Sunteți pe pagina 1din 381

Cronicile vampirilor 1 Interviu cu un vampir Anne Rice PARTEA NTI

neleg..., spuse vampirul gnditor i travers ncet ncperea, ndreptndu-se spre ereastr. Rmase mult vreme acolo, pro ilndu-se n lumina sla! care ptrundea dinspre "ivisadero #treet i luminat din cnd n cnd de arurile mainilor care treceau. Acum !iatul putea s vad mai !ine mo!ila, masa rotund din lemn de ste$ar, scaunele. % c&iuvet cu oglind se a la prins pe un perete. i puse servieta pe mas i atept. Ct !and ai' ntre! vampirul, ntorcndu-se acum n aa el nct !iatul i vedea pro ilul. "estul pentru povestea unei viei' "esigur, dac e o via !un. (neori, dac am noroc, iau cte trei, patru interviuri pe noapte. )umai c povestea tre!uie s ie !un. Corect, nu' Ct se poate de corect, rspunse vampirul. Atunci, a vrea s-i spun povestea vieii mele. *are mult a vrea. +inunat, spuse !iatul i scoase repede micul caseto on din serviet, veri icnd caseta i !ateriile. #nt e,trem de ner!dtor s aud de ce cre-i asta, de ce... )u, spuse vampirul !rusc. )u putem ncepe aa. Ai totul pregtit'

"a, -ise !iatul. Atunci, stai $os. % s aprind lumina. .ine, dar credeam c vampirilor nu le place lumina, spuse !iatul. "ac eti de prere c ntunericul creea- mai mult atmos er... "ar tcu !rusc. /ampirul l privea, stnd cu spatele la ereastr. Acum, !iatul nu-i putea deslui deloc c&ipul i ceva din silueta aceea nemicat l -pcea. "du s mai spun ceva, dar se a!inu. Apoi rsu l uurat cnd vampirul se apropie de mas i trase de nurul de deasupra ei. Imediat, ncperea u inundat de o lumin gal!en tare i !iatul nu-i putu reine o uoar e,clamaie cnd se uit la vampir. #e prinse cu degetele de marginea mesei. "umne-eule mare0 opti el i apoi amui, rmnnd cu privirea aintit asupra vampirului. Acesta era complet al! i neted, de parc ar i ost sculptat n os, iar c&ipul lui prea s ie la el de nensu leit ca acela al unei statui, cu e,cepia oc&ilor de un verde sclipitor care l priveau i, pe !iat, ca nite lcri ntr-un craniu. "ar, n clipa urmtoare, vampirul -m!i aproape cu tristee i su!stana al! i neted de pe c&ipul lui se mic la el de insesi-a!il ca liniile unui desen animat. /e-i' ntre! el ncet. .iatul se cutremur i ridic mna, ca i cum ar i vrut s se ereasc de o lumin oarte puternic. 1rivirea i alunec ncet peste &aina rumos croit, pe care doar o -rise la !ar, pelerina lung i larg, cravata neagr de mtase nnodat la gt i sclipirea gulerului, care era la el de al! ca pielea vampirului. #e uit la prul !ogat i negru al acestuia, pieptnat spre spate peste vr urile urec&ilor i a!ia atingnd gulerul al!. "eci, tot mai vrei interviul' ntre! vampirul.

2ura !iatului se desc&ise nainte ca sunetul s ias. ncuviin, i a!ia apoi spuse da. /ampirul se ae- ncet n aa lui, i, aplecndu-se puin nainte, spuse cu !lndee i pe un ton con idenial3 )u te teme. 1ornete numai aparatul. "up aceea ntinse mna peste mas i !iatul se n iora, !ro!oane de sudoare iroindu-i pe o!ra$i. /ampirul l apuc de umr i spuse3 Crede-m, n-o s-i ac nici un ru. mi doresc prile$ul sta. 4 mai important pentru mine dect pot s-i nc&ipui. /reau s ncepi. Apoi i retrase mna i sttu calm, ateptnd. .iatului i tre!ui un moment pentru a-i terge runtea i !u-ele cu !atista, a !igui c micro onul era inclus n caseto on, a apsa pe !uton i a spune c aparatul era n unciune. )-ai ost dintotdeauna vampir, nu' ncepu el. )u, rspunse vampirul. 4ram un !r!at de dou-eci i cinci de ani cnd am devenit vampir, asta s-a ntmplat n anul o mie apte sute nou-eci i unu. .iatul u uimit de e,actitate datei i o repet nainte de a ntre!a3 Cum s-a ntmplat' 5a asta se poate rspunde i mai simplu. )u cred c vreau s dau rspunsuri simple, -ise vampirul. Cred c a vrea s spun adevrata poveste... "a, -ise !iatul repede. mpturi !atista i i tampon din nou !u-ele cu ea. A ost o tragedie... ncepu vampirul. 6ratele meu mai mic... A murit. Apoi tcu, aa nct !iatul i drese glasul i i terse din nou aa nainte de a-i ndesa, aproape ner!dtor !atista n !u-unar.

)u e dureros, nu' ntre! el cu timiditate. 1are' ntre! vampirul. )u, spuse el apoi scuturnd din cap. "oar c am mai spus povestea asta unei alte persoane. 7i asta s-a petrecut cu oarte mult timp n urm. )u, nu e dureros... 1e atunci triam n 5ouisiana. 1rimisem nite pmnt i aveam dou plantaii de indigo ena pe +ississippi, oarte aproape de )e8 %rl9ans... A&, accentul..., -ise !iatul ncet. % clip, vampirul privi a!sent. Am un accent' ntre! el apoi i ncepu s rd. .iatul, stcit, rspunse repede3 5-am sesi-at la !ar, cnd te-am ntre!at cu ce te ocupi. "oar o uoar accentuare a consoanelor, atta tot. )u mi-am dat seama c era ranu-esc. 4-n regul, l asigur vampirul. )u snt c&iar att de uimit pe ct m pre ac. "oar c uit, uneori. "-mi voie s continui... *e rog..., -ise !iatul. /or!eam de plantaii. Au avut o mare legtur cu trans ormarea mea n vampir. "ar o s a$ung i la asta. /iaa noastr acolo era i lu,oas i primitiv i eram cu toii convini c era e,trem de atrgtoare. /e-i tu, triam mult mai !ine acolo dect am i putut s-o acem vreodat n 6rana. 1oate c sl!ticia pur a 5ouisianei cea s ni se par ast el, dar sta era adevrul. mi amintesc mo!ila importat care umplea casa, -ise vampirul -m!ind. 7i clavecinul: era minunat. #ora mea o!inuia s cnte la el. n serile de var se ae-a s cnte, cu spatele spre ua cu geamuri desc&ise. 7i acum mi amintesc acordurile acelea delicate i repe-i i imaginea mlatinii din spatele ei, c&iparoi acoperii de muc&i care se pro ilau pe cer. 7i apoi mai era -gomotele speci ice mlatinii, un cor de glasuri ale vietilor, strigtele psrilor. Cred c ne plcea oarte mult. *otul cea ca

mo!ilierul din lemn de tranda ir s par i mai preios, iar mu-ica i mai delicat i ermectoare. C&iar i atunci cnd iedera a rupt storurile de la erestrele podului i s-a strecurat n mai puin de un an prin pereii de crmid vruii... "a, ne plcea. *uturor, numai ratelui meu nu. )u-mi amintesc s-l i au-it plngndu-se vreodat de ceva, dar tiam ce simea. *ata nu mai tria pe vremea aceea i eu eram capul amiliei. *re!uia s-l apr tot timpul de mama i de sora mea, care voiau s-l ia cu ele n vi-ite, s-l duc la )e8 %rl9ans la petreceri, iar el ura ast el de lucruri. Cred c a ncetat s mai mearg undeva nainte de a mplini doispre-ece ani. Rugciunile erau importante pentru el, rugciunile i vieile s inilor legate n piele. 1n la urm, i-am construit un oratoriu mai departe de cas unde a nceput s-i petreac mai toat -iua i adesea o parte din sear. A ost de-a dreptul o ironie. 4l era att de di erit de noi, de toat lumea, iar eu eram att de normal0 )u era a!solut nimic e,traordinar n legtur cu mine, -ise vampirul i -m!i. (neori, seara, m duceam la el i-l gseam n grdina din apropierea oratoriului, stnd linitit pe o !anc de piatr, i i povesteam despre pro!lemele mele, despre greutile pe care le aveam cu sclavii, despre aptul c nu aveam ncredere n supraveg&etor, n vreme sau n intermediari... toate pro!lemele care mi alctuiau e,istena. 7i el m asculta, cnd oarte puine comentarii, ntotdeauna pline de nelegere, aa nct, atunci cnd m despream de el, aveam impresia clar c re-olvase totul pentru mine. )u credeam s-i pot re u-a ceva i am $urat c, orict de mult a i su erit din cau-a pierderii lui, se va ace preot la momentul cuvenit. .ineneles c m nelam. /ampirul tcu i, timp de o clip, !iatul doar l privi, dup care tresri de parc s-ar i tre-it !rusc dintr-o stare de pro und meditaie i se poticni, ca i cum n-ar i gsit cuvintele potrivite.

A&... nu voia s se ac preot' ntre! el, iar vampirul l privi, parc ncercnd s-i deslueasc e,presia, dup care spuse3 Am vrut s spun c m-am nelat n legtur cu &otrrea mea de a nu-i re u-a nimic. i ndrept privirea spre peretele ndeprtat i i-o i, asupra geamului. A nceput s ai! vi-iuni. /i-iuni adevrate' ntre! !iatul, dar ovi din nou, de parc s-ar i gndit la altceva. 4u n-am cre-ut, rspunse vampirul. #-a ntmplat cnd avea cincispre-ece ani. 4ra oarte rumos. Avea o piele e,trem de neted i nite oc&i al!atri oarte mari. 4ra ro!ust, nu sla! cum snt eu acum i cum eram pe atunci... dar oc&ii lui... cnd m uitam n oc&ii lui aveam sen-aia c m a lu singur la captul lumii... pe o pla$ mturat de vnt. )u se au-ea nimic altceva dect vuietul surd al valurilor. 4i !ine, -ise el, continund s rmn cu privirea i,at asupra geamului, a nceput s ai! vi-iuni. 5a nceput, a cut doar alu-ii la acest lucru, pentru ca, n cele din urm, s ncete-e s mai mnnce. *ria n oratoriu. 5a orice or din -i sau din noapte, l puteam gsi ngenunc&eat n aa altarului, pe dalele de piatr. %ratoriul n sine era negli$at. ncetase s se mai ocupe de lumnri, s sc&im!e pn-a de pe altar sau c&iar s mture run-ele. ntr-o sear m-am speriat oarte tare cnd am stat n grdina de tranda iri i l-am privit timp de o or ntreag, iar el nu s-a micat din genunc&i i nici mcar o dat n-a lsat n $os !raele pe care le inea ntinse n orm de cruce. *oi sclavii l credeau ne!un. /ampirul ridic din sprncene a uimire. 4u eram convins c era doar... prea -elos. C poate a$unsese prea departe cu dragostea lui pentru "umne-eu. Atunci mi-a spus de vi-iuni. Att # ntul "ominic ct i # nta 6ecioar

+aria i apruser n oratoriu, spunndu-i c tre!uia s vnd toate proprietile noastre din 5ouisiana, a!solut tot ce aveam, i s oloseasc !anii pentru a se pune n slu$!a "omnului n 6rana. 6ratele meu urma s ie un mare conductor religios, s readuc ara la starea de ervoare dinainte, s ndrepte lucrurile mpotriva ateismului i a Revoluiei. .ineneles c el nu avea nici un !an. 4u tre!uia s vnd plantaiile i casele noastre din )e8 %rl9ans i s-i dau !anii. /ampirul se opri din nou, iar !iatul sttea nemicat i l privea uluit. ;... scu--m, opti el. Ce-ai spus' Ai vndut plantaiile' )u, -ise vampirul cu acelai c&ip calm de la nceput. I-am rs n a. 7i el... s-a n uriat. A insistat c acel lucru i-l cerea nsi # nta 6ecioar. Cine eram eu s nesocotesc asta' C&iar aa, cine' ntre! el ncet, de parc s-ar i gndit iari la ce se petrecuse, cine' 7i cu ct ncerca mai mult s m conving, cu att rdeam mai tare. 4ra o prostie, i-am spus, produsul unei mini necoapte i c&iar mor!ide. %ratoriul era o greeal, i-am mai spus, aveam s pun s ie distrus imediat. Iar el avea s se duc la coal n )e8 %rl9ans, unde tre!uia s-i scoat din cap asemenea idei stupide. )u-mi aduc aminte tot ce i-am spus. "ar mi amintesc sentimentul. n spatele acelei respingeri dispreuitoare simeam o urie mocnit i de-amgire. 4ram teri!il de de-amgit. )u-l credeam a!solut deloc. 4 lesne de neles, spuse !iatul repede, cnd vampirul tcu i e,presia lui de uimire se atenu. Adic, l-ar i cre-ut cineva' 4 c&iar att de lesne de neles' ntre! vampirul, privindu-l. + gndesc c s-ar putea s i ost vor!a de o vanitate e,agerat. "-mi voie s-i e,plic. Cum i-am spus, mi

iu!eam ratele i, uneori, l consideram un adevrat s nt. l ncura$am n rugciunile i meditaiile sale, cum -iceam, i eram gata s renun la el, druindu-l preoiei. "ac cineva mi-ar i spus c vreun s nt din Arles sau 5ourdes a avut vi-iuni a i cre-ut. 4ram catolic: credeam n s ini. Aprindeam lumnri n aa statuilor lor n !iserici: le cunoteam n irile, sim!olurile i numele. "ar nu puteam s-l cred pe ratele meu. )u numai c nu credeam c avusese vi-iuni, dar nici mcar o clip nu puteam s-mi nc&ipui aa ceva. "e ce, m rog' 1entru c era ratele meu. % i ost el s nt i c&iar ciudat, dar n nici un ca- 6rancisc din Assisi. )u ratele meu. 6ratele meu nu putea i aa ceva. Asta se numete egoism. nelegi' .iatul se gndi nainte de a-i rspunde i apoi ncuviin i spuse c da, !nuia c nelege. 1oate c a avut vi-iuni, spuse vampirul. Asta nseamn c nu eti sigur... acum... dac le-a avut sau nu' )u, dar tiu c nu s-a clintit n convingerile lui nici mcar o secund. 7tiu acum aa cum tiam i n seara cnd a ieit din camera mea tul!urat i ndurerat. )u i-a pierdut convingerea nici o clip. 7i dup cteva minute, era mort. Cum aa' ntre! !iatul. 1ur i simplu a ieit pe ua- ereastr pe verand i a stat o clip n capul scrii de crmid, dup care a c-ut. Cnd eu am a$uns $os, era mort, i rupsese gtul. /ampirul cltin din cap consternat, dar c&ipul i era tot senin. 5-ai v-ut c-nd' l ntre! !iatul. 7i-a pierdut ec&ili!rul' )u, dar doi servitori au v-ut cum s-a ntmplat. Au -is c s-a uitat n sus, ca i cum tocmai ar i v-ut ceva n aer i apoi

parc ntregul trup i-a ost luat de vnt. (nul din ei a -is c tocmai voia s spun ceva cnd a c-ut. 7i eu credeam c vrea s spun ceva, dar e,act n clipa aceea m ntorsesem cu spatele la u. 4ram cu spatele cnd am au-it -gomotul. #e uit la caseto on. )u mi-am putut ierta asta niciodat. + simeam vinovat de moartea lui, mai spuse el. 7i toi ceilali preau s m cread vinovat. .ine, dar cum au putut s ac aa ceva' Ai spus c l-au v-ut c-nd. )u era o acu-aie direct. 1ur i simplu tiau c ntre noi se petrecuse ceva neplcut. C ne certaserm cu cteva minute naintea cderii. #ervitorii ne au-iser, mama de asemenea. +ama nu nceta s m ntre!e ce se ntmplase i de ce ratele meu, care de o!icei era att de tcut, strigase. 1e urm a aprut i sora mea i !ineneles c am re u-at s le spun. 4ram att de pro und ocat i ndurerat, nct nu mai suportam pe nimeni, eram doar erm &otrt s nu a le nimeni de <vi-iunile= lui. 4i nu tre!uiau s tie c, pn la urm, devenise nu un s nt, ci doar un... anatic. #ora mea a pre erat s se culce, dect s mearg la nmormntare, iar mama a spus tutoror celor din paro&ie c n camera mea se petrecuse ceva ngro-itor i eu nu voiam s spun ce anume: pn i poliia m-a luat la ntre!ri, n urma ndemnurilor propriei mele mame. n cele din urm, a venit preotul vrnd s tie ce se ntimplase. )-am spus nimnui. Am -is c a ost o simpl discuie. Am menionat aptul c n-am ost pe verand n momentul cderii lui, dar toi m priveau ca i cum eu l-a i omort. 7i eu nsumi triam cu acest sentiment. Am stat dou -ile n salon, lng sicriul lui, gndindu-m c l-am omort. I-am privit c&ipul pn mi-au aprut pete n aa oc&ilor i era ct pe-aci s lein. 1artea din spate a craniului i se -dro!ise

cnd s-a i-!it de pava$, iar capul lui avea o orm ciudat pe pern. +-am silit s-l privesc, s-l studie- pur i simplu pentru c a!ia suportam durerea i mirosul i am ost tentat de nenumrate ori s ncerc s-i desc&id oc&ii3 *oate acestea erau nite gnduri i impulsuri ne!uneti. 1rincipalul era c rsesem de el, nu-l cre-usem, nu usesem !un cu el. C-use din cau-a mea. Asta c&iar s-a ntmplat, nu' opti !iatul. Ce-mi spui e... adevrat. "a, spuse vampirul, privindu-l r a prea deloc surprins. /reau s-i povestesc n continuare. "ar cnd i ntoarse privirea spre ereastr din nou, mani est prea puin interes a de !iatul care prea prins ntr-o lupt luntric tcut. "ar ai spus c nu tii nimic despre vi-iuni, c tu un vampir... nu tii cu siguran dac... /reau s iau lucrurile n ordine, s-i povestesc totul aa cum s-a ntmplat, spuse vampirul. )u, nu tiu despre vi-iuni. )ici pn acum. Atept din nou, pn cnd !iatul spuse3 "a, te rog, te rog continu. 4i !ine, am vrut s vnd plantaiile. )u vroiam s mai vd vreodat nici casa, nici oratoriul. n cele din urm, le-am arendat unei agenii care se ocupa de ele n locul meu, aa nct s nu ie nevoie s m duc niciodat acolo, iar pe mama i pe sora mea leam mutat ntr-una din casele din )e8 %rl9ans. .ineneles c nam putut scpa de ratele meu nici o clip. )u m gndeam dect la trupul lui care putre-ea n pmnt. 4ra ngropat n cimitirul #t. 5ouis din )e8 %rl9ans, iar eu ceam tot posi!ilul s-l ocolesc: cu toate astea ns, m gndeam la el tot timpul. .eat sau trea-, i vedeam trupul putre-ind n sicriu i nu suportam. /isam iar i

iar c m a lam n capul scrii, inndu-l de !ra, vor!indu-i cu !lndee, ndemnndu-l s se ntoarc n dormitor, spunndu-i cu !lndee c l credeam, c tre!uia s se roage pentru mine s capt credin. n acel timp, sclavii de pe 1ointe du 5ac >asta era plantaia mea? ncepuser s spun c i vedeau antoma pe verand, iar supraveg&etorul nu-i mai putea stpni. %amenii i puneau ntre!ri neplcute surorii mele n legtur cu ntregul incident, iar ea a devenit isteric. )u era cu adevrat isteric. 1ur i simplu credea c tre!uia s reacione-e ast el i o cea. 4u !eam tot timpul i stteam ct mai puin acas. *riam ca un om care ar i vrut s moar, dar nu avea cura$ul s-i ia viaa. Colindam de unul singur pe str-i i alei ntunecate: mi pierdeam cunotina n ca!arete. Am evitat dou dueluri mai degra! din apatie dect din laitate i mi doream cu adevrat s iu ucis. Atunci am ost atacat. Ar i putut i oricine invitaia mea era desc&is pentru marinari, &oi, maniaci, oricine. "ar a ost un vampir. +-a prins la numai civa pai de ua casei mele, ntr-o sear, i m-a lsat aproape mort, cel puin aa credeam. /rei s spui c... i-a supt sngele' ntre! !iatul. "a, -ise vampirul r-nd. +i-a supt sngele. Aa se ace de o!icei. "ar ai trit, spuse tnrul. @iceai c te-a lsat aproape mort. +-a secat pn la un pas de moarte, ceea ce pentru el a ost su icient. +-au pus n pat imediat ce m-au gsit, derutat i netiind a!solut nimic din ce mi se ntmplase. 1resupun c m gndeam c, n s rit, !utura mi venise de &ac. "e-acum m ateptam s mor i nu aveam c&e s mnnc, s !eau sau s vor!esc cu doctorul. +ama a trimis dup preot. 4u aveam e!r i i-am spus acestuia tot, despre vi-iunile ratelui meu i despre ceea ce cusem, mi amintesc c m-am agat de !raul lui,

punndu-l s $ure de nenumrate ori c nu va spune nimnui. <7tiu c nu l-am omort eu=, i-am spus n inal. <"ar nu mai pot s triesc acum cnd el e mort. )u dup elul cum m-am purtat cu el.= <4 ridicol=, mi-a rspuns el. <.ineneles c poi s trieti. )u-i nimic n neregul cu tine n a ar de aptul c cede-i n aa plcerilor. +ama ta are nevoie de tine, ca s nu mai vor!im de sora ta. Ct despre ratele sta al tu, el era posedat de diavol.= Am ost att de uluit cnd l-am au-it, nct nici n-am putut s proteste-. "iavolul l cea s vad vi-iuni, mi-a e,plicat el n continuare. "iavolul era nestpnit. *oat 6rana se a la su! in luena diavolului, iar Revoluia usese cel mai mare trium al su. )imic nu l-ar i putut salva pe ratele meu dect e,orcismul, rugciunile i postul, nite oameni care s-l in, n timp ce diavolul i se de-lnuia n trup i ncerca s a-vrle cu el n toate prile. <"iavolul l-a aruncat pe scar, e ct se poate de limpede=, a spus el. <)u cu ratele tu ai vor!it n camera aceea, ci cu diavolul=. 4i !ine, asta m-a n uriat peste msur. Cre-usem c a$unsesem la limit, dar nu era adevrat. A continuat s-mi vor!easc despre diavol, despre vr$ile cute sclavilor i despre alte ca-uri de posedare din alte coluri ale lumii. Atunci m-am de-lnuit. Am distrus tot n camer i era ct pe-aci s-l omor. "ar ora ta... vampirul...' ntre! !iatul. mi pierdusem minile, i e,plic vampirul. 6ceam lucruri pe care nu le-a i cut dac a i ost sntos. *otul mi se prea acum con u-, vag i antastic. "ar mi amintesc c l-am mpins pn la ua din spate, l-am ugrit prin curte i l-am prins lng -idul de crmid al !uctriei, de care l-am i-!it cu capul de era s-l omor. Cnd m-am potolit, n cele din urm, e,trem de epui-at, mi-a luat snge. 1rotii. "ar altceva voiam s spun. Atunci mi-am neles propria vanitate. 1ro!a!il c o v-usem re-

lectat n preot. Atitudinea dispreuitoare a acestuia a de ratele meu o re lecta pe a mea: vor!ria lui super icial despre diavol: re u-ul lui de a accepta mcar ideea c ceva s nt trecuse att de aproape. "ar el credea n posedarea de ctre diavol. Asta-i o concepie mult mai lumeasc, spuse imediat vampirul. %amenii care ncetea- s cread n "umne-eu sau !ine, n general, continu s cread n diavol. )u tiu de ce. )u, c&iar c nu tiu de ce. Rul e posi!il ntotdeauna. Iar !inele e ntotdeauna di icil. "ar tre!uie s nelegi, posedarea repre-int un alt mod de a spune c cineva e ne!un. Cred c, pentru preot, asta a ost. #nt sigur c a v-ut ne!unia. 1oate c o avusese drept n a i o numise posedare. )u-i nevoie s-l ve-i pe #atana cnd e alungat. "ar s ii n pre-ena unui s nt... # cre-i c acel s nt a avut o vi-iune. )u, re u-ul nostru de a crede c aa ceva se poate ntmpla unor semeni de-ai notri e vanitate. )u m-am gndit niciodat ast el, spuse !iatul. "ar cu tine ce s-a ntmplat' Ai spus c i-au luat snge ca s te vindece, asta nseamn c erai aproape mort. /ampirul rse. Aa e, c&iar aa. "ar vampirul s-a ntors n noaptea aceea. /e-i tu, voia 1ointe du 5ac, plantaia mea. 4ra oarte tr-iu, dup ce adormise sora mea. mi amintesc ca i cum s-ar i ntmplat ieri. A venit prin curte, a desc&is ua- ereastr r s ac cel mai mic -gomot: era un !r!at nalt, cu pielea al!, cu un pr !lond oarte !ogat i cu nite micri graioase, ca de elin. Cu !lndee, i-a acoperit oc&ii surorii mele cu un al i a sl!it lumina lmpii. 4a a adormit lng lig&ean innd pn-a cu care mi tersese runtea i, pn diminea, nu s-a clintit. )umai c atunci eu eram e,trem de sc&im!at. n ce consta sc&im!area asta' ntre! !iatul.

/ampirul o t. #e re-em de sptarul scaunului i se uit la perei. 5a nceput am cre-ut c era tot vreun doctor sau cineva c&emat de rude ca s ncerce s stea de vor! cu mine. "ar aceast !nuial mi-a ost imediat nlturat. #-a apropiat de patul meu i s-a aplecat, aa nct c&ipul i se a la n lumina lmpii. Atunci am o!servat c nu era un om o!inuit. %c&ii cenuii i ardeau incandesceni, iar minile lungi i al!e, care i atrnau pe lng trup, nu erau ca ale unei iine omeneti. Cred c, n clipa aceea, am neles tot i lucrurile pe care mi le-a spus au ost doar ca o urmare. Ceea ce vreau s -ic e c, n clipa n care l-am v-ut, n care i-am v-ut aura e,traordinar i am priceput c era o ptur cum nu mai ntlnisem vreodat, am ost redus la -ero. Acel orgoliu care nu putea accepta pre-ena unui om e,traordinar n apropierea lui era -dro!it. *oate concepiile mele, c&iar i sentimentul de vinovie i dorina de a muri, preau complet lipsite de importan. +-am uitat pe mine nsumi0 spuse el, atingndu-i uor pieptul cu pumnul. +-am uitat complet. 7i, n aceeai clip, am neles ce nseamn posi!ilitatea. "e atunci am nceput s iu din n ce n ce mai mirat. n timp ce mi vor!ea, spunndu-mi ce a putea s devin, cum usese viaa lui i cum urma s ie, trecutul meu s-a trans ormat n tciuni. +i-am v-ut viaa ca i cum a i stat deoparte, vanitatea, satis acerea plcerilor, uga constant de la o suprare mrunt la alta, vor!ele goale adresate "omnului i # intei 6ecioare i unei mulimi de s ini ale cror nume umpleau crile mele de rugciuni, r ca nici unul s ie cuadevrat important ntr-o e,isten ngust, materialist i egoist. +i-am v-ut adevraii -ei... -eii ma$oritii !r!ailor. +ncarea, !utura i sigurana n con ormitate. Cenu. 1e c&ipul !iatului se citea un amestec de derut i uimire.

7i aa te-ai &otrt s devii vampir' ntre! el, iar vampirul tcu o clip. Aotrt. )u parte a i cuvntul potrivit. *otui, nu pot s spun c a ost inevita!il din clipa n care el a pit n ncpere. )u, n-a ost inevita!il. "ar nu pot s spun nici c m-am &otrt. "-mi voie s spun c, atunci cnd a terminat de vor!it, nici o alt deci-ie nu mai era posi!il pentru mine i c mi-am urmat drumul, r s arunc nici mcar o privire napoi. n a ar de un lucru. (n lucru' Care' (ltimul meu rsrit de soare, spuse vampirul. n dimineaa aceea nc nu eram vampir. 7i am v-ut ultimul meu rsrit de soare. +i-l aduc aminte per ect: totui, nu cred s mi mai amintesc de altul dinaintea aceluia. 5umina a aprut nti n partea de sus a uii- ereastr, o lumin palid n dosul perdelei din dantel i apoi o strlucire din ce n ce mai puternic, su! orm de pete printre run-ele copacilor. In cele din urm, soarele a ptruns pe ereastr i dantela i-a aruncat um!rele pe podeaua de piatr i peste trupul surorii mele, care continua s doarm, um!rele dantelei c-nd pe alul de pe umerii i capul ei. Imediat ce ncepu s se ncl-easc, ea ddu alul la o parte r s se tre-easc i atunci soarele i lumin din plin oc&ii, cnd-o s strng din pleoape. Apoi a strlucit pe mas, unde ea i inea capul culcat pe !rae, i n apa din can. 5-am simit pe mini, pe cuvertur i apoi pe a. Am stat n pat, gndindu-m la tot ce mi spusese vampirul i pe urm mi-am luat adio de la rsrit, ncepndu-mi e,istena de vampir. A ost... ultimul rsrit de soare. /ampirul se uita din nou pe ereastr. Cnd tcu, linitea se ls att de !rusc, nct !iatului i se pru c o aude. Au-i apoi

-gomotele de pe strad. Cel scos de un camion era asur-itor. 7nurul !ecului se mica datorit vi!raiei. "up aceea, camionul dispru. i lipsete' ntre! el atunci cu un glas su!ire. )u c&iar, -ise vampirul. #nt attea alte lucruri. "ar unde rmsesem' /rei s tii cum s-a ntmplat, cum am devenit vampir. "a, spuse !iatul. Cum te-ai sc&im!at, mai e,act' )u-i pot spune cu e,actitate. 1ot s-i povestesc despre asta, s-i descriu n cuvinte care or s-i arate ce valoare are lucrul sta pentru mine. "ar nu pot s-i spun e,act, aa cum nu pot s-i spun e,act nici ce este e,periena actului se,ual, n cac n-ai cut-o niciodat. *nrul vru deodat s-i pun alt ntre!are, dar nainte s apuce s vor!easc, vampirul continu. Aa cum i-am spus, acest vampir, 5estat, dorea plantaia. (n motiv lumesc, irete, pentru a-mi o eri o via care va dura pn la s ritul lumii: dar nu era o persoan care s ac discriminri. )u considera mica populaie a vampirilor din ntreaga lume ca iind un clu! select, a putea spune. Avea pro!leme omeneti, un tat or! care nu tia c iul su e vampir i nici nu tre!uia s a le. /iaa la )e8 %rl9ans devenise di icil pentru el, innd cont de necesitile lui i de aptul c tre!uia s ai! gri$ de tatl lui, aa c voia 1ointe du 5ac. #eara urmtoare ne-am dus la plantaie, l-am instalat pe tatl or! n dormitorul mare i eu mi-am nceput sc&im!area. )-a putea spune c a constat ntr-un anume pas dei, !ineneles, unul a ost cel dincolo de care nu mai e,ista drum de ntoarcere. "ar au ost implicate cteva aciuni, dintre care prima a ost moartea supraveg&etorului. 5estat l-a ucis n somn. 4u tre!uia s privesc i s apro!: adic, s asist la uciderea unui om ca dovad

a deci-iei mele i ca parte a sc&im!rii. 6r ndoial, aceasta sa dovedit partea cea mai di icil pentru mine. Bi-am spus c nu m temeam de propria mea moarte, ns mi-era greu s-mi iau singur viaa. "ar, a de vieile altora, aveam un mare respect, iar moartea mi inspira o groa- recent descoperit datorit ratelui meu. A tre!uit s-l vd pe supraveg&etor tre-indu-se speriat, ncercnd s-l ndeprte-e pe 5estat cu am!ele mini, apoi -vrcolindu-se n strnsoarea lui i, n cele din urm, rmnnd nemicat i moale, sectuit de snge. 7i murind. )u a murit imediat. Am stat n dormitorul lui strmt aproape o or, privindu-l cum moare. 6cea parte din sc&im!area mea, cum am mai spus. Alt el 5estat n-ar i rmas. 1e urm a tre!uit s ne descotorosim de cadavru. 4ra s lein. #l!it iind i avnd e!r, nu posedam prea multe re-erve, iar manevrarea cadavrului cu un asemenea scop mi-a cut grea. 5estat rdea, spunndu-mi cu duritate c aveam s simt cu totul alt el odat ce aveam s iu vampir, i aveam s rd i eu. #-a nelat. )iciodat nu rd de moarte, orict de des i de regulat a provoca-o. "ar, d-mi voie s iau lucrurile n ordine. A tre!uit s mergem pe lng ru pn am a$uns ntr-un cmp desc&is, unde l-am lsat pe supraveg&etor. I-am s iat &aina, i-am urat !anii i am avut gri$ s-i stropim !u-ele cu !utur. i cunoteam soia, care tria la )e8 %rl9ans, i tiam ct de disperat avea s ie cnd se va descoperi cadavrul. "ar simeam mai mult dect prere de ru pentru ea, simeam o durere datorat aptului c nu avea s tie niciodat ce se ntmplase, c soul ei nu usese gsit !eat pe drum, de nite tl&ari. n timp ce !team cadavrul, nvineindu-i aa i umerii, eram din ce n ce mai e,citat. .ineneles, tre!uie s nelegi c, n tot acest timp, vampirul 5estat a ost e,traordinar. )u mi se prea mai uman dect un nger !i!lic. "ar n tensiunea aceea, admiraia mea a de el era reinut. mi v-usem

trans ormarea n vampir n dou lumini3 prima era, pur i simplu, vra$: 5estat m nvinsese pe patul morii. Celalt era dorina mea de a m autodistruge. "orina de a i condamnat de initiv. Aceasta era ua desc&is prin care 5estat venise de am!ele di. Acum nu m distrugeam pe mine nsumi, ci pe altcineva. 1e supraveg&etor, pe soia i amilia lui. +-am n iorat i a i ugit de 5estat, pier-ndu-mi minile complet, dac el, datorit unui instinct sigur, n-ar i simit ce se petrecea. Instinct sigur... spuse el gnditor. +ai e,act, acel instinct puternic al unui vampir pentru care pn i cea mai uoar sc&im!are a e,presiei de pe c&ipul unei iine omeneti e la el de clar ca un gest. 5estat avea un sim al coordonrii supranatural. +-a cut s m urc repede n trsur i a dat !ice cailor. </reau s mor=, am nceput eu s murmur. <4 insuporta!il. /reau s mor. i st n putere s m uci-i. 5as-m s mor.= Re u-am s m uit la el, s iu vr$it de rumuseea n irii lui. +i-a rostit numele ncet, r-nd. Aa cum i-am mai spus, era decis s ai! plantaia. "ar i-ar i dat drumul' ntre! !iatul. %ricnd' )u tiu. Cunoscndu-l pe 5estat aa cum l cunosc acum, a spune c mai degra! m-ar i ucis dect s-mi dea drumul. "ar asta i voiam. )u conta. )u, asta credeam c vreau. "e cum am a$uns acas, am srit din trsur i m-am ndreptat ca o momie spre treptele de crmid pe care c-use ratele meu. Casa nu mai era locuit de luni de -ile, dat iindc supraveg&etorul i avea propria csu: cldura i aerul umed al 5ouisianei ncepuser de$a s distrug treptele. 1rin iecare crptur rsreau iar! i c&iar loricele de cmp. mi amintesc c am simit ume-eala care, seara, era rece cnd m-am ae-at pe treptele de $os i c&iar mi-am spri$init capul de crmid, pipind loricelele acelea cu tulpini ca de cear. Am smuls un

mnunc&i din pmntul ragil </reau s mor: omoar-m. %moar-m=, i-am spuse vampirului. <Acum snt vinovat de crim. )u mai pot s triesc.= 4l a -m!it cu acea ner!dare a celor care ascult minciunile evidente ale altora. Apoi, deodat, s-a repe-it la mine e,act aa cum cuse cu omul meu. +-am -!tut cu rene-ie. +i-am proptit ci-ma n pieptul lui i l-am lovit ct de tare am putut, simindu-i dinii n ipi n carne, n timp ce e!ra mi -vcnea n tmple. "ar cu o micare a ntregului su corp, mult prea iute ca s-o vd, s-a ridicat deodat rmnnd n picioare lng trepte. <Credeam c vrei s mori, 5ouis=, mi-a spus el. .iatul scoase un sunet sla! i !rusc, n clipa n care vampirul i-a rostit numele. "a, sta e numele meu, spuse el i continu. 4i !ine, m a lam din nou pus n aa propriei mele laiti i stupiditi. 1oate c ast el direct con runtat cu ele, cu timpul aveam s capt cura$ul s-mi iau singur viaa, nu s plng i s m rog de alii s o ac. Atunci m-am v-ut rsucind un cuit, lnce-ind ntr-o su erin -ilnic pe care o gseam la el de necesar ca penitena primit n con esional, spernd din tot su letul ca moartea s m surprind pe neateptate i s m ac s merit iertarea venic. "e asemenea, m vedeam ca ntr-o vi-iune stnd n capul scrii, e,act ca ratele meu, i pr!uindu-m pe trepte. "ar nu aveam timp pentru cura$. #au, mai !ine -is, 5estat nu avea timp pentru altceva dect pentru planul lui. <Acum, ascultm, 5ouis=, mi-a -is el, ae-ndu-se lng mine, pe trepte, micrile iindu-i att de pline de graie i att de insinuante, nct imediat m-au cut s m gndesc la un iu!it. +-am n iorat. "ar el m-a cuprins cu !raul pe dup umeri i m-a tras la pieptul lui. )iciodat nu mai usesem att de aproape de el i, n lumina aceea sla!, i-am v-ut strlucirea magni ic a oc&ilor i masca ne ireasc a eei. Cnd am ncercat s m mic, mi-a acoperit

!u-ele cu degetele minii drepte i mi-a spus3 <#tai linitit. Acum o s te sectuiesc pn te voi aduce n pragul morii i vreau s ie linite, atta linite, nct s-i au-i sngele curgnd prin vine, atta linite, nct s au-i acest snge ptrun-nd n vinele mele. Contiina, voina ta, tre!uie s te in n via.= Am vrut s m -!at, dar degetele lui apsau att de tare, nct tot trupul mi se a la su! puterea lui: de cum am ncetat s mai ncerc s m r-vrtesc, i-a n ipt dinii n gtul meu. .iatul cu oc&ii mari. Ct vor!ise vampirul, el se lsase din ce n ce mai mult pe spate i acum c&ipul i era ncordat i oc&ii nguti, ca i cum s-ar i pregtit s pare-e o lovitur. Ai pierdut vreodat o cantitate mare de snge' l ntre! vampirul. Cunoti sen-aia' .u-ele !iatului ormar cuvntul <nu=, dar nici un sunet nu iei. i drese glasul. )u, spuse el atunci. 5umnrile erau aprinse n salonul de la eta$, unde plnuisem moartea supraveg&etorului. % lamp cu ulei se legna n curentul de pe coridor. *oat lumina aceasta s-a unit i nceput s sclipeasc, de parc o pre-en aurie ar i plutit deasupra mea, suspendat n golul scrii nvluind uor !alustrada, unduindu-se i de-integrndu-se ca umul. <Ascult, ine oc&ii desc&ii=, mi-a optit 5estat, micndu-i !u-ele pe gtul meu. mi aduc aminte c acea micare a !u-elor lui mi-a -!rlit tot prul de pe trup, provocndu-mi o sen-aie puternic ce nu era departe de plcerea pasiunii... Rmase gnditor, cu degetele minii drepte uor ndoite su! !r!ie, primul prnd s o mngie ncet. Re-ultatul a ost c n cteva minute, eram aproape parali-at. Cuprins de panic, am descoperit c nu mai puteam nici s vor!esc. 5estat continua s m in, !ineneles, iar !raul lui era ca o !ar de ier. I-am simit dinii retrgndu-se cu o

asemenea gra!, nct cele dou rni preau enorme, i dureau ngro-itor. Apoi s-a aplecat peste capul meu neputincios i i-a mucat propria nc&eietur. #ngele curgea pe cmaa i pe &aina mea i el privea cu oc&ii ngustai i sclipitori. 1ru s treac o venicie i lumina aceea aurie cdea acum n spatele capului su ca undalul unei antasme. Cred c am tiut ce vrea s ac nainte s o ac i am ateptat, n neputina mea, parc ani ntregi. 7i-a lipit nc&eietura sngernd de gura mea i mi-a spus categoric, puin ner!dtor3 <.ea, 5ouis=. 7i am !ut. <(urel, 5ouis=, i <+ai repede=, mi-a optit el de cteva ori. .eam, sugnd din ori icii, simind, pentru prima oar dup copilrie, acea plcere deose!it de a suge &rana, trupul i mintea concentrndu-se mpreun asupra unei singure surse de via. Atunci s-a ntmplat ceva. /ampirul se ls pe spate i se ncrunt uor. Ct de greu e s descrii aceste lucruri care, de apt, nu pot i descrise, spuse el aproape n oapt. .iatul parc ng&ease. Ct am supt sngele, n-am v-ut dect lumina aceea. Apoi, urmtorul lucru, urmtorul lucru a ost... un -gomot. 5a nceput, un vuiet surd i, pe urm, un !u!uit ca al unei to!e, care se au-ea din ce n ce mai tare, ca i cum o creatur uria ar i venit ncet dintr-o pdure ntunecoas i necunoscut, !tnd n mers ntr-o to! imens. "up aceea s-a au-it o alt to!, de parc un alt uria ar i pit la civa metri n urma primului, iecare din ei iind atent la propria to!, ignornd ritmul celuilalt. @gomotul devenea din ce n ce mai puternic, pn cnd pru s-mi umple nu numai au-ul, ci toate simurile, s-mi -vcneasc n !u-e i degete, n tmple i n vene. ndeose!i n vene, !um i, apoi, cellalt, !um: 5estat i trase !rusc mna, iar eu am desc&is oc&ii i m-am a!inut s-i apuc nc&eietura i s o duc la gur cu orice

pre: m-am a!inut pentru c mi-am dat seama c !u!uitul era al inimii mele, iar cel de-al doilea usese al inimii lui. /ampirul o t. nelegi' .iatul ddu s vor!easc, dar apoi se mrgini s clatine din cap. )u... adic, da, spuse el. Adic... .ineneles, spuse vampirul, privind n alt parte. #tai, stai0 -ise !iatul tul!urat. .anda e pe s iate. *re!uie s-o ntorc. /ampirul privi r!dtor cum o ntoarse. Ce s-a mai ntmplat apoi' ntre! !iatul. 6aa i era umed i se terse repede cu o !atist. /edeam ca un vampir, spuse el ncet, cu un glas puin detaat, ce prea aproape a!sent. Apoi i reveni. 5estat se a la din nou la picioarele scrii i l vedeam aa cum nu-l mai v-usem nainte. +i se pruse al!, e,trem de al!, aa nct, n ntuneric, prea aproape luminos: acum, ns, l vedeam plin de propria lui via i de propriul lui snge3 era radios, nu luminos. Apoi am v-ut c nu numai 5estat se sc&im!ase, ci toate lucrurile. 4ra ca i cum a i ost n stare s vd culori i orme pentru prima oar. 4ram att de ascinat de nasturii &ainei lui negre, nct, mult vreme, nu m-am uitat la altceva. Atunci 5estat a nceput s rd i l au-eam aa cum nu mai au-isem ceva vreodat. i mai au-eam inima ca !u!uitul unei to!e, la care se aduga acum i rsul acela metalic. 4ra derutant, iecare -gomot contopindu-se cu cellalt, asemeni ecoului unor clopoei, pn cnd am nvat s separ sunetele i ele se suprapuneau, iecare &o&ot sla! dar distinct, crescnd n intensitate, dar totui discret.

/ampirul -m!i ncntat. @vonuri de clopote. <)u te mai uita la nasturii mei=, mi-a spus 5estat. <"u-te acolo printre copaci i cur-te de orice urm omeneasc i nu te ndrgosti att de ne!unete de noapte, c te rtceti0= ;sta, !ineneles, a ost un s at nelept. Cnd am v-ut lumina lunii c-nd pe dalele de piatr, m-am ndrgostit att de mult de ea, nct am stat vreo or acolo. Am trecut pe lng oratoriul ratelui meu r s m gndesc nici o clip la el i, stnd n mi$locul plopilor canadieni i al ste$arilor, am au-it noaptea ca i cum ar i ost corul de oapte al unor emei, toate c&emndu-m la piepturile lor. Ct despre trupul meu, acesta nu era nc total trans ormat i, de cum m-am acomodat ct de ct cu sunetele i imaginile, a nceput s m doar. *oate lic&idele erau orate s ias din mine. +uream ca iin omeneasc i, totui, eram complet viu ca vampir: i, cu simurile tre-e, am ost nevoit s privesc moartea trupului meu cu o anumit tul!urare i apoi, n inal, cu team. "up aceea am urcat treptele n ug pn n salon, unde 5estat se ocupa de$a de actele plantaiei, trecnd n revist c&eltuielile i pro iturile din ultimul an. <4ti un tip !ogat=, mi-a spus el cnd m-a v-ut intrnd. <#e ntmpl ceva cu mine=, am strigat eu. <+ori, atta tot: nu ii prost. )-ai nite lmpi cu ulei' Ai atia !ani i nu poi s-i permii untur de !alen dect pentru lampa aia. Adu-o ncoace.= <+or0= am strigat eu. <+or0= <)i se ntmpl tuturor=, insist el, re u-nd s m a$ute. 7i acum cnd mi aduc aminte, l dispreuiesc din cau-a asta. )u pentru c mi-era ric, ci pentru c ar i putut s-mi i spus de toate acele trans ormri. Ar i putut s m liniteasc i s-mi spun c aveam s-mi privesc moartea cu aceai ascinaie cu care privisem i simisem noaptea. "ar n-a cut-o. 5estat n-a

ost niciodat vampirul care snt eu. A!solut niciodat. )u o spuse ca o laud, ci ca i cum ar i vrut cu adevrat s i ost alt el. Alors, spuse el o tnd. +uream repede, ceea ce nsemna c teama mi disprea la el de iute. Regret numai c n-am ost mai atent la proces. 5estat se purta ca un idiot. <A&, pentru iu!irea iadului0= a nceput el s strige. <i dai seama c n-am pregtit nimic pentru tine' Ce prost snt.= mi venea s spun <Aa e=, dar m-am a!inut. <n dimineaa asta va tre!ui s te culci cu mine. )u i-am pregtit un sicriu.= /ampirul rse. Ideea sicriului a strnit o asemenea groa- n mine, nct cred c a a!sor!it ntreaga capacitate de a m ngro-i de care mai dispuneam. A!ia dup aceea m-am speriat la gndul de a mpri un sicriu cu 5estat. n acest timp el se a la n dormitorul tatlui su, de la care i lua la revedere, spunndu-i c avea s se ntoarc diminea. <"ar unde te duci, de ce tre!uie s ai un asemenea program'= ntre! !trnul i 5estat i-a pierdut r!darea. 1n atunci usese politicos cu !trnul, aproape pn la ngreoare, dar acum a devenit !rutal. <Am gri$ de tine, nu' Bi-am o erit un acoperi mult mai !un dect mi-ai o erit tu vreodat0 "ac am c&e s dorm toat -iua i s !eau toat noaptea, o s-o ac, a urisit s ii0= .trnul a nceput s scnceasc. )umai emoiile ciudate care m stpneau i sentimentul neo!inuit de epui-are m-au mpiedicat s-mi e,prim de-apro!area. (rmream scena prin ua desc&is, ermecat de culorile cuverturii i de cele aprinse de pe c&ipul !trnului. /inele al!strui i pulsau su! pielea tranda irie i cenuie. 1n i gal!enul dinilor lui m atrgea, iar

tremurul !u-elor lui aproape c m-a &ipnoti-at. <Ce copil, ce copil=, spuse el, r s !nuiasc, !ineneles, adevrata natur a iului su. <.ine, du-te atunci. 7tiu c ai o emeie pe undeva: te duci la ea imediat dup ce !r!atul ei pleac dimineaa. "-mi cartea de rugciuni. Ce s-a ntmplat cu cartea mea de rugciuni'= 5estat a crtit puin i i-a dat-o... "ar..., -ise !iatul. Ce este' ntre! vampirul. + tem c nu prea te las s pui ntre!ri. /oiam s te ntre!, crile de rugciuni au cruci pe ele, nu' A&, -vonul n legtur cu crucile0 spuse vampirul r-nd. *e re eri la aptul c ne-am teme de cruci' Credeam c nu putei s le privii, spuse !iatul. 1rostii, prietene, a!solut nite prostii. 1ot s m uit la orice vreau. 7i mi place deose!it de mult s m uit la cruci i,uri. "ar -vonurile re eritoare la gurile c&eilor' C putei... s v trans ormai n um i s v strecurai prin ele' Ct de mult a vrea s pot, -ise vampirul r-nd. Ce ncnttor. +i-ar plcea s trec prin tot elul de guri de c&ei i s le simt urnicturile ormelor. )u, spuse el cltinnd din cap. *oate astea snt, cum se spune ast-i... ra&at' .iatul rse r s vrea. Apoi c&ipul i redeveni serios. )u tre!uie s ii att de ruinos cu mine, spuse vampirul. Ce este' 1ovestea despre eapa n ipt n inim, -ise !iatul i o!ra$ii i se colorar uor. 5a el, -ise vampirul. Ra-&at, adug el, articulnd cu gri$ am!ele sila!e, aa nct !iatul -m!i. )u e,ist nici un el de

putere magic. "e ce nu ume-i o igar' /d c ai aa ceva n !u-unarul cmii. A&, mulumesc, spuse !iatul de parc ar i ost o sugestie minunat, dar dup ce duse igara la !u-e, minile ncepur s-i tremure att de tare, nct distruse prima cutie de c&i!rituri aproape n ntregime. "-mi voie, spuse vampirul i, lund cutia, i aprinse repede igara. .iatul in&al, inndu-i privirea aintit asupra degetelor vampirului. Acum, acesta se retrase pe scaunul lui cu un onet uor de &aine. 4 o scrumier pe c&iuvet, spuse el i !iatul se duse nervos s o ia. #e uit la cele cteva mucuri de igri din ea, v-nd coul de gunoi de dedesu!t, o goli i se ntoarse repede la mas. "egetele lui lsar urme umede pe igar, cnd o puse $os. Asta e camera ta' ntre! el. )u, rspunse vampirul. 4 doar o camer oarecare. Ce s-a mai ntmplat atunci' ntre! !iatul. /ampirul prea s urmreasc umul care se aduna su! !ec. C... ne-am ntors n gra! la )e8 %rl9ans, -ise el. #icriul lui 5estat se a la ntr-o camer mi-era!il, lng ruine. 7i ai intrat n sicriu' )-am avut de ales. 5-am implorat s m lase s stau n dulap, dar el a rs uluit. <)u tii ce eti'= m-a ntre!at. <4ste ermecat' *re!uie neaprat s ai! orma asta'= m-am milogit eu, dar l-am au-it r-nd din nou. )u suportam ideea: n timp ce discutam ns, nu simeam deloc team. 4ra oarte ciudat. *oat viaa mi usese ric de locurile nc&ise. )scut i crescut n case ranu-eti, cu pla oane nalte i erestre din podea pn-n tavan, mi-era groa- s stau nc&is undeva. + simeam prost

pn i n con esional, n !iseric. 4ra o team destul de ireasc. n timp ce protestam n discuia cu 5estat, n-o mai simeam. "oar mi-o aminteam. + agm de ea din o!inuin, dintr-o incapacitate de a-mi recunoate actuala i ncnttoarea li!ertate. <)u te descurci deloc !ine=, a spus 5estat n inal. <#-a cut aproape -iu. Ar tre!ui s te las s mori. 7i o s mori, s tii. #oarele o s-i distrug sngele pe care i l-am dat, din iecare esut, iecare ven. )-ar tre!ui s mai ai teama asta. 4ti ca un om care i-a pierdut un !ra sau un picior i continu s insiste c mai simte durere n locul unde ar i tre!uit s ie !raul sau piciorul respectiv.= Asta a ost cel mai inteligent i mai olositor lucru pe care l-a spus 5estat n pe-ena mea i m-a de-meticit imediat. <4u intru n sicriu=, mi-a spus el apoi, pe un ton e,trem de dispreuitor, <iar tu te vei ae-a deasupra mea, dac-i vrei !inele=. 7i aa am cut. +-am ntins cu aa n $os deasupra lui, total derutat de a!sena groa-ei i plin de de-gust, datorit aptului c m a lam att de aproape de el, orict ar i ost de rumos i de interesant. Iar el a tras capacul. Atunci l-am ntre!at dac eram complet mort. *rupul m mnca peste tot. <n ca-ul sta nu eti=, spuse el. <Cnd o s ii, doar o s ve-i i o s au-i, n-o s simi nimic. Ar tre!ui s ii mort pn disear. Culc-te.= Avea dreptate' 4rai... mort cnd te-ai tre-it' "a, mai degra!, sc&im!at, a spune. *rupul mi era mort. A trecut ceva timp pn s-a curat de toate lic&idele i materia de care nu mai avea nevoie, dar era mort. 7i, o dat cu reali-area acestui apt, a aprut i un alt stadiu n cadrul separrii mele de emoiile omeneti. 1rimul lucru pe care l-am o!servat, c&iar n timp ce 5estat i cu mine ncrcm sicriul ntr-un dric i uram un altul de la o morg, a ost aptul c nu-mi plcea deloc de 5estat. 4ram departe nc de a i pe picior de egalitate cu el, dar eram in init mai apropiat de el dect nainte de moartea trupului

meu. )u prea pot s-i e,plic acest lucru oarte clar, pentru simplul motiv c tu eti acum aa cum eram eu nainte ca trupul s-mi moar. )u poi s nelegi. "ar nainte s mor, 5estat a repre-entat cu siguran cea mai copleitoare e,perien pe care am cunoscut-o vreodat. Bigara ta s-a trans ormat ntr-un cilindru de cenu. A&0 spuse !iatul strivind repede iltrul n scrumier. /rei s spui c, atunci cnd distana dintre voi a disprut, el i-a pierdut... armecul' ntre! el apoi, cu privirea aintit asupra vampirului i scond o alt igar i un alt ! de c&i!rit, cu mai mult uurin dect nainte. 4,act, spuse vampirul cu o ncntare vdit. Cltoria napoi la 1ointe du 5ac a ost palpitant. Iar permanenta sporovial a lui 5estat a ost cel mai plictisitor i mai deprimant lucru pe care l-am cunoscut vreodat. .ineneles, aa cum am mai spus, eram departe de a i egalul lui. Aveam mem!rele mele moarte cu care tre!uia nc s lupt... ca s olosesc comparaia lui. 7i am a lat asta c&iar n noaptea aceea, cnd a tre!uit s-mi ucid prima victim. ntinse mna peste mas i scutur puin scrum de pe reverul &ainei !iatului, iar acesta i privi speriat mna care se retrgea. #cu--m, spuse vampirul. )-am vrut s te sperii. 4u te rog s m scu-i, -ise !iatul. Am avut impresia doar c !raul tu era deodat... anormal de lung. A$ungi att de departe r s te miti0 )u, spuse vampirul, spri$inindu-i minile din nou pe genunc&ii ncruciai. +-am micat mult prea repede ca tu s poi vedea. A ost o ilu-ie. *e-ai micat' )u-i adevrat. #tteai e,act n locul n care stai acum, cu spinarea re-emat de scaun. .a nu, repet vampirul cu ermitate. +-am micat, aa

cum i-am spus. (ite, o s-o ac din nou. % cu din nou, iar !iatul se uit cu acelai amestec de !uimceal i team. *ot n-ai v-ut, -ise vampirul. "ar, dac te uii acum la !raul meu ntins, nu-i deloc deose!it de lung. i ridic !raul, cu degetul arttor ndreptat n sus, de parc ar i ost un nger gata s transmit Cuvntul "omnului. Ai avut dovada di erenei imense dintre elul n care ve-i tu i n care vd eu. +ie, gestul mi s-a prut lent i oarecum lene. 7i sunetul pe care l-a cut degetul meu n contact cu &aina ta s-a au-it oarte tare. +rturisesc c n-am vrut s te sperii. "ar, poate c ast el o s nelegi c ntoarcerea mea la 1ointe du 5ac mi-a o erit numeroase e,periene noi, simpla legnare a unei ramuri n !taia vntului iind o ncntare. "a, spuse !iatul, dar era nc vi-i!il -guduit. /ampirul l privi o clip i apoi -ise3 /or!eam de... 1rima ta victim, spuse !iatul. "a. +ai nti ar tre!ui s-i spun c plantaia era ntr-o &ara!a!ur de nedescris. Cadavrul supraveg&etorului usese descoperit i, de asemenea, i !trnul or! din dormitorul cel mare, i nimeni nu-i putea e,plica pre-ena acestuia. )imeni nu m putuse gsi la )e8 %rl9ans. #ora mea contactase poliia i, cnd am sosit eu, civa poliiti se a lau la 1oint du 5ac. #e cuse aproape ntuneric i 5estat mi-a e,plicat repede c nu tre!uia s dau voie poliitilor s m vad nici n cea mai sla! lumin innd cont mai ales de starea n care se a la trupul meu, aa c le-am vor!it dintre ste$arii a lai n aa casei de pe plantaie, ignorndu-le rugminile de a intra. 5e-am e,plicat c usesem la 1ointe du 5ac cu o sear n urm i c !trnul cel or! era musa irul meu. Ct despre supraveg&etor, acesta nu

usese acolo, ci plecase la )e8 %rl9ans cu tre!uri. "up ce acest lucru a ost clari icat, noua mea detaare a$utndu-m admira!il, am avut de re-olvat pro!lema plantaiei n sine. #clavii mei erau total derutai i nu munciser nimic toat -iua. 1e vremea aceea aveam o a!ric mare pentru producerea vopselei indigo, iar rolul supraveg&etorului usese oarte important. Aveam ns civa sclavi e,trem de inteligeni, care ar i putut ace trea!a lui la el de !ine, dac eu le-a i recunoscut inteligena i nu m-a i speriat de n iarea lor de a ricani i de purtrile lor. Acum iam studiat cu atenie i i-am nsrcinat cu conducerea lucrurilor. Celui mai !un i-am dat csua supraveg&etorului. "ou emei tinere au ost aduse n cas pentru a avea gri$ de tatl lui 5estat i le-am spus c vreau ct mai mult linite, c vor i rspltite dac ne vor lsa n pace pe mine i pe 5estat. 1e atunci nu miam dat seama c acei sclavi aveau s ie primii i, poate singurii oameni, care s !nuie c 5estat i cu mine nu eram iine normale. )u mi-am nc&ipuit c e,periena lor n ceea ce privete supranaturalul era mult mai !ogat dect cea a al!ilor. "atorit propriei mele lipse de e,perien, i credeam nite copii sl!atici a!ia domesticii de sclavie. Am cut o mare greeal. "ar, d-mi voie s continui. /oiam s-i spun despre prima mea victim. 5estat a stricat totul cu lipsa lui caracteristic de tact. A stricat' ntre! !iatul. )-ar i tre!uit s ncep cu oameni. "ar sta a ost alt lucru pe care a tre!uit s-l nv de unul singur. 5estat i cu mine neam ndreptat spre mlatin imediat dup plecarea poliitilor i dup instalarea sclavilor. 4ra oarte tr-iu i coli!ele sclavilor erau nvluite n ntuneric. n curnd n-am mai v-ut luminile de la 1ointe du 5ac, iar eu am devenit oarte agitat. "in nou acelai lucru3 amintirea spaimei, deruta. "ac ar i ost ct de ct inteligent, 5estat ar i tre!uit s-mi e,plice totul cu r!dare i

!lndee c nu tre!uia s-mi ie ric de mlatin, c eram a!solut invulnera!il a de erpi i insecte i c tre!uia s m concentre- asupra noii mele capaciti de a vedea n ntuneric, n sc&im!, mi cea numai o!servaii. l preocupau numai victimele noastre, nc&eierea iniierii mele i continuarea activitii. Cnd, n s rit, am dat de primele victime, m-a gr!it s trec la aciune. 4ra un grup de sclavi ugari. 5estat i mai vi-itase i atacase apro,imativ o ptrime din ei, ateptnd n ntuneric ca unul din ei s plece de lng oc sau ucigndu-i n somn. 4i nu tiau a!solut nimic de pre-ena lui. A tre!uit s ateptm mai mult de o or pn cnd unul din !r!ai erau cu toii !r!ai a prsit, n s rit, luminiul i a cut civa pai printre copaci. 7i-a desc&eiat pantalonii i i-a satis cut o necesitate i-iologic oarte ireasc: n clipa n care s-a ntors s plece, 5estat m-a -glit i mi-a spus3 <Ia-l=. /ampirul -m!i cnd l v-u pe !iat cnd oc&ii mari. Cred c am ost la el de ngro-it ca tine, spuse el. "ar atunci n-am tiut c a putea s omor animale n loc de oameni. Am -is repede c nu pot s-l atac. #clavul m-a au-it vor!ind. #-a ntors, stnd cu spatele la oc, i a ncercat s vad prin ntuneric. A scos repede un cuit lung de la centur. 4ra un !r!at tnr, nalt, cu !rae puternice, care nu avea pe el nimic altceva dect pantalonii. A spus ceva n dialect rance- i apoi a pit nainte. +i-am dat seama c, dei eu l vedeam oarte !ine, el nu putea s ne vad. 5estat s-a strecurat n spatele lui cu o iueal care ma uluit i l-a prins pe dup gt, intuind-i !raul stng. #clavul a scos un strigt i a ncercat s scape din minile lui 5estat, dar acesta i-a n ipt dinii i sclavul a ncremenit ca mucat de arpe. A c-ut n genunc&i, iar 5estat s-a &rnit repede, cci ceilali sclavi veneau n ug. <mi aci grea=, mi-a spus cnd sa ntors lng mine. 1arc eram nite insecte negre, complet

nvluite n noapte, privindu-i pe sclavi cum se micau, r s ne o!serve, cum l-au descoperit pe rnit, l-au tras a ar i au rscolit run-iul n cutarea atacatorului. <Aaide, tre!uie s mai prindem unul nainte s se ntoarc n ta!r.= mi-a spus el i am pornit repede dup unul care se desprise de ceilali. 4u eram nc oarte agitat, convins c nu puteam s atac i neavnd nici un c&e s o ac. Au ost multe lucruri, repet, pe care 5estat ar i putut s le spun i s le ac. +i-ar i putut m!ogi e,periena n multe eluri. "ar n-a cut-o. Ce-ar i putut ace' ntre! !iatul. Ce vrei s spui' (ciderea nu e un lucru simplu, spuse vampirul. )u te ndopi, pur i simplu, cu snge, adug el i cltin din cap. 4ste e,periena vieii altuia i, adesea, e,periena pierderii acelei viei prin snge, ncet. 4ste iar i iar e,periena pierderii propriei mele viei, pe care am cunoscut-o cnd am supt sngele din nc&eietura lui 5estat i i-am simit inima !tnd alturi de a mea. 4 iar i iar cele!rarea acelei e,periene: deoarece, pentru vampiri, aceasta este e,periena suprem. #puse aceste lucruri ct se poate de serios, ca i cum ar i contra-is pe cineva care avea un alt punct de vedere. )u cred c 5estat a apreciat asta vreodat, dei nu tiu cum ar i putut s nu o ac. # -icem c a apreciat oarte puin din ceea ce tre!uia tiut. n orice ca-, nu s-a ostenit s-mi aduc aminte acum, ce am simit cnd i-am supt nc&eietura minii, nevrnd s-i mai dau drumul, sau s aleag un loc unde s-mi pot ucide prima victim cu puin demnitate. #-a gr!it oarte tare, de parc ar i ost ceva ce tre!uia n ptuit ct mai repede. Cnd a prins sclavul, i-a astupat gura i l-a inut, de-golindu-i gtul. <6o=, mi-a spus. <)u poi da napoi acum.= Copleit de repulsie i sl!it, m-am con ormat. Am ngenunc&eat lng omul care se -!tea i strngndu-i umerii cu am!ele mini, mi-am n ipt dinii

n gtul lui. "inii a!ia ncepuser s mi se trans orme, aa c a tre!uit s-i rup carnea, nu s i-o per ore-, dar, odat ce rana a ost cut, sngele a nceput s curg. 7i, odat ce s-a ntmplat acest lucru, odat ce m-am apucat s !eau... totul a disprut. 5estat, mlatina i -gomotele din ta!r nu nsemnau nimic. 5estat ar i putut s ie o insect care s !-ie i apoi s se ac nev-ut. #uptul m vr$ea: -vrcolirile calde ale omului erau plcute pentru minile mele ncordate: apoi s-a au-it din nou !taia to!ei, !tile inimii lui numai c de data aceasta, rsunau ntr-un ritm per ect cu !tile inimii mele, cele dou repercutndu-se n iecare i!r a iinei mele, pn cnd !tile ncetinir ast el nct iecare era doar un murmur sla!, care amenina s continue la nes Drit. +oiam, mi pierdeam greutatea: n clipa aceea, 5estat m-a tras !rusc. <4 mort, idiotule0= mi-a -is el cu armecul i tactul lui caracteristice. <)u mai !ei dup ce mor0 nelege0= % clip am ost nne!unit, nu mai eram eu nsumi, i i spuneam ncontinuu c inima omului mai !tea nc i doream e,trem de mult s m reped la el din nou. +i-am trecut minile peste pieptul lui i apoi i-am apucat nc&eieturile. I le-a i per orat, dac 5estat nu m-ar i tras n picioare i nu m-ar i plmuit. 1alma aceea a ost uluitoare. )u era dureroas n modul o!inuit, ci era un oc de un alt gen, un rpit al simurilor, ast el nct m-am rsucit derutat i m-am tre-it privind n gol, neputincios, cu spatele lipit de un c&iparos i noaptea mi pulsa n urec&i plin de insecte. <% s mori dac aci asta=, mi spunea 5estat. <*e trage n moarte cu el, dac te agi de el dup ce moare. 7i, oricum, ai !ut prea mult: o s-i ie ru.= /ocea lui m enerva. mi venea s m npustesc asupra lui, dar m simeam e,act aa cum spusese. % durere mi rcia stomacul, de parc un vrte$ mi-ar i supt mruntaiele. 4ra sngele care ptrundea prea repede n propriul meu snge, dar

atunci nu tiam. 5estat a pornit apoi ca o pisic prin ntuneric, iar eu l-am urmat. Capul mi -vcnea i durerea din stomac nu mi-a trecut nici cnd am a$uns la casa de la 1ointe du 5ac. )eam ae-at la masa din salon i 5estat a nceput o pasien pe lemnul lustruit, n timp ce eu l priveam cu dispre. .om!nea aiureli. @icea c o s m o!inuiesc s ucid: nu avea s ie prea greu. )u tre!uia s-mi permit s iu -guduit. Reacionam prea puternic, ca i cum n-a i scpat de <pro!lemele muritorilor=. Aveam s m o!inuiesc oarte repede cu lucrurile. <Cre-i'= lam ntre!at eu, n cele din urm, dar nu m interesa prea mult rspunsul lui. Acum nelegeam di erena dintre noi. 1entru mine, e,periena uciderii usese catastro al. 5a el i sugerea nc&eieturii lui 5estat. Aceste e,periene m-au copleit i mi-au sc&im!at att de mult elul de a vedea lucrurile din $urul meu, de la ta!loul ratelui meu de pe peretele salonului pn la steaua care se -rea n partea de sus a uii- ereastr, nct nu-mi puteam nc&ipui cum de un alt vampir le putea lua drept sigure. 4ram trans ormat, de initiv: tiam asta. 7i ceea ce simeam n sinea mea, pentru tot, pn i pentru -gomotul crilor de $oc care erau puse una cte una pentru a orma irurile lucioase ale pasienei, era respect. 5estat simea ceva cu totul opus. #au nimic. 4ra urec&ea scroa ei din care nimic !un nu se putea ace. 1lictisitor ca un muritor, vulgar i ne ericit ca un muritor, trncnea n timpul pasienei, r-nd de lipsa mea de e,perien, ignorant n aa posi!ilitii unei e,periene proprii. 1n diminea mi-am dat seama c i eram net superior i c din ne ericire, usesem pclit, avndu-l ca pro esor. *re!uia s m nvee leciile necesare, dac mai e,istau lecii adevrate, iar eu tre!uia s-i tolere- modul de a gndi, care era o !las emie a vieii nsei. #imeam rceal a de el. n superioritatea mea nu e,ista dispre, ci doar o po t de noi e,periene, rumoase i la el de

devastatoare ca uciderea de mai devreme. 7i, am neles c, dac voiam s ampli ic iecare e,perien cu care aveam s iu con runtat, tre!uia s m olosesc de propriile mele puteri. 5estat nu mi-era de nici un olos. *recuse demult mie-ul nopii cnd m-am ridicat de pe scaun i am ieit pe verand. 5una se vedea mare deasupra c&iparoilor, iar lumina lumnrilor r-!tea prin uile desc&ise. #tlpii i pereii useser proaspt vruii, podelele mturate i o ploaie de var lsase noaptea curat i sclipind cu toate picturile de ap. +-am re-emat de ultimul stlp al verandei, atingnd cu capul vre$urile delicate de iasomie care creteau ntro continu lupt cu iedera, i m-am gndit la ce m atepta n lume i n timp, &otrndu-m s m deplase- cu delicatee i cu respect, nvnd de la iecare lucru cum s a$ung mai !ine la altul. )ici eu nsumi nu eram sigur ce nsemna asta. + nelegi cnd spun c nu voiam s m gr!esc s am e,periene noi, c ceea ce simeam ca vampir era mult prea puternic pentru a i irosit' "a, -ise !iatul repede. Am impresia c e ca atunci cnd eti ndrgostit. %c&ii vampirului sclipir. 4,act. 4 ca dragostea, spuse el -m!ind. 7i i spun cum gndeam n seara aceea ca s-i poi da seama c, ntre vampiri, e,ist di erene pro unde, i cum se ace c am a$uns s iu alt el dect 5estat. *re!uia s nelegi c nu-l dispreuiam pentru c nu i aprecia e,periena. 1ur i simplu, nu puteam pricepe cum de putea irosi asemenea sentimente. Apoi, 5estat a cut ceva ce urma s-mi arate c mai aveam de nvat. Aprecia nespus de mult !ogiile de la 1ointe du 5ac. 6usese ncntat de rumuseea porelanurilor olosite pentru cina tatlui su: i plcea s pipie draperiile de cati ea i trasa desenele de

pe covoare cu vr ul piciorului. A scos un pa&ar de cristal dintrun dulap i a spus3 <+i-e dor de pa&are.= )umai c a spus-o cu o ncntare maliioas, care m-a cut s-l privesc cu duritate. *are mult mi displcea0 <A vrea s-i art un truc=, mi-a spus el apoi. <"oar dac i plac pa&arele, !ineneles.= "up ce l-a pus pe masa cu crile de $oc, a venit pe verand, sc&im!ndu-i din nou purtarea, prnd un animal de prad. #trpunse ntunericul cu privirea, uitndu-se ntr-un punct de su! ramurile !oltite ale ste$arilor. ntr-o clip a srit peste !alustrad, ateri-nd uor pe pmnt, i a nit n !e-n, prin-nd ceva n am!ele mini. Cnd a venit din nou lng mine, am v-ut cu uimire c era un o!olan. <)u ii idiot=, a spus el. <)-ai mai v-ut niciodat un o!olan'= 4ra un o!olan de cmp uria, cu coad lung. l inea de cea ca s nu-l mute. <7o!olanii pot i oarte simpatici=, a -is el, dup care s-a dus lng pa&arul de vin, a tiat gtul animalului i a umplut rapid pa&arul cu snge. 7o!olanul a ost a-vrlit apoi peste !alustrad, iar 5estat a ridicat pa&arul n lumina lumnrii, trium tor. <1oi s trieti i cu o!olani din cnd n cnd=, a spus el. <7o!olani, gini, vite. Atunci cnd cltoreti pe un vas, tre!uie s te mulumeti cu o!olani dac nu vrei s strneti panic i s nceap toat lumea s caute sicriul. Curei vasul de o!olani.= Apoi a sor!it sngele cu delicatee, de parc ar i ost vin de .urgundia. #-a strm!at uor. <#e rcete att de repede.= </rei s spui c putem s ne &rnim cu snge de animale' " lam ntre!at eu. <"a=, mi-a -is el, dup care a golit pa&arul, i l-a a-vrlit n cmin. +-am uitat la cio!uri. <)u te superi, nu-i aa'= m-a ntre!at el artnd spre pa&ar i -m!ind sarcastic. <#per s nu te superi, pentru c, oricum, n-ai

avea ce s aci.= <.a v-a putea alunga pe tine i pe tatl tu de la 1ointe du 5ac, dac m-a supra,= am -is eu. Cred c atunci m-am enervat prima oar. <"e ce-ai ace una ca asta'= m-a ntre!at el, pre cndu-se speriat. <nc nu tii tot... nu'= Rdea i se plim!a ncet prin camer. 7i-a trecut degetele peste lustrul spinetei. <Cni'= m-a ntre!at atunci, iar eu am spus ceva de genul <)-o atinge0= i el a rs. <.a o s-o ating dac vreau0= a spus. <"e e,emplu, nu cunoti toate elurile n care poi muri. Iar moartea ar i acum ceva ngro-itor, nu-i aa'= <*re!uie s mai e,iste i altcineva pe lume care s m nvee lucrurile astea=, am spuse eu. <Cu siguran c nu eti singurul vampir0 *atl tu are vreo apte-eci de ani, pro!a!il. )u poi i vampir de prea mult timp, aa c cineva tre!uie s te i instruit...= <7i cre-i c-i poi gsi pe ceilali vampiri de unul singur' 4i ar putea s te vad, prietene, dar tu n-o s-i ve-i. )u, nu cred c ai i n stare s te descurci n stadiul sta, amice. #nt pro esorul tu i ai nevoie de mine, aa c nu prea ai de ales. 7i amndoi avem pe cineva de care s ne ngri$im. *ata are nevoie de doctor i, pe urm, mai snt mama i sora ta. # nu-i treac prin cap s le spui c eti vampir. "oar ai gri$ de ele i de tatl meu, ceea ce nseamn c mine sear ai ace !ine s uci-i repede i pe urm s-i ve-i de plantaie. Acum, la culcare. % s dormim amndoi n aceeai camer: s nu riscm prea mult.= <)u, pstrea- dormitorul pentru tine=, am spus eu. <)-am de gnd s stau n aceeai camer cu tine.= #-a n uriat. <# nu aci vreo prostie, 5ouis. *e previn. )imic nu te poate apra odat ce rsare soarele, a!solut nimic. Camere separate

nseamn siguran n$umtit. +suri du!le de precauie i anse du!le de a i descoperii.= A mai spus o mulime de lucruri cu intenia de a m speria i de a m ace s m r-gndesc, dar era ca i cum ar i vor!it la perei. l priveam r s-l ascult. +i se prea ragil i prost, un !r!at cut din ramuri uscate, cu o voce su!ire i argoas. <"orm singur=, am spus eu i am stins ncet lumnrile, una cte una. <4 aproape diminea0= a insistat el. </r-te nuntru, atunci=, i-am spus eu, dup care mi-am luat sicriul i am co!ort scara. Am au-it ua- ereastr de la eta$ ncuindu-se, -gomotul draperiilor trase. Cerul era palid, dar nc spu-it de stele i o alt ploaie sla! era purtat de vnt dinspre luviu, ptnd dalele de piatr. Am desc&is ua oratoriului ratelui meu, am dat la o parte tranda irii i mrcinii care aproape c l npdiser i am ae-at sicriul pe podeaua de piatr, n aa altarului. +ai c deslueam c&ipurile s inilor de pe perei. <1aul=, am spus ncet, adresndu-m ratelui meu, <pentru prima oar n via nu simt nimic pentru tine, nimic pentru moartea ta: i, pentru prima oar simt totul pentru tine, simt durerea pierderii tale aa cum n-am simit vreodat ceva.= /e-i tu... i spuse vampirul !iatului. 1entru prima oar eram cu adevrat vampir. Am tras o!loanele de lemn peste erestrele mici i -!relite i am -vorit ua. "up aceea am intrat n sicriul cptuit cu satin, a!ia -rind luciul materialului n ntuneric, i m-am nc&is nuntru. Aa am devenit vampir. 7i, iat-te cu un vampir pe care-l urai, spuse !iatul, dup o pau-. 4ram nevoit s stau cu el, rspunse vampirul. Aa cum iam spus, m avea la mn. +i-a dat de neles c mai erau multe lucruri pe care nu le cunoteam, lucruri pe care tre!uia s le a lu i c numai el mi le putea spune. "ar, n realitate, mai tot ce m-a

nvat erau c&estii practice i nu c&iar att de di icile, nct s nu-i dai seama singur. Cum am putea cltori, de e,emplu, cu vaporul, lsndu-ne sicriele transportate ca i cum ar conine rmiele lumeti ale unor persoane dragi trimise ntr-un loc sau altul, pentru a i nmormntate: cum nimeni n-ar ndr-ni s desc&id un asemenea sicriu i noi am putea iei noaptea, pentru a cura vasul de o!olani lucruri de genul acesta. Apoi erau maga-inele i oamenii de a aceri pe care i cunotea el i care aveau s ne primeasc mult dup ora nc&iderii, pentru a ne o eri &aine pari-iene de cea mai !un calitate, i agenii care erau gata s ac tran-acii inanciare n restaurante i ca!arete. n toate aceste c&estiuni lumeti, 5estat era un pro esor oarte !un. )umi ddeam seama i nici nu-mi psa ce el de om usese n via, dar acum prea s ac parte din aceeai clas cu mine, ceea ce pentru mine nu nsemna cine tie ce, cu e,cepia aptului c ne cea viaa mai uoar dect dac lucrurile ar i stat alt el. Avea un gust impeca!il, dei !i!lioteca mea era pentru el <o grmad de pra = i, de mai multe ori, a prut urios cnd m-a v-ut citind sau notnd cteva o!servaii ntr-un $urnal. <1rostii de-ale muritorilor=, mi spunea el, dar, n acelai timp, c&eltuia att de mult din !anii mei pentru a mo!ila splendid 1ointe du 5ac, c, pn i eu, care nu eram -grcit deloc, rmneam uimit. Iar cnd primeam oaspei cltori care veneau clare sau cu trsurile i care ne rugau s-i g-duim peste noapte, aducnd scrisori de recomandare din partea altor plantatori sau o icialiti din )e8 %rl9ans se purta att de rumos i politicos, nct cea ca lucrurile s ie mai uoare pentru mine, care eram o!ligat s stau legat de el i s-i ndur rutatea. "ar nu le cea ru acestor oameni' ntre! !iatul. A&, !a da, dar, dac-mi dai voie, o s-i de-vlui un mic secret, care nu e vala!il numai pentru vampiri, ci i pentru

generali, soldai i regi. +a$oritatea dintre noi mai degra! vedem pe cineva murind, dect s ie tratat nepoliticos n casa noastr. Ciudat... da. "ar oarte adevrat, te asigur. 7tiam c 5estat vna muritori n iecare noapte. "ar, dac s-ar i purtat urt cu rudele mele, cu oaspeii i cu sclavii mei, n-a i suportat. )umai c n-o cea. 1rea s-i plac oarte mult s primeasc oaspei. #punea c, atunci cnd e vor!a de amiliile noastre nu tre!uie s ne uitm la !ani. 7i mi se prea c i rs a tatl e,agerat de mult. i spunea n permanen ct de rumoase i scumpe erau pi$amalele i &alatele lui, ce draperii din import i pusese la pat, ce vinuri ranu-eti i spaniole aveam n pivni i ct producea plantaia, c&iar i n anii sla!i, cnd pe coast se vor!ea despre a!andonarea produciei de indigo i repro ilarea pe -a&r. Alteori, ns, se rstea la !trn, aa cum i-am mai spus. #e n uria att de tare, nct !trnul ncepea s plng ca un copil. <)u am destul gri$ de tine inndu-te n lu,'= i striga 5estat. <)u-i ac toate plcerile' ncetea- s te mai plngi c nu mergi la !iseric sau la vec&ii prieteni0 1rostii. /ec&ii ti prieteni snt mori. "e ce nu mori, s m lai n pace cu !anii mei'= .trnul i spunea ncet i plngre c toate acele lucruri nsemnau att de puin la vrsta lui. Ar i ost mulumit dac ar i rmas la erma lui. Adesea am vrut s-l ntre!3 <(nde e erma asta' "e unde ai venit n 5ouisiana'= pentru a avea un indiciu n legtur cu acel loc unde 5estat cunoscuse, pro!a!il, un alt vampir. "ar n-am ndr-nit s aduc vor!a despre aceste lucruri, ca nu cumva !trnul s nceap s plng i 5estat s se n urie. "ar acele cri-e nu erau mai dese dect momentele de !untate aproape supus, cnd 5estat i ducea tatlui su cina pe tav i i ddea s mnnce cu r!dare, n timp ce i vor!a despre vreme, noutile din )e8 %rl9ans i activitile mamei i surorii mele. 4ra evident c, ntre tat i iu e,ista o prpastie oarte mare, att

n ceea ce privea educaia, ct i ra inamentul, dar nu puteam smi dau seama cum de se ntmplase aa. "in aceast situaie am cptat o detaare oarecum constant. 4,istena era posi!il, aa cum i-am mai spus. n spatele -m!etului su ironic e,ista ntotdeauna promisiunea c tia lucruri minunate sau ngro-itoare, avea legturi cu niveluri ale ntunericului pe care eu nici nu le puteam !nui. 7i, tot timpul, m umilea i m ataca din cau-a iu!irii mele a de simuri, ovielii mele de a ucide i sen-aiei de lein pe care mi-o provoca uciderea. A rs n &o&ote cnd am descoperit c m vedeam n oglind i c crucile nu aveau nici un e ect asupra mea i m icana cnd ntre!am de "umne-eu sau de diavol. <A vrea s-l ntlnesc pe diavol ntr-o noapte=, a -is el odat cu un -m!et iret. <5-a urmri de-aici pn-n largul 1aci icului. 4u snt diavolul.= Cnd eu am rmas cu gura cscat, el a i-!ucnit n &o&ote de rs. "ar, displcndu-l, am a$uns s-l ignor i s-l suspecte- i, totui, s-l studie- cu o ascinaie plin de detaare. (neori, m tre-eam uitndu-m i, la nc&eietura minii lui de unde mi trsesem viaa de vampir i cdeam ntr-o amoreal att de total, nct mi se prea c mintea mi prsete trupul sau c, mai degra!, trupul lua locul minii: atunci el se uita la mine cu o ignoran ncpnat a de ceea ce simeam i voiam s a lu i m -glia cu putere. #uportam cu o detaare care-mi usese necunoscut ca muritor i am a$uns s neleg urmtorul lucru ca pe o parte din natura unui vampir3 aptul c stteam acas la 1ointe du 5ac i m gndeam ore ntregi la viaa ratelui meu, v-nd-o scurt i rotun$it n ntunericul r und, nelegnd acum pasiunea r sens cu care i plnsesem moartea i cu care m npustisem asupra altor muritori, ca un animal tur!at. *oat con u-ia aceea era atunci asemeni unor dansatori n cea: acum, avnd aceast natur ciudat de vampir, simeam o

tristee pro und. "ar nu meditam la asta. )-a vrea s ai aceast impresie, cci meditaia ar i ost pentru mine o teri!il irosire: n sc&im!, priveam n $ur la ceilali muritori pe care i cunoteam i vedeam ct de preioas era viaa, !lamnd toate sentimentele inutile de vinovie i toat pasiunea pe care o las s se strecoare printre degete ca irele de nisip. A!ia acum, ca vampir, am a$uns s-mi cunosc sora, inter-icndu-i accesul pe plantaie i o!lignd-o s triasc la ora, lucru de care avea atta nevoie pentru a-i cunoate propria via i propria rumusee i pentru a se cstori, n loc s se gndeasc la ratele nostru pierdut, la plecarea mea, sau s devin o in irmier pentru mama noastr. 5e o eream tot ce aveau nevoie sau i doreau, considernd c i cea mai nensemnat cerere era demn de atenia mea imediat. #ora mea rdea de aceast trans ormare petrecut cu mine cnd ne ntlneam seara i o luam la plim!are pe c&eiul str$uit de copaci, savurnd par umul portocalilor n loare i cldura mngietoare, vor!ind ore ntregi despre cele mai ascunse gnduri i vise ale ei, ante-ii despre care nu ndr-nea s spun nimnui i despre care mi optea doar mie cnd stteam n salonul sla! iluminat, complet singuri. % vedeam drgu i plin de via n aa mea, o ptur sclipitoare i nepreuit care, n curnd, avea s m!trneasc, s moar, s piard acele momente care, prin caracterul lor intangi!il, ne promiteau greit... greit, nemurirea. "e parc aceasta ar i ost dreptul nostru ctigat prin natere, al crui sens nu l puteam pricepe dect n acel moment de la $umtatea vieii, cnd naintea noastr se ntindeau tot atia ani ct lsasem de$a n urm. Cnd iecare moment, a!solut iecare moment tre!uie mai nti cunoscut i apoi savurat. "etaarea cea toate aceste lucruri posi!ile, su!lima singurtate cu care 5estat i cu mine ne micm printre muritori.

*oate pro!lemele materiale ne ocoleau. Ar tre!ui s-i spun care era natura practic a acestui lucru. 5estat tiuse ntotdeauna cum s ure de la victimele alese pentru m!rcmintea lu,oas sau pentru alte semne de e,travagan. "ar marea pro!lem a adpostului i discreiei usese pentru el o lupt teri!il. .nuiam c, dincolo de acea masc de domn, era dureros de ignorant n ceea ce privea cele mai simple c&estiuni inanciare. 4u, ns, nu eram. Ast el c el putea s o!in !ani g&ea oricnd, iar eu i investeam. "ac nu !u-unrea vreun mort pe strad, se a la la cele mai mari mese de $oc din cele mai lu,oase localuri din ora, olosindu-i a!ilitatea de vampir pentru a suge aur, dolari i acte de proprietate de la iii de plantatori care l considerau neltor n prietenia lui, dar atrgtor datorit armecului su. )umai c acest lucru nu-i o erise viaa pe care o dorea i, din acest motiv, m-a adus n lumea supranaturalului, ca s poat avea un investitor i un manager pentru care aceste a!iliti din e,istena de muritor s devin e,trem de preioase n cealalt via. "ar, d-mi voie s-i descriu )e8 %rl9ans-ul, aa cum era pe atunci i cum avea s devin, ca s nelegi ct de simpl era e,istena noastr. )ici un ora din America nu era ca )e8 %rl9ans. Acesta era plin nu numai de rance-i i de spanioli din toate clasele sociale care alctuiau n parte aristocraia sa caracteristic, dar, mai tr-iu, i de emigrani de toate elurile, ndeose!i irlande-i i germani. )u erau numai sclavii negri, nc neomogeni-ai i antastici cu &ainele lor tri!ale i cu comportamentul lor deose!it, ci mai era i clasa din ce n ce mai numeroas a oamenilor de culoare li!eri, acei oameni minunai n care sngele nostru era amestecat cu cel din insule, care au dat natere unei pturi nemaipomenite i unice, ptura meteugarilor, a artitilor, a poeilor i a cele!rei rumusei

eminine. 1e urm mai erau indienii, care umpleau c&eiul n -ilele de var, vn-nd ier!uri i tot elul de o!iecte lucrate de mn. 7i, printre toi acetia, prin tot acest amestec de lim!i, se a lau oamenii din port, marinarii de pe vapoare care veneau n numr mare s-i c&eltuie !anii n ca!arete, s cumpere pentru o noapte emei rumoase, att !runete ct i !londe, s cine-e n cele mai !une localuri spaniole i ranu-eti i s !ea vinuri importate din toat lumea. Adug apoi la toi acetia, muli ani dup trans ormarea mea, pe americanii care au construit oraul din susul luviului, dincolo de cartierul 6rance-, cu case greceti magni ice, care luceau n lumina lunii asemeni unor temple. 7i, !ineneles, plantatorii, venicii plantatori, care veneau n ora cu amiliile, n trsuri strlucitoare pentru a cumpra roc&ii de sear, o!iecte din argint i pietre preioase, pentru a nesa str-ile nguste n drumul lor spre %pera 6rance-, spre *&9Dtre dE%rl9ans i spre Catedrala # ntului 5ouis, prin ale crei ui desc&ise acordurile slu$!ei a$ungeau duminicile pn la urec&ile mulimii din 1lace dEArmes, acoperind -gomotul i glgia din 1iaa 6rance-, plutirea tcut i antomatic a vaselor pe apele crescute ale luviului +ississippi, acesta curgnd pe lng c&ei deasupra nivelului la care se a la )e8 %rl9ans-ul nsui, aa nct vasele preau s se pro ile-e pe cer. Acesta era )e8 %rl9ans-ul, un ora magic i magni ic n care un vampir, oarte !ine m!rcat i trecnd cu graie prin lumina elinarelor cu ga- nu atrgea atenia mai mult dect sute de alte persoane ciudate dac atrgea, totui, atenia, dac cineva se oprea s opteasc n spatele unui evantai <.r!atul acela... ce palid e, cum strlucete... cum se mic. )u e iresc0= (n ora n care un vampir poate s dispar c&iar nainte ca vor!ele s ias de pe !u-e, cutnd alei pe care s vad ca o pisic, !aruri ntunecate, unde marinarii dormeau cu capetele pe mese, camere

de &otel nalte, unde cte o ptur singuratic sttea cu picioarele pe o pern !rodat, nvelite cu o cuvertur din dantel, cu capul plecat n lumina lipsit de strlucire a unei singure lumnri, r s vad um!ra care trecea peste tavanul n lorat, r s vad degetul lung i al! ntins pentru a stinge lacra aceea ragil. Remarca!il, dac nu pentru altceva, mcar pentru c toi acei !r!ai i acele emei care stteau din diverse motive, lsau n urm un monument, o structur din marmur, crmid i piatr care nc mai st n picioare: aa nct, c&iar i atunci cnd elinarele cu ga- au disprut i au aprut avioanele, iar !irourile au umplut cldirile de pe Canal #treet, ceva din rumusee i romantism tot a rmas: poate nu pe iecare strad, dar pe att de multe, nct, pentru mine, peisa$ul pare s ie cel dintotdeauna, iar cnd m plim! acum pe str-ile luminate de stele ale Cartierului sau prin 2arden "istrict, retriesc acele vremuri. .nuiesc c acesta e rostul monumentului. Indi erent dac e o csu sau o vil cu coloane corintiene i poart dantelat din ier or$at. +onumentul respectiv nu spune c un anume om a trecut pe acolo. )u, ci aptul c ceea ce a simit el ntr-un anume moment, ntr-un anume loc, continu s e,iste. 5una care rsrea atunci deasupra )e8 %rl9ans-ului mai rsare i acum. 7i o s rsar atta timp ct monumentele vor sta n picioare. #entimentul, cel puin aici... i acolo... rmne acelai. /ampirul prea trist. % t, ca i cum s-ar i ndoit de ceea ce tocmai spusese. "espre ce vor!eam' ntre! el deodat, ca i cum ar i ost uor o!osit. A&, da, despre !ani. 5estat i cu mine tre!uia s ctigm !ani. 7i i spuneam c se pricepea s ure. "ar investiiile de dup aceea erau importante. Ceea ce adunam tre!uia olosit. )umai c o iau mereu nainte. 4u omoram

animale. % s a$ung, ns, i la asta imediat. 5estat omora tot timpul oameni, uneori doi, trei, pe noapte, alteori i mai muli. .ea dintr-unul doar att ct s-i potoleasc setea, dup care trecea la altul. Cu ct era mai !un, spunea el n elul lui vulgar, cu att i plcea mai mult. % at era &rana cu care pre era s nceap seara: dar trium ul cel mai mare pentru el era atunci cnd ucidea un tnr. (nul cam ca tine i-ar i plcut n mod deose!it. Ca mine' opti !iatul. #e aplecase nainte, spri$inindu-se n coate, pentru a-l privi pe vampir n oc&i, dar acum se trase napoi !rusc. "a, continu vampirul, ca i cum nici n-ar i o!servat sc&im!area e,presiei de pe c&ipul !iatului. /e-i tu, pentru 5estat ei repre-entau cea mai mare pierdere, cci se a lau n pragul celor mai mari posi!iliti ale vieii. .ineneles c 5estat nu nelegea acest lucru. 4u ara a$uns s neleg. 5estat nu nelegea nimic. % s-i dau un e,emplu de ceea ce-i plcea lui 5estat. n susul luviului, mai departe de noi, se a la plantaia 6reniere, o ntindere magni ic de pmnt care avea mari anse s ac o avere de pe urma -a&rului, la puin timp dup ce a ost inventat procedeul de ra inare. .nuiesc c tii c -a&rul era ra inat n 5ouisiana. 4 ceva per ect i ironic n legtur cu aptul c acest pmnt pe care-l iu!eam producea -a&r ra inat. #pun asta cu mai mult tristee dect !nuiesc c-i nc&ipui. Acest -a&r ra inat e o otrav. 4ra ca esena vieii n )e8 %rl9ans, att de dulce, nct putea i atal, att de ademenitor, nct toate celelalte valori erau uitate... "ar i spuneam c, puin mai departe de noi, n susul luviului, locuia amilia 6r9niFre, o vec&e amilie rance- care produsese n generaia aceea cinci ete i un singur !iat. 4&, trei dintre tinere erau sortite s nu se mrite, celelalte dou erau nc mici, aa c totul depindea de

tnr. 4l tre!uia s administre-e plantaia, aa cum cusem eu pentru mama i sora mea, tre!uia s aran$e-e cstorii, s strng -estre cnd ntreaga avere a amiliei depindea de recolta de -a&r a anului urmtor, tre!uia s ac a aceri, s lupte i s in ntreaga lume material departe de cea a amilie 6reniere. 5estat a decis c l voia. 7i, cnd numai soarta l-a pclit, s-a n uriat teri!il. 7i-a riscat propria via pentru a pune mna pe tnrul 6r9niFre, care se implicase ntr-un duel. Insultase un tnr creol spaniol la un !al. *otul era o aiureal, dar ca ma$oritatea tinerilor creoli, acesta era gata s moar degea!a. Amndoi erau gata s moar degea!a. *oat casa 6r9niFre era ntoars cu susul n $os. *re!uie s nelegi c 5estat tia acest lucru per ect de !ine. Amndoi mergeam la vntoare pe plantaia 6r9niFre. 5estat dup sclavi i &oi de gini, eu dup animale. %morai numai animale' "a, dar o s a$ung i la asta mai tr-iu, aa cum i-am mai spus. Amndoi cunoteam plantaia, iar eu m dedasem, uneia din cele mai mari plceri ale unui vampir, aceea de a studia oamenii r ca ei s tie. 5e cunoteam pe surorile 6r9niFre ca pe tu ele de tranda iri din $urul oratoriului ratelui meu. 4rau nite emei deose!ite. 6iecare, n elul ei, era la el de deteapt ca i !iatul, iar una din ele, creia o s-i spun .a!ette, nu numai c era la el de deteapt ca el, dar i mult mai neleapt. Cu toate acestea, nici una nu usese nvat s se ocupe de plantaie: nici una nu nelegea nici cele mai elementare lucruri n legtur cu situaia lor inanciar. *oate depindeau complet de tnrul 6reniere i toi tiau acest lucru. Ast el c, mpletit cu dragostea lor pentru el, cu convingerea lor erm c el era !a-a i c orice iu!ire con$ugal ar i cunoscut ele vreodat ar i ost doar o re lectare palid a iu!irii lor pentru el, mpletit cu asta era o disperare la el de intens ca dorina de a supravieui. n

ca-ul n care 6r9niFre murea n duel, plantaia era distrus. 4conomia ei ragil, o via de lu, !a-at pe venica ipotecare a recoltei din anul urmtor, se a lau numai n minile lui. Aa c i poi nc&ipui panica i amrciunea din casa 6reniere n seara n care !iatul s-a dus n ora s se !at n duel. 7i acum, imaginea--i-l pe 5estat, de-velindu-i dinii ca un diavol dintro oper comic pentru c nu avea s-l ucid pe tnrul 6r9niFre. /rei s spui c... i-era mil de emeile 6r9niFre' +i-era categoric mil de ele, spuse vampirul. #ituaia lor era ngro-itoare. 7i mi-era mil i de !iat. n seara aceea s-a ncuiat n !iroul tatlui su i a cut un testament. 7tia per ect de !ine c, dac avea s ie rpus de spad la patru dimineaa, amilia lui avea s cad odat cu el. "eplngea acea situaie i, totui, nu putea ace nimic. 4vitarea duelului nu numai c ar i nsemnat pentru el des iinarea social, dar ar i ost pro!a!il i imposi!il. Cellalt tnr l-ar i urmrit pn l-ar i orat s se !at. Cnd a plecat, la mie-ul nopii, privea moartea n a ca un om care nu putea s urme-e dect o singur cale, &otrt s o ac cu cura$. %ri avea s-l ucid pe spaniol, ori avea s moar: acest lucru nu se putea ti dinainte, n ciuda ndemnrii sale. C&ipul su re lecta o pro un-ime a sentimentelor i a nelepciunii pe care nu o mai v-usem pe aa nici uneia din victimele lui 5estat. Atunci am avut prima con runtare cu 5estat. "e luni de -ile i spusesem s nu-l ucid pe !iat, iar acum voia s o ac naintea tnrului spaniol. 2oneam clare, urmndu-l pe tnrul 6r9niFre spre )e8 %rl9ans. 5estat, &otrt s-l a$ung din urm, eu, &otrt s-l a$ung din urm pe 5estat. 4&, duelul, aa cum i-am mai spus, era sta!ilit pentru ora patru dimineaa, la marginea mlatinii, c&iar n apropiere de poarta dinspre nord a oraului. A$ungnd acolo cu puin nainte de patru, ne mai rmnea oarte puin timp

pentru a ne ntoarce la 1ointe du 5ac, ceea ce nsemna c propriile noastre viei erau n prime$die. 4ram mai urios ca oricnd pe 5estat, care era decis s pun mna pe !iat. <5as-i o ans0= am insistat eu, apucndu-l nainte ca el s-l prind pe !iat. 4ra la mi$locul iernii, oarte rig i umed n -ona mlatinii i o ploaie rece ca g&eaa mtura luminiul unde urma s ai! loc duelul. .ineneles c nu m temeam de aceste elemente, n sensul n care ai ace-o tu: nici nu m amoreau i nici nu m puteau m!olnvi. "ar vampirii simt rigul la el de acut ca oamenii, iar sngele victimei este, adesea, alinarea sen-ual a acelei sen-aii de rig. "ar ceea ce m preocupa ndeose!i n dimineaa aceea nu era durerea pe care o simeam, ci e,celentul ntuneric pe care l o ereau acele elemente, cnd ast el ca 6r9niFre s ie e,trem de vulnera!il pentru atacul lui 5estat. )u era nevoie dect s se deprte-e puin de prietenii lui spre mlatin i 5estat l-ar i n cat. Aa c m luptam i-ic cu acesta. l ineam. "ar erai detaat, distant, a de toate acestea' Ammm..., o t vampirul. "a, i e,trem de urios. A se m!ui!a cu viaa unei amilii ntregi mi se prea din partea lui 5estat un gest suprem de dispre, a de tot ce ar i tre!uit s vad cu pro un-imea speci ic unui vampir, l ineam n ntuneric, unde m scuipa i m n$ura: tnrul 6reniere a luat spada de la prietenul i martorul su i a pornit spre adversar prin iar!a ud i alunecoas. A urmat o discuie scurt i duelul a nceput. n cteva clipe s-a nc&eiat. 6r9niFre l rnise de moarte pe cellalt tnr cu o mpunstur iute de spad n piept. .iatul a c-ut n genunc&i n iar!, sngernd mortal i strigndu-i lui 6r9niFre ceva de neneles. /ictoria era oarte clar. *oat lumea vedea c nu e,ista nici un el de satis acie. 6r9niFre privea moartea ca pe o monstruo-itate. 1rietenii si

naintar cu lmpi n mini, ndemnndu-l s plece de acolo ct mai repede i s-l lase pe rnit n gri$a prietenilor lui. n acest timp, muri!undul nu lsa pe nimeni s se apropie de el. Apoi, n vreme ce cei trei, printre care se a la i 6reniere, se ndreptau ncet spre cai, tnrul c-ut la pmnt a scos un pistol. 1oate c eu am ost singurul care l-a v-ut n acel ntuneric, dar, oricum, am strigat la 6reniere i am ugit spre arm. 5estat n-a avut nevoie de mai mult. n timp ce eu cutam s-i distrag atenia lui 6reniere i s devie- arma, 5estat, avnd atia ani de e,perien i o vite- mult mai mare, l-a n cat pe tnr trgndu-l printre c&iparoi. + ndoiesc c prietenii lui au tiut ce s-a ntmplat. 1istolul s-a descrcat, muri!undul s-a pr!uit la pmnt, iar eu mi croiam drum prin noroiul aproape ng&eat, strigndu-l pe 5estat. 1n la urm, l-am v-ut. 6r9niFre era ntins peste nite rdcini nnodate de c&iparoi, cu ci-mele a undate n apa ntunecat, iar 5estat sttea aplecat deasupra lui, cu o mn pe mna n care 6reniere mai inea nc spada. +-am repe-it s-l dau la o parte, dar m-a lovit cu o asemenea vite-, nct nici nu iam v-ut mna, i doar m-am tre-it eu nsumi n ap: !ineneles c, pn s-mi revin, 6reniere era mort. 5-am v-ut ntins, cu oc&ii nc&ii i cu !u-ele complet nemicate, ca i cum ar i dormit. <A urisit s ii0= i-am strigat lui 5estat i apoi am tresrit, cci trupul lui 6reniere ncepuse s alunece n mlatin. Apa i-a acoperit aa i apoi tot trupul. 5estat $u!ila: mi-a amintit cu asprime c mai aveam la dispo-iie mai puin de o or pentru a a$unge napoi la 1ointe du 5ac i a $urat s se r-!une pe mine. <"ac nu mi-ar plcea viaa de plantator sudist, te-a omor c&iar n noaptea asta. 7tiu cum s-o ac=, m-a ameninat el. <Ar tre!ui s-i mping calul n mlatin. Ai i nevoit s-i sapi o groap i te-ai su oca0= 7i a plecat.

