Sunteți pe pagina 1din 165

VINTIL CORBUL I EUGEN BURADA CENU I ORHIDEE LA NEW YORK

MOARTE I PORTOCALE LA PALERMO

ATENIUNE ! Ateniune ! Trenul rapid eu direcia Roma Neapoli Messina Palermo pleac peste cinci minute de pe linia apte. Persoanele care i au condus pe pasa!eri s"nt ru!ate s co#oare din $a!oane. % dorim cltorie plcut ! &i'u(orul !rii "i "ncet emisia. Mircea Paltin continua s str#at peronul cu acelai pas $ioi) dar msurat) at"t de deose#it de !ra#a de(ordonat a celorlali cltori "nt"r(iai) care aler!au s nu piard trenul. Toate "l "nc"ntau. *i lumea pestri i (!o motoas din +ur) i $a!oanele "niruite ca nite mr!ele pe liniile de oel) i ploaia de lumini 'luorescente) i a'iele multicolore ale a!eniilor de $oia+) i slalomul $a!onetelor electrice care se strecurau prin mulime) cr"nd #a!a+e cu cele mai $ariate 'orme !eometrice. , ciocnire neateptat cu o matroan planturoas) care de(lnui un ade$rat potop de in$ecti$e) "n cel mai pur dialect napolitan) "" 'cu s pu'neasc "n r"s. -.e !/inion ! Nu putea s 'ie una t0nr i 'rumoas 12 3amalul care l urma cu $ali(ele "i atrase atenia) Iat $a!onul dumnea$oastr) domnule ! Mulumesc. "ntinse #iletele sale "nsoitorului de $a!on. .a#ina ase) cueta doi) citi cu !las tare "nsoitorul. Ii restitui #iletele i l in$it s se urce "n $a!on. Urmat de /amal) Mircea "i 'cu loc pe culoar) printre cltorii care se a!itau "naintea plecrii. Intr "n ca#in. 3amalul "i instala $ali(ele "n plas. .ltorie 'rumoas) domnule ! salut el) duc"nd mina la co(oroc. Rmas sin!ur) Mircea desc/ise !eamul. %acarmul mulimii animate de pe peron r#u'ni "n ca#in. 4pectacolul 'or'otei din !ar "" a#sor#i iari. .ltoria i literatura erau marile sale pasiuni. Romanele i picareti o!lin deau dra!ostea pentru $iaa de a$entur) pentru spaiile lar!i) pentru sen(aiile tari. Mircea Paltin rspundea cu prisosin la ceea ce 5ac6 7ondon numea The call o' the wild. %isul lui era s cree(e un erou pe msura lui 4i m8n Templar) a lui 7emm9 .autio/ sau a lui 5ames :ond. Admira aceste persona+e #tioase) plin de $i!oare i de 'or) cu pumnii de 'ier) umerii ptrai i muc/ii tari ca $"na de #ou) care c/emau parc prime+diile "n +urul lor. 4e "ncierau cu (ece ad$ersari deodat i ieeau $ictorioi din lupt) 'r ca /ainele lor s 'i cptat; o cut. Aceti eroi ai secolului << erau idolii unui anumit tineret) care reducea arta cinemato!ra'ic la 'ilmele poliiste) literatura la romanele lui 7eslie ./arteris) mu(ica la =uartetul :eatles i arta $estimentar la #lu(oanele ne!re. Proaspta) dar colosal a lor cele#ritate (dro#ea !loria ru!init a lui 3ercule) 4amson) ori Milon din .rotona. Mircea Paltin a$ea "n'iare de sporti$) de actor de cinema) de manec/in desprins dintr un +urnal de mod masculin) dar nu de crturar. Numai oc/ii si scprtori de inteli!en) e>presia de un umor 'in) uor ironic "i trdau

"nclinrile spre $isare) posi#ilitile de !"ndire pro'und) de trire interioar. "l sin!ulari(a mai ales 0m#etul su de un 'armec comunicati$) care i lumina uneori 'aa. Trenul se puse "n micare. Peronul "ncepu s alunece prin 'aa 'erestrelor $a!onului. :atiste 'luturau deasupra capetelor mulimii. .adranul luminos al ceasului !rii indica ora opt i i minut. Instincti$ Mircea "i $eri'ic ceasul #rar. "n aceeai clip) "i 'cu apariia "n pra!ul ca#inei urs #r#at nu prea "nalt) #ine 'cut) "m#rcat "ntr un costum gris-fer impeca#il. 4 tot 'i a$ut trei(eci de ani. ,#ra(ul neted) nasul !recesc) trsturile re!ulate) dar ele o ri!iditate ciudat) #r#ia rotund preau modelate din cear. Numai oc/ii erau de o mo#ilitate impresionant. .enuii) $ioi) duri) iscoditori) se strduiau s nu le scape nimic din ceea ce aprea "n c"mpul lor $i(ual. Noul $enit salut cu d "nclinare scurt a capului. Pri$irea lui "nt"r(ie c"te$a clipe asupra lui Mircea) care "ncerc o sen(aie de(a!rea#il. A$u impresia c se a'l "n 'aa unei reptile. Buona sera, rosti "n s'"rit strinul. A$ea un $a! accent american. Buona sera, replic Mircea. Acestea 'ur de alt'el sin!urele cu$inte pe care le sc/im#ar. .u un !est ne!li+ent strinul "i arunc ser$ieta diplomat "n plas. ?nsoitorul $a!onului "i aduse $ali(ele) "n sc/im#ul acestui ser$iciu se alese cu un #aci care l 'cu s se ploconeasc p"n la pm"nt. .ina se ser$ete peste un s'ert de or) anun el) apoi se retrase. Mircea se "ntoarse spre 'ereastr. Trenul c"ti!a $ite(. 4e "ntunecase. 7uminile cartierelor mr!inae ale oraului se pierdeau ca nite stele c(toare unde$a) "n urm. Mircea era 'oarte "nr"ntat de uurina cu care $or#ea italienete. ?i "nsuise accentul unui autentic cetean al Romei. , italianc t"nr i (!lo#ie) ca ar!intul $iu) dansatoare la un #ar din :ucureti) "l 'amiliari(ase cu lim#a italian $or#it) des$"rindu i "n acest c/ip cunotinele lin!$istice do#"ndite la @acultatea de 'ilolo!ie. "n cursul scurtei sale ederi la Roma 'usese luat drept italian i asta "l umpluse de "ne"ntare. Mircea anticipa #ucuria pe care o $a simi c"nd $a pi pe pm"ntul 4iciliei. &e mult plnuise o cltorie "n sudul Italiei) dar nu /otr"se s treac la 'apte) dec"t "n (iua "n care colecia Aventura "i solicitase un roman cu aciune trepidant. 4e !"ndise atunci s scrie o carte cu pirai) cu comori ascunse "n insule st"ncoase) p"r+olite de aria soarelui) cu cor#ii ($elte i rapide) cu a#orda+e spectaculoase i lupte epice. .itise odat o cronic a cu ceririi 4iciliei de ctre piraii norman(i. Ar 'i 'ost interesant s de($olte un episod din aceast epoc 'rm"ntat. *tia c la Palermo $a !si documente preioase) care i ar putea 'olosi la ela#orarea romanului. *i 'iindc era ope rati$) plecase la drum. .(use "ns intr un se(on nu tocmai potri$it. Era "n plin $ar. Iar $erile "n sudul Italiei s"nt toride. *i "n compartiment domnea o cldur su'ocant. Prin 'ereastra desc/is n$lea un aer 'ier#inte. Mircea a$ea sen(aia c se a'la "ntr o etu$. .maa umed de sudoare i se lipise de corp. Moleit de (pueal) "i scoase /aina i o a! "ntr un cuier. 4trinul nu prea s su'ere de cldur. "i aprinsese tacticos o /a$an i pu'ia alene. &eodat) ua 'u desc/is cu putere. 4urprins) Mircea "ntoarse capul "ntr acolo. "n aceeai clip) strinul "i duse 'ul!ertor m"na spre #u(unarul dinuntru al /ainei. "n desc/i(tura uii apru un cap roco$an) rotund ca un do$leac. 4e au(i

un !las a'ectat rostind "n en!le(ete ; Pardon ! Am !reit compartimentul. Apoi ua 'u "nc/is la loc) de data aceasta eu mena+amente. 4trinul care se "ncordase ca un arc se destinse. 4coase m"na de su# /ain i se ls pe sptarul #anc/etei. Pri$irile lui i ale lui Mircea se "nt"lnir o secund. 4trinul sc/i un ("m#et) apoi "ncepu s urmreasc din oc/i ara#escurile 'umului de /a$an) pe care curentul le destrma) repe(indu le apoi spre 'ereastr. Mircea se ae( pe 'otoliul din ca#in. 7u o re$ist din $ra'ul de (iare i. re$iste cumprate la c/iocul !rii. Pri$irile parcur!eau pa!inile "ncrcate cu 'oto!ra'ii colorate) "ns !"ndurile "i 'u!eau la to$arul de ca#in. .omportarea acestuia era ciudat. Trecerea aceea 'r tran(acie de la nepsarea pe care o a'ectase Ia "nceput. Ia starea de "ncordare pro$ocat de apariia roco$anului) apoi rela>area tot at"t de #rusc nu scpaser spiritului de o#ser$aie al lui Mircea. .linc/etul unui clopoel plim#at pe culoar $esti cina. Mircea "i aminti #rusc c "i e 'oame. &ac nu se !r#ea s a+un! la $a!onul restaurant) risca s nu mai !seasc locuri li#ere. Renun s i mai "m#race /aina. %(use pe culoar pasa!eri numai "n cma. Iei din ca#in) ls"ndu l pe strin s i 'ume(e "n linite /a$ana. 7a $a!onul restaurant a$u norocul s !seasc un i scaun li#er la o mas de dou persoane. "n 'aa lui se a'la un preot catolic ru#icond) cu o#ra+ii rotun(i i tranda'irii de nou nscut i cu o c/elie respecta#il. Inspi r"ndu se dup meniul con$i$ului su) Mircea comand nisetru la !rtar) spaghetti alia arabiata, muc/i alia florentina, o porie de gorgonzola, i o cassata siciliana. Toate stropite cu o sticl de ./ianti. Un pro$er# din #tr"ni spune c oc/ii s"nt mai mari dec"t #urta. Poriile) dei apetisante) erau at"t de mari i de sioase) "nc"t Mircea nu mai 'u "n stare s ataca i muc/iul alia florentina. 4imea c stomacul) "ntins ca o to#) sttea !ata s i plesneasc. :r"n(a "i 'cea cu oc/iul. .assata de asemenea. ?n spaiul dintre mese se "m#ul(eau "n'ometaii) care ateptau s ia locul primei serii de consumatori. Mircea ciu!uli ca o pasre din delicioasa porie de #r"n( !or!on(ola. ?l copleea +alea la !"ndul c $a tre#ui s renune la asemenea #unti. ?i muia tocmai #u(ele "n pa/arul cu $in) c"nd 'u martorul unei scene stranii. Pasa!erul din compartimentul su apruse "n ua $a!onului restaurant. .alm) cuta din oc/i un loc li#er. &eodat) pri$irea lui rmase 'i>ata asupra unui punct din cellalt capt al $a!onului. 4e crispa #rusc. Muc/ii 'lcilor "i +ucar ner$os su# o#ra(ul neted) Urmrindu i curios direcia pri$irii) Mircea (ri ua #r#at de statur /erculean) "m#rcat "ntr un costum sport) cenuiu) cu carouri $er(i) care l 'i>a cu aceeai intensitate pe strin. :r#atul "n /aine cu carouri $er(i mut cu lim#a "n colul !urii c/itocul pe care l 'rm"n tase p"n atunci "ntre #u(e i 'r s l piard din oc/i pe strin) "ntoarse pe +umtate capul i spuse ce$a unui indi$id #ondoc cu mutr de #o>er) care se a'la "n urma sa. &inii acestuia se de(!olir "ntr un r"n+et. @r !ra#) strinul se rsuci pe clc"ie i iei din $a!onul restaurant. :r#atul "n /aine cu carouri mai trase un 'um din i!are) o a($"rli +os i) dup ce o stri$i cu piciorul) porni le!nat "n urma strinului. "n drum) "n!/ionti c"i$a ipi) care renunar s mai proteste(e c"nd $(ur cu cine. au de a 'ace. Indi$idul cu mutr de #o>er $ru s $in dup el. Un c/elner care purta pe #raul st"n! un p"ntecos castron cu sup "i iei "nt0mpltor "n cale. "n

ciocnire) castronul se rsturn) "mproc"nd cu sup i pe tipul cu mutr de #o>er i pe ali trei consumatori de la o mas din apropiere. 4e isc tumult. "ntre timp) indi$idul "n /aine cu carouri dispruse din $a!onul restarunt... A AA 4trinul str#tea a!il coridorul $a!onului cu paturi) "ndrept"ndu se spre ca#ina sa. :r#atul "n /aine cu carouri iui pasul. Nu $oia s i scape $"natul. Bri pe strin strecur"ndu se "n ca#in i "nc/i("nd ua "n urma sa. 4e uit "n +ur. .uloarul era !ol. 4e apropie de ua ca#inei i scoase din tocul de piele de su# /ain un pistol Parabellum cu amorti(or... ?n ca#in) strinul stinse lumina. .u !esturi repe(i) ls +os !eamul) care p"n atunci 'usese desc/is numai pe +umtate. %"ntul n$li "n compartiment) 'c0nd s se (#at perdelele de plu. 4trinul scoase de su# /ain un Browning cu ase 'ocuri. 4e adposti apoi "n intr0ndul pe care l 'cea ca#ina la$a#oului) in"nd su# o#ser$aie ua compartimentului. :r#atul "n /aine cu carouri desc/ise #rusc ua. Micarea 'urioas a perdelelor "l derut. Trase trei 'ocuri "ntr acolo. 4ilueta lui se contura precis pe 'ondul luminos al culoarului. 4trinul ("m#i. Nu se putea o int mai precis. Aps pe tr!aci. Browning-ul scuip patru !loane care nimerir. :r#atul "n /aine cu carouri scp re$ol$erul din min) se 'r"nse de mi+loc i se pr#ui cu capul "nainte pe co$orul al#astru din ca#in. 4trinul "l apuc de !ulerul /ainei i l trase "nuntru. 7u i pistolul Parabellum c(ut pe pra!) apoi "nc/ise ua. A$u !ri+ s pun ($orul. Aprinse lumina mic de la cpt0iul cuetei. @r s 'ac $reun e'ort deose#it) prinse cada$rul de su#iori i l arunc pe 'ereastr "n #e(n. Pistolul a$u aceeai soart. Respir ad"nc) apoi cu !esturi repe(i) dar metodice) se aternu pe lucru. Puse Browning-ul pe 'otoliu. "i scoase /aina i o arunc pe cuet. 7u din cui $estonul lui Mircea i "l "m#rc "n !ra#. "i scoase din /aina gris-fer paaportul) dar c"nd $ru s l #a!e "n #u(unarul dinuntru al $estonului) ddu peste paaportul lui Mircea. "l scoase i pe acesta. "n aceeai clip) cine$a "ncerc clana. 4trinul tresri. .u m"na dreapt apuc re$ol$erul i se "ntoarse #rusc spre u. A#ia atunci "i aminti c o "ncuiase. .u stin! arunc pe !eam unul din paapoarte) iar pe cellalt "l strecur "n #u(unar. 4e apropie de u i "i lipi urec/ea de t#lie. Nu au(i nimic. Trenul "i "ncetini mersul. Intra "ntr o staie unde a$ea pro#a#il oprire. 4trinul smulse din plas ser$ieta diplomat i dup dte$a clipe de a'eptare) ridic ($orul i desc/ise #rusc ua. Pe culoar nu se a'la nimeni. Respir uurat. A$ea drumul li#er. Iei pe coridor i se "ndrept spre ua $a!onului. @r"nele scr"nir. ."nd trenul opri "n s'"rit "n staie) strinul co#or" prin partea opus peronului) !"ndindu se c $a scpa neo#ser$at. &du s tra$erse(e linia. &in st"n!a apru ca un #olid #otul uria al unei locomoti$e. "n!ro(it) strinul "ntoarse #rusc capul. 7umina or#itoare a 'arurilor) duduitul namilei de 'ier) uieratul strident al sirenei "l (pcir. "ntr o 'r"ntur de secund) locomoti$a "l /pi su# roi... A AA Mircea !oli pa/arul de ./anti) apoi ceru nota de plat.

Preotul catolic "i continua netul#urat cina. Tumultul din cellalt capt al $a!onului sporea. In$ecti$ele plouau. Italienii nu i de(mineau reputaia. Erau mai !urali$i dec"t un stol de $r#ii. ./elnerul de la masa lui Mircea "i 'cu solemn apariia purt"nd pe 'ar'urie ca pe nite moate nota de plat) adpostit su# un er$et scro#it. Mircea ac/it consumaia) "nc"ntat c putea scpa din "m#ul(eala $a!onului restaurant. M"ncase "mprtete. %inul tare i aromat "i crease o stare de eu'orie) "nainte de a se ridica de la mas) salut pe preotul catolic) care i rspunse cu o onctuoas #inecu$"ntare. Porni spre $a!onul su. 4e !"ndea cu plcere la lectura pe care o $a 'ace "nainte de culcare. "n $ali( "l atepta un $olum de istorie a pirateriei) ac/i(iionat "ntr un anticariat din Roma. A+uns pe culoarul $a!onului de dormit) $ru s " aprindCo i!ar) dar se r(!"ndi. "mpinse ua ca#inei i intr. "l i(#i numaidec"t $"ntul care intra $al $"rte+ pe 'ereastra desc/is. 7a lumina mic a $eio(ei) $(u c patul strinului era neatins. Aprinse pla'oniera i ridic !eamul. ..... &eodat) "ncrei mirat spr"ncenele. "n partea de sus) !eamul era !urit "n dou locuri. E$ident) urme de !loane. Intri!at arunc o pri$ire "n +ur. A#ia acum o#ser$ c "i dispruse $estonul. 3aina gris-fer a stinului era aruncat pe cueta de +os. ?n plas) toate $ali(ele i ale lui i ale strinului erau la locul lor. 7ipsea doar ser$ieta diplomat. 4imi cum i se ridic s"n!ele "n o#ra+i. ?i aminti c paaportul i #iletele de tren se a'lau "n $eston. Asta complica serios lucrurile. @cu o le!tur "ntre scena la care asistase "n $a!onul restaurant) urmele !loanelor) dispariia strinului) i dispariia $estonul "ncerc"nd s reconstituie 'aptele care se petrecuser "n a#sena sa. E>istau trei $ariante ; Prima ; distrat) strinul "m#rcase din !reeal $estonul i ieise din ca#in. Aceast alternati$ cdea de la "nceput. Nu se puteau e>plica urmele !loanelor i lipsa ser$ietei diplomat. A doua $ariant ; strinul 'usese asasinat) cada$rul aruncat pe !eam) iar ser$ieta diplomat 'urat. *i aceast e>plicaie cdea. .e rost a$ea dispariia $estonului 1 A treia $ariant ; tiindu se urmrit) strinul sc/im#ase /aina sa cu $estonul) "i luase ser$ieta diplomat i se 'cuse ne$(ut. Aceast $ariant de alt'el cea mai plau(i#il e>plica i e>istena urmelor din !eam. "n ca#in a$usese loc o lupt) din care strinul ieise "n$in!tor. ?nainte de toate) tre#uia s anune pe "nsoitorul $a!onului. 4un. ?n atetarea "nsoitorului care "nt"r(ia) lu /aina strinului i "ncepu s caute prin #u(unare. Nu !si dec"t o #atist al# "n #u(unarul de la piept) iar "n #u(unarul de +os) din dreapta) c/eile $ali(elor i o 'is. @isa era nea!r i a$ea !ra$at pe a$ers o portocal) iar pe re$ers un cap de mort. .apul de mort 'cu s i re$in "n minte 'i!ura stranie a to$arului su de ca#in ; o#ra(ul ca de cear) trsturile ne'iresc de ri!ide) "n contrast cu oc/ii de o mo#ilitate o#ositoare. @isa prea s 'ie una din acele reclame "n ima!ini i 'r cu$inte care se distri#uie prin anumite localuri de noapte. ?n orice ca() "mperec/erea dintre portocale i capul de mort prea cel puin ciudat. .ontrariat de "nt"r(ierea "nsoitorului de $a!on) arunc /aina pe cuet i iei din ca#in s l caute... A

** Tipul cu mutr de #o>er iei din $a!onul restaurant) ter!"ndu i cu #atista pantalonii. 4tr#tu culoarul $a!onului de dormit i a+unse "n $a!onul urmtor. 4e opri "n dreptul unui indi$id su#ire) cu prul ne!ru) care sttea la 'ereastr i 'uma o i!ar) Nino) nu l ai $(ut pe 5ac6 1 Nu. Atunci s a oprit "n $a!onul cu paturi. ./eam l pe Ton9 i $enii cu mine. ,.D.) 7uis. Tipul cu mutr de #o>er se "ntoarse "n $a!onul cu paturi. .ercet dintr o arunctur de oc/i culoarul !ol. Ua unei ca#ine se desc/ise. Un #r#at "n cma iei pe culoar) tr"nti ua i se "ndrept spre captul opus al $a!onului. &up ce l $(u c o cotete spre toalet) tipul cu mutr de #o>er se repe(i la ua ca#inei) care rmsese "ntredesc/is. &intr o pri$ire cuprinse /aina gris-fer de pe cuet i !eamul per'orat de dou !loane. Eeno$ese. *i aC scos /aina ca s nu l recunosc... :ietul 5ac6 ! ?nc/ise ua i se "napoie la captul $a!onului "n ateptarea lui Nino. Nino sosi "nsoit de un ins solid) "n /aine al#e de antun!. 7 ai !sit 1 "ntre# el. 7uis 'cu m"na dreapt pumn i art cu de!etul mare "n +os. Insul "n /aine de antun! r"se ironic ; Era de ateptat. Nu te +oci cu %incen(o Eeno$ese. , s ne felicite &on .irro. Eura ! scr"ni 7uis. "i $in eu de /ac lui Eeno$ese) Uite l. Mircea era iritat. Nu l !sise pe "nsoitor "n ca#ina sa. "l cutase i "n $a!onul restaurant. Nu era nici acolo. 3otr"se atunci s plece dup e'ul de tren. Un c/elner "l "ndrumase spre cellalt capt al trenului. ."nd se "napoie pe culoarul $a!onului de dormit) $(u pe tipul cu mutr de #o>er st"nd re(emat de ultima ca#in i discut"nd cu doi indi$i(i spri+inii cu coatele de #ara 'erestrei din 'a. ."nd Mircea se apropie de ei) tipul cu mutr de #o>er se trase spre u pentru a i 'ace loc. A+uns $"n dreptul primului ins re(emat de #ar) Mircea se pomeni catapultat de acesta "n tipul cu mutr de #o>er) care) "n aceeai secund) desc/ise 'ul!ertor ua i l "m#r"nci "n !ol... A AA Mircea se rsuci prin aer) ca "ntr un 'antastic salt cu pr+ina. A$ea sen(aia c se pr#uete "ntr un /au ne!ru) 'r 'und. Tria un comar "n!ro(itor) care dura "ns numai o 'r"ntur de secund. M"na lui dreapta apuc printr un ade$rat miracol. o #ar de 'ier) de care se "ncleta cu disperare. 4imi c #raul "i este aproape smuls din umr. "n acelai timp) se i(#i cu picioarele de o scar. Esise "ns un punct de spri+in. 4e a! instincti$ i cu cealalt m"n de #ar. 4ttu sp"n(urat c"te$a momente "n aer) apoi cu un e'ort supraomenesc reui s se caere pe treptele scrii $a!onului. Era sal$at. Mai #ine de un minut sttu "ncletat de #ar. 2%"ntul apri!) st"rnit de mersul $erti!inos al trenului) "i "n!/ease sudoarea de pe spinare. ?n 'luierul piciorului st"n! simea o durere surd din ce "n ce mai puternic. 4e lo$ise (dra$n. Esenial era "ns c scpase cu $ia. A#ia

acum se uit "n +os. ."nd $(u su# el) "n lumina proiectat de 'ereastr) terasa mentul cenuiu deplas"ndu se cu $ite( ameitoare) i se 'cu prul mciuc. "n!/ii "n sec) apoi 'luier a mare mirare ; Era s m ia dracu ! "i arunc pri$irile "n sus) spre !eamul luminat al uii. Au $rut s m curee ! :andiii !... E"ndul c ar putea s cad iari "n m"na a!resorilor "l 'cu s se !/emuiasc pe scar) ast'el "nc"t s nu 'ie o#ser$at dinuntru. A#ia "ntr un t"r(iu) ridic "ncet capul i se uit cu precauie pe !eam. Pe culoar nu mai era nimeni. "mpinse "ncet ua i intr "n $a!on. ?n acelai timp trenul "ncepu s i "ncetineasc mersul. @r"nele scr"nir. ."nd se $(u "n si!uran pe culoar "i re$eni cura+ul. &ac i prind "i omor) (ise Mircea #tios. Picioarele "i mai tremurau) dar asta n a$ea importan. 4"n!ele "i ($"cnea "n artere) sporindu i cu 'iecare pulsaie m"nia. &ac i !sesc "n compartiment) scotocindu mi prin lucruri) "i omor. 4e "ndrept spre ca#in. &eodat a$u sen(aia c este urmrit. .ine$a se apropia tiptil de el. Mai 'cu c"i$a pai. 4e "ncorda !ata de lupt. 4e "ntoarse #rusc. Tipul cu mutr de #o>er se repe(ea tocmai asupra sa cu un stilet "n m"n. Mircea par cu st"n!a) iar cu dreapta "i apuc #raul i i l rsuci) d"ndu i F peste cap. Apoi "i aplic un croeu ma!istral) culc"ndu l la podea. Atunci apru i indi$idul "n /aine de antun!) care se repe(i la atac. ."nd acesta a+unse cam la doi pai) Mircea "l i(#i 'ul!ertor cu piciorul su# p"ntece. Tipul icni) se "n$inei de durere i se "nco$oie) pr#uindu se pe co$or. ?n aceeai clip trenul se opri. Mircea au(i o micare "napoia lui. &du s se rsuceasc pe clc"ie) c"nd simi o lo$itur cumplit "n cretet. 4e pr$li printr o micare /elicoidal i lein... A AA Mircea se tre(i "n /uruit de motoare. .apul "l durea ?n!ro(itor. 4imea "n cretet un 'el de arsur i o pulsaie puternic) apri!) ca nite lo$ituri de ciocan. Eemu i "i duse m"na la cap. &du peste o pun! de !/ea. &esc/ise ane$oie oc/ii. "ntuneric. Era "ntins pe o cuet. "l mir /uruitul motoarelor. .ueta se le!na parc. Atri#ui sen(aia aceasta ameelii. "l lo$iser !roa(nic. 7e!nrile cuetei se accentuau) sporea parc i $uietul motoarelor. .ut din oc/i 'ereastra. &up un timp reui s deslueasc o 'erstruic rotund. Mintea lui Mircea "ncepu s lucre(e 'e#ril. Ar 'i +urat c se a'l pe un $as. Au(ea (!omotul $alurilor lo$indu se de #ord. Unde dracu s"nt 1 Au(i de unde$a un uierat de siren. Apoi "nc unul. Nu mai "ncpea nici o "ndoial. 4e a'la pe mare. 4e "ntre# cum de a+unsese acolo. &eodat "l trecu un 'ior. -"l rpiser2. "nt"mplrile uluitoare din tren "i re$enir 'u!iti$ "n minte. 4e des'urau "n sec$ene rapide ca la cinemato!ra'. &e'ilar i strinul din compartiment cu atitudinea lui #i(ar) i indi$idul cu /aine "n carouri) i tipul cu mutr de #o>er) insul cu /aine al#e de antun!... plon+onul "n a#isul nopii "l 'cu iar s se cutremure. :taia de pe culoar "i o'erise o satis'acie de scurt durat. "l scosese din lupt pe tipul cu mutr de #o>er) dar... 4e desc/ise o u) ls"nd s ptrund "n ca#in o lumin puternic. "n

pra! se conturau dou siluete. Mircea "nc/ise oc/ii) pre'acindu se c nu i a re$enit "nc din lein. Era o msur prudent. Poate c "n acest mod $a putea a'la mai multe "n le!tur cu situaia lui. .ine$a aprinse lumina din ca#in. Au(i un !las de #as do!it. 7 au plit ru. Nu $e(i) nici p"n acum nu i a re$enit "n 'ire. Mircea simi o m"n aspr) care l apuc de "nc/eietur i i lu pulsul. Normal ! rosti oarecum mirat !lasul do!it. Ar tre#ui s i re$in. &ac nu l curai pe Nino) se termina cu %incen(o. &on %incen(o) "ncule. E/) ar tre#ui s i 'ie recunosctor. Nino era !ata s l "n+un!/ie. *i atunci adio Don %incen(o. Toarn i "n cap o !leat cu ap) s $e(i cum se tre(ete. &ac n a ine la tine) te a lsa s o 'aci. A mai "ncercat unul s l stropeasc "n !lum cu ap rece... A 'ost ultima lui !lum) U!o) mititelule. ."te$a clipe cei doi #r#ai tcur. "n mintea lui Mircea "ncepu s se 'ac lumin. Era luat drept altul. Intrase "ntr o "ncurctur din care nu tia cum a$ea s mai ias. &ac cei doi ar descoperi c nu el era &on %incen(o) ar 'i capa#ili s l omoare. Asta cu at"t mai mult cu c"t ar putea s presupun c el "l ucisese pe ade$ratul &on %incen(o. P"n s se lmureasc lucrurile l ar 'i lic/idat. M uit la el i nu mi $ine s cred) rosti iari !lasul do!it. Nici urm de #isturiu. &ac n o 'i el 1 .um s nu 'ie el 1 Trenul) numrul ca#inei) port-bonheur-ul, pre(ena oamenilor lui .irro) #raul dislocat al lui 7uis... Tot i a $enit unul de /ac. M) ie i s a 'cut de scrmneal. Tu nu l cunoti pe %incen(o. &ac nu l ar 'i trdat 5ac6... 4 aduc nite amoniac) spuse t"nrul. &a) nu e rea ideea. 4 i dm puin pe la nas) !lsui #tr"nul. Mircea 'u cuprins de panic. Tre#uia s intre "n rol mai "nainte ca t"nrul s $in cu amoniacul. A'ar de sta situaia "ncepuse s l interese(e. Nu $enise el aici "n cutarea a$enturii 1 Era ser$it pe ta$. ?ncepu deci s !eam uor. @cu o micare) apos desc/ise oc/ii) li "nc/ise iari) ca i c"nd l ar 'i or#it lumina) dup care clipi) pre' c"ndu se "nc #uimac. %incen(o) #iatule ! Asupra lui se plec un om $"rstnic) corpolent) ner$os) cu apc nea!r. B"m#ea cu !ura p"n la urec/i) art"n du i dinii "nne!rii de tutun. Te mai doare 1 Mircea #ol#orosi) a#ia inteli!i#il. Ap... ap... Imediat) %incen(o. U!o ! stri! #tr"nul. U!o ! U!o sosi cu o sticl de amoniac. 7as amoniacul i adu puin ap. U!o se e>ecut i reapru cu un pa/ar cu ap. *i a $enit "n 'ire) unc/iule 1 "ntre# U!o de ast dat cu oarecare respect. Don Vincenzo trea( impunea alt consideraie. .u !esturi #l"nde) unc/iul ddu lui Mircea s #ea. Mircea sor#i puin ap. Inima "i #tea s se spar!. "ncepea marea aventur . "i mai aduci aminte de mine 1 spuse #tr"nul. Eu s"nt unc/iul Eino !

."nd erai mic te ineam pe !enunc/i. Mircea murmur cu pre'cut #ucurie. Unc/iul Eino !... Au) au ! se $ait el) duc"nd m"na la cap. "nc/ise iari oc/ii. Adu amoniac) U!o ! stri! unc/iul Eino. Mircea "i redesc/ise. Nu. Nu i ne$oie. M simt mai #ine. Unc/iul Eino "i 'rec $oios palmele. :ine c te $d iari (dra$n. M am temut c i au 'cut de petrecanie oamenii lui .irro. Nino Banotti te a pocnit "n cretet cu at"ta sete) "nc"t mi am (is c i a (dro#it easta. &ar i eu l am ac/itat. I am !urit 'oale cu trei !loane. Nu (u 1 ! #"i!ui Mircea. Am picat la anc. Tocmai c"nd Nino te trsnea "n noalele capului... Era #ine s ne 'i urcat "n tren de la Roma. Te am 'i aprat de oamenii lui .irro. Tu ai inut mori s nu ne urcm dec"t la @ormio. Ti am "neles "n Gr un 'el calculul. N ai $rut s 'ii $(ut "n to$ria noastr) ca s nu atra!i atenia asupra ta. &ar te ai #i(uit prea mult pe noua ta mutr. 5ac6 te a $"ndut. .analia ! 'cu Mircea. Alt'el cum credeai c te ar 'i identi'icat 7uis 1 N u semeni deloc cu $ec/ile tale 'oto!ra'ii. "l pri$i "ndelun!) anali("ndu i 'iecare trstur a 'eei. M) dar #ine li a mai aran+at doctorul mutra. 7a un moment dat "ncepusem s m "ntre# dac eti "ntr ade$r tu. Numai l!ort-bonlieur-ul sta pe care l am !sit asupra ta mi a risipit #nuielile) (ise el) slt"nd "n palm 'isa cu cap de mort i portocal. I o "ntinse. Po'tim. M #ucur c ai HIstrat o. Mircea o lu s se uite la ea cu pre'cut emoie. 4e putea s nu o pstre( 1 Arunc o nad) "i mai iduci aminte de $remurile acelea 1 Unc/iul Eino ("m#i nostal!ic. Eu s nu mi aduc aminte 1 Erai un np"rstoc. M mapoiasem cu taic tu de la Messina. @cusem trea# #un acolo. .a s sr#torim succesul ne am dus la un #ar. &e acolo m am ales cu 'isa cu cap de mort. Tu cum ii $(ut o mi ai i luat o. Al nai#ii copil mai erai. Apuc tor. "nc de pe atunci promiteai. "l contempl iari ; Mi) dar 'rumos te a mai 'cut doctorul. Nici maic ta) dac ar mai tri) nu te ar recunoate. :iata de ea) suspin Mircea. .e 'emeie ! Minunat) #iete... *i) (i) l ai pltit scump pe doctor ca s te 'ac at"t de artos 1 Bece mii de dolari) spuse Mircea la "nt"mplare. 4cump al dracului) dar 'ace. Pe &illin!er nu F a reuit tot at"t de #ine. & aia l au i curat oamenii din @.:.I. E ade$rat c "n ultima $reme c/irur!ia estetic a pro!resat mult. 4er$esc la ce$a i doctorii tia) pe care eu "i socoteam #uni numai s "ntind o#ra+ii c(ui ai 'emeilor #tr"ne... Uite) s i l pre(int pe U!o. 4"ntei puin neamuri. :un (iua) &on %incen(o) rosti cu de'erent t0nrul. Mtua mea dinspre mam) Eeno$e''a) a 'ost mritat cu $rul unc/iului dumitale dinspre tat) Tommaso. A/) da ! e>clam Mircea cu a'ectat $oioie. Ero(a$ om unc/iul Tommaso. :ra$o) %incen(o) inter$eni unc/iul Eino. Ai o memorie ! ."nd prinii ti au plecat la NeJ Kor6 a#ia dac "mplinisei patru aniori... :ietul taic tu ! .e moarte !roa(nic ! -3aiti) dac "mi cere amnunte) am dat de dracu2) re'lect alarmat Mircea. Au(i s l ucid pe scaunul electric ! continu unc/iul Eino. .e s'"rit

!... *i maic ta s piar ars! Ade$rul e c tr!ea cam mult la msea. Mi a spus mie Taddeo. *i mai o#inuia s i 'ume(e "n pat... Mircea o't plin de compasiune. &ac ai ti cit m am strduit s o de(#ar... *i 'ratele tu 1 "ntre# iari Eino. .u el e o po$este lun!. 4 nu mi spui c te ai certat cu 4piridone. Era un #iat tare #la+in. Tu ai 'ost "nc de mic un #tu i +umtate. &ar 4il$ia) 4isto. 4imone) Pam'ilo ce mai 'ac 1 M am cam rupt de ei) spuse Mircea cu +umtate de !las. Ru) #iatule) "l do+eni unc/iul Eino. Nu tre#uie s dai cu piciorul neamurilor) oric"t ai a+un!e de sus. E/e) i s a cam urcat succesul la cap. "ntr un r"nd) &on 4era'ino spunea c nu mai $rea s mai ai# de a 'ace cu tine. &ar i a trecut... Unc/iul Eino scoase din #u(unarul /ainei ne!re o pip i o pun! cu tutun. .u !esturi dorn oale) "ncepu s "n'unde tutun "n pip. Tutun sicilian) rosti el. .el mai aromat din lume. Alii r"d de mine. .ic nu m pricep. &ar eu tiu mai #ine. U!o) poi s pleci. Am ce$a de discutat cu %incen(o. U!o iei de a ndaratelea. Nu reuea s i desprind pri$irile de c/ipul lui Mircea. 4e "mpiedic de pra! i a#ia scp s nu se "ntind pe podea c"t era de lun!. "nc/ise cu !ri+ ua "n urma Iui. Ai $(ut cum se uit la tine 1 ("m#i unc/iul Eino. Te in$idia(. "n lume nu s"nt doi %incen(o. I%Iiicea surise palid. Nu e c/iar aa. Unc/iul Eino "i aprinse pipa. 7as) nu mai 'ace pe modestul. 4e aplec la urec/ea lui Mircea i "l "ntre# con'idenial ; Ia (i) %incen(o) c"i oameni ai cspit cu m"na ta 1 Mircea tui "ncurcat. N a putea s spun... &e mine te 'ereti 1 "ntre# unc/iul Eino cu m"/ nire. Numai "n +urnale s a scris de cinci ini. Pe &iamond nu l ai curat tu 1 Mircea "ncerc s recapitule(e tot c citise "n pres despre lumea !an!sterilor din America. :tr"nul "i $or#ise despre NeJ Kor6) despre o e>ecuie pe scaunul electric H asta "nsemna c teatrul ispr$ilor persona+ului pe care l "ntrupa se situa desi!ur) "n 4tatele Unite. "i aminti #rusc c citise demult despre un oarecare %incen(o Eeno$ese) unul dintre capii tra'icului internaional de stupe'iante. Inclus de @.:.I. "ntr un !rup de !an!steri notorii de ori!ine italian care urmau s 'ie e>pul(ai "n 4tatele Unite) Eeno$ese a$usese !/inionul s 'ie implicat "ntre timp) "n asasinarea unor a!eni ai :iroului Narcoticelor. .a s scape de scaunul electric) se 'cuse ne$(ut. &e atunci "l cutau toate poliiile din emis'era occidental. Mircea re!reta c nu se documentase mai temeinic "n acest domeniu. &ac l "ntruc/ipa pe %incen(o Eeno$ese tre#uia s +oace tare. ,peraia c/irur!ical estetic la care se supusese acest !an!ster pentru a i sc/im#a "n'iarea cu scopul de a scpa de urmrirea autoritilor i pro#a#il i de r(#unarea $reunei #ande ri$ale sttea la #a(a unui truc care putea s ai# consecine tra!ice. .e se $a "nt0mpla dac %incen(o Eeno$ese $a aprea pe neateptate de($luindu i ast'el impostura 1 ,ri dac se $a i$i $reun ins care cunotea noul c/ip al !an!sterului 1 "ndat ce se $a $edea pe uscat $a pro'ita de oca(ie spre a i lua tlpia. Nu tia "nc unde "l ducea unc/iul Eino) dar nu $a "ntir(ia s a'le. &iamond 5oe i a meritat soarta) declar el cu pruden. &ar 4lim De9es 1 "l iscodi unc/iul Eino.

4lim s a ales cu ceea ce tre#uia s se alea!. *tiu. Bece !loane "n #urt ! ?ntotdeauna am spus c $iolena "i $a cau(a neplceri. %e(i ce ai pit 1 &ac nici "norata #amilie n a mai putut s te a+ute... Nu m pl"n!) (ise Mircea strduindu se s nu spun prea mult. "norata #amilie era desi!ur) o e>presie care ascundea o or!ani(aie puternic. M am a'lat adesea "n situaii !rele) continu Mircea) 'r s 'iu a+utat cum ar 'i tre#uit... Nu c"rti) %incen(o) "l do+eni unc/iul Eino. Ai notri au 'cut tot ce au putut. %rei s spui c nu i aa 1 Mircea "ncerc s se ridice "ntr un cot. ) Pre'er s tac. Au! Iar m doare ! Te las s te odi/neti) spuse unc/iul Eino. A$em tot timpul s mai stm de $or#. %rei un pa/ar de $arsala sau de %tna & " s te pun pe picioare ! A pre'era un whis'(, (ise Mircea. "n America m am "n$at cu #utura asta. :lu'ul era mai mult dec"t necesar "n actuala situaie. ) *his'( & Unc/iul Eino se scarpir "n cap. 4 l "ntre# pe U!o dac are puin whis'( pe #ord. Tinerii tia se topesc dup #uturile strine. 4e ridic de pe scaun i se "ndrept spre u 4e opri cu m"na pe clan. M"ine sear) la Palermo. Mircea "nre!istra ast'el "nc un amnunt. Mer!eau la Palermo. "n lumea $afiei. &eoarece "n!/ii "n sec. $afia. Nu cum$a intrase "n mi+locul oamenilor Ma'iei 1 .unotea reputaia acestei or!ani(aii. Unc/iul Eino ieea tocmai pe u) c"nd Mircea se simi ispitit s l stri!e "napoi i s i destinuie totul. Ua se "nc/ise. Mircea supin ad"nc. Pierduse o oca(ie. Peste puin timp "i 'cu apariia U!o. Un U!o domesticit care aducea o sticl de whis'(. Unc/iul Eino mi a $or#it mult despre dumneata) spuse el destup"nd sticla. .u ap 1 "ntre# el. 4ec replic Mircea cu em'a() " i plcea s l impresione(e pe tinerelul acesta im#er#. i am urmrit acti$itatea la NeJ Kor6) &on %incen(o spuse U!o) "n $reme ce i turna #utura "n pa/ar. Am au(it i despre ispr$ile dumitale la ./ica!o) i la 4 a n @rancisco. Matarella i a dat mult de lucru 1 3m ! replic Mircea cu nepsare. Nu prea. U!o 'cu oc/ii mari. 4e spune c i .apone i a tiut de 'ric lui Maia rella. Mircea r"se cu a'ectat modestie) .apone) Matarella repre(int trecutul. N ai $rea s m iei cu dumneata. &on %incen(o 1 "ntre# s'ios U!o. Mircea "i "ncrei spr"ncenele) Unde s te iau 1 7a NeJ Kor6. ."nd ai s te "ntorci la NeJ Kor6. F Kod c ai s te "ntorci "n 4tatele Unite) nu i aa 1 &a) desi!ur) rspunse Mircea. "ndat ce mi aran+e( tre#urile.H. Am au(it c numai dumitale "i tie de 'ric &on .trro. *i Piesele de +, se tem de sosirea dumitale la Palermo. .ic ai s te dedai la $iolene... &epinde) replic Mircea) "ntre#"ndu se ce "nsemn a u acele Piese de +,. -4"nt un mare persona+) "i (ise el) de $reme ce at"tea Piese s"nt "n!ri+orate...2 U!o se uit spre /u#lou.

A "nceput s se lumine(e. P"n disear s"ntem la 7ipari. -&eci nu mer!em direct la Palermo2) re'lect Mircea. U!o iei din ca#in. Rmas sin!ur) Mircea se ridic "n coate. &urerea de cap "l lsase) "n sc/im# se simea "nc ameit. 4e pipi "n cretet. "i crescuse un cucui c"t un ou de porum#el) dureros la atin!ere. 4e uit "n +ur. 4e a'la "ntr o ca#in strimt) cu patru cuete) cu un dulpior i cu dou /u#louri) unul "n dreapta i altul "n st"n!a. &eduse c se alia pe un $as de mic tona+) pro#a#il o na$ pescreasc. "n ca#in struia miros de pete) de cauciuc "ncins i de #en(in. 7a captul cuetei $(u a!at "ntr un cui /aina gris-fer a ade$ratului %incen(o Eeno$ese. Toate $ali(ele i ale lui i ale lui Eeno$ese erau or"nduite dup mrimi pe cueta din 'a. :a!a+ele pe care le motenise 'r $oie cereau a 'i cercetate. Tre#uia s se deprind cu ele ca i c"nd ar 'i 'ost ale lui. .o#or" de pe cuet. Ameeala "l 'cu s se spri+ine c"te$a clipe de perete. &up ce i re$eni) se apropie de $ali(ele lui Eeno$ese. Erau trei la numr. 4coase c/eile din #u(unarul /ainei gris-fer i le descuie pe r"nd. "n primele dou !si c"te un costum de lustrin) unul al# i altui !ri "nc/is) cmi) cra$ate) pi+amale i o trus de toalet. Nici unul din aceste o#iecte nu a$ea mono!ram sau marca 'urni(orului. "n a treia $ali(a se a'lau panto'i $reo opt perec/i de calitate e>cepional i cu o linie 'oarte modern. Eeno$ese 'usese desi!ur un mare amator de "nclminte 'rumoas. *i panto'ii erau 'r marc. Mircea "nc/ise $ali(ele) $"r" c/eile "n #u(unarul pantalonilor) alturi de c/eile lui i se "ntinse pe cuet. .a#ina $alsa parc "n +urul su. 4ttuse prea mult timp "n picioare. Urmrile lo$iturii din a+un se 'ceau "nc simite. Aipi... ."nd se tre(i) soarele ptrundea potop prin /u#louri) "n ca#in era "n#uitor de cald. Ar 'i desc/is /u#lourile dac nu s ar 'i temut c +er#ele de ap st"rnite de mersul $asului ar 'i ptruns "nuntru. ?i consult ceasul de m"n. Bece i +umtate. .apul nu l mai durea. I se 'cuse "n. sc/im# o 'oame stranic. Parc la comand) U!o intr cu o ta$ "ncrcat cu un mic de+un. ,u) unc) pasta con sarde, catolii i o sticl de Moscato. Mircea !oli la repe(eal 'ar'uriile) su# pli$irile admirati$e ale t"nrului. &dea tocmai peste cap un pa/ar cu $in) c"nd unc/iul Eino "i 'cu apariia. Ei te simi mai #ine) %incen(o 1 "l "ntre# el +o$ial. 4"nt "nc #uimac) mini Mircea. Am momente "n c a r e nici nu tiu unde m a'lu) continu el) duc"ndu i m i n a l a 'runte. Adoptase aceast linie de conduit) spre a i +usti'ica e$entualele scpri de memorie. %a e$ita ast'el multe "ncurcturi. Ar 'i #ine s iei pe punte) "l po$ui unc/iul Eino. Aerul curat are s i mai limpe(easc puin capul. M au pocnit (dra$n) strui Mircea s #rode(e pe aceeai tem. E de mirare c nu mi au (dro#it easta. ."nd s ias din ca#in) U!o "i puse pe umeri /aina. :ate tare $"ntul. 4 nu rceti. Mircea "i mulumi) ("m#indu i condescendent. A+uns pe punte) aspir ad"nc aerul proaspt i srat a l mrii. 4e simi "n$iorat. U!o a$usese dreptate. 4u'la un %?nt nprasnic. Mersul $i+elios al $asului sporea curentul. Mircea "i arunc pri$irile "n +ur. Pretutindeni se des'ura marea $iolet) (e#rat de $aluri cu creste "nspumate. %asul "nainta cu mare $ite() las"nd "n urm o d"r al#)

dantelat. &ac n ar 'i tre#uit s 'acem un scurt popas la 7i pari) "n noaptea asta am 'i luat masa la Palermo) (ise unc/iul Eino. Mircea se 'eri s cear e>plicaii. "nelepciunea pro$er#ului -tcerea e de aur2 "i !sea "n ca(ul sta cea mai deplin ilustrare. Tre#uia s descopere sin!ur c/eia eni!melor) asemenea unui modern Perseu "n lupt cu Medu(a. &e data asta Medu(a se identi'ica) pare se) cu Ma'ia. .urentul st"rnit de mersul $asului era at"t de puternic) "nc"t Mircea "i trase pe m"neci /aina) care "i $enea 'oarte #ine. "i "n'und m"inile "n #u(unar. Eonete 'rumos) nu i aa 1 ("m#i unc/iul Eino. Motoare -olls--o(ce. Mircea ciuli urec/ile. Motoare -olls--o(ce pe un $as) aparent) at"t de $etust ! .iudeniile se ineau lan... .ur"nd dup lsatul serii) trecur prin prea+ma insulei 4trom#oli. %ulcanul a'lat "ntr una din erupiile sale periodice arunca pe cer o lumin purpurie. .derea materialelor $ulcanice "n mare) la 4ciara del @uoco) o'erea un spectacol dantesc. Mircea sttea re(emat de parapetul de lemn i se uita cu nesa la creasta muntelui "mpodo#it cu o cunun roiatic. Apoi $ulcanul 4trom#oli rmase "n urm. Pe "n$eliul mrii se 'u!reau +ucu sc"nteieri 'os'orescente. 4 ar 'i (is c miriade de licurici se aternuser peste lea!nul $alurilor. Trecur i pe l"n! st"nca #a(altic a#rupt a Iui 4trom#olic/io i dup o +umtate de or de mers) $asu! "i "ncetini $ite(a. 7a pro$a apruse o mas nea!r) cu po$"rniuri repe(i) ar!intate pe alocuri de ploaia ra(elor lunii. Motoarele "ncetar #rusc s mai /uruie. 4e aternu o linite ad"nc) "ntrerupt doar de lipi tul $alurilor ce se lo$eau de p"ntecele $asului. &ei se a'lau "n lar!ul mrii) su'la de unde$a o #oare uoar) "ncrcat cu miresme de 'lori i de... portocale. &a. &e portocale. Unc/iul Eino se apropie de Mir cea. Pu'ia din pipa lui marinreasc i se uita atent spre masa "ntunecat de la pro$a. Apru i U!o) urmat de doi ini din ec/ipa+ul $asului. ."t e ceasul) U!o 1 "ntre# unc/iul Eino. 7a lumina unei lanterne electrice) U!o se uit la ceasul su #rar. Nouti aptespre(ece) (ise el. Unc/iul Eino pu'i i mai tare din pip. 7a nou i (ece Mic/elotto tre#uia s 'ie aici. 4 nu se 'i "nt0mplat ce$a) opina U!o. Unc/iul Eino "l pri$i 'r s i rspund. In a'ar de 'aptul c pu'ia des din pip) nimic nu i trda nelinitea. , 'i "nt0r(iat cu descrcatul) (ise unul din "nsoitorii lui U!o) un #r#os cu cea' de taur. 4 ne apropiem de !ol' ule 1 "ntre# U!o. Nu) rspunse scurt unc/iul Eino. Ateptarea se prelun!ea. A#ia dup $reun s'ert de or se au(i "n deprtare #"("itul unui motor. Mic/elotto ! (ise #r#osul. Unc/iul Eino 'cu semn cu capul spre #r#os) care duse un de!et la apc i co#or" la motoare. Al doilea insotitor al Iui U!o) un tip scund i $"n+os eu #rae lun!i ca de uran!utan i picioare "ndoite "n a'ar) ca dou parante(e) trecu la timon. :"("itul #rcii cu motor cretea "n intensitate. &up o coast st"ncoas a insulei apru silueta nea!r a unui $as. U!o scoase din #u(unar un emitor cu tran(istori) 4emnali(ea( ! rosti sec unc/iul Eino. U!o trecu aparatul pe emisie. Taormina) Taormina ! Te caut Ti#ru ! 4pune dac i i pre(ent. Parola.

Trec pe recepie ! Eata. .ornut aparatul pe recepie i atept) In di'u(orul aparatului se au(i replica. Aici Taormina) aici Taormina. 4"nt pre(ent) Ti/ n i Ic. *apte stele de ar!int. Trec pe recepie. Aici Ti#ru) aici Ti#ru ! *apte s'enice de aur. Apropie te ! Eata. U!o "i a! de !"t cureaua aparatului) apoi scoase clin #u(unar un pac/et de i!ri .amei. 4er$ii $) &on %incen(o) (ise el "ntin(mdu i pac/etul pe care l i(#i "n 'und cu un #o#"rnac) 'c"nd s ias pe +umtate o i!ar. Mircea lu i!ara. .u o micare iute U!o scoase un pistol "ndrept"ndu l spre pieptul lui Mircea) care tresri) simind "n tot corpul un 'ior rece. U!o aps pe tr!aci. &in pistolul #ric/et "ni o 'lacr. Mircea "i aprinse i!ara. @iorul de !/ea ls locul unei ndueli 'ier#ini) a#undente) care i ume(i "n c"te$a clipe cmaa. ) /razie 0 (ise el stp"nindu i emoia. A$usese un moment de sl#iciune care ar 'i putut tre(i #nuieli. Nu era. deprins cu asemenea situaii. 4imi instincti$ pri$irile nedumerite ale lui Eino aintite asupra sa. Tre#uia s !seasc la repe(eal o +usti'icare a tre sririi sale "n 'aa pistolului #ric/et. 4imula o nou tresrire i "i duse m"na la cap) 'c"nd o sc/im de durere. .e ai C1 "ntre# unc/iul Eino. M trec nite +un!/iuri prin cap... %asul lui Mic/elotto se apropiase simitor. &eodat o lumin al# se aprinse pe catar!. Idiotul ! .e l o 'i apucat 1 e>clam 'urios unc/iul Eino. U!o) spune i s stin! imediat lumina. U!o ddu s manipule(e aparatul. .alm) Mircea "ntinse m"na stin! oprindu l pe U!o s treac pe transmisie) iar cu dreapta 'cu un !est eloc$ent. Pistolul ! rosti el !ra$. Uluit de tonul lui Mircea) U!o se e>ecut. 4coase din #u(unar un pistol cu surdin i i l "ntinse. Mircea lu pistolul i mai "nainte ca Eino s 'i putut sc/ia un !est de "mpotri$ire) trase un 'oc "n direcia $asului. 7umina al# se stinse. 4imi o mare satis'acie. Tot a 'ost #un la ce$a i sta!iul militar. Nu luase el pe de!ea#a insi!na celui mai #un tr!tor la int pe di$i(ie. Unc/iul Eino se uit admirati$ la Mircea) apoi "ntoarse capul spre U!o. Ei ! Te mai "ndoieti 1 Numai %incen(o putea s 'ac una ca asta. Apoi se adres lui Mircea ; Mi) #iatule) aici nu s"ntem "n America. Nici o !ri+) spuse Mircea cu calm) "napoind pistolul lui U!o. &e o#icei nu port arme de 'oc. Am $rut numai s $d dac mai s"nt "n stare de ce$a dup lo$itura aia pctoas. "ntre timp na$a lui Mic/elotto se apropiase. .ele dou $ase a#ordar. Un #r#at su#ire sri cu a!ilitate de maimu peste cele dou parapete) oprindu se l"n! unc/iul Eino. Nu tre#uia s tra!i) &on Eino. 4 a aprins din !reeal) se scu( noul $enit. :ine) #ine) Mic/elotto) (ise unc/iul Eino aspru. .e a 'ost "nt"r(ierea asta 1 Trans#ordarea. Iar au lipsit (ece l(i. *ase de .amei i patru de Philip $orris. Unc/iul Eino "ncrei din spr"ncene) apoi se "ntoarse spre Mircea. Americanii ti. %incen(o) au cam "nceput s i 'ac de cap. E a doua oar c lipsesc l(i. *i din ultimul transport trimis de tine au lipsit. ."te au

lipsit) Mic/elotto) din transportul Eeno$ese 1 Mic/elotto "i 'rec #r#ia. , p t . *apte .hesterfield i una .orona-.oronas. *i /a$anele s"nt scumpe) %incen(o) (ise unc/iul 'ino. , lad cu /a$ane 'ace c"t (ece de .hesterfield. Nu se poate s 'i lipsit) ripost Mircea cu !ra$i late. :a se poate) replic #os Mic/elotto. Eu le am luat "n primire. Unc/iul Eino ("m#i ciudat. 4 $ 'ac pre(entrile ; Mic/elotto Peren(e) %incen(o Eeno$ese. Mic/elotto cunotea 'aima lui %incen(o Eeno$ese) sup r a numit "n cercurile ma'iote din NeJ Kor6 i ./ica!o % i n c e n t t/e Diller. "mi pare 'oarte ru) dar sta e ade$rul) Mister Eeno$ese. 4e uit 'i> la Mircea. @oto!ra'ia lui Eeno$ese pe care o $(use "ntr at"tea (iare nu se potri$ea deloc cu mutra interlocutorului. Unc/iul Eino "i citi "n oc/i nedumerirea. Ai de a 'ace cu ade$ratul %incen(o Eeno$ese. Pot : te asi!ur) rosti el sec) pun"nd capt discuiei. M supr c/estia cu l(ile) (ise Mircea) adopt"nd un aer "nepat. @ii linitit) nu e $ina ta) #iatule) spuse unc/iul Eino. Pe drum se "nt"mpl multe. &ar "i di#uim noi pe /oi. "n s"nul "noratei #amilii n au ce cuta indi$i(ii necinstii. -,mul sta nu e lipsit de umor2) cu!et amu(at Mircea. Mic/elotto ne "nsoeti la Palermo) spuse unc/iul Eino. Mic/elotto se "ncrunt. *i tre#urile de aici... 7e lai pe seama lui Al#anese. Porunca lui &on 4cra'ino. :ine) dar... Nici un dar... Atunci) m duc s mi iau lucrurile. :ine. "ns "ntr o +umtate de or s 'ii "napoi. Unc/iul)Eino "i "ntoarse spatele. 4e adres apoi lui Mir cea ; %incen(o) "n noaptea asta tra!em un c/e' la 7i pari cu cel mai #un $in. Am s $d dac renumele tu se con'irm. .alo %essalone "mi spunea deun(i c eti "n stare s !oleti o sticl de $in dintr o sin!ur sor#itur... Iar m"ine "n (ori) ne continum drumul spre Palermo... "n dimineaa urmtoare) Mircea (cu "n cueta sa p"n la ora prin(ului. "ncercase s in $ite+ete piept unc/iului Eino) un #utor de "nalt clas i s i pstre(e totodat netir#it reputaia pe care i o atri#uise .alo %essalone. Nu era el no$ice ia #utur) dar printre campioni nu se putea "n nici un ca( numra. Eolise dou sticle de 1ipari i o sticl de $arsala, apoi prete>tase o recidi$ a durerilor de cap. &rumul de la circium i p"n la #arc "l 'cuse spri +inindu se de #raul lui U!o i #lestem"ndu i +un!/iurile din cretet. &ormise ad"nc. @r $ise. 4e tre(ise ma/mur) cu !ura amar si capul !reu. ."nd "si aminti de ispr$ile pe care le 'cuser cu toii la c/e') "l trecur nduelile. Nu cum$a scpase $reo $or# care s l dea de !ol 1 7a #eie omul spune $rute si ne$rute. Mircea "i controlase 'iecare !est) 'iecare cu $"nt. Nu si amintea s 'i 'cut $reo prostie. Totui... :u ser i m"ncaser pe "ntrecute... ."ntaser) trseser cu pistoalele... .u (ece 'ocuri) Mircea decapitase (ece sticle de $arsala, spre entu(iasmul comesenilor. Tot !"ndindu se la $ite+iile lui #ac/ice) adormi iari. 4e detept din nou a#ia dup amia(. "i trecuse capul. A$ea "ns !ura iasc. :u ca un cpcun) pe nersu'late) o can mare cu ap. Apoi iei pe

punte. .oastele st"ncoase ale 4iciliei se pro'ilau la ori(ont. 4oarele le "n$luia "ntr o lumin tranda'irie. Unc/iul Eino iei. +o$ial "n "nt"mpinarea lui Mircea. Ei) ai dormit #ine 1 Te ai tre(it la timp. Peste un s'ert de or de#arcm la .astellamare. Iar disear s"ntem la Palermo. &on 4era'ino te ateapt cu masa. Mircea "i um'l pieptul cu aer. A/) de aici sim miresmele 4iciliei ! e>clam el cu patos. ./emarea pm"ntului natal e mai puternic dec"t orice... ."nd $asul acost la .astellamare) cerul "n as'init s e "mpurpurase ca o mantie imperial. Pe c/ei "i ateptau trei #r#ai "n /aine "nc/ise la culoare. ./ipurile lor erau impasi#ile ca. nite mti. Totul e "n re!ul) Ll'ano 1 "ntre# unc/iul Eino) "ndat ce puse piciorul pe pm"nt. Unul dintre cei trei 'cu un pas. &a ! rspunse el monosila#ic. Ia o "nainte ! (ise unc/iul Eino. Mircea era "ncadrat de U!o i de Mic/elotto. "nsoitorii lui Al'ano trecuser "n urma !rupului. 4e "ndreptar cu toii spre o strdu care se desc/idea "ntre dou antrepo(ite drpnate. Intrar "n primul antrepo(it) printr o u cu tocul lsat "ntr o parte) dar care se desc/idea 'oarte uor) in ciuda aspectului ei $e l ust. "n /ala "ntunecoas) pardosit cu ciment i trans'ormat "n !ara+) ateptau dou automo#ile ne!re. Un Buic' %lectra i lm #ial 23,,. Al'ano desc/ise ua :mc6 ului. Po'tii ! Unc/iul Eino se opri "n dreptul celeilalte maini. Nu) U!o) tu o iei "nainte cu Buic'-ul. 7ucio i Eiu seppe mer! cu tine. Al'ano ne "nsoete pe noi. Unc/iul Eino) Mircea i Mic/elotto se ae(ar pe #anc/eta din spate a @iat ului. Al'ano trecu l"n! o'er. Buic'-ul semnali(a cu 'arurile. Portarul !ara+ului apru din ca#ina sa cu perei de sticl i aps pe #utonul 'i>at "n dreapta unor pori "nalte c"t peretele. .anturile se desc/iser uor prin culisare. Mainile demarar. Buic'-ul iei cel dint"i) le!n"ndu se pe amorti(oarele elastice. @iMN ul "l urm la $reo cinci(eci de metri. Mircea era nedumerit. &e ce pre'erase unc/iul Eino s 'oloseasc @iai ul 1 4e 'eri "ns a pune $reo "ntre#are. Tot unc/iul Eino "i ddu o e>plicaie pe ton de !lum; Nu mi plac :uic6 urile. "nt0mplarea a 'cut s am dou accidente pe maini de astea. &e atunci) s nu Ie mai $d. E>plicaia era e$ident tras de pr. Mic/elotto i Al 'ano r"ser ca de o !lum #un. Mircea "i ddea seama c ade$ratul ei "neles era altul. "l $a a'la el mai t"r(iu. 4tr#tur o strad "n!ust) pa$at cu #olo$ani +de r"u i mr!init cu case al#e drpnate) proptite parc unele de altele. Ieir "ntr o osea pietruit) care se orienta) spre iruri de dealuri st"ncoase dinspre mia((i. @iat ul !onea cu peste opt(eci de 6ilometri pe or. "n urma Buic'-ului se

ridica un $"rte+ de pra') pe care din 'ericire $"ntul "l repe(ea spre st"n!a oselei. .u !esturi domoale) unc/iul Eino scosese din #u(unarul portierei din partea sa un pistol mitralier Para-bellum, cu trei(eci i dou de 'ocuri) pe care l e>amina pe toate 'eele. :ine uns) rosti laconic. &in #u(unarul celeilalte portiere) Mic/elotto trase un pistol mitralier pe care Mircea nu reui s l identi'ice. Prea de pro$enien en!le(easc. *i Al'ano 'cu aceeai operaie. 4coase o puc mi tralier Browning i o puse pe !enunc/i. -Te pomeneti c tia $or s m curee dup ce ieim "n plin c"mp2) "i (ise Mircea uor alarmat. "l linitea oarecum !"ndul c indi$i(ii ar 'i putut s scape de el pe mare) i "nc 'r nici un risc) dac ar 'i a$ut de !"nd s o 'ac. Unc/iul Eino "i "ntinse pistolul. Poate "i $a 'i de 'olos. &on .irro se ine iari de capul nostru. 4per s i rec"ti!e supremaia. Idiotul ! *i dumneata 1 "ntre# Mircea. Eu am arma mea) ("m#i unc/iul Eino) #t"ndu se uor cu palma peste um'ltura pe care o 'cea /aina "n partea stin! a pieptului. Mircea simi o 'urnicare prin ira spinrii. A$entura "ncepuse s l capti$e(e) era ca "ntr un 'ilm cu !an!steri. &up $reo dou(eci de minute de mers) a+unser "ntr o osea lar!. .otir spre st"n!a. Peisa+ul era oarecum arid. 4t"nci i pietre !olae strpun!eau parc scoara dealurilor #ine acoperite pe alocuri cu $ii. Unc/iul Eino) at"t de $olu#il pe mare) pstra acum o tcere mo/or"t. ?i aprinsese iari pipa i pu'ia alene. Pri$irile sale reuOeau s scrute(e "ns 'iecare col de st"nc pe l0n! care treceau cu maina. Tot at"t de ateni erau i Mic/elotto Al'ano. Peste (ece minute s"ntem la Alcamo) spuse "n .Tuit unc/iul Eino) peste o +umtate de or la Partinico) i a r peste o or la Palermo. 4e i(#i cu palmele peste !enunc/i. Peste o or noi o s ne "n'ruptm cu 'a(an i ca$iar la &on 4era'ino) iar U!o o s i str0n! la piept lo!odnica. I(#ucni "n r0s. 4 a lo!odit cu o scoa#. , pocitanie sla# i s'ri+it) in loc s i alea! o 'ait durdulie. E/) tineretul de a(i... Mic/elotto r"dea "n colul !urii. Al'ano i o'erul nu sc/iau nici sun (0m#et. Al'ano sttea "ncordat ca un animal la p"nd. Pe dreapta oselei se Prea "n deprtare) printre dou culmi de deal) o coloan de 'um ne!ru) care se "nla $ltucindu se spre $(du/. 7a .alata'imi !... Arde ! spuse Al'ano laconic .lile lui &on Al#ano. A/a ! mormi unc/iul Eino. Alaltieri i a !sit $itele moarte pe tc0mp) relu Al'ano) cu acelai !las e!al. A/a ! Pun rma! c p"n la s'0ritul sptm"nii ine $inde moia. 7a preul 'i>at de noi... A/a ! Mircea simi un 'ior. "i ddea seama "nc o dat c a$ea de a 'ace cu oameni cari nu se ddeau "napoi de la nimic. Mainile trecur ca o trom# prin Alcamo. Pe aici cum mai mer! tre#urile 1 "ntre# unc/iul Eino. :ine) (ise Al'ano. Toi ne!ustorii i au ac/itat pizzu. Numai Eirolamo a 'ost mai nr$a.

.are Eirolamo 1 Mcelarul. &ar l am potolit noi. &ou (ile a tur#at cut"ndu i copilul. Nu F a !sit dec"t dup ce i a pltit pizzu. *i cu do#"nd. Pentru "nt"r(iere... A/a ! 7ui Mircea nu i 'u !reu s "nelea! sensul cu$0ntului pizzu. ,amenii plteau ca s i asi!ure -protecia2... 4oarele se cu'undase dincolo de ori(ont. Era "nc lumin. Imensa cupol a cerului $ioriu se spri+inea pe coloane ne$(ute. .oline ondulate) cu pante acoperite de $ii) se des'urau de o parte i de alta a drumului. ."nd intrar "n Partinico) reclamele luminoase "ncepuser s se aprind. ,amenii ieiser la plim#are pe strada principal. "n 'aa unei case cu storurile lsate) at"rna un drapel ne!ru. :r#ai i 'emei "n /aine cernite stteau "n dreptul porii. .ine a murit 1 "ntre# unc/iul Eino) sco"ndu i pipa din !ur. Al$aro Mannara) spuse Al'ano calm. 4u'erea de o #oal 'r leac. A$ea m"nerime la lim#... 7ui Mircea i se ridicase un nod "n !"tle+. "l stran!ula emoia. Unc/iul Eino se "ntoarse spre el ; Ei) ce (ici de oamenii notri) %incen(o 1 ?mi plac) (ise Mircea) silindu se s par c"t mai +o$ial. 4"nt operati$i. &e la Partinico oseaua porni s urce erpuitoare "mpl"nt"ndu se "n masi$ul muntos) pe care tre#uia s l str#at spre a co#or" la Palermo. &istana dintre #iat i maina dinainte se meninea constant. 7sar "n dreapta $"r'ul %utura) "n st"n!a muntele Ei#il'orni i se a$"ntar "n +os pe serpentinele care co#orau spre .astellano. "n deprtare se (rea oraul palermo) "ncadrat de munii Pellere!rino i Eri'one. Eol'ul Palermo "i des'ura p"n la ori(ont apele $iolete. Mircea admir cu nesa mreaa pri$elite. Mai a$eau $reo doi 6ilometri p"n la Passo di Ri!ona. *oseaua se depna acum dreapt. "nainte Buic'-ul !onea ,U aproape o sut de 6ilometri pe or. #iat-ul "l urma i idei ca o um#r. &eodat) dintr un drum care se desc/idea spre st"n!a) l"ni o main al#astr) care taie drumul :mc'c ului. 4e iu(i un rpit de mitralier. ...... Mircea asist uluit la scena.care se des'ur cu $i ic(a 'ul!erului. Buic'ul scpat de su# control) porni spre IreaptaH prsi oseaua i se rosto!oli de c"te$a ori. 4e au(i o e>plo(ie) apoi o lim# de 'oc se a$"nt spre cer. Maina al#astr "i mri $ite(a "ndrept"ndu se spre Passo di Ri!ona. 4ilueta ei se micor "n (are. Al'ano i Mic/elotto ridicar instincti$ armele. Nu ! porunci sec unc/iul Eino. "i lsm s ne scape 1 stri! 'urios Mic/elotto. ."nd #iat-ul a+unse "n dreptul automo#ilului care ardea ca o tor'c) unc/iul Eino ordon scurt. ,prete ! @iat ul stopa "n scr"net de 'r"ne. .u a!ilitate surprin(toare pentru $"rsta lui) unc/iul Eino sri din main i se "ndrept "n 'u! spre carcas incandescent a :Jic'c ului. Mircea) Mic/elotto i Al'ano "l urmar. Unc/iul Eino se opri la c"i$a pai de ru!ul care rs p"ndea miros de #en(in i de cauciuc ars. 4e au(ir o serie de pocnete. E>ploda muniia din maina incendiat. 4au dus cu toii) murmur unc/iul Eino. 4oarta asta ar 'i tre#uit s o

a$em noi) adu! el dup c"te$a clipe. 4e "ntoarse spre Mircea. Ar 'i 'ost al treilea accident... *i ultimul... 4e scarpin "n #r#ie. Primirea asta ia pentru tine) %incen(o. A putea s +ur. 4e "ndrept spre #iat. Mic/elotto #ol#orosi indi!nat. I am lsat s ne scape... Al'ano "i "ncletase 'lcile i nu scoase o $or#. Mircea simi c i se "n!ustea( #rusc !ulerul. A$entura "ncepea s ia o "ntorstur puin plcut. Unc/iul Eino se uit crunt la Mic/elotto ; .e ai 'i $rut 1 4 ne 'i #tut cu mitralierele pe str(ile oraului 1 4 ne 'i urcat toat poliia "n cap 1 Te ai 'cut prea prudent) &on Eino) (ise Mic/elotto) d"ndu se la o parte ast'el "nc"t Mircea s se urce to # i a t. . Ar 'i 'ost mai #ine... Eura ! i o rete( unc/iul; Eino. Mic/elotto mirii ca un duluH pus pe /ar) dar nm mai strui s i continue 'ra(a. 4e urcar cu toii "n maini. E #ine s disprem cit mai repede de aiei)) (ise lane/iul Eino. .urioii i cara#inierii nu $or "nt0r(ia sH Q'eai n$al... @iat ul se puse "n micareA. Tra$ers cu mare $ite( Passo di Ei!ona i se a$"nt pe oseaua care ducea la Palermo. C "mi las !ura ap c"nd m !"ndesc la ca$iarul de 'iA &on. 4era' ino) (ise imc/iul Eino) aprin("ndu i dini nou pipa) care apucase s se stin!).. A AA M"na 'in i "n!ri+it a lui &on 4era'ino ridic pa/arul eu ampanie. @lcruile s'enicelor de ar!int de pe mas se re'lectau "n cristalele #i(atate i "n porelarmri"e 'ine. ?n cinstea Iui %incen(o Eeno$ese) 'iu rtcitor al 4iciliei) "ntors printre ai si. Toi con$i$ii se ridicar "n picioare) "nl"nd ca la porunc pa/arele. Mircea imr"'umi rne'inrndu se ceremonios. 4e eon 'orma protocolului stoet) impus de pre(ena lui. PaR 4era'inoi &on 4era'ino "i muie #u(ele su#iri i $inete "n ampania acidulat. Pa/arele 'ur !olite p"n la 'und.. .on$i$ii se ae(ar din nou pe scaune. %incen(o) (ise &on 4era'ino) eti un om a#i" nu numai "n a'aceri) dar i "n 'olosirea 'orei. Un #r#at 'oarte ele!ant) eu o e>presie irome "n oe/i i cenuii) iscoditori i plini de "ndr(neal) ("m#i eni!matic. A$ea silueta i !esturile unui actor de cinema eare se tie punctul de atracie al tuturor. Te 'elicit) %incen(oi pentra modul discret "n eare 'c ai. lic/idat pe 5ac6 "teaa. I s a !sit cada$rul pe terasementul cii 'erate) ciuruit de !loane... &ar cu #ietul rom0n ce ai a$ut 1 Mircea "ncrei din spr"ncene. 4imi c i se taie respiratia. Rom0nul1 .e complicaii inter$eniser! Reui t o t u s i s i pstre(e calmul. Adic 1 rosti el cu a'ectat impertinen. &ra! %incen(o) inter$eni &on 4era'ino cu tact) departe de noi s i cerem socoteala. Remarcm numai c moartea rom0nului ar putea s atra! dup sine o pu# l i c i l a t e cam suprtoare. Mai era i scriitor. Pro#a#il c a 'ost silit s l suprime i pe rom0n) .I N . unc/iul Eino srindu i "n a+utor. Martorii inoportuni... "n Italia e recomanda#il s 'ii mai prudent i mai... temperat) (ise #r#atul cel ele!ant. Nu am $enit "n Italia ca s primesc lecii) replic 5%Iireea #tios. 4e impunea s i susin rolul p"n la capt. Intransi!ena era o#li!atorie.

,rice sl#iciune putea s l coste scump. @cuse o e>perien "n acest sens pe $as i nu mai $oia s o repete... 5oe) %incen(o) #asta) #asta ! rosti &on 4era'ino) autoritar. Nu mi plac certurile. 5oe "i este prieten. "n sarcina lui se a'l pa(a dumitale. Am $(ut cit e de e'icient pa(a asta. Numai !raie lui &on Eino mai s"ntCacum "n $ia. &on .irro "i $a primi pedeapsa) (ise 5oe cu rceal. "i umplu pa/arul cu ampanie i l ddu peste cap. Toat discuia 'usese urmrit "n tcere de un al cincilea persona+) care "i re$rsa pe scaun corpolena ele 'antin. ,c/ii "i erau "n!ropai "n os"n(. In partea dreapt a !"tului di'orm at"rna o protu#erant care i acoperea "n parte !ulerul /ainei. M"inile i semnau cu nite pernie. Mesteca domol ca$iarul amintind o rume!toare. &in masa aceasta de carne iei un !las su#ire ca un 'alset de eunuc. 7as laudele) 5oe. &e mult ne tot amenini cu pedepsirea lui .irro. *i pe el "l doare "n 'und de tine. 4cu(ai e>presia) &on 4era'ino. 4 $or#im mai #ine de lucruri serioase. ."nd sosesc i!rile) Eino 1 Eino se scarpin "n cretet. .e e a(i 1 Mari 1 %ineri le ai la .astellamare. A/! Tot "n le!tur cu i!rile. Nu s"nt mulumit de Mi c/elotto. Pretinde -cam des2 c lipsesc l(i cu i!ri. &on 4era'ino se ser$i cu o pulp de 'a(an. %incen(o) cre(i c p"n la s'"ritul sptm"nii sosete i transportul tu cu stupe'iante 1 "ntre# el. Nu m ar #ucura deloc s soseasc at"t de repede) (ise ele'antinul) "ntrerup"ndu i rume!atul. A $rea s dispun de tot e'ecti$ul pentru stupe'iante. Ai destui oameni) &on .alo) la .astellamare) (ise 5oe. %e(i i de sectorul tu) replic &on .alo) ser$in du se cu o nou porie de ca$iar. 7a ne$oie "i trimit "ntriri de la Trapani) (ise unc/iul Eino. "n clipa aceea se desc/ise ua. Intr o 'at de $reo optspre(ece ani) o drcoaic $ioaie cu pr i oc/i de cr#une) cu s"ni o#ra(nici) corp ispititor i picioare lun!i de #alerin. Purta o roc/ie "n$oalt) de muselin al#) stropit cu paiete. 4andalele aurii cu tocuri "nalte) se armoni(au cu o !eant mic de 'ir) pe care noua $enit o rotea asemenea unei s'"rle(e) pe de!etul arttor. @ata "l srut pe &on 4era'ino pe o#ra() 'cu un semn $oios cu m"na spre ceilali con$i$i) se uit plcut surprins la Mircea) apoi se ae( pe unul din cele dou scaune rmase li#ere. 7a ora asta se $ine la mas 1 o do+eni cu o um#r de asprime &on 4era'ino. .roitoreasa e de $in) ciripi 'ata. Mi a adus roc/ia a#ia acum (ece minute. .um era s $in 1 Eoal 1 &on 4era'ino cltin din cap) mani'est"ndu i "n acest c/ip ino'ensi$ contrarietatea. .e lim#a+) 7ucia) ce lim#a+ ! .e i or 'i "nc/ipuind prietenii despre tine 1 7ucia ridic din umeri) cu dr!la nepsare. Ai dulapurile pline cu roc/ii) strui &on 4era'ino. 4"nt demodate) toate s"nt demodate) tat. %rei s spun lumea c 'iica lui &on 4era'ino nu tie s se "m#race 1 @ata accept puin ca$iar i o 'elie de piept de 'a(an. &on 4era'ino o pri$ea cu "nc"ntare. @iica lui nu a$ea asemnare "n "ntrea!a 4icilie.

