Sunteți pe pagina 1din 174

Anne Rice

Cronicile vampirilor 1 Interviu cu un vampir


PARTEA NTI neleg, spuse vampirul gnditor i travers !n"et !n" perea, !ndreptndu#se spre $ereastr % R mase mult vreme a"olo, pro$ilndu#se !n lumina sla& "are p trundea dinspre 'ivisadero (treet i luminat din "nd !n "nd de $arurile mainilor "are tre"eau% A"um & iatul putea s vad mai &ine mo&ila, masa rotund din lemn de ste)ar, s"aunele% * "+iuvet "u oglind se a$la prins pe un perete% i puse servieta pe mas i atept % ,t &and ai- ntre& vampirul, !ntor"ndu#se a"um !n aa $el !n"t & iatul !i vedea pro$ilul% 'estul pentru povestea unei viei 'esigur, da" e o via &un % .neori, da" am noro", iau "te trei, patru interviuri pe noapte% Numai " povestea tre&uie s $ie &un % ,ore"t, nu ,t se poate de "ore"t, r spunse vampirul% Atun"i, a vrea s #i spun povestea vieii mele% Tare mult a vrea% /inunat, spuse & iatul i s"oase repede mi"ul "aseto$on din serviet , veri$i"nd "aseta i &ateriile% (unt e0trem de ner &d tor s aud de "e "re1i asta, de "e Nu, spuse vampirul &rus"% Nu putem !n"epe aa% Ai totul preg tit 'a, 1ise & iatul% Atun"i, stai )os% * s aprind lumina% 2ine, dar "redeam " vampirilor nu le pla"e lumina, spuse & iatul% 'a" eti de p rere " !ntuneri"ul "reea1 mai mult atmos$er 'ar t "u &rus"% 3ampirul !l privea, stnd "u spatele la $ereastr % A"um, & iatul nu#l putea deslui delo" "+ipul i "eva din silueta a"eea nemi"at !l 1 p "ea% ' du s mai spun "eva, dar se a&inu% Apoi r su$l uurat "nd vampirul se apropie de mas i trase de nurul de deasupra ei% Imediat, !n" perea $u inundat de o lumin gal&en tare i & iatul nu#i putu reine o uoar e0"lamaie "nd se uit la vampir% (e prinse "u degetele de marginea mesei% 'umne1eule mare4 5opti el i apoi amui, r mnnd "u privirea aintit asupra vampirului% A"esta era "omplet al& i neted, de par" ar $i $ost s"ulptat !n os, iar "+ipul lui p rea s $ie la $el de ne!nsu$leit "a a"ela al unei statui, "u e0"epia o"+ilor de un verde s"lipitor "are !l priveau $i0 pe & iat, "a nite $l " ri !ntr#un "raniu% 'ar, !n "lipa urm toare, vampirul 1m&i aproape "u tristee i su&stana al& i neted de pe "+ipul lui se mi" la $el de insesi1a&il "a liniile unui desen animat% 3e1i- ntre& el !n"et%

2 iatul se "utremur i ridi" mna, "a i "um ar $i vrut s se $ereas" de o lumin $oarte puterni" % Privirea !i alune" !n"et peste +aina $rumos "roit , pe "are doar o 1 rise la &ar, pelerina lung i larg , "ravat neagr de m tase !nnodat la gt i s"lipirea gulerului, "are era la $el de al& "a pielea vampirului% (e uit la p rul &ogat i negru al a"estuia, piept nat spre spate peste vr$urile ure"+ilor i a&ia atingnd gulerul al&% 'e"i, tot mai vrei interviul- ntre& vampirul% 6ura & iatului se des"+ise !nainte "a sunetul s ias % n"uviin i a&ia apoi spuse da% 3ampirul se ae1 !n"et !n $aa lui i, aple"ndu#se puin !nainte, spuse "u &lndee i pe un ton "on$idenial7 Nu te teme% Pornete numai aparatul% 'up a"eea !ntinse mna peste mas i & iatul se !n$iora, &ro&oane de sudoare iroindu#l pe o&ra)i% 3ampirul !l apu" de um r i spuse7 ,rede#m , n#o s #i $a" ni"i un r u% mi dores" prile)ul sta% E mai important pentru mine de"t pot s #i !n"+ipui% 3reau s !n"epi% Apoi !i retrase mna i st tu "alm, ateptnd% 2 iatului !i tre&ui un moment pentru a#i terge $runtea i &u1ele "u &atista, a &igui " mi"ro$onul era in"lus !n "aseto$on, a ap sa pe &uton i a spune " aparatul era !n $un"iune% N#ai $ost dintotdeauna vampir, nu- n"epu el% Nu, r spunse vampirul% Eram un & r&at de dou 1e"i i "in"i de ani "nd am devenit vampir, asta s#a !ntmplat !n anul o mie apte sute nou 1e"i i unu% 2 iatul $u uimit de e0a"titate datei i o repet !nainte de a !ntre&a7 ,um s#a !ntmplat 8a asta se poate r spunde i mai simplu% Nu "red " vreau s dau r spunsuri simple, 1ise vampirul% ,red " a vrea s spun adev rata poveste 'a, 1ise & iatul repede% mp turi &atist i !i tampon din nou &u1ele "u ea% A $ost o tragedie n"epu vampirul% 9ratele meu mai mi" A murit% Apoi t "u, aa !n"t & iatul !i drese glasul i !i terse din nou $aa !nainte de a#i !ndesa, aproape ner &d tor &atista !n &u1unar% Nu e dureros, nu- ntre& el "u timiditate% Pare- ntre& vampirul% Nu, spuse el apoi s"uturnd din "ap% 'oar " am mai spus povestea asta unei alte persoane% 5i asta s#a petre"ut "u $oarte mult timp !n urm % Nu, nu e dureros Pe atun"i tr iam !n 8ouisiana% Primisem nite p mnt i aveam dou plantaii de indigo$ena pe /ississippi, $oarte aproape de Ne: *rl;ans A+, a""entul, 1ise & iatul !n"et% * "lip , vampirul privi a&sent% Am un a""ent- ntre& el apoi i !n"epu s rd % 2 iatul, $st"it, r spunse repede7 8#am sesi1at la &ar, "nd te#am !ntre&at "u "e te o"upi% 'oar o uoar a""entuare a "onsoanelor, atta tot% Nu mi#am dat seama " era $ranu1es"% E#n regul , !l asigur vampirul% Nu sunt "+iar att de uimit pe "t m pre$a"% 'oar " uit, uneori% ' #mi voie s "ontinui Te rog, 1ise & iatul% 3or&eam de plantaii% Au avut o mare leg tur "u trans$ormarea mea !n vampir% 'ar o s a)ung i la asta% 3iaa noastr a"olo era i lu0oas i primitiv i eram "u toii "onvini " era e0trem de atr g toare% 3e1i tu, tr iam mult mai &ine a"olo de"t am $i putut s#o $a"em vreodat !n 9rana% Poate " s l& ti"ia pur a 8ouisianei $ "ea s ni se par ast$el, dar sta era adev rul%

mi amintes" mo&ila importat "are umplea "asa, 1ise vampirul 1m&ind% 5i "lave"inul< era minunat% (ora mea o&inuia s "nte la el% n serile de var se ae1a s "nte, "u spatele spre ua "u geamuri des"+ise% 5i a"um !mi amintes" a"ordurile a"elea deli"ate i repe1i i imaginea mlatinii din spatele ei, "+iparoi a"operii de mu"+i "are se pro$ilau pe "er% 5i apoi mai era 1gomotele spe"i$i"e mlatinii, un "or de glasuri ale viet ilor, strig tele p s rilor% ,red " ne pl "ea $oarte mult% Totul $ "ea "a mo&ilierul din lemn de tranda$ir s par i mai preios, iar mu1i"a i mai deli"at i $erme" toare% ,+iar i atun"i "nd iedera a rupt storurile de la $erestrele podului i s#a stre"urat !n mai puin de un an prin pereii de " r mid v ruii 'a, ne pl "ea% Tuturor, numai $ratelui meu nu% Nu#mi amintes" s #l $i au1it plngndu#se vreodat de "eva, dar tiam "e simea% Tata nu mai tr ia pe vremea a"eea i eu eram "apul $amiliei% Tre&uia s #l ap r tot timpul de mama i de sora mea, "are voiau s #l ia "u ele !n vi1ite, s #l du" la Ne: *rl;ans la petre"eri, iar el ura ast$el de lu"ruri% ,red " a !n"etat s mai mearg undeva !nainte de a !mplini doispre1e"e ani% Rug "iunile erau importante pentru el, rug "iunile i vieile s$inilor legate !n piele% Pn la urm , i#am "onstruit un oratoriu mai departe de "as unde a !n"eput s #i petrea" mai toat 1iua i adesea o parte din sear % A $ost de#a dreptul o ironie% El era att de di$erit de noi, de toat lumea, iar eu eram att de normal4 Nu era a&solut nimi" e0traordinar !n leg tur "u mine, 1ise vampirul i 1m&i% .neori, seara, m du"eam la el i#l g seam !n gr dina din apropierea oratoriului, stnd linitit pe o &an" de piatr i !i povesteam despre pro&lemele mele, despre greut ile pe "are le aveam "u s"lavii, despre $aptul " nu aveam !n"redere !n supraveg+etor, !n vreme sau !n intermediari toate pro&lemele "are !mi al" tuiau e0istena% 5i el m as"ult , $ "nd $oarte puine "omentarii, !ntotdeauna pline de !nelegere, aa !n"t, atun"i "nd m desp ream de el, aveam impresia "lar " re1olvase totul pentru mine% Nu "redeam s #l pot re$u1a "eva i am )urat " , ori"t de mult a $i su$erit din "au1a pierderii lui, se va $a"e preot la momentul "uvenit% 2ine!neles " m !nelam% 3ampirul t "u i, timp de o "lip , & iatul doar !l privi, dup "are tres ri de par" s#ar $i tre1it &rus" dintr#o stare de pro$und meditaie i se poti"ni, "a i "um n#ar $i g sit "uvintele potrivite% A+ nu voia s se $a" preot- ntre& el, iar vampirul !l privi, par" !n"er"nd s #l deslueas" e0presia, dup "are spuse7 Am vrut s spun " m#am !nelat !n leg tur "u +ot rrea mea de a nu#l re$u1a nimi"% i !ndrept privirea spre peretele !ndep rtat i i#o $i0 asupra geamului% A !n"eput s ai& vi1iuni% 3i1iuni adev rate- ntre& & iatul, dar ov i din nou, de par" s#ar $i gndit la alt"eva% Eu n#am "re1ut, r spunse vampirul% (#a !ntmplat "nd avea "in"ispre1e"e ani% Era $oarte $rumos% Avea o piele e0trem de neted i nite o"+i al&atri $oarte mari% Era ro&ust, nu sla& "um sunt eu a"um i "um eram pe atun"i dar o"+ii lui "nd m uitam !n o"+ii lui aveam sen1aia " m a$lu singur la "ap tul lumii pe o pla) m turat de vnt% Nu se au1ea nimi" alt"eva de"t vuietul surd al valurilor% Ei &ine, 1ise el, "ontinund s r mn "u privirea $i0at asupra geamului, a !n"eput s ai& vi1iuni% 8a !n"eput, a $ "ut doar alu1ii la a"est lu"ru, pentru "a, !n "ele din urm , s !n"ete1e s mai m nn"e% Tr ia !n oratoriu% 8a ori"e or din 1i sau din noapte, !l puteam g si !ngenun"+eat !n $aa altarului, pe dalele de piatr % *ratoriul !n sine era negli)at% n"etase s se mai o"upe de lumn ri, s s"+im&e pn1a de pe altar sau "+iar s m ture $run1ele% ntr#o sear m#am speriat $oarte tare "nd am stat !n gr dina de tranda$iri i l#am privit timp de o or !ntreag , iar el nu s#a mi"at din genun"+i i ni"i m "ar o dat n#a l sat !n )os &raele pe "are le inea !ntinse !n $orm de "ru"e% Toi s"lavii !l "redeau ne&un%

3ampirul ridi" din sprn"ene a uimire% Eu eram "onvins " era doar prea 1elos% , poate a)unsese prea departe "u dragostea lui pentru 'umne1eu% Atun"i mi#a spus de vi1iuni% Att ($ntul 'omini" "t i ($nta 9e"ioar /aria !i ap ruser !n oratoriu, spunndu#l " tre&uia s vnd toate propriet ile noastre din 8ouisiana, a&solut tot "e aveam i s $oloseas" &anii pentru a se pune !n slu)&a 'omnului !n 9rana% 9ratele meu urma s $ie un mare "ondu" tor religios, s readu" ara la starea de $ervoare dinainte, s !ndrepte lu"rurile !mpotriva ateismului i a Revoluiei% 2ine!neles " el nu avea ni"i un &an% Eu tre&uia s vnd plantaiile i "asele noastre din Ne: *rl;ans i s #l dau &anii% 3ampirul se opri din nou, iar & iatul st tea nemi"at i !l privea uluit% = s"u1 #m , opti el% ,e#ai spus- Ai vndut plantaiile Nu, 1ise vampirul "u a"elai "+ip "alm de la !n"eput% I#am rs !n $a % 5i el s#a !n$uriat% A insistat " a"el lu"ru i#l "erea !ns i ($nta 9e"ioar % ,ine eram eu s neso"otes" asta,+iar aa, "ine- ntre& el !n"et, de par" s#ar $i gndit iar i la "e se petre"use, "ine- 5i "u "t !n"er"a mai mult s m "onving , "u att rdeam mai tare% Era o prostie, i#am spus, produsul unei mini ne"oapte i "+iar mor&ide% *ratoriul era o greeal , i#am mai spus, aveam s pun s $ie distrus imediat% Iar el avea s se du" la "oal !n Ne: *rl;ans, unde tre&uia s #i s"oat din "ap asemenea idei stupide% Nu#mi adu" aminte tot "e i#am spus% 'ar !mi amintes" sentimentul% n spatele a"elei respingeri dispreuitoare simeam o $urie mo"nit i de1am gire% Eram teri&il de de1am git% Nu#l "redeam a&solut delo"% E lesne de !neles, spuse & iatul repede, "nd vampirul t "u i e0presia lui de uimire se atenu % Adi" , l#ar $i "re1ut "ineva E "+iar att de lesne de !neles- ntre& vampirul, privindu#l% / gndes" " s#ar putea s $i $ost vor&a de o vanitate e0agerat % ' #mi voie s #i e0pli"% ,um i#am spus, !mi iu&eam $ratele i, uneori, !l "onsideram un adev rat s$nt% l !n"ura)am !n rug "iunile i meditaiile sale, "um 1i"eam i eram gata s renun la el, d ruindu#l preoiei% 'a" "ineva mi#ar $i spus " vreun s$nt din Arles sau 8ourdes a avut vi1iuni a $i "re1ut% Eram "atoli"< "redeam !n s$ini% Aprindeam lumn ri !n $aa statuilor lor !n &iseri"i< le "unoteam !n$ i rile, sim&olurile i numele% 'ar nu puteam s #l "red pe $ratele meu% Nu numai " nu "redeam " avusese vi1iuni, dar ni"i m "ar o "lip nu puteam s #mi !n"+ipui aa "eva% 'e "e, m rog- Pentru " era $ratele meu% * $i $ost el s$nt i "+iar "iudat, dar !n ni"i un "a1 9ran"is" din Assisi% Nu $ratele meu% 9ratele meu nu putea $i aa "eva% Asta se numete egoism% nelegi2 iatul se gndi !nainte de a#l r spunde i apoi !n"uviin i spuse " da, & nuia " !nelege% Poate " a avut vi1iuni, spuse vampirul% Asta !nseamn " nu eti sigur a"um da" le#a avut sau nu Nu, dar tiu " nu s#a "lintit !n "onvingerile lui ni"i m "ar o se"und % 5tiu a"um aa "um tiam i !n seara "nd a ieit din "amera mea tul&urat i !ndurerat% Nu i#a pierdut "onvingerea ni"i o "lip % 5i dup "teva minute, era mort% ,um aa- ntre& & iatul% Pur i simplu a ieit pe ua#$ereastr pe verand i a stat o "lip !n "apul s" rii de " r mid , dup "are a " 1ut% ,nd eu am a)uns )os, era mort, !i rupsese gtul% 3ampirul "l tin din "ap "onsternat, dar "+ipul !i era tot senin% 8#ai v 1ut " 1nd- l !ntre& & iatul% 5i#a pierdut e"+ili&rul Nu, dar doi servitori au v 1ut "um s#a !ntmplat% Au 1is " s#a uitat !n sus, "a i "um to"mai ar $i v 1ut "eva !n aer i apoi par" !ntregul trup i#a $ost luat de vnt% .nul din ei a 1is " to"mai voia s spun "eva "nd a " 1ut% 5i eu "redeam " vrea s spun "eva, dar e0a"t !n "lipa a"eea m !ntorsesem "u spatele la u % Eram "u spatele "nd am au1it 1gomotul%

(e uit la "aseto$on% Nu mi#am putut ierta asta ni"iodat % / simeam vinovat de moartea lui, mai spuse el% 5i toi "eilali p reau s m "read vinovat% 2ine, dar "um au putut s $a" aa "eva- Ai spus " l#au v 1ut " 1nd% Nu era o a"u1aie dire"t % Pur i simplu tiau " !ntre noi se petre"use "eva nepl "ut% , ne "ertaser m "u "teva minute !naintea " derii% (ervitorii ne au1iser , mama de asemenea% /ama nu !n"eta s m !ntre&e "e se !ntmplase i de "e $ratele meu, "are de o&i"ei era att de t "ut, strigase% Pe urm a ap rut i sora mea i &ine!neles " am re$u1at s le spun% Eram att de pro$und o"at i !ndurerat, !n"t nu mai suportam pe nimeni, eram doar $erm +ot rt s nu a$le nimeni de >vi1iunile? lui% Ei nu tre&uiau s tie " , pn la urm , devenise nu un s$nt, "i doar un $anati"% (ora mea a pre$erat s se "ul"e, de"t s mearg la !nmormntare, iar mama a spus tutoror "elor din paro+ie " !n "amera mea se petre"use "eva !ngro1itor i eu nu voiam s spun "e anume< pn i poliia m#a luat la !ntre& ri, !n urma !ndemnurilor propriei mele mame% n "ele din urm , a venit preotul vrnd s tie "e se !ntmplase% N#am spus nim nui% Am 1is " a $ost o simpl dis"uie% Am menionat $aptul " n#am $ost pe verand !n momentul " derii lui, dar toi m priveau "a i "um eu l#a $i omort% 5i eu !nsumi tr iam "u a"est sentiment% Am stat dou 1ile !n salon, lng si"riul lui, gndindu#m " l#am omort% I#am privit "+ipul pn mi#au ap rut pete !n $aa o"+ilor i era "t pe#a"i s lein% Partea din spate a "raniului i se 1dro&ise "nd s#a i1&it de pava), iar "apul lui avea o $orm "iudat pe pern % /#am silit s #l prives", s #l studie1 pur i simplu pentru " a&ia suportam durerea i mirosul i am $ost tentat de nenum rate ori s !n"er" s #l des"+id o"+ii7 Toate a"estea erau nite gnduri i impulsuri ne&uneti% Prin"ipalul era " rsesem de el, nu#l "re1usem, nu $usesem &un "u el% , 1use din "au1a mea% Asta "+iar s#a !ntmplat, nu- 5opti & iatul% ,e#mi spui e adev rat% 'a, spuse vampirul, privindu#l $ r a p rea delo" surprins% 3reau s #i povestes" !n "ontinuare% 'ar "nd !i !ntoarse privirea spre $ereastr din nou, mani$est prea puin interes $a de & iatul "are p rea prins !ntr#o lupt l untri" t "ut % 'ar ai spus " nu tii nimi" despre vi1iuni, " tu un vampir nu tii "u siguran da" 3reau s iau lu"rurile !n ordine, s #i povestes" totul aa "um s#a !ntmplat, spuse vampirul% Nu, nu tiu despre vi1iuni% Ni"i pn a"um% Atept din nou, pn "nd & iatul spuse7 'a, te rog, te rog "ontinu % Ei &ine, am vrut s vnd plantaiile% Nu vroiam s mai v d vreodat ni"i "asa, ni"i oratoriul% n "ele din urm , le#am arendat unei agenii "are se o"upa de ele !n lo"ul meu, aa !n"t s nu $ie nevoie s m du" ni"iodat a"olo, iar pe mama i pe sora mea le#am mutat !ntr#una din "asele din Ne: *rl;ans% 2ine!neles " n#am putut s" pa de $ratele meu ni"i o "lip % Nu m gndeam de"t la trupul lui "are putre1ea !n p mnt% Era !ngropat !n "imitirul (t% 8ouis din Ne: *rl;ans, iar eu $ "eam tot posi&ilul s #l o"oles"< "u toate astea !ns , m gndeam la el tot timpul% 2eat sau trea1, !i vedeam trupul putre1ind !n si"riu i nu suportam% 3isam iar i iar " m a$lam !n "apul s" rii, inndu#l de &ra, vor&indu#l "u &lndee, !ndemnndu#l s se !ntoar" !n dormitor, spunndu#l "u &lndee " !l "redeam, " tre&uia s se roage pentru mine s "ap t "redin % n a"el timp, s"lavii de pe Pointe du 8a" @asta era plantaia meaA !n"epuser s spun " !i vedeau $antoma pe verand , iar supraveg+etorul nu#l mai putea st pni% *amenii !i puneau !ntre& ri nepl "ute surorii mele !n leg tur "u !ntregul in"ident, iar ea a devenit isteri" % Nu era "u adev rat isteri" % Pur i simplu "redea " tre&uia s rea"ione1e ast$el i o $ "ea% Eu &eam tot timpul i st team "t mai puin a"as % Tr iam "a un om "are ar $i vrut s moar , dar nu avea "ura)ul s #i ia

viaa% ,olindam de unul singur pe str 1i i alei !ntune"ate< !mi pierdeam "unotina !n "a&arete% Am evitat dou dueluri mai degra& din apatie de"t din laitate i !mi doream "u adev rat s $iu u"is% Atun"i am $ost ata"at% Ar $i putut $i ori"ine B invitaia mea era des"+is pentru marinari, +oi, mania"i, ori"ine% 'ar a $ost un vampir% /#a prins la numai "iva pai de ua "asei mele, !ntr#o sear i m#a l sat aproape mort, "el puin aa "redeam% 3rei s spui " i#a supt sngele- ntre& & iatul% 'a, 1ise vampirul r1nd% /i#a supt sngele% Aa se $a"e de o&i"ei% 'ar ai tr it, spuse tn rul% Ci"eai " te#a l sat aproape mort% /#a se"at pn la un pas de moarte, "eea "e pentru el a $ost su$i"ient% /#au pus !n pat imediat "e m#au g sit, derutat i netiind a&solut nimi" din "e mi se !ntmplase% Presupun " m gndeam " , !n s$rit, & utura !mi venise de +a"% 'e#a"um m ateptam s mor i nu aveam "+e$ s m nn", s &eau sau s vor&es" "u do"torul% /ama a trimis dup preot% Eu aveam $e&r i i#am spus a"estuia tot, despre vi1iunile $ratelui meu i despre "eea "e $ "usem, !mi amintes" " m#am ag at de &raul lui, punndu#l s )ure de nenum rate ori " nu va spune nim nui% >5tiu " nu l#am omort eu?, i#am spus !n $inal% >'ar nu mai pot s tr ies" a"um "nd el e mort% Nu dup $elul "um m#am purtat "u el%? >E ridi"ol?, mi#a r spuns el% >2ine!neles " poi s tr ieti% Nu#l nimi" !n neregul "u tine !n a$ar de $aptul " "ede1i !n $aa pl "erilor% /ama ta are nevoie de tine, "a s nu mai vor&im de sora ta% ,t despre $ratele sta al t u, el era posedat de diavol%? Am $ost att de uluit "nd l#am au1it, !n"t ni"i n#am putut s proteste1% 'iavolul !l $ "ea s vad vi1iuni, mi#a e0pli"at el !n "ontinuare% 'iavolul era nest pnit% Toat 9rana se a$la su& in$luena diavolului, iar Revoluia $usese "el mai mare trium$ al s u% Nimi" nu l#ar $i putut salva pe $ratele meu de"t e0or"ismul, rug "iunile i postul, nite oameni "are s #l in , !n timp "e diavolul i se de1l nuia !n trup i !n"er"a s a1vrle "u el !n toate p rile% >'iavolul l#a arun"at pe s"ar , e "t se poate de limpede?, a spus el% >Nu "u $ratele t u ai vor&it !n "amera a"eea, "i "u diavolul?% Ei &ine, asta m#a !n$uriat peste m sur % ,re1usem " a)unsesem la limit , dar nu era adev rat% A "ontinuat s #mi vor&eas" despre diavol, despre vr )ile $ "ute s"lavilor i despre alte "a1uri de posedare din alte "oluri ale lumii% Atun"i m#am de1l nuit% Am distrus tot !n "amer i era "t pe#a"i s #l omor% 'ar $ora ta vampirul- ntre& & iatul% mi pierdusem minile, !i e0pli" vampirul% 9 "eam lu"ruri pe "are nu le#a $i $ "ut da" a $i $ost s n tos% Totul mi se p rea a"um "on$u1, vag i $antasti"% 'ar !mi amintes" " l#am !mpins pn la ua din spate, l#am $ug rit prin "urte i l#am prins lng 1idul de " r mid al &u" t riei, de "are l#am i1&it "u "apul de era s #l omor% ,nd m#am potolit, !n "ele din urm , e0trem de epui1at, mi#a luat snge% Protii% 'ar alt"eva voiam s spun% Atun"i mi#am !neles propria vanitate% Pro&a&il " o v 1usem re$le"tat !n preot% Atitudinea dispreuitoare a a"estuia $a de $ratele meu o re$le"ta pe a mea< vor& ria lui super$i"ial despre diavol< re$u1ul lui de a a""epta m "ar ideea " "eva s$nt tre"use att de aproape% 'ar el "redea !n posedarea de " tre diavol% Asta#l o "on"epie mult mai lumeas" , spuse imediat vampirul% *amenii "are !n"etea1 s "read !n 'umne1eu sau &ine, !n general, "ontinu s "read !n diavol% Nu tiu de "e% Nu, "+iar " nu tiu de "e% R ul e posi&il !ntotdeauna% Iar &inele e !ntotdeauna di$i"il% 'ar tre&uie s !nelegi, posedarea repre1int un alt mod de a spune " "ineva e ne&un% ,red " , pentru preot, asta a $ost% (unt sigur " a v 1ut ne&unia% Poate " o avusese drept !n $a i o numise posedare% Nu#l nevoie s #l ve1i pe (atana "nd e alungat% 'ar s $ii !n pre1ena unui s$nt ( "re1i " a"el s$nt a avut o vi1iune% Nu, re$u1ul nostru de a "rede " aa "eva se poate !ntmpla unor semeni de#ai notri e vanitate% Nu m#am gndit ni"iodat ast$el, spuse & iatul% 'ar "u tine "e s#a !ntmplat- Ai spus " i#au luat snge "a s te vinde"e, asta !nseamn " erai aproape mort%

3ampirul rse% Aa e, "+iar aa% 'ar vampirul s#a !ntors !n noaptea a"eea% 3e1i tu, voia Pointe du 8a", plantaia mea% Era $oarte tr1iu, dup "e adormise sora mea% mi amintes" "a i "um s#ar $i !ntmplat ieri% A venit prin "urte, a des"+is ua#$ereastr $ r s $a" "el mai mi" 1gomot< era un & r&at !nalt, "u pielea al& , "u un p r &lond $oarte &ogat i "u nite mi" ri graioase, "a de $elin % ,u &lndee, i#a a"operit o"+ii surorii mele "u un al i a sl &it lumina l mpii% Ea a adormit lng lig+ean innd pn1a "u "are !mi tersese $runtea i, pn diminea , nu s#a "lintit% Numai " atun"i eu eram e0trem de s"+im&at% n "e "onsta s"+im&area asta- ntre& & iatul% 3ampirul o$t % (e re1em de sp tarul s"aunului i se uit la perei% 8a !n"eput am "re1ut " era tot vreun do"tor sau "ineva "+emat de rude "a s !n"er"e s stea de vor& "u mine% 'ar a"east & nuial mi#a $ost imediat !nl turat % (#a apropiat de patul meu i s#a aple"at, aa !n"t "+ipul i se a$la !n lumina l mpii% Atun"i am o&servat " nu era un om o&inuit% *"+ii "enuii !i ardeau in"andes"eni, iar minile lungi i al&e, "are !i atrnau pe lng trup, nu erau "a ale unei $iine omeneti% ,red " , !n "lipa a"eea, am !neles tot i lu"rurile pe "are mi le#a spus au $ost doar "a o urmare% ,eea "e vreau s 1i" e " , !n "lipa !n "are l#am v 1ut, !n "are i#am v 1ut aura e0traordinar i am pri"eput " era o $ ptur "um nu mai !ntlnisem vreodat , am $ost redus la 1ero% A"el orgoliu "are nu putea a""epta pre1ena unui om e0traordinar !n apropierea lui era 1dro&it% Toate "on"epiile mele, "+iar i sentimentul de vinov ie i dorina de a muri, p reau "omplet lipsite de importan % /#am uitat pe mine !nsumi4 (puse el, atingndu# i uor pieptul "u pumnul% /#am uitat "omplet% 5i, !n a"eeai "lip , am !neles "e !nseamn posi&ilitatea% 'e atun"i am !n"eput s $iu din !n "e !n "e mai mirat% n timp "e !mi vor&ea, spunndu#mi "e a putea s devin, "um $usese viaa lui i "um urma s $ie, tre"utul meu s#a trans$ormat !n t "iuni% /i#am v 1ut viaa "a i "um a $i stat deoparte, vanitatea, satis$a"erea pl "erilor, $uga "onstant de la o sup rare m runt la alta, vor&ele goale adresate 'omnului i ($intei 9e"ioare i unei mulimi de s$ini ale " ror nume umpleau " rile mele de rug "iuni, $ r "a ni"iunul s $ie "u#adev rat important !ntr#o e0isten !ngust , materialist i egoist % /i#am v 1ut adev raii 1ei 1eii ma)orit ii & r&ailor% /n"area, & utura i sigurana !n "on$ormitate% ,enu % Pe "+ipul & iatului se "itea un ameste" de derut i uimire% 5i aa te#ai +ot rt s devii vampir- ntre& el, iar vampirul t "u o "lip % Dot rt% Nu parte a $i "uvntul potrivit% Totui, nu pot s spun " a $ost inevita&il din "lipa !n "are el a p it !n !n" pere% Nu, n#a $ost inevita&il% 'ar nu pot s spun ni"i " m#am +ot rt% ' #mi voie s spun " , atun"i "nd a terminat de vor&it, ni"i o alt de"i1ie nu mai era posi&il pentru mine i " mi#am urmat drumul, $ r s arun" ni"i m "ar o privire !napoi% n a$ar de un lu"ru% .n lu"ru- ,are .ltimul meu r s rit de soare, spuse vampirul% n dimineaa a"eea !n" nu eram vampir% 5i am v 1ut ultimul meu r s rit de soare% /i#l adu" aminte per$e"t< totui, nu "red s !mi mai amintes" de altul dinaintea a"eluia% 8umina a ap rut !nti !n partea de sus a uii#$ereastr , o lumin palid !n dosul perdelei din dantel i apoi o str lu"ire din "e !n "e mai puterni" , su& $orm de pete printre $run1ele "opa"ilor% n "ele din urm , soarele a p truns pe $ereastr i dantela i#a arun"at um&rele pe podeaua de piatr i peste trupul surorii mele, "are "ontinua s doarm , um&rele dantelei " 1nd pe alul de pe umerii i "apul ei% Imediat "e !n"epu s se !n" l1eas" , ea d du alul la o parte $ r s se tre1eas" i atun"i soarele !i lumin din plin o"+ii, $ "nd#o s strng din pleoape% Apoi a str lu"it pe mas , unde ea !i inea "apul "ul"at pe &rae i !n ap din "an % 8#am simit pe mini,

pe "uvertur i apoi pe $a % Am stat !n pat, gndindu#m la tot "e !mi spusese vampirul i pe urm mi#am luat adio de la r s rit, !n"epndu#mi e0istena de vampir% A $ost ultimul r s rit de soare% 3ampirul se uita din nou pe $ereastr % ,nd t "u, linitea se l s att de &rus", !n"t & iatului i se p ru " o aude% Au1i apoi 1gomotele de pe strad % ,el s"os de un "amion era asur1itor% 5nurul &e"ului se mi"a datorit vi&raiei% 'up a"eea, "amionul disp ru% i lipsete- ntre& el atun"i "u un glas su&ire% Nu "+iar, 1ise vampirul% (unt attea alte lu"ruri% 'ar unde r m sesem- 3rei s tii "um s#a !ntmplat, "um am devenit vampir% 'a, spuse & iatul% ,um te#ai s"+im&at, mai e0a"t Nu#i pot spune "u e0a"titate% Pot s #i povestes" despre asta, s #i des"riu !n "uvinte "are or s #i arate "e valoare are lu"rul sta pentru mine% 'ar nu pot s #i spun e0a"t, aa "um nu pot s #i spun e0a"t ni"i "e este e0periena a"tului se0ual, !n "a1 " n#ai $ "ut#o ni"iodat % Tn rul vru deodat s #l pun alt !ntre&are, dar !nainte s apu"e s vor&eas" , vampirul "ontinu % Aa "um i#am spus, a"est vampir, 8estat, dorea plantaia% .n motiv lumes", $irete, pentru a#mi o$eri o via "are va dura pn la s$ritul lumii< dar nu era o persoan "are s $a" dis"rimin ri% Nu "onsidera mi"a populaie a vampirilor din !ntreaga lume "a $iind un "lu& sele"t, a putea spune% Avea pro&leme omeneti, un tat or& "are nu tia " $iul s u e vampir i ni"i nu tre&uia s a$le% 3iaa la Ne: *rl;ans devenise di$i"il pentru el, innd "ont de ne"esit ile lui i de $aptul " tre&uia s ai& gri) de tat l lui, aa " voia Pointe du 8a"% (eara urm toare ne#am dus la plantaie, l#am instalat pe tat l or& !n dormitorul mare i eu mi#am !n"eput s"+im&area% N#a putea spune " a "onstat !ntr#un anume pas B dei, &ine!neles, unul a $ost "el din"olo de "are nu mai e0ista drum de !ntoar"ere% 'ar au $ost impli"ate "teva a"iuni, dintre "are prima a $ost moartea supraveg+etorului% 8estat l#a u"is !n somn% Eu tre&uia s prives" i s apro&< adi" , s asist la u"iderea unui om "a dovad a de"i1iei mele i "a parte a s"+im& rii% 9 r !ndoial , a"easta s#a dovedit partea "ea mai di$i"il pentru mine% Ei#am spus " nu m temeam de propria mea moarte, !ns mi#era greu s #mi iau singur viaa% 'ar, $a de vieile altora, aveam un mare respe"t, iar moartea !mi inspira o groa1 re"ent des"operit datorit $ratelui meu% A tre&uit s #l v d pe supraveg+etor tre1indu#se speriat, !n"er"nd s #l !ndep rte1e pe 8estat "u am&ele mini, apoi 1vr"olindu#se !n strnsoarea lui i, !n "ele din urm , r mnnd nemi"at i moale, se" tuit de snge% 5i murind% Nu a murit imediat% Am stat !n dormitorul lui strmt aproape o or , privindu#l "um moare% 9 "ea parte din s"+im&area mea, "um am mai spus% Alt$el 8estat n# ar $i r mas% Pe urm a tre&uit s ne des"otorosim de "adavru% Era s lein% (l &it $iind i avnd $e&r , nu posedam prea multe re1erve, iar manevrarea "adavrului "u un asemenea s"op mi#a $ "ut grea % 8estat rdea, spunndu#mi "u duritate " aveam s simt "u totul alt$el odat "e aveam s $iu vampir i aveam s rd i eu% (#a !nelat% Ni"iodat nu rd de moarte, ori"t de des i de regulat a provo"a#o% 'ar, d #mi voie s iau lu"rurile !n ordine% A tre&uit s mergem pe lng ru pn am a)uns !ntr#un "mp des"+is, unde l#am l sat pe supraveg+etor% I#am s$iat +aina, i#am $urat &anii i am avut gri) s #l stropim &u1ele "u & utur % i "unoteam soia, "are tr ia la Ne: *rl;ans i tiam "t de disperat avea s $ie "nd se va des"operi "adavrul% 'ar simeam mai mult de"t p rere de r u pentru ea, simeam o durere datorat $aptului " nu avea s tie ni"iodat "e se !ntmplase, " soul ei nu $usese g sit &eat pe drum, de nite tl+ari% n timp "e & team "adavrul, !nvineindu#l $aa i umerii, eram din "e !n "e mai e0"itat% 2ine!neles, tre&uie s !nelegi " , !n tot a"est timp, vampirul 8estat a $ost e0traordinar% Nu mi se p rea mai uman de"t un !nger &i&li"% 'ar !n tensiunea a"eea, admiraia mea $a de el era reinut % mi v 1usem trans$ormarea !n vampir !n dou lumini7 prima era, pur i simplu, vra) < 8estat m !nvinsese pe patul morii%

,elalt era dorina mea de a m autodistruge% 'orina de a $i "ondamnat de$initiv% A"easta era ua des"+is prin "are 8estat venise de am&ele d i% A"um nu m distrugeam pe mine !nsumi, "i pe alt"ineva% Pe supraveg+etor, pe soia i $amilia lui% /#am !n$iorat i a $i $ugit de 8estat, pier1ndu#mi minile "omplet, da" el, datorit unui instin"t sigur, n#ar $i simit "e se petre"ea% Instin"t sigur spuse el gnditor% /ai e0a"t, a"el instin"t puterni" al unui vampir pentru "are pn i "ea mai uoar s"+im&are a e0presiei de pe "+ipul unei $iine omeneti e la $el de "lar " un gest% 8estat avea un sim al "oordon rii supranatural% /#a $ "ut s m ur" repede !n tr sur i a dat &i"e "ailor% >3reau s mor?, am !n"eput eu s murmur% >E insuporta&il% 3reau s mor% i st !n putere s m u"i1i% 8as #m s mor%? Re$u1 m s m uit la el, s $iu vr )it de $rumuseea !n$ i rii lui% /i#a rostit numele !n"et, r1nd% Aa "um i#am mai spus, era de"is s ai& plantaia% 'ar i#ar $i dat drumul- ntre& & iatul% *ri"nd Nu tiu% ,unos"ndu#l pe 8estat aa "um !l "unos" a"um, a spune " mai degra& m# ar $i u"is de"t s #mi dea drumul% 'ar asta i voiam% Nu "onta% Nu, asta "redeam " vreau% 'e "um am a)uns a"as , am s rit din tr sur i m#am !ndreptat "a o momie spre treptele de " r mid pe "are " 1use $ratele meu% ,asa nu mai era lo"uit de luni de 1ile, dat $iind" supraveg+etorul !i avea propria " su < " ldura i aerul umed al 8ouisianei !n"epuser de)a s distrug treptele% Prin $ie"are "r p tur r s reau iar& i "+iar $lori"ele de "mp% mi amintes" " am simit ume1eala "are, seara, era re"e "nd m#am ae1at pe treptele de )os i "+iar mi#am spri)init "apul de " r mid , pip ind $lori"elele a"elea "u tulpini "a de "ear % Am smuls un m nun"+i din p mntul $ragil >3reau s mor< omoar #m % *moar #m ?, i#am spuse vampirului% >A"um sunt vinovat de "rim % Nu mai pot s tr ies"%? El a 1m&it "u a"ea ner &dare a "elor "are as"ult min"iunile evidente ale altora% Apoi, deodat , s#a repe1it la mine e0a"t aa "um $ "use "u omul meu% /#am 1& tut "u $rene1ie% /i#am proptit "i1m !n pieptul lui i l#am lovit "t de tare am putut, simindu#l dinii !n$ipi !n "arne, !n timp "e $e&ra !mi 1v"nea !n tmple% 'ar "u o mi"are a !ntregului s u "orp, mult prea iute "a s#o v d, s#a ridi"at deodat r mnnd !n pi"ioare lng trepte% >,redeam " vrei s mori, 8ouis?, mi#a spus el% 2 iatul s"oase un sunet sla& i &rus", !n "lipa !n "are vampirul i#a rostit numele% 'a, sta e numele meu, spuse el i "ontinu % Ei &ine, m a$lam din nou pus !n $aa propriei mele lait i i stupidit i% Poate " ast$el dire"t "on$runtat "u ele, "u timpul aveam s "ap t "ura)ul s #mi iau singur viaa, nu s plng i s m rog de alii s o $a" % Atun"i m#am v 1ut r su"ind un "uit, ln"e1ind !ntr#o su$erin 1ilni" pe "are o g seam la $el de ne"esar "a penitena primit !n "on$esional, spernd din tot su$letul "a moartea s m surprind pe neateptate i s m $a" s merit iertarea veni" % 'e asemenea, m vedeam " !ntr#o vi1iune stnd !n "apul s" rii, e0a"t "a $ratele meu i pr &uindu#m pe trepte% 'ar nu aveam timp pentru "ura)% (au, mai &ine 1is, 8estat nu avea timp pentru alt"eva de"t pentru planul lui% >A"um, as"ult #m , 8ouis?, mi#a 1is el, ae1ndu#se lng mine, pe trepte, mi" rile $iindu#l att de pline de graie i att de insinuante, !n"t imediat m#au $ "ut s m gndes" la un iu&it% /#am !n$iorat% 'ar el m#a "uprins "u &raul pe dup umeri i m#a tras la pieptul lui% Ni"iodat nu mai $usesem att de aproape de el i, !n lumina a"eea sla& , i#am v 1ut str lu"irea magni$i" a o"+ilor i mas"a ne$ireas" a $eei% ,nd am !n"er"at s m mi", mi#a a"operit &u1ele "u degetele minii drepte i mi#a spus7 >(tai linitit% A"um o s te se" tuies" pn te voi adu"e !n pragul morii i vreau s $ie linite, atta linite, !n"t s #i au1i sngele "urgnd prin vine, atta linite, !n"t s au1i a"est snge p trun1nd !n vinele mele% ,ontiina, voina ta, tre&uie s te in !n via %? Am vrut s m 1&at, dar degetele lui ap sau att de tare, !n"t tot trupul mi se a$la su& puterea lui< de "um am !n"etat s mai !n"er" s m r 1vr tes" i#a !n$ipt dinii !n gtul meu%

2 iatul $ "u o"+ii mari% ,t vor&ise vampirul, el se l sase din "e !n "e mai mult pe spate i a"um "+ipul !i era !n"ordat i o"+ii !nguti, "a i "um s#ar $i preg tit s pare1e o lovitur % Ai pierdut vreodat o "antitate mare de snge- l !ntre& vampirul% ,unoti sen1aia2u1ele & iatului $ormar "uvntul >nu?, dar ni"i un sunet nu iei% i drese glasul% Nu, spuse el atun"i% 8umn rile erau aprinse !n salonul de la eta), unde pl nuisem moartea supraveg+etorului% * lamp "u ulei se leg na !n "urentul de pe "oridor% Toat lumina a"easta s#a unit i !n"eput s s"lipeas" , de par" o pre1en aurie ar $i plutit deasupra mea, suspendat !n golul s" rii !nv luind uor &alustrada, unduindu#se i de1integrndu#se "a $umul% >As"ult , ine o"+ii des"+ii?, mi#a optit 8estat, mi"ndu#i &u1ele pe gtul meu% mi adu" aminte " a"ea mi"are a &u1elor lui mi#a 1&rlit tot p rul de pe trup, provo"ndu#mi o sen1aie puterni" "e nu era departe de pl "erea pasiunii R mase gnditor, "u degetele minii drepte uor !ndoite su& & r&ie, primul p rnd s o mngie !n"et% Re1ultatul a $ost " !n "teva minute, eram aproape parali1at% ,uprins de pani" , am des"operit " nu mai puteam ni"i s vor&es"% 8estat "ontinua s m in , &ine!neles, iar &raul lui era "a o &ar de $ier% I#am simit dinii retr gndu#se "u o asemenea gra& , !n"t "ele dou r ni p reau enorme i dureau !ngro1itor% Apoi s#a aple"at peste "apul meu neputin"ios i i#a mu"at propria !n"+eietur % (ngele "urgea pe " maa i pe +aina mea i el privea "u o"+ii !ngustai i s"lipitori% P ru s trea" o veni"ie i lumina a"eea aurie " dea a"um !n spatele "apului s u "a $undalul unei $antasme% ,red " am tiut "e vrea s $a" !nainte s o $a" i am ateptat, !n neputina mea, par" ani !ntregi% 5i#a lipit !n"+eietura sngernd de gura mea i mi#a spus "ategori", puin ner &d tor7 >2ea, 8ouis?% 5i am & ut% >.urel, 8ouis? i >/ai repede?, mi#a optit el de "teva ori% 2eam, sugnd din ori$i"ii, simind, pentru prima oar dup "opil rie, a"ea pl "ere deose&it de a suge +rana, trupul i mintea "on"entrndu#se !mpreun asupra unei singure surse de via % Atun"i s#a !ntmplat "eva% 3ampirul se l s pe spate i se !n"runt uor% ,t de greu e s des"rii a"este lu"ruri "are, de $apt, nu pot $i des"rise, spuse el aproape !n oapt % 2 iatul par" !ng+ease% ,t am supt sngele, n#am v 1ut de"t lumina a"eea% Apoi, urm torul lu"ru, urm torul lu"ru a $ost un 1gomot% 8a !n"eput, un vuiet surd i, pe urm , un &u&uit "a al unei to&e, "are se au1ea din "e !n "e mai tare, "a i "um o "reatur uria ar $i venit !n"et dintr#o p dure !ntune"oas i ne"unos"ut , & tnd !n mers !ntr#o to& imens % 'up a"eea s#a au1it o alt to& , de par" un alt uria ar $i p it la "iva metri !n urma primului, $ie"are din ei $iind atent la propria to& , ignornd ritmul "eluilalt% Cgomotul devenea din "e !n "e mai puterni", pn "nd p ru s #mi umple nu numai au1ul, "i toate simurile, s #mi 1v"neas" !n &u1e i degete, !n tmple i !n vene% ndeose&i !n vene, &um i, apoi, "el lalt, &um< 8estat !i trase &rus" mna, iar eu am des"+is o"+ii i m#am a&inut s #l apu" !n"+eietura i s o du" la gur "u ori"e pre< m#am a&inut pentru " mi# am dat seama " &u&uitul era al inimii mele, iar "el de#al doilea $usese al inimii lui% 3ampirul o$t % nelegi2 iatul d du s vor&eas" , dar apoi se m rgini s "latine din "ap% Nu adi" , da, spuse el% Adi" 2ine!neles, spuse vampirul, privind !n alt parte% (tai, stai4 Cise & iatul tul&urat% 2anda e pe s$iate% Tre&uie s#o !ntor"% 3ampirul privi r &d tor "um o !ntoarse% ,e s#a mai !ntmplat apoi- ntre& & iatul%

9aa !i era umed i se terse repede "u o &atist % 3edeam " un vampir, spuse el !n"et, "u un glas puin detaat, "e p rea aproape a&sent% Apoi !i reveni% 8estat se a$la din nou la pi"ioarele s" rii i !l vedeam aa "um nu#l mai v 1usem !nainte% /i se p ruse al&, e0trem de al&, aa !n"t, !n !ntuneri", p rea aproape luminos< a"um, !ns , !l vedeam plin de propria lui via i de propriul lui snge7 era radios, nu luminos% Apoi am v 1ut " nu numai 8estat se s"+im&ase, "i toate lu"rurile% Era "a i "um a $i $ost !n stare s v d "ulori i $orme pentru prima oar % Eram att de $as"inat de nasturii +ainei lui negre, !n"t, mult vreme, nu m#am uitat la alt"eva% Atun"i 8estat a !n"eput s rd i !l au1eam aa "um nu mai au1isem "eva vreodat % i mai au1eam inima "a &u&uitul unei to&e, la "are se ad uga a"um i rsul a"ela metali"% Era derutant, $ie"are 1gomot "ontopindu#se "u "el lalt, asemeni e"oului unor "lopoei, pn "nd am !nv at s separ sunetele i ele se suprapuneau, $ie"are +o+ot sla& dar distin"t, "res"nd !n intensitate, dar totui dis"ret% 3ampirul 1m&i !n"ntat% Cvonuri de "lopote% >Nu te mai uita la nasturii mei?, mi#a spus 8estat% >'u#te a"olo printre "opa"i i "ur #te de ori"e urm omeneas" i nu te !ndr gosti att de ne&unete de noapte, " te r t "eti4? =sta, &ine!neles, a $ost un s$at !nelept% ,nd am v 1ut lumina lunii " 1nd pe dalele de piatr , m#am !ndr gostit att de mult de ea, !n"t am stat vreo or a"olo% Am tre"ut pe lng oratoriul $ratelui meu $ r s m gndes" ni"i o "lip la el i, stnd !n mi)lo"ul plopilor "anadieni i al ste)arilor, am au1it noaptea "a i "um ar $i $ost "orul de oapte al unor $emei, toate "+emndu#m la piepturile lor% ,t despre trupul meu, a"esta nu era !n" total trans$ormat i, de "um m#am a"omodat "t de "t "u sunetele i imaginile, a !n"eput s m doar % Toate li"+idele erau $orate s ias din mine% /uream "a $iin omeneas" i, totui, eram "omplet viu "a vampir< i, "u simurile tre1e, am $ost nevoit s prives" moartea trupului meu "u o anumit tul&urare i apoi, !n $inal, "u team % 'up a"eea am ur"at treptele !n $ug pn !n salon, unde 8estat se o"up de)a de a"tele plantaiei, tre"nd !n revist "+eltuielile i pro$iturile din ultimul an% >Eti un tip &ogat?, mi#a spus el "nd m#a v 1ut intrnd% >(e !ntmpl "eva "u mine?, am strigat eu% /ori, atta tot< nu $ii prost% N#ai nite l mpi "u ulei- Ai atia &ani i nu poi s #i permii untur de &alen de"t pentru lampa aia% Adu#o !n"oa"e%? /or4? am strigat eu% >/or4? Ni se !ntmpl tuturor?, insist el, re$u1nd s m a)ute% 5i a"um "nd !mi adu" aminte, !l dispreuies" din "au1a asta% Nu pentru " mi#era $ri" , "i pentru " ar $i putut s #mi $i spus de toate a"ele trans$orm ri% Ar $i putut s m liniteas" i s #mi spun " aveam s #mi prives" moartea "u a"eai $as"inaie "u "are privisem i simisem noaptea% 'ar n#a $ "ut#o% 8estat n#a $ost ni"iodat vampirul "are sunt eu% A&solut ni"iodat % Nu o spuse " o laud , "i "a i "um ar $i vrut "u adev rat s $i $ost alt$el% Alors, spuse el o$tnd% /uream repede, "eea "e !nsemna " teama !mi disp rea la $el de iute% Regret numai " n#am $ost mai atent la pro"es% 8estat se purta "a un idiot% >A+, pentru iu&irea iadului4? a !n"eput el s strige% >i dai seama " n#am preg tit nimi" pentru tine- ,e prost sunt%? mi venea s spun >Aa e?, dar m#am a&inut% n dimineaa asta va tre&ui s te "ul"i "u mine% Nu i#am preg tit un si"riu%? 3ampirul rse% Ideea si"riului a strnit o asemenea groa1 !n mine, !n"t "red " a a&sor&it !ntreaga "apa"itate de a m !ngro1i de "are mai dispuneam% A&ia dup a"eea m#am speriat la gndul de a !mp ri un si"riu "u 8estat% n a"est timp el se a$la !n dormitorul tat lui s u, de la "are !i lu la

revedere, spunndu#l " avea s se !ntoar" diminea % >'ar unde te du"i, de "e tre&uie s ai un asemenea program-? !ntre& & trnul i 8estat i#a pierdut r &darea% Pn atun"i $usese politi"os "u & trnul, aproape pn la !ngreoare, dar a"um a devenit &rutal% Am gri) de tine, nu- Ei#am o$erit un a"operi mult mai &un de"t mi#ai o$erit tu vreodat 4 'a" am "+e$ s dorm toat 1iua i s &eau toat noaptea, o s#o $a", a$urisit s $ii4? 2 trnul a !n"eput s s"n"eas" % Numai emoiile "iudate "are m st pneau i sentimentul neo&inuit de epui1are m#au !mpiedi"at s #mi e0prim de1apro&area% .rm ream s"ena prin ua des"+is , $erme"at de "ulorile "uverturii i de "ele aprinse de pe "+ipul & trnului% 3inele al& strui !i pulsau su& pielea tranda$irie i "enuie% Pn i gal&enul dinilor lui m atr gea, iar tremurul &u1elor lui aproape " m#a +ipnoti1at% >,e "opil, "e "opil?, spuse el, $ r s & nuias" , &ine!neles, adev rata natur a $iului s u% >2ine, du#te atun"i% 5tiu " ai o $emeie pe undeva< te du"i la ea imediat dup "e & r&atul ei plea" dimineaa% ' #mi "artea de rug "iuni% ,e s#a !ntmplat "u "artea mea de rug "iuni-? 8estat a "rtit puin i i#a dat#o 'ar, 1ise & iatul% ,e este- ntre& vampirul% / tem " nu prea te las s pui !ntre& ri% 3oiam s te !ntre&, " rile de rug "iuni au "ru"i pe ele, nu A+, 1vonul !n leg tur "u "ru"ile4 (puse vampirul r1nd% Te re$eri la $aptul " ne#am teme de "ru"i ,redeam " nu putei s le privii, spuse & iatul% Prostii, prietene, a&solut nite prostii% Pot s m uit la ori"e vreau% 5i !mi pla"e deose&it de mult s m uit la "ru"i$i0uri% 'ar 1vonurile re$eritoare la g urile "+eilor- , putei s v trans$ormai !n $um i s v stre"urai prin ele ,t de mult a vrea s pot, 1ise vampirul r1nd% ,e !n"nt tor% /i#ar pl "ea s tre" prin tot $elul de g uri de "+ei i s le simt $urni" turile $ormelor% Nu, spuse el "l tinnd din "ap% Toate astea sunt, "um se spune ast 1i ra+at2 iatul rse $ r s vrea% Apoi "+ipul !i redeveni serios% Nu tre&uie s $ii att de ruinos "u mine, spuse vampirul% ,e este Povestea despre eapa !n$ipt !n inim , 1ise & iatul i o&ra)ii i se "olorar uor% 8a $el, 1ise vampirul% Ra#+at, ad ug el, arti"ulnd "u gri) am&ele sila&e, aa !n"t & iatul 1m&i% Nu e0ist ni"i un $el de putere magi" % 'e "e nu $ume1i o igar - 3 d " ai aa "eva !n &u1unarul " m ii% A+, mulumes", spuse & iatul de par" ar $i $ost o sugestie minunat , dar dup "e duse igara la &u1e, minile !n"epur s #l tremure att de tare, !n"t distruse prima "utie de "+i&rituri aproape !n !ntregime% ' #mi voie, spuse vampirul i, lund "utia, !i aprinse repede igara% 2 iatul in+al , inndu#i privirea aintit asupra degetelor vampirului% A"um, a"esta se retrase pe s"aunul lui "u un $onet uor de +aine% E o s"rumier pe "+iuvet , spuse el i & iatul se duse nervos s o ia% (e uit la "ele "teva mu"uri de ig ri din ea, v 1nd "oul de gunoi de dedesu&t, o goli i se !ntoarse repede la mas % 'egetele lui l sar urme umede pe igar , "nd o puse )os% Asta e "amera ta- ntre& el% Nu, r spunse vampirul% E doar o "amer oare"are% ,e s#a mai !ntmplat atun"i- ntre& & iatul% 3ampirul p rea s urm reas" $umul "are se aduna su& &e"%

AaA% Ne#am !ntors !n gra& la Ne: *rl;ans, 1ise el% (i"riul lui 8estat se a$la !ntr#o "amer mi1era&il , lng ruine% 5i ai intrat !n si"riu N#am avut de ales% 8#am implorat s m lase s stau !n dulap, dar el a rs uluit% >Nu tii "e eti-? m#a !ntre&at% >Este $erme"at- Tre&uie neap rat s ai& $orma asta-? m#am milogit eu, dar l#am au1it r1nd din nou% Nu suportam ideea< !n timp "e dis"utam !ns , nu simeam delo" team % Era $oarte "iudat% Toat viaa !mi $usese $ri" de lo"urile !n"+ise% N s"ut i "res"ut !n "ase $ranu1eti, "u pla$oane !nalte i $erestre din podea pn #n tavan, mi#era groa1 s stau !n"+is undeva% / simeam prost pn i !n "on$esional, !n &iseri" % Era o team destul de $ireas" % n timp "e protestam !n dis"uia "u 8estat, n#o mai simeam% 'oar mi#o aminteam% / ag m de ea din o&inuin , dintr#o in"apa"itate de a#mi re"unoate a"tual i !n"nt toarea li&ertate% >Nu te des"ur"i delo" &ine?, a spus 8estat !n $inal% >(#a $ "ut aproape 1iu % Ar tre&ui s te las s mori% 5i o s mori, s tii% (oarele o s #i distrug sngele pe "are i l#am dat, din $ie"are esut, $ie"are ven % N#ar tre&ui s mai ai teama asta% Eti "a un om "are i#a pierdut un &ra sau un pi"ior i "ontinu s insiste " mai simte durere !n lo"ul unde ar $i tre&uit s $ie &raul sau pi"iorul respe"tiv%? Asta a $ost "el mai inteligent i mai $olositor lu"ru pe "are l#a spus 8estat !n pe1ena mea i m#a de1meti"it imediat% >Eu intru !n si"riu?, mi#a spus el apoi, pe un ton e0trem de dispreuitor, >iar tu te vei ae1a deasupra mea, da" #i vrei &inele?% 5i aa am $ "ut% /#am !ntins "u $aa !n )os deasupra lui, total derutat de a&sena groa1ei i plin de de1gust, datorit $aptului " m a$lam att de aproape de el, ori"t ar $i $ost de $rumos i de interesant% Iar el a tras "apa"ul% Atun"i l#am !ntre&at da" eram "omplet mort% Trupul m mn"a peste tot% >n "a1ul sta nu eti?, spuse el% >,nd o s $ii, doar o s ve1i i o s au1i, n#o s simi nimi"% Ar tre&ui s $ii mort pn disear % ,ul" #te%? Avea dreptate- Erai mort "nd te#ai tre1it 'a, mai degra& , s"+im&at, a spune% Trupul !mi era mort% A tre"ut "eva timp pn s#a "ur at de toate li"+idele i materia de "are nu mai avea nevoie, dar era mort% 5i, o dat "u reali1area a"estui $apt, a ap rut i un alt stadiu !n "adrul separ rii mele de emoiile omeneti% Primul lu"ru pe "are l#am o&servat, "+iar !n timp "e 8estat i "u mine !n" r" m si"riul !ntr#un dri" i $uram un altul de la o morg , a $ost $aptul " nu#mi pl "ea delo" de 8estat% Eram departe !n" de a $i pe pi"ior de egalitate "u el, dar eram in$init mai apropiat de el de"t !nainte de moartea trupului meu% Nu prea pot s #i e0pli" a"est lu"ru $oarte "lar, pentru simplul motiv " tu eti a"um aa "um eram eu !nainte "a trupul s #mi moar % Nu poi s !nelegi% 'ar !nainte s mor, 8estat a repre1entat "u siguran "ea mai "opleitoare e0perien pe "are am "unos"ut#o vreodat % Eigara ta s#a trans$ormat !ntr#un "ilindru de "enu % A+4 (puse & iatul strivind repede $iltrul !n s"rumier % 3rei s spui " , atun"i "nd distana dintre voi a disp rut, el i#a pierdut $arme"ul- ntre& el apoi, "u privirea aintit asupra vampirului i s"ond o alt igar i un alt & de "+i&rit, "u mai mult uurin de"t !nainte% E0a"t, spuse vampirul "u o !n"ntare v dit % , l toria !napoi la Pointe du 8a" a $ost palpitant % Iar permanenta sporov ial a lui 8estat a $ost "el mai pli"tisitor i mai deprimant lu"ru pe "are l#am "unos"ut vreodat % 2ine!neles, aa "um am mai spus, eram departe de a $i egalul lui% Aveam mem&rele mele moarte "u "are tre&uia !n" s lupt "a s $oloses" "omparaia lui% 5i am a$lat asta "+iar !n noaptea a"eea, "nd a tre&uit s #mi u"id prima vi"tim % ntinse mna peste mas i s"utur puin s"rum de pe reverul +ainei & iatului, iar a"esta !i privi speriat mna "are se retr gea% ("u1 #m , spuse vampirul% N#am vrut s te sperii%

Eu te rog s m s"u1i, 1ise & iatul% Am avut impresia doar " &raul t u era deodat anormal de lung% A)ungi att de departe $ r s te miti4 Nu, spuse vampirul, spri)inindu#i minile din nou pe genun"+ii !n"ru"iai% /#am mi"at mult prea repede "a tu s poi vedea% A $ost o ilu1ie% Te#ai mi"at- Nu#l adev rat% (t teai e0a"t !n lo"ul !n "are stai a"um, "u spinarea re1emat de s"aun% 2a nu, repet vampirul "u $ermitate% /#am mi"at, aa "um i#am spus% .ite, o s#o $a" din nou% * $ "u din nou, iar & iatul se uit "u a"elai ameste" de &uim "eal i team % Tot n#ai v 1ut, 1ise vampirul% 'ar, da" te uii a"um la &raul meu !ntins, nu#l delo" deose&it de lung% i ridi" &raul, "u degetul ar t tor !ndreptat !n sus, de par" ar $i $ost un !nger gata s transmit ,uvntul 'omnului% Ai avut dovada di$erenei imense dintre $elul !n "are ve1i tu i !n "are v d eu% /ie, gestul mi s#a p rut lent i oare"um lene% 5i sunetul pe "are l#a $ "ut degetul meu !n "onta"t "u +aina ta s#a au1it $oarte tare% / rturises" " n#am vrut s te sperii% 'ar, poate " ast$el o s !nelegi " !ntoar"erea mea la Pointe du 8a" mi#a o$erit numeroase e0periene noi, simpla leg nare a unei ramuri !n & taia vntului $iind o !n"ntare% 'a, spuse & iatul, dar era !n" vi1i&il 1guduit% 3ampirul !l privi o "lip i apoi 1ise7 3or&eam de Prima ta vi"tim , spuse & iatul% 'a% /ai !nti ar tre&ui s #i spun " plantaia era !ntr#o +ara&a&ur de nedes"ris% ,adavrul supraveg+etorului $usese des"operit i, de asemenea i & trnul or& din dormitorul "el mare i nimeni nu#i putea e0pli"a pre1ena a"estuia% Nimeni nu m putuse g si la Ne: *rl;ans% (ora mea "onta"tase poliia i, "nd am sosit eu, "iva poliiti se a$lau la Point du 8a"% (e $ "use aproape !ntuneri" i 8estat mi#a e0pli"at repede " nu tre&uia s dau voie poliitilor s m vad ni"i !n "ea mai sla& lumin innd "ont mai ales de starea !n "are se a$la trupul meu, aa " le#am vor&it dintre ste)arii a$lai !n $aa "asei de pe plantaie, ignorndu#le rug minile de a intra% 8e#am e0pli"at " $usesem la Pointe du 8a" "u o sear !n urm i " & trnul "el or& era musa$irul meu% ,t despre supraveg+etor, a"esta nu $usese a"olo, "i ple"ase la Ne: *rl;ans "u tre&uri% 'up "e a"est lu"ru a $ost "lari$i"at, noua mea detaare a)utndu#m admira&il, am avut de re1olvat pro&lema plantaiei !n sine% ("lavii mei erau total derutai i nu mun"iser nimi" toat 1iua% Pe vremea a"eea aveam o $a&ri" mare pentru produ"erea vopselei indigo, iar rolul supraveg+etorului $usese $oarte important% Aveam !ns "iva s"lavi e0trem de inteligeni, "are ar $i putut $a"e trea&a lui la $el de &ine, da" eu le#a $i re"unos"ut inteligena i nu m#a $i speriat de !n$ iarea lor de a$ri"ani i de purt rile lor% A"um i#am studiat "u atenie i i#am !ns r"inat "u "ondu"erea lu"rurilor% ,elui mai &un i#am dat " sua supraveg+etorului% 'ou $emei tinere au $ost aduse !n "as pentru a avea gri) de tat l lui 8estat i le#am spus " vreau "t mai mult linite, " vor $i r spl tite da" ne vor l sa !n pa"e pe mine i pe 8estat% Pe atun"i nu mi#am dat seama " a"ei s"lavi aveau s $ie primii i, poate singurii oameni, "are s & nuie " 8estat i "u mine nu eram $iine normale% Nu mi#am !n"+ipuit " e0periena lor !n "eea "e privete supranaturalul era mult mai &ogat de"t "ea a al&ilor% 'atorit propriei mele lipse de e0perien , !i "redeam nite "opii s l&ati"i a&ia domesti"ii de s"lavie% Am $ "ut o mare greeal % 'ar, d #mi voie s "ontinui% 3oiam s #i spun despre prima mea vi"tim % 8estat a stri"at totul "u lipsa lui "ara"teristi" de ta"t% A stri"at- ntre& & iatul%

N#ar $i tre&uit s !n"ep "u oameni% 'ar sta a $ost alt lu"ru pe "are a tre&uit s #l !nv de unul singur% 8estat i "u mine ne#am !ndreptat spre mlatin imediat dup ple"area poliitilor i dup instalarea s"lavilor% Era $oarte tr1iu i "oli&ele s"lavilor erau !nv luite !n !ntuneri"% n "urnd n#am mai v 1ut luminile de la Pointe du 8a", iar eu am devenit $oarte agitat% 'in nou a"elai lu"ru7 amintirea spaimei, deruta% 'a" ar $i $ost "t de "t inteligent, 8estat ar $i tre&uit s # mi e0pli"e totul "u r &dare i &lndee B " nu tre&uia s #mi $ie $ri" de mlatin , " eram a&solut invulnera&il $a de erpi i inse"te i " tre&uia s m "on"entre1 asupra noii mele "apa"it i de a vedea !n !ntuneri", !n s"+im&, !mi $ "ea numai o&servaii% l preo"upau numai vi"timele noastre, !n"+eierea iniierii mele i "ontinuarea a"tivit ii% ,nd, !n s$rit, am dat de primele vi"time, m#a gr &it s tre" la a"iune% Era un grup de s"lavi $ugari% 8estat !i mai vi1itase i ata"ase apro0imativ o p trime din ei, ateptnd !n !ntuneri" "a unul din ei s ple"e de lng $o" sau u"igndu#l !n somn% Ei nu tiau a&solut nimi" de pre1ena lui% A tre&uit s atept m mai mult de o or pn "nd unul din & r&ai B erau "u toii & r&ai B a p r sit, !n s$rit, luminiul i a $ "ut "iva pai printre "opa"i% 5i#a des"+eiat pantalonii i i#a satis$ "ut o ne"esitate $i1iologi" $oarte $ireas" < !n "lipa !n "are s#a !ntors s ple"e, 8estat m#a 1glit i mi#a spus7 >Ia#l?% 3ampirul 1m&i "nd !l v 1u pe & iat $ "nd o"+ii mari% ,red " am $ost la $el de !ngro1it " tine, spuse el% 'ar atun"i n#am tiut " a putea s omor animale !n lo" de oameni% Am 1is repede " nu pot s #l ata"% ("lavul m#a au1it vor&ind% (#a !ntors, stnd "u spatele la $o" i a !n"er"at s vad prin !ntuneri"% A s"os repede un "uit lung de la "entur % Era un & r&at tn r, !nalt, "u &rae puterni"e, "are nu avea pe el nimi" alt"eva de"t pantalonii% A spus "eva !n diale"t $ran"e1 i apoi a p it !nainte% /i#am dat seama " , dei eu !l vedeam $oarte &ine, el nu putea s ne vad % 8estat s#a stre"urat !n spatele lui "u o iueal "are m#a uluit i l#a prins pe dup gt, intuind#l &raul stng% ("lavul a s"os un strig t i a !n"er"at s s"ape din minile lui 8estat, dar a"esta i#a !n$ipt dinii i s"lavul a !n"remenit "a mu"at de arpe% A " 1ut !n genun"+i, iar 8estat s#a +r nit repede, " "i "eilali s"lavi veneau !n $ug % >mi $a"i grea ?, mi#a spus "nd s#a !ntors lng mine% Par" eram nite inse"te negre, "omplet !nv luite !n noapte, privindu#l pe s"lavi "um se mi"au, $ r s ne o&serve, "um l#au des"operit pe r nit, l#au tras a$ar i au r s"olit $run1iul !n " utarea ata"atorului% >Daide, tre&uie s mai prindem unul !nainte s se !ntoar" !n ta& r %? mi#a spus el i am pornit repede dup unul "are se desp rise de "eilali% Eu eram !n" $oarte agitat, "onvins " nu puteam s ata" i neavnd ni"i un "+e$ s o $a"% Au $ost multe lu"ruri, repet, pe "are 8estat ar $i putut s le spun i s le $a" % /i#ar $i putut !m&og i e0periena !n multe $eluri% 'ar n#a $ "ut#o% ,e#ar $i putut $a"e- ntre& & iatul% ,e vrei s spui ."iderea nu e un lu"ru simplu, spuse vampirul% Nu te !ndopi, pur i simplu, "u snge, ad ug el i "l tin din "ap% Este e0periena vieii altuia i, adesea, e0periena pierderii a"elei viei prin snge, !n"et% Este iar i iar e0periena pierderii propriei mele viei, pe "are am "unos"ut# o "nd am supt sngele din !n"+eietura lui 8estat i i#am simit inima & tnd al turi de a mea% E iar i iar "ele&rarea a"elei e0periene< deoare"e, pentru vampiri, a"easta este e0periena suprem % (puse a"este lu"ruri "t se poate de serios, "a i "um ar $i "ontra1is pe "ineva "are avea un alt pun"t de vedere% Nu "red " 8estat a apre"iat asta vreodat , dei nu tiu "um ar $i putut s nu o $a" % ( 1i"em " a apre"iat $oarte puin din "eea "e tre&uia tiut% n ori"e "a1, nu s#a ostenit s #mi adu" aminte a"um, "e am simit "nd i#am supt !n"+eietura minii, nevrnd s #l mai dau drumul, sau s aleag un lo" unde s #mi pot u"ide prima vi"tim "u puin demnitate% (#a gr &it $oarte tare, de par" ar $i $ost "eva "e tre&uia !n$ ptuit "t mai repede% ,nd a prins s"lavul, i#a astupat gura i l# a inut, de1golindu#l gtul% >9 #o?, mi#a spus% >Nu poi da !napoi a"um%? ,opleit de repulsie i sl &it, m#am "on$ormat% Am !ngenun"+eat lng omul "are se 1& tea i strngndu#l umerii "u

am&ele mini, mi#am !n$ipt dinii !n gtul lui% 'inii a&ia !n"epuser s mi se trans$orme, aa " a tre&uit s #l rup "arnea, nu s i#o per$ore1, dar, odat "e ran a $ost $ "ut , sngele a !n"eput s "urg % 5i, odat "e s#a !ntmplat a"est lu"ru, odat "e m#am apu"at s &eau totul a disp rut% 8estat, mlatina i 1gomotele din ta& r nu !nsemnau nimi"% 8estat ar $i putut s $ie o inse"t "are s &1ie i apoi s se $a" nev 1ut % (uptul m vr )ea< 1vr"olirile "alde ale omului erau pl "ute pentru minile mele !n"ordate< apoi s#a au1it din nou & taia to&ei, & t ile inimii lui B numai " de data a"easta, r sunau !ntr#un ritm per$e"t "u & t ile inimii mele, "ele dou reper"utndu#se !n $ie"are $i&r a $iinei mele, pn "nd & t ile !n"etinir ast$el !n"t $ie"are era doar un murmur sla&, "are amenina s "ontinue la nes$rit% /o iam, !mi pierdeam greutatea< !n "lipa a"eea, 8estat m#a tras &rus"% >E mort, idiotule4? mi#a 1is el "u $arme"ul i ta"tul lui "ara"teristi"e% >Nu mai &ei dup "e mor4 nelege4? * "lip am $ost !nne&unit, nu mai eram eu !nsumi i !i spuneam !n"ontinuu " inima omului mai & tea !n" i doream e0trem de mult s m reped la el din nou% /i#am tre"ut minile peste pieptul lui i apoi i#am apu"at !n"+eieturile% I le#a $i per$orat, da" 8estat nu m#ar $i tras !n pi"ioare i nu m#ar $i p lmuit% Palma a"eea a $ost uluitoare% Nu era dureroas !n modul o&inuit, "i era un o" de un alt gen, un r p it al simurilor, ast$el !n"t m#am r su"it derutat i m#am tre1it privind !n gol, neputin"ios, "u spatele lipit de un "+iparos i noaptea !mi pulsa !n ure"+i plin de inse"te% >* s mori da" $a"i asta?, !mi spunea 8estat% >Te trage !n moarte "u el, da" te ag i de el dup "e moare% 5i, ori"um, ai & ut prea mult< o s #i $ie r u%? 3o"ea lui m enerva% mi venea s m n pustes" asupra lui, dar m simeam e0a"t aa "um spusese% * durere !mi r"ia stoma"ul, de par" un vrte) mi#ar $i supt m runtaiele% Era sngele "are p trundea prea repede !n propriul meu snge, dar atun"i nu tiam% 8estat a pornit apoi "a o pisi" prin !ntuneri", iar eu l#am urmat% ,apul !mi 1v"nea i durerea din stoma" nu mi#a tre"ut ni"i "nd am a)uns la "asa de la Pointe du 8a"% Ne#am ae1at la masa din salon i 8estat a !n"eput o pasien pe lemnul lustruit, !n timp "e eu !l priveam "u dispre% 2om& nea aiureli% Ci"ea " o s m o&inuies" s u"id< nu avea s $ie prea greu% Nu tre&uia s #mi permit s $iu 1guduit% Rea"ionam prea puterni", "a i "um n#a $i s" pat de >pro&lemele muritorilor?% Aveam s m o&inuies" $oarte repede "u lu"rurile% >,re1i-? l#am !ntre&at eu, !n "ele din urm , dar nu m interesa prea mult r spunsul lui% A"um !nelegeam di$erena dintre noi% Pentru mine, e0periena u"iderii $usese "atastro$al % 8a $el i sugerea !n"+eieturii lui 8estat% A"este e0periene m#au "opleit i mi#au s"+im&at att de mult $elul de a vedea lu"rurile din )urul meu, de la ta&loul $ratelui meu de pe peretele salonului pn la steaua "are se 1 rea !n partea de sus a uii#$ereastr , !n"t nu#mi puteam !n"+ipui "um de un alt vampir le putea lua drept sigure% Eram trans$ormat, de$initiv< tiam asta% 5i "eea "e simeam !n sinea mea, pentru tot, pn i pentru 1gomotul " rilor de )o" "are erau puse una "te una pentru a $orma irurile lu"ioase ale pasienei, era respe"t% 8estat simea "eva "u totul opus% (au nimi"% Era ure"+ea s"roa$ei din "are nimi" &un nu se putea $a"e% Pli"tisitor "a un muritor, vulgar i ne$eri"it " un muritor, tr n" nea !n timpul pasienei, r1nd de lipsa mea de e0perien , ignorant !n $aa posi&ilit ii unei e0periene proprii% Pn diminea mi#am dat seama " !i eram net superior i " din ne$eri"ire, $usesem p " lit, avndu#l "a pro$esor% Tre&uia s m !nvee le"iile ne"esare, da" mai e0istau le"ii adev rate, iar eu tre&uia s #l tolere1 modul de a gndi, "are era o &las$emie a vieii !nsei% (imeam r "eal $a de el% n superioritatea mea nu e0ista dispre, "i doar o po$t de noi e0periene, $rumoase i la $el de devastatoare "a u"iderea de mai devreme% 5i, am !neles " , da" voiam s ampli$i" $ie"are e0perien "u "are aveam s $iu "on$runtat, tre&uia s m $oloses" de propriile mele puteri% 8estat nu mi#era de ni"i un $olos% Tre"use demult mie1ul nopii "nd m#am ridi"at de pe s"aun i am ieit pe verand % 8una se vedea mare deasupra "+iparoilor, iar lumina lumn rilor r 1& tea prin uile des"+ise% (tlpii i pereii $useser proasp t v ruii, podelele m turate i o ploaie de var l sase noaptea "urat i

s"lipind "u toate pi" turile de ap % /#am re1emat de ultimul stlp al verandei, atingnd "u "apul vre)urile deli"ate de iasomie "are "reteau !ntr#o "ontinu lupt "u ieder i m#am gndit la "e m atepta !n lume i !n timp, +ot rndu#m s m deplase1 "u deli"atee i "u respe"t, !nv nd de la $ie"are lu"ru "um s a)ung mai &ine la altul% Ni"i eu !nsumi nu eram sigur "e !nsemna asta% / !nelegi "nd spun " nu voiam s m gr &es" s am e0periene noi, " "eea "e simeam "a vampir era mult prea puterni" pentru a $i irosit 'a, 1ise & iatul repede% Am impresia " e "a atun"i "nd eti !ndr gostit% *"+ii vampirului s"lipir % E0a"t% E "a dragostea, spuse el 1m&ind% 5i !i spun "um gndeam !n seara a"eea "a s # i poi da seama " , !ntre vampiri, e0ist di$erene pro$unde i "um se $a"e " am a)uns s $iu alt$el de"t 8estat% Tre&uia s !nelegi " nu#l dispreuiam pentru " nu !i apre"ia e0periena% Pur i simplu, nu puteam pri"epe "um de putea irosi asemenea sentimente% Apoi, 8estat a $ "ut "eva "e urm s #mi arate " mai aveam de !nv at% Apre"ia nespus de mult &og iile de la Pointe du 8a"% 9usese !n"ntat de $rumuseea porelanurilor $olosite pentru "ina tat lui s u< !i pl "ea s pip ie draperiile de "ati$ea i tras desenele de pe "ovoare "u vr$ul pi"iorului% A s"os un pa+ar de "ristal dintr#un dulap i a spus7 >/i#e dor de pa+are%? Numai " a spus#o "u o !n"ntare maliioas , "are m#a $ "ut s #l prives" "u duritate% Tare mult !mi displ "ea4 >A vrea s #i ar t un tru"?, mi#a spus el apoi% >'oar da" !i pla" pa+arele, &ine!neles%? 'up "e l#a pus pe masa "u " rile de )o", a venit pe verand , s"+im&ndu#i din nou purtarea, p rnd un animal de prad % (tr punse !ntuneri"ul "u privirea, uitndu#se !ntr#un pun"t de su& ramurile &oltite ale ste)arilor% ntr#o "lip a s rit peste &alustrad , ateri1nd uor pe p mnt i a nit !n &e1n , prin1nd "eva !n am&ele mini% ,nd a venit din nou lng mine, am v 1ut "u uimire " era un o&olan% >Nu $ii idiot?, a spus el% >N#ai mai v 1ut ni"iodat un o&olan-? Era un o&olan de "mp uria, "u "oad lung % l inea de "ea$ "a s nu#l mute% >5o&olanii pot $i $oarte simpati"i?, a 1is el, dup "are s#a dus lng pa+arul de vin, a t iat gtul animalului i a umplut rapid pa+arul "u snge% 5o&olanul a $ost a1vrlit apoi peste &alustrad , iar 8estat a ridi"at pa+arul !n lumina lumn rii, trium$ tor% >Poi s tr ieti i "u o&olani din "nd !n "nd?, a spus el% >5o&olani, g ini, vite% Atun"i "nd " l toreti pe un vas, tre&uie s te mulumeti "u o&olani da" nu vrei s strneti pani" i s !n"eap toat lumea s "aute si"riul% ,urei vasul de o&olani%? Apoi a sor&it sngele "u deli"atee, de par" ar $i $ost vin de 2urgundia% (#a strm&at uor% >(e r "ete att de repede%? 3rei s spui " putem s ne +r nim "u snge de animale-? l#am !ntre&at eu% 'a?, mi#a 1is el, dup "are a golit pa+arul i l#a a1vrlit !n " min% /#am uitat la "io&uri% Nu te superi, nu#l aa-? m#a !ntre&at el ar tnd spre pa+ar i 1m&ind sar"asti"% >(per s nu te superi, pentru " , ori"um, n#ai avea "e s $a"i%? 2a v#a putea alunga pe tine i pe tat l t u de la Pointe du 8a", da" m#a sup ra, > am 1is eu% ,red " atun"i m#am enervat prima oar % 'e "e#ai $a"e una "a asta-? m#a !ntre&at el, pre$ "ndu#se speriat% >n" nu tii tot nu-? Rdea i se plim&a !n"et prin "amer % 5i#a tre"ut degetele peste lustrul spinetei% >,ni-? m#a !ntre&at atun"i, iar eu am spus "eva de genul >N#o atinge4? i el a rs% >2a o s#o ating da" vreau4? a spus% >'e e0emplu, nu "unoti toate $elurile !n "are poi muri% Iar moartea ar $i a"um "eva !ngro1itor, nu#l aa-? Tre&uie s mai e0iste i alt"ineva pe lume "are s m !nvee lu"rurile astea?, am spuse eu% >,u siguran " nu eti singurul vampir4 Tat l t u are vreo apte1e"i de ani, pro&a&il% Nu poi $i vampir de prea mult timp, aa " "ineva tre&uie s te $i instruit?

5i "re1i " #l poi g si pe "eilali vampiri de unul singur- Ei ar putea s te vad , prietene, dar tu n#o s #l ve1i% Nu, nu "red " ai $i !n stare s te des"ur"i !n stadiul sta, ami"e% (unt pro$esorul t u i ai nevoie de mine, aa " nu prea ai de ales% 5i amndoi avem pe "ineva de "are s ne !ngri)im% Tata are nevoie de do"tor i, pe urm , mai sunt mama i sora ta% ( nu#i trea" prin "ap s le spui " eti vampir% 'oar ai gri) de ele i de tat l meu, "eea "e !nseamn " mine sear ai $a"e &ine s u"i1i repede i pe urm s #i ve1i de plantaie% A"um, la "ul"are% * s dormim amndoi !n a"eeai "amer < s nu ris" m prea mult%? Nu, p strea1 dormitorul pentru tine?, am spus eu% >N#am de gnd s stau !n a"eeai "amer "u tine%? (#a !n$uriat% ( nu $a"i vreo prostie, 8ouis% Te previn% Nimi" nu te poate ap ra odat "e r sare soarele, a&solut nimi"% ,amere separate !nseamn siguran !n)um t it % / suri du&le de pre"auie i anse du&le de a $i des"operii%? A mai spus o mulime de lu"ruri "u intenia de a m speria i de a m $a"e s m r 1gndes", dar era "a i "um ar $i vor&it la perei% l priveam $ r s #l as"ult% /i se p rea $ragil i prost, un & r&at $ "ut din ramuri us"ate, "u o vo"e su&ire i ar goas % >'orm singur?, am spus eu i am stins !n"et lumn rile, una "te una% >E aproape diminea 4? a insistat el% 3r #te !n untru, atun"i?, i#am spus eu, dup "are mi#am luat si"riul i am "o&ort s"ara% Am au1it ua#$ereastr de la eta) !n"uindu#se, 1gomotul draperiilor trase% ,erul era palid, dar !n" spu1it de stele i o alt ploaie sla& era purtat de vnt dinspre $luviu, p tnd dalele de piatr % Am des"+is ua oratoriului $ratelui meu, am dat la o parte tranda$irii i m r "inii "are aproape " !l n p diser i am ae1at si"riul pe podeaua de piatr , !n $aa altarului% /ai " deslueam "+ipurile s$inilor de pe perei% >Paul?, am spus !n"et, adresndu#m $ratelui meu, >pentru prima oar !n via nu simt nimi" pentru tine, nimi" pentru moartea ta< i, pentru prima oar simt totul pentru tine, simt durerea pierderii tale aa "um n#am simit vreodat "eva%? 3e1i tu !i spuse vampirul & iatului% Pentru prima oar eram "u adev rat vampir% Am tras o&loanele de lemn peste $erestrele mi"i i 1 &relite i am 1 vorit ua% 'up a"eea am intrat !n si"riul " ptuit "u satin, a&ia 1 rind lu"iul materialului !n !ntuneri" i m#am !n"+is !n untru% Aa am devenit vampir% 5i, iat #te "u un vampir pe "are#l urai, spuse & iatul, dup o pau1 % Eram nevoit s stau "u el, r spunse vampirul% Aa "um i#am spus, m avea la mn % /i#a dat de !neles " mai erau multe lu"ruri pe "are nu le "unoteam, lu"ruri pe "are tre&uia s le a$lu i " numai el mi le putea spune% 'ar, !n realitate, mai tot "e m#a !nv at erau "+estii pra"ti"e i nu "+iar att de di$i"ile, !n"t s nu#i dai seama singur% ,um am putea " l tori, de e0emplu, "u vaporul, l sndu#ne si"riele transportate "a i "um ar "onine r m iele lumeti ale unor persoane dragi trimise !ntr#un lo" sau altul, pentru a $i !nmormntate< "um nimeni n#ar !ndr 1ni s des"+id un asemenea si"riu i noi am putea iei noaptea, pentru a "ur a vasul de o&olani B lu"ruri de genul a"esta% Apoi erau maga1inele i oamenii de a$a"eri pe "are !i "unotea el i "are aveau s ne primeas" mult dup ora !n"+iderii, pentru a ne o$eri +aine pari1iene de "ea mai &un "alitate i agenii "are erau gata s $a" tran1a"ii $inan"iare !n restaurante i "a&arete% n toate a"este "+estiuni lumeti, 8estat era un pro$esor $oarte &un% Nu#mi d deam seama i ni"i nu#mi p sa "e $el de om $usese !n via , dar a"um p rea s $a" parte din a"eeai "las "u mine, "eea "e pentru mine nu !nsemna "ine tie "e, "u e0"epia $aptului " ne $ "ea viaa mai uoar de"t da" lu"rurile ar $i stat alt$el% Avea un gust impe"a&il, dei &i&liote"a mea era pentru el >o gr mad de pra$? i, de mai multe ori, a p rut $urios "nd m#a v 1ut "itind sau notnd "teva o&servaii !ntr# un )urnal% >Prostii de#ale muritorilor?, !mi spunea el, dar, !n a"elai timp, "+eltuia att de mult din &anii mei pentru a mo&il splendid Pointe du 8a", " , pn i eu, "are nu eram 1gr"it delo",

r mneam uimit% Iar "nd primeam oaspei B " l tori "are veneau " lare sau "u tr surile i "are ne rugau s #l g 1duim peste noapte, adu"nd s"risori de re"omandare din partea altor plantatori sau o$i"ialit i din Ne: *rl;ans B se purta att de $rumos i politi"os, !n"t $ "ea "a lu"rurile s $ie mai uoare pentru mine, "are eram o&ligat s stau legat de el i s #l !ndur r utatea% 'ar nu le $ "ea r u a"estor oameni- ntre& & iatul% A+, &a da, dar, da" #mi dai voie, o s #i de1v lui un mi" se"ret, "are nu e vala&il numai pentru vampiri, "i i pentru generali, soldai i regi% /a)oritatea dintre noi mai degra& vedem pe "ineva murind, de"t s $ie tratat nepoliti"os !n "asa noastr % ,iudat da% 'ar $oarte adev rat, te asigur% 5tiam " 8estat vna muritori !n $ie"are noapte% 'ar, da" s#ar $i purtat urt "u rudele mele, "u oaspeii i "u s"lavii mei, n#a $i suportat% Numai " n#o $ "ea% P rea s #l pla" $oarte mult s primeas" oaspei% (punea " , atun"i "nd e vor&a de $amiliile noastre nu tre&uie s ne uit m la &ani% 5i mi se p rea " !i r s$a tat l e0agerat de mult% i spunea !n permanen "t de $rumoase i s"umpe erau pi)amalele i +alatele lui, "e draperii din import !i pusese la pat, "e vinuri $ranu1eti i spaniole aveam !n pivni i "t produ"ea plantaia, "+iar i !n anii sla&i, "nd pe "oast se vor&ea despre a&andonarea produ"iei de indigo i repro$ilarea pe 1a+ r% Alteori, !ns , se r stea la & trn, aa "um i#am mai spus% (e !n$uria att de tare, !n"t & trnul !n"epea s plng " un "opil% >Nu am destul gri) de tine inndu#te !n lu0-? !i striga 8estat% >Nu#i $a" toate pl "erile- n"etea1 s te mai plngi " nu mergi la &iseri" sau la ve"+ii prieteni4 Prostii% 3e"+ii t i prieteni sunt mori% 'e "e nu mori, s m lai !n pa"e "u &anii mei-? 2 trnul !i spunea !n"et i plng re " toate a"ele lu"ruri !nsemnau att de puin la vrsta lui% Ar $i $ost mulumit da" ar $i r mas la $erma lui% Adesea am vrut s #l !ntre&7 >.nde e $erm asta- 'e unde ai venit !n 8ouisiana-? pentru a avea un indi"iu !n leg tur "u a"el lo" unde 8estat "unos"use, pro&a&il, un alt vampir% 'ar n#am !ndr 1nit s adu" vor&a despre a"este lu"ruri, " nu "umva & trnul s !n"eap s plng i 8estat s se !n$urie% 'ar a"ele "ri1e nu erau mai dese de"t momentele de &un tate aproape supus , "nd 8estat !i du"ea tat lui s u "ina pe tav i !i d dea s m nn"e "u r &dare, !n timp "e !i vor&a despre vreme, nout ile din Ne: *rl;ans i a"tivit ile mamei i surorii mele% Era evident " , !ntre tat i $iu e0ista o pr pastie $oarte mare, att !n "eea "e privea edu"aia, "t i ra$inamentul, dar nu puteam s #mi dau seama "um de se !ntmplase aa% 'in a"east situaie am " p tat o detaare oare"um "onstant % E0istena era posi&il , aa "um i#am mai spus% n spatele 1m&etului s u ironi" e0ista !ntotdeauna promisiunea " tia lu"ruri minunate sau !ngro1itoare, avea leg turi "u niveluri ale !ntuneri"ului pe "are eu ni"i nu le puteam & nui% 5i, tot timpul, m umilea i m ata" din "au1a iu&irii mele $a de simuri, ov ielii mele de a u"ide i sen1aiei de lein pe "are mi#o provo"a u"iderea% A rs !n +o+ote "nd am des"operit " m vedeam !n oglind i " "ru"ile nu aveau ni"i un e$e"t asupra mea i m i"ana "nd !ntre&am de 'umne1eu sau de diavol% >A vrea s #l !ntlnes" pe diavol !ntr#o noapte?, a 1is el odat "u un 1m&et iret% >8#a urm ri de#ai"i pn #n largul Pa"i$i"ului% Eu sunt diavolul%? ,nd eu am r mas "u gura " s"at , el a i1&u"nit !n +o+ote de rs% 'ar, displ "ndu#l, am a)uns s #l ignor i s #l suspe"te1 i, totui, s #l studie1 "u o $as"inaie plin de detaare% .neori, m tre1eam uitndu#m $i0 la !n"+eietura minii lui de unde !mi tr sesem viaa de vampir i " deam !ntr#o amoreal att de total , !n"t mi se p rea " mintea !mi p r sete trupul sau " , mai degra& , trupul lua lo"ul minii< atun"i el se uita la mine "u o ignoran !n" p nat $a de "eea "e simeam i voiam s a$lu i m 1glia "u putere% (uportam "u o detaare "are#mi $usese ne"unos"ut "a muritor i am a)uns s !neleg urm torul lu"ru "a pe o parte din natura unui vampir7 $aptul " st team a"as la Pointe du 8a" i m gndeam ore !ntregi la viaa $ratelui meu, v 1nd#o s"urt i rotun)it !n !ntuneri"ul $ r $und, !nelegnd a"um pasiunea $ r sens "u "are !i plnsesem moartea i "u "are m n pustisem asupra altor muritori, "a un animal tur&at% Toat "on$u1ia a"eea era atun"i asemeni unor dansatori !n

"ea < a"um, avnd a"east natur "iudat de vampir, simeam o tristee pro$und % 'ar nu meditam la asta% N#a vrea s ai a"east impresie, " "i meditaia ar $i $ost pentru mine o teri&il irosire< !n s"+im&, priveam !n )ur la "eilali muritori pe "are !i "unoteam i vedeam "t de preioas era viaa, &lamnd toate sentimentele inutile de vinov ie i toat pasiunea pe "are o las s se stre"oare printre degete "a $irele de nisip% A&ia a"um, "a vampir, am a)uns s #mi "unos" sora, inter1i"ndu#l a""esul pe plantaie i o&lignd#o s tr ias" la ora, lu"ru de "are avea atta nevoie pentru a#i "unoate propria via i propria $rumusee i pentru a se " s tori, !n lo" s se gndeas" la $ratele nostru pierdut, la ple"area mea, sau s devin o in$irmier pentru mama noastr % 8e o$eream tot "e aveau nevoie sau !i doreau, "onsidernd " i "ea mai ne!nsemnat "erere era demn de atenia mea imediat % (ora mea rdea de a"east trans$ormare petre"ut "u mine "nd ne !ntlneam seara i o lu m la plim&are pe "+eiul str )uit de "opa"i, savurnd par$umul porto"alilor !n $loare i " ldura mngietoare, vor&ind ore !ntregi despre "ele mai as"unse gnduri i vise ale ei, $ante1ii despre "are nu !ndr 1nea s spun nim nui i despre "are !mi optea doar mie "nd st team !n salonul sla& iluminat, "omplet singuri% * vedeam dr gu i plin de via !n $aa mea, o $ ptur s"lipitoare i nepreuit "are, !n "urnd, avea s !m& trneas" , s moar , s piard a"ele momente "are, prin "ara"terul lor intangi&il, ne promiteau greit greit, nemurirea% 'e par" a"east ar $i $ost dreptul nostru "tigat prin natere, al " rui sens nu !l puteam pri"epe de"t !n a"el moment de la )um tatea vieii, "nd !naintea noastr se !ntindeau tot atia ani "t l sasem de)a !n urm % ,nd $ie"are moment, a&solut $ie"are moment tre&uie mai !nti "unos"ut i apoi savurat% 'etaarea $ "ea toate a"este lu"ruri posi&ile, su&lima singur tate "u "are 8estat i "u mine ne mi" m printre muritori% Toate pro&lemele materiale ne o"oleau% Ar tre&ui s #i spun "are era natura pra"ti" a a"estui lu"ru% 8estat tiuse !ntotdeauna "um s $ure de la vi"timele alese pentru !m&r " mintea lu0oas sau pentru alte semne de e0travagan % 'ar marea pro&lem a ad postului i dis"reiei $usese pentru el o lupt teri&il % 2 nuiam " , din"olo de a"ea mas" de domn, era dureros de ignorant !n "eea "e privea "ele mai simple "+estiuni $inan"iare% Eu, !ns , nu eram% Ast$el " el putea s o&in &ani g+ea ori"nd, iar eu !i investeam% 'a" nu &u1un rea vreun mort pe strad , se a$la la "ele mai mari mese de )o" din "ele mai lu0oase lo"aluri din ora, $olosindu#i a&ilitatea de vampir pentru a suge aur, dolari i a"te de proprietate de la $iii de plantatori "are !l "onsiderau !nel tor !n prietenia lui, dar atr g tor datorit $arme"ului s u% Numai " a"est lu"ru nu#l o$erise viaa pe "are o dorea i, din a"est motiv, m#a adus !n lumea supranaturalului, "a s poat avea un investitor i un manager pentru "are a"este a&ilit i din e0istena de muritor s devin e0trem de preioase !n "ealalt via % 'ar, d #mi voie s #i des"riu Ne: *rl;ans#ul, aa "um era pe atun"i i "um avea s devin , "a s !nelegi "t de simpl era e0istena noastr % Ni"i un ora din Ameri"a nu era "a Ne: *rl;ans% A"esta era plin nu numai de $ran"e1i i de spanioli din toate "lasele so"iale "are al" tuiau !n parte aristo"raia sa "ara"teristi" , dar, mai tr1iu i de emigrani de toate $elurile, !ndeose&i irlande1i i germani% Nu erau numai s"lavii negri, !n" neomogeni1ai i $antasti"i "u +ainele lor tri&ale i "u "omportamentul lor deose&it, "i mai era i "lasa din "e !n "e mai numeroas a oamenilor de "uloare li&eri, a"ei oameni minunai !n "are sngele nostru era ameste"at "u "el din insule, "are au dat natere unei p turi nemaipomenite i uni"e, p tura meteugarilor, a artitilor, a poeilor i a "ele&rei $rumusei $eminine% Pe urm mai erau indienii, "are umpleau "+eiul !n 1ilele de var , vn1nd ier&uri i tot $elul de o&ie"te lu"rate de mn % 5i, printre toi a"etia, prin tot a"est ameste" de lim&i, se a$lau oamenii din port, marinarii de pe vapoare "are veneau !n num r mare s #i "+eltuie &anii !n "a&arete, s "umpere pentru o noapte $emei $rumoase, att &runete "t i &londe, s "ine1e !n "ele mai &une lo"aluri spaniole i

$ranu1eti i s &ea vinuri importate din toat lumea% Ad ug apoi la toi a"etia, muli ani dup trans$ormarea mea, pe ameri"anii "are au "onstruit oraul din susul $luviului, din"olo de "artierul 9ran"e1, "u "ase gre"eti magni$i"e, "are lu"eau !n lumina lunii asemeni unor temple% 5i, &ine!neles, plantatorii, veni"ii plantatori, "are veneau !n ora "u $amiliile, !n tr suri str lu"itoare pentru a "ump ra ro"+ii de sear , o&ie"te din argint i pietre preioase, pentru a !nesa str 1ile !nguste !n drumul lor spre *pera 9ran"e1 , spre T+;tre dF*rl;ans i spre ,atedrala ($ntului 8ouis, prin ale " rei ui des"+ise a"ordurile slu)&ei a)ungeau dumini"ile pn la ure"+ile mulimii din Pla"e dFArmes, a"operind 1gomotul i g l gia din Piaa 9ran"e1 , plutirea t "ut i $antomati" a vaselor pe apele "res"ute ale $luviului /ississippi, a"esta "urgnd pe lng "+ei deasupra nivelului la "are se a$la Ne: *rl;ans#ul !nsui, aa !n"t vasele p reau s se pro$ile1e pe "er% A"esta era Ne: *rl;ans#ul, un ora magi" i magni$i" !n "are un vampir, $oarte &ine !m&r "at i tre"nd "u graie prin lumina $elinarelor "u ga1 nu atr gea atenia mai mult de"t sute de alte persoane "iudate B da" atr gea, totui, atenia, da" "ineva se oprea s opteas" !n spatele unui evantai >2 r&atul a"ela "e palid e, "um str lu"ete "um se mi" % Nu e $ires"4? .n ora !n "are un vampir poate s dispar "+iar !nainte "a vor&ele s ias de pe &u1e, " utnd alei pe "are s vad "a o pisi" , &aruri !ntune"ate, unde marinarii dormeau "u "apetele pe mese, "amere de +otel !nalte, unde "te o $ ptur singurati" st tea "u pi"ioarele pe o pern &rodat , !nvelite "u o "uvertur din dantel , "u "apul ple"at !n lumina lipsit de str lu"ire a unei singure lumn ri, $ r s vad um&ra "are tre"ea peste tavanul !n$lorat, $ r s vad degetul lung i al& !ntins pentru a stinge $la" ra a"eea $ragil % Remar"a&il, da" nu pentru alt"eva, m "ar pentru " toi a"ei & r&ai i a"ele $emei "are st teau din diverse motive, l sau !n urm un monument, o stru"tur din marmur , " r mid i piatr "are !n" mai st !n pi"ioare< aa !n"t, "+iar i atun"i "nd $elinarele "u ga1 au disp rut i au ap rut avioanele, iar &irourile au umplut "l dirile de pe ,anal (treet, "eva din $rumusee i romantism tot a r mas< poate nu pe $ie"are strad , dar pe att de multe, !n"t, pentru mine, peisa)ul pare s $ie "el dintotdeauna, iar "nd m plim& a"um pe str 1ile luminate de stele ale ,artierului sau prin 6arden 'istri"t, retr ies" a"ele vremuri% 2 nuies" " a"esta e rostul monumentului% Indi$erent da" e o " su sau o vil "u "oloane "orintiene i poart dantelat din $ier $or)at% /onumentul respe"tiv nu spune " un anume om a tre"ut pe a"olo% Nu, "i $aptul " "eea "e a simit el !ntr#un anume moment, !ntr#un anume lo", "ontinu s e0iste% 8una "are r s rea atun"i deasupra Ne: *rl;ans#ului mai r sare i a"um% 5i o s r sar atta timp "t monumentele vor sta !n pi"ioare% (entimentul, "el puin ai"i i a"olo r mne a"elai% 3ampirul p rea trist% *$t , "a i "um s#ar $i !ndoit de "eea "e to"mai spusese% 'espre "e vor&eam- ntre& el deodat , "a i "um ar $i $ost uor o&osit% A+, da, despre &ani% 8estat i "u mine tre&uia s "tig m &ani% 5i !i spuneam " se pri"epea s $ure% 'ar investiiile de dup a"eea erau importante% ,eea "e adunam tre&uia $olosit% Numai " o iau mereu !nainte% Eu omoram animale% * s a)ung, !ns i la asta imediat% 8estat omora tot timpul oameni, uneori doi, trei, pe noapte, alteori i mai muli% 2ea dintr#unul doar att "t s #i potoleas" setea, dup "are tre"ea la altul% ,u "t era mai &un, spunea el !n $elul lui vulgar, "u att !i pl "ea mai mult% * $at era +rana "u "are pre$er s !n"eap seara< dar trium$ul "el mai mare pentru el era atun"i "nd u"idea un tn r% .nul "am "a tine i#ar $i pl "ut !n mod deose&it% ,a mine- 5opti & iatul% (e aple"ase !nainte, spri)inindu#se !n "oate, pentru a#l privi pe vampir !n o"+i, dar a"um se trase !napoi &rus"% 'a, "ontinu vampirul, "a i "um ni"i n#ar $i o&servat s"+im&area e0presiei de pe "+ipul & iatului% 3e1i tu, pentru 8estat ei repre1entau "ea mai mare pierdere, " "i se a$lau !n

pragul "elor mai mari posi&ilit i ale vieii% 2ine!neles " 8estat nu !nelegea a"est lu"ru% Eu ara a)uns s !neleg% 8estat nu !nelegea nimi"% * s #i dau un e0emplu de "eea "e#l pl "ea lui 8estat% n susul $luviului, mai departe de noi, se a$la plantaia 9reniere, o !ntindere magni$i" de p mnt "are avea mari anse s $a" o avere de pe urma 1a+ rului, la puin timp dup "e a $ost inventat pro"edeul de ra$inare% 2 nuies" " tii " 1a+ rul era ra$inat !n 8ouisiana% E "eva per$e"t i ironi" !n leg tur "u $aptul " a"est p mnt pe "are#l iu&eam produ"ea 1a+ r ra$inat% (pun asta "u mai mult tristee de"t & nuies" " #i !n"+ipui% A"est 1a+ r ra$inat e o otrav % Era " esena vieii !n Ne: *rl;ans, att de dul"e, !n"t putea $i $atal, att de ademenitor, !n"t toate "elelalte valori erau uitate 'ar !i spuneam " , puin mai departe de noi, !n susul $luviului, lo"uia $amilia 9r;niGre, o ve"+e $amilie $ran"e1 "are produsese !n generaia a"eea "in"i $ete i un singur & iat% E+, trei dintre tinere erau sortite s nu se m rite, "elelalte dou erau !n" mi"i, aa " totul depindea de tn r% El tre&uia s administre1e plantaia, aa "um $ "usem eu pentru mama i sora mea, tre&uia s aran)e1e " s torii, s strng 1estre "nd !ntreaga avere a $amiliei depindea de re"olt de 1a+ r a anului urm tor, tre&uia s $a" a$a"eri, s lupte i s in !ntreaga lume material departe de "ea a $amilie 9reniere% 8estat a de"is " !l voia% 5i, "nd numai soarta l#a p " lit, s#a !n$uriat teri&il% 5i#a ris"at propria via pentru a pune mna pe tn rul 9r;niGre, "are se impli"ase !ntr#un duel% Insultase un tn r "reol spaniol la un &al% Totul era o aiureal , dar "a ma)oritatea tinerilor "reoli, a"esta era gata s moar degea&a% Amndoi erau gata s moar degea&a% Toat "asa 9r;niGre era !ntoars "u susul !n )os% Tre&uie s !nelegi " 8estat tia a"est lu"ru per$e"t de &ine% Amndoi mergeam la vn toare pe plantaia 9r;niGre% 8estat dup s"lavi i +oi de g ini, eu dup animale% *morai numai animale 'a, dar o s a)ung i la asta mai tr1iu, aa "um i#am mai spus% Amndoi "unoteam plantaia, iar eu m dedasem, uneia din "ele mai mari pl "eri ale unui vampir, a"eea de a studia oamenii $ r "a ei s tie% 8e "unoteam pe surorile 9r;niGre "a pe tu$ele de tranda$iri din )urul oratoriului $ratelui meu% Erau nite $emei deose&ite% 9ie"are, !n $elul ei, era la $el de deteapt "a i & iatul, iar una din ele, " reia o s #l spun 2a&ette, nu numai " era la $el de deteapt "a el, dar i mult mai !neleapt % ,u toate a"estea, ni"iuna nu $usese !nv at s se o"upe de plantaie< ni"iuna nu !nelegea ni"i "ele mai elementare lu"ruri !n leg tur "u situaia lor $inan"iar % Toate depindeau "omplet de tn rul 9reniere i toi tiau a"est lu"ru% Ast$el " , !mpletit "u dragostea lor pentru el, "u "onvingerea lor $erm " el era &a1 i " ori"e iu&ire "on)ugal ar $i "unos"ut ele vreodat ar $i $ost doar o re$le"tare palid a iu&irii lor pentru el, !mpletit "u asta era o disperare la $el de intens "a dorina de a supravieui% n "a1ul !n "are 9r;niGre murea !n duel, plantaia era distrus % E"onomia ei $ragil , o via de lu0 &a1at pe veni"a ipote"are a re"oltei din anul urm tor, se a$lau numai !n minile lui% Aa " !i poi !n"+ipui pani"a i am r "iunea din "asa 9reniere !n seara !n "are & iatul s#a dus !n ora s se &at !n duel% 5i a"um, imaginea1 #i#l pe 8estat, de1velindu#i dinii "a un diavol dintr#o oper "omi" pentru " nu avea s #l u"id pe tn rul 9r;niGre% 3rei s spui " i#era mil de $emeile 9r;niGre /i#era "ategori" mil de ele, spuse vampirul% (ituaia lor era !ngro1itoare% 5i mi#era mil i de & iat% n seara a"eea s#a !n"uiat !n &iroul tat lui s u i a $ "ut un testament% 5tia per$e"t de &ine " , da" avea s $ie r pus de spad la patru dimineaa, $amilia lui avea s "ad odat "u el% 'eplngea a"ea situaie i, totui, nu putea $a"e nimi"% Evitarea duelului nu numai " ar $i !nsemnat pentru el des$iinarea so"ial , dar ar $i $ost pro&a&il i imposi&il % ,el lalt tn r l#ar $i urm rit pn l#ar $i $orat s se &at % ,nd a ple"at, la mie1ul nopii, privea moartea !n $a "a un om "are nu putea s urme1e de"t o singur "ale, +ot rt s o $a" "u "ura)% *ri avea s #l u"id pe spaniol, ori avea s moar < a"est lu"ru nu se putea ti dinainte, !n "iuda !ndemn rii sale% ,+ipul

s u re$le"ta o pro$un1ime a sentimentelor i a !nelep"iunii pe "are nu o mai v 1usem pe $aa ni"i uneia din vi"timele lui 8estat% Atun"i am avut prima "on$runtare "u 8estat% 'e luni de 1ile !i spusesem s nu#l u"id pe & iat, iar a"um voia s o $a" !naintea tn rului spaniol% 6oneam " lare, urmndu#l pe tn rul 9r;niGre spre Ne: *rl;ans% 8estat, +ot rt s #l a)ung din urm , eu, +ot rt s #l a)ung din urm pe 8estat% E+, duelul, aa "um i#am mai spus, era sta&ilit pentru ora patru dimineaa, la marginea mlatinii, "+iar !n apropiere de poarta dinspre nord a oraului% A)ungnd a"olo "u puin !nainte de patru, ne mai r mnea $oarte puin timp pentru a ne !ntoar"e la Pointe du 8a", "eea "e !nsemna " propriile noastre viei erau !n prime)die% Eram mai $urios " ori"nd pe 8estat, "are era de"is s pun mna pe & iat% >8as #l o ans 4? am insistat eu, apu"ndu#l !nainte "a el s #l prind pe & iat% Era la mi)lo"ul iernii, $oarte $rig i umed !n 1ona mlatinii i o ploaie re"e "a g+eaa m tura luminiul unde urma s ai& lo" duelul% 2ine!neles " nu m temeam de a"este elemente, !n sensul !n "are ai $a"e#o tu< ni"i nu m amoreau i ni"i nu m puteau !m&oln vi% 'ar vampirii simt $rigul la $el de a"ut "a oamenii, iar sngele vi"timei este, adesea, alinarea sen1ual a a"elei sen1aii de $rig% 'ar "eea "e m preo"upa !ndeose&i !n dimineaa a"eea nu era durerea pe "are o simeam, "i e0"elentul !ntuneri" pe "are !l o$ereau a"ele elemente, $ "nd ast$el "a 9r;niGre s $ie e0trem de vulnera&il pentru ata"ul lui 8estat% Nu era nevoie de"t s se dep rte1e puin de prietenii lui spre mlatin i 8estat l#ar $i !n$ "at% Aa " m luptam $i1i" "u a"esta% l ineam% 'ar erai detaat, distant, $a de toate a"estea Dmmm, o$t vampirul% 'a i e0trem de $urios% A se !m&ui&a "u viaa unei $amilii !ntregi mi se p rea din partea lui 8estat un gest suprem de dispre, $a de tot "e ar $i tre&uit s vad "u pro$un1imea spe"i$i" unui vampir, !l ineam !n !ntuneri", unde m s"uip i m !n)ura< tn rul 9reniere a luat spada de la prietenul i martorul s u i a pornit spre adversar prin iar&a ud i alune"oas % A urmat o dis"uie s"urt i duelul a !n"eput% n "teva "lipe s#a !n"+eiat% 9r;niGre !l r nise de moarte pe "el lalt tn r "u o !mpuns tur iute de spad !n piept% 2 iatul a " 1ut !n genun"+i !n iar& , sngernd mortal i strigndu#l lui 9r;niGre "eva de ne!neles% 3i"toria era $oarte "lar % Toat lumea vedea " nu e0ista ni"i un $el de satis$a"ie% 9r;niGre privea moartea "a pe o monstruo1itate% Prietenii s i !naintar "u l mpi !n mini, !ndemnndu#l s ple"e de a"olo "t mai repede i s #l lase pe r nit !n gri)a prietenilor lui% n a"est timp, muri&undul nu l sa pe nimeni s se apropie de el% Apoi, !n vreme "e "ei trei, printre "are se a$la i 9reniere, se !ndreptau !n"et spre "ai, tn rul " 1ut la p mnt a s"os un pistol% Poate " eu am $ost singurul "are l#a v 1ut !n a"el !ntuneri", dar, ori"um, am strigat la 9reniere i am $ugit spre arm % 8estat n#a avut nevoie de mai mult% n timp "e eu " utam s #l distrag atenia lui 9reniere i s devie1 arma, 8estat, avnd atia ani de e0perien i o vite1 mult mai mare, l#a !n$ "at pe tn r tr gndu#l printre "+iparoi% / !ndoies" " prietenii lui au tiut "e s#a !ntmplat% Pistolul s#a des" r"at, muri&undul s#a pr &uit la p mnt, iar eu !mi "roiam drum prin noroiul aproape !ng+eat, strigndu#l pe 8estat% Pn la urm , l#am v 1ut% 9r;niGre era !ntins peste nite r d "ini !nnodate de "+iparoi, "u "i1mele a$undate !n apa !ntune"at , iar 8estat st tea aple"at deasupra lui, "u o mn pe mna !n "are 9reniere mai inea !n" spad % /#am repe1it s #l dau la o parte, dar m#a lovit "u o asemenea vite1 , !n"t ni"i nu i#am v 1ut mna i doar m#am tre1it eu !nsumi !n ap < &ine!neles " , pn s #mi revin, 9reniere era mort% 8#am v 1ut !ntins, "u o"+ii !n"+ii i "u &u1ele "omplet nemi"ate, "a i "um ar $i dormit% >A$urisit s $ii4? i#am strigat lui 8estat i apoi am tres rit, " "i trupul lui 9reniere !n"epuse s alune"e !n mlatin % Apa i#a a"operit $aa i apoi tot trupul% 8estat )u&ila< mi# a amintit "u asprime " mai aveam la dispo1iie mai puin de o or pentru a a)unge !napoi la Pointe du 8a" i a )urat s se r 1&une pe mine% >'a" nu mi#ar pl "ea viaa de plantator sudist, te#

a omor! "+iar !n noaptea asta% 5tiu "um s#o $a"?, m#a ameninat el% >Ar tre&ui s #i !mping "alul !n mlatin % Ai $i nevoit s #i sapi o groap i te#ai su$o"a4? 5i a ple"at% ,+iar i dup toi a"eti ani, tot mai simt $uria $a de el "a un li"+id $ier&inte, "urgndu# mi prin vene% Atun"i mi#am dat seama "e !nsemna pentru el a $i vampir% Nu era de"t un u"iga, 1ise & iatul, !n a " rui vo"e se re$le"t puin din emoia vampirului% Nu avea respe"t pentru nimi"% Nu% Pentru el, a $i vampir !nsemna r 1&unare, !mpotriva vieii !nsei% 'e $ie"are dat "nd u"idea, se r 1&una% 'e"i, nu era de mirare " nu apre"ia nimi"% Nuanele e0istenei de vampir nu#l erau vi1i&ile, deoare"e se "on"entra "a un ne&un asupra vieii de muritor pe "are o p r sise% /istuit de ur , nimi" nu#l pl "ea da" nu era luat de la alii i, odat "e avea lu"rul respe"tiv, devenea indi$erent i nemulumit, nepl "ndu#l lu"rul !n sine, ast$el " pornea !n " utarea altuia% R 1&unare oar& , steril i demn de dispre% 'ar !i spuneam de surorile 9r;niGre% Era aproape "in"i i )um tate "nd am a)uns la plantaia lor% Corii aveau s se iveas" la "teva minute dup ase, dar eram aproape a"as % /#am $uriat pe "oridorul de la eta) al "asei lor i le#am v 1ut adunate !n salon< ni"i nu se !m&r "aser de "ul"are% 8umn rile arseser aproape !n !ntregime i ele st teau de)a "a nite $emei !ndoliate, ateptnd vestea% Toate erau !m&r "ate !n negru, aa "um le era o&i"eiul !n "as i, !n !ntuneri", siluetele lor negre se "ontopeau "u p rul "a a&anosul, aa !n"t, !n s"lipirea lumn rilor, p reau "in"i $antome, $ie"are, deose&it de trist , deose&it de "ura)oas % Numai pe "+ipul lui 2a&ette se putea "iti +ot rre% Era "a i "um ea s#ar $i de"is de)a s preia "ondu"erea a$a"erilor, da" $ratele ei murise i avea a"eeai e0presie pe "are o avusese i $ratele ei "nd !n" l"ase pentru a se du"e la duel% ,eea "e o atepta era aproape imposi&il% ,eea "e o atepta era moartea de "are 8estat era vinovat% Aa " am $ "ut "eva "e m#a pus $oarte mult !n prime)die% /#am !n$ iat privirii ei% Am $ "ut#o printr#un )o" de lumin % 'up "um ve1i, $aa mea e $oarte al& i are o supra$a neted , "are re$le"t lumina asem n toare marmurei lustruite% 'a, spuse & iatul, "am $st"it% E "+iar $oarte $rumoas , ad ug el apoi% / !ntre& da" dar "e s#a !ntmplat Te !ntre&i da" eram un & r&at $rumos "nd tr iam, 1ise vampirul i & iatul !n"uviin % Eram% Nimi" stru"tural nu s#a s"+im&at !n mine% Numai " n#am tiut ni"iodat " eram $rumos% 3iaa vuia !n )urul meu "u o mulime de preo"up ri m runte, "um i#am mai spus% Nu m uitam "u o"+iul li&er la nimi", ni"i m "ar !ntr#o oglind mai ales !ntr#o oglind 'ar s #i spun "e s# a mai !ntmplat% /#am apropiat de geam i am l sat lumina s #mi ating $aa i am $ "ut#o !n momentul !n "are privirea 2a&ettei era !ndreptat spre geam% 'up a"eea am disp rut imediat% Peste "teva se"unde, toate surorile tiau " $usese v 1ut >o "reatur "iudat ?, "a o $antom , iar "ele dou servitoare s"lave re$u1au "u !n" p nare s se du" s vad "e $usese% Am ateptat ner &d tor e0a"t "eea "e voiam s se !ntmple7 2a&ette a luat, !n s$rit, un s$eni" de pe m su , a aprins lumn rile i r1nd de teama "elorlalte, a ieit singur pe veranda re"e, pentru a vedea "e este, !n timp "e surorile ei se !ngr m deau !n u asemeni unor p s ri mari i negre, una din ele strignd " $ratele lor murise i ea !i v 1use $antoma% 2ine!neles, tre&uie s !nelegi " 2a&ette, $iind puterni" , nu a pus ni"i o "lip "eea "e a v 1ut pe seama imaginaiei sau a $antomelor% Am l sat#o s vin pn la "ap tul verandei i a&ia atun"i i#am vor&it, nel snd#o s #mi vad de"t vag "onturul trupului !n dosul unei "oloane% >(pune#le surorilor tale s se du" !n untru?, i#am optit% >Am venit s #i vor&es" de $ratele t u% 9 "um !i spun?% Ea a stat nemi"at o "lip i apoi a !n"er"at s m vad !n !ntuneri"% >N#am de"t $oarte puin timp% N#o s #i $a" a&solut ni"i un r u, > i#am 1is eu i ea m#a as"ultat% 8e#a spus surorilor " nu era nimi" i s !n"+id ua, iar ele au as"ultat#o aa "um as"ult "ei "are nu numai " au nevoie de un "ondu" tor, dar dores" unul "u disperare% Atun"i am p it !n "er"ul de lumin $ "ut de lumn rile ei%