C&iar i dup toi aceti ani, tot mai simt uria a de el ca un lic&id ier!inte, curgndu-mi prin vene. Atunci mi-am dat seama ce nsemna pentru el a i vampir. )u era dect un uciga, -ise !iatul, n a crui voce se re lecta puin din emoia vampirului. )u avea respect pentru nimic. )u. 1entru el, a i vampir nsemna r-!unare, mpotriva vieii nsei. "e iecare dat cnd ucidea, se r-!una. "eci, nu era de mirare c nu aprecia nimic. )uanele e,istenei de vampir nu-i erau vi-i!ile, deoarece se concentra ca un ne!un asupra vieii de muritor pe care o prsise. +istuit de ur, nimic nu-i plcea dac nu era luat de la alii i, odat ce avea lucrul respectiv, devenea indi erent i nemulumit, neplcndu-i lucrul n sine, ast el c pornea n cutarea altuia. R-!unare oar!, steril i demn de dispre. "ar i spuneam de surorile 6r9niFre. 4ra aproape cinci i $umtate cnd am a$uns la plantaia lor. @orii aveau s se iveasc la cteva minute dup ase, dar eram aproape acas. +-am uriat pe coridorul de la eta$ al casei lor i le-am v-ut adunate n salon: nici nu se m!rcaser de culcare. 5umnrile arseser aproape n ntregime i ele stteau de$a ca nite emei ndoliate, ateptnd vestea. *oate erau m!rcate n negru, aa cum le era o!iceiul n cas, i, n ntuneric, siluetele lor negre se contopeau cu prul ca a!anosul, aa nct, n sclipirea lumnrilor, preau cinci antome, iecare, deose!it de trist, deose!it de cura$oas. )umai pe c&ipul lui .a!ette se putea citi &otrre. 4ra ca i cum ea s-ar i decis de$a s preia conducerea a acerilor, dac ratele ei murise, i avea aceeai e,presie pe care o avusese i ratele ei cnd nclcase pentru a se duce la duel. Ceea ce o atepta era aproape imposi!il. Ceea ce o atepta era moartea de care 5estat era vinovat. Aa c am cut ceva ce m-a pus oarte mult n

prime$die. +-am n iat privirii ei. Am cut-o printr-un $oc de lumin. "up cum ve-i, aa mea e oarte al! i are o supra a neted, care re lect lumina asemntoare marmurei lustruite. "a, spuse !iatul, cam stcit. 4 c&iar oarte... rumoas, adug el apoi. + ntre! dac... dar ce s-a ntmplat' *e ntre!i dac eram un !r!at rumos cnd triam, -ise vampirul i !iatul ncuviin. 4ram. )imic structural nu s-a sc&im!at n mine. )umai c n-am tiut niciodat c eram rumos. /iaa vuia n $urul meu cu o mulime de preocupri mrunte, cum i-am mai spus. )u m uitam cu oc&iul li!er la nimic, nici mcar ntr-o oglind... mai ales ntr-o oglind... "ar s-i spun ce s-a mai ntmplat. +-am apropiat de geam i am lsat lumina s-mi ating aa i am cut-o n momentul n care privirea .a!ettei era ndreptat spre geam. "up aceea am disprut imediat. 1este cteva secunde, toate surorile tiau c usese v-ut <o creatur ciudat=, ca o antom, iar cele dou servitoare sclave re u-au cu ncpnare s se duc s vad ce usese. Am ateptat ner!dtor e,act ceea ce voiam s se ntmple3 .a!ette a luat, n s rit, un s enic de pe msu, a aprins lumnrile i r-nd de teama celorlalte, a ieit singur pe veranda rece, pentru a vedea ce este, n timp ce surorile ei se ngrmdeau n u asemeni unor psri mari i negre, una din ele strignd c ratele lor murise i ea i v-use antoma. .ineneles, tre!uie s nelegi c .a!ette, iind puternic, nu a pus nici o clip ceea ce a v-ut pe seama imaginaiei sau a antomelor. Am lsat-o s vin pn la captul verandei i a!ia atunci i-am vor!it, nelsnd-o s-mi vad dect vag conturul trupului n dosul unei coloane. <#pune-le surorilor tale s se duc nuntru=, i-am optit. <Am venit s-i vor!esc de ratele tu. 6 cum i spun=. 4a a stat nemicat o clip i apoi a ncercat s m vad n ntuneric. <)-am dect oarte puin timp.

)-o s-i ac a!solut nici un ru,= i-am -is eu i ea m-a ascultat. 5e-a spus surorilor c nu era nimic i s nc&id ua, iar ele au ascultat-o aa cum ascult cei care nu numai c au nevoie de un conductor, dar doresc unul cu disperare. Atunci am pit n cercul de lumin cut de lumnrile ei. .iatul cu oc&ii mari i duse mna la !u-e. *e-ai uitat la ea... aa cum te uii la mine' ntre! el. ntre!i asta cu atta inocen, spuse vampirul. "a, !nuiesc c da. )umai c, n lumina lumnrilor, am prut ntotdeauna mai puin supranatural. 7i nu m-am pre cut c a i o ptur o!inuit. <)u am dect cteva minute la dispo-iie=, i-am spus eu imediat. <"ar ceea ce am s-i spun e e,trem de important. 6ratele vostru s-a luptat cu cura$ i a ctigat duelul dar ateapt. *re!uie s-i spun c e mort. n ca-ul lui moartea a ost prover!ial cea o!inuit, &oul din noapte mpotriva cruia nici !untatea, nici cura$ul lui n-au putut ace nimic. "ar nu asta am venit s-i spun, ci aptul c poi administra plantaia, pstrnd-o. )u tre!uie dect s nu lai pe nimeni s te conving de contrariu. *re!uie s-i iei locul n po ida oricror scandaluri, oricror discuii legate de convenii, de ce se cuvine sau de !un sim. )u tre!uie s asculi nimic. Acelai pmnt e aici acum aa cum a ost i ieri diminea, cnd ratele tu dormea linitit n camera lui. )imic nu s-a sc&im!at. *re!uie neaprat s-i iei locul. "ac n-o aci, pmntul e pierdut i voi la el. /ei i cinci emei condamnate s trii cu $umtate sau c&iar mai puin din ce v-ar putea o eri viaa. nva ceea ce tre!uie s tii. )u te opri pn nu a li toate rspunsurile. 2ndete-te la vi-ita mea pentru a-i da cura$, ori de cte ori vei e-ita. *re!uie s iei totul n minile tale. 6ratele vostru a murit.= /edeam pe c&ipul ei c au-ise iecare cuvnt. +-ar i ntre!at ceva dac ar i ost timp, dar m-a cre-ut cnd i-am spus c nu

era. "up aceea mi-am olosit toat priceperea pentru a pleca att de repede, nct s dau impresia unei dispariii. "in grdin, i-am v-ut c&ipul la eta$, n sclipirea lumnrilor. Am v-ut-o scrutnd ntunericul n cutarea mea. 1e urm i-a cut #emnul Crucii i s-a ntors la surorile ei. /ampirul -m!i. )u s-a vor!it nimic pe rm despre vreo vi-iune ciudat, care i-ar i aprut lui .a!ette 6r9niFre, dar dup cteva -ile de $ale i discuii triste despre emeile rmase singure, ea a devenit su!iectul unui scandal i-!ucnit n -on, datorit aptului c s-a &otrt s administre-e plantaia singur. A i-!utit s strng o -estre imens pentru sora ei mai mic i, dup nc un an, s-a mritat ea nsi. 5estat i cu mine a!ia dac ne mai vor!eam. A continuat s locuiasc la 1ointe du 5ac' "a. )u puteam i sigur c-mi spusese tot ce tre!uia s tiu. 7i tre!uia s ne pre acem tot timpul. )u m-am dus la nunta surorii mele, de pild, iindc aveam <malarie= i ceva asemntor mi s-a ntmplat i n -iua nmormntrii mamei mele. ntre timp, 5estat i cu mine luam cina n iecare sear cu !trnul, mnuind elegant cuitele i urculiele, iar el ne spunea s mncm tot din ar urii i s nu !em vinul prea repede. 1lngndu-m de dureri de cap ngro-itoare, mi primeam sora ntr-un dormitor ntunecos, cu ptura tras pn su! !r!ie, spunndu-i ei i soului ei c lumina prea puternic cea s m doar oc&ii i le ddeam sume mari de !ani, pe care s-i investeasc pentru noi toi. "in ericire, soul ei era un idiot: unul ino ensiv, dar idiot, produsul a patru generaii de cstorii ntre veri primari. "ar, dei aceste lucruri mergeau !ine, am nceput s avem pro!leme cu sclavii. 4i erau cei suspicioi i, aa cum i-am mai spus, 5estat ucidea pe oricine avea c&e . Aa c, tot timpul se

vor!ea de nite mori misterioase n partea aceea a rmului. "ar i-a cut s vor!easc, ceea ce au v-ut, i eu am au-it ntr-o sear, cnd m uriam pe lng coli!ele lor. Acum, d-mi voie s-i e,plic mai nti caracterul acestor sclavi. 4ra cam prin o mie apte sute nou-eci i cinci, 5estat i cu mine locuiam acolo relativ linitii de patru ani, eu investind !anii o!inui de el, e,tin-nd terenurile, cumprnd apartamente i case n ora, pe care apoi le nc&iriam, plantaia n sine producnd puin... ea iind pentru noi mai degra! o acoperire dect o investiie. Am spus <pentru noi=. Am greit. )u am semnat niciodat vreo &rtie prin care s-i dau ceva lui 5estat i, aa cum i dai seama, legal, eu eram nc n via. "ar n o mie apte sute nou-eci i cinci, aceti sclavi nu erau ca cei pe care iai v-ut n ilme sau despre care ai citit n romanele despre sud. )u vor!eau rumos, ntr-un dialect engle-esc i nu erau nite oameni cu pielea ciocolatie, m!rcai n -drene. 4rau a ricani. Insulari: adic unii dintre ei veniser de pe #anto "omingo. 4rau oarte negri i complet strini de noi: vor!eau n lim!ile lor a ricane i n dialect ranu-esc: cntau cntece a ricane care ceau cmpurile s par e,otice i ciudate, adesea nspimntndu-m n viaa de muritor. 4rau superstiioi i i aveau propriile secrete i tradiii. 1e scurt, nc nu useser complet distrui ca a ricani. #clavia era !lestemul e,istenei lor: nc nu li se luase ceea ce aveau caracteristic. Acceptau !ote-ul i &ainele modeste impuse de ctre legile catolice rance-e, dar seara i ceau tot elul de costumaii din materialele lor ie tine, con ecionau !i$uterii din oase de animale i din !uci de metal pe care le lustruiau ca s semene cu aurul: coli!ele sclavilor de la 1ointe du 5ac repre-entau o ar strin, o coast a rican dup lsarea ntunericului, unde pn i cel mai cura$os supraveg&etor se temea s se aventure-e. /ampirului, ns, nu i

era ric. 1n ntr-o sear de var cnd, trecnd ca o um!r, am au-it prin ua desc&is a coli!ei e ului lor negru o conversaie care m-a convins c 5estat i cu mine ne a lam ntr-un mare pericol. #clavii tiau c nu eram oameni o!inuii. n oapt, cameristele spuneau cum, printr-o crptur din u, ne v-user mncnd din ar urii goale, ducnd pa&are goale la !u-e, r-nd, cu eele al!e i antomatice n licrirea lumnrilor, !trnul or! iind prost i neputincios n puterea noastr. 1rin gaura c&eii au v-ut sicriul lui 5estat i, odat, acesta o !tuse pe una din ele r mil pentru c o prinsese la ereastra dinspre verand a camerei lui. <)u-i nici un pat acolo=, i spuneau unul altuia, dnd din cap. <"oarme n sicriu, tiu sigur.= 7tiau cu certitudine, i !a-ndu-se pe dove-i concrete, ce eram amndoi. Ct despre mine, m v-user sear de sear ieind din oratoriu, acesta iind acum doar cu ceva mai mult dect o construcie r orm din crmid i verdea, acoperit de ieder primvara, tranda iri sl!atici vara, muc&iul strlucea pe o!loanele vec&i i nevopsite care nu se desc&ideau niciodat i pian$enii i eseau pn-ele su! arcadele de piatr. .ineneles, pretindeam c m duc acolo n memoria lui 1aul, dar, din cuvintele lor, era oarte limpede c nu ne mai credeau minciunile. Acum ne aruncau n spinare nu numai sclavii mori i descoperii pe cmpuri sau n mlatin, vitele i cei civa cai, dar i alte evenimente stranii: pn i inundaiile i tunetele repre-entau arme ale "omnului, care se a la ntr-o lupt personal cu 5ouis i 5estat. 7i mai ru era aptul c nu plnuiau s ug. 4ram diavoli. "in puterea noastr nu e,ista scpare. )u, tre!uia s im distrui. 5a ntlnirea aceea, la care participam nev-ut, se a lau i civa sclavi de pe plantaia 6reniere. Ceea ce nsemna c -vonul avea s se ntind pe tot rmul.

7i, dei eram convins c nimeni nu va da atenie unui val de isterie, nu voiam s risc. +-am dus repede acas pentru a-i spune lui 5estat c $ocul nostru de-a plantatorii a luat s rit. *re!uia s renune la !iciul sclaviei i la inelul de aur de strns ervetul i s se mute n ora. #-a opus, irete. *atl lui era grav !olnav i era posi!il s nu triasc mult. )u avea nici cea mai mic intenie s ug de nite sclavi idioi. <i omor pe toi=, a -is el calm. <Cte trei, patru odat. (nii or s ug i asta o s ie !ine.= </or!eti prostii. Adevrul e c vreau s pleci de aici.= </rei s plec de aici0= a spus el rn$ind ironic. Construia un castel din cri de $oc ranu-eti de oarte !un calitate. <*u, un vampir la i plngre, care um!li noaptea i omori pisici i o!olani, te uii ore ntregi la lumnri de parc ar i oameni, stai n ploaie ca o momie pn cnd te u-i pn la piele, miroi ca l-ile vec&i din pod i ari ca un idiot uluit la grdina -oologic.= <)u mai ai ce s-mi spui i nes!uina ta ne pune pe amndoi n pericol. 1ot s triesc oarte !ine n oratoriu, n timp ce casa asta se trans orm n ruin. 1uin mi pas de ea0= i-am spus i era oarte adevrat. <"a, tu tre!uie s ai tot ce n-ai avut n via i s aci din nemurire un maga-in de vec&ituri, n care amndoi devenim groteti. "u-te i uit-te la tatl tu i spune-mi ct mai are de trit, pentru c e,act atta o s mai rmi, i asta doar dac sclavii n-or s se r-vrteasc mpotriva noastr0= Atunci mi-a spus s m duc s m uit eu nsumi la tatl lui, din moment ce eu eram cel care <se uita= mereu, i am cut-o. .trnul era, ntr-adevr pe moarte. 6usesem scutit s asist la moartea mamei, ntr-un el, pentru c i gsise s ritul su!it, ntr-o dup-amia-. % gsiser stnd n curte linitit, cu coul de cusut alturi: murise aa cum te-ai duce la culcare. Acum, ns,

asistam la o moarte natural, care era prea lent, dureroas i contient. ntotdeauna mi plcuse !trnul: era !un, simplu i cerea oarte puin. @iua sttea la soare, moind i ascultnd psrelele: seara, orice sporovial a noastr i inea tovrie. 7tia s $oace a&, pipind cu gri$ iecare pies i innd minte toate po-iiile de pe ta!l cu o e,traordinar preci-ie: dei 5estat nu $uca cu el, eu o ceam adesea. Acum respira greu, runtea i era ier!inte i ud i pernele erau ptate de sudoare. n timp ce el gemea i se ruga s moar, 5estat ncepuse s cnte la spinet n camera cealalt. I-am trntit capacul, gata s-i prind degetele. <)-o s cni cnd el e pe moarte0= i-am spus eu. <1e nai!a, n-o s cnt0= mi-a rspuns el. <% s !at i to!a dac vreau0= 7i, scond un platou mare de argint din dulap, i petrecu un deget printr-unul din mnere i ncepu s !at n el cu o lingur. I-am spus s ncete-e, altminteri l o!ligam eu s-o ac. Apoi am tcut deodat amndoi, pentru c !trnul l striga. @icea c tre!uie s-i vor!easc lui 5estat nainte s moar. I-am spus s se duc la el. 1lnsul lui era s ietor. <"e ce s m duc' 5-am ngri$it toi anii tia. )u-i de a$uns'= A scos o pil de ung&ii din !u-unar i s-a ae-at la picioarele patului n care se a la !trnul, ncepnd s-i pileasc ung&iile lungi. *re!uie s-i spun c, n acelai timp, eram contient de sclavii care se gseau n prea$ma casei. 1riveau i ascultau. #peram din tot su letul ca !trnul s moar ct mai repede. % dat sau de dou ori avusesem de-a ace cu suspiciunile sau ndoielile ctorva sclavi, dar niciodat nu useser atia. 5-am c&emat imediat pe "aniel sclavul cruia i ddusem coli!a i slu$!a supraveg&etorului. Ateptndu-l, l au-eam pe !trn vor!ind cu 5estat: acesta sttea cu picioarele ncruciate i i tot pilea ung&iile, cu o sprncean arcuit i cu atenia ndreptate

asupra ung&iilor sale per ecte. <7coala a ost=, -icea !trnul. <A&, tiu c-i aminteti... ce pot s-i spun...=, a -is el gemnd. <Ai ace !ine s spui odat, pentru c mai ai puin i mori=, ia -is 5estat. .trnul a scos un sunet ngro-itor i !nuiesc c la el am cut i eu. l dispreuiam pe 5estat. Atunci m-am gndit s-l scot din camer. <"oar o tii, nu' 1n i un prost ca tine tie asta=, a spus el. <)-o s m ieri niciodat, nu-i aa' )ici acum, nici dup ceo s mor=, a -is !trnul. <Aa!ar n-am despre ce vor!eti0= a -is 5estat. ncepusem smi pierd r!darea i !trnul devenea din ce n ce mai agitat. l implora s-l asculte cu inima desc&is. *oat situaia aceea m cea s m cutremur. ntre timp, "aniel venise i, din clipa n care l-am v-ut, mi-am dat seama c totul era pierdut la 1ointe du 5ac. "ac a i ost mai atent, a i o!servat mai demult indiciile. + privea cu nite oc&i sticloi. 4ram un monstru pentru el. <*atl domnului 5estat e oarte grav !olnav. 1e moarte=, i-am spus eu, ignorndu-i e,presia. <)u vreau nici un el de -gomot n casa asta: sclavii s stea n coli!ele lor. "intr-o clip n alta tre!uie s apar doctorul.= #e uita la mine ca i cum a i minit. Apoi i-a ndreptat privirea curioas i rece spre ua camerei !trnului. 4,presia de pe c&ip i s-a sc&im!at att de mult, nct m-am uitat n camer. 5estat, g&emuit la picioarele patului, i pilea ung&iile urios i rn$ea ntr-un el care lsa s i se vad dinii ascuii i lungi. /ampirul se opri, i umerii i tresltar datorit rsului n!uit. #e uit la !iat, dar acesta privea cu timiditate masa. *otui, se uitase de$a, i,, la gura vampirului. /-use c !u-ele i erau alt el dect restul pielii, mtsoase i !r-date de linii delicate ca !u-ele oricrei iine omeneti, numai c erau al!e, ca de mort: i i -rise dinii al!i, dar vampirul -m!ea n aa el

nct acetia nu erau de-velii complet: i !iatul nici nu se gndise la dini pn atunci. i nc&ipui ce nsemna asta, -ise vampirul. A tre!uit s-l ucid. 1o tim' ntre! !iatul. A tre!uit s-l ucid. A vrut s ug. I-ar i alarmat pe toi. 1oate c situaia s-ar i putut re-olva alt el, dar nu aveam timp. Aa c l-am prins, dar a lndu-m n situaia de a ace ceea ce nu mai cusem de patru ani, m-am oprit. Acela era un om. Avea n mn un pumnal cu mner de os, cu care inteniona s se apere. I l-am luat cu uurin i i l-am mplntat n inim. Imediat s-a pr!uit n genunc&i, ncletndu-i degetele pe lam, sngernd pe ea. Imaginea i aroma sngelui m nne!uneau. Cred c am gemut tare. "ar nu l-am !ut, nu voiam s-o ac. Apoi, mi amintesc c l-am v-ut pe 5estat n oglinda !u etului. <"e ce-ai cut asta'= m-a ntre!at, iar eu m-am ntors spre el, iind decis s nu-l las s m vad n starea aceea de sl!iciune. +i-a spus pe urm c !trnul delira i c el nu nelegea nimic din cuvintele lui. <#clavii tiu... tre!uie s te duci la coli!e i s-i supraveg&e-i=, am i-!utit s-i spun. <+ ocup eu de !trn.= <%moar-l=, mi-a -is 5estat. <4ti ne!un'= am spus eu. <4 tatl tu0= <7tiu c-i tatl meu0= a -is el. <*ocmai de-aceea tre!uie s-l omori tu. 4u nu pot0 "ac a i putut, a i cut-o demult, lua-lar nai!a0= a spus el atunci rngndu-i minile. <*re!uie s-o ntindem de-aici. 7i uite ce-ai cut, omorndu-l pe sta. )-avem timp de pierdut. )evast-sa o s apar peste cteva minute, urlnd... sau o s trimit pe altcineva i mai ru0= /ampirul o t. 4ra adevrat. 5estat avea dreptate. Au-eam sclavii adunndu-se n $urul coli!ei lui "aniel, ateptndu-l. Acesta

usese destul de cura$os venind singur n casa aceea !ntuit. /-nd c nu se mai ntorcea, sclavii aveau s intre n panic i s devin periculoi. I-am spus lui 5estat s-i calme-e, s-i oloseasc toat puterea pe care o avea asupra lor ca stpn al! i nu s-i nspimnte, dup care m-am dus n dormitor i am nc&is ua. Am mai avut un oc n noaptea aceea a ocurilor. 1entru c nu-l mai v-usem niciodat pe tatl lui 5estat ca atunci. #ttea n capul oaselor, aplecat nainte, vor!ind cu 5estat i implorndu-l s-i rspund, spunndu-i c i nelegea suprarea mai !ine dect el nsui. 4ra un cadavru viu. )imic nu-i mai inea n via trupul mpuinat, n a ar de o voin de ier3 oc&ii i erau i mai a undai n or!ite, iar !u-ele care i tremurau ceau ca gura !trn i ngl!enit s par i mai ori!il. +-am ae-at la picioarele patului i, iindu-mi mil de el, i-am ntins mna. )u pot s-i spun ct de mult m-a -guduit n iarea lui, cci atunci cnd provoc moartea, o ac repede i incontient, lsnd victima ca ntr-un somn vr$it. Aceea era, ns, o distrugere lent, trupul re u-a s se predea timpului vampir care l supsese ani de-a rndul. <5estat=, a -is el. <+car o dat nu i ru cu mine. +car o dat ii pentru mine !iatul care ai ost. 6iul meu.= A repetat de cteva ori cuvintele <6iul meu, iul meu=: dup aceea a spus ceva ce n-am desluit despre inocen i inocen distrus. "ar mi-am dat seama c nu i pierduse minile, aa cum credea 5estat, ci era e,trem de lucid. 1ovara trecutului l apsa ngro-itor: iar pre-entul, care nu nsemna dect moarte, mpotriva creia el lupta din toate puterile, nu putea ace nimic pentru a uura povara aceea. 7tiam c l-a i putut nela dac mi-a i olosit toat priceperea, aa c, apropiindu-m mai mult de el, am optit3 <*at=. )u era vocea lui 5estat, ci a mea, o oapt sla!. "ar el s-a linitit imediat i am cre-ut c moare. + inea ns de mn ca i cum nite valuri

negre l-ar i tras la und i eu eram singurul care-l putea salva. A vor!it dup aceea de un pro esor de la ar, un nume de ormat, care a descoperit c 5estat era un elev e,trem de inteligent i care l-a implorat s-l duc la o mnstire unde s nvee. #-a !lestemat pe sine pentru aptul c l-a dus pe 5estat acas i i-a ars crile. <*re!uie s m ieri, 5estat=, a spus el plngnd. I-am strns mna cu putere, spernd c acest gest putea i considerat un rspuns, dar el a repetat. <Ai tot ce vrei, dar eti la el de rece i !rutal cum am ost cu tine atunci, cnd aveam att de mult de muncit i era rig i oamete0 5estat, tre!uie s-i aminteti. 4rai cel mai !lnd dintre toi0 "umne-eu m va ierta dac m ieri i tu.= n clipa aceea adevratul 4sau i-a cut apariia n camer. Iam cut semn s tac, dar el n-a vrut s vad. Aa c a tre!uit s m ridic repede, pentru ca tatl s nu-i aud vocea de la distan. #clavii ugiser de el. <"ar snt a ar, se adun n ntuneric. i aud=, a spus 5estat i apoi s-a uitat urios la !trn. <%moar-l, 5ouise0= mi-a spus el i atunci am au-it prima not rugtoare din vocea lui. <6-o0= a adugat el mnios. <"u-te lng el i spune-i c-l ieri pentru tot, c-l ieri pentru aptul c te-a luat de la coal cnd erai mic0 #pune-i asta acum.= <1entru ce'= a -is el strm!ndu-se, aa nct aa lui semna cu un craniu. <1entru c m-a luat de la scoal0= A ridicat !raele i a scos un urlet de disperare. <#-l ia nai!a0 %moar-l0= a -is el apoi. <)u=, am spus eu. <l ieri. #au l omori tu nsui. Aaide. %moar-i tatl.= .trnul implora s-i spunem ce vor!eam. A strigat <6iule, iule=, i 5estat dansa ca un ne!un cnd pe un picior cnd pe altul, iind ct pe-aci s gureasc podeaua. +-am dus lng perdeaua din dantel. /edeam i au-eam sclavii care ncon$urau

casa, siluete contopite cu ntunericul, apropiindu-se. <4rai Iosi printre raii ti=, -icea !trnul. Cel mai !un dintre ei, dar de unde era s tiu' A!ia cnd ai plecat mi-am dat seama, dup ce au trecut atia ani i ei n-au putut s-mi o ere linite i mngiere. 1e urm te-ai ntors i m-ai luat de la erm, dar nu mai erai tu. )u mai erai acelai !iat.= Atunci m-am ntors spre 5estat i, practic, l-am trt pn la pat. )iciodat nu-l mai v-usem att de sla! i, n acelai timp, att de urios. +-a ndeprtat cu !rutalitate i s-a lsat n $os lng pern, privindu-m cu dumnie. 4u am rmas erm pe po-iie i am optit3 <Iart0= <.ine, tat. %di&nete-te. )-am nimic cu tine=, a -is el cu o voce su!ire i ncordat din cau-a uriei. .trnul a ntors capul pe pern i a murmurat ceva uurat, dar 5estat plecase de$a. #-a oprit !rusc n prag, as-tupndu-i urec&ile cu minile. </in0= a optit el i, apoi, ntorcndu-se doar ca s m vad, a -is3 <%moar-l. 1entru numele lui "umne-eu0= .trnul n-a tiut ce s-a ntmplat. )u s-a mai tre-it din stupoare. 5-am cut s sngere-e doar ct a ost necesar, ct s moar r s-mi alimente-e pasiunea ntunecat. )u suportam acel gnd. Am tiut c nu avea importan dac trupul era descoperit, pentru c m sturasem de 1ointe du 5ac, de 5estat i de acea identitate a stpnului prosper. Aveam s dau oc casei i s m olosesc de averea pe care o strnsesem su! mai multe nume tocmai pentru un asemenea moment. ntre timp, 5estat a pornit n urmrirea sclavilor. A lsat atta distrugere i moarte n urma lui, nct nimeni n-a putut s povesteasc nimic n legtur cu noaptea aceea de la 1ointe du 5ac, iar eu m-am dus cu el. 5a el ca i nainte, cru-imea lui era misterioas, dar acum mi de-veleam colii i oamenii ugeau de mine. )umai c mersul meu &otrt m a$uta s le ntrec vite-a

nendemnatic i $alnic i vlul morii, sau al ne!uniei, se lsa. 1uterea i dovada vampirului erau incontesta!ile, aa c sclavii s-au mprtiat n toate direciile. Apoi m-am ntors i am dat oc casei. 5estat a venit n ug dup mine. <Ce aci'= a strigat el. <4ti ne!un'= "ar lcrile nu mai puteau i stinse. <Au plecat i tu distrugi tot.= #e tot nvrtea prin salonul magni ic, n mi$locul splendorii lui ragile. <#coate-i sicriul. +ai ai trei ceasuri pn-n -ori0= i-am spus eu. Casa era un rug unerar. 6ocul ar i putut s-i ac ru' ntre! !iatul. Categoric0 spuse vampirul. *e-ai dus napoi la oratoriu' 4ra un loc sigur' )u. "eloc. Apro,imativ cinci-eci i cinci de sclavi erau rspndii peste tot. +a$oritatea n-ar i dorit s duc o via de ugar i, mai mult ca sigur c s-ar i dus la 6reniere sau spre sud, la plantaia .el Gardin, din $osul luviului. )u aveam de gnd s rmn acolo n noaptea aceea. "ar nu era nici destul timp pentru a m duce n alt parte. 6emeia, .a!ette0 -ise !iatul. 7i vampirul -m!i. "a, m-am dus la .a!ette. 5ocuia acum la 6r9niFre cu tnrul ei so. Am avut destul timp ca s-mi urc sicriul n trsur i s m duc la ea. "ar 5estat' /ampirul o t. 5estat a mers cu mine. /oia s se duc la )e8 %rl9ans i a ncercat s m conving s ac i eu acelai lucru, dar cnd i-a dat seama c aveam de gnd s m ascund la 6reniere, a vrut i el s m nsoeasc. )ici n-am i reuit s a$ungem la )e8 %rl9ans, cci se lumina de -iu. %c&ii muritorilor nu puteau s vad acest lucru, dar 5estat i cu mine, da. Acum, n legtur cu .a!ette, o mai vi-itasem o dat. Aa

cum i-am spus, scandali-ase coasta rmnnd singur pe plantaie, r un !r!at n cas, r o !trn mcar. Cea mai mare pro!lem a lui .a!ette era c, dei reuea din punct de vedere inanciar, su erea datorit i-olrii sociale. 4ra att de sensi!il, nct !ogia n sine nu nsemna nimic pentru ea: amilia, neamul... asta nsemna ceva pentru .a!ette. "ei a i-!utit s pstre-e plantaia, scandalul o mcina i, n interior, ncepea s cede-e. I-am aprut ntr-o sear, n grdin. )edndui voie s m vad, i-am spus cu un glas oarte !lnd c eram aceeai persoan pe care o mai v-use i alt dat. C tiam c su er. <)u te atepta ca oamenii s neleag=, i-am -is apoi. <#nt nite proti. /or s te retragi datorit morii ratelui tu. Bi-ar olosi viaa ca i cum ar i, pur i simplu, ulei pentru o lamp. *re!uie s-i n runi, dar cu puritate i ncredere.= 4a asculta n linite. I-am spus c tre!uia s dea un !al ntr-un scop de !ine acere. 7i scopul tre!uia s ie religios. 1utea alege o mnstire din )e8 %rl9ans, oricare, i s organi-e-e un !al de !ine acere. *re!uia s le invite pe cele mai !une prietene ale mamei ei decedate, pentru a-i i nsoitoare i s ac totul cu o ncredere a!solut, ncrederea a!solut era necesar mai presus de toate. ncrederea i puritatea erau e,trem de importante. 4i !ine, .a!ette a considerat ideea genial. <)u tiu ce eti i nici n-o s-mi spui=, a -is ea. >7i era adevrat, nu i-a i spus.? <"ar eu cred c eti un nger.= +-a implorat s-o las s-mi vad aa. Adic, m-a implorat aa cum ac cei de genul lui .a!ette, care, de apt, nu implor pe nimeni. )u c .a!ette ar i ost orgolioas, dar era, pur i simplu, puternic i cinstit, ceea ce, n ma$oritatea ca-urilor, ace ca implorarea... vd c vrei s m ntre!i ceva' /ampirul tcu. A&, nu, spuse !iatul, care nu voise s se dea de gol.

)u tre!uie s-i ie team s m ntre!i. "ac a i vrut si ascund ceva... Cnd spuse acest lucru, vampirul se ntunec o clip. #e ncrunt i, cnd sprncenele i se apropiar, o adncitur i apru pe runte, deasupra sprncenei stngi, ca i cum cineva ar i apsat locul cu degetul. i ddea un aer de teri!il deprimare. "ac a i vrut s-i ascund ceva, n-a i desc&is su!iectul de la !un nceput, -ise el. .iatul se tre-i uitndu-se la oc&ii vampirului, ale cror gene erau ca nite ire negre su!iri, n ipte n pleoape. ntrea!-m, i spuse el !iatului. .a!ette, elul n care ai vor!it de ea, -ise !iatul. "e parc ai i simit ceva deose!it. Bi-am dat cumva impresia c n-a i capa!il s simt' ntre! vampirul. )u, a!solut deloc. 4 evident c i-a ost mil de !trn. Ai stat s-i o eri alinare cnd tu nsui erai n prime$die. 7i ceea ce ai simit pentru tnrul 6r9niFre cnd 5estat a vrut s-l ucid... toate astea mi le-ai e,plicat. "ar m ntre!am... aveai vreun sentiment deose!it pentru .a!ette' %are acest sentiment te-a cut s-i aperi amilia' *e re eri la dragoste, spuse vampirul. "e ce e-ii s pronuni cuvntul' 1entru c ai vor!it de detaare, -ise !iatul. Cre-i c ngerii snt detaai' ntre! vampirul. .iatul se gndi o clip. "a, rspunse el apoi. )u snt oare capa!ili de dragoste' ntre! vampirul. )u-l privesc pe "umne-eu cu o dragoste a!solut' .iatul se gndi o clip. "ragoste sau adoraie, -ise el.

Care e deose!irea' ntre! vampirul gnditor. Care e deose!irea' 4ra limpede c nu l ntre!a pe !iat, ci pe sine. ngerii simt iu!irea, mndria... mndria Cderii... i ura. #entimentele puternice ale persoanelor detaate, n care emoiile i voina snt acelai lucru, spuse el, n s rit. #e uit la mas struitor ca i cum, gndindu-se mai !ine, n-ar i ost pe deplin mulumit. Aveam pentru .a!ette... un sentiment puternic. )u cel mai puternic pe care l-am simit vreodat pentru o iin omeneasc, spuse el i i ridic privirea. "ar era ceva oarte puternic. .a!ette era pentru mine o iin ideal n elul ei... #e mic uor pe scaun, pelerina onindu-i ncet, i i ntoarse privirea spre ereastr. .iatul se aplec i se uit la caset. "up aceea scoase alta din serviet i, cerndu-i scu-e vampirului, o introduse n aparat. + tem c am ntre!at ceva prea personal. )-am vrut..., i spuse el repede. )ici vor!, spuse vampirul, privindu-l. 4 o ntre!are la o!iect. #imt iu!irea i am simit-o ntr-o oarecare msur pentru .a!ette, dei n-a ost cea mai mare iu!ire pe care am simit-o vreodat. 4ra conturat n .a!ette. Ca s revin la povestea mea, !alul de !ine acere dat de ea s-a !ucurat de succes i i-a asigurat reintrarea n societate. .anii ei au nlturat orice ndoieli din minile rudelor pretendenilor ei i s-a mritat. n serile de var, o!inuiam s o vi-ite-, r s m vad i r s-i dau de tire c m a lam acolo. + duceam s vd c era ericit i v-nd-o ast el, eram i eu ericit. "eci, la ea m-am dus atunci cu 5estat. Acesta i-ar i ucis pe mem!rii amiliei 6r9niFre demult, dac nu l-a i mpiedicat i acum credea c asta intenionam s ac. <Ce linite ne-ar aduce

asta'= l-am ntre!at eu. <@ici de mine c snt idiot, dar tu ai ost idiot tot timpul. Cre-i c nu tiu de ce ai cut din mine un vampir' 1entru c nu puteai s trieti singur, nu i-!uteai s aci nici cele mai simple lucruri. "e ani de -ile m ocup de toate tre!urile, n timp ce tu te pretin-i superior. )u mai ai ce s-mi spui despre via. )u mai am nevoie de tine. *u eti cel care are nevoie de mine i, dac te atingi mcar de vreunul din sclavii 6r9niFre, m descotorosesc de tine. /a i o lupt ntre noi i nu e nevoie s-i atrag atenia c am mai mult inteligen n degetul mic dect ai tu n toat iina. 6 cum i spun.= 4i !ine, asta l-a uimit, dei n-ar i tre!uit: i a protestat c mai avea multe s-mi spun despre lucruri i tipuri de oameni pe care a i putut s-i ucid, oameni care ar i putut provoca o moarte su!it, despre locuri unde nu aveam voie s merg niciodat i aa mai departe, prostii pe care a!ia le suportam. "ar nu aveam timp pentru el. 5umina era aprins n coli!a supraveg&etorului de la 6reniere i acesta ncerca s-i liniteasc pe sclavii ugari i pe ai lui. 6ocul de la 1ointe du 5ac se mai vedea nc pe cer. .a!ette era m!rcat i se ocupa de &rtii, dup ce trimisese crue la 1ointe du 5ac i sclavi care s a$ute la stingerea lcrilor. #clavii ugari i nspimntati erau inui separat de ceilali i, n momentul acela, toat lumea le lua povestirile drept aiureli caracteristice sclavilor. .a!ette tia c se ntmplase ceva ngro-itor i !nuia c era vor!a de crim, nici gnd de ceva supranatural. Cnd am dat de ea, se a la n !irou, scriind despre oc n $urnalul plantaiei. 4ra aproape diminea. Aveam doar cteva minute pentru a o convinge c tre!uia s m a$ute. I-am vor!it nti, nelsnd-o s se ntoarc, iar ea m-a ascultat n tcere. I-am spus c aveam nevoie de o camer s m odi&nesc. <)u i-am cut niciodat ru. i cer acum o c&eie i promisiunea c nimeni nu va ncerca s intre n camera aceea

pn disear. Atunci o s-i povestesc tot.= 4ram aproape disperat. Cerul ncepea s se lumine-e. 5estat era n livad cu sicriele. <"ar de ce ai venit la mine n noaptea asta'= m-a ntre!at ea. <7i de ce s nu i venit la tine'= am -is eu. <)u team a$utat n clipele cnd aveai nevoie de ndrumare, cnd numai tu erai puternic n mi$locul celor dependeni de tine i sla!i' )u i-am o erit de dou ori s aturi !une' )-am veg&eat de atunci asupra ericirii tale'= l vedeam pe 5estat la ereastr. 4ra cuprins de panic. <"-mi c&eia unei camere i nu lsa pe nimeni s se apropie pn la cderea serii. i $ur c nu i-a ace nici un ru.= <7i dac nu vreau... dac eu cred c vii din partea diavolului'= m-a ntre!at ea atunci i a vrut s se ntoarc, dar eu am stins lumnarea. +-a v-ut stnd cu spatele n dreptul erestrei care se lumina. <"ac nu vrei i cre-i c vin din partea diavolului, o s mor=, i-am spus eu. <"-mi c&eia. A putea s te omor i acum dac a vrea, nu nelegi'= +-am apropiat de ea i m-am artat mai mult privirii ei, iar ea a rmas cu gura cscat i s-a dat napoi, inndu-se de !raul otoliului. <"ar n-o voi ace. +ai degra! a muri eu, dect s te ucid. % s mor dac nu-mi dai c&eia pe care i-o cer.= Am o!inut-o. )u tiu ce a ost n mintea ei, dar mi-a o erit una din ncperile de la parter unde era inut vinul i snt sigur c ne-a v-ut pe mine i pe 5estat aducnd sicriele. )u numai c am ncuiat ua, dar am i !aricadat-o. Cnd m-am tre-it, seara, 5estat era n picioare. "eci s-a inut de cuvnt. "a. .a a mers c&iar mai departe. )u numai c a respectat ua noastr nc&is, dar a ncuiat-o i pe dina ar. 7i povestirile sclavilor... le au-ise' "a, le au-ise. 5estat a ost primul care a descoperit c eram ncuiai i s-a n uriat teri!il. Intenionase s plece la )e8

%rl9ans ct mai repede. Acum era e,trem de !nuitor n privina mea. <Am avut nevoie de tine doar ct a trit tata=, a -is el ncercnd s gseasc o ieire. 5ocul era o adevrat temni. <# tii c n-o s mai ng&it nimic de la tine=, mi-a spus el. )ici nu voia s-mi ntoarc spatele. + c&inuiam s aud glasuri din camerele de la eta$, dorindu-mi ca el s tac, nevrnd s-i mrturisesc care erau sentimentele mele a de .a!ette sau ce speram. + mai gndeam i la altceva. +-ai ntre!at de sentiment i detaare. (nul din aspectele acestui sentiment detaat, cum l-a numi, este c te poi gndi la dou lucruri n acelai timp. 1oi s te gndeti c nu eti n siguran i c poi muri i poi s te mai gndeti la ceva a!stract i ndeprtat. Aa se ntmpla i cu mine. + gndeam n clipa aceea, n tcere i cu pro un-ime, ct de su!lim ar i putut s ie prietenia dintre mine i 5estat: ct de puine impedimente ar i e,istat i ct de multe lucruri am i putut mpri. 1oate c simeam asta din cau-a apropierii lui .a!ette, cci cum alt el a i putut s a$ung s o cunosc cu adevrat dect apelnd la metoda suprem: s-i iau viaa, s devin una cu ea ntr-o m!riare a morii, cnd su letul meu sar i contopit cu inima ei, &rnindu-se cu ea. "ar su letul meu dorea s o cunoasc pe .a!ette r s ie nevoie s o ucid, r s-i rpesc ultima su lare, ultima pictur de snge. n ca-ul lui 5estat ns, ct de !ine am i putut s ne cunoatem, dac ar i ost un om de caracter, un om care s raione-e puin. +i-am amintit de vor!ele !trnului: 5estat, un elev inteligent, un iu!itor al crilor care useser arse. 4u nu-l cunoteam dect pe acel 5estat care i !tea $oc de !i!lioteca mea, spunnd c era o grmad de pra , care mi ridiculi-a mereu lecturile i meditaiile. +i-am dat seama c acum n cas era linite. "in cnd n cnd

se au-eau scndurile scrind su! pai i, printre ele r-!tea o lumin oarte sla!. l vedeam pe 5estat pipind -idurile de crmid, aa lui dur de vampir devenind o masc sc&imonosit de rustrare omeneasc. 4ram convins c tre!uia s ne desprim imediat, c tre!uia s pun dac era nevoie, c&iar i un ocean ntre noi. 7i mi-am dat seama c i suportasem atta timp datorit aptului c m ndoisem de mine nsumi. + pclisem cu gndul c stteam pentru !trn, pentru sora mea i soul acesteia. "ar am stat cu 5estat pentru c m temeam c nu cunosc secretele eseniale ale unui vampir, pe care nu le puteam descoperi singur i, mai important, datorit aptului c el era unicul de elul meu pe care l cunoteam. )u-mi spusese niciodat cum devenise vampir i nici unde a i putut s mai gsesc mcar un altul ca noi. Asta m deran$a oarte mult atunci, aa cum m deran$ase patru ani. l uram i voiam s-l prsesc: totui, puteam s-l prsesc' n timp ce toate gndurile astea mi treceau prin minte, 5estat i continua discursul3 c el nu avea nevoie de mine, c nu avea de gnd s mai ng&it nimic, cu att mai puin ameninrilor din partea 6reniere-ilor. *re!uia s im pregtii n clipa n care avea s se desc&id ua. <)u uita0= mi-a spus el n inal. </ite- i or: n astea nu ne pot ntrece. 7i spaim. Bine minte ntotdeauna3 provoac spaim. )u i sentimental0 )e pui n pericol.= </rei s ii singur dup asta'= l-am ntre!at eu. /oiam s-o spun. 4u nu aveam cura$ul. #au, mai degra!, nu-mi cunoteam propriile sentimente. </reau s a$ung la )e8 %rl9ans0= a -is el. <*e-am prevenit doar c n-am nevoie de tine. "ar ca s ieim de aici, avem nevoie unul de cellalt. nc n-ai nvat s-i oloseti puterile0 )u ai un sim nnscut a ceea ce eti0 6olosete-i puterea de convingere cu emeia asta, dac o s vin. "ar dac vine

nsoit, atunci ii pregtit s acione-i n consecin.= <Adic'= l-am ntre!at eu, pentru c niciodat nu mi se pruse mai misterios dect n clipa aceea. <Ce snt eu'= 4l era vdit de-gustat i i-a ridicat !raele. <6ii pregtit...=, a -is el apoi, de-velindu-i dinii magni ici, <s uci-i0= #-a uitat !rusc la scndurile de deasupra. <#e pregtesc de culcare, i au-i'= "up un rstimp de tcere, timp n care 5estat s-a plim!at de colo-colo i eu am stat s m gndesc la ce aveam s ac sau s-i spun lui .a!ette sau, i mai pro und c&iar, la rspunsul la o ntre!are i mai di icil ce simeam pentru .a!ette' dup ctva timp, deci, am -rit o lumin pe su! u. 5estat era pregtit s sar la oricine ar i aprut. 4ra .a!ette singur: a intrat cu o lamp, r s-l vad pe 5estat n spatele ei, ci uitndu-se i, la mine. )u o mai v-usem niciodat ca atunci: prul i era lsat li!er pentru culcare, o !ogie de valuri negre revrsate peste capotul al!: c&ipul i era ncordat din cau-a gri$ii i a spaimei. Acest lucru cea s ie m!u$orat i oc&ii ei cprui i mari preau imeni. Aa cum i-am mai spus, mi plceau ora i cinstea ei, su letul ei mare. )u simeam pentru ea o pasiune ca aceea pe care ai simi-o tu. "ar o gseam mai atrgtoare dect orice alt emeie din cele pe care le cunoscusem n viaa de muritor. C&iar i su! capotul acela sever, !raele i snii i erau rotunde i moi: mi se prea un su let incitant, m!rcat ntr-o carne minunat i misterioas. 4u, care snt dur, c&i!-uit i devotat unui scop, mam simit atras de ea ntr-un mod ire-isti!il: tiind c totul nu putea culmina dect cu moartea, i-am ntors imediat spatele, ntre!ndu-m dac, atunci cnd se uita n oc&ii mei, i vedea lipsii de via i de su let. <*u eti cel care a mai venit la mine=, a -is ea, de parc n-ar i ost sigur. 7i eti proprietarul de la 1ointe du 5ac. *u eti0=

Atunci mi-am dat seama c au-ise povestirile ngro-itoare legate de noaptea precedent i c nu o puteam mini. + mai artasem ei de dou ori cu scopul de a-i vor!i: nu puteam s m ascund acum sau s-mi minimali-e- n iarea ne ireasc. <)u vreau s-i ac nici un ru=, i-am spus eu. <Am nevoie doar de o trsur i cai... caii pe care i-am lsat a-i-noapte la pscut.= )u prea s m i au-it: s-a apropiat mai mult, iind erm &otrt s m prind n cercul de lumin. Atunci l-am v-ut pe 5estat contopindu-se cu um!ra ei pe -idul de crmid: era ner!dtor i periculos. <mi dai trsura'= am insistat eu. Acum se uita la mine, innd lampa ridicat: tocmai cnd am vrut s-mi eresc privirea, am v-ut-o sc&im!ndu-se la a. C&ipul i era mpietrit i gol, de parc su letul ei i-ar i pierdut cunotina. A nc&is oc&ii i a cltinat din cap. +-am gndit c, ntr-un el, o cusem s cad n trans r nici un e ort din partea mea. <Ce eti'= m-a ntre!at ea n oapt. <4ti diavol. 4rai diavol i atunci cnd ai venit la mine0= <"iavol0= am -is eu. Asta m-a ntristat mai mult dect a i cre-ut c era posi!il. "ac ea credea acest lucru, atunci i nc&ipuia c s atul meu nu era !un: va avea ndoieli. 4ra !ogat i avea o via !un i tiam c nu tre!uia s ac una ca asta. 5a el ca toi oamenii puternici, a cunoscut ntotdeauna un oarecare grad de singurtate: era ca o strin marginali-at, o necredincioas de un anume el. Iar ec&ili!rul n care tria ar i putut i tul!urat, dac ncepea s-i pun la ndoial propria !untate. #e uita la mine cu o groa- nedisimulat. 1arc din cau-a groa-ei, uitase de situaia precar n care se a la. n clipa aceea, 5estat, care era atras de sl!iciune ca un om nsetat de ap, a apucat-o de nc&eietura minii, iar ea a ipat i a scpat lampa din mn. 6lcrile au aprins uleiul vrsat i 5estat o mpingea cu spatele spre ua desc&is. <Adu trsura0= i-a spus

el. <Adu-o imediat, mpreun cu caii. 4ti ntr-un pericol de moarte: nu mai vor!i de diavoli0= 4u am clcat lcrile n picioare i m-am dus dup 5estat, strigndu-i s-i dea drumul. % inea de nc&eieturile am!elor mini i ea era urioas. <% s tre-eti toat casa dac nu-i ii gura0= mi-a -is el. <7i o s-o omor0 Adu trsura... condu-ne. /or!ete cu !iatul de la gra$d0= i-a spus el apoi, mpingnd-o a ar. +ergeam ncet prin curtea ntunecat, eu cuprins de o tristee r margini, 5estat n aa mea, iar naintea noastr, .a!ette, avansnd cu spatele, i,ndune cu privirea n ntuneric. "eodat s-a oprit. % lumin sla! licrea n cas, undeva la eta$. <)u v dau nimic0= a spus ea. 4u l-am prins de !ra pe 5estat i i-am -is s m lase pe mine s re-olv situaia. <% s le spun tuturor dac nu m lai s vor!esc cu ea=, i-am optit eu. <Atunci, stpnete-te=, mi-a -is el de-gustat. <6ii tare. )u o lua cu !iniorul.= <ntre timp tu du-te... n gra$d i adu trsura i caii. "ar r s uci-i0= )u tiam dac avea s m asculte sau nu, dar a plecat repede, iar eu m-am apropiat de .a!ette. 1e c&ipul ei se citea un amestec de urie i &otrre. <1iei din aa mea, #atan,= mi-a spus i eu m-am oprit n aa ei, mut, privind-o cu aceeai siguran cu care o cea ea. )u arta c l-ar i au-it pe 5estat n noapte. (ra ei pentru mine ardea ca un oc. <"e ce-mi spui asta'= am ntre!at-o eu. <Bi-am dat cumva un s at ru' Bi-am cut vreun ru' Am venit s te a$ut, s-i dau putere. )u m-am gndit dect la tine, cnd ar i tre!uit s nici numi pese.= 4a cltina din cap. <.ine, dar de ce, de ce-mi vor!eti aa'= m-a ntre!at ea. 7tiu ce-ai cut la 1ointe du 5ac: ai trit acolo ca un diavol0 #clavii spun tot elul de lucruri ngro-itoare0 *oat -iua oamenii au stat pe drumul spre 1ointe du 5ac: i soul meu a ost acolo0 A v-ut

casa distrus i cadavrele mprtiate prin live-i i pe cmpuri. Ce eti? "e ce-mi vor!eti cu atta !lndee' Ce vrei de la mine?= #e inea de coloanele verandei, ndreptndu-se cu spatele, ncet, spre scar. Ceva s-a micat n dreptul erestrei luminate. <)u pot s-i rspund acum la toate ntre!rile astea=, i-am spus eu. <Crede-m cnd i spun c am venit la tine doar ca s-i ac !ine. 7i nu i-a i cut gri$i i neca-uri a-i-noapte, dac a i avut de ales0= /ampirul tcu. .iatul sttea aplecat nainte, cu oc&ii larg desc&ii. /ampirul era mpietrit, privind n gol, pierdut n gnduri i amintiri. .iatul i co!or !rusc privirea, parc n semn de respect. Apoi se uit din nou la vampir i dup aceea, iari n alt parte, propriul c&ip prnd la el de ntristat ca al vampirului: ddu s spun ceva, dar se r-gndi. /ampirul l studie, cndu-l s se stceasc i s-i ereasc din nou privirea, nelinitit. "up aceea, ns i nl capul i se uit n oc&ii lui. ng&ii n sec, dar continu s-i susin privirea. Asta vrei' ntre! vampirul n oapt. Asta voiai s au-i' i mpinse scaunul n spate r -gomot i se duse la ereastr. .iatul rmase ca tr-nit, uitndu-se la umerii lui lai i la pelerina lung. /ampirul ntoarse uor capul. )u-mi rspun-i. )u-i o er ceea ce vrei, nu' /oiai un interviu. Ceva care s poat i transmis la radio. )-are importan. Arunc casetele dac vrei0 spuse !iatul, ridicndu-se. )u pot spune c neleg tot ce-mi spui. "ac a ace-o, i-ai da seama c mint.."eci, cum a putea s te rog s continui, dect spunnd c ceea ce neleg... ceea ce neleg nu seamn cu nimic din ce am neles vreodat. 6cu un pas spre vampir. Acesta prea s priveasc n $os

spre "ivisadero #treet. Apoi ntoarse ncet capul, se uit la !iat i -m!i. C&ipul i era senin, aproape a ectuos. 7i, deodat, !iatul se simi stn$enit. i vr minile n !u-unare i se ntoarse la mas. Apoi se uit ovitor la vampir i spuse3 /rei s continui... te rog' /ampirul se ntoarse cu !raele ncruciate i se re-em de ereastr. "e ce' ntre! el. .iatul nu tia ce s mai spun. 1entru c a vrea s aud, -ise el ridicnd din umeri. 1entru c a vrea s tiu ce s-a mai ntmplat. .ine, spuse vampirul, avnd pe !u-e acelai -m!et. #e ntoarse la locul lui i, ae-ndu-se, ntoarse puin caseto onul, spunnd3 +inunat invenie... dar, d-mi voie s continui. *re!uie s nelegi c ceea ce simeam atunci pentru .a!ette era o dorin de comunicare, mai puternic dect orice alt dorin... n a ar de dorina i-ic de... snge. Aceasta era att de puternic, nct m cea s simt pro un-imea capacitii mele de a ndura singurtatea. Cnd i vor!isem mai nainte, usese o comunicare scurt dar direct, la el de simpl i satis ctoare ca atunci cnd iei pe cineva de mn. Cnd i-o strngi. Cnd i dai ncetul cu ncetul drumul. *oate acestea ntr-un moment de mare nevoie i tristee. Acum, ns, eram potrivnici. 1entru .a!ette, eu eram un monstru: gseam acest lucru ori!il i a i dat orice s-i alung acel sentiment. I-am spus c s atul pe care i-l ddusem usese !un i c nici un instrument al diavolului n-ar i putut s ac !ine, c&iar dac ar i vrut. <7tiu0= mi-a spus ea, dar prin aceasta, spunea de apt c nu putea s ai! mai mult ncredere n mine dect n diavolul nsui. +-am apropiat de ea i s-a dat napoi. Am ridicat !raul i

s-a n iorat, ncletndu-i mna pe !alustrad. <.ine, atunci=, am -is eu e,asperat. <"e ce m-ai aprat a-i-noapte' "e ce ai venit singur'= 1e c&ipul ei am v-ut iretenie. Avea un motiv, dar n nici un ca- nu voia s mi-l spun. i era imposi!il s-mi vor!easc li!er, desc&is, s-mi o ere comunicarea pe care o doream. + simeam s rit, uitndu-m la ea. 4ra de$a tr-iu i au-eam cum 5estat se uriase n pivnia de vinuri, de unde luase sicriele: simeam nevoia s plec i alte nevoi, de asemenea... de a ucide i de a !ea. "ar nu asta m o!osea, ci altceva, mult mai ru. 4ra ca i cum noaptea aceea ar i ost numai una dintr-o mie, o lume r s rit, o noapte erpuind n alta i ormnd un arc uria al crui capt nu-l vedeam, o noapte n care &oinream singur su! stelele reci i indi erente. Cred c i-am ntors spatele i mi-am acoperit oc&ii cu mna. + simeam deodat deprimat i o!osit. Cred c am scos, r s vreau, vreun sunet i atunci, n acel vast i pustiu peisa$ al nopii n care eu stteam singur i .a!ette era numai o ilu-ie, am ntre-rit deodat o posi!ilitate la care nu m gndisem nainte, o posi!ilitate de care ugisem, sedus cum eram de lume, copleit de simurile caracteristice unui vampir, ndrgostit de culoare, orm, sunet, cntec, moliciune i variaii in inite. .a!ette se mica, dar nu o!servam. #cotea ceva din !u-unar: inelul ei mare cu c&eile casei -ornia acolo. 4a urca treptele. 5as-o s plece, mi spuneam eu. <Creatur a diavolului0= am optit eu. <1iei de lng mine, #atan=, am repetat i m-am uitat la ea. ncremenise pe trepte, cu oc&i mari, !nuitori. 5uase lampa de pe perete i o inea n mn, uitndu-se i, la mine, strngnd-o ca pe o pung de valoare. <Cre-i c vin de la diavol'= am ntre!at-o eu. 4a i-a petrecut repede degetele minii stngi pe dup mnerul lmpii i, cu mna dreapt, i-a cut semnul crucii, rostind nite cuvinte latineti pe care a!ia le au-eam: s-a al!it la a i a

ridicat din sprncene cnd a v-ut c acest lucru nu sc&im!ase nimic. <*e ateptai s m pre ac ntr-un nor de um'= am ntre!at-o eu. +-am apropiat i mai mult, cci datorit gndurilor, cptasem putere de detaare. <7i unde s m i dus, n iad, de unde am venit' 5a diavol, care m-a trimis'= + a lam la picioarele scrii. <"ac i-a spune c nu tiu nimic despre diavol' "ac i-a spune c nu tiu nici mcar dac e,ist'= 1e diavol l v-usem n gndurile mele: la diavol m gndeam n clipa aceea. I-am ntors spatele. )u m au-ea ca tine acum. )u asculta. +-am uitat la stele. 7tiam c 5estat era pregtit. 1arc ar i ost acolo cu trsura de ani de -ile: i ea sttea pe trepte de ani de -ile. Aveam sen-aia ciudat c ratele meu se a la acolo de ani ntregi i c-mi vor!ea cu un glas sc-ut i agitat, iar ceea cemi spunea era e,trem de important, numai c mi trecea pe lng urec&i la el de repede cum era rostit, ca uga unor o!olani pe grin-ile unei case imense. #-a au-it un scprat i am v-ut !rusc o lumin. <)u tiu dac vin de la diavol sau nu0 )u tiu ce snt0= i-am strigat eu lui .a!ette, propria mea voce asur-indum. </a tre!ui s triesc pn la s ritul lumii i nici mcar nu tiu ce snt0= "ar lumina a i-!ucnit deodat n aa mea: era lampa pe care ea o aprinsese cu un c&i!rit i pe care o inea acum n aa el nct s nu-i vd c&ipul. % clip n-am v-ut nimic dect lumina i apoi lampa m-a i-!it cu putere n piept, sticla s-a spart pe crmi-i i lcrile $ucau la picioarele mele, n aa mea. 5estat striga din ntuneric3 <#tinge-l, stinge-l, idiotule. % s te distrug0= n or!irea mea am simit ceva aruncat asupr-mi. 4ra &aina lui 5estat. + pr!uisem neputincios lng coloan, neputincios att din pricina ocului i a loviturii, ct i din cea a reali-rii aptului c .a!ette a vrut s m distrug, i din cea a reali-rii aptului c nu tiam ce snt. *oate acestea s-au ntmplat n cteva secunde. 6ocul usese

stins i eu am ngenunc&eat n ntuneric cu minile pe crmi-i. #us, n captul scrii, 5estat o prinsese pe .a!ette din nou. +am aruncat asupra lui, lundu-l de cea i trgndu-l napoi. #-a ntors spre mine urios i m-a lovit cu piciorul, dar m-am agat de el i l-am tras n $os pe trepte. .a!ette era ngro-it. I-am v-ut silueta ntunecat conturndu-se pe cer i licrirea oc&ilor. <Aaide odat0= a -is 5estat ridicndu-se. .a!ette i-a dus mna la gt. %c&ii mei rnii se c&inuiau s o vad. 2tul i sngera. <)u uita0= i-am spus eu. <A i putut s te ucid0 #au s-l las pe el s-o ac0 "ar n-am cut-o. Ai spus c snt diavol. *e neli.= "eci l-ai oprit pe 5estat e,act la timp, spuse !iatul. "a. 5estat putea ucide i !ea ulgertor. "ar nu-i salvasem dect viaa i-ic lui .a!ette. Asta aveam s-o a lu mai tr-iu. ntr-o or i $umtate, eu i 5estat ne a lam la )e8 %rl9ans: caii erau aproape mori din cau-a o!oselii i trsura oprit pe o strad lateral, la un cvartal distan de un nou &otel spaniol. 5estat a luat un !trn de !ra i i-a pus cinci-eci de dolari n mn. <6-ne rost de un apartament=, i-a spus el, <i adu-ne nite ampanie. #pune c e pentru doi domni i pltete n avans. Cnd te-ntorci, o s-i mai dau cinci-eci de dolari. % s iu cu oc&ii pe tine, ii convins.= %c&ii lui sclipitori l ineau pe !trn n mre$ele lor. 7tiam c avea s-l ucid imediat ce se ntorcea cu c&eile i asta a i cut. Am stat n trsur, uitndu-m o!osit la omul acela care era din ce n ce mai vlguit pn cnd, n cele din urm, a murit, trupul pr!uindu-i-se ca un sac cu pietre n dreptul unei ui, cnd 5estat i-a dat drumul. <)oapte !un, dulce prin=, a -is 5estat, <i uite-i cei cinci-eci de dolari.= I-a vrt !anii n !u-unar de parc ar i ost o glum e,celent. "up aceea ne-am strecurat pe ua din curte a &otelului i am urcat n salonul lu,os al apartamentului. 7ampania sclipea ntr-o rapier rece. "ou pa&are se a lau pe o tav de argint. 7tiam c

5estat avea s umple unul din ele, pentru ca apoi s stea uitnduse la acea culoare gl!uie. Iar eu, ca un om n trans, m-am ae-at pe canapea, privindu-l ca i cum nimic din ce-ar i cut n-ar i avut vreo importan. *re!uie s-l prsesc sau s mor, mi-am spus eu. + gndeam c ar i ost plcut s mor. "a, s mor. nainte voiam s mor. Acum doream s mor. /edeam asta cu o claritate att de dulce, cu un calm e,traordinar. <4ti mor!id0= mi-a spus 5estat deodat. <4 aproape -iu.= A tras perdeaua de dantel i am v-ut acoperiurile su! cerul de un al!astru nc&is, iar deasupra, marea constelaie %rion. <"u-te i ucide0= mi-a -is 5estat, ridicnd geamul. A srit perva-ul i lam au-it ateri-nd uor pe acoperiul de lng &otel. #e ducea dup sicrie, sau dup unul din ele, cel puin. #etea cretea n mine ca o e!r, aa c l-am urmat. "orina mea de a muri era constant, ca un gnd pur, golit de orice emoie. *otui, simeam nevoia s m &rnesc. Bi-am spus c nu ucideam oameni. Am pornit pe acoperi n cutarea o!olanilor. "ar de ce... ai spus c 5estat n-ar i tre!uit s te ac s ncepi cu oameni' Ai vrut s spui... vrei s spui c, pentru tine, era o alegere estetic, nu moral' "ac m-ai i ntre!at atunci, i-a i spus c era ceva estetic, c doream s neleg moartea pe etape. C moartea unui animal mi producea o asemenea plcere i o ast el de trire, nct a!ia ncepusem s o neleg i doream s pstre- e,periena morii umane pentru gndirea mea matur. "ar era ceva moral. 1entru c toate deci-iile estetice snt, n realitate, morale. )u neleg, spuse !iatul. Credeam c deci-iile estetice pot i complet imorale. Cum rmne cu clieul artistului care i prsete soia i copiii ca s poat picta' #au cu )ero, care cnta la &arp n timp ce Roma ardea' Am!ele au ost deci-ii morale. n concepia artistului,

am!ele au servit unui scop superior. Con lictul e ntre morala artistului i cea a societii, nu ntre estetic i moralitate. "ar, adesea, acest lucru nu e neles: n asta const pierderea, tragedia. (n artist care ur ta!louri dintr-un maga-in, de e,emplu, i nc&ipuie c a luat o &otrre inevita!il, dar imoral i se vede c-nd n di-graie: urmea- disperarea i iresponsa!ilitatea mesc&in, de parc moralitatea ar i o lume mare din sticl, care poate i complet s rmat printr-un singur gest. "ar nu asta m preocupa cel mai mult atunci. 1e vremea aceea nu tiam aceste lucruri. Credeam c ucid animale numai din motive estetice i m esc&ivam de la a rspunde marii ntre!ri morale dac, prin irea mea, eram sau nu !lestemat. 1entru c, ve-i tu, c&iar dac 5estat nu-mi spusese nimic despre diavoli sau iad, credeam c snt !lestemat n clipa n care m-am dus la el, e,act cum tre!uie s i gndit Iuda cnd i-a pus laul de gt. nelegi' .iatul nu spuse nimic. "du s vor!easc, dar nu o cu. Roeaa i pt o!ra$ii o clip. 4rai' ntre! el n oapt. /ampirul rmase nemicat i un -m!et stins i $uc pe !u-e ca lumina. .iatul l privea acum ca i cum l-ar i v-ut pentru prima oar. 1oate..., spuse vampirul ndreptndu-se i ae-ndu-se picior peste picior... ar tre!ui s lum lucrurile pe rnd. 1oate ar i mai !ine s-mi continui povestirea. "a, te rog... -ise !iatul. 4ram agitat n noaptea aceea, aa cum i-am spus. + esc&ivasem de la a rspunde la acea ntre!are ca vampir i acum m copleea, iar n acea stare, nu aveam nici un c&e s triesc. 4i !ine, asta a dat natere n mine, la el ca n ca-ul oamenilor, unei dorine de ceva care s-mi satis ac cel puin necesitatea

i-ic. Cred c am olosit asta ca scu-. Bi-am spus ce nseamn uciderea pentru vampiri: deci poi s-i nc&ipui care e deose!irea dintre un o!olan i un om. Am co!ort n strad dup 5estat i am parcurs o distan de cteva cvartale. 1e atunci, str-ile erau noroioase, iar cvartalele, insule deasupra rigolelor, ntregul ora iind e,trem de ntunecat n comparaie cu -iua de a-i. 5uminile erau ca nite aruri pe o mare neagr ca smoala. "ei -orii se apropiau, numai erestrele de ronton i verandele nalte se deslueau n !e-n, iar pentru un muritor, str-ile nguste gsite de mine erau e,trem de ntunecate. #nt !lestemat' /in din partea diavolului' 6irea mea e cea a unui diavol' m ntre!am iar i iar. "ac da, atunci de ce m revolt mpotriva acestui lucru, de ce tremur cnd .a!ette arunc n mine cu lampa aprins, de ce snt scr!it cnd ucide 5estat' Ce am devenit cnd m-am trans ormat n vampir' ncotro s apuc' 7i, n tot acest timp, datorit aptului c dorina de moarte m-a cut s-mi negli$e- setea, aceasta a devenit i mai puternic, venele devenind adevrate uvoaie de durere n carnea mea: tmplele mi -vcneau: pn la urm, n-am mai suportat. # iat de dorina de a nu ace nimic de a muri de oame, de a m c&inui cu gndurile, pe de o parte i decis s ucid, pe de alta m a lam pe o strad pustie, cnd am au-it un copil plngnd. 4ra undeva nuntru. +-am uriat pe lng -iduri, ncercnd n o!inuita mea detaare s neleg natura acelui plnset. 4ra un plns de at o!osit, ndurerat i ngro-itor de singur. 1lngea de mult timp, aa c, n curnd, avea s se opreasc din pricina o!oselii. +i-am strecurat mna pe su! o!lonul greu din lemn i am tras pn s-a des cut nc&i-toarea. #ttea n ncperea aceea ntunecoas, lng o emeie moart de cteva -ile. Camera era plin de cu ere i pac&ete, de parc un numr de oameni s-ar i pregtit de plecare: dar mama -cea pe $umtate m!rcat, cu

trupul de$a n descompunere i nu mai era nimeni acolo n a ar de copil. Au trecut cteva clipe pn m-a v-ut i atunci a nceput s-mi spun c tre!uia s ac ceva s-i a$ut mama. Avea cel mult cinci ani i era oarte sla!, cu aa ptat de murdrie i lacrimi. +-a implorat s le a$ut. +i-a spus c tre!uiau s se m!arce pe un vapor nainte s vin molima: tatl ei le atepta. A nceput apoi s-i -glie mama i s plng n cel mai $alnic i disperat mod: dup aceea s-a uitat din nou la mine i a i-!ucnit n plns. *re!uie s nelegi c ardeam de dorina i-ic de a !ea. )-a mai i re-istat nc o -i r s m &rnesc. "ar e,istau cteva alternative3 o!olanii se gseau din !elug pe str-i, iar undeva n apropiere, se au-ea un cine urlnd. A i putut s ug din camer, dac a i vrut, s m &rnesc i s m ntorc oarte repede. "ar ntre!area nu-mi ddea pace3 #nt !lestemat' "ac da, atunci de ce simt atta mil a de ea, a de acel c&ip supt' "e ce doresc s-i ating !raele mici i moi, s o in pe genunc&i aa cum o i ac, s o simt culcndu-i capul pe pieptul meu, cnd i ating uor prul mtsos' "e ce ac asta' "ac snt !lestemat, tre!uie s vreau s-o ucid, tre!uie s vreau s ac din ea &ran pentru o e,isten !lestemat, pentru c, iind !lestemat, tre!uie s-o ursc. 7i, n timp ce ast el de gnduri mi treceau prin minte, am v-ut c&ipul lui .a!ette sc&imonosit de ur, cnd inuse lampa ca s o aprind, l-am v-ut pe 5estat n minte i l-am urt i mam simit, da, !lestemat i acela era iadul, aa c, n clipa aceea, m-am aplecat i mi-am n ipt dinii n gtul ei moale i mic i, au-indu-i iptul sla!, i-am optit, c&iar cnd simeam sngele ier!inte pe !u-e3 <)u durea- dect o clip i pe urm n-o s te mai doar.= "ar ea era legat de mine i, n curnd, n-am mai ost n stare s spun nimic. "e patru ani nu mai gustasem un om i acum au-eam acel ritm teri!il al inimii, i ce inim nu de

!r!at sau de animal, ci rapid i tenace de copil, !tnd din ce n ce mai tare, re u-nd s moar, !tnd ca un pumn micu ntr-o u, strignd3 <)-o s mor, n-o s mor, nu pot s mor, nu pot s mor...=. Cred c m-am ridicat n picioare, tot legat de ea, inima ei trgnd-o pe a mea mai repede, r speran s ncete-e, sngele proaspt curgnd prea iute pentru mine: camera se nvrtea i, r s vreau, m-am uitat peste capul ei plecat, i peste gura ei des&is, la c&ipul mamei ei n ntuneric: de su! pleoapele ntredesc&ise, oc&ii ei m i,au licrind de parc ar i ost vii0 Am a-vrlit etia, care a c-ut ca o ppu de-articulat. 5undu-mi oc&ii ngro-it de la mam i dnd s ug, am -rit o siluet amiliar n dreptul erestrei. 4ra 5estat, care s-a dat napoi r-nd i a nceput s danse-e n strada noroioas. <5ouis, 5ouis=, m tac&ina el, aintind spre mine un deget lung i sla! ct osul, da parc ar i vrut s spun c m surprinsese n lagrant delict. "up aceea a srit perva-ul, dndu-m la o parte i a luat cadavrul emeii urt mirositor din pat, ncepnd s danse-e cu ea. "umne-eule mare0 opti !iatul. "a, i mie mi venea s spun acelai lucru, -ise vampirul. #-a mpiedicat de copil n timp ce o nvrtea pe mam n cercuri largi, cntnd n acelai timp, prul ei nclcit i-a c-ut pe oc&i, capul i-a nit !rusc pe spate i un lic&id negru a nceput s-i curg din gur. A aruncat-o. 4u am srit pe geam i am luat-o la ug pe strad, iar el alerga dup mine. <*i-e ric' 6etia triete, 5ouis, ai lsat-o respirnd. # m ntorc s-o ac vampir' Am putea s-o olosim, 5ouis, i gndete-te la toate roc&iele rumoase pe care am putea s i le cumprm. 5ouis, ateapt, 5ouis, m ntorc dac vrei =. Aa a alergat dup mine tot drumul pn la &otel, pe acoperiuri, unde speram s-l pierd, pn cnd am srit geamul napoi n

salon, nc&i-ndu-l urios. #-a i-!it n el, cu !raele ntinse, ca o pasre care ncearc s treac prin geam i a nceput s-l -glie. mi ieisem cu totul din mini. +-am nvrtit prin camer cutnd o modalitate s-l omor. +i-l nc&ipuiam calcinat pe acoperiul de alturi. 1n la urm, uria m-a or!it de tot, aa nct, cnd a spart geamul, ne-am !tut aa cum nu ne mai !tuserm niciodat. Iadul m-a cut s m opresc, gndul la iad, la noi doi ca dou su lete n iad care se luptau cuprinse de ur. +i-am pierdut ncrederea, &otrrea, ora. Atunci m-am tre-it la podea i el, deasupra mea, m privea cu oc&ii reci, dei pieptul i tresalt. <4ti un prost, 5ouis=, mi-a -is cu o voce calm. 4ra att de calm, nct m-a readus la realitatea. <Rsare soarele=, a spus el apoi i pieptul continua s-i tresalte din cau-a luptei, iar oc&ii i se ngustaser cnd i arunc privirea pe ereastr. )u-l mai v-usem niciodat aa. 5upta l potolise: sau altceva o cuse. <Intr n sicriu=, mi-a spus el atunci, r cea mai mic urm de urie. <"ar mine sear... o s stm de vor!.= 4ram destul de ameit. 5estat s stea de vor!0 )u-mi venea s cred. )iciodat nu sttusem de vor! cu adevrat. Cred c i-am descris cu preci-ie certurile noastre, momentele de urie. /oia cu disperare !anii i casele tale, spuse !iatul. #au poate se temea la el de mult ca i tine s rmn singur' 5a lucrurile astea m-am gndit i eu. +i-a trecut prin cap c&iar c 5estat avea de gnd s m omoare, ntr-un mod pe care nu-l cunoteam. 1e atunci nu tiam de ce m tre-eam n iecare sear cnd m tre-eam, dac era ceva automat cnd somnul acela al morii m prsea i de ce, uneori, acest lucru se ntmpla mai devreme dect alteori. 4ra unul din lucrurile pe care 5estat nu voia s mi le e,plice. 7i, adesea, el se tre-ea naintea mea. mi era superior n toate, aa cum i-am mai spus. n dimineaa aceea am nc&is sicriul cu un el de disperare.

Ar tre!ui s-i e,plic acum, totui, c nc&iderea sicriului e ntotdeauna tul!urtoare. 4 ca i cum i s-ar ace o aneste-ie pe masa de operaie. 1n i o greeal ntmpltoare din partea unui intrus ar putea s nsemne moarte. "ar cum ar i putut s te omoare' )-ar i putut s te e,pun luminii, pentru c n-ar i re-istat el nsui. 4 adevrat, dar tre-indu-se naintea mea, ar i putut s !at capacul n cuie. #au s dea oc sicriului. 1rincipalul era c nu tiam ce ar i putut s ac, ce-ar i putut s tie i eu nu. "ar atunci nu era nimic de cut i, datorit gndurilor legate de emeia i etia moarte i datorit soarelui care rsrea, nu mai aveam putere s m cert cu el, aa c m-am culcat i am avut nite vise ngro-itoare. /ise-i0 spuse !iatul. Adesea, -ise vampirul. "ar, uneori, mi doresc s nu i spus aa. 1entru c, niciodat, ca muritor, n-am avut ast el de vise, att de lungi i de limpe-i: i nici asemenea comaruri nclcite. 5a nceput, visele acestea m a!sor!eau att de mult, nct m luptam din rsputeri s m tre-esc i m gndeam la ele $umtate din noapte: ameit de ele, adesea, cutam s le pricep. n multe privine, erau la el de eva-ive ca cele ale muritorilor. "e e,emplu, l-am visat pe ratele meu, care era lng mine ntrun stadiu ntre via i moarte, i-mi cerea a$utorul. Adesea o visam pe .a!ette i, tot adesea aproape ntotdeauna aprea n visele mele un pustiu imens, acel pustiu al nopii pe care l v-usem cnd usesem !lestemat de .a!ette, cum i-am spus. 4ra ca i cum toate siluetele ar i mers i ar i vor!it n cminul pustiit al su letului meu !lestemat. )u-mi amintesc ce-am visat n -iua aceea, poate pentru c-mi aduc aminte prea !ine ce am discutat cu 5estat seara urmtoare. /d c atepi cu ner!dare s a li.

1i, aa cum i-am mai spus, 5estat m-a uluit cu noul lui calm, cu atenia lui. "ar cnd m-am tre-it n seara aceea, nu mai era la el, nu la nceput. n salon erau emei. Cteva lumnri erau mprtiate pe msu i pe !u etul sculptat, iar 5estat o inea pe dup umeri pe una din emei i o sruta. 4a era oarte !eat i oarte rumoas, o ppu de emeie ameit, al crei pr cdea uor pe umerii goi i pe snii parial de-velii. Cealalt emeie sttea la mas !nd dintr-un pa&ar de vin. Am v-ut c mncaser toi trei >5estat pre cndu-se... ai i surprins dac ai au-i c oamenii nu o!serv c un vampir doar se pre ace c mnnc?, i emeia de la mas era plictisit. *oate acestea m-au cut s m nelinitesc. )u tiam ce avea de gnd 5estat. "ac intram n camer, emeia i-ar i ndreptat atenia asupra mea. 7i nu-mi puteam nc&ipui ce s-ar mai i ntmplat dup aceea, doar c 5estat inteniona s le ucidem pe amndou. Cea de pe canapea, de lng el, l tac&ina de$a n legtur cu srutrile lui, cu rceala i lipsa dorinei a de ea. Iar emeia de la mas urmrea totul cu nite oc&i negri, migdalai, care preau plini de satis acie: cnd 5estat s-a ridicat i s-a dus lng ea, atingndu-i !raele goale, s-a nveselit. Aplecndu-se s o srute, m-a -rit prin desc&i-tura uii. +-a i,at o clip, dup care a continuat s discute cu emeile. #-a aplecat i a su lat n cteva lumnri de pe mas. <4 prea ntuneric=, a -is emeia de pe canapea. <5as-ne n pace=, a spus cealalt. 5estat s-a ae-at i i-a cut semn s se ae-e la el n !rae. Iar ea a cut-o, petrecndu-i !raul stng pe dup gtul lui i, cu mna dreapt, dndu-i pe spate prul !lond. <Ai o piele rece ca g&eaa=, a spus ea, n iorndu-se uor. <)u ntotdeauna=, a -is 5estat i i-a ascuns aa n gtul ei. (rmream totul ascinat. 5estat era oarte detept i crud, dar nu mi-am dat seama ct de detept era dect atunci, cnd l-am v-ut n igndu-i dinii n carnea ei, apsndu-i gtul cu degetul mare

i strngnd-o cu cellalt !ra att de tare, nct a !ut pe sturate r ca cealalt s-i dea seama de ceva. <1rietena ta nu re-ist vinului=, a -is el ridicndu-se de pe scaun i lsnd-o pe emeia r cunotin acolo, cu !raele ncruciate su! o!ra- pe mas. <4 o proast=, a spus cealalt, care se dusese la ereastr i privea luminile. 1e atunci, )e8 %rl9ans era un ora cu cldiri $oase, cum pro!a!il c tii. 7i, n asemenea nopi senine ca aceea, elinarele de pe str-i se vedeau oarte rumos de la erestrele nalte ale noului &otel spaniol: i stelele preau oarte aproape pe atunci deasupra acelor lumini sla!e, aa cum par cnd te a li pe mare. <1ot s-i ncl-esc pielea aia rece mai !ine dect ea.= #-a ntors spre 5estat i tre!uie s mrturisesc c am rsu lat uurat, dndu-mi seama c el avea s se ocupe i de ea. "ar el nu se gndea la ceva att de simplu. <Cre-i'= a ntre!at-o el, lund-o de mn, iar ea a e,clamat3 <4ti cald.= #ngele l ncl-ise, spuse !iatul. "a, -ise vampirul. "up ce ucide, un vampir e la el de cald ca tine acum. "up aceea, se uit la !iat i -m!i. "eci, cum i spuneam... 5estat i inea mna ntr-a lui, -icndu-i c cealalt l ncl-ise. C&ipul i era m!u$orat, !ineneles, oarte sc&im!at. A tras-o mai aproape i ea l-a srutat. Remarcnd printre &o&otele de rs c era un adevrat cuptor de pasiune. <A&, dar preul e oarte mare=, i-a -is el, pre cndu-se trist. <"rgua ta prieten...= A ridicat din umeri. <Am epui-at-o.= #-a dat napoi, ca pentru a o invita s se apropie de mas. 7i ea a cut-o, ar!ornd un aer de superioritate. #-a aplecat s se uite la prietena ei, dar i-a pierdut interesul pn cnd a v-ut ceva. 4ra un ervet pe care c-user ultimele picturi de snge din rana de la gt. 5-a luat, c&inuindu-se, s-l vad n ntuneric. <5as-i prul pe spate=, a -is 5estat ncet i ea

a aruncat ervetul indi erent, des cndu-i prul, aa nct acesta i s-a revrsat !lond i ondulat pe spate. <+oale=, a -is el, <att de moale. +i te nc&ipui aa, ntins ntr-un pat din satin.= <Ce lucruri mai spui i tu0= a -is ea i i-a ntors spatele n $oac. <7tii ce el de pat'= a ntre!at-o el, iar ea a rs i a spus c al lui, i nc&ipuia. #-a uitat n spate n timp ce el nainta i, r s-i ia mcar o dat oc&ii de la ea, a mpins uor trupul prietenei ei aa nct acesta a c-ut de pe scaun, rmnnd pe podea cu oc&ii i,ai n gol. 6emeia a rmas cu gura cscat i s-a deprtat repede de cadavru, iind gata s rstoarne o msu. 5umnarea a c-ut i s-a stins. <#tinge lumina... stinge lumina=, a -is 5estat ncet i apoi a prins-o n !rae ca pe o molie care se -!tea, n igndu-i dinii n ea. 5a ce te gndeai n timp ce priveai' l ntre! !iatul. Ai vrut s-l opreti aa cum ai vrut s-l mpiedici s-l omoare pe 6reniere' )u, spuse vampirul. )-a i putut s-l opresc. 7i tre!uie s nelegi c tiam c ucide oameni n iecare noapte. Animalele nu-i ddeau nici o satis acie. 5a acestea apela doar cnd toate celelalte ncercri euau, dar niciodat nu le pre era. "ac am simit vreun pic de mil pentru emeile acelea, era ascuns adnc n propria-mi tul!urare. nc mai simeam n piept !tile inimii legate de du!la mea natur. 4ram urios c 5estat nscenase totul pentru mine, ateptnd s m tre-esc ca s le ucid pe cele dou emei i m-am ntre!at din nou dac a i putut s m desprind de el, simind ura i propria mea sl!iciune mai mult ca oricnd. ntre timp, el le-a ae-at rumoasele cadavre la mas i s-a apucat s aprind toate lumnrile, pn cnd ncperea era luminat ca pentru o nunt. <Intr, 5ouis=, a spus el. <Bi-a i adus o partener, dar tiu c-i place s i le alegi singur. 1cat c +ademoiselle 6r9niFre pre er s a-vrle cu lmpi aprinse.

Asta ace ca petrecerea s lnce-easc, nu cre-i' +ai ales cnd te a li ntr-un &otel.= A ae-at-o pe ata cea !lond n aa el nct capul s-i cad ntr-o parte, pe damascul n care era m!rcat spetea-a scaunului, iar cea cu prul mai nc&is la culoare sttea cu !r!ia lipit de piept, c&iar deasupra snilor: aceasta se al!ise i trsturile c&ipului ei preau de$a rigide, de parc ar i cut parte dintre acele emei a cror rumusee e creat de ocul personalitii. "ar cealalt prea s doarm i nici mcar nu eram sigur c murise. 5estat cuse dou rni, una pe gt i una deasupra snului stng i sngele curgea nc din amndou. Apoi i-a ridicat nc&eietura minii i, dup ce i-a tiat-o cu un cuit, a umplut dou pa&are i m-a invitat s iau loc. <% s te prsesc=, i-am -is eu imediat. </oiam s-i spun asta.= <.nuiam=, a rspuns el, re-emndu-se de spetea-, <i mai !nuiam, de asemenea, c o s aci un anun pompos, c o s-mi spui ce monstru, ce criminal vulgar snt.= <)u te $udec n nici un el. )u m interese-i, n pre-ent nu m interesea- dect propria mea ire i am a$uns s cred c nu e ca-ul s m atept s-mi spui adevrul n legtur cu asta. *u oloseti cunotinele pentru puterea personal=, i-am spus eu i !nuiesc c, aa cum ac muli oameni cnd spun ast el de lucruri, nu m uitam la el, ci mi ascultam propriile cuvinte. "ar apoi i-am v-ut c&ipul din nou ca atunci cnd spusese c aveam s stm de vor!. + asculta. "eodat n-am mai tiut ce s spun. #imeam distana dintre noi la el de dureros ca ntotdeauna. <"e ce ai devenit vampir'= l-am ntre!at eu !rusc. <7i de ce vampirul care eti' R-!untor i !ucuros s iei vieile oamenilor, c&iar i atunci cnd nu ai nevoie. 6ata asta... de ce ai omort-o cnd una ar i ost de a$uns' 7i de ce ai nspimntat-o att, nainte s-o uci-i' 7i de ce ai ae-at-o n acea po-iie

grotesc, de parc ai ispiti -eii s te loveasc pentru !las emia ta'= *oate acestea le asculta r s spun nimic i, n timpul pau-ei care a urmat, m-am simit din nou ncurcat. %c&ii lui 5estat erau mari i gnditori: i mai v-usem ast el, dar nu-mi aminteam cnd, cu siguran nu cnd vor!ise cu mine. <Ce cre-i c e un vampir'= m-a ntre!at cu un glas sincer. <)u pretind c a ti. *u pretin-i asta. Ce este'= l-am ntre!at, dar el n-a rspuns nimic, ca i cum ar i simit lipsa de sinceritate, s idarea. + privea nemicat, iar eu am spus3 <7tiu c, dup ce o s te prsesc, o s ncerc s a lu. % s cltoresc prin toat lumea, dac va i nevoie, ca s gsesc ali vampiri. 7tiu c tre!uie s e,iste: nu-mi dau seama de ce n-ar e,ista n numr mare. 7i snt convins c voi gsi vampiri care vor avea mai multe n comun cu mine dect avem noi doi. /ampiri care neleg cunoaterea la el ca mine i care i-au olosit natura superioar de vampiri ca s a le secrete la care tu nici mcar nu vise-i. "ac nu mi-ai spus tot, o s a lu singur sau de la ei cnd o s-i gsesc.= A cltinat din cap. <5ouis0= a spus. <*u eti ndrgostit de natura ta uman0 Caui antome ale propriului tu eu. 6reniere, sora lui... astea snt imagini a ceea ce ai ost i nc tn$eti s mai ii. n idila ta cu viaa de muritor, eti mort pentru natura ta de vampir0= Am o!iectat imediat. <)atura de vampir a ost cea mai mare aventur a vieii mele: tot ce s-a ntmplat nainte e ca n cea, neclar: am trecut prin viaa de muritor ca un or! care or!ecie de la un o!iect solid la altul. A!ia cnd am devenit vampir, am respectat pentru prima oar tot ce nseamn viaa. 1n atunci nu v-usem nici o iin omeneasc vie, pulsnd: n-am tiut ce e viaa dect cnd aceasta a nit ca un uvoi pe !u-ele i minile mele0= +-am tre-it uitndu-m la cele dou emei, cea !runet

cptase o nuan al!struie ngro-itoare. .londa respira. <)u e moart0" i-am spus eu deodat. <7tiu. 5as-o n pace=, a -is el i, ridicndu-i nc&eietura minii, i-a cut o alt cresttur lng cealalt care se cicatri-a i i-a umplut pa&arul. <*ot ce spui are sens=, mi-a -is el apoi, sor!ind din pa&ar. <4ti inteligent. 4u n-am ost niciodat. *ot ce-am nvat am prins ascultndu-i pe alii, nu din cri. )-am mers la coal ct ar i tre!uit. "ar nu snt prost i tre!uie s m asculi pentru c eti n pericol. )u-i cunoti natura de vampir. 4ti ca un adult care, privind napoi spre copilrie, i d seama c n-a apreciat-o niciodat. )u poi, ca !r!at, s te ntorci la grdini ca s te $oci i s ceri dragoste i gri$ numai pentru c acum le cunoti valoarea. Asta se ntmpl cu tine i cu natura muritorilor. Ai renunat la ea. )u te mai uii <printr-un geam, posomort=. "ar nici nu poi s ve-i lumea cldurii umane cu noii ti oc&i.= <7tiu prea !ine0= am spus eu. <"ar ce e natura asta a noastr' "ac pot s triesc din sngele animalelor, de ce s n-o ac, n loc s aduc ne ericire i moarte oamenilor'= <i aduce ericire'= m-a ntre!at el. <Aoinreti prin noapte, &rnindu-te cu o!olani ca un srntoc i pe urm dai trcoale erestrei lui .a!ette, plin de gri$ i, totui, neputincios, la el ca -eia care l privea pe 4ndHmion noaptea n somn, neputnd s-l ai!. 7i, c&iar dac ai putea s-o ii n !rae i ea s se uite la tine r groa- i de-gust, ce-ai ace' Ai urmri-o civa ani scuri cum ndur iecare ceas al vieii de muritoare, pn cnd va muri su! oc&ii ti' Asta i aduce ericire' 4 o ne!unie, 5ouis. 4 -adarnic. Ceea ce te ateapt cu adevrat e natura de vampir, adic uciderea. Cci i garante- c, dac ai iei pe strad n noaptea asta i ai ataca o emeie la el de !ogat i rumoas ca .a!ette, sugndu-i sngele pn i s-ar pr!ui la picioare, n-ai

mai dori att de mult s-i ve-i pro ilul n lumina lumnrii i nici n-ai mai asculta la ereastr sunetul vocii ei. Ai i umplut, 5ouis, aa cum eti menit s ii, cu toat viaa pe care ai putea-o suporta: i dup aceea, i-ar i oame de acelai lucru, iar i iar. Roul din pa&arul sta ar i la el de rou: tranda irii de pe tapet ar i la el de delicat desenai. 7i ai vedea luna la el, ca i lacra lumnrii. 7i, cu aceeai sensi!ilitate a ta, ai vedea moartea n toat splendoarea ei i viaa aa cum e cunoscut doar n pragul morii. )u nelegi, 5ouis' *u singur dintre toate iinele poi s ve-i moartea ast el i s rmi nepedepsit. *u... singur... su! luna care rsare... poi s loveti ca mna "omnului0= #-a lsat pe spate i i-a golit pa&arul, n timp ce se uita la emeia incontient. 1ieptul acesteia treslta, iar sprncenele i se ncruntau de parc ar i ost gata s se tre-easc. (n geamt i scp de pe !u-e. )u-mi mai vor!ise niciodat aa i nici nu-l cre-usem n stare s o ac. </ampirii snt ucigai=, a spus el apoi. </ieti de prad, ai cror oc&i atotv-tori snt menii s le o ere detaare. Capacitatea de a vedea o via omeneasc n totalitatea ei, nu cu o prere de ru sentimental, ci cu satis acia tul!urtoare de a i captul acelei viei, de a-i aduce contri!uia la planul divin.= <Aa ve-i tu lucrurile0= am protestat eu. 6ata a gemut din nou: c&ipul i era oarte al!. i rotea capul ntr-o parte i n alta pe sptarul scaunului. <Aa stau lucrurile=, mi-a spus el. </or!eti de gsirea altor vampiri0 /ampirii snt ucigai0 )-au nevoie de tine sau de sensi!ilitatea ta0 %r s te vad aprnd cu mult nainte s-i ve-i tu pe ei i or s-i descopere sl!iciunea: nencre-ndu-se n tine, vor cuta s te omoare. Ar cuta s te omoare c&iar i dac ai i ca mine, pentru c ei snt vieti de prad singuratice, care nu caut tovrie mai mult dect tigrii din $ungl. #nt geloi pe

secretul i pe teritoriul lor: iar dac o s gseti mai muli la un loc, s tii c e doar pentru siguran i unii snt sclavii altora, aa cum eti tu pentru mine.= <)u snt sclavul tu=, i-am spus eu, dar c&iar n clipa n care vor!eam, mi-am dat seama c tot timpul usesem sclavul lui. <Aa crete numrul vampirilor... prin sclavie. Cum alt el'= a ntre!at el, dup care a luat din nou mna etei i aceasta a scos un ipt n clipa n care cuitul a tiat. A desc&is oc&ii ncet, n timp ce el i inea nc&eietura deasupra pa&arului. A clipit de cteva ori, c&inuindu-se s in oc&ii desc&ii. 1arc un vl i acoperea privirea. <4ti o!osit, nu'= a ntre!at-o el, iar ea l privea ca i cum nu l-ar i v-ut. <%!osit0= a -is el, aplecndu-se i privind-o n oc&i. </rei s dormi.= <"a...= a gemut ea stins. 4l a luat-o atunci n !rae i a dus-o n dormitor. #icriele noastre se a lau pe covor, lng perete: patul avea un !aldac&in din cati ea. 5estat n-a ae-at-o, ns, pe pat, ci n sicriul lui. <Ce aci'= l-am ntre!at eu din prag. 6ata privea n $ur ca un copil speriat. <)u...= gemea ea. Apoi, cnd el a nc&is capacul, a nceput s ipe i a continuat s ipe n interiorul sicriului. <"e ce aci asta, 5estat'= l-am ntre!at eu. <mi place s-o ac=, a -is el. < mi place oarte mult=. #-a uitat la mine. <)u -ic c tre!uie s-i plac i ie. Concentrea--i gusturile de estet asupra altor lucruri mai pure. (cide repede dac vrei, dar -o0 nva c eti un uciga0 A&0= a e,clamat el, ridicnd !raele de-gustat. 6ata ncetase s mai ipe. Atunci el a tras un scaun cu picioarele cur!ate lng sicriu i, ae-ndu-se picior peste picior, i-a aintit privirea asupra capacului. #icriul lui era vopsit n negru lcuit, nu o cutie dreptung&iular simpl ca acelea din -iua de a-i, dar ngustat la am!ele capete i mai lat n partea n care mortul se presupune a sta cu !raele ncruciate

pe piept. #ugera orma unui corp omenesc. #-a desc&is i ata sa ridicat n capul oaselor, uluit, cu oc&ii mari, iar !u-ele vineii i tremurau. <ntinde-te, iu!ito0= i-a spus el, mpingnd-o la loc, iar ea s-a ntins, aproape isteric, privindu-l i,. <4ti moart, iu!ito=, i-a -is el i ea a nceput s ipe, rsucindu-se cu disperare n sicriu, ca un pete, ca i cum ar i putut s scape prin prile sau prin undul cociugului. <4 un cociug, un cociug0= striga ea. <5as-m s ies.= <"ar, pn la urm, toi tre!uie s a$ungem n cociug=, i-a spus el. <#tai linitit, iu!ito. ;sta e sicriul tu. +a$oritatea dintre noi nu a$ungem s tim cum e. *u tii0= i-a mai spus el. )u-mi ddeam seama dac ea asculta sau nu, sau dac se agita numai. "ar m-a v-ut n prag i atunci s-a potolit, uitndu-se cnd la 5estat, cnd la mine. <A$ut-m0= mi-a spus ea atunci. 5estat s-a uitat la mine. <+ ateptam s simi lucrurile astea instinctiv, ca mine=, mi-a spus el. <Cnd i-am dat prima victim, am cre-ut c o s i se desc&id apetitul pentru alta i alta, c o s te repe-i la iecare via omeneasc ca la o ceac plin, aa cum am cut eu. "ar tu n-ai cut-o. 7i, tot timpul sta, !nuiesc c m-am a!inut s te corecte-, pentru c erai mai !un sla!. *e vedeam $ucndu-te de-a um!ra prin noapte, privind ploaia i-mi spuneam3 4 uor de manevrat, e simplu. "ar tu eti sla!, 5ouis. 4ti naiv. 6a de vampiri, i acum i a de oameni. C&estia asta cu .a!ette ne-a pus n pericol pe amndoi. "e parc ai vrea s im distrui amndoi.= <)u suport s vd ce aci=, i-am spus eu, ntorcndu-i spatele. #imeam privirea etei ar-ndu-mi pielea. A stat ntins tot timpul ct a vor!it el, uitndu-se la mine. <.a supori0= a -is el. <*e-am v-ut a-i-noapte cu copilul la. 4ti vampir, ca i mine0= #-a ridicat i a venit spre mine, dar ata s-a micat din nou i el s-a ntors s o mping la loc. <Cre-i c

ar tre!ui s-o acem vampir' # ne mprim vieile cu ea'= m-a ntre!at el i imediat am spus3 <)u0= <"e ce, pentru c nu-i dect o tr '= m-a ntre!at el. <7i nc al nai!ii de costisitoare=, a adugat. <1oate s mai triasc' #au a pierdut de$a prea mult snge'= <4moionant0= a -is el. <)u mai poate s triasc.= <Atunci omoar-o.= 4a a nceput s ipe. 5estat sttea nemicat. +-am ntors. 4l -m!ea i ata i ascunsese aa n satin, suspinnd. i pierduse minile aproape cu desvrire: plngea i se ruga. #e ruga la # nta 6ecioar s o salve-e, acoperindu-i aa cu minile, apoi punndu-i-le n cap, mn$ind prul i satinul cu sngele care i curgea din nc&eietur. +-am aplecat deasupra sicriului. 4ra, ntr-adevr, pe moarte: oc&ii i ardeau, dar pielea din $urul lor devenise de$a al!struie i ea a -m!it. <)-o s m lai s mor, nu'= a optit. <% s m salve-i.= 5estat a venit i i-a luat nc&eietura minii. <"ar e prea tr-iu, iu!ito=, i-a spus el. <(itte la nc&eietur, la sn=. Apoi i-a atins rana de la gt. 4a i-a dus minile la gt i a icnit, scond un ipt strangulat. +-am uitat la 5estat. )u pricepeam de ce cea asta. 6aa i era la el de neted cum e a mea acum, mai nsu leit din cau-a sngelui, dar rece i lipsit de emoie. )u rn$ea ca un ticlos, nici nu se !ucura de su erina ei ca i cum cru-imea l-ar i &rnit, ci pur i simplu o privea. <)-am vrut niciodat s iu rea=, spunea ea plngnd. <Am cut doar ce a tre!uit s ac. )-o s lai s mi se ntmple aa ceva. % s-mi dai drumul. )u se poate s mor aa, nu se poate0= #uspina uscat i stins. <% s-mi dai drumul. *re!uie s m duc la preot. % s-mi dai drumul.= <1rietenul meu e preot=, a -is 5estat -m!ind, de parc s-ar i gndit la o glum. <Asta e nmormntarea ta, scumpo. Ai ost la o petrecere i ai murit. "ar "umne-eu i-a mai acordat o ans de

a i iertat. )u nelegi' #pune-mi care-i snt pcatele.= 5a nceput, ea a scuturat din cap, dup care s-a uitat din nou la mine cu oc&i rugtori. <4 adevrat'= a optit ea. <4&, presupun c nu te cieti, draga mea=, a -is 5estat. </a tre!ui s nc&id capacul0= < ncetea-, 5estat0= i-am strigat eu. 6ata a nceput s ipe din nou i nu mai suportam. +-am aplecat spre ea i i-am luat mna. <)u-mi amintesc pcatele=, a -is ea e,act cnd m uitam la nc&eietura ei, &otrt s-o ucid. <)ici nu tre!uie s ncerci. "oar spune-i lui "umne-eu c-i pare ru=, i-am -is eu. <1e urm o s mori i totul o s se termine.= 4a s-a ntins i a nc&is oc&ii. +iam n ipt dinii n nc&eietura ei i am nceput s sug. #-a micat doar o dat, ca i cum ar i visat, i a rostit un nume: apoi, cnd am simut c inima i a$unge la acea ncetineal &ipnotic, m-am dat la o parte, ameit, -pcit pe moment, i m-am prins de tocul uii. % vedeam ca ntr-un vis. Cu coada oc&iului -ream lumnrile licrind. 4a era complet nemicat i 5estat sttea calm, lng ea, ca un individ ndoliat. 1e c&ipul lui nu se citea nimic. <5ouis=, mi-a spus el. <)u nelegi' "oar atunci cnd o s poi s aci asta n iecare noapte a vieii tale o s-i gseti linitea. )u e,ist alt soluie. Asta ns nseamn totul0= 2lasul i era aproape tandru. Apoi s-a ridicat i i-a ae-at minile pe umerii mei. +-am dus n salon, ugind de atingerea lui, dar nu ntr-att de &otrt nct s-l resping. </ino cu mine pe str-i. 4 tr-iu. )-ai !ut destul. "-mi voie s-i art ce eti. @u0 Iartm dac am procedat greit, dac am lsat prea mult pe seama naturii. /ino0= <)u suport, 5estat=, i-am spus. <Bi-ai ales greit tovarul.= <.ine, 5ouis, dar nici mcar n-ai ncercat0= /ampirul tcu. l studia pe !iat. Iar acesta, uluit, nu spuse nimic.

