toate motivele s cread altminteri. Era greu de crezut, i totui ncepuse s-i par firesc. Se hotr s verifice i constat c, ntr-adevr, putea spune n orice clip unde se afla fiecare din ei. Contactul mintal diferea de la o persoan la alta, nct i deosebea cu uurin. Nu avu curajul s sufle nimnui o vorb. Cteodat se ntreba al cui fusese contactul mintal receptat pe drumul nspre zonele luminoase. Nu fuseser nici Arbin, nici Loa, nici Grew. Ei, ce importan avea? i totui avea. Intr-o sear, cnd aducea vitele acas, percepu din nou acel contact. Se duse atunci la Arbin i ntreb: - Ce-i cu petecul de pdure ce se ntinde dincolo de Dealurile Sudice, Arbin? - Nimic, i rspunse acesta morocnos. E Teren Ministerial. - Ce-nseamn asta? Arbin se enerv. - Pentru ce-i trebuie s tii? I se spune Teren Ministerial deoarece e proprietatea Inaltului Ministru. - De ce nu e cultivat? - Nu e pentru aa ceva, rspunse Arbin, prnd scandalizat de ideea lui. A fost cndva un mare Centru, n vremuri strvechi. E pmnt sacru, nu poate fi pngrit. Ascult, Schwartz, dac vrei s-i fie bine, nfrnge-i curiozitatea i vezi-i de-ale tale. - Dar dac-i att de sacru, nseamn c nimeni nu poate tri acolo. - Intocmai. - Eti sigur? - Sunt sigur... S nu care cumva s-i calce piciorul pe-acolo, c s-a zis cu tine. - Nu, nu, promit. Schwartz se ndeprt mirat i oarecum nelinitit. Totui, de acolo, dinspre terenul mpdurit, i parvenea acel contact mintal. Era o senzaie puternica, la care se mai adugase ceva. Era un contact neprietenos, amenintor. De ce? De ce? Nici acum nu ndrzni s le spun celorlali. Nimeni nu l-ar fi crezut i urmrile ar fi fost neplcute pentru el. tia i asta. De fapt, tia prea mult. In ultima vreme se simea mai tnr. Nu att ntr-un sens fizic. desigur, i sczuse burta i i se liser umerii. Muchii erau mai puternici i mai flexibili, iar digestia mai bun. Trebuie s fi fost efectul muncii la cmp. Dar de altceva era contient, n primul rnd. Se schimbase modul lui de gndire.

Btrnii au tendina s uite cum gndeau n tineree. Uit iueala gndului, ndrzneala intuiiei juvenile i prospeimea percepiei. Se obinuiesc cu o gndire mai laborioas i, cum aceasta e un produs al experienei acumulate, btrnii se cred mai nelepi dect tinerii. Schwartz ns, pe lng avantajul experienei, mai avea prilejul s constate, cu nespus bucurie, c nelegea dintr-o dat orice, c trecuse de la nelegerea rapid a explicaiilor lui Arbin la anticiparea lor, lundu-i-o nainte. Tinereea nsemna pentru el mult mai mult dect o excelent condiie fizic. Dou luni mai trziu avea s se lmureasc n timp ce juca ah cu Grew sub umbrar. ahul nu se prea schimbase, cu excepia numelor pieselor. Era aa cum i-l amintea, nct constituia o mngiere pentru el; cel puin n aceast privin, memoria nu-i juca renghiuri. Grew i vorbi de varieti ale ahului. Exista, de exemplu, ahul n patru, la care fiecare juctor avea n fa o tabl; tablele se uneau la coluri, iar la mijloc era o a cincea tabl ca un "trm al nimnui". Mai era ahul tridimensional, la care se suprapuneau opt table transparente i fiecare pies se mica nu n dou, ci n trei dimensiuni, iar numrul figurilor i al pionilor se dubla. Victoria presupunea ah simultan la ambii regi adversari. Existau chiar i varieti populare, la care poziia iniial a ahistului era decis prin aruncarea zarului, sau la care anumite ptrele confereau pieselor avantaje sau dezavantaje. Alteori erau introduse piese noi, cu tot felul de proprieti ciudate. ahul n sine ns, ahul originar i imuabil, era acelai, iar turneul dintre Schwartz i Grew nregistrase cincizeci de partide. Cum la nceput Schwartz cunotea doar vag mutrile. pierdea constant. Lucrurile se schimbaser mai trziu, nfrngerile rrindu-se. Cu timpul Grew devenise mai precaut, gndea mai mult, i pufia pipa n intervalul dintre mutri pn ce scrumul devenea incandescent i, n cele din urm, se pierdea n nfrngeri pline de proteste i ranchiun. Grew juca cu albele i mutase pionul la E4. - D-i drumul, spuse acru. Dinii i erau ncletai pe pip, iar ochii scormoneau tabla cu nfrigurare. Umbrele nserrii se nteeau. Schwartz i ocup locul, oftnd. Jocurile deveneau de-a dreptul neinteresante, pe msur ce el era tot mai contient de micrile pe care avea s le fac Grew. Ca i cum acesta ar fi avut o fereastr transparent n craniu. La aceasta se aduga inconvenientul c el nsui tia, aproape instinctiv, ce trebuia s mute n momentul urmtor. Foloseau o "tabl de noapte" ce lumina n ntuneric ntr-un mozaic de albastru i oranj. Piesele, care la lumina zilei erau nite figuri obinuite din lut rocat, sufereau noaptea o adevrat metamorfoz. Jumtate din ele erau scldate ntr-un alb desvrit, amintind de lucirea rece a porelanului, iar celelalte sclipeau cu mici reflexe roietice. Primele micri se succedar cu repeziciune. Schwartz iei n ntmpinarea adversarului, mutnd i el pionul din faa regelui. Grew scoase calul Ja F3. Schwartz rspunse cu cal C6. Apoi nebunul lui Grew fugi la B5, iar Schwartz mut pionul clin faa turei la A6, silind nebunul alb s se retrag la A4. Dup care i scoase cellalt cal la F6. Piesele strlucitoare lunecau pe tabl cu o stranie independen, pe msur ce degetele ce le mnuiau se pierdeau n ntuneric. Lui Schwartz i era team. Poate avea s-l ia drept nebun, dar trebuia s tie. Intreb pe neateptate; - Unde m aflu? Grew tocmai executa o micare ndelung chibzuit: cal C3. Ridic privirea surprins. - Poftim? Schwartz nu cunotea cuvntul pentru "ar" sau "naiune", aa c ntreb: - Ce lume e asta? i mut nebunul la E7. - Pmntul, sun scurt rspunsul, i Grew execut plin de emfaz rocada. Mai nti deplas figurina nalt, adic regele, i apoi nodul de tur trecu pe deasupra, odihnindu-se de cealalt parte. Rspunsul nu era nici pe departe satisfctor. Cuvntul folosit de Grew se traducea n mintea lui prin "pmnt". Dar care pmnt? Orice planet este "pmnt" pentru cei ce-o locuiesc. Avansa cu dou ptrele pionul de la B7, i din nou nebunul lui Grew fu silit s se retrag, de data asta la B3. Apoi Schwartz i Grew mutar fiecare pionii din faa reginei, la D3, respectiv D6, elibernd nebunii pentru btlia ce avea s nceap curnd n centru. Schwartz ntreb, cutnd s par ct mai firesc: - In ce an suntem? i execut rocada. Grew ovi. Avea de ce s fie mirat. - Ce te tot muncete astzi? Nu i-e gndul la joc? Poftim, dac aste te face fericit, surtem n anul 827, i adug sarcastic: E. G.

Examina ncruntat tabla, dup care puse cu zgomot calul la D5, atacnd. Schwartz se feri repede, contraatacnd cu calul la A5. Lupta se nteise. Calul lui Grew lu nebunul, care se ridic scldat de o vpaie roiatic i czu cu un zgomot uor n cutia unde avea s rmn rzboinic nvins pn la jocul urmtor. Imediat, calul nvingtor czu prad reginei lui Schwartz. Intr-un moment de exagerat pruden, Grew slbi atacul, retrgndu-i calul rmas n refugiul de la E1, unde era cam nefolositor. Calul lui Schwartz repet prima micare, lund nebunul i cznd la rndu-i prad pionului de la A2. Urm o nou pauz, dup care Schwartz ntreb timid: - Ce nseamn E.G.? - Poftim? se zbrli Grew. Vrei s spui c tot nu tii n ce an suntem? Dintre toate neghiobiile... Ei, dar mereu uit c ai nvat s vorbeti abia de vreo lun. Eti inteligent ns. Chiar nu tii? Suntem n anul 827 al Erei Galactice. Era Galactic: E.G. nelegi? Sunt 827 de ani de la ntemeierea Imperiului Galactic; 827 de ani de la ncoronarea lui Frankenn ntiul. Acum, te rog, e rndul tu. Dar calul lui Schwartz rmase o vreme prizonier n mna sa. Sentimentul de frustrare era sfietor. - Stai puin, zise, depunnd calul la D7. Recunoti vreunul din aceste nume? America, Asia, Statele Unite, Europa... Bjbia dup un reper. In ntuneric, pipa lui Grew era o lumini roie, mohort, iar silueta sa ntunecat, ncovoiat peste strlucitoarea tabl de ah, prea mai nensufleit dect aceasta. Poate cltinase scurt din cap Schwartz nu putuse s vad dar nici nu avea nevoie. Simi negaia celuilalt ca i cum ar fi rostit-o cu viu grai. Incerc din nou: - De unde a putea face rost de o hart? - Las hrile, mri Grew, dac vrei s nu-i pierzi capul n Chica. Nu sunt geograf. i nici n-am auzit de numele pe care mi le-ai pomenit. Ce sunt? Oameni? S-i piard capul? De ce? Schwartz simi c i se face frig. Comisese cumva o crim? tia Grew de aa ceva? ntreb nesigur: - Soarele are nou planete, nu? - Zece, veni categoric rspunsul. Schwartz ovi. Ei, poate mai descoperiser o planet de care el nu auzise. Dar cum de tia Grew? Numr pe degete i apoi ntreb: - Dar a asea planet are inele? Grew mic ncet pionul de la F2 la F4, iar Schwartz fcu imediat acelai lucru. - Saturn, vrei s spui? spuse Grew. Bineneles c are inele. Acum i calcula urmtoarea micare. Avea de ales ntre a lua fie pionul de la F5, fie de la E5, i nu tia cum era mai bine. - Exist o centur de asteroizi mici planete ntre Marte i Jupiter, adic ntre a patra i a cincea planet? ntreb Schwartz. - Da, mormi Grew, care i aprindea din nou pipa, gndind febril. Nesigurana chinuitoare a partenerului su l irita pe Schwartz. Acum, c era sigur de identitatea Pmntului, jocul i prea un fleac. Mintea i fremta de ntrebri, i una i scp de pe buze. - Deci microfilmele tale sunt adevrate? Mai exist i alte lumi? Populate? De data asta Grew i ridic privirea de pe tabla de ah, scrutnd zadarnic ntunericul. - Vorbeti serios? - Mai exist? - Pe Galaxie! Am impresia c ntr-adevr nu tii. Schwartz se simi umilit n ignorana sa. - Te rog... - Bineneles c mai exist i alte lumi. Milioane! Toate stelele pe care le vezi sunt populate, ca i majoritatea celor pe care nu le vezi. Toate fac parte din Imperiu. In mintea lui Schwartz cuvintele intense ale lui Grew trezeau un ecou delicat, semnaliznd direct de la o minte la alta, de parc cele dou creiere ar fi fost unite. Contactele mintale deveneau tot mai puternice pe zi ce trecea. Curnd s-ar putea s aud acele ecouri ciudate, chiar i atunci cnd persoana ce le gndea nu vorbea. Pentru prima dat i rsri n minte posibilitatea existenei unei alternative la ipoteza nebuniei. Cltorise cumva n timp? Dormise, poate? - Ct e de atunci, Grew? ntreb rguit. Ct timp a trecut de cnd era o singur planet? Grew deveni prudent. - Ce vrei s spui? Eti membru al Societii Stegarilor?

- Al cui? Nu sunt membru a nimic, Grew, dar nu era cndva Pmntul singura planet?... Spune, nu era? - Aa spun Stegarii, se ncrunt Grew, dar cine tie? Cine poate ti cu adevrat? Lumile deacolo de sus au existat n tot cursul istoriei de cnd se tie. - Adic de ct timp? - De mii de ani, presupun. Cincizeci de mii, o sut nu tiu exact. De mii de ani! Simi un bolborosit n gt, dar i-l nbui nspimntat. Atta timp s se fi scurs n intervalul dintre doi pai? Doar ct i-ai trage suflarea, doar o fraciune de secund, doar ct ai clipi din ochi... i s fi srit peste mii de ani? Revenea la versiunea amneziei. Faptul c identificase sistemul solar trebuia s fi fost rezultatul unor amintiri trunchiate ce rzbtuser o clip prin cea. Acum Grew executa mutarea urmtoare. Lu pionul de la F5 i, aproape automat, creierul lui Schwartz nregistra greeala. Micrile se succedau fr nici un efort din parte-i. Tura de la F8 se npusti asupra pionilor dublai. Calul alb nainta din nou la F3. Nebunul lui Schwartz trecu la B7, gata de atac. Grew continu cu nebun la D2. Schwartz fcu o pauz naintea atacului final. - Pmntul e stpnul, nu-i aa? - Stpnul cui? -Al Imp... Grew i ddu capul pe spate cu un hohot ce cutremur tabla de ah. - Ascult, omule. Scutete-m de ntrebrile tale. Eti nebun de-a binelea? Are Pmntul aspect de stpn? Scaunul lui Grew nconjur masa cu un huruit uor. Schwartz i simi degetele ncletndu-i braul. - Privete! Privete acolo! Vocea lui Grew era o oapt scrnit. Vezi orizontul? Vezi cum strlucete? - Da. - Aa e Pmntul ntreg Pmntul. Cu excepia ctorva petece ca acesta. - Nu neleg. - Scoara Pmntului e radioactiv. Solul radiaz dintotdeauna i va radia n veci. Nu crete nimic. Nu triete nimeni acolo... Chiar nu tiai? De ce crezi c avem aizeciul? Paraliticul se domoli, nconjur din nou masa n scaunul cu rotile, revenind la locul su. - E rndul tu. aizeciul! Din nou un contact mintal cu o nedefinit aur amenintoare. Piesele lui Schwartz se micau singure, n timp ce el se ntreba cu inima strns ce putea s nsemne noul cuvnt. Pionul su lu la F4. Grew execut cal D4, iar tura lui Schwartz se feri, deplasndu-se la G5. Calul lui Grew atac din nou la F3, iar tura lui Schwartz evit nc o dat atacul, naintnd la G4. Pionul alb de la H2 avans prudent o ptric, iar tura lui Schwartz se repezi nainte, lund pionul de la G2 i dnd ah regelui duman. Regele lui Grew lu cu promptitudine tura, dar regina lui Schwartz compens de ndat pierderea, dnd ah la G5. Regele lui Grew se retrase la H1, iar Schwartz aduse calul la E5. Grew mut regina la E2, strduindu-se s-i mobilizeze aprarea. Schwartz rspunse cu regina la G3, lupta concentrndu-se acum pe un cmp foarte restrns. Grew nu avea de ales. Mut regina la G2, cele dou maiesti feminine fiind acum fa n fa. Calul lui Schwartz pres, lund calul adversar de la F3, iar cnd nebunul ameninat fugi repede la C3, calul lui Schwartz l urm la D4. Dup o lung ezitare, Grew nainta n flancul drept cu regina, de-a lungul diagonalei, pentru a lua nebunul lui Schwartz. Se opri, respirnd uurat. Vicleanul su adversar avea o tur n pericol i un ah n perspectiv, regina sa fiind gata s se repead asupra przii. Avea de asemenea un avans de o tur la doi pioni. - E rndul tu, spuse cu satisfacie. Schwartz se hotr: - Ce este... Ce este aizeciul? Vocea lui Grew sun plin de ostilitate: - De ce ntrebi? Ce urmreti? - Te rog, insist Schwartz umil, simind c-i pierde curajul. Nu am nici un gnd ascuns. Pur i simplu, nu tiu cine sunt ori ce s-a ntmplat cu mine. Poate sufr de amnezie. - Foarte probabil, i rspunse cellalt dispreuitor. Vrei s scapi de aizeci? Fii sincer. - Dar i spun c nu tiu ce-i aizeciul! Reuise s-l conving. Urm o lung tcere. Pentru Schwartz contactul mintal al lui Grew era nelinititor, dar nu putea percepe clar cuvintele. Grew vorbi rar.

- aizeciul este al aizecilea an din via. Pmntul poate hrni doar douzeci de milioane, nu mai mult. Pentru a tri, trebuie s produci. Dac nu poi produce, nu poi tri. Or, peste aizeci de ani nu mai poi produce. - i atunci... Schwartz rmase cu gura cscat, privindu-l tmp. - Eti ndeprtat. Nu doare. - Eti ucis? - Nu e o crim, rspunse Grew eapn. Aa trebuie s fie. Alte lumi nu ne primesc, aa c trebuie s facem loc copiilor notri, cumva. Btrnii trebuie s cedeze tinerilor locul. - i dac nu le spui c ai aizeci de ani? - De ce s nu le spui? Viaa dup aizeci de ani nu e o glum... i, pe urm, exist un recensmnt din zece n zece ani, pentru a-i prinde pe cei ce sunt att de nebuni nct s-ncerce s triasc. Pe lng asta, au nregistrat vrsta fiecruia. - Nu i pe-a mea. (Cuvintele i scpaser fr s vrea.) i, de fapt, nu am dect cincizeci de ani... nemplinii. - Nu conteaz. Pot verifica dup structura osoas, nu tiai? Nu-i poi ascunde vrsta. Data viitoare m iau i pe mine... Ei, mut! Schwartz nesocoti ndemnul. - Vrei s spui c te vor... - Bineneles. Am numai cincizeci i cinci de ani, dar ia uit-te la picioarele mele. Nu pot munci, nelegi? Suntem nregistrai cu trei persoane, iar cota de produse este fixat pentru trei muncitori. Cnd am damblagit ar fi trebuit s fi anunat, i atunci cota ar fi fost redus. A fi avut ns parte de un aizeci prematur, iar Arbin i Loa n-au fost de acord. Au fost nite proti, ascunzndu-m, pentru c au trebuit s munceasc greu... pn ai aprut tu. i la anul m iau oricum... E rndul tu. - Se face recensmnt la anul? - Intocmai... E rndul tu. - Stai puin, strui Schwartz febril. Toat lumea e ndeprtat la aizeci de ani? Nu se face nici o excepie? - Nu pentru unii ca noi. Inaltul Ministru triete cte zile are, i la fel membrii Societii Stegarilor; de asemenea unii savani, sau cei care au adus cine tie ce servicii importante. Nu se calific muli. Poate vreo duzin n fiecare an... E rndul tu! - Cine decide exceptarea? - Inaltul Ministru, desigur. N-ai de gnd s mui? Schwartz se ridic. - N-are importan. Te fac ah-mat n cinci minute. Regina mea i ia pionul dndu-i ah; eti silit s mui la G1; aduc calul i-i dau ah la E2; trebuie s mui la F2; regina mea i d ah la E3; trebuie s mui la G2; mut regina la G3, iar dup ce forat vei muta la H1, i dau mat cu regina la H3. Bun joc, adug el automat. Grew se holb ndelung la tabla de ah, apoi, cu un strigt, o mtur de pe mas. Piesele sclipitoare se rostogolir jalnic n iarb. - M-ai zpcit cu vorbria ta nnebunitoare, url el. Dar Schwartz nu mai vedea i nu mai auzea nimic. Nu-l mai preocupa dect ideea de a scpa de aizeci. Cci versurile lui Browning: "Vino s mbtrnim mpreun! Inc nu am trit ce-i mai frumos: Sfritul vieii pentru care a fost un nceput..." se potriveau pentru un Pmnt abundent, populat de miliarde de oameni i dispunnd de hran nelimitat. "Ce-i mai frumos" nsemna acum aizeciul i moartea. Schwartz avea aizeci i doi de ani. aizeci i doi... CAPITOLUL XII MINTEA CARE UCIDE Raionamentul era simplu n mintea metodic a lui Schwartz. Cum nu voia s moar, trebuia s prseasc ferma. Dac rmnea pe loc, avea s vin recensmntul i. odat cu el, moartea. S plece deci. Dar ncotro?

Exista acel... spital era oare? din Chica. Il ngrijiser odat, i de ce? Pentru c era un "caz". Dar nu era i acum un caz? Acum ns putea i s vorbeasc, le putea descrie simptomele, nu ca nainte. Le putea spune de contactul mintal. Sau poate l aveau cu toii? Cum putea ti?... Ba nu, ceilali nu-l aveau. Nici Arbin, nici Loa, nici Grew. Era sigur de asta. Ei nu tiau unde se afla el dect dac-l vedeau sau l auzeau. Nici nu l-ar fi putut bate pe Grew la ah dac acesta ar fi... Chiar aa, ahul era un joc popular, ori el nu putea fi jucat dac oamenii ar fi fost nzestrai cu contactul mintal. Bineneles c nu. Prin urmare era un caz aparte un specimen psihologic. Viaa unui specimen s-ar fi putut s nu fie prea vesel, dar cel puin avea s triasc. i pe urm, mai era i noua ipotez, cum c nu ar fi fost un amnezic, ci un om care cltorise n timp. In cazul acesta, pe lng faptul c dispunea de contactul mintal, mai era i un om din trecut. Era un specimen istoric, o mostr arheologic; nu puteau s-l omoare. Dac aveau s-l cread. Hm, dac aveau s-l cread. Doctorul l va crede, n dimineaa n care Arbin l dusese la Chica, trebuise s se brbiereasc. Dup aceea nu-i mai crescuse barba, ceea ce nseamn c-i fcuser ceva. Deci doctorul tia c el, Schwartz, avusese pr pe fa. Nu era asta o dovad? Grew i Arbin nu se brbiereau niciodat. Grew i spusese o dat c numai animalele au pr pe fa. Trebuia deci s ajung la acel doctor. Oare cum l chema? Shekt?... Shekt, ntr-adevr. tia ns att de puin despre lumea asta ngrozitoare. S plece noaptea sau s-o ia de-a dreptul peste cmp nsemna s se aventureze n plasa misterelor ei, s se arunce n capcanele periculoase ale radioactivitii despre care nu tia nimic. Aa nct, cu ndrzneala celui care nu are de ales, se aternu la drum pe la vremea prnzului, chiar pe drumul principal. Nu-l ateptau pn la cin, ori la ora aceea avea s fie departe. Nici nu dispuneau de contactul mintal pentru a-i sesiza absena. Timp de vreo jumtate de or se simi ntr-o foarte bun dispoziie, o senzaie ncercat pentru prima dat de la nceputul acestui comar. In sfrit aciona, se opunea ntr-un fel lumii nconjurtoare. De data asta avea un scop precis, nu mai era o fug instinctiv, ca atunci la Chica. Se descurca destul de bine pentru un om n vrst. Le va arta el. Deodat ns se opri... Sttu aa n mijlocul drumului, fiindc ceva se impunea ateniei sale, ceva ce uitase. Era contactul mintal al necunoscutului; ceea ce detectase atunci cnd, ncercnd s ajung la linia ce licrea n zare, fusese oprit de Arbin; ceea ce l pndise din Terenul Ministerial. Il nsoea i acum... era n spatele lui, observndu-l. Ascult intens sau n orice caz se concentra ntr-un mod asemntor asupra contactului mintal. Nu se apropria, dar el i era inta, l supraveghea i-i era ostil, fr s se team. Descoperi i alte lucruri. Urmritorul su nu trebuia s-l scape din ochi i era narmat. Schwartz se ntoarse aproape mainal, scormonind zarea cu privirea. Contactul mintal se schimb imediat. Deveni bnuitor i precaut, temndu-se pentru propria siguran i pentru reuita proiectului su, oricare ar fi fost acesta. Faptul c dispunea de arm deveni i mai evident, ca i cum ar fi plnuit s-o foloseasc n cazul c ar fi fost descoperit. Schwartz se tia nenarmat i neajutorat. Mai tia c urmritorul l-ar fi ucis, mai curnd dect s ngduie s-i scape de sub observaie; l-ar fi omort la prima micare greit... Dar tot nu vedea pe nimeni, i continu drumul, contient de faptul c cellalt era destul de aproape pentru a-l ucide, i simea spatele ncordat, n ateptarea a nici el nu tia ce. Oare cum e cnd mori?... Ce simi?... Gndul l sgeta la fiecare pas, i apsa creierul, i inunda subcontientul, pn cnd deveni de-a dreptul insuportabil. Se aga de contactul mintal ca de singura salvare. Trebuia s nregistreze creterea de tensiune care ar fi putut s nsemne c o arm este intit spre el, c se apsa pe trgaci, c se nchidea un contact. In acea clip avea s se arunce la pmnt, avea s fug... Dar de ce? Dac era vorba de aizeci, de ce nu-l omora dendat? Teoria cu saltul n timp fcea iari loc ipotezei amneziei. Era probabil un criminal, un om periculos care trebuia urmrit. Poate fusese un mare demnitar ce nu putea fi executat pur i

simplu, ci trebuia mai nti judecat. Amnezia ar fi putut fi un subterfugiu al subcontientului su, apsat de cine tie ce vin ngrozitoare. Torturat de aceste gnduri, mergea n continuare pe drumul pustiu, ndreptndu-se spre o destinaie nesigur, cu moartea pe urmele sale. Se fcea tot mai ntuneric, iar vntul sufla tot mai rece. Ca de obicei, realitatea l descumpnea. Dup socotelile lui Schwartz, trebuia s fie decembrie; soarele apunea ntr-adevr la patru i jumtate, n schimb palele de vnt rece nu se comparau cu viscolul unei ierni din zona temperat. Schwartz ajunsese la concluzia c blndeea climei se datora faptului c planeta (Pmnt?) mai dispunea i de alte surse de cldur n afar de soare, nsui solul radioactiv emana cldur, o cantitate mic pe metru ptrat, dar imens pe un milion de kilometri ptrai. Umbra sa se apropia. Tot precaut i ncordat, gata s reacioneze la orice gest ndrzne al su. Ii era mai greu s-l urmreasc n ntuneric, l urmrise n noaptea aceea, cnd se ndrepta spre orizontul strlucitor. Se temea acum s mai rite? - Ei, amice, hei! Era o voce subire, nazal. Schwartz ncremeni. Se-ntoarse dintr-o micare. Silueta scund ce se ndrepta spre el i fcu semn cu mna, dar n ntunericul serii nu o putea distinge prea bine. Se apropia fr grab. Schwartz atept. - Ei, bun, i strig el. M bucur c te-am ntlnit. Nu-i nici o plcere s colinzi drumurile singur. Pot s te-nsoesc? - Bun, spuse Schwartz posac. Era ntr-adevr contactul mintal. El l urmrea, iar figura i era cunoscut, l ntlnise n timpul evenimentelor confuze din Chica. Individul pru apoi i el s-l recunoasc: - Stai puin, dar te cunosc. Sigur!... Nu-i aminteti de mine? Lui Schwartz i-ar fi fost imposibil s-i dea seama dac altdat, n condiii normale, s-ar fi ndoit de sinceritatea lui. Acum, ns, cum s-ar fi putut lsa nelat de vlul zdrenuit de artificial efuziune, cnd curenii din adncul minii celuilalt i spuneau cu trie c omuleul cu privirea viclean l tia dinainte? Il tia i avea pregtit pentru el, la nevoie, o arm uciga. Schwartz cltin din cap. - Ba da, sigur c da, insist omuleul. Ne-am cunoscut atunci, n magazinul universal. Team scos din gloata aceea, i ncepu s rd, ntr-un acces de veselie prefcut. Se credea c ai febr radioactiv. Trebuie s-i aminteti. Schwartz i amintea, vag ns, ca prin cea. Un omule care semna cu acesta, apoi un grup de oameni, care mai nti i oprise, iar apoi le fcuse loc s treac. - Da, spuse el, m bucur s te cunosc. Nu era o conversaie strlucit, dar att se pricepu el s spun. Celuilalt nu prea s-i pese. - M cheam Natter, spuse el, ntinzndu-i o mn moale. Atunci n-am prea avut timp s vorbim am neglijat n zpceala general, s-ar putea spune dar m bucur de acest nou prilej. Hai s batem palma! - M numesc Schwartz. Fu o scurt strngere de mn. - Vd c-ai pornit la plimbare. Incotro? Schwartz nl din umeri. - M plimb i eu. - Hoinreti, hai? E i pe placul meu. Tot anul sunt pe drum... Se-ncinge sngele n tine. - Poftim? - tii cum se spune. Te face s fii mai vioi. Ii tragi sufletul mai cu putere i simi cum i zvcnete sngele, este?... De data asta am mers prea departe. Mi-e urt s m ntorc singur dup ce se nnopteaz. Nu refuz niciodat o companie. Incotro mergi? Era pentru a doua oar cnd i punea aceast ntrebare, i contactul lui mintal citea limpede ct importan fi acorda. Schwartz se ntreb dac mai putea ocoli mult timp rspunsul. Citea n cellalt o nelinite ntrebtoare. Nu inea s mint. Nu cunotea suficiente lucruri despre lumea cea nou pentru a putea mini. - Merg la spital, i spuse. - La spital? Ce spital? - Spitalul la care am stat cnd am fost la Chica.