2 iatul $ "u o"+ii mari i duse mna la &u1e% Te#ai uitat la ea aa "um te uii la mine- ntre& el% ntre&i asta "u atta ino"en , spuse vampirul% 'a, & nuies" " da% Numai " , !n lumina lumn rilor, am p rut !ntotdeauna mai puin supranatural% 5i nu m#am pre$ "ut " a $i o $ ptur o&inuit % >Nu am de"t "teva minute la dispo1iie?, i#am spus eu imediat% >'ar "eea "e am s #i spun e e0trem de important% 9ratele vostru s#a luptat "u "ura) i a "tigat duelul B dar ateapt % Tre&uie s #i spun " e mort% n "a1ul lui moartea a $ost prover&ial "ea o&inuit , +oul din noapte !mpotriva " ruia ni"i &un tatea, ni"i "ura)ul lui n#au putut $a"e nimi"% 'ar nu asta am venit s #i spun, "i $aptul " poi administra plantaia, p strnd#o% Nu tre&uie de"t s nu lai pe nimeni s te "onving de "ontrariu% Tre&uie s #l iei lo"ul !n po$ida ori" ror s"andaluri, ori" ror dis"uii legate de "onvenii, de "e se "uvine sau de &un sim% Nu tre&uie s as"uli nimi"% A"elai p mnt e ai"i a"um aa "um a $ost i ieri diminea , "nd $ratele t u dormea linitit !n "amera lui% Nimi" nu s#a s"+im&at% Tre&uie neap rat s #l iei lo"ul% 'a" n#o $a"i, p mntul e pierdut i voi la $el% 3ei $i "in"i $emei "ondamnate s tr ii "u )um tate sau "+iar mai puin din "e v#ar putea o$eri viaa% nva "eea "e tre&uie s tii% Nu te opri pn nu a$li toate r spunsurile% 6ndete#te la vi1ita mea pentru a#i da "ura), ori de "te ori vei e1ita% Tre&uie s iei totul !n minile tale% 9ratele vostru a murit%? 3edeam pe "+ipul ei " au1ise $ie"are "uvnt% /#ar $i !ntre&at "eva da" ar $i $ost timp, dar m#a "re1ut "nd i#am spus " nu era% 'up a"eea mi#am $olosit toat pri"eperea pentru a ple"a att de repede, !n"t s dau impresia unei dispariii% 'in gr din , i#am v 1ut "+ipul la eta), !n s"lipirea lumn rilor% Am v 1ut#o s"rutnd !ntuneri"ul !n " utarea mea% Pe urm i#a $ "ut (emnul ,ru"ii i s#a !ntors la surorile ei% 3ampirul 1m&i% Nu s#a vor&it nimi" pe rm despre vreo vi1iune "iudat , "are i#ar $i ap rut lui 2a&ette 9r;niGre, dar dup "teva 1ile de )ale i dis"uii triste despre $emeile r mase singure, ea a devenit su&ie"tul unui s"andal i1&u"nit !n 1on , datorit $aptului " s#a +ot rt s administre1e plantaia singur % A i1&utit s strng o 1estre imens pentru sora ei mai mi" i, dup !n" un an, s#a m ritat ea !ns i% 8estat i "u mine a&ia da" ne mai vor&eam% A "ontinuat s lo"uias" la Pointe du 8a" 'a% Nu puteam $i sigur " #mi spusese tot "e tre&uia s tiu% 5i tre&uia s ne pre$a"em tot timpul% Nu m#am dus la nunta surorii mele, de pild , $iind" aveam >malarie? i "eva asem n tor mi s#a !ntmplat i !n 1iua !nmormnt rii mamei mele% ntre timp, 8estat i "u mine luam "ina !n $ie"are sear "u & trnul, mnuind elegant "uitele i $ur"uliele, iar el ne spunea s mn" m tot din $ar$urii i s nu &em vinul prea repede% Plngndu#m de dureri de "ap !ngro1itoare, !mi primeam sora !ntr#un dormitor !ntune"os, "u p tura tras pn su& & r&ie, spunndu#l ei i soului ei " lumina prea puterni" $ "ea s m doar o"+ii i le d deam sume mari de &ani, pe "are s #l investeas" pentru noi toi% 'in $eri"ire, soul ei era un idiot< unul ino$ensiv, dar idiot, produsul a patru generaii de " s torii !ntre veri primari% 'ar, dei a"este lu"ruri mergeau &ine, am !n"eput s avem pro&leme "u s"lavii% Ei erau "ei suspi"ioi i, aa "um i#am mai spus, 8estat u"idea pe ori"ine avea "+e$% Aa " , tot timpul se vor&ea de nite mori misterioase !n partea a"eea a rmului% 'ar i#a $ "ut s vor&eas" , "eea "e au v 1ut i eu am au1it !ntr#o sear , "nd m $uriam pe lng "oli&ele lor% A"um, d #mi voie s #i e0pli" mai !nti "ara"terul a"estor s"lavi% Era "am prin o mie apte sute nou 1e"i i "in"i, 8estat i "u mine lo"uiam a"olo relativ linitii de patru ani, eu investind &anii o&inui de el, e0tin1nd terenurile, "ump rnd apartamente i "ase !n ora, pe "are apoi le !n"+iriam, plantaia !n sine produ"nd puin ea $iind pentru noi mai degra& o a"operire de"t o investiie% Am spus >pentru noi?% Am greit% Nu am semnat ni"iodat vreo +rtie prin "are s #l

dau "eva lui 8estat i, aa "um !i dai seama, legal, eu eram !n" !n via % 'ar !n o mie apte sute nou 1e"i i "in"i, a"eti s"lavi nu erau "a "ei pe "are i#ai v 1ut !n $ilme sau despre "are ai "itit !n romanele despre sud% Nu vor&eau $rumos, !ntr#un diale"t engle1es" i nu erau nite oameni "u pielea "io"olatie, !m&r "ai !n 1drene% Erau a$ri"ani% Insulari< adi" unii dintre ei veniser de pe (anto 'omingo% Erau $oarte negri i "omplet str ini de noi< vor&eau !n lim&ile lor a$ri"ane i !n diale"t $ranu1es"< "ntau "nte"e a$ri"ane "are $ "eau "mpurile s par e0oti"e i "iudate, adesea !nsp imntndu#m !n viaa de muritor% Erau superstiioi i !i aveau propriile se"rete i tradiii% Pe s"urt, !n" nu $useser "omplet distrui "a a$ri"ani% ("lavia era &lestemul e0istenei lor< !n" nu li se luase "eea "e aveau "ara"teristi"% A""eptau &ote1ul i +ainele modeste impuse de " tre legile "atoli"e $ran"e1e, dar sear !i $ "eau tot $elul de "ostumaii din materialele lor ie$tine, "on$e"ionau &i)uterii din oase de animale i din &u" i de metal pe "are le lustruiau "a s semene "u aurul< "oli&ele s"lavilor de la Pointe du 8a" repre1entau o ar str in , o "oast a$ri"an dup l sarea !ntuneri"ului, unde pn i "el mai "ura)os supraveg+etor se temea s se aventure1e% 3ampirului, !ns , nu !i era $ri" % Pn !ntr#o sear de var "nd, tre"nd "a o um&r , am au1it prin ua des"+is a "oli&ei e$ului lor negru o "onversaie "are m#a "onvins " 8estat i "u mine ne a$lam !ntr#un mare peri"ol% ("lavii tiau " nu eram oameni o&inuii% n oapt , "ameristele spuneau "um, printr#o "r p tur din u , ne v 1user mn"nd din $ar$urii goale, du"nd pa+are goale la &u1e, r1nd, "u $eele al&e i $antomati"e !n li" rirea lumn rilor, & trnul or& $iind prost i neputin"ios !n puterea noastr % Prin gaura "+eii au v 1ut si"riul lui 8estat i, odat , a"esta o & tuse pe una din ele $ r mil pentru " o prinsese la $ereastra dinspre verand a "amerei lui% >Nu#l ni"i un pat a"olo?, !i spuneau unul altuia, dnd din "ap% >'oarme !n si"riu, tiu sigur%? 5tiau "u "ertitudine i &a1ndu#se pe dove1i "on"rete, "e eram amndoi% ,t despre mine, m v 1user sear de sear ieind din oratoriu, a"esta $iind a"um doar "u "eva mai mult de"t o "onstru"ie $ r $orm din " r mid i verdea , a"operit de ieder prim vara, tranda$iri s l&ati"i vara, mu"+iul str lu"ea pe o&loanele ve"+i i nevopsite "are nu se des"+ideau ni"iodat i p ian)enii !i eseau pn1ele su& ar"adele de piatr % 2ine!neles, pretindeam " m du" a"olo !n memoria lui Paul, dar, din "uvintele lor, era $oarte limpede " nu ne mai "redeau min"iunile% A"um ne arun"au !n spinare nu numai s"lavii mori i des"operii pe "mpuri sau !n mlatin , vitele i "ei "iva "ai, dar i alte evenimente stranii< pn i inundaiile i tunetele repre1entau arme ale 'omnului, "are se a$la !ntr#o lupt personal "u 8ouis i 8estat% 5i mai r u era $aptul " nu pl nuiau s $ug % Eram diavoli% 'in puterea noastr nu e0ista s" pare% Nu, tre&uia s $im distrui% 8a !ntlnirea a"eea, la "are parti"ipam nev 1ut, se a$lau i "iva s"lavi de pe plantaia 9reniere% ,eea "e !nsemna " 1vonul avea s se !ntind pe tot rmul% 5i, dei eram "onvins " nimeni nu va da atenie unui val de isterie, nu voiam s ris"% /#am dus repede a"as pentru a#l spune lui 8estat " )o"ul nostru de#a plantatorii a luat s$rit% Tre&uia s renune la &i"iul s"laviei i la inelul de aur de strns ervetul i s se mute !n ora% (#a opus, $irete% Tat l lui era grav &olnav i era posi&il s nu tr ias" mult% Nu avea ni"i "ea mai mi" intenie s $ug de nite s"lavi idioi% >i omor pe toi?, a 1is el "alm% >,te trei, patru odat % .nii or s $ug i asta o s $ie &ine%? 3or&eti prostii% Adev rul e " vreau s ple"i de ai"i%? 3rei s ple" de ai"i4? a spus el rn)ind ironi"% ,onstruia un "astel din " ri de )o" $ranu1eti de $oarte &un "alitate% >Tu, un vampir la i plng re, "are um&li noaptea i omori pisi"i i o&olani, te uii ore !ntregi la lumn ri de par" ar $i oameni, stai !n ploaie "a o momie pn "nd te u1i pn la piele, miroi "a l 1ile ve"+i din pod i ar i "a un idiot uluit la gr dina 1oologi" %?

Nu mai ai "e s #mi spui i nes &uina ta ne pune pe amndoi !n peri"ol% Pot s tr ies" $oarte &ine !n oratoriu, !n timp "e "asa asta se trans$orm !n ruin % Puin !mi pas de ea4? i#am spus i era $oarte adev rat% >'a, tu tre&uie s ai tot "e n#ai avut !n via i s $a"i din nemurire un maga1in de ve"+ituri, !n "are amndoi devenim groteti% 'u#te i uit #te la tat l t u i spune#mi "t mai are de tr it, pentru " e0a"t atta o s mai r mi i asta doar da" s"lavii n#or s se r 1vr teas" !mpotriva noastr 4? Atun"i mi#a spus s m du" s m uit eu !nsumi la tat l lui, din moment "e eu eram "el "are >se uita? mereu i am $ "ut#o% 2 trnul era, !ntr#adev r pe moarte% 9usesem s"utit s asist la moartea mamei, !ntr#un $el, pentru " !i g sise s$ritul su&it, !ntr#o dup #amia1 % * g siser stnd !n "urte linitit , "u "oul de "usut al turi< murise aa "um te#ai du"e la "ul"are% A"um, !ns , asistam la o moarte natural , "are era prea lent , dureroas i "ontient % ntotdeauna !mi pl "use & trnul< era &un, simplu i "erea $oarte puin% Ciua st tea la soare, mo ind i as"ultnd p s relele< seara, ori"e sporov ial a noastr !i inea tov r ie% 5tia s )oa"e a+, pip ind "u gri) $ie"are pies i innd minte toate po1iiile de pe ta&l "u o e0traordinar pre"i1ie< dei 8estat nu )u"a "u el, eu o $ "eam adesea% A"um respira greu, $runtea !i era $ier&inte i ud i pernele erau p tate de sudoare% n timp "e el gemea i se ruga s moar , 8estat !n"epuse s "nte la spinet !n "amera "ealalt % I#am trntit "apa"ul, gata s #l prind degetele% >N#o s "ni "nd el e pe moarte4? i#am spus eu% >Pe nai&a, n#o s "nt4? mi#a r spuns el% >* s &at i to&a da" vreau4? 5i, s"ond un platou mare de argint din dulap, !i petre"u un deget printr#unul din mnere i !n"epu s &at !n el "u o lingur % I#am spus s !n"ete1e, altminteri !l o&lig m eu s#o $a" % Apoi am t "ut deodat amndoi, pentru " & trnul !l striga% Ci"ea " tre&uie s #l vor&eas" lui 8estat !nainte s moar % I#am spus s se du" la el% Plnsul lui era s$ietor% 'e "e s m du"- 8#am !ngri)it toi anii tia% Nu#l de a)uns-? A s"os o pil de ung+ii din &u1unar i s#a ae1at la pi"ioarele patului !n "are se a$la & trnul, !n"epnd s #i pileas" ung+iile lungi% Tre&uie s #i spun " , !n a"elai timp, eram "ontient de s"lavii "are se g seau !n prea)ma "asei% Priveau i as"ultau% (peram din tot su$letul "a & trnul s moar "t mai repede% * dat sau de dou ori avusesem de#a $a"e "u suspi"iunile sau !ndoielile "torva s"lavi, dar ni"iodat nu $useser atia% 8#am "+emat imediat pe 'aniel s"lavul " ruia !i d dusem "oli& i slu)&a supraveg+etorului% Ateptndu#l, !l au1eam pe & trn vor&ind "u 8estat< a"esta st tea "u pi"ioarele !n"ru"iate i !i tot pilea ung+iile, "u o sprn"ean ar"uit i "u atenia !ndreptate asupra ung+iilor sale per$e"te% >5"oala a $ost?, 1i"ea & trnul% >A+, tiu " #i aminteti "e pot s #i spun?, a 1is el gemnd% Ai $a"e &ine s spui odat , pentru " mai ai puin i mori?, i#a 1is 8estat% 2 trnul a s"os un sunet !ngro1itor i & nuies" " la $el am $ "ut i eu% l dispreuiam pe 8estat% Atun"i m#am gndit s #l s"ot din "amer % >'oar o tii, nu- Pn i un prost "a tine tie asta?, a spus el% N#o s m ieri ni"iodat , nu#l aa- Ni"i a"um, ni"i dup "e#o s mor?, a 1is & trnul% Da&ar n#am despre "e vor&eti4? a 1is 8estat% n"epusem s #mi pierd r &darea i & trnul devenea din "e !n "e mai agitat% l implor s #l as"ulte "u inim des"+is % Toat situaia a"eea m $ "ea s m "utremur% ntre timp, 'aniel venise i, din "lipa !n "are l#am v 1ut, mi#am dat seama " totul era pierdut la Pointe du 8a"% 'a" a $i $ost mai atent, a $i o&servat mai demult indi"iile% / privea "u nite o"+i sti"loi% Eram un monstru pentru el% >Tat l domnului 8estat e $oarte grav &olnav% Pe moarte?, i#am spus eu, ignorndu#l e0presia% >Nu vreau ni"i un $el de 1gomot !n "asa asta< s"lavii s stea !n "oli&ele lor% 'intr#o "lip !n alta tre&uie s apar do"torul%? (e uita la mine "a i "um a $i minit% Apoi i#a !ndreptat privirea "urioas i re"e spre ua "amerei & trnului% E0presia de pe "+ip i s#a s"+im&at att de mult, !n"t m#am uitat !n "amer % 8estat, g+emuit la

pi"ioarele patului, !i pilea ung+iile $urios i rn)ea !ntr#un $el "are l sa s i se vad dinii as"uii i lungi% 3ampirul se opri i umerii !i tres ltar datorit rsului !n &uit% (e uit la & iat, dar a"esta privea "u timiditate masa% Totui, se uitase de)a, $i0, la gura vampirului% 3 1use " &u1ele !i erau alt$el de"t restul pielii, m t soase i &r 1date de linii deli"ate "a &u1ele ori" rei $iine omeneti, numai " erau al&e, "a de mort< i !i 1 rise dinii al&i, dar vampirul 1m&ea !n aa $el !n"t a"etia nu erau de1velii "omplet< i & iatul ni"i nu se gndise la dini pn atun"i% i !n"+ipui "e !nsemna asta, 1ise vampirul% A tre&uit s #l u"id% Po$tim- ntre& & iatul% A tre&uit s #l u"id% A vrut s $ug % I#ar $i alarmat pe toi% Poate " situaia s#ar $i putut re1olva alt$el, dar nu aveam timp% Aa " l#am prins, dar a$lndu#m !n situaia de a $a"e "eea "e nu mai $ "usem de patru ani, m#am oprit% A"ela era un om% Avea !n mn un pumnal "u mner de os, "u "are inteniona s se apere% I l#am luat "u uurin i i l#am !mplntat !n inim % Imediat s#a pr &uit !n genun"+i, !n"letndu#i degetele pe lam , sngernd pe ea% Imaginea i aroma sngelui m !nne&uneau% ,red " am gemut tare% 'ar nu l#am & ut, nu voiam s#o $a"% Apoi, !mi amintes" " l#am v 1ut pe 8estat !n oglinda &u$etului% >'e "e#ai $ "ut asta-? m#a !ntre&at, iar eu m#am !ntors spre el, $iind de"is s nu#l las s m vad !n starea a"eea de sl &i"iune% /i#a spus pe urm " & trnul delira i " el nu !nelegea nimi" din "uvintele lui% >("lavii tiu tre&uie s te du"i la "oli&e i s #l supraveg+e1i?, am i1&utit s #l spun% >/ o"up eu de & trn%? *moar #l?, mi#a 1is 8estat% Eti ne&un-? am spus eu% >E tat l t u4? 5tiu " #l tat l meu4? a 1is el% >To"mai de#a"eea tre&uie s #l omori tu% Eu nu pot4 'a" a $i putut, a $i $ "ut#o demult, lua#l#ar nai&a4? a spus el atun"i $rngndu#i minile% >Tre&uie s#o !ntindem de#ai"i% 5i uite "e#ai $ "ut, omorndu#l pe sta% N#avem timp de pierdut% Nevast #sa o s apar peste "teva minute, urlnd sau o s trimit pe alt"ineva i mai r u4? 3ampirul o$t % Era adev rat% 8estat avea dreptate% Au1eam s"lavii adunndu#se !n )urul "oli&ei lui 'aniel, ateptndu#l% A"esta $usese destul de "ura)os venind singur !n "asa a"eea &ntuit % 3 1nd " nu se mai !ntor"ea, s"lavii aveau s intre !n pani" i s devin peri"uloi% I#am spus lui 8estat s #l "alme1e, s #i $oloseas" toat puterea pe "are o avea asupra lor " st pn al& i nu s #l !nsp imnte, dup "are m#am dus !n dormitor i am !n"+is ua% Am mai avut un o" !n noaptea a"eea a o"urilor% Pentru " nu#l mai v 1usem ni"iodat pe tat l lui 8estat "a atun"i% (t tea !n "apul oaselor, aple"at !nainte, vor&ind "u 8estat i implorndu#l s #l r spund , spunndu#l " !i !nelegea sup rarea mai &ine de"t el !nsui% Era un "adavru viu% Nimi" nu#l mai inea !n via trupul !mpuinat, !n a$ar de o voin de $ier7 o"+ii !i erau i mai a$undai !n or&ite, iar &u1ele "are !i tremurau $ "eau "a gura & trn i !ng l&enit s par i mai ori&il % /#am ae1at la pi"ioarele patului i, $iindu#mi mil de el, i#am !ntins mna% Nu pot s #i spun "t de mult m#a 1guduit !n$ iarea lui, " "i atun"i "nd provo" moartea, o $a" repede i in"ontient, l snd vi"tim "a !ntr#un somn vr )it% A"eea era, !ns , o distrugere lent , trupul re$u1a s se predea timpului vampir "are !l supsese ani de#a rndul% >8estat?, a 1is el% >/ "ar o dat nu $i r u "u mine% / "ar o dat $ii pentru mine & iatul "are ai $ost% 9iul meu%? A repetat de "teva ori "uvintele >9iul meu, $iul meu?< dup a"eea a spus "eva "e n#am desluit despre ino"en i ino"en distrus % 'ar mi#am dat seama " nu !i pierduse minile, aa "um "redea 8estat, "i era e0trem de lu"id% Povara tre"utului !l ap sa !ngro1itor< iar pre1entul, "are nu !nsemna de"t moarte, !mpotriva " reia el lupta din toate puterile, nu putea $a"e nimi" pentru a uura povara a"eea% 5tiam " l#a $i putut !nela da" mi#a $i $olosit toat pri"eperea, aa " , apropiindu#m mai mult de el, am optit7 >Tat ?% Nu era vo"ea lui 8estat, "i a mea, o oapt sla& % 'ar el s#a

linitit imediat i am "re1ut " moare% / inea !ns de mn "a i "um nite valuri negre l#ar $i tras la $und i eu eram singurul "are#l putea salva% A vor&it dup a"eea de un pro$esor de la ar , un nume de$ormat, "are a des"operit " 8estat era un elev e0trem de inteligent i "are l#a implorat s #l du" la o mn stire unde s !nvee% (#a &lestemat pe sine pentru $aptul " l#a dus pe 8estat a"as i i#a ars " rile% >Tre&uie s m ieri, 8estat?, a spus el plngnd% I#am strns mna "u putere, spernd " a"est gest putea $i "onsiderat un r spuns, dar el a repetat% >Ai tot "e vrei, dar eti la $el de re"e i &rutal "um am $ost "u tine atun"i, "nd aveam att de mult de mun"it i era $rig i $oamete4 8estat, tre&uie s #i aminteti% Erai "el mai &lnd dintre toi4 'umne1eu m va ierta da" m ieri i tu%? n "lipa a"eea adev ratul Esau i#a $ "ut apariia !n "amer % I#am $ "ut semn s ta" , dar el n#a vrut s vad % Aa " a tre&uit s m ridi" repede, pentru " tat l s nu#l aud vo"ea de la distan % ("lavii $ugiser de el% >'ar sunt a$ar , se adun !n !ntuneri"% i aud?, a spus 8estat i apoi s#a uitat $urios la & trn% >*moar #l, 8ouise4? mi#a spus el i atun"i am au1it prima not rug toare din vo"ea lui% >9 #o4? a ad ugat el mnios% 'u#te lng el i spune#l " #l ieri pentru tot, " #l ieri pentru $aptul " te#a luat de la "oal "nd erai mi"4 (pune#l asta a"um%? Pentru "e-? a 1is el strm&ndu#se, aa !n"t $aa lui sem na "u un "raniu% >Pentru " m#a luat de la s"oal 4? A ridi"at &raele i a s"os un urlet de disperare% >( #l ia nai&a4 *moar #l4? a 1is el apoi% Nu?, am spus eu% >l ieri% (au !l omori tu !nsui% Daide% *moar #i tat l%? 2 trnul implora s #l spunem "e vor&eam% A strigat >9iule, $iule? i 8estat dnsa "a un ne&un "nd pe un pi"ior "nd pe altul, $iind "t pe#a"i s g ureas" podeaua% /#am dus lng perdeaua din dantel % 3edeam i au1eam s"lavii "are !n"on)urau "asa, siluete "ontopite "u !ntuneri"ul, apropiindu#se% >Erai Iosi$ printre $raii t i?, 1i"ea & trnul% ,el mai &un dintre ei, dar de unde era s tiu- A&ia "nd ai ple"at mi#am dat seama, dup "e au tre"ut atia ani i ei n#au putut s #mi o$ere linite i mngiere% Pe urm te#ai !ntors i m#ai luat de la $erm , dar nu mai erai tu% Nu mai erai a"elai & iat%? Atun"i m#am !ntors spre 8estat i, pra"ti", l#am trt pn la pat% Ni"iodat nu#l mai v 1usem att de sla& i, !n a"elai timp, att de $urios% /#a !ndep rtat "u &rutalitate i s#a l sat !n )os lng pern , privindu#m "u dum nie% Eu am r mas $erm pe po1iie i am optit7 >Iart 4? 2ine, tat % *di+nete#te% N#am nimi" "u tine?, a 1is el "u o vo"e su&ire i !n"ordat din "au1a $uriei% 2 trnul a !ntors "apul pe pern i a murmurat "eva uurat, dar 8estat ple"ase de)a% (#a oprit &rus" !n prag, as#tupndu#i ure"+ile "u minile% >3in4? a optit el i, apoi, !ntor"ndu#se doar "a s m vad , a 1is7 >*moar #l% Pentru numele lui 'umne1eu4? 2 trnul n#a tiut "e s#a !ntmplat% Nu s#a mai tre1it din stupoare% 8#am $ "ut s sngere1e doar "t a $ost ne"esar, "t s moar $ r s #mi alimente1e pasiunea !ntune"at % Nu suportam a"el gnd% Am tiut " nu avea importan da" trupul era des"operit, pentru " m s turasem de Pointe du 8a", de 8estat i de a"ea identitate a st pnului prosper% Aveam s dau $o" "asei i s m $oloses" de averea pe "are o strnsesem su& mai multe nume to"mai pentru un asemenea moment% ntre timp, 8estat a pornit !n urm rirea s"lavilor% A l sat atta distrugere i moarte !n urma lui, !n"t nimeni n#a putut s povesteas" nimi" !n leg tur "u noaptea a"eea de la Pointe du 8a", iar eu m#am dus "u el% 8a $el "a i !nainte, "ru1imea lui era misterioas , dar a"um !mi de1veleam "olii i oamenii $ugeau de mine% Numai " mersul meu +ot rt m a)uta s le !ntre" vite1a ne!ndemnati" i )alni" i v lul morii, sau al ne&uniei, se l sa% Puterea i dovada vampirului

erau in"ontesta&ile, aa " s"lavii s#au !mpr tiat !n toate dire"iile% Apoi m#am !ntors i am dat $o" "asei% 8estat a venit !n $ug dup mine% >,e $a"i-? a strigat el% >Eti ne&un-? 'ar $l " rile nu mai puteau $i stinse% >Au ple"at i tu distrugi tot%? (e tot !nvrtea prin salonul magni$i", !n mi)lo"ul splendorii lui $ragile% >("oate#i si"riul% /ai ai trei "easuri pn #n 1ori4? i#am spus eu% ,asa era un rug $unerar% 9o"ul ar $i putut s #i $a" r u- ntre& & iatul% ,ategori"4 (puse vampirul% Te#ai dus !napoi la oratoriu- Era un lo" sigur Nu% 'elo"% Apro0imativ "in"i1e"i i "in"i de s"lavi erau r spndii peste tot% /a)oritatea n#ar $i dorit s du" o via de $ugar i, mai mult "a sigur " s#ar $i dus la 9reniere sau spre sud, la plantaia 2el Hardin, din )osul $luviului% Nu aveam de gnd s r mn a"olo !n noaptea a"eea% 'ar nu era ni"i destul timp pentru a m du"e !n alt parte% 9emeia, 2a&ette4 Cise & iatul% 5i vampirul 1m&i% 'a, m#am dus la 2a&ette% 8o"uia a"um la 9r;niGre "u tn rul ei so% Am avut destul timp "a s #mi ur" si"riul !n tr sur i s m du" la ea% 'ar 8estat3ampirul o$t % 8estat a mers "u mine% 3oia s se du" la Ne: *rl;ans i a !n"er"at s m "onving s $a" i eu a"elai lu"ru, dar "nd i#a dat seama " aveam de gnd s m as"und la 9reniere, a vrut i el s m !nsoeas" % Ni"i n#am $i reuit s a)ungem la Ne: *rl;ans, " "i se lumina de 1iu % *"+ii muritorilor nu puteau s vad a"est lu"ru, dar 8estat i "u mine, da% A"um, !n leg tur "u 2a&ette, o mai vi1itasem o dat % Aa "um i#am spus, s"andali1ase "oasta r mnnd singur pe plantaie, $ r un & r&at !n "as , $ r o & trn m "ar% ,ea mai mare pro&lem a lui 2a&ette era " , dei reuea din pun"t de vedere $inan"iar, su$erea datorit i1ol rii so"iale% Era att de sensi&il , !n"t &og ia !n sine nu !nsemna nimi" pentru ea< $amilia, neamul asta !nsemna "eva pentru 2a&ette% 'ei a i1&utit s p stre1e plantaia, s"andalul o m "ina i, !n interior, !n"epea s "ede1e% I#am ap rut !ntr#o sear , !n gr din % Nedndu#l voie s m vad , i#am spus "u un glas $oarte &lnd " eram a"eeai persoan pe "are o mai v 1use i alt dat % , tiam " su$er % >Nu te atepta "a oamenii s !neleag ?, i#am 1is apoi% >(unt nite proti% 3or s te retragi datorit morii $ratelui t u% Ei#ar $olosi viaa "a i "um ar $i, pur i simplu, ulei pentru o lamp % Tre&uie s #l !n$runi, dar "u puritate i !n"redere%? Ea as"ulta !n linite% I#am spus " tre&uia s dea un &al !ntr#un s"op de &ine$a"ere% 5i s"opul tre&uia s $ie religios% Putea alege o m n stire din Ne: *rl;ans, ori"are i s organi1e1e un &al de &ine$a"ere% Tre&uia s le invite pe "ele mai &une prietene ale mamei ei de"edate, pentru a#l $i !nsoitoare i s $a" totul "u o !n"redere a&solut , !n"rederea a&solut era ne"esar mai presus de toate% n"rederea i puritatea erau e0trem de importante% Ei &ine, 2a&ette a "onsiderat ideea genial % >Nu tiu "e eti i ni"i n#o s #mi spui?, a 1is ea% @5i era adev rat, nu i#a $i spus%A >'ar eu "red " eti un !nger%? /#a implorat s#o las s #mi vad $aa% Adi" , m#a implorat aa "um $a" "ei de genul lui 2a&ette, "are, de $apt, nu implor pe nimeni% Nu " 2a&ette ar $i $ost orgolioas , dar era, pur i simplu, puterni" i "instit , "eea "e, !n ma)oritatea "a1urilor, $a"e "a implorarea v d " vrei s m !ntre&i "eva3ampirul t "u% A+, nu, spuse & iatul, "are nu voise s se dea de gol% Nu tre&uie s #i $ie team s m !ntre&i% 'a" a $i vrut s #i as"und "eva

,nd spuse a"est lu"ru, vampirul se !ntune" o "lip % (e !n"runt i, "nd sprn"enele i se apropiar , o adn"itur !i ap ru pe $runte, deasupra sprn"enei stngi, "a i "um "ineva ar $i ap sat lo"ul "u degetul% i d dea un aer de teri&il deprimare% 'a" a $i vrut s #i as"und "eva, n#a $i des"+is su&ie"tul de la &un !n"eput, 1ise el% 2 iatul se tre1i uitndu#se la o"+ii vampirului, ale " ror gene erau "a nite $ire negre su&iri, !n$ipte !n pleoape% ntrea& #m , !i spuse el & iatului% 2a&ette, $elul !n "are ai vor&it de ea, 1ise & iatul% 'e par" ai $i simit "eva deose&it% Ei#am dat "umva impresia " n#a $i "apa&il s simt- ntre& vampirul% Nu, a&solut delo"% E evident " i#a $ost mil de & trn% Ai stat s #l o$eri alinare "nd tu !nsui erai !n prime)die% 5i "eea "e ai simit pentru tn rul 9r;niGre "nd 8estat a vrut s #l u"id toate astea mi le#ai e0pli"at% 'ar m !ntre&am aveai vreun sentiment deose&it pentru 2a&ette*are a"est sentiment te#a $ "ut s #l aperi $amilia Te re$eri la dragoste, spuse vampirul% 'e "e e1ii s pronuni "uvntul Pentru " ai vor&it de detaare, 1ise & iatul% ,re1i " !ngerii sunt detaai- ntre& vampirul% 2 iatul se gndi o "lip % 'a, r spunse el apoi% Nu sunt oare "apa&ili de dragoste- ntre& vampirul% Nu#l prives" pe 'umne1eu "u o dragoste a&solut 2 iatul se gndi o "lip % 'ragoste sau adoraie, 1ise el% ,are e deose&irea- ntre& vampirul gnditor% ,are e deose&ireaEra limpede " nu !l !ntre&a pe & iat, "i pe sine% ngerii simt iu&irea, mndriA% /ndria , derii i ura% (entimentele puterni"e ale persoanelor detaate, !n "are emoiile i voina sunt a"elai lu"ru, spuse el, !n s$rit% (e uit la mas st ruitor "a i "um, gndindu#se mai &ine, n#ar $i $ost pe deplin mulumit% Aveam pentru 2a&ette un sentiment puterni"% Nu "el mai puterni" pe "are l#am simit vreodat pentru o $iin omeneas" , spuse el i !i ridi" privirea% 'ar era "eva $oarte puterni"% 2a&ette era pentru mine o $iin ideal !n $elul ei (e mi" uor pe s"aun, pelerina $onindu#l !n"et i !i !ntoarse privirea spre $ereastr % 2 iatul se aple" i se uit la "aset % 'up a"eea s"oase alta din serviet i, "erndu#l s"u1e vampirului, o introduse !n aparat% / tem " am !ntre&at "eva prea personal% N#am vrut, !i spuse el repede% Ni"i vor& , spuse vampirul, privindu#l% E o !ntre&are la o&ie"t% (imt iu&irea i am simit#o !ntr#o oare"are m sur pentru 2a&ette, dei n#a $ost "ea mai mare iu&ire pe "are am simit#o vreodat % Era "onturat !n 2a&ette% ,a s revin la povestea mea, &alul de &ine$a"ere dat de ea s#a &u"urat de su""es i i#a asigurat reintrarea !n so"ietate% 2anii ei au !nl turat ori"e !ndoieli din minile rudelor pretendenilor ei i s#a m ritat% n serile de var , o&inuiam s o vi1ite1, $ r s m vad i $ r s #l dau de tire " m a$lam a"olo% / du"eam s v d " era $eri"it i v 1nd#o ast$el, eram i eu $eri"it% 'e"i, la ea m#am dus atun"i "u 8estat% A"esta i#ar $i u"is pe mem&rii $amiliei 9r;niGre demult, da" nu l#a $i !mpiedi"at i a"um "redea " asta intenionam s $a"% >,e linite ne#ar adu"e asta-? l#am !ntre&at eu% >Ci"i de mine " sunt idiot, dar tu ai $ost idiot tot timpul% ,re1i " nu tiu de "e ai $ "ut din mine un vampir- Pentru " nu puteai s tr ieti singur, nu i1&uteai s $a"i ni"i "ele mai simple lu"ruri% 'e ani de 1ile m o"up de toate tre&urile, !n timp "e tu te

pretin1i superior% Nu mai ai "e s #mi spui despre via % Nu mai am nevoie de tine% Tu eti "el "are are nevoie de mine i, da" te atingi m "ar de vreunul din s"lavii 9r;niGre, m des"otoroses" de tine% 3a $i o lupt !ntre noi i nu e nevoie s #i atrag atenia " am mai mult inteligen !n degetul mi" de"t ai tu !n toat $iina% 9 "um !i spun%? Ei &ine, asta l#a uimit, dei n#ar $i tre&uit< i a protestat " mai avea multe s #mi spun despre lu"ruri i tipuri de oameni pe "are a $i putut s #l u"id, oameni "are ar $i putut provo"a o moarte su&it , despre lo"uri unde nu aveam voie s merg ni"iodat i aa mai departe, prostii pe "are a&ia le suportam% 'ar nu aveam timp pentru el% 8umina era aprins !n "oli&a supraveg+etorului de la 9reniere i a"esta !n"er"a s #l liniteas" pe s"lavii $ugari i pe ai lui% 9o"ul de la Pointe du 8a" se mai vedea !n" pe "er% 2a&ette era !m&r "at i se o"upa de +rtii, dup "e trimisese " rue la Pointe du 8a" i s"lavi "are s a)ute la stingerea $l " rilor% ("lavii $ugari i !nsp imntai erau inui separat de "eilali i, !n momentul a"ela, toat lumea le lua povestirile drept aiureli "ara"teristi"e s"lavilor% 2a&ette tia " se !ntmplase "eva !ngro1itor i & nuia " era vor&a de "rim , ni"i gnd de "eva supranatural% ,nd am dat de ea, se a$la !n &irou, s"riind despre $o" !n )urnalul plantaiei% Era aproape diminea % Aveam doar "teva minute pentru a o "onvinge " tre&uia s m a)ute% I#am vor&it !nti, nel snd#o s se !ntoar" , iar ea m#a as"ultat !n t "ere% I#am spus " aveam nevoie de o "amer s m odi+nes"% >Nu i#am $ "ut ni"iodat r u% i "er a"um o "+eie i promisiunea " nimeni nu va !n"er"a s intre !n "amera a"eea pn disear % Atun"i o s #i povestes" tot%? Eram aproape disperat% ,erul !n"epea s se lumine1e% 8estat era !n livad "u si"riele% >'ar de "e ai venit la mine !n noaptea asta-? m#a !ntre&at ea% >5i de "e s nu $i venit la tine-? am 1is eu% >Nu te#am a)utat !n "lipele "nd aveai nevoie de !ndrumare, "nd numai tu erai puterni" !n mi)lo"ul "elor dependeni de tine i sla&iNu i#am o$erit de dou ori s$aturi &une- N#am veg+eat de atun"i asupra $eri"irii tale-? !l vedeam pe 8estat la $ereastr % Era "uprins de pani" % >' #mi "+eia unei "amere i nu l sa pe nimeni s se apropie pn la " derea serii% i )ur " nu i#a $a"e ni"i un r u%? >5i da" nu vreau da" eu "red " vii din partea diavolului-? m#a !ntre&at ea atun"i i a vrut s se !ntoar" , dar eu am stins lumnarea% /#a v 1ut stnd "u spatele !n dreptul $erestrei "are se lumin % >'a" nu vrei i "re1i " vin din partea diavolului, o s mor?, i#am spus eu% >' #mi "+eia% A putea s te omor i a"um da" a vrea, nu !nelegi-? /#am apropiat de ea i m#am ar tat mai mult privirii ei, iar ea a r mas "u gura " s"at i s#a dat !napoi, inndu#se de &raul $otoliului% >'ar n#o voi $a"e% /ai degra& a muri eu, de"t s te u"id% * s mor da" nu#mi dai "+eia pe "are i#o "er%? Am o&inut#o% Nu tiu "e a $ost !n mintea ei, dar mi#a o$erit una din !n" perile de la parter unde era inut vinul i sunt sigur " ne#a v 1ut pe mine i pe 8estat adu"nd si"riele% Nu numai " am !n"uiat ua, dar am i &ari"adat#o% ,nd m#am tre1it, seara, 8estat era !n pi"ioare% 'e"i s#a inut de "uvnt% 'a% 2a a mers "+iar mai departe% Nu numai " a respe"tat ua noastr !n"+is , dar a !n"uiat#o i pe dina$ar % 5i povestirile s"lavilor le au1ise 'a, le au1ise% 8estat a $ost primul "are a des"operit " eram !n"uiai i s#a !n$uriat teri&il% Intenionase s ple"e la Ne: *rl;ans "t mai repede% A"um era e0trem de & nuitor !n privina mea% >Am avut nevoie de tine doar "t a tr it tata?, a 1is el !n"er"nd s g seas" o ieire% 8o"ul era o adev rat temni % ( tii " n#o s mai !ng+it nimi" de la tine?, mi#a spus el% Ni"i nu voia s #mi !ntoar" spatele% / "+inuiam s aud glasuri din "amerele de la eta), dorindu#mi "a el s ta" , nevrnd s #l m rturises" "are erau sentimentele mele $a de 2a&ette sau "e speram% / mai gndeam i la alt"eva% /#ai !ntre&at de sentiment i detaare% .nul din aspe"tele a"estui sentiment detaat, "um l#a numi, este " te poi gndi la dou lu"ruri !n a"elai timp% Poi

s te gndeti " nu eti !n siguran i " poi muri i poi s te mai gndeti la "eva a&stra"t i !ndep rtat% Aa se !ntmpla i "u mine% / gndeam !n "lipa a"eea, !n t "ere i "u pro$un1ime, "t de su&lim ar $i putut s $ie prietenia dintre mine i 8estat< "t de puine impedimente ar $i e0istat i "t de multe lu"ruri am $i putut !mp ri% Poate " simeam asta din "au1a apropierii lui 2a&ette, " "i "um alt$el a $i putut s a)ung s o "unos" "u adev rat de"t apelnd la metoda suprem < s #l iau viaa, s devin una "u ea !ntr#o !m&r iare a morii, "nd su$letul meu s#ar $i "ontopit "u inima ei, +r nindu#se "u ea% 'ar su$letul meu dorea s o "unoas" pe 2a&ette $ r s $ie nevoie s o u"id, $ r s #l r pes" ultima su$lare, ultima pi" tur de snge% n "a1ul lui 8estat !ns , "t de &ine am $i putut s ne "unoatem, da" ar $i $ost un om de "ara"ter, un om "are s raione1e puin% /i#am amintit de vor&ele & trnului< 8estat, un elev inteligent, un iu&itor al " rilor "are $useser arse% Eu nu#l "unoteam de"t pe a"el 8estat "are !i & tea )o" de &i&liote"a mea, spunnd " era o gr mad de pra$, "are !mi ridi"uli1a mereu le"turile i meditaiile% /i#am dat seama " a"um !n "as era linite% 'in "nd !n "nd se au1eau s"ndurile s"rind su& pai i, printre ele r 1& tea o lumin $oarte sla& % l vedeam pe 8estat pip ind 1idurile de " r mid , $aa lui dur de vampir devenind o mas" s"+imonosit de $rustrare omeneas" % Eram "onvins " tre&uia s ne desp rim imediat, " tre&uia s pun da" era nevoie, "+iar i un o"ean !ntre noi% 5i mi#am dat seama " !i suportasem atta timp datorit $aptului " m !ndoisem de mine !nsumi% / p " lisem "u gndul " st team pentru & trn, pentru sora mea i soul a"esteia% 'ar am stat "u 8estat pentru " m temeam " nu "unos" se"retele eseniale ale unui vampir, pe "are nu le puteam des"operi singur i, mai important, datorit $aptului " el era uni"ul de $elul meu pe "are !l "unoteam% Nu#mi spusese ni"iodat "um devenise vampir i ni"i unde a $i putut s mai g ses" m "ar un altul "a noi% Asta m deran)a $oarte mult atun"i, aa "um m deran)ase patru ani% l uram i voiam s #l p r ses"< totui, puteam s #l p r ses"- n timp "e toate gndurile astea !mi tre"eau prin minte, 8estat !i "ontinu dis"ursul7 " el nu avea nevoie de mine, " nu avea de gnd s mai !ng+it nimi", "u att mai puin amenin rilor din partea 9reniere#llor% Tre&uia s $im preg tii !n "lipa !n "are avea s se des"+id ua% >Nu uita4? mi#a spus el !n $inal% >3ite1 i $or < !n astea nu ne pot !ntre"e% 5i spaim % Eine minte !ntotdeauna7 provoa" spaim % Nu $i sentimental4 Ne pui !n peri"ol%? 3rei s $ii singur dup asta-? l#am !ntre&at eu% 3oiam s#o spun % Eu nu aveam "ura)ul% (au, mai degra& , nu#mi "unoteam propriile sentimente% 3reau s a)ung la Ne: *rl;ans4? a 1is el% >Te#am prevenit doar " n#am nevoie de tine% 'ar "a s ieim de ai"i, avem nevoie unul de "el lalt% n" n#ai !nv at s #i $oloseti puterile4 Nu ai un sim !nn s"ut a "eea "e eti4 9olosete#i puterea de "onvingere "u $emeia asta, da" o s vin % 'ar da" vine !nsoit , atun"i $ii preg tit s a"ione1i !n "onse"in %? Adi" -? l#am !ntre&at eu, pentru " ni"iodat nu mi se p ruse mai misterios de"t !n "lipa a"eea% >,e sunt eu-? El era v dit de1gustat i i#a ridi"at &raele% 9ii preg tit?, a 1is el apoi, de1velindu#i dinii magni$i"i, >s u"i1i4? (#a uitat &rus" la s"ndurile de deasupra% >(e preg tes" de "ul"are, !i au1i-? 'up un r stimp de t "ere, timp !n "are 8estat s#a plim&at de "olo#"olo i eu am stat s m gndes" la "e aveam s $a" sau s #l spun lui 2a&ette sau i mai pro$und "+iar, la r spunsul la o !ntre&are i mai di$i"il B "e simeam pentru 2a&ette- B dup "tva timp, de"i, am 1 rit o lumin pe su& u % 8estat era preg tit s sar la ori"ine ar $i ap rut% Era 2a&ette singur < a intrat "u o lamp , $ r s #l vad pe 8estat !n spatele ei, "i uitndu#se $i0 la mine% Nu o mai v 1usem ni"iodat "a atun"i< p rul !i era l sat li&er pentru "ul"are, o &og ie de valuri negre rev rsate peste "apotul al&< "+ipul !i era !n"ordat din "au1a gri)ii i a spaimei% A"est lu"ru $ "ea s $ie !m&u)orat i o"+ii ei " prui i mari p reau imeni% Aa "um i#am mai spus, !mi pl "eau $ora i "instea ei, su$letul ei mare% Nu simeam pentru ea o pasiune "a a"eea pe "are ai

simi#o tu% 'ar o g seam mai atr g toare de"t ori"e alt $emeie din "ele pe "are le "unos"usem !n viaa de muritor% ,+iar i su& "apotul a"ela sever, &raele i snii !i erau rotunde i moi< mi se p rea un su$let in"itant, !m&r "at !ntr#o "arne minunat i misterioas % Eu, "are sunt dur, "+i&1uit i devotat unui s"op, m#am simit atras de ea !ntr#un mod ire1isti&il< tiind " totul nu putea "ulmina de"t "u moartea, i#am !ntors imediat spatele, !ntre&ndu#m da" , atun"i "nd se uita !n o"+ii mei, !i vedea lipsii de via i de su$let% Tu eti "el "are a mai venit la mine?, a 1is ea, de par" n#ar $i $ost sigur % 5i eti proprietarul de la Pointe du 8a"% Tu eti4? Atun"i mi#am dat seama " au1ise povestirile !ngro1itoare legate de noaptea pre"edent i " nu o puteam mini% / mai ar tasem ei de dou ori "u s"opul de a#l vor&i< nu puteam s m as"und a"um sau s #mi minimali1e1 !n$ iarea ne$ireas" % Nu vreau s #i $a" ni"i un r u?, i#am spus eu% >Am nevoie doar de o tr sur i "ai "aii pe "are i#am l sat a1i#noapte la p s"ut%? Nu p rea s m $i au1it< s#a apropiat mai mult, $iind $erm +ot rt s m prind !n "er"ul de lumin % Atun"i l#am v 1ut pe 8estat "ontopindu#se "u um&ra ei pe 1idul de " r mid < era ner &d tor i peri"ulos% >mi dai tr sura-? am insistat eu% A"um se uita la mine, innd lampa ridi"at < to"mai "nd am vrut s #mi $eres" privirea, am v 1ut#o s"+im&ndu#se la $a % ,+ipul !i era !mpietrit i gol, de par" su$letul ei i#ar $i pierdut "unotina% A !n"+is o"+ii i a "l tinat din "ap% /#am gndit " , !ntr#un $el, o $ "usem s "ad !n trans $ r ni"i un e$ort din partea mea% >,e eti-? m#a !ntre&at ea !n oapt % >Eti diavol% Erai diavol i atun"i "nd ai venit la mine4? 'iavol4? am 1is eu% Asta m#a !ntristat mai mult de"t a $i "re1ut " era posi&il% 'a" ea "redea a"est lu"ru, atun"i !i !n"+ipuia " s$atul meu nu era &un< va avea !ndoieli% Era &ogat i avea o via &un i tiam " nu tre&uia s $a" una "a asta% 8a $el "a toi oamenii puterni"i, a "unos"ut !ntotdeauna un oare"are grad de singur tate< era "a o str in marginali1at , o ne"redin"ioas de un anume $el% Iar e"+ili&rul !n "are tr ia ar $i putut $i tul&urat, da" !n"epea s # i pun la !ndoial propria &un tate% (e uita la mine "u o groa1 nedisimulat % Par" din "au1a groa1ei, uitase de situaia pre"ar !n "are se a$la% n "lipa a"eea, 8estat, "are era atras de sl &i"iune "a un om !nsetat de ap , a apu"at#o de !n"+eietura minii, iar ea a ipat i a s" pat lampa din mn % 9l " rile au aprins uleiul v rsat i 8estat o !mpingea "u spatele spre ua des"+is % >Adu tr sura4? i#a spus el% >Adu#o imediat, !mpreun "u "aii% Eti !ntr#un peri"ol de moarte< nu mai vor&i de diavoli4? Eu am " l"at $l " rile !n pi"ioare i m#am dus dup 8estat, strigndu#l s #l dea drumul% * inea de !n"+eieturile am&elor mini i ea era $urioas % >* s tre1eti toat "as da" nu#i ii gura4? mi#a 1is el% >5i o s#o omor4 Adu tr sura "ondu#ne% 3or&ete "u & iatul de la gra)d4? i#a spus el apoi, !mpingnd#o a$ar % /ergeam !n"et prin "urtea !ntune"at , eu "uprins de o tristee $ r margini, 8estat !n $aa mea, iar !naintea noastr , 2a&ette, avansnd "u spatele, $i0ndu#ne "u privirea !n !ntuneri"% 'eodat s#a oprit% * lumin sla& li" rea !n "as , undeva la eta)% >Nu v dau nimi"4? a spus ea% Eu l#am prins de &ra pe 8estat i i#am 1is s m lase pe mine s re1olv situaia% >* s le spun tuturor da" nu m lai s vor&es" "u ea?, i# am optit eu% Atun"i, st pnete#te?, mi#a 1is el de1gustat% >9ii tare% Nu o lua "u &iniorul%? ntre timp tu du#te !n gra)d i adu tr sura i "aii% 'ar $ r s u"i1i4? Nu tiam da" avea s m as"ulte sau nu, dar a ple"at repede, iar eu m#am apropiat de 2a&ette% Pe "+ipul ei se "itea un ameste" de $urie i +ot rre% >Piei din $aa mea, (atan , > mi#a spus i eu m#am oprit !n $aa ei, mut, privind#o "u a"eeai siguran "u "are o $ "ea ea% Nu ar ta " l#ar $i au1it pe 8estat !n noapte% .ra ei pentru mine ardea "a un $o"%

'e "e#mi spui asta-? am !ntre&at#o eu% >Ei#am dat "umva un s$at r u- Ei#am $ "ut vreun r u- Am venit s te a)ut, s #i dau putere% Nu m#am gndit de"t la tine, "nd ar $i tre&uit s ni"i nu#mi pese%? Ea "l tina din "ap% 2ine, dar de "e, de "e#mi vor&eti aa-? m#a !ntre&at ea% 5tiu "e#ai $ "ut la Pointe du 8a"< ai tr it a"olo "a un diavol4 ("lavii spun tot $elul de lu"ruri !ngro1itoare4 Toat 1iua oamenii au stat pe drumul spre Pointe du 8a"< i soul meu a $ost a"olo4 A v 1ut "asa distrus i "adavrele !mpr tiate prin live1i i pe "mpuri% ,e eti- 'e "e#mi vor&eti "u atta &lndee- ,e vrei de la mine-? (e inea de "oloanele verandei, !ndreptndu#se "u spatele, !n"et, spre s"ar % ,eva s#a mi"at !n dreptul $erestrei luminate% Nu pot s #i r spund a"um la toate !ntre& rile astea?, i#am spus eu% >,rede#m "nd !i spun " am venit la tine doar "a s #i $a" &ine% 5i nu i#a $i $ "ut gri)i i ne"a1uri a1i#noapte, da" a $i avut de ales4? 3ampirul t "u% 2 iatul st tea aple"at !nainte, "u o"+ii larg des"+ii% 3ampirul era !mpietrit, privind !n gol, pierdut !n gnduri i amintiri% 2 iatul !i "o&or! &rus" privirea, par" !n semn de respe"t% Apoi se uit din nou la vampir i dup a"eea, iar i !n alt parte, propriul "+ip p rnd la $el de !ntristat " al vampirului< d du s spun "eva, dar se r 1gndi% 3ampirul !l studie, $ "ndu#l s se $st"eas" i s #i $ereas" din nou privirea, nelinitit% 'up a"eea, !ns !i !n l "apul i se uit !n o"+ii lui% ng+ii !n se", dar "ontinu s #l susin privirea% Asta vrei- ntre& vampirul !n oapt % Asta voiai s au1ii !mpinse s"aunul !n spate $ r 1gomot i se duse la $ereastr % 2 iatul r mase "a tr snit, uitndu#se la umerii lui lai i la pelerina lung % 3ampirul !ntoarse uor "apul% Nu#mi r spun1i% Nu#i o$er "eea "e vrei, nu- 3oiai un interviu% ,eva "are s poat $i transmis la radio% N#are importan % Arun" "asetele da" vrei4 (puse & iatul, ridi"ndu#se% Nu pot spune " !neleg tot "e#mi spui% 'a" a $a"e#o, i#ai da seama " mint 'e"i, "um a putea s te rog s "ontinui, de"t spunnd " "eea "e !neleg "eea "e !neleg nu seam n "u nimi" din "e am !neles vreodat % 9 "u un pas spre vampir% A"esta p rea s priveas" !n )os spre 'ivisadero (treet% Apoi !ntoarse !n"et "apul, se uit la & iat i 1m&i% ,+ipul !i era senin, aproape a$e"tuos% 5i, deodat , & iatul se simi stn)enit% i vr! minile !n &u1unare i se !ntoarse la mas % Apoi se uit ov itor la vampir i spuse7 3rei s "ontinui te rog3ampirul se !ntoarse "u &raele !n"ru"iate i se re1em de $ereastr % 'e "e- ntre& el% 2 iatul nu tia "e s mai spun % Pentru " a vrea s aud, 1ise el ridi"nd din umeri% Pentru " a vrea s tiu "e s#a mai !ntmplat% 2ine, spuse vampirul, avnd pe &u1e a"elai 1m&et% (e !ntoarse la lo"ul lui i, ae1ndu#se, !ntoarse puin "aseto$onul, spunnd7 /inunat invenie dar, d #mi voie s "ontinui% Tre&uie s !nelegi " "eea "e simeam atun"i pentru 2a&ette era o dorin de "omuni"are, mai puterni" de"t ori"e alt dorin n a$ar de dorina $i1i" de snge% A"easta era att de puterni" , !n"t m $ "ea s simt pro$un1imea "apa"it ii mele de a !ndura singur tatea% ,nd !i vor&isem mai !nainte, $usese o "omuni"are s"urt dar dire"t , la $el de simpl i satis$ " toare "a atun"i "nd iei pe "ineva de mn % ,nd i#o strngi% ,nd !i dai !n"etul "u !n"etul drumul% Toate a"estea !ntr#un moment de

mare nevoie i tristee% A"um, !ns , eram potrivni"i% Pentru 2a&ette, eu eram un monstru< g seam a"est lu"ru ori&il i a $i dat ori"e s #l alung a"el sentiment% I#am spus " s$atul pe "are i#l d dusem $usese &un i " ni"i un instrument al diavolului n#ar $i putut s $a" &ine, "+iar da" ar $i vrut% 5tiu4? mi#a spus ea, dar prin a"easta, spunea de $apt " nu putea s ai& mai mult !n"redere !n mine de"t !n diavolul !nsui% /#am apropiat de ea i s#a dat !napoi% Am ridi"at &raul i s#a !n$iorat, !n"letndu#i mna pe &alustrad % >2ine, atun"i?, am 1is eu e0asperat% >'e "e m#ai ap rat a1i#noapte- 'e "e ai venit singur -? Pe "+ipul ei am v 1ut iretenie% Avea un motiv, dar !n ni"i un "a1 nu voia s mi#l spun % i era imposi&il s #mi vor&eas" li&er, des"+is, s # mi o$ere "omuni"area pe "are o doream% / simeam s$rit, uitndu#m la ea% Era de)a tr1iu i au1eam "um 8estat se $uriase !n pivnia de vinuri, de unde luase si"riele< simeam nevoia s ple" i alte nevoi, de asemenea de a u"ide i de a &ea% 'ar nu asta m o&osea, "i alt"eva, mult mai r u% Era "a i "um noaptea a"eea ar $i $ost numai una dintr#o mie, o lume $ r s$rit, o noapte erpuind !n alta i $ormnd un ar" uria al " rui "ap t nu#l vedeam, o noapte !n "are +oin ream singur su& stelele re"i i indi$erente% ,red " i#am !ntors spatele i mi#am a"operit o"+ii "u mna% / simeam deodat deprimat i o&osit% ,red " am s"os, $ r s vreau, vreun sunet i atun"i, !n a"el vast i pustiu peisa) al nopii !n "are eu st team singur i 2a&ette era numai o ilu1ie, am !ntre1 rit deodat o posi&ilitate la "are nu m gndisem !nainte, o posi&ilitate de "are $ugisem, sedus "um eram de lume, "opleit de simurile "ara"teristi"e unui vampir, !ndr gostit de "uloare, $orm , sunet, "nte", moli"iune i variaii in$inite% 2a&ette se mi"a, dar nu o&servam% ("otea "eva din &u1unar< inelul ei mare "u "+eile "asei 1om ia a"olo% Ea ur"a treptele% 8as#o s ple"e, !mi spuneam eu% >,reatur a diavolului4? am optit eu% >Piei de lng mine, (atan ?, am repetat i m#am uitat la ea% n"remenise pe trepte, "u o"+i mari, & nuitori% 8uase lampa de pe perete i o inea !n mn , uitndu#se $i0 la mine, strngnd#o "a pe o pung de valoare% >,re1i " vin de la diavol-? am !ntre&at#o eu% Ea i#a petre"ut repede degetele minii stngi pe dup mnerul l mpii i, "u mna dreapt i#a $ "ut semnul "ru"ii, rostind nite "uvinte latineti pe "are a&ia le au1eam< s#a al&it la $a i a ridi"at din sprn"ene "nd a v 1ut " a"est lu"ru nu s"+im&ase nimi"% >Te ateptai s m pre$a" !ntr#un nor de $um-? am !ntre&at#o eu% /#am apropiat i mai mult, " "i datorit gndurilor, " p tasem putere de detaare% >5i unde s m $i dus, !n iad, de unde am venit- 8a diavol, "are m# a trimis-? / a$lam la pi"ioarele s" rii% >'a" i#a spune " nu tiu nimi" despre diavol- 'a" i#a spune " nu tiu ni"i m "ar da" e0ist -? Pe diavol !l v 1usem !n gndurile mele< la diavol m gndeam !n "lipa a"eea% I#am !ntors spatele% Nu m au1ea "a tine a"um% Nu as"ulta% /#am uitat la stele% 5tiam " 8estat era preg tit% Par" ar $i $ost a"olo "u tr sura de ani de 1ile< i ea st tea pe trepte de ani de 1ile% Aveam sen1aia "iudat " $ratele meu se a$la a"olo de ani !ntregi i " #mi vor&ea "u un glas s" 1ut i agitat, iar "eea "e#mi spunea era e0trem de important, numai " !mi tre"ea pe lng ure"+i la $el de repede "um era rostit, "a $uga unor o&olani pe grin1ile unei "ase imense% (#a au1it un s" p rat i am v 1ut &rus" o lumin % >Nu tiu da" vin de la diavol sau nu4 Nu tiu "e sunt4? i#am strigat eu lui 2a&ette, propria mea vo"e asur1indu#m % >3a tre&ui s tr ies" pn la s$ritul lumii i ni"i m "ar nu tiu "e sunt4? 'ar lumina a i1&u"nit deodat !n $aa mea< era lampa pe "are ea o aprinsese "u un "+i&rit i pe "are o inea a"um !n aa $el !n"t s nu#l v d "+ipul% * "lip n#am v 1ut nimi" de"t lumina i apoi lampa m#a i1&it "u putere !n piept, sti"la s#a spart pe " r mi1i i $l " rile )u"au la pi"ioarele mele, !n $aa mea% 8estat striga din !ntuneri"7 >(tinge#l, stinge#l, idiotule% * s te distrug 4? !n or&irea mea am simit "eva arun"at asupr #mi% Era +aina lui 8estat% / pr &uisem neputin"ios lng "oloan , neputin"ios att din pri"ina $o"ului i a loviturii, "t i din "ea a reali1 rii $aptului " 2a&ette a vrut s m distrug i din "ea a reali1 rii $aptului " nu tiam "e sunt%

Toate a"estea s#au !ntmplat !n "teva se"unde% 9o"ul $usese stins i eu am !ngenun"+eat !n !ntuneri" "u minile pe " r mi1i% (us, !n "ap tul s" rii, 8estat o prinsese pe 2a&ette din nou% /#am arun"at asupra lui, lundu#l de "ea$ i tr gndu#l !napoi% (#a !ntors spre mine $urios i m#a lovit "u pi"iorul, dar m#am ag at de el i l#am tras !n )os pe trepte% 2a&ette era !ngro1it % I#am v 1ut silueta !ntune"at "onturndu#se pe "er i li" rirea o"+ilor% >Daide odat 4? a 1is 8estat ridi"ndu#se% 2a&ette i#a dus mna la gt% *"+ii mei r nii se "+inuiau s o vad % 6tul !i sngera% >Nu uita4? i#am spus eu% >A $i putut s te u"id4 (au s #l las pe el s#o $a" 4 'ar n#am $ "ut#o% Ai spus " sunt diavol% Te !neli%? 'e"i l#ai oprit pe 8estat e0a"t la timp, spuse & iatul% 'a% 8estat putea u"ide i &ea $ulger tor% 'ar nu#l salvasem de"t viaa $i1i" lui 2a&ette% Asta aveam s#o a$lu mai tr1iu% ntr#o or i )um tate, eu i 8estat ne a$lam la Ne: *rl;ans< "aii erau aproape mori din "au1a o&oselii i tr sura oprit pe o strad lateral , la un "vartal distan de un nou +otel spaniol% 8estat a luat un & trn de &ra i i#a pus "in"i1e"i de dolari !n mn % >9 #ne rost de un apartament?, i#a spus el, >i adu#ne nite ampanie% (pune " e pentru doi domni i pl tete !n avans% ,nd te#ntor"i, o s #i mai dau "in"i1e"i de dolari% * s $iu "u o"+ii pe tine, $ii "onvins%? *"+ii lui s"lipitori !l ineau pe & trn !n mre)ele lor% 5tiam " avea s #l u"id imediat "e se !ntor"ea "u "+eile i asta a i $ "ut% Am stat !n tr sur , uitndu#m o&osit la omul a"ela "are era din "e !n "e mai vl guit pn "nd, !n "ele din urm , a murit, trupul pr &uindu#l#se "a un sa" "u pietre !n dreptul unei ui, "nd 8estat i#a dat drumul% >Noapte &un , dul"e prin?, a 1is 8estat, >i uite#i "ei "in"i1e"i de dolari%? I#a vrt &anii !n &u1unar de par" ar $i $ost o glum e0"elent % 'up a"eea ne#am stre"urat pe ua din "urte a +otelului i am ur"at !n salonul lu0os al apartamentului% 5ampania s"lipea !ntr#o $rapier re"e% 'ou pa+are se a$lau pe o tav de argint% 5tiam " 8estat avea s umple unul din ele, pentru "a apoi s stea uitndu#se la a"ea "uloare g l&uie% Iar eu, "a un om !n trans , m#am ae1at pe "anapea, privindu#l "a i "um nimi" din "e#ar $i $ "ut n#ar $i avut vreo importan % Tre&uie s #l p r ses" sau s mor, mi#am spus eu% / gndeam " ar $i $ost pl "ut s mor% 'a, s mor% nainte voiam s mor% A"um doream s mor% 3edeam asta "u o "laritate att de dul"e, "u un "alm e0traordinar% Eti mor&id4? mi#a spus 8estat deodat % >E aproape 1iu %? A tras perdeaua de dantel i am v 1ut a"operiurile su& "erul de un al&astru !n"+is, iar deasupra, marea "onstelaie *rion% >'u#te i u"ide4? mi#a 1is 8estat, ridi"nd geamul% A s rit perva1ul i l#am au1it ateri1nd uor pe a"operiul de lng +otel% (e du"ea dup si"rie, sau dup unul din ele, "el puin% (etea "retea !n mine "a o $e&r , aa " l#am urmat% 'orina mea de a muri era "onstant , "a un gnd pur, golit de ori"e emoie% Totui, simeam nevoia s m +r nes"% Ei#am spus " nu u"ideam oameni% Am pornit pe a"operi !n " utarea o&olanilor% 'ar de "e ai spus " 8estat n#ar $i tre&uit s te $a" s !n"epi "u oameni- Ai vrut s spui vrei s spui " , pentru tine, era o alegere esteti" , nu moral 'a" m#ai $i !ntre&at atun"i, i#a $i spus " era "eva esteti", " doream s !neleg moartea pe etape% , moartea unui animal !mi produ"ea o asemenea pl "ere i o ast$el de tr ire, !n"t a&ia !n"epusem s o !neleg i doream s p stre1 e0periena morii umane pentru gndirea mea matur % 'ar era "eva moral% Pentru " toate de"i1iile esteti"e sunt, !n realitate, morale% Nu !neleg, spuse & iatul% ,redeam " de"i1iile esteti"e pot $i "omplet imorale% ,um r mne "u "lieul artistului "are !i p r sete soia i "opiii " s poat pi"ta- (au "u Nero, "are "nta la +arp !n timp "e Roma ardea Am&ele au $ost de"i1ii morale% n "on"epia artistului, am&ele au servit unui s"op superior% ,on$li"tul e !ntre morala artistului i "ea a so"iet ii, nu !ntre esteti" i moralitate% 'ar, adesea, a"est lu"ru nu e !neles< !n asta "onst pierderea, tragedia% .n artist "are $ur ta&louri

dintr#un maga1in, de e0emplu, !i !n"+ipuie " a luat o +ot rre inevita&il , dar imoral i se vede " 1nd !n di1graie< urmea1 disperarea i iresponsa&ilitatea mes"+in , de par" moralitatea ar $i o lume mare din sti"l , "are poate $i "omplet s$ rmat printr#un singur gest% 'ar nu asta m preo"upa "el mai mult atun"i% Pe vremea a"eea nu tiam a"este lu"ruri% ,redeam " u"id animale numai din motive esteti"e i m es"+ivam de la a r spunde marii !ntre& ri morale da" , prin $irea mea, eram sau nu &lestemat% Pentru " , ve1i tu, "+iar da" 8estat nu#mi spusese nimi" despre diavoli sau iad, "redeam " sunt &lestemat !n "lipa !n "are m#am dus la el, e0a"t "um tre&uie s $i gndit Iuda "nd i#a pus laul de gt% nelegi2 iatul nu spuse nimi"% ' du s vor&eas" , dar nu o $ "u% Roeaa !i p t o&ra)ii o "lip % Erai- ntre& el !n oapt % 3ampirul r mase nemi"at i un 1m&et stins !i )u" pe &u1e "a lumina% 2 iatul !l privea a"um "a i "um l#ar $i v 1ut pentru prima oar % Poate, spuse vampirul !ndreptndu#se i ae1ndu#se pi"ior peste pi"ior ar tre&ui s lu m lu"rurile pe rnd% Poate ar $i mai &ine s #mi "ontinui povestirea% 'a, te rog 1ise & iatul% Eram agitat !n noaptea a"eea, aa "um i#am spus% / es"+ivasem de la a r spunde la a"ea !ntre&are "a vampir i a"um m "opleea, iar !n a"ea stare, nu aveam ni"i un "+e$ s tr ies"% Ei &ine, asta a dat natere !n mine, la $el "a !n "a1ul oamenilor, unei dorine de "eva "are s #mi satis$a" "el puin ne"esitatea $i1i" % ,red " am $olosit asta "a s"u1 % Ei#am spus "e !nseamn u"iderea pentru vampiri< de"i poi s #i !n"+ipui "are e deose&irea dintre un o&olan i un om% Am "o&ort !n strad dup 8estat i am par"urs o distan de "teva "vartale% Pe atun"i, str 1ile erau noroioase, iar "vartalele, insule deasupra rigolelor, !ntregul ora $iind e0trem de !ntune"at !n "omparaie "u 1iua de a1i% 8uminile erau "a nite $aruri pe o mare neagr "a smoala% 'ei 1orii se apropiau, numai $erestrele de $ronton i verandele !nalte se deslueau !n &e1n , iar pentru un muritor, str 1ile !nguste g site de mine erau e0trem de !ntune"ate% (unt &lestemat- 3in din partea diavolului- 9irea mea e "ea a unui diavol- / !ntre&am iar i iar% 'a" da, atun"i de "e m revolt !mpotriva a"estui lu"ru, de "e tremur "nd 2a&ette arun" !n mine "u lampa aprins , de "e sunt s"r&it "nd u"ide 8estat- ,e am devenit "nd m#am trans$ormat !n vampir- n"otro s apu"- 5i, !n tot a"est timp, datorit $aptului " dorina de moarte m#a $ "ut s #mi negli)e1 setea, a"easta a devenit i mai puterni" , venele devenind adev rate uvoaie de durere !n "arnea mea< tmplele !mi 1v"neau< pn la urm , n#am mai suportat% ($iat de dorina de a nu $a"e nimi" B de a muri de $oame, de a m "+inui "u gndurile, pe de o parte i de"is s u"id, pe de alta B m a$lam pe o strad pustie, "nd am au1it un "opil plngnd% Era undeva !n untru% /#am $uriat pe lng 1iduri, !n"er"nd !n o&inuita mea detaare s !neleg natura a"elui plnset% Era un plns de $at o&osit , !ndurerat i !ngro1itor de singur % Plngea de mult timp, aa " , !n "urnd, avea s se opreas" din pri"ina o&oselii% /i#am stre"urat mna pe su& o&lonul greu din lemn i am tras pn s#a des$ "ut !n"+i1 toarea% (t tea !n !n" perea a"eea !ntune"oas , lng o $emeie moart de "teva 1ile% ,amera era plin de "u$ere i pa"+ete, de par" un num r de oameni s#ar $i preg tit de ple"are< dar mama 1 "ea pe )um tate !m&r "at , "u trupul de)a !n des"ompunere i nu mai era nimeni a"olo !n a$ar de "opil% Au tre"ut "teva "lipe pn m#a v 1ut i atun"i a !n"eput s #mi spun " tre&uia s $a" "eva s #l a)ut mama% Avea "el mult "in"i ani i era $oarte sla& , "u $aa p tat de murd rie i la"rimi% /#a implorat s le a)ut% /i#a spus " tre&uiau s se !m&ar"e pe un vapor !nainte s vin molim < tat l ei le atepta% A !n"eput apoi s #i 1glie mama i s plng !n "el mai )alni" i disperat mod< dup a"eea s#a uitat din nou la mine i a i1&u"nit !n plns%

Tre&uie s !nelegi " ardeam de dorina $i1i" de a &ea% N#a mai $i re1istat !n" o 1i $ r s m +r nes"% 'ar e0istau "teva alternative7 o&olanii se g seau din &elug pe str 1i, iar undeva !n apropiere, se au1ea un "ine urlnd% A $i putut s $ug din "amer , da" a $i vrut, s m +r nes" i s m !ntor" $oarte repede% 'ar !ntre&area nu#mi d dea pa"e7 (unt &lestemat- 'a" da, atun"i de "e simt atta mil $a de ea, $a de a"el "+ip supt- 'e "e dores" s #l ating &raele mi"i i moi, s o in pe genun"+i aa "um o i $a", s o simt "ul"ndu#i "apul pe pieptul meu, "nd !i ating uor p rul m t sos- 'e "e $a" asta- 'a" sunt &lestemat, tre&uie s vreau s#o u"id, tre&uie s vreau s $a" din ea +ran pentru o e0isten &lestemat , pentru " , $iind &lestemat, tre&uie s#o ur s"% 5i, !n timp "e ast$el de gnduri !mi tre"eau prin minte, am v 1ut "+ipul lui 2a&ette s"+imonosit de ur , "nd inuse lampa "a s o aprind , l#am v 1ut pe 8estat !n minte i l#am urt i m#am simit, da, &lestemat i a"ela era iadul, aa " , !n "lipa a"eea, m#am aple"at i mi#am !n$ipt dinii !n gtul ei moale i mi" i, au1indu#l ip tul sla&, i#am optit, "+iar "nd simeam sngele $ier&inte pe &u1e7 >Nu durea1 de"t o "lip i pe urm n#o s te mai doar %? 'ar ea era legat de mine i, !n "urnd, n#am mai $ost !n stare s spun nimi"% 'e patru ani nu mai gustasem un om i a"um au1eam a"el ritm teri&il al inimii i "e inim B nu de & r&at sau de animal, "i rapid i tena"e de "opil, & tnd din "e !n "e mai tare, re$u1nd s moar , & tnd "a un pumn mi"u !ntr#o u , strignd7 >N#o s mor, n#o s mor, nu pot s mor, nu pot s mor?% ,red " m# am ridi"at !n pi"ioare, tot legat de ea, inima ei tr gnd#o pe a mea mai repede, $ r speran s !n"ete1e, sngele proasp t "urgnd prea iute pentru mine< "amera se !nvrtea i, $ r s vreau, m# am uitat peste "apul ei ple"at i peste gura ei des+is , la "+ipul mamei ei !n !ntuneri"< de su& pleoapele !ntredes"+ise, o"+ii ei m $i0au li" rind de par" ar $i $ost vii4 Am a1vrlit $etia, "are a " 1ut "a o p pu de1arti"ulat % 8undu#mi o"+ii !ngro1it de la mam i dnd s $ug, am 1 rit o siluet $amiliar !n dreptul $erestrei% Era 8estat, "are s#a dat !napoi r1nd i a !n"eput s danse1e !n strada noroioas % >8ouis, 8ouis?, m ta"+in el, aintind spre mine un deget lung i sla& "t osul, d par" ar $i vrut s spun " m surprinsese !n $lagrant deli"t% 'up a"eea a s rit perva1ul, dndu#m la o parte i a luat "adavrul $emeii urt mirositor din pat, !n"epnd s danse1e "u ea% 'umne1eule mare4 5opti & iatul% 'a i mie !mi venea s spun a"elai lu"ru, 1ise vampirul% (#a !mpiedi"at de "opil !n timp "e o !nvrtea pe mam !n "er"uri largi, "ntnd !n a"elai timp, p rul ei !n"l"it i#a " 1ut pe o"+i, "apul i#a nit &rus" pe spate i un li"+id negru a !n"eput s #l "urg din gur % A arun"at#o% Eu am s rit pe geam i am luat#o la $ug pe strad , iar el alerga dup mine% >Ei#e $ri" 9etia tr iete, 8ouis, ai l sat#o respirnd% ( m !ntor" s#o $a" vampir- Am putea s#o $olosim, 8ouis i gndete#te la toate ro"+iele $rumoase pe "are am putea s i le "ump r m% 8ouis, ateapt , 8ouis, m !ntor" da" vrei >% Aa a alergat dup mine tot drumul pn la +otel, pe a"operiuri, unde speram s #l pierd, pn "nd am s rit geamul !napoi !n salon, !n"+i1ndu#l $urios% (#a i1&it !n el, "u &raele !ntinse, "a o pas re "are !n"ear" s trea" prin geam i a !n"eput s #l 1glie% mi ieisem "u totul din mini% /#am !nvrtit prin "amer " utnd o modalitate s #l omor% /i#l !n"+ipuiam "al"inat pe a"operiul de al turi% Pn la urm , $uria m#a or&it de tot, aa !n"t, "nd a spart geamul, ne#am & tut aa "um nu ne mai & tuser m ni"iodat % Iadul m#a $ "ut s m opres", gndul la iad, la noi doi "a dou su$lete !n iad "are se luptau "uprinse de ur % /i#am pierdut !n"rederea, +ot rrea, $ora% Atun"i m#am tre1it la podea i el, deasupra mea, m privea "u o"+ii re"i, dei pieptul !i tresalt % >Eti un prost, 8ouis?, mi#a 1is "u o vo"e "alm % Era att de "alm, !n"t m#a readus la realitatea% >R sare soarele?, a spus el apoi i pieptul "ontinua s #l tresalte din "au1a luptei, iar o"+ii i se !ngustaser "nd !i arun" privirea pe $ereastr % Nu#l mai v 1usem ni"iodat aa% 8upta !l potolise< sau alt"eva o $ "use% >Intr !n si"riu?, mi#a spus el atun"i, $ r "ea mai mi" urm de $urie% >'ar mine sear o s st m de vor& %? Eram destul de

ameit% 8estat s stea de vor& 4 Nu#mi venea s "red% Ni"iodat nu st tusem de vor& "u adev rat% ,red " i#am des"ris "u pre"i1ie "erturile noastre, momentele de $urie% 3oia "u disperare &anii i "asele tale, spuse & iatul% (au poate se temea la $el de mult "a i tine s r mn singur 8a lu"rurile astea m#am gndit i eu% /i#a tre"ut prin "ap "+iar " 8estat avea de gnd s m omoare, !ntr#un mod pe "are nu#l "unoteam% Pe atun"i nu tiam de "e m tre1eam !n $ie"are sear "nd m tre1eam, da" era "eva automat "nd somnul a"ela al morii m p r sea i de "e, uneori, a"est lu"ru se !ntmpla mai devreme de"t alteori% Era unul din lu"rurile pe "are 8estat nu voia s mi le e0pli"e% 5i, adesea, el se tre1ea !naintea mea% mi era superior !n toate, aa "um i#am mai spus% n dimineaa a"eea am !n"+is si"riul "u un $el de disperare% Ar tre&ui s #i e0pli" a"um, totui, " !n"+iderea si"riului e !ntotdeauna tul&ur toare% E "a i "um i s#ar $a"e o aneste1ie pe masa de operaie% Pn i o greeal !ntmpl toare din partea unui intrus ar putea s !nsemne moarte% 'ar "um ar $i putut s te omoare- N#ar $i putut s te e0pun luminii, pentru " n#ar $i re1istat el !nsui% E adev rat, dar tre1indu#se !naintea mea, ar $i putut s &at "apa"ul !n "uie% (au s dea $o" si"riului% Prin"ipalul era " nu tiam "e ar $i putut s $a" , "e#ar $i putut s tie i eu nu% 'ar atun"i nu era nimi" de $ "ut i, datorit gndurilor legate de $emeia i $etia moarte i datorit soarelui "are r s rea, nu mai aveam putere s m "ert "u el, aa " m#am "ul"at i am avut nite vise !ngro1itoare% 3ise1i4 (puse & iatul% Adesea, 1ise vampirul% 'ar, uneori, !mi dores" s nu $i spus aa% Pentru " , ni"iodat , "a muritor, n#am avut ast$el de vise, att de lungi i de limpe1i< i ni"i asemenea "omaruri !n"l"ite% 8a !n"eput, visele a"estea m a&sor&eau att de mult, !n"t m luptam din r sputeri s m tre1es" i m gndeam la ele )um tate din noapte< ameit de ele, adesea, " utam s le pri"ep% n multe privine, erau la $el de eva1ive "a "ele ale muritorilor% 'e e0emplu, l#am visat pe $ratele meu, "are era lng mine !ntr#un stadiu !ntre via i moarte i#mi "erea a)utorul% Adesea o visam pe 2a&ette i, tot adesea B aproape !ntotdeauna ap rea !n visele mele un pustiu imens, a"el pustiu al nopii pe "are !l v 1usem "nd $usesem &lestemat de 2a&ette, "um i#am spus% Era "a i "um toate siluetele ar $i mers i ar $i vor&it !n " minul pustiit al su$letului meu &lestemat% Nu#mi amintes" "e#am visat !n 1iua a"eea, poate pentru " #mi adu" aminte prea &ine "e am dis"utat "u 8estat seara urm toare% 3 d " atepi "u ner &dare s a$li% P i, aa "um i#am mai spus, 8estat m#a uluit "u noul lui "alm, "u atenia lui% 'ar "nd m# am tre1it !n seara a"eea, nu mai era la $el, nu la !n"eput% n salon erau $emei% ,teva lumn ri erau !mpr tiate pe m su i pe &u$etul s"ulptat, iar 8estat o inea pe dup umeri pe una din $emei i o s ruta% Ea era $oarte &eat i $oarte $rumoas , o p pu de $emeie ameit , al " rei p r " dea uor pe umerii goi i pe snii parial de1velii% ,ealalt $emeie st tea la mas &nd dintr#un pa+ar de vin% Am v 1ut " mn"aser toi trei @8estat pre$ "ndu#se ai $i surprins da" ai au1i " oamenii nu o&serv " un vampir doar se pre$a"e " m nn" A i $emeia de la mas era pli"tisit % Toate a"estea m#au $ "ut s m nelinites"% Nu tiam "e avea de gnd 8estat% 'a" intram !n "amer , $emeia i#ar $i !ndreptat atenia asupra mea% 5i nu#mi puteam !n"+ipui "e s#ar mai $i !ntmplat dup a"eea, doar " 8estat inteniona s le u"idem pe amndou % ,ea de pe "anapea, de lng el, !l ta"+in de)a !n leg tur "u s rut rile lui, "u r "eala i lipsa dorinei $a de ea% Iar $emeia de la mas urm rea totul "u nite o"+i negri, migdalai, "are p reau plini de satis$a"ie< "nd 8estat s#a ridi"at i s#a dus lng ea, atingndu#l &raele goale, s#a !nveselit% Aple"ndu#se s o s rute, m#a 1 rit prin des"+i1 tura uii% /#a $i0at o "lip , dup "are a "ontinuat s dis"ute "u $emeile% (#a aple"at i a su$lat !n "teva lumn ri de pe mas % >E prea !ntuneri"?, a

1is $emeia de pe "anapea% >8as #ne !n pa"e?, a spus "ealalt % 8estat s#a ae1at i i#a $ "ut semn s se ae1e la el !n &rae% Iar ea a $ "ut#o, petre"ndu#i &raul stng pe dup gtul lui i, "u mna dreapt , dndu#l pe spate p rul &lond% >Ai o piele re"e "a g+eaa?, a spus ea, !n$iorndu#se uor% >Nu !ntotdeauna?, a 1is 8estat i i#a as"uns $aa !n gtul ei% .rm ream totul $as"inat% 8estat era $oarte detept i "rud, dar nu mi#am dat seama "t de detept era de"t atun"i, "nd l#am v 1ut !n$igndu#i dinii !n "arnea ei, ap sndu#l gtul "u degetul mare i strngnd#o "u "el lalt &ra att de tare, !n"t a & ut pe s turate $ r "a "ealalt s #i dea seama de "eva% >Prietena ta nu re1ist vinului?, a 1is el ridi"ndu#se de pe s"aun i l snd#o pe $emeia $ r "unotin a"olo, "u &raele !n"ru"iate su& o&ra1 pe mas % >E o proast ?, a spus "ealalt , "are se dusese la $ereastr i privea luminile% Pe atun"i, Ne: *rl;ans era un ora "u "l diri )oase, "um pro&a&il " tii% 5i, !n asemenea nopi senine "a a"eea, $elinarele de pe str 1i se vedeau $oarte $rumos de la $erestrele !nalte ale noului +otel spaniol< i stelele p reau $oarte aproape pe atun"i deasupra a"elor lumini sla&e, aa "um par "nd te a$li pe mare% >Pot s #i !n" l1es" pielea aia re"e mai &ine de"t ea%? (#a !ntors spre 8estat i tre&uie s m rturises" " am r su$lat uurat, dndu#mi seama " el avea s se o"upe i de ea% 'ar el nu se gndea la "eva att de simplu% >,re1i-? a !ntre&at#o el, lund#o de mn , iar ea a e0"lamat7 >Eti "ald%? (ngele !l !n" l1ise, spuse & iatul% 'a, 1ise vampirul% 'up "e u"ide, un vampir e la $el de "ald "a tine a"um% 'up a"eea, se uit la & iat i 1m&i% 'e"i, "um !i spuneam 8estat !i inea mna !ntr#a lui, 1i"ndu#l " "ealalt !l !n" l1ise% ,+ipul !i era !m&u)orat, &ine!neles, $oarte s"+im&at% A tras#o mai aproape i ea l#a s rutat% Remar"nd printre +o+otele de rs " era un adev rat "uptor de pasiune% >A+, dar preul e $oarte mare?, i#a 1is el, pre$ "ndu#se trist% >'r gua ta prieten ? A ridi"at din umeri% >Am epui1at#o%? (#a dat !napoi, "a pentru a o invita s se apropie de mas % 5i ea a $ "ut#o, ar&ornd un aer de superioritate% (#a aple"at s se uite la prietena ei, dar i#a pierdut interesul B pn "nd a v 1ut "eva% Era un ervet pe "are " 1user ultimele pi" turi de snge din rana de la gt% 8#a luat, "+inuindu#se, s #l vad !n !ntuneri"% >8as #i p rul pe spate?, a 1is 8estat !n"et i ea a arun"at ervetul indi$erent , des$ "ndu#i p rul, aa !n"t a"esta i s#a rev rsat &lond i ondulat pe spate% >/oale?, a 1is el, >att de moale% /i te !n"+ipui aa, !ntins !ntr#un pat din satin%? >,e lu"ruri mai spui i tu4? a 1is ea i i#a !ntors spatele !n )oa" % >5tii "e $el de pat-? a !ntre&at#o el, iar ea a rs i a spus " al lui, !i !n"+ipuia% (#a uitat !n spate !n timp "e el !nainta i, $ r s #i ia m "ar o dat o"+ii de la ea, a !mpins uor trupul prietenei ei aa !n"t a"esta a " 1ut de pe s"aun, r mnnd pe podea "u o"+ii $i0ai !n gol% 9emeia a r mas "u gura " s"at i s#a dep rtat repede de "adavru, $iind gata s r stoarne o m su % 8umnarea a " 1ut i s#a stins% >(tinge lumina stinge lumina?, a 1is 8estat !n"et i apoi a prins#o !n &rae "a pe o molie "are se 1& tea, !n$igndu#i dinii !n ea% 8a "e te gndeai !n timp "e priveai- l !ntre& & iatul% Ai vrut s #l opreti aa "um ai vrut s #l !mpiedi"i s #l omoare pe 9reniere Nu, spuse vampirul% N#a $i putut s #l opres"% 5i tre&uie s !nelegi " tiam " u"ide oameni !n $ie"are noapte% Animalele nu#l d deau ni"i o satis$a"ie% 8a a"estea apela doar "nd toate "elelalte !n"er" ri euau, dar ni"iodat nu le pre$era% 'a" am simit vreun pi" de mil pentru $emeile a"elea, era as"uns adn" !n propria#mi tul&urare% n" mai simeam !n piept & t ile inimii legate de du&la mea natur % Eram $urios " 8estat !ns"enase totul pentru mine, ateptnd s m tre1es" "a s le u"id pe "ele dou $emei i m#am !ntre&at din nou da" a $i putut s m desprind de el, simind ura i propria mea sl &i"iune mai mult "a ori"nd% ntre timp, el le#a ae1at $rumoasele "adavre la mas i s#a apu"at s aprind toate lumn rile, pn "nd !n" perea era luminat "a pentru o nunt % >Intr , 8ouis?, a spus el% >Ei#a $i adus o partener , dar tiu " #i pla"e s i le alegi singur% P "at " /ademoiselle 9r;niGre pre$er s a1vrle "u l mpi aprinse%

Asta $a"e " petre"erea s ln"e1eas" , nu "re1i- /ai ales "nd te a$li !ntr#un +otel%? A ae1at#o pe $ata "ea &lond !n aa $el !n"t "apul s #l "ad !ntr#o parte, pe damas"ul !n "are era !m&r "at spetea1a s"aunului, iar "ea "u p rul mai !n"+is la "uloare st tea "u & r&ia lipit de piept, "+iar deasupra snilor< a"easta se al&ise i tr s turile "+ipului ei p reau de)a rigide, de par" ar $i $ "ut parte dintre a"ele $emei a " ror $rumusee e "reat de $o"ul personalit ii% 'ar "ealalt p rea s doarm i ni"i m "ar nu eram sigur " murise% 8estat $ "use dou r ni, una pe gt i una deasupra snului stng i sngele "urgea !n" din amndou % Apoi i#a ridi"at !n"+eietura minii i, dup "e i#a t iat#o "u un "uit, a umplut dou pa+are i m#a invitat s iau lo"% * s te p r ses"?, i#am 1is eu imediat% >3oiam s #i spun asta%? 2 nuiam?, a r spuns el, re1emndu#se de spetea1 , >i mai & nuiam, de asemenea, " o s $a"i un anun pompos, " o s #mi spui "e monstru, "e "riminal vulgar sunt%? Nu te )ude" !n ni"i un $el% Nu m interese1i, !n pre1ent nu m interesea1 de"t propria mea $ire i am a)uns s "red " nu e "a1ul s m atept s #mi spui adev rul !n leg tur "u asta% Tu $oloseti "unotinele pentru puterea personal ?, i#am spus eu i & nuies" " , aa "um $a" muli oameni "nd spun ast$el de lu"ruri, nu m uitam la el, "i !mi as"ultam propriile "uvinte% 'ar apoi i#am v 1ut "+ipul din nou "a atun"i "nd spusese " aveam s st m de vor& % / as"ulta% 'eodat n#am mai tiut "e s spun% (imeam distana dintre noi la $el de dureros "a !ntotdeauna% >'e "e ai devenit vampir-? l#am !ntre&at eu &rus"% >5i de "e vampirul "are eti- R 1&un tor i &u"uros s iei vieile oamenilor, "+iar i atun"i "nd nu ai nevoie% 9ata asta de "e ai omort#o "nd una ar $i $ost de a)uns- 5i de "e ai !nsp imntat#o att, !nainte s#o u"i1i- 5i de "e ai ae1at#o !n a"ea po1iie grotes" , de par" ai ispiti 1eii s te loveas" pentru &las$emia ta-? Toate a"estea le as"ulta $ r s spun nimi" i, !n timpul pau1ei "are a urmat, m#am simit din nou !n"ur"at% *"+ii lui 8estat erau mari i gnditori< !i mai v 1usem ast$el, dar nu#mi aminteam "nd, "u siguran nu "nd vor&ise "u mine% ,e "re1i " e un vampir-? m#a !ntre&at "u un glas sin"er% Nu pretind " a ti% Tu pretin1i asta% ,e este-? l#am !ntre&at, dar el n#a r spuns nimi", "a i "um ar $i simit lipsa de sin"eritate, s$idarea% / privea nemi"at, iar eu am spus7 >5tiu " , dup "e o s te p r ses", o s !n"er" s a$lu% * s " l tores" prin toat lumea, da" va $i nevoie, "a s g ses" ali vampiri% 5tiu " tre&uie s e0iste< nu#mi dau seama de "e n#ar e0ista !n num r mare% 5i sunt "onvins " voi g si vampiri "are vor avea mai multe !n "omun "u mine de"t avem noi doi% 3ampiri "are !neleg "unoaterea la $el "a mine i "are i#au $olosit natura superioar de vampiri "a s a$le se"rete la "are tu ni"i m "ar nu vise1i% 'a" nu mi#ai spus tot, o s a$lu singur sau de la ei "nd o s #l g ses"%? A "l tinat din "ap% >8ouis4? a spus% >Tu eti !ndr gostit de natura ta uman 4 ,aui $antome ale propriului t u eu% 9reniere, sora lui astea sunt imagini a "eea "e ai $ost i !n" tn)eti s mai $ii% n idila ta "u viaa de muritor, eti mort pentru natura ta de vampir4? Am o&ie"tat imediat% >Natura de vampir a $ost "ea mai mare aventur a vieii mele< tot "e s#a !ntmplat !nainte e "a !n "ea , ne"lar< am tre"ut prin viaa de muritor "a un or& "are or&e" ie de la un o&ie"t solid la altul% A&ia "nd am devenit vampir, am respe"tat pentru prima oar tot "e !nseamn viaa% Pn atun"i nu v 1usem ni"i o $iin omeneas" vie, pulsnd< n#am tiut "e e viaa de"t "nd a"easta a nit "a un uvoi pe &u1ele i minile mele4? /#am tre1it uitndu#m la "ele dou $emei, "ea &runet " p tase o nuan al& struie !ngro1itoare% 2londa respira% >Nu e moart 4? i#am spus eu deodat % 5tiu% 8as#o !n pa"e?, a 1is el i, ridi"ndu#l !n"+eietura minii, i#a $ "ut o alt "rest tur lng "ealalt "are se "i"atri1a i i#a umplut pa+arul% >Tot "e spui are sens?, mi#a 1is el apoi, sor&ind din pa+ar% >Eti inteligent% Eu n#am $ost ni"iodat % Tot "e#am !nv at am prins as"ultndu#l pe alii, nu din " ri% N#am mers la "oal "t ar $i tre&uit% 'ar nu sunt prost i tre&uie

s m as"uli pentru " eti !n peri"ol% Nu#i "unoti natura de vampir% Eti "a un adult "are, privind !napoi spre "opil rie, !i d seama " n#a apre"iat#o ni"iodat % Nu poi, "a & r&at, s te !ntor"i la gr dini "a s te )o"i i s "eri dragoste i gri) numai pentru " a"um le "unoti valoarea% Asta se !ntmpl "u tine i "u natura muritorilor% Ai renunat la ea% Nu te mai uii >printr#un geam, posomort?% 'ar ni"i nu poi s ve1i lumea " ldurii umane "u noii t i o"+i%? 5tiu prea &ine4? am spus eu% >'ar "e e natura asta a noastr - 'a" pot s tr ies" din sngele animalelor, de "e s n#o $a", !n lo" s adu" ne$eri"ire i moarte oamenilor-? i adu"e $eri"ire-? m#a !ntre&at el% >Doin reti prin noapte, +r nindu#te "u o&olani "a un s r nto" i pe urm dai tr"oale $erestrei lui 2a&ette, plin de gri) i, totui, neputin"ios, la $el "a 1eia "are !l privea pe EndImion noaptea !n somn, neputnd s #l ai& % 5i, "+iar da" ai putea s#o ii !n &rae i ea s se uite la tine $ r groa1 i de1gust, "e#ai $a"e- Ai urm ri#o "iva ani s"uri "um !ndur $ie"are "eas al vieii de muritoare, pn "nd va muri su& o"+ii t i- Asta !i adu"e $eri"ire- E o ne&unie, 8ouis% E 1adarni"% ,eea "e te ateapt "u adev rat e natura de vampir, adi" u"iderea% , "i !i garante1 " , da" ai iei pe strad !n noaptea asta i ai ata"a o $emeie la $el de &ogat i $rumoas "a 2a&ette, sugndu#l sngele pn i s#ar pr &ui la pi"ioare, n#ai mai dori att de mult s #l ve1i pro$ilul !n lumina lumn rii i ni"i n#ai mai as"ulta la $ereastr sunetul vo"ii ei% Ai $i umplut, 8ouis, aa "um eti menit s $ii, "u toat viaa pe "are ai putea#o suporta< i dup a"eea, i#ar $i $oame de a"elai lu"ru, iar i iar% Roul din pa+arul sta ar $i la $el de rou< tranda$irii de pe tapet ar $i la $el de deli"at desenai% 5i ai vedea luna la $el, "a i $la" ra lumn rii% 5i, "u a"eeai sensi&ilitate a ta, ai vedea moartea !n toat splendoarea ei i viaa aa "um e "unos"ut doar !n pragul morii% Nu !nelegi, 8ouis- Tu singur dintre toate $iinele poi s ve1i moartea ast$el i s r mi nepedepsit% Tu singur su& luna "are r sare poi s loveti "a mna 'omnului4? (#a l sat pe spate i i#a golit pa+arul, !n timp "e se uita la $emeia in"ontient % Pieptul a"esteia tres lta, iar sprn"enele i se !n"runtau de par" ar $i $ost gata s se tre1eas" % .n geam t !i s" p de pe &u1e% Nu#mi mai vor&ise ni"iodat aa i ni"i nu#l "re1usem !n stare s o $a" % >3ampirii sunt u"igai?, a spus el apoi% >3iet i de prad , ai " ror o"+i atotv 1 tori sunt menii s le o$ere detaare% ,apa"itatea de a vedea o via omeneas" !n totalitatea ei, nu "u o p rere de r u sentimental , "i "u satis$a"ia tul&ur toare de a $i "ap tul a"elei viei, de a#i adu"e "ontri&uia la planul divin%? Aa ve1i tu lu"rurile4? am protestat eu% 9ata a gemut din nou< "+ipul !i era $oarte al&% i rotea "apul !ntr#o parte i !n alta pe sp tarul s"aunului% Aa stau lu"rurile?, mi#a spus el% >3or&eti de g sirea altor vampiri4 3ampirii sunt u"igai4 N#au nevoie de tine sau de sensi&ilitatea ta4 *r s te vad ap rnd "u mult !nainte s #l ve1i tu pe ei i or s #i des"opere sl &i"iunea< ne!n"re1ndu#se !n tine, vor " uta s te omoare% Ar " uta s te omoare "+iar i da" ai $i "a mine, pentru " ei sunt viet i de prad singurati"e, "are nu "aut tov r ie mai mult de"t tigrii din )ungl % (unt geloi pe se"retul i pe teritoriul lor< iar da" o s g seti mai muli la un lo", s tii " e doar pentru siguran i unii sunt s"lavii altora, aa "um eti tu pentru mine%? Nu sunt s"lavul t u?, i#am spus eu, dar "+iar !n "lipa !n "are vor&eam, mi#am dat seama " tot timpul $usesem s"lavul lui% Aa "rete num rul vampirilor prin s"lavie% ,um alt$el-? a !ntre&at el, dup "are a luat din nou mna $etei i a"easta a s"os un ip t !n "lipa !n "are "uitul a t iat% A des"+is o"+ii !n"et, !n timp "e el !i inea !n"+eietura deasupra pa+arului% A "lipit de "teva ori, "+inuindu#se s in o"+ii des"+ii% Par" un v l !i a"operea privirea% >Eti o&osit , nu-? a !ntre&at#o el, iar ea !l privea "a i "um nu l#ar $i v 1ut% >*&osit 4? a 1is el, aple"ndu#se i privind#o !n o"+i% >3rei s dormi%? >'a? a gemut ea stins% El a luat#o atun"i !n &rae i a dus#o !n dormitor% (i"riele noastre se

a$lau pe "ovor, lng perete< patul avea un &alda"+in din "ati$ea% 8estat n#a ae1at#o, !ns , pe pat, "i !n si"riul lui% >,e $a"i-? l#am !ntre&at eu din prag% 9ata privea !n )ur "a un "opil speriat% >Nu? gemea ea% Apoi, "nd el a !n"+is "apa"ul, a !n"eput s ipe i a "ontinuat s ipe !n interiorul si"riului% 'e "e $a"i asta, 8estat-? l#am !ntre&at eu% mi pla"e s#o $a"?, a 1is el% >mi pla"e $oarte mult?% (#a uitat la mine% >Nu 1i" " tre&uie s #i pla" i ie% ,on"entrea1 #i gusturile de estet asupra altor lu"ruri mai pure% ."ide repede da" vrei, dar $ #o4 nva " eti un u"iga4 A+4? a e0"lamat el, ridi"nd &raele de1gustat% 9ata !n"etase s mai ipe% Atun"i el a tras un s"aun "u pi"ioarele "ur&ate lng si"riu i, ae1ndu#se pi"ior peste pi"ior i#a aintit privirea asupra "apa"ului% (i"riul lui era vopsit !n negru l "uit, nu o "utie dreptung+iular simpl "a a"elea din 1iua de a1i, dar !ngustat la am&ele "apete i mai lat !n partea !n "are mortul se presupune a sta "u &raele !n"ru"iate pe piept% (ugera $orma unui "orp omenes"% (#a des"+is i $ata s#a ridi"at !n "apul oaselor, uluit , "u o"+ii mari, iar &u1ele vineii !i tremurau% >ntinde#te, iu&ito4? i#a spus el, !mpingnd#o la lo", iar ea s#a !ntins, aproape isteri" , privindu#l $i0% >Eti moart , iu&ito?, i#a 1is el i ea a !n"eput s ipe, r su"indu#se "u disperare !n si"riu, "a un pete, "a i "um ar $i putut s s"ape prin p rile sau prin $undul "o"iugului% >E un "o"iug, un "o"iug4? strig ea% >8as #m s ies%? 'ar, pn la urm , toi tre&uie s a)ungem !n "o"iug?, i#a spus el% >(tai linitit , iu&ito% =sta e si"riul t u% /a)oritatea dintre noi nu a)ungem s tim "um e% Tu tii4? i#a mai spus el% Nu# mi d deam seama da" ea as"ulta sau nu, sau da" se agita numai% 'ar m#a v 1ut !n prag i atun"i s#a potolit, uitndu#se "nd la 8estat, "nd la mine% >A)ut #m 4? mi#a spus ea atun"i% 8estat s#a uitat la mine% >/ ateptam s simi lu"rurile astea instin"tiv, "a mine?, mi#a spus el% >,nd i#am dat prima vi"tim , am "re1ut " o s i se des"+id apetitul pentru alta i alta, " o s te repe1i la $ie"are via omeneas" "a la o "ea" plin , aa "um am $ "ut eu% 'ar tu n#ai $ "ut#o% 5i, tot timpul sta, & nuies" " m#am a&inut s te "ore"te1, pentru " erai mai &un sla&% Te vedeam )u"ndu#te de#a um&r prin noapte, privind ploaia i#mi spuneam7 E uor de manevrat, e simplu% 'ar tu eti sla&, 8ouis% Eti naiv% 9a de vampiri i a"um i $a de oameni% ,+estia asta "u 2a&ette ne#a pus !n peri"ol pe amndoi% 'e par" ai vrea s $im distrui amndoi%? Nu suport s v d "e $a"i?, i#am spus eu, !ntor"ndu#l spatele% (imeam privirea $etei ar1ndu#mi pielea% A stat !ntins tot timpul "t a vor&it el, uitndu#se la mine% 2a supori4? a 1is el% >Te#am v 1ut a1i#noapte "u "opilul la% Eti vampir, "a i mine4? (#a ridi"at i a venit spre mine, dar $ata s#a mi"at din nou i el s#a !ntors s o !mping la lo"% >,re1i " ar tre&ui s#o $a"em vampir- ( ne !mp rim vieile "u ea-? m#a !ntre&at el i imediat am spus7 >Nu4? 'e "e, pentru " nu#l de"t o tr$ -? m#a !ntre&at el% >5i !n" al nai&ii de "ostisitoare?, a ad ugat% Poate s mai tr ias" - (au a pierdut de)a prea mult snge-? Emoionant4? a 1is el% >Nu mai poate s tr ias" %? Atun"i omoar#o%? Ea a !n"eput s ipe% 8estat st tea nemi"at% /#am !ntors% El 1m&ea i $ata !i as"unsese $aa !n satin, suspinnd% i pierduse minile aproape "u des vrire< plngea i se ruga% (e ruga la ($nta 9e"ioar s o salve1e, a"operindu#i $aa "u minile, apoi punndu#i#le !n "ap, mn)ind p rul i satinul "u sngele "are !i "urgea din !n"+eietur % /#am aple"at deasupra si"riului% Era, !ntr#adev r, pe moarte< o"+ii !i ardeau, dar pielea din )urul lor devenise de)a al& struie i ea a 1m&it% >N#o s m lai s mor, nu-? a optit% >* s m salve1i%? 8estat a venit i i#a luat !n"+eietura minii% >'ar e prea tr1iu, iu&ito?, i#a spus el% >.it #te la !n"+eietur , la sn?% Apoi i#a atins rana de la gt% Ea i#a dus minile la gt i a i"nit, s"ond un ip t strangulat% /#am uitat la