4ra adevrat ce spusese. )u !usem destul: i, -guduit din cau-a etei, l-am lsat s m scoat din &otel pe scara din spate. %amenii se ntorceau de la sala de dans de pe strada Cond9 i era aglomeraie. #e ddeau petreceri la &oteluri, iar amiliile de plantatori care veniser n ora erau numeroase i ne-am strecurat printre ei ca ntr-un comar. Agonia mea era insuporta!il. "e cnd usesem un om normal nu mai simisem o asemenea durere mintal. Asta se ntmpla pentru c toate vor!ele lui 5estat nsemnau ceva pentru mine. mi gseam linitea numai cnd ucideam, doar n clipa aceea: i nu aveam nici o ndoial c uciderea a altceva dect a unei iine omeneti nu-mi provoca dect o vag dorin, nemulumirea care m adusese aproape de oameni, s le o!serv vieile prin geam. )u eram vampir. 7i, n durerea mea, m ntre!am iraional, ca un copil3 )-a putea s m ntorc de unde am plecat' )-a putea s iu un om din nou' C&iar i atunci cnd sngele acelei ete era cald n mine i simeam acea tul!urare i or i-ic, mi puneam ntre!area asta. C&ipurile oamenilor treceau pe lng mine ca nite lcri de lumnri care dansau noaptea pe valuri ntunecate. + cu undam n ntuneric. + sturasem s tn$esc. + nvrteam pe strad i m uitam la stele, gndindu-m3 "a, e adevrat. 7tiu c ceea ce spune e adevrat, c atunci cnd ucid nu mai tn$esc: nu suport adevrul sta, nu-l suport. "eodat, a urmat unul din acele momente minunate. #trada era nvluit n tcere. )e ndeprtasem de partea principal a vec&iului ora i ne a lam lng ruine. )u se vedea nici o lumin, doar un oc ntr-o ereastr, i nu se au-eau dect nite rsete n deprtare. Acolo ns nu era nimeni. )u era nimeni lng noi. Am simit deodat !ri-a dinspre luviu aerul ier!inte al nopii ridicndu-se i pe 5estat lng mine, att de nemicat, nct prea o stan de piatr. 1e deasupra irului lung i $os de acoperiuri se

-reau ormele masive ale ste$arilor, care se legnau i scoteau o mulime de sunete su! stelele apropiate. 1e moment, durerea a disprut: -pceala, la el. Am nc&is oc&ii i am au-it vntul i apa luviului care curgea cu repe-iciune. 4ra de a$uns pentru un singur moment. 7tiam c n-o s dure-e, c va disprea asemeni unui lucru smuls din !raele mele i c eu m voi duce, mai singur i disperat dect orice alt ptur de pe pmnt, s-l aduc napoi. Apoi, o voce de lng mine a rsunat adnc n sunetul nopii, ca o !taie de to! cnd momentul a luat s rit, spunnd3 <6 ce-i dictea- irea.= 7i momentul a disprut. Am rmas cu ata din salonul de la &otel, ameit i dispus s accept orice sugestie. Am ncuviinat i 5estat a cut la el. <"urerea e ngro-itoare=, a -is el. <% simi ca nimeni altul pentru c eti vampir. )u vrei s continue'= <)u=, i-am rspuns. <% s m simt aa cum m-am simit cu ea, legat de ea i lipsit de greutate, prins ca ntr-un dans.= <Asta i c&iar mai mult=. +i-a strns mna. <)u ugi, vino cu mine.= +-a condus repede pe strad, ntorcndu-se de iecare dat cnd e-itam, ntin-ndu-mi mna, cu un -m!et pe !u-e, iar pre-ena lui mi se prea la el de minunat ca n seara cnd a aprut n viaa mea de muritor i mi-a spus c vom i vampiri. <Rul e un punct de vedere=, a optit el acum. <#ntem nemuritori. 7i ne ateapt estinuri !ogate, pe care contiina nu le poate aprecia i pe care muritorii nu le pot cunoate r regret. "umne-eu ucide i la el vom ace i noi: 4l i ia n egal msur pe !ogai i pe sraci i la el o s acem i noi: pentru c nu mai e,ist pturi ca noi pe pmnt, nimeni nu seamn cu 4l mai mult dect noi, ngeri negri nengrdii n limitele urt mirositoare ale iadului, ci colindnd pe pmntul 5ui i n toate regatele acestuia. /reau un copil n seara asta. #nt ca o mam...

vreau un copil0= Ar i tre!uit s tiu ce voia s spun. )-am tiut. + ermecase, m vr$ise. 1roceda ca atunci cnd usesem muritor: m g&ida. <"urerea ta va lua s rit=, a -is el. Am a$uns pe o strad cu erestre luminate. 4ra o -on de pensiuni pentru marinari i pescari. Am intrat pe o u ngust i apoi, dup ce am a$uns pe un coridor din piatr unde mi au-eam rsu larea ca o adiere de vnt, el s-a uriat pe lng perete, pn cnd um!ra lui a nit n lumina unei ui, alturi de cea a altui !r!at i amndoi stteau cu capetele plecate, oaptele lor semnnd cu onetul unor run-e uscate. <Ce este'= l-am ntre!at eu cnd s-a ntors, temndu-m deodat c entu-iasmul avea s m prseasc. Am rev-ut acel peisa$ de comar pe care-l v-usem cnd am stat de vor! cu .a!ette: simeam rigul singurtii i al vinoviei. <4 acolo0= a -is el. <Rnita. 6etia ta.= <Ce tot spui, despre ce vor!eti'= <Ai salvat-o=, a optit el. <7tiam eu. Ai lsat geamul desc&is i oamenii care au trecut pe strad au adus-o aici.= <Copilul. 6etia0= am ngimat eu, dar el m trgea de$a n ncpere, i ne-am oprit n captul unui ir lung de paturi din lemn, n iecare a lndu-se cte un copil su! o ptur al! ngust, iar n cellalt capt, unde o in irmier sttea aplecat asupra unui !irou mic, ardea o lumnare. Am pornit pe culoarul dintre irurile de paturi. <Copii n ometai, or ani=, a -is el. <Copii !olnavi i cu e!r.= +-am oprit. Am v-ut-o pe eti n pat. Apoi !r!atul a venit i a nceput s vor!easc n oapt cu 5estat: ct gri$ pentru micuii care dormeau. Cineva plngea ntr-o alt camer. In irmiera s-a ridicat i a plecat gr!it. "octorul s-a aplecat i a n urat copilul n ptur. 5estat scosese !ani din !u-unar i i-a pus pe pat. "octorul -icea c se

!ucura oarte mult c venisem dup ea, c ma$oritatea copiilor de acolo erau or ani: veneau cu vapoarele, unii dintre ei iind prea mici ca s poat spune care cadavru era al mamei. Credea c 5estat era tatl etiei. 1este cteva clipe, 5estat alerga pe str-i cu ea, ptura al! contrastnd cu &aina i pelerina lui negre: n ciuda vederii mele oarte !une, n timp ce ugeam dup el, mi se prea uneori c ptura plutea n ntuneric r s o in nimeni, o orm mictoare cltorind pe aripile vntului, ca o run- ridicat n picioare i mpins pe o alee, ncercnd n tot acest timp s se nale. 5-am prins din urm cnd ne-am apropiat de elinarele de lng 1lace dEArmes. 6etia -cea palid pe umrul lui, cu o!ra$ii nc plini ca nite prune, dei era supt i pe moarte. A desc&is oc&ii sau mai degra!, pleoapele i s-au ridicat i, su! genele lungi i ondulate, am -rit o licrire al!icioas. <5estat, ce aci' (nde o duci'= l-am ntre!at eu. "ar tiam prea !ine. #e ndrepta spre &otel, avnd de gnd s o duc n camera noastr. Cadavrele erau e,act cum le lsaserm, unul ntins n cociug, ca i cum un anga$at de la pompe une!re s-ar i ocupat de$a de el, iar cellalt pe scaun, la mas. 5estat a trecut repede pe lng ele, ca i cum nici nu le-ar i v-ut, n timp ce eu l priveam ascinat. 5umnrile arseser toate, singura lumin iind acum cea a lunii i a elinarelor de pe strad. i vedeam pro ilul ng&eat i strlucitor, cnd ae-a etia pe pern. </ino, 5ouis, nu te-ai &rnit destul, tiu asta=, mi-a spus el cu aceeai voce calm i convingtoare pe care o olosise cu pricepere toat seara, mi inea mna ntr-a lui, care era cald i puternic. <(itte la ea, 5ouis, ct de dolo an i dulce pare, de parc nici moartea nu-i poate rpi prospeimea: dorina de a tri e prea puternic0 Ar putea s ac o sculptur din !u-ele ei mici i din minile rotunde, dar n-o poate stinge0 Adu-i aminte cum ai

dorit-o cnd ai v-ut-o n camera aia.= I-am re-istat. )u voiam so omor. )u vrusesem s-o ac nici cu o sear n urm. Apoi, deodat, mi-am amintit dou lucruri contradictorii i am simit ca o s iere dureroas: mi-am amintit !tile puternice ale inimii ei contopite cu cele ale inimii mele i tn$eam dup ele, tn$eam att de mult, nct i-am ntors spatele i a i ugit din camer, dac 5estat nu m-ar i inut -dravn: i mi-am mai amintit de c&ipul mamei ei, i de clipa aceea de groa- cnd ddusem drumul etiei i el intrase n ncpere. "ar acum nu-i !tea $oc de mine: m -pcea. <% vrei, 5ouis. nelege c, dup ce o s-o ai, o s poi avea pe oricine doreti. Ai vrut-o i asear, dar te-ai lsat copleit de sl!iciune i de aceea nu e moart.= #imeam c tot ce spunea era adevrat. #imeam din nou acel e,ta- de a i unit cu ea, de a-i simi inimioara !tnd ncontinuu. <4 prea puternic pentru mine... inima ei nu vrea s cede-e=. iam spus eu. <4 c&iar att de puternic'= a ntre!at el -m!ind i m-a tras mai aproape. <Ia-o 5ouis, tiu c-o vrei.= 7i o voiam. +am apropiat de pat i doar am privit-o. 1ieptul a!ia i se mica i o mnu i era ncurcat prin prul lung i auriu. )u suportam s m mai uit la ea, dorind s nu moar i, n acelai timp, dorindo: cu ct o priveam mai mult, cu att i puteam gusta pielea, mi simeam !raul strecurat pe su! ea, trgnd-o spre mine, atingndu-i gtul moale. +oale, moale, aa era, att de moale. ncercam s-mi spun c era mai !ine pentru ea dac murea alt el ce s-ar i ales de ea' dar acestea erau gnduri mincinoase. % voiam0 Aa c am luat-o n !rae i am inut-o cu o!ra-ul ncins lipit de al meu, cu prul c-ndu-i peste nc&eieturile mele i atingndu-mi uor genele, par umul dulce al unui copil puternic i pulsnd n ciuda !olii i a morii. A gemut, s-a micat uor n somn i asta a ost mai mult dect puteam ndura. *re!uia s-o ucid nainte s se tre-easc i s-i dea

seama. +i-am n ipt dinii n gtul ei i l-am au-it pe 5estat spunndu-mi cu un glas ciudat3 <"oar o ran mic. 4 un gt mic.= 7i eu l-am ascultat. )-o s-i spun iari cum a ost, ci doar c m-a captivat e,act ca prima dat, aa cum e ntotdeauna cnd uci-i, c&iar mai mult, alt el nct genunc&ii mi-au cedat i, pe $umtate ntins n pat, sugeam simindu-i !tile inimii care nu voiau s ncetineasc i s se opreasc. 7i, dintr-o dat, n timp ce eu continuam, instinctul din mine ateptnd, ateptnd ncetinirea aceea care nsemna moarte, 5estat m-a tras !rusc de lng ea. <"ar nu e moart=, am optit eu. *otul ns se terminase. +o!ila din camer a nceput s se deslueasc n ntuneric. Am rmas uluit, privind-o, prea sl!it ca s ac vreo micare, legnndu-mi capul pe t!lia patului i apsnd cu minile cuvertura de cati ea. 5estat a ridicat-o, vor!indu-i, rostind un nume. <Claudia, Claudia, ascult-m, tre-ete-te, Claudia.= A scos-o apoi din dormitor, ducnd-o n salon i vor!ea att de ncet, nct a!ia l au-eam. <4ti !olnav, m au-i' *re!uie s aci ce-i spun, ca s te aci !ine.= Atunci, n pau-a care a urmat, mi-am venit n ire. +i-am dat seama ce cea, c i tiase nc&eietura minii i i-o o erise ca s !ea. <Aa, scumpa mea, mai mult=, i spunea el. <*re!uie s !ei ca s te aci !ine.= <.lestemat s ii0= am strigat i el m-a privit cu nite oc&i ar-tori. #ttea pe canapea, innd-o lipit de nc&eietur. I-am v-ut mna al! strngndu-i mneca i am o!servat c pieptul lui tresalt agitat pentru a trage aer i niciodat nu-i v-usem c&ipul att de sc&imonosit. A scos un geamt i i-a optit din nou s continue: cnd am cut o micare n prag, mi-a aruncat o privire ucigtoare, spunnd parc3 <*e omor0= <"e ce, 5estat'= l-am ntre!at eu n oapt. Acum ncerca s o dea la o parte, dar ea nu voia. Cu degetele mpletite pe dup

degetele i !raul lui, inea nc&eietura la gur i scotea un sunet ca un mrit. <2ata, gata0= i-a spus el. 4ra evident c l durea. #-a desprins de ea i a apucat-o de umeri cu am!ele mini. 4a ncerca disperat s a$ung la nc&eietura lui cu dinii, dar nu putea: apoi s-a uitat la el cu cea mai inocent nedumerire. 4l s-a dat napoi, ntin-nd mna ca ea s nu se mite, dup care i-a pus o !atist pe nc&eietur i, deprtndu-se de ea, s-a dus spre cordonul clopoelului de care a tras, continnd s-i in privirea aintit asupra ei. <Ce-ai cut, 5estat'= l-am ntre!at. Ce-ai fcut?" am repetat eu uitndu-m la ea. #ttea linitit, re cut, plin de via, r urm de paloare sau sl!iciune, cu picioarele ntinse pe damasc, iar roc&ia al! i su!ire ca a unui nger i scotea n eviden trupul micu. #e uita la 5estat. <)u eu=, i-a spus el, <niciodat de acum nainte, nelegi' "ar o s-i art ce s aci0= Cnd am ncercat s-l ac s se uite la mine i s-mi rspund la ntre!are, m-a lovit att de tare cu !raul nct m-a i-!it de perete. Cineva a !tut la u. 7tiam ce vrea s ac. Am ncercat din nou s-l opresc, dar s-a ntors att de repede, nct nici nu l-am v-ut cnd m-a lovit. Cnd l-am -rit din nou, eram trntit pe scaun i el desc&idea ua. <"a, intr, te rog, a avut loc un accident=, i-a spus el !iatului sclav, dup care, nc&i-nd ua, l-a atacat din spate, aa nct !iatul &a!ar n-a avut ce i se ntmpl. n timp ce ngenunc&ea lng trupul lui, !nd, i-a cut semn etiei, care s-a dat $os de pe canapea i s-a ae-at n genunc&i, lund nc&eietura o erit i dnd repede la o parte maneta cmii. +ai nti a ros, de parc ar i vrut s-i devore-e carnea, dar apoi 5estat i-a artat ce s ac. #-a dat la o parte, lsndu-i ei restul, urmrind cu atenie pieptul !iatului, aa nct atunci cnd a venit momentul, s-a aplecat i i-a spus3 <2ata, moare... )u tre!uie s mai !ei dup ce se oprete inima, alt el o s-i ie iari ru i poi s

mori i tu. nelegi'= "ar ea se sturase i s-a ae-at lng el, stnd amndoi pe podea, cu spinrile re-emate de picioarele canapelei. .iatul a murit n cteva secunde. + simeam o!osit i scr!it, de parc noaptea ar i durat o mie de ani. + uitam cum etia s-a g&emuit lng 5estat i acesta a luat-o dup umeri, dei privirea indi erent i rmsese i,at asupra cadavrului. Apoi s-a uitat la mine. <(nde e mama'= a ntre!at etia ncet. Avea o voce egal cu rumuseea ei i-ic, cristalin ca un clopoel de argint. 4ra sen-ual. 4a era sen-ual. %c&ii i erau la el de mari i limpe-i ca ai lui .a!ette. nelegi c a!ia mi ddea seama ce nsemnau toate astea. 7tiam ce ar i putut s nsemne, dar eram uluit. Apoi 5estat s-a ridicat, a luat-o n !rae i a venit spre mine. <4 iica noastr=, a -is el. <% s trieti cu noi acum=. I-a -m!it, dar oc&ii i erau reci, de parc totul ar i ost o glum ori!il: dup aceea s-a uitat la mine i pe c&ipul lui se citea &otrre. A mpins-o spre mine. +-am tre-it cu ea n !rae, simind din nou ct de moale era, ct de ntins i era pielea, ca pielea unui ruct cald ca nite prune ncl-ite de ra-ele soarelui: oc&ii ei mari i luminoi m i,au cu o curio-itate plin de ncredere. <4l e 5ouis, iar eu snt 5estat=, i-a spus el, lsndu-se n $os lng ea. 6etia a privit n $ur i a spus c era o camer rumoas, oarte rumoas, dar c ea voia la mama. 4l a scos pieptenele i a nceput s i-l treac prin pr, inndu-i uviele ca s nu o doar: prul i se descurca devenind ca satinul. 4ra cel mai rumos copil pe care l v-usem vreodat i acum radia un el de oc rece, caraaeristic vampirilor. /edeam de$a c avea oc&i de emeie. Avea s devin al! i sla! ca noi, r s-i piard, ns, orma, nelegeam acum ce spusese 5estat despre moarte, ce vrusese s spun. I-am atins gtul n locul unde cele dou ori icii roii mai sngerau puin. Am luat !atista lui 5estat de pe podea i i-am tamponat gtul. <+ama ta te-a lsat cu noi.

/rea s ii ericit, a -is el cu aceeai ncredere imens. 7tie c putem s te acem oarte ericit.= <+ai vreau=, a spus ea ntorcndu-se spre cadavrul de pe podea. <)u, nu n seara asta: mine sear=, a -is 5estat i s-a dus s scoat emeia din sicriul lui. Copilul s-a dat $os din !raele mele i eu am urmat-o. #e uita cum 5estat ae-a cele trei cadavre n pat, nvelindu-le pn su! !r!ie. <#nt !olnavi'= a ntre!at ea. <"a, Claudia=, a spus el. <#nt !olnavi i snt mori. /e-i tu, ei mor cnd le !em sngele.= #-a dus apoi i a luat-o n !rae din nou. #tteam aa, cu etia ntre noi. 4ram ermecat de ea, de ea transformat, de iecare gest al ei. )u mai era un copil, ci un copil vampir. <4&, 5ouis, voia s ne prseasc=, a spus 5estat, uitndu-se cnd la mine, cnd la ea. <Avea de gnd s plece. "ar acum n-o s-o mai ac. 1entru c vrea s ai! gri$ de tine i s te ac ericit.= #-a uitat la mine. <)-o s pleci, nu-i aa, 5ouis'= <*iclosule0= am optit eu. <+i-era!ilule0= <(n asemenea lim!a$ n aa iicei tale=, a -is el. <)u snt iica voastr=, a spus ea cu un glas cristalin. <#nt etia mamei mele.= <)u, scumpa mea, nu mai eti=, i-a spus el i s-a uitat spre ereastr, dup care a nc&is ua dormitorului n urma noastr i a rsucit c&eia n !roasc. <4ti iica noastr, a lui 5ouis i a mea, pricepi' .un, deci, cu cine vrei s dormi' Cu 5ouis sau cu mine'= "up care, uitndu-se la mine, a adugat3 <1oate c ar tre!ui s dormi cu 5ouis. n de initiv, cnd snt o!osit... nu snt prea !un.= /ampirul tcu i !iatul nu spuse nimic.

(n copil vampir0 opti el ntr-un tr-iu i vampirul i ridic privirea !rusc, de parc s-ar i speriat, dei trupul nu i se mic. #e uit la caseto on ca la ceva monstruos. .iatul o!serv c !anda era pe terminate. "esc&ise repede servieta i scoase o caset nou, pe care o introduse n aparat cu stngcie. #e uit la vampir i aps pe !utonul de nregistrare. C&ipul vampirului prea o!osit i supt, pomeii mai proemineni i oc&ii ver-i i strlucitori, enormi. ncepuser cnd se ntunecase, ceea ce se ntmplase devreme la #an 6rancisco n acea sear de iarn, i acum era aproape -ece. /ampirul se ndrept, -m!i i spuse calm3 1utem s continum' 6cuse asta etiei doar ca s te in lng el' ntre! !iatul. 4 greu de spus. 4ra o a irmaie. #nt convins c 5estat era o persoan care pre era s nu se gndeasc sau s vor!easc nici cu sine nsui despre motivele i convingerile lui. 4ra unul din cei care tre!uiau s acione-e. % asemenea persoan tre!uie m!oldit oarte mult nainte s se desc&id i s admit c e,ist ordine i raiune n stilul lui de via. Asta i se ntmplase n noaptea aceea lui 5estat. 6usese mpins pn la punctul n care tre!uia s descopere, c&iar i pentru sine, de ce tria cum tria. 1strarea mea alturi de el cea parte, r ndoial, din ceea ce l mpinsese la asta. "ar acum, cnd stau s m gndesc, cred c el nsui voia s cunoasc motivele pentru care ucidea, voia s-i e,amine-e propria via. /or!ind, descoperea ceea ce credea cu-adevrat. /oia ns, ntr-adevr, s rmn. Alturi de mine ducea o via cum n-ar i putut s duc dac ar i ost singur. 7i, aa cum i-am spus, am avut gri$ s nu-i las nici o proprietate su! semntur, ceea ce l n uria teri!il. C&estia asta

nu m putea convinge s-o ac. /ampirul i-!ucni !rusc n rs. Cte alte lucruri nu m-a convins s ac0 Ce ciudat. A putut s m conving s ucid un copil, dar nu s m despart de !anii mei, -ise el, cltinnd din cap. )u era vor!a de avariie, numai aptul c mi-era team de el m cea s iu -grcit. /or!eti despre el ca i cum ar i mort. #pui c 5estat era aa i pe dincolo. 4 mort' ntre! !iatul. )u tiu, spuse vampirul. Cred c s-ar putea s ie. "ar o s a$ung i la asta. /or!eam de Claudia, nu' +ai voiam s spun ceva despre motivele lui 5estat din seara aceea. "up cum i-ai dat seama 5estat nu avea ncredere n nimeni. 4ra ca o pisic, aa cum spunea c&iar el, un animal de prad singuratic. *otui, n noaptea aceea, comunicase cu mine: ntr-o oarecare msur, se e,pusese pur i simplu, spunnd adevrul. Renunase la ironia i la aerul lui de superioritate. 1entru ctva timp uitase de uria lui permanent. 7i asta, pentru 5estat, nsemna e,punere. Cnd ne a lam singuri pe strada aceea ntunecat, am simit n el o comuniune cu o alt persoan cum nu mai simisem de cnd murisem. Cred c a cut din Claudia un vampir din r-!unare. R-!unare nu numai mpotriva ta, ci a ntregii lumi, suger !iatul. "a. Aa cum i-am spus, motivele pentru care 5estat cea totul gravitau n $urul r-!unrii. *otul a nceput de la tatl lui' "e la coal' )u tiu. + ndoiesc, spuse vampirul. "ar a vrea s continui. A&, c&iar te rog. *re!uie s continui0 Adic, e a!ia ora -ece, spuse !iatul artndu-i ceasul. /ampirul se uit la ceas i apoi i -m!i !iatului. C&ipul acestuia se sc&im!. 4ra al! ca n urma unui oc.

*ot i mai e ric de mine' l ntre! vampirul .iatul nu spuse nimic, dar se deprta puin de marginea mesei. i alungi trupul, i ntinse picioarele pe scndurile goale i apoi i le strnse. Cred c ai i ne!un dac nu i-ar i, -ise vampirul. Dar s nu-i fie. Continum' *e rog, spuse !iatul artnd spre caseto on. 4i !ine, ncepu vampirul, dup cum poi s-i nc&ipui, viaa noastr s-a sc&im!at oarte mult de cnd cu +ademoiselle Claudia. *rupul i-a murit, dar simurile i s-au tre-it la el de mult ca ale mele. 1reuiam oarte mult acele semne. "ar, timp de cteva -ile, nu mi-am dat seama ct de mult o doream, ct de mult voiam s stau de vor! cu ea i s iu cu ea. 5a nceput, m-am gndit numai s o apr de 5estat. % luam n sicriul meu n iecare diminea i dac era posi!il nu o scpm din oc&i nici o clip cnd era singur cu el. Acest lucru l voia i 5estat i cea anumite alu-ii, cum c ar i putut s-i ac ru. <(n copil n ometat repre-int o privelite ngro-itoare, un vampir n ometat e i mai ru=, mi spunea el. Bipetele i s-ar i au-it pn la 1aris, dac ar i nc&is-o pentru a o ucide, -icea el. "ar toate astea erau pentru mine, ca s m apropie i s m in acolo. *emndu-m s plec singur, nici prin cap nu mi-ar i trecut s risc mpreun cu Claudia. 4ra doar un copil. Avea nevoie de ngri$ire. 7i era att de plcut s ai gri$ de ea. A uitat repede cei cinci ani de via de muritoare, sau cel puin, aa ddea impresia, cci era misterios de tcut. "in cnd n cnd m temeam c i pierduse minile, c !oala pe care o avusese ca muritoare, com!inat cu ocul pricinuit de trans ormarea n vampir, o aduseser in pragul ne!uniei: dar nu era vor!a de aa ceva. 4ra, pur i simplu, att de di erit de 5estat i de mine, nct nu puteam s-o neleg: c&iar dac nu era dect un copil, era n stare s ucid cu cru-ime,

cernd snge cu po ta caracteristic celor mici. 7i, dei 5estat nc m mai amenina c i-ar putea ace ru, pe ea n-o amenina deloc: a de ea era iu!itor, mndru de rumuseea ei, ner!dtor s-o nvee c tre!uia s ucidem ca s supravieuim i c noi nu puteam muri niciodat. Ciuma cea ravagii n ora, iar el o ducea n cimitirele ru mirositoare, unde victimele rigurilor gal!ene i ale ciumei -ceau grmad, n timp ce -gomotele lopeilor nu conteneau -i i noapte. <Asta e moartea=, i spunea el, artndu-i trupul n descompunere al unei emei, <pe care noi nu o vom cunoate. *rupurile noastre vor rmne venic aa cum snt, proaspete i vii: nu tre!uie ns niciodat s e-itm s aducem moartea, pentru c numai aa putem tri.= Iar Claudia privea totul cu nite oc&i ume-i, de nedesluit. "ac n acei ani de nceput nu e,ista nelegere, nu e,ista nici team. *cut i rumoas, se $uca cu ppuile, m!rcndu-le i de-!rcndu-le ore ntregi. *cut i rumoas, ucidea. 7i eu, trans ormat de instruciunile lui 5estat, cutam acum din ce n ce mai muli oameni. "ar nu numai uciderea lor mi alina durerea care usese constant n timpul nopilor ntunecate i linitite de la 1ointe du 5ac, cnd stteam numai n compania lui 5estat i a !trnului: ci i numrul lor mare pretutindeni pe str-ile care nu amueau niciodat, n ca!aretele care nu-i nc&ideau niciodat uile, la !alurile care durau pn n -ori, cu mu-ica i rsetele care rsunau prin erestrele desc&ise: acum erau oameni peste tot n $urul meu, victimele mele care pulsau i pe care nu le priveam cu mare dragoste pe care o simeam pentru sora mea i pentru .a!ette, ci cu o nou detaare, ca pe o necesitate. i ucideam, victimele iind oarte di erite i la distane mari unele de altele, n timp ce str!team acel ora nesat i n loritor, cu vederea mea ager i micrile mele iui de vampir, avnd n $ur

victimele mele care m seduceau, m invitau la cin, n trsurile i !ordelurile lor. @!oveam numai puin, doar ct s iau ceea ce-mi tre!uia, legnat n melancolia mea de aptul c oraul mi o erea un ir nes irit de strini minunai. Cci asta era. + &rneam cu strini. + apropiam de ei doar att ct s le vd rumuseea care pulsa, e,presia unic, vocea nou i plin de pasiune, dup care ucideam nainte ca repulsia, teama i tristeea s se tre-easc n mine. Claudia i 5estat puteau s vne-e i s seduc, s stea mult n compania victimei condamnate, s se !ucure de splendidul umor al prieteniei involuntare cu moartea. "ar eu tot nu suportam. Ast el c, pentru mine, populaia numeroas a oraului era o !inecuvntare, o pdure n care eram pierdut, incapa!il s m opresc, acionnd prea repede pentru a mai gndi sau a mai simi durerea, acceptnd iar i iar invitaia la moarte, n loc s-i invit eu. n acea vreme locuiam ntr-una din casele mele cele noi spaniole din ora, de pe Rue RoHale, un apartament lung i lu,os de deasupra unui maga-in pe care l nc&iriasem unui croitor, avnd n spate o grdin, ascuns, cu o!loane de lemn i cu ua !aricadat un loc de un lu, i o siguran mult mai mari dect 1ointe du 5ac. #ervitorii notri erau oameni de culoare li!eri, care ne lsau singuri nainte de ivirea -orilor pentru a se duce la casele lor, iar 5estat cumprase cele mai noi o!iecte importate din 6rana i #pania3 candela!re de cristal i covoare orientale, paravane de mtase pe care erau pictate psri ale paradisului, canari cntnd n colivii mari !oltite i aurii, -ei greci delicai din marmur i vase c&ine-eti rumos pictate. 4u nu aveam nevoie de lu, mai mult dect nainte, dar eram vr$it de noul val de art, meteuguri i desen i,nd cu privirea ore n ir modelul complicat al covoarelor sau urmrind cum lumina lmpii

sc&im!a culorile sum!re ale unui ta!lou olande-. Claudia gsea toate astea ermectoare, cu ncntarea tcut a unui copil ners at i s-a minunat cnd 5estat a anga$at un pictor pentru a ace din pereii camerei ei o pdure magic plin de inorogi, psri aurii i ar!ori ncrcai de ructe deasupra unor ruri sclipitoare. % mulime de croitori i ci-mari au venit la noi acas pentru a o m!rca pe Claudia cu cele mai la mod &aine pentru copii, ast el nct deveni nu numai o ntruc&ipare a rumuseii copilreti, cu genele ei lungi i ntoarse i cu prul ei auriu dar i a gustului pentru !onete rumos mpodo!ite, mnui micue din dantel, paltoane i pelerine din cati ea, roc&ii al!e cu mneci !u ante i ear e al!astre strlucitoare. 5estat se $uca cu ea ca i cum ar i ost o ppu super!: i eu m $ucam cu ea ca i cum ar i ost o ppu super!: datorit rugminilor ei, am renunat la negrul meu demodat n avoarea &ainelor elegante, cravatelor de mtase, $ac&etelor gri i moi, mnuilor i pelerinelor negre. 5estat considera c cea mai !un culoarea a tuturor timpurilor pentru vampiri era negrul, acesta iind pro!a!il singurul principiu estetic pe care l-a pstrat cu ncpnare, dar nu se mpotrivea nici unui lucru care ddea dovad de stil i e,agerare. i plcea la ne!unie cum artam toi trei n lo$a noastr de la noua %per 6rance- sau de la *&9Dtre dE%rl9ans, la care mergeam ct de des puteam, 5estat iind pasionat dup #&aIespeare, apt care m-a surprins, dei adesea moia n timpul spectacolelor i se tre-ea la momentul potrivit pentru a invita vreo doamn minunat la o cin la mie-ul nopii, unde i olosea toat priceperea pentru a o ace s-l iu!easc total, dup care o e,pedia cu violen n rai sau n iad i venea acas cu inelul ei cu diamante pe care i-l druia Claudiei. n tot acest timp, eu o educam pe Claudia, optindu-i la

urec&ea micu c viaa noastr venic era inutil, dac nu vedeam rumuseea din $ur, creaiile muritorilor de pretutindeni: i cercetam mereu pro un-imea privirii imo!ile cnd lua crile pe care i le ddeam, cnd optea poe-iile pe care o nvam i cnd cnta la pian, uor dar ncre-tor, propriile ei melodii ciudate i coerente. 1utea s se uite ore n ir la po-ele dintr-o carte sau s m asculte citind pn cnd rmnea att de neclintit, nct imaginea ei m cutremura, cndu-m s las cartea $os i so privesc: atunci se mica, o ppu care prindea via, i spunea cu un glas oarte sla! c tre!uie s mai citesc. 5a un moment dat, au nceput s se ntmple tot elul de lucruri ciudate, iindc dei era nc un copil dolo an i cu degetue rotunde, o gseam g&emuit n otoliul meu citind operele lui Aristotel sau .oetius, ori vreun roman nou, care a!ia traversa Atlanticul. #au cntnd mu-ica lui +o-art, pe care o au-isem cu numai o sear n urm, cu o urec&e mu-ical in aili!il i o concentrare care o cea s par antomatic, aa cum sttea ore n ir descoperind mu-ica melodia, apoi !asul, dup care, n inal, le com!ina. Claudia era un mister. 4ra imposi!il s-i dai seama ce tia i ce nu tia. Iar dac o vedeai ucignd, te cutremurai. #ttea singur n piaa ntunecoas, ateptnd ca un domn !inevoitor sau o doamn ama!il s o gseasc, avnd nite oc&i mai indi ereni dect i v-usem vreodat pe ai lui 5estat. Ca un copil nlemnit de spaim i ruga, n oapt pe ama!ilii ei admiratori s o a$ute i, n timp ce ei o luau n !rae pentru a o scoate din pia, ea i inea de gt, cu lim!a ntre dini i cu privirea ntunecat de po ta mistuitoare. i gseau moartea repede n acei ani de nceput, nainte ca ea s nvee s se $oace cu ei, s-i duc la vreun maga-in de ppui sau la o ca enea, unde ei i o ereau ceti de ciocolat ier!inte sau ceai pentru a-i colora o!ra$ii pali-i, ceti pe care ea le mpingea

la o parte, ateptnd, ateptnd, de parc s-ar i !ucurat n tcere de teri!ila lor !untate. "ar, dup aceea, era tovara mea, eleva mea, consumnd din ce n ce mai repede cunotinele pe care i le mprteam n orele ndelungate pe care le petreceam mpreun, mprtind amndoi o nelegere tcut, n care 5estat nu era inclus. n -ori, se ntindea lng mine, cu inima !tnd lng a mea i, de multe ori cnd m uitam la ea cnd cnta la pian sau picta, netiind c eu m a lam n ncpere m gndeam la acea unic e,perien pe care o cunoscusem cu ea i cu nimeni altcineva, la aptul c eu o ucisesem, i luasem viaa, i !usem tot sngele care i ddea via n acea m!riare atal n care i inusem pe atia alii, alii care acum putre-eau n pmntul umed. "ar ea tria, tria ca s m in de gt cu !raele, ca s-i apese arcul mic de Cupidon pe !u-ele mele i ca s-i apropie oc&iul sclipitor de al meu pn cnd ni se atingeau genele i, r-nd, ne nvrteam prin camer ca ntr-un vals ne!un. *at i 6iic. Iu!it i Iu!it, i nc&ipui ct de !ine era c 5estat nu ne invidia, ci doar ne privea de la distan -m!ind, ateptnd pn cnd ea se ducea la el. Atunci o lua pe strad i-mi ceau cu mna de su! ereastr, dup care plecau s mpart ceea ce aveau n comun3 vDntoarea, seducia, uciderea. Aa au trecut anii. Ani dup ani. *otui, a!ia dup ce a trecut ctva timp, mi-am dat seama de ceva n legtur cu Claudia. "up e,presia pe care o vd pe c&ipul tu, presupun c ai g&icit de$a i te ntre!i de ce nu m gndisem. 1ot s-i spun doar c timpul nu e la el pentru mine, aa cum n-a ost nici atunci pentru noi. @ilele nu se legau una de alta ormnd un lan strns: mai degra! luna era aceea care rsrea deasupra valurilor clipocitoare. *rupul ei0 spuse !iatul. 4a nu avea s creasc niciodat.

/ampirul ncuviin. Avea s ie venic un demon copil, spuse el cu un glas sc-ut, de parc s-ar i mirat. 4,act aa cum eu snt la el de tnr ca atunci cnd am murit. 7i 5estat' 5a el. "ar mintea ei era o minte de vampir. 7i m strduiam s-mi dau seama cum se trans orma n emeie. ncepuse s vor!easc mai mult, dei rmsese o persoan gnditoare i m asculta ore ntregi r s m ntrerup. *otui, din ce n ce mai mult, aa ei de ppu prea s posede o perec&e de oc&i de adult, a!solut contieni, iar inocena prea pierdut pe undeva mpreun cu $ucriile negli$ate i cu dispariia unei anumite r!dri. 4ra ceva ngro-itor de sen-ual n ea, cnd sttea lungit pe canapea ntr-o cma de noapte din dantel i perle: devenise o seductoare stranie i puternic, a crei voce era la el de limpede i dulce ca ntotdeauna, dei avea o re-onan oarecum eminin i o duritate care uneori se dovedea ocant. "up -ile ntregi de tcere, pu nea deodat, !at$ocoritor n legtur cu previ-iunile lui 5estat re eritoare la r-!oi: sau, !nd snge dintr-un pa&ar de cristal, spunea c nu mai erau cri n cas i c tre!uia s acem rost de mai multe, c&iar dac eram nevoii s le urm, dup care-mi povestea cu rceal de o !i!liotec de care au-ise, ntrun conac de pe 6au!ourg #t.+arie, unde o emeie coleciona cri ca i cum ar i ost pietre sau luturi. +-a ntre!at dac nu puteam s-o duc n dormitorul acelei emei. n asemenea momente eram nmrmurit: avea o minte total imprevi-i!il. "ar apoi se ae-a pe genunc&ii mei, i strecura degetele prin prul meu i moia lipit de inima mea, optindumi ncet c nu voi i la el de mare ca ea pn nu nvam c uciderea era cel mai serios lucru, nu crile, mu-ica. <+ereu mu-ica...=, optea ea. <1pu, ppu=, i spuneam eu, pentru c asta era. % ppu ermecat. Rset, un intelect e,traordinar, i

pe de alt parte un c&ip cu o!ra$i rotun-i, o guri ca un mugure. <5as-m s te m!rac eu, las-m s-i perii prul, i spuneam eu din o!inuin, contient c ea -m!ea i m privea cu un vl su!ire de plictiseal pe c&ip. <6 ce vrei=, mi optea ea la urec&e, cnd m aplecam s-i nc&ei nsturaii-perl. <)umai ucide cu mine n noaptea asta. )u m lai niciodat s te vd ucignd, 5ouis0= Acum voia un sicriu al ei, ceea ce m-a durut mai mult dect am lsat-o s vad. "up ce am acceptat, ca un domn, am ieit: nu tiam ci ani dormisem cu ea, ca i cum ar i cut parte din mine. "ar apoi am gsit-o lng mnstirea ursulinelor, ca un copil or an pierdut n ntuneric, i a venit n ug spre mine, agndu-se de mine cu o disperare omeneasc. <)u-l vreau, dac te doare=, mi-a mrturisit ea att de ncet, nct un om care ne-ar i m!riat pe amndoi n-ar i au-it-o i nici nu i-ar i simit rsu larea. <% s stau venic cu tine. "ar tre!uie s-l vd, nu nelegi' (n sicriu de copil.= *re!uia s mergem la cel care le cea. % pies, o tragedie ntr-un singur act3 pe ea urma s-o las n salonaul lui, n timp ce l luam n antecamer i i spuneam c mai avea puin de trit. #-i vor!esc de iu!ire, de aptul c tre!uia s ai! ceea ce era mai !un, dar r s tie: iar omul, -guduit de acea tragedie, tre!uia s i-l ac, imaginndu-i-o ntins nuntru pe satinul al!, tergndu-i o lacrim n ciuda vrstei... <"ar de ce, Claudia...=, o rugam eu. )u-mi plcea s-o ac, numi plcea deloc s m $oc de-a oarecele i pisica cu !ietul om. "ar, iu!ind-o la ne!unie, am dus-o acolo i am ae-at-o pe canapea, unde sttea cu minile mpreunate n poal i cu !onetica aplecat uor, ca i cum n-ar i tiut ce opteam eu despre ea n &olul de la intrare. %mul era un !trn de culoare oarte ra inat, care m-a tras repede de o parte, ca nu cumva s

aud copilul. <"ar de ce tre!uie s moar'= m-a implorat el, de parc eu a i ost "umne-eu i a i ordonat acel lucru. <Inima, nu poate s triasc=, am -is eu i acele cuvinte au cptat pentru mine o putere ciudat, o re-onan tul!urtoare. 4moia de pe c&ipul acela ridat m-a tul!urat: mi-a venit ceva n minte, un anumit el de lumin, un gest, un sunet... plnsul unui copil ntr-o camer urt mirositoare. Apoi a descuiat una dup alta ncperile lui lungi i mi-a artat cociugele: ea voia unul negru lcuit, cu argint. "eodat m-am tre-it dndu-m napoi i ieind, dup ce am luat-o iute de mn. <Am dat comanda=, i-am spus eu. <C&estia asta m nne!unete0= am adugat apoi trgnd n piept aerul curat, de parc aveam sen-aia c m su oc i am v-ut-o cum m studia cu c&ipul ei lipsit de compasiune. 7i-a strecurat mnua nmnuat ntr-a mea. < l vreau, 5ouis=, mi-a e,plicat ea cu r!dare. ntr-o sear a urcat scrile atelierului de pompe une!re mpreun cu 5estat, lund cociugul i lsndu-l pe !trn mort pe grmada de &rtii pr uite de pe !iroul lui. Aa c sicriul se a la acum n dormitorul nostru, iar ea, cnd era nou l privea uneori cu orele, de parc s-ar i micat, ar i ost viu sau i-ar i de-vluit, ncetul cu ncetul vreun mister, aa cum ac lucrurile care se sc&im!. "ar nu dormea n el. Continua s doarm cu mine. #-au petrecut i alte sc&im!ri cu ea. )u le pot data i nici pune n ordine. )u ucidea pe oricine. A devenit pretenioas. #rcia a nceput s-o ascine-e: ne ruga pe 5estat sau pe mine s o plim!m cu trsura pe 6au!ourg #t.+arie pn n apropiere de ru, unde triau emigranii. 1rea o!sedat de emei i copii. 5estat mi povestea lucrurile astea oarte amu-at, pentru c mie nu-mi plcea s merg i, uneori, nimic nu m putea convinge. "ar Claudia avea o amilie acolo, pe ai crei mem!ri i-a ucis

unul cte unul. 1e urm a cerut s intre n cimitirul cartierului mrgina 5a aHette, unde &oinrea printre mormintele nalte din marmur n cutarea acelor oameni disperai care, neavnd un loc unde s doarm, i c&eltuiau puinii !ani pe o sticl de vin i se trau n vreun cavou distrus. 5estat era impresionat, copleit. n ce el o descria, +oartea-Copil, i spunea el. +oartea #or i "ulcea +oarte: pentru mine olosea !at$ocoritor termenul de +oarte ndurtoare, cnd o plecciune adnc i l rostea ca o emeie care !tea din palme, rostind o !r e,trem de interesant3 o&, cerule ndurtor0 aa nct mi venea s-l strng de gt. "ar nu ne certam. )e a!ineam. Aveam regulile noastre. /olume strlucitoare legate n piele umpleau pereii apartamentului din podea pn n tavan, din moment ce eu i Claudia ne satis ceam gusturile ireti, iar 5estat se ocupa de cumprarea o!iectelor de lu,. 1n cnd ea a nceput s pun ntre!ri. /ampirul tcu, iar !iatul prea la el de ner!dtor ca nainte, de parc r!darea ar i necesitat un e ort e,trem de mare. "ar vampirul i unise degetele lungi i al!e ca pentru a orma o turl de !iseric, dup care le-a mpreunat i i-a lipit strns palmele una de alta. 1rea c uitase complet de !iat. Ar i tre!uit s tiu, spuse el, era inevita!il i ar i tre!uit s recunosc semnele. 1entru c eram att de armoni-at cu ea: o iu!eam att de total: era tovara mea n iecare clip de tre-ie, singura tovar pe care o aveam, n a ara morii. Ar i tre!uit s tiu. "ar ceva din mine era contient de o prpastie adnc i ntunecat ce se csca oarte aproape de noi, de parc am i pit mereu aproape de !u-a unui a!is pe care l vedeam !rusc, dar prea tr-iu dac ceam o micare greit sau ne pierdeam prea mult n gnduri. (neori, viaa i-ic din $urul meu prea lipsit

de su!stan, cu e,cepia acelui ntuneric. "e parc o gaur n pmnt sttea s se cate i vedeam cum acea imens crptur distrugea Rue RoHale, toate cldirile nruindu- se n pra . #au, i mai ru, acestea erau transparente, din !orangic, ca nite cortine de mtase. A&... am luat-o ra-na. Ce spuneam' C am ignorat semnele pe care le ddea, c m agam cu disperare de ericirea pe care mi-o o erise. 7i nc mi-o mai o erea: ignoram orice altceva. "ar semnele e,istau. A nceput s ie mai rece cu 5estat, s-l priveasc i, ore ntregi. Cnd el i vor!ea, se ntmpla adesea ca ea s nu-i rspund i nu puteai s-i dai seama dac o cea din dispre, sau pentru c nu-l au-ea. 5initea noastr ragil a ost distrus de uria lui. )u inea neaprat s ie iu!it, dar nu suporta s ie ignorat: odat s-a repe-it la ea, strignd c-i trage o palm, iar eu m-am tre-it n situaia ngro-itoare de a m !ate cu el, aa cum cusem cu muli ani nainte ca ea s apar ntre noi. <)u mai e un copil=, i-am optit eu. <)u tiu ce e. 4 emeie=. 5-am ndemnat s ia mai uor lucrurile, iar el s-a artat dispreuitor i a ignorat-o la rndul lui. ntr-o sear, ns, a venit tul!urat i mia spus c ea l urmrise dei re u-ase s mearg mpreun cu el s ucid, l urmrise, totui. <Ce-i cu ea'= s-a rstit el la mine, de parc eu i ddusem natere i tre!uia s tiu. 1e urm, ntr-o sear, dou din cele mai !une servitoare pe care le avusesem vreodat, mam i iic, au disprut. /i-itiul a ost trimis acas la ele, dar tot ce ne-a putut spune a ost c dispruser, dup care tatl a venit la ua noastr, !tnd puternic cu ciocnelul. #ttea retras pe trotuarul de crmid, privindu-m cu acea suspiciune care, mai devreme sau mai tr-iu, aprea pe c&ipurile tuturor muritorilor care ne cunoteau de mai mult timp, vestitorul morii, aa cum paloarea e semnul unei e!re atale: am ncercat s-i e,plic c nu useser acolo i

c tre!uia s ncepem cutrile. <4a a cut-o0= a uierat 5estat din um!r, dup ce am nc&is poarta. <5e-a cut ceva i ne-a pus pe toi n prime$die. % ac eu s-mi spun0= 7i a pornit s urce n ug scara n spiral din curte. 7tiam c ea plecase, se uriase a ar n timp ce eu eram la poart i mai tiam i altceva3 c un miros urt se simea vag dinspre !uctria nc&is i ne olosit, un miros care se com!ina neplcut cu cel al capri oiului mirosul speci ic cimitirelor. 5am au-it pe 5estat co!ornd n timp ce m apropiam de o!loanele de ormate, lipite prin rugin de cldirea mic din crmid. )ici un el de mncare nu se prepara acolo, nu se lucra nimic, aa c era ca un cavou vec&i din crmid ascuns de capri oi. %!loanele s-au desc&is, cuiele trans ormndu-se n pra i pul!ere i l-am au-it pe 5estat inndu-i rsu larea, cnd am pit n ntunericul care du&nea ngro-itor. 4rau acolo, pe crmi-i, mam i iic, !raul mamei ncon$urnd mi$locul etei, capul acesteia lipit de pieptul mamei, amndou murdare de e,cremente i npdite de insecte. (n nor mare de nari a aprut cnd o!lonul a c-ut la loc i eu am nceput s dau din mini, scr!it. 6urnicile miunau nesting&erite pe pleoapele i gurile celor dou moarte, iar n lumina lunii am putut s o!serv drele argintii nes irite ale melcilor. <A urisit s ie0= a i-!ucnit 5estat i eu l-am apucat de !ra, inndu-l strns, adunndu-mi toate puterile. <Ce ai de gnd s aci cu ea'= l-am ntre!at. <Ce poi s aci' )u mai e un copil care s ac ce spunem noi, numai pentru c aa spunem. *re!uie s-o nvm.= <7tie0= a -is el, deprtndu-se de mine i scuturndu-i &aina. <7tie0 "e ani de -ile tie ce s ac0 Ce tre!uie riscat i ce nu. )o s-o las s ac aa ceva r permisiunea mea0 )u tolere- una ca asta.= <Asta nseamn c eti stpnul nostru' C&estia asta n-ai

nvat-o. *re!uia s deduc din supunerea mea tcut' )u cred. Acum se consider egal cu noi i pe noi egali unul cu cellalt. i spun c tre!uie s discutm cu ea, s o nvm s respecte ceea ce e al nostru. Aa cum ar tre!ui s acem toi.= #-a deprtat, evident, gndindu-se la ceea ce spusesem, dei n-ar i recunoscut n aa mea. 7i-a vrsat ndu ul n ora. *otui, cnd s-a ntors, o!osit i stul, ea tot nu era acolo. #-a ae-at pe canapeaua de cati ea i i-a ntins picioarele lungi. <5e-ai ngropat'= m-a ntre!at. <)umai snt aici=, am rspuns. )u suportam s-mi spun nici mie nsumi c le arsesem trupurile n vec&iul cuptor ne olosit din !uctrie. <"ar mai tre!uie s ne ocupm de tat=, am adugat eu. + temeam de el. mi doream dintr-o dat s gsim o modalitate n care s re-olvm repede toat pro!lema. "ar el a -is c tatl i ratele nu mai e,istau, c moartea se dusese la cin n csua lor de lng ruine, i c a rmas s spun rugciunea dup ce toat lumea a terminat. </inul e de vin=, a optit el apoi, trecndu-i degetul peste !u-e. Amndoi !user prea mult vin. +-am tre-it !tnd cu un ! n ruii din gard pentru a crea o melodie=, a -is el r-nd. <"ar nu-mi place ameeala asta. Bie-i place'= 7i, cnd s-a uitat la mine, a tre!uit s -m!esc, iindc vinul lucra n el i l nmuia: n clipa aceea, cnd c&ipul i prea cald i nelegtor, mam aplecat i i-am spus3 <Aud paii Claudiei pe scar. 6ii !lnd cu ea. *otul s-a terminat.= Atunci a aprut ea, cu panglicile !onetei des cute i cu ci-muliele pline de noroi. + uitam la ei ncordat, 5estat avea un rn$et pe !u-e, iar ea l trata ca i cum nici n-ar i ost acolo. Avea n !rae un !uc&et de cri-anteme al!e att de mare, nct o cea s par i mai mic. .oneta i-a c-ut de tot, atrnndu-i o clip pe umr, dup care a alunecat pe covor. 1rin tot prul ei auriu am v-ut petale nguste de cri-anteme. <+ine e

#r!toarea *uturor # inilor=, a -is ea. <7tii'= <"a=, am rspuns eu. 4 -iua cnd, n )e8 %rl9ans, toi credincioii merg la cimitire s ngri$easc mormintele celor dragi. /ruiesc pereii cavourilor, cur numele spate n plcile de marmur i acoper mormintele cu lori. n Cimitirul #t. 5ouis, care era oarte aproape de casa noastr, unde erau ngropate toate amiliile nstrite din 5ouisiana, unde era ngropat i propriul meu rate, erau c&iar i !ncue de ier n aa mormintelor, pe care rudele puteau s se ae-e i s primeasc alte amilii, care veniser la cimitir cu acelai scop. 4ra o adevrat sr!toare n )e8 %rl9ans: turitilor care nu nelegeau, le-ar i prut o cele!rare a morii, dar era, de apt, o cele!rare a vieii de apoi. <Am cumprat astea de la unul din vn-tori=, a -is Claudia cu o voce sla! i ine,presiv, iar oc&ii i erau opaci i lipsii de emoie. <1entru cele dou emei pe care le-ai lsat n !uctrie0= a spus 5estat cu asprime. 4a s-a ntors spre el pentru prima oar, dar n-a -is nimic, ci doar a rmas privindu-l ca i cum nu-l mai v-use niciodat. "up aceea a cut civa pai spre el i a continuat s-l priveasc, tot ca i cum l-ar i studiat. Am naintat. #imeam uria lui. Rceala ei. Apoi ea s-a ntors spre mine i uitndu-se cnd la unul cnd la altul, a ntre!at3 <Care din voi a cut-o' Care din voi m-a fcut ceea ce snt?" %rice altceva ar i spus sau ar i cut nu m-ar i mirat mai mult. 7i, totui, era inevita!il ca tcerea ei ndelungat s se s reasc odat. Cu toate acestea, prea oarte puin preocupat de mine. 1rivirea i era aintit asupra lui 5estat. </or!eti despre noi ca i cnd am i dintotdeauna ceea ce sntem acum=, a -is ea cu un glas calm, msurat, tonul de copil iind ntregit de o serio-itate de emeie. </or!eti despre cei de a ar numindu-i

muritori i pe noi ne numeti vampiri. "ar n-a ost ntotdeauna aa. 5ouis a avut o sor muritoare, mi-o amintesc. 7i are o otogra ie a ei n cu r. 5-am v-ut uitndu-se la ea0 A ost muritor ca i ea, i eu la el. Alt el, de ce mrimea asta, de ce orma asta'= 7i-a des cut !raele, lsnd cri-antemele s cad pe podea. I-am optit numele. Cred c voiam s-i distrag atenia, dar era imposi!il. /alul se ntorsese. %c&ii lui 5estat ardeau cu o ascinaie e,traordinar, o plcere rutcioas. <*u ai cut din noi ceea ce sntem, nu'= l-a ntre!at ea acu-ator. 4l a ridicat din sprncene, pre cndu-se uimit. <Ce eti'= a ntre!at-o. <Ai i pre erat s ii alt el'= 7i-a tras genunc&ii la piept i s-a aplecat puin nainte, cnd oc&ii mici. <7tii ct timp a trecut' 1oi s te imagine-i pe tine nsi' *re!uie s gsesc o !trn ramolit ca s-i art cum ai i artat acum, dac te-a i lsat'= 4a i-a ntors spatele, a stat o clip ca i cum n-ar i tiut ce s ac, dup care s-a dus spre scaunul de lng emineu i s-a g&emuit pe el, ca i cel mai nea$utorat copil. 7i-a tras genunc&ii la piept, &aina de cati ea i era desc&eiat, roc&ia de mtase strns n $urul genunc&ilor, iar ea privea la cenua din cmin. n privirea ei, ns, nu era nimic neputincios. %c&ii ei aveau o via independent, ca i cum trupul ar i ost posedat. <Ai i ost moart acum, dac ai i rmas muritoare0= i-a mai spus 5estat, ntrtat de tcerea ei i apoi i-a co!ort picioarele pe podea. <+ au-i' "e ce m ntre!i asta acum' "e ce aci atta ca-' *oat viaa ai tiut c eti vampir.= Aa i-a continuat tirada, spunnd cam aceleai lucruri pe care mi le spusese i mie de nenumrate ori3 cunoate-i natura, ucide, ii ceea ce eti. "ar toate astea preau ciudat de inutile, cci Claudia nu avea nici un el de remucri n legtur cu ucisul. 4a s-a lsat pe spate i a

ntors capul ncet, studiindu-l din nou, de parc ar i ost o marionet pe s ori. <*u mi-ai cut-o' Cum anume'= l-a ntre!at ea, cnd oc&ii mici. <Cum ai cut-o'= <"e ce i-a spune' 4 puterea mea.= <"e ce numai a ta'= l-a ntre!at ea apoi, cu o voce rece ca g&eaa i oc&ii i erau lipsii de su let. Cum ai fcut-o?" a ntre!at ea deodat cu urie. 4ra electri-ant. 4l s-a ridicat de pe canapea i eu am nit imediat n picioare, ae-ndu-m n aa lui. <6-o s tac0= mi-a spus el, rngndu-i minile. <6 ceva cu ea0 )u pot s-o suport0= Apoi a pornit spre u, dar s-a ntors i a venit oarte aproape, aa nct o domina, ascun-nd-o n um!r. 4a l privea r team, plim!ndu-i oc&ii peste c&ipul lui cu o total detaare. <1ot s stric ce-am cut. 7i cu tine i cu el=, i-a spus el, artnd cu degetul spre mine. <.ucur-te c te-am cut ceea ce eti=, a adugat, rn$ind. <#au te ac mii de rme0= 4i !ine, pacea din cas era distrus, dei era linite. @ilele treceau r ca ea s mai pun ntre!ri, dar acum se cu unda n lectura crilor despre tiinele oculte, vr$itoare, vr$itorie i vampiri. *oate astea erau n mare parte plsmuiri, nelegi. +ituri, poveti, uneori simple poveti de groa- romanate. "ar ea citea tot. Citea pn n -ori, aa nct tre!uia s m duc s-o iau la culcare. ntre timp, 5estat a anga$at un valet i o mena$er i a pus o ec&ip de lucrtori s construiasc n curte o ntn mare cu o nim din piatr care turna venic ap dintr-o scoic larg desc&is. A pus s se aduc peti aurii i s se introduc n ntn l-i cu nu eri cu rdcin, ale cror lori pluteau la supra aa apei i tremurau la continua ei micare. % emeie l v-use ucignd pe )Hades Road, care ducea spre oraul Carrolton, i au aprut tot elul de poveti n -iar legate de

asta, asociindu-l cu o cas !ntuit de sta ii din apropiere de )Hades i +elpomene, lucruri care l ncntau. A ost o vreme antoma de pe )Hades Road, dup care, n cele din urm, totul sa uitat: atunci a cut o alt crim ori!il, ntr-un alt loc pu!lic i a pus n unciune imaginaia celor din )e8 %rl9ans. "ar toate astea conineau o anumit team. 4ra gnditor, suspicios, mereu lng mine, ntre!ndu-m unde era Claudia, unde se dusese i ce cea. <% s ie cuminte=, i spuneam pentru a-l liniti, dei eram nstrinat de ea i ndurerat, de parc ar i ost mireasa mea. 4a nici nu m vedea acum, aa cum nu-l v-use pe 5estat nainte, i disprea uneori c&iar n timp ce vor!eam cu ea. <Ar ace !ine s ie0= mi-a spus el pe un ton neplcut. <7i ce-o s aci dac n-o s ie'= l-am ntre!at eu mai mult cu team dect acu-ator, iar el i-a ridicat spre mine oc&ii reci i cenuii. <Ai gri$ de ea, 5ouis. #tai de vor! cu ea0= a -is el. <*otul a ost per ect i, acum, asta. )-avem nevoie de aa ceva.= Am &otrt ns s-o las s vin singur la mine i ea a cut-o. #-a ntmplat ntr-o sear devreme, cnd a!ia m tre-isem. Casa era nvluit n ntuneric. Am v-ut-o stnd n dreptul uii- ereastr: purta mneci !u ante i un cordon ro- i privea printre gene viaa de sear de pe Rue RoHale. l au-eam pe 5estat n camera lui, -gomotul apei turnate din can. 1ar umul coloniei lui a a$uns pn la noi i a disprut asemeni sunetului mu-icii de la ca eneaua din apropiere. <)u vrea s-mi spun nimic=, a -is ea ncet. )u-mi ddusem seama c tia c desc&isesem oc&ii. +-am dus i am ngenunc&eat lng ea. <"ar tu o s-mi spui, nu' Cum a cut-o.= <Asta vrei s tii cu adevrat'= am ntre!at-o eu, studiindu-i c&ipul. #au de ce i-a cut-o ie... i ce-ai ost nainte' )u neleg ce vrei s spui cu <cum=, pentru c, dac vrei s tii cum

a cut, pentru a-i trans orma pe alii la rndul tu...= <)u tiu nici mcar despre ce e vor!a. Ce spui=, a -is ea cu o nuan de rceal, dup care s-a ntors i i-a ae-at minile pe aa mea. <(cide cu mine n noaptea asta=, a optit ea la el de sen-ual ca o iu!it. <7i spune-mi tot ce tii. Ce sntem' "e ce nu sntem ca ei'= m-a ntre!at ea aruncndu-i privirea pe strad. <)u tiu rspunsurile la ntre!rile tale=, i-am spus eu, iar c&ipul ei s-a contorsionat deodat, de parc s-ar i c&inuit s m aud pe deasupra unui -gomot !rusc. Apoi a cltinat din cap, dar eu am continuat. <mi pun i eu aceleai ntre!ri. )u tiu. % si spun cum am ost trans ormat... c 5estat a cut-o. "ar modul cum a cut-o nu-l cunosc0= 1e c&ipul ei se vedea aceeai ncordare. /edeam primele semne de team sau ceva mai ru i mai pro und dect teama. <Claudia=, i-am spus eu acoperindu-i minile cu ale mele i apsndu-i-le cu !lndee pe pielea mea. <5estat vrea s-i spun un lucru nelept. )u pune ntre!rile astea. +i-ai ost tovar timp de nenumrai ani, n cutarea a tot ceea ce puteam s nv despre viaa muritorilor i despre crearea lor. )u i tovara mea i n nelinitea asta. 4l nu ne poate da rspunsurile. Iar eu nu cunosc nici unul.= /edeam c nu putea s accepte, dar nu m ateptasem la ntoarcerea !rusc, la violena cu care i-a smuls prul din cap pentru o clip, dup care s-a oprit, de parc gestul acela ar i ost inutil i stupid. +am speriat. #e uita pe cerul ntunecat, r stele, pe care norii se deplasau cu repe-iciune dinspre luviu. A micat !rusc din !u-e, ca i cum i le-ar i mucat, dup care s-a ntors spre mine i mia spus, tot n oapt3 <"eci, el m-a cut... el a cut-o... nu tu0= 4,presia ei avea ceva nspimnttor i r s vreau m-am ndeprtat de ea. #tteam n aa cminului, aprin-nd o singur lumnare n dreptul oglin-ii nalte, cnd, deodat, am v-ut ceva ce m-a uluit3 mai nti s-a ormat din ntuneric, ca o masc

&idoas i apoi a devenit o realitate tridimensional3 un craniu descompus. +-am uitat i, la el. +irosea nc a pmnt, dar usese curat. <"e ce nu-mi rspun-i'= m ntre!a ea. Am au-it ua lui 5estat desc&i-ndu-se. Ieea s ucid sau cel puin s gseasc prada. 4u nu voi iei. 5sam primele ore ale serii s se adune n linite, aa cum se strngea oamea n mine, pn cnd po ta devenea att de puternic, nct m lsam n voia ei complet, or!ete. I-am au-it din nou ntre!area cu claritate, de parc ar i plutit prin aer ca rever!eraia unui clopot... i mi-am simit inima !tnd. <4l m-a cut, !ineneles0 A i spus-o. "ar tu-mi ascun-i ceva. Ceva la care el ace alu-ie ori de cte ori l ntre!. #pune c nu s-ar i putut ace r tine0= + uitam int la craniu i, totui, o au-eam, ca i cum vor!ele ei m-ar i !iciuit ncontinuu, ca s m ac s m ntorc pentru a n runta !iciul. (n gnd m-a str!tut !rusc, mai degra! ca un ior rece dect ca un gnd, i anume c nimic nu va mai rmne din mine dect un asemenea craniu. +-am ntors i, n lumina care ptrundea de pe strad, i-am v-ut oc&ii, ca dou lcri ntunecate pe c&ipul ei al!. % ppu creia cineva i scosese oc&ii cu cru-ime, nlocuindu-i cu un oc dia!olic. +-am tre-it ducndu-m spre ea, optindu-i numele, un gnd mi s-a ormat pe !u-e, dar apoi a murit, m-am apropiat de ea, dup aceea m-am deprtat, cutndu-i &aina i plria. Am v-ut o mnu mic pe $os, os orescent n ntuneric i, o clip, am avut impresia c era o mnu rete-at. <Ce se-ntmpl cu tine...'= m-a ntre!at ea apropiindu-se i cercetndu-mi c&ipul. <Ce s-a ntmplat ntotdeauna? "e ce te uii aa la craniu i la mnu'= A ntre!at toate astea cu !lndee, dar... nu cu destul !lndee. 4,ista un uor calcul n vocea ei, o detaare de neatins.

<Am nevoie de tine=, i-am spus eu r s vreau. <)u suport s te pierd. 4ti singura mea tovar n nemurire.= <Cu nesiguran c mai snt i alii0 "oar nu sntem noi singurii vampiri de pe pmnt0= % au-eam spunnd acele cuvinte aa cum le spusesem i eu, propriile mele vor!e ntorcndu-se acum la mine pe valul contiinei ei de sine, al cutrii ei. "ar nu-i nici o durere, mi-am spus eu deodat. Ci doar ner!dare, o ner!dare lipsit de inim. +-am uitat la ea. <)u eti la el ca mine'= am ntre!at-o eu i ea m-a privit. <*u m-ai nvat tot ce tiu0= <5estat te-a nvat s uci-i=, i-am spus eu, aducndu-i mnua. <Aa, vino... &ai s ieim. /reau s ies...= mormiam eu, ncercnd s-i pun mnuile. I-am ridicat apoi prul !ogat i ondulat i i l-am ae-at cu !lndee peste palton. <"ar tu m-ai nvat s vd0= a spus ea. <+-ai nvat cuvintele Joc&i de vampirK=, a adugat. <+-ai nvat s !eau lumea, s doresc mai mult dect...= <)-am vrut niciodat ca vor!ele astea s sune aa, Joc&i de vampirK, i-am spus eu.= <Cnd le pronuni tu, au o alt re-onan...= trgea de mine, ncercnd s m ac s-o privesc. </ino=, i-am -is eu, <vreau s-i art ceva...= 7i am str!tut repede coridorul, am co!ort scara i am traversat curtea ntunecat. "ar nu tiam ce vreau s-i art mai mult dect ncotro mergeam. "oar c tre!uia s m ndrept spre acel lucru cu un instinct su!lim i !lestemat. Am str!tut oraul, cerul iind acum de un violet pal, din momentul n care norii dispruser, stelele erau mici i palide, iar aerul su ocant i nmiresmat c&iar i atunci cnd ne-am deprtat de grdinile mari, ndreptndu-ne spre acele str-i urte i nguste, unde lorile rsreau printre crpturile pietrelor i unde uriaul oleandru i nla pe terenuri virane tulpina groas,

ca de cear, plin de lori al!e i ro-, ca o !uruian monstruoas. Au-eam paii repe-i ai Claudiei care se inea dup mine, r smi cear nici mcar o dat s merg mai ncet: n cele din urm sa oprit, cu c&ipul e,trem de r!dtor, uitndu-se la mine pe strada ntunecoas i ngust, unde cteva case ranu-eti vec&i cu acoperiurile n pant mai rmseser printre aadele cldirilor spaniole, csue vec&i, cu tencuiala desprins de crmi-ile ce putre-eau dedesu!t. Am gsit casa or!ete, contient c ntotdeauna tiusem unde se a la i o ocolisem, oprindu-m mereu naintea acelui col neluminat, nevrnd s trec pe lng ereastra $oas prin care o au-isem prima oar pe Claudia plngnd. Casa mai sttea nc n picioare. 4ra mai $oas dect n trecut, aleea era traversat de rng&ii pline cu ru e ntinse la uscat, iar cele dou erestre erau sparte i acoperite cu pn-. Am atins o!loanele. <Aici te-am v-ut prima oar=, i-am spus eu, gndindu-m s-i spun ca s neleag, dei i simeam de$a rceala i distana din privire. <*e-am au-it plngnd. 4rai acolo, ntr-o camer cu mama ta. 7i mama ta era moart de cteva -ile, dar tu nu tiai. *e agai de ea, scncind... plngnd s ietor, cu trupul palid, n ier!ntat din cau-a e!rei i n ometat. ncercai s-o tre-eti din mori, o strngeai n !rae si dea cldur, de team. 4ra aproape diminea i...= +i-am dus mna la tmpl. <Am desc&is o!loanele... am intrat n camer. +i-a ost mil de tine. +il. "ar... i altceva.= I-am v-ut !u-ele nmuindu-se i oc&ii devenind mari. <*e-ai &rnit... cu mine'= a optit ea. <Am ost victima ta0= <"a0= i-am spus eu. <Aa e.= A ost un moment att de elastic i de dureros, nct era de nesuportat. #ttea complet nemicat n ntuneric, oc&ii ei uriai adunau lumina, iar aerul cald s-a ridicat !rusc cu un -gomot sla!. "up aceea s-a ntors i i-am au-it !ocnitul panto ilor

cnd ugea. 7i a ugit. A ugit. 4u stteam ncremenit, au-ind cum -gomotul se stingea din ce n ce: apoi m-am ntors, teama din mine crescnd i devenind insurmonta!il, i am luat-o la ug dup ea. 4ra de neconceput s n-o prind din urm, s n-o a$ung imediat i s-i spun c o iu!eam, c tre!uia s-o am, tre!uia s-o pstre- i, cu iecare secund n care ugeam pe strada ntunecat, ea prea s se deprte-e de mine puin cte puin: inima mi !tea cu putere, ne&rnit, r-vrtindu-se mpotriva e ortului. 1n cnd m-am oprit !rusc. 4a se a la su! un elinar i m privea tcut, ca i cum nici nu m-ar i cunoscut. I-am cuprins mi$locul cu amndou minile i am ridicat-o n lumin. +-a studiat, cu c&ipul sc&imonosit, dup care a ntors capul, re u-nd s-mi susin privirea, ca i cum ar i tre!uit s-i masc&e-e un puternic sentiment de repulsie. <+-ai ucis=, a optit ea. <+i-ai luat viaa0= <"a=, i-am -is, innd-o aa nct s-i simt inima !tnd. <+ai !ine--is, am ncercat s i-o iau. # i-o !eau. "ar aveai o inim cum nu mai ntlnisem vreodat, o inim care !tea, !tea, pn cnd am ost nevoit s-i dau drumul, s te deprte- de mine, ca nu cumva s-mi nteeti pulsul att de mult, nct s mor. 5estat m-a descoperit: 5ouis cel sentimental i prost, se &rnea cu un copil cu prul auriu, o iin inocent, o feti. 4l te-a adus napoi de la spitalul unde te duseser i n-am tiut ce avea de gnd, n a ar de a m nva propria mea natur. <Ia-o, termin=, a spus i eu am simit din nou acea pasiune pentru tine. A&, tiu c acum te-am pierdut pentru totdeauna. /d asta n oc&ii ti0 *e uii la mine ca la muritori, de undeva de departe, dintr-un loc al independenei reci, pe care eu nu pot s-o pricep. "ar am cut-o. Am simit din nou pentru tine acea po t insuporta!il, pentru inima ta care !tea, pentru o!ra-ul sta, pielea asta. 4rai tranda irie i rumos mirositoare cum snt copiii muritori, dulce

cu un amestec de sare i rn. *e-am inut din nou i te-am luat din nou. Iar cnd am avut impresia c inima ta m omoar i numi psa, el ne-a desprit i, tindu-i nc&eietura minii, i-a dat s !ei. 7i tu ai !ut. 7i ai !ut i ai !ut, pn cnd era s-l sectuieti, cndu-l s se clatine. "ar erai de$a vampir. 7i, c&iar n noaptea aceea, ai !ut sngele unei iine omeneti, lucru pe care l-ai cut apoi n iecare noapte.= 4,presia de pe c&ipul ei nu se sc&im!ase. 1ielea i era precum ceara lumnrilor al!e: numai oc&ii conineau via. )u mai aveam ce s-i spun, aa c am lsat-o $os. <4u i-am luat viaa=, i-am -is eu. <Iar el i-a redat-o.= <Aa, deci=, a spus ea oarte ncet. </ ursc pe amndoi0= /ampirul tcu. .ine, dar de ce i-ai spus' l ntre! !iatul, dup o pau- respectuoas. Cum a i putut s nu-i spun' -ise vampirul, ridicndu-i privirea puin uluit. *re!uia s tie. *re!uia s cntreasc lucrurile. )u era ca i cum 5estat ar i rpit-o direct vieii, aa cum cuse cu mine: eu o rnisem. Ar i murit0 )-ar mai i putut s duc o via de muritoare. "ar care-i deose!irea' 1entru toi, moartea e o c&estiune de ani0 "eci, ceea ce ea a v-ut atunci mai plastic a ost ceea ce tiu toi oamenii3 c moartea vine n mod inevita!il, doar dac cineva nu alege... asta0 spuse el i des cu minile al!e, privindu-i palmele. Ai pierdut-o' A plecat' # plece0 (nde ar i putut s plece' 4ra un copil cam de nlimea asta. Cine i-ar i o erit adpost' # i cutat vreun cavou, ca vampirii din poveti, unde s stea -iua ncon$urat de viermi i urnici i s ias doar ca s !ntuie prin vreun cimitir

mic i prin mpre$urimile lui' "ar nu de asta n-a plecat. Ceva din ea aducea cu mine. 7i n 5estat e,ista asta. )u suportam s trim singuri0 Aveam nevoie de puin companie0 % sumedenie de muritori ne ncon$urau, !$!ind, or!i, preocupai, miresele i mirii morii. <(nii n ur=, mi-a spus ea calm dup aceea. Am gsit-o lng emineul gol, smulgnd loricelele de pe un ir lung de levnic. 4ram att de uurat c am v-ut-o acolo, nct a i cut orice. Cnd m-a ntre!at cu o voce sc-ut dac aveam s-i spun tot ce tiam, am cut-o !ucuros. Cci restul era loare la urec&e, a de acel vec&i secret, c eu i luasem viaa. I-am povestit despre mine aa cum i-am povestit ie, despre elul cum 5estat a venit la mine i ce s-a ntmplat n noaptea n care el a adus-o de la spital. )u a pus nici o ntre!are, ci doar din cnd n cnd, i ridica privirea. "up aceea, cnd am terminat i am rmas acolo, uitndu-m iari la acel craniu nenorocit, ascultnd -gomotul sla! pe care l ceau petalele ce cdeau pe roc&ia ei i simind o amoreal n mem!re i n minte, ea mi-a spus3 <)u te dispreuiesc0= +-am de-meticit. 4a s-a dat $os de pe perna nalt i rotund din damasc i a venit spre mine, purtnd mirosul lorilor i innd petalele n mn. <;sta-i mirosul unui copil muritor'= m-a ntre!at ea n oapt. <5ouis. Iu!itule.= mi amintesc c am m!riat-o i mi-am ascuns aa n pieptul ei micu, strivindu-i umerii ragili, iar minutele ei mi se strecurau prin pr, alinndu-m, inndu-m. <Am ost muritoare pentru tine=, a -is ea i, cnd mi-am ridicat privirea, am v-ut-o -m!ind: moliciunea !u-elor ei a disprut, ns, oarte repede i, n clipa urmtoare, privea dincolo de mine, ca un om care ascult o mu-ic ndeprtat i important. <+i-ai dat srutul tu nemuritor=, a spus ea, dei nu mie, ci siei. <+-ai iu!it cu natura ta de vampir.=

<Acum te iu!esc cu natura mea uman, dac am avut aa ceva vreodat=, i-am spus eu. <A&, da...=, a -is ea, tot gnditoare. <"a, i sta-i punctul tu sla!, de aceea c&ipul tu a ost att de ne ericit cnd am spus aa cum spun muritorii <te ursc=, i de aceea acum m priveti aa. )atura uman. 4u n-o am. 7i nici o poveste despre cadavrul unei mame i despre camere de &otel n care copiii nva monstruo-iti nu poate s-mi o ere aa ceva. )-o am. %c&ii ti se rcesc de team cnd i spun asta. 7i, totui, am lim!a ta. 1asiunea ta pentru adevr. )evoia ta de a ptrunde cu mintea peste tot, ca ciocul unei psri coli!ri, care ciocne att de puternic i de iute, nct muritorii au impresia c n-are piciorue i c nu se aa- niciodat, cutnd mereu, la in init. 4u snt sinele tu vampir mai mult dect tine nsui. 7i acum, somnul de ai-eci i cinci de ani s-a s rit.= Somnul de ai eci i cinci de ani s-a sfrit! Am au-it-o i nu puteam s cred, nu voiam s cred c tia i c&iar vru-sese s spun ceea ce spusese. Cci e,act atta trecuse din noaptea aceea cnd am ncercat s-l prsesc pe 5estat i n-am reuit i, ndrgostindu-m de ea, am uitat de creierul meu ecund i de ntre!rile mele ngro-itoare. Acum ea avea pe !u-e acele ntre!ri ngro-itoare i tre!uia s le a le rspunsul. #-a dus ncet n mi$locul ncperii i a mprtiat n $urul ei petalele de levntic strivite. Apoi a rnt tulpina ragil i a dus-o la !u-e. "up ce a au-it toat povestea, a spus3 <"eci, m-a trans ormat... ca s-i iu tovar. )ici un lan nu te-ar i putut ine n singurtatea ta i el nu putea s-i dea nimic. +ie nu-mi d nimic... %!inuiam s-l gsesc ermector. mi plcea elul cum mergea, cum lovea dalele de piatr cu !astonul i cum m lua n !rae. 7i a!andonul cu care ucidea, e,act cum simeam i eu. "ar nu-l mai gsesc ermector. Iar tu nu l-ai gsit niciodat. )oi doi am

ost marionetele lui: tu ai rmas, ca s ai gri$ de el, iar eu, tovara ta salvatoare. A venit timpul ca totul s se termine, 5ouis. A venit timpul s-l prsim.= *impul s-l prsim. )u m gndisem la asta, nu mai visasem de mult la aa ceva: m o!inuisem cu el, de parc ar i ost o condiie a vieii nsei. Au-eam un amestec de -gomote, ceea ce nsemna c el intrase cu trsura pe alee i c, n curnd, avea s urce pe scara din dos. +-am gndit la ce simeam ntotdeauna cnd l au-eam venind, o vag nelinite i un vag sentiment de necesitate. Apoi, gndul de a scpa de el pentru totdeauna a trecut peste mine ca apa pe care o uitasem, valuri i valuri de ap rece. +-am ridicat, optindu-i c venea. <7tiu=, a spus ea -m!ind. <5-am au-it cnd a dat colul.= <"ar n-o s ne lase s plecm=, i-am optit eu, dei prinsesem sensul cuvintelor ei. Avea nite simuri de vampir oarte de-voltate. 7tia gro-av s stea de pa-. < nseamn c nu-l cunoti, dac-i nc&ipui c o s ne lase s plecm=, i-am spus eu, speriat de ncrederea ei n sine. <)-o s ne lase.= 7i ea a -is, continund s -m!easc3 A"... u?" Am sta!ilit atunci c vom ace planuri. Imediat. #eara urmtoare, agentul meu a venit cu o!inuita plngere c nu putea s mai lucre-e la lumina unei singure lumnri amrte i i-am spus s ac aran$amentele necesare pentru o traversare a oceanului. Claudia i cu mine aveam s plecm n 4uropa cu primul vapor, indi erent n ce port avea s ne duc. 7i, oarte important era ca un cu r mare s ie ncrcat de asemenea pe vapor, un cu r care tre!uia transportat cu gri$ de acas n timpul -ilei i urcat la !ord, dar nu la !aga$e, ci n ca!ina noastr. 1e urm au ost aran$amentele pentru 5estat. 1lnuisem

s-i las cteva maga-ine nc&iriate, casele din ora i cu o mic irm de construcii, care opera n 6au!ourg +arignH. +i-am pus semntura pe toate acestea r s e-it. /oiam s-mi cumpr li!ertatea3 s-l conving pe 5estat c nu voiam dect s acem o cltorie mpreun i c el putea s rmn cu stilul de via cu care se o!inuise: va avea !anii lui, nu va mai tre!ui s-mi cear nimic. *oi acei ani l cusem s depind de mine. .ineneles c mi cerea !ani, ca i cum a i ost !anc&erul lui i mi mulumea cu cele mai caustice cuvinte, dar ura dependena aceea. #peram s-i alung !nuielile, satis cndu-i lcomia. 7i, convins c mi putea citi pe c&ip orice emoie, eram teri!il de temtor. )u-mi venea s cred c era posi!il s scap de el. nelegi ce nseamn asta' + purtam ca i cum a i cre-ut, dar nu credeam. ntre timp, Claudia lirta cu de-astrul, stpnirea ei de sine prndu-mi-se e,traordinar cnd citea din crile ei despre vampiri i i punea ntre!ri lui 5estat. Rmnea netul!urat n aa i-!ucnirilor lui sarcastice i, uneori, i punea aceeai ntre!are iar i iar n alte eluri, rumegnd cu atenie orice in ormaie care i scpa r s vrea. <Ce vampir te-a cut ceea ce eti'= l-a ntre!at ea, r s-i ridice privirea din carte i inndu-i pleoapele co!orte su! atacul lui. <"e ce nu vor!eti niciodat despre el'= a continuat ea, de parc o!ieciile lui severe ar i ost ine,istente. 1rea imun la iritarea lui. <#ntei lacomi, amndoi0= a spus el seara urmtoare, plim!ndu-se ncoace i ncolo prin centrul ntunecat al camerei, privind-o r-!untor pe Claudia, care sttea n colul ei, n cercul de lumin al luminrii ei, cu crile mpre$ur. <)emurirea nu v a$unge0 )u, ai cuta de dini calul de dar al lui "umne-eu0 "ac a o eri-o oricrui individ de pe strad, ar i ncntat...= <*u ai ost ncntat'= a ntre!at ea ncet, a!ia micnd !u-ele.

<"ar voi, voi vrei s tii motivul. /rei s terminm totul' 1ot s v o er moartea mai uor dect v-am o erit viaa0= #-a ntors spre mine i lacra ragil a lumnrii ei i arunca um!ra peste mine. i crea o aureol n $urul prului !lond i i lsa aa, n a ar de pometele sclipitor, n ntuneric. </rei moartea'= <Cunoaterea nu nseamn moarte=, a optit ea. <Rspundei-mi0 /rei moartea'= <*u o eri toate lucrurile. *oate vin de la tine. /iaa i moartea=, a optit ea ironic. <Aa e=, a -is el. <*u nu tii nimic=, i-a spus ea cu gravitate i vocea i era att de sla!, nct i cel mai mic -gomot de pe strad i-a acoperit-o, lundu-i cuvintele, aa nct m-am tre-it c&inuindu-m s o aud, lsndu-mi capul pe spate, lipit de scaun. <# -icem c vampirul care te-a cut nu tia nimic i c vampirul care l-a cut pe acel vampir nu tia nimic i c nici vampirul dinaintea lui nu tia nimic i aa mai departe, nimic ieind din nimic pn cnd nu rmne nimic0 7i noi tre!uie s trim cu gndul c nu e,ist cunoatere.= <"a0= a strigat el deodat, ridicnd minile i n glasul lui se simea altceva n a ar de urie. Apoi a tcut. 7i ea tcea. "up aceea, el s-a ntors ncet, ca i cum eu a i cut vreo micare care l alertase, ca i cum m-a i ridicat n spatele lui. mi amintea de elul n care se ntorceau oamenii cnd mi simeau rsu larea oarte aproape i i ddeau !rusc seama c, unde se cre-user complet singuri... momentul acela de suspiciune ngro-itoare dinainte de a-mi vedea c&ipul i s-i in respiraia. Acum se uita la mine i a!ia i vedeam !u-ele micndu-se. Atunci am simit. i era ric. 5ui 5estat i era ric. 4a l i,a cu aceeai privire calm, care nu trda nici o emoie, nici un gnd.