- La Institut, vrei s spui. Nu-i aa? Adic acolo unde te-am dus cnd cu ntmplarea de la magazinul universal. In mintea lui Natter creteau ngrijorarea i ncordarea. - La doctorul Shekt, spuse Schwartz. Il cunoti? - Am auzit de el. Mare tipul. Eti bolnav? - Nu, dar trebuie s m duc la control din cnd n cnd. Suna oare plauzibil? - Pe jos? se mir Natter. Nu-i trimite maina? Se pare c nu era plauzibil. Schwartz nu rspunse nimic o tcere cleioas. Natter o sparse cu glgioasa-i volubilitate. - Ascult, frate, la prima comuni-und public, am s chem un taxi din ora. Ne ia din drum. - Comuni-und? - Sigur. Sunt de-astea pe osea, cte vrei. Uite acolo, de exemplu. Se deprtase cu un pas, cnd Schwartz se pomeni strignd: - Stai pe loc! Nu te mica! Natter se opri. Pe chip i se ntiprise o ciudat glacialitate. - Ce-i, amice, ce te-a apucat? Schwartz i gsea cu greu cuvintele, n graba cu care le npustea asupra celuilalt. - M-am sturat de tot teatrul sta. Te cunosc foarte bine i tiu ce ai de gnd s faci. Vrei s suni pe cineva i s-i spui c merg la doctorul Shekt. Cei din ora vor trimite o main s m nhae, iar tu vei fi gata s m ucizi dac ncerc s fug. Natter se ncrunt. - Ai nimerit-o al dracului cu ultima... murmur el. Cuvintele nu erau menite pentru auzul lui Schwartz, dar ele poposir uor pe suprafaa contactului mintal. Gura rosti ns cu totul altceva: - Domnule, habar n-am ce vrei s spui. N-am mai primit niciodat un bobrnac ca sta peste nas. Dar se ddea puin napoi, ducndu-i mna la old. In momentul acela Schwartz i pierdu cumptul. Ii agita braele, cuprins de o furie slbatic. - Las-m-n pace! Ce-ai cu mine? Ce i-am fcut?... Pleac! Pleac! Vocea i se frnse ntr-un ipt; fruntea i era brzdat toat de spaim i de ur pentru fiina care-l pndea i ale crei gnduri erau att de dumnoase. Propriile sale emoii se npustir asupra contactului mintal al adversarului, luptndu-se s scape de aderena lui lipicioas, de ventuz, s se elibereze de respiraia lui... i, deodat, contactul mintal dispru. Brusc i fr urm. O clip simise o durere cumplit nu n el, n cellalt i apoi nimic. Nici un contact mintal. Se desprinsese precum strnsoarea minii unui muribund. Natter nu mai era dect o umbr ghemuit pe drumul tot mai ntunecos. Schwartz se apropie cu bgare de seam. Natter era un ins mrunt, uor de ntors pe spate. Agonia i rmsese adnc ntiprit pe chip. Liniile feei erau tot contorsionate, nu se neteziser. Schwartz i cut inima, dar aceasta nu mai btea. Se ndrept, copleit de groaz. Ucisese un om! i apoi l npdi uimirea. Fr s-l ating! Ucisese un om fr s-l ating, urndu-l doar, npustindu-se asupra contactului mintal. De ce alte puteri mai dispunea oare? Se hotr repede. Scotoci prin buzunarele mortului i gsi bani. Bun! Aveau s-i foloseasc. Trase apoi cadavrul peste cmp, ascunzndu-l n iarba nalt. Ii continu drumul vreme de dou ore, fr s mai fie deranjat de vreun contact mintal. Dormi pe cmp n noaptea aceea, iar n dimineaa urmtoare, dup nc dou ore de mers, ajunse In suburbiile din Chica. Pentru Schwartz, Chica era un simplu ctun, n comparaie cu imaginea pe care-o avea despre Chicago; agitaia oamenilor i aprea prea slab i sporadic. Cu toate acestea, era asaltat de o mulime de contacte mintale care-l ncurcau, l ameninau. Att de multe! Unele schimbtoare i dispersate; altele, cu eluri bine precizate, puternice. Creierul unor trectori pulsa exploziv. Alii nu aveau mai nimic n creier, sau cel mult rumegau tihnii asupra micului dejun pe care tocmai l luaser.

La nceput Schwartz tresrea la fiecare contact mintal, lundu-l drept o relaie personal, dar dup vreo or se obinui s nu le mai ia n seam. Auzea i cuvintele acum, chiar dac nu erau rostite. Era o senzaie nou, aa c ncepu s asculte. Erau frnturi de fraze, imateriale, fr legtur unele cu altele, spulberate de vnt, departe... Odat cu ele percepea i cortegiul de emoii ce le nsoeau, precum i alte subtiliti ce nu pot fi redate... Lumea devenise o panoram a crei via clocotitoare i se releva doar lui. Descoperi c putea ptrunde n cldirile pe lng care trecea, furindu-i mintea nuntru, de parc ar fi purtat-o la captul unei lese, ca i cum ar fi fost o fiin ce-i croia drum prin unghere invizibile, ptrunznd n nsei articulaiile gndurilor intime ale oamenilor. Se opri n faa unei cldiri uriae, cu faad de piatr, i chibzui. Oamenii aceia (oricare ar fi fost ei) l urmreau, i ucisese urmritorul, dar n mod sigur mai erau i alii cei crora voia Natter s le telefoneze. Cel mai bine era poate s nu fac nici o micare cteva zile, dar cum s procedeze?... O slujb?... Cercet cldirea n dreptul creia se oprise. Undeva, n interior, un contact mintal promitea ceva n acest sens. Cutau muncitori textiliti... iar el fusese odat croitor. Pi nuntru, dar nimeni nu-l bg n seam. Atinse umrul cuiva. - Unde m pot informa n legtur cu o angajare, v rog? - Ua aceea! Il simi indispus i bnuitor. Urmrind indicaia dat, se trezi n faa unui individ cu brbia ascuit, care-l asalta cu o mulime de ntrebri, perfornd rspunsurile la calculator. Schwartz se blbia, nirnd minciuni i adevruri cu aceeai nesiguran. Omul de la serviciul personal ncepuse prin a fi total indiferent, ntrebrile curgeau cu repeziciune: " Vrsta?... Cincizeci i doi? Hm. Boli?... Cstorit?... Experien?... Ai mai lucrat cu textile?... Dar ce fel anume?... Termoplastice? Elastomence?... Ce-nelegi prin toate felurile?... Unde-ai lucrat ultima dat?... Dicteaz numele pe litere... Nu eti din Chica, nu?... Actele?... Va trebui s le aduci, dac vrei s discutm serios... Numrul de buletin...?" Schwartz ddea napoi. Nu bnuise c lucrurile aveau s ia o asemenea ntorstur. Mintea celui din faa lui ncepuse s se schimbe. Devenise extrem de bnuitoare i totodat precaut. Poleiala de amabilitate i camaraderie acoperea o animozitate cu att mai periculoas. - Cred, spuse Schwartz nervos, c nu sunt omul potrivit pentru aceast slujb. - Nu, nu, vino napoi, spuse funcionarul, fcndu-i semn cu mna. Avem ceva pentru dumneata. Numai s m uit puin prin dosare. Zmbea, dar animozitatea devenise i mai evident. Funcionarul aps pe un buton aflat pe birou... nspimntat, Schwartz se repezi la u. - Tinei-l, strig cellalt, srind de la birou. Schwartz se concentra puternic asupra contactului mintal, fichiuindu-l nendurtor. Auzi n spate un geamt. Privind repede peste umr, l vzu pe omul de la serviciul personal zcnd pe podea, cu faa schimonosit i cu tmplele strnse n palme. Un brbat se aplec asupra lui; apoi, la un imbold autoritar, se ndrept spre Schwartz. Acesta nu mai pierdu timpul. Se npusti n strad, contient de faptul c se dduse alarma cu privire la el, c exista o descriere amnunit a persoanei sale i c cel puin cel de la serviciul personal l recunoscuse. Alerga orbete pe strzi. Atrgea atenia, tot mai mult atenie acum, deoarece strzile se umpleau de lume... suspiciune, pretutindeni... pentru c alerga... pentru c hainele-i erau mototolite i nu erau pe msura lui. In multitudinea de contacte mintale i n zpceala propriei mini nspimntate, nu mai putea deosebi adevraii dumani, pe cei care nu-l suspectau ci l cunoteau chiar, aa nct nu primi nici cel mai slab avertisment n legtur cu biciul neuronic. Simi doar durerea nfiortoare cobornd ca uierul unui bici i materializndu-se ca explozia unei stnci. Cteva secunde dur prbuirea sa agonizant, mai nainte de a se cufunda n ntuneric.

CAPITOLUL XIII PNZA DE PIANJEN DE LA WASHENN Nu se poate spune c atmosfera n Colegiul Stegarilor din Washenn nu e plin de cucernicie. Austeritatea este cuvntul cheie. Grupurile de neofii ce-i fac plimbarea de sear printre copacii din scuar unde numai Stegarii pot ptrunde au un aer plin de gravitate.

Cteodat se ntmpl ca silueta vreunui Stegar din ultimul an, nvemntat n mantie verde, s traverseze pajitea, rspunznd cu amabilitate la saluturi. i, uneori, foarte rar, e drept, se mai poate ntmpla s-i fac apariia nsui Inaltul Ministru. Dar nu ca acum, aproape alergnd, aproape transpirat, insensibil la respectuoasele saluturi cu mna, fr s ia n seam privirile uimite dar precaute ce-l urmreau, uitturile semnificative schimbate ntre spectatori, sprncenele ridicate ntrebtor. Se npusti n Camera Legislativ pe ua secret, o lu de-a binelea la fug n josul unei rampe goale ce rsuna sub paii si, izbi ntr-o u ce se deschise la o apsare de picior a cuiva din interior i Inaltul Ministru intr. Secretarul su abia binevoi s-i ridice privirea din spatele biroului modest, unde sttea aplecat asupra unui minitelevizor cu protecie de cmp, ascultnd cu atenie i aruncndu-i din cnd n cnd privirea peste un maldr de rapoarte cu aspect oficial, ce se nla n faa sa. Inaltul Ministru btu cu putere n birou. - Ce-nseamn asta? Ce se-ntmpl? Secretarul i arunc o privire rece i ddu televizorul la o parte. - V salut, Excelen. - Scutete-m de salutul tu, se rsti Inaltul Ministru. Vreau s tiu ce se petrece! - Pe scurt, omul nostru a evadat. - Vrei s spui, omul tratat de Shekt cu sinapsificatorul... extraterestrul... spionul... cel de la ferma de lng Chica? Nu se tie cte calificative ar mai fi turuit Inaltul Ministru n tulburarea sa, dac Secretarul nu l-ar fi ntrerupt cu un "Exact" indiferent. - De ce n-am fost informat? De ce nu mi se spune niciodat nimic? - Trebuiau luate msuri de urgen, iar dumneavoastr erai ocupat. V-am nlocuit eu, att ct m-am priceput. - Sigur, ai foarte mare grij s nu m deranjezi atunci cnd vrei s acionezi de capul tu. Nu permit acest lucru. Nu ngdui s se treac peste mine, s fiu dat la o parte. Nu accept... - Pierdem timpul, veni replica pe un ton ct se poate de firesc. Vocea Inaltului Ministru cobor de la altitudinea strigtului; se nec, ezit, netiind ce s spun n continuare, apoi ntreb blnd: - Ce s-a ntmplat mai exact, Balkis? - Nu cine tie ce. Dup ce-a ateptat rbdtor dou luni, vznd c nu intervine nimic, Schwartz a plecat... a fost urmrit... i pierdut. - Cum adic... pierdut? - Nu tim bine, dar mai exist un amnunt. Agentul nostru, Natter, a lipsit de trei ori de la raport n noaptea trecut. Adjuncii si au pornit n cutarea lui pe drumul spre Chica i l-au gsit n zori. Era ntr-un an pe marginea oselei mort. Inaltul Ministru pli. - L-a ucis extraterestrul? - Presupun, dei nu putem fi siguri. Cu excepia unei expresii de suferin pe chip, nu exista absolut nici un semn vizibil de violen. I se face autopsia, desigur. Poate c a avut un atac. - Incredibil coinciden. - Aa cred i eu, rspunse rece Secretarul, dar dac Schwartz e cel care l-a ucis, evenimentele ulterioare sunt o adevrat enigm. Vedei, Excelen, nc din analiza noastr anterioar reieea clar c Schwartz se va ndrepta spre Chica pentru a se ntlni cu Shekt, iar Natter a fost gsit mort pe oseaua dintre ferma Maren i Chica. De aceea am dat alarma n ora acum trei ore i individul a fost prins. - Schwartz? ntreb Inaltul Ministru, nencreztor. - Desigur. - De ce n-ai spus de la nceput? Balkis ridic din umeri. - Excelen, alte lucruri sunt mai importante acum. Am spus c Schwartz e n minile noastre. A fost prins cu uurin, ceea ce, innd cont de moartea lui Natter, mi se pare foarte suspect. Cum poate fi n acelai timp att de detept nct s-l descopere i s-l ucid pe Natter un agent foarte capabil i att de prost nct s intre n Chica n chiar dimineaa urmtoare i s ptrund nedeghizat ntr-o fabric pentru a cuta o slujb. - Aa a fcut? - Aa a fcut... Exist dou posibiliti. Sau a i transmis informaiile de care dispunea lui Shekt ori lui Arvardan, dup care s-a lsat prins pentru a ne distrage atenia, sau mai sunt

implicai i ali spioni pe care nu i-am detectat i crora le servete de paravan. i ntr-un caz in cellalt, nu trebuie s fim prea siguri de noi. - tiu i eu, fcu neajutorat Inaltul Ministru, al crui chip distins era acum chinuit de griji. Pentru mine e din ce n ce mai complicat. Balkis zmbi cu nedisimulat dispre i-l anun pe un ton oficial: - Peste patru ore l vei primi pe profesorul Bel Arvardan. - Adevrat? De ce? Ce-a putea s-i spun? Nu vreau s-l vd. - Calmai-v, Excelen. Trebuie s-l vedei. Mi se pare firesc ca, apropiindu-se data la care trebuia s nceap presupusa expediie, el s-i joace n continuare rolul, cerndu-v permisiunea de a intra n Teritoriile Interzise. Ennius ne-a avertizat c aa se va ntmpla, or el trebuie s cunoasc exact detaliile acestei comedii. Presupun c vei ti cum s-l ducei cu vorba, rspunznd ipocriziei cu ipocrizie. Inaltul Ministru i plec fruntea. - Bine, am s ncerc. Bel Arvardan ajunsese mai devreme, aa c avu timp s arunce o privire n jur. Pentru unul ca el, familiarizat cu triumfurile arhitectonice din ntreaga Galaxie, Colegiul Stegarilor nu putea s par altceva dect un bloc sumbru de granit, cu caneluri de oel, construit n stil vechi. Pentru unul care mai era i arheolog pe deasupra, acesta reprezenta, n sobrietatea-i mohort, aproape slbatic, nsi vatra unui mod de via mohort, aproape slbatic. Chiar primitivismul su era un indiciu al paseismului fanatic. Gndurile lui Arvardan ncepur din nou s hoinreasc. Turul de dou luni pe continentele vestice ale Pmntului nu se dovedise tocmai... amuzant. Acea prim zi n Chica stricase totul. Se pomeni gndindu-se iar la Chica i se nfurie pe sine. Era doar o pmnteanc obinuit, prost crescut i revolttor de nerecunosctoare. De ce s se simt vinovat? i totui... N-ar fi trebuit s aib n vedere ocul ei descoperind n el un extraterestru, aidoma ofierului care o insultase i a crui brutalitate arogant fusese rspltit de el cu un bra rupt? La urma urmelor, de unde putea ti ct suferise ea din partea extrateretrilor? Ca apoi s afle aa, pe neateptate, c i el era unul. Dac ar fi avut mai mult rbdare... De ce-o rupsese att de brutal? Nici nu-i amintea numele ei. Pola i nu mai tiu cum. Ciudat! De obicei memoria lui era ceva mai bun. Sau era poate un efort subcontient de a uita? Ei, aa mai mergea. S uite! Ce avea s-i aminteasc de fapt? O pmnteanc. O pmnteanc obinuit. Era sor la un spital. Dac ar fi ncercat s gseasc spitalul? La desprire nu era dect o mas inform de ntuneric, dar trebuia s fie undeva n apropiere de alimentomat. Sfie gndul ntr-o mie de buci. Ce, era nebun? Ce-ar fi ctigat? Era o pmnteanc. Drgu, ginga, oarecum seduc... O pmnteanc! Inaltul Ministru intr i Arvardan se bucur. Insemna s izgoneasc gndul la ziua aceea n Chica. In adncul sufletului, era convins ns c vor reveni. Ele gndurile reveneau mereu. Ct despre Inaltul Ministru, acesta purta o rob nou-nou, strlucitoare. Pe fruntea sa nu se citea nici urm de grab sau ndoial, iar broboanele de sudoare ar fi fost cu totul nelalocul lor. Conversaia se desfur ntr-o atmosfer cu adevrat cordial. Arvardan i ddu toat silina s pomeneasc de simpatia unor nali demnitari ai Imperiului fa de poporul de pe Pmnt, iar Inaltul Ministru, la rndul su, avu grij s dea glas profundei recunotine pe care trebuie s-o simt fiecare locuitor al Pmntului fa de generozitatea i de nelegerea luminatului Guvern Imperial. Arvardan se referi la importana arheologiei pentru concepia Imperiului, la contribuia pe care o poate aduce la afirmarea Inaltului ideal de fraternitate ntre oamenii din ntreaga Galaxie, indiferent de planeta creia i aparineau iar Inaltul Ministru ncuviin ntru totul, subliniind c pmntenii erau de mult convini de necesitatea realizrii acestui deziderat i c spera din tot sufletul ca, n cel mai scurt timp, i restul Galaxiei s pun teoria n practic. Arvardan zmbi fugar. - Tocmai n acest scop m-am adresat Excelenei Voastre, spuse el. Divergenele dintre Pmnt i unele dominioane imperiale din vecintate se datoreaz, n mare parte, existenei unor concepii diferite. Multe nenelegeri s-ar putea elimina dac s-ar putea demonstra c pmntenii nu sunt deosebii, ca ras, de ali locuitori ai Galaxiei.

- Ce sugerai dumneavoastr, n acest sens, domnule doctor? - Ar necesita o explicaie mai lung, Excelen. Dup cum probabil tii, exist n gndirea arheologic dou curente principale, cunoscute n mod obinuit drept teoria asimilrii i teoria radiaiei. - Sunt familiarizat ntr-un mod profan, desigur, cu ambele. - Bun. Prin urmare, conform teoriei asimilrii, diferitele tipuri de umanoizi, evolund independent, s-au cstorit ntre ele n epoca foarte veche, aproape neatestat documentar, a zborurilor spaiale primitive. E nevoie de o asemenea teorie pentru a explica de ce oamenii sunt att de asemntori unii cu alii n zilele noastre. - Da, coment sec Inaltul Ministru, dar o asemenea teorie mai presupune cu necesitate i existena a ctorva sute sau mii de fiine de tip mai mult sau mai puin uman care, dei au evoluat separat, sunt totui att de nrudite din punct de vedere chimic i biologic, nct s se poat cstori ntre ele. - Exact, ncuviin Arvardan satisfcut. Ai pus degetul pe un punct extrem de sensibil. Cu toate acestea, muli arheologi l nesocotesc, adernd cu fermitate la teoria asimilrii care implic, desigur, posibilitatea ca n unele regiuni izolate ale Galaxiei s existe subspecii de oameni, diferii de rest, care nu s-au cstorit cu alte... - V referii la Pmnt, specific Inaltul Ministru. - Pmntul este considerat ntr-adevr un exemplu. Pe de alt parte, teoria radiaiei... - Afirm c suntem cu toii descendenii unui grup planetar de oameni. - Exact. - Pe baza dovezilor oferite de propria noastr istorie i pe baza unor scrieri sacre ce nu pot fi dezvluite extraterestrilor, noi considerm c Pmntul nsui este vatra umanitii. - Aa cred i eu i v solicit sprijinul pentru a dovedi acest lucru ntregii Galaxii. - Suntei optimist. De fapt, despre ce este vorba? - Am convingerea, Excelen, c a putea descoperi o mulime de obiecte arhaice i vestigii arhitectonice n acele regiuni ale planetei dumneavoastr care sunt acum, din pcate, inaccesibile din cauza radioactivitii. S-ar putea calcula cu precizie vrsta acestor rmie, pornind de la dezintegrarea radioactiv prezent i comparnd-o... Inaltul Ministru cltin din cap. - Nici nu poate fi vorba de aa ceva. - Dar de ce? i Arvardan se ncrunt uluit. - In primul rnd, spuse Inaltul Ministru, raionnd calm, ce anume sperai s realizai cu asta? Chiar dac v-ai demonstra punctul de vedere, chiar dac ai sili toate lumile s vi-l accepte, ce-ar conta c n urm cu un milion de ani erai cu toii pmnteni? La drept vorbind, cu un miliard de ani n urm eram cu toii maimue, i totui astzi, nu socotim maimuele rud cu noi. - Stai puin, Excelen, analogia este nepotrivit. - Ctui de puin, domnule. Nu este firesc s presupunem c pmntenii, n lunga lor izolare, i mai ales sub influena radioactivitii, se vor fi schimbat att de mult de verii lor care au emigrat, nct s formeze acum o ras cu totul diferit? Arvardan i muc buzele i rspunse ndrtnic: - Argumentai foarte convingtor de partea adversarului. - Pentru c m ntreb ce va spune adversarul. Aa nct nu vei realiza nimic dect, poate, s adncii i mai mult ura mpotriva noastr. - Dar, protest Arvardan, trebuie s ne gndim i la interesele tiinei, la progresul cunoaterii... Inaltul Ministru ncuviin grav. - Regret sincer c trebuie s stau n calea lui. V vorbesc acum, ca de la un gentleman al Imperiului ctre altul. Dinspre partea mea v-a ajuta bucuros, dar pmntenii mei sunt un popor ncpnat i inflexibil, care de-a lungul secolelor, datorit atitudinii... hm... deplorabile existente prin unele pri ale Galaxiei, s-au retras tot mai mult n ei. Au anumite tabuuri, anumite Datini fixate... pe care nici eu nu mi-a permite s le ncalc. - Iar teoriile radioactive... - Sunt unul din tabuurile cele mai importante. Chiar dac v-a acorda permisiunea i v asigur c a face-o din toat inima nu ar nsemna dect s provoc tot felul de rzmerie i tulburri, care nu numai c ar pune n pericol viaa dumneavoastr i a celorlali tovari de expediie, dar cu timpul ar abate asupra noastr msurile disciplinare ale Imperiului. Mi-a trda misiunea i a nela ncrederea poporului meu dac a ngdui aa ceva. - Sunt dispus s iau toate precauiunile posibile. Dac dorii s trimitei observatori la faa locului... Sau, desigur, m pot angaja s nu public absolut nimic despre rezultatele obinute mai nainte de-a v consulta.

- Adevrul e c m tenteaz proiectul dumneavoastr, domnule doctor Arvardan. Este foarte interesant. Din pcate ns mi supraestimai puterea. Chiar de n-ar fi vorba de popor, eu nu iau decizii de unul singur. De fapt, puterea mea e precis delimitat. Toate problemele trebuie s fie supuse dezbaterii Societii Stegarilor, mai nainte de a se putea lua o hotrre definitiv. Arvardan cltin din cap. - Imi pare foarte ru. Guvernatorul m-a avertizat cu privire la dificultile ntreprinderii mele, dar am sperat totui...i cnd ai putea consulta legislatura, Excelen? - Prezidiul Societii Stegarilor urmeaz s se ntruneasc peste trei zile. Nu-mi st n puteri s schimb agenda de lucru, astfel nct s-ar putea s mai treac vreo cteva zile mai nainte de-a pune n discuie aceast chestiune. S zicem o sptmn. Arvardan ncuviin absent. - Ei, n-avem ce face... nc ceva, Excelen. - Da? - A vrea s cunosc un savant de pe planeta dumneavoastr. Un anume doctor Shekt din Chica. E drept c am fost n Chica, dar am plecat fr s fi realizat mare lucru i a vrea s repar greela. Cum sunt sigur c e foarte ocupat, a ndrzni s v solicit o scrisoare de recomandare. Inaltul Ministru se crisp vizibil i cteva clipe nu spuse nimic. - Pot s v ntreb n ce scop dorii s-l vedei? ntreb n cele din urm. - Desigur. Am citit c a inventat un instrument, cruia-i spune sinapsificator i s-ar putea s prezinte un mare interes pentru alt proiect al meu. Lucrez la o clasificare a umanitii n grupe encefalografice tii, dup tipul curenilor cerebrali. - Hm!... Am auzit vag de dispozitivul lui. Parc-mi amintesc c a fost un eec. - Se poate, dar e totui expert n domeniu, aa c mi-ar putea fi de ajutor. - Ineleg, n acest caz vi se va pregti de ndat o scrisoare de recomandare. Sigur, nu trebuie s pomenii nimic de inteniile dumneavoastr de a intra n Teritoriile Interzise. - Desigur, Excelen, spuse Arvardan ridicndu-se. V mulumesc pentru amabilitatea i solicitudinea dumneavoastr i nu-mi rmne dect s ndjduiesc c acest Consiliu al Stegarilor se va arta nelegtor fa de proiectele mele. Dup ce Arvardan iei, intr Secretarul. Avea pe buze obinuitu-i surs ngheat, feroce. - Bravo! spuse el. V-ai inut bine, Excelen. Inaltul Ministru l privi grav. - Ce-a vrut s nsemne povestea de la sfrit cu Shekt? - V mir? N-are de ce. Lucrurile merg de minune. Ai observat cu ct calm a primit vetoul dumneavoastr la proiectul su? Aa reacioneaz un om de tiin care s-a angajat cu tot sufletul ntr-o problem ce-i este smulsa din mn fr nici un motiv evident? Sau este reacia cuiva care joac un rol i e fericit c a scpat de el? i, din nou, o coinciden ciudat Schwartz fuge, ndreptndu-se spre Chica. Exact a doua zi vine la noi Arvardan, care dup o sporovial fr importan despre expediia sa menioneaz, ca din ntmplare, c merge la Chica pentru a-l ntlni pe Shekt. - Dar de ce s spun asta, Balkis? Mi se pare prostesc. - Pentru c viclenia v e strin. Punei-v n locul lui. El i nchipuie c nu bnuim nimic. In acest caz, nvinge ndrzneala. Se duce s-l ntlneasc pe Shekt. Bun! O spune pe fa. Ba chiar cere i o scrisoare de recomandare. Ce alt garanie mai bun ne-ar putea oferi c este animat de cele mai nevinovate intenii? i asta ne dovedete un lucru: e posibil ca Schwartz s fi descoperit c este urmrit. Se poate s-l fi ucis pe Natter. Dar nu a avut timp s-i avertizeze pe ceilali, pentru c atunci n-am mai fi asistat la aceast comedie. Ochii Secretarului erau pe jumtate nchii, n timp ce-i esea pnza de pianjen. - Nu putem ti ct timp le va trebui pentru a observa absena lui Schwartz, dar cel puin pn l ntlnete Arvardan pe Shekt, putem sta linitii. Ii vom prinde astfel mpreun. Nu le va fi uor s nege. - Ct timp ne mai trebuie nou? ntreb Inaltul Ministru. Balkis i ridic privirea gnditor. - Operaiunea se desfoar n continuare i, de cnd am descoperit trdarea lui Shekt, se muncete n trei schimburi. Lucrurile merg bine. Ateptm doar calculele matematice ale traiectoriilor. Ceea ce ne mai ntrzie este imperfeciunea calculatoarelor noastre. Ei... s-ar putea s fie doar o chestiune de zile acum. - De zile! Vocea Inaltului Ministru era un amestec ciudat de triumf i spaim.