8estat% Nu pri"epeam de "e $ "ea asta% 9aa !i era la $el de neted "um e a mea a"um, mai !nsu$leit din "au1a sngelui, dar re"e i lipsit de emoie% Nu rn)ea "a un ti" los, ni"i nu se &u"ura de su$erina ei "a i "um "ru1imea l#ar $i +r nit, "i pur i simplu o privea% >N#am vrut ni"iodat s $iu rea?, spunea ea plngnd% >Am $ "ut doar "e a tre&uit s $a"% N#o s lai s mi se !ntmple aa "eva% * s #mi dai drumul% Nu se poate s mor aa, nu se poate4? (uspin us"at i stins% >* s #mi dai drumul% Tre&uie s m du" la preot% * s #mi dai drumul%? Prietenul meu e preot?, a 1is 8estat 1m&ind, de par" s#ar $i gndit la o glum % >Asta e !nmormntarea ta, s"umpo% Ai $ost la o petre"ere i ai murit% 'ar 'umne1eu i#a mai a"ordat o ans de a $i iertat % Nu !nelegi- (pune#mi "are#i sunt p "atele%? 8a !n"eput, ea a s"uturat din "ap, dup "are s#a uitat din nou la mine "u o"+i rug tori% E adev rat-? a optit ea% >E+, presupun " nu te " ieti, draga mea?, a 1is 8estat% >3a tre&ui s !n"+id "apa"ul4? n"etea1 , 8estat4? i#am strigat eu% 9ata a !n"eput s ipe din nou i nu mai suportam% /# am aple"at spre ea i i#am luat mna% >Nu#mi amintes" p "atele?, a 1is ea e0a"t "nd m uitam la !n"+eietura ei, +ot rt s#o u"id% >Ni"i nu tre&uie s !n"er"i% 'oar spune#l lui 'umne1eu " #i pare r u?, i#am 1is eu% >Pe urm o s mori i totul o s se termine%? Ea s#a !ntins i a !n"+is o"+ii% /i# am !n$ipt dinii !n !n"+eietura ei i am !n"eput s sug% (#a mi"at doar o dat , "a i "um ar $i visat i a rostit un nume< apoi, "nd am simut " inima !i a)unge la a"ea !n"etineal +ipnoti" , m#am dat la o parte, ameit, 1 p "it pe moment i m#am prins de to"ul uii% * vedeam " !ntr#un vis% ,u "oada o"+iului 1 ream lumn rile li" rind% Ea era "omplet nemi"at i 8estat st tea "alm, lng ea, "a un individ !ndoliat% Pe "+ipul lui nu se "itea nimi"% >8ouis?, mi#a spus el% >Nu !nelegi'oar atun"i "nd o s poi s $a"i asta !n $ie"are noapte a vieii tale o s #i g seti linitea% Nu e0ist alt soluie% Asta !ns !nseamn totul4? 6lasul !i era aproape tandru% Apoi s#a ridi"at i i#a ae1at minile pe umerii mei% /#am dus !n salon, $ugind de atingerea lui, dar nu !ntr#att de +ot rt !n"t s #l resping% >3ino "u mine pe str 1i% E tr1iu% N#ai & ut destul% ' #mi voie s #i ar t "e eti% C u4 Iart #m da" am pro"edat greit, da" am l sat prea mult pe seama naturii% 3ino4? Nu suport, 8estat?, i#am spus% >Ei#ai ales greit tovar ul%? 2ine, 8ouis, dar ni"i m "ar n#ai !n"er"at4? 3ampirul t "u% l studia pe & iat% Iar a"esta, uluit, nu spuse nimi"% Era adev rat "e spusese% Nu & usem destul< i, 1guduit din "au1a $etei, l#am l sat s m s"oat din +otel pe s"ar din spate% *amenii se !ntor"eau de la sala de dans de pe strada ,ond; i era aglomeraie% (e d deau petre"eri la +oteluri, iar $amiliile de plantatori "are veniser !n ora erau numeroase i ne#am stre"urat printre ei "a !ntr#un "omar% Agonia mea era insuporta&il % 'e "nd $usesem un om normal nu mai simisem o asemenea durere mintal % Asta se !ntmpla pentru " toate vor&ele lui 8estat !nsemnau "eva pentru mine% mi g seam linitea numai "nd u"ideam, doar !n "lipa a"eea< i nu aveam ni"i o !ndoial " u"iderea a alt"eva de"t a unei $iine omeneti nu#mi provo"a de"t o vag dorin , nemulumirea "are m adusese aproape de oameni, s le o&serv vieile prin geam% Nu eram vampir% 5i, !n durerea mea, m !ntre&am iraional, "a un "opil7 N#a putea s m !ntor" de unde am ple"at- N#a putea s $iu un om din nou- ,+iar i atun"i "nd sngele a"elei $ee era "ald !n mine i simeam a"ea tul&urare i $or $i1i" , !mi puneam !ntre&area asta% ,+ipurile oamenilor tre"eau pe lng mine "a nite $l " ri de lumn ri "are dansau noaptea pe valuri !ntune"ate% / "u$undam !n !ntuneri"% / s turasem s tn)es"% / !nvrteam pe strad i m uitam la stele, gndindu#m 7 'a, e adev rat% 5tiu " "eea "e spune e adev rat, " atun"i "nd u"id nu mai tn)es"< nu suport adev rul sta, nu#l suport% 'eodat , a urmat unul din a"ele momente minunate% (trada era !nv luit !n t "ere% Ne !ndep rtasem de partea prin"ipal a ve"+iului ora i ne a$lam lng ruine% Nu se vedea ni"i o lumin , doar un $o" !ntr#o $ereastr i nu se au1eau de"t nite rsete !n dep rtare% A"olo !ns nu

era nimeni% Nu era nimeni lng noi% Am simit deodat &ri1a dinspre $luviu aerul $ier&inte al nopii ridi"ndu#se i pe 8estat lng mine, att de nemi"at, !n"t p rea o stan de piatr % Pe deasupra irului lung i )os de a"operiuri se 1 reau $ormele masive ale ste)arilor, "are se leg nau i s"oteau o mulime de sunete su& stelele apropiate% Pe moment, durerea a disp rut< 1 p "eala, la $el% Am !n"+is o"+ii i am au1it vntul i apa $luviului "are "urgea "u repe1i"iune% Era de a)uns pentru un singur moment% 5tiam " n#o s dure1e, " va disp rea asemeni unui lu"ru smuls din &raele mele i " eu m voi du"e, mai singur i disperat de"t ori"e alt $ ptur de pe p mnt, s # l adu" !napoi% Apoi, o vo"e de lng mine a r sunat adn" !n sunetul nopii, "a o & taie de to& "nd momentul a luat s$rit, spunnd7 >9 "e#i di"tea1 $irea%? 5i momentul a disp rut% Am r mas "u $ata din salonul de la +otel, ameit i dispus s a""ept ori"e sugestie% Am !n"uviinat i 8estat a $ "ut la $el% >'urerea e !ngro1itoare?, a 1is el% >* simi "a nimeni altul pentru " eti vampir% Nu vrei s "ontinue-? Nu?, i#am r spuns% >* s m simt aa "um m#am simit "u ea, legat de ea i lipsit de greutate, prins "a !ntr#un dans%? Asta i "+iar mai mult?% /i#a strns mna% >Nu $ugi, vino "u mine%? /#a "ondus repede pe strad , !ntor"ndu#se de $ie"are dat "nd e1itam, !ntin1ndu#mi mna, "u un 1m&et pe &u1e, iar pre1ena lui mi se p rea la $el de minunat "a !n seara "nd a ap rut !n viaa mea de muritor i mi#a spus " vom $i vampiri% >R ul e un pun"t de vedere?, a optit el a"um% >(untem nemuritori% 5i ne ateapt $estinuri &ogate, pe "are "ontiina nu le poate apre"ia i pe "are muritorii nu le pot "unoate $ r regret% 'umne1eu u"ide i la $el vom $a"e i noi< El !i ia !n egal m sur pe &ogai i pe s ra"i i la $el o s $a"em i noi< pentru " nu mai e0ist $ pturi "a noi pe p mnt, nimeni nu seam n "u El mai mult de"t noi, !ngeri negri ne!ngr dii !n limitele urt mirositoare ale iadului, "i "olindnd pe p mntul 8ui i !n toate regatele a"estuia% 3reau un "opil !n seara asta% (unt "a o mam vreau un "opil4? Ar $i tre&uit s tiu "e voia s spun % N#am tiut% / $erme"ase, m vr )ise% Pro"eda "a atun"i "nd $usesem muritor< m g+ida% >'urerea ta va lua s$rit?, a 1is el% Am a)uns pe o strad "u $erestre luminate% Era o 1on de pensiuni pentru marinari i pes"ari% Am intrat pe o u !ngust i apoi, dup "e am a)uns pe un "oridor din piatr unde !mi au1eam r su$larea "a o adiere de vnt, el s#a $uriat pe lng perete, pn "nd um&ra lui a nit !n lumina unei ui, al turi de "ea a altui & r&at i amndoi st teau "u "apetele ple"ate, oaptele lor sem nnd "u $onetul unor $run1e us"ate% >,e este-? l#am !ntre&at eu "nd s#a !ntors, temndu# m deodat " entu1iasmul avea s m p r seas" % Am rev 1ut a"el peisa) de "omar pe "are#l v 1usem "nd am stat de vor& "u 2a&ette< simeam $rigul singur t ii i al vinov iei% >E a"olo4? a 1is el% >R nita% 9etia ta%? ,e tot spui, despre "e vor&eti-? Ai salvat#o?, a optit el% >5tiam eu% Ai l sat geamul des"+is i oamenii "are au tre"ut pe strad au adus#o ai"i%? ,opilul% 9etia4? am !ng imat eu, dar el m tr gea de)a !n !n" pere i ne#am oprit !n "ap tul unui ir lung de paturi din lemn, !n $ie"are a$lndu#se "te un "opil su& o p tur al& !ngust , iar !n "el lalt "ap t, unde o in$irmier st tea aple"at asupra unui &irou mi", ardea o lumnare% Am pornit pe "uloarul dintre irurile de paturi% >,opii !n$ometai, or$ani?, a 1is el% >,opii &olnavi i "u $e&r %? /#am oprit% Am v 1ut#o pe $eti !n pat% Apoi & r&atul a venit i a !n"eput s vor&eas" !n oapt "u 8estat< "t gri) pentru mi"uii "are dormeau% ,ineva plngea !ntr#o alt "amer % In$irmiera s#a ridi"at i a ple"at gr &it % 'o"torul s#a aple"at i a !n$ urat "opilul !n p tur % 8estat s"osese &ani din &u1unar i i#a pus pe pat% 'o"torul 1i"ea " se &u"ura $oarte mult " venisem dup ea, " ma)oritatea "opiilor de a"olo erau or$ani< veneau "u vapoarele,

unii dintre ei $iind prea mi"i "a s poat spune "are "adavru era al mamei% ,redea " 8estat era tat l $etiei% Peste "teva "lipe, 8estat alerga pe str 1i "u ea, p tura al& "ontrastnd "u +aina i pelerina lui negre< !n "iuda vederii mele $oarte &une, !n timp "e $ugeam dup el, mi se p rea uneori " p tura plutea !n !ntuneri" $ r s o in nimeni, o $orm mi" toare " l torind pe aripile vntului, "a o $run1 ridi"at !n pi"ioare i !mpins pe o alee, !n"er"nd !n tot a"est timp s se !nale% 8#am prins din urm "nd ne#am apropiat de $elinarele de lng Pla"e dFArmes% 9etia 1 "ea palid pe um rul lui, "u o&ra)ii !n" plini "a nite prune, dei era supt i pe moarte% A des"+is o"+ii sau mai degra& , pleoapele i s#au ridi"at i, su& genele lungi i ondulate, am 1 rit o li" rire al&i"ioas % >8estat, "e $a"i- .nde o du"i-? l#am !ntre&at eu% 'ar tiam prea &ine% (e !ndrepta spre +otel, avnd de gnd s o du" !n "amera noastr % ,adavrele erau e0a"t "um le l saser m, unul !ntins !n "o"iug, "a i "um un anga)at de la pompe $une&re s#ar $i o"upat de)a de el, iar "el lalt pe s"aun, la mas % 8estat a tre"ut repede pe lng ele, "a i "um ni"i nu le#ar $i v 1ut, !n timp "e eu !l priveam $as"inat% 8umn rile arseser toate, singura lumin $iind a"um "ea a lunii i a $elinarelor de pe strad % i vedeam pro$ilul !ng+eat i str lu"itor, "nd ae1a $etia pe pern % >3ino, 8ouis, nu te#ai +r nit destul, tiu asta?, mi#a spus el "u a"eeai vo"e "alm i "onving toare pe "are o $olosise "u pri"epere toat seara, !mi inea mna !ntr#a lui, "are era "ald i puterni" % >.it #te la ea, 8ouis, "t de dolo$an i dul"e pare, de par" ni"i moartea nu#l poate r pi prospeimea< dorina de a tr i e prea puterni" 4 Ar putea s $a" o s"ulptur din &u1ele ei mi"i i din minile rotunde, dar n#o poate stinge4 Adu#i aminte "um ai dorit#o "nd ai v 1ut#o !n "amera aia%? I#am re1istat% Nu voiam s#o omor% Nu vrusesem s#o $a" ni"i "u o sear !n urm % Apoi, deodat , mi#am amintit dou lu"ruri "ontradi"torii i am simit " o s$iere dureroas < mi#am amintit & t ile puterni"e ale inimii ei "ontopite "u "ele ale inimii mele i tn)eam dup ele, tn)eam att de mult, !n"t i#am !ntors spatele i a $i $ugit din "amer , da" 8estat nu m#ar $i inut 1drav n< i mi#am mai amintit de "+ipul mamei ei i de "lipa a"eea de groa1 "nd d dusem drumul $etiei i el intrase !n !n" pere% 'ar a"um nu#i & tea )o" de mine< m 1 p "ea% >* vrei, 8ouis% nelege " , dup "e o s#o ai, o s poi avea pe ori"ine doreti% Ai vrut#o i asear , dar te#ai l sat "opleit de sl &i"iune i de a"eea nu e moart %? (imeam " tot "e spunea era adev rat% (imeam din nou a"el e0ta1 de a $i unit "u ea, de a#l simi inimioara & tnd !n"ontinuu% >E prea puterni" pentru mine inima ei nu vrea s "ede1e?% I#am spus eu% >E "+iar att de puterni" -? a !ntre&at el 1m&ind i m#a tras mai aproape% >Ia#o 8ouis, tiu "#o vrei%? 5i o voiam% /#am apropiat de pat i doar am privit#o% Pieptul a&ia i se mi"a i o mnu !i era !n"ur"at prin p rul lung i auriu% Nu suportam s m mai uit la ea, dorind s nu moar i, !n a"elai timp, dorind#o< "u "t o priveam mai mult, "u att !i puteam gusta pielea, !mi simeam &raul stre"urat pe su& ea, tr gnd#o spre mine, atingndu#l gtul moale% /oale, moale, aa era, att de moale% n"er"am s #mi spun " era mai &ine pentru ea da" murea B alt$el "e s#ar $i ales de ea- B dar a"estea erau gnduri min"inoase% * voiam4 Aa " am luat#o !n &rae i am inut#o "u o&ra1ul !n"ins lipit de al meu, "u p rul " 1ndu#l peste !n"+eieturile mele i atingndu#mi uor genele, par$umul dul"e al unui "opil puterni" i pulsnd !n "iuda &olii i a morii% A gemut, s#a mi"at uor !n somn i asta a $ost mai mult de"t puteam !ndura% Tre&uia s#o u"id !nainte s se tre1eas" i s #i dea seama% /i#am !n$ipt dinii !n gtul ei i l#am au1it pe 8estat spunndu#mi "u un glas "iudat7 >'oar o ran mi" % E un gt mi"%? 5i eu l#am as"ultat% N#o s #i spun iar i "um a $ost, "i doar " m#a "aptivat e0a"t "a prima dat , aa "um e !ntotdeauna "nd u"i1i, "+iar mai mult, alt$el !n"t genun"+ii mi#au "edat i, pe )um tate !ntins !n pat, sugeam simindu#l & t ile inimii "are nu voiau s !n"etineas" i s se opreas" % 5i, dintr#o dat , !n timp "e eu "ontinuam, instin"tul din mine ateptnd, ateptnd !n"etinirea a"eea "are !nsemna moarte, 8estat m#a tras &rus" de lng ea% >'ar nu e moart ?, am optit eu% Totul !ns se

terminase% /o&ila din "amer a !n"eput s se deslueas" !n !ntuneri"% Am r mas uluit, privind#o, prea sl &it "a s $a" vreo mi"are, leg nndu#mi "apul pe t &lia patului i ap snd "u minile "uvertura de "ati$ea% 8estat a ridi"at#o, vor&indu#l, rostind un nume% >,laudia, ,laudia, as"ult # m , tre1ete#te, ,laudia%? A s"os#o apoi din dormitor, du"nd#o !n salon i vor&ea att de !n"et, !n"t a&ia !l au1eam% >Eti &olnav , m au1i- Tre&uie s $a"i "e#i spun, "a s te $a"i &ine%? Atun"i, !n pau1a "are a urmat, mi#am venit !n $ire% /i#am dat seama "e $ "ea, " !i t iase !n"+eietura minii i i#o o$erise "a s &ea% >Aa, s"umpa mea, mai mult?, !i spunea el% >Tre&uie s &ei "a s te $a"i &ine%? 2lestemat s $ii4? am strigat i el m#a privit "u nite o"+i ar1 tori% (t tea pe "anapea, innd#o lipit de !n"+eietur % I#am v 1ut mna al& strngndu#l mne"a i am o&servat " pieptul lui tresalt agitat pentru a trage aer i ni"iodat nu#l v 1usem "+ipul att de s"+imonosit% A s"os un geam t i i#a optit din nou s "ontinue< "nd am $ "ut o mi"are !n prag, mi#a arun"at o privire u"ig toare, spunnd par" 7 >Te omor4? 'e "e, 8estat-? l#am !ntre&at eu !n oapt % A"um !n"er"a s o dea la o parte, dar ea nu voia% ,u degetele !mpletite pe dup degetele i &raul lui, inea !n"+eietura la gur i s"otea un sunet "a un mrit% >6ata, gata4? i#a spus el% Era evident " !l durea% (#a desprins de ea i a apu"at#o de umeri "u am&ele mini% Ea !n"er"a disperat s a)ung la !n"+eietura lui "u dinii, dar nu putea< apoi s#a uitat la el "u "ea mai ino"ent nedumerire% El s#a dat !napoi, !ntin1nd mna "a ea s nu se mite, dup "are i#a pus o &atist pe !n"+eietur i, dep rtndu#se de ea, s#a dus spre "ordonul "lopoelului de "are a tras, "oninnd s #i in privirea aintit asupra ei% ,e#ai $ "ut, 8estat-? l#am !ntre&at% >,e#ai $ "ut-? am repetat eu uitndu#m la ea% (t tea linitit , re$ "ut , plin de via , $ r urm de paloare sau sl &i"iune, "u pi"ioarele !ntinse pe damas", iar ro"+ia al& i su&ire "a a unui !nger !i s"otea !n eviden trupul mi"u% (e uita la 8estat% >Nu eu?, i#a spus el, >ni"iodat de a"um !nainte, !nelegi- 'ar o s #i ar t "e s $a"i4? ,nd am !n"er"at s #l $a" s se uite la mine i s #mi r spund la !ntre&are, m#a lovit att de tare "u &raul !n"t m#a i1&it de perete% ,ineva a & tut la u % 5tiam "e vrea s $a" % Am !n"er"at din nou s #l opres", dar s#a !ntors att de repede, !n"t ni"i nu l#am v 1ut "nd m#a lovit% ,nd l#am 1 rit din nou, eram trntit pe s"aun i el des"+idea ua% >'a, intr , te rog, a avut lo" un a""ident?, i#a spus el & iatului s"lav, dup "are, !n"+i1nd ua, l#a ata"at din spate, aa !n"t & iatul +a&ar n# a avut "e i se !ntmpl % n timp "e !ngenun"+ea lng trupul lui, &nd, i#a $ "ut semn $etiei, "are s#a dat )os de pe "anapea i s#a ae1at !n genun"+i, lund !n"+eietura o$erit i dnd repede la o parte maneta " m ii% /ai !nti a ros, de par" ar $i vrut s #l devore1e "arnea, dar apoi 8estat i#a ar tat "e s $a" % (#a dat la o parte, l sndu#l ei restul, urm rind "u atenie pieptul & iatului, aa !n"t atun"i "nd a venit momentul, s#a aple"at i i#a spus7 >6ata, moare Nu tre&uie s mai &ei dup "e se oprete inima, alt$el o s #i $ie iar i r u i poi s mori i tu% nelegi-? 'ar ea se s turase i s#a ae1at lng el, stnd amndoi pe podea, "u spin rile re1emate de pi"ioarele "anapelei% 2 iatul a murit !n "teva se"unde% / simeam o&osit i s"r&it, de par" noaptea ar $i durat o mie de ani% / uitam "um $etia s#a g+emuit lng 8estat i a"esta a luat#o dup umeri, dei privirea indi$erent !i r m sese $i0at asupra "adavrului% Apoi s#a uitat la mine% >.nde e mama-? a !ntre&at $etia !n"et% Avea o vo"e egal "u $rumuseea ei $i1i" , "ristalin "a un "lopoel de argint% Era sen1ual % Ea era sen1ual % *"+ii !i erau la $el de mari i limpe1i "a ai lui 2a&ette% nelegi " a&ia !mi d dea seama "e !nsemnau toate astea% 5tiam "e ar $i putut s !nsemne, dar eram uluit% Apoi 8estat s#a ridi"at, a luat#o !n &rae i a venit spre mine% >E $ii"a noastr ?, a 1is el% >* s tr ieti "u noi a"um?% I#a 1m&it, dar o"+ii !i erau re"i, de par" totul ar $i $ost o glum ori&il < dup a"eea s#a uitat la mine i pe "+ipul lui se "itea +ot rre% A !mpins#o spre mine% /# am tre1it "u ea !n &rae, simind din nou "t de moale era, "t de !ntins !i era pielea, "a pielea unui $ru"t "ald "a nite prune !n" l1ite de ra1ele soarelui< o"+ii ei mari i luminoi m $i0au "u o

"urio1itate plin de !n"redere% >El e 8ouis, iar eu sunt 8estat?, i#a spus el, l sndu#se !n )os lng ea% 9etia a privit !n )ur i a spus " era o "amer $rumoas , $oarte $rumoas , dar " ea voia la mama% El a s"os pieptenele i a !n"eput s i#l trea" prin p r, inndu#l uviele "a s nu o doar < p rul i se des"ur"a devenind "a satinul% Era "el mai $rumos "opil pe "are !l v 1usem vreodat i a"um radia un $el de $o" re"e, "araaeristi" vampirilor% 3edeam de)a " avea o"+i de $emeie% Avea s devin al& i sla& "a noi, $ r s #i piard , !ns , $orma, !nelegeam a"um "e spusese 8estat despre moarte, "e vrusese s spun % I#am atins gtul !n lo"ul unde "ele dou ori$i"ii roii mai sngerau puin% Am luat &atista lui 8estat de pe podea i i#am tamponat gtul% >/ama ta te#a l sat "u noi% 3rea s $ii $eri"it , a 1is el "u a"eeai !n"redere imens % 5tie " putem s te $a"em $oarte $eri"it %? /ai vreau?, a spus ea !ntor"ndu#se spre "adavrul de pe podea% Nu, nu !n seara asta< mine sear ?, a 1is 8estat i s#a dus s s"oat $emeia din si"riul lui% ,opilul s#a dat )os din &raele mele i eu am urmat#o% (e uita "um 8estat ae1a "ele trei "adavre !n pat, !nvelindu#le pn su& & r&ie% >(unt &olnavi-? a !ntre&at ea% 'a, ,laudia?, a spus el% >(unt &olnavi i sunt mori% 3e1i tu, ei mor "nd le &em sngele%? (#a dus apoi i a luat#o !n &rae din nou% (t team aa, "u $etia !ntre noi% Eram $erme"at de ea, de ea trans$ormat , de $ie"are gest al ei% Nu mai era un "opil, "i un "opil vampir% >E+, 8ouis, voia s ne p r seas" ?, a spus 8estat, uitndu#se "nd la mine, "nd la ea% >Avea de gnd s ple"e% 'ar a"um n#o s#o mai $a" % Pentru " vrea s ai& gri) de tine i s te $a" $eri"it %? (#a uitat la mine% >N#o s ple"i, nu#l aa, 8ouis-? Ti" losule4? am optit eu% >/i1era&ilule4? .n asemenea lim&a) !n $aa $ii"ei tale?, a 1is el% Nu sunt $ii"a voastr ?, a spus ea "u un glas "ristalin% >(unt $etia mamei mele%? Nu, s"umpa mea, nu mai eti?, i#a spus el i s#a uitat spre $ereastr , dup "are a !n"+is ua dormitorului !n urma noastr i a r su"it "+eia !n &roas" % >Eti $ii"a noastr , a lui 8ouis i a mea, pri"epi- 2un, de"i, "u "ine vrei s dormi- ,u 8ouis sau "u mine-? 'up "are, uitndu#se la mine, a ad ugat7 >Poate " ar tre&ui s dormi "u 8ouis% n de$initiv, "nd sunt o&osit nu sunt prea &un%? 3ampirul t "u i & iatul nu spuse nimi"% .n "opil vampir4 5opti el !ntr#un tr1iu i vampirul !i ridi" privirea &rus", de par" s# ar $i speriat, dei trupul nu i se mi" % (e uit la "aseto$on "a la "eva monstruos% 2 iatul o&serv " &anda era pe terminate% 'es"+ise repede servieta i s"oase o "aset nou , pe "are o introduse !n aparat "u stng "ie% (e uit la vampir i ap s pe &utonul de !nregistrare% ,+ipul vampirului p rea o&osit i supt, pomeii mai proemineni i o"+ii ver1i i str lu"itori, enormi% n"epuser "nd se !ntune"ase, "eea "e se !ntmplase devreme la (an 9ran"is"o !n a"ea sear de iarn i a"um era aproape 1e"e% 3ampirul se !ndrept , 1m&i i spuse "alm7 Putem s "ontinu m 9 "use asta $etiei doar "a s te in lng el- ntre& & iatul% E greu de spus% Era o a$irmaie% (unt "onvins " 8estat era o persoan "are pre$er s nu se gndeas" sau s vor&eas" ni"i "u sine !nsui despre motivele i "onvingerile lui% Era unul din "ei "are tre&uiau s a"ione1e% * asemenea persoan tre&uie !m&oldit $oarte mult !nainte s se des"+id i s admit " e0ist ordine i raiune !n stilul lui de via % Asta i se !ntmplase !n noaptea a"eea lui 8estat% 9usese !mpins pn la pun"tul !n "are tre&uia s des"opere, "+iar i pentru sine, de "e tr ia "um tr ia%

P strarea mea al turi de el $ "ea parte, $ r !ndoial , din "eea "e !l !mpinsese la asta% 'ar a"um, "nd stau s m gndes", "red " el !nsui voia s "unoas" motivele pentru "are u"idea, voia s #i e0amine1e propria via % 3or&ind, des"operea "eea "e "redea "u#adev rat% 3oia !ns , !ntr#adev r, s r mn% Al turi de mine du"ea o via "um n#ar $i putut s du" da" ar $i $ost singur% 5i, aa "um i#am spus, am avut gri) s nu#l las ni"i o proprietate su& semn tur , "eea "e !l !n$uria teri&il% ,+estia asta nu m putea "onvinge s#o $a"% 3ampirul i1&u"ni &rus" !n rs% ,te alte lu"ruri nu m#a "onvins s $a"4 ,e "iudat% A putut s m "onving s u"id un "opil, dar nu s m despart de &anii mei, 1ise el, "l tinnd din "ap% Nu era vor&a de avariie, numai $aptul " mi#era team de el m $ "ea s $iu 1gr"it% 3or&eti despre el "a i "um ar $i mort% (pui " 8estat era aa i pe din"olo% E mortntre& & iatul% Nu tiu, spuse vampirul% ,red " s#ar putea s $ie% 'ar o s a)ung i la asta% 3or&eam de ,laudia, nu- /ai voiam s spun "eva despre motivele lui 8estat din seara a"eea% 'up "um i# ai dat seama 8estat nu avea !n"redere !n nimeni% Era "a o pisi" , aa "um spunea "+iar el, un animal de prad singurati"% Totui, !n noaptea a"eea, "omuni"ase "u mine< !ntr#o oare"are m sur , se e0pusese pur i simplu, spunnd adev rul% Renunase la ironia i la aerul lui de superioritate% Pentru "tva timp uitase de $uria lui permanent % 5i asta, pentru 8estat, !nsemna e0punere% ,nd ne a$lam singuri pe strada a"eea !ntune"at , am simit !n el o "omuniune "u o alt persoan "um nu mai simisem de "nd murisem% ,red " a $ "ut din ,laudia un vampir din r 1&unare% R 1&unare nu numai !mpotriva ta, "i a !ntregii lumi, suger & iatul% 'a% Aa "um i#am spus, motivele pentru "are 8estat $ "ea totul gravitau !n )urul r 1&un rii% Totul a !n"eput de la tat l lui- 'e la "oal Nu tiu% / !ndoies", spuse vampirul% 'ar a vrea s "ontinui% A+, "+iar te rog% Tre&uie s "ontinui4 Adi" , e a&ia ora 1e"e, spuse & iatul ar tndu#l "easul% 3ampirul se uit la "eas i apoi !i 1m&i & iatului% ,+ipul a"estuia se s"+im& % Era al& "a !n urma unui o"% Tot !i mai e $ri" de mine- l !ntre& vampirul% 2 iatul nu spuse nimi", dar se dep rta puin de marginea mesei% i alungi trupul, !i !ntinse pi"ioarele pe s"ndurile goale i apoi i le strnse% ,red " ai $i ne&un da" nu i#ar $i, 1ise vampirul% 'ar s nu#i $ie% ,ontinu m Te rog, spuse & iatul ar tnd spre "aseto$on% Ei &ine, !n"epu vampirul, dup "um poi s #i !n"+ipui, viaa noastr s#a s"+im&at $oarte mult de "nd "u /ademoiselle ,laudia% Trupul i#a murit, dar simurile i s#au tre1it la $el de mult "a ale mele% Preuiam $oarte mult a"ele semne% 'ar, timp de "teva 1ile, nu mi#am dat seama "t de mult o doream, "t de mult voiam s stau de vor& "u ea i s $iu "u ea% 8a !n"eput, m#am gndit numai s o ap r de 8estat% * lu m !n si"riul meu !n $ie"are diminea i da" era posi&il nu o s" p m din o"+i ni"i o "lip "nd era singur "u el% A"est lu"ru !l voia i 8estat i $ "ea anumite alu1ii, "um " ar $i putut s #l $a" r u% >.n "opil !n$ometat repre1int o privelite !ngro1itoare, un vampir !n$ometat e i mai r u?, !mi spunea el% Eipetele i s#ar $i au1it pn la Paris, da" ar $i !n"+is#o pentru a o u"ide, 1i"ea el% 'ar toate astea erau pentru mine, "a s m apropie i s m in a"olo% Temndu#m s ple" singur, ni"i prin "ap nu mi#ar $i tre"ut s ris" !mpreun "u ,laudia% Era doar un "opil% Avea nevoie de !ngri)ire% 5i era att de pl "ut s ai gri) de ea% A uitat repede "ei "in"i ani de via de muritoare, sau "el puin, aa d dea impresia, " "i era misterios de t "ut % 'in "nd !n "nd m temeam " !i pierduse minile, " &oala pe "are o avusese "a

muritoare, "om&inat "u o"ul pri"inuit de trans$ormarea !n vampir, o aduseser !n pragul ne&uniei< dar nu era vor&a de aa "eva% Era, pur i simplu, att de di$erit de 8estat i de mine, !n"t nu puteam s#o !neleg< "+iar da" nu era de"t un "opil, era !n stare s u"id "u "ru1ime, "ernd snge "u po$ta "ara"teristi" "elor mi"i% 5i, dei 8estat !n" m mai amenina " i#ar putea $a"e r u, pe ea n#o amenina delo"< $a de ea era iu&itor, mndru de $rumuseea ei, ner &d tor s#o !nvee " tre&uia s u"idem "a s supravieuim i " noi nu puteam muri ni"iodat % ,iuma $ "ea ravagii !n ora, iar el o du"ea !n "imitirele r u mirositoare, unde vi"timele $rigurilor gal&ene i ale "iumei 1 "eau gr mad , !n timp "e 1gomotele lopeilor nu "onteneau 1i i noapte% >Asta e moartea?, !i spunea el, ar tndu#l trupul !n des"ompunere al unei $emei, >pe "are noi nu o vom "unoate% Trupurile noastre vor r mne veni" aa "um sunt, proaspete i vii< nu tre&uie !ns ni"iodat s e1it m s adu"em moartea, pentru " numai aa putem tr i%? Iar ,laudia privea totul "u nite o"+i ume1i, de nedesluit% 'a" !n a"ei ani de !n"eput nu e0ista !nelegere, nu e0ista ni"i team % T "ut i $rumoas , se )u"a "u p puile, !m&r "ndu#le i de1&r "ndu#le ore !ntregi% T "ut i $rumoas , u"idea% 5i eu, trans$ormat de instru"iunile lui 8estat, " utam a"um din "e !n "e mai muli oameni% 'ar nu numai u"iderea lor !mi alina durerea "are $usese "onstant !n timpul nopilor !ntune"ate i linitite de la Pointe du 8a", "nd st team numai !n "ompania lui 8estat i a & trnului< "i i num rul lor mare pretutindeni pe str 1ile "are nu amueau ni"iodat , !n "a&aretele "are nu#i !n"+ideau ni"iodat uile, la &alurile "are durau pn !n 1ori, "u mu1i" i rsetele "are r sunau prin $erestrele des"+ise< a"um erau oameni peste tot !n )urul meu, vi"timele mele "are pulsau i pe "are nu le priveam "u mare dragoste pe "are o simeam pentru sora mea i pentru 2a&ette, "i "u o nou detaare, "a pe o ne"esitate% i u"ideam, vi"timele $iind $oarte di$erite i la distane mari unele de altele, !n timp "e str & team a"el ora !nesat i !n$loritor, "u vederea mea ager i mi" rile mele iui de vampir, avnd !n )ur vi"timele mele "are m sedu"eau, m invitau la "in , !n tr surile i &ordelurile lor% C &oveam numai puin, doar "t s iau "eea "e#mi tre&uia, leg nat !n melan"olia mea de $aptul " oraul !mi o$erea un ir nes$rit de str ini minunai% , "i asta era% / +r neam "u str ini% / apropiam de ei doar att "t s le v d $rumuseea "are pulsa, e0presia uni" , vo"ea nou i plin de pasiune, dup "are u"ideam !nainte " repulsia, teama i tristeea s se tre1eas" !n mine% ,laudia i 8estat puteau s vne1e i s sedu" , s stea mult !n "ompania vi"timei "ondamnate, s se &u"ure de splendidul umor al prieteniei involuntare "u moartea% 'ar eu tot nu suportam% Ast$el " , pentru mine, populaia numeroas a oraului era o &ine"uvntare, o p dure !n "are eram pierdut, in"apa&il s m opres", a"ionnd prea repede pentru a mai gndi sau a mai simi durerea, a""eptnd iar i iar invitaia la moarte, !n lo" s #l invit eu% n a"ea vreme lo"uiam !ntr#una din "asele mele "ele noi spaniole din ora, de pe Rue RoIale, un apartament lung i lu0os de deasupra unui maga1in pe "are !l !n"+iriasem unui "roitor, avnd !n spate o gr din , as"uns , "u o&loane de lemn i "u ua &ari"adat B un lo" de un lu0 i o siguran mult mai mari de"t Pointe du 8a"% (ervitorii notri erau oameni de "uloare li&eri, "are ne l sau singuri !nainte de ivirea 1orilor pentru a se du"e la "asele lor, iar 8estat "ump rase "ele mai noi o&ie"te importate din 9rana i (pania7 "andela&re de "ristal i "ovoare orientale, paravane de m tase pe "are erau pi"tate p s ri ale paradisului, "anari "ntnd !n "olivii mari &oltite i aurii, 1ei gre"i deli"ai din marmur i vase "+ine1eti $rumos pi"tate% Eu nu aveam nevoie de lu0 mai mult de"t !nainte, dar eram vr )it de noul val de art , meteuguri i desen $i0nd "u privirea ore !n ir modelul "ompli"at al "ovoarelor sau urm rind "um lumina l mpii s"+im&a "ulorile sum&re ale unui ta&lou olande1%

,laudia g sea toate astea $erme" toare, "u !n"ntarea t "ut a unui "opil ner s$ at i s#a minunat "nd 8estat a anga)at un pi"tor pentru a $a"e din pereii "amerei ei o p dure magi" plin de inorogi, p s ri aurii i ar&ori !n" r"ai de $ru"te deasupra unor ruri s"lipitoare% * mulime de "roitori i "i1mari au venit la noi a"as pentru a o !m&r "a pe ,laudia "u "ele mai la mod +aine pentru "opii, ast$el !n"t deveni nu numai o !ntru"+ipare a $rumuseii "opil reti, "u genele ei lungi i !ntoarse i "u p rul ei auriu dar i a gustului pentru &onete $rumos !mpodo&ite, m nui mi"ue din dantel , paltoane i pelerine din "ati$ea, ro"+ii al&e "u mne"i &u$ante i ear$e al&astre str lu"itoare% 8estat se )u"a "u ea "a i "um ar $i $ost o p pu super& < i eu m )u"am "u ea "a i "um ar $i $ost o p pu super& < datorit rug minilor ei, am renunat la negrul meu demodat !n $avoarea +ainelor elegante, "ravatelor de m tase, )a"+etelor gri i moi, m nuilor i pelerinelor negre% 8estat "onsidera " "ea mai &un "uloarea a tuturor timpurilor pentru vampiri era negrul, a"esta $iind pro&a&il singurul prin"ipiu esteti" pe "are l#a p strat "u !n" p nare, dar nu se !mpotrivea ni"i unui lu"ru "are d dea dovad de stil i e0agerare% i pl "ea la ne&unie "um ar tam toi trei !n lo)a noastr de la noua *per 9ran"e1 sau de la T+;tre dF*rl;ans, la "are mergeam "t de des puteam, 8estat $iind pasionat dup (+aJespeare, $apt "are m#a surprins, dei adesea mo ia !n timpul spe"ta"olelor i se tre1ea la momentul potrivit pentru a invita vreo doamn minunat la o "in la mie1ul nopii, unde !i $olosea toat pri"eperea pentru a o $a"e s #l iu&eas" total, dup "are o e0pedia "u violen !n rai sau !n iad i venea a"as "u inelul ei "u diamante pe "are i#l d ruia ,laudiei% n tot a"est timp, eu o edu"am pe ,laudia, optindu#l la ure"+ea mi"u " viaa noastr veni" era inutil , da" nu vedeam $rumuseea din )ur, "reaiile muritorilor de pretutindeni< !i "er"etam mereu pro$un1imea privirii imo&ile "nd lua " rile pe "are i le d deam, "nd optea poe1iile pe "are o !nv am i "nd "nta la pian, uor dar !n"re1 tor, propriile ei melodii "iudate i "oerente% Putea s se uite ore !n ir la po1ele dintr#o "arte sau s m as"ulte "itind pn "nd r mnea att de ne"lintit , !n"t imaginea ei m "utremur , $ "ndu#m s las "artea )os i s#o prives"< atun"i se mi"a, o p pu "are prindea via i spunea "u un glas $oarte sla& " tre&uie s mai "ites"% 8a un moment dat, au !n"eput s se !ntmple tot $elul de lu"ruri "iudate, $iind" dei era !n" un "opil dolo$an i "u degetue rotunde, o g seam g+emuit !n $otoliul meu "itind operele lui Aristotel sau 2oetius, ori vreun roman nou, "are a&ia traversa Atlanti"ul% (au "ntnd mu1i" lui /o1art, pe "are o au1isem "u numai o sear !n urm , "u o ure"+e mu1i"al in$aili&il i o "on"entrare "are o $ "ea s par $antomati" , aa "um st tea ore !n ir des"operind mu1i"a B melodia, apoi &asul, dup "are, !n $inal, le "om&in % ,laudia era un mister% Era imposi&il s #i dai seama "e tia i "e nu tia% Iar da" o vedeai u"ignd, te "utremurai% (t tea singur !n piaa !ntune"oas , ateptnd "a un domn &inevoitor sau o doamn ama&il s o g seas" , avnd nite o"+i mai indi$ereni de"t !i v 1usem vreodat pe ai lui 8estat% ,a un "opil !nlemnit de spaim !i rug , !n oapt pe ama&ilii ei admiratori s o a)ute i, !n timp "e ei o luau !n &rae pentru a o s"oate din pia , ea !i inea de gt, "u lim&a !ntre dini i "u privirea !ntune"at de po$ta mistuitoare% i g seau moartea repede !n a"ei ani de !n"eput, !nainte "a ea s !nvee s se )oa"e "u ei, s #l du" la vreun maga1in de p pui sau la o "a$enea, unde ei !i o$ereau "eti de "io"olat $ier&inte sau "eai pentru a#l "olora o&ra)ii pali1i, "eti pe "are ea le !mpingea la o parte, ateptnd, ateptnd, de par" s#ar $i &u"urat !n t "ere de teri&il lor &un tate% 'ar, dup a"eea, era tovar a mea, eleva mea, "onsumnd din "e !n "e mai repede "unotinele pe "are i le !mp rt eam !n orele !ndelungate pe "are le petre"eam !mpreun , !mp rt ind amndoi o !nelegere t "ut , !n "are 8estat nu era in"lus% n 1ori, se !ntindea lng mine, "u inima & tnd lng a mea i, de multe ori "nd m uitam la ea B "nd "nta la pian sau pi"ta, netiind " eu m a$lam !n !n" pere B m gndeam la a"ea uni" e0perien pe "are o

"unos"usem "u ea i "u nimeni alt"ineva, la $aptul " eu o u"isesem, !i luasem viaa, !i & usem tot sngele "are !i d dea via !n a"ea !m&r iare $atal !n "are !i inusem pe atia alii, alii "are a"um putre1eau !n p mntul umed% 'ar ea tr ia, tr ia "a s m in de gt "u &raele, "a s #i apese ar"ul mi" de ,upidon pe &u1ele mele i "a s #i apropie o"+iul s"lipitor de al meu pn "nd ni se atingeau genele i, r1nd, ne !nvrteam prin "amer "a !ntr#un vals ne&un% Tat i 9ii" % Iu&it i Iu&it , !i !n"+ipui "t de &ine era " 8estat nu ne invidia, "i doar ne privea de la distan 1m&ind, ateptnd pn "nd ea se du"ea la el% Atun"i o lua pe strad i#mi $ "eau "u mna de su& $ereastr , dup "are ple"au s !mpart "eea "e aveau !n "omun7 vn toarea, sedu"ia, u"iderea% Aa au tre"ut anii% Ani dup ani% Totui, a&ia dup "e a tre"ut "tva timp, mi#am dat seama de "eva !n leg tur "u ,laudia% 'up e0presia pe "are o v d pe "+ipul t u, presupun " ai g+i"it de)a i te !ntre&i de "e nu m gndisem% Pot s #i spun doar " timpul nu e la $el pentru mine, aa "um n#a $ost ni"i atun"i pentru noi% Cilele nu se legau una de alta $ormnd un lan strns< mai degra& luna era a"eea "are r s rea deasupra valurilor "lipo"itoare% Trupul ei4 (puse & iatul% Ea nu avea s "reas" ni"iodat % 3ampirul !n"uviin % Avea s $ie veni" un demon "opil, spuse el "u un glas s" 1ut, de par" s#ar $i mirat% E0a"t aa "um eu sunt la $el de tn r "a atun"i "nd am murit% 5i 8estat- 8a $el% 'ar mintea ei era o minte de vampir% 5i m str duiam s #mi dau seama "um se trans$orma !n $emeie% n"epuse s vor&eas" mai mult, dei r m sese o persoan gnditoare i m as"ulta ore !ntregi $ r s m !ntrerup % Totui, din "e !n "e mai mult, $aa ei de p pu p rea s posede o pere"+e de o"+i de adult, a&solut "ontieni, iar ino"ena p rea pierdut pe undeva !mpreun "u )u" riile negli)ate i "u dispariia unei anumite r &d ri% Era "eva !ngro1itor de sen1ual !n ea, "nd st tea lungit pe "anapea !ntr#o " ma de noapte din dantel i perle< devenise o sedu" toare stranie i puterni" , a " rei vo"e era la $el de limpede i dul"e "a !ntotdeauna, dei avea o re1onan oare"um $eminin i o duritate "are uneori se dovedea o"ant % 'up 1ile !ntregi de t "ere, pu$nea deodat , &at)o"oritor !n leg tur "u previ1iunile lui 8estat re$eritoare la r 1&oi< sau, &nd snge dintr#un pa+ar de "ristal, spunea " nu mai erau " ri !n "as i " tre&uia s $a"em rost de mai multe, "+iar da" eram nevoii s le $ur m, dup "are#mi povestea "u r "eal de o &i&liote" de "are au1ise, !ntr#un "ona" de pe 9au&ourg (t% /arie, unde o $emeie "ole"iona " ri "a i "um ar $i $ost pietre sau $luturi% /#a !ntre&at da" nu puteam s#o du" !n dormitorul a"elei $emei% n asemenea momente eram !nm rmurit< avea o minte total imprevi1i&il % 'ar apoi se ae1a pe genun"+ii mei, !i stre"ura degetele prin p rul meu i mo ia lipit de inima mea, optindu#mi !n"et " nu voi $i la $el de mare "a ea pn nu !nv am " u"iderea era "el mai serios lu"ru, nu " rile, mu1i"a% >/ereu mu1i"a?, optea ea% >P pu , p pu ?, !i spuneam eu, pentru " asta era% * p pu $erme"at % Rset, un intele"t e0traordinar i pe de alt parte un "+ip "u o&ra)i rotun1i, o guri "a un mugure% >8as #m s te !m&ra" eu, las #m s #i perii p rul, !i spuneam eu din o&inuin , "ontient " ea 1m&ea i m privea "u un v l su&ire de pli"tiseal pe "+ip% >9 "e vrei?, !mi optea ea la ure"+e, "nd m aple"am s #l !n"+ei n sturaii#perl % >Numai u"ide "u mine !n noaptea asta% Nu m lai ni"iodat s te v d u"ignd, 8ouis4? A"um voia un si"riu al ei, "eea "e m#a durut mai mult de"t am l sat#o s vad % 'up "e am a""eptat, "a un domn, am ieit< nu tiam "i ani dormisem "u ea, "a i "um ar $i $ "ut parte din mine% 'ar apoi am g sit#o lng m n stirea ursulinelor, "a un "opil or$an pierdut !n !ntuneri" i a venit !n $ug spre mine, ag ndu#se de mine "u o disperare omeneas" % >Nu#l vreau, da" te doare?, mi#a m rturisit ea att de !n"et, !n"t un om "are ne#ar $i !m&r iat pe amndoi n#ar $i au1it#o i ni"i nu i#ar $i simit r su$larea% >* s stau veni" "u tine% 'ar tre&uie s #l v d, nu !nelegi- .n si"riu de "opil%?

Tre&uia s mergem la "el "are le $ "ea% * pies , o tragedie !ntr#un singur a"t7 pe ea urma s#o las !n salonaul lui, !n timp "e !l lu m !n ante"amer i !i spuneam " mai avea puin de tr it% ( #l vor&es" de iu&ire, de $aptul " tre&uia s ai& "eea "e era mai &un, dar $ r s tie< iar omul, 1guduit de a"ea tragedie, tre&uia s i#l $a" , imaginndu#i#o !ntins !n untru pe satinul al&, tergndu#i o la"rim !n "iuda vrstei 'ar de "e, ,laudia?, o rugam eu% Nu#mi pl "ea s#o $a", nu#mi pl "ea delo" s m )o" de#a oare"ele i pisi"a "u &ietul om% 'ar, iu&ind#o la ne&unie, am dus#o a"olo i am ae1at#o pe "anapea, unde st tea "u minile !mpreunate !n poal i "u &onei"a aple"at uor, "a i "um n#ar $i tiut "e opteam eu despre ea !n +olul de la intrare% *mul era un & trn de "uloare $oarte ra$inat, "are m#a tras repede de o parte, " nu "umva s aud "opilul% >'ar de "e tre&uie s moar -? m#a implorat el, de par" eu a $i $ost 'umne1eu i a $i ordonat a"el lu"ru% >Inima, nu poate s tr ias" ?, am 1is eu i a"ele "uvinte au " p tat pentru mine o putere "iudat , o re1onan tul&ur toare% Emoia de pe "+ipul a"ela ridat m#a tul&urat< mi#a venit "eva !n minte, un anumit $el de lumin , un gest, un sunet plnsul unui "opil !ntr#o "amer urt mirositoare% Apoi a des"uiat una dup alta !n" perile lui lungi i mi#a ar tat "o"iugele< ea voia unul negru l "uit, "u argint% 'eodat m#am tre1it dndu#m !napoi i ieind, dup "e am luat#o iute de mn % >Am dat "omanda?, i#am spus eu% >,+estia asta m !nne&unete4? am ad ugat apoi tr gnd !n piept aerul "urat, de par" aveam sen1aia " m su$o" i am v 1ut#o "um m studia "u "+ipul ei lipsit de "ompasiune% 5i#a stre"urat mnua !nm nuat !ntr#a mea% >l vreau, 8ouis?, mi#a e0pli"at ea "u r &dare% ntr#o sear a ur"at s" rile atelierului de pompe $une&re !mpreun "u 8estat, lund "o"iugul i l sndu#l pe & trn mort pe gr mada de +rtii pr $uite de pe &iroul lui% Aa " si"riul se a$la a"um !n dormitorul nostru, iar ea, "nd era nou !l privea uneori "u orele, de par" s#ar $i mi"at, ar $i $ost viu sau i#ar $i de1v luit, !n"etul "u !n"etul vreun mister, aa "um $a" lu"rurile "are se s"+im& % 'ar nu dormea !n el% ,ontinua s doarm "u mine% (#au petre"ut i alte s"+im& ri "u ea% Nu le pot data i ni"i pune !n ordine% Nu u"idea pe ori"ine% A devenit pretenioas % ( r "ia a !n"eput s#o $as"ine1e< ne ruga pe 8estat sau pe mine s o plim& m "u tr sura pe 9au&ourg (t% /arie pn !n apropiere de ru, unde tr iau emigranii% P rea o&sedat de $emei i "opii% 8estat !mi povestea lu"rurile astea $oarte amu1at, pentru " mie nu#mi pl "ea s merg i, uneori, nimi" nu m putea "onvinge% 'ar ,laudia avea o $amilie a"olo, pe ai " rei mem&ri i#a u"is unul "te unul% Pe urm a "erut s intre !n "imitirul "artierului m rgina 8a$aIette, unde +oin rea printre mormintele !nalte din marmur !n " utarea a"elor oameni disperai "are, neavnd un lo" unde s doarm , !i "+eltuiau puinii &ani pe o sti"l de vin i se trau !n vreun "avou distrus% 8estat era impresionat, "opleit% n "e $el o des"ria, /oartea# ,opil, !i spunea el% /oartea (or i 'ul"ea /oarte< pentru mine $olosea &at)o"oritor termenul de /oarte ndur toare, $ "nd o ple" "iune adn" i !l rostea "a o $emeie "are & tea din palme, rostind o &r$ e0trem de interesant 7 o+, "erule !ndur tor4 Aa !n"t !mi venea s #l strng de gt% 'ar nu ne "ertam% Ne a&ineam% Aveam regulile noastre% 3olume str lu"itoare legate !n piele umpleau pereii apartamentului din podea pn !n tavan, din moment "e eu i ,laudia ne satis$ "eam gusturile $ireti, iar 8estat se o"upa de "ump rarea o&ie"telor de lu0% Pn "nd ea a !n"eput s pun !ntre& ri% 3ampirul t "u, iar & iatul p rea la $el de ner &d tor "a !nainte, de par" r &darea ar $i ne"esitat un e$ort e0trem de mare% 'ar vampirul !i unise degetele lungi i al&e "a pentru a $orma o turl de &iseri" , dup "are le#a !mpreunat i i#a lipit strns palmele una de alta% P rea " uitase "omplet de & iat% Ar $i tre&uit s tiu, spuse el, era inevita&il i ar $i tre&uit s re"unos" semnele% Pentru " eram att de armoni1at "u ea< o iu&eam att de total< era tovar a mea !n $ie"are "lip de tre1ie,

singura tovar pe "are o aveam, !n a$ara morii% Ar $i tre&uit s tiu% 'ar "eva din mine era "ontient de o pr pastie adn" i !ntune"at "e se " s"a $oarte aproape de noi, de par" am $i p it mereu aproape de &u1a unui a&is pe "are !l vedeam &rus", dar prea tr1iu da" $ "eam o mi"are greit sau ne pierdeam prea mult !n gnduri% .neori, viaa $i1i" din )urul meu p rea lipsit de su&stan , "u e0"epia a"elui !ntuneri"% 'e par" o gaur !n p mnt st tea s se "ate i vedeam "um a"ea imens "r p tur distrugea Rue RoIale, toate "l dirile n ruinduse !n pra$% (au i mai r u, a"estea erau transparente, din &orangi", "a nite "ortine de m tase% A+ am luat#o ra1na% ,e spuneam- , am ignorat semnele pe "are le d dea, " m ag am "u disperare de $eri"irea pe "are mi#o o$erise% 5i !n" mi#o mai o$erea< ignoram ori"e alt"eva% 'ar semnele e0istau% A !n"eput s $ie mai re"e "u 8estat, s #l priveas" $i0 ore !ntregi% ,nd el !i vor&ea, se !ntmpla adesea "a ea s nu#l r spund i nu puteai s #i dai seama da" o $ "ea din dispre, sau pentru " nu#l au1ea% 8initea noastr $ragil a $ost distrus de $uria lui% Nu inea neap rat s $ie iu&it, dar nu suport s $ie ignorat< odat s#a repe1it la ea, strignd " #l trage o palm , iar eu m#am tre1it !n situaia !ngro1itoare de a m &ate "u el, aa "um $ "usem "u muli ani !nainte "a ea s apar !ntre noi% >Nu mai e un "opil?, i#am optit eu% >Nu tiu "e e% E $emeie?% 8#am !ndemnat s ia mai uor lu"rurile, iar el s#a ar tat dispreuitor i a ignorat#o la rndul lui% ntr#o sear , !ns , a venit tul&urat i mi#a spus " ea !l urm rise B dei re$u1ase s mearg !mpreun "u el s u"id , !l urm rise, totui% >,e#l "u ea-? s#a r stit el la mine, de par" eu !i d dusem natere i tre&uia s tiu% Pe urm , !ntr#o sear , dou din "ele mai &une servitoare pe "are le avusesem vreodat , mam i $ii" , au disp rut% 3i1itiul a $ost trimis a"as la ele, dar tot "e ne#a putut spune a $ost " disp ruser , dup "are tat l a venit la ua noastr , & tnd puterni" "u "io" nelul% (t tea retras pe trotuarul de " r mid , privindu#m "u a"ea suspi"iune "are, mai devreme sau mai tr1iu, ap rea pe "+ipurile tuturor muritorilor "are ne "unoteau de mai mult timp, vestitorul morii, aa "um paloarea e semnul unei $e&re $atale< am !n"er"at s #l e0pli" " nu $useser a"olo i " tre&uia s !n"epem " ut rile% Ea a $ "ut#o4? a uierat 8estat din um&r , dup "e am !n"+is poarta% >8e#a $ "ut "eva i ne#a pus pe toi !n prime)die% * $a" eu s #mi spun 4? 5i a pornit s ur"e !n $ug s"ara !n spiral din "urte% 5tiam " ea ple"ase, se $uriase a$ar !n timp "e eu eram la poart i mai tiam i alt"eva7 " un miros urt se simea vag dinspre &u" t ria !n"+is i ne$olosit , un miros "are se "om&ina nepl "ut "u "el al "apri$oiului B mirosul spe"i$i" "imitirelor% 8#am au1it pe 8estat "o&ornd !n timp "e m apropiam de o&loanele de$ormate, lipite prin rugin de "l direa mi" din " r mid % Ni"i un $el de mn"are nu se prepar a"olo, nu se lu"ra nimi", aa " era "a un "avou ve"+i din " r mid as"uns de "apri$oi% *&loanele s#au des"+is, "uiele trans$ormndu#se !n pra$ i pul&ere i l#am au1it pe 8estat inndu#i r su$larea, "nd am p it !n !ntuneri"ul "are du+nea !ngro1itor% Erau a"olo, pe " r mi1i, mam i $ii" , &raul mamei !n"on)urnd mi)lo"ul $eei, "apul a"esteia lipit de pieptul mamei, amndou murdare de e0"remente i n p dite de inse"te% .n nor mare de nari a ap rut "nd o&lonul a " 1ut la lo" i eu am !n"eput s dau din mini, s"r&it% 9urni"ile miunau nesting+erite pe pleoapele i gurile "elor dou moarte, iar !n lumina lunii am putut s o&serv drele argintii nes$rite ale mel"ilor% >A$urisit s $ie4? a i1&u"nit 8estat i eu l# am apu"at de &ra, inndu#l strns, adunndu#mi toate puterile% >,e ai de gnd s $a"i "u ea-? l# am !ntre&at% >,e poi s $a"i- Nu mai e un "opil "are s $a" "e spunem noi, numai pentru " aa spunem% Tre&uie s#o !nv m%? 5tie4? a 1is el, dep rtndu#se de mine i s"uturndu#i +aina% >5tie4 'e ani de 1ile tie "e s $a" 4 ,e tre&uie ris"at i "e nu% N#o s#o las s $a" aa "eva $ r permisiunea mea4 Nu tolere1 una "a asta%?

Asta !nseamn " eti st pnul nostru- ,+estia asta n#ai !nv at#o% Tre&uia s dedu" din supunerea mea t "ut - Nu "red% A"um se "onsider egal "u noi i pe noi egali unul "u "el lalt% i spun " tre&uie s dis"ut m "u ea, s o !nv m s respe"te "eea "e e al nostru% Aa "um ar tre&ui s $a"em toi%? (#a dep rtat, evident, gndindu#se la "eea "e spusesem, dei n#ar $i re"unos"ut !n $aa mea% 5i#a v rsat n du$ul !n ora% Totui, "nd s#a !ntors, o&osit i s tul, ea tot nu era a"olo% (#a ae1at pe "anapeaua de "ati$ea i i#a !ntins pi"ioarele lungi% >8e#ai !ngropat-? m#a !ntre&at% >Numai sunt ai"i?, am r spuns% Nu suportam s #mi spun ni"i mie !nsumi " le arsesem trupurile !n ve"+iul "uptor ne$olosit din &u" t rie% >'ar mai tre&uie s ne o"up m de tat ?, am ad ugat eu% / temeam de el% mi doream dintr#o dat s g sim o modalitate !n "are s re1olv m repede toat pro&lema% 'ar el a 1is " tat l i $ratele nu mai e0istau, " moartea se dusese la "in !n " sua lor de lng ruine i " a r mas s spun rug "iunea dup "e toat lumea a terminat% >3inul e de vin ?, a optit el apoi, tre"ndu#i degetul peste &u1e% Amndoi & user prea mult vin% /#am tre1it & tnd "u un & !n ruii din gard pentru a "rea o melodie?, a 1is el r1nd% >'ar nu#mi pla"e ameeala asta% Eie#i pla"e-? 5i, "nd s#a uitat la mine, a tre&uit s 1m&es", $iind" vinul lu"ra !n el i !l !nmuia< !n "lipa a"eea, "nd "+ipul !i p rea "ald i !neleg tor, m#am aple"at i i# am spus7 >Aud paii ,laudiei pe s"ar % 9ii &lnd "u ea% Totul s#a terminat%? Atun"i a ap rut ea, "u pangli"ile &onetei des$ "ute i "u "i1muliele pline de noroi% / uitam la ei !n"ordat, 8estat avea un rn)et pe &u1e, iar ea !l trata "a i "um ni"i n#ar $i $ost a"olo% Avea !n &rae un &u"+et de "ri1anteme al&e att de mare, !n"t o $ "ea s par i mai mi" % 2oneta i#a " 1ut de tot, atrnndu#l o "lip pe um r, dup "are a alune"at pe "ovor% Prin tot p rul ei auriu am v 1ut petale !nguste de "ri1anteme% >/ine e ( r& toarea Tuturor ($inilor?, a 1is ea% >5tii-? 'a?, am r spuns eu% E 1iua "nd, !n Ne: *rl;ans, toi "redin"ioii merg la "imitire s !ngri)eas" mormintele "elor dragi% 3 ruies" pereii "avourilor, "ur numele s pate !n pl "ile de marmur i a"oper mormintele "u $lori% n ,imitirul (t% 8ouis, "are era $oarte aproape de "asa noastr , unde erau !ngropate toate $amiliile !nst rite din 8ouisiana, unde era !ngropat i propriul meu $rate, erau "+iar i & n"ue de $ier !n $aa mormintelor, pe "are rudele puteau s se ae1e i s primeas" alte $amilii, "are veniser la "imitir "u a"elai s"op% Era o adev rat s r& toare !n Ne: *rl;ans< turitilor "are nu !nelegeau, le#ar $i p rut o "ele&rare a morii, dar era, de $apt, o "ele&rare a vieii de apoi% >Am "ump rat astea de la unul din vn1 tori?, a 1is ,laudia "u o vo"e sla& i ine0presiv , iar o"+ii !i erau opa"i i lipsii de emoie% Pentru "ele dou $emei pe "are le#ai l sat !n &u" t rie4? a spus 8estat "u asprime% Ea s#a !ntors spre el pentru prima oar , dar n#a 1is nimi", "i doar a r mas privindu#l "a i "um nu#l mai v 1use ni"iodat % 'up a"eea a $ "ut "iva pai spre el i a "ontinuat s #l priveas" , tot "a i "um l#ar $i studiat% Am !naintat% (imeam $uria lui% R "eala ei% Apoi ea s#a !ntors spre mine i uitndu# se "nd la unul "nd la altul, a !ntre&at7 ,are din voi a $ "ut#o- ,are din voi m#a $ "ut "eea "e sunt-? *ri"e alt"eva ar $i spus sau ar $i $ "ut nu m#ar $i mirat mai mult% 5i, totui, era inevita&il "a t "erea ei !ndelungat s se s$reas" odat % ,u toate a"estea, p rea $oarte puin preo"upat de mine% Privirea !i era aintit asupra lui 8estat% >3or&eti despre noi "a i "nd am $i dintotdeauna "eea "e suntem a"um?, a 1is ea "u un glas "alm, m surat, tonul de "opil $iind !ntregit de o serio1itate de $emeie% >3or&eti despre "ei de a$ar numindu#l muritori i pe noi ne numeti vampiri% 'ar n#a $ost !ntotdeauna aa% 8ouis a avut o sor muritoare, mi#o amintes"% 5i are o $otogra$ie a ei !n "u$ r% 8#am v 1ut uitndu#se la ea4 A $ost muritor "a i ea i eu la $el% Alt$el, de "e m rimea asta, de "e $orma asta-? 5i#a des$ "ut &raele, l snd "ri1antemele s "ad pe podea%

I#am optit numele% ,red " voiam s #l distrag atenia, dar era imposi&il% 3alul se !ntorsese% *"+ii lui 8estat ardeau "u o $as"inaie e0traordinar , o pl "ere r ut "ioas % Tu ai $ "ut din noi "eea "e suntem, nu-? l#a !ntre&at ea a"u1ator% El a ridi"at din sprn"ene, pre$ "ndu#se uimit% >,e eti-? a !ntre&at#o% >Ai $i pre$erat s $ii alt$el-? 5i#a tras genun"+ii la piept i s#a aple"at puin !nainte, $ "nd o"+ii mi"i% >5tii "t timp a tre"ut- Poi s te imagine1i pe tine !ns i- Tre&uie s g ses" o & trn ramolit "a s #i ar t "um ai $i ar tat a"um, da" te#a $i l sat-? Ea i#a !ntors spatele, a stat o "lip "a i "um n#ar $i tiut "e s $a" , dup "are s#a dus spre s"aunul de lng emineu i s#a g+emuit pe el, "a i "el mai nea)utorat "opil% 5i#a tras genun"+ii la piept, +aina de "ati$ea !i era des"+eiat , ro"+ia de m tase strns !n )urul genun"+ilor, iar ea privea la "enua din " min% n privirea ei, !ns , nu era nimi" neputin"ios% *"+ii ei aveau o via independent , "a i "um trupul ar $i $ost posedat% Ai $i $ost moart a"um, da" ai $i r mas muritoare4? i#a mai spus 8estat, !nt rtat de t "erea ei i apoi i#a "o&ort pi"ioarele pe podea% >/ au1i- 'e "e m !ntre&i asta a"um- 'e "e $a"i atta "a1- Toat viaa ai tiut " eti vampir%? Aa i#a "ontinuat tirada, spunnd "am a"eleai lu"ruri pe "are mi le spusese i mie de nenum rate ori7 "unoate#i natura, u"ide, $ii "eea "e eti% 'ar toate astea p reau "iudat de inutile, " "i ,laudia nu avea ni"i un $el de remu" ri !n leg tur "u u"isul% Ea s#a l sat pe spate i a !ntors "apul !n"et, studiindu#l din nou, de par" ar $i $ost o marionet pe s$ori% >Tu mi#ai $ "ut#o- ,um anume-? l#a !ntre&at ea, $ "nd o"+ii mi"i% >,um ai $ "ut#o-? 'e "e i#a spune- E puterea mea%? 'e "e numai a ta-? l#a !ntre&at ea apoi, "u o vo"e re"e "a g+eaa i o"+ii !i erau lipsii de su$let% >,um ai $ "ut#o-? a !ntre&at ea deodat "u $urie% Era ele"tri1ant% El s#a ridi"at de pe "anapea i eu am nit imediat !n pi"ioare, ae1ndu# m !n $aa lui% >9 #o s ta" 4? mi#a spus el, $rngndu#i minile% >9 "eva "u ea4 Nu pot s#o suport4? Apoi a pornit spre u , dar s#a !ntors i a venit $oarte aproape, aa !n"t o domina, as"un1nd#o !n um&r % Ea !l privea $ r team , plim&ndu#i o"+ii peste "+ipul lui "u o total detaare% >Pot s stri" "e#am $ "ut% 5i "u tine i "u el?, i#a spus el, ar tnd "u degetul spre mine% >2u"ur #te " te#am $ "ut "eea "e eti?, a ad ugat, rn)ind% >(au te $a" mii de $ rme4? Ei &ine, pa"ea din "as era distrus , dei era linite% Cilele tre"eau $ r "a ea s mai pun !ntre& ri, dar a"um se "u$unda !n le"tura " rilor despre tiinele o"ulte, vr )itoare, vr )itorie i vampiri% Toate astea erau !n mare parte pl smuiri, !nelegi% /ituri, poveti, uneori simple poveti de groa1 romanate% 'ar ea "itea tot% ,itea pn !n 1ori, aa !n"t tre&uia s m du" s#o iau la "ul"are% ntre timp, 8estat a anga)at un valet i o mena)er i a pus o e"+ip de lu"r tori s "onstruias" !n "urte o $ntn mare "u o nim$ din piatr "are turna veni" ap dintr#o s"oi" larg des"+is % A pus s se adu" peti aurii i s se introdu" !n $ntn l 1i "u nu$eri "u r d "in , ale " ror $lori pluteau la supra$aa apei i tremurau la "ontinua ei mi"are% * $emeie !l v 1use u"ignd pe NIades Road, "are du"ea spre oraul ,arrolton i au ap rut tot $elul de poveti !n 1iar legate de asta, aso"iindu#l "u o "as &ntuit de sta$ii din apropiere de NIades i /elpomene, lu"ruri "are !l !n"ntau% A $ost o vreme $antoma de pe NIades Road, dup "are, !n "ele din urm , totul s#a uitat< atun"i a $ "ut o alt "rim ori&il , !ntr#un alt lo" pu&li" i a pus !n $un"iune imaginaia "elor din Ne: *rl;ans% 'ar toate astea "onineau o anumit team % Era gnditor, suspi"ios, mereu lng mine, !ntre&ndu#m unde era ,laudia, unde se dusese i "e $ "ea%

* s $ie "uminte?, !i spuneam pentru a#l liniti, dei eram !nstr inat de ea i !ndurerat, de par" ar $i $ost mireasa mea% Ea ni"i nu m vedea a"um, aa "um nu#l v 1use pe 8estat !nainte i disp rea uneori "+iar !n timp "e vor&eam "u ea% Ar $a"e &ine s $ie4? mi#a spus el pe un ton nepl "ut% 5i "e#o s $a"i da" n#o s $ie-? l#am !ntre&at eu mai mult "u team de"t a"u1ator, iar el i#a ridi"at spre mine o"+ii re"i i "enuii% >Ai gri) de ea, 8ouis% (tai de vor& "u ea4? a 1is el% >Totul a $ost per$e"t i, a"um, asta% N#avem nevoie de aa "eva%? Am +ot rt !ns s#o las s vin singur la mine i ea a $ "ut#o% (#a !ntmplat !ntr#o sear devreme, "nd a&ia m tre1isem% ,asa era !nv luit !n !ntuneri"% Am v 1ut#o stnd !n dreptul uii#$ereastr < purta mne"i &u$ante i un "ordon ro1 i privea printre gene viaa de sear de pe Rue RoIale% l au1eam pe 8estat !n "amera lui, 1gomotul apei turnate din "an % Par$umul "oloniei lui a a)uns pn la noi i a disp rut asemeni sunetului mu1i"ii de la "a$eneaua din apropiere% >Nu vrea s #mi spun nimi"?, a 1is ea !n"et% Nu#mi d dusem seama " tia " des"+isesem o"+ii% /#am dus i am !ngenun"+eat lng ea% >'ar tu o s #mi spui, nu- ,um a $ "ut#o%? Asta vrei s tii "u adev rat-? am !ntre&at#o eu, studiindu#l "+ipul% (au de "e i#a $ "ut#o ie i "e#ai $ost !nainte- Nu !neleg "e vrei s spui "u >"um?, pentru " , da" vrei s tii "um a $ "ut, pentru a#l trans$orma pe alii la rndul t u? Nu tiu ni"i m "ar despre "e e vor&a% ,e spui?, a 1is ea "u o nuan de r "eal , dup "are s#a !ntors i i#a ae1at minile pe $aa mea% >."ide "u mine !n noaptea asta?, a optit ea la $el de sen1ual "a o iu&it % >5i spune#mi tot "e tii% ,e suntem- 'e "e nu suntem "a ei-? m#a !ntre&at ea arun"ndu#i privirea pe strad % Nu tiu r spunsurile la !ntre& rile tale?, i#am spus eu, iar "+ipul ei s#a "ontorsionat deodat , de par" s#ar $i "+inuit s m aud pe deasupra unui 1gomot &rus"% Apoi a "l tinat din "ap, dar eu am "ontinuat% >mi pun i eu a"eleai !ntre& ri% Nu tiu% * s #i spun "um am $ost trans$ormat " 8estat a $ "ut#o% 'ar modul "um a $ "ut#o nu#l "unos"4? Pe "+ipul ei se vedea a"eeai !n"ordare% 3edeam primele semne de team sau "eva mai r u i mai pro$und de"t teama% >,laudia?, i#am spus eu a"operindu#l minile "u ale mele i ap sndu#l#le "u &lndee pe pielea mea% >8estat vrea s #i spun un lu"ru !nelept% Nu pune !ntre& rile astea% /i#ai $ost tovar timp de nenum rai ani, !n " utarea a tot "eea "e puteam s !nv despre viaa muritorilor i despre "rearea lor% Nu $i tovar a mea i !n nelinitea asta% El nu ne poate da r spunsurile% Iar eu nu "unos" ni"iunul%? 3edeam " nu putea s a""epte, dar nu m ateptasem la !ntoar"erea &rus" , la violena "u "are i#a smuls p rul din "ap pentru o "lip , dup "are s#a oprit, de par" gestul a"ela ar $i $ost inutil i stupid% /#am speriat% (e uita pe "erul !ntune"at, $ r stele, pe "are norii se deplasau "u repe1i"iune dinspre $luviu% A mi"at &rus" din &u1e, "a i "um i le#ar $i mu"at, dup "are s#a !ntors spre mine i mi#a spus, tot !n oapt 7 >'e"i, el m#a $ "ut el a $ "ut#o nu tu4? E0presia ei avea "eva !nsp imnt tor i $ r s vreau m#am !ndep rtat de ea% (t team !n $aa " minului, aprin1nd o singur lumnare !n dreptul oglin1ii !nalte, "nd, deodat , am v 1ut "eva "e m#a uluit7 mai !nti s#a $ormat din !ntuneri", "a o mas" +idoas i apoi a devenit o realitate tridimensional 7 un "raniu des"ompus% /#am uitat $i0 la el% /irosea !n" a p mnt, dar $usese "ur at% >'e "e nu#mi r spun1i-? m !ntre&a ea% Am au1it ua lui 8estat des"+i1ndu#se% Ieea s u"id sau "el puin s g seas" prada% Eu nu voi iei% 8 sam primele ore ale serii s se adune !n linite, aa "um se strngea $oamea !n mine, pn "nd po$ta devenea att de puterni" , !n"t m l sam !n voia ei "omplet, or&ete% I#am au1it din nou !ntre&area "u "laritate, de par" ar $i plutit prin aer "a rever&eraia unui "lopot i mi#am simit inima & tnd% >El m#a $ "ut, &ine!neles4 A i spus#o% 'ar tu#mi as"un1i "eva% ,eva la "are el $a"e alu1ie ori de "te ori !l !ntre&% (pune " nu s#ar $i putut $a"e $ r tine4?

/ uitam int la "raniu i, totui, o au1eam, "a i "um vor&ele ei m#ar $i &i"iuit !n"ontinuu, "a s m $a" s m !ntor" pentru a !n$runta &i"iul% .n gnd m#a str & tut &rus", mai degra& "a un $ior re"e de"t "a un gnd i anume " nimi" nu va mai r mne din mine de"t un asemenea "raniu% /#am !ntors i, !n lumina "are p trundea de pe strad , i#am v 1ut o"+ii, "a dou $l " ri !ntune"ate pe "+ipul ei al&% * p pu " reia "ineva !i s"osese o"+ii "u "ru1ime, !nlo"uindu# l "u un $o" dia&oli"% /#am tre1it du"ndu#m spre ea, optindu#l numele, un gnd mi s#a $ormat pe &u1e, dar apoi a murit, m#am apropiat de ea, dup a"eea m#am dep rtat, " utndu#l +aina i p l ria% Am v 1ut o m nu mi" pe )os, $os$ores"ent !n !ntuneri" i, o "lip , am avut impresia " era o mnu rete1at % ,e se#ntmpl "u tine-? m#a !ntre&at ea apropiindu#se i "er"etndu#mi "+ipul% >,e s#a !ntmplat !ntotdeauna- 'e "e te uii aa la "raniu i la m nu -? A !ntre&at toate astea "u &lndee, dar nu "u destul &lndee% E0ista un uor "al"ul !n vo"ea ei, o detaare de neatins% Am nevoie de tine?, i#am spus eu $ r s vreau% >Nu suport s te pierd% Eti singura mea tovar !n nemurire%? ,u nesiguran " mai sunt i alii4 'oar nu suntem noi singurii vampiri de pe p mnt4? * au1eam spunnd a"ele "uvinte aa "um le spusesem i eu, propriile mele vor&e !ntor"ndu#se a"um la mine pe valul "ontiinei ei de sine, al " ut rii ei% 'ar nu#l ni"i o durere, mi#am spus eu deodat % ,i doar ner &dare, o ner &dare lipsit de inim % /#am uitat la ea% >Nu eti la $el "a mine-? am !ntre&at#o eu i ea m#a privit% >Tu m#ai !nv at tot "e tiu4? 8estat te#a !nv at s u"i1i?, i#am spus eu, adu"ndu#l m nua% >Aa, vino +ai s ieim% 3reau s ies? morm iam eu, !n"er"nd s #l pun m nuile% I#am ridi"at apoi p rul &ogat i ondulat i i l#am ae1at "u &lndee peste palton% >'ar tu m#ai !nv at s v d4? a spus ea% >/#ai !nv at "uvintele Ko"+i de vampirL >, a ad ugat% >/#ai !nv at s &eau lumea, s dores" mai mult de"t? N#am vrut ni"iodat " vor&ele astea s sune aa, Ko"+i de vampirL, i#am spus eu%? >,nd le pronuni tu, au o alt re1onan ? tr gea de mine, !n"er"nd s m $a" s#o prives"% >3ino?, i# am 1is eu, >vreau s #i ar t "eva? 5i am str & tut repede "oridorul, am "o&ort s"ara i am traversat "urtea !ntune"at % 'ar nu tiam "e vreau s #l ar t mai mult de"t !n"otro mergeam% 'oar " tre&uia s m !ndrept spre a"el lu"ru "u un instin"t su&lim i &lestemat% Am str & tut oraul, "erul $iind a"um de un violet pal, din momentul !n "are norii disp ruser , stelele erau mi"i i palide, iar aerul su$o"ant i !nmiresmat "+iar i atun"i "nd ne#am dep rtat de gr dinile mari, !ndreptndu#ne spre a"ele str 1i urte i !nguste, unde $lorile r s reau printre "r p turile pietrelor i unde uriaul oleandru !i !n la pe terenuri virane tulpina groas , "a de "ear , plin de $lori al&e i ro1, "a o &uruian monstruoas % Au1eam paii repe1i ai ,laudiei "are se inea dup mine, $ r s #mi "ear ni"i m "ar o dat s merg mai !n"et< !n "ele din urm s#a oprit, "u "+ipul e0trem de r &d tor, uitndu#se la mine pe strad !ntune"oas i !ngust , unde "teva "ase $ranu1eti ve"+i "u a"operiurile !n pant mai r m seser printre $aadele "l dirilor spaniole, " sue ve"+i, "u ten"uiala desprins de " r mi1ile "e putre1eau dedesu&t% Am g sit "asa or&ete, "ontient " !ntotdeauna tiusem unde se a$la i o o"olisem, oprindu#m mereu !naintea a"elui "ol neluminat, nevrnd s tre" pe lng $ereastra )oas prin "are o au1isem prima oar pe ,laudia plngnd% ,asa mai st tea !n" !n pi"ioare% Era mai )oas de"t !n tre"ut, aleea era traversat de $rng+ii pline "u ru$e !ntinse la us"at, iar "ele dou $erestre erau sparte i a"operite "u pn1 % Am atins o&loanele% >Ai"i te#am v 1ut prima oar ?, i#am spus eu, gndindu#m s #l spun " s !neleag , dei !i simeam de)a r "eala i distana din privire% >Te#am au1it plngnd% Erai a"olo, !ntr#o "amer "u mama ta% 5i mama ta era moart de "teva 1ile, dar tu nu tiai% Te ag ai de ea, s"n"in'% Plngnd s$ietor, "u trupul palid, !n$ier&ntat din "au1a $e&rei i

!n$ometat% n"er"ai s#o tre1eti din mori, o strngeai !n &rae s #i dea " ldur , de team % Era aproape diminea i? /i#am dus mna la tmpl % >Am des"+is o&loanele am intrat !n "amer % /i#a $ost mil de tine% /il % 'ar i alt"eva%? I#am v 1ut &u1ele !nmuindu#se i o"+ii devenind mari% Te#ai +r nit "u mine-? a optit ea% >Am $ost vi"tima ta4? 'a4? i#am spus eu% >Aa e%? A $ost un moment att de elasti" i de dureros, !n"t era de nesuportat% (t tea "omplet nemi"at !n !ntuneri", o"+ii ei uriai adunau lumina, iar aerul "ald s#a ridi"at &rus" "u un 1gomot sla&% 'up a"eea s#a !ntors i i#am au1it &o" nitul panto$ilor "nd $ugea% 5i a $ugit% A $ugit% Eu st team !n"remenit, au1ind "um 1gomotul se stingea din "e !n "e< apoi m#am !ntors, teama din mine "res"nd i devenind insurmonta&il i am luat#o la $ug dup ea% Era de ne"on"eput s n#o prind din urm , s n#o a)ung imediat i s #l spun " o iu&eam, " tre&uia s#o am, tre&uia s#o p stre1 i, "u $ie"are se"und !n "are $ugeam pe strada !ntune"at , ea p rea s se dep rte1e de mine puin "te puin< inima !mi & tea "u putere, ne+r nit , r 1vr tindu#se !mpotriva e$ortului% Pn "nd m#am oprit &rus"% Ea se a$la su& un $elinar i m privea t "ut , "a i "um ni"i nu m#ar $i "unos"ut% I#am "uprins mi)lo"ul "u amndou minile i am ridi"at#o !n lumin % /#a studiat, "u "+ipul s"+imonosit, dup "are a !ntors "apul, re$u1nd s #mi susin privirea, "a i "um ar $i tre&uit s #i mas"+e1e un puterni" sentiment de repulsie% >/#ai u"is?, a optit ea% >/i#ai luat viaa4? 'a?, i#am 1is, innd#o aa !n"t s #l simt inima & tnd% >/ai &ine#1is, am !n"er"at s i#o iau% ( i#o &eau% 'ar aveai o inim "um nu mai !ntlnisem vreodat , o inim "are & tea, & tea, pn "nd am $ost nevoit s #i dau drumul, s te dep rte1 de mine, " nu "umva s #mi !nteeti pulsul att de mult, !n"t s mor% 8estat m#a des"operit< 8ouis "el sentimental i prost, se +r nea "u un "opil "u p rul auriu, o $iin ino"ent , o $eti % El te#a adus !napoi de la spitalul unde te duseser i n#am tiut "e avea de gnd, !n a$ar de a m !nv a propria mea natur % >Ia#o, termin ?, a spus i eu am simit din nou a"ea pasiune pentru tine% A+, tiu " a"um te#am pierdut pentru totdeauna% 3 d asta !n o"+ii t i4 Te uii la mine "a la muritori, de undeva de departe, dintr# un lo" al independenei re"i, pe "are eu nu pot s#o pri"ep% 'ar am $ "ut#o% Am simit din nou pentru ine a"ea po$t insuporta&il , pentru inima ta "are & tea, pentru o&ra1ul sta, pielea asta% Erai tranda$irie i $rumos mirositoare "um sunt "opiii muritori, dul"e "u un ameste" de sare i rn % Te#am inut din nou i te#am luat din nou% Iar "nd am avut impresia " inima ta m omoar i nu#mi p sa, el ne#a desp rit i, t indu#i !n"+eietura minii, i#a dat s &ei% 5i tu ai & ut% 5i ai & ut i ai & ut, pn "nd era s #l se" tuieti, $ "ndu#l s se "latine% 'ar erai de)a vampir% 5i, "+iar !n noaptea a"eea, ai & ut sngele unei $iine omeneti, lu"ru pe "are l#ai $ "ut apoi !n $ie"are noapte%? E0presia de pe "+ipul ei nu se s"+im&ase% Pielea !i era pre"um "eara lumn rilor al&e< numai o"+ii "onineau via % Nu mai aveam "e s #l spun, aa " am l sat#o )os% >Eu i#am luat viaa?, i#am 1is eu% >Iar el i#a redat#o%? Aa, de"i?, a spus ea $oarte !n"et% >3 ur s" pe amndoi4? 3ampirul t "u% 2ine, dar de "e i#ai spus- l !ntre& & iatul, dup o pau1 respe"tuoas % ,um a $i putut s nu#l spun- Cise vampirul, ridi"ndu#i privirea puin uluit% Tre&uia s tie% Tre&uia s "nt reas" lu"rurile% Nu era "a i "um 8estat ar $i r pit#o dire"t vieii, aa "um $ "use "u mine< eu o r nisem% Ar $i murit4 N#ar mai $i putut s du" o via de muritoare% 'ar "are#l deose&irea- Pentru toi, moartea e o "+estiune de ani4 'e"i, "eea "e ea a v 1ut atun"i mai

plasti" a $ost "eea "e tiu toi oamenii7 " moartea vine !n mod inevita&il, doar da" "ineva nu alege asta4 (puse el i des$ "u minile al&e, privindu#i palmele% Ai pierdut#o- A ple"at ( ple"e4 .nde ar $i putut s ple"e- Era un "opil "am de !n limea asta% ,ine i#ar $i o$erit ad post- ( $i " utat vreun "avou, "a vampirii din poveti, unde s stea 1iua !n"on)urat de viermi i $urni"i i s ias doar "a s &ntuie prin vreun "imitir mi" i prin !mpre)urimile lui- 'ar nu de asta n#a ple"at% ,eva din ea adu"ea "u mine% 5i !n 8estat e0ista asta% Nu suportam s tr im singuri4 Aveam nevoie de puin "ompanie4 * sumedenie de muritori ne !n"on)urau, &)&ind, or&i, preo"upai, miresele i mri morii% .nii !n ur ?, mi#a spus ea "alm dup a"eea% Am g sit#o lng emineul gol, smulgnd $lori"elele de pe un $ir lung de lev ni" % Eram att de uurat " am v 1ut#o a"olo, !n"t a $i $ "ut ori"e% ,nd m#a !ntre&at "u o vo"e s" 1ut da" aveam s #l spun tot "e tiam, am $ "ut#o &u"uros% , "i restul era $loare la ure"+e, $a de a"el ve"+i se"ret, " eu !i luasem viaa% I#am povestit despre mine aa "um i#am povestit ie, despre $elul "um 8estat a venit la mine i "e s#a !ntmplat !n noaptea !n "are el a adus#o de la spital% Nu a pus ni"i o !ntre&are, "i doar din "nd !n "nd, !i ridi"a privirea% 'up a"eea, "nd am terminat i am r mas a"olo, uitndu#m iar i la a"el "raniu nenoro"it, as"ultnd 1gomotul sla& pe "are !l $ "eau petalele "e " deau pe ro"+ia ei i simind o amoreal !n mem&re i !n minte, ea mi#a spus7 >Nu te dispreuies"4? /#am de1meti"it% Ea s#a dat )os de pe perna !nalt i rotund din damas" i a venit spre mine, purtnd mirosul $lorilor i innd petalele !n mn % >=sta#l mirosul unui "opil muritor-? m#a !ntre&at ea !n oapt % >8ouis% Iu&itule%? mi amintes" " am !m&r iat#o i mi#am as"uns $aa !n pieptul ei mi"u, strivindu#l umerii $ragili, iar mnuele ei mi se stre"urau prin p r, alinndu#m , inndu#m % >Am $ost muritoare pentru tine?, a 1is ea i, "nd mi#am ridi"at privirea, am v 1ut#o 1m&ind< moli"iunea &u1elor ei a disp rut, !ns , $oarte repede i, !n "lipa urm toare, privea din"olo de mine, "a un om "are as"ult o mu1i" !ndep rtat i important % >/i#ai dat s rutul t u nemuritor?, a spus ea, dei nu mie, "i siei% >/#ai iu&it "u natura ta de vampir%? A"um te iu&es" "u natura mea uman , da" am avut aa "eva vreodat ?, i#am spus eu% A+, da?, a 1is ea, tot gnditoare% >'a i sta#l pun"tul t u sla&, de a"eea "+ipul t u a $ost att de ne$eri"it "nd am spus aa "um spun muritorii >te ur s"? i de a"eea a"um m priveti aa% Natura uman % Eu n#o am% 5i ni"i o poveste despre "adavrul unei mame i despre "amere de +otel !n "are "opiii !nva monstruo1it i nu poate s #mi o$ere aa "eva% N#o am% *"+ii t i se r "es" de team "nd !i spun asta% 5i, totui, am lim&a ta% Pasiunea ta pentru adev r% Nevoia ta de a p trunde "u mintea peste tot, "a "io"ul unei p s ri "oli&ri, "are "io" ne att de puterni" i de iute, !n"t muritorii au impresia " n#are pi"iorue i " nu se aa1 ni"iodat , " utnd mereu, la in$init% Eu sunt sinele t u vampir mai mult de"t tine !nsui% 5i a"um, somnul de ai1e"i i "in"i de ani s#a s$rit%? (omnul de ai1e"i i "in"i de ani s#a s$rit4 Am au1it#o i nu puteam s "red, nu voiam s "red " tia i "+iar vru#sese s spun "eea "e spusese% , "i e0a"t atta tre"use din noaptea a"eea "nd am !n"er"at s #l p r ses" pe 8estat i n#am reuit i, !ndr gostindu#m de ea, am uitat de "reierul meu $e"und i de !ntre& rile mele !ngro1itoare% A"um ea avea pe &u1e a"ele !ntre& ri !ngro1itoare i tre&uia s le a$le r spunsul% (#a dus !n"et !n mi)lo"ul !n" perii i a !mpr tiat !n )urul ei petalele de lev ni" strivite% Apoi a $rnt tulpina $ragil i a dus#o la &u1e% 'up "e a au1it toat povestea, a spus7 >'e"i, m#a trans$ormat "a s #i $iu tovar % Ni"i un lan nu te#ar $i putut ine !n singur tatea ta i el nu putea s #i dea nimi"% /ie nu#mi d nimi" *&inuiam s #l g ses" $erme" tor% mi pl "ea $elul "um mergea, "um lovea dalele de piatr "u &astonul i "um m lua !n &rae% 5i a&andonul "u "are u"idea, e0a"t "um simeam i eu% 'ar nu#l mai g ses" $erme" tor% Iar tu nu l#ai g sit ni"iodat % Noi doi am $ost marionetele lui< tu ai r mas, "a s ai

gri) de el, iar eu, tovar a ta salvatoare% A venit timpul "a totul s se termine, 8ouis% A venit timpul s #l p r sim%? Timpul s #l p r sim% Nu m gndisem la asta, nu mai visasem de mult la aa "eva< m o&inuisem "u el, de par" ar $i $ost o "ondiie a vieii !nsei% Au1eam un ameste" de 1gomote, "eea "e !nsemna " el intrase "u tr sura pe alee i " , !n "urnd, avea s ur"e pe s"ar din dos% /#am gndit la "e simeam !ntotdeauna "nd !l au1eam venind, o vag nelinite i un vag sentiment de ne"esitate% Apoi, gndul de a s" pa de el pentru totdeauna a tre"ut peste mine "a apa pe "are o uitasem, valuri i valuri de ap re"e% /#am ridi"at, optindu#l " venea% 5tiu?, a spus ea 1m&ind% >8#am au1it "nd a dat "olul%? 'ar n#o s ne lase s ple" m?, i#am optit eu, dei prinsesem sensul "uvintelor ei% Avea nite simuri de vampir $oarte de1voltate% 5tia gro1av s stea de pa1 % >nseamn " nu#l "unoti, da" #i !n"+ipui " o s ne lase s ple" m?, i#am spus eu, speriat de !n"rederea ei !n sine% >N#o s ne lase%? 5i ea a 1is, "ontinund s 1m&eas" 7 >A+ 1 u-? Am sta&ilit atun"i " vom $a"e planuri% Imediat% (eara urm toare, agentul meu a venit "u o&inuita plngere " nu putea s mai lu"re1e la lumina unei singure lumn ri am rte i i#am spus s $a" aran)amentele ne"esare pentru o traversare a o"eanului% ,laudia i "u mine aveam s ple" m !n Europa "u primul vapor, indi$erent !n "e port avea s ne du" % 5i, $oarte important era "a un "u$ r mare s $ie !n" r"at de asemenea pe vapor, un "u$ r "are tre&uia transportat "u gri) de a"as !n timpul 1ilei i ur"at la &ord, dar nu la &aga)e, "i !n "a&ina noastr % Pe urm au $ost aran)amentele pentru 8estat% Pl nuisem s #l las "teva maga1ine !n"+iriate, "asele din ora i "u o mi" $irm de "onstru"ii, "are opera !n 9au&ourg /arignI% /i#am pus semn tura pe toate a"estea $ r s e1it% 3oiam s #mi "ump r li&ertatea7 s #l "onving pe 8estat " nu voiam de"t s $a"em o " l torie !mpreun i " el putea s r mn "u stilul de via "u "are se o&inuise< va avea &anii lui, nu va mai tre&ui s #mi "ear nimi"% Toi a"ei ani !l $ "usem s depind de mine% 2ine!neles " !mi "erea &ani, "a i "um a $i $ost &an"+erul lui i !mi mulumea "u "ele mai "austi"e "uvinte, dar ura dependena a"eea% (peram s #l alung & nuielile, satis$ "ndu#l l "omia% 5i, "onvins " !mi putea "iti pe "+ip ori"e emoie, eram teri&il de tem tor% Nu#mi venea s "red " era posi&il s s"ap de el% nelegi "e !nseamn asta- / purtam "a i "um a $i "re1ut, dar nu "redeam% ntre timp, ,laudia $lirta "u de1astrul, st pnirea ei de sine p rndu#mi#se e0traordinar "nd "itea din " rile ei despre vampiri i !i punea !ntre& ri lui 8estat% R mnea netul&urat !n $aa i1&u"nirilor lui sar"asti"e i, uneori, !i punea a"eeai !ntre&are iar i iar !n alte $eluri, rumegnd "u atenie ori"e in$ormaie "are !i s" pa $ r s vrea% >,e vampir te#a $ "ut "eea "e eti-? l#a !ntre&at ea, $ r s #i ridi"e privirea din "arte i inndu#i pleoapele "o&orte su& ata"ul lui% >'e "e nu vor&eti ni"iodat despre el-? a "ontinuat ea, de par" o&ie"iile lui severe ar $i $ost ine0istente% P rea imun la iritarea lui% (untei la"omi, amndoi4? a spus el seara urm toare, plim&ndu#se !n"oa"e i !n"olo prin "entrul !ntune"at al "amerei, privind#o r 1&un tor pe ,laudia, "are st tea !n "olul ei, !n "er"ul de lumin al lumin rii ei, "u " rile !mpre)ur% >Nemurirea nu v a)unge4 Nu, ai " uta de dini "alul de dar al lui 'umne1eu4 'a" a o$eri#o ori" rui individ de pe strad , ar $i !n"ntat? Tu ai $ost !n"ntat-? a !ntre&at ea !n"et, a&ia mi"nd &u1ele% 'ar voi, voi vrei s tii motivul% 3rei s termin m totul- Pot s v o$er moartea mai uor de"t v#am o$erit viaa4? (#a !ntors spre mine i $la" ra $ragil a lumn rii ei !i arun"a um&r peste mine% i "rea o aureol !n )urul p rului &lond i !i l sa $aa, !n a$ar de pometele s"lipitor, !n !ntuneri"% >3rei moartea-? ,unoaterea nu !nseamn moarte?, a optit ea% R spundei#mi4 3rei moartea-? Tu o$eri toate lu"rurile% Toate vin de la tine% 3iaa i moartea?, a optit ea ironi"%

Aa e?, a 1is el% Tu nu tii nimi"?, i#a spus ea "u gravitate i vo"ea !i era att de sla& , !n"t i "el mai mi" 1gomot de pe strad i#a a"operit#o, lundu#l "uvintele, aa !n"t m#am tre1it "+inuindu#m s o aud, l sndu#mi "apul pe spate, lipit de s"aun% >( 1i"em " vampirul "are te#a $ "ut nu tia nimi" i " vampirul "are l#a $ "ut pe a"el vampir nu tia nimi" i " ni"i vampirul dinaintea lui nu tia nimi" i aa mai departe, nimi" ieind din nimi" pn "nd nu r mne nimi"4 5i noi tre&uie s tr im "u gndul " nu e0ist "unoatere%? 'a4? a strigat el deodat , ridi"nd minile i !n glasul lui se simea alt"eva !n a$ar de $urie% Apoi a t "ut% 5i ea t "ea% 'up a"eea, el s#a !ntors !n"et, "a i "um eu a $i $ "ut vreo mi"are "are !l alertase, "a i "um m#a $i ridi"at !n spatele lui% mi amintea de $elul !n "are se !ntor"eau oamenii "nd !mi simeau r su$larea $oarte aproape i !i d deau &rus" seama " , unde se "re1user "omplet singuri momentul a"ela de suspi"iune !ngro1itoare dinainte de a#mi vedea "+ipul i s #i in respiraia% A"um se uita la mine i a&ia !i vedeam &u1ele mi"ndu#se% Atun"i am simit% i era $ri" % 8ui 8estat !i era $ri" % Ea !l $i0a "u a"eeai privire "alm , "are nu tr da ni"i o emoie, ni"i un gnd% Tu ai !nv at#o "u astea? a optit el, dup "are a s" p rat un & de "+i&rit i a aprins lumn rile de pe polia " minului, ridi"nd apoi sti"lele a$umate ale l mpilor i plim&ndu#se prin !n" pere pentru a $a"e lumin , pn "nd mi"a $la" r a ,laudiei a " p tat putere, iar el s#a re1emat "u spatele de polia de marmur , uitndu#se "nd la o lamp , "nd la alta, de par" lumina a"eea i#ar $i redat puin linite% / du" a$ar ?, a 1is el atun"i% Ea s#a ridi"at "+iar !n "lipa !n "are el a)unsese !n strad i, deodat , s#a oprit !n mi)lo"ul "amerei i s#a !ntins, ar"uindu#i spatele mi", ridi"ndu#i &raele "u pumnii !n"letai i a !n"+is o"+ii o "lip , dup "are i#a des"+is larg, de par" s#ar $i tre1it &rus" dintr#un vis% Era "eva o&s"en !n gestul a"ela< "amera p rea s li" reas" de teama lui 8estat, s r sune de e"oul ultimului s u r spuns% A"esta "eruse atenia ei% Pro&a&il " am $ "ut vreo mi"are involuntar pentru a nu m mai uita la ea, " "i a venit lng &raul $otoliului meu i i#a lipit mna pe "artea mea, o "arte pe "are n#o mai "iteam de "teva "easuri% >3ino "u mine a$ar %? Ai avut dreptate% Nu tie nimi"% N#are nimi" s ne spun ?, i#am 1is eu% ,+iar ai "re1ut vreodat " tie-? m#a !ntre&at "u vo"ea ei mi" % >* s g sim alii "a noi?, a ad ugat ea% >* s #l g sim !n "entrul Europei% A"olo tr ies" att de muli, !n"t, povestirile, att "ele $alse, "t i "ele reale, umplu volume !ntregi% (unt "onvins " de a"olo au venit toi vampirii, da" au venit de undeva% Am tr it prea mult "u el% 3ino a$ar % 8as "arnea s instruias" mintea%? ,red " am simit un $ior de pl "ere "nd am au1it#o rostind a"ele "uvinte, >8as "arnea s instruias" mintea?% >8as " rile de o parte i u"ide?, mi#a optit ea% Am urmat#o !n )os pe s"ar , prin "urte i pe aleea !ngust spre o alt strad % Apoi a !ntins minile spre mine s o iau !n &rae, dei, &ine!neles, nu era o&osit < voia numai s $ie aproape de ure"+ea mea i s m in de gt% >Nu i#am spus de planul meu, despre " l torie, despre &ani?, i#am 1is eu, "ontient " e "eva "u ea "e eu nu !nelegeam, !n timp "e st tea uoar !n &raele mele% 8#a u"is pe "el lalt vampir?, a spus ea% >Nu, de "e spui asta-? am !ntre&at#o eu, dar nu $aptul " o spusese m deran)a, !mi tul&ura su$letul "e sem na "u un o"+i de ap "are tn)ea dup nemi"are% / simeam "a i "um ea m#ar $i "ondus !n"et spre "eva, "a i "um ea ar $i $ost pilotul plim& rii noastre lente pe strada !ntune"at % >Pentru " a"um tiu?, a spus ea "u autoritate !n glas% >3ampirul a $ "ut un s"lav din el i el nu voia s $ie aa "eva mai mult de"t a vrea eu, aa " l#a u"is% 8#a u"is !nainte s a$le "e ar $i putut s tie i, apoi, "uprins de pani" , a $ "ut un s"lav din tine% Ai $ost s"lavul lui%?

Nu "+iar? i#am optit eu% i simeam o&ra1ul lipit de tmpla mea% Era re"e i avea nevoie s u"id % >Nu un s"lav, "i doar un $el de "ompli"e stupid?, i#am m rturisit eu, mi#am m rturisit mie !nsumi% (imeam $e&ra u"isului "res"nd !n mine, un nod de $oame l untri", 1v"nituri !n tmple, "a i "um venele s#ar $i "ontra"tat i trupul mi#era pe "ale de a deveni o +art de vase "+inuite% Nu, s"lav?, a insistat ea pe un ton grav, de par" ar $i gndit "u glas tare, "uvinte revelaii, piese ale unui pu11le% >5i o s ne eli&ere1i pe amndoi%? /#am oprit% /na ei m ap sa, !ndemnndu#m s merg% Ne#am "ontinuat drumul pe o alee larg din apropierea "atedralei, !ndreptndu#ne spre luminile din Ha"Json (Muare, apa "urgnd "u repe1i"iune !n rigole i s"lipind argintie !n lumina lunii% >* s #l u"id?, a spus ea% Am !n"remenit !n "ap tul aleii% Am simit#o mi"ndu#se !n &raele mele i alune"nd !n )os, "a i "um ar $i putut s se eli&ere1e de mine i $ r a)utorul stnga"i al minilor mele% Am ae1at#o pe trotuarul din piatr % I#am spus nu i am "l tinat din "ap% Aveam a"ea sen1aie pe "are i#am mai des"ris#o, " toate "l dirile din )urul meu B ,a&ildo, "atedral , apartamentele de#a lungul pieei B toate erau din m tase, nite ilu1ii "are aveau s $ie &rus" s$iate de un vnt !ngro1itor !n p mnt " s"ndu#se un a&is "are era realitatea% >,laudia?, am !ng imat eu, !ntor"ndu#l spatele% 'e "e nu l#a u"ide-? a spus ea ridi"nd glasul, pn "nd a"esta a devenit $oarte as"uit% >N#am "e $a"e "u el4 N#am "e s o&in de la el4 5i#mi provoa" durere, "eea "e n#o s suport4? 5i da" el are puin nevoie de noi-? am !ntre&at#o, dar ve+emena a"eea era $als % Inutil % Ea se dep rtase de mine, "u umerii mi"i drepi i +ot ri, "u pasul gr &it, "a o $eti "are, ieind dumini"a !mpreun "u p rinii, vrea s#o ia !nainte pretin1nd " e singur % >,laudia4? am strigat eu i am a)uns#o imediat din urm % I#am "uprins mi)lo"ul mi"u i am simit#o devenind rigid "a $ierul% >,laudia, nu poi s #l omori4? i#am optit eu, iar ea a !n"eput s mearg "u spatele, dup "are a luat#o la $ug , " nind pe pietre i a ieit !n drum% * "a&riolet a tre"ut pe lng noi, !nsoit de un +o+ot de rs, de trop itul "ailor i de 1gomotul roilor din lemn% (trada a amuit deodat % Am !ntins mna spre ea i am str & tut un spaiu imens, g sind#o lng poarta Pieei Ha"Json, "u minile !n"letate pe gratiile de $ier% /#am l sat !n )os lng ea% >Nu#mi pas "e simi, "e spui, dar nu se poate s vrei s #l omori?, i#am 1is eu% 'e "e nu- l "re1i att de puterni"-? a !ntre&at, $i0nd "u privirea statuia din pia , o"+ii ei p rnd dou & li imense de lumin % E mai puterni" de"t !i !n"+ipui4 /ai puterni" de"t vise1i4 ,um vrei s #l omori- Nu te poi m sura "u a&ilitatea lui% Nu tii4? i#am spus eu rug tor, dar o vedeam "um st nemi"at , "a un "opil "are se uit $as"inat !ntr#o vitrin "u )u" rii% 8im&a i s#a mi"at deodat printre dini i a atins &u1a de )os !ntr#un mod "iudat, "are m#a $ "ut s simt un $ior sla& prin trup% (imeam gust de snge% (imeam "eva palpa&il i neputin"ios !n minile mele% 3oiam s u"id% /iroseam i au1eam oamenii pe aleile pieei, plim&ndu#se de#a lungul "+eiului% To"mai voiam s#o !ntor" "u $aa spre mine, s o s"utur, da" era nevoie, pentru a o $a"e s as"ulte, "nd ea s#a r su"it i m#a privit "u o"+ii ei mari i ume1i% >Te iu&es", 8ouis?, mi#a spus% Atun"i, as"ult #m , ,laudia, te implor?, i#am optit eu, innd#o !n &rae, !m&oldit deodat de un ameste" de oapte !n apropiere, de vor&irea !n"eat i arti"ulat a oamenilor "are a"operea 1gomotele nopii% >* s te distrug , da" !n"er"i s #l omori% Nu poi $a"e asta% Nu tii "um% 5i, !mpotrivindu#l#te, o s pier1i totul, ,laudia i asta nu suport%? Pe &u1ele ei a ap rut un 1m&et aproape imper"epti&il% >Nu, 8ouis?, a optit ea% >Pot s #l omor% 5i vreau s #i mai spun "eva, un se"ret numai al nostru%?