<*u ai nvat-o cu astea...= a optit el, dup care a scprat un ! de c&i!rit i a aprins lumnrile de pe polia cminului, ridicnd apoi sticlele a umate ale lmpilor i plim!ndu-se prin ncpere pentru a ace lumin, pn cnd mica lacr a Claudiei a cptat putere, iar el s-a re-emat cu spatele de polia de marmur, uitndu-se cnd la o lamp, cnd la alta, de parc lumina aceea i-ar i redat puin linite. <+ duc a ar=, a -is el atunci. 4a s-a ridicat c&iar n clipa n care el a$unsese n strad i, deodat, s-a oprit n mi$locul camerei i s-a ntins, arcuindu-i spatele mic, ridicndu-i !raele cu pumnii ncletai i a nc&is oc&ii o clip, dup care i-a desc&is larg, de parc s-ar i tre-it !rusc dintr-un vis. 4ra ceva o!scen n gestul acela: camera prea s licreasc de teama lui 5estat, s rsune de ecoul ultimului su rspuns. Acesta ceruse atenia ei. 1ro!a!il c am cut vreo micare involuntar pentru a nu m mai uita la ea, cci a venit lng !raul otoliului meu i i-a lipit mna pe cartea mea, o carte pe care n-o mai citeam de cteva ceasuri. </ino cu mine a ar.= <Ai avut dreptate. )u tie nimic. )-are nimic s ne spun=, iam -is eu. <C&iar ai cre-ut vreodat c tie'= m-a ntre!at cu vocea ei mic. <% s gsim alii ca noi=, a adugat ea. <% s-i gsim n centrul 4uropei. Acolo triesc att de muli, nct, povestirile, att cele alse, ct i cele reale, umplu volume ntregi. #nt convins c de acolo au venit toi vampirii, dac au venit de undeva. Am trit prea mult cu el. /ino a ar. 5as carnea s instruiasc mintea.= Cred c am simit un ior de plcere cnd am au-it-o rostind acele cuvinte, #as carnea s instruiasc mintea". <5as crile de o parte i ucide=, mi-a optit ea. Am urmat-o n $os pe scar, prin curte i pe aleea ngust spre o alt strad. Apoi a

ntins minile spre mine s o iau n !rae, dei, !ineneles, nu era o!osit: voia numai s ie aproape de urec&ea mea i s m in de gt. <)u i-am spus de planul meu, despre cltorie, despre !ani=, i-am -is eu, contient c e ceva cu ea ce eu nu nelegeam, n timp ce sttea uoar n !raele mele. <5-a ucis pe cellalt vampir=, a spus ea. <)u, de ce spui asta'= am ntre!at-o eu, dar nu aptul c o spusese m deran$a, mi tul!ura su letul ce semna cu un oc&i de ap care tn$ea dup nemicare. + simeam ca i cum ea m-ar i condus ncet spre ceva, ca i cum ea ar i ost pilotul plim!rii noastre lente pe strada ntunecat. <1entru c acum tiu=, a spus ea cu autoritate n glas. </ampirul a cut un sclav din el i el nu voia s ie aa ceva mai mult dect a vrea eu, aa c l-a ucis. 5-a ucis nainte s a le ce ar i putut s tie i, apoi, cuprins de panic, a cut un sclav din tine. Ai ost sclavul lui.= <)u c&iar...= i-am optit eu. i simeam o!ra-ul lipit de tmpla mea. 4ra rece i avea nevoie s ucid. <)u un sclav, ci doar un el de complice stupid=, i-am mrturisit eu, mi-am mrturisit mie nsumi. #imeam e!ra ucisului crescnd n mine, un nod de oame luntric, -vcnituri n tmple, ca i cum venele s-ar i contractat i trupul mi-era pe cale de a deveni o &art de vase c&inuite. <)u, sclav=, a insistat ea pe un ton grav, de parc ar i gndit cu glas tare, cuvinte revelaii, piese ale unui pu--le. <7i o s ne eli!ere-i pe amndoi.= +-am oprit. +na ei m apsa, ndemnndu-m s merg. )eam continuat drumul pe o alee larg din apropierea catedralei, ndreptndu-ne spre luminile din GacIson #Luare, apa curgnd cu repe-iciune n rigole i sclipind argintie n lumina lunii. $ s-l ucid", a spus ea. Am ncremenit n captul aleii. Am simit-o micndu-se n

!raele mele i alunecnd n $os, ca i cum ar i putut s se eli!ere-e de mine i r a$utorul stngaci al minilor mele. Am ae-at-o pe trotuarul din piatr. I-am spus nu i am cltinat din cap. Aveam acea sen-aie pe care i-am mai descris-o, c toate cldirile din $urul meu Ca!ildo, catedrala, apartamentele de-a lungul pieei toate erau din mtase, nite ilu-ii care aveau s ie !rusc s iate de un vnt ngro-itor n pmnt cscndu-se un a!is care era realitatea. <Claudia=, am ngimat eu, ntorcndu-i spatele. <"e ce nu l-a ucide'= a spus ea ridicnd glasul, pn cnd acesta a devenit oarte ascuit. <)-am ce ace cu el0 )-am ce s o!in de la el0 7i-mi provoac durere, ceea ce n-o s suport0= <7i dac el are puin nevoie de noi'= am ntre!at-o, dar ve&emena aceea era als. Inutil. 4a se deprtase de mine, cu umerii mici drepi i &otri, cu pasul gr!it, ca o eti care, ieind duminica mpreun cu prinii, vrea s-o ia nainte pretin-nd c e singur. <Claudia0= am strigat eu i am a$uns-o imediat din urm. I-am cuprins mi$locul micu i am simit-o devenind rigid ca ierul. <Claudia, nu poi s-l omori0= i-am optit eu, iar ea a nceput s mearg cu spatele, dup care a luato la ug, cnind pe pietre, i a ieit n drum. % ca!riolet a trecut pe lng noi, nsoit de un &o&ot de rs, de tropitul cailor i de -gomotul roilor din lemn. #trada a amuit deodat. Am ntins mna spre ea i am str!tut un spaiu imens, gsind-o lng poarta 1ieei GacIson, cu minile ncletate pe gratiile de ier. +-am lsat n $os lng ea. <)u-mi pas ce simi, ce spui, dar nu se poate s vrei s-l omori=, i-am -is eu. <"e ce nu' l cre-i att de puternic'= a ntre!at, i,nd cu privirea statuia din pia, oc&ii ei prnd dou !li imense de lumin. <4 mai puternic dect i nc&ipui0 +ai puternic dect vise-i0

Cum vrei s-l omori' )u te poi msura cu a!ilitatea lui. )u tii0= i-am spus eu rugtor, dar o vedeam cum st nemicat, ca un copil care se uit ascinat ntr-o vitrin cu $ucrii. 5im!a i s-a micat deodat printre dini i a atins !u-a de $os ntr-un mod ciudat, care m-a cut s simt un ior sla! prin trup. #imeam gust de snge. #imeam ceva palpa!il i neputincios n minile mele. /oiam s ucid. +iroseam i au-eam oamenii pe aleile pieei, plim!ndu-se de-a lungul c&eiului. *ocmai voiam s-o ntorc cu aa spre mine, s o scutur, dac era nevoie, pentru a o ace s asculte, cnd ea s-a rsucit i m-a privit cu oc&ii ei mari i ume-i. <*e iu!esc, 5ouis=, mi-a spus. <Atunci, ascult-m, Claudia, te implor=, i-am optit eu, innd-o n !rae, m!oldit deodat de un amestec de oapte n apropiere, de vor!irea nceat i articulat a oamenilor care acoperea -gomotele nopii. <% s te distrug, dac ncerci s-l omori. )u poi ace asta. )u tii cum. 7i, mpotrivindu-i-te, o s pier-i totul, Claudia, i asta nu suport.= 1e !u-ele ei a aprut un -m!et aproape impercepti!il. <)u, 5ouis=, a optit ea. <1ot s-l omor. 7i vreau s-i mai spun ceva, un secret numai al nostru.= Am scuturat din cap, dar ea s-a lipit i mai mult de mine, co!orndu-i pleoapele aa nct genele dese aproape c i atingeau rotun$imea o!ra$ilor. <#ecretul e c vreau s-l omor, 5ouis. % s-mi ac plcere0= Am ngenunc&eat lng ea, r grai, n timp ce oc&ii ei m studiau aa cum cuser att de des n trecut: apoi a spus3 <%mor oameni n iecare noapte. i seduc, i atrag lng mine cu o oame nepotolit, o permanent cutare a ceva... ceva, nu tiu ce...= 7i-a lipit degetele de !u-e, gura iindu-i ntredesc&is, aa nct i -ream sclipirea dinilor. <7i nu vreau s tiu nimic despre ei de unde vin, ncotro merg dac nu-i ntlnesc pe

drum. "ar pe el nu pot s-l su r0 l vreau mort i l voi omor. % s-mi ac mare plcere. <.ine, Claudia, dar el nu e muritor. 4 nemuritor. )ici o !oal nu-l poate atinge. *impul n-are nici o putere asupra lui. Amenini o via care ar putea dura pn la s ritul lumii0= <A&, da, aa e0= a -is ea cu veneraie i respect. <% via care ar putea dura secole ntregi. (n ast el de snge, o ast el de putere. Cre-i c o s-mi contopesc puterea cu a lui, cnd o s-l omor'= 4ram urios. +-am ndreptat deodat i i-am ntors spatele. Au-eam oaptele oamenilor n apropiere. /or!eau despre tat i iic, despre o imagine a iu!irii devotate. +i-am dat seama c vor!eau despre noi. <)u e necesar=, i-am spus eu. <ntrece orice nevoie, orice raiune, orice...= <Ce' %menie' 4 un uciga0= a -is ea uiertor. <(n animal de prad singuratic0= a repetat ea n !at$ocur cuvintele lui. <)u m mpiedica, nu cuta c ai s a li cnd m &otrsc s-o ac i nici nu ncerca s te interpui...= A ridicat mna ca s m mpiedice s vor!esc i mi-a strns-o pe a mea cu putere, degetele ei mucnd din carnea mea c&inuit. <"ac o aci, m vei distruge. )u tre!uie s iu descura$at.= Apoi a rupt-o la ug, cu panglicile !onetei luturnd i !ocnind cu panto ii pe pietre. +-am ntors, r s iu atent ncotro mergeam, dorindu-mi ca oraul s m ng&it, contient acum de oamea care mi ntuneca raiunea. Aproape c mi-era grea s-i pun capt. #imeam nevoia s las po ta i emoia smi ntunece mintea i m-am gndit la victim iar i iar, mergnd ncet pe str-i, deplasndu-m n mod ine,ora!il spre ea, spunndu-mi3 4 o s oar care m trage prin la!irint. )u eu trag s oara, ci ea m trage pe mine... 7i, la un moment dat, m-am

tre-it pe Rue Conti ascultnd un -gomot surd, amiliar. 4rau scrimerii din salonul de deasupra, naintnd pe podeaua din lemn, nainte, napoi, ncrucindu-i spadele. +-am re-emat de -id, de unde prin erestrele nalte i r perdele puteam s-i vd pe tinerii care se duelau pn noaptea tr-iu, cu !raul stng ndoit ca al unui dansator, avansnd cu graie spre moarte, ndreptnd spadele cu graie spre inimi, imagini ale tnrului 6reniere care, cnd i mpingea spada argintie nainte, cnd era mpuns de o alta spre iad. Cineva co!orse scara ngust din lemn pn n strad un tnr, un !iat att de tnr, nct avea o!ra$ii nete-i i dolo ani ai unui copil: aa i era m!u$orat din cau-a antrenamentului, iar de su! &aina gri elegant i cmaa cu volnase se simea mirosul dulceag de colonie i sare. I-am simit cldura cnd a ieit din lumina sla! de deasupra scrii. Rdea ncet i vor!ea aproape impercepti!il cu sine, prul castaniu c-ndu-i pe oc&i n mers: a scuturat din cap, oaptele sau au-it mai tare, apoi s-au stins. "eodat s-a oprit !rusc, cu privirea aintit asupra mea. +-a privit, pleoapele i-au tremurat uor i apoi a rs repede, nervos. </ rog s m scu-ai0= mi-a spus n rance-. <+-ai speriat0= Apoi, tocmai cnd ddea s ac o plecciune i s treac pe lng mine, a ncremenit i ocul i s-a aternut pe aa m!u$orat. i vedeam inima !tnd n carnea tranda irie a o!ra$ilor i i simeam mirosul sudorii su!ite a trupului su tnr i ncordat. <+-ai v-ut n lumina elinarului=, i-am spus eu. <7i aa mea i s-a prut a i o masc a morii.= .u-ele i s-au des cut uor, dinii i s-au atins i a ncuviinat involuntar, cu oc&ii ameii. <*reci0= i-am spus eu. <Repede0=

/ampirul tcu i apoi se mic de parc ar i vrut s continue, dar i ntinse picioarele lungi su! mas i, lsndu-se pe spate, i lipi minile de cap, ca i cum i-ar i apsat cu putere tmplele. .iatul, care se ae-ase ntr-o po-iie g&emuit, strngndu-i !raele cu minile, se rela,a ncet. #e uit la !and i apoi la vampir. "ar ai ucis pe cineva n noaptea aceea, spuse el. n iecare noapte, spuse vampirul. Atunci, de ce l-ai lsat s plece' )u tiu, -ise el, pe un ton care nu voia s spun <pe cuvnt nu tiu=, ci mai degra! <las-o !alt=. 1ari o!osit, spuse vampirul. Am impresia c i-e rig. )u contea-, spuse !iatul repede. 4 cam rig n camer, dar nu-mi pas. Bie nu i-e rig, nu' )u, -ise vampirul -m!ind i apoi umerii i tresltar, semn c rdea uor. *recur cteva clipe, timp n care vampirul pru s se gndeasc i !iatul s-i studie-e c&ipul. /ampirul arunc o privire spre ceasul !iatului. 4a n-a reuit, nu-i aa' ntre! !iatul ncet. #incer, ce cre-i' ntre! vampirul, dup ce se ae-ase din nou re-emat de sptar, i l privi pe !iat struitor. C a ost... aa cum ai spus, distrus, -ise !iatul i prea s simt acele cuvinte, aa nct ng&ii n sec dup ce spuse <distrus=. A ost' ntre! el. )u cre-i c putea s-o ac' ntre! vampirul. "ar el era att de puternic. *u singur ai spus c n-ai tiut niciodat ce puteri avea, ce secrete cunotea. Cum putea ti sigur cum s-l omoare' Cum a ncercat' /ampirul se uit la !iat mult vreme, e,presia lui iind de

nedesluit pentru acesta, care i eri privirea, de parc oc&ii vampirului ar i ost nite lumini or!itoare. "e ce nu !ei din sticla aia pe care o ai n !u-unar' ntre! vampirul. *e-ar ncl-i. A&, asta... spuse vampirul. /oiam s !eau, dar... /ampirul ncepu s rd. Ai cre-ut c nu e politicos0 spuse el i, deodat, se plesni peste pulp. Aa e, spuse !iatul, ridicnd din umeri, dup care -m!i, scoase sticlua din !u-unarul &ainei, i des cu capacul auriu i lu o ng&iitur. Apoi i-o ntinse, uitndu-se la vampir. )u, spuse acesta -m!ind i ridicnd mna pentru a re u-a o erta. "up aceea, c&ipul i redeveni serios i, lsndu-se pe spate, continu3 5estat avea un prieten mu-ician pe Rue "umaine. l v-usem la un recital n casa unei anume +adame 5eClair, care locuia pe aceeai strad, aceasta iind pe atunci o strad e,trem de la mod: +adame 5eClair, cu care 5estat se distra din cnd n cnd, i gsise mu-icianului o camer ntr-o alt cas din apropiere, unde 5estat l vi-ita adesea. Bi-am spus c se $uca cu victimele lui, se mprietenea cu ele, le cea s-l plac, s ai! ncredere n el i c&iar s-l iu!easc, dup care le ucidea. Aa c prea c se $oac cu tnrul acela, dei durase mai mult dect orice alt asemenea prietenie. *nrul scria mu-ic !un i, adesea, 5estat venea acas cu partituri proaspete, cntnd apoi la pianul din salon. .iatul avea oarte mult talent, dar i ddeai seama c mu-ica lui nu avea s se !ucure de succes, pentru c era prea tul!urtoare. 5estat i ddea !ani i i petrecea sear de sear cu el, ducndu-l adesea la restaurante unde tnrul nu i-ar

i permis s se duc niciodat, i i cumpra &rtia i peniele de care avea nevoie pentru a-i scrie mu-ica. Aa cum i-am mai spus, durase mai mult dect orice alt prietenie a lui 5estat de acest gen. )u-mi ddeam seama dac, ntr-adevr, se ataase r s vrea de acel muritor sau, pur i simplu, pregtea o trdare i o cru-ime sen-aionale. "e cteva ori ne spusese, mie i Claudiei, c plecase cu gndul de a-l ucide pe !iat, dar c nu o cuse. 7i, !ineneles c nu l-am ntre!at niciodat ce simea, pentru c n-ar i meritat scandalul pe care lar i strnit ntre!area mea. 5estat ataat de un muritor0 1ro!a!il c ar i distrus mo!ila din salon de urie. #eara urmtoare dup cea despre care tocmai i-am povestit m-a agasat teri!il, rugndu-m s-l nsoesc acas la !iat. 4ra e,trem de prietenos, aa cum era de o!icei cnd mi dorea compania. .ucuria l cea ast el. Cnd voia s vad o pies !un, o oper, un !alet. ntotdeauna voia s-l nsoesc. Cred c am v-ut <+ac!et&= de vreo cincispre-ece ori mpreun cu el. )e-am dus la iecare spectacol, c&iar i la cele date de amatori, dup care, pe drum spre cas, 5estat mi repeta replicile i c&iar le striga trectorilor, cu un deget ntins spre ei3 <+ine i mine i mine0= cndu-i s-l ocoleasc de parc ar i ost un !eiv. "ar e ervescena aceea era ne!uneasc, putnd s dispar n orice clip: un cuvnt, dou plcute din partea mea, o alu-ie cum c i-a i gsit compania agrea!il, ar i putut elimina ast el de lucruri pentru luni ntregi. C&iar ani. "ar acum a venit la mine ntr-o asemenea dispo-iie, rugndu-m s merg cu el la !iat. mi strngea !raul n timp ce m ndemna, iar eu, posomorit, catatonic, i-am aruncat o scu- nenorocit gndindu-m doar la Claudia, la agent i la un de-astru iminent. l simeam venind i m miram c nu-l simea i el. n cele din urm, a luat o carte de pe podea i a a-vrlit-o spre mine,

strignd3 <Atunci, citete-i a urisitele de poe-ii0 1utre-ete0= "up care a ieit val-vrte$. Asta m-a tul!urat, nici nu-i pot spune ct de mult m-a tul!urat. l doream rece, impasi!il, plecat. +-am &otrt s o rog pe Claudia s renunm la tot. + simeam lipsit de putere i e,trem de o!osit. "ar ua ei usese ncuiat pn cnd plecase i o -risem doar o secund n timp ce vor!ea 5estat, o imagine dantelat i minunat, punndu-i paltonul: mneci !u ante din nou i o panglic violet pe piept, ciorapii al!i din dantel -rindu-i-se su! tivul roc&iei i panto i al!i imaculai. +i-a aruncat o privire rece i a ieit. Cnd m-am ntors mai tr-iu, stul i o vreme prea moleit pentru a-mi lsa propriile gnduri s m deran$e-e, am nceput s simt c aceea avea s ie noaptea. Avea s ncerce n noaptea aceea. )u pot s-i spun cum de tiam asta. + deran$au anumite lucruri n legtur cu apartamentul. Claudia se mica n salonul din und, n spatele uilor nc&ise. 7i mi s-a prut c mai aud o voce acolo, optit. Claudia nu aducea niciodat pe nimeni acas: nimeni n-o cea n a ar de 5estat, care i aducea emeile de pe strad. "ar tiam c era cineva acolo i totui, nu simeam nici un miros puternic: nu au-eam nici un sunet concret. Apoi am simit n aer arom de mncare i !utur. 7i un !uc&et de cri-anteme se a la n va-a de argint de pe pian lori care, pentru Claudia, sim!oli-au moartea. Apoi a venit 5estat, cntnd ceva ncet, !astonul lui scond un ra-ta-ta pe !arele scrii n spiral. A str!tut &olul lung i i-am v-ut aa m!u$orat datorit &ranei i !u-ele tranda irii: a ae-at partiturile pe pian. <5-am omort sau nu'= m-a ntre!at el, ndreptndu-i degetul spre mine. <Ce -ici'= <)u l-ai omort=, am -is eu amorit. <1entru c m-ai invitat s

merg cu tine i nu m-ai i invitat s mpart cu tine acea prad.= <A&, dar poate c l-am omort de urie pentru c n-ai vrut s vii cu mine0= a spus el desc&i-nd capacul pianului. +i-am dat seama c ar i ost n stare s continue ast el pn n -ori. 4ra !ine dispus. 5-am privit cum rs oia partiturile i m ntre!am3 1oate s moar' 1oate, ntr-adevr, s moar' 7i, oare, ea c&iar avea de gnd s-o ac' 5a un moment dat, am vrut s m duc la ea s-i spun c tre!uia s renunm la tot, c&iar i la cltoria propus, i s trim ca mai nainte. "ar aveam sen-aia c, de acum, nu mai e,ista cale napoi. nc din -iua n care ncepuse s-i pun ntre!ri, acest lucru indi erent ce era devenise inevita!il. #imeam cum o greutate imens m inea nemicat n otoliu. A apsat dou clape cu minile. Avea oarte mult talent i, n via, ar i putut i un oarte !un pianist. "ar cnta r sentiment: ntotdeauna era detaat de mu-ic, smulgnd-o pianului ca prin armec, cu a$utorul virtuo-itii simurilor i controlului su de vampir: mu-ica nu trecea prin el, nu o scotea dinluntrul su. <4i l-am omort'= m-a ntre!at el din nou. <)u, nu l-ai omort=, am -is eu iari, dei la el de !ine a i putut s spun i invers. + concentram s-mi pstre- c&ipul ca o masc. <Ai dreptate. )u l-am omort=, a -is el. <mi place la ne!unie s iu lng el i s-mi spun tot timpul c pot s-l omor i c-o voi ace, dar nu acum. Apoi s plec de la el i s gsesc pe altcineva, care seamn cu el ct mai mult. "ac ar i avut rai... i-a i ucis unul cte unul. 6amilia ar i c-ut rpus de o e!r misterioas, care le-ar i secat trupurile0= a -is el imitnd n !at$ocur tonul unui strigtor. <Claudia are o pasiune pentru amilii. 7i, iindc veni vor!a de amilii, !nuiesc c ai au-it. #e pare c pe moia 6reniere ar e,ista sta ii: nu pot ine un suprave-

g&etor, iar sclavii ug.= Asta era ceva ce nu voiam neaprat s aud. .a!ette murise tnr, ne!un, mpiedicat, n s rit, s se mai duc la ruinele casei 1ointe du 5ac, insistnd c acolo l v-use pe diavol i c tre!uia s-l gseasc. Au-isem toate astea su! orm de -vonuri. 1e urm a venit vestea nmormntrii. "in cnd n cnd m gndisem s m duc la ea, s ncerc s gsesc o modalitate de a ndrepta ceea ce cusem: alterori m gndeam c totul se va re-olva de la sine, iar n noua mea via n care ucideam n iecare noapte, m deprtasem oarte mult de ataamentul pe care-l simisem pentru ea, pentru sora mea sau pentru orice alt muritor. n s rit, priveam tragedia aa cum ai privi-o din !alconul unei sli de teatru, micat din cnd n cnd, dar niciodat de a$uns pentru a sri pe scen alturi de actori. <)u mai vor!i de ea=, i-am spus eu. <6oarte !ine. /or!eam despre plantaie, nu despre ea. 4a0 Iu!ita ta doamn, visul tu.= +i-a -m!it. <7tii, pn la urm, tot cum am vrut eu a ieit, nu cre-i' "ar i spuneam, de tnrul meu prieten i cum...= <A pre era s cni=, i-am spus eu ncet, discret, dar ct mai convingtor posi!il. (neori acest lucru ddea re-ultate cu 5estat. "ac spuneam lucrul potrivit, cea ce-i spuneam. 7i atunci a cut-o3 cu un rn$et, care parc spunea <1rostule=, a nceput s cnte. Am au-it ua salonului din und desc&i-ndu-se i am au-it paii Claudiei pe &ol. )u veni, Claudia, gndeam eu, simeam eu: pleac pn nu vom i distrui cu toii. "ar ea a naintat &otrt pn la oglinda de pe &ol. Am au-it-o desc&i-nd sertarul msuei i apoi -gomotul periei de pr. #e dduse cu un par um cu miros de lori. +-am ntors ncet ca s-o privesc cnd a aprut n prag, m!rcat n al!, i am v-ut-o ndreptndu-se tcut spre pian, unde i-a mpreunat minile pe el, spri$inndu-i

!r!ia n mini i i,ndu-l cu privirea pe 5estat. /edeam pro ilul lui i pe ea privindu-l. <Ce mai vrei'= a ntre!at el, dnd o pagin i lsndu-i mna s cad pe pulp. <+ irii. 1re-ena ta m irit0= 7i-a ndreptat apoi privirea asupra paginii. <@u'= a -is ea cu cel mai dulce glas. <@u=. 7i o s-i mai spun ceva. Am cunoscut pe cineva care ar putea i un vampir mai !un dect tine.= Asta m-a uluit, dar nu era nevoie s-l m!oldesc ca s continue. < nelegi ce vreau s spun'= a ntre!at-o el. <Ar tre!ui s m sperie'= a ntre!at. <4ti rs at pentru c eti singurul copil=, a -is el. <Ai nevoie de un rate. #au, mai !ine--is, eu am nevoie de un rate. +-am sturat de voi doi. /ampiri lacomi, posomorii care ne !ntuie vieile. )u-mi place.= <.nuiesc c noi trei am putea popula toat lumea cu vampiri=, a -is ea. <Aa cre-i tu0= a spus el -m!ind i n voce i se simea o not de trium . <Cre-i c ai putea s-o aci' 1resupun c 5ouis i-a povestit cum s-a procedat i cum crede el c s-a procedat. )u ai puterea. %ici unul din voi n-o avei=, a -is el i asta a prut s-o deran$e-e. 4ra ceva la care nu se ateptase. l studia. /edeam c nu l crede n totalitate. <7i ie ce i-a dat puterea asta'= l-a ntre!at ea apoi ncet, dar cu o not de sarcasm. <;sta, draga mea, e unul din lucrurile pe care s-ar putea s nu le a li niciodat. Cci, pn i acest 4re!us n care trim tre!uie s-si ai! aristocraia lui.= <4ti un mincinos=, a -is ea r-nd scurt i, e,act cnd el a atins clapele din nou, a adugat3 <"ar mi dai planurile peste

cap.=3 <1lanurile tale'= a ntre!at el. <Am venit s ac pace cu tine, c&iar dac eti tatl minciunilor. 4ti tatl meu=, a spus ea. </reau s ac pace cu tine. /reau ca lucrurile s ie din nou aa cum au ost.= Acum el era cel care nu credea. +i-a aruncat o privire i apoi s-a uitat la ea. <Asta se poate. "oar s ncete-i s-mi mai pui ntre!ri. # ncete-i s m mai urmreti. # ncete-i s caui pe iecare strad ali vampiri. )u e,ist ali vampiri0 Aici locuieti i aici o s rmi0= (n moment a prut -pcit, de parc ridicarea propriei voci l derutase. <Am gri$ de tine. )-ai nevoie de nimic.= <7i tu nu tii nimic, de aceea te enervea- ntre!rile mele. *otul e oarte limpede. Aa c acum &ai s acem pace, pentru c e singurul lucru pe care-l putem ace. Am un cadou pentru tine.= <#per c-i o emeie rumoas, dotat cu lucruri pe care tu n-o s le poi avea niciodat=, a -is el, msurnd-o din cap pn n picioare. 4a s-a sc&im!at la a cnd l-a au-it spunnd asta. 4ra ca i cum i-ar i pierdut puin din controlul pe care n-am v-uto pier-ndu-l vreodat. "ar apoi a cltinat din cap i a ntins un !ra mic i rotund, trgndu-l de mnec. <*ot ce am spus e adevrat. +-am sturat s m tot cert cu tine. Iadul e ur, oameni care triesc ntr-o venic ur. )oi nu sntem n iad. 1oi s primeti darul sau nu, puin mi pas. )u contea-. )umai &ai s terminm odat, nainte ca 5ouis, de-gustat, s ne prseasc pe amndoi.= l ndemna s se ridice de la pian, lsnd n $os capacul peste clape i rsucindu-l pe scunel pn cnd el a urmrit-o cu privirea pn la u. </or!eti serios. Cadou, ce vrei s spui prin cadou'= <)u te-ai &rnit destul, mi dau seama dup culoarea ta, dup

oc&ii ti. )iciodat nu te-ai &rnit destul la ora asta. # spunem c-i pot o eri un moment preios. #sai copiii s vin la mine, a optit ea i apoi a disprut. 4l s-a uitat la mine, dar n-am spus nimic. 1arc a i ost ameit, i vedeam curio-itatea i suspiciunea pe c&ip. A urmat-o pe &ol. Apoi l-am au-it scond un geamt lung, un amestec per ect de oame i po t. Cnd am a$uns n dreptul uii, dup ctva timp, l-am v-ut aplecndu-se deasupra canapelei. "oi !iei se a lau acolo, cui!rii printre pernele moi de cati ea, total cu undai ntr-un somn caracteristic copiilor, cu guriele tranda irii desc&ise i cu eele mici i rotunde, nespus de netede. 1ielea lor era umed i strlucitoare, iar !uclele celui mai !run dintre cei doi i se lipiser de runte. Am v-ut imediat, dup &ainele $alnice i identice, c erau or ani. "evoraser toat mncarea ce li se servise n cele mai !une vase de porelan ale noastre. 6aa de mas era ptat de vin i o sticlu pe $umtate golit se a la printre ar uriile i tacmurile murdare. "ar n ncpere se simea un miros care numi plcea. +-am dus mai aproape s m uit la copiii care dormeau i le-am v-ut gturile de-velite, dar neatinse. 5estat se lsase n $os lng cel mai !runet, care era de departe cel mai rumos. Ar i putut i -ugrvit pe cupola unei catedrale. )eavnd mai mult de apte ani, poseda acea rumusee per ect care nu aparine nici unui se,, ci e angelic. 5estat i-a co!ort mna ncet pe gtul lui palid i apoi i-a atins !u-ele mtsoase. A scos un o tat, care coninea din nou acea po t, acea dulce i dureroas ateptare. <A&... Claudia...=, a o tat el. <*e-ai ntrecut pe tine nsi. (nde i-ai gsit'= 4a n-a spus nimic. #e retrsese pe un otoliu n ntuneric i se re-emase de dou perne mari, ntin-ndu-i picioruele, aa nct gle-nele i atrnau puin, ast el c nu se vedeau tlpile panto ilor al!i, ci partea cur!at din interior i !aretele su!iri i delicate.

#e uita la 5estat. <#-au m!tat cu vin=, a -is ea. <% ng&iitur0= a adugat apoi, artnd spre mas. <Cnd i-am v-ut, m-am gndit la tine... mi-am -is c, dac mpart asta cu el, pn i el va ierta.= 4ra micat de mgulirea ei. A privit-o i a ntins mna, atingndu-i gle-na nvluit n dantel al!. <1uiorul0= a optit el r-nd, dar, dup aceea, a tcut !rusc, de parc n-ar i vrut s-i tre-easc pe copilaii condamnai. I-a cut semn, intim, seductor. </ino lng mine. *u ia-l pe el i eu pe sta. Aaide.= A m!riat-o cnd a trecut pe lng el i s-a g&emuit lng cellalt !iat. I-a mngiat prul umed, trecndu-i degetele peste pleoapele rotun$ite i peste genele dese. "up aceea i-a pus toat mna moale pe aa !iatului, pipindu-i tmplele, o!ra$ii i ma,ilarul, masndu-i carnea nepri&nit. (itase c eu sau ea eram acolo, dar apoi i-a retras mna i a stat nemicat o clip, ca i cum dorina i-ar i provocat ameeal. A privit n tavan i apoi la acel estin per ect. A ntors ncet capul !iatului pe sptarul canapelei, iar acesta s-a ncruntat uor i a scos un geamt. Claudia sttea cu privirea aintit asupra lui 5estat: a ridicat apoi mna stng i a desc&eiat nasturii copilaului de lng ea, dup care i-a vrt mna pe su! cmua srccioas, simindu-i pielea. 5estat a cut acelai lucru, dar, deodat, a ost ca i cum mna lui ar i cptat via proprie, trgndu-i !raul su! cma i pe dup pieptul mic al !iatului, ntr-o m!riare strns: apoi, 5estat a alunecat de pe pernele canapelei, rmnnd n genunc&i pe podea, nlnuind cu !raul trupul !iatului i trgndu-l mai aproape, aa nct aa i era ascuns n gtul acestuia. 7i-a plim!at !u-ele peste gtul, pieptul i s rcul mic, dup care, vrndu-i cellalt !ra pe su! cma, aa el nct copilul i -cea neputincios n !rae, l-a ridicat i, inndu-l strns, i-a n ipt dinii n gtul lui.

Capul !iatului a c-ut pe spate cu !uclele atrnndu-i, i atunci a scos din nou un geamt stins, iar pleoapele i-au tremurat dar n-a desc&is oc&ii. 5estat, n genunc&i, cu !iatul lipit de el, sugea cu po t, spatele iindu-i arcuit i rigid i se legna nainte i napoi, innd copilul, gemetele lui lungi crescnd i sc-nd n intensitate n ritmul legnatului lent, pn cnd, deodat, ntregul trup i s-a ncordat i minile preau s caute o modalitate de a ndeprta !iatul, de parc acesta, n somnul lui neputincios, s-ar i agat de 5estat: n cele din urm, l-a m!riat din nou i s-a micat ncet, lsndu-l ntre perne, sunetul suptului iind mai sla!, acum aproape insesi-a!il. #-a retras. +inile lui l apsau pe !iat n $os. Apoi a ngenunc&eat i i-a dat capul pe spate, aa nct prul !lond i ondulat i atrna n de-ordine i rvit. "up aceea, s-a pr!uit ncet pe podea, rsucindu-se i re-emndu-se de piciorul canapelei. <A&... "oamne...=, a optit el, cu capul pe spate i cu oc&ii ntredesc&ii. /edeam cum culoarea i inunda o!ra$ii i minile. % mn i atrna pe genunc&iul ndoit, tremurnd uor, dup care a rmas nemicat. Claudia nu se clintise. #ttea ca un nger al lui .otticelli lng !iatul nevtmat. Cellalt se c&ircea de$a, gtul iindu-i ca o tulpin rnt, iar capul greu -cea pe pern ntr-un ung&i ciudat, ung&iul morii. Ceva, ns, nu era n regul. 5estat privea n tavan. i vedeam lim!a ntre dini. 7i el sttea nemicat i lim!a prea s ncerce s-i ias din gur, s treac de !ariera dinilor i s ating !u-a. 1rea s tremure, umerii i erau scuturai de convulsii... apoi s-a rela,at greoi: totui, nu s-a micat. (n vl i se lsase peste oc&ii cenuii i limpe-i. #e uita i, n tavan. A scos apoi un sunet. Am cut un pas din um!ra &olului, dar Claudia mi-a spus tios3 <#tai acolo0= <5ouis...=, spunea el. Acum puteam s-l aud... <5ouis...

5ouis...= <)u-i place, 5estat'= l-a ntre!at ea. <Ceva nu-i n regul=, a ngimat el i oc&ii i s-au mrit, de parc numai pentru a vor!i tre!uia s ac un e ort e,traordinar. )u putea s se mite. /edeam asta. )u putea s se mite deloc. <Claudia0= A icnit i i-a rotit privirea spre ea. <)u-i place gustul sngelui de copil...'= l-a ntre!at ea ncet. <5ouis...= a optit el, ridicndu-i n s rit, capul, doar pentru o clip, dup care i-a c-ut napoi pe canapea. <5ouis, e... e a!sint0 1rea mult a!sint0= a ngimat el. <I-a otrvit cu a!sint. +-a otrvit. 5ouis...= A ncercat s ridice mna, iar eu m-am apropiat pn cnd numai masa ne desprea. <#tai acolo0= mi-a -is ea din nou, dup care s-a dat $os de pe canapea, i s-a dus lng el, privindu-l aa cum el l privise pe copil., A!sint, tat=, a -is apoi, <i laudanum0= <"iavole0= i-a spus el. <5ouis... pune-m n sicriul meu=, a -is, c&inuindu-se s se ridice. <1une-m n sicriul meu0= /ocea i era rguit, aproape impercepti!il. +na i tremura, a ridicato i apoi i-a c-ut la loc. <% s te pun eu n sicriul tu, tat=, i-a spus ea, de parc l-ar i mngiat. <% s te pun n el pentru totdeauna.= "up care, de su! pernele canapelei, a scos un cuit de !uctrie. <Claudia0 )u ace asta0= i-am spus eu, dar ea m-a privit cu o rutate pe care nu i-o mai v-usem pe c&ip i, n timp ce eu stteam ca parali-at, ea i-a tiat gtul, iar el a scos un ipt ascuit, necndu-se. <"oamne0= a strigat el. <"oamne0= #ngele curgea din el, pe cma i pe &ain. Curgea aa cum n-ar curge dintr-o iin omeneasc, tot sngele cu care se &rnise nainte de copil i din copil: rsucea tot timpul capul, cnd ca tietura s se cate i mai tare. Apoi ea i-a n ipt cuitul n piept i el s-a pr!uit n a, cu gura larg desc&is, cu colii

de-velii, ndreptndu-i convulsiv minile spre cuit, atingndu-i mnerul i apoi scpndu-l. #-a uitat la mine i prul i cdea pe oc&i. <5ouis0 5ouis0= A mai icnit o dat i s-a pr!uit ntr-o parte, pe covor. 4a a rmas cu privirea aintit asupra lui. #ngele curgea peste tot ca apa. 4l gemea, ncercnd s se ridice, inndu-i un !ra su! piept i cu cellalt spi$inindu-se n podea. "eodat ea s-a npustit asupra lui i, ncon$urndu-i gtul cu am!ele !rae i-a n ipt dinii adnc, n timp ce el se -!tea. <5ouis, 5ouis0= ngima el iar i iar, -!tndu-se, ncercnd cu disperare s o ndeprte-e: dar ea l nclecase, trupul iindu-i ridicat de umrul lui, nlat i co!ort, nlat i co!ort, pn cnd s-a dat la o parte i, gsind podeaua repede, s-a deprtat de el, cu minile la gur i cu oc&ii nceoai o clip, dar apoi, limpe-i. I-am ntors spatele, cutremurat de ceea ce v-usem, incapa!il s m mai uit. <5ouis0= a spus ea, dar eu am scuturat doar din cap. % clip mi s-a prut c toat casa se clatin, dar pe urm ea a adugat3 <(ite ce se ntmpl cu el0= ncetase s se mai mite. Acum -cea ntins pe spate i ntregul trup i se -!rcea, uscndu-se, pielea i se ngroa i se ncreea i era att de al!, nct toate venele mici se vedeau prin ea. Am rmas cu gura cscat, dar nu puteam s-mi iau oc&ii de la el, nici c&iar atunci cnd a nceput s i se vad orma oaselor, !u-ele trgndu-i-se de pe dini, carnea de pe nas uscndu-se pn cnd n-au mai rmas dect dou guri cscate. %c&ii ns i rmseser aceiai, privind nne!unii spre tavan, irisurile micndu-se cnd ntr-o parte, cnd n alta, c&iar n timp ce carnea i se lipea de oase, trans ormndu-se ntr-un pergament de mpac&etat oasele, &ainele atrnnd largi pe sc&eletul care rmsese. n cele din urm, irisurile s-au dat peste cap i al!ul oc&ilor s-a ntunecat. 5ucrul acela sttea nemicat. (n pr !ogat, !lond i ondulat, o &ain, o perec&e de ci-me sclipitoare i acea

oroare care usese 5estat, iar eu priveam neputincios. +ult vreme, Claudia a stat acolo neclintit. #ngele se m!i!ase n covor, nc&i-nd la culoare lorile care alctuiau modelul. 5icrea lipicios i negru pe scndurile podelei. i ptase roc&ia, panto ii al!i, o!ra-ul. #-a ters cu un ervet mototolit, pe care l-a trecut apoi peste petele de neters de pe roc&ie dup care, a spus3 <5ouis, tre!uie s m a$ui s-l scot de-aici0= I-am spus <)u0= i le-am ntors spatele, ei i cadavrului de la picioarele ei. <Ai nne!unit, 5ouis' )u poate s rmn aici0= mi-a spus ea. <7i !ieii. *re!uie s m a$ui0 Cellalt a murit din cau-a a!sintului0 5ouis0= 7tiam c totul era adevrat, necesar i, totui, mi se prea imposi!il. Atunci a tre!uit s m mping, s m conduc aproape pas cu pas. Am gsit cuptorul din !uctrie nc plin cu oasele mamei i iicei ucise de ea o greeal periculoas, o prostie. 4a le-a scos i le-a vrt ntr-un sac pe care l-a trt peste pietrele curii spre trsur. Am legat calul eu nsumi, linitindu-l pe vi-itiul ameit de somn, i am condus dricul a ar din ora, repede, nspre .aHou #t. Gean i mlatina ntunecoas care se ntindea pn la 5acul 1ontc&artrain. 4a a stat tcut lng mine tot timpul ct am mers ast el, pn am trecut de cteva pori luminate de lmpi cu ga- ale unor case de ar, iar drumul s-a ngustat i a devenit accidentat, mlatina ntin-ndu-se de o parte i de alta ca un -id imens ormat din c&iparoi i vi ce prea impenetra!il. #imeam du&oarea nmolului i au-eam -gomotele animalelor. Claudia n urase trupul lui 5estat ntr-un ceara , nainte ca eu s-l ating mcar i apoi, spre groa-a mea, l presrase cu cri-anteme cu co-i lungi, aa nct avea un miros dulceag i une!ru cnd l-am luat, ultimul, din trsur. Aproape c nici nu l-am simit, iind la el de inert ca i cum ar i ost cut din unii nnodate, cnd l-am

aruncat pe umr i am nceput s nainte- n apa ntunecat, ap care mi-a intrat n ci-me, n vreme ce picioarele mele cutau o crare n nmolul de dedesu!t, departe de locul unde-i lsasem pe cei doi !iei. +-am cu undat din ce n ce mai adnc cu rmiele lui 5estat, dei nu tiam de ce. n cele din urm, cnd a!ia mai -ream ia palid a drumului i cerul care se apropia periculos de mult de ora apariiei -orilor, i-am lsat trupul s alunece n ap. Am rmas acolo -guduit, uitndu-m la orma amor a ceara ului al! de su! apa murdar. Amoreala care m prote$ase de cnd a ieit trsura de pe Rue RoHale amenina s dispar i s m lase descoperit, privind i gndind3 Acesta e 5estat. Asta e tot ce rmne din trans ormare i mister, mort, disprut n ntunericul venic. "intr-o dat am simit c m trage ceva, de parc o or m ndemna s m scu und i eu cu el, s co!or n apa ntunecat i s nu m mai ntorc niciodat. 4ra ceva att de distinct i de puternic, nct cea ca articularea vocilor s par doar un murmur n comparaie cu el. /or!ea r s oloseasc un lim!a$, spunnd3 <7tii ce tre!uie s aci. Co!oar n ntuneric. Renun la tot.= "ar n clipa aceea am au-it vocea Claudiei, care m striga. +-am ntors i, printre vre$urile de vi, am v-ut-o deprtata i mic, asemeni unei lcri al!e pe drumul sla! luminat. n dimineaa aceea m-a luat n !rae i i-a lipit capul de pieptul meu n spaiul nc&is al sicriului, optindu-mi c m iu!ea i c acum scpasem de 5estat pentru totdeauna. <*e iu!esc, 5ouis=, mi-a spus ea de nenumrate ori, n timp ce ntunericul venea odat cu lsarea capacului, aducndu-ne, din ericire, incontiena. Cnd m-am tre-it, ea i scotocea printre lucruri. 4ra o aciune tcut i controlat, dar plin de o urie aprig. A scos totul din dulapuri, a golit sertarele pe covoare, i-a scos &ainele una cte

una din gardero!a, ntorcndu-i !u-unarele pe dos, aruncnd mone-ile, !iletele de teatru i &rtiuele. Am rmas n prag, privind-o uluit. #icriul lui era acoperit de ear e i !uci de tapiserii. #imeam dorina de a-l desc&ide, de a-l vedea acolo. <)imic0= a spus ea, n rit, scr!it, ngrmdind &ainele n cmin. <)ici un indiciu n legtur cu locul de unde a venit, sau despre cine l-a trans ormat0= a spus ea. <)ici o &rtiu.= #-a uitat la mine parc pentru a gsi nelegere, dar eu i-am ntors spatele. 4ram incapa!il s-o privesc. +-am dus n dormitorul pe care l pstram pentru mine nsumi, camera aceea plin cu crile mele i cu cele cteva lucruri pe care le pstrasem de la mama i sora mea, i m-am ae-at pe pat. Am au-it-o la u, dar nu m-am uitat la ea. <A meritat s moar0= mi-a -is. <Atunci i noi meritm s murim. n acelai el. n iecare noapte a vieilor noastre=, i-am spus eu. <1leac de lng mine.= 4ra ca i cum cuvintele mi-ar i ost una cu gndurile, mintea iindu-mi e,trem de con u-. <% s am gri$ de tine, pentru c nu poi s-o aci singur, dar nu vreau s vii lng mine. "ormi n cutia aia pe care i-ai cumprat-o. )u veni lng mine.= <"ar i-am spus c am de gnd s-o ac. Bi-am spus...= a -is ea i vocea nu i sunase niciodat att de ragil, att de asemntoare cu clinc&etul unui clopoel de argint. +-am uitat la ea, uluit, dar de neclintit. C&ipul ei prea s nu mai ie c&ipul ei. )imeni nu introdusese vreodat atta tul!urare n trsturile unei ppui. <5ouis, i-am spus doar0= a -is ea i !u-ele i tremurau. <Am cut-o pentru noi. Ca s im li!eri. = )u suportam s-o mai vd. 6rumuseea ei, aparenta ei inocen i acea teri!il rmntare. Am trecut pe lng ea, poate mpingndo, nu tiu, i a$unsesem aproape lng !alustrada scrii, cnd am au-it un -gomot ciudat. )iciodat, n toi anii ct trisem mpreun, nu mai au-isem

acel -gomot. "in noaptea aceea, cu oarte mult timp n urm, cnd o gsisem prima oar, un copil muritor, agat de mama lui. 1lngea0 Asta m-a cut s m ntorc r s vreau. *otui, suna att de incontient i de neputincios, de parc ar i vrut s n-o aud nimeni sau de parc nu i-ar i psat dac o au-ea ntreaga lume. Am gsit-o n patul meu, n locul unde stteam adesea s citesc, cu genunc&ii strni la piept i cu tot trupul scuturat de suspine. #unetul era teri!il. 4ra mai adnc i mai cutremurtor dect usese plnsul ei de muritoare. +-am ae-at ncet lng ea i i-am pus mna pe umr. A ridicat capul, uimit, cnd oc&ii mari i gura i tremura. C&ipul i era ptat de lacrimi, lacrimi amestecate cu snge. %c&ii i erau plini de ele i acel rou decolorat i pta mnua. )u prea contient de asta, nu prea s vad. 7i-a dat prul la o parte de pe runte i trupul i-a ost str!tut atunci de un suspin ndelung i rugtor. <5ouis... dac te pierd, nu mai am a!solut nimic=, a optit ea. <A ndrepta tot, numai s te am din nou, dar nu pot s ndrept ce am cut.= +-a luat de gt, lipinduse de mine i suspinnd lng inima mea. +inile mele oviau s o ating, dar, mai apoi, s-au micat ca i cum nu le-a mai i putut opri, i au m!riat-o, mngindu-i prul. <)u pot s triesc r tine...= a optit ea. <+ai degra! a muri dect s triesc r tine. A muri la el ca el. )u suport s m priveti cum m-ai privit. )-a suporta s tiu c nu m iu!eti0= #uspinele ei au devenit i mai puternice, i mai amare, pn cnd, n cele din urm, m-am aplecat i i-am srutat gtul moale i o!ra$ii. 1rune de iarn. 1rune dintr-o livad ermecat, n care ructele nu cad niciodat de pe crengi. n care lorile nu se o ilesc i nu mor niciodat. <.ine, draga mea...= i-am spus atunci. <.ine, iu!ita mea...= 7i am legnat-o ncet n !rae, pn cnd a aipit, murmurnd ceva n genul c o s im venic ericii,

c am scpat de 5estat pentru totdeauna, c ncepeam marea aventur a vieilor noastre. +area aventur a vieilor noastre. Ce nseamn s mori cnd poi tri pn la s ritul lumii' 7i ce altceva este <s ritul lumii= dect o e,presie, pentru c, cine tie mcar ce e lumea nsi' *risem n dou secole, v-usem ilu-iile unuia complet destrmate de cellalt, usesem venic tnr i venic !trn, lipsit de ilu-ii, trind clip de clip ntr-un el care m cea s m gndesc la un ceas de argint, ticind n gol3 cadranul pictat i lim!ile create cu delicatee nepotrivite de nimeni, neuitndu-se la nimeni, luminat de o lumin care nu era lumin, ca aceea n care "umne-eu a cut lumea nainte de a crea lumina. *icind, ticind, ticind cu preci-ia ceasornicului, ntr-o ncpere la el de vast ca universul. + plim!am din nou pe str-i, Claudia iind dus s ucid, par umul prului i roc&iei ei persistnd pe vDr urile degetelor mele, pe &aina mea i oc&ii mei lund-o mult naintea mea asemeni ra-ei palide a unui ar. +-am tre-it la catedral. Ce nseamn s mori cnd poi tri pn la s ritul lumii' + gndeam la moartea ratelui meu, la tmie i la ro-ariu. Am simit deodat dorina de a m a la n cldirea aceea une!r, ascultnd glasurile emeilor care se nlau i co!orau n timp ce cntau <Ave +aria=, -gomotul mtniilor i s simt mirosul de cear. mi aminteam plnsetele. 4ra ceva palpa!il, de parc s-ar i ntmplat cu numai o -i n urm, doar n dosul unei ui. + vedeam str!tnd n gra! un coridor i mpingnd ua ncet. +reaa aad a catedralei se nla ntunecat vi-avi de pia, dar uile erau desc&ise i am putut s -resc o lumin sla! care plpia nuntru. 4ra sm!t seara devreme, iar

oamenii se duceau la spovedanie pentru slu$!a i mprtania de duminic. 5umnrile ardeau sla! n candela!re. n captul cellalt al naosului, altarul se desluea n um!r, ncrcat de lori al!e. 5a acea !iseric vec&e mi aduseser ratele pentru cea din urm slu$!, nainte de a-l duce la cimitir i, deodat, mi-am dat seama c, de atunci, nu mai usesem acolo, nu mai urcasem nici mcar o dat treptele din piatr, nu mai trecusem pragul acelor ui desc&ise. )u mi-era team. 1oate c&iar tn$eam s se ntmple ceva, pietrele s reamte n clipa n care intram n &olul ntunecos i vedeam n deprtare ta!ernacolul pe altar. +i-am amintit atunci c mai trecusem o dat, cnd erestrele erau puternic luminate i glasurile care cntau se au-eau pn n 1iaa GacIson. Atunci e-itasem, ntre!ndu-m dac era, oare vreun secret pe care 5estat nu mi-l spusese, ceva care m-ar i putut distruge dac intram. + simisem m!oldit s-o ac, dar am alungat acel gnd din minte, eli!erndu-m de ascinaia uilor desc&ise i a acelei mulimi de oameni care alctuiau o singur voce. Avusesem ceva pentru Claudia, o ppu pe care i-o duceam, o ppu mireas pe care o luasem din vitrina ntunecat a unui maga-in de $ucrii i o pusesem ntr-o cutie mare, nvelit n oi i legat cu panglici. % ppu pentru Claudia. mi aminteam cum plecasem gr!it cu ea, au-ind vi!raiile orgii n spatele meu, i oc&ii mi se ngustaser din cau-a luminii puternice a lumnrilor. Acum m gndeam la acel moment: teama aceea pe care o simisem la vederea altarului, cnd au-isem <1ange 5ingua=. 7i m-am gndit din nou, insistent la ratele meu. /edeam sicriul purtat de-a lungul culoarului central, urmat de o mulime de oameni ndoliai. Acum nu mai simeam nici un el de team. Aa cum i-am mai spus, cred c tn$eam dup puin team, dup un motiv de team n timp ce mergeam ncet pe lng

-idurile ntunecate din piatr. Aerul era rece i umed, n ciuda aptului c era var. +i-am amintit din nou de ppua Claudiei. (nde era, oare, ppua aceea' Ani de -ile, Claudia se $ucase cu ea. "eodat, m-am tre-it cutnd ppua, n acel c&ip neo!osit i r sens n care caui ceva ntr-un comar, dnd peste ui care nu vor s se desc&id i sertare care nu vor s se nc&id, luptnd iar i iar mpotriva aceluiai lucru lipsit de sens, netiind de ce e ortul pare att de disperat, de ce vederea !rusc a unui scaun peste care e aruncat un al i provoac groa-. + a lam n catedral. % emeie a ieit din con esional i a trecut pe lng irul lung de oameni care ateptau. (n !r!at, care ar i tre!uit s intre, nu se clintea: oc&iul meu, sensi!il c&iar i n acea situaie prime$dioas, a o!servat asta, aa c m-am ntors s-l privesc. #e uita la mine. I-am ntors repede spatele. 5am au-it intrnd n con esional i nc&i-nd ua. Am naintat pe culoarul !isericii i, mai degra! din cau-a o!oselii dect din vreo convingere, am intrat ntr-o stran goal i m-am ae-at. 6usesem ct pe-aci s ngenunc&e-, din o!inuin. +intea mea prea la el de tul!urat i c&inuit ca a oricrui muritor. Am nc&is oc&ii o clip i am ncercat s alung toate gndurile. Au-i i ve-i, mi-am spus. 7i, n urma acelui act de voin, simurile mi s-au eli!erat de c&in. n $urul meu, n semintuneric, au-eam oaptele celor care se rugau, -gomotul sla! al mtniilor: o tatul stins al emeii care a ngenunc&eat acum n aa celor "oispre-ece Apostoli. "inspre mulimea de strane din lemn a venit miros de o!olani. (n o!olan miunnd n apropierea altarului, un o!olan n altarul lateral sculptat al # intei 6ecioare. # enicele aurii sclipeau pe altar: o cri-antem al! i !ogat s-a ndoit deodat, picturi sclipeau pe petalele ei ng&esuite i un miros acru s-a nlat din cteva vase, din altare i altarele laterale, din statuile # intei 6ecioare, ale lui Cristos i ale

s inilor. +-am uitat i, la statui: pro ilurile r via, oc&ii nemicai, minile goale i aldurile ncremenite au nceput deodat s m o!sede-e. Apoi trupul mi-a ost scuturat de un spasm att de violent, nct m-am tre-it aruncat nainte, spri$inindu-m cu mna de strana din aa mea. 4ra un cimitir al ormelor moarte, al e igiilor unerare i al ngerilor din piatr. +i-am ridicat privirea i m-am v-ut ntr-o vi-iune ct se poate de palpa!il urcnd treptele altarului, desc&i-nd s ntul ta!ernacol, ntin-nd minile monstruoase spre cupa s init i lund *rupul lui Cristos, mprtiindu-i &ostiile al!e pe covor: apoi am clcat pe # intele &ostii, plim!ndu-m ncoace i ncolo prin aa altarului, cnd pra # nta mprtanie. +-am ridicat n stran i priveam i, acea vedenie, al crei neles l cunoteam prea !ine. "umne-eu nu slluia n !iserica aceea: statuetele acelea o ereau o imagine nimicului. n catedrala aceea eu eram supranaturalul. 4u eram singurul lucru nemuritor care se a la contient su! acel acoperi0 #ingurtate. #ingurtate pn n pragul ne!uniei. Catedrala se pr!uea n vi-iunea mea: s inii se aplecau i cdeau. 7o!olanii mncau # nta mprtanie i se cui!reau pe praguri. (n o!olan solitar cu o coad enorm a tot tras i a ros nvelitoarea putred a altarului, pn cnd s enicele au c-ut, rostogolindu-se pe pietrele acoperite de mi-erie. 7i eu rmneam n picioare. )eatins. )eomort ntin-ndu-m deodat spre mna din ipsos a # intei 6ecioare, pe care am v-uto apoi rupndu-se n mna mea, aa nct ineam mna s rmicioas n palm, iar apsarea degetului meu mare o trans orma n pul!ere. Apoi deodat, printre acele ruine, prin ua desc&is dincolo de care vedeam un pustiu ntins n toate direciile, luviul ng&eat, din care se vedeau rmie de vapoare, prin acele

ruine a aprut acum o procesiune unerar, un ir de oameni al!i i pali-i, montri cu oc&i sclipitori i &aine negre luturnde, sicriul &odorogind pe nite roi din lemn, o!olanii miunnd peste marmura spart i de ormat procesiunea naintnd, aa nct acum o puteam vedea pe Claudia printre acei oameni, privind din dosul unui vl negru su!ire, innd o mn nmnuat pe o carte de rugciuni neagr i cealalt pe sicriul de lng ea. n sicriu, su! un capac de sticl, am v-ut, spre groa-a mea, sc&eletul lui 5estat, a crui piele ncreit se contopise acum cu oasele, ai crui oc&i nu mai erau dect nite gvane i al crui pr !lond era rs irat pe satinul al!. 1rocesiunea s-a oprit. %amenii ndoliai s-au mprtiat, umplnd r -gomot stranele pr uite, iar Claudia, ntorcndu-se cu cartea ei, a desc&is-o, i-a ridicat vlul de pe a i m-a i,at cu privirea, n timp ce degetul ei atingea pagina. <Acum eti i-gonit de pe pmnt=, a optit ea i oapta ei i-a gsit ecoul printre ruine. <Acum eti i-gonit de pe pmntul care i-a desc&is gura pentru a primi sngele ratelui tu din mna ta. 7i cnd vei lucra pmntul, acesta nu va ceda. (n ugar i un vaga!ond vei i n pmnt... i oricine te va omor, r-!unarea l va lovi de apte ori.= Am strigat la ea, am ipat, iptul nlndu-se din adncul iinei mele asemeni unei ore negre mari care mi-a nit de pe !u-e, cndu-mi trupul s se clatine r voia mea. (n o tat teri!il a ieit de pe !u-ele celor ndoliai, un vuiet din ce n ce mai puternic i, cnd m-am ntors, i-am v-ut pe toi npustinduse asupra mea, mpingndu-m pe culoar spre sicriu, aa nct mam ntors s-mi recapt ec&ili!rul i m-am tre-it cu amndou minile pe el. Cnd m-am uitat, nuntru nu erau rmiele lui 5estat, ci trupul ratelui meu muritor. #-a lsat o tcere, ca i cum un vl ar i c-ut peste ei toi, di-olvndu-le ormele su!

aldurile lui mute. l vedeam pe ratele meu, !lond i tnr i rumos cum usese n via, la el de real i cald pentru mine cum usese atunci, cu atia ani i ani n urm, nct nu mi l-a i putut aminti aa, att de per ect era recreat, att de per ect n iecare amnunt. 1rul !lond era periat pe spate de pe runte, oc&ii nc&ii de parc ar i dormit, degetele lui delicate n $urul cruci i,ului de pe piept, !u-ele att de tranda irii i mtsoase nct nu puteam s re-ist s le vd r s le ating. 7i e,act cnd am ntins mna s-i ating moliciunea pielii, vi iunea s-a sfrit. + a lam tot n catedral, sm!t seara, mirosul lumnrilor era greu n aerul nemicat, emeia din aa apostolilor plecase i ntunericul se ntindea n spatele meu, n aa mea i, acum, deasupra mea. A aprut un !iat m!rcat n straie clugreti cu un stingtor lung i,at pe o ti$ aurie, acoperind cu plnia mic o lumnare, apoi alta i alta. 4ram stupe iat. #-a uitat la mine i, imediat, a ntors privirea, de parc n-ar i vrut s deran$e-e un om adncit n rugciune. Apoi, cnd s-a deplasat spre urmtorul s enic, am simit o mn pe umr. 6aptul c doi oameni puteau trece pe lng mine r s-i aud, r ca mcar s-mi pese, mi-a dat a nelege, undeva n mine, c eram n prime$die, dar nu-mi psa. +i-am ridicat privirea i am v-ut un preot cu prul crunt. </rei s te spovedeti'= m-a ntre!at el. <*ocmai voiam s ncui !iserica.= 6cu oc&ii mici n dosul oc&elarilor cu lentile groase. #ingura lumin venea acum de la irurile de lumnri din sticl roie care ardeau n aa s inilor: um!rele $ucau pe pereii nali. <*e rmnt ceva, nu' 1ot s te a$ut'= <4 prea tr-iu, prea tr-iu=, i-am optit i m-am ridicat s plec. 4l s-a dat napoi, tot r s o!serve ceva n n iarea mea care s-l alarme-e i mi-a spus cu !lndee, pentru a m liniti <)u, e nc devreme. /rei s vii n con esional'= % clip, doar l-am privit. 4ram tentat s -m!esc. 7i apoi m-am gndit s-o ac. "ar,

c&iar cnd l urmam pe culoar, n um!ra vesti!ulului, tiam c nu avea s ie nimic, c era o ne!unie. Cu toate acestea, am ngenunc&eat n cutia aceea strmt de lemn, cu minile mpreunate pe micul altar, iar el s-a ae-at n partea cealalt i a desc&is gemuleul, o erindu-mi conturul vag al pro ilului su. 5-am privit o clip. "up care am spus-o, cndu-mi #emnul Crucii. <.inecuvntea--m, printe, cci am pctuit, att de des i att de mult timp, c nu tiu nici cum s m sc&im!, nici cum s mrturisesc n aa "omnului ce-am cut.= <6iule, puterea "omnului de a ierta este in init=, mi-a optit el. <#pune-I cum te pricepi mai !ine i din inim.= <Crime, printe, crim dup crim. 6emeia care a murit acum dou seri n 1iaa GacIson, eu am omort-o, la el ca pe alte mii de oameni naintea ei, cte unul sau doi pe noapte, printe, timp de apte-eci de ani. Am !ntuit str-ile )e8 %rl9ans-ului n c&ip de +oarte i m-am &rnit cu viei omeneti ca s pot e,ista. )u snt muritor, printe, ci nemuritor i !lestemat, asemeni ngerilor a-vrlii n in ern de "umne-eu. #nt vampir.= 1reotul s-a ntors. <Ce-i asta, o distracie pentru tine' % glum' i !ai $oc de un om !trn0= a spus el trntind cu -gomot gemuleul din lemn. Am desc&is repede ua i l-am v-ut stnd acolo. <*inere, nu te temi deloc de "umne-eu' 7tii ce nseamn sacrilegiu'= +-a privit urios. +-am apropiat de el ncet, oarte ncet i, la nceput, doar m-a privit mnios. "up aceea, derutat, a cut un pas napoi. .iserica era pustie, rsuntoare, neagr, sacristanul plecase, iar lumnrile aruncau o lumin gl!uie doar pe altarele ndeprtate, crend o coroan din ire moi i aurii n $urul capului su crunt i eei sale. <Atunci nu e,ist iertare0= i-am spus eu i, apucndu-l deodat de umeri, l-am inut ntr-o ncletare supranatural din care nu putea spera s se desprind i mi-am apropiat c&ipul de al lui. A cscat gura ngro-it. </e-i

ce snt' "ac "umne-eu e,ist, de ce m suport'= l-am ntre!at. </or!eti de sacrilegiu0= 7i-a n ipt ung&iile n minile mele, ncercnd s se eli!ere-e, cartea de rugciuni i-a c-ut pe $os i mtniile i -drngneau printre aldurile sutanei. 4ra ca i cum s-ar i luptat cu statuile nsu leite ale s inilor. +i-am tras !u-ele napoi pentru a-i arta colii prime$dioi. <"e ce suport ca eu s triesc'= l-am ntre!at. C&ipul lui m n uria, cu teama, dispreul i uria lui. /edeam pe el ura pe care o v-usem pe aa lui .a!ette i l-am au-it spunndu-mi uiertor3 <"-mi drumul0 "iavole0= 4ra cuprins de o panic tipic muritorilor. I-am dat drumul, privind cu o ascinaie sinistr cum ugea pe mi$locul culoarului de parc ar i naintat prin nmei de -pad. 1e urm am pornit dup el, cu o asemenea iueal, nct, ntr-o clip, l-am ncon$urat cu !raele, pelerina mea nvluindu-l n !e-n, dar el tot continua s nainte-e anevoie. + !lestema, c&emndu-l pe "umne-eu la altar. 5-am prins c&iar pe treptele care duceau spre locul de mprtanie, l-am cut s m priveasc i mi-am n ipt dinii n gtul lui. /ampirul se opri din povestit. 5a un moment dat, !iatul avusese intenia s-i aprind o igar, aa c acum sttea cu !ul de c&i!rit ntr-o mn i cu igara n cealalt, neclintit ca un manec&in ntr-un maga-in, uitndu-se la vampir. Acesta privea n pmnt. "eodat, se ntoarse, lu cutia din mna !iatului, aprinse c&i!ritul i i-l ntinse. .iatul se aplec s-i aprind igara, dup care trase un um i l elimin repede. "es cu sticla i lu o ng&iitur, r s-i ia oc&ii de la vampir. Avu r!dare din nou, ateptnd ca acesta s ie gata s reia irul povestirii.

)u-mi aminteam de 4uropa din copilrie. )ici c&iar de cltoria spre America. 6aptul c m nscusem acolo era o idee a!stract. *otui, avea o putere asupra mea la el de mare ca cea pe care o poate avea 6rana asupra unui colonist. /or!eam ranu-ete, citeam ranu-ete, mi aminteam c ateptasem veti despre Revoluie i c citisem n -iarele pari-iene despre victoriile lui )apoleon. mi amintesc uria pe care am cunoscuto cnd a vndut colonia 5ouisiana #tatelor (nite. )u tiu ct a trit n mine muritorul rance-. "ar, de acum, dispruse i rmsese n mine o dorin puternic de a vedea 4uropa i de a cunoate, ceea ce se nate nu numai din citirea literaturii i ilo-o iei, ci i din sentimentul c usesem ormat de 4uropa mai pro und dect restul americanilor. 4ram un creol care voia s vad unde ncepuse totul. Aa c am nceput s m gndesc la asta. # golesc dulapurile i cu erele de tot ce nu-mi era esenial. 7i oarte puine lucruri erau eseniale pentru mine. % mare parte din acestea aveau s rmn n casa din ora, unde eram convins c aveam s m ntorc mai devreme sau mai tr-iu, c&iar dac numai pentru a-mi muta lucrurile ntr-o alta similar i s ncep o nou via n )e8 %rl9ans. )u puteam s concep s triesc venic. )u voiam. "ar mi-am concentrat mintea i inima asupra 4uropei. A nceput s se conture-e pentru prima oar gndul c a i putut s vd toat lumea, dac voiam. C eram, aa cum spunea Claudia, li!er. ntre timp, ea a cut un plan. A ost ideea ei s mergem mai nti n centrul 4uropei, unde vampirii preau s ie n numr oarte mare. 4ra sigur c vom gsi acolo ceva care s ne instruiasc, s ne e,plice originile noastre. "ar prea s doreasc mai mult dect nite rspunsuri3 o comuniune cu cei de elul ei. Repeta la in init <cei de elul meu=, i o spunea cu o alt intonaie dect a i cut-o eu. + cea s simt prpastia care ne desprea. n primii ani de convieuire, cre-usem c

5estat i insu la instinctul de a ucide, dei avea aceleai gusturi cu mine n orice alt privin. Acum, ns, tiam c era mai puin uman dect oricare dintre noi, mai puin uman dect ar i visat oricare dintre noi. )u avea nici cea mai sla! legtur cu sentimentele omeneti. 1ro!a!il c asta e,plica de ce n po ida tuturor lucrurilor pe care le cusem sau nu reuisem s le ac se aga de mine. 4u nu eram <de elul ei=, ci doar cel mai apropiat lucru de aa ceva. "ar n-ar i ost posi!il s-o instruieti n ale inimii omeneti aa cum o instruisei n orice alt domeniu' ntre! !iatul deodat. 5a ce !un' ntre! vampirul pe !un dreptate. Ca s su ere ca mine' A, recunosc c ar i tre!uit s-o nv ceva care s-i nving dorina de a-l ucide pe 5estat. 1entru !inele meu, ar i tre!uit s ac asta. "ar, ve-i tu, nu aveam ncredere n nimic. %dat c-ut n di-graie, nu mai aveam ncredere n nimic. .iatul ncuviin. )-am vrut s te ntrerup. #puneai ceva interesant. "oar c puteam s uit ce se ntmplase cu 5estat concentrndu-mi gndurile asupra 4uropei. "e asemenea, i gndul la ali vampiri m nsu leea. )u usesem cinic nici mcar o clip n legtur cu e,istena lui "umne-eu, ci doar rupt de ea. 1lutind, supranatural, prin lumea natural. "ar s-a mai ntmplat ceva pn s plecm n 4uropa. Ceva c&iar oarte important. A nceput cu mu-icianul. *recuse pe acas n seara aceea, cnd eu usesem la catedral, i urma s vin din nou seara urmtoare. "dusem li!er servitorilor, aa c l-am primit eu nsumi. n iarea lui m-a i-!it imediat. 4ra mult mai sla! dect mi-l aminteam i oarte palid, cu o lucire umed pe c&ip ce sugera e!r. 7i era ngro-itor de ne ericit. Cnd i-am spus c 5estat plecase, la

nceput a re u-at s m cread i a -is c 5estat i-ar i lsat vreun mesa$, ceva. "up aceea, a pornit n sus pe Rue RoHale, vor!ind singur despre asta, de parc n-ar i ost contient de cei din $urul lui. 5-am prins din urm n dreptul unui elinar. <Bi-a lsat, totui, ceva=, i-am spus eu, cutnd repede portmoneul. )u tiam ci !ani aveam nuntru, dar intenionam s i-i dau. 4rau cteva sute de dolari. I-am pus n minile care erau att de sla!e, nct i vedeam venele al!strui pulsnd su! pielea umed. Acum a devenit entu-iasmat i am simit imediat c era vor!a de mai mult dect de !ani. <"eci, i-a vor!it de mine, i-a spus s-mi dai tia0= a -is el inndu-i de parc ar i ost nite moate. <*re!uie s-i mai i spus i altceva0= + privea cu nite oc&i !ul!ucai i c&inuii. )u i-am rspuns imediat, pentru c, ntre timp, -risem punctele de pe gtul lui. "ou semne roii ca nite -grieturi n partea dreapt, c&iar deasupra gulerului murdar. .anii i luturau n mn: era a!sent a de circulaia de pe strad, de oamenii care treceau pe lng noi. <.ag-i n !u-unar=, i-am optit eu. <A vor!it de tine, c e important s continui s scrii mu-ic.= + privea ca i cum ar i ateptat altceva. <"a' Altceva n-a mai spus'= m-a ntre!at el apoi, iar eu nu tiam ce s spun. A i nscocit orice dac i-ar i adus alinare i dac l-ar i cut s plece, de asemenea. +i-era greu s vor!esc despre 5estat: cuvintele mi se evaporau de pe !u-e. 7i punctele de pe gtul lui m uluiau. )u-mi puteam e,plica asta. Am nceput s-i spun tot elul de aiureli c 5estat i dorea numai !ine, c tre!uise s ia un vapor cu a!uri spre #t. 5ouis, c avea s se ntoarc, c r-!oiul era iminent i c avea tre!uri de re-olvat acolo... .iatul mi sor!ea iecare cuvnt, de parc nu se putea stura i atepta s aud ceea ce voia. *remura: !ro!oane de sudoare i-au aprut pe runte n timp ce m asculta i, deodat, i-a mucat !u-a cu putere. <"ar de ce a plecat'= m-a ntre!at el de parc

nimic n-ar i ost de a$uns. <Ce este'= l-am ntre!at. <Ce-i tre!uie de la el' #nt sigur c ar vrea ca eu s...= <4ra prietenul meu0= mi-a -is el deodat cu o voce sc-ut din cau-a uriei reinute. <)u te simi !ine, i-am spus eu. Ai nevoie de odi&n. Ai ceva...= am -is eu apoi atent la iecare micare a lui... <pe gt.= )ici mcar nu tia la ce m re er. A cutat locul cu degetele, l-a gsit i l-a recat. <Ce contea-' )u tiu. Insectele astea snt peste tot=, a spus el i mi-a ntors spatele. Altceva a mai spus' Am privit mult vreme n urma lui cum se deprta pe Rue RoHale, o siluet n negru deirat i nne!unit, creia mulimea i cea loc. I-am spus imediat Claudiei de rana de la gt. A ost ultima noastr noapte n )e8 %rleans. (rma s ne m!arcm pe vapor n seara urmtoare, c&iar nainte de mie-ul nopii, pentru a pleca n -ori. #ta!ilisem s ieim mpreun. 4ra asculttoare i pe c&ipul ei se vedea ceva e,trem de trist, ceva ce nu dispruse dup ce plnsese. <Ce ar putea s nsemne urmele acelea'= m-a ntre!at ea. <C s-a &rnit cu !iatul n timp ce acesta dormea, c el i-a dat voie' )u-mi nc&ipui...=, a -is ea apoi. <"a, asta tre!uie s ie.= "ar nu eram sigur. mi aminteam cei spusese 5estat despre aptul c tia un !iat care ar i ost un vampir mai !un dect ea. 1lnuise s ac asta' 1lnuise s ac un altul ca noi' <)u contea- acum, 5ouis=, mi-a amintit ea. *re!uia s ne lum adio de la )e8 %rl9ans. )e deprtam de mulimea de pe Rue RoHale. #imurile mi erau e,trem de acute a de toate lucrurile din $ur, inndu-le aproape, e-itnd s spun c aceea era ultima noapte. /ec&iul ora ranu-esc usese ars n mare parte

cu mult timp n urm, iar ar&itectura, pe vremea aceea, era aa cum este acum, spaniol, aceasta nsemnnd c, mergnd ncet pe strada ngust pe care o ca!riolet tre!uia s se opreasc pentru a trece alta, lsam n urm -iduri vruite i pori masive prin care se -reau paradisuri luminate de elinare ca al nostru, numai c iecare prea s coninut attea promisiuni, atta mister sen-ual. .ananieri mari mngiau galeriile care duceau spre curile interioare i un desi din erigi i lori astupau intrrile gangurilor. "easupra, n ntuneric, oamenii stteau pe !alcoane, cu spatele spre uile desc&ise, vor!ind optit, iar -gomotul evantaielor a!ia se au-ea din cau-a !ri-ei uoare dinspre ru: iar pe -iduri creteau ieder i loarea patimilor att de dese, nct ne atingeam de ele n trecere i ne opream cnd ntr-un loc, cnd n altul pentru a rupe un tranda ir luminos sau vre$uri de capri oi. 1rin erestrele nalte vedeam iar i iar $ocul luminii lumnrilor pe tavanele tencuite i !ogat mpodo!ite i adesea coroana strlucitoare a cte unui candela!ru din cristal. "in cnd n cnd, cte o emeie m!rcat n &aine de sear aprea lng !alustrad, cu !i$uteriile sclipindu-i la gt, par umul ei adugind o tent e emer miresmei lorilor din atmos er. Aveam str-ile, grdinile, colurile noastre pre erate, dar n mod inevita!il am a$uns la marginea vec&iului ora i am v-ut mlatina. *rsurile treceau pe lng noi una dup alta dinspre .aHou Road ndreptndu-se spre teatru sau oper. "ar acum, luminile oraului se a lau n urma noastr i miresmele sale amestecate erau acoperite de mirosul greu al mlatinii. #impla vedere a copacilor nali i tremurtori, cu ramurile ncrcate de muc&i, mi ceau ru, o!ligndu-m s m gndesc la 5estat. + gndeam la el aa cum m gndisem la trupul ratelui meu. l vedeam a undndu-se printre rdcinile c&iparoilor i ste$arilor, acea orm -!rcit i &idoas n urat n ceara ul al!. + ntre!am dac vietile

nopii l ocoleau, tiind instinctiv c acel lucru uscat, care trosnea, era periculos sau dac l npdeau n apa murdar ciugulindu-i carnea uscat de pe oase. +-am deprtat de mlatin, ntorcndu-m n centrul oraului vec&i i am simit strngerea minii Claudiei linititoare. Adunase un !uc&et natural de pe toate -idurile grdinilor i l inea strns la piept, lipit de roc&ia gal!en, cu undndu-i aa n par umul lui. Acum mi-a spus att de ncet nct a tre!uit s-mi aplec urec&ea spre ea3 <5ouis, te rmnt. Cunoti remediul. 5as carnea... las carnea s instruiasc mintea.= +i-a dat drumul minii i am v-ut-o deprtndu-se de mine, ntorcndu-se numai o dat pentru a opti acelai ndemn3 <(it-l. 5as carnea s-i instruiasc mintea...= +i-a adus aminte de cartea de poe-ii pe care o aveam n mn cnd mi-a spus acele cuvinte prima oar, i parc vedeam versurile pe pagin3 .u-ele ei erau roii, c&ipul ei era li!er, .uclele ei erau gal!ene precum aurul: 1ielea ei era al! ca lepra, Comarul vieii-n-moarte era ea, Cea care ng&ea sngele omului ngrondu-l. 4a -m!ea din colul str-ii, o rm de mtase gal!en vi-i!il doar o clip n ntuneric, dup care a disprut. *ovara mea, tovara mea venic. Am apucat pe Rue "umaine, trecnd pe lng erestrele ntunecate. 5umina unei lmpi s-a micorat oarte ncet n dosul unei perdele grele din dantel, um!ra modelului ntin-ndu-se pe crmid, devenind din ce n ce mai sla!, apoi trans ormnduse n negreal. +i-am continuat drumul, apropiindu-m de casa lui +adame 5eClair, au-ind acordurile vagi, dar su!iri ale

viorilor care cntau n salonul de sus i apoi rsetele limpe-i ale invitailor. #tteam peste drum de cas, n um!r, v-ndu-i pe civa dintre acetia micndu-se prin ncperea luminat: un oaspete trecea de la o ereastr la alta, cu un pa&ar cu picior plin cu un vin de culoarea lmii, privind spre lun ca i cum ar i cutat ceva mai !un i a gsit acest lucru la ultima ereastr, rmnnd cu mna pe draperia de culoare nc&is. n aa mea, o u n -idul de crmid era desc&is i o lumin se vedea n captul cellalt al gangului. Am traversat ncet strada ngust i am simit mirosul puternic de !uctrie imediat dup ce am intrat pe poart. +irosul uor greos al crnii gtite. Am intrat n gang. Cineva tocmai traversase n gra! curtea i nc&isese o u. "ar apoi am v-ut o alt siluet. 5ng ocul din !uctrie se a la o negres su!ire cu un tur!an strlucitor n $urul capului, cu trsturi delicate, emeia sclipind n lumin asemeni unei igurine din diorit. Amesteca ntr-o oal. Am simit mirosul condimentelor, ovrvului i oilor de da in: apoi, ca un val, a venit mirosul ori!il al crnii gtite, sngele i carnea descompunndu-se n lic&idul care ier!ea. +-am apropiat mai mult i am v-ut-o lsnd $os lingura lung de ier i proptindu-i minile pe oldurile generoase, cordonul al! al orului scondu-i n eviden mi$locul su!ire. @eama din oal ddea pe a ar i picturile cdeau pe cr!unii aprini de dedesu!t s rind. +irosul ei, par umul ei ptrun-tor a a$uns pn la mine, mai puternic dect cel al amestecului ciudat din oal, ispititor pe msur ce m apropiam mai mult, pn cnd, n cele din urm, m-am re-emat de un perete m!rcat n run-e de vi. 5a eta$, viorile ncepuser un vals i podeaua din lemn scria su! picioarele dansatorilor. 1ar umul iasomiei de pe -id m-a nvluit i apoi s-a retras ca apa ce prsete pla$a neted: i i-am simit din nou par umul srat. #e dusese la ua !uctriei,

aplecndu-i cu graie gtul lung i negru cnd s-a c&inuit s strpung ntunericul de su! ereastra luminat. <+onsieur0= a spus ea pind n ra-a de lumin gl!uie, care i cdea pe snii mari i rotun-i, pe !raele lungi, su!iri i mtsoase i acum pe rumuseea lung i rece a c&ipului. <Cutai petrecerea, +onsieur'= m-a ntre!at ea. <4 sus...= <)u, draga mea, nu cutam petrecerea, i-am spus eu ieind din um!r. 1e tine te cutam.= *otul era pregtit cnd m-am tre-it seara urmtoare3 cu rul cu &aine usese trimis pe vapor mpreun cu o lad n care se a la sicriul: servitorii erau plecai: mo!ila usese acoperit cu pn- al!. Imaginea !iletelor de vapor, a ctorva de !anc i a altor cteva &rtii strnse toate ntr-un portmoneu negru cea ca acea cltorie s apar n lumina sclipitoare a realitii. A i renunat la ucis dac a i putut, dar m-am ocupat de asta devreme i n gra!, ca i Claudia: dar cu puin nainte de ora la care ar i tre!uit s plecm, m a lam singur n apartament, ateptnd-o. 4ra plecat de prea mult timp pentru starea mea de spirit nervoas. + temeam pentru ea dei putea ermeca aproape pe oricine, cndu-i s o a$ute dac se a la prea departe de cas i, de multe ori, i convinsese pe strini s o aduc pn la u c&iar, la tatl ei, care le mulumea din tot su letul pentru aptul c i aduseser iica rtcit. Cnd a venit acum, alerga i, lsnd $os cartea, mi-am nc&ipuit c uitase ct era ceasul. Credea, pro!a!il, c era mai tr-iu dect era n realitate. Binnd cont de ceasul meu de !u-unar, mai aveam o or. "ar, n clipa n care a a$uns la u, am tiut c m nelam. <5ouis, uile0= a ngimat ea, cu rsu larea tiat i cu mna pe inim. A rupt-o la ug din nou pe

coridor cu mine n urma ei i, n timp ce mi cea semne disperat, am nc&is uile coridorului. <Ce este'= am ntre!at-o. <Ce te-a apucat'= "ar ea se ducea la erestrele din a acum, la uile- erestre lungi care ddeau pe !alcoanele nguste de deasupra str-ii. A ridicat sticla de pe lamp i a su lat n lacr. n camer s-a cut !rusc ntuneric, dar apoi, ncet-ncet, a nceput s ptrund lumina de pe strad. 4a g ia, cu mna la piept i dup cteva clipe m-a tras lng ereastr. <+-a urmrit cineva=, a optit ea acum. <5-am au-it tot timpul n spatele meu. 5a nceput, am cre-ut c aveam impresia0= #-a oprit s-i trag rsu larea, iar c&ipul i era al! n lumina al!struie care ptrundea pe ereastr. <5ouis, era mu-icianul=, a optit ea. <7i ce dac' *e-o i v-ut cu 5estat=. <5ouis, e acolo $os. (it-te pe geam. ncearc s-l ve-i.= 1rea att de tul!urat, aproape speriat. Ca i cum n-ar i vrut s stea n prag e,pus. Am ieit pe !alcon, dei continuam s o in de mn n timp ce ea sttea lng draperie: m inea att de strns, nct prea s se team pentru mine. 4ra ora unspre-ece i, n momentul acela, pe Rue RoHale era linite3 maga-inele nc&ise, oamenii care useser la teatru plecaser. % u s-a trntit undeva n dreapta mea i am v-ut o emeie i un !r!at ieind i pornind gr!ii spre col, c&ipul emeii iind ascuns su! !orurile unei plrii al!e enorme. @gomotul pailor lor s-a stins. )u vedeam pe nimeni, nu simeam pe nimeni. Au-eam respiraia anevoioas a Claudiei. Ceva s-a micat n cas: am tresrit, dar am recunosut -gomotul ca iind cel cut de psri. (itasem de psri. "ar Claudia se speriase mai tare i s-a tras lng mine. <)u e nimeni, Claudia...= am nceput eu s-i optesc, dar atunci l-am -rit pe mu-ician. #ttuse att de nemicat n dreptul uii maga-inului de mo!il, nct nu-l

o!servasem i, pro!a!il asta dorise i el. Cci acum s-a uitat la mine i aa i-a strlucit n ntuneric ca o lumin al!. 6rustrarea i preocuparea i dispruser complet de pe trsturile rigide: oc&ii lui mari i negri m i,au de pe pielea al!. "evenise vampir. <l vd=, am murmurat eu micnd !u-ele ct se poate de puin, n vreme ce continuam s-l privesc n oc&i. Am simit-o venind mai aproape, mna i tremura i i simeam !tile inimii -vcnindu-i n palm. A icnit cnd l-a v-ut. "ar, n acelai timp, ceva m-a cut s ng&e c&iar n clipa n care m uitam la el, r ca el s se mite. 1entru c am au-it pai n gangul de a ar. Apoi scritul porii. "up aceea, din nou acel pas, &otrt, apsat, rsunnd su! pla onul !oltit al gangului prin care treceau trsurile, apsat, amiliar. Acel pas urca acum scara n spiral. Claudia a scos un ipt su!ire, dar a dus repede mna la gur. /ampirul din dreptul maga-inului de mo!il nu se clintise. 7i cunoteam pasul de pe scar. Cunoteam pasul din curte. 4ra 5estat. 5estat trgea de u, lovind acum n ea, -glind-o de parc ar i vrut s-o scoat din perete. Claudia s-a re ugiat ntr-un col, cu trupul ncovoiat, ca i cum cineva i dduse o lovitur puternic, uitndu-se nne!unit cnd la silueta din strad, cnd la mine. 5oviturile din u deveniser i mai puternice. Atunci iam au-it vocea. <5ouis0 a strigat. 5ouis0= a urlat el apoi dincolo de u, dup care a urmat spargerea geamului din salonul mic. "up care am au-it rsucirea -vorului din interior. Am n cat repede lampa, am scprat un ! de c&i!rit prea tare i l-am rupt n gra!a cu care m micm, dar apoi am o!inut lacra pe care am dorit-o i am rmas cu micul vas cu petrol lampant n mn. <1leac de la ereastr. nc&ide-o=, i-am spus Claudiei, iar ea a ascultat ca i cum acel ordin su!it i clar ar i eli!erat-o dintr-un paro,ism al spaimei. <7i aprinde celelalte lmpi, acum,

imediat.= % au-eam plngnd n timp ce aprindea c&i!ritul. 5estat nainta pe coridor. Apoi a a$uns n dreptul uii. +i-am inut rsu larea i, r s vreau, am cut civa pai napoi cnd l-am v-ut. % au-eam pe Claudia plngnd. 4ra 5estat, r nici o ndoial, re cut i intact, stnd n u, cu capul plecat nainte, cu oc&ii !ul!ucai, de parc ar i ost !eat i ar i avut nevoie de tocul uii pentru a nu se pr!ui n camer. 1ielea i era plin de cicatrice, &idoase, de parc iecare ncreitur a <morii= lui i lsase un semn. 4ra marcat ca de nite lovituri la ntmplare cu vtraiul ncins, iar oc&ii lui, care alt dat useser de un cenuiu limpede, acum erau str!tui de vase de snge. <Rmi unde eti... pentru numele lui "umne-eu..., am optit eu. <% arunc spre tine i o s ar-i de viu=, i-am -is apoi. C&iar n clipa aceea, am au-it un -gomot n stnga mea, nite -grieturi i rcieli pe aada casei. 4ra cellalt. i vedeam minile pe !alconul din ier or$at. Claudia a scos un ipt ascuit cnd el s-a i-!it cu tot trupul n uile de sticl. )u pot s-i spun e,act tot ce s-a ntmplat atunci. 1ur i simplu, nu pot s povestesc e,act cum a ost. mi amintesc c am a-vrlit cu lampa n 5estat: aceasta s-a s rmat la picioarele lui i lcrile au cuprins imediat covorul. Apoi am luat o tor, o pn- pe care o trsesem de pe canapea i i ddusem oc. "ar, nainte de asta, m-am luat la !taie cu el, lovindu-l cu picioarele i mpotrivindu-m eroce puterii lui teri!ile. (ndeva, n deprtare, au-eam ipetele de spaim ale Claudiei. #-a spart i cealalt lamp. "raperiile erau n lcri. mi amintesc c &ainele lui du&neau a petrol lampant i c, la un moment dat, se c&inuia nne!unit s sting lcrile. 4ra stngaci, !olnav, incapa!il s-i pstre-e ec&ili!rul: dar cnd m-a prins, l-am mucat de degete ca s scap din strnsoarea lui. 1e strad se au-eau -gomote, strigte, o sonerie. Camera se trans ormase

repede ntr-un adevrat in ern i, ntr-o sclipire de lumin, am v-ut-o pe Claudia luptndu-se cu proasptul vampir, care prea incapa!il s pun minile pe ea, semnnd cu un om nendemnatic care ncearc s prind o pasre. mi amintesc c m-am rostogolit la nes rit cu 5estat prin oc, simind cldura su ocant pe a, v-nd lcrile deasupra spatelui su cnd mam rostogolit su! el. n clipa aceea, Claudia s-a ridicat i l-a lovit de nenumrate ori cu vtraiul, pn cnd el a sl!it strnsoarea i eu m-am c&inuit s ies de dedesu!t. Am v-ut vtraiul co!ornd din nou, iar i iar deasupra lui i au-eam mrielile Claudiei n ritmul loviturilor, ca cele ale unui animal. 5estat era cu mna ridicat, c&ipul iindu-i o grimas de durere. ntins pe covor, se a la cellalt, din capul cruia curgea snge. Ce s-a petrecut apoi nu mi-e clar. Cred c am luat vtraiul din minile ei i i-am dat o lovitur -dravn ntr-o parte a capului. mi amintesc c mi se prea de nenvins, invulnera!il a de lovituri. Cldura mi prlea &ainele de$a, lcrile aprinseser roc&ia de !orangic a Claudiei, aa c am luat-o n !rae i am rupt-o la ug pe coridor, ncercnd s sting lcrile cu trupul meu. mi aduc aminte c mi-am scos &aina i am stins lcrile cu ea cnd am ieit la aer, iar oamenii urcau scrile trecnd pe lng mine. % mulime de oameni se scurgeau prin gang n curte i cineva sttea pe acoperiul n pant al !uctriei din crmid. % ineam pe Claudia n !rae i ugeam pe lng toi, ignorndule ntre!rile, cndu-mi loc cu umrul printre ei. 1e urm eram li!er mpreun cu ea, au-indu-i g ielile i suspinele n urec&e, n timp ce alergam or!ete pe Rue RoHale, apoi pe prima strad ngust, alergnd, alergnd pn cnd nu mai e,ista nici un sunet n a ar de cel al pailor mei. 7i ale respiraiei ei. Am stat acolo, un !r!at i un copil, ari, c&inuii de durere, trgnd n piept aerul acelei seri linitite.

PARTEA A DOUA

*oat noaptea am stat pe puntea vaporului rance<+ariana=, uitndu-m la sc&ela de de!arcare. C&eiul lung era nesat de lume, iar petrecerile au durat oarte mult n ca!inele lu,oase i punile gemeau de pasageri i oaspei. "ar, pn la urm, pe msur ce se apropia ivirea -orilor, petrecerile s-au s rit una cte una i trsurile au prsit str-ile nguste din aa de!arcaderului. Civa pasageri ntr-iai au sosit la !ord, o perec&e a -!ovit cteva ore lng parapet n apropiere. "ar 5estat i ucenicul lui, dac au supravieuit ocului >i eu eram convins c supravieuiser? n-au a$uns la vapor. .aga$ele noastre prsiser apartamentul n cursul -ilei: i, dac mai rmsese ceva care s ne trde-e destinaia, eram sigur c usese distrus. *otui, eram cu oc&ii n patru. Claudia era ncuiat n ca!ina noastr, stnd cu privirea aintit asupra &u!loului. "ar 5estat na venit. n cele din urm, aa cum sperasem, agitaia legat de plecare a nceput nainte de a se ace lumin. Cteva persoane ceau cu mna de pe dig i de pe ridictura acoperit de iar! a c&eiului n timp ce vaporul a nceput mai nti s se clatine, apoi s se -druncine violent pe o parte i, dup aceea, s alunece maiestuos n curentul luviului +ississippi. 5uminile oraului )e8 %rl9ans se micorau din ce n ce mai mult pn cnd se vedeau n spatele nostru ca o palid

os orescen pe cerul care ncepea s se lumine-e. 4ram ngro-itor de o!osit i, totui, am stat pe punte atta timp ct am putut s vd acea lumin, tiind c s-ar i putut s nu o mai vd vreodat. 1este cteva clipe, eram purtai n $osul luviului pe lng digurile de la 6reniere i 1ointe du 5ac i atunci, cnd am putut s vd -idul ormat din plopi canadieni i c&iparoi care se vedeau ver-i n ntuneric de-a lungul malului, mi-am dat seama c era aproape diminea. 1rime$dios de aproape. /rnd c&eia n !roasc, am simit poate cea mai cumplit epui-are pe care o cunoscusem vreodat. )iciodat, n cursul anilor pe care i trisem n selecta noastr amilie, nu simisem teama din seara aceea, vulnera!ilitatea, groa-a. 7i nu avea s e,iste nici o uurare su!it. )ici un sentiment de siguran su!it. )umai acea uurare pe care o impune, n s rit, o!oseala, cnd nici mintea, nici trupul nu mai ndur groa-a. Cci, dei 5estat se a la acum la attea mile distan, cu nvierea lui, tre-ise n mine o nclceal de temeri comple,e de care nu puteam scpa. C&iar i atunci cnd Claudia mi-a spus3 <#ntem n siguran, 5ouis, n siguran=, i eu i-am optit cuvntul <da=, l vedeam pe 5estat n u, vedeam oc&ii aceia !ul!ucai, pielea aceea !r-dat de cicatrice. Cum de se ntorsese, cum de trium ase asupra morii' Cum putea o iin s supravieuiasc acelei ruine -!rcite care devenise' %ricare ar i ost rspunsul, ce nsemna el nu numai pentru el, ci i pentru Claudia, pentru mine' 4ram n siguran a de el, dar a de noi nine' /aporul a ost atins de o < e!r= ciudat. *otui era uluitor de curat n privina o!olanilor, dei, din cnd n cnd, li se descopereau trupurile, uoare i uscate, ca i cum ar i murit de cteva -ile. Cu toate acestea, e,ista acea e!r. 5ovea pasagerul mai nti su! orma unei sl!iciuni i a unei dureri de gt: uneori e,istau i nite semne acolo, alteori, semnele erau n alte pri,

sau, cteodat, nu se vedea nici un semn, dei cte o ran vec&e se redesc&idea i redevenea dureroas. (neori, pasagerul, care ncepea s doarm din ce n ce mai mult pe msur ce att vaporul, ct i e!ra progresau, murea n somn. Aa c au avut loc nmormntri n apa oceanului de cteva ori n timpul traversrii Atlanticului. *emndu-m de e!r, !ineneles, i ocoleam pe pasageri, nu voiam s m altur lor n camera de umat, s a$ung s le cunosc povestirile, s-i aud vor!ind despre visele i speranele lor. mi luam <masa= singur. "ar Claudiei i plcea s-i priveasc, s stea pe punte i s-i vad venind i plecnd seara devreme i, mai tr-iu, s-mi spun ncet, n timp ce m a lam lng &u!lou3 <Cred c ea o s cad prad...= 5sam cartea $os i m uitam prin &u!lou, simind legnarea uoar a mrii, v-nd stelele, mai clare i mai strlucitoare dect le v-usem vreodat de pe pmnt, aplecndu-m s ating valurile. n anumite momente, cnd stteam singur n ca!ina ntunecat, mi se prea c cerul se co!orse pentru a ntlni marea i c un mare secret avea s ie de-vluit n acea mpreunare, o prpastie imens avea s ie nc&is pentru totdeauna. "ar cine avea s ac avea de-vluire cnd cerul i marea deveneau un tot i nu mai e,ista &aos' "umne-eu' #au #atana' "eodat, mi-a trecut prin cap ce imens consolare ar i ost s-l cunosc pe acesta din urm, s-l privesc n a, indi erent ct de ngro-itoare ar i ost acea n iare, s tiu c i aparin total i, ast el, s scap pentru totdeauna de c&inul acelei ignorane. # trec printr-un vl care m desprea venic de tot ceea ce numeam natur uman. #imeam cum vaporul se apropia din ce n ce mai mult de acel secret. )u e,ista nici un capt vi-i!il al irmamentului: se nc&idea n $urul nostru cu o rumusee i o tcere rpitoare. "ar apoi, cuvintele <s scap= deveneau ori!ile, cci nu e,ista scpare cnd erai !lestemat, nu putea s e,iste: i ce era acel c&in n

comparaie cu neo!ositele lcri ale iadului' +area legnnduse su! acele stele venice stelele nsele ce legtur aveau ele cu #atana' 7i acele imagini care ni se par att de statice n copilrie cnd sntem cu toii att de preocupai de via,nct rareori ni le nc&ipuim atrgtoare3 sera im privind venic c&ipul lui "umne-eu i c&iar c&ipul lui "umne-eu aceasta era eterna scpare, i acea mare !lnd, care ne legna, era doar o vag promisiune a acesteia. "ar, c&iar i n acele momente, cnd vaporul i toat lumea dormea, nici raiul, nici iadul nu preau mai mult dect o nc&ipuire c&inuitoare. # tiu, s cred ntr-unul sau altul... aceea era poate singura salvare la care puteam visa. Claudia, creia i plcea lumina ca i lui 5estat, aprindea lmpile de cum se tre-ea. Avea un pac&et de cri de $oc minunate, primit de la o doamn de pe vapor: igurinele erau n stilul celor din perioada +ariei Antoaneta, iar, pe spate, erau crini aurii pe un undal violet. "dea o pasien n care crile ormau ci rele unui ceas. +-a tot ntre!at cum de reuise 5estat pn cnd, n cele din urm, am nceput s-i rspund. )u mai era -guduit. "ac i amintea de ipetele ei n lcri, nu voia s se gndeasc la ele. "ac i amintea c, nainte de oc, vrsase lacrimi adevrate n !raele mele, acest lucru nu producea nici o sc&im!are n ea: era, ca ntotdeauna, o persoan oarte puin ne&otrt, o persoan la care tcerea nu nsemna nelinite sau regret. <Ar i tre!uit s-l ardem, a -is ea. Am ost nite proti s-l credem mort numai dup elul cum arta.= <"ar cum a putut supravieui' am ntre!at-o eu. "oar l-ai v-ut, tii ce-a rmas din el.= )u aveam nici un c&e , de apt. Ar i alungat !ucuros acele gnduri ntr-un ung&er al minii, dar mintea mea nu-mi ddea voie. 4a a ost cea care mi-a dat

rspunsurile acum, cci dialogul avea loc, de apt, cu ea nsi. <# -icem c a ncetat s ni se mai mpotriveasc, a e,plicat ea, c nc mai tria, nc&is n acel trup uscat i neputincios, contient i calculat...= <Contient n starea aceea0= am optit eu. <7i, s -icem c, atunci cnd s-a scu undat n apa mlatinii i a au-it -gomotul trsurii deprtndu-se, a avut destul putere nct s-i mite mem!rele. n ntunericul din $urul lui erau tot elul de vieti. 5-am v-ut odat rupnd gtul unei oprle de grdin i privind cum se scurgea sngele ntr-un pa&ar. i nc&ipui tenacitatea voinei de a tri pe care o avea, !$!ind cu minile prin ap dup orice se mica'= </oin de a tri' *enacitate' am murmurat eu. # -icem c a ost altceva...= <7i, atunci, cnd a simit revenirea puterii, poate de a$uns pentru a-l ace s a$ung la drum, undeva, pe acest drum, a ntlnit pe cineva. 1oate s-a g&emuit, ateptnd s treac vreo trsur: poate s-a trt, adunnd nc atta snge ct putea, pn a a$uns la cocioa!ele emigranilor sau la acele case de ar mprtiate. Ce spectacol tre!uie s i ost0= #-a uitat la lampa care atrna, cnd oc&ii mici, dup care a continuat cu o voce sc-ut, lipsit de emoie. <7i atunci ce-a cut' +ie mi se pare oarte limpede. "ac nu s-a putut ntoarce la timp la )e8 %rl9ans, cu siguran c a putut a$unge la cimitirul %ld .aHou. #pitalul ilantropic trimite acolo sicrie n iecare -i. 1arc-l vd scormonind pmntul moale pn la un asemenea sicriu, aruncnd coninutul n mlatin i punndu-se la adpost pn n seara urmtoare n acel mormnt adnc n care nimeni n-ar i putut s-l deran$e-e. "a... asta a cut, snt convins.= +-am gndit la asta mult vreme, imaginndu-mi, v-nd c sar i putut ntmpla. Apoi am au-it-o adugnd gnditoare, n

timp ce punea $os o carte i se uita la c&ipul oval al unui crai cu peruc al!3 <&u a i putut s-o ac. 7i de ce m priveti aa'= ma ntre!at strngnd crile, degetuele ei c&inuindu-se s le ae-e i s le amestece. <Cre-i... c, dac i-am i ars rmiele, ar i murit'= am ntre!at-o eu. <.ineneles. Cnd nu e,ist nimic, nu are ce s nvie. Ce vrei s insinue-i'= mprea crile acum, ntin-ndu-mi i mie cteva pe msua de ste$ar. +-am uitat la ele, dar nu le-am atins. <4u tiu... am optit eu. "oar c, poate, nu a e,istat nici o voin de a tri, nici un pic de tenacitate... pentru c, pur i simplu, nu era nevoie de nici una din ele.= +-a privit struitor, r s-i trde-e gndurile sau s-mi dea de neles c le pricepea pe ale mele. <1oate pentru c era incapa!il s moar... poate este, sntem... cu adevrat nemuritori'= +-a privit mult vreme. <5uciditate n starea aceea... am adugat eu, n cele din urm, ocolindu-i privirea. "ac ar i aa, n-ar tre!ui s e,iste luciditate i n alte situaii' Incendiu, lumina soarelui... ce contea-'= <5ouis, mi-a spus ea cu un glas sc-ut. Bi-e ric. )u stai Jen gardeK mpotriva ricii. )u nelegi pericolul pe care l repre-int rica. % s a lm aceste rspunsuri atunci cnd o s-i gsim pe cei care ni le pot da, cei care posed cunotine de secole, de ct timp e,ist pe pmnt creaturi ca noi. Cunoaterea asta era dreptul nostru prin natere, iar el ne-a lipsit de acest lucru. 7i-a meritat moartea.= <"ar n-a murit...= am spus eu. <.a a murit, a -is ea. )imeni n-ar i putut scpa din casa aia dect dac ar i ugit o dat cu noi, dac ar i alergat lng noi. )u. A murit, ca i estetul acela trium tor, prietenul lui.

5uciditatea s-a dus.= A strns crile i le-a pus deoparte, cndu-mi semn s-i dau crile de pe msua de lng pat, acele cri pe care le despac&etase imediat cum a$unsese la !ord, cele cteva opere alese despre cunotinele vampirilor pe care le luase ca ndrumare. )u conineau povestiri e,agerate din Anglia, nici pe cele ale lui 4dgar Allan 1oe, nici plsmuiri. 4rau doar cteva relatri despre vampirii din estul 4uropei, care deveniser pentru ea un el de .i!lie. n acele ri, oamenii ardeau, ntr-adevr, rmiele unui vampir cnd l gseau, i strpungeau inima cu o epu i i rete-au capul. Citea ore ntregi acele cri care useser citite i recitite nainte s a$ung de partea cealalt a Atlanticului i care conineau relatri ale unor cltori, preoi i savani. 7i ea plnuia cltoria noastr, r s ai! nevoie de peni sau &rtie, ci n minte. % cltorie care avea s ne duc imediat departe de strlucitoarele capitale ale 4uropei spre +area )eagr, unde aveam s ne oprim la /ama i s ne ncepem cutrile n -onele de ar ale Carpailor. +ie mi se prea o perspectiv sum!r, iind o!ligat s o accept, cci tn$eam dup alte locuri i alte cunotine pe care Claudia nici nu ncepea s le neleag. #eminele acelei dorine puternice useser plantate n mine cu muli ani n urm i s-au trans ormat n lori amare cnd vaporul nostru a trecut prin #trmtoarea 2i!raltar intrnd n apele +rii +editerane. /oiam ca acele ape s ie al!astre. "ar nu erau. Aveau culoarea nopii. Ct am mai su erit atunci, c&inuindu-m s-mi amintesc mrile pe care simurile needucate ale unui tnr le luase drept garantate, pe care o memorie nedisciplinat le lsase prad eternitii. +editerana era neagr, neagr lng coasta Italiei, lng coasta 2reciei, ntotdeauna neagr, neagr cnd, n ceasurile reci dinainte de ivirea -orilor, n timp ce

Claudia dormea, o!osit de crile ei i poria sla! pe care i-o impunea precauia, eu co!oram o lamp $os, $os de tot prin ceaa care se ridica, pn cnd lacra a$ungea s strluceasc deasupra valurilor: nimic nu se vedea pe acea supra a unduitoare n a ar de lumina nsi, re lectarea acelei ra-e care cltorea n permanen cu mine, un oc&i nemicat care prea i,at asupra mea din adncuri i-mi spunea3 <5ouis, tu nu caui dect ntunericul. +area asta nu e marea ta. +iturile oamenilor nu snt miturile tale. Comorile oamenilor nu snt ale tale.= A&, ct m umplea de amrciune n momentele acelea cutarea vampirilor din 5umea /ec&e, o amrciune pe care aproape c o puteam gusta, ca i cum aerul i-ar i pierdut prospeimea. Cci, ce secrete, ce adevruri ne-ar i putut o eri acele monstruoase creaturi ale nopii' Care tre!uiau s le ie ngro-itoarele limite, dac, ntr-adevr, aveam s-i gsim pe toi' Ce puteau spune nite osndii altor osndii' )-am pit pe rm la 1ireu. *otui, n mintea mea, am ost pe Acropole n Atena, privind luna rsrind prin pla onul desc&is al 1artenonului, msurndu-mi nlimea dup grandoarea acelor coloane, mergnd pe urmele acelor greci care au murit la +arat&on, ascultnd oapta vntului printre mslinii strvec&i. Acelea erau monumentele oamenilor care nu puteau muri, nu pietrele morilor vii: acolo se a lau secretele ce re-istaser trecerii timpului, pe care a!ia ncepusem s o neleg vag. 7i, totui, nimic nu m-a ntors din drum i nimic nu o putea acem dar cntream iar i iar marele risc al ntre!rilor noastre, riscul oricrei ntre!ri la care se rspunde cu sinceritate: cci rspunsul tre!uie s conin un pre incalcula!il, un pericol tragic. Cine tia acest lucru mai !ine dect mine, care asistasem la moartea propriului meu trup, v-nd tot ceea ce numeam omenesc vete$indu-se i murind doar pentru a orma un lan puternic care s m in legat de

lumea asta i, totui, s m ac e,ilatul ei pentru totdeauna. % sta ie cu o inim care !ate' 5egnatul mrii m cea s vise- urt, s-mi aduc aminte cu oarte mare claritate. ntr-o noapte de iarn, la )e8 %rl9ans, pe cnd &oinream prin cimitirul #t. 5ouis, mi-am v-ut sora, !trn i cocoat, cu un !uc&et de tranda iri al!i n !rae, ai cror spini erau n urai cu gri$ ntr-un pergament vec&i, cu capul crunt plecat, paii conducnd-o prin ntunericul plin de prime$dii spre mormntul unde usese ae-at placa unerar a ratelui ei, 5ouis, alturi de cea a ratelui su mai mic... 5ouis, care murise n incendiul de la 1ointe du 5ac lsnd o motenire generoas unui in i ti- pe care ea nu-l cunotea. 6lorile acelea erau pentru 5ouis, de parc n-ar i trecut $umtate de secol de la moartea lui, de parc memoria ei, ca i memoria lui 5ouis, nu iar i dat pace. "urerea i accentua rumuseea cenuie i i ncovoia spatele ngust. 7i, ct a i dat, n timp ce o priveam, si ating prul argintiu, s-i optesc c o iu!eam, dac dragostea nu i-ar i produs n anii care i mai rmseser o groa- mai cumplit dect durerea. Am lsat-o cu durerea. Iar i iar i iar. 7i acum visam prea mult. /isam prea ndelung n nc&isoarea acelui vapor, n nc&isoarea trupului meu, care era att de sensi!il la rsritul iecrui soare cum nici un trup muritor nu usese vreodat. Iar inima mi !tea mai repede pentru munii din estul 4uropei, n s rit, mi !tea mai repede pentru singura speran c, undeva, n acea -on primitiv, am i putut gsi rspunsul la ntre!area de ce permitea "umne-eu e,istena unei asemenea su erine de ce se permitea s nceap i cum i s-ar i putut pune capt. 7i r acel rspuns, tiam c nu am cura$ul de a-i pune capt. Cu timpul, apele +editeranei au devenit apele +rii )egre.