- De zile! repet Secretarul. Dar nu uitai: o singur bomb aruncat chiar i numai cu dou secunde naintea timpului zero ne-ar fi fatal. i chiar i dup aceea, o perioad de una pn la ase luni se mai pot face represalii. Aa c nu suntem nc n deplin siguran. De zile! Dup care va ncepe cea mai incredibil btlie din istoria Galaxiei. Btlia care pn atunci putea fi purtat doar dintr-o singur parte va primi replica victimei i Pmntul va ataca Galaxia. Minile Inaltului Ministru tremurau uor. Arvardan era din nou instalat n aeronav. Clocotea de furie. Nu se vedea deloc ndreptit s spere c Inaltul Ministru i supuii si demeni i vor aproba o ptrundere oficial n teritoriile radioactive. Era pregtit pentru un refuz, ntr-un fel nici nu regreta. Ar fi putut lupta cu mai mult succes dac i-ar fi dat silina. Acum ns pe Galaxie! va intra i ilegal, i va narma nava i-i va croi drum cu fora dac va fi necesar. Imbecilii! Cine se credeau? Sigur, sigur... Se credeau oamenii originari, locuitorii planetei unice... Nenorocirea era c aveau dreptate. Nava decola. Se ls pe perna moale a scaunului, tiind c ntr-o or avea s fie la Chica. Nu c ar fi fost nerbdtor s revad Chica, i spunea, dar putea fi ceva de sinapsificatorul acela i, dac tot se afla pe Pmnt, cel puin s profite n vreun fel. Cci, odat plecat, nu avea nici cea mai mic intenie s revin. Gaur de obolani! Avea dreptate Ennius. Acest doctor Shekt, totui... Rsfoi scrisoarea de recomandare, ncrcat de formule oficiale... Deodat tresri, ndreptndu-se n scaun sau ncercnd, cel puin, n lupt aprig cu ineria ce-l mpingea la loc n timp ce Pmntul se scufunda n urma navei, iar albastrul cerului se topea ntr-un purpuriu dens. Ii amintise numele fetei era Pola Shekt. Cum uitase? Arvardan se simi furios i contrariat. Mintea sa complotase mpotriv-i, inndu-i ascuns al doilea nume pn ce fusese prea trziu. Dar undeva, n adncul fiinei sale, era oarecum bucuros... CAPITOLUL XIV A DOUA NTLNIRE In cele dou luni de cnd i aplicase invenia asupra lui Joseph Schwartz, doctorul Shekt se schimbase cu desvrire. Nu att n sens fizic, dei arta acum ceva mai grbovit poate i o idee mai slab, dar ceea ce te frapa n primul rnd la el era felul diferit de-a fi absent i temtor. Se retrsese n sine, ndeprtndu-se pn i de cei mai apropiai colegi cu o nencredere plin de rezerv ce nu putea scpa nici celor mai insensibili. Numai n faa Polei i mai descrca sufletul, probabil pentru c i ea devenise ciudat de retras n ultimele dou luni. - Sunt cu ochii pe mine, i spunea el. tii ce senzaie cumplit e asta?... S-a petrecut o adevrat rsturnare n Institut n ultimul timp i tocmai cei la care ineam i-n care simeam c pot avea ncredere sunt cei care pleac... Nu am nici o clip de rgaz. Tot timpul e cineva lng mine. Nici nsemnrile nu pot s mi le mai scriu. Pola, cnd l comptimea, cnd rdea de el, spunnd: - Dar ce-ar putea avea cu tine, tat? Chiar dac ar fi aflat de experiena asupra lui Schwartz, tot n-ar fi cine tie ce crim. Te-ar fi chemat, cel mult, i te-ar fi mutruluit zdravn. Shekt ns, palid i cu chipul supt, opti: - N-au s m lase s triesc. Se apropie aizeciul, iar ei n-au s m lase s triesc. - Dup cte ai fcut? Prostii! - tiu prea multe, Pola. N-au ncredere n mine. In seara aceea simea nevoia acut de a-i descrca sufletul fa de cineva, aa c i povesti. Pola nu-l crezu la nceput, dar cnd n cele din urm nelese, nghe de groaz. A doua zi, ea sun la Casa Oficial de la o comuni-und situat n cealalt parte a oraului. Punndu-i o batist n dreptul gurii, ntreb de doctorul Bel Arvardan. Nu era acolo. Presupuneau c era la Conair, la zece mii de kilometri deprtare, dar el nu-i respectase ntocmai intinerariul iniial. Da, credeau c va reveni n Chica n cele din urm, dar nu tiau exact data. Dac dorea s-i lase numele, aveau s se intereseze.

La aceste cuvinte, Pola ntrerupse legtura, i lipi obrazul catifelat de peretele de sticl, bucurndu-se de rcoarea-i binefctoare. Proasta! Fusese o proast! El o ajutase, iar ea l alungase cu cuvinte amare. El nfruntase biciul neuronic, i chiar mai mult, pentru a apra demnitatea unei nensemnate pmntence n faa unui extraterestru, iar ea, n pofida acestui lucru, se npustise asupra lui. Suta de credite expediat la Casa Oficial n dimineaa de dup incident i fusese returnat fr un cuvnt. Dorise atunci s se duc la el i s-i cear scuze, dar se temuse. Casa Oficial era numai pentru extrateretri, cum ar fi putut ea s dea buzna acolo? Nici n-o vzuse mcar, dect de la distan. Iar acum... Acum s-ar fi dus chiar i la palatul Guvernatorului pentru... pentru... Numai el i putea ajuta. El, un extraterestru care discuta cu pmntenii de la egal la egal. Nici prin gnd nu-i trecuse c-i extraterestru, pn ce nu i-o spusese el nsui. Era att de nalt i de stpn pe el. El ar ti ce trebuie fcut. i cineva trebuia s tie, ori altfel ntreaga Galaxie avea s fie distrus. Sigur, muli extraterestri meritau acest lucru dar oare toi? i femeile i copiii? i bolnavii sau btrnii? i cei buni? i cei ca Arvardan? i cei care nu auziser niciodat de Pmnt? Erau oameni, la urma urmelor. O asemenea teribil rzbunare ar fi necat pentru totdeauna cauza dreapt pe care ar fi putut s-o aib nu, pe care o avea Pmntul ntr-o mare nesfrit de snge i putreziciune. i apoi, ca din senin, se pomeniser cu apelul lui Arvardan. Doctorul Shekt ovia. - Nu pot s-i spun. - Trebuie, insistase Pola. - Aici? Imposibil. S-ar termina cu amndoi. - Atunci expediaz-l i m ocup eu de tot. Inima i cnta nestvilit numai pentru c avea prilejul s salveze nenumrate fiine omeneti, desigur. Ii amintea zmbetul lui larg, sincer. Ii amintea cu ct calm silise un colonel al armatei mpratului s-i plece capul n faa ei, cerndu-i scuze, ei, unei pmntence, care binevoise s-l ierte. Bel Arvardan putea face orice! Arvardan nu tia, desigur, nimic din toate acestea. Aa c socoti atitudinea lui Shekt drept ceea ce prea o grosolnie inexplicabil, n consonan cu tot ceea ce cunoscuse pe Pmnt pn atunci. Atepta nervos n anticamera biroului cufundat ntr-o tcere prudent simindu-se, evident, un intrus. Ii alese cu grij cuvintele. - Nu a fi ndrznit vreodat s v deranjez cu o vizit, domnule doctor Shekt, dac nu a fi fost profesional interesat de sinapsificatorul dumneavoastr. Am fost informat c, spre deosebire de cei mai muli pmnteni, dumneavoastr nu suntei ostil oamenilor din Galaxie. Fcuse se pare o afirmaie nefericit. Doctorul Shekt sri ca ars. - Acela care v-a informat, indiferent cine e, se neal atribuindu-mi sentimente prieteneti pentru strini. Nu am preferine sau antipatii. Sunt un pmntean... Arvardan i muc buzele i ddu s plece. - V rog s m nelegei, domnule doctor Arvardan, opti grbit Shekt, i s-mi iertai brutalitatea, dar realmente nu pot... - Ineleg foarte bine, rspunse rece arheologul, dei nu nelegea deloc. Bun ziua. Shekt schi un zmbet. - Sub povara muncii mele... - i eu sunt foarte ocupat, domnule doctor Shekt. Se ndrept spre u clocotind n sinea sa mpotriva ntregului trib al pmntenilor, amintindu-i fr s vrea de cteva zicale recitate curent pe planeta sa natal, ca de exemplu: "Pe Pmnt politeea e ca uscciunea ntr-un ocean", sau "Pmnteanul i d totul, cu condiia s nu coste nimic i s valoreze i mai puin". Braul su frnsese raza fotoelectric ce deschidea ua de la ieire, cnd auzi n spate pai grbii i un avertisment de tcere. Cineva i strecur n mn o bucat de hrtie, iar cnd se ntoarse, nu mai vzu dect o siluet disprnd ntr-o strfulgerare roie. Dup ce se instala n maina nchiriat, despturi hrtia. Pe ea erau mzglite nite cuvinte: "V atept la Marele Cazinou ast-sear la opt. Avei grij s nu fii urmrit."

Arvardan reciti mesajul de patru ori, ncruntndu-i fiecare cut a feei, apoi examin hrtia pe toate prile de parc s-ar fi ateptat ca o cerneal invizibil s se materializeze deodat la lumin. Privi fr voie n spate. Strada era goal. Ridic pe jumtate mna pentru a arunca bileelul acela stupid pe fereastr, ezit, apoi l vr n buzunarul de la vest. Cu siguran c, dac ar fi avut cel mai nensemnat lucru de fcut in seara aceea, l-ar fi aruncat. Ar fi nsemnat probabil stritul a ctorva bilioane de oameni, ntmpltor, ns, nu avea nici un program. i, tot ntmpltor, se mai ntreb dac cel ce-i dduse biletul nu era cumva... La opt seara, Arvardan nainta cu greu ntr-o coloan de maini, erpuind pe serpentina ce prea s duc la Marele Cazinou. Intrebase o singur dat un trector, care se holbase bnuitor la el se pare c nici un pmntean nu era scutit de acest sentiment atotstpnitor i-i rspunsese scurt: - Urmai celelalte maini. Intr-adevr, toate celelalte maini morgeau la Cazinou, cci, odat ajuns acolo, le vzu disprnd pe rnd n parcajul subteran. Arvardan iei din rnd i lunec ncet pn dincolo de Cazinou, unde opri ateptnd nici el nu tia ce. O siluet zvelt se desprinse de pe trotuar, repezindu-se la geamul su. O privi uluit, dar mai nainte de a face un gest, ea deschise ua i se instal nuntru dintr-o singur micare. - Scuzai-m, ncepu Arvardan, dar... - st! fcu necunoscuta, ghemuindu-se ct mai jos n scaun. Ai fost urmrit? - Trebuia s fiu? - Lsai gluma. Mergei drept nainte, ntoarcei cnd v spun... Ce mai ateptai? Cunotea vocea. Gluga i czuse pe umeri, dezvluind prul castaniu deschis. Doi ochi negri l fixau. - Ai face mai bine s pornii, opti ea. Se supuse i, timp de cincisprezece minute, ea nu spuse nimic, cu excepia unor indicaii nbuite dar precise. Ii furi privirea spre ea i constat cu o bucurie neateptat c era chiar mai frumoas dect i-o amintea. Ciudat, dar acum i dispruse orice resentiment. Se oprir sau, mai bine zis, Arvardan opri la indicaia ei, n colul unei strzi pustii. Dup ce se asigur cu grij, fata i fcu semn s porneasc din nou i coborr pe o alee ce sfrea pe rampa uoar a unui garaj particular. Ua se nchise n urma lor. Singura lumina era cea din main. Pola l privi grav, spunndu-i: - Domnule doctor Arvardan, regret c a trebuit s recurg la acest mijloc pentru a v vorbi ntre patru ochi. tiu c nu mai am ce pierde n ochii dumneavoastr... - S nu crezi asta, protest el stnjenit. - Sunt silit s cred. Vreau s tii c-mi dau perfect de bine seama ct de meschin i de rutcioas am fost n seara aceea. Nici nu am cuvinte pentru a v cere scuze... - Te rog, spuse el, lundu-i privirea de la ea. Puteam i eu s am mai mult tact. Pola se opri cteva clipe pentru a-i regsi calmul. - Nu pentru asta v-am adus aici. Dumneavoastr suntei singurul extraterestru bun i nobil pe care l-am ntlnit vreodat... i am nevoie de ajutorul dumneavoastr. Arvardan simi un fior rece. Despre asta era vorba? Ii materializa gndul printr-un "Oh!" rece. - Nu, strig ea drept rspuns. Nu-i vorba de mine, domnule Arvardan, ci de ntreaga Galaxie. Pentru mine nu cer nimic. Nimic! - Despre ce-i vorba? - Mai nti, nu cred c am fost urmrii, dar dac auzii vreun zgomot, v rog s... vrei s... i... nelegei? Arvardan ddu din cap i spuse sec: - Cred c pot improviza destul de uor. E nevoie s atept zgomotul? Pola roi toat. - V rog s nu glumii sau s-mi interpretai greit inteniile. Numai aa am putea ndeprta orice bnuial. Numai asta convinge. Arvardan ntreb blnd: - E att de grav? O examina curios. Prea att de tnr i de plpnd. Ceva nu era n ordine. In viaa lui nu acionase orbete. Se mndrea cu acest lucru. Era un brbat animat de sentimente puternice, dar reuea ntotdeauna s i le stpneasc. Iar acum, numai pentru c o fat prea slab i neajutorat, simea impulsul irezistibil de a o proteja.

- E foarte grav, spuse ea. V voi povesti ceva ce la nceput o s vi se par incredibil. V rog s ncercai s m credei. Doresc s plecai de la ideea c sunt sincer. i mai ales s-mi promitei c, dup ce vei fi neles totul, ne vei ajuta. O s ncercai? V dau cincisprezece minute i, dac la sfritul lor, vei gsi de cuviin c nu merit s v pierdei timpul cu mine sau s v ncredei n spusele mele, am s plec i cu asta am terminat. - Cincisprezece minute? Arvardan zmbi involuntar i, lundu-i ceasul de la mn, i-l puse n fa. - De acord. Pola i mpreun minile n poal i-i fix privirea n parbriz, care nu-i oferea dect privelitea zidului negru al garajului. El i urmri gnditor linia delicat a brbiei ce contrazicea duritatea pe care ncerca s i-o impun, nasul drept i subire, tenul bogat nuanat, att de caracteristic locuitorilor Pmntului. O surprinse privindu-l cu coada ochiului. Fata se uit repede n alt parte. - Ce s-a ntmplat? ntreb el. Pola se ntoarse prinzndu-i buza de jos ntre dini. - V priveam. - Am observat. Am ceva pe nas? - Nu. Pola zmbi uor, primul zmbet de cnd intrase n maina lui. Devenea absurd de contient de tot felul de detalii privind persoana ei: felul n care i se rsucea prul, prnd s pluteasc ori de cte ori ntorcea capul. - M-am ntrebat nc din noaptea aceea cum de nu purtai haine impregnate cu plumb, dac suntei extraterestru. Asta m-a indus n eroare. Extrateretrii arat de obicei ca nite saci cu cartofi. - Iar eu nu? - O, nu, se entuziasm ea brusc, dumneavoastr artai ca o statuie antic de marmur, cu deosebire c suntei viu i fierbinte... Iertai-m. Sunt impertinent. - Vrei s spui c eu cred despre dumneata c eti o pmnteanc ce nu-i cunoate locul. Va trebui s te dezobinuieti de-a mai gndi astfel, dac vrei s fim prieteni... Nu cred n superstiia radioactivitii. Am msurat radioactivitatea din atmosfera Pmntului i am experimentat n laborator asupra animalelor. Sunt convins c, n condiii obinuite, radiaiile nu sunt nocive pentru mine. Sunt de dou luni aici i nc nu simt nimic. Nu-mi cade prul Arvardan trase demonstrativ de el nu am crampe. M ndoiesc de asemenea c mi-ar fi fost periclitat fertilitatea, dei recunosc c mi-am luat unele mici msuri de prevedere n aceast privin. ortul impregnat cu plumb nu se observ ns, dup cum vezi. Vorbise pe un ton grav, iar ea zmbi din nou. - Cred c suntei puin nebun. - Adevrat? Nici nu tii ci arheologi emineni au spus acelai lucru i nc n discursuri lungi. - M ascultai acum? ntreb ea, schimbnd brusc tonul. Cele cincisprezece minute au trecut. - Dumneata ce crezi? - C aa s-ar prea. Altminteri n-ai mai sta nc aici. Mai ales dup cte am fcut. - Ai impresia, ntreb blnd Arvardan, c trebuie s fac eforturi deosebite ca s stau aici, lng dumneata? Te neli... tii, Pola, cred c-n viaa mea n-am vzut o fat att de frumoas. Pola l privi speriat. - Nu, v rog. Nu urmresc asta. Nu m credei? - Te cred, Pola. Spune-mi tot ce vrei s-mi spui. Am s te cred i am s te ajut. Era sincer. In acel moment ar fi primit bucuros i s-l detroneze pe mprat. Nu mai fusese niciodat ndrgostit. Gndul lui Arvardan nghe. Nu mai folosise niciodat acest cuvnt. Indrgostit? De o pmnteanc? - Ai fcut o vizit tatlui meu, domnule doctor Arvardan... - Doctorul Shekt e tatl dumitale?... Te rog s-mi spui Bel. Eu i spun Pola. - Am s ncerc, dac asta doreti. Cred c eti furios pe el. - N-a fost prea politicos. - Nici nu putea fi. E urmrit. De fapt, ne neleseserm dinainte ca el s te expedieze ct mai repede iar eu s te aduc aici. Asta e casa noastr. tii vocea i se frnse ntr-o oapt ncordat pmntenii se vor rscula. Arvardan nu-i putu refuza o mic distracie. - Nu se poate! fcu el, deschiznd ochii mari. Toi pmntenii, sau numai o parte? Pola izbucni furioas.

- Nu rde de mine. Ai promis s m asculi i s-mi dai crezare. Pmntul plnuiete cu adevrat o rscoal i e foarte grav, fiindc de data asta el poate distruge Imperiul. - Poate Pmntul s fac aa ceva? Arvardan reui s-i nbue un hohot de rs. Pola, spuse el blnd, cum stai cu cunotiintele de galactografie? - Nu mai ru ca alii, profesore. i, oricum, ce importan are? - Are o foarte mare importan. Galaxia are un volum de cteva milioane ani-lumin la puterea a treia. Cuprinde dou sute de milioane de planete locuite i o populaie de aproximativ cinci sute cvadrilioane de oameni. Aa-i? - Probabil, dac aa spui. - Aa e, crede-m. In timp ce Pmntul este o singur planet cu o populaie de douzeci de milioane de locuitori i pe deasupra i lipsit de resurse. Cu alte cuvinte, la fiecare locuitor de pe Pmnt revin douzeci i cinci de miliarde de ceteni ai Galaxiei. Poi s-mi spui atunci ce ru poate face Pmntul unor fore superioare, ntr-o proporie de douzeci i cinci de miliarde la unu? O clip fata pru cuprins de ndoial, dar apoi spuse cu hotrre: - Bel, nu-i pot rspunde la aceast ntrebare, dar tata are s poat. Nu mi-a dezvluit amnuntele eseniale, sub cuvnt c asta mi-ar pune viaa n pericol. Dac vii cu mine, ns, ni le va spune. Zice c Pmntul cunoate un mijloc de a distruge orice form de via de pe toate planetele, cu excepia lui, i sunt sigur c nu se neal. Nu s-a nelat niciodat pn acum. Vorbea cu atta aprindere nct obrajii i se mpurpuraser, iar Arvardan ar fi dat orice s-i poat mngia. Se ngrozise oare vreodat la gndul c-a atins-o? - E trecut de zece? ntreb ea. - Da. - Inseamn c e sus dac nu l-au arestat. Privi n jur, nfiorndu-se. - Putem intra n cas direct din garaj i, dac vrei s m urmezi... Atinsese butonul ce deschidea portiera cnd, deodat, nghe. opti rguit: - Vine cineva... O, repede... Vocea i se nec. Lui Arvardan nu-i fu deloc greu s-i aminteasc ndemnul ei iniial. Ii petrecu braele n jurul ei cu o micare fireasc i ntr-o clip ea se lipi de el, moale i fierbinte. Buzele ei tremurtoare erau de o infinit dulcea... Cteva secunde Arvardan i roti privirea, ncercnd s surprind cu coada ochiului prima fie de lumin sau s aud primul pas; apoi l fur plcerea. Orbit de stele, asurzit de btaia propriei inimi. Buzele ei se retraser, dar el le cut din nou cu nfrigurare. O strnse mai puternic, iar ea i se pierdu n brae, btaia inimii ei contopindu-se cu a lui. Srutul prea s nu se mai sfreasc. Rmase cu obrazul lipit de al ei. Nu mai fusese niciodat ndrgostit i de data asta cuvntul nu-l mai fcu s tresar. i ce dac era? Pmnteanc sau nu, n-avea pereche n toat Galaxia. - Trebuie s fi fost vreo main, spuse el, ntrerupndu-i plcuta visare. - N-a fost, opti ea. N-am auzit nici un zgomot. O ndeprt puin, cercetndu-i chipul. Privirea ei nu ovi. - Impieliato! Vorbeti serios? Ochii ei strluceau. - Am vrut s m srui. Nu-mi pare ru. - Crezi c mie-mi pare ru? Srut-m din nou atunci, fr nici un alt motiv de data asta, dect c aa vreau eu. Urm un nou srut lung, din care ea se desprinse brusc, aranjndu-i cu grij prul i gulerul rochiei. - E timpul s urcm. Stinge lumina. Am o lantern. Arvardan cobor din main, urmnd-o. In mica pat de lumin desenat de lantern, ea era o umbr nedefinit. - Mai bine ia-m de mn, o auzi spunnd. Trebuie s urcm o scar. Arvardan se supuse. - Te iubesc, Pola, opti n urma ei. Suna att de firesc. Spuse din nou: - Te iubesc, Pola. - Abia m cunoti, vorbi ea ncet. - Te voi iubi toat viaa, i jur. Ascult-m, Pola, de dou luni nu m gndesc dect la tine, nu te visez dect pe tine. Ii jur. - Sunt o pmnteanc, domnule. - Atunci voi fi i eu pmntean. Pune-m la ncercare.

O opri i-i trase uor mna, pn ce fasciculul lanternei de buzunar se odihni pe faa ei roie, scldat n lacrimi. - De ce plngi? - Pentru c atunci cnd tata o s-i spun ceea ce tie, vei vedea c nu poi iubi o pmnteanc. - Incearc i o s vezi. CAPITOLUL XV SUPERIORITATEA DISPARE Arvardan l ntlni pe Shekt ntr-o camer dosnic de la primul etaj, cu ferestrele polarizate cu grij pentru a fi perfect opace. Pola se instal ntr-un fotoliu la parter, cu privirea aintit asupra strzii ntunecate i pustii. Trupul ncovoiat al lui Shekt avea un aer diferit de cel cunoscut de Arvardan cu vreo zece ore n urm. Faa fizicianului era tot palid, extrem de obosit, dar dac nainte exprima nesigurana i teama, acum avea ntiprit un fel de ndrzneal a desperrii. - Domnule Arvardan, spuse el cu voce sigur, trebuie s v cer scuze pentru purtarea mea de azi-diminea. Speram c vei nelege... - Mrturisesc c atunci n-am neles, dar neleg acum. Shekt se aez la mas i fcu un gest spre sticla cu vin, dar Arvardan l ntrerupse cu o micare a minii. - Dac nu v suprai, a prefera fructele... Ce-i asta? Nu mi-amintesc s mai fi vzut aa ceva. - E o varietate de portocal. Nu cred s creasc altundeva dect pe Pmnt. Se decojete uor, spuse el, demonstrnd oaspetelui su procedeul. Dup ce o mirosi curios, Arvardan i nfipse dinii n pulpa ei zemoas. - Oh, domnule Shekt, exclam el ncntat, e delicioas. N-a ncercat niciodat Pmntul s exporte acest produs? - Stegarii, rspunse mohort biofizicianul, nu sunt dornici de a face comer cu lumea extraterestr. i nici vecinii notri din spaiu nu sunt dornici de a face comer cu noi. Este doar un aspect al greutilor pe care le ntmpinm aici. Pe Arvardan l cuprinse furia. - Este, n schimb, cel mai stupid. Credei-m ca mi pierd orice speran n inteligena oamenilor cnd vd la ce-i poate duce capul. Shekt ridic din umeri cu ngduina celui obinuit de-o via cu asemenea lucruri. - M tem c asta ine de problema insolubil a antiterrismului. - Dar ceea ce o face att de insolubil, exclam arheologul, e c nimeni nu pare s doreasc ntr-adevr o soluie! Ci pmnteni nu rspund printr-o ur oarb fa de toi cetenii galactici, fr deosebire? E aproape o boal universal - ur pentru ur. Doresc concetenii dumneavoastr cu adevrat egalitate, toleran reciproc? Nu! Cei mai muli doresc s se-ntoarc roata, aducndu-i pe ei deasupra. - Se poate s avei dreptate, spuse Shekt trist. Nu v contrazic. Dar mai exist i alte aspecte. Dai-ne o ans i vei vedea cum se va maturiza o nou generaie de pmnteni, lipsit de ngustimea de opinii i creznd cu toat convingerea n unitatea fundamental a omenirii. Asimilaionitii, cu vederile lor tolerante i dorina de-a ajunge la un compromis salutar, au reprezentat de mai multe ori o for pe Pmnt. Sunt unul din ei. Acum ns Pmntul e condus de zeloi. Ei sunt naionalitii extremiti, visnd la supremaia trecut i viitoare. Impotriva lor trebuie aprat Imperiul. Arvardan se ncrunt. - V referii la revolta de care mi-a vorbit Pola? - Domnule Arvardan, rspunse Shekt posomort, nu e uor s ncerci s convingi pe cineva de posibilitatea, ridicol n aparen, ca Pmntul s cucereasc Galaxia, dar totui acesta-i adevrul. Nu sunt extrem de curajos i iubesc viaa. V putei nchipui, aadar, ce pericol imens exist, dac am fost silit s nfrunt riscul trdrii, cnd administraia local e i aa cu ochii pe mine. - Dac e att de grav, vorbi Arvardan, e mai bine s v spun din capul locului c sunt gata s v ajut cu tot ce-mi st n putin n calitatea mea de cetean galactic. Nu am ns o poziie oficial aici i nici nu am cine tie ce influen la Curte sau chiar la Palatul Guvernatorului. Sunt exact ceea ce par: un arheolog aflat ntr-o expediie tiinific, n scopuri pur profesionale. Dac