A/) am uitat s iF pre(int pe %incen(o) (ise el. :iat simpatic) nu i aa 1 7ucia arunc o pri$ire e>pert asupra lui Mircea) care se "nclin cu ama#ilitate. "l plcuse din prima clip. 5oci tenis 1 "ntre# ea. M descurc... Am s te in$it la un meci. %reau s te #at. Mircea ("m#i. 4 m #ai 1 Te am suprat cu ce$a) s4gnorina 7ucia 1 @ata r"se) art"ndu i dinii al#i) super#i. Mircea o#ser$ c 5oe "l pri$ea cu o e>presie "n$enir nat. Nu cum$a era !elos 1 Asta ar complica i mai mult lucrurile. Restul cinei) con$ersaia se "n$"rti numai "n +urul 7uciei care turuia cu nesecat $er$ despre mod) 'ilme) sporturi nautice i "n special despre mu(ica de +a() marea ei pasiune. "naintea desertului) 7ucia se ridic de la mas. Tat) am plecat. 7a (ece m ateapt .aria. Trec s o iau cu maina. 4"ntem in$itate la o serat. .e serat1 "ntre# &on 4era'ino. Eu te "ntre# pe dumneata c"nd iei "n ora 1 rosti ea cu adora#il impertinen. 4alut 'lutur"ndu i m"na) apoi prsi "n 'u! "ncperea. &on 4era'ino o't i se "ntoarse spre 5oe) cruia "i arunc o pri$ire "ntre#toare. Nici o !ri+) (ise 5oe) si!ur de sine. Am dat dispo(iie s 'ie p(it de opt oameni. Numai s nu o#ser$e. Ar 'ace un scandal... Ar spune c o spione(. Ele'antinul se "n'rupta po'ticios dintr o piersic uria) (emoas i "nmiresmat. Ar tre#ui s 'ii mai ener!ic) &on 4era'ino) spuse el ridic"nd sentenios m"na. &ac ai 'i "n locul meu...) o't iari am'itrionul. &ar tu nu tii ce "nseamn s ai copii. 4la$ &omnului ! e>clam &on .alo. M"ine s mi spui ce localuri a mai cutreierat 7ucia) se adres lui 5oe &on 4era'ino. ,.D. &on 4era'ino se uit Ia ceas. T"r(iu. Tre#uie s $ prsesc) prieteni. Medicii mi au recomandat odi/n) linite... Nu am parte "ns nici de una) nici de alta. 4tr"nse mina oaspeilor si) apoi prsi su'ra!eria. 5oe se apropie de Mircea. Nu $rei s ne "nc/eiem seara la un #ar 1 %or#ea at"t de prietenos) "nc"t tre(ea #nuieli. &ac "i 'ace plcere... 3ai cu noi) unc/iule Eino. Pe dumneata nu te in$it) &on .alo. *tiu c nu i plac dancin!urile. Pcat! &ac ai dansa) i ai mai remedia silueta. &on .alo "i aprinse o /a$an ; M simt 'oarte #ine aa cum s"nt. Am plecat. %enim i noi) (ise unc/iul Eino. ."nd ieir din cas) &on .alo arunc o pri$ire lun! asupra cerului "n$piat de stele. .are e steaua dumitaie) %incen(o 1 Mircea ridic din umeri H Nu m am 'i>at "nc.

&on .alo art cu de!etul unul din miriadele de atri care "mpodo#eau $(du/ul ; Aia de colo e steaua dumitale. , $e(i 1 Alturi de steaua lui 5oe... Ei drcie) 5oe ! 4teaua ta e "n!ri+ortor de palid... 5oe "i str"nse eu coc/etrie nodul de la cra$at. .re(i 1 Pe a dumitaie nu o mai $d de loc. &on .alo r"se) sltindu i a#domenul. .o#or" scrile late de piatr i se urc "n Pontiac-ul su care se ls pe o parte. 7"n! o'er sttea 7ue69 :alestrere) omul de "ncredere a lui &on .alo. Pontiac-ul plec "ncet) urmat "ndeaproape de o main ocupat de trei indi$i(i cu mutre pati#ulare. Automo#ilul Iui 5oe) un .hr(sler 5mperiul, opri in dreptul scrii. 5oe) Mircea i unc/iul Eino se ae(ar pe #anc/eta din 'und. "n 'a) alturi de o'er) se a'la un tip "n /aine "nc/ise) cu o mitralier pe !enunc/i. "n clipa c"nd .hr(sler-ul se puse "n micare aprur alte dou automo#ile) care "l "ncadrar. Unul "nainte) cellalt "n urm. )..e lu> de precauiune2) cu!et Mircea. ./r9sler ul prsi cu mersul su lent i maiestuos !rdina $ilei lui &on 4era'ino i se an!a+a pe strada linitit) re(idenial) str+uit de copaci seculari. &intr o alee luminat sla# de c"te$a lampadare "n$luite "n ieder apru #rusc o limu(in nea!r) cu 'aruri puternice) or#itoare) care tie drumul ./r9sler ului) silindu l s stope(e. Mircea tresri. *o'erul limu(inei ne!re rsuci 'ul!ertor $olanul) e$" l"nd "n ultimul moment ciocnirea. Apoi se pierdu cu aceeai $ite( pe o strad lturalnic. Ne"nsemnat tre#uie s i par oraul sta dup ce i ai petrecut mai toat $iaa Ia NeJ Kor6) spuse calm unc/iul Eino. Ai s te depr"n(i ane$oie eu atmos'era asta patriar/al. -Patriar/al 12 re'lect Mircea. Nu s ar spune c era tocmai patriar/al. Incidentul de la Passo di Ri!ona) care l costase $iaa pe #ietul U!o) do$edea tocmai contrariul. 5oe scoase din #u(unar nite documente. Po'tim) %incen(o) (ise el. Noile dumitaie acte. &e acum "nainte ai s te numeti %incen(o 4caccia. Mircea le lu nepstor i le $"r" "n #u(unar) 'r s lc pri$easc. 4 ar 'i (is c toat $iaa um#lase cu acte 'alse. Tot timpul ederii dumitaie la Palermo) adu! 5oe) ai s locuieti la /otelul Miramar. E plasat "ntr o po(iie a$anta+oas. i am re(er$at un apartament. Patru oameni $or 'ade de pa( cu sc/im#ul) (i i noapte. Mulumesc) rosti Mircea) ca i c"nd aceste msuri nu F ar 'i impresionat deloc. In realitate supra$e!/erea aceasta permanent "ncepuse s l indispun. .hr(sler-ul str#tu c"te$a str(i "ntunecoase) tra$ers un #ule$ard luminat a giorno, cu trotuarele ti>ite de noctam#uli i dup ce trecu printr o pia cu un monument de marmur al#) coti pe o strad strimt) cu c"rciumi i dancin!uri de o cate!orie nu tocmai select. ,pri "n dreptul unei case cu aspect #ur!/e(. , scar cu $reo (ece trepte urca p"n la o)) u de ste+ar masi$) deasupra creia scria cu litere al#astre de neon -icardo. Aici se poate #ea cel mai #un scotch, spuse 5oe) co #or"nd din main. Mircea i unc/iul Eino "l urmar. &oi oameni dintre cei care le asi!urau pa(a "i e>cor tar p"n la intrare. Unul din ei ciocni "n u) desi!ur dup un cod. &ou lo$ituri scurte pau(

trei lo$ituri scurte. 7ocalul se desc/ide pentru pu#lic doar cu o or "nainte de mie(ul nopii) e>plic 5oe. 7e desc/ise un indi$id masi$) cu nasul stri$it i care purta cu st"n!cie un smoc/in! prea strimt. .er#erul salut cu respect pe 5oe i pe unc/iul Eino. 7ui Mircea nu i ddu dec"t o atenie moderat. Nu l cunotea. 5oe "i conduse in$itaii de a lun!ul unui culoar acoperit cu un co$or rou) p"n "ntr o "ncpere de proporii mi+locii) cu msue mici) lmpi cu a#a+ur i lumini di'u(e. Un platou de dans) estrada orc/estrei i un #ar amena+at l"n! intrare contri#uiau s cree(e o atmos'er #oem. .e (ici 1 e>clam 5oe) 'rec"ndu i m"inile. Uite) p"n i pe (iduri nu s"nt aninate dec"t reclame cu #uturi americane. Numai dou mese erau ocupate de o#inuii ai localului. 7a pian) un !rsun cu o /a$an "n colul !urii cin ta un blues din NeJ ,rleans. ./elnerii) asistai de picolie tinere) cu 'uste scurte) care le ddeau "n'iarea unor #alerine) stteau pe l"n! mese) atept"nd clienii. $a4tre d6hotel-ui, !ra$) impo(ant) "n 'rac) cu $est i papion ne!ru) se !r#i s ias "n "nt"mpinarea lui 5oe i a "nsoitorilor acestuia. B"m#ind ser$il) "i conduse la o mas l"n! platoul de dans. 4osi i c/elnerul cu picolia sa. @ata s tot 'i a$ut aptespre(ece ani. era 'oarte d r a ! u t a i mai ales apetisant de proaspt. 5oe o #tu peste olduri. @ata "i ("m#i cu silit ama#ilitate. ) *his'(, comand el. %aluri de tohis'(. &e care vrei, %incen(o1 *hite 7orse, 7ouse o f 1ords, 7 ig, lohnn( *al'er & ) Bourbon, (ise Mircea. ) *his'( american) o't nostal!ic 5oe. Nu poi uita The 8tates. Te cred. Nici eu nu le pot uita. Proast idee n i a$ut cretinii din @.:.I. c"nd ne au e>pediat "n Europa. Picolia aduse pa/arele. 5oe "i 'cu tren!ar cu oc/iul) apoi se plec la ure i lira lui %incen(o. .e (ici 1 "n 7i#eria ar 'ace sen(aie. *i la :a/ia S a$ea succes. Mircea simi c i se "ncreete pielea. "nelesese sensul or#elor lui 5oe. ./elnerul sosi cu sticla de whis'(. Pentru mine $arsala, porunci unc/iul Eino. 5oe era cu c/e'. Arta lui Mircea o prietenie deose#it. :use (dra$n la cin i acum !olea pa/ar dup pa/ar. 5 n vino veritas, prea el s spun. Mircea era "ns mai ne"ncre(tor dec"t 4'"ntul Toma. :nuia c 5oe 'acerea s l c"ti!e pentru a l 'olosi) pro#a#il) "mpotri$a lui don .alo. *i presupunerile lui nu erau !reite. 5oe re(ista (dra$n la #utur. Ar 'i putut s consume Inc o dat pe at"t) 'r s i piard controlul asupra sa. *i unc/iul Eino 'cuse de petrecanie la dou sticle de $arsala i acum o ataca pe a treia. "ntre timp localul se umpluse de clieni. ,rc/estra c"nta un twist antrenant. Perec/ile se "m#ul(eau pe plat o u l de dans. Instalaia de aer condiionat nu reuea s elimine 'umul de i!ar din "ncpere. &up mie(ul nopii) unc/iul Eino se duse la toalet. Pro'it"nd de oca(ie c rmsese sin!ur cu Mircea) 5oc "l apuc prietenos pe dup umeri. A'l c "mi eti !ro(a$ de simpatic) %incen(o... Poate 'iindc s"ntem americani... ./iar dac ne au e>pul(at din America) noi tot americani am rmas. Nu i aa 1

Mai !oli un pa/ar. Termin i whis'(-ul, %incen(o) c se "ncl(ete. .iocnir pa/arele. 4ucces la Palermo) %incen(o ! 4ucces) 5oe ! 5oe "l pri$i cu dra!oste. &ra! %incen(o) noi am putea 'ace trea# #un "mpreun. 4 'im ca 'raii... -.ain i A#el2) re'lect Mircea. &ac ne am uni 'orele) continu 5oe) am a+un!e "n scurt timp stp"nii 4iciliei. &e &on .irro i de lea/ta lui am eu !ri+. &on 4era'ino n o mai duce mult. 4e spune c are cancer. &on .alo $rea s i ia locul. &ar "i lip sete dinamismul. E priceput la socoteli. Are "ns cap de intendent) nu de e' al Ma'iei. Mai s"nt $reo doi trei candidai. &ar "i "nltur eu. 5oe "l #tu pe umr. %ino alturi de mine) %incen(o) i i '!duiesc un $iitor cum n a cunoscut alt 'iu al 4iciliei. Unc/iul Eino apru le!n"ndu se printre mese. 4e ae( !reoi pe scaunul su. %ru s i toarne $in "n pa/ar) dar din sticla de $arsala nu curser dec"t c"te$a picturi. 5oe) (ise el cu mustrare. &e mine n ai !ri+. :ine c a $enit %incen(o. Pa/arul lui e plin. &ar de al meu nici c i pas. Pot s mor de sete. Easpare ! stri! 5oe) "mpleticindu se uor "n lim#. ./elnerul se apropie "n !ra#. .. Easpare... adu dou... Taci) 5oe !... "i tie $or#a unc/iul Eino. , du(in de sticle) Easpare. Imediat) &on Eino) rosti c/elnerul) plec"nd s e>ecute comanda. In c"te$a clipe se "napoie cu sticlele de $arsala. Picolia "l urma cu o nou 'rapier plin cu !/ea. 5oe su'l la urec/ea lui Mircea ; .a s $e(i c"t in la tine) %incen(o... &a) da) simpatiile i antipatiile s"nt instincti$e... Ii pun la dispo(iie un $asseratti #lindat. .u care um#lam numai eu. Are numere an+a#ile) mitraliere de TS mm la #ord) staie Radar pentru cea) post de emisie recepie) post de tele$i(iune i arunctoare de 'um... Pe la orele trei din noapte) unc/iul Eino se uit la ceas ; 3aidem la culcare. M"ine a$em trea#. Eu tre#uie s pre!tesc transportul i!rilor. *i tu) 5oe) tii c"te ai de 'cut. 5oe ac/it nota de plat. Ieir din local) salutai p"n la pm"nt de c/elneri i de ma4tre d6hdtel. 4tr#tur din nou culoarul. :r#atul "n smoc/in! le desc/ise ua) ploconindu se. Pornir pe scri "n +os. Unc/iul Eino se uit la cer ; Peste un s'ert de or "ncepe s se lumine(e. *o'erul lui 5oe co#or" din main i desc/ise portiera din spate. In clipa aceea Mircea a$u impresia c se de(lnuie in'ernul. Un 'oc $iolent de mitralier r#u'ni din dreapta i din st"n!a. Alte mitraliere "ncepur s tra! de unde$a) de sus. 5oe i unc/iul Eino se aruncar la pm"nt. Uluit) Mircea le urm pilda. ,amenii din !arda lui 5oe ripostar) pun"ndu i mitralierele "n 'uncie. Adpostii dup propriile lor maini) pornir s tra! "n cele dou automo#ile) care "i copleeau cu 'oc din 'lancuri. Mircea simi su# o#ra(ul su rceala as'altului. Eloanele "i uierau pe la urec/e. , #ucat de tencuial "i c(u pe cea'. ?n main ! stri! 5oe. E #lindat. &e la eta+ul trei al casei din 'a) mitralierele mturau trotuarul. 5oe se ridic de +os i ddu s se arunce "n main. &eodat se roti i se pr#ui la pm"nt. "n+ur.

M au atins ! scr"ni el) duc"ndu i m"na la picior. Un om c(u /orcind l"n! Mircea. Mitraliera "i scpase din m"n. Te au lo$it) unc/iule Eino 1 "n #ra) ripost el i "ncepu s se t0rasc spre au ) tomo#il. *o'erul lui 5oe "ncremenise cu capul pe ri!ol. &in t"mpl i se scur!ea un 'ir de s"n!e. Mircea apuc instincti$ mitraliera c(ut alturi de el. T"r"ndu se pe #urt ca o op"rl) reui s a+un! la adpostul mainii. &e acolo "ncepu s tra! spre 'erestrele casei din 'a. 7upta acum pentru a i apra pielea. 4c/im#ul de ra'ale dur c"te$a secunde. Apoi rpitul mitralierelor de sus "ncet s se mai aud. Mircea ("m#i trium'tor. @cuse trea# #un. 4e repe(i la 5oe) pe care "l ridic de +os. "l t"r" p"n la main. I(#uti s l urce "nuntru 'r a 'i nimerii de !loanele care plouau lateral. Apoi tot at"t de #rusc pe c"t se de(lnuise) rpitul mitralierelor "ncet. Mainile atacanilor demarar "n trom#) "ndeprt"n du se una spre un capt al str(ii) cealalt "n direcia opus. 7a uri semn al lui 5oe) un om din !ard se apropie "n 'u! ; *ter!ei o !... Imediat !... rosti el aproape "ntr un !eamt. "n c"te$a clipe) supra$ieuitorii urcar "n cele dou maini de escort pe mori i pe rnii. Numrtoarea urma s se 'ac mai t"r(iu. Apoi automo#ilele pornir cu mare $ite(. 5oe rmsese s supra$e!/e(e "ntrea!a operaie. 7a $olanul automo#ilului su trecuse "nsoitorul o'erului ucis. 4e au(ir din deprtare sirenele mainilor poliiei. & i drumul) (ise 5oe printre dini. Rana de la picior "l durea "n!ro(itor. 4e "ntoarse spre Mircea i ("m#i. 4e pare c "i datore( $iaa) %incen(o. I o datore(i. 5oe) "ntri unc/iul Eino. Automo#ilul porni. 7a Miramar) mai ordon 5oe noului conductor al mainii. 4 l lsm pe &on %incen(o. A AA .ara#inierii sosii la 'aa locului nu !sir dec"t #ltoace de s"n!e) !eamuri 'cute ndri) urme de !loane pe (iduri... Nu reuir s o#in nici o mrturie. 7ocatarii cldirilor din +ur) 'iind intero!ai) declarar c dormiser i nu au(iser nimic. 7ocalul -icardo era "nc/is. .lienii i personalul de ser$iciu ieiser printr o u 'lin dos) care rspundea "ntr o alee lateral. A AA Tonino Rindone "i aprinse ner$os un 1u'( 8tri'e. 4tri$i "ntre de!ete pac/etul !ol i l arunc 'urios pe 'ereastra portierei. Al cincilea pac/et 1 "ntre# 'le!matic Paulo Ea iCiano) re(em"ndu i #raele de $olan. Rindone se mulumi s "n+ure impersonal. .amillo Pisciota) care sttea rsti!nit pe #anc/eta din spate i mesteca alene un chewing gum, rspunse "n locul lui Rindone. Eu am des'cut al doilea pac/et de !um... Au "nceput s mi amoreasc 'lcile. Tonino se uit la $ila somptuoas de pe cealalt parte a str(ii) apoi "i

arunc oc/ii pe ceasul de #ord. R"se teatral i 'cu un !est lar!) ca i c"nd s ar 'i a'lat pe scen. Tonino Rindone) pa(nicul unei 'eticane) e>clam el cu 'als de(in$oltur. Apoi se "ncrunt iari. 4un 'rumos) nu i aa 1 E/e) c"nd 'eticana e 'iica lui &on 4era'ino) se sc/im# c/estia) (ise .amillo Pisciota. &ou maini i opt oameni imo#ili(ai pentru capriciile domnioarei 7ucia) relu Tonino Rindone pe acelai ton ar!os. .e or 'i 'c"nd con'raii din maina cealalt1 se "ntre# .amillo Pisciota) scuip"ndu i !uma de mestecat pe !eam. Ia d mi tele'onul) s i mai tre(esc puin. 7as i "n pace. 4au nu te a "n+urat nimeni a(i 1 .re(i c ei s"nt mai $eseli 1 (ise Eariano. 3ei) pare c se spar!e petrecerea. In$itaii au "nceput s plece. Mainile parcate "n 'aa $ilei plecau una c"te una. &up o +umtate de or de ateptare nu mai rmase dec"t un $ercur( al# decapota#il. .e (icei) 'railor 1 Asta nu se !r#ete deloc s plece) (ise Paulo) uit"ndu se la intrarea luminat a $ilei. Mai ateptar o +umtate de or. 7uminile de la 'erestre "ncepur s se stin!. 4e stinser i aplicele de 'ier 'or+at de la intrare. Tonino .amillo i Paulo se pri$ir $a! "n!ri+orai. &omenico Massara) care se plim#ase p"n atunci pe trotuar) #! capul pe !eam. A$ea nasul coroiat ca un papa!al. .e 'acem 'railor 1 Are de !"nd s doarm aici 1 Tele'onul de #ord (#"rn"i scurt. Ptiu) 'ir ar al dracului m am speriat) 'cu Paulo i ridic receptorul. .e o 'i cu 'ata 1 se au(i "n aparat un !las r!uit. Mai ateptm mult 1 4 se duc Tonino s $ad ce este. 4 nu se 'i "nt"mplat ce$a. Paulo se "ntoarse spre Tonino. Au(i ce spune .orado. &u te i $e(i ce i cu 'ata. Tonino co#or" din main) arunc i!area) apoi "i ridic #rcinarul. .u pas le!nat se "ndrept spre intrarea $ilei. Urc cele patru trepte de piatr i sun. Trecur c"te$a minute. Au(i dinuntru (!omot de pai. @erstruica (#relit "ncadrat "n u se desc/ise. Pe cine cutai 1 8ignorina 7ucia di Mauro) $ ro!. ) 8ignorina 7ucia a plecat de mult) rspunse !lasul din dosul uii. Tonino simi c i se taie picioarele i c tot s"n!ele i se suie "n cap. A plecat 1 Nu se poate. Maina d"nsei e aici) #ol#orosi el art"nd cu m"na spre MercJr9 ul decapota#il. Asta nu mai pot s tiu) rspunse !lasul. Mai dorii ce$a 1 Mini ! E "nuntru) se rsti Tonino. &esc/ide uaH Toat lumea doarme. N a$ei cu cine $or#i. ./eam pe stp"na casei. Marc/essina Eiullia s a culcat. Nu pot s o tre(esc. &esc/ide ua) dac nu $rei s o spar!) (ise Tonino sco"nd pistolul de su# /ain. Ateptai s o c/em pe Marc/essina Eiullia. Te s'tuiesc s te !r#eti. .amillo i cu &omenico se .apropiar de Tonino. Apru i Nico Eentile care co#or".din cealalt main. .e s a "nt"mplat) Tonino 1 "ntre# Nico. Mi se pare c a (#urat psric.

4e "n!roa !luma) mormi .amillo. @erstruica uii se desc/ise iari. &e data asta se au(i un !las c"ntat de 'emeie. .e dorii 1 8ignorina 7ucia) repet Tonino. A plecat de $reo dou ore cu un t"nr. .e t"nr 1 $or#i repe(it Tonino. Un student. .um "l c/eam 1 Nu s"nt la intero!atoriu) replic aspru !lasul de 'emeie. @erstruica 'u tr"ntit (!omotos. ) 8ignorina, $ ro!) signorina, inter$eni politicos Nico. Nu mai primir nici un rspuns. E/ ! .um o scoatem la capt 1 "ntre# .amillo "n cep"nd s mestece o nou !um. &ac n o !sim) dm de dracu. Nu mai lun!ii $or#a) (ise Nico. 3aidei s rscolim oraul. Altce$a mai #un nu a$em de 'cut. Pe unde dracu a ieit 1 e>clam Tonino. .e te miri 1 Palatul sta tre#uie s ai# o du(in de ieiri... * ** In apartamentul su de la Miramar) Mircea se plim#a 'urios) ca un ti!ru "n cuc. &e trei (ile) de c"nd se a'la la Palermo i se #ucura de ospitalitatea lui &on 4era'ino) era "n mod practic pri(onierul oamenilor lui 5oe Mar cucei. ,ri de c"te ori ieea "n ora cu maina pe care i o pusese 5oe la dispo(iie) era urmat de un Alfa--omeo ne!ru cu patru oameni "narmai) care se sc/im#au "n ture de c"te 8pt ore. &ac se ducea la restaurant) doi din acetia seU ae(au la o mas alturat. &ac se plim#a pe +os) ori intra prin ma!a(ine) aceiai oameni "l urmau ca nite um#re. In condiiile acestea era cu neputin s 'u! sau s ia le!tur cu poliia) aa cum "i pusese "n !"nd. ."nd citise "n (iare despre presupus sa moarte) r"sese acru. -Eata. M au i "nmorm"ntat... Tre#uie s intru "n contact eu le!aia) noastr... .u poliia... 4 le dau de $este c s"nt $iu... .um s a+un! "ns la poliie 1... Tele'onul 1 .on$or#irile mele tele'onice s"nt desi!ur interceptate... &ac a scpa pentru c"te$a momente de supra$e!/ere i a 'olosi un tele'on pu#lic) a putea s iau le!tura cu poliia... Ar mai 'i o soluie. 4 m opresc "n 'aa primului a!ent de poliie sau s intru "n primul) comisariat. 4 mi declin numele i calitatea i s le solicit protecia. 4"nt "ns incon$eniente... ,amenii lui 5oe n ar e(ita s m e>termine. Mi+loacele s"nt destule. &e la "mpucarea "n plin strad i p"n la otr$irea "n celul... Pe de alt parte) am intrat "ntr o /or care a "nceput s m pasione(e... :ene'icie( de un comple> de "mpre+urri at"t de 'ormida#ile) "nc"t ar prea de necre(ut. Totui corespund realitii. Am intrat aproape 'r nici o di'icultate "n #"r lo!ul lupilor. .a s o#in un asemenea re(ultat) detecti$ii i a!enii acoperii ai poliiei tre#uie s treac prin "ncercri !rele i s "n'runte mari prime+dii... No#lesse o#li!e) spun 'rance(ii. Nu pot i de alt'el nici nu mai $reau s mai dau "napoi. 4"nt pe punctul de a de($lui secrete pe care Interpolul se strduiete (adarnic s le ptrund. Interpolul nu a reuit p"n acum s pun nuna dec"t pe c"i$a petiori. Rec/inii stau la adpost) "n ad"ncuri. Eu am a+uns la rec/ini. &ac reuesc s i demasc) s le (drnicesc lo$iturile "nseamn) c s"nt cine$a. Mai tare dec"t 5ames :ond. Iar dup ce

$oi iei $iu i ne$tmat din aceast te$atur) s mi scriu romanul de i$enturi. Un roman trit... Piraii "i las pentru alt dat... Iii de'initi$ am de a 'ace tot cu un soi de pirai. Pirai ai secolului dou(eci. M0i interesani poate dec"t...2 Un ciocnit "n u "l 'cu pe Mircea s pun capt !andurilor. Intr ! Unc/iul Eino intr pu'ind tacticos din pip. *apca lui nea!r era lsat mai pe o parte ca de o#i i ei. Prea #ine dispus. "i duse de!etul la co(oroc. 4alut) %incen(o. 4e cu'und "n pernele canapelei de l"n! 'ereastr. Un pa/ar cu $ar sala, #iatule) continu el. 4"nt mai uscat dec"t 4a/ara. Mircea scoase din dulpiorul #ar o sticl cu $in i dou pa/are. 7e puse pe o msu) la "ndem"na unc/iului Eino. .e i mai 'ace #raul 1 "ntre# el. Mi a trecut. N a 'ost dec"t o (!"rietur. *i 5oe e pe $indecate. Unc/iul Eino ddu peste cap trei pa/are la r"nd. .u dosul palmei se terse la !ur. ."t e ceasul) %incen(o 1 Mircea "i consult ceasul de m"n. ,pt patru(eci. Unc/iul Eino r"se) apoi "i turn "nc un pa/ar. 7a opt patru(eci i cinci de minute) e>act) !ara+ul central al lui &on .irro $a sri "n aer... .isternei cu #en(in care alimentea( re(er$orul su#teran de car#urani al !ara+ului i s a ataat "n noaptea asta de ctre oamenii notri o $entu( pre$(ut cu un mecanism cu "nt0r(iere) care $a 'ace s e>plode(e o "ncrctur cu trotil. *i n o s o o#ser$e nimeni 1 %entu(a e prins pe asiu. "ncrctura poate arunca "n aer o cldire cu cinci eta+e. 7o$itura este du#l. .oncentre( atenia #andei lui &on .irro c"t i a poliiei asupra !ara+ului i de!a+e( "n acelai timp pe oamenii notri care operea( la .astellamare... i!rile... i!rile... E>act. 7a noapte le de#arc. Unc/iul Eino "i #u $inul. ."nd $ru s i umple din nou pa/arul) constat c sticla se !olise. "nc unu) #iatule) dac nu $rei s mor de uscciune. Mircea "i aduse alt sticl. , destup. Umplu pa/arele. Temperat mai eti) #iatule) spuse unc/iul Eino dup ce i sor#i $inul. Tu n ai luat dec"t dou pa/are... Ei) da) poate c e mai #ine. "n seara asta &on 4era'ino $rea s discute cu tine. Mircea "i muie #u(ele "n pa/ar. &espre 1 &espre a'aceri... .enu... Mircea se "ntre# ce o 'i "nsemn"nd -cenu2. :ietul &on 4era'ino ! (ise unc/iul Eino) cu ad"nc i amar comptimire. :ietul 1 &e ce -#ietul2 1 "ntre# Mircea. E #olna$. :olna$ ca un c"ine. *i 7ucia "i 'ace nite mi(erii... 7ucia ! rosti Mircea. @rumoas 'at... ?i place) nu i aa 1 c/icoti unc/iul Eino. .ui nu " place 1 E "ns o dia$oli i +umtate. *tii ce ispra$ a 'cut 1 Acum c"te$a seri s a dus la o petrecere. "n $reme ce oamenii notri 'ceau de pa( la intrare) erpoaica a prsit casa pe o u lateral. 4in!ur 1 Eelosule ! ("m#i unc/iul Eino. *i a luat $alea cu tm student. @rumos) n am ce (ice.

*i s a "ntors acas dimineaa la apte. Tot e #ine. Nu e #ine. &on 4era'ino a trecut prin toate spaimele. *i "n starea lui actual emoiile... 4or#i ultimele picturi din pa/ar) apoi se ridic de pe canapea. 4 mer!em) Ne ateapt &on 4era'ino. Mircea "i pipi #u(unarele /ainei) apoi "ncepu s scotoceasc prin dulap. .e caui 1 "ntre# unc/iul Eino. :ric/eta) (ise Mircea. Nu tiu unde am pus o. , cut prin toate /ainele. , !si "n s'"rit "n $estonul gris-fer al ade$ratului %incen(o Eeno$ese. ."nd s o scoat) ddu peste 'isa cu cap de mort. 4e uit la 'is i o puse "mpreun cu #ric/eta "n #u(unarul /ainei lui al#e. .o#or"r "n /olul /otelului. Pasa!eri i $i(itatori stteau pe 'otolii i con$ersau cu $oce +oas. 7a #iroul de in'ormaii o en!le(oaic # tr"n) cu o pan de stru la plrie) reclama ce$a cu $oce ascuit) ca de papa!al. Intrarea #iroului era #locat de un !rup de tineri care r"deau cu /o/ote de !lumele unuia dintre ei. .ei doi oameni din !arda lui Mircea) care stteau pe o canapea i 'umau plictisii) srir "n picioare c"nd "l $(ur pe unc/iul Eino co#or"nd din ascensor cu 'alsul %incen(o. Unc/iul Eino le 'cu semn s rm"n pe loc. 4e "ndreptau spre ieire) c"nd se pomenir "ncon+urai de tinerii care sttuser p"n atunci "n ua #iroului. ,#iecti$ele unor aparate 'oto!ra'ice 'ur aintite asupra lui Mircea. @ul!erele or#itoare ale 'los/ urilor se succe dar "n c"te$a 'raciuni de secund. ) Andante all inferno 0 (#ier unc/iul Eino) "n'c"nd aparatul primului 'oto!ra') care i iei "n cale i trin tindu l de pm"nt. @cu acelai lucru i cu al doilea aparat. ,amenii din !ard inter$enir. 4e st"rni mare tr#oi. Pumnii "ncepur s plou. Un 'oto!ra' se alese cu nasul "ns"n!era de o direct #ine plasat. Altul ateri(a pe co$or) adormit ca prin 'armec de un upercut npra(nic. ,amenii din !ard reuir "n mai puin de un minut s i "ndeprte(e pe inoportuni. Mircea i unc/iul Eino ieir "n strad. Neo#r(ai mai s"nt i 'oto!ra'ii tia ! e>clam unc/iul Eino. &ar au primit o lecie s o in minte... Un $ercedes al#astru "i atepta la trotuar. Alturi de o'er se a'la un #ieandru cu plria pe oc/i. Mi am sc/im#at maina) (ise unc/iul Eino. Am o#ser$at) spuse Marcea) 4c/im#i mainile ca pe cra$ate. ; 4e "ndreptar spre automo#il. Pe trotuarul ti>it cu pietoni) 'irma de neon a /otelului arunca o lumin al#) puternic) ce se re$rsa i peste mainile care '""iau pe as'altul muiat de cldur. &eodat) din dreapta apru o limu(in .hevrolet al#astr) care trase l"n! ri!ol. Uile limu(inei se desc/iser #rusc i dinuntru 'ur "mpinse dou corpuri omeneti care se pr$lir pe as'alt. Apoi .hevrolet-u9 "ni din loc) ca o rac/et) pier("ndu se "n mulimea mainilor. ;"n +urul celor dou trupuri nemicate) se 'cu deodat un mare !ol. Mircea a$u ast'el prile+ul s constate c pe str(ile oraului Palermo curio(itatea pu#licului era un 'enomen aproape necunoscut. 7umea se 'erea de complicaii) "n 4icilia circul o (ical ; -.ine e or#) surd i iace triete o mie de ani "n pace2. Unc/iul Eino se apropie de cele dou corpuri. :u(ele i seH str"nser "ntr un rictus. &in Alfa--omeo eo#or"r ceilali doi oameni din !arda lui Mircea.

A$ur "ns !ri+ s rm"n la distan. ,c/iul lor s'redelea strada "n lun! i "n lat. %e!/eau s nu se de(lnuie $reun atac al oamenilor lui &on .irro. Eaelano i Talu) rosti "ncet unc/iul Eino. :ieii #iei.. A#ia acum o#ser$ Mircea un amnunt care i scpase la prima $edere. .ada$rele care (ceau la picioarele unc/iului Eino erau stran!ulate cu c"te o #ucat de ca#lu tele'onic. Asta "nsemnea( c lo$itura noastr a euat) (ise unc/iul Eino) "nclet"ndu i pumnii. Eara+ul 1 "ntre# Mircea. &a. A euat. Unc/iul Eino "i scoase pipa i pun!a de tutun. 3aidem) %incen(o) (ise el. 7ui &on 4era'ino nu V place s atepte. 4e urcar "n Mercedes ul care porni. Unc/iul Eino "i aprinse pipa) apoi rupse tcerea !rea care se lsase. .iudat! @oarte ciudat ! Eecul sta "mi d de !"ndit. Aps pe un #uton. Eeamul dintre ei i #anc/eta o'erului se ridic automat. Acum putem $or#i 'r s 'im au(ii. &e operaia asta nu tiau dec"t &on 4era'ino) 5oe) .alo) Mic/elotto i cu mine. Unul dintre noi a s$"rit o indiscreie. Poate mai mult dec"t at"t. A trdat. *i pe cine #nuieti 1 "ntre# Mircea. Unc/iul Eino aspir un 'um) apoi "l a($"rli pe nas "n dou u$oaie cenuii... &on 4era'ino este scos din cau() (ise el. .eilali "ns... Nu i termin 'ra(a. .ine a diri+at operaia 1 5oe. Atunci i 5oe tre#uie scos din cau(. Era direct interesat "n succesul aciunii) spuse Mircea. . &on .alo e de$otat lui &on 4era'ino. Iar ideea operaiei a 'ost a mea... Mai rm"ne Mic/elotto) (ise Mircea. Unc/iul Eino aspir iari un 'um. "l e>pir dup c" te$a clipe) su# 'orm de colaci. Nu pot s spun "nc nimic) rosti el aproape "n oapt... A AA &on 4era'ino "i primi "n #i#liotec. 4ttea la #iroul su masi$) cu sculpturi miestrite. Pereii erau acoperii cu ra'turi "ncrcate cu cri le!ate somptuos. &on 4era'ino semna cu un s'"nt #i(antin. @aa i prelun! era lipsit parc de s"n!e. ,c/ii ad"ncii "n 'undul capului sclipeau 'e#ril. M"na i uscat #tea dara#ana "n #raul +eului. Ai au(it ce s a "nt"mplat 1 (ise el "n loc de #un $enit. Am au(it) rosti unc/iul Eino mo/or"t) "ntr o sptm"n am pierdut unspre(ece oameni. @rumos #ilan) n am ce (ice. &on .irro "i #ate +oc de noi. &eodat "ncepu s tueasc. , tuse seac) prelun!it) care i (!uduia tot corpul 'ira$. Ua se desc/ise. &on .alo .asti!lione intr) purt"n du i ane$oie corpul o#e(. 5oe Marcucci "l urma posomorit.

@elicitrile mele) .alo) 'elicitrile mele) 5oe) (ise &on 4era'ino dup ce F mai sl#i tuea. 4 nu pii la 'el i cu i!rile. &on .alo se ae( nein$itat "ntr un 'otoliu. Era un canon s stea "n picioare. &on 4era'ino care se arta 'oarte strict cu su#alternii "n ceea ce pri$ete protocolul era mai "n!duitor cu &on .alo) de care l apropiau i $"rsta i condiia social. Am"ndoi 'ceau parte din aceeai lume. Erau supra$ieuitorii unei clase odinioar atit de puternice) care tindea s dispar. Aliana cu Ma'ia le o'erea posi#iliti nelimitate i #o!ii pe care pe alt cale nu le ar 'i putut do#"ndi. M"ine) la mie(ul nopii) transportul $a 'i de#arcat. Unde 1 7a .astellamare 1 "ntre# &on 4era'ino. Nu. 7"n! 4an %ito lo .apo. &estinaia 1 Trapani. 7a patru diminea camioanele $or 'i la Trapani. &on 4era'ino "i duse m"na la piept. 4imea "n dreptul inimii o !/ear care l str"n!ea) tindu i respiraia. .ine conduce operaia 1 "ntre# el. Eiuliano secondat de Mic/elotto. Unc/iul Eino r"se "n colul !urii ; &in nou Mic/elotto. Mircea se uit #rusc la Eino. .e $rei s spui 1 "ntre# &on 4era'ino. Unc/iul Eino se "ntoarse spre 5oe i ("m#i ironic. &e la un timp) mai toate operaiile la care particip Mic/elotto dau !re. *i Mic/elotto) mi se pare) e omul dumitale) 5oe. 5oe "i "ncrei spr"ncenele. Nu te "nele!. @ii mai e>plicit. &on .alo "i scarpin !ua tranda'irie. .e s (ic) mie $or#ele lui Eino "mi par 'oarte e>plicite. Unc/iul Eino "l! pri$i pe 5oe "n oc/i ; Nu insinue( nimic. Atept. In cur0nd "ns) am s mi spun eu$"ntul. ."nd $oi a$ea certitudinea. ,#ra(ul Iui 5oe se "mpurpura de m"nie. 4e repe(i asupra unc/iului Eino i l "n'ac de re$erul /ainei. 4pune tot) scr"ni el. . de nu... 5oe ! stri! &on 4era'ino) ridic"ndu se "n picioare. 5oe ! &ominat de tonul poruncitor al e'ului su) 5oe ddu drumul /ainei unc/iului Eino. Ironic) unc/iul Eino su'l peste re$er) ca i c"nd ar 'i $rut s i scuture un 'ir de pra') apoi "l scutur cu de!etele. Eestul su de autoritate "l costase pe &on 4era'ino un e'ort considera#il. E/eara din piept se str"nse i mai mult. E"'iind se ls "n +e. *i transportul de stupe'iante 1 "ntre# el dup ce "i mai re$eni. &on .alo se "ntoarse spre Mircea ; 4per) %"ncen(o) c i transportul acesta $a 'i tot at"t de #oPat ca i cel de luna trecut. *tii #ine e "mi place s lucre( "n stil mare) (ise Mircea. &on .alo scoase din #u(unar o #atist "n care scuip 'r +en. :anii "i primeti dup ce sosete transportul. .red c nu mai e ne$oie sa discutm preul... Mircea ("m#i condescendent ; Intenionam s l ma+ore(. &ar pentru &on 4era'ino rm"ne acelai. "ntotdeauna mi a plcut s lucre( cu %"ncen(o) (ise o#e(ul. Nu e deloc mesc/in. %incen(o este un ade$rat sicilian) spuse unc/iul Eino pri$indu l cu simpatie. &on 4era'ino surise palid.

&eodat !/eara din piept porni s i s'"ie inima. "i "ncleta m"inile i "i ls capul pe #irou. Mi e ru ! #"i!ui el. Mi e ru. 5oe) c/eam ser$itorul ! porunci &on .alo. 4 aduc $aleriana. 5oe se e>ecut 'r s stea la !"nduri. "n alt situaie n ar 'i "n!duit s i se dea ordin. Aprur ser$itorii. &on .alo se smulse din 'otoliul su i c/em pe medicul casei. Transportar pe &on 4era'ino "n dormitor. "l culcar "u pat i "l de(#rcar. 4osi i doctorul Eiuseppe Man!ano) li administrar o in+ecie cu di!italin. 7ucia ! #ol#orosi &on 4era'ino. 7ucia ! 4 $in 7ucia ! Aducei o) (ise doctorul Man!ano. 4 l linitim. Nicolo) unde e signorina 7ucia 1 "ntre# &on .alo pe unul din ser$itori. Nicolo ridic din umeri ; N a putea s $ spun) &on .alo. Poate Nina s tie. ./eam o) porunci o#e(ul. Nina) camerista i con'identa 7uciei) sosi de!ra#. Era t"nr. A$ea oc/i irei i $ioi) ca de $ulpe. &up o scurt o$ial) spuse c signorina 7ucia se a'l la #arul Dit Dat cu un !rup de prieteni. .ine se duce dup ea 1 "ntre# &on .alo. 5oe se scutur cu team ; Nu $reau s am de a 'ace cu 7ucia. M $edei pe mine um#l"nd prin #aruri 1 (ise o#e(ul iritat. M duc eu) se o'eri atunci unc/iul Eino. %incen(o) /ai cu mine. .red c numai dumneata ai s 'ii "n stare s o con$in!i. &e ce tocmai eu 1 se apr Mircea. Nu te mai codi) (ise unc/iul Eino. , 'aci pentru &on 4era'ino. In main unc/iul Eino "i spuse con'idenial &on 4era'ino n o mai duce mult. 4u'er i de cancer i de cord. M "ntre# cine are s i urme(e... Poate 5oe) opina Mircea. Este t"nr) dinamic) autoritar. A ! @oc de paie ! Nici &on .alo nu e mai #rea(. Nu $e(i 1 4e "neac "n os"n(. "ntr o (i are s l lo$easc dam#laua. R"se semni'icati$. .red c dumneata ai 'i cel mai nimerit) continu el. Mircea 'cu un !est ne!ati$ Nu aspir "nc la cinstea asta. &e ce nu 1 Moartea lui &on 4era'ino are s de(lnuie nite lupte interne "n!ro(itoare... Muli "i +induiesc locul. Numai c"te Piese d e +, tiu eu... 7e!turile tale) %incen(o) cu ,rientul Mi+lociu i cu 4tatele Unite) te "ndreptesc s aspiri la conducerea "noratei #amilii... @iindc $eni $or#a de ,rientul Mi+lociu) .al9pso i a anunat sosirea la "nceputul sptm"nii $iitoare. "mi permit s i dau o po$a) %incen(o. Mrete i preteniile. Urc 6ilo!ramul de opiu la V VSS de dolari. *i s mai ceri ce$a. Participarea direct la #ene'iciile re(ultate din pre . lucrarea opiului. Elimin intermediarii) %incen(o. Nu $a 'i !reu s monopoli(e(i tra'icul de stupe'iante europene. *tiu c ai le!turi cu @rana i cu El$eia. Admcete le. *i dac ai ne$oie de cola#oratori) !"ndete te la mine... "mi placi) %incen(o. %reau s lucrm "mpreun... ... Mircea "i mulumi i "l asi!ur c i $a anali(a su !estiile. Am de !ind s mi reor!ani(e( reeaua european) spuse el lu"ndu i rolul "n serios. Re!ret c am 'ost ne$oit s prsesc 4tatele Unite... Nimic nu e imposi#il) ("m#i unc/iul Eino) str"n !"ndu l a'ectuos de #ra. ."te$a minute mai t"r(iu sosir la Dit Dat. Un portar !alonat "i salut de'erent. Intrar "ntr un $esti#ul cptuit cu o!lin(i) co#or"r o scar strimt) acoperit cu moc/et roie i a+unser "ntr un /ol "n care o 'at cu 'ust

'oarte scurt $indea i!ri americane unei cete de #ieandri cu pr lun! i /aine scurte. Apariia lui &on Eino i a lui Mircea) urmai de un indi$id cu mutr 'ioroas i cu m"inile a'undate suspect "n #u(unarele $estonului) 'cu mare impresie. Tinerii se ddur la o parte. Unc/iul Eino i "nsoitorii si intrar "ntr o "ncpere +oas) luminat discret de lmpi multicolore. Un +a( de cinci persoane e>ecuta un sJin! "n ritm in'ernal. Toate mesele erau ocupate de tineri. Un #r#at "ntre dou $"rste "nsoit de o 'at acoperit cu #i+uterii 'ceau o not discordant. Pe platoul strimt se 'recau p"n la e>asperare perec/i ameite de mu(ica !l!ioas) de whis'( i de mari:uana. Uite o) (ise unc/iul Eino) art"nd cu de!etul spre mar!inea din stin! a platoului. 7ucia dansa str"ns "m#riat de un t"nr cu o c/ic nea!r i crea ca de (ulus. @ata "l inea cu am"ndou m"inile pe dup !"t. Unc/iul Eino i Mircea se strecurar printre mese) apropiindu se de platou. 7ucia nu i o#ser$ dec"t "n clipa c"nd a+unser l"n! e0. 7ucia) $ino acas) (ise unc/iul Eino) cu $oce tare. &on 4era'ino are ne$oie de tine. 4erios 1 Nu mai spune ! replic ea o#ra(nic) continu0nd s danse(e. Partenerul ei arunc o pri$ire nea!r unc/iului Eino. Era mi+lociu de statur) dar a$ea umerii lai i #raele $"n+oase. 3aidem) 7ucia i strui unc/iul Eino) apnac"nd o de "nc/eietura m"inii. T"nrul care o inea de mi+loc "l i(#i (dra$n cu cotul "n coast. Unc/iul Eino icni i "i trase mina) duc"nd o "n locul "n care 'usese lo$it. 7ucia i(#ucni "n r"s ; T) %e(i dac nu i ii m"inile acas) unc/iule Eino 1 R"se i t"nrul. "n clipa aceea inter$eni Mircea. 7ucia) &on 4era'ino se simt ru) $rea s te $ad) spuse el domol. Nu ine ! ripost ea. *i nu m mai plictisii. :... #astardule) $e(i i de trea# sau $rei s o "ncase(i si tu... Mircea "l i!nor. 7ucia) relu el cu acelai ton #la+in. , sin!ur dat $or#esc cu 'rumosul. A doua oar te iau pe sus. 7ucia se str"nse i mai tare de t"nr. .e spui) Mrio 1 4 "ncerce) (ise t"nrul cu s'idare. .u plcere) rosti MirceaH apuc"nd o 'ul!ertor de m"n i smul!"nd o din #raele t"nrului. 7uat prin surprindere) acesta rmase uluit pe platou. & mi drumul ! protest 7ucia. Mrio ! Precedat de unc/iul Eino) Mircea o tr!ea de m"n) "ndrept"ndu se spre ieire. Mrio 'cu o !rimas de ciud. &intr un salt de pisic sl#atic a+unse "n spatele lui Mircea. .u st"n!a "l "n'ac de #ra) rsucindu l cu 'aa spre el) iar cu dreapta "i proiect un pumn. In aceeai clip Mircea ddu drumul 7uciei) prinse rapid cu m"na stin! pumnul t"nrului) iar cu m"na cealalt "l apuc (dra$n de "nc/eietura #raului. 4e rsuci instantaneu cu spatele spre Mrio i i 'cu un tur de umr) rsturn"ndu l peste cap. T0nrul se pr#ui cu spinarea pe parc/et. %ru s se ridice) !emu i c(u iari. &ansatorii se oprir. ."i$a tipi de la mese se scular "n picioare. Mircea arunc o pri$ire

circular. Mai po'tete care$a 1 "ntre# a!resi$. Pri$irile lui d"r(e) care iau pre$esteau nimic #un) "i mur la respect. @r s in seama de protestrile 7uciei) Mircea o apuc iari de m"n i o trase a'ar din local. In main 7ucia nu scoase un cu$"nt. "ncruntat) se uita pe !eam. "i ddea seama c mt"lnise un om care o domina. Pe mine m lai la /otel) unc/iule Eino) spuse Mircea. :tr0nii "l pri$i cu simpatie. :ine) %incen(o... *tii) $reau s te 'elicit pentru 'i!ura de la #ar. Arta asta de a te #ate a pune rma! c ai "n$at o Ia 4aint 7ouis. Mircea ("m#i. E0ndul "i (#ura "ns "n alt parte... A doua (i de diminea) Mircea primi la Miramar $i(ita /ii 4al$atore 4e/ira) secretarul personal al lui &on 4era'ino. 4e/ira "l anun c era ateptat ne"nt0r(iat Ia Pala((o Mauro) . &on 4era'ino se simte mai #ine 1 "ntre# Mircea cu pre'cut solicitudine. *i a re$enit sla$ &omnului) spuse secretarul) ' c"ndu i un discret semn al crucii. %rea s $ $or#easc. ?n c"te$a clipe s"nt !ata. 4e "m#rc la repe(eal. &ou(eci de minute mai t"r(iu a+unser la Pala((o Mauro. &on 4era' ino "i atepta "n #i#liotec. 4ttea ad"ncit "ntr un 'otoliu. Picioarele "i erau acoperite cu un pled. Mircea a$u impresia c are "n 'a o mumie descarnat) care printr o "mpre+urare stranie "i !sise su'lul $ieii. 4alut protocolar. Eti omul miracolelor) %incen(o) "l "nt0mpin &on 4era'ino) $or#ind !"'"it i uneori cu "ntreruperi. *e(i pe scaunul sta... l"n! mine. 4al$atoreH poi pleca. 4ecretarul se retrase. Mircea se ae( l"n! #tr"n. %incen(o) eti primul #r#at care... a reuit s o "m #l"n(easc pe 7ucia. *tii ce mi a spus a(i de diminea 1..) . "i eti simpatic... 'oarte simpatic. &on 4era'ino "i ls capul "n piept. Respir ane$oie) tui. "nc/ise oc/ii i a$u o sc/im ca i c"nd l ar 'i s!etat o #rusc durere luntric. Apoi ridic iari pri$irile asupra interlocutorului. % simii ru) &on 4era'ino 1 "ntre# Mircea. Nu. Nu i nimic. .e$a trector... *i cum "i spuneam... I(#ucni iari "ntr o tuse seac) pe care a#ia reui s o (!(uiasc. &espre ce $or#eam... A/) da) despre 7ucia... E 'at #un 7ucia) dac tii cum s o iei. Eu nu m am prea putut ocupa de ea. A rmas de mic 'r mam i urmrile educaiei primite de la !u$ernante se $d i a(i... E $olun tar) "ncp"nat a putea s (ic... I a intrat "n cap c e "ndr!ostit de un student... de un mascalzone. Nu tiu cum s o scap de el. Mircea rmase !"nditor c"te$a clipe) apoi rosti simplu , scap eu) &on 4era'ino. "n oc/ii #tr"nului licri o speran. .re(i c ai s reueti1 4"nt si!ur. .um ai s procede(i 1 7ucia e "n$at s ias "n 'iecare sear.s petreac) s danse(e. Tu eti prea ocupat. Am s mi !sesc timp. ; .&on 4era'ino ("m#i. %incen(o) nu pot dec"t s i mulumesc. Ai "n!duina mea s o "nsoeti

peste tot. Te ro! c/iar..H "mi 'aci un ser$iciu inaprecia#il. ?mi redai linitea su'leteasc... *i de aceast linite su'leteasc am ne$oie acum mai mult ca oric"nd... A AA $aserati-ul supersport al lui Mircea !onea pe %ia .a $our "ndrept"ndu se spre %ia Roma. Acul 6ilometra+ului oscila "ntre ai(eci i opt(eci de 6ilometri pe or. .ele dou maini conduse de Paulo Eariano i Nico Eentile) "n care se a'lau oamenii din !arda 7uciei) urmreau "ndeaproape Maserati ul. 7a $olanul automo#ilului supersport) Mircea se simea "n elementul su. .onducea cu o ade$rat $oluptate. 5oe Marcucci "i pusese la dispo(iie o main e>traordinar. 7ucia sttea pe #anc/eta din 'a) alturi de Mircea i l "ndemna surescitat; Mai repede ! Mai repede ! 7a !"t "i strlucea o ri$ier de diamante. Roc/ia presrat cu paiete re'lecta toate reclamele luminoase care se 'u!reau prin 'aa 'erestrelor. 4e au(i un nou 'luierat. Mircea "l i!nor i pe acesta) micor $ite(a. Ia o la st"n!a) porunci 7ucia. Mircea $ir la st"n!ape %ia Roma) "n ciuda oprelitilor circulaiei. 4e au(i un nou 'luierat. Mircea "l i!nor i pe acesta. $aserati-vil se an!a+a apoi pe %ia 4c/ioppettieri) o strdu "n!ust cu case $ec/i i coti la stin! pe %ia .alderai. Asta se crede la NeJ Kor6) m"r"iC Paulo Eariano) care a#ia reuea s se in d e supersportul lui Mircea. Pe strduele astea "ntortoc/eate riscm s ne 'r"n!em !"tul) #odo!ni Tonino Rindone) scuip"nd pe co$orul mainii. 7uciei "i scprau oc/ii de plcere. "mi place cum conduci) %incen(o. ador prime+diile) sen(aiile tari... Mircea se uit "n retro$i(or. "ncercrile sale de a scpa de cele dou maini ale !r(ii se do$ediser in'ructuoase. Pe corso Tur6e9 tiu un local 'r seamn "n Palermo. *i are un +a(... .um a+un!em acolo 1 , iei pe prima la st"n!a) apoi pe a doua la dreapta. Per'ect) (ise Mircea. &ar mai "nt"i s scpm de co(ile astea. Nu "mi 'ace nici o plcere s danse( su# oc/ii lor. 7ucia #tu din palme; :ra$o ! Nici eu nu i pot su'eri. 4cap de ei. &e c"te ori pot) le 'ac 'esta. Mircea acceler. Acul 6ilometra+ului sri la o sut pe or. Pe strdua strimt cauciucurile s'"r"iau. Mircea aps pe le$ierul arunctoarelor de 'um. &in dou e$i plasate "n st"n!a i "n dreapta eapamentului "ni un 'um ne!ru compact) care inund aproape toat stdua. Maseratt ul $ira apoi la st"n!a. Mircea deconecta arunctoarele. Intrat "n norul de 'um care "i "mpiedica #rusc $i(i#ilitatea) Paulo Eariano opri "n scr"net de 'r"ne. Maina lui Nico Eentile stopa la c"i$a centimetri de primul automo#il. Paulo scp o "n+urtur. Tonino Rindone r"se indecent. Pun m"na "n 'oc c ea i a dat ideea ca s rm"n sin!ur cu el.

.eaua. Ieri cu studentul) a(i cu &on %incen(o. Acum iar $a tre#ui s rscolim oraul dup ei... 7ucia ridea cu /o/ote de strata!ema "ncununat de succes a lui Mircea. Am s mi instale( i eu arunctoare de 'um la main. Apoi c/iui $oioas ; Triasc li#ertatea ! Peste c"te$a minute) Mircea opri "n 'aa #arului Alhambra. &easupra intrrii luminoase se apnndea i se stin!o a o reclam luminoas. Intrar "n localul ar/iplin. Beci de perec/i se stri$eau pe rin!ul de dans "n ritmul unui turist urlat din dou sa>o 'oane i dou trompete. :ateria rpia asur(itor. Un c/elner care o cunotea.pe 7ucia le instala o mas l"n! orc/estr. Nu $rei s mer!em p"n la toalet. 7ucia) s te aran+e(i puin 1 propuse Mircea. :un idee) (ise ea. Mircea o lu "nainte spre a i 'ace loc prin mulime. @ata ptrunse "n salonaul re(er$at 'emeilor iar ei se "ndrept spre o ca#in tele'onic) instalat aproape de intrarea "n #uctrie. Trase ua dup el. Rs'oi la repe(eal anuarul tele'onic) apoi 'orm un numr. "n timp ce atepta s i se rspund $"r" instincti$ m"na dreapt "n #u(unar. &du peste 'isa cu cap de mort. , scoase i o pri$i. Alo ! rosti Mircea. Reinei parola ! Moarte i portocale... A AA .amioanele "naintau cu precauie pe drumul de ar pietros care erpuia printre dealurile cu po$"rniuri a#rupte. 4u# prelatele trase) l(ile cu i!ri de contra#and erau (dra$n amarate. ."nd camioanele treceau peste /"rtoape) l(ile sc"r"iau le!n"ndu se. *o'erii conduceau cu mare atenie. &ei noaptea era ad"nc) 'oloseau cu (!"rcenie 'arurile. .ele mai e>cesi$e msuri de pruden nu erau de prisos. Eiani Alessi) e'ul transportului) sttea "n primul camion lin! o'er i scruta #e(na) pe care 'a(a mic a 'arurilor a#ia i(#utea s o risipeasc pe c"i$a metri. @uma calm. I se recomandase s 'ie cu oc/ii "n patru. .ara#inierii ddeau do$ad de la o $reme de o $i!ilen sporit. Procurorul e' %ittorio Ru!!eri) numit de cur"nd la Palermo) se arta a nu 'i tocmai "n!duitor cu Ma'ia. Nici presiunile politice pe care anumite cercuri le 'ceau asupra sa nu i sc/im#aser atitudinea. Eiani Alessi nu se prea sinc/isea de intransi!ena noului procuror !eneral. Mai $(use el oameni de cali#rul lui Ru!!eri) care nu reuiser s 'ac mare ispra$. Unii muriser $ictime ale unor pro$ideniale cri(e de cord sau ale unor accidente tot at"t de pro$ideniale H alii 'useser trans'erai din 4icila) mai "nainte ca s 'i putut lua msuri contrarii intereselor Ma'iei) ma+oritatea de$eniser treptat conciliani) datorit unor inter$enii oculte) ire(isti#ile. Eiani Alessi e'ectuase numeroase transporturi) 'r s "nt"mpine neplceri. Mai multe !ri+i "i 'ceau oamenii lui &on .irro) care "n ultima $reme se artau 'oarte a!resi$i. Mai a$eau de parcurs (ece 6ilometri p"n la Trapani. Intr o cas al# de

pe %iale Mar!/erita "l atepta Aura) o 'emeie cu corp de %enera. Eiani n ar mai 'i a$ut nici un rost. Aura... &eodat "n 'aa camionului aprur nite mo!"ldee cenuii. .ara#inierii! rosti o'erul. .e 1 e>clam Eiani tre(it din $isuri. ."nd "i $(u #ar"nd oseaua) porunci scurt o'erului i & i drumul ! 7a ne$oie treci peste ei ! .onductorul automo#ilului aps pe accelerator. Maina se repe(i printre cara#inierii care se F r0ser la o parte spre a nu 'i stri$ii. 4e au(ir somaii. Apoi c"te$a 'ocuri de arm. "nainte ! "nainte ! stri! Eiani. &eodat) scp o "n+urtur. "n mi+locul drumului apru un camion al poliiei ae(at de a curme(iul. "n st"n!a se ridica o st"nc al#urie. "n dreapta se desc/idea o $!un. *o'erul 'r"n... Eiani "i "ncleta pumnii p"n la s"n!e. "n noaptea aceea nu a$ea s mai doarm "n #raele Aurei. * ** 4oarele se apropia de (enit) c"nd Mircea se tre(i din somn. &ormise puin i prost. Toat noaptea o petrecuse cutreier"nd localurile "mpreun cu 7ucia. Borile "i !siser "ntr o camer de /otel din cartierul portului. 7ucia se artase e>trem de calin) de dr!stoas. "l asi!urase c e ultima ei pasiune. &espre student) nu mai su'lase un cu$"nt. , conduse la Pala((o Mauro) apoi se "napoiase la Mi ramar) dornic s se cu'unde "ntr un somn adine) reparator. .omaruri ori#ile "i tul#uraser "ns somnul. *e deteptase leoarc de sudoare. "n camer domnea o (pueal su'ocant. "ndat ce co#or" din pat) desc/ise lar! 'erestrele) puse "n 'uncie cele dou $entilatoare din dormitor) apoi se $"r" su# un du rece. Un ciocnit #rutal "n u "l 'cu s i "ntrerup #rusc ocupaia. Iei de su# du i "i arunc pe umeri un /alat de #aie. 4e "napoie "n dormitor i din sertarul noptierei scoase un pistol automat. "i des'cu piedica) apoi "l strecur "n #u(unarul /alatului. &e c"nd se a'la la Palermo) luase o#iceiul s um#le "narmat. Era mai cuminte i mai si!ur. :tile "n u 'ur reluate cu $iolen sporit. 4e au(i $ocea unc/iului Eino. %incen(o ! %incen(o) #iatule ! .e i cu tine 1 Mircea respir uurat. &escuie ua apartamentului. Unc/iul Eino ddea semne de mare a!itaie. .e e cu dumneata) unc/iule 1 Po'tete "nuntru. :tr"nul nu atept a doua in$itaie. Intr !r#it. %incen(o) mi ai 'cut o! Pe Mircea "l trecu un 'ior. "i aminti #rusc de con$ersaia tele'onic din a+un. A'laser ce$a oamenii lui &on 4era'ino 1 Rosti cu cel mai ne$ino$at aer ; .e am 'cut) unc/iule Eino 1 &e ce m ai lsat s atept la u 1 Am cre(ut c te au lic/idat a!enii lui &on .irro. "i scoase apca i) dup ce "i terse cu o #atist al#astr 'runtea "m#ro#onat de sudoare) se ae( pe un 'otoliu. "n dimineaa asta numai de emoii am a$ut parte. Mircea se ridic de +os i "i arunc pe umeri un /alat. .e s a "nt"mplat de eti at"t de matinal 1 ."t e ceasul1 Matinal ! E unspre(ece i (ece ! *i ce te 'rm"nt 1

L(i no0pte) cara#inierii au pus m"na pe camioanele cu i!ri. 7a intrarea "n Trapani. A cintat cine$a. Nu se poate) (ise Mircea. :a uite e se poate) spuse unc/iul Eino pun"ndu i Mircea lu de pe mas un pac/et de Pall $all din care scoase o i!are. *i o aprinse cu !esturi si!ure. 4 nu se "nt"mple la 'el i .u transportul de stupe'iante) rosti el cu a'ectat "n!ri+orare. Nici o !ri+) %incen(o) (ise unc/iul Eino) ridic"n du se din 'otoliu. Nici o !ri+. P"n la as'initul soarelui) $ino$aii sau $ino$atul) rosti el uit"ndu se 'i> la Mircea) "i $or primi pedeapsa... %a 'i e>ecutat dup indicaiile mele. Nu ca la $oi "n America pac i !ata. Mircea "n!/ii "n sec. ?i simi deodat !ura uscat. 4e "ndrept spre dulpiorul #ar i scoase o sticl cu $arsala i dou pa/are. Unc/iul Eino ridic m"na. Nu) mulumesc) A(i nu #eau. P"n disear $reau s0 am capul limpede. 7a re$edere) %incen(o. .u pai !reoi se "ndrept spre u... * AA A$ionul ;et D.< al companiei Alilalia a$ea plecarea de pe aeroportul 7eonardo da %inci din Roma la ora FW. Pasa!erii "i ocupau locurile. Personalul na$i!ant se instalase la posturi. Peste c"te$a minute aerona$a a$ea s i ia (#orul. 7a orele TX i FV minute urma s ateri(e(e pe aeroportul NCd+ili din 7eopoid$ille) Ultimii Eltori urcaser pasarela) intr"nd "n a$ion. "nsoitoarele de #ord se pre!teau s "nc/id ua e>terioar. "n aceeai clip "i 'cur apariia dinspre cldirea aeroportului dou maini ale poliiei) urmate de un micro#u() care se "ndreptau cu mare $ite( spre a$ion) sun"nd din sirene. .omandantul de ec/ipa+ se uit mirat la pilotul secund. .e dracu s a mai "nt"mplat 1 Automo#ilele oprir #rusc l"n! pasarel. Patru cara#inieri i trei #r#ai "n ci$il srir din maini i urcar "n 'u! treptele pasarelei. Peste c"te$a minute) co#or"r) "ncadr"nd un !rup alctuit din doi #r#ai "n /aine al#e i din nou 'ete tinere. @etele 'ceau parte dintr o trup de dansatoare) de cur"nd an!a+ate) pentru un turneu "n A'rica .entral. 4u# aceast 'irm se ascundea pare se o reea de tra'icani de carne $ie) care 'urni(au pensionare proaspete #ordelurilor din &a6ar) 7a!os i 7eopoid$ille. Arestrile 'useser e'ectuate "n urma unui der'Un su# parola moarte =i portocale primit de poliia din Palermo. A AA

Mic/elotto se uita "n!ro(it la enilele tractorului care $enea spre ei. Era le!at 'edele i "n!ropat "n pm"nt p"n la mi+loc. Tractorul se apropia ine>ora#il. Metru cu metru. *enilele "naintau scurm"nd pm"ntul uscat) amestecat cu s'r"mturi de piatr. 4cr"netul lor metalic 'cea s i se "ncr"ncene(e pielea. ,c/ii "i ieir din or#ite. M/nile "n cercau (adarnic s se eli#ere(e din "ncletarea pm"ntului. Mic/elotto se (#tea ca o pasre prins "n la. :ro#oane de sudoare 'ier#ini i se scur!eau pe 'runte) pe o#ra() pe !"t. 4e ($"rcolise cu at"ta de(nde+de) "nc"t 'r"n!/ia "ncepuse s i intre "n carne. Rcni. Un rcnet !utural de 'iar "ncolit care i simte s'"ritul. A$ea sen(aia c triete un $is ur"t. Poate c se $a tre(i. Tractorul se apropia necontenit. Balele enilelor aduceau cu nite !/eare care se desc/ideau !ata s l apuce. Mic/elotto url iari. .uprins de ne#unie "i "n'ipse dinii "n #u(a de +os. 4"n!ele "ni "ncep"nd s se prelin! pe #r#ie. E"'"ind) arunc o ultim pri$ire "n +ur) cut"nd (adarnic sal$area. *enilele se apropiau. Un metru... *i "nc un metru. Tractorul se mrea) lu"nd proporii !i!antice. Mic/elotto "ncerc o ultim s'orare. @r"n!/ia "ns nu ced. Apoi nu mai 'cu nici o micare. *enila din dreapta "l lo$i "n plin peste 'a. ll "mpinse pe spate 'r"n!"ndu i ira spinrii) apoi "l stri$i) amestec"n du i carnea) oasele i s"n!ele cu r"na i cu #ucile de piatr... 4entina "noratei #amilii 'usese e>ecutat. * AA In patul su %mpire, "mpodo#it cu !ri'oni i $ulturi de #ron() &on. 4era'ino tr!ea s moar. Pielea !al#en ca per!amentul se lipise de oase. &in o#ra+ii pali(i se scurseser parc i ultimele picturi de s"n!e. Pleoapele str$e(ii "i acopereau oc/ii ad"ncii "n or#ite. Aa cum (cea cu m/nile "ntinse de a lun!ul corpului descrnat aducea cu. un cada$ru. &octorul Man!ano sttea la cpt"iul muri#undului) "l pri$ea cu mil i "n acelai timp cu oarecare curio(itate. Murea cel mai de $a( client al su. A#ia "i luase pulsul. 4'"ritul lui &on 4era'ino era ine$ita#il. A!onia $a mai dura poate c"te$a ore. Borile "ns nu l $or mai prinde "n $ia. 7a picioarele patului sttea 7ucia cu m"inile "n poal. %e!/ea nemicat ca o statuie. ,c/ii "i erau lipsii de e>presie. -.e !"nduri or 'i trec"nd prin capul acestei 'ete 12 se "ntre#a doctorul Man!ano. , clu!ri "n!enunc/eat "n 'aa unui triptic 'lorentin luminat de o candel aprins se ru!a) preiCir"nd printre de!ete un ira! de mtnii. &octorul Man!ano) 7ucia i clu!ria ateptau s'"ritul lui &on 4era'ino. Acelai de(nodm"nt "l ateptau i cpeteniile ma'iote) care $e!/eau "n #i#lioteca alturat. 4e a'lau acolo) oarecum "n ordinea importanei) i &on .alo .asti!lione) !ras) tranda'iriu) mre "n 'otoliul su ca un "mprat roman pe tron) i 5oe Marcucci) "ncruntat) #nuitor) ner$os) i Mircea alias %incen(o Eeno$ese recules) ptruns de importana momentului) aa cum i se cu$ine unei autentice piese d e +,, i unc/iul Eino) calm) stp"n pe sine)

ironic. Mai erau de 'a "nc cinci indi$i(i) unii $"rstnici) alii mai tineri) dar toi e!al de !ra$i i de tcui. @um !ros de i!ar plutea "n straturi al#urii "n "ncperea luminat doar de lampa cu a#a+ur de pe #irou) i de cele dou aplice din dreapta i din st"n!a cminului de marmur. Pe o msu erau aliniate c"te$a sticle cu $in i cu whis'(. 5eul lui &on 4era'ino era !ol. Toi tiau c +eul acesta a$ea s 'ie ocupat "n cur"nd de altcine$a. At"t de mare era "ns autoritatea lui &on 4era'ino) "nc"t) nici acum "n prea+ma morii lui) nu "ndr(neau s i desemne(e succesorul. In s"nul O no r a te i F a m ilii cpeteniile se ale!eau dup le!i imua#ile)) pe care nimeni nu se !"ndea s le conteste. .u &on 4era'ino s 'ie in$estit cu autoritatea suprem. Ener!ia se proceda "ns alt'el. El "nsui "i desemnase urmaul prin tr un testament care a$ea s 'ie desc/is numai ia patru(eci i opt de ore dup ce $a trece "n lumea drepilor. P"n atunci un trium$irat alctuit din &on .alo) 5oe Marcucci .i unc/iul Eino a$ea s !ire(e conducerea "ntre!ii or!ani(aii. ?n cercul intimilor lui &on 4era'ino se spunea c i %incen(o Eeno$ese a$ea sori) modestia i totodat discreia lui plcuser lui &on 4era'ino. .e$a mai mult) %incen(o 'usese sin!urul "n stare s o "m#l"n(easc pe 7ucia. Ua se desc/ise i 4al$atore 4c/ira) secretarul lui &on 4era'ino) apru cu o map de coresponden i cu un teanc de +urnale) pe care le ae( pe #irou. .e mai spune presa 1 "l "ntre# &on .alo) m"n!"indu i #r#ia. 4ecretarul se uit "ncurcat la Mirce0 ; Biarele din Roma reproduc o 'oto!ra'ie a lui &on %incen(o. Mireea se ridic #rusc de pe scaun ; .Y 'oto!ra'ie 1 &rept rspuns) 4al$atore "i pre(ent un +urnal) care inserase pe prima pa!in un instantaneu luat "n /olul /otelului Miramar. Mircea era 'oto!ra'iat din pro'il. ,r#it de strlucirea 'iasZi urilor se str"m#a tocmai) o'erind o 'i(ionomie care se asemna destul de apro>imati$ cu 'i(ionomia lui. , identi'icare dup acest instantaneu ar 'i 'ost ane$oioas) dar nu imposi#il. Te>tul de su# 'oto!ra'ie era laconic ; -Ean!sterul %incen(o Eeno$ese a de#arcat la Palermo. Interpolul "l urmrete pentru o serie de crime s$"rite "n 4tatele Unite2. 5urnalul la care Mircea se uita consternat trecu apoi din m"n "n m"n. Pe toi cei de 'a "i 'ul!erar acelai ["nd. "nscunarea lui "n 'runtea or!ani(aiei era compromis. , cpetenie a Ma'iei tre#uie s 'ie o personalitate deasupra oricror suspiciuni) cu o autoritate necontestat i care s poat apare cu 'runtea sus alturi de cori'eii politici ai 4iciliei. *i candidatura lui 5oe Marucci prea compromis. Arestarea celor doi pro>enei pe aeroportul din Roma risca s l atra! "ntr o a'acere murdar cu re!reta#il rsunet. &on .alo i unc/iul Eino preau s rm"n marii 'a$orii) datorit nu numai eminentelor ser$icii ad use or!a ni(aiei) c"t mai ales prin discreia cu care tiuser s i camu'le(e p"n atunci acti$itatea. 4e tia c 5oe nu $a ceda 'r lupt. "nsetat de putere nu $a o$i s declane(e cele mai s"n!eroase 'rm"ntri "n s"nul Ma'iei) spre a i impune autoritatea. &ar nici &on .alo nu se $a lsa mai pre+os. Unc/iul Eino .era socotit cel mai puin prime+dios "n aceast pri$in. 4ecretarul scoase din map te>tul unei tele!ramY ci'rate) pe care o pre(ent dup o scurt e(itare lui &on .alo. Adu mi ci'rul ! spuse &on .alo. ?i plcea s l 'oloseasc personal. &up ce 4al$atore "i aduse ci'rul) trecu 'r +en la #iroul lui &on 4era'ino

i "ncepu s desci're(e tele!rama. Transportul cu stupe'ianteC sosete m"ine noapte) spuse el. ,amenii dumitale) 5oe) s"nt !ata s intre "n dispo(iti$ 1 5oe mormi 'r entu(iasm ; 4"nt !ata. &on .alo "l pri$i lun!. ?n ultimul timp ai "nt"mpinat c"te$a eecuri. .a s nu se mai repete) cred c i ai luat msurile de ri!oare... ?mi cunosc atri#uiile) (ise 5oe) "nepat. Nu m "ndoiesc) replic) 'r s se tul#ure) &on .alo. Te pre$in "ns c transportul acesta de stupe'iante este de o sut de ori mai $aloros dec"t i!rile de contra#and de acum dou (ile. *i la Trapani i la Roma am "nre!istrat insuccese care pot a$ea urmri !ra$e. . "n mi+locul nostru se a'l trdtori) care "i $or primi "ns ne"nt0r(iat pedeapsa) (ise 5oe. Eecurile de la Trapani i de la Roma s"nt datorate unor denunuri anonime... ,amenii mei de la poliie mi au su'lat ce$a la urec/e... 5oe "ncepu s i 'rece ner$os m"inile. "ns pe nemernic am s l descopr 'oarte cur"nd) adu! el) arunc"nd o pri$ire amenintoare "n +ur. "mi "n!dui s asist i eu la de#arcarea stupe'iantelor 1 "ntre# placid unc/iul Eino. %rei s m controle(i 1 (ise #tios 5oe) &e ce nu 1 inter$eni &on .alo. ,r!ani(aia are drept de control i de cen(ur asupra tuturor mem#rilor ei) 'r e>cepie. %reau s te seconde() 5oe) spuse unc/iul Eino cu modestie. .red c m autsri(e(i) %incen(o) s asist la aceast operaie 1 se adres el lui Mircea. ,rice spri+in e #ine $enit) (ise Mircea neutru. *tia c "n a'acerea asta "i re$enea un rol 'oarte important. Teoretic) el era stp"nul "ntre!ului transport. &on .alo se "ntoarse spre un #r#at c/el i !ras) care se ser$ea cu un pa/ar de $ a r sala. &up de#arcare) opiul $a 'i transportat pe cile normale la 'a#rica dumitale) &on Eirolamo. Te a ru!a s !r#eti operaia de prelucrare a opiului. A$em ne$oie ur!ent de /eroin pentru 4tatele Unite. Portocalele de cear s"nt !ata 1 Patru mii ateapt s 'ie in+ectate cu /eroin. Alte trei mii $or 'i !ata "n c"te$a (ile) (ise c/elul. @oarte #ine) spuse &on .alo. "i "ndrept pri$irile spre un #tr"nel cu aer de pensionar ino'ensi$) care dormita "ntr un 'otoliu. &on Muie ! "l stri! &on .alo. :tr"nelul desc/ise oc/ii. 3e ! .e e 1 &on Muie era unul dintre cei mai mari proprietari de li$e(i de portocale din nord $estul 4iciliei. Poi s mi pre!teti trei $a!oane de portocale pentru Marsilia 1 "ntre# &on .alo. *i patru) (ise &on Muie. ,amenii dumitale s 'ie mai ateni c"nd $or #!a portocalele de cear "n ldiele cu portocale $erita#ile... :tr"nelul "nc/ise iari oc/ii. :ine. :ine. ,amenii mei "i cunosc meseria. &umneata) &on .alo) s ai numai !ri+ de $am. &ata trecut era s a$em neplceri.