/ampirul o t. .iatul sttea spri$init n cot, cu aa n palma dreapt, iar e,presia lacom de pe c&ip nu se potrivea deloc cu roeaa oc&ilor si. Cre-i c m $oc cu tine' ntre! vampirul i sprncenele rumoase i negre i se unir o clip. )u, spuse !iatul repede. 7tiu c nu tre!uie s-i mai pun ntre!ri. % s-mi spui totul cnd o s vrei. Apoi tcu i se uit la vampir ca i cum ar i ost pregtit s-l asculte din nou. Atunci se au-i un -gomot n deprtare, undeva n vec&ea cldire victorian n care se a lau, cel dinti sunet de acest el pe care l au-iser. .iatul i ndrept privirea spre ua care ddea spre coridor. 1arc uitase de e,istena cldirii. Cineva clca apsat pe scndurile vec&i. "ar vampirul era netul!urat. #e uit n alt parte ca i cum s-ar i detaat din nou de pre-ent. #atul acela. )u pot s-i spun cum se numea, pentru c numi mai aduc aminte. mi amintesc doar c se a la la mile ntregi deprtare de coast i noi cltoream singuri cu trsura. 7i ce trsur0 4ra opera Claudiei i ar i tre!uit s m atept: dar, pe atunci, lucrurile m luau ntotdeauna pe neateptate. "in prima clip cnd am a$uns la /arna, simisem o anumit sc&im!are la ea, care m-a cut s-mi dau seama imediat c era i iica lui 5estat, nu numai a mea. "e la mine nvase valoarea !anilor, dar de la 5estat motenise pasiunea de a-i c&eltui: i n-a vrut s plece r cea mai lu,oas trsur neagr pe care am gsit-o, cu !anc&ete de piele pe care ar i ncput civa cltori, nu numai un !r!at i un copil care oloseau minunatul interior doar pentru transportarea unei l-i din lemn de ste$ar mpodo!it. n spate erau legate dou cu ere cu cele mai !une &aine pe care le gsisem n maga-inele de acolo i goneam pe acele roi imense

i uoare i pe acele arcuri e,celente care purtau atta greutate cu o uurin nspimnttoare pe drumurile acelea de munte. 4ra ceva tul!urtor cnd nu e,ista nimic altceva n acel inut ciudat, caii mergnd n galop i uoara aplecare a trsurii. 7i era un inut cu adevrat ciudat. I-olat, ntunecat, aa cum snt -onele de ar, de o!icei, cu castelele i ruinele adesea nvluite n ntuneric cnd luna intra n nori, aa nct simeam o nelinite cum nu simisem niciodat la )e8 %rl9ans. 7i nici cu oamenii nu era mai uor. 4ram ntotdeauna goi i rtcii n micile lor ctune i mereu contieni c, printre ei, ne a lam ntr-un mare pericol. n )e8 %rl9ans, niciodat nu tre!uise s ne ascundem aa cnd ucideam. Ravagiile pe care le ceau e!ra, molima, criminalii concurau cu noi i ne ntreceau. "ar aici, tre!uia s acem e orturi e,traordinare pentru ca o ucidere s treac neo!servat. 1entru c acei oameni simpli de la ar, crora str-ile aglomerate ale )e8 %rl9ans-ului li s-ar i prut nspimnttoare, erau convini c morii c&iar mergeau i c&iar le !eau sngele celor vii. )e cunoteau numele3 vampiri, diavoli. Iar noi, care ne a lam n cutarea celor mai sla!e -vonuri, nu voiam a!solut deloc s dm natere unora. Cltoream singuri, repede i cnd risip printre ei, c&inuindu-ne s im n siguran n ostentaia noastr, au-ind discuii despre vampiri oarte uor lng ocurile din &anuri, unde iica mea dormea linitit la pieptul meu i eu gseam n mod invaria!il pe cte cineva printre rani care vor!ea destul german sau, uneori c&iar rance-, nct s discute cu mine despre cunoscutele legende. "ar, n cele din urm, am a$uns n acel sat care avea s repre-inte punctul de cotitur al cltoriei noastre. )u-mi amintesc cu plcere de nimic din cltoria aceea, nici de prospeimea aerului, nici de rcoarea nopilor. )ici acum nu pot

s vor!esc despre ea r s m cutremur puin. Cu o noapte nainte usesem la o erm, aa c nu au-isem nimic care s ne pregteasc numai aspectul de-olant al locului3 pentru c n-am a$uns tr-iu, nu destul de tr-iu ca o!loanele s ie lsate i -vorite sau ca o lamp stins s se legene deasupra intrrii !oltite a &anului. 2unoaiele erau strnse n aa uilor i mai e,istau i alte semne care artau c ceva nu era n regul. % cutiu cu lori vete$ite ae-at su! vitrina unui maga-in acoperit de o!lon. (n !utoi se rostogolea nainte i napoi n mi$locul curii &anului. 5ocul arta ca un ora !ntuit de molim. "ar, c&iar cnd o lsam pe Claudia $os pe pmntul !ttorit de lng trsur, am -rit un iricel de lumin pe su! u &anului. <1une-i gluga=, i-am spus eu repede. </in=. Cineva dinuntru trgea -vorul. 5a nceput, n-am v-ut dect lumina din spatele siluetei prin puinul spaiu care mai rmnea pe lng ea. Apoi, lumina elinarelor de la trsur au sclipit n oc&ii ei. <% camer pentru noaptea asta0= am spus eu n german. 7i caii mei au nevoie de ngri$ire, oarte mare nevoie0= <)oaptea nu e pentru cltorit..., mi-a spus ea cu o voce stranie lipsit de orice in le,iune. 7i cu un copil.= n timp ce rostea aceste cuvinte, am o!servat c mai erau oameni nuntru, n spatele ei. 5e au-eam oaptele i vedeam licrirea unui oc. "in cte mi ddeam seama, n $urul lui erau adunai n mare msur rani, n a ar de un !r!at care era m!rcat cam ca mine, cu o &ain elegant i cu o manta pe umeri: dar &ainele lui erau nengri$ite i ponosite. 1rul rou i strlucea n lumina ocului. 4ra un strin, ca i noi i era singurul care nu ne privea. Capul i se legna uor ca i cum ar i ost !eat. <6etia mea e o!osit=, i-am spus eu emeii. )-avem unde s mergem n alt parte.= Am luat-o pe Claudia n !rae. 4a i-a

ntors aa spre mine i i-am au-it oapta3 <5ouis, usturoiul i cruci i,ul de deasupra uii0= )u v-usem acele lucruri. 4ra un cruci i, mic, cu trupul lui Aristos din !ron- lipit pe lemn, iar unia de usturoi era n urat n $urul lui, o unie proaspt mpletit cu o alta vec&e, pe care cpnile erau vete$ite i uscate. 6emeia mi-a urmrit privirea, apoi s-a uitat la mine cu asprime i am v-ut ct de epui-at era, ct de roii i erau pupilele i cum i tremura mna care inea alul pe piept. 1rul negru i era complet rvit. +-am apropiat i mai mult pn am a$uns aproape de prag, iar ea a des&is ua !rusc, de parc s-ar i decis s ne lase s intrm. Cnd am trecut pe lng ea, a rostit o rugciune, eram sigur, dei n-am neles acele cuvinte slave. ncperea strimt i cu grin-i $oase era plin de oameni, !r!ai i emei, ae-ai de-a lungul pereilor m!rcai n plci de lemn, pe !nci i c&iar pe $os. 4ra ca i cum tot satul s-ar i adunat acolo. (n copil dormea n !raele unei emei i un altul dormea pe scar, n urat n pturi, cu genunc&ii strni pe o treapt i cu !raele servindu-i drept pern pe urmtoarea treapt. 1este tot atrnau unii de usturoi de cuie i agtori, alturi de oale de gtit i cni. 6ocul era singura surs de lumin i arunca um!re pe c&ipurile ncremenite care ne priveau. )imeni nu ne-a cut semn s ne ae-m i nu ne-a o erit nimic dar, n cele din urm, emeia mi-a spus n german c puteam s duc caii n gra$d dac doream. + privea cu oc&ii aceia uor speriai i ncercnai, dar, apoi, c&ipul i s-a mai m!unat. +i-a spus c va sta n ua &anului cu o lamp, dar c tre!uia s m gr!esc i s las copilul acolo. ns, altceva mi atrsese atenia, un miros pe care l simeam dominndu-l pe cel al lemnului ars i al vinului. 4ra mirosul morii. Am simit-o pe Claudia apsndu-i mna pe pieptul meu i i-am v-ut degeelul ndreptat spre o u de la picioarele

scrii. "e acolo venea mirosul. 1n cnd m-am ntors, emeia mi pregtise o can cu vin i un castron cu cior!. +-am ae-at, innd-o pe Claudia pe genunc&i, dar ea sttea cu capul ntors numai spre ua aceea misterioas. *oate privirile erau aintite asupra noastr ca i mai nainte, n a ar de cea a strinului. Acum i vedeam pro ilul cu claritate. 4ra mult mai tnr dect mi nc&ipuisem i aspectul rvit se datora emoiilor. Avea c&iar un c&ip plcut i prelung, iar pielea al! i pistruiat l cea s par un !ieandru. %c&ii lui mari i al!atri erau i,ai asupra ocului ca i cum ar i stat de vor! cu acesta i, att genele ct i sprncenele, erau aurii n lumin, ceea ce i ddea un aer oarte inocent i desc&is. "ar era ne ericit, tul!urat, !eat. "eodat, s-a ntors spre mine i am v-ut c plnsese. </or!eti engle-'= m-a ntre!at el cu o voce care a prut tuntoare n linitea aceea. <"a=, i-am spus, iar el s-a uitat la ceilali trium tor. 4i l priveau ca nite stane de piatr. </or!eti engle-= a strigat el sc&ind un -m!et amar, ridicndu-i privirea spre tavan i apoi i,ndu-i-o asupra mea. <1leac din ara asta=, a -is el apoi. <1leac imediat. Ia-i trsura, caii i mn-i pn cad lai, dar pleac0= (merii au nceput s-i tresalte scuturai de convulsii, de parc ar i ost !olnav. A dus mna la gur. 6emeia, care acum sttea lng perete, cu minile ncruciate peste orul murdar, a spus calm n german3 <n -ori, poi pleca. n -ori.= <"ar ce este'= am ntre!at-o eu n oapt, dup care m-am uitat la el. + privea cu nite oc&i sticloi i roii. )imeni nu vor!ea. (n !utean a c-ut greu n oc. <)u vrei s-mi spui'= l-am ntre!at eu cu !lndee pe engle-. #-a ridicat. % clip am cre-ut c o s cad. 4ra mult mai nalt dect mine i capul i-a c-ut n a, apoi pe spate, nainte de a se

ndrepta i de a-i propti minile de marginea mesei. Aaina lui neagr era ptat de vin, ca i maneta cmii. </rei s ve-i'= m-a ntre!at el privindu-m n oc&i. </rei s ve-i cu oc&ii ti'= #e simea un ton uor patetic n glasul lui cnd a rostit acele cuvinte. <5as copilul0= a spus emeia !rusc, cnd un gest iute i imperios. <"oarme=, am spus eu i, ridicndu-m, l-am urmat pe englespre ua de la picioarele scrii. A ost o uoar micare cnd cei care erau mai apropiai de ea s-au dat la o parte i, apoi am intrat ntr-un salona mpreun. 1e !u et ardea o singur lumnare i primul lucru pe care l-am v-ut a ost un ir de ar urii pictate cu delicatee ae-ate pe un ra t. 5a ereastr erau perdele, iar pe perete era o icoan lucioas care i n ia pe 6ecioara +aria cu Cristos copil. "ar pereii i scaunele ncon$urau o mas mare de ste$ar, pe care se a la ntins trupul unei emei tinere, cu minile al!e ncruciate pe piept, cu prul castaniu nclcit i n urat n $urul gtului al! i su!ire i su! umeri. C&ipul ei drgu cptase de$a rigiditatea morii. +tnii de culoarea am!rei i licreau n $urul nc&eieturii i pe lng o parte a ustei de ln neagr. Alturi de ea se a lau o plrie roie din etru oarte rumoas, cu !oruri largi i vl i o perec&e de mnui negre. 4ra totul pregtit ca i cum ea ar i tre!uit s se tre-easc i s i le pun. 4ngle-ul a mngiat plria uor, apropiindu-se de ea. 4ra pe punctul de a se pr!ui. #cosese o !atist mare din !u-unarul &ainei i i acoperise aa. <7tii ce vor s ac cu ea'= a optit el uitndu-se la mine. <Ai idee'= 6emeia a venit n urma noastr i l-a apucat de !ra, dar el a ndeprtat-o cu !rutalitate. <7tii' m-a ntre!at el cu o privire aprig. #l!aticii0= <ncetea-0= i-a spus ea printre dini, dar el a ncletat ma,ilarul i a scuturat din cap, aa nct o uvi de pr rocat i-a

c-ut pe oc&i. <5as-m-n pace.= Cineva optea n cealalt ncpere. 4ngle-ul s-a uitat din nou la tnra emeie i oc&ii i sau umplut de lacrimi. <Att de inocent=, a -is el ncet, dup care s-a uitat n tavan i a ncletat pumnul drept, optind3 .lestemat s ii... "oamne0 .lestemat0= <"umne-eule=, a optit emeia i i-a cut repede semnul crucii. </e-i asta' m-a ntre!at el i a dat la o parte cu gri$ dantela de pe gtul moartei, de parc n-ar i putut, n-ar i vrut s ating acea carne care se mpietrea. 1e gtul ei, incon unda!ile, se a lau cele dou puncte, pe care le mai v-usem de o mie de ori pe tot attea gturi, spate n pielea ngl!enit. .r!atul i-a acoperit aa cu minile, legnndu-i trupul nalt i su!ire pe clcie. Am sen-aia c o s nne!unesc0= a spus el. <Aai, linitete-te=, a -is emeia, inndu-l n timp ce el se -!tea, i s-a cut roie la a, deodat. <5as-l n pace, i-am spus eu. 5as-l. % s am eu gri$ de el.= 2ura ei se sc&imonosi. </ dau a ar pe toi, n ntuneric, dac nu ncetai.= 4ra prea o!osit pentru a ace asta, prea aproape de cri- ea nsi. "ar, apoi, ne-a ntors spatele, strngndu-i alul n $urul trupului i a ieit tcut, cei care se adunaser la u cndu-i loc.4ngle-ul plngea. mi ddeam seama ce tre!uia s ac, dar nu numai c voiam s a lu totul de la el, inima mi !tea de o emoie tcut. + durea ngro-itor s-l vd ast el. #oarta m-a adus prea necrutor de aproape de el. <% s stau cu tine=, m-am o erit eu i am tras dou scaune lng mas. 4l s-a ae-at a!tut, cu privirea aintit asupra lumnrii care plpia alturi. Am nc&is ua i pereii au prut s se dea napoi, iar cercul de lumin s ie mai strlucitor n $urul capului su plecat. #-a re-emat de !u et i i-a ters aa cu

!atista. "up aceea, a scos o sticl m!rcat n piele din !u-unar pe care mi-a o erit-o, dar am re u-at. </rei s-mi spui ce s-a ntmplat'= 4l a ncuviinat. <1oate poi s aduci puin lumin pe-aici, a -is el. 4ti rance-, nu' 7tii, eu snt engle-.= <"a=, am spus eu dnd din cap. "up aceea, apsndu-mi mna i !utura amorindu-i att de mult simurile, nct nu i-a simit rceala, mi-a spus c numele su era +organ i c avea nevoie de mine, mai mult dect avusese de cineva vreodat. n clipa aceea, inndu-i mna, simindu-i er!ineala, am cut un lucru ciudat. I-am spus cum m c&eam, ceea ce nu de-vluiam a!solut nimnui. "ar el se uita la emeia cea moart ca i cum nu m-ar i au-it, iar pe !u-e i s-a ivit ceea ce prea a i cel mai stins -m!et i oc&ii i s-au umplut de lacrimi. 4,presia lui ar i micat orice iin omeneasc: ar i putut i c&iar mai mult dect ar i putut suporta unii. <4u am cut asta, a -is el cnd un semn din cap. 4u am adus-o aici.= A nlat din sprncene ca i cum s-ar i mirat. <)u, am spus eu repede. )-ai cut-o tu. #pune-mi cine a cut-o.= "ar, atunci, a prut derutat, c-ut pe gnduri. <)u plecasem niciodat din Anglia, a nceput el. 1ictam, tii... de parc acum ar mai conta... picturile, cartea0 +i s-a prut totul att de ciudat0 Att de pitoresc0= 7i-a plim!at privirea prin ncpere i glasul i sa rnt. +ult timp s-a uitat la ea din nou, dup care i-a spus ncet3 <4milH=, i eu am avut impresia c sesi-asem ceva de pre n inima lui. Apoi, treptat, povestea a nceput s curg. % cltorie de nunt prin 2ermania apoi n ara aceea, oriunde i purtau diligentele, oriunde +organ gsea peisa$e de pictat. n cele din urm, a$unseser n acel loc ndeprtat, pentru c, n apropiere se

a la o mnstire despre care se spunea c ar i ost oarte !ine pstrat. "ar +organ i 4milH n-au a$uns niciodat la mnstirea aceea, cci tragedia i ateptase aici. #-a dovedit c diligentele nu treceau pe acolo, aa c +organ pltise unui ermier s-i transporte cu crua. "ar n dup-amia-a cnd sosiser, era o mare agitaie n cimitirul din a ara satului. "up ce a aruncat o privire, omul a re u-at s se dea $os din cru ca s vad mai !ine. <1rea s ie un el de procesiune, a -is +organ, oamenii iind m!rcai cu &ainele cele mai !une i, unii dintre ei, c&iar cu lori n mini: adevrul e c mi s-a prut c&iar ascinant. /oiam s vd. 4ram att de curios, nct l-am lsat pe om s plece, noi rmnnd acolo cu !aga$ele. +ai n a se vedea satul. "e apt, mai mult eu voiam dect 4milH, dar era att de malea!il. 1n la urm am lsat-o ae-at pe vali-e i am urcat colina r ea. Ai v-ut cimitirul cnd ai venit ncoace' )u, !ineneles c nu l-ai v-ut. #lav "omnului c trsura te-a adus aici tea r. "ei, dac ai i trecut pe acolo, indi erent ct de o!osii ar i ost caii...= A tcut !rusc. <Care-i pericolul'= l-am ndeamnat eu cu !lndee. <A&... pericolul0 .ar!arii0= a murmurat el i a aruncat o privire spre u, dup care a luat o ng&iitur din sticl i i-a pus dopul. 4i !ine, nu era nici o procesiune. +i-am dat seama de asta imediat, a spus el. %amenii nici nu mi-au vor!it cnd am a$uns sus i tii cum snt: dar nu m-au mpiedicat s privesc. Adevrul e c nu i-ar i venit s cre-i c stteam acolo. )-o s m cre-i cnd o s-i spun ce-am v-ut, dar tre!uie s m cre-i, pentru c, dac n-o aci, nne!unesc, tiu asta.= <% s te cred, spune=, i-am -is eu. <4i !ine, cimitirul era plin de morminte proaspete, am v-ut imediat, unele avnd cruci noi din lemn, altele iind doar nite

movilite de pmnt cu lori nc proaspete: iar civa din ranii care se a lau acolo ineau lori n mini, de parc ar i vrut s mpodo!easc acele morminte: ns, toi stteau nemicai, cu privirile aintite asupra a doi !r!ai care ineau un cal al! de cpstru i ce animal era . "dea din picioare i scutura din cap, de parc n-ar i vrut s stea acolo: era rumos, c&iar splendid un armsar al! ca -pada. 4i !ine, la un moment dat i nu pot s-i spun cum s-au neles, pentru c nici unul nu scosese un cuvnt unul din !r!ai, e ul, presupun, a lovit calul cu putere cu coada unei lopei i animalul a nit ca tur!at n sus pe deal. i nc&ipui c nu-mi imaginam s mai vedem calul o vreme. "ar m-am nelat. 1este o clip a ncetinit, ntorcndu-se n galop printre mormintele vec&i i co!ornd dealul spre cele mai recente. *oi acei oameni l priveau. )imeni nu scotea un sunet. A venit tropind peste movile, printre lori i nimeni nu ncerca s-l prind de cpstru. Apoi, s-a oprit deodat, c&iar n aa unui mormnt.= 7i-a ters oc&ii, dar lacrimile aproape c dispruser. 1rea la el de ascinat de povestea aceea ca i mine. <4i !ine, uite ce s-a ntmplat, a continuat el. Animalul s-a oprit, deci, acolo. "eodat, din mulime, s-a au-it un strigt. )u, nu era un strigt, era ca i cum toi ar i gemut, dup care s-a cut linite. Iar calul sttea acolo i scutura din cap: n cele din urm, omul acela care era e ul, a nit n a i a strigat ctorva din cei de acolo: una din emei a ipat i s-a aruncat pe mormnt, aproape c&iar su! copitele calului. +-am apropiat ct am putut de mult. Am v-ut placa unerar cu numele decedatei pe ea: era o tnr, care murise de numai ase luni, datele iind gravate acolo, iar emeia aceea disperat, n genunc&i pe pmnt, se prinsese de plac, de parc ar i vrut s o smulg. %amenii ncercau s o dea la o parte. mi venea s plec, dar nu puteam,

nu nainte de a vedea ce aveau de gnd s ac. 7i !ineneles, 4milH era n siguran, nici unul din oamenii aceia dndu-ne atenie vreunuia dintre noi. 4i !ine, doi din ei au i-!utit, n cele din urm, s ridice emeia, dup care, cellalt a adus lopeile i au nceput s sape n mormnt. n curnd, unul din ei era nuntru i toi stteau att de nemicai, nct se au-ea i cel mai mic -gomot, lopata aceea care spa i pmntul care era aruncat grmad. )u pot s-i spun cum era. #oarele strlucea deasupra noastr, nici un nor nu era pe cer i toi stteau mpre$ur, innduse unul de altul acum i, c&iar i emeia aceea ndurerat...= A tcut, pentru c privirea i c-use asupra lui 4milH. Ateptam linitit. Am au-it 8&isIH-ul cnd a dus sticla la gur din nou i m-am !ucurat pentru el c era att de mult acolo, nct putea s !ea i s-i alunge durerea. <1arc era mie-ul nopii pe dealul acela=, a spus el uitndu-se la mine i vocea i era oarte sc-ut. <Aa aveam impresia. Apoi l-am au-it pe cel din mormnt, care desc&idea capacul sicriului cu lopata0 Au aprut scndurile rupte. 5e a-vrlea n dreapta i n stnga. "eodat a scos un urlet ngro-itor. Ceilali s-au apropiat i imediat au nvlit cu toii spre mormnt, dup care s-au dat cu toii napoi ca un val, scond e,clamaii, unii din ei ntorcndu-se i ncercnd s-i ac loc. 6emeia aceea parc nne!unise, ndoindu-i genunc&ii i ncercnd s scape din minile celor care o ineau. 4i !ine, nu m-am putut a!ine s nu m duc. .nuiesc c nimic nu m-ar i putut mpiedica i-i spun c a ost prima oar cnd am cut aa ceva i, aa s-mi a$ute "umne-eu, a ost i ultima. Acum tre!uie s m cre-i, tre!uie0 Acolo, n sicriul acela, unde omul sttea pe scndurile rupte care mai rmseser peste picioarele ei, se a la moarta, i-i spun...i spun c era la el de proaspt, de tranda irie=, vocea i s-a rnt i sttea acolo, cu oc&ii mari, cu minile ca i cum ar i inut ceva invi-i!il, implorndu-m s-l

cred <ca i cum ar i ost vie0 ngropat de ase luni0 2iulgiul era dat la o parte de pe ea, iar minile i erau ncruciate pe piept de parc dormea.= A o tat. +na i-a c-ut pe picior i a cltinat din cap, o clip privind doar. <i $ur0 a spus el. Apoi omul care se a la n mormnt, s-a aplecat i a ridicat mna moartei. ti spun c !raul acela se mica la el de uor ca al meu0 i inea mna ca i cum iar i privit ung&iile. Apoi a scos un strigt i emeia de lng mormnt i-a lovit cu picioarele pe cei care o ineau, rscolind pmntul ast el nct acesta cdea pe aa i prul cadavrului. A&, i era att de drgu emeia aceea moart: dac ai i v-ut-o i ce-au cut pe urm0= <#pune-mi ce-au cut=, i-am -is eu ncet, dei tiam c&iar dinainte ce avea s spun. <1e cuvnt..., a -is el. )u tim ce nseamn ast el de lucruri dect cnd le vedem0= +-a privit, arcuind o sprncean, de parc mi-ar i mprtit un secret ngro-itor. )u tim. <)u, nu tim=, am spus eu. <#-i spun. Au luat un par, un par de lemn, ii atent, i cel din mormnt l-a apucat mpreun cu un ciocan, punndu-i-l emeii pe piept. )u-mi venea s cred0 Apoi, lovindu-l cu putere, l-a n ipt n ea. i spun, nu m-a i putut mica nici dac a i vrut: prinsesem rdcini acolo. Apoi, omul acela, omul acela ca o !estie, a luat lopata i, cu amndou minile, a n ipt-o n gtul moartei. Capul i era aa.= A nc&is oc&ii, i-a sc&imonosit aa i i-a lsat capul s cad ntr-o parte. + uitam la el, dar nu-l vedeam deloc. /edeam numai emeia aceea n mormntul ei cu capul rete-at i simeam o repulsie ngro-itoare n adncul meu, de parc o mn m-ar i strns de gt, intestinele mi-ar i urcat la supra a i n-a mai i putut s respir. Atunci am simit !u-ele Claudiei pe nc&eietura minii. #e uita la +organ i prea s o i

cut de mult vreme. +organ i-a ridicat privirea ncet spre mine, i oc&ii i erau nne!unii. <Asta vor s-i ac ei", a spus el. <5ui 4milH0 4i !ine, n-o s-i las=, a spus el cltinnd din cap cu &otrre. <)-o s-i las. *re!uie s m a$ui, 5ouis.= .u-ele i tremurau, iar c&ipul i era sc&imonosit acum de acea disperare su!it aa nct, pro!a!il, m-am dat napoi r s vreau. <Acelai snge curge prin venele noastre, n noi doi. Adic, rance-, engle-, sntem oameni civili-ai, 5ouis. 4i snt nite sl!atici0= <ncearc s te liniteti acum, +organ, i-am spus eu. /reau s-mi spui ce s-a mai ntmplat apoi. Cu tine i cu 4milH...=. #e c&inuia s scoat sticla. I-am luat-o eu din !u-unar i i-am desc&is-o. <4ti un om cumsecade, 5ouis: un adevrat prieten, a -is el cu em a-. Am luat-o i am plecat repede. Aveau de gnd s dea oc cadavrului c&iar acolo, n cimitir: i 4milH nu tre!uia s vad aa ceva, nu atta timp ct eu... A scuturat din cap. )u gseam nici o trsur care s ne ia de aici: nici unul din ei nu voia s plece acum pentru dou -ile ct era necesar ca s ne duc ntr-un loc normal0= <"ar cum i-au e,plicat asta, +organ'= am insistat eu, pentru c vedeam c nu-i mai rmsese mult timp. </ampirii0 a spus el deodat i 8&isIH-ul i s-a vrsat pe mn. /ampirii, 5ouis. 1oi s cre-i una ca asta'= 7i a artat spre u cu sticla. <% inva-ie a vampirilor0 *oi vor!eau n oapt, ca i cum diavolul nsui ar i ascultat la u0 .ineneles c i-au pus capt. Au mpiedicat-o pe emeia aceea nenorocit din cimitir s mai scurme pmntul noapte de noapte ca s ias la supra a s se &rneasc cu noi ceilali0= A dus sticla la gur. <%&... "oamne...=, a gemut el. 5-am privit cum !ea, ateptnd r!dtor. #i 4milH...= a continuat el. A gsit c era ascinant. Cu ocul acela, cu cina

plcut i cu un pa&ar de vin !un. 4a nu v-use emeia0 )u v-use ce-i cuser, a spus el cuprins de disperare. A&, ct de mult voiam s plec de aici: le-am o erit !ani. J"ac s-a terminat, le tot spuneam eu, unul din voi ar tre!ui s vrea aceti !ani, o mic avere doar ca s ne scoat de-aici.K= <"ar nu se terminase...= am optit eu i i-am v-ut oc&ii umplndu-i-se de lacrimi i gura strm!ndu-i-se de durere. <Cu ea cum s-a ntmplat'= l-am ntre!at eu apoi. <)u tiu=, a -is el stins, cltinnd din cap, cu sticla lipit de runte de parc ar i ost ceva rece, rcoritor, dar nu era. <A venit n &an'= <4i spun c ea s-a dus=, a mrturisit el cu lacrimile iroindu-i pe o!ra$i. <*otul era ncuiat0 Au avut gri$ de asta. (i, erestre0 Apoi s-a cut diminea, toi voci erau i ea dispruse. 2eamul era larg desc&is i ea nu era acolo. )-am stat nici mcar s-mi pun &alatul. Am rupt-o la ug. +-am oprit !rusc lng ea, a ar, n spatele &anului. 4ra s calc pe ea... -cea ntins acolo su! piersici. Binea n mn o can goal. Binea strns o can goal0 4i spun c a ademenit-o... c ncerca s-i dea ap...= #ticla i-a scpat din mini i el i-a astupat urec&ile, stnd ncovoiat i cu capul plecat. Am stat mult vreme i l-am privit: nu aveam ce s-i spun. Iar cnd a spus ncet c voiau s o pngreasc i c ei spuneau c ea, 4milH, era acum vampir, lam asigurat c nu era, dei nu cred c m-a au-it. n cele din urm, s-a micat nainte, gata s cad. 1rea s se ntind dup lumnare i, nainte ca !raul lui s ia contact cu !u etul, degetul lui a atins-o, iar ceara ier!inte a stins lcruia. Acum eram nvluii n ntuneric i capul i c-use pe !ra. *oat lumina din ncpere prea strns n oc&ii Claudiei. "ar, n timp ce tcerea se prelungea i eu stteam acolo, ntre!ndu-m, spernd c +organ nu avea s mai ridice capul,

emeia a intrat n camer. 5umnarea ei a cut s-l vedem, !eat, adormit. <1leac acum, mi-a spus ea mie. #iluete ntunecate se ngrmdeau n $urul ei i vec&iul &an prinsese via datorit !r!ailor i emeilor care i triau picioarele. "u-te lng oc0= <Ce vrei s acei' am ntre!at-o eu, ridicndu-m cu Claudia n !rae. /reau s tiu ce avei de gnd s acei0= <"u-te lng oc=, mi-a poruncit ea. <)u, nu acei asta, am -is eu, dar ea a cut oc&ii mici i i-a de-velit dinii. 1leac0= a spus ea. <+organ=, l-am strigat eu, dar el nu m-a au-it, nu putea s m aud. <5as-l n pace=, mi-a -is emeia cu asprime. <.ine, dar e o prostie ceea ce vrei s acei, nu nelegei' 6emeia asta e moart0= am insistat eu pe un ton rugtor. <5ouis, mi-a optit Claudia n aa el nct ei s nu o aud, strngndu-mi gtul cu !raul pe su! !lana glugii mele. 5as-i n pace.= Ceilali au intrat n camer, ncon$urnd masa, uitndu-se la noi cu nite ee sum!re. <"ar de unde vin aceti vampiri' am optit eu. "oar ai cercetat cimitirul0 "ac snt cu adevrat vampiri, unde se ascund de voi' 6emeia asta nu poate s v ac nici un ru. Cutai vampirii dac vrei neaprat.= <n timpul -ilei, a spus ea cu gravitate, cndu-mi cu oc&iul i ncuviinnd ncet din cap. n timpul -ilei. % s-i gsim n timpul -ilei. <(nde, n cimitir, distrugnd mormintele semenilor votri'= 4a a scuturat din cap. <5a ruine, a -is apoi. ntotdeauna au ost la ruine. )e-am

nelat. 1e vremea !unicului au ost de vin ruinele, la el i acum. % s drmm piatr cu piatr dac va i nevoie. "ar tu... tu pleac acum. 1entru c, dac nu pleci, o s te dm a ar c&iar acum0= Apoi, a scos de su! or mna care era ncletat pe par, ridicndu-l n lcruia lumnrii. <)u au-i, pleac0= a -is ea i !r!aii s-au adunat n spatele ei, cu gurile rigide i cu oc&ii sclipind n lumin. <"a..., i-am spus eu. A ar. 1re er asta. A ar.= 7i am trecut pe lng ea, aproape rsturnnd-o, v-ndu-i pe ceilali cum se ddeau la o parte din calea mea. Am pus mna pe -vor i l-am tras cu o micare iute. <)u0 a strigat emeia n germana ei gutural. 4ti ne!un0= A venit uga spre mine i s-a uitat la -vor uluit. Apoi i-a pus minile pe lemnul aspru al uii. <7tii ce aci'= <(nde snt ruinele' am ntre!at-o eu calm. Ct de departe' #nt n stnga sau n dreapta drumului'= <)u, nu=, a -is ea scuturnd din cap cu putere. Am desc&is ua i am simit aerul rece pe a. (na din emeile de lng perete a spus ceva urioas i unul din copii a gemut n somn. <1lec. /reau un singur lucru. #-mi spui unde snt ruinele ca s m in departe de ele. #pune-mi.= <)u tii, nu tii=, a -is ea i atunci am apucat-o de nc&eietura cald, trgnd-o ncet a ar. 1icioarele i se triau pe scnduri i oc&ii i erau speriai. .r!aii s-au apropiat, dar, cnd ea a ieit r voia ei, s-au oprit. A scuturat din cap, prul c-ndu-i pe oc&i i s-a uitat la mna i la aa mea. <#pune-mi...=, am -is eu. /edeam c nu se uita la mine, ci la Claudia. 6etia se ntorsese spre ea i lumina ocului i c-use pe c&ip. 6emeia nu vedea nici o!ra$i rotun-i, nici !u-ele uguiate, tiam, ci doar oc&ii Claudiei, care o priveau cu o inteligen ntunecat i

dia!olic. 6emeia i-a mucat !u-ele. <#pre nord sau sud'= <#pre nord...= a optit ea. <1e stnga sau pe dreapta'= <1e stnga.= <Ct de departe'= ncerca disperat s-i trag mna. <*rei mile=, a ngimat ea i eu i-am dat drumul, aa nct s-a i-!it de u, cu oc&ii mari de spaim i nedumerire. + ntorsesem s plec, dar mi-a strigat deodat s atept. Am v-ut-o desprin-nd cruci i,ul de deasupra capului ei i ntin-ndu-mi-l. "in peisa$ul de comar al memoriei am v-ut-o pe .a!ette privindu-m aa cum o cuse cu atia ani n urm i spunnd acele cuvinte3 <1iei din aa mea, #atan.= "ar c&ipul emeii era disperat. <Ia-l, te rog, pentru numele lui "umne-eu=, a -is ea. <7i mn repede.= Apoi a nc&is ua, lsndu-ne pe mine i pe Claudia n ntuneric. 1este cteva minute, tunelul nopii a ncon$urat elinarele sla!e ale trsurii noastre, ca i cum satul nici n-ar i e,istat. 2oneam, cnd ca arcurile s scrie, iar luna palid a de-vluit pentru o clip conturul vag al munilor de dincolo de pini. )u puteam s nu m gndesc la +organ, s nu-i aud glasul. *otul era mpletit cu propria mea ner!dare plin de groa- de a ntlni ptura care o ucisese pe 4milH, acea ptur care era, r ndoial, ca noi. "ar Claudia era cuprins de rene-ie. "ac ar i putut s mne caii ea nsi ar i luat &urile. "e nenumrate ori mi-a spus s olosesc !iciul. nltura cu urie cele cteva ramuri $oase care se loveau de elinarele din aa noastr: iar !raul agat de mi$locul meu era tare ca ierul. mi amintesc c drumul a cotit !rusc, elinarele s-au cltinat

-dravn i Claudia a strigat acoperind vuietul vntului3 <(ite acolo, 5ouis, ve-i'= Iar eu am tras cu putere de &uri. 4a sttea n genunc&i, lipit de mine, i trsura se legna ca un vapor pe mare. (n nor mare, pu os, lsase luna s ias la iveal i sus, deasupra noastr, se -rea conturul ntunecat al turnului. ntr-o ereastr lung se re lecta cerul palid. Am stat pe loc, ncletndu-mi minile pe !anc&et, ncercnd s potolesc o micare ce continua n capul meu n timp ce trsura se oprea de tot. (nul din cai a nec&e-at. Apoi totul s-a cu undat n tcere. Claudia spunea3 </ino, 5ouis...= 4u am optit ceva, o negaie iute i iraional. Aveam sen-aia clar i ngro-itoare c +organ era lng mine, vor!indu-mi cu vocea lui sc-ut i pasionat cu care mi vor!ise la &an. )ici o vietate nu se mica n ntunericul din $ur. "oar vntul i onetul sla! al run-elor. <Cre-i c tie c venim'= am ntre!at eu i nu mi-am recunoscut propria voce n vntul acela. + a lam n acel salona, de parc n-a i putut s scap de acolo, de parc pdurea aceea deas n-ar i ost real. Cred c m-am cutremurat. Apoi am simit-o pe Claudia atingndu-mi cu !lndee mna pe care o ridicasem la oc&i. 1inii su!iri se legnau n spatele ei i onetul run-elor se au-ea i mai tare, ca i cum o gur imens ar i supt adierea vntului i ar i nceput o vi$elie. <%r s-o ngroape la rscruce' Asta or s ac' % engle-oaic0= am optit eu. <"ac a i avut mrimea ta..., a spus Claudia. 7i dac tu ai i avut inima mea. A&, 5ouis...= 7i-a aplecat capul spre mine, dar atitudinea aceea semna att de mult cu cea a unui vampir aplecat s srute, nct m-am erit de ea: !u-ele ei, ns le apsa uor pe ale mele, gsind acolo un punct prin care mi-a transmis su larea i !raele mele au ncon$urat-o. <5as-m s te conduc..., m-a rugat ea. Acum nu mai e,ist drum napoi. Ia-m

n !rae, a -is ea, i las-m $os pe drum.= "ar mi s-a prut c am stat o eternitate acolo simindu-i !u-ele pe a i pe pleoape. Apoi ea s-a micat, des-prin-ndu-i trupul moale de mine, dintr-o dat, cu un gest att de graios i de iute, nct acum prea suspendat n aer lng trsur, strngndu-mi mna o clip, apoi dndu-mi drumul. Cnd mi-am co!ort privirea, am v-ut-o uitndu-se la mine din drum, din cercul de lumin tremurtor de su! elinar. mi cea semn, mergnd cu spatele, punnd o ci-muli n urma celeilalte. <Co!oar, 5ouis...= pn cnd amenina s dispar n !e-n. ntro secund am luat elinarul de unde era agat i eram lng ea, n iar! nalt. <)u simi pericolul' i-am optit eu. )u-l respiri ca pe aer'= (nul din acele -m!ete ugare i-a dansat pe !u-e i s-a ntors spre pant. 6elinarul lumina o crare ce str!tea pdurea. 4a ia tras mai mult gluga de ln cu o mnu al! i a pornit. <#tai numai o clip...= <*eama e dumanul tu...=, mi-a spus ea, r s se opreasc. 7i-a continuat drumul, cu pai siguri, c&iar i atunci cnd n locul ier!ii nalte au nceput s apar treptat grme-i de pietre i pdurea a devenit i mai deas, iar turnul din deprtare a disprut sl!ind lumina lunii i datorit crengilor mpletite de deasupra capetelor noastre, n curnd, -gomotul i mirosul cailor au ost acoperite de vntul sla!. <6ii Jen gardeK, mi-a optit Claudia mergnd neo!osit, oprindu-se doar cnd i cnd pentru c ramurile nclcite i pietrele ceau ca locul respectiv s par un adpost. "ar ruinele erau oarte vec&i. )u puteam ti dac oraul usese distrus de molim, oc sau vreun inamic strin. )umai mnstirea rmsese n picioare. Acum ceva a optit n ntuneric semnnd cu vntul i cu run-ele, dar nu era nici una, nici alta. I-am v-ut spatele

Claudiei ndreptndu-se i sclipirea palmei al!e cnd a ncetinit pasul. Atunci mi-am dat seama c era apa care iroia ncet n $os pe munte i am v-ut-o n deprtare, printre trunc&iurile negre, o cascad dreapt i luminat de lun ce cdea nspumat. Claudia se contura pe undalul cascadei, inndu-se cu mna de o rdcin de-golit din pmntul moale: apoi am v-ut-o crndu-se pe stnca aspr, punnd o mn deasupra celeilalte, !raul tremurndu-i oarte uor, ci-muliele atrnndu-i, acum i,ndu-se ntr-un punct de spri$in, peste o clip legnndu-se din nou. Apa era rece i cea ca aerul din $urul ei s ie nmiresmat i uor, aa nct m-am odi&nit o clip. )imic nu se clintea n $urul meu n pdure. Ascultam, simurile mele separnd sunetul run-elor, dar nimic altceva nu se mica. Apoi, treptat-treptat, ca un val de rig care-mi cuprindea mai nti !raele, apoi gtul i, n cele din urm, aa, mi-am dat seama c noaptea era prea pustie, prea lipsit de via. Ca i cum pn i psrile ar i ocolit acel loc, la el ca mulimea de vieti care ar i tre!uit s popule-e malurile acelui pru. "ar, Claudia, deasupra mea pe stnc, se ntindea dup elinar i pelerina ei mi-a atins aa. 5-am ridicat, aa nct, deodat, mi-a aprut scldat n lumin, ca un nger straniu. +i-a ntins mna de parc, n ciuda micimii ei, ar i putut s m a$ute s urc pe mal. ntr-o clip, ne micm din nou, dincolo de pru, n sus pe munte. <#imi' am optit eu. 4 prea nemicat totul.= "ar ea mi-a strns mna ca pentru a-mi spune <*aci=. 1anta devenea i mai a!rupt i linitea aceea era nspimnttoare. ncercam s vd dincolo de lumin, iecare copac care ne aprea n a. Ceva s-a micat i am tras-o pe Claudia spre mine !rusc. "ar nu era dect o reptil, nind printre run-e cu o plesnitur a co-ii. 6run-ele s-au potolit din nou. "ar Claudia a rmas lng mine, su! aldurile mantiei mele, apucnd cu ermitate materialul

&ainei: prea s m mping, iar mantia mea cdea peste a ei. n curnd, mirosul apei a disprut, iar cnd luna s-a ivit clar dintre nori pentru o clip, am v-ut c&iar n aa noastr ceea ce prea un gol n pdure. Claudia a apucat elinarul cu ermitate i i-a nc&is uia metalic. 4u am dat s-o mpiedic, mna luptndumi-se cu ei, dar mi-a spus ncet3 <nc&ide oc&ii o secund i pe urm desc&ide-i ncet. Atunci o s ve-i.= +-a luat cu rig cnd am cut asta, n tot acest timp inndu-i umrul strns. "ar apoi, am desc&is oc&ii i am v-ut, dincolo de copaci, -idurile lungi i $oase ale mnstirii i vr ul ptrat al turnului masiv i nalt. +ult mai departe, deasupra unei vi imense i negre, strluceau culmile munilor acoperite de -pad. </ino, a -is ea, ncet, ca i cum trupul tu n-ar avea greutate.= 7i a pornit r cea mai mic e-itare spre acele -iduri, spre orice s-ar i a lat acolo. 1este cteva clipe am descoperit o desc&i-tur mare, care era i mai neagr dect -idurile din $ur, iedera crescnd pe marginile ei de parc ar i intenionat s in pietrele la locul lor. "easupra, n ncperea aceea neacoperit, n care simeam puternic n nri mirosul umed al pietrelor, am v-ut, dincolo de irioarele de nori, o spu-eal sla! de stele. % scar larg urc n spiral pn la erestrele nguste care ddeau spre vale. 7i, su! primul ir de trepte, din !e-n a aprut vasta i ntunecata desc&idere spre celelalte ncperi ale mnstirii. Claudia sttea nemicat acum, de parc devenise una cu pietrele. n acel spaiu umed, nici mcar !uclele ei moi nu se clinteau. Asculta. 1e urm am ascultat i eu cu ea. )u se au-ea dect vuietul sc-ut al vntului. #-a micat ncet, cu &otrre i, cu piciorul, a nlturat pmntul moale de pe un petec de loc din aa ei. Am v-ut o piatr plat care a sunat a gol cnd am !tut n ea uor cu clciul. Atunci i-am v-ut lrgimea i aptul c se

nla ntr-un col ndeprtat: atunci mi-a venit n minte o imagine ngro-itor de clar a acelei mulimi de !r!ai i emei din sat ncon$urnd piatra i ridicnd-o cu un drug uria. Claudia i-a ndreptat privirea spre scar i a rmas cu ea aintit asupra uii ruinate de dedesu!t. 5una a sclipit o clip printr-o ereastr oarte nalt. Atunci, Claudia s-a micat, att de iute, nct a a$uns lng mine r s ac cel mai mic -gomot. <Au-i' m-a ntre!at ea n oapt. Ascult.= 4ra un -gomot att de sla!, nct nici mcar un muritor nu l-ar i putut au-i. 7i nu venea dinspre ruine, ci de undeva de departe, nu de pe drumul lung i erpuitor pe care urcasem noi, ci de pe un altul, direct dinspre sat. Acum era doar un onet, un rcit, dar era constant: apoi a nceput s se disting sunetul unui pas. Claudia mi-a strns mna i m-a mpins ncet su! scar. i vedeam cutele roc&iei micndu-se uor prin desc&i-tura pelerinei. 1aii se au-eau mai tare i am nceput s sesise- c un picior l preceda pe cellalt apsat, n timp ce al doilea se tra pe pmnt. 4ra un pas c&ioptat care se apropia din ce n ce acoperind vuietul sla! al vntului. Inima mi !tea cu putere n piept i mi simeam venele tmplelor ncordndu-se, un tremur str!tndu-mi mem!rele, aa nct simeam materialul cmii lipit de trup, rigiditatea gulerului, recarea nasturilor de pelerin. Apoi, vntul a adus un miros vag. 4ra un miros de snge, care m-a ntrtat imediat, r voia mea, miros cald i dulceag de snge omenesc, snge care iroia, curgea i, pe urm, am mai simit miros de carne vie i am au-it, n ritmul pailor, o rsu lare uscat i aspr. "ar, odat cu ea se mai au-ea un sunet, sla! i mpletit cu cellalt, n timp ce paii se apropiau din ce n ce mai mult de -iduri, respiraia ntretiat i c&inuit a altei pturi. Au-eam i inima acelei pturi, !tnd neregulat, un -vcnit n ricotor, dar, pe lng ea, mai era o inim, ale crei

!ti constante se au-eau din ce n ce mai puternic, o inim la el de tare ca a mea0 Apoi, n desc&i-tura coluroas prin care intrasem, l-am v-ut. I-au aprut nti umrul imens i un !ra lung cu degete ncovoiate: dup aceea, i-am v-ut capul. 1e umr avea un trup. "up ce a intrat, s-a ndreptat, a micat greutatea i a privit n ntuneric direct spre noi. 6iecare muc&i din mine a devenit ca de ier n timp ce m uitam la el, v-ndu-i capul conturat pe cer. "ar nimic de pe aa lui nu se putea -ri n a ar de oc&ii care re lectau lumina lunii de parc ar i ost un cio! de sticl. 1e urm am v-ut-o licrind pe nasturii lui, care au -drngnit cnd !raul i s-a legnat li!er din nou i un picior lung i s-a ndoit cnd a naintat direct spre noi. % ineam pe Claudia strns, gata ca, ntr-o clip, s o ascund la spatele meu, pentru a m duce spre el. "ar atunci am o!servat cu uimire c oc&ii lui nu m vedeau aa cum l vedeam eu i c a!ia se tra din cau-a greutii trupului pe care l adusese. 5umina lunii i cdea acum pe capul plecat, pe claia de pr negru i ondulat care i atingea umrul aplecat i pe mneca neagr a &ainei. Am remarcat ceva la &aina lui: clapa !u-unarului era s iat, iar mneca prea descusut. +i s-a prut c&iar c-i vd pielea umrului. %mul pe care l inea s-a micat i a gemut $alnic. #ilueta s-a oprit o clip i a prut s-l mngie. n clipa aceea, m-am desprins de -id i m-am dus spre el. )ici un cuvnt nu mi-a ieit de pe !u-e, pentru c nu tiam ce s-i spun. 7tiam doar c naintam n lumina lunii spre el i capul lui s-a nlat !rusc: atunci i-am v-ut oc&ii. +-a privit ndelung i am v-ut lumina sclipind n acei oc&i i apoi pe doi canini ascuii: dup aceea un urlet strangulat pru s-i ias din gtle$ care, timp de o secund, am cre-ut c era al meu. %mul s-a pr!uit pe pietre, scond un geamt

cutremurtor. /ampirul s-a npustit spre mine, urlnd din nou, i du&oarea rsu lrii lui mi-a umplut nrile, iar degetele lui ca nite g&eare mi-au s iat !lana pelerinei. Am c-ut pe spate, i-!indu-m cu capul de -id, dar i-am apucat capul, strngnd n mini o porcrie nclcit care era prul lui. +aterialul ud i putre-it al &ainei lui s-a rupt imediat n mna mea, dar !raul care m inea prea de ier: n timp ce m c&inuiam s-i mping capul napoi, colii lui mi-au atins gtul. Claudia a ipat n spatele lui. Ceva l-a lovit cu putere n cap, oprindu-l !rusc: apoi a ost lovit din nou. #-a ntors ca pentru a o pocni, dar i-am tras un pumn n a cu toat puterea. % piatr l-a lovit din nou, dup care ea a ugit, i atunci m-am aruncat cu toat greutatea asupra lui, simind cum i s-a ndoit piciorul sc&ilodit. mi amintesc c lam i-!it cu capul de pmnt iar i iar, gata s-i smulg prul murdar din rdcin, n timp ce colii i erau ndreptai spre mine i minile m -griau. )e-am rostogolit pn cnd l-am intuit din nou su! mine i lumina lunii i-a c-ut din plin pe a. Atunci mam dat seama, printre g ieli, ce era ceea ce ineam n !rae. Cei doi oc&i imeni ieeau n a ar din nite gvane i dou gurele &idoase i ormau nasul: o carne putred i ca un pergament i nvluia craniul, iar -drenele mpuite i ori!il mirositoare care l acopereau erau pline de noroi i snge. + luptam cu un cadavru viu i r $udecat. )imic altceva. "e deasupra lui, o piatr ascuit i-a c-ut direct n runte i sngele i-a nit dintre oc&i. #-a -!tut, dar o alt piatr a c-ut cu atta or, nct am au-it oasele -dro!ite. #ngele a nceput s iroiasc de su! prul nclcit i murdar, m!i!nd pietrele i iar!a. 1ieptul i pulsa su! mine, dar !raele i s-au cutremurat i au rmas nemicate. +-am ridicat, cu gtle$ul numai noduri, cu inima ar-nd i iecare i!r a trupului m durea din cau-a acelei lupte. % clip, turnul a prut s se ncline, dar apoi s-a ndreptat.

#tteam re-emat de -id, uitndu-m la acel lucru, n timp ce sngele mi vuia n urec&i. ncetul cu ncetul mi-am dat seama c Claudia a ngenunc&eat pe pieptul lui i a nceput s pipie amestecul acela de pr i oase care usese capul lui. i mprtia rmiele craniului. Cunoscusem vampirul european, creatura 5umii /ec&i. 4ra mort. Am stat mult vreme ntins pe scara aceea lat, ne!gnd de seam stratul gros de pe pmnt care o acoperea, simindu-mi capul oarte rece n contrast cu pmntul, doar uitndu-m la el. Claudia era lng picioarele lui, cu !raele moi pe lng trup. Am v-ut-o nc&i-nd oc&ii pentru o clip, dou pleoape mici care o ceau s semene cu o statuet al! luminat de lun. Apoi a nceput s se legene oarte ncet. <Claudia=, am strigat-o eu i ea a desc&is oc&ii. 4ra tras la a aa cum numai rareori o v-usem. A artat spre omul care -cea mai departe pe podeaua turnului, lng -id. 4ra nc nemicat, dar tiam c nu murise. (itasem de el complet, din cau-a durerii care mi cuprinsese trupul, iar simurile mi erau nc amorite de du&oarea cadavrului din care se scurgea sngele. Acum, ns, am v-ut omul. 7i, ntr-un ung&er al minii mele, tiam care avea s-i ie soarta, dar nu m interesa. 7tiam doar c mai era cel mult o or pn n -ori. <#e mic=, mi-a spus ea i am ncercat s m ridic de pe trepte. +ai !ine s nu se tre-easc, mai !ine s nu se mai trea-easc niciodat, a i vrut s spun: se ducea spre el, trecnd indi erent pe lng lucrul acela mort care usese ct pe-aci s ne ucid pe amndoi. I-am v-ut spatele i pe omul care se mica n aa ei, rsucindu-i piciorul n iar!. )u tiu ce m ateptam s vd cnd m-am apropiat, ce ran sau ermier ngro-it, ce

nenorocit care v-use de$a n iarea acelui lucru care l adusese acolo. % clip nu mi-am dat seama cine era ntins pe $os, c era +organ, al crui c&ip palid era acum luminat de lun, pe al crui gt se vedeau urmele lsate de vampir i ai crui oc&i al!atri priveau mui i ine,presivi. "eodat, acetia s-au mrit cnd m-am apropiat de el. <5ouis0 a optit el uluit, micnd !u-ele ca i cum ar i vrut s orme-e cuvinte, dar nu putea. 5ouis...=, a spus el din nou i l-am v-ut -m!ind. A scos un sunet uscat i &rit n timp ce se c&inuia s se ridice n genunc&i i a ntins mna spre mine. C&ipul al! ca varul i sc&imonosit i s-a ncordat cnd sunetul i s-a stins n gtle$ i a ncuviinat din cap cu disperare, prul rou i rvit c-ndu-i pe oc&i. +-am ntors i am ugit de lng el. Claudia a nit pe lng mine i m-a apucat de !ra. </e-i culoarea cerului'= m-a ntre!at ea uiertor. +organ a c-ut n mini n spatele ei. <5ouis=, a strigat el din nou, cu oc&ii licrind. 1rea s nu vad ruinele, s nu vad ntunericul, s nu vad nimic n a ar de un c&ip pe care l recunotea i de pe !u-ele lui a ieit din nou acel singur cuvnt. +i-am astupat urec&ile, ndeprtndu-m de el cu spatele. +na i era nsngerat acum cnd a ridicat-o. +iroseam sngele i l vedeam. 7i Claudia l mirosea. #-a lsat repede lng el, ntin-ndu-l pe pietre i trecndu-i degetele prin prul lui rou. 4l a ncercat s ridice capul. +inile lui ntinse i-au ncadrat c&ipul i apoi, deodat, a nceput s-i mngie !uclele aurii. 4a i-a n ipt dinii i minile au c-ut moi pe lng trup. A$unsesem la marginea pdurii cnd ea m-a prins din urm. <*re!uie s te duci la el, s-l iei=, mi-a poruncit ea. i miroseam sngele pe !u-e, i vedeam cldura din o!ra$i. i simeam ier!ineala nc&eieturii, dar nu m-am clintit. <Ascult-m,

5ouis, a -is ea cu o voce disperat i urioas dintr-o dat. 5-am lsat pentru tine, dar e pe moarte... nu mai e timp.= Am luat-o repede n !rae i am nceput lungul co!or. )u era nevoie s im precaui, s ne urim, nu ne mai atepta nici o ga-d supranatural. (a ctre secretele 4uropei de est ni se nc&isese n a. naintam prin !e-n spre drum. </rei s m asculi'= a strigat ea, dar eu am continuat s merg, n ciuda aptului c m trgea de &ain, de pr. </e-i cerul, l ve-i'= spunea ea din nou. Aproape c suspina la pieptul meu cnd clcam prin apa rece ca g&eaa a prului, alergnd i cutnd cu privirea elinarul de la trsur. Cerul era de un al!astru nc&is cnd am gsit trsura. <"-mi cruci i,ul, i-am strigat eu plesnind din !ici. )u e,ist dect un singur loc unde s mergem.= A ost a-vrlit lng mine cnd trsura s-a pus n micare, pornind n goan spre sat. /-nd ceaa cum se ridica printre copacii de un maro nc&is, am simit ceva oarte straniu. Aerul era rcoros i psrile ncepuser s ciripeasc. 1arc sttea s rsar soarele. *otui, nu-mi psa. 7i, cu toate astea, tiam c nu avea s rsar, c nc mai era timp. 4ra un sentiment minunat i linititor. @grieturile i tieturile mi ardeau carnea i m durea inima de oame, dar mi simeam capul minunat de uor. 1n cnd am v-ut ormele cenuii ale &anului i clopotnia !isericii: se vedeau prea limpede. Iar stelele de pe cer dispreau cu repe-iciune. 1este o clip !team cu putere n ua &anului. Cnd s-a desc&is, mi-am strns gluga n $urul capului i am inut-o pe Claudia g&emuit su! pelerin. <#atul vostru a scpat de vampir0= i-am spus eu emeii care m privea uimit. #trngeam n mn cruci i,ul pe care mi-l dduse. <#lav "omnului c e mort. % s-i gsii rmiele n turn. #pune-le oamenilor

imediat.= Am intrat pe lng ea. %amenii au nceput s se agite imediat, dar le-am spus c eram ngro-itor de o!osit. C tre!uia s m rog i s m odi&nesc. I-am rugat s-mi aduc lada din trsur i s o duc ntr-o camer !un unde puteam s dorm. "ar c tre!uia s primesc un mesa$ din partea episcopului de la /arna, i numai pentru asta, puteam i tre-it. <#pune-i !unului printe cnd va sosi c vampirul este mort i apoi d-i s mnnce i s !ea n timp ce m ateapt=, am spus eu. 6emeia se nc&ina. <i dai seama c nu puteam s-mi divulg misiunea nainte ca vampirul s ie...=, i-am -is eu ndreptndu-m gr!it spre scar. <"a, da=, a spus ea. <"ar nu eti preot... copilul0= <)u, am doar mult e,perien n acest domeniu. "iavolul nu se poate pune cu mine=, i-am spus eu, dup care m-am oprit. (a salonaului era desc&is, iar pe masa de ste$ar nu se vedea nimic altceva dect o pn- al! ptrat. <1rietenul tu, mi-a spus ea privind n pmnt. A dat !u-na a ar... nne!unise.= 4u am ncuviinat doar. I-am au-it strignd cnd am nc&is ua camerei. 1reau s ug n toate direciile: apoi s-au au-it clopotele !isericii !tnd ntrun ritm rapid. Claudia se dduse $os din !raele mele i m privea grav n timp ce trgeam -vorul. 6oarte ncet am des cut o!lonul erestrei i o lumin rece s-a strecurat nuntru. 4a continua s m priveasc. Apoi am simit-o lng mine. +i-am co!ort privirea i am v-ut-o ntin-ndu-mi mna. <1o tim=, a spus. 1ro!a!il c a v-ut c eram -pcit. + simeam att de sl!it, nct i vedeam aa licrind i al!astrul oc&ilor ei $ucndui pe o!ra$ii al!i. <.ea=, a optit ea, apropiindu-se i mai mult. <.ea.= 7i mi-a ntins nc&eietura moale i delicat. <)u tiu ce s ac: n-am mai cut-o i alt dat'= i-am spus eu. 4a a ost cea care a nc&is

!ine ereastra i ua grea. mi amintesc c m-am lsat n genunc&i lng micul cmin i am pipit peretele vec&i. 4ra putre-it dincolo de tencuiala proaspt i a cedat su! degetele mele. "eodat, mi-am v-ut pumnul ptrun-nd nuntru i am simit neptura unei ac&ii n nc&eietur. Apoi, mi amintesc c am !$!it prin ntuneric pn am prins ceva cald, care pulsa. Am simit o pal de aer rece i umed i-!indu-mi aa i am v-ut ntunericul ncon$urndu-m, rece i umed, de parc acel aer ar i ost o ap tcut care se scurgea prin peretele rupt, inundnd camera. ncperea dispruse. .eam dintr-un i-vor nes rsit de snge cald care mi aluneca pe gt, ptrun-ndu-mi n inima care pulsa i n vene, aa nct pielea mi s-a ncl-it n apa rece i neagr. Acum pulsul sngelui pe care l !eam a ncetinit i ntregul meu trup striga s nu ncetineasc, inima mea ncercnd s ac inima aceea s !at odat cu ea. +-am simit ridicndum, de parc a i plutit n ntuneric i apoi, ntunericul, ca i !tile inimii, a nceput s dispar. Ceva licrea n leinul meu: tremura uor datorit -gomotului de pai pe scar, pe scndurile duumelei, datorit &uruitului roilor i tropitului copitelor pe pmnt i scotea un clinc&et cnd tremura. 4ra ncon$urat de un mic cadru de lemn i n acel cadru a aprut, printre licriri, silueta unui !r!at. mi era amiliar. Cunoteam acea construcie su!ire, acel pr negru i ondulat. Apoi am v-ut c oc&ii ver-i i erau aintii asupra mea. 7i n dini, n dini, inea ceva uria, moale i maroniu, pe care l apsa cu putere cu amndou minile. 4ra un o!olan. (n o!olan maroniu scr!os, cu picioarele atrnnd, cu gura ntredesc&is i cu coada mare i ndoit, ncremenit n aer. 5-a aruncat urlnd i a privit ngro-it cum i nea sngele din gura desc&is. % lumin or!itoare mi-a i-!it oc&ii. + c&inuiam s-i desc&id i toat camera strlucea. Claudia era c&iar n aa mea. )u era o

eti, ci cineva mult mai mare care m trgea spre ea cu amndouD minile. 4ra n genunc&i i !raele mele i-au ncon$urat mi$locul. Apoi s-a lsat ntunericul i am strns-o lng mine. Capacul a alunecat. Amoreala mi-a cuprins mem!rele i apoi a urmat parali-ia uitrii.

Aa a ost n *ransilvania, (ngaria, .ulgaria i n toate rile acelea, unde ranii tiu c morii vii um!l i legendele despre vampiri a!und. n iecare sat n care ntlneam un vampir, era la el. (n cadavru r $udecat' ntre! !iatul. ntotdeauna, spuse vampirul. Cnd i descopeream, mi amintesc de cel mult civa. (neori i priveam doar de la distan, iind amiliari-ai cu capetele lor mari care se !lngneau, cu umerii adui i cu &ainele putrede i -drenuite. ntr-un ctun a ost o emeie, moart pro!a!il doar de cteva luni: stenii o -riser i o cunoteau dup nume. 4a ne-a dat singura speran pe care am cunoscut-o n urma e,perienei cu monstrul din *ransilvania i, nici din acea speran nu s-a ales nimic. A ugit de lng noi, n pdure, i ne-am luat dup ea, prin-nd-o de prul lung i negru. Roc&ia al! cu care usese ngropat era plin de snge uscat, iar degetele i erau murdare de noroiul mormntului. Iar oc&ii... aiurii, dou !li n care se re lecta luna. )ici secrete, nici adevruri, numai disperare. "ar ce erau acele creaturi' "e ce erau aa' ntre! !iatul, strm!nd din gur de-gustat. )u neleg. Cum puteau s ie att de di erii a de tine i Claudia i, totui, s e,iste' Aveam teoriile mele. 5a el i Claudia. "ar principalul lucru pe care l aveam atunci era disperarea. 7i, n disperare,

teama c omorsem singurul alt vampir ca noi, pe 5estat. *otui, prea de neneles. "ac ar i posedat nelepciunea unui vr$itor, puterile unei vr$itoare... a i putut s presupun c reuise, ntrun el, s o!in o via contient de la aceleai ore care guvernau acei montri. "ar nu era dect 5estat, cel pe care i lam descris3 lipsit de orice mister, puterile lui iindu-mi n cursul acelor luni petrecute n estul 4uropei la el de amiliare ca i armecele lui. /oiam s-l uit i, totui, se prea c m gndeam la el mereu. 4ra ca i cum nopile goale ar i ost cute ca s m gndesc la el. 7i, uneori, m tre-eam att de contient de el, de parc a!ia ar i ieit din ncpere i ecoul vocii lui s-ar mai i a lat acolo nc. ntr-un el, era o linite tul!urtoare n trea!a asta i, r s vreau, mi imaginam c&ipul lui nu aa cum usese n acea ultim noapte, a incendiului, ci n celelalte, n acea ultim sear pe care i-a petrecut-o cu noi acas, plim!ndu-i degetele lene peste clapetele spinetei, stnd cu capul aplecat ntr-o parte. #imeam o grea mai mare dect su erina cnd vedeam ce ceau visele mele. l voiam viu0 n nopile ntunecate din estul 4uropei, 5estat era singurul vampir pe care-l gseam. n sc&im!, gndurile Claudiei erau de o natur mult mai practic. +-a pus s-i povestesc de nenumrate ori despre seara aceea din camera de &otel din )e8 %rl9ans, cnd ea devenise vampir, cutnd iar i iar vreun indiciu care s-i arate de ce creaturile acelea pe care le ntlneam n cimitirele de ar nu aveau nici un pic de $udecat. Ce-ar i ost dac, dup in u-ia de snge a lui 5estat, ar i ost nc&is ntr-un mormnt pn cnd po ta supranatural de snge ar i cut-o s drme ua de piatr a cavoului n care se a la, cum ar i ost mintea ei atunci, cnd ea ar i ost cumplit de n ometat' 1oate c trupul i s-ar i putut salva cnd nu-i mai rmnea nici un pic de minte. 7i ar i !ntuit

prin lume, ucignd pe unde putea, aa cum v-usem c ceau acele creaturi. In acest mod i le e,plica. "ar ce anume le crease, cum apruser' Asta nu-i putea e,plica i i o erea sperana unei descoperiri cnd eu, din pur epui-are, nu mai aveam nici una. <Alctuiesc o specie aparte, e limpede, dar unde i are ea nceputul'= ntre!a ea. Apoi, undeva, pe la marginea /ienei, mi-a pus o ntre!are pe care nu o mai rostise niciodat. "e ce nu puteam ace i eu ceea ce 5estat cuse cu noi doi' "e ce nu puteam ace un alt vampir' )u tiu de ce, la nceput, nici mcar n-am neles-o, doar c, datorit aptului c mi era scr! de ceea ce eram, m temeam n mod deose!it de ntre!area aceea, care era aproape mai ngro-itoare dect oricare alta. /e-i tu, nu pricepeam ceva puternic n mine nsumi. #ingurtatea m mpinsese s m gndesc la acea posi!ilitate cu muli ani n urm, cnd usesem vr$it de .a!ette 6reniere. "ar am inut-o nc&is n mine ca pe o pasiune murdar. "up ea am ocolit viaa muritorilor. (cideam necunoscui. 7i engle-ul acela, +organ, datorit aptului c-l cunoteam, era la el de n siguran ca .a!ette n ceea ce privea m!riarea mea atal. Amndoi mi-au provocat atta durere. )u m puteam gndi s le o er moartea. /iaa n moarte era monstruos. I-am ntors spatele Claudiei, nevrnd s-i rspund. "ar ea, orict de urioas i ner!dtoare era, n-a suportat acest lucru i a venit lng mine, mngindu-m cu minile i cu oc&ii de parc ar i ost iica mea iu!itoare. <)u te mai gndi la asta, 5ouis=, mi-a spus ea mai tr-iu, cnd ne a lam linitii ntr-un mic &otel mrgina. #tteam la ereastr, privind la sclipirea distant a /ienei, att de dornic s vd acel ora, s-i cunosc civili-aia, mrimea, c&iar. )oaptea era senin i ceaa oraului se vedea pe cer. <"-mi voie s-i linitesc contiina, dei n-o s tiu niciodat e,act ce este=, mi-a

spus ea la urec&e, mngindu-mi prul. <6-o, Claudia, i-am -is eu. 5initete-te. #pune-mi c n-o smi vor!eti niciodat despre a ace vampiri.= <)u vreau or ani ca noi0= a spus ea mult prea repede. /or!ele mele au suprat-o. #entimentele mele au suprat-o. </reau rspunsuri, cunoatere, a -is ea. "ar spune-mi, 5ouis, ce te ace s ii att de sigur c n-ai cut asta r s ti'= 4ra din nou acea ncpnare intenionat n mine. *re!uia s m uit la ea ca i cum n-a i neles ce vrusese s spun. /oiam s tac i s ie lng mine i amndoi s ne a lm la /iena. I-am dat prul pe spate i mi-am lsat vr urile degetelor s-i ating genele lungi n timp ce priveam lumina. <n de initiv, de ce anume e nevoie pentru a ace acele creaturi'= a continuat ea. Acei montri &oinari' "e cte picturi din sngele tu com!inat cu sngele unui om... i de ce el de inim pentru a supravieui primului atac'= % simeam privindu-mi aa n timp ce stteam cu !raele ncruciate, uitndu-m pe ereastr. <Acea 4milH cu c&ipul palid, acel engle- ne ericit...= a spus ea, ne!gnd de seam licrul de durere de pe aa mea. Inimile lor n-au ost nimic i nu numai sugerea sngelui i-a ucis, ci i rica de moarte. 2ndul i-a ucis. "ar inimile care supravieuiesc' 4ti sigur c n-ai creat o mulime de montri care, din cnd n cnd, s-au c&inuit -adarnic i din instinct s-i calce pe urme' Care s i ost durata vieii lor, a acelor or ani pe care i-ai lsat n urm o -i ici, o sptmn colo, nainte ca soarele s-i trans orme n cenu sau s-i distrug vreo victim muritoare'= <ncetea-, am implorat-o eu. "ac ai ti ct de per ect mi nc&ipui tot ce descrii, n-ai mai ace-o. i spun c nu s-a ntmplat niciodat0 5estat m-a secat pn m-a adus n pragul morii pentru a m ace vampir. 7i mi-a dat napoi tot acel snge

amestecat cu al su. Aa s-a cut0= 4a a ntors privirea i apoi a prut s-i studie-e minile. Cred c am au-it-o o tnd dar nu eram sigur. Apoi m-a msurat ncet din cap pn-n picioare, nainte ca privirile s ni se ntlneasc. Atunci a prut s -m!easc . <# nu te sperii de imaginaia mea, a spus ea ncet. n ond, &otrrea inal va tre!ui s-o iei tu mereu. )u-i aa'= <)u neleg=, am spus eu i ea a i-!ucnit ntr-un rs rece, ntorcndu-mi spatele. <i nc&ipui'= a -is ea att de ncet, nct a!ia am au-it-o. <% grmad de copii' Att a putea s...= <Claudia=, am murmurat eu. <#tai linitit, a spus ea !rusc, dar tot cu o voce sc-ut, i spun c, n ciuda aptului c l-am urt att de mult pe 5estat...= A tcut. <"a..., am optit eu. "a...= <n ciuda aptului c l-am urt att de mult, cu el eram... complei.= #-a uitat la mine i pleoapele i-au tremurat, de parc uoara ridicare a vocii ei o deran$ase ca i pe mine. <)u, numai tu ai ost complet...=, i-am spus eu. 1entru c, nc de la nceput, am e,istat doi, cte unul de iecare parte a ta.= Atunci am avut impresia c o vd -m!ind, dar nu eram sigur. 7i-a plecat capul, dar i vedeam oc&ii micndu-i-se pe su! pleoape, nainte i napoi, nainte i napoi. <Amndoi alturi de mine, a spus ea apoi. i imagine-i i asta aa cum i imagine-i orice altceva'= % noapte, care trecuse demult, era nc la el de pre-ent pentru mine ca i cum ar i ost c&iar atunci, dar nu i-am spus. n noaptea aceea ugea disperat de 5estat, care o ndemnase s ucid o emeie pe care ea o ocolise, speriat. 4ram sigur c emeia semna cu mama ei. n cele din urm, ne-a scpat, dar

am gsit-o n dulap, printre &aine i $ac&ete, strngndu-i ppua la piept. Am dus-o n leagnul ei, m-am ae-at lng ea i i-am cntat, iar ea m-a privit inndu-i ppua strns, parc ncercnd or!ete i misterios s potoleasc o durere pe care nu o putea nelege. 1oi s-i imagine-i, acea atmos er domestic simpl, lumina sla!, tatl-vampir cntndu-i iicei-vampir' )umai ppua avea un c&ip omenesc, numai ppua. <"ar tre!uie s plecm de-aici0= a spus Claudia cea din pre-ent, deodat, de parc acel gnd tocmai se ormase n mintea ei cu o gra! deose!it. i astupase urec&ea, ca i cum n-ar i vrut s aud un -gomot ngro-itor. <"up drumurile pe care leam lsat n urm, dup ceea ce vd n oc&ii ti acum, pentru c dau glas unor gnduri care pentru mine nu snt dect nite simple consideraii...= <Iart-m=, am spus eu ct am putut de !lnd, deprtndu-m uor de camera aceea din trecut, de acel leagn cu volnae, de acel copil monstru speriat cu voce de monstru. 7i 5estat, unde era 5estat' (n c&i!rit scprnd n camera alturat, o um!r cptnd via dintr-o dat, aa cum lumina i ntunericul prind via acolo unde e,ist numai ntuneric. <)u, tu tre!uie s m ieri...=, mi-a spus ea acum n camera aceea de &otel din apropierea primei capitale a 4uropei %ccidentale. <)u, ne iertm unul pe altul. "ar pe el nu-l iertm: i, r el, ve-i cte lucruri snt ntre noi.= <)umai acum, pentru c sntem o!osii i lucrurile snt ngro-itoare...=, i-am spus eu ei, dar i mie nsumi, cci nu e,ista nimeni altcineva pe lume cruia a i putut s-i vor!esc. <A&, da, i asta tre!uie s se s reasc. ncep s neleg c am cut totul greit nc de la nceput. *re!uie s ocolim /iena. Avem nevoie de lim!a noastr, de poporul nostru. Acum vreau s mergem direct la 1aris.=

PARTEA A TREIA

Cred c numai numele de 1aris mi provoca o plcere e,traordinar, o uurare att de apropiat de !unstare, nct eram uluit, nu numai pentru c o simeam, dar i pentru c o uitasem aproape complet. + ntre! dac nelegi ce nsemna. "up e,presia mea de acum nu poi s-i dai seama, pentru c 1arisul are un cu totul alt neles pentru mine acum a de acele -ile, acea perioad: c&iar i acum, cnd m gndesc, simt ceva asemntor cu ericirea aceea. 7i acum am mai multe motive ca oricnd s spun c ericirea nu e ceea ce voi cunoate sau voi merita s cunosc vreodat. )u snt prea ndrgostit de ericire. *otui, numele de 1aris m ace s-o simt. 6rumuseea muritoare mi provoac adesea durere, iar mreia muritoare m umple de acea dorin teri!il pe care am simit-o att de acut pe +area +editeran. "ar 1arisul, 1arisul m-a apropiat de inima lui, n aa el nct m-am uitat complet pe mine nsumi. Am uitat de acel lucru supranatural osndit i cercettor care iu!ea la ne!unie pielea i m!rcmintea muritorilor. 1arisul copleea, !ucura i rspltea mai mult dect orice promisiune. 4ra mama )e8 %rl9ans-ului, nti asta tre!uie s nelegi: dduse )e8 %rl9ans-ului viaa, primii locuitori: i era ceea ce )e8 %rl9ans-ul ncercase de atta vreme s ie. "ar )e8

%rl9ans, dei rumos i teri!il de plin de via, era teri!il de ragil. 4ra acolo ceva venic sl!atic i primitiv, ceva ce amenina viaa e,otic i so isticat att din interior, ct i din a ar. 6iecare centimetru din acele str-i de lemn, iecare crmid din acele case spaniole ar&ipline useser aduse din sl!ticia crunt care ncon$ura oraul, gata s-l ng&it. (raganele, inundaiile, !olile, ciuma i c&iar clima umed a 5ouisianei i-au lsat amprenta asupra iecrei duumele din scnduri sau aade din piatr, aa nct )e8 %rl9ans-ul prea n orice moment un vis n imaginaia locuitorilor si care ceau e orturi, un vis pstrat intact n iecare secund de o contiin colectiv tenace i, totui, incontient. In sc&im!, 1arisul, 1arisul era un ntreg univers, ormat i modelat de istorie: aa prea n acea perioad a lui )apoleon al III-lea cu cldirile sale semee, catedralele masive, !ulevardele largi i str-ile erpuite datnd din epoca medieval le el de vast i indestructi!il ca natura nsi. *otul era m!riat de el, de locuitorii si lipsii de gri$i i ermecai care umpleau galeriile, teatrele, ca enelele, dnd natere iar i iar geniului i s ineniei, ilo-o iei i r-!oiului, rivolitii i celor mai rumoase arte: aa nct se prea c, dac ar i ost ca toat lumea din $ur s se scu unde n ntuneric, ceea ce era !un i rumos, ceea ce era esenial s-ar i putut de-volta acolo oarte !ine. 1n i copacii maiestuoi care mpodo!eau i adposteau str-ile erau n armonie cu el i apele #enei care erpuiau linitite i rumoase c&iar prin inima lui: aa c pmntul n acel loc, ormat prin snge i contiin, ncetase s mai ie pmnt i devenise 1aris. *rim din nou. 4ram ndrgostii i eu unul eram att de ncntat dup acele nopi lipsite de speran de colindat prin estul 4uropei, nct am acceptat imediat cnd Claudia a &otrt s ne

instalm n AMtel #aint-2a!riel de pe .oulevard des Capucines, despre care se au-ea c ar i ost unul din cele mai mari &oteluri din 4uropa, camerele sale imense diminund oarte mult amintirea casei noastre vec&i, dar, n acelai timp, ne-o aminteau prin con ortul lor splendid. Aveam unul din cele mai !une apartamente. 6erestrele noastre ddeau spre !ulevardul luminat de elinare unde, seara devreme, trotuarele as altate erau nesate de oameni care se plim!au i un ir nes rit de trsuri se perindau pe lng ei, ducnd doamne i domni elegant m!rcai la %p9ra sau %p9ra ComiLue, la !alet, la teatre, la !alurile i recepiile care nu se mai s reau la *uileries. Claudia mi-a e,plicat motivele ei pentru acele c&eltuieli cu !lndee i logic, dar vedeam c ncepuse s o enerve-e aptul c tre!uia s comande totul prin mine: era o!ositor pentru ea. Aotelul, spunea ea, ne o erea o total li!ertate, o!iceiurile noastre nocturne scpnd neo!servate n uvoiul permanent de turiti europeni, camerele noastre erau ntreinute minunat de un personal anonim, n timp ce preul imens pe care l plteam ne garanta intimitate i siguran. "ar era mai mult dect att. 1entru c&eltuielile ei e,ista un motiv oarte ntemeiat. <Asta e lumea mea, mi-a e,plicat ea stnd ntr-un otoliu micu din cati ea n aa uii desc&ise a !alconului, privind irul lung de trsuri care opreau una dup alta n aa &otelului. *re!uie s am ce-mi place=, a -is ea ca pentru sine. 7i totul era cum i plcea, un tapet super! ro- cu auriu, o a!unden de mo!ilier m!rcat n damasc i cati ea, perne !rodate i ornamente din mtase pentru patul de patru persoane. "u-ini de tranda iri apreau -ilnic pe polia de marmur a cminului i msuele de mo-aic, umplnd camera ei de toalet re lectat venic n oglin-i nclinate. 7i, n inal, a decorat ua- ereastr nalt cu o adevrat grdin de camelii i erig. <+i-e dor de

lori: mi-e dor de lori mai mult dect de orice altceva=, a spus ea vistoare. 7i le cuta c&iar i n ta!lourile pe care le cumpram de la maga-ine i galerii, pn-e minunate cum nu v-usem niciodat la )e8 %rl9ans de la !uc&etele e,ecutate clasic, ispitndu-te s atingi petalele care cdeau pe o a de mas tridimensional la un stil nou i tul!urtor n care culorile preau s strluceasc att de intens, nct distrugeau vec&ile linii, vec&ea soliditate, crend o imagine asemntoare acelor stri pe care le am cnd m a lu oarte aproape de delir i lorile mi apar n aa oc&ilor, plpind ca lcrile lmpilor. 1arisul inunda acele odi. + simeam acas acolo, uitnd iari visele de o ireal simplitate, legate de ceea ce mi o erise !lnda insisten a altcuiva, pentru c aerul era la el de dulce ca cel din grdina noastr de pe Rue RoHale i totul era plin de via datorit luminii puternice care cea ca pn i tavanele nalte i decorate s ie lipsite de um!re. 5umina alerga peste n loriturile aurite, licrea n !ecurile candela!relor. ntunericul nu e,ista. /ampirii nu e,istau. 7i, orict m-ar i interesat cercetrile mele, era plcut gndul c, pentru o or, tat i iic urcau n ca!riolet dintr-un lu, att de civili-at doar pentru a se plim!a pe malurile #enei, peste podul dincolo de care se a la Cartierul 5atin, &oinrind pe acele str-i ntunecoase i nguste n cutarea istoriei, nu a victimelor. Apoi, ne ntorceam la ceasul care ticia i la grtarele de aram pentru lemne i la crile de $oc ntinse pe mas. Cri de poe-ii, programul unei piese de teatru i, peste tot n $urul nostru, -um-etul sla! al &otelului, viori n deprtare, o emeie vor!ind ntrun ritm rapid i nsu leit care acoperea -gomotul unei perii de pr i un !r!at, de undeva, de la ultimul eta$, repetnd de nenumrate ori n aerul serii3 <neleg, tocmai ncep s neleg,

tocmai ncep s neleg...= <Aa i-ar i plcut'= a ntre!at Claudia, poate pentru a-mi da neles c nu m uitase, cci acum tcea ore n ir: nu mai aducea vor!a de vampiri. "ar ceva nu era n regul. )u era acea vec&e senintate, aerul meditativ pe care i-l ddeau aducerile aminte, ci o melancolie, o nemulumire mocnit. 7i, dei acest lucru i disprea din oc&i atunci cnd o strigam sau i rspundeam, uria prea s se instale-e oarte aproape de supra a. <A&, tii oarte !ine ce mi-ar i plcut, i-am spus eu, persistnd cu mitul propriei mele voine. % mansard pe lng #or!ona, destul de aproape de -gomotul str-ii #t. +ic&el, i, totui, destul de departe. "ar accept ceea ce-i place ie.= Am v-ut-o ncl-indu-se, dar privind dincolo de mine, spunnd parc3 <)-ai nici o speran de vindecare: nu te apropia prea mult: nu-mi pretinde ceea ce-i pretind3 eti mulumit'= +emoria mi-e prea limpede: prea acut: lucrurile ar tre!ui s se mai toceasc pe margini i ceea ce este nere-olvat ar tre!ui s se mai atenue-e. "ar aa, scenele snt aproape de inima mea ca otogra iile din medalioane, numai c snt imagini ngro-itoare pe care nici un artist i nici un aparat de otogra iat nu le-ar putea surprinde vreodat: i o vedeam iar i iar pe Claudia lng pian, n acea ultim sear, cnd 5estat cnta, pregtindu-se s moar, c&ipul ei cnd el o nec$ea, acea contorsionare care, imediat a cut ca aa s-i devin o masc: atenia i-ar i putut salva viaa, n ca- c era, ntr-adevr, mort. Ceva se aduna n Claudia, de-vluindu-se ncet celui mai re ractar martor din lume. 6cuse o nou pasiune pentru inele i !rri, ceea ce copiii nu purtau. +ersul ei ngm at, cu spatele drept, nu era de copil i, adesea, intra n prvlioare naintea mea i ndrepta un deget poruncitor spre par umul sau mnuile pentru care pltea ea nsi. )u m a lam niciodat prea departe

i ntotdeauna m simeam prost nu pentru c m-a i temut de ceva n acel ora imens, ci pentru c m temeam de ea. ntotdeauna usese <copilul rtcit= pentru victimele ei, <or ana=, iar acum prea s ie altceva, ceva iret i i-!itor pentru trectorii care i cedau. "ar acest lucru l cea totdeauna singur: m lsa cte o or s admir sculpturile catedralei )otre-"ame sau s stau lng un parc, n trsur. Apoi, ntr-o sear, cnd m-am tre-it n patul con orta!il din apartamentul de &otel, cu cartea vrt incomod su! mine, am descoperit c ea nu era acolo. )-am ndr-nit s-i ntre! pe lucrtorii &otelului dac o v-user. Aa o!inuiam s ne acem ct mai puin remarcai: nu aveam nume. +-am uitat dup ea pe coridoare, pe str-ile din prea$m, c&iar i n sala de !al i o groa- ine,plica!il m-a cuprins la gndul c s-ar i putut a la acolo singur. "ar, ntr-un tr-iu, am v-ut-o intrnd pe ua lateral a &olului, cu prul sclipind su! !orul !onetei din cau-a ploii uoare, ca un copil care se ntorcea n ug dintr-o escapad neastmprat, cnd s se lumine-e c&ipurile !r!ailor i emeilor din $ur: a urcat scara larg i a trecut pe lng mine ca i cnd nu m-ar i v-ut. % imposi!ilitate, o dispreuire ciudat i plin de graie. Am nc&is ua n urma mea e,act cnd ea i scotea mantia i o scutura de picturile de ploaie aurii, dup care i-a scuturat prul. 1anglicile turtite de !onet s-au des cut i am simit o uurare palpa!il cnd am v-ut roc&ia copilreasc, panglicile acelea i ceva minunat de linititor n !raele ei, o ppuic de porelan. *ot nu mi-a spus nimic: i cea de lucru cu ppua. 1rinse cumva cu crlige sau srmulite pe su! roc&ia cu volnase, picioruele ei scoteau un clinc&et ca de clopoei. <4 o ppudoamn, a spus ea privindu-m. /e-i' % ppu-doamn.= A pus-o pe msua de toalet.

<Aa e=, am optit eu. <A cut-o o emeie, a -is ea apoi. 6ace ppui-copii, toate la el, ppui-copii, un maga-in ntreg de ppui-copii, pn cnd iam spus3 J/reau o ppu-doamnK=. 4ra captivant, misterios. #ttea acolo cu uviele de pr ude !r-dndu-i runtea nalt, uitndu-se cu atenie la ppu. <7tii de ce mi-a cut-o'= a ntre!at ea i eu a i vrut acum ca n ncpere s i ost i um!re, s pot s m retrag din cercul cald al ocului inutil undeva n ntuneric, s nu stau pe pat ca i cum acesta ar i ost o scen luminat, v-nd-o n aa mea i n oglin-ile ei, mneci !u ante i mneci !u ante. <1entru c eti un copil rumos i a vrut s te ac ericit=, am spus eu cu o voce sla! pe care nici eu nu mi-am recunoscuto. 4a rdea r -gomot. <(n copil rumos, a -is apoi, ridicnd privirea spre mine. *ot asta cre-i c snt'= C&ipul i s-a ntunecat din nou, ncepnd s se $oace cu ppua, trgndu-i guleraul croetat spre snii de porelan. <"a, semn cu ppuile ei copii, snt ppuile ei copii. Ar tre!ui s-o ve-i cum lucrea- n atelierul la: aplecat asupra ppuilor ei, toate avnd acelai c&ip, aceleai !u-e.= i atinse !u-ele cu degetul. Ceva a prut s se sc&im!e !rusc, ceva c&iar n interiorul acelei camere i oglin-ile tremurau re lectndu-i imaginea, ca i cum pmntul ar i o tat din adncuri. *rsurile treceau uruind pe str-i: dar erau prea departe. Apoi am v-ut ce cea trupul ei de copil3 ntr-o mn inea ppua, pe cealalt la !u-e: iar mna n care se a la ppua a -dro!it-o i a i-!it-o, aa nct ppua s-a trans ormat n rme ce-i cdeau acum din mna desc&is i nsngerat pe covor. A scuturat apoi roc&ia crend o ploaie de particule sclipitoare i eu mi-am erit privirea, dar am v-ut-o n oglinda nclinat de deasupra ocului, am v-ut cum oc&ii ei m msurau din cap pn-n picioare. Apoi am v-ut-o venind spre mine, apropiindu-

se de pat. <"e ce-i ereti privirea, de ce nu te uii la mine'= m-a ntre!at ea cu o voce cristalin, oarte asemntoare cu un clopoel de argint. "ar, dup aceea, a rs ncet, un rs de emeie, i m-a ntre!at3 <Credeai c o s iu iica ta o venicie' 4ti cumva tatl protilor, prostul tailor'= <*onul tu e rutcios=, i-am spus eu. <Ammm... rutcios=. Cred c a ncuviinat. % vedeam or!itoare cu coada oc&iului, lcri al!strui, lcri aurii. <7i ce cred despre tine a ar'= am ntre!at-o eu ct am putut de !lnd, artnd spre ereastra desc&is. <+ulte lucruri, a spus ea -m!ind. +ulte lucruri. .r!aii se pricep de minune s dea e,plicaii. Ai v-ut Joamenii miciK din parcuri, de la circ, pocitaniile acelea pentru care oamenii pltesc ca s rd de ele'= <4u am ost doar ucenicul unui vr$itor0 am e,plodat eu deodat, r s vreau. (cenic0= am spus i a i vrut s-o ating, s-i mngi prul, dar mi-era ric de ea, de uria ei ca un ! de c&i!rit gata s se aprind. A -m!it din nou i apoi mi-a tras mna n poala ei, acoperind-o ct putea mai !ine cu a ei. <(cenic, da=, a -is ea r-nd. "ar spune-mi un lucru, un singur lucru de la nlimea ta. Cum era cnd.... ceai dragoste'= +-am deprtat de ea r s vreau, cutndu-mi ca un muritor prost mantia i mnuile. <)u-i mai aminteti'= m-a ntre!at ea cu un calm per ect, cnd eram cu mna pe clana de alam. +-am oprit, simindu-i privirea aintit asupra spatelui meu, ruinat, dup care m-am ntors cu un aer de parc m-a i ntre!at3 (nde m duc, ce-o s ac, de ce stau aici' <4ra ceva gr!it=, am spus eu, ncercnd s-i ntlnesc privirea acum. Ct de per ect al!atri i reci i erau oc&ii. Ct de sinceri.