Am s"uturat din "ap, dar ea s#a lipit i mai mult de mine, "o&orndu#i pleoapele aa !n"t genele dese aproape " !i atingeau rotun)imea o&ra)ilor% >(e"retul e " vreau s #l omor, 8ouis% * s #mi $a" pl "ere4? Am !ngenun"+eat lng ea, $ r grai, !n timp "e o"+ii ei m studiau aa "um $ "user att de des !n tre"ut< apoi a spus7 >*mor oameni !n $ie"are noapte% i sedu", !i atrag lng mine "u o $oame nepotolit , o permanent " utare a "eva "eva, nu tiu "e? 5i#a lipit degetele de &u1e, gura $iindu#l !ntredes"+is , aa !n"t !i 1 ream s"lipirea dinilor% >5i nu vreau s tiu nimi" despre ei B de unde vin, !n"otro merg B da" nu#l !ntlnes" pe drum% 'ar pe el nu pot s #l su$ r4 l vreau mort i !l voi omor!% * s #mi $a" mare pl "ere% 2ine, ,laudia, dar el nu e muritor% E nemuritor% Ni"i o &oal nu#l poate atinge% Timpul n# are ni"i o putere asupra lui% Amenini o via "are ar putea dura pn la s$ritul lumii4? A+, da, aa e4? a 1is ea "u veneraie i respe"t% >* via "are ar putea dura se"ole !ntregi% .n ast$el de snge, o ast$el de putere% ,re1i " o s #mi "ontopes" puterea "u a lui, "nd o s #l omor-? Eram $urios% /#am !ndreptat deodat i i#am !ntors spatele% Au1eam oaptele oamenilor !n apropiere% 3or&eau despre tat i $ii" , despre o imagine a iu&irii devotate% /i#am dat seama " vor&eau despre noi% Nu e ne"esar?, i#am spus eu% >ntre"e ori"e nevoie, ori"e raiune, ori"e? ,e- *menie- E un u"iga4? a 1is ea uier tor% >.n animal de prad singurati"4? a repetat ea !n &at)o"ur "uvintele lui% >Nu m !mpiedi"a, nu " uta " ai s a$li "nd m +ot r s" s#o $a" i ni"i nu !n"er"a s te interpui? A ridi"at mna "a s m !mpiedi"e s vor&es" i mi#a strns#o pe a mea "u putere, degetele ei mu"nd din "arnea mea "+inuit % >'a" o $a"i, m vei distruge% Nu tre&uie s $iu des"ura)at %? Apoi a rupt#o la $ug , "u pangli"ile &onetei $luturnd i &o" nind "u panto$ii pe pietre% /# am !ntors, $ r s $iu atent !n"otro mergeam, dorindu#mi "a oraul s m !ng+it , "ontient a"um de $oamea "are !mi !ntune"a raiunea% Aproape " mi#era grea s #l pun "ap t% (imeam nevoia s las po$t i emoia s #mi !ntune"e mintea i m#am gndit la vi"tim iar i iar, mergnd !n"et pe str 1i, deplasndu#m !n mod ine0ora&il spre ea, spunndu#mi7 E o s$oar "are m trage prin la&irint% Nu eu trag s$oara, "i ea m trage pe mine 5i, la un moment dat, m#am tre1it pe Rue ,oni as"ultnd un 1gomot surd, $amiliar% Erau s"rimerii din salonul de deasupra, !naintnd pe podeaua din lemn, !nainte, !napoi, !n"ru"indu#i spadele% /#am re1emat de 1id, de unde prin $erestrele !nalte i $ r perdele puteam s #l v d pe tinerii "are se duelau pn noaptea tr1iu, "u &raul stng !ndoit " al unui dansator, avansnd "u graie spre moarte, !ndreptnd spadele "u graie spre inimi, imagini ale tn rului 9reniere "are, "nd !i !mpingea spada argintie !nainte, "nd era !mpuns de o alta spre iad% ,ineva "o&orse s"ara !ngust din lemn pn !n strad B un tn r, un & iat att de tn r, !n"t avea o&ra)ii nete1i i dolo$ani ai unui "opil< $aa !i era !m&u)orat din "au1a antrenamentului, iar de su& +aina gri elegant i " maa "u vol nae se simea mirosul dul"eag de "olonie i sare% I#am simit " ldura "nd a ieit din lumin sla& de deasupra s" rii% Rdea !n"et i vor&ea aproape imper"epti&il "u sine, p rul "astaniu " 1ndu#l pe o"+i !n mers< a s"uturat din "ap, oaptele s#au au1it mai tare, apoi s#au stins% 'eodat s#a oprit &rus", "u privirea aintit asupra mea% /#a privit, pleoapele i#au tremurat uor i apoi a rs repede, nervos% >3 rog s m s"u1ai4? mi#a spus !n $ran"e1 % >/#ai speriat4? Apoi, to"mai "nd d dea s $a" o ple" "iune i s trea" pe lng mine, a !n"remenit i o"ul i s#a aternut pe $aa !m&u)orat % i vedeam inima & tnd !n "arnea tranda$irie a o&ra)ilor i !i simeam mirosul sudorii su&ite a trupului s u tn r i !n"ordat% /#ai v 1ut !n lumina $elinarului?, i#am spus eu% >5i $aa mea i s#a p rut a $i o mas" a morii%?

2u1ele i s#au des$ "ut uor, dinii i s#au atins i a !n"uviinat involuntar, "u o"+ii ameii% Tre"i4? i#am spus eu% >Repede4? 3ampirul t "u i apoi se mi" de par" ar $i vrut s "ontinue, dar !i !ntinse pi"ioarele lungi su& mas i, l sndu#se pe spate, !i lipi minile de "ap, "a i "um i#ar $i ap sat "u putere tmplele% 2 iatul, "are se ae1ase !ntr#o po1iie g+emuit , strngndu#i &raele "u minile, se rela0 !n"et% (e uit la &and i apoi la vampir% 'ar ai u"is pe "ineva !n noaptea a"eea, spuse el% n $ie"are noapte, spuse vampirul% Atun"i, de "e l#ai l sat s ple"e Nu tiu, 1ise el, pe un ton "are nu voia s spun >pe "uvnt nu tiu?, "i mai degra& >las#o &alt ?% Pari o&osit, spuse vampirul% Am impresia " i#e $rig% Nu "ontea1 , spuse & iatul repede% E "am $rig !n "amer , dar nu#mi pas % Eie nu i#e $rig, nu Nu, 1ise vampirul 1m&ind i apoi umerii !i tres ltar , semn " rdea uor% Tre"ur "teva "lipe, timp !n "are vampirul p ru s se gndeas" i & iatul s #l studie1e "+ipul% 3ampirul arun" o privire spre "easul & iatului% Ea n#a reuit, nu#l aa- ntre& & iatul !n"et% (in"er, "e "re1i- ntre& vampirul, dup "e se ae1ase din nou re1emat de sp tar i !l privi pe & iat st ruitor% , a $ost aa "um ai spus, distrus , 1ise & iatul i p rea s simt a"ele "uvinte, aa !n"t !ng+ii !n se" dup "e spuse >distrus ?% A $ost- ntre& el% Nu "re1i " putea s#o $a" - ntre& vampirul% 'ar el era att de puterni"% Tu singur ai spus " n#ai tiut ni"iodat "e puteri avea, "e se"rete "unotea% ,um putea ti sigur "um s #l omoare- ,um a !n"er"at3ampirul se uit la & iat mult vreme, e0presia lui $iind de nedesluit pentru a"esta, "are !i $eri privirea, de par" o"+ii vampirului ar $i $ost nite lumini or&itoare% 'e "e nu &ei din sti"la aia pe "are o ai !n &u1unar- ntre& vampirul% Te#ar !n" l1i% A+, asta spuse vampirul% 3oiam s &eau, dar 3ampirul !n"epu s rd % Ai "re1ut " nu e politi"os4 (puse el i, deodat , se plesni peste pulp % Aa e, spuse & iatul, ridi"nd din umeri, dup "are 1m&i, s"oase sti"lua din &u1unarul +ainei, !i des$ "u "apa"ul auriu i lu o !ng+iitur % Apoi i#o !ntinse, uitndu#se la vampir% Nu, spuse a"esta 1m&ind i ridi"nd mna pentru a re$u1a o$erta% 'up a"eea, "+ipul !i redeveni serios i, l sndu#se pe spate, "ontinu 7 8estat avea un prieten mu1i"ian pe Rue 'umaine% l v 1usem la un re"ital !n "asa unei anume /adame 8e"lair, "are lo"uia pe a"eeai strad , a"easta $iind pe atun"i o strad e0trem de la mod < /adame 8e"lair, "u "are 8estat se distra din "nd !n "nd, !i g sise mu1i"ianului o "amer !ntr#o alt "as din apropiere, unde 8estat !l vi1ita adesea% Ei#am spus " se )u"a "u vi"timele lui, se !mprietenea "u ele, le $ "ea s #l pla" , s ai& !n"redere !n el i "+iar s #l iu&eas" , dup "are le u"idea% Aa " p rea " se )oa" "u tn rul a"ela, dei durase mai mult de"t ori"e alt asemenea prietenie% Tn rul s"ria mu1i" &un i, adesea, 8estat venea a"as "u partituri proaspete, "ntnd apoi la pianul din salon% 2 iatul avea $oarte mult talent, dar !i d deai seama " mu1i"a lui nu avea s se &u"ure de su""es, pentru " era prea tul&ur toare% 8estat !i d dea &ani i !i petre"ea sear de sear "u el, du"ndu#l adesea la restaurante unde tn rul nu i#

ar $i permis s se du" ni"iodat i !i "ump ra +rtia i peniele de "are avea nevoie pentru a#i s"rie mu1i"a% Aa "um i#am mai spus, durase mai mult de"t ori"e alt prietenie a lui 8estat de a"est gen% Nu#mi d deam seama da" , !ntr#adev r, se ataase $ r s vrea de a"el muritor sau, pur i simplu, preg tea o tr dare i o "ru1ime sen1aionale% 'e "teva ori ne spusese, mie i ,laudiei, " ple"ase "u gndul de a#l u"ide pe & iat, dar " nu o $ "use% 5i, &ine!neles " nu l#am !ntre&at ni"iodat "e simea, pentru " n#ar $i meritat s"andalul pe "are l#ar $i strnit !ntre&area mea% 8estat ataat de un muritor4 Pro&a&il " ar $i distrus mo&ila din salon de $urie% (eara urm toare B dup "ea despre "are to"mai i#am povestit B m#a agasat teri&il, rugndu#m s #l !nsoes" a"as la & iat% Era e0trem de prietenos, aa "um era de o&i"ei "nd !mi dorea "ompania% 2u"uria !l $ "ea ast$el% ,nd voia s vad o pies &un , o oper , un &alet% ntotdeauna voia s #l !nsoes"% ,red " am v 1ut >/a"&et+? de vreo "in"ispre1e"e ori !mpreun "u el% Ne#am dus la $ie"are spe"ta"ol, "+iar i la "ele date de amatori, dup "are, pe drum spre "as , 8estat !mi repeta repli"ile i "+iar le striga tre" torilor, "u un deget !ntins spre ei7 >/ine i mine i mine4? $ "ndu#l s #l o"oleas" de par" ar $i $ost un &eiv% 'ar e$erves"ena a"eea era ne&uneas" , putnd s dispar !n ori"e "lip < un "uvnt, dou pl "ute din partea mea, o alu1ie "um " i#a $i g sit "ompania agrea&il , ar $i putut elimina ast$el de lu"ruri pentru luni !ntregi% ,+iar ani% 'ar a"um a venit la mine !ntr#o asemenea dispo1iie, rugndu#m s merg "u el la & iat% mi strngea &raul !n timp "e m !ndemna, iar eu, posomort, "atatoni", i#am arun"at o s"u1 nenoro"it B gndindu#m doar la ,laudia, la agent i la un de1astru iminent% l simeam venind i m miram " nu#l simea i el% n "ele din urm , a luat o "arte de pe podea i a a1vrlit#o spre mine, strignd7 >Atun"i, "itete#i a$urisitele de poe1ii4 Putre1ete4? 'up "are a ieit val# vrte)% Asta m#a tul&urat, ni"i nu#i pot spune "t de mult m#a tul&urat% l doream re"e, impasi&il, ple"at% /#am +ot rt s o rog pe ,laudia s renun m la tot% / simeam lipsit de putere i e0trem de o&osit% 'ar ua ei $usese !n"uiat pn "nd ple"ase i o 1 risem doar o se"und !n timp "e vor&ea 8estat, o imagine dantelat i minunat , punndu#i paltonul< mne"i &u$ante din nou i o pangli" violet pe piept, "iorapii al&i din dantel 1 rindu#l#se su& tivul ro"+iei i panto$i al&i ima"ulai% /i#a arun"at o privire re"e i a ieit% ,nd m#am !ntors mai tr1iu, s tul i o vreme prea moleit pentru a#mi l sa propriile gnduri s m deran)e1e, am !n"eput s simt " a"eea avea s $ie noaptea% Avea s !n"er"e !n noaptea a"eea% Nu pot s #i spun "um de tiam asta% / deran)au anumite lu"ruri !n leg tur "u apartamentul% ,laudia se mi"a !n salonul din $und, !n spatele uilor !n"+ise% 5i mi s#a p rut " mai aud o vo"e a"olo, optit % ,laudia nu adu"ea ni"iodat pe nimeni a"as < nimeni n#o $ "ea !n a$ar de 8estat, "are !i adu"ea $emeile de pe strad % 'ar tiam " era "ineva a"olo i totui, nu simeam ni"i un miros puterni"< nu au1eam ni"i un sunet "on"ret% Apoi am simit !n aer arom de mn"are i & utur % 5i un &u"+et de "ri1anteme se a$la !n va1 de argint de pe pian B $lori "are, pentru ,laudia, sim&oli1au moartea% Apoi a venit 8estat, "ntnd "eva !n"et, &astonul lui s"ond un ra#ta#ta pe &arele s" rii !n spiral % A str & tut +olul lung i i#am v 1ut $aa !m&u)orat datorit +ranei i &u1ele tranda$irii< a ae1at partiturile pe pian% >8#am omort sau nu-? m#a !ntre&at el, !ndreptndu#i degetul spre mine% >,e 1i"i-? Nu l#ai omort?, am 1is eu amorit% >Pentru " m#ai invitat s merg "u tine i nu m#ai $i invitat s !mpart "u ine a"ea prad %? A+, dar poate " l#am omort de $urie pentru " n#ai vrut s vii "u mine4? a spus el des"+i1nd "apa"ul pianului% /i#am dat seama " ar $i $ost !n stare s "ontinue ast$el pn !n 1ori%

Era &ine dispus% 8#am privit "um r s$oia partiturile i m !ntre&am7 Poate s moar - Poate, !ntr# adev r, s moar - 5i, oare, ea "+iar avea de gnd s#o $a" - 8a un moment dat, am vrut s m du" la ea s #l spun " tre&uia s renun m la tot, "+iar i la " l toria propus i s tr im "a mai !nainte% 'ar aveam sen1aia " , de a"um, nu mai e0ist "ale !napoi% n" din 1iua !n "are !n"epuse s #l pun !ntre& ri, a"est lu"ru B indi$erent "e era B devenise inevita&il% (imeam "um o greutate imens m inea nemi"at !n $otoliu% A ap sat dou "lape "u minile% Avea $oarte mult talent i, !n via , ar $i putut $i un $oarte &un pianist% 'ar "nta $ r sentiment< !ntotdeauna era detaat de mu1i" , smulgnd#o pianului "a prin $arme", "u a)utorul virtuo1it ii simurilor i "ontrolului s u de vampir< mu1i"a nu tre"ea prin el, nu o s"otea dinl untrul s u% >Ei l#am omort-? m#a !ntre&at el din nou% Nu, nu l#ai omort?, am 1is eu iar i, dei la $el de &ine a $i putut s spun i invers% / "on"entram s #mi p stre1 "+ipul "a o mas" % Ai dreptate% Nu l#am omort?, a 1is el% >mi pla"e la ne&unie s $iu lng el i s #mi spun tot timpul " pot s #l omor i "#o voi $a"e, dar nu a"um% Apoi s ple" de la el i s g ses" pe alt"ineva, "are seam n "u el "t mai mult% 'a" ar $i avut $rai i#a $i u"is unul "te unul% 9amilia ar $i " 1ut r pus de o $e&r misterioas , "are le#ar $i se"at trupurile4? a 1is el imitnd !n &at)o"ur tonul unui strig tor% >,laudia are o pasiune pentru $amilii% 5i, $iind" veni vor&a de $amilii, & nuies" " ai au1it% (e pare " pe moia 9reniere ar e0ista sta$ii< nu pot ine un supraveg+etor, iar s"lavii $ug%? Asta era "eva "e nu voiam neap rat s aud% 2a&ette murise tn r , ne&un , !mpiedi"at , !n s$rit, s se mai du" la ruinele "asei Pointe du 8a", insistnd " a"olo !l v 1use pe diavol i " tre&uia s #l g seas" % Au1isem toate astea su& $orm de 1vonuri% Pe urm a venit vestea !nmormnt rii% 'in "nd !n "nd m gndisem s m du" la ea, s !n"er" s g ses" o modalitate de a !ndrepta "eea "e $ "usem< alterori m gndeam " totul se va re1olva de la sine, iar !n noua mea via !n "are u"ideam !n $ie"are noapte, m dep rtasem $oarte mult de ataamentul pe "are#l simisem pentru ea, pentru sora mea sau pentru ori"e alt muritor% n s$rit, priveam tragedia aa "um ai privi#o din &al"onul unei s li de teatru, mi"at din "nd !n "nd, dar ni"iodat de a)uns pentru a s ri pe s"en al turi de a"tori% Nu mai vor&i de ea?, i#am spus eu% 9oarte &ine% 3or&eam despre plantaie, nu despre ea% Ea4 Iu&ita ta doamn , visul t u%? /i# a 1m&it% >5tii, pn la urm , tot "um am vrut eu a ieit, nu "re1i- 'ar !i spuneam, de tn rul meu prieten i "um? A pre$era s "ni?, i#am spus eu !n"et, dis"ret, dar "t mai "onving tor posi&il% .neori a"est lu"ru d dea re1ultate "u 8estat% 'a" spuneam lu"rul potrivit, $ "ea "e#l spuneam% 5i atun"i a $ "ut#o7 "u un rn)et, "are par" spunea >Prostule?, a !n"eput s "nte% Am au1it ua salonului din $und des"+i1ndu#se i am au1it paii ,laudiei pe +ol% Nu veni, ,laudia, gndeam eu, simeam eu< plea" pn nu vom $i distrui "u toii% 'ar ea a !naintat +ot rt pn la oglind de pe +ol% Am au1it#o des"+i1nd sertarul m suei i apoi 1gomotul periei de p r% (e d duse "u un par$um "u miros de $lori% /#am !ntors !n"et "a s#o prives" "nd a ap rut !n prag, !m&r "at !n al& i am v 1ut#o !ndreptndu#se t "ut spre pian, unde i#a !mpreunat minile pe el, spri)inndu#i & r&ia !n mini i $i0ndu#l "u privirea pe 8estat% 3edeam pro$ilul lui i pe ea privindu#l% >,e mai vrei-? a !ntre&at el, dnd o pagin i l sndu#i mna s "ad pe pulp % >/ irii% Pre1ena ta m irit 4? 5i#a !ndreptat apoi privirea asupra paginii% C u-? a 1is ea "u "el mai dul"e glas% C u?% 5i o s #i mai spun "eva% Am "unos"ut pe "ineva "are ar putea $i un vampir mai &un de"t tine%?

Asta m#a uluit, dar nu era nevoie s #l !m&oldes" "a s "ontinue% nelegi "e vreau s spun-? a !ntre&at#o el% Ar tre&ui s m sperie-? a !ntre&at% Eti r s$ at pentru " eti singurul "opil?, a 1is el% >Ai nevoie de un $rate% (au, mai &ine# 1is, eu am nevoie de un $rate% /#am s turat de voi doi% 3ampiri la"omi, posomorii "are ne &ntuie vieile% Nu#mi pla"e%? 2 nuies" " noi trei am putea popula toat lumea "u vampiri?, a 1is ea% Aa "re1i tu4? a spus el 1m&ind i !n vo"e i se simea o not de trium$% >,re1i " ai putea s#o $a"i- Presupun " 8ouis i#a povestit "um s#a pro"edat i "um "rede el " s#a pro"edat% Nu ai puterea% Ni"iunul din voi n#o avei?, a 1is el i asta a p rut s#o deran)e1e% Era "eva la "are nu se ateptase% l studia% 3edeam " nu !l "rede !n totalitate% 5i ie "e i#a dat puterea asta-? l#a !ntre&at ea apoi !n"et, dar "u o not de sar"asm% =sta, draga mea, e unul din lu"rurile pe "are s#ar putea s nu le a$li ni"iodat % , "i, pn i a"est Ere&us !n "are tr im tre&uie s #i ai& aristo"raia lui%? Eti un min"inos?, a 1is ea r1nd s"urt i, e0a"t "nd el a atins "lapele din nou, a ad ugat7 >'ar !mi dai planurile peste "ap%?7 Planurile tale-? a !ntre&at el% Am venit s $a" pa"e "u tine, "+iar da" eti tat l min"iunilor% Eti tat l meu?, a spus ea% >3reau s $a" pa"e "u tine% 3reau "a lu"rurile s $ie din nou aa "um au $ost%? A"um el era "el "are nu "redea% /i#a arun"at o privire i apoi s#a uitat la ea% >Asta se poate% 'oar s !n"ete1i s #mi mai pui !ntre& ri% ( !n"ete1i s m mai urm reti% ( !n"ete1i s "aui pe $ie"are strad ali vampiri% Nu e0ist ali vampiri4 Ai"i lo"uieti i ai"i o s r mi4? .n moment a p rut 1 p "it, de par" ridi"area propriei vo"i !l derutase% >Am gri) de tine% N#ai nevoie de nimi"%? 5i tu nu tii nimi", de a"eea te enervea1 !ntre& rile mele% Totul e $oarte limpede% Aa " a"um +ai s $a"em pa"e, pentru " e singurul lu"ru pe "are#l putem $a"e% Am un "adou pentru tine%? (per " #l o $emeie $rumoas , dotat "u lu"ruri pe "are tu n#o s le poi avea ni"iodat ?, a 1is el, m surnd#o din "ap pn !n pi"ioare% Ea s#a s"+im&at la $a "nd l#a au1it spunnd asta% Era "a i "um i#ar $i pierdut puin din "ontrolul pe "are n#am v 1ut#o pier1ndu#l vreodat % 'ar apoi a "l tinat din "ap i a !ntins un &ra mi" i rotund, tr gndu#l de mne" % Tot "e am spus e adev rat% /#am s turat s m tot "ert "u tine% Iadul e ur , oameni "are tr ies" !ntr#o veni" ur % Noi nu suntem !n iad% Poi s primeti darul s u nu, puin !mi pas % Nu "ontea1 % Numai +ai s termin m odat , !nainte " 8ouis, de1gustat, s ne p r seas" pe amndoi%? l !ndemna s se ridi"e de la pian, l snd !n )os "apa"ul peste "lape i r su"indu#l pe s" unel pn "nd el a urm rit#o "u privirea pn la u % 3or&eti serios% ,adou, "e vrei s spui prin "adou-? Nu te#ai +r nit destul, !mi dau seama dup "uloarea ta, dup o"+ii t i% Ni"iodat nu te#ai +r nit destul la ora asta% ( spunem " #i pot o$eri un moment preios% 8 sai "opiii s vin la mine, a optit ea i apoi a disp rut% El s#a uitat la mine, dar n#am spus nimi"% Par" a $i $ost ameit, !i vedeam "urio1itatea i suspi"iunea pe "+ip% A urmat#o pe +ol% Apoi l#am au1it s"ond un geam t lung, un ameste" per$e"t de $oame i po$t % ,nd am a)uns !n dreptul uii, dup "tva timp, l#am v 1ut aple"ndu#se deasupra "anapelei% 'oi & iei se a$lau a"olo, "ui& rii printre pernele moi de "ati$ea, total "u$undai !ntr#un somn "ara"teristi" "opiilor, "u guriele tranda$irii des"+ise i "u $eele mi"i i rotunde, nespus de netede% Pielea lor era umed i str lu"itoare, iar &u"lele "elui mai &run dintre "ei doi i se lipiser de $runte% Am v 1ut imediat, dup +ainele )alni"e i identi"e, " erau or$ani% 'evoraser toat

mn"area "e li se servise !n "ele mai &une vase de porelan ale noastre% 9aa de mas era p tat de vin i o sti"lu pe )um tate golit se a$la printre $ar$uriile i ta"murile murdare% 'ar !n !n" pere se simea un miros "are nu#mi pl "ea% /#am dus mai aproape s m uit la "opiii "are dormeau i le#am v 1ut gturile de1velite, dar neatinse% 8estat se l sase !n )os lng "el mai &runet, "are era de departe "el mai $rumos% Ar $i putut $i 1ugr vit pe "upola unei "atedrale% Neavnd mai mult de apte ani, poseda a"ea $rumusee per$e"t "are nu aparine ni"i unui se0, "i e angeli" % 8estat i#a "o&ort mna !n"et pe gtul lui palid i apoi i#a atins &u1ele m t soase% A s"os un o$tat, "are "oninea din nou a"ea po$t , a"ea dul"e i dureroas ateptare% >A+ ,laudia?, a o$tat el% >Te# ai !ntre"ut pe tine !ns i% .nde i#ai g sit-? Ea n#a spus nimi"% (e retr sese pe un $otoliu !n !ntuneri" i se re1emase de dou perne mari, !ntin1ndu#i pi"ioruele, aa !n"t gle1nele !i atrnau puin, ast$el " nu se vedeau t lpile panto$ilor al&i, "i partea "ur&at din interior i &aretele su&iri i deli"ate% (e uita la 8estat% >(#au !m& tat "u vin?, a 1is ea% >* !ng+iitur 4? a ad ugat apoi, ar tnd spre mas % >,nd i#am v 1ut, m#am gndit la tine mi#am 1is " , da" !mpart asta "u el, pn i el va ierta%? Era mi"at de m gulirea ei% A privit#o i a !ntins mna, atingndu#l gle1na !nv luit !n dantel al& % >Puiorul4? a optit el r1nd, dar, dup a"eea, a t "ut &rus", de par" n#ar $i vrut s # l tre1eas" pe "opilaii "ondamnai% I#a $ "ut semn, intim, sedu" tor% >3ino lng mine% Tu ia#l pe el i eu pe sta% Daide%? A !m&r iat#o "nd a tre"ut pe lng el i s#a g+emuit lng "el lalt & iat% I#a mngiat p rul umed, tre"ndu#i degetele peste pleoapele rotun)ite i peste genele dese% 'up a"eea i#a pus toat mna moale pe $aa & iatului, pip indu#l tmplele, o&ra)ii i ma0ilarul, masndu#l "arnea nepri+ nit % .itase " eu sau ea eram a"olo, dar apoi i#a retras mna i a stat nemi"at o "lip , "a i "um dorina i#ar $i provo"at ameeal % A privit !n tavan i apoi la a"el $estin per$e"t% A !ntors !n"et "apul & iatului pe sp tarul "anapelei, iar a"esta s#a !n"runtat uor i a s"os un geam t% ,laudia st tea "u privirea aintit asupra lui 8estat< a ridi"at apoi mna stng i a des"+eiat nasturii "opilaului de lng ea, dup "are i#a vrt mna pe su& " m ua s r " "ioas , simindu#l pielea% 8estat a $ "ut a"elai lu"ru, dar, deodat , a $ost "a i "um mna lui ar $i " p tat via proprie, tr gndu#l &raul su& " ma i pe dup pieptul mi" al & iatului, !ntr#o !m&r iare strns < apoi, 8estat a alune"at de pe pernele "anapelei, r mnnd !n genun"+i pe podea, !nl nuind "u &raul trupul & iatului i tr gndu#l mai aproape, aa !n"t $aa !i era as"uns !n gtul a"estuia% 5i#a plim&at &u1ele peste gtul, pieptul i s$r"ul mi", dup "are, vrndu#i "el lalt &ra pe su& " ma , aa $el !n"t "opilul !i 1 "ea neputin"ios !n &rae, l#a ridi"at i, inndu#l strns i#a !n$ipt dinii !n gtul lui% ,apul & iatului a " 1ut pe spate "u &u"lele atrnndu#l i atun"i a s"os din nou un geam t stins, iar pleoapele i#au tremurat B dar n#a des"+is o"+ii% 8estat, !n genun"+i, "u & iatul lipit de el, sugea "u po$t , spatele $iindu#l ar"uit i rigid i se leg na !nainte i !napoi, innd "opilul, gemetele lui lungi "res"nd i s" 1nd !n intensitate !n ritmul leg natului lent, pn "nd, deodat , !ntregul trup i s#a !n"ordat i minile p reau s "aute o modalitate de a !ndep rta & iatul, de par" a"esta, !n somnul lui neputin"ios, s#ar $i ag at de 8estat< !n "ele din urm , l#a !m&r iat din nou i s#a mi"at !n"et, l sndu#l !ntre perne, sunetul suptului $iind mai sla&, a"um aproape insesi1a&il% (#a retras% /inile lui !l ap sau pe & iat !n )os% Apoi a !ngenun"+eat i i#a dat "apul pe spate, aa !n"t p rul &lond i ondulat !i atrna !n de1ordine i r v it% 'up a"eea, s#a pr &uit !n"et pe podea, r su"indu#se i re1emndu#se de pi"iorul "anapelei% >A+ 'oamne?, a optit el, "u "apul pe spate i "u o"+ii !ntredes"+ii% 3edeam "um "uloarea !i inunda o&ra)ii i minile% * mn !i atrna pe genun"+iul !ndoit, tremurnd uor, dup "are a r mas nemi"at % ,laudia nu se "lintise% (t tea "a un !nger al lui 2otti"elli lng & iatul nev t mat% ,el lalt se "+ir"ea de)a, gtul $iindu#l "a o tulpin $rnt , iar "apul greu 1 "ea pe pern !ntr#un ung+i

"iudat, ung+iul morii% ,eva, !ns , nu era !n regul % 8estat privea !n tavan% i vedeam lim&a !ntre dini% 5i el st tea nemi"at i lim&a p rea s !n"er"e s #l ias din gur , s trea" de &ariera dinilor i s ating &u1a% P rea s tremure, umerii !i erau s"uturai de "onvulsii apoi s#a rela0at greoi< totui, nu s#a mi"at% .n v l i se l sase peste o"+ii "enuii i limpe1i% (e uita $i0 !n tavan% A s"os apoi un sunet% Am $ "ut un pas din um&ra +olului, dar ,laudia mi#a spus t ios7 >(tai a"olo4? 8ouis?, spunea el% A"um puteam s #l aud >8ouis 8ouis? Nu#i pla"e, 8estat-? l#a !ntre&at ea% ,eva nu#l !n regul ?, a !ng imat el i o"+ii i s#au m rit, de par" numai pentru a vor&i tre&uia s $a" un e$ort e0traordinar% Nu putea s se mite% 3edeam asta% Nu putea s se mite delo"% >,laudia4? A i"nit i i#a rotit privirea spre ea% Nu#i pla"e gustul sngelui de "opil-? l#a !ntre&at ea !n"et% 8ouis? a optit el, ridi"ndu#i !n s$rit, "apul, doar pentru o "lip , dup "are i#a " 1ut !napoi pe "anapea% >8ouis, e e a&sint4 Prea mult a&sint4? a !ng imat el% >I#a otr vit "u a&sint% /#a otr vit% 8ouis? A !n"er"at s ridi"e mna, iar eu m#am apropiat pn "nd numai masa ne desp rea% (tai a"olo4? mi#a 1is ea din nou, dup "are s#a dat )os de pe "anapea i s#a dus lng el, privindu#l aa "um el !l privise pe "opil%, A&sint, tat ?, a 1is apoi, >i laudanum4? 'iavole4? i#a spus el% >8ouis pune#m !n si"riul meu?, a 1is, "+inuindu#se s se ridi"e% >Pune#m !n si"riul meu4? 3o"ea !i era r guit , aproape imper"epti&il % /na !i tremura, a ridi"at#o i apoi i#a " 1ut la lo"% * s te pun eu !n si"riul t u, tat ?, i#a spus ea, de par" l#ar $i mngiat% >* s te pun !n el pentru totdeauna%? 'up "are, de su& pernele "anapelei, a s"os un "uit de &u" t rie% ,laudia4 Nu $a"e asta4? i#am spus eu, dar ea m#a privit "u o r utate pe "are nu i#o mai v 1usem pe "+ip i, !n timp "e eu st team "a parali1at, ea i#a t iat gtul, iar el a s"os un ip t as"uit, !ne"ndu#se% >'oamne4? a strigat el% >'oamne4? (ngele "urgea din el, pe " ma i pe +ain % ,urgea aa "um n#ar "urge dintr#o $iin omeneas" , tot sngele "u "are se +r nise !nainte de "opil i din "opil< r su"ea tot timpul "apul, $ "nd " t ietura s se "ate i mai tare% Apoi ea i#a !n$ipt "uitul !n piept i el s#a pr &uit !n $a , "u gura larg des"+is , "u "olii de1velii, !ndreptndu#i "onvulsiv minile spre "uit, atingndu#l mnerul i apoi s" pndu#l% (#a uitat la mine i p rul !i " dea pe o"+i% >8ouis4 8ouis4? A mai i"nit o dat i s#a pr &uit !ntr#o parte, pe "ovor% Ea a r mas "u privirea aintit asupra lui% (ngele "urgea peste tot "a apa% El gemea, !n"er"nd s se ridi"e, inndu#i un &ra su& piept i "u "el lalt spi)inindu#se !n podea% 'eodat ea s#a n pustit asupra lui i, !n"on)urndu#l gtul "u am&ele &rae i#a !n$ipt dinii adn", !n timp "e el se 1& tea% >8ouis, 8ouis4? !ng ima el iar i iar, 1& tndu#se, !n"er"nd "u disperare s o !ndep rte1e< dar ea !l !n" le"ase, trupul $iindu#l ridi"at de um rul lui, !n lat i "o&ort, !n lat i "o&ort, pn "nd s#a dat la o parte i, g sind podeaua repede, s#a dep rtat de el, "u minile la gur i "u o"+ii !n"eoai o "lip , dar apoi, limpe1i% I#am !ntors spatele, "utremurat de "eea "e v 1usem, in"apa&il s m mai uit% >8ouis4? a spus ea, dar eu am s"uturat doar din "ap% * "lip mi s#a p rut " toat "asa se "latin , dar pe urm ea a ad ugat7 >.ite "e se !ntmpl "u el4? n"etase s se mai mite% A"um 1 "ea !ntins pe spate i !ntregul trup i se 1&r"ea, us"ndu# se, pielea i se !ngroa i se !n"reea i era att de al& , !n"t toate venele mi"i se vedeau prin ea% Am r mas "u gura " s"at , dar nu puteam s #mi iau o"+ii de la el, ni"i "+iar atun"i "nd a !n"eput s i se vad $orma oaselor, &u1ele tr gndu#l#se de pe dini, "arnea de pe nas us"ndu#se pn "nd n#au mai r mas de"t dou g uri " s"ate% *"+ii !ns !i r m seser a"eiai, privind !nne&unii spre tavan, irisurile mi"ndu#se "nd !ntr#o parte, "nd !n alta, "+iar !n timp "e "arnea i se lipea de oase, trans$ormndu#se !ntr#un pergament de !mpa"+etat oasele, +ainele atrnnd largi pe

s"+eletul "are r m sese% n "ele din urm , irisurile s#au dat peste "ap i al&ul o"+ilor s#a !ntune"at% 8u"rul a"ela st tea nemi"at% .n p r &ogat, &lond i ondulat, o +ain , o pere"+e de "i1me s"lipitoare i a"ea oroare "are $usese 8estat, iar eu priveam neputin"ios% /ult vreme, ,laudia a stat a"olo ne"lintit % (ngele se !m&i&ase !n "ovor, !n"+i1nd la "uloare $lorile "are al" tuiau modelul% 8i" rea lipi"ios i negru pe s"ndurile podelei% i p tase ro"+ia, panto$ii al&i, o&ra1ul% (#a ters "u un ervet mototolit, pe "are l#a tre"ut apoi peste petele de neters de pe ro"+ie dup "are, a spus7 >8ouis, tre&uie s m a)ui s #l s"ot de#ai"i4? I#am spus >Nu4? i le#am !ntors spatele, ei i "adavrului de la pi"ioarele ei% Ai !nne&unit, 8ouis- Nu poate s r mn ai"i4? mi#a spus ea% >5i & ieii% Tre&uie s m a)ui4 ,el lalt a murit din "au1a a&sintului4 8ouis4? 5tiam " totul era adev rat, ne"esar i, totui, mi se p rea imposi&il% Atun"i a tre&uit s m !mping , s m "ondu" aproape pas "u pas% Am g sit "uptorul din &u" t rie !n" plin "u oasele mamei i $ii"ei u"ise de ea B o greeal peri"uloas , o prostie% Ea le#a s"os i le#a vrt !ntr#un sa" pe "are l#a trt peste pietrele "urii spre tr sur % Am legat "alul eu !nsumi, linitindu#l pe vi1itiul ameit de somn i am "ondus dri"ul a$ar din ora, repede, !nspre 2aIou (t% Hean i mlatina !ntune"oas "are se !ntindea pn la 8a"ul Pont"+artrain% Ea a stat t "ut lng mine tot timpul "t am mers ast$el, pn am tre"ut de "teva pori luminate de l mpi "u ga1 ale unor "ase de ar , iar drumul s#a !ngustat i a devenit a""identat, mlatina !ntin1ndu#se de o parte i de alta "a un 1id imens $ormat din "+iparoi i vi "e p rea impenetra&il% (imeam du+oarea n molului i au1eam 1gomotele animalelor% ,laudia !n$ urase trupul lui 8estat !ntr#un "eara$, !nainte "a eu s #l ating m "ar i apoi, spre groa1a mea, !l pres rase "u "ri1anteme "u "o1i lungi, aa !n"t avea un miros dul"eag i $une&ru "nd l#am luat, ultimul, din tr sur % Aproape " ni"i nu l#am simit, $iind la $el de inert "a i "um ar $i $ost $ "ut din $unii !nnodate, "nd l#am arun"at pe um r i am !n"eput s !nainte1 !n apa !ntune"at , ap "are mi#a intrat !n "i1me, !n vreme "e pi"ioarele mele " utau o " rare !n n molul de dedesu&t, departe de lo"ul unde#l l sasem pe "ei doi & iei% /#am "u$undat din "e !n "e mai adn" "u r m iele lui 8estat, dei nu tiam de "e% n "ele din urm , "nd a&ia mai 1 ream $ia palid a drumului i "erul "are se apropia peri"ulos de mult de ora apariiei 1orilor, i#am l sat trupul s alune"e !n ap % Am r mas a"olo 1guduit, uitndu#m la $orma amor$ a "eara$ului al& de su& ap murdar % Amoreala "are m prote)ase de "nd a ieit tr sura de pe Rue RoIale amenina s dispar i s m lase des"operit, privind i gndind7 A"esta e 8estat% Asta e tot "e r mne din trans$ormare i mister, mort, disp rut !n !ntuneri"ul veni"% 'intr#o dat am simit " m trage "eva, de par" o $or m !ndemna s m s"u$und i eu "u el, s "o&or !n apa !ntune"at i s nu m mai !ntor" ni"iodat % Era "eva att de distin"t i de puterni", !n"t $ "ea "a arti"ularea vo"ilor s par doar un murmur !n "omparaie "u el% 3or&ea $ r s $oloseas" un lim&a), spunnd7 >5tii "e tre&uie s $a"i% ,o&oar !n !ntuneri"% Renun la tot%? 'ar !n "lipa a"eea am au1it vo"ea ,laudiei, "are m strig % /#am !ntors i, printre vre)urile de vi , am v 1ut#o dep rtata i mi" , asemeni unei $l " ri al&e pe drumul sla& luminat% n dimineaa a"eea m#a luat !n &rae i i#a lipit "apul de pieptul meu !n spaiul !n"+is al si"riului, optindu#mi " m iu&ea i " a"um s" pasem de 8estat pentru totdeauna% >Te iu&es", 8ouis?, mi#a spus ea de nenum rate ori, !n timp "e !ntuneri"ul venea odat "u l sarea "apa"ului, adu"ndu#ne, din $eri"ire, in"ontiena% ,nd m#am tre1it, ea !i s"oto"ea printre lu"ruri% Era o a"iune t "ut i "ontrolat , dar plin de o $urie aprig % A s"os totul din dulapuri, a golit sertarele pe "ovoare, i#a s"os +ainele una "te una din gardero&a, !ntor"ndu#l &u1unarele pe dos, arun"nd mone1ile, &iletele de teatru i +rtiuele% Am r mas !n prag, privind#o uluit% (i"riul lui era a"operit de ear$e i &u" i de tapiserii% (imeam dorina de a#l des"+ide, de a#l vedea a"olo% >Nimi"4? a spus ea, !n s$rit, s"r&it , !ngr m dind +ainele !n " min% >Ni"i un indi"iu !n leg tur "u lo"ul de unde a venit, sau

despre "ine l#a trans$ormat4? a spus ea% >Ni"i o +rtiu %? (#a uitat la mine par" pentru a g si !nelegere, dar eu i#am !ntors spatele% Eram in"apa&il s#o prives"% /#am dus !n dormitorul pe "are !l p stram pentru mine !nsumi, "amera a"eea plin "u " rile mele i "u "ele "teva lu"ruri pe "are le p strasem de la mama i sora mea i m#am ae1at pe pat% Am au1it#o la u , dar nu m#am uitat la ea% >A meritat s moar 4? mi#a 1is% Atun"i i noi merit m s murim% n a"elai $el% n $ie"are noapte a vieilor noastre?, i#am spus eu% >Plea" de lng mine%? Era "a i "um "uvintele mi#ar $i $ost una "u gndurile, mintea $iindu#mi e0trem de "on$u1 % >* s am gri) de tine, pentru " nu poi s#o $a"i singur , dar nu vreau s vii lng mine% 'ormi !n "utia aia pe "are i#ai "ump rat#o% Nu veni lng mine%? 'ar i#am spus " am de gnd s#o $a"% Ei#am spus? a 1is ea i vo"ea nu !i sunase ni"iodat att de $ragil , att de asem n toare "u "lin"+etul unui "lopoel de argint% /#am uitat la ea, uluit, dar de ne"lintit% ,+ipul ei p rea s nu mai $ie "+ipul ei% Nimeni nu introdusese vreodat atta tul&urare !n tr s turile unei p pui% >8ouis, i#am spus doar4? a 1is ea i &u1ele !i tremurau% >Am $ "ut#o pentru noi% ,a s $im li&eri% > Nu suportam s#o mai v d% 9rumuseea ei, aparenta ei ino"en i a"ea teri&il $r mntare% Am tre"ut pe lng ea, poate !mpingnd#o, nu tiu i a)unsesem aproape lng &alustrada s" rii, "nd am au1it un 1gomot "iudat% Ni"iodat , !n toi anii "t tr isem !mpreun , nu mai au1isem a"el 1gomot% 'in noaptea a"eea, "u $oarte mult timp !n urm , "nd o g sisem prima oar , un "opil muritor, ag at de mama lui% Plngea4 Asta m#a $ "ut s m !ntor" $ r s vreau% Totui, suna att de in"ontient i de neputin"ios, de par" ar $i vrut s n#o aud nimeni sau de par" nu i#ar $i p sat da" o au1ea !ntreaga lume% Am g sit#o !n patul meu, !n lo"ul unde st team adesea s "ites", "u genun"+ii strni la piept i "u tot trupul s"uturat de suspine% (unetul era teri&il% Era mai adn" i mai "utremur tor de"t $usese plnsul ei de muritoare% /#am ae1at !n"et lng ea i i#am pus mna pe um r% A ridi"at "apul, uimit , $ "nd o"+ii mari i gura !i tremura% ,+ipul !i era p tat de la"rimi, la"rimi ameste"ate "u snge% *"+ii !i erau plini de ele i a"el rou de"olorat !i p ta mnua% Nu p rea "ontient de asta, nu p rea s vad % 5i#a dat p rul la o parte de pe $runte i trupul i#a $ost str & tut atun"i de un suspin !ndelung i rug tor% >8ouis da" te pierd, nu mai am a&solut nimi"?, a optit ea% >A !ndrepta tot, numai s te am din nou, dar nu pot s !ndrept "e am $ "ut%? /#a luat de gt, lipindu#se de mine i suspinnd lng inima mea% /inile mele ov iau s o ating , dar, mai apoi, s#au mi"at "a i "um nu le#a mai $i putut opri i au !m&r iat#o, mngindu#l p rul% >Nu pot s tr ies" $ r tine? a optit ea% >/ai degra& a muri de"t s tr ies" $ r tine% A muri la $el "a el% Nu suport s m priveti "um m#ai privit% N#a suporta s tiu " nu m iu&eti4? (uspinele ei au devenit i mai puterni"e i mai amare, pn "nd, !n "ele din urm , m#am aple"at i i#am s rutat gtul moale i o&ra)ii% Prune de iarn % Prune dintr#o livad $erme"at , !n "are $ru"tele nu "ad ni"iodat de pe "rengi% n "are $lorile nu se o$iles" i nu mor ni"iodat % >2ine, draga mea? i#am spus atun"i% >2ine, iu&ita mea? 5i am leg nat#o !n"et !n &rae, pn "nd a aipit, murmurnd "eva !n genul " o s $im veni" $eri"ii, " am s" pat de 8estat pentru totdeauna, " !n"epeam marea aventur a vieilor noastre% /area aventur a vieilor noastre% ,e !nseamn s mori "nd poi tr i pn la s$ritul lumii- 5i "e alt"eva este >s$ritul lumii? de"t o e0presie, pentru " , "ine tie m "ar "e e lumea !ns i- Tr isem !n dou se"ole, v 1usem ilu1iile unuia "omplet destr mate de "el lalt, $usesem veni" tn r i veni" & trn, lipsit de ilu1ii, tr ind "lip de "lip !ntr#un $el "are m $ "ea s m gndes" la un "eas de argint, ti" ind !n gol7 "adranul pi"tat i lim&ile "reate "u deli"atee nepotrivite de nimeni, neuitndu#se la nimeni, luminat de o lumin "are nu era lumin , "a a"eea !n "are 'umne1eu a $ "ut lumea !nainte de a "rea lumina% Ti" ind, ti" ind, ti" ind "u pre"i1ia "easorni"ului, !ntr#o !n" pere la $el de vast "a universul%

/ plim&am din nou pe str 1i, ,laudia $iind dus s u"id , par$umul p rului i ro"+iei ei persistnd pe vr$urile degetelor mele, pe +aina mea i o"+ii mei lund#o mult !naintea mea asemeni ra1ei palide a unui $ar% /#am tre1it la "atedral % ,e !nseamn s mori "nd poi tr i pn la s$ritul lumii- / gndeam la moartea $ratelui meu, la t mie i la ro1ariu% Am simit deodat dorina de a m a$la !n "l direa a"eea $une&r , as"ultnd glasurile $emeilor "are se !n lau i "o&orau !n timp "e "ntau >Ave /aria?, 1gomotul m t niilor i s simt mirosul de "ear % mi aminteam plnsetele% Era "eva palpa&il, de par" s#ar $i !ntmplat "u numai o 1i !n urm , doar !n dosul unei ui% / vedeam str & tnd !n gra& un "oridor i !mpingnd ua !n"et% / reaa $aad a "atedralei se !n la !ntune"at vi1avi de pia , dar uile erau des"+ise i am putut s 1 res" o lumin sla& "are plpia !n untru% Era sm& t seara devreme, iar oamenii se du"eau la spovedanie pentru slu)&a i !mp rt ania de dumini" % 8umn rile ardeau sla& !n "andela&re% n "ap tul "el lalt al naosului, altarul se desluea !n um&r , !n" r"at de $lori al&e% 8a a"ea &iseri" ve"+e !mi aduseser $ratele pentru "ea din urm slu)& , !nainte de a#l du"e la "imitir i, deodat , mi#am dat seama " , de atun"i, nu mai $usesem a"olo, nu mai ur"asem ni"i m "ar o dat treptele din piatr , nu mai tre"usem pragul a"elor ui des"+ise% Nu mi#era team % Poate "+iar tn)eam s se !ntmple "eva, pietrele s $ream te !n "lipa !n "are intram !n +olul !ntune"os i vedeam !n dep rtare ta&erna"olul pe altar% /i#am amintit atun"i " mai tre"usem o dat , "nd $erestrele erau puterni" luminate i glasurile "are "ntau se au1eau pn !n Piaa Ha"Json% Atun"i e1itasem, !ntre&ndu#m da" era, oare vreun se"ret pe "are 8estat nu mi#l spusese, "eva "are m#ar $i putut distruge da" intr m% / simisem !m&oldit s#o $a", dar am alungat a"el gnd din minte, eli&erndu#m de $as"inaia uilor des"+ise i a a"elei mulimi de oameni "are al" tuiau o singur vo"e% Avusesem "eva pentru ,laudia, o p pu pe "are i#o du"eam, o p pu mireas pe "are o luasem din vitrina !ntune"at a unui maga1in de )u" rii i o pusesem !ntr#o "utie mare, !nvelit !n $oi i legat "u pangli"i% * p pu pentru ,laudia% mi aminteam "um ple"asem gr &it "u ea, au1ind vi&raiile orgii !n spatele meu i o"+ii mi se !ngustaser din "au1a luminii puterni"e a lumn rilor% A"um m gndeam la a"el moment< teama a"eea pe "are o simisem la vederea altarului, "nd au1isem >Pange 8ingua?% 5i m#am gndit din nou, insistent la $ratele meu% 3edeam si"riul purtat de#a lungul "uloarului "entral, urmat de o mulime de oameni !ndoliai% A"um nu mai simeam ni"i un $el de team % Aa "um i#am mai spus, "red " tn)eam dup puin team , dup un motiv de team !n timp "e mergeam !n"et pe lng 1idurile !ntune"ate din piatr % Aerul era re"e i umed, !n "iuda $aptului " era var % /i#am amintit din nou de p pua ,laudiei% .nde era, oare, p pua a"eea- Ani de 1ile, ,laudia se )u"ase "u ea% 'eodat , m#am tre1it " utnd p pua, !n a"el "+ip neo&osit i $ r sens !n "are "aui "eva !ntr#un "omar, dnd peste ui "are nu vor s se des"+id i sertare "are nu vor s se !n"+id , luptnd iar i iar !mpotriva a"eluiai lu"ru lipsit de sens, netiind de "e e$ortul pare att de disperat, de "e vederea &rus" a unui s"aun peste "are e arun"at un al !i provoa" groa1 % / a$lam !n "atedral % * $emeie a ieit din "on$esional i a tre"ut pe lng irul lung de oameni "are ateptau% .n & r&at, "are ar $i tre&uit s intre, nu se "lintea< o"+iul meu, sensi&il "+iar i !n a"ea situaie prime)dioas , a o&servat asta, aa " m#am !ntors s #l prives"% (e uita la mine% I#am !ntors repede spatele% 8#am au1it intrnd !n "on$esional i !n"+i1nd ua% Am !naintat pe "uloarul &iseri"ii i, mai degra& din "au1a o&oselii de"t din vreo "onvingere, am intrat !ntr#o stran goal i m#am ae1at% 9usesem "t pe#a"i s !ngenun"+e1, din o&inuin % /intea mea p rea la $el de tul&urat i "+inuit "a a ori" rui muritor% Am !n"+is o"+ii o "lip i am !n"er"at s alung toate gndurile% Au1i i ve1i, mi#am spus% 5i, !n urma a"elui a"t de voin , simurile mi s#au eli&erat de "+in% n )urul meu, !n semi!ntuneri", au1eam oaptele "elor "are se rugau, 1gomotul sla& al m t niilor< o$tatul stins al $emeii "are a !ngenun"+eat a"um !n $aa "elor 'oispre1e"e

Apostoli% 'inspre mulimea de strane din lemn a venit miros de o&olani% .n o&olan miunnd !n apropierea altarului, un o&olan !n altarul lateral s"ulptat al ($intei 9e"ioare% ($eni"ele aurii s"lipeau pe altar< o "ri1antem al& i &ogat s#a !ndoit deodat , pi" turi s"lipeau pe petalele ei !ng+esuite i un miros a"ru s#a !n lat din "teva vase, din altare i altarele laterale, din statuile ($intei 9e"ioare, ale lui ,ristos i ale s$inilor% /#am uitat $i0 la statui< pro$ilurile $ r via , o"+ii nemi"ai, minile goale i $aldurile !n"remenite au !n"eput deodat s m o&sede1e% Apoi trupul mi#a $ost s"uturat de un spasm att de violent, !n"t m#am tre1it arun"at !nainte, spri)inindu#m "u mna de strana din $aa mea% Era un "imitir al $ormelor moarte, al e$igiilor $unerare i al !ngerilor din piatr % /i#am ridi"at privirea i m#am v 1ut !ntr#o vi1iune "t se poate de palpa&il ur"nd treptele altarului, des"+i1nd s$ntul ta&erna"ol, !ntin1nd minile monstruoase spre "upa s$init i lund Trupul lui ,ristos, !mpr tiindu#l +ostiile al&e pe "ovor< apoi am " l"at pe ($intele +ostii, plim&ndu#m !n"oa"e i !n"olo prin $aa altarului, $ "nd pra$ ($nta !mp rt anie% /#am ridi"at !n stran i priveam $i0 a"ea vedenie, al " rei !neles !l "unoteam prea &ine% 'umne1eu nu s l luia !n &iseri"a a"eea< statuetele a"elea o$ereau o imagine nimi"ului% n "atedrala a"eea eu eram supranaturalul% Eu eram singurul lu"ru nemuritor "are se a$la "ontient su& a"el a"operi4 (ingur tate% (ingur tate pn !n pragul ne&uniei% ,atedrala se pr &uea !n vi1iunea mea< s$inii se aple"au i " deau% 5o&olanii mn"au ($nta !mp rt anie i se "ui& reau pe praguri% .n o&olan solitar "u o "oad enorm a tot tras i a ros !nvelitoarea putred a altarului, pn "nd s$eni"ele au " 1ut, rostogolindu#se pe pietrele a"operite de mi1erie% 5i eu r mneam !n pi"ioare% Neatins% Neomort B !ntin1ndu#m deodat spre mna din ipsos a ($intei 9e"ioare, pe "are am v 1ut#o apoi rupndu#se !n mna mea, aa !n"t ineam mna s$ rmi"ioas !n palm , iar ap sarea degetului meu mare o trans$orm !n pul&ere% Apoi deodat , printre a"ele ruine, prin ua des"+is din"olo de "are vedeam un pustiu !ntins !n toate dire"iile, $luviul !ng+eat, din "are se vedeau r m ie de vapoare, prin a"ele ruine a ap rut a"um o pro"esiune $unerar , un ir de oameni al&i i pali1i, montri "u o"+i s"lipitori i +aine negre $luturnde, si"riul +odorogind pe nite roi din lemn, o&olanii miunnd peste marmura spart i de$ormat pro"esiunea !naintnd, aa !n"t a"um o puteam vedea pe ,laudia printre a"ei oameni, privind din dosul unui v l negru su&ire, innd o mn !nm nuat pe o "arte de rug "iuni neagr i "ealalt pe si"riul de lng ea% n si"riu, su& un "apa" de sti"l , am v 1ut, spre groa1a mea, s"+eletul lui 8estat, a " rui piele !n"reit se "ontopise a"um "u oasele, ai " rui o"+i nu mai erau de"t nite g vane i al " rui p r &lond era r s$irat pe satinul al&% Pro"esiunea s# a oprit% *amenii !ndoliai s#au !mpr tiat, umplnd $ r 1gomot stranele pr $uite, iar ,laudia, !ntor"ndu#se "u "artea ei, a des"+is#o i#a ridi"at v lul de pe $a i m#a $i0at "u privirea, !n timp "e degetul ei atingea pagina% >A"um eti i1gonit de pe p mnt?, a optit ea i oapta ei i#a g sit e"oul printre ruine% >A"um eti i1gonit de pe p mntul "are i#a des"+is gura pentru a primi sngele $ratelui t u din mna ta% 5i "nd vei lu"ra p mntul, a"esta nu va "eda% .n $ugar i un vaga&ond vei $i !n p mnt i ori"ine te va omor!, r 1&unarea !l va lovi de apte ori%? Am strigat la ea, am ipat, ip tul !n lndu#se din adn"ul $iinei mele asemeni unei $ore negre mari "are mi#a nit de pe &u1e, $ "ndu#mi trupul s se "latine $ r voia mea% .n o$tat teri&il a ieit de pe &u1ele "elor !ndoliai, un vuiet din "e !n "e mai puterni" i, "nd m#am !ntors, i#am v 1ut pe toi n pustindu#se asupra mea, !mpingndu#m pe "uloar spre si"riu, aa !n"t m# am !ntors s #mi re"ap t e"+ili&rul i m#am tre1it "u amndou minile pe el% ,nd m#am uitat, !n untru nu erau r m iele lui 8estat, "i trupul $ratelui meu muritor% (#a l sat o t "ere, "a i "um un v l ar $i " 1ut peste ei toi, di1olvndu#le $ormele su& $aldurile lui mute% l vedeam pe $ratele meu, &lond i tn r i $rumos "um $usese !n via , la $el de real i "ald pentru mine "um $usese atun"i, "u atia ani i ani !n urm , !n"t nu mi l#a $i putut aminti aa, att de per$e"t era re"reat, att de per$e"t !n $ie"are am nunt% P rul &lond era periat pe spate de pe $runte, o"+ii !n"+ii de

par" ar $i dormit, degetele lui deli"ate !n )urul "ru"i$i0ului de pe piept, &u1ele att de tranda$irii i m t soase !n"t nu puteam s re1ist s le v d $ r s le ating% 5i e0a"t "nd am !ntins mna s #l ating moli"iunea pielii, vi1iunea s#a s$rit% / a$lam tot !n "atedral , sm& t seara, mirosul lumn rilor era greu !n aerul nemi"at, $emeia din $aa apostolilor ple"ase i !ntuneri"ul se !ntindea B !n spatele meu, !n $aa mea i, a"um, deasupra mea% A ap rut un & iat !m&r "at !n straie " lug reti "u un sting tor lung $i0at pe o ti) aurie, a"operind "u plnia mi" o lumnare, apoi alta i alta% Eram stupe$iat% (#a uitat la mine i, imediat, a !ntors privirea, de par" n#ar $i vrut s deran)e1e un om adn"it !n rug "iune% Apoi, "nd s#a deplasat spre urm torul s$eni", am simit o mn pe um r% 9aptul " doi oameni puteau tre"e pe lng mine $ r s #l aud, $ r "a m "ar s #mi pese, mi#a dat a !nelege, undeva !n mine, " eram !n prime)die, dar nu#mi p sa% /i#am ridi"at privirea i am v 1ut un preot "u p rul " runt% >3rei s te spovedeti-? m#a !ntre&at el% >To"mai voiam s !n"ui &iseri"a%? 9 "u o"+ii mi"i !n dosul o"+elarilor "u lentile groase% (ingura lumin venea a"um de la irurile de lumn ri din sti"l roie "are ardeau !n $aa s$inilor< um&rele )u"au pe pereii !nali% >Te $r mnt "eva, nu- Pot s te a)ut-? E prea tr1iu, prea tr1iu?, i#am optit i m#am ridi"at s ple"% El s#a dat !napoi, tot $ r s o&serve "eva !n !n$ iarea mea "are s #l alarme1e i mi#a spus "u &lndee, pentru a m liniti >Nu, e !n" devreme% 3rei s vii !n "on$esional-? * "lip , doar l#am privit% Eram tentat s 1m&es"% 5i apoi m#am gndit s#o $a"% 'ar, "+iar "nd !l urm m pe "uloar, !n um&ra vesti&ulului, tiam " nu avea s $ie nimi", " era o ne&unie% ,u toate a"estea, am !ngenun"+eat !n "utia a"eea strmt de lemn, "u minile !mpreunate pe mi"ul altar, iar el s#a ae1at !n partea "ealalt i a des"+is gemuleul, o$erindu#mi "onturul vag al pro$ilului s u% 8#am privit o "lip % 'up "are am spus#o, $ "ndu#mi (emnul ,ru"ii% >2ine"uvntea1 #m , p rinte, " "i am p " tuit, att de des i att de mult timp, " nu tiu ni"i "um s m s"+im&, ni"i "um s m rturises" !n $aa 'omnului "e# am $ "ut%? 9iule, puterea 'omnului de a ierta este in$init ?, mi#a optit el% >(pune#8 "um te pri"epi mai &ine i din inim %? ,rime, p rinte, "rim dup "rim % 9emeia "are a murit a"um dou seri !n Piaa Ha"Json, eu am omort#o, la $el "a pe alte mii de oameni !naintea ei, "te unul sau doi pe noapte, p rinte, timp de apte1e"i de ani% Am &ntuit str 1ile Ne: *rl;ans#ului !n "+ip de /oarte i m#am +r nit "u viei omeneti "a s pot e0ista% Nu sunt muritor, p rinte, "i nemuritor i &lestemat, asemeni !ngerilor a1vrlii !n in$ern de 'umne1eu% (unt vampir%? Preotul s#a !ntors% >,e#l asta, o distra"ie pentru tine- * glum - i &ai )o" de un om & trn4? a spus el trntind "u 1gomot gemuleul din lemn% Am des"+is repede ua i l#am v 1ut stnd a"olo% >Tinere, nu te temi delo" de 'umne1eu- 5tii "e !nseamn sa"rilegiu-? /#a privit $urios% /#am apropiat de el !n"et, $oarte !n"et i, la !n"eput, doar m#a privit mnios% 'up a"eea, derutat, a $ "ut un pas !napoi% 2iseri" era pustie, r sun toare, neagr , sa"ristanul ple"ase, iar lumn rile arun"au o lumin g l&uie doar pe altarele !ndep rtate, "rend o "oroan din $ire moi i aurii !n )urul "apului s u " runt i $eei sale% >Atun"i nu e0ist iertare4? i#am spus eu i, apu"ndu#l deodat de umeri, l#am inut !ntr#o !n"letare supranatural din "are nu putea spera s se desprind i mi#am apropiat "+ipul de al lui% A " s"at gura !ngro1it% >3e1i "e sunt- 'a" 'umne1eu e0ist , de "e m suport -? l#am !ntre&at% >3or&eti de sa"rilegiu4? 5i#a !n$ipt ung+iile !n minile mele, !n"er"nd s se eli&ere1e, "artea de rug "iuni i#a " 1ut pe )os i m t niile !i 1dr ng neau printre $aldurile sutanei% Era "a i "um s#ar $i luptat "u statuile !nsu$leite ale s$inilor% /i#am tras &u1ele !napoi pentru a#l ar ta "olii prime)dioi% >'e "e suport "a eu s tr ies"-? l#am !ntre&at% ,+ipul lui m !n$uria, "u teama, dispreul i $uria lui% 3edeam pe el ura pe "are o v 1usem pe $aa lui 2a&ette i l#am au1it spunndu#mi uier tor7 >' #mi drumul4

'iavole4? Era "uprins de o pani" tipi" muritorilor% I#am dat drumul, privind "u o $as"inaie sinistr "um $ugea pe mi)lo"ul "uloarului de par" ar $i !naintat prin n mei de 1 pad % Pe urm am pornit dup el, "u o asemenea iueal , !n"t, !ntr#o "lip , l#am !n"on)urat "u &raele, pelerina mea !nv luindu#l !n &e1n , dar el tot "ontinua s !nainte1e anevoie% / &lestema, "+emndu#l pe 'umne1eu la altar% 8#am prins "+iar pe treptele "are du"eau spre lo"ul de !mp rt anie, l#am $ "ut s m priveas" i mi#am !n$ipt dinii !n gtul lui% 3ampirul se opri din povestit% 8a un moment dat, & iatul avusese intenia s #i aprind o igar , aa " a"um st tea "u & ul de "+i&rit !ntr#o mn i "u igara !n "ealalt , ne"lintit " un mane"+in !ntr#un maga1in, uitndu#se la vampir% A"esta privea !n p mnt% 'eodat , se !ntoarse, lu "utia din mna & iatului, aprinse "+i&ritul i i#l !ntinse% 2 iatul se aple" s #i aprind igara, dup "are trase un $um i !l elimin repede% 'es$ "u sti"la i lu o !ng+iitur , $ r s #i ia o"+ii de la vampir% Avu r &dare din nou, ateptnd "a a"esta s $ie gata s reia irul povestirii% Nu#mi aminteam de Europa din "opil rie% Ni"i "+iar de " l toria spre Ameri"a% 9aptul " m n s"usem a"olo era o idee a&stra"t % Totui, avea o putere asupra mea la $el de mare "a "ea pe "are o poate avea 9rana asupra unui "olonist% 3or&eam $ranu1ete, "iteam $ranu1ete, !mi aminteam " ateptasem veti despre Revoluie i " "itisem !n 1iarele pari1iene despre vi"toriile lui Napoleon% mi amintes" $uria pe "are am "unos"ut#o "nd a vndut "olonia 8ouisiana (tatelor .nite% Nu tiu "t a tr it !n mine muritorul $ran"e1% 'ar, de a"um, disp ruse i r m sese !n mine o dorin puterni" de a vedea Europa i de a "unoate, "eea "e se nate nu numai din "itirea literaturii i $iloso$iei, "i i din sentimentul " $usesem $ormat de Europa mai pro$und de"t restul ameri"anilor% Eram un "reol "are voia s vad unde !n"epuse totul% Aa " am !n"eput s m gndes" la asta% ( goles" dulapurile i "u$erele de tot "e nu#mi era esenial% 5i $oarte puine lu"ruri erau eseniale pentru mine% * mare parte din a"estea aveau s r mn !n "asa din ora, unde eram "onvins " aveam s m !ntor" mai devreme sau mai tr1iu, "+iar da" numai pentru a# mi muta lu"rurile !ntr#o alt similar i s !n"ep o nou via !n Ne: *rl;ans% Nu puteam s "on"ep s tr ies" veni"% Nu voiam% 'ar mi#am "on"entrat mintea i inima asupra Europei% A !n"eput s se "onture1e pentru prima oar gndul " a $i putut s v d toat lumea, da" voiam% , eram, aa "um spunea ,laudia, li&er% ntre timp, ea a $ "ut un plan% A $ost ideea ei s mergem mai !nti !n "entrul Europei, unde vampirii p reau s $ie !n num r $oarte mare% Era sigur " vom g si a"olo "eva "are s ne instruias" , s ne e0pli"e originile noastre% 'ar p rea s doreas" mai mult de"t nite r spunsuri7 o "omuniune "u "ei de $elul ei% Repeta la in$init >"ei de $elul meu? i o spunea "u o alt intonaie de"t a $i $ "ut#o eu% / $ "ea s simt pr pastia "are ne desp rea% n primii ani de "onvieuire, "re1usem " 8estat !i insu$la instin"tul de a u"ide, dei avea a"eleai gusturi "u mine !n ori"e alt privin % A"um, !ns , tiam " era mai puin uman de"t ori"are dintre noi, mai puin uman de"t ar $i visat ori"are dintre noi% Nu avea ni"i "ea mai sla& leg tur "u sentimentele omeneti% Pro&a&il " asta e0pli" de "e B !n po$ida tuturor lu"rurilor pe "are le $ "usem sau nu reuisem s le $a" B se ag a de mine% Eu nu eram >de $elul ei?, "i doar "el mai apropiat lu"ru de aa "eva% 'ar n#ar $i $ost posi&il s#o instruieti !n ale inimii omeneti aa "um o instruisei !n ori"e alt domeniu- ntre& & iatul deodat % 8a "e &un- ntre& vampirul pe &un dreptate% ,a s su$ere "a mine- A, re"unos" " ar $i tre&uit s#o !nv "eva "are s #l !nving dorina de a#l u"ide pe 8estat% Pentru &inele meu, ar $i tre&uit s $a" asta% 'ar, ve1i tu, nu aveam !n"redere !n nimi"% *dat " 1ut !n di1graie, nu mai aveam !n"redere !n nimi"% 2 iatul !n"uviin % N#am vrut s te !ntrerup% (puneai "eva interesant%

'oar " puteam s uit "e se !ntmplase "u 8estat "on"entrndu#mi gndurile asupra Europei% 'e asemenea i gndul la ali vampiri m !nsu$leea% Nu $usesem "ini" ni"i m "ar o "lip !n leg tur "u e0istena lui 'umne1eu, "i doar rupt de ea% Plutind, supranatural, prin lumea natural % 'ar s#a mai !ntmplat "eva pn s ple" m !n Europa% ,eva "+iar $oarte important% A !n"eput "u mu1i"ianul% Tre"use pe a"as !n seara a"eea, "nd eu $usesem la "atedral i urma s vin din nou seara urm toare% ' dusem li&er servitorilor, aa " l#am primit eu !nsumi% n$ iarea lui m#a i1&it imediat% Era mult mai sla& de"t mi#l aminteam i $oarte palid, "u o lu"ire umed pe "+ip "e sugera $e&r % 5i era !ngro1itor de ne$eri"it% ,nd i#am spus " 8estat ple"ase, la !n"eput a re$u1at s m "read i a 1is " 8estat i#ar $i l sat vreun mesa), "eva% 'up a"eea, a pornit !n sus pe Rue RoIale, vor&ind singur despre asta, de par" n#ar $i $ost "ontient de "ei din )urul lui% 8#am prins din urm !n dreptul unui $elinar% >Ei#a l sat, totui, "eva?, i#am spus eu, " utnd repede portmoneul% Nu tiam "i &ani aveam !n untru, dar intenionam s i#l dau% Erau "teva sute de dolari% I#am pus !n minile "are erau att de sla&e, !n"t !i vedeam venele al& strui pulsnd su& pielea umed % A"um a devenit entu1iasmat i am simit imediat " era vor&a de mai mult de"t de &ani% >'e"i, i#a vor&it de mine, i#a spus s #mi dai tia4? a 1is el inndu#l de par" ar $i $ost nite moate% >Tre&uie s #i mai $i spus i alt"eva4? / privea "u nite o"+i &ul&u"ai i "+inuii% Nu i#am r spuns imediat, pentru " , !ntre timp, 1 risem pun"tele de pe gtul lui% 'ou semne roii "a nite 1grieturi !n partea dreapt , "+iar deasupra gulerului murdar% 2anii !i $luturau !n mn < era a&sent $a de "ir"ulaia de pe strad , de oamenii "are tre"eau pe lng noi% >2ag #l !n &u1unar?, i#am optit eu% >A vor&it de tine, " e important s "ontinui s s"rii mu1i" %? / privea "a i "um ar $i ateptat alt"eva% >'a- Alt"eva n# a mai spus-? m#a !ntre&at el apoi, iar eu nu tiam "e s spun% A $i n s"o"it ori"e da" i#ar $i adus alinare i da" l#ar $i $ "ut s ple"e, de asemenea% /i#era greu s vor&es" despre 8estat< "uvintele mi se evaporau de pe &u1e% 5i pun"tele de pe gtul lui m uluiau% Nu#mi puteam e0pli"a asta% Am !n"eput s #l spun tot $elul de aiureli B " 8estat !i dorea numai &ine, " tre&uise s ia un vapor "u a&uri spre (t% 8ouis, " avea s se !ntoar" , " r 1&oiul era iminent i " avea tre&uri de re1olvat a"olo 2 iatul !mi sor&ea $ie"are "uvnt, de par" nu se putea s tura i atepta s aud "eea "e voia% Tremura< &ro&oane de sudoare i#au ap rut pe $runte !n timp "e m as"ulta i, deodat i#a mu"at &u1a "u putere% >'ar de "e a ple"at-? m#a !ntre&at el de par" nimi" n#ar $i $ost de a)uns% ,e este-? l#am !ntre&at% >,e#i tre&uie de la el- (unt sigur " ar vrea "a eu s ? Era prietenul meu4? mi#a 1is el deodat "u o vo"e s" 1ut din "au1a $uriei reinute% Nu te simi &ine, i#am spus eu% Ai nevoie de odi+n % Ai "eva? am 1is eu apoi atent la $ie"are mi"are a lui >pe gt%? Ni"i m "ar nu tia la "e m re$er% A " utat lo"ul "u degetele, l#a g sit i l#a $re"at% ,e "ontea1 - Nu tiu% Inse"tele astea sunt peste tot?, a spus el i mi#a !ntors spatele% Alt"eva a mai spus Am privit mult vreme !n urma lui "um se dep rta pe Rue RoIale, o siluet !n negru deirat i !nne&unit , " reia mulimea !i $ "ea lo"% I#am spus imediat ,laudiei de rana de la gt% A $ost ultima noastr noapte !n Ne: *rleans% .rma s ne !m&ar" m pe vapor !n seara urm toare, "+iar !nainte de mie1ul nopii, pentru a ple"a !n 1ori% (ta&ilisem s ieim !mpreun % Era as"ult toare i pe "+ipul ei se vedea "eva e0trem de trist, "eva "e nu disp ruse dup "e plnsese% >,e ar putea s !nsemne urmele a"elea-? m#a !ntre&at ea% >, s#a +r nit "u & iatul !n timp "e a"esta dormea, " el i#a dat voie- Nu#mi !n"+ipui?, a 1is ea apoi% 'a, asta tre&uie s $ie%? 'ar nu eram sigur% mi aminteam "e#l spusese 8estat despre $aptul " tia un & iat "are ar $i $ost un vampir mai &un de"t ea% Pl nuise s $a" asta- Pl nuise s $a" un altul "a noi-

Nu "ontea1 a"um, 8ouis?, mi#a amintit ea% Tre&uia s ne lu m adio de la Ne: *rl;ans% Ne dep rtam de mulimea de pe Rue RoIale% (imurile !mi erau e0trem de a"ute $a de toate lu"rurile din )ur, inndu#le aproape, e1itnd s spun " a"eea era ultima noapte% 3e"+iul ora $ranu1es" $usese ars !n mare parte "u mult timp !n urm , iar ar+ite"tur , pe vremea a"eea, era aa "um este a"um, spaniol , a"easta !nsemnnd " , mergnd !n"et pe strada !ngust pe "are o "a&riolet tre&uia s se opreas" pentru a tre"e alta, l sam !n urm 1iduri v ruite i pori masive prin "are se 1 reau paradisuri luminate de $elinare "a al nostru, numai " $ie"are p rea s "oninut attea promisiuni, atta mister sen1ual% 2ananieri mari mngiau galeriile "are du"eau spre "urile interioare i un desi din $erigi i $lori astupau intr rile gangurilor% 'easupra, !n !ntuneri", oamenii st teau pe &al"oane, "u spatele spre uile des"+ise, vor&ind optit, iar 1gomotul evantaielor a&ia se au1ea din "au1a &ri1ei uoare dinspre ru< iar pe 1iduri "reteau ieder i $loarea patimilor att de dese, !n"t ne atingeam de ele !n tre"ere i ne opream "nd !ntr#un lo", "nd !n altul pentru a rupe un tranda$ir luminos sau vre)uri de "apri$oi% Prin $erestrele !nalte vedeam iar i iar )o"ul luminii lumn rilor pe tavanele ten"uite i &ogat !mpodo&ite i adesea "oroana str lu"itoare a "te unui "andela&ru din "ristal% 'in "nd !n "nd, "te o $emeie !m&r "at !n +aine de sear ap rea lng &alustrad , "u &i)uteriile s"lipindu#l la gt, par$umul ei ad ugind o tent e$emer miresmei $lorilor din atmos$er % Aveam str 1ile, gr dinile, "olurile noastre pre$erate, dar !n mod inevita&il am a)uns la marginea ve"+iului ora i am v 1ut mlatina% Tr surile tre"eau pe lng noi una dup alta dinspre 2aIou Road !ndreptndu#se spre teatru sau oper % 'ar a"um, luminile oraului se a$lau !n urma noastr i miresmele sale ameste"ate erau a"operite de mirosul greu al mlatinii% (impl vedere a "opa"ilor !nali i tremur tori, "u ramurile !n" r"ate de mu"+i, !mi $ "eau r u, o&ligndu#m s m gndes" la 8estat% / gndeam la el aa "um m gndisem la trupul $ratelui meu% l vedeam a$undndu#se printre r d "inile "+iparoilor i ste)arilor, a"ea $orm 1&r"it i +idoas !n$ urat !n "eara$ul al&% / !ntre&am da" viet ile nopii !l o"oleau, tiind instin"tiv " a"el lu"ru us"at, "are trosnea, era peri"ulos sau da" !l n p deau !n ap murdar "iugulindu#l "arnea us"at de pe oase% /#am dep rtat de mlatin , !ntor"ndu#m !n "entrul oraului ve"+i i am simit strngerea minii ,laudiei linititoare% Adunase un &u"+et natural de pe toate 1idurile gr dinilor i !l inea strns la piept, lipit de ro"+ia gal&en , "u$undndu#i $aa !n par$umul lui% A"um mi#a spus att de !n"et !n"t a tre&uit s #mi aple" ure"+ea spre ea7 >8ouis, te $r mnt % ,unoti remediul% 8as "arnea las "arnea s instruias" mintea%? /i#a dat drumul minii i am v 1ut#o dep rtndu#se de mine, !ntor"ndu#se numai o dat pentru a opti a"elai !ndemn7 >.it #l% 8as "arnea s #i instruias" mintea? /i#a adus aminte de "artea de poe1ii pe "are o aveam !n mn "nd mi#a spus a"ele "uvinte prima oar i par" vedeam versurile pe pagin 7 2u1ele ei erau roii, "+ipul ei era li&er, 2u"lele ei erau gal&ene pre"um aurul< Pielea ei era al& "a lepr , ,omarul vieii#!n#moarte era ea, ,ea "are !ng+ea sngele omului !ngrondu#l% Ea 1m&ea din "olul str 1ii, o $ rm de m tase gal&en vi1i&il doar o "lip !n !ntuneri", dup "are a disp rut% Tovar a mea, tovar a mea veni" % Am apu"at pe Rue 'umaine, tre"nd pe lng $erestrele !ntune"ate% 8umina unei l mpi s#a mi"orat $oarte !n"et !n dosul unei perdele grele din dantel , um&ra modelului !ntin1ndu#se pe " r mid , devenind din "e !n "e mai sla& , apoi trans$ormndu#se !n negreal % /i#am "ontinuat drumul, apropiindu#m de "asa lui /adame 8e"lair, au1ind a"ordurile vagi, dar su&iri ale viorilor "are "ntau !n salonul de sus i apoi rsetele limpe1i ale invitailor% (t team peste drum de "as , !n um&r , v 1ndu#l pe "iva dintre a"etia mi"ndu#se prin

!n" perea luminat < un oaspete tre"ea de la o $ereastr la alta, "u un pa+ar "u pi"ior plin "u un vin de "uloarea l mii, privind spre lun "a i "um ar $i " utat "eva mai &un i a g sit a"est lu"ru la ultima $ereastr , r mnnd "u mna pe draperia de "uloare !n"+is % n $aa mea, o u !n 1idul de " r mid era des"+is i o lumin se vedea !n "ap tul "el lalt al gangului% Am traversat !n"et strada !ngust i am simit mirosul puterni" de &u" t rie imediat dup "e am intrat pe poart % /irosul uor greos al " rnii g tite% Am intrat !n gang% ,ineva to"mai traversase !n gra& "urtea i !n"+isese o u % 'ar apoi am v 1ut o alt siluet % 8ng $o"ul din &u" t rie se a$la o negres su&ire "u un tur&an str lu"itor !n )urul "apului, "u tr s turi deli"ate, $emeia s"lipind !n lumin asemeni unei $igurine din diorit% Ameste" !ntr#o oal % Am simit mirosul "ondimentelor, sovrvului i $oilor de da$in< apoi, "a un val, a venit mirosul ori&il al " rnii g tite, sngele i "arnea des"ompunndu#se !n li"+idul "are $ier&ea% /#am apropiat mai mult i am v 1ut#o l snd )os lingura lung de $ier i proptindu#i minile pe oldurile generoase, "ordonul al& al orului s"ondu#l !n eviden mi)lo"ul su&ire% Ceam din oal d dea pe a$ar i pi" turile " deau pe " r&unii aprini de dedesu&t s$rind% /irosul ei, par$umul ei p trun1 tor a a)uns pn la mine, mai puterni" de"t "el al ameste"ului "iudat din oal , ispititor pe m sur "e m apropiam mai mult, pn "nd, !n "ele din urm , m#am re1emat de un perete !m&r "at !n $run1e de vi % 8a eta), viorile !n"epuser un vals i podeaua din lemn s"ria su& pi"ioarele dansatorilor% Par$umul iasomiei de pe 1id m#a !nv luit i apoi s#a retras "a apa "e p r sete pla)a neted < i i#am simit din nou par$umul s rat% (e dusese la ua &u" t riei, aple"ndu#i "u graie gtul lung i negru "nd s#a "+inuit s str pung !ntuneri"ul de su& $ereastra luminat % >/onsieur4? a spus ea p ind !n ra1a de lumin g l&uie, "are !i " dea pe snii mari i rotun1i, pe &raele lungi, su&iri i m t soase i a"um pe $rumuseea lung i re"e a "+ipului% >, utai petre"erea, /onsieur-? m#a !ntre&at ea% >E sus? >Nu, draga mea, nu " utam petre"erea, i#am spus eu ieind din um&r % Pe tine te " utam%? Totul era preg tit "nd m#am tre1it seara urm toare7 "u$ rul "u +aine $usese trimis pe vapor !mpreun "u o lad !n "are se a$la si"riul< servitorii erau ple"ai< mo&ila $usese a"operit "u pn1 al& % Imaginea &iletelor de vapor, a "torva de &an" i a altor "teva +rtii strnse toate !ntr#un portmoneu negru $ "ea "a a"ea " l torie s apar !n lumina s"lipitoare a realit ii% A $i renunat la u"is da" a $i putut, dar m#am o"upat de asta devreme i !n gra& , "a i ,laudia< dar "u puin !nainte de or la "are ar $i tre&uit s ple" m, m a$lam singur !n apartament, ateptnd#o% Era ple"at de prea mult timp pentru starea mea de spirit nervoas % / temeam pentru ea B dei putea $erme"a aproape pe ori"ine, $ "ndu#l s o a)ute da" se a$la prea departe de "as i, de multe ori, !i "onvinsese pe str ini s o adu" pn la u "+iar, la tat l ei, "are le mulumea din tot su$letul pentru $aptul " !i aduseser $ii"a r t "it % ,nd a venit a"um, alerga i, l snd )os "artea, mi#am !n"+ipuit " uitase "t era "easul% ,redea, pro&a&il, " era mai tr1iu de"t era !n realitate% Einnd "ont de "easul meu de &u1unar, mai aveam o or % 'ar, !n "lipa !n "are a a)uns la u , am tiut " m !nelam% >8ouis, uile4? a !ng imat ea, "u r su$larea t iat i "u mna pe inim % A rupt#o la $ug din nou pe "oridor "u mine !n urma ei i, !n timp "e !mi $ "ea semne disperat , am !n"+is uile "oridorului% >,e este-? am !ntre&at#o% >,e te#a apu"at-? 'ar ea se du"ea la $erestrele din $a a"um, la uile#$erestre lungi "are d deau pe &al"oanele !nguste de deasupra str 1ii% A ridi"at sti"la de pe lamp i a su$lat !n $la" r % n "amer s#a $ "ut &rus" !ntuneri", dar apoi, !n"et#!n"et, a !n"eput s p trund lumina de pe strad % Ea g$ia, "u mna la piept i dup "teva "lipe m#a tras lng $ereastr % /#a urm rit "ineva?, a optit ea a"um% >8#am au1it tot timpul !n spatele meu% 8a !n"eput, am "re1ut " aveam impresia4? (#a oprit s #i trag r su$larea, iar "+ipul !i era al& !n lumin al& struie "are p trundea pe $ereastr % >8ouis, era mu1i"ianul?, a optit ea% 5i "e da" - Te#o $i v 1ut "u 8estat?%

8ouis, e a"olo )os% .it #te pe geam% n"ear" s #l ve1i%? P rea att de tul&urat , aproape speriat % ,a i "um n#ar $i vrut s stea !n prag e0pus % Am ieit pe &al"on, dei "ontinuam s o in de mn !n timp "e ea st tea lng draperie< m inea att de strns, !n"t p rea s se team pentru mine% Era ora unspre1e"e i, !n momentul a"ela, pe Rue RoIale era linite7 maga1inele !n"+ise, oamenii "are $useser la teatru ple"aser % * u s#a trntit undeva !n dreapta mea i am v 1ut o $emeie i un & r&at ieind i pornind gr &ii spre "ol, "+ipul $emeii $iind as"uns su& &orurile unei p l rii al&e enorme% Cgomotul pailor lor s#a stins% Nu vedeam pe nimeni, nu simeam pe nimeni% Au1eam respiraia anevoioas a ,laudiei% ,eva s#a mi"at !n "as < am tres rit, dar am re"unosut 1gomotul "a $iind "el $ "ut de p s ri% .itasem de p s ri% 'ar ,laudia se speriase mai tare i s#a tras lng mine% >Nu e nimeni, ,laudia? am !n"eput eu s #l optes", dar atun"i l#am 1 rit pe mu1i"ian% (t tuse att de nemi"at !n dreptul uii maga1inului de mo&il , !n"t nu#l o&servasem i, pro&a&il asta dorise i el% , "i a"um s#a uitat la mine i $aa i#a str lu"it !n !ntuneri" "a o lumin al& % 9rustrarea i preo"uparea !i disp ruser "omplet de pe tr s turile rigide< o"+ii lui mari i negri m $i0au de pe pielea al& % 'evenise vampir% l v d?, am murmurat eu mi"nd &u1ele "t se poate de puin, !n vreme "e "ontinu m s #l prives" !n o"+i% Am simit#o venind mai aproape, mna !i tremura i !i simeam & t ile inimii 1v"nindu#l !n palm % A i"nit "nd l#a v 1ut% 'ar, !n a"elai timp, "eva m#a $ "ut s !ng+e "+iar !n "lipa !n "are m uitam la el, $ r "a el s se mite% Pentru " am au1it pai !n gangul de a$ar % Apoi s"ritul porii% 'up a"eea, din nou a"el pas, +ot rt, ap sat, r sunnd su& pla$onul &oltit al gangului prin "are tre"eau tr surile, ap sat, $amiliar% A"el pas ur"a a"um s"ara !n spiral % ,laudia a s"os un ip t su&ire, dar a dus repede mna la gur % 3ampirul din dreptul maga1inului de mo&il nu se "lintise% 5i "unoteam pasul de pe s"ar % ,unoteam pasul din "urte% Era 8estat% 8estat tr gea de u , lovind a"um !n ea, 1glind#o de par" ar $i vrut s#o s"oat din perete% ,laudia s#a re$ugiat !ntr#un "ol, "u trupul !n"ovoiat, "a i "um "ineva !i d duse o lovitur puterni" , uitndu#se !nne&unit "nd la silueta din strad , "nd la mine% 8oviturile din u deveniser i mai puterni"e% Atun"i i#am au1it vo"ea% >8ouis4 A strigat% 8ouis4? a urlat el apoi din"olo de u , dup "are a urmat spargerea geamului din salonul mi"% 'up "are am au1it r su"irea 1 vorului din interior% Am !n$ "at repede lampa, am s" p rat un & de "+i&rit prea tare i l#am rupt !n gra& "u "are m mi" m, dar apoi am o&inut $la" ra pe "are am dorit#o i am r mas "u mi"ul vas "u petrol lampant !n mn % >Plea" de la $ereastr % n"+ide#o?, i#am spus ,laudiei, iar ea a as"ultat "a i "um a"el ordin su&it i "lar ar $i eli&erat#o dintr#un paro0ism al spaimei% >5i aprinde "elelalte l mpi, a"um, imediat%? * au1eam plngnd !n timp "e aprindea "+i&ritul% 8estat !nainta pe "oridor% Apoi a a)uns !n dreptul uii% /i#am inut r su$larea i, $ r s vreau, am $ "ut "iva pai !napoi "nd l#am v 1ut% * au1eam pe ,laudia plngnd% Era 8estat, $ r ni"i o !ndoial , re$ "ut i inta"t, stnd !n u , "u "apul ple"at !nainte, "u o"+ii &ul&u"ai, de par" ar $i $ost &eat i ar $i avut nevoie de to"ul uii pentru a nu se pr &ui !n "amer % Pielea !i era plin de "i"atri"e, +idoase, de par" $ie"are !n"reitur a >morii? lui !i l sase un semn% Era mar"at "a de nite lovituri la !ntmplare "u v traiul !n"ins, iar o"+ii lui, "are alt dat $useser de un "enuiu limpede, a"um erau str & tui de vase de snge% R mi unde eti pentru numele lui 'umne1eu, am optit eu% >* arun" spre tine i o s ar1i de viu?, i#am 1is apoi% ,+iar !n "lipa a"eea, am au1it un 1gomot !n stnga mea, nite 1grieturi i r"ieli pe $aada "asei% Era "el lalt% i vedeam minile pe &al"onul din $ier $or)at% ,laudia a s"os un ip t as"uit "nd el s#a i1&it "u tot trupul !n uile de sti"l % Nu pot s #i spun e0a"t tot "e s#a !ntmplat atun"i% Pur i simplu, nu pot s povestes" e0a"t "um a $ost% mi amintes" " am a1vrlit "u lampa !n 8estat< a"easta s#a s$ rmat la pi"ioarele lui i $l " rile au "uprins imediat "ovorul% Apoi am luat o tor , o pn1 pe "are o tr sesem de pe

"anapea i !i d dusem $o"% 'ar, !nainte de asta, m#am luat la & taie "u el, lovindu#l "u pi"ioarele i !mpotrivindu#m $ero"e puterii lui teri&ile% .ndeva, !n dep rtare, au1eam ipetele de spaim ale ,laudiei% (#a spart i "ealalt lamp % 'raperiile erau !n $l " ri% mi amintes" " +ainele lui du+neau a petrol lampant i " , la un moment dat, se "+inuia !nne&unit s sting $l " rile% Era stnga"i, &olnav, in"apa&il s #i p stre1e e"+ili&rul< dar "nd m#a prins, l#am mu"at de degete "a s s"ap din strnsoarea lui% Pe strad se au1eau 1gomote, strig te, o sonerie% ,amera se trans$ormase repede !ntr#un adev rat in$ern i, !ntr#o s"lipire de lumin , am v 1ut#o pe ,laudia luptndu#se "u proasp tul vampir, "are p rea in"apa&il s pun minile pe ea, sem nnd "u un om ne!ndemnati" "are !n"ear" s prind o pas re% mi amintes" " m#am rostogolit la nes$rit "u 8estat prin $o", simind " ldura su$o"ant pe $a , v 1nd $l " rile deasupra spatelui s u "nd m# am rostogolit su& el% n "lipa a"eea, ,laudia s#a ridi"at i l#a lovit de nenum rate ori "u v traiul, pn "nd el a sl &it strnsoarea i eu m#am "+inuit s ies de dedesu&t% Am v 1ut v traiul "o&ornd din nou, iar i iar deasupra lui i au1eam mrielile ,laudiei !n ritmul loviturilor, "a "ele ale unui animal% 8estat era "u mna ridi"at , "+ipul $iindu#l o grimas de durere% ntins pe "ovor, se a$la "el lalt, din "apul " ruia "urgea snge% ,e s#a petre"ut apoi nu mi#e "lar% ,red " am luat v traiul din minile ei i i#am dat o lovitur 1drav n !ntr#o parte a "apului% mi amintes" " mi se p rea de ne!nvins, invulnera&il $a de lovituri% , ldura !mi prlea +ainele de)a, $l " rile aprinseser ro"+ia de &orangi" a ,laudiei, aa " am luat#o !n &rae i am rupt#o la $ug pe "oridor, !n"er"nd s sting $l " rile "u trupul meu% mi adu" aminte " mi#am s"os +aina i am stins $l " rile "u ea "nd am ieit la aer, iar oamenii ur"au s" rile tre"nd pe lng mine% * mulime de oameni se s"urgeau prin gang !n "urte i "ineva st tea pe a"operiul !n pant al &u" t riei din " r mid % * ineam pe ,laudia !n &rae i $ugeam pe lng toi, ignorndu#le !ntre& rile, $ "ndu#mi lo" "u um rul printre ei% Pe urm eram li&er !mpreun "u ea, au1indu#l g$ielile i suspinele !n ure"+e, !n timp "e alergam or&ete pe Rue RoIale, apoi pe prima strad !ngust , alergnd, alergnd pn "nd nu mai e0ista ni"i un sunet !n a$ar de "el al pailor mei% 5i ale respiraiei ei% Am stat a"olo, un & r&at i un "opil, ari, "+inuii de durere, tr gnd !n piept aerul a"elei seri linitite% PARTEA A '*.A Toat noaptea am stat pe puntea vaporului $ran"e1 >/ariana?, uitndu#m la s"+ela de de&ar"are% ,+eiul lung era !nesat de lume, iar petre"erile au durat $oarte mult !n "a&inele lu0oase i punile gemeau de pasageri i oaspei% 'ar, pn la urm , pe m sur "e se apropia ivirea 1orilor, petre"erile s#au s$rit una "te una i tr surile au p r sit str 1ile !nguste din $aa de&ar"aderului% ,iva pasageri !ntr1iai au sosit la &ord, o pere"+e a 1 &ovit "teva ore lng parapet !n apropiere% 'ar 8estat i u"eni"ul lui, da" au supravieuit $o"ului @i eu eram "onvins " supravieuiser A n#au a)uns la vapor% 2aga)ele noastre p r siser apartamentul !n "ursul 1ilei< i, da" mai r m sese "eva "are s ne tr de1e destinaia, eram sigur " $usese distrus% Totui, eram "u o"+ii !n patru% ,laudia era !n"uiat !n "a&ina noastr , stnd "u privirea aintit asupra +u&loului% 'ar 8estat n#a venit% n "ele din urm , aa "um sperasem, agitaia legat de ple"are a !n"eput !nainte de a se $a"e lumin % ,teva persoane $ "eau "u mna de pe dig i de pe ridi" tura a"operit de iar& a "+eiului !n timp "e vaporul a !n"eput mai !nti s se "latine, apoi s se 1drun"ine violent pe o parte i, dup a"eea, s alune"e maiestuos !n "urentul $luviului /ississippi% 8uminile oraului Ne: *rl;ans se mi"orau din "e !n "e mai mult pn "nd se vedeau !n spatele nostru "a o palid $os$ores"en pe "erul "are !n"epea s se lumine1e% Eram !ngro1itor de o&osit i, totui, am stat pe punte atta timp "t am putut s v d a"ea lumin , tiind " s#ar $i putut s nu o mai v d vreodat % Peste "teva "lipe, eram purtai !n )osul $luviului pe lng digurile de la 9reniere i Pointe du 8a" i atun"i, "nd am putut s v d 1idul $ormat din plopi "anadieni i

"+iparoi "are se vedeau ver1i !n !ntuneri" de#a lungul malului, mi#am dat seama " era aproape diminea % Prime)dios de aproape% 3rnd "+eia !n &roas" , am simit poate "ea mai "umplit epui1are pe "are o "unos"usem vreodat % Ni"iodat , !n "ursul anilor pe "are !i tr isem !n sele"ta noastr $amilie, nu simisem teama din seara a"eea, vulnera&ilitatea, groa1a% 5i nu avea s e0iste ni"i o uurare su&it % Ni"i un sentiment de siguran su&it% Numai a"ea uurare pe "are o impune, !n s$rit, o&oseala, "nd ni"i mintea, ni"i trupul nu mai !ndur groa1a% , "i, dei 8estat se a$la a"um la attea mile distan , "u !nvierea lui, tre1ise !n mine o !n"l"eal de temeri "omple0e de "are nu puteam s" pa% ,+iar i atun"i "nd ,laudia mi#a spus7 >(untem !n siguran , 8ouis, !n siguran ? i eu i#am optit "uvntul >da?, !l vedeam pe 8estat !n u , vedeam o"+ii a"eia &ul&u"ai, pielea a"eea &r 1dat de "i"atri"e% ,um de se !ntorsese, "um de trium$ase asupra morii- ,um putea o $iin s supravieuias" a"elei ruine 1&r"ite "are devenise- *ri"are ar $i $ost r spunsul, "e !nsemna el B nu numai pentru el, "i i pentru ,laudia, pentru mine- Eram !n siguran $a de el, dar $a de noi !nine3aporul a $ost atins de o >$e&r ? "iudat % Totui era uluitor de "urat !n privina o&olanilor, dei, din "nd !n "nd, li se des"opereau trupurile, uoare i us"ate, "a i "um ar $i murit de "teva 1ile% ,u toate a"estea, e0ista a"ea $e&r % 8ovea pasagerul mai !nti su& $orma unei sl &i"iuni i a unei dureri de gt< uneori e0istau i nite semne a"olo, alteori, semnele erau !n alte p ri, sau, "teodat , nu se vedea ni"i un semn, dei "te o ran ve"+e se redes"+idea i redevenea dureroas % .neori, pasagerul, "are !n"epea s doarm din "e !n "e mai mult pe m sur "e att vaporul, "t i $e&ra progresau, murea !n somn% Aa " au avut lo" !nmormnt ri !n apa o"eanului de "teva ori !n timpul travers rii Atlanti"ului% Temndu#m de $e&r , &ine!neles, !i o"oleam pe pasageri, nu voiam s m al tur lor !n "amera de $umat, s a)ung s le "unos" povestirile, s #l aud vor&ind despre visele i speranele lor% mi luam >masa? singur% 'ar ,laudiei !i pl "ea s #l priveas" , s stea pe punte i s #l vad venind i ple"nd seara devreme i, mai tr1iu, s #mi spun !n"et, !n timp "e m a$lam lng +u&lou7 >,red " ea o s "ad prad ? 8 sam "artea )os i m uitam prin +u&lou, simind leg narea uoar a m rii, v 1nd stelele, mai "lare i mai str lu"itoare de"t le v 1usem vreodat de pe p mnt, aple"ndu#m s ating valurile% n anumite momente, "nd st team singur !n "a&ina !ntune"at , mi se p rea " "erul se "o&orse pentru a !ntlni marea i " un mare se"ret avea s $ie de1v luit !n a"ea !mpreunare, o pr pastie imens avea s $ie !n"+is pentru totdeauna% 'ar "ine avea s $a" avea de1v luire "nd "erul i marea deveneau un tot i nu mai e0ista +aos- 'umne1eu- (au (atana- 'eodat , mi#a tre"ut prin "ap "e imens "onsolare ar $i $ost s #l "unos" pe a"esta din urm , s #l prives" !n $a , indi$erent "t de !ngro1itoare ar $i $ost a"ea !n$ iare, s tiu " !i aparin total i, ast$el, s s"ap pentru totdeauna de "+inul a"elei ignorane% ( tre" printr#un v l "are m desp rea veni" de tot "eea "e numeam natur uman % (imeam "um vaporul se apropia din "e !n "e mai mult de a"el se"ret% Nu e0ista ni"i un "ap t vi1i&il al $irmamentului< se !n"+idea !n )urul nostru "u o $rumusee i o t "ere r pitoare% 'ar apoi, "uvintele >s s"ap? deveneau ori&ile, " "i nu e0ista s" pare "nd erai &lestemat, nu putea s e0iste< i "e era a"el "+in !n "omparaie "u neo&ositele $l " ri ale iadului- /area leg nndu#se su& a"ele stele veni"e B stelele !nsele B "e leg tur aveau ele "u (atana- 5i a"ele imagini "are ni se par att de stati"e !n "opil rie "nd suntem "u toii att de preo"upai de via , !n"t rareori ni le !n"+ipuim atr g toare7 sera$im privind veni" "+ipul lui 'umne1eu B i "+iar "+ipul lui 'umne1eu B a"easta era eterna s" pare i a"ea mare &lnd , "are ne leg na, era doar o vag promisiune a a"esteia%

'ar, "+iar i !n a"ele momente, "nd vaporul i toat lumea dormea, ni"i raiul, ni"i iadul nu p reau mai mult de"t o !n"+ipuire "+inuitoare% ( tiu, s "red !ntr#unul sau altul a"eea era poate singura salvare la "are puteam visa% ,laudia, " reia !i pl "ea lumina "a i lui 8estat, aprindea l mpile de "um se tre1ea% Avea un pa"+et de " ri de )o" minunate, primit de la o doamn de pe vapor< $igurinele erau !n stilul "elor din perioada /ariei Antoaneta, iar, pe spate, erau "rini aurii pe un $undal violet% ' dea o pasien !n "are " rile $ormau "i$rele unui "eas% /#a tot !ntre&at "um de reuise 8estat pn "nd, !n "ele din urm , am !n"eput s #l r spund% Nu mai era 1guduit % 'a" !i amintea de ipetele ei !n $l " ri, nu voia s se gndeas" la ele% 'a" !i amintea " , !nainte de $o", v rsase la"rimi adev rate !n &raele mele, a"est lu"ru nu produ"ea ni"i o s"+im&are !n ea< era, "a !ntotdeauna, o persoan $oarte puin ne+ot rt , o persoan la "are t "erea nu !nsemna nelinite sau regret% Ar $i tre&uit s #l ardem, a 1is ea% Am $ost nite proti s #l "redem mort numai dup $elul "um ar ta%? 'ar "um a putut supravieui- Am !ntre&at#o eu% 'oar l#ai v 1ut, tii "e#a r mas din el%? Nu aveam ni"i un "+e$, de $apt% Ar $i alungat &u"uros a"ele gnduri !ntr#un ung+er al minii, dar mintea mea nu#mi d dea voie% Ea a $ost "ea "are mi#a dat r spunsurile a"um, " "i dialogul avea lo", de $apt, "u ea !ns i% >( 1i"em " a !n"etat s ni se mai !mpotriveas" , a e0pli"at ea, " !n" mai tr ia, !n"+is !n a"el trup us"at i neputin"ios, "ontient i "al"ulat? ,ontient !n starea a"eea4? am optit eu% 5i, s 1i"em " , atun"i "nd s#a s"u$undat !n apa mlatinii i a au1it 1gomotul tr surii dep rtndu#se, a avut destul putere !n"t s #i mite mem&rele% n !ntuneri"ul din )urul lui erau tot $elul de viet i% 8#am v 1ut odat rupnd gtul unei oprle de gr din i privind "um se s"urgea sngele !ntr#un pa+ar% i !n"+ipui tena"itatea voinei de a tr i pe "are o avea, &)&ind "u minile prin ap dup ori"e se mi"a-? 3oin de a tr i- Tena"itate- Am murmurat eu% ( 1i"em " a $ost alt"eva? 5i, atun"i, "nd a simit revenirea puterii, poate de a)uns pentru a#l $a"e s a)ung la drum, undeva, pe a"est drum, a !ntlnit pe "ineva% Poate s#a g+emuit, ateptnd s trea" vreo tr sur < poate s#a trt, adunnd !n" atta snge "t putea, pn a a)uns la "o"ioa&ele emigranilor sau la a"ele "ase de ar !mpr tiate% ,e spe"ta"ol tre&uie s $i $ost4? (#a uitat la lampa "are atrna, $ "nd o"+ii mi"i, dup "are a "ontinuat "u o vo"e s" 1ut , lipsit de emoie% >5i atun"i "e#a $ "ut- /ie mi se pare $oarte limpede% 'a" nu s#a putut !ntoar"e la timp la Ne: *rl;ans, "u siguran " a putut a)unge la "imitirul *ld 2aIou% (pitalul $ilantropi" trimite a"olo si"rie !n $ie"are 1i% Par" #l v d s"ormonind p mntul moale pn la un asemenea si"riu, arun"nd "oninutul !n mlatin i punndu#se la ad post pn !n seara urm toare !n a"el mormnt adn" !n "are nimeni n#ar $i putut s #l deran)e1e% 'a asta a $ "ut, sunt "onvins %? /#am gndit la asta mult vreme, imaginndu#mi, v 1nd " s#ar $i putut !ntmpla% Apoi am au1it#o ad ugnd gnditoare, !n timp "e punea )os o "arte i se uita la "+ipul oval al unui "rai "u peru" al& 7 >Eu a $i putut s#o $a"% 5i de "e m priveti aa-? m#a !ntre&at strngnd " rile, degetuele ei "+inuindu#se s le ae1e i s le ameste"e% ,re1i " , da" i#am $i ars r m iele, ar $i murit-? am !ntre&at#o eu% 2ine!neles% ,nd nu e0ist nimi", nu are "e s !nvie% ,e vrei s insinue1i-? mp rea " rile a"um, !ntin1ndu#mi i mie "teva pe m sua de ste)ar% /#am uitat la ele, dar nu le#am atins% Eu tiu am optit eu% 'oar " , poate, nu a e0istat ni"i o voin de a tr i, ni"i un pi" de tena"itate pentru " , pur i simplu, nu era nevoie de ni"iuna din ele%? /#a privit st ruitor, $ r s #i tr de1e gndurile sau s #mi dea de !neles " le pri"epea pe ale mele%