A 'ost un a!ent nou) spuse &on .alo. &ar de atunci s a dat pe #ra(d. &e#arcarea o 'acei tot la .astellamare 1 "ntre# &on Muie. H Tot. "ntre 4capello i Punta della .raperia Erande) (ise unc/iul Eino. %ii i dumneata cu noi) &on Mule 1 E>pediiile astea nu mai s"nt potri$ite cu $"rst mea) spuse #tr"nelul. Asta e trea# pentru tineri. &on %incen(o mer!e 1 Mer!e) cum s nu mear!) ("m#i unc/iul Eino)2 uit"ndu se patern la Mircea. ,piul este al lui. "n acelai moment se desc/ise ua dormitorului. &octorul Man!ano apru "n pra!. &on 4era'ino a murit) spuse el simplu. &in dormitor se au(eau /o/otele de pl"ns ale 7uciei. Moartea lui &on 4era'ino o tre(ise la realitate... * ** Nori !rei se 'u!reau pe cerul de pcur. Marea se a!ita ca o #tr"n ar!oas. %alurile se um'lau asemenea unor dealuri mictoare) pornind la asaltul rmului. Apele spumoase se (dro#eau de st"nci. Peste "ntinderile necuprinse ale mrii) se aternuse o imens cu$ertur de spum al# $er(uie. %"ntul npra(nic pul$eri(a crestele $alurilor) ridic"nd "n $(du/ perdele "mpletite parc din stropi minusculi de ap) care "mpiedicau $ederea. Na$a .al(pso, su# pa$ilion sirian) se oprise "n lar!ul !ol'ului .astellamare i atepta #rcile pescreti cu motor) care a$eau s e>ecute trans#ordarea "ncrcturii de stupe'iante. 4pre a se menine pe loc) "n ciuda $i+eliei care su'la spre rm) comandantul "i plasase ast'el na$a) "nc"t s primeasc $"ntul din pro$a i din tra$ers. Aceast po(iie de(a$anta+a #rcile care s ar 'i alipit 'lancurilor lui .al(pso, cci rm"neau e>puse "n permanen su'lului puternic al $i+eliei. Aproape de mie(ul nopii #rcile pescreti sosir la locul de "nt"lnire. "n po'ida condiiilor !rele pe care le crea marea a!itat) trans#ordarea "ncepu s 'ie e>ecutat 'r "nt"r(iere. Personalul na$i!ant al #rcilor ddea do$ad de o ad$rat miestrie. 4e lucra cu mult tra!ere de inim) pentru c plata era e>cepional. 5oe Marcucci) care diri+a personal operaia) se pricepea s i stimule(e su#alternii. Pierderile "n oameni i materiale erau ine$ita#ile. Trei l(i cu opiu se sparser "n timpul co#or"rii de pe $apor. %i+elia le plesni de #a#ordul na$ei) 'c"n du le ndri. Alte dou l(i scpar "n mare "n timp ce erau "ncrcate "n #rci. Un om luat de un $al 'u stri$it "ntre am#arcaiunea sa i pereii de 'ier ai $aporului. Aproape de ora trei de#arcarea lu s'"rit. 5oe Marcucci supra$e!/ease operaia de pe rm. Urmrise "ndeaproape transportul l(ilor din #rci pe pla+ i de acolo "n camioanele care ateptau sus pe mar!inea 'ale(ei. "nc/eierea cu succes a acestei aciuni a$ea s at"rne !reu "n #alana ale!erii sale "n 'runtea or!ani(aiei. @r s in seama de prime+dii) diri+a personal transportul l(ilor. Era $(ut c"nd +os pe pla+) c"nd sus pe 'ale() c"nd um#l"nd 'r team pe crrile prime+dioase care se strecurau printre /urile 'ale(ei. Unc/iul Eino "l urma ca o um#r. 5oe 'ier#ea ca un $ulcan !ata s erup. 4us pe 'ale() atepta &on .alo. Adpostit "ntr un 'ort ruinat) rmas de pe $remea an!e$inilor) urmrea ca un !eneralisim de la postul su de comand des'urarea aciunii..

7uc69 :alestrere) omul su de "ncredere) sttea pe 'ale( i "i comunica prin radio mersul aciunii. ?n +urul orei trei se desc/iser #ierile cerului i din "nlimi porni s se re$erse potopul. &escrcaturile electrice se succedau 'r "ntrerupere) 'c"nd s $uiasc $(du/ul. Ultimele l(i erau "ncrcate "n camioane. 5oe i unc/iul Eino stteau pe mar!inea 'ale(ei. 7a lumina 'ul!erelor puteau s $ad i pla+a "nesat de oameni) i marea care se 'rm"nta printre st"nci) i camioanele) i ruinele 'ortului) care se pro'ilau pe cerul incendiat. 5oe se uit la ceasul su #rar. "ntr un s'ert de or plecm la Palermo) spuse el lui Ricco ./i'alo) unul dintre ad+uncii si. Unc/iul Eino r"se satis'cut ; Am 'cut trea# #un) adu! el. A$nd "n $edere di'icultile "nt"mpinate) $aCtre#ui s i cerem lui %incen(o s reduc preul opiului.) (ise 5oe. &e #un seam) replic unc/iul Eino. &e #un seam) %incen(o e om de "neles. Acalmia care permisese acest sc/im# de preri se "nc/eie cu o cascad de descrcri electrice) care 'ceau s se cutremure $(du/ul. "n rstimpul dintre dou #u#uituri) se au(i !lasul e>citat al lui Ricco. Unde e &on 5oe 1 Acum c"te$a clipe a 'ost l"n! mine ! 4 nu 'i 'cut un pas !reit i s 'i c(ut de pe 'ale() e>clam alarmat unc/iul Eino. Ricco o lu la 'u! pe crare "n +os. . Unc/iul Eino se "ndrept spre 'ort. Um#la cu precauie pe crarea care erpuia pe mar!inea dinat a 'ale(ei. Nu $oia s "mprteasc soarta lui 5oe) care c(use desi!ur "n mare de la peste trei(eci de metri "nlime. 7a picioarele 'ortului "l (ri pe Mircea "nsoit de 4al $atore 4c/ira. Neo#ser$at de acetia) intr "n 'ort. 4tr#tu o sal "n care #lriile creteau p"n la !enunc/i i urc o scar cu trepte pe +umtate m"ncate de intemperii) care duceau "ntr un turn dr"mat "n parte. Acolo) "ntr unC 'el de "ncpere) care ser$ise pe $remuri drept post de o#ser$aie) sttea &on .alo i se uita a'ar printr o lar! sprtur "n (id. 7a apariia unc/iului Eino) se "ntoarse spre acesta. Ei 1 .um au mers tre#urile 1 Per'ect ! (ise unc/iul Eino. Per'ect ! 4e pare numai ca 5oe a c(ut de pe 'ale(... &on .alo "i u!uie cu a'ectat suprare #u(ele !rase ) ) ) ce nenorocire! Unc/iul Eino se apropie de el;

%a s (ic putem pleca 1 (ise &on .alo. Putem pleca) si!ur c putem pleca) r"n+i unc/iul Eino. &eodat "i "n'ipse m"inile "n !"tul !ras al lui &on .alo i "ncepu s str"n!. &e!etele lui de oel se "ncletar ca o men!/in "n carnea ro( i moale care "ncon+ura ca o coleret !ruma(ul lui &on .alo. ,c/ii lui &on. .alo ieir din or#ite. .u m"inile i scurte i !roase) #tu spasmodic aerul. Apoi c(u "n !enunc/i. Unc/iul Eino "l "mpinse spre desc/i(tur. "n aceeai clip) unc/iul Eino simi o i(#itur cumplit "n east. ,c/ii i se "mpien +enir. &du instincti$ drumul lui &on .alo. Apoi "n +urul lui se 'cu "ntuneric... ."nd "i re$eni) era "ntins pe +os i le!at 'edele... Au(ea con'u( un !las care $or#ea cu "nsu'leire. T"m plele "i ($"cneau. Apoi !lasul se limpe(i) de$enind inteli!i#il. Recunoscu $ocea lui :alestrere) omul lui &on .alo. 7 am $(ut cu oc/ii mei c"nd F a "m#r"ncit pe 5oe) arunc"ndu l de pe 'ale(. Apoi l am urmrit. %oiam s $d ce are de !"nd s 'ac. ."nd am #!at de seam c trece pe l"n! &on %icen(o i pe l"n! 4al$atore) 'erin du se s le atra! atenia) am "neles c pune ce$a la cale. Nu mi am "nc/ipuit totui c a$ea de !"nd s $ ucid) &on .alo. &on .alo "i rec"ti!ase calmul. .u de!etele lui al#e i !rase "i masa uor !ruma(ul. &e mult "l supra$e!/eam i eu) spuse el) uit"ndu se cu dispre la unc/iul Eino. El a pus la cale 'oto!ra'ierea lui %incen(o) ca s l compromit. A $rut s m ucid i pe mine) ca s scape de orice concuren i s ocupe ast'el 'r opo(iie scaunul rmas li#er prin moartea lui &on 4era'ino. M "ntre# dac nu tot el i a 'cut de petrecanie i lui &on 4era'ino) otr$indu l. Am s ordon autopsia cada$rului. Poate c i denunurile din ultima $reme s"nt opera lui. Am s a'lu... 4e "ntoarse spre 7uc69 :alestrere. @ i datoria) 7uc69 ! %ocea lui &on .alo era rece) necrutoare. 7uc69 scoase din #u(unarul /ainei un #rici. Unc/iul Eino !emu. *tia ce l ateapt. 4e uit la cercul de oameni care l "ncon+urau. %(u numai 'i!uri "ntunecate) dumnoase. Erau acolo i %incen(o) i 4al$atore) i Rocco) i Antonio) i muli alii... %incen(o prea cel mai emoionat. 7uc69 se plec asupra unc/iului Eino. &es'cu #riciul. Nu !... Nu !... se (#tu unc/iul Eino. :lestemailor !... Apoi url !utural) 'c"nd s rsune "ncperea. .u dou micri iui) 7uc69 "i crestase oc/ii. 4"n!ele "ni "n toate prile. "i rete( apoi urec/ile. *i acum lim#a) porunci &on .alo. .ine e or#) surd i tace triete o mie de ani "n pace) rosti el ironic. Mircea se "ntoarse cu spatele. Nu era "n stare s mai asiste la scena atroce care urm. Nu $(u cum oamenii lui &on .alo desc/iser cu 'ora !ura "ncletat a unc/iului Eino) nici cum "i scoaser lim#a din !ur i nici cum i o secionar de la rdcin... Unc/iul Eino leinase. &e(le!ai l i lsai l aici) porunci &on .alo. &ac scap cu $ia dup s"n!erarea asta) s 'ie de pild tuturora acelora care ar 'i ispitii s i urme(e pilda. &e a'ar se au(ir deodat "mpucturi) stri!te) "n+urturi. Un om intr "n 'u!. &on .alo) s"ntem "ncon+urai de cara#inieri. Ai notri re(ist. Au(ii !... Ra'alele de "mpucturi se "nteeau. &on .alo arunc o pri$ire 'urioas

asupra celor din "ncpere. Iar am 'ost trdai. M"ine "ns a'lu eu cine e trdtorul. Porni !r#it spre scar. .unosc un drum pe unde putem iei din "ncercuire) (ise 7uc69. "n dosul ruinelor se desc/ide un tunel spat "n st"nc) pe $reo dou sute de metri. 7 am str#tut adeseori. &on .alo i oamenii si co#or"r !r#ii scrile. Mircea rmase intenionat "n urm. 4osise momentul s i scoat masca i s se predea cara#inierilor. @cuse destule ser$icii poliiei. &enunul acesta din urm scosese din circuit o mare cantitate de stupe'iante destinate s into>ice mii de oameni. Rmase sin!ur cu unc/iul Eino) care (cea "ntr o #ltoac de s"n!e "n mi+locul "ncperii. Uitaser s i taie le!turile. Mircea scoase din #u(unar un #ricea! i tie 'r"n!/ia "n mai multe locuri. Apoi iei) 'r s se mai uite "n urm. ."nd a+unse +os. &on .alo i "nsoitorii si dispruser. &up un (id dr"mat "n parte) se i$ir doi cara#inieri. Mircea ridic #raele. ,m #un) rosti el) ieind "n "nt"mpinarea cara#inierilor) om #un..) Parola) stri! primul cara#inier. Moarte i portocale ! rspunse Mircea. A AA 7umina 'luorescent al#astr $er(uie inunda camera de !ard $opsit "n al#. arunc"nd o tent li$id pe o#ra(ul msliniu al doctorului Marco 4olmi. Aplecat asupra #iroului cu linii suple) moderne) doctorul completa 'ia me dical a unui pacient) care pre(enta un 'oarte interesant ca( de di$erticulit cronic a si!moidului. :olna$ul 'usese supus unei apendictomii) "ns durerile nu "ncetaser. &octorul 4olmi re'lecta asupra unui tratament "ndr(ne care ar 'i st"rnil poate protestele medicilor conser$atori. Re(ultatele la care se atepta "l "ndrituiau s accepte riscurile. 4e ridic de la #irou) str#tu "ncperea i se opri "n 'aa 'erestrei desc/ise. Aspir cu nesa par'umul unei ma!nolii) care "m#lsma cu miresmele sale micul parc din 'aa spitalului. B!omotele oraului) peste care plutea o (pueal 'ier#inte) apstoare) se au(eau "n#uite) ca prin $at. A#ia "n acest moment de rela>are doctorul 4olmi "i ddu seama c este 'oarte o#osit. A$usese o (i !rea. ,perase ase pacieni) printre care un t"nr de $reo dou(eci de ani cu plm"nii ciuruii de o ra'al de mitralier) .ara#inierii care l aduseser la spital lsaser s se "nelea! c Ma'ia n ar 'i 'ost strin de aceast ispra$. Inter$enia c/irur!ical durase trei ore i un s'ert) "n mai multe r"nduri doctorul 4olmi de(nd+duise s l mai poat sal$a. @olosise toate mi+loacele pe care tiina modern le o'er c/irur!iei. "n cele din urm t"nrul scpase cu $ia. @usese un succes remarca#il. &octorul 4olmi scoase din #u(unarul pantalonilor o ta#ac/er cu mono!ram. Alese o i!ar) o aprinse) apoi arunc c/i#ritul pe !eam) 'c"ndu\ s descrie prin "ntuneric un arc luminos. In/ala 'umul aromat) "ncerc"nd o sen(aie de plcut destindere. .u o sptm"n "nainte) Ma'ia "i dduse iari de lucru) 'urni("ndu i un ca( ieit din comun. .ara#inierii transportaser de la 4an %itto lo .appo un

indi$id cu lim#a i urec/ile tiate. Elo#urile oculare erau crestate cu #riciul. ,mul pierduse mult s"n!e. @usese o ade$rat minune c nu murise pe drum. &octorul 4olmi "l operase) sal$"ndu i i lui $iaa. Inter$enia c/irur!ical "n sine nu 'usese !rea. "nspim"n ttoare era "ns atrocitatea cu care dumanii si "l mutilaser) cu'und"ndu l pe $eci "n #e(n i "n tcere. ,mul ocupa o re(er$ i se a'la su# pa(a unui a!ent al poliiei. 4e ($onea c ar 'i 'ost un persona+ de seam "n lumea Ma'iei i c 'usese mutilat de propria sa #and) deoarece s ar 'i 'cut $ino$at de trdare. Poliia i par c/etul pstrau o tcere total. Pre(en]a de !loan]e mutilatului i crea "n spital a o t0nrului atmos'er cu plm"nii ciurui]i de tensiune pe care

o resimeau "n e!al msur at"t personalul medical) c"t i ma+oritatea #olna$ilor. &octorul 4olmi o't ad"nc. ."t de linitit era noaptea ! %(du/ul scprtor de stele e$oca o imens arip de cati'ea nea!r "mpodo#it cu diamante) lsat asupra oraului adormit. Nu prea de cre(ut . "n aceast am#ian plin de poe(ie) se petreceau asemenea atrociti... @umul i!rii se ridica drept "n aerul "m#lsmat. &octorul 4olmi se re(em cu coatele de !la'ul 'erestrei. &eodat se au(i un rcnet. Un rcnet animalic. &octorul 4olmi tresri. Arunc instincti$ i!ara) ' c"nd o s cad "n iar#a parcului) Rcnetul se au(i iari) "n'iortor) de(nd+duit. Pe coridor tropotir pai. Ua se desc/ise #rusc. , in'irmier t"nr) cu oc/i rotun+ii de !roa() intr "n camer. :oneta al#) scro#it se lsase !rotesc pe o parte. Pacientul din re(er$a patru ! !"'"i ea. Mutilatul ! rosti automat doctorul. I am 'cut in+ecia... .almantul prescris. @r s i rspund) doctorul 4ol mi iei "n 'u! pe coridor. Rcnetele sporeau pe msur ce se apropia de re(er$. :olna$ii tre(ii #rusc din somn apruser pe slile "nalte) "ntre#"ndu se speriai ce se "nt"mpl. Ua re(er$ei patru era desc/is. Poliistul de !ard intrase "nuntru i se a!ita neputincios "n +urul patului. Pacientul cu capul "n'urat "n #anda+e urla) ($"rcolin du se ca un epileptic "n plin cri(. .opcile care "nc/ideau rana lsat de lim#a secionat se des'cuser i printre #u(ele $inete "ncepuse s i se scur! iroaie de s"n!e care i m"n+eau #anda+ele) !"tul) pieptul. Rcnetele !uturale nu mai conteneau. "n 'aa re(er$ei numrul patru se #uluceau tot mai muli #olna$i. Alte dou in'irmiere "i 'cuser alarmate apariia. &octorul 4olmi "nc/ise ua re(er$ei. 4osi i un medic cu oc/elari) care 'cea de !ard la alt pa$ilion. &octorul 4olmi "i "n!dui s intre "n re(er$. "ntr un t"r(iu urletele "ncetar. :olna$ii adunai pe sal mai au(ir c"te$a !emete) apoi linitea se ls #rusc) ca un linoliu. &octorul 4olmi iei pe coridor urmat de medicul cu oc/elari. % ro! s $ "napoiai "n saloanele dumnea$oastr) se adres el #olna$ilor m"n"ndu i de la spate. :ro#oane de sudoare i se prelin!eau pe 'runte. :olna$ii se "ndeprtar "n sil de re(er$. 4olmi se "ntoarse spre doctorul cu oc/elari.

,mul acesta a 'ost asasinat) spuse el. @iola cu calmantul prescris de mine a 'ost sc/im#at. &e cine 1 Rm"ne de $(ut. *i sora de ser$iciu 1 "ntre# doctorul cu oc/elari. Nu i a dat seama c 'iola a 'ost "nlocuit. A administrat in+ecia 'r s #nuiasc ce$a. "n locul ei a 'i procedat la 'el. .ui i ar 'i trecut prin minte... "n s'"rit. 4 $edem cum $om iei din #uclucul sta !... * ** ./r9sler ul 5mperial ar!intiu cu numr "nre!istrat "n U.4.A.) statul NeJ Kor6) coti pe $ia &ante i se a$"nt cu mare $ite( spre peri'eria oraului. Trecu pe lin! 4ta (ione 7olli) str#tu cartierul Perpi!nano i dup ce iei la osea desc/is porni s "n!/it spaiile) ca un a$ion care se pre!tete s decole(e. Ilu(ia era "ntrit i de suspensia per'ect) care lsa pasa!erilor impresia c plutesc pe perne de aer. .hr(sler-ul nu i micor $ite(a nici dup ce se an!a+a pe serpentinele "nsorite de la :ellocampo. Pe msur ce maina urca pantele repe(i) peisa+ul arid) muntos prindea a se lr!i cuprin("nd spaii tot mai $aste) des'ur"nd ca pe un ecran panoramic e>u#eranta .on ca dC,ro) cu oraul i !ol'ul Palermo. Automo#ilul prsi oseaua principal i coti la dreapta pe un drum "n!ust) #ine "ntreinut) str+uit de un indicator pe care scria -Trecere inter(is. Proprietate particular2. .auciucurile late 'ceau s scr"neasc pietriul mrunt. &up c"te$a minute de mers) apru "n 'aa mainii o $il al#) cu terase suspendate i linii suple) de un modernism "ndr(ne ce amintea in'luena lui .or#ussier. , !rdin lu>uriant) per'ect "ntreinut) "ncon+ura cldirea. .hr(sler-ul opri "n dreptul unei scri late de marmur) dominat de un portic "n'urat "n ieder. Un ser$itor $"rstnic) ce purta cu demnitate o $est nea!r cu dun!i !al#ene) co#or" "n !ra# scrile i desc/ise portiera limu (inei) plec"ndu se ceremonios. .o#or"r doi #r#ai "n /aine "nc/ise la culoare i de o croial impeca#il. &on .alo $ ateapt) rosti protocolar ser$itorul) po'tindu i cu un !est s l urme(e. ?n calea lor se desc/iser automat canaturile de sticl ale unei ui pre$(ut cu celul 'otoelYctrica. Ptrunser "ntr un /ol $ast) "n care domnea o rcoare plcut) "n contrast cu (pueala de a'ar. &up ce oc/ii $i(itatorilor se deprinser cu semio#scuritatea "ncperii) desluir un interior de o ele!an so#r) "n care culorile dominante erau al#ul i ne!rul. Pe pardoseala de marmur nea!r) erau "ntinseco$oare al#e) ca i 'otoliile ad"nci "m#rcate "n satin. 4tr#tur apoi un salon "mpodo#it cu c"te$a p"n(e de Modi!liani) &u''9 i ./irico i intrar "ntr o #i#lic3 tec somptuoas cu ra'turi "ncrcate de cri le!ate "n piele de .ordo$a. Un perete de sticl pri$ea spre .onca dC,ro. &inapoia unui #irou de a#anos "i ridic ane$oie corpul ele'antin &on .alo .asti!lione. ,c/ii lui $ioi) scu'undai parc "n os"n() msurar din cap p"n la picioare pe cei doi $i(itatori. @u salutat cu 'ormula stereotip. 3allo ! &on .alo ! Am'itrionul "i lr!i !ura "ntr un ("m#et de o ama#ilitate onctuoas. :ine ai $enit "n 4icilia) "i "nt"mpin el) pre' c"ndu se c nu le a o#ser$at rceala. "ntinse m"na sa !ras cu de!ete moi primului $i(itator. .e mai 'aci) 5ac6 1 ."i ani s"nt de c"nd nu ne am mai $(ut 1 5ac6 :olence ("m#i "ncreindu i o#ra(ul !l#ui cu pomei proemineni mon!oloi(i. ,c/ii lui se "n!ustar sclipind metalic.

7una $iitoare se "mplinesc doi ani. N am s uit niciodat primirea pe care mi ai ' cut o la Miami) (ise &on .alo. Nu s ar (ice) replic printre dini "nsoitorul lui 5ac6. %enic spiritual) 4am9 ! (ise cu a'ectat prietenie &on .alo) "ntin("ndu i i lui m"na. ."nd "i simi "n palm de!etele umede i $"scoase ca pielea de reptil) "ncerc o sen(aie de repulsie. B"m#i i 4am9 ; Totdeauna mi a plcut s spun lucrurilor pe nume) d aia am i $enit aici. Pe c/ipul "ndeo#te 'r e>presie a lui 4am9 :arra cuda se aternuse un sur"s de un cinism atit de crud) "nc"t &on .alo simi un 'ior prin ira spinrii. Prul i spr"n cenele lui :arracuda erau de un #lond splcit care se con'unda cu al#eaa cada$eric a 'eei. 7uai loc) "i po'ti &on .alo. %i(itatorii se cu'undar "n cele dou 'otolii care "ncadrau #iroul. 4e ae( i &on .alo. .e pre'erai) un scotch whis'( sau un pa/ar de $in sicilian 1 Indi'erent) (ise 4am9 tr!nat i monocord.. %in) 'irete) spuse 5ac6. $arsala F^FV i... whis'(, porunci &on .alo ser$itorului care dispru. &on .alo) nu e "n 'irea mea s 'ac introduceri) aa c am s intru direct "n su#iect) spuse 5ac6) de"ndat ce rmaser sin!uri. Te ro!) spuse &on .alo. Marele :oss a rmas neplcut impresionat de arestarea lui %incen(o Eeno$ese. A re!retat mult c n ai rspuns cu aceeai moned la ospitalitatea pe care noi am o'erit o oamenilor dumnea$oastr. M re'er) &on .alo) Oi la cei care i cutau re'u!iul "n 4tatele Unite) c"nd poliia italian "ncepea s de$in suprtoare. %incen(o spera s !seasc aici un adpost... Intrarea -ser$itorului cu #uturile comandate "l 'cu s se "ntrerup. Poi s pleci) Pietro) ne ser$im sin!uri) (ise &on .alo. 4er$itorul "nclin tcut din cap i prsi "ncperea. Am'itrionul umplu pa/arele. 5ac6 aspir aroma $inului $ec/i) apoi "l sor#i pe "ndelete. 4am9 ddu peste cap whis'(-ul. ."nd &on .alo $oi s i umple din nou pa/arul) ridic m"na. ."nd discut a'aceri serioase) "mi place s am capul limpede) rosti 4am9 sec. Nu pot s mi e>plic uurina cu care a 'ost arestat) relu 5ac6. Ar 'i o e>plicaie) inter$eni 4am9. Poate a 'ost $"ndut. Poliia 'ederal a pus pe capul lui un premiu de TV SSS de dolari. &on .alo) care "i sor#ea tacticos $inul) puse #rusc pa/arul pe #irou. 4am9 :arracuda) te po'tesc s nu uii cu cine stai de $or#. 4e con!estionase la 'a. , $in "ncepu s i ($"cneasc $i(i#il la t"mpla dreapt. 5ac6 ridic m"inile "n aer) "nclin"nd uor capul ; Nu $reau s ne "nele!ei !reit) &on .alo. Persoana dumnea$oastr este deasupra oricror #nuieli) inter$eni el "mpciuitor. Premiul putea s ispiteasc pe unul din oamenii dumnea$oastr. &on .alo replic aspru ; Ade$rata identitate a lui %incen(o nu o cunoteam dec"t eu) &on 4era'ino) 5oe Marcucci i &on Eino. Ultimii trei s"nt mori. Nici unul din ei

nu s ar 'i m"n+it pentru TV SSS de dolari. Nici &on Eino 1 $or#i sua$ 4am9. &on Eino ar putea 'i #nuit. N a 'ost -"nlturat2 din ordinul dumnea$oastr. &on .alo 1 (ise 5ac6. Nu ! Eino n a 'ost e>ecutat pentru trdare. inea 4 pun m"na pe putere. Prin orice mi+loace. 7 a ucis pe 5oe) a "ncercat s m ucid i pe mine. Ai uitat c a "ncercat s l compromit i pe %incen(o) 'c"nd s 'ie 'oto!ra'iat su# noua lui "n'iare) "n /olul /otelului Miramar 1 Eino a $(ut "n %incen(o un e$entual concurent la e'ia or!ani(aiei noastre. &e acord. Ins modul "n care a 'ost arestat %incen(o "l a#sol$ pe Eino de orice $in "n aceast pri$in. &on .alo "i "ncleta m"inile de #raele +eului su) &e ce n am presupune c oamenii dumnea$oastr l au $"ndut 1 @iindc "n a'ar de doctorul care i a 'cut operaia estetic i 'ostul lui o'er pe care l a lic/idat de alt'el "n tren nimeni nu i cunotea noul su c/ip. Nici 5ac6 :olence) cel mai #un prieten al lui) spuse 4am9 art"nd cu un !est pe "nsoitorul su. 5ac6 ("m#i prietenos) ridic"nd iari m"inile. ,c/ii i se "n!ustar cpt"nd o e>presie r"(toare. 4 'acem pace) &on .alo. Imputrile n au nici un rost. Principalul e s l scoatem din m"inile poliiei. &on .alo rosti de data aceasta mai "m#unat ; .redei c $ am ateptat pe dumnea$oastr ca s i or!ani(e( e$adarea 1 "n c"te$a (ile $a 'i li#er. Restul) "ns) $ pri$ete. Eu nu i mai pot !aranta securitatea "n 4icilia. &e acord. Putei preci(a data 1 "ntre# 5ac6. Nu. % $oi anuna cu o (i "nainte. 5ac6 se ridic din 'otoliu) urmat de 4am9. Per'ect. Ne putei !si oric"nd la /otelul Miramar. Ateptm semnalul dumnea$oastr. 4e ridic i &on .alo din +eul su. ./ipul "i era "nnourat. 7a plecare nu le "ntinse m"na... A AA Inter 'onul de pe #iroul comisarului Al#erto .essi #"("i scurt. .essi "i ridic oc/ii de deasupra dosarului pe care l studiase p"n atunci cu atenie. "i scoase oc/elarii cu lentile !roase i aps pe #utonul aparatului. A sosit arestatul %incen(o 4caccia) domnule comisar) se au(i un !las "n di'u(or. 4 intre) rosti el. "i 'rec uor cu de!etele oc/ii o#osii. Ua se desc/ise i "n pra! apru un t"nr cu ctue ia m"ini) escortat de un !ardian. .omisarul "l pri$i "ndelun!. T"nrul acesta se deose#ea mult de clienii lui o#inuii. Aducea mai de!ra# a actor de cinema dec"t a in'ractor. 4coate i ctuele) porunci el !ardianului. Eardianul e>ecut ordinul apoi) la un semn al comisarului) iei pe sal. &e "ndat ce rmaser sin!uri) .essi scoase din #u(unar un pac/et cu i!ri des'cut) pe care l "ntinse arestatului. , i!ar 1 rosti el prietenos. Renunase la aerul su o'icial. .ontinu ("m#ind ; 7uai loc) domnule Paltin! ?i art un scaun.

@aa arestatului se "nsenin. Am $eri'icat declaraiile dumnea$oastr i am constatat c s"nt e>acte) continu .comisarul. Am#asada Rom0niei a con'irmat c s"ntei scriitorul rom0n Mircea Paltin. 4 au completat ast'el pro#ele care sta#ilesc c pre(ena dumnea$oastr "n r"ndul oamenilor Ma'iei este accidental. "nt"mplarea care a 'cut s 'ii luat drept %incen(o Eeno$ese alias %incen(o 4caccia ne a prut la "nceput cu totul .ne$erosimil. Numai comunicrile dumnea$oastr tele'onice) care ne au permis s (drnicim o serie de aciuni puse la cale de Ma'ie) au pledat "n 'a$oarea #unei duninea$oastre credine. Mircea o't uurat ; "n s'"rit. :ine c s a 'cut lumin. "ncepusem s0 e>aspere(. 4per c acum s"nt li#er. .omisarul se ls pe sptarul scaunului su. 7i#er... e un 'el de a (ice. Mircea "ncrei spr"ncenele. .um adic 1 4 $ e>plic. .ei din Ma'ie au credina c s"ntei ade$ratul %incen(o Eeno$ese. "n iposta(a c $ a lsa s prsii li#er ca un simplu cetean aceast cldire) ai tre(i imediat #nuieli. Ar presupune 'ie c ai 'ost eli#erat "n sc/im#ul unei declaraii compromitoare pentru Ma'ie) 'ie c ai 'ost un a!ent al nostru) strecurat _ "n mi+locul lor su# o identitate "mprumutat. *i "ntr un ca( i "ntr altul) n ai mai prsi $iu 4icilia. @a de aceast situaie nu ne rm"ne dec"t s $ inem arestat "n continuare de oc/ii lumii #ine"neles p"n c"nd $om reui s $ scoatem "n tain din 4icilia. .omisarul aprinse cu #ric/eta sa at"t i!ara lui Mircea) c"t i pe a s a . 4 nu $ "nc/ipuii c "n Italia $ei 'i "n si!uran. Mina Ma'iei e lun!. % poate a+un!e i la Roma i la Milano... Am o idee ! %om "nscena o sinucidere a lui %in ) cen(o Eeno$ese "n "nc/isoare. %a tre#ui) e$ident) s lucrm cu 'oarte mult !ri+) pentru c Ma'ia are a!eni peste tot. Este un ade$r trist) pe care tre#uie s l recunoatem "ns ca atare. Mircea aspir ad"nc 'umul de i!ar. Perspecti$a de a rm"ne "n continuare pri(onierul dumnea$oastr nu mi pare tocmai tranda'irie. .omisarul ("m#i. &e ce 1 4 ar putea ca ederea dumnea$oastr printre noi s $ 'ie de un real 'olos. N ai $enit "n 4icilia ca s $ documentai asupra unei $iitoare cri 1 Ei #ine) $ o'er eu aceast documentare. 4coase din sertar un dosar $oluminos pe care era scris cu litere !roase numele lui %incen(o Eeno$ese i "l ae( pe #irou "n 'aa lui Mircea. *tii en!le(ete &a) tiu. A$ei aici dosarul complet al lui %incen(o Eeno$ese "ntocmit de poliia 'ederal a 4tatelor Unite. Antecedente) date #io!ra'ice de($oltate) le!turi de a'aceri)C relaii sentimentale) dri de seam asupra acti$itii sale) liste cu sursele de $enituri secrete sau mrturisite i c"te altele. % dai seama) domnule Paltin) ce comoar repre(int acest dosar pentru dumnea$oastr. Pe #a(a lui putei reconstitui $iaa lui %incen(o Eeno$ese 'r s omiteCi a#solut nimic. ,c/ii lui Mircea sclipir. I se o'erea o oca(ie unic. .omisarul r"se. &ac ai 'i a$ut "nc de la "nceput dosarul acesta) ai 'i intrat "n pielea persona+ului dumnea$oastr 'r nici un risc. N ai mai 'i trit cu spaima "n su'let c ai 'i putut 'ace $reun !est care s nu i aparin. .omisarul (dro#i "n scrumier i!ara pe trei s'erturi consumat. "n 'iecare (i $ei 'i adus aici) (ice se) pentru cercetri. "n realitate $ei putea studia "n ti/n dosarul 'olosindu $ de #iroul meu. Nu tiu cum s $ mulumesc) domnule comisar.

Eu tre#uie s $ mulumesc) domnule Paltin) pentru ser$iciile aduse p"n acum autoritilor italiene. ins $ mai atra! atenia c p"n la noi dispo(iiuni) $ei continua s aprei pentru restul lumii "n postura lui %incen(oU4caccia. Nu tre#uie s $ mai repet c e numai "n interesul dumnea$oastr. Acum desc/idei dosarul i lectur plcut ! Eu am s mi $d de tre#urile mele) 'r s $ deran+e(. i!rile.astea $ stau la dispo(iie. .omisarul "i puse oc/elarii pe nas i se ad"nci "n studierea /"rtiilor de pe #irou. Mircea lu dosarul i "l des'cu... A/) m scu(ai ! "l "ntrerupse comisarul. Prietenul dumnea$oastr) unc/iul Eino) a 'ost ucis "n spital. I s a administrat o in+ecie cu acid sul'uric. * ** ;ac' Bolence st tea 4n fa>a ferestrei deschise =i fuma? Amurgul a=ternuse pe cer tonuri viorii. .amera de hotel, de o somptuozitate stereotip , era cufundat 4n penumbr . 8am( Barracuda, ad4ncit 4ntr-un fotoliu, se delecta cu un J/is69 -3ouse o' 7ords2. Prul lui) parc pudrat cu 'in) se detaa net pe 'undalul ne!ru al unui dulap #ar de lac. &e cinci (ile s"ntem aici i... nimic) $or#i 4am9 cu !lasul lui tr!nat. "n cinci (ile noi "l scoteam i de la 4in! 4in!. Nici mie nu mi place ateptarea asta) (ise 5ac6. &on .alo nu e de an$er!ura lui &on 4era'ino. 4 sperm c amicul tu n a 'cut nici o declaraie compromitoare) relu 4am9) dup ce sor#i o !ur de whis'(. &ac %incen(o ar 'i $or#it) ar 'i urlat acum toate (iarele) (ise 5ac6 iritat. Eti optimist. .ine mi !arantea( c poliia n a 'olosit metode noi spre a l 'ace s $or#easc 1 Adu i aminte2 de &irt9 5imP7 au in+ectat cu deri$atul de mesca lin) i au 'cut narco( i... &ac nu l curm la timp cu arsenic) ar 2"i spus i cit lapte a supt de la m sa. 5ac6 "i sc/imonosi !ura "ntr un 'el de r"n+et) .am $d eu unde $rei s a+un!i. *i cre(i c ar 'i soluia cea mai proast 1 Nu i de(mini numele. Eti o ade$rat #arracuda. &e data asta "ns nu i poi pune "n $aloare talentele. *tii c tre#uie s l ducem $iu la NeJ Kor6. &in pcate) o't 4am9. Eoli pa/arul) apoi r"se. N ar 'i e>clus s i #lesteme i ceasul "n care s a nscut) dac $a 'i s a+un! $iu i ne$tmat la NeJ Kor6. 5ac6 'cu un !est de plictiseal. 7as m "n pace cu ideile tale t"mpite. Numai ie i a trecut prin cap c n ar 'i el. N a crede c s"nt tocmai t"mpite. 7a NeJ Kor6 ai s te con$in!i c e el. &octorul :utler care i a aran+at mutra are s l recunoasc. Tele'onul de pe comod (#"rn"i scurt. 5ac6 i 4am9 se uitar unul la cellat. E/ 1 e>clam 4am9) umpl"ndu i din nou pa/arul. 5ac6 ridic

receptorul. Alo ! &e la cellalt capt al 'irului se au(i o $oce neutr. %i s au reinut #iletele de a$ion pentru m"ine sear. .omunicarea se termin. 5ac6 ls receptorul "n 'urc. 4emnalul ! (ise el. ."nd 1 M"ine sear :ine c plecm ! e>clam 4am9. .ldura de aici a "nceput s m plictiseasc. A ** Escortat de pa(nicul su) Mircea Paltin intr "n ca#inetul comisarului .essi. .a de o#icei) !ardianul "i scoase ctuele) apoi se retrase. .essi "l po'ti pe Mircea s ia loc. Ei) am a$ut dreptate 1 A 'ost instructi$ lectura 1 "ntre# el ("m#ind. Mai mult dec"t instructi$) pasionant ! .omisarul se ridic de la #irou. .ine$a $rea s te cunoasc) domnule Paltin. 4e "ndrept spre o u mic) pe care o desc/ise. Un #r#at "nalt) ro#ust) cu prul tuns perie intr "n "ncpere. A$ea oc/i al#atri) ptrun(tori i o musta cenuie scurt. 3ainele ne!re erau 'rumos croite. Purta "n colul !urii o pip din care pu'ia tacticos. &omnul inspector e' Eior!io 4c/iarelli din Interpol) spuse comisarul. M #ucur s $ cunosc) domnule Paltin) spuse inspectorul e' str"n!"ndu i cordial mina. 7a in$itaia comisarului) noul $enit se ae( pe un scaun) lin! Mircea. &omnul inspector e' 4c/iarelli) spuse .essi) este dele!at de Interpol s se ocupe de ca(ul dumnea$oastr. Inspectorul e' pu'i de c"te$a ori din pip) apoi se "ntoarse spre Mircea. &omnule Paltin) ca(ul dumnea$oastr interesea( "ndeose#i Interpolul prin ori!inalitatea modului "n care ai ptruns "n r"ndurile Ma'iei) dar mai ales prin po(iia pe care ai. o#inut o "n s"nul acestei or!ani(aii) "mpru mut"nd personalitatea lui %incen(o Eeno$ese. Ade$ratul %incen(o Eeno$ese este mort. &osarul lui "l cunoatei. Elementele acestea $ ar permite s $ +ucai mai departe rolul) 'r mari riscuri) Mircea "l pri$i "ndelun!. &up c"te "nele!) "mi propunei s intru cu #una tiin "n !ura lupului. Inspectorul e' cltin din cap. E>act. Asta este propunerea noastr. &ac ai accepta) ai aduce un mare ser$iciu umanitii. Ne ai spri+ini "n lupta pe care o ducem "mpotri$a terorismului ma'iot) "mpotri$a tra'icului internaional de stupe'iante i a. or!ani(aiilor !an!stereti care constituie a(i unele dintre cele mai !ra$e racile ale lumii ci$ili(ate. .redei m) domnule inspector e') nu m $d deloc "n postura lui 5ames :ond. Eu s"nt scriitor) nu persona+ de roman) protest Mircea. Eior!io 4c/iarelli ("m#i. Nu uitai c romanele trite au o $aloare sporit tocmai prin autenticitatea lor. @iindc s"ntei scriitor ar tre#ui s "nele!ei c"t de important ar 'i aportul dumnea$oastr dac ai accepta propunerea noastr. Mircea se ridic de pe scaun i "ncepu s se plim#e !"n ditor "n lun!ul i

"n latul "ncperii. @umul al#strui din pipa inspectorului e' se "nla "n ara#escuri miestre spre ta$an. Mircea se opri #rusc "n dreptul lui 4c/iarelli) Presupun"nd c a 'i de acord cu ideea dumnea$oastr) de unde tii c m ar mai. accepta "n mi+locul lor 1 Poate c arestarea mea a tre(it #nuieli. *tii prea #ine c am2 'ost arestat de cara#inieri) 'r ca eu s 'i opus $reo re(isten. Nici "n pri$ina asta n a$ei a $ teme) replic in speetorul e' calm. .a s $ dai seama de importana ce $i se atri#uie "n s"nul Ma'iei) pot s $ aduc la cunotin un 'apt semni'icati$. "n momentul acesta se a'l la Pa lerrno dou persona+e deose#it de marcante din Ma'ia american) 5ac6 :olence i 4am9 Eoldauer... Bis :arracuda) complet Mircea. Per'ect ! e>clam +o$ial inspectorul e'. .u o materie at"t de #ine "n$at e pcat s nu $ pre(entai la e>amen... *i acum s continui. :olence i :arracuda au sosit cu o misiune precis. 4 cear Ma'iei siciliene s $ asi!ure e$adarea din "nc/isoare. ,/ Mai mult dec"t at"t. &ispunem de in'ormaii potri$it crora aceast e$adare ar urma s ai# loc m"ine. &epinde numai de dumnea$oastr ca e$adarea s reueasc. Ei #ine ! .u alte cu$inte) i ai lsa s m rpeasc) e>clam Mircea. Pardon) $ am lsat s e$adai. E o di'eren. &e alt'el) s"nt autori(at s $ asi!ur c "n tot timpul misiunii dumnea$oastr $ei 'i spri+init din um#r de elemente ale poliiei. Inspectorul e' scutur scrumul din pip) apoi i o umplu din nou cu tutun. %ei a$ea un nume ci'rat. &up cum $edei ne am !indit la toate. ./iar i la o arestare a doctorului :utler) pentru a pre$eni o e$entual con'runtare cu acesta. Inspectorul "ncepu s i "ndese pe "ndelete tutunul "n pip. E de a+uns acordul dumnea$oastr) ca "ntre!ul aparat s se pun "n micare. Mircea se opri ne/otr"t "n mi+locul "ncperii. Ispita era puternic. ,'erta lui 4c/iarelli "i desc/idea perspecti$e capti$ante. I se ddea prile+ul s triasc o a$entur unic "n 'elul ei. .iudat ! .urio(itatea i setea de aciune "ncepuser s i co$"reasc teama. "nspectorul e' "i aprindea pipa) urmrind cu coada oc/iului lupta luntric) (u!r$it destul de transparent pe c/ipul lui Mircea. Aruncase cu "ndem"nare nada. Mircea "i ddea seama c inspectorul e' era un a#il psi/olo!) priceput s 'oloseasc cele mai potri$ite ar!umente "n 'a$oarea te(ei sale. "n de'initi$ nu i se cerea dec"t s continue un +oc "n care intrase din "nt"mplare. P"n acum se descurcase destul de #ine 'r s se 'i #i(uit pe spri+inul nimnui. &e data asta po(iia lui de$enea mult mai puternic. *tiind c are spatele acoperit) se $a putea a$"nta "n aciune cu "ncredere sporit. E$ident) prime+diile nu $or lipsi. 7ui "i plceau "ns sen(aiile tari) 'iindc "i stimulau spiritul com#ati$. 4e opri "n 'aa lui 4c/iarelli. &omnule inspector e') n ar 'i e>clus s accept. P"n rai ine am s $ dau rspunsul meu de'initi$. :ine. &ac $ /otr"i) $ei primi instruciunile necesare "ndeplinirii acestei misiuni. &e pild numele dumnea$oastr conspirati$) persoana prin intermediul creia $ei purta le!tura cu Narcotic :ureau) ci'rul prin care %om comunica) posi#ilitile de contactare i altele. Atunci pe m"ine Pe m"ine) domnilor.

A ** 4e "ntunecase. @irmele de neon de pe $ia della 7i#eria aterneau tonuri roii) $er(i) al#astre pe o#ra+ii trectorilor) care se scur!eau pe trotuare ca "ntr o procesiune 'r sens. Pe uile desc/ise ale localurilor se re$rsau p"n la strad stridene ritmate) suprapuse "ntr o asur(itoare "nc"lceal sonor. A#uri de m"ncare) e'lu$ii de par'umuri ie'tine) miros acru de 'ructe putre(ite) du/oare de !unoaie pluteau "n aerul supra"ncl(it. &in coloana de automo#ile care se "ndrepta spre Eiar dino In!lese) se desprinse o du# a poliiei) care coti pe $ia Ar/imede. Pe aceast strad) circulaia 'iind mult mai redus) du#a "i spori $ite(a. Aproape de "ntretierea cu %ia .arini) 'u depit de o limu(in @lfa--omeo. &in limu(ina care !onea acum paralel cu maina poliiei) 'u aruncat deodat o #om# lacrimo!en) care ptrunse pe 'ereastra desc/is "n ca#ina o'erului du#ei) unde e>plod) Uluit) or#it de !a(ele ursturtoare) o'erul pierdu stp" nirea asupra $olanului. Maina coti #rusc spre dreapta) urc pe trotuar i se propti "ntr un st"lp de #eton. Eardianul care sttea alturi pe #anc/et nu a$u timp s i pun "n 'uncie mitraliera. Portiera din dreptul su 'u desc/is #rusc dina'ar i un indi$id "i smulse arma din m"n. ?n#uit de !a(e) cu oc/ii ari de usturime) !ardianul "i acoperi 'aa cu palmele. , limu(in #iat A<,, opri "n urma mainii poliiei. ."nd ua din spatele du#ei se desc/ise i un !ardian apru "n cadrul ei) o alt #om# lacrimo!en lansat din #iat 'cu e>plo(ie. &in #iat co#or"r trei #r#ai cu mti de !a(e) care de(armar pe !ardienii scoi de+a din lupt de e'ectul #om#ei. .u c/eile !site asupra unuia din ei) descuiar celula du#ei) din care l scoaser pe Mircea Paltin) or#it de !a(e. Mircea pins apoi se sim]i luat pe sus) co#or"nd "ntr alt main. Au(i (!omot din de du# i portiere "m tr"n

tite i /uruitul motorului care accelera. Maina porni at"t de #rusc) "nc"t el a$u sen(aia c se cu'und "n sptarul #anc/etei. ,peraia durase e>act apte(eci i cinci de secunde... Mircea "i aps cu palmele oc/ii care l usturau "n!ro(itor. 4e a'la "ntre doi #r#ai. Unul din ei "i ddu o #atist ud) cu care "ncepu s i tampone(e oc/ii. Inima "i #tea ne#unete. Marea a$entur "ncepuse mai de$reme dec"t pre$(u ser .essi i 4c/iarelli. 4e simea ca i c"nd s ar 'i lansat din "naltul unei tram#uline "ntr -o mare cu ape reci) neprietenoase. &up tan!a+ul mainii "i ddu seama c aceasta cotise cu mare $ite( pe o strad la dreapta) apoi pe alta la st"n!a. Au(i 'luieratul ascuit al unui a!ent de circulaie. Maina lu iari o cur# pe dou roate. Mai repede) Paulo ! rosti #r#atul din stin! lui Mircea. Mai repede ! Mircea "ncerc s desc/id oc/ii. 7acrimile "i "nceoau $ederea. 4e tampona din nou cu #atista. Usturimea "ncepuse s scad. Au(i stri!tul unei 'emei) "n $reme ce maina $ir #rusc la stin!. @urios) o'erul scp o "n+urtur. Maina "i continu drumul cu aceai $ite( "nc dou sau trei minute.

Mai coti o dat i se opri #rusc. Mircea se simi tras de #ra. .o#or" i ! . .ondus de #r#atul din dreapta iei din main. ,c/ii aproape c nu l mai usturau) dar continuau s i lcrime(e. Mircea (ri parc printr o p"n( de ap o strad pustie) luminat (!"rcit de c"te$a 'elinare str"m#e. "ntre casele "nalte) "n!/esuite unele "ntr altele i "niruite de o parte i de alta a str(ii) pluteau ca nite 'antome al#e ru'e "ntinse la uscat pe 'r"n!/ii in$i(i#ile. Prin 'erestrele desc/ise ale cldirilor) r#u'nea o mu(ic de dans sl#atic retransmis prin (eci de aparate de radio. ?n dreptul unui teren $iran) "ncon+urat de un !ard drpnat) acoperit cu a'ie (drenuite) ateptau dou maini. Un Alfa -omeo al poliiei i o limu(in 1ancia. Mircea se pomeni "mpins spre Alfa -omieo. Repede ! "i opti "nsoitorul. Nedumerit) se las condus p"n la maina poliiei. Portiera se desc/ise) ls"nd s apar un #ra care-l trase ener!ic "nuntru. Maina demar. Mircea se tre(i "ntre doi cara#inieri. Unul din ei "i puse pe cap o apc de uni'orm. 4coatei /aina ! spuse cellalt) "ncep"nd s-l de(#race. Apoi "i "ntinse o tunic de cara#inier... "m#rcai o! rosti acesta scurt. %ederea lui Mircea se limpe(ise. ?n $reme ce i punea tunica) $(u de'il"nd prin 'aa 'erestrelor mainii o pia lar!) cu o '"nt"n sectuit "n mi+loc. Mai str#tur o strad "n!ust) "ntunecat) apoi ptrunser "ntr o arter puternic luminat i cu circulaie intens. 7ancia "i urmri un timp) coti la dreapta) pe o strad dosnic i dispru. .ara#inierul care conducea maina "ntoarse capul i arunc o pri$ire rapid asupra lui Mircea) ca i c"nd ar 'i $rut s i $eri'ice inuta. B"m#i) apoi aps pe accelerator. Puse "n 'uncie sirena. Pe culoarul eli#erat de mainile care se ddeau la o parte la semnalul sirenei) Alfa -omeo !onea cu peste opt(eci de 6ilometri pe or. .ara#inierul din st"n!a o'erului "i consult ceasul #raar. Accelerea( ! porunci el. Alfa -omeo "i spori $ite(a. Pe msur ce se apropiau de mar!inea oraului) circulaia se rrea. Nu mai era necesar s 'oloseasc sirena. .ldirile mari i somptuoase lsau acum locul unor case mai modeste) mai "ntunecoase. Trecur pe l"n! o 'a#ric. Urmar apoi c"te$a terenuri $irane) "ntrerupte de case srcioase. "n deprtare apru o lumin roie) le!nat ritmic. :ara+ ! rosti laconic o'erul. 4irena ! porunci cara#inierul din dreapta sa. %uietele modulate ale sirenei prinser iari s strpun! noaptea. 7umina roie se apropia necontenit. &eodat "ncet s se mai le!ene. Alfa -omeo, lansat cu aproape o sut de 6ilometri pe or) trecu 'r a 'i "mpiedicat prin #ara+ul poliiei. Apoi iei "n plin c"mp... * ** 7a ora nou i un minut) 5ac6 :olence i 4am9 :ar racuda sosir la aeroport.

@ormalitile "m#arcrii durar mai mult ca de o#icei) ! *i 5ac6 i 4am9 simeau instincti$ c s"nt urmrii de pri$irile mai multor a!eni de poliie "m#rcai "n ci$il. &ar a'iau o nepsare total. ,#ser$ar pre(ena unor cara#inieri in prea+ma a$ioanelor) care a$eau s plece "n curs. A$ionul PAB A$ cu destinaia Tunis se #ucura de o supra$e!/ere special. 4am9 "ntoarse spre 5ac6 oc/ii si terni i #ul#ucai ca de pete i rosti alene printre dini ; "ntotdeauna mi a plcut s am !ard de onoare la plecare. 5ac6 r"se) 'c0nd s i apar i mai proeminent pomeii mon!oloi(i. .red c nici re!ina An!liei) nu e mai #ine p(it. ."nd a+unser "n dreptul pasarelei) 4am9 'cu un semn aproape impercepti#il lui 5ac6. ine m s nu lein) s"nt copeit de at"ta cinste) (ise el art"nd cu o uoar "nclinare de cap spreC un !rup de #r#ai care stteau "n stin! pasarelei. Pri$ete) i Interpolul) i @.:.I. ul i Narcotic :ureau !... Im#ecilii ! *i or 'i "nc/ipuind c "l crm pe %in cen(o "n $ali( ! 4e urcar "n a$ion i "i ocupar locurile. * ** Inspectorul e' 4c/iarelli urmri "ndelun! cu pri$irile a$ionul care "i lu (#orul spre Tunis. .u !esturi molcome) "i scutur de scrum pipa. , umplu din nou cu tutun i o aprinde. Pu'i de c"te$a ori) "ncon+ur"ndu se de un norior de 'um) pe care #ri(a "l risipi repede. 4e uit pe su# spr"ncenele i stu'oase Ia inspectorul Era$es din Narcotic :ureau. .e pri$iri ironice i pline de desconsiderare ne au aruncat concetenii dumitale Mr. Era$es) (ise el. Plecarea lor do$edete c lo$itura le a reuit. Inspectorul Era$es "i adinei m"inile "n #u(unarele /ainei de lustrin #oite i de'ormate. 4 tot 'i a$ut patru(eci de ani. Prul +umtate al#it) o#ra+ii #r(dai de cute adinei) corpul masi$) uor "nco$oiat) "l 'ceau s par cu (ece ani mai $"rstnic. 4"nt 'ormida#ili indi$i(ii tia) spuse el cu ciud. Ne au luat prin surprindere) .e o 'i (ic"nd #ietul scriitor 1 .ui i ar 'i trecut prin cap c $or de$ansa cu o (i rpirea 1 4c/im#area aceasta a 'ost /otr"t pro#a#il "n ultimul moment. M simt $ino$at 'a de acest om. Nu tre#uie s ne 'acem prea multe !ri+i) (ise 4c/iarelli. Ai $(ut ce #ine s a descurcat "n 4icilia. Re!ret doar c nu i am dat ci'rul i nu am sta#ilit mi+loacele de contactare cu oamenii din Narcotic :ureau. %a tre#ui Mr. Era$es) s te ocupi personal de aceast pro#lem. Nici $or#. ./iar "n noaptea asta plec la NeJ Kor6. Inspectorul `ill Par6er din @.:.I. "i terse cu #atista oc/elarii cenuii pe care i purta i noaptea. Pe c"t de leampt era inspectorul Era$es) pe at"t de pus la punct arta Par6er. "n ceea ce m pri$ete) "mprtesc prerea lui Mr. 4c/iarelli. 4"nt con$ins c Mr. Paltin $a lua le!tura cu Narcotic :ureau deindat ce $a intra "n posesia unor in'ormaii utile) aa cum a procedat de alt'el i cu poliia de aici. Totui nu e prea uor s te a$"ni "n #"rlo!ul lupilor 'r s ai nici o e>perien) spuse .essi. 3m.! *tii ce 'acem noi acum 1 %rem s scoatem castanele din 'oc cu mina altuia. .ei patru #r#ai se "ndreptar spre limu(ina A l f a -omeo care i atepta la mar!inea pistei #etonate. Un a!ent sttea l"n! o'er i asculta ultimele comunicri prin tele'onul

de la #ord. .e mai e nou) Ranucio 1 "ntre# Eior!io 4c/iarelli) dup ce "i mut pipa "n colul !urii. 7a #ara+ul de la Mer(omonre0le a 'ost prins un contra#andist de i!ri. :ara+ul de la Resuttona semnalea( capturarea unui de(ertor) "ncolo) nimic nou) rspunse a!entul. 4"nt in!enioi concetenii mei) rosti cu uoar ironie inspectorul Era$es. "i scap printre de!ete ca ar!intul $iu. Nici pe departe) ripost 4c/iarelli. Aici e m"na Ma'iei noastre. A AA Mircea Paltin era uluit de preci(ia cu care se des'urase rpirea sa. Maina poliiei ieise din Palermo prin .orso .alata'ini i dup ce urcase panta domoal spre Monreale) pornise cu mare $ite( spre Partinico) @alii cara#inieri nu scoteau nici un cu$"nt) Aplecat asupra $olanului) o'erul conducea maina "ntr o alur in'ernal. Tipul din dreapta lui Mircea se uita din c"nd "n c"nd pe 'ereastra din spate) spre a se asi!ura c nu s"nt urmrii. Aparatul de recepie acordat pe lun!imea de und 'olosit de mainile poliiei le permitea s intercepte(e toate ordinele transmise prin radio. "nainte de a intra "n Partinico) automo#ilul coti la dreapta) pe un drum erpuit) de ar. &up $reo doi 6ilometri de mers) intrar "n curtea unei 'erme) ocolir o cas lun! cu eta+) cu'undat "n #e(n) apoi ptrunser "ntr o ma!a(ie ale crei ui se "nc/iser "n urma lor. 7ui Mircea "ncepuse s i plac aceast spectaculoas !oan nocturn. "n 'undul ma!a(iei se aprinser luminile de #ord ale unui alt automo#il. Mircea se pomeni predat unor indi$i(i "m#rcai "n /aine de ar. *apc) $eston ne!ru) pantaloni #u'ani) ci(me scurte cu car"m#i moi. @u de(#rcat de uni'orm i i se "napoiar /ainele. 4e sc/im# "n c"te$a minute) apoi lu loc "n #iat, alturi de o'er. Ali doi tipi se instalar pe #anc/eta din spate. Maina iei din ma!a(ie) tra$ers cu luminile stinse curtea 'ermeiC) apoi se an!a+a pe drumul erpuit) "ndrep t"ndu se spre nord. "n ciuda aspectului su ponosit) @iat ul se comporta 'oarte #ine. Unul din "nsoitorii lui Mircea "l "mpodo#i cu o musta 'als i "i trase pe cap o apc rneasc. ."nd s tra$erse(e calea 'erat care le!a :alermo de .astellamare) se "ncruciar cu o main cu cara#inieri) care le 'cur semn s opreasc. Un cara#inier t"nr) "narmat cu o lantern puternic) desc/ise portiera din 'a a @iat ului i2 dup ce lumin c/ipurile ocupanilor "ntre# cu asprime ; Unde mer!ei 1 7a .astellamare) spuse conductorul @iui ului. A$em un proces m"ine diminea. N ai "nt"lnit o main cu cara#inieri 1 Nu. N am "nt"lnit) rspunse placid conductorul. :ine. Putei pleca. Mircea 'u ispitit s cear a+utorul cara#inierilor) dar se a#inu. A$entura "ncepuse s-l capti$e(e. 7a urma urmei) de ce nu s ar descurca i 'r spri+inul lui Narcotic :ureau. @iat ul demar domol. P"n "n !ol'ul .astellamare nu mai "nt"mpinar nici o di'icultate) ,prir la o cotitur. ,amenii de pe #anc/eta din spate co#or"r) po'tindu l i pe Mircea s i urme(e. @iat ul se puse "n micare i dispru dup un desi de ar#uti. :e(na era ad"nc. ,r!ani(atorii e$adrii aleseser o noapte 'r lun. A %alurile mrii se

au(eau i(#indu se de picioarele 'ale(ei. .ondus de "nsoitorii si) Mircea porni pe o crare str#tut de ar#uti sl#atici. &rumul) la "nceput neted) prinse s co#oare i s urce printre st0nei. "naintea lor se desc/ise deodat o r"p ad"nc. Unul din oameni "l lu de m"n i i opti H @ii atent i inei $ #ine de mine) Mircea simi ridic"ndu se din /u o rceal umed i miros de al!e. Pea cu team pe crarea strimt mr!init de o parte de peretele cenuiu al st"ncilor i de alta de #e(na prpastiei. @""itul $alurilor se au(ea tot mai desluit. . Am#iana aceasta misterioas "i tre(i !"nduri maca#re. .ulmea ar 'i s 'ac un pas !reit i s i "nc/eie misiunea "n c/ip stupid) (dro#indu se de colurile st"ncilor. Rsu'l uurat c"nd a+unse la poalele 'ale(ei. "ntr un intr"nd al rmului) "i atepta o alup pescreasc. &oi oameni se a'lau la #ord. Mircea sc/im# a patra oar clu(ele. *alupa se "ndeprt de rm. Motorul puternic) cu duduitul su lin) apele ne!re ca pcura) ce alunecau de a lun!ul 'lancurilor $asului) amintir lui Mircea o alt cltorie cu alupa) dup primul su contact cu Ma'ia... @eericul spectacol nocturn al $ulcanului 4trom#ol ic/io) coastele pitoreti ale insulelor 7ipari... "i re$edea pe unc/iul Eino) pe U!o) pe Mic/e"otto... .iudat ! Toi trei muriser "n "mpre+urri tra!ice. Unc/iul Eino s'"rise mutilat) "ntr un spital din Palermo H U!o pierise su# oc/ii iui) sau mai precis "n locul lui) car#oni(at su# s'r"mturile unui automo#il H Mic/elotto "i dduse ultimul su'lu) stri$it de enilele unui tractor... , #taie uoar pe umr "i "ntrerupse 'irul !"ndu rilor. Pescarul "i art cu m"na silueta nea!r a unui $apor) care se pro'ila pe ori(ontul uor luminat de stele... A AA &on .aio .asti!lione sttea pe mar!inea #a(inului i se uita a#sent la del'inul care se (#en!uia "n undele limpe(i) luminate de proiectoarele su#ac$atice. inea "n #raele i scurte o min!e mare) roie. &el'inul "i ddea t"rcoaie. atept"nd s i se arunce min!ea. "n 'iecare sear) &on .alo se destindea) +uc"ndu-se cu .del'inul. "l #ote(ase :im#o. :im#o era sin!ura 'iin de care se ataase $reodat &on .alo. Pentru del'in se aduceau (ilnic cisterne cu ap proaspt de mare. Un medic $eterinar "i $e!/ea sntatea) iar un antrenor "l dresa "n$"ndu l cele mai #urleti +ocuri) menite s descreeasc 'runtea "ndeo#te "nnourat de !ri+i a lui &on .alo. "n seara aceasta nici (#urdalnicul :im#o nu reuea s l distre(e. &on .alo era at"t de preocupat) "nc"t) uitase s i mai arunce min!ea. &el'inul reui totui s l tre(easc din "n!"ndurare) 'c"nd un salt prodi!ios i atin !"ndu i cu #otul !enunc/iul. &on .alo tresri) 'aa i se lumin de un ("m#et) apoi arunc min!ea) cu care :im#o porni s se +oace plin de $oie #un. .osa Bostra american mani'esta de la o $reme $eleiti de supremaie asupra Ma'iei siciliene i asta il supra 'oarte pe &on .alo .asti!lione. Atitudinea celor doi emisari de la NeJ Kor6 'usese de a dreptul insolent. Marele :oss de dincolo de ocean tia c &on .alo a$ea ne$oie de a+utorul su "n lupta pe care o ducea cu or!ani(aia lui &on .irro. 7uptele acestea tre#uiau s "ncete(e) "i (icea &on .alo. @rm"ntrile din s"nul Ma'iei 'ceau +ocul dumanilor ei. Autoritile italiene luaser o'ensi$a. Un mare numr de ma'ioi cu situaii mrunte "n or!ani(aie 'useser arestai. &in 'ericire tiau prea puine lucruri. Piesele de. +, cpeteniile Ma'iei erau at"t de

#ine 'erite de orice contact cu marea mas a ma'ioilor de r"nd) "nc"t nu puteau 'i compromise de declaraiile celor pui su# anc/et. 4tarea aceasta de lucruri nu a$ea s dure(e la in'init. Arestarea lui %incen(o Eeno$ese constituise un serios prile+ de alarm. Pentru "nt"ia oar 'usese arestat un persona+ de prim plan. &eclaraiile lui ar 'i putut compromite oameni 'oarte suspui. .osa Bostra trimisese a!eni spre a i o#li!a 2pe &on .alo s or!ani(e(e c"t mai !ra#nic e$adarea iui Eeno$ese. &ar &on .alo nu a$ea de !"nd s in seama nici de po$eele i nici de presiunile americanilor. Nu trecuse la 'apte dec"t atunci c"nd socotise condiiile coapte pentru o reuit si!ur a e$adrii. 5umtile de msur "i repu!nau. %aletul apru cu un tele'on pe #rae. Palermo la aparat) &on .alo ! spuse el. &on .alo lu receptorul i "l duse la urec/e. .oletul a 'ost e>pediat " au(i el la cellalt) capt al 'irului) un !las "n'undat) pe care nici un test nu l ar 'i putut identi'ica. &on .alo ("m#i i ls receptorul "n 'urc. :im#o se (#en!uia "n #a(in) arunc"nd snopi strlucitori de ap. Min!ea repe(it de #otul lui al#) lucios slta +ucu deasupra undelor..)

PARTEAADOUA CENUA I ORHIDEE LA NEW YORK UM:RA prelun!it "naripat a a$ionului 8uper ;et 8underlaad-Beauclair luneca 'ul!ertor pe "n$eliul oceanului incendiat parc de ploaia torid a ra(elor solare... Pe cerul or#itor de al# nu se (rea urm de nor. Un transatlantic care despica ane$oie $alurile oceanului) de'ila pe su# p"ntecele ar!intia al a$ionului) ce s!eta $(du/ul. Mircea Paltin pri$ea prin lentilele 'umurii ale oc/elarilor de soare $astul perimetru al ori(ontului marin. "n a$ion domnea o rcoare plcut) care "ndemna la somn i $isare. Pasa!erii sor#eau alene #uturi de la !/ea) 'run(reau re$iste #o!at ilustrate) ori contemplau ma!ni'icul peisa+ oceanic. 4teJardesele suple i !raioase circulau pe culoarul dintre #anc/ete) "mprind !ustri copioase i ("m#ete. Mircea se uit cu coada oc/iului la cei doi "nsoitori ai si care preau s dormite(e. Unul din ei a$ea mutra unui impasi#il om de a'aceri. Purta /aine "nc/ise la culoare i cra$at so#r ca a!enii de :urs din 7ondra. .ellalt a$ea "n'iarea tipic a actorului idolatri(at de 'emei. T"nr) 'rumos) de o $irilitate plin de promisiuni) ele!ant i mai ales #la(at. .ine ar 'i #nuit c aceti doi ini erau "n realitate !ansteri i c su# piepii #om#ai ai /ainelor purtau pistoale automate 1 Trecuse epoca !an!sterilor cu nas stri$it) de #o>er) i cu tors de uran!utan. Mircea se tia #ine p(it. NeJ Kor6 ! ?n a$ion se produse oarecare rumoare. Mircea se uit pe 'ereastr. &eparte) la ori(ont) se conturau rmurile :roo6linului i ale lui 4taaten Island. "n mi+locul !ol'ului Upper NeJ Kor6 apru statuia al# a 7i#ertii) iar ce$a mai departe ".nir spre cer (!"rie

norii Man/attanului. Mircea ("m#i. Nu i ar 'i "nc/ipuit $reodat c $a pi pe pm"ntul 4tatelor Unite) "mprumut"nd identitatea unui !an!ster american Ude ori!ine italian. Paaportul din #u(unar "l desemna su# numele unui oarecare ./arlie Accardo) cu domiciliul "n aueens) NeJ Kor6 .it9. Accentul lui american nu era impeca#il) dar aceasta se putea atri#ui ori!inii italiene. Nici %incen(o Eeno$ese) persona+ul cruia a$ea s i dea $ia) nu scpase de un uor accent sicilian. Aceast "mpre+urare "l ser$ea de minune pe Mircea) care dei $or#ea corect en!le(ete) nu a$usese de unde s do#"ndeasc acea patin caracteristic $or#irii locuitorilor NeJ Kor6 ului. 7a Palermo ascultase de nenumrate ori o #and de ma!neto'on) care reproducea un intero!atoriu luat ade$ratului %incen(o Eeno$ese de ctre procurorul 4tatului NeJ Kor6. 4e strduise s i "nsueasc nu numai 'elul de a $or#i al lui Eeno$ese) dar i in'le>iunile sale $ocale. 4c/iarelli i comisarul .essi "l asi!uraser c i(#utise acest tur de 'or. Mircea se "ntre# dac $a reui s treac de #ariera politiei aeroportului Era e$ident c nu se putea atepta la mena+amente din partea autoritilor americane. *i 4c/iarelli "l pre$enise c numai dou sau trei persoane din @.:.I. i din Narcotic :ureau a$eau s i cunoasc ade$rata identitate. &ac secretul acesta ar 'i 'ost "mprtit mai multor poliiti) n ar 'i 'ost e>clus o indiscreie care s i pun $iata "n prime+die. 4c/iarelli a$ea serioase "ndoieli "n ceea ce pri$ete pro#itatea unora din a!enii poliiei din NeJ Kor6. 7a Fb i XS de minute) a$ionul ateri(a pe aeroportul Denned9) dup patru ore i +umtate de (#or. ."nd $aporul pe care se "m#arcase "n lar!ul !ol'ului .astellamare "l de#arcase la :arcelona) tipul cu mutr de a!ent de #urs i cel cu "n'iare de actor VF i ateptau pe c/ei. 7ocurile "n a$ion 'useser cumprate din a+unH E$adarea se des'urase dup toate re!ulile artei. 7a :arcelona autoritile nu i puseser #ee "n roate. Paaportul care i se "ncredinase pe $apor prea a#solut autentic. A!enii $amali de pe Denned9 Airport "i cercetar 'u!iti$ $ali(ele. &up o e>aminare .tot at"t de sumar a actelor) 'u lsat s treac. In 'aa aeroportului "i atepta un .adillac imens) ne!ru. Pe #anc/eta din urm stteau 5ac6 :olence i 4am9 :arracuda. 7a apariia lui Mircea) urmat de cei doi "nsoitori) care nu l prsiser din oc/i de la :arcelona i p"n aici) 5ac6 i 4am9 clipir des. 4e ateptaser ca "n'iarea lui %incen(o s 'ie sc/im#at) "ns nici un ca( nu i "nc/ipuisem c trans'ormarea $a 'i total. 4tatura) culoarea prului) atitudinea aminteau $a! pe Eeno$ese. Asemnarea se oprea "ns aici. Mircea simi un 'ior de emoie ca pe $remuri) la 'acultate) "n 'aa e>aminatorilor. *i acum a$ea s treac un e>amen !reu. 4e 'amiliari(ase cu c/ipurile lui :olence i :arracuda datorit 'oto!ra'iilor din dosarul lui Eeno$ese. 7e cunotea ticurile) comportarea) le!turile) interesele... ?ntinse m"na i rosti printre dini) aa cum "l au(ise pe Eeno$ese $or#ind pe #anda de ma!neto'on. 3ello) 5ac6 ! 3ello) :arracuda ! 5ac6 i 4am9 "i stinser m"na. Intr "n main i se ls s cad "ntre ei) pe #anc/eta din urm. *i pe o'er "l recunoscu) dar nu spuse nici un cu$"nt. 5oe &a$is 'usese timp de trei ani o'erul lui Eeno$ese. A#ia dup ce .adillac-vl se puse "n micare) Mircea ridic plin de "ndr(neal !eamul care desprea compartimentul o'erului de locurile din spate.