7i... rareori savurat... ceva acut care se irosea repede. Cred c era um!ra palid a uciderii.= <A&&&..., a -is ea. Ca a-i ace ru aa cum i ac eu acum... i asta e o um!r palid a uciderii.= <"a, doamn, i-am spus eu. #nt nclinat s cred c aa e.= Apoi, dup ce am cut o plecciune scurt, i-am urat noapte !un. "up mult timp dup ce am prsit-o am ncetinit pasul. A$unsesem pe cellalt mal al #enei. /oiam ntuneric. Ca s m ascund de ea, de sentimentele care se adunau n mine i de teama mistuitoare c eram incapa!il s o ac ericit sau s m ac pe mine nsumi ericit cndu-i plcere ei. A i dat toat lumea ca s-i ac plcere, lumea pe care o posedam acum i care prea i goal i etern, n acelai timp. Cu toate astea, usesem rnit de vor!ele i oc&ii ei i, nici un numr de e,plicaii care-mi treceau acum prin minte, !a c&iar ormndu-mi-se pe !u-e ca nite oapte disperate cnd am prsit Rue #t. +ic&el, naintnd din ce n ce mai mult pe str-ile vec&i i ntunecoase ale Cartierului 5atin nici un numr de e,plicaii nu prea s aline ceea ce-mi nc&ipuiam c era marea ei insatis acie, sau propria mea durere. n cele din urm, am renunat la cuvinte, cu e,cepia unui re ren ciudat. + a lam n linitea ntunecoas a unei str-i medievale i i urmam or!ete cotiturile, mngiat de nlimea caselor nguste, care preau gata s uneasc n orice clip, nc&i-nd aleea aceea su! stelele indi erente ca o custur. <)u pot s-o ac ericit, n-o ac ericit: i ne ericirea ei crete pe -i ce trece.= Acela era re renul meu, pe care l repetam ca pe o rugciune, un descntec pentru sc&im!area realitii, inevita!ila ei de-amgire legat de cercetrile noastre, care ne aduseser n acel prag al iadului, unde o simeam deprtndu-se de mine,

reducndu-m cu nevoia ei imens. .a am ost teri!il de gelos c&iar i pe creatoarea de ppui creia ei i ceruse acea micu doamn care scotea un sunet de clopoei de argint, pentru c emeia aceea i druise ceva ce inea strns la piept n pre-ena mea ca i cum nici n-a i e,istat. 5a ce avea s a$ung, unde putea s duc' )iciodat, de cnd sosisem la 1aris cu cteva luni n urm, nu simisem att de complet imensa mrime a oraului, cum puteam s trec de pe strada aceea erpuit i ntunecoas ntr-o lume a plcerilor i, niciodat nu-i simisem att de puternic inutilitatea. Inutilitatea pentru ea, dac nu putea s ndure uria aceea, dac nu putea pricepe oarecum ceea ce prea s contienti-e-e cu atta amrciune. 4ram neputincios. 4ra neputincioas. "ar era mai puternic dect mine. 7i eu tiam, tiusem c&iar i n clipa n care i-am ntors spatele la &otel c, n oc&ii ei, e,ista pentru mine permanenta ei dragoste. Ameit, o!osit i acum rtcit, am devenit contient, datorit simurilor acute de vampir, c eram urmrit. 1rimul meu gnd a ost iraional. 4a venise dup mine. 7i, iind mai deteapt dect mine, m prinsese din urm dup o distan oarte mare. "ar, imediat, un alt gnd mi s-a ormat n minte, un gnd crud, dac ineam cont de tot ce se petrecuse ntre noi. 1aii erau prea grei pentru a i ai ei. 4ra doar vreun muritor care mergea pe aceeai strad, ndreptndu-se r s tie spre moarte. Aadar mi-am continuat drumul, aproape ct pe-aci s alunec din nou n durerea mea pentru c o meritam, cnd o voce luntric mi-a spus3 4ti un prost: ascult. 7i atunci mi-am dat seama c acei pai, care se au-eau ca i cum s-ar i a lat la o mare distan n spatele meu, clcau n acelai timp cu ai mei. % ntmplare. "eoarece, dac erau ai unui muritor, erau prea

departe pentru urec&ea unui muritor. "ar, cnd m-am oprit s ascult, s-au oprit i ei. Iar cnd m-am ntors spunndu-mi3 5ouis, te amgeti singur, i am renceput s merg, au renceput s mearg i ei. n acelai ritm cu mine, au nceput i ei s mearg mai repede cnd am cut-o eu. Apoi s-a ntmplat ceva e,traordinar, de netgduit. Atent cum eram la paii din urma mea, m-am mpiedicat de o igl c-ut pe $os i m-am oprit n -id. Iar, n spatele meu, acei pai au imitat per ect sunetul cderii mele. 4ram uluit. 7i ntr-o stare de alarm ce depea cu mult teama. n dreapta i n stnga mea, strada era ntunecat. )ici mcar o lumini sla! nu licrea n vreo ereastr de mansard. Iar unica siguran pe care o aveam, distana mare dintre mine i acei pai era, aa cum am mai spus, garania c nu aparineau unei iine omeneti. 1ur i simplu, nu tiam ce s ac. #imeam dorina aproape ire-isti!il de a-i striga acelei pturi i de a-i ura !un venit, de a-i spune ct mai repede i mai complet posi!il c l ateptam, c l cutasem i c voiam s-l ntlnesc. *otui, mi-era ric. +-am gndit s-mi continui drumul i s atept s m a$ung din urm: dar am ost din nou !at$ocorit de proprii mei pai i distana dintre noi rmnea aceeai. #imeam tensiunea crescnd n mine, iar ntunericul din $urul meu devenea din ce n ce mai amenintor: mi spuneam iar i iar, msurnd acei pai3 "e ce m urmreti, de ce-mi dai de tire c eti acolo' Apoi am dat colul !rusc i am v-ut o sclipire de lumin la urmtorul col. #trada urca n pant i eu naintam oarte ncet, n timp ce inima mi !tea cu putere asur-indu-m, ovind s m art n cele din urm n lumina aceea. Cnd am e-itat cnd m-am oprit, de apt c&iar nainte de col, ceva a &odorogit i a -drngnit deasupra, de parc s-ar i

pr!uit acoperiul casei de lng mine. Am srit napoi e,act la timp, nainte ca o grmad de igle s cad n strad, una din ele tergndu-mi umrul. "up aceea a ost linite. + uitam la igle, ascultnd, ateptnd. Apoi am dat colul ncet, intrnd n ra-a de lumin i acolo, n captul str-ii, su! elinar, am v-ut silueta incon unda!il a unui alt vampir. 4ra imens ca nlime, dei la el de sla! ca mine, cu aa prelung i al! oarte strlucitoare n lumin, iar oc&ii lui mari i negri m priveau cu ceea ce prea a i o uimire nemascat. 1iciorul drept i era puin ndoit de parc s-ar i oprit la $umtatea unui pas. Apoi, deodat, mi-am dat seama c, nu numai c avea prul negru lung i des, pieptnat e,act ca al meu i nu numai c purta o &ain i o mantie identice cu ale mele, dar mi imita i po-iia i e,presia la per ecie. Am ng&iit n sec i l-am msurat din priviri ncet, ncercnd s-mi ascund a de el pulsul rapid su! privirea lui la el de cercettoare. Cnd l-am v-ut clipind, mi-am dat seama c tocmai clipisem, iar cnd miam ncruciat !raele, el a cut ncet acelai gest. 4ra nne!unitor. +ai ru dect att. 1entru c, atunci cnd a!ia am micat !u-ele, a!ia le-a micat i el, iar eu nu gseam cuvintele potrivite pentru a-l ace s ncete-e. n tot acest timp, vedeam acea nlime, acei oc&i negri ptrun-tori i acea atenie e,traordinar care era, !ineneles, o per ect !at$ocur, dar, cu toate acestea, ndreptat asupra mea. &l era vampirul: eu pream a i oglinda. <Interesant=, am spus eu scurt i e,asperat, iar el, !ineneles, a imitat acel cuvnt de cum am apucat s-l rostesc. n uriat de acest lucru mai mult dect de orice altceva, m-am tre-it -m!ind stins, s idnd sudoarea care mi ieea prin iecare por i tremurul -dravn al picioarelor. A -m!it i el, dar oc&ii lui aveau o erocitate animalic, spre deose!ire de ai mei, iar -m!etul i era

sinistru datorit acelei imitaii mecanice. Am cut un pas nainte i la el i el: cnd m-am oprit !rusc, uitndu-m struitor, la el a cut i el. "ar, dup aceea, ncet, oarte ncet, a ridicat !raul drept, dei al meu a rmas pe loc, i, ncletnd pumnul, s-a lovit n piept cu micri iui, imitnd !tile inimii mele. A i-!ucnit n rs. 7i-a dat capul pe spate, de-velindu-i colii i rsul prea s inunde strada. l dispreuiam. *otal. </rei s-mi aci ru' am ntre!at eu, dar mi-am au-it propriile cuvinte imitate. 7arlatanule0 am spus eu apoi cu asprime. .u onule0= Cuvntul acesta l-a cut s se opreasc. I s-a stins pe !u-e c&iar n timp ce-l rostea, iar c&ipul i-a devenit rigid. Ceea ce am cut atunci a ost dintr-un impuls. I-am ntors spatele i am nceput s m deprte-, poate pentru a-l ace s vin dup mine i s m ntre!e cine snt. "ar, micndu-se att de repede, nct nici nu l-am v-ut, mi-a aprut n a de parc s-ar i materiali-at. I-am ntors spatele din nou dar l-am v-ut iari su! elinar, deran$area prului negru i ondulat iind singurul indiciu c se micase. <*e-am cutat0 Am venit la 1aris ca s te gsesc0= m-am orat eu s-i spun, v-nd c el nici nu m imita, nici nu se mica, ci doar se uita la mine. Acum a naintat ncet, cu graie, i am v-ut c, att micrile trupului, ct i atitudinea i aparineau: ntin-nd mna ca i cum ar i cerut-o pe a mea, m-a mpins oarte !rusc, de-ec&ili!rndum. +i-am simit cmaa ud lipindu-se de piele cnd m-am ndreptat, iar mna mi se murdrise dup contactul cu -idul umed. +-am ntors cu aa la el dar m-a aruncat complet la pmnt. A vrea s-i pot descrie ora lui. Ai cunoate-o, dac ar i s

te atac, s-i dau o lovitur -dravn cu un !ra pe care s nu-l ve-i venind spre tine. "ar o voce luntric mi-a spus3 Arat-i ora ta: aa c m-am ridicat i m-am repe-it spre el cu am!ele !rae ntinse, numai c am lovit n gol, n noaptea care ncon$ura acel elinar, stnd acolo i privind n $urul meu ca un prost. Atunci mi-am dat seama c tre!uia s ie vor!a de vreun test, dei, contient, mi-am concentrat atenia asupra str-ii ntunecoase, golurilor din dreptul intrrilor, oricrui loc unde sar i putut ascunde. )u aveam nevoie de acel test, dar nu-mi ddeam seama cum a i putut s scap de el. *ocmai m gndeam la un mod de a lmuri acest lucru cnd, deodat, a aprut din nou, lovindu-m i trntindu-m pe pava$ul n pant alctuit din pietre unde c-usem nainte. I-am simit ci-ma lipit de coaste. n uriat, l-am apucat de picior, aproape nevenindu-mi s cred cnd am simit materialul i osul. #-a i-!it de -idul de piatr opus i a scos un mrit de urie nereinut. Ce s-a ntmplat apoi a ost o -pceal. i ineam strns piciorul, dei se c&inuia s-mi trag o lovitur cu ci-ma i, la un moment dat, dup ce s-a rsucit i s-a desprins din mna mea, mam tre-it ridicat n aer de nite mini puternice. 1ot s-mi imagine- oarte !ine ce s-ar i putut ntmpla. Ar i putut s m a-vrle la civa iar-i mai ncolo, cci era destul de puternic pentru a o ace. Iar eu, epui-at i lovit -dravn, mi-a i putut pierde cunotina. + deran$a oarte mult, c&iar i n toiul acelei con runtri, c nu tiam dac-mi puteam pierde cunotina sau nu. )umai c n-a ost nevoie s a lu, cci, dei eram e,trem de con u-, am avut convingerea c altcineva apruse ntre noi, cineva care se lupta cu el, orndu-l s-mi dea drumul. Cnd mi-am ridicat privirea, m a lam pe strad i, pentru o clip, am v-ut dou siluete, ca apariia vag a unei imagini dup ce nc&i-i oc&iul. Apoi, doar o nvol!urare de &aine negre,

-gomotul unor ci-me pind pe pietre i s-a lsat tcerea. + uitam n $urul meu, g ind, cu sudoarea iroindu-mi pe a i, apoi, mi-am ridicat privirea spre ia ngust de cer palid. ncet, numai pentru c oc&iul meu era total concentrat asupra lui acum am desluit o siluet n ntunericul -idului de lng mine. 2&emuit pe pietrele ieite n a ar ale !uiandrugului, s-a ntors aa nct am -rit o vag sclipire de lumin pe prul lui i, apoi, c&ipul al!. (n c&ip ciudat, mai mare i nu c&iar att de supt ca al celuilalt i un oc&i mare i negru care m i,a struitor. % oapt i-a ieit de pe !u-e, dei acestea n-au prut s se mite. <4ti tea r.= 4ram mai mult dect tea r. 4ram n picioare, gata s atac. "ar silueta aceea a rmas g&emuit, de parc ar i cut parte din -id. Am v-ut cum o mn al! s-a strecurat n ceea ce prea a i !u-unarul unei $iletci. A aprut o carte de vi-it la el de al! ca degetele care mi-au ntins-o. )u m-am dus s-o iau. </ino la noi mine sear, mi-a spus aceeai voce optit a acelui c&ip neted i ine,presiv, care sttea tot cu un singur oc&i spre lumin. )-o si ac nici un ru, a spus el, i nici cellalt. )-o s permit.= Atunci, mna lui a cut acel lucru pe care numai vampirii l pot ace, a prut s se desprind de trup n ntuneric i s-mi pun cartea de vi-it n mn, scrisul propriu de pe ea sclipind imediat n lumin. "up care, silueta, pornind n sus asemeni unei pisici pe -id, a disprut iute printre rontoanele mansardelor. Atunci am tiut c eram singur, o simeam. .tile inimii mele preau s umple strdua aceea pustie n timp ce stteam su! elinar i citeam ce scria pe cartea de vi-it. Adresa o cunoteam oarte !ine, cci de mai multe ori usesem la teatrele de pe strada aceea. ns numele era uluitor3 <*&9Dtre des /ampires=, i era trecut i ora, nou seara. Am ntors-o pe partea cealalt i am descoperit cteva

cuvinte3 <Adu-o i pe rumoasa cea mic. #ntei !inevenii. Armand.= )u era nici o ndoial c cel care mi-o dduse scrisese mesa$ul. 7i nu mai avea dect oarte puin timp s a$ung la &otel i s-i spun Claudiei despre acele lucruri pn la ivirea -orilor. Alergam att de repede, nct nici oamenii pe lng care am trecut n-au v-ut um!ra care se strecura printre ei. 5a <*&9Dtre des /ampires= nu se putea intra dect cu invitaie, iar n seara urmtoare, portarul mi-a cercetat cartea de vi-it o clip, n timp ce ploaia cdea sla! n $urul nostru3 pe !r!atul i emeia care se opriser n dreptul casei de !ilete nc&is, pe a iele ncreite care n iau vampiri de du-in cu !raele des cute i cu pelerinele, care semnau cu nite aripi de lilieci, gata s nvluie umerii goi ai unei victime muritoare, pe cuplul care a intrat n &olul plin trecnd pe lng noi: simeam cu uurin c toi erau oameni, nici un vampir nu se a la printre ei, nici mcar acel !iat care ne-a lsat pn la urm s intrm n amestecul acela de conversaii, &aine umede i degete nmnuate de dame care aran$au plrii cu !oruri de etru i !ucle ude. Am cutat um!ra cu e!rilitate. )e &rnisem mai devreme numai pentru ca, n aglomeraia acelui teatru, pielea noastr s nu ie prea al! i oc&ii prea sclipitori. 7i gustul acelui snge care nu-mi cuse nici o plcere m cuse s m simt i mai prost: dar nu aveam timp pentru altceva. )oaptea aceea nu era pentru ucis. 4ra o noapte a revelaiilor, indi erent cum avea s se s reasc. 4ram convins. *otui, iat-ne n mi$locul acelei mulimi de oameni, uile sau desc&is pentru pu!lic i un tnr i cea loc spre noi, atrgndu-ne atenia i artndu-ne, peste umerii oamenilor, spre scar. Aveam o lo$, una din cele mai !une din tot teatrul i acel plasator n-a prut nici s o!serve, nici s-i pese c sngele nu-mi

nc&isese pielea complet i c nici nu o trans ormase pe Claudia ntr-un copil uman. .a c&iar ne-a aruncat un -m!et ermector cnd a tras draperia, de-vluindu-ne dou otolii n aa unei !alustrade din alam. <)u-i cre-i n stare s ai! sclavi umani'= m-a ntre!at Claudia n oapt. <.ine, dar 5estat n-a avut niciodat ncredere n sclavii umani=, i-am spus eu. 1riveam cum se ocup scaunele, cum plriile minunat mpodo!ite pluteau dedesu!t printre irurile de scaune m!rcate n mtase. (meri al!i strluceau n !alcoanele din aa noastr: diamantele sclipeau n lumina lmpilor cu ga-. <Bine minte, ii iret mcar o dat, mi-a optit Claudia stnd cu capul plecat. 4ti prea domn.= 5uminile s-au stins, mai nti la !alcon i apoi de-a lungul pereilor de la parter. Civa mu-icieni se a lau n spaiul de su! scen i, la picioarele cortinei ver-i din cati ea, lumina a plpit i apoi a strlucit mai puternic, pu!licul disprnd ca nvluit ntr-un nor cenuiu prin care numai diamantele sclipeau, la nc&eieturi, la gturi, pe degete. 7i s-a lsat o tcere la el ca acel nor cenuiu, pn cnd tot sunetul s-a strns ntr-un tuit persistent. Apoi, linite. 7i !taia lent, ritmat a unei tam!urine. 5a aceasta se aduga sunetul su!ire al unui laut din lemn, care prea s ia clinc&etul metalic al clopoeilor tam!urinei i s-l trans orme ntr-o melodie cu tente medievale. Apoi -drngnitul unor cor-i care scotea n eviden tam!urina. 6lautul s-a au-it mai tare cntnd ceva melancolic, trist. +u-ica aceea avea un armec i toi cei din sal preau ncremenii i unii de ea, de parc acordurile lautului ar i ost o panglic luminoas ce se des ura ncet n ntuneric. )ici mcar cortina n-a rupt tcerea aceea cnd s-a ridicat. 5umina a devenit mai puternic i se prea c scena nu era scen, ci o pdure deas, iar trunc&iurile

aspre ale copacilor i run-iurile dese sclipeau n lumin su! !olta de ntuneric de deasupra: printre copaci se putea -ri ceea ce prea a i malul de piatr al unui ru, dincolo de care se putea vedea c&iar apa rului, acea lumea tridimensional iind pictat pe un ecran de mtase oarte in, ce tremura uor datorit unui curent de aer oarte sla!. Cteva aplau-e salutar ilu-ia, cptnd din ce n ce mai muli adereni din toate prile slii, pn cnd au atins punctul ma,im, dup care s-au stins. % siluet ntunecat se mica pe scen, de la un trunc&i de copac la altul, pind att de repede n lumin nct a dat impresia c a aprut ca prin armec n centru, un !ra ivindu-se !rusc de su! pelerin pentru a arta o coas de argint, cu cellalt innd n dreptul eei invi-i!ile o masc i,at pe un ! su!ire, o masc ce repre-enta c&ipul sclipitor al +orii, un craniu vopsit. 1u!licul i-a inut respiraia. +oartea sttea n aa spectatorilor, cu coasa pregtit, +oartea la marginea unei pduri nvluite n !e-n. Ceva a rspuns n mine ca i n ceilali, nu de team, ci ntr-un el omenesc, la armecul acelui decor ragil, la misterul lumii de acolo, n care silueta aceea cu mantie neagr i vlurit se plim!a prin aa spectatorilor cu graia unei pantere, smulgnd e,clamaii, o taturi, oapte de respect. Acum, n spatele acelei siluete, ale crei gesturi preau s ai! o putere e,traordinar e,act ca mu-ica n ritmul creia se mica au aprut alte siluete din culise. nti o !trn, oarte cocoat, cu prul crunt asemntor muc&iului i cu un !ra tras n $os de greutatea unui co mare cu lori. i tria paii grei pe scen i cltina din cap n ritmul mu-icii i al pailor iui al +orii. Cnd a dat cu oc&ii de aceasta a tresrit, a pus coul $os ncet i i-a unit minile ca i cum s-ar i rugat. 4ra o!osit,

capul i-a c-ut pe mini parc pentru a dormi, dup care s-a ntins spre ea, implornd. "ar +oartea a venit spre ea i a privito drept n a, aceasta iind ascuns privirilor noastre din cau-a prului: imediat, ns, s-a dat napoi luturnd din mn parc pentru a puri ica aerul. Cteva rsete nesigure s-au au-it i-!ucnind n sal, dar cnd !trna s-a luat dup +oarte, toat lumea a nceput s rd. +u-ica a nceput acum s cnte mai alert, n timp ce !trna ugrea +oartea pe scen, pn cnd aceasta s-a ascuns n spatele unui copac, ascun-ndu-i aa mascat su! arip ca o pasre. Iar !trna, o!osit i n rnt, i-a luat coul n timp ce mu-ica a ncetinit ritmul dup pasul ei, nsoind-o spre culise. )u mi-a plcut. )u mi-au plcut rsetele. Am v-ut alte persona$e aprnd acum, mu-ica acompaniindu-le gesturile, sc&ilo-i cu cr$e i ceretori n -drene cenuii, toi ntin-nd minile spre +oarte, care trecea nvrtindu-se, scpnd de unul cu o arcuire a spatelui, deprtndu-se de altul cu un gest eminin de de-gust i, n cele din urm, alungndu-i pe toi cu un gest n umurat de plictiseal. Atunci mi-am dat seama c mna al! i su!ire care cea gesturile acelea comice nu era vopsit n al!. % mn de vampir smulgea rsetele spectatorilor. % mn de vampir s-a ridicat acum spre craniul rn$it, n timp ce scena se eli!era, ca pentru a acoperi un cscat. "up aceea, vampirul, continund s in masca n dreptul eei, s-a re-emat de un copac de mtase, ca i cum ar i adormit ncet-ncet. +u-ica ciripea asemeni unor psri, susura ca apa care curgea, iar lumina care l nvluia gl!uie s-a sl!it din ce n ce mai mult. % alt ra- de lumin a strpuns ecranul, prnd s-l topeasc, pentru a pre-enta o tnr care se a la ntr-un capt al scenei. 4ra nalt i nvelit ntr-o mantie voluminoas de pr auriu. Am

simit ncntarea spectatorilor cnd ea a prut s pluteasc n cercul de lumin, pdurea ntunecat nlndu-se de $ur mpre$ur, aa nct ea prea rtcit printre copaci. 4ra pierdut: i nu era vampir. 1mntul de pe !lu-a i usta ei srccioase nu era vopsea de scen i nimic nu-i ptase c&ipul per ect, care era scldat n lumin acum, la el de rumos i delicat ca al unei s inte 6ecioare din marmur, prul acela iind vlul ei. 4a nu vedea nimic, dei toi o puteau vedea. Iar geamtul care i-a scpat de pe !u-e n timp ce plutea a prut s rsune peste melodia romantic a lautului, aceasta iind un tri!ut adus rumuseii ei. +oartea s-a tre-it !rusc n cercul ei de lumin sla! i s-a ntors pentru a o vedea aa cum o v-user i spectatorii i pentru a ridica mna li!er n semn de omagiu i respect. Cele cteva rsete s-au stins nainte de a deveni reale. 4a era prea rumoas, iar oc&ii ei cenuii erau prea de-nd$duii. Gocul era prea per ect. "eodat, masca a ost a-vrlit n culise i +oartea a de-vluit pu!licului un c&ip al! i radios, trecndu-i minile gr!ite prin prul negru super!, ndreptndu-i $iletca i ndeprtnd cteva irioare de pra invi-i!ile de pe revere. +oartea ndrgostit. Aplau-ele au i-!ucnit pentru acel c&ip luminos, cu pomei lucioi i oc&i negri care clipeau, de parc ar i ost un $os e,traordinar, cnd, de apt, nu era dect c&ipul unui vampir, al celui care m acostase n cartierul 5atin, al acelui vampir care rn$ea ironic, scldat n lumina gl!uie a elinarului. Am strns cu putere mna Claudiei n ntuneric, dar ea sttea nemicat, ca vr$it. 1durea de pe scen, de unde ata aceea muritoare i neputincioas privea spre rsete r s vad, s-a desprit n dou $umti antomatice,deprtndu-se de centru i permindu-i vampirului s se apropie de ea. 4a, care naintase spre ramp, l-a v-ut deodat i s-a oprit

!rusc, icnind ca un copil. ntr-adevr, aducea oarte mult cu un copil, dei era, evident, o emeie n toat irea. )umai o uoar ncreitur a pielii din $urul oc&ilor i trda vrsta. #nii, dei mici, i se -reau rumos conturai pe su! !lu-, iar oldurile, dei nguste, o ereau ustei lungi i pr uite o severitate sen-ual. n timp ce se deprta de vampir, i-am v-ut lacrimile n oc&i asemeni unor sticle n licrul luminilor i mi s-a strns inima de team pentru ea, i de dorin. 6rumuseea ei era rpitoare. n spatele ei, cteva cranii vopsite au nceput s se mite n ntuneric, siluetele care purtau mtile iind invi-i!ile datorit &ainelor negre, cu e,cepia minilor al!e care ineau marginile unei mantii sau aldurile unei uste. 4rau emei vampir, ndreptndu-se spre victim mpreun cu !r!aii, i acum, unul cte unul, au aruncat mtile aa nct acestea au c-ut grmad, !eele asemeni unor oase, craniile rn$ind n ntuneric. 7i, iat-i apte vampiri, emeile iind trei la numr, cu snii al!i sclipind deasupra corsa$elor negre i strmte ale roc&iilor, cu c&ipurile luminoase i rigide privind cu oc&i negri de su! !ucle de pr negru. 4rau teri!il de rumoase aa cum preau s pluteasc n $urul acelei pturi omeneti m!u$orate, totui, palide i reci n comparaie cu acel pr auriu i cu acea piele delicat tranda irie. Au-eam rsu larea spectatorilor, respiraia lor ntretiat. 4ra un adevrat spectacol, acel cerc de c&ipuri al!e strngndu-se din ce n ce mai mult i acel conductor, acel "omn +oarte, care se ntorcea spre pu!lic acum, cu minile ncruciate pe inim i cu capul plecat pentru a cuceri simpatia oamenilor3 nu-i aa c era ire-isti!il' (n murmur de rsete i o taturi apro!atoare. "ar ea a ost cea care a rupt acea tcere magic. <)u vreau s mor...=, a optit ea cu o voce asemeni unui clopoel.

<)oi sntem moartea=, i-a spus el i, din $urul ei s-a nlat oapta <+oartea=. #-a ntors, micare ce a cut ca prul s i se trans orme ntr-o adevrat ploaie aurie, ceva !ogat i viu peste pra ul de pe &ainele ei prpdite. <A$utor0" a strigat ea stins, de parc i-ar i ost team s ridice glasul. <Cineva...= a -is ea adresndu-se mulimii despre care tia c tre!uia s se a le acolo. Claudia a rs uor. 6ata de pe scen i ddea seama vag unde se a la, ce se petrecea, dar tia in init mai multe dect acea mulime de oameni care o priveau cu gurile cscate. <)u vreau s mor0 )u vreau0= 2lasul ei delicat s-a rnt, iar privirea i s-a i,at asupra vampirului conductor nalt i crud, acel arlatan dia!olic care acum a ieit dintre ceilali, ndreptndu-se spre ea. <*oi murim=, i-a spus el. #ingurul lucru pe care-l ai n comun cu toi ceilali muritori e moartea, a adugat apoi, artnd spre orc&estr i spre c&ipurile distante de la !alcon i din lo$i. <)u, a protestat ea nevenindu-i s cread. +ai am atia ani, atia...= /ocea i era stins, melodioas n ciuda durerii, cndo s par ire-isti!il, ca i micarea gtului ei gol i a minii care tremura uor pe el. <Ani0 a spus vampirul. "e unde tii c mai ai atia ani' +oartea nu ine cont de vrst0 1oate c&iar acum ai o !oal care te devorea- de$a pe dinuntru. #au poate c un !r!at ateapt s te ucid pur i simplu pentru prul tu auriu0= a -is el cu o voce supranatural groas i sonor, ntin-nd degetele spre prul ei. 4 nevoie s-i spun ce-i re-erv soarta'= <)u-mi pas... nu mi-e ric, a protestat ea, cu un glas cristalin care prea att de ragil n comparaie cu al lui. mi asum riscul...= <7i, dac-i asumi riscul sta i vei tri muli ani, cu ce te vei alege' Cu un spate cocoat i cu o gur r dini'=

a ntre!at-o el i i-a ridicat prul de pe spate, de-velindu-i gtul al!. Apoi i-a des cut ncet iretul !lu-ei. +aterialul ie tin al !lu-ei s-a desc&is, iar mnecile i-au alunecat de pe umerii nguti i tranda irii: ea a prins-o, dar el a apucat-o de nc&eieturi, dndu-i-le la o parte cu !rutalitate. #pectatorii au prut s o te-e n cor, emeile n dosul lornioanelor, !r!aii aplecai n a pe scaunele lor. Am v-ut materialul c-nd, pielea palid i per ect pulsnd odat cu !tile inimii ei i s rcurile mici oprind !lu-a s lunece mai $os, vampirul inndu-i strns nc&eietura minii drepte pe lng trup, lacrimile iroind pe o!ra$ii ei m!u$orai, dinii mucnd !u-ele. <4,act aa cum pielea asta e acum tranda irie, mai tr-iu o s devin cenuie i ncreit din cau-a vrstei=, a -is el. <5as-m s triesc, te rog, a spus ea, ocolindu-i privirea. )umi pas... nu-mi pas.= <Atunci, de ce i-ar psa dac ai muri acum' "ac lucrurile astea... ororile astea nu te nspimnt'= 4a a scuturat din cap, uluit, pclit, neputincioas, mi simeam uria n vene la el de intens ca pasiunea. Cu capul plecat, ea purta ntreaga rspundere pentru aprarea vieii i era nedrept, monstruos de nedrept ca ea s renune la ideile proprii n avoarea alor lui n legtur cu ceea ce era evident i sacru i att de rumos ntruc&ipat n ea. "ar el a lsat-o r grai, i-a cut instinctul copleitor s par mrunt i con u-. % simeam murind pe dinuntru, sl!ind, i l uram. .lu-a a alunecat pn n talie. (n murmur s-a au-it n rndurile mulimii captivate cnd snii ei mici i rotun-i s-au o erit privirilor. 4a s-a c&inuit s-i trag mna, dar el i-o inea strns. <# -icem c te-am lsa s pleci... s -icem c +oartea ar avea o inim care ar re-ista rumuseii tale... ctre cine s-i

ndrepte pasiunea' Cineva tre!uie s moar n locul tu. Alegi tu persoana n locul nostru' 1ersoana care s stea aici i s su ere cum su eri tu acum'= a ntre!at-o el, artnd spre pu!lic. @pceala ei era e,traordinar. <Ai vreo sor... o mam... un copil'= <)u, a ngimat ea. )u...= a repetat , scuturndu-i prul !ogat. <*re!uie s e,iste cineva care s-i ia locul, un prieten' Alege0= <)u pot. )u vreau...= a -is ea ncercnd s-i trag mna din ncletarea lui. /ampirii din $urul ei o priveau, r ca pe c&ipurile lor s se citeasc vreo emoie, de parc eele acelea supranaturale ar i ost nite mti. <)u poi s-o aci'= a ntre!ato el !at$ocoritor. 7tiam c, dac ar i spus c putea, el ar i !lamat-o, ar i spus c era la el de crud ca el pentru c alesese pe altcineva care s moar, ar i spus c-i merita soarta. <+oartea te poate gsi oriunde.= A o tat de parc s-ar i simit dintr-o dat rustrat. #pectatorii nu puteau s vad acest lucru, eu da. /edeam muc&ii de pe aa lui neted ncordndu-se. ncerca s o ac s-i susin privirea, dar ea se uita disperat n alt parte. n aerul acela cald simeam mirosul de pra i par um de pe pielea ei, i au-eam !tile ncete ale inimii. <+oartea incontient... soarta tuturor muritorilor.= #-a apropiat de ea, vistor, ndrgostit de ea, dar luptndu-se cu sine. <Amm... dar noi sntem moartea contient0 Asta ar ace din tine o mireas. 7tii ce nseamn s ii iu!it de +oarte'= 4ra gata s-i srute aa, urmele sclipitoare ale lacrimilor. <7tii ce nseamn ca +oartea s-i cunoasc numele'= 4a s-a uitat la el, cuprins de spaim. Apoi, oc&ii au prut s i se nceoe-e, !u-ele s i se nmoaie. 1rivea dincolo de el, la silueta altui vampir care apruse ncet din um!r. +ult vreme

sttuse deoparte, cu minile mpreunate i cu oc&ii mari i negri oarte ici. Atitudinea lui nu era de po t. )u prea vr$it. 4a l privea acum n oc&i i durerea ei a scldat-o ntr-o lumin minunat, care o cea e,trem de atrgtoare. Aceasta capta atenia pu!licului, acea durere teri!il. i simeam pielea, snii mici i ascuii, mi simeam !raele mngind-o. Am nc&is oc&ii i am v-ut-o goal n acel ntuneric intim. 5a el simeau toi cei din $urul ei, acea comunitatea de vampiri. )u avea nici o ans. "esc&i-nd oc&ii din nou, am v-ut-o sclipind n luminile nvluite n um ale rampei, i-am v-ut lacrimile aurii cnd cellalt vampir care sttea la distan a optit3 <6r durere.= 5-am v-ut pe arlatan devenind rigid, dei nimeni altcineva n-a mai v-ut. 4i nu vedeau dect c&ipul neted, ca de copil, al etei, !u-ele ei ntredesc&ise de mirare n aa acelui vampir, i au-eau glasul moale repetnd dup el3 <6r durere'= <6rumuseea ta e un dar pentru noi.= /ocea lui tuntoare a umplut sala r nici un e ort, prnd s su!$uge emoia care cretea din ce n ce. Apoi, ncet, aproape impercepti!il, a micat mna. 7arlatanul s-a retras, devenind unul din acele c&ipuri al!e, r!dtoare, a cror po t i snge rece erau, n mod ciudat, identice. ncet, graios, cellalt s-a dus spre ea. 4ra moale, uitnd de goliciune: pleoapele i-au tremurat uor i un o tat i-a scpat de pe !u-ele umede. <6r durere=, a spus ea. )u suportam s-o vd atras de el, s-o vd murind acum, su! puterea acelui vampir. mi venea s-o strig, s rup vra$a. 7i o voiam. % voiam, n timp ce el se mica, apropiindu-se de ea, dup care a ntins mna spre nurul ustei ei, iar ea s-a aplecat spre el, cu capul dat pe spate, i materialul negru i-a alunecat peste olduri, scondu-i la iveal sclipirea aurie a prului dintre pulpe i apoi i-a c-ut la picioare. /ampirul a des cut !raele, stnd cu spatele la

luminile rampei care plpiau, prul lui castaniu prnd s tremure cnd cel auriu al ei i-a c-ut peste &aina neagr. <6r durere... r durere...=, i optea el i ea ceda complet. Acum, ntorcnd-o ncet ntr-o parte, pentru ca toat lumea si vad c&ipul senin, a ridicat-o, ea i-a arcuit spatele cnd snii iau atins nasturii i i-a ncon$urat gtul cu !raele palide. #-a ncordat i a scos un ipt n clipa n care el i-a n ipt dinii i c&ipul i-a rmas nemicat n vreme ce ntregul teatru i mprtea pasiunea. +na lui al! strlucea pe esele ei tranda irii, iar prul ei i-o atingea uor, i-o mngia. 4l a ridicat-o de la pmnt n timp ce !ea, gtul ei licrind lng o!ra-ul lui al!. + simeam sl!it, ameit, po ta cretea n mine nnodndu-mi inima i venele. Am strns !alustrada lo$ei din ce n ce mai tare, pn cnd am simit metalul scrind. 7i acel -gomot sla!, de sugere, pe care nici unul din acei muritori nu-l putea au-i, prea s m in oarecum intuit n locul unde m a lam. Am lsat capul n $os: mi venea s nc&id oc&ii. Aerul prea s miroas a pielea ei srat, prea su ocant, ier!inte i dulce. Ceilali vampiri s-au apropiat de ea, mna al! care o inea strns a tremurat uor, iar vampirul cu pr castaniu i-a dat drumul, a ntors-o, artnd-o pu!licului, capul ei a c-ut pe spate cnd el a dat-o mai departe, una din acele rumoase emei vampir aprnd n spatele ei, legnnd-o i mngind-o n timp ce se apleca s !ea. Acum o treceau de la unul la altul, n aa acestor spectatori vr$ii, iar capul i-a c-ut moale peste umrul unui vampir, cea a iindu-i la el de ispititoare ca esele mici, pielea neted a pulpelor lungi sau cutele din dosul genunc&ilor moi ndoii. #tteam re-emat de spetea-a otoliului, cu gura plin de gustul ei, venele iindu-mi supuse torturii. Cu coada oc&iului lam v-ut pe vampirul cu pr castaniu care o cucerise, stnd deoparte. Ca i nainte, oc&ii lui negri prnd s m caute n

ntuneric, prnd s se i,e-e asupra mea pe deasupra curenilor de aer cald. /ampirii s-au retras unul cte unul. 1durea pictat a reaprut, alunecnd r -gomot la loc. 1n cnd ata muritoare, ragil i oarte al!, a rmas goal n acea pdure misterioas, ntins pe un cata alc din mtase neagr ca i cum ar i stat c&iar pe pmntul pdurii: mu-ica rencepuse, ireal i nspimnttoare, din ce n ce mai tare pe msur ce luminile se micorau. *oi vampirii au disprut, n a ar de arlatan, care i luase coasa i masca din um!r i s-a g&emuit lng ata adormit n timp ce lumina sl!ea ncetul cu ncetul, numai mu-ica avDnd or n acel ntuneric atotcuprin-tor. Apoi s-a stins i ea. % clip, toat lumea a rmas complet nemicat. "up aceea, aplau-ele au i-!ucnit din loc n loc pn cnd, deodat, au rsunat peste tot n $urul nostru. 5umina s-a aprins n niele din perei, spectatorii s-au privit reciproc i discuiile au nceput. % emeie, de la mi$locul unui rnd, s-a ridicat !rusc, lundu-i repede &aina de !lan de pe sptarul scaunului, dei nimeni nu-i cuse loc nc: altcineva a ieit n gra! pe culoarul acoperit cu covor: imediat s-au ridicat cu toii i au pornit spre ieiri. +ai tr-iu puin, -gomotul acela s-a trans ormat n cel con orta!il i linititor al mulimii so isticate i par umate care umpluse &olul de la intrare i teatrul mai nainte. /ra$a era rupt. (ile erau larg desc&ise lsnd s ptrund nuntru mireasma ploii, tropotul cailor i vocile care strigau dup ta,iuri. n marea de scaune uor strm!e, o mnu al! strlucea pe o pern de mtase verde. 1riveam i ascultam, ascun-ndu-mi aa cu mna de oricine i de nimeni, stnd cu cotul re-emat de !alustrad, pasiunea din

mine potolindu-se, i simind gustul etei pe !u-e. 4ra ca i cum mirosul ploii i-ar mai i purtat nc par umul i n teatrul gol i au-eam !tile inimii. Am tras aer n piept, in&alnd mirosul ploii i am -rit-o pe Claudia stnd per ect nemicat, cu minile nmnuate n poal. #imeam un gust amar n gur i eram -pcit. Apoi am v-ut un plasator naintnd pe culoarul de $os, ndreptnd scaunele, adunnd programele mprtiate pe covor. 4ram contient c durerea aceea din mine, -pceala aceea, pasiunea aceea or!itoare care m prsea cu o ncetineal ncpnat ar i disprut complet dac a i co!ort n dreptul uneia din arcadele acelea acoperite de draperii de lng el i l-a i tras repede n ntuneric, lundu-l aa cum usese luat ata aceea. /oiam s-o ac i, totui, nu voiam nimic. Claudia mi-a spus atunci lng urec&ea plecat3 <R!dare, 5ouis. R!dare.= Am desc&is oc&ii. Cineva era aproape, la peri eria vederii mele: cineva care mi pclise au-ul i simurile acute se strpungeau ca o anten ascuit c&iar i acea neatenie, sau cel puin aa credeam. "ar, iat-l, r s scoat un sunet, dincolo de draperia lo$ei, pe vampirul cu pr castaniu, cel detaat, stnd pe scara acoperit cu covor i privindu-ne. Acum tiam c era, aa cum !nuisem, vampirul care mi dduse cartea de vi-it cu a$utorul creia intrasem n teatru. Armand. +-ar i speriat dac n-ar i stat att de nemicat i dac n-ar i avut acea e,presie de visare pe c&ip. #e prea c st acolo, re-emat de perete, de mult vreme i atitudinea lui nu s-a sc&im!at deloc nici cnd ne-am uitat la el, nici cnd ne-am apropiat. "ac nu m-ar i captivat att de tare, a i rsu lat uurat c nu era cel nalt i !runet: dar nu m-am gndit la asta. Acum o msura lene pe Claudia, r s apele-e deloc la o!iceiul omenesc de a privi pe uri. Am pus mna pe umrul ei.

</ cutm de oarte mult timp=, i-am spus eu i inima a nceput s-mi !at mai ncet, ca i cum calmul lui mi-ar i a!sor!it agitaia i teama, aa cum marea trage n adncurile ei ceva de pe rm. )u pot s e,agere- aceast calitate a lui. *otui, nu pot nici s-o descriu i n-am putut nici atunci, iar aptul c mintea mea cuta s-o descrie c&iar i pentru mine nsumi m tul!ura, mi ddea sen-aia c tia ce ac, iar atitudinea lui calm, oc&ii lui cprui i adnci preau s spun c n-avea nici un sens ceea ce gndeam, sau, n mod deose!it, cuvintele pe care m c&inuiam s le ormule- acum. Claudia nu spunea nimic. 4l s-a desprins de perete i a nceput s co!oare scara n acelai timp cndu-ne semn s-l urmm: dar toate astea au ost luide i rapide. 2esturile mele erau nite caricaturi ale gesturilor omeneti n comparaie cu ale lui. A desc&is o u ntr-un perete de la un nivel in erior i ne-a po tit n ncperile de su! teatru, picioarele lui a!ia atingnd treptele cnd co!oram, el lund-o naintea noastr cu o ncredere deplin. Apoi am intrat n ceea ce prea s ie o imens sal de !al su!teran, creat dintr-o pivni mult mai vec&e dect cldirea de deasupra. #us, ua pe care el o desc&isese s-a nc&is !rusc i lumina s-a stins nainte ca eu s apuc s vd !ine ncperea. Iam au-it onetul &ainelor n ntuneric i apoi -gomotul puternic al scprrii unui c&i!rit. n lumina aceea, c&ipul lui a prut o lacr mare. "up aceea, o siluet a aprut n lumin lng el, un !iat care i-a adus o lumnare. Imaginea !iatului m-a cut s-mi aduc aminte ocat de plcerea captivant a emeii goale de pe scen, de trupul ei ntins i de sngele ei care pulsa. #-a ntors i m-a privit cam la el ca vampirul cu pr castaniu care aprinsese lumnarea i i-a optit <"u-te=. 6lacra a luminat pereii deprtai, iar vampirul a ridicat lumnarea i a pornit de-a lungul peretelui, cndu-ne semn s-l urmm.

/edeam c ne ncon$ura o lume de resce i picturi murale, ale cror culori vii se -reau deasupra lcrii i, ncetul cu ncetul, teama i coninutul picturii de lng noi au devenit clare. 4ra teri!ilul ta!lou intitulat <*rium ul +orii= al lui .reug&el, reali-at la o scar att de mare, nct mulimea de iguri nspimnttoare ne dominau n !e-na aceea, acele sc&elete necrutoare ce transportau !ieii mori pe o ap ru mirositoare, trgeau o cru cu cranii omeneti, decapitau un cadavru ntins sau atrnau oameni n treang. (n clopot !tea deasupra iadului nes it de pmnt pr$olit i umegnd, spre care se ndreptau armate numeroase de oameni care naintau cu pasul &idos i stupid al soldailor ce avansea- spre masacru. +i-am erit privirea, dar cel cu prul castaniu mi-a atins mna i m-a condus mai departe s vd <Cderea ngerilor= materiali-ndu-se ncet, cu cei osndii aruncai din nlimile cereti n &aosul n iortor al montrilor ce petreceau. 4ra att de per ect, att de intens, nct m-am cutremurat. +na care m atinsese mai nainte a cut-o din nou, dar eu am rmas nemicat, ridicndu-mi privirea spre partea de sus a picturii, unde deslueam contururile a doi ngeri rumoi cu trm!ie la gur. *imp de o secund, vra$a s-a destrmat. Am avut aceeai sen-aie puternic din prima sear cnd intrasem n )otre-"ame: dar apoi a disprut, ca ceva din !orangic i preios care mi-a ost smuls. 5umnarea s-a ridicat. 7i ororile au aprut peste tot n $urul meu3 damnaii pasivi i degradai ai lui .osc&, cadavrele pompoase n sicrie ale lui *raini, clreii monstruoi ai lui "iirer i, la o scar insuporta!il, o mulime de gravuri n lemn medievale. C&iar i tavanul era populat cu sc&elete i mori n descompunere, cu demoni i instrumente ale durerii, de parc ar i ost o catedral a morii nsei. "in locul unde ne-am oprit, n s rit, n mi$locul ncperii,

lumnarea prea s nvie imaginile acelea peste tot n $urul nostru. "elirul amenina i a nceput acea legnare a camerei, acea sen-aie de cdere. +-am ntins dup mna Claudiei. 4a sttea gnditoare, cu c&ipul pasiv i cu privirea distant cnd mam uitat la ea, de parc ar i vrut s-o las n pace: apoi, deodat, sa desprins de mine i a rupt-o la ug, paii ei pe pietre gsindui ecoul ntre -iduri, ca nite degete care !teau dara!ana pe tmplele mele, n craniul meu. +i-am dus minile la tmple, uitndu-m prostit n podea n cutarea unui adpost, ca i cum dac mi-a i ridicat privirea, a i ost o!ligat s vd o su erin cumplit pe care nu voiam, nu puteam s-o ndur. Apoi am v-ut din nou c&ipul vampirului plutind n lumin, cu oc&ii lui r vrst ncon$urai de gene negre. .u-ele i erau neclintite, dar, n timp ce-l priveam, a prut s -m!easc r s ac nici cea mai mic micare. 5-am privit i mai struitor, convins c era vor!a de o ilu-ie puternic pe care a i putut s-o ptrund dac eram oarte atent: i, cu ct l priveam mai mult, cu att prea s -m!easc mai mult i, n cele din urm, s ie animat de oapte, gnduri, cntece mute. 5e au-eam ca pe ceva care se ondulea- n ntuneric, aa cum se ondulea- tapetul su! lcri sau cum se co$ete vopseaua de pe aa unei ppui care arde. #imeam dorina de a-l -gli cu putere pentru ca acea a neclintit s se mite, s admit acel cntat stins: i, deodat, m-am tre-it cu el lipit de mine, cuprin-ndu-mi pieptul cu !raul, cu genele att de aproape, nct le puteam vedea dese i lucioase deasupra oc&iului incandescent, i simeam pe piele rsu larea uoar i lipsit de miros. &ra delir. Am dat s m desprind de el i, totui, eram tras spre el i nu m micm deloc, !raul lui inndu-m erm, lacra lumnrii strlucind acum lng oc&iul meu, aa nct i simeam cldura: carnea mea rece tn$ea dup cldura aceea, dar, deodat, am dat

din mn ca s-o alung, ns n-am putut s-o gsesc i nu vedeam dect c&ipul lui strlucitor, aa cum nu-l v-usem niciodat pe al lui 5estat, al!, lipsit de pori, viguros i masculin. Cellalt vampir. *oi ceilali vampiri. % nes rit procesiune a celor de elul meu. +omentul a luat s rit. +-am tre-it cu mna ntins, atingndu-i aa: dar el era departe de mine, ca i cum n-ar i venit niciodat aproape, ne cnd nici o ncercare de a-mi da mna la o parte. +-am dat napoi, stcit, uluit. "eparte, n noaptea pari-ian, a !tut un clopot, cercurile surde i aurii de sunet prnd s strpung -idurile, lemnria care conducea acel sunet n adncul pmntului ca prin nite evi mari de org. Am au-it din nou acele oapte, acel cntat nearticulat. n ntuneric, l-am v-ut pe acel !iat muritor care m privea i i simeam mirosul ier!inte al crnii. /ampirul i-a cut un semn i el a venit spre mine, cu oc&i netemtori i captivani, i mi-a ncon$urat umerii cu !raele. )iciodat nu mai simisem asta, nu mai cunoscusem acea e,perien, acea cedare a unui muritor contient. "ar nainte s apuc s-l mping pentru !inele lui, i-am v-ut vntaia de pe gtul delicat. +i se o erea. Acum s-a lipit de mine i i-am simit se,ul tare prin veminte apsat de piciorul meu. (n geamt de su erin mi-a ieit de pe !u-e, dar el a venit i mai aproape, cu !u-ele pe ceea ce tre!uia s i ost att de rece i de lipsit de via pentru el: mi-am n ipt dinii n pielea lui, n timp ce trupul mi era rigid, iar acel se, tare se reca de mine i, stpnit de pasiune, l-am ridicat de la pmnt. /al dup val, !tile inimii lui au trecut n mine, n vreme ce, uor ca ulgul, m legnam odat cu el, devorndu-l att pe el ct i e,ta-ul i plcerea lui contient.

Apoi, sl!it i dornic de aer, l-am v-ut departe de mine, iar eu eram cu minile goale i gura mi-era nc plin de gustul sngelui su. #ttea re-emat de vampirul cu pr castaniu, inndu-l de mi$loc i m privea la el de panic ca vampirul, cu oc&ii nceoai i stini din cau-a pierderii vieii. mi amintesc c am naintat tcut, atras spre el i incapa!il s m stpnesc, privirea aceea captivndu-m, viaa aceea contient nvingndum: tre!uia s moar i nu voia: avea s triasc n continuare, nelegnd, supravieuind acelei intimiti0 +-am ntors. /ampirii s-au micat n ntuneric, iar lumnrile lor plpiau n aerul rece: deasupra lor pluteau o serie de iguri desenate n cerneal3 cadavrul unei emei devastat de un vultur cu c&ip omenesc, un !r!at gol legat cu minile i picioarele de un copac, lng el atrnnd torsul altuia, !raele rete-ate ale acestuia legate de o alt ramur, iar n vr , capul mortului privind drept nainte. Au-eam din nou acel cntat, su!ire i ireal. ncet-ncet, po ta din mine s-a potolit, a ascultat, dar capul mi -vcnea i lcrile lumnrilor preau s se uneasc n cercuri de lumin strlucitoare. Cineva m-a atins deodat, m-a mpins cu !rutalitate, aa nct era ct pe-aci s-mi pierd ec&ili!rul i, cnd m-am ndreptat, am v-ut c&ipul ngust i coluros al vampirului arlatan pe care-l dispreuiam. 7i-a ntins spre mine minile al!e, dar cellalt, cel deprtat a venit repede i s-a strecurat ntre noi. +i s-a prut c l-a lovit pe cellalt vampir, c l-am v-ut micndu-se i apoi iari nu l-am v-ut micndu-se: amndoi stteau ca nite statui, intuindu-se cu privirea i timpul a trecut aa cum se retrage marea de pe o pla$, val dup val. )-am idee ct am stat acolo, toi trei n ntuneric, timp n care mi s-au prut complet nemicai, numai lcrile plpitoare din spatele lor prnd s ai! via. Apoi, mi amintesc c am pornit cu greu pe

lng perete i am gsit un scaun mare din lemn de ste$ar pe care m-am pr!uit. +i se prea c o aud pe Claudia n apropiere, vor!ind cu cineva n oapt, dar cu o voce dulce. 6runtea mi-era plin de snge i n ier!ntat. </enii cu mine=, a spus vampirul cu pr castaniu. Cutam s vd micarea !u-elor care tre!uia s i precedat sunetul i, totui, aceasta a venit mult mai tr-iu dect sunetul. "up aceea, am pornit toi trei, co!ornd o scar lung din piatr i mai adnc su! ora, Claudia mergnd naintea noastr i um!ra ei lung re lectndu-se pe perete. Aerul a devenit rcoros i proaspt datorit miresmei de ap i vedeam picturile ce ptrundeau printre pietre semnnd cu nite mrgelue de aur n lumina lumnrii vampirului. Am intrat ntr-o ncpere mic, unde un oc ardea ntr-un cmin adnc, construit n -idul de piatr. n captul cellalt, se a la un pat vrt n stnc i ncon$urat cu dou pori de aram. 5a nceput, am v-ut aceste lucruri oarte clar, ca i peretele lung plin de cri opus celui pe care se a la cminul, !iroul de lemn i sicriul. 1e urm, ns, camera a nceput s oscile-e, iar vampirul cu pr castaniu m-a luat dup umeri i m-a condus spre un otoliu de piele. 6ocul era oarte ier!inte lng picioarele mele, dar mi crea o sen-aie plcut, clar, ceva care s m smulg din ameeal. +-am re-emat de sptar, nc&i-nd oc&ii doar pe $umtate, i am ncercat din nou s vd ce era n $urul meu. 4ra ca i cum acel pat deprtat ar i ost o scen i pe pernele de pe scena aceea mic sttea ntins !iatul, cu prul negru desprit la mi$loc i ondulat pe urec&i, aa nct cu aerul acela vistor semna cu una din acele creaturi mldioase i androgine dintr-o pictur de .otticelli: cui!rit lng el cu mna ei al! pe pielea lui rumen, se a la Claudia, cu aa ascuns n gtul lui. /ampirul cu pr castaniu, plin de ncredere n sine, privea, stnd

cu minile mpreunate: cnd s-a ridicat Claudia, !iatul s-a cutremurat. /ampirul a luat-o cu !lndee, aa cum a i luat-o eu, ea inndu-se cu minile de gtul lui, cu oc&ii pe $umtate nc&ii din cau-a ameelii i cu !u-ele roii de snge. A ae-at-o uor pe !irou i ea s-a re-emat de.crile legate n piele, minile c-ndu-i pline de graie n poala roc&iei de culoarea levnici. 1orile s-au nc&is n $urul !iatului i acesta, a undndu-i aa n perne, a adormit. + tul!ura ceva n camera aceea i nu tiam ce anume. )u tiam ce se petrecea cu mine, n a ar de aptul c usesem smuls cu ora, ie de mine nsumi, ie de altcineva, din dou stri mistuitoare3 atracia a de acele picturi n iortoare i uciderea creia m a!andonasem n mod o!scen, n aa celorlali. )u tiam ce anume m amenina acum, de ce anume cuta s scape mintea mea. + tot uitam la Claudia, cum sttea re-emat de cri, printre o!iectele de pe !irou, craniul al! lustruit, s enicul, cartea desc&is al crei scris de mn lucea n lumin: la un moment dat, am v-ut deasupra ei o pictur lucioas n care era repre-entat un diavol cu coarne i copite, ptura lui nspimnttoare plutind deasupra unei adunri de vr$itoare. Capul ei se a la c&iar su! el, atingndu-l uor cu !uclele: se uita cu oc&i mari i ntre!tori la vampirul cu oc&i cprui. +i-a venit s-o iau n !rae deodat i, nspimnttor, ori!il, am v-ut-o n imaginaia mea ntrtat, pleotindu-se ca o ppu. + uitam la diavol, pre ernd acel c&ip monstruos dect nemicarea ei ireal. <)-o s-l tre-eti pe !iat dac o s vor!eti=, a spus vampirul cu oc&i cprui. Ai venit de att de departe, ai cltorit att de mult.= ncetul cu ncetul, -pceala mea a disprut, asemeni umului care se nal i e purtat de un curent de aer proaspt. #tteam lucid i oarte calm, uitndu-m la el n

otoliul din aa mea. 7i Claudia l privea. Iar el ne privea cnd pe unul, cnd pe cellalt, cu un c&ip neted i nite oc&i panici aa cum useser tot timpul, de parc nu s-ar i petrecut nici o sc&im!are cu el. <)umele meu e Armand, a spus el. 5-am trimis pe #antiago s v dea invitaia. / tiu numele. / ure- !un venit n casa mea.= +i-am adunat toate orele ca s vor!esc i vocea mi s-a prut ciudat cnd i-am spus c ne temusem c sntem singuri. <"ar cum ai luat iin'= a ntre!at el. Claudia a ridicat mna oarte puin din poal, plim!ndu-i privirea n mod mecanic de la c&ipul lui la al meu. Am v-ut asta i mi-am dat seama c i el tre!uia s i v-ut, dar nu o arta prin nimic. Am neles imediat ce voia ea s-mi spun. <)u vrei s rspun-i=, a -is Armand cu o voce sc-ut i c&iar mai msurat dect cea a Claudiei, mult mai puin uman dect a mea. +-am simit alunecnd iari n contemplarea acelei voci i acelor oc&i, de care a tre!uit s m despart cu mare greutate. <4ti conductorul acestui grup'= l-am ntre!at eu. <)u n sensul de JconductorK la care te re eri tu, a spus el. "ar dac ar i s ie un conductor aici, eu a i acela.= <)-am venit... te rog s m ieri... s vor!esc despre elul n care am luat iin, pentru c asta nu repre-int un mister pentru mine. Aa c, dac nu pose-i nici o putere pe care s-o respect, nu vreau s vor!esc despre aceste lucruri.= <"ac i-a spune c posed o asemenea putere, ai respectao'= m-a ntre!at el. A vrea s-i pot descrie elul n care vor!ea, cum, de iecare dat cnd o cea, prea s se tre-easc dintr-o stare de contemplare oarte similar cu cea n care simeam eu s plutesc i din care m smulgeam att de greu: i, totui, nu se mica

deloc, prnd alert tot timpul. Acest lucru m uluia i, n acelai timp, m atrgea e,trem de mult, la el cum m atrgea camera aceea, cu simplitatea ei, cu com!inaia ei cald de o!iecte eseniale3 crile, !iroul, cele dou otolii din aa cminului, sicriul, ta!lourile. 5u,ul acelor camere de la &otel prea vulgar, !a c&iar mai mult dect att, lipsit de nsemntate, pe lng ncperea aceea. nelegeam tot, n a ar de !iatul muritor, care dormea i pe care nu-l nelegeam deloc. <)u snt sigur, am spus eu, neputnd s-mi iau oc&ii de la acel #atana medieval nspimnttor. A vrea s tiu de unde... de unde vine. "ac vine de la ali vampiri... sau din alt parte.= <"in alt parte..., a -is el. Ce nseamn din alt parte'= <Asta0= am spus eu artnd spre pictura medieval. <4 un ta!lou=, a -is el. <)imic altceva'= <)imic altceva.= <Atunci, nu #atana... nu o or satanic i o er puterea, ie de conductor, ie de vampir'= <)u=, a spus el calm, att de calm, nct mi-era imposi!il smi dau seama ce gndea despre ntre!rile mele, dac gndea ceea ce credeam eu. <)ici ceilali vampiri'= <)u=, a spus el. <Atunci, nu sntem..., l-am ntre!at eu aplecndu-m n a,... copiii #atanei'= <Cum s im copiii #atanei' a ntre!at el. Cre-i c #atana a creat lumea din $urul tu'= <)u, eu cred c "umne-eu a creat-o, dac e s-o i creat cineva. "ar tot 4l tre!uie s-l i creat i pe #atana i vreau s tiu dac sntem copiii lui0= <4,act i, n consecin, dac cre-i c "umne-eu l-a creat pe

#atana, tre!uia s-i dai seama c toate puterile acestuia provin de la "umne-eu i c, deci sntem i copiii lui "umne-eu. Copiii #atanei nu e,ist n realitate.= )u mi-am putut ascunde sentimentele cnd am au-it acest lucru. +-am re-emat de sptarul din piele, uitndu-m la acea repre-entare a diavolului, eli!erat pe moment de orice sentiment de o!ligaie a de pre-ena lui Armand, cu undat n propriile mele gnduri, n implicaiile de netgduit ale logicii lui simple. <"ar de ce te preocup att de mult asta' Cu siguran c ceea ce spun nu te surprinde, a -is el. "e ce lai s te a ecte-e'= <"-mi voie s-i e,plic, am nceput eu. 7tiu c tu eti un vampir sigur pe tine. *e respect. "ar eu snt incapa!il de o asemenea detaare. 7tiu ce este, dar n-o posed i m-ndoiesc c o voi poseda vreodat. Accept asta.= <neleg, a spus el ncuviinnd. *e-am v-ut n sal, su erind, iindu-i mil de ata aceea. Am v-ut c i-a ost mil de "enis cnd i l-am o erit: mori cnd uci-i, ca i cum ai simi c merii s mori i nu precupeeti nimic. "ar, de ce, avnd aceast pasiune i acest sim al dreptii, vrei s te numeti copilul #atanei'= <#nt ru, la el de ru ca orice vampir care a e,istat vreodat0 Am ucis de nenumrate ori i o s-o mai ac. Am luat !iatul acela, pe "enis, cnd mi l-ai o erit, dei nu puteam s tiu dac va supravieui sau nu.= <"e ce te ace asta la el de ru ca oricare vampir' )u e,ist gradaii ale rului' 4 rul cumva o prpastie periculoas n care cdem dup primul pcat, pr!uindu-ne n adncuri'= <"a, cred c este, i-am spus eu. )u e logic, aa cum aci tu s par. "ar e acel ntuneric, acel gol. 7i nu e,ist consolare.= <.ine, dar eti nedrept, a spus el i, pentru prima oar, n glasul lui s-a strecurat o uoar in le,iune. Cu siguran c eti de prere c !untatea e de mai multe eluri. 4 !untatea

copilului, adic inocena, apoi e !untatea clugrului care a renunat la tot n avoarea celorlali i duce o via de lipsuri i umilin. .untatea s inilor, !untatea gospodinelor. #nt toate la el'= <)u. "ar in init di erite de ru=, am spus eu. )u tiam c am ast el de idei. 5e-am rostit acum ca iind gndurile mele. 4rau cele mai pro unde sentimente ale mele care cptau o orm pe care n-ar i cptat-o niciodat dac nu le-a i e,primat cu glas tare, dac nu le-a i ormulat ast el ntr-o conversaie cu altcineva. Atunci am cre-ut c am o minte pasiv, ntr-un el. +ai precis, c mintea mea se putea aduna, putea orma gn-duri din nclceala de dorine i dureri, cnd lua contact cu o alt minte, cnd era ertili-at de ea, cnd era oarte ntrtat de mintea aceea i m!oldit s ormule-e conclu-ii. #imeam acum cea mai rar i mai acut alinare a singurtii. 1uteam vedea i su eri cu uurin acel moment din urm cu atia ani, ntr-un alt secol, cnd sttusem la picioarele scrii lui .a!ette i, de asemenea, simeam permanenta rustrare metalic a anilor petrecui alturi de 5estat: apoi acea a eciune plin de pasiune i !lestemat pentru Claudia care cea ca singurtate s se retrag n spatele toleranei simurilor, acelorai simuri care tn$eau dup victime. 7i am mai v-ut acea regiune de-olant din estul 4uropei unde n runtasem acel vampir r $udecat i l ucisesem printre ruinele mnstirii. 4ra ca i cum marea dorin eminin a minii mele s-ar i tre-it din nou pentru a i satis cut. #imeam asta n ciuda propriilor mele cuvinte3 <"ar e acel ntuneric, acel gol. 7i nu e,ist consolare.= +-am uitat la Armand, la oc&ii lui mari, cprui, pe acel c&ip neted, r vrst, care m privea din nou ca pe un ta!lou: am simit modi icarea lent a lumii i-ice pe care o simisem n sala de !al pictat, im!oldul vec&iului meu delir, strnirea unei nevoi

att de puternice, nct c&iar promisiunea satis acerii ei coninea posi!ilitatea insuporta!il a de-amgirii. 7i, totui, e,ista ntre!area, ngro-itoarea, vec&ea, o!sedanta ntre!are n legtur cu rul. Cred c mi-am luat capul n mini aa cum, muritorii, atunci cnd snt e,trem de tul!urai, i acoper aa instinctiv, de parc ar putea s-i ating creierul prin craniu i s-l mase-e pn l scap de agonie. <7i cum se capt acest ru' a ntre!at el. Cum poate cineva s cad n di-graie i s devin ntr-o clip la el de ru ca tri!unalul Revoluiei sau cel mai crud dintre mpraii Romei' *re!uie doar s lipseasc de la slu$! duminic, s ng&it ostia mprtaniei' #au s ure o pine... s se culce cu nevasta vecinului'= <)u..., am spus eu scuturnd din cap. )u.= <"ar, dac rul n-are gradaii i e,ist, atunci nseamn c nu-i nevoie dect de un singur pcat. )u asta vrei s spui' C "umne-eu e,ist i...= <)u tiu dac "umne-eu e,ist, am -is eu. 7i, dup mine... nu e,ist.= <Atunci, nici un pcat nu contea-, a spus el. )ici un pcat nu d natere rului.= <)u-i adevrat. 1entru c, dac "umne-eu nu e,ist, atunci sntem creaturile celei mai nalte contiine din univers. )umai noi nelegem trecerea timpului i valoarea iecrui minut al unei viei omeneti. Ceea ce repre-int rul, adevratul ru, e luarea unei singure viei omeneti. 6ie c un om ar i putut s moar a doua -i, peste dou -ile sau mai tr-iu... nu contea-. 1entru c, dac "umne-eu nu e,ist, aceast via... iecare secund a ei... e tot ce avem.= #-a lsat pe spate, cnd oc&ii mici i apoi aintindu-i

privirea asupra ocului. 4ra pentru prima oar de cnd venise dup mine cnd se uita n alt parte, nu la mine, i l priveam r s iu privit. A stat mult vreme ast el i eu aproape c i simeam gndurile, ca i cum ar i ost la el de palpa!ile n atmos er ca umul. )u i le citeam, te rog s nelegi, ci le simeam puterea. +i se prea c posed o aur i, dei c&ipul i era oarte tnr, ceea ce tiam c nu nseamn nimic, prea in init de !trn i nelept. )u puteam s de inesc asta, pentru c nu puteam s e,plic cum de liniile tinereti ale eei lui, oc&ii lui, puteau e,prima inocen, !trnee i e,perien n acelai timp. ntr-un tr-iu s-a ridicat i s-a uitat la Claudia, cu minile le$er mpreunate la spate. *cerea ei n tot acel timp era de neles pentru mine. Acelea nu erau ntre!rile ei i, totui, era ascinat de el, l atepta i, r ndoial, nva de la el n vreme ce el vor!ea cu mine. "ar am mai neles ceva acum cnd i vedeam privindu-se. 4l se ridicase avnd trupul complet su! control, lipsit de o!iceiul gesturilor omeneti, gesturi nrdcinate n necesitate, ritual, luctuaia minii: i nemicarea lui acum era nepmnteasc. Iar ea, aa cum nu mai v-usem niciodat, poseda aceeai nemicare. #e uitau unul la altul cu o nelegere supranatural din care eu eram, pur i simplu, e,clus. 1entru ei, eram ceva care se nvrtea i vi!ra, aa cum erau muritorii pentru mine. Cnd el s-a ntors din nou cu aa la mine, mi-am dat seama c a$unsese s neleag c ea nu credea i numi mprtea ideile despre ru. A nceput s vor!easc r cea mai nensemnat introducere. <Acesta e singurul ru rmas=, a spus el lcrilor. <"a=, am spus eu, simind c acel su!iect mistuitor renviase, tergnd toate celelalte preocupri aa cum cuse ntotdeauna pentru mine. <4 adevrat=, a -is el, uluindu-m, accentundu-mi tristeea,

disperarea. <"eci "umne-eu nu e,ist... nu tii nimic n legtur cu e,istena 5ui'= <)imic=, a -is el. <)u tii nimic0= am spus eu din nou, r s m tem de simplitatea mea, de durerea mea tipic omeneasc. <)imic.= <7i nici un vampir de aici nu vor!ete cu "umne-eu sau cu diavolul'= <)ici un vampir din ci am cunoscut vreodat, a spus el gnditor i lcrile i $ucau n oc&i. 7i, din cte tiu ast-i, dup patru sute de ani, snt cel mai !trn vampir din lume.= l priveam uluit. "up aceea am nceput s pricep. 4ra aa cum m temusem ntotdeauna, singurtate i o total lips a speranei. 5ucrurile aveau s mearg la el la in init. Cutarea mea se nc&eiase. +am lsat pe spate apatic, privind acele lim!i de oc.4ra inutil s-l las s o continue, inutil s str!at lumea numai ca s aud aceeai poveste. <1atru sute de ani cred c am repetat eu patru sute de ani.= mi amintesc c priveam lcrile struitor. (n !utean cdea ncet n oc, alunecnd ntr-un proces care avea s dure-e toat noaptea i era presrat cu gurele n locurile unde lemnul arsese mai repede i prin iecare din acele gurele dansa cte o lcruie n mi$locul celor mai mari3 i toate acele lcrui cu gurile lor negre mi se preau nite c&ipuri care alctuiau un cor: i corul cnta r s cnte. Corul nu avea nevoie s cnte: ntr-o singur su lare, n oc, n mod continuu, i cnta cntecul mut. "eodat, Armand s-a micat cu un onet de &aine, o co!orre de lumin i um!r ce trosnea, i a ngenunc&eat la picioarele mele, inndu-mi capul cu minile ntinse, iar oc&ii i ardeau.

<Rul sta, conceptul sta, provine din de-amgire, din amrciune0 )u pricepi' Copiii #atanei0 Copiii "omnului0 Asta e singura putere care te o!sedea-, aa nct tre!uie s ne aci dumne-ei i diavoli cnd singura putere care e,ist se a l n noi nine' Cum poi s cre-i n minciunile astea antastice vec&i, n legendele astea, n sim!olurile astea ale supranaturalului'= A smuls diavolul de su! ptura neclintit a Claudiei cu atta iueal nct n-am v-ut gestul, ci pe acesta rn$ind n aa mea i apoi trosnind n lcri. Ceva s-a rupt n mine cnd l-am au-it spunnd acele lucruri: ceva s-a s iat nluntrul meu, aa nct un torent de sentimente mi-au pus stpnire pe toi muc&ii. +-am ridicat, deprtndu-m de el. <4ti ne!un' l-am ntre!at eu uimit de propria-mi mnie, de propria-mi disperare. #tm aici, amndoi, nemuritori, r vrst, tre-indu-ne n iecare sear ca s ne &rnim nemurirea cu snge omenesc: acolo, pe !irou, lng acele cunotine vec&i de veacuri, e un copil la el de ru ca noi: i tu m-ntre!i cum de pot s cred c o s gsesc o semni icaie n supranatural0 /-nd ce-am devenit, pot s cred a!solut orice0 *u n-ai putea' 7i, cre-nd asta, iind att de de-orientat, acum pot s accept cel mai antastic adevr3 c toate astea n-au nici un sens.= +ergeam cu spatele spre u, ndeprtndu-m de c&ipul lui uimit, v-ndu-l cum i inea mna n aa !u-elor i cum a ndoit apoi degetul, n igndu-l n palm. <)u0 /ino napoi...=, a optit el. <)u, nu acum. 5as-m s plec. "oar pentru o vreme... lasm s plec... )imic nu s-a sc&im!at: totul e la el. 5as-mi timp s pricep asta... las-m s plec.= nainte de a nc&ide ua am mai aruncat o privire napoi. Claudia era cu aa spre mine, dei sttea la el ca nainte, cu

minile mpreunate pe genunc&i. Atunci a cut un gest, la el de su!til ca -m!etul ei care coninea o vag tristee, pentru a-mi da de neles c tre!uia s continui. /oiam s ug din teatru, s ies pe str-ile 1arisului i s &oinresc, s las multiplele ocuri acumulate s-i piard din putere. "ar, !$!ind prin culoarul din piatr al pivniei, m-am simit derutat. 1ro!a!il c eram incapa!il s-mi impun voina. +i se prea mai a!surd ca oricnd c 5estat murise, dac murise cu-adevrat: i, gndindu-m la el, aa cum se prea c ceam mereu, l-am privit cu mai mult simpatie dect altdat. 1ierdut ca noi toi ceilali. )u usese aprtorul gelos al unor secrete pe care se temea s le mprteasc. )u tia nimic. )u era nimic de tiut. )umai c nu acela era gndul care mi-a aprut treptat clar n minte. l ursem pentru ce nu tre!uia: da, era adevrat. "ar nc nu nelegeam complet acest lucru. @pcit, m-am ae-at, n cele din urm, pe una din treptele acelea ntunecate, lumina din sala de !al aruncndu-mi um!ra pe podeaua tare: mi-am luat capul n mini, simindu-m cuprins de o!oseal. +intea mi spunea3 "ormi. "ar i mai pro und, mi spunea3 /isea-. 7i, totui, n-am cut nici o micare pentru a m ntoarce la Aotel #aint-2a!riel, care acum mi se prea un loc oarte sigur i plcut, un loc de consolare su!til i voluptuoas pentru muritori unde puteam s stau ntr-un otoliu de cati ea crmi-ie, s-mi pun un picior pe ta!uret i s privesc cum lim!ile de oc lingeau placa de marmur, uitndu-m n oglin-ile lungi ca o iin uman gnditoare. 6ugi ntr-acolo, mi spuneam, ugi de tot ce te trage napoi. 7i, din nou mi-a venit n minte acelai gnd3 5-am nedreptit pe 5estat. 5-am urt pentru ce nu tre!uia. Am optit acest lucru acum, ncercnd s-l scot din !ltoaca ntunecat i nedesluit a minii mele, iar oapta s-a au-it ca un rcit n

treptele de piatr. "eodat, mi-a a$uns la urec&i o voce stins, prea sla! pentru a aparine unui muritor3 <Cum aa' Cum l-ai nedreptit'= +-am ntors att de !rusc, nct mi s-a tiat rsu larea. (n vampir se a la lng mine, att de aproape nct putea s-mi ating umrul cu vr ul ci-mei, stnd cu genunc&ii la piept i cu minile mpreunate n $urul lor. % clip am avut impresia c m neal vederea. 4ra vampirul arlatan, despre care Armand spusese c l c&ema #antiago. *otui, nimic din atitudinea lui nu l trda pe cel care usese nainte, acea creatur dia!olic, detesta!il pe care o v-usem cu numai cteva ceasuri n urm, cnd pusese mna pe mine i Armand l lovise. + privea pe deasupra genunc&ilor, prul i era rvit, gura rela,at, r urm de per idie. <)u e important pentru nimeni altcineva=, i-am spus eu, teama din mine a ncepnd s dispar. <"ar ai rostit un nume: te-am au-it rostind un nume=, a spus el. <(n nume pe care nu vreau s-l mai repet=, am -is eu, ocolindu-i privirea. Am v-ut cum m pclise, de ce um!ra lui nu se suprapusese peste a mea: sttea g&emuit n um!ra mea. 2ndul c se uriase pe scara aceea pentru a se ae-a n spatele meu era puin tul!urtor. *otul n legtur cu el era tul!urtor i mi-am reamintit c, n nici un ca-, nu tre!uia s am ncredere n el. +i se prea c Armand, cu puterea lui de a &ipnoti-a, olosise adevrul ma,im pentru a se pre-enta: mi a lase starea de spirit r s ie nevoit s apele-e la cuvinte. "ar acest vampir era un mincinos. i simeam puterea, o putere primitiv i -dro!itoare, aproape la el de mare ca cea a lui Armand. <Ai venit la 1aris s ne caui i acum stai singur pe trepte..., a -is el pe un ton mpciuitor. "e ce nu vii la noi' "e ce nu ne

povesteti despre persoana al crei nume l-ai rostit' 7tiu cine era, cunosc numele.= <)u-l cunoti, n-ai cum. 4ra un muritor=, i-am spus eu apoi, mai mult din instinct dect din convingere. 2ndul n legtur cu 5estat m tul!ura, gndul c acea creatur ar i putut ti de moartea lui 5estat. <Ai venit aici s te gndeti la muritori, la dreptatea cut muritorilor'= a ntre!at el, dar n tonul lui nu se simea nici urm de repro sau !at$ocur. <)u te supra, dar am venit ca s iu singur. ;sta e adevrul=, am murmurat eu. <#ingur, n starea asta de spirit, cnd nici nu mi-ai au-it paii... mi placi. A vrea s vii sus.= 7i, n timp ce spunea asta, m-a tras uor n picioare lng el. n clipa aceea, ua camerei lui Armand s-a desc&is, aruncnd o ra- lung de lumin pe culoar. 5-am au-it venind i #antiago mi-a dat drumul. Am rmas locului, !uimac. Armand a aprut la picioarele scrii, innd-o pe Claudia n !rae. 4a avea pe c&ip aceeai e,presie ntng pe care o avusese ct vor!isem eu cu Armand. 4ra ca i cum ar i ost urat de propriile gnduri i nu mai vedea nimic n $ur: mi amintesc c am remarcat asta, dei n-am tiut ce s cred c persista nc. Am luat-o repede de la Armand i i-am simit mem!rele moi, de parc ne-am i a lat amndoi n sicriu, urai de acel somn parali-ant. Atunci, cu o lovitur puternic a !raului, Armand l-a mpins pe #antiago. +i s-a prut c acesta a c-ut pe spate, dar s-a ridicat din nou i Armand l-a mpins spre capul scrii, toate astea petrecndu-se att de iute, nct nu le vedeam dect um!ra vemintelor i nu le au-eam dect -gomotul ci-melor pe piatr. Apoi, Armand a rmas singur n capul scrii i eu am urcat spre el.

<)u putei pleca n siguran n noaptea asta, mi-a optit el. / suspectea-. 7i datorit aptului c v-am adus aici, simte c e dreptul lui s v cunoasc mai !ine. #igurana noastr depinde de asta.= +-a condus ncet n sala de !al, dar apoi s-a ntors i ia apropiat !u-ele de urec&ea mea. <*re!uie s te previn. )u rspunde la nici o ntre!are. ntrea! i vei a la adevr dup adevr. "ar nu de-vlui nimic, a!solut nimic, mai ales despre originea voastr.= "up aceea s-a deprtat de noi, cndu-ne ns semn s-l urmm n ntunericul n care erau adunai toi ceilali, aidoma unor statui din marmur, cu c&ipurile i minile mult prea identice cu ale noastre. Atunci am avut o puternic sen-aie c toi eram cui din acelai material, gnd care mi trecuse prin minte doar oca-ional, n cursul anilor ndelungai petrecui la )e8 %rl9ans: i m-a tul!urat, mai ales cnd am v-ut unul sau mai muli dintre ceilali re lectai n oglin-ile lungi care ntrerupeau mulimea de picturi murale ngro-itoare. Claudia a prut c se tre-easc n clipa n care am dat peste unul din otoliile din lemn de ste$ar i m-am ae-at. #-a aplecat spre mine i mi-a spus ceva ciudat de incoerent, ce prea s nsemne c tre!uia s ac cum -icea Armand3 s nu de-vlui nimic n legtur cu originea noastr. A i vrut s vor!esc cu ea, dar am v-ut c acel vampir nalt, #antiago, ne urmrea, plim!ndu-i ncet privirea de Ia noi la Armand. Cteva emei vampir se strnseser n $urul lui Armand, i am simit o tul!urare pro und cnd le-am v-ut lundu-l de mi$loc. )u m-au uimit orma lor per ect, trsturile lor delicate i minile graioase care erau tari ca sticla datorit naturii de vampir i nici oc&ii lor rpitori, care acum erau aintii asupra mea n tcere: ceea ce m-a uimit a ost teri!ila mea gelo-ie. +i-a ost team cnd le-am v-ut att de aproape de el, mi-a ost team cnd el s-

a ntors i le-a srutat pe rnd. Iar cnd le-a adus lng mine, am ost nesigur i ameit. 4stelle i Celeste snt numele pe care mi le amintesc, nite rumusei de porelan care o mngiau pe Claudia ca nite persoane oar!e, trecndu-i minile peste prul ei strlucitor, atingndu-i pn i !u-ele, n timp ce ea, cu oc&ii nc nceoai i reci, suporta tot, tiind ceea ce tiam i eu, iar ele preau incapa!ile s priceap3 i anume c o minte de emeie la el de ascuit i distinct ca ale lor era adpostit de acel trup micu. /-nd-o cum se ntorcea spre ele, cum i inea roc&ia de culoarea levnici i cum -m!ea cu rceal adoraiei lor, m-am gndit de cte ori tre!uia s i uitat i eu acest lucru, vor!indu-i ca unui copil, mngind-o prea li!er, lund-o n !rae cu atitudinea unui adult a de un copil. +intea mi s-a ndreptat n trei direcii3 la seara trecut, la Aotel #aint-2a!riel, care prea la o distan de un an, cnd ea a vor!it cu ranc&iun despre iu!ire, la ocul meu puternic n aa de-vluirilor lui Armand sau a a!senei acestora i la a!sor!ia tcut a vampirilor din $urul meu, care opteau n !e-na de su! acele picturi murale groteti. Cci puteam a la multe lucruri de la vampiri r s ie nevoie s pun mcar o singur ntre!are, iar viaa vampirilor pari-ieni era e,act cum m temusem, e,act cum apruse pe scena teatrului de deasupra. 5uminile sla!e erau o!ligatorii, iar picturile apreciate n totalitate nmuleau aproape n iecare noapte, cnd cte un vampir aducea o nou gravur sau un nou ta!lou reali-ate de vreun artist contemporan. Celeste, care-i inea mna rece pe !raul meu, vor!ea dispreuitoare despre oameni ca despre creatorii acelor ta!louri, iar 4stelle, care acum o inea pe Claudia pe genunc&i, mi-a su!liniat, mie, naivul colonist, c vampirii nu cuser acele orori ei nii, ci doar le adunaser, con irmnd iar

i iar c oamenii erau capa!ili de mult mai mult ru dect vampirii. <4 ceva ru n a ace asemenea ta!louri'= a ntre!at Claudia, cu voce ei lipsit de orice nuan. Celeste i-a dat pe spate !uclele negre i a nceput s rd. <Ce se poate imagina se poate ace, a spus ea repede, dar n oc&i i se citea o oarecare ostilitate. .ineneles, ne c&inuim s rivali-m cu oamenii n crime de tot elul, nu-i aa'= #-a aplecat puin i a atins genunc&iul Claudiei, dar aceasta doar a privit-o cum rdea cu nervo-itate. #antiago s-a apropiat i a adus vor!a de camerele noastre de la Aotel #aint-2a!riel: nspimnttor de nesigure, a -is el, cnd un gest teatral e,agerat din mini. 7i preci-ia cu care cunotea acele ncperi era uluitoare. 7tia lada n care dormeam i pe care o considera ceva vulgar. </enii aici0 mi-a spus el cu acea simplitate aproape copilreasc de care dduse dovad pe scar. *rii alturi de noi i asemenea precauii n-or s mai ie necesare. Avem pa-nicii notri. "ar, ia spune-mi, de unde venii'= a ntre!at el, lsndu-se n genunc&i, cu mna pe !raul otoliului meu. </ocea ta, cunosc accentul sta, mai spune ceva.= 4ram puin ngro-it la gndul c rance-a mea avea un accent, dar nu asta m preocupa acum. Avea o voin de ier i era e,trem de posesiv, o erindu-mi o imagine a acelui caracter posesiv care se de-volta n mine din ce n ce mai mult. /ampirii din $urul nostru continuau s vor!easc, 4stelle e,plicnd c negrul era culoarea potrivit pentru &ainele unui vampir, c roc&ia pastel a Claudiei era rumoas, dar lipsit de gust. <)e contopim cu noaptea, a spus ea. Avem o licrire une!r.= Apropiindu-i o!ra-ul de al Claudiei, a rs pentru a-i atenua critica: au rs i C9leste i #antiago, toat ncperea prnd animat de rsetele acelea ca nite clinc&ete nepmnteti, vocile supranaturale a lndu-i

ecoul ntre pereii pictai i cnd s plpie lcrile ragile ale lumnrilor. <A&, dar s acoperi asemenea !ucle=, a -is Celeste, $ucndu-se acum cu prul auriu al Claudiei. Atunci am o!servat ceea ce tre!uia s i ost evident3 toi i vopsiser prul n negru, cu e,cepia lui Armand: acest lucru, mpreun cu vemintele negre, ddea i mai mult acea impresie suprtoare c ar i ost nite statui create de aceeai dalt i pensul. )u pot s-i e,plic prea !ine ct de mult m-a tul!urat impresia asta. 1rea s strneasc ceva n adncul iinei mele, ceva ce nu puteam deslui prea !ine. +-am dus spre una din oglin-ile nguste i i-am privit pe toi peste umr. Claudia strlucea ca un giuvaer n mi$locul lor: la el ca !iatul muritor care dormea n cealalt ncpere. +i-am dat seama c i gseam ngro-itor de monotoni3 monotonie, monotonie oriunde m uitam, oc&ii lor scnteietori de vampiri repetndu-se, minile lor ca un clopot de aram lipsit de strlucire. )umai cunotinele de care aveam nevoie m-au rupt de acele gnduri. </ampirii din estul 4uropei..., spunea Claudia. #nt nite montri, ce legtur au cu noi'= <+ori vii, a rspuns Armand ncet, de la distan, contnd pe acele urec&i per ecte ce vor putea s aud ceea ce era mai stins dect o oapt. n ncpere s-a cut linite. #ngele lor e alt el, de-gusttor. #e nmulesc la el ca noi, dar r pricepere sau gri$. 1e vremuri...= A tcut !rusc, i vedeam c&ipul n oglind. 4ra ciudat de rigid. <Aai, spune-mi de vremurile alea=, a -is C9leste cu o voce piigiat, omeneasc. 4ra ceva rutcios n tonul ei. #antiago i-a luat acelai aer ademenitor. <"a, povestete-ne despre adunrile vr$itoarelor i ier!urile care ne ac invi-i!ili, a spus el -m!ind. 7i despre arderile pe rug0=

Armand i-a aintit privirea asupra Claudiei. <6erii-v de acei montri, a -is el i apoi i-a ndreptat privirea calculat spre #antiago i C9leste. #trigoii aceia v vor ataca ca i cum ai i oameni.= Celeste s-a cutremurat, mormind ceva dispreuitor, ca o aristocrat ce vor!ea despre nite veri prost crescui, care purtau acelai nume. "ar eu m uitam la Claudia, pentru c mi se prea c privirea ei era din nou nceoat, la el ca mai devreme. 7i-a luat !rusc oc&ii de la Armand. 2lasurile celorlali s-au au-it din nou, a ectate, povestindu-i despre uciderile din seara aceea, descriind un episod sau altul r nici un pic de emoie, provocrile la cru-ime i-!ucnind din cnd n cnd asemeni unor ulgere al!e3 un vampir nalt i sla! era atacat ntr-un col pentru o romanti-are inutil a vieii muritorilor, lips de spiritualitate, re u- de a ace cel mai amu-ant lucru a lat la ndemn. 4ra simplu, ridica din umeri, vor!ea rar i cdea prad unei tceri lungi stupe iate, ca i cum, aproape necat cu snge, ar i pre erat s intre n sicriul lui dect s rmn acolo. 7i totui, a rmas, inut de ora acelui grup ne iresc, care cuse din nemurire un clu! al con ormitilor. Ce prere ar i avut, oare, 5estat' 4l usese acolo' Ce-l cuse s plece' )imeni nu-i poruncise lui 5estat era stpnul micului su cerc, dar ce i-ar mai i preuit cu toii inventivitatea, elul cum se $uca cu victimele. 7i pierderea... acel cuvnt, acea valoare care usese e,trem de important pentru mine ca vampir novice i despre care se vor!ea att de des. Ai <pierdut= oca-ia s uci-i acel copil. Ai <pierdut= oca-ia s o sperii pe emeia aceea sau s-l aduci pe omul acela n pragul ne!uniei, lucruri pe care le-ai i reali-at cu o simpl prestidigitaie. mi vuia capul. % o!inuit durere de cap caracteristic muritorilor. *are a i vrut s plec de lng vampirii aceia i

numai ptura deprtat a lui Armand m inea n loc, n ciuda avertismentelor lui. Acum prea oarte departe de ceilali, dei ncuviina destul de des i rostea din cnd n cnd cte un cuvnt aa nct s par c cea parte dintre ei, ridicnd mna doar rareori de pe la!a de leu a otoliului su. mi cretea inima cnd l vedeam ast el, cnd o!servam c nimeni din acel grup restrns nu i atrgea privirea, aa cum i-o atrgeam eu i c nimeni nu io susinea din cnd n cnd, aa cum i-o susineam eu. *otui, rmnea departe de mine doar privirea revenindu-i mereu asupra mea. Avertismentul lui mi rsuna n urec&i i, totui, l nesocoteam. /oiam s plec din teatrul acela i stteam a!tut, adunnd, n s rit, in ormaii care se dovedeau ne olositoare i e,trem de plictisitoare. <"ar printre voi nu e,ist nici o crim'= a ntre!at Claudia i,ndu-i oc&ii violei asupra mea, n oglind, n timp ce stteam cu spatele la ea. <Crim0 1lictiseal0= a stigat 4stelle i a ndreptat un deget al! spre Armand. Acesta a rs uor din locul deprtat n care se a la, n cellalt capt al ncperii. <1lictiseala e moarte0= a strigat ea i i-a de-velit colii, aa nct Armand i-a dus lene mna la runte ntr-un gest teatral de team i cdere. "ar #antiago, care urmrea totul cu minile mpreunate la spate, a intervenit. <Crim0 a spus el. "a, e,ist o crim. (na pentru care am cuta un alt vampir pn l-am distruge. )u g&iceti care'= "e la Claudia s-a uitat la mine i apoi din nou la c&ipul ei ca o masc. <Ar tre!ui s tii voi care sntei att de secretoi n legtur cu vampirul care v-a cut.= <7i, de ce, m rog'= a ntre!at ea, cnd oc&ii mari, dar continund s-i in minile n poal. 5initea s-a lsat ncet-ncet deasupra ncperii, toate acele c&ipuri al!e iind ntoarse spre #antiago, care sttea cu un picior

nainte i cu minile la spate, dominnd-o pe Claudia. %c&ii i-au sclipit cnd i-a dat seama c le cucerise atenia. Apoi a venit ncet n spatele meu i mi-a pus o mn pe umr. <)u g&iceti despre ce crim e vor!a' )u i-a spus vampirul maestru'= Rsucindu-m ncet cu minile acelea amiliare, m-a !tut pe piept n ritmul nteit al inimii mele. <4 crima care nseamn moarte pentru orice vampir care o comite. #-i uci-i semenul0= <Aaaa&0= a strigat Claudia, r-nd n &o&ote. +ergea acum, nsoit de oapta roc&iei de mtase i de -gomotul pailor. 5undu-m de mn, a spus3 <+i-era aa de team s nu ie cea de a te nate ca /enus din spuma mrii, cum a ost ca-ul nostru0 /ampir-maestru0 /ino, 5ouis, s mergem0= mi-a -is ea, trgndu-m. Armand rdea. #antiago sttea nemicat. Armand a ost cel care s-a ridicat cnd am a$uns la u. <#ntei !inevenii mine sear, a spus el. 7i seara urmtoare.= Cred c n-am rsu lat pn am a$uns n strad. Continua s plou nc i toat strada prea ud i pustie, dar rumoas. Cteva &rtii -!urau n vnt, o trsur lucioas trecea ncet n tropotul ritmat al calului. Cerul era de un violet pal. Am gr!it pasul, avnd-o pe Claudia alturi, care, la un moment dat, s-a suprat c ceam paii prea mari i mi s-a urcat n !rae. <)u-mi plac=, mi-a spus ea cu o urie rece, cnd ne-am apropiat de AMtel #aint-2a!riel. 1n i &olul imens i puternic luminat al acestuia era pustiu la acea or matinal. Am trecut repede pe lng uncionarii somnoroi. <Am um!lat prin toat lumea dup ei i acum i dispreuiesc0= 7i-a scos pelerina i s-a dus n mi$locul camerei. % ra al de ploaie a i-!it ua- ereastr. Am aprins luminile una cte una, ridicnd s enicul cu mai multe !rae la lcrile lmpilor cu ga-

de parc a i ost 5estat sau Claudia. Apoi, cutnd otoliul din cati ea crmi-ie la care m gndisem n pivnia aceea, m-am pr!uit n el, epui-at. +i s-a prut c ncperea era n lcri: cnd privirea mi s-a oprit asupra unui ta!lou n ram aurie, care n ia nite copaci pastelai i ape cristaline, vra$a vampirilor sa destrmat. )u ne puteau atinge acolo i, totui, tiam c era o minciun, o minciun prosteasc. <#nt n prime$die, n prime$die=, a spus Claudia cu acea mnie mocnit. <"ar cum ar putea s tie ce i-am cut' 7i, n plus, amndoi sntem n prime$die0 Cre-i vreo clip c nu-mi recunosc vina' 7i c&iar dac ai i ost singura...= +-am ntins spre ea cnd s-a apropiat, dar m-a intuit cu privirea ei rece i mi-am lsat minile s cad moi pe lng trup. <Cre-i c te-a lsa singur n aa prime$diei'= @m!ea. % clip nu mi-a venit s cred. <)u, nu m-ai lsa, 5ouis. )u m-ai lsa. 1rime$dia te ine lng mine...= <"ragostea m ine lng tine=, am spus eu ncet. <"ragostea' a ntre!at ea gnditoare. Ce vrei s spui cu asta'= Atunci, ca i cum mi-ar i citit durerea pe c&ip, a venit i i-a pus minile pe o!ra$ii mei. 4ra rece i nesatis cut, la el cum i eu eram rece i nesatis cut, ntrtat de acel !iat muritor, dar nesatis cut. <C ntotdeauna tre!uie s ii sigur de dragostea mea, i-am spus eu. C sntem unii...= "ar c&iar n clipa n care spuneam acele cuvinte, mi-am simit vec&e convingere -druncinat: simeam acelai c&in pe care-l simisem cu o sear n urm, cnd ea mi-a cut acele reprouri legate de pasiunea caracteristic muritorilor. I-am ntors spatele. <+-ai lsa pentru Armand, dac i-ar ace un semn...= <)iciodat...=, i-am spus eu.

<+-ai prsi i el te vrea la el de mult ct l vrei tu. *e-a ateptat...= <)iciodat...= +-am ridicat i m-am dus spre lad. (ile erau ncuiate, dar nu i-ar i putut mpiedica pe acei vampiri s intre. )umai noi i puteam mpiedica, tre-indu-ne ct de devreme ne permitea lumina. +-am ntors spre ea i am c&emat-o, iar ea a venit lng mine. A i vrut s-mi ascund aa n prul ei, s-i cer iertare. 1entru c, de apt, avea dreptate: i, totui, o iu!eam, o iu!eam la el ca ntotdeauna. Cnd am tras-o lng mine, mi-a spus3 <7tii ce mi-a -is tot timpul, r s scoat, de apt, nici un cuvnt' 7tii care a ost esena transei n care m-a cut s cad, aa nct oc&ii mei nu puteau dect s se uite la el i el m manevra ca i cum inima mi-ar i ost acionat de s ori'= <"eci ai simit i tu...=, am optit. <"eci a ost la el.= <+-a cut s-mi pierd orice putere0= a -is ea, i am rev-ut-o spri$init de crile acelea de pe !iroul lui, cu gtul moale i cu minile r vlag. <Ce tot spui' C i-a vor!it, c...= <6r cuvinte0= a repetat ea. /edeam lmpile cu gamicorndu-se, lcrile lumnrilor prea solide n nemicarea lor. 1loaia rpia n geamuri. <7tii ce-a spus... c ar tre!ui s mor0= a optit ea. <C ar tre!ui s te las li!er.= 4u am scuturat din cap i, totui, n inima mea monstruoas, am simit un val de emoie. #punea adevrul i l credea. Avea ca un el de pelicul pe oc&i, sticloas i argintie. <mi a!soar!e viaa=, a -is ea i !u-ele i tremurau att de tare, nct nu mai puteam suporta. Am strns-o n !rae, dar oc&ii i notau n lacrimi. <A scos orice urm de via din !iatul care i este sclav, din mine care i-a i sclav. *e iu!ete. *e iu!ete. Ar vrea nespus s te ai! i n-ar dori s-i stau n cale.= <)u-l nelegi0= am insistat eu, srutnd-o: a i vrut s-o

acopr cu srutri, pe o!ra$i, pe !u-e. <)u, l neleg c&iar oarte !ine, a optit ea su! !u-ele mele, e,act cnd acestea o srutau. *u nu-l nelegi. "ragostea te-a or!it, ascinaia a de cunotinele i puterea lui. "ac ai ti cum !ea moartea, l-ai ur mai mult dect l-ai urt vreodat pe 5estat. 5ouis, nu tre!uie s te mai ntorci la el niciodat i spun, snt n prime$die0= #eara urmtoare, devreme, am lsat-o, iind convins c Armand era singurul dintre vampirii din teatru n care se putea avea ncredere. 4a mi-a dat drumul ovind i am ost e,trem de tul!urat de e,presia oc&ilor ei. )u tia ce era acea sl!iciune i, totui, vedeam team i ceva ca o n rngere atunci cnd m-a lsat s plec. +-am gr!it s-mi ndeplinesc misiunea, ateptnd lng teatru pn cnd a disprut i ultimul spectator, iar portarii ncuiau uile. )u tiam ce gndesc despre mine. %r i cre-nd c eram un actor, la el ca ceilali, care nu i ndeprtase mac&ia$ul' )-avea importan. Ceea ce a avut importan a ost aptul c m-au lsat s intru i am trecut pe lng ei i pe lng cei civa vampiri din sala de !al r s iu oprit, a$ungnd, n cele din urm, la ua desc&is a lui Armand. +-a v-ut imediat, r ndoial c-mi au-ise paii cu mult nainte i m-a po tit s iau loc. 4ra ocupat cu !iatul lui muritor, care mnca pete i carne pe !irou, dintr-o ar urie de argint. % cara cu vin al! se a la lng el i, dei era cuprins de e!r i sl!it dup noaptea precedent, pielea i era tranda irie, iar cldura i par umul lui erau un c&in pentru mine. #e prea c nu i pentru Armand, care sttea pe otoliul de piele de lng cmin n aa mea, ntors spre !iat, cu !raele ncruciate pe !raul de piele al otoliului. .iatul i-a umplut

pa&arul, ridicndu-l acum n semn de salut. <#tpne=, a spus el, privindu-m cu oc&i sclipitori i -m!ind, dar toastul i era adresat lui Armand. <#clavul tu=, a optit Armand trgnd aer n piept, cuprins de pasiune. #e uita cum !iatul !ea cu po t. l vedeam savurndu-i !u-ele ude, carnea moale a gtului n timp ce vinul aluneca. Apoi, !iatul a luat o !ucic de carne al!, cnd acelai semn de salut, i a mestecat-o ncet, cu privirea aintit asupra lui Armand. 4ra ca i cum el s-ar i delectat cu masa aceea, sor!ind acea parte a vieii de care nu se mai putea !ucura dect cu privirea. "ei prea captivat totul era calculat: nu era deloc acea tortur pe care o simisem cu ani n urm, cnd sttusem lng ereastra lui .a!ette, tn$ind dup viaa omeneasc. "up ce-a terminat, !iatul a ngenunc&eat cu !raele dup gtul lui Armand, ca i cum acea carne rece ca g&eaa i-ar i plcut cu-adevrat. 7i mi-am amintit de noaptea cnd 5estat mi-a aprut pentru prima oar, cum preau s-i ard oc&ii, cum i lucea aa al!. Aa cum i par ie acum. n cele din urm, s-a terminat. #-a dus s se culce, iar Armand a nc&is porile de aram. 1este cteva minute, cu !urta plin, !iatul a aipit i Armand s-a ae-at n aa mea, privindum cu oc&ii lui mari, rumoi, linitii i, n aparen, inoceni. Cnd i-am simit cum m atrag spre el, mi-am co!ort privirea, mi-am dorit ca ocul s i ars n cmin, dar nu rmsese dect cenu. <+i-ai -is s nu spun nimic despre originea mea, de ce'= lam ntre!at eu, privindu-l. 4ra ca i cum el mi-ar i simit reinerea, dar nu s-a suprat, ci doar s-a uitat la mine puin mirat. 4u, ns, eram sla!, prea sla! pentru mirarea lui, i mi-am erit din nou privirea. <5-ai ucis pe vampirul care v-a creat' "e aceea sntei aici

r el, de aceea nu vrei s spunei cum l c&eam' #antiago crede c ai cut-o.= <7i, dac ar i adevrat, sau dac nu v-am putea convinge de contrariu, ai ncerca s ne distrugi'= l-am ntre!at eu. <)-a ncerca s v ac nimic, a -is el calm. "ar, aa cum iam mai spus, nu snt conductorul aici, nu n sensul n care m-ai ntre!at.= <*otui ei te consider conductor, nu' 7i pe #antiago l-ai ndeprtat de mine de dou ori.= <#nt mai puternic dect #antiago, mai !trn. #antiago e mai tnr dect tine=, a spus el cu o voce simpl, lipsit de mndrie. 4rau nite realiti. <)u vrem s ne certm cu voi.= <Cearta a i nceput, a -is el. "ar nu cu mine. Cu cei de sus.= <Ce motiv are el s ne suspecte-e'= Acum prea s se gndeasc, cu privirea plecat i cu !r!ia spri$init de pumnul strns. "up un moment ndelungat, care a prut intermina!il i-a ridicat privirea. <1ot s-i o er destule motive=, a spus el. <C eti prea tcut. C vampirii snt oarte puini i triesc cu groa- de concuren, alegndu-i cu mare gri$ novicii, asigurndu-se c i respect oarte mult pe ceilali. n cldirea asta snt cincispre-ece vampiri i acest numr e p-it cu gelo-ie. #e tem de vampirii sla!i: i eu pot s spun acelai lucru. 4 oarte evident pentru ei c ai de ecte3 simi prea mult, gndeti prea mult. Aa cum ai spus tu nsui, nu pui prea mare pre pe detaarea tipic vampirilor. 7i, pe urm, mai e i acel copil misterios3 un copil care nu poate s creasc niciodat, nu-i poate purta niciodat singur de gri$. )-a ace un vampir din !iatul sta nici dac viaa, care e att de preioas pentru mine, i-ar i serios ameninat, pentru c e prea tnr, nu e destul de puternic3 i tu vii cu acest copil. Ce el de vampir a putut s-o

cree-e, se ntrea! ei: tu ai cut-o' "eci, ve-i, aduci cu tine aceste de ecte i acest mister i, totui, pstre-i tcerea. )u se poate avea ncredere n tine. Iar #antiago caut o scu-. )umai c e,ist i un alt motiv, mai aproape de adevr dect tot ce i-am spus pn acum. Cnd l-ai ntlnit pe #antiago pentru prima oar, n Cartierul 5atin, l-ai numit, din pcate... !u on.= <Aaaa&=, am spus eu lsndu-m pe spate. <1oate ar i ost mai !ine dac n-ai i spus nimic=. A -m!it cnd a v-ut c nelegeam ironia aceea. Am stat i m-am gndit la ce spusese i ceea ce cntrea oarte mult erau avertismentele ciudate ale Claudiei, c acel tnr cu oc&i !ln-i i spusese <+ori= i, mai mult, de-gustul meu din ce n ce mai mare a de vampirii din sala de !al de deasupra. #imeam o dorin e,traordinar de a discuta cu el despre aceste lucruri. "espre teama ei, nu, nu nc, dei, cnd l priveam n oc&i, nu-mi venea s cred c ncercase s-i impun puterea asupra ei3 oc&ii lui spuneau3 *riete. %c&ii lui spuneau3 nva. 7i, a&, ct de mult a i vrut s-i mrturisesc tot ceea ce nu nelegeam: cum, um!lnd prin lume toi acei ani, descoperisem n inal, cu uimire, c acei vampiri de deasupra cuser din nemurire un clu! al capriciilor i con ormismului ie tin. 7i, totui, n ciuda acelei tristei, acelei -pceli, un gnd era limpede3 "e ce ar i tre!uit s ie alt el' 5a ce m ateptasem' Ce drept aveam eu s iu att de de-amgit de 5estat, nct s-l las s moar' 1entru c nu voia s-mi arate ceea ce tre!uia s gsesc n mine nsumi' Care useser cuvintele lui Armand' Sin'ura putere care e(ist se afl n noi nine..." <Ascult-m, mi-a spus el. *re!uie s te ereti de ei. C&ipul tu nu ascunde nimic. +i-ai ceda acum dac i-a pune ntre!ri. (it-te n oc&ii mei.= )-am cut-o. +i-am i,at privirea asupra unuia din

ta!lourile mici de deasupra !iroului, pn cnd acesta a ncetat s mai repre-inte +adona cu 1runcul i a devenit o armonie de linie i culoare. 1entru c tiam c ceea ce-mi spunea el era adevrat. <Atunci oprete-i, spune-le c nu vrem s acem nici un ru. "e ce nu poi s aci asta' *u nsui ai spus c nu sntem dumanii votri, indi erent ce-am i cut...= 5-am au-it o tnd uor. <"eocamdat i-am oprit, a -is el. "ar nu vreau s am asupra lor puterea necesar pentru a-i opri de tot. 1entru c, dac a e,ercita o asemenea putere, atunci ar tre!ui so apr. 7i mi-a ace dumani. Ar tre!ui s m eresc venic de dumani, cnd tot ce vreau eu e un anumit spaiu, o anumit pace. #au s nu mai iu aici. Accept acest gen de sceptru pe care mi l-au o erit, dar nu ca s-i stpnesc, ci doar ca s-i in la distan. <Ar i tre!uit s-mi dau seama=, am spus eu, continund s privesc ta!loul. <n ca-ul sta tre!uie s te ereti. Celeste cnd parte dintre vampirii cei mai !trni are oarte mult putere, i e geloas pe rumuseea etiei. Iar #antiago, dup cum poi s-i dai seama, a!ia ateapt o ct de mic dovad a aptului c sntei proscrii.= +-am ntors ncet i l-am privit cum sttea n acea nemicare stranie, de parc n-ar i ost viu. +omentul s-a prelungit. i au-eam cuvintele, de parc le-ar i repetat3 <*ot ce vreau eu e un anumit spaiu, o anumit pace. #au s nu mai iu aici.= 7i am simit o dragoste att de puternic pentru el, nct a tre!uit s ac un e ort e,traordinar pentru a o ascunde, pentru a sta acolo i a-l privi numai mpotrivindu-m sentimentului. Cum mi-a i dorit eu lucrurile3 Claudia s ie oarecum n siguran printre vampirii aceia, nevinovat de vreo crim pe care ei s-o poat descoperi ie de la ea, ie de la altcineva, aa nct eu s pot i li!er, li!er s

rmn n ncperea aceea atta timp ct a i ost !inevenit. C&iar tolerat, acceptat acolo n orice condiii. l vedeam din nou pe !iat, nu dormind n pat, ci ngenunc&eat lng Armand, cu !raele agate de gtul acestuia. 1entru mine, aceea era o icoan a iu!irii. A iu!irii pe care o simeam. )u era o iu!ire i-ic, te rog s m nelegi. )u despre asta vor!esc, dei Armand era rumos i simplu i nici un el de intimitate cu el n-ar i ost de-gusttoare. 1entru vampiri, iu!irea i-ic atinge punctul culminant i e satis cut doar n momentul uciderii. /or!esc despre un alt gen de iu!ire, care m atrgea spre el ca spre un pro esor cum 5estat nu usese niciodat. 7tiam c Armand n-ar i ascuns nici o in ormaie. A i trecut prin el ca printr-un geam, ca s m pot l i n acea cunoatere, s o a!sor! i s cresc. Am nc&is oc&ii. 7i mi s-a prut c-l aud vor!ind, att de ncet, nct nu eram sigur. +i se prea c spune3 <7tii de ce m a lu aici'= +-am uitat la el din nou, ntre!ndu-m dac mi cunotea gndurile, dac le putea citi, dac putea s ai! o asemenea putere. Acum, dup toi acei ani, l puteam ierta pe 5estat pentru aptul c nu usese dect o creatur o!inuit, care nu putuse smi arate cum s-mi olosesc puterile: i, totui, tn$eam dup asta, a i putut cdea prad, r s opun re-isten. *risteea a invadat totul, o tristee pentru propria mea sl!iciune i pentru propria mea dilem ngro-itoare. Claudia m atepta. Claudia, care era iica i dragostea mea. <Ce s ac' am optit eu. # ug de ei, s ug de tine' "up toi anii tia...= "&i nu contea- pentru tine, mi-a -is el, iar eu am -m!it i am ncuviinat. *u ce vrei s aci'= m-a ntre!at apoi, cu un glas ct se poate de !lnd i de nelegtor. <)u tii, n-ai puterea asta' l-am ntre!at eu. )u poi s-mi

citeti gndurile ca i cum ar i cuvinte'= 4l a scuturat din cap. <)u n elul la care te re eri tu. 7tiu c prime$dia n care v a lai e real, pentru c e real pentru voi. 7i tiu c singurtatea ta, n ciuda iu!irii ei, e aproape insuporta!il.= n clipa aceea m-am ridicat. Ar i prut oarte simplu s m ridic, s m duc la u i s str!at repede culoarul: i, totui, a tre!uit s-mi adun iecare rm de or, orice urm din acel lucru ciudat pe care l numeam detaarea mea. <i cer s-i ii departe de noi=, am spus eu cnd am a$uns la u, dar nu puteam s m uit la el, nu voiam s-i aud nici mcar !lndeea vocii. <)u pleca=, mi-a -is el. <)-am ncotro.= + a lam pe culoar cnd l-am au-it att de aproape de mine, nct m-am speriat. #ttea alturi de mine, la nivelul oc&ilor mei i inea o c&eie pe care mi-a vrt-o n mn. <Acolo e o u, mi-a spus el, artnd spre captul ntunecat al culoarului, unde cre-usem c era doar -id. 7i o scar ce d pe o strad lateral pe care n-o olosete nimeni altcineva n a ar de mine. "u-te pe acolo, ca s nu te ntlneti cu ceilali. 4ti tul!urat i or s vad imediat.= +-am ntors repede, dei iecare prticic din mine ar i vrut s rmn acolo. <"-mi ns voie s-i spun ceva, a -is el, apsndu-i uor dosul palmei de inima mea. 6olosete-i puterea luntric. )-o mai detesta. 6oloseteo0 7i cnd or s te vad pe strad, olosete puterea asta ca s-i trans ormi aa ntr-o masc i, n timp ce-i priveti, spune-i n gnd3 erete-te. 1rimete cuvntul sta ca pe o amulet pe care i-a i dat-o s-o pori la gt. Iar cnd privirea ta o s-o ntlneasc pe a lui #antiago sau pe a oricrui alt vampir, vor!ete-le politicos, dar gndete-te numai i numai la acel cuvnt. )u uita

ce i-am spus. i vor!esc numai pentru c respeci ceea ce e simplu. *e rog s nelegi. Asta-i puterea ta.= Am luat c&eia, dar nu-mi amintesc e,act momentul n care am vrt-o n !roasc sau cnd am urcat scara. #au unde era el i ce cea. n timp ce ieeam pe strada ntunecoas din spatele teatrului, l-am au-it spunndu-mi ncet de undeva din apropiere3 </ino pe la mine, cnd poi.= +-am uitat n $ur dup el, dar nu m-a mirat aptul c nu l-am v-ut. 5a un moment dat mi-a mai spus c nu tre!uia s prsesc AMtel #aint-2a!riel, c nu tre!uia s le o er celorlali rma de dovad a vinoviei pe care o voiau. </e-i tu, s uci-i ali vampiri e teri!il de tentant, de aceea se pedepsete cu moartea=, a spus el. Atunci mi s-a prut c m tre-esc. n aa str-ii pari-iene sclipind n ploaie, n aa cldirilor nalte i nguste care se a lau de o parte i de alta a mea, n aa aptului c ua se nc&isese, lsnd un -id ntunecat n spatele meu i c Armand nu mai era acolo. 7i, dei tiam c Claudia m atepta, dei am trecut pe lng &otel i am v-ut-o stnd la ereastr n lumina lmpilor, o siluet mic printre petalele lorilor de cear, m-am ndeprtat de !ulevard, lsnd str-ile mai ntunecoase s m ng&it, aa cum cuser adesea cele din )e8 %rl9ans. )u c n-a i iu!it-o: dimpotriv, tiam c o iu!esc oarte mult, c pasiunea pentru ea era la el de mare ca aceea pentru Armand. Acum ugeam de amndoi, lsnd dorina de a ucide s creasc n mine ca o e!r plcut ce amenina luciditatea, amenina durerea. 1rin ceaa care a urmat ploii am v-ut un !r!at venind spre mine. +i-l amintesc mergnd ca ntr-un peisa$ de vis, cci noaptea din $urul meu era neagr i ireal. "ealul pe care m gseam s-ar i putut a la oriunde n lume, iar luminile calde ale

