Sunteți pe pagina 1din 227

Danielle Steel

ntlniri ntmpltoare
Casa de la numrul 2129, Wyoming Avenue, se nla n ntreaga sa substanial splendoare, cu faada de piatr cenuie sculptat meteugit i bogat ornamentat, nfrumuseat de un vultur mare auriu i mpodobit cu steagul france , ce se nvolbura uor n bri a st!rnit abia dup"amia # $ra, poate, ultima bri pe care avea s"o simt oraul Was%ington &# C# 'imp de c!teva luni, vara intr!ndu"i n drepturi# (osise de)a luna iunie# *unie, 19+9# *ar ultimii cinci ani trecuser mult prea repede pentru Armand de ,illiers, ambasadorul -ranei# (ttea n cabinetul su, cu vedere spre eleganta grdin, privind absent f!nt!na arte ian, un moment doar, dup care reveni cu atenia la muntele de %!rtii de pe birou# .n pofida miresmei bogate de liliac din aer, avea treburi de fcut, prea multe treburi# /ai ales acum# 0tia c avea s rm!n la birou p!n noaptea t!r iu, la fel ca n fiecare sear din ultimele dou luni, pregtindu" se pentru ntoarcerea n -rana# 0tiuse c avea s soseasc rec%emarea i, totui, n aprilie, c!nd i se spusese, ceva dinluntrul lui l duruse pre de"o clip# C%iar i acum, de fiecare dat c!nd se g!ndea la ntoarcerea acas, l copleeau emoii amestecate# 1a fel se simise i c!nd plecase din ,iena, 1ondra, i din (an -rancisco naintea lor, precum i din alte posturi anterioare# Aici, ns, se formase o legtur mai puternic# Armand avea un mod al lui de"a prinde rdcini, de a"i face prieteni, de"a se ndrgosti de locurile unde era detaat# Acest lucru i ngreuna mutrile# 0i, totui, de ast dat, nu se muta2 se ntorcea acas# Acas# 'recuse at!ta timp de c!nd nu mai locuia acolo i aveau at!ta nevoie de el# 'ensiunea plutea peste toat $uropa, pretutindeni lucrurile erau n sc%imbare# (imea adesea c tria numai pentru notele ilnice de la 3aris, care"l a)utau s neleag oarecum ce se nt!mpla# Was%ington"ul prea la ani"lumin deprtare de problemele care asediau $uropa, de spaimele care fceau s tremure inima -ranei# Aici, n aceast ar ocrotit de &umne eu, nu aveau de ce s tremure# .n $uropa, ns, nimeni nu se mai simea la fel de n siguran# Cu doar un an n urm, toat lumea din -rana fusese convins c r boiul era iminent, dei acum, din c!te au ise Armand, muli i nmorm!ntaser temerile# &e adevr, ns, nu te puteai ascunde la nesf!rit# *"o spusese i lui 1iane# Cu patru luni n urm, c!nd se sf!rise r boiul civil din (pania, devenise clar c germanii se apropiau, iar aerodromul lor aflat c%iar sub *r4n i apropia p!n la doar c!iva 5ilometri de -rana# C%iar i d!ndu"i seama de acest lucru, ns, Armand era contient c e6istau oameni care nu doreau s vad ce se nt!mpla# .n ultimele ase luni, 3arisul fusese incomparabil mai rela6at dec!t nainte, cel puin la suprafa# $l nsui fusese contient de acest lucru c!nd fusese acas de 3ate, pentru nt!lniri secrete cu /inisterul de *nterne, prile) de a"l anuna c misiunea sa la Was%ington lua sf!rit# -usese invitat la o rund continu de recepii sclipitoare, n acut contrast cu vara anterioar, dinaintea acordului de la /unc%en cu Adolf 7itler# .nainte de asta, domnise o