spunei c suntei pe cale s comitei o trdare, n-ar fi mai bine oare s v adresai Guvernatorului? El ar putea ntr-adevr s fac ceva. - Exact asta nu pot face, domnule Arvardan. Stegarii m pzesc tocmai ca nu cumva s intru n legtur cu Guvernatorul. Cnd ai venit la mine azi-diminea, m-am gndit c ai putea fi un mijlocitor. Credeam c Ennius bnuiete ceva. - S-ar putea s bnuiasc - nu m pot pronuna n aceast privin - dar nu sunt un mijlocitor. Regret. Dac insistai s-mi spunei mie despre ce e vorba, m pot oferi s-i transmit mesajul. - Mulumesc. E tot ceea ce v cer. Asta... i s folosii bunele dumneavoastr oficii pentru a mpiedica o represiune prea drastic mpotriva Pmntului. - Desigur, rspunse Arvardan, care nu se simea prea n largul su. In acel moment era convins c avea n fa un btrn paranoic, inofensiv poate, dar icnit de-a binelea. Nu avea ce face ns, trebuia s-l asculte i s ncerce s potoleasc blnda lui nebunie... de dragul Polei. - Domnule Arvardan, ai auzit de sinapsificator. Aa spuneai azi-diminea. - Intr-adevr. Am citit interesantul dumneavoastr articol din "Revista de Fizic". Am discutat apoi despre el cu Guvernatorul i cu Inaltul Ministru. - Cu Inaltul Ministru? - Desigur. Cnd am obinut scrisoarea de recomandare pe care dumneavoastr... ... ai refuzat s-o citii, din pcate. - Imi cer scuze. A fi preferat totui s nu fi... Ce tii despre sinapsificator? - C este un eec interesant. C urmrete s mbunteasc capacitatea de nvare. C a dat oarecare rezultate n cazul obolanilor, dar nu i n al oamenilor. Shekt era mhnit. - Da, nici nu puteai deduce altceva din articolul acela. A fost prezentat ca un eec, iar strlucitele rezultate pe care le-am obinut au fost ascunse cu bun tiin. - Hm. O mostr puin obinuit de etic tiinific, domnule Shekt. - Recunosc. Am ns cincizeci i ase de ani i, dac suntei la curent cu Datinile Pmntului, tii c nu mai am mult de trit. - aizeciul! Am auzit de el mai mult dect a fi dorit, chiar. Arvardan se ncrunt, amintindu-i de prima cltorie cu un avion terrian. - Am auzit totui, continu el, c se fac unele excepii, printre alii i pentru savani de renume. - Desigur. Dar asta o decid Inaltul Ministru i Consiliul Stegarilor, iar hotrrea lor nu poate fi schimbat nici de nsui mpratul. Mi s-a spus c mi se va acorda viaa, cu condiia s pstrez o discreie desvrit cu privire la sinapsificator i s-mi dau toat silina s-l perfecionez. (Btrnul i desfcu braele dezndjduit.) De unde puteam s tiu ce va urma, la ce aveau s-mi foloseasc maina? - La ce? Arvardan scoase tabachera din buzunarul cmii i i lu o igar, oferind una i gazdei sale, care refuz. - Avei rbdare un moment... Dup ce, prin repetate experiene, am ajuns la stadiul la care puteam aplica instrumentul fiinelor umane, n condiii de siguran, mi-au fost trimii pe rnd la tratament biologi pmnteni. De fiecare dat erau persoane despre care tiam c simpatizeaz cu zeloii cu extremitii, adic. Au supravieuit cu toii, dar dup o vreme au nceput s apar efecte secundare. In cele din urm, unul din ei mi-a fost adus napoi pentru a fi tratat. Nu am reuit s-l salvez. Din delirul acelui muribund am aflat totul. Era aproape miezul nopii. Fusese o zi lung, plin de evenimente, dar deodat Arvardan tresri. - V-a ruga s fii mai precis, ceru el. - V rog s avei rbdare.Trebuie s v explic foarte amnunit, dac vreau s-mi dai crezare. tii, desigur, c Pmntul are un mediu deosebit, c radioactivitatea sa... - Da, cunosc destul de bine problema. - i efectul radioactivitii asupra Pmntului i a economiei sale? - Da. - Atunci, n-am s mai ntrzii asupra acestor lucruri. M voi opri doar asupra faptului c pe Pmnt mutaiile sunt mai frecvente dect n restul Galaxiei. Teoria adversarilor notri, cum c pmntenii ar fi diferii de ceilali oameni, are un smbure de adevr. Sigur, mutaiile sunt minore i cele mai multe nu sunt ereditare. Singurele schimbri structurale produse la pmnteni privesc unele aspecte ale reaciilor chimice interne ce-i fac mai rezisteni la propriul lor mediu particular. Ei beneficiaz de un grad sporit de imunitate la efectele radioactivitii, de o mai rapid refacere a esuturilor expuse...

- Domnule Shekt, cunosc aceste lucruri. - V-ai gndit atunci vreodat c aceste mutaii pot aprea i la alte specii de vieuitoare de pe Pmnt, nu numai la oameni? Se aternu o scurt tcere. - Nu, nu m-am gndit, rspunse Arvardan, dei, acum c ai pomenit acest lucru, l gsesc fr ndoial firesc. - Aa este. Verificat. Animalele noastre domestice prezint o mai mare varietate dect pe orice alt planet locuit. Portocala pe care ai mncat-o este o varietate rezultat n urma unei mutaii ce a avut loc pe Pmnt. i acesta e un motiv pentru care nu poate fi exportat. Extrateretrii o privesc cu suspiciune, aa cum ne privesc i pe noi, iar noi o pzim ca pe un bun valoros, care ne aparine n exclusivitate. i, desigur, ceea ce este valabil pentru animale i plante se aplic i n cazul vieii microscopice. De data asta, Arvardan simi cu adevrat ghimpele spaimei ptrunzndu-i n suflet. - V referii la... bacterii? - M refer la ntregul domeniu al vieii primare. Protozoarele, bacteriile i proteinele ce se autoreproduc i pe care unii le numesc virui. - Unde vrei s ajungei? - Cred c avei o uoar bnuial, domnule doctor Arvardan. Ai devenit dintr-o dat interesat. Printre ai dumneavoastr exist credina c apropierea de un pmntean e fatal, c pmntenii aduc moarte i nenorocire, c privirea lor chiar deoache... - Simple superstiii. - Nu n ntregime. Aici e nenorocirea. Ca toate superstiiile, i aceasta are un smbure de adevr, orict de deformat. Se ntmpl uneori ca un pmntean s poarte n trupul su vreun parazit microscopic, rezultat dintr-o mutaie necunoscut n alt parte, la care extrateretrii s nu fie prea rezisteni. Ceea ce urmeaz e pur biologie. Arvardan tcea. Shekt continu: - Cteodat cdem i noi victime, desigur. O nou specie de virus i croiete drum din ceurile radioactive i o epidemie se rspndete pe ntreaga planet. Totui, n general, pmntenii au reuit s se adapteze. Pentru fiecare varietate de virus, ne crem de-a lungul generaiilor un sistem de aprare, i astfel supravieuim. Extrateretrii nu au aceast posibilitate. - Vrei s spunei, ngim Arvardan simind o ciudat ameeal, c venind acum n contact cu dumneavoastr... Ii ddu scaunul napoi. Se gndea la srutrile din seara aceea. Shekt cltin din cap. - Bineneles c nu. Noi nu producem morbul; l purtm doar, i chiar i asta se ntmpl destul de rar. Dac a tri n lumea dumneavoastr, nu a mai purta germenul, aa cum nu-l purtai nici dumneavoastr, sau oricare locuitor de-acolo. Nu am o afinitate special pentru el. Chiar i pe Pmnt ei nu sunt periculoi dect n proporie de unu la un cvadrilion. Probabilitatea ca dumneavoastr s v contaminai n acest moment nu e mai mare dect aceea ca un meteorit s strpung acoperiul i s v cad n cap. Numai dac germenii respectivi nu sunt cutai anume, izolai i concentrai. Se aternu o nou tcere, mai lung de ast-dat. Arvardan ntreb n sfrit cu o voce sugrumat: - Au fcut pmntenii aa ceva? Incetase s-l mai ia pe btrn drept un biet nebun; era gata s-i dea crezare. - Da. La nceput, n scopuri nevinovate. Biologii notri erau preocupai de particularitile vieii pe Pmnt i recent au reuit s izoleze virusul febrei comune. - Ce este febra comun? - O endemie uoar pe Pmnt. Exist n permanen la noi. Cei mai muli o contracteaz n copilrie. Manifestrile nu sunt prea grave: o febr uoar, o erupie temporar, nsoit de inflamarea articulaiilor i de o suprtoare senzaie de sete. Boala are un stagiu de patru pn la ase zile, dup care pacientul devine imun. Eu am avut-o. La fel i Pola. Uneori avem de-a face cu o form mai virulent e vorba, probabil, de o categorie uor diferit de virus cunoscut sub numele de febr radioactiv. - Febr radioactiv? Am auzit de ea. - Adevrat? I se spune aa, crezndu-se n mod eronat c s-ar datora contactului cu terenurile radioactive. In realitate, acesta e adesea urmat de apariia febrei radioactive numai datorit faptului c n regiunile respective exist condiii prielnice ca virusul s sufere mutaii, lund forme periculoase. Boala se datoreaz ns tot virusului, nu radiaiei. In cazul acestui gen de febr, simptomele apar n curs de dou ore. Buzele se inflameaz att de tare, nct pacientul abia mai poate vorbi i n cteva zile moare.

Am ajuns astfel la punctul-cheie. Pmnteanul s-a adaptat la febra comun, dar extraterestrul nu. Uneori vreun membru al garnizoanei imperiale contracteaz morbul, reacionnd ca un pmntean la febra radioactiv. De obicei moare n douzeci i patru de ore. Este incinerat de pmnteni, fiindc oricare alt soldat s-ar apropia de el, ar muri la rndu-i. Dup cum spuneam, virusul a fost izolat cu zece ani n urm. Este o nucleoprotein, cum sunt cei mai muli virui filtrabili, dar care prezint o concentraie neobinuit de carbon, sulf i fosfor radioactiv. Prin "concentraie neobinuit" neleg c cincizeci la sut din carbon, sulf i fosfor este radioactiv. Se presupune c efectul microorganismului s-ar datora mai curnd radiaiilor dect toxinelor. Se poate deduce, firete, c pmntenii, care sunt adaptai la radiaiile gamma, nu sunt afectai dect n mic msur. La nceput, cercetrile asupra virusului s-au canalizat spre descoperirea modului n care acesta i concentreaz izotopii radioactivi. Dup cum tii, nu exist nici un mijloc chimic de a separa izotopii, aceasta necesitnd procedee ndelungate i complicate. Nici nu se cunoate vreun alt organism, n afara acestui virus, cu o asemenea proprietate. Apoi ns cercetarea a luat alt curs. N-am s lungesc vorba, domnule doctor Arvardan. Restul cred c-l nelegei. Se puteau face experiene pe animale extraterestre, dar nu i pe extrateretrii nii. Numrul lor pe pmnt este prea mic ca dispariia ctorva s rmn neobservat. In acelai timp, exist i temerea ca nu cumva planurile s le fie descoperite nainte de vreme. De aceea a fost trimis un grup de bacteriologi la sinapsificator pentru a li se dezvolta imens capacitile de gndire. Bacteriologii astfel tratai au fost autorii unui nou asalt matematic asupra proprietilor chimice ale proteinei i a imunologiei, n urma cruia au reuit s filtreze un virus artificial, menit s atace doar fiine galactice extrateretri. In prezent exist tone de acest virus cristalizat. Pe chipul lui Arvardan se aternuse o paloare cadaveric. Simea broboane de transpiraie prelingndu-i-se domol pe tmple i de-a lungul obrajilor. - Vrei s spunei, gfi el sufocat, c Pmntul intenioneaz s rspndeasc acest virus n ntreaga Galaxie? C va porni un uria rzboi bacteriologic... - Pe care nu-l putem pierde i nu-l putei ctiga, ntocmai. Odat declanat epidemia, vor muri milioane n fiecare zi. Nimic n-o va mai putea opri. Diferii refugiai nspimntai vor purta virusul cu ei n spaiu i, chiar de-ar fi s aruncai planete ntregi n aer, epidemia se va rspndi n alte centre. Nu va exista nici un motiv de-a lega ntmplarea de Pmnt. Pn s devin supravieuirea noastr suspect, ravagiile vor fi att de mari i dezndejdea extrateretrilor att de adnc, nct nimic nu va mai conta pentru ei. - i vor muri cu toii? Arvardan nu putea accepta teribilul adevr. - Poate c nu. Noua noastr bacteriologie acioneaz n ambele direcii. Deinem i antidotul, i mijloacele de a-l produce. L-am folosi n cazul unei capitulri timpurii. Pe urm, s-ar mai putea s scape vreun col de la periferia Galaxiei, sau s existe cazuri de imunitate natural. In tcerea ngheat ce se aternu i n timpul creia Arvardan nu se ndoi nici o clip de adevrul celor auzite, ce anihilaser fulgertor superioritatea celor douzeci i cinci de miliarde la unu vocea lui Shekt se auzi din nou, firav i obosit: - Nu ntreg Pmntul e rspunztor de aceste grozvii, ci numai un mnunchi de lideri pervertii de uriaa for ce-i exclude din Galaxie, urndu-i pe toi cei ce-i in n afara lumii, dorind s se rzbune cu orice pre i lovind cu o furie dement. Odat nceput rzboiul, restul pmntenilor va trebui s-i urmeze. Ce altceva ar putea face? Impovrai de contiina imensei vine ce apas asupra lor, vor trebui s duc la capt ceea ce au nceput. Cum ar putea ngdui unei pri a Galaxiei s supravieuiasc, riscnd s-i primeasc apoi pedeapsa? Numai c, nainte de-a fi pmntean, eu sunt om. Trebuie s moar bilioane de dragul a cteva milioane? Trebuie s se prbueasc o civilizaie ce se ntinde pe o ntreag Galaxie, din cauza ranchiunei orict de justificate a unei singure planete? i oare ne va fi mai bine dup aceea? Puterea va aparine tot lumilor care dispun de resurse naturale, iar noi nu avem de nici unele. Pmntenii vor domni poate la Trantor timp de o generaie, dar copiii lor vor deveni trantorieni i vor dispreul la rndul lor pe cei rmai pe Pmnt. i, pe urm, ce ctig Omenirea schimbnd tirania Galaxiei cu aceea a Pmntului? Nu... nu... Trebuie s existe o ieire pentru toi oamenii, o cale spre dreptate i libertate. Ii acoperi faa cu minile noduroase, legnnd-o ntr-o parte i-n alta. Arvardan l ascultase cuprins de un fel de toropeal. - Nu se cheam trdare ceea ce ai fcut, domnule doctor Shekt. Am s merg imediat pe Everest. Guvernatorul m va crede. Trebuie s m cread. Pe scri rsunar pai i un chip speriat se ivi n odaie, lsnd n spate ua deschis. - Tat, vin nite brbai pe alee. Doctorul Shekt pli.

- Repede, domnule Arvardan, ieii prin garaj, i l mpinse ct putu de tare. Luai-o pe Pola i nu v facei griji n privina mea. Ii rein eu. Intorcndu-se, ntlnir ns un brbat n rob verde. Un zmbet uor i flutura pe buze, iar n mn purta cu dezinvoltur un bici neuronic. Se auzir lovituri n ua de la intrare, un trosnet i apoi izbituri de picioare. - Cine suntei? ntreb Arvardan pe un ton uor provocator. O apra pe Pola cu trupul su. - Eu? rspunse aspru omul n verde. Nu sunt dect umilul Secretar al Excelenei Sale, Inaltul Ministru. Inainta spre ei. - Ct pe-aci s-ajung prea trziu. Hm, vd c-i i-o fat. Ct nesbuin... - Sunt cetean galactic, spuse calm Arvardan, i nu avei nici un drept s m reinei, dup cum nici s intrai n aceast cas fr o mputernicire legal. - Eu, spuse Secretarul, btndu-i uor pieptul cu mna liber, reprezint tot dreptul i toat puterea pe aceast planet. Peste puin timp voi reprezenta tot dreptul i toat puterea pe ntreag Galaxie. V-am prins pe toi, dac v intereseaz, chiar i pe Schwartz. - Schwartz! strigar doctorul Shekt i Pola aproape ntr-un glas. - V mir? Haidei, am s v duc la el. Arvardan mai putu s vad doar zmbetul ce se lea pe faa Secretarului... i flacra biciului. Simi arsura roie a durerii infinite i se prbui n nesimire. CAPITOLUL XVI DE PARTEA CUI ETI? La ora aceea Schwartz se odihnea incomod pe o banchet tare, ntr-una din cmruele de la subsolul Casei de Corecie din Chica. Casa, cum i se spunea n mod obinuit, era nalta dovad a puterii Inaltului Ministru i a celor din anturajul lui. Silueta ei ntunecat i coluroas se nla n vzduh, umbrind barcile imperiale de dincolo de ea, tot aa cum umbra ei urmrea rufctorul terestru mai departe de unde ajungea braul autoritii imperiale. De-a lungul secolelor, muli pmnteni i ateptaser aici pedeapsa pentru falsificare sau evaziune a cotelor de produse, pentru c triser peste limita ngduit, sau se fcuser vinovai de aciuni subversive la adresa guvernului local. Uneori, cnd pornirile meschine ale tribunalului terestru preau total lipsite de sens guvernului rafinat i, de obicei, blazat al Imperiului, se ntmpla s se revin asupra vreunei condamnri. Asta ducea ns la insurecie sau, cel puin, la revolte nverunate. In general, cnd Consiliul cerea moartea, Guvernatorul era de acord. La urma urmelor, doar pmntenii sufereau... Firete, Joseph Schwartz nu tia nimic din toate acestea. Pentru el nu exista dect o cmru cu pereii scldai ntr-o lumin difuz, avnd drept mobil doar dou bnci tari i o mas, plus o mic ni n perete ce servea i de baie, i de instalaie sanitar. Nu exista nici o fereastr prin care s priveti cerul, iar ventilaia era foarte slab. Ii scarpin mhnit prul din jurul cheliei i se ridic n capul oaselor. Incercarea de evadare (unde ar fi putut s fug, cnd nicieri pe Pmnt nu era n siguran?) fusese scurt, amar i sfrise aici. Cel puin acum se putea distra, exersnd contactul mintal. Era bun sau ru? Ii folosea, sau dimpotriv? Pe cnd era la ferm, l socotise ca pe un dar ciudat, ce-l nelinitea, a crui natur n-o cunotea i ale crui posibiliti nu-l interesau. Acum i putea permite s-l studieze. Neavnd altceva de fcut timp de douzeci i patru de ore dect s se frmnte cu gndul la captivitate, ar fi nsemnat s nnebuneasc. Aa ns, putea ajunge la temnicerii ce treceau prin faa uii, la paznicii din coridoarele alturate, ba chiar s-i extind ramificaiile cele mai ndeprtate ale fibrelor minii pn la directorul nchisorii n biroul su ndeprtat. Deschidea uor orice minte, scormonind-o atent. Minile plesneau ca nite tegumente uscate, din care se revrsau gndurile i emoiile. Afl mai multe lucruri despre relaiile dintre Pmnt i Imperiu, dect aflase, sau ar fi putut afla, n cele dou luni petrecute la ferm. Unul din ele, verificat iar i iar, fr putin de greeal, era urmtorul: Era condamnat la moarte! Nu exista nici o posibilitate de scpare, nici o ndoial, nici o rezerv. Poate azi, poate mine. Dar va muri! Se ptrunse de acest gnd, acceptndu-l aproape recunosctor.

Ua se deschise, i el sri n picioare nspimntat. Raional, poi accepta moartea sub toate aspectele, trupul ns e o brut care habar n-are de raiune. Venise timpul! Nu, nu venise. Mintea celui ce intrase nu coninea nimic privitor la moarte. Era un paznic, avnd pregtit n mn o vergea de metal. Lui Schwartz i era familiar. - Vino, auzi comanda aspr. Schwartz l urm, meditnd la puterea sa ciudat. Cu mult nainte ca paznicul s-i poat folosi arma, sau mcar s-i dea seama c e-n pericol, l putea dobor fr ca acesta s scoat un cuvnt, fr s-i dea cel mai mic rgaz de a striga dup ajutor. Mintea lui era la dispoziia minii lui Schwartz. Numai puin s o fi rsucit, i cellalt ar fi czut mort. Ce-ar fi ctigat ns? Erau alii, mereu alii. Cu ci se putea lupta o dat? Cte perechi de mini erau n mintea sa? Ii continu drumul supus. Ajunse ntr-o camer mare, foarte mare. In ea se aflau doi brbai i o fat, ntini ca nite cadavre pe bnci nalte, foarte nalte. Nu erau ns mori, cci simea prezena a trei creiere active. Paralizai! Cunoscui?... Ii erau oare cunoscui? Voia s se opreasc pentru a-i privi, dar paznicul i puse mna pe umr. - Urc. Mai era o a patra banc, liber. In mintea paznicului nu era nici un gnd uciga, aa c se supuse. tia ce va urma. Vergeaua oetit i atinse toate membrele. Simea arsura ngrozitoare i apoi nimic. In cele din urm nu mai rmase viu din el dect capul, plutind n neant. i-l ntoarse. - Pola, strig el. Eti Pola, nu-i aa? Cea care... Fata ncuviin. Nu recunoscuse contactul mintal. De fapt, nu-l cunoscuse; cu dou luni n urm, nu era contient de el. Pe vremea aceea progresul minii sale atinsese doar stadiul sensibilitii la "atmosfer". Cu extraordinara sa memorie, i amintea perfect senzaia. Acum avea multe de aflat. Dincolo de fat era doctorul Shekt, iar cel mal deprtat de el era doctorul Bel Arvardan. Le putea afla numele, le ghicea desperarea, simea chiar gustul groazei recent sedimentate n mintea tinerei fete. O clip i se fcu mil, dar apoi i aminti cine erau i ce fcuser. Sufletul i se aspri. S moar! Ceilali trei erau acolo de mai bine de-o jumtate de or. In camera n care fuseser nchii, ncpeau n mod obinuit cteva sute de oameni. Prizonierii se pierdeau n imensitatea ei. Nici nu aveau ce s-i spun, dealtfel. Arvardan simea c-i arde gtlejul uscat, i ntorcea capul cnd ntr-o parte, cnd n alta, agitndu-se fr folos. Era singura parte a corpului pe care o putea mica. Shekt avea ochii nchii, buzele palide i supte. Arvardan opti aprig: - Shekt! Ei, Shekt! - Ce... Ce este? oapta celuilalt abia se auzea. - Ce faci? Dormi? Gndete, omule, gndete! - De ce? La ce m-a putea gndi? - Cine-i acest Joseph Schwartz? Vocea Polei sun foarte slab: - Nu-i aminteti, Bel? Atunci, la magazinul universal, cnd te-am ntlnit prima dat... ce mult e de-atunci! Cu un efort supraomenesc, Arvardan reui s-i nale capul cu civa centimetri, nfruntnd durerea cumplit. Putea zri acum o prticic din chipul ei. - Pola! Pola! Dac s-ar fi putut duce la ea... aa cum ar fi putut n cele dou luni i n-o fcuse. Fata ncremenise ntr-un zmbet att de trist, de parc ar fi fost o statuie. - Vom nvinge, totui, i spuse el. Ai s vezi. Ea ns cltin din cap nencreztoare... iar grumazul lui ced. Se prbui la loc, simind cum i zvcnesc tendoanele de durere. - Shekt, spuse din nou. Ascult-m. Cum l-ai ntlnit pe acest Schwartz? De ce i-a devenit pacient?

- A venit ca voluntar pentru sinapsificator. - i l-ai tratat? - Da. Arvardan chibzui o vreme. - De ce-a venit la dumneata? - Nu tiu. - Dar atunci... poate c este agent imperial. Schwartz i urmrea perfect gndul i zmbi n sinea sa. Nu spuse ns nimic. Avea de gnd s rmn mut n continuare. Shekt i mic puin capul. - Agent imperial? De ce, pentru c aa susine Secretarul Inaltului Prelat? Oh, prostii. i chiar de-ar fi aa... E la fel de neajutorat ca i noi... Ascult, Arvardan, dac am nscoci o poveste oarecare, i-am putea face s mai atepte, n cele din urm am putea... Hohotul arheologului rsun imens n sala goal, pn cnd simi o arsur n gtlej. - Am putea supravieui, vrei s zici. In timp ce Galaxia va fi numai cadavre i ruine? S triesc? Mai bine mor! - M gndesc la Pola, murmur Shekt. - i eu m gndesc la ea. Ia ntreab-o... Pola, s ne predm? S ncercm s ne salvm vieile? Vocea fetei rsun fr ovire: - Am ales de partea cui sunt. Iubesc viaa, dar dac ai mei mor, voi muri mpreun cu ei. Arvardan era triumftor. Cnd o va duce pe Sirius, vor spune poate c-i o pmnteanc, dar n realitate nu le era cu nimic mai prejos, iar el va simi cea mai mare plcere s zdrobeasc mutra oricui... Ii aminti ns c era puin probabil s-o mai duc pe Sirius pe ea sau pe oricine altcineva. C era puin probabil s mai fie un Sirius. Apoi, ca pentru a scpa de acest gnd, indiferent cum, strig: - Hei, cum-zici-c-te-cheam Schwartz! Schwartz i slt o clip capul, lsndu-i privirea s lunece spre arheolog. Nu spuse totui nimic. - Cine eti? ntreb Arvardan. Ce amestec ai n povestea asta? Care-i rolul dumitale? La ntrebarea lui Arvardan, pe Schwartz l coplei toat nedreptatea destinului su. Tot trecutul su nevinovat, contrastnd cu grozvia nemeritat a prezentului, renvie, i el strig furios: - Eu? Ce amestec am eu? Ascultai. Eram odat un nimeni, un simplu anonim. Un om cinstit, un croitor care muncea din greu. Nu fceam ru nimnui, nu supram pe nimeni, mi vedeam de grijile casei. i deodat, fr nici un motiv, fr nici un motiv am ajuns aici. - La Chica? ntreb Arvardan care nu prea nelegea. - Nu, nu la Chica, hohoti sarcastic Schwartz. Am venit n lumea asta nebun... O, ce-mi pas dac m credei ori nu? Lumea mea e n trecut. Lumea mea avea pmnt i hran i miliarde de oameni, i era singura lume. Arvardan amui n faa acestui asalt verbal. Se ntoarse spre Shekt. - Dumneata nelegi ceva? - Vrei s m crezi, rspunse fizicianul cuprins de-o vag bnuial, c omul acesta are un apendice vermicular lung de nou centimetri? i-aminteti, Pola? i msele de minte i pr pe fa. - Da, da, strig Schwartz sfidtor. i-mi pare ru c n-am i o coad ca s v-o pot arta. Vin din trecut. Am cltorit n timp. Numai c nu tiu cum i de ce. Acum lsai-m-n pace. In curnd vor fi aici. Ateptarea asta e menit doar s ne nfrng. - De unde tii? ntreb repede Arvardan. Cine i-a spus? Schwartz nu rspunse. - Secretarul cumva? Tipul ndesat cu nas de mops? Schwartz nu se putea pronuna n privina fizionomiei celor pe care-i cunotea doar prin intermediul minii, dar... Secretar, spunea? Parc prinsese la un moment dat fluidul puternic al gndurilor unui om influent, i parc era Secretar. - Balkis? ntreb el curios. - Poftim? fcu Arvardan, dar Shekt interveni: - Aa-l cheam pe Secretar. - A... Ce-a spus? - N-a spus nimic, rspunse Schwartz. Dar tiu. Suntem condamnai cu toi la moarte i nu exista scpare. Arvardan cobor vocea, adresndu-se lui Shekt: - N-ai impresia c e nebun?