5oe tie cine s"nt 1 "ntre# el 'r a se adresa anume lui 5ac6 sau lui 4am9. :olence clipi des) apoi e>plod ; @ormida#il ! @,RMI&A:I7 !... &ac nu i a 'i recunoscut !lasul i !esturile) nici eu n a 'i cre(ut c eti %incen(o. *i 4am9 se scarpin "n c/ica i al#urie. "ntr ade$r) 'ormida#il. 4emeni at"t de puin cu %incen(o) "nc"t c/iar dac n ai 'i el) ai adormi toate #nuielile. Numai %incen(o ar a$ea tupeul s i sc/im#e radical "n'iarea i s ne "ntind m"na) tutuindu ne) ca i c"nd nimic nu s ar 'i "nt"mplat. @irete) 5oe nu tie c eti Eeno$ese i nici nu tre#uie s a'le prea cur"nd acest lucru) (ise 5ac6. Nu uita c eti "nc pus su# urmrire de poliia 'ederal. Atunci de ce m ai adus 1 "ntre# Mircea sec. %oiai s m $eri'icai 1 5ac6 r"se. "'nos ca "ntotdeauna. Ar tre#ui s i sc/im#i 'elul sta e a 'i) dac nu $rei s dai de #nuit c eti %incen(o. Mircea ripost aspru. &ac $ temeai c pre(ena mea la NeJ Kor6 $ ar putea crea complicaii) nuC tre#uia s m aducei aici. &ac m ai 'i "ntre#at a 'i pre'erat s m sta#ilesc unde$a "n Australia sau "n America de 4ud. 4 'im serioi) %incen(o) rosti :arracauda. ./arlie ! "l corect Mircea) ridic"nd sentenios m"na. ./arlie) dac $rei tu) se supuse :arracuda. "n orice ca() nu tre#uie s uii c plecarea ta intempesti$ a lsat multe lucruri nelmurite. N ai ac/itat or!ani(aiei rede $enele pe ultimul trimestru) ci'rate la douspre(ece milioane de dolari. N ai +usti'icat "ntre#uinarea celor ai(eci de milioane de dolari ce i s au "ncredinat pentru moderni(area i mrirea reelei de ca(inouri din @lorida i din 7ouisiana. N ai pltit cotele curente pentru ultimele dou transporturi de stupe'iante. &eii "n sa'eurile tale personale documente de un interes $ital pentru e>istena or!ani(aiei. Te ai topit 'r s le "napoie(i celor "n drept. Re!istrele tale s au spul#erat. ."nd controlorii notrii s aucpre(entat la sediul tu pentru $eri'icare) n au !sit dec"t dulapurile !oale. Mircea "nre!istra aceste acu(aii 'r s se clinteasc) "i stp"nea emoia cu deose#it art. 4e mira el "nsui de cute(ana cu care i interpreta rolul. &umne(eu tie cum $ reui s se descurce "n acest $iespar. Tre#uia s +oace tare. 4e "ntoarse spre 5ac6. Ascult) 5ac6) mult are s m mai plictiseasc petiorul sta 1 Pe o#ra(ul palid al lui :arracuda se aternur doua pete roii. Ai !ri+ s nu te taie aripioarele petiorului) 4"nt 'oarte ascuite. Mircea "i mut "ncet pri$irile asupra lui :arracuda. M uit la tine i $d c eti li$id ca un cada$ru. M ?ntre# cum ai arta dac ai 'i mort cu ade$rat ! 4amm9 nu rspunse. ?i re(er$ riposta pentru alt dat. Unde mer!em 1 "ntre# Mircea. 7a noua ta locuin) spuse 5ac6. %ila ta din Tu>edo Par6 este supra$e!/eat de poliie. ,amenii mei pe unde mai s"nt 1 N ai "ncredere "n oamenii or!ani(aiei 1 "ntre# 4am9. Ai ne$oie de !ard proprie 1 Nu m mai !"dila mult c "ncep s strnut i te 'ac s sari din main

"n plin mers) (ise Mircea 4am9 ("m#i ironic i "ntoarse pri$irile spre 'ereastr. 3ai) pace) pace ! (ise 5ac6 ridic"nd m"inile i plec"nd uor capul. i am anunat oamenii. Te ateapt la noua ta locuin. *i m ro!) unde mi ai 'i>at reedina 1 , $il "n Elms'ord. Tot con'ortul. A/) aproape de 4in! 4in!. @rumoas perspecti$. N ai tu timp s a+un!i la 4in! 4in!) (ise 4am9. &ac ar 'i dup tine) m ai e>pedia direct la cimitir) replic Mircea. .aclillac-ul prsise "ntre timp .ross Island Par6 Ja9 i se an!a+ase pe podul :ron> `/itestone. &e o parte i de alta se des'urau apele al#astre ale lui East Ri$er. , lu apoi pe 3ulc/inson Ri$er Par6 Ja9) tra$ers :ron>$ille) 4carsdaie i dup (ece minute de mers intr "n Elms'ord. 4tr#tu orelul toropit de $paia apri! a soarelui i dup ce a+unse "n su#ur#iile de nord) iei pe un drumea! 'rumos pietruit) care ducea la porile de 'ier ale unui parc. .adillac ul se a$"nt pe o alee cotit) um#rit de copaci stu'oi i opri "n dreptul unei $ile al#e) cu coloane dorice. @rumos) dar cam i(ola ?n acelai moment uile de la intrare se desc/iser i un t"nr cu prul ne!ru) nete(it "ntr o 're( 'r cusur) co#or" treptele de piatr i desc/ise portiera limu(inei. 5ac6 :olence co#or" cel dinii) urmat de Mircea t de 4am9. Urcar scrile i ptrunser "n /olul $ilei. "nuntru se a'lau c"i$a #r#ai) de o ele!an oarecum iptoare) cu mutre ciudate) care urmreau o partid de poc/er disputat d"r( "ntre patru ini. 7a apariia lui. Mircea i a "nso itorilor si) +uctorii "ntrerupser partida i se ridicar "n picioare. Pri$irile lui Mircea se plim#ar "ncet i struitor asupra 'iecruia "n parte. Indi$i(ii se uitau la el plini de curio(itate. 4am urmrea cu atenie reaciile de pe c/ipurile acestora. Mircea nu recunoscu pe nici unul din ei) dei la Palermo "i "ntiprise #ine c/ipurile tuturor !an!sterilor din !arda Iui Eeno$ese. 4e "ntoarse spre 5ac6 i spre 4am9 Nu cum$a am !reit casa 1 "ntre# el cu ton ciudat. Ereit 1 .e te 'ace s cre(i 1 "ntre# 4am9. Nu $d pe nici unul din oamenii mei. ./arlie) /ai s discutm "n camera de alturi) spusH 5ac6 "mpciuitor) spre a mai diminua tensiunea din atmos'er. Urmat de Mircea i de 4am9) intr "ntr o #i#lioteca $ast) cu ra'turi "ncrcate de cri cu cotoare aurite) "nc/ise ua. ./arlie) s discutm cu crile pe mas) (ise el) ae("ndu se pe #raul unui 'otoliu. &e acord. 4"nt pri(onierul $ostru 1 Nu) (ise 5ac6. Ai 'ost adus "n America pentru a rspunde la o serie de "ntre#ri. Re'u( s discut "ri condiiile de 'a. 4am9 ("m#i "n colul !urii. .re(i c eti "n msur s impui tu condiiile 1 Ascult) :arracuda ! 4e pare c ai uitat cu cine stai de $or#. Este pentru ultima oar c i mai permit s mi $or#eti pe tonul sta. "i "ntoarse spatele. "ncruci"ndu i m"inile la piept) se propti "n 'aa lui 5ac6. Am impresia c eti sin!urul tip cu care m mai pot "nele!e. %reau s am "n prea+m oameni de ai mei. *i "n al doilea r"nd s stau de $or# cu marele #oss. .re(i c marele #oss are timp s stea de $or# cu un... trdtor 1 Mircea se rsuci 'ul!ertor pe clc"ie i "l i(#i cu dosul palmei "n plin

'a) rsturn"ndu-l peste un 'otoliu. 4am9 smulse #rusc de su# /ain un pistol pe care-l "ndrept spre Mircea. 5ac6 "i stri! autoritar ; 4am9) nu "ntinde coarda ! :arracuda ("m#i iari. "i rec"ti!ase surprin(tor de repede calmul. %"r" pistolul "n toc. Ai dreptate. Ar 'i 'ost un s'"rit prea uor... Apropo) scumpete) se adres el lui Mircea. P"n c"nd i se $a lmuri situaia) Ro#ert 7andis $a continua s se ocupe i de sectorul tu. &in ordinul marelui #oss. 4am9 se ridic "n picioare i "i aran+a /aina.. 4e ridic i 5ac6. ./arlie) "ntr o or oamenii ti $or 'i aici. 4am9) s mer!em. Rmas sin!ur) Mircea "i aprinse o i!ar. A#ia atunci o#ser$ c m"na care inea c/i#ritul "i tremura uor. &e emoie i "n parte de ener$are. "nelesese c situaia lui era mai !rea dec"t "i "nc/ipuise. A AA Pedro Alamos) un t"nr portorican cu pielea mslinie si c/ip a!rea#il) care "ndeplinea 'uncia de $alet) "l conduse pe Mircea "n camera de culcare. Ii pre!tise #aia si or"nduise "n odaia care ser$ea drept !ardero#a cele patru(eci si apte de costume ale lui Eeno$ese. Mircea 'cu un du 'ier#inte care-l "n$ior i i mai risipi !"ndurile. ."nd iei de su# du) Pedro "i i puse pe umeri un /alat al#) pu'os. % #r#ieresc) 4ir 1 "ntre# portoricanul cu de'erent. Mircea "i pri$i "n o!lind #ar#a care "ncepuse s i um#reasc o#ra+ii. Pre'er s m #r#ieresc sin!ur) spuse el. .um dorii) 4ir. B#"rn"itul mainii electrice de ras "nto$rea monoton tumultul !"ndurilor lui Mircea) care adoptase o masc impasi#il) menit s l plase(e "n oc/ii lui Pedro pe un piedestal demn de renumele lui Eeno$ese. T"nrul acesta) care i urmrea pre$enitor 'iecare micare) "ncepuse s l irite. Portoricanul era desi!ur un spion "n slu+#a or!ani(aiei. Ar 'i pus rma! c 4am9 i l alesese. ."nd se "napoie "n dormitor. Mircea constat c Pedro "i i pre!tise un costum de sear) ne!ru cu spic auriu. M am !"ndit c poate dorii s ieii "n seara aceasta) 4ir. Mircea se "ntinse pe pat. Am s m odi/nesc puin. &ac m caut cine$a) s m anuni imediat. Portoricanul se "nclin. Prea #ine) 4ir. Apoi iei) "nc/i("nd ua "n urma sa. Mircea se !"ndi c era "nelept s continue a +uca rolul lui Eeno$ese) c/iar i dup ce rm"nea sin!ur. N ar 'i 'ost e>clus ca 'iecare micare a sa s 'ie urmrit de o#iecti$ul unei camere de tele$i(iune. "i puse m"inile su# cap i "nc/ise oc/ii) ca i c"nd n ar mai 'i a$ut alt preocupare. "n acest timp continua s ea'ode(e un plan de #taie) cu mai multe ipote(e) spre a nu 'i surprins de e$enimente. Aipi "ns pe nesimite. ,#oseala) !ri+a) emoiile a$useser ultimul cu$"nt... "l tre(i din somn un ciocnit "n u. ."nd desc/ise oc/ii) constat c "ncepuse s se "ntunece. .opacii din 'aa 'erestrei 'iltrau lumina as'initului) cu'und"nd "ncperea "ntr o am#ian $er(uie ca un 'und de mare. "ntr o 'r"ntur de secund) Mircea "i aminti c tre#uia s reintra "n pielea

persona+ului su. .ine e 1 stri! el) ' c"nd pe somnorosul. Ua se desc/ise) ls"nd s apar "n cadrul ei capul lui Pedro Mr. 4id .apo((olo. Mircea "i repet mintal numele. .apo((olo ! @cea ast'el s i re$in cu mai mult preci(ie in minte capul ptrat) prul tiat) perie) pata mic nea!r de lin! colul. !urii) !"tul scurt) oc/ii irei ai indi$idului care "ndeplinea rolul de locotenent al lui Eeno$ese) "mpreun cu ali trei ini ; A#e Macc/ia) Re!!ie 7ascal(o i 5ac6 Moran) pe care "nsui Eeno$ese "l lic/idase "n trenul de Palermo. .apo((olo "nsemna un nou e>amen. Un e>amen 'oarte !reu) 'iindc de data aceasta a$ea de a 'ace cu un intim al lui Eeno$ese. .u unul dintre acei oameni care cunoteau 'iecare !est) 'iecare in'le>iune a $ocii) 'iecare ciudenie a rposatului %incen(o. 4 intre) rosti Mircea) ridic"ndu se "ntr un cot. Pedro "i trase capul dup u aa cum un melc "i tra!e capul "n coc/ilie. Mircea "i au(i !lasul ciudat) rostind cu #rutalitate tipic !an!stereasc ; Po'tete "nuntru) e'ule. Mr. Accardo te ateapt. Mircea ("m#i. Pedro uitase s mai 'ac pe $aletul stilat. .apo((olo intr "n dormitor. Era mult mai $oinic dec"t iF "nc/ipuise Mircea. Pedro "nc/ise ua "n urma lui. .apo((olo "nainta doi pai) apoi se opri #rusc. , e>presie de pro'und stupe'acie i se "ntiprise pe 'a. 3ello) 4id ! 3ello... #oss ! e>clam nedumerit .apo((olo. E/) ce te tot (!"ieti la mine 1 Nu Cm mai recunoti 1 .apo((olo se le!na c"nd pe un picior) c"nd pe cellalt. .e s (ic) #oss) dac nu mi ar 'i spus :olence...2 Mircea sri din pat i trecu "n 'aa o!lin(ii de la masa de toalet. "i plim# m"na pe o#ra(. ."teodat nici eu nu m mai recunosc. Mare artist i doctorul :utler. Mi a sc/im#at mutra at"t de #ine) "nc"t a putea s intru 'r nici o !ri+ "n mi+locul copoilor de la @.:.I. Ia spune) 4id) mai eti "n stare s mi prepari un .lover .lub ca pe $remuri 1 Kea/) #oss ! e>clam .apo((olo) luminindu i 'aa) cu un ("m#et. P"n m "m#rac) prepar mi unul) porunci Mircea. &ulapul cu #uturi e acolo "n col. .apo((olo se "ndrept spre dulap) "l desc/ise) apoi "ncepu s m"nuiasc e>pert sticlele cu etic/ete colorate i pa/arele de cristal. Mircea "i lepd /alatul i "ncepu s se "m#race) .um a 'ost cu 5ac6) #oss 1 "ntre# .apo((olo) 7 am lic/idat) (ise Mircea) "nc/eindu i nasturii de la cma. Nu m am ateptat s trde(e) suspin .apo((olo) turn"nd "n pa/are c"te$a picturi de an!ostura) Unde s"nt A#e i Re!!ie 1 "ntre# Mircea) .apo((olo "i "ntrerupse pentru c"te$a clipe operaia. 4e uit #nuitor "n +ur. Pereii au uneori urec/i) opti el. &e asta i e 'ric 1 (ise Mircea) Un moment. 7u de pe noptier un +urnal) pe care "ncepu s l rs'oiasc plin de s"r!uin. Acum poi s $or#eti 'r !ri+) spuse el) conti nu"nd s a!ite (iarul. B!omotul /"rtiei #ruia( cele mai sensi#ile micro'oane. Re!!ie a disprut) (ise .opo((olo. Iar A#e st ascuns. &up o pau() !an!sterul continu. Nu mi place s "n$ino$esc pe nimeni pe nedrept. "nainte de a dispare) Re!!ie a a$ut o purtare ciudat. A#e se teme e Re!!ie ar 'i 'u!it cu toi #anii.

Mircea "i "nnod impasi#il cra$ata. %a s (ic) dup ce am plecat) toi oamenii mei au "uat o ra(na. * ce $ a 'cut s credei c Re!!ie a ters o cu #anii 1 &up dispariia sa) A#e a !sit sei'urile !oale. *i Re!!ie dup cum ai dispus c/iar dumneata) nu a$ea $oie s um#le la sei'uri dec"t "n pre(ena lui A#e) .apo((olo termin prepararea coc6teiului. ,'eri un pa/ar lui Mircea i "i umplu i el unul. .iocnir) apoi din c"te$a "n!/iituri "i !olir pa/arele. "nc unul) #oss 1 "ntre# !an!sterul) .a de o#icei) (ise Mircea neutru. &up dispariia lui Re!!ie a 'ost mare scandal) relu .apo((olo. 4 a (is c ar 'i 'u!it cu #anii la "ndemnul dumitale. &in porunca marelui #oss) care o ordonat o anc/et) :arracuda a "ncercat s pun m"na pe A#e) F a acu(at c/iar de complicitate cu Re!!ie. A#e se ateptase la asta) aa c s a 'cut ne$(ut. *tia c nu e de !lumit cu 4am9. 7 ara putea !si la ne$oie 1 "ntre# Mircea. &esi!ur. Un mic /otel din... Mircea "i duse m"na la #u(e) 'c"ndu i semn s tac. "ncet s mai a!ite (iarul. ."i oameni s"nt cu tine) 4id 1 "ntre# el dup ce !oli al doilea pa/ar. *ase) #oss. E tot ce am mai putut aduna. &up plecarea dumitale... &up -'u!a mea2 ai $rut s (ici) 4id... .um a "ndr(ni 1 Ai !"ndit o. Nu i aa 1 "n 'ine) s lsm ast0. "n cur"nd $oi pune ordine "n toate tre#urile) (ise MirceaC cu autoritate "n !las. "m#rc /aina nea!r) care prea turnat. "ntotdeauna ai 'ost ele!ant) #oss. Un ade$rat dand9) "l compliment .apo((olo. 4e lsase noaptea) "n$luind "n #e(n $ila i parcul. Pe cerul ne!ru se $ltuceau nori de 'urtun. Atmos'era era "ncrcat de electricitate. "n su'ra!eria decorat "n stil !eor!ian. Pedro ser$ea cina. Mircea in$itase la mas i pe .apo((olo. .eilali oameni din !ard m"ncau "n su'ra!eria mic) de la su#sol. &oi dintre ei 'ceau de pa( la intrare. Mircea i .apo((olo a+unser la .desert) c"nd 5ac6 :olence "i 'cu apariia. Era "m#rcat "n ne!ru i a$ea o e>presie solemn i "ntunecat de cioclu. %reau s i $or#esc "ntre patru oc/i) ./arlie) se adres el lui Mircea. &isciplinat) .apo((olo se ridic de la mas. M duc "n #i#liotec s 'ume( o i!ar) spuse e/ Pedro) ca'ele ! porunci Mircea. Ia loc) 5ac6. Un pa/ar cu $in 1 &a. Mulumesc. Eolir c"te un pa/ar. Am s i 'ac o comunicare important) %incen(o) (ise 5ac6 dup ce rmaser sin!uri. Ai uitat c noul meu nume este ./arlie 1 N am uitat. "n casa asta) "ns) putem discuta "n si!uran. Eu am ales o. Nu s"nt ascunse micro'oane. Atept comunicarea) 5ac6. 5ac6 se uit instincti$ "n +ur) spre a se asi!ura c uile s"nt #ine "nc/ise. Tri#unalul or!ani(aiei i a "nc/eiat acum o +umtate de or de(#aterile. A/a! i s au adus acu(aii !ra$e) %incen(o. *tiu despre ce e $or#a) 5ac6. 4am9 mi le a enumerat acum c0te$a ore) "n main. *i care a 'ost conclu(ia 1 Aii /otr"t s m e>ecute 1

4e poate s mi pui asemenea "ntre#ri 1 &ac ar 'i /otr"t s te e>ecute) nu te ar 'i "ntiinat de acest lucru. .unoti u(anele. Mircea "i ddu seama c se pripise... Prietenia noastr e mai presus de u(ane) spuse el) "ncere"nd s repare !a'a. "ncrederea ta m onorea(. "n .osa Bostra "ns) prieteniile s"nt oarecum "n!rdite) %incen(o. *tiu i asta) 5ac6) o't Mircea. Ei) mai departe 1 Tri#unalul i a acordat un termen de ase (ile) inluntrul cruia s te poi spla de #nuielile ce planea( asupra ta i a oamenilor ti. Mai precis 1 4 ac/ii or!ani(aiei rede$enele pe ultimul trimestru) s +usti'ici modul "n care ai 'olosit cele ai(eci.de milioane destinate ca(inourilor din @lorida i 7ouisiana i s lmureti situaia celor dou transporturi de stupe'iante care s au $olatili(at pur i simplu dup ce au 'ost preluate de oamenii ti. %a s (ic) aici am a+uns. 4 mi se pun la "ndoial #una credin. Tocmai mie) (ise Mircea) a'ect"nd un simm"nt de "ndurerat +i!nire. M a 'i ateptat la alt tratament. &ra!ul meu %incen(o) nu tre#uie s i 'aci s"n!e ru. Ai dumani) dar i prieteni. 4cottie) Antinous i)cu mine te am susinut cu toat ener!ia. &a$e) Mar6 i ./uc6 au stat. "n e>pectati$. @rancesco) Eus) 4am9 i 3ali i au cerut "ns capul. @iind pui "n minoritate) au tre#uit s cede(e. 5ac6 "i umplu din nou pa/arul. &ac s ar a'la c am rostit nume) mi a semna sentina la moarte. @a de tine) mi am permis s $or#esc) 'iindc tiu c n ai s 'aci indiscreii. Noi s"ntem mai mult dec"t prieteni) 5ac6) spuse Mireea) cu pre'cut cldur. 5ac6 sa$ura $inul aromat. "n timpul edinei au a$ut loc scene nostime) 3ali a contestat) de pid) c tu i cu Eeno$ese ai 'i aceeai persoan. 4am9 a$usese !ri+ s 'urni(e(e 'iecrui mem#ru al consiliului de +udecat c"te o 'oto!ra'ie cu noua ta "n'iare. 3ali a mers p"n acolo "nc"t a a'umat c ai 'i un a!ent al poliiei. Mircea pu'ni "n r"s) ca dup o !lum reuit ; Eu) a!ent al poliiei ! &e mult n am mai r"s cu atita po't. *i 5ac6 'cu /a(. Apoi relu ; Eus) care $ede pretutindeni numai a!eni pro$ocatori) a i cerut s 'ii e>ecutat. Eus a 'ost "ntotdeauna un la) se str"m# Mircea de(!ustat. .a s le scot din cap ideile astea t"mpite) am cerut s0 'ii con'runtat cu doctorul :utler) sin!urul "n msur s te identi'ice. Mircea a$u sen(aia c a intrat #rusc su# un du rece. Asta $a lmuri de'initi$ situaia) spuse el) ("m#ind cu o pro'und con$in!ere. "ncerca s se liniteasc) spun"ndu i c inspeetorul e' 4c/iarelli "ntre$(use totui posi#ilitatea arestrii pre$enti$e a doctorului :utler) spre a e$ita o con'runtare a acestuia cu Mircea. &ar dac aceast arestare ar 'i "mpiedicat din di'erite moti$e 1 Acti$itatea pro'esional a doctorului :utler nu se des'ura la -lumina (ilei2. .a#inetul su medical nu era dec"t o 'irm menit s "nele aparenele. A'ar de aceasta) pa(a "i era asi!urat de aceeai !an!steri pe care i ser$ea cu at"ta competen) C i sc/im#ul unor onorarii ce i drept 'a#uloase. Mircea nu i 'cea ilu(ii aspra consecinelor pe care le ar u'erit "n urma unei e$entuale con'runtri cu :utler)

"n ceea ce m pri$ete) spuse 5ac6) s"nt si!ur c "i $ei clari'ica situaia "ntr un timp 'oarte scurt. Mai scurt c/iar dec"t termenul care i s a acordat. ./eia eni!mei este Re!!ie 7ascal(o. 7a el s"nt #anii. Nu i rm"ne dec"t s a+un!i la Re!!ie. &ac ai ne$oie de a+utor) poi apela oric"nd la mine. 4 sperm c n o s 'ie ca(ul) spuse Mircea. .er un sin!ur lucru. 4 nu mi se pun #ee "n roate. "nele!i ce $reau s spun 1 "n pri$ina asta) s 'ii linitit. E o c/estiune de care m $oi ocupa personal. Apoi 5ac6 plec. A ** ?n 'aa pa/arului plin) Mircea rmase mult $reme !"n ditor. Nu i "n!duia s treac la aciune "nainte de a c"n tri temeinic toate posi#ilitile care se o'ereau pentru soluionarea acestei a'aceri. Un pas !reit putea s l coste $iaa... 3m ! .iudat. Acum cu$intele acestea a$eau pentru el o alt re(onan. "n 4icilia prime+dia de a i se descoperi impostura "l inuse "ntr o stare de spaim i de tensiune continu) asemntoare unui comar. Acum pri$ea lucrurile cu mai mult calm) era mai lucid. 4 ar 'i (is c se 'amilia ) ri(ase cu prime+dia. *i culmea era c situaia "n care se !sea momentan era mai !rea) mai complicat. Identitatea lui de "mprumut crea serioase "ndoieli. Pe de alt parte tre#uia s 'ac 'a unei cri(e creia poate nici ade$ratul %incen(o Eeno$ese nu i ar 'i !sit de(le!area) ."nd Pedro apru cu o pomier cu 'ructe) Mircea "l trimise dup .apo((olo. Ean!sterul apru plin de curio(itate. :nuia c se pre!teau lucruri mari. Mintea nu-l prea a+uta. 4imea "ns instincti$ c i 'iina sa era prime+duit. 4uprimarea e'ului atra!e "ndeo#te i 2e>terminarea oamenilor si de "ncredere. Nu s"nt e>ceptai dec"t acei care au "nelepciunea s treac din timp "n ta#ra "n$in!torului. .apo((olo era perple>. 4tp"nul su) %in cen(o Eeno$ese) de$enise mai ne/otr"t) mai timorat de c"nd "i modi'icase "n'iarea. 4 ar 'i (is c doctorul care i sc/im#ase c/ipul "i sc/im#ase i 'irea. "ndoieli ciu C date prindeau parc s i "ncoleasc "n su'let. Elasul aspru al lui Mircea) care l e>pediase "ntre timp pe Pedro din su'ra!erie) "l tre(i din la#oriosu i proces de !"ndire. 4id) pot s l $d c/iar "n noaptea asta pe A#e 1 &a) #oss. 7ascal(o tie c am sosit la NeJ Kor6 1 Nu) #oss. Per'ect. Pre!tete o main. Plecm imediat la drum. 7ui .apo((olo "i plcu tonul de comand al e'ului. ?ncepea s ai# iari "ncredere "n el. 7um i oameni din !ard) #oss 1 Nu. Plecm numai noi doi. Mircea pre'era s nu 'ie urmrit de prea multe perec/i de oc/i "n aceast e>pediie. E>ecutant destoinic) .apo((olo "ndeplini porunca e'ului "n mai puin de cinci minute. ."nd Mircea str#tu /olul "ndrept"ndu se spre ieire) indi$i(ii care i reluaser partida de poc/er "ntrerupser +ocul i se uitar "ntre#tori la unul dintre c/i#ii) care prea s 'ie e'ul lor. Acesta le 'cu din oc/i semn s i continue partida. Primise desi!ur dispo(iii din partea lui 5ac6 s se mr!ineasc a asi!ura pa(a lui ./arlie Accardo) 'r a i st"n+eni micrile. Mircea se "ntre# dac oamenii acetia erau in'ormai c su# "n'iarea lui Accardo se ascundea %incen(o Eeno$ese.

In 'aa $ilei "l atepta un 1incoln .ontinental ne!ru. Treci la $olan) 4id) porunci Mircea. .apo((olo se e>ecut prompt. Mircea se ae( tot pe #anc/eta din 'a. 4e "napoiar la NeJ Kor6 pe acelai drum pe care Mircea sosise de la aeroportul Denned9) cu sin!ura deose#ire c dup ce tra$ersar Podul :ron> `/itestone) o luar la dreapta) pe `/itestone Par6 Ja9) ptrun("nd "n in inima cartierului @lus/in! din aueens. .otir la st"n!a pe 7aurence 4treet) apoi 1incoln-vl se an!a+a printr un la#irint de strdue cu case +upuite de intemperii i locuri $irane "ncon+urate de !arduri c"rpite cu a'ie. A+unser "n 'aa unui /otel cu cinci eta+e) pe a crui 'aad cenuie erpuia di(!raios o scar metalic de incendiu. Am a+uns) #oss. 3aidem) (ise Mircea) co#orind din main. .o#or" i .apo((olo) Arunc o pri$ire #nuitoare "n direcia din care sosiser. M "ntre# dac n am 'ost urmrii) #oss. Nu import) replic Mircea. A#e n are s mai r m"n "n ma!/ernia asta. Ia o "nainte. "n +urul mainii se i adunaser c"i$a copilandri care se uitau uimii la almurile strlucitoare) la ta#loul de #ord) la 'arurile multiple... .apo((olo "l clu(i pe Mircea printr un /ol "ntunecos) luminat doar de #ecul c/ior aninat deasupra #iroului de in'ormaii. Putei 'olosi ascensorul) Mister) $or#i cu !las ca$ernos un ))#o92 cocoat) care "ni din um#ra unei nie. Ascensorul) o coli$ie ru!init care sc"r"ia din toate "nc/eieturile) "i urc p"n la eta+ul al cincilea. Ieir "ntr un culoar strimt) luminat tot at"t de (!"r.it ca i /olul. &e o parte i de alta stteau aliniate ui "ntunecate) cu $opseaua scoro+it. .lnnind) ascensorul o porni "n +os. .apo((olo se "ndrept spre captul culoarului. 4e opriC "n dreptul unei ui i ciocni "ntr un anumit 'el. &ou #ti scurte) una lun!) alte dou scurte. 4e au(i un sc"r"it de somiera) nite pai t"rii i o c/eie rsucit "n #roasc. Ua se desc/ise puin) cu precauie. Eu s"nt) A#e) eu) 4id ! rosti .opo((olo cu !las sc(ut) sc(ut. .apo((olo "mpinse ua. Mircea "l $(u pe A#e Macc/ia) care i atepta intin du i cu un pistol. "l recunoscu ce$a mai !reu dup 'oto!ra'ia din dosar) 'iindc A#e lsase s i creasc #ar#a "n neor"nduial. "napoia lui se (rea interiorul unei camere mi(ere de /otel) cu mo#ilier de du(in i cu o c/iu$et murdar. Pe pat i pY podea (ceau $ra'uri de (iare des'cute i re$iste ilustrate. Pe masa din mi+loc (ceau "n de(ordine sticle de #uturi) cu 'orme $ariate) mai toate !oale. Pri$irile lui Macc/ia se oprir m"nioase asupra lui Mircea. .ine e 1 #ol#orosi el. Nu i am spus s nu aduci pe nimeni cu tine) 4id 1 Ai merita s i (#or creierii. 4"nt %incen(o) (ise Mircea 'c"nd un pas "nainte) %incen(o Eeno$ese. Nu i mai recunoti e'ul 1 4tupoarea aternut pe c/ipul lui A#e era tra!icomic. Tra!ic 'iindc ne"ncrederea se "mpletea cu o nuan de nde+de) ce ddea o#ra(ului su o e>presie de su'erin care inspira mil. .omic prin patetismul ridicol al oc/ilor rotun+ii ca dou 'ar'urioare minuscule. A#e ateptase "napoierea lui Eeno$ese) aa cum un condamnat la moarte ateapt !raierea. A$ea o "ncredere al"t de oar# "n e'ul su) "nc"t la un ordin al acestuia ar 'i 'ost "n stare s "n'runte lumea "ntrea!. *tia c Eeno$ese "i Csc/im#ase "n'iarea i c -plecase2 oarecum precipitat "n

Europa. Mult $reme nu se putuse o#inui cu !"n dul c e'ul "l prsise) ls"ndu l prad unei. Ma'ii care de$enise peste noapte $r+maa lui de moarte. 4e uita la Mircea) strduindu se s recunoasc dincolo de c/ipul necunoscut 'iina stp"nului idolatri(at. .reierul lui Mircea lucra 'e#ril. .uta un semn de recunoatere) care s "nlture ne"ncrederea lui A#e. Ii $or#i) silindu se s imite c"t mai e>act $ocea lui Eeno$ese. Ai 'cut #ine c i ai lsat #ar#. :a! "ns de seam s nu i irii 'aa ca data trecut) crnd le ai "m#oln$it de ec(em purulent. "i amintise c "n 'ia lui A#e Macc/ia !sise date re -i 'eritoare la o ec(em !ra$) cptat cu doi ani "nainte. ,#ra(ul lui A#e se crispa) apoi treptat se destinse "ntr un ("m#et. E ade$rat c m cam m0n"nc 'aa... "n!/ii "n sec) apoi ls pistolul "n +os. Po'tii. Mircea i .apo((olo intrar "n camer. A#e "nc/ise ua apoi scrut "ndelun! c/ipul lui Mircea. Te ai sc/im#at at"t de mult) #oss !... Mircea ("m#i. Poate c ai dreptate. 4c/im#area asta mi a adus 'oloase) dar i nea+unsuri. A#e se uit "ntre#tor la .apo((olo. Acesta "nclin din cap) spre a i risipi ultimele "ndoieli. &a) da) el e ! (ise .apo((olo. Ascult) A#e) spuse Mircea. %reau s mi re!rupe( oamenii. 4per c mai eti "n stare s i reiei $ec/ile atri#uii ! "ntre#area era pus su# o 'orm care dicta un rspuns a'irmati$. A#e r"se. "ncep s te recunosc) #oss. Era i timpul. Re!istrele s"nt la tine 1 Nu) #oss. 7e am pus la loc si!ur. @oarte #ine. "m#rac te i /aidem. Nu tiu dac e prudent) o$i A#e. 7as ! @ ce i spun eu. *i c"t mai repede) .apo((olo) a+ut l s i str"n! #a!a+ele ! Eu $ atept "n main. 4coase din ta#ac/er o i!ar) pe care .apo((olo se !r#i s i o aprind. Prsi apoi "ncperea) "ntr o stare de e>citare ner$oas lesne de "neles. &ac reuea s pun m"na pe re!istrele du#le) aprate cu at"ta strnicie de A#e) repurta un mare succes. @iscul a#ia atepta s ai# do$ada operaiilor 'inanciare 'rauduloase ale lui Eeno$ese i ale complicilor si din .osa Bostra. Nu ceruse preci (iuni asupra locului unde erau ascunse re!istrele) 'iindc nu $oia s dea de #nuit lui Macc/ia i lui .apo((olo. Toate la timpul lor. .o#or" "n strad i se urc "n main. Tre#uia s lucre(e cu mult pruden. 4 lase s se "nelea! c tie anumite lucruri) de care "n realitate /a#ar nu a$ea. Macc/ia i .apo((olo co#or"r peste $reo (ece minute. .apa((olo trecu la $olan. Macc/ia se ae() pe #anc/et din spate. 1incolnul demar. ?ncotro) #oss 1 "ntre# .apo((olo. 7a un #ar. 4 stm de $or# "n linite. "n maina asta ar putea 'i $reun micro'on. A#e se uit aproape 'r $oie prin !eamul din spate) "n timpul autosec/estrrii sale) instinctul de conser$are i se ascuise la ma>imum. Nu cred c s"ntem urmrii) spuse el.

.apo((olo ocoli2 pe mai multe str(i. ,pri "n dreptul unui #ar de cartier. 7ocalul era aproape !ol. 4e instalar la o mas) "ntr unui din compartimentele laterale. 7ui A#e "i era 'oame. .omandar c"rnai hamburgers i #ere. .apo((olo ceru un pa/ar cu lapte #tut) iar Mircea un dai-Cuiri. A#e) spune mi tot ce tii despre Re!!ie) (ise el. Nu tiu prea multe) #oss) rspunse A#e) dup ce sor#i +umtate din /al#. &ispo(iiile dumitale au 'ost limpe(i. Re!!ie i cu mine tre#uia s predm #anii i di$idendele lui @ernando Montes) care urma s le treac "n Europa) 'olosindu se de $ali(a sa diplomatic. ,peraia tre#uia e>ecutat dac i mai aminteti "n (iua de X au!ust. Pe Re!!ie l am $(ut ultima oar "n dimineaa (ilei de T au!ust. Era 'oarte ner$os. 4e temea s nu 'im urmrii de oamenii or!ani(aiei. "n (iua de X l am ateptat (adarnic la "nt"lnire. "n!ri+orat) l am c/emat la tele'on pe Montes) ru!"ndu l s i am"ne plecarea cu dou(eci i patru de ore) apoi m am dus la te(aur. M am !"ndit c poate Re!!ie m atepta acolo. "i "nc/ipui surpri(a mea) c"nd am !sit sei'urile !oale. Un 'uncionar de #irou mi a spus c Re!!ie. "nsoit de doi ini) ridicase toate $alorile cu c"te$a ore mai "nainte. Mi am dat imediat seama c s a "nt"mplat ce$a !ra$. "nsoitorii lui Re!!ie nu puteau 'i dec"t a!eni ai poliiei sau oameni ai or!ani(aiei. Am aler!at atunci la $il) s pun re!istrele "n si!uran. 7e am scos din sei' i le am depus "n pstrare la #iroul de #a!a+e al !rii Pens9l$ania. *i #ine am 'cut c m am !r#it. ./iar din (iua urmtoare) am o#ser$at c s"nt urmrit. Nu mai a$eam "ncredere "n nimeni. &up... plecarea dumitale "n Europa) !rupul nostru s a dus de r"p. Intrase panica "n noi. "n mai puin de patru(eci i opt de ore) s au risipit cu toii. 7e era 'ric de represaliile or!ani(aiei. *i mie mi a 'ost 'ric. M !"ndeam s 'u! "n 4icilia. *tiam "ns c toate cile de ieire din 4tatele Unite s"nt supra$e!/eate. Aa c m am ascuns) atept"nd s se mai limpe(easc apele... Mircea socotea c raionamentul lui A#e era !reit. De!!ie nu 'usese ridicat de poliie. "n dosarul lui Eeno $ese) la 'ia lui Re!!ie 7ascal(o se meniona pur i simplu c "n +urul datei de b au!ust) acesta dispruse din NeJ Kor6. Nu puteau 'i oamenii Ma'iei pentru c "n ca(ul acesta tri#unalul or!ani(aiei nu i ar 'i cerut. presupusului Eeno$ese s restituie #anii. Nu rm"nea dec"t urmtoarea alternati$. Primo ! Re!!ie se pre(entase la :anc cu doi din oamenii si) luase #anii i 'u!ise. 4ecundo ! Re!!ie 'usese rpit de oamenii unei #ande ad$erse) silit s ridice #anii i apoi e$entual suprimat. "n primul r"nd se impunea s dea de urma lui Re!!ie. Tre#uie s mer!em la Re!!ie acas) spuse MirceaH Este imposi#il s nu !sim $reun indiciu care s nu ne pun pe urmele lui. Mircea ac/it consumaia) apoi plecar cu maina spre .rescent A$enue) o strad dintr un cartier de $ile) situat "n apropiere de @orest Par6. A AA &octorul Eduard :utler se urc "n 8uper 5et ul companiei aeriene 4underland) care a$ea s l duc de la 4an @rancisco la NeJ Kor6. Era oarecum intri!at. "n cursul aceleiai diminei primise un apel tele'onic din partea lui 5ac6 :olence) care l con$ocase ur!ent la NeJ Kor6. &octorul :utler era deprins cu ast'el de c/emri ur!ente. .lientela lui alctuit aproape "n e>clusi$itate din !an!steri) 'oarte iui "n minuirea cuitului i a pistolului) "l c/ema "ndeo#te la orele cele mai nepotri$ite. 7a 4an @rancisco 'cuse o operaie estetic 'acial unui 'alsi'icator de #ancnote care asemenea lui

%incen(o Eeno$ese !sise necesar s i sc/im#e nu numai identitatea) dar i "n'iarea) spre a e$ita o iminent cdere "n plasa poliiei 'ederale. @alsi'icatorul "l pltise "mprtete. &ar i operaia c/irur!ical 'usese deose#it de !rea i de o#ositoare. &octorul :utler) care i propusese c"te$a ore de odi/n "ntr un /otel linitit i con'orta#il de pe .ali'ornia 4treet) se $edea o#li!at s plece la drum "n toiul nopii. Pe $remuri) aceste deplasri intempesti$e nu-l suprau. Era mai t"nr i mai re(istent. Acum "ns $"rsta "ncepuse s-l apese. A'ar de aceasta "i crease o #a( material solid care s i asi!ure o #tr0nee mai mult dec"t con'orta#il. 4e !"ndea s se retra! la Miami sau "n insulele :ermude. *i acolo s uite i de medicin i de pacieni. &octorul :utler era iritat i oarecum nelinitit. "ncerca o stare de a!itaie pe care nu i o putea e>plica. 4e instala c"t mai comod "n 'otoliul su i dup ce "i aprinse pipa) desc/ise re$ista Detective 8tories pe care o citea "n 'iecare sear "nainte de culcare. &e data aceasta "ns somnul "nt"r(ia s $in. A$ionul decola. .ur"nd dup mie(ul nopii tre#uia s ateri(e(e la NeJ Kor6 pe aeroportul 7a Euardia. 7ectura re$istei) "ndeo#te at"t de pasionant) nu i tre(i de data aceasta interesul. "nc/ise plictisit re$ista i o $"r" "n ser$iet. Puse "n 'uncie aparatul de tele$i(iune indi$idual) "i ata minuscula casc la urec/e i "ncerc s urmreasc un spectacol de $arieti pe ecranul din 'aa scaunului su. 4un) Apru un steJard. &omnul dorete 1 , ca'ea. @iltru. &up c"te$a minute i se ser$i ca'eaua comandat. &octorul :utler "ncepu s o soar#. &eodat capul i se ls "n +os. :r#ia i se "n'ipse "n piept . * ** .apo((olo opri maina la trotuar. %ila lui Re!!ie 7ascal(o se (rea printr o perdea de plopi pitici. @erestrele erau cu'undate "n "ntuneric) Pare pustie) (ise Mircea. .red c ar 'i #ine s ne strecurm c"t mai neo#ser$ai) (ise A#e. 4 ar putea ca $ila s 'ie supra$e!/eatA &e cine 1 opti .apo((olo. Nu mai pune "ntre#ri t"mpite) #iatule) "l .repe(i A#e. .apo((ole scoase o lantern dintr un #u(unar al portierei. & mi un pistol cu surdin) (ise A#e. 4 ar putea s am ne$oie. &in sei'ul de la #ord) .apo((olo trase dou pistoale du surdin. Unul pentru A#e) cellalt pentru Mircea. El purta "n /amul de su# #raul st"n! un Browning automat cu nou 'ocuri) de care nu se desprea niciodat. 7e 'ur ni(a i c"te o perec/e de mnui. Mircea lu pistolul i cu cel mai 'iresc aer din lume) "l strecur "n portre$ol$erul dinuntru al /ainei. Tustrei "i puser mnuile) apoi co#or"r din main. "ntre $ila lui P$e!!ie 7ascal(o i casa din dreapta acesteia) se desc/idea o alee mr!init de un !ard $iu ele ar#uti decorati$i. A#e) ia o "nainte ! porunci Mircea. Pornir pe alee) a$"nd !ri+ s se strecoare prin um#ra ar#utilor. "i ser$ea de minune 'aptul c lumina re$er#e relor de pe strad nu putea

ptrunde prin perdeaua de plopi pitici. A#e se apropie de $ila lui 7ascal(o. 4trecur"n du se pe l"n! perei) a+unse la u. %(ut de aproape) $ila semna cu o citadel. @erestrele de la parter erau (#relite) iar cele de la eta+ a$eau o#loane. Ua masi$ de ste+ar de la intrare era !/intuit cu 'lori de 'ier. Mircea i .apo((olo "l a+unser din urm pe A#e) care se oprise "n dreptul uii. &esc/ide) 4id ! (ise A#e) dup ce cercet din oc/i clana i "ncuietoarea) la lumina "n!ust a lanternei oar#e. .apo((olo) e>pert "n spar!erea caselor de 'ier i a 'urturilor prin e'racie) scoase din #u(unarul pantalonilor o trus de c/ei. Alese una din ele i se pre!ti s o $"re "n #roasc. &eodat se opri. &ac e cine$a "nuntru 1 opti el. A#e c/icoti. Trase cu de!etul pe clan) i-l art plin de pra'. "n casa asta n a intrat nimeni de c"te$a aptm"ni) $or#i) el pe acelai ton. Poate c s a 'olosit de ua din dos ! strui .apo((oloH Prost eti) 4id) (ise A#e. Ua din dos nu poate 'i desc/is dec"t dinuntru. Ai uitat 1 Re!!ie se "ncuia cu apte lacte. Nu i plcea s 'ie luat prin surprindere. Ei drcia dracului) $or#esc despre el la trecut... .apo((olo "ncerc $reo trei peracle. :roasca re(ista la toate e'orturile lui. 4id) i ai pierdut miestria) "l tac/ina A#e. Eura ! Nu m plictisi ! se rsti .apo((olo. Nu s a 'urit "nc "ncuietoarea care s mi re(iste. Nu se luda. M"nui "nc $reo dou peracle) apoi suspin uurat. .u un clnnit metalic) #roasca ced. Mecanism de cas de 'ier ! e>clam el. Ua de ste+ar se desc/ise "ncet. 7anterna lui A#e e>plora un $esti#ul "ncptor) pardosit cu piatr nea!r i acoperit "n parte cu un co$or me>ican) $iu colorat. A#e intr cel dint"i. "nc/iser ua de la intrare "n urma lor. Mer!"nd tiptil) ptrunser "ntr un /ol mr!init de arcade. @otolii lar!i erau or0nduite pe mar!ine. .red c putem aprinde lumina) spuse A#e. Uitai $) 'erestrele s"nt acoperite pe dinuntru cu o#loane. Nu 'iltrea( strop de lumin. Aprinde o) (ise Mircea. 7ustra de 'ier 'or+at din mi+loc strluci deodat) re $rs"nd din (ecile de #ecuri "n 'orm de luminare potop de lumin. Acum putem opera "n $oie) (ise A#e. Mai "nt"i 'cur o inspecie sumar prin toat casa. %i(itar su'ra!eria) living-room-ul, o'iciul i #uctria de la parter) apoi cele dou dormitoare i salonul de la eta+. .amera de #aie era "m#rcat "n marmur tranda'irie. Pentru cine dracu a 'cut lu>ul sta) de $reme ce nu primete pe nimeni ! se mir .apo((olo. A#e era sin!urul om pe care 7ascal(o "l po'tise "n casa sa. *i A#e se m"ndrea cu aceasta. &up inspecia sumar a camerelor) trecur la o cercetare mai amnunit. Nu lsar mo#il pe. care s n o scotoceasc) co$or pe care s nu l ridice) ta#lou pe care s nu l dea la o parte. Rscolir p"n i cmara plin cu sticle de #uturi i cutii cu conser$e. Nu descoperir "ns nimic care s i pun pe urmele lui 7ascal(o. Temerile mele se ade$eresc) (ise A#e) cltin"nd nemulumit din cap.

Re!!ie a 'u!it cu #anii. Am #nuit "ntotdeauna c e un t"l/ar) se destinui .apo((olo. Perc/e(iia asta mi a 'cut o sete ne#un. .e ar 'i s #em c"te un p/rel de whis'( & Am $(ut m cmar c"te$a sticle cu Bourbon. Mircea cltin din cap "n semn de "ncu$iinare. Era @oarte de(am!it. "nt"mpinase un eec total. 4e ae( pe un soaun) lin! masa de #uctrie. "n $reme ce .apo((olo intr "n cmar dup sticla cu whis'(, A#e scoase din dulap trei pa/are pe care le or"ndui pe mas. Tre#uie s ne "ndreptm in$esti!aiileP "n alt direcie) #oss) (ise A#e. Mar9 7ou) de e>emplu. .apo((olo se "napoie cu o sticl de "ld Bourbon. " destup i "i mirosi coninutul. 4tranic par'um ! Pcat c whis'(-ul sta e 'iert. 4coate c"te$a cu#uri de !/ea din 'ri!ider) (ise A#e. 7 a uitat 'uncion"nd. Au(i cum #"("ie. :un idee ! e>clam .apo((olo. "n timp ce A#e turna whis'( "n pa/are) .apo((olo desc/ise ua 'ri!iderului. &eodat 'cu un salt "napoi. &in 'ri!iderul desc/is) se pr#ui pe podeaua #uctriei cada$rul "n!/eat sloi al lui Re!!ie 7ascal(o... A AA .apo((olo conducea cu mare $ite( 7incoBn ul pe Metropolitan A$enue "ndrept"ndu se spre podul `illiams #ur!. *tii unde st aceast Mar9 7ou 1 "ntre# Mircea. East 4ide) @ulton 4treet) e>plic laconic A#e. , cunoti1 &esi!ur. Tria de mult $reme cu Re!!ie. Ieeam adeseori cu ei "n ora. *i eu o cunosc) inter$eni .apo((olo. E o roco$an teri#il. Nu se "nele!ea prea #ine cu Re!!ie. &e ce 1 "ntre# Mir cea. Ei) nu tii 1 %ec/iul lui pcat. B!"rcenia. Totui) ce$a mi se pare 'oarte ciudat) (ise Mircea trec"nd la alt ordine de idei. N am /otr"t eu ca Re!!ie s 'ie totdeauna "nsoit de un om "narmat 1 &a) 4lim "i asi!ura pa(a. &ar i 4lim a disprut) rspunse A#e. Mai mult ca si!ur c n clipa asta 4lim $alsea( cu un #olo$an de !"t "n 'undul r"ului 3udson) opina .apo((olo) cltin"nd din cap. ?nseamn c numai Mar9 7ou poate s ne mai 'urni(e(e $reo in'ormaie. Maina str#tea "n acest timp pan!lica ar!intie a podului `illiams#ur!. Era "ncadrat "ntr un 'lu$iu de automo#ile care se scur!eau spre Man/attan. A+uns la captul podului) .apo((olo $ir la st"n!a) an!a+"ndu se "n "nc"lceala str(ilor din East 4ide. &up $reo (ece minute de mers) 7incoln ul intr pe @ulton 4treet. ,prete "n dreptul #arului din col) (ise A#e) .apo((olo se e>ecut. 7incoln ul stopa) le!n"ndu se "n dreptul unei $itrine acoperite cu o perdea de $oal) prin care se deslueau o droaie de

oameni "n!/esuii "n 'aa te+!/elei cu #uturi. Un di'u(or "mprtia p"n "n strad stridenele unui s/a6e. .o#or"r toi trei din main. A#e "i conduse pin "n dreptul unei case de raport cu cinci eta+e. @aada era de crmid aparent. ."te$a trepte de piatr duceau la o intrare mesc/in) "n dreapta creia se a'la un tele'on pu#lic. Unele din 'erestrele cu !/ilotin erau luminate) ls"nd s se $ad perdele ie'tine) de o curenie "ndoielnic) Asta e palatul lui Mar9 7ou) (ise A#e. A$em noroc) 7a ea este lumin. Urcar trei eta+e) pe o scar de lemn) cu trepte pe +umtate roase) care sc"r"iau alarmant. , luar la dreapta pe un culoar "n!ust) sla# luminat de un #ec anemic. &e unde$a se au(ea mu(ic de +a(. ."nd a+unse "n dreptul uii pe e0re oC cuta. A#e ciocni autoritar. Atept c"te$a clipe. 7e desc/ise o 'emeie intre dou $"rste) "n'urat "ntr un 6imono de colorat) 'ardat strident i cu prul de un rou ne'iresc. &omnioara Mar9 7ou ! rosti A#e. Nu st aici nici o persoan cu numele sta) (ise 'emeia cu asprime. Nu e 'rumos s deran+ai oamenii 5a ora asta... Nu e aici apartamentul FV 1 (ise A#e cut"nd din oc/i numrul de pe u. Este ! &ar nu locuiete nici o Mar9 7ou. A#e "i puse m"na "n piept i o "mpinse deoparte. Apoi 'r s in seam de protestele ei) intr in camer. Mar9 7ou ! tun el. Nu recunoscu "ns nici unul din o#iectele 'ostei prietene a lui Re!!ie. &e c"t $reme te ai mutat aici) madam 1 se rsti el. Nu stau de $or# cu /uli!ani. *i dac nu te cari mai repede) ip ! A#e se uit ne/otr"t de la Mircea la .apo((olo. &"n du i seama c nu mai era nimic de 'cut) iei pe culoar. @emeia tr"nti ua "n urma lor i rsuci c/eia in #roasc. .apo((olo "l pri$ea ironic. 3aidem la propielreas) (ise Mircea. .o#or"r plouai cele trei eta+e. &ispariia lui Mar9 7ou le ridica noi piedici "n cale. , di#uiesc eu) de $a tre#ui s "ntorc "ntre!ul ora cu 'undul "n sus) (ise A#e. , locatar care trecea "nt"mpltor pe culoar le indic ua proprietresei. A#e ciocni ce$a mai moderat. Peste c"te$a clipe se au(i un tir"it de picioare i o tuse prelun!it. "n pra!ul uii care se desc/ise scr"nind) se i$i o 'emeie #tr"n cu capot "n'lorat i cu pr $iolet) plin de #i!udiuri. Elasul ei spart) r!uit) rsuna ca un ltrat. .e po'tii 1 Pri$irile ei #nuitoare se plim#ar de la A#e la .apo((olo) i de la Mircea iari la A#e. , in'ormaie) doamn) (ise A#e) r"dic"ndu i politicos plria. 7a ora asta 1 A$em trea# cu Miss Mar9 7ou 4impson. Nu mai st la mine. 4 a mutat. *i nu tii cum$a unde s a mutat 1 "ntre# A#e sua$. Nu tiu i nici nu m interesea( ! I ascult) madam) se "n'urie A#e. Mircea "l "mpinse Ia o parte. 4coase din #u(unar porto'elul doldora) "l desc/ise i "ncepu s numere c"te$a #ancnote de c"te TV dolari. Una... dou...) poate $ aducei aminte) doamn)

trei... patru... @cu un !est) ca i c"nd ar 'i $rut s "nc/id porto'elul. ,c/ii 'emeii scprar lacom. Un moment ! Mircea e>/i# cele patru /"rtii. 4tam'ord Mansion) XWb Tent/ A$enue) eta+ul apte) apartamentulWFF. ?n'ac /"rtiile i le $"r" "n corsa+. &e mult s a mutat 1 Acum trei sptm"ni. Mulumesc) (ise Mircea. N ai stat de $or# cu mine) (ise proprietreasa cu su#"neles. ,.D.) e>clam Mircea. Nici dumneata cu noi. 3aidem) se adres el "nsoitorilor. :un seara) doamn. Proprietreasa salut cu capul) 'c"nd s i +oace #i!u diurile din cretet... .apo((olo se urc la $olan. "mi miroase ur"t trea#a asta) (ise el. *i mie) inter$eni A#e) trec"nd la locul su. Mircea se ae( pe #anc/et) apoi tr"nti portiera. 4tam'ord Mansion) 4id. .apo((olo era un o'er de "nalt clas. *tia s se strecoare ca o op"rl prin "m#ul(eala de maini. "n mai puin de cincispre(ece minute a+unser la destinaie. 4tam'ord Mansion era un imo#il cu oarecare pretenii 'lancat de dou cldiri #anale) cu c"te cinci eta+e i scri metalice de incendiu. A$ea 'aada "m#rcat "n piatr ai#) 'erestre cu rame metalice i o intrare adpostit de un soi de #aldac/in cu dun!i multicolore. Un portar "n uni'orm $erde moia re(emat de !la'u" uii de sticl. 4e tre(i doar c"nd 1incoln-u9 opri "n 'aa casei. Mircea i oamenii si trecur $al$"rte+ prin 'aa portarului care nu a$u timpul s i "ntre#e pe cine caut. Urcar cu ascensorul p"n la eta+ul apte i dup ce e>aminar numerele apartamentelor) se oprir la o u pe care scria cu ci're aurii WFF) a$"nd dedesu#t o carte de $i(it prins "ntr o ram metalic ; $ar(-1ou 8impson,, &inuntru se au(ea "n surdin mu(ic de +a(. A$em noroc. Psric e acas) (ise A#e. Aps pe #utonul soneriei. B#irn/ tul molcom 'u urmat peste c"te$a clipe de (!omotul metalic al unei c/ei. Ua se "ntredesc/ise. A#e $"r" piciorul "ntre canatul uii " ram. Un cap #lond de 'emeie apru "n desc/i(tur. 3ello) Mar9 7ou ! (ise A#e. %reau s stau de $or# cu tine. ,#ra(ul lui Mar9 7ou se crispa. "mi pare ru) nu te pot primi. Atept prieteni. A#e "m#r"nci ua) i(#ind o pe Mar9 7ou de perete. Intr "n $esti#ul urmrit de Mircea i de .apo((olo care "nc/ise ua un urma lor. % po'tesc s ieii imediat ! stri! Mar9 7ou "n'uriat. 4e propti #tioas "n 'aa lui A#e. A#e o apuc de #ra i o repe(i "n living-room-ul spaios care se desc/idea "n spatele ei. Intr dup ea. &eodat a$u neplcuta surpri( s se pomeneasc "n 'aa !urii .unui pistol aintit asupra lui de un t"nr "n /aine al#e. Ar tre#ui s .tii c nu se intr 'r $oie "n casa unei doamne) (ise t"nrul cu "n!/eat politee. A#e ridic m"inile "n aer. 4t"n!a mpre+ur i a'ar ! porunci t"nrul) 'cind un pas "nainte. A#e) suspin) se rsuci pe clc"ie i continu"nd s in m"inile "n aer trecu

"n $esti#ul. Mircea) care se a'la "n $esti#ul) se ascunse dup ua care rspundea "n living-room i 'cu din cap semn lui .apo((olo s ias pe coridor. .apo((olo se e>ecut) T"nrul iei "n $esti#ul dup A#e) %e(i) prietenii dumitale. au mai mult educaie) rosti el ironic. Au i ters o. ."nd A#e pi pra!ul apartamentului i t"nrul "n /aine al#e a+unse "n dreptul uii. Mircea care se ascunsese "n $esti#ul intr "n aciune. .u tocul pistolului aplic o lo$itur scurt in cretetul t"nrului) care scp arma din m"n i se pr#ui pe pardoseal. A#e i .apo((olo) care urmriser cu coada oc/iului scen) se "napoiar "n $esti#ul. :ine lucrat) #oss) c/icoti .apo((olo) 'recindu i "n$eselit palmele. .apo((olo "mpinse cu piciorul corpul t"nrului i "i lu pistolul) strecur"ndu-l "n propriul su #u(unar. A#e reintr "n $esti#ul. Mar9 7ou) cu oc/ii mrii de spaim) sttea "nlemnit "n mi+locul "ncperii. "i ddea seama c ar 'i 'ost inutil s "ncerce a se re'u!ia "n alt camer. @rumoas primire 'aci $ec/ilor.ti prieteni) Mar9 7ou (ise A#e. .apo((olo "ncuie ua de. la $esti#ul) apoi intr "n living-room, urm"nd pe Mircea. Ai !ri+ de +unele sta) "i spuse Mircea. ,.D.) ./arlie) (ise .apo((olo. &e alt'el nu cred c o s se tre(easc prea repede. A#e se opri "n 'aa !a(dei) Unde e Re!!ie 1 Mar9 7ou "ncerc s-l "n'runte. Nu tiu. &ac $rei s l !seti) caut-l sin!ur. A#e o plesni cu dosul palmei peste o#ra() do#or"nd o pe o canapea din apropiere. Mar9 7ou "ncerc s se ridice. :u(a prinse s i s"n!ere(e. Nu mi plac $iolenele. 7e aplic numai dac s"nt silit. 4i atunci mer! p"n la limit. 7ui Mircea ii repu!nau procedeele lui A#e 'aa de o 'emeie. "i ddea seama "ns c serio(itatea mi(ei i lumea in mi+locul creia a+unsese s e$olue(e il o#li!au s i +oace p"n laCs'"rit rolul de !an!ster. A#e se apropie de aparatul .de radio) care emitea mu(ic de +a( i rsuci la ma>imum #ulonul de $olum. 4e ae( apoi pe canapea alturi de Mar9 7ou. .u !esturi molcome "si a+4rinse o i!ar. &e unde at"ta lu>) Mar9 7ou 1 "ntre# el) dup ce i i plim# pri$irile asupra mo#ilelor scumpe din "ncpere. &up c"te $d) te ai "m#o!it peste noapte. Ei da) am +ucat la rulet) (ise ea. A/a) la rulet ! Unde 1 Te interesea( at"t de mult 1 %rei s +oci i tu 1 il s'ida Mar9 7ou. Rspunde la "ntre#ri ! 4au ai po't s te mai c"rpesc o dat. 7a clu#ul \W. Adresa1 Roc6Ja9 :eac/) :elle 3ar#our) 7on! Island. ."nd 1 Nu mai in minte B!"ndrete i memoria. 4au ai ne$oie s te) a+ut eu 1 Mar9 7ou simea cum o cuprinde panica. 4u# tonul aparent potolit al lui

Macc/ia) desluea o ameninare surd) care o "nspim"nta. Acum... acum o sptm"n) #"i!ui ea. A/a) i c"t 1 .inci mii de dolari. A#e o pri$i "n oc/i i "i (im#i. %a s (ic) l ai $"ndut pe Re!!ie pentru cinci mii de dolari. Palma lui "ni 'ul!ertor) trsnind o peste !ur. Unde e Re!!ie 1 "ntre# A#e. i am spus c nu tiu) (ise ea i(#ucnind "n pl"ns. Mai "nainte ca Mircea s 'i putut inter$eni) A#e cu un !est rapid "i (dro#i $"r'ul aprins al i!rii "ntre s"nii tinerie 'emei. Mar9 7ou scp un urlet animalic. Un miros de carne 'ript !"dil nrile lui Mircea) care "ncerc o sen(aie de !rea. .apo((olo "i aprinse o i!ar i o o'eri lui A#e. Mar9 7ou se uit cu !roa( la $"r'ul incandescent al i!rii. .ui l ai $"ndut pe Re!!ie 1 "ntre# A#e) apropiin du i iari de piept i!ara aprins. 7ui 5oe Re!an. .are 5oe Re!an 1 Proprietarul :arului \W. A/a) d aia m trimiteai la :arul \W. "mi pusesei i mie !"nd ru. Pentru cine lucrea( acest 5oe Re!an 1 Nu tiu. 5ur c nu tiu) stri! ea "nne#unit. A#e $ru s i "n'i! $"r'ul aprins al i!rii "ntre s"ni. Mar9 7o9 se trase instincti$ "napoi. Url !utural ; Nu tiu ! Nu tiu ! 5ur ! Mircea !si c e momentul s inter$in. 7as o)! &e data asta nu minte. A#e se ridic de pe canapea. .eaua ! *i sta cine e 1 o "ntre# el art"nd cu capul spre t"nrul leinat de pe podea. Tedd9 Re!an) spuse ea repede. Re!an 1 E neam cu 5oe Re!an. @iul lui. A/a) $a s (ic lucrai "n 'amilie. @elicitri) Mar9 7ou. 7ea! i pe am0ndoi) 4id) porunci Mircea. Mai repede. 4 nu pierdem $remea. .apo((olo smulse nururile !roase de la perdele) i dup ce l cr pe t"nr pe canapea) "l le! 'edele) spate "n) spate cu Mar9 7ou. A#e ! ./eam patru oameni. 4 ne atepte la intrarea sudic din :elle 3ar#our. ,.D.) (ise A#e) 'orm0nd la tele'on numrul $ilei din Elms'ord. Transmise ordinul) apoi rupse 'irul tele'onic din do(. 3aidei ! (ise Mircea. 4 a+un!em la :arul \W "nainte de a li se da de $este... A AA 1icoln ul co#ora cu $ite( pe @lat#us/ A$enue) "n drept"ndu se spre Roc6Ja9 :eac/. Trecu pe l"n! aeroportul @lo9d :ennett) tra$ersar podul Marine Par6Ja9) apoi o lu la st"n!a pe :eac/ ./annel &ri$e. 7a :arul \W $oi intra sin!ur) (ise Mircea. 4u# noua mea "n'iare nu m cunoate nici dracul. A#e) dup (ece minute intri i tu "n sal) "mpreun cu oamenii ti. Ai s m $e(i la #ar. 7a semnul meu $ei crea o di$ersiune) ast'el ca eu s pot opera "n linite. Tu) 4id) rm"i la $olan. Nu opreti motorul. A#e) dup ce termini) $ii la Elms'ord. @aci s i se piard urma. 4tr#tur parcul Iaco# Riis i o luar la dreapta pe Roc6Ja9 :eac/ :oule$ard. &up cinci minute de mers) aprur primele lumini de neon ale

cldirilor din :elle 3ar#our. .apo((olo semnali(a) aprin("nd i stin!"nd la scurte inter$ale proiectorul portati$) prins cu o $entu( de par#ri(. Un Pontiac Tempest, staionat la $reo sut de metri pe dreapta oselei) aproape de ta#ela de marca+ de la intrarea "n :elle 3ar#our) rspunse cu acelai semnal. 3arris cu oamenii lui) rosti scurt A#e. .apo((olo opri "n dreptul Pontiac ului. A#e co#or" i trecu alturi de 3arris. .apo((olo demar... A ** Pro'ilat pe un 'undal de ar#uti) cldirea "n stil neo maur a :arului \W "i desc/idea spre ocean 'aada cu perei culisani de sticl. Pe terasa $ast care se des'ura p"n la pla+) toate mesele erau ocupate de noctam#uli "n costume de sear. "n interiorul localului) la #arul "m#rcat "n 'aian $iolet cu panouri decorati$e ce "n'iau animale marine cu siluete 'antastice) se #uluceau clieni "nsetai de #uturi tari. "n mi+locul "ncperii) se "nlau pereii de sticl ai unui imens ac$ariu luminat puternic dinuntru) ce adpostea o caracati de proporii impresionante. "n +urul ac$ariului pe un platou circular cu dale aurii dansau perec/i 'ascinate parc de oc/ii rotun(i ai caracatiei) care le p"ndea 'iecare micare. :raele ei lun!i) $"scoase) cu $entu(e multiple) stteau nemicate pe. pietri ul 'in. Prin apa $er(uie pluteau ca nite minuscule 'antome medu(e al#urii) !elatinoase. ,rc/estra nea!r e>ecuta un blues 'oarte lent) inspirat dup un negro-spiritual. Intrarea lui Mircea "n local scp neo#ser$at. &up ce arunc o pri$ire distrat asupra meselor ocupate) se opri c"e$a clipe in 'aa ac$ariului) apoi se "ndrept spre te+!/eaua #arului. Un Man/attan. &u#lu) comand el alene. :armanul turn in!redientele coc6taiului "ntr un s/a 6er pe care "ncepu s l amestece "n ritm trepidant. 4u# aparenta sa indi'eren) Mircea era "ncordat ca un arc. :armanul "i o'eri coc6teilul. Mircea "l de!ust. 4pri+i nindu se cu cotul de te+!/ea) se "ntoarse cu 'ata spre platoul de dans. Pri$irile lui cercetau "n acest timp cu "n'ri!urare localul "n cutarea lui Re!an. Nu l cunotea) "ns era si!ur c nu $a "nt"r(ia s l identi'ice. "mpre+urrile "l ser$ir... Un client de la #ar stri! +o$ial pe un indi$id corpolent care circula printre mese. 3ello) Re!an ! 5oe Re!an a$ea prul des i cre) "nspicat cu al#) o#ra(ul msliniu i un !"t $"rtos ca de !ladiator) a crui masi$itate contrasta cu 'ineea cmii al#e de mtase. Un smo6in! al#astru a#ia "i strunea muc/ii) care la 'iecare .micare se relie'au su# estura moale. Purta la #utonier o or/idee purpurie) cu petale !rele) ca de cear. Re!an se opri "n dreptul clientului. 3ello) Mr. Era/am ! Ai sc/im#at cra#ii cu caracatiele) stri! clientul.) lo$indu i prietenos cu palma peste umr. i se ra'inea( !usturile) Re!an. 4e uit "n +ur i adu! ; *i localul sta l ai 'cut de nerecunoscut. E un lu> ca "n 'ilme.)"i mer!e #ine. Re!an ("m#i) plin de importan. *i asta e nimic) Mr. Era/am) replic el. 4 $e(i clu#ul pe care l desc/id luna $iitoare la Roc6Ja9 Par6. @ac pra' concurena. Mircea "nre!istra automat adresa. &in dreapta "i a+unse la urec/e un !las 'eminin) uor r!uit.

3ello) Mr. Re!an ! i ai uitat prietenii ! Mircea "ntoarse capul "ntr acolo. Bri la mas o 'emeie tinr) #lond) cu trsturi delicate. "m#rcat "ntr o roc/ie nea!r) 'oarte decoltat i acoperit de #i+uterii. @emeia "l 'i>a pe Re!an cu o pri$ire "n care se citea implorarea. Re!an se "ntoarse spre ea. Nu mi uit niciodat prietenii) Miss .ourtne9) rspunse el. Imediat s"nt al dumnea$oastr. 4tr"nse m"na lui Era/am i se "ntoarse spre masa tinerei 'emei. ,c/ii ei a$eau o e>presie de "n'ri!urat ateptare. M"inile al#e i 'ine "i tremurau. Re!an se opri "n dreptul ei. 4coase 'loarea de la #utonier i i o o'eri. Miss .ourtne9 "ntinse ner#dtoare m"na) apuc 'loarea i ("m#i 'ericit. , duse la nas) i dup ce i aspir par'umul i o prinse la corsa+. Re!an salut i se apropie de #ar. ?ntr o ni cptuit cu o!lin(i) se a'la un mare $as de cristal ne!ru) "n care "i etalau purpura un super# mnunc/i de or/idee. :armanul lu una din or/idee i o "ntinse lui Re!an) care i o prinse la #utonier) apoi se "ntoarse! iari printre mese. Mircea sor#i cocteilul. :utura sa$uroas "i par'um cerul !urii. Arunc o pri$ire asupra ceasului de la m"na. 4e scurseser (ece minute. A#e tre#uia s apar. Mircea "ncerc o emoie uoar. .onstat cu satis'acie c "nce puse s se oeleasc. Perspecti$a ciocnirilor nu i mai crea acel !ol dureros "n stomac) acea team aproape imposi#il de stp0nit) care "nainte $reme "i parali(a parc micrile. Acum simea o ciudat 'urnica re "n ira spinrii) careri "ncorda muc/iiC i i ascuea mintea. Toate 'acultile lui 'i(ice i intelectuale se pre!teau pentru cri(a care a$ea s urme(e. A#e i cei patru oameni ai si "i 'cur intrarea; Mircea respir adine. Pri$irile lui se "ndreptar spre Re!an. Atepta reacia acestuia. *i Re!an o#ser$ intrarea lui A#e. Pe o#ra(ul lui se aternu o paloare uoar. In oc/ii si) Mircea citi o sclipire rea. Re!an era $dit surprins de apariia lui A#e. &ar aceasta nu l "mpiedic s treac imediat la aciune. Pri$irile lui lansar un a$ertisment mut) pe care l prinser c"i$a #r#ai "n smo6in!) $oinici ca nite lupttori de catch, risipii prin local. :r#aii "n smo6in! se "ndreptar) ca din "nt"mplare) spre !rupul lui A#e. Erau cinci la numr. A#e le o#ser$ mane$ra. B"m#i. Un ma4tre d6hotel, rsrit ca din pm"nt conduse pe A#e i pe "nsoitorii si la o mas li#er) plasat l"n! ac$ariu. :r#aii "n smo6in! se postar "n prea+ma lor. Un c/elner lu comanda de la A#e) apoi se "ndrept spre #ar. ."nd trecu pe l"n! Re!an) acesta "l apuc de #ra. .e au comandat 1 "ntre# el printre dini. &e cinci ori whis'(. Re!an se apropie de te+!/ea. Mircea) care se pre'cea c pri$ete distrat e$oluia perec/ilor pe platoul de dans) "l urmrea cu coada oc/iului) "ncerc s deslueasc $or#ele pe care Re!an le rostea cu $oce sc(ut #armanului) dar nu reui. :armanul umplu cinci pa/are cu whis'(. ./elnerul le alinie pe o ta$ i plec spre masa lui A#e. Re!an se "ntoarse iari spre #arman. Mircea "i "ncorda i mai tare au(ul. Reui s prind c"te$a cu$inte ale patronului. ...stin!i lumina... masa cinci... lucre(i repede... Mircea $"r" ca din "nt"mplare m"na su# sacou. Trase piedica pistolului i atept des'urarea e$enimentelor) 'r s l scape din oc/i pe Re!an. ./elnerul ls pa/arele cu whis'( la masa lui A#e) apoi plec s ia alt comand.

:armanul strecur m"na su# te+!/ea. "n aceeai clip sala se cu'und #rusc "n "ntuneric. 4e (reau numai $"r'urile roii) incandescente ale i!rilor. 4e au(ir stri!tele de surpri( ale c"tor$a 'emei) acoperite "n nu"nd de r#u'nirile +a(ului. Mircea se repe(i la Re!an i "i "n'ipse !ura pistolului "n ale. @ii cuminte i ' ce i spun. Altminteri "i !uresc pielea. A AA :e(na dur ai(eci de secunde.. ."nd se 'cu lumin) #armanul ce i nete(ea tocmai prul) se uit spre masa lui A#e) care se !olise de clieni) B"m#i i "i "ntoarse pri$irile spre patron) dar i acesta dispruse) "i (ise c Re!an plecase pe "ntuneric) aa c nu se neliniti. Un /in #izz i dou .lover .lub, comand un c/elner. :armanul se "ntoarse spre sticlele cu etic/ete $iu colorate. ,.D. 7incon ul .ontinental (#ura ca o nluc pe autostrada luminat de nes'"rite ira!uri de #anane cu neon. Ultimele cldiri din :elle 3ar#our rmseser de mult "n urm. E/emuit pe #anc/eta din urm) Re!an se uita nedumerit la c/ipul impenetra#il al lui Mircea) care sttea alturi de el. Eura pistolului continua s l inteasc. Re!an cunotea prea #ine mora$urile lumii interlope ca s 'ac $reun !est necu!etat. ."nd se stinsese lumina din local i simise "n ale !ura pistolului) e>ecutase 'r s cr"cneasc indicaiile indi$idului care F impinsese spre ieire) !/id"n du se dup se"nteierile roiatice ale i!rilor. *tia c dac ar 'i sc/iat $reun !est de "mpotri$ire sau dac ar 'i stri!at dup a+utor) i ar 'i "nc/eiat de'initi$ cariera de patron de localuri de noapte) murind ciuruit de !loane. 4e lsase rpit) 'iindc nu e>ista alt soluie. :lestema "n !"nd imprudena pe care o s$"rise) concentr"ndu i oamenii asupra mesei lui A#e Macc/ia i ls"ndu se ast'el descoperit. .ine eti dumneata i ce $rei 1 "ntre# el "n cele din urm. Erau primele $or#e pe care le scotea de c"nd prsise ocalul. .e $reau 1 Ai s a'li "n curind) (ise Mircea domol. Re!an tui spre a i dre!e !lasul. Uite ce e) relu el. 4"nt om de a'aceri. "mi place s mi re(ol$ repede tre#urile. .are e preul 1 Preul 1 Rscumprarea.Mircea r"se. A/) da. 3m ! E 'oarte mare. Nu tiu dar ai s l poi plti. 4pune o ci'r) (ise Re!an. 4"nt con$ins c $om a+un!e la o "nele!ere) 4ur"sul +ucu de pe o#ra(ul lui Mircea strecur 'iori In su'letul patronului. .it 1 insist el. Mircea nu rspunse. Re!an "i rscoli memoria) "ncerc"nd (adarnic s l identi'ice. 4e uit la o'er. Nu i $edea dec"t cea'a. &eodat acesta "i int =r rse 'aa) se uit o clip la Re !att) ("m#i arl"ndu i dinii al#i) 'os'oresceni) apoi "i "ndrept iari pri$irile spre .autostrada care prea c se arunc su# roile automo#ilului. Inima lui Re!an "n!/e. "l recunoscuse pe .apo((olo. Mircea tlmci cu uurin procesul de !"ndireal patronului) re'lectat at"t de $i(i#il pe c/ipul su pustiit de C"nc. Acum #nuieti 1 "ntre# Mircea sua$. Nu ! Nu #nuiesc nimic) #ol#orosi patronul. .it Ccerei 1 "ntre# el din nou.