tensiune insuportabil# Apoi, ns, se risipise dintr"odat, n locul ei instal!ndu"se un soi de animaie frenetic, 3arisul fiind n cea mai bun form# Aveau loc petreceri, baluri, spectacole de oper, vernisa)e i gale, ca i cum rm!n!nd tot timpul ocupai i continu!nd cu r!setele i dansurile, ar fi fcut r boiul s ocoleasc la nesf!rit -rana# Armand fusese nemulumit de veselia frivol pe care o v use printre prietenii si la 3ate, dei nelegea totui c acesta era modul lor de a"i ascunde spaima# 1a napoiere, discutase despre asta cu 1iane# 8 3ar a fi at!t de speriai, nc!t nu vor s se mai opreasc din r!s, de team c, dac o fac, vor ipa de spaim, fugind s se ascund# &ar r!sul lor n"avea s opreasc nceputul r boiului, n"avea s opreasc marul lent i constant al lui 7itler asupra $uropei# Armand se temea uneori c de"acum nainte nimic n"avea s"l mai opreasc pe acel om# ,edea n 7itler un demon nfricotor i, dei e6istau i cei din posturile sus"puse care se artau de acord cu el, alii considerau c Armand devenise prea nervos n anii ndelungai de munc n slu)ba rii, a)ung!nd un btr!n fricos# 8 Cu asta te"ai ales dup at!ta trai n (tate, biete9 .l tac%inase cel mai bun prieten al su din 3aris# $ra din :ordeau6, unde el i Armand copilriser mpreun, acum fiind directorul a trei dintre cele mai mari bnci din -rana# ;u fi naiv, Armand# 7itler nu s"ar atinge n veci de noi# 8 $ngle ii nu sunt de aceeai prere cu tine, :ernard# 8 0i ei sunt nite babe fricoase i"n plus, le place s"i )oace )ocurile lor de"a r boiul# .i e6cit g!ndul de"a se lua de pr cu 7itler# Altceva n"au de fcut# 8 Ce prostie< Armand trebuise s"i stp!neasc nervii i s asculte, dar glasul lui :ernard nu era singurul pe care"l au ise lu!ndu"i pe engle i n der!dere, i plecase din 3aris aproape furios, la sf!ritul ederii sale de dou sptm!ni# (e ateptase ca americanii s fie orbi fa de ameninarea cu care se confrunta $uropa, dar sperase c va au i altceva n propria lui ar, i nu au ise nici )umtate# Avea propriile lui puncte de vedere asupra acestui subiect, propriile lui opinii privind ameninarea care se profila, privind pericolul repre entat de 7itler i iueala cu care de astrul avea s se pogoare asupra lor# (au, poate, se g!ndea el n drum spre cas, poate c :ernard i ceilali aveau dreptate# 3oate c era prea nfricoat, prea ngri)orat pentru patria lui# .ntr"un fel, ntoarcerea acas putea fi util# Avea s"l aduc mai aproape de pulsul -ranei# 1iane primise bine vestea plecrii# $ra obinuit cu mpac%etatul i mutrile# 0i"i ascultase cu interes descrierile strii de spirit de la 3aris# $ra o femeie inteligent i neleapt, i aflase de la Armand, de"a lungul anilor, multe despre secretele politicii internaionale# .ntr" adevr, nvase mult de la el, Armand fiind nc de la nceputurile csniciei lor dornic s"i mprteasc punctele lui de vedere# $a era at!t de t!nr i nsetat s afle totul despre cariera lui, despre rile n care era trimis, despre implicaiile politice ale numeroaselor lui tratative# =!mbi n sinea lui, cu g!ndul la ultimii ece ani# 1iane fusese un mic burete lacom, absorbind fiecare pictur de informaie, nfulec!nd fiecare bucic, i nvase cu spor# Acum avea propriile ei opinii i, adesea, nu era de acord cu el, sau se arta mai nd!r)it dec!t soul ei n privina unei idei comune# Cel mai furios conflict l avuseser cu doar c!teva sptm!ni n urm, la sf!ritul lui mai, cu privire la (# (# (t 1ouis, un vas care ducea din 7amburg nou sute trei eci i apte de evrei, cu binecuv!ntarea lui >osep% ?oebbels, ndrept!ndu"se spre 7avana, unde refugiailor li s"a refu at intrarea, pr!nd sortii s moar la bordul navei ce rm!nea blocat n rada portului# Alii s"au anga)at n eforturi frenetice de a gsi un cmin pentru refugiai, altfel acetia fiind condamnai s se ntoarc la 7amburg i la soarta ce"i atepta acolo# 1iane nsi vorbise cu preedintele, profit!nd de faptul c"l cunotea, dar fr nici un re ultat# Americanii refu aser s"i primeasc, iar Armand o privise pe 1iane prbuindu" se prad lacrimilor, n timp ce"i ddea seama c toate eforturile ei i cele ale altor nenumrate