1arisului ormau o licrire amor n cea. Cu privirea ager i !eat, omul venea or!ete c&iar n !raele morii, degetele lui atingndu-mi oasele eei. nc nu eram nne!unit, disperat. I-a i putut spune <*reci=. Cred c !u-ele mele au ormat cuvntul pe care mi-l spusese Armand, <6erete-te=. 7i totui, l-am lsat s-i strecoare !raul ndr-ne i !eat pe dup mi$locul meu: am cedat n aa oc&ilor lui adoratori, glasului care m implora s m picte-e i vor!ea de cldur, mirosului puternic i dulceag al uleiurilor care i ptau cmaa ce atrna pe el. l urmam prin +ontmartre i i-am optit3 <)u aci parte dintre mori.= + conducea printr-o grdin nengri$it, prin iar!a dulce i ud, r-nd. </iu, viu=, am spus eu, iar el mi-a atins o!ra-ul, mngindu-mi aa, strngndumi !r!ia ntre degete, n timp ce ptrundeam n ptratul luminos al unei intrri $oase, aa lui roie sclipind n lumina lmpilor cu ga- i cldura nvluindu-ne, cnd a nc&is ua, dup noi. Am v-ut or!itele mari i strlucitoare ale oc&ilor lui, vinioarele mici i roii care se ntindeau spre centrii ntunecai, acea mn cald ar-ndu-mi po ta rece n timp ce m conducea spre un scaun. Atunci am v-ut n $urul meu c&ipuri n lcri, c&ipuri ivindu-se prin umul lmpilor, n sclipirea so!ei, o lume minunat a culorilor de pe pn-e ncon$urndu-ne su! acel acoperi $os, n pant, o e,plo-ie de rumusee care pulsa i -vcnea. <#tai $os, stai $os...= mi-a spus el, punnd minile acelea e!rile pe pieptul meu, apucate de minile mele, totui, scpnd, n timp ce po ta mea cretea n valuri. Acum l vedeam stnd mai departe, privind atent, cu paleta n mn, pn-a uria ascun-nd !raul care se mica. 6r s $udec i neputincios, stteam acolo cu undndu-m n picturile lui, cu undndu-m n acei oc&i adoratori, pn cnd oc&ii lui

Armand au disprut i Claudia alerga pe culoarul acela din piatr, tropind, deprtndu-se de mine, deprtndu-se de mine. <4ti viu..., am optit eu. %ase=, mi-a rspuns el. <%ase...= 7i le-am v-ut grme-i, scoase din mormintele din )e8 %rl9ans i puse n nite ncperi din spatele cavoului, pentru ca altcineva s poat i ngropat n acel loc ngust. +i-am simit oc&ii nc&i-ndu-se, oamea devenind agonie, inima strignd dup o inim vie: apoi l-am simit venind spre mine, ntin-nd minile pentru a-mi ndrepta aa acel pas atal, acea micare atal. (n o tat mi-a scpat de pe !u-e. <#alvea--te=, i-am optit. <6erete-te.= Apoi, ceva s-a ntmplat pe c&ipul lui strlucitor i umed, ceva a secat vasele sparte ale pielii lui delicate. #-a dat napoi i pensula i-a c-ut din mn. +-am ridicat, simindu-mi dinii n ipi n !u-e, oc&ii plini de culorile eei lui, urec&ile pline de iptul lui strangulat, minile pline de acea carne puternic ce se mpotrivea, pn cnd l-am tras spre mine, neputincios, i-am s iat carnea i i-am supt sngele care i ddea via. <+ori, am optit eu, inndu-l uor acum, cu capul c-ut pe &aina mea, mori=, i l-am simit c&inuindu-se s-i ridice privirea spre mine. Apoi am !ut din nou i din nou s-a -!tut, pn cnd, n cele din urm, a alunecat la podea moale, ocat i aproape mort. *otui, oc&ii nu i se nc&ideau. +-am ae-at n aa pn-ei, sl!it, linitit, uitndu-m la el, la oc&ii lui nceoai, propriile mele mini iind att de tranda irii, pielea mea, att de cald. <#nt muritor din nou=, i-am optit eu. <#nt viu. *riesc mulumit sngelui tu.= %c&ii i s-au nc&is. +-am re-emat de perete i m-am tre-it privind la propriul meu c&ip. )u reuise s ac dect o sc&i, o serie de linii negre ndr-nee, care, totui, mi repre-entau per ect aa i umerii, iar

culoarea ncepuse de$a s apar su! orm de pete3 verdele oc&ilor, al!ul o!ra-ului. "ar groa-a, groa-a de a-mi vedea e,presia0 Cci o surprinsese per ect i nu coninea nimic ngro-itor. %c&ii aceia ver-i m priveau din orma a!ia sc&iat cu o e,traordinar inocen, cu mirarea lipsit de e,presie a acelei dorine copleitoare pe care nu o nelesese. 5ouis cel din urm cu o sut de ani, cu undat n ascultarea slu$!ei, cu !u-ele des cute, cu prul n de-ordine i cu o mn ndoit n poal, r vlag. (n 5ouis muritor. Cred c rdeam, acoperindu-mi aa i r-nd cu atta po t nct aproape c-mi dduser lacrimile: cnd mi-am lsat minile n $os, pe degete aveam urme de lacrimi amestecate cu snge de muritor. Reapruse de$a n mine nelinitea monstrului care ucisese i avea s ucid iari, care lua acum pn-a i ddea s ug din csua aceea. Cnd, deodat, omul s-a ridicat scond un geamt animalic i m-a apucat de ci-m, minile alunecndu-i pe pielea acesteia. Cu un cura$ colosal care m s ida, s-a agat de ta!lou cu minile lui ce ncepeau s se al!easc. <"-mi-l napoi, a mrit el. "-mi-l napoi0= l ineam strns amndoi, eu uitndu-m la el i la minile mele care pstrau cu atta uurin ceea ce el cuta i salvase cu atta disperare, de parc ar i vrut s-l ia cu el n rai sau n iad: eu, lucrul pe care sngele lui nu-l putea pre ace n om, el omul pe care rul din mine nu-l do!orse. Atunci, ca i cum na i ost eu nsumi, i-am smuls ta!loul din mn i trgndu-l n sus cu un singur !ra, i-am s rtecat gtul cu urie. Intrnd n apartamentul de la AMtel #aint-2a!riel, am ae-at ta!loul pe polia cminului, deasupra ocului i l-am privit vreme ndelungat. Claudia era pe undeva prin ncperi i am simit o alt pre-en, de parc o emeie sau un !r!at ar i stat

ntr-unul din !alcoanele de deasupra, emannd un par um personal incon unda!il. )u tiam de ce luasem ta!loul, de ce m luptasem pentru el att de mult nct mi era mai tare ruine dect de moartea pe care o provocasem i de ce continuam s-l privesc acolo, pe polia de marmur, cu capul plecat i cu minile tremurnd vi-i!il. Apoi am ntors ncet capul. /oiam ca ncperile s capete contur n $urul meu: voiam lorile, cati eaua, lumnrile n s enicele lor. # iu muritor, nensemnat i n siguran. Atunci, ca prin cea, am v-ut o emeie. #ttea linitit la mas, iar Claudia i aran$a prul: sttea att de nemicat, att de netemtoare, cu mnecile din ta ta verde re lectate n oglin-ile nclinate, cu ustele re lectate, nct nu era o singur emeie nemicat, ci mai multe emei. 1rul, de un rou nc&is, i era desprit pe mi$loc i dat dup urec&i, dei vreo du-in de crlioni mici scpau pentru a-i ncadra c&ipul palid. + privea cu nite oc&i calmi i violei i cu o gur de copil, care prea aproape ncpnat de moale, arcul lui Cupidon neptat de vopsea ori personalitate: gura aceea -m!ea acum i a rostit, n timp ce oc&ii preau s arunce lcri3 <"a, e e,act aa cum ai spus i l iu!esc de$a. 4 e,act cum ai spus.= Apoi s-a ridicat, inndu-i cu delicatee !ogia ta talei, i cele trei oglin-i s-au golit !rusc. (luit peste msur i aproape incapa!il s scot un cuvnt, mam ntors i am v-ut-o pe Claudia departe, n patul imens, cu c&ipul ei mic rigid i calm, dei se inea de draperia de mtase cu pumnul strns. <+adeleine=, a spus ea ncet, <5ouis e timid.= A privit cu oc&i reci cum +adeleine a -m!it la au-ul vor!elor ei i cum, apropiindu-se mai mult de mine, i-a dus am!ele mini la gulerul din dantel, dndu-l puin la o parte pentru ca eu s vd cele dou semne mici. "up aceea, -m!etul i-a pierit de pe !u-e, acestea devenind mo&orte i sen-uale, n timp ce oc&ii i s-

au micorat i a optit cuvntul <.ea=. I-am ntors spatele, ridicnd pumnul, stpnit de o consternare, pe care nu o puteam e,prima n cuvinte. "ar, n clipa aceea, Claudia mi-a n cat pumnul i m-a privit cu nite oc&i nenduplecai. <6-o, 5ouis, mi-a poruncit ea. 1entru c eu nu pot.= /ocea i era dureros de calm, toate emoiile ascun-ndu-se n dosul acelui ton dur i msurat. <)-am mrimea i ora necesare0 Ai avut gri$ de asta cnd m-ai cut0 Aaide, -o0= +-am deprtat de ea, inndu-m de nc&eietur de parc miar i ars-o. /edeam ua i mi s-a prut c cel mai nelept ar i ost s plec imediat. #imeam ora Claudiei, voina ei, iar oc&ii acelei emei muritoare preau s emane aceeai voin. "ar Claudia m inea, nu cu rugmini calde sau cu o linguire nduiotoare ce ar i di-olvat acea putere, cndu-m s-mi ie mil de ea, n timp ce-mi adunam propriile ore. + inea cu emoia pe care oc&ii o emanau c&iar i prin rceala ei i cu elul n care mi-a ntors spatele, aproape ca i cum ar i ost n rnt. )-am neles elul cum s-a trntit napoi pe pat, cu capul plecat, micnd din !u-e cu e!rilitate, ridicnd privirea doar pentru a se uita la perei. A i vrut s-o ating i s-i spun c acel lucru pe care mi-l cerea era imposi!il: a i vrut s potolesc ocul care prea s o mistuie din interior. 6emeia aceea delicat i muritoare se instalase ntr-u-nul din otoliile de cati ea de lng oc, nvluit n onetul i iri-aiile roc&iei din ta ta, ca o parte a misterului ei, a oc&ilor ei lipsii de pasiune care ne priveau acum, cu e!ra ntiprit pe c&ipul ei palid. mi amintesc c m-am ntors spre ea, m!oldit de gura aceea !osum lat i copilroas. #rutul de vampir nu lsase nici o alt urm n a ara rnii, nu produsese nici o sc&im!are pe pielea ei tranda irie. <Cum i prem'= am ntre!at-o eu, v-nd

c o privea pe Claudia. 1rea ascinat de mica rumusee, de acea pasiune emeiasc adunat n minile cu gropie. 4a m-a privit atunci. <*e-am ntre!at... cum i prem' Cre-i c sntem rumoi, ermectori cu pielea noastr al! i cu oc&ii notri care te ng&ea' A&, mi amintesc per ect de !ine cum e vederea muritorilor, sl!iciunea ei, i cum rumuseea vampirului a ars acel vl att de atrgtor i de neltor0 .ea, mi spui, dar n-ai nici cea mai mic idee ce-mi ceri0= Claudia s-a ridicat atunci de pe pat i a venit spre mine. <Cum ndr-neti' a optit ea. Cum ndr-neti s iei &otrrea asta pentru amndoi' 7tii ct de mult te dispreuiesc' 7tii c te dispreuiesc cu o pasiune care m roade ngro-itor'= *rupul ei mic tremura i minile i se plim!au peste roc&ia gal!en. <)u-i eri privirea0 +-am sturat s-i tot ereti privirea, s te tot vd su erind. )u nelegi a!solut nimic. "e ectul tu e c nu poi s ii ru i eu tre!uie s su r pentru asta. 4i !ine, n-o s mai su r0= 7i-a n ipt degetele n nc&eietura minii mele: m-am rsucit, deprtndu-m de ea cltinndu-m n aa urii, mniei care se tre-ea n ea asemeni unei iare care dormise pn atunci i care privea prin oc&ii ei. <+-ai smuls din minile muritorilor ca doi montri ori!ili dintr-o poveste de groa-, voi, prini or!i0 *ai0= A rostit cuvntul ca i cum l-ar i scuipat. <5as s i se umple oc&ii de lacrimi. )-ai lacrimi destule pentru ce mi-ai cut. nc ase, apte, opt ani... i a i putut s am orma asta0= A artat cu degetul spre +adeleine, care i dusese minile la a i ai crei oc&i erau nceoai. 2eamtul ei cuprindea aproape numele Claudiei. "ar aceasta nu o au-ea. <"a, dac a i artat aa a i tiut ce nseamn s merg alturi de tine. +ontrilor0 #-mi druii nemurirea su! orma asta neputincioas0= %c&ii i notau n lacrimi. Cuvintele se stinseser ngropate parc n piept.

<"-mi-o0 a spus ea apoi, stnd cu capul plecat i !uclele i-au acoperit aa ca un vl. "-mi-o. % aci sau termini ce ai nceput n noaptea aia, la )e8 %rl9ans. )u vreau s mai triesc cu ura asta, n-o s mai triesc cu uria asta0 )u pot. )u mai suport0= 7i, dndu-i prul pe spate, i-a astupat urec&ile, de parc ar i vrut s acopere -gomotul propriilor cuvinte, respirnd ntretiat, n timp ce lacrimile preau s-i ard o!ra$ii. + lsasem n genunc&i lng ea, cu !raele ntinse ca pentru a o m!ria. *otui, nu ndr-neam s-o ating, nu ndr-neam nici mcar s-i rostesc numele, de team ca propria mea durere s nu erup odat cu prima sila! ntr-un uvoi monstruos de sunete nearticulate. <Aaaa&.= #cutura din cap, ncletnd din dini. <nc te mai iu!esc, sta-i c&inul. 1e 5estat nu l-am iu!it niciodat. )umai pe tine0 +sura urii mele e dragostea asta. #nt egale0 Acum tii ct de mult te ursc0= +-a privit prin pelicula roie care i acoperea oc&ii. <"a, am optit eu i mi-am lsat capul n $os. "ar ea ugise n !raele +adeleinei, care a strns-o cu disperare, parc pentru a o apra de mine ce ironie, ce ironie $alnic s-o apere pe Claudia de ea nsi. i optea3 <)u mai plnge, nu mai plnge0=, mngindu-i aa i prul cu o ardoare care ar i cut ru unui copil muritor. .rusc Claudia a prut pierdut la pieptul ei, cu oc&ii nc&ii, cu c&ipul linitit, de parc toat pasiunea s-ar i scurs din ea, i a luat-o de gt, lsndu-i capul s cad pe ta ta i dantel. #ttea nemicat, cu drele lsate de lacrimi pe o!ra$i, de parc toat acea i-!ucnire o lsase sl!it i dornic de uitare, ca i cum ncperea din $urul ei nici n-ar i e,istat. 7i, iat-le pe amndou, o muritoare delicat plngnd acum n &o&ote i innd n !raele calde ceva ce nu putea nelege, un copil al!, pasionat i ne iresc, pe care credea c-l iu!ete. "ac

nu mi-ar i ost mil de ea, de acea emeie nes!uit i ne!un, care lirta cu osndiii, dac n-a i simit pentru ea toat amrciunea pe care o simeam pentru inele meu muritor, i-a i smuls acel demon din !rae i l-a i strns la piept, negnd n mod repetat cuvintele pe care tocmai le au-isem. "ar am rmas acolo ngenunc&eat, spunndu-mi doar3 Iu!irea e egal cu ura: strngnd acest lucru la piept cu egoism, nede-lipindu-m de el cnd m-am pr!uit lng pat. Cu mult timp nainte s-i dea seama +adeleine, Claudia ncetase s mai plng i sttea neclintit ca o statuie n poala ei, cu oc&ii ume-i aintii asupra mea, ignornd prul moale i rou care cdea n $urul ei sau mna emeii care o mai mngia nc. #tteam g&emuit lng stlpul patului, uitndu-m la acei oc&i de vampir, incapa!il i nevrnd s vor!esc n aprarea mea. +adeleine i optea Claudiei la urec&e i lacrimile i picurau n prul acesteia. Apoi, Claudia i-a spus cu !lndee3 <5as-ne singuri.= <)u=, a -is ea scuturnd din cap i innd-o strns. "up aceea a nc&is oc&ii i tot trupul i tremura din cau-a unui -!ucium teri!il, unui c&in ngro-itor. "ar Claudia a cut-o s se ridice de pe otoliu i emeia deveni malea!il, ocat i al! la a, ta taua verde um lndu-se n $urul roc&iei gal!ene de mtase. #u! arcada salonului s-au oprit i +adeleine prea derutat: a dus mna la gt, luturnd-o ca pe-o arip, dup care aceasta a rmas nemicat. #-a uitat n $ur la el ca ne ericita victim de pe scena de la <*&9Dtre des /ampires= care &a!ar n-avea unde se a l. "ar Claudia se dusese dup ceva i am v-ut-o aprnd din um!r cu un lucru ce prea s ie o ppu mare. +-am ridicat n genunc&i ca s m uit la ea. 4ra o ppu, o ppu repre-entnd o eti cu prul negru ca a!anosul i cu oc&ii ver-i, mpodo!it cu dantele i panglici, cu c&ip drgu i oc&i mari,

ale crei picioare de porelan au scos un clinc&et cnd Claudia a pus-o n !raele +adeleinei. %c&ii acesteia au prut s se rceasc, iar !u-ele i-au de-velit dinii ntr-o grimas, n timp ce-i mngia prul. Rdea uor. <ntinde-te=, i-a spus Claudia i au prut s se scu unde amndou n pernele canapelei, ta taua verde onind i cednd cnd Claudia s-a ntins lng ea, lund-o de gt. Am v-ut ppua alunecnd, c-nd pe $os, dar mna +adeleinei a !$!it dup ea i a inut-o atrnnd, ea nsi stnd cu capul pe spate i cu oc&ii strns nc&ii, n vreme ce !uclele Claudiei i mngiau aa. 4u m-am ae-at din nou pe podea, re-emndu-m de cuvertura mtsoas ce acoperea patul. Claudia vor!ea acum cu o voce sc-ut, puin mai tare dect o oapt, spunndu-i +adeleinei s, ai! r!dare, s stea nemicat. @gomotul pailor ei pe covor m-a ngro-it: la el i sunetul uilor care au lunecat separnd-o pe +adeleine de noi, i ura care plutea ntre noi ca un aer ucigtor. Cnd mi-am ridicat, ns, privirea, am v-ut-o pe Claudia stnd ncremenit i cu undat n gnduri, i toat suprarea i amrciunea dispruser de pe c&ipul ei, aa nct avea aa la el de ine,presiv ca a ppuii. <*ot ce mi-ai spus e adevrat, i-am -is eu. i merit ura. Am meritat-o c&iar din clipa n care 5estat mi te-a dat n !rae.= 4a prea s nu ie contient de pre-ena mea i n oc&i avea o lumin cald. 6rumuseea ei mi ardea su letul, aa nct nu mai puteam ndura i ea a spus mirat3 <Ai i putut s m uci-i atunci, cu toat mpotrivirea lui. Ai i putut s-o aci.= Apoi i-a i,at privirea asupra mea, calm. </rei s-o aci acum'= <#-o ac acum' Am ncon$urat-o cu !raul, trgnd-o mai aproape, ncl-it de !lndetea glasului ei. 4ti ne!un de-mi spui asemenea lucruri' "ac vreau s-o ac acum'=

<4u vreau s-o aci, a -is ea. Apleac-te ca atunci i soar!e-mi sngele, pictur cu pictur din rsputeri, mpinge-mi inima n prpastie. #nt mic, poi s m do!ori. )-o s-i opun re-isten, snt ragil, m poi strivi ca pe o loare.= <C&iar vor!eti serios' mi spui n mod serios toate astea' am ntre!at-o eu. "e ce nu-i n igi un cuit aici, de ce nu-l rsuceti'= <Ai vrea s mori cu mine' m-a ntre!at ea cu un -m!et viclean i ironic. C&iar, ai vrea s mori cu mine'= a repetat. <)u pricepi ce se-ntmpl cu mine' C m ucide, acel vampirmaestru care te-a vr$it, care nu vrea s-i mpart dragostea cu mine, nici mcar o rm din ea' i vd puterea n oc&ii ti. i vd tristeea, de-nde$dea, dragostea pentru el pe care nu poi so ascun-i, ntoarce-te, o s te ac s te uii la mine cu acei oc&i care-l vor pe el, o s te ac s m asculi.= <)u mai spune nimic, nu... )-o s te prsesc. Bi-am $urat asta, nu nelegi' )u pot s i-o dau pe emeia aceea.= <"ar lupt pentru viaa mea0 "-mi-o ca s poat avea gri$ de mine, completea- n iarea pe care tre!uie s-o am ca s pot tri0 Atunci, el o s te poat avea0 5upt pentru viaa mea0= Am mpins-o. <)u, nu, e ne!unie curat, e vr$itorie=, am spus eu, ncercnd s-o s ide-. <*u eti cea care nu vrea s m mpart cu el, tu eti cea care vrea iecare rm din dragostea asta. "ac nu de la mine, de la ea. 4l te copleete cu puterea lui, te dispreuiete i tu vrei s moar, e,act cum a ost cu 5estat. 4i !ine, la moartea asta n-o s m ai complice, nu la moartea asta0 )-o s-o ac de-a noastr, n-o s condamn o mulime de muritori, care ar pieri de minile ei dac a ace-o0 )u mai ai putere asupra mea. )-o s-o ac0= A&, mcar dac ar i neles0 )ici un moment nu puteam s cred cu adevrat vor!ele ei

legate de Armand, c, n acea detaare care era mai presus de r-!unare, el i-ar i dorit de apt cu egoism, moartea. "ar, nu asta era important acum: se ntmpla ceva mult mai ngro-itor dect reali-am, ceva ce a!ia ncepeam s neleg, ceva a de care uria mea nu era dect o glum, o ncercare -adarnic de a m mpotrivi voinei ei e,traordinare. + ura, m dispreuia, aa cum recunoscuse ea nsi, i inima mi se strngea, de parc, lipsindu-m de acea iu!ire care m susinuse o via ntreag, ea mi-ar i dat o lovitur atal. Cuitul era acolo. +uream din cau-a ei, muream din cau-a acelei iu!iri la el ca n seara n care 5estat mi-a o erit-o, a cut-o s-i ndrepte privirea spre mine i i-a spus numele meu: iu!irea aceea care m ncl-ise cnd m uram, care mi permisese s e,ist. A&, cum nelesese 5estat i acum planul lui era n s rit, de$ucat. )umai c era mai mult dect att, o -on de care m eream plim!ndu-m ncolo i ncoace, ncolo i ncoace, ncletnd i descletnd pumnii pe lng trup, simind nu numai ura n oc&ii ei ume-i3 4ra durerea ei. mi artase durerea ei0 S-mi druii nemurirea n forma asta neputincioas". +i-am astupat urec&ile, de parc ea ar i rostit din nou acele cuvinte i lacrimile au nceput s curg. *oi acei ani m !a-asem cu totul pe cru-imea ei, pe lipsa a!solut a durerii ei0 7i durere era ceea cemi arta, o durere incontesta!il. A&, ce-ar mai i rs 5estat de noi. "e aceea l n$ung&iase ea, pentru c ar i rs. 1entru a m distruge complet nu tre!uia dect s-mi arate durerea aceea. Copilul pe care-l trans ormasem n vampir su erea. Agonia ei era la el ca a mea. n camera cealalt se a la un sicriu, un pat pentru +adeleine, n care Claudia s-a retras pentru a m lsa singur cu ceea ce nu puteam suporta. +i-a cut plcere linitea. 7i, la un moment dat, n timpul celor cteva ceasuri, care mai rmseser din

noapte, m-am tre-it n dreptul erestrei desc&ise, simind picurii mruni ai ploii. #clipeau pe run-ele erigilor, pe lorile al!e i delicate care se nclinau, se ndoiau i, n inal, se rngeau. (n covor de petale se aternuse n micul !alcon, !tute uor de ploaie. + simeam sl!it i teri!il de singur. Ceea ce se petrecuse ntre noi n noaptea aceea nu mai putea i re cut niciodat i nici ceea ce-i cusem eu Claudiei nu mai putea i ndreptat. "ar, spre surprinderea mea, nu simeam nici un regret. 1oate c de vin erau noaptea, cerul r stele, elinarele ncremenite n ploaia mrunt, care druiau o linite ciudat, necerut de mine i pe care nu tiam, n acea pustietate i singurtate, cum so primesc. #nt singur, mi spuneam. #nt singur. +i se prea ct se poate de drept. +-am nc&ipuit venic singur, ca i cum, ctignd acea putere de vampir n noaptea morii mele, l-a i prsit pe 5estat i nu l-a mai i cutat niciodat, ca i cum ma i deprtat de el, neavnd nevoie nici de el, nici de nimeni altcineva. "e parc noaptea mi-ar i spus3 <4ti ntuneric i numai ntunericul te poate nelege i te poate cuprinde n !rae.= (na cu um!rele. 6r comaruri. % pace ine,plica!il. *otui, simeam s iritul acelei stri de linite la el cum simisem scurta mea capitulare n aa ei: se destrma la el ca norii negri. "urerea provocat de pierderea Claudiei m mpresura asemeni unei orme adunate din colurile acelei ncperi aglomerate i ciudat de strine. "e a ar ns, c&iar n timp ce noaptea prea s se di-olve n vntul rece, simeam c m strig ceva, ceva nensu leit, necunoscut mie. 7i o or luntric prea s rspund, nu cu mpotrivire, ci cu o putere de neptruns, care te ng&ea. +-am plim!at tcut prin ncperi, desc&i-nd uor uile, pn cnd, n lumina sla! a lmpii cu ga- din spatele meu, am v-ut-

o pe emeia aceea dormind n um!ra mea pe canapea, cu ppua pe piept. nainte s ngenunc&e- lng ea i-am v-ut oc&ii desc&i-ndu-se i, n ntuneric, am simit cealalt perec&e de oc&i privindu-m, acel c&ip mic de vampir care atepta cu rsu larea tiat. <% s ai gri$ de ea, +adeleine'= Am v-ut cum minile ei strngeau ppua, ntorcndu-i aa la pieptul ei. +i-am ndreptat mna spre ea, dei nu tiam de ce, c&iar n timp ce-mi rspundea. <"a0= a repetat ea disperat. <Asta cre-i c e, o ppu'= am ntre!at-o eu, cuprin-nd capul ppuii n mn, dar ea a smuls-o, strngnd din dini i privindu-m cu urie. <4 un copil care nu poate s moar0 Asta e=, a spus ea ca i cum ar i rostit un !lestem. <Aaaa&...= am optit eu. <+-am sturat de ppui=, a -is ea, a-vrlind-o pe pernele canapelei. "egetele ei se $ucau cu ceva pe piept, ceva ce ar i vrut s vd i s nu vd, ncletndu-se n $urul acelui o!iect. 7tiam ce era, l o!servasem mai devreme. (n medalion prins cu un ac de aur. A vrea s-i pot descrie pasiunea care i-a cuprins trsturile, cum i s-a de ormat guria ca de copil. <Copilul care a murit'= am g&icit eu, privind-o. mi imaginam un maga-in de ppui, toate avnd acelai c&ip. A cltinat din cap, trgnd de medalion pn cnd acul a s iat ta taua. Acum am v-ut-o cuprins de team, mistuit de panic. +na i sngera cnd a des cut-o. Am luat medalionul. <6etia mea=, a optit ea cu !u-e tremurtoare. 4ra un c&ip de ppu pe rma aceea de porelan, c&ipul Claudiei, un c&ip de copil, o dulcea, o ntruc&ipare a inocenei -ugrvit de un artist, un copil cu prul negru ca al ppuii. Iar mama, ngro-it, i,a ntunericul din aa ei.

<"urere...=, am spus eu cu !lndee. <+-am sturat de durere=, a -is ea, cnd oc&ii mici cnd m-a privit. "ac ai ti ct de mult mi doresc s am puterea ta: snt pregtit pentru ea, o doresc cu pasiune.= 7i s-a ntors spre mine, respirnd agitat, aa nct snii preau s i se um le su! roc&ie.= 1e c&ipul ei s-a citit atunci o cumplit rustrare. +i-a ocolit privirea, cltinnd din cap i micndu-i !uclele. <"ac ai i ost un !r!at muritor: om i monstru0 a spus ea cu urie. "ac i-a putea arta puterea mea..., a continuat ea i mi-a -m!it rutcios, s idtor... *e-a ace s m vrei, s m doreti0 "ar tu eti ne iresc0= Colurile gurii i s-au lsat n $os. <Ce s-i dau' Ce s ac ca s-mi druieti ceea ce ai'= +na i se plim!a peste sni, prnd s-i mngie ca mna unui !r!at. 4ra un moment ciudat: ciudat pentru c n-a i putut s !nuiesc sen-aia pe care mi-au strnit-o vor!ele ei, elul n care o vedeam acum cu mi$locul ei su!ire i ispititor, um ltura sinilor i acele !u-e delicate i !osum late. Aa!ar nu avea cum era muritorul din mine, ct de c&inuit eram de sngele pe care tocmai l !usem. % doream mai mult dect i nc&ipuia: pentru c ea nu nelegea natura uciderii. 7i, cu mndria tipic !r!ailor, a i vrut s-i dovedesc asta, s-o umilesc pentru ceea ce-mi spusese, pentru vanitatea ie tin a provocrii ei i pentru oc&ii care s-au ntors acum de-gustai. "ar asta era ne!unie, nu motive ntemeiate pentru a o eri via venic. Am ntre!at-o cu cru-ime3 <Ai iu!it acest copil'= )-o s uit niciodat cum a artat c&ipul ei atunci, violena i ura teri!il care i s-au citit pe a. <"a, mi-a spus ea uiertor. Cum ndr-neti'= A ntins mna spre medalionul pe care-l ineam strns. #entimentul de vinovie o stpnea, nu dragostea. 4ra vinovie acel maga-in de ppui pe care mi-l descrisese Claudia, ra turi ntregi pline de e igia acelui copil mort. %

vinovie care nelegea per ect inalitatea morii. 4ra n ea ceva la el de intens ca rul din mine nsumi, ceva Ia el de puternic. A ntins mna spre mine. +i-a atins $iletca i i-a rs irat degetele pe pieptul meu. Iar eu am ngenunc&eat, apropiindu-m de ea, simindu-i prul care-mi mngia aa. <Bine-te strns de mine cnd o s te iau, i-am spus eu, v-nd cum i se mriser oc&ii i i se desc&isese gura. 7i, atunci cnd sen-aia de lein o s ie e,trem de puternic, ascult-mi cu atenie !tile inimii. Bine-te strns i spune-i tot timpul3 J% s triescK.= <"a, da=, a -is ea ncuviinnd i inima i !tea ne!unete din cau-a emoiei. +inile ei mi ardeau gtul i degetele i se strecurau pe su! gulerul meu. <(it-te la lumina aceea: nu-i lua nici mcar o secund oc&ii de la ea i spune-i tot timpul3 J% s triescK.= A icnit cnd i-am strpuns carnea, snii i s-au strivit de mine, iar trupul i s-a arcuit neputincios, desprin-ndu-se de canapea. i vedeam oc&ii, c&iar i dup ce i-am nc&is pe ai mei, vedeam acea gur icanatoare i provocatoare. *rgeam cu po t, ridicnd-o i o simeam sl!ind, minile c-ndu-i r vlag pe lng trup. <#trns, strns, i-am optit eu peste uvoiul ier!inte al sngelui ei, n timp ce !tile inimii ei mi rsunau n urec&i, iar sngele ei mi um la venele pline. 5ampa, am optit eu. (it-te la ea0= .tile inimii i-au ncetinit, au ncetat i capul i-a c-ut pe cati ea, oc&ii devenindu-i opaci. % clip mi s-a prut c nu pot s m mic i, totui, tiam c tre!uia s-o ac, c altcineva mi ducea nc&eietura la !u-e, iar camera se nvrtea ameitor, c m concentram asupra acelei lmpi cum i spusesem ei s ac, n timp ce-mi gustam propriul snge din nc&eietur, orndu-m apoi s i-o apropii de !u-e. <.ea, !ea=, i-am spus, dar ea era nemicat ca o moart. Am tras-o lng mine i am lsat sngele

s-i iroiasc pe !u-e. Atunci a desc&is oc&ii i i-am simit apsarea uoar a gurii dup care i-a ncletat minile pe !raul meu i a nceput s sug. % legnam, optindu-i, ncercnd cu disperare s-mi n rng sen-aia de lein: n clipa aceea am simit cum m trage cu putere. 6iecare vas de snge simea asta. + destrmam ncetul cu ncetul, n timp ce ea trgea i m-am inut strns de canapea: inima ei !tea cu putere, lipit de inima mea i degetele i se n ipseser adnc n !raul meu, n palma mea ntins. + tia, m cresta, aa nct am scos un strigt, dar totul continua: m deprtam de ea i, totui, o trgeam dup mine, viaa scurgndu-mi-se prin !ra, iar ea gemea n timp ce sor!ea. 7i acele irioare care erau venele mele, acele ire pr$olitoare, trgeau de inima mea din ce n ce mai tare pn cnd m-am desprins de ea !rusc i m-am pr!uit alturi, strngndu-mi cu mna nc&eietura care mi sngera. 4a se uita i, la mine, cu gura desc&is murdar de snge. +i s-a prut c a trecut o venicie. #e du!la i se tripla n aa oc&ilor mei, iar n inal s-a contopit ntr-o singur orm tremurtoare. 7i-a dus mna la gur, r s-i ia, ns, oc&ii de la mine, acetia prnd s se mreasc pe c&ipul ei. "up aceea, s-a ridicat ncet, nu ca urmare a propriei voine ci tras parc n sus de pe canapea de o or invi-i!il, care o inea privind n timp ce se nvrtea, usta ei masiv micndu-se rigid, ca i cum ar i ost turnat dintr-o singur !ucat, rotindu-se ca un ornament sculptat, pe o cutiu mu-ical, ce dansea-, nvrtindu-se dup mu-ic. "eodat, s-a uitat la ta ta i a strns-o n mini, cnd-o s oneasc, dup care i-a dat drumul i i-a astupat repede urec&ile, a nc&is oc&ii i i-a desc&is din nou. Apoi, mi s-a prut c vede lampa, acea lamp deprtat i sla! din camera cealalt, care ddea o lumin vag prin uile du!le. A alergat spre ea, privind-o ca i cum ar i ost vie. <)-o atinge...=, i-a

spus Claudia, ndeprtnd-o cu !lndee. "ar +adeleine -rise lorile de pe !alcon i a pornit spre ele, mngind petalele cu palmele des cute i lipindu-i de a picturile de ploaie. 4u m a lam aproape, urmrindu-i iecare micare, cum a luat lorile i le-a strivit n mini, lsnd petalele s vad n $urul ei i cum i-a lipit vr urile degetelor de oglind, privindu-se n oc&i. 1ropria mea durere ncetase dup ce-mi legasem nc&eietura cu o !atist i ateptam, ateptam, v-nd c Claudia nu-i mai amintea ce avea s urme-e. "ansau amndou, n vreme ce pielea +adeleinei devenea din ce n ce mai palid n lumina aurie care plpia. A luat-o pe Claudia n !rae i au nceput s se nvrteasc, pe c&ipul etiei citindu-se nelinite i spaim, n dosul -m!etului. 5a un moment dat, puterile +adeleinei au nceput s sl!easc. A cut civa pai n spate, prnd c-i pierde ec&ili!rul, dar s-a ndreptat repede i a lsat-o $os pe Claudia cu gri$. #tnd pe vr uri, Claudia a m!riat-o. <5ouis, a spus ea, cndu-mi semn. 5ouis...= I-am cut semn s vin lng mine. +adeleine, care prea s nici nu ne vad, i privea minile ntinse. C&ipul i era al! i supt i, deodat, i-a atins !u-ele cu vr urile degetelor, privind petele ntunecate de pe ele. <)u, nu0= am s tuit-o eu cu !lndee i am luat-o de mn pe Claudia, trgnd-o lng mine. (n geamt prelung a ieit de pe !u-ele +adeleinei. <5ouis=, a optit Claudia cu vocea ei supranatural, pe care +adeleine nc nu o putea au-i. <+oare, lucru pe care mintea ta de copil nu i-l amintete. Ai ost scutit de asta, n-a lsat nici un semn asupra ta=, i-am optit eu, dndu-i prul dup urec&e, r s-mi iau oc&ii de la +adeleine, care se plim!a de la o oglind la alta, iar lacrimile i iroiau n voie, n timp ce trupul ei renuna la via.

<.ine, 5ouis, dar dac moare...= a strigat Claudia. <)u, am spus eu lsndu-m pe vine, cnd am v-ut de-nde$dea de pe c&ipul ei. #ngele a ost destul de puternic, o s triasc. "ar o s-i ie ric, oarte ric.= Cu !lndee, i-am strns mna i am srutat-o pe o!ra-. +-a privit atunci cu un amestec de mirare i de team. Acea e,presie nu i s-a sc&im!at n timp ce m urmrea cum m apropii de +adeleine, atras de plnsul ei. #e cltina acum, cu minile ntinse, iar eu am prins-o, innd-o strns. %c&ii ei conineau de$a o lumin ciudat, un oc violet re lectat n lacrimile ei. <4 o moarte muritoare, att, i-am spus eu cu !lndee. /e-i cerul' *re!uie s-l prsim acum i tu s te ii strns de mine, s stai lng mine. +em!rele or s-mi ie cuprinse de un somn la el de greu ca moartea i n-o s te mai pot alina. *u o s stai acolo i o s te lupi cu el. "ar s te ii strns de mine n ntuneric, au-i' # m ii strns de mn, iindc eu o s te in atta timp ct o s iu lucid.= 1e moment a prut pierdut n privirea mea, iar eu am simit uimirea care o nvluia, cum sclipirea oc&ilor mei era sclipirea tuturor culorilor i cum toate acele culori erau i mai puternic re lectate pentru ea n oc&ii mei. Am condus-o ncet spre sicriu, spunndu-i iari s nu-i ie ric. <Cnd o s te tre-eti, o s ii nemuritoare, i-am spus eu. )ici o cau- natural a morii nu-i poate ace ru. Aai, vino, ntinde-te.= i vedeam teama, o vedeam deprtndu-se de cutia aceea ngust, satinul nereuind s-o liniteasc. 1ielea ncepea de$a s-i luceasc, s posede acea strlucire pe care o aveam eu i Claudia. +i-am dat seama c nu avea s cede-e dect dac m ntindeam lng ea. +-am uitat n partea cealalt a camerei lungi la Claudia, care sttea lng acel sicriu ciudat, privindu-m. %c&ii i erau nemicai, dar ntunecai de o suspiciune nede init, de o

ncredere rece. Am lsat-o pe +adeleine lng patul ei i m-am dus spre oc&ii aceia. ngenunc&ind linitit lng ea, am luat-o n !rae. <)u m recunoti' am ntre!at-o. )u tii cine snt'= 4a s-a uitat la mine. <)u=, mi-a rspuns. 4u am -m!it i am ncuviinat. <)u m ur, i-am spus. #ntem c&it.= Atunci ea i-a nclinat uor capul i m-a studiat cu atenie dup care a prut s -m!easc r s vrea i s ncuviine-e apro!ator. <1entru c, ve-i tu, i-am spus eu cu acelai glas calm, ceea ce a murit n camera asta, acum, n-a ost emeia aceea. i vor tre!ui multe nopi, poate c&iar ani, ca s moar. Ceea ce a murit n noaptea asta, aici, a ost cea din urm rm de omenesc din mine.= % um!r i-a c-ut pe a: limpede, de parc e,presia i s-ar i destrmat ca un vl. .u-ele i s-au des cut, dar numai ca s trag aer. "up care a spus3 <Atunci ai dreptate, ntr-adevr. #ntem c&it.=

</reau s dau oc maga-inului de ppui0 ne-a spus +adeleine, aruncnd n ocul din cmin roc&iele mpturite ale etiei ei moarte, dantele al!e i pn-eturi, !e$, panto iori sclcii, !onete care miroseau a cam or. Acum nu mai nseamn nimic.= #-a dat napoi, privind lcrile. "up care s-a uitat la Claudia cu nite oc&i trium tori i e,trem de devotai. )u o credeam, att de convins eram c&iar dac noapte de noapte tre!uia s o trag cu ora de lng !r!aii i emeile pe care nu mai putea s-i sectuiasc, att de stul era datorit victimelor anterioare, adesea ridicndu-le de la pmnt n

vltoarea pasiunii ei, s rmndu-le gturile cu degetele ei ca ildeul n timp ce le !ea sngele att de convins eram c, mai devreme sau mai tr-iu, acea intensitate ne!uneasc avea s sl!easc, c ea avea s-i dea seama de capcanele acelui comar, de propria-i piele sclipitoare, de acele camere lu,oase de la Aotel #aint-2a!riel i c avea s strige c vrea s ie tre-it: s ie li!er. )u pricepea c nu era o e,perien: de-velindu-i dinii n ormare n aa oglin-ilor cu rame aurii, se n uria. "ar tot nu reali-am ct era de urioas i de o!inuit s vise-e: i c nu avea s strige dup realitate, !a mai degra! ar i renunat la realitate n avoarea viselor, un spiridu dia!olic ce-i alimenta roata de tors cu &imerele lumii ast el nct s-i cree-e propriul univers asemeni unei pn-e de pian$en. A!ia ncepeam s-i neleg lcomia, armecul. Cptase o adevrat ndemnare dup ce crease mpreun cu amantul ei !trn, attea copii ale etiei ei moarte, care, aveam s neleg, umpleau ra turile acelui maga-in pe care urma s-l vi-itm n curnd. 1e lng acest lucru mai poseda i o pricepere caracteristic vampirilor i o intensitate, de asemeni proprie vampirilor, ast el nct, n cursul unei nopi, dup ce-am ndeprtat-o de victime, ea, cu acea sete nepotolit, a creat din cteva !uci de lemn, cu dalta i cuitul, un !alansoar per ect, att de rumos i !ine proporionat pentru Claudia, nct, atunci cnd sttea n el lng oc, prea o emeie. Acestuia i s-au mai adugat, cu iecare noapte, o mas de aceeai dimensiune, i dintr-un maga-in de $ucrii, o mic lamp cu untur, o cecu i o ar urioar de porelan: iar, din poeta unei emei, un mic carneel de nsemnri legat n piele care, n minile Claudiei, devenea un adevrat volum. 5umea se pr!uea i nceta s mai e,iste la grania micului spaiu care,

n curnd, a devenit de mrimea camerei de toalet a Claudiei3 un pat ai crui stlpi a$ungeau doar pn la nasturii mei de pe piept i oglin-i care re lectau doar picioarele unui uria greoi, cnd m-am tre-it pierdut printre ele: ta!louri agate la nivelul oc&ilor Claudiei: i, n ultimul rnd, pe msua ei de toalet, o perec&e de mnui negre de sear pentru degetuele ei, o roc&ie decoltat de culoarea nopii i o tiar de la un !al mascat al copiilor. Iar Claudia, giuvaerul care ncununa totul, o -n cu umerii goi, plim!ndu-se cu prul ei strlucitor printre acele lucruri de pre ale micii ei lumi, n timp ce eu priveam din prag, vr$it, greoi, ntins pe covor, aa nct s-mi pot spri$ini capul n cot i s-mi ridic privirea spre oc&ii iu!itei mele, v-ndu-i ncl-ii deocamdat n mod misterios de per eciunea acelui sanctuar. Ct de rumoas era n dantel neagr, o emeie rece, cu prul !lai, cu un c&ip de ppu i oc&i ume-i, care m priveau cu atta senintate i att de ndelung, nct, cu siguran nsemna c m uitase: oc&ii tre!uiau s vad altceva n a ar de mine care stteam acolo pe podea, visnd: altceva n a ar de universul stngaci din $urul meu, care acum era marcat i anulat de cineva care su erise n el, de cineva care su erise ntotdeauna, dar care acum prea s nu mai su ere, ascultnd clinc&etul unei cutiue mu-icale de $ucrie, punnd o mn pe ceasul de $ucrie. Am avut o vi-iune a unor ore scurtate i unor minute mici aurii. Aveam sen-aia c nne!unesc. +i-am vrt minile su! cap i m-am uitat la candela!ru: miera greu s m desprind de o lume i s ptrund n alta. Iar +adeleine, pe canapea, lucra cu aceeai pasiune dintotdeauna, de parc nemurirea n-ar i nsemnat odi&n, cosnd dantel crem pe satin de culoarea levnici pentru micul pat, oprindu-se doar din cnd n cnd pentru a-i terge ume-eala ptat de snge de pe runtea al!.

+-am ntre!at, dac nu cumva nc&i-nd oc&ii, acel trm al lucrurilor minuscule ar i ng&iit ncperile din $urul meu i ma i tre-it asemeni lui 2ulliver, legat de mini i de picioare, un uria nedorit' Am avut vi-iunea unor case construite pentru Claudia, n ale cror grdini oarecii erau nite montri, i a unor trsurici, iar tu ele n lorite deveneau copaci. +uritorii erau de vr$ii, nct se lsau n genunc&i pentru a privi pe erestre. Atrgeau la el ca pn-a de pian$en. C&iar eram legat de mini i de picioare. )u numai de rumuseea aceea e,traordinar acel secret super! al umerilor al!i ai Claudiei, sclipirea splendid a perlelor, moleeala vr$it, sticlua de par um, acum o cara , din care se revrsa o vra$ ce promitea 1aradisul eram legat de team. C, dincolo de ncperile acelea, unde se presupunea c supraveg&e- instruirea +adeleinei discuii ntmpltoare despre ucidere i natura vampirului n legtur cu care Claudia ar i putut-o instrui mai !ine dect mine, dac i-ar i mani estat vreodat dorina de a prelua conducerea c, dincolo de ncperile acelea, unde n iecare noapte eram asigurat prin srutri uoare i priviri mulumite c pasiunea plin de ur pe care Claudia o artase o singur dat nu avea s se mai ntoarc deci c, dincolo de ncperile acelea, aveam s a lu c eram cu adevrat sc&im!at3 partea muritoare din mine era acea parte care iu!ise, eram convins. "eci, ce simeam pentru Armand, creatura pentru care o trans ormasem pe +adeleine, creatura pentru care vrusesem s iu li!er' % distan ciudat i tul!urtoare' % durere surd' (n ior nede init' C&iar i din mi$locul acelor lucruri lumeti, l vedeam pe Armand n camera lui auster, i vedeam oc&ii de un cprui nc&is i i simeam acea atracie stranie. 7i, totui, nu m duceam la el. )u ndr-neam s descopr ceea ce poate c pierdusem. )ici s ncerc s separ acea pierdere

de o alt idee apstoare3 c n 4uropa nu a lasem nici un adevr care s aline singurtatea, s trans orme disperarea. "escoperisem numai mecanismele interioare ale micului meu su let, durerea din cel al Claudiei i o pasiune pentru un vampir care era, pro!a!il, mai ru dect 5estat, pentru care am devenit la el de ru ca 5estat, dar n care vedeam singura promisiune de !ine n ru. *otul rmsese n s rit n urm. Ceasul ticia pe poli: +adeleine implora s mergem s vad spectacolul de la <*&9Dtre des /ampires=, $urnd s o apere pe Claudia de orice vampir care ar i ndr-nit s-o insulte, iar Claudia vor!ea despre strategie i spunea3 <)u nc, nu acum=, n timp ce eu o!servam cu un oarecare sentiment de uurare dragostea +adeleinei pentru Claudia, pasiunea ei oar! i lacom. A&, am att de puin compasiune n inim sau n amintire a de +adeleine. Credeam, c doar v-use primele semne ale su erinei, nu nelegea moartea. 4ra att de uor de n uriat, att de uor de mpins spre violen. .nuiam, n colosala mea vanitate i autonelare, c durerea pentru ratele meu mort usese singura emoie adevrat. +i-am dat voie s uit ct de total m ndrgostisem de oc&ii sclipitori ai lui 5estat, c-mi vndusem su letul pentru un lucru multicolor i luminos, cre-nd c o supra a oarte limpede ddea puterea de a pi pe ap. Ce-ar i tre!uit s ac Cristos pentru a m determina s-l urme-, asemeni lui +atei sau 1etru' nti i nti, s se m!race !ine. 7i s ai! un pr !ogat i !lond, !ine ngri$it. + uram. 7i mi se prea, pe $umtate adormit, aa cum eram adesea cnd le ascultam discuiile Claudia optind despre ucis, vite-a i ndemnarea caracteristice vampirilor, +adeleine aplecat asupra acului ei neo!osit mi se prea c era singura emoie de care mai eram capa!il3 ura de sine. 5e iu!esc. 5e

ursc. 1uin mi pas dac snt acolo. Claudia mi atinge prul, de parc ar vrea s-mi spun cu vec&ea amiliaritate c inima i e linitit. )u-mi pas. 7i apoi apariia lui Armand, acea putere, acea claritate c&inuitoare. n spatele unui geam, mi se pare. 7i, lund mna $ucu a Claudiei, neleg pentru prima oar n via ce simte cnd m iart pentru aptul c snt eu nsumi, acela despre care spune c-l urte i-l iu!ete3 nu simte aproape nimic." "up o sptmn am nsoit-o amndoi pe +adeleine n misiunea ei de a da oc unui univers al ppuilor, din spatele unui geam din sticl de oglin-i. mi amintesc c m-am deprtat, dnd colul i tre-indu-m ntr-o cavern ngust i ntunecoas, unde singurul sunet care se au-ea era cel al ploii. "ar atunci am v-ut sclipirea roiatic ce mn$ea norii. Clopotele au nceput s !at, oamenii s strige, iar Claudia, lng mine, vor!ea ncet despre natura ocului. 6umul gros care se nla din acea lumin plpitoare m enerva. #imeam team. )u o team muritoare, ne!uneasc, ci ceva rece ca un crlig n ipt n coaste. *eama asta era vec&ea cas de pe Rue RoHale care ardea, 5estat parc dormind pe duumeaua cuprins de lcri. <6ocul puri ic...=, a -is Claudia i eu am spus3 <)u, ocul doar distruge...= +adeleine trecuse pe lng noi i se oprise n captul str-ii, ca o antom n ploaie, !tnd aerul cu minile ei al!e, cndune semn, arcuri al!e de licurici al!i. 7i-mi amintesc cum Claudia m-a lsat pentru ea. Imaginea prului gal!en pleotit i rsucit cnd mi-a spus s-o urme-. % panglic a c-ut la picioare, luturnd i plutind ntr-un vrte$ de ap neagr. +i se prea c au disprut. +-am aplecat s iau panglica de $os, dar o alt mn s-a ntins dup ea. 4ra Armand care mi-o ddea. 4ram ocat s-l vd acolo, att de aproape, imaginea

"omnului +oarte n dreptul unei ui, minunat de real cu mantia lui neagr i cu cravata de mtase i, totui, ireal ca um!rele, datorit nemicrii lui. #-a v-ut o sclipire vag a ocului n oc&ii lui, roul ncl-indu-le ntunericul pn la un maro nc&is. 7i m-am tre-it deodat de parc a i visat, m-am tre-it simindu-l, mna lui cuprin-nd-o pe a mea, capul lui nclinat parc pentru a-mi da de neles c voia s-l urme- m-a tre-it propria mea e,perien tul!urat n aa pre-enei lui, care m mistuia la el ca n camera lui. +ergeam mpreun acum, repede, apropiindu-ne de #ena, micndu-ne cu o asemenea iueal i ndemnare printr-un grup de oameni, nct acetia a!ia dac ne-au -rit, noi a!ia dac i-am -rit. 6aptul c ineam pasul cu el cu uurin m uimea. + ora s-mi admit puterile, s reali-e- c drumurile pe care le alegeam n mod normal erau drumurile oamenilor, pe care nu mai tre!uia s le urme-. "oream cu disperare s-i vor!esc, s-l opresc punndu-mi amndou minile pe umerii lui, doar pentru a-l privi n oc&i din nou aa cum cusem n acea noapte, s-l i,e- ntr-un anume timp i spaiu, ast el nct s pot ace a tul!urrii mele luntrice. A i vrut s-i spun attea, s-i e,plic attea. 7i, totui, nu tiam ce s-i spun sau de ce i-a i spus ceva, eram contient doar c plintatea acelui sentiment continua s m !ucure aproape pn la lacrimi. Asta m temusem c am pierdut. )u tiam unde ne a lam, doar c, n plim!rile mele, mai trecusem pe acolo3 o strad cu case vec&i, cu -iduri-grdini, intrri pentru trsuri, turnuri i erestre plum!uite su! arcadele din piatr. Case nlate n alte secole, copaci noduroi, acea linite pro und care nsemna c mulimea era nc&is a ar: civa muritori locuiau n acea regiune a ncperilor cu pla oane nalte: piatra a!sor!ea -gomotul rsu lrii, spaiul unor viei ntregi.

Armand era pe un -id acum, cu !raul agat de o ramur, ntin-ndu-mi mna: ntr-o clip m a lam lng el, run-iul ud atingndu-mi aa. "easupra, vedeam eta$ dup eta$ nlndu-se pn la un turn care a!ia se -rea prin ploaia deas i ntunecat. <Ascult-m, o s ne crm pn n turn=, mi-a spus atunci Armand. <)u pot... e imposi!il...0= <)ici nu-i cunoti puterile. *e poi cra cu uurin. )u uita, dac o s ca-i, n-o s peti nimic. 6 cum ac eu. "ar, ii atent. Cei care locuiesc n casa asta m tiu de o sut de ani i m cred un du&: dac te vd din ntmplare sau tu i ve-i prin geamurile acelea, nu uita ce cred ei c eti i nu arta c eti contient de ei, alt el i de-amgeti sau i -pceti. Ai au-it' 4ti n per ect siguran.= )u tiam ce m nspimnta mai mult, cratul n sine sau gndul c aveam s iu luat drept un strigoi: numai c n-aveam timp pentru ast el de $udeci acum cci Armand ncepuse urcuul, ci-mele lui gsind crpturile dintre pietre, minile lui prin-ndu-se sigure ca nite g&eare n acele crpturi: iar eu l urmam, inndu-m strns de -id, nendr-nind s privesc n $os, agndu-m pentru a m odi&ni o clip de arcada groas i sculptat de deasupra unei erestre, prin care mi-am aruncat privirea i am v-ut un oc n cmin, un umr ntunecat, o mn care mnuia un vtrai, o siluet care se mica r s ai! nici cea mai mic !nuial c era o!servat. #-a dus. )e-am continuat cratul pn am a$uns la ereastra turnului, pe care Armand a desc&is-o repede, trecndu-i picioarele lungi peste perva-: l-am urmat i eu, simindu-i !raul pe dup umeri. Am o tat r s vreau cnd am a$uns n ncpere, recndu-mi !raele i rotindu-mi privirea prin acel spaiu ud i ciudat. Acoperiurile de dedesu!t se vedeau argintii, oioare -rindu-se

din loc n loc printre coroanele imense i onitoare ale copacilor: mai departe strlucea lanul rupt al unui !ulevard luminat. Camera prea la el de ud ca aerul de a ar. Armand aprindea un oc. "intr-o grmad de piese de mo!ilier putre-ite a ales nite scaune pe care le-a rupt cu uurin, n ciuda aptului c erau groase. 4ra ceva grotesc n aspectul lui, accentuat de graia lui i calmul impertur!a!il al c&ipului su al!. 6cea ce ar i cut orice vampir, trans ormnd acele !uci groase de lemn n ac&ii, totui cea ceva ce numai un anumit vampir putea s ac. 7i nu prea s posede nimic omenesc: pn i trsturile rumoase i prul negru deveniser atri!utele unui nger ormida!il, care avea n comun cu noi ceilali doar o asemnare super icial. Aaina era un mira$. 7i, dei m simeam atras de el, poate mai mult dect usesem atras vreodat de vreo iin vie n a ar de Claudia, m tul!ura n alte eluri, care aduceau a team. )u m-a mirat aptul c, dup ce a terminat, mi-a o erit un scaun greu din lemn de ste$ar, dar el s-a retras lng polia din marmur, ncl-indu-i minile la oc, n timp ce lcrile i aruncau um!re roii pe c&ip. <i aud pe cei din cas=, i-am spus. Cldura era plcut. #imeam pielea ci-melor uscndu-se, simeam cldura n degete. <Atunci tii c i eu i aud=, a -is el ncet i, dei vor!ele lui nu conineau nici un el de repro, mi-am dat seama de sensul propriilor mele cuvinte. <7i dac vin'= am insistat eu, studiindu-l. <)u-i dai seama dup atitudinea mea c n-or s vin' m-a ntre!at el. Am putea s stm aici toat noaptea i s nici nu pomenim despre ei. /reau s tii c, dac vor!im de ei e pentru c tu vrei s aci asta.= Cum n-am spus nimic, cum, pro!a!il, am prut uor n rnt, mi-a -is cu !lndee c ncuiaser demult acel

turn i c nu mai urca nimeni acolo: iar dac vedeau umul ieind pe co sau lumina prin ereastr, oricum nimeni nu se aventura n acel loc pn a doua -i. Atunci am v-ut c, de o parte a cminului, se a lau cteva ra turi cu cri i o mas de scris. 6oile de pe aceasta erau ngl!enite, dar mai erau o climar i cteva tocuri, mi nc&ipuiam c locul acela ar i putut i oarte plcut cnd nu ploua, ca atunci, sau dup ce ocul va i uscat atmos era. </e-i tu, mi-a spus Armand, n-ai nevoie cu adevrat de camerele pe care le ai la &otel. n realitate ai nevoie doar de oarte puin. "ar iecare din noi tre!uie s decid ct de mult dorete. %amenii care locuiesc n casa asta au un nume pentru mine: ntlnirile cu mine constituie su!iect de discuii timp de dou-eci de ani, dar acestea snt doar nite momente i-olate n e,istena mea, care nu nseamn nimic. )u pot s-mi ac nici un ru, iar eu le olosesc casa pentru a i singur. )imeni de la J*&9Dtre des /ampiresK nu tie c vin aici. 4 secretul meu.= l privisem cu atenie n timp ce vor!ea i gndurile care-mi trecuser prin minte n camera de la teatru mi treceau prin minte din nou. /ampirii nu m!trnesc i m ntre!am ct de di erite puteau i c&ipul i purtrile lui tinereti a de un secol sau dou n urm: cci, aa lui, dei nemarcat de leciile maturitii, cu siguran nu era o masc. 1rea e,trem de e,presiv, ca i vocea lui discret, iar eu nu puteam pricepe de ce. 7tiam doar c eram atras de el la el de mult ca mai nainte i, ntr-o oarecare msur, cuvintele pe care le-am rostit atunci erau un su!ter ugiu. <"ar ce te ine la J*&9Dtre des /ampiresK'= l-am ntre!at. <% nevoie, !ineneles. "ar am descoperit ceea ce-mi tre!uie, a -is el. "e ce m evii'= <)u te-am evitat, am spus eu ncercnd s ascund emoia pe care mi-o provocaser acele cuvinte. nelegi c tre!uie s-o

prote$e- pe Claudia, c nu are pe nimeni n a ar de mine. #au, cel puin, aa era pn...= <1n cnd +adeleine a venit s stea cu voi...= <"a...=, am -is eu. <"ar acum Claudia i-a dat drumul i tu rmi, totui, cu ea, rmi legat de ea ca de o iu!it=, a spus el. <)u, nu e iu!ita mea: nu nelegi, am -is eu. +ai degra! e copilul meu i nu tiu dac poate s-mi dea drumul...= 4rau lucruri la care m gndisem de nenumrate ori. <)u tiu dac un copil are puterea de a da drumul printelui. )u tiu dac n-o s iu legat de ea atta timp ct o s...= Am tcut. 4ra ct pe-aci s spun <atta timp ct o s triasc.= "ar mi-am dat seama c era un clieu muritor super icial. 4a avea s triasc venic, la el ca i mine. "ar nu era acelai lucru i cu taii muritori' 6iicele triesc o venicie pentru c taii mor primii. .rusc n-am mai tiut ce s spun, dar era contient n permanen de elul n care asculta Armand: asculta n elul n care vism c ascult ceilali, c&ipul lui prnd s re lecte-e la orice se spunea. )u s-a gr!it s pro ite de scurta mea pau-, s a irme c nelegea ceva nainte ca ntreaga idee s ie e,primat sau s m contra-ic dintr-un impuls ire-isti!il lucruri care, adesea, ac ca un dialog s ie imposi!il. "up o pau- ndelungat, mi-a spus3 <*e vreau. *e vreau mai mult dect orice pe lume.= % clip m-am ndoit de ceea ce au-isem, pentru c mi se prea incredi!il. Asta m-a de-armat complet i imaginea lipsit de cuvinte a vieii noastre mpreun s-a e,tins i mi-a ters orice alt gnd din minte. <Am spus c te vreau. *e vreau mai mult dect orice pe lume=, a repetat el, doar cu o uoar modi icare a e,presiei. Apoi a rmas ateptnd, privind. C&ipul i era la el de linitit ca

ntotdeauna, runtea lui neted i al! de su! prul castaniu !ogat nepurtnd nici o urm de ngri$orare, oc&ii lui mari luminndu-m, !u-ele lui nemicate. <Asta vrei de la mine i, totui, nu vii la mine, a spus el. 4,ist lucruri pe care vrei s le a li, dar nu ntre!i. % ve-i pe Claudia scpndu-i, totui, pari incapa!il s mpiedici asta, ai vrea s se ntmple mai repede i, totui, nu aci nimic.= <)u-mi neleg propriile sentimente. 1oate c ie i snt mai clare dect mie...= <)u ncepi s-nelegi ce mister repre-ini0= mi-a spus el. <"ar cel puin tu te cunoti per ect. 4u nu pot susine acelai lucru, am -is eu. % iu!esc i, totui, nu snt apropiat de ea. /reau s spun c, atunci cnd snt cu tine aa cum snt acum, nu mai tiu de ea, nu mai tiu de nimeni.= <4a repre-int o perioad pentru tine, o perioad din viaa ta. "ac i cnd o s-o rupi cu ea, o s-o rupi cu singura persoan n via care a mprit acea perioad cu tine. Bi-e ric de asta, de i-olare, de povara, de proporiile vieii venice.= <"a, aa e, dar asta e numai o mic parte. 1erioada nu nseamn prea mult pentru mine. 4a a cut s nsemne ceva. 7i ali vampiri tre!uie s i trecut prin asta i au supravieuit trecerii prin sute de perioade.= <"ar nu supravieuiesc, a spus el. 5umea ar i plin de vampiri dac ar supravieui. Cum cre-i c am a$uns s iu cel mai !trn de aici i de pretutindeni'= a ntre!at el. +-am gndit la asta. Apoi am ndr-nit3 <+or prin violen'= <)u, aproape niciodat. )u e nevoie. Ci vampiri cre-i c au puterea s ndure nemurirea' n primul rnd, &a!ar n-au ce-i aceea nemurire. Cci, devenind nemuritori, ei vor ca toate ormele vieii lor s rmn aa cum snt, nesc&im!ate3 trsurile cute n acelai mod sigur, &ainele croite ca n tinereea lor,

oamenii s ie m!rcai i s vor!easc n modul pe care ei l-au neles i l-au apreciat ntotdeauna. Cnd, de apt, toate lucrurile se sc&im!, n a ar de vampirul nsui: totul n a ar de vampir e supus unei permanente modi icri i trans ormri. n curnd, pentru o minte in le,i!il i, adesea, c&iar pentru o minte ct se poate de le,i!il, aceast nemurire devine o condamnare ntr-un !alamuc de iguri i orme care snt de neneles i lipsite de valoare. ntr-o sear, un vampir se tre-ete i i d seama de ce anume s-a temut poate decenii ntregi, c pur i simplu, nu mai ine s triasc neaprat. C, oricare ar i ost stilul, modul sau orma e,istenei care cuse ca nemurirea s i se par atrgtoare, acesta dispruse de pe aa pmntului. 7i nimic nu mai rmne pentru a-i o eri scparea din disperare, dect actul uciderii. 7i acel vampir iese ca s moar. )imeni nu-i gsete rmiele. )imeni nu tie unde a disprut. 7i nimeni din $urul lui n ca- c ar mai cuta compania altor vampiri nu tie c el e cuprins de disperare. /a i ncetat demult s mai vor!easc despre sine sau despre orice altceva. /a disprea.= +-am lsat pe spate, impresionat de acel adevr evident i, n acelai timp, totul n mine s-a r-vrtit mpotriva acelei perspective. Am devenit contient de pro un-imea speranei i groa-ei mele: ct de di erite erau acele sentimente de alienarea pe care o descrisese el, ct de di erite a de acea disperare ngro-itoare. Acea disperare coninea dintr-odat ceva scandalos i respingtor. )-o puteam accepta. <"ar tu nu i-ai da voie s ai o asemenea stare de spirit. (itte la tine, m-am tre-it eu spunnd. C&iar dac n-ar mai e,ista nici mcar o singur oper de art n lume... i snt mii... c&iar dac n-ar mai e,ista nici mcar o singur rumusee natural... dac lumea ar i redus la o celul goal i la o luminare ragil, nu pot s te vd alt el dect studiind acea lumnare, urat de plpitul

acelei lumini, de sc&im!area culorilor ei... ct timp te-ar putea susine asta... ce posi!iliti ar crea' 2reesc cumva' #nt un idealist c&iar att de ne!un'= <)u=, a spus el i pe !u-e i-a aprut un -m!et vag, o dovad ugar de plcere. "ar apoi a continuat, pur i simplu3 <*u, ns, simi o o!ligaie a de o lume pe care o iu!eti, pentru c lumea asta, pentru tine, e nc intact. #-ar putea ca propria ta sensi!ilitate s devin instrumentul ne!uniei. /or!eti despre opere de art i rumusee natural. A vrea tare mult s am puterea unui artist ca s renvii pentru tine /eneia secolului al cincispre-ecelea, palatul maestrului meu, dragostea pe care am simit-o pentru el cnd eram un !iat muritor i dragostea pe care el a simit-o pentru mine cnd m-a trans ormat n vampir. A&, dac a putea s renvii acele vremuri ie pentru tine, ie pentru mine... mcar o singur clip0 5a ce !un' Ce mult m ntristea- aptul c timpul nu terge deloc amintirea acelei perioade, c ea devine i mai ermectoare n lumina lumii pe care o vd ast-i.,, <"ragoste' am ntre!at eu. A e,istat dragoste ntre tine i vampirul care te-a creat'= am adugat eu, aplecndu-m nainte. <"a, mi-a spus el. % dragoste att de puternic, nct nu m-a lsat s m!trnesc i s mor. % dragoste care a ateptat r!dtoare pn am devenit de a$uns de puternic pentru a i druit ntunericului. /rei s-mi spui c n-a e,istat nici un pic de dragoste ntre tine i vampirul care te-a creat'= <)ici un pic=, am -is eu repede i nu mi-am putut reine un -m!et amar. 4l m studia. <Atunci, de ce i-a druit aceste puteri'= m-a ntre!at. +-am lsat pe spate. <Consideri puterile astea ca un dar0= am spus eu. <.ineneles. Iart-m, dar m uimete aptul c, n

comple,itatea ta eti att de simplu=, am -is eu r-nd. <Ar tre!ui s-o iau ca pe o insult'= a ntre!at el -m!ind i ntreaga lui atitudine nu cea dect s con irme ceea ce tocmai spusesem. 1rea att de inocent. ncepeam s-l neleg. <)u, nu din partea mea, am spus eu i pulsul mi s-a nteit, n timp ce m uitam la el. Repre-ini tot ce-am visat cnd am devenit vampir. /e-i puterile astea ca un dar0= am repetat eu. <"ar ia spune-mi... acum mai simi dragoste pentru acel vanmpir care i-a druit via venic' +ai simi asta acum'= A prut s se gndeasc, dup care a spus ncet3 <"e ce contea- asta'= Apoi a continuat3 <)u cred c am avut noroc simind dragoste pentru muli oameni sau multe lucruri. "ar, da, l iu!esc. 1oate c nu n elul la care te re eri tu. +i se pare c m -pceti, c&iar r s aci vreun e ort. 4ti un mister. )u mai am nevoie de acest vampir.= <+i s-a druit via venic, o percepie e,trem de acut i nevoia de a ucide, i-am e,plicat eu repede, pentru c vampirul care m-a creat mi rvnea casa i averea. nelegi' A&, dar cuvintele astea nseamn mult mai mult. Acest neles mi se de-vluie att de ncet, att de incomplet0 /e-i tu, e ca i cum mi-ai ntredesc&ide o u prin care se strecoar un iricel de lumin, iar eu tn$esc s a$ung la ea, s o desc&id larg i s ptrund n spaiul care spui c e,ist dincolo de ea0 Cnd, de apt, nu cred0 /ampirul care m-a creat repre-enta tot ce consideram c este ru3 era la el de ngro-itor, de pro-aic, de sear!d, de venic descura$ator cum mi nc&ipuiam c tre!uie s ie rul0 Acum tiu asta. "ar tu, tu eti ceva ce depete totul aceast concepie0 "esc&ide ua larg. 1ovestete-mi despre palatul din /eneia, despre aceast relaie amoroas cu damnarea. /reau s neleg.= <*e pcleti singur. 1alatul nu nseamn nimic pentru tine,

mi-a spus el. (a pe care o ve-i duce la mine. 5a a tri alturi de mine, cel care snt acum. #nt ru cu gradaii in inite i r vin.= <"a, e,act=, am murmurat eu. <7i asta te ace ne ericit, a -is el. *u, care ai venit n camera mea i ai spus c n-a mai rmas dect un singur pcat, acela de a lua contient viaa unui om nevinovat.= <"a..., am spus eu. Cred c ai rs teri!il de mine...= <)-am rs niciodat de tine, a spus el. )u-mi pot permite s rd de tine. )umai cu a$utorul tu pot s scap de disperarea pe care i-am descris-o ca iind moartea noastr. 1rin tine tre!uie s m leg de acest secol al nouspre-ecelea i s a$ung s-l neleg ntr-un el care s m readuc la via, lucru pe care l doresc cu atta disperare. 1e tine te-am ateptat la J*&9Dtre des /ampiresK. "ac a cunoate un muritor capa!il de o asemenea sensi!ilitate, de o asemenea durere, de o asemenea pro un-ime, l-a trans orma n vampir ntr-o clip. "ar asta se ntmpl att de rar. )u, a tre!uit s te atept i s te caut. 7i acum o s m !at pentru tine. /e-i ct de nemilos snt cnd iu!esc' Asta ai neles prin dragoste'= <A&, dar ai ace o greeal cumplit=, am spus eu, privindu-l n oc&i. A!ia acum ncepeam s pricep sensul cuvintelor lui. )iciodat nu-mi simisem att de clar rustrarea mistuitoare. )u puteam s-l mulumesc. )-o puteam mulumi pe Claudia. )u usesem niciodat n stare s-l mulumesc pe 5estat. 7i pe ratele meu muritor, 1aul, ct de cumplit, de mortal l de-amgisem0 <)u. *re!uie s sta!ilesc o legtur cu epoca, mi-a spus el calm. 7i numai cu a$utorul tu pot s-o ac... nu ca s a lu de la tine lucruri pe care le-a putea vedea ntr-o clip ntr-o galerie de art, sau le-a putea citi ntr-o or, n cele mai groase cri... tu eti spiritul, tu eti inima=, a insistat el.

<)u, nu=, am -is eu ridicnd minile. +ai aveam puin i i-!ucneam ntr-un &o&ot de rs amar, isteric. <)u nelegi' )u snt spiritul nici unei epoci. #nt n de-acord cu toate i aa am ost ntotdeauna0 5ocul meu n-a ost nicieri, alturi de nimeni, n nici un moment0= 4ra prea dureros, prea per ect de adevrat. "ar pe c&ipul lui a aprut un -m!et ire-isti!il. 1rea gata s rd de mine i, n clipa urmtoare, umerii au nceput s-i tresalte de rs. <"ar, 5ouis, a spus el ncet. C&iar sta e spiritul vremii tale. )u ve-i' *oat lumea simte ca tine. Cderea ta n di-graie e cderea unui secol.= 4ram att de uimit, nct mult vreme am stat cu privirea aintit asupra ocului. +istuise toate lemnele i nu mai rmsese dect o grmad de cenu umegnd, un peisa$ cenuiu i rou care avea s se pr!ueasc la atingerea vtraiului. *otui, era oarte cald i nc mai ddea o lumin puternic. mi vedeam viaa n adevrata ei perspectiv. <7i vampirii de la J*&9DtreK'...= am ntre!at eu ncet. <4i oglindesc vremurile cu un cinism care nu poate nelege moartea posi!ilitilor, o parodiere ilu-orie i so isticat a miraculosului, o decaden al crei ultim re ugiu e autoridiculi-area, o neputin manierat. I-ai v-ut: i cunoti de o via. *u i oglindeti alt el epoca. i oglindeti inima -dro!it.= <Asta nseamn ne ericire. )e ericirea pe care nu poi s-o nelegi.= <)u m-ndoiesc. #pune-mi ce simi acum, ce anume te ace ne ericit. #pune-mi de ce, timp de apte -ile, n-ai venit la mine, dei ardeai de dorina de a o ace. #pune-mi ce te mai ine nc legat de Claudia i de emeia cealalt.= Am cltinat din cap. <)u tii ce-mi ceri. /e-i tu, mi-a ost ngro-itor de greu s o trans orm pe +adeleine n vampir. +i-

am nclcat o promisiune a de mine nsumi cum c n-o s ac niciodat asta. 4u nu consider viaa noastr ca repre-entnd puteri i daruri, ci un !lestem. )-am cura$ s mor, darmite s cree- un alt vampir0 # provoc aceast su erin altcuiva i s condamn la moarte pe toi acei !r!ai i pe toate acele emei pe care vampirul va tre!ui s-i ucid0 Am nclcat o promisiune solemn. 7i, cnd asta...= <"ac repre-int vreo consolare pentru tine... sigur i dai seama c am avut i eu un amestec.= <C am cut-o ca s m eli!ere- de Claudia, s iu li!er ca s vin la tine... da, mi dau seama. "ar rspunderea inal tot pe umerii mei cade0= am spus eu. <)u. /reau s spun, n mod direct. 4u te-am cut s-o aci0 Am ost lng tine n noaptea aceea. +i-am e,ercitat cea mai mare putere pentru a te convinge s-o aci. )-ai tiut'= <)u0= Am lsat capul n $os. <A i trans ormat eu nsumi emeia aceea n vampir, a -is el ncet. "ar m-am gndit c cel mai !ine ar i s-o aci tu. Alt el nu renunai la Claudia. *re!uia s tii c vrei asta...= <"etest ce-am cut0= am spus eu. <Atunci, detest-m pe mine, nu pe tine.= <)u. )u nelegi. n clipa n care s-a ntmplat aproape c ai distrus acel lucru pe care-l aprecie-i n mine0 +-am mpotrivit ie din toate puterile, cnd nici mcar nu tiam c ora ta m diri$a. Ceva aproape c a murit n mine0 Am ost distrus cnd +adeleine a ost creat0= <"ar acest lucru nu mai e mort, pasiunea asta, umanismul sta, cum vrei s-i spui. "ac n-ar i trit, acum n-ai i avut lacrimi n oc&i. n glasul tu nu s-ar simi urie=, a spus el. 1e moment n-am putut s rspund. "oar am ncuviinat. Apoi

m-am c&inuit s vor!esc din nou. <)u tre!uie s m ore-i niciodat s ac ceva mpotriva voinei mele0 )u tre!uie s-i e,ercii niciodat o asemenea putere...= am !iguit eu. <)u, a spus el imediat. )u tre!uie. 1uterea mea se oprete undeva nuntrul tu, n aa unui anumit prag. Acolo devin neputincios. Cu toate astea... +adeleine a ost creat. 4ti li!er.= <7i tu eti mulumit=, am -is eu, cptnd controlul asupra mea. )u vreau s iu dur. + ai. *e iu!esc. "ar snt de-orientat. 4ti mulumit'= <Cum a putea s nu iu'= a ntre!at el. <.ineneles c snt mulumit.= +-am ridicat i m-am dus la ereastr. (ltimii tciuni se stingeau. 5umina provenea de la cerul cenuiu. 5-am au-it pe Armand venind lng perva-ul erestrei. l simeam lng mine, oc&ii se o!inuiau din ce n ce mai mult cu lumino-itatea cerului, aa nct acum i puteam deslui pro ilul i privirea aintit asupra ploii. #unetul acesteia era pretutindeni i di erit curgnd prin $g&ea!ul care se ntindea de-a lungul acoperiului, !tnd n indril, c-nd uor printre straturile lucioase ormate din ramurile copacilor, rpind pe perva-ul din piatr n aa minilor mele. (n amestec plcut de sunete care scldau i colorau noaptea. <+ ieri... c te-am orat n legtur cu emeia aceea'= m-a ntre!at el. <)-ai nevoie de iertarea mea.= <*u ai nevoie, a spus el. 7i, prin urmare, i eu am nevoie.= C&ipul i era la el de calm ca ntotdeauna. <% s ai! gri$ de Claudia' /a suporta'= am ntre!at eu. <4 per ect. )e!un: dar pentru aceste vremuri, asta nseamn per ect. % s ai! gri$ de Claudia. )-a trit nici o

clip singur: i se pare iresc s ie devotat celor de lng ea. )are nevoie de motive deose!ite pentru a o iu!i pe Claudia. *otui, are motive deose!ite. 4,teriorul rumos al Claudiei, tcerea Claudiei, autoritatea i stpnirea de sine ale Claudiei. #nt per ecte mpreun. "ar cred... c ar tre!ui s plece din 1aris ct mai curnd posi!il.= <"e ce'= <7tii oarte !ine de ce. 1entru c #antiago i ceilali vampiri le urmresc !nuitori. *oi vampirii au v-ut-o pe +adeleine. #e tem de ea, pentru c ea tie de ei i ei n-o cunosc. )u-i las n pace pe cei care tiu de ei.= <7i !iatul, "enis' Ce ai de gnd cu el'= <4 mort=, a rspuns el. 4ram uluit. Att de cuvintele rostite, ct i de calmul lui. <5-ai ucis'= am ngimat eu, iar el a ncuviinat. %c&ii lui mari i ntunecai preau ermecai de mine, de emoia i ocul pe care nu ncercam s le ascund. @m!etul lui stins a prut s m apropie de el: mi-a cuprins mna pe perva-ul erestrei i mi-am simit trupul ntorcndu-se spre el, apropiindu-se de el, de parc nu voina mea, ci voina lui m-ar i cut s m mic. 4 cel mai !ine aa, a spus el cu !lndee, dup care a adugat3 Acum ar tre!ui s plecm...= 7i a aruncat o privire str-ii. <Armand, am -is eu. )u pot...= <5ouis, urmea--m, mi-a optit, dar pe perva- s-a oprit. C&iar dac o s ca-i pe caldarm, o s te doar numai un timp. *e vei vindeca att de repede i de total, nct peste cteva -ile nu se va mai vedea nimic, oasele re cndu-se la el de uor ca pielea: tiind asta permite-i s aci ceea ce poi s aci cu atta uurin. Aai, co!oar.= <Ce m poate ucide'= l-am ntre!at eu. #-a oprit din nou. <"istrugerea rmielor tale, a spus el. )u

tii' 6oc, de-mem!rare... cldura soarelui. )imic altceva. 1oi i vtmat, dar te re aci. 4ti nemuritor.= 1riveam n $os n ntuneric prin ploaia argintie. % lumin sla! a ptruns printre ramurile mictoare ale copacilor i strada a nceput s se ntre-reasc. 1ietre ude, via care se cra pe -id. % trsur a atins run-ele de vi, dup care lumina a sl!it, strada s-a trans ormat din gal!en n argintie, dup care a devenit complet invi-i!il, ca i cum copacii ntunecai ar i ng&iit-o. #au, mai degra!, de parc totul ar i ost creat din ntuneric. +i-a venit ameeal. Aveam sen-aia c se clatin cldirea. Armand m privea de pe perva-ul erestrei. <5ouis, vino la mine=, a optit el deodat, agitat. <)u, i-am -is eu cu !lndee. 4 prea curnd. nc nu pot s le prsesc.= 5-am v-ut privind cerul ntunecat. A prut s o te-e, dar nu l-am au-it. I-am simit mna strngnd-o pe a mea. <6oarte !ine...= a spus el. <nc puin timp...=, am -is eu, iar el a ncuviinat i mi-a !tut mna uor, parc pentru a spune c era n regul. "up aceea i-a trecut picioarele peste perva- i a disprut. Am e-itat doar o clip, ridiculi-at de !tile inimii mele. Apoi am srit perva-ul i am pornit repede dup el, nendr-nind s m uit n $os. 4ra oarte aproape de ivirea -orilor cnd am vrt c&eia n !roasca apartamentului de la &otel. 5mpile cu ga- aruncau o lumin puternic i inegal pe perei, iar +adeleine, cu acul i aa n mn, adormise lng cmin. Claudia sttea nemicat i m privea dintre erigile de la ereastr, din um!r. Avea peria de pr n mn i prul i strlucea. Am rmas locului, asimilnd un oc, ca i cum toat plcerea sen-ual i de-ordinea acelor odi ar i trecut peste mine ca nite

valuri i trupul mi-ar i ost m!i!at cu acele lucruri att de di erite de vra$a lui Armand i de camera din turn n care usesem. Aici se simea ceva linititor i tul!urtor. +-am uitat dup otoliul meu. +-am ae-at pe el cu minile la tmple. Atunci am simit-o pe Claudia alturi i i-am simit !u-ele pe runte. <Ai ost cu Armand=, a spus ea. </rei s pleci la el.= +-am uitat la ea. Ct de delicat i rumos i era c&ipul i, deodat, ct de mult mi aparinea. )-am simit nici o remucare cnd am cedat dorinei de a-i atinge o!ra$ii, pleoapele amiliariti, li!erti pe care nu mi le mai permisesem cu ea din seara cnd ne certasem. <% s te mai vd: nu aici, n alte pri. % s tiu ntotdeauna unde eti=, i-am spus eu. 4a m-a luat de gt, inndu-m strns, iar eu am nc&is oc&ii i mi-am ascuns aa n prul ei. i acopeream gtul cu srutri. i ineam !raele rotunde i tari. I le srutam, srutam adncimile moi ormate de ndoitura coatelor, nc&eieturile, palmele des cute. I-am simit degetele mngindu-mi prul, aa. <Cum vrei tu=, a -is ea. <Cum vrei tu.= <4ti ericit' Ai ce-i doreti'= am ntre!at-o eu rugtor. <"a, 5ouis.= + inea lipit de roc&i, mpreunndu-i degetele pe cea a mea. <Am tot ce-mi doresc. "ar tu tii ntradevr ce vrei'= +i-a ridicat aa aa nct s-o privesc n oc&i. <1entru tine m tem, mi-e ric s nu aci o greeal. "e ce nu pleci din 1aris cu noi'= a ntre!at ea deodat. <)e ateapt o lume ntreag, vino cu noi0= <)u=, am spus eu i m-am desprins de ea. </rei s se ntmple ce s-a ntmplat cu 5estat. )u mai poate i aa niciodat. )-o s mai ie.= <Cu +adeleine o s ie ceva nou i di erit. )u vreau aa ceva din nou. 4u am ost cea care a pus capt atunci=, a -is ea. <"ar

c&iar nelegi de ce-l pre eri pe Armand'= I-am ntors spatele. 4ra ceva ncpnat i misterios n antipatia ei a de el, n neputina ei de a-l nelege. A -is din nou c el i dorea moartea, ceea ce eu nu credeam. )u-i ddea seama ce reali-am eu3 c el nu-i putea dori moartea, pentru c eu nu voiam acest lucru. "ar cum a i putut s-i e,plic asta r s par pompos i or!it de dragostea mea pentru el' <Aa e scris. 4 ceva de genul sta=, am spus eu, ca i cum lucrurile a!ia ar i nceput s se limpe-easc su! presiunea ndoielilor ei. <)umai el mi poate drui ora de a i ceea ce snt. )u pot continua s triesc mcinat de tristee. %ri plec cu el, ori mor=, am -is. <7i mai e ceva, iraional, ine,plica!il i care m mulumete numai pe mine...= <... i anume'.= a ntre!at ea. <6aptul c-l iu!esc=, am spus eu. <)ici nu m-ndoiesc=, a -is ea gnditoare. <"ar, atunci, m-ai putea iu!i c&iar i pe mine.= <Claudia, Claudia.= Am m!riat-o i i-am simit greutatea pe genunc&i. #-a g&emuit la pieptul meu. <#per doar c, atunci cnd o s ai nevoie de mine, o s m poi gsi...= a optit ea. <C o s pot s m ntorc la tine... *e-am rnit att de des, i-am provocat atta durere.= 2lasul i s-a rnt. Continua s stea re-emat de mine. i simeam greutatea i-mi spuneam3 1este puin timp n-o s-o mai am. Acum vreau numai so in n !rae. *otdeauna acest lucru simplu mi-a cut plcere. 2reutatea ei lipit de mine, mnua ei odi&nindu-se pe gtul meu. +i s-a prut c o lamp s-a stins undeva. C, din acel aer rece i umed, lumina a ost retras !rusc i r -gomot. 4ram n pragul visrii. "ac a i ost muritor, mi-ar i plcut s dorm acolo. n acea stare con orta!il de somnolen am avut un sentiment ciudat i o!inuit muritorilor, c soarele m va tre-i cu

!lndee mai tr-iu i voi vedea acea privelite minunat a erigilor scldate n lumina lui, c-l voi -ri sclipind n picurii ploii. +-am lsat prad acelei sen-aii. Am nc&is oc&ii pe $umtate. Adesea, dup aceea, am ncercat s-mi amintesc de acele clipe. Am ncercat de nenumrate ori s-mi amintesc ce anume era n acele odi cnd ne odi&neam acolo, ce ncepea s m deran$e-e, ce ar i tre!uit s m deran$e-e. Cum, iind neatent, tre!uie s i ost insensi!il la sc&im!rile care tre!uiau s se i petrecut acolo. +ai tr-iu, plin de vnti, $e uit i nverunat cum nu usesem nici n cele mai cumplite comaruri, am anali-at acele momente, acele clipe somnoroase de dinaintea -orilor, cnd ceasul ticia aproape impercepti!il pe poli i cerul devenea din ce n ce mai palid: i tot ce puteam s-mi amintesc n ciuda disperrii cu care am prelungit i am i,at acel timp, n care am ntins minile s opresc ceasul tot ce puteam s-mi amintesc era uoara modi icare a luminii. "ac a i ost atent, nu mi-ar i scpat. "erutat de alte pro!leme, n-am o!servat. % lamp s-a stins, o lumnare s-a stins i ea din cau-a propriei !li de cear ier!inte. Cu oc&ii nc&ii pe $umtate, am avut atunci sen-aia unui ntuneric amenintor, sen-aia c eram nc&is n !e-n. n clipa aceea am desc&is oc&ii, r s m gndesc la lmpi sau lumnri. "ar era prea tr-iu. mi amintesc c m-am ridicat !rusc, mna Claudiei a alunecat pe !raul meu i n aa oc&ilor mi-a aprut imaginea unui grup de !r!ai i emei n negru micndu-se prin camere, vemintele lor preau s ure lumina din iecare ram aurit sau supra a lcuit, s-o a!soar! n ntregime. Am strigat-o pe +adeleine i am v-ut-o cum se tre-ete speriat, prin-ndu-se de !raul canapelei, apoi c-nd n genunc&i cnd ei s-au repe-it la ea. #antiago i Celeste veneau

spre noi, iar n spatele lor, 4stelle i ceilali ale cror nume nu le tiam, umpleau oglin-ile i se strngeau unii lng alii, ormnd -iduri mictoare i amenintoare. I-am strigat Claudiei s ug, desc&i-nd ua. Am mpins-o a ar i apoi m-am apropiat n ea, lovindu-l cu piciorul pe #antiago. Acea aprare sla! de care ddusem dovad cnd m atacase n Cartierul 5atin, nu era nimic n comparaie cu ora mea de acum. 4ram prea sla!, pro!a!il, ca s lupt cu convingere pentru propria-mi aprare, dar instinctul de a le prote$a pe +adeleine i pe Claudia era copleitor. mi amintesc c l-am trntit pe #antiago pe spate i apoi am lovit-o pe puternica i rumoasa Celeste, care cuta s a$ung la mine. 1aii Claudiei rsunau pe scara din marmur. Celeste s-a cltinat, a ncercat s m ating dup care m-a prins i mi-a -griat aa, aa nct sngele mi curgea peste guler. l vedeam, strlucind n colul oc&iului. +am npustit asupra lui #antiago, rsucindu-m cu el, contient de ora teri!il a !raelor care m ineau, a minilor care cutau s m strng de gt. <5upt-te cu ei, +adeleine=, am strigat eu, dar nu-i au-eam dect suspinele. Apoi am v-ut-o n acel vrte$, un lucru neclintit i nspimntat, ncon$urat de ali vampiri. Acetia rdeau, cu acel rs cavernos speci ic vampirilor care seamn cu clinc&etul unor clopoei de argint. #antiago se inea de a, cci dinii mei i-o nsngeraser. 5-am lovit n piept, n cap, simind cum durerea mi rigea !raul: ceva mi-a strns pieptul ca dou !rae, dar eu m-am eli!erat i am au-it un geam sprgndu-se n spatele meu. "ar altceva, altcineva m apucase de !ra cu dou mini i m trgea cu o putere e,traordinar. )u-mi amintesc s-mi i pierdut ora. )u-mi amintesc de nici un moment n care puterea cuiva s o i ntrecut pe a mea. mi amintesc doar c numrul lor m-a copleit. "in pcate, datorit numrului i perseverenei lor, am ost imo!ili-at,

ncon$urat i scos a ar cu ora. n mi$locul vampirilor, eram silit s str!at coridorul: am c-ut pe trepte i, pentru o clip, am ost li!er n dreptul uii nguste din dos a &otelului, dar imediat dup aceea am ost ncon$urat din nou i inut strns. /edeam aa Celestei oarte aproape de mine i, dac a i putut, i-a i s iat-o cu dinii. #ngeram puternic, iar una din nc&eieturi miera inut att de strns, nct nici nu-mi mai simeam mna. +adeleine se a la lng mine, suspinnd n continuare. Am ost vri ntr-o trsur. Am ost lovit de nenumrate ori, dar tot nu mi-am pierdut cunotina. mi amintesc c m agm cu nverunare de luciditate, simind loviturile n cea a ud de sngele care-mi iroia pe gt, aa cum stteam pe podeaua trsurii. )u-mi spuneam dect3 #imt trsura micndu-se: snt viu: snt contient. Imediat ce am ost tri n <*&9Dtre des /ampires=, am nceput s-l strig pe Armand. +i-au dat drumul, doar ca s m mpleticesc pe treptele pivniei, cu ei grmad n spatele meu, n aa mea, mpingndum cu nite mini amenintoare. 5a un moment dat, am prins-o pe Celeste, dar ea a ipat i cineva m-a lovit din spate. Atunci l-am v-ut pe 5estat cea mai puternic lovitur din toate. 5estat, stnd n mi$locul slii de !al, drept, cu oc&ii lui cenuii i ptrun-tori, sc&ind un -m!et per id. 4ra m!rcat impeca!il, ca ntotdeauna, i la el de super! cu mantia lui neagr i cu pn-eturile ine. "ar cicatricile nc i mai marcau iecare centimetru de carne al!. Cum i mai des igurau c&ipul rumos i neted, irele acelea su!iri crestndu-i pielea delicat de deasupra !u-ei, pleoapele, runtea nalt. %c&ii i ardeau de o mnie mut ce prea alimentat de vanitate, o vanitate ngro-itoare care spunea3 </edei-m cum snt.= <;sta e'= a ntre!at #antiago, mpingndu-m.