- tiu i eu... M gndesc i la suturile lui craniene. Sunt primitive, foarte primitive. Arvardan l privi stupefiat. - Vrei s spui... Ei nu, e imposibil. - Aa mi-am zis i eu. O clip, vocea lui Shekt pru s revin la normal, ca i cum existena unei probleme tiinifice i-ar fi cluzit gndul pe un fga al obiectivittii detaate, n care chestiunile personale nu mai contau. - S-a calculat energia necesar pentru a transmite materia pe axa timpului i s-a obinut o valoare infinit, nct proiectul a fost socotit imposibil. Alii ns cred n posibilitatea existenei unor "falii n timp" prin analogie cu procesul geologic, nelegi. Fapt este c s-au nregistrat cazuri de dispariie a unor nave, aproape n vzul lumii. Cunoatem din vechime cazul celebru al lui Hor Devallow care a intrat ntr-o zi n cas i n-a mai ieit niciodat, i nici n cas n-a fost gsit... Mai este pe urm planeta consemnat n crile de galactografie din secolul trecut, vizitat de trei expediii care s-au ntors cu descrieri complete, dup care n-a mai fost vzut niciodat. Totodat, n chimia nuclear se petrec nite procese ce par s nege legea conservrii energiei-mas. S-a ncercat o explicaie a acestui fenomen, postulndu-se deplasarea unei cantiti de materie de-a lungul axei timpului. Nucleele de uraniu, de exemplu, combinate cu cupru i bariu n proporii infime dar bine definite, sub aciunea unor uoare radiaii gamma dau natere unui sistem rezonant... - Tat, l ntrerupse Pola, n-are rost... Arvardan se interpuse energic. - Stai puin. S m gndesc. Eu pot clarifica acest lucru. Cine altul? Am s-i pun cteva ntrebri... Ascult, Schwartz! Schwartz i ridic iar privirea. - Lumea dumitale era unic n Galaxie? Schwartz ddu din cap, apoi mormi plictisit: - Da. - Aa credeai numai. Vreau s spun c nu existau cltoriile n spaiu, pentru, a verifica. Puteau exista i alte planete locuite. - Asta n-am de unde ti. - Nu, desigur. Pcat. Dar energia atomic fusese descoperit? - Aveam o bomb atomic. Uraniu... i plutoniu... presupun c aa a devenit planeta radioactiv. Probabil c a mai avut totui loc un rzboi... dup ce-am plecat eu... Bombe atomice. Schwartz era parc din nou la Chicago, napoi n lumea cea veche, de dinaintea bombelor. i-i pru ru. Nu pentru el, ci pentru lumea aceea frumoas... Arvardan murmur ceva pentru sine. - Bun, zise apoi. Vorbeai o limb, desigur. - Pe Pmnt? O mulime de limbi. - Dar dumneata? - Engleza... dup ce-am ajuns la maturitate. - Spune ceva n aceast limb. De dou luni sau mai mult, Schwartz nu mai vorbise englezete. Acum ns spuse rar, cu afeciune: - Vreau s merg acas, s fiu cu ai mei. - Limba asta o vorbea cnd l-ai operat, Shekt? ntreb Arvardan. - Nu-mi dau seama, rspunse nesigur fizicianul. Erau nite sunete ciudate, ca cele deacum. Parc le pot compara? - Ei, nu-i nimic. Cum spuneai la "mam" n limba dumitale, Schwartz? Schwartz i spuse. - Oho! Dar "tat"... "frate"... "unu"... numeralul, adic "doi"... "trei" ... "cas"... brbat" ... "femeie"... Continuar o vreme i cnd Arvardan se opri s-i trag suflarea, expresia sa era de total uluire. - Shekt, spuse el, sau omul acesta e ceea ce pretinde, sau eu sunt victima celui mai cumplit comar ce se poate imagina. Limba pe care-o vorbete este practic echivalent cu aceea a inscripiilor descoperite n straturile vechi de cincizeci de mii de ani pe Sirius, Arcturus, Alpha Centauri i nc alte douzeci de planete. El o vorbete. A fost descifrat abia cu o generaie n urm i, n afar de mine, nu exist nici o duzin de oameni n toat Galaxia care s-o neleag. - Eti sigur? - Dac sunt sigur? Bineneles c sunt sigur. Doar sunt arheolog. E firesc s tiu. O clip Schwartz simi c i se topete armura de indiferen ce-l izola de ceilali. Pentru prima dat i regsise indentitatea pierdut. Nu mai exista un secret: era un om din trecut, i ei

acceptaser acest lucru. Se dovedise c nu era nebun, scpase pentru totdeauna de ndoielile ce-l bntuiau i se simi recunosctor. Cu toate acestea, pstra nc distana. - Imi trebuie acest om! vorbi din nou Arvardan, mistuit de sacra pasiune pentru profesia sa. Shekt, n-ai idee ce-nseamn asta pentru arheologie. Shekt... omul acesta vine din trecut. Oh, Spaiule Mare!... Ascult, putem ncheia un trg cu ei. El este dovada pe care-o caut Pmntul. i-l pot avea. Ei pot... Schwartz l ntrerupse sardonic: - tiu la ce te gndeti. Crezi c prin mine se poate dovedi c Pmntul a fost vatra civilizaiei i i nchipui c ei i vor fi recunosctori. Ei bine, nu! Mi-a trecut i mie prin cap i a fi fost gata s m vnd pentru a-mi scpa pielea.. Dar nu m vor crede... i nici pe dumneata. - Dar este o dovad indiscutabil. - Ar refuza s asculte. i tii de ce? Pentru c au anumite idei fixe cu privire la trecut. Orice schimbare e o blasfemie n ochii lor, chiar dac e adevrul-adevrat. Nu vor adevrul; i vor tradiiile lor. - Bel, spuse Pola, cred c are dreptate. Arvardan scrni din dini. - Am putea ncerca. - Am eua, susinu Schwartz. - De unde tii? - tiu! Cuvntul czu cu o asemenea for de oracol, nct Arvardan rmase tcut. Shekt, n schimb, l privea acum cu o ciudat lumin n ochii obosii. - Ai simit vreun efect neplcut n urma sinapsificrii? ntreb el. Schwartz nu cunotea cuvntul, dar i prinse nelesul. Il operaser, i nc pe creier. Cte mai afla! - Nu, rspunse, n-am simit nici un efect neplcut. - Vd totui c-ai nvat repede limba noastr. O vorbeti foarte bine. De fapt, ai putea trece drept un localnic. Nu te surprinde acest lucru? - Am avut ntotdeauna o memorie foarte bun, sun rece rspunsul. - Prin urmare, nu simi nimic deosebit n urma tratamentului? - Nimic. Doctorul Shekt l intuia cu o privire apstoare. - Ce sens are? Doar tii c sunt sigur c tii la ce m refer. Schwartz rse. - C pot citi gndurile? i ce-i cu asta? Doctorul Shekt i ntorsese ns de la el chipul palid, neajutorat, adresndu-se lui Arvardan. - Inelegi, Arvardan, citete gndurile. Cte n-a putea realiza cu el. i n schimb stau aici... fr s pot face nimic... - Cum?... Cum?... sri arheologul. Pn i faa Polei se nsuflei. - Poi ntr-adevr? ntreb ea. El ddu din cap, adeverind. Pola l ngrijise odat, iar acum aveau s-o omoare. Era totui o trdtoare. - Arvardan, spuse Shekt, i aminteti de bacteriologul care a murit n urma sinapsificrii? Unul din primele semne de nebunie a fost pretenia sa c poate citi gndurile. i putea ntradevr. Am aflat asta nainte s moar i am pstrat secretul. N-am spus nimnui dar este posibil, Arvardan, este posibil, nelegi. Odat cu scderea rezistenei celulei nervoase, creierul are posibilitatea de a nregistra cmpurile magnetice induse de microcurenii gndurilor altei persoane, convertindu-le n vibraii similare pe scoara sa. Este principiul oricrui aparat de nregistrare. Este telepatie n adevratul sens al cuvntului... Arvardan se ntoarse ncet spre Schwartz, dar acesta rmase ferecat n tcerea sa ostil. - Dac aa stau lucrurile, Shekt, l-am putea folosi. Mintea arheologului se frmnta aprig, esnd tot felul de scheme imposibile. - Poate c exist o ieire. Trebuie s existe o ieire. Pentru noi i pentru ntreaga Galaxie. Schwartz rmnea ns impasibil la tumultul pe care-l percepea att de clar n contactul mintal. - Citindu-le gndurile? ntreb el. La ce-ar ajuta? Pot face chiar mai mult. Ce prere ai de asta, de exemplu? Nu fusese dect o apsare uoar, dar Arvardan url de durere. - Eu sunt autorul, spuse Schwartz. Mai vrei? Arvardan gfi sufocat:

- Poi face asta grzilor? Secretarului? Cum de i-ai lsat s te-aduc aici? Pe Galaxie, Shekt, nu vom avea probleme. Ascult, Schwartz... - Nu, spuse Schwartz, dumneata s asculi. Ce-mi trebuie s evadez? Ce-a ctiga ieind de-aici? M-a afla tot n lumea asta moart. Vreau s merg acas, i nu pot. Vreau s fiu cu ai mei i n lumea mea, i nu pot. Aa c vreau s mor. - Dar e vorba de ntreaga Galaxie, Schwartz. Nu te poi gndi numai la dumneata. - Nu? i de ce, m rog? Trebuie s-mi fac griji pentru Galaxie? Praful s se-aleag de Galaxia dumitale. tiu ce plnuiete Pmntul i m bucur. Domnioara Pola spunea mai nainte c a ales de partea cui este. Ei bine, i eu am ales: sunt de partea Pmntului. - Cum? - De ce nu? Sunt pmntean, doar! CAPITOLUL XVII SCHIMB-I HOTRREA! Trecuse o or de cnd Arvardan i pierduse cunotina, pentru a se trezi apoi inert ca o ciosvrt de vac n ateptarea satrului. Intre timp nu se ntmplase nirric. Nimic n afara acelei discuii febrile, neconcludente, care fcea ateptarea i mai insuportabil. Totul era calculat. tia asta. S stai aa, nepenit, fr demnitatea de a te putea apra ct de ct de un pericol, fr aceast concesie cel puin, nsemna s te lai dobort de contiina slbiciunii tale. Un spirit ndrjit nu avea cum supravieui, iar cnd n cele din urm aprea inchizitorul, el tia c nu va mai ntmpina din partea prizonierului o prea mare mpotrivire, poate chiar deloc. Simi nevoia s ntrerup tcerea. - Presupun c atmosfera e mpnzit de unde-spion. Ar fi trebuit s vorbim mai puin. - Nu este, spuse Schwartz, categoric. Nu ascult nimeni. Mainal, arheologul ddu s ntrebe "De unde tii?" dar se opri. Pentru c exista o asemenea putere! De care nu dispunea el, ci un om din trecut, ce-i spunea pmntean i dorea s moar! Raza sa vizual cuprindea doar un petec de tavan. Intorcndu-se, putea vedea profilul ascuit al lui Shekt; n partea cealalt, zidul gol. Daci nla puin capul, putea distinge o clip figura palid, chinuit, a Polei. Din cnd n cnd l frmnta gndul c era un locuitor al Imperiului pe Stele! al Imperiului; un cetean galactic... i c fusese o nemaiauzit nemernicie din partea lor s-l nchid pe el, care n-ar fi trebuit niciodat s permit unor pmnteni o asemenea profanare. Apoi gndul i rtcea n alt parte. Ar fi putut s-l aeze lng Pola... Nu, n-ar fi fost bine. Ii era ruine s-l vad aa. - Bel? Vocea tremur cu o nespus dulcea n auzul lui Arvardan, venind n acest vrtej al morii. - Da, Pola. - Crezi c mai dureaz mult? - Poate c nu, draga mea... Pcat. Am pierdut dou luni, nu-i aa? - Din vina mea, opti ea. Din vina mea. Ne-am fi putut bucura de aceste ultime clipe, totui. E att de... absurd. Arvardan nu avea ce s-i rspund. Gndurile-i alergau nebune. I se prea, sau ncepuse s simt plasticul rigid pe care era imobilizat? Ct avea s mai dureze paralizia? Trebuia s-l atrag pe Schwartz. Incerc s-i controleze gndurile... tia c e inutil. - Schwartz, ncepu el... Schwartz zcea la fel de neputincios, numai c suferina i era amplificat de faptul c n el se concentrau patru creiere. Dac ar fi fost singur, s-ar fi mpcat cu gndul la linitea infinit a morii, i-ar fi reprimat ultimele rmie ale dragostei de via care doar cu dou sau trei? zile n urm l mpinsese s fug de la ferm. Pe cnd aa... Cnd simea spaima nevolnic de moarte ce atrna ca un giulgiu pe bietul Shekt; i revolta plin de amrciune din mintea puternic, ndrjit a lui Arvardan; i profunda, patetica deziluzie a tinerei fete? Ar fi trebuit s-i nchid porile gndului; ce-i trebuia s tie de suferinele altora? Fiecare triete i moare singur. Ei ns ciocneau uor, nencetat... strecurndu-i-se n ungherele minii. Apoi Arvardan l strig, i atunci tiu c voiau ca el s-i salveze. De ce-ar fi fcut-o? De ce?

- Schwartz, repet Arvardan insinuant, ai putea deveni un erou. Murind, nu rezolvi nimic... oamenii aceia nu merit. Schwartz i aduna amintirile din tineree, ncercnd cu desperare s le fixeze n memoria sa fluctuant. Era un ciudat amalgam de impresii trecute i prezente, ce-l fcu n cele din urm s-i reverse mnia. Vorbea ns calm, reinut: - Da, a putea deveni erou... i un trdtor. Oamenii aceia vor s m omoare. Le-ai spus oameni, dar numai din gur; n gnd le-ai spus altfel, un cuvnt pe care nu l-am neles, dar era ceva urt. i nu pentru c sunt netrebnici, ci pentru c sunt pmnteni. - Nu-i adevrat, protest arheologul vehement. - Ba-i adevrat, rspunse Schwartz cu aceeai vehemen, i toi de-aici tim asta. Vor s m omoare, ntr-adevr, dar numai pentru c m cred unul de-ai votri, care putei condamna o ntreag planet, necnd-o n dispreul vostru, sufocnd-o cu insuportabila voastr superioritate. Foarte bine, aprai-v atunci mpotriva acestor viermi, a acestor pduchi, care, nu se tie cum, au reuit s-i pun n pericol divinii lor stpni. Nu cerei ajutorul unuia din ei. - Vorbeti ca un zelos, exclam Arvardan uimit. De ce? Ai suferit dumneata? Spui c triai pe-o planet mare i independent. Erai un pmntean pe vremea cnd Pmntul era unicul cmin al vieii. Eti unul de-ai notri, omule, deal crmuitorilor. De ce s te alturi unei rmie nenorocite? Asta nu-i planeta pe care ai cunoscut-o. Planeta mea seamn mai mult cu vechiul Pmnt dect lumea asta bolnav. Schwartz rse. - Sunt unul de-al crmuitorilor, zici? Ei, n-am s te contrazic. N-are sens s-i explic. S lum ns cazul dumitale. Eti o mostr strlucit de ceea ce ne ofer nou Galaxia. Eti tolerant, ai un suflet mare i te mndreti cu faptul c-l tratezi pe doctorul Shekt ca pe un egal. In adncul fiinei dumitale ns totui nu att de adnc nct s nu pot ptrunde nu te simi bine n compania lui. Nu-i place cum vorbete, nici cum arat. De fapt, nu-i place deloc, dei a fost gata s trdeze Pmntul. Da, da. i curnd ai srutat o fat de pe Pmnt, i priveti asta ca pe o slbiciune. i-e ruine... - Pe Stele, nu-i -adevrat... Pola, se mpotrivi Arvardan desperat, nu-l crede, nu-l asculta. Pola rspunse pe un ton linitit. - Nu-i nevoie s te aperi i nici s te simi nefericit, Bel. El privete n subcontientul tu, la rmiele copilriei tale. Ar vedea cam acelai lucru, dac ar privi ntr-al meu. Ar vedea lucruri similare dac s-ar examina pe sine cu aceeai lips de delicatee cu care scruteaz minile noastre. Schwartz roi. Fr s-i schimbe tonul, fata i se adres apoi lui: - Schwartz, dac poi citi gndurile, cerceteaz-le pe ale mele. Spune-mi dac sunt o trdtoare. Privete n mintea tatlui meu. Vezi dac nu-i adevrat c ar fi putut foarte uor s evite aizeciul, acceptnd s colaboreze cu nebunii care vor distruge Galaxia. Ce-a ctigat trdnd?... i mai vezi dac vreunul din noi dorete s fac vreun ru Pmntului i locuitorilor si. Spui ca ai ptruns o clip n mintea lui Balkis. Nu tiu dac ai avut posibilitatea s-i scurmi toat drojdia. Cnd se va ntoarce ns, ct nu e nc prea trziu, cerne-i-o bine, stoarce-i toate gndurile. Descoper c-i nebun... i apoi mori! Schwartz tcea. Arvardan interveni nvalnic. - Foarte bine, Schwartz. studiaz acum mintea mea. Ptrunde ct vrei de adnc. M-am nscut pe Baronn, n Sectorul Sirius. Am crescut ntr o atmosfera de antiterrism, aa c e firesc ca n subcontientul meu s existe prejudeci. Privete n schimb la suprafa i spune-mi dac, dup ce m-am maturizat, nu am luptat mpotriva fanatismului din mine Nu din alii asta ar fi fost mai uor ci din mine, ct am putut de tare. Schwartz, dumneata nu ne cunoti istoria! Nu tii nimic despre miile i zecile de mii de ani de a lungul crora Omul s-a rspndit n toat Galaxia despre rzboaie i suferine. Nu tii de primele secole ale Imperiului, n care au alternat despotismul i haosul. Abia de dou sute de ani avem un guvern galactic reprezentativ. Graie lui, diversele planete i-au cptat autonomia li s-a ngduit s se autoguverneze i vocile lor au putut fi auzite n forul conductor comun. Niciodat Omenirea nu a fost att de departe de rzboaie i srcie; niciodat nu a fost economia Galaxiei att de judicios organizat; niciodat perspectivele de viitor nu au fost att de luminoase. Vrei ca toate astea s piar? S se ia totul de la capt? i cum? Sub forma unei teocraii despotice, pstrnd doar elementele nesntoase, de ur i suspiciune? Nemulumirea Pmntului e legitim i va fi soluionat ntr-o zi, dac Galaxia va dinui. Ceea ce vor ei s fac nu e o soluie. tii ce vor s fac? Dac Arvardan ar fi avut calitile dobndite ale lui Schwartz, ar fi detectat lupta ce se ddea n mintea acestuia. Intuitiv, simi ns c trebuia s fac o pauz.

Schwartz era micat. Toate lumile acelea aveau s dispar, s putrezeasc, s moar de-o boal ngrozitoare... Era el un pmntean, la urma urmelor? Doar un pmntean? In tineree prsise Europa, plecnd n America; se schimbase ceva prin asta, nu rmsese acelai om? i dac mai trziu oamenii prsiser un Pmnt bolnav, ndreptndu-se spre alte lumi de pe firmament, nu rmseser tot oameni? Nu era a sa toat Galaxia? Nu erau cu toii urmaii lui i-ai frailor si? Spuse cu greutate: - Bine, sunt de partea voastr. Cu ce v pot ajuta? - Ct de departe poi ajunge cu gndul? ntreb repede Arvardan, de parc s-ar fi temut ca nu cumva Schwartz s se rzgndeasc. - tiu i eu? Percep gndurile celor de afar. Ale temnicerilor, presupun. Cred c pot ajunge chiar pn n strad, dar cu ct se deprteaz, cu att sunt mai ceoase. - Firete. Dar Secretarul? Il poi identifica? - Nu tiu, mormi Schwartz. Urm o pauz... Minutele preau s se lungeasc la nesfrit. - Gndurile voastre mi stau n cale, se plnse Schwartz. Gndii-v la altceva. Cei trei se strduiser s-l asculte. O alt pauz. - Nu ... Nu pot... Nu pot... Deodat Arvardan exclam: - Galaxie mare, mi pot mica piciorul... Auu!... Uuf! Fiecare micare i provoca o durere cumplit. - Ct de tare poi vtma pe cineva, Schwartz? Mai mult dect mi-ai demonstrat mai nainte? - Am omort un om. - Adevrat? Cum ai fcut? - Nu tiu. Aa, pur i simplu. Este... este... Schwartz era aproape comic n neputina sa de a transpune incomunicabilul n cuvinte. - Te poi lupta cu mai muli odat? - N-am ncercat, dar nu cred. Nu pot citi gndurile a doi oameni n acelai timp. Pola i ntrerupse. - Nu-i poi cere s-l omoare pe Secretar, Bel. Nu rezolvi nimic. - De ce? - Cum ieim de aici? Chiar dac-l prindem pe Secretar singur i-l omorm, sunt sute care ne ateapt afar. Nu-i dai seama? - L-am prins, izbucni Schwartz deodat. - Pe cine? Strigtul pornise din trei piepturi deodat. Pn i Shekt se holba la el, cu ochii ieii din orbite. - Pe Secretar. Cred c e el. - Urmrete-l. In efortul su de persuasiune, Arvardan se rsuci i se rostogoli de pe banchet, cznd pe podea cu un zgomot nfundat. Ii ncord sub trup un picior pe jumtate paralizat, ncercnd zadarnic s se ridice. - Te-ai lovit? strig Pola. Luptndu-se s se ridice ntr-un cot, descoperi c articulaiile braului redeveniser mobile. - Nu, n-am nimic. Stoarce-l bine, Schwartz. Scoate tot ce poi de la el. Schwartz se concentr att de tare, nct simi c-l doare capul. Ii agita lianele minii orbete, stngaci ca un nou-nscut ce-i ntinde degetele nestrunite, pentru a prinde un obiect inaccesibil. Pn acum luase ce i se oferise, acum ns cuta... cuta... Cu mare efort reui s prind frnturi. - Victorie! E sigur de reuit... Ceva despre ghiulele spaiale. Le-a lansat... Nu, nu, Altceva.. Are de gnd s le lanseze. Shekt gemu. - E vorba de proiectilele cu cu dirijare automat care poart virusul. Sunt orientate spre diverse planete. - Dar unde sunt depozitate, Schwartz? insist Arvardan. Caut, omule, caut... - E o cldire... Nu vd prea bine... Cinci puncte... o stea... un nume; Sloo, poate... Shekt izbucni din nou: - Asta este. Pe toate stelele din Galaxie! asta este. Templul din Senloo. E nconjurat din toate prile de pungi radioactive. Nimeni nu poate ptrunde acolo n afara Stegarilor. Este la confluena a dou ruri, Schwartz? -Nu vd... Da... da... da...

- Cnd, Schwartz, cnd? Cnd le vor lansa? - Nu disting ziua, dar curnd... curnd. Numai asta i clocotete n cap... Va fi foarte curnd. Propriul su creier prea gata s plesneasc de att efort. Transpirat i nfierbntat, Arvardan reuise s se ridice i n mini i-n genunchi. Membrele tremurtoare erau gata s cedeze la loc. - Vine? - Da. E la u. Abia rostise Schwartz aceste cuvinte, cnd ua se i deschise. Camera rsun de vocea triumftoare a lui Balkis. Se adresa arheologului cu o ironie rece: - Domnule doctor Arvardan! N-ar fi mai bine s te-ntorci la locul dumitale? Arvardan i ridic privirea, contient de cruzimea batjocurii. Nu avea ns ce s-i rspund, aa c rmase tcut, ncet, ngdui membrelor sale dureroase s se destind, lsnduse pe podea. Rmase acolo, respirnd greu. Dac s-ar mai fi dezmorit puin, dac ar fi reuit, cu un ultim efort, s se ntind i s prind arma celuilalt... La brul de flexiplast strlucitor ce ncingea roba Secretarului, nu se mai legna ns un bici neuronic, ci un dezintegrator n toat legea, care putea spulbera un om n atomi ntr-o fraciune de secund. Secretarul i plimb privirea de la unul la altul cu o slbatic satisfacie. De fat prefera s nu in seam, dar altfel era o recolt frumoas: unul era pmnteanul trdtor, altul agentul imperial, i al treilea individul misterios pe care-l urmrise timp de dou luni. Mai erau i alii? Mai erau desigur Ennius i Imperiul. Le legase braele, n persoana acestor spioni i trdtori, dar mai rmnea undeva un creier activ, care avea poate s ntind alte brae. Secretarul se simea n largul su; i mpreunase minile, ignornd cu o dispreuitoare nepsare necesitatea de-a face uz de arm. Spuse linitit: - Trebuie s clarificm foarte bine lucrurile. Pmntul i Galaxia sunt n rzboi nedeclarat nc, dar totui rzboi. Suntei prizonierii notri i vei fi tratai cum o vor cere circumstanele. Sigur, pedeapsa tradiional pentru spioni i trdtori este moartea... - Numai n caz de rzboi legal, declarat, l ntrerupse Arvardan cu violen. - Rzboi legal? ntreb Secretarul cu un rnjet batjocoritor. Ce-nseamn rzboi legal? Pmntul a fost ntotdeauna n rzboi cu Galaxia, chiar dac nu am menionat acest lucru cu tot protocolul cuvenit. - Nu-l lua n seam, Bel, opti blnd Pola. Las-l s spun ce are de spus i gata. Arvardan i zmbi. Un zmbet straniu, spasmodic, cci numai cu un imens efort reui s se ridice pe picioarele tremurtoare i rmase aa, gfind. Balkis rse scurt. Pind fr grab, desfiin distana dintre sine i arheologul sirian. Cu acelai calm, i puse mna pe pieptul larg al celuilalt i l mpinse uor. Braele nu rspunser reflexului de aprare al lui Arvardan, iar muchii rigizi ai trupului nu-i puteau menine echilibrul dect la micri cu viteza melcului. Arheologul se prbui. Pola scoase o exclamaie de groaz. Flagelndu-i trupul ce i se mpotrivea, ea cobor ncet, foarte ncet, de pe banchet. Balkis o ls s se trasc spre Arvardan. - Iubitul tu... spuse el. Viteazul tu iubit extraterestru. Alearg la el, fetio! Ce mai atepi? Strnge-l n brae i uit la pieptul lui c se scald n sngele i n sudoarea unui milion de martiri pmnteni. Uite-l cum zace, viteazul de el, dobort de un simplu brnci al unui pmntean. Pola era acum n genunchi lng Arvardan, cutnd ngrozit s descopere snge sau oase fracturate. Arvardan deschise ncet ochii, iar buzele sale schiar un "nu-i nimic". - Numai un la poate poate lovi un om paralizat, strig Pola, i pe deasupra s se mai laude cu isprava sa. Crede-m, iubitule, puini pmnteni sunt ca el. - tiu, altminteri n-ai fi tu o pmnteanc. Secretarul se crispa. - Dup cum spuneam, v-ai pierdut cu toii dreptul de a tri, dar vieile voastre pot fi totui rscumprate. V intereseaz preul? - Din cte tiu, rspunse dispreuitoare Pola, numai pe dumneata te-ar interesa. - t, Pola! fcu Arvardan recptndu-i cu greu suflul. Ce propui? - Cum, exclam Balkis, eti gata s te vinzi? i cui, mie? Unui pmntean netrebnic? - Eti cel mai n msur s tii ce eti, replic Arvardan. Ct despre mine, nu m ofer s m vnd, ci s-o cumpr pe ea. - Refuz s fiu cumprat, spuse Pola. - Induiotor, scrni Secretarul. Se coboar la femeile noastre la btinaele noastre i pe deasupra mai face i pe cel ce se jertfete.