persoane fuseser adarnice# (e primeau mesa)e de pe vas, anun!nd sinuciderea n mas dec!t s accepte napoierea n portul de unde veniser# .n sf!rit, din fericire, -rana, Anglia, @landa i :elgia acceptaser s"i primeasc, dar lupta ntre Armand i 1iane continuase# 3entru prima oar n viaa ei, fusese de amgit n propria sa ar# -uria ei nu cunotea limite# 0i dei Armand i mprtea sentimentele, insista c Aoosevelt avusese motive s refu e preluarea refugiailor# @ nfuria i mai tare faptul c Armand era dispus s accepte deci ia lui Aoosevelt# (e simea trdat de propriul ei popor# America era tr!mul bogiilor i al belugului, cminul vite)ilor, ara oamenilor liberi# Cum putea s scu e Armand refu ul lor de a"i primi printre ei pe acei oameni9 ;u era o c%estiune de )udecat, ncerca el s"i e6plice, ci de a accepta c uneori guvernele iau deci ii aspre# *mportant era s recunoasc faptul c refugiaii erau n siguran# &up aceea, 1iane avusese nevoie de c!teva ile pentru a se calma, dar c%iar i astfel, anga)ase o discuie lung i aproape ostil cu 3rima &oamn, la un pr!n ntre cucoane# &oamna Aoosevelt fusese nelegtoare fa de m!nia lui 1iane# 0i pe ea o rvise soarta pasagerilor de pe (t# 1ouis, dar nu reuise s"i conving soul s se r g!ndeasc# (tatele Bnite trebuiau s"i respecte cotele, iar cei nou sute trei eci i apte de refugiai germano"evrei depeau cota corespun toare acelui an# &oamna Aoosevelt i"a amintit din nou lui 1iane c, pentru acetia, totul se terminase cu bine# 'otui, era un eveniment care"o impresionase pe 1iane prin gravitatea calvarului acelor oameni n $uropa i deodat dob!ndise o nou nelegere asupra celor ce se nt!mplau departe de viaa panic a dineurilor diplomatice din Was%ington# Astfel, devenea nerbdtoare s se ntoarc n -rana mpreun cu Armand# 8 ;u"i pare ru c"i prseti din nou ara, dragostea mea9 @ privise el bl!nd, c!nd i luau linitii cina, acas, dup ce incidentul cu nava (t 1ouis se rcise n sf!rit# 1iane cltinase din cap# 8 ,reau s tiu ce se nt!mpl n $uropa, Armand# Aici, m simt at!t de departe de toate# Apoi i !mbise, simind c"l iubea mai mult ca oric!nd# 'riser mpreun ece ani de e6traordinar fericire# 8 C%iar cre i c va ncepe cur!nd r boiul9 8 ;u pentru ara ta, iubito# &intotdeauna obinuise s"i aminteasc originea ei american# Considerase mereu important ca 1iane s"i menin un sim al propriilor ndatoriri, pentru a nu fi ng%iit complet de vederile i legturile lui cu -rana# $a era o entitate separat, la urma urmei, i avea dreptul la propriile ei obligaii i opinii, care p!n acum nu se amestecaser niciodat cu ale lui# &in c!nd n c!nd avea loc ntre ei c!te o ceart feroce, c!te o i bucnire de disensiuni, dar acestea preau sa menin relaia sntoas, i nu"l deran)au pe Armand# .i respecta prerile la fel de mult ca pe ale lui proprii, i"i admira elul de a"i susine convingerile# $ra o femeie puternic i avea o minte admirabil# @ stima de c!nd o v use prima oar, la (an -rancisco, c!nd era o fat n v!rst de numai cincispre ece ani# -usese o copil fermectoare, de o frumusee aurie aproape eteric i, totui, dup ani i ani de e6isten n singurtate alturi de tatl ei, 7arrison Croc5ett, 1iane dob!ndise cunotine i o nelepciune neobinuite la o fat at!t de t!nr# Armand mai inea bine minte momentul c!nd o v use pentru prima dat, ntr"o roc%ie de var din n alb, cu o plrie mare de pai, %oinrind prin grdina Consulatului din (an -rancisco, fr a spune nimic, n timp ce"i asculta pe Coamenii mariD, pentru a se ntoarce apoi spre el, cu un sur!s sfios, ca s"i spun ntr"o france impecabil ceva despre trandafiri# 'atl ei fusese nespus de m!ndru# Armand !mbi la amintirea ndeprtat a tatlui ei# 7arrison Croc5ett fusese un om absolut neobinuit# (ever i amabil n acelai timp, distins, dificil, c%ipe, obsedat de propria"i