"ar 5estat s-a ntors urios spre el i i-a spus cu un glas aspru i sc-ut3 <Bi-am -is c o vreau pe Claudia, etia0 4a a ost0= Acum l-am v-ut micnd din cap involuntar din cau-a i-!ucnirii i ntin-nd mna spre !raul otoliului pe care, ns, a ncletat-o n gol n timp ce m i,a cu privirea. <5estat=, am -is eu, ntre-rind acum o porti de scpare. <*rieti0 4ti viu0 #pune-le cum te-ai purtat cu noi...= <)u=, a spus el, scuturnd din cap urios dup care a adugat3 <ntoarce-te la mine, 5ouis=. % clip, nu mi-a venit s cred. % parte mai ec&ili!rat i mai disperat din mine spunea3 "iscut cu el, c&iar n clipa n care un rs sinistru mi-a scpat de pe !u-e. <4ti ne!un'= <i dau viaa napoi0= a -is el i pleoapele i tremurau datorit orei cuvintelor, pieptul i tresalt i mna aceea se ncleta din nou, neputincioas, n ntuneric. <+i-ai promis c pot s-l iau napoi la )e8 %rl9ans=, i-a spus el lui #antiago, dup care i-a privit pe toi, pe rnd, iar rsu larea i s-a nteit i, la un moment dat, a i-!ucnit3 <(nde-i Claudia' 4a e cea care mi-a cut-o, vam spus doar0= <*oate la timpul lor=, a spus #antiago i, cnd a ntins mna spre 5estat, acesta s-a dat napoi, iind ct pe-aci s-i piard ec&ili!rul. 2sise !raul otoliului de care avea nevoie i s-a inut strns de el, nc&i-nd oc&ii, recptndu-i controlul. <"ar el a a$utat-o, a susinut-o...= a -is #antiago, apropiinduse de el. 5estat i-a ridicat privirea. <)u=, a spus el. <5ouis, tre!uie s te ntorci la mine. *re!uie s-i spun ceva... legat de seara aia din mlatin.= "ar apoi a tcut i i-a ridicat din nou privirea de parc ar i ost ncolit, rnit, disperat. <Ascult-m, 5estat=, i-am -is eu. <5as-o-n pace pe ea, eli!erea--o... i o s... m-ntorc la tine.= Cuvintele mele aveau o

re-onan metalic. Am ncercat s ac un pas spre el, s ac n aa el nct oc&ii s-mi ie reci i de nedesluit, s simt puterea emannd din ei ca dou ra-e de lumin. + privea, m studia, luptndu-se tot timpul cu propria-i ragilitate. Celeste m-a prins de nc&eietur. <*re!uie s le spui=, am continuat eu, <cum te-ai purtat cu noi, c noi nu cunoteam regulile, c ea n-a tiut de e,istena altor vampiri.= mi spuneam ncontinuu, n timp ce vor!eam cu acea voce mecanic3 Armand tre!uie s se ntoarc, Armand tre!uie s vin napoi. % s ac s ncete-e toat povestea asta, n-o s-o lase s continue. Atunci s-a au-it -gomotul unui o!iect trt pe podea. Au-eam plnsul epui-at al +adeleinei. +i-am rotit privirea i am v-ut-o ntr-un otoliu, iar cnd mi-a surprins privirea asupra ei, a prut s ie i mai ngro-it. A ncercat s se ridice, dar ei au mpiedicat-o. <5estat=, am spus eu. <Ce vrei de la mine' i dau orice...= n clipa aceea am v-ut ce anume cea acel -gomot. 7i 5estat v-use. (n sicriu cu lacte mari de ier era trt n camer. Am neles imediat. <(nde e Armand'= am ntre!at eu cuprins de disperare. <4a mi-a cut-o, 5ouis. 4a mi-a cut-o. )u tu0 4a tre!uie s moar0= a -is 5estat, iar vocea i-a devenit sla! i aspr de parc i-ar i ost greu s vor!easc. <Ia c&estia aia de-aici, el vine acas cu mine=, i-a spus el urios lui #antiago. "ar acesta a rs doar, a rs i Celeste i &o&otele acelea au prut s-i molipseasc pe toi. <+i-ai promis=, le-a spus 5estat. <4u nu i-am promis nimic=, a -is #antiago. <7i-au !tut $oc de tine=, i-am spus eu cu amrciune, cnd ei desc&ideau sicriul. <7i-au !tut $oc de tine0 *re!uie s-l gseti pe Armand, Armand e conductorul aici=, am strigat eu, dar el

nu prea s neleag. Ce s-a ntmplat apoi a ost disperat, nceoat i ngro-itor, iam lovit cu picioarele, m-am c&inuit s-mi eli!ere- !raele, urlndu-le c Armand avea s-i opreasc, s nu cumva s ndr-neasc s-i ac vreun ru Claudiei. Cu toate astea, m-au silit s intru n sicriu, e orturile mele cumplite neservind la nimic n a ar de aptul c m ceau s nu m mai gndesc la plnsul +adeleinei, la suspinele ei s ietoare i la teama c, n orice clip, la acestea s-ar i putut aduga i cele ale Claudiei. mi amintesc c m-am ridicat, mpiedicnd o clip capacul s se nc&id, dup care ei l-au apsat cu putere i lactele au ost ncuiate cu un -gomot de c&ei i metal. mi aminteam cuvinte de demult, pe 5estat -m!ind n acel loc deprtat, unde nu e,istau neca-uri, unde ne certasem toi trei3 <(n copil n ometat repre-int o privelite ngro-itoare... un vampir n ometat e i mai ru. Bipetele i s-ar au-i pn la 1aris.= *rupul meu ud i tremurtor s-a nmuiat n acel sicriu su ocant i mi-am spus3 Armand n-o s lase s se ntmple una ca asta: nu e,ist nici un loc destul de sigur n care s ne pun. #icriul a ost ridicat, s-a au-it -gomotul unor ci-me i am simit legnarea: mi-am proptit minile de laturile cociugului, am nc&is oc&ii pentru o clip, pro!a!il, nu tiam sigur. +i-am spus s nu ntind minile n pri, s nu simt spaiul ngust de aer dintre aa mea i capac: am simit sicriul legnndu-se i nclinndu-se cnd paii lor au nceput s urce treptele. ncercam n -adar s disting strigtele +adeleinei, cci mi se prea c o strig pe Claudia, de parc aceasta ar i putut s ne salve-e pe toi. #trig-l pe Armand, tre!uie s vin acas n noaptea asta, mi spuneam eu cu disperare. 7i numai gndul la acea umilin ngro-itoare de a-mi au-i propriul strigt nc&is acolo cu mine, inundndu-mi urec&ile, dar ncuiat cu mine, m-a mpiedicat s

strig. (n alt gnd mi-a rsrit n minte, c&iar n timp ce ormulam aceste cuvinte3 "ac nu venea' "ac, undeva, n casa aceea, avea vreun sicriu ascuns la care se ntorcea... Atunci am avut impresia c trupul mi se eli!erea- deodat de controlul minii i am nceput s i-!esc n lemnul din $ur i, rsucindu-m, m-am mpins cu spatele n capac. "ar n-am putut s ac nimic, era prea !ine nc&is: capul mi-a c-ut napoi pe scnduri i sudoarea mi curgea pe a i pe trup. #trigtele +adeleinei amuiser. )u mai au-eam dect -gomotul ci-melor i al rsu lrii mele. +ine sear o s vin da, mine sear i ei or s-i spun, el o s ne gseasc i o s ne eli!ere-e. #icriul se legna. +irosul apei mi-a invadat nrile, rcoarea ei iind palpa!il n cldura din interiorul sicriului: apoi, pe lng mirosul apei, s-a simit i cel al pmntului. #icriul a ost lsat $os cu !rutalitate, mem!rele m dureau i mi-am recat !raele, c&inuindu-m s nu ating capacul, s nu simt ct de aproape era, temndu-m ca propria mea team s nu se trans orme n panic, n groa-. Credeam c acum m vor lsa, dar n-au cut-o. 4rau aproape i se ocupau cu ceva: apoi un alt miros mi-a atins nrile, un miros necunoscut mie. "ar, dup aceea, stnd ct se poate de nemicat, mi-am dat seama c ae-au crmi-i, iar acel miros era de mortar. ncet, cu gri$, am ridicat mna s-mi terg aa. .ine, deci, mine sear, mi-am spus eu, n timp ce umerii preau s-mi creasc n interiorul sicriului. .ine, deci mine sear o s vin: i, pn atunci, acela avea s ie sicriul meu, preul pe carel plteam pentru toate, pentru iecare noapte. "ar oc&ii mi se umpleau de lacrimi i am i-!it din nou n lemn, iar capul mi se rsucea cnd pe o parte, cnd pe alta, mintea gr!indu-mi-se spre noaptea urmtoare i spre cealalt de

dup i aa mai departe. Apoi, parc pentru a m desprinde de ne!unia aceea, m-am gndit la Claudia simindu-i !raele n $urul gtului meu n lumina o!scur a odilor de la AMtel #aint2a!riel, v-ndu-i o!ra-ul n lumin, tremurul uor i lene al genelor, simindu-i atingerea mtsoas a !u-elor. *rupul mi-a devenit rigid, i-am nceput s i-!esc cu picioarele n scnduri. @gomotul crmi-ilor dispruse, la el i cel al pailor n!uii. Am strigat <Claudia=, pn am rguit, n igndu-mi ung&iile n palme: ncet, ca un uvoi de ap rece ca g&eaa a nceput s m cuprind parali-ia somnului. Am ncercat s-l strig pe Armand prostete, din disperare, vag contient n timp ce pleoapele mi se ngreunau i minile deveneau moi, c i pe el l nvluise somnul undeva, c sttea nemicat n locul lui de odi&n. +-am mai -!tut o dat. %c&ii mei au v-ut ntunericul, minile mele au simit lemnul. "ar eram sl!it. A urmat neantul. +-a tre-it o voce. 4ra deprtat, dar clar. +i-a rostit numele, de dou ori. % clip n-am tiut unde m a lam. /isasem ceva ngro-itor ce amenina s dispar r s lase vreun indiciu cu privire la ce usese, ceva ori!il, ce doream nespus s alung. Atunci am desc&is oc&ii i am pipit capacul sicriului. n clipa aceea am tiut unde m a lam i tot atunci mi-am dat seama c Armand era cel care m striga. I-am rspuns, dar vocea era nc&is cu mine i m-a asur-it. ntr-un moment de groa-, mi-am spus3 + caut i eu nu pot s-i spun c snt aici. "ar apoi l-am au-it vor!indu-mi, spunndu-mi s nu-mi ie team. Am au-it un -gomot puternic. Apoi altul. (n rcit i cderea tuntoare a crmi-ilor. +i s-a prut c unele au i-!it sicriul. "up aceea am au-it cum erau ridicate una cte una. Am avut impresia c smulge lactele.

Capacul s-a ridicat puin i o ra- su!ire de lumin mi-a sclipit n aa oc&ilor. +i-am inut rsu larea i am simit sudoarea curgndu-mi pe a. Capacul s-a desc&is i mai mult i, timp de o clip, am ost or!it: apoi m-am ridicat n capul oaselor, v-nd printre degete lumina puternic a unei lmpi cu ga-. <2r!ete-te=, mi-a spus el. <)u ace nici un -gomot.= <(nde mergem'= am ntre!at eu. /edeam un coridor din crmi-i ntin-ndu-se din aa uii pe care o sprsese. "e-a lungul acelui coridor se a lau ui -idite, aa cum usese i aceea. Imediat am avut o vi-iune a unor sicrie n dosul acelor crmi-i, cu vampiri n ometai i descompui nuntru. "ar Armand m trgea, spunndu-mi s nu ac nici cel mai mic -gomot: ne uriam pe coridorul acela. #-a oprit n aa unei ui de lemn i a stins lampa. % clip a ost o !e-n total, pn cnd lumina care se strecura pe su! u a devenit mai puternic. A desc&is ua att de ncet, nct nu s-a au-it nici un sunet. mi au-eam rsu larea i am ncercat s-o opresc. Intram pe culoarul care ducea spre camera lui. "ar, n timp ce alergam n spatele lui, mi-am dat seama de un adevr cumplit. + salva numai pe mine. Am ntins mna ca s-l opresc, dar el m-a tras mai departe. A!ia cnd am a$uns pe strdua de lng <*&9Dtre des /ampires= am reuit s-l ac s se opreasc. 7i, c&iar i atunci, prea s vrea s-i continue drumul. A nceput s clatine din cap c&iar nainte s apuc s vor!esc. <)u pot s-o salve-0= mi-a spus el. <"oar nu te atepi s plec r ea0 Au nc&is-o acolo0= 4ram ngro-it. <Armand, tre!uie s-o salve-i0 )-ai de ales0= <"e ce spui asta'= m-a ntre!at el. <)u pot, tre!uie s nelegi. %r s se ridice mpotriva mea. )-ar avea de ce s n-o ac. 5ouis, i spun, nu pot s-o salve-. Risc s te pierd. )u te

poi ntoarce.= Re u-am s accept c putea i adevrat. Armand era singura mea speran. "ar pot s spun cu mna pe inim c nu mi-era ric. 7tiam doar c tre!uia s-o recapt pe Claudia, sau s mor c&inuindu-m s-o salve-. "e apt, era oarte simplu: nu era deloc o c&estiune de cura$. 7i mai tiam, mi ddeam seama din pasivitatea lui Armand, din elul n care vor!ea, c m-ar i urmat dac m-a i ntors, c n-ar i ncercat s m mpiedice. Am avut dreptate. Am rupt-o la ug napoi pe culoar i el era c&iar n spatele meu, ndreptndu-ne spre scara ce ducea n sala de !al. i au-eam pe ceilali vampiri. Au-eam tot elul de -gomote. *ra icul pari-ian. Ceva ce aducea oarte mult a adunare n sala teatrului de deasupra. Cnd am a$uns n capul scrii, am v-ut-o pe C9leste n ua slii de !al. Binea n mn una din mtile de scen. #e uita la mine. )u prea alarmat. 1rea c&iar ciudat de indi erent. "ac s-ar i npustit asupra mea, dac ar i dat alarma, a mai i neles. "ar ea n-a cut nimic. "oar s-a dat napoi spre sala de !al: s-a nvrtit, prnd s-i plac micarea uoar a ustelor, prnd s se nvrteasc pentru plcerea de a le ace s se n oaie, i a plutit rotindu-se pn n mi$locul ncperii. 7i-a acoperit aa cu masca i a spus, ncet, din dosul craniului vopsit3 <5estat... a venit n vi-it prietenul tu 5ouis. 6-te rumos, 5estat0= A lsat masca $os i de undeva, s-a au-it un &o&ot de rs. Am v-ut c erau cu toii acolo, nite um!re adunate la un loc. Iar 5estat, pe un otoliu, sttea cu umerii aplecai i cu aa ntoars. +i se prea c cea ceva cu minile, ceva ce nu puteam vedea: apoi i-a ridicat privirea ncet, prul lui !lond c-ndu-i pe oc&i. n ei am v-ut team, categoric. Apoi s-a uitat la Armand, care a naintat n tcere cu pai leni i ermi, n timp ce toi ceilali vampiri se ddeau la o parte din calea lui, privindu-l. <.onsoir,

+onsieur=, a spus Celeste cnd o plecciune cnd el a trecut pe lng ea, masca din mna ei prnd un sceptru. 4l nu o privea, ci se uita la 5estat. <4ti mulumit'= l-a ntre!at atunci. %c&ii cenuii ai lui 5estat preau s-l priveasc pe Armand cu uimire, iar !u-ele lui se c&inuiau s orme-e un cuvnt. i vedeam oc&ii umplndu-se de lacrimi. <"a...= a optit el, rmntnd ceea ce inea ascuns su! mantia neagr. "ar, pe urm, s-a uitat la mine i lacrimile au nceput s-i iroiasc pe a. <5ouis=, a spus el cu o voce groas, ce prea acum ncrcat de ceea ce prea o lupt insuporta!il. <*e rog, tre!uie s m-asculi. *re!uie s te ntorci...= Apoi, plecndu-i capul, a cut o grimas de ruine. "e undeva se au-ea rsul lui #antiago. Armand i spunea ncet lui 5estat c tre!uia s plece, s prseasc 1arisul: era un proscris. 5estat sttea cu oc&ii nc&ii i cu c&ipul trans igurat de durere. 1rea du!lura lui 5estat, o creatur rnit i simitoare pe care n-o cunoscusem niciodat. <*e rog=, mi-a spus el cu un glas plin de !lndee. <)u pot s-i vor!esc aici0 )u te pot ace s-nelegi. /ino cu mine... doar pentru puin timp... pn cnd o s iu din nou eu nsumi0= <Asta-i ne!unie curat... am spus eu, ducndu-mi !rusc minile la tmple. (nde e'= Am privit n $ur, la c&ipurile lor nemicate i pasive, la acele -m!ete enigmatice. <5estat=. 5-am ntors, apucndu-l de reverele din ln neagr. Atunci am v-ut ce inea n mini. 7tiam ce era. ntr-o clip iam smuls acel lucru i m-am uitat i, la el, la acel lucru delicat i mtsos roc&ia gal!en a Claudiei. 4l a dus mna la gur i i-a erit privirea. A nceput s suspine uor i n!uit, n timp ce eu l priveam, n timp ce m uitam la roc&ie. mi plim!am

degetele ncet peste lacrimile m!i!ate din ea, peste petele de snge, ncletnd minile care-mi tremurau cnd am strns-o la piept. +i s-a prut c am stat mult vreme ast el: timpul nu avea nici o semni icaie, nici pentru mine, nici pentru vampirii aceia cu rsul lor uor i ireal, care-mi umplea urec&ile. mi amintesc c a i vrut s mi le astup, dar nu puteam s dau drumul roc&iei, nu puteam s ncete- s-ncerc s o ac att de mic nct s-o pot ascunde n minile mele. mi amintesc de un ir de lumnri care ardeau, un ir inegal de lumnri care se aprindeau una cte una lng pereii pictai. % u era desc&is spre ploaie i toate lumnrile plpiau su late de vnt, ca i cum lcrile ar i ost desprinse de itiluri. "ar se agau de ele i rmneau nevtmate. 7tiam c Claudia se a la dincolo de u. 5umnrile se micau, inute de vampiri. #antiago avea i el una i nclinndu-se, mi cea semn s trec pragul. 4ram doar vag contient de pre-ena lui. )u-mi psa deloc nici de el, nici de toi ceilali. Ceva n mine spunea3 "ac-i iei n seam nne!uneti. "e apt, el nici nu contea-. 4a contea-. (nde e' 2sete-o. 7i rsetele lor se au-eau ca de departe, prnd s ai! o culoare i orm, dar s nu ac parte din nimic. Apoi, prin ua desc&is, am v-ut ceva ce mai v-usem o dat, cu mult, mult timp n urm. )imeni n a ar de mine nsumi nu tia de acel lucru pe care-l v-usem cu ani n urm. )u. 5estat tia. "ar n-avea importan. Acum nu avea s tie sau s neleag. C el i cu mine v-userm acel lucru, stnd n pragul acelei !uctrii din crmid de pe Rue RoHale, dou pturi c&ircite care useser vii, mam i iic inndu-se n !rae, perec&ea ucis de pe podeaua !uctriei. "ar cele dou care -ceau su! ploaia !lnd erau +adeleine i Claudia, iar prul rou i super! al +adeleinei se ncurcase cu cel auriu al

Claudiei, care se mica i lucea n vntul ce ptrundea prin ua desc&is. )umai ceea ce usese viu arsese nu prul, nu roc&ia lung, acum goal de cati ea, nu cmua ptat de snge, cu nc&i-tori din dantel al!. Iar lucrul acela nnegrit i ars care usese +adeleine mai purta nc urma c&ipului ei viu i mna care inea strns copilul semna cu mna unei mumii. Copilul ns, Claudia mea, era cenu. (n urlet a crescut n mine, un urlet mistuitor care venea din adncul iinei mele, nteindu-se ca vntul acela care nvrtea ploaia torenial ce cdea pe cenu, rpind pe ceea ce rmsese dintr-o mnu spri$init de crmi-i, acel pr !lond ridicndu-se, acele uvie nlndu-se. C&iar n clipa n care am scos urletul am simit o lovitur i am apucat ceva ce credeam c era #antiago, l loveam, l distrugeam, i rsuceam aa al! i rn$it cu mini din care nu se putea eli!era, mini contra crora se -!tea, strignd, strigtele lui iind amestecate cu ale mele, ci-mele lui clcnd pe cenu: l-am mpins n spate, iind or!it de ploaie i de lacrimi pn cnd nu s-a mai apropiat de mine, dar m-am repe-it la el c&iar n momentul cnd a ntins mna. Cel cu care m luptam era Armand. Armand, care m ora s m deprte- de micul cimitir i s m ntorc printre culorile, strigtele, amestecul de glasuri i acele rsete cristaline i ar-toare din sala de !al. 5estat striga3 <5ouis, ateapt-m: 5ouis, tre!uie s-i vor!esc0= /edeam oc&ii cprui ai lui Armand aproape de ai mei i m simeam ngro-itor de sl!it, dndu-mi vag seama c +adeleine i Claudia erau moarte, iar el spunea ncet, poate r sunet3 <)am putut s ac nimic, n-am putut s ac nimic...= 7i ele erau moarte, pur i simplu, moarte. Iar eu mi pierdeam cunotina. #antiago era pe undeva pe lng ele, acolo unde ele stteau

nemicate, cu prul rvit de vnt, cu !uclele rs irate pe crmi-i. "ar eu mi pierdeam cunotina. )u le puteam lua trupurile cu mine. Armand i petrecuse !raul pe dup spatele meu i m inea de !ra, crndu-m aproape printr-un loc gol i rsuntor din lemn i mirosurile str-ii se simeau mai puternice, mirosul proaspt al cailor i al pielii i erau trsuri sclipitoare oprite acolo. +-am v-ut oarte limpede ugind pe .oulevard des Capucines cu un sicriu mic su! !ra: oamenii mi ceau loc, du-ini de persoane se ridicau n $urul meselor unei ca enele i un !r!at ridica !raul. #e pare c m-am mpiedicat de 5ouis, cel pe care l cra Armand, i i-am v-ut iari oc&ii cprui privindu-m i am simit acea somnolen, acea scu undare. *otui, mergeam, m micm, vedeam licrul propriilor mele ci-me pe caldarm. <4 ne!un, demi spune asemenea lucruri'= /or!eam de 5estat, iar vocea mi era piigiat i urioas, numai sunetul ei linitindu-m ct de ct. Rdeam, rdeam n &o&ote. <4 ne!un de legat, dac-mi vor!ete aa0 5-ai au-it'= l-am ntre!at eu, iar oc&ii lui Armand spuneau3 "ormi. A i vrut s spun ceva despre +adeleine i Claudia, c n-ar i tre!uit s le lsm acolo, dar am simit din nou acel urlet nscndu-se n mine, acel urlet care nltura orice altceva: am strns din dini ca s nu-l las s ias, iindc era att de puternic, nct m-ar i distrus dac l-a i scos. Atunci am neles totul oarte clar. +ergeam, era acel gen de mers pe care-l au oamenii atunci cnd snt !ei turt i plini de ur pentru ceilali, simindu-se, n acelai timp, invinci!ili. Aa mergeam prin )e8 %rl9ans n seara cnd l-am ntlnit pentru prima oar pe 5estat, acel mers de om !eat i-!indu-se de lucruri, miraculos de sigur i gsindu-i drumul. Am v-ut minile unui !eiv um!lnd n c&ip miraculos cu un c&i!rit. 6lacra a atins pipa, tutunul s-a aprins. #tteam lng geamul unei ca enele.

%mul trgea din pip. )u era !eat deloc. Armand atepta lng mine i ne a lam pe aglomeratul .oulevard des Capucines. #au era .oulevard du *emple' )u eram sigur. 4ram urios c trupurile lor rmneau n acel loc ori!il. /edeam piciorul lui #antiago atingnd acel lucru nnegrit i ars care usese etia mea0 Am urlat printre dinii ncletai, iar omul s-a ridicat de la mas i a!urul s-a ntins pe geam n aa lui. <1leac de lng mine=, i-am spus eu lui Armand. <A urisit s ii, nu te apropia de mine. *e previn, nu te apropia de mine.= +-am deprtat de el, pornind n sus pe !ulevard i am v-ut un !r!at i o emeie dndu-se la o parte din aa mea, !r!atul ntin-nd !raul pentru a prote$a emeia. Apoi am rupt-o la ug. %amenii m vedeau alergnd. + ntre!a, ce i-or i spunnd cnd vedeau acel lucru ne!un i al!, care se mica prea repede pentru oc&ii lor. mi amintesc c, atunci cnd m-am oprit, eram sl!it i m simeam ru, venele ar-ndu-mi ca i cum a i ost n ometat. +-am gndit s ucid, dar acel gnd m-a umplut de repulsie. #tteam pe treptele din piatr de lng o !iseric, n dreptul uneia din acele ui mici laterale, spate n piatr, care era -vorit pentru noapte. 1loaia se mai potolise. #au aa mi se prea. #trada era mo&ort i tcut, dei un !r!at trecea n deprtare cu o um!rel neagr, lucitoare. Armand se a la la distan, lng nite copaci. n spatele lui prea s ie o mare ntindere de pomi i iar! ud, iar a!urul se nla ca i cum pmntul ar i ost cald. )umai gndindu-m la greaa din stomac, la ameeal i la nodul din gt am putut s-mi recapt calmul. Cnd aceste sen-aii au disprut, mi-am dat seama de tot ce se petrecuse, de distana mare pe care o parcursesem de la teatru i de aptul c rmiele +adeleinei i ale Claudiei se mai a lau nc acolo. /ictime ale unei catastro e, una n !raele celeilalte. +-am simit &otrt i

oarte aproape de propria-mi distrugere. <)-am putut s ac nimic=, mi-a spus Armand ncet i, uitndu-m la el, am v-ut c, pe c&ip, i se citea o tristee imens. +i-a ocolit privirea, de parc ar i simit c era inutil s ncerce s m conving de asta i i simeam tristeea copleitoare, ceva asemntor cu n rngerea. Aveam sen-aia c, dac ar i ost s-mi vrs ndu ul asupra lui, n-ar i cut nimic pentru a-mi opune re-isten. #imeam acea detaare, pasivitatea din el, ca iind acel ceva ptrun-tor ce se a la la !a-a cuvintelor pe care mi le-a spus din nou3 <)-a i putut s ac nimic.= <A&, !a da, ai i putut0= am -is eu ncet. <7tii oarte !ine c ai i putut. "oar tu erai conductorul0 )u erai singurul care-i cunoteai limitele puterii. 4i nu le cunoteau. )u nelegeau. Capacitatea ta de nelegere o ntrecea pe a lor.= #-a uitat n alt parte, dar am v-ut ce e ect avuseser vor!ele mele asupra lui. i vedeam o!oseala pe c&ip i tristeea opac din oc&i. <Aveai putere asupra lor. #e temeau de tine0= am continuat eu. <Ai i putut s-i mpiedici, dac ai i vrut s-i oloseti puterile c&iar i dincolo de limitele pe care i le-ai autoimpus. "ar n-ai vrut s-i sc&im!i prerea despre sine. 1reioasa ta concepie n legtur cu adevrul0 *e neleg per ect. n tine m vd oglindit pe mine nsumi0= %c&ii i s-au ntors ncet pn i-au ntlnit pe ai mei. "ar n-a spus nimic. "urerea de pe c&ipul lui era cumplit. 6aa lui era gata s e,prime o emoie ngro-itoare, pe care nu avea s i-o poat stpni. #e temea de emoia aceea. 4u nu. mi simeam durerea cu acea imens putere magic ce o ntrecea pe a mea. 4u nu-i simeam durerea. )u conta pentru mine. <*e neleg prea !ine...= am spus. <1asivitatea mea a stat la

!a-a tuturor relelor. Acea sl!iciune, acel re u- de a compromite o moralitate isurat i stupid, acea mndrie ngro-itoare0 "in cau-a asta m-am lsat s devin ceea ce snt acum, dei tiam c nu e !ine. "in cau-a asta am lsat-o pe Claudia s devin vampirul care a devenit, dei tiam c nu e !ine. "in cau-a asta am stat cu minile-n sn i am lsat-o s-l omoare pe 5estat, dei tiam c nu e !ine, c e c&iar lucrul care a dus-o la pier-anie. )am ridicat nici mcar un deget ca s-o mpiedic. 7i +adeleine, +adeleine, am lsat-o s a$ung aici, dei n-ar i tre!uit s-o trans orm ntr-o creatur ca noi. 7tiam c nu e !ine0 A l ns c nu mai snt acea ptur pasiv i sla! care ese ru de ru pn cnd pn-a devine ntins i groas, n timp ce eu rmn victima ei ridiculi-at. 2ata0 Acum tiu ce tre!uie s ac. 7i te previn, mulumit milei pe care mi-ai artat-o scondu-m n seara asta din mormntul acela unde a i murit3 )u te duce din nou n camera ta de la J*&9Dtre des /ampiresK. )u te mai apropia de acel loc.= )-am ateptat s-i aud rspunsul. 1oate c nici n-a ncercat s-mi dea unul. )u tiu. Am plecat r s m uit napoi. "ac m-a urmat, nu mi-am dat seama. )u cutam s tiu. )u-mi psa. +-am retras la cimitirul din +ontmartre. )u tiu de ce tocmai acolo, doar c nu era departe de .oulevard des Capucines i, pe atunci, +ontmartre era o -on rural, ntunecat i linitit n comparaie cu metropola. Aoinrind printre csuele $oase cu grdini-!uctrii, am ucis r cea mai mic satis acie, dup care am cutat sicriul n care aveam s -ac -iua n cimitir. 5-am golit cu minile mele i m-am ntins ntr-un pat scr!os, umed i plin de du&oarea morii. )u pot s spun c asta m-a linitit. +ai degra!, mi-a o erit ceea ce voiam. nc&is n acel ntuneric, mirosind pmntul, departe de toi oamenii i de toate vietile cu orme omeneti, m-am lsat prad tuturor

lucrurilor care mi-au invadat i mi-au su ocat simurile. 6cnd aceasta, m-am lsat prad durerii mele. "ar a durat oarte puin. Cnd soarele iernii reci i cenuii a apus seara urmtoare, eu eram trea-, simind cum amoreala m prsea, aa cum se ntmpla iarna, simind ntunericul, vietile care se a lau n sicriu miunnd pe lng mine, ugind de tre-irea mea. +-am ridicat ncet n lumina sla! a lunii, savurnd rigul, nete-imea plcii de marmur pe care am dat-o la o parte ca s ies. 7i, strecurndu-m printre morminte pentru a iei din cimitir, m gndeam la un plan, un plan pentru care eram gata s-mi pun viaa n prime$die, cu li!ertatea e,traordinar a unei iine creia, de apt, nu-i pas de acea via, care are ora nemaipomenit de a vrea s moar. ntr-o grdin-!uctrie am v-ut ceva, ceva ce e,istase doar vag n gndurile mele pn cnd am pus minile pe ea. 4ra o coas mic, a crei lam ncovoiat i tioas era nc murdar de ier!uri dup ultimul cosit. "up ce am curat-o i mi-am trecut degetul peste lama ascuit, planul a cptat contururi clare i puteam deci, s m ocup de celelalte lucruri3 gsirea unei trsuri i a unui vi-itiu care s-mi stea la dispo-iie cteva -ile uluit de !anii pe care i-am dat i de promisiunile c-i voi da i mai mult: mutarea cu rului meu de la Aotel #aint-2a!riel n interiorul trsurii i procurarea celorlalte lucruri de care aveam nevoie. Apoi au urmat ceasurile lungi ale nopii cnd m-am pre cut c !eau cu vi-itiul, am stat de vor! cu el i i-am o!inut costisitoarea cooperare pentru a m duce n -ori de la 1aris la 6ontaine!leau. "ormeam n trsur, unde starea delicat a sntii mele cerea s nu iu deran$at su! nici un motiv aceast intimitate iind att de important, nct eram mai mult dect dispus s adaug o sum generoas celei pe care i-o ddeam

de$a pentru a nu atinge nici mcar mnerul uii pn nu ieeam eu. 7i, cnd am ost convins c era de acord i destul de !eat pentru a uita de orice n a ar de apucarea &urilor pentru drumul pn la 6ontaine!leau, ne-am ndreptat ncet, cu pruden, spre strada pe care se a la <*&9Dtre des /ampires= i am ateptat la o anumit distan ca cerul s nceap s se lumine-e. *eatrul era nc&is. +-am uriat spre el, cnd aerul i lumina mi-au spus c aveam la dispo-iie cel mult cincispre-ece minute pentru a-mi duce planul la ndeplinire. 7tiam c, nc&ii n el, vampirii teatrului erau de$a n sicriele lor. 7i c&iar dac vreunul mai -!ovea nc, nu avea cum s aud primele pregtiri. Am ae-at repede nite scnduri n aa uilor -vorite. 5e-am !tut n cuie, !locnd ast el uile din a ar. (n trector a o!servat ce ceam, dar i-a v-ut mai departe de drum, nc&ipuindu-i, pro!a!il, c nc&ideam cldirea cu permisiunea proprietarului. )u tiam. 7tiam ns, c nainte s apuc s termin, i-a i putut ntini pe acei vn-tori de !ilete, pe acei plasatori, pe acei oameni care mturau i puteau rmne nuntru pentru a-i p-i pe vampiri n timpul somnului din cursul -ilei. 5a acei oameni m gndeam n vreme ce conduceam trsura pe aleea lui Armand, unde am lsat-o, lund cu mine dou !idoane mici de petrol lampant i ndreptndu-m spre ua lui Armand. C&eia mi-a permis accesul cu uurin aa cum sperasem i, odat a$uns pe culoar, am desc&is ua camerei lui, dar el nu era acolo. #icriul dispruse. "e apt, totul dispruse n a ar de mo!ilier, inclusiv patul !iatului mort. Am destupat n gra! un !idon i l-am rostogolit pe cellalt naintea mea spre scar, alergnd i stropind grin-ile i uile din lemn ale celorlalte

camere. +irosul era puternic, mai puternic dect orice -gomot a i cut. 7i, dei stteam complet nemicat lng scar cu !idoanele i coasa, ascultnd, n-am au-it nimic, nici un indiciu c acei pa-nici s-ar i a lat acolo, nici un sunet din partea vampirilor. #trngnd cu putere mnerul coasei, am urcat treptele ncet pn am a$uns n dreptul uii slii de !al. )imeni nu se a la acolo ca s m vad stropind cu petrol lampant otoliile din ros&ar sau draperiile, sau s m vad e-itnd o clip doar n aa acelei ui care ddea n curtea mic unde useser ucise +adeleine i Claudia. A&, ct de mult a i vrut s desc&id ua aceea. + tenta att de mult, nct, pentru o clip, aproape c am uitat de plan. 4ra s las !idoanele s-mi scape din mn i s rsucesc clana. "ar am v-ut lumina printre crpturile lemnului vec&i al uii i mi-am dat seama c tre!uia s continui. +adeleine i Claudia nu erau acolo. 4rau moarte. 7i ce-a i cut dac a i desc&is ua aceea, dac a i v-ut din nou acele rmie, acel pr auriu nclcit i rvit' )u era timp i nu avea rost. Alergam pe coridoare ntunecoase pe care nu le mai e,plorasem, scldnd uile din lemn vec&i cu petrol lampant, convins c vampirii se a lau nc&ii nuntru, urindu-m pe nesimite c&iar n incinta teatrului, unde o lumin rece i cenuie care ptrunde nuntru prin ua -vorit de la intrare m-a cut s m gr!esc s arunc o cantitate mai mare pe cortina de cati ea, pe scaunele capitonate i pe draperiile din dreptul uilor care ddeau n &olul de la intrare. n cele din urm, !idonul s-a golit i l-am aruncat dup care am scos tora pe care o cusem, am apropiat c&i!ritul de -drenele m!i!ate n petrol lampant din $urul ei i am dat oc la scaune: lcrile au nceput s mngie mtasea groas i umplutura, n timp ce ugeam spre scen i ceam ca ocul s cuprind i cortina cea neagr.

n cteva secunde, teatrul era nvluit de lcri i ntregul lui sc&elet prea s scrie i s geam cnd lim!ile de oc m!riau pereii, lingnd marea !olt a avanscenei i ornamentele din g&ips ale lo$ilor. "ar n-aveam vreme s admir acest lucru, s savure- mirosul i -gomotul, imaginea nielor i adnciturilor nvluite de lumina care avea s le mistuiasc n curnd. Am ugit iari la nivelul in erior, dnd oc canapelei din ros&ar din sala de !al, draperiilor, a!solut oricrui lucru care putea s ard. Cineva clca apsat pe scndurile de deasupra n ncperi pe care nu le v-usem niciodat. Apoi am au-it -gomotul incon unda!il al desc&iderii unei ui. "ar era prea tr-iu, mi-am spus, strngnd att coasa, ct i tora. Cldirea era n lcri. Aveau s ie distrui. Am ugit spre scar i am au-it n deprtare un urlet ce ntrecea trosnetul i vuietul lcrilor: tora mea atingea grin-ile m!i!ate cu petrol lampant de deasupra capului i ocul nvluia lemnul vec&i, rsucindu-se pe tavanul umed. 4ra urletul lui #antiago, eram sigur: apoi, e,act cnd am a$uns la nivelul in erior, l-am v-ut deasupra, n spatele meu, co!ornd scara, umul umplnd spaiul din $urul lui, cnd ca oc&ii s-i lcrime-e i gtle$ul s se su oce, dar a ntins mna spre mine, ngimnd3 <*u... tu... !lestemat s ii0= Am ncremenit, cnd oc&ii mici din cau-a umului, simind cum ncep s-mi lcrime-e, dar r s-mi iau privirea nici mcar o clip de la el, cci vampirul i olosea acum toat puterea pentru a a$unge la mine cu o asemenea vite- nct a devenit invi-i!il. Iar cnd acel lucru ntunecat care repre-enta &ainele lui a a$uns $os, am nvrtit coasa i am v-ut-o lovindu-i gtul, i-am simit greutatea gtului i l-am v-ut c-nd ntr-o parte, ducndu-i minile la rana ngro-itoare. Aerul era plin de strigte i de ipete i un c&ip al! a aprut deasupra lui #antiago, o masc a groa-ei. (n alt vampir

a dat uga naintea mea spre acea u secret care ddea n alee. "ar eu am rmas nemicat, uitndu-m la #antiago, pe care l-am v-ut ridicndu-se n ciuda rnii. Atunci am rotit din nou coasa, prin-ndu-l cu uurin. )-a mai ost nici o ran. "oar dou mini ce cutau un cap care nu mai e,ista. Capul, cu sngele nind din gtul rete-at, cu oc&ii privind nne!unii su! grin-ile n lcri, cu prul negru i mtsos nclcit i plin de snge, a c-ut la picioarele mele. 5-am lovit tare cu ci-ma, a-vrlindu-l de-a lungul coridorului. Am ugit apoi dup el, aruncnd tora i coasa, cci mi-am ridicat !raele ca s m prote$e- de lumina aceea al! care inunda scara ce ddea spre alee. 1icturile de ploaie cdeau ca nite ace sclipitoare n oc&ii mei, oc&i care se c&inuiau s vad conturul ntunecat al trsurii. /i-itiul somnoros s-a ndreptat imediat la ordinul meu aspru, ducnd instinctiv o mn nendemnatic spre !ici i trsura s-a pus n micare c&iar n clipa n care eu desc&ideam ua: caii goneau n vite-, n timp ce eu m c&inuiam s desc&id cu rul: trupul mi-a ost aruncat ntr-o parte, minile arse mi-au alunecat n mtasea rcoroas i protectoare, iar capacul s-a lsat n $os o erindu-mi ntunericul !ine ctor. Caii goneau din ce n ce mai tare, deprtndu-se de cldirea care ardea. *otui, nc mai simeam mirosul umului, m neca, mi ardea oc&ii i plmnii, minile mi-erau arse i runtea de asemeni din cau-a primelor ra-e di u-e ale soarelui. "ar continuam s ne deprtm de um i de ipete. 1rseam 1arisul. Reuisem. <*&9Dtre des /ampires= ardea pn-n temelie. Cnd mi-am simit capul c-nd pe spate, le-am v-ut din nou pe Claudia i pe +adeleine m!riate n curtea aceea sum!r i le-am spus ncet, aplecndu-m spre prul lor care sclipea n lumina lumnrilor3 <)-am putut s v iau. )-am putut s v iau.

"ar ei or s -ac mori n $urul vostru. "ac ocul n-o s-i termine, atunci o va ace soarele. "ac nu snt ari, atunci oamenii care or s vin s ncerce s sting lcrile i vor gsi i-i vor e,pune luminii -ilei. "ar v promit, or s moar aa cum ai murit i voi, toi cei care erau acolo n dimineaa asta or s moar. 7i snt singurele mori din cte am provocat n lunga mea via care mi-au produs o e,traordinar plcere.=

"up dou nopi m-am ntors. *re!uia s vd pivnia inundat de ploaie, unde iecare crmid era ars, pre cut n pra i pul!ere i unde cteva grin-i sc&eletice se nlau spre cer ca nite sulie. ngro-itoarele picturi murale din sala de !al erau rmiate i amestecate printre drmturi, un c&ip pictat ici, o !ucic din aripa unui nger colo, singurele lucruri care mai puteau i identi icate. 5und -iarul de sear, m-am retras n undul unei mici ca enele care se a la peste drum i acolo, ascuns de lumina sla! a lmpilor cu ga- i de umul gros al tra!ucurilor, am citit relatrile despre incendiu. Cteva cadavre useser descoperite n teatrul ars, dar &aine i costume erau mprtiate peste tot, de parc cele!rii actori vampiri prsiser teatrul n gra! cu mult naintea incendiului. Adic numai din vampirii mai tineri rmseser oasele, cei !trni iind teri complet de pe aa pmntului. )u se pomenea nimic de vreun martor ocular sau de vreo victim care supravieuise. Cum ar i putut s e,iste aa ceva' *otui, ceva m deran$a teri!il. )u mi-era team c ar i putut scpa vreun vampir. )u doream deloc s-i caut n ca- c

scpaser. 4ram convins c ma$oritatea murise. "ar de ce nu useser pa-nici' 4ram sigur c #antiago pomenise de e,istena unor pa-nici i !nuisem c acetia erau plasatorii i portarii care lucrau la teatru nainte de nceperea spectacolului. 4ram c&iar pregtit s-i ntmpin cu coasa. "ar ei nu useser acolo. Ciudat. +intea nu-mi era pe deplin linitit din aceast cau-. n cele din urm ns, am lsat -iarele la o parte i m-am gndit la ce se petrecuse, r s mai conte-e ce era ciudat. Ceea ce conta era aptul c eram mai singur pe lume dect usesem vreodat. C Claudia dispruse pentru totdeauna. 7i c aveam mai puine motive s triesc ca oricnd, i mai puin dorin. *otui, amrciunea nu m copleea, nu m trans orma n acea creatur distrus i disperat care m-a i ateptat s devin. 1oate c nu era posi!il c ndur c&inul prin care am trecut cnd am v-ut rmiele arse ale Claudiei. 1oate c nu era posi!il s tiu asta i s continui s e,ist orict. + ntre!am vag, pe msur ce orele treceau, ce umul din ca enea devenea i mai dens, iar cortina decolorat a micii scene luminate de lmpi se ridica i se lsa i emei ro!uste cntau acolo, lumina sclipind pe !i$uteriile lor alse, vocile calde iindu-le uneori plngtoare, e,trem de triste m ntre!am vag cum era s simi acea pierdere, acea urie i s ii ndreptit s-o simi, s merii nelegere i alinare. )u a i mrturisit su erina mea nici unei iine vii. 1ropriile mele lacrimi nu nsemnau nimic pentru mine. Atunci, unde s m duc, dac nu s mor' Ciudat cum am primit rspunsul. Ciudat cum am ieit din ca enea, ocolind ruinele teatrului, ndreptndu-m, n inal, spre larga Avenue )apol9on i apucnd apoi spre palatul 5uvru. 4ra ca i cum acel loc m-ar i c&emat i, totui, nu usesem niciodat nuntru. *recusem prin aa lui de o mie de ori, dorind s pot tri ca un muritor mcar o -i, ca s pot s m plim! prin numeroasele sale

ncperi i s vd toate acele ta!louri magni ice. 4ram &otrt so ac acum, avnd doar o vag noiune cum c, n operele de art a i putut gsi o anumit mngiere, r s produc moarte unui lucru care era nensu leit i, totui, poseda via ntr-un c&ip att de magni ic. 5a un moment dat, mergnd pe Avenue )apoleon, am au-it n spatele meu pasul pe care l-am recunoscut ca iind al lui Armand. mi ddea de tire c era aproape. Cu toate acestea, nam cut nimic altceva dect am ncetinit i i-am dat voie s m a$ung din urm: mult timp am mers alturi, r s spunem nimic. )u ndr-neam s m uit la el. .ineneles c m gndisem la el tot timpul i acum, dac am i ost oameni i Claudia ar i ost iu!ita mea, m-a i aruncat n !raele lui de-nd$duit, att de puternic, att de mistuitoare era nevoia de a mprti cuiva durerea. .ariera amenina s se rup acum: totui, nu s-a rupt. 4ram amorit i mergeam ca un om amorit. <7tii ce-am cut=, am spus eu ntr-un tr-iu. "dusem colul i vedeam n a irul lung de coloane du!le ale +u-eului Regal. <Bi-ai luat sicriul, aa cum te-am prevenit.= <"a=, a -ise el i la au-ul vocii lui, am simit o mngiere su!it, de netgduit. +-a sl!it. "ar eram, pur i simplu, prea departe de durere, prea o!osit. <7i totui, eti aici, cu mine, acum. /rei s-i r-!uni'= <)u=, a spus el. <.ine, dar erau tovarii ti, erai conductorul lor=, am -is eu. <7i cu toate astea, nu i-ai prevenit c vreau s-i distrug, aa cum te-am prevenit eu'= <)u.= <"ar sigur m dispreuieti pentru asta. #igur respeci vreo regul, o loialitate a de cei ca tine.= <)u=, a spus el ncet.

+i se prea uluitor ct de logic era rspunsul lui, dei nu mi-l puteam e,plica i nu-l nelegeam. Ceva s-a limpe-it, venind din prile ndeprtate ale gndurilor mele nestvilite. <"ar erau pa-nici: plasatorii aceia care dormeau n incinta teatrului. "e ce nu erau acolo cnd am intrat' "e ce nu erau acolo ca s-i apere pe vampirii care dormeau'= <1entru c erau n serviciul meu i eu le-am dat li!er. I-am concediat=, a spus Armand. +-am oprit. n clipa n care privirile ni s-au ntlnit, mi-am dorit ca lumea s nu i ost o ruin neagr i goal de cenu i moarte, ci s i ost proaspt i rumoas, noi s im muritori i s ne o erim dragoste unul altuia. <Ai cut asta tiind ce aveam de gnd'= <"a=, a -is el. <"ar erai conductorul lor0 Aveau ncredere n tine. Credeau n tine. *riau alturi de tine0= am spus eu. <)u te-neleg... de ce...'= <Alege orice rspuns vrei=, a spus el cu calm i sensi!ilitate, de parc n-ar i vrut s m rneasc cnd vreo acu-aie sau artndu-mi dispre, dorind doar s m gndesc la asta r e,agerare. <1ot s m gndesc la multe. Alege-l pe cel de care ai nevoie i crede-l. 4 la el de posi!il ca oricare altul. % s-i spun adevratul motiv pentru care am cut-o, care e cel mai puin adevrat3 voiam s prsesc 1arisul. *eatrul mi aparinea. Aa c i-am concediat.= <.ine, dar tiind...= <Bi-am spus, a ost adevratul motiv i cel mai puin adevrat=, a spus el cu r!dare. <+-ai distruge cu aceeai uurin cu care ai lsat s ie distrui'= i-am optit eu.

<"e ce a ace-o'= <"umne-eule=, am optit eu. <4ti oarte sc&im!at=, mi-a -is el. <"ar, ntr-un el, eti acelai.= Am continuat s merg un timp i, n aa intrrii n 5uvru, mam oprit. 5a nceput mi s-a prut c numeroasele-i erestre erau ntunecate i argintii datorit luminii lunii i ploii mrunte. "ar, dup aceea, am avut impresia c vd o lumin sla! micndu-se nuntru, de parc un pa-nic s-ar i plim!at printre acele comori. l invidiam peste msur. +i-am concentrat toate gndurile asupra acelui pa-nic, calculnd cum ar i putut un vampir s a$ung la el, cum s-i ia viaa, lampa i c&eile. 1lanul era con u-. 4ram incapa!il s ac planuri. 6cusem un singur plan adevrat n viaa mea i acela usese dus la ndeplinire. n cele din urm, am capitulat. +-am ntors din nou la Armand i mi-am lsat privirea s-o strpung pe a lui, dndu-i voie s se apropie de mine ca i cum ar i avut intenia s m trans orme ntr-o victim, iar eu am lsat capul n $os i i-am simit !raul erm pe dup umeri. Amintindu-mi deodat i cu preci-ie cuvintele Claudiei, cele care au ost aproape ultimele ei cuvinte acea a irmaie cum c tia c-l puteam iu!i pe Armand pentru c usesem capa!il s-o iu!esc pn i pe ea acele cuvinte mi-au venit n minte ca o ironie, mai pline de neles dect i-ar i putut nc&ipui ea. <"a, sta-i rul suprem, c putem a$unge att de departe nct s ne iu!im unul pe cellalt, noi doi=, i-am spus eu ncet. <Cine altcineva ne-ar arta mcar o rm de iu!ire, o rm de compasiune sau mil' Cine altcineva, cunoscndu-ne aa cum ne cunoatem noi, ar putea ace altceva dect s ne distrug' *otui, putem s ne iu!im.= +-a privit ndelung lsndu-i capul ntr-o parte i des cnd

!u-ele, ca i cum ar i vrut s vor!easc. "ar a -m!it numai i a cltinat din cap uor pentru a mrturisi c nu nelegea. 4u, ns, nu m mai gndeam la el. 4ra unul din acele momente rare n care mi se prea c nu m gndesc la nimic. +intea mea nu avea nici o orm. Am v-ut c ploaia ncetase. Am v-ut c aerul era curat i rece, c strada era luminoas. 7i voiam s intru n 5uvru. Am ormulat cuvintele pentru a-i spune lui Armand acest lucru, pentru a-l ntre!a dac m putea a$uta s ac ceea ce era nevoie pentru a avea 5uvrul pn n -ori. 4l a luat-o ca pe o rugminte oarte simpl i a spus numai c se mira c ateptasem atta timp. Am prsit 1arisul oarte curnd dup aceea. I-am spus lui Armand c voiam s m ntorc la +editeran nu n 2recia, aa cum visasem de atta vreme. /oiam s merg n 4gipt. /oiam s vd deertul i, mai important, piramidele i mormintele regilor. /oiam s iau legtura cu acei pro anatori de morminte care tiu mai multe dect savanii i mai voiam s co!or n morminte nc nedesc&ise i s vd regii aa cum erau ngropai, s vd acele podoa!e i opere de art din $urul lor i picturile de pe perei. Armand era mai mult dect dornic s m nsoeasc. Aa c am plecat din 1aris ntr-o sear devreme cu trsura, r cea mai mic ceremonie. 6cusem ceva de care ar tre!ui s amintesc. + dusesem n camerele mele de la Aotel #aint-2a!riel cu intenia de a lua cteva din lucrurile Claudiei i ale +adeleinei, de a le pune n cociuge i de a aran$a s li se pregteasc nite morminte n cimitirul +ontmartre. "ar n-am cut-o. Am stat puin n acele odi, unde totul era aran$at i pus n ordine de ctre personal, aa nct aveai impresia c +adeleine i Claudia puteau s se

ntoarc n orice clip. .roderia +adeleinei se a la mpreun cu g&emele de a pe o msu. +-am uitat la ea i la restul lucrurilor i sarcina mea mi s-a prut lipsit de sens. Aa c am plecat. "ar ceva mi se ntmplase acolo: sau, mai degra!, ceva de care usesem de$a contient a devenit, pur i simplu, mai limpede. n noaptea aceea, m dusesem la 5uvru pentru a-mi liniti su letul, pentru a gsit o plcere e,traordinar care s-mi anule-e durerea i s m ac s uit c&iar i de mine nsumi. 6usesem spri$init. n timp ce stteam pe trotuar n aa uii &otelului, ateptnd trsura care avea s m duc la Armand, am v-ut oamenii care se plim!au mulimea de doamne i domni !ine m!rcai, vn-tori de -iare, &amali, vi-itii toate acestea ntr-o nou lumin. nainte, arta coninuse pentru mine promisiunea unei nelegeri mai pro unde a inimii omeneti. Acum, inima omeneasc nu nsemna nimic. )u o ponegream, ci, pur i simplu, o uitam. +agni icele ta!louri de la 5uvru nu erau pentru mine strns legate de minile care le pictaser. 4rau desprinse i moarte asemeni copiilor trans ormai n piatr. Asemeni Claudiei, desprit de mama ei, pstrat de-a lungul deceniilor n perle i aur. Asemeni ppuilor +adeleinei. 7i, !ineneles, asemeni Claudiei, +adeleinei i mie nsumi, i ele puteau i trans ormate n cenu.

PARTEA A PATRA

Cam sta ar i s ritul povestirii. .ineneles, tiu c te ntre!i ce s-a mai ntmplat cu noi dup aceea. Ce s-a ales de Armand' (nde m-am dus' Ce-am cut' "ar, s tii c nu prea s-a-ntmplat nimic. )imic ce s nu i ost inevita!il. 1lim!area mea prin 5uvru n noaptea aceea pe care i-am descris-o a ost de-a dreptul pro etic. )u m-am sc&im!at deloc dup asta. )-am cutat nimic n singura mare surs de sc&im!are care e umanitatea. 7i nici n dragostea i preocuparea mea a de rumuseea lumii, n-am cutat nimic care s poat i napoiat umanitii. .eam din rumuseea lumii aa cum !ea un vampir. 4ram mulumit. 4ram plin pn la re u-. "ar eram mort. 7i nesc&im!at. 1ovestea s-a s rit la 1aris, aa cum i-am spus. +ult vreme am cre-ut c moartea Claudiei usese cau-a acestui s rit. C, dac a i v-ut-o plecnd din 1aris n siguran, mpreun cu +adeleine, lucrurile ar i stat alt el ntre mine i Armand. A i putut s iu!esc i s doresc din nou, s caut o asemnare cu viaa muritoare care s ie !ogat i variat, dei ne ireasc. "ar am a$uns s-mi dau seama c nu era adevrat. C&iar dac Claudia n-ar i murit, c&iar dac eu nu l-a i dispreuit pe Armand pentru aptul c o lsase s moar, totul ar i ost la el. # a$ungi s cunoti rul ncetul cu ncetul sau s ii catapultat n el... nsemna acelai lucru. 1n la urm, nu voiam nimic. 7i, nemeritnd altceva mai !un, m-am nc&is ca un pian$en n lcruia unui ! de c&i!rit. 1n i Armand, care era tovarul meu constant, unicul meu tovar, e,ista la o mare distan de mine, n dosul acelui vl care m desprea de toate vietile, un vl care era un el de giulgiu. "ar tiu c eti curios s a li ce s-a mai ntmplat cu Armand. 7i noaptea e pe s rite. /reau s-i spun asta pentru c e oarte

important. 1ovestea ar i incomplet r acest amnunt. "up ce-am prsit 1arisul, am cltorit prin toat lumea, aa cum i-am spus: mai nti 4gipt, apoi 2recia, Italia, Asia +ic oriunde voiam eu, de apt, i oriunde m mpingea dorina de a gsi arta. n cursul acelor ani, timpul a ncetat s mai ai! sens i eram adesea preocupat de lucruri oarte simple un ta!lou ntrun mu-eu, o ereastr de catedral, o statuie rumoas perioade ndelungate de timp. ns n toi acei ani, eram stpnit de o dorin vag, dar persistent de a m ntoarce la )e8 %rl9ans. )-am uitat niciodat )e8 %rl9ans-ul. Iar cnd ne a lam n -one tropicale, unde creteau lorile i copacii care e,istau n 5ouisiana, m gndeam la ea intens i simeam pentru cminul meu singura dorin pe care o simeam pentru ceva, n a ar de neo!osita mea cutare a artei. 7i, din cnd n cnd, Armand m ruga s-l duc acolo. Iar eu, iind contient ntr-un mod politicos de aptul c ceam oarte puin pentru a-l mulumi i c, adesea, treceau perioade ndelungate, n care nu-i vor!eam sau nu-l cutam, am vrut s ac asta pentru c m-a rugat. #e prea c rugmintea lui m-a cut s uit de o team nelmurit c a i putut su eri n )e8 %rl9ans, c a i putut cunoate iari um!ra palid a ostei mele ne ericiri i dorine. "ar am amnat. 1oate c teama era mai puternic dect mi-am nc&ipuit. Am a$uns n America i am trit o vreme ndelungat la )e8 NorI. Continuam s amn. n cele din urm, Armand m-a convins n alt mod. +i-a spus ceva ce-mi ascunsese nc de cnd ne a lam la 1aris. 5estat nu murise n <*&9Dtre des /ampires=. l cre-usem mort i, cnd l-am ntre!at pe Armand de acei vampiri, mi-a spus c pieriser cu toii. Acum, ns, mi-a spus c nu era aa. 5estat prsise teatrul n noaptea n care ugisem de Armand i-mi cutasem re ugiul n cimitirul din +ontmartre. "oi vampiri care useser cui odat

cu 5estat de acelai maestru l a$utaser n aran$area cltoriei spre )e8 %rl9ans. )u pot s-i e,plic ce-am simit cnd am au-it asta. "esigur Armand mi-a spus c m prote$ase, nemrturisindu-mi acest lucru, spernd s nu vreau s ac o cltorie oarte lung doar pentru a m r-!una, o cltorie care mi-ar i provocat i durere i su erin n acelai timp. "ar nu-mi psa. )u m gndisem deloc la 5estat n noaptea n care ddusem oc teatrului. + gndisem la #antiago, la Celeste i la toi ceilali care o distruseser pe Claudia. 5estat, de apt, mi strnea sentimente pe care nu dorisem s le mrturisesc nimnui, sentimente pe care a i vrut s le uit, n ciuda morii Claudiei. (ra nu cea parte dintre ele. "ar cnd l-am au-it pe Armand, a ost ca i cum vlul care m prote$ase ar i ost su!ire i transparent i, dei se mai a la ntre mine i lumea sentimentelor, prin el l simeam pe 5estat i aptul c voiam s-l revd. Acest lucru m-a impulsionat i ne-am ntors la )e8 %rl9ans. #-a ntmplat la s ritul primverii acestui an. "e cum am ieit din gar, am simit c, ntr-adevr m ntorsesem acas. 4ra ca i cum aerul ar i ost deose!it de nmiresmat i m simeam e,trem de linitit cnd mergeam pe acel caldarm cald i neted, pe su! acei ste$ari amiliari, ascultnd acele -gomote vii i nencetate ale nopii. .ineneles c )e8 %rl9ans-ul era sc&im!at. "ar, departe de a deplnge acele trans ormri, eram recunosctor pentru ceea ce prea s i rmas la el. Am gsit n 2arden "istrict, care, pe vremea mea, usese cartierul #t. +arie, una din casele impresionante care e,istaser i atunci, att de deprtat de strada linitit din crmid, nct, plim!ndu-m n lumina lunii pe su! magnolii, am cunoscut aceeai dulcea i pace din trecut:

nu numai pe strduele din /ieu, Carr9, dar i n -ona sl!atic de la 1ointe du 5ac. 4rau acolo capri oiul, tranda irii, iar coloanele corintice se pro ilau pe cerul plin de stele: dincolo de poart, se a lau str-ile vistoare, alte case... era o citadel a rumuseii. 1e Rue RoHale, unde l-am plim!at pe Armand printre turiti, maga-ine de antic&iti i intrrile puternic luminate ale restaurantelor elegante, am ost surprins s descopr casa din care 5estat, Claudia i cu mine cusem cminul nostru, aada iind puin sc&im!at datorit -ugrvelii noi i tuturor reparaiilor cute. Cele dou ui- erestre mai ddeau nc pe nite !alconae deasupra unui maga-in i am v-ut n sclipirea cald a candela!rului electric un tapet elegant, caracteristic acelei perioade dinainte de r-!oi. #imeam oarte puternic c 5estat era acolo, mai puternic dect Claudia i eram convins, dei el nu se a la n prea$ma acelei case, c aveam s-l gsesc n )e8 %rl9ans. 7i mai simeam ceva: tristeea care m-a cuprins atunci, dup ce Armand plecase pe drumul lui. "ar tristeea aceea nu era nici dureroas, nici pasionat. 4ra, ns, ceva intens i aproape dulce, ca par umul iasomiei i al tranda irilor ce umplea vec&ea grdin pe care o ntre-ream printre gratiile de ier ale porii. *risteea aceea mi-a dat o satis acie uoar i m-a cut s rmn mult vreme intuit n acel loc: m-a inut legat de ora: i nu m-a prsit n noaptea n care am plecat. +-ntre! acum ce s-ar i ales de tristeea asta, la ce lucru ar i putut s dea natere n mine care s devin mai puternic dect ea nsi. "ar m ia gura pe dinainte. 1entru c, la puin timp dup aceea, am v-ut un vampir n )e8 %rl9ans, un tnr su!ire, cu c&ipul al!, care cu puine ore nainte de ivirea -orilor se plim!a singur pe trotuarele late ale lui

#t. C&arles Avenue. Imediat am ost convins c, dac 5estat nc mai locuia acolo, acel vampir l-ar i putut cunoate i ar i putut c&iar s m conduc la el. .ineneles c el nu m-a v-ut. nvasem de mult vreme s-mi -resc semenii n marile orae, r ca ei s m poat o!serva. Armand, n timpul scurtelor sale ntrevederi cu vampirii din 5ondra i Roma, a lase c toat lumea tia de arderea lui <*&9Dtre des /ampires= i c amndoi eram considerai proscrii. "iscuiile n legtur cu asta nu nsemnau nimic pentru mine i le-am evitat pn n -iua aceea. "ar am nceput s-l urmresc pe acel vampir din )e8 %rl9ans, dei adesea m purta la teatre sau n alte locuri care nu m interesau ctui de puin, ntr-o noapte, ns, lucrurile s-au sc&im!at n s rit. 4ra o noapte oarte cald i mi-am dat seama, de cum l-am v-ut pe #t. C&arles, c tre!uia s mearg undeva. )u numai c pea repede, dar prea i puin tul!urat. Cnd, n cele din urm, a dat colul str-ii #t. C&arles, apucnd pe o strdu ngust care a devenit dintr-o dat srccioas i ntunecat, am ost sigur c se ndrepta spre ceva ce avea s m interese-e. A intrat ns, ntr-o csu de lemn i a provocat moartea unei emei. A cut-o oarte repede i r s simt nici cea mai mic plcere: dup ce a terminat, a luat copilaul din leagn, l-a n urat cu !lndee ntr-o pturic al!astr de ln i a ieit din nou n strad. "up numai vreun cvartal, dou, s-a oprit n aa unui gard de ier acoperit cu vi, care ncon$ura o curte mare plin de verdea. 1rintre copaci am -rit o cas ntunecoas, cu tencuiala co$it i cu !alustradele de ier ale galeriilor de la eta$ i de $os pline de rugin. 1rea o cas !lestemat, rtcit printre mulimea de csue din lemn, iar erestrele nalte i goale ddeau spre ceea ce tre!uia s ie o ngrmdeal deprimant de

acoperiuri $oase, !cnia din col i un mic !ar alturat. "ar curtea mare i ntunecoas prote$au oarecum casa mpotriva acestor lucruri i eu am ost nevoit s merg civa metri pe lng gard pn am -rit, n s rit, printre ramurile groase ale pomilor o licrire sla! la una din erestrele de $os. /ampirul intrase pe poart. Am au-it copilaul plngnd i apoi, nimic. 5-am urmat, escaladnd cu uurin gardul vec&i i srind n grdin, dup care m-am apropiat de veranda lung din a. Cnd am a$uns lng una din erestrele lungi ct tot nivelul, n aa oc&ilor mi s-a o erit o privelite uluitoare. Cci, n ciuda cldurii acelei seri n care nu se simea nici cea mai sla! adiere de vnt, cnd galeria, c&iar i cu scndurile acelea de ormate i rupte, ar i putut i singurul loc suporta!il att pentru un om, ct i pentru un vampir, un oc strlucea n cminul din salon i toate erestrele acestuia erau nc&ise: tnrul vampir sttea lng oc i vor!ea cu un altul, care se a la oarte aproape de cmin, inndu-i n dreptul ocului picioarele nclate cu papuci i trgnd tot timpul cu degete tremurtoare de reverele &alatului al!astru $erpelit. "ei un ir electric destrmat atrna dintr-o coroan de tranda iri din ipsos de pe tavan, doar o singur lamp cu ga- ddea lumin, pe lng lcrile din cmin, o lamp cu ga- care se a la pe o msu n apropierea copilaului. Am cut oc&ii mari, studiind acel vampir adus de spate i tremurtor, al crui pr !lond i lung i cdea n de-ordine pe a. *are mult a i vrut s terg de pra acel geam care nu m lsa s iu sigur de ceva ce !nuiam. <*oi m prsii0= a scncit el cu o voce piigiat. <)u poi s ne ii lng tine0= a -is cu asprime tnrul vampir, care sttea picior peste picior, cu !raele ncruciate pe pieptul ngust, aruncndu-i privirea plin de dispre prin ncperea pr uit i goal. <A&, taci odat0= i-a spus el copilului, care a

scos un urlet strident. <*aci, taci.= <5emnul, lemnul=, a spus vampirul cel !lond cu un glas stins i cnd i-a cut semn celuilalt s-i dea !ucata de lemn de lng scaunul lui, am v-ut oarte !ine incon unda!ilul pro il al lui 5estat, acea piele neted pe care nu se mai vedea acum nici cea mai vag urm de cicatrice. <+car dac ai iei=, a -is cellalt urios, aruncnd !ucata de lemn pe oc. <+car dac ai vna i altceva n a ar de nenorocitele astea de animale...= 7i a privit n $ur de-gustat. Atunci am v-ut, n um!r, trupurile mici i acoperite de !lan ale ctorva pisici, -cnd grmad n pra . (n lucru e,traordinar, cci un vampir nu suporta s stea lng victimele sale moarte mai mult dect suport orice mami er s rmn n acelai loc unde-i cuse nevoile. <7tii c e var'= l-a ntre!at tnrul, dar 5estat i-a recat minile. 1lnsul copilului ncetase, totui tnrul vampir a adugat3 <6-o odat, ia-l ca s te-ncl-eti.= <Ai i putut s-mi aduci altceva0= a spus 5estat cu amrciune i, cnd s-a uitat la copil, l-am v-ut cnd oc&ii mici n lumina sla! a lmpii a umate. Am simit o recunoatere n oc&ii aceia, c&iar i n e,presia din um!ra prului !lond. *otui, s aud acea voce plngrea, s vd acel spate cocoat i tremurtor0 Aproape r s m gndesc, am !tut cu putere n geam. *nrul s-a ridicat imediat, adoptnd o e,presie rea, dar eu i-am cut semn s rsuceasc ivrul. 5estat s-a ridicat din otoliu, strngndu-i &alatul la gt. <4 5ouis0 5ouis0= a spus el. <"-i drumul nuntru.= 7i gesticula disperat, ca un invalid care-i cerea tinerei <in irmiere= s asculte. "e cum s-a desc&is geamul, am respirat acel aer mpuit i su ocant din ncpere. Insectele care roiau n $urul animalelor intrate n putre acie mi-au luat cu asalt simurile n asemenea

&al, nct m-am strm!at r s vreau, n ciuda rugminilor disperate ale lui 5estat de a m duce lng el. ntr-un ung&er ndeprtat se a la sicriul n care dormea, cu lacul co$it pe alocuri, pe $umtate acoperit de teancuri de -iare ngl!enite. % mulime de oase se vedeau prin coluri, curate complet cu e,cepia ctorva petice i smocuri de !lan. "ar 5estat mi strngea minile n minile lui uscate, trgndu-m spre el, spre cldur i i-am v-ut oc&ii umplndu-i-se de lacrimi: numai c gura i-a sc&iat un -m!et ciudat de ericire disperat, oarte apropiat de durere, am o!servat urmele vagi ale cicatricelor. Ct de uluitor i ngro-itor era acel om nemuritor cu c&ipul netede i lucios, cocoat, vor!re i plngre ca un !trn. <"a, 5estat=, am spus ncet. <Am venit s te vd.= I-am dat minile la o parte cu !lndee i m-am dus spre copilul care plngea acum ngro-itor, de spaim i de oame. "e cum l-am luat n !rae i am des cut puin pturica, s-a mai linitit dup care l-am !tut uor pe spate i l-am legnat. 5estat mi optea acum cuvinte pe $umtate articulate, pe care nu le pricepeam, n timp ce lacrimile i iroiau pe o!ra$i i tnrul vampir, pe al crui c&ip se citea o e,presie de de-gust, sttea lng geamul desc&is, cu mna pe ivr, ca i cum ar i ost gata s ug n orice clip. <"eci tu eti 5ouis=, a spus el, apt care a prut s ampli ice starea de nelinite a lui 5estat, acesta tergndu-i repede lacrimile cu poalele &alatului. % musc s-a oprit pe runtea copilaului i, r s vreau, am icnit cnd am prins-o ntre dou degete i apoi i-am dat drumul pe podea, moart. Copilul nu mai plngea, ci m privea cu nite oc&i e,traordinar de al!atri, de un al!astru nc&is, c&ipul lui rotund lucind din cau-a cldurii i un -m!et i-a aprut pe !u-e, un -m!et care a devenit i mai strlucitor, ca o lacr. )u ucisesem niciodat o iin att de tnr i nevinovat i-mi

ddeam seama de acest lucru acum, cnd ineam copilul cu un ciudat sentiment de prere de ru, mai puternic c&iar dect cel care m cuprinsese pe Rue RoHale. 5egnndu-l ncet, am tras lng oc scaunul pe care sttuse tnrul vampir i m-am ae-at. <)u ncerca s vor!eti... e n regul=, i-am spus eu lui 5estat, care s-a pr!uit recunosctor n otoliul lui i s-a ntins s-mi mngie cu am!ele mini reverele &ainei. <"ar m !ucur att de mult s te vd=, a ngimat el printre lacrimi.= Am visat c o s vii... c o s vii...= a adugat el, dup care s-a strm!at, ca i cum ar i simit o durere nelmurit i, din nou i s-au v-ut urmele cicatricelor. 1rivea n gol cu mna la urec&e, de parc n-ar i vrut s aud un -gomot ngro-itor. <)am...= a nceput el i apoi a cltinat din cap, iar oc&ii i s-au nceoat cnd i-a mrit, c&inuindu-se s-i ocali-e-e. <)-am vrut s-i las s-o ac, 5ouis... Adic, #antiago... la, tii, nu mi-a spus ce aveau de gnd.= <*otul e trecut, 5estat=, am spus eu. <"a, da=, a -is el, dnd din cap energic. <*recut. 4a n-ar i tre!uit... 5ouis, tii doar..." Cltina din cap i vocea a prut s-i capete putere i re-onan n urma e ortului. <)-ar i tre!uit s ie niciodat una de-a noastr, 5ouis=, a spus el i, !tnd cu pumnul pieptul sco!it, a adugat ncet3 <)oi=. 4a. +i se prea atunci c ea nu e,istase niciodat. C usese un vis ilogic i antastic prea preios i prea personal pentru a-l destinui cuiva. 7i de prea mult timp disprut. +-am uitat la el. 5-am privit struitor. 7i am ncercat s-mi spun3 <"a, noi trei mpreun.= <)u te teme de mine, 5estat=, i-am spus eu, de parc a i vor!it cu mine nsumi. <)-am venit s-i ac ru.= <*e-ai ntors la mine, 5ouis=, a optit el cu vocea aceea piigiat. <*e-ai ntors din nou la mine, 5ouis, nu-i aa'= 7i-a

mucat iari !u-ele, privindu-m cu disperare. <)u, 5estat=, i-am spus eu, cltinnd din cap. #-a agitat o clip, dup care a nceput s ac un gest, apoi altul i, n cele din urm, i-a acoperit aa cu minile, e,trem de de-nd$duit. Cellalt vampir, care m privea cu rceal, m-a ntre!at3 <C&iar... te-ai ntors la el'= <)u, !ineneles c nu=, am spus eu, iar el a rn$it, ca i cum acela ar i ost rspunsul la care se ateptase i a ieit pe verand. l au-eam acolo, oarte aproape, ateptnd. <Am vrut doar s te vd, 5estat=, am spus eu, dar 5estat n-a prut s m-aud. Altceva i distrsese atenia i privea n gol, cu oc&ii mari, micndu-i agitat minile pe lng urec&i. Atunci am au-it i eu. 4ra o siren. 7i, pe msur ce -gomotul se au-ea mai tare, el a nc&is strns oc&ii i i-a astupat urec&ile. Iar -gomotul devenea din ce n ce mai puternic, au-indu-se de pe o strad din apropiere. <5estat0= i-am spus acoperind plnsul copilului, care se tre-ise teri!il de speriat din cau-a sirenei. "ar agonia lui m-a !locat. .u-ele i de-veleau dinii ntr-o grimas ori!il de durere. <5estat, nu-i dect o siren0= i-am spus eu prostete. "up aceea, s-a ridicat de pe otoliu i m-a m!riat strns, iar eu, r s vreau, i-am luat mna. #-a aplecat, lipindu-i capul de pieptul meu i inndu-mi mna att de strns, nct m-a cut s m doar. ncperea a ost inundat de lumina roie plpitoare a sirenei, dup care a trecut mai departe. <5ouis, nu mai suport, nu mai suport=, a murmurat el printre lacrimi. <A$ut-m, 5ouis, rmi cu mine.= <"ar de ce i-e ric'= l-am ntre!at eu. <)u tii ce-i asta'= Cnd m-am uitat n $os la el, cnd i-am v-ut prul !lond lipit de &aina mea, l-am v-ut aa cum usese demult, un domn nalt i impuntor, cu o mantie neagr i larg, cu capul drept, cntnd cu vocea lui super! o arie din opera de la care a!ia ne ntorsesem,

!tnd cu !astonul n pietrele de pe caldarm n ritmul mu-icii, -rind cu coada oc&iului o tnr care rmsese vr$it, aa nct un -m!et i-a aprut pe c&ip i cntecul i s-a stins pe !u-e: pentru o clip, n momentul acela n care privirea lui a ntlnit-o pe a ei, tot rul a prut s ie ters n acel tumult de plcere, acea pasiune pentru simplul apt c tria. Acela s i ost preul pasiunii' % sensi!ilitate ocat de sc&im!are, c&ircit de spaim' +-am gndit la toate lucrurile pe care a i putut s i le spun, cum i-a i putut reaminti c era nemuritor, c nimic nu-l condamna la i-olare n a ar de sine nsui i c era ncon$urat de incon unda!ilele semne ale morii inevita!ile. "ar nu i-am spus aceste lucruri i tiam c n-o voi ace. +i s-a prut c linitea ncperii ne-a nvluit !rusc, asemeni unei mri ntunecate pe care sirena o ndeprtase. +utele npdiser un o!olan n descompunere i copilul i-a ridicat privirea spre mine tcut, de parc oc&ii mei ar i ost nite !ile sclipitoare, strngndu-mi n mnua cu gropie degetul pe care-l ineam deasupra guriei lui ca o petal mic. 5estat se ndreptase, dar numai pentru a se pr!ui la loc n otoliu. <)-o s rmi cu mine=, a spus el o tnd, dar apoi a privit n alt parte i a prut deodat preocupat. <Am vrut att de mult s-i vor!esc=, a -is el. <n seara aceea, cnd am venit n casa de pe Rue RoHale, n-am vrut dect s-i vor!esc0= #-a cutremurat violent, cu oc&ii nc&ii, iar gtle$ul a prut s i se contracte. 1arc loviturile pe care i le ddusem atunci ar i c-ut acum. 1rivea a!sent n aa lui, ume-indu-i !u-ele i vocea i era sc-ut, aproape natural. <Am plecat la 1aris s te caut...= <Ce voiai s-mi spui'= l-am ntre!at. <"espre ce voiai s-mi vor!eti'=

mi aminteam oarte !ine insistena lui ne!uneasc de la <*&9Dtre des /ampires=. )u m mai gndisem la asta de ani de -ile. )u, nu m gndisem niciodat. 7i-mi ddeam seama c acum vor!eam e,trem de ovitor despre acest lucru. "ar el mi-a -m!it numai, un -m!et insipid, aproape apologetic, i a cltinat din cap. Am v-ut cum oc&ii i se umpleau de o disperare stins. Am simit o uurare pro und, de netgduit. <"ar rmi'= a insistat el. <)u.= <)ici eu0= a spus tnrul vampir din ntunericul de a ar. A stat o clip n dreptul geamului desc&is, uitndu-se la noi. 5estat l-a privit i apoi a ntors capul prostit, iar !u-a de $os a prut c i se ngroa i a nceput s-i tremure. <nc&ide-l, nc&ide-l= a -is el artnd cu degetul spre geam. Apoi a scos un suspin i i-a acoperit gura cu mna dup care a lsat capul n $os i a nceput s plng. *nrul vampir a disprut. I-am au-it paii deprtndu-se gr!ii pe caldarm i am mai au-it -ngnitul greu al porii de ier. Am rmas singur cu 5estat i acesta, plngea. 1rea c a trecut mult timp pn s-a oprit i, n tot acest rstimp, eu doar lam privit. + gndeam la toate lucrurile care se petrecuser ntre noi. mi aminteam lucruri pe care cre-usem c le uitasem cu desvrire. 7i eram contient de acea tristee copleitoare care pusese stpnire pe mine cnd am v-ut casa de pe Rue RoHale, unde locuisem toi trei. )umai c nu mi se prea a i tristee pentru 5estat, pentru acel vampir elegant i nepstor care locuia pe atunci acolo. 1rea o tristee pentru altceva, ceva mai presus de 5estat, care doar l includea i cea parte din imensa i ngro-itoarea amrciune pe care o simeam pentru toate lucrurile pe care le pierdusem, le iu!isem sau le cunoscusem

vreodat. +i s-a prut atunci c m a lu ntr-un alt loc, ntr-un alt timp. 7i acest timp i loc di erit era oarte real, o ncpere n care insectele !-iser aa cum !-iau acum, iar aerul usese nc&is, ncrcat de moarte i de par umul primverii. 4ram pe cale de a cunoate acel loc i de a cunoate odat cu el, cu o durere teri!il, o durere att de teri!il, nct mintea mi s-a erit de ea, spunnd3 )u, nu m duce napoi n acel loc i, deodat, totul a disprut, iar eu eram cu 5estat acolo. (luit, mi-am v-ut propria lacrim picurnd pe c&ipul copilului. Am v-ut-o sclipind pe o!ra-ul lui i am v-ut acel o!ra- rotun$indu-se din cau-a -m!etului de copil. 1ro!a!il c vedea lumina din lacrimi. +i-am ters aa de lacrimile care c&iar e,istau i le-am privit uimit. <"ar, 5ouis...= a spus 5estat ncet. <Cum poi s ii aa cum eti, cum de supori'= m-a ntre!at el, privindu-m cu aceeai grimas i cu aa scldat n lacrimi. <#pune-mi, 5ouis, a$utm s neleg0 Cum poi s pricepi tot, cum poi s-nduri'= 7i vedeam dup disperarea din oc&ii lui i dup tonul mai pro und pe care-l cptase vocea lui c i el se ndrepta cu greu spre ceva nespus de dureros, spre un loc n care nu mai usese de mult vreme. "ar, c&iar n timp ce-l priveam, oc&ii au prut s i se nceoe-e derutai. 7i-a strns &alatul n $urul trupului i, cltinnd din cap, i-a aintit privirea asupra lcrilor. #-a cutremurat i a scos un geamt. <*re!uie s plec, 5estat=, i-am spus. + simeam plictisit, stul de el i de tristeea lui. 7i tn$eam din nou dup nemicarea de a ar, dup acea linite per ect cu care m o!inuisem att de mult. "ar cnd m-am ridicat, mi-am dat seama c luam copilul cu mine. 5estat m-a privit cu oc&ii lui mari, plini de agonie i cu aa lui neted, r vrst. <"ar o s te ntorci... o s mai treci pe la

mine... 5ouis'= m-a ntre!at el. I-am ntors spatele i am plecat n linite, au-indu-l cum m striga. Cnd am a$uns n strad, am privit n urm i l-am v-ut n dreptul erestrei, de parc s-ar i temut s ias. +i-am dat seama c nu mai ieise de mult timp din cas i atunci mi-a trecut prin cap c, poate nici nu va mai iei vreodat. +-am dus napoi la csua de unde vampirul luase copilul i l-am ae-at la loc n leagn.

)u la oarte mult timp dup aceea, i-am spus lui Armand c-l v-usem pe 5estat. # i ost vreo lun, nu tiu sigur. *impul nsemna oarte puin pentru mine atunci, la el ca i acum, dar pentru Armand nsemna oarte mult. 4ra uluit c nu-i spusesem mai nainte. n noaptea aceea, ne plim!am prin -ona unde oraul las locul 1arcului Audu!on i c&eiul e pustiu, o pant acoperit de iar! care co!oar spre o pla$ noroioas, unde, din loc n loc, se vd grme-i de lemne, ndreptndu-se spre valurile clipocitoare ale luviului. 1e malul cellalt se vedeau luminile oarte sla!e ale a!ricilor i companiilor luviale, puncte ver-i sau roii care plpiau n deprtare ca nite stele. 5una cea s se vad curentul larg i puternic curgnd cu repe-iciune ntre cele dou maluri: acolo pn i cldura verii dispruse, iar !ri-a rcoroas venea dinspre ap i mica muc&iul de pe ste$arul rsucit pe care ne-am ae-at. Rupeam iar!a i o gustam, dei gustul era amar i ne iresc. 2estul ns prea iresc. + simeam aproape ca i cum n-a mai i vrut s prsesc )e8 %rl9ans-ul vreodat. "ar ce el de gnduri mai snt i astea cnd poi s trieti o venicie' # nu mai prsesc )e8

%rl9ans-ul <vreodat=' *reodat prea un cuvnt tipic uman. <"ar n-ai simit nici un el de dorin de r-!unare'= m-a ntre!at Armand, care sttea ntins pe iar! lng mine, spri$inindu-se n cot i i,ndu-m cu privirea. <"e ce'= l-am ntre!at eu calm. mi doream, aa cum ceam adesea, ca el s nu i ost acolo, s i ost singur. #ingur cu luviul puternic i rcoros n lumina sla! a lunii. <7i-a primit pedeapsa per ect. +oare, moare din cau-a rigiditii, din cau-a ricii. +intea lui nu poate accepta aceste vremuri. )u-i nimic senin i graios ca moartea vampirilor, pe care mi-ai descris-o la 1aris. Cred c moare la el de stngaci i grotesc ca ma$oritatea muritorilor n acest secol... de !trnee.= <"ar tu... tu ce-ai simit'= a insistat el ncet. Am ost ocat de calitatea personal a acelei ntre!ri i de ct de mult trecuse de cnd nu ne mai vor!isem ast el. 5-am simit oarte intens atunci, iina separat care era, creatura calm i stpn pe sine, cu prul castaniu i drept i cu oc&ii mari, uneori melancolici, oc&i care, adesea, preau s nu vad nimic altceva dect propriile lor gnduri. n noaptea aceea, erau luminai de un oc stins, neo!inuit. <)imic=, am rspuns eu. <)imic nici ntr-un el, nici n altul'= I-am rspuns c nu. mi aminteam e,traordinar de !ine acea tristee. 4ra ca i cum tristeea nu m-ar i prsit deodat, ci ar i ost tot timpul lng mine, spunnd </ino=. "ar nu voiam s-i destinui acest lucru lui Armand, nu voiam s-i de-vlui asta. 7i aveam sen-aia ciudat c-i simt nevoia de a-i spune... asta, sau altceva... o nevoie ciudat de asemntoare cu cea de snge. <Bi-a spus ceva, care s te ac s simi vec&ea ur...'= a murmurat el i, n clipa aceea mi-am dat seama, cu o nemaipomenit acuitate, ct de tul!urat era.

<Ce este, Armand' "e ce ntre!i asta'= 4l, ns, s-a ntins din nou pe c&eiul n pant i mult vreme a prut s priveasc stelele. #telele mi aduceau aminte ceva cu totul deose!it, vaporul care ne dusese, pe mine i pe Claudia, n 4uropa i nopile acelea de pe mare, cnd mi se prea c stelele co!orau pentru a atinge valurile. <+ gndeam c poate i-a spus ceva legat de 1aris...= a -is Armand. <Ce s-mi i spus despre 1aris' C n-a vrut s moar Claudia'= am ntre!at eu. "in nou Claudia: numele suna ciudat. Claudia ntin-nd crile pentru pasien pe mas care se nclina datorit legnrii vaporului, lampa scrind n crligul ei, &u!loul ntunecat, plin de stele. #ttea cu capul plecat i cu degetele deasupra urec&ii, ca i cum s-ar i pregtit s-i des ac prul. 7i am avut o sen-aie e,trem de deconcertant i anume c, n amintirea mea, ea i ridica privirea i gvanele oc&ilor i erau goale. <Ai i putut s-mi spui orice despre 1aris, Armand=, am -is eu. <"emult. )-ar i contat.= <)ici aptul c eu am ost cel care...'= +-am ntors spre el, aa cum sttea ntins i privea cerul, i am v-ut o durere e,traordinar pe c&ipul i n oc&ii lui. +i se prea c oc&ii aceia erau imeni, prea imeni, iar c&ipul al!, care i ncadra, prea supt. <C tu ai ost cel care a ucis-o' Cel care a orat-o s ias n curtea aceea, unde ai ncuiat-o'= l-am ntre!at eu i am -m!it. <# nu-mi spui c, toi anii tia, ai ost ndurerat din cau-a asta, c nu te cred.= Atunci a nc&is oc&ii i a ntors capul, punndu-i mna pe piept de parc i-a i dat !rusc, o lovitur puternic. <)u poi s m convingi c-i pas=, i-am spus eu cu rceal

i am privit spre ap, simindu-m cuprins din nou de acel sentiment... c a i vrut s iu singur. 7tiam c, peste puin m voi ridica i voi pleca. Asta dac n-o cea el nti. 1entru c eu a i pre erat s rmn acolo. 4ra un loc retras i linitit. <)u-i pas de nimic...= a spus el i s-a ridicat ncet n capul oaselor, ntorcndu-se spre mine n aa el nct i vedeam din nou acel oc ntunecat din privire. <Credeam c o s-i pese mcar de asta. Credeam c o s simi vec&ea pasiune, vec&ea urie dac-l reve-i. Credeam c ceva o s renvie n tine dac-l ve-i... dac te-ntorci aici.= <C o s revin la via'= am spus eu ncet i am simit duritatea metalic i rece a propriilor mele cuvinte, modulaia, controlul. 1arc a i ost rece peste tot, cut din metal, iar el era dintr-o dat ragil: ragil, cum usese, de apt, de mult vreme. <"a0= a strigat el. <"a, s revii la via0= Apoi a prut nedumerit, oarte derutat i s-a petrecut ceva straniu. n clipa aceea i-a lsat capul n $os, ca i cum ar i ost n rnt, i ceva n elul n care aa lui neted i al! a re lectat acest lucru pentru o clip, mi-a adus aminte de o alt persoan pe care o v-usem la el de n rnt. +i s-a prut uluitor c am avut nevoie de un moment att de ndelungat pentru a vedea c&ipul Claudiei n atitudinea aceea: Claudia, stnd lng pat n camera de la AMtel #aint-2a!riel i implorndu-m s-o trans orm pe +adeleine ntruna de-a noastr. Acea e,presie de neputin, acea n rngere care prea att de pro und, nct orice altceva era uitat. "up aceea, el, ca i Claudia, a prut s se adune, s-i recapete puin din putere. "ar a spus ncet, n vnt3 <+or0= Iar eu, privindu-l, au-indu-l, singura creatur de pe pmnt care-l au-ea, tiind per ect de !ine c era adevrat, n-am spus nimic.

(n o tat prelung i-a scpat de pe !u-e. Capul i era plecat. +na dreapt i era ntins i r vlag pe lng trup, n iar!. <(ra... e pasiune=, a spus el. <R-!unarea e pasiune...= <)u i pentru mine...= am murmurat eu ncet. <)u acum.= Atunci i-a aintit privirea asupra mea i c&ipul i prea oarte calm. <Credeam c-o s-i treac c atunci cnd durerea te va prsi cu totul, vei redeveni cald i plin de dragoste, plin de acea curio-itate e,traordinar cu care ai venit prima oar la mine, plin de acea contiin adnc nrdcinat i acea dorin de cunoatere care te-a adus pn la 1aris, n camera mea. Credeam c asta era o parte din tine care nu putea muri. 7i mai credeam c, atunci cnd durerea va disprea, m vei ierta pentru rolul pe care l-am $ucat n moartea ei. )u te-a iu!it niciodat, s tii. )u n elul n care te-am iu!it eu i n elul n care tu ne-ai iu!it pe amndoi. Am tiut asta0 Am neles0 7i am cre-ut c o s te pot ine lng mine. *impul ni se o erea n ntregime i am i ost pro esori unul pentru cellalt. *ot ce te-ar i cut ericit m-ar i cut i pe mine ericit: i te-a i aprat de durere. 1uterea mea ar i ost i a ta. 6ora de asemeni. "ar, pentru mine, tu eti mort n interior, eti rece i departe de mine . 4 ca i cum nici n-a i aici, lng tine. 7i, ne iind aici cu tine, am sentimentul ori!il c nici nu e,ist. 4ti la el de rece i departe de mine ca picturile acelea moderne ciudate, alctuite din linii i orme !i-are pe care nu pot s le iu!esc sau s le pricep, la el de strin ca acele sculpturi dure i mecanice ale acestei ere, care n-au nici o orm omeneasc. + cutremur cnd snt n apropierea ta. + uit n oc&ii ti i imaginea mea nu-i acolo...= <Ce cereai tu era imposi!il0= am spus eu repede. <)u ve-i' 7i ce ceream eu tot imposi!il era, de la !un nceput.= 4l a protestat, negarea a!ia ormndu-i-se pe !u-e i a ridicat mna, ca i cum ar i vrut s alunge ideea.

<Am vrut dragoste i !untate n moartea asta vie=, am spus eu. <A ost imposi!il de la nceput, pentru c nu poi avea dragoste i !untate, atunci cnd aci ceea ce tii c e ru, ceea ce tii c e greit. )u poi avea dect con u-ia disperat, dorina puternic i cutarea !untii ilu-orii su! orma ei uman. Am tiut adevratul rspuns la cererea mea c&iar dinainte s a$ung la 1aris. 5-am tiut de cnd am ucis prima oar o iin omeneasc pentru a-mi potoli oamea. A ost moartea mea. 7i, totui, nu voiam s-o accept, nu puteam s-o accept, pentru c, la el ca toate iinele, nu voiam s mor0 Aa c am cutat ali vampiri, pe "umne-eu, pe diavol, o sut de lucruri cu o sut de nume. 7i toate erau la el, toate rele. 7i toate greite. 1entru c nimeni nu m-ar putea convinge de ceea ce eu nsumi tiu c e adevrat, i anume de aptul c am ost condamnat n mintea mea i n su letul meu. Cnd am a$uns la 1aris, mi s-a prut c erai puternic, rumos i nec&inuit de regrete, ceea ce-mi doream cu disperare. "ar erai un distrugtor, la el ca i mine, c&iar mai nemilos i mai iret dect mine. +i-ai artat singurul lucru care puteam spera s devin, ce pro un-ime a rului, ce grad de rceal ar i tre!uit s ating pentru a scpa de durere. 7i am acceptat. Ast el, pasiunea aceea, dragostea aceea pe care ai v-ut-o n mine, s-a stins. 7i acum nu ve-i dect o imagine idel a ta.= A trecut oarte mult timp pn a vor!it. #e ridicase n picioare i sttea cu spatele la mine, privind n $osul luviului, cu capul plecat la el ca nainte, i cu minile pe lng trup. 7i eu m uitam la luviu i-mi spuneam3 )u mai am ce s spun, nu mai am ce s ac. <5ouis=, a -is el cu o voce oarte groas, sc&im!at, ridicnd capul. <"a, Armand=, am spus eu.

<+ai vrei ceva de la mine, mai ai ceva s-mi ceri'= <)u=, am -is eu. <Ce vrei s spui'= 4l n-a rspuns. Ci a pornit s se deprte-e ncet. 5a nceput, am cre-ut c inteniona s ac doar civa pai, poate s se plim!e singur pe pla$a noroioas. Iar cnd am reali-at c m prsea, era doar un simplu punct pro ilat pe clipirea oca-ional a luminilor n ap. )u l-am mai v-ut niciodat. A!ia peste cteva nopi mi-am dat seama c dispruse. #icriul lui a rmas. "ar el nu s-a mai ntors. "up cteva luni, am pus ca sicriul s ie dus n cimitirul #t. 5ouis i vrt n cript, lng al meu. +ormntul, de mult timp negli$at pentru c amilia mea nu mai e,ista, a primit singurul lucru pe care el l lsase n urm. "ar, apoi, c&estia asta a nceput s m deran$e-e. + gndeam la ea cnd m tre-eam i, din nou, n -ori c&iar nainte s nc&id oc&ii, ntr-o noapte, m-am dus i am scos sicriul, l-am cut !ucele i l-am lsat pe aleea ngust a cimitirului, n iar!a nalt. /ampirul acela care era cel mai recent copil al lui 5estat m-a acostat ntr-o noapte, nu la mult timp dup aceea, i m-a implorat s-i spun tot ce tiam despre lume, s-i devin tovar i mentor. mi amintesc c i-am spus c ceea ce tiam cu certitudine era aptul c aveam s-l distrug dac-l mai vedeam. <Cineva tre!uie s moar n iecare noapte a e,istenei mele, pn cnd voi avea cura$ul s-i pun capt=, i-am spus. <7i tu ai i o victim oarte potrivit, un uciga la el de ru ca i mine.= )oaptea urmtoare am plecat din )e8 %rl9ans, pentru c tristeea nu m prsea. )u voiam s m gndesc la casa aceea vec&e n care murea 5estat. )ici la acel vampir inteligent i modern care ugise de mine. )ici la Armand. /oiam s m a lu ntr-un loc unde nimic s nu-mi ie amiliar. 7i unde nimic nu avea importan.

;sta-i s ritul. )u mai e nimic altceva. .iatul sttea tcut, uitndu-se la vampir. Iar acesta era calm, cu minile mpreunate pe mas i cu oc&ii ngustai i roii aintii asupra !en-ii care se nvrtea. C&ipul i era att de supt acum, nct venele tmplelor se vedeau ca i cum ar i ost spate n piatr. 7i sttea att de nemicat, nct numai oc&ii ver-i preau s-i emane via, iar acea via era ascinat de nvrtirea !en-ii. Apoi, !iatul se ls pe spate i i trecu degetele minii drepte prin pr. )u, spuse el trgnd iute aer n piept, dup care repet mai tare3 )u0 /ampirul nu prea s-l i au-it. i desprinse privirea de !and i i-o ndrept spre ereastr, spre cerul de un cenuiu ntunecat. )u tre!uia s se termine aa0 spuse !iatul, aplecndu-se nainte. /ampirul, care continua s priveasc cerul, rse scurt i sec. *oate lucrurile pe care le-ai simit la 1aris0 spuse !iatul, cu o voce din ce n ce mai puternic. "ragostea pentru Claudia, sentimentul, c&iar i sentimentul pentru 5estat0 )u tre!uia s se s reasc, nu aa, nu n disperare0 1entru c asta e, nu' "isperare0 ncetea-, -ise vampirul !rusc, ridicnd mna dreapt i privirea i se mut aproape mecanic asupra eei !iatului. i spun i i-am mai spus c n-ar i putut s se s reasc alt el. )u accept, -ise !iatul, ncrucindu-i !raele pe piept i cltinnd din cap cu em a-. )u pot0 4moia prea s creasc n el, aa nct, r s vrea, mpinse

scaunul n spate pe scndurile goale i se ridic, ncepnd s msoare ncperea n lung i-n lat. "ar, cnd se ntoarse i se uit din nou la vampir, cuvintele pe care ar i vrut s le rosteasc i se stinser n gt. /ampirul l privea i pe c&ipul lui se citea acea e,presie de urie i amu-ament amar. )u ve-i cum aci s par totul' A ost o aventur cum n-o s mai triesc n viaa mea0 /or!eti de pasiune, vor!eti de dorin puternic0 /or!eti despre lucruri pe care milioane de oameni n-or s le guste i n-or s a$ung s le neleag vreodat. 7i, pe urm, mi spui c se termin aa. # tii... #e a la deasupra vampirului, cu minile ntinse n a. "ac mi-ai da puterea asta0 1uterea de a vedea, de a simi i de a tri venic0 %c&ii vampirului ncepur s se mreasc ncet i !u-ele i se des cur. 1o tim' ntre! el ncet. +oftim? "-mi-o0 spuse !iatul, ncletnd pumnul i lovindu-se cu el n piept. 6-m vampir acum0 -ise el, n timp ce vampirul l privea uluit. Ce se ntmpl apoi u iute i nedesluit, dar n inal, vampirul, n picioare, l inea pe !iat de umeri i c&ipul umed al acestuia se sc&imonosi de spaim, su! privirea urioas a vampirului. Asta vrei' l ntre! el n oapt, a!ia micndu-i !u-ele al!e. Asta... dup tot ce i-am spus... asta ceri' (n mic ipt iei de pe !u-ele !iatului, care ncepu s tremure din tot trupul, !ro!oane de sudoare aprndu-i pe runte i deasupra !u-ei. ntinse mna ovitor spre !raul vampirului. )u tii cum e o via omeneasc0 spuse el, gata s i-!ucneasc n lacrimi. Ai uitat. )u nelegi nici mcar sensul povestirii tale, ce nseamn ea pentru un om ca mine.

(n suspin necat i ntrerupse cuvintele i se ag cu degetele de !raul vampirului. "oamne, spuse acesta i, deprtndu-se de el, aproape c-l trnti de perete. #ttea cu spatele la !iat i privea spre ereastra cenuie. *e implor... mai d-le tuturor o ans. nc o ans, prin mine0 spuse !iatul. /ampirul se ntoarse spre el, cu c&ipul sc&imonosit de urie ca i mai nainte, dar apoi, ncet-ncet, acesta se nete-i. 1leoapele i acoperir ncet oc&ii i !u-ele i sc&iar un -m!et. #e uit din nou la !iat. Am dat gre, spuse el o tnd i continund s -m!easc. Am dat gre... )u..., protest !iatul. )u mai vor!i, -ise vampirul em atic. )u mai am dect o ans. /e-i !anda' nc se-nvrtete. )u-mi mai rmne dect un singur mod ca s-i art sensul lucrurilor pe care i le-am spus. 7i se ntinse spre !iat att de repede, nct acesta se tre-i cutnd s se agate de ceva, mpingnd ceva ce nu e,ista, ast el nct mna i mai era ntins cnd vampirul l trase la piept, cu gtul plecat su! !u-ele lui. /e-i' ntre! n oapt vampirul i !u-ele lungi i mtsoase i de-velir dinii i cei doi coli lungi, care se n ipser n carnea !iatului. Acesta scoase un !ol!orosit, un sunet gutural, c&inuindu-se s se prind cu mna de ceva, iar oc&ii i se mrir i apoi devenir lipsii de strlucire i cenuii, n timp ce vampirul !ea. Acesta prea la el de linitit ca un om n somn. 1ieptul ngust i se mica att de uor cnd respira, nct prea s se nale de la pmnt i apoi s se co!oare din nou cu o graie de somnam!ul. .iatul scoase un scncet, iar cnd vampirul i ddu drumul, el l

inu la distan cu am!ele mini i se uit la c&ipul umed i al!, la minile lipsite de vlag i la oc&ii pe $umtate nc&ii. .iatul gemea, iar !u-a de $os i atrna moale i tremurtoare ca de scr!. 2emu din nou mai tare, capul i c-u pe spate i oc&ii i se nvrtir n cap. /ampirul l ae- cu !lndee pe scaun. .iatul se c&inuia s vor!easc, iar lacrimile care-i curgeau acum preau s se datore-e att e ortului de a vor!i, ct i oricrui alt lucru. Capul i c-u greu n a, ca unui om !eat, iar mna i se odi&nea pe mas. /ampirul l privi i pielea al! i deveni de un tranda iriu sclipitor. 1arc ar i ost scldat ntr-o lumin ro- i ntregul su trup prea s emane acea lumin. .u-ele i erau nc&ise la culoare, aproape roii, iar venele de pe tmple i mini erau nite simple dungi pe pielea lui, n timp ce c&ipul i era tnr i neted. % s... mor' opti !iatul, ridicndu-i privirea ncet i gura i era ud i r vlag. % s mor' gemu el cu !u-e tremurtoare. )u tiu, -ise vampirul i -m!i. .iatul pru c vrea s mai spun ceva, dar mna de pe mas i alunec n a pe scnduri i capul i c-u alturi cnd i pierdu cunotina.

Cnd desc&ise oc&ii, !iatul v-u soarele care inunda ereastra murdar i neacoperit, iar o parte a c&ipului i mna i ardeau. % clip sttu nemicat, cu aa lipit de mas, dup care cu mare e ort, se ndrept, trase adnc aer n piept i, nc&i-nd oc&ii, duse mna la locul de unde vampirul i supsese sngele. n clipa n care, cu cealalt mn, atinse din greeal partea de sus a caseto onului, scoase un strigt scurt, iindc metalul era

ier!inte. "up aceea se ridic, micndu-se stngaci, gata s cad, pn a$unse s se spri$ine cu am!ele mini de c&iuveta al!. "esc&ise repede ro!inetul, stropindu-i aa cu ap rece i tergndu-se apoi cu un prosop murdar, agat ntr-un cui. Acum respira normal i rmase locului, uitndu-se n oglind r s se spri$ine de ceva. #e uit la ceas. Ce v-u l oc, cndu-l s se tre-easc mai mult dect o cuser soarele sau apa. Arunc repede o privire n camer, pe coridor i, nev-nd nimic i pe nimeni, se ae- din nou pe scaun. "up care scoase un carneel i un stilou din !u-unar. 5e puse pe mas i aps pe !utonul caseto onului. Caseta se derul repede napoi pn cnd el o opri. Au-ind vocea vampirului, se aplec nainte, ascultnd cu oarte mare atenie, dup care aps iari pe !uton, cutnd un alt loc i, dup ce ascult iar, aps nc o dat. n cele din urm c&ipul i se lumin cnd au-i vocea aceea calm i modulat3 <4ra o noapte oarte cald i, de cum l-am v-ut pe #t. C&arles, mi-am dat seama c tre!uia s mearg undeva...= .iatul not repede3 <5estat... n apropiere de #t. C&arles Avenue. % cas vec&e i drpnat... -on srccioas. (it-te dup nite !alustrade ruginite.= Apoi vr repede carneelul n !u-unar, casetele n serviet mpreun cu micul caseto on i str!tu n gra! coridorul cel lung, co!ornd n strad, unde, n aa unui !ar din col era parcat maina lui. ------------------------------------