Poate pentru " era in"apa&il s moar poate este, suntem "u adev rat nemuritori-? /#a privit mult vreme% 8u"iditate !n starea a"eea am ad ugat eu, !n "ele din urm , o"olindu#l privirea% 'a" ar $i aa, n#ar tre&ui s e0iste lu"iditate i !n alte situaii- In"endiu, lumina soarelui "e "ontea1 -? 8ouis, mi#a spus ea "u un glas s" 1ut% Ei#e $ri" % Nu stai Ken gardeL !mpotriva $ri"ii% Nu !nelegi peri"olul pe "are !l repre1int $ri"a% * s a$l m a"este r spunsuri atun"i "nd o s #l g sim pe "ei "are ni le pot da, "ei "are posed "unotine de se"ole, de "t timp e0ist pe p mnt "reaturi "a noi% ,unoaterea asta era dreptul nostru prin natere, iar el ne#a lipsit de a"est lu"ru% 5i#a meritat moartea%? 'ar n#a murit? am spus eu% 2a a murit, a 1is ea% Nimeni n#ar $i putut s" pa din "asa aia de"t da" ar $i $ugit o dat "u noi, da" ar $i alergat lng noi% Nu% A murit, "a i estetul a"ela trium$ tor, prietenul lui% 8u"iditatea s#a dus%? A strns " rile i le#a pus deoparte, $ "ndu#mi semn s #l dau " rile de pe m sua de lng pat, a"ele " ri pe "are le despa"+etase imediat "um a)unsese la &ord, "ele "teva opere alese despre "unotinele vampirilor pe "are le luase "a !ndrumare% Nu "onineau povestiri e0agerate din Anglia, ni"i pe "ele ale lui Edgar Allan Poe, ni"i pl smuiri% Erau doar "teva relat ri despre vampirii din estul Europei, "are deveniser pentru ea un $el de 2i&lie% n a"ele ri, oamenii ardeau, !ntr#adev r, r m iele unui vampir "nd !l g seau, !i str pungeau inima "u o epu i !i rete1au "apul% ,itea ore !ntregi a"ele " ri "are $useser "itite i re"itite !nainte s a)ung de partea "ealalt a Atlanti"ului i "are "onineau relat ri ale unor " l tori, preoi i savani% 5i ea pl nuia " l toria noastr , $ r s ai& nevoie de peni sau +rtie, "i !n minte% * " l torie "are avea s ne du" imediat departe de str lu"itoarele "apitale ale Europei spre /area Neagr , unde aveam s ne oprim la 3am i s ne !n"epem " ut rile !n 1onele de ar ale ,arpailor% /ie mi se p rea o perspe"tiv sum&r , $iind o&ligat s o a""ept, " "i tn)eam dup alte lo"uri i alte "unotine pe "are ,laudia ni"i nu !n"epea s le !neleag % (eminele a"elei dorine puterni"e $useser plantate !n mine "u muli ani !n urm i s#au trans$ormat !n $lori amare "nd vaporul nostru a tre"ut prin (trmtoarea 6i&raltar intrnd !n apele / rii /editerane% 3oiam "a a"ele ape s $ie al&astre% 'ar nu erau% Aveau "uloarea nopii% ,t am mai su$erit atun"i, "+inuindu#m s #mi amintes" m rile pe "are simurile needu"ate ale unui tn r le luase drept garantate, pe "are o memorie nedis"iplinat le l sase prad eternit ii% /editeran era neagr , neagr lng "oasta Italiei, lng "oasta 6re"iei, !ntotdeauna neagr , neagr "nd, !n "easurile re"i dinainte de ivirea 1orilor, !n timp "e ,laudia dormea, o&osit de " rile ei i poria sla& pe "are i#o impunea pre"auia, eu "o&oram o lamp )os, )os de tot prin "eaa "are se ridi"a, pn "nd $la" ra a)ungea s str lu"eas" deasupra valurilor< nimi" nu se vedea pe a"ea supra$a unduitoare !n a$ar de lumina !ns i, re$le"tarea a"elei ra1e "are " l torea !n permanen "u mine, un o"+i nemi"at "are p rea $i0at asupra mea din adn"uri i#mi spunea7 >8ouis, tu nu "aui de"t !ntuneri"ul% /area asta nu e marea ta% /iturile oamenilor nu sunt miturile tale% ,omorile oamenilor nu sunt ale tale%? A+, "t m umplea de am r "iune !n momentele a"elea " utarea vampirilor din 8umea 3e"+e, o am r "iune pe "are aproape " o puteam gusta, "a i "um aerul i# ar $i pierdut prospeimea% , "i, "e se"rete, "e adev ruri ne#ar $i putut o$eri a"ele monstruoase "reaturi ale nopii- ,are tre&uiau s le $ie !ngro1itoarele limite, da" , !ntr#adev r, aveam s #l g sim pe toi- ,e puteau spune nite osndii altor osndii- N#am p it pe rm la Pireu% Totui, !n mintea mea, am $ost pe A"ropole !n Atena, privind luna r s rind prin pla$onul des"+is al Partenonului, m surndu#mi !n limea dup grandoarea a"elor "oloane, mergnd pe urmele a"elor gre"i "are au murit la /arat+on, as"ultnd oapta vntului printre m slinii str ve"+i% A"elea erau monumentele oamenilor "are nu puteau muri, nu pietrele morilor vii< a"olo se a$lau

se"retele "e re1istaser tre"erii timpului, pe "are a&ia !n"epusem s o !neleg vag% 5i, totui, nimi" nu m#a !ntors din drum i nimi" nu o putea $a"em dar "nt ream iar i iar marele ris" al !ntre& rilor noastre, ris"ul ori" rei !ntre& ri la "are se r spunde "u sin"eritate< " "i r spunsul tre&uie s "onin un pre in"al"ula&il, un peri"ol tragi"% ,ine tia a"est lu"ru mai &ine de"t mine, "are asistasem la moartea propriului meu trup, v 1nd tot "eea "e numeam omenes" vete)indu#se i murind doar pentru a $orma un lan puterni" "are s m in legat de lumea asta i, totui, s m $a" e0ilatul ei pentru totdeauna% * sta$ie "u o inim "are &ate8eg natul m rii m $ "ea s vise1 urt, s #mi adu" aminte "u $oarte mare "laritate% ntr#o noapte de iarn , la Ne: *rl;ans, pe "nd +oin ream prin "imitirul (t% 8ouis, mi#am v 1ut sora, & trn i "o"oat , "u un &u"+et de tranda$iri al&i !n &rae, ai " ror spini erau !n$ urai "u gri) !ntr#un pergament ve"+i, "u "apul " runt ple"at, paii "ondu"nd#o prin !ntuneri"ul plin de prime)dii spre mormntul unde $usese ae1at pla"a $unerar a $ratelui ei, 8ouis, al turi de "ea a $ratelui s u mai mi" 8ouis, "are murise !n in"endiul de la Pointe du 8a" l snd o motenire generoas unui $in i ti1 pe "are ea nu#l "unotea% 9lorile a"elea erau pentru 8ouis, de par" n#ar $i tre"ut )um tate de se"ol de la moartea lui, de par" memoria ei, "a i memoria lui 8ouis, nu i#ar $i dat pa"e% 'urerea !i a""entua $rumuseea "enuie i !i !n"ovoia spatele !ngust% 5i, "t a $i dat, !n timp "e o priveam, s #l ating p rul argintiu, s #l optes" " o iu&eam, da" dragostea nu i#ar $i produs !n anii "are !i mai r m seser o groa1 mai "umplit de"t durerea% Am l sat#o "u durerea% Iar i iar i iar% 5i a"um visam prea mult% 3isam prea !ndelung !n !n"+isoarea a"elui vapor, !n !n"+isoarea trupului meu, "are era att de sensi&il la r s ritul $ie" rui soare "um ni"i un trup muritor nu $usese vreodat % Iar inima !mi & tea mai repede pentru munii din estul Europei, !n s$rit, !mi & tea mai repede pentru singura speran " , undeva, !n a"ea 1on primitiv , am $i putut g si r spunsul la !ntre&area de "e permitea 'umne1eu e0istena unei asemenea su$erine B de "e se permitea s !n"eap i "um i s#ar $i putut pune "ap t% 5i $ r a"el r spuns, tiam " nu am "ura)ul de a#l pune "ap t% ,u timpul, apele /editeranei au devenit apele / rii Negre% 3ampirul o$t % 2 iatul st tea spri)init !n "ot, "u $aa !n palma dreapt , iar e0presia la"om de pe "+ip nu se potrivea delo" "u roeaa o"+ilor s i% ,re1i " m )o" "u tine- ntre& vampirul i sprn"enele $rumoase i negre i se unir o "lip % Nu, spuse & iatul repede% 5tiu " nu tre&uie s #i mai pun !ntre& ri% * s #mi spui totul "nd o s vrei% Apoi t "u i se uit la vampir "a i "um ar $i $ost preg tit s #l as"ulte din nou% Atun"i se au1i un 1gomot !n dep rtare, undeva !n ve"+ea "l dire vi"torian !n "are se a$lau, "el dinti sunet de a"est $el pe "are !l au1iser % 2 iatul !i !ndrept privirea spre ua "are d dea spre "oridor% Par" uitase de e0istena "l dirii% ,ineva " l"a ap sat pe s"ndurile ve"+i% 'ar vampirul era netul&urat% (e uit !n alt parte "a i "um s#ar $i detaat din nou de pre1ent% (atul a"ela% Nu pot s #i spun "um se numea, pentru " nu#mi mai adu" aminte% mi amintes" doar " se a$la la mile !ntregi dep rtare de "oast i noi " l toream singuri "u tr sura% 5i "e tr sur 4 Era opera ,laudiei i ar $i tre&uit s m atept< dar, pe atun"i, lu"rurile m luau !ntotdeauna pe neateptate% 'in prima "lip "nd am a)uns la 3ama, simisem o anumit s"+im&are la ea, "are m#a $ "ut s #mi dau seama imediat " era i $ii"a lui 8estat, nu numai a mea% 'e la mine !nv ase valoarea &anilor, dar de la 8estat motenise pasiunea de a#l "+eltui< i n# a vrut s ple"e $ r "ea mai lu0oas tr sur neagr pe "are am g sit#o, "u &an"+ete de piele pe "are ar $i !n" put "iva " l tori, nu numai un & r&at i un "opil "are $oloseau minunatul interior doar pentru transportarea unei l 1i din lemn de ste)ar !mpodo&it % n spate erau legate dou "u$ere "u "ele mai &une +aine pe "are le g sisem !n maga1inele de a"olo i goneam pe a"ele roi imense

i uoare i pe a"ele ar"uri e0"elente "are purtau atta greutate "u o uurin !nsp imnt toare pe drumurile a"elea de munte% Era "eva tul&ur tor "nd nu e0ista nimi" alt"eva !n a"el inut "iudat, "aii mergnd !n galop i uoara aple"are a tr surii% 5i era un inut "u adev rat "iudat% I1olat, !ntune"at, aa "um sunt 1onele de ar , de o&i"ei, "u "astelele i ruinele adesea !nv luite !n !ntuneri" "nd luna intra !n nori, aa !n"t simeam o nelinite "um nu simisem ni"iodat la Ne: *rl;ans% 5i ni"i "u oamenii nu era mai uor% Eram !ntotdeauna goi i r t "ii !n mi"ile lor " tune i mereu "ontieni " , printre ei, ne a$lam !ntr#un mare peri"ol% n Ne: *rl;ans, ni"iodat nu tre&uise s ne as"undem aa "nd u"ideam% Ravagiile pe "are le $ "eau $e&r , molima, "riminalii B "on"urau "u noi i ne !ntre"eau% 'ar ai"i, tre&uia s $a"em e$orturi e0traordinare pentru "a o u"idere s trea" neo&servat % Pentru " a"ei oameni simpli de la ar , " rora str 1ile aglomerate ale Ne: *rl;ans#ului li s#ar $i p rut !nsp imnt toare, erau "onvini " morii "+iar mergeau i "+iar le &eau sngele "elor vii% Ne "unoteau numele7 vampiri, diavoli% Iar noi, "are ne a$lam !n " utarea "elor mai sla&e 1vonuri, nu voiam a&solut delo" s d m natere unora% , l toream singuri, repede i $ "nd risip printre ei, "+inuindu#ne s $im !n siguran !n ostentaia noastr , au1ind dis"uii despre vampiri $oarte uor lng $o"urile din +anuri, unde $ii"a mea dormea linitit la pieptul meu i eu g seam !n mod invaria&il pe "te "ineva printre rani "are vor&ea destul german sau, uneori "+iar $ran"e1 , !n"t s dis"ute "u mine despre "unos"utele legende% 'ar, !n "ele din urm , am a)uns !n a"el sat "are avea s repre1inte pun"tul de "otitur al " l toriei noastre% Nu#mi amintes" "u pl "ere de nimi" din " l toria a"eea, ni"i de prospeimea aerului, ni"i de r "oarea nopilor% Ni"i a"um nu pot s vor&es" despre ea $ r s m "utremur puin% ,u o noapte !nainte $usesem la o $erm , aa " nu au1isem nimi" "are s ne preg teas" B numai aspe"tul de1olant al lo"ului7 pentru " n#am a)uns tr1iu, nu destul de tr1iu "a o&loanele s $ie l sate i 1 vorite sau "a o lamp stins s se legene deasupra intr rii &oltite a +anului% 6unoaiele erau strnse !n $aa uilor i mai e0istau i alte semne "are ar tau " "eva nu era !n regul % * "utiu "u $lori vete)ite ae1at su& vitrina unui maga1in a"operit de o&lon% .n &utoi se rostogolea !nainte i !napoi !n mi)lo"ul "urii +anului% 8o"ul ar ta "a un ora &ntuit de molim % 'ar, "+iar "nd o l sam pe ,laudia )os pe p mntul & t torit de lng tr sur , am 1 rit un $iri"el de lumin pe su& u +anului% >Pune#i gluga?, i#am spus eu repede% >3in?% ,ineva din untru tr gea 1 vorul% 8a !n"eput, n#am v 1ut de"t lumina din spatele siluetei prin puinul spaiu "are mai r mnea pe lng ea% Apoi, lumina $elinarelor de la tr sur au s"lipit !n o"+ii ei% * "amer pentru noaptea asta4? am spus eu !n german % 5i "aii mei au nevoie de !ngri)ire, $oarte mare nevoie4? Noaptea nu e pentru " l torit, mi#a spus ea "u o vo"e stranie lipsit de ori"e in$le0iune% 5i "u un "opil%? n timp "e rostea a"este "uvinte, am o&servat " mai erau oameni !n untru, !n spatele ei% 8e au1eam oaptele i vedeam li" rirea unui $o"% 'in "te !mi d deam seama, !n )urul lui erau adunai !n mare m sur rani, !n a$ar de un & r&at "are era !m&r "at "am "a mine, "u o +ain elegant i "u o mant pe umeri< dar +ainele lui erau ne!ngri)ite i ponosite% P rul rou !i str lu"ea !n lumina $o"ului% Era un str in, "a i noi i era singurul "are nu ne privea% ,apul i se leg na uor "a i "um ar $i $ost &eat% 9etia mea e o&osit ?, i#am spus eu $emeii% N#avem unde s mergem !n alt parte%? Am luat#o pe ,laudia !n &rae% Ea i#a !ntors $aa spre mine i i#am au1it oapta7 >8ouis, usturoiul i "ru"i$i0ul de deasupra uii4? Nu v 1usem a"ele lu"ruri% Era un "ru"i$i0 mi", "u trupul lui Dristos din &ron1 lipit pe lemn, iar $unia de usturoi era !n$ urat !n )urul lui, o $unie proasp t !mpletit "u o alta ve"+e, pe "are " p nile erau vete)ite i us"ate% 9emeia mi#a urm rit privirea, apoi s#a

uitat la mine "u asprime i am v 1ut "t de epui1at era, "t de roii !i erau pupilele i "um !i tremura mna "are inea alul pe piept% P rul negru !i era "omplet r v it% /#am apropiat i mai mult pn am a)uns aproape de prag, iar ea a des+is ua &rus", de par" s#ar $i de"is s ne lase s intr m% ,nd am tre"ut pe lng ea, a rostit o rug "iune, eram sigur, dei n#am !neles a"ele "uvinte slave% n" perea strimt i "u grin1i )oase era plin de oameni, & r&ai i $emei, ae1ai de#a lungul pereilor !m&r "ai !n pl "i de lemn, pe & n"i i "+iar pe )os% Era "a i "um tot satul s#ar $i adunat a"olo% .n "opil dormea !n &raele unei $emei i un altul dormea pe s"ar , !n$ urat !n p turi, "u genun"+ii strni pe o treapt i "u &raele servindu#l drept pern pe urm toarea treapt % Peste tot atrnau $unii de usturoi de "uie i ag tori, al turi de oale de g tit i " ni% 9o"ul era singura surs de lumin i arun"a um&re pe "+ipurile !n"remenite "are ne priveau% Nimeni nu ne#a $ "ut semn s ne ae1 m i nu ne#a o$erit nimi" dar, !n "ele din urm , $emeia mi#a spus !n german " puteam s du" "aii !n gra)d da" doream% / privea "u o"+ii a"eia uor speriai i !n"er" nai, dar, apoi, "+ipul i s#a mai !m&unat% /i#a spus " va sta !n ua +anului "u o lamp , dar " tre&uia s m gr &es" i s las "opilul a"olo% ns , alt"eva !mi atr sese atenia, un miros pe "are !l simeam dominndu#l pe "el al lemnului ars i al vinului% Era mirosul morii% Am simit#o pe ,laudia ap sndu#i mna pe pieptul meu i i#am v 1ut degeelul !ndreptat spre o u de la pi"ioarele s" rii% 'e a"olo venea mirosul% Pn "nd m#am !ntors, $emeia !mi preg tise o "an "u vin i un "astron "u "ior& % /#am ae1at, innd#o pe ,laudia pe genun"+i, dar ea st tea "u "apul !ntors numai spre ua a"eea misterioas % Toate privirile erau aintite asupra noastr "a i mai !nainte, !n a$ar de "ea a str inului% A"um !i vedeam pro$ilul "u "laritate% Era mult mai tn r de"t !mi !n"+ipuisem i aspe"tul r v it se datora emoiilor% Avea "+iar un "+ip pl "ut i prelung, iar pielea al& i pistruiat !l $ "ea s par un & ieandru% *"+ii lui mari i al&atri erau $i0ai asupra $o"ului "a i "um ar $i stat de vor& "u a"esta i, att genele "t i sprn"enele, erau aurii !n lumin , "eea "e !i d dea un aer $oarte ino"ent i des"+is% 'ar era ne$eri"it, tul&urat, &eat% 'eodat , s#a !ntors spre mine i am v 1ut " plnsese% >3or&eti engle1 -? m#a !ntre&at el "u o vo"e "are a p rut tun toare !n linitea a"eea% 'a?, i#am spus, iar el s#a uitat la "eilali trium$ tor% Ei !l priveau "a nite stane de piatr % 3or&eti engle1 ? a strigat el s"+ind un 1m&et amar, ridi"ndu#i privirea spre tavan i apoi $i0ndu#i#o asupra mea% >Plea" din ara asta?, a 1is el apoi% >Plea" imediat% Ia#i tr sura, "aii i mn #l pn "ad lai, dar plea" 4? .merii au !n"eput s #l tresalte s"uturai de "onvulsii, de par" ar $i $ost &olnav% A dus mna la gur % 9emeia, "are a"um st tea lng perete, "u minile !n"ru"iate peste orul murdar, a spus "alm !n german 7 n 1ori, poi ple"a% n 1ori%? 'ar "e este-? am !ntre&at#o eu !n oapt , dup "are m#am uitat la el% / privea "u nite o"+i sti"loi i roii% Nimeni nu vor&ea% .n &utean a " 1ut greu !n $o"% Nu vrei s #mi spui-? l#am !ntre&at eu "u &lndee pe engle1% (#a ridi"at% * "lip am "re1ut " o s "ad % Era mult mai !nalt de"t mine i "apul i#a " 1ut !n $a , apoi pe spate, !nainte de a se !ndrepta i de a#i propti minile de marginea mesei% Daina lui neagr era p tat de vin, "a i maneta " m ii% >3rei s ve1i-? m#a !ntre&at el privindu#m !n o"+i% >3rei s ve1i "u o"+ii t i-? (e simea un ton uor pateti" !n glasul lui "nd a rostit a"ele "uvinte% 8as "opilul4? a spus $emeia &rus", $ "nd un gest iute i imperios% 'oarme?, am spus eu i, ridi"ndu#m , l#am urmat pe engle1 spre ua de la pi"ioarele s" rii% A $ost o uoar mi"are "nd "ei "are erau mai apropiai de ea s#au dat la o parte i, apoi am intrat !ntr#un salona !mpreun % Pe &u$et ardea o singur lumnare i primul lu"ru pe "are l#

am v 1ut a $ost un ir de $ar$urii pi"tate "u deli"atee ae1ate pe un ra$t% 8a $ereastr erau perdele, iar pe perete era o i"oan lu"ioas "are !i !n$ ia pe 9e"ioara /aria "u ,ristos "opil% 'ar pereii i s"aunele !n"on)urau o mas mare de ste)ar, pe "are se a$la !ntins trupul unei $emei tinere, "u minile al&e !n"ru"iate pe piept, "u p rul "astaniu !n"l"it i !n$ urat !n )urul gtului al& i su&ire i su& umeri% ,+ipul ei dr gu " p tase de)a rigiditatea morii% / t nii de "uloarea am&rei !i li" reau !n )urul !n"+eieturii i pe lng o parte a $ustei de ln neagr % Al turi de ea se a$lau o p l rie roie din $etru $oarte $rumoas , "u &oruri largi i v l i o pere"+e de m nui negre% Era totul preg tit "a i "um ea ar $i tre&uit s se tre1eas" i s i le pun % Engle1ul a mngiat p l ria uor, apropiindu#se de ea% Era pe pun"tul de a se pr &ui% ("osese o &atist mare din &u1unarul +ainei i !i a"operise $aa% >5tii "e vor s $a" "u ea-? a optit el uitndu#se la mine% >Ai idee-? 9emeia a venit !n urma noastr i l#a apu"at de &ra, dar el a !ndep rtat#o "u &rutalitate% >5tii- /#a !ntre&at el "u o privire aprig % ( l&ati"ii4? n"etea1 4? i#a spus ea printre dini, dar el a !n"letat ma0ilarul i a s"uturat din "ap, aa !n"t o uvi de p r ro"at i#a " 1ut pe o"+i% >8as #m #n pa"e%? ,ineva optea !n "ealalt !n" pere% Engle1ul s#a uitat din nou la tn ra $emeie i o"+ii i s#au umplut de la"rimi% >Att de ino"ent ?, a 1is el !n"et, dup "are s#a uitat !n tavan i a !n"letat pumnul drept, optind7 2lestemat s $ii 'oamne4 2lestemat4? 'umne1eule?, a optit $emeia i i#a $ "ut repede semnul "ru"ii% 3e1i asta- /#a !ntre&at el i a dat la o parte "u gri) dantela de pe gtul moartei, de par" n#ar $i putut, n#ar $i vrut s ating a"ea "arne "are se !mpietrea% Pe gtul ei, in"on$unda&ile, se a$lau "ele dou pun"te, pe "are le mai v 1usem de o mie de ori pe tot attea gturi, s pate !n pielea !ng l&enit % 2 r&atul i#a a"operit $aa "u minile, leg nndu#i trupul !nalt i su&ire pe " l"ie% Am sen1aia " o s !nne&unes"4? a spus el% Dai, linitete#te?, a 1is $emeia, inndu#l !n timp "e el se 1& tea i s#a $ "ut roie la $a , deodat % 8as #l !n pa"e, i#am spus eu% 8as #l% * s am eu gri) de el%? 6ura ei se s"+imonosi% >3 dau a$ar pe toi, !n !ntuneri", da" nu !n"etai%? Era prea o&osit pentru a $a"e asta, prea aproape de "ri1 ea !ns i% 'ar, apoi, ne#a !ntors spatele, strngndu#i alul !n )urul trupului i a ieit t "ut , "ei "are se adunaser la u $ "ndu#l lo"% Engle1ul plngea% mi d deam seama "e tre&uia s $a", dar nu numai " voiam s a$lu totul de la el, inima !mi & tea de o emoie t "ut % / durea !ngro1itor s #l v d ast$el% (oarta m#a adus prea ne"ru tor de aproape de el% * s stau "u tine?, m#am o$erit eu i am tras dou s"aune lng mas % El s#a ae1at a& tut, "u privirea aintit asupra lumn rii "are plpia al turi% Am !n"+is ua i pereii au p rut s se dea !napoi, iar "er"ul de lumin s $ie mai str lu"itor !n )urul "apului s u ple"at% (#a re1emat de &u$et i i#a ters $aa "u &atista% 'up a"eea, a s"os o sti"l !m&r "at !n piele din &u1unar pe "are mi#a o$erit#o, dar am re$u1at% 3rei s #mi spui "e s#a !ntmplat-? El a !n"uviinat% >Poate poi s adu"i puin lumin pe#ai"i, a 1is el% Eti $ran"e1, nu- 5tii, eu sunt engle1%? 'a?, am spus eu dnd din "ap% 'up a"eea, ap sndu#mi mna i & utura amorindu#l att de mult simurile, !n"t nu i#a simit r "eala, mi#a spus " numele s u era /organ i " avea nevoie de mine, mai mult de"t avusese de "ineva vreodat % n "lipa a"eea, inndu#l mna, simindu#l $er&ineala, am $ "ut un lu"ru "iudat% I#am spus "um m "+eam , "eea "e nu de1v luiam a&solut nim nui% 'ar el se uita la $emeia "ea moart "a i "um nu m#ar $i au1it, iar pe &u1e i s#a ivit "eea "e p rea a $i "el mai stins

1m&et i o"+ii i s#au umplut de la"rimi% E0presia lui ar $i mi"at ori"e $iin omeneas" < ar $i putut $i "+iar mai mult de"t ar $i putut suporta unii% Eu am $ "ut asta, a 1is el $ "nd un semn din "ap% Eu am adus#o ai"i%? A !n lat din sprn"ene "a i "um s#ar $i mirat% Nu, am spus eu repede% N#ai $ "ut#o tu% (pune#mi "ine a $ "ut#o%? 'ar, atun"i, a p rut derutat, " 1ut pe gnduri% >Nu ple"asem ni"iodat din Anglia, a !n"eput el% Pi"tam, tii de par" a"um ar mai "onta pi"turile, "artea4 /i s#a p rut totul att de "iudat4 Att de pitores"4? 5i#a plim&at privirea prin !n" pere i glasul i s#a $rnt% /ult timp s#a uitat la ea din nou, dup "are i#a spus !n"et7 >EmilI? i eu am avut impresia " sesi1asem "eva de pre !n inima lui% Apoi, treptat, povestea a !n"eput s "urg % * " l torie de nunt prin 6ermania apoi !n ara a"eea, oriunde !i purtau diligentele, oriunde /organ g sea peisa)e de pi"tat% n "ele din urm , a)unseser !n a"el lo" !ndep rtat, pentru " , !n apropiere se a$la o mn stire despre "are se spunea " ar $i $ost $oarte &ine p strat % 'ar /organ i EmilI n#au a)uns ni"iodat la mn stirea a"eea, " "i tragedia !i ateptase ai"i% (#a dovedit " diligenele nu tre"eau pe a"olo, aa " /organ pl tise unui $ermier s #l transporte "u " rua% 'ar !n dup #amia1a "nd sosiser , era o mare agitaie !n "imitirul din a$ara satului% 'up "e a arun"at o privire, omul a re$u1at s se dea )os din " ru "a s vad mai &ine% P rea s $ie un $el de pro"esiune, a 1is /organ, oamenii $iind !m&r "ai "u +ainele "ele mai &une i, unii dintre ei, "+iar "u $lori !n mini< adev rul e " mi s#a p rut "+iar $as"inant% 3oiam s v d% Eram att de "urios, !n"t l#am l sat pe om s ple"e, noi r mnnd a"olo "u &aga)ele% /ai !n $a se vedea s tul% 'e $apt, mai mult eu voiam de"t EmilI, dar era att de malea&il % Pn la urm am l sat#o ae1at pe vali1e i am ur"at "olina $ r ea% Ai v 1ut "imitirul "nd ai venit !n"oa"e- Nu, &ine!neles " nu l#ai v 1ut% (lav 'omnului " tr sura te#a adus ai"i tea$ r% 'ei, da" ai $i tre"ut pe a"olo, indi$erent "t de o&osii ar $i $ost "aii? A t "ut &rus"% ,are#l peri"olul-? l#am !ndeamnat eu "u &lndee% A+ peri"olul4 2ar&arii4? a murmurat el i a arun"at o privire spre u , dup "are a luat o !ng+iitur din sti"l i i#a pus dopul% Ei &ine, nu era ni"i o pro"esiune% /i#am dat seama de asta imediat, a spus el% *amenii ni"i nu mi#au vor&it "nd am a)uns sus B !i tii "um sunt< dar nu m#au !mpiedi"at s prives"% Adev rul e " nu i#ar $i venit s "re1i " st team a"olo% N#o s m "re1i "nd o s #i spun "e#am v 1ut, dar tre&uie s m "re1i, pentru " , da" n#o $a"i, !nne&unes", tiu asta%? * s te "red, spune?, i#am 1is eu% Ei &ine, "imitirul era plin de morminte proaspete, am v 1ut imediat, unele avnd "ru"i noi din lemn, altele $iind doar nite movilite de p mnt "u $lori !n" proaspete< iar "iva din ranii "are se a$lau a"olo ineau $lori !n mini, de par" ar $i vrut s !mpodo&eas" a"ele morminte< !ns , toi st teau nemi"ai, "u privirile aintite asupra a doi & r&ai "are ineau un "al al& de " p stru B i "e animal era% ' dea din pi"ioare i s"utur din "ap, de par" n#ar $i vrut s stea a"olo< era $rumos, "+iar splendid B un arm sar al& "a 1 pada% Ei &ine, la un moment dat B i nu pot s #i spun "um s#au !neles, pentru " ni"iunul nu s"osese un "uvnt B unul din & r&ai, e$ul, presupun, a lovit "alul "u putere "u "oada unei lopei i animalul a nit "a tur&at !n sus pe deal% i !n"+ipui " nu#mi imaginam s mai vedem "alul o vreme% 'ar m#am !nelat% Peste o "lip a !n"etinit, !ntor"ndu#se !n galop printre mormintele ve"+i i "o&ornd dealul spre "ele mai re"ente% Toi a"ei oameni !l priveau% Nimeni nu s"otea un sunet% A venit trop ind peste movile, printre $lori i nimeni nu !n"er"a s #l prind de " p stru% Apoi, s#a oprit deodat , "+iar !n $aa unui mormnt%? 5i#a ters o"+ii, dar la"rimile aproape " disp ruser % P rea la $el de $as"inat de povestea a"eea "a i mine%

Ei &ine, uite "e s#a !ntmplat, a "ontinuat el% Animalul s#a oprit, de"i, a"olo% 'eodat , din mulime, s#a au1it un strig t% Nu, nu era un strig t, era "a i "um toi ar $i gemut, dup "are s#a $ "ut linite% Iar "alul st tea a"olo i s"utur din "ap< !n "ele din urm , omul a"ela "are era e$ul, a nit !n $a i a strigat "torva din "ei de a"olo< una din $emei a ipat i s#a arun"at pe mormnt, aproape "+iar su& "opitele "alului% /#am apropiat "t am putut de mult% Am v 1ut pla"a $unerar "u numele de"edatei pe ea< era o tn r , "are murise de numai ase luni, datele $iind gravate a"olo, iar $emeia a"eea disperat , !n genun"+i pe p mnt, se prinsese de pla" , de par" ar $i vrut s o smulg % *amenii !n"er"au s o dea la o parte% mi venea s ple", dar nu puteam, nu !nainte de a vedea "e aveau de gnd s $a" % 5i &ine!neles, EmilI era !n siguran , ni"iunul din oamenii a"eia dndu#ne atenie vreunuia dintre noi% Ei &ine, doi din ei au i1&utit, !n "ele din urm , s ridi"e $emeia, dup "are, "el lalt a adus lopeile i au !n"eput s sape !n mormnt% n "urnd, unul din ei era !n untru i toi st teau att de nemi"ai, !n"t se au1ea i "el mai mi" 1gomot, lopata a"eea "are s pa i p mntul "are era arun"at gr mad % Nu pot s #i spun "um era% (oarele str lu"ea deasupra noastr , ni"i un nor nu era pe "er i toi st teau !mpre)ur, inndu#se unul de altul a"um i, "+iar i $emeia a"eea !ndurerat ? A t "ut, pentru " privirea !i " 1use asupra lui EmilI% Ateptam linitit% Am au1it :+isJI#ul "nd a dus sti"la la gur din nou i m#am &u"urat pentru el " era att de mult a"olo, !n"t putea s &ea i s #i alunge durerea% >Par" era mie1ul nopii pe dealul a"ela?, a spus el uitndu#se la mine i vo"ea !i era $oarte s" 1ut % >Aa aveam impresia% Apoi l#am au1it pe "el din mormnt, "are des"+idea "apa"ul si"riului "u lopata4 Au ap rut s"ndurile rupte% 8e a1vrlea !n dreapta i !n stnga% 'eodat a s"os un urlet !ngro1itor% ,eilali s#au apropiat i imediat au n v lit "u toii spre mormnt, dup "are s#au dat "u toii !napoi "a un val, s"ond e0"lamaii, unii din ei !ntor"ndu#se i !n"er"nd s #i $a" lo"% 9emeia a"eea par" !nne&unise, !ndoindu#i genun"+ii i !n"er"nd s s"ape din minile "elor "are o ineau% Ei &ine, nu m#am putut a&ine s nu m du"% 2 nuies" " nimi" nu m#ar $i putut !mpiedi"a i#i spun " a $ost prima oar "nd am $ "ut aa "eva i, aa s #mi a)ute 'umne1eu, a $ost i ultima% A"um tre&uie s m "re1i, tre&uie4 A"olo, !n si"riul a"ela, unde omul st tea pe s"ndurile rupte "are mai r m seser peste pi"ioarele ei, se a$la moart i#i spun i spun " era la $el de proasp t , de tranda$irie?, vo"ea i s#a $rnt i st tea a"olo, "u o"+ii mari, "u minile "a i "um ar $i inut "eva invi1i&il, implorndu#m s #l "red B >"a i "um ar $i $ost vie4 ngropat de ase luni4 6iulgiul era dat la o parte de pe ea, iar minile !i erau !n"ru"iate pe piept de par" dormea%? A o$tat% /na i#a " 1ut pe pi"ior i a "l tinat din "ap, o "lip privind doar% >i )ur4 A spus el% Apoi omul "are se a$la !n mormnt, s#a aple"at i a ridi"at mna moartei% i spun " &raul a"ela se mi"a la $el de uor "a al meu4 i inea mna "a i "um i#ar $i privit ung+iile% Apoi a s"os un strig t i $emeia de lng mormnt i#a lovit "u pi"ioarele pe "ei "are o ineau, r s"olind p mntul ast$el !n"t a"esta " dea pe $aa i p rul "adavrului% A+ i era att de dr gu $emeia a"eea moart < da" ai $i v 1ut#o i "e#au $ "ut pe urm 4? (pune#mi "e#au $ "ut?, i#am 1is eu !n"et, dei tiam "+iar dinainte "e avea s spun % Pe "uvnt, a 1is el% Nu tim "e !nseamn ast$el de lu"ruri de"t "nd le vedem4? /#a privit, ar"uind o sprn"ean , de par" mi#ar $i !mp rt it un se"ret !ngro1itor% Nu tim% Nu, nu tim?, am spus eu% ( #i spun% Au luat un par, un p r de lemn, $ii atent i "el din mormnt l#a apu"at !mpreun "u un "io"an, punndu#l#l $emeii pe piept% Nu#mi venea s "red4 Apoi, lovindu#l "u putere, l#a !n$ipt !n ea% i spun, nu m#a $i putut mi"a ni"i da" a $i vrut< prinsesem r d "ini a"olo% Apoi, omul a"ela, omul a"ela "a o &estie, a luat lopat i, "u amndou minile, a !n$ipt#o !n gtul moartei% ,apul !i era aa%? A !n"+is o"+ii i#a s"+imonosit $aa i i#a l sat "apul s "ad !ntr#o parte% / uitam la el, dar nu#l vedeam delo"% 3edeam numai $emeia a"eea !n mormntul ei "u "apul rete1at i simeam o repulsie !ngro1itoare !n adn"ul meu, de par" o mn m#ar $i strns

de gt, intestinele mi#ar $i ur"at la supra$a i n#a mai $i putut s respir% Atun"i am simit &u1ele ,laudiei pe !n"+eietura minii% (e uita la /organ i p rea s o $i $ "ut de mult vreme% /organ i#a ridi"at privirea !n"et spre mine i o"+ii !i erau !nne&unii% >Asta vor s #l $a" ei?, a spus el% >8ui EmilI4 Ei &ine, n#o s #l las?, a spus el "l tinnd din "ap "u +ot rre% >N#o s #l las% Tre&uie s m a)ui, 8ouis%? 2u1ele !i tremurau, iar "+ipul !i era s"+imonosit a"um de a"ea disperare su&it aa !n"t, pro&a&il, m#am dat !napoi $ r s vreau% >A"elai snge "urge prin venele noastre, !n noi doi% Adi" , $ran"e1, engle1, suntem oameni "ivili1ai, 8ouis% Ei sunt nite s l&ati"i4? n"ear" s te liniteti a"um, /organ, i#am spus eu% 3reau s #mi spui "e s#a mai !ntmplat apoi% ,u tine i "u EmilI?% (e "+inuia s s"oat sti"la% I#am luat#o eu din &u1unar i i#am des"+is#o% >Eti un om "umse"ade, 8ouis< un adev rat prieten, a 1is el "u em$a1 % Am luat#o i am ple"at repede% Aveau de gnd s dea $o" "adavrului "+iar a"olo, !n "imitir< i EmilI nu tre&uia s vad aa "eva, nu atta timp "t eu A s"uturat din "ap% Nu g seam ni"i o tr sur "are s ne ia de ai"i< ni"iunul din ei nu voia s ple"e a"um pentru dou 1ile "t era ne"esar "a s ne du" !ntr#un lo" normal4? 'ar "um i#au e0pli"at asta, /organ-? am insistat eu, pentru " vedeam " nu#l mai r m sese mult timp% 3ampirii4 A spus el deodat i :+isJI#ul i s#a v rsat pe mn % 3ampirii, 8ouis% Poi s "re1i una "a asta-? 5i a ar tat spre u "u sti"la% >* inva1ie a vampirilor4 Toi vor&eau !n oapt , "a i "um diavolul !nsui ar $i as"ultat la u 4 2ine!neles " i#au pus "ap t% Au !mpiedi"at#o pe $emeia a"eea nenoro"it din "imitir s mai s"urme p mntul noapte de noapte "a s ias la supra$a s se +r neas" "u noi "eilali4? A dus sti"la la gur % >*+ 'oamne?, a gemut el% 8#am privit "um &ea, ateptnd r &d tor% 5i EmilI? a "ontinuat el% A g sit " era $as"inant% ,u $o"ul a"ela, "u "in pl "ut i "u un pa+ar de vin &un% Ea nu v 1use $emeia4 Nu v 1use "e#l $ "user , a spus el "uprins de disperare% A+, "t de mult voiam s ple" de ai"i< le#am o$erit &ani% K'a" s#a terminat, le tot spuneam eu, unul din voi ar tre&ui s vrea a"eti &ani, o mi" avere doar "a s ne s"oat de#ai"i%L > 'ar nu se terminase? am optit eu i i#am v 1ut o"+ii umplndu#l#se de la"rimi i gura strm&ndu#l#se de durere% ,u ea "um s#a !ntmplat-? l#am !ntre&at eu apoi% Nu tiu?, a 1is el stins, "l tinnd din "ap, "u sti"la lipit de $runte de par" ar $i $ost "eva re"e, r "oritor, dar nu era% A venit !n +an-? Ei spun " ea s#a dus?, a m rturisit el "u la"rimile iroindu#l pe o&ra)i% >Totul era !n"uiat4 Au avut gri) de asta% .i, $erestre4 Apoi s#a $ "ut diminea , toi vo"i$erau i ea disp ruse% 6eamul era larg des"+is i ea nu era a"olo% N#am stat ni"i m "ar s #mi pun +alatul% Am rupt#o la $ug % /#am oprit &rus" lng ea, a$ar , !n spatele +anului% Era s "al" pe ea 1 "ea !ntins a"olo su& piersi"i% Einea !n mn o "an goal % Einea strns o "an goal 4 Ei spun " a ademenit#o " !n"er"a s #l dea ap ? (ti"la i#a s" pat din mini i el i#a astupat ure"+ile, stnd !n"ovoiat i "u "apul ple"at% Am stat mult vreme i l#am privit< nu aveam "e s #l spun% Iar "nd a spus !n"et " voiau s o png reas" i " ei spuneau " ea, EmilI, era a"um vampir, l#am asigurat " nu era, dei nu "red " m#a au1it% n "ele din urm , s#a mi"at !nainte, gata s "ad % P rea s se !ntind dup lumnare i, !nainte "a &raul lui s ia "onta"t "u &u$etul, degetul lui a atins#o, iar "ear $ier&inte a stins $l " ruia% A"um eram !nv luii !n !ntuneri" i "apul !i " 1use pe &ra%

Toat lumina din !n" pere p rea strns !n o"+ii ,laudiei% 'ar, !n timp "e t "erea se prelungea i eu st team a"olo, !ntre&ndu#m , spernd " /organ nu avea s mai ridi"e "apul, $emeia a intrat !n "amer % 8umnarea ei a $ "ut s #l vedem, &eat, adormit% Plea" a"um, mi#a spus ea mie% (iluete !ntune"ate se !ngr m deau !n )urul ei i ve"+iul +an prinsese via datorit & r&ailor i $emeilor "are !i triau pi"ioarele% 'u#te lng $o"4? ,e vrei s $a"ei- Am !ntre&at#o eu, ridi"ndu#m "u ,laudia !n &rae% 3reau s tiu "e avei de gnd s $a"ei4? 'u#te lng $o"?, mi#a porun"it ea% Nu, nu $a"ei asta, am 1is eu, dar ea a $ "ut o"+ii mi"i i i#a de1velit dinii% Plea" 4? a spus ea% /organ?, l#am strigat eu, dar el nu m#a au1it, nu putea s m aud % 8as #l !n pa"e?, mi#a 1is $emeia "u asprime% 2ine, dar e o prostie "eea "e vrei s $a"ei, nu !nelegei- 9emeia asta e moart 4? am insistat eu pe un ton rug tor% 8ouis, mi#a optit ,laudia !n aa $el !n"t ei s nu o aud , strngndu#mi gtul "u &raul pe su& &lana glugii mele% 8as #l !n pa"e%? ,eilali au intrat !n "amer , !n"on)urnd masa, uitndu#se la noi "u nite $ee sum&re% 'ar de unde vin a"eti vampiri- Am optit eu% 'oar ai "er"etat "imitirul4 'a" sunt "u adev rat vampiri, unde se as"und de voi- 9emeia asta nu poate s v $a" ni"i un r u% , utai vampirii da" vrei neap rat%? n timpul 1ilei, a spus ea "u gravitate, $ "ndu#mi "u o"+iul i !n"uviinnd !n"et din "ap% n timpul 1ilei% * s #l g sim !n timpul 1ilei% .nde, !n "imitir, distrugnd mormintele semenilor votri-? Ea a s"uturat din "ap% 8a ruine, a 1is apoi% ntotdeauna au $ost la ruine% Ne#am !nelat% Pe vremea &uni"ului au $ost de vin ruinele, la $el i a"um% * s d rm m piatr "u piatr da" va $i nevoie% 'ar tu tu plea" a"um% Pentru " , da" nu ple"i, o s te d m a$ar "+iar a"um4? Apoi, a s"os de su& or mna "are era !n"letat pe par, ridi"ndu#l !n $l " ruia lumn rii% >Nu au1i, plea" 4? a 1is ea i & r&aii s#au adunat !n spatele ei, "u gurile rigide i "u o"+ii s"lipind !n lumin % 'a, i#am spus eu% A$ar % Pre$er asta% A$ar %? 5i am tre"ut pe lng ea, aproape r sturnnd#o, v 1ndu#l pe "eilali "um se d deau la o parte din "alea mea% Am pus mna pe 1 vor i l#am tras "u o mi"are iute% Nu4 A strigat $emeia !n german ei gutural % Eti ne&un4? A venit $uga spre mine i s#a uitat la 1 vor uluit % Apoi i#a pus minile pe lemnul aspru al uii% >5tii "e $a"i-? .nde sunt ruinele- Am !ntre&at#o eu "alm% ,t de departe- (unt !n stnga sau !n dreapta drumului-? Nu, nu?, a 1is ea s"uturnd din "ap "u putere% Am des"+is ua i am simit aerul re"e pe $a % .na din $emeile de lng perete a spus "eva $urioas i unul din "opii a gemut !n somn% >Ple"% 3reau un singur lu"ru% ( #mi spui unde sunt ruinele "a s m in departe de ele% (pune# mi%? Nu tii, nu tii?, a 1is ea i atun"i am apu"at#o de !n"+eietura "ald , tr gnd#o !n"et a$ar % Pi"ioarele i se triau pe s"nduri i o"+ii !i erau speriai% 2 r&aii s#au apropiat, dar, "nd ea a ieit $ r voia ei, s#au oprit% A s"uturat din "ap, p rul " 1ndu#l pe o"+i i s#a uitat la mna i la $aa mea% >(pune#mi?, am 1is eu%

3edeam " nu se uita la mine, "i la ,laudia% 9etia se !ntorsese spre ea i lumina $o"ului !i " 1use pe "+ip% 9emeia nu vedea ni"i o&ra)i rotun1i, ni"i &u1ele uguiate, tiam, "i doar o"+ii ,laudiei, "are o priveau "u o inteligen !ntune"at i dia&oli" % 9emeia i#a mu"at &u1ele% (pre nord sau sud-? (pre nord? a optit ea% Pe stnga sau pe dreapta-? Pe stnga%? ,t de departe-? n"er"a disperat s #i trag mna% >Trei mile?, a !ng imat ea i eu i#am dat drumul, aa !n"t s#a i1&it de u , "u o"+ii mari de spaim i nedumerire% / !ntorsesem s ple", dar mi#a strigat deodat s atept% Am v 1ut#o desprin1nd "ru"i$i0ul de deasupra "apului ei i !ntin1ndu# mi#l% 'in peisa)ul de "omar al memoriei am v 1ut#o pe 2a&ette privindu#m aa "um o $ "use "u atia ani !n urm i spunnd a"ele "uvinte7 >Piei din $aa mea, (atan %? 'ar "+ipul $emeii era disperat% >Ia#l, te rog, pentru numele lui 'umne1eu?, a 1is ea% >5i mn repede%? Apoi a !n"+is ua, l sndu#ne pe mine i pe ,laudia !n !ntuneri"% Peste "teva minute, tunelul nopii a !n"on)urat $elinarele sla&e ale tr surii noastre, "a i "um satul ni"i n#ar $i e0istat% 6oneam, $ "nd "a ar"urile s s"rie, iar luna palid a de1v luit pentru o "lip "onturul vag al munilor de din"olo de pini% Nu puteam s nu m gndes" la /organ, s nu#l aud glasul% Totul era !mpletit "u propria mea ner &dare plin de groa1 de a !ntlni $ ptura "are o u"isese pe EmilI, a"ea $ ptur "are era, $ r !ndoial , "a noi% 'ar ,laudia era "uprins de $rene1ie% 'a" ar $i putut s mne "aii ea !ns i ar $i luat + urile% 'e nenum rate ori mi#a spus s $oloses" &i"iul% nl tura "u $urie "ele "teva ramuri )oase "are se loveau de $elinarele din $aa noastr < iar &raul ag at de mi)lo"ul meu era tare "a $ierul% mi amintes" " drumul a "otit &rus", $elinarele s#au "l tinat 1drav n i ,laudia a strigat a"operind vuietul vntului7 >.ite a"olo, 8ouis, ve1i-? Iar eu am tras "u putere de + uri% Ea st tea !n genun"+i, lipit de mine i tr sura se leg na "a un vapor pe mare% .n nor mare, pu$os, l sase luna s ias la iveal i sus, deasupra noastr , se 1 rea "onturul !ntune"at al turnului% ntr#o $ereastr lung se re$le"t "erul palid% Am stat pe lo", !n"letndu#mi minile pe &an"+et , !n"er"nd s potoles" o mi"are "e "ontinua !n "apul meu !n timp "e tr sura se oprea de tot% .nul din "ai a ne"+e1at% Apoi totul s#a "u$undat !n t "ere% ,laudia spunea7 >3ino, 8ouis? Eu am optit "eva, o negaie iute i iraional % Aveam sen1aia "lar i !ngro1itoare " /organ era lng mine, vor&indu#mi "u vo"ea lui s" 1ut i pasionat "u "are !mi vor&ise la +an% Ni"i o vietate nu se mi"a !n !ntuneri"ul din )ur% 'oar vntul i $onetul sla& al $run1elor% ,re1i " tie " venim-? am !ntre&at eu i nu mi#am re"unos"ut propria vo"e !n vntul a"ela% / a$lam !n a"el salona, de par" n#a $i putut s s"ap de a"olo, de par" p durea a"eea deas n#ar $i $ost real % ,red " m#am "utremurat% Apoi am simit#o pe ,laudia atingndu#mi "u &lndee mna pe "are o ridi"asem la o"+i% Pinii su&iri se leg nau !n spatele ei i $onetul $run1elor se au1ea i mai tare, "a i "um o gur imens ar $i supt adierea vntului i ar $i !n"eput o vi)elie% >*r s#o !ngroape la r s"ru"e- Asta or s $a" - * engle1oai" 4? am optit eu% 'a" a $i avut m rimea ta, a spus ,laudia% 5i da" tu ai $i avut inima mea% A+, 8ouis? 5i#a aple"at "apul spre mine, dar atitudinea a"eea sem na att de mult "u "ea a unui vampir aple"at s s rute, !n"t m#am $erit de ea< &u1ele ei, !ns le ap sa uor pe ale mele, g sind a"olo un pun"t prin "are mi#a transmis su$larea i &raele mele au !n"on)urat#o% >8as #m s te "ondu", m#a rugat ea% A"um nu mai e0ist drum !napoi% Ia#m !n &rae, a 1is ea i las #m )os pe drum%?

'ar mi s#a p rut " am stat o eternitate a"olo simindu#l &u1ele pe $a i pe pleoape% Apoi ea s#a mi"at, des#prin1ndu#i trupul moale de mine, dintr#o dat , "u un gest att de graios i de iute, !n"t a"um p rea suspendat !n aer lng tr sur , strngndu#mi mna o "lip , apoi dndu# mi drumul% ,nd mi#am "o&ort privirea, am v 1ut#o uitndu#se la mine din drum, din "er"ul de lumin tremur tor de su& $elinar% mi $ "ea semn, mergnd "u spatele, punnd o "i1muli !n urma "eleilalte% >,o&oar , 8ouis? pn "nd amenina s dispar !n &e1n % ntr#o se"und am luat $elinarul de unde era ag at i eram lng ea, !n iar& !nalt % Nu simi peri"olul- I#am optit eu% Nu#l respiri "a pe aer-? .nul din a"ele 1m&ete $ugare i#a dansat pe &u1e i s#a !ntors spre pant % 9elinarul lumina o " rare "e str & tea p durea% Ea i#a tras mai mult gluga de ln "u o mnu al& i a pornit% (tai numai o "lip ? Teama e dumanul t u?, mi#a spus ea, $ r s se opreas" % 5i#a "ontinuat drumul, "u pai siguri, "+iar i atun"i "nd !n lo"ul ier&ii !nalte au !n"eput s apar treptat gr me1i de pietre i p durea a devenit i mai deas , iar turnul din dep rtare a disp rut sl &ind lumina lunii i datorit "rengilor !mpletite de deasupra "apetelor noastre, !n "urnd, 1gomotul i mirosul "ailor au $ost a"operite de vntul sla&% >9ii Ken gardeL, mi#a optit ,laudia mergnd neo&osit , oprindu#se doar "nd i "nd pentru " ramurile !n"l"ite i pietrele $ "eau "a lo"ul respe"tiv s par un ad post% 'ar ruinele erau $oarte ve"+i% Nu puteam ti da" oraul $usese distrus de molim , $o" sau vreun inami" str in% Numai mn stirea r m sese !n pi"ioare% A"um "eva a optit !n !ntuneri" sem nnd "u vntul i "u $run1ele, dar nu era ni"iuna, ni"i alta% I#am v 1ut spatele ,laudiei !ndreptndu#se i s"lipirea palmei al&e "nd a !n"etinit pasul% Atun"i mi#am dat seama " era apa "are iroia !n"et !n )os pe munte i am v 1ut#o !n dep rtare, printre trun"+iurile negre, o "as"ad dreapt i luminat de lun "e " dea !nspumat % ,laudia se "ontura pe $undalul "as"adei, inndu#se "u mna de o r d "in de1golit din p mntul moale< apoi am v 1ut#o " rndu#se pe stn"a aspr , punnd o mn deasupra "eleilalte, &raul tremurndu#l $oarte uor, "i1muliele atrnndu#l, a"um $i0ndu#se !ntr#un pun"t de spri)in, peste o "lip leg nndu#se din nou% Apa era re"e i $ "ea "a aerul din )urul ei s $ie !nmiresmat i uor, aa !n"t m#am odi+nit o "lip % Nimi" nu se "lintea !n )urul meu !n p dure% As"ultam, simurile mele separnd sunetul $run1elor, dar nimi" alt"eva nu se mi"a% Apoi, treptat#treptat, "a un val de $rig "are#mi "uprindea mai !nti &raele, apoi gtul i, !n "ele din urm , $aa, mi#am dat seama " noaptea era prea pustie, prea lipsit de via % ,a i "um pn i p s rile ar $i o"olit a"el lo", la $el "a mulimea de viet i "are ar $i tre&uit s popule1e malurile a"elui pru% 'ar, ,laudia, deasupra mea pe stn" , se !ntindea dup $elinar i pelerina ei mi#a atins $aa% 8#am ridi"at, aa !n"t, deodat , mi#a ap rut s" ldat !n lumin , "a un !nger straniu% /i#a !ntins mna de par" , !n "iuda mi"imii ei, ar $i putut s m a)ute s ur" pe mal% ntr#o "lip , ne mi" m din nou, din"olo de pru, !n sus pe munte% >(imi- Am optit eu% E prea nemi"at totul%? 'ar ea mi#a strns mna "a pentru a#mi spune >Ta"i?% Pant devenea i mai a&rupt i linitea a"eea era !nsp imnt toare% n"er"am s v d din"olo de lumin , $ie"are "opa" "are ne ap rea !n $a % ,eva s#a mi"at i am tras#o pe ,laudia spre mine &rus"% 'ar nu era de"t o reptil , nind printre $run1e "u o plesnitur a "o1ii% 9run1ele s#au potolit din nou% 'ar ,laudia a r mas lng mine, su& $aldurile mantiei mele, apu"nd "u $ermitate materialul +ainei< p rea s m !mping , iar mantia mea " dea peste a ei% n "urnd, mirosul apei a disp rut, iar "nd lun s#a ivit "lar dintre nori pentru o "lip , am v 1ut "+iar !n $aa noastr "eea "e p rea un gol !n p dure% ,laudia a apu"at $elinarul "u $ermitate i i#a !n"+is uia metali" % Eu am dat s#o !mpiedi", mna luptndu#mi#se "u ei, dar mi#a spus !n"et7 >n"+ide o"+ii o se"und i pe urm des"+ide#l !n"et% Atun"i o s ve1i%?

/#a luat "u $rig "nd am $ "ut asta, !n tot a"est timp inndu#l um rul strns% 'ar apoi, am des"+is o"+ii i am v 1ut, din"olo de "opa"i, 1idurile lungi i )oase ale mn stirii i vr$ul p trat al turnului masiv i !nalt% /ult mai departe, deasupra unei v i imense i negre, str lu"eau "ulmile munilor a"operite de 1 pad % >3ino, a 1is ea, !n"et, "a i "um trupul t u n#ar avea greutate%? 5i a pornit $ r "ea mai mi" e1itare spre a"ele 1iduri, spre ori"e s#ar $i a$lat a"olo% Peste "teva "lipe am des"operit o des"+i1 tur mare, "are era i mai neagr de"t 1idurile din )ur, iedera "res"nd pe marginile ei de par" ar $i intenionat s in pietrele la lo"ul lor% 'easupra, !n !n" perea a"eea nea"operit , !n "are simeam puterni" !n n ri mirosul umed al pietrelor, am v 1ut, din"olo de $irioarele de nori, o spu1eal sla& de stele% * s"ar larg ur" !n spiral pn la $erestrele !nguste "are d deau spre vale% 5i, su& primul ir de trepte, din &e1n a ap rut vasta i !ntune"ata des"+idere spre "elelalte !n" peri ale mn stirii% ,laudia st tea nemi"at a"um, de par" devenise una "u pietrele% n a"el spaiu umed, ni"i m "ar &u"lele ei moi nu se "linteau% As"ult % Pe urm am as"ultat i eu "u ea% Nu se au1ea de"t vuietul s" 1ut al vntului% (#a mi"at !n"et, "u +ot rre i, "u pi"iorul, a !nl turat p mntul moale de pe un pete" de lo" din $aa ei% Am v 1ut o piatr plat "are a sunat a gol "nd am & tut !n ea uor "u " l"iul% Atun"i i#am v 1ut l rgimea i $aptul " se !n la !ntr#un "ol !ndep rtat< atun"i mi#a venit !n minte o imagine !ngro1itor de "lar a a"elei mulimi de & r&ai i $emei din sat !n"on)urnd piatra i ridi"nd#o "u un drug uria% ,laudia i#a !ndreptat privirea spre s"ar i a r mas "u ea aintit asupra uii ruinate de dedesu&t% 8una a s"lipit o "lip printr#o $ereastr $oarte !nalt % Atun"i, ,laudia s#a mi"at, att de iute, !n"t a a)uns lng mine $ r s $a" "el mai mi" 1gomot% >Au1i- /#a !ntre&at ea !n oapt % As"ult %? Era un 1gomot att de sla&, !n"t ni"i m "ar un muritor nu l#ar $i putut au1i% 5i nu venea dinspre ruine, "i de undeva de departe, nu de pe drumul lung i erpuitor pe "are ur"asem noi, "i de pe un altul, dire"t dinspre sat% A"um era doar un $onet, un r"it, dar era "onstant< apoi a !n"eput s se disting sunetul unui pas% ,laudia mi#a strns mna i m#a !mpins !n"et su& s"ar % i vedeam "utele ro"+iei mi"ndu#se uor prin des"+i1 tura pelerinei% Paii se au1eau mai tare i am !n"eput s sesise1 " un pi"ior !l pre"eda pe "el lalt ap sat, !n timp "e al doilea se tra pe p mnt% Era un pas "+iop tat "are se apropia din "e !n "e a"operind vuietul sla& al vntului% Inima !mi & tea "u putere !n piept i !mi simeam venele tmplelor !n"ordndu#se, un tremur str & tndu#mi mem&rele, aa !n"t simeam materialul " m ii lipit de trup, rigiditatea gulerului, $re"area nasturilor de pelerin % Apoi, vntul a adus un miros vag% Era un miros de snge, "are m#a !nt rtat imediat, $ r voia mea, miros "ald i dul"eag de snge omenes", snge "are iroia, "urgea i, pe urm , am mai simit miros de "arne vie i am au1it, !n ritmul pailor, o r su$lare us"at i aspr % 'ar, odat "u ea se mai au1ea un sunet, sla& i !mpletit "u "el lalt, !n timp "e paii se apropiau din "e !n "e mai mult de 1iduri, respiraia !ntret iat i "+inuit a altei $ pturi% Au1eam i inima a"elei $ pturi, & tnd neregulat, un 1v"nit !n$ri"o tor, dar, pe lng ea, mai era o inim , ale " rei & t i "onstante se au1eau din "e !n "e mai puterni", o inim la $el de tare " a mea4 Apoi, !n des"+i1 tura "oluroas prin "are intrasem, l#am v 1ut% I#au ap rut !nti um rul imens i un &ra lung "u degete !n"ovoiate< dup a"eea, i#am v 1ut "apul% Pe um r avea un trup% 'up "e a intrat, s#a !ndreptat, a mi"at greutatea i a privit !n !ntuneri" dire"t spre noi% 9ie"are mu"+i din mine a devenit "a de $ier !n timp "e m uitam la el, v 1ndu#l "apul "onturat pe "er% 'ar nimi" de pe $aa lui nu se putea 1 ri !n a$ar de o"+ii "are re$le"tau lumina lunii de par" ar $i $ost un "io& de sti"l % Pe urm am v 1ut#o li" rind pe nasturii lui, "are au 1dr ng nit "nd &raul i s#a leg nat li&er din nou i un pi"ior lung i s#a !ndoit "nd a !naintat dire"t spre noi%

* ineam pe ,laudia strns, gata "a, !ntr#o "lip , s o as"und la spatele meu, pentru a m du"e spre el% 'ar atun"i am o&servat "u uimire " o"+ii lui nu m vedeau aa "um !l vedeam eu i " a&ia se tra din "au1a greut ii trupului pe "are !l adusese% 8umina lunii !i " dea a"um pe "apul ple"at, pe "laia de p r negru i ondulat "are !i atingea um rul aple"at i pe mne"a neagr a +ainei% Am remar"at "eva la +ain lui< "lapa &u1unarului era s$iat , iar mne"a p rea des"usut % /i s#a p rut "+iar " #l v d pielea um rului% *mul pe "are !l inea s#a mi"at i a gemut )alni"% (ilueta s#a oprit o "lip i a p rut s #l mngie% n "lipa a"eea, m#am desprins de 1id i m#am dus spre el% Ni"i un "uvnt nu mi#a ieit de pe &u1e, pentru " nu tiam "e s #l spun% 5tiam doar " !naintam !n lumina lunii spre el i "apul lui s#a !n lat &rus"< atun"i i#am v 1ut o"+ii% /#a privit !ndelung i am v 1ut lumina s"lipind !n a"ei o"+i i apoi pe doi "anini as"uii< dup a"eea un urlet strangulat p ru s #l ias din gtle) "are, timp de o se"und , am "re1ut " era al meu% *mul s#a pr &uit pe pietre, s"ond un geam t "utremur tor% 3ampirul s#a n pustit spre mine, urlnd din nou i du+oarea r su$l rii lui mi#a umplut n rile, iar degetele lui "a nite g+eare mi#au s$iat &lana pelerinei% Am " 1ut pe spate, i1&indu#m "u "apul de 1id, dar i#am apu"at "apul, strngnd !n mini o por" rie !n"l"it "are era p rul lui% /aterialul ud i putre1it al +ainei lui s#a rupt imediat !n mna mea, dar &raul "are m inea p rea de $ier< !n timp "e m "+inuiam s #l !mping "apul !napoi, "olii lui mi#au atins gtul% ,laudia a ipat !n spatele lui% ,eva l#a lovit "u putere !n "ap, oprindu#l &rus"< apoi a $ost lovit din nou% (#a !ntors "a pentru a o po"ni, dar i#am tras un pumn !n $a "u toat puterea% * piatr l#a lovit din nou, dup "are ea a $ugit i atun"i m# am arun"at "u toat greutatea asupra lui, simind "um i s#a !ndoit pi"iorul s"+ilodit% mi amintes" " l#am i1&it "u "apul de p mnt iar i iar, gata s #l smulg p rul murdar din r d "in , !n timp "e "olii !i erau !ndreptai spre mine i minile m 1griau% Ne#am rostogolit pn "nd l#am intuit din nou su& mine i lumina lunii i#a " 1ut din plin pe $a % Atun"i m#am dat seama, printre g$ieli, "e era "eea "e ineam !n &rae% ,ei doi o"+i imeni ieeau !n a$ar din nite g vane i dou g urele +idoase !i $ormau nasul< o "arne putred i "a un pergament !i !nv luia "raniul, iar 1drenele !mpuite i ori&il mirositoare "are !l a"opereau erau pline de noroi i snge% / luptam "u un "adavru viu i $ r )ude"at % Nimi" alt"eva% 'e deasupra lui, o piatr as"uit i#a " 1ut dire"t !n $runte i sngele i#a nit dintre o"+i% (#a 1& tut, dar o alt piatr a " 1ut "u atta $or , !n"t am au1it oasele 1dro&ite% (ngele a !n"eput s iroias" de su& p rul !n"l"it i murdar, !m&i&nd pietrele i iar&a% Pieptul !i pulsa su& mine, dar &raele i s#au "utremurat i au r mas nemi"ate% /#am ridi"at, "u gtle)ul numai noduri, "u inima ar1nd i $ie"are $i&r a trupului m durea din "au1a a"elei lupte% * "lip , turnul a p rut s se !n"line, dar apoi s#a !ndreptat% (t team re1emat de 1id, uitndu#m la a"el lu"ru, !n timp "e sngele !mi vuia !n ure"+i% n"etul "u !n"etul mi#am dat seama " ,laudia a !ngenun"+eat pe pieptul lui i a !n"eput s pip ie ameste"ul a"ela de p r i oase "are $usese "apul lui% i !mpr tia r m iele "raniului% ,unos"usem vampirul european, "reatura 8umii 3e"+i% Era mort% Am stat mult vreme !ntins pe s"ara a"eea lat , ne& gnd de seam stratul gros de pe p mnt "are o a"operea, simindu#mi "apul $oarte re"e !n "ontrast "u p mntul, doar uitndu#m la el% ,laudia era lng pi"ioarele lui, "u &raele moi pe lng trup% Am v 1ut#o !n"+i1nd o"+ii pentru o "lip , dou pleoape mi"i "are o $ "eau s semene "u o statuet al& luminat de lun % Apoi a !n"eput s se legene $oarte !n"et% >,laudia?, am strigat#o eu i ea a des"+is o"+ii% Era tras la $a aa "um numai rareori o v 1usem% A ar tat spre omul "are 1 "ea mai departe pe podeaua turnului, lng 1id% Era !n" nemi"at, dar tiam " nu murise% .itasem de el "omplet, din "au1a durerii "are !mi "uprinsese trupul, iar simurile !mi erau !n" amorite de du+oarea "adavrului din "are se s"urgea sngele% A"um, !ns , am v 1ut omul% 5i, !ntr#un ung+er al minii mele, tiam "are avea s #l $ie soarta, dar nu m interesa% 5tiam doar " mai era "el mult o or pn !n 1ori%

(e mi" ?, mi#a spus ea i am !n"er"at s m ridi" de pe trepte% /ai &ine s nu se tre1eas" , mai &ine s nu se mai trea1eas" ni"iodat , a $i vrut s spun< se du"ea spre el, tre"nd indi$erent pe lng lu"rul a"ela mort "are $usese "t pe#a"i s ne u"id pe amndoi% I#am v 1ut spatele i pe omul "are se mi"a !n $aa ei, r su"indu#i pi"iorul !n iar& % Nu tiu "e m ateptam s v d "nd m#am apropiat, "e ran sau $ermier !ngro1it, "e nenoro"it "are v 1use de)a !n$ iarea a"elui lu"ru "are !l adusese a"olo% * "lip nu mi#am dat seama "ine era !ntins pe )os, " era /organ, al " rui "+ip palid era a"um luminat de lun , pe al " rui gt se vedeau urmele l sate de vampir i ai " rui o"+i al&atri priveau mui i ine0presivi% 'eodat , a"etia s#au m rit "nd m#am apropiat de el% >8ouis4 A optit el uluit, mi"nd &u1ele "a i "um ar $i vrut s $orme1e "uvinte, dar nu putea% 8ouis?, a spus el din nou i l#am v 1ut 1m&ind% A s"os un sunet us"at i +rit !n timp "e se "+inuia s se ridi"e !n genun"+i i a !ntins mna spre mine% ,+ipul al& "a varul i s"+imonosit i s#a !n"ordat "nd sunetul i s#a stins !n gtle) i a !n"uviinat din "ap "u disperare, p rul rou i r v it " 1ndu#l pe o"+i% /#am !ntors i am $ugit de lng el% ,laudia a nit pe lng mine i m#a apu"at de &ra% >3e1i "uloarea "erului-? m#a !ntre&at ea uier tor% /organ a " 1ut !n mini !n spatele ei% >8ouis?, a strigat el din nou, "u o"+ii li" rind% P rea s nu vad ruinele, s nu vad !ntuneri"ul, s nu vad nimi" !n a$ar de un "+ip pe "are !l re"unotea i de pe &u1ele lui a ieit din nou a"el singur "uvnt% /i#am astupat ure"+ile, !ndep rtndu#m de el "u spatele% /na !i era !nsngerat a"um "nd a ridi"at#o% /iroseam sngele i !l vedeam% 5i ,laudia !l mirosea% (#a l sat repede lng el, !ntin1ndu#l pe pietre i tre"ndu#i degetele prin p rul lui rou% El a !n"er"at s ridi"e "apul% /inile lui !ntinse i#au !n"adrat "+ipul i apoi, deodat , a !n"eput s # l mngie &u"lele aurii% Ea i#a !n$ipt dinii i minile au " 1ut moi pe lng trup% A)unsesem la marginea p durii "nd ea m#a prins din urm % >Tre&uie s te du"i la el, s #l iei?, mi#a porun"it ea% i miroseam sngele pe &u1e, !i vedeam " ldura din o&ra)i% i simeam $ier&ineala !n"+eieturii, dar nu m#am "lintit% >As"ult #m , 8ouis, a 1is ea "u o vo"e disperat i $urioas dintr#o dat % 8#am l sat pentru tine, dar e pe moarte nu mai e timp%? Am luat#o repede !n &rae i am !n"eput lungul "o&or% Nu era nevoie s $im pre"aui, s ne $uri m, nu ne mai atepta ni"i o ga1d supranatural % .a " tre se"retele Europei de est ni se !n"+isese !n $a % naintam prin &e1n spre drum% >3rei s m as"uli-? a strigat ea, dar eu am "ontinuat s merg, !n "iuda $aptului " m tr gea de +ain , de p r% >3e1i "erul, !l ve1i-? spunea ea din nou% Aproape " suspina la pieptul meu "nd " l"am prin apa re"e "a g+eaa a prului, alergnd i " utnd "u privirea $elinarul de la tr sur % ,erul era de un al&astru !n"+is "nd am g sit tr sura% >' #mi "ru"i$i0ul, i#am strigat eu plesnind din &i"i% Nu e0ist de"t un singur lo" unde s mergem%? A $ost a1vrlit lng mine "nd tr sura s#a pus !n mi"are, pornind !n goan spre sat% 3 1nd "eaa "um se ridi"a printre "opa"ii de un maro !n"+is, am simit "eva $oarte straniu% Aerul era r "oros i p s rile !n"epuser s "iripeas" % Par" st tea s r sar soarele% Totui, nu#mi p sa% 5i, "u toate astea, tiam " nu avea s r sar , " !n" mai era timp% Era un sentiment minunat i linititor% Cgrieturile i t ieturile !mi ardeau "arnea i m durea inima de $oame, dar !mi simeam "apul minunat de uor% Pn "nd am v 1ut $ormele "enuii ale +anului i "lopotnia &iseri"ii< se vedeau prea limpede% Iar stelele de pe "er disp reau "u repe1i"iune% Peste o "lip & team "u putere !n ua +anului% ,nd s#a des"+is, mi#am strns glug !n )urul "apului i am inut#o pe ,laudia g+emuit su& pelerin % >(atul vostru a s" pat de vampir4? i# am spus eu $emeii "are m privea uimit % (trngeam !n mn "ru"i$i0ul pe "are mi#l d duse% >(lav 'omnului " e mort% * s #l g sii r m iele !n turn% (pune#le oamenilor imediat%? Am intrat pe lng ea%

*amenii au !n"eput s se agite imediat, dar le#am spus " eram !ngro1itor de o&osit% , tre&uia s m rog i s m odi+nes"% I#am rugat s #mi adu" lada din tr sur i s o du" !ntr#o "amer &un unde puteam s dorm% 'ar " tre&uia s primes" un mesa) din partea epis"opului de la 3ama i numai pentru asta, puteam $i tre1it% >(pune#l &unului p rinte "nd va sosi " vampirul este mort i apoi d #l s m nn"e i s &ea !n timp "e m ateapt ?, am spus eu% 9emeia se !n"+ina% >i dai seama " nu puteam s #mi divulg misiunea !nainte "a vampirul s $ie?, i#am 1is eu !ndreptndu#m gr &it spre s"ar % >'a, da?, a spus ea% >'ar nu eti preot "opilul4? >Nu, am doar mult e0perien !n a"est domeniu% 'iavolul nu se poate pune "u mine?, i#am spus eu, dup "are m#am oprit% .a salonaului era des"+is , iar pe masa de ste)ar nu se vedea nimi" alt"eva de"t o pn1 al& p trat % >Prietenul t u, mi#a spus ea privind !n p mnt% A dat &u1na a$ar nne&unise%? Eu am !n"uviinat doar% I#am au1it strignd "nd am !n"+is ua "amerei% P reau s $ug !n toate dire"iile< apoi s# au au1it "lopotele &iseri"ii & tnd !ntr#un ritm rapid% ,laudia se d duse )os din &raele mele i m privea grav !n timp "e tr geam 1 vorul% 9oarte !n"et am des$ "ut o&lonul $erestrei i o lumin re"e s#a stre"urat !n untru% Ea "ontinua s m priveas" % Apoi am simit#o lng mine% /i#am "o&ort privirea i am v 1ut#o !ntin1ndu#mi mna% >Po$tim?, a spus% Pro&a&il " a v 1ut " eram 1 p "it% / simeam att de sl &it, !n"t !i vedeam $aa li" rind i al&astrul o"+ilor ei )u"ndu#l pe o&ra)ii al&i% 2ea?, a optit ea, apropiindu#se i mai mult% >2ea%? 5i mi#a !ntins !n"+eietura moale i deli"at % >Nu tiu "e s $a"< n#am mai $ "ut#o i alt dat -? i#am spus eu% Ea a $ost "ea "are a !n"+is &ine $ereastra i ua grea% mi amintes" " m#am l sat !n genun"+i lng mi"ul " min i am pip it peretele ve"+i% Era putre1it din"olo de ten"uial proasp t i a "edat su& degetele mele% 'eodat , mi#am v 1ut pumnul p trun1nd !n untru i am simit !nep tura unei a"+ii !n !n"+eietur % Apoi, !mi amintes" " am &)&it prin !ntuneri" pn am prins "eva "ald, "are pulsa% Am simit o pal de aer re"e i umed i1&indu#mi $aa i am v 1ut !ntuneri"ul !n"on)urndu#m , re"e i umed, de par" a"el aer ar $i $ost o ap t "ut "are se s"urgea prin peretele rupt, inundnd "amera% n" perea disp ruse% 2eam dintr#un i1vor nes$rit de snge "ald "are !mi alune" pe gt, p trun1ndu#mi !n inima "are pulsa i !n vene, aa !n"t pielea mi s#a !n" l1it !n apa re"e i neagr % A"um pulsul sngelui pe "are !l &eam a !n"etinit i !ntregul meu trup striga s nu !n"etineas" , inima mea !n"er"nd s $a" inima a"eea s &at odat "u ea% /#am simit ridi"ndu#m , de par" a $i plutit !n !ntuneri" i apoi, !ntuneri"ul, "a i & t ile inimii, a !n"eput s dispar % ,eva li" rea !n leinul meu< tremura uor datorit 1gomotului de pai pe s"ar , pe s"ndurile duumelei, datorit +uruitului roilor i trop itului "opitelor pe p mnt i s"otea un "lin"+et "nd tremura% Era !n"on)urat de un mi" "adru de lemn i !n a"el "adru a ap rut, printre li" riri, silueta unui & r&at% mi era $amiliar% ,unoteam a"ea "onstru"ie su&ire, a"el p r negru i ondulat% Apoi am v 1ut " o"+ii ver1i !i erau aintii asupra mea% 5i !n dini, !n dini, inea "eva uria, moale i maroniu, pe "are !l ap sa "u putere "u amndou minile% Era un o&olan% .n o&olan maroniu s"r&os, "u pi"ioarele atrnnd, "u gura !ntredes"+is i "u "oad mare i !ndoit , !n"remenit !n aer% 8#a arun"at urlnd i a privit !ngro1it "um !i nea sngele din gura des"+is % * lumin or&itoare mi#a i1&it o"+ii% / "+inuiam s #l des"+id i toat "amera str lu"ea% ,laudia era "+iar !n $aa mea% Nu era o $eti , "i "ineva mult mai mare "are m tr gea spre ea "u amndou minile% Era !n genun"+i i &raele mele i#au !n"on)urat mi)lo"ul% Apoi s#a l sat !ntuneri"ul i am strns#o lng mine% ,apa"ul a alune"at% Amoreala mi#a "uprins mem&rele i apoi a urmat parali1ia uit rii%

Aa a $ost !n Transilvania, .ngaria, 2ulgaria i !n toate rile a"elea, unde ranii tiu " morii vii um&l i legendele despre vampiri a&und % n $ie"are sat !n "are !ntlneam un vampir, era la $el% .n "adavru $ r )ude"at - ntre& & iatul% ntotdeauna, spuse vampirul% ,nd !i des"opeream, !mi amintes" de "el mult "iva% .neori !i priveam doar de la distan , $iind $amiliari1ai "u "apetele lor mari "are se & l ng neau, "u umerii adui i "u +ainele putrede i 1drenuite% ntr#un " tun a $ost o $emeie, moart pro&a&il doar de "teva luni< s tenii o 1 riser i o "unoteau dup nume% Ea ne#a dat singura speran pe "are am "unos"ut#o !n urma e0perienei "u monstrul din Transilvania i, ni"i din a"ea speran nu s#a ales nimi"% A $ugit de lng noi, !n p dure i ne#am luat dup ea, prin1nd#o de p rul lung i negru% Ro"+ia al& "u "are $usese !ngropat era plin de snge us"at, iar degetele !i erau murdare de noroiul mormntului% Iar o"+ii aiurii, dou & li !n "are se re$le"ta luna% Ni"i se"rete, ni"i adev ruri, numai disperare% 'ar "e erau a"ele "reaturi- 'e "e erau aa- ntre& & iatul, strm&nd din gur de1gustat% Nu !neleg% ,um puteau s $ie att de di$erii $a de tine i ,laudia i, totui, s e0iste Aveam teoriile mele% 8a $el i ,laudia% 'ar prin"ipalul lu"ru pe "are !l aveam atun"i era disperarea% 5i, !n disperare, teama " omorsem singurul alt vampir "a noi, pe 8estat% Totui, p rea de ne!neles% 'a" ar $i posedat !nelep"iunea unui vr )itor, puterile unei vr )itoare a $i putut s presupun " reuise, !ntr#un $el, s o&in o via "ontient de la a"eleai $ore "are guvernau a"ei montri% 'ar nu era de"t 8estat, "el pe "are i l#am des"ris7 lipsit de ori"e mister, puterile lui $iindu#mi !n "ursul a"elor luni petre"ute !n estul Europei la $el de $amiliare "a i $arme"ele lui% 3oiam s #l uit i, totui, se p rea " m gndeam la el mereu% Era "a i "um nopile goale ar $i $ost $ "ute "a s m gndes" la el% 5i, uneori, m tre1eam att de "ontient de el, de par" a&ia ar $i ieit din !n" pere i e"oul vo"ii lui s#ar mai $i a$lat a"olo !n" % ntr#un $el, era o linite tul&ur toare !n trea&a asta i, $ r s vreau, !mi imaginam "+ipul lui B nu aa "um $usese !n a"ea ultim noapte, a in"endiului, "i !n "elelalte, !n a"ea ultim sear pe "are i#a petre"ut#o "u noi a"as , plim&ndu#i degetele lene peste "lapetele spinetei, stnd "u "apul aple"at !ntr#o parte% (imeam o grea mai mare de"t su$erina "nd vedeam "e $ "eau visele mele% l voiam viu4 n nopile !ntune"ate din estul Europei, 8estat era singurul vampir pe "are#l g seam% n s"+im&, gndurile ,laudiei erau de o natur mult mai pra"ti" % /#a pus s #l povestes" de nenum rate ori despre seara a"eea din "amera de +otel din Ne: *rl;ans, "nd ea devenise vampir, " utnd iar i iar vreun indi"iu "are s #l arate de "e "reaturile a"elea pe "are le !ntlneam !n "imitirele de ar nu aveau ni"i un pi" de )ude"at % ,e#ar $i $ost da" , dup in$u1ia de snge a lui 8estat, ar $i $ost !n"+is !ntr#un mormnt pn "nd po$ta supranatural de snge ar $i $ "ut#o s d rme ua de piatr a "avoului !n "are se a$la, "um ar $i $ost mintea ei atun"i, "nd ea ar $i $ost "umplit de !n$ometat - Poate " trupul i s#ar $i putut salva "nd nu#l mai r mnea ni"i un pi" de minte% 5i ar $i &ntuit prin lume, u"ignd pe unde putea, aa "um v 1usem " $ "eau a"ele "reaturi% n a"est mod i le e0pli"a% 'ar "e anume le "rease, "um ap ruser - Asta nu#i putea e0pli"a i !i o$erea sperana unei des"operiri "nd eu, din pur epui1are, nu mai aveam ni"iuna% >Al" tuies" o spe"ie aparte, e limpede, dar unde !i are ea !n"eputul-? !ntre&a ea% Apoi, undeva, pe la marginea 3ienei, mi#a pus o !ntre&are pe "are nu o mai rostise ni"iodat % 'e "e nu puteam $a"e i eu "eea "e 8estat $ "use "u noi doi- 'e "e nu puteam $a"e un alt vampir- Nu tiu de "e, la !n"eput, ni"i m "ar n#am !neles#o, doar " , datorit $aptului " !mi era s"r& de "eea "e eram, m temeam !n mod deose&it de !ntre&area a"eea, "are era aproape mai !ngro1itoare de"t ori"are alta% 3e1i tu, nu pri"epeam "eva puterni" !n mine !nsumi% (ingur tatea m !mpinsese s m gndes" la a"ea posi&ilitate "u muli ani !n urm , "nd $usesem vr )it de 2a&ette 9reniere% 'ar am inut#o !n"+is !n mine "a pe o pasiune murdar % 'up ea am o"olit viaa muritorilor% ."ideam

ne"unos"ui% 5i engle1ul a"ela, /organ, datorit $aptului " #l "unoteam, era la $el de !n siguran "a 2a&ette !n "eea "e privea !m&r iarea mea $atal % Amndoi mi#au provo"at atta durere% Nu m puteam gndi s le o$er moartea% 3iaa !n moarte B era monstruos% I#am !ntors spatele ,laudiei, nevrnd s #l r spund% 'ar ea, ori"t de $urioas i ner &d toare era, n#a suportat a"est lu"ru i a venit lng mine, mngindu#m "u minile i "u o"+ii de par" ar $i $ost $ii"a mea iu&itoare% Nu te mai gndi la asta, 8ouis?, mi#a spus ea mai tr1iu, "nd ne a$lam linitii !ntr#un mi" +otel m rgina% (t team la $ereastr , privind la s"lipirea distant a 3ienei, att de dorni" s v d a"el ora, s #l "unos" "ivili1aia, m rimea, "+iar% Noaptea era senin i "eaa oraului se vedea pe "er% >' #mi voie s #i linites" "ontiina, dei n#o s tiu ni"iodat e0a"t "e este?, mi#a spus ea la ure"+e, mngindu#mi p rul% 9 #o, ,laudia, i#am 1is eu% 8initete#te% (pune#mi " n#o s #mi vor&eti ni"iodat despre a $a"e vampiri%? Nu vreau or$ani "a noi4? a spus ea mult prea repede% 3or&ele mele au sup rat#o% (entimentele mele au sup rat#o% >3reau r spunsuri, "unoatere, a 1is ea% 'ar spune#mi, 8ouis, "e te $a"e s $ii att de sigur " n#ai $ "ut asta $ r s ti-? Era din nou a"ea !n" p nare intenionat !n mine% Tre&uia s m uit la ea "a i "um n#a $i !neles "e vrusese s spun % 3oiam s ta" i s $ie lng mine i amndoi s ne a$l m la 3iena% I#am dat p rul pe spate i mi#am l sat vr$urile degetelor s #l ating genele lungi !n timp "e priveam lumina% n de$initiv, de "e anume e nevoie pentru a $a"e a"ele "reaturi-? a "ontinuat ea% A"ei montri +oinari- 'e "te pi" turi din sngele t u "om&inat "u sngele unui om i de "e $el de inim pentru a supravieui primului ata"-? * simeam privindu#mi $aa !n timp "e st team "u &raele !n"ru"iate, uitndu#m pe $ereastr % A"ea EmilI "u "+ipul palid, a"el engle1 ne$eri"it? a spus ea, ne& gnd de seam li" rul de durere de pe $aa mea% Inimile lor n#au $ost nimi" i nu numai sugerea sngelui i#a u"is, "i i $ri"a de moarte% 6ndul i#a u"is% 'ar inimile "are supravieuies"- Eti sigur " n#ai "reat o mulime de montri "are, din "nd !n "nd, s#au "+inuit 1adarni" i din instin"t s #i "al"e pe urme- ,are s $i $ost durata vieii lor, a a"elor or$ani pe "are i#ai l sat !n urm B o 1i i"i, o s pt mn "olo, !nainte "a soarele s #l trans$orme !n "enu sau s #l distrug vreo vi"tim muritoare-? n"etea1 , am implorat#o eu% 'a" ai ti "t de per$e"t !mi !n"+ipui tot "e des"rii, n#ai mai $a"e#o% i spun " nu s#a !ntmplat ni"iodat 4 8estat m#a se"at pn m#a adus !n pragul morii pentru a m $a"e vampir% 5i mi#a dat !napoi tot a"el snge ameste"at "u al s u% Aa s#a $ "ut4? Ea a !ntors privirea i apoi a p rut s #i studie1e minile% ,red " am au1it#o o$tnd dar nu eram sigur% Apoi m#a m surat !n"et din "ap pn #n pi"ioare, !nainte "a privirile s ni se !ntlneas" % Atun"i a p rut s 1m&eas" % >( nu te sperii de imaginaia mea, a spus ea !n"et% n $ond, +ot rrea $inal va tre&ui s#o iei tu mereu% Nu#l aa-? Nu !neleg?, am spus eu i ea a i1&u"nit !ntr#un rs re"e, !ntor"ndu#mi spatele% i !n"+ipui-? a 1is ea att de !n"et, !n"t a&ia am au1it#o% >* gr mad de "opii- Att a putea s ? ,laudia?, am murmurat eu% (tai linitit, a spus ea &rus", dar tot "u o vo"e s" 1ut , !i spun " , !n "iuda $aptului " l#am urt att de mult pe 8estat? A t "ut% 'a, am optit eu% 'a?

n "iuda $aptului " l#am urt att de mult, "u el eram "omplei%? (#a uitat la mine i pleoapele i#au tremurat, de par" uoara ridi"are a vo"ii ei o deran)ase "a i pe mine% Nu, numai tu ai $ost "omplet ?, i#am spus eu% Pentru " , !n" de la !n"eput, am e0istat doi, "te unul de $ie"are parte a ta%? Atun"i am avut impresia " o v d 1m&ind, dar nu eram sigur% 5i#a ple"at "apul, dar !i vedeam o"+ii mi"ndu#l#se pe su& pleoape, !nainte i !napoi, !nainte i !napoi% >Amndoi al turi de mine, a spus ea apoi% i imagine1i i asta aa "um !i imagine1i ori"e alt"eva-? * noapte, "are tre"use demult, era !n" la $el de pre1ent pentru mine "a i "um ar $i $ost "+iar atun"i, dar nu i#am spus% n noaptea a"eea $ugea disperat de 8estat, "are o !ndemnase s u"id o $emeie pe "are ea o o"olise, speriat % Eram sigur " $emeia sem na "u mama ei% n "ele din urm , ne#a s" pat, dar am g sit#o !n dulap, printre +aine i )a"+ete, strngndu#i p pua la piept% Am dus#o !n leag nul ei, m#am ae1at lng ea i i#am "ntat, iar ea m#a privit inndu#i p pua strns, par" !n"er"nd or&ete i misterios s potoleas" o durere pe "are nu o putea !nelege% Poi s #i imagine1i, a"ea atmos$er domesti" simpl , lumina sla& , tat l#vampir "ntndu#l $ii"ei#vampir- Numai p pua avea un "+ip omenes", numai p pua% 'ar tre&uie s ple" m de#ai"i4? a spus ,laudia "ea din pre1ent, deodat , de par" a"el gnd to"mai se $ormase !n mintea ei "u o gra& deose&it % i astupase ure"+ea, "a i "um n#ar $i vrut s aud un 1gomot !ngro1itor% >'up drumurile pe "are le#am l sat !n urm , dup "eea "e v d !n o"+ii t i a"um, pentru " dau glas unor gnduri "are pentru mine nu sunt de"t nite simple "onsideraii? Iart #m ?, am spus eu "t am putut de &lnd, dep rtndu#m uor de "amera a"eea din tre"ut, de a"el leag n "u vol nae, de a"el "opil monstru speriat "u vo"e de monstru% 5i 8estat, unde era 8estat- .n "+i&rit s" p rnd !n "amera al turat , o um&r " p tnd via dintr#o dat , aa "um lumina i !ntuneri"ul prind via a"olo unde e0ist numai !ntuneri"% Nu, tu tre&uie s m ieri?, mi#a spus ea a"um !n "amera a"eea de +otel din apropierea primei "apitale a Europei *""identale% >Nu, ne iert m unul pe altul% 'ar pe el nu#l iert m< i, $ r el, ve1i "te lu"ruri sunt !ntre noi%? Numai a"um, pentru " suntem o&osii i lu"rurile sunt !ngro1itoare?, i#am spus eu ei, dar i mie !nsumi, " "i nu e0ista nimeni alt"ineva pe lume " ruia a $i putut s #l vor&es"% A+, da i asta tre&uie s se s$reas" % n"ep s !neleg " am $ "ut totul greit !n" de la !n"eput% Tre&uie s o"olim 3iena% Avem nevoie de lim&a noastr , de poporul nostru% A"um vreau s mergem dire"t la Paris%? PARTEA A TREIA ,red " numai numele de Paris !mi provo" o pl "ere e0traordinar , o uurare att de apropiat de &un stare, !n"t eram uluit, nu numai pentru " o simeam, dar i pentru " o uitasem aproape "omplet% / !ntre& da" !nelegi "e !nsemna% 'up e0presia mea de a"um nu poi s #i dai seama, pentru " Parisul are un "u totul alt !neles pentru mine a"um $a de a"ele 1ile, a"ea perioad < "+iar i a"um, "nd m gndes", simt "eva asem n tor "u $eri"irea a"eea% 5i a"um am mai multe motive "a ori"nd s spun " $eri"irea nu e "eea "e voi "unoate sau voi merita s "unos" vreodat % Nu sunt prea !ndr gostit de $eri"ire% Totui, numele de Paris m $a"e s#o simt% 9rumuseea muritoare !mi provoa" adesea durere, iar m reia muritoare m umple de a"ea dorin teri&il pe "are am simit#o att de a"ut pe /area /editeran % 'ar Parisul, Parisul m# a apropiat de inima lui, !n aa $el !n"t m#am uitat "omplet pe mine !nsumi% Am uitat de a"el lu"ru supranatural osndit i "er"et tor "are iu&ea la ne&unie pielea i !m&r " mintea muritorilor% Parisul "opleea, &u"ura i r spl tea mai mult de"t ori"e promisiune%

Era mama Ne: *rl;ans#ului, !nti asta tre&uie s !nelegi< d duse Ne: *rl;ans#ului viaa, primii lo"uitori< i era "eea "e Ne: *rl;ans#ul !n"er"ase de atta vreme s $ie% 'ar Ne: *rl;ans, dei $rumos i teri&il de plin de via , era teri&il de $ragil% Era a"olo "eva veni" s l&ati" i primitiv, "eva "e amenina viaa e0oti" i so$isti"at att din interior, "t i din a$ar % 9ie"are "entimetru din a"ele str 1i de lemn, $ie"are " r mid din a"ele "ase spaniole ar+ipline $useser aduse din s l& ti"ia "runt "are !n"on)ura oraul, gata s #l !ng+it % .raganele, inundaiile, &olile, "iuma B i "+iar "lim umed a 8ouisianei i#au l sat amprenta asupra $ie" rei duumele din s"nduri sau $aade din piatr , aa !n"t Ne: *rl;ans#ul p rea !n ori"e moment un vis !n imaginaia lo"uitorilor s i "are $ "eau e$orturi, un vis p strat inta"t !n $ie"are se"und de o "ontiin "ole"tiv tena"e i, totui, in"ontient % n s"+im&, Parisul, Parisul era un !ntreg univers, $ormat i modelat de istorie< aa p rea !n a"ea perioad a lui Napoleon al III#lea "u "l dirile sale semee, "atedralele masive, &ulevardele largi i str 1ile erpuite datnd din epo"a medieval B le $el de vast i indestru"ti&il "a natura !ns i% Totul era !m&r iat de el, de lo"uitorii s i lipsii de gri)i i $erme"ai "are umpleau galeriile, teatrele, "a$enelele, dnd natere iar i iar geniului i s$ineniei, $iloso$iei i r 1&oiului, $rivolit ii i "elor mai $rumoase arte< aa !n"t se p rea " , da" ar $i $ost "a toat lumea din )ur s se s"u$unde !n !ntuneri", "eea "e era &un i $rumos, "eea "e era esenial s#ar $i putut de1volta a"olo $oarte &ine% Pn i "opa"ii maiestuoi "are !mpodo&eau i ad posteau str 1ile erau !n armonie "u el B i apele (enei "are erpuiau linitite i $rumoase "+iar prin inima lui< aa " p mntul !n a"el lo", $ormat prin snge i "ontiin , !n"etase s mai $ie p mnt i devenise Paris% Tr im din nou% Eram !ndr gostii i eu unul eram att de !n"ntat dup a"ele nopi lipsite de speran de "olindat prin estul Europei, !n"t am a""eptat imediat "nd ,laudia a +ot rt s ne instal m !n DNtel (aint#6a&riel de pe 2oulevard des ,apu"ines, despre "are se au1ea " ar $i $ost unul din "ele mai mari +oteluri din Europa, "amerele sale imense diminund $oarte mult amintirea "asei noastre ve"+i, dar, !n a"elai timp, ne#o aminteau prin "on$ortul lor splendid% Aveam unul din "ele mai &une apartamente% 9erestrele noastre d deau spre &ulevardul luminat de $elinare unde, seara devreme, trotuarele as$altate erau !nesate de oameni "are se plim&au i un ir nes$rit de tr suri se perindau pe lng ei, du"nd doamne i domni elegant !m&r "ai la *p;ra sau *p;ra ,omiMue, la &alet, la teatre, la &alurile i re"epiile "are nu se mai s$reau la Tuileries% ,laudia mi#a e0pli"at motivele ei pentru a"ele "+eltuieli "u &lndee i logi", dar vedeam " !n"epuse s o enerve1e $aptul " tre&uia s "omande totul prin mine< era o&ositor pentru ea% Dotelul, spunea ea, ne o$erea o total li&ertate, o&i"eiurile noastre no"turne s" pnd neo&servate !n uvoiul permanent de turiti europeni, "amerele noastre erau !ntreinute minunat de un personal anonim, !n timp "e preul imens pe "are !l pl team ne garanta intimitate i siguran % 'ar era mai mult de"t att% Pentru "+eltuielile ei e0ista un motiv $oarte !ntemeiat% Asta e lumea mea, mi#a e0pli"at ea stnd !ntr#un $otoliu mi"u din "ati$ea !n $aa uii des"+ise a &al"onului, privind irul lung de tr suri "are opreau una dup alta !n $aa +otelului% Tre&uie s am "e#mi pla"e?, a 1is ea "a pentru sine% 5i totul era "um !i pl "ea, un tapet super& ro1 "u auriu, o a&unden de mo&ilier !m&r "at !n damas" i "ati$ea, perne &rodate i ornamente din m tase pentru patul de patru persoane% 'u1ini de tranda$iri ap reau 1ilni" pe polia de marmur a " minului i m suele de mo1ai", umplnd "amera ei de toalet re$le"tat veni" !n oglin1i !n"linate% 5i, !n $inal, a de"orat ua#$ereastr !nalt "u o adev rat gr din de "amelii i $erig % >/i#e dor de $lori< mi#e dor de $lori mai mult de"t de ori"e alt"eva?, a spus ea vis toare% 5i le " uta "+iar i !n ta&lourile pe "are le "ump ram de la maga1ine i galerii, pn1e minunate "um nu v 1usem ni"iodat la Ne: *rl;ans B de la &u"+etele e0e"utate "lasi", ispitndu#te s atingi petalele "are " deau pe o $a de mas tridimensional la un stil nou i tul&ur tor !n "are "ulorile p reau s str lu"eas" att de intens, !n"t distrugeau ve"+ile linii, ve"+ea soliditate, "rend o

imagine asem n toare a"elor st ri pe "are le am "nd m a$lu $oarte aproape de delir i $lorile !mi apar !n $aa o"+ilor, plpind "a $l " rile l mpilor% Parisul inunda a"ele od i% / simeam a"as a"olo, uitnd iar i visele de o ireal simplitate, legate de "eea "e !mi o$erise &lnda insisten a alt"uiva, pentru " aerul era la $el de dul"e "a "el din gr dina noastr de pe Rue RoIale i totul era plin de via datorit luminii puterni"e "are $ "ea "a pn i tavanele !nalte i de"orate s $ie lipsite de um&re% 8umina alerg peste !n$loriturile aurite, li" rea !n &e"urile "andela&relor% ntuneri"ul nu e0ista% 3ampirii nu e0istau% 5i, ori"t m#ar $i interesat "er"et rile mele, era pl "ut gndul " , pentru o or , tat i $ii" ur"au !n "a&riolet dintr#un lu0 att de "ivili1at doar pentru a se plim&a pe malurile (enei, peste podul din"olo de "are se a$l ,artierul 8atin, +oin rind pe a"ele str 1i !ntune"oase i !nguste !n " utarea istoriei, nu a vi"timelor% Apoi, ne !ntor"eam la "easul "are ti" ia i la gr tarele de aram pentru lemne i la " rile de )o" !ntinse pe mas % , ri de poe1ii, programul unei piese de teatru i, peste tot !n )urul nostru, 1um1etul sla& al +otelului, viori !n dep rtare, o $emeie vor&ind !ntr#un ritm rapid i !nsu$leit "are a"operea 1gomotul unei perii de p r i un & r&at, de undeva, de la ultimul eta), repetnd de nenum rate ori !n aerul serii7 >neleg, to"mai !n"ep s !neleg, to"mai !n"ep s !neleg? Aa i#ar $i pl "ut-? a !ntre&at ,laudia, poate pentru a#mi da !neles " nu m uitase, " "i a"um t "ea ore !n ir< nu mai adu"ea vor&a de vampiri% 'ar "eva nu era !n regul % Nu era a"ea ve"+e senin tate, aerul meditativ pe "are i#l d deau adu"erile aminte, "i o melan"olie, o nemulumire mo"nit % 5i, dei a"est lu"ru !i disp rea din o"+i atun"i "nd o strig m sau !i r spundeam, $uria p rea s se instale1e $oarte aproape de supra$a % A+, tii $oarte &ine "e mi#ar $i pl "ut, i#am spus eu, persistnd "u mitul propriei mele voine% * mansard pe lng (or&ona, destul de aproape de 1gomotul str 1ii (t% /i"+el i, totui, destul de departe% 'ar a""ept "eea "e#i pla"e ie%? Am v 1ut#o !n" l1indu#se, dar privind din"olo de mine, spunnd par" 7 >N#ai ni"i o speran de vinde"are< nu te apropia prea mult< nu#mi pretinde "eea "e#i pretind7 eti mulumit-? /emoria mi#e prea limpede< prea a"ut < lu"rurile ar tre&ui s se mai to"eas" pe margini i "eea "e este nere1olvat ar tre&ui s se mai atenue1e% 'ar aa, s"enele sunt aproape de inima mea "a $otogra$iile din medalioane, numai " sunt imagini !ngro1itoare pe "are ni"i un artist i ni"i un aparat de $otogra$iat nu le#ar putea surprinde vreodat < i o vedeam iar i iar pe ,laudia lng pian, !n a"ea ultim sear , "nd 8estat "nta, preg tindu#se s moar , "+ipul ei "nd el o ne" )ea, a"ea "ontorsionare "are, imediat a $ "ut "a $aa s #l devin o mas" < atenia i#ar $i putut salva viaa, !n "a1 " era, !ntr#adev r, mort% ,eva se aduna !n ,laudia, de1v luindu#se !n"et "elui mai re$ra"tar martor din lume% 9 "use o nou pasiune pentru inele i &r ri, "eea "e "opiii nu purtau% /ersul ei !ngm$at, "u spatele drept, nu era de "opil i, adesea, intra !n pr v lioare !naintea mea i !ndrepta un deget porun"itor spre par$umul sau m nuile pentru "are pl tea ea !ns i% Nu m a$lam ni"iodat prea departe i !ntotdeauna m simeam prost B nu pentru " m#a $i temut de "eva !n a"el ora imens, "i pentru " m temeam de ea% ntotdeauna $usese >"opilul r t "it? pentru vi"timele ei, >or$ana?, iar a"um p rea s $ie alt"eva, "eva iret i i1&itor pentru tre" torii "are !i "edau% 'ar a"est lu"ru !l $ "ea totdeauna singur < m l sa "te o or s admir s"ulpturile "atedralei Notre#'ame sau s stau lng un par", !n tr sur % Apoi, !ntr#o sear , "nd m#am tre1it !n patul "on$orta&il din apartamentul de +otel, "u "artea vrt in"omod su& mine, am des"operit " ea nu era a"olo% N#am !ndr 1nit s #l !ntre& pe lu"r torii +otelului da" o v 1user % Aa o&inuiam s ne $a"em "t mai puin remar"ai< nu aveam nume% /#am uitat dup ea pe "oridoare, pe str 1ile din prea)m , "+iar i !n sala de &al i o groa1 ine0pli"a&il m#a "uprins la gndul " s#ar $i putut a$la a"olo singur % 'ar, !ntr#un tr1iu,

am v 1ut#o intrnd pe ua lateral a +olului, "u p rul s"lipind su& &orul &onetei din "au1a ploii uoare, "a un "opil "are se !ntor"ea !n $ug dintr#o es"apad neastmp rat , $ "nd s se lumine1e "+ipurile & r&ailor i $emeilor din )ur< a ur"at s"ar larg i a tre"ut pe lng mine "a i "nd nu m#ar $i v 1ut% * imposi&ilitate, o dispreuire "iudat i plin de graie% Am !n"+is ua !n urma mea e0a"t "nd ea !i s"otea mantia i o s"utur de pi" turile de ploaie aurii, dup "are i#a s"uturat p rul% Pangli"ile turtite de &onet s#au des$ "ut i am simit o uurare palpa&il "nd am v 1ut ro"+ia "opil reas" , pangli"ile a"elea i "eva minunat de linititor !n &raele ei, o p pui" de porelan% Tot nu mi#a spus nimi"< !i $ "ea de lu"ru "u p pua% Prinse "umva "u "rlige sau srmulie pe su& ro"+ia "u vol nae, pi"ioruele ei s"oteau un "lin"+et "a de "lopoei% >E o p pu #doamn , a spus ea privindu#m % 3e1i- * p pu # doamn %? A pus#o pe m sua de toalet % Aa e?, am optit eu% A $ "ut#o o $emeie, a 1is ea apoi% 9a"e p pui#"opii, toate la $el, p pui#"opii, un maga1in !ntreg de p pui#"opii, pn "nd i#am spus7 K3reau o p pu #doamn L >% Era "aptivant, misterios% (t tea a"olo "u uviele de p r ude &r 1dndu#l $runtea !nalt , uitndu#se "u atenie la p pu % >5tii de "e mi#a $ "ut#o-? a !ntre&at ea i eu a $i vrut a"um " !n !n" pere s $i $ost i um&re, s pot s m retrag din "er"ul "ald al $o"ului inutil undeva !n !ntuneri", s nu stau pe pat "a i "um a"esta ar $i $ost o s"en luminat , v 1nd#o !n $aa mea i !n oglin1ile ei, mne"i &u$ante i mne"i &u$ante% Pentru " eti un "opil $rumos i a vrut s te $a" $eri"it ?, am spus eu "u o vo"e sla& pe "are ni"i eu nu mi#am re"unos"ut#o% Ea rdea $ r 1gomot% >.n "opil $rumos, a 1is apoi, ridi"nd privirea spre mine% Tot asta "re1i " sunt-? ,+ipul i s#a !ntune"at din nou, !n"epnd s se )oa"e "u p pua, tr gndu#l guleraul "roetat spre snii de porelan% >'a, sem n "u p puile ei "opii, sunt p puile ei "opii% Ar tre&ui s#o ve1i "um lu"rea1 !n atelierul la< aple"at asupra p puilor ei, toate avnd a"elai "+ip, a"eleai &u1e%? !i atinse &u1ele "u degetul% ,eva a p rut s se s"+im&e &rus", "eva "+iar !n interiorul a"elei "amere i oglin1ile tremurau re$le"tndu#l imaginea, "a i "um p mntul ar $i o$tat din adn"uri% Tr surile tre"eau uruind pe str 1i< dar erau prea departe% Apoi am v 1ut "e $ "ea trupul ei de "opil7 !ntr#o mn inea p pua, pe "ealalt la &u1e< iar mna !n "are se a$la p pua a 1dro&it#o i a i1&it#o, aa !n"t p pua s#a trans$ormat !n $ rme "e#l " deau a"um din mna des"+is i !nsngerat pe "ovor% A s"uturat apoi ro"+ia "rend o ploaie de parti"ule s"lipitoare i eu mi#am $erit privirea, dar am v 1ut#o !n oglinda !n"linat de deasupra $o"ului, am v 1ut "um o"+ii ei m m surau din "ap pn #n pi"ioare% Apoi am v 1ut#o venind spre mine, apropiindu#se de pat% 'e "e#i $ereti privirea, de "e nu te uii la mine-? m#a !ntre&at ea "u o vo"e "ristalin , $oarte asem n toare "u un "lopoel de argint% 'ar, dup a"eea, a rs !n"et, un rs de $emeie i m#a !ntre&at7 >,redeai " o s $iu $ii"a ta o veni"ie- Eti "umva tat l protilor, prostul tailor-? Tonul t u e r ut "ios?, i#am spus eu% Dmmm r ut "ios?% ,red " a !n"uviinat% * vedeam or&itoare "u "oada o"+iului, $l " ri al& strui, $l " ri aurii% 5i "e "red despre tine a$ar -? am !ntre&at#o eu "t am putut de &lnd, ar tnd spre $ereastra des"+is % /ulte lu"ruri, a spus ea 1m&ind% /ulte lu"ruri% 2 r&aii se pri"ep de minune s dea e0pli"aii% Ai v 1ut Koamenii mi"iL din par"uri, de la "ir", po"itaniile a"elea pentru "are oamenii pl tes" "a s rd de ele-? Eu am $ost doar u"eni"ul unui vr )itor4 Am e0plodat eu deodat , $ r s vreau% ."eni"4? am spus i a $i vrut s#o ating, s #l mngi p rul, dar mi#era $ri" de ea, de $uria ei "a un & de "+i&rit gata s se aprind %

A 1m&it din nou i apoi mi#a tras mna !n poala ei, a"operind#o "t putea mai &ine "u a ei% >."eni", da?, a 1is ea r1nd% 'ar spune#mi un lu"ru, un singur lu"ru de la !n limea ta% ,um era "nd $ "eai dragoste-? /#am dep rtat de ea $ r s vreau, " utndu#mi "a un muritor prost mantia i m nuile% >Nu#i mai aminteti-? m#a !ntre&at ea "u un "alm per$e"t, "nd eram "u mna pe "lana de alam % /#am oprit, simindu#l privirea aintit asupra spatelui meu, ruinat, dup "are m#am !ntors "u un aer de par" m#a $i !ntre&at7 .nde m du", "e#o s $a", de "e stau ai"iEra "eva gr &it?, am spus eu, !n"er"nd s #l !ntlnes" privirea a"um% ,t de per$e"t al&atri i re"i !i erau o"+ii% ,t de sin"eri% 5i rareori savurat "eva a"ut "are se irosea repede% ,red " era um&ra palid a u"iderii%? A+++, a 1is ea% , a#i $a"e r u aa "um !i $a" eu a"um i asta e o um&r palid a u"iderii%? 'a, doamn , i#am spus eu% (unt !n"linat s "red " aa e%? Apoi, dup "e am $ "ut o ple" "iune s"urt , i#am urt noapte &un % 'up mult timp dup "e am p r sit#o am !n"etinit pasul% A)unsesem pe "el lalt mal al (enei% 3oiam !ntuneri"% ,a s m as"und de ea, de sentimentele "are se adunau !n mine i de teama mistuitoare " eram in"apa&il s o $a" $eri"it sau s m $a" pe mine !nsumi $eri"it $ "ndu#l pl "ere ei% A $i dat toat lumea "a s #l $a" pl "ere, lumea pe "are o posedam a"um i "are p rea i goal i etern , !n a"elai timp% ,u toate astea, $usesem r nit de vor&ele i o"+ii ei i, ni"i un num r de e0pli"aii "are#mi tre"eau a"um prin minte, &a "+iar $ormndu#mi#se pe &u1e "a nite oapte disperate "nd am p r sit Rue (t% /i"+el, !naintnd din "e !n "e mai mult pe str 1ile ve"+i i !ntune"oase ale ,artierului 8atin B ni"i un num r de e0pli"aii nu p rea s aline "eea "e#mi !n"+ipuiam " era marea ei insatis$a"ie, sau propria mea durere% n "ele din urm , am renunat la "uvinte, "u e0"epia unui re$ren "iudat% / a$lam !n linitea !ntune"oas a unei str 1i medievale i !i urmam or&ete "otiturile, mngiat de !n limea "aselor !nguste, "are p reau gata s uneas" !n ori"e "lip , !n"+i1nd aleea a"eea su& stelele indi$erente "a o "us tur % >Nu pot s#o $a" $eri"it , n#o $a" $eri"it < i ne$eri"irea ei "rete pe 1i "e tre"e%? A"ela era re$renul meu, pe "are !l repetam "a pe o rug "iune, un des"nte" pentru s"+im&area realit ii, inevita&ila ei de1am gire legat de "er"et rile noastre, "are ne aduseser !n a"el prag al iadului, unde o simeam dep rtndu#se de mine, redu"ndu#m "u nevoia ei imens % 2a am $ost teri&il de gelos "+iar i pe "reatoarea de p pui " reia ei !i "eruse a"ea mi"u doamn "are s"otea un sunet de "lopoei de argint, pentru " $emeia a"eea !i d ruise "eva "e inea strns la piept !n pre1ena mea "a i "um ni"i n#a $i e0istat% 8a "e avea s a)ung , unde putea s du" Ni"iodat , de "nd sosisem la Paris "u "teva luni !n urm , nu simisem att de "omplet imensa m rime a oraului, "um puteam s tre" de pe strada a"eea erpuit i !ntune"oas !ntr#o lume a pl "erilor i, ni"iodat nu#l simisem att de puterni" inutilitatea% Inutilitatea pentru ea, da" nu putea s !ndure $uria a"eea, da" nu putea pri"epe oare"um "eea "e p rea s "ontienti1e1e "u atta am r "iune% Eram neputin"ios% Era neputin"ioas % 'ar era mai puterni" de"t mine% 5i eu tiam, tiusem "+iar i !n "lipa !n "are i#am !ntors spatele la +otel " , !n o"+ii ei, e0ista pentru mine permanenta ei dragoste% Ameit, o&osit i a"um r t "it, am devenit "ontient, datorit simurilor a"ute de vampir, " eram urm rit% Primul meu gnd a $ost iraional% Ea venise dup mine% 5i, $iind mai deteapt de"t mine, m prinsese din urm dup o distan $oarte mare% 'ar, imediat, un alt gnd mi s#a $ormat !n minte, un gnd "rud, da" ineam "ont de tot "e se petre"use !ntre noi% Paii erau prea grei pentru

a $i ai ei% Era doar vreun muritor "are mergea pe a"eeai strad , !ndreptndu#se $ r s tie spre moarte% Aadar mi#am "ontinuat drumul, aproape "t pe#a"i s alune" din nou !n durerea mea pentru " o meritam, "nd o vo"e l untri" mi#a spus7 Eti un prost< as"ult % 5i atun"i mi#am dat seama " a"ei pai, "are se au1eau "a i "um s#ar $i a$lat la o mare distan !n spatele meu, " l"au !n a"elai timp "u ai mei% * !ntmplare% 'eoare"e, da" erau ai unui muritor, erau prea departe pentru ure"+ea unui muritor% 'ar, "nd m#am oprit s as"ult, s#au oprit i ei% Iar "nd m#am !ntors spunndu#mi7 8ouis, te am geti singur i am re!n"eput s merg, au re!n"eput s mearg i ei% n a"elai ritm "u mine, au !n"eput i ei s mearg mai repede "nd am $ "ut#o eu% Apoi s#a !ntmplat "eva e0traordinar, de net g duit% Atent "um eram la paii din urma mea, m#am !mpiedi"at de o igl " 1ut pe )os i m#am oprit !n 1id% Iar, !n spatele meu, a"ei pai au imitat per$e"t sunetul " derii mele% Eram uluit% 5i !ntr#o stare de alarm "e dep ea "u mult teama% n dreapta i !n stnga mea, strada era !ntune"at % Ni"i m "ar o lumini sla& nu li" rea !n vreo $ereastr de mansard % Iar uni"a siguran pe "are o aveam, distana mare dintre mine i a"ei pai era, aa "um am mai spus, garania " nu aparineau unei $iine omeneti% Pur i simplu, nu tiam "e s $a"% (imeam dorina aproape ire1isti&il de a#l striga a"elei $ pturi i de a#l ura &un venit, de a#l spune "t mai repede i mai "omplet posi&il " !l ateptam, " !l " utasem i " voiam s #l !ntlnes"% Totui, mi# era $ri" % /#am gndit s #mi "ontinui drumul i s atept s m a)ung din urm < dar am $ost din nou &at)o"orit de proprii mei pai i distana dintre noi r mnea a"eeai% (imeam tensiunea "res"nd !n mine, iar !ntuneri"ul din )urul meu devenea din "e !n "e mai amenin tor< !mi spuneam iar i iar, m surnd a"ei pai7 'e "e m urm reti, de "e#mi dai de tire " eti a"oloApoi am dat "olul &rus" i am v 1ut o s"lipire de lumin la urm torul "ol% (trada ur"a !n pant i eu !naintam $oarte !n"et, !n timp "e inima !mi & tea "u putere asur1indu#m , ov ind s m ar t !n "ele din urm !n lumina a"eea% ,nd am e1itat B "nd m#am oprit, de $apt B "+iar !nainte de "ol, "eva a +odorogit i a 1dr ng nit deasupra, de par" s#ar $i pr &uit a"operiul "asei de lng mine% Am s rit !napoi e0a"t la timp, !nainte "a o gr mad de igle s "ad !n strad , una din ele tergndu#mi um rul% 'up a"eea a $ost linite% / uitam la igle, as"ultnd, ateptnd% Apoi am dat "olul !n"et, intrnd !n ra1a de lumin i a"olo, !n "ap tul str 1ii, su& $elinar, am v 1ut silueta in"on$unda&il a unui alt vampir% Era imens "a !n lime, dei la $el de sla& "a mine, "u $aa prelung i al& $oarte str lu"itoare !n lumin , iar o"+ii lui mari i negri m priveau "u "eea "e p rea a $i o uimire nemas"at % Pi"iorul drept !i era puin !ndoit de par" s#ar $i oprit la )um tatea unui pas% Apoi, deodat , mi#am dat seama " , nu numai " avea p rul negru lung i des, piept nat e0a"t "a al meu i nu numai " purta o +ain i o mantie identi"e "u ale mele, dar !mi imita i po1iia i e0presia la per$e"ie% Am !ng+iit !n se" i l#am m surat din priviri !n"et, !n"er"nd s #mi as"und $a de el pulsul rapid su& privirea lui la $el de "er"et toare% ,nd l#am v 1ut "lipind, mi#am dat seama " to"mai "lipisem, iar "nd mi#am !n"ru"iat &raele, el a $ "ut !n"et a"elai gest% Era !nne&unitor% /ai r u de"t att% Pentru " , atun"i "nd a&ia am mi"at &u1ele, a&ia le#a mi"at i el, iar eu nu g seam "uvintele potrivite pentru a#l $a"e s !n"ete1e% n tot a"est timp, vedeam a"ea !n lime, a"ei o"+i negri p trun1 tori i a"ea atenie e0traordinar "are era, &ine!neles, o per$e"t &at)o"ur , dar, "u toate a"estea, !ndreptat asupra mea% El era vampirul< eu p ream a $i oglinda% Interesant?, am spus eu s"urt i e0asperat, iar el, &ine!neles, a imitat a"el "uvnt de "um am apu"at s #l rostes"% n$uriat de a"est lu"ru mai mult de"t de ori"e alt"eva, m#am tre1it 1m&ind stins, s$idnd sudoarea "are !mi ieea prin $ie"are por i tremurul 1drav n al pi"ioarelor%

A 1m&it i el, dar o"+ii lui aveau o $ero"itate animali" , spre deose&ire de ai mei, iar 1m&etul !i era sinistru datorit a"elei imitaii me"ani"e% Am $ "ut un pas !nainte i la $el i el< "nd m#am oprit &rus", uitndu#m st ruitor, la $el a $ "ut i el% 'ar, dup a"eea, !n"et, $oarte !n"et, a ridi"at &raul drept, dei al meu a r mas pe lo" i, !n"letnd pumnul, s#a lovit !n piept "u mi" ri iui, imitnd & t ile inimii mele% A i1&u"nit !n rs% 5i#a dat "apul pe spate, de1velindu#i "olii i rsul p rea s inunde strada% l dispreuiam% Total% 3rei s #mi $a"i r u- Am !ntre&at eu, dar mi#am au1it propriile "uvinte imitate% 5arlatanule4 Am spus eu apoi "u asprime% 2u$onule4? ,uvntul a"esta l#a $ "ut s se opreas" % I s#a stins pe &u1e "+iar !n timp "e#l rostea, iar "+ipul i#a devenit rigid% ,eea "e am $ "ut atun"i a $ost dintr#un impuls% I#am !ntors spatele i am !n"eput s m dep rte1, poate pentru a#l $a"e s vin dup mine i s m !ntre&e "ine sunt% 'ar, mi"ndu#se att de repede, !n"t ni"i nu l#am v 1ut, mi#a ap rut !n $a de par" s#ar $i materiali1at% I#am !ntors spatele din nou B dar l#am v 1ut iar i su& $elinar, deran)area p rului negru i ondulat $iind singurul indi"iu " se mi"ase% Te#am " utat4 Am venit la Paris "a s te g ses"4? m#am $orat eu s #l spun, v 1nd " el ni"i nu m imita, ni"i nu se mi"a, "i doar se uita la mine% A"um a !naintat !n"et, "u graie i am v 1ut " , att mi" rile trupului, "t i atitudinea !i aparineau< !ntin1nd mna "a i "um ar $i "erut#o pe a mea, m#a !mpins $oarte &rus", de1e"+ili&rndu#m % /i#am simit " maa ud lipindu#se de piele "nd m#am !ndreptat, iar mna mi se murd rise dup "onta"tul "u 1idul umed% /#am !ntors "u $aa la el dar m#a arun"at "omplet la p mnt% A vrea s #i pot des"rie $ora lui% Ai "unoate#o, da" ar $i s te ata", s #i dau o lovitur 1drav n "u un &ra pe "are s nu#l ve1i venind spre tine% 'ar o vo"e l untri" mi#a spus7 Arat #l $ora ta< aa " m#am ridi"at i m#am repe1it spre el "u am&ele &rae !ntinse, numai " am lovit !n gol, !n noaptea "are !n"on)ura a"el $elinar, stnd a"olo i privind !n )urul meu " un prost% Atun"i mi#am dat seama " tre&uia s $ie vor&a de vreun test, dei, "ontient, mi#am "on"entrat atenia asupra str 1ii !ntune"oase, golurilor din dreptul intr rilor, ori" rui lo" unde s#ar $i putut as"unde% Nu aveam nevoie de a"el test, dar nu#mi d deam seama "um a $i putut s s"ap de el% To"mai m gndeam la un mod de a l muri a"est lu"ru "nd, deodat , a ap rut din nou, lovindu#m i trntindu#m pe pava)ul !n pant al" tuit din pietre unde " 1usem !nainte% I#am simit "i1ma lipit de "oaste% n$uriat, l#am apu"at de pi"ior, aproape nevenindu#mi s "red "nd am simit materialul i osul% (#a i1&it de 1idul de piatr opus i a s"os un mrit de $urie nereinut % ,e s#a !ntmplat apoi a $ost o 1 p "eal % i ineam strns pi"iorul, dei se "+inuia s #mi trag o lovitur "u "i1ma i, la un moment dat, dup "e s#a r su"it i s#a desprins din mna mea, m#am tre1it ridi"at !n aer de nite mini puterni"e% Pot s #mi imagine1 $oarte &ine "e s#ar $i putut !ntmpla% Ar $i putut s m a1vrle la "iva iar1i mai !n"olo, " "i era destul de puterni" pentru a o $a"e% Iar eu, epui1at i lovit 1drav n, mi#a $i putut pierde "unotina% / deran)a $oarte mult, "+iar i !n toiul a"elei "on$runt ri, " nu tiam da" #mi puteam pierde "unotina sau nu% Numai " n#a $ost nevoie s a$lu, " "i, dei eram e0trem de "on$u1, am avut "onvingerea " alt"ineva ap ruse !ntre noi, "ineva "are se lupta "u el, $orndu#l s #mi dea drumul% ,nd mi#am ridi"at privirea, m a$lam pe strad i, pentru o "lip , am v 1ut dou siluete, " apariia vag a unei imagini dup "e !n"+i1i o"+iul% Apoi, doar o !nvol&urare de +aine negre, 1gomotul unor "i1me p ind pe pietre i s#a l sat t "erea% / uitam !n )urul meu, g$ind, "u sudoarea iroindu#mi pe $a i, apoi, mi#am ridi"at privirea spre $ia !ngust de "er palid% n"et, numai pentru " o"+iul meu era total "on"entrat asupra lui a"um am desluit o siluet !n !ntuneri"ul 1idului de lng mine% 6+emuit pe pietrele ieite !n a$ar ale &uiandrugului, s#a !ntors

aa !n"t am 1 rit o vag s"lipire de lumin pe p rul lui i, apoi, "+ipul al&% .n "+ip "iudat, mai mare i nu "+iar att de supt "a al "eluilalt i un o"+i mare i negru "are m $i0a st ruitor% * oapt i#a ieit de pe &u1e, dei a"estea n#au p rut s se mite% >Eti tea$ r%? Eram mai mult de"t tea$ r% Eram !n pi"ioare, gata s ata"% 'ar silueta a"eea a r mas g+emuit , de par" ar $i $ "ut parte din 1id% Am v 1ut "um o mn al& s#a stre"urat !n "eea "e p rea a $i &u1unarul unei )ilet"i% A ap rut o "arte de vi1it la $el de al& "a degetele "are mi#au !ntins#o% Nu m#am dus s#o iau% >3ino la noi mine sear , mi#a spus a"eeai vo"e optit a a"elui "+ip neted i ine0presiv, "are st tea tot "u un singur o"+i spre lumin % N#o s #i $a" ni"i un r u, a spus el i ni"i "el lalt% N#o s permit%? Atun"i, mna lui a $ "ut a"el lu"ru pe "are numai vampirii !l pot $a"e, a p rut s se desprind de trup !n !ntuneri" i s #mi pun "artea de vi1it !n mn , s"risul propriu de pe ea s"lipind imediat !n lumin % 'up "are, silueta, pornind !n sus asemeni unei pisi"i pe 1id, a disp rut iute printre $rontoanele mansardelor% Atun"i am tiut " eram singur, o simeam% 2 t ile inimii mele p reau s umple str dua a"eea pustie !n timp "e st team su& $elinar i "iteam "e s"ria pe "artea de vi1it % Adresa o "unoteam $oarte &ine, " "i de mai multe ori $usesem la teatrele de pe strada a"eea% ns numele era uluitor7 >T+;tre des 3ampires? i era tre"ut i ora, nou seara% Am !ntors#o pe partea "ealalt i am des"operit "teva "uvinte7 >Adu#o i pe $rumoasa "ea mi" % (untei &inevenii% Armnd%? Nu era ni"i o !ndoial " "el "are mi#o d duse s"risese mesa)ul% 5i nu mai avea de"t $oarte puin timp s a)ung la +otel i s #l spun ,laudiei despre a"ele lu"ruri pn la ivirea 1orilor% Alergam att de repede, !n"t ni"i oamenii pe lng "are am tre"ut n#au v 1ut um&r "are se stre"ur printre ei% 8a >T+;tre des 3ampires? nu se putea intra de"t "u invitaie, iar !n seara urm toare, portarul mi#a "er"etat "artea de vi1it o "lip , !n timp "e ploaia " dea sla& !n )urul nostru7 pe & r&atul i $emeia "are se opriser !n dreptul "asei de &ilete !n"+is , pe a$iele !n"reite "are !n$ iau vampiri de du1in "u &raele des$ "ute i "u pelerinele, "are sem nau "u nite aripi de lilie"i, gata s !nv luie umerii goi ai unei vi"time muritoare, pe "uplul "are a intrat !n +olul plin tre"nd pe lng noi< simeam "u uurin " toi erau oameni, ni"i un vampir nu se a$la printre ei, ni"i m "ar a"el & iat "are ne#a l sat pn la urm s intr m !n ameste"ul a"ela de "onversaii, +aine umede i degete !nm nuate de dame "are aran)au p l rii "u &oruri de $etru i &u"le ude% Am " utat um&r "u $e&rilitate% Ne +r nisem mai devreme numai pentru "a, !n aglomeraia a"elui teatru, pielea noastr s nu $ie prea al& i o"+ii prea s"lipitori% 5i gustul a"elui snge "are nu#mi $ "use ni"i o pl "ere m $ "use s m simt i mai prost< dar nu aveam timp pentru alt"eva% Noaptea a"eea nu era pentru u"is% Era o noapte a revelaiilor, indi$erent "um avea s se s$reas" % Eram "onvins% Totui, iat #ne !n mi)lo"ul a"elei mulimi de oameni, uile s#au des"+is pentru pu&li" i un tn r !i $ "ea lo" spre noi, atr gndu#ne atenia i ar tndu#ne, peste umerii oamenilor, spre s"ar % Aveam o lo) , una din "ele mai &une din tot teatrul i a"el plasator n#a p rut ni"i s o&serve, ni"i s #l pese " sngele nu#mi !n"+isese pielea "omplet i " ni"i nu o trans$ormase pe ,laudia !ntr#un "opil uman% 2a "+iar ne#a arun"at un 1m&et $erme" tor "nd a tras draperia, de1v luindu#ne dou $otolii !n $aa unei &alustrade din alam % Nu#l "re1i !n stare s ai& s"lavi umani-? m#a !ntre&at ,laudia !n oapt % 2ine, dar 8estat n#a avut ni"iodat !n"redere !n s"lavii umani?, i#am spus eu% Priveam "um se o"up s"aunele, "um p l riile minunat !mpodo&ite pluteau dedesu&t printre irurile de s"aune !m&r "ate !n m tase% .meri al&i str lu"eau !n &al"oanele din $aa noastr < diamantele s"lipeau !n lumina l mpilor "u ga1% >Eine minte, $ii iret m "ar o dat , mi#a optit ,laudia stnd "u "apul ple"at% Eti prea domn%?