Mircea ls s se scur! c"te$a clipe de tcere) mai !rele dec"t plum#ul. *ai(eci de milioane de dolari) (ise el. 4"ntei ne#uni ! e>clam Re!an. *ai(eci de milioane de dolari) repet Mircea. *i) pe deasupra numele asasinilor lui Re!!ie 7ascal(o. @runtea patronului se "m#ro#onase de sudoare. "i $ ume(i cu lim#a #u(ele uscate) &e unde s am at"ia #ani 1 protest el. .it despre Re!!ie 7ascal(o nu tiu nimic. Nimic1 A#solut nimic 1 4eormonete i #ine memoria. Re!an "i "ncleta neputincios pumnii. &ac nu $rei s 'ii "nele!tor) nu tiu) (u) dac $ei apuca s i mai $e(i $reodat #arurile) inter$eni .apo((olo. 4au poate c ai s le $e(i de sus) (#ur"nd ca un elicopter) cu aripioare de "n!era "n spinare. Re!an "ncerc s i domine a!itaia luntric. 5uca o partid cu mi( e>trem de .mare. Ad$ersarul su a$ea c/int re!al. &ar i el pstra "n manet o carte) care #ine +ucat putea rsturna situaia "n 'a$oarea lui. *i dumneata cine eti 1 "ntre# el) uit"ndu se Ia Mircea. Acesta "l pri$i ciudat. Ai s a'li mai t"r(iu. Nici o !ri+. Restul drumului se cu'und "ntr o muenie total .apo((olo se uita din c"nd "n c"nd prin retro$i(or. Nu erau urmrii) Aproape de ora trei) 7inco"re ul ptrunse "n parcul $ilei din Elms'ord. Re!an "ncercase s identi'ice drumul parcurs) dar dup ieirea din :ron>) nu se mai putuse orienta. .apo((olo 'olosise un itinerar complicatR ocolind centrele populate. 7incoln ul opri 4n 'aa $ilei "n$luit "n "ntuneric &iri+at de ea$a pistolului pe care Mircea i l "n'ipsese "ntre coaste) Re!an urc. scrile de la intrare i ptrunse in /ol. .ei doi tipi care 'ceau de !ard aruncar o pri$ire lipsit de curio(itate. Asemenea spectacole nu i mai impresionau) M"nat de Mircea i escortat de .apo((olo) Re!an ptrunse "n #i#liotec. .apo((olo "ncuie ua pe dinuntru. 4 nu 'im deran+ai) (ise el) Re!an "i ddea seama c se a'l "n mare prime+dieH .olul #u(ei "i tremura ner$os. "ncerc totui s #ra$e(e) Ei) c"nd terminai comedia asta 1 "ntre# el cu aparent linite. &ac eti om de "neles imediat) rspunse Mircea ("m#ind cu 'als #un$oin. %"r" pistolul "n /amul de su# /ain. Numele asasinilor lui Re!!ie 7ascal(o spuse el) "nsprindu i #rusc !lasul. Nu cunosc pe nici un Re!!ie 7ascal(o. Mircea r"se. .e (ici) 4id 1 Nu l cunoate pe Re!!ie. Nici n a au(it de el. 4e "ntoarse iari spre Re!an. Nici pe Mar9 7ou n a cunoti 1 Re!an "l pri$i pie(i ; Nu. N o cunosc. .urios. @iu tu o cunoate. *i "nc 'oarte intim. Re!an "i simea !ura uscat. "i trecu lim#a peste #u(ele arse. Mircea se apropie de el i "l prinse uor cu de!etele de #r#ie) ca i cum ar 'i $rut s l m"n!"ie. Nu $rei s spui 1 "i $or#i el cu #iniorul. Pcat. &ac totui socoteti c este necesar s i "mprospte( memoria... .u o micare #rusc) "i repe(i cotul "n #r#ia lui Re!an. Acesta se pr$li pe spate) antren"nd "n cdere o msu +apone( pe care se a'la o statuet de #ron(. Re!an se rsuci #rusc i "n'ac statueta. "n aceeai clip) e$"le a dou pistoale al lui Mircea i al lui .apo((olo

se "ndreptar asupra lui. @ii cuminte) Re!an) "l po'ti .apo((olo cu ton sc(ut. Re!an ddu drumul statuetei i se ridic "ncet "n picioare. Rsu'la !reu. Unde e Re!!ie 7ascal(o 1 repet Mircea. Re!an se !"ndi o clip) apoi rosti cu aer de s'idare. Nu "nele! de ce "mi punei "ntre#ri la care nu pot rspunde. Nu tiu unde e Re!!ie 7ascal(o. Pot s $ spun "ns unde se a'l "n clipa asta A#e Macc/ia. A#e este "n m"na oamenilor mei) (ise Re!an. @ace pe deteptul) #oss) inter$eni .apo((olo. Nu) nu ! replic Mircea) cruia "i re$enise #rusc "n minte momentul "n care #arul se ad"ncise "n "ntuneric; A#e este "n m"na oamenilor mei) (ise Re!an) .apo((olo r"se ca de o !lum #un. A#e prins ! 3e) /e ! Taci) 4id ! (ise Mircea. 4 $ e>plic. "n #ar in "n permanen o mas re(er$at pentru musa'iri nepo'tii. , simpl apsare pe #uton i o dat cu stin!erea luminii) se declanea( un mecanism care 'ace ca masa ae(at pe un platou s se scu'unde "n su#sol) iar alt mas) cu tac"murile !ata pre!tite s se ridice "n loc... ."nd se 'ace lumin cei din +ur $d o mas 'r ocupani. 4implu) nu i aa 1... *i 'iindc s"nt om de "neles) $i l predau pe A#e "n sc/im#ul eli#errii mele. Un ("m#et trium'tor plutea pe #u(ele lui Re!an. Mircea anali( rapid situaia. &ac Re!an nu minea) lucrurile se complicau serios. Pier("ndu l pe A#e) pierdea 'irul Ariadnei. Tre#uia deci s F recupere(e cu orice pre... *i cu ce mi 'aci do$ada 1 "ntre# el. .erei la tele'on #arul. %ei putea $or#i cu A#e "n persoan. Mircea se !"ndi o clip) apoi puse m"na pe receptor. & mi numrul ! "n acelai moment se au(i (!omot de pai "n /ol) apoi c"te$a lo$ituri "n u. .ine e 1 "ntre# .apo((olo. 'r s ia oc/ii de la Re!an. Eu) A#e. &esc/idei. @i!ura lui Mircea se lumin. Pe c/ipul lui Re!an se aternu e>presia celei mai $ii consternri. .apo((olo desc/ise ua r"n+ind) Ne ai minit) Re!an. A#e intr "n #i#liotec) "mpin!"ndu-l din spate pe Tedd9 Re!an. "n m"na dreapt inea un pistol) pe care l $"r" "n /amul de su# /ain. 4e uit la 5oe Re!an) care se 'cuse cenuiu. %e(i) Re!an) ce "nseamn s ai su'let 1... 4 rspun(i la ru cu #ine. Tu ai $rut s m prin(i "n curs i eu i am adus pe 'iul tu) s i in de ur"t. E ade$rat po$estea cu masa) A#e 1 "ntre# Mircea. &a) 'oarte ade$rat) rspunse A#e. Numai c eu am reuit s scap. Am srit la timp de pe plat'orma care se pr#uea su# noi. Eti al dracului de in!enios. Re!an. &ar s m $e(i i pe mine... .ui l ai $"ndut pe Re!!ie 7ascal(o 1 "ntre# el #rusc. Nu tiu de nici un Re!!ie 7ascal(o) se incpt"n s rspund Re!an. Nu tii 1 ("m#i A#e. :ine. Tul ai $rut o 4coase din #u(unarul de la piept un #rici pe care l desc/ise cu o micare #rusc. 4e apropie de Tedd9 Re!an) "l apuc de unul din re$erele /ainei i cu ascuiul #riciului) "ncepu s despice "ncet sto'a de la piept "n +os. Re!an) poate te mai !"ndeti. P"n nu a+un! la piele. ,c/ii lui Tedd9 se

rotun+ir de spaim. A#e despic i cellalt piept al /ainei. Am a+us la cma) Re!an Nu tiu nimic. A#solut nimic. Nu m interesea( cultura ta !eneral. Te "ntre#am de Re!!ie 7ascal(o. Re!an nu mai desc/ise !ura. Tat) ai "nne#unit 1 stri! deodat Tedd9. %rei s m $e(i cu #urta spintecat 1 @iul tu e mai "nele!tor) (ise A#e. "i cunoate interesul. .u un !est scurt tie i cmaa) Pieptul pros al lui Tedd9 aprui la $edere 4pune) 'at ! 4pune ce$a) tat ! (#ier el. :ro#oane mari de sudoare i se scur!eau pe 'runte. ,#ra(ul "i era li$id. Un spasm ner$os "i cutremur corpul. F %or#ete) tat ! "l implor el.. Re!an "i muc #u(ele. A#e ridic din nou #riciul. ,prete) A#e ! stri! Re!an. A#e rmase cu m"na "n aer. Ei) (i ! Re!an se "ntoarse spre Mircea. &ac i dau numele oamenilor care l au rpit pe Re!!ie ne dai drumul 1 Mie i #iatului 1 &a) rspunse Mircea. Au 'ost patru oameni) "ncepu Re!an. Atunci i am $(ut pentru prima oar. Nu tiu cuim "i c/eam. A#e apropie tiul #riciului de pieptul lui Tedd9. 7as m s $or#esc) A#e) !"@"i Re!an. A#e "i retrase #riciul. %reau preci(ri ! se rsti el. Nu tiu nume) relu Re!an. &ar mi am luat msurile mele de precauie. Am a$ut !ri+ s i 'oto!ra'ie( 'r tirea lor. M am !"ndit c ar putea s mi prind #ine. *i unde s 'oto!ra'iile 1 "ntre# Mircea. 7a #ar) "n sei'ul din #iroul meu. *i din ordinul cui s au "nt"lnit la tine 1 "ntre# iari Mircea. Re!an e(it c"te$a momente. :ine. Am s i spun i asta. &in ord... "n aceeai clip se au(i un pocnet sec ca i c"nd s ar 'i destupat o sticl. Re!an) care se a'la cu spatele spre 'ereastr) tresri) sc/i un !est ca i c"nd ar 'i $rut s i duc m"na la cea') *i se pr#ui pe parc/et. "nc o pocnitur seac i Tedd9 Re!an c(u peste A#e. A#e "l prinse instincti$ "n #rae. .apo((olo arunc o pri$ire spre 'ereastr. "ntr unui din carourile de sticl apruser dou !uri minuscule. .u un !est re'le> trase c"te$a 'ocuri "ntr acolo. 4imultan) Mircea inti cu pistolul #ecurile din pla'onier) 'c"ndu le ndri. .amera se cu'und "n "ntuneric. .apo((olo se repe(i spre 'ereastr. 7umina lunii ar!inta culmile copacilor) ls"nd "n #e(n aleile parcului. .apo((olo nu reui s deslueasc nici o pre(en omeneasc. 4pre a e$ita o nou surpri() trase draperiile !rele de #rocart) acoperind complet 'erestrele. Aprinse un lampadar. 4 dm alarma) #oss 1 se adres el lui MirceaH Inutil. Nu am nici o "ncredere "n oamenii de aici... Mircea se ls "n !enunc/i l"n! corpul inert al lui Re!an. .onstat c !lonul intrase prin cea') 'c"nd o ran ur"t. Mort ! e>clam el. *i Tedd9 1

I au 'cut i lui de petrecanie) rspunse A#e) sc p"nd o "n+urtur. ?l culcase pe o canapea. "n dreptul inimii) cmaa lui Tedd9 era ptat de s"n!e. A#e "i lu pulsul. Nimic. 4e uit de la Tedd9 la 5oe Re!an. @rumos lucrat. Punct oc/it) punct lo$it. &ou 'ocuri doi oameni) "i aprinse o i!ar. Interesant. I au curat tocmai c"nd erau !ata s $or#easc. Mircea se uit "ndelun! la Tedd9. 4coase din #u(unar o #ric/et de ar!int i o apropie cu partea lucioas ca o o!lind de !ura acestuia. Te "neli) A#e. Tedd9 triete. Respir. Uite) s a a#urit #ric/eta) (ise el) ' c"ndu i semn cu oc/iul. Nu se poa... A#e surprinse semnul pe care i-l 'cuse Mircea. "nelese c i se cerea s +oace teatru. *tii c ai dreptate) #oss 1 Puteam s +ur c e mort. .e "nseamn s te pripeti. Repede) spuse Mircea. &ucei-l "n dormitorul meu. .apo((olo) rm"i cu el) s-l p(eti p"n aducem un doctor. A#e i .apo((olo crar cada$rul lui Tedd9 pe scara de ser$iciu) spre a e$ita /olul "n care se a'lau oamenii din !ard. Rmas sin!ur "n #i#liotec) Mircea cut2 din oc/i un loc suscepti#il s ascund un micro'on. -Acul "n carul cu '"n2) "i (ise el. &ac lucra rapid) putea s dea dou lo$ituri dintr un sin!ur 'oc. 7s"nd impresia c Tedd9 era muri#und) a$ea toate ansele s descopere pe asasin) care $a "ncerca desi!ur s-l suprime pe t"nr pentru a doua oar. *i misiunea de a-l depista pe uci!a "i re$enea lui .apo((olo. Pe de alt parte) tre#uia s mear! la #arul lui Re!an pentru a pune m"na pe 'oto!ra'ii i pentru a i recupera oamenii. A#e co#or" "n #i#liotec. 3aidem dup doctor) (ise Mircea. 4per s a'lu multe de la Tedd9... "nainte de a se urca "n 7inco"n ul tras la scar) Mircea opti lui A#e ; Mer!em "napoi la #ar. Acolo am s intru sin!ur. Tu ai s m atepi "n main... 7a drum. A#e opri 1incoln-ul "n parcul de automo#ile al .lu#ului \W. &in locul unde "i plasase maina) putea ine su# o#ser$aie intrarea localului. Mircea consult ceasul de la #ord. Era trei i un s'ert. ."nd s co#oare din main) A#e "l apuc de #ra. 4tai) #oss. Ia pri$ete. ?i art un #ord Thunderbird, care trsese "n 'aa intrrii. .onductorul @ord ului desc/isese portiera) spre a permite unui indi$id "n /aine cenuii sport care co#ora scara s intre "n main. ./arlie Kale) spuse A#e printre dini. M"na dreapt a lui 7andis. .e o 'i cutat aici 1 .urios ! Nu mi place deloc) (ise Mircea. Nici mie) replic A#e. ?nseamn c cel mai t"r(iu m"ine diminea) 7andis $a 'i "ntiinat de rpirea lui Re!an. @ord ul se puse "n micare) ocoli un rond cu 'lori i iei la osea) pier("ndu se "n noapte. "nainte de a co#or") Mircea "i $eri'ic "nc o dat pistolul. Mai d mi unul) spuse el. &ac "i !sesc pe #iei) s "narme( mcar pe unul din ei.

A#e "i ddu un 8mith and *esson, pe care Mircea "l $"r" "n #u(unarul dinuntru al /ainei. 4e "ndrept spre intrarea localului. Portarul "i arunc o pri$ire #nuitoare) apoi "l salut) desc/i("ndu i uile de sticl. Mircea ptrunse "n $esti#ul. *i 'ata de la !ardero# "l pri$i cu coada oc/iului) dei se pre'cea c e a#sor#it de numrarea pac/etelor de i!ri din cutia de pe te+!/ea. -Aici s a dat alarma) "i (ise Mircea. .red c o s am de lucru. Toi s"nt cu oc/ii "n patru. Intr "n sala #arului. Era "nc mult lume. ./elnerii se a'erau printre mese. ,rc/estra c"nta un -spiritual2 acompaniind un c"ntre ne!ru. .aracatia din ac$ariu "l pri$ea cu oc/ii ei #ul#ucai i reci. Mircea se apropie de #ar. Un $artini, comand.el. :armanul "l ser$i prompt. Mircea duse pa/arul la !ur)) clipind Qlene) ca i c"nd ar 'i 'ost amel.it de #utur. *i #armanul "l pri$ea pe su# spr"ncene. "ncerca s sta#ileasc dac "l $(use "nainte) sau. dup dispariia lui Re!an. ,peraie mintal destul de !rea) dac se inea seama de numrul mare de clieni.pe care i ser$ise "n noaptea aceea. Mircea "i ddea seama c $a a$ea de "n$ins mari di'iculti "nainte de a pune m"na pe 'oto!ra'iile din #iroul lui Re!an. Tre#uia s 'ac "ns imposi#ilul pentru ac intra "n posesia lor. Eraie 'oto!ra'iilor nu i $a 'i !reu s identi'ice pe asasinii lui Re!!ie 7ascal(o. Ma'ia tre#uia s dispun de un 'iier cu ca(ierele tuturor mem#rilor ei. 5ac6 :olence "l $a a+uta desi!ur s a+un! la aceste ca(iere) care cuprindeau C 'r "ndoial i 'oto!ra'iile respecti$e. "i arunc pri$irile prin sal) cut"nd s identi'ice pe oamenii lui Re!an. Unul dintre ei sttea i"n! ac$ariu i se uita prin local. Altul se postase lin! intrare i e>amina atent pe toi clienii care intrau i ieeau. Al treilea se plasase "n dreptul unei ui pe care scria cu litere mrunte aurii " f f i c e . .eilali doi lipseau. Pro#a#il c i p(eau pe oamenii lui A#e) sau "i -prelucrau2 spre a le smul!e in'ormaii. Tipul care sttea "n 'aa uii cu litere aurii se "ndrept spre #ar. , cut ad"nc "i #r(da 'runtea. Era "n!ri+orat) dei a'ecta o atitudine impasi#il. Mircea "i consum #utura) apoi cltin"ndu se uor se "ndrept spre toalet. %esti#ulul `... urilor re(er$ate #r#ailor era !ol. 7a$a#ourile al#astre erau aliniate de a lun!ul pereilor "m#rcai "n 'aian. 7a 'erestrele rotunde) ca de $apor) erau at"rnate perdelue de material plastic. Mircea smulse la repe(eal er$eelele de /"rtie de la la$a#ouri i perdeluele. Tre#uia s lucre(e cu mare rapiditate ca s nu 'ie surprins de $reun client al localului. B!omotul pe care-l 'cu s'"iind perdeluele 'u acoperit de orc/estr. Pe pardoseala uneia dintre ca#ine) arunc er$eelele i perdeluele) peste care turn #en(ina din #ric/et i le ddu 'oc. ?ncuie ca#ina pe dina'ar. ./eia o $"r" "nuntru) pe su# u. 4e 2inapoie "n restaurant. Pomi 'r !ra# spre #ar) atept "nd des'urarea e$enimentelor. Un tip intre dou $"rste) care se "mpleticea) se "ndrept .spre toalet. &esc/ise ua i ddu s intre "n $esti#ul. &eodat se opri siderat "n pra! i "ncepu s stri!e ; @oc ! @oc ! Un 'um "neccios i un miros ptrun(tor de material )plastic ars "ncepu s se rsp"ndeasc "n restaurant. .. Parte din consumatorii de. la mese se

ridicar #rusc "n picioare. , 'emeie ip strident. ,rc/estra "ncet s mai c"nte. ,amenii lui Re!an se repe(ir spre toalet) din care 'umul continua s ias) "mprtiind panic. @r s se !r#easc) Mircea se "ndrept spre ua cu inscripia "ffice. &up ce arunc o pri$ire rapid "n+ur) spre a se asi!ura c nu e o#ser$at) o desc/ise i ptrunse "ntr un culoar mr!init de patru ui. &ou pe dreapta) dou pe st"n!a. In 'und se $edea o scar i !rila unui ascensor. ?i pipi instincti$ pistoalele de su# /ain i se apropie de prima u. Trase cu urec/ea. Nu au(i nimic. Aps clana i cu o lo$itur de picior o desc/ise) repe(ind o de perete. ?n camer lumina era aprins. Patru mese de lucru) cinci sau ase scaune) cite$a dulapuri i clasoare nletalice alctuiau "ntre! mo#ilierul. "n camer nu era nimeni. Acesta nu putea s 'ie #iroul lui Re!an. Mircea se opri in dreptul celei de a doua ui. ?i apropie urec/ea de t#lie. I se pru c aude un (!omot) Bar$a din restaurant "l "mpiedica s l identi'ice. &esc/ise ua cu aceeai $iolen. "m#ria dintr o pri$ire un ca#inet de lucru) cu mo#ile ultramoderne) ta#louri a#stracte i co$oare persane. "n 'aa #iroului se a'l2 un ins care #!a "ntr o ser$iet nite teancuri de #ani. 7a apariia lui Mircea ridic #rusc capul. .e $rei 1 "ntre# insul "nc/i("nd ser$ieta. C`... uri"e s"nt "n partea cealalt. "n spatele #iroului) Mircea $(u un ta#lou deplasat) care masca ua "ntredesc/is a unui sei'. Tipul "i surprinse pri$irea. &eodat ridic #raele. "n aer. "n m"na dreapt a lui Mircea apruse un pistol care-l inea neclintit. in"ndu i ad$ersarul su# ameninarea armei) Mircea trecu pe dup #irou i se apropie de sei'. @r s-l scape din oc/i pe indi$id) desc/ise cu cotul st"n! ua "ntredesc/is) apoi tot cu m"na stin! scoase din #u(unarul dinuntru al /ainei o o!lin+oar. ."nd "ntoarse capul spre sei' ca s caute 'oto!ra'iile) a$u !ri+ s ridice o!lin+oara "n dreptul oc/ilor ca un retro$i(or) ast'el "nc"t continua s-l in su# o#ser$aie pe indi$id. 4ei'ul era !ol) cu e>cepia unui .olt i a c"tor$a "ncrctoare pline. "n aceeai clip indi$idul smulse :rusc din /amul de su# /ain un re$ol$er. Mircea se "ntoarse 'ul!ertor i trase. ,mul scp re$ol$erul din m"na rnit. 4c/imonosin du se de durere "i prinse cu st"n!a "nc/eietura m"inii (dro#ite. Unde s"nt 'oto!ra'iile 1 "ntre# Mircea printre dini. "n oc/ii /ol#ai de durere ai ad$ersarului) Mircea deslui totui un licr ciudat. .e 'oto!ra'ii 1 *tii 'oarte #ine. Indi$idul se uit la !ura pistolului) apoi la oc/ii lui Mircea. Mircea lu cu st"n!a .olt ul din sei' i "l $"r" "n #u(unar. Ei) nu $or#eti 1 4e apropie de indi$id. "l plesni cu dosul palmei peste !ur. 7e au luat) #"i!ui acesta. .ine 1 &ac spun) s"nt un om mort. *i dac taci cre(i c te ateapt alt soart 1 Indi$idul suspin. ./arlie) murmur el. ./arlie Kale. A/a ! & asta $ a $i(itat acum (ece minute. *i oamenii lui A#e Macc/ia

unde s"nt 1 ?n su#sol. Arat drumul. Indi$idul se uit la ser$ieta cu #ani. 7as) ai tot timpul pentru asta) (ise Mircea. In aceeai clip se au(i (!omotul unei ui tr"ntite i ropot de pai pe coridor. Indi$idul a$u o tresrire. &ac intr aici i 'aci $reun semn) "i !uresc creierii) "i opti Mircea. Trecu la iueal "n spatele uii) care tocmai se desc/idea. 2 Unul din $l+!anii lui Re!an ptrunse "n "ncpere. Er#ete te) 3arr9 ! Nu tiu cine dracu... Nu mai apuc s i "nc/eie 'ra(a. Mircea "l trsni cu patul pistolului "n moalele capului) culc"ndu-l pe podea. 3arr9 nu a$usese timp s sc/ie(e un !est. *i acum la su#sol) (ise Mircea) "ndemn"ndu-l cu ea$a pistolului s porneasc "nainte. Indi$idul se e>ecut. , luar pe coridor la dreapta. .o#or"r o scar de ser$iciu i a+unser "n 'aa unei ui de 'ier. 3arr9 o desc/ise. Ptrunser "ntr un coridor "n!ust) mr!init de ui metalice. &in dosul uneia din ele) se au(ea duduitul unui ca(an. 3arr9 se opri "n dreptul ultimei ui. , descuie cu o c/eie a'lat asupra lui. "n "ncperea auster) cu perei $ruii) ca celula unei "nc/isori) se a'lau cei patru oameni ai lui L#e. 7a apariia lui 3arr9 i a lui Mircea) se ridicar de pe #anca pe care sttuser p"n atunci. @eele li se luminar. Mircea recunoscu pe doi din ei) dup 'oto!ra'iile din dosarul comisarului Al#erto .essi. 7e ($"rli c"te o arm. 7u6e) &ic6) prindei le ! 7u6e i &ic6 "n'car din (#or pistoalele. Am"ndoi erau ne!ricioi i scun(i de statur. Tipuri de portoricani. .eilali doi preau mai stilai. Purtau /aine 'rumos croite i pstrau o atitudine demn. *i p sta #!ai-l "n locul $ostru ! porunci Mircea art"ndu-l pe 3arr9. 3arr9 se 'cuse pm"ntiu. A#ia se mai inea pe picioare. Rana "l durea cumplit. 7u6e ii "m#r"nci in "ncpere i "ncuie ua pe dina'ar. Urmat de cei patru oameni) Mircea urc scrile) str#tu coridorul i intr "n restaurant) "n sal domnea semio#scuritatea. .onsumatorii urmreau e$oluiile unei perec/i de dansatori pe platoul luminat puternic din prea+ma ac$a riului. Pro'itind de aceast "mpre+urare) Mircea i "nsoitorii si se strecurar printre mese i prsir localul) 'r s atra! atenia. ?n dormitorul lui Mircea) luna 'iltra printre +alu(elele lsate lame de lumin) care proiectau pe parc/et un rom# ar!intiu. "ntr una din e>tremitile acestui rom# se i$i o min) care se t"ra) cut"nd parc s apuce ce$a. , respiraie !rea) uierat se au(i "n "ntuneric. Pe coridor rsunar pai. Ua dormitorului se desc/ise. "n pra! aprur dou siluete. 7umina de pe coridor c(u. "n plin asupra corpului) masi$ al lui .apo((olo) pr$lit pe parc/et. 4id) ce i cu tine 1 e>clam Mircea) "n!enunc/ind lin! el. 7umin) A#e! A#e rsuci comutatorul.

4id ! %or#ete ! (ise Mircea) "ntorc"ndu l cu 'aa "n sus i spri+inindu i capul pe !enunc/i. "n dreptul stomacului /aina i cmaa lui .apo((olo erau nclite de s"n!e. 4id ! .ine a 'cut asta 1 .apo((olo "ntredesc/ise oc/ii "nceoai de apropierea morii. :u(ele.$inetei se micar "ncetior. Pedro... portoricanul... Pedro Alamos) (ise A#e. "n colul !urii lui .apo((olo apru un 'ir de s"/!e) Pedro... repet el. .apul "i c(u "ntr o parte. A murit) (ise Mircea. 4e ridic "n picioare. .e i de 'cut) #oss 1 "ntre# Al#e scrpin"ndu se "n cretet. 4 ar prea c ni s au "nc/is toate drumurile. Mircea "i aprinse o i!ar. 4ituaia era "ntr ade$r !ra$. Trei cada$re de care nu tia cum s scape i toate 'irele ce duceau la asasinii lui 7ascal(o rupte. Iar la captul celor ase (ile e>ecuia. E$ident) nu a$ea de !"nd s a#andone(e lupta. Tre#uia s "i ia msuri de precauie. &e pild) s i acopere retra !erea "n ca( de nereuit) lu"nd le!tura cu Narcotic :ureau. Ar 'i 'ost "ns ruinos s se declare "n'r"nt. Prea muli oameni "i puseser "ncrederea "n el... A#e. "nainte de a se lumina de (iu. tre#uie s scpm de cada$re. Mai a$em la dispo(iie ma>imum o +umtate de or) adu! el dup ce se uit la ceas. M duc s mi c/em oamenii) spuse A#e. Ai "ncredere "n toi 1 4"nt oameni $eri'icai. :ietul .apo((olo ! Ei i a c/emat. &ac ar 'i tiut c "n mai puin de douspre(ece ore a$eau s i care /oitul... E/) "n mi(eria asta de meserie) oamenii nu apuc s "m#tr"neasc... A#e iei. Rmas sin!ur cu cada$rele) Mircea le pri$i "ndelun!) "nainte de a se lsa antrenat "n a$entura aceasta) "i repu!na s se uite la mori. Acum moartea "l impresiona mai puin. 4e.ciocnea cu ea aproape "n 'iecare (i. "i simea pre(ena. .iudat ! , pre(en care nu l mai "nspim"nta. Nu a$ea presentimentul s'"ritului. *i aceasta "iddea cura+.C A#e se "napoie cu cei patru oameni pe care Mircea "i scpase din su#solul .lu#ului \W. Noii $enii se uitar la cada$re. Erau calmi) ca i c"nd ar 'i pri$it c"te$a o#iecte e>puse "n $itrina unui ma!a(in. 7uai i) porunci A#e i co#or"i i pe scara de ser$iciu "n su#sol. &oi ini "l ridicar pe .apo((olo. Unul de cap i cellalt de picioare. Ultimii doi "l luar pe Tedd9. Nu-l uita pe Re!an) (ise Mircea. Nici o !ri+) #oss) replic A#e. Trimit un om s curee petele de s"n!e de pe parc/et. %e(i i de ceara'uri) "i recomand Mircea. Au urme de s"n!e. &e la Tedd9. 7e ard) (ise A#e) str"n!"ndu le de pe pat. %ila asta are un crematoriu pe cinste. Trimit un #iat s " pun ceara'uri curate) #oss. Per'ect) rspunse cu a'ectat calm Mircea) ,amenii ieir cu cada$rele. Ard i /oiturile tot "n crematoriu) continu A#e. :ietul 4id) suspin el. %isa o "nmorm"ntare de mare lu>) cu camioane "ncrcate cu 'lori i cu un corte!iu de cel puin o sut de maini. &in pcate nu pot s i "mplinesc dorina. 4e "ndrept spre u) dar se opri "n mi+locul drumului. &e cada$re scpm noi "ntr un 'el) #oss. .e 'acem "ns cu Mar9 7ou i cu Pedro 1 Pe Tedd9 Re!an l am um'lat "n pre(ena ei. Iar Pedro ar putea s depun

mrturie c noi am 'cut de petrecanie celor doi Re!an. *i moartea lui 4id ar 'i "n stare s o pun tot "n sarcina noastr. &ei el e 'ptaul. Iar cei care ne pun #ee "n roate se $or 'olosi de asta. Pe Mar9 7ou o 'ac eu s tac. Pe $eci. Nu $a apuca rsritul soarelui. Mai !reu $a 'i s dm de Pedro. .u Mar9 7ouCnu cred c e soluia cea mai #un. A#e "ncrei din spr"ncene a mirare. :oss) nu te mai recunosc. %rei s 'acem cunotin cu scaunul electric 1 Uite ce e) las mruniurile astea pe seama mea. &umneata s te odi/neti. 4 ai capul limpede. M"ine... adic a(i uite c "ncepe s se lumine(e de (iu o s a$em mult de 'urc. Ai dreptate) s"nt cam o#osit) (ise Mircea. "n ultimele patru(eci i opt de ore n am "nc/is oc/ii. 4 m tre(eti la nou. ,.D.) #oss. A#e iei. Mircea aspir ad"nc 'umul de i!ar. "i ddea seama c %iitoarea "l tr!ea tot mai la 'und. Tre#uia s !seasc neaprat o ieire din acest impas. &ac ar 'ii 'ost "n posesia 'oto!ra'iilor) toat a'acerea s ar 'i re(ol$at de Ia sine. &ar ./arlie Kale i o luase "nainte. Trecu "n #aie. 4e de(#rc i intr su# du. Apa cldu "l mai liniti. Am sc/im#at aternutul) #oss) au(i el !lasul lui &ic6) care terminase de tre#luit prin dormitor. Am adus i o sticl de 8cotch. Am pus o pe noptier. Noapte #un. 7a ne$oie m suni. 7ui Mircea "i a+unse la urec/e (!omotul unei ui care se "nc/ise. 4ttu mai #ine de o +umtate de #r su# du. Iei din #aie re!enerat. "i puse o pi+ama. 4e uit spre pat) dar "l trecu un 'ior de !roa( la !"ndul c acolo (cuse un mort. 7u o ptur din dulap i se "ntinse "ntr un 'otoliu) a$"nd !ri+ s i pun un scaun su# picioare. Adormi repede. "n somn "l asaltar comaruri. 4e 'cea c din apele tul#uri ale unei ape cu #ul#oane apuctoare) se ridica "ncet Mar9 7ou. ,c/ii eic preau s arunce 'lcri. "n loc de pr) colciau erpi. "n min inea nite 'oto!ra'ii cu c/ipurile unor oameni pe care Mircea nu reuea s le deslueasc. Mar9 7ou i(#ucni "n r"s. Un r"s strident) ascuit) care l umplu de spaim. 4e "ndrept totui spre ea. %oia s a+un! la 'oto!ra'ii) "nainta piepti prin apa tul#ure care se 'cea tot mai ad"nc. &eodat se pomeni "not"nd "n mi+locul r"ului. :ul#oanele "l "ncon+urau) rsucindu se amenintor. 4e 'erea s nu 'ie prins de $"rte+ul lor. *i Mar9 7ou r"dea. R"dea cu /o/ote de e'orturile lui disperate de a a+un!e la 'oto!ra'ii. Pe msur ce el "nainta) lupt"ndu se cu apele $i+elioase) Mar9 7ou se "ndeprta ca @ata Mor!ana. &eodat ea se opri. &in piept prinser s i 'ume!e nite i!ri. Mar9 7ou scp un rcnet "n'iortor. *i "n aceeai clip apru inspectorul 4c/iarelli care "i "ntindea o or/idee. &ispru i inspectorul. &e unde$a se au(i un (!omot asur(itor de sticle sparte) ca i c"nd s ar 'i nruit o $itrin uria. &intre cio#uri "ni o caracati $"scoas) cu c/ipul lui Re!an. Inspectorul 4c/iarelli) "m#rcat "n to! roman) pu'ia dintr o pip. Arta cu m"na pe 4am9 :arracuda care r"dea cu /o/ote ca i Mar9 7ou. 3o/otele lui se i(#eau de pereii unei imense !rote) st"rnind ecouri. 7a captul !rotei apru din nou caracatia. , caracati uria) "n'ricotoare) care porni spre Mircea. Mircea simi c l parali(ea( spaima. %ru s 'u!) dar nu l mai a+utau picioarele. Un #ra al caracatiei #iciui aerul) i l "n'ac de umr. Mircea $ru s rcneasc) dar 2nici un sunet nu ieea din !ura i cscat. :oss ! :oss !... se au(i !lasul lui A#e. 3a 1 .e 1 .e s a "nt"mplat 1 #ol#orosi Mircea #uimac... A#e "l (!uduia de umr) spre a l tre(i. 4coal te) #oss ! A $enit 7andis. %rea s i $or#easc) Mircea desc/ise

oc/ii. 4oarele "i strecura ra(ele printre +alu(ele. .it e ceasul 1 ) ,pt i +umtate) #oss. 7andis te ateapt "/ #i#liotec. Este cu ./arlie Kale. Acest nume 0$u asupra lui Mircea e'ectul unei descr cri electrice. Tre(it de a #inelea) sri "n picioare.. &e mult timp ateapt 1 A/) nu. &e $reo cinci minute. E ner$os. ."/d m a $(ut mi a aruncat o pri$ire m"nioas. &ar nu m am intimidat. Mircea tia c Ro#er t 7andis era o 'i!ur important "n or!ani(aie. &ar pe %incen(o Eeno$ese nu l impresiona marele #oss. Tre#uia deci s se. comporte pe msura modelului su. 4 m atepte) spuse el. M duc s 'ac un du. Pe urm m #r#ieresc. Nu mi place s apar ne#r#ierit. , s l supere "nt0r(ierea) #oss. Ei i 1 e>clam Mircea cu super# nepsare. Ai lic/idat cu cada$rele 1 &a. .u toate patru. ) .are patru 1 Patru 'iindc am pus o la socoteal i pe Mar9 7oi"i. .um adic 1... *i Mircea continu 'ra(a prin pantomim trec"ndu i de!etul arttor peste #ere!at. &a) ("m#i A#e repet"nd !estul lui Mircea. Ara lucrat e>pediti$. .a "n $remurile noastre #une. :ine) #ine. .o#oar la 7andis. 4 'aci onorurile p"n $in eu. Mircea trecu "n #aie. 4ttu su# du un s'ert de or) 4e #r#ieri.i se "m#rc pe "ndelete. Era emoionat) dar "i ascundea a#il simmintele. :u un whis'( spre a i 'ace cura+. .o#or" apoi "n #i#liotec. 7andis sttea "n picioare) l"n! un ra't i rs'oia o carte ilustrat. Era scund) ne!ricios) rotund la 'a. Mustaa nea!r "i accentua #u(ele crnoase) sen(uale. Purta un costum al#astru petrol) impeca#il. Tolnit "ntr un 'otoliu) ./arlie Kale 'uma o i!ar. Era surprin(tor de t"nr. A$ea "n'iarea unui student cu o#ra( tranda'iriu) oc/i ar(tori) inoceni i !ura 'rumos desenat. 3ainele al#e de. 'lanel a$eau o linie spor ti$. .ra$ata a(urie couniess Mara) cma de mtase natural) #atista de la piept) "n aceeai nuan cu. cra$ata) ciorapii) panto'ii italieneti re'lectau o ele!an ra'inat. ./arlie Kale nu corespundea tipului de !an!ster populari(at de romanele poliiste i de 'ilmele de cinemato!ra'. "n acest timp A#e) rsturnat pe o canapea) "i lustruia molcom un!/iile. Mircea prinse dintr o sin!ur pri$ire2 "ntrea!a scena) "i ddu imediat seama c su# calmul aparent al celor trei oameni) mocnea 'ocul. 7a intrarea lui Mircea) 7andis ridic "ncet pri$irile de deasupra crii. :un (iua) 7andis) (ise Mircea. .e mai 'aci) ./arlie 1 7andis mormi c"te$a cu$inte !reu de. desluit. Kale rspunse cu un $oios ; ) 7ow do :ou do, Mr. Eeno$ese. ."nd 7andis ridic oc/ii de deasupra crii) Mircea) care l pri$ise p"n atunci din pro'il) putu s i $ad "n "ntre!ime pata $"nt ceUi acoperea aproape tot o#ra(ul. Pata aceea) cu e>crescene ne!ricioase "nspicate cu 'ire de pr al#e i ne!re) era mult mai ur"t dec"t "n 'oto!ra'ia din dosarul lui Eeno$ese. :un (iua) (ise 7andis) msur".ndu l cu pri$irile din cap p"n "n picioare) 'r s i ascund curio(itatea.

Mircea cunotea un principiu tactic) etern $ala#il. .ea mai #un aprare o constituie atacul. &eci atac cel dinii. Nu m mai recunoti) 7andis 1 $or#i el tr!nat) "n cel mai autentic stil Eeno$ese. 7andis ("m#i "n colul !urii. Te recunosc Numai %incen(o Eeno$ase ar 'i "ndr(nit s m 'ac s l atept. Te ai "ndoit $reodat c a 'i Eeno$ese 1 ) &a. M am "ndoit. *i mai pstre( unele "ndoieli. &ac $rei) i le risipesc "ndat. "i aduci aminte c"nd ai "ncercat s m trie(i 1 7a o partid de poc/er. Te am prins cu cri msluite "n manet. &up partida aceea i ai pus prote( dentar. 7andis ae( cartea "n ra't) apoi se "ntoarse spre Mircea. Atunci ne au asistat c"i$a martori. "ncerc s i aminteti o "mpre+urare c"nd am 'ost de 'a numai noi doi. Nu $reau s te co#or "n oc/ii lui ./arlie) rosti Mircea cu du#lu "neles. Ai lim#a ascuit) Mr. Eeno$ese) (ise ./arlie) (dro#ind $"r'ul i!rii "n scrumiera de cristal. "n 4icilia mi s a ascuit i mai mult) replic Mircea sua$. "nainte "nepa. Acum strpun!e. N a $rea s o simi pe pielea ta) ./arlie. A#e pu'ni "n r"s. M amenini) Mr. Eeno$ese 1 "ntre# Kale. Nu. Te pre$in) ripost Mircea) ls"ndu se "ntr un 'otoliu. A#e) ser$ete cocteiluri) adu! el. Mulumesc) nu te deran+a) (ise 7andis. Nu i ara 'cut o $i(it de curtoa(ie. Am $enit "n interes de a'aceri. *i "n asemenea ca(uri nu #eau. ,.D. Nici tu nu #ei) ./arlie 1 Nici eu) Mr. Eeno$ese. Prepar numai dou cocteiluri) A#e. &umnealor s"nt a#stineni. Iar eu n am de !"nd s i imit. &escar c i sacul) 7andis. &ar nu uita. Timpul meu e drmuit. 7andis "l pri$i cu un 'el de admiraie. Nu se poate spune c i lipsete "ndr(neala) ("m#i el. M "ntre# dac peste cinci (ile n ai s te de(um'li. ."nd te ascult) m "ntre# dac prin !ura ta nu $or#ete :arracuda) (ise Mircea. Er#ete te cu cocteilurile) A#e. Mi s a uscat !"tle+ul. A#e "i o'eri un pa/ar "nalt) plin pe trei s'erturi cu un lic/id c/i/lim#ar iu. , com#inaie nou) #oss. .um "i spune 1 American #ilip. Mircea o de!ust critic. :un) A#e. Ei) 7andis) d i drumul. Iritarea lui Ro#ert 7andis cretea. Mircea "nre!istra tensiunea din atmos'er. %i(itatorul "i $"r" m"inile "n #u(unar. in s i reamintesc) Eeno$ese 'ac aici o parante( c p"n la pro#a contrarie) pentru mine rm"" Eeno$ese. Prea ama#il. "ns nu uita) tot "n parante() c acum m numesc ./arlie Accardo. Nu m "ntrerupe. in s i reamintesc) Eeno$ese) c potri$it /otr"rii or!ani(aiei) sectorul tu a trecut su# controlul meu direct. Ei) i 1 "n consecin nici o micare nu se poate 'ace In acest sector) 'r apro#area mea. 4erios 1 Aa a /otr"t marele #oss. Mircea sor#i iari din cocteil.

.e sa$oare ! e>clam el) plescind din lim#. Ridic pri$irile asupra lui 7andis. ,c/ii i se "nsprir. Marele #oss a /otr"t aa) 'iindc $ a ascultat numai pe $oi. &up ce m $a asculta i pe mine... N are s te asculte p"n ce nu te $ei disculpa) Eeno$ese. Asupra ta at"rn !ra$e acu(aii. *i tu) "n loc s 'aci tot ce i st "n putin) spre a i limpe(i situaia) i o complici i mai mult. Mer!i cu pai >epe(" i si!uri spre pier(anie) Eeno$ese. ."t eti de dr!u c mi pori de !ri+) rosti Mircea sua$. Altce$a 1 N am terminat. Tot "n aceast ordine de idei) tre#uie s i pun "n $edere c pe $iitor nu $oi tolera s se mai repete 'apte ca cele de a(i noapte. Mircea "ncrei spr"ncenele. @apte 1 .are 'apte 1 A(i noapte) "n casa asta au 'ost asasinai doi oameni. &oi oameni care se a'lau su# protecia mea. 4u# protecia or!ani(aiei) $rei s spui. Tu nu eti dec"t o roti "n mecanismul or!ani(aiei. , roti care ar putea s i treac peste cap) Eeno$ese. Nu te a s'tui s "ncerci) 7andis. i ai rupe i dinircare i au mai rmas. 4 nu ne +ucm cu $or#ele. Nu "n!dui asasinate..; &e unde tii c "n casa asta au 'ost asasinai doi oameni 1 "ntre# Mircea ridic"ndu se "n picioare. *i ./arlie "l imit. A#e duse instincti$ m"ri0 la pistolul de su# /ain. Ro#ert 7andis "i surprinse !estul. %rei s i repei ispra$a) A#e21 A'l c i eu i ./arlie s"ntem "narmai. *i te mai a$erti(e( c a'ar m ateapt oamenii mei. Mircea 'cu semn lui A#e s se liniteasc. 4e "ntoarse spre 7andis. ?n le!tur eu asasinatele de a(i noapte) cred t ai putea s mi dai tu unele lmuriri) 7andis. Tu sau omul tu de "ncredere) adu! el) art"ndu l cu un !est pe ./arlie. 7ocotenentul lui 7andis ("m#i cu de(armant candoare. A 'i "nc0ntat s i 'iu de 'olos) Mr. Eeno$ese. &in ne'ericire) nu pot aduce nici o lumin "n aceast c/estiune. 7andis se uit "n oc/ii lui Mircea. "i atra! atenia c "n cursul acestei (ile) marele #oss $a 'i in'ormat de asasinarea lui 5oe Re!an i a 5iului su. &e moartea lui 4id .apo((olo nu tii nimic 1 "ntre# Mircea. Nu. Nici tu) ./arlie 1 Nu "nele! aceste insinuri) Mr. Eeno$ese) replic linitit t"nrul. 7andis relu cu !lasul lui ca$ernos. &in acest moment) Eeno$ese) nu mai eti autori(at s prseti $ila) 'r a 'i escortat de o main eu oamenii mei. 7impede 1 Mircea "i !oli pa/arul. Te in$it) 7andis) s prseti imediat casa asta. N a $rea s repei e>periena de ieri a lui :arracuda. ."t pri$ete acu(aiile pe care mi le aduci) $a tre#ui s le do$edeti. *i asta $a 'i cam !reu. 7andis "i lu plria pe care o lsase pe msu i i o puse pe cap. Te am pre$enit) Eeno$ese. 3aidem) ./arlie. @r s mai salute) prsi "ncperea) urmat de locotenentul su. Ei) ce (ici) A#e 1 rosti Mircea) dup ce ua se "nc/ise "n urma $i(itatorilor. 5oac tare amicii dumitale. Mai ales acum c0nd a "nceput e>tinderea

pieii de des'acere a stupe'iantelor la "ntre! tineretul. Metoda e 'oarte simpl acapararea clu#urilor tineretului uni$ersitar) a clu#urilor sporti$e din coli i din centrele industriale i "n !eneral a locurilor de petrecere 'rec$entate de adolescenii din cartierele srace. Accentul se $a pune pe captarea tineretului uni$ersitar. Ideea nu e nou) (ise Mircea "n doi peri. &a) "ns aplicarea ei e>tensi$ nu a 'ost /otrit dec"t "n ultima $reme) mai precis dup plecarea dumitale "n Europa. "i dai seama) #oss) ce $enituri pot aduce or!ani(aiei milioane de tineri "nro#ii stupe'iantelor. 4 au 'cut antecalcule) ci'rele e>acte nu le tiu) "ns dup c"te am a'lat sumele re(ultate ar 'i 'a#uloase. *i nu tre#uie s uitm c adolescenii de a(i s"nt adulii de m"ine. Ne pre!tim ast'el i pentru $iitor o mas de clieni si!uri. A i "nceput aplicarea acestei campanii 1 &a) a "nceput) replic) A#e. *i cu re(ultate mal mult dec"t satis'ctoare. &a) ca s i spun drept) #oss) adu! el) mie nu prea "mi place c/estia asta. Mi se pare prea murdar s per$erteti cu #un tiin nite copii care a#ia au cscat oc/ii la $ia. Mircea se uit "ndelun! la A#e. 4pusele lui A#e 'cuser s i treac prin minte) ca "ntr un 'ilm) scene la care copii lipsii de raiune cdeau prad dro!urilor. Era uluit. A#e mai sor#i o "n!/iitur din cocteilul sau) apoi ridic la "nlimea oc/ilor pa/arul i pri$i "n lumin #ulele de acid care se spr!eau la supra'a. .it pri$ete escorta...) te scap eu) #oss) adu! @r $iolene) A#e)) "l a$erti( Mircea. 7andis a o#inut desi!ur apro#area marelui #oss). A#ia ateapt s 'ac un pas !reit. A#e adopt o mutr ne$ino$at. %iolene 1 .um "i "nc/ipui aa ce$a) #oss 1 Nu i $ei o'eri satis'acia asta lui 7andis. ?nt0mplarea este "ns deasupra calculelor omeneti. Uneori i oamenii pot pune "n micare "nt"mplarea. A#e "i #u cocteilul i iei. Mircea se ae( "ntr un 'otoliu. E"nditor) ls s i cad masca pe care o ar#orase p"n atunci. "n!ri+orarea "i "ntunec 'runtea. Un 'ior de panic "i "ncoli "n su'let. 4ituaia se complic or de or. A$ea dumani puternici. @oarte puternici. *i. el era sin!ur. Nu i a$ea de partea sa dec"t pe A#e i pe 5ac6 :olence. *i) prietenia lui :olence era discuta#il. Tre#uia s ia neaprat contact cu Narcotic :ureau. .e pcat c inspectorul e' 4c/iarelli nu apucase s i dea toate datele necesare. &e aici nu putea s tele'one(e poliiei. Mai mult ca si!ur c toate con$or#irile cu e>teriorul erau interceptate) :olence "l asi!urase de contrariul) dar Mircea nu se #i(uia pe nimeni. At"t de complicat era situaia i at"t de "ncrcat de prime+dii) "nc"t "i $enea s lase totul #alt i s se predea poliiei. &ar aceast cri( de contiin nu dur mult. &estinuirile lui A#e "n le!tur cu tineretul ddea un temei moral misiunii pe care Mircea i o asumase. ,#iecti$ele umanitare amintite de 4c/iarelli nu repre(entau o ar!umentare stearp) ele rspundeau unor realiti strin!ente. &es'iinarea reelei de tra'icani de stu pe'iante de$enea ast'el un scop pentru care Mircea se simea o#li!at s lupte) oric"t de. mari ar 'i 'ost riscurile. Tre#uia sa ias "n ora. %a !si el posi#ilitatea s C 'oloseasc un tele'on pu#lic. A#e se "napo"e peste c"te$a minute.

Totul e "n ordine) #oss. Putem pleca oric"ni Ia trea#. .e pro!ram a$em a(i 1 Tre#uie s a+un!em la 'oto!ra'ii ! 4 perc/e(iionm apartamentul lui ./ariie) propuse A#e. .re(i c ./ariie e at"t de nesocotit "nc"t s le pstre(e "n locuina sa) "n e$entualitatea c el le a luat 1 Atunci ce e de 'cut 1 R0mi ne s a'lm unde "i de$elopa Re!an 'ilmele. Poate i(#utim s dm de ne!ati$e. ,.D.) #oss. , 'acem i p asta. &ei NeJ Kor6 ul nu este un ora tocmai mititel. .red c numr peste (ece mii de 'irme de 'oto!ra'ii) A AA Mircea sttea pe #anc/eta din 'a a 7tnccBn ului) alturi de A#e) care conducea) i anali(a mintal posi#ilitatea recuperrii 'oto!ra'iilor) sau a ne!ati$elor) cu mutrele asasinilor lui 7ascal(o. Era at"t de a#sor#it "n !"ndurile. sale) "nc"t nici nu o#ser$a 'urnicarul de oameni i de automo#ile printre care 7mcoBre ul se strecura ane$oie. Biua era "nsorit. "n 'undul prpastiel desc/is "ntre pereii a#rupi ai (!"rie norilor) :rodJa9 ul se strecura asemenea unui p"r"ia #lestemat s rm"n $enic cu'undat "n um#r. Mircea $(u 'irma unui 'oto!ra'. @u ispitit s opreasc maina. &e ce n ar 'ace o "ncercare 1 N ar 'i e>clus o coinciden 'ericit. .e$a mai "ncolo (ri "ns $itrina altui 'oto!ra'. Ar 'i 'ost mai !reu s !seasc "n acest c/ip ceea ce cuta dec"t s c"ti!e lo(ul cel mare 'olosindu se de un sin!ur #ilet. Nu i rm"nea dec"t o sin!ur speran) le!at de o ipote( care cpta tot mai mult consisten. &e #un seam c 5oe Re!an) care nu era un "nceptor) nu ar 'i dat pe m"na unui 'oto!ra' spre de$elopare un 'ilm at"t de compromitor. &e ce nu s ar presupune c 5oe Re!an sau 'iul su de$elopau 'ilmele 1 Mai ales dac Re!an era deprins s i ia -msuri de precauie2) aa cum a'irma c/iar el 1 @a de cine "i lua proprietarul :arului \W -msuri de precauie2 1 .e le!turi e>istau "ntre el i ./arlie Kale 1 Era oare Kale interpusul lui 7andis) sau lucra pe cont propriu 1 7andis) de pild) ar 'i a$ut tot interesul s l do#oare pe %incen(o Eeno$ese. Numai "n acest rnod i ar 'i putut e>tinde de'initi$ autoritatea asupra sectorului acestuia) sector deose#it de important) deoarece cuprindea "ntre! 4tatul NeJ Kor6. Era !reu de presupus c Kale lucra independent. "n cadrul or!ani(aiei ocupa un loc prea puin "nsemnat ca s poat aciona 'r spri+inul $reunui persona+ de prim plan. . Pedro transmisese lui Kale discuia dintre Re!an i .Mircea era ne"ndoios. Tot at"t de ne"ndoios era i 'aptul c Re!an se 'erea de Kale. &e aceea "i luase acele msuri de precauie) 'oto!ra'iind pe asasinii lui 7ascal(o. Kale i le "nsuise spre a "ncurca toate pistele. P"n acum reuise din plin. Mircea nu a$ea de !"nd s se dea #tut. Nu putea a#andona lupta nici dac ar 'i 'ost ispitit s o 'ac. Alternati$a era cate!oric. %ictoria sau moartea. 4una oarecum melodramatic) dar corespundea din ne'ericire realitii. Mircea se uit prin retro$i(or. Un "ldsmobile, cu patru oameni la #ord) urma "ndeaproape 1incoln-u9.

Am un plan) A#e. (ise Mircea. &ar ca s l duc la "ndeplinire) tre#uie s scap de coada asta. Prea #ine) #oss) rspunse A#e. "n cinci minute te scap. ,amenii mei m ateapt "n Times 4=uare. %or tia drumul ,ldsmo#ile ului) care ne $a pierde urma. Nu) nu e #ine) (ise Mircea. &ac ne pierd din $edere) $or da alarma. *i eu nu $reau s #nuiasc ce$a. Uite cum ai s procede(i. &up ce reueti s te "ndeprte(i su'icient de "ldsmobil, m lai la un col de strad. Tu ai s i continui apoi drumul) cu $ite( moderat) ca s 'ii iari a+uns din urm de oamenii lui 7andis. Ai s te in$"rteti circa trei ore pe str(i. Am ne$oie de acest rstimp. M ai "neles) A#e 1 7a unu treci tot pe aici. Ai s m $e(i lin! c/iocul de (iare. Mane$re(i ast'el "nc"t s te "ndeprte(i oarecum de ei. %reau s m pot urca in maina ta 'r s 'iu o#ser$at. Cneles) #oss. 4trata!ema pre!tit din timp de A#e reui pe deplin. ."nd 7incoln ul trecu prin Times 4=uare) o limu(in .hr(sler tie ca din "nt"mplare drumul ,ldsmo#il ului. .u preul unei mane$re miestre) .hr(sler-ul reu=i s e$ite "n ultimul moment o ciocnire. @u "ns destul ca s pro$oace o #locare temporar a circulaiei. "ldsmobil-ul pierdu c"te$a momente preioase. 4e a$"nt iari "n urmrirea 7incoln ului) reuind s l prind aproape de 3erald 4=uare. Mircea a$usese "ns timp s co#oare dincolo de colul lui \S t/ 4treet) l"n! intrarea 4taiei :.e.,. Terminal. Ascuns dup un c/ioc cu (iare) putu s $ad "ldsmobil-ul !onind cu mare $ite( pe :roadJa9 "n +os. Intr "n prima ca#in tele'onic i cut "n anuar cea mai apropiat a!enie de "nc/iriat automo#ile. B e c e minute mai t"r(iu se $(u la #ordul unui Doage Polara i "n posesia unui !/id al NeJ Kor6 ului. Tra$ers podul Man/attan i se an!a+a pe @lat#us/ A$enue. A$ea o int precis Roc6Ja9 Par6 .lu#ul \W. Aciona su# impulsul unei inspiraii. Era "ncredinat c su#solul .lu#ului \W "i $a da dac nu de(le!area eni!mei) cel puin un 'ir conductor spre cei patru ini care puseser m"na pe milioanele lsate "n !ri+a lui 7ascal(o. P"n la :elle 3ar#our circul cu mare $ite(. &e acolo "i continu drumul a!ale) ca un turist dornic s admire tot ce e de admirat. Trecu prin 'aa cldirii .lu#ului \W 'r s opreasc. Intrarea "n restaurant se (rea printre pilcurile de copaci i de ar#uti "n 'loare. Uile preau ($orite. Nu se $edea urm de om. &up toate aparenele .lu#ul 'unciona numai noaptea. .e$a mai departe) se desc/idea o alee care ducea spre un restaurant cu perei de sticl) "nlat pe rmul mrii. Pe o pancart scria cu litere al#astre $iramar. "n 'aa intrrii restaurantului erau aliniate c"te$a automo#ile. Mircea coti pe alee) parc Dodge-vl aproape de li(iera pduricii care desprea restaurantul $iramar de .lu#ul \W i) cu cel mai de!a+at aer) intr "n #ar. .omand un Ein @i(() "l #u pe "ndelete) ddu un #aci moderat) ca s nu atra! atenia) apoi iei "n curte. 4e "ndrept a!ale spre Dodge. In loc s se urce "n main) "i continu drumul ptrun("nd "n pdurice. Arunc o pri$ire peste umr. Nimeni nu i remarcase mane$ra. Parcurse $reo cinci(eci de metri) 'erindu se s 'ac (!omot. 4ilueta lateral a .lu#ului \W se (rea printre copaci.

4e opri. .ercet cu pri$irile cldirea solitar. Iari nimeni. , 'ereastr cu !/ilotin) acoperit din interior de o draperie de moar rou) "l po'tea parc s o desc/id. Mircea recapitula "n c"te$a secunde pasa+ele unui roman poliist citit de cur"nd) care descria cu lu> de amnunte intrarea prin e'racie a unui a!ent secret "ntr o cldire. Asemenea eroului din roman) a$usese i el !ri+ s i procure un mic le$ier) pe care t$"r"se su# /ain. "narm"ndu se cu o mare do( de "ndr(neal) trecu la atac. 4coase le$ierul de su# /ain i "l $"r" "ntre cerce$ea i per$a(. 4lt uor cerce$eaua care re(ista. Repet mane$ra) sporind e'ortul. 4e au(i un clnnit i 'ereastra ced. , ridic 'r s "nt"mpine di'iculti. Mircea ("m#i. .ine ar 'i cre(ut c $a a+un!e i sprH !tor. A$ea "ns o scu(. "l "mpinsese necesitatea. 4ri per$a(ul i ptrunse "nuntru. inea str"ns le$ierul "n m"na dreapt) ca s l 'oloseasc la ne$oie drept arm. 4e pomeni "n #iroul cu patru mese de lucru) pe care l mai cercetase "n cursul nopii. "nc/ise 'ereastra) ls perdeaua) i dup ce repuse le$ierul "n cin!toare) scoase pistolul de su# /ain. Apoi porni "n e>ploatare. Ua #iroului era descuiat. Mircea iei "n coridorul mr!init de cele patru ui. 4e "ndrept spre scara care ducea "n su#sol. .o#or" tiptil scrile. &esc/ise cu precauie ua #lindat i se strecur "n su#sol. Aprinse o lantern portati$. Plim# 'asciculul "n!ust de lumin peste cele patru ui metalice. Prima din dreapta rspundea "n sala ca(anelor., "nc/ise i trecu la cealalt u. "i aminti c aceasta ddea "n "ncperea "n care 'useser "nc/ii oamenii lui A#e. Renun s o mai cercete(e. A treia u de $i(a$i era "ncuiat. , "ncerc i pe a patra) care ddea "ntr o de#ara. -Acum e acum2 "i (ise el. &eodat "l trecu un 'ior. N a$ea cu ce s descuie a treia u. Uitase s aduc c/ei potri$ite. Nu mai putea "ns da "napoi. "ncerc s 'ore(e ua cu le$ierul. ,steneal (adarnic. Placa metalic re(ista tuturor strdaniilor lui. Tre#uia s 'oloseasc mi+loace eroice. Pistolul su era pre$(ut cu surdin. Nu $a "ace prea mult (!omot. inti #roasca i aps pe tr!aci. .u un pocnet sec) ua se desc/ise. Mircea trase cu urec/ea. Nu au(i nici o micare. Intr "n "ncperea cu'undat "n "ntuneric. In st"n!a uii di#ui un "ntreruptor. "l rsuci. 4e aprinse o lumin al#) lptoas. Mircea "ncerc un simm"nt de trium'. 4e a'la "ntr un la#orator 'oto!ra'ic "n(estrat cu cea mai modern aparatur. Pe c"te$a s'ori erau at"rnate la uscat asemenea unor ipari ne!ri nite 'ilme de$elopate. Beci iC(eci de metri de 'ilme. &esc/ise un dulap. Pe ra'turi se a'lau or"nduite) asemenea unor soldai "n 'ront) sute de casete cu 'ilme. ."nd le $(u at"t de multe) "l cuprinse descura+area. Iar 'i tre#uit ore "ntre!i poate c/iar (ile) ca s le cercete(e "n amnunt. A$ea un sin!ur punct de. reper i anume decorul mai precis #iroul lui Re!an "n care 'useser luate 'oto!ra'iile. 7u o caset la "nt"mplare) i cercet 'ilmul dinuntru. %(u c"te$a instantanee luate pe mar!inea mrii) altele pe o strad. , arunc. Alese alt caset. &erula un 'ilm cu peisa+e muntoase. "l arunc i pe acesta. Pierdu mai #ine de cinci minute cercet"nd doar apte casete.

.e era de 'cut 1 "n ritmul acesta risca s piard "n t Unirea cu A#e. 5udecind dup meticulo(itatea i precauiile lui Re!an) era de presupus c aceasta "i pstra "ntr un Ioc mai puin e>pus 'ilmele prime+dioase prin coninutul lor. Tre#uia s e>iste o ascun(toare "n la#orator. 4e !"ndi s ciocneasc "n perei cu patul armei) spre aC di#ui $reun sei' secret) dar renun. B!omotul) repercutat prin (iduri) risca s atra! atenia $reunui pa(nic. 4e mr!ini s ciocneasc uor cu $"r'ul de!etelor. Bidul nu s'una nicieri a !ol. &eplas o mas. Nimic. &du la o parte #ancul pe care se a'la un aparat de mrit. Iari nimic. 7a disperare) "mpinse din loc dulapul. Pe (idul din spatele dulapului $(u o poriune cam de $reo patru palme) proaspt tencuit. .iocni cu pumnul i au(i un (!omat metalic. 4coase de la cin!toare le$ierul i 'r"mi tencuiala. Apru o plac metalic "n!ropat "n perete. Tot cu le$ierul sparse tencuiala din +ur. &es'cu placa i ddu peste o ni cptuit cu ta#l) "n care se a'lau dou casete. Numai dou. Mircea simi c i #ate mai tare inima. &es'cu prima caset i derula 'ilmul dinuntru. Bri c"te$a siluete de) $apoare. I se pru c aude un (!omot pe culoar. 4e opri din lucru. %"r" la repe(eal casetele "n #u(unarul $estonului i apuc pistolul) pe care l lsase pe mas. "i opri respiraia i "i "ncorda au(ul. :tile repe(i ale inimii "i rsunau "n timpane. "i #lestema emoia. Nu $a 'i niciodat in stare s i o stp"neasc 1 Atept c"te$a clipe) apoi 'cu doi pai spre u. :tile inimii se mai potolir. B!omotul de pe culoar "ncetase. Ua rmsese "ntredesc/is. , trase cu piciorul) ca s ai# m"inile li#ere "nainte de a trece pra!ul) se opri iari. Nu se au(ea dec"t clipocitul unui 'ir de ap care se scur!ea dintr un ro#inet. Iei pe culoar. &eodat simi o i(#itur cumplit in cretet... A AA Mircea desc/ise ane$oie oc/ii... 4"n!ele "i pulsa dureros "n cea'. A$ea sen(aia c "i 'ri!ea creierul mic. ?l tre(ise din lein rceala cimentului) pe care sttea pr$lit. 4e ridic "ntr un cot i se uit "n +ur. .uloarul era !ol. ?i pipi cretetul. ?i aminti c mai "ncasase o lo$itur asemntoare) nu de mult) "n trenul de Palermo. Atunci ieise cu uurin din "ncurctur. Nu tia dac acum $a mai 'i tot at"t de norocos. :lestem a$entura "n care se lsase an!renat. Aspectele de(a!rea#ile erau mai numeroase dec"t cele plcute. Una e s citeti o carte de a$enturi) i alta e s trieti a$enturile) B"m#i amar "n ciuda precauiunilor sale) c(use "n curs ca un im#ecil. Bri pistolul) aruncat pe ciment ce$a mai departe. &in sala ca(anelor se au(ea un uierat ciudat. . 4e t"r" p"n la pistol i "l lu "n min. %eri'ic "ncrctorul. Era plin. Im#ecilii ! re'lect el. "i lsaser o arm. 4imi un +un!/i "n cretet. Eemu. Un miros #i(ar "i ddu de !"ndit. A#ia acum "i ddu .seama c uieratul pro$enea de la conducta de alimentare cu !a(e a ca(anelor) lsat desc/is. .u un e'ort se ridic de +os. ?I durea cumplit capul. %oiau s l as'i>ie(e 1 Nu era imposi#il) "mpleticindu se) se "ndrept spre ua din captul culoarului. .onstat dup cum se ateptase c era "ncuiat. @u ispitit s tra! cu pistolul "n #roasc) dar ansele erau minime. "n

primul r"nd a$ea de-a 'ace cu o u #lindat. A'ar de aceasta 'ocul de arm putea aprinde !a(ele emanate din sala ca(anelor i pro$oca o de'la!raie cu urmri 'uneste "n primul r"nd pentru el. I se "n!duia s i alea! moartea. Prin as'i>ie sau prin e>plo(ie. Proast inspiraie a$usese c"nd pornise "n cutarea 'oto!ra'iilor luate de 5oe Re!an. Instincti$ "i pipi #u(unarul "n care strecurase casetele. Acestea se a'lau "nc asupra lui. ,amenii lui ./arlie Kale nu tiau nimic de casete 1 Atunci ce cutase Kale "n ca#inetul lui Re!an "n noaptea morii acestuia 1 ?nainte de a "ncerca de(le!area eni!mei) se impunea s re'lecte(e serios asupra unui mi+loc de e$adare din su#sol. *i c"t mai repede. Aerul de pe culoar "ncepuse s de$in irespira#il. Aler! "n sala ca(anelor. .onducta de !a(e era desc/is. ./eia dispo(iti$ului de "nc/idere dispruse. Era cu neputin s opreasc u$oiul de !a(e cu mi+loacele a$ute la "ndem"n. 4imea c se "n#ue. "ncepu s tueasc. "i ud #atista la un ro#inet i o aplic pe 'a+ asemenea unui tampon. 4e simi ce$a mai #ine) dar soluia aceasta nu era d'ec"t $remelnic. Iei pe culoar i "nc/ise "n urma sa ua slii ca(anelor) spre a mai "nt"r(ia rsp"ndirea !a(elor. .uta din. oc/i oC ieire. "ncerc pe r"nd uile care rspundeau "n culoar) cu e>cepia acelora care comunicau cu atelierul 'oto!ra'ic i cu sala ca(anelor. Nu ls camera nee>plora. ."nd a+unse "n "ncperea "n care descoperise cu o noapte "nainte pe oamenii lui A#eI "i aminti c acetia 'useser co#or"i din sala #arului "n su#sol cu a+utorul unei plat'orme. "i (ise c 'olosin du se de aceeai plat'orm) se putea urca din su#sol "n #ar. , u de metal culisant) 'r nici un 'el de dispo(iti$ aparent de desc/idere) era "ncastrat "n mi+locul peretelui din 'und. Mircea o cercet cu pri$irile) apoi "ncerc s o desc/id "mpin!"nd o lateral. E'orturile sale rmaser sterile. , ciocni cu de!etul i constat cu disperare c ua era masi$. &esc/iderea ei repre(enta sin!ura lui ans de sal$are. @iindc #ecul din pla'onier lumina insu'icient "ncperea) scoase din #u(unar o lantern) o aprinse i "ncepu s cercete(e "nc/eieturile uii "n cutarea dispo(iti$ului de desc/idere. Atmos'era din camer de$enise irespira#il. Ea(ul "ncepuse s ptrund prin #atista ud. I se urcase s"n!ele "n cap. Era oare sortit s moar "ntr un c/ip at"t de stupid 1 "ncepu s i(#easc "n u cu pumnul "n care inea lanterna. Micrile de(ordonate $e/icular 'ascicolul de lumin al lanternei pe peretele opus. &eodat se au(i un clnnit. Ua porni s culise(e "ncet spre dreapta. Mircea rmase cu respiraia tiat. "i ddu seama c ua se desc/idea cu celul 'otoelYctrica. "n 'aa lui apru o "ncpere destul de mare cu planeu de ciment. "n partea dreapt a "ncperii se a'la o plat'orm rotund) pe care era instalat o mas cu patru scaune. Pe mas se a'lau tac"muri pentru patru persoane. &in partea stin! a "ncperii se ridica din planeu un #ra metalic) "nclinat la \V de !rade) care susinea alt plat'orm rotund "n c/epen!ul din ta$an. @r s mai stea pe !"nduri) Mircea trecu pra!ul. Ua se "nc/ise) culis"nd "n urma lui. Pe (idul din dreapta era 'i>at un ta#lou de comand cu patru #utoane.. Mircea aps primul #uton. Ua culisant se desc/ise. Aps al doilea #uton.

Ua se "nc/ise. ."nd aps pe al treilea #uton) camera 'u cu'undat "n #e(n. 4e au(i un #"("it a#ia percepti#il. Mircea aprinse lanterna. 7a lumina ei $(u plat'ormele pun"ndu se simultan "n micare. Plat'orma din ta$an "ncepu s co#oare) iar cea din dreapta porni s urce) susinut de asemenea de un #ra metalic "nclinat. .u un salt) Mircea se arunc pe aceast plat'orm care printr o micare de translaie "l scoase "n sala #arului. Era sal$at. Respir ad"nc. Pri$elitea 'amiliar a #arului "l umplu de "nc"ntare. ?n sal domnea penum#ra. @erestrele care ddeau spre mare erau acoperite cu draperii !roase. Mircea se uit "n +ur. Nu $(u ipenie de om. Mai mult ca si!ur c necunoscutul care l "ncuiase "n su#sol dispruse) spre a nu 'i de 'a "n e$entuaelitatea unei d Qplo(ii pro$ocat in$oluntar de $ictima sa. Mircea prsi cldirea printr o u 'ereastr care ddea spre terasa cea mare. Tra$esr precaut pduricea i a+unse 'r nici un incident la automo#ilul su. 4e urc la $olan i demar. ."nd iei din :elle 3ar#our se uit la ceas. Era douspre(ece 'r ase minute. Plin de $oioie acceler) "ndrept"ndu se spre NeJ Kor6. A AA ?n camera sa de #aie) amena+at pentru circumstan "n atelier 'oto!ra'ic) Mircea. secondat de A#e copia 'ilmele !site "n su#solul .lu#ului \W. A#e "i adusese de la NeJ Kor6 o "ntrea! !am de aparate i ustensile necesare acestei delicate operaii. 7ucrau cu "n'ri!urare. Mircea era contient c de aceste 'oto!ra'ii depindea e>istena sa. &ac Re!an spusese ade$rul) "nsemna c aci se a'la dac +'tti c/eia misterului) cel puin un indiciu 'oarte serios pentru de(le !area lui. &ar dac Re!an minise 1 .e rost ar 'i a$ut atunci ascun(iul "n care erau pstrate casetele 1 M"nuia emoionat 'ilmul pentru care "i prime+duise $iaa. , pri$ire rapid asupra ne!ati$elor le "n!duise s deslueasc nite siluete de $apoare) dou !rupuri de c"te patru #r#ai) dintre care unul luat din spate i a$"nd drept 'undal ca#inetul de lucru al lui 5oe Re!an) i mai multe instantanee ale unor 'emei tinere aproape !oale i ale unor #r#ai "n costume de sear. Priceperea lui Mircea "n arta 'oto!ra'ic era apro>imati$. A#e era "ns no$ice. Nu tia ce s mai 'ac spre a 'i de 'olos lui Mircea. *i pe el FF stp"nea ner$o(itatea. ."te$a ore mai t"r(iu) e>aminau la lumina al# a #ecului eli#erat de "m#rcmintea lui de celo'an po(iti$ele "nc umede. Erupul celor patru #r#ai se a'la "n centrul ateniei lui Mircea. Unul din ei) $(ut dintr o parte purta la #utonier o or/idee. .unoti pe $reunul) A#e 1 "ntre# el. Mie mutreleH lor nu mi spun nimic. A#e se uit atent la 'oto!ra'ie. &eodat 'aa i se lumin) "ncepu s r"d 'r $eselie. Pe tia doi) din dreapta) "i cunosc. :tu cu de!etul "n po(. A pune rma! c /ipopotamul sta e Ernie @ranc6'urter. A "m#tr"nit lic/eaua dracului. A 'cut #urt) i s a rrit prul. Acum dou(eci de ani am studiat

"mpreun la ilustra *coal de corecie din 4ain'c 7ouis. ."nd l au #!at "n coal) Ernie a$ea la acti$ul su de$ali(area unei staii de #en(in i dou $ioluri... &m noi repede de el) A$eam un prieten comun ; Mic69 4/el don. Ernie i cu mine nu ne am putut "n!/ii niciodat.) Iar pomdatul sta cu or/ideea) de l"n! Ernie) este :la6ie Mc .oo. Acum un an) la 7as %e!as) m a curat la poc/er de V SSS de dolari. P"n la partida aia m credeam tartorul triorilor. &ar sta mi a risipit ilu(iile. *i culmea e c am rmas prieteni. A$ea un 'el deC a i se $"r" pe su# piele... .e s (ic) #oss) nu "l $d pe sta amestecat "n asasinarea lui Re!!ie. Nu pot s spun acelai lucru despre Ernie. Asta era "n stare s omoare i pe sor sa) numai #ani s i ias. Nu m ar mira s a'lu c Ernie e $"r"t p"n la !"t "n crima asta... Pe cel de al treilea nu l cunosc. &atam s 'ac unele in$esti!aii... Acum s dm de urma lui Ernie. A#e trecu "n dormitor i 'orma un numr de tele'on. Mircea "l urm i lu receptorul suplimentar spre a urmri con$or#irea. 3ello ! .harlie6s Bar0 rsun un !las 'eminin 'oarte melodios) la cellalt capt al 'irului. 3ello) /one9 ! & mi l pe Mic69. .ine "ntre# 1 Un prieten) A#e Macc/ia. Moment. A#e atept c"te$a clipe. 4e au(i o tuse ta#a!ic) dup care o $oce spart rosti +o$ial ; 3ello) A#e. .e e cu tine) cutr #tr"n 1 A#e r"se. .utr ca cutr. Mai mer!e. &aC #tr"n 1 Mai #ine te ai au(i pe tine cum /oreai) mumie deelat. &ac nu te lai de /a$ane i de /a$ane(e) o s i in pan!lica la "nmorm"ntare. Ia spune ce te doare 1 A$eam noi un amic. @ranc6'urter. Ernie @ranc6'ur ter. %reau s dau de el. .e trea# ai cu el 1 Eti curios ca "ntodeauna. Il tiam specialist "n $ioluri i $oiam s mi dea nite lecii. Am "neles) A#e. @aci pe misteriosul. Ernie e mare patron de !ara+ la ./ica!o. 4 a a+uns. A/a ! Poi s mi dai adresa 1 Eara+ul Avis, Au!usta :oule$ard ./ica!o. Alturi de /otelul Metropol. Unde am tras noi un c/e' de pomin dup ce ne am "ntors din .oreea. ."nd $ii s te cinstesc cu un /ordon -ouge & Am ac)um o trea#) creia $reau s i dau repede de capt. &up asta te calc eu. 8o long, Mic69. ) 8o long, A#e. A#e ls tele'onul "n 'urc i "i 'rec "ne"ntat m0inile. ."nd plecm la ./ica!o) #oss 1 Mircea desc/ise dulapul #ar i umplu dou pa/are cu whis'(. Po'tim) A#e) (ise el "ntin("ndu i un pa/ar. :eau "n cinstea ta. Pre!tete te s "ncase(i o !rati'icaie !ras. 4e uit la ceas. Mie(ul nopii s ne prind la ./ica!o. Re(er$a tele'onic dou #ilete de a$ion. *i "nc/iria( o main care s ne atepte la aeroport. Mircea era "nc"ntat de iueala cu care se adapta mediului. 4e mica printre oamenii Ma'iei cu at"ta uurin) "nc"t s ar 'i (is c se a'la "n mi+locul lor de c"nd lumea. &o$edea aptitudini pentru acti$itatea aceasta plin de prime+dii.

*tia c asupra lui planau ameninri !ra$e. &ar acum acestea nu l mai "n!ri+orau. &impotri$) ll stimulau) ii creau o stare de eu'orie) ca i un $is tare) ameitor. A#e comand la a!enia 4ocietii Aeriene 4under land Airlines #ilete pentru ./ica!o. A$ionul a$ea plecarea la ora TF)XS i sosea la ./ica!o la ora TX)FS. A#e se uit la ceas. :oss) s ne !r#im. "ntr o +umtate de or tre#uie s 'im la 5o/n Denned9 Airport. Mircea $"r" "ntr o ser$iet diplomat o pi+ama) o cma de sc/im#) instrumentele de #r#ierit i un 8mith and *esson. Pentru mai mult si!uran) strecur un *alther P. 3< cu surdin "n /amul de su# /ain. A#e lu c"te$a "ncrcturi de re(er$. 4 ar putea s a$em ne$oie) spuse el practic. PARTEA A TREIA IN JET DE LA ATLANTIC LA PACI IC 7A ,RA nou) Mircea i A#e prsir $ila) urmrii c0 de o#icei de la distan de o main cu oamenii 7ui 7andis. 7a no.u0 i cincispre(ece minute dup o curs in'ernal pe str(ile din :ron> i aueens sosir la aeroport. @ormalitile de "m#arcare durar puin. Mircea i A#e se urcar "n a$ion cu c"te$a secunde "nainte de a se "nc/ide uile. Ai $(ut ce mutre au 'cut oamenii lui 7andis c"nd s au pomenit c le scpm din m"n 1 (ise A#e dup ce se ae( pe scaunul su. "nainte de plecare am a$ut !ri+ s cumpr ultimele cinci #ilete disponi#ile) ca s e$it orice surpri(. Asta nu "nseninea( c la ./ica!o nu ne pot lua "n primire ali indi$i(i. "i "nc/ipui c 7andis a rmas cu #raele "ncruciate dup ce a a'lat c i am scpat printre de!ete1 Aa ce$a cere totui timp) spuse A#e. Timpul lucrea( "n 'a$oarea lor) (ise Mircea. Eu nu pot depi un anumit termen. A$em "naintea noastr trei (ile pline. &ac punem m"na pe Ernie) a'acerea e ca i re(ol$at. *tiu s l 'ac s $or#easc. .&aca puaem m"na pe Ernie...) repet Mircea cu oarecare "ndoial. "n ca( c lucrea( cu 7andis) acesta se $a !r#i s i asi!ure o pa( e'icient. 4urpri(a este elementul /otr"tor) replic A#e optimist. 7andis i Kale nu au de unde s tie c dumneata ai a'lat identitatea unuia dintre asasinii lui Re!!ie. Kale a de$ali(at sei'ul lui Re!an) tocmai ca s intre "n stp" nirea 'oto!ra'iilor. Nu e de presupus c F a pus pe !"nduri 'aptul de a nu 'i !sit i ne!ati$ele 1 Altminteri de ce au "ncercat s m suprime la .lu#ul \W 1 M mir c dup ce m au lo$it "n cap nu mi au scotocit i #u(unarele. Nu s au mai ostenit H au 'ost si!uri c n ai s mai iei $iu din su#solul clu#ului) spuse A#e. Ereelile s"nt tataie) #oss. Nu e>ist crim per'ect. E>ist numai ali#iuri per'ect ticluite i in'luene per'ecte. A#e r"se iari. M "ntre# ce mutr are s 'ac Ernie c"nd are s dea cu oc/ii de mine. Tocmai asta m 'ace s cred c ar 'i #ine s intru sin!ur "n !ara+) A#e. %a opera elementul surpri() de care $or#eai tu. @oarte puin lume m cunoate su# noul meu aspect.