- Ce propui? ntreb din nou Arvardan. - Propunerea mea e urmtoarea. E clar c o parte din planurile noastre au fost deconspirate. Nu e greu s-mi nchipui cum a aflat doctorul Shekt. Cum a ajuns ns s afle Imperiul rmne o enigm. Am vrea s cunoatem mai exact ce tie Imperiul. Nu ceea ce tii dumneata, Arvardan, ci ce se tie n Imperiu n momentul de fa. - Sunt arheolog, nu spion, rspunse tios Arvardan. Nu am nici cea mai mic idee despre ce tie Imperiul, dar sper s tie ct mai mult. - Imi nchipui. Ei, poate te rzgndeti. Gndii-v cu toii. In tot acest timp, Schwartz nu spusese nimic; nici nu-i ridicase privirea. Secretarul atept, apoi zise cu o und abia simit de cruzime: - Atunci, am s v spun preul refuzului de-a colabora. Nu va fi vorba de o moarte simpl, pentru c tiu c toi suntei pregtii pentru aceast eventualitate neplcut. Doctorul Shekt i fiica sa, care, din nenorocire pentru ea, e implicat ntr-o msur capital, sunt ceteni ai Pmntului. Aa stnd lucrurile, cel mai nimerit este s-i supunem pe amndoi sinapsificrii. Inelegei, doctor Shekt? Ochii fizicianului priveau plini de groaz. - Da, vd c nelegi. Este posibil, bineneles, s se manipuleze astfel sinapsificatorul, nct s rezulte o leziune a esuturilor cerebrale care s v arunce ntr-o stare de-a dreptul dezgusttoare; dac nu i se d n gur, rabzi; dac nu eti splat, trieti n mizerie; poi fi nchis, ascuns, sau, dimpotriv, expus, ngrozind spectatorii. Ai putea servi drept lecie n marea zi ce va s vie... Ct despre dumneata, continu Secretarul ntorcndu-se spre Arvardan, i prietenul dumitale Schwartz, fiind ceteni imperiali, suntei numai buni pentru a servi de cobai la o experien interesant. Inc nu am testat virusul concentrat de noi pe javrele galactice. Am avea prilejul s ne verificm calculele. Numai o doz mic, tii, nct moartea s fie lent. Evoluia bolii spre inevitabilul sfrit ar putea fi prelungit pn la o sptmn, dac dilum suficient injecia. Va fi foarte dureros. Se opri, cercetndu-i cu privirea ochilor ngustai. - Asta v ateapt n schimbul ctorva cuvinte potrivite n momentul de fa. Ct tie Imperiul? Mai activeaz i ali spioni? Exist planuri de contraatac i care sunt acestea? - De unde tim, mormi Shekt, c nu ne vei omor oricum, dup ce vrei fi obinut ce-ai vrut de la noi? - Avei asigurarea mea c vei muri de-o moarte nfiortoare dac refuzai. Suntei silii s riscai. Ce zicei? - D-ne un rgaz. - Nu asta fac acum? De zece minute am intrat, i nc v mai ascult... Ei, ce-avei de spus? Cum, nimic? V dai seama c n-am s atept la nesfrit. Arvardan, vd c tot i mai ncordezi muchii. Gndeti probabil c te-ai putea repezi asupra mea mai nainte s-mi pot scoate dezintegraorul. i ce-ai realiza? Te ateapt sute afar, iar planurile mele vor continua i fr mine. Chiar i pedepsele voastre diversificate vor fi nfptuite fr mine. Sau tu, Schwartz. Ne-ai omort agentul. Tu l-ai omort, nu? Ii nchipui probabil c poi s m ucizi i pe mine? Schwartz l privi pe Balkis pentru prima dat. Spuse rece: - Pot, dar n-am s-o fac. - Drgu din partea ta. - Ctui de puin. E-o cruzime din partea mea. Singur ai spus c exist lucruri mai ngrozitoare dect simpla moarte. Arvardan l privi pe Schwartz cu o imens speran n ochii larg deschii. CAPITOLUL XVIII DUELUL! Mintea lui Schwartz era un vrtej. Intr-un mod paradoxal, febril, se simea totui n largul su. Cu un gnd se credea stpn pe situaie, n timp ce celelalte erau pline de ndoial. Fusese paralizat maj trziu dect ceilali. Chiar i Shekt se ridicase n capul oalelor, n timp ce el abia-i putea urni un bra. Scrutnd mintea viclean a Secretarului, de o infinit josnicie i rutate, i ncepu duelul: - La nceput am fost de partea dumitale, dei voiai s m omori. Credeam c-i neleg sentimentele i inteniile... Dar sufletele celor de-aici sunt relativ pure, n timp ce-al dumitale e de nedescris. Nici mcar nu lupi de dragul pmntenilor, ci pentru propria-i glorie. Nu citesc n mintea dumitale imaginea unui Pmnt liber, ci a unui Pmnt renrobit. Nu nlturarea puterii imperiale o doreti, ci nlocuirea ei printr-o dictatur personal.

- Asta citeti? Ei, bine, n-ai dect s citeti ce vrei. N-am nevoie la urma urmelor de informaiile dumitale, tii doar nu att de mult nct s-i suport obrznicia. Se pare c am devansat ora atacului. La asta, te ateptai? E uimitor ct de eficiente sunt constrngerile, chiar i asupra celor care jur c urgentarea e imposibil. tiai acest lucru, pretinsul meu cititor n gnduri? - Nu. Am cutat fr succes. Voi ncerca acum din nou. Dou zile... Mai puin, ia s vedem... mari... ase dimineaa... ora din Chica. In sfrit, acum dezintegratorul era n mna Secretarului. El naint cu pai mari, aplecndu-se asupra trupului vlguit al lui Schwartz. - De unde tii? Schwartz se ncorda. Mintea sa i ntindea tentaculele. Fizic, se putea vedea cum i contract muchii maxilarelor ncletate, cum i ncrunt sprncenele. Acestea erau ns cu totul nesemnificative simple accesorii involuntare ale adevratului efort din creierul su, care-l ncletase cu putere pe acela al adversarului. Pentru Arvardan scena nu avea nici un neles, din care cauz pierdu cteva secunde preioase; brusca tcere i imobilitate a Secretarului nu-i spuneau nimic. Schwartz murmur sufocat: - L-am prins... Luai-i arma. Nu pot s-l in mult... Cuvintele i se pierdur ntr-un bolborosit. Atunci Arvardan nelese. Impleticindu-se, reui s se ridice n patru labe. Apoi, cu un scrnet, se ridic n picioare, meninndu-i cu greu echilibrul. Pola ncerc i ea s fac acelai lucru, dar fr prea mare succes. Shekt se rostogoli de pe banchet, cznd n genunchi. Schwartz rmase la locul su, nemicat. Doar contraciile feei i mrturiseau efortul. Secretarul mpietrise de parc ar fi vzut capul Meduzei. Pe fruntea sa neted, fr un rid, se adunau ncet broboane de sudoare, dar pe chip nu i se citea nici o emoie. Numai mna dreapt, care inea dezintegratorul, ddea semne abia perceptibile de via. Dac te uitai atent, observai zvcnetul uor, contraciile ciudate ale degetelor, insuficiente pentru a apsa pe butonul de contact, dar care reveneau mereu. - ine-l bine, strig Arvardan cu o bucurie feroce, sprijinit pe sptarul unui scaun, ncercnd s-i recapete suflul. ine-l pn ajung la el. Abia-i ra picioarele. Inainta ca ntr-un comar, de parc ar fi umblat prin melas, de parc ar fi notat n catran, contractndu-i muchii flagelai, ncet... foarte ncet. Nu era contient de duelul teribil ce se desfura n faa ochilor si. Nici nu avea cum. Secretarul avea un singur el: o apsare de civa centimetri a degetului su mare ar fi fost suficient pentru nchiderea contactului i declanarea dezintegratorului. Nu trebuia dect s pun n micare un ligament pe jumtate contractat, s... s... Schwartz avea un singur el: s mpiedice micarea degetului fatal. In amalgamul senzaiilor celuilalt, i era greu s disting exact poriunea din creier ce coordona micarea degetului, aa c era silit s lupte pentru meninerea unei imobiliti totale... Secretarul se opunea frenetic forei ce-l paraliza. Mintea neexersat a lui Schwartz era confruntat cu o inteligen puternic i extrem de mobil. Secunde ntregi adversarul su rmnea ntr-o calm expectativ... pentru ca dintr-o dat s se concentreze cu un efort supraomenesc asupra unui muchi... Schwartz se simea ca i cum s-ar fi prins de-o mn ce se zbtea slbatic, aruncndu-l n toate prile, dar creia nu-i da drumul cu nici un pre. Nimic din toate acestea nu aprea la vedere. Doar ncletarea spasmodic a maxilarelor lui Schwartz, tremurul buzelor mucate pn la snge... i, din cnd n cnd, uoara micare a degetului Secretarului, ncordndu-se iar i iar. Arvardan se opri s se odihneasc. Nu voia, dar era silit. Degetul su abia atinsese tunica Secretarului, cnd simi c nu mai poate. Plmnii torturai nu mai reueau s pompeze oxigenul de care aveau nevoie membrele amorite. Ochii i se mpienjeniser de att efort, durerea i nceoase creierul. - Doar cteva clipe, Schwartz, gfi el. ine-l, ine-l... Incet, foarte ncet, Schwartz cltin din cap. - Nu pot... Nu pot... Intr-adevr, pentru Schwartz lumea luneca ntr-un haos nedifereniat. Lianele minii sale i pierdeau flexibilitatea. Degetul Secretarului aps din nou pe contact, cu ndrjire. Apsarea cretea treptat. Schwartz simea c-i ies ochii din orbite, c i se umfl vinele de pe frunte. Dar mai ales simea triumful nfricotor ce se nla n mintea adversarului... Arvardan se npusti nainte, dar trupul inert nu-l asculta, i se prbui cu minile ntinse, ncercnd s se prind de cellalt. Secretarul, prizonier al minii lui Schwartz, se prvli odat cu

el. Dezintegratorul i czu din mn, rostogolindu-se cu zgomot pe podea Aproape imediat mintea Secretarului se eliber din captivitate, n timp ce mintea lui Schwartz se nruia, devenind o adevrat jungl de senzaii. Balkis se lupta cu furie, intuit sub greutatea trupului eapn al lui Arvardan. Repezi cu brutalitate un genunchi n vintrele celuilalt, n timp ce pumnul ncletat i intea obrajii; ridic braul i lovi. Arvardan se rostogoli ntr-o vlmeal dureroas. Secretarul se ridic blbnindu-se, gfind i cu hainele n neornduial. Se opri ns din nou. In faa sa era Shekt, pe jumtate ridicat, n mna dreapt, susinut cu greu de stnga, inea dezintegratorul. Dei tremura n minile nesigure ale fizicianului, fatala arm era ndreptat spre Secretar. - Turm de nebuni, ip acesta sugrumat de furie, ce sperai s ctigai? Nu trebuie dect s ridic vocea... - Dar atunci, glsui slab Shekt, vei muri i tu. - Nu realizezi nimic ucigndu-m, spuse caustic Secretarul, i o tii prea bine. Nu vei salva Imperiul, pentru care ne trdezi acum, i nici mcar pe tine i pe complicii ti. D-mi arma i v las s plecai. Intinse mna, dar Shekt rse amar. - Nu sunt att de prost nct s te cred. - Poate c nu, n schimb eti pe jumtate paralizat. Spunnd acestea, Secretarul se arunc brusc n dreapta, mult mai repede dect putea braul vlguit al lui Shekt s ntoarc dezintegratorul. Pregtindu-i saltul decisiv, Balkis se concentra acum numai asupra armei, avnd grij s se fereasc din btaia ei. Schwartz se ncord nc o dat, mintea sa npustindu-se asupra celuilalt cu o ultim lovitur. Secretarul se poticni i se prvli, de parc l-ar fi lovit o mciuc n moalele capului. Arvardan reuise s se ridice n picioare. Avea obrazul tumefiat i pea chioptnd. - Poi s te miti, Schwartz? ntreb el. - Puin, sun obosit rspunsul. i Schwartz lunec de la locul su. - Mai vine cineva spre noi? - Nu simt nimic. Arvardan i plec privirea spre Pola, zmbind ntunecat, i ls mna pe prul ei castaniu, iar ea l privi cu ochi strlucitori. De mai multe ori n ultimele ore fusese convins c niciodat nu-i va mai atinge prul i nu-i va mai ntlni privirea. - Poate c nu-i totul pierdut, Pola. Dar fata cltin din cap nencreztoare. - Nu mai avem timp. Pn mari la ora ase... - Nu mai avem timp, spui? Bine, vom vedea. Arvardan se aplec asupra Secretarului i-i trase capul spre spate, fr menajamente. - Triete? Ii cut zadarnic pulsul cu vrfurile nc amorite ale degetelor, apoi i strecur mna sub roba verde, lipindu-i palma de pieptul lui. - Inima-i bate, totui... Dispui de puteri periculoase, Schwartz. De ce nu te-ai folosit de ele de la nceput? - Pentru c voiam s-l fac doar s rmn nemicat, explic Schwartz; pe chipul lui devastat se vedeau urmele calvarului prin care trecuse. Mi-am zis c dac reuesc s-l stpnesc, am putea iei mpingndu-l naintea noastr, folosindu-l ca paravan, ascunzandu-ne dup pulpana lui. Shekt exclam cu nsufleire: - Se poate. La nici jumtate de mil deprtare s afl garnizoana de la fortul Dibburn. Odat ajuni acolo, suntem n siguran i-l anunm pe Ennius. - Odat ajuni acolo! Trebuie s fie o sut de gardieni afar i alte cteva sute pe ntreaga distan... i ce-am putea face cu o rob verde, nensufleit? S-o purtm pe brae? S-o mpingem pe rotile? Arvardan rse forat. - Pe lng asta, vorbi Schwartz posomort, nici nu-l pot stpni. Ai vzut cum l-am scpat... - Pentru c nu erai obinuit, spuse Shekt cu convingere. Ascult, Schwartz, cam tiu ce se petrece n mintea dumitale. E ca o staie de recepie a cmpurilor electromagnetice ale creierului. Cred c poi i s transmii, nelegi? Schwartz prea stpnit de o chinuitoare nesiguran. - Incearc s nelegi, strui Shekt. Va trebui s te concentrezi asupra a ceea ce vrei s fac el... i n primul rnd i vom napoia dezintegratorul.

- Cum?!!... Strigtul de revolt pornise din trei piepturi odat. Shekt ridic tonul. - Numai el ne poate scoate de-aici. N-avem alt soluie. i cum oare vom strni mai puine bnuieli, dect lsndu-i arma? - Dar nu pot s-l stpnesc. V-am spus c nu pot. Schwartz ncepu s-i ndoaie braele, s le maseze, ncercnd s le redea sensibilitatea normal. - Nu m intereseaz ce spun teoriile dumitale, domnule doctor Shekt. Pentru c nu tii cum este. E ceva lunecos, chinuitor i ngrozitor de greu. - tiu, tiu, dar n-avem alt ans, ncearc acum, Schwartz. F-l s-i mite braul, de ndat ce e n stare s-o fac. Vocea lui Shekt suna rugtoare. Secretarul gemu, iar Schwartz simi cum se nfirip din nou contactul mintal. Fr un cuvnt, temtor aproape, l ls s capete puteri... apoi i vorbi. Era un mesaj fr cuvinte mesajul mut pe care-l transmii braului cnd vrei s-l miti, un mesaj de care nici tu nsui nu eti contient. i braul Secretarului, nu al lui Schwartz, se mic. Pmnteanul din trecut i ridic privirea cu un zmbet triumftor. Ceilali ns aveau ochi numai pentru Balkis omul ntins pe podea, al crui cap se nla, din ai crui ochi se risipea luciul ngheat i inexpresiv i al crui bra se ridica printr-o micare curioas, nefireasc, la un unghi de nouzeci de grade. Schwartz i ncepu activitatea. Secretarul se ridic eapn, gata s-i piard echilibrul. Apoi, cu micri ciudate, parc fr voie, ncepu s danseze. Fr ritm; fr graie. Pe cei trei, care-i urmreau trupul, i pe Schwartz, care-i urmrea i trupul i mintea, spectacolul i umplea de groaz, cci n acele clipe Secretarul aciona la comanda unui creier strin. Cu mult bgare de seam, Shekt se apropie de Secretarul-robot i, nu fr team, ntinse mna. In palma sa se afla dezintegratorul, cu mnerul nainte. - F-l s-l apuce, Schwartz, spuse Shekt. Mna lui Balkis se ridic i prinse stngaci arma. Un fulger lacom i se aprinse o clip n ochi, apoi se stinse. Incet, foarte ncet, dezintegratorul i relu locul la cingtoarea lui, iar mna czu n lturi. Schwartz slobozi un chiot ascuit. - Ct pe-aci s-l scap. Dar era alb la fat. - Ei, poi s-l stpneti? - Se zbate ca un diavol, dar nu-i aa de greu ca nainte. - Asta pentru c acum eti contient de ceea ce faci, l mbrbt Shekt, dei nu era prea convins de ceea ce spunea. Transmite, acum. Nu-ncerca s-l ii! Inchipuie-i c eti chiar dumneata. Arvardan interveni: - Poi s-l faci s vorbeasc? Dup o pauz, Secretarul scoase un fel de mrit suprtor, nc o pauz; apoi din nou un mrit. - Asta-i tot, gfi Schwartz. - Dar de ce nu se poate? ntreb Pola contrariat. Shekt ridic din umeri. - Aici e vorba de nite muchi foarte delicai i complicai. Nu-i ca atunci cnd comanzi muchilor lungi ai membrelor. Nu-i nimic, Schwartz. Poate trecem i aa. Dac cei ce participau la ciudata odisee ar fi ncercat mai trziu s rememoreze urmtoarele dou ore, versiunile lor nu ar fi semnat ctui de puin. Doctorul Shekt, de exemplu, cptase o nefireasc rigiditate, toate temerile sale topindu-se ntr-o urmrire cu sufletul la gur a luptei interioare a lui Schwartz, n care nu avea cum interveni. Privirea sa cuta cu insisten faa rotund ce se ncrunta i se crispa, muncit de efort. Pe ceilali, abia-i mai vedea. La ieire, paznicii salutar ncremenii mantia verde, simbol al puterii oficiale. Secretarul le ntoarse un salut plat, stngaci, i urmar drumul nestingherii. Abia cnd ieir din Casa de Corecie, Arvardan nelese ntreaga nebunie a aventurii lor. Pe de-o parte, imensul, inimaginabilul pericol ce amenina Galaxia, pe de alta, firul subire al ansei ce-i purta peste abis. Chiar i atunci, chiar i atunci, Arvardan simea cum se cufund n

ochii Polei. Poate s fi fost de vin nostalgia dup viaa ce-i era smuls, poate groaza de a vedea cum se nruie tot ce-l nconjura, sau eterna frustrare a fericirii pe care tocmai o gustase, dar oricare ar fi fost cauza, nici o femeie nu-i pruse vreodat att de vrednic de-a fi dorit. Mai trziu, de ea aveau s se lege toate amintirile sale. Numai de ea... Asupra Polei se revrsa strlucirea soarelui de diminea, nct chipul aplecat al lui Arvardan i aprea ca prin cea. Ii zmbea, contient doar de braul puternic, vnjos, de care se sprijinea uor. Asta avea s-i aminteasc mai trziu: fermitatea unor muchi acoperii de o estur scnteietoare, a crei moliciune rcoroas i nfiora pielea... Schwartz, transpirat tot, trecea prin chinuri cumplite. Aleea pentru maini, ce pornea curbndu-se de la poarta lateral pe care ieiser, se vedea aproape pustie. Era un noroc pentru care se simea profund recunosctor. Numai el tia cu adevrat ce ar fi nsemnat eecul. El singur putea citi n mintea adversarului tot infernul umilinei, tot clocotul de ur, cumplitele lui planuri de rzbunare, i scotocea mintea, pentru a descoperi informaiile de care avea nevoie poziia mainii oficiale, drumul pe care trebuia s mearg... n felul acesta simea i veninul necrutor ce s-ar fi revrsat asupra lor, dac l-ar fi scpat de sub control chiar i numai o zecime de secund. Iueala fulgertoare a minii n care era silit s rtceasc avea s rmn pentru totdeauna secretul su. Amintirii i se adugar ulterior orele cenuii ale altei diminei inocente, cnd iari condusese paii unui nebun pe aleile pline de primejdii ale unei fortree dumane. Cnd ajunser la locul unde era parcat maina Secretarului, Schwartz i cut gfind cuvintele. Nu ndrznea s se destind suficient pentru a pronuna propoziii ntregi. Vorbea sacadat, aruncnd sintagme disparate: - Nu pot... conduce maina... nu-l pot face... s conduc... complicat... nu pot. Shekt l liniti cu un sunet ciudat. Nu ndrznea s-l ating, nu ndrznea s-i vorbeasc n mod normal, nu ndrznea s-i distrag atenia nici pentru o secund. opti: - F-l doar s urce pe bancheta din spate, Schwartz. Conduc eu. M pricep. De-acum nainte va trebui doar s-l ii nemicat, iar eu am s-i iau dezintegratorul. Maina de teren a Secretarului era de un tip special. Fiind deosebit, atrgea atenia. Farul verde se nvrtea spre stnga i spre dreapta, iar lumina plea i se aprindea cu sclipiri de smarald. Oamenii se opreau s priveasc. Mainile care veneau din sens invers se ddeau la o parte cu o grab respectuoas. Dac maina n-ar fi ieit att n eviden, trectorii ar fi avut timp s observe n spate chipul palid, imobil, al Secretarului, s-ar fi mirat poate, ar fi bnuit primejdia... Aa, ns, maina se bucura de toat atenia, iar timpul trecea... La porile de crom strlucitor ce se nlau asemenea tuturor construciilor imperiale cu o semea verticalitate, n covritor contrast cu arhitectura greoaie i mohort a Pmntului, fur oprii. Un soldat le bar drumul cu arma sa de o incalculabil for. Arvardan scoase capul pe geam. - Soldat, sunt cetean al Imperiului. Vreau s vorbesc cu comandantul. - Trebuie s-mi prezentai actele, domnule. - Mi-au fost luate. Sunt Bel Arvadran de pe Baronn, Sirius. Trebuie s ajung ct mai repede la Guvernator. Soldatul duse mna la gur i vorbi pe un ton sczut n transmitor. Atept rspunsul i apoi cobor arma, dndu-se la o parte. Poarta se deschise ncet. CAPITOLUL XIX FRONTIERA MORII SE APROPIE In orele ce au urmat se produse o mare agitaie, att n interiorul fortului Dibburn, ct i n afara lui. In Chica, poate, ntr-o msur i mai mare. Era amiaz cnd Inaltul Ministru, aflat la Washenn, l cut prin comuni-und pe Secretarul su, iar acesta nu putu fi gsit nicieri. Inaltul Ministru era nemulumit, conducerea Casei de Corecie se neliniti. Se ntreprinser de ndat cercetri i gardienii de la ua siii de edine rspunser c Secretarul plecase mpreun cu prizonierii la ora zece i jumtate dimineaa... nu, nu lsase nici un fel de instruciuni... nu tiau ncotro plecase... bineneles, nu-i putuser permite s ntrebe. Nici ali temniceri nu tiau mai mult. Nelinitea ncepu s creasc, devenind apstoare. La ora dou dup-amiaz sosi prima tire cum c maina ar fi fost zrit n dimineaa aceea... nimeni nu vzuse dac Secretarul era nuntru... unii credeau c era la volan, dar era o simpl presupunere, se prea c...

La dou i jumtate, se afirm cu precizie c maina intrase n fortul Dibburn. In jurul orei trei, se hotr n fine s se ia legtura cu comandantul fortului. Le rspunse un locotenent. Le spuse c pentru moment nu li se puteau da nici un fel de informaii. Cu toate acestea, ofierii Maiestii Sale Imperiale cereau deocamdat s se pstreze ordinea. Se mai cerea s nu se difuzeze, pn la noi dispoziiuni, tirea dispariiei unui membru al Societii Stegarilor. Fusese suficient pentru a se obine exact contrariul dorinelor imperiale. Conspiratorii nu pot sta cu minile n sn cnd unul din conductorii lor e n minile dumanului cu patruzeci i opt de ore naintea declanrii operaiunii. Nu putea fi vorba dect de descoperirea planurilor sau trdare; amndou alternativele nu nsemnau dect un singur lucru: moartea. Aa nct vestea se rspndi... Iar populaia din Chica se puse n micare... Oratori de profesie aprur la coluri de strad. Uile arsenalelor secrete fur forate i pmntenii se narmar. Spre fort porni o mulime dezordonat. La ora ase dup-amiaza, un nou mesaj fu transmis comandantului, de data asta printr-un trimis special. i la fort evenimentele se precipitau, ntr-un fel mai moderat, totui. Ele debutar dramatic atunci cnd tnrul ofier ce se apropie de maina condus de Shekt ntinse mna, solicitnd dezintegratorul Secretarului: - Rmne la mine, spuse ofierul sec. - D-i-l, Schwartz, spuse Shekt. Mna Secretarului ridic dezintegratorul i-l ntinse; ofierul l lu, iar Schwartz, cu un suspin adnc, se relax, dnd drumul minii Secretarului. Arvardan era pregtit. Cnd Secretarul sri ca un arc de oel eliberat de sub presiune, arheologul se repezi asupra lui, izbindu-l cu toat fora pumnilor. Ofierii rcnir nite comenzi i soldaii se npustir. Mini puternice l prinser pe Arvardan de gulerul cmii, trgndu-l cu brutalitate la o parte. Secretarul zcea n scaunul su, fr vlag. Din colul gurii i se prelingea un fir negru de snge. Obrazul contuzionat al lui Arvardan sngera i el. Ii netezi prul cu o mn tremurtoare. Apoi, artnd cu degetul spre Secretar, spuse pe un ton ferm: - Acuz acest om de conspiraie mpotriva Guvernului Imperial. Cer s vorbesc de urgen cu comandantul. - Vom vedea ce putem face, domnule, rspunse ofierul politicos. Acum v-a ruga s m urmai cu toii. Trecur ore ntregi fr s intervin nimic nou. Erau singuri ntr-o ncpere destul de curat. Pentru prima oar, dup dousprezece ore, li se ddu s mnnce, i, n ciuda mprejurrilor, mncar cu poft. Se bucurar i de nc un apanaj al civilizaiei, care era baia. Totui, camera era pzit i cum preioasele ore se scurgeau n gol, Arvardan i iei n cele din urm din fire. - Dar n-am fcut dect s schimbm nchisoarea, strig el. Activitile insignifiante, de rutin, ale unei tabere militare, se desfurau n jurul lor n continuare, ignorndu-i cu desvrire. Arvardan i ndrept privirea spre Schwartz, care dormea. Shekt ns cltin din cap. - Nu putem s mai facem nimic, spuse el. Este peste puterile unui om. Srmanul de el e sfrit. Las-l s doarm. - Dar mai sunt doar treizeci i nou de ore. - tiu... ns trebuie s-ateptm. In camer rsun o voce batjocoritoare. - Care din voi se pretinde cetean al Imperiului? Arvardan se npusti nainte. - Eu sunt. Eu... Vocea i se frnse ns n momentul n care l recunoscu pe cel ce vorbise. Acesta zmbi strmb. Braul stng, ceva mai eapn, amintea de ultima lor ntlnire. Arvardan auzi n spate vocea slab a Polei. - Bel, e ofierul... cel de la magazinul universal... - Cel cruia i-a fracturat braul, complet sec ofierul n cauz. Sunt locotenetul Claudy, i dumneata eti ntr-adevr cel de-atunci. Zici c reprezini lumea sirian? i totui te-nsoeti cu tia... Galaxie! pn unde se poate cobor un om! i vd c tot mai ai fata cu tine. Fcu o pauz, apoi spuse rar, apsnd cuvintele: O btina! Arvardan se zburli, dar i nbui pornirea. Nu putea... nu nc... Se strdui s adopte un ton umil: - Pot s vorbesc cu colonelul, domnule locotenent? - Colonelul e la datorie acum.