8uminile s#au stins, mai !nti la &al"on i apoi de#a lungul pereilor de la parter% ,iva mu1i"ieni se a$lau !n spaiul de su& s"en i, la pi"ioarele "ortinei ver1i din "ati$ea, lumina a plpit i apoi a str lu"it mai puterni", pu&li"ul disp rnd "a !nv luit !ntr#un nor "enuiu prin "are numai diamantele s"lipeau, la !n"+eieturi, la gturi, pe degete% 5i s#a l sat o t "ere la $el "a a"el nor "enuiu, pn "nd tot sunetul s#a strns !ntr#un tuit persistent% Apoi, linite% 5i & taia lent , ritmat a unei tam&urine% 8a a"easta se ad uga sunetul su&ire al unui $laut din lemn, "are p rea s ia "lin"+etul metali" al "lopoeilor tam&urinei i s #l trans$orme !ntr#o melodie "u tente medievale% Apoi 1dr ng nitul unor "or1i "are s"otea !n eviden tam&urin % 9lautul s#a au1it mai tare "ntnd "eva melan"oli", trist% /u1i"a a"eea avea un $arme" i toi "ei din sal p reau !n"remenii i unii de ea, de par" a"ordurile $lautului ar $i $ost o pangli" luminoas "e se des$ ura !n"et !n !ntuneri"% Ni"i m "ar "ortina n#a rupt t "erea a"eea "nd s#a ridi"at% 8umina a devenit mai puterni" i se p rea " s"ena nu era s"en , "i o p dure deas , iar trun"+iurile aspre ale "opa"ilor i $run1iurile dese s"lipeau !n lumin su& &olta de !ntuneri" de deasupra< printre "opa"i se putea 1 ri "eea "e p rea a $i malul de piatr al unui ru, din"olo de "are se putea vedea "+iar ap rului, a"ea lumea tridimensional $iind pi"tat pe un e"ran de m tase $oarte $in , "e tremura uor datorit unui "urent de aer $oarte sla&% ,teva aplau1e salutar ilu1ia, " p tnd din "e !n "e mai muli adereni din toate p rile s lii, pn "nd au atins pun"tul ma0im, dup "are s#au stins% * siluet !ntune"at se mi"a pe s"en , de la un trun"+i de "opa" la altul, p ind att de repede !n lumin !n"t a dat impresia " a ap rut "a prin $arme" !n "entru, un &ra ivindu#se &rus" de su& pelerin pentru a ar ta o "oas de argint, "u "el lalt innd !n dreptul $eei invi1i&ile o mas" $i0at pe un & su&ire, o mas" "e repre1enta "+ipul s"lipitor al /orii, un "raniu vopsit% Pu&li"ul i#a inut respiraia% /oartea st tea !n $aa spe"tatorilor, "u "oasa preg tit , /oartea la marginea unei p duri !nv luite !n &e1n % ,eva a r spuns !n mine "a i !n "eilali, nu de team , "i !ntr#un $el omenes", la $arme"ul a"elui de"or $ragil, la misterul lumii de a"olo, !n "are silueta a"eea "u mantie neagr i v lurit se plim&a prin $aa spe"tatorilor "u graia unei pantere, smulgnd e0"lamaii, o$taturi, oapte de respe"t% A"um, !n spatele a"elei siluete, ale " rei gesturi p reau s ai& o putere e0traordinar e0a"t "a mu1i"a !n ritmul " reia se mi"a au ap rut alte siluete din "ulise% nti o & trn , $oarte "o"oat , "u p rul " runt asem n tor mu"+iului i "u un &ra tras !n )os de greutatea unui "o mare "u $lori% i tria paii grei pe s"en i "l tina din "ap !n ritmul mu1i"ii i al pailor iui al /orii% ,nd a dat "u o"+ii de a"easta a tres rit, a pus "oul )os !n"et i i#a unit minile "a i "um s#ar $i rugat% Era o&osit , "apul i#a " 1ut pe mini par" pentru a dormi, dup "are s#a !ntins spre ea, implornd% 'ar /oartea a venit spre ea i a privit#o drept !n $a , a"easta $iind as"uns privirilor noastre din "au1a p rului< imediat, !ns , s#a dat !napoi $luturnd din mn par" pentru a puri$i"a aerul% ,teva rsete nesigure s#au au1it i1&u"nind !n sal , dar "nd & trna s#a luat dup /oarte, toat lumea a !n"eput s rd % /u1i"a a !n"eput a"um s "nte mai alert, !n timp "e & trna $ug rea /oartea pe s"en , pn "nd a"easta s#a as"uns !n spatele unui "opa", as"un1ndu#i $aa mas"at su& arip "a o pas re% Iar & trna, o&osit i !n$rnt i#a luat "oul !n timp "e mu1i"a a !n"etinit ritmul dup pasul ei, !nsoind#o spre "ulise% Nu mi#a pl "ut% Nu mi#au pl "ut rsetele% Am v 1ut alte persona)e ap rnd a"um, mu1i"a a"ompaniindu#le gesturile, s"+ilo1i "u "r)e i "eretori !n 1drene "enuii, toi !ntin1nd minile spre /oarte, "are tre"ea !nvrtindu#se, s" pnd de unul "u o ar"uire a spatelui, dep rtndu#se de altul "u un gest $eminin de de1gust i, !n "ele din urm , alungndu#l pe toi "u un gest !n$umurat de pli"tiseal % Atun"i mi#am dat seama " mna al& i su&ire "are $ "ea gesturile a"elea "omi"e nu era vopsit !n al&% * mn de vampir smulgea rsetele spe"tatorilor% * mn de vampir s#a ridi"at

a"um spre "raniul rn)it, !n timp "e s"en se eli&er , "a pentru a a"operi un " s"at% 'up a"eea, vampirul, "ontinund s in mas"a !n dreptul $eei, s#a re1emat de un "opa" de m tase, "a i "um ar $i adormit !n"et#!n"et% /u1i"a "iripea asemeni unor p s ri, susura "a apa "are "urgea, iar lumina "are !l !nv luia g l&uie s#a sl &it din "e !n "e mai mult% * alt ra1 de lumin a str puns e"ranul, p rnd s #l topeas" , pentru a pre1enta o tn r "are se a$la !ntr#un "ap t al s"enei% Era !nalt i !nvelit !ntr#o mantie voluminoas de p r auriu% Am simit !n"ntarea spe"tatorilor "nd ea a p rut s pluteas" !n "er"ul de lumin , p durea !ntune"at !n lndu#se de )ur !mpre)ur, aa !n"t ea p rea r t "it printre "opa"i% Era pierdut < i nu era vampir% P mntul de pe &lu1 i $usta ei s r " "ioase nu era vopsea de s"en i nimi" nu#l p tase "+ipul per$e"t, "are era s" ldat !n lumin a"um, la $el de $rumos i deli"at "a al unei s$inte 9e"ioare din marmur , p rul a"ela $iind v lul ei% Ea nu vedea nimi", dei toi o puteau vedea% Iar geam tul "are i#a s" pat de pe &u1e !n timp "e plutea a p rut s r sune peste melodia romanti" a $lautului, a"easta $iind un tri&ut adus $rumuseii ei% /oartea s#a tre1it &rus" !n "er"ul ei de lumin sla& i s#a !ntors pentru a o vedea aa "um o v 1user i spe"tatorii i pentru a ridi"a mna li&er !n semn de omagiu i respe"t% ,ele "teva rsete s#au stins !nainte de a deveni reale% Ea era prea $rumoas , iar o"+ii ei "enuii erau prea de1n d )duii% Ho"ul era prea per$e"t% 'eodat , mas" a $ost a1vrlit !n "ulise i /oartea a de1v luit pu&li"ului un "+ip al& i radios, tre"ndu#i minile gr &ite prin p rul negru super&, !ndreptndu#i )ilet" i !ndep rtnd "teva $irioare de pra$ invi1i&ile de pe revere% /oartea !ndr gostit % Aplau1ele au i1&u"nit pentru a"el "+ip luminos, "u pomei lu"ioi i o"+i negri "are "lipeau, de par" ar $i $ost un )os e0traordinar, "nd, de $apt, nu era de"t "+ipul unui vampir, al "elui "are m a"ostase !n "artierul 8atin, al a"elui vampir "are rn)ea ironi", s" ldat !n lumina g l&uie a $elinarului% Am strns "u putere mna ,laudiei !n !ntuneri", dar ea st tea nemi"at , "a vr )it % P durea de pe s"en , de unde $ata a"eea muritoare i neputin"ioas privea spre rsete $ r s vad , s#a desp rit !n dou )um t i $antomati"e, dep rtndu#se de "entru i permindu#l vampirului s se apropie de ea% Ea, "are !naintase spre ramp , l#a v 1ut deodat i s#a oprit &rus", i"nind "a un "opil% ntr# adev r, adu"ea $oarte mult "u un "opil, dei era, evident, o $emeie !n toat $irea% Numai o uoar !n"reitur a pielii din )urul o"+ilor !i tr da vrsta% (nii, dei mi"i, i se 1 reau $rumos "onturai pe su& &lu1 , iar oldurile, dei !nguste, o$ereau $ustei lungi i pr $uite o severitate sen1ual % n timp "e se dep rta de vampir, i#am v 1ut la"rimile !n o"+i asemeni unor sti"le !n li" rul luminilor i mi s#a strns inima de team pentru ea i de dorin % 9rumuseea ei era r pitoare% n spatele ei, "teva "ranii vopsite au !n"eput s se mite !n !ntuneri", siluetele "are purtau m tile $iind invi1i&ile datorit +ainelor negre, "u e0"epia minilor al&e "are ineau marginile unei mantii sau $aldurile unei $uste% Erau $emei vampir, !ndreptndu#se spre vi"tim !mpreun "u & r&aii i a"um, unul "te unul, au arun"at m tile aa !n"t a"estea au " 1ut gr mad , &eele asemeni unor oase, "raniile rn)ind !n !ntuneri"% 5i, iat #l apte vampiri, $emeile $iind trei la num r, "u snii al&i s"lipind deasupra "orsa)elor negre i strmte ale ro"+iilor, "u "+ipurile luminoase i rigide privind "u o"+i negri de su& &u"le de p r negru% Erau teri&il de $rumoase aa "um p reau s pluteas" !n )urul a"elei $ pturi omeneti !m&u)orate, totui, palide i re"i !n "omparaie "u a"el p r auriu i "u a"ea piele deli"at tranda$irie% Au1eam r su$larea spe"tatorilor, respiraia lor !ntret iat % Era un adev rat spe"ta"ol, a"el "er" de "+ipuri al&e strngndu#se din "e !n "e mai mult i a"el "ondu" tor, a"el 'omn /oarte, "are se !ntor"ea spre pu&li" a"um, "u minile !n"ru"iate pe inim i "u "apul ple"at pentru a "u"eri simpatia oamenilor7 nu#l aa " era ire1isti&il - .n murmur de rsete i o$taturi apro&atoare% 'ar ea a $ost "ea "are a rupt a"ea t "ere magi" %

Nu vreau s mor?, a optit ea "u o vo"e asemeni unui "lopoel% Noi suntem moartea?, i#a spus el i, din )urul ei s#a !n lat oapta >/oartea?% (#a !ntors, mi"are "e a $ "ut "a p rul s i se trans$orme !ntr#o adev rat ploaie aurie, "eva &ogat i viu peste pra$ul de pe +ainele ei pr p dite% >A)utor4? a strigat ea stins, de par" i#ar $i $ost team s ridi"e glasul% >,ineva? a 1is ea adresndu#se mulimii despre "are tia " tre&uia s se a$le a"olo% ,laudia a rs uor% 9ata de pe s"en !i d dea seama vag unde se a$la, "e se petre"ea, dar tia in$init mai multe de"t a"ea mulime de oameni "are o priveau "u gurile " s"ate% Nu vreau s mor4 Nu vreau4? 6lasul ei deli"at s#a $rnt, iar privirea i s#a $i0at asupra vampirului "ondu" tor !nalt i "rud, a"el arlatan dia&oli" "are a"um a ieit dintre "eilali, !ndreptndu#se spre ea% Toi murim?, i#a spus el% (ingurul lu"ru pe "are#l ai !n "omun "u toi "eilali muritori e moartea, a ad ugat apoi, ar tnd spre or"+estr i spre "+ipurile distane de la &al"on i din lo)i% Nu, a protestat ea nevenindu#l s "read % /ai am atia ani, atia? 3o"ea !i era stins , melodioas !n "iuda durerii, $ "nd#o s par ire1isti&il , "a i mi"area gtului ei gol i a minii "are tremura uor pe el% Ani4 A spus vampirul% 'e unde tii " mai ai atia ani- /oartea nu ine "ont de vrst 4 Poate "+iar a"um ai o &oal "are te devorea1 de)a pe din untru% (au poate " un & r&at ateapt s te u"id pur i simplu pentru p rul t u auriu4? a 1is el "u o vo"e supranatural groas i sonor , !ntin1nd degetele spre p rul ei% E nevoie s #i spun "e#i re1erv soarta-? Nu#mi pas nu mi#e $ri" , a protestat ea, "u un glas "ristalin "are p rea att de $ragil !n "omparaie "u al lui% mi asum ris"ul? 5i, da" #i asumi ris"ul sta i vei tr i muli ani, "u "e te vei alege- ,u un spate "o"oat i "u o gur $ r dini-? a !ntre&at#o el i i#a ridi"at p rul de pe spate, de1velindu#l gtul al&% Apoi i# a des$ "ut !n"et iretul &lu1ei% /aterialul ie$tin al &lu1ei s#a des"+is, iar mne"ile i#au alune"at de pe umerii !nguti i tranda$irii< ea a prins#o, dar el a apu"at#o de !n"+eieturi, dndu#l#le la o parte "u &rutalitate% (pe"tatorii au p rut s o$te1e !n "or, $emeile !n dosul lornioanelor, & r&aii aple"ai !n $a pe s"aunele lor% Am v 1ut materialul " 1nd, pielea palid i per$e"t pulsnd odat "u & t ile inimii ei i s$r"urile mi"i oprind &lu1a s lune"e mai )os, vampirul inndu#l strns !n"+eietura minii drepte pe lng trup, la"rimile iroind pe o&ra)ii ei !m&u)orai, dinii mu"nd &u1ele% >E0a"t aa "um pielea asta e a"um tranda$irie, mai tr1iu o s devin "enuie i !n"reit din "au1a vrstei?, a 1is el% 8as #m s tr ies", te rog, a spus ea, o"olindu#l privirea% Nu#mi pas nu#mi pas %? Atun"i, de "e i#ar p sa da" ai muri a"um- 'a" lu"rurile astea ororile astea nu te !nsp imnt -? Ea a s"uturat din "ap, uluit , p " lit , neputin"ioas , !mi simeam $uria !n vene la $el de intens " pasiunea% ,u "apul ple"at, ea purta !ntreaga r spundere pentru ap rarea vieii i era nedrept, monstruos de nedrept "a ea s renune la ideile proprii !n $avoarea alor lui !n leg tur "u "eea "e era evident i sa"ru i att de $rumos !ntru"+ipat !n ea% 'ar el a l sat#o $ r grai, i#a $ "ut instin"tul "opleitor s par m runt i "on$u1% * simeam murind pe din untru, sl &ind i !l uram% 2lu1a a alune"at pn !n talie% .n murmur s#a au1it !n rndurile mulimii "aptivate "nd snii ei mi"i i rotun1i s#au o$erit privirilor% Ea s#a "+inuit s #i trag mna, dar el i#o inea strns% ( 1i"em " te#am l sa s ple"i s 1i"em " /oartea ar avea o inim "are ar re1ista $rumuseii tale " tre "ine s #i !ndrepte pasiunea- ,ineva tre&uie s moar !n lo"ul t u% Alegi tu persoan !n lo"ul nostru- Persoana "are s stea ai"i i s su$ere "um su$eri tu a"um-? a !ntre&at#o el, ar tnd spre pu&li"% C p "eala ei era e0traordinar % >Ai vreo sor o mam un "opil-? Nu, a !ng imat ea% Nu? a repetat, s"uturndu#i p rul &ogat% Tre&uie s e0iste "ineva "are s #i ia lo"ul, un prieten- Alege4?

Nu pot% Nu vreau? a 1is ea !n"er"nd s #i trag mna din !n"letarea lui% 3ampirii din )urul ei o priveau, $ r "a pe "+ipurile lor s se "iteas" vreo emoie, de par" $eele a"elea supranaturale ar $i $ost nite m ti% >Nu poi s#o $a"i-? a !ntre&at#o el &at)o"oritor% 5tiam " , da" ar $i spus " putea, el ar $i &lamat#o, ar $i spus " era la $el de "rud "a el pentru " alesese pe alt"ineva "are s moar , ar $i spus " #i merit soarta% /oartea te poate g si oriunde%? A o$tat de par" s#ar $i simit dintr#o dat $rustrat% (pe"tatorii nu puteau s vad a"est lu"ru, eu da% 3edeam mu"+ii de pe $aa lui neted !n"ordndu#se% n"er"a s o $a" s #l susin privirea, dar ea se uit disperat !n alt parte% n aerul a"ela "ald simeam mirosul de pra$ i par$um de pe pielea ei, !i au1eam & t ile !n"ete ale inimii% >/oartea in"ontient soarta tuturor muritorilor%? (#a apropiat de ea, vis tor, !ndr gostit de ea, dar luptndu#se "u sine% >Dmm dar noi suntem moartea "ontient 4 Asta ar $a"e din tine o mireas % 5tii "e !nseamn s $ii iu&it de /oarte-? Era gata s #l s rute $aa, urmele s"lipitoare ale la"rimilor% >5tii "e !nseamn " /oartea s #i "unoas" numele-? Ea s#a uitat la el, "uprins de spaim % Apoi, o"+ii au p rut s i se !n"eoe1e, &u1ele s i se !nmoaie% Privea din"olo de el, la silueta altui vampir "are ap ruse !n"et din um&r % /ult vreme st tuse deoparte, "u minile !mpreunate i "u o"+ii mari i negri $oarte $i"i% Atitudinea lui nu era de po$t % Nu p rea vr )it% Ea !l privea a"um !n o"+i i durerea ei a s" ldat#o !ntr#o lumin minunat , "are o $ "ea e0trem de atr g toare% A"easta "apta atenia pu&li"ului, a"ea durere teri&il % i simeam pielea, snii mi"i i as"uii, !mi simeam &raele mngind#o% Am !n"+is o"+ii i am v 1ut#o goal !n a"el !ntuneri" intim% 8a $el simeau toi "ei din )urul ei, a"ea "omunitatea de vampiri% Nu avea ni"i o ans % 'es"+i1nd o"+ii din nou, am v 1ut#o s"lipind !n luminile !nv luite !n $um ale rampei, i# am v 1ut la"rimile aurii "nd "el lalt vampir "are st tea la distan a optit7 >9 r durere%? 8#am v 1ut pe arlatan devenind rigid, dei nimeni alt"ineva n#a mai v 1ut% Ei nu vedeau de"t "+ipul neted, "a de "opil, al $etei, &u1ele ei !ntredes"+ise de mirare !n $aa a"elui vampir, !i au1eau glasul moale repetnd dup el7 >9 r durere-? 9rumuseea ta e un dar pentru noi%? 3o"ea lui tun toare a umplut sala $ r ni"i un e$ort, p rnd s su&)uge emoia "are "retea din "e !n "e% Apoi, !n"et, aproape imper"epti&il, a mi"at mna% 5arlatanul s#a retras, devenind unul din a"ele "+ipuri al&e, r &d toare, a " ror po$t i snge re"e erau, !n mod "iudat, identi"e% n"et, graios, "el lalt s#a dus spre ea% Era moale, uitnd de goli"iune< pleoapele i#au tremurat uor i un o$tat i#a s" pat de pe &u1ele umede% >9 r durere?, a spus ea% Nu suportam s#o v d atras de el, s#o v d murind a"um, su& puterea a"elui vampir% mi venea s#o strig, s rup vra)a% 5i o voiam% * voiam, !n timp "e el se mi"a, apropiindu# se de ea, dup "are a !ntins mna spre nurul $ustei ei, iar ea s#a aple"at spre el, "u "apul dat pe spate i materialul negru i#a alune"at peste olduri, s"ondu#l la iveal s"lipirea aurie a p rului dintre pulpe i apoi i#a " 1ut la pi"ioare% 3ampirul a des$ "ut &raele, stnd "u spatele la luminile rampei "are plpiau, p rul lui "astaniu p rnd s tremure "nd "el auriu al ei i#a " 1ut peste +aina neagr % >9 r durere $ r durere?, !i optea el i ea "eda "omplet% A"um, !ntor"nd#o !n"et !ntr#o parte, pentru "a toat lumea s #l vad "+ipul senin, a ridi"at#o, ea i#a ar"uit spatele "nd snii i#au atins nasturii i i#a !n"on)urat gtul "u &raele palide% (#a !n"ordat i a s"os un ip t !n "lipa !n "are el i#a !n$ipt dinii i "+ipul i#a r mas nemi"at !n vreme "e !ntregul teatru !i !mp rt ea pasiunea% /na lui al& str lu"ea pe $esele ei tranda$irii, iar p rul ei i#o atingea uor, i#o mngia% El a ridi"at#o de la p mnt !n timp "e &ea, gtul ei li" rind lng o&ra1ul lui al&% / simeam sl &it, ameit, po$ta "retea !n mine !nnodndu#mi inima i venele% Am strns &alustrada lo)ei din "e !n "e mai tare, pn "nd am simit metalul s"rind% 5i a"el 1gomot sla&, de sugere, pe "are ni"iunul din a"ei muritori nu#l putea au1i, p rea s m in oare"um intuit !n lo"ul unde m a$lam%

Am l sat "apul !n )os< !mi venea s !n"+id o"+ii% Aerul p rea s miroas a pielea ei s rat , p rea su$o"ant, $ier&inte i dul"e% ,eilali vampiri s#au apropiat de ea, mna al& "are o inea strns a tremurat uor, iar vampirul "u p r "astaniu i#a dat drumul, a !ntors#o, ar tnd#o pu&li"ului, "apul ei a " 1ut pe spate "nd el a dat#o mai departe, una din a"ele $rumoase $emei vampir ap rnd !n spatele ei, leg nnd#o i mngind#o !n timp "e se aple" s &ea% A"um o tre"eau de la unul la altul, !n $aa a"estor spe"tatori vr )ii, iar "apul i#a " 1ut moale peste um rul unui vampir, "ea$a $iindu#l la $el de ispititoare "a $esele mi"i, pielea neted a pulpelor lungi sau "utele din dosul genun"+ilor moi !ndoii% (t team re1emat de spetea1a $otoliului, "u gura plin de gustul ei, venele $iindu#mi supuse torturii% ,u "oada o"+iului l#am v 1ut pe vampirul "u p r "astaniu "are o "u"erise, stnd deoparte% ,a i !nainte, o"+ii lui negri p rnd s m "aute !n !ntuneri", p rnd s se $i0e1e asupra mea pe deasupra "urenilor de aer "ald% 3ampirii s#au retras unul "te unul% P durea pi"tat a reap rut, alune"nd $ r 1gomot la lo"% Pn "nd $ata muritoare, $ragil i $oarte al& , a r mas goal !n a"ea p dure misterioas , !ntins pe un "ata$al" din m tase neagr "a i "um ar $i stat "+iar pe p mntul p durii< mu1i"a re!n"epuse, ireal i !nsp imnt toare, din "e !n "e mai tare pe m sur "e luminile se mi"orau% Toi vampirii au disp rut, !n a$ar de arlatan, "are !i luase "oasa i mas"a din um&r i s#a g+emuit lng $ata adormit !n timp "e lumina sl &ea !n"etul "u !n"etul, numai mu1i"a avnd $or !n a"el !ntuneri" atot"uprin1 tor% Apoi s#a stins i ea% * "lip , toat lumea a r mas "omplet nemi"at % 'up a"eea, aplau1ele au i1&u"nit din lo" !n lo" pn "nd, deodat , au r sunat peste tot !n )urul nostru% 8umina s#a aprins !n niele din perei, spe"tatorii s#au privit re"ipro" i dis"uiile au !n"eput% * $emeie, de la mi)lo"ul unui rnd, s#a ridi"at &rus", lundu#i repede +aina de &lan de pe sp tarul s"aunului, dei nimeni nu#l $ "use lo" !n" < alt"ineva a ieit !n gra& pe "uloarul a"operit "u "ovor< imediat s#au ridi"at "u toii i au pornit spre ieiri% /ai tr1iu puin, 1gomotul a"ela s#a trans$ormat !n "el "on$orta&il i linititor al mulimii so$isti"ate i par$umate "are umpluse +olul de la intrare i teatrul mai !nainte% 3ra)a era rupt % .ile erau larg des"+ise l snd s p trund !n untru mireasma ploii, tropotul "ailor i vo"ile "are strigau dup ta0iuri% n marea de s"aune uor strm&e, o m nu al& str lu"ea pe o pern de m tase verde% Priveam i as"ultam, as"un1ndu#mi $aa "u mna de ori"ine i de nimeni, stnd "u "otul re1emat de &alustrad , pasiunea din mine potolindu#se i simind gustul $etei pe &u1e% Era "a i "um mirosul ploii i#ar mai $i purtat !n" par$umul i !n teatrul gol !i au1eam & t ile inimii% Am tras aer !n piept, in+alnd mirosul ploii i am 1 rit#o pe ,laudia stnd per$e"t nemi"at , "u minile !nm nuate !n poal % (imeam un gust amar !n gur i eram 1 p "it% Apoi am v 1ut un plasator !naintnd pe "uloarul de )os, !ndreptnd s"aunele, adunnd programele !mpr tiate pe "ovor% Eram "ontient " durerea a"eea din mine, 1 p "eala a"eea, pasiunea a"eea or&itoare "are m p r sea "u o !n"etineal !n" p nat ar $i disp rut "omplet da" a $i "o&ort !n dreptul uneia din ar"adele a"elea a"operite de draperii de lng el i l#a $i tras repede !n !ntuneri", lundu#l aa "um $usese luat $ata a"eea% 3oiam s#o $a" i, totui, nu voiam nimi"% ,laudia mi#a spus atun"i lng ure"+ea ple"at 7 >R &dare, 8ouis% R &dare%? Am des"+is o"+ii% ,ineva era aproape, la peri$eria vederii mele< "ineva "are !mi p " lise au1ul i simurile a"ute se str pungeau "a o anten as"uit "+iar i a"ea neatenie, sau "el puin aa "redeam% 'ar, iat #l, $ r s s"oat un sunet, din"olo de draperia lo)ei, pe vampirul "u p r "astaniu, "el detaat, stnd pe s"ara a"operit "u "ovor i privindu#ne% A"um tiam " era, aa

"um & nuisem, vampirul "are !mi d duse "artea de vi1it "u a)utorul " reia intrasem !n teatru% Armnd% /#ar $i speriat da" n#ar $i stat att de nemi"at i da" n#ar $i avut a"ea e0presie de visare pe "+ip% (e p rea " st a"olo, re1emat de perete, de mult vreme i atitudinea lui nu s#a s"+im&at delo" ni"i "nd ne#am uitat la el, ni"i "nd ne#am apropiat% 'a" nu m#ar $i "aptivat att de tare, a $i r su$lat uurat " nu era "el !nalt i &runet< dar nu m#am gndit la asta% A"um o m sura lene pe ,laudia, $ r s apele1e delo" la o&i"eiul omenes" de a privi pe $uri% Am pus mna pe um rul ei% >3 " ut m de $oarte mult timp?, i#am spus eu i inima a !n"eput s #mi &at mai !n"et, "a i "um "almul lui mi#ar $i a&sor&it agitaia i team , aa "um marea trage !n adn"urile ei "eva de pe rm% Nu pot s e0agere1 a"east "alitate a lui% Totui, nu pot ni"i s#o des"riu i n#am putut ni"i atun"i, iar $aptul " mintea mea " uta s#o des"rie "+iar i pentru mine !nsumi m tul&ura, !mi d dea sen1aia " tia "e $a", iar atitudinea lui "alm , o"+ii lui " prui i adn"i p reau s spun " n#avea ni"i un sens "eea "e gndeam, sau, !n mod deose&it, "uvintele pe "are m "+inuiam s le $ormule1 a"um% ,laudia nu spunea nimi"% El s#a desprins de perete i a !n"eput s "o&oare s"ara !n a"elai timp $ "ndu#ne semn s # l urm m< dar toate astea au $ost $luide i rapide% 6esturile mele erau nite "ari"aturi ale gesturilor omeneti !n "omparaie "u ale lui% A des"+is o u !ntr#un perete de la un nivel in$erior i ne#a po$tit !n !n" perile de su& teatru, pi"ioarele lui a&ia atingnd treptele "nd "o&oram, el lund#o !naintea noastr "u o !n"redere deplin % Apoi am intrat !n "eea "e p rea s $ie o imens sal de &al su&teran , "reat dintr#o pivni mult mai ve"+e de"t "l direa de deasupra% (us, ua pe "are el o des"+isese s#a !n"+is &rus" i lumina s#a stins !nainte "a eu s apu" s v d &ine !n" perea% I#am au1it $onetul +ainelor !n !ntuneri" i apoi 1gomotul puterni" al s" p r rii unui "+i&rit% n lumina a"eea, "+ipul lui a p rut o $la" r mare% 'up a"eea, o siluet a ap rut !n lumin lng el, un & iat "are i#a adus o lumnare% Imaginea & iatului m#a $ "ut s #mi adu" aminte o"at de pl "erea "aptivant a $emeii goale de pe s"en , de trupul ei !ntins i de sngele ei "are pulsa% (#a !ntors i m#a privit "am la $el "a vampirul "u p r "astaniu "are aprinsese lumnarea i i#a optit >'u#te?% 9la" ra a luminat pereii dep rtai, iar vampirul a ridi"at lumnarea i a pornit de#a lungul peretelui, $ "ndu#ne semn s #l urm m% 3edeam " ne !n"on)ura o lume de $res"e i pi"turi murale, ale " ror "ulori vii se 1 reau deasupra $l " rii i, !n"etul "u !n"etul, teama i "oninutul pi"turii de lng noi au devenit "lare% Era teri&ilul ta&lou intitulat >Trium$ul /orii? al lui 2reug+el, reali1at la o s"ar att de mare, !n"t mulimea de $iguri !nsp imnt toare ne dominau !n &e1na a"eea, a"ele s"+elete ne"ru toare "e transportau &ieii mori pe o ap r u mirositoare, tr geau o " ru "u "ranii omeneti, de"apitau un "adavru !ntins sau atrnau oameni !n treang% .n "lopot & tea deasupra iadului nes$it de p mnt pr)olit i $umegnd, spre "are se !ndreptau armate numeroase de oameni "are !naintau "u pasul +idos i stupid al soldailor "e avansea1 spre masa"ru% /i#am $erit privirea, dar "el "u p rul "astaniu mi#a atins mna i m#a "ondus mai departe s v d >, derea !ngerilor? materiali1ndu#se !n"et, "u "ei osndii arun"ai din !n limile "ereti !n +aosul !n$ior tor al montrilor "e petre"eau% Era att de per$e"t, att de intens, !n"t m#am "utremurat% /na "are m atinsese mai !nainte a $ "ut#o din nou, dar eu am r mas nemi"at, ridi"ndu#mi privirea spre partea de sus a pi"turii, unde deslueam "ontururile a doi !ngeri $rumoi "u trm&ie la gur % Timp de o se"und , vra)a s#a destr mat% Am avut a"eeai sen1aie puterni" din prima sear "nd intrasem !n Notre#'ame< dar apoi a disp rut, "a "eva din &orangi" i preios "are mi#a $ost smuls% 8umnarea s#a ridi"at% 5i ororile au ap rut peste tot !n )urul meu7 damnaii pasivi i degradai ai lui 2os"+, "adavrele pompoase !n si"rie ale lui Traini, " l reii monstruoi ai lui 'iirer i, la o s"ar insuporta&il , o mulime de gravuri !n lemn medievale% ,+iar i tavanul era

populat "u s"+elete i mori !n des"ompunere, "u demoni i instrumente ale durerii, de par" ar $i $ost o "atedral a morii !nsei% 'in lo"ul unde ne#am oprit, !n s$rit, !n mi)lo"ul !n" perii, lumnarea p rea s !nvie imaginile a"elea peste tot !n )urul nostru% 'elirul amenina i a !n"eput a"ea leg nare a "amerei, a"ea sen1aie de " dere% /#am !ntins dup mna ,laudiei% Ea st tea gnditoare, "u "+ipul pasiv i "u privirea distant "nd m#am uitat la ea, de par" ar $i vrut s#o las !n pa"e< apoi, deodat , s#a desprins de mine i a rupt#o la $ug , paii ei pe pietre g sindu#i e"oul !ntre 1iduri, "a nite degete "are & teau dara&ana pe tmplele mele, !n "raniul meu% /i#am dus minile la tmple, uitndu#m prostit !n podea !n " utarea unui ad post, "a i "um da" mi#a $i ridi"at privirea, a $i $ost o&ligat s v d o su$erin "umplit pe "are nu voiam, nu puteam s#o !ndur% Apoi am v 1ut din nou "+ipul vampirului plutind !n lumin , "u o"+ii lui $ r vrst !n"on)urai de gene negre% 2u1ele !i erau ne"lintite, dar, !n timp "e#l priveam, a p rut s 1m&eas" $ r s $a" ni"i "ea mai mi" mi"are% 8#am privit i mai st ruitor, "onvins " era vor&a de o ilu1ie puterni" pe "are a $i putut s#o p trund da" eram $oarte atent< i, "u "t !l priveam mai mult, "u att p rea s 1m&eas" mai mult i, !n "ele din urm , s $ie animat de oapte, gnduri, "nte"e mute% 8e au1eam " pe "eva "are se ondulea1 !n !ntuneri", aa "um se ondulea1 tapetul su& $l " ri sau "um se "o)ete vopseaua de pe $aa unei p pui "are arde% (imeam dorina de a#l 1gli "u putere pentru " a"ea $a ne"lintit s se mite, s admit a"el "ntat stins< i, deodat , m#am tre1it "u el lipit de mine, "uprin1ndu#mi pieptul "u &raul, "u genele att de aproape, !n"t le puteam vedea dese i lu"ioase deasupra o"+iului in"andes"ent, !i simeam pe piele r su$larea uoar i lipsit de miros% Era delir% Am dat s m desprind de el i, totui, eram tras spre el i nu m mi" m delo", &raul lui inndu#m $erm, $la" ra lumn rii str lu"ind a"um lng o"+iul meu, aa !n"t !i simeam " ldura< "arnea mea re"e tn)ea dup " ldura a"eea, dar, deodat , am dat din mn "a s#o alung, !ns n#am putut s#o g ses" i nu vedeam de"t "+ipul lui str lu"itor, aa "um nu#l v 1usem ni"iodat pe al lui 8estat, al&, lipsit de pori, viguros i mas"ulin% ,el lalt vampir% Toi "eilali vampiri% * nes$rit pro"esiune a "elor de $elul meu% /omentul a luat s$rit% /#am tre1it "u mna !ntins , atingndu#l $aa< dar el era departe de mine, "a i "um n#ar $i venit ni"iodat aproape, ne$ "nd ni"i o !n"er"are de a#mi da mna la o parte% /#am dat !napoi, $st"it, uluit% 'eparte, !n noaptea pari1ian , a & tut un "lopot, "er"urile surde i aurii de sunet p rnd s str pung 1idurile, lemn ria "are "ondu"ea a"el sunet !n adn"ul p mntului "a prin nite evi mari de org % Am au1it din nou a"ele oapte, a"el "ntat nearti"ulat% n !ntuneri", l#am v 1ut pe a"el & iat muritor "are m privea i !i simeam mirosul $ier&inte al " rnii% 3ampirul i#a $ "ut un semn i el a venit spre mine, "u o"+i netem tori i "aptivani i mi#a !n"on)urat umerii "u &raele% Ni"iodat nu mai simisem asta, nu mai "unos"usem a"ea e0perien , a"ea "edare a unui muritor "ontient% 'ar !nainte s apu" s #l !mping pentru &inele lui, i#am v 1ut vn taia de pe gtul deli"at% /i se o$erea% A"um s#a lipit de mine i i#am simit se0ul tare prin veminte ap sat de pi"iorul meu% .n geam t de su$erin mi#a ieit de pe &u1e, dar el a venit i mai aproape, "u &u1ele pe "eea "e tre&uia s $i $ost att de re"e i de lipsit de via pentru el< mi#am !n$ipt dinii !n pielea lui, !n timp "e trupul !mi era rigid, iar a"el se0 tare se $re"a de mine i, st pnit de pasiune, l#am ridi"at de la p mnt% 3al dup v l, & t ile inimii lui au tre"ut !n mine, !n vreme "e, uor "a $ulgul, m leg nam odat "u el, devorndu#l att pe el "t i e0ta1ul i pl "erea lui "ontient % Apoi, sl &it i dorni" de aer, l#am v 1ut departe de mine, iar eu eram "u minile goale i gura mi#era !n" plin de gustul sngelui s u% (t tea re1emat de vampirul "u p r "astaniu, inndu#l de mi)lo" i m privea la $el de pani" "a vampirul, "u o"+ii !n"eoai i stini din "au1a

pierderii vieii% mi amintes" " am !naintat t "ut, atras spre el i in"apa&il s m st pnes", privirea a"eea "aptivndu#m , viaa a"eea "ontient !nvingndu#m < tre&uia s moar i nu voia< avea s tr ias" !n "ontinuare, !nelegnd, supravieuind a"elei intimit i4 /#am !ntors% 3ampirii s#au mi"at !n !ntuneri", iar lumn rile lor plpiau !n aerul re"e< deasupra lor pluteau o serie de $iguri desenate !n "erneal 7 "adavrul unei $emei devastat de un vultur "u "+ip omenes", un & r&at gol legat "u minile i pi"ioarele de un "opa", lng el atrnnd torsul altuia, &raele rete1ate ale a"estuia legate de o alt ramur , iar !n vr$, "apul mortului privind drept !nainte% Au1eam din nou a"el "ntat, su&ire i ireal% n"et#!n"et, po$ta din mine s#a potolit, a as"ultat, dar "apul !mi 1v"nea i $l " rile lumn rilor p reau s se uneas" !n "er"uri de lumin str lu"itoare% ,ineva m#a atins deodat , m#a !mpins "u &rutalitate, aa !n"t era "t pe#a"i s #mi pierd e"+ili&rul i, "nd m#am !ndreptat, am v 1ut "+ipul !ngust i "oluros al vampirului arlatan pe "are#l dispreuiam% 5i#a !ntins spre mine minile al&e, dar "el lalt, "el dep rtat a venit repede i s#a stre"urat !ntre noi% /i s#a p rut " l#a lovit pe "el lalt vampir, " l#am v 1ut mi"ndu#se i apoi iar i nu l#am v 1ut mi"ndu#se< amndoi st teau "a nite statui, intuindu#se "u privirea i timpul a tre"ut aa "um se retrage marea de pe o pla) , val dup val% N#am idee "t am stat a"olo, toi trei !n !ntuneri", timp !n "are mi s#au p rut "omplet nemi"ai, numai $l " rile plpitoare din spatele lor p rnd s ai& via % Apoi, !mi amintes" " am pornit "u greu pe lng perete i am g sit un s"aun mare din lemn de ste)ar pe "are m#am pr &uit% /i se p rea " o aud pe ,laudia !n apropiere, vor&ind "u "ineva !n oapt , dar "u o vo"e dul"e% 9runtea mi#era plin de snge i !n$ier&ntat % 3enii "u mine?, a spus vampirul "u p r "astaniu% , utam s v d mi"area &u1elor "are tre&uia s $i pre"edat sunetul i, totui, a"easta a venit mult mai tr1iu de"t sunetul% 'up a"eea, am pornit toi trei, "o&ornd o s"ar lung din piatr i mai adn" su& ora, ,laudia mergnd !naintea noastr i um&ra ei lung re$le"tndu#se pe perete% Aerul a devenit r "oros i proasp t datorit miresmei de ap i vedeam pi" turile "e p trundeau printre pietre sem nnd "u nite m rgelue de aur !n lumina lumn rii vampirului% Am intrat !ntr#o !n" pere mi" , unde un $o" ardea !ntr#un " min adn", "onstruit !n 1idul de piatr % n "ap tul "el lalt, se a$la un pat vrt !n stn" i !n"on)urat "u dou pori de aram % 8a !n"eput, am v 1ut a"este lu"ruri $oarte "lar, "a i peretele lung plin de " ri opus "elui pe "are se a$la " minul, &iroul de lemn i si"riul% Pe urm , !ns , "amera a !n"eput s os"ile1e, iar vampirul "u p r "astaniu m#a luat dup umeri i m#a "ondus spre un $otoliu de piele% 9o"ul era $oarte $ier&inte lng pi"ioarele mele, dar !mi "rea o sen1aie pl "ut , "lar , "eva "are s m smulg din ameeal % /#am re1emat de sp tar, !n"+i1nd o"+ii doar pe )um tate i am !n"er"at din nou s v d "e era !n )urul meu% Era "a i "um a"el pat dep rtat ar $i $ost o s"en i pe pernele de pe s"ena a"eea mi" st tea !ntins & iatul, "u p rul negru desp rit la mi)lo" i ondulat pe ure"+i, aa !n"t "u aerul a"ela vis tor sem na "u una din a"ele "reaturi ml dioase i androgine dintr#o pi"tur de 2otti"elli< "ui& rit lng el "u mna ei al& pe pielea lui rumen , se a$la ,laudia, "u $aa as"uns !n gtul lui% 3ampirul "u p r "astaniu, plin de !n"redere !n sine, privea, stnd "u minile !mpreunate< "nd s#a ridi"at ,laudia, & iatul s#a "utremurat% 3ampirul a luat#o "u &lndee, aa "um a $i luat#o eu, ea inndu#se "u minile de gtul lui, "u o"+ii pe )um tate !n"+ii din "au1a ameelii i "u &u1ele roii de snge% A ae1at#o uor pe &irou i ea s#a re1emat de% , rile legate !n piele, minile " 1ndu#l pline de graie !n poala ro"+iei de "uloarea lev ni" i% Porile s#au !n"+is !n )urul & iatului i a"esta, a$undndu#i $aa !n perne, a adormit% / tul&ura "eva !n "amera a"eea i nu tiam "e anume% Nu tiam "e se petre"ea "u mine, !n a$ar de $aptul " $usesem smuls "u $ora, $ie de mine !nsumi, $ie de alt"ineva, din dou st ri mistuitoare7 atra"ia $a de a"ele pi"turi !n$ior toare i u"iderea " reia m a&andonasem !n mod o&s"en, !n $aa "elorlali%

Nu tiam "e anume m amenina a"um, de "e anume " uta s s"ape mintea mea% / tot uitam la ,laudia, "um st tea re1emat de " ri, printre o&ie"tele de pe &irou, "raniul al& lustruit, s$eni"ul, "artea des"+is al " rei s"ris de mn lu"ea !n lumin < la un moment dat, am v 1ut deasupra ei o pi"tur lu"ioas !n "are era repre1entat un diavol "u "oarne i "opite, $ ptura lui !nsp imnt toare plutind deasupra unei adun ri de vr )itoare% ,apul ei se a$la "+iar su& el, atingndu#l uor "u &u"lele< se uita "u o"+i mari i !ntre& tori la vampirul "u o"+i " prui% /i#a venit s#o iau !n &rae deodat i, !nsp imnt tor, ori&il, am v 1ut#o !n imaginaia mea !nt rtat , pleotindu#se "a o p pu % / uitam la diavol, pre$ernd a"el "+ip monstruos de"t nemi"area ei ireal % N#o s #l tre1eti pe & iat da" o s vor&eti?, a spus vampirul "u o"+i " prui% Ai venit de att de departe, ai " l torit att de mult%? n"etul "u !n"etul, 1 p "eala mea a disp rut, asemeni $umului "are se !nal i e purtat de un "urent de aer proasp t% (t team lu"id i $oarte "alm, uitndu#m la el !n $otoliul din $aa mea% 5i ,laudia !l privea% Iar el ne privea "nd pe unul, "nd pe "el lalt, "u un "+ip neted i nite o"+i pani"i aa "um $useser tot timpul, de par" nu s#ar $i petre"ut ni"i o s"+im&are "u el% Numele meu e Armnd, a spus el% 8#am trimis pe (antiago s v dea invitaia% 3 tiu numele% 3 ure1 &un venit !n "asa mea%? /i#am adunat toate $orele "a s vor&es" i vo"ea mi s#a p rut "iudat "nd i#am spus " ne temusem " suntem singuri% 'ar "um ai luat $iin -? a !ntre&at el% ,laudia a ridi"at mna $oarte puin din poal , plim&ndu#i privirea !n mod me"ani" de la "+ipul lui la al meu% Am v 1ut asta i mi#am dat seama " i el tre&uia s $i v 1ut, dar nu o ar ta prin nimi"% Am !neles imediat "e voia ea s #mi spun % >Nu vrei s r spun1i?, a 1is Armnd "u o vo"e s" 1ut i "+iar mai m surat de"t "ea a ,laudiei, mult mai puin uman de"t a mea% /#am simit alune"nd iar i !n "ontemplarea a"elei vo"i i a"elor o"+i, de "are a tre&uit s m despart "u mare greutate% Eti "ondu" torul a"estui grup-? l#am !ntre&at eu% Nu !n sensul de K"ondu" torL la "are te re$eri tu, a spus el% 'ar da" ar $i s $ie un "ondu" tor ai"i, eu a $i a"ela%? N#am venit te rog s m ieri s vor&es" despre $elul !n "are am luat $iin , pentru " asta nu repre1int un mister pentru mine% Aa " , da" nu pose1i ni"i o putere pe "are s#o respe"t, nu vreau s vor&es" despre a"este lu"ruri%? 'a" i#a spune " posed o asemenea putere, ai respe"ta#o-? m#a !ntre&at el% A vrea s #i pot des"rie $elul !n "are vor&ea, "um, de $ie"are dat "nd o $ "ea, p rea s se tre1eas" dintr#o stare de "ontemplare $oarte similar "u "ea !n "are simeam eu s plutes" i din "are m smulgeam att de greu< i, totui, nu se mi"a delo", p rnd alert tot timpul% A"est lu"ru m uluia i, !n a"elai timp, m atr gea e0trem de mult, la $el "um m atr gea "amera a"eea, "u simplitatea ei, "u "om&inaia ei "ald de o&ie"te eseniale7 " rile, &iroul, "ele dou $otolii din $aa " minului, si"riul, ta&lourile% 8u0ul a"elor "amere de la +otel p rea vulgar, &a "+iar mai mult de"t att, lipsit de !nsemn tate, pe lng !n" perea a"eea% nelegeam tot, !n a$ar de & iatul muritor, "are dormea i pe "are nu#l !nelegeam delo"% Nu sunt sigur, am spus eu, neputnd s #mi iau o"+ii de la a"el (atana medieval !nsp imnt tor% A vrea s tiu de unde de unde vine% 'a" vine de la ali vampiri sau din alt parte%? 'in alt parte, a 1is el% ,e !nseamn din alt parte-? Asta4? am spus eu ar tnd spre pi"tura medieval % E un ta&lou?, a 1is el% Nimi" alt"eva-?

Nimi" alt"eva%? Atun"i, nu (atana nu o $or satani" !i o$er puterea, $ie de "ondu" tor, $ie de vampir-? Nu?, a spus el "alm, att de "alm, !n"t mi#era imposi&il s #mi dau seama "e gndea despre !ntre& rile mele, da" gndea "eea "e "redeam eu% Ni"i "eilali vampiri-? Nu?, a spus el% Atun"i, nu suntem, l#am !ntre&at eu aple"ndu#m !n $a , "opiii (atanei-? ,um s $im "opiii (atanei- A !ntre&at el% ,re1i " (atana a "reat lumea din )urul t u-? Nu, eu "red " 'umne1eu a "reat#o, da" e s#o $i "reat "ineva% 'ar tot El tre&uie s #l $i "reat i pe (atana i vreau s tiu da" suntem "opiii lui4? E0a"t i, !n "onse"in , da" "re1i " 'umne1eu l#a "reat pe (atana, tre&uia s #i dai seama " toate puterile a"estuia provin de la 'umne1eu i " , de"i suntem i "opiii lui 'umne1eu% ,opiii (atanei nu e0ist !n realitate%? Nu mi#am putut as"unde sentimentele "nd am au1it a"est lu"ru% /#am re1emat de sp tarul din piele, uitndu#m la a"ea repre1entare a diavolului, eli&erat pe moment de ori"e sentiment de o&ligaie $a de pre1ena lui Armnd, "u$undat !n propriile mele gnduri, !n impli"aiile de net g duit ale logi"ii lui simple% 'ar de "e te preo"up att de mult asta- ,u siguran " "eea "e spun nu te surprinde, a 1is el% 'e "e lai s te a$e"te1e-? ' #mi voie s #i e0pli", am !n"eput eu% 5tiu " tu eti un vampir sigur pe tine% Te respe"t% 'ar eu sunt in"apa&il de o asemenea detaare% 5tiu "e este, dar n#o posed i m #ndoies" " o voi poseda vreodat % A""ept asta%? neleg, a spus el !n"uviinnd% Te#am v 1ut !n sal , su$erind, $iindu#i mil de $ata a"eea% Am v 1ut " i#a $ost mil de 'enis "nd i l#am o$erit< mori "nd u"i1i, "a i "um ai simi " merii s mori i nu pre"upeeti nimi"% 'ar, de "e, avnd a"east pasiune i a"est sim al drept ii, vrei s te numeti "opilul (atanei-? (unt r u, la $el de r u "a ori"e vampir "are a e0istat vreodat 4 Am u"is de nenum rate ori i o s#o mai $a"% Am luat & iatul a"ela, pe 'enis, "nd mi l#ai o$erit, dei nu puteam s tiu da" va supravieui sau nu%? 'e "e te $a"e asta la $el de r u "a ori"are vampir- Nu e0ist gradaii ale r ului- E r ul "umva o pr pastie peri"uloas !n "are " dem dup primul p "at, pr &uindu#ne !n adn"uri-? 'a, "red " este, i#am spus eu% Nu e logi", aa "um $a"i tu s par % 'ar e a"el !ntuneri", a"el gol% 5i nu e0ist "onsolare%? 2ine, dar eti nedrept, a spus el i, pentru prima oar , !n glasul lui s#a stre"urat o uoar in$le0iune% ,u siguran " eti de p rere " &un tatea e de mai multe $eluri% E &un tatea "opilului, adi" ino"ena, apoi e &un tatea " lug rului "are a renunat la tot !n $avoarea "elorlali i du"e o via de lipsuri i umilin % 2un tatea s$inilor, &un tatea gospodinelor% (unt toate la $el-? Nu% 'ar in$init di$erite de r u?, am spus eu% Nu tiam " am ast$el de idei% 8e#am rostit a"um "a $iind gndurile mele% Erau "ele mai pro$unde sentimente ale mele "are " p tau o $orm pe "are n#ar $i " p tat#o ni"iodat da" nu le# a $i e0primat "u glas tare, da" nu le#a $i $ormulat ast$el !ntr#o "onversaie "u alt"ineva% Atun"i am "re1ut " am o minte pasiv , !ntr#un $el% /ai pre"is, " mintea mea se putea aduna, putea $orma gn#duri din !n"l"eala de dorine i dureri, "nd lua "onta"t "u o alt minte, "nd era $ertili1at de ea, "nd era $oarte !nt rtat de mintea a"eea i !m&oldit s $ormule1e "on"lu1ii% (imeam a"um "ea mai rar i mai a"ut alinare a singur t ii% Puteam vedea i su$eri "u uurin

a"el moment din urm "u atia ani, !ntr#un alt se"ol, "nd st tusem la pi"ioarele s" rii lui 2a&ette i, de asemenea, simeam permanenta $rustrare metali" a anilor petre"ui al turi de 8estat< apoi a"ea a$e"iune plin de pasiune i &lestemat pentru ,laudia "are $ "ea "a singur tate s se retrag !n spatele toleranei simurilor, a"elorai simuri "are tn)eau dup vi"time% 5i am mai v 1ut a"ea regiune de1olant din estul Europei unde !n$runtasem a"el vampir $ r )ude"at i !l u"isesem printre ruinele mn stirii% Era "a i "um marea dorin $eminin a minii mele s#ar $i tre1it din nou pentru a $i satis$ "ut % (imeam asta !n "iuda propriilor mele "uvinte7 >'ar e a"el !ntuneri", a"el gol% 5i nu e0ist "onsolare%? /#am uitat la Armnd, la o"+ii lui mari, " prui, pe a"el "+ip neted, $ r vrst , "are m privea din nou "a pe un ta&lou< am simit modi$i"area lent a lumii $i1i"e pe "are o simisem !n sala de &al pi"tat , im&oldul ve"+iului meu delir, strnirea unei nevoi att de puterni"e, !n"t "+iar promisiunea satis$a"erii ei "oninea posi&ilitatea insuporta&il a de1am girii% 5i, totui, e0ista !ntre&area, !ngro1itoarea, ve"+ea, o&sedanta !ntre&are !n leg tur "u r ul% ,red " mi#am luat "apul !n mini aa "um, muritorii, atun"i "nd sunt e0trem de tul&urai, !i a"oper $aa instin"tiv, de par" ar putea s #i ating "reierul prin "raniu i s #l mase1e pn !l s"ap de agonie% 5i "um se "ap t a"est r u- A !ntre&at el% ,um poate "ineva s "ad !n di1graie i s devin !ntr#o "lip la $el de r u " tri&unalul Revoluiei sau "el mai "rud dintre !mp raii RomeiTre&uie doar s lipseas" de la slu)& dumini" , s !ng+it ostia !mp rt aniei- (au s $ure o pine s se "ul"e "u nevasta ve"inului-? Nu, am spus eu s"uturnd din "ap% Nu%? 'ar, da" r ul n#are gradaii i e0ist , atun"i !nseamn " nu#l nevoie de"t de un singur p "at% Nu asta vrei s spui- , 'umne1eu e0ist i? Nu tiu da" 'umne1eu e0ist , am 1is eu% 5i, dup mine nu e0ist %? Atun"i, ni"i un p "at nu "ontea1 , a spus el% Ni"i un p "at nu d natere r ului%? Nu#l adev rat% Pentru " , da" 'umne1eu nu e0ist , atun"i suntem "reaturile "elei mai !nalte "ontiine din univers% Numai noi !nelegem tre"erea timpului i valoarea $ie" rui minut al unei viei omeneti% ,eea "e repre1int r ul, adev ratul r u, e luarea unei singure viei omeneti% 9ie " un om ar $i putut s moar a doua 1i, peste dou 1ile sau mai tr1iu nu "ontea1 % Pentru " , da" 'umne1eu nu e0ist , a"east via $ie"are se"und a ei e tot "e avem%? (#a l sat pe spate, $ "nd o"+ii mi"i i apoi aintindu#i privirea asupra $o"ului% Era pentru prima oar de "nd venise dup mine "nd se uita !n alt parte, nu la mine i !l priveam $ r s $iu privit% A stat mult vreme ast$el i eu aproape " !i simeam gndurile, "a i "um ar $i $ost la $el de palpa&ile !n atmos$er "a $umul% Nu i le "iteam, te rog s !nelegi, "i le simeam puterea% /i se p rea " posed o aur i, dei "+ipul !i era $oarte tn r, "eea "e tiam " nu !nseamn nimi", p rea in$init de & trn i !nelept% Nu puteam s de$ines" asta, pentru " nu puteam s e0pli" "um de liniile tinereti ale $eei lui, o"+ii lui, puteau e0prima ino"en , & trnee i e0perien !n a"elai timp% ntr#un tr1iu s#a ridi"at i s#a uitat la ,laudia, "u minile le)er !mpreunate la spate% T "erea ei !n tot a"el timp era de !neles pentru mine% A"elea nu erau !ntre& rile ei i, totui, era $as"inat de el, !l atepta i, $ r !ndoial , !nv a de la el !n vreme "e el vor&ea "u mine% 'ar am mai !neles "eva a"um "nd !i vedeam privindu#se% El se ridi"ase avnd trupul "omplet su& "ontrol, lipsit de o&i"eiul gesturilor omeneti, gesturi !nr d "inate !n ne"esitate, ritual, $lu"tuaia minii< i nemi"area lui a"um era nep mnteas" % Iar ea, aa "um nu mai v 1usem ni"iodat , poseda a"eeai nemi"are% (e uitau unul la altul "u o !nelegere supranatural din "are eu eram, pur i simplu, e0"lus%

Pentru ei, eram "eva "are se !nvrtea i vi&ra, aa "um erau muritorii pentru mine% ,nd el s#a !ntors din nou "u $aa la mine, mi#am dat seama " a)unsese s !neleag " ea nu "redea i nu# mi !mp rt ea ideile despre r u% A !n"eput s vor&eas" $ r "ea mai ne!nsemnat introdu"ere% A"esta e singurul r u r mas?, a spus el $l " rilor% 'a?, am spus eu, simind " a"el su&ie"t mistuitor re!nviase, tergnd toate "elelalte preo"up ri aa "um $ "use !ntotdeauna pentru mine% E adev rat?, a 1is el, uluindu#m , a""entundu#mi tristeea, disperarea% 'e"i 'umne1eu nu e0ist nu tii nimi" !n leg tur "u e0istena 8ui-? Nimi"?, a 1is el% Nu tii nimi"4? am spus eu din nou, $ r s m tem de simplitatea mea, de durerea mea tipi" omeneas" % Nimi"%? 5i ni"i un vampir de ai"i nu vor&ete "u 'umne1eu sau "u diavolul-? Ni"i un vampir din "i am "unos"ut vreodat , a spus el gnditor i $l " rile !i )u"au !n o"+i% 5i, din "te tiu ast 1i, dup patru sute de ani, sunt "el mai & trn vampir din lume%? l priveam uluit% 'up a"eea am !n"eput s pri"ep% Era aa "um m temusem !ntotdeauna, singur tate i o total lips a speranei% 8u"rurile aveau s mearg la $el la in$init% , utarea mea se !n"+eiase% /# am l sat pe spate apati", privind a"ele lim&i de $o"% Era inutil s #l las s o "ontinue, inutil s str &at lumea numai "a s aud a"eeai poveste% >Patru sute de ani B "red " am repetat eu B patru sute de ani%? mi amintes" " priveam $l " rile st ruitor% .n &utean " dea !n"et !n $o", alune"nd !ntr#un pro"es "are avea s dure1e toat noaptea i era pres rat "u g urele !n lo"urile unde lemnul arsese mai repede i prin $ie"are din a"ele g urele dansa "te o $l " ruie !n mi)lo"ul "elor mai mari7 i toate a"ele $l " rui "u gurile lor negre mi se p reau nite "+ipuri "are al" tuiau un "or< i "orul "nta $ r s "nte% ,orul nu avea nevoie s "nte< !ntr#o singur su$lare, !n $o", !n mod "ontinuu, !i "nta "nte"ul mut% 'eodat , Armnd s#a mi"at "u un $onet de +aine, o "o&orre de lumin i um&r "e trosnea i a !ngenun"+eat la pi"ioarele mele, inndu#mi "apul "u minile !ntinse, iar o"+ii !i ardeau% R ul sta, "on"eptul sta, provine din de1am gire, din am r "iune4 Nu pri"epi- ,opiii (atanei4 ,opiii 'omnului4 Asta e singura putere "are te o&sedea1 , aa !n"t tre&uie s ne $a"i dumne1ei i diavoli "nd singura putere "are e0ist se a$l !n noi !nine- ,um poi s "re1i !n min"iunile astea $antasti"e ve"+i, !n legendele astea, !n sim&olurile astea ale supranaturalului-? A smuls diavolul de su& $ ptura ne"lintit a ,laudiei "u atta iueal !n"t n#am v 1ut gestul, "i pe a"esta rn)ind !n $aa mea i apoi trosnind !n $l " ri% ,eva s#a rupt !n mine "nd l#am au1it spunnd a"ele lu"ruri< "eva s#a s$iat !nl untrul meu, aa !n"t un torent de sentimente mi#au pus st pnire pe toi mu"+ii% /#am ridi"at, dep rtndu#m de el% Eti ne&un- 8#am !ntre&at eu uimit de propria#mi mnie, de propria#mi disperare% (t m ai"i, amndoi, nemuritori, $ r vrst , tre1indu#ne !n $ie"are sear "a s ne +r nim nemurirea "u snge omenes"< a"olo, pe &irou, lng a"ele "unotine ve"+i de vea"uri, e un "opil la $el de r u "a noi< i tu m #ntre&i "um de pot s "red " o s g ses" o semni$i"aie !n supranatural4 3 1nd "e#am devenit, pot s "red a&solut ori"e4 Tu n#ai putea- 5i, "re1nd asta, $iind att de de1orientat, a"um pot s a""ept "el mai $antasti" adev r7 " toate astea n#au ni"i un sens%?

/ergeam "u spatele spre u , !ndep rtndu#m de "+ipul lui uimit, v 1ndu#l "um !i inea mna !n $aa &u1elor i "um a !ndoit apoi degetul, !n$igndu#l !n palm % >Nu4 3ino !napoi?, a optit el% Nu, nu a"um% 8as #m s ple"% 'oar pentru o vreme las #m s ple" Nimi" nu s#a s"+im&at< totul e la $el% 8as #mi timp s pri"ep asta las #m s ple"%? nainte de a !n"+ide ua am mai arun"at o privire !napoi% ,laudia era "u $aa spre mine, dei st tea la $el "a !nainte, "u minile !mpreunate pe genun"+i% Atun"i a $ "ut un gest, la $el de su&til " 1m&etul ei "are "oninea o vag tristee, pentru a#mi da de !neles " tre&uia s "ontinui% 3oiam s $ug din teatru, s ies pe str 1ile Parisului i s +oin res", s las multiplele o"uri a"umulate s #i piard din putere% 'ar, &)&ind prin "uloarul din piatr al pivniei, m#am simit derutat% Pro&a&il " eram in"apa&il s #mi impun voina% /i se p rea mai a&surd "a ori"nd " 8estat murise, da" murise "u#adev rat< i, gndindu#m la el, aa "um se p rea " $ "eam mereu, l#am privit "u mai mult simpatie de"t alt dat % Pierdut "a noi toi "eilali% Nu $usese ap r torul gelos al unor se"rete pe "are se temea s le !mp rt eas" % Nu tia nimi"% Nu era nimi" de tiut% Numai " nu a"ela era gndul "are mi#a ap rut treptat "lar !n minte% l ursem pentru "e nu tre&uia< da, era adev rat% 'ar !n" nu !nelegeam "omplet a"est lu"ru% C p "it, m#am ae1at, !n "ele din urm , pe una din treptele a"elea !ntune"ate, lumina din sala de &al arun"ndu#mi um&ra pe podeaua tare< mi#am luat "apul !n mini, simindu#m "uprins de o&oseal % /intea !mi spunea7 'ormi% 'ar i mai pro$und, !mi spunea7 3isea1 % 5i, totui, n#am $ "ut ni"i o mi"are pentru a m !ntoar"e la Dotel (aint#6a&riel, "are a"um mi se p rea un lo" $oarte sigur i pl "ut, un lo" de "onsolare su&til i voluptuoas pentru muritori unde puteam s stau !ntr#un $otoliu de "ati$ea " r mi1ie, s #mi pun un pi"ior pe ta&uret i s prives" "um lim&ile de $o" lingeau pla"a de marmur , uitndu#m !n oglin1ile lungi "a o $iin uman gnditoare% 9ugi !ntr#a"olo, !mi spuneam, $ugi de tot "e te trage !napoi% 5i, din nou mi#a venit !n minte a"elai gnd7 8#am nedrept it pe 8estat% 8#am urt pentru "e nu tre&uia% Am optit a"est lu"ru a"um, !n"er"nd s #l s"ot din & ltoa"a !ntune"at i nedesluit a minii mele, iar oapta s#a au1it " un r"it !n treptele de piatr % 'eodat , mi#a a)uns la ure"+i o vo"e stins , prea sla& pentru a aparine unui muritor7 >,um aa- ,um l#ai nedrept it-? /#am !ntors att de &rus", !n"t mi s#a t iat r su$larea% .n vampir se a$la lng mine, att de aproape !n"t putea s #mi ating um rul "u vr$ul "i1mei, stnd "u genun"+ii la piept i "u minile !mpreunate !n )urul lor% * "lip am avut impresia " m !neal vederea% Era vampirul arlatan, despre "are Armnd spusese " !l "+ema (antiago% Totui, nimi" din atitudinea lui nu !l tr da pe "el "are $usese !nainte, a"ea "reatur dia&oli" , detesta&il pe "are o v 1usem "u numai "teva "easuri !n urm , "nd pusese mna pe mine i Armnd !l lovise% / privea pe deasupra genun"+ilor, p rul !i era r v it, gura rela0at , $ r urm de per$idie% Nu e important pentru nimeni alt"ineva?, i#am spus eu, teama din mine a !n"epnd s dispar % 'ar ai rostit un nume< te#am au1it rostind un nume?, a spus el% .n nume pe "are nu vreau s #l mai repet?, am 1is eu, o"olindu#l privirea% Am v 1ut "um m p " lise, de "e um&ra lui nu se suprapusese peste a mea< st tea g+emuit !n um&ra mea% 6ndul " se $uriase pe s"ara a"eea pentru a se ae1a !n spatele meu era puin tul&ur tor% Totul !n leg tur "u el era tul&ur tor i mi#am reamintit " , !n ni"i un "a1, nu tre&uia s am !n"redere !n el% /i se p rea " Armnd, "u puterea lui de a +ipnoti1a, $olosise adev rul ma0im pentru a se pre1enta< !mi a$lase starea de spirit $ r s $ie nevoit s apele1e la "uvinte% 'ar a"est vampir era

un min"inos% i simeam puterea, o putere primitiv i 1dro&itoare, aproape la $el de mare "a "ea a lui Armnd% Ai venit la Paris s ne "aui i a"um stai singur pe trepte, a 1is el pe un ton !mp "iuitor% 'e "e nu vii la noi- 'e "e nu ne povesteti despre persoana al " rei nume l#ai rostit- 5tiu "ine era, "unos" numele%? Nu#l "unoti, n#ai "um% Era un muritor?, i#am spus eu apoi, mai mult din instin"t de"t din "onvingere% 6ndul !n leg tur "u 8estat m tul&ura, gndul " a"ea "reatur ar $i putut ti de moartea lui 8estat% Ai venit ai"i s te gndeti la muritori, la dreptatea $ "ut muritorilor-? a !ntre&at el, dar !n tonul lui nu se simea ni"i urm de repro sau &at)o"ur % Nu te sup ra, dar am venit "a s $iu singur% =sta e adev rul?, am murmurat eu% (ingur, !n starea asta de spirit, "nd ni"i nu mi#ai au1it paii mi pla"i% A vrea s vii sus%? 5i, !n timp "e spunea asta, m#a tras uor !n pi"ioare lng el% n "lipa a"eea, ua "amerei lui Armnd s#a des"+is, arun"nd o ra1 lung de lumin pe "uloar% 8#am au1it venind i (antiago mi#a dat drumul% Am r mas lo"ului, &uima"% Armnd a ap rut la pi"ioarele s" rii, innd#o pe ,laudia !n &rae% Ea avea pe "+ip a"eeai e0presie n tng pe "are o avusese "t vor&isem eu "u Armnd% Era "a i "um ar $i $ost $urat de propriile gnduri i nu mai vedea nimi" !n )ur< !mi amintes" " am remar"at asta, dei n#am tiut "e s "red " persista !n" % Am luat#o repede de la Armnd i i#am simit mem&rele moi, de par" ne#am $i a$lat amndoi !n si"riu, $urai de a"el somn parali1ant% Atun"i, "u o lovitur puterni" a &raului, Armnd l#a !mpins pe (antiago% /i s#a p rut " a"esta a " 1ut pe spate, dar s#a ridi"at din nou i Armnd l#a !mpins spre "apul s" rii, toate astea petre"ndu#se att de iute, !n"t nu le vedeam de"t um&ra vemintelor i nu le au1eam de"t 1gomotul "i1melor pe piatr % Apoi, Armnd a r mas singur !n "apul s" rii i eu am ur"at spre el% Nu putei ple"a !n siguran !n noaptea asta, mi#a optit el% 3 suspe"tea1 % 5i datorit $aptului " v#am adus ai"i, simte " e dreptul lui s v "unoas" mai &ine% (igurana noastr depinde de asta%? /#a "ondus !n"et !n sala de &al, dar apoi s#a !ntors i i#a apropiat &u1ele de ure"+ea mea% >Tre&uie s te previn% Nu r spunde la ni"i o !ntre&are% ntrea& i vei a$la adev r dup adev r% 'ar nu de1v lui nimi", a&solut nimi", mai ales despre originea voastr %? 'up a"eea s#a dep rtat de noi, $ "ndu#ne !ns semn s #l urm m !n !ntuneri"ul !n "are erau adunai toi "eilali, aidoma unor statui din marmur , "u "+ipurile i minile mult prea identi"e "u ale noastre% Atun"i am avut o puterni" sen1aie " toi eram $ "ui din a"elai material, gnd "are !mi tre"use prin minte doar o"a1ional, !n "ursul anilor !ndelungai petre"ui la Ne: *rl;ans< i m#a tul&urat, mai ales "nd am v 1ut unul sau mai muli dintre "eilali re$le"tai !n oglin1ile lungi "are !ntrerupeau mulimea de pi"turi murale !ngro1itoare% ,laudia a p rut " se tre1eas" !n "lipa !n "are am dat peste unul din $otoliile din lemn de ste)ar i m#am ae1at% (#a aple"at spre mine i mi#a spus "eva "iudat de in"oerent, "e p rea s !nsemne " tre&uia s $a" "um 1i"ea Armnd7 s nu de1v lui nimi" !n leg tur "u originea noastr % A $i vrut s vor&es" "u ea, dar am v 1ut " a"el vampir !nalt, (antiago, ne urm rea, plim&ndu#i !n"et privirea de Ia noi la Armnd% ,teva $emei vampir se strnseser !n )urul lui Armnd i am simit o tul&urare pro$und "nd le#am v 1ut lundu#l de mi)lo"% Nu m#au uimit $orma lor per$e"t , tr s turile lor deli"ate i minile graioase "are erau tari "a sti"la datorit naturii de vampir i ni"i o"+ii lor r pitori, "are a"um erau aintii asupra mea !n t "ere< "eea "e m# a uimit a $ost teri&ila mea gelo1ie% /i#a $ost team "nd le#am v 1ut att de aproape de el, mi#a $ost team "nd el s#a !ntors i le#a s rutat pe rnd% Iar "nd le#a adus lng mine, am $ost nesigur i ameit%

Estelle i ,eleste sunt numele pe "are mi le amintes", nite $rumusei de porelan "are o mngiau pe ,laudia " nite persoane oar&e, tre"ndu#i minile peste p rul ei str lu"itor, atingndu#l pn i &u1ele, !n timp "e ea, "u o"+ii !n" !n"eoai i re"i, suporta tot, tiind "eea "e tiam i eu, iar ele p reau in"apa&ile s pri"eap 7 i anume " o minte de $emeie la $el de as"uit i distin"t " ale lor era ad postit de a"el trup mi"u% 3 1nd#o "um se !ntor"ea spre ele, "um !i inea ro"+ia de "uloarea lev ni" i i "um 1m&ea "u r "eal adoraiei lor, m#am gndit de "te ori tre&uia s $i uitat i eu a"est lu"ru, vor&indu#l "a unui "opil, mngind#o prea li&er, lund#o !n &rae "u atitudinea unui adult $a de un "opil% /intea mi s#a !ndreptat !n trei dire"ii7 la seara tre"ut , la Dotel (aint#6a&riel, "are p rea la o distan de un an, "nd ea a vor&it "u ran"+iun despre iu&ire, la o"ul meu puterni" !n $aa de1v luirilor lui Armnd sau a a&senei a"estora i la a&sor&ia t "ut a vampirilor din )urul meu, "are opteau !n &e1na de su& a"ele pi"turi murale groteti% , "i puteam a$la multe lu"ruri de la vampiri $ r s $ie nevoie s pun m "ar o singur !ntre&are, iar viaa vampirilor pari1ieni era e0a"t "um m temusem, e0a"t "um ap ruse pe s"ena teatrului de deasupra% 8uminile sla&e erau o&ligatorii, iar pi"turile apre"iate !n totalitate !nmuleau aproape !n $ie"are noapte, "nd "te un vampir adu"ea o nou gravur sau un nou ta&lou reali1ate de vreun artist "ontemporan% ,eleste, "are#i inea mna re"e pe &raul meu, vor&ea dispreuitoare despre oameni "a despre "reatorii a"elor ta&louri, iar Estelle, "are a"um o inea pe ,laudia pe genun"+i, mi#a su&liniat, mie, naivul "olonist, " vampirii nu $ "user a"ele orori ei !nii, "i doar le adunaser , "on$irmnd iar i iar " oamenii erau "apa&ili de mult mai mult r u de"t vampirii% E "eva r u !n a $a"e asemenea ta&louri-? a !ntre&at ,laudia, "u vo"e ei lipsit de ori"e nuan % ,eleste i#a dat pe spate &u"lele negre i a !n"eput s rd % >,e se poate imagina se poate $a"e, a spus ea repede, dar !n o"+i i se "itea o oare"are ostilitate% 2ine!neles, ne "+inuim s rivali1 m "u oamenii !n "rime de tot $elul, nu#l aa-? (#a aple"at puin i a atins genun"+iul ,laudiei, dar a"easta doar a privit#o "um rdea "u nervo1itate% (antiago s#a apropiat i a adus vor&a de "amerele noastre de la Dotel (aint#6a&riel< !nsp imnt tor de nesigure, a 1is el, $ "nd un gest teatral e0agerat din mini% 5i pre"i1ia "u "are "unotea a"ele !n" peri era uluitoare% 5tia lada !n "are dormeam i pe "are o "onsidera "eva vulgar% >3enii ai"i4 /i#a spus el "u a"ea simplitate aproape "opil reas" de "are d duse dovad pe s"ar % Tr ii al turi de noi i asemenea pre"auii n#or s mai $ie ne"esare% Avem pa1ni"ii notri% 'ar, ia spune#mi, de unde venii-? a !ntre&at el, l sndu#se !n genun"+i, "u mna pe &raul $otoliului meu% >3o"ea ta, "unos" a""entul sta, mai spune "eva%? Eram puin !ngro1it la gndul " $ran"e1a mea avea un a""ent, dar nu asta m preo"upa a"um% Avea o voin de $ier i era e0trem de posesiv, o$erindu#mi o imagine a a"elui "ara"ter posesiv "are se de1volta !n mine din "e !n "e mai mult% 3ampirii din )urul nostru "ontinuau s vor&eas" , Estelle e0pli"nd " negrul era "uloarea potrivit pentru +ainele unui vampir, " ro"+ia pastel a ,laudiei era $rumoas , dar lipsit de gust% >Ne "ontopim "u noaptea, a spus ea% Avem o li" rire $une&r %? Apropiindu#i o&ra1ul de al ,laudiei, a rs pentru a#i atenua "riti"a< au rs i ,;leste i (antiago, toat !n" perea p rnd animat de rsetele a"elea "a nite "lin"+ete nep mnteti, vo"ile supranaturale a$lndu#i e"oul !ntre pereii pi"tai i $ "nd s plpie $l " rile $ragile ale lumn rilor% >A+, dar s a"operi asemenea &u"le?, a 1is ,eleste, )u"ndu#se a"um "u p rul auriu al ,laudiei% Atun"i am o&servat "eea "e tre&uia s $i $ost evident7 toi !i vopsiser p rul !n negru, "u e0"epia lui Armnd< a"est lu"ru, !mpreun "u vemintele negre, d dea i mai mult a"ea impresie sup r toare " ar $i $ost nite statui "reate de a"eeai dalt i pensul % Nu pot s #i e0pli" prea &ine "t de mult m#a tul&urat impresia asta% P rea s strneas" "eva !n adn"ul $iinei mele, "eva "e nu puteam deslui prea &ine%

/#am dus spre una din oglin1ile !nguste i i#am privit pe toi peste um r% ,laudia str lu"ea "a un giuvaer !n mi)lo"ul lor< la $el "a & iatul muritor "are dormea !n "ealalt !n" pere% /i#am dat seama " !i g seam !ngro1itor de monotoni7 monotonie, monotonie oriunde m uitam, o"+ii lor s"nteietori de vampiri repetndu#se, minile lor "a un "lopot de aram lipsit de str lu"ire% Numai "unotinele de "are aveam nevoie m#au rupt de a"ele gnduri% >3ampirii din estul Europei, spunea ,laudia% (unt nite montri, "e leg tur au "u noi-? /ori vii, a r spuns Armnd !n"et, de la distan , "ontnd pe a"ele ure"+i per$e"te "e vor putea s aud "eea "e era mai stins de"t o oapt % n !n" pere s#a $ "ut linite% (ngele lor e alt$el, de1gust tor% (e !nmules" la $el "a noi, dar $ r pri"epere sau gri) % Pe vremuri? A t "ut &rus", !i vedeam "+ipul !n oglind % Era "iudat de rigid% Dai, spune#mi de vremurile alea?, a 1is ,;leste "u o vo"e piig iat , omeneas" % Era "eva r ut "ios !n tonul ei% (antiago i#a luat a"elai aer ademenitor% >'a, povestete#ne despre adun rile vr )itoarelor i ier&urile "are ne $a" invi1i&ili, a spus el 1m&ind% 5i despre arderile pe rug4? Armnd i#a aintit privirea asupra ,laudiei% >9erii#v de a"ei montri, a 1is el i apoi i#a !ndreptat privirea "al"ulat spre (antiago i ,;leste% (trigoii a"eia v vor ata"a "a i "um ai $i oameni%? ,eleste s#a "utremurat, morm ind "eva dispreuitor, "a o aristo"rat "e vor&ea despre nite veri prost "res"ui, "are purtau a"elai nume% 'ar eu m uitam la ,laudia, pentru " mi se p rea " privirea ei era din nou !n"eoat , la $el "a mai devreme% 5i#a luat &rus" o"+ii de la Armnd% 6lasurile "elorlali s#au au1it din nou, a$e"tate, povestindu#i despre u"iderile din seara a"eea, des"riind un episod sau altul $ r ni"i un pi" de emoie, provo" rile la "ru1ime i1&u"nind din "nd !n "nd asemeni unor $ulgere al&e7 un vampir !nalt i sla& era ata"at !ntr#un "ol pentru o romanti1are inutil a vieii muritorilor, lips de spiritualitate, re$u1 de a $a"e "el mai amu1ant lu"ru a$lat la !ndemn % Era simplu, ridi"a din umeri, vor&ea rar i " dea prad unei t "eri lungi stupe$iate, "a i "um, aproape !ne"at "u snge, ar $i pre$erat s intre !n si"riul lui de"t s r mn a"olo% 5i totui, a r mas, inut de $ora a"elui grup ne$ires", "are $ "use din nemurire un "lu& al "on$ormitilor% ,e p rere ar $i avut, oare, 8estat- El $usese a"olo- ,e#l $ "use s ple"e- Nimeni nu#l porun"ise lui 8estat B era st pnul mi"ului s u "er", dar "e i#ar mai $i preuit "u toii inventivitatea, $elul "um se )u"a "u vi"timele% 5i pierderea a"el "uvnt, a"ea valoare "are $usese e0trem de important pentru mine "a vampir novi"e i despre "are se vor&ea att de des% Ai >pierdut? o"a1ia s u"i1i a"el "opil% Ai >pierdut? o"a1ia s o sperii pe $emeia a"eea sau s #l adu"i pe omul a"ela !n pragul ne&uniei, lu"ruri pe "are le#ai $i reali1at "u o simpl prestidigitaie% mi vuia "apul% * o&inuit durere de "ap "ara"teristi" muritorilor% Tare a $i vrut s ple" de lng vampirii a"eia i numai $ ptura dep rtat a lui Armnd m inea !n lo", !n "iuda avertismentelor lui% A"um p rea $oarte departe de "eilali, dei !n"uviina destul de des i rostea din "nd !n "nd "te un "uvnt aa !n"t s par " $ "ea parte dintre ei, ridi"nd mna doar rareori de pe la&a de leu a $otoliului s u% mi "retea inima "nd !l vedeam ast$el, "nd o&servam " nimeni din a"el grup restrns nu !i atr gea privirea, aa "um i#o atr geam eu i " nimeni nu i# o susinea din "nd !n "nd, aa "um i#o susineam eu% Totui, r mnea departe de mine doar privirea revenindu#l mereu asupra mea% Avertismentul lui !mi r suna !n ure"+i i, totui, !l neso"oteam% 3oiam s ple" din teatrul a"ela i st team a& tut, adunnd, !n s$rit, in$ormaii "are se dovedeau ne$olositoare i e0trem de pli"tisitoare% 'ar printre voi nu e0ist ni"i o "rim -? a !ntre&at ,laudia $i0ndu#i o"+ii violei asupra mea, !n oglind , !n timp "e st team "u spatele la ea%

,rim 4 Pli"tiseal 4? a stigat Estelle i a !ndreptat un deget al& spre Armnd% A"esta a rs uor din lo"ul dep rtat !n "are se a$la, !n "el lalt "ap t al !n" perii% >Pli"tiseala e moarte4? a strigat ea i i#a de1velit "olii, aa !n"t Armnd i#a dus lene mna la $runte !ntr#un gest teatral de team i " dere% 'ar (antiago, "are urm rea totul "u minile !mpreunate la spate, a intervenit% >,rim 4 A spus el% 'a, e0ist o "rim % .na pentru "are am " uta un alt vampir pn l#am distruge% Nu g+i"eti "are-? 'e la ,laudia s#a uitat la mine i apoi din nou la "+ipul ei "a o mas" % >Ar tre&ui s tii voi "are suntei att de se"retoi !n leg tur "u vampirul "are v#a $ "ut%? 5i, de "e, m rog-? a !ntre&at ea, $ "nd o"+ii mari, dar "ontinund s #i in minile !n poal % 8initea s#a l sat !n"et#!n"et deasupra !n" perii, toate a"ele "+ipuri al&e $iind !ntoarse spre (antiago, "are st tea "u un pi"ior !nainte i "u minile la spate, dominnd#o pe ,laudia% *"+ii i# au s"lipit "nd i#a dat seama " le "u"erise atenia% Apoi a venit !n"et !n spatele meu i mi#a pus o mn pe um r% >Nu g+i"eti despre "e "rim e vor&a- Nu i#a spus vampirul maestru-? R su"indu#m !n"et "u minile a"elea $amiliare, m#a & tut pe piept !n ritmul !nteit al inimii mele% E "rim "are !nseamn moarte pentru ori"e vampir "are o "omite% ( #i u"i1i semenul4? Aaaa+4? a strigat ,laudia, r1nd !n +o+ote% /ergea a"um, !nsoit de oapta ro"+iei de m tase i de 1gomotul pailor% 8undu#m de mn , a spus7 >/i#era aa de team s nu $ie "ea de a te nate "a 3enus din spuma m rii, "um a $ost "a1ul nostru4 3ampir#maestru4 3ino, 8ouis, s mergem4? mi#a 1is ea, tr gndu#m % Armnd rdea% (antiago st tea nemi"at% Armnd a $ost "el "are s#a ridi"at "nd am a)uns la u % >(untei &inevenii mine sear , a spus el% 5i seara urm toare%? ,red " n#am r su$lat pn am a)uns !n strad % ,ontinua s plou !n" i toat strada p rea ud i pustie, dar $rumoas % ,teva +rtii 1&urau !n vnt, o tr sur lu"ioas tre"ea !n"et !n tropotul ritmat al "alului% ,erul era de un violet pal% Am gr &it pasul, avnd#o pe ,laudia al turi, "are, la un moment dat, s#a sup rat " $ "eam paii prea mari i mi s#a ur"at !n &rae% Nu#mi pla"?, mi#a spus ea "u o $urie re"e, "nd ne#am apropiat de DNtel (aint#6a&riel% Pn i +olul imens i puterni" luminat al a"estuia era pustiu la a"ea or matinal % Am tre"ut repede pe lng $un"ionarii somnoroi% >Am um&lat prin toat lumea dup ei i a"um !i dispreuies"4? 5i#a s"os pelerina i s#a dus !n mi)lo"ul "amerei% * ra$al de ploaie a i1&it ua#$ereastr % Am aprins luminile una "te una, ridi"nd s$eni"ul "u mai multe &rae la $l " rile l mpilor "u ga1 de par" a $i $ost 8estat sau ,laudia% Apoi, " utnd $otoliul din "ati$ea " r mi1ie la "are m gndisem !n pivnia a"eea, m#am pr &uit !n el, epui1at% /i s#a p rut " !n" perea era !n $l " ri< "nd privirea mi s#a oprit asupra unui ta&lou !n ram aurie, "are !n$ ia nite "opa"i pastelai i ape "ristaline, vra)a vampirilor s#a destr mat% Nu ne puteau atinge a"olo i, totui, tiam " era o min"iun , o min"iun prosteas" % (unt !n prime)die, !n prime)die?, a spus ,laudia "u a"ea mnie mo"nit % 'ar "um ar putea s tie "e i#am $ "ut- 5i, !n plus, amndoi suntem !n prime)die4 ,re1i vreo "lip " nu#mi re"unos" vina- 5i "+iar da" ai $i $ost singura? /#am !ntins spre ea "nd s# a apropiat, dar m#a intuit "u privirea ei re"e i mi#am l sat minile s "ad moi pe lng trup% >,re1i " te#a l sa singur !n $aa prime)diei-? Cm&ea% * "lip nu mi#a venit s "red% >Nu, nu m#ai l sa, 8ouis% Nu m#ai l sa% Prime)dia te ine lng mine? 'ragostea m ine lng tine?, am spus eu !n"et%