Nu te las sin!ur "n #"rlo!ul lupilor) #oss ! Ai $(ut ce era s peti la clu#. Mircea ("m#i. :ine) A#e. Intrm "mpreun. 7a ora TX)FS potri$it orarului) a$ionul ateri(a la ./ica!o. Mircea i A#e se urcar "n :itir'c ul %lectra, "nc/iriat tele'onic) eare i atepta "n parcul de automo#ile. A#e luC $olanul. "n drum spre centrul oraului) A#e "i arunc de c"te$a ori pri$irile asupra retro$i(orului. Erau "ncadrai "ntr un 'lu$iu de maini care !oneau cu $ite( constant pe Denned9 E>pressJa9) .e n a da s tiu dac s"ntem urmrii) (ise A#e. .oti la dreapta pe Nort/ &amen A$enue) apoi la st"n!a pe Au!usta :oule$ard. &up cinci minute de mers) apru silueta cu dou(eci rie eta+e a /otelului Metropol. Intrarea puternic luminat ..C !ara+ului Avis se pro'ila dincolo de /otel. A+uns "n 'aa !ara+ului) A#e $ir #rusc la dreapta i intr "nuntru. 4e strecur ca un tipar printre automo#ilele care miunau prin !ara+ i opri "n dreptul unui perete de sticl) cu ui automate. Pe una din ui scria cu litere aurii Direc>ia. A#e scoase. pistolul de su# /ain) "i trase piedic i "l $"r" la loc "n /am. .o#or" din main) ddu #u(na pe ua cu litere aurii i 'r s in seama de protestele secretarei) care #tea la o main de scris) "mpinse cu putere ua din cellalt capt al "ncperii pe care scria Director. :iroul era !ol. In scrumiera de pe masa de lucru 'ume!a o i!ar. A#e se "ntoarse spre secretar ; Unde i Ernie) 'rumoaso 1 Am $rut s i 'ac o surpri(. 4ecretara) o #lond o>i!enat) cu oc/elari mari) rotun(i) "nrmai cu metal) "i arunc o pri$ire !lacial. Mr. @ranc6'urter e sus la eta+ul (ece. Asist la montarea unui nou ascensor. ) Than's a million, "i mulumi A#e. Prsi #iroul i se urc "n Buic'. @cu contactul. Tre#uie s 'im cu oc/ii "n patru) #oss. Am impresia c ni se "ntinde o curs. Mi s a spus c Ernie e sus. &emar. :uic6 ul se an!a+a pe serpentina #etonat care ducea spre eta+ele superioare. A#e "nainta precaut. Pe dreapta) dincolo de #alustrada de #eton) se desc/idea !olul dintre eta+e) "n +urul cruia erpuia pista "n spiral. Pe 'lancul st"n! se ridicau perei de #eton) desc/ii la 'iecare eta+ spre plat'ormele de parcare respecti$e. Mircea scoase cele dou pistoale i le ae( alturi de el) pe #anc/et) s le ai# la "ndem"n. :uic6 ul depi 'r incident primele patru eta+e. Mircea "i simi !ura uscat. &in 'iecare main care trecea pe l"n! ei riscau s 'ie mitraliai. *i oricare main) cu o mane$r a#il) ar 'i putut s i catapulte(e "n /ul desc/is "n dreapta lor. Buic'-ul urc "nc patru eta+e. A#e se uit spre dreapta. Pe spiral) cu un eta+ mai +os) se $edeau ure"nd dou limu(ine. .iudat. Am impresia c ne urmresc) (ise Mircea. 4e prea poate) replic A#e. %edem noi imediat. :uie'c ul se an!a+a pe spirala eta+ului I<) apoi pe ultima spiral) ce urca spre eta+ul <. ."nd s ias pe ultima plat'orm) ii aprur "n 'a dou maini ae(ate una l"n! alta) care le #locau diurnul. @arurile lor =uadruple se aprinser simultan) or#indu i.

A#e opri instincti$. .upl pe mar arrier. &eodat $(u "n retro$i(or celelalte dou automo#ile) care i urmriser p"n atunci) apropiindu se #ord la #ord) de asemenea cu toate 'arurile aprinse. Ne au prins la mi+loc) scr"ni A#e. %or s ne "mpin! "n !ol. 4ri din main) #oss ! Mircea desc/ise portiera cu cotul i "narmat cu cele dou pistoale) 'iecare "n c"te o m"n) sri pe pista #etonat. Trase o ra'al "n direcia par#ri(ului primei maini care se apropia cu $ite() apoi oc/i i pe a doua. 4e adposti dup un st"lp de #eton. ?ncepu s tra! i "n mainile care urcau din urm. A#e aprinse toate 'arurile) "i lans :mcWc ul "mpotri$a automo#ilelor care $eneau din 'a) apoi sri la r"n dul su pe pist. 4e au(i (!omotul unei ciocniri) apoi p"r"ituri de metal care se "ndoaie i (n!nit de !eamuri sparte. A#e scoase pistolul de su# /ain. 4e rsuci pe clc"ie i) lipindu se de perete) "ncepu s tra! cu Mircea spre mainile care $eneau din spate. Maina ce urca pe partea dreapt a pistei $ir #rusc i se i(#i cu putere de parapet) imo#ili("ndu se. *i cealalt main "ncremeni) cu par#ri(ul plesnit de !loane. @ocurile trase de arme cu surdin nu 'cuser (!omot. Mircea i A#e sc/im#ar o pri$ire trium'toare. &intr una din maini iei "mpleticindu se un om care se spri+ini de portier) apoi se pr$li pe pista #etonat) "n celelalte nu o#ser$ar nici o micare. Acum s ne r'uim cu Ernie) (ise A#e. Numai s dm de el) spuse Mircea. Nici o !ri+. Tre#uie s 'ie pe aproape. "n aceeai clip) un #ord $usiang, al#) decapota#il) "ni de pe plat'orm) trecu pe lin! mainile accidentate i se an!a+a $i+elios pe pist "n +os. 7aul ! url A#e. 7aul ! 4 nu ne scape. , lu la 'u! spre primul din automo#ilele parcate pe plat'orm) un 8tudebe'er Da(ton. 4e arunc la $olan) demar i dup ce trecu pe lin! Mircea) care desc/ise portiera i sri "nuntru) porni cu mare $ite( pe urmele @ord ului decapota#il. Ernie a 'ost "ntotdeauna un ticlos) $or#i A#e) "n $reme ce m"nuia cu miestrie $olanul pe spirala #etonat. Maina lui Ernie c0ti!ase un a$ans preios. A+unsese la eta+ul al treilea) "n $reme ce A#e a#ia lsa "n unn eta+ul al aselea. .auciucurile uierau. Mainile cu care se "ncruciau erau silite s tra! pe e>trema limit a pistei spre a e$ita o ciocnire) @ord ul a+unsese la eta+ul I. &ac apuc s ias "n strad) riscm s ne scape) stri! A#e 'urios. .irculaia intens i).. &eodat $or#ele i se topir pe #u(e. &e pe plat'orma eta+ului I iei pe pista spiralat o limu(in $ercedes D,,, lun! c"t o locomoti$) care mane$ra spre a c"rmi la dreapta. @ord ul $ustang, lansat cu mare $ite( la $ale) intr ca un #olid "n 'lancul limu(inei. @cu un salt) se i(#i lateral de #alustrada de #eton i lu 'oc) proiect"ndu l pe conductor peste caroseria Mercedes ului. ."nd a+unse "n dreptul mainii incendiate) A#e 'r"n. Nu putea trece mai departe cu 8tudebe'er-vl. Aprur c"i$a oameni cu e>tinctoare. 5eturile de spum "n$luit "n c"te$a clipe @ord ul. "n !ara+ se st"r nise tumult.

A#e i Mircea se strecurar prin spatele $ercedes-ului i se oprir l"n! corpul lui Ernie) priponit de #alustrada #etonat. Bcea "ntr o po(iie !rotesc. Picioarele erau rc/irate "ntr un 'el de grand ecart, #raele 'r"nte 'ceau (i!(a!uri pe pardoseala m0n+it cu motorin) iar capul despicat "n dou) ca un do$leac) lsa s se $ad "n c"lceala "ns"n!erat a circum$oluiunilor creierului. ?n +urul cada$rului "ncepuse s se adune lume. A#e "l str"nse pe Mircea de #ra. 4 o ter!em) #oss) opti el. Nu e #ine s ne !seasc poliia aici. Pro'it"nd de (pceal) ieir "n strad) 'r s i opreasc cine$a. .ind se $(ur pe trotuar) o'tar uurai 4e i amestecar "n mulimea pietonilor. &inspre ,a6land :oule$ard se au(ea tot mai puternic sunetul modulat al unor sirene. Poliia ! murmur A#e. *i am#ulanele. Am ieit la timp. .otir la dreapta) pe o strad "ntunecoas) puin 'rec$entat. Intrar "n primul #ar. 7a te+!/ea c"i$a noctam#uli se cinsteau cu #uturi tari. Mircea se $(u "n o!linda din spatele #armanului i a#ia se mai recunoscu. Era palid) o#ra(ul i se lun!ise i oc/ii "i strluceau ciudat. 4imea un uor tremur "n picioare. -Nu s"nt "nc #un de detecti$2) "i (ise el iritat. &e dou ori whis'(, porunci A#e) re(em"ndti se de te+!/ea. A#e "i aprinse o i!ar. :armanul lu de pe ra'tul de cristal o sticl) cu--8cotch. Umplu dou pa/are i le ser$i noilor clieni. Mircea "i !oli pa/arul din c"te$a "n!/iituriH :utur alcoolica "i "ncl(i plcut mruntaiele i "i liniti; ea prinminune ner$ii. ?nc un r"nd) porunci el. *i A#e ddu peste cap whis'(-ul. ?n $reme ce #armanul e>ecuta comanda) A#e se "ntoarse spre Mircea. Ernie ne a 'cut 'i!ura) #oss. I au crescut aripi de "n!era i i a luat (#orul tocmai c"nd credeam c o s punem m"na pe el. &ar mai a$em o s!eat "n tol#. :lac6ie. Nu m atept la cine tie ce) dar tre#uie s "n cercm... A murit Ernie) triete :lac6ie. Plecm la 7as %e!as) #oss. .u primul a$ion !... * ** .u oc/ii pe +umtate "nc/ii. Mircea sttea cu capul spri+init de sptarul moale al #anc/etei sale i asculta (!omotul surd al motoarelor a$ionului. Mai toi cltorii dormeau. *i A#e dormea) cu !ura "ntredesc/is) cu m0inile "mpreunate pe p"ntece i cu nodul cra$atei puin lr!it) spre a nu i st"n+eni respiraia. %eio(a aprins arunca asupra o#ra(ului su o tent c/i/ lim#arie. Mircea se uit la el i se "ntre# cum de putea s doarm at"t de linitit dup cele "nt"mplate. 4tarea de e>altare pe care o "ncercase la #ar lsase loc unei ciudate moleeli. Recapitula e$enimentele petrecute de la sosirea sa "n 4tatele Unite. &rumul "i 'usese presrat numai cu cada$re 5oe Re!an i 'iul acestuia) 4id .apo((olo) Ernie @ranc6'urter i unul sau doi din conductorii celor patru maini din !ara+) asupra crora trsese i el i A#e. Este ade$rat cC'usese "n le!itim aprare. &ar aceast le!itim aprare tre#uia do$edit. N ar 'i

'ost e>clus ca la aceast or a!enii @.:.I. ului s se a'le pe urmele sale. &ac A#e escamotase cu a#ilitate cada$rele celor doi Re!an i al lui 4id) alt'el se pre(enta situaia la ./ica!o. Pre(ena lui i a lui A#e puteau 'i lesne do$edite. A!entul care le predase maina luat cu c/irie =i secretara lui Ernie @ranc6'urter i ar 'i identi'icat cu uurin. Pe de alt parte posi#ilitatea de a 'i lic/idai de Ma'ie cretea in 'iecare clip. @aptul c la !ara+ se "ncercase asasinarea lui i a lui A#e do$edea c deplasarea sa la ./ica!o nu scpase neo#ser$at. 4uprimarea lui Eeno$ese alias Mircea Paltin 'usese de #un seam /otr"t dinainte. Numai aa se e>plicau atentatele s$"rite "mpotri$a sa. @r "ndoial c Ernie 'usese anunat din timp de sosirea la ./ica!o a lui Eeno$ese i a omului su de "ncredere. I se recomandase s "i ia msuri de precauie. 7andis pierduse "ns prima man. .ine o $a c"ti!a pe a doua 1 Mircea se uit pe !eam. Unde$a. "n (are) se $edeau licrind luminile unui ora. ?Oi consult pliantul pe care o steJardes i l pusese la dispo(iie. 4e apropiau de Minneapolis. ?n (ori $or ateri(a la &en$er. &ac $or prinde le!tura cu a$ionul de 7as %e!as $or a+un!e la destinaie "n +urul orei apte. ?nc/ise oc/ii i "ncerc s adoarm. 4omnul "ns re'u(a s $in. "l potopeau !"ndurile. ?i "ndrept iari pri$irile spre 'ereastr. 7uminile oraului se apropiau cu "ncetul. 4pre sud sc"nteie un 'ul!er i "nc unul. Mircea aipi. Nu se tre(i dec"t "n clipa "n care steJardesa "l ru! s i prind centura de si!uran) deoarece tre#uiau s ateri(e(e la &en$er. 8e luminase de ziu . 1a orizont se ivise geana purpurie a soarelui. "ra=ul se desf =ura ca o oaz verde, 4nspicat de albul zg4rie-norilor. 4n :ur se desf =ura un imens de=ert ro=iatic. 8pre vest se ridicau crestele alb strui ale munilor 4t"ncoi. "n centrul oraului se sin!ulari(a domul .apitoliului. 7a &en$er) escala dur o +umtate de or. Mircea se mulumi cu dou 'elii de unc i cu un pa/ar de "range-;uice din copiosul brea'fast ser$it la restaurantul aeroportului. A#e "n 2sc/im# se "n'rupt cu mare po't din #untile ser$ite. 7a apte 'r un s'ert a$ionul decola "ndrept"ndu se spre 7as %e!as. "ndat ce se instala "n 'otoliul su) Mircea adormi. ,#oseala i emoiile "i 'ceau simite e'ectele. Nu se tre(i dec"t la 7as %e!as. In parcul de automo#ile al aeroportului "i atepta un .hevrolet 5mpala, "nc/iriat prin tele'on "nc de la &en$er. &e la un c/ioc cumpr ultimele (iare de diminea. &ou dintre ele relatau moartea lui Ernie @ranc6'urter i ciudata ciocnire de automo#ile de la eta+ul al (ecelea al !ara+ului) care se soldase cu doi mori i cu doi !ra$ rnii. &eclaraiile secretarei lui @ranc6'urter 'cute la poliie c"t i "n 'aa (iaritilor ocupau un loc de 'runte. Mircea remarc surprins c semnalmentele atri#uite lui A#e erau cu totul 'alse. 4 ar 'i (is c secretara se strduise s i derute(e pe poliiti. Mircea "i ddu seama c i aici opera m"na Ma'iei) care nu "n!duia celor dina'ar s i a'le 'rm"ntrile i luntrice. &ar aceasta mai do$edea c Mircea e$olua pe muc/ie de cuit. A#e nu prea s 'ie contient de prime+diile ce i p"ndeau. Nu l preocupa dec"t prinderea asasinilor lui Re!!ie 7ascal(o. &up un turneu steril prin mai multe /oteluri reuir s !seasc dou camere la #loridablanca. ,daia iui Mircea) plasat la eta+ul al doilea al unui #uiidin! cu linii so#re) ele!ante) pri$ea spre un parc cu co$oare de !a(on) in mi+locul crora "i etala apele al#astre) limpe(i) un #a(in cu sa$ante cur#uri) str+uite de um#rele multicolore %ile!iatmiti) "n pestrie costume de #aie) se

(#en!uiau prin ap) ori se #ron(au la soare. Aici am s mi petrec $acana) #oss. spuse A#e) ls"ndu i pri$irile s "nt"r(ie asupra unui stol de 'ete cu 'orme rscolitoare de !"nduri pctoase. Tui spre a i dre!e !lasul) apoi rosti cu ton a'ectat de predicator ; &ar mai "nainte de toate datoria. Pentru "nceput s tra!em un pui de somn. E inutil s l cutm la ora asta pe :lac 6ie. .a i liliecii nu iese din ascun(iul su dec"t noaptea. :ur c"te dou whis'(-uri du#le) apoi se culcar) "n rcoarea plcut a camerei) "n(estrat cu instalaie de aer condiionat i la adpostul storurilor lsate) Mircea dormi p"n la lsatul serii. ?l tre(i din somn un steJard) care i aduse pe ta$ o 'oarte #o!at !ustare i o colecie de sticle cu #uturi tari. "n timp ce Mircea se delecta cu un pateu in aspic; !arnisit cu 'elioare de ananas) steJardul ridic storurile) de($luind o pri$elite de #asm. "n deprtare se ridicau) asemenea unor 'antastice .co(i de pun) +ocuri de arti'icii roii) c/i/lim#arii) al#astre) purpurii) "n$luind succesi$ parcul "n toate culorile curcu#eului. :a(inul luminat de dinuntru "i sc/im#a i el culoarea) asemenea unui uria cameleon. @emei i #r#ai "n costume de sear str#teau aleile parcului. .ei mai muli se "ndreptau spre un pa$ilion. "n stil ara#) "n$luit "n !/irlande de #ecuri pestrie. &orii s $ reinem locuri la .a(inoul /otelului nostru 1 "ntre# steJardul. .ele mai solicitate s"rit la mesele de rulet i de c/emin de 'er. &ar dup prerea mea) adu! el con'idenial) sorii cei mai mari de c"ti! $i o'er cursele de o!ari. "n seara aceasta se des'oar o "ntrecere sen(aional "ntre Eolden ArroJ) campionul Europei) i T/unde#ird) campionatul Americii de 4ud. Pronosticurile s"nt "mprite. Eu am "ns unele indicii din surse tainice ca Eolden ArroJ $a c"ti!a cursa. ?n cercai i n o s $ par ru. Acum trei (ile un 'inanciar #ritanic numele nu $i l pot di$ul!a a c"ti!at datorit po$eelor mele trei(eci de mii de dolari. A a$ut !enero(itatea s m !rati'ice cu dou /"rtii de c"te o mie. Mircea "nelese alu(ia. 4teJardul "i umplea al doilea pa/ar cu whis'(, c"nd A#e "i 'cu intrarea +o$ial) 'erc/e) !ata s intre "n aciune. :ei un Bourbon & "l "ntre# Mircea. Mulumesc) mi am 'cut plinul. :ine) A#e. M "m#rac i plecm. "n $reme ce Mircea "i "nnoda cra$ata "n 'aao!lin(ii) A#e se "ntoarse spre steJard. .unoti pe un oarecare :lac6ie Mc .oo 1 ,/) da. :lac6ie Mc .oo) directorul de la %l. $orocco, %l $orocco & 3otelul ca(ino. @oarte cutat de starurile din 3oll9Jood. *i cu cea mai !randioas reclam din ora. Numai em#lema ca(inoului e 'ormat clin patru mii de #ecuri 'luorescente. Bece minute mai t"r(iu) .hevrolet-ul condus de A#e se an!a+a pe #ule$ardul care ducea la %l $orocco. Mircea era uluit de risipa de lumin i culoare) care in$luiau oraul "ntr un 'el de aur incandescent. Reclame cu neon "n plin micare descriau pe 'aadele cldirilor (i!(a!uri +ucue) cicloide dantelate) /iper#ole e>plo(i$e) elipse ce se rosto!oleau ne#unete ca nite min!i de ru!#9) e$oluente. an!renate in rotiri ameitoare) ara#escuri erpuinde) +eturi or#itoare) toate "n$luind i cerul i pm"ntul "ntr o Nia!ar de 'eerii. 7itere imense) strlucitoare alctuiau cele mai e>otice decoruri ; Desert 5nn, 8ahara, #lamingo, Bew #ronlicr, Thunder-bird, 8tar Dusl, 8ou>h Pacific, Tropicana... .aroseriile automo#ilelor care miunau pe #ule$arde o!lindeau luminile

reclamelor) sc0nteind ca o la$ "n plin n$rsare. ?n 'aa /otelului ca(ino %l $orocco, o uria 'loare tropical "i des'ura spre cer petalele de neon) ca un $ulcan "n erupie. A#e reui s strecoare .hevrolet-vl printre sutele de automo#ile parcate "n 'aa cldirii. Intr "mpreun cu Mircea "n /olul /otelului i se opri la #iroul de in'ormaii. Mr. :lac6ie Mc .oo) $ ro!. &up ora (ece "l !sii la ca(inoul /otelului) replic 'uncionarul. Mulumesc. "n /olul "mpodo#it cu coloane de sticl luminate pe dinuntrul)) $ile!iaturiti "n costume de sear $"rau "n automate piese de c"te cinci(eci de ceni) cu care se puteau c"ti!a cinci) (ece sau c/iar cinci(eci de dolari. ."ti!urile erau posi#ile numai "n teorie. "n practic se ale!eau cu #ene'icii numai proprietarii sau concesionarii automatelor. "n ateptarea orei (ece) A#e pierdu la un automat (ece dolari. Mai #ine s dm o rait pe la #ar) propuse Mircea. A mai #ea un whis'(. ) All right, #oss. :arul dancin! era ti>it de consumatori) care "i restaurau 'orele "nainte de a se lua de piept cu norocul) "n +urul meselor $er(i. Mircea remarc pe te+!/eaua #arului) ca i la .lu#ul \W) un mare $as c/ine(esc) plin cu or/idee al#e) asemenea unor cupe de cear. &irectorul #arului o'erea clienilor 'a$ori(ai c"te o or/idee) care era primit cu 'oarte mult #ucurie. Mircea i A#e "i omor"r timpul p"n la (ece) de"ect"n du se cu c"te$a ivhis'(-viri stropite din #elu! cu si'on. Tre#uiau s i pstre(e mintea limpede) cci "n noaptea aceasta a$eau de lucru. 7a ora 'i>at se "ndreptar spre slile ca(inoului. "n +urul meselor $er(i se "m#ul(eau pu(derie de amatori cuprini de 'ri!urile +ocului. A#e 'cu semn unui steJard ne!ru) care se apropie ("m#ind. Unde "l pot !si pe Mr. Mc .oo 1 Mr. .oo) 4ir) a sosit acum (ece minute. "l !sii "n #iroul su. Ua din 'und. Mircea 'cu un semn lui A#e. 3aidem. 4trecur"ndu se printre lume) a+unser la ua din 'und. , "mpinser i se pomenir "ntr un $esti#ul tapetat cu mtase $iinie. Pe un #irou se a'la o main de scris. Pe o alt u) capitonat) scria cu litere mici ar!intii Director. 7as m s intru cel dint"i) #oss) (ise A#e. E mai "nelept. Mircea "nc/ise ua care rspundea "n sala ca(inoului. :ine) A#e. Po'tete. A#e aps clana uii capitonate) pe care o desc/ise "ncet. Ptrunser "ntr o "ncpere somptuoas) cu 'otolii ad"nci) "m#rcate "n piele de $iel) i cu un #irou $ast) acoperit cu cristal. 7a #irou nu se a'la nimeni. A (#urat pasrea) (ise A#e. Mircea art cu un de!et spre picioarele #iroului. A#e se uit "ntr acolo. Pe co$orul de Persia se contura lateral talpa unui panto' de lac. A#e 'luier a pa!u#. Trecu dup #irou. Pr$lit pe co$or) cu 'aa "n +os)

(cea un #r#at de statur mi+locie. Purta smoc/in!. A#e se ls "ntr un !enunc/i) apuc pe indi$id de umr i "l "ntoarse cu 'aa "n sus. "n plastronulA al#)) m"n+it de s"n!e) sttea "n'ipt "n dreptul inimii un stilet cu m"ner de a#anos. &intr o or/idee pe care #r#atul o purta la #utonier se scursese un pra' al#. :lac6ie) murmur A#e. :ietul :lac6ie. Am sosit prea t"r(iu) (ise Mircea. A#e lu "ntre de!ete puin pra' al# i "l mirosi. 3eroin) rosti el. M ateptam. 4e ridic "n picioare. Mircea se uit "ndelun! la cada$ru. ,r/ideea asta nu tre#uie s a+un! "n m"inile poliiei) spuse el. &intr un #locnotes de pe #iiCou smulse o 'oaie de /"rtie) din care 'cu la repe(eal un cornet. 7u 'loarea de la #utoniera lui :lac6ie i o strecur "n cornet. Tot acolo turn i pra'ul pe care l culese cu !ri+ de pe co$or. %rii cornetul "n #u(unarul sacoului) apoi se "ntoarse spre A#e. 4 o ter!em mai "nainte ca cine$a s dea peste noi. A#e cercet dintr o pri$ire "ntrea!a "ncpere. , u "ntredesc/is rspundea "ntr un la$a#ou. &raperii de cati'ea acopereau 'ereastra. A#e stinse lumina i ddu la o parte draperiile. @ereastra pri$ea spre o !rdin cu #osc/ete de tranda'iri. In !rdin nu se a'la ipenie de om. Ieim pe aici) (ise el desc/i("nd 'ereastra. E mai prudent. 4coase din #u(unar o #atist cu care terse clanele i 'orai#erele pe care le atinsese) apoi escalad 'ereastra. &up ce se asi!ur c nu se a'l nimeni prin apropiere) 'cu semn lui Mircea s l urme(e. ."nd se $(ur "n !rdin) se strecurar pe l"n! perei spre o alee) eare prea s rspund "n strad. Pre 1 supunerile lui A#e se ade$erir. Aleea "i scoase "n #ule$ardul din 'aa /otelului. &inspre st"n!a se au(i sirena unei maini de poliie care se apropia cu mare $ite(. Am ieit la timp) (ise A#e. Automo#ilul poliiei opri "n 'aa /otelului. &oi a!eni "n uni'orm i doi "n ci$il srir din main i urcar "n 'u! treptele de la intrarea cldirii. 4e topir "nuntru. 4 o lum c"t mai repede din loc) (ise A#e. 4e suir "n ./e$rolet ul care demar) pier("ndu se printre automo#ilele ce se scur!eau pe #ule$ard "n +os. Mircea rosti !"nditor ; Am impresia c asasinii lui :lac6ie au anunat poliia) ca s 'im !sii l"n! cada$ru. Prea au sosit repede. 4e prea poate) #oss. 4"nem "n centrul unei ade$rate conspiraii) A#eH conspiraia unor oameni care $or s m scoat din circulaie mai "nainte ca asasinii lui Re!!ie s 'ie descoperii. In $reme ce m"nuia cu st"n!a $olanul) A#e "i aprinse o i!ar. Acum 'irul s a rupt iari) relu Mircea. Moartea lui :lac6ie Mc .oo "i 'usese totui de 'olos. A'lase c or/ideele de la #utonier purtau "n cupa petalelor pul#ere de /eroin. &o$ad c Mc .oo 'cea parte dintr o reea de tra'icani de stupe'iante) de care nu era strin nici Re!an. ?ntre Re!an i Mc .oo) or/ideele sta#ileau o le!tur suspect. Poate c i Ernie @ranc6'urter ora mem#ru al aceleiai or!ani(aii. Numai aa se e>plica 'aptul.c doi oameni plasai prin "ndeletnicirile lor la mai #ine de o mie de mile unul de cellalt) participaser la isasinarea lui Re!!ie 7ascal(o "ntr un cartier din NeJ Kor6) adic "ntr un punct cu totul e>centric 'a de locul "n care i des'urau ocupaiile cotidiene. Plecm imediat) la NeJ Kor6) spuse Mircea.

N ar 'i mai "nelept s mai rm"nem c"t$a timp la 7as %e!as 1 opina A#e. Ara aici c"te$a le!turi preioase) care ne ar putea pune pe urmele uci!ailor lui Mc .oo. ."t i ar tre#ui pentru asta 1 "ntre# Mircea. , (i sau dou. Prea mult. Nu mai a$em la dispo(iie dec"t trei (ile.2In aceste trei (ile tre#uie s scot ade$rul la lumina. U :ine) #oss) replic A#e supus. Trecur pe la /otel) cerur nota de plat i dup ce i sir"nser #a!a+ele) spre surprinderea steJardul ui) plecar la aeroport) Esir un ;et Boeing, care a$ea s i ia (#orul spre NeJ Kor6 peste dou(eci de minute. Pe unde trecem) oamenii mor ca mutele) spuse A#e ("m#ind. Parc am 'i la ./ica!o "n epoca pro/i#iiei. *i acum ce 'acem) #oss 1 "ntre# el "n $reme ce se "ndreptau spre a$ion. Nu tiu "nc. "n realitate tia 'oarte #ine. A$ea s ia le!tura cu Narcotic :ureau. 4 l in'orme(e asupra tra'icului de stupe'iante de la /otelul ca(ino. %l $orocco din 7as %e!as. Ateri(ar la NeJ Kor6 "n (ori. Mircea cumpr de pe aeroport presa de diminea. S rs'oi. Printre ultimele tiri ale (iarelor 'i!ura o tele!ram dinR 7as %e!as care relata pe scurt asasinarea lui :lac6ie Mc .oo. A#e) spuse Mircea. de aici te duci direct la amicul tu Mic69 4/eldon. .aut s a'li c"t mai multe "n le!tur cu Ernie @ranc6'urter. %e(i dac tie ce$a despre :lac6ie Mc .oo. &escoase l. 4 ar putea s o#ii in'ormaii preioase. ,. D.) #oss. , s 'ie cam !reu s l 'ac s $or#easc Ia ora asta. &in (ori i p"n la pr"n() Mic69 (ace "n letar!ie. Pritocete $inul #ut peste noapte. &ar am s "ncerc. Mircea se uit la ceas. Acum e ase i +umtate. 7a unspre(ece ne "ntilnim la #arul :altimore) pe Madison A$enue. Mircea trecu la $olanul 1incoln-ului. Unde te las) A#e 1 In East 4ide) Mic69 st "n mansarda unei cocioa#e de pe Allen 4treet. ?n drumul su spre Man/attan) Mircea a$u !ri+ s ocoleasc pe mai multe str(i lturalnice. %oia s $ad dac nu e urmrit. 7initit oarecum "n aceast pri$in) tra$ers Podul :roo6l9n) ls pe A#e lin! .it9 3all) apoi se an!a+a pe :roadJa9. ,pri aproape de F\ t/ 4treet i intr "ntr o ca#in tele'onic. @orm unul din numerele lui Narcotic :ureau. "i rspunse un !las sua$ cu pro'esional e'icien. 3ello ! 3ello ! luai not) Miss. ,perai ur!ent) o descindere la 3otelul ca(ino %l $orocco... Mircea curm #rusc restul 'ra(ei... &e unul din pereii laterali de sticl ai ca#inei se re (emase un tip cu plrie tras pe oc/i) care citea un (iar. , musta en!le(easc 'als poate se lsa ca o streain deasupra !urii cu #u(e su#iri. Tipul purta /aine gris-fer. 7a ce or spunei c pleac primul a$ion spre 7as %e!as 1 "ntre# Mircea) sc/im#"nd #rusc sensul con$or#irii. @cu o pau( ca i c"nd ar 'i ateptat rspunsul. Atunci reinei dou locuri pe numele Iui 3er#ert 4te$enson. 7s

tele'onul "n 'urc. "mpinse ua ca#inei i iei pe trotuar. Tipul re(emat de ca#in "i continua lectura. ."nd Mircea se urc "n automo#il) indi$idul ridic oc/ii pe deasupra (iarului. 7incoln ul porni) "ncadr"ndu se "n coloana de maini) cre se "ndreptau spre nord) Mircea se mai uit o dat prin retro$i(or la tipul cu (iarul. Acesta intra tocmai "n ca#in) Mircea se "ntre# dac numrul pe care "l 'ormase) c/em0nd pe cei de la Narcotic :ureau) 'usese identi'icat de insul re(emat de ca#in. ,amenii cu urec/ea 'ormat pot reconstitui lesne un numr de tele'on dup (!omotul 'cut de disc. &ac se a'la c "ncercase s contacte(e poliia) era pierdut. , sudoare rece "i perl 'runtea. 4e uit din nou prin retro$i(or. Un .hevrolet $erde "l urma "ndeaproape. 7a $olan un indi$id cu oc/elari ne!ri. Mircea coti #rusc la dreapta pe \W t/ 4treet. Un 'luierat strident de poliie "l 'cu s se opreasc la mar!inea trotuarului. Puin deprins cu circulaia din Man/attan i emoionat de maina care prea s l urmreasc) se an!a+ase "mpotri$a sensului unic de pe acea strad. 4e alese cu o amend !ras i cu o aspr o#ser$aie din partea a!entului de circulaie. Respir "ns uurat. Tipul cu oc/elari de la $olanu7 a/eurolet ului "i continuase drumul pe :roadJa9. Mircea 'cu drumul "ntors i "i trase maina "n primul loc li#er dintr un ir de automo#ile parcate la trotuar) "i terse cu #atista sudoarea de pe 'runte i "i aprinsese o i!ar. 4e uit la ceas. Peste un s'ert de or a$ea "nt"lnire cu A#e. * ** Mircea sosi punctual la Ballimore. A#e "ns i o luase "nainte. "l atepta la o mas mic) lin! te+!/eaua #arului. .omandase un $artini, pe care l sa$ura plin de "nc"ntare. Mircea se ae( pe un scaun li#er i comand un .our-voisier. Am $eti mari) #oss) (ise A#e) dup ce sor#i o ultim "n!/iitur de $artini. Am a'lat de la Mic69 nite c/estii uluitoare. .a s a+un! "ns acolo) a tre#uit s l #a! cu capul "n ap rece. Numai aa l am tre(it din #eie. *i ce ai a'lat 1 Ernie @ranc6'urter i cu :lac6ie Mc .oo au participat acum (ece ani la spar!erea unei #nci din Erand 5unction) .olorado. "n timpul atacului s$irit "n plin (i. au 'ost ucii un pa(nic i un casier. Ernie i cu to$arii si au reuit s dispar) cu o prad de peste dou sute de mii de dolari. Poliia 'ederal i a urmrit 'r succes aproape un an. "n urma unui denun anonim) a reuit s le pun mina "n cea'. A urmat un proces care a 'cut atunci mare $il$. &oi martori ai acu(rii au pierit $ictime ale unor accidente) "n a+unul procesului. .eilali martori) intimidai) n au mai "ndr(nit s apar "n 'aa tri#unalului. Acu(aii au 'ost ac/itai din lips de pro#e. Mircea "i muie #u(ele "n pa/arul cu coniac) s Interesant ! @oarte interesant ! rosti el. *i "n anii care au urmat) ce s a mai "nt"mplat 1 Nu s a mai "nt"mplat nimic. Ernie i :lac6ie splai de "n$inuirile ce li se aduseser au de$enit ceteni respecta#ili) cu ocupaii onora#ile. %a s (ic) dup (ece ani) relu Mircea) Ernie i :lac6ie au renunat pentru c"te$a (ile la ocupaiile lor -onora#ile2 pentru a participa la rpirea i asasinarea lui Re!!ie. Nu i se pare ciudat) A#e 1

&a i nu. Erau "n +oc ai(eci de milioane de dolari; Mi(a merita riscul. Ai a'lat i numele celorlali participani la atacul asupra :ncii 1 Nu. &ar nu e !reu s le a'lu. Biarele de acum (ece ani au 'cut mare $"l$ "n +urul acestui ca(. @ mi rost de aceste (iare) A#e.. ,.D.) #oss. "n c"t timp mi le aduci 1 A#e se uit la ceasul de m"n. "n ma>imum trei ore. .unosc nite reporteri. Pentru c"i$a dolari) "mi aduc pe ta$ "ntrea!a colecie. 7a drum) A#e. A#e se ridic de la mas. M !seti) la $il) continu Mircea. &up plecarea lui A#e ddu peste cap dou pa/are cu ap. "n pre(ena locotenentului su se simea o#li!at s #ea numai alcool. Prin(i la un restaurant italienesc din EreenJic/ %illa!e continu0nd tradiiaC lui .eno $ese) mare amator de #uctrie italieneasc) 4e "napoie la Elms'ord 'r s se !r#easc. &e c"nd sosise la :altimore) oamenii lui 7andis se ineau de el ca scaiul. &ar iui Mircea nu i mai psa. 4e a'la pe drumul cel #un. Acesta era esenialul. "ndat ce a+unse acas) se retrase "n dormitor. 4e de(#rc i se culc.imediat. &ormi !reu) 'r $ise. @rm"n trile din ultimele (ile "l do#or"ser. A AA A#e "i 'cu apariia) la ora patru) cu un $ra' de (iare. A#ia le ducea. Tre(it din somn) Mircea "ncepu s le rs'oiasc. .urio(itatea i emoia "l asaltau "n e!al msur. .ompar mutrele #r#ailor din 'oto!ra'ia sa cu instantaneele luate de polii celor patru mem#ri ai #andei lui Ernie) dup capturarea acestora. Este e>act ceea ce m ateptam) spuse el. Uit te i tu. ,amenii din #and 'i!urea( i "n 'oto!ra'ia noastr. Toi patru. Ei) ce (ici 1 A#e se scrpina "n cretet. "ntr ade$r ) mi se pare i mie ciudat. Au reconstituit #anda dup (ece ani. Eti si!ur c "n cursul acestor (ece ani n au mai dat i alte lo$ituri 1 "ntre# Mircea. Mic69 mi a declarat c Ernie ducea cel puin aparent o $ia e>emplar. Poate c a$ea o e>isten du#l. N a crede) rosti A#e. .e rost a$ea s rite totul) repet"nd e>periena trist de la Erand 5unction) c"nd c"ti!urile lui de la !ara+ erau 'oarte mari i mai ales lipsite de orice prime+die. Mircea reciti cu $oce tare numele celorlali doi mem#ri din #anda lui Ernie. Ralp/ `illiams i Ir$in! @lasc/man. Tre#uie s dam neaprat de ei) A#e. .am "ncurcat trea#) #oss. 7a or!ani(aie nu putem apela. A$em dumani puternici "n Ma'ie) A#e. Nu ne putem #i(ui dec"t pe noi. A#e "i "mpreun !"nditor #raele. Ernie la ./ica!o. :lac6ie la 7as %e!as. Pentru `illiams i @lansc/man

$a tre#ui s rscolim America. *i asta "n trei (ile. A#e tr"nti o "n+urtur tipic italieneasc. "n clipa aceea se desc/ise ua i noul $alet al lui Mircea) un 'lcu roco$an) pistruiat) care rspundea la numele de 4am anun cu !las su#ire) de 'alset ; Mr. :olence) #oss. 7 am po'tit "n #i#liotec. 4pre deose#ire de Pedro) care a$ea toate aparenele unui ser$itor stilat) e'orturile lui 4am de a imita manierele unui $alet en!le( de$eneau uneori de a dreptul !roteti. ,ric"t s ar 'i strduit) nu i(#utea s ascund su# aceast spoial !esturile #rusce de tough gu(. Pe Mircea "l amu(au s'orrile de ele$ silitor ale lui 4am) care la dou(eci de ani ne"mplinii a$ea totui !lorioase state de ser$iciu "n Ma'ie. :ine) 4am) co#or "ndat) spuse el. 4e "m#rc la repe(eal. Era ner#dtor s a'le nouti de la :olence) sin!urul om din s'erele "nalte ale or!ani(aiei care i mai arta simpatie. &ac era sincer) rm"nea de $(ut. "n orice ca() "n 'aimosul dosar de la Palermo) :olence 'i!ura printre prietenii lui Eeno$ese. A#e rmase "n dormitor) spre a mai cuta prin +urnale indicii care s i pun pe urmele lui `illiams i ale lui @lasc/man. ."nd co#or" "n #i#liotec) a$u surpri(a s constate c :olence nu era sin!ur. "l "nsoise "n aceast $i(it Anti nous) unul dintre cpeteniile Ma'iei din 4tatele Unite. Mircea "l recunoscuse de "ndat. E>trem de 'oto!enic. Antinous era replica 'idel a 'oto!ra'iei din dosarul Eeno$ese. &ei "mplinise trei(eci de ani) nu prea s 'i depit dou(eci. Trsturile re!ulate) nasul !recesc) #r#ia rotund ddeau c/ipului su o puritate clasic. Aceast "n'iare "i atri#uise de alt'el numele la "nceput su# 'orm de porecl al lui Antinous. Mircea se "ntre# de ce 4am nu "l anunase c :olence era "nsoit. Poate c i aceast "nt"lnire 'cea parte din "ncercrile la care era supus) spre a i sta#ili ade$rata identitate. Antinous "l msur de sus p"n +os) apoi "i "ntinse m"na ; .e mai 'aci) %incen(o 1 3ello) Antinous ! ?i rostise numele cu cel mai 'iresc i 'amiliar ton) ca i cum a#ia ieri s ar 'i desprit. 4e "ntoarse spre :olence. care sttea "n picioare in dreptul 'erestrei) i "i pri$ea cu amu(at interes. 3ello) 5ac6 ! &e ce nu $ ai tratat cu c"te un whis'( & Tu cunoti o#iceiurile casei. Antinous "i scutur un 'ir de pra' de pe re$erul impeca#ilei sale /aine de s/antun!.) Ardeam ele curio(itate s te $d) %incen(o. Mi s au spus despre noul tu c/ip lucruri e>traordinare. *tiam c :utler) doctorul nostru este un as) dar nu mi am "nc/ipuit c poate 'ace minuni. &ac te a 'i "nt"lnit pe strad) nu te a 'i recunoscut. :utler tre#uie sC'i 'ost 'oarte mulumit de opera sa. Mulumirea lui nu a e!alat o "n nici un ca( pe a mea) replic Mircea) trec"nd la dulapul #ar. Eraie lui s"nt ast(i alt om. Nu m au mai deran+at nici oamenii din @.:.I. i nici anumii prieteni d n .osa Boslra. ,'eri un pa/ar cu whis'( $i(itatorilor. N ai reuit totui s i pstre(i mult $reme in co!nito ul) spuse Antinous dup ce i de!ust #utura..

4 au !sit #ine$oitori care s m identi'ice) replic Mircea. Pentru ei un %incen(o Eeno$ese ascuns su# o "n'iare de "mprumut "nsemna o ameninare permanent. Raionamentul su 'cu impresie asupra lui Antinous) care l pri$i cu oarecare simpatie. In orice ca() dra!ul meu) continu Mircea) tre#uie s i mulumesc 'iindc ai a$ut cura+ul s $ii s m $e(iH 4ocoteti c e un act de cura+ 1 &esi!ur) replic Mircea. Am de$enit compromitor. &ramati(e(i lucrurile) replic Antinous. 4 'im serioi) prietene. &ac nu a 'i 'ost suspectat) nu mi s ar 'i 'cut a'rontul de a mi se ridica) 'r nici o e>plicaie) conducerea sectorului. Eti nedrept) rspunse Antinous. @u!a ta "n 4icilia ne a o#li!at s lum msuri. Nu puteam lsa descoperit un sector at"t de important. 7sasem "n locul meu pe A#e Macc/ia i pe Re!!ie 7ascal(o. Antinous ("m#i cu dispre ; Ai $(ut de ce au 'ost "n stare. .um au rmas de capul lor au 'cut s dispar c"te$a (eci de milioane. Eti de acord) cred. c nu i puteam lsa s opere(e ca "n +un!l. Preluarea conducerii sectorului de ctre 7andis nu repre(int dec"t un interimat. Tot ce pot s spun e c acest 7andis a "nceput s m ener$e(e. .a i :arracuda) de alt'el) replic Mircea tios. Antinous sur"se iari ; Ii cunosc reputaia. E prime+dios s te ener$e(e cine$a. i a recomanda totui s nu te le!i nici de 7andis i nici de :arracuda) p"n nu i se limpe(ete situaia. Am tiut "ntotdeauna s m conduc 'r s cer s'aturile nimnui) scumpul meu Antinous. .u 7andis i cu :arracuda) am s m socotesc atunci c"nd $oi crede de cu$iin. Antinous "l pri$i cu indul!en. i ai sc/im#at "n'iarea) dar nu i 'irea. @aci imprudene ca un simplu "nceptor. Nici nu se !"ndete c risc s l supere pe marele #oss) inter$eni :olencc. Marele #oss nu s a temut s m supere) #nuin ) du m c a 'i "nstrinat ai(eci de milioane de dolari cu$enite or!ani(aiei. Antinous i :olence se pri$ir cuprini de alarm. %in cen(o Eeno$ese depea msura) "n!duindu i s l critice pe marele #oss. ./iar dac "n sinea lor nu erau "ntotdeauna de acord cu metodele de conducere ale acestuia) nu i e>primau niciodat $er#al de(apro#area. Antinous "i !oli pa/arul de whis'(, spre a ocoli un rspuns care l ar 'i putut t0r" pe o pant prime+dioas. 5ac6 :olence se uit !"nditor la Mircea. :nuielile pe care le nutrise "n le!tur cu identitatea celor doi Eeno$ese dinainte i dup operaia estetic se risipeau pe (i ce trecea. Nu tre#uie s l critici pe marele #oss. spuse sentenios Antinous. "ntotdeauna a 'ost #ine$oitor cu tine. i a "ncredinat cel mai "nsemnat sector... .a s m deposede(e mai t"r(iu "n 'a$oarea lui 7andis. Antinous se pre'cu a nu remarca "ntreruperea. &ei planea( asupra ta !ra$e) 'oarte !ra$e #nuieli) i a acordat un termen de ase (ile spre a te disculpa. Pe altul l ar 'i lic/idat 'r discuie. Mrinimia lui este impresionant) replic Mircea. Adu! cu cel mai ne$ino$at aer ; &ac m lic/ida) (#urau de'initi$ cele ai(eci de milioane.

At"ta timp c"t rm"n m $ia mai s"nt sori s 'ie recuperate. :olence c/icoti ; Bi i %incen(o i las l "n pace. Pe 'runtea lui Antinous se aternuse o um#r pre$estitoare de lucruri neplcute. Marelui #oss i s au semnalat "n ultimele (ile o serie de mori $iolente. *i lui nu i plac $iolenele) 'iindc pot tre(i atenia poliiei. Marele #oss tii prea #ine dorete ca or!ani(aia s 'uncione(e i s se de($olte onora#il. @r crime i 'r (!uduiri. Antinous $or#ea rspicat i onctuos ca un prelat. :olence "l asculta cu admiraie. -Mare mec/er) re'lect el. @ace pe diplomatul. &ar cu %incen(o nu i mer!e.2 Poi s l "ncredine(i pe marele #oss) spuse MirceaH c n am lsat i nici nu $oi lsa pe urmele anc/etei mele corpuri delicte) care s compromit or!ani(aia. %om $edea) (ise Antinous) ae("nd eu !ri+ pa/arul pe mas. %incen(o) "mi dai $oie s m retra! 1 Mer!i) 5ac6 1 Rm"n. spuse :olence. %reau s mai stau de $or# cu %incen(o. %oi reui) poate) s l con$in! c e #ine s lucre(e cu mai mult... discreie. Ii ure( succes) %incen(o) rosti Antinous) "ntorc"n du se spre Mircea i "ntin("ndu i prietenos m"na. "ndat ce rmase sin!ur cu !a(da sa) 5ac6 :olence se ae( pe canapeaua din 'aa cminului. Rmase c"t$a timp cu pri$irile aintite asupra $etrei !oale) ca i c"nd l ar 'i 'ascinat dansul unor 'lcri scornite de ima!inaia sa. Mircea nu i tul#ur meditaia. Era #ucuros de acest interme((o) cci "i "n!duia s cu!ete mai ad"nc asupra sensului ascuns al $or#elor lui Antinous. :olence "i 'rec uor #r#ia osoas ; %incen(o) "i aduc o $este neplcut. N am $rut s i o spun "n pre(ena lui AntinoCus. &octorul :utler e mort. I s a administrat o do( de cianur "n a$ionul care l aducea de la 4an @rancisco. .on'runtarea ta cu :utler nu mai poate a$ea loc. Pentru tine e o lo$itur serioas... Mircea "l asculta 'r s clipeasc. &ar su# masca acestui calm des$"rit) ner$ii i se "ncordaser !ata s plesneasc. Inima "i #tea sara#anda. &in ce prime+die scpase ! Moartea lui :utler era pro$idenial. , con'runtare i ar 'i pecetluit soarta. "ntr ade$r !rea lo$itur) replic el. :utler era sin!urul care putea s m identi'ice) spl"ndu m de orice suspiciune. 4e tie cine F a suprimat 1 Nu. :nuieli 1 &estule. Ad$ersarii ti nu se s'iesc s a'irme c tu ai pus la cale asasinatul. .ic l ai ucis ca s scapi de o con'runtare) care i ar 'i de($luit impostura. 4tupid. Mi+loacele mele de aciune s"nt limitate. A a$ut !ri+ :arracuda i 7andis s mi le!e "n mod practic m"inile. Nu s ar spune c s"nt tocmai le!ate) (ise :olence sco"ndu i din #u(unar o pil minuscul) cu care "ncepu s i rotun+easc $"r'ul un!/iilor. A $rea s mai discutm ce$a. Te ro! ! Transportul tu de cenu de la 3on! Don!. Ei) ce e cu el 1 Mi ai o'erit acum dou luni (ece la sut) ca "n lipsa ta s m ocup de

intrarea lui "n America. Pot s te anun c a(i sau m"ine Andromeda tre#uie s soseasc la 4an @rancisco. *i1 7a ora actual) tu eti prea /ruit ca s mai ai o !ri+ "n plus. .edea( mi transportul i eu "i o'er trei(eci la sut din $aloarea lui. Trei(eci 1 replic Mircea. &e la patru(eci stm de $or#. Iar la cinci(eci am #tut palma. :olence "i "ntrerupse ocupaia. *i riscurile 1 7e suport numai eu 1 &eloc. @iecare parte cu riscurile ei. Eu le am suportat la 3on! Don!) tu le supori la 4an @rancisco. @i't9 'i't9. *i s"nt ispitit s accept com#inaia numai 'iindc am ne$oie de #ani lic/i(i. *tii prea #ine c nu e uor s plase(i cenu "n $aloare de (ece milioane de dolari. A'ar de asta) dac or!ani(aia a'l c 'aci tra'ic de cenu pe cont propriu) te compromii de'initi$. Mircea replic tios ; &ac $rei #ine) dac nu $or#im de altce$a. &e 'emei) de pild. Ieri) am $(ut una teri#il la 7as %e !as. &ar n am putut s 'ac nimic. 4e inea poliia dup mine. Ai 'ost la 7as %e!as 1 "ntre# :olence. &a. .urios ! *i 7andis este de dou (ile la 7as %e!as. Precis 1 "ntre# Mircea) pri$indu l deodat cu interes. *i "n ce scop 1 Nimic important. "i petrece tce'end-ul. .el puin aa a spus. &e alt'el nu e sin!urul. ./uc6 a plecat la Miami) 4cottie "n :a/amas. .red c i eu am s dau o cit p"n la 4an @rancisco. A/a ! Atunci aa rm"ne) (ise :olence. "i o'er patru(eci la sut. Iar "ncepem discuia 1 Patru(eci i doi e ultima mea o'ert. Mircea pru s re'lecte(e o clip ; @ie. Pentru c "mi eti prieten. :olence scoase din #u(unar dou teancuri de #ancnote de c"te o mie de dolari. Ii a$anse( imediat dou sute de mii) (ise el. Mircea lu #anii 'r s se !r#easc. "i prindeau 'oarte #ine. @ondurile primite la :arcelona) "nainte de a se "m#arca "n a$ionul care a$ea s l duc la NeJ Kor6. erau pe terminate. A#e mai dispunea de ce$a re(er$e) dar nici acestea nu a$eau s dure(e la in'init. Mircea "i (ise c "n mod 'ormal !estul su era condamna#il. 7ua #ani pentru o mar' care nu era a lui. &ar scopul scu( mi+loacele. @r c/eltuieli nu i putea "ndeplini misiunea pe care i o asumase. 7o$ea "n Ma'ie) 'olosindu se de propriile ei 'onduri. Tot transportul de narcotice a$ea s cad "n m"na poliiei. Restul "i primeti "n dou trane e!ale) (ise :olence ridic"ndu se de pe canapea. i ar con$eni cecuri 1 Nu. Pre'er #ani lic/i(i. ) All right. :olence "i $"r" pila tn #u(unar. *i cu in$esti!aiile tale cum stai 1 Prost. Mai ai trei (ile. *tiu. .a 4 m descurc din p"n(a de pien+en ur(it "n +urul meu) nici trei ani nu mi ar 'i de a+uns. *i "n ca(ul sta ce i de 'cut 1 Pot s i 'iu cum$a de 'olos 1

Mulumesc. Pre'er s lucre( sin!ur. Nu $reau s te compromit. Er#ete te) %incen(o. :arracuda $a 'ace tot ce i $a sta "n putin ca s nu o#ii o nou psuire. :olence "i "ntinse m"na. Te las) %incen(o. *i "nc o dat succes ! Puin timp dup plecarea lui :olence) Mircea primi S $i(it simandicoas. 4am9 :arracuda apru ("m#itor) "m#rcat "n al# de sus i p"n +os. Prul i spr"ncenele at"t de #londe "nc"t) #teau "n ar!intiu) pielea #oln$icios de al# "i ddeau o "n'iare ciudat) aproape comic) de clo$n muiat "n 'in. 4in!ura pat de culoare pe acest al# imaculat o constituia o or/idee $iolet) cu petale su#iri i lun!i ca nite picioare de pian+en. .u plria de panama "ntr o m"n i "n cealalt cu un #aston de malacca) :arracuda intr "n #i#liotec precedat de 4am. care i anunase solemn sosirea. Mircea "l primi 'r s " "ntind m"na. Pri$irile lui "nt"r(iar asupra or/ideei $iolete. Rosti ironic ; Iar ai $enit 1 B"m#etul continu s pluteasc si#ilic pe #u(ele $i(itatorului. E/) "nc/ipuiete i c am a$ut tupeul. . ai a$ut tupeul tiu. M mir c ai a$ut i cura+ul. *i "nc sin!ur. :arracuda se ae( pe un 'otoliu. Nu te !r#i s m po'teti s iau loc. Pot s m ae( i 'r in$itaie. "ntreH prieteni... Mircea arunc o pri$ire circular prin "ncpere. %e(i aa ce$a pe aici 1 :arracuda r"se ; Te "nepoe(i ca un arici de mate. *i nu 'aci #ine. Poate c n ai s m cre(i. Am $enit cu !"nduri prieteneti. 4 (icem c te a crede. :arracuda ae( tacticos plria i #astonul pe o msu +oas) dreptun!/iular) din apropierea 'otoliului su. Pe $remuri am 'ost prieteni) %ince/(o. Ai uitat 1 Am copilrit "mpreun. "i aminteti de NolanCs) de pi$nia din Mott 4treet) de :erta 1 Mai ales de :erta 1 Mircea simi o ($"enire ciudat "n inim. "i ddea seama c :arracuda "i "ntindea o nou i 'oarte prime+dioas curs. "n dosar nu scria mare lucru despre copil lria lui Eeno$ese. NolanCs) :erta) pi$nia din Mott 4treet nici nu erau amintite. Mircea "i ddu seama c nu i rm"nea dec"t s #lu'e(e. &ra!ul meu 4am9) daca ai $enit spre a) m 'ace s mi pierd timpul cu pl$r!eli) nu i ai !sit omul. 4au dac ii neaprat) cere un time-out de la marele #oss i stm de $or#. :arracuda ("m#i. &ac ar depinde de mine... 4pune) mai #ine) de ce ai $enit. &a) da. &e asta am $enit. .a s "n!ropm securea r(#oiului... &ar dac m respin!i) nu mi rmine dec"t s plec. 7u plria i #astonul de pe msu i se ridic "n picioare. @rumoas or/idee) (ise Mircea. &e c"nd te tiu ai 'ost un ade$rat dand(. 4 nu e>a!erm. "ntotdeauna a tre#uit s m mulumesc cu locul doi. Nu poi s te pl"n!i. &e c"nd a disprut Eeno$ese) ai trecut pe locul lui. Ar tre#ui s pori i tu or/idee. Este ultimul stri!t. :olence a lansat moda asta. ,r/ideele s"nt ultima lui pasiune. *i a amena+at o ser "n .ali'ornia) la Escondido) "n 'iecare (i i se aduc cu a$ionul la NeJ Kor6 cele mai 'rumoase or/idee. Are i un ma!a(in de des'acere la 4an @rancisco ; The Bine "rchid. "nainte de plecare nu m trate(i cu whis'( &

&e ce nu 1 4ec sau cu si'on 1 .a de o#icei. Mircea ("m#i. I se "ntindea o nou curs. @oarte su#til. Recurse la o strata!em. 7u sticla de whis'( i "ncepu s umple un pa/ar. &eodat scp sticla) care se sparse pe parc/et. E/) s a spart !/inionul ! e>clam el. 4un. 4am "i 'cu apariia. M ai c/emat) #oss. Adu o sticl de whis'(. 4am e>ecut porunca) "napoindu se cu un .anadian .lub. Mircea 'cu un !est t"nrului) care se con'orm) des'cind #uonul sticlei i turnind #utura "n dou pa/are. :aracuda arunc o pri$ire ciudat asupra lui Mircea. "i duse pa/arul la #u(e. 4ucces) %incen(o) ./arlie) "l corect MirceaH ,.D.) ./arlie ! :arracuda ddu #utura peste cap) salut ridic"nd mciulia #astonului "n dreptul 'runii) apoi prsi "ncperea... &up plecarea $i(itatorului) Mircea se urc "n dormitor) "l !si pe A#e "n!ropat "n +urnale. 7e rs'oia cercet"ndu le atent) pa!in cu pa!in. N am !sit nici un indiciu) (ise el de(am!it) ?n sc/im# am !sit eu) rosti Mircea. Plecm imediat la 4an @rancisco. A AA ,r/idee... Mircea a+unsese s 'ie o#sedat de or/idee. @lorile acestea e>otice) cu petale !rele ca de cear) e>tra$a!ant colorate) apreau necontenit "n drumul su. *i Re!an i :lac6ie Mc .oo purtau Ia #utonier or/idee In$enti$i) 'oloseau cupele acestor somptuoase 'lori drept receptacul pentru narcotice. :olence) care se ocupa prin t re altele i cu stupe'iante) culti$a or/idee. Printr o "nln uire lo!ic) toate aceste elemente "l 'ceau pe Mircea s a+un! la conclu(ia c or/ideele a$eau s i desc/id drumul p"n la asasinii lui 7ascal(o. .e amestec a$ea :olence "n toate acestea 1 &e ce "i $or#ise :arracuda despre pasiunea lui :olence pentru or/idee 1 , 'cuse "nt"mpltor) sau cu un anumit scop 1 :olence "i era prieten sau duman 1 Ereu de rspuns "n $reme ce i arunca "ntr o $ali( diplomat c"te$a o#iecte de toalet) Mircea anali(a pe toate 'eele noile perspecti$e desc/ise de :arracuda. A#e re(er$ase tele'onic dou locuri "n primul a$ion sare a$ea s i duc non stop la 4an @rancisco. Nu uita s "nc/irie(i o main) recomand el locotenentului su. ?n clipa "n care A#e ridic iari receptorul) 4Mm "i $ir" nasul pe u. , domnioar) #oss. se adres el lui MircYa) ' c"ndu i tren!ar semn cu oc/iul. Mircea sc/im# o pri$ire cu A#e. .e domnioar. 4am 1 N a $rut s mi spun numele. A#e. du te i $e(i cine e. A#e iei urmat de 4am. Mircea "nc/ise 'urios $ali(a. %i(itele 'eminine) 'oarte a!rea#ile "n alte "mpre+urri) nu i 'ceau de data aceasta nici o plcere. Nu a$ea ne$oie de

complicaii. Mai ales acum c"nd se pre!tea pentru o e>pediie de care depindea poate e>istena sa. A#e apru peste c"te$a momente. "i $enea s r"d. .ine e 1 "ntre# Mircea. .ora) #oss. Arde de ner#dare s te $ad. %rea s i scoat oc/ii) 'iindc ai sosit la NeJ Kor6 'r s o anuni. Mircea se scarpin "n cap. &osarul lui Eeno$ese. de la Palermo) coninea i 'ia .orei Tal#ot. &ansatoare de ca#aret) amant en titre6 a lui Eeno$ese) era 'oarte cunoscut "n cercurile Ma'iei din NeJ Kor6. .ine mi o 'i trimis o i p asta pe cap 1 rosti el iritat. Acum numai de aa ce$a nu mi arde. A $rut s $in peste dumneata) dar n am lsat o) (ise A#e. Am "ncuiat o "n #i#liotec. -4"nt supus la o nou pro#2) re'lect Mircea. .onstat "ne"ntat c nu mai resimea nici o emoie. ?ncepuse s se cleasc. :ine. am s co#or in #i#liotec)C(ise el. Peste c"t timp decolea( a$ionul 1 Peste o or) #oss. Per'ect. "ntr un s'ert de or lic/ide( cu .ora) (ise el. Mira m a) e>clam A#e) care cunotea temperamentul $ulcanic al dansatoarei. Mircea "i #om# pieptul i prsi dormitorul) luind o spre #i#liotec. .ora "l atepta) 'um"nd ner$oas o i!ar e!iptean. B$"rle 'i9n pe nri ca #idi$ii din po$eti. 7a apariia lui Mircea) "l pri$i lun!)) apoi mut"ndu i cu lim#a i!ara "n colul !urii "i priponi miinile "n olduri. ) Damn ii 0 e>clam ea "n cel mai pur slana din East 4ide. E>presia) potri$it mai de!ra# /amalilor din port) i(#i neplcut urec/ea lui Mircea. 3ello) .ora ! rosti el calm) apropiindu se de $i(itatoare. *i tu cine dracu mai eti 1 7ascal(o) .apo((ola 1 % ai dat cu toii 'aa la "ntors 1 Unde i %incen(o 1 %incen(o e aici) replic el) art"ndu se cu un !est lar!. "i strecur apoi mina pe su# #raul tinerei 'emei si "ncerc s o cuprind de mi+loc. .ora se rsuci ca o s'irlea( i se "ndeprt ne"ncre(toare de el. @cuse nite oc/i rotun(i) plini de uimire. Era 'rumoas. &ar de o 'rumusee $ul!ar) de chorus girl. Purta a roc/ie #rodat cu +euri) a"t de scurt) "nc"t ii de(!olea picioarele ce i drept) sculpturale cu o palm mai sus de !enunc/i. Un colier de diamante i dou #rri "ncrustate cu smaralde i ru#ine scprau ca 'ocul. Prul lsat "ntr un 'el de cascad aurie) de o parte1 i de alia a 'eei) "i acoperea "n parte oc/ii. .oa'ura aceasta care a+unsese iari la mod dup o eclips de peste ai(eci de ani "i ddea "n'iarea unui c"ine coc6er) cu urec/i lun!i) loase. Tu eti) %incen(o 1 &a) "mprteaso) replic Mircea) ("m#ind. Replica era ie'tin) dar "n clipa aceea a$ea o oarecare sa$oare. Nu semeni deloc) rosti .ora #nuitoare. 4erios 1 Nu i nimic. Ai s m recunoti "ndat) (ise el cu super# nepsare. &u te sus i... de(#rcarea. Eti de o "ndr(neal !... e>clam ea su'ocat. 3ai) ter!e o mai repede) o repe(i el. Te ai "napoiat la NeJ Kor6 'r s mi dai de tire.

%reau s mi psire( ineo!nito ul. .e s i pstre(i 1 Anonimatul. 4 mi ascund pre(ena. .u alte cu$inte) s te ascun(i de mine) stri! ea 'urioas. Nu mi scapi at"t de uor. Mircea o pri$i cu "n!duitoare superioritate. Nu m mai plictisi i pornete o sus. Ealop... Aa) pe !ratis 1 %ii din Europa i nu mi aduci nimic 1 El ridic din umeri) &ac ai ti prin ce am trecut. 4coase din #u(unar porto'elul doldora cu dolari. "l des'cu su# oc/ii lacomi ai dansatoarei) pi!uli (ece /"rtii de c"te o mie i i le $"ntur pe su# nas. .umpr i o #rar cu #riliante) de Ia .artier. .ora "n'ac la. repe(eal #anii i "i $"r" in poet. ./ipul i se destinse "ntr un ("m#et seductor. "ncep s te recunosc) %incen(o. 4e "ndrept spre u) le!n"nd seductor din olduri. &up ce puse m"na pe clan) se "ntoarse spre el) i i arunc pe su# !ene o pri$ire "ncrcat de promisiuni. 3ai mai repede) se alint ea ca o pisic. 3m ! Te ai 'cut mai 'rumos. :ine te a aran+at doctorul la. .ine i a $or#it despre trea#a asta 1 4ecret) replic ea sur"("nd cu coc/etrie. &esc/ise ua) "i arunc o ultim oc/ead) apoi iei. Mircea suspin i se uit la ceas. Trecuser (ece minute. A#e apru "n #i#liotec. M a dat a'ar din dormitor) #oss. Nici n am apucat s ies #ine din camer) c a i "nceput s se de(#race. Am tiut eu c n ai s i re(iti. Mircea pocni din de!ete. "mi pare ru) dar de data asta te ai "nelat. Nu $reau s pierd a$ionul. Unde e $ali(a mea 1 4us. Atunci las o acolo. 3aidem ! Unde 1 7a 4an @rancisco. A AA 7a orele opt) a$ionul 8uper ;et Boeing decola de pe aeroportul 5o/n Denned9) "ndrept"ndu se spre `est. Marele NeJ Kor6) ocean de sc"nteieri or#itoare) se des'ura "n toat !randoarea. B!"rie norii "i "nlau spre culmile $(du/ului siluetele scldate "n ira!uri de lumini scprtoare. Arterele de circulaie strluceau ca nite 'lu$ii de la$ incandescent. .alea 7actee i :rodJa9 ul "i 'ceau o apri! concuren. Mircea contempla 'ascinat 'eeria acestui ora superci$ili(at) "n care ii p"ndeau prime+dii mai mari dec"t "n plin +un!l. 4pre `est) o !ean de purpur su#linia (area. A$ionul (#ura $i+elios "n urma soarelui apune. Mircea "ncerca o linite recon'ortant dup a!itaia ne#uneasc din ultima $reme. B#orul lin al aerona$ei "i calmase miraculos ner$ii. "n cur"nd "ntunericul se ls asupra 'irii. 8uper-;etul plutea "ntre miriadele de stele i miriadele de sclipiri terestre. Pentru Mircea) pe care "nt"mplarea "l 'cuse s cltoreasc numai noaptea) America $(ut din a$ion aprea su#

"n'iarea unei imense "ntinderi de "ntuneric) presrat ici i colo de a!lomerrile de licurici ale oralelor. A#e /a#ar n a$ea de 'rumuseile pri$elitilor nocturne) Po'ticios) se "n'rupta dintr un 'oarte opulent choiE de hors d6ceuvres, pre(entate pe o ta$ de o steJardes #lond) cu contururi de $edet /ol9Joodian. Mircea se delecta cu o prepeli "n aspic) stropit cu $in de Mala!a. I ai 'cut 'i!ura #ietei 'ete) #oss) spuse la un moment dat A#e) printre "m#ucturi. .a s 'iu cinstit) nu m ateptam s mai apucm a$ionul. Mircea sor#i puin $in. ."nd am $(ut o "n #i#liotec) am 'ost ispitit s ;un"n plecarea. &ar dup ce mi am dat seama de ade$ratul scop al $i(itei ei) m am rcorit ca dup un du rece. Puteau !si un truc mai su#til ca s m $eri'ice. A#e "i !oli pa/arul de $in. :ia'a .o'a. .red c e pentru prima oar c i se tra!e o asemenea caeialma. , 'aci s i piard "ncrederea "n propriile ei puteri de seducie. I(#ucni "n r"s. 5i cree(i un comple> de in'erioritate. M tem "ns c n o s i o ierte. 7as) "i trece. "i cumpr o /ain de $i(on i o potolesc) replic Mircea) cu lene$oas nepsare. Timpul se scur!ea pe ne!"ndite. Asistar la un 'ilm -tare2 cu 4te$e Mcaueen) "ntitulat Bullitt, se rcorir cu c"te un 7ighball urmat de o serie impresionant de cocteiluri seci) ca la mie(ul nopii s se tre(easc odi/nii i #ine dispui pe aeroportul oraului 4an @rancisco. Automo#ilul "nc/iriat tele'onic un Ponliac 1e $ans, purpuriu "i atepta "n par6in!. &rumul p"n "n centru "l parcurser "n tcere. Mircea se strduia s i ascund curio(itatea i interesul tre(it de acest ora "n care pea pentru prima oar. Admira #ule$ardele inundate de lumin) str(ile drepte) "n pant pronunat) pri$elitea oceanului care i des'ura apele poleite de ra(ele lunii. A$ur norocul s !seasc dou camere li#ere la F ai r mont 7otel. ?ndat dup instalare) Mircea c/em la tele'on NeJ Kor6 ul. &up o scurt con$or#ire) #u un ultim pa/ar cu whis'(, apoi se culc. &ormi adine c"te$a ore. 4e tre(i o dat cu rsritul soarelui. Era ner#dtor s porneasc "n e>pediie. P"n la ora ^)XS c"nd se desc/ideau ma!a(inele) timpul "i pru c se scur!e cu "ncetineal. 7uar brea':asl-uF "ntr un restaurant italienesc de pe %an Ness A$enue. "n timp ce i sor#ea ca'eaua) Mircea cercet o carte de tele'on. Nu i 'u !reu s !seasc adresa 'lorriei The Blue "rchid. %om a'la 'oarte repede dac ne am an!a+at pe drumul cel #un) se adres el lui A#e. .red "ns c instinctul nu m "neal... Mircea se uit la ceas. 4e 'cuse ora nou. A#ia "i mai stp"nea neast0mprul. P"n la (ece "i omor"r timpul d"nd o rait prin 4ausalito. unde A#e a$ea un prieten din copilrie. Prietenul lipsea "ns din ora. Tra$ersarea dus i "ntors a podului Eolden Eale) '"ie nes'"rit0 de oelH suspendat la o "nlime ameitoare peste apele al#astre ale !ol'ului) ii prile+ui o ade$rat "ncintare. 7a (ece i un s'ert) Ponliac ul opri "n 'aa 'lorriei. .u aerul preocupat al unui om de a'aceri) Mircea intr ne"nsoit "n ma!a(in i dup ce "i plim# critic pri$irile asupra or/ideelor ma!ni'ice e>puse cu art) se "ntoarse spre una din cele dou $"n(toare ; A $rea s 'ac o comand mai mare. Re!retm) domnule) comen(i mari nu putem primi. A$em de+a o serie

de clieni... 4"nt dispus s pltesc orieil. % cred) dar ne este imposi#il. "ncercai la alte 'lorrii. % recomand 'irma... Mircea o "ntrerupse cu un !est. N am ne$oie de recomandri) ci de or/idee) @lorile astea "mi plac. .e s mai lun!im $or#a. %reau s discut cu patronul... Mr. @lasc/man) directorul 'irmei noastre) lipsete din ora. "ncercai m"ine sau poim"ine. 7a au(ul acestui nume. Mircea simi o imens satis'acie. Instinctul su nu l "nelase. Era imposi#il s 'ie o coinciden de nume. Timpul meu e preios. Nu mi place s las tre#urile de a(i pe m"ine. "mi pare ru) dar nu $ pot o'eri alt soluie. Mr. @lasc/man este plecat la serele noastre. Unde s"nt aceste sere 1 ,/. departe) domnule. Aproape de 4an &ie!o. 7a Escondido. Aa c $a tre#ui s ateptai... Mircea "i "ncrei 'runtea) ca i c"nd ar 'i re'lectat ad"nc. :ine) rosti el resemnat. Am s trec m"ine pe aici. % ru!m) domnule. &ac $ine Mr. @lasc/man) cine s i spun c F a cutat 1 4mit/. Terence 4mit/. Mircea prsi 'lorria) urmrit de pri$irile "ntre#toare ale $"n(toarei. ."nd se $(u "n main e>clam $oios ; A#e. am impresia c sintem pe pista cea #un. Plecm la 7os An!eles. A#e scoase din sei'ul de #ord un pliant cu orarul a$ioanelor. FF des'cu. Primul a$ion pleac la 7os An!eles peste dou ore. ?n ca(ul sta) mai repede a+un!em cu maina.. ?n dou ore) dou ore +umtate) s"ntem acolo) ,.D.) #oss. Ponriac ul porni) inte!r"ndu se "n u$oiul de automo#ile care se scur!eau spre sud. Mai tot timpul drumului p"n la 7os An!eles) acul $ite(ometrului oscil "ntre opt(eci i o sut dou(eci de mile pe or. Numai prin orae sau la "ncrucirile de drumuri. A#e micora $ite(a) spre a nu intra "n con'lict cu a!enii de circulaie. Mircea "i recomandase "n mod e>pres s e$ite orice contact cu poliia. 7a unu 'r un s'ert intrar "n 7os An!eles) Pr"n(ir la :roJn &er#9) 'aimosul restaurant al $edetelor 3oll9Jood ului de pe `ils/ire :oule$ard. iar la dou i +umtate pornir mai departe. A#e cunotea #ine drumul p"n ia Escondido. .opilria i adolescena i le petrecuse "n .ali'ornia. Ieir din 7os An!eles prin 7on! :eac/ i se an!a+ar pe oseaua FSF A care erpuia de a lun!ul ,ceanului Paci'ic. Pontiac ul !onea acum pe pan!lica al#urie de as'alt. .auciucurile '""iau) motorul susura lin. Pe st"n!a oselei de'ilau ascunse pe +umtate dup perdele de $e!etaie) clu#uri) restaurante populare) ma!a(ine cu 'irme multi colore. 4pre dreapta se desc/ideau $astele perspecti$e ale oceanului scldat "n soare. C"n (are se pro'ilau coastele de un $erde smarald ale Insulei .tlina. Trecur prin 7a!una :eac/ cu $ilele ei al#e) um#rite de palmieri supli i ieir iari la osea desc/is. 7a prima staie de #en(in tre#uie s 'acem plinul) (ise A#e. .u oca(ia asta #em i c"te o .oca .ola) replic Mircea. Bpueala mi a

uscat !"tle+ul. 4topar "n prea+ma unei staii de #en(in. ."te$a automo#ile "i ateptau r"ndul. A#e i Mircea co#or"r din main) spre a i mai de(mori picioarele. Mai s"nt cinci(eci de mile p"n la Escondido) spuse A#e. Per'ect) rspunse Mircea. "n mai puin de o or $om a$ea plcerea s stm de $or# cu Mr. @lasc/man. ?n aceeai clip) o main a poliiei opri) "n dreptul automo#ilelor staionate. .o#or"r doi a!eni) care se apropiar de P o n t i a c . ?l e>aminar 'u!iti$) apoi unul din ei 'cu un semn lui A#e. 3ei) e a dumitale 1 A#e arunc o pri$ire "ntre#toare asupra Iui Mircea) apoi replic ; Pentru moment e a mea. 4"ntei "mpreun 1 mai "ntre# a!entul art"ndu l cu un de!et pe Mircea. &a. 4"ntem "mpreun. Atunci 'ii #uni i urmai ne. A#e se "ncrunt. &e ce 1 "ntre# el aro!ant. , s a'lai "ndat. 3aidem. A#e $ru s proteste(e) dar Mircea "i 'cu semn s tac. % ru!m) (ise el. 4e urcar "n maina poliiei) care 'cu drumul "ntors. Mircea 'ier#ea. Inter$enia asta neateptat a autoritilor "i strica toate socotelile. &eodat "i 'ul!er o "ntre#are. Nu cum$a 4e/iarelli) d"ndu i de urm) 'olosise aceast cale spre a lua le!tura cu el ! Mutrele poliitilor erau impasi#ile ca nite mti. ?n mai puin de cinci minute oprir "n 'aa cldirii poliiei locale. Escortai de unul din a!eni) intrar "ntr o sal desprit "n dou printr o #alustrad de lemn. 7a un #irou dormita un ser!ent "n uni'orm. I am adus) (ise a!entul. 4er!entul "n uni'orm tresri. Pe cine 1 Am interceptat Pontiac-uF 'urat. 4er!entul "i duse mina la !ur) acoperind un ("m #et. 4e "ntoarse spre Mircea i spre A#e. % ro! s no iertai. A 'ost o con'u(ie. 4"ntci li#eri. .red c maina dumnea$oastr $ ateapt a'ar. Nu. Am lsat o la o staie de #en(in) la ieirea din ora. Am 'ost luai pe sus. % cerem scu(e. 4impson) condu i pe domnii p"n la staie. Mulumesc) pre'er s lum un ta>i) spuse Mircea. M ro!) cum dorii. Mircea i A#e ieir "n strad. 4er!entul 'ul!era cu pri$irea pe a!ent. 4impson) eti un do#itoc. Iat. a (ecea !a' pe care o 'aci "n luna asta. "nc una i (#ori. Pontiac ul rou a 'ost !sit acum o +umtate de or. Altdat s i note(i mai #ine numerele matricole. G AA ?n ta>iul care i ducea spre staia de #en(in) A#e respir ad"nc. Am scpat uor) opti el) ca s nu 'ie au(it de o'er. Am a$ut noroc c nu ne au reinut mai mult ! Acum orice minut e preios. Mircea nu rspunse. Trecuse i el prinr o oarecare emoie. &eodat) A#e e>clam mirat Ia uite) arde staia de #en(in. Un 'um !ros se ridica spre sud) $llucindu se "n $(du/.