- Vrei s spui c lipsete din ora? - N-am spus asta. Putem s-l ntiinm dac problema este suficient de important. - Este... Pot vorbi cu ofierul de servici? - Deocamdat eu sunt ofierul de servici. - Atunci, cheam colonelul. Locotenentul cltin ncet din cap. - Nu pot face asta fr s m fi convins n prealabil de gravitatea situaiei. Arvardan tremura de nerbdare. - Pe Galaxie, nu-mi mai cuta nod n papur! E o chestiune de via i de moarte. - Adevrat? Locotenentul Claudy i flutur bastonaul cu un aer de afectat cochetrie. - Ai putea s-mi cereti o audien. - Bine... Ei, atept. - Am spus s-mi cereti o audien. - Putei s-mi acordai o audien, domnule locotenent? Pe chipul locotenentului nu se vzu ns nici o schimbare. - Am spus s cereti n faa fetei. Cu umilin. Arvardan nghii n sec i se ddu napoi. Pola l prinse de mnec. - Te rog, Bel. Nu trebuie s-l superi. Arheologul mormi rguit: - Bel Arvardan din Sirius cerete cu umilin o audien la ofierul de servici. Locotenentul Claudy rspunse: - Depinde. Fcu un pas spre Arvardan i palma i se abtu cu repeziciune i cruzime asupra bandajului ce acoperea obrazul rnit al arheologului. Arvardan i nbui un strigt. - Odat ai ripostat. N-o faci i-acum? Arvardan nu spuse nimic. - Audiena se acord, spuse locotenentul. Patru soldai l nconjurar pe Arvardan. Locotenentul Claudy o porni nainte. Shekt i Pola rmseser singuri cu Schwartz, care continua s doarm. - Nu-l mai aud. Tu-l auzi? ntreb Shekt. Pola cltin din cap. - Nici eu nu-l mai aud de-o vreme. Tat, crezi c-i va face vreun ru lui Bel? - Cum ar putea? rspunse blnd btrnul. Uii c nu-i cu adevrat unul de-ai notri. Este cetean al Imperiului. Nu poate fi molestat cu una cu dou. Il iubeti, nu-i aa? - O, nespus de mult, tat. E o prostie, tiu. - Bineneles, i Shekt zmbi cu amrciune. E un om cinstit. Nu neg acest lucru. Dar ce poate face? S triasc aici, n lumea asta? S ia cu el o pmnteanc? S-o prezinte prietenilor lui? Familiei? Pola plngea. - tiu. Dar poate nici nu se va mai pune problema. Shekt sri n picioare, de parc ultimele cuvinte l-ar fi trezit la realitate. - Nu-l aud, spuse el. Se referea la Secretar. Balkis fusese dus ntr-o camer alturat, de unde i putuser auzi foarte clar paii sumbri, de leu nchis n cuc. Acum ns nu se mai auzea nimic... Nu avea mare importan, dar ntr-un fel Secretarul devenise ntruchiparea simbolic a cumplitei fore distrugtoare ce urma s se abat asupra giganticei reele de stele locuite. Il zgli uor pe Schwartz. - Trezete-te! Schwartz tresri. - Ce s-a-ntmplat? ntreb el. Nu se simea nici pe departe odihnit. Oboseala l copleise, mpienjenindu-i vederea. - Unde e Balkis? ntreb repede Shekt. - A... a, da. Schwartz se holb n jur, dar i aminti c nu cu ochii vedea el cel mai bine. Ii extinse tentaculele minii, care ncepur s adulmece cu nfrigurare mintea pe care-o cunotea att de bine. O descoperi i o evit cu grij; cufundarea n adncurile ei nu fusese de natur s-i ncurajeze gustul pentru hidoenia ei morbid. - Este la alt etaj, murmur Schwartz. Vorbete cu cineva.

- Cu cine? - O minte necunoscut mie. Ateptai... s ascult. Poate Secretarul va... Da, da, i spune "domnule colonel". Shekt i Pola se uitar repede unul la altul. - Nu poate fi vorba de trdare, nu-i aa? opti Pola. Vreau s spun c un ofier al Imperiului nu ar complota cu un pmntean mpotriva Impratului, nu-i aa? - Nu tiu, rspunse Shekt dezndjduit. Sunt gata s cred orice. Locotenentul Claudy zmbea. Sttea la birou, cu un dezintegrator la ndemn i cu patru soldai la spate. Vorbea deci cu autoritatea pe care i-o d o asemenea poziie. - Detest pmntenii, spunea el. I-am detestat dintotdeauna. Sunt drojdia Galaxiei. Sunt bolnavi, superstiioi i lenei. Proti i degenerai. Dar, pe Stele, cei mai muli i cunosc lungul nasului. Intr-un fel, i neleg. Aa s-au nscut, n-au ce face. Singur, dac a fi eu Imprat, nu lea tolera ceea ce le nghite Impratul nostru m refer la blestematele lor datini. Dar nu-i nimic, ntr-o zi vom nva... Arvardan nu se mai putu stpni: - Dar n-am venit aici ca s-ascult... - Ba ai s-asculi, pentru c n-am terminat. Tocmai voiam s spun c ceea ce nu pot nelege e pe se petrece n mintea unui iubitor de pmnteni. Cnd un om un om adevrat, s zicem se coboar ntr-att nct s se blceasc n societatea lor i s umble dup femeile lor, ei bine, nu pot avea nici un dram de respect pentru el. E mai ru dect ei... - Atunci blestemat fie-i mintea neroad! strig furios Arvardan. tii c se pune la cale un complot contra Galaxiei? Ai mcar cea mai vag idee de pericolul ce ne pate? Fiecare minut de trgnare din partea dumitale pericliteaz viaa cvadrilioanelor de locuitori ai Galaxiei... - Oh, tiu i eu, doctore Arvardan? Eti doctor, nu? Trebuie s-i respect titlurile. Vezi dumneata, am i eu teoria mea. Te-ai dat cu ei. Te-oi fi nscut pe Sirius, nu zic, dar n piept ai o inim neagr de pmntean i de fapt te foloseti de cetenia galactic pentru a le susine cauza. Le-ai rpit pe acest demnitar al lor, acest Stegar (un lucru bun n sine, nu mi-ar fi displcut s-i fi sucit beregata), dar pmntenii l i caut. Au trimis un mesager la fort. - Au i trimis? Iar noi stm aici i discutm? Trebuie s-l vd pe colonel, chiar de-ar fi s... - Te-atepi la rzmeri, deci, la incidente? Poate chiar le-ai pus singur la cale, ca prim etap a unei revolte organizate, hm? - Eti nebun? De ce-a face-o? - Atunci, n-ai avea nimic mpotriv s dm drumul Stegarului? - Nu putei face una ca asta! Arvardan sri n picioare, prnd o clip c vrea s se arunce asupra locotenentului. Acesta apuc dezintegratorul. - Nu? Ascult, domnule Arvardan. Ii pltesc cu vrf i ndesat. Mai nti te-am plmuit i te-am fcut s mi te trti nainte de fa cu amicii dumitale pmnteni. Te-am silit apoi s stai aici i s asculi fr s crcneti, n timp ce-i spuneam de la obraz c eti o lepdtur. Iar acum nu-mi doresc nimic mai mult dect un pretext pentru a-i zdrobi braul, ca rsplat pentru ce mi-ai fcut mie. ncearc aadar s faci o singur micare. Arvardan nghe. Locotenentul Claudy rse i puse dezintegratorul deoparte. - Ce pcat c trebuie s te pstrez ntreg pentru ntlnirea cu colonelul. Te va primi la ora cinci i un sfert. - tiai asta... ai tiut-o tot timpul. Indignarea i ardea gtlejul ca o flacr. - Bineneles. - Domnule locotenent Claudy, dac timpul pe care l-am pierdut va nsemna c partida e pierdut, atunci nici unuia din noi nu-i va rmne mult timp de trit, zise Arvardan cu un ton ngheat care fcea s te treac fiorii. Dumneata ns vei muri primul, deoarece mi voi petrece ultimele clipe strivindu-i mutra i zdrobindu-i creierii. - Te voi atepta, iubitorule de pmnteni. Oricnd vei dori! Comandantul fortului Dibburn mbtrnise n serviciul Impratului. In anii de pace deplin din ultimele generaii, un ofier nu prea mai avea prilejul s se acopere de glorie, i colonelul, la fel cu alii, n-o ctigase n nici un fel. De-a lungul ncetei sale ascensiuni, de la simplu cadet, colonelul servise mai prin toate colurile Galaxiei, aa nct pn i o garnizoan n lumea nevrozat a Pmntului nu nsemna pentru el dect o corvoad ca oricare alta. Nu-i dorea dect

rutina panic a vieii obinuite. Nu cerea nimic n plus i, pentru a i-o pstra, era gata la o adic i s cear scuze unei pmntence. La intrarea lui Arvardan, colonelul avea o min obosit. Gulerul de la cma i era desfcut, iar tunica, purtnd insigna de un galben strlucitor a Imperiului, cu "Nava Cosmic i Soarele", atrna neglijent pe sptarul scaunului. Ii trosnea absent degetele de la mna dreapt, n timp ce-l fixa pe Arvardan plin de gravitate. - O poveste foarte ncurcat, spuse el, foarte ncurcat. Mi-amintesc de dumneata, tinere. Eti Bel Arvardan de pe Baronn, eroul principal al unui alt moment destul de penibil. N-ai putea s nu-i mai creezi mereu necazuri? - Nu numai eu am necazuri acum, domnule colonel, ci ntreaga Galaxie. - Da, am auzit, spuse oarecum nerbdtor colonelul. Sau cel puin aa pretinzi dumneata. Aud c i-ai pierdut actele. - Mi-au fost luate, dar sunt cunoscut la Everest. Guvernatorul nsui m poate indentifica i sper din tot sufletul c va avea prilejul s-o fac pn la cderea nopii. - Vom vedea. Colonelul i ncrucia braele, legnndu-se n scaun. - S auzim versiunea dumitale. - Am aflat de existena unui complot foarte periculos, pus la cale de un grup restrns de pmnteni care vor s rstoarne Guvernul Imperial. Daca autoritile n drept nu sunt ntiinate de ndat, este foarte posibil ca ei s reueasc, nimicind att Guvernul ct i o mare parte a Imperiului nsui. - Mergi prea departe, tinere, cu asemenea afirmaii pripite i exagerate. C pmntenii ar putea s ite tulburri suprtoare, s asedieze fortul, s produc pagube nsemnate sunt gata s admit, dar nici o clip nu i-a crede capabili s goneasc forele imperiale de pe planet, cu att mai puin s nimiceasc Guvernul Imperial. S aud totui amnuntele acestui... ... complot. - Situaia fiind att de grav, consider c amnuntele trebuiesc prezentate Guvernatorului nsui. V rog, de aceea, s m punei n legtur cu el, i nc de urgen. - Hm!... S nu ne pripim. Ii dai seama c omul pe care l-ai rpit este Secretarul Inaltului Ministru de pe Pmnt, unul din Stegarii lor cei mai de vaz? - Imi dau perfect de bine seama! - i totui, susii c el este un pion de prim importan n complotul de care vorbeti. - Chiar aa. - Ce dovezi ai? - V rog s m nelegei c nu pot discuta acest lucru dect cu Guvernatorul. Colonelul se ncrunt, examinndu-i unghiile. - Imi pui la ndoial competena? - Ctui de puin, domnule colonel. Dar numai Guvernatorul are autoritatea de a trece la aciunea decisiv necesar n acest caz. - Ce aciune? - Trebuie distrus din temelii o anumit cldire de pe Pmnt, n mai puin de treizeci de ore, dac vrem s salvm vieile majoritii, sau poate ale ntregii populaii a Imperiului. - Ce cldire? ntreb colonelul pe un ton plictisit. Arvardan i iei din fire. - V rog s-mi dai legtura cu Guvernatorul, se rsti el. Se aternu o tcere apstoare. - Ii dai seama, vorbi nepat colonelul, c rpind un pmntean te-ai fcut pasibil de a fi judecat i pedepsit de autoritile terestre? In mod obinuit, guvernul i apr cetenii din principiu i struie n favoarea unui tribunal galactic. Cum ns pe Pmnt situaia e mai delicat, am primit instruciuni ferme s nu risc o ciocnire ce ar putea fi evitat. De aceea, dac nu-mi dai rspunsuri complete, voi fi silit s te dau pe mna poliiei locale, mpreun cu tovarii dumitale. - Dar asta ar nsemna condamnarea la moarte! Inclusiv pentru dumneata!... Domnule colonel, sunt cetean al imperiului i cer o audien la Guver... Fu ntrerupt de soneria de pe biroul colonelului. Acesta se ntoarse spre aparat, nchiznd un contact. - Da? - Domnule colonel, se auzi clar o voce, un grup de indigeni a nconjurat fortul. Se pare c sunt narmai. - A avut loc vreun incident? - Nu, domnule colonel.

Pe chipul colonelului nu se citea nici urm de emoie. Cel puin n aceast privin i cunotea meseria. - Artileria i aviaia s fie gata de lupt, comand el. Toat lumea la posturi. Nu deschidei focul dect dac suntem atacai, neles? - Da, domnule colonel. Un pmntean cu steag alb cere s fie primit. - Adu-l aici. Adu-l din nou i pe Secretarul Inaltului Ministru. Colonelul i arunc lui Arvardan o privire crunt. - Cred c-i dai seama de grozvia pe care ai provocat-o. - Cer s fiu prezent la ntrevedere, strig Arvardan orbit de furie, i mai cer s-mi spunei pentru care motiv m-ai lsat s mucegiesc ore ntregi sub paz, n timp ce stteai de vorb cu un trdtor indigen. Sunt informat c l-ai audiat naintea mea. - Vrei s-mi aduci vreo nvinuire, domnule? ntreb colonelul ridicnd tonul. In acest caz, fii mai explicit, te rog. - Nu aduc nici o nvinuire. Dar vreau s spun c vei da socoteal mai trziu de purtarea dumneavoastr i c vei fi cunoscut n viitor, dac vei mai avea un viitor, drept cel care prin ncpnarea sa i-a dus poporul la pieire. - Te rog s taci! Nu dumitale o s-i dau socoteal, n orice caz. Voi proceda aa cum cred eu de cuvjin. Ne-am neles? CAPITOLUL XX LA FRONTIERA MORII Secretarul pi pragul uii deschise de un soldat. Pe buzele umflate i flutur un zmbet ngheat. Se nclin n direcia colonelului, prnd s nu observe prezena lui Arvardan. - Domnule Balkis, i se adres pmnteanului colonelul, am comunicat Inaltului Ministru detaliile privind prezena dumneavoastr aici i cauzele ei. Deteniunea dumneavoastr este, desigur, cu totul... ... neobinuit i dorina mea este s v eliberez ct mai repede cu putin. Cu toate acestea, am aici un domn care, dup cum probabil tii, a enunat mpotriva dumneavoastr o acuzaie foarte grav. Aceasta fiind situaia, trebuie s verificm... - Ineleg, domnule colonel, rspunse calm Secretarul, dar, dup cum v-am mai explicat, respectiva persoan este pe Pmnt de numai, cred, dou luni sau aa ceva, nct nu poate avea nici un fel de cunotine despre politica noastr intern. Orice acuzaie din partea sa e deci lipsit de o baz real... - Sunt arheolog, protest Arvardan furios, i nc unul care n ultimul timp s-a specializat n studiul Pmntului i al obiceiurilor sale. Nu se poate susine c n-a avea cunotin de politica lui. i, oricum, nu sunt singurul autor al acestei acuzaii. In tot cursul acestei convorbiri, Secretarul nu-i acord lui Arvardan nici o singur privire. Se adresa numai colonelului. - E implicat i un savant de-al nostru, spuse el, unul care, apropiindu-i-se termenul celor aizeci de ani, sufer de mania persecuiei. Lor li se adaug o a treia persoan, despre care nu se tie cine e i de unde vine, doar c a f ost tratat pentru debilitate mintal. Toi trei la un loc nu pot emite o acuzaie ct de ct respectabil. Arvardan sri n picioare. - Cer s fiu ascultat... - Stai jos, spuse rece colonelul. Ai refuzat s discui cu mine. Menine-i refuzul. S intre solul cu steagul alb. Era tot un membru al Societii Stegarilor. La vederea Secretarului, nici mcar nu clipi. Colonelul se ridic, ntrebnd: - Eti mesagerul celor de-afar? - Da, domnule. - Presupun c dorina acestei adunri turbulente i ilegale este eliberarea compatriotului dumneavoastr, nu? - Intocmai. S fie imediat eliberat. - Aa! Totui, n interesul legii i al ordinii i din respect pentru reprezentanii Maiestii Sale Imperiale pe aceast planet, nu putem n nici un caz discuta aceast chestiune ct timp suntem asediai de oameni narmai. Spune-le alor dumitale s se risipeasc. Secretarul interveni plin de bunvoin. - Domnul colonel are dreptate, frate Cori. Te rog s liniteti spiritele. Sunt n perfect siguran aici i nu exist nici un pericol pentru nimeni, nelegi? Pentru nimeni, i dau cuvntul meu de Stegar.

- Prea bine, frate. M bucur c eti n siguran. i solul fu condus afar din camer. Colonelul conchise lapidar. - De ndat ce se va normaliza situaia n ora, vom avea grij s prsii n siguran acest fort. V mulumesc pentru cooperarea dumneavoastr la rezolvarea acestui incident. Arvardan era din nou n picioare. - Nu sunt de acord. Vrei s dai drumul acestui virtual asasin al rasei umane, iar mie mi refuzai o ntrevedere cu Guvernatorul, cnd asta ine de drepturile mele elementare de cetean galactic. i, n culmea indignrii, continu: Avei mai mult consideraie pentru un cine de pmntean dect pentru mine? Strigtul dezarticulat de furie al lui Arvardan fu acoperit de vocea Secretarului. - Domnule colonel, rmn cu plcere pn cnd cazul meu va putea fi audiat de ctre Guvernator, dac asta-i dorina acestui om. Acuzaia de trdare e foarte grav i chiar i o simpl bnuial orict de nentemeiat este suficient pentru a-mi distruge reputaia i utilitatea n slujba poporului meu. V-a fi ntr-adevr recunosctor dac mi-ai da prilejul s dovedesc domnului Guvernator c nimeni nu e mai devotat Imperiului dect mine. - V admir sentimentele, domnule, spuse ceremonios colonelul, i recunosc deschis c n locul dumneavoastr a fi avut o alt atitudine. Facei cinste rasei dumneavoastr. Voi ncerca s iau legtura cu Guvernul. Pn cnd ajunse napoi n celul, Arvardan nu mai scoase un cuvnt. Ajuns n celul, evit privirile celorlali. Mult timp rmase tcut, rozndu-i un deget. - Ei? ntreb Shekt n cele din urm. - Ct pe-aci s stric totul, spuse Arvardan, cltinnd mhnit din cap. - Dar ce-ai fcut? - Mi-am pierdut cumptul; l-am jignit pe colonel; n-am obinut nimic... Nu sunt deloc diplomat, Shekt. Simi imediat o nevoie sfietoare de a se justifica. - Ce puteam face? strig el. Balkis vorbise nainte cu colonelul, aa c nu mai puteam avea ncredere n el. Dac i se oferise viaa? Dac fcea i el parte din complot? tiu c-i un gnd nebunesc, dar nu puteam risca. Totul mi se prea suspect. Doream s vorbesc cu Ennius nsui. Fizicianul se ridic, nnodndu-i la spate minile uscive. - i pn la urm vine Ennius? - Cred c da. Dar numai la rugmintea lui Balkis. Nu mai neleg nimic. - La rugmintea lui Balkis? Inseamn c Schwartz are dreptate. - Da? Ce spune Schwartz? Pmnteanul rotofei sttea pe marginea patului. Cnd privirile celor doi se ndreptar spre el, ridic din umeri, deprtndu-i minile cu un gest de neputin. - Am surprins gndurile Secretarului mai adineauri, cnd a trecut prin faa uii noastre. A avut o discuie toarte lung cu ofierul despre care vorbeti. - tiu. - In gndurile ofierului nu e ns nici umbr de trdare. - Inseamn c m-am nelat, spuse cu amrciune arheologul. O s fie vai i-amar cnd va veni Ennius. Dar Balkis? - In mintea lui nu-i nici pic de teama sau ngrijorare, ci numai ur. i, n primul rnd, e ur mpotriva noastr; pentru c l-am prins, pentru c l-am trt aici. L-am jignit cumplit n orgoliul su, i are de gnd s ne-o plteasc. I-am prins din zbor frnturi de vise. El, singur, continundu-i planul de lupt mpotriva ntregii Galaxii, chiar i n condiiile n care noi l nfruntm cu toate informaiile pe care le deinem. Ne ofer avantaje, chiar atuuri, ca n final s ne zdrobeasc i s triumfe asupra noastr. - Vrei s spui c e gata s-i rite planurile, visurile de-a deveni stpnul Imperiului, de dragul unei rzbunri meschine? E o nebunie ce spui. - tiu, spuse netulburat Schwartz. Este nebun. - i sper s reueasc? - Intocmai. - Atunci, trebuie s ne ajui, Schwartz. Avem nevoie de creierul dumitale. Ascult-m... Shekt ns l ntrerupse, cltinnd din cap dezaprobator. - Nu, Arvardan, nu se poate. L-am trezit pe Schwartz dup ce ai plecat i am discutat cu el. Este clar c nu poate dispune oricum de puterile lui mintale, pe care mi le-a descris destul de vag. El poate s imobilizeze un om, s-l paralizeze, sau chiar s-l ucid. Mai mult, poate dirija muchii voluntari mari, chiar i mpotriva voinei subiectului. Dar asta e tot.

Pe Secretar, de exemplu, nu-l poate face s vorbeasc, neputnd comanda musculaturii delicate din jurul corzilor vocale. S-a dovedit c nu poate coordona micrile ntr-o suficient msur pentru a-l face s conduc maina. Chiar i n mers, reuea cu greu s-i menin echilibrul. E clar deci c n-am putea dispune de Ennius ntr-att nct s-l facem s dea un ordin, verbal sau n scris. M-am gndit i eu la asta, dup cum vezi... Pe Arvardan l coplei descurajarea. Deodat, fulgerat de-un gnd, ntreb: - Unde e Pola? - In alcov; doarme. Ct ar fi dorit s-o trezeasc... s... O, ar fi dorit o mulime de lucruri. Se uit la ceas. Era aproape miezul nopii. Mai erau doar treizeci de ore. O vreme dormi, i se trezi cnd afar se iveau zorii. Nu se art nimeni. Sufletele le erau vlguite de ultimul licr de speran. Arvardan se uit iari la ceas. Era aproape miezul nopii. Mai erau doar ase ore. Privea acum n jur cu o descurajare buimac. Erau prezeni cu toii chiar i Guvernatorul sosise n sfrit. Pola era lng el. Ii simea pe mn degetele fierbini. Privirea ei speriat i istovit l nfuria cel mai mult mpotriva ntregii Galaxii. Poate c meritau s moar cu toii, protii, protii... protii... Pe Shekt i pe Schwartz, aezai n stnga sa, abia-i zrea. Mai era i Balkis, blestematul de Balkis, cu buzele umflate, cu un obraz nvineit. Trebuia s-l doar al naibii cnd vorbea. La acest gnd, Arvardan zmbi cu rutate i-i ncleta pumnii. Parc propriul su obraz bandajat l durea mai puin cnd se gndea la suferina celuilalt. In faa lor sttea Ennius ncruntat, nesigur, artnd aproape ridicol n hainele sale greoaie, diforme, iripregnate cu plumb. i el era un prost. Arvardan se cutremur de ur gndindu-se la toate aceste momi galactice care nu visau dect pace i trai bun. Unde dispruser cuceritorii de-acum trei secole? Unde? Inc ase ore... Ennius primise ntiinarea de la garnizoana din Chica cu vreo optsprezece ore n urm, i de atunci apelurile sale brzdaser jumtate din planet. Raiunile pentru care proceda astfel erau obscure, dar nu mai puin ferme. In esen, i spunea, nu era vorba dect de regretabila rpire a unei robe verzi una din curiozitile acelui Pmnt bntuit de superstiii i obsesii. In plus, nite acuzaii nebuneti, lipsite de probe. Nimic care s depeasc competena local a colonelului. i totui, prezena lui Shekt... Shekt era amestecat i el... i nc nu de partea acuzailor, ci a acuzatorilor. Nu tia ce s cread. Ii privea acum gnditor, contient de faptul c hotrrea sa putea precipita o revolt, putea chiar s-i slbeasc poziia la curte, s-i distrug ansele de avansare... Ct despre lungul discurs al lui Arvardan, pe care tocmai l ascultase, despre filtre de virui i epidemii pustietoare, ct crezmnt putea s-i dea? Inainte de-a porni la aciune, trebuia s se gndeasc i ce vor crede superiorii si despre toat povestea asta. i totui, Arvardan era un arheolog notoriu. Neputndu-se decide, se ntoarse spre Secretar: - Dumneata ce ai de spus? - Surprinztor de puin, rspunse Secretarul sigur pe sine. A dori s ntreb pe ce probe se bazeaz acuzaia? - Excelena Voastr, rspunse Arvardan, care era din nou pe punctul de a-i iei din fire, vam mai spus c acest individ a recunoscut n ntregime nvinuirile noastre atunci cnd eram n nchisoare, adic alaltieri. - Poate nclinai s-i dai crezare, Excelen, dar aceasta nu e dect nc o afirmaie fr acoperire. In realitate, singurele fapte care pot fi luate ca dovezi de extrateretri, sunt c am fost rpit cu fora, eu, i nu ei; c viaa mea a fost n pericol, nu a lor. In continuare, l-a ruga pe acuzatorul meu s ne explice cum a reuit s descopere attea lucruri n cursul celor nou sptmni de cnd se afl pe planeta noastr, cnd dumneavoastr, domnule Guvernator, nu miai putut imputa nimic n ani de guvernare? - Fratele are dreptate, recunoscu cu greutate Ennius. Intr-adevr de unde tii? Arvardan nu se simi intimidat... - Inaintea mrturisirii fcute de acuzat nsui, am fost informat de existena complotului de ctre doctorul Shekt. - Adevrat, doctore Shekt? Guvernatorul i ntoarse privirea spre fizician.

- Intocmai, Excelen. - Cum ai aflat? - Relatarea domnului doctor Arvardan, rspunse Shekt, a fost foarte amnunit i exact, att n ceea ce privete modul n care a fost folosit sinapsificatorul, ct i asupra afirmaiilor bacteriologului F. Smitko, fcute pe patul de moarte. Smitko era unul din conspiratori. Afirmaiile lui au fost nregistrate, iar nregistrarea v st la dispoziie. - Dar, doctore Shekt, delirul unui muribund nu cntrete cine tie ct. Alte dovezi nu ai? Arvardan interveni, btnd cu pumnul n braul fotoliului: - Ce-i aici? tun el. Tribunal? Discutm un caz de nclcare a regulilor de circulaie? Nu avem timp s cntrim probele n mod analitic sau s le msurm cu micrometrul. V atrag atenia c nu mai avem timp dect pn la ase dimineaa, adic cinci ore i jumtate, pentru a nltura un pericol imens... Il cunoatei de mai mult timp pe doctorul Shekt, Excelen. Vi s-a prut vreodat a fi un mincinos? Secretarul se amestec de ndat. - Nimeni nu-l acuz pe doctorul Shekt c e un mincinos, Excelen. Numai c bunul doctor a mbtrnit i n ultima vreme e tot mai preocupat de apropierea celei de-a aizecea aniversri. M tem c asta a dus la apariia unor uoare manifestri paranoice, o boal destul de rspndit aici, pe Pmnt... Privii-l, numai! Arat el a om normal? Intr-adevr, nu arta. Era tras la fa i crispat, zdruncinat de cele petrecute i de ce tia c avea s mai fie nc. Totui, Shekt reui s se stpneasc, impunndu-i un ton normal, ba chiar linitit: - A putea spune c n ultimele dou luni am fost permanent supravegheat de Stegari; c mi-au fost deschise scrisorile i cenzurate rspunsurile. E clar ns c aceste plngeri ar fi atribuite paranoiei de care s-a vorbit. In schimb, vi-l pot prezenta pe Joseph Schwartz, omul care s-a oferit ca voluntar pentru sinapsificator ntr-o zi n care m-ai vizitat la Institut. - Imi amintesc, spuse Ennius, oarecum recunosctor c subiectul deviase pentru moment. El este? -Da. - N-arat ru n urma experienei. - E mult mai bine. Tratamentul a fost un succes neobinuit. A cptat, de exemplu, o memorie fotografic, ceea ce nu tiam pe atunci. In orice caz, acum e receptiv la gndurile celor din jur. Ennius era mai-mai s sar de pe scaun. - Cum, strig el uluit, vrei s spui c citete gndurile? - Se poate demonstra acest lucru, Excelen. Cred ns c fratele va confirma spusele mele. Secretarul i arunc lui Schwartz o privire ncrcat de ur, care se stinse ns cu iueala fulgerului. Spuse cu un tremur abia perceptibil n glas: - Intr-adevr, Excelen, acest om al lor are anumite daruri hipnotice, dei nu pot ti dac ele se datoreaz sinapsificatorului. A mai putea aduga c tratamentul lui nu a fost nregistrat, ceea ce, sper c suntei de acord, este un fapt destul de suspect. - N-ai fost nregistrat, replic Shekt linitit, n conformitate cu ordinele Inaltului Ministru. Secretarul se mulumi s ridice din umeri. Ennius interveni autoritar: - S trecem peste aceast disput mrunt i s revenim la problema noastr... Ce este cu Schwartz? Ce amestec are aici puterea sa de-a citi n gnduri, ori darurile lui hipnotice, ori cum s-or mai numi? - Shekt vrea s spun, se amestec Secretarul, c Schwartz tie ce gndesc eu. - Adevrat? Ei, i ce gndete, m rog? ntreb Guvernatorul, adresndu-se pentru prima dat lui Schwartz. - Gndete c nu avem cum s v convingem de adevrul spuselor noastre asupra ceea ce dumneavoastr numii "cazul". - Foarte adevrat, spuse batjocoritor Secretarul, dei nu-i trebuie o minte ieit din comun pentru a deduce acest lucru. - De asemenea, continu Schwartz, c suntei un biet prostnac, lipsit de curajul de-a aciona, dorind numai pace, spernd s-i ctigai pe pmnteni printr-o dreapt i neprtinitoare ocrmuire, ceea ce este o prostie i mai mare. Secretarul se fcu stacojiu. - Nu-i adevrat! Excelen, e clar c acest om dorete s v ridice mpotriva mea. - Nu sunt att de uor de influenat, rspunse Ennius. Apoi, revenind la Schwartz: - Dar eu ce gndesc?