'ragostea- A !ntre&at ea gnditoare% ,e vrei s spui "u asta-? Atun"i, "a i "um mi#ar $i "itit durerea pe "+ip, a venit i i#a pus minile pe o&ra)ii mei% Era re"e i nesatis$ "ut , la $el "um i eu eram re"e i nesatis$ "ut, !nt rtat de a"el & iat muritor, dar nesatis$ "ut% , !ntotdeauna tre&uie s $ii sigur de dragostea mea, i#am spus eu% , suntem unii? 'ar "+iar !n "lipa !n "are spuneam a"ele "uvinte, mi#am simit ve"+e "onvingere 1drun"inat < simeam a"elai "+in pe "are#l simisem "u o sear !n urm , "nd ea mi#a $ "ut a"ele reprouri legate de pasiunea "ara"teristi" muritorilor% I#am !ntors spatele% /#ai l sa pentru Armnd, da" i#ar $a"e un semn? Ni"iodat ?, i#am spus eu% /#ai p r si i el te vrea la $el de mult "t !l vrei tu% Te#a ateptat? Ni"iodat ? /#am ridi"at i m#am dus spre lad % .ile erau !n"uiate, dar nu i#ar $i putut !mpiedi"a pe a"ei vampiri s intre% Numai noi !i puteam !mpiedi"a, tre1indu#ne "t de devreme ne permitea lumina% /#am !ntors spre ea i am "+emat#o, iar ea a venit lng mine% A $i vrut s #mi as"und $aa !n p rul ei, s #l "er iertare% Pentru " , de $apt, avea dreptate< i, totui, o iu&eam, o iu&eam la $el "a !ntotdeauna% ,nd am tras#o lng mine, mi#a spus7 >5tii "e mi#a 1is tot timpul, $ r s s"oat , de $apt, ni"i un "uvnt- 5tii "are a $ost esena transei !n "are m#a $ "ut s "ad, aa !n"t o"+ii mei nu puteau de"t s se uite la el i el m manevr "a i "um inima mi#ar $i $ost a"ionat de s$ori-? 'e"i ai simit i tu?, am optit% >'e"i a $ost la $el%? /#a $ "ut s #mi pierd ori"e putere4? a 1is ea i am rev 1ut#o spri)init de " rile a"elea de pe &iroul lui, "u gtul moale i "u minile $ r vlag % ,e tot spui- , i#a vor&it, " ? 9 r "uvinte4? a repetat ea% 3edeam l mpile "u ga1 mi"orndu#se, $l " rile lumn rilor prea solide !n nemi"area lor% Ploaia r p ia !n geamuri% >5tii "e#a spus " ar tre&ui s mor4? a optit ea% >, ar tre&ui s te las li&er%? Eu am s"uturat din "ap i, totui, !n inima mea monstruoas , am simit un val de emoie% (punea adev rul i !l "redea% Avea "a un $el de peli"ul pe o"+i, sti"loas i argintie% >mi a&soar&e viaa?, a 1is ea i &u1ele !i tremurau att de tare, !n"t nu mai puteam suporta% Am strns#o !n &rae, dar o"+ii !i !notau !n la"rimi% >A s"os ori"e urm de via din & iatul "are !i este s"lav, din mine "are i#a $i s"lav % Te iu&ete% Te iu&ete% Ar vrea nespus s te ai& i n#ar dori s # l stau !n "ale%? Nu#l !nelegi4? am insistat eu, s rutnd#o< a $i vrut s#o a"op r "u s rut ri, pe o&ra)i, pe &u1e% Nu, !l !neleg "+iar $oarte &ine, a optit ea su& &u1ele mele, e0a"t "nd a"estea o s rutau% Tu nu#l !nelegi% 'ragostea te#a or&it, $as"inaia $a de "unotinele i puterea lui% 'a" ai ti "um &ea moartea, l#ai ur! mai mult de"t l#ai urt vreodat pe 8estat% 8ouis, nu tre&uie s te mai !ntor"i la el ni"iodat !i spun, sunt !n prime)die4? (eara urm toare, devreme, am l sat#o, $iind "onvins " Armnd era singurul dintre vampirii din teatru !n "are se putea avea !n"redere% Ea mi#a dat drumul ov ind i am $ost e0trem de tul&urat de e0presia o"+ilor ei% Nu tia "e era a"ea sl &i"iune i, totui, vedeam team i "eva "a o !n$rngere atun"i "nd m#a l sat s ple"% /#am gr &it s #mi !ndeplines" misiunea, ateptnd lng teatru pn "nd a disp rut i ultimul spe"tator, iar portarii !n"uiau uile% Nu tiam "e gndes" despre mine% *r $i "re1nd " eram un a"tor, la $el "a "eilali, "are nu !i !ndep rtase ma"+ia)ul- N#avea importan % ,eea "e a avut importan a $ost $aptul " m#au l sat s intru i am tre"ut pe lng ei i pe lng "ei "iva vampiri din sala de &al $ r s $iu oprit, a)ungnd, !n "ele din urm , la ua des"+is a lui Armnd% /#a v 1ut imediat, $ r !ndoial " #mi au1ise paii "u mult !nainte i m#a po$tit s iau lo"% Era o"upat "u & iatul lui muritor, "are mn"a

pete i "arne pe &irou, dintr#o $ar$urie de argint% * "ara$ "u vin al& se a$la lng el i, dei era "uprins de $e&r i sl &it dup noaptea pre"edent , pielea !i era tranda$irie, iar " ldura i par$umul lui erau un "+in pentru mine% (e p rea " nu i pentru Armnd, "are st tea pe $otoliul de piele de lng " min !n $aa mea, !ntors spre & iat, "u &raele !n"ru"iate pe &raul de piele al $otoliului% 2 iatul i#a umplut pa+arul, ridi"ndu#l a"um !n semn de salut% >(t pne?, a spus el, privindu#m "u o"+i s"lipitori i 1m&ind, dar toastul !i era adresat lui Armnd% ("lavul t u?, a optit Armnd tr gnd aer !n piept, "uprins de pasiune% (e uita "um & iatul &ea "u po$t % l vedeam savurndu#l &u1ele ude, "arnea moale a gtului !n timp "e vinul alune"a% Apoi, & iatul a luat o &u" i" de "arne al& , $ "nd a"elai semn de salut i a meste"at#o !n"et, "u privirea aintit asupra lui Armnd% Era "a i "um el s#ar $i dele"tat "u masa a"eea, sor&ind a"ea parte a vieii de "are nu se mai putea &u"ura de"t "u privirea% 'ei p rea "aptivat totul era "al"ulat< nu era delo" a"ea tortur pe "are o simisem "u ani !n urm , "nd st tusem lng $ereastra lui 2a&ette, tn)ind dup viaa omeneas" % 'up "e#a terminat, & iatul a !ngenun"+eat "u &raele dup gtul lui Armnd, "a i "um a"ea "arne re"e "a g+eaa i#ar $i pl "ut "u#adev rat% 5i mi#am amintit de noaptea "nd 8estat mi#a ap rut pentru prima oar , "um p reau s #l ard o"+ii, "um !i lu"ea $aa al& % Aa "um !i par ie a"um% n "ele din urm , s#a terminat% (#a dus s se "ul"e, iar Armnd a !n"+is porile de aram % Peste "teva minute, "u &urta plin , & iatul a aipit i Armnd s#a ae1at !n $aa mea, privindu#m "u o"+ii lui mari, $rumoi, linitii i, !n aparen , ino"eni% ,nd i#am simit "um m atrag spre el, mi#am "o&ort privirea, mi#am dorit "a $o"ul s $i ars !n " min, dar nu r m sese de"t "enu % /i#ai 1is s nu spun nimi" despre originea mea, de "e-? l#am !ntre&at eu, privindu#l% Era "a i "um el mi#ar $i simit reinerea, dar nu s#a sup rat, "i doar s#a uitat la mine puin mirat% Eu, !ns , eram sla&, prea sla& pentru mirarea lui i mi#am $erit din nou privirea% 8#ai u"is pe vampirul "are v#a "reat- 'e a"eea suntei ai"i $ r el, de a"eea nu vrei s spunei "um !l "+eam - (antiago "rede " ai $ "ut#o%? 5i, da" ar $i adev rat, sau da" nu v#am putea "onvinge de "ontrariu, ai !n"er"a s ne distrugi-? l#am !ntre&at eu% N#a !n"er"a s v $a" nimi", a 1is el "alm% 'ar, aa "um i#am mai spus, nu sunt "ondu" torul ai"i, nu !n sensul !n "are m#ai !ntre&at%? Totui ei te "onsider "ondu" tor, nu- 5i pe (antiago l#ai !ndep rtat de mine de dou ori%? (unt mai puterni" de"t (antiago, mai & trn% (antiago e mai tn r de"t tine?, a spus el "u o vo"e simpl , lipsit de mndrie% Erau nite realit i% Nu vrem s ne "ert m "u voi%? ,earta a i !n"eput, a 1is el% 'ar nu "u mine% ,u "ei de sus%? ,e motiv are el s ne suspe"te1e-? A"um p rea s se gndeas" , "u privirea ple"at i "u & r&ia spri)init de pumnul strns% 'up un moment !ndelungat, "are a p rut intermina&il i#a ridi"at privirea% >Pot s #i o$er destule motive?, a spus el% >, eti prea t "ut% , vampirii sunt $oarte puini i tr ies" "u groa1 de "on"uren , alegndu#i "u mare gri) novi"ii, asigurndu#se " !i respe"t $oarte mult pe "eilali% n "l direa asta sunt "in"ispre1e"e vampiri i a"est num r e p 1it "u gelo1ie% (e tem de vampirii sla&i< i eu pot s spun a"elai lu"ru% E $oarte evident pentru ei " ai de$e"te7 simi prea mult, gndeti prea mult% Aa "um ai spus tu !nsui, nu pui prea mare pre pe detaarea tipi" vampirilor% 5i, pe urm , mai e i a"el "opil misterios7 un "opil "are nu poate s "reas" ni"iodat , nu#i poate purta ni"iodat singur de gri) % N#a $a"e un vampir din & iatul sta ni"i da" viaa, "are e att de preioas pentru mine, i#ar $i serios ameninat , pentru " e prea tn r, nu e destul de puterni"7 i tu vii "u a"est "opil% ,e $el de vampir a putut s#o "ree1e, se !ntrea& ei< tu ai $ "ut#

o- 'e"i, ve1i, adu"i "u ine a"este de$e"te i a"est mister i, totui, p stre1i t "erea% Nu se poate avea !n"redere !n tine% Iar (antiago "aut o s"u1 % Numai " e0ist i un alt motiv, mai aproape de adev r de"t tot "e i#am spus pn a"um% ,nd l#ai !ntlnit pe (antiago pentru prima oar , !n ,artierul 8atin, l#ai numit, din p "ate &u$on%? Aaaa+?, am spus eu l sndu#m pe spate% Poate ar $i $ost mai &ine da" n#ai $i spus nimi"?% A 1m&it "nd a v 1ut " !nelegeam ironia a"eea% Am stat i m#am gndit la "e spusese i "eea "e "nt rea $oarte mult erau avertismentele "iudate ale ,laudiei, " a"el tn r "u o"+i &ln1i !i spusese >/ori? i, mai mult, de1gustul meu din "e !n "e mai mare $a de vampirii din sala de &al de deasupra% (imeam o dorin e0traordinar de a dis"uta "u el despre a"este lu"ruri% 'espre team ei, nu, nu !n" , dei, "nd !l priveam !n o"+i, nu#mi venea s "red " !n"er"ase s #i impun puterea asupra ei7 o"+ii lui spuneau7 Tr iete% *"+ii lui spuneau7 nva % 5i, a+, "t de mult a $i vrut s #l m rturises" tot "eea "e nu !nelegeam< "um, um&lnd prin lume toi a"ei ani, des"operisem !n $inal, "u uimire, " a"ei vampiri de deasupra $ "user din nemurire un "lu& al "apri"iilor i "on$ormismului ie$tin% 5i, totui, !n "iuda a"elei tristei, a"elei 1 p "eli, un gnd era limpede7 'e "e ar $i tre&uit s $ie alt$el- 8a "e m ateptasem- ,e drept aveam eu s $iu att de de1am git de 8estat, !n"t s #l las s moar - Pentru " nu voia s #mi arate "eea "e tre&uia s g ses" !n mine !nsumi- ,are $useser "uvintele lui Armnd- >(ingura putere "are e0ist se a$l !n noi !nine? As"ult #m , mi#a spus el% Tre&uie s te $ereti de ei% ,+ipul t u nu as"unde nimi"% /i#ai "eda a"um da" i#a pune !ntre& ri% .it #te !n o"+ii mei%? N#am $ "ut#o% /i#am $i0at privirea asupra unuia din ta&lourile mi"i de deasupra &iroului, pn "nd a"esta a !n"etat s mai repre1inte /adona "u Prun"ul i a devenit o armonie de linie i "uloare% Pentru " tiam " "eea "e#mi spunea el era adev rat% Atun"i oprete#l, spune#le " nu vrem s $a"em ni"i un r u% 'e "e nu poi s $a"i asta- Tu !nsui ai spus " nu suntem dumanii votri, indi$erent "e#am $i $ "ut? 8#am au1it o$tnd uor% >'eo"amdat i#am oprit, a 1is el% 'ar nu vreau s am asupra lor puterea ne"esar pentru a#l opri de tot% Pentru " , da" a e0er"ita o asemenea putere, atun"i ar tre&ui s#o ap r% 5i mi#a $a"e dumani% Ar tre&ui s m $eres" veni" de dumani, "nd tot "e vreau eu e un anumit spaiu, o anumit pa"e% (au s nu mai $iu ai"i% A""ept a"est gen de s"eptru pe "are mi l#au o$erit, dar nu "a s #l st pnes", "i doar "a s #l in la distan % Ar $i tre&uit s #mi dau seama?, am spus eu, "ontinund s prives" ta&loul% n "a1ul sta tre&uie s te $ereti% ,eleste $ "nd parte dintre vampirii "ei mai & trni are $oarte mult putere i e geloas pe $rumuseea $etiei% Iar (antiago, dup "um poi s #i dai seama, a&ia ateapt o "t de mi" dovad a $aptului " suntei pros"rii%? /#am !ntors !n"et i l#am privit "um st tea !n a"ea nemi"are stranie, de par" n#ar $i $ost viu% /omentul s#a prelungit% i au1eam "uvintele, de par" le#ar $i repetat7 >Tot "e vreau eu e un anumit spaiu, o anumit pa"e% (au s nu mai $iu ai"i%? 5i am simit o dragoste att de puterni" pentru el, !n"t a tre&uit s $a" un e$ort e0traordinar pentru a o as"unde, pentru a sta a"olo i a#l privi numai !mpotrivindu#m sentimentului% ,um mi#a $i dorit eu lu"rurile7 ,laudia s $ie oare"um !n siguran printre vampirii a"eia, nevinovat de vreo "rim pe "are ei s#o poat des"operi $ie de la ea, $ie de la alt"ineva, aa !n"t eu s pot $i li&er, li&er s r mn !n !n" perea a"eea atta timp "t a $i $ost &inevenit% ,+iar tolerat, a""eptat a"olo !n ori"e "ondiii% l vedeam din nou pe & iat, nu dormind !n pat, "i !ngenun"+eat lng Armnd, "u &raele ag ate de gtul a"estuia% Pentru mine, a"eea era o i"oan a iu&irii% A iu&irii pe "are o simeam% Nu era o iu&ire $i1i" , te rog s m !nelegi% Nu despre asta vor&es", dei Armnd era $rumos i simplu i ni"i un $el de intimitate "u el n#ar $i $ost de1gust toare% Pentru vampiri, iu&irea $i1i"

atinge pun"tul "ulminant i e satis$ "ut doar !n momentul u"iderii% 3or&es" despre un alt gen de iu&ire, "are m atr gea spre el "a spre un pro$esor "um 8estat nu $usese ni"iodat % 5tiam " Armnd n#ar $i as"uns ni"i o in$ormaie% A $i tre"ut prin el "a printr#un geam, "a s m pot l $ i !n a"ea "unoatere, s o a&sor& i s "res"% Am !n"+is o"+ii% 5i mi s#a p rut " #l aud vor&ind, att de !n"et, !n"t nu eram sigur% /i se p rea " spune7 >5tii de "e m a$lu ai"i-? /#am uitat la el din nou, !ntre&ndu#m da" !mi "unotea gndurile, da" le putea "iti, da" putea s ai& o asemenea putere% A"um, dup toi a"ei ani, !l puteam ierta pe 8estat pentru $aptul " nu $usese de"t o "reatur o&inuit , "are nu putuse s #mi arate "um s #mi $oloses" puterile< i, totui, tn)eam dup asta, a $i putut " dea prad , $ r s opun re1isten % Tristeea a invadat totul, o tristee pentru propria mea sl &i"iune i pentru propria mea dilem !ngro1itoare% ,laudia m atepta% ,laudia, "are era $ii"a i dragostea mea% ,e s $a"- Am optit eu% ( $ug de ei, s $ug de tine- 'up toi anii tia? Ei nu "ontea1 pentru tine, mi#a 1is el, iar eu am 1m&it i am !n"uviinat% Tu "e vrei s $a"i-? m#a !ntre&at apoi, "u un glas "t se poate de &lnd i de !neleg tor% Nu tii, n#ai puterea asta- 8#am !ntre&at eu% Nu poi s #mi "iteti gndurile "a i "um ar $i "uvinte-? El a s"uturat din "ap% >Nu !n $elul la "are te re$eri tu% 5tiu " prime)dia !n "are v a$lai e real , pentru " e real pentru voi% 5i tiu " singur tatea ta, !n "iuda iu&irii ei, e aproape insuporta&il %? n "lipa a"eea m#am ridi"at% Ar $i p rut $oarte simplu s m ridi", s m du" la u i s str &at repede "uloarul< i, totui, a tre&uit s #mi adun $ie"are $ rm de $or , ori"e urm din a"el lu"ru "iudat pe "are !l numeam detaarea mea% i "er s #l ii departe de noi?, am spus eu "nd am a)uns la u , dar nu puteam s m uit la el, nu voiam s #l aud ni"i m "ar &lndeea vo"ii% Nu ple"a?, mi#a 1is el% N#am !n"otro%? / a$lam pe "uloar "nd l#am au1it att de aproape de mine, !n"t m#am speriat% (t tea al turi de mine, la nivelul o"+ilor mei i inea o "+eie pe "are mi#a vrt#o !n mn % A"olo e o u , mi#a spus el, ar tnd spre "ap tul !ntune"at al "uloarului, unde "re1usem " era doar 1id% 5i o s"ar "e d pe o strad lateral pe "are n#o $olosete nimeni alt"ineva !n a$ar de mine% 'u#te pe a"olo, "a s nu te !ntlneti "u "eilali% Eti tul&urat i or s vad imediat%? /#am !ntors repede, dei $ie"are p rti"i" din mine ar $i vrut s r mn a"olo% >' #mi !ns voie s #i spun "eva, a 1is el, ap sndu#i uor dosul palmei de inima mea% 9olosete#i puterea l untri" % N# o mai detest % 9olosete#o4 5i "nd or s te vad pe strad , $olosete puterea asta "a s #i trans$ormi $aa !ntr#o mas" i, !n timp "e#l priveti, spune#i !n gnd7 $erete#te% Primete "uvntul sta "a pe o amulet pe "are i#a $i dat#o s#o pori la gt% Iar "nd privirea ta o s#o !ntlneas" pe a lui (antiago sau pe a ori" rui alt vampir, vor&ete#le politi"os, dar gndete#te numai i numai la a"el "uvnt% Nu uita "e i#am spus% i vor&es" numai pentru " respe"i "eea "e e simplu% Te rog s !nelegi% Asta#l puterea ta%? Am luat "+eia, dar nu#mi amintes" e0a"t momentul !n "are am vrt#o !n &roas" sau "nd am ur"at s"ara% (au unde era el i "e $ "ea% n timp "e ieeam pe strad !ntune"oas din spatele teatrului, l#am au1it spunndu#mi !n"et de undeva din apropiere7 >3ino pe la mine, "nd poi%? /# am uitat !n )ur dup el, dar nu m#a mirat $aptul " nu l#am v 1ut% 8a un moment dat mi#a mai spus " nu tre&uia s p r ses" DNtel (aint#6a&riel, " nu tre&uia s le o$er "elorlali $ rma de dovad a vinov iei pe "are o voiau% >3e1i tu, s u"i1i ali vampiri e teri&il de tentant, de a"eea se pedepsete "u moartea?, a spus el%

Atun"i mi s#a p rut " m tre1es"% n $aa str 1ii pari1iene s"lipind !n ploaie, !n $aa "l dirilor !nalte i !nguste "are se a$lau de o parte i de alta a mea, !n $aa $aptului " ua se !n"+isese, l snd un 1id !ntune"at !n spatele meu i " Armnd nu mai era a"olo% 5i, dei tiam " ,laudia m atepta, dei am tre"ut pe lng +otel i am v 1ut#o stnd la $ereastr !n lumina l mpilor, o siluet mi" printre petalele $lorilor de "ear , m#am !ndep rtat de &ulevard, l snd str 1ile mai !ntune"oase s m !ng+it , aa "um $ "user adesea "ele din Ne: *rl;ans% Nu " n#a $i iu&it#o< dimpotriv , tiam " o iu&es" $oarte mult, " pasiunea pentru ea era la $el de mare "a a"eea pentru Armnd% A"um $ugeam de amndoi, l snd dorina de a u"ide s "reas" !n mine "a o $e&r pl "ut "e amenina lu"iditatea, amenina durerea% Prin "eaa "are a urmat ploii am v 1ut un & r&at venind spre mine% /i#l amintes" mergnd "a !ntr#un peisa) de vis, " "i noaptea din )urul meu era neagr i ireal % 'ealul pe "are m g seam s#ar $i putut a$la oriunde !n lume, iar luminile "alde ale Parisului $ormau o li" rire amor$ !n "ea % ,u privirea ager i &eat, omul venea or&ete "+iar !n &raele morii, degetele lui atingndu#mi oasele $eei% n" nu eram !nne&unit, disperat% I#a $i putut spune >Tre"i?% ,red " &u1ele mele au $ormat "uvntul pe "are mi#l spusese Armnd, >9erete#te?% 5i totui, l#am l sat s #i stre"oare &raul !ndr 1ne i &eat pe dup mi)lo"ul meu< am "edat !n $aa o"+ilor lui adoratori, glasului "are m implor s m pi"te1e i vor&ea de " ldur , mirosului puterni" i dul"eag al uleiurilor "are !i p tau " maa "e atrna pe el% l urmam prin /onimartre i i#am optit7 >Nu $a"i parte dintre mori%? / "ondu"ea printr#o gr din ne!ngri)it , prin iar&a dul"e i ud , r1nd% >3iu, viu?, am spus eu, iar el mi#a atins o&ra1ul, mngindu#mi $aa, strngndu#mi & r&ia !ntre degete, !n timp "e p trundeam !n p tratul luminos al unei intr ri )oase, $aa lui roie s"lipind !n lumina l mpilor "u ga1 i " ldura !nv luindu#ne, "nd a !n"+is ua, dup noi% Am v 1ut or&itele mari i str lu"itoare ale o"+ilor lui, vinioarele mi"i i roii "are se !ntindeau spre "entrii !ntune"ai, a"ea mn "ald ar1ndu#mi po$ta re"e !n timp "e m "ondu"ea spre un s"aun% Atun"i am v 1ut !n )urul meu "+ipuri !n $l " ri, "+ipuri ivindu#se prin $umul l mpilor, !n s"lipirea so&ei, o lume minunat a "ulorilor de pe pn1e !n"on)urndu#ne su& a"el a"operi )os, !n pant , o e0plo1ie de $rumusee "are pulsa i 1v"nea% >(tai )os, stai )os? mi#a spus el, punnd minile a"elea $e&rile pe pieptul meu, apu"ate de minile mele, totui, s" pnd, !n timp "e po$ta mea "retea !n valuri% A"um !l vedeam stnd mai departe, privind atent, "u paleta !n mn , pn1a uria as"un1nd &raul "are se mi"a% 9 r s )ude" i neputin"ios, st team a"olo "u$undndu#m !n pi"turile lui, "u$undndu#m !n a"ei o"+i adoratori, pn "nd o"+ii lui Armnd au disp rut i ,laudia alerga pe "uloarul a"ela din piatr , trop ind, dep rtndu#se de mine, dep rtndu#se de mine% Eti viu, am optit eu% *ase?, mi#a r spuns el% >*ase? 5i le#am v 1ut gr me1i, s"oase din mormintele din Ne: *rl;ans i puse !n nite !n" peri din spatele "avoului, pentru "a alt"ineva s poat $i !ngropat !n a"el lo" !ngust% /i#am simit o"+ii !n"+i1ndu#se, $oamea devenind agonie, inima strignd dup o inim vie< apoi l#am simit venind spre mine, !ntin1nd minile pentru a#mi !ndrepta $aa B a"el pas $atal, a"ea mi"are $atal % .n o$tat mi#a s" pat de pe &u1e% >(alvea1 #te?, i#am optit% >9erete#te%? Apoi, "eva s#a !ntmplat pe "+ipul lui str lu"itor i umed, "eva a se"at vasele sparte ale pielii lui deli"ate% (#a dat !napoi i pensula i#a " 1ut din mn % /#am ridi"at, simindu#mi dinii !n$ipi !n &u1e, o"+ii plini de "ulorile $eei lui, ure"+ile pline de ip tul lui strangulat, minile pline de a"ea "arne puterni" "e se !mpotrivea, pn "nd l#am tras spre mine, neputin"ios, i#am s$iat "arnea i i#am supt sngele "are !i d dea via % >/ori, am optit eu, inndu#l uor a"um,

"u "apul " 1ut pe +aina mea, mori? i l#am simit "+inuindu#se s #i ridi"e privirea spre mine% Apoi am & ut din nou i din nou s#a 1& tut, pn "nd, !n "ele din urm , a alune"at la podea moale, o"at i aproape mort% Totui, o"+ii nu i se !n"+ideau% /#am ae1at !n $aa pn1ei, sl &it, linitit, uitndu#m la el, la o"+ii lui !n"eoai, propriile mele mini $iind att de tranda$irii, pielea mea, att de "ald % >(unt muritor din nou?, i# am optit eu% >(unt viu% Tr ies" mulumit sngelui t u%? *"+ii i s#au !n"+is% /#am re1emat de perete i m#am tre1it privind la propriul meu "+ip% Nu reuise s $a" de"t o s"+i , o serie de linii negre !ndr 1nee, "are, totui, !mi repre1entau per$e"t $aa i umerii, iar "uloarea !n"epuse de)a s apar su& $orm de pete7 verdele o"+ilor, al&ul o&ra1ului% 'ar groa1a, groa1a de a#mi vedea e0presia4 , "i o surprinsese per$e"t i nu "oninea nimi" !ngro1itor% *"+ii a"eia ver1i m priveau din $orma a&ia s"+iat "u o e0traordinar ino"en , "u mirarea lipsit de e0presie a a"elei dorine "opleitoare pe "are nu o !nelesese% 8ouis "el din urm "u o sut de ani, "u$undat !n as"ultarea slu)&ei, "u &u1ele des$ "ute, "u p rul !n de1ordine i "u o mn !ndoit !n poal , $ r vlag % .n 8ouis muritor% ,red " rdeam, a"operindu#mi $aa i r1nd "u atta po$t !n"t aproape " #mi d duser la"rimile< "nd mi#am l sat minile !n )os, pe degete aveam urme de la"rimi ameste"ate "u snge de muritor% Reap ruse de)a !n mine nelinitea monstrului "are u"isese i avea s u"id iar i, "are lua a"um pn1a i d dea s $ug din " sua a"eea% ,nd, deodat , omul s#a ridi"at s"ond un geam t animali" i m#a apu"at de "i1m , minile alune"ndu#l pe pielea a"esteia% ,u un "ura) "olosal "are m s$ida, s#a ag at de ta&lou "u minile lui "e !n"epeau s se al&eas" % >' #mi#l !napoi, a mrit el% ' #mi#l !napoi4? l ineam strns amndoi, eu uitndu#m la el i la minile mele "are p strau "u atta uurin "eea "e el " uta i salvase "u atta disperare, de par" ar $i vrut s #l ia "u el !n rai sau !n iad< eu, lu"rul pe "are sngele lui nu#l putea pre$a"e !n om, el omul pe "are r ul din mine nu#l do&orse% Atun"i, "a i "um n#a $i $ost eu !nsumi, i#am smuls ta&loul din mn i tr gndu#l !n sus "u un singur &ra, i# am s$rte"at gtul "u $urie% Intrnd !n apartamentul de la DNtel (aint#6a&riel, am ae1at ta&loul pe polia " minului, deasupra $o"ului i l#am privit vreme !ndelungat % ,laudia era pe undeva prin !n" peri i am simit o alt pre1en , de par" o $emeie sau un & r&at ar $i stat !ntr#unul din &al"oanele de deasupra, emannd un par$um personal in"on$unda&il% Nu tiam de "e luasem ta&loul, de "e m luptasem pentru el att de mult !n"t !mi era mai tare ruine de"t de moartea pe "are o provo"asem i de "e "ontinu m s #l prives" a"olo, pe polia de marmur , "u "apul ple"at i "u minile tremurnd vi1i&il% Apoi am !ntors !n"et "apul% 3oiam "a !n" perile s "apete "ontur !n )urul meu< voiam $lorile, "ati$eaua, lumn rile !n s$eni"ele lor% ( $iu muritor, ne!nsemnat i !n siguran % Atun"i, "a prin "ea , am v 1ut o $emeie% (t tea linitit la mas , iar ,laudia !i aran) p rul< st tea att de nemi"at , att de netem toare, "u mne"ile din ta$ta verde re$le"tate !n oglin1ile !n"linate, "u $ustele re$le"tate, !n"t nu era o singur $emeie nemi"at , "i mai multe $emei% P rul, de un rou !n"+is, !i era desp rit pe mi)lo" i dat dup ure"+i, dei vreo du1in de "rlioni mi"i s" pau pentru a#l !n"adra "+ipul palid% / privea "u nite o"+i "almi i violei i "u o gur de "opil, "are p rea aproape !n" p nat de moale, ar"ul lui ,upidon nep tat de vopsea ori personalitate< gura a"eea 1m&ea a"um i a rostit, !n timp "e o"+ii p reau s arun"e $l " ri7 >'a, e e0a"t aa "um ai spus i !l iu&es" de)a% E e0a"t "um ai spus%? Apoi s#a ridi"at, inndu#i "u deli"atee &og ia ta$talei i "ele trei oglin1i s#au golit &rus"% .luit peste m sur i aproape in"apa&il s s"ot un "uvnt, m#am !ntors i am v 1ut#o pe ,laudia departe, !n patul imens, "u "+ipul ei mi" rigid i "alm, dei se inea de draperia de m tase "u pumnul strns% >/adeleine?, a spus ea !n"et, >8ouis e timid%? A privit "u o"+i re"i "um

/adeleine a 1m&it la au1ul vor&elor ei i "um, apropiindu#se mai mult de mine i#a dus am&ele mini la gulerul din dantel , dndu#l puin la o parte pentru "a eu s v d "ele dou semne mi"i% 'up a"eea, 1m&etul i#a pierit de pe &u1e, a"estea devenind mo+orte i sen1uale, !n timp "e o"+ii i s#au mi"orat i a optit "uvntul >2ea?% I#am !ntors spatele, ridi"nd pumnul, st pnit de o "onsternare, pe "are nu o puteam e0prima !n "uvinte% 'ar, !n "lipa a"eea, ,laudia mi#a !n$ "at pumnul i m#a privit "u nite o"+i ne!nduple"ai% >9 #o, 8ouis, mi#a porun"it ea% Pentru " eu nu pot%? 3o"ea !i era dureros de "alm , toate emoiile as"un1ndu#se !n dosul a"elui ton dur i m surat% >N#am m rimea i $ora ne"esare4 Ai avut gri) de asta "nd m#ai $ "ut4 Daide, $ #o4? /#am dep rtat de ea, inndu#m de !n"+eietur de par" mi#ar $i ars#o% 3edeam ua i mi s#a p rut " "el mai !nelept ar $i $ost s ple" imediat% (imeam $ora ,laudiei, voina ei, iar o"+ii a"elei $emei muritoare p reau s emane a"eeai voin % 'ar ,laudia m inea, nu "u rug mini "alde sau "u o linguire !nduio toare "e ar $i di1olvat a"ea putere, $ "ndu#m s #mi $ie mil de ea, !n timp "e#mi adunam propriile $ore% / inea "u emoia pe "are o"+ii o emanau "+iar i prin r "eala ei i "u $elul !n "are mi#a !ntors spatele, aproape "a i "um ar $i $ost !n$rnt % N#am !neles $elul "um s#a trntit !napoi pe pat, "u "apul ple"at, mi"nd din &u1e "u $e&rilitate, ridi"nd privirea doar pentru a se uita la perei% A $i vrut s#o ating i s #l spun " a"el lu"ru pe "are mi#l "erea era imposi&il< a $i vrut s potoles" $o"ul "are p rea s o mistuie din interior% 9emeia a"eea deli"at i muritoare se instalase !ntr#u#nul din $otoliile de "ati$ea de lng $o", !nv luit !n $onetul i iri1aiile ro"+iei din ta$ta, "a o parte a misterului ei, a o"+ilor ei lipsii de pasiune "are ne priveau a"um, "u $e&ra !ntip rit pe "+ipul ei palid% mi amintes" " m#am !ntors spre ea, !m&oldit de gura a"eea &osum$lat i "opil roas % ( rutul de vampir nu l sase ni"i o alt urm !n a$ara r nii, nu produsese ni"i o s"+im&are pe pielea ei tranda$irie% >,um !i p rem-? am !ntre&at#o eu, v 1nd " o privea pe ,laudia% P rea $as"inat de mi"a $rumusee, de a"ea pasiune $emeias" adunat !n minile "u gropie% Ea m#a privit atun"i% >Te#am !ntre&at "um !i p rem- ,re1i " suntem $rumoi, $erme" tori "u pielea noastr al& i "u o"+ii notri "are te !ng+ea - A+, !mi amintes" per$e"t de &ine "um e vederea muritorilor, sl &i"iunea ei i "um $rumuseea vampirului a ars a"el v l att de atr g tor i de !nel tor4 2ea, !mi spui, dar n#ai ni"i "ea mai mi" idee "e#mi "eri4? ,laudia s#a ridi"at atun"i de pe pat i a venit spre mine% >,um !ndr 1neti- A optit ea% ,um !ndr 1neti s iei +ot rrea asta pentru amndoi- 5tii "t de mult te dispreuies"- 5tii " te dispreuies" "u o pasiune "are m roade !ngro1itor-? Trupul ei mi" tremura i minile i se plim&au peste ro"+ia gal&en % >Nu#i $eri privirea4 /#am s turat s #i tot $ereti privirea, s te tot v d su$erind% Nu !nelegi a&solut nimi"% 'e$e"tul t u e " nu poi s $ii r u i eu tre&uie s su$ r pentru asta% Ei &ine, n#o s mai su$ r4? 5i#a !n$ipt degetele !n !n"+eietura minii mele< m#am r su"it, dep rtndu#m de ea "l tinndu#m !n $aa urii, mniei "are se tre1ea !n ea asemeni unei $iare "are dormise pn atun"i i "are privea prin o"+ii ei% >/#ai smuls din minile muritorilor "a doi montri ori&ili dintr#o poveste de groa1 , voi, p rini or&i4 Tai4? A rostit "uvntul "a i "um l#ar $i s"uipat% >8as s i se umple o"+ii de la"rimi% N#ai la"rimi destule pentru "e mi#ai $ "ut% n" ase, apte, opt ani i a $i putut s am $orma asta4? A ar tat "u degetul spre /adeleine, "are !i dusese minile la $a i ai " rei o"+i erau !n"eoai% 6eam tul ei "uprindea aproape numele ,laudiei% 'ar a"easta nu o au1ea% >'a, da" a $i ar tat aa a $i tiut "e !nseamn s merg al turi de tine% /ontrilor4 ( #mi d ruii nemurirea su& $orma asta neputin"ioas 4? *"+ii !i !notau !n la"rimi% ,uvintele se stinseser !ngropate par" !n piept% ' #mi#o4 A spus ea apoi, stnd "u "apul ple"at i &u"lele i#au a"operit $aa "a un v l% ' # mi#o% * $a"i sau termini "e ai !n"eput !n noaptea aia, la Ne: *rl;ans% Nu vreau s mai tr ies" "u ura asta, n#o s mai tr ies" "u $uria asta4 Nu pot% Nu mai suport4? 5i, dndu#i p rul pe spate i#a

astupat ure"+ile, de par" ar $i vrut s a"opere 1gomotul propriilor "uvinte, respirnd !ntret iat, !n timp "e la"rimile p reau s #l ard o&ra)ii% / l sasem !n genun"+i lng ea, "u &raele !ntinse "a pentru a o !m&r ia% Totui, nu !ndr 1neam s#o ating, nu !ndr 1neam ni"i m "ar s #l rostes" numele, de team "a propria mea durere s nu erup odat "u prima sila& !ntr#un uvoi monstruos de sunete nearti"ulate% >Aaaa+%? ("utur din "ap, !n"letnd din dini% >n" te mai iu&es", sta#l "+inul% Pe 8estat nu l#am iu&it ni"iodat % Numai pe tine4 / sura urii mele e dragostea asta% (unt egale4 A"um tii "t de mult te ur s"4? /#a privit prin peli"ula roie "are !i a"operea o"+ii% 'a, am optit eu i mi#am l sat "apul !n )os% 'ar ea $ugise !n &raele /adeleinei, "are a strns#o "u disperare, par" pentru a o ap ra de mine B "e ironie, "e ironie )alni" B s#o apere pe ,laudia de ea !ns i% i optea7 >Nu mai plnge, nu mai plnge4?, mngindu#l $aa i p rul "u o ardoare "are ar $i $ "ut r u unui "opil muritor% 2rus" ,laudia a p rut pierdut la pieptul ei, "u o"+ii !n"+ii, "u "+ipul linitit, de par" toat pasiunea s#ar $i s"urs din ea i a luat#o de gt, l sndu#i "apul s "ad pe ta$ta i dantel % (t tea nemi"at , "u drele l sate de la"rimi pe o&ra)i, de par" toat a"ea i1&u"nire o l sase sl &it i dorni" de uitare, "a i "um !n" perea din )urul ei ni"i n#ar $i e0istat% 5i, iat #le pe amndou , o muritoare deli"at plngnd a"um !n +o+ote i innd !n &raele "alde "eva "e nu putea !nelege, un "opil al&, pasionat i ne$ires", pe "are "redea " #l iu&ete% 'a" nu mi#ar $i $ost mil de ea, de a"ea $emeie nes &uit i ne&un , "are $lirta "u osndiii, da" n#a $i simit pentru ea toat am r "iunea pe "are o simeam pentru inele meu muritor, i#a $i smuls a"el demon din &rae i l#a $i strns la piept, negnd !n mod repetat "uvintele pe "are to"mai le au1isem% 'ar am r mas a"olo !ngenun"+eat, spunndu#mi doar7 Iu&irea e egal "u ur < strngnd a"est lu"ru la piept "u egoism, nede1lipindu#m de el "nd m#am pr &uit lng pat% ,u mult timp !nainte s #i dea seama /adeleine, ,laudia !n"etase s mai plng i st tea ne"lintit "a o statuie !n poala ei, "u o"+ii ume1i aintii asupra mea, ignornd p rul moale i rou "are " dea !n )urul ei sau mna $emeii "are o mai mngia !n" % (t team g+emuit lng stlpul patului, uitndu#m la a"ei o"+i de vampir, in"apa&il i nevrnd s vor&es" !n ap rarea mea% /adeleine !i optea ,laudiei la ure"+e i la"rimile !i pi"urau !n p rul a"esteia% Apoi, ,laudia i#a spus "u &lndee7 >8as #ne singuri%? Nu?, a 1is ea s"uturnd din "ap i innd#o strns% 'up a"eea a !n"+is o"+ii i tot trupul !i tremura din "au1a unui 1&u"ium teri&il, unui "+in !ngro1itor% 'ar ,laudia a $ "ut#o s se ridi"e de pe $otoliu i $emeia deveni malea&il , o"at i al& la $a , ta$taua verde um$lndu#se !n )urul ro"+iei gal&ene de m tase% (u& ar"ada salonului s#au oprit i /adeleine p rea derutat < a dus mna la gt, $luturnd#o "a pe#o arip , dup "are a"easta a r mas nemi"at % (#a uitat !n )ur la $el "a ne$eri"ita vi"tim de pe s"ena de la >T+;tre des 3ampires? "are +a&ar n#avea unde se a$l % 'ar ,laudia se dusese dup "eva i am v 1ut#o ap rnd din um&r "u un lu"ru "e p rea s $ie o p pu mare% /#am ridi"at !n genun"+i "a s m uit la ea% Era o p pu , o p pu repre1entnd o $eti "u p rul negru "a a&anosul i "u o"+ii ver1i, !mpodo&it "u dantele i pangli"i, "u "+ip dr gu i o"+i mari, ale " rei pi"ioare de porelan au s"os un "lin"+et "nd ,laudia a pus#o !n &raele /adeleinei% *"+ii a"esteia au p rut s se r "eas" , iar &u1ele i#au de1velit dinii !ntr#o grimas , !n timp "e#l mngia p rul% Rdea uor% >ntinde#te?, i#a spus ,laudia i au p rut s se s"u$unde amndou !n pernele "anapelei, ta$taua verde $onind i "ednd "nd ,laudia s#a !ntins lng ea, lund#o de gt% Am v 1ut p pua alune"nd, " 1nd pe )os, dar mna /adeleinei a &)&it dup ea i a inut#o atrnnd, ea !ns i stnd "u "apul pe spate i "u o"+ii strns !n"+ii, !n vreme "e &u"lele ,laudiei !i mngiau $aa%

Eu m#am ae1at din nou pe podea, re1emndu#m de "uvertura m t soas "e a"operea patul% ,laudia vor&ea a"um "u o vo"e s" 1ut , puin mai tare de"t o oapt , spunndu#l /adeleinei s , ai& r &dare, s stea nemi"at % Cgomotul pailor ei pe "ovor m#a !ngro1it< la $el i sunetul uilor "are au lune"at separnd#o pe /adeleine de noi i ur "are plutea !ntre noi "a un aer u"ig tor% ,nd mi#am ridi"at, !ns , privirea, am v 1ut#o pe ,laudia stnd !n"remenit i "u$undat !n gnduri i toat sup rarea i am r "iunea disp ruser de pe "+ipul ei, aa !n"t avea $aa la $el de ine0presiv "a a p puii% Tot "e mi#ai spus e adev rat, i#am 1is eu% i merit ura% Am meritat#o "+iar din "lipa !n "are 8estat mi te#a dat !n &rae%? Ea p rea s nu $ie "ontient de pre1ena mea i !n o"+i avea o lumin "ald % 9rumuseea ei !mi ardea su$letul, aa !n"t nu mai puteam !ndura i ea a spus mirat 7 >Ai $i putut s m u"i1i atun"i, "u toat !mpotrivirea lui% Ai $i putut s#o $a"i%? Apoi i#a $i0at privirea asupra mea, "alm % >3rei s#o $a"i a"um-? (#o $a" a"um- Am !n"on)urat#o "u &raul, tr gnd#o mai aproape, !n" l1it de &lndeea glasului ei% Eti ne&un de#mi spui asemenea lu"ruri- 'a" vreau s#o $a" a"um-? Eu vreau s#o $a"i, a 1is ea% Aplea" #te "a atun"i i soar&e#mi sngele, pi" tur "u pi" tur din r sputeri, !mpinge#mi inima !n pr pastie% (unt mi" , poi s m do&ori% N#o s #i opun re1isten , sunt $ragil , m poi strivi "a pe o $loare%? ,+iar vor&eti serios- mi spui !n mod serios toate astea- Am !ntre&at#o eu% 'e "e nu#i !n$igi un "uit ai"i, de "e nu#l r su"eti-? Ai vrea s mori "u mine- /#a !ntre&at ea "u un 1m&et vi"lean i ironi"% ,+iar, ai vrea s mori "u mine-? a repetat% >Nu pri"epi "e se#ntmpl "u mine- , m u"ide, a"el vampir#maestru "are te#a vr )it, "are nu vrea s #i !mpart dragostea "u mine, ni"i m "ar o $ rm din ea- i v d puterea !n o"+ii t i% i v d tristeea, de1n de)dea, dragostea pentru el pe "are nu poi s#o as"un1i, !ntoar"e#te, o s te $a" s te uii la mine "u a"ei o"+i "are#l vor pe el, o s te $a" s m as"uli%? Nu mai spune nimi", nu N#o s te p r ses"% Ei#am )urat asta, nu !nelegi- Nu pot s i#o dau pe $emeia a"eea%? 'ar lupt pentru viaa mea4 ' #mi#o "a s poat avea gri) de mine, "ompletea1 !n$ iarea pe "are tre&uie s#o am "a s pot tr i4 Atun"i, el o s te poat avea4 8upt pentru viaa mea4? Am !mpins#o% >Nu, nu, e ne&unie "urat , e vr )itorie?, am spus eu, !n"er"nd s#o s$ide1% >Tu eti "ea "are nu vrea s m !mpart "u el, tu eti "ea "are vrea $ie"are $ rm din dragostea asta% 'a" nu de la mine, de la ea% El te "opleete "u puterea lui, te dispreuiete i tu vrei s moar , e0a"t "um a $ost "u 8estat% Ei &ine, la moartea asta n#o s m ai "ompli"e, nu la moartea asta4 N#o s#o $a" de#a noastr , n#o s "ondamn o mulime de muritori, "are ar pieri de minile ei da" a $a"e#o4 Nu mai ai putere asupra mea% N#o s#o $a"4? A+, m "ar da" ar $i !neles4 Ni"i un moment nu puteam s "red "u adev rat vor&ele ei legate de Armnd, " , !n a"ea detaare "are era mai presus de r 1&unare, el i#ar $i dorit de $apt "u egoism, moartea% 'ar, nu asta era important a"um< se !ntmpla "eva mult mai !ngro1itor de"t reali1 m, "eva "e a&ia !n"epeam s !neleg, "eva $a de "are $uria mea nu era de"t o glum , o !n"er"are 1adarni" de a m !mpotrivi voinei ei e0traordinare% / ura, m dispreuia, aa "um re"unos"use ea !ns i i inima mi se strngea, de par" , lipsindu#m de a"ea iu&ire "are m susinuse o via !ntreag , ea mi#ar $i dat o lovitur $atal % ,uitul era a"olo% /uream din "au1a ei, muream din "au1a a"elei iu&iri la $el "a !n seara !n "are 8estat mi#a o$erit#o, a $ "ut#o s #i !ndrepte privirea spre mine i i#a spus

numele meu< iu&irea a"eea "are m !n" l1ise "nd m uram, "are !mi permisese s e0ist% A+, "um !nelesese 8estat i a"um planul lui era !n s$rit, de)u"at% Numai " era mai mult de"t att, o 1on de "are m $eream plim&ndu#m !n"olo i !n"oa"e, !n"olo i !n"oa"e, !n"letnd i des"letnd pumnii pe lng trup, simind nu numai ura !n o"+ii ei ume1i7 Era durerea ei% mi ar tase durerea ei4 >( #mi d ruii nemurirea !n $orma asta neputin"ioas ?% /i#am astupat ure"+ile, de par" ea ar $i rostit din nou a"ele "uvinte i la"rimile au !n"eput s "urg % Toi a"ei ani m &a1asem "u totul pe "ru1imea ei, pe lipsa a&solut a durerii ei4 5i durere era "eea "e#mi ar ta, o durere in"ontesta&il % A+, "e#ar mai $i rs 8estat de noi% 'e a"eea !l !n)ung+iase ea, pentru " ar $i rs% Pentru a m distruge "omplet nu tre&uia de"t s #mi arate durerea a"eea% ,opilul pe "are#l trans$ormasem !n vampir su$erea% Agonia ei era la $el "a a mea% n "amera "ealalt se a$la un si"riu, un pat pentru /adeleine, !n "are ,laudia s#a retras pentru a m l sa singur "u "eea "e nu puteam suporta% /i#a $ "ut pl "ere linitea% 5i, la un moment dat, !n timpul "elor "teva "easuri, "are mai r m seser din noapte, m#am tre1it !n dreptul $erestrei des"+ise, simind pi"urii m runi ai ploii% ("lipeau pe $run1ele $erigilor, pe $lorile al&e i deli"ate "are se !n"linau, se !ndoiau i, !n $inal, se $rngeau% .n "ovor de petale se aternuse !n mi"ul &al"on, & tute uor de ploaie% / simeam sl &it i teri&il de singur% ,eea "e se petre"use !ntre noi !n noaptea a"eea nu mai putea $i re$ "ut ni"iodat i ni"i "eea "e#l $ "usem eu ,laudiei nu mai putea $i !ndreptat% 'ar, spre surprinderea mea, nu simeam ni"i un regret% Poate " de vin erau noaptea, "erul $ r stele, $elinarele !n"remenite !n ploaia m runt , "are d ruiau o linite "iudat , ne"erut de mine i pe "are nu tiam, !n a"ea pustietate i singur tate, "um s#o primes"% (unt singur, !mi spuneam% (unt singur% /i se p rea "t se poate de drept% /#am !n"+ipuit veni" singur, "a i "um, "tignd a"ea putere de vampir !n noaptea morii mele, l#a $i p r sit pe 8estat i nu l#a mai $i " utat ni"iodat , "a i "um m#a $i dep rtat de el, neavnd nevoie ni"i de el, ni"i de nimeni alt"ineva% 'e par" noaptea mi#ar $i spus7 >Eti !ntuneri" i numai !ntuneri"ul te poate !nelege i te poate "uprinde !n &rae%? .na "u um&rele% 9 r "omaruri% * pa"e ine0pli"a&il % Totui, simeam s$ritul a"elei st ri de linite la $el "um simisem s"urta mea "apitulare !n $aa ei< se destr ma la $el "a norii negri% 'urerea provo"at de pierderea ,laudiei m !mpresura asemeni unei $orme adunate din "olurile a"elei !n" peri aglomerate i "iudat de str ine% 'e a$ar !ns , "+iar !n timp "e noaptea p rea s se di1olve !n vntul re"e, simeam " m strig "eva, "eva ne!nsu$leit, ne"unos"ut mie% 5i o $or l untri" p rea s r spund , nu "u !mpotrivire, "i "u o putere de nep truns, "are te !ng+ea % /#am plim&at t "ut prin !n" peri, des"+i1nd uor uile, pn "nd, !n lumina sla& a l mpii "u ga1 din spatele meu, am v 1ut#o pe $emeia a"eea dormind !n um&ra mea pe "anapea, "u p pua pe piept% nainte s !ngenun"+e1 lng ea i#am v 1ut o"+ii des"+i1ndu#se i, !n !ntuneri", am simit "ealalt pere"+e de o"+i privindu#m , a"el "+ip mi" de vampir "are atepta "u r su$larea t iat % * s ai gri) de ea, /adeleine-? Am v 1ut "um minile ei strngeau p pua, !ntor"ndu#l $aa la pieptul ei% /i#am !ndreptat mna spre ea, dei nu tiam de "e, "+iar !n timp "e#mi r spundea% 'a4? a repetat ea disperat % Asta "re1i " e, o p pu -? am !ntre&at#o eu, "uprin1nd "apul p puii !n mn , dar ea a smuls#o, strngnd din dini i privindu#m "u $urie% E un "opil "are nu poate s moar 4 Asta e?, a spus ea "a i "um ar $i rostit un &lestem% Aaaa+? am optit eu%

/#am s turat de p pui?, a 1is ea, a1vrlind#o pe pernele "anapelei% 'egetele ei se )u"au "u "eva pe piept, "eva "e ar $i vrut s v d i s nu v d, !n"letndu#se !n )urul a"elui o&ie"t% 5tiam "e era, !l o&servasem mai devreme% .n medalion prins "u un a" de aur% A vrea s #i pot des"rie pasiunea "are i#a "uprins tr s turile, "um i s#a de$ormat guria "a de "opil% ,opilul "are a murit-? am g+i"it eu, privind#o% mi imaginam un maga1in de p pui, toate avnd a"elai "+ip% A "l tinat din "ap, tr gnd de medalion pn "nd a"ul a s$iat ta$taua% A"um am v 1ut#o "uprins de team , mistuit de pani" % /na !i sngera "nd a des$ "ut#o% Am luat medalionul% >9etia mea?, a optit ea "u &u1e tremur toare% Era un "+ip de p pu pe $ rma a"eea de porelan, "+ipul ,laudiei, un "+ip de "opil, o dul"ea , o !ntru"+ipare a ino"enei 1ugr vit de un artist, un "opil "u p rul negru "a al p puii% Iar mama, !ngro1it , $i0a !ntuneri"ul din $aa ei% 'urere?, am spus eu "u &lndee% /#am s turat de durere?, a 1is ea, $ "nd o"+ii mi"i "nd m#a privit% 'a" ai ti "t de mult !mi dores" s am puterea ta< sunt preg tit pentru ea, o dores" "u pasiune%? 5i s#a !ntors spre mine, respirnd agitat, aa !n"t snii p reau s i se um$le su& ro"+ie%? Pe "+ipul ei s#a "itit atun"i o "umplit $rustrare% /i#a o"olit privirea, "l tinnd din "ap i mi"ndu#i &u"lele% >'a" ai $i $ost un & r&at muritor< om i monstru4 A spus ea "u $urie% 'a" i#a putea ar ta puterea mea, a "ontinuat ea i mi#a 1m&it r ut "ios, s$id tor Te#a $a"e s m vrei, s m doreti4 'ar tu eti ne$ires"4? ,olurile gurii i s#au l sat !n )os% >,e s #i dau- ,e s $a" "a s #mi d ruieti "eea "e ai-? /na i se plim&a peste sni, p rnd s #l mngie "a mna unui & r&at% Era un moment "iudat< "iudat pentru " n#a $i putut s & nuies" sen1aia pe "are mi#au strnit#o vor&ele ei, $elul !n "are o vedeam a"um "u mi)lo"ul ei su&ire i ispititor, um$l tura snilor i a"ele &u1e deli"ate i &osum$late% Da&ar nu avea "um era muritorul din mine, "t de "+inuit eram de sngele pe "are to"mai !l & usem% * doream mai mult de"t !i !n"+ipuia< pentru " ea nu !nelegea natura u"iderii% 5i, "u mndria tipi" & r&ailor, a $i vrut s #l dovedes" asta, s# o umiles" pentru "eea "e#mi spusese, pentru vanitatea ie$tin a provo" rii ei i pentru o"+ii "are s# au !ntors a"um de1gustai% 'ar asta era ne&unie, nu motive !ntemeiate pentru a o$eri via veni" % Am !ntre&at#o "u "ru1ime7 >Ai iu&it a"est "opil-? N#o s uit ni"iodat "um a ar tat "+ipul ei atun"i, violena i ur teri&il "are i s#au "itit pe $a % >'a, mi#a spus ea uier tor% ,um !ndr 1neti-? A !ntins mna spre medalionul pe "are#l ineam strns% (entimentul de vinov ie o st pnea, nu dragostea% Era vinov ie B a"el maga1in de p pui pe "are mi#l des"risese ,laudia, ra$turi !ntregi pline de e$igia a"elui "opil mort% * vinov ie "are !nelegea per$e"t $inalitatea morii% Era !n ea "eva la $el de intens "a r ul din mine !nsumi, "eva Ia $el de puterni"% A !ntins mna spre mine% /i#a atins )ilet" i i#a r s$irat degetele pe pieptul meu% Iar eu am !ngenun"+eat, apropiindu#m de ea, simindu#l p rul "are#mi mngia $aa% Eine#te strns de mine "nd o s te iau, i#am spus eu, v 1nd "um i se m riser o"+ii i i se des"+isese gura% 5i, atun"i "nd sen1aia de lein o s $ie e0trem de puterni" , as"ult #mi "u atenie & t ile inimii% Eine#te strns i spune#i tot timpul7 K* s tr ies"L%? 'a, da?, a 1is ea !n"uviinnd i inima !i & tea ne&unete din "au1a emoiei% /inile ei !mi ardeau gtul i degetele i se stre"urau pe su& gulerul meu% >.it #te la lumina a"eea< nu#i lua ni"i m "ar o se"und o"+ii de la ea i spune#i tot timpul7 K* s tr ies"L%? A i"nit "nd i#am str puns "arnea, snii i s#au strivit de mine, iar trupul i s#a ar"uit neputin"ios, desprin1ndu#se de "anapea% i vedeam o"+ii, "+iar i dup "e i#am !n"+is pe ai mei, vedeam a"ea gur i"anatoare i provo"atoare% Tr geam "u po$t , ridi"nd#o i o simeam sl &ind, minile " 1ndu#l $ r vlag pe lng trup% >(trns, strns, i#am optit eu peste uvoiul $ier&inte

al sngelui ei, !n timp "e & t ile inimii ei !mi r sunau !n ure"+i, iar sngele ei !mi um$la venele pline% 8ampa, am optit eu% .it #te la ea4? 2 t ile inimii i#au !n"etinit, au !n"etat i "apul i#a " 1ut pe "ati$ea, o"+ii devenindu#l opa"i% * "lip mi s#a p rut " nu pot s m mi" i, totui, tiam " tre&uia s#o $a" , " alt"ineva !mi du"ea !n"+eietura la &u1e, iar "amera se !nvrtea ameitor, " m "on"entram asupra a"elei l mpi "um !i spusesem ei s $a" , !n timp "e#mi gustam propriul snge din !n"+eietur , $orndu#m apoi s i#o apropii de &u1e% >2ea, &ea?, i#am spus, dar ea era nemi"at "a o moart % Am tras#o lng mine i am l sat sngele s #l iroias" pe &u1e% Atun"i a des"+is o"+ii i i#am simit ap sarea uoar a gurii dup "are i#a !n"letat minile pe &raul meu i a !n"eput s sug % * leg nam, optindu#l, !n"er"nd "u disperare s #mi !n$rng sen1aia de lein< !n "lipa a"eea am simit "um m trage "u putere% 9ie"are vas de snge simea asta% / destr mam !n"etul "u !n"etul, !n timp "e ea tr gea i m#am inut strns de "anapea< inima ei & tea "u putere, lipit de inima mea i degetele i se !n$ipseser adn" !n &raul meu, !n palma mea !ntins % / t ia, m "resta, aa !n"t am s"os un strig t, dar totul "ontinua< m dep rtam de ea i, totui, o tr geam dup mine, viaa s"urgndu#mi#se prin &ra, iar ea gemea !n timp "e sor&ea% 5i a"ele $irioare "are erau venele mele, a"ele $ire pr)olitoare, tr geau de inima mea din "e !n "e mai tare pn "nd m#am desprins de ea &rus" i m#am pr &uit al turi, strngndu#mi "u mna !n"+eietura "are !mi sngera% Ea se uita $i0 la mine, "u gura des"+is murdar de snge% /i s#a p rut " a tre"ut o veni"ie% (e du&l i se tripla !n $aa o"+ilor mei, iar !n $inal s#a "ontopit !ntr#o singur $orm tremur toare% 5i#a dus mna la gur , $ r s #i ia, !ns , o"+ii de la mine, a"etia p rnd s se m reas" pe "+ipul ei% 'up a"eea, s#a ridi"at !n"et, nu "a urmare a propriei voine "i tras par" !n sus de pe "anapea de o $or invi1i&il , "are o inea privind !n timp "e se !nvrtea, $usta ei masiv mi"ndu#se rigid, "a i "um ar $i $ost turnat dintr#o singur &u"at , rotindu#se "a un ornament s"ulptat, pe o "utiu mu1i"al , "e dansea1 , !nvrtindu#se dup mu1i" % 'eodat , s#a uitat la ta$ta i a strns#o !n mini, $ "nd#o s $oneas" , dup "are i#a dat drumul i i#a astupat repede ure"+ile, a !n"+is o"+ii i i#a des"+is din nou% Apoi, mi s#a p rut " vede lampa, a"ea lamp dep rtat i sla& din "amera "ealalt , "are d dea o lumin vag prin uile du&le% A alergat spre ea, privind#o " i "um ar $i $ost vie% >N#o atinge?, i#a spus ,laudia, !ndep rtnd#o "u &lndee% 'ar /adeleine 1 rise $lorile de pe &al"on i a pornit spre ele, mngind petalele "u palmele des$ "ute i lipindu#i de $a pi" turile de ploaie% Eu m a$lam aproape, urm rindu#l $ie"are mi"are, "um a luat $lorile i le#a strivit !n mini, l snd petalele s vad !n )urul ei i "um i#a lipit vr$urile degetelor de oglind , privindu# se !n o"+i% Propria mea durere !n"etase dup "e#mi legasem !n"+eietura "u o &atist i ateptam, ateptam, v 1nd " ,laudia nu#i mai amintea "e avea s urme1e% 'ansau amndou , !n vreme "e pielea /adeleinei devenea din "e !n "e mai palid !n lumina aurie "are plpia% A luat#o pe ,laudia !n &rae i au !n"eput s se !nvrteas" , pe "+ipul $etiei "itindu#se nelinite i spaim , !n dosul 1m&etului% 8a un moment dat, puterile /adeleinei au !n"eput s sl &eas" % A $ "ut "iva pai !n spate, p rnd " #i pierde e"+ili&rul, dar s#a !ndreptat repede i a l sat#o )os pe ,laudia "u gri) % (tnd pe vr$uri, ,laudia a !m&r iat#o% >8ouis, a spus ea, $ "ndu#mi semn% 8ouis? I#am $ "ut semn s vin lng mine% /adeleine, "are p rea s ni"i nu ne vad , !i privea minile !ntinse% ,+ipul !i era al& i supt i, deodat i#a atins &u1ele "u vr$urile degetelor, privind petele !ntune"ate de pe ele% >Nu, nu4? am s$ tuit#o eu "u &lndee i am luat#o de mn pe ,laudia, tr gnd#o lng mine% .n geam t prelung a ieit de pe &u1ele /adeleinei% 8ouis?, a optit ,laudia "u vo"ea ei supranatural , pe "are /adeleine !n" nu o putea au1i%

/oare, lu"ru pe "are mintea ta de "opil nu i#l amintete% Ai $ost s"utit de asta, n#a l sat ni"i un semn asupra ta?, i#am optit eu, dndu#l p rul dup ure"+e, $ r s #mi iau o"+ii de la /adeleine, "are se plim&a de la o oglind la alta, iar la"rimile !i iroiau !n voie, !n timp "e trupul ei renuna la via % 2ine, 8ouis, dar da" moare? a strigat ,laudia% Nu, am spus eu l sndu#m pe vine, "nd am v 1ut de1n de)dea de pe "+ipul ei% (ngele a $ost destul de puterni", o s tr ias" % 'ar o s #l $ie $ri" , $oarte $ri" %? ,u &lndee, i#am strns mna i am s rutat#o pe o&ra1% /#a privit atun"i "u un ameste" de mirare i de team % A"ea e0presie nu i s#a s"+im&at !n timp "e m urm rea "um m apropii de /adeleine, atras de plnsul ei% (e "l tina a"um, "u minile !ntinse, iar eu am prins#o, innd#o strns% *"+ii ei "onineau de)a o lumin "iudat , un $o" violet re$le"tat !n la"rimile ei% E o moarte muritoare, att, i#am spus eu "u &lndee% 3e1i "erul- Tre&uie s #l p r sim a"um i tu s te ii strns de mine, s stai lng mine% /em&rele or s #mi $ie "uprinse de un somn la $el de greu "a moartea i n#o s te mai pot alina% Tu o s stai a"olo i o s te lupi "u el% 'ar s te ii strns de mine !n !ntuneri", au1i- ( m ii strns de mn , $iind" eu o s te in atta timp "t o s $iu lu"id%? Pe moment a p rut pierdut !n privirea mea, iar eu am simit uimirea "are o !nv luia, "um s"lipirea o"+ilor mei era s"lipirea tuturor "ulorilor i "um toate a"ele "ulori erau i mai puterni" re$le"tate pentru ea !n o"+ii mei% Am "ondus#o !n"et spre si"riu, spunndu#l iar i s nu#l $ie $ri" % >,nd o s te tre1eti, o s $ii nemuritoare, i#am spus eu% Ni"i o "au1 natural a morii nu#i poate $a"e r u% Dai, vino, !ntinde#te%? i vedeam teama, o vedeam dep rtndu#se de "utia a"eea !ngust , satinul nereuind s#o liniteas" % Pielea !n"epea de)a s #l lu"eas" , s posede a"ea str lu"ire pe "are o aveam eu i ,laudia% /i#am dat seama " nu avea s "ede1e de"t da" m !ntindeam lng ea% /#am uitat !n partea "ealalt a "amerei lungi la ,laudia, "are st tea lng a"el si"riu "iudat, privindu#m % *"+ii !i erau nemi"ai, dar !ntune"ai de o suspi"iune nede$init , de o !n"redere re"e% Am l sat#o pe /adeleine lng patul ei i m#am dus spre o"+ii a"eia% ngenun"+ind linitit lng ea, am luat#o !n &rae% >Nu m re"unoti- Am !ntre&at#o% Nu tii "ine sunt-? Ea s#a uitat la mine% >Nu?, mi#a r spuns% Eu am 1m&it i am !n"uviinat% >Nu m ur!, i#am spus% (untem "+it%? Atun"i ea i#a !n"linat uor "apul i m#a studiat "u atenie dup "are a p rut s 1m&eas" $ r s vrea i s !n"uviine1e apro&ator% Pentru " , ve1i tu, i#am spus eu "u a"elai glas "alm, "eea "e a murit !n "amera asta, a"um, n#a $ost $emeia a"eea% i vor tre&ui multe nopi, poate "+iar ani, "a s moar % ,eea "e a murit !n noaptea asta, ai"i, a $ost "ea din urm $ rm de omenes" din mine%? * um&r i#a " 1ut pe $a < limpede, de par" e0presia i s#ar $i destr mat "a un v l% 2u1ele i s#au des$ "ut, dar numai "a s trag aer% 'up "are a spus7 >Atun"i ai dreptate, !ntr#adev r% (untem "+it%? 3reau s dau $o" maga1inului de p pui4 Ne#a spus /adeleine, arun"nd !n $o"ul din " min ro"+iele !mp turite ale $etiei ei moarte, dantele al&e i pn1eturi, &e), panto$iori s"l"ii, &onete "are miroseau a "am$or% A"um nu mai !nseamn nimi"%? (#a dat !napoi, privind $l " rile% 'up "are s#a uitat la ,laudia "u nite o"+i trium$ tori i e0trem de devotai% Nu o "redeam, att de "onvins eram B "+iar da" noapte de noapte tre&uia s o trag "u $ora de lng & r&aii i $emeile pe "are nu mai putea s #l se" tuias" , att de s tul era datorit vi"timelor anterioare, adesea ridi"ndu#le de la p mnt !n vltoarea pasiunii ei, s$ rmndu#le gturile "u degetele ei "a $ildeul !n timp "e le &ea sngele B att de "onvins eram " , mai

devreme sau mai tr1iu, a"ea intensitate ne&uneas" avea s sl &eas" , " ea avea s #i dea seama de "ap"anele a"elui "omar, de propria#l piele s"lipitoare, de a"ele "amere lu0oase de la Dotel (aint#6a&riel i " avea s strige " vrea s $ie tre1it < s $ie li&er % Nu pri"epea " nu era o e0perien < de1velindu#i dinii !n $ormare !n $aa oglin1ilor "u rame aurii, se !n$uria% 'ar tot nu reali1 m "t era de $urioas i de o&inuit s vise1e< i " nu avea s strige dup realitate, &a mai degra& ar $i renunat la realitate !n $avoarea viselor, un spiridu dia&oli" "e#i alimenta roata de tors "u +imerele lumii ast$el !n"t s #i "ree1e propriul univers asemeni unei pn1e de p ian)en% A&ia !n"epeam s #l !neleg l "omia, $arme"ul% , p tase o adev rat !ndemnare dup "e "rease !mpreun "u amantul ei & trn, attea "opii ale $etiei ei moarte, "are, aveam s !neleg, umpleau ra$turile a"elui maga1in pe "are urma s #l vi1it m !n "urnd% Pe lng a"est lu"ru mai poseda i o pri"epere "ara"teristi" vampirilor i o intensitate, de asemeni proprie vampirilor, ast$el !n"t, !n "ursul unei nopi, dup "e#am !ndep rtat#o de vi"time, ea, "u a"ea sete nepotolit , a "reat din "teva &u" i de lemn, "u dalt i "uitul, un &alansoar per$e"t, att de $rumos i &ine proporionat pentru ,laudia, !n"t, atun"i "nd st tea !n el lng $o", p rea o $emeie% A"estuia i s#au mai ad ugat, "u $ie"are noapte, o mas de a"eeai dimensiune i dintr#un maga1in de )u" rii, o mi" lamp "u untur , o "e"u i o $ar$urioar de porelan< iar, din poeta unei $emei, un mi" "arneel de !nsemn ri legat !n piele "are, !n minile ,laudiei, devenea un adev rat volum% 8umea se pr &uea i !n"eta s mai e0iste la grania mi"ului spaiu "are, !n "urnd, a devenit de m rimea "amerei de toalet a ,laudiei7 un pat ai " rui stlpi a)ungeau doar pn la nasturii mei de pe piept i oglin1i "are re$le"tau doar pi"ioarele unui uria greoi, "nd m#am tre1it pierdut printre ele< ta&louri ag ate la nivelul o"+ilor ,laudiei< i, !n ultimul rnd, pe m sua ei de toalet , o pere"+e de m nui negre de sear pentru degetuele ei, o ro"+ie de"oltat de "uloarea nopii i o tiar de la un &al mas"at al "opiilor% Iar ,laudia, giuvaerul "are !n"ununa totul, o 1n "u umerii goi, plim&ndu#se "u p rul ei str lu"itor printre a"ele lu"ruri de pre ale mi"ii ei lumi, !n timp "e eu priveam din prag, vr )it, greoi, !ntins pe "ovor, aa !n"t s #mi pot spri)ini "apul !n "ot i s #mi ridi" privirea spre o"+ii iu&itei mele, v 1ndu#l !n" l1ii deo"amdat !n mod misterios de per$e"iunea a"elui san"tuar% ,t de $rumoas era !n dantel neagr , o $emeie re"e, "u p rul & lai, "u un "+ip de p pu i o"+i ume1i, "are m priveau "u atta senin tate i att de !ndelung, !n"t, "u siguran !nsemna " m uitase< o"+ii tre&uiau s vad alt"eva !n a$ar de mine "are st team a"olo pe podea, visnd< alt"eva !n a$ar de universul stnga"i din )urul meu, "are a"um era mar"at i anulat de "ineva "are su$erise !n el, de "ineva "are su$erise !ntotdeauna, dar "are a"um p rea s nu mai su$ere, as"ultnd "lin"+etul unei "utiue mu1i"ale de )u" rie, punnd o mn pe "easul de )u" rie% Am avut o vi1iune a unor ore s"urtate i unor minute mi"i aurii% Aveam sen1aia " !nne&unes"% /i#am vrt minile su& "ap i m#am uitat la "andela&ru< mi#era greu s m desprind de o lume i s p trund !n alta% Iar /adeleine, pe "anapea, lu"ra "u a"eeai pasiune dintotdeauna, de par" nemurirea n#ar $i !nsemnat odi+n , "osnd dantel "rem pe satin de "uloarea lev ni" i pentru mi"ul pat, oprindu#se doar din "nd !n "nd pentru a#i terge ume1eala p tat de snge de pe $runtea al& % /#am !ntre&at, da" nu "umva !n"+i1nd o"+ii, a"el t rm al lu"rurilor minus"ule ar $i !ng+iit !n" perile din )urul meu i m#a $i tre1it asemeni lui 6ulliver, legat de mini i de pi"ioare, un uria nedorit- Am avut vi1iunea unor "ase "onstruite pentru ,laudia, !n ale " ror gr dini oare"ii erau nite montri i a unor tr suri"i, iar tu$ele !n$lorite deveneau "opa"i% /uritorii erau de vr )ii, !n"t se l sau !n genun"+i pentru a privi pe $erestre% Atr geau la $el "a pn1a de p ian)en%

,+iar eram legat de mini i de pi"ioare% Nu numai de $rumuseea a"eea e0traordinar B a"el se"ret super& al umerilor al&i ai ,laudiei, s"lipirea splendid a perlelor, moleeala vr )it , sti"lua de par$um, a"um o "ara$ , din "are se rev rsa o vra) "e promitea Paradisul B eram legat de team % , , din"olo de !n" perile a"elea, unde se presupunea " supraveg+e1 instruirea /adeleinei B dis"uii !ntmpl toare despre u"idere i natura vampirului !n leg tur "u "are ,laudia ar $i putut#o instrui mai &ine de"t mine, da" i#ar $i mani$estat vreodat dorina de a prelua "ondu"erea B " , din"olo de !n" perile a"elea, unde !n $ie"are noapte eram asigurat prin s rut ri uoare i priviri mulumite " pasiunea plin de ur pe "are ,laudia o ar tase o singur dat nu avea s se mai !ntoar" B de"i " , din"olo de !n" perile a"elea, aveam s a$lu " eram "u adev rat s"+im&at7 partea muritoare din mine era a"ea parte "are iu&ise, eram "onvins% 'e"i, "e simeam pentru Armnd, "reatura pentru "are o trans$ormasem pe /adeleine, "reatura pentru "are vrusesem s $iu li&er- * distan "iudat i tul&ur toare- * durere surd - .n $ior nede$init,+iar i din mi)lo"ul a"elor lu"ruri lumeti, !l vedeam pe Armnd !n "amera lui auster , !i vedeam o"+ii de un " prui !n"+is i !i simeam a"ea atra"ie stranie% 5i, totui, nu m du"eam la el% Nu !ndr 1neam s des"op r "eea "e poate " pierdusem% Ni"i s !n"er" s separ a"ea pierdere de o alt idee ap s toare7 " !n Europa nu a$lasem ni"i un adev r "are s aline singur tatea, s trans$orme disperarea% 'es"operisem numai me"anismele interioare ale mi"ului meu su$let, durerea din "el al ,laudiei i o pasiune pentru un vampir "are era, pro&a&il, mai r u de"t 8estat, pentru "are am devenit la $el de r u "a 8estat, dar !n "are vedeam singura promisiune de &ine !n r u% Totul r m sese !n s$rit !n urm % ,easul ti" ia pe poli < /adeleine implora s mergem s vad spe"ta"olul de la >T+;tre des 3ampires?, )urnd s o apere pe ,laudia de ori"e vampir "are ar $i !ndr 1nit s#o insulte, iar ,laudia vor&ea despre strategie i spunea7 >Nu !n" , nu a"um?, !n timp "e eu o&servam "u un oare"are sentiment de uurare dragostea /adeleinei pentru ,laudia, pasiunea ei oar& i la"om % A+, am att de puin "ompasiune !n inim sau !n amintire $a de /adeleine% ,redeam, " doar v 1use primele semne ale su$erinei, nu !nelegea moartea% Era att de uor de !n$uriat, att de uor de !mpins spre violen % 2 nuiam, !n "olosala mea vanitate i auto!nelare, " durerea pentru $ratele meu mort $usese singura emoie adev rat % /i#am dat voie s uit "t de total m !ndr gostisem de o"+ii s"lipitori ai lui 8estat, " #mi vndusem su$letul pentru un lu"ru multi"olor i luminos, "re1nd " o supra$a $oarte limpede d dea puterea de a p i pe ap % ,e#ar $i tre&uit s $a" ,ristos pentru a m determina s #l urme1, asemeni lui /atei sau Petru- nti i !nti, s se !m&ra"e &ine% 5i s ai& un p r &ogat i &lond, &ine !ngri)it% / uram% 5i mi se p rea, pe )um tate adormit, aa "um eram adesea "nd le as"ult m dis"uiile B ,laudia optind despre u"is, vite1a i !ndemnarea "ara"teristi"e vampirilor, /adeleine aple"at asupra a"ului ei neo&osit B mi se p rea " era singura emoie de "are mai eram "apa&il7 ura de sine% 8e iu&es"% 8e ur s"% Puin !mi pas da" sunt a"olo% ,laudia !mi atinge p rul, de par" ar vrea s #mi spun "u ve"+ea $amiliaritate " inima !i e linitit % Nu#mi pas % 5i apoi apariia lui Armnd, a"ea putere, a"ea "laritate "+inuitoare% n spatele unui geam, mi se pare% 5i, lund mna )u" u a ,laudiei, !neleg pentru prima oar !n via "e simte "nd m iart pentru $aptul " sunt eu !nsumi, a"ela despre "are spune " #l ur te i#l iu&ete7 >nu simte aproape nimi"%? 'up o s pt mn am !nsoit#o amndoi pe /adeleine !n misiunea ei de a da $o" unui univers al p puilor, din spatele unui geam din sti"l de oglin1i% mi amintes" " m#am dep rtat, dnd "olul i tre1indu#m !ntr#o "avern !ngust i !ntune"oas , unde singurul sunet "are se au1ea era "el al ploii% 'ar atun"i am v 1ut s"lipirea roiati" "e mn)ea norii% ,lopotele au !n"eput s &at , oamenii s strige, iar ,laudia, lng mine, vor&ea !n"et despre natura $o"ului% 9umul gros

"are se !n la din a"ea lumin plpitoare m enerva% (imeam team % Nu o team muritoare, ne&uneas" , "i "eva re"e "a un "rlig !n$ipt !n "oaste% Teama asta B era ve"+ea "as de pe Rue RoIale "are ardea, 8estat par" dormind pe duumeaua "uprins de $l " ri% 9o"ul puri$i" ?, a 1is ,laudia i eu am spus7 >Nu, $o"ul doar distruge? /adeleine tre"use pe lng noi i se oprise !n "ap tul str 1ii, "a o $antom !n ploaie, & tnd aerul "u minile ei al&e, $ "ndu#ne semn, ar"uri al&e de li"uri"i al&i% 5i#mi amintes" "um ,laudia m#a l sat pentru ea% Imaginea p rului gal&en pleotit i r su"it "nd mi#a spus s#o urme1% * pangli" a " 1ut la pi"ioare, $luturnd i plutind !ntr#un vrte) de ap neagr % /i se p rea " au disp rut% /#am aple"at s iau pangli"a de )os, dar o alt mn s#a !ntins dup ea% Era Armnd "are mi#o d dea% Eram o"at s #l v d a"olo, att de aproape, imaginea 'omnului /oarte !n dreptul unei ui, minunat de real "u mantia lui neagr i "u "ravat de m tase i, totui, ireal " um&rele, datorit nemi" rii lui% (#a v 1ut o s"lipire vag a $o"ului !n o"+ii lui, roul !n" l1indu#le !ntuneri"ul pn la un maro !n"+is% 5i m#am tre1it deodat de par" a $i visat, m#am tre1it simindu#l, mna lui "uprin1nd#o pe a mea, "apul lui !n"linat par" pentru a#mi da de !neles " voia s #l urme1 B m#a tre1it propria mea e0perien tul&urat !n $aa pre1enei lui, "are m mistuia la $el "a !n "amera lui% /ergeam !mpreun a"um, repede, apropiindu#ne de (ena, mi"ndu#ne "u o asemenea iueal i !ndemnare printr#un grup de oameni, !n"t a"etia a&ia da" ne#au 1 rit, noi a&ia da" i#am 1 rit% 9aptul " ineam pasul "u el "u uurin m uimea% / $ora s #mi admit puterile, s reali1e1 " drumurile pe "are le alegeam !n mod normal erau drumurile oamenilor, pe "are nu mai tre&uia s le urme1% 'oream "u disperare s #l vor&es", s #l opres" punndu#mi amndou minile pe umerii lui, doar pentru a#l privi !n o"+i din nou aa "um $ "usem !n a"ea noapte, s #l $i0e1 !ntr#un anume timp i spaiu, ast$el !n"t s pot $a"e $a tul&ur rii mele l untri"e% A $i vrut s #l spun attea, s #l e0pli" attea% 5i, totui, nu tiam "e s #l spun sau de "e i#a $i spus "eva, eram "ontient doar " plin tatea a"elui sentiment "ontinu s m &u"ure aproape pn la la"rimi% Asta m temusem " am pierdut% Nu tiam unde ne a$lam, doar " , !n plim& rile mele, mai tre"usem pe a"olo7 o strad "u "ase ve"+i, "u 1iduri#gr dini, intr ri pentru tr suri, turnuri i $erestre plum&uite su& ar"adele din piatr % ,ase !n late !n alte se"ole, "opa"i noduroi, a"ea linite pro$und "are !nsemna " mulimea era !n"+is a$ar < "iva muritori lo"uiau !n a"ea regiune a !n" perilor "u pla$oane !nalte< piatra a&sor&ea 1gomotul r su$l rii, spaiul unor viei !ntregi% Armnd era pe un 1id a"um, "u &raul ag at de o ramur , !ntin1ndu#mi mna< !ntr#o "lip m a$lam lng el, $run1iul ud atingndu#mi $aa% 'easupra, vedeam eta) dup eta) !n lndu#se pn la un turn "are a&ia se 1 rea prin ploaia deas i !ntune"at % >As"ult #m , o s ne " r m pn !n turn?, mi#a spus atun"i Armnd% Nu pot e imposi&il4? Ni"i nu#i "unoti puterile% Te poi " ra "u uurin % Nu uita, da" o s "a1i, n#o s p eti nimi"% 9 "um $a" eu% 'ar, $ii atent% ,ei "are lo"uies" !n "asa asta m tiu de o sut de ani i m "red un du+< da" te v d din !ntmplare sau tu !i ve1i prin geamurile a"elea, nu uita "e "red ei " eti i nu ar ta " eti "ontient de ei, alt$el !i de1am geti sau !i 1 p "eti% Ai au1it- Eti !n per$e"t siguran %? Nu tiam "e m !nsp imnta mai mult, " ratul !n sine s u gndul " aveam s $iu luat drept un strigoi< numai " n#aveam timp pentru ast$el de )ude" i a"um " "i Armnd !n"epuse ur"uul, "i1mele lui g sind "r p turile dintre pietre, minile lui prin1ndu#se sigure "a nite g+eare !n a"ele "r p turi< iar eu !l urm m, inndu#m strns de 1id, ne!ndr 1nind s prives" !n

)os, ag ndu#m pentru a m odi+ni o "lip de ar"ad groas i s"ulptat de deasupra unei $erestre, prin "are mi#am arun"at privirea i am v 1ut un $o" !n " min, un um r !ntune"at, o mn "are mnuia un v trai, o siluet "are se mi"a $ r s ai& ni"i "ea mai mi" & nuial " era o&servat % (#a dus% Ne#am "ontinuat " ratul pn am a)uns la $ereastra turnului, pe "are Armnd a des"+is#o repede, tre"ndu#i pi"ioarele lungi peste perva1< l#am urmat i eu, simindu#l &raul pe dup umeri% Am o$tat $ r s vreau "nd am a)uns !n !n" pere, $re"ndu#mi &raele i rotindu#mi privirea prin a"el spaiu ud i "iudat% A"operiurile de dedesu&t se vedeau argintii, $oioare 1 rindu#se din lo" !n lo" printre "oroanele imense i $onitoare ale "opa"ilor< mai departe str lu"ea lanul rupt al unui &ulevard luminat% ,amera p rea la $el de ud "a aerul de a$ar % Armnd aprindea un $o"% 'intr#o gr mad de piese de mo&ilier putre1ite a ales nite s"aune pe "are le#a rupt "u uurin , !n "iuda $aptului " erau groase% Era "eva grotes" !n aspe"tul lui, a""entuat de graia lui i "almul impertur&a&il al "+ipului s u al&% 9 "ea "e ar $i $ "ut ori"e vampir, trans$ormnd a"ele &u" i groase de lemn !n a"+ii, totui $ "ea "eva "e numai un anumit vampir putea s $a" % 5i nu p rea s posede nimi" omenes"< pn i tr s turile $rumoase i p rul negru deveniser atri&utele unui !nger $ormida&il, "are avea !n "omun "u noi "eilali doar o asem nare super$i"ial % Daina era un mira)% 5i, dei m simeam atras de el, poate mai mult de"t $usesem atras vreodat de vreo $iin vie !n a$ar de ,laudia, m tul&ura !n alte $eluri, "are adu"eau a team % Nu m#a mirat $aptul " , dup "e a terminat, mi#a o$erit un s"aun greu din lemn de ste)ar, dar el s#a retras lng polia din marmur , !n" l1indu#i minile la $o", !n timp "e $l " rile !i arun"au um&re roii pe "+ip% i aud pe "ei din "as ?, i#am spus% , ldura era pl "ut % (imeam pielea "i1melor us"ndu# se, simeam " ldura !n degete% Atun"i tii " i eu !i aud?, a 1is el !n"et i, dei vor&ele lui nu "onineau ni"i un $el de repro, mi#am dat seama de sensul propriilor mele "uvinte% 5i da" vin-? am insistat eu, studiindu#l% Nu#i dai seama dup atitudinea mea " n#or s vin - /#a !ntre&at el% Am putea s st m ai"i toat noaptea i s ni"i nu pomenim despre ei% 3reau s tii " , da" vor&im de ei e pentru " tu vrei s $a"i asta%? ,um n#am spus nimi", "um, pro&a&il, am p rut uor !n$rnt, mi#a 1is "u &lndee " !n"uiaser demult a"el turn i " nu mai ur"a nimeni a"olo< iar da" vedeau $umul ieind pe "o sau lumina prin $ereastr , ori"um nimeni nu se aventura !n a"el lo" pn a doua 1i% Atun"i am v 1ut " , de o parte a " minului, se a$lau "teva ra$turi "u " ri i o mas de s"ris% 9oile de pe a"easta erau !ng l&enite, dar mai erau o " limar i "teva to"uri, !mi !n"+ipuiam " lo"ul a"ela ar $i putut $i $oarte pl "ut "nd nu plou , "a atun"i, sau dup "e $o"ul va $i us"at atmos$era% 3e1i tu, mi#a spus Armnd, n#ai nevoie "u adev rat de "amerele pe "are le ai la +otel% n realitate ai nevoie doar de $oarte puin% 'ar $ie"are din noi tre&uie s de"id "t de mult dorete% *amenii "are lo"uies" !n "asa asta au un nume pentru mine< !ntlnirile "u mine "onstituie su&ie"t de dis"uii timp de dou 1e"i de ani, dar a"estea sunt doar nite momente i1olate !n e0istena mea, "are nu !nseamn nimi"% Nu pot s #mi $a" ni"i un r u, iar eu le $oloses" "asa pentru a $i singur% Nimeni de la KT+;tre des 3ampiresL nu tie " vin ai"i% E se"retul meu%? l privisem "u atenie !n timp "e vor&ea i gndurile "are#mi tre"user prin minte !n "amera de la teatru !mi tre"eau prin minte din nou% 3ampirii nu !m& trnes" i m !ntre&am "t de di$erite puteau $i "+ipul i purt rile lui tinereti $a de un se"ol sau dou !n urm < " "i, $aa lui, dei nemar"at de le"iile maturit ii, "u siguran nu era o mas" % P rea e0trem de e0presiv , "a i vo"ea lui dis"ret , iar eu nu puteam pri"epe de "e% 5tiam doar " eram atras de el la $el de

mult "a mai !nainte i, !ntr#o oare"are m sur , "uvintele pe "are le#am rostit atun"i erau un su&ter$ugiu% >'ar "e te ine la KT+;tre des 3ampiresL-? l#am !ntre&at% * nevoie, &ine!neles% 'ar am des"operit "eea "e#mi tre&uie, a 1is el% 'e "e m evii-? Nu te#am evitat, am spus eu !n"er"nd s as"und emoia pe "are mi#o provo"aser a"ele "uvinte% nelegi " tre&uie s#o prote)e1 pe ,laudia, " nu are pe nimeni !n a$ar de mine% (au, "el puin, aa era pn ? Pn "nd /adeleine a venit s stea "u voi? 'a?, am 1is eu% 'ar a"um ,laudia i#a dat drumul i tu r mi, totui, "u ea, r mi legat de ea "a de o iu&it ?, a spus el% Nu, nu e iu&ita mea< nu !nelegi, am 1is eu% /ai degra& e "opilul meu i nu tiu da" poate s #mi dea drumul? Erau lu"ruri la "are m gndisem de nenum rate ori% >Nu tiu da" un "opil are puterea de a da drumul p rintelui% Nu tiu da" n#o s $iu legat de ea atta timp "t o s ? Am t "ut% Era "t pe#a"i s spun >atta timp "t o s tr ias" %? 'ar mi#am dat seama " era un "lieu muritor super$i"ial% Ea avea s tr ias" veni", la $el "a i mine% 'ar nu era a"elai lu"ru i "u taii muritori- 9ii"ele tr ies" o veni"ie pentru " taii mor primii% 2rus" n#am mai tiut "e s spun, dar era "ontient !n permanen de $elul !n "are as"ulta Armnd< as"ult !n $elul !n "are vis m " as"ult "eilali, "+ipul lui p rnd s re$le"te1e la ori"e se spunea% Nu s#a gr &it s pro$ite de s"urt mea pau1 , s a$irme " !nelegea "eva !nainte "a !ntreaga idee s $ie e0primat sau s m "ontra1i" dintr#un impuls ire1isti&il B lu"ruri "are, adesea, $a" "a un dialog s $ie imposi&il% 'up o pau1 !ndelungat , mi#a spus7 >Te vreau% Te vreau mai mult de"t ori"e pe lume%? * "lip m#am !ndoit de "eea "e au1isem, pentru " mi se p rea in"redi&il% Asta m#a de1armat "omplet i imaginea lipsit de "uvinte a vieii noastre !mpreun s#a e0tins i mi#a ters ori"e alt gnd din minte% Am spus " te vreau% Te vreau mai mult de"t ori"e pe lume?, a repetat el, doar "u o uoar modi$i"are a e0presiei% Apoi a r mas ateptnd, privind% ,+ipul !i era la $el de linitit "a !ntotdeauna, $runtea lui neted i al& de su& p rul "astaniu &ogat nepurtnd ni"i o urm de !ngri)orare, o"+ii lui mari luminndu#m , &u1ele lui nemi"ate% Asta vrei de la mine i, totui, nu vii la mine, a spus el% E0ist lu"ruri pe "are vrei s le a$li, dar nu !ntre&i% * ve1i pe ,laudia s" pndu#i, totui, pari in"apa&il s !mpiedi"i asta, ai vrea s se !ntmple mai repede i, totui, nu $a"i nimi"%? Nu#mi !neleg propriile sentimente% Poate " ie !i sunt mai "lare de"t mie? Nu !n"epi s #nelegi "e mister repre1ini4? mi#a spus el% 'ar "el puin tu te "unoti per$e"t% Eu nu pot susine a"elai lu"ru, am 1is eu% * iu&es" i, totui, nu sunt apropiat de ea% 3reau s spun " , atun"i "nd sunt "u tine aa "um sunt a"um, nu mai tiu de ea, nu mai tiu de nimeni%? Ea repre1int o perioad pentru tine, o perioad din viaa ta% 'a" i "nd o s#o rupi "u ea, o s#o rupi "u singura persoan !n via "are a !mp rit a"ea perioad "u tine% Ei#e $ri" de asta, de i1olare, de povar , de proporiile vieii veni"e%? 'a, aa e, dar asta e numai o mi" parte% Perioad nu !nseamn prea mult pentru mine% Ea a $ "ut s !nsemne "eva% 5i ali vampiri tre&uie s $i tre"ut prin asta i au supravieuit tre"erii prin sute de perioade%? 'ar nu supravieuies", a spus el% 8umea ar $i plin de vampiri da" ar supravieui% ,um "re1i " am a)uns s $iu "el mai & trn de ai"i i de pretutindeni-? a !ntre&at el% /#am gndit la asta% Apoi am !ndr 1nit7 >/or prin violen -?

Nu, aproape ni"iodat % Nu e nevoie% ,i vampiri "re1i " au puterea s !ndure nemurirean primul rnd, +a&ar n#au "e#l a"eea nemurire% , "i, devenind nemuritori, ei vor "a toate $ormele vieii lor s r mn aa "um sunt, nes"+im&ate7 tr surile $ "ute !n a"elai mod sigur, +ainele "roite "a !n tinereea lor, oamenii s $ie !m&r "ai i s vor&eas" !n modul pe "are ei l#au !neles i l#au apre"iat !ntotdeauna% ,nd, de $apt, toate lu"rurile se s"+im& , !n a$ar de vampirul !nsui< totul !n a$ar de vampir e supus unei permanente modi$i" ri i trans$orm ri% n "urnd, pentru o minte in$le0i&il i, adesea, "+iar pentru o minte "t se poate de $le0i&il , a"east nemurire devine o "ondamnare !ntr#un &alamu" de $iguri i $orme "are sunt de ne!neles i lipsite de valoare% ntr#o sear , un vampir se tre1ete i !i d seama de "e anume s#a temut poate de"enii !ntregi, " pur i simplu, nu mai ine s tr ias" neap rat% , , ori"are ar $i $ost stilul, modul sau $orma e0istenei "are $ "use " nemurirea s i se par atr g toare, a"esta disp ruse de pe $aa p mntului% 5i nimi" nu mai r mne pentru a#l o$eri s" parea din disperare, de"t a"tul u"iderii% 5i a"el vampir iese "a s moar % Nimeni nu#l g sete r m iele% Nimeni nu tie unde a disp rut% 5i nimeni din )urul lui B !n "a1 " ar mai " uta "ompania altor vampiri B nu tie " el e "uprins de disperare% 3a $i !n"etat demult s mai vor&eas" despre sine sau despre ori"e alt"eva% 3a disp rea%? /#am l sat pe spate, impresionat de a"el adev r evident i, !n a"elai timp, totul !n mine s#a r 1vr tit !mpotriva a"elei perspe"tive% Am devenit "ontient de pro$un1imea speranei i groa1ei mele< "t de di$erite erau a"ele sentimente de alienarea pe "are o des"risese el, "t de di$erite $a de a"ea disperare !ngro1itoare% A"ea disperare "oninea dintr#odat "eva s"andalos i resping tor% N#o puteam a""epta% 'ar tu nu i#ai da voie s ai o asemenea stare de spirit% .it #te la tine, m#am tre1it eu spunnd% ,+iar da" n#ar mai e0ista ni"i m "ar o singur oper de art !n lume i sunt mii "+iar da" n#ar mai e0ista ni"i m "ar o singur $rumusee natural da" lumea ar $i redus la o "elul goal i la o lumnare $ragil , nu pot s te v d alt$el de"t studiind a"ea lumnare, $urat de plpitul a"elei lumini, de s"+im&area "ulorilor ei "t timp te#ar putea susine asta "e posi&ilit i ar "rea- 6rees" "umva- (unt un idealist "+iar att de ne&un-? Nu?, a spus el i pe &u1e i#a ap rut un 1m&et vag, o dovad $ugar de pl "ere% 'ar apoi a "ontinuat, pur i simplu7 >Tu, !ns , simi o o&ligaie $a de o lume pe "are o iu&eti, pentru " lumea asta, pentru tine, e !n" inta"t % (#ar putea "a propria ta sensi&ilitate s devin instrumentul ne&uniei% 3or&eti despre opere de art i $rumusee natural % A vrea tare mult s am puterea unui artist "a s re!nvii pentru tine 3eneia se"olului al "in"ispre1e"elea, palatul maestrului meu, dragostea pe "are am simit#o pentru el "nd eram un & iat muritor i dragostea pe "are el a simit#o pentru mine "nd m#a trans$ormat !n vampir% A+, da" a putea s re!nvii a"ele vremuri $ie pentru tine, $ie pentru mine m "ar o singur "lip 4 8a "e &un- ,e mult m !ntristea1 $aptul " timpul nu terge delo" amintirea a"elei perioade, " ea devine i mai $erme" toare !n lumina lumii pe "are o v d ast 1i%, 'ragoste- Am !ntre&at eu% A e0istat dragoste !ntre tine i vampirul "are te#a "reat-? am ad ugat eu, aple"ndu#m !nainte% 'a, mi#a spus el% * dragoste att de puterni" , !n"t nu m#a l sat s !m& trnes" i s mor% * dragoste "are a ateptat r &d toare pn am devenit de a)uns de puterni" pentru a $i d ruit !ntuneri"ului% 3rei s #mi spui " n#a e0istat ni"i un pi" de dragoste !ntre tine i vampirul "are te#a "reat-? Ni"i un pi"?, am 1is eu repede i nu mi#am putut reine un 1m&et amar% El m studia% >Atun"i, de "e i#a d ruit a"este puteri-? m#a !ntre&at% /#am l sat pe spate% >,onsideri puterile astea "a un dar4? am spus eu% >2ine!neles% Iart # m , dar m uimete $aptul " , !n "omple0itatea ta eti att de simplu?, am 1is eu r1nd%

Ar tre&ui s#o iau "a pe o insult -? a !ntre&at el 1m&ind i !ntreaga lui atitudine nu $ "ea de"t s "on$irme "eea "e to"mai spusesem% P rea att de ino"ent% n"epeam s #l !neleg% Nu, nu din partea mea, am spus eu i pulsul mi s#a !nteit, !n timp "e m uitam la el% Repre1ini tot "e#am visat "nd am devenit vampir% 3e1i puterile astea "a un dar4? am repetat eu% >'ar ia spune#mi a"um mai simi dragoste pentru a"el vanmpir "are i#a d ruit via veni" /ai simi asta a"um-? A p rut s se gndeas" , dup "are a spus !n"et7 >'e "e "ontea1 asta-? Apoi a "ontinuat7 >Nu "red " am avut noro" simind dragoste pentru muli oameni sau multe lu"ruri% 'ar, da, !l iu&es"% Poate " nu !n $elul la "are te re$eri tu% /i se pare " m 1 p "eti, "+iar $ r s $a"i vreun e$ort% Eti un mister% Nu mai am nevoie de a"est vampir%? /i s#a d ruit via veni" , o per"epie e0trem de a"ut i nevoia de a u"ide, i#am e0pli"at eu repede, pentru " vampirul "are m#a "reat !mi rvnea "asa i averea% nelegi- A+, dar "uvintele astea !nseamn mult mai mult% A"est !neles mi se de1v luie att de !n"et, att de in"omplet4 3e1i tu, e "a i "um mi#ai !ntredes"+ide o u prin "are se stre"oar un $iri"el de lumin , iar eu tn)es" s a)ung la ea, s o des"+id larg i s p trund !n spaiul "are spui " e0ist din"olo de ea4 ,nd, de $apt, nu "red4 3ampirul "are m#a "reat repre1enta tot "e "onsider m " este r u7 era la $el de !ngro1itor, de pro1ai", de sear& d, de veni" des"ura)ator "um !mi !n"+ipuiam " tre&uie s $ie r ul4 A"um tiu asta% 'ar tu, tu eti "eva "e dep ete totul a"east "on"epie4 'es"+ide ua larg% Povestete#mi despre palatul din 3eneia, despre a"east relaie amoroas "u damnarea% 3reau s !neleg%? Te p " leti singur% Palatul nu !nseamn nimi" pentru tine, mi#a spus el% .a pe "are o ve1i du"e la mine% 8a a tr i al turi de mine, "el "are sunt a"um% (unt r u "u gradaii in$inite i $ r vin %? 'a, e0a"t?, am murmurat eu% 5i asta te $a"e ne$eri"it, a 1is el% Tu, "are ai venit !n "amera mea i ai spus " n#a mai r mas de"t un singur p "at, a"ela de a lua "ontient viaa unui om nevinovat%? 'a, am spus eu% ,red " ai rs teri&il de mine? N#am rs ni"iodat de tine, a spus el% Nu#mi pot permite s rd de tine% Numai "u a)utorul t u pot s s"ap de disperarea pe "are i#am des"ris#o "a $iind moartea noastr % Prin tine tre&uie s m leg de a"est se"ol al nou spre1e"elea i s a)ung s #l !neleg !ntr#un $el "are s m readu" la via , lu"ru pe "are !l dores" "u atta disperare% Pe tine te#am ateptat la KT+;tre des 3ampiresL% 'a" a "unoate un muritor "apa&il de o asemenea sensi&ilitate, de o asemenea durere, de o asemenea pro$un1ime, l#a trans$orma !n vampir !ntr#o "lip % 'ar asta se !ntmpl att de rar% Nu, a tre&uit s te atept i s te "aut% 5i a"um o s m &at pentru tine% 3e1i "t de nemilos sunt "nd iu&es"- Asta ai !neles prin dragoste-? A+, dar ai $a"e o greeal "umplit ?, am spus eu, privindu#l !n o"+i% A&ia a"um !n"epeam s pri"ep sensul "uvintelor lui% Ni"iodat nu#mi simisem att de "lar $rustrarea mistuitoare% Nu puteam s #l mulumes"% N#o puteam mulumi pe ,laudia% Nu $usesem ni"iodat !n stare s #l mulumes" pe 8estat% 5i pe $ratele meu muritor, Paul, "t de "umplit, de mortal !l de1am gisem4 Nu% Tre&uie s sta&iles" o leg tur "u epo"a, mi#a spus el "alm% 5i numai "u a)utorul t u pot s#o $a" nu "a s a$lu de la tine lu"ruri pe "are le#a putea vedea !ntr#o "lip !ntr#o galerie de art , sau le#a putea "iti !ntr#o or , !n "ele mai groase " ri tu eti spiritul, tu eti inima?, a insistat el% Nu, nu?, am 1is eu ridi"nd minile% /ai aveam puin i i1&u"neam !ntr#un +o+ot de rs amar, isteri"% >Nu !nelegi- Nu sunt spiritul ni"i unei epo"i% (unt !n de1a"ord "u toate i aa am $ost !ntotdeauna4 8o"ul meu n#a $ost ni" ieri, al turi de nimeni, !n ni"i un moment4? Era prea dureros, prea per$e"t de adev rat%

'ar pe "+ipul lui a ap rut un 1m&et ire1isti&il% P rea gata s rd de mine i, !n "lipa urm toare, umerii au !n"eput s #l tresalte de rs% >'ar, 8ouis, a spus el !n"et% ,+iar sta e spiritul vremii tale% Nu ve1i- Toat lumea simte "a tine% , derea ta !n di1graie e " derea unui se"ol%? Eram att de uimit, !n"t mult vreme am stat "u privirea aintit asupra $o"ului% /istuise toate lemnele i nu mai r m sese de"t o gr mad de "enu $umegnd , un peisa) "enuiu i rou "are avea s se pr &ueas" la atingerea v traiului% Totui, era $oarte "ald i !n" mai d dea o lumin puterni" % mi vedeam viaa !n adev rata ei perspe"tiv % 5i vampirii de la KT+;treL-? am !ntre&at eu !n"et% Ei oglindes" vremurile "u un "inism "are nu poate !nelege moartea posi&ilit ilor, o parodiere ilu1orie i so$isti"at a mira"ulosului, o de"aden al " rei ultim re$ugiu e autoridi"uli1area, o neputin manierat % I#ai v 1ut< !i "unoti de o via % Tu !i oglindeti alt$el epo" % i oglindeti inima 1dro&it %? Asta !nseamn ne$eri"ire% Ne$eri"irea pe "are nu poi s#o !nelegi%? Nu m #ndoies"% (pune#mi "e simi a"um, "e anume te $a"e ne$eri"it% (pune#mi de "e, timp de apte 1ile, n#ai venit la mine, dei ardeai de dorina de a o $a"e% (pune#mi "e te mai ine !n" legat de ,laudia i de $emeia "ealalt %? Am "l tinat din "ap% >Nu tii "e#mi "eri% 3e1i tu, mi#a $ost !ngro1itor de greu s o trans$orm pe /adeleine !n vampir% /i#am !n" l"at o promisiune $a de mine !nsumi "um " n#o s $a" ni"iodat asta% Eu nu "onsider viaa noastr "a repre1entnd puteri i daruri, "i un &lestem% N#am "ura) s mor, dar mite s "ree1 un alt vampir4 ( provo" a"east su$erin alt"uiva i s "ondamn la moarte pe toi a"ei & r&ai i pe toate a"ele $emei pe "are vampirul va tre&ui s #l u"id 4 Am !n" l"at o promisiune solemn % 5i, $ "nd asta? 'a" repre1int vreo "onsolare pentru tine sigur !i dai seama " am avut i eu un ameste"%? , am $ "ut#o "a s m eli&ere1 de ,laudia, s $iu li&er "a s vin la tine da, !mi dau seama% 'ar r spunderea $inal tot pe umerii mei "ade4? am spus eu% Nu% 3reau s spun, !n mod dire"t% Eu te#am $ "ut s#o $a"i4 Am $ost lng tine !n noaptea a"eea% /i#am e0er"itat "ea mai mare putere pentru a te "onvinge s#o $a"i% N#ai tiut-? Nu4? Am l sat "apul !n )os% A $i trans$ormat eu !nsumi $emeia a"eea !n vampir, a 1is el !n"et% 'ar m#am gndit " "el mai &ine ar $i s#o $a"i tu% Alt$el nu renunai la ,laudia% Tre&uia s tii " vrei asta? 'etest "e#am $ "ut4? am spus eu% Atun"i, detest #m pe mine, nu pe tine%? Nu% Nu !nelegi% n "lipa !n "are s#a !ntmplat aproape " ai distrus a"el lu"ru pe "are#l apre"ie1i !n mine4 /#am !mpotrivit ie din toate puterile, "nd ni"i m "ar nu tiam " $ora ta m diri)a% ,eva aproape " a murit !n mine4 Am $ost distrus "nd /adeleine a $ost "reat 4? 'ar a"est lu"ru nu mai e mort, pasiunea asta, umanismul sta, "um vrei s #l spui% 'a" n# ar $i tr it, a"um n#ai $i avut la"rimi !n o"+i% n glasul t u nu s#ar simi $urie?, a spus el% Pe moment n#am putut s r spund% 'oar am !n"uviinat% Apoi m#am "+inuit s vor&es" din nou% Nu tre&uie s m $ore1i ni"iodat s $a" "eva !mpotriva voinei mele4 Nu tre&uie s #i e0er"ii ni"iodat o asemenea putere? am &iguit eu% Nu, a spus el imediat% Nu tre&uie% Puterea mea se oprete undeva !n untrul t u, !n $aa unui anumit prag% A"olo devin neputin"ios% ,u toate astea /adeleine a $ost "reat % Eti li&er%? 5i tu eti mulumit?, am 1is eu, " p tnd "ontrolul asupra mea% Nu vreau s $iu dur% / ai% Te iu&es"% 'ar sunt de1orientat% Eti mulumit-?

,um a putea s nu $iu-? a !ntre&at el% >2ine!neles " sunt mulumit%? /#am ridi"at i m#am dus la $ereastr % .ltimii t "iuni se stingeau% 8umin provenea de la "erul "enuiu% 8#am au1it pe Armnd venind lng perva1ul $erestrei% l simeam lng mine, o"+ii se o&inuiau din "e !n "e mai mult "u lumino1itatea "erului, aa !n"t a"um !i puteam deslui pro$ilul i privirea aintit asupra ploii% (unetul a"esteia era pretutindeni i di$erit "urgnd prin )g+ea&ul "are se !ntindea de#a lungul a"operiului, & tnd !n indril , " 1nd uor printre straturile lu"ioase $ormate din ramurile "opa"ilor, r p ind pe perva1ul din piatr !n $aa minilor mele% .n ameste" pl "ut de sunete "are s" ldau i "olorau noaptea% / ieri " te#am $orat !n leg tur "u $emeia a"eea-? m#a !ntre&at el% N#ai nevoie de iertarea mea%? Tu ai nevoie, a spus el% 5i, prin urmare i eu am nevoie%? ,+ipul !i era la $el de "alm "a !ntotdeauna% * s ai& gri) de ,laudia- 3a suporta-? am !ntre&at eu% E per$e"t % Ne&un < dar pentru a"este vremuri, asta !nseamn per$e"t% * s ai& gri) de ,laudia% N#a tr it ni"i o "lip singur < i se pare $ires" s $ie devotat "elor de lng ea% N#are nevoie de motive deose&ite pentru a o iu&i pe ,laudia% Totui, are motive deose&ite% E0teriorul $rumos al ,laudiei, t "erea ,laudiei, autoritatea i st pnirea de sine ale ,laudiei% (unt per$e"te !mpreun % 'ar "red " ar tre&ui s ple"e din Paris "t mai "urnd posi&il%? 'e "e-? 5tii $oarte &ine de "e% Pentru " (antiago i "eilali vampiri le urm res" & nuitori% Toi vampirii au v 1ut#o pe /adeleine% (e tem de ea, pentru " ea tie de ei i ei n#o "unos"% Nu#l las !n pa"e pe "ei "are tiu de ei%? 5i & iatul, 'enis- ,e ai de gnd "u el-? E mort?, a r spuns el% Eram uluit% Att de "uvintele rostite, "t i de "almul lui% >8#ai u"is-? am !ng imat eu, iar el a !n"uviinat% *"+ii lui mari i !ntune"ai p reau $erme"ai de mine, de emoia i o"ul pe "are nu !n"er"am s le as"und% Cm&etul lui stins a p rut s m apropie de el< mi#a "uprins mna pe perva1ul $erestrei i mi#am simit trupul !ntor"ndu#se spre el, apropiindu#se de el, de par" nu voina mea, "i voina lui m#ar $i $ "ut s m mi"% E "el mai &ine aa, a spus el "u &lndee, dup "are a ad ugat7 A"um ar tre&ui s ple" m? 5i a arun"at o privire str 1ii% Armnd, am 1is eu% Nu pot? 8ouis, urmea1 #m , mi#a optit, dar pe perva1 s#a oprit% ,+iar da" o s "a1i pe "aldarm, o s te doar numai un timp% Te vei vinde"a att de repede i de total, !n"t peste "teva 1ile nu se va mai vedea nimi", oasele re$ "ndu#se la $el de uor "a pielea< tiind asta permite#i s $a"i "eea "e poi s $a"i "u atta uurin % Dai, "o&oar %? ,e m poate u"ide-? l#am !ntre&at eu% (#a oprit din nou% >'istrugerea r m ielor tale, a spus el% Nu tii- 9o", de1mem&rare " ldura soarelui% Nimi" alt"eva% Poi $i v t mat, dar te re$a"i% Eti nemuritor%? Priveam !n )os !n !ntuneri" prin ploaia argintie% * lumin sla& a p truns printre ramurile mi" toare ale "opa"ilor i strada a !n"eput s se !ntre1 reas" % Pietre ude, via "are se " ra pe 1id% * tr sur a atins $run1ele de vi , dup "are lumina a sl &it, strada s#a trans$ormat din gal&en !n argintie, dup "are a devenit "omplet invi1i&il , "a i "um "opa"ii !ntune"ai ar $i !ng+iit#o% (au, mai degra& , de par" totul ar $i $ost "reat din !ntuneri"% /i#a venit ameeal % Aveam sen1aia " se "latin "l direa% Armnd m privea de pe perva1ul $erestrei% 8ouis, vino la mine?, a optit el deodat , agitat% Nu, i#am 1is eu "u &lndee% E prea "urnd% n" nu pot s le p r ses"%?