Ta>iul opri la o deprtare aprecia#il de locul "n care cu c"te$a minute "nainte strlucea "n soare staia 'le #en(in) dar care acum nu mai era dec"t un ru! imens. Ponliac-uF rou) spintecat i "nne!rit de puternica de'la!raie) (cea rsturnat pe o r"n. Rmiele ca#inei i ale pompelor de #en(in 'useser aruncate la c"te$a (eci de metri. &ou din mainile care ateptaser la r"nd ardeau ca nite tore. .ada$rul calcinat al unuia din amploaiaii staiei (cea alturi de craterul unuia din re(er$oarele su#terane) smuls din pm"nt de 'or e>plo(iei. &inspre 7a!una :eac/ se au(ea $aietul modulat ai unor sirene) care creteau "n intensitate. .urioii se adunar "n +urul plli ei. .e s a int"mplat 1 "ntre# Mircea pe unui din ei. , nenorocire) replic un #tr"nel surescitai. Maina aceea roie) art el cu unC!est resturile Ponliac ului purpuriu) a 'cut e>plo(ie) incendiind depo(itul do #en(in i dou automo#ile. Mircea sc/im# cu A#e o pri$ire plin de su#"nelesuri. 3aidem) "i opti el) "napoindu se spre ta>i. Poliia nu tre#uie s ne !seasc aici. Alt'el ne $or reine pentru cercetri).. E pre'era#il s disprem. "n $reme ce ta>iul "i ducea spre centrul 7a!unei :eac/. A#e rosti !"nditor ; E>plo(ia asta tre#uia s ne spul#ere pe noi. A pune pariu... Prietenii au instalat maina in'ernal "n timp ce luam masa la :roJn &er#9. Arestarea ne a sal$at de la moarte) (ise Mircea. 4e simea in$ulnera#il) ca un ca$aler medie$al "m#rcat "ntr o armur strlucitoare. Norocul era de p0rtia lui. *i asta "i sporea "ncrederea "n propriile 'ore) "n steaua care l clu(ise p"n acum) 'erindu l de prime+dii. *i A#e "ncerca $a! o sen(aie asemntoare. Alturi de e'ul su orice "ndr(neal "i era permis. %ictoria tre#uia s 'ie a lor) 'iindc erau prote+aii soartei. Unde o 'i pe aici o a!enie de "nc/iriat maini 1 (ise A#e. .red c e pre'era#il s cumprm un automo#il de oca(ie) opina Mircea. Am prpdit p"n acum dou maini "nc/iriate. 4ocietile de asi!urare $or "ntreprinde cercetri. %om atra!e atenia asupra noastr. *i nu este de dorit. Ai dreptate) recunoscu A#e. Mircea intr "n $or# cu o'erul ta>iului) un ne!ru ser$ia#il) care se o'eri s i conduc la o a!enie cu maini de oca(ie. Nu o s !sii acolo -olls--o(ce uri sau .udillac-uri) spuse ne!ru. Nu $a 'i ins !reu s dai peste $reo mainu onest) puin rulat) cu care s $ 'acei trea#a. Mircea "i ddu #aci c"i$a dolari. In'ormaia era demn de reinut. Patronul a!eniei) #o$in) apoplectic) cu un p"ntecc imens "ndi!uit de o $est al#. cu nasturi ne!ri) "i art c"te$a maini $etuste. %opseaua proaspt nu i(#utea s le ascund "ndelun!atele state de ser$iciu. 4emnau cu nite 'emei #tr"ne care "ncearc s i masc/e(e su# !rosimea 'ardului reelele de riduri. Mircea str"m# nemulumit din nas. Am i ce$a mai #un) spuse patronul) 'ree"ndu t m"inile. "ns cost scump. Maina unei $edete de cinema... &iscreia pro'esional nu mi "n!duie s i di$ul! numele. %rei s o $edei 1 Mircea "ncu$iin) cltin"nd din cap. Teir din /ala cu automo#ile de du(in i trecur "ntr un !ara+ alturat) "n care se desluea silueta unei maini +oase) alun!ite) acoperit cu o

/us de n9lon. , #i+uterie) se "mpuna patronul. Un Porsche de mare $ite(. Ridic cu reli!io(itate /usa) ca i c"nd ar 'i de($luit nite moate. Maina de curse a$ea o linie supl de copoi. Nu era tocmai nou. Prea "ns #ine "ntreinut. .am o#osit) (ise A#Y critic. Ne!ustorul 'cu o mutr o'ensat. ,#osit 1 % ro! s constatai c "i pstrea( $opseaua ori!inal. E>aminai pedalele. Nu s"nt tocite. *i co$oraele. A#ia atinse. ."t 1 "ntre# Mircea. &esc/idea t"r!ul) 'iindc pre'era o main suscepti#il s atin! $ite(e mari) acum c"nd risca s "nt"mpine pe drum tot 'elul de surpri(e. "ncercai o "nt"i) (ise o#e(ul. ."t 1 repet Mircea. %reau s tiu dac putem sta de $or#. Patru mii. Mircea se "ntoarse spre A#e. 3aidem. Patronul "l apuc de #ra. , clip. 4punei dumnea$oastr un pre. Eu am pltit o cu trei "mi cinci sute. &ou mii) (ise Mircea. "i ddea seama c maina $alora mai mult. "l amu(a "ns tocmeala. Trei mii cinci sule. mormi o#e(ul. &ou mii cinci sute. Patronul se !"ndi c i la suma asta citi!a o mie cinci sute de dolari. Trei mii) s'ori el. Ultimul pre. Mircea era con$ins c ar 'i o#inut o cu un ra#at) i mai su#stanial) "ns nu a$ea timp de pierdut. 7aC urma urmei c/eltuia din #anii lui :olence. Nu a$ea s ia maina cu el la NeJ Kor6. , $a re$inde cu orice pre) sau o $a o'eri lui A#e) care se do$edise un au>iliar preios. 4coase din #u(unar porto'elul i ac/it patronului trei(eci de #ilete de c"te o sut de dolari. Patronul le numr la repe(eal) apoi le $"r" "n #u(unar. 4 "nc/eiem actele. Pe ce nume 1 Ro#ert 5on/son) rosti Mircea primul nume care i trecu prin minte. "n re!ul. Urmai m "n #irou. A#e) scoate maina) porunci Mircea. "n #anii tia intr i /usa) spuse patronul a'a#il. Mulumesc. Poi s o pstre(i... , iau eu) #oss) inter$eni A#e. Poate c a$em ne$oie. Patronul "ntocmi "nscrisurile "n mai puin de (ece minute. ."nd iei "n strad) cu actele de proprietate "n #u(unar) Mircea se mai uit o dat la maina pe care A#e o trsese la trotuar. "n lumina puternic a soarelui) almurile micului Porsche sc"nteiau or#itor. Motorul s'oria lin. 7a $olan) A#e "ncerca acceleraia. Mircea se ae( pe #anc/eta +oas i comod. .um mer!e) A#e 1 P"n acum mulumitor. Motorul toarce ca o pisic. 4-l $edem la drum. Maina se puse "n micare) salutat de ploconelile patronului. A#e aps acceleratorul. Porsche-ul 0ni ca o cprioar. 3m ! Nu mi displace ! e>clam el "nc"ntat) Tra!e #ine. 4 o $edem la drum desc/is. @cur plinul la prima staie de #en(in. Ieir din 7a!una :eac/ la cinci i trei(eci i cinci de minute. Pre'er s a+un!em pe "nserat la Escondido) (ise Mircea.

,.D.) #oss. Porsc/e ul "i spori 'ul!ertor $ite(a. "n!/iea 6ilometri dup 6ilometri) depind toate mainile pe care le prindea din urm. 4tranic mainu) rosti A#e. @luier $esel un c0ntecel au(it pe $remuri "n NeJ ,rleans. @rumoas e $iaa) (ise el dup un timp. Prime+diile o 'ac i mai 'rumoas) spuse Mircea. B"m#i amu(at de propria lui o#ser$aie. "ntr ade$r) "ncepuse s "ndr!easc pericolele. 7e cuta aa cum caut iu#itorii de alcool #uturile tari) aa cum caut cocainomanii stupe'iantele. "n sen(aiile tari "i !sea "mplinirea. Mai repede) A#e) mai repede. Automo#ilul !onea o dat cu um#ra lui) alun!it p"/ "n cealalt mar!ine a oselei. Ia s dm drumul la radio) propuse Mircea. A#e rsuci #utoanele pun"ndu l "n 'uncie. 4e transmiteau tiri sporti$e. .rainicul relata cu lu> de amnunte peripeiile unei fcurse de automo#ile. Mircea cut un alt post. &i'u(orul prinse s re$erse acordurile !ra$e i mree ale concertului imperial de :eet/o$en. .aut ce$a mai $esel) #oss. Mircea rsuci #utonul. .(u pe o emisie de tiri. Tresri. .rainicul tocmai "i rostea numele. -E$adarea lui %incen(o Eeno$ese este cu'undat "nc "n mister. 4e pare c poliia italian ar 'i "n posesia unor indicii potri$it crora .osa Bostra nu ar 'i strin de aceast ispra$. Este interesant de semnalat 'aptul c "n pre(iua e$adrii a 'ost remarcat la Palermo pre(ena lui 4am9 Eoldauer i 5ac6 :olence) persona+e de seam "n Ma'ia american. 4urse autori(ate cred a ti c %incen(o. Eeno$ese ar 'i re$enit clandestin la NeJ Kor6. ,r!anele @.:.I. cercetea(. .u acest prile+ in'ormm pe ascultat orii notri c poliia a 'cut o 'oarte important captur) descoperind un mare transport ele stupe'iante pe #ordul car!o#otului Andromeda. Na$a) care se a'laC "n drum spre 4an @rancisco) acostase la 3onolulu) $enind de la 3on! Don!. ) Andromeda & Ai au(it) #oss 1 e>clam A#e alarmat. Mircea 'luier a pa!u# ; .e inspiraie am a$ut ! Ieri sear am $"ndut lui :olence "ntre! transportul de pe Andromeda. *i #anii 1 "ntre# A#e curios. Mi a dat numai un acont. Atunci n ai s mai $e(i restul. Mircea r"se. Asta s o cre(i tu. "mi $a plti p"n la ultimul dolar. Riscurile "l pri$esc. ?n mintea lui #nuielile "mpotri$a lui :olence prinser i mai mult temei. &up toate pro#a#ilitile) acesta "l atrsese "n .ali'ornia spre a l lic/ida i a scpa ast'el de ac/itarea inte!ral a datoriei. Ai s i 'aci din :olence un mare duman) #oss. 7as) A#e. Aran+e( eu tre#urile. &up circa patru(eci de minute de mers a+unser la ,ceanside. Poposir la un c/ioc cu rcoritoare. "n timp ce se delectau cu c"te o sticl de .oca .ola) A#e consulta o /art turistic a sudului .ali'orniei. .a s a+un!em la Escondido) putem 'ie s ne continum drumul pe autostrada FSF p"n la 4an &ie!o i de acolo s o lum Fa st"n!a pe oseaua X^V) "ns "n telul sta am 'ace un ocol de peste trei(eci de mile) 'ie s o tiem pe drumul sta erpuit) dar mai puin recomanda#il) care ne ar scoate la Escondido "n mai puin de o or) &rumul cel mai scurt nu este "ntotdeauna cel mai #un) (ise Mircea

sentenios. , s l urmm totui) 'iindc $reau s a+un!em de$reme la Escondido. Timpul 'u!e) A#e. *tiu) #oss. ?l prindem "ns din urm. Bicala lui Mircea "i !si repede ilustrarea. &rumul ales era sinuos ca apele unui r"u. 4e cra printre po$ir niuri repe(i) acoperite cu o $e!etaie #o!at) ori se strecura prin $!uni desc/ise de torente. 7a o cotitur mr!init la dreapta de o r"p adine) "n 'undul creia sapotea un p"r"u um#rit de tu'iuri cu 'lori roii) apru o auto#asculant de mare tona+. Porsche-ul 'u!ea cu peste opt(eci de 6ilometri pe ora) $ite( relati$ mare 'a de terenul accidentat. Pe stin!a se ridica "n pant repede coasta unui deal) acoperit cu tu'iuri "n 'loare. ."nd Porsche-ul a+unse "n dreptul auto#asculantei) aceasta c"rmi #rusc la st"n!a) tipustindu se asupra lui. .u un admira#il re'le>) A#e aps p"n la 'und pedala acceleraiei. 4upersportul "ni printre #otul colosului i o #orn 6ilometric. Auto#asculanta) lansat cu peste cinci(eci de 6ilometri pe or) "ncalec #orna "ntr un (!omot de 'iare s'r"mate i "ndoite. Printr o ade$rat minune) rmase priponit pe #u(a $!unei. Porsche-ul "i spori $ite(a. .e (ici) #oss) de trea#a asta 1 e>clam A#e) "nc su# imperiul emoiei. Mircea se uit "n urm) la auto#asculanta care dispru dup o cotitur a drumului. Am impresia c societatea de asi!urare care ar accepta o poli asupra noastr n ar "nc/eia o a'acere tocmai #un) replic el "n !lum. ,#stacolele acestea) din ce "n ce mai numeroase) "l "nd"r+eau. .re(i c au 'cut o intenionat 1 "ntre# A#e. Nu cred nimic. .oincidena e totui ciudat. 4"nt curios ce surpri(e ne mai ateapt la destinaie. R#dare. Ai s a'li cur"nd. 4e oprir la o staie de #en(in "nainte de intrarea "n Escondido. Amploaiatul de ser$iciu) un t"nr pistruiat) lun! ca un #"ltan i cu !las de 'alset se apropie ser$ia#il. .um a+un! la serele de or/idee 1 "ntre# Mircea. 4erele @lasc/man 1 &a) da. Primul drum Ia dreapta. Un drum particular. 4erele s"nt pe $ale. &ai uor de ele. A#e ceru s i se 'ac plinul. Plecar apoi mai departe. 4 'ii cu oc/ii "n patru) A#e) (ise Mircea. 7a sere o s 'ie dans. Porsche-ul coti pe drumul particular) #ine pietruit) care co#ora spre $ale. 4tr#tu $reo doi 6ilometri. 4oarele as'ini "ntr un ocean de s"n!e. 4"n!erii erau i dealurile) i copacii) i $alea) i apele p"r"ului. Acoperiurile de sticl ale serelor aprur "n deprtare scpr"nd ca nite imense scoici ru#inii. "nc dou iici sute de metri de mers printre desiurile de $e!etaie "n$luite "ntr o tent roiatic i cldirea #irourilor se i$i la captul drumului. Un #r#at "nalt) cu picioarele lar! des'cute i cu m"inile "n'ipte "n centura pantalonilor "i atepta la intrarea "n curte. Purta o plrie cenuie) cu #oruri lar!i cma $erde cu #u(unare) blue-:eans i ci(me scurte.. Un re$ol$er "i at"rna pe oldul drept.

A#e opri "n dreptul lui. Indi$idul "i ddu cu un #o#"rnac plria pe spate) Pe cine cutai 1 Mesteca chewing-gum. In oc/i ii sclipea +ucu o e>presie de ironie. Mr. @lasc/man) rosti Mircea calm. .ine l caut 1 Eu. Nu se $ede 1 Indi$idul continua s i rume!e cheimng-gum-ul, *mec/er rspuns. &e $(ut) te $d. Nu ai cum$a i un nume 1 Re!!ie 7ascalo. E #ine 1 E #ine. Mestecatul se prelun!ea ostenati$. A plecat) spuse indi$idul. .ine a plecat 1 Mr. @lasc/man. .u auto#asculanta 1 Indi$idul ("m#i u!u#. % ai "nt"lnit cu auto#asculanta 1 @u!rea nite cprioare pe 'undu! unei prpstii) A/a ! @lasc/man era la $olan 1 Insul mut cu lim#a chewing-gum-vl de pe stin! po dreapta. Nu. .onducea 5oe) mecanicul. Era #eat. Mircea co#or" din main. .o#or" i A#e. *i @lasc/man 1 Eti si!ur c a plecat 1 .e) nu m cre(i 1 rosti indi$idul) mor'olind a!ale !uma. .. Nu. 4"nt Toma necredinciosul. Nu cred p"n nu $dH Indi$idul duse #rusc mina la pistolul de pe old. Mireea 'u mai repede. "n$luindu l cu pistolul su. Ridic aripioarele ! (ise el) art"ndu i dinii al#i "ntr un ("m#et ru. Insul "nl m"inile. 4ur"sul ironic nu i se terse de pe #u(e. &e(armea(-l ! porunci Mireea lui A#e. A#e se e>ecut. ,mul scuip chewing-gum-ul "n pul#erea drumului. .u pasul su elastic Mireea se "ndrept spre cldirea #irourilor. Indi$idul r"se. N o lua "ntr acolo. E "n ser. Mireea se opri. Eti !lume. Insul "i de(!oli dinii) cu un animal colii. Mda. ."teodat. Ia o "nainte) "i ordon Mireea. ,.D.) rspunse omul. Porni a!ale spre ser) le!n"ndu i umerii i oldurile.C Mireea i. A#e "l urmar la doi pai. . A#e arunc o pri$ire atent "n +ur. 4e temea s nu 'ie "nt"mpinai cu o sal$ de la 'erestrele cldirii. &ac tra!e cine$a asupra noastr) te cur) uier A#e) adres"ndu se indi$idului. &a ce 1 .redei c aici ne a'lm la ./ica!o 1 &ocil) cu #raele ridicate "n aer) "i conduse p"n la ua de sticl a uneia din sere. Aici) (ise el oprindu se. & i drumul) rosti Mireea) 'c"ndu $ semn eu capul s intre "n ser. Insul se con'orm. .o#or"r c"te$a trepte i ptrunser "ntr o imens "ncpere de sticl "n$luit "n penum#r. &omnea un miros !reu) apstor) de plante ac$atice. Mori pestrie) cu 'orme ciudate de erpi) 'luturi) op"rle) paien+eni)

colciau.parc prin 'run(iul des. Mireea simi c l "ncolete !reaa. A#e "i "ncleta mina pe patul armei. A$ea impresia ce se a'l "ntr un ca$ou cu atmos'er dumnoasa) male'ic. &eodat clipi des. Nu i $enea s i cread $(ului. "n mi+locul serei era ae(at pe o mas) ca pe un cata'alc) un cociu! desc/is) acoperit "n parte cu or/idee. Iar "n cosciu!H eu m"inile pe piept) (cea Ir$in! @lasc/man. @ardudul aternut pe o#ra( de un specialist de la pompele 'une#re nu reuea s masc/e(e paloarea cada$eric. :u(ele supte) nasul ascuit) #r#ia osoas) pleoapele !al#ene c a per!amentul) lsate peste oc/ii #ul#ucai) contrastau !rotesc cu al#eaa petalelor crnoase i par'umate ale i lorilor) aternute "n sicriu. Indi$idul scuip !uma peste un strat de 'lori purpurii. Nu m ai cre(ut c"nd $ am spus c e plecat... E/) cltoria cea mare. ."nd a murit 1 "ntre# A#e. . Nu tiu. 7 am !sit mort "n pat c"nd m am dus s l tre(esc a(i dimineaH *i certi'icatul de deces 1 Nu pot s $i l art. &e ce 1 @iindc m inei cu m"inue "n sus... :ine. Arat l. Indi$iduF ls "ncet #raele. 4e scormoni "n #u(unarul de la piept al cmii i scoase un certi'icat de deces cu semntur indesci'ra#il. A#e "l lu i "l citi. .on!estie cere#ral. "l restitui clu(ei) care "l $"r" din nou "n #u(unar. Am a$ut impresia c ne ateptai) (ise A#e. ."nd am au(it maina) am ieit "n "nt"mpinare. Am cre(ut c e du#a de la Pompele @une#re. *tii ce m supr la tine 1 Prea !seti rspuns la. toate. &ac numai asta te supr) e #ine. Pietriul din 'aa serei sc"r"i su# cauciucurile une maini care se opri "n scr"net de 'r"ne. A#e arunc o pri$ire "ntre#toare "ntr acolo. &u#a) rosti indi$idul calm. Mircea "i strecur pistolul "n tocul de su# /ain. 3aidem) A#e. Arunc o ultim pri$ire asupra lui @lasc/man. @r s mai spun un cu$"nt) porni spre ieire. A#e i indi$idul "l urmar. Autodricul lun! i ne!ru trsese lin! cldirea #irourilor. *o'erul atepta .spri+init de aripa mainii. Era "m#rcat "n ne!ru. 7a apariia lui Mircea i a "nsoitorilor si) "ntre# din colul !urii ; Eata 1 N a $rea s m prind noaptea pe drum. Ateapt puin) s i conduc pe domnii) (ise indi$idul. Unde "l "nmorm"ntai 1 "ntre# Mircea. A $rea s i trimit o coroan. ?n cimitirul catolic din 4an &ie!o) (ise indi$idul. ."nd 1 M"ine. Mircea i A#e se urcar "n main. :un seara) (ise Mircea. :un seara. &emar. ."nd se $(ur iari pe osea) Mircea scp un o'tat. ?nc unul care ne scap. &ac i cu `illiams se int"mpl la 'el... E/) o scoatem noi "ntr un 'el la capt) (ise $enic optimistul A#e.

Mircea nu rspunse. "l preocupa un aspect aparent ne"nsemnat al pre!tirilor 'unerare la care a#ia asistase. Maina a+unse la "ntretierea oselei X^V care le!a Escondido de 4an &ie!o cu oseaua ce ducea la ,ceanside. &incolo de st"lpul indicator se desc/idea un drum de ar. Ascult A#e. Tra!e pe drumea!ul acela lturalnic. A#e era deprins s e>ecute ordinele 'r s le discute. Micor $ite(a i coti la dreapta) oprind la adpostul unui pilc de ar#ori. 4e uit "ntre#tor la Mircea.... Acesta rosti ca pentru sine ; @lasc/man era catolic. *i cu toate astea la cpt0iul lui nu ardea nici o luminare. .iudat. Poate c oamenii lui nu cunosc o#iceiurile... N a crede. ,amenii simpli cunosc 'oarte #ine o#iceiurile astea... "n .ali'ornia s"nt muli catolici. Tcu. .e mai ateptm) #oss 1 "ntre# A#e dup un timp. &ricul. &ricul 1 %rei s "nsoim corte!iul mortuar al lui @lasc/man 1 "ntre# A#e cu o um#r de ironie. Nu. %reau s 'ac o $eri'icare. 4e scurseser cam (ece minute. &in direcia serelor apru "n s'"rit autodu#a nea!r a Pompelor @une#re) Asta ateptam) (ise Mircea. , urmrim. Autodu#a a+unse la "ncruciarea drumurilor i) spre surpri(a lui A#e) se an!a+a pe oseaua care ducea la ,ceanside. .e (ici) A#e 1 A#e se scarpin dup urec/e. "ncepe s mi par i mie ciudat) @iresc ar 'i 'ost s o ia spre *an &ie!o) nu "ntr o direcie opus. Rsuci c/eia "n contact. Porsche-vl iei "n osea i se a$"nt pe urmele autodu#ei. :nuielile lui Mircea se trans'ormau "n certitudini. Te am "neles) #oss) (ise A#e) care i citise parc !indurile) Atunci) d i drumul. Piciorul lui A#e aps pedala acceleraiei p"n la 'und. Porsche-ul s!eta aerul) micor"nd distana p"n la autodu#. 4 l prindem) (ise Mircea. &e prins) "l prindem noi) replic A#e. &ar cum " l oprim 1 &ac i tiem drumul) ne arunc "n an. "n acelai timp autodu#a "i spori simitor $ite(a. *o'erul n are contiina curat) (ise A#e. &e asta s"nt si!ur. "ncerc s i !uresc cauciucurile. .am !reu) replic A#e. Mai uor ar 'i "n re(er$orul de #en(in. *i dac ia 'oc 1 Apucm noi s $edem ce e "n cociu!. Pre'er "n cauciucuri. Mireea scoase pistolul de su# /ain. Autodricul !onea cu peste opt(eci de mile pe or. &iurnul accidentat nu permitea o $ite( mai mare. Porsche-ul se apropia ine>ora#il. Autodricul circula mai mult pe st"n!a; Ne "mpiedic sistematic s l depim. Mircea ls "n +os !eamul portierei) scoase pistolul) pe 'ereastr) oc/i c"te$a clipe i trase. , dat... i "nc o dat... Un cauciuc din spate e>plod. Atins ! rosti Mireea scurt.

Autodricul 'cu un (i!(a!) repe(indu se "nt"i "n e>tre i mitatea dreapt a oseleiH apoi "n cea stin!. &"nd din; coad ca o ra) mai str#tu e"i$a (eci de metri) apoig alunec "n anul din dreapta i dup ce ridic un nor de pra') "ncremeni "ntr o r"n. *o'erul iei "mpleticindu se din maina rsturnat. ?i cur!ea s"n!e din nas i i se rupsese arcada dreapt. ."nd $(u Porsc're ul oprind "n prea+ma autodricului) o lu la 'u! de a lun!ul anului i se arunc "ntr un desi de ar#uti sl#atici) 'c"nd s i se piard urma. Mireea i A#e srir din main. @ii atent. A#e ! (ise Mireea) sc/i"nd un !est spre r"pa "n care se topise o'erul. Pesc/ise ua din urm a autodricului. .ociu!ul se rosto!olise stri$ind +er#ele de 'lori. .apacul se desc/isese) ls"nd s se $ad un sac cu nisip. Mireea se "ntoarse spre A#e. E>act ceea ce am #nuit) spuse el. 3aidem "napoi. 7a Escondido. ?n mai puin de un s'ert) de or a+unser la captul drumea!ului particular care ducea la ser. &e aici mer!em pe +os) spuse Mircea. B!omotul motorului ar putea s ne trde(e pre(ena. Pind tcut i strecur"ndu se pe l"n! ar#utii care slr+uiau drumea!ul) se "ndreptar spre cldirile cu'undate "n um#rele "nserrii. ."nd a+unser la #arier) se lsase noaptea. .urtea era !oal. 4iluetele alun!ite ale serelor e$ocau nite di/nii apocaliptice "n repaus. Pa$ilionul administrati$ se contura pe cerul spu(it de stele. 7a o 'ereastr se $edea lumin. .u pistoalele "n m"ini) Mircea i A#e se "ndreptar liptil "ntr acolo. @ereastra luminat "i atr!ea ca un ma!net. Mircea "nainta) in"nd corpul uor plecat. 4e "ntre#a dac nu $or li "nt"mpinai eu o ra'al de mitralier. A#e pea ca o pisic. 4e oprea din c"nd "n c"nd) se uita "n +ur) scrut0nd "ntunericul) apoi "i continua mersul. A+unser "n dreptul 'erestrei. 4e lipir de perete) de o parte i de alta a !eamurilor luminate. .u precauie) se uitar "nuntru. 4pectacolul "i 'cu s sc/im#e o pri$ire trium'toare. &e+ucaser o mane$r a#il. 7a masa din centrul "ncperii) stteau 'a "n 'a @lasc/man i indi$idul care i condusese "n ser) @lasc/man se uita "ntr o o!lind re(emat de piciorul unei lmpi i "i teiC!ea cu o #atist 'ardul de pe 'a. Insul 'uma un tra#uc i r"dea "n colul !urii. "i $or#eau) dar nu se au(ea ce anume. &up e>presia de satis'acie "ntiprit pe c/ipurile lor) se putea "ns lesne deduce c erau "ne"ntai de 'elul cum re!i(aser 'alsa moarte a lui @lasc/man. Indi$idul cu tra#uc se uit "nt0mpltor spre 'ereastr. Eestul acestuia "l 'cu pe Mireea s !r#easc de(no dm"ntul. .u locul armei sparse !eamul) pre!tindu se s sar pe 'ereastr "n interiorul camerei. Insul eu tra#ucul "i smulse pistolul din tocul de la old i trase asupra lui @lasc/man. 4imultan trase i A#e. Elonul per'ora easta insului) care se pr$li) r0sturn"ndu i scaunul. Mircea sri per$a(ul) d"nd #u(na "n camer. A#e rmase a'ar s i acopere retra!erea. 4c/im#ul de 'ocuri putea s atra! pre(ene inoportune. @lasc/man se ridicase "n picioare. Pri$irile lui se "nt"lnir cu ale lui Mircea. Pe c/ipul su plutea o stupoare indescripti#il. &eodat se cltin. Tot s"n!ele pru s i se scur! din o#ra(. Ridic o min) "ncerc"nd parc s se

spri+ine de uri suport ima!inar) apoi se nrui peste mas. Mircea se apropie de el) "l apuc de umr i "l "ntoarse cu 'aa "n sus. @lasc/man mic din #u(e) 'r s scoat $reun cu$"nt. ,c/ii i se mriser) !ata s ias din or#ite. .apul "i c(u pe o parte. Mircea "i pipi pulsul) care "ncet s mai #at. ?i trase "ncet mina. &escura+area "i um#ri pentru o clip 'runtea. Eecul acesta "l lsa iari descoperit. Toate e'orturile lui se s'r0mau de un (id de netrecut. &umanii si erau 'oarte puternici. Numai aa se e>plica /ecatom#a care i se desc/idea su# 'iecare pas. *i @lasc/man 'usese "mpiedicat s $or#easc. Mai rU m"nea `illiams. &ac ar pieri i acesta) misiunea lui Mircea s ar "nc/eia eu un insucces total. Nu i ar rm"ne dec"t s cear a+utorul i protecia poliiei. .eea ce i ar prea nespus de umilitor. 4 ar pune "ntr o lumin +alnic) ridicol. Ar aprea "n postura unei copii nereuite a lui 5ames :ond... ."nd se $(u din nou "n main alturi de A#e) suspin ad"nc. Tre#uie s o lum de la "nceput) A#e. , s o lum. #oss. P"n la urm tot o s reuim. A#e puse motorul "n micare. ?ncotro 1 Ne "ntoarcem la NeJ Kor6.

A AA ?n mie( de noapte oprir "n 'aa !rii din 7os An!eles. A#e terse la repe(eal) cu o piele de cprioar) $olanul) #utoanele aparatelor de #ord) o!linda retro$i(oare) m"nerele de la ui i orice supra'ee suscepti#ile s pstre(e amprente di!itale. @ceau ast'el s dispar orice urme compromitoare. A#e ls c/eia "n contact i uile descuiate. Poate ispitete pe cine$a s l 'ure. 4 $e(i #ucurie pe capul lui. .u un ta>i se "napoiar "n centrul oraului) iar cu altul a+unser la aeroport. 7uar primul a$ion pentru 4an @rancisco) iar de acolo) cu un T`A) str#tur continentul de la apus la rsrit) ateri("nd "n (ori la NeJ Kor6. Mircea sosi la $ila sa de la Elms'ord o#osit) iritat) cu o tendin accentuat de a $edea totul "n ne!ru. "nainte de.a se culca) o or sau dou) porunci s i se ser$easc un mic de+un copios i s i seC pre!teasc #aia. ?n $reme ce se "n'rupta dintr un apetisant c"rnat de porc "n compania lui A#e) "n'ometat i el la culme) 4am) $aletul impro$i(at) "l anun c :olence "l cutase "a cursul nopii. Mircea ridic spr"ncenele "n semn de "ntre#are. A'lase :olence de moartea celor doi oameni ai si 1 ?I #nuia c n ar 'i 'ost strin de #aia de s"n!e de la Escondido 1 @ata de la Blue "rchid "i dduse semnalmentele lui Mircea 1 *i A#e se uit "ntre#tor la e'ul su. %om lmuri "n cur"nd i trea#a asta spuse Mircea. 4e "ntoarse spre $alet. 4am) s mi umpli #aia. ?n cinci minute termin cu micul de+un) 4am prsi "ncperea. A#e) p"n m"ine sear tre#uie s descurcm iele a'acerii steia) (ise Mircea) dup ce ddu !ata poria de c"rnat.

7e descurcm noi) #oss. Earante(. "ntotdeauna ai 'ost optimist. ."nd mer! umr la umr cu un om ca dumneata) nu se poate s dau !re. M 'late(i) A#e) ("m#i Mircea. &eodat) se au(i un rcnet !utural dinspre dormitoarele de la eta+. Mircea i A#e srir "n picioare. .e s a "nt"mplat. #oss 1 A#e scoase pistolul de su# /ain. Iei din #i#liotec) tra$ers /olul i o lu la 'u! pe scri "n sus. Mireea "l urm su# pri$irile uluite ale oamenilor care 'ceau de !ard. Eemete animalice) "n'iortoare r(#teau din dormitorul lui Mireea. A#e se repe(i "n ua pe care o ddu de perete. Pri$elitea care i se o'eri "l ls 'r !rai. &in camera de #aie r(#teau a#uri 'ier#ini ca dintr un ca(an "ncins la ma>imum) cruia i se 'ace pur+area. 4am) c(ut la pm"nt) se ($"rcolea ca un $ierme pe co$orul din dormitor) care "ncepuse s se "m#i#e cu ap 'iart. *i din /ainele lui ieeau a#uri. @aa i m"inile nu mai erau dec"t o mas de carne s"n!erie. .e a 'ost aici 1 E>plo(ie 1 e>clam Mireea. .apetele oamenilor din !ard aprur curioase pe deasupra umerilor si. A#e se uit cu precauie "n #aie. &inspre ro#inete "nea un +et puternic de ap clocotit) "n$luit "n a#uri 'ier#ini. @ran6ie) stri! A#e peste umr) alear! +os i spune mecanicului s "nc/id apa. @ran6ie o lu la !oan pe scri "n +os. ."te$a minute mai t0r(iu) +etul de ap clocotit "i micor treptat de#itul) apoi "ncet. "n dormitor i "n #aie pluteau $apori 'ier#ini) compaci) ca "ntr o #aie de a#uri. A#e "i puse o #atist la !ur i) e$it"nd pe c"t posi#il apa care inundase parte din pardoseal) intr "n camera de #aie. A#ia atunci "nelese) ce se "nt0mplase. :ateria de ro#inete srise din lcaul ei) ls"nd un ori'iciu desc/is) prin care apa i a#urii "niser "n $oie) "mproc"ndu l pe 4am "n plin. Apa din camera de #aie "ncepuse s se prelin! i "n dormitor. A#e c/em la tele'on o am#ulan. Un s'ert de or mai t"r(iu) un medic "n /alat al# "i 'cu !r#it i a'erat intrarea) urmat de doi sanitari cu o #rancard. .ercet rnile lui 4am) care i pierduse "ntre timp cunotina. Arsuri !ra$e) spuse el cltin"nd din cap. "l transportm la spital. .redei c risc s i piard $iaa 1 "ntre# Mircea. %om 'ace tot posi#ilul s l sal$m) '!dui $a! medicul. 4anitarii "l ridicar cu !ri+ pe 4am i "l instalar pe #rancard. ?n $reme ce sunetele modulate ale sirenei am#ulanei se mai au(eau "ndeprt"ndu se pe aleile parcului) A#e se "ntoarse spre Mireea. Ai scpat uor) #oss. M "ntre# cine dracu a mainat toat c/estia asta 1 .ine$a care are acces "n apartamentul meu. 4au care s a strecurat p"n aici. E !reu de presupus c a putut s se strecoare cine$a dina'ar) 'r s 'ie o#ser$at de oamenii din !ard. Am s l di#uiesc eu) (ise A#e. Pune c"i$a oameni s 'ac puin ordine prin apartament) spuse Mireea. P"n termin trea#a) co#or in #i#liotec. ."nd tra$ers /olul) "l $(u pe @ran6ie care comenta e$enimentul "mpreun cu ali doi tineri din !ard. @ran6ie a$ea o 'i!ur desc/is) care

inspir "ncredere lui Mireea) ?l c/em "n #i#liotec. &up ce se $(ur sin!uri) "i ddu instruciuni precise. &ac m mai caut 5ac6 :olence la tele'on) s i spui c nu s"nt acas. Ai "neles 1 ,.D.) #oss. @ran6ie prsi "ncperea. Mireea "i umplu un pa/ar cu whis'(. A$u !ri+ s l #ote(e din #elu! cu si'on. Tre#uia s i pstre(e luciditatea neatins. 4ituaia se complica suprtor. A#e se "napoie "n #i#liotec. Era !"nditor. A(i ar tre#ui s i 'aci o $i(it lui 4/eldon) "i recomand Mireea. Poate mai scoi ce$a de la el. 4 si mo#ili(e(e toate antenele. Tre#uie s dm de `illiamsCcel mai t"r(iu p"n desear. Alt'el putem s ne sp"n(urm de pe acum. ,'eri un pa/ar cu whis'( lui A#e) apoi continu ; UItimile indicii "l acu( pe :olenee. Nu $reau s m "nt"lnesc cu el p"n nu adun pro#e. ?l cre(i $ino$at 1 "ntre# A#e. Nu cred nimic. .onstat. Nu e #ine s ne pripim) #oss. :olence i a 'ost prieten. *i a dat do$e(i. ."teodat e "nelept s te 'ereti i de prieteni. A#e "i "n#ui un cscat; Mi e un somn de mi se "nc/id oc/ii. *i eu s"nt 'oarte o#osit. ."te$a ore de odi/n ne ar prinde #ine. Ai "ncredere "n @ran6ie 1 .a "n mine "nsumi) #oss. 4 i spui atunci s 'ie cu oc/ii "n patru. Ni se $or mai "ntinde curse. Nu $reau s 'im luai prin surprindere. Mircea trase storurile i se culc pe o canapea "n #i#liotec. Pre'era s e$ite dormitorul) scen a unor "nt"m plri 'oarte puin plcute. "i scoase /aina i se "ntinse pe canapea pun"ndu i dou perne su# cap. &u te i te culc) A#e. .red c ar 'i mai #ine s 'ac de $e!/e. @ii serios. ."te$a ore de acum "nainte n o s se mai "nt"mple nimic. Pre!tirea unor noi atacuri cere un oarecare timp. P"n acum le am (drnicit planurile. Mare lucru "ns n am 'cut) (ise A#e. &epinde de optic. A#e se scarpin "n $"r'ul capului. Atunci m duc s m culc. 4omn uor. Mircea "nc/ise oc/ii. A#e iei tiptil din #i#liotec. A AA Mircea se tre(i din somn aproape de ora pr"n(ului. "i era 'oame. 4un. A#e apru urmat de @ran6ie. A#e era #r#ierit) pus la punct i cu un aer 'oarte prosper. :oss) #aia te ateapt. Poi s 'aci un du 'r nici o !ri+. Mecanicul a montat ro#inetele su# oc/ii mei. Ai a'lat ce$a 1 &a. .e$a interesant. ./iar 'oarte interesant) Ei) d i drumul. Amicul nostru) Mi6e 4/eldon) a de$enit patron la .harlie6s Bar, Nu mai spune 1 Pduc/iosul la patron de #ar! *i de c"nd 1

&e dou (ile. Nu i se pare curios 1 3m ! Mircea se ridic de pe canapea) se "ntinse) "i acoperi un cscat) apoi se "ntoarse spre @ran6ie. Ai luat locul lui 4am 1 &a) #oss. 4per c ai s 'ii la "nlimea lui 4am. Am s mi dau toat silina) #oss. Pri$irea desc/is a lui @ran6ie plcu lui Mircea. :iatul acesta prea deose#it de camara(ii si. Nu adoptase inc acea e>presie $iclean) dur a !an!sterului "nrit. .e anume "l "mpinsese s se "nrole(e "n .osa Boslra & Mircea "l depl"n!ea sincer. .a i pe A#e de alt'el) de care "ncepuse s se atae(e. .e tii s 'aci) @ran6ie 1 Tot ce ai s doreti) #oss) rspunse el cu r"$n. 4e uit la Mircea cu admiraie nede!/i(at. Idolii lui @ran6ie nu erau alei din !aleria eroilor imortali(ai de Plutarc sau .arl9le) pentru el Al .apone) @ran6 .astello) 7uc69 7uciano) %incen(o Eeno$ese) 5ac6 :olence repre(entau nu numai 'i!uri intrate "n le!end "nc din f timpul $ieii ci i un ideal urmrit cu neo$itoare struin. &up #aie) #oss) te ateapt i pr"n(ul) spuse @ran6ie. Eu l am preparat. Adu! modest ; Aa cum m am priceput. Mircea "l m"n!"ie pe o#ra(. :ra$o) @ran6ie. &ac "mi $a plcea te $ei ale!e c u un premiu. 4 ai pre!tit un cec) A#e. :aia cald) prelun!it mai #ine de o or) "i procur o delicioas sen(aie de calm i #un dispo(iie. @cu Qinste pr"n(ului destul de st"n!aci ser$it i alctuit mai ales din semipreparate i rcituri. "i era "ns 'oame) aa c "l sa$ura ca pe un 'estin a la 1ucullus. A+unsese la ca'ea) c"nd @ran6ie "i anun sosirea lui Do#ert 7andis. Iar $ine s i in o predic) #oss) (ise A#e ("m#ind in colul !urii. Mireea "i !oli ceaca de ca'ea. Po'tete l "ncoace) @ran6ie) porunci el 'r s se arate c"tui de puin tul#urat de aceast $i(it care '!duia tunete i 'ul!ere. Ro#ert 7andis intr "n #i#liotec urmat de nelipsitul su locotenent) ./ariie Kale. Purta un costum la dou r0nduri. "nc/is la culoare i o plrie nea!r. Eden) pe care nu i o scosese de pe cap. @runtea "i era "ntunecat i oc/ii (9"rleau sc"ntei. .icatricea de pe o#ra(ul stin! prea mai $"nt ca de o#icei. ./ariie Kale ar#ora cu o ele!an oarecum iptoare un costum !ri desc/is Prince of *ales cu ptrate mari) asortai e cu pan!lica) de asemenea cu ptrele) de la plria de Panama. 4pre deose#ire de e'ul su) Kale "i inea plria "n min. 7andis se opri "n mi+locul "ncperii i arunc , pri$ire asupra lui Mireea. care sttea linitit pe canapea. Pe A#e "l i!nor) de parc nici n ar 'i e>istat. 7a un semn al lui Mireea) @ran6ie prsi imediat camera) "nt"lnirea acestor dou mrimi) at"t de temute "n s"nul or!ani(aiei. "l impresionase. Nu i plcuse "ns atitudinea lui 7andis) eare i trata eu ne"n!duit aro!an e'ul. 4piritul lui de clan se tre(ise. 4 o pori sntos) se adres Mireea lui 7andis. salut"ndu l a'a#il cu mina. .e 1 Plria. Nu e nou) replic 7andis sec.

Atunci de ce n o scoi 1 .redeam c $rei s i o admir. ?ntotdeauna i au plcut #ancurile ie'tine) rosti 7andis. :ancurile ie'tine i oamenii !omosi) "i "ntre!i Mireea 'ra(a. &ar ne am luat cu $or#a i $ am lsat s stai "n picioare. % ro! s luai loc. A#e) whis'( 0 Mulumesc) nu #eau. A/) uitasem. 4e "ntoarse spre ./ariie; Presupun c nici tu nu #ei) dac e'ul e a#stinent... ./ariie Kale n a$u timp s rspund) c Mircea se i adres omului su de "ncredere) ridicind dou de!ete. Numai pentru noi) A#e. 7andis continu s pstre(e plria pe cap. Nici +os nu stai 1 "ntre# Mireea. Pre'er s rm"n "n picioare. Ai impresia c eti mai autoritar 1 "i 'aci ilu(ii. 7andis nu se mai osteni s rspund. Intr direct "n 3ii#ioct. Rmsese sta#ilit s nu prseti aceast $il 'r n li "nsoit de oamenii mei. ,amenii ti puteau s m "nsoeasc cel mult p"n la aeroport. 4per c n ai pretenia s i 'i luat eu mine la ./ica!o) la 7as %e!as. ori la 4an @rancisco) care nu 'ac parte din sectorul tu. A'ar de asta nu m simt o#li!at s dau nici un 'el de socoteal "nainte de a se scur!e termenul care mi s a 'i>at. Mai am la dispo(iie patru(eci i opt de ore) "nluntrul crora $oi aciona a O a cum $oi crede de cu$iin. A(i) c"nd "mi +oc e>istena n am s m "mpiedic de oprelitele mesc/ine pe care unii "ncearc s mi le pun la cale. 7andis "l pri$i ele sus. .red c su'eri de mania persecuiei. Mania persecuiei 1 repet Mircea cu indi!nare. In ultimele mele (ile s au 'cut mai multe tentati$e spre a m suprima. Pentru anumii indi$i(i am de$enit un persona+ 'oarte +enant. 5enant 1 Nu !reeti) replic 7andis tios. 7a ./ica!o) la 7as %e!as) la Escondido a tre#uit s 'acem ade$rate tururi de 'or) ca s i acoperim urmele. Actele laie de $iolen pun "ntr o situaie di'icil o serie de mem#ri ai or!ani(aiei. Mulumesc. 7a re$edere. 7andis $ru s mai spun ce$a) dar renun i iei din #i#liotec urmat de ./arlie Kale. &up ce ua se "nc/ise "n urma $i(itatorilor) A#e 'luier a pa!u#. *i se mai spune c de$i(a noastr este to>i pentru unul, unul pentru to>i. 7andis nu tie ce s mai 'ac spre a rm"ne stp"nul acestui sector. Ar 'i "n stare s i le!e o piatr de !"t i s te arunce "n East Ri$er. Mircea scoase dintr un sertar al comodei 7ouis <%I) plasat "ntre uile 'erestre) un pac/et de cri de +oc. N am s le dau satis'acia de a m $edea do#or"t la picioarele lor. Am r/ulte s!ei "n tol#) A#e. Nu le am 'olosit "nc pe toate. 3ai s +ucm un poc/er. 4 ne omori m timpul p"n se $a lsa seara. Numai noaptea e prie tena noastr. 4e ae(ar la o mas mic. Mircea "mpri crile. Pe (ece dolari mi(a. A#e se scarpin "n cretet. Bece dolari 1 .am mult. Nu prea s"nt "n 'onduri) #oss. Mircea scoase din #u(unar un teanc de #ancnote. Po'tim. 4 ai cu ce +uca. 7a primele "ncasri) i i restitui. Nu i ne$oie) (ise Mircea cu aerul unui Mecena. i am o'erit o

ne"nsemnat !rati'icaie. A#e $ru s i mulumeasc) dar se a#inu. *tia c e'ului su nu i plceau e'u(iunile de recunotin. Mircea puse mi(a. &esc/id) (ise partenerul su) dup ce i 'il crile. Partida) 'oarte antrenant) se prelun!i p"n spre sear. Norocul pendula "ntre cei doi #r#ai) cu re!ularitate de metronom. :anii treceau dintr un #u(unar "n cellalt i "napoi cu o 'rec$en uluitoare. *i Mircea i A#e erau +uctori de "nalt clas. 7a un moment dat) Mircea se uit la ceas. ,pt) rosti el. 4tr"nse crile pac/et i le ae( pe mas. "n aceeai clip (#"rn"i tele'onul. A#e $ru s ridice receptorul. Mircea "l "mpiedic) ridic"nd m"na) "l c/em pe @ran6ie. Rspunde tu) @ran6ie. &ac e :olence) s i sput c am plecat acum (ece minute. @ran6ie duse receptorul la urec/e. Alo !... "mi pare ru. Mr. ./arlie a ieit acum (ece minute... :ine. Am s i transmit... :un seara. "nc/ise tele'onul. :olence 1 "ntre# Mircea. El) rspunse @ran6ie. %oia s i comunice ce$a 'oarte ur!ent. A lsat un numr de tele'on. "l not pe o 'oaie de /"rtie pe care o "nm"n lut Mircea. @ran6ie iei din #i#liotec. Mircea se "ntoarse spre A#e. E momentul s pleci "n cutarea lui 4/eldon. & " oric0t. Nu te tocmi. Eu te atept aici. ,. D.) #oss. A#e se "ndrept spre u. ."nd s ias) se ciocni piept in piept cu @ran6ie) care tocmai intra cu mare !ra#. Era. oarecum nedumerit. Un om al lui :olence a $enit cu o autocistern. %rea s i $or#easc neaprat) #oss. Mircea re'lect c"te$a clipe. A#e) primete l tu. %e(i ce $rea. Adu l "ncoace) @ran6ie. Trecu "n camera alturaii) a$ind !ri+ s lase ua desc/is) spre a au(i totul) 'r s 'ie $(ut. @ran6ie introduse "n #i#liotec un indi$id "n salopet al#astr) m"n+it pe alocuri de ulei. Noul $enit) scund) sptos) cu o c/ic crea i "ncurcat ca i spr"ncenele fiese i epoase) asemenea unor !arduri $ii) ridic mina in semn de salut. 3ello) A#e. 3ello) :en+9) e>clam A#e surprins. i ai sc/im#at slu+#a 1 .e e cu 'aa asta de carna$al 1 "n smo6in! artai ce$a mai #ine. Nu e timp de !lum) A#e. Nu s"ntei !ata 1 Unde i e e'ul 1 Eata 1 Pentru ce 1 Nu mai e ca(ul s discutm) rosti Mireea) cu ton de 'inalitate) %or#im lim#i di'erite. Eu m apr i $oi m ncu(ai de $iolene. Per'ect. Peste patru(eci i opt de ore $ stau la dispo(iie... *i acum nu te mai rein) 7andis. Adopi o po(iie care i creea( numai dumani) Kincen(o. .rede m) mi am cutat prietenii. &ar nu i am mai !asit. M au prsit cu toii. 7e era prea dra! pielea. 7andis "l pri$i lun! ; Te am pre$enit) %incen(o. .um 1 N ai $or#it cu :olence 1

A#ia acum am $enit din ora. Politia tre#uie s apar din clip "n clip. Poliia 1 .e s caute 1 4 a primit un denun "mpotri$a $oastr) de care am a'lat "n ultima clip. A#e "l pri$i descumpnit. & asta am i $enit cu autocisterna) continu :en+9 Are un compartiment special in care s $ ascundei. Numai "n c/ipul sta $ putei strecura pe su# nasul sticleilor. Ateapt) (ise A#e. Atept) "ns nu mai mult de cinci minute. N am c/e' s m !seasc aici. 4 m areste(e i pe mine. A#e trecu "n "ncperea "n care se a'la Mircea. :en+9 rmase cu @ran6ie) care l supra$e!/ea #nuitor. Ateptarea lor se prelun!i. ,mul "n salopet se uit ner$os la ceas. A#e reintr in #i#liotec. Unde ai tras cisterna 1 7a intrarea din spate. @oarte #ine. &u te i ne ateapt acolo. :en+9 prsi "ncperea. Iei "n curte. Autocisterna) un mastodont $opsit "n rou. se pro'ila pe 'ondul "ntunecat al copacilor din parc. :en+9 "i pipi #u(unarele "n cutarea unui pac/et de i!ri. "i aprinse un 1uc'( 8lri'e. 4e uit iari la ceas. Ua de la intrarea de ser$iciu se desc/ise) ls"nd s se proiecte(e pe pietriul aleii un dreptun!/i de lumin. "n pra! aprur dou siluete. Una din ele se apropie de :en+9. Era A#e. Pe unde intrm 1 "ntre# el. :en+9 desc/ise ua ca#inei) se sui pe prima treapt i dup ce se strecur cu partea de sus a corpului "nuntru) aps un #uton de pe ta#loul de comand. "n acelai timp se aprinse un #ec minuscul. 4u# p"ntecele mastodontului se desc/ise o trap. :en+9 co#or" i se "napoie la A#e. Intrai prin trapa asta. 4e "nc/ide i se desc/ide i pe dinuntru. "n deprtare se au(i deodat uieratul unei sirene. Poliia ! e>clam :en+9. Urcai $ repede. 4e car "n ca#ina autcisternei) se instala la $olan Oi ddu drumul la motor. 4e uit apoi la #ecul minuscul care se stinse) semnali("nd "nc/iderea trapei. Un ("m#et iau "i sc/imonosi 'aa. 4 $ 'ie arina uoar... A AA @ran6ie aps starterul. Motorul 1incoln-ului porni. 7imu(ina demar) le!n"ndu se uor pe aniorti(oarele ultraelastice. @ran6ie se uit prin retro$i(or la #ara+ul poliiei) care rm"nea "n urm. ?mpinse acceleratorul. Automo#ilul "i spori $ite(a simitor. @ran6ie parcurse $reo cinci 6ilometri i dup ce pri$i iari prin retro$i(or i constat c nu este urmrit) aps pe unuldin #utoanele de la #ord. 4ptarul #anc/etei din urm prinse s se ridice cu "ncetineal) ls"nd s apar un compartiment secret) amena+at "n corpul $astului port#a!a+ al 1incoln-ului. Mircea i A#e) care sttuser p"n alunei "ntini "n compartiment) ieir de acolo. @ran6ie aps iari pe #uton i sptarul #anc/etei se ls "n +os) re$enind la po(iia iniial. A#e i Mircea 'cur cu #raele c"te$a micri de !imnastic) spre a se de(mori) resta#ilind circulaia s"n!e lui. 4e ae(ar apoi la lar!ul lor pe

#anc/et. .u $i(i#il satis'acie) @ran6ie urmrea prin retro$i(or aceste operaii. A a$ut dreptate :en+9. (ise A#e. 7 am #nuit pe de!ea#a. N a 'ost o 'als alarm. @als n a 'ost. rspunse Mircea. &ar de unde tii c n a pro$ocat o c/iar :olence sau oamenii si 1 4ursa denunului e "nc necunoscut. "n ceea ce m pri$ete) nu mi am sc/im#at prerea despre :en+9. Toat operaia asta cu autocisterna mi a prut i "mi pare "nc 'oarte suspect. 4per c n a #!at de seam c n am intrat "n ascun(toare) (ise A#e. Nici o !ri+. %a constata la destinaie c i am +ucat 'esta. Ai anunat) cred) pe oamenii ti s se a'le peste o or la .harlie6s Bar. Anunat) #oss. Mircea "i str"nse nodul cra$atei) care se str"m#ase. M "ntre# unde o s ne mutm cui#ul 1 rosti el dup c"te$a momente de tcere. Asta nu i o pro#lem. Aran+e( eu cu Mi6e) Mircea r"se. Acum i poliia e pe urmele noastre. Asta ne mai lipsea. Tre#urile mer! din ce "n ce mai #ine. A#e 'cu un semn de nepsare. Am trecut noi prin momente i mai !rele) #oss. 7a .harlie6s Bar, @ran6ie. ,. D. 7incoln ul se an!a+a pe :roadJa9. .irculaia ar/iintens de pe aceast arter le "ncetini considera#il mersul. ?n 'urnicarul sta eti mai !reu de !sit dec"t un ac "ntr un car cu '"n) (ise A#e. ?n sinea lui era mai puin optimist. 4imea c se str"n!e "ncet laul) dar nu $oia s i e>teriori(e(e temerile. ,amenii din ta!ma lui tiau s #ra$e(e totul. Numai cei lai se lsau descura+aiCde ad$ersitatea soartei. A$usese da a 'ace i cu asemenea e>emplare. &"ndu i seama c situaia era 'r ieire i c nimic nu i mai putea sal$a) ddeau 'r"u li#er disperrii) de($luind o spaim cu at"t mai a#+ect cu c"t p"n atunci mani'estaser o nepsare ostentati$ "n 'aa prime+diei. A#e nutrea o admiraie crese"nd 'a de e'ul su. .el pe care l credea %incen(o Eeno$ese prea s se sinc/iseasc prea puin de poliie i de implicaiile unei e$entuale arestri. &ei era urmrit pentru in'raciuni care nu e>cludeau pedeapsa cu moartea) nu se arta prea impresionat de aceste perspecti$e sum#re. Mircea intui #rusc nedumerirea care prindea s "ncoleasc su# admiraia artat de A#e. ?nelese c nu tre#uia s mear! prea departe cu indi'erena. Unui ma'iot "i este "n !eneral mai 'ric de m"nia Ma'iei dec"t de se$eritatea le!ii. Pare parado>al) dar +ustiia are #raul mai irt dec"t .osa Bostra. Eraie complicatelor su#lititi ale procedurii i priceperii unor a$ocai du#ioi) muli In'ractori cu ca(iere #o!ate scap de ri!orile le!ii. Un ins condamnat de Ma'ie tie "ns c nu mai are nici o sc , $ec/e datin "mpm"ntenit "n s"nul acestei or!a acord iertarea unui condamnat care a reuit s e pe o perioad de trei ani "nc/eiai de satirul ma'ioilor "nsrcinai s l e>ecute. &ar "n mod practic aceasta nu "nt"mplat niciodat. *i A#e tia acest lucru. &ac dup +erea celor patru(eci i opt de ore acordate lui i e su nu $or reui s se disculpe) soarta le era pecetluit. *ansele de a l descoperi pe cel care i "nsuise cele ai(eci de milioane ale or!ani(aiei erau minime. A#e era ins /otr"! s moar cu 'runtea sus) pe po(iie) nu s se $aiete ca o #a#. Pilda e'ului su "l electri(a) aa cum ?l electri(a i pe @ran6ie. 4e uita cu mil la @ran6ie) care runuia cu "ndr(neal i miestrie

$olanul prin pu/oiul Ie automo#ile. Poate c i lui "i era dat s piar "n $iitoa ! ele patru(eci i opt de ore) ciuruit de !loanele unei mi irtraliere. A#e (#ur cu !"ndul acas) la 'erma srac din Mar9 l.tnd. Plecase de acolo m"nat de setea de !lorie) de 'ericire) de "m#o!ire rapid. &orinele i se "mpliniser "ntr o oarecare msur. ?i $(use numele i 'oto!ra'ia prin (iare alturi de Eeno$ese i de ali cori'ei ai Ma'iei) cucerise 'emei pe care altdat nici nu le ar 'i $isat) risipise (eci de mii de dolari cu nepsarea cu care alii ar 'i c/eltuit c"i$a ceni. &ar 'ericirea aceasta 'urat costa prea scump. 7a captul unei e>istene scurte i (#uciumate) "l p"ndea moartea. Mircea "l pri$ea cu coada oc/iului. ?i surprinse pe #u(e un ("m#et amar. Pe c/ipul lui se re'lecta uluitor de limpede 'rm"ntarea i luntric. 4au poate c "mprtind cu A#e prime+dia) Mircea de$enise mai recepti$. A$entura aceasta) care la "nceputurile ei "m#rcase aspecte de comedie) acum tindea s se trans'orme "n tra!edie. E>ecuia unc/iului Eino i a lui Mic/elotto) s'"ritul cumplit al lui U!o i al lui 5oe Marccuci) asasinarea lui 4id .apo((ola i a celor doi Re!an) accidentul mortal al lui Ernie @ranc6'urter) descoperirea cada$rului lui Mc .oo i a!onia scurt a lui @lasc/man "F impresionaser mai puin dec"t perspecti$a apropiat a morii lui A#e. .unotea ca(ierul lui A#e. Trecutul lui nu era lipsii de puncte ne!re. .u toate acestea Mircea "ncerca 'a de el un sim0m"nt ciudat) de simpatie. Nu i de "nele!ere) 'iindc nu "nele!ea i nici nu "ncerca s +usti'ice 'rdele!ea) oricare ar 'i 'ost 'orma pe care o "m#rca aceasta. A#e "i aprea "n postura unui @iu Risipitor. Un @iu Risipitor care nu .i $a !si mintuirea ca "n para#ol) ci "i $a urma drumul) "mpins de destin i de (eia Nemesis p"n la distru!erea total i de'initi$. 1incoln-ul opri pe Mott 4treet) in dreptul intrrii modeste) aproape neo#ser$at a iui .harlie6s Bar, stri$it parc "ntre dou restaurante c/ine(eti cu 'irme de un e>otism iptor. Mircea i A#e co#or"r din main. Ne atepi aproape de colul str(ii) @ran6ie) "i recomand A#e. Poate c $a tre#ui s o lum din loc pe neateptate. 4 'ii pre!tit. &ac se oprete prin apropiere $reo main a poliiei sau c/iar dac numai i se pare ce$a suspect) ne emii cu aparatul de emisie recepie pe care ai s l !seti "n sei'ul de la #ord. Am i eu unul racordat pe aceeai lun!ime de und. @ran6ie duse la limpl mina desc/is. "n semn de salut militar. ?neles) #oss. Printre automo#ilele staionate de cealalt parte a str(ii) (rir PontiacuF lui 3arris. Patru oameni) cu plrii trase pe oc/i) stteau impasi#ili "n main i se uitau cu aparent indi'eren la trectorii care se scur!eau pe trotuare. ."nd "l $(u pe A#e) 3arris "i 'rec uor lo#ul urec/ii. 4emnala prin cod c se a'la la post) !ata oric"nd s intre "n aciune. .e$a mai departe era parcat .hevrolel-ul lui 7u6e. 7a apariia lui A#e. 7u6e "i (!(ui un cscat) acoperindu i cu m"na !ura. 4emnala c are ce$a de spus. A#e "i scoase din #u(unarul de la piept #atista i se pre'cu a i ter!e 'runtea. "n aceeai clip puse "n 'uncie aparatul minuscul de emisie recepie pe care l ea ascuns "n #atist. 4"nt pe recepie) 7u6e. Eata. Rspunsul se 'cu imediat au(it. Transmite 7u6e. Am urmrit autocisterna lui :en+9. &up ce a trecut de #ara+ul poliiei) i a continuat dru nul p"n la podul de peste East R+$er. A oprit cam la o ut de metri de pod. A ateptat (ece minute. Pro'it"nd de un moment c"nd nu trecea nici o main pe osea) a pus motorul "n micare i a pornit cu autocisterna direct spre r"u) srind "n ultimul moment din ca#in. Autocisterna s a pr$lit "n ap) scu'und"/du se ca o piatr) :en+9 s

a urcat apoi "ntr un "ldsmobile, care $enea dinspre NeJ Kor6 i care a i 'cut imediat drumul "ntors. Eata. :en+9 nu te a o#ser$at 1 Nu. 4topasem dup nite tu'iuri. Eata. Trimite l pe &ic6 dup noi. 4 se ae(e la o mas. *i s 'ie atent la semnele mele. Eata. Prea #ine) #oss. Eata. A#e i Mircea ptrunser "n $esti#ulul (!"reit luminat al lui .harlie6s Bar. Un portar cu mutr de #tu "i salut ne!li+ent) arunc"ridu le pe su# spr0ncene o pri$ire #nuitoare. ?l cunotea pe A#e) dlar nu i pe "nsoitorul acestuia. 4trinii nu erau #ine primii la .harlie6s Bar. ?n $reme ce co#orau o scar strimt) spiralat) acoperit cu un co$or rou. cam ros. care i ducea spre su#solul cldirii) A#e repet lui Mircea comunicarea lui 7u6e. Mircea ("m#i ; Aa e c am a$ut dreptate) A#e 1 N a 'i cre(ut c :olence poate 'i atit de per'id. Mircea ridic din umeri) 'r s rspund. &e +os le par$eneau "n surdin (!omotele ritmate ale unei orc/estre de +a(. &omnea miros de muce!ai i de alcool tre(it. Aerisirea nu se 'cea "n condiii tocmai optime la .harlie6s Bar. @ata de la !ardero#) o #lond rocat) cu sini planturosi ieii pe +umtate din decolteul roc/iei ne!re) "l int"mpin pe A#e cu un sur0s de o e>cesi$ ama#ilitate. :aciurile lui !rase "l "ndrituiau la un tratament pre 'erenial. :ine ai $enit) Mr. Macc/ia. N ai mai dat de mult pe la noi) % am simit lipsa) "i sur"se ea seductor) % ser$esc cu i!ri 1 A#e lu dintr o ta$ un pac/et de 1uc'( 8tri'e, pe care l plti "ncincit. Eardero#iera escamota #anii. Mi6e 4/eldon e pe aici 1 o "ntre# el. N a $enit "nc) Mr. Macc/ia. &ar nu cred c $ a "nt0r(ia. Thanlcs a million, (ise A#e) ciupind pe !ardero#ier de !u. 4tr#tu "mpreun cu Mireea un culoar pardosit cu plci de mo(aic al#astre i roii i ptrunser "ntr o "ncpere nu prea mare) cu'undat "ntr o semio#scuritate propice "ndr!ostiilor i pescuitorilor "n ap tul#ure , or c/estr de c/itariti beatnic's, cocoat pe o estrad "n$luit "ntr o lumin $iolet) e>ecuta un sha'e. Unde ne a'lm) A#e) e>clam Mireea) "ntr o !rdini de copii 1 Pe minusculul platou de dans se 'recau "ntr o "m#ul(eal de metrou "n orele de $"r' perec/i de adolesceni) "n'ier#0ntai) e>citai la culme. ?n +urul meselor mici) luminate $a! de $eio(e multicolore) se "n!/esuiau ali copilandri. Toi #eau) 'umau) c/icoteau) $or#eau tare) acoperind uneori cu !lasurile lor e>citate $acarmul orc/estrei. @umul de i!ar plutea compact) "neccios) "n atmos'era irespira#il) im#"csit de miros de sudoare i de alcool. .harlie6s Bar nu se #ucurase niciodat de o clientel tocmai strlucit. ,#inuiii localului se recrutau mai ales din r0ndurile #oemei care prsiser #arurile din Ereen Jic/ %illa!e) in$adate "n ultima $reme de o lume cosmopolit) dornic s cunoasc la ei acas pe artitii beatnic's. Mireea i A#e cutar din oc/i o mas li#er. Un c/elner #r#os) "m#rcat "ntr un $eston ne!ru) cu pretenii de smo6in!) se apropie de A#e. .e plcere s $ mai $edem pe aici) Mr. Macc/ia ! .um mer! tre#urile) `illie 1 4tranic) Mr. Macc/ia. &up cum $edei) localul e ar/iplin. &ar pentru

dumnea$oastr se !sete "ntotdeauna o mas li#er. ?i conduse spre o ni) cu'undat "n penum#r. Aici e tocmai ceea ce $ tre#uie. Putei $edea lotul) iar s 'ii $(ui. "nainte de a se ae(a la mas) A#e "i strecur o #ancnot de cinci dolari. .u ce $ ser$im 1 "ntre# `illie. A$ei i #uturi alcoolice 1 &esi!ur. 5udecind dup clientela de aici) credeam c ser$ii numai lapte. ./elnerul ridic din umeri "n semn de re!ret. Nu demult) $eneau aici tot 'elul de artiti. Acum "ns ne au in$adat copiii. *i Mr. 4/eldon "i "ncura+ea(. 7e d pe datorie... i c"te altee... @rumoas iniiati$) (ise Mireea am#i!uu. .rem condiii tineretului).. &ac ar 'i copiii mei) i a trimite) acas cu c"te$a uturi "n 'und. &ar a'acerile s"nt a'aceri. 3m) mormi Mireea neutru. Atunci adu nite Bourbon on the roc's, ca de o#icei) spuse A#e. &orii i o !ustare 1 ."te un muc/i du#lu) la !rtar) inter$eni Mireea) cruia i se st"rnise iari po'ta de m"ncare. ."nd c/elnerul ddu s plece) A#e "l opri eu un semn. .um "l $e(i pe Mi6e 4/eldon) "l trimii aici. Nici o !ri+) Mr. Macc/ia. &ic6 se cocoase pe un ta#uret "nalt) la #ar) de unde putea $edea tot ce se petrece la masa e'ului su. .omand o #utur. ,rc/estra ataca un blues +alnic) ca o melopee de "n morm"ntare) acompaniat de tremolourile patetice ale unei 'ete de $reo aispre(ece ani) care i le!na oldurile "nc ne'ormate "n ritmul c"ntecului. .ei doi muc/i aprur etalai apetisant pe tipsii de lemn) rotunde ca o lun plin. , sticl de Bourbon, dou pa/are "nalte i un castron cu cu#uri de !/ea completau 'ru!ala cin. Mircea se "n'rupt po'ticios din 'riptur. A#e punea "n sc/im# accentul pe #utur. Eoli dou pa/are cu whis'( aproape pe nersu'late. Mircea termina tocmai 'riptura) c"nd Mi6e 4/eldon apru le!n"ndu se uor pe picioarele i scurte i arcuite. 4e strecur a!ale printre mese precedNndu l pe `illie. .apul lui Mi6e aducea cu o s'er de carne) "n cretetul creia c"te$a 'ire de pr) lun!i i unse cu #riantin) craii or0nduite "ntr un 'el de 're() lipit de calota cranian. ,c/ii #o$ini i rotun(i cptau aparent proporii uimitoare) datorit lentilelor !roase de oc/elari) prinse dup urec/e cu rame de metal. ,#ra+ii rotun(i i ei se lsaser !rei) contopindu se cu !ua tranda'irie) proaspt ras. Mi6e 4/eldon ddu mina cu A#e. Pri$irile lui ctar pie(i spre Mircea. Ia loc) "l po'ti A#e) art"ndu i un scaun li#er. Mi6e 4/eldon se ae( !reoi. "i terse cu #atista al# 'runtea asudat. Mi6e 4/eldon) ./arlie Accardo) 'cu A#e pre(entrile. Adu mi nite 7ot Dogs, comand 4/eldon c/elnerului. Imediat) Mr. 4/eldon. *i un pa/ar) `illie. Tur#e( de sete. Un pic8lo aduse "n !ra# un pa/ar) pe care A#e "l umplu cu whis'(, 4/eldon de!ust #utura) apoi o ddu peste cap. A#e 'cu din nou plinul. &up plecarea c/elnerului) scoase ta#ac/era) o'erind i!ri comesenilor. 4/eldon "l re'u( cu un !est. Mi6e) $reau s te 'elicit pentru localul sta. A#ia de cur0nd am a'lat c ai de$enit patron.

Mare sco'al ! #om#ni 4/eldon. Am numai datoriH i #taie de cap. E/) dac $rei omlet tre#uie s mai spar!i i ou) Era mai #ine c"nd lucram pe picior) (ise Mi6e 4/eldon. A$eam numai !ri+a mea. Acum... @cu un !est de amarnic plictiseal. Mi6e) a $rea s mi dai c"te$a in'ormaii) (ise A#e. Interpelatul arunc o pri$ire "ntre#toare spre Mircea. Poi $or#i 'r !ri+) continu A#e) aprin("nclu i Ci!ara. Ta$a cu c"rnai 'ume!"n(i) comandat de 4/eldon) "i 'cu apariia pe mas. ?n le!tur cu Ralp/ `illiams) continu A#e. 4/eldon se uit "ndelun! la A#e) ca i c"nd n ar 'i "neles despre ce e $or#a. @cu apoi o sc/im de om ctrnit. &e Ralp/ `illiams cre(i c mi arde mie acuma 1 4"nt 'oarte nec+it. &in cau(a unei sume 'rumoase de #ani pe care contam i care... a (#urat. *i asta "mi "ncurc toate socotelile) ?ncepu s taie c"rnatul. M cunoti 'oarte #ine. A#e ."nd rai e !"ndul la #ani) nu mai s"nt "n stare s discut altce$a. A#e sc/im# cu Mircea o pri$ire plin de "nelesuri. 4/eldon mestec (!omotos) o't"nd din c"nd "n c"nd) de parc l ar 'i mcinat o !rea su'erin. 4i dac ti as lua eu piatra asta de pe inim 1 (ise A#e. Ritmul mestecatului se "ncetini) apoi "ncet cu totul. 4/eldon "n!/ii dumicatul) 'c"nd s i salte mrul lui Adam) deasupra nodului #ine str"ns al cra$atei. ,c/ii rotun(i i se #ul#ucar "ntr o pri$ire plin de interes. Nici nu i am spus de c"t e $or#. A#e rspunse 'r s clipeasc. Nici nu te am "ntre#at. *tii c nu m tocmesc. Bece mii de dolari. .e $rei s tii 1 Tre#uie s stau neaprat de $or# cu `illiams. Ereu. @oarte !reu. &eci nu e imposi#il. Mmm... n am spus asta) mormi 4/eldon. N ai spus) dar ai lsat s se "nelea!. A#e) in la pielea mea. *i cam c"t cre(i c 'ace pielea asta 1 *tiu eu 1 E a mea. Aa c mi se pare scumpa. Pro'it de oca(ie) Mi6e. A(i !sete cumprtori. M"ine s ar putea s $alore(e mai puin dec"t un morco$ putred. 4/eldon ("m#i #la+in ; , 'eresc eu s nu se deprecie(e. A#e aspir 'umul de i!ar i l e>pir su# 'orma unui rotocol al#strui) care se ridic spre ta$an. *i alii au cre(ut c s"nt "n stare s i o 'ereasc... :ietul @ranc6'urter ! Mai ieri era plin de $ia. .e s mai spun de :lac6ie Mc .oo sau de Ir$in! @lasc/man... Tocmai c nu $reau s le calc pe urme. A#e ("m#i cu prietenie. 4 discutm cu crile pe 'a) Mi6e. Ai de ales "ntre un cec i un !lonte. ,c/ii lui 4/eldon se "n!ustar. @rumoas perspecti$ ! M re'er "n special la a doua. Eu "i o'er cecul. Elontele cine mi pune i mie #ee "n roate... *i e 'iresc. *tii prea multe. 4 presupunem c a ale!e prima alternati$. Ar 'i cea mai #un a'acere. Bece mii cu piatra i cu (ece mii

pielea) dou(eci de mii. 4/eldon se uit la ceasul su #rar. 7a mie(ul nopii $ a putea da un rspuns) rosti el dup o scurt o$ire. *i #anii 1 Tot atunci. Nu s ar putea i acum ce$a 1 Mireea ("m#i cu su#"neles. &a. 4e poate. .inci mii 1 @aa lui 4/eldon se lumin. "n oc/i "i +uc o licrire de lcomie. :un i at"t. Mircea lu cuitul cu care i tiase p"n atunci 'riptura) "l terse cu un er$eel de 'oi i dup ce i pipi lama) spre a se asi!ura c nu este unsuroas) "l ae( din nou pe mas. 4coase din #u(unar porto'elul i "l des'cu 'r !ra#. Un teanc respecta#il de #ancnote de c"te o mie de dolari aprur "n 'aa oc/ilor lui 4/eldon) care clipi nedumerit) ume(indu i cu lim#a #u(ele. &e!etele su#iri dar puternice ale lui Mireea pre'irar (ece /"rtii. 7e trase a'ar din teanc i le puse pe mas. %"r" porto'elul "n #u(unar. "mpturi o dat #anenotele i le nete(i cu !ri+) apoi le tie "n dou cu cuitul. 4/eldon "i urmrea /ipnoti(at) parc) 'iecare !est. Mircea "i "mpinse (ece +umti) iar pe cele rmase le #! "n #u(unar. Po'tim) ia le) "l "m#ie el. 4/eldon se uit la /"rtii) apoi la Mireea. A#e urmrea cu interes scena. "i plcuse strata!ema e'ului. 4/eldon "ntinse "ncet m"na dup +umtile de #ancnote. *o$ia de parc s ar 'i temut s nu l 'ri!. Ia le) repet Mireea rostind cu$intele printre dini. 4/eldon le ridic de pe mas i le strecur "n porto'elul su. ,'t uor. A#e "i umplu din nou pa/arul. 4/eldon il #u pe +umtate. 4e ridic de la mas. Ateptai apelul meu tele'onic. 7a mie(ul nopii) le reaminti el. Plec apoi) 'r s mai salute. A#e 'cu un semn discret lui &ic6) care "i plti consumaia i plec dup 4/eldon. A AA ?nainte de a prsi localul) Mi6e 4/eldon "l c/em pe `illie) omul su de "ncredere. Am s lipsesc c"te$a ore. Ai !ri+ s nu i 'ac #ieii de cap. &ac @red recrutea( ce$a puti i "n noaptea asta) le dai cenu pe datorie. *i s 'ii cu oc/ii in patru. *tiu. 4ticleii. M tem mai puin de sticlei dec"t de... Am "neles. Nici o !ri+. Un #ieandru pistruiat i cu un pulo$er rou 'lacr 'cu semn lui `illie. 3ei) `illie) de patru ori Pepsi. .u !in 1 .u !in. ,.D. `illie plec s e>ecute comanda. Rmas sin!ur) 4/eldon arunc o ultim pri$ire asupra localului. 4e simea 'oarte mindru de noua sa situaie. Patron de #ar ! "n lumea interlop din East 4ide de$enise un ade$rat persona+. :ine"neles satis'aciile acestea erau precumpnite de multe neplceri. ."teodat "i spunea c se simea mai "n

lar!ul su c"nd se mulumea eu a'acerile mrunte. Atunci a$ea numai !ri+a lui. Acum purta de !ri+ i altora. Personalul de ser$iciu al #arului) clientela) sticleii) ri$alii... .enu=a, mai ales) "i ddea mult #taie de cap. ?l o#osea mai ales ec/ili#rul pe care tre#uia s l in "ntre at"tea 'ore contrarii. Era patron numai de e"te$a (ile. .u timpul "i (icea el se $a deprinde pro#a#il cu toate. 4/eldon iei din sala #arului) tra$ers $esti#ulul) salutat cu respect de 'ata de la !ardero#) urc scrile i se tre(i "n s'"rit pe trotuar. Portarul "i ("m#i cu 'amiliaritate. @rumoas noapte) #oss ! 4/eldon "i rspunse cu un sur"s preocupat) apoi se "ndrept spre maina sa) un "ldsmobil cam "n$ec/it. &escuie portiera din dreapta i se urc. Trecu la $olan. @cu contactul. &up o scurt "mpotri$ire) motorul porni. 4emnali(atorul din st"n!a "ncepu s clipeasc des. "ldsmobil-ul se urni) pier("ndu se "n 'urnicarul de automo#ile... A AA Mircea i A#e prsir localul "ndat dup 4/eldon) se suir "n 7incoln ul care i atepta la trotuar. A#e des'cu antena telescopic a emitorului de la #ord. 3ello) 7u6e ! 4pune mi unde eti 1 Eata) $or#i A#e "n micro'on. 3ello) #oss ! 4"n "n urmrirea lui 4/eldon. A cotit la dreapta pe .anal 4treet. 4e "ndreapt spre `est 4ide. Eata. Pstre(i "n permanen le!tura cu mine. ?mi comunici orice micare a lui 4/eldon. Eata. A#e c/em cealalt main. 3ello) 3arris ! Rm"i pe recepie. Pleci imediat dup 7u6e. ?mpreun) "l $ei urmri alternati$ pe 4/eldon. 4 nu o#ser$e c e 'ilat. ?i cunoti maina) Un "ldsmobil rou. Eata. ?neles) #oss. Eata. A#e se "ntoarse spre o'er @ran6ie) te ii dup ei. 1incoln-ul se puse "n micare. &e data asta `illiams nu ne mai scap) #oss) se adres A#e lui Mireea. 4/eldon e apri! la #ani. Pentru un pumn de dolari e "n stare de orice. &up e"te$a minute) aparatul prinse iari s emit. 3ello) aici 3arris. 4/eldon a 'cut la dreapta pe :roadJa9. 4e "ndreapt spre nord. Eata. A#e ddu noi indicaii. . 3ello) 7u6e) preiei urmrirea. Eata. Rspunsul nu "nt"r(ie. Aici 7u6e. Preiau urmrirea. 4/eldon aCoprit "n 'a la `anama6er... Trec mai departe. 3arris preia urmrirea. Elasul lui 3arris se au(i "n cur"nd ; 3ello) #oss. 4/eldon a intrat "ntr o ca#in tele'onic. Mireea i A#e sc/im#ar o pri$ire "ntre#toare. Poate cu `illiams) (ise A#e. 4 dea &umne(eu) replic Mireea.