- C i dac pot citi ce e-n mintea omului, nu-nseamn c trebuie s spun cu voce tare ceea ce vd. Guvernatorul ridic din sprncene, surprins. - Ai dreptate. Aa e. Susii afirmaiile domnilor doctori Arvardan i Shekt? - Cuvnt cu cuvnt. - Aa! i totui, dac nu se va mai gsi altul ca dumneata, care s nu fie implicat din punct de vedere juridic, depoziia dumitale nu este valabil. Nici chiar n cazul n care toat lumea ar admite c eti un mediu telepatic. - Dar nu e o chestiune de lege aici, strig Arvardan, ci de salvarea Galaxiei. Secretarul se ridic. - Excelen, am o rugminte. A dori ca Joseph Schwartz s prseasc ncperea. - De ce? - Pe lng capacitatea de-a citi gndurile, el mai are i alte puteri telepatice. Am fost prins n urma unei paralizii provocate de el. Numai teama ca nu cumva s mai ncerce ceva de acest gen mpotriva mea, sau chiar a dumneavoastr, m face s v cer acest lucru. Arvardan sri n picioare, dar vocea Secretarului o acoperi pe-a sa. - Nu poate fi vorba de-o judecat dreapt, ct timp e prezent un om capabil s influeneze gndurile judectorului, graie unor daruri telepatice recunoscute. Ennius se decise imediat. La chemarea lui, o ordonan i fcu apariia i Joseph Schwartz, fr s se mpotriveasc i fr cel mai mic semn de tulburare pe faa rotund ca o lun plin, fu condus afar. Pentru Arvardan aceasta a fost lovitura de graie. Ct despre Secretar, el se ridic, rmnnd o vreme aa o siluet ndesat i sumbr, nvemntat n mantia-i verde, puternic n desvrita-i stpnire de sine. Incepu, ceremonios i grav: - Excelen, toate convingerile i afirmaiile doctorului Arvardan se bazeaz pe declaraiile doctorului Shekt care, la rndul su, se bazeaz pe delirul unui muribund. i toate acestea, Excelen, toate acestea nu au ieit la iveal pn cnd Joseph Schwartz nu a fost supus aciunii sinapsificatorului. Cine este, deci, acest Joseph Schwartz? Mai nainte ca el s intre n scen, doctorul Shekt era un om normal, linitit. Chiar dumneavoastr, Excelen, ai petrecut o dup-amiaz cu el n ziua n care a fost adus Schwartz la tratament. Ai observat atunci ceva neobinuit? V-a informat el cu privire la existena unui complot mpotriva Imperiului? Despre bolboroselile unui muribund? Prea el mcar tulburat de ceva? Ori bnuitor? Spune acum c Inaltul Ministru i-ar fi cerut s falsifice rezultatele testelor la sinapsificator i s nu nregistreze numele pacienilor. V-a spus toate astea atunci? Sau acum, dup apariia lui Schwartz? Intreb deci din nou, cine este Joseph Schwartz? Cnd a aprut, nu vorbea nici una din limbile cunoscute. Am aflat acest lucru cnd am nceput s ne ndoim de judecata doctorului Shekt. A fost adus de un fermier care nu-i cunotea identitatea de fapt nu tia nimic despre el. Pn-n ziua de azi lucrurile au rmas la fel de misterioase. Acest om dispune n schimb de neobinuite daruri psihice. El poate amei un om, cu gndul numai, de la o sut de metri deprtare; mai de aproape, poate chiar s-l ucid. Eu nsumi am fost paralizat de el; braele i picioarele mi-au fost manipulate dup bunul su plac; dac ar fi dorit, mi-ar fi putut dicta i gndurile. Cred, de bun seam, c aceti oameni sunt simple unelte ale lui Schwartz. Ei susin c i-am ntemniat, c i-am ameninat cu moartea, c am mrturisit c sunt un trdtor i c a aspira la dominaia Imperiului... ntrebai-i ns un singur lucru, Excelen. Sunt siguri c nu se afl sub influena lui Schwartz, adic a unui om capabil s le controleze gndurile? Nu este oare Schwartz trdtorul? Dac nu, atunci cine este Schwartz? Secretarul se aez linitit, aproape bine dispus. In mintea lui Arvardan se pusese parc n funciune un ciclotron, care se nvrtea din ce n ce mai repede. Ce rspuns se putea da? C Schwartz venea din trecut? Ce dovezi aveau? C vorbea o limb primitiv? Dar numai el, Arvardan, susinea acest lucru. Iar el, Arvardan, putea fi foarte bine o contiin manipulat. La urma urmei, de unde tia c nu acesta era adevrul? Cine era Schwartz? Ce-l convinsese cu atta trie de existena unui plan de cucerire a Galaxiei? Se ntreb iari: de ce era att de sigur c exista ntr-adevr un complot? Era arheolog, obinuit s se ndoiasc, pe cnd acum... Ce-l ctigase? Cuvntul unui om? Srutul unei fete? Sau Joseph Schwartz? Simea c-i plesnete mintea. Nu putea gndi! - Ei, ntreb nerbdtor Ennius. Ai ceva de spus, doctor Shekt? Sau dumneata, doctor Arvardan?

Vocea Polei strpunse tcerea. - De ce-i ntrebai pe ei? Nu vedei c totul e o minciun? Nu vedei cum ne leag de mini cu limba lui mincinoas? Oh, o s murim cu toii i acum nu-mi mai pas... dar s-ar mai putea face ceva, s-ar mai putea... i, n schimb, stm aici i... i vorbim... Izbucni n hohote de plns. - Aadar, spuse Secretarul, suntem redui la ipetele unei fete isterice... Excelen, am o propunere. Acuzatorii mei susin c toat povestea cu pretinsul virus i aa mai departe este prevzut pentru o anumit or ase dimineaa, parc. Sunt gata s rmn nchis aici timp de o sptmn. Dac spusele lor sunt adevrate, n cteva zile vom afla de existena unei epidemii n Galaxie. i, cum forele armate ale Imperiului vor avea nc Pmntul sub controlul lor... - Excelent trg, ntr-adevr, Pmntul n schimbul unei Galaxii de oameni, murmur Shekt, al crui chip era alb ca varul. - in la viaa mea i a poporului meu. Suntem zlogii nevinoviei noastre. Sunt gata s anun Societatea Stegarilor c rmn aici de bun voie nc o sptmn, mpiedicnd astfel orice tulburri ce s-ar putea ivi. Secretarul i ncrucia braele. Ennius ridic privirea. Prea tulburat. - Nu am ce s-i reproez acestui om... Arvardan nu se mai putu stpni. Cu o expresie feroce, cu att mai nspimnttoare cu ct era mut, se ridic, ndreptndu-se cu pai mari spre Guvernator. Ce gndise n acel moment nu avea s tie niciodat. Oricum, n-avea importan. Ennius i folosi biciul neuronic. Pentru a treia oar de la sosirea pe Pmnt, trupul lui Arvardan deveni un rug al durerii. Lumea se nvrti o clip n jurul su, apoi dispru. In orele n care zcu incontient, frontiera morii de la ora ase fu atins... CAPITOLUL XXI DINCOLO DE FRONTIERA MORII i depit! Lumin... O lumin ceoas, n care jucau umbre, topindu-se, apropiindu-se i, n sfrit, defininduse cu claritate. Un chip... Nite ochi ce-l priveau... - Pola! Reveni brusc la realitate. In mintea sa totul era perfect limpede. - Ct e ceasul? ntreb el. Ii strnse att de tare ncheietura minii, nct fata se strmb fr voie. - E trecut de apte, opti ea. Suntem dincolo de frontiera morii. Arvardan arunc o privire crunt n jur. Sri de pe patul de campanie, nepstor la durerea mistuitoare din ncheieturi. Shekt, al crui trup grbovit era ghemuit pe un scaun, i ridic spre el capul, ncuviinnd cu tristee. - S-a sfrit, Arvardan. - Deci Ennius... - Ennius n-a profitat de ansa pe care i-am oferit-o. Ce zici de asta? i Shekt rse, un rs strident, ca un scrnet sinistru. Noi trei, singuri, descoperim un imens complot mpotriva omenirii, singuri l prindem pe capul conspiratorilor i-l aducem la judecat. Ca ntr-un videofilm, n care eroii atotbiruitori apar exact la timpul potrivit. De obicei acesta e finalul. Numai c, n cazul nostru, aciunea a continuat, iar noi am constatat c nu ne crede nimeni. Asta nu se ntmpl n filme, nu? Ele se termin ntotdeauna bine, nu-i aa? E absurd... Cuvintele fur nghiite de suspine rguite, uscate. Arvardan i ntoarse privirea cu amrciune. Ochii Polei erau universuri ntunecate, umede de lacrimi. O clip se pierdu n ei erau ntr-adevr nite universuri pline de stele. Ctre acele stele zburau mici casete metalice, sclipitoare, devornd anii lumin n trecerea lor prin hiperspaiu, pe traiectorii ucigae, perfect calculate, n curnd poate chiar acum aveau s se apropie de int, strpungnd atmosfera planetelor, explodnd n ploi invizibile de virui fatali... Totul se sfrise. Nu se mai putea face nimic. - Unde e Schwartz? ntreb stins. Pola cltin din cap. - Nu l-au mai adus napoi.

Ua se deschise, iar Arvardan, care nu se mpcase pe deplin cu gndul morii, i ridic repede privirea, cu chipul brusc nsufleit de o speran. Era doar Ennius. Expresia lui Arvardan se nspri. Ii ntoarse faa. Guvernatorul se apropie, aruncndu-i o clip privirea ctre fizician i fiica lui. Chiar i acum, ns, Shekt i Pola nu erau dect nite biei pmnteni, care nu puteau s-i spun nimic Guvernatorului, dei tiau c, orict de apropiat i de violent le era sfritul, al lui avea s fie i mai apropiat, i mai violent. Ennius l btu pe Arvardan pe umr. - Doctor Arvardan? - Excelen? rspunse arheologul, imitnd sarcastic vocea celuilalt. - E trecut de ase. Ennius nu dormise n noaptea acoca Dei oficial l absolvise pe Balkis, n adncul su nu se putea convinge c acuzatorii erau complet nebuni sau hipnotizai. Urmrise tic-tacul mecanic al ceasornicului, cronomotrnd poate sfritul Gnlaxiei. - Da, spuse Arvardan, e trecut de ase, iar stelele strlucesc nc. - Dar tot mai crezi c ai avut dreptate. - Excelen, n cteva ore vor muri primele victime. Faptul va trece neobservat. Zilnic mor oameni. Intr-o sptmn vor muri sute de mii. Procentul vindecrilor va fi aproape nul. Nu va exista nici un leac. Mai multe planete vor cere de urgen ajutoare pentru combaterea epidemiei. Peste dou sptmni li se vor fi alturat zeci de alte planete, iar n sectoarele mai apropiate va fi declarat starea de urgen. Peste o lun, Galaxia va fi o mas clocotind de boal. Peste nc dou luni, nici douzeci de planete nu vor mai fi rmas neatinse de virus. In ase luni, Galaxia va fi moart. i ce vei face dumneavoastr cnd vor sosi primele comunicate? Prevd i asta. Vei ntocmi rapoarte, cum c epidemia s-ar fi putut s porneasc de pe Pmnt. Nu vei salva astfel viaa nimnui. Vei declara rzboi Stegarilor Pmntului. Nu vei salva astfel viaa nimnui. Vei terge pmnteanul de pe faa planetei. Nu vei salva astfel viaa nimnui. Sau v vei oferi s fii mijlocitor ntre prietenul dumneavoastr Balkis i Consiliul Galactic sau ce va mai fi rmas din el. S-ar putea chiar s avei onoarea de a-i da lui Balkis pe mn ultimele rmie ale Imperiului, n schimbul antitoxinei care, iari, s-ar putea s nu ajung la locul, n cantitatea i la timpul necesar pentru a salva mcar o singur fiin omeneasc. Ennius zmbi fr convingere. - Nu gseti c dramatismul dumitale e ridicol? - O, ba da. Sunt un om mort, iar dumneavoastr un cadavru. S ne pstrm ns un calm imperial, nu-i aa? - Dac-mi pori pic pentru c am recurs la biciul neuronic... - Ctui de puin, rspunse ironic Arvardan. M-am obinuit cu el. Aproape nici nu-l mai simt. - Voi ncerca atunci s-i explic ct mai logic cu putin. A fost o ncurctur foarte neplcut. E greu s ntocmesc un raport rezonabil asupra celor ntmplate, dar nc i mai greu s trec totul sub tcere, fr nici o justificare. Lucrurile stau n felul urmtor: ceilali acuzatori sunt pmnteni; numai cuvntul dumitale are greutate. Ce-ar fi s dai o declaraie n sensul c acuzaia a fost fcut ntr-un moment cnd nu erai... Ei, ne vom gndi noi la o formulare care s exprime mai vag ideea de pierdere a raiunii. - Nimic mai simplu. Spunei c eram nebun, beat, hipnotizat, sau drogat. Merge orice. - Incearc s fii nelegtor. Ascult, i spun eu c te-au corupt. Vocea Guvernatorului se transformase ntr-o oapt ncordat. - Eti din Sirius. Cum de te-ai ndrgostit de-o pmnteanc? - Poftim? - Nu ipa. Te ntreb, n condiii normale i-ar fi dat prin cap s te-asociezi cu btinaii? Teai fi oprit cu gndul la aa ceva? Guvernatorul i nclin capul, abia perceptibil, n direcia Polei. O clip Arvardan se uit la el surprins. Apoi, cu iueala fulgerului, i repezi mna n beregata celei mai nalte autoriti imperiale de pe Pmnt. Ennius se lupta cu desperare s se desfac din strnsoarea lui. - Aa ceva, zici? ntreb Arvardan. Te referi la domnioara Shekt? Dac da, s-o faci cu tot respectul cuvenit, ai neles? O, car-te de-aici. Eti mort oricum. Ennius gfi sufocat: - Doctore Arvardan, te anun c eti ares... Ua se deschise din nou i intr colonelul. - Excelen, gloata de pmnteni a revenit.

- Cum? N-a vorbit Balkis cu ei? Nu a convenit pentru o amnare de o sptmn? - Ba a vorbit, i e tot aici, i la fel i mulimea. Suntem pregtii s deschidem focul asupra lor, i acesta'e i sfatul meu n calitate de comandant al armatei. Ce ordonai, Excelen? - Ateapt pn vorbesc cu Balkis. Adu-l aici. Doctore Arvardan, cu dumneata m socotesc eu mai trziu. Balkis intr zmbitor. Se nclin ceremonios ctre Ennius, care-i rspunse cu un salut abia schiat. - Ascult, spuse fr nici un fel de introducere Guvernatorul, sunt informat c oamenii dumitale se adun n apropierea fortului Dibbum. Nu aa ne-a fost nelegerea... E drept c nu dorim vrsri de snge, dar i rbdarea noastr are o limit. Ii poi mprtia pe cale panic? - Dac am s vreau, Excelen. - Dac ai s vrei? Ai face bine s vrei. i nc imediat. - Ctui de puin, Excelen! Secretarul zmbi i i nl braul. Vocea i se umplu de triumful slbatic al batjocurii att timp nbuite. - Prostule! Ai ateptat prea mult i poi plti cu moartea acum! Sau poi tri ca sclav dac preferi dar te asigur c nu va fi o via dulce. Patima cu care fuseser rostite aceste cuvinte nu avu un efect deosebit asupra lui Ennius. Chiar i n acel moment, cnd primise fr ndoial cea mai grea lovitur din viaa sa, calmul diplomatului imperial nu-l prsi. Prea doar peva mai palid i mai obosit. - Am fost deci att de neprevztor? Povestea cu virusul... era adevrat? Vocea i suna ca un fel de mirare abstract, indiferent. - Dar Pmntul, chiar i tu nsui suntei cu toii ostatecii mei. - Ctui de puin, veni imediat strigtul victorios. Tu i-ai ti suntei ostatecii mei. Virusul ce se rspndete acum n Univers nu a iertat Pmntul. Atmosfera tuturor garnizoanelor, inclusiv a Everestului, e acum saturat de el. Noi, pmntenii, suntem imuni, dar cum te simi tu, Guvernatorule? Slbit? i-e gtul uscat? Ai febr? Nu dureaz mult, s tii. i numai de la noi poi obine antidotul. Mult timp Ennius nu spuse nimic. Pe chipul tras i se se ntiprise o dispreuitoare trufie. Se ntoarse apoi spre Arvardan, spunnd pe un ton linitit, protocolar: - Domnule doctor Arvardan, vd c trebuie s-i cer scuze pentru c i-am pus cuvntul la ndoial. Domnule doctor Shekt, domnioar Shekt, scuzele mele. Arvardan rnji. - Mulumim pentru scuze. Ne vor fi tuturor de mare folos. - Merit sarcasmul dumitale, rspunse Guvernatorul. Acum, v rog s-mi ngduii s m ntorc la Everest, pentru a muri mpreun cu ai mei. Orice compromis cu acest... om este, bineneles, exclus. Sunt sigur c soldaii Guvernatorului Imperial pe Pmnt i vor face din plin datoria nainte de-a muri, nct nu puini vor fi pmntenii ce ne vor lumina calea n labirintul morii. Adio. - Stai. Stai aa. Nu plecai. Incet, ncet, Ennius privi n direcia de unde venea vocea. Incet, ncet, Joseph Schwartz, ncruntndu-se puin, cltinndu-se din cauza oboselii, trecu pragul. Secretarul se crispa, fcnd un salt napoi. Bnuitor i precaut, l nfrunt pe omul venit din trecut. - Nu, scrni el, nu vei afla de la mine secretul antidotului. Numai cteva persoane l dein i cteva altele au fost instruite cum se administreaz. i unii i alii se afl la adpost de influena ta pe timpul ct are nevoie toxina s-i fac efectul. - Se afl la adpost, ncuviin Schwartz, dar nu pe timpul ct are nevoie toxina s-i fac efectul. Pentru c, vezi dumneata, nu exist nici o toxin i nici un virus de combtut. Ce voia s spun? Arvardan simi c se nbu. Fusese ntr-adevr manevrat? Erau, att el ct i Secretarul, victimele unei imense farse? Dar n ce scop? - Haide, omule, ceru nerbdtor Ennius, fii mai explicit. Ce vrei s spui? - E foarte simplu, rspunse Schwartz. Noaptea trecut, cnd eram cu toii aici, mi-am dat seama c nu obin nimic stnd pur i simplu i ascultnd. Aa nct am acionat cu grij, vreme ndelungat, asupra minii Secretarului. Nu m temeam c voi fi surprins.

In cele din urm, el a cerut s fiu dat afar. Era, bineneles, dorina mea. In rest, n-a fost nici o problem. Mi-am dobort paznicul i m-am ndreptat spre cmpul de decolare. In fort se dduse alarma pentru douzeci i patru de ore. Navele erau echipate, narmate i gata de zbor. Piloii erau pregtii. Am ales unul din ei... i am zburat mpreun spre Senloo. Secretarul vroia s spun ceva, dar flcile i se micar, fr s poat scoate un sunet. Shekt fu cel care ntreb: - Dar nu puteai determina un om s piloteze o nav. Nu puteai dect s-l faci s mearg. - Da, cnd acionam mpotriva voinei lui. Dar din gndurile doctorului Arvardan tiam ct i ursc sirienii pe pmnteni, aa c am cutat un pilot nscut n Sectorul Sirian i l-am gsit pe Locotenentul Claudy. - Locotenentul Claudy? strig Arvardan. - Da... Oh, l cunoti. Sigur, vd foarte clar n mintea dumitale c-l cunoti. - Te cred... Continu, Schwartz. - Acest ofier i urte pe pmnteni cu o voin greu de neles pn i de mine, care m-am identificat cu gndurile lui. El voia s-i bombardeze. Voia s-i distrug. Numai disciplina militar l mpiedica s decoleze imediat. Pentru un asemenea om, este suficient cel mai mic imbold, i disciplina nu-l mai poate ine n loc. Cred c nici nu i-a dat seama c am urcat lng el n aeronav. - Cum ai dat de Senloo? - In vremea mea exista un ora numit St. Louis. Era la confluena a dou ruri mari... Am ajuns la Senloo. Era noapte, dar am vzut o pat neagr ntr-o mare de radioactivitate i mi-am amintit de ce spunea doctorul Shekt, c Templul este o oaz de sol normal. Am lansat o rachet de semnal sau n orice caz, asta a fost sugestia mea mintal i la lumina ei am vzut cldirea n form de stea. Corespundea imaginii pe care am descoperit-o n mintea Secretarului... Acum, n locul acela este doar o groap foarte adnc. Asta se ntmpla la ora trei dimineaa. Nici un virus n-a pornit nspre stele, i Universul e liber. Un urlet animalic izbucni din gtlejul Secretarului strigtul nepmntean al unui demon. Pru gata s se arunce... i apoi se prbui. Un firicel de saliv i se prelinse pe buze. - Nu l-am atins, spuse Schwartz ncet, privind gnditor trupul prvlit. M-am ntors nainte de ora ase, dar tiam c trebuie s atept s treac ora fatal. Balkis avea cu siguran s-i strige triumful, i citisem asta n gnduri i numai pe limba lui puteam s-l pierd. Acum, s-a terminat cu el. CAPITOLUL XXII NC NU AM TRIT CE-I MAI FRUMOS Trecuser treizeci de zile de cnd Joseph Schwartz prsise pista de decolare ntr-o noapte destinat distrugerii Galaxiei. In urma navei sale se dezlnjuise urletul sirenelor de alarm, iar ordinele de a se ntoarce cutremurau vzduhul pn la el. Nu se ntorsese; cel puin nu nainte de a distruge Templul din Senloo. Eroismul su primise acum recunoatere oficial. Avea n buzunar Ordinul Cosmonavei i Soarelui, Clasa I. In afar de el, numai doi oameni din ntreaga Galaxiei l mai primiser n timpul vieii. Era ceva, pentru un croitor la pensie! Desigur, nimeni nu tia exact ce fcuse, cu excepia unui cerc foarte restrns de persoane oficiale, dar nu conta. Intr-o zi, toate acestea aveau s fie o pagin strlucit i nemuritoare a istoriei galactice. Se ndrepta acum, n linitea nopii, ctre casa doctorului Shekt. In ora, ca i pe stelele ce strluceau deasupra, domnea pacea. Ici i colo, bande de zeloi mai iscau tulburri, dar capii rzmeriei erau mori sau ntemniai. Pmntenii moderai ei nii puteau acum s se ocupe de rest. Primele convoaie uriae de sol normal urmau s soseasc. Ennius i rennoise propunerea iniial, ca populaia Pmntului s fie evacuat pe o alt planet, dar pmntenii refuzaser. Nu aveau nevoie de acte filantropice. Nu doreau dect o ans de a-i reface propria lor planet; s reconstruiasc vatra strmoilor lor, primul leagn al omului; s trudeasc cu propriile mini, nlocuind pmntul bolnav cu unul sntos, semnnd verdea acolo unde nu tria nimic, fcnd s nfloreasc iar deertul. Era o munc imens; putea s dureze un secol dar ce conta? S le mprumute numai Galaxia maini; s le trimit hran; s le furnizeze sol. Ce-nsemna asta la scara incalculabilelor ei resurse? i aveau s achite datoria.

Intr-o zi pmntenii vor fi din nou un popor ca toate celelalte, locuind pe o planet ca oricare alta, putnd s priveasc ntreaga omenire n ochi, cu demnitate. Inima lui Schwartz btea cu putere gndind la acest miracol, n timp ce urca scrile de la intrare. Sptmna urmtoare avea s plece mpreun cu Arvardan s viziteze marile planete din centrul Galaxiei. Cine din generaia sa prsise vreodat Pmntul? O clip, gndul i fugi la vechiul Pmnt. Pmntul lui. Mort de-atta timp. De-atta timp. i totui, nu trecuser dect trei luni i jumtate... Era pe cale s sune, dar mna i se opri la jumtatea drumului. In minte i rsunau cuvintele celor dinuntru. Ce bine auzea el gndurile acum. Ca pe nite mici clopoei. Era Arvardan, desigur, cu o simire prea adnc pentru a fi cuprins n cuvinte. - Pola, am stat i m-am gndit i iar am stat i m-am gndit... M-am sturat. Vii cu mine. Iar Pola, la fel de dornic n gnd, dar cu cea mai deplin mpotrivire n cuvinte, i rspunse: - Nu pot, Bel. E imposibil. Cu manierele i inuta mea provincial... M-a simi prost n lumile acelea mari. i pe urm nu sunt dect o p... - t! Eti soia mea, asta eti. Dac te ntreab cineva, vei spune c eti originar de pe Pmnt i cetean a Imperiului. Dac mai vor i alte amnunte, eti soia mea. - Bine, i dup ce-i vei fi inut comunicarea la societatea de arheologie din Trantor, ce va urma? - Ce va urma? Ei bine, mai nti ne lum un concediu de un an i vizitm toate lumile mari ale Galaxiei. Nu lsm s ne scape nici una, chiar de-ar fi s cltorim cu nava potal. Ii vei face astfel o imagine despre Galaxie i vei petrece cea mai frumoas lun de miere ce-o poi cumpra cu bani imperiali. - i-apoi? - Apoi ne ntoarcem pe Pmnt, ne nscriem n batalioanele de munc i ne vom petrece urmtorii patruzeci de ani din via punnd pmnt sntos ca s nlocuim zonele radioactive. - De ce-ai face-o? - Pentru c i lui Schwartz i se pru c Arvardan i trage adnc aerul n piept pentru c te iubesc, i aceasta e dorina ta, iar eu sunt un pmntean patriot, avnd i un certificat de naturalizare onorific ca s-o dovedesc. - Fie... Conversaia ncet. Nu ns i tumultul gndurilor, iar Schwartz, pe deplin mulumit i puin stnjenit, se retrase. Putea s atepte. Avea tot timpul s-i deranjeze, cnd lucrurile se vor mai fi limpezit. Atepta n strad, potopit de strlucirea stelelor reci o ntreag Galaxie de stele, vzute i nevzute. i-atunci, pentru el i pentru Pmntul renscut, i pentru milioanele de planete pierdute n spaiu, el repet ncet poemul strvechi, pe care, din attea cvadrilioane, doar el 1 mai tia: "Vino s mbtrnim mpreun! Inc nu am trit ce-i mai frumos, Sfritul vieii, pentru care a fost un nceput..." ------------------

S-ar putea să vă placă și