intimitate i de protecia propriei sale fete, i ncununat de mare succes n transporturile navale# $ra un om care nu"i irosise viaa# (e cunoscuser la scurt timp dup sosirea lui Armand n (an -rancisco, cu prile)ul unui mic i strlucitor dineu, oferit de ctre consulul anterior nainte de"a fi plecat din (an -rancisco la :eirut# Armand i amintea c, din c!te tia el, fusese invitat i Croc5ett, dar era aproape sigur c n"avea s vin# 7arrison Croc5ett se ascundea dincolo de idurile elegantei sale fortree de crmid de pe :roadEay, cu vedere spre golf# -ratele lui, ?eorge, avea o mult mai mare nclinaie de a veni la petreceri i se numra printre cei mai populari burlaci din (an -rancisco, nu at!t prin farmecul su, c!t datorit relaiilor i enormului succes al fratelui lui# &ar, spre marea uimire a tuturor, 7arrison venise la dineu# ,orbise puin i plecase devreme, dar, nainte de asta, fusese foarte amabil cu @dile, soia lui Armand# At!t de amabil, nc!t ea insistase s"l invite mpreun cu fiica lui la ceai# 7arrison i vorbise lui @dile despre fat, fiind deosebit de m!ndru c vorbea at!t de bine franu ete i, cu un sur!s nc!ntat, spusese c era Co fat absolut remarcabilD, comentariu care"i fcuse pe am!ndoi s !mbeasc, atunci c!nd @dile i"l relatase lui Armand# 8 Cel puin are un punct slab# Arat ntru totul la fel de nendurtor pe c!t se spune c e# &ar @dile l contra iseseF 8 Cred c te neli, Armand# Cred c e un om foarte singur# 0i e absolut nnebunit dup fat# @dile nu se nelase foarte mult# 1a scurt timp dup aceea, aflaser cum i pierduse soia, o frumoas t!nr de nouspre ece ani, pe care o adora# .nainte de aceast nt!mplare, fusese prea ocupat cu imperiul su naval, dar dup c!te se prea, odat ce"i venise ideea nsurtorii, alesese bine# Arabella &illing%am Croc5ett fusese pe c!t de inteligent, pe"at!t de frumoas, iar ea i 7arrison dduser, mpreun, c!teva dintre cele mai orbitoare baluri din ora# 3lutea prin casa pe care i"o construise el, art!nd ca o prines din poveste, cu rubinele cumprate de 7arrison din @rient, diamante mari aproape c!t oule i, peste buclele aurii, tiare comandate special pentru ea, la Cartier# 3rimul lor copil fusese anunat cu tot at!ta emoie ca a doua pogor!re a m!ntuitorului, dar, n pofida obstetricianului adus special din Anglia i a celor dou moae c%emate din $st, Arabella murise la natere, ls!ndu"l vduv i cu un copil mic, o feti dup c%ipul i asemnarea ei, pe care o adora la fel cum i adorase nainte soia# .n primii ece ani de dup moartea acesteia, nu mai iei din cas dec!t ca s se duc la firm# Croc5ett (%ipping era una dintre cele mai mari linii navale din (tate, cu vase rsp!ndite pe toate mrile @rientului, transport!nd mrfuri, precum i dou nave de pasageri e6traordinar de elegante, care fceau curse n 7aEaii i >aponia# .n plus, Croc5ett avea vase de pasageri n America de (ud, plus c!teva care cltoreau profitabil de"a lungul Coastei de ,est a (tatelor Bnite# Colabora intens cu fratele su, conduc!nd imperiul mpreun, dar timp de un deceniu 7arrison se v use foarte puin cu vec%ii si prieteni# Apoi, n sf!rit, o luase pe 1iane ntr"o vacan n $uropa, art!ndu"i toate minunile 3arisului i :