4/eldon 'orm un numr de tele'on) la cellalt capt al 'irului se au(i un (#"rniit repetat) apoi un !las 'emeiesc cu in'le>iuni molatice. 3ello ! 4/eldon arunc o pri$ire "n strad prin pereii de sticl ai ca#inei. Nu $(u nimic care s i par suspect. Rosti "n receptor ; 3ello) Mi6e 4/eldon la aparat. %reau s $or#esc cu ./arlie. ?i rspunse

un r"set cristalin. Elasul 'emeiesc !"n!uri alintatH ./arlie e ocupat. Tre#uie s i $or#esc neaprat. .e$a ur!ent) strui 4/eldon. @oarte ur!ent. 4erios 1 *i nu se poate am"na 1 %iersul cu in'le>iuni molatice se adres unei tere persoane. Un tip) Mi6e 4/eldon) are ce$a s i spun) darlin!. 4/eldon "n+ur printre dini. @iecare minut era preios. 3ello) Mi6e. .e $rei 1 4/eldon recunoscu !raiul cutat al secretarului lui 7andis. Tre#uie s te $d "n seara asta) ./arlie. Nu poi lsa pe m"ine 1 E o c/estiune at"t de important 1 @oarte important) ./arlie. A dracului de important. Atunci $ino "ncoace. Imposi#il. 4 ar putea s 'iu urmrit) ?n ca(ul sta ce e de 'cut 1 4 ne "nt"lnim unde$a) 'r a 'i $(ui. ,.D.) Mi6e. -endez-vous la -ainbow, pe \T t/ 4treet. Are dou intrri. Tu intri prin 'a. M !seti "n #iroul directorului. ?n c"t timp eti acolo 1 ?n ma>imum un s'ert de or. ,.D. 4/eldon ls receptorul "n 'urc. Prsi ca#ina i se urc "n main. &emar) "ndrept"ndu se spre nord. .irculaia nu era deose#it de intens) aa c "n mai puin de dou(eci de minute a+unse la destinaie. 7a -ainbow-Dancing-Bar primii clieni "ncepuser s soseasc. Pe estrada orc/estrei) instrumentitii "i luau locurile "n primire. 4/eldon tra$ers sala dancin!ului i intr "n ca#inetul directorului. 7a #irou "l atepta ./arlie Kale. &e o ele!an impeca#il) "n smo6in!ul su tiat dup ultimul +urnal) 'uma o /a$an) .orona ) .oronas, Ei 1 "ntre# Kale monosila#ic. 4/eldon "nc/ise cu !ri+ ua. Rmase "n picioare ; %reau conducerea .lubului HI. Kale "ncrei intri!at din spr"ncene. .e $rei 1 Ai au(it 'oarte #ine. .onducerea .lubului HI. *i pentru asta m ai c/emat 1 Asta era al dracului de important 1 4/eldon ("m#i eni!matic ; &ac ai ti ce i o'er "n sc/im#) nu te ai mai mira ca un $iel. *i ce ai putea s mi o'eri tu "n sc/im# 1 "ntre# %ale cu aparent dispre) dei tonul lui 4/eldon "i tre(ise curio(itatea. Ascun(toarea lui `illiams. Kale "i contempl un!/iile per'ect manic/iurate. Nu m mai interesea(. 4/eldon se scarpin "n $"r'ul nasului. Pcat. &ac tiam) aran+am trea#a cu Eeno$ese. A 'i pre'erat s i $"nd ie mar'a. &ar dac nu te interesea(... Kale "i acoperi un cscat. .red c nici pe el nu l mai interesea( "n momentul de 'a. 4/eldon cltin din cap. Eu te asi!ur c "l interesea(. M ro!) i de unde at"ta si!uran 1 Am discutat cu el acum o +umtate de or) Kale "l pri$i atent. Acum o +umtate de or 1 Nu se poate. Eeno$ese a trecut "n lumea drepilor.

Te "neli amarnic) #i#icule. *i dac $rei pro#eR iat. 4coase din porto'el cele (ece #ancnote de c"te o mie) tiate pe +umtate. hsta e acontul) continu 4/eldon. Nu e o pro#) (ise Kale. :anii poi s i. ai i din alt parte. %rei i alte pro#e 1 Tele'onea( la .harlie6s Bar. "ntrea# de A#e Macc/ia. Kale "ntinse m"inile pe #irou. Nu tiu ce m 'ace s te cred. Instinctul tu de acal) (ise 4/eldon. Ei. "nc/eiemC t"r!ul 1 Unde e `illiams 1 "ntre# Kale. A/) nu aa. Int"i s cdem la "n$oial. Ne!ru pe al#. ?mi 'aci un "nscris c "mi cede(i .lubul HI. Nu depinde numai de mine) spuse Kale. &ac $rei tu... or s $rea i alii. *i pe lin! `illiams. i l aduc pe ta$ i pe Eeno$ese. 4ecretarul lui 7andis "l pri$i lun! pe su# spr"ncene. :ine. Ii 'ac un "nscris. &ar dac "ncerci s m tra!i pe s'oar tii ce te ateapt. 4/eldon replic linitit ; & "nscrisul. Kale scoase din mapa de pe #irou o coal de /"rtie pe care aternu c"te$a r"nduri. , "ntinse lui 4/eldon. Po'tim. 4/eldon o lu) o citi. apoi o strecur calm "n porto'el. Trimite dou maini la $ec/ea mea locuin. Acolo se a'l `illiams. *i tot acolo $a $eni dup mie(ul nopii Eeno$ese "nsoit de A#e Macc/ia. &ar s nu 'acei nici o micare p"n nu plec eu. Asta $a 'i semnalul. Restul le interesea(. Kale "nclin din cap ; &e acord. "ns te pre$in iari. Nu "ncerca s m trie(i. 4/eldon ridic mina ; Nici o !ri+. Ai s 'ii mulumit. ** A#e "i aprinse cu #ric/eta i!ara e!iptean. Ateptarea "ncepuse s l ener$e(e. .e o 'i pun"nd la cale 4/eldon 1 rosti el iritat. Mircea #tea cu de!etele "n rama 'erestrei ritmul unui c"ntec la mod. &incolo de !eamul lsat se (#en!uiau or#itor reclamele luminoase ale localurilor de pe \T t/ 4treet. A trecut mai #ine de un s'ert de or) (ise A#e. .u cine s o 'i "nt"lnit 1 Aproape "n acelai timp se au(i apelul aparatului de emisie. 3ello) $or#ete 7u6e. %or#ete 7u6e. Mi6e 4/eldon a ieit de la -ainbow. &ic6) care a intrat dup el i n local) n a putut s $ad cu cine s a "ntrinit. 4/eldon a stat tot timpul "n #iroul directorului... Acum demarea(. Mer!e spre `est... .otete la stin! pe Tent/ A$enue. .ala. @ran6ie mina cu cea mai mare $ite( pe care i o permitea tra'icul intens de pe \T t/ 4treet. .omunicrile lui 7u6e prinser iari s se 'ac au(ite. A luat o acum la dreapta pe T^ t/ 4treet... A "ncetinit... ,prete "n 'aa unei case cenuii) cu 'erestrele cu'undate "n #e(n. Nu pot deslui numrul... Eu m plase( dup col... 3arris a oprit ce$a mai "n urm de casa cu pricina.

Eata. 1incoln-ul urmrea "ntocmai ruta indicat. 4topa pe T^ t/ 4treet "n dreptul unei 'lorrii. A AA 4/eldon trase la trotuar "n locul lsat li#er de un .hevrolet 5mpala care tocmai plecase. .o#or" tot pe ua din dreapta) arunc din instinct o pri$ire cercettoare "n +ur i dup ce "ncuie portiera) se "ndrept spre scara de ciment a imo#ilului. &esc/ise cu c/eile ua de la intrare i ptrunse "ntr un culoar strimt) pardosit cu sc"nduri) acoperite parial cu un linoleum tocit i decolorat. 7umina palid a 'elinarului din strad "i proiecta um#ra pe pereii cptuii c u un tapet de /"rtie mo$) scoro+it pe alocuri. 4/eldon urc o scar "n!ust) ale crei trepte de lemn sc"r"iau la 'iecare pas. 7initea ad0nc era "ntrerupt doar de (!omotele surde ale str(ii. A+uns pe primul palier) 4/eldon opri "n dreptul unei ui. .iocni dup un anumit cod. 4e scurser c"te$a clipe. .iocni din nou. A#ia atunci se au(i o c/eie rsucindu se "n #roasc. Ua se desc/ise) ls"nd s se strecoare pe culoar o ra( de lumin. 4e au(i un !las morocnos ; Ei 1 Eu s"nt) Mi6e. Intr) rspunse !lasul. 4/eldon se strecur "n "ncperea luminat (!"rcit de o lamp cu a#a+ur $erde. Ralp/ `illiams "ncuie ua. Era "n cma i cu minecile su'lecate. 4ilueta lui masi$ arunca um#re +ucue pe (idurile tapetate cu o imitaie de mtase $iinie. Mo#ilierul str$ec/i) #tr"nesc se armoni(a cu cldirea $etust. 7umina lmpii cdea din plin pe un pistol cu surdin) ae(at la "ndem"n) pe mas) alturi de /amul su. 4per c n ai 'ost urmrit) (ise `illiams. Nici o !ri+. At"t de puin m cunoti 1 `illiams se ls s cad "ntr un 'otoliu tapiat cu cati'ea roie. &e!etele lui lun!i) puternice #teau dara#ana pe !enune/ii i osoi. Am impresia c au "nceput s m lase ner$ii) (ise el. Ateptarea asta plin de "ncordare m scoate din srite. M doare cea'a de parc m ar apsa o sut de c/ile. Iar timpanele "mi plesnesc. &e s ar termina odat toat po$estea asta ! Important e s se termine cu #ine) (ise 4/eldon) aprin("ndu i o i!ar. .e (pueal ! adu! el. M mir c nu te su'oci "n etu$a asta. ?i scoase /aina i o ae( pe sptarul unui scaun. 4e tolni pe o canapea) coco"ndu i picioarele pe o msu alturat. Tocmai $ream s te ro! s mi aduci un $entilator) spuse `illiams. Ar 'i riscant s las !eamurile desc/ise. 4"nt 'r"nt de o#oseal) (ise 4/eldon) ls"nd 'r rspuns dorina e>primat de `illiams. Am aler!at toat (iua. ii pentru mine... i pentru tine. Mai mult pentru tine &in cau(a asta nici n am putut s mi aran+e( anumite tre#uri) *i 1 Ai a'lat ce$a interesant 1 "ntre# `illiams. &in pcate) da. 4/eldon 'cu o pau( studiat.

./ipul lui `illiams se crispa. E>presia din p cate "l i(#ise de(a!rea#il. & i drumul. &e ce ai tcut 1 Nu mi a plcut niciodat s 'iu mesa!erul $etilor proaste. 7 au lic/idat i pe @lasc/man 1 &a. Ieri. Aa c... i a $enit acum ie r"ndul. `illiams "n!/ii "n sec. Perle de sudoare "i aeoperir 'runtea. .um s a "nt"mplat 1 Amnuntele nu le cunosc. .ine F a omor"t 1 Eeno$ese 1 4/eldon "i pri$i cu nede!/i(at comptimire. Nu 'i copil. .e interes a$ea Eeno$ese s l omoare 1 EI a$ea ne$oie de mrturiile) nu de cada$rul lui @lasc/man. Atunci cine i a 'cut de petrecanie 1 Eti !reu de cap) Ralp/. .ine are interesul s dispari 1 .ine a a$ut interesul s dispar @ranc6'urter) Mc .oo) @lasc/man 1 `illiams se ridic 'urios din 'otoliu. E dia#olic tot ce spui. 4/eldon o't ad"nc. &ia#olic) dar ade$rat. `illiams se uit instincti$ la pistolul su) ae(at la "ndem"n) pe mas. Rsu'la !reu) ca un taur "ntr"tat de capa roie a toreadorului. ?nseamn c... ?nseamn c te a'li "ntre dou 'ocuri) e>plic 4/eldon. &ac scap i astea dou (ile... &ac scapi) su#linie 4/eldon cu $iclenie. `illiams "i terse cu #atista sudoarea de pe 'runte. Tre#uie s scap. *i tu ai s m a+ui. & asta am i $enit. .red c am !sit) soluia sal$atoare. Tre#uie s stai de $or# cu Eeno$ese. `illiams se re$olt ; Eti ne#un. 4 i declar c am participat la asasinarea lui 7ascal(o i la 'urtul celor ai(eci de milioane 1 Nu. 4 in$ente(i o po$este plau(i#il. . ai re'u(at) de pild "n utimul moment s iei parte la aceast lo$itur) dar c nu ai di$ul!at o de teama represaliilor. Ridicul. .ine m ar crede 1 7a urma urmei) po$estea pe care ai s i o spui nu contea( prea mult. Pe el nu l interesea( dec"t "n msura "n care i ai putea de($lui numele celui ce a diri+at "ntrea!a a'acere. ?n sc/im#ul acestei in'ormaii i ai asi!ura sal$area. Alt'el... tii ce te ateapt... `illiams "i $"r" ad"nc m"inile "n #u(unare. Prost m mai cre(i) Mi6e. *i dup ce m $a 'olosi ca martor) m $a da pe m"na or!ani(aiei. Iritat) `illiams "ncepu s se plim#e "n lun!ul i "n latul "ncperii. Poi s i ceri anumite !aranii) strui 4/eldon. ?n seara asta "i plesnete capul de idei t"mpite ! .e !aranii ar putea s mi o'ere 1 &e $reme ce $a a'la c am participat la aceast aciune) s $rea i n ar mai 'i "n stare s m scape din mina or!ani(aiei. 4coase m"inile din #u(unar i le des'cu lar!) rsucindu se #rusc pe clc0ie) "n acelai timp i(#i scaunul pe care se a'la /aina lui 4/eldon) rsturn"ndu l. ?n cdere) /aina se des'cu) ls"nd s ias din #u(unarul dinuntru porto'elul) care se desc/ise. &intr una din desprituri aprur colurile citor$a #ancnote...

`illiams se aplec s ridice /aina i porto'elul. Pri$irile lui se oprir asupra #anilor. ,/) ai 'cut rost de parale) Mi6e 1 Trase /"rtiile a'ar din porto'el. , paloare #rusc se aternu pe o#ra+ii lui 4/eldon. "n m"na lui `illiams aprur +umtile de c"te o mie. `illiams se uit lun! la prietenul su. :u(ele i sc/iar un ("m#et sarcastic. A#ia acum "mi dau seama de unde $ine a#undena asta de idei tJmpite. Arunc "n o#ra(ul lui 4/eldon +umtile de /"rtii. 7ic/ea ! Nici Eeno$ese n a a$ut "ncredere "n tine. Apuc pistolul de pe mas. Ai 'ost prea /rpre) Mi6e 4/eldon. Palid) 4/eldon se ridic de pe canapea. Nu poi s 'aci una ca asta) #"i!ui el. Nu poi s tra!i "ntr un om ne"narmat. ,c/ii i se #ul#ucaser ca la #roate. `illiams rosti !utural ; Nu pot 1 :a pot 'oarte #ine) Pistolul scuip cele ase 'ocuri) rar) precis) 'r (!omot) "mpodo#ind cu ase ro(ete purpurii pieptul scro#it) al cmii lui Mi6e 4/eldon. 4/eldon se cltin) cut"nd un spri+in. %ru s se crampone(e de mar!inea mesei) dar nu 'cu dec"t s apuce cu$ertura pe care o trase "n cdere dup el. Asupra corpului inert se rosto!olir i /amul re$ol$erului) i o scrumier de cristal) i lampa cu a#a+ur $erde) care se s'r"m) ls"nd c"te$a clipe "ncperea "n #e(n. `illiams aprinse pla'oniera cu 'ran+uri de sticl. ?i "ncarc din nou pistolul) lu /amul c(ut peste cada$rul lui 4/eldon) "l ae( pe dup umr) apoi "i "m#rc /aina sport. 4e "ndrept spre u. ."nd s pun m"na pe clan) "i aduse aminte c "i scpase ce$a din $edere. 4e "na pole la cada$rul lui 4/eldon) care c(use cu 'aa "n +os. ?l "ntoarse pe spate. ?i cercet la repe(eal coninutul #u(unarelor. Nu se atinse de #ani. 7u "n sc/im# c/eile mainii. %a 'u!i cu "ldsmobil-ul lui 4/eldon. &ac s ar 'olosi de propriul su automo#il ar risca s 'ie imediat reperat. 4tinse lumina i iei pe culoar. .o#or" eu precauie scrile. 4e temea de oamenii lui Eeno$ese. Poate c l p"ndeau) !ata s l e>termine. M"nia oar# care l 'cuse s i descarce pistolul "n corpul lui 4/eldon lsase locul unei spaime demeniale. Acum) datorit trdrii lui 4/eldon) toi dumanii "i cunoteau desi!ur ascun(toarea. Tre#uia s 'u!. 4 'u! cit mai departe. 4 i se piard urma. A$ea destui #ani asupra sa. &ac $a supra$ieui celor trei(eci i ase de ore) care "nc/eiau termenul de !raie acordat lui %incen(o Eeno$ese) era sal$at. A+uns la parter) str#tu "n 'u! culoarul. &esc/ise ua de la intrare. .u a'ectat calm) co#or" scrile de piatr. %(u ,"dsmo#iB ul rou al lui 4/eldon atept"nd la trotuar) "i descuie ua i se urc la $olan. %"r" c/eia "n contact i o rsuci. Papit"nd de emoie) puse motorul "n micare. 4e mai uit o dat "n +ur) apoi demar..) A AA 3ello) 7u6e ! Ia te dup 4/eldon. Eata. 3arris) 4/eldon a prsit casa i "n momentul de 'a a pornit cu maina spre `est 4ide. Eata. A#e ascult raportul lui 3arris) apoi arunc o pri$ire "ntre#toare spre Mireea) care rosti scurt ; .ontinum urmrirea. A#e $or#i "n aparatul de emisie recepie ; 3ello) 7u6e ! Ia te dup 4/eldon. Eata. 3arris) rm"i pe loc i

supra$e!/ea( casa. "mi raporte(i orice micare. Eata. @ran6ie "n$"rtea tocmai c/eia "n contact) c"nd sosi o nou comunicare a lui 3arris. Aici 3arris ! Aici 3arris ! .e$a important. ./iar acum a trecut pe l"n! mine "ntr un Buic' $erde Pedro Alamos) 'ostul $alet de la Elms'ord. Mircea 'cu semn lui @ran6ie s nu porneasc "nc. Pedro a oprit "n 'aa casei) continu 3arris. &in Bui' au co#or"t doi oameni care se "ndreapt spre cas. Pedro a plecat mai departe. &e data aceasta "i rspunse Mireea ; Rm"i pe loc. @ii cu oc/ii "n patru. Eata. 4e adres apoi lui @ran6ie H & i drumul. @ii atent) poate o#ser$i un Buic' $erde. A#e 'luier plcut surprins. 3opa ! Au "nceput s ias o#olanii la lumin... Au simit pesemne c le 'u!e pm"ntul de su# picioare. :oss) "nseamn c s"ntem pe drumul cel #un. A AA &in interiorul limu(inei sale) ./arlie Kale arunc o pri$ire rapid asupra str(ii. A$em norocul c e "ntunecoas. 4/eldon a plecat. Putem trece la aciune. :r#atul din st"n!a sa) un tip cu cap ptrat) 'lcos) lipit parc de torsul masi$) cu musculatur #o!at) relie'at impresionant su# lustrinul costumului de $ar) rosti #nuitor ; 4 nu ne "ntind $reo curs) ./arlie. Pare ino'ensi$) "l cred "ns 'oarte $iclean. Tom) "l supraestime(i) (ise ./ariie) care 'olosea de predilecie un lim#a+ pedant) 'oarte deose#it de ar!oul oamenilor din su#ordinea sa. 7ui 4/eldon "i e 'ric i de um#ra lui. *tie c dac ar "ncerca s m tra! pe s'oar) i ar semna propria i sentin la moarte. Mai tie i altele H c/iar prea multe) opina Tom) tr!"ndu i plria nea!r pe oc/i. &e acord. &e asta l am i trimis pe Alamos s l curee. A'ect o mutr #urlesc 'une#r. :ietul Mi6e 4/eldon. Nu $a mai apuca (iua de m"ine... *i acum la trea#. `illiams nu tre#uie s ne scape. &ac apuc s $or#easc) s"ntem pierdui. "i pipi pistolul 'i>at "n /amul de su# /ain. *i lui Eeno$ese "i pre!tesc un somn lun!) lun!) c"t o eternitate. A "nceput s de$in suprtor. *i acum) la trea#. .o#or" din automo#il) urmat de Tom i de "nc un ins) scurt i sptos) "n /aine "nc/ise la culoare) apoi se "ndrept spre casa cu'undat "n #e(n... A ** 1incoln-ul coti la dreapta pe Ele$ent/ A$enue) potri$it indicaiilor lui 3aris) care se inea scai dup "ldsmobil ul rou. Am impresia c 4/eldon $rea s ne plim#e prin tot NeJ Kor6 ul) (ise A#e. A o#ser$at) pro#a#il) c e urmrit de Pedro i se strduiete s i scape) spuse Mireea. Nu i $a 'i uor) replic A#e. Pedro nu e no$ice. Ai $(ut cum i a lic/idat pe .apo((olo i pe Re!an. Asta ne complic oarecum situaia) (ise Mireea. Tre#uie s l prote!uim

pe 4/eldon. Numai prin el putem a+un!e la `illiams. @cu o pau(. Iar captura lui Pedro) "i continu el raionamentul) n ar putea dec"t s ne 'oloseasc. Prin el $om a+un!e la cei care au pus la cale "ntrea!a a'acere. Un martor "n plus. Pedro nu ! dec"t o unealt) (ise A#e. A pune rma!) o mie contra o sut) c nu cunoate creierul care diri+ea( din um#r. &e acord. &ar din aproape "n aproape) $om a+un!e la cpetenii. Aa ce$a cere timp. Mult timp. Ei) dar ce i asta 1 Aparatul prinsese iari s emit ; %or#ete 3arris ! %or#ete 3arris ! Aici se petrec lucruri sen(aionale) #oss. ./iar "n clipa asta) ./ariie Kale i oamenii si cinci la numr au n$lit "n cas. Eata. A#e i Mireea se pri$ir iari. .e prere ai) #oss 1 e>clam A#e. Rolul lui Kale "ncepe s se conture(e) rspunse Mireea cu satis'acie. Aparatul de emisie recepie intr iari "n 'unciune. Aici 7u6e. 4/eldon a ieit pe E>press 3i!/Ja9. Eonete spre nord) urmat "ndeaproape de Pedro. Eata. A#e se uit "n!ri+orat la Mireea. M tem c Pedro $a "ncerca s l suprime. Pe E>press 3i!/Ja9) circulaia e intens i riscul de a 'i $(ui) prea mare. ."nd 4/eldon $a tra$ersa cartierele mr!inae ale oraului) n ar 'i e>clus ca Pedro s treac la aciune. Atunci "ns $om 'i i noi pe aproape) (ise Mireea. ?n aparat se au(i iari !lasul surescitat al lui 3arris. ./arlie Kale i oamenii si au ieit "n 'u! din cas. &au semne de mare a!itaie. Acum se urc "ntr o limu(in. Un 5mperial. Pornesc ca din puc spre $est. Eata. Ia te dup ei) 3arris) porunci A#e. *i raportea( tot ce se "nt"mpl. Eata. "i 'rec "ne"ntat m"inile. Pun rma! c Kale alear! pe urmele lui 4/eldon. 4tranic $"ntoare ! Mircea ("m#i. Acum e cam !reu s tii cine e $"natul i cine e $"ntorul. ?i i(#i !enunc/ii cu palmele. ?n noaptea asta se $or lmuri toate. A AA 5mperial ul se "ndrepta cu mare $ite( spre Ri$erside &ri$e. ./arlie Kale era 'urios. Muc/ii 'lcilor "i +ucau aproape spasmodic. ?i "ncleta pumnii i "i descleta) rostind cu "n$erunare printre dini ; Ne a +ucat `illiams. Ticlosul ! Ne scap iari printre de!ete... *i 4/eldon a 'ost o canalie. 7 a ascuns "n casa lui. "i merit soarta. .ine +oac pe dou ta#louri pierde "ntotdeauna. Iar 4/eldon a +ucat pe trei ta#louri. Parie( c a intrat "n contact i cu Eeno$ese. ./eam l pe Pedro) Tom ! Tom $or#i "n aparatul de emisie. 3ello) Pedro ! 3ello) Pedro ! ?n "ldsmobil-ul rou se a'l `illiams. Ai "neles 1 Ralp/ `illiams. 7ic/idea( ! ! &ar 'r martori. Te a+un!em din urm. Pstrea( tot timpul le!tura eu noi. Pe `illiams s nu " pier(i din oc/i. E o c/estie de $ia i de moarte. Eata ! A AA

Ralp/ `illiams conducea cu mare $ite( pe 3enr9 3udson Par6Ja9. &in c"nd "n c"nd arunca o pri$ire asupra retro$i(orului) "ncerc"nd s !/iceasc dac printre mainile care "naintau spre nord) odat cu el se a'la i $reuna eu oameni ai lui ./arlie Kale sau ai lui %incen(o Eeno$ese. Acum era si!ur c 4/eldon "F $"nduse. N ar 'i putut "ns preci(a "n 'a$oarea cui. *tia c la ora asta pielea lui nu mai $alora scump. A$ea sen(aia c deasupra capului su plutea aripa morii. Era oare un presentiment 1 4e spune c animalele simt apropierea morii. Poate c i el era o 'iin primar) "n(estrat cu instincte ce lucrau cu o acuitate e>traordinar. 4e uit iari "n retro$i(or) "n urma lui !onea un .adillac #leetwood, ar!intiu) "i desluea culoarea la lumina puternic a lmpilor cu neon. Pe culoarul din dreapta al autostradei) "nainta paralel cu "ldsmobil-vl su un Pontiac 8tar .hief. ?n main se a'lau trei #r#ai. 7e distin!ea siluetele. Pe culoarul din st"n!a se apropia din urm un $ercedes 3,, 8%. .unotea #ine tipul acesta) 'iindc a$usese i el unul asemntor) "l 'olosise aproape un an de (ile. ?ntr o sear tamponase un -ambler american) pe care l dduse peste cap. @u!ise de la locul accidentului reuind s i se piard urma. A#ia a doua (i citise "n +urnale c la #ordul -ambler ului se a'lau trei 'emei i un copil) care pieriser cu toii. Reparase atunci Mercedes ul i "l $"nduse 'r mare pierdere. Portretul din +urnal al copilului i se "ntiprise "n minte. .iudat. `illiams a$ea pe contiin muli oameni) "n cursul carierei lui lic/idase doi poliiti i trei camara(i din or!ani(aie) printre care i pe Re!!ie 7ascal(o. ?i uitase pe toi) ca i c"nd ima!inile lor desenate cu creta pe o mare ta#l nea!r ar 'i 'ost terse cu #uretele. Portretul copilului) "ns) "l o#seda. ?l urmreau i noaptea) "n $is) oc/ii lui r"(tori) prul #lond cu c"rlioni) !ropiele din o#ra(... *i acum a$ea impresia c "i (rete c/ipul) dincolo de par#ri(ul "ldsmobil ului. ?i trecu rapid m"na peste 'runte) "ncerc"nd s i(!oneasc aceast $i(iune. 4e uit iari "n +ur. Mercedes ul "l depise. Pe culoarul din st"n!a mer!ea acum un Buic' $erde. &incolo de Buic' se scur!eau "n sens in$ers irurile de automo#ile care co#orau dinspre nord spre &oJn ToJn. Iar dincolo de ele se des'urau apele "ntunecate ale lui 3udson Ri$er) "n care se o!lindea #roderia luminoas a docurilor i cldirilor din NeJ 5erse9) &eodat simi c "i "n!/ea s"n!ele "n $ine. 7umina 'arurilor unei maini care $enea din sens in$ers c(use din plin asupra omului de la $olanul Buic' ului. *i `illiams identi'ic pro'itul lui Pedro Alamos. ?l cunotea pe Alamos) cci "l $(use adeseori "n prea+ma lui ./arlie Kale. ./ipul indi$idului care conducea Buic' ul nu se mai $edea limpede. Pe `illiams "l trecur sudori reci. &ac "n maina din st"n!a lui se a'la Pedro Alamos) "nsemna c era pierdut. ,amenii lui Kale "i dduser de urm. El era ultimul supra$ieuitor care participase la uciderea lui 7ascal(o i la 'urtul celor ai(eci de mi+loace. %oiau s l lic/ide(e) pentru a "nc/ide ast'el !ura ultimului martor care ar 'i putut s i dea "n cap. ?i re$eni #rusc "n minte modul "n care "l rpiser pe 7ascal(o. Era o per'ect similitudine de situaii. &oar locul era di'erit. 7ascal(o circula pe :oston Post R#ad i se "ndrepta spre NorJal6. 4imise pro#a#il c este ur mrit i) "ntr o ultim "ncercare de se sal$a) plnuise s se re'u!ie(e unde$a) a'ar din NeJ Kor6. Poate c $oia s se ascund p"n la "napoierea lui Eeno$ese. `illiams "mpreun cu cei trei complici ai si) 'olosindu se de o main mult mai puternic dec"t a lui 7ascal(o "l depiser) reuind s i taie drumul i s l o#li!e ast'el s opreasc. 4u# ameninarea pistoalelor) "l siliser s

treac "n maina lor. Restul 'usese c"t se poate de simplu. ?l "nsoiser la :anc i intuindu l cu pistoalele ascunse a#il su# pulpanele /ainelor "l puseser s scoat cele ai(eci de milioane din sei'ul lui Eeno$ese. Apoi "l "nsoiser p"n la locuina lui) unde se a'la depo(itat o important cantitate de /eroin "n stare pur. ."nd socotiser c nu mai a$eau nimic de scos de la 7ascal(o) "i aplicaser o lo$itur "n cap) amenin"ndu l. &up aceea "l "ncuiaser "n 'ri!ider. Totul 'usese condus din culise de ./arlie Kale. 7o$itura "ncununat de succes nu prea s 'i lsat $reo urm. &up "mprirea pr(ii) asasinii lui 7ascal(o se culcaser pe lauri. @iecare se alesese cu c"te un milion de dolari. Restul #anilor 'useser ridicai de ./arlie Kale) care pusese la cale lo$itura i care "Oi luase an!a+amentul s le asi!ure protecia. ?napoierea lui Eeno$ese stricase totul. ?n locul proteciei '!duite) asasinii lui 7ascal(o erau lic/idai unul c"te unul. ?nne#unii de spaim) cu sa#ia lui &amocles deasupra capului) nu tiau "ncotro s i caute limanul. Prime+dia) moartea "i p"ndeau de pretutindeni. *i ./arlie Kale i %incen(o Eeno$ese i Ma'ia i poliia "i urmreau cu e!al tenacitate. .ei patru asasini ai lui Re!!ie 7ascal(o erau condamnai s piar. .ondamnai 'r drept de recurs. `illiams "i "ndrept iari pri$irile spre Bui'c ul de pe culoarul din stin!a. Tipul de la $olan i "nsoitorul su se decupau pe 'ondul 'lu$iului de automo#ile care se scur!eau "n direcie opus) ca nite um#re c/ine(eti pe un 'undal de paiete scprtoare. `illiams aps pe accelerator. &epi maina din 'a i se an!a+a pe culoarul central) care permitea cele mai ridicate $ite(e. Trecu pe scu# arcul luminat a giorno al podului Eeor!e `as/in!ton) cu uluitoarea lui suprastructur de oel) or"nduit "n linii $erticale) asemenea tu#urilor unei imense or!i) ls pe dreapta mu(eului The .loisters, cu (idurile lui "ntunecate) reconstituire a unor str$ec/i monumente reli!ioase medie$ale) tra$ers parcul 5nwood 7ill i) dup ce st#tu podul 3enr9 3udson) se a$"nt "n plin :ron>. Buic'-ul $erde rmsese "n urm. Temerile lui `illiams "ncepuser s se risipeasc. Poate . ima!inaia lui surescitat "i +uca 'este. %(u prin retro$i(or #otul unui .hevrolet care prea s se in de "ldsmobil. ?ncrunt din spr"ncene. Un 'ior de 'ric prinse s i 'rm"nte iari mruntaiele. Un nod i se ridic "n !"tle+. Nu cum$a oamenii din .hevrolet $oiau s l curee 1 4pori $ite(a. &istana dintre "ldsmobil i .hevrolet se mri. `illiams respir uurat. Pericolul nu prea s $in de aici. ?ncepu s 'ac iari planuri de $iitor. ?i $a !si o ascun(toare "ntr un /otel din :ron> sau din aueenCs i $a atepta ($orit "n camer p"n se $or scur!e cele trei (eci i ase de ore 'atidice. Ereea. Numai dou(eci i patru de ore. &ou(eci i patru de ore "ns) "nluntrul crora tre#uia s stea la pm"nt. ?nainte "ns de a cuta un /otel) tre#uia s se "ncredine(e c nu e urmrit. %a prsi autostrada) at"t de 'rec$entat) i $a coti pe un drum lturalnic. ?i $a putea da seama dac este sau nu 'ilat. ?n ca( c terenul $a 'i li#er) se $a "napoia linitit "n :ron>. "n ca( contrar... Ei #ine) "n ca( contrar $a $edea ce este de 'cut. Era "narmat i nu i lipsea "ndr(neala. Parcurse circa dou(eci de 6ilometri i dup ce se $(u ieit din ora) "ncepu s caute din oc/i u/ drum lateral) care s corespund scopurilor sale. .irculaia pe autostrad era "nc intens. ./iar dac mainile nu mai mer!eau "n u$oi compact) portier la portier) lui `illiams "i era totui !reu s sta#ileasc dac $reunul din automo#ilele care l "ncadrau "l a$eau "n o#iecti$.

Iei la c"mp desc/is. Tra$ers Terr9toJn i 4car#orou!/. 4e apropie de ,ssinin!. 7ocalitatea aceasta care adpostea "ntre (idurile ei "nc/isoarea 4in! 4in! "i era $dit antipatic. Prea "i amintea de scaunul electric) staia terminus a mai tuturor indi$i(ilor de soiul lui. 4tr#tu cu $ite( re!ulamentar orelul adormit. Nu a$ea po't s st"rneasc poliia rutier. ?n situaia lui) complicaiile de orice natur erau de nedorit. ?i continu drumul spre 3armon. ?i aduse aminte c dincoace de 3armon se desc/idea spre st"n!a un drum care ducea "n Parcul .roton Paint) amena+at pe o peninsul ce i "n'i!ea ad"nc pintenul "n #raul lat) cu ape ad"nci al lui 3udson Ri$er. Renun la acest proiect) 'iindc parcul era le!at de mal printr un sin!ur drum punct o#li!at de trecere i la dus i la "ntors) care) "n e$entualitatea unei urmri) i ar 'i 'ost 'atal. Trecu de 3armon i o lu la dreapta pe o osea) care dup c"te "i amintea el) 'cea un arc de cerc) ieind dup circa cinci mile iari "n autostrad. .opacii de pe mar!ine aruncau pe as'alt um#re cati'elate) care alternau cu petele ar!intii aternute de ra(ele lunii. "ldsmobil-ul le 'u!rea) dornic parc s le calce su# roate) dar um#rele i petele de lumin "n$luiau "n unduieli rapide caroseria strlucitoare) re'u("nd a se lsa clcate. &rumul 'cu o cur# lar! i ptrunse "ntr o pdurice cu pa+iti "nc"nttoare. `illiams aspir ad"nc aerul "n$iortor) impre!nat cu par'um de '"n proaspt cosit. Uit pentru o clip c "l p"ndeau prime+diile) c moartea "i ddea t"rcoale. Instincti$ se uit "n retro$i(or. @arurile unui automo#il mturau as'altul) d"ndu i un luciu de oel. Pacea su'leteasc a#ia co#or"t asupra lui `illiams se spul#er ca un co$or de 'run(e uscate) prinse #rusc "ntr un $"rte+... A AA Pedro rsuci rapid $olanul spre dreapta. Buic' ul derap uor i se an!a+ pe aleea pe care dispruse `illiams. 7uminile roii ale "ldsmobil ului aprur iari) "ndeprt"ndu se cu repe(iciune. Pedro aps pe accelerator. Buic'-ul "ni ner$os. Pedro i :o# simir cum se cu'und "n sptarul moale al #anc/etei. &istana p"n la luminile roii ale mainii lui `illiams prinse s se micore(e. Pedro duse micro'onul la !ur. ?l am "n min) #oss) raport el trium'tor. 7a ieirea din 3armon) a luat o la dreapta pe drumul care duce la clu#urile de !ol'. `illiams nu tie de #un seam c la capt drumul e "n reparaie cci alt'el n ar 'i luat o pe aici. &e data asta nu mi mai scap. &in re'le>. Pedro se uit "n retro$i(or. Ei) drcie) am o main "n spate. .e o mai 'i i asta 1 e>clam el intri!at. &i'u(orul minuscul "i ddu imediat replica. Nu cred s 'ii urmrit. Totui 'ii prudent. Nu lsa nimic la $oia "nt"mplrii. Pedro acceler. Pri$i iari "n retro$i(or. ?i str"nse 'urios #u(ele. %or#i "n micro'on ; Nu m sl#ete) #oss. Am impresia c $rea s m depeasc. ?n nici un ca( s nu l lai) ordon !lasul din di'u(or. 4e apropie) uier Pedro. Intr "n depire.

Ulei ! rosti $ocea lui Kale. ?neles) #oss ! A AA ?ncercarea lui 7u6e de a depi :uic6 ul se "nc/eie cu un prim insucces. Pedro $ir la st"n!a) tindu i drumul i silindu l s micore(e $ite(a. 7u6e $or#i "n aparat ; :oss) Pedro i a dat seama c e urmrit. Nu m las s l depesc. @ii atent) 7u6e ! Pedro e un $ulpoi i +umtate. Riscurile nu ne s"nt "n!duite. Tre#uie s mer!em la si!ur. ?n cur"nd te a+un!em din urm. .hevrolet-ul 5mpala se npusti iari pe culoarul din st"n!a Buic' ului. Pedro repet mane$ra tindu i drumul. 7u6e micor acceleraia) renun"nd pentru un moment s l depeasc pe st"n!a. Rmase puin "n urm) apoi $ir spre dreapta) "ncerc"nd o depire prin aceast parte. ?n clipa "n care a+unse "n spatele :uic6 ului) apru de sub p"ntecele acestuia o pat nea!r) lucioas) de ulei) care se li "n mi+locul as'altului. .hevrolet-ul, lansat cu peste opt(eci de mile pe or) derapa) se rsuci "ntr o piruet in'ernal i "ni ca din pratie a'ar din osea. 7u6e 'cu minuni de miestrie spre a nu se rsturna. &in 'ericire pentru el) str#tu un lumini i se opri "ntr un p"lc de ar#uti. ."te$a clipe nici unul din ocupanii mainii nu scoase $reun cu$"nt. 7u6e "i re$eni cel dinii. .u $ocea tremur"nd) dup spaima prin care trecuse) rosti "ntr un su'lu ; Mare noroc am a$ut) 'railor ! Am scpat ca prin urec/ile acului. &ac oseaua ar 'i a$ut anuri) ne ar 'i luat dracul. @cu mararier. &up ce a+unse pe osea) se a$"nt iari pe urmele lui Pedro. * ** `illiams m"nuia $olanul cu o 'rene(ie $ecin cu ne#unia. Piciorul lui apsa cu ner$o(itate pedala acceleraiei) sporind necontenit $ite(a. Nu o micora dec"t "n prea+ma cotiturilor mai pronunate. &e "ndat ce maina se an!a+a "n cur#) "mpin!ea iari p"n la 'und acceleraia. Pri$irea lui pendula de la pan!lica de as'alt ce se repe(ea n$alnic su# roile "ldmobil ului la retro$i(orul care o!lindea 'arurile puternice ale mainii din urm. @lcile i se "ncletaser. M"inile "i tremurau pe $olan. &eodat "ntre$(u un licr de speran. Retro$i(orul "l $esti c reuise s se distane(e de dumanii si. &ar #ucuria 'u de scurt durat. @arurile prinser a se apropia din nou) ine>ora#ili `illiams aps iari pedala acceleraiei p"n la 'und. "ldsmobil-ul atinsese limita posi#ilitilor sale. `illiams simi su# palmele i asudate $i#raia $olanului. ?i ddu seama c motorul era solicitat peste msur. Nu a$ea "ns de ales. Era urmrit de o main mult mai puternic dec"t a lui. A#ia atepta s ias "n autostrad. Acolo) "n mi+locul circulaiei mari) s ar 'i putut apra mai uor. Era e>pert "n m"nuirea $olanului. Aceast miestrie i ar 'i "n!duit s se strecoare printre maini) 'c"ndu i pe dumanii lui s i piadr urma. &eodat "i apru "n 'a o #arier) cu un semnali(ator) su# care se a'la o plac indicatoare ; -*osea "n reparaie2. @r"n. 4e uit "n urm. @arurile se apropiau cu mare iueal.

`illiams "i ddu seama c nu mai putea 'ace drumul "napoi. &e(nd+duit) arunc o pri$ire circular) cut"nd "n noapte scparea. 4pre st"n!a) se desc/idea un drumea! 'rumos pietruit) marcat de o alt plac indicatoare) pe care scria cu litere !otice %den ) /olf .lub. `illiams "i (ise c tra$ers"nd terenurile de !ol' $a !si poate o cale s l scoat "n autostrad. Era o ultim i disperat "ncercare. Nu a$ea alt alternati$. &emar #rusc) $ir"nd simultan la st"n!a. &rumea!ul) lun! de $reo dou sute de metri) ducea spre unC !rup de pa$ilioane +oase) cu'undate "n "ntuneric. &incolo de pa$ilioane) se (reau des'ur"ndu se "n lumina lunii terenurile de !ol'. `illiams se mai uit o dat "napoi) spre 'arurile care se apropiau de drumea!) apoi se a$0nt "nainte cu ma>imum de $ite(. Trecu printre pa$ilioane i iei pe o pa+ite uor ondulat) presrat ici i colo cu pelu(e circulare) care indicau pre(ena !urilor. Terenul clu#ului era 'oarte $ast) +udecind dup li(ierele "ndeprtate ale pduricii care preau s l "ncon+oare. "n (are) spre est) se (reau nite luminie al#e care !oneau i se "ncruciau pe plan ori(ontal. Autostrada ! murmur `illiams) "ntr un su'lu. Porni de a dreptul "ntr acolo. "ldsmobil-ul urca i co#ora pe terenul accidentat) ca pe un imens to#o!an. @arurile din urm apreau i dispreau) dup cum maina a+un!ea pe culmi) ori se lsa "n inter$alele dintre acestea. `illiams trecu printr o ad"ncitur cu nisip) "n care a#ia scp s nu se "n'unde. 4e strecur pe l"n! nite #osc/ete de ar#uti pitici) str#tu un soi de !ard $iu i ocoli "n ultimul moment o $!un "n 'undul creia clipocea un p"r"ia. Mai parcursese $reo sut de metri i pe neateptate "i apru "n 'a un lac. &incolo de lac se (rea autostrada. &istana p"n acolo nu era mare. &ar pentru `illiams acest ultim o#stacol repre(enta imposi#ilul. .uprins de panic) $ir la dreapta. ,coli iari $!una. @arurile aprur lateral. *i pe terenul accidentat al clu#ului de !ol' se "ncinse un carusel in'ernal. In cur"nd) "ns) un nou pion "i 'cu apariia pe aceast imens ta#l de a/. .hevrolet-ul lui 7u6e intr "n competiie. ."nd `illiams $(u al doilea r"nd de 'aruri) simi) c "l potopete disperarea. Adun"ndu i ultimele resurse de ener!ie) descrise o $olt lar! i) in'iltr"ndu se printre cele dou maini care "naintau spre el) se "ndrept cu mare $ite( spre pa$ilioanele clu#ului) care marcau ieirea "n osea. &erutai) conductorii celor dou maini pierdur c"te$a clipe preioase. `illiams) 'ericit de acest interme((o neateptat) a+unsese tocmai "n dreptul pa$ilioanelor) c"nd "n 'aa oc/ilor si aprur 'arurile unui al treilea automo#il) un 1incoln .ontinental, care intra pe terenul clu#ului. ?n clipa "n care se simi "ncadrat "ntre proiectoarele celor trei maini) `illiams a$u sen(aia c se su'oc. , !/ear ne$(ut i se "n'ipse parc "n cea'. , !reutate ca de plum# i se ls pe cretet. Eura i se sc/imonosi "ntr un rictus ori#il. 4cp"nd stp"nirea $olanului) se repe(i "n $eranda pa$ilionului din dreapta) mtur cu #otul mainii un r"nd de st"lpi de lemn de susinere) care se 'r"nser ca nite #ee de c/i#rituri) 'cu ndri nite ui de sticl culisante i n$li ca un t$lu! "n #arul clu#ului) oprindu se a#ia "n te+!/eaua de (inc) pe care o "mpinse peste ra'turile "ncrcate cu sticle de #uturi alcoolice. Ra'turile i sticlele se nruir cu (!omot asur(itor asupra "ldsmobil-ului. `illiams "ncremeni cu capul pe $olan. Par#ri(ul i !eamurile portierelor se 'cuser pra'. .io#urile unei sticle de J/is69 "i spaer o

tietur ad"nc "n o#ra(ul st"n!) care s"n!era din #leu!. 4imultan o ploaie de !loane se a#tu asupra carcasei "ldsmobil-ului. Pedro) care a+unsese "ntre timp "n dreptul pa$ilionului deteriorat) ordonase "nsoitorului su s tra! pentru orice e$entualitate o ra'al de mitralier asupra mainii lui `illiams. Acesta nu tre#uia s scape cu $ia. Pentru moment nu putea 'ace mai mult. Inter$enia lui 7u6e) care "l atacase cu 'ocuri de arm) in timpul caruselului de pe terenul de !ol') "l "mpiedicase s lucre(e mai e'icient. ."nd $(u 'arurile mainii care $enea dinspre osea) Pedro se #ucur. .re(u c ./arlie Kale "i $enea "n a+utor. A#ia c"nd reui s deslueasc silueta 1incoln ului) acoperit p"n atunci de um#rele copacilor) "nelese c era prins "ntre dou 'ocuri. Nedumerit i apoi "n'ricoat. Pedro "i ddu seama c de$enise din $"ntor $"nat. Acceler #rusc) sper"nd c $a putea trece pe l"n! 1incoln i c $a reui s ias la osea. , rpial de !loane) urmat de apariia unor ro(ete "n par#ri( i de o durere 'ul!ertoare "n umr) "l 'cu s calcule(e !reit $ira+ul. 4e i(#i de aripa 1incoln-ului i pier("nd direcia intr "n peretele pa$ilionului din 'a. ?narmat cu o mitraliet) "nsoitorul lui sri din main. , ra'al scurt tras din .hevrolet "l do#or" la pm"nt) mai "nainte de a 'i putut apsa cu de!etul pe tr!aci. .u m"na tea'r) Pedro "i 'cu automat semnul crucii. Era un !est instincti$) reminiscen din copilrie) pe care "ns nu l mai practicase de c"nd "m#riase 'urtunoasa carier de !an!ster. Era si!ur c "i sunase ceasul din urm. *tia c "n cadrul or!ani(aiei din care 'cea parte) e>ecuiile erau sumare. &eodat inima "i tresalt de #ucurie. "n spatele 1incoln-ului apruse 5mperialul lui Kale. Asta "nsemna c era sal$at. ?n spri+inul su inter$enise pro$idena. 4emnul crucii nu 'usese (adarnic. ) $adona mia ! rosti cu 'er$oare de neo'it Pedro Alamos. Au(i iari un rpit de mitralier i "nc unul. Apoi uierat de 'r"ne) (!omot de portiere tr"ntite) "n+urturi i iari dou ra'ale scurte. , nou perec/e de 'aruri se i$ir dinspre osea. Pedro simi c se pierde. , ameeal puternic) urmat de o sl#iciune de ne"n$ins) "l 'cu s "nc/id oc/ii... A AA ."nd "i re$eni "n simiri) Pedro se a'la "ntins pe iar#) ln! peretele unei cldiri. Alturi de el stteau "n picioare) aliniai de a lun!ul peretelui) ./arlie Kale i cei patru oameni ai si. Toi ineau #raele "n aer. Un t"nr "narmat cu o mitralier "i inea su# o#ser$aie. Pe #u(ele t"nrului +uca un ("m#et #i(ar) care strecur un 'ior de team "n su'letul lui Pedro. Pedro cunotea acest ("m#et) 'iindc i el 'cea aceeai sc/im $esel c"nd simea ne$oia s ucid. A#e se apropie de pri(onieri i "i uura de arme. Pistoletele cu /amurile lor cu tot descriser c"te un arc de cerc i ateri(ar !rmad pe iar#. &in pa$ilionul "n care intrase $al$"rte+ "ldsmobil-ul rou) apru `illiams cu #raele ridicate. ,#ra(ul i cmaa "i erau pline de s"n!e. Mer!ea "mpleticit) dar reuea totui s se in pe picioare. "n urma lui `illiams $enea cu un pistol "n r/"n @ran6ie. @ran6ie nu i "ncpea "n piele de "nc0ntare. @cuse o captur mai mult dec"t interesant.

Pedro rotun+i uluit oc/ii. Acest `illiams a$ea de #un seam apte $iei) de $reme ce scpase tea'r i din accidentul de automo#il i din ploaia ra'alelor mitralierei m"nuite de :o#. Unde era :o# 1 Pedro "l cut cu pri$irile) in"nd pleoapele a#ia "ntredesc/ise. @cea "nc pe mortul. Era mai si!ur. 4imea o arsur cumplit "n umr) dar nu se clintea. ?n s'"rit) "l $(u i pe :o#. :o#) prietenul i camaradul su de e>pediie) (cea pe #urt) cu nasul "n iar# i cu m"inile "ntinse cruce. Pedro simi c i se 'ace !reaa. Maele i se "ntoarser parc pe dos. 4e stp"ni s nu $ome(e. ?n ciuda e'orturilor lui coninutul stomacului se urc "n !"l!"it pe eso'a! "n sus i r#u'ni cu $iolen a'ar. .a s nu se "nece) Pedro se "ntoarse pe #urt. 4 a tre(it portoricanul) stri! $oios A#e. Pedro #iatule) a$em ce$a de discutat noi am"ndoi. Pedro "i citi sentina "n oc/ii lui A#e. Nu tre#uia s se atepte la mil. ?i duse #raele la !ur i "i terse #u(ele cu m"neca. A#e "l apuc de umr i l smuci deodat) ridic"ndu l "n picioare cu o 'or de necre(ut 'a de statura lui. Pedro se str"m# de durere. A#e "l re(em de (id. Pentru cine ai lucrat) Pedro) dra!ule 1 Pedro "l pri$i cu o e>presie de s'idare. Acum "i era totuna cum $a s'"ri. A#e "l pocni peste !ur cu dosul palmei. Pedro scuip doi dini. M a costat o mie de dolari prote(a asta. Nu 'i nec+it) replic A#e. Tot n o s mai ai ce 'ace cu ea. Ei) te ai /otr"t s $or#eti) Pedro) #iatule 1 Portoricanul "l scuip drept "ntre oc/i. A#e "i scoase 'r !ra# #atista din #u(unarul de la piept) se terse pe o#ra( apoi e>/i# un #rici pe care l des'cu tacticos. Ei) tot mai ai $enin "n tine 1 Am s i dau cep la #urt. 4 $edem de unde at"ta $enin. 4 i porneasc maele la plim#are. Ridic "ncet #riciul. Pedro a$u sen(aia c aude sun"ndu i ceasul din urm. ) $adona mia, #ol#orosi el pentru sine. ?n aceeai clip $(u cu coada oc/iului un spectacol care i mai "ntri cura+ul. :o#) pe care toi "l credeau mort) 'cu o micare. Numai Pedro "l o#ser$ase. Pistoalele aruncate de A#e nu c(user departe de :o#. 7umea a$ea "ns oc/i numai pentru Pedro. 7a Pedro se uita i A#e i Mircea i @ran6ie i ./arlie Kale i oamenii si de(armai i umilii. &e destinuirile lui Pedro depindeau multe. %a ti Pedro s tac 1 se "ntre#a Kale) %a aduce Pedro mrturii eseniale 1 "i (icea Mircea) A AA :o# "ntinse m"na spre cel mai apropiat re$ol$er. Micarea lui era "nceat) aproape impercepti#il. Pedro o urmrea cu coada oc/iului. .u m"na st"n!a A#e des'cu nasturele /ainei lui Pedro. Pieptul portoricanului tresalt "n ritmul respiraiei repe(i) su# estura al#) lucie) a cmii de n9lon. Nu $rei s $or#eti 1 M"na lui prelun!) cu de!ete su#iri) inea cu delicatee #riciul desc/is) la ni$elul stomacului lui Pedro.

Toat $iaa am re!retat c nu m am 'cut c/irur!) mai spuse A#e. ?n aceeai clip se au(i o detuntur. Pedro "l $(u pe :o# care trsese) c("nd iari cu 'runtea "n iar#. @ran6ie 'cu o piruet #rusc i instincti$ "i descarc pistolul asupra lui :o#) care scp dintre de!ete arma) "ncremenind de'initi$. Toate pri$irile se "ndreptar "ntr acolo. Numai A#e rmsese nemicat. A$usese doar o uoar) o 'oarte uoar tresrire. Elonul "l lo$ise "n spate. Nimeni nu o#ser$ase acest lucru. &eodat A#e se cltin. .(u cu 'aa "nainte. M"na dreapt care inea cu delicatee #riciul) se a#tu "n +os) despic"nd a#domenul lui Pedro. A#e se pr#ui "n iar#a de la picioarele portoricanului. Picioarele lui 'cur o ultim micare con$ulsi$. ?n acelai timp) Pedro scp un urlet. &in a#domenul lui tiat "n dou ca un pepene) prinser s se scur! intestinele al#e) "ns"n!erate) asemenea unor erpi "ncolcii "ntr o lupt pe $iaj pe moarte. Portoricanul le pri$ea cu oc/i dilataji de !roa(. A#ia atunci @ran6ie i ceilali oameni se uitar "napoi la A#e i la Pedro. @ran6ie scp o e>clamaie de 'urie necontrolat. .u uluitoare iueal scoase de su# /ain un al doilea pistol pe care l ainti asupra lui ./arlie Kale. .u aceeai iueal) Mircea "l lo$i peste #ra. Elontele destinat lui Kale se pierdu "n aer. @ran6ie se "ntoarse #rusc spre Mircea ; &e ce nu m lai s i lic/ide( pe toti #andiii tia 1 Mircea "l pri$i cu #l"ndee ; A$em ne$oie de el $iu) nu mort. Tre#uie s $or#easc. Elasul i se "nsprise #rusc. ,c/ii si prinser s arunce sc"ntei. 4e uit la Pedro. 4leit de $la!) acesta se ls s cad "ntr o lent micare de alunecare de a lun!ul (idului. 4e pr#ui asupra lui A#e. @ran6ie i(#ucni "ntr u/ pl"ns isteric) "ntretiat de "n+urturi cumplite la adresa asasinului lui A#e. Mircea se ls "ntr un !enunc/i) l"n! corpul lui A#e. ?i lu pulsul. Inima "ncetase s mai #at. Moartea lui A#e 'usese instantanee. Murise un om) care l spri+inise cu de$otament "n aceste (ile at"t de a!itate. Mircea nu i 'cea ilu(ii. A#e nu l ser$ise pe Mircea Paltin) ci pe omul "ntruc/ipat de Mircea Paltin. *tia c "i $a resimi lipsa. Este ade$rat c lucrurile "ncepuser s se limpe(easc. 4ituaia lui Mircea) alias %incen(o Eeno$ese) a$ea s se consolide(e "n cur"nd. .ri(a "ns nu era de'initi$ lic/idat. Prin capturarea lui `illiams i a lui Kale) Mircea reuea s se disculpe. Rm"neau "ns oamenii care lucrau "n um#ra lui Kale. Mircea simea instincti$ c e>istau asemenea oameni. Era e$ident c Kale nu $a $or#i. Ma'ioii tiu s i duc secretele cu ei "n !roap. &e acum "nainte Mircea $a putea trece la cea dea doua 'a( a luptei sale. Nimicirea reelei de tra'icani de stupe'iante care lucra su# o#lduirea Ma'iei. %a a$ea "ns de "n'runtat nu numai prime+dia de a 'i demascat de liderii cunoscui ai Ma'iei) ci mai ales de oamenii care lucraser cu Kale i care de acum "nainte "l $or urmri pas cu pas. 4e ridic "n picioare i se "ndrept spre ./arlie Kale) care continua s stea cu m"inile "n aer. Pentru cine ai lucrat) amice 1 *tia c "ntre#area lui $a rm"ne 'r rspuns. @cuse totui o "ncercare. Kale "l pli$i de sus ; Nu "nele! "ntre#area. :ine) am s i pun atunci alta. Mai uoar. 4au mai pe "nelesul tu. .e caui aici 1 Kale rspunse calm ;

Te am urmrit) Am a$ut ordin s te in su# supra$e!/ere. 7andis 1 "ntre# Mireea. &a. *i Pedro 1 &e ce F a urmrit pe `illiams 1 Tot din ordinul lui 7andis 1 Kale ripost cu a'ectat ne$ino$ie Pedro. .ine e Pedro 1 Nu l cunosc. Mircea ("m#i ironic. &ar pe `illiams "l cunoti 1 Nu. Pcat) Kale. Ai s na=ti "n dureri. Ai $(ut cezariana lui Pedro. N a reuit. :ietul #iat a murit su# cuit. ?mi pare ru c nu poate s i spun ce a simit. &ar tu ai s ne spui. , s ai# !ri+ de asta @ran6ie. 7a au(ul $or#elor lui Mireea) un ("m#et de anticipat satis'acie sc/imonosi !ura lui @ran6ie. 7asC pe mine #oss. "l 'ac eu s i #lesteme i ceasul "n care s a nscut. 4e plec asupra lui A#e i "i) desprinse dintre de!etele ! "nepenite #riciul nclit de s"n!e. 4coase de la piept #atista al# i "l terse cu mult atenie. 4e uit la Kale. 4 l sterili(e( 1 Nu cred c Pedro a a$ut si'ilis. Kale urmrea pre!tirile cu pre'cut linite. ?l "ncolise 'rica. ?ncetineala eu care @ran6ie continua s tear! #riciul) e>presia sadic a oc/ilor si) pri$irile #i(are pe care i le arunca pe su# spr"ncene "i sporeau nelinitea. 7a "nceput "ncercase s i derute(e ad$ersarii printr un #lu'') cre dduse "ns !re. .unotea reputaia lui Eeno$ese. 4pera c "n ultimul moment $a inter$eni o 'or pro$idenial care s l scoat din impas. Tre#uia s c"ti!e timp. Poate c $a apare de unde$a pa(nicul clu#ului) care s dea alarma. Poate c... Mircea se "ntoarse spre `illiams) care "l pri$ea cu oc/ii rtcii) mrii de spaim. &ac) $or#eti) ai sori s scapi cu $ia. Altminteri... tii ce te ateapt. `illiams se uit pe 'uri la Kale. ,mul acesta "i inspira o !roa( $ecin cu ne#unia. Kale "ncercase s l ucid prin intermediul lui Pedro. Pentru un moment "ns) locotenentul lui 7andis era mai puin prime+dios dec"t Eeno$ese. , durere luntric ascuit "l 'cu s i mute #u(ele. Poate c a$ea o le(iune intern. `illiams era "ndr!ostit de $ia. ."nd se tre(ise din lein) la $olanul automo#ilului priponit "n te+!/eaua #arului) simise o #ucurie necuprins. Acum pentru el lucrurile se complicau iari. Mircea "l pri$i "n oc/i ; Nu 'i prost) `illiams. Tu le ai adus ai(eci de milioane i ei au "ncercat s te ucid. &ac nu soseam la timp) "mprteai soarta celor trei complici ai ti. `illiams se uit la Mireea) apoi la ./ariie Kale. %or#ele lui Eeno$ese nu erau lipsite de sens. Kale 'cuse tot ce i sttuse "n putin pentru a l lic/ida. &ar Kale a$ea protectori puternici. *i de aceti protectori "i era 'ric lui `illiams. Mireea "l scutur de umr ; %or#ete) `illiams ! M ar "ndurera s te dau pe m"na oamenilor mei. `illiams arunc o pri$ire pie(i la #riciul din m " n a lui @ran6ie. 7ama tears contiincios re'lecta "n sein teieri metalice ra(ele lunii. &urerea ascuit d i n p"ntece se repet) de data aceasta mai puternic) mai 'ul!ertoare. `illiams a$u sen(aia c un 'ier "nroit "n 'oc se rsucete "n partea de +os a a#domenului. Poale c le(iunea dinuntru era mai !ra$ dec"t "i "nc/ipuise el "n primul moment. Tre#uiau s l duc la spital. ,rice clip

pierdut putea s i 'ie 'atal. Mr. Eeno$ese) #ol#orosi el) terori(at de spectrul a!oniei) am ne$oie de un medic. 4"nt rnit. @ie i mil ! &ar ie i a 'ost mil de Re!!ie 7ascal(o 1 Moartea se pltete cu moarte. ?i ddea seama c descoperise punctul sla# al lui `illiams. Insist ; Pcat de tine. &ac te ai $edea cum ari ! Mi e team c n ai s apuci rsritul soarelui. `illiams "i duse m"na la a#domenul care "l ardea din ce "n ce mai "n!ro(itor. N am 'ost dec"t un e>ecutant) se $ait el. 7 am ucis pe 7ascal(o) 'iindc nu a$eam alt alternati$. :arracuda i Kale au pus totul la cale. :arracuda ne a$ea la m"n pe toi patru. *i pe Mc .oo i pe @lasc/man i pe @ranc6'urter i pe mine. *i 7andis 1 "ntre# Mircea. 7andis nu era dec"t un para$an. E$entualele #nuieli tre#uiau s cad asupra lui. 7andis nu are nici un amestec. &ar :olence 1 Nici :olence nu tie nimic. Totul a 'ost re!i(at de :arracuda i de Kale. `illiams !emu iari ; M doare 'oarte ru. Te implor) Mr. Eeno$ese. Mircea se "ntoarse spre 7u6e ; Ia l cu tine i du l la doctorul 3ump/re9. ?i amintise c "n dosarul Eeno$ese) pe care I studiase ?a Palermo) 'i!ura i numele acestui medic) "n str"nsa le!turi cu Ma'ia. `illiams 'cu un pas spre 7u6e ; ?nc un moment) (ise Mircea) oprindu l cu un semn. Unde s"nt ascuni #anii i /eroina 1 Erosul se a'l "n sei'ul secret din $ila lui :arracuda de la 7on! Island. :ine) `illiams. Poi s pleci. 7u6e i `illiams se urcar "n .hevrolet-ul care demar) pier("ndu se pe aleea um#rit de copaci. Mircea se "napoie la Kale. "l msur cu pri$irea din cap p"n "n picioare. M "ntre# ce $a spune 7andis c"nd $a a'la "n ce "ncurctur ai $rut s l #a!i. 4coase din #u(unar un ma!neto'on minuscul. &eclaraiile lui `illiams s"nt "nre!istrate pe #and. M"ine #anda asta "l $a delecta pe marele #oss. 4 $edem ce ai s rspun(i. Ai putea s mi satis'aci o curio(itate 1 .are este rolul lui :en+9 "n a'acerea asta 1 ./arlie Kale "i pierduse tot s"n!ele rece. &estinuirile lui `illiams il do#or"ser. "i ddea seama c sorii si de a mai iei cu 'aa curat se reduseser la (ero. Era pierdut. &e'initi$ pierdut. Tre#uia s "ncerce a i minimali(a responsa#ilitatea) arunc"nd toat $ina "n spinarea lui :arracuda. :en+9 a 'ost cumprat de :arracuda) rosti el dup o ultim e(itare. &eci :olence 1... E "n a'ara acestei a'aceri) declar el. Respira !reu) ca i c"nd o mare po$ar i ar 'i apsat pieptul. *i eu am 'ost la m"na lui :arracuda) continu Kale) care alunecase pe po$"rniul destinuirilor. A'lase i!nore( sursa c "mi "nsuisem) nu de mult) o sum de #ani din casa or!ani(aiei. M a anta+at) silindu m s intru "n slu+#a sa. Aa am a+uns s lucre( pentru el. Mircea "l pri$i "ndelun!. Te pl"n!) ./arlie Kale. 4ecretarul lui 7andis plecase capul "n pm"nl.

&ac m a+ui) Mr. Eeno$ese) s"nt !ata s mai spun i altele despre :arracuda. Mircea "ncerc un simm"nt de intens satis'acie. ."ti!ase partida. 4e "ntoarse spre oamenii si) 7uai l) porunci el. Ne "napoiem la NeJ Kor6. A AA Mircea "i muie #u(ele "n pa/arul cu $in al#) de un par'um i o sa$oare 'r ri$al. $a4tre d6hotel-ul eu "n'iare aristocratic de am#asador se "nclin ceremonios. .h teau la Tour Blanche A+HD, declar el cu solemnitate) ca i c"nd ar 'i rostit o incantaie adresat (eilor. E>celent) recunoscu Mircea cu tonul 'erm al unui cunosctor ra'inat. Pri$irile lui se plim#ar cu splendid nepsare prin somptuoasa sal a restaurantului Empire Roo's) amena+at la eta+ul apte(eci al unui (!"rie nori din Mid ToJn. ?n +urul meselor "mprtiate cu studiat neor0nduial "n +urul platoului de dans) c/elnerii "n 'rac e$oluau cu tcut e'icien) purt"nd pe t$i de ar!int preparate culinare de "nalt clas. 4mo6in!urile al#e i ne!re) toaletele de sear) #i+uteriile) decoraia 'loral) s'enicele cu luminri creau o am#ian de lu> i #un dispo(iie. Mircea !ust pro'iterolul de ciocolat. 4e armoni(a per'ect cu $inul dulce. .e ampanie ne ai pre!tit) Eeor!es 1 "ntre# +o$ial 5ac6 :olence) dup ce i de!ust $inul din pa/ar. Veuve .liCuot A+A2, replic ma4tre d6hotel-ul cu pro'esional !ra$itate. .ea mai preioas ampanie din pi$niele noastre. :olence se "ntoarse spre Mircea ; %om destupa c"te$a sticle cu cea mai preioas ampanie) "n cinstea celui mai preuit prieten) ./arlie Accardo. :ra$o ! e>clam Antinous "n culmea entu(iasmului. :use cam mult i lim#a "ncepuse s i se "mpleticeasc. ."te$a tinere dansatoare) care le ineau companie e>emplare super#e alese dintr o mie #tur din palme) spre a ine isonul #r#ailor. Mircea era uluit de "ndr(neala lui :olence) care o'erea un dineu panta!ruelic "n cel mai lu>os i e>clusi$ist restaurant din NeJ Kor6) pentru a sr#tori succesul prietenului su ./ariie Accardo alias %incen(o Eeno$ese care terminase prin a i demasca dumanii i a i spla reputaia de acu(aiile ce i se aduseser de ctre acetia. $a4tre d6hotel-ul, care cunotea prea #ine 'aima lui :olence i a lui Antinous) se comporta 'a de ei cu acelai respect cu care ar 'i ser$it un cap "ncoronat. P"n i patronul restaurantului $enise la masa lor) spre a le ura slu!arnic o sear plcut. *edina secret a consiliului Ma'iei se "nc/eiase cu un ade$rat trium' pentru %incen(o Eeno$ese. &atorit lui) peste apte(eci de ini) implicai "n complotul lui 4am9 :arracuda) 'useser capturai i ateptau s apar "n 'aa tri#unalului or!ani(aiei. &ar aceste re(ultate 'useser o#inute dup lupte serioase "ntre cele dou ta#ere. .(user mori i de o parte i de alta. Mircea era con$ins c poliia n ar 'i reuit s 'ac o curenie at"t de radical. ./iar dac aceti ma'ioi ar 'i a+uns "n 'aa instanelor +udectoreti) ar 'i reuit s scape) ea de o#icei) cu pedepse minime) datorit mane$relor a#ile ale unor a$ocai aser$ii Ma'iei.

&oi c/elneri aduser ampania su# directa supra$e!/ere a ma4tre d6hotel- ului care umplu personal pa/arele. ?n clipa "n care 5ac6 :olenee "i "nc/eia toastul) apru primul su secretar) care i aducea un (iar de sear cu o tire de ultim or la su#solul primei pa!ini. -Era$ accident de automo#il la 7on! Island 4ound. , limu(in .hr(sler 5mperial, la #ordul creia se a'lau cunoscuii oameni de a'aceri 4am9 Eoldauer i 'ratele acestuia 7arr9) s a pr#uit "n East Ri$er "n urma unei mane$re !reite. .ei doi pasa!eri i au pierdut $iaa.2 :olence termin lectura articolului) apoi se plec spre Mircea ; .e ele!ant lucrm noi) "i $or#i el aproape "n oapt) spre a nu 'i au(it i de tinerele in$itate. 5ustiia american i ar 'i pr+it pe scaunul electric. Noi le am asi!urat o moarte onora#il) cu articole la loc de cinste "n marea pres. 4 se mai spun c nu s"ntem ci$ili(ai. Mircea citi in'ormaia. &ar Antinous re'u( s i arunce oc/ii asupra ei. &eclar c nu l interesea(. :olence $ru s restituie (iarul secretarului) dar acesta "i indic discret o in'ormaie tele!ra'ic) pu#licat tot "n pa!ina "nt"ia) dar "n e>tremitatea de sus. -.apturarea unui mare !rup de tra'icani de stupe'iante care distri#uiau mari+uana) opiu i /eroin "ntr o serie de clu#uri din :roo6l9n 'rec$entate de tineret. Pentru moment poliia pstrea( discreie "n le!tur cu aceast sen(aional captur.2 .ine dracu o 'i $or#it 1 Inapoie (iarul. Ia l de aici. Nu $reau s mi stric seara. .e s a mai "nt"mplat 1 "ntre# Antinous. Mici neca(uri. Ai tot timpul s le a'li) (ise :olence. &e acord) replic Antinous. &iscutm m"ine despre ele. 4ecretarul $oi s se retra!) dar dup o scurt e(itare (#o$i "n prea+ma lui Mircea. Ar mai 'i ce$a) care "l interesea( mai mult pe Mr. Arccado. 4pune i lui) (ise :olence. Mai "nainte ca secretarul s 'i apucat s dea urmare dispo(iiei e'ului su) un #r#at "ntre dou $"rste) plin la corp) cu oc/i r"(tori i o#ra( #uclat se apropie $oios de Mircea. Paltin ! Mircea Paltin ! .e e cu tine aici la Ne$ Kor6 1 Te tiam la Roma ! Noul $enit $or#ise "n cea mai curat rom0neasc. Mircea tresri. ?i rec"ti! "ns imediat cumptul Rspunse "n en!le(ete ; Pardon 1 Nu "nele!. :r#atul 'cu o mutr uluit. Replic tot "n en!le(ete. % am con'undat. % ro! s m iertai. 4alut stin!/erit i se retrase. :olence "l urmri c"te$a clipe cu pri$irea. ?ntotdeauna m au a!asat tipii tia aiurii... "i !oli cupa de ampanie. 3ai s dansm) Minnie ! se adres el uneia dintre tinerele "nsoitoare. .ltin"ndu se uor) dup li#ajiunile sale repetale pe altarul lui :ac/us) o lu de #ra i o conduse pe platoul de dans. 4ecretarul lui :olence se plec la urec/ea lui Mircea ; Acum o or poliia a ridicat toate re!istrele ascunse de A#e. Imposi#il ! e>clam Mircea) adopt"nd un aer de pro'und consternare. Numai el i cu mine cunoteam tocul unde erau depo(itate. Am s m ocup personal de aceast c/estiune. 4ecretarul adu! "n!ri+orat ; .derea acestor re!istre "n m"na poliiei duce Ia de($luirea unui "ntre! ir de operaiuni 'inanciare nedeclarate la 'isc.

7ui 5ac6 am s i $or#esc eu despre trea#a asta. Poi s pleci) (ise Mircea. 4ecretarul se "nclin i prsi restaurantul. Mircea "i aprinse !"nditor o i!ar. Tre#uia s !r#easc lucrurile. A AA 5ac6 :olence se tre(i din somn. 4oarele) disc de arama incandescent) se ridicase deasupra ori(ontului) "ntre(rindu se prin dantelria (!"rie norilor din Man/attan) pro'ilai pe East Ri$er. "n dormitorul somptuos o lumin cald aurea pereii tapetai cu mtase i mo#ilierul 7ouis P/ilippe. 5ac6 :olence "i simea !ura amar. Ine$ita#ilele consecine ale 'estinurilor de caiCe nu se putea lipsi. :anc/etul din a+un 'usese 'oarte reuit. .u e>cepia $etilor neplcute din (iar) petrecerea satis'cuse pe toi con$i$ii. ?i 'u!i !"ndul la :arracuda. :ietul :arracuda. Bcea acum pe un cata'alc) atept"ndu i "nmorm"ntarea. , "nmorm"ntare care a$ea s se des'oare cu o pomp destinat s arunce pra' "n oc/ii lumii. Apoi "i re$enir "n minte !rupul de 'ete 'rumoase care le inuse compania. @rumoas era $iaa. ?n seara din a+uns Antinous i %incen(o 'useser de o e>u#eranj i n descripti#il. &eodat :olenee "i "ncrei spr"ncenele. "i aminti de tipul care se apropiase de %incent rostind un nume ciudat ; Pal... Palton... Paltin... &a) Paltin ! :olenee se scarpin "n cretet. Unde mai au(ise el numele sta 1 4ri din pat. ?i arunc pe umeri un /alat i se repe(i "n #iroul de alturi. &esc/ise un sei' ascuns dup un ta#lou de ./a!al i scoase din el un teanc de (iare) pe care "ncepu s le rs'oiasc unul c"te unul. 4e opri la o !a(et italieneasc pe care o des'cu la pa!ina doua. Acolo) "n partea de sus) o in'ormaie era "ncadrat cu un creion rou. -?n !ara Monte 4an %ia!!io) "n urma unui accident de tren i a !sit moartea romancierul Mircea Paltin) care se a'la "n trecere spre Palermo) $enind de la Roma.2 :olence con'runt datele. ?n aceeai (i i cu acelai tren) cltorise de la Roma la Palermo %incen(o Eeno$ese. E>plicaia era limpede. Ruinos de limpede. ?n+ur 'urios. 4e repe(i la tele'on. @orm numrul noii reedine de la Port ./ester a lui %incen(o Eeno$ese) sau a aceluia care se ascundea su# acest nume. *i acest persona+ nu putea 'i dec"t Mircea Paltin. ?i rspunse @ran6ie. 3ello ! 5ac6ie :olenee la tele'on. %reau s $or#esc cu ./ariie. Mr. Accardo doarme Nu pot s l deran+e(. ./eam l) te ro!) tre#uie s i 'ac o comunicare ur!ent. :ine. Un moment. :olenee atepta plin de ner$i) ronindu i un!/iile) "i rspunse tot $ocea lui @ran6ie. Re!ret) Mr. Accardo nu se a'l "n dormitorul su. Patul e neatins. :olence ls tele'onul s cad "n 'urc. Ridic receptorul i 'orm alt numr. 5o/nn9 ! %or#ete :olence. & alarm !eneral. Toate !rile) porturile i aeroporturile de pe "ntre! teritoriul 4tatelor Unite s 'ie puse su# control. ./arlie Accardo tre#uie reinut cu orice pre. Terminat. A AA Mircea Paltin tolnit "n 'otoliul ad"nc al 5etului PANAM NeJ Kor6 Paris)

asculta cu un aer de #eatitudine acordurile pline) !ra$e) ale sim'oniei a % a de :eet/o$en. &estinul "i 'usese 'a$ora#il. &incolo de 'erestrele ca#inei se (rea silueta Man/attanului "n$luit "n p"cla aurie a dimineii. 4tatuia 7i#ertii "i "nla spre cer 'acla cu 'lcri de metal.

"#$%&i'