8#am v 1ut privind "erul !ntune"at% A p rut s o$te1e, dar nu l#am au1it% I#am simit mna strngnd#o pe a mea% >9oarte &ine? a spus el% n" puin timp?, am 1is eu, iar el a !n"uviinat i mi#a & tut mna uor, par" pentru a spune " era !n regul % 'up a"eea i#a tre"ut pi"ioarele peste perva1 i a disp rut% Am e1itat doar o "lip , ridi"uli1at de & t ile inimii mele% Apoi am s rit perva1ul i am pornit repede dup el, ne!ndr 1nind s m uit !n )os% Era $oarte aproape de ivirea 1orilor "nd am vrt "+eia !n &roas" apartamentului de la +otel% 8 mpile "u ga1 arun"au o lumin puterni" i inegal pe perei, iar /adeleine, "u a"ul i aa !n mn , adormise lng " min% ,laudia st tea nemi"at i m privea dintre $erigile de la $ereastr , din um&r % Avea peria de p r !n mn i p rul !i str lu"ea% Am r mas lo"ului, asimilnd un o", "a i "um toat pl "erea sen1ual i de1ordinea a"elor od i ar $i tre"ut peste mine "a nite valuri i trupul mi#ar $i $ost !m&i&at "u a"ele lu"ruri att de di$erite de vra)a lui Armnd i de "amer din turn !n "are $usesem% Ai"i se simea "eva linititor i tul&ur tor% /#am uitat dup $otoliul meu% /#am ae1at pe el "u minile la tmple% Atun"i am simit#o pe ,laudia al turi i i#am simit &u1ele pe $runte% Ai $ost "u Armnd?, a spus ea% >3rei s ple"i la el%? /#am uitat la ea% ,t de deli"at i $rumos !i era "+ipul i, deodat , "t de mult !mi aparinea% N#am simit ni"i o remu"are "nd am "edat dorinei de a#l atinge o&ra)ii, pleoapele B $amiliarit i, li&ert i pe "are nu mi le mai permisesem "u ea din seara "nd ne "ertasem% >* s te mai v d< nu ai"i, !n alte p ri% * s tiu !ntotdeauna unde eti?, i#am spus eu% Ea m#a luat de gt, inndu#m strns, iar eu am !n"+is o"+ii i mi#am as"uns $aa !n p rul ei% i a"opeream gtul "u s rut ri% i ineam &raele rotunde i tari% I le s rutam, s rutam adn"imile moi $ormate de !ndoitura "oatelor, !n"+eieturile, palmele des$ "ute% I#am simit degetele mngindu#mi p rul, $aa% >,um vrei tu?, a 1is ea% >,um vrei tu%? Eti $eri"it - Ai "e#i doreti-? am !ntre&at#o eu rug tor% 'a, 8ouis%? / inea lipit de ro"+i , !mpreunndu#i degetele pe "ea$a mea% >Am tot "e# mi dores"% 'ar tu tii !ntr#adev r "e vrei-? /i#a ridi"at $aa aa !n"t s#o prives" !n o"+i% >Pentru tine m tem, mi#e $ri" s nu $a"i o greeal % 'e "e nu ple"i din Paris "u noi-? a !ntre&at ea deodat % >Ne ateapt o lume !ntreag , vino "u noi4? Nu?, am spus eu i m#am desprins de ea% >3rei s se !ntmple "e s#a !ntmplat "u 8estat% Nu mai poate $i aa ni"iodat % N#o s mai $ie%? ,u /adeleine o s $ie "eva nou i di$erit% Nu vreau aa "eva din nou% Eu am $ost "ea "are a pus "ap t atun"i?, a 1is ea% >'ar "+iar !nelegi de "e#l pre$eri pe Armnd-? I#am !ntors spatele% Era "eva !n" p nat i misterios !n antipatia ei $a de el, !n neputina ei de a#l !nelege% A 1is din nou " el !i dorea moartea, "eea "e eu nu "redeam% Nu#i d dea seama "e reali1 m eu7 " el nu#l putea dori moartea, pentru " eu nu voiam a"est lu"ru% 'ar "um a $i putut s #l e0pli" asta $ r s par pompos i or&it de dragostea mea pentru el- >Aa e s"ris% E "eva de genul sta?, am spus eu, "a i "um lu"rurile a&ia ar $i !n"eput s se limpe1eas" su& presiunea !ndoielilor ei% >Numai el !mi poate d rui $ora de a $i "eea "e sunt% Nu pot "ontinua s tr ies" m "inat de tristee% *ri ple" "u el, ori mor?, am 1is% >5i mai e "eva, iraional, ine0pli"a&il i "are m mulumete numai pe mine? >% 5i anume-? a !ntre&at ea% 9aptul " #l iu&es"?, am spus eu% Ni"i nu m #ndoies"?, a 1is ea gnditoare% >'ar, atun"i, m#ai putea iu&i "+iar i pe mine%? ,laudia, ,laudia%? Am !m&r iat#o i i#am simit greutatea pe genun"+i% (#a g+emuit la pieptul meu% (per doar " , atun"i "nd o s ai nevoie de mine, o s m poi g si? a optit ea% >, o s pot s m !ntor" la tine Te#am r nit att de des, i#am provo"at atta durere%? 6lasul i s#a $rnt%

,ontinua s stea re1emat de mine% i simeam greutatea i#mi spuneam7 Peste puin timp n#o s#o mai am% A"um vreau numai s#o in !n &rae% Totdeauna a"est lu"ru simplu mi#a $ "ut pl "ere% 6reutatea ei lipit de mine, mnua ei odi+nindu#se pe gtul meu% /i s#a p rut " o lamp s#a stins undeva% , , din a"el aer re"e i umed, lumina a $ost retras &rus" i $ r 1gomot% Eram !n pragul vis rii% 'a" a $i $ost muritor, mi#ar $i pl "ut s dorm a"olo% n a"ea stare "on$orta&il de somnolen am avut un sentiment "iudat i o&inuit muritorilor, " soarele m va tre1i "u &lndee mai tr1iu i voi vedea a"ea privelite minunat a $erigilor s" ldate !n lumina lui, " #l voi 1 ri s"lipind !n pi"urii ploii% /#am l sat prad a"elei sen1aii% Am !n"+is o"+ii pe )um tate% Adesea, dup a"eea, am !n"er"at s #mi amintes" de a"ele "lipe% Am !n"er"at de nenum rate ori s #mi amintes" "e anume era !n a"ele od i "nd ne odi+neam a"olo, "e !n"epea s m deran)e1e, "e ar $i tre&uit s m deran)e1e% ,um, $iind neatent, tre&uie s $i $ost insensi&il la s"+im& rile "are tre&uiau s se $i petre"ut a"olo% /ai tr1iu, plin de vn t i, )e$uit i !nverunat "um nu $usesem ni"i !n "ele mai "umplite "omaruri, am anali1at a"ele momente, a"ele "lipe somnoroase de dinaintea 1orilor, "nd "easul ti" ia aproape imper"epti&il pe poli i "erul devenea din "e !n "e mai palid< i tot "e puteam s #mi amintes" B !n "iuda disper rii "u "are am prelungit i am $i0at a"el timp, !n "are am !ntins minile s opres" "easul B tot "e puteam s #mi amintes" era uoara modi$i"are a luminii% 'a" a $i $ost atent, nu mi#ar $i s" pat% 'erutat de alte pro&leme, n#am o&servat% * lamp s#a stins, o lumnare s#a stins i ea din "au1a propriei & li de "ear $ier&inte% ,u o"+ii !n"+ii pe )um tate, am avut atun"i sen1aia unui !ntuneri" amenin tor, sen1aia " eram !n"+is !n &e1n % n "lipa a"eea am des"+is o"+ii, $ r s m gndes" la l mpi sau lumn ri% 'ar era prea tr1iu% mi amintes" " m#am ridi"at &rus", mna ,laudiei a alune"at pe &raul meu i !n $aa o"+ilor mi#a ap rut imaginea unui grup de & r&ai i $emei !n negru mi"ndu#se prin "amere, vemintele lor p reau s $ure lumina din $ie"are ram aurit sau supra$a l "uit , s#o a&soar& !n !ntregime% Am strigat#o pe /adeleine i am v 1ut#o "um se tre1ete speriat , prin1ndu#se de &raul "anapelei, apoi " 1nd !n genun"+i "nd ei s#au repe1it la ea% (antiago i ,eleste veneau spre noi, iar !n spatele lor, Estelle i "eilali ale " ror nume nu le tiam, umpleau oglin1ile i se strngeau unii lng alii, $ormnd 1iduri mi" toare i amenin toare% I#am strigat ,laudiei s $ug , des"+i1nd ua% Am !mpins#o a$ar i apoi m#am apropiat !n ea, lovindu#l "u pi"iorul pe (antiago% A"ea ap rare sla& de "are d dusem dovad "nd m ata"ase !n ,artierul 8atin, nu era nimi" !n "omparaie "u $ora mea de a"um% Eram prea sla&, pro&a&il, "a s lupt "u "onvingere pentru propria#mi ap rare, dar instin"tul de a le prote)a pe /adeleine i pe ,laudia era "opleitor% mi amintes" " l#am trntit pe (antiago pe spate i apoi am lovit#o pe puterni" i $rumoasa ,eleste, "are " uta s a)ung la mine% Paii ,laudiei r sunau pe s"ar din marmur % ,eleste s#a "l tinat, a !n"er"at s m ating dup "are m#a prins i mi#a 1griat $aa, aa !n"t sngele !mi "urgea peste guler% l vedeam, str lu"ind !n "olul o"+iului% /#am n pustit asupra lui (antiago, r su"indu#m "u el, "ontient de $ora teri&il a &raelor "are m ineau, a minilor "are " utau s m strng de gt% >8upt #te "u ei, /adeleine?, am strigat eu, dar nu#l au1eam de"t suspinele% Apoi am v 1ut#o !n a"el vrte), un lu"ru ne"lintit i !nsp imntat, !n"on)urat de ali vampiri% A"etia rdeau, "u a"el rs "avernos spe"i$i" vampirilor "are seam n "u "lin"+etul unor "lopoei de argint% (antiago se inea de $a , " "i dinii mei i#o !nsngeraser % 8#am lovit !n piept, !n "ap, simind "um durerea !mi $rigea &raul< "eva mi#a strns pieptul "a dou &rae, dar eu m#am eli&erat i am au1it un geam sp rgndu#se !n spatele meu% 'ar alt"eva, alt"ineva m apu"ase de &ra "u dou mini i m tr gea "u o putere e0traordinar %

Nu#mi amintes" s #mi $i pierdut $ora% Nu#mi amintes" de ni"i un moment !n "are puterea "uiva s o $i !ntre"ut pe a mea% mi amintes" doar " num rul lor m#a "opleit% 'in p "ate, datorit num rului i perseverenei lor, am $ost imo&ili1at, !n"on)urat i s"os a$ar "u $ora% n mi)lo"ul vampirilor, eram silit s str &at "oridorul< am " 1ut pe trepte i, pentru o "lip , am $ost li&er !n dreptul uii !nguste din dos a +otelului, dar imediat dup a"eea am $ost !n"on)urat din nou i inut strns% 3edeam $aa ,elestei $oarte aproape de mine i, da" a $i putut, i#a $i s$iat#o "u dinii% (ngeram puterni", iar una din !n"+eieturi mi#era inut att de strns, !n"t ni"i nu#mi mai simeam mna% /adeleine se a$la lng mine, suspinnd !n "ontinuare% Am $ost vri !ntr#o tr sur % Am $ost lovit de nenum rate ori, dar tot nu mi#am pierdut "unotina% mi amintes" " m ag m "u !nverunare de lu"iditate, simind loviturile !n "ea$a ud de sngele "are#mi iroia pe gt, aa "um st team pe podeaua tr surii% Nu#mi spuneam de"t7 (imt tr sura mi"ndu#se< sunt viu< sunt "ontient% Imediat "e am $ost tri !n >T+;tre des 3ampires?, am !n"eput s #l strig pe Armnd% /i#au dat drumul, doar "a s m !mpleti"es" pe treptele pivniei, "u ei gr mad !n spatele meu, !n $aa mea, !mpingndu#m "u nite mini amenin toare% 8a un moment dat, am prins#o pe ,eleste, dar ea a ipat i "ineva m#a lovit din spate% Atun"i l#am v 1ut pe 8estat B "ea mai puterni" lovitur din toate% 8estat, stnd !n mi)lo"ul s lii de &al, drept, "u o"+ii lui "enuii i p trun1 tori, s"+ind un 1m&et per$id% Era !m&r "at impe"a&il, "a !ntotdeauna i la $el de super& "u mantia lui neagr i "u pn1eturile $ine% 'ar "i"atri"ile !n" !i mai mar"au $ie"are "entimetru de "arne al& % ,um !i mai des$igurau "+ipul $rumos i neted, $irele a"elea su&iri "restndu#l pielea deli"at de deasupra &u1ei, pleoapele, $runtea !nalt % *"+ii !i ardeau de o mnie mut "e p rea alimentat de vanitate, o vanitate !ngro1itoare "are spunea7 >3edei#m "um sunt%? =sta e-? a !ntre&at (antiago, !mpingndu#m % 'ar 8estat s#a !ntors $urios spre el i i#a spus "u un glas aspru i s" 1ut7 >Ei#am 1is " o vreau pe ,laudia, $etia4 Ea a $ost4? A"um l#am v 1ut mi"nd din "ap involuntar din "au1a i1&u"nirii i !ntin1nd mna spre &raul $otoliului pe "are, !ns , a !n"letat#o !n gol !n timp "e m $i0a "u privirea% 8estat?, am 1is eu, !ntre1 rind a"um o porti de s" pare% >Tr ieti4 Eti viu4 (pune#le "um te#ai purtat "u noi? Nu?, a spus el, s"uturnd din "ap $urios dup "are a ad ugat7 >ntoar"e#te la mine, 8ouis?% * "lip , nu mi#a venit s "red% * parte mai e"+ili&rat i mai disperat din mine spunea7 'is"ut "u el, "+iar !n "lipa !n "are un rs sinistru mi#a s" pat de pe &u1e% >Eti ne&un-? i dau viaa !napoi4? a 1is el i pleoapele !i tremurau datorit $orei "uvintelor, pieptul !i tresalt i mna a"eea se !n"leta din nou, neputin"ioas , !n !ntuneri"% >/i#ai promis " pot s #l iau !napoi la Ne: *rl;ans?, i#a spus el lui (antiago, dup "are i#a privit pe toi, pe rnd, iar r su$larea i s#a !nteit i, la un moment dat, a i1&u"nit7 >.nde#l ,laudia- Ea e "ea "are mi#a $ "ut# o, v#am spus doar4? Toate la timpul lor?, a spus (antiago i, "nd a !ntins mna spre 8estat, a"esta s#a dat !napoi, $iind "t pe#a"i s #i piard e"+ili&rul% 6 sise &raul $otoliului de "are avea nevoie i s#a inut strns de el, !n"+i1nd o"+ii, re" p tndu#i "ontrolul% 'ar el a a)utat#o, a susinut#o? a 1is (antiago, apropiindu#se de el% 8estat i#a ridi"at privirea% Nu?, a spus el% >8ouis, tre&uie s te !ntor"i la mine% Tre&uie s #i spun "eva legat de seara aia din mlatin %? 'ar apoi a t "ut i i#a ridi"at din nou privirea de par" ar $i $ost !n"olit, r nit, disperat%

As"ult #m , 8estat?, i#am 1is eu% >8as#o#n pa"e pe ea, eli&erea1#o i o s m #ntor" la tine%? ,uvintele mele aveau o re1onan metali" % Am !n"er"at s $a" un pas spre el, s $a" !n aa $el !n"t o"+ii s #mi $ie re"i i de nedesluit, s simt puterea emannd din ei "a dou ra1e de lumin % / privea, m studia, luptndu#se tot timpul "u propria#l $ragilitate% ,eleste m#a prins de !n"+eietur % >Tre&uie s le spui?, am "ontinuat eu, >"um te#ai purtat "u noi, " noi nu "unoteam regulile, " ea n#a tiut de e0istena altor vampiri%? !mi spuneam !n"ontinuu, !n timp "e vor&eam "u a"ea vo"e me"ani" 7 Armnd tre&uie s se !ntoar" , Armnd tre&uie s vin !napoi% * s $a" s !n"ete1e toat povestea asta, n#o s#o lase s "ontinue% Atun"i s#a au1it 1gomotul unui o&ie"t trt pe podea% Au1eam plnsul epui1at al /adeleinei% /i#am rotit privirea i am v 1ut#o !ntr#un $otoliu, iar "nd mi#a surprins privirea asupra ei, a p rut s $ie i mai !ngro1it % A !n"er"at s se ridi"e, dar ei au !mpiedi"at#o% >8estat?, am spus eu% >,e vrei de la mine- i dau ori"e? n "lipa a"eea am v 1ut "e anume $ "ea a"el 1gomot% 5i 8estat v 1use% .n si"riu "u la" te mari de $ier era trt !n "amer % Am !neles imediat% >.nde e Armnd-? am !ntre&at eu "uprins de disperare% Ea mi#a $ "ut#o, 8ouis% Ea mi#a $ "ut#o% Nu tu4 Ea tre&uie s moar 4? a 1is 8estat, iar vo"ea i#a devenit sla& i aspr de par" i#ar $i $ost greu s vor&eas" % >Ia "+estia aia de#ai"i, el vine a"as "u mine?, i#a spus el $urios lui (antiago% 'ar a"esta a rs doar, a rs i ,eleste i +o+otele a"elea au p rut s #l molipseas" pe toi% /i#ai promis?, le#a spus 8estat% Eu nu i#am promis nimi"?, a 1is (antiago% 5i#au & tut )o" de tine?, i#am spus eu "u am r "iune, "nd ei des"+ideau si"riul% >5i#au & tut )o" de tine4 Tre&uie s #l g seti pe Armnd, Armnd e "ondu" torul ai"i?, am strigat eu, dar el nu p rea s !neleag % ,e s#a !ntmplat apoi a $ost disperat, !n"eoat i !ngro1itor, i#am lovit "u pi"ioarele, m#am "+inuit s #mi eli&ere1 &raele, urlndu#le " Armnd avea s #l opreas" , s nu "umva s !ndr 1neas" s #l $a" vreun r u ,laudiei% ,u toate astea, m#au silit s intru !n si"riu, e$orturile mele "umplite neservind la nimi" !n a$ar de $aptul " m $ "eau s nu m mai gndes" la plnsul /adeleinei, la suspinele ei s$ietoare i la teama " , !n ori"e "lip , la a"estea s#ar $i putut ad uga i "ele ale ,laudiei% mi amintes" " m#am ridi"at, !mpiedi"nd o "lip "apa"ul s se !n"+id , dup "are ei l#au ap sat "u putere i la" tele au $ost !n"uiate "u un 1gomot de "+ei i metal% mi aminteam "uvinte de demult, pe 8estat 1m&ind !n a"el lo" dep rtat, unde nu e0istau ne"a1uri, unde ne "ertasem toi trei7 >.n "opil !n$ometat repre1int o privelite !ngro1itoare un vampir !n$ometat e i mai r u% Eipetele i s#ar au1i pn la Paris%? Trupul meu ud i tremur tor s#a !nmuiat !n a"el si"riu su$o"ant i mi#am spus7 Armnd n#o s lase s se !ntmple una "a asta< nu e0ist ni"i un lo" destul de sigur !n "are s ne pun % (i"riul a $ost ridi"at, s#a au1it 1gomotul unor "i1me i am simit leg narea< mi#am proptit minile de laturile "o"iugului, am !n"+is o"+ii pentru o "lip , pro&a&il, nu tiam sigur% /i#am spus s nu !ntind minile !n p ri, s nu simt spaiul !ngust de aer dintre $aa mea i "apa"< am simit si"riul leg nndu#se i !n"linndu#se "nd paii lor au !n"eput s ur"e treptele% n"er"am !n 1adar s disting strig tele /adeleinei, " "i mi se p rea " o strig pe ,laudia, de par" a"east ar $i putut s ne salve1e pe toi% (trig #l pe Armnd, tre&uie s vin a"as !n noaptea asta, !mi spuneam eu "u disperare% 5i numai gndul la a"ea umilin !ngro1itoare de a#mi au1i propriul strig t !n"+is a"olo "u mine, inundndu#mi ure"+ile, dar !n"uiat "u mine, m#a !mpiedi"at s strig% .n alt gnd mi#a r s rit !n minte, "+iar !n timp "e $ormulam a"este "uvinte7 'a" nu venea- 'a" , undeva, !n "asa a"eea, avea vreun si"riu as"uns la "are se !ntor"ea Atun"i am avut impresia " trupul mi se eli&erea1 deodat de "ontrolul minii i am !n"eput s i1&es" !n

lemnul din )ur i, r su"indu#m , m#am !mpins "u spatele !n "apa"% 'ar n#am putut s $a" nimi", era prea &ine !n"+is< "apul mi#a " 1ut !napoi pe s"nduri i sudoarea !mi "urgea pe $a i pe trup% (trig tele /adeleinei amuiser % Nu mai au1eam de"t 1gomotul "i1melor i al r su$l rii mele% /ine sear o s vin B da, mine sear B i ei or s #l spun , el o s ne g seas" i o s ne eli&ere1e% (i"riul se leg na% /irosul apei mi#a invadat n rile, r "oarea ei $iind palpa&il !n " ldura din interiorul si"riului< apoi, pe lng mirosul apei, s#a simit i "el al p mntului% (i"riul a $ost l sat )os "u &rutalitate, mem&rele m dureau i mi#am $re"at &raele, "+inuindu#m s nu ating "apa"ul, s nu simt "t de aproape era, temndu#m " propria mea team s nu se trans$orme !n pani" , !n groa1 % ,redeam " a"um m vor l sa, dar n#au $ "ut#o% Erau aproape i se o"upau "u "eva< apoi un alt miros mi#a atins n rile, un miros ne"unos"ut mie% 'ar, dup a"eea, stnd "t se poate de nemi"at, mi#am dat seama " ae1au " r mi1i, iar a"el miros era de mortar% n"et, "u gri) , am ridi"at mna s #mi terg $aa% 2ine, de"i, mine sear , mi#am spus eu, !n timp "e umerii p reau s #mi "reas" !n interiorul si"riului% 2ine, de"i mine sear o s vin < i, pn atun"i, a"ela avea s $ie si"riul meu, preul pe "are#l pl team pentru toate, pentru $ie"are noapte% 'ar o"+ii mi se umpleau de la"rimi i am i1&it din nou !n lemn, iar "apul mi se r su"ea "nd pe o parte, "nd pe alta, mintea gr &indu#mi#se spre noaptea urm toare i spre "ealalt de dup i aa mai departe% Apoi, par" pentru a m desprinde de ne&unia a"eea, m#am gndit la ,laudia B simindu#l &raele !n )urul gtului meu !n lumina o&s"ur a od ilor de la DNtel (aint# 6a&riel, v 1ndu#l o&ra1ul !n lumin , tremurul uor i lene al genelor, simindu#l atingerea m t soas a &u1elor% Trupul mi#a devenit rigid i#am !n"eput s i1&es" "u pi"ioarele !n s"nduri% Cgomotul " r mi1ilor disp ruse, la $el i "el al pailor !n &uii% Am strigat >,laudia?, pn am r guit, !n$igndu#mi ung+iile !n palme< !n"et, "a un uvoi de ap re"e "a g+eaa a !n"eput s m "uprind parali1ia somnului% Am !n"er"at s #l strig pe Armnd prostete, din disperare, vag "ontient !n timp "e pleoapele mi se !ngreunau i minile deveneau moi, " i pe el !l !nv luise somnul undeva, " st tea nemi"at !n lo"ul lui de odi+n % /#am mai 1& tut o dat % *"+ii mei au v 1ut !ntuneri"ul, minile mele au simit lemnul% 'ar eram sl &it% A urmat neantul% /#a tre1it o vo"e% Era dep rtat , dar "lar % /i#a rostit numele, de dou ori% * "lip n# am tiut unde m a$lam% 3isasem "eva !ngro1itor "e amenina s dispar $ r s lase vreun indi"iu "u privire la "e $usese, "eva ori&il, "e doream nespus s alung% Atun"i am des"+is o"+ii i am pip it "apa"ul si"riului% n "lipa a"eea am tiut unde m a$lam i tot atun"i mi#am dat seama " Armnd era "el "are m strig % I#am r spuns, dar vo"ea era !n"+is "u mine i m#a asur1it% ntr#un moment de groa1 , mi#am spus7 / "aut i eu nu pot s #l spun " sunt ai"i% 'ar apoi l#am au1it vor&indu#mi, spunndu#mi s nu#mi $ie team % Am au1it un 1gomot puterni"% Apoi altul% .n r"it i " derea tun toare a " r mi1ilor% /i s#a p rut " unele au i1&it si"riul% 'up a"eea am au1it "um erau ridi"ate una "te una% Am avut impresia " smulge la" tele% ,apa"ul s#a ridi"at puin i o ra1 su&ire de lumin mi#a s"lipit !n $aa o"+ilor% /i#am inut r su$larea i am simit sudoarea "urgndu#mi pe $a % ,apa"ul s#a des"+is i mai mult i, timp de o "lip , am $ost or&it< apoi m#am ridi"at !n "apul oaselor, v 1nd printre degete lumina puterni" a unei l mpi "u ga1% 6r &ete#te?, mi#a spus el% >Nu $a"e ni"i un 1gomot%? .nde mergem-? am !ntre&at eu% 3edeam un "oridor din " r mi1i !ntin1ndu#se din $aa uii pe "are o sp rsese% 'e#a lungul a"elui "oridor se a$lau ui 1idite, aa "um $usese i a"eea% Imediat am avut o vi1iune a unor si"rie !n dosul a"elor " r mi1i, "u vampiri !n$ometai i des"ompui !n untru% 'ar Armnd m tr gea, spunndu#mi s nu $a" ni"i "el mai mi" 1gomot< ne $uriam pe "oridorul a"ela% (#a oprit !n $aa unei ui de lemn i a stins lampa% * "lip a $ost o &e1n total , pn "nd lumina "are se stre"ura pe su& u a devenit mai puterni" % A des"+is ua

att de !n"et, !n"t nu s#a au1it ni"i un sunet% mi au1eam r su$larea i am !n"er"at s#o opres"% Intr m pe "uloarul "are du"ea spre "amera lui% 'ar, !n timp "e alergam !n spatele lui, mi#am dat seama de un adev r "umplit% / salva numai pe mine% Am !ntins mna "a s #l opres", dar el m#a tras mai departe% A&ia "nd am a)uns pe str dua de lng >T+;tre des 3ampires? am reuit s #l $a" s se opreas" % 5i, "+iar i atun"i, p rea s vrea s #i "ontinue drumul% A !n"eput s "latine din "ap "+iar !nainte s apu" s vor&es"% Nu pot s#o salve14? mi#a spus el% 'oar nu te atepi s ple" $ r ea4 Au !n"+is#o a"olo4? Eram !ngro1it% >Armnd, tre&uie s# o salve1i4 N#ai de ales4? 'e "e spui asta-? m#a !ntre&at el% >Nu pot, tre&uie s !nelegi% *r s se ridi"e !mpotriva mea% N#ar avea de "e s n#o $a" % 8ouis, !i spun, nu pot s#o salve1% Ris" s te pierd% Nu te poi !ntoar"e%? Re$u1 m s a""ept " putea $i adev rat% Armnd era singura mea speran % 'ar pot s spun "u mna pe inim " nu mi#era $ri" % 5tiam doar " tre&uia s#o re"ap t pe ,laudia, sau s mor "+inuindu#m s#o salve1% 'e $apt, era $oarte simplu< nu era delo" o "+estiune de "ura)% 5i mai tiam, !mi d deam seama din pasivitatea lui Armnd, din $elul !n "are vor&ea, " m#ar $i urmat da" m#a $i !ntors, " n#ar $i !n"er"at s m !mpiedi"e% Am avut dreptate% Am rupt#o la $ug !napoi pe "uloar i el era "+iar !n spatele meu, !ndreptndu#ne spre s"ara "e du"ea !n sala de &al% i au1eam pe "eilali vampiri% Au1eam tot $elul de 1gomote% Tra$i"ul pari1ian% ,eva "e adu"ea $oarte mult a adunare !n sala teatrului de deasupra% ,nd am a)uns !n "apul s" rii, am v 1ut#o pe ,;leste !n ua s lii de &al% Einea !n mn una din m tile de s"en % (e uita la mine% Nu p rea alarmat % P rea "+iar "iudat de indi$erent % 'a" s#ar $i n pustit asupra mea, da" ar $i dat alarma, a mai $i !neles% 'ar ea n#a $ "ut nimi"% 'oar s#a dat !napoi spre sala de &al< s#a !nvrtit, p rnd s #l pla" mi"area uoar a $ustelor, p rnd s se !nvrteas" pentru pl "erea de a le $a"e s se !n$oaie i a plutit rotindu#se pn !n mi)lo"ul !n" perii% 5i#a a"operit $aa "u mas"a i a spus, !n"et, din dosul "raniului vopsit7 >8estat a venit !n vi1it prietenul t u 8ouis% 9 #te $rumos, 8estat4? A l sat mas"a )os i de undeva, s#a au1it un +o+ot de rs% Am v 1ut " erau "u toii a"olo, nite um&re adunate la un lo"% Iar 8estat, pe un $otoliu, st tea "u umerii aple"ai i "u $aa !ntoars % /i se p rea " $ "ea "eva "u minile, "eva "e nu puteam vedea< apoi i#a ridi"at privirea !n"et, p rul lui &lond " 1ndu#l pe o"+i% n ei am v 1ut team , "ategori"% Apoi s#a uitat la Armnd, "are a !naintat !n t "ere "u pai leni i $ermi, !n timp "e toi "eilali vampiri se d deau la o parte din "alea lui, privindu#l% >2onsoir, /onsieur?, a spus ,eleste $ "nd o ple" "iune "nd el a tre"ut pe lng ea, mas"a din mna ei p rnd un s"eptru% El nu o privea, "i se uita la 8estat% >Eti mulumit-? l#a !ntre&at atun"i% *"+ii "enuii ai lui 8estat p reau s #l priveas" pe Armnd "u uimire, iar &u1ele lui se "+inuiau s $orme1e un "uvnt% i vedeam o"+ii umplndu#se de la"rimi% >'a? a optit el, $r mntnd "eea "e inea as"uns su& mantia neagr % 'ar, pe urm , s#a uitat la mine i la"rimile au !n"eput s #l iroias" pe $a % >8ouis?, a spus el "u o vo"e groas , "e p rea a"um !n" r"at de "eea "e p rea o lupt insuporta&il % >Te rog, tre&uie s m#as"uli% Tre&uie s te !ntor"i? Apoi, ple"ndu#i "apul, a $ "ut o grimas de ruine% 'e undeva se au1ea rsul lui (antiago% Armnd !i spunea !n"et lui 8estat " tre&uia s ple"e, s p r seas" Parisul< era un pros"ris% 8estat st tea "u o"+ii !n"+ii i "u "+ipul trans$igurat de durere% P rea du&lura lui 8estat, o "reatur r nit i simitoare pe "are n#o "unos"usem ni"iodat % >Te rog?, mi#a spus el "u un glas plin de &lndee%

Nu pot s #i vor&es" ai"i4 Nu te pot $a"e s #nelegi% 3ino "u mine doar pentru puin timp pn "nd o s $iu din nou eu !nsumi4? Asta#l ne&unie "urat am spus eu, du"ndu#mi &rus" minile la tmple% .nde e-? Am privit !n )ur, la "+ipurile lor nemi"ate i pasive, la a"ele 1m&ete enigmati"e% >8estat?% 8#am !ntors, apu"ndu#l de reverele din ln neagr % Atun"i am v 1ut "e inea !n mini% 5tiam "e era% ntr#o "lip i#am smuls a"el lu"ru i m# am uitat $i0 la el, la a"el lu"ru deli"at i m t sos B ro"+ia gal&en a ,laudiei% El a dus mna la gur i i#a $erit privirea% A !n"eput s suspine uor i !n &uit, !n timp "e eu !l priveam, !n timp "e m uitam la ro"+ie% mi plim&am degetele !n"et peste la"rimile !m&i&ate din ea, peste petele de snge, !n"letnd minile "are#mi tremurau "nd am strns#o la piept% /i s#a p rut " am stat mult vreme ast$el< timpul nu avea ni"i o semni$i"aie, ni"i pentru mine, ni"i pentru vampirii a"eia "u rsul lor uor i ireal, "are#mi umplea ure"+ile% mi amintes" " a $i vrut s mi le astup, dar nu puteam s dau drumul ro"+iei, nu puteam s !n"ete1 s #n"er" s o $a" att de mi" !n"t s#o pot as"unde !n minile mele% mi amintes" de un ir de lumn ri "are ardeau, un ir inegal de lumn ri "are se aprindeau una "te una lng pereii pi"tai% * u era des"+is spre ploaie i toate lumn rile plpiau su$late de vnt, "a i "um $l " rile ar $i $ost desprinse de $itiluri% 'ar se ag au de ele i r mneau nev t mate% 5tiam " ,laudia se a$la din"olo de u % 8umn rile se mi"au, inute de vampiri% (antiago avea i el una i !n"linndu#se, !mi $ "ea semn s tre" pragul% Eram doar vag "ontient de pre1ena lui% Nu#mi p sa delo" ni"i de el, ni"i de toi "eilali% ,eva !n mine spunea7 'a" #l iei !n seam !nne&uneti% 'e $apt, el ni"i nu "ontea1 % Ea "ontea1 % .nde e- 6 sete#o% 5i rsetele lor se au1eau "a de departe, p rnd s ai& o "uloare i $orm , dar s nu $a" parte din nimi"% Apoi, prin ua des"+is , am v 1ut "eva "e mai v 1usem o dat , "u mult, mult timp !n urm % Nimeni !n a$ar de mine !nsumi nu tia de a"el lu"ru pe "are#l v 1usem "u ani !n urm % Nu% 8estat tia% 'ar n#avea importan % A"um nu avea s tie sau s !neleag % , el i "u mine v 1user m a"el lu"ru, stnd !n pragul a"elei &u" t rii din " r mid de pe Rue RoIale, dou $ pturi "+ir"ite "are $useser vii, mam i $ii" inndu#se !n &rae, pere"+ea u"is de pe podeaua &u" t riei% 'ar "ele dou "are 1 "eau su& ploaia &lnd erau /adeleine i ,laudia, iar p rul rou i super& al /adeleinei se !n"ur"ase "u "el auriu al ,laudiei, "are se mi"a i lu"ea !n vntul "e p trundea prin ua des"+is % Numai "eea "e $usese viu arsese B nu p rul, nu ro"+ia lung , a"um goal de "ati$ea, nu " m ua p tat de snge, "u !n"+i1 tori din dantel al& % Iar lu"rul a"ela !nnegrit i ars "are $usese /adeleine mai purta !n" urma "+ipului ei viu i mna "are inea strns "opilul sem na "u mna unei mumii% ,opilul !ns , ,laudia mea, era "enu % .n urlet a "res"ut !n mine, un urlet mistuitor "are venea din adn"ul $iinei mele, !nteindu#se "a vntul a"ela "are !nvrtea ploaia torenial "e " dea pe "enu , r p ind pe "eea "e r m sese dintr#o mnu spri)init de " r mi1i, a"el p r &lond ridi"ndu#se, a"ele uvie !n lndu#se% ,+iar !n "lipa !n "are am s"os urletul am simit o lovitur i am apu"at "eva "e "redeam " era (antiago, !l loveam, !l distrugeam, !i r su"eam $aa al& i rn)it "u mini din "are nu se putea eli&era, mini "ontra " rora se 1& tea, strignd, strig tele lui $iind ameste"ate "u ale mele, "i1mele lui " l"nd pe "enu < l#am !mpins !n spate, $iind or&it de ploaie i de la"rimi pn "nd nu s#a mai apropiat de mine, dar m#am repe1it la el "+iar !n momentul "nd a !ntins mna% ,el "u "are m luptam era Armnd% Armnd, "are m $ora s m dep rte1 de mi"ul "imitir i s m !ntor" printre "ulorile, strig tele, ameste"ul de glasuri i a"ele rsete "ristaline i ar1 toare din sala de &al% 8estat striga7 >8ouis, ateapt #m < 8ouis, tre&uie s #i vor&es"4? 3edeam o"+ii " prui ai lui Armnd aproape de ai mei i m simeam !ngro1itor de sl &it, dndu#mi vag seama " /adeleine i ,laudia erau moarte, iar el spunea !n"et, poate $ r sunet7

>N#am putut s $a" nimi", n#am putut s $a" nimi"? 5i ele erau moarte, pur i simplu, moarte% Iar eu !mi pierdeam "unotina% (antiago era pe undeva pe lng ele, a"olo unde ele st teau nemi"ate, "u p rul r v it de vnt, "u &u"lele r s$irate pe " r mi1i% 'ar eu !mi pierdeam "unotina% Nu le puteam lua trupurile "u mine% Armnd !i petre"use &raul pe dup spatele meu i m inea de &ra, " rndu#m aproape printr#un lo" gol i r sun tor din lemn i mirosurile str 1ii se simeau mai puterni"e, mirosul proasp t al " ilor i al pielii i erau tr suri s"lipitoare oprite a"olo% /#am v 1ut $oarte limpede $ugind pe 2oulevard des ,apu"ines "u un si"riu mi" su& &ra< oamenii !mi $ "eau lo", du1ini de persoane se ridi"au !n )urul meselor unei "a$enele i un & r&at ridi"a &raul% (e pare " m#am !mpiedi"at de 8ouis, "el pe "are !l " ra Armnd i i#am v 1ut iar i o"+ii " prui privindu#m i am simit a"ea somnolen , a"ea s"u$undare% Totui, mergeam, m mi" m, vedeam li" rul propriilor mele "i1me pe "aldarm% >E ne&un, de#mi spune asemenea lu"ruri-? 3or&eam de 8estat, iar vo"ea !mi era piig iat i $urioas , numai sunetul ei linitindu# m "t de "t% Rdeam, rdeam !n +o+ote% >E ne&un de legat, da" #mi vor&ete aa4 8#ai au1it-? l# am !ntre&at eu, iar o"+ii lui Armnd spuneau7 'ormi% A $i vrut s spun "eva despre /adeleine i ,laudia, " n#ar $i tre&uit s le l s m a"olo, dar am simit din nou a"el urlet n s"ndu#se !n mine, a"el urlet "are !nl tura ori"e alt"eva< am strns din dini "a s nu#l las s ias , $iind" era att de puterni", !n"t m#ar $i distrus da" l#a $i s"os% Atun"i am !neles totul $oarte "lar% /ergeam, era a"el gen de mers pe "are#l au oamenii atun"i "nd sunt &ei turt i plini de ur pentru "eilali, simindu#se, !n a"elai timp, invin"i&ili% Aa mergeam prin Ne: *rl;ans !n seara "nd l#am !ntlnit pentru prima oar pe 8estat, a"el mers de om &eat i1&indu#se de lu"ruri, mira"ulos de sigur i g sindu#i drumul% Am v 1ut minile unui &eiv um&lnd !n "+ip mira"ulos "u un "+i&rit% 9la" ra a atins pipa, tutunul s#a aprins% (t team lng geamul unei "a$enele% *mul tr gea din pip % Nu era &eat delo"% Armnd atepta lng mine i ne a$lam pe aglomeratul 2oulevard des ,apu"ines% (au era 2oulevard du Temple- Nu eram sigur% Eram $urios " trupurile lor r mneau !n a"el lo" ori&il% 3edeam pi"iorul lui (antiago atingnd a"el lu"ru !nnegrit i ars "are $usese $etia mea4 Am urlat printre dinii !n"letai, iar omul s#a ridi"at de la mas i a&urul s#a !ntins pe geam !n $aa lui% >Plea" de lng mine?, i#am spus eu lui Armnd% >A$urisit s $ii, nu te apropia de mine% Te previn, nu te apropia de mine%? /# am dep rtat de el, pornind !n sus pe &ulevard i am v 1ut un & r&at i o $emeie dndu#se la o parte din $aa mea, & r&atul !ntin1nd &raul pentru a prote)a $emeia% Apoi am rupt#o la $ug % *amenii m vedeau alergnd% / !ntre&a, "e i#or $i spunnd "nd vedeau a"el lu"ru ne&un i al&, "are se mi"a prea repede pentru o"+ii lor% mi amintes" " , atun"i "nd m#am oprit, eram sl &it i m simeam r u, venele ar1ndu#mi "a i "um a $i $ost !n$ometat% /#am gndit s u"id, dar a"el gnd m#a umplut de repulsie% (t team pe treptele din piatr de lng o &iseri" , !n dreptul uneia din a"ele ui mi"i laterale, s pate !n piatr , "are era 1 vorit pentru noapte% Ploaia se mai potolise% (au aa mi se p rea% (trada era mo+ort i t "ut , dei un & r&at tre"ea !n dep rtare "u o um&rel neagr , lu"itoare% Armnd se a$la la distan , lng nite "opa"i% n spatele lui p rea s $ie o mare !ntindere de pomi i iar& ud , iar a&urul se !n la "a i "um p mntul ar $i $ost "ald% Numai gndindu#m la greaa din stoma", la ameeal i la nodul din gt am putut s #mi re"ap t "almul% ,nd a"este sen1aii au disp rut, mi#am dat seama de tot "e se petre"use, de distana mare pe "are o par"ursesem de la teatru i de $aptul " r m iele /adeleinei i ale ,laudiei se mai a$lau !n" a"olo% 3i"time ale unei "atastro$e, una !n &raele "eleilalte% /#am simit +ot rt i $oarte aproape de propria#mi distrugere% N#am putut s $a" nimi"?, mi#a spus Armnd !n"et i, uitndu#m la el, am v 1ut " , pe "+ip, i se "itea o tristee imens % /i#a o"olit privirea, de par" ar $i simit " era inutil s !n"er"e

s m "onving de asta i !i simeam tristeea "opleitoare, "eva asem n tor "u !n$rngerea% Aveam sen1aia " , da" ar $i $ost s #mi v rs n du$ul asupra lui, n#ar $i $ "ut nimi" pentru a#mi opune re1isten % (imeam a"ea detaare, pasivitatea din el, "a $iind a"el "eva p trun1 tor "e se a$la la &a1a "uvintelor pe "are mi le#a spus din nou7 >N#a $i putut s $a" nimi"%? A+, &a da, ai $i putut4? am 1is eu !n"et% >5tii $oarte &ine " ai $i putut% 'oar tu erai "ondu" torul4 Tu erai singurul "are#i "unoteai limitele puterii% Ei nu le "unoteau% Nu !nelegeau% ,apa"itatea ta de !nelegere o !ntre"ea pe a lor%? (#a uitat !n alt parte, dar am v 1ut "e e$e"t avuseser vor&ele mele asupra lui% i vedeam o&oseala pe "+ip i tristeea opa" din o"+i% Aveai putere asupra lor% (e temeau de tine4? am "ontinuat eu% >Ai $i putut s #l !mpiedi"i, da" ai $i vrut s #i $oloseti puterile "+iar i din"olo de limitele pe "are i le#ai autoimpus% 'ar n# ai vrut s #i s"+im&i p rerea despre sine% Preioasa ta "on"epie !n leg tur "u adev rul4 Te !neleg per$e"t% n tine m v d oglindit pe mine !nsumi4? *"+ii i s#au !ntors !n"et pn i#au !ntlnit pe ai mei% 'ar n#a spus nimi"% 'urerea de pe "+ipul lui era "umplit % 9aa lui era gata s e0prime o emoie !ngro1itoare, pe "are nu avea s i#o poat st pni% (e temea de emoia a"eea% Eu nu% mi simeam durerea "u a"ea imens putere magi" "e o !ntre"ea pe a mea% Eu nu#l simeam durerea% Nu "onta pentru mine% Te !neleg prea &ine? am spus% >Pasivitatea mea a stat la &a1a tuturor relelor% A"ea sl &i"iune, a"el re$u1 de a "ompromite o moralitate $isurat i stupid , a"ea mndrie !ngro1itoare4 'in "au1a asta m#am l sat s devin "eea "e sunt a"um, dei tiam " nu e &ine% 'in "au1a asta am l sat#o pe ,laudia s devin vampirul "are a devenit, dei tiam " nu e &ine% 'in "au1a asta am stat "u minile#n sn i am l sat#o s #l omoare pe 8estat, dei tiam " nu e &ine, " e "+iar lu"rul "are a dus#o la pier1anie% N#am ridi"at ni"i m "ar un deget "a s#o !mpiedi"% 5i /adeleine, /adeleine, am l sat#o s a)ung ai"i, dei n#ar $i tre&uit s#o trans$orm !ntr#o "reatur "a noi% 5tiam " nu e &ine4 A$l !ns " nu mai sunt a"ea $ ptur pasiv i sla& "are ese r u de r u pn "nd pn1a devine !ntins i groas , !n timp "e eu r mn vi"tima ei ridi"uli1at % 6ata4 A"um tiu "e tre&uie s $a"% 5i te previn, mulumit milei pe "are mi#ai ar tat#o s"ondu#m !n seara asta din mormntul a"ela unde a $i murit7 Nu te du"e din nou !n "amera ta de la KT+;tre des 3ampiresL% Nu te mai apropia de a"el lo"%? N#am ateptat s #l aud r spunsul% Poate " ni"i n#a !n"er"at s #mi dea unul% Nu tiu% Am ple"at $ r s m uit !napoi% 'a" m#a urmat, nu mi#am dat seama% Nu " utam s tiu% Nu#mi p sa% /#am retras la "imitirul din /onimartre% Nu tiu de "e to"mai a"olo, doar " nu era departe de 2oulevard des ,apu"ines i, pe atun"i, /onimartre era o 1on rural , !ntune"at i linitit !n "omparaie "u metropol % Doin rind printre " suele )oase "u gr dini#&u" t rii, am u"is $ r "ea mai mi" satis$a"ie, dup "are am " utat si"riul !n "are aveam s 1a" 1iua !n "imitir% 8# am golit "u minile mele i m#am !ntins !ntr#un pat s"r&os, umed i plin de du+oarea morii% Nu pot s spun " asta m#a linitit% /ai degra& , mi#a o$erit "eea "e voiam% n"+is !n a"el !ntuneri", mirosind p mntul, departe de toi oamenii i de toate viet ile "u $orme omeneti, m#am l sat prad tuturor lu"rurilor "are mi#au invadat i mi#au su$o"at simurile% 9 "nd a"easta, m#am l sat prad durerii mele% 'ar a durat $oarte puin% ,nd soarele iernii re"i i "enuii a apus seara urm toare, eu eram trea1, simind "um amoreala m p r sea, aa "um se !ntmpla iarna, simind !ntuneri"ul, viet ile "are se a$lau !n si"riu miunnd pe lng mine, $ugind de tre1irea mea% /#am ridi"at !n"et !n lumina sla& a lunii, savurnd $rigul, nete1imea pl "ii de marmur pe "are am dat#o la o parte "a s ies% 5i,

stre"urndu#m printre morminte pentru a iei din "imitir, m gndeam la un plan, un plan pentru "are eram gata s #mi pun viaa !n prime)die, "u li&ertatea e0traordinar a unei $iine " reia, de $apt, nu#l pas de a"ea via , "are are $ora nemaipomenit de a vrea s moar % ntr#o gr din #&u" t rie am v 1ut "eva, "eva "e e0istase doar vag !n gndurile mele pn "nd am pus minile pe ea% Era o "oas mi" , a " rei lam !n"ovoiat i t ioas era !n" murdar de ier&uri dup ultimul "osit% 'up "e am "ur at#o i mi#am tre"ut degetul peste lama as"uit , planul a " p tat "ontururi "lare i puteam de"i, s m o"up de "elelalte lu"ruri7 g sirea unei tr suri i a unui vi1itiu "are s #mi stea la dispo1iie "teva 1ile B uluit de &anii pe "are i#am dat i de promisiunile " #l voi da i mai mult< mutarea "u$ rului meu de la Dotel (aint#6a&riel !n interiorul tr surii i pro"urarea "elorlalte lu"ruri de "are aveam nevoie% Apoi au urmat "easurile lungi ale nopii "nd m#am pre$ "ut " &eau "u vi1itiul, am stat de vor& "u el i i#am o&inut "ostisitoarea "ooperare pentru a m du"e !n 1ori de la Paris la 9ontaine&leau% 'ormeam !n tr sur , unde starea deli"at a s n t ii mele "erea s nu $iu deran)at su& ni"i un motiv B a"east intimitate $iind att de important , !n"t eram mai mult de"t dispus s adaug o sum generoas "elei pe "are i#o d deam de)a pentru a nu atinge ni"i m "ar mnerul uii pn nu ieeam eu% 5i, "nd am $ost "onvins " era de a"ord i destul de &eat pentru a uita de ori"e !n a$ar de apu"area + urilor pentru drumul pn la 9ontaine&leau, ne#am !ndreptat !n"et, "u pruden , spre strad pe "are se a$la >T+;tre des 3ampires? i am ateptat la o anumit distan " "erul s !n"eap s se lumine1e% Teatrul era !n"+is% /#am $uriat spre el, "nd aerul i lumina mi#au spus " aveam la dispo1iie "el mult "in"ispre1e"e minute pentru a#mi du"e planul la !ndeplinire% 5tiam " , !n"+ii !n el, vampirii teatrului erau de)a !n si"riele lor% 5i "+iar da" vreunul mai 1 &ovea !n" , nu avea "um s aud primele preg tiri% Am ae1at repede nite s"nduri !n $aa uilor 1 vorite% 8e#am & tut !n "uie, &lo"nd ast$el uile din a$ar % .n tre" tor a o&servat "e $ "eam, dar i#a v 1ut mai departe de drum, !n"+ipuindu#i, pro&a&il, " !n"+ideam "l direa "u permisiunea proprietarului% Nu tiam% 5tiam !ns , " !nainte s apu" s termin, i#a $i putut !ntlni pe a"ei vn1 tori de &ilete, pe a"ei plasatori, pe a"ei oameni "are m turau i puteau r mne !n untru pentru a#l p 1i pe vampiri !n timpul somnului din "ursul 1ilei% 8a a"ei oameni m gndeam !n vreme "e "ondu"eam tr sura pe aleea lui Armnd, unde am l sat#o, lund "u mine dou &idoane mi"i de petrol lampant i !ndreptndu#m spre ua lui Armnd% ,+eia mi#a permis a""esul "u uurin aa "um sperasem i, odat a)uns pe "uloar, am des"+is ua "amerei lui, dar el nu era a"olo% (i"riul disp ruse% 'e $apt, totul disp ruse !n a$ar de mo&ilier, in"lusiv patul & iatului mort% Am destupat !n gra& un &idon i l#am rostogolit pe "el lalt !naintea mea spre s"ar , alergnd i stropind grin1ile i uile din lemn ale "elorlalte "amere% /irosul era puterni", mai puterni" de"t ori"e 1gomot a $i $ "ut% 5i, dei st team "omplet nemi"at lng s"ar "u &idoanele i "oasa, as"ultnd, n#am au1it nimi", ni"i un indi"iu " a"ei pa1ni"i s#ar $i a$lat a"olo, ni"i un sunet din partea vampirilor% (trngnd "u putere mnerul "oasei, am ur"at treptele !n"et pn am a)uns !n dreptul uii s lii de &al% Nimeni nu se a$la a"olo "a s m vad stropind "u petrol lampant $otoliile din ros+ar sau draperiile, sau s m vad e1itnd o "lip doar !n $aa a"elei ui "are d dea !n "urtea mi" unde $useser u"ise /adeleine i ,laudia% A+, "t de mult a $i vrut s des"+id ua a"eea% / tenta att de mult, !n"t, pentru o "lip , aproape " am uitat de plan% Era s las &idoanele s #mi s"ape din mn i s r su"es" "lana% 'ar am v 1ut lumin printre "r p turile lemnului ve"+i al uii i mi#am dat seama " tre&uia s "ontinui% /adeleine i ,laudia nu erau a"olo% Erau moarte% 5i "e#a $i $ "ut da" a $i des"+is ua a"eea, da" a $i v 1ut din nou a"ele r m ie, a"el p r auriu !n"l"it i r v it- Nu era timp i nu avea rost% Alergam pe "oridoare !ntune"oase pe "are nu le mai

e0plorasem, s" ldnd uile din lemn ve"+i "u petrol lampant, "onvins " vampirii se a$lau !n"+ii !n untru, $urindu#m pe nesimite "+iar !n in"inta teatrului, unde o lumin re"e i "enuie "are p trunde !n untru prin ua 1 vorit de la intrare m#a $ "ut s m gr &es" s arun" o "antitate mai mare pe "ortina de "ati$ea, pe s"aunele "apitonate i pe draperiile din dreptul uilor "are d deau !n +olul de la intrare% n "ele din urm , &idonul s#a golit i l#am arun"at dup "are am s"os tora pe "are o $ "usem, am apropiat "+i&ritul de 1drenele !m&i&ate !n petrol lampant din )urul ei i am dat $o" la s"aune< $l " rile au !n"eput s mngie m tasea groas i umplutura, !n timp "e $ugeam spre s"en i $ "eam "a $o"ul s "uprind i "ortina "ea neagr % n "teva se"unde, teatrul era !nv luit de $l " ri i !ntregul lui s"+elet p rea s s"rie i s geam "nd lim&ile de $o" !m&r iau pereii, lingnd marea &olt a avans"enei i ornamentele din g+ips ale lo)ilor% 'ar n#aveam vreme s admir a"est lu"ru, s savure1 mirosul i 1gomotul, imaginea nielor i adn"iturilor !nv luite de lumina "are avea s le mistuias" !n "urnd% Am $ugit iar i la nivelul in$erior, dnd $o" "anapelei din ros+ar din sala de &al, draperiilor, a&solut ori" rui lu"ru "are putea s ard % ,ineva " l"a ap sat pe s"ndurile de deasupra B !n !n" peri pe "are nu le v 1usem ni"iodat % Apoi am au1it 1gomotul in"on$unda&il al des"+iderii unei ui% 'ar era prea tr1iu, mi# am spus, strngnd att "oasa, "t i tora% ,l direa era !n $l " ri% Aveau s $ie distrui% Am $ugit spre s"ar i am au1it !n dep rtare un urlet "e !ntre"ea trosnetul i vuietul $l " rilor< tora mea atingea grin1ile !m&i&ate "u petrol lampant de deasupra "apului i $o"ul !nv luia lemnul ve"+i, r su"indu#se pe tavanul umed% Era urletul lui (antiago, eram sigur< apoi, e0a"t "nd am a)uns la nivelul in$erior, l#am v 1ut deasupra, !n spatele meu, "o&ornd s"ara, $umul umplnd spaiul din )urul lui, $ "nd "a o"+ii s #l l "rime1e i gtle)ul s se su$o"e, dar a !ntins mna spre mine, !ng imnd7 >Tu tu &lestemat s $ii4? Am !n"remenit, $ "nd o"+ii mi"i din "au1a $umului, simind "um !n"ep s #mi l "rime1e, dar $ r s #mi iau privirea ni"i m "ar o "lip de la el, " "i vampirul !i $olosea a"um toat puterea pentru a a)unge la mine "u o asemenea vite1 !n"t a devenit invi1i&il% Iar "nd a"el lu"ru !ntune"at "are repre1enta +ainele lui a a)uns )os, am !nvrtit "oasa i am v 1ut#o lovindu#l gtul, i#am simit greutatea gtului i l#am v 1ut " 1nd !ntr#o parte, du"ndu#i minile la rana !ngro1itoare% Aerul era plin de strig te i de ipete i un "+ip al& a ap rut deasupra lui (antiago, o mas" a groa1ei% .n alt vampir a dat $uga !naintea mea spre a"ea u se"ret "are d dea !n alee% 'ar eu am r mas nemi"at, uitndu#m la (antiago, pe "are l# am v 1ut ridi"ndu#se !n "iuda r nii% Atun"i am rotit din nou "oasa, prin1ndu#l "u uurin % N#a mai $ost ni"i o ran % 'oar dou mini "e " utau un "ap "are nu mai e0ista% ,apul, "u sngele nind din gtul rete1at, "u o"+ii privind !nne&unii su& grin1ile !n $l " ri, "u p rul negru i m t sos !n"l"it i plin de snge, a " 1ut la pi"ioarele mele% 8#am lovit tare "u "i1m , a1vrlindu#l de#a lungul "oridorului% Am $ugit apoi dup el, arun"nd tora i "oasa, " "i mi#am ridi"at &raele "a s m prote)e1 de lumina a"eea al& "are inund s"ara "e d dea spre alee% Pi" turile de ploaie " deau "a nite a"e s"lipitoare !n o"+ii mei, o"+i "are se "+inuiau s vad "onturul !ntune"at al tr surii% 3i1itiul somnoros s#a !ndreptat imediat la ordinul meu aspru, du"nd instin"tiv o mn ne!ndemnati" spre &i"i i tr sura s#a pus !n mi"are "+iar !n "lipa !n "are eu des"+ideam ua< "aii goneau !n vite1 , !n timp "e eu m "+inuiam s des"+id "u$ rul< trupul mi#a $ost arun"at !ntr#o parte, minile arse mi#au alune"at !n m tasea r "oroas i prote"toare, iar "apa"ul s#a l sat !n )os o$erindu#mi !ntuneri"ul &ine$ " tor% ,aii goneau din "e !n "e mai tare, dep rtndu#se de "l direa "are ardea% Totui, !n" mai simeam mirosul $umului, m !ne"a, !mi ardea o"+ii i pl mnii, minile mi#erau arse i $runtea de asemeni din "au1a primelor ra1e di$u1e ale soarelui%

'ar "ontinu m s ne dep rt m de $um i de ipete% P r seam Parisul% Reuisem% >T+;tre des 3ampires? ardea pn #n temelie% ,nd mi#am simit "apul " 1nd pe spate, le#am v 1ut din nou pe ,laudia i pe /adeleine !m&r iate !n "urtea a"eea sum&r i le#am spus !n"et, aple"ndu#m spre p rul lor "are s"lipea !n lumina lumn rilor7 >N#am putut s v iau% N#am putut s v iau% 'ar ei or s 1a" mori !n )urul vostru% 'a" $o"ul n#o s #l termine, atun"i o va $a"e soarele% 'a" nu sunt ari, atun"i oamenii "are or s vin s !n"er"e s sting $l " rile !i vor g si i#l vor e0pune luminii 1ilei% 'ar v promit, or s moar aa "um ai murit i voi, toi "ei "are erau a"olo !n dimineaa asta or s moar % 5i sunt singurele mori din "te am provo"at !n lunga mea via "are mi#au produs o e0traordinar pl "ere%? 'up dou nopi m#am !ntors% Tre&uia s v d pivnia inundat de ploaie, unde $ie"are " r mid era ars , pre$ "ut !n pra$ i pul&ere i unde "teva grin1i s"+eleti"e se !n lau spre "er "a nite sulie% ngro1itoarele pi"turi murale din sala de &al erau $ rmiate i ameste"ate printre d rm turi, un "+ip pi"tat i"i, o &u" i" din aripa unui !nger "olo, singurele lu"ruri "are mai puteau $i identi$i"ate% 8und 1iarul de sear , m#am retras !n $undul unei mi"i "a$enele "are se a$la peste drum i a"olo, as"uns de lumina sla& a l mpilor "u ga1 i de $umul gros al tra&u"urilor, am "itit relat rile despre in"endiu% ,teva "adavre $useser des"operite !n teatrul ars, dar +aine i "ostume erau !mpr tiate peste tot, de par" "ele&rii a"tori vampiri p r siser teatrul !n gra& "u mult !naintea in"endiului% Adi" numai din vampirii mai tineri r m seser oasele, "ei & trni $iind teri "omplet de pe $aa p mntului% Nu se pomenea nimi" de vreun martor o"ular sau de vreo vi"tim "are supravieuise% ,um ar $i putut s e0iste aa "evaTotui, "eva m deran)a teri&il% Nu mi#era team " ar $i putut s" pa vreun vampir% Nu doream delo" s #l "aut !n "a1 " s" paser % Eram "onvins " ma)oritatea murise% 'ar de "e nu $useser pa1ni"i- Eram sigur " (antiago pomenise de e0istena unor pa1ni"i i & nuisem " a"etia erau plasatorii i portarii "are lu"rau la teatru !nainte de !n"eperea spe"ta"olului% Eram "+iar preg tit s #l !ntmpin "u "oas % 'ar ei nu $useser a"olo% ,iudat% /intea nu#mi era pe deplin linitit din a"east "au1 % n "ele din urm !ns , am l sat 1iarele la o parte i m#am gndit la "e se petre"use, $ r s mai "onte1e "e era "iudat% ,eea "e "onta era $aptul " eram mai singur pe lume de"t $usesem vreodat % , ,laudia disp ruse pentru totdeauna% 5i " aveam mai puine motive s tr ies" "a ori"nd i mai puin dorin % Totui, am r "iunea nu m "opleea, nu m trans$orm !n a"ea "reatur distrus i disperat "are m#a $i ateptat s devin% Poate " nu era posi&il " !ndur "+inul prin "are am tre"ut "nd am v 1ut r m iele arse ale ,laudiei% Poate " nu era posi&il s tiu asta i s "ontinui s e0ist ori"t% / !ntre&am vag, pe m sur "e orele tre"eau, "e $umul din "a$enea devenea i mai dens, iar "ortina de"olorat a mi"ii s"ene luminate de l mpi se ridi"a i se l sa i $emei ro&uste "ntau a"olo, lumina s"lipind pe &i)uteriile lor $alse, vo"ile "alde $iindu#le uneori plng toare, e0trem de triste B m !ntre&am vag "um era s simi a"ea pierdere, a"ea $urie i s $ii !ndrept it s# o simi, s merii !nelegere i alinare% Nu a $i m rturisit su$erina mea ni"i unei $iine vii% Propriile mele la"rimi nu !nsemnau nimi" pentru mine% Atun"i, unde s m du", da" nu s mor- ,iudat "um am primit r spunsul% ,iudat "um am ieit din "a$enea, o"olind ruinele teatrului, !ndreptndu#m , !n $inal, spre larga Avenue Napol;on i apu"nd apoi spre palatul 8uvru% Era "a i "um a"el lo" m#ar $i "+emat i, totui, nu $usesem ni"iodat !n untru% Tre"usem prin $aa lui de o mie de ori, dorind s pot tr i "a un muritor m "ar o 1i, "a s pot s m plim& prin numeroasele sale !n" peri i s v d toate a"ele ta&louri magni$i"e% Eram +ot rt s#o $a" a"um, avnd doar o vag noiune "um " , !n operele de art a $i putut g si o

anumit mngiere, $ r s produ" moarte unui lu"ru "are era ne!nsu$leit i, totui, poseda via !ntr#un "+ip att de magni$i"% 8a un moment dat, mergnd pe Avenue Napoleon, am au1it !n spatele meu pasul pe "are l#am re"unos"ut "a $iind al lui Armnd% mi d dea de tire " era aproape% ,u toate a"estea, n#am $ "ut nimi" alt"eva de"t am !n"etinit i i#am dat voie s m a)ung din urm < mult timp am mers al turi, $ r s spunem nimi"% Nu !ndr 1neam s m uit la el% 2ine!neles " m gndisem la el tot timpul i a"um, da" am $i $ost oameni i ,laudia ar $i $ost iu&ita mea, m#a $i arun"at !n &raele lui de1n d )duit, att de puterni" , att de mistuitoare era nevoia de a !mp rt i "uiva durerea% 2ariera amenina s se rup a"um< totui, nu s#a rupt% Eram amorit i mergeam "a un om amorit% 5tii "e#am $ "ut?, am spus eu !ntr#un tr1iu% ' dusem "olul i vedeam !n $a irul lung de "oloane du&le ale /u1eului Regal% >Ei#ai luat si"riul, aa "um te#am prevenit%? 'a?, a 1ise el i la au1ul vo"ii lui, am simit o mngiere su&it , de net g duit% /#a sl &it% 'ar eram, pur i simplu, prea departe de durere, prea o&osit% 5i totui, eti ai"i, "u mine, a"um% 3rei s #l r 1&uni-? Nu?, a spus el% 2ine, dar erau tovar ii t i, erai "ondu" torul lor?, am 1is eu% >5i "u toate astea, nu i#ai prevenit " vreau s #l distrug, aa "um te#am prevenit eu-? Nu%? 'ar sigur m dispreuieti pentru asta% (igur respe"i vreo regul , o loialitate $a de "ei "a tine%? Nu?, a spus el !n"et% /i se p rea uluitor "t de logi" era r spunsul lui, dei nu mi#l puteam e0pli"a i nu#l !nelegeam% ,eva s#a limpe1it, venind din p rile !ndep rtate ale gndurilor mele nest vilite% >'ar erau pa1ni"i< plasatorii a"eia "are dormeau !n in"inta teatrului% 'e "e nu erau a"olo "nd am intrat- 'e "e nu erau a"olo "a s #l apere pe vampirii "are dormeau-? Pentru " erau !n servi"iul meu i eu le#am dat li&er% I#am "on"ediat?, a spus Armnd% /#am oprit% n "lipa !n "are privirile ni s#au !ntlnit, mi#am dorit "a lumea s nu $i $ost o ruin neagr i goal de "enu i moarte, "i s $i $ost proasp t i $rumoas , noi s $im muritori i s ne o$erim dragoste unul altuia% >Ai $ "ut asta tiind "e aveam de gnd-? 'a?, a 1is el% 'ar erai "ondu" torul lor4 Aveau !n"redere !n tine% ,redeau !n tine% Tr iau al turi de tine4? am spus eu% >Nu te#neleg de "e-? Alege ori"e r spuns vrei?, a spus el "u "alm i sensi&ilitate, de par" n#ar $i vrut s m r neas" $ "nd vreo a"u1aie sau ar tndu#mi dispre, dorind doar s m gndes" la asta $ r e0agerare% >Pot s m gndes" la multe% Alege#l pe "el de "are ai nevoie i "rede#l% E la $el de posi&il "a ori"are altul% * s #i spun adev ratul motiv pentru "are am $ "ut#o, "are e "el mai puin adev rat7 voiam s p r ses" Parisul% Teatrul !mi aparinea% Aa " i#am "on"ediat%? 2ine, dar tiind? Ei#am spus, a $ost adev ratul motiv i "el mai puin adev rat?, a spus el "u r &dare% /#ai distruge "u a"eeai uurin "u "are ai l sat s $ie distrui-? i#am optit eu% 'e "e a $a"e#o-? 'umne1eule?, am optit eu% Eti $oarte s"+im&at?, mi#a 1is el% >'ar, !ntr#un $el, eti a"elai%? Am "ontinuat s merg un timp i, !n $aa intr rii !n 8uvru, m#am oprit% 8a !n"eput mi s#a p rut " numeroasele#l $erestre erau !ntune"ate i argintii datorit luminii lunii i ploii m runte% 'ar, dup a"eea, am avut impresia " v d o lumin sla& mi"ndu#se !n untru, de par" un

pa1ni" s#ar $i plim&at printre a"ele "omori% l invidiam peste m sur % /i#am "on"entrat toate gndurile asupra a"elui pa1ni", "al"ulnd "um ar $i putut un vampir s a)ung la el, "um s #l ia viaa, lampa i "+eile% Planul era "on$u1% Eram in"apa&il s $a" planuri% 9 "usem un singur plan adev rat !n viaa mea i a"ela $usese dus la !ndeplinire% n "ele din urm , am "apitulat% /#am !ntors din nou la Armnd i mi#am l sat privirea s#o str pung pe a lui, dndu#l voie s se apropie de mine "a i "um ar $i avut intenia s m trans$orme !ntr#o vi"tim , iar eu am l sat "apul !n )os i i#am simit &raul $erm pe dup umeri% Amintindu#mi deodat i "u pre"i1ie "uvintele ,laudiei, "ele "are au $ost aproape ultimele ei "uvinte B a"ea a$irmaie "um " tia " #l puteam iu&i pe Armnd pentru " $usesem "apa&il s#o iu&es" pn i pe ea B a"ele "uvinte mi#au venit !n minte " o ironie, mai pline de !neles de"t i# ar $i putut !n"+ipui ea% 'a, sta#l r ul suprem, " putem a)unge att de departe !n"t s ne iu&im unul pe "el lalt, noi doi?, i#am spus eu !n"et% >,ine alt"ineva ne#ar ar ta m "ar o $ rm de iu&ire, o $ rm de "ompasiune sau mil - ,ine alt"ineva, "unos"ndu#ne aa "um ne "unoatem noi, ar putea $a"e alt"eva de"t s ne distrug - Totui, putem s ne iu&im%? /#a privit !ndelung l sndu#i "apul !ntr#o parte i des$ "nd &u1ele, "a i "um ar $i vrut s vor&eas" % 'ar a 1m&it numai i a "l tinat din "ap uor pentru a m rturisi " nu !nelegea% Eu, !ns , nu m mai gndeam la el% Era unul din a"ele momente rare !n "are mi se p rea " nu m gndes" la nimi"% /intea mea nu avea ni"i o $orm % Am v 1ut " ploaia !n"etase% Am v 1ut " aerul era "urat i re"e, " strada era luminoas % 5i voiam s intru !n 8uvru% Am $ormulat "uvintele pentru a#l spune lui Armnd a"est lu"ru, pentru a#l !ntre&a da" m putea a)uta s $a" "eea "e era nevoie pentru a avea 8uvrul pn !n 1ori% El a luat#o "a pe o rug minte $oarte simpl i a spus numai " se mir " ateptasem atta timp% Am p r sit Parisul $oarte "urnd dup a"eea% I#am spus lui Armnd " voiam s m !ntor" la /editeran B nu !n 6re"ia, aa "um visasem de atta vreme% 3oiam s merg !n Egipt% 3oiam s v d deertul i, mai important, piramidele i mormintele regilor% 3oiam s iau leg tura "u a"ei pro$anatori de morminte "are tiu mai multe de"t savanii i mai voiam s "o&or !n morminte !n" nedes"+ise i s v d regii aa "um erau !ngropai, s v d a"ele podoa&e i opere de art din )urul lor i pi"turile de pe perei% Armnd era mai mult de"t dorni" s m !nsoeas" % Aa " am ple"at din Paris !ntr#o sear devreme "u tr sura, $ r "ea mai mi" "eremonie% 9 "usem "eva de "are ar tre&ui s amintes"% / dusesem !n "amerele mele de la Dotel (aint#6a&riel "u intenia de a lua "teva din lu"rurile ,laudiei i ale /adeleinei, de a le pune !n "o"iuge i de a aran)a s li se preg teas" nite morminte !n "imitirul /onimartre% 'ar n#am $ "ut#o% Am stat puin !n a"ele od i, unde totul era aran)at i pus !n ordine de " tre personal, aa !n"t aveai impresia " /adeleine i ,laudia puteau s se !ntoar" !n ori"e "lip % 2roderia /adeleinei se a$la !mpreun "u g+emele de a pe o m su % /#am uitat la ea i la restul lu"rurilor i sar"ina mea mi s#a p rut lipsit de sens% Aa " am ple"at% 'ar "eva mi se !ntmplase a"olo< sau, mai degra& , "eva de "are $usesem de)a "ontient a devenit, pur i simplu, mai limpede% n noaptea a"eea, m dusesem la 8uvru pentru a#mi liniti su$letul, pentru a g sit o pl "ere e0traordinar "are s #mi anule1e durerea i s m $a" s uit "+iar i de mine !nsumi% 9usesem spri)init% n timp "e st team pe trotuar !n $aa uii +otelului, ateptnd tr sura "are avea s m du" la Armnd, am v 1ut oamenii "are se plim&au B mulimea de doamne i domni &ine !m&r "ai, vn1 tori de 1iare, +amali, vi1itii B toate a"estea !ntr#o nou lumin % nainte, arta "oninuse pentru mine promisiunea unei !nelegeri mai pro$unde a inimii omeneti% A"um, inima omeneas" nu !nsemna nimi"% Nu o ponegream, "i, pur i simplu, o uit m% /agni$i"ele ta&louri de la 8uvru nu erau pentru mine strns legate de minile "are le

pi"taser % Erau desprinse i moarte asemeni "opiilor trans$ormai !n piatr % Asemeni ,laudiei, desp rit de mama ei, p strat de#a lungul de"eniilor !n perle i aur% Asemeni p puilor /adeleinei% 5i, &ine!neles, asemeni ,laudiei, /adeleinei i mie !nsumi i ele puteau $i trans$ormate !n "enu % PARTEA A PATRA ,am sta ar $i s$ritul povestirii% 2ine!neles, tiu " te !ntre&i "e s#a mai !ntmplat "u noi dup a"eea% ,e s#a ales de Armnd- .nde m#am dus- ,e#am $ "ut- 'ar, s tii " nu prea s# a#ntmplat nimi"% Nimi" "e s nu $i $ost inevita&il% Plim&area mea prin 8uvru !n noaptea a"eea pe "are i#am des"ris#o a $ost de#a dreptul pro$eti" % Nu m#am s"+im&at delo" dup asta% N#am " utat nimi" !n singura mare surs de s"+im&are "are e umanitatea% 5i ni"i !n dragostea i preo"uparea mea $a de $rumuseea lumii, n# am " utat nimi" "are s poat $i !napoiat umanit ii% 2eam din $rumuseea lumii aa "um &ea un vampir% Eram mulumit% Eram plin pn la re$u1% 'ar eram mort% 5i nes"+im&at% Povestea s#a s$rit la Paris, aa "um i#am spus% /ult vreme am "re1ut " moartea ,laudiei $usese "au1a a"estui s$rit% , , da" a $i v 1ut#o ple"nd din Paris !n siguran , !mpreun "u /adeleine, lu"rurile ar $i stat alt$el !ntre mine i Armnd% A $i putut s iu&es" i s dores" din nou, s "aut o asem nare "u viaa muritoare "are s $ie &ogat i variat , dei ne$ireas" % 'ar am a)uns s #mi dau seama " nu era adev rat% ,+iar da" ,laudia n#ar $i murit, "+iar da" eu nu l#a $i dispreuit pe Armnd pentru $aptul " o l sase s moar , totul ar $i $ost la $el% ( a)ungi s "unoti r ul !n"etul "u !n"etul sau s $ii "atapultat !n el nsemna a"elai lu"ru% Pn la urm , nu voiam nimi"% 5i, nemeritnd alt"eva mai &un, m#am !n"+is "a un p ian)en !n $l " ruia unui & de "+i&rit% Pn i Armnd, "are era tovar ul meu "onstant, uni"ul meu tovar , e0ista la o mare distan de mine, !n dosul a"elui v l "are m desp rea de toate viet ile, un v l "are era un $el de giulgiu% 'ar tiu " eti "urios s a$li "e s#a mai !ntmplat "u Armnd% 5i noaptea e pe s$rite% 3reau s #i spun asta pentru " e $oarte important% Povestea ar $i in"omplet $ r a"est am nunt% 'up "e#am p r sit Parisul, am " l torit prin toat lumea, aa "um i#am spus< mai !nti Egipt, apoi 6re"ia, Italia, Asia /i" B oriunde voiam eu, de $apt i oriunde m !mpingea dorina de a g si arta% n "ursul a"elor ani, timpul a !n"etat s mai ai& sens i eram adesea preo"upat de lu"ruri $oarte simple B un ta&lou !ntr#un mu1eu, o $ereastr de "atedral , o statuie $rumoas B perioade !ndelungate de timp% ns !n toi a"ei ani, eram st pnit de o dorin vag , dar persistent de a m !ntoar"e la Ne: *rl;ans% N#am uitat ni"iodat Ne: *rl;ans#ul% Iar "nd ne a$lam !n 1one tropi"ale, unde "reteau $lorile i "opa"ii "are e0istau !n 8ouisiana, m gndeam la ea intens i simeam pentru " minul meu singura dorin pe "are o simeam pentru "eva, !n a$ar de neo&osita mea " utare a artei% 5i, din "nd !n "nd, Armnd m ruga s #l du" a"olo% Iar eu, $iind "ontient !ntr#un mod politi"os de $aptul " $ "eam $oarte puin pentru a#l mulumi i " , adesea, tre"eau perioade !ndelungate, !n "are nu#l vor&eam sau nu#l " utam, am vrut s $a" asta pentru " m#a rugat% (e p rea " rug mintea lui m#a $ "ut s uit de o team nel murit " a $i putut su$eri !n Ne: *rl;ans, " a $i putut "unoate iar i um&ra palid a $ostei mele ne$eri"iri i dorine% 'ar am amnat% Poate " team era mai puterni" de"t mi#am !n"+ipuit% Am a)uns !n Ameri"a i am tr it o vreme !ndelungat la Ne: OorJ% ,ontinu m s amn% n "ele din urm , Armnd m#a "onvins !n alt mod% /i#a spus "eva "e#mi as"unsese !n" de "nd ne a$lam la Paris% 8estat nu murise !n >T+;tre des 3ampires?% l "re1usem mort i, "nd l#am !ntre&at pe Armnd de a"ei vampiri, mi#a spus " pieriser "u toii% A"um, !ns , mi#a spus " nu era aa% 8estat p r sise teatrul !n noaptea !n "are $ugisem de Armnd i#mi " utasem re$ugiul !n "imitirul din /onimartre% 'oi vampiri "are

$useser $ "ui odat "u 8estat de a"elai maestru !l a)utaser !n aran)area " l toriei spre Ne: *rl;ans% Nu pot s #i e0pli" "e#am simit "nd am au1it asta% 'esigur Armnd mi#a spus " m prote)ase, nem rturisindu#mi a"est lu"ru, spernd s nu vreau s $a" o " l torie $oarte lung doar pentru a m r 1&una, o " l torie "are mi#ar $i provo"at i durere i su$erin !n a"elai timp% 'ar nu#mi p sa% Nu m gndisem delo" la 8estat !n noaptea !n "are d dusem $o" teatrului% / gndisem la (antiago, la ,eleste i la toi "eilali "are o distruseser pe ,laudia% 8estat, de $apt, !mi strnea sentimente pe "are nu dorisem s le m rturises" nim nui, sentimente pe "are a $i vrut s le uit, !n "iuda morii ,laudiei% .r nu $ "ea parte dintre ele% 'ar "nd l#am au1it pe Armnd, a $ost "a i "um v lul "are m prote)ase ar $i $ost su&ire i transparent i, dei se mai a$la !ntre mine i lumea sentimentelor, prin el !l simeam pe 8estat i $aptul " voiam s #l rev d% A"est lu"ru m#a impulsionat i ne#am !ntors la Ne: *rl;ans% (#a !ntmplat la s$ritul prim verii a"estui an% 'e "um am ieit din gar , am simit " , !ntr#adev r m !ntorsesem a"as % Era "a i "um aerul ar $i $ost deose&it de !nmiresmat i m simeam e0trem de linitit "nd mergeam pe a"el "aldarm "ald i neted, pe su& a"ei ste)ari $amiliari, as"ultnd a"ele 1gomote vii i ne!n"etate ale nopii% 2ine!neles " Ne: *rl;ans#ul era s"+im&at% 'ar, departe de a deplnge a"ele trans$orm ri, eram re"unos" tor pentru "eea "e p rea s $i r mas la $el% Am g sit !n 6arden 'istri"t, "are, pe vremea mea, $usese "artierul (t% /arie, una din "asele impresionante "are e0istaser i atun"i, att de dep rtat de strada linitit din " r mid , !n"t, plim&ndu#m !n lumina lunii pe su& magnolii, am "unos"ut a"eeai dul"ea i pa"e din tre"ut< nu numai pe str duele din 3ieu0 ,arr;, dar i !n 1on s l&ati" de la Pointe du 8a"% Erau a"olo "apri$oiul, tranda$irii, iar "oloanele "orinti"e se pro$ilau pe "erul plin de stele< din"olo de poart , se a$lau str 1ile vis toare, alte "ase era o "itadel a $rumuseii% Pe Rue RoIale, unde l#am plim&at pe Armnd printre turiti, maga1ine de anti"+it i i intr rile puterni" luminate ale restaurantelor elegante, am $ost surprins s des"op r "asa din "are 8estat, ,laudia i "u mine $ "usem " minul nostru, $aada $iind puin s"+im&at datorit 1ugr velii noi i tuturor reparaiilor $ "ute% ,ele dou ui#$erestre mai d deau !n" pe nite &al"onae deasupra unui maga1in i am v 1ut !n s"lipirea "ald a "andela&rului ele"tri" un tapet elegant, "ara"teristi" a"elei perioade dinainte de r 1&oi% (imeam $oarte puterni" " 8estat era a"olo, mai puterni" de"t ,laudia i eram "onvins, dei el nu se a$la !n prea)ma a"elei "ase, " aveam s #l g ses" !n Ne: *rl;ans% 5i mai simeam "eva< tristeea "are m#a "uprins atun"i, dup "e Armnd ple"ase pe drumul lui% 'ar tristeea a"eea nu era ni"i dureroas , ni"i pasionat % Era, !ns , "eva intens i aproape dul"e, "a par$umul iasomiei i al tranda$irilor "e umplea ve"+ea gr din pe "are o !ntre1 ream printre gratiile de $ier ale porii% Tristeea a"eea mi#a dat o satis$a"ie uoar i m#a $ "ut s r mn mult vreme intuit !n a"el lo"< m#a inut legat de ora< i nu m#a p r sit !n noaptea !n "are am ple"at% / #ntre& a"um "e s#ar $i ales de tristeea asta, la "e lu"ru ar $i putut s dea natere !n mine "are s devin mai puterni" de"t ea !ns i% 'ar m ia gura pe dinainte% Pentru " , la puin timp dup a"eea, am v 1ut un vampir !n Ne: *rl;ans, un tn r su&ire, "u "+ipul al&, "are "u puine ore !nainte de ivirea 1orilor se plim&a singur pe trotuarele late ale lui (t% ,+arles Avenue% Imediat am $ost "onvins " , da" 8estat !n" mai lo"uia a"olo, a"el vampir l# ar $i putut "unoate i ar $i putut "+iar s m "ondu" la el% 2ine!neles " el nu m#a v 1ut% nv asem de mult vreme s #mi 1 res" semenii !n marile orae, $ r "a ei s m poat o&serva% Armnd, !n timpul s"urtelor sale !ntrevederi "u vampirii din 8ondra i Roma, a$lase " toat lumea tia de arderea lui >T+;tre des 3ampires? i " amndoi eram "onsiderai pros"rii%

'is"uiile !n leg tur "u asta nu !nsemnau nimi" pentru mine i le#am evitat pn !n 1iua a"eea% 'ar am !n"eput s #l urm res" pe a"el vampir din Ne: *rl;ans, dei adesea m purta la teatre sau !n alte lo"uri "are nu m interesau "tui de puin, !ntr#o noapte, !ns , lu"rurile s#au s"+im&at !n s$rit% Era o noapte $oarte "ald i mi#am dat seama, de "um l#am v 1ut pe (t% ,+arles, " tre&uia s mearg undeva% Nu numai " p ea repede, dar p rea i puin tul&urat% ,nd, !n "ele din urm , a dat "olul str 1ii (t% ,+arles, apu"nd pe o str du !ngust "are a devenit dintr#o dat s r " "ioas i !ntune"at , am $ost sigur " se !ndrepta spre "eva "e avea s m interese1e% A intrat !ns , !ntr#o " su de lemn i a provo"at moartea unei $emei% A $ "ut#o $oarte repede i $ r s simt ni"i "ea mai mi" pl "ere< dup "e a terminat, a luat "opilaul din leag n, l#a !n$ urat "u &lndee !ntr#o p turi" al&astr de ln i a ieit din nou !n strad % 'up numai vreun "vartal, dou , s#a oprit !n $aa unui gard de $ier a"operit "u vi , "are !n"on)ura o "urte mare plin de verdea % Printre "opa"i am 1 rit o "as !ntune"oas , "u ten"uiala "o)it i "u &alustradele de $ier ale galeriilor de la eta) i de )os pline de rugin % P rea o "as &lestemat , r t "it printre mulimea de " sue din lemn, iar $erestrele !nalte i goale d deau spre "eea "e tre&uia s $ie o !ngr m deal deprimant de a"operiuri )oase, & " nia din "ol i un mi" &ar al turat% 'ar "urtea mare i !ntune"oas prote)au oare"um "asa !mpotriva a"estor lu"ruri i eu am $ost nevoit s merg "iva metri pe lng gard pn am 1 rit, !n s$rit, printre ramurile groase ale pomilor o li" rire sla& la una din $erestrele de )os% 3ampirul intrase pe poart % Am au1it "opilaul plngnd i apoi, nimi"% 8#am urmat, es"aladnd "u uurin gardul ve"+i i s rind !n gr din , dup "are m#am apropiat de veranda lung din $a % ,nd am a)uns lng una din $erestrele lungi "t tot nivelul, !n $aa o"+ilor mi s#a o$erit o privelite uluitoare% , "i, !n "iuda " ldurii a"elei seri !n "are nu se simea ni"i "ea mai sla& adiere de vnt, "nd galeria, "+iar i "u s"ndurile a"elea de$ormate i rupte, ar $i putut $i singurul lo" suporta&il att pentru un om, "t i pentru un vampir, un $o" str lu"ea !n " minul din salon i toate $erestrele a"estuia erau !n"+ise< tn rul vampir st tea lng $o" i vor&ea "u un altul, "are se a$la $oarte aproape de " min, inndu#i !n dreptul $o"ului pi"ioarele !n" late "u papu"i i tr gnd tot timpul "u degete tremur toare de reverele +alatului al&astru )erpelit% 'ei un $ir ele"tri" destr mat atrna dintr#o "oroan de tranda$iri din ipsos de pe tavan, doar o singur lamp "u ga1 d dea lumin , pe lng $l " rile din " min, o lamp "u ga1 "are se a$la pe o m su !n apropierea "opilaului% Am $ "ut o"+ii mari, studiind a"el vampir adus de spate i tremur tor, al " rui p r &lond i lung !i " dea !n de1ordine pe $a % Tare mult a $i vrut s terg de pra$ a"el geam "are nu m l sa s $iu sigur de "eva "e & nuiam% >Toi m p r sii4? a s"n"it el "u o vo"e piig iat % Nu poi s ne ii lng tine4? a 1is "u asprime tn rul vampir, "are st tea pi"ior peste pi"ior, "u &raele !n"ru"iate pe pieptul !ngust, arun"ndu#i privirea plin de dispre prin !n" perea pr $uit i goal % >A+, ta"i odat 4? i#a spus el "opilului, "are a s"os un urlet strident% >Ta"i, ta"i%? 8emnul, lemnul?, a spus vampirul "el &lond "u un glas stins i "nd i#a $ "ut semn "eluilalt s #l dea &u"ata de lemn de lng s"aunul lui, am v 1ut $oarte &ine in"on$unda&ilul pro$il al lui 8estat, a"ea piele neted pe "are nu se mai vedea a"um ni"i "ea mai vag urm de "i"atri"e% / "ar da" ai iei?, a 1is "el lalt $urios, arun"nd &u"ata de lemn pe $o"% >/ "ar da" ai vna i alt"eva !n a$ar de nenoro"itele astea de animale? 5i a privit !n )ur de1gustat% Atun"i am v 1ut, !n um&r , trupurile mi"i i a"operite de &lan ale "torva pisi"i, 1 "nd gr mad !n pra$% .n lu"ru e0traordinar, " "i un vampir nu suport s stea lng vi"timele sale moarte mai mult de"t suport ori"e mami$er s r mn !n a"elai lo" unde#i $ "use nevoile% >5tii " e var -? l#a

!ntre&at tn rul, dar 8estat i#a $re"at minile% Plnsul "opilului !n"etase, totui tn rul vampir a ad ugat7 >9 #o odat , ia#l "a s te#n" l1eti%? Ai $i putut s #mi adu"i alt"eva4? a spus 8estat "u am r "iune i, "nd s#a uitat la "opil, l# am v 1ut $ "nd o"+ii mi"i !n lumina sla& a l mpii a$umate% Am simit o re"unoatere !n o"+ii a"eia, "+iar i !n e0presia din um&ra p rului &lond% Totui, s aud a"ea vo"e plng rea , s v d a"el spate "o"oat i tremur tor4 Aproape $ r s m gndes", am & tut "u putere !n geam% Tn rul s#a ridi"at imediat, adoptnd o e0presie rea, dar eu i#am $ "ut semn s r su"eas" iv rul% 8estat s#a ridi"at din $otoliu, strngndu#i +alatul la gt% E 8ouis4 8ouis4? a spus el% >' #l drumul !n untru%? 5i gesti"ula disperat, "a un invalid "are#l "erea tinerei >in$irmiere? s as"ulte% 'e "um s#a des"+is geamul, am respirat a"el aer !mpuit i su$o"ant din !n" pere% Inse"tele "are roiau !n )urul animalelor intrate !n putre$a"ie mi#au luat "u asalt simurile !n asemenea +al, !n"t m#am strm&at $ r s vreau, !n "iuda rug minilor disperate ale lui 8estat de a m du"e lng el% ntr#un ung+er !ndep rtat se a$la si"riul !n "are dormea, "u la"ul "o)it pe alo"uri, pe )um tate a"operit de tean"uri de 1iare !ng l&enite% * mulime de oase se vedeau prin "oluri, "ur ate "omplet "u e0"epia "torva peti"e i smo"uri de &lan % 'ar 8estat !mi strngea minile !n minile lui us"ate, tr gndu#m spre el, spre " ldur i i#am v 1ut o"+ii umplndu#l#se de la"rimi< numai " gur i#a s"+iat un 1m&et "iudat de $eri"ire disperat , $oarte apropiat de durere, am o&servat urmele vagi ale "i"atri"elor% ,t de uluitor i !ngro1itor era a"el om nemuritor "u "+ipul netede i lu"ios, "o"oat, vor& re i plng re "a un & trn% 'a, 8estat?, am spus !n"et% >Am venit s te v d%? I#am dat minile la o parte "u &lndee i m#am dus spre "opilul "are plngea a"um !ngro1itor, de spaim i de $oame% 'e "um l#am luat !n &rae i am des$ "ut puin p turi"a, s#a mai linitit dup "are l#am & tut uor pe spate i l#am leg nat% 8estat !mi optea a"um "uvinte pe )um tate arti"ulate, pe "are nu le pri"epeam, !n timp "e la"rimile !i iroiau pe o&ra)i i tn rul vampir, pe al " rui "+ip se "itea o e0presie de de1gust, st tea lng geamul des"+is, "u mna pe iv r, "a i "um ar $i $ost gata s $ug !n ori"e "lip % 'e"i tu eti 8ouis?, a spus el, $apt "are a p rut s ampli$i"e starea de nelinite a lui 8estat, a"esta tergndu#i repede la"rimile "u poalele +alatului% * mus" s#a oprit pe $runtea "opilaului i, $ r s vreau, am i"nit "nd am prins#o !ntre dou degete i apoi i#am dat drumul pe podea, moart % ,opilul nu mai plngea, "i m privea "u nite o"+i e0traordinar de al&atri, de un al&astru !n"+is, "+ipul lui rotund lu"ind din "au1a " ldurii i un 1m&et i#a ap rut pe &u1e, un 1m&et "are a devenit i mai str lu"itor, "a o $la" r % Nu u"isesem ni"iodat o $iin att de tn r i nevinovat i#mi d deam seama de a"est lu"ru a"um, "nd ineam "opilul "u un "iudat sentiment de p rere de r u, mai puterni" "+iar de"t "el "are m "uprinsese pe Rue RoIale% 8eg nndu#l !n"et, am tras lng $o" s"aunul pe "are st tuse tn rul vampir i m#am ae1at% Nu !n"er"a s vor&eti e !n regul ?, i#am spus eu lui 8estat, "are s#a pr &uit re"unos" tor !n $otoliul lui i s#a !ntins s #mi mngie "u am&ele mini reverele +ainei% 'ar m &u"ur att de mult s te v d?, a !ng imat el printre la"rimi%? Am visat " o s vii " o s vii? a ad ugat el, dup "are s#a strm&at, "a i "um ar $i simit o durere nel murit i, din nou i s#au v 1ut urmele "i"atri"elor% Privea !n gol "u mna la ure"+e, de par" n#ar $i vrut s aud un 1gomot !ngro1itor% >N#am? a !n"eput el i apoi a "l tinat din "ap, iar o"+ii i s#au !n"eoat "nd i#a m rit, "+inuindu#se s #l $o"ali1e1e% >N#am vrut s #l las s#o $a" , 8ouis Adi" , (antiago la, tii, nu mi#a spus "e aveau de gnd%? Totul e tre"ut, 8estat?, am spus eu% 'a, da?, a 1is el, dnd din "ap energi"% >Tre"ut% Ea n#ar $i tre&uit 8ouis, tii doar? ,l tina din "ap i vo"ea a p rut s #l "apete putere i re1onan !n urma e$ortului% >N#ar $i tre&uit

s $ie ni"iodat una de#a noastr , 8ouis?, a spus el i, & tnd "u pumnul pieptul s"o&it, a ad ugat !n"et7 >Noi?% Ea% /i se p rea atun"i " ea nu e0istase ni"iodat % , $usese un vis ilogi" i $antasti" prea preios i prea personal pentru a#l dest inui "uiva% 5i de prea mult timp disp rut% /#am uitat la el% 8#am privit st ruitor% 5i am !n"er"at s #mi spun7 >'a, noi trei !mpreun %? Nu te teme de mine, 8estat?, i#am spus eu, de par" a $i vor&it "u mine !nsumi% >N#am venit s #i $a" r u%? Te#ai !ntors la mine, 8ouis?, a optit el "u vo"ea a"eea piig iat % >Te#ai !ntors din nou la mine, 8ouis, nu#l aa-? 5i#a mu"at iar i &u1ele, privindu#m "u disperare% Nu, 8estat?, i#am spus eu, "l tinnd din "ap% (#a agitat o "lip , dup "are a !n"eput s $a" un gest, apoi altul i, !n "ele din urm i#a a"operit $aa "u minile, e0trem de de1n d )duit% ,el lalt vampir, "are m privea "u r "eal , m#a !ntre&at7 ,+iar te#ai !ntors la el-? Nu, &ine!neles " nu?, am spus eu, iar el a rn)it, "a i "um a"ela ar $i $ost r spunsul la "are se ateptase i a ieit pe verand % l au1eam a"olo, $oarte aproape, ateptnd% Am vrut doar s te v d, 8estat?, am spus eu, dar 8estat n#a p rut s m#aud % Alt"eva !i distr sese atenia i privea !n gol, "u o"+ii mari, mi"ndu#i agitat minile pe lng ure"+i% Atun"i am au1it i eu% Era o siren % 5i, pe m sur "e 1gomotul se au1ea mai tare, el a !n"+is strns o"+ii i i#a astupat ure"+ile% Iar 1gomotul devenea din "e !n "e mai puterni", au1indu#se de pe o strad din apropiere% >8estat4? i#am spus a"operind plnsul "opilului, "are se tre1ise teri&il de speriat din "au1a sirenei% 'ar agonia lui m#a &lo"at% 2u1ele !i de1veleau dinii !ntr#o grimas ori&il de durere% >8estat, nu#l de"t o siren 4? i#am spus eu prostete% 'up a"eea, s#a ridi"at de pe $otoliu i m#a !m&r iat strns, iar eu, $ r s vreau, i#am luat mna% (#a aple"at, lipindu#i "apul de pieptul meu i inndu#mi mna att de strns, !n"t m#a $ "ut s m doar % n" perea a $ost inundat de lumin roie plpitoare a sirenei, dup "are a tre"ut mai departe% 8ouis, nu mai suport, nu mai suport?, a murmurat el printre la"rimi% >A)ut #m , 8ouis, r mi "u mine%? 'ar de "e i#e $ri" -? l#am !ntre&at eu% >Nu tii "e#l asta-? ,nd m#am uitat !n )os la el, "nd i#am v 1ut p rul &lond lipit de +aina mea, l#am v 1ut aa "um $usese demult, un domn !nalt i impun tor, "u o mantie neagr i larg , "u "apul drept, "ntnd "u vo"ea lui super& o arie din opera de la "are a&ia ne !ntorsesem, & tnd "u &astonul !n pietrele de pe "aldarm !n ritmul mu1i"ii, 1 rind "u "oada o"+iului o tn r "are r m sese vr )it , aa !n"t un 1m&et i#a ap rut pe "+ip i "nte"ul i s#a stins pe &u1e< pentru o "lip , !n momentul a"ela !n "are privirea lui a !ntlnit#o pe a ei, tot r ul a p rut s $ie ters !n a"el tumult de pl "ere, a"ea pasiune pentru simplul $apt " tr ia% A"ela s $i $ost preul pasiunii- * sensi&ilitate o"at de s"+im&are, "+ir"it de spaim /#am gndit la toate lu"rurile pe "are a $i putut s i le spun, "um i#a $i putut reaminti " era nemuritor, " nimi" nu#l "ondamna la i1olare !n a$ar de sine !nsui i " era !n"on)urat de in"on$unda&ilele semne ale morii inevita&ile% 'ar nu i#am spus a"este lu"ruri i tiam " n#o voi $a"e% /i s#a p rut " linitea !n" perii ne#a !nv luit &rus", asemeni unei m ri !ntune"ate pe "are sirena o !ndep rtase% /utele n p diser un o&olan !n des"ompunere i "opilul i#a ridi"at privirea spre mine t "ut, de par" o"+ii mei ar $i $ost nite &ile s"lipitoare, strngndu#mi !n mnua "u gropie degetul pe "are#l ineam deasupra guriei lui "a o petal mi" % 8estat se !ndreptase, dar numai pentru a se pr &ui la lo" !n $otoliu% >N#o s r mi "u mine?, a spus el o$tnd, dar apoi a privit !n alt parte i a p rut deodat preo"upat%

Am vrut att de mult s #i vor&es"?, a 1is el% >n seara a"eea, "nd am venit !n "asa de pe Rue RoIale, n#am vrut de"t s #i vor&es"4? (#a "utremurat violent, "u o"+ii !n"+ii, iar gtle)ul a p rut s i se "ontra"te% Par" loviturile pe "are i le d dusem atun"i ar $i " 1ut a"um% Privea a&sent !n $aa lui, ume1indu#i &u1ele i vo"ea !i era s" 1ut , aproape natural % >Am ple"at la Paris s te "aut? ,e voiai s #mi spui-? l#am !ntre&at% >'espre "e voiai s #mi vor&eti-? mi aminteam $oarte &ine insistena lui ne&uneas" de la >T+;tre des 3ampires?% Nu m mai gndisem la asta de ani de 1ile% Nu, nu m gndisem ni"iodat % 5i#mi d deam seama " a"um vor&eam e0trem de ov itor despre a"est lu"ru% 'ar el mi#a 1m&it numai, un 1m&et insipid, aproape apologeti" i a "l tinat din "ap% Am v 1ut "um o"+ii i se umpleau de o disperare stins % Am simit o uurare pro$und , de net g duit% 'ar r mi-? a insistat el% Nu%? Ni"i eu4? a spus tn rul vampir din !ntuneri"ul de a$ar % A stat o "lip !n dreptul geamului des"+is, uitndu#se la noi% 8estat l#a privit i apoi a !ntors "apul prostit, iar &u1a de )os a p rut " i se !ngroa i a !n"eput s #l tremure% >n"+ide#l, !n"+ide#l? a 1is el ar tnd "u degetul spre geam% Apoi a s"os un suspin i i#a a"operit gura "u mna dup "are a l sat "apul !n )os i a !n"eput s plng % Tn rul vampir a disp rut% I#am au1it paii dep rtndu#se gr &ii pe "aldarm i am mai au1it 1 ng nitul greu al porii de $ier% Am r mas singur "u 8estat i a"esta, plngea% P rea " a tre"ut mult timp pn s#a oprit i, !n tot a"est r stimp, eu doar l#am privit% / gndeam la toate lu"rurile "are se petre"user !ntre noi% mi aminteam lu"ruri pe "are "re1usem " le uitasem "u des vrire% 5i eram "ontient de a"ea tristee "opleitoare "are pusese st pnire pe mine "nd am v 1ut "asa de pe Rue RoIale, unde lo"uisem toi trei% Numai " nu mi se p rea a $i tristee pentru 8estat, pentru a"el vampir elegant i nep s tor "are lo"uia pe atun"i a"olo% P rea o tristee pentru alt"eva, "eva mai presus de 8estat, "are doar !l in"ludea i $ "ea parte din imens i !ngro1itoarea am r "iune pe "are o simeam pentru toate lu"rurile pe "are le pierdusem, le iu&isem sau le "unos"usem vreodat % /i s#a p rut atun"i " m a$lu !ntr#un alt lo", !ntr#un alt timp% 5i a"est timp i lo" di$erit era $oarte real, o !n" pere !n "are inse"tele &1iser aa "um &1iau a"um, iar aerul $usese !n"+is, !n" r"at de moarte i de par$umul prim verii% Eram pe "ale de a "unoate a"el lo" i de a "unoate odat "u el, "u o durere teri&il , o durere att de teri&il , !n"t mintea mi s#a $erit de ea, spunnd7 Nu, nu m du"e !napoi !n a"el lo" B i, deodat , totul a disp rut, iar eu eram "u 8estat a"olo% .luit, mi#am v 1ut propria la"rim pi"urnd pe "+ipul "opilului% Am v 1ut#o s"lipind pe o&ra1ul lui i am v 1ut a"el o&ra1 rotun)indu#se din "au1a 1m&etului de "opil% Pro&a&il " vedea lumina din la"rimi% /i#am ters $aa de la"rimile "are "+iar e0istau i le#am privit uimit% 'ar, 8ouis? a spus 8estat !n"et% >,um poi s $ii aa "um eti, "um de supori-? m#a !ntre&at el, privindu#m "u a"eeai grimas i "u $aa s" ldat !n la"rimi% >(pune#mi, 8ouis, a)ut # m s !neleg4 ,um poi s pri"epi tot, "um poi s #nduri-? 5i vedeam dup disperarea din o"+ii lui i dup tonul mai pro$und pe "are#l " p tase vo"ea lui " i el se !ndrepta "u greu spre "eva nespus de dureros, spre un lo" !n "are nu mai $usese de mult vreme% 'ar, "+iar !n timp "e#l priveam, o"+ii au p rut s i se !n"eoe1e derutai% 5i#a strns +alatul !n )urul trupului i, "l tinnd din "ap i#a aintit privirea asupra $l " rilor% (#a "utremurat i a s"os un geam t% Tre&uie s ple", 8estat?, i#am spus% / simeam pli"tisit, s tul de el i de tristeea lui% 5i tn)eam din nou dup nemi"area de a$ar , dup a"ea linite per$e"t "u "are m o&inuisem att de mult% 'ar "nd m#am ridi"at, mi#am dat seama " lu m "opilul "u mine%

8estat m#a privit "u o"+ii lui mari, plini de agonie i "u $aa lui neted , $ r vrst % >'ar o s te !ntor"i o s mai tre"i pe la mine 8ouis-? m#a !ntre&at el% I#am !ntors spatele i am ple"at !n linite, au1indu#l "um m strig % ,nd am a)uns !n strad , am privit !n urm i l#am v 1ut !n dreptul $erestrei, de par" s#ar $i temut s ias % /i#am dat seama " nu mai ieise de mult timp din "as i atun"i mi#a tre"ut prin "ap " , poate ni"i nu va mai iei vreodat % /#am dus !napoi la " sua de unde vampirul luase "opilul i l#am ae1at la lo" !n leag n% Nu la $oarte mult timp dup a"eea, i#am spus lui Armnd " #l v 1usem pe 8estat% ( $i $ost vreo lun , nu tiu sigur% Timpul !nsemna $oarte puin pentru mine atun"i, la $el "a i a"um, dar pentru Armnd !nsemna $oarte mult% Era uluit " nu#l spusesem mai !nainte% n noaptea a"eea, ne plim& m prin 1ona unde oraul las lo"ul Par"ului Audu&on i "+eiul e pustiu, o pant a"operit de iar& "are "o&oar spre o pla) noroioas , unde, din lo" !n lo", se v d gr me1i de lemne, !ndreptndu#se spre valurile "lipo"itoare ale $luviului% Pe malul "el lalt se vedeau luminile $oarte sla&e ale $a&ri"ilor i "ompaniilor $luviale, pun"te ver1i sau roii "are plpiau !n dep rtare "a nite stele% 8una $ "ea s se vad "urentul larg i puterni" "urgnd "u repe1i"iune !ntre "ele dou maluri< a"olo pn i " ldura verii disp ruse, iar &ri1 r "oroas venea dinspre ap i mi"a mu"+iul de pe ste)arul r su"it pe "are ne#am ae1at% Rupeam iar&a i o gustam, dei gustul era amar i ne$ires"% 6estul !ns p rea $ires"% / simeam aproape "a i "um n#a mai $i vrut s p r ses" Ne: *rl;ans#ul vreodat % 'ar "e $el de gnduri mai sunt i astea "nd poi s tr ieti o veni"ie- ( nu mai p r ses" Ne: *rl;ans#ul >vreodat ?- 3reodat p rea un "uvnt tipi" uman% 'ar n#ai simit ni"i un $el de dorin de r 1&unare-? m#a !ntre&at Armnd, "are st tea !ntins pe iar& lng mine, spri)inindu#se !n "ot i $i0ndu#m "u privirea% 'e "e-? l#am !ntre&at eu "alm% mi doream, aa "um $ "eam adesea, "a el s nu $i $ost a"olo, s $i $ost singur% (ingur "u $luviul puterni" i r "oros !n lumina sla& a lunii% >5i#a primit pedeapsa per$e"t % /oare, moare din "au1a rigidit ii, din "au1a $ri"ii% /intea lui nu poate a""epta a"este vremuri% Nu#l nimi" senin i graios " moartea vampirilor, pe "are mi#ai des"ris#o la Paris% ,red " moare la $el de stnga"i i grotes" "a ma)oritatea muritorilor !n a"est se"ol de & trnee%? 'ar tu tu "e#ai simit-? a insistat el !n"et% Am $ost o"at de "alitatea personal a a"elei !ntre& ri i de "t de mult tre"use de "nd nu ne mai vor&isem ast$el% 8#am simit $oarte intens atun"i, $iina separat "are era, "reatura "alm i st pn pe sine, "u p rul "astaniu i drept i "u o"+ii mari, uneori melan"oli"i, o"+i "are, adesea, p reau s nu vad nimi" alt"eva de"t propriile lor gnduri% n noaptea a"eea, erau luminai de un $o" stins, neo&inuit% Nimi"?, am r spuns eu% Nimi" ni"i !ntr#un $el, ni"i !n altul-? I#am r spuns " nu% mi aminteam e0traordinar de &ine a"ea tristee% Era "a i "um tristeea nu m#ar $i p r sit deodat , "i ar $i $ost tot timpul lng mine, spunnd >3ino?% 'ar nu voiam s #l dest inui a"est lu"ru lui Armnd, nu voiam s #l de1v lui asta% 5i aveam sen1aia "iudat " #l simt nevoia de a#l spune asta, sau alt"eva o nevoie "iudat de asem n toare "u "ea de snge% Ei#a spus "eva, "are s te $a" s simi ve"+ea ur -? a murmurat el i, !n "lipa a"eea mi# am dat seama, "u o nemaipomenit a"uitate, "t de tul&urat era% ,e este, Armnd- 'e "e !ntre&i asta-? El, !ns , s#a !ntins din nou pe "+eiul !n pant i mult vreme a p rut s priveas" stelele% (telele !mi adu"eau aminte "eva "u totul deose&it, vaporul "are ne dusese, pe mine i pe ,laudia,

!n Europa i nopile a"elea de pe mare, "nd mi se p rea " stelele "o&orau pentru a atinge valurile% / gndeam " poate i#a spus "eva legat de Paris? a 1is Armnd% ,e s #mi $i spus despre Paris- , n#a vrut s moar ,laudia-? am !ntre&at eu% 'in nou ,laudia< numele suna "iudat% ,laudia !ntin1nd " rile pentru pasien pe mas "are se !n"lina datorit leg n rii vaporului, lampa s"rind !n "rligul ei, +u&loul !ntune"at, plin de stele% (t tea "u "apul ple"at i "u degetele deasupra ure"+ii, "a i "um s#ar $i preg tit s #i des$a" p rul% 5i am avut o sen1aie e0trem de de"on"ertant i anume " , !n amintirea mea, ea !i ridi"a privirea i g vanele o"+ilor !i erau goale% Ai $i putut s #mi spui ori"e despre Paris, Armnd?, am 1is eu% >'emult% N#ar $i "ontat%? Ni"i $aptul " eu am $ost "el "are-? /#am !ntors spre el, aa "um st tea !ntins i privea "erul i am v 1ut o durere e0traordinar pe "+ipul i !n o"+ii lui% /i se p rea " o"+ii a"eia erau imeni, prea imeni, iar "+ipul al&, "are !i !n"adra, prea supt% , tu ai $ost "el "are a u"is#o- ,el "are a $orat#o s ias !n "urtea a"eea, unde ai !n"uiat# o-? l#am !ntre&at eu i am 1m&it% >( nu#mi spui " , toi anii tia, ai $ost !ndurerat din "au1a asta, " nu te "red%? Atun"i a !n"+is o"+ii i a !ntors "apul, punndu#i mna pe piept de par" i#a $i dat &rus", o lovitur puterni" % Nu poi s m "onvingi " #i pas ?, i#am spus eu "u r "eal i am privit spre ap , simindu#m "uprins din nou de a"el sentiment " a $i vrut s $iu singur% 5tiam " , peste puin m voi ridi"a i voi ple"a% Asta da" n#o $ "ea el !nti% Pentru " eu a $i pre$erat s r mn a"olo% Era un lo" retras i linitit% Nu#i pas de nimi"? a spus el i s#a ridi"at !n"et !n "apul oaselor, !ntor"ndu#se spre mine !n aa $el !n"t !i vedeam din nou a"el $o" !ntune"at din privire% >,redeam " o s #i pese m "ar de asta% ,redeam " o s simi ve"+ea pasiune, ve"+ea $urie da" #l reve1i% ,redeam " "eva o s re!nvie !n tine da" #l ve1i da" te#ntor"i ai"i%? , o s revin la via -? am spus eu !n"et i am simit duritatea metali" i re"e a propriilor mele "uvinte, modulaia, "ontrolul% Par" a $i $ost re"e peste tot, $ "ut din metal, iar el era dintr#o dat $ragil< $ragil, "um $usese, de $apt, de mult vreme% 'a4? a strigat el% >'a, s revii la via 4? Apoi a p rut nedumerit, $oarte derutat i s#a petre"ut "eva straniu% n "lipa a"eea i#a l sat "apul !n )os, "a i "um ar $i $ost !n$rnt i "eva !n $elul !n "are $aa lui neted i al& a re$le"tat a"est lu"ru pentru o "lip , mi#a adus aminte de o alt persoan pe "are o v 1usem la $el de !n$rnt % /i s#a p rut uluitor " am avut nevoie de un moment att de !ndelungat pentru a vedea "+ipul ,laudiei !n atitudinea a"eea< ,laudia, stnd lng pat !n "amera de la DNtel (aint#6a&riel i implorndu#m s#o trans$orm pe /adeleine !ntr# una de#a noastr % A"ea e0presie de neputin , a"ea !n$rngere "are p rea att de pro$und , !n"t ori"e alt"eva era uitat% 'up a"eea, el, "a i ,laudia, a p rut s se adune, s #i re"apete puin din putere% 'ar a spus !n"et, !n vnt7 >/or4? Iar eu, privindu#l, au1indu#l, singura "reatur de pe p mnt "are#l au1ea, tiind per$e"t de &ine " era adev rat, n#am spus nimi"% .n o$tat prelung i#a s" pat de pe &u1e% ,apul !i era ple"at% /na dreapt !i era !ntins i $ r vlag pe lng trup, !n iar& % .ra e pasiune?, a spus el% >R 1&unarea e pasiune? Nu i pentru mine? am murmurat eu !n"et% >Nu a"um%? Atun"i i#a aintit privirea asupra mea i "+ipul !i p rea $oarte "alm% >,redeam "#o s #i trea" B " atun"i "nd durerea te va p r si "u totul, vei redeveni "ald i plin de dragoste, plin de

a"ea "urio1itate e0traordinar "u "are ai venit prima oar la mine, plin de a"ea "ontiin adn" !nr d "inat i a"ea dorin de "unoatere "are te#a adus pn la Paris, !n "amera mea% ,redeam " asta era o parte din tine "are nu putea muri% 5i mai "redeam " , atun"i "nd durerea va disp rea, m vei ierta pentru rolul pe "are l#am )u"at !n moartea ei% Nu te#a iu&it ni"iodat , s tii% Nu !n $elul !n "are te#am iu&it eu i !n $elul !n "are tu ne#ai iu&it pe amndoi% Am tiut asta4 Am !neles4 5i am "re1ut " o s te pot ine lng mine% Timpul ni se o$erea !n !ntregime i am $i $ost pro$esori unul pentru "el lalt% Tot "e te#ar $i $ "ut $eri"it m#ar $i $ "ut i pe mine $eri"it< i te#a $i ap rat de durere% Puterea mea ar $i $ost i a ta% 9ora de asemeni% 'ar, pentru mine, tu eti mort !n interior, eti re"e i departe de mine% E "a i "um ni"i n#a $i ai"i, lng tine% 5i, ne$iind ai"i "u tine, am sentimentul ori&il " ni"i nu e0ist% Eti la $el de re"e i departe de mine "a pi"turile a"elea moderne "iudate, al" tuite din linii i $orme &i1are pe "are nu pot s le iu&es" sau s le pri"ep, la $el de str in "a a"ele s"ulpturi dure i me"ani"e ale a"estei ere, "are n#au ni"i o $orm omeneas" % / "utremur "nd sunt !n apropierea ta% / uit !n o"+ii t i i imaginea mea nu#l a"olo? ,e "ereai tu era imposi&il4? am spus eu repede% >Nu ve1i- 5i "e "eream eu tot imposi&il era, de la &un !n"eput%? El a protestat, negarea a&ia $ormndu#l#se pe &u1e i a ridi"at mna, "a i "um ar $i vrut s alunge ideea% Am vrut dragoste i &un tate !n moartea asta vie?, am spus eu% >A $ost imposi&il de la !n"eput, pentru " nu poi avea dragoste i &un tate, atun"i "nd $a"i "eea "e tii " e r u, "eea "e tii " e greit% Nu poi avea de"t "on$u1ia disperat , dorina puterni" i " utarea &un t ii ilu1orii su& $orma ei uman % Am tiut adev ratul r spuns la "ererea mea "+iar dinainte s a)ung la Paris% 8#am tiut de "nd am u"is prima oar o $iin omeneas" pentru a#mi potoli $oamea% A $ost moartea mea% 5i, totui, nu voiam s#o a""ept, nu puteam s#o a""ept, pentru " , la $el "a toate $iinele, nu voiam s mor4 Aa " am " utat ali vampiri, pe 'umne1eu, pe diavol, o sut de lu"ruri "u o sut de nume% 5i toate erau la $el, toate rele% 5i toate greite% Pentru " nimeni nu m# ar putea "onvinge de "eea "e eu !nsumi tiu " e adev rat i anume de $aptul " am $ost "ondamnat !n mintea mea i !n su$letul meu% ,nd am a)uns la Paris, mi s#a p rut " erai puterni", $rumos i ne"+inuit de regrete, "eea "e#mi doream "u disperare% 'ar erai un distrug tor, la $el "a i mine, "+iar mai nemilos i mai iret de"t mine% /i#ai ar tat singurul lu"ru "are puteam spera s devin, "e pro$un1ime a r ului, "e grad de r "eal ar $i tre&uit s ating pentru a s" pa de durere% 5i am a""eptat% Ast$el, pasiunea a"eea, dragostea a"eea pe "are ai v 1ut#o !n mine, s#a stins% 5i a"um nu ve1i de"t o imagine $idel a ta%? A tre"ut $oarte mult timp pn a vor&it% (e ridi"ase !n pi"ioare i st tea "u spatele la mine, privind !n )osul $luviului, "u "apul ple"at la $el "a !nainte i "u minile pe lng trup% 5i eu m uitam la $luviu i#mi spuneam7 Nu mai am "e s spun, nu mai am "e s $a"% 8ouis?, a 1is el "u o vo"e $oarte groas , s"+im&at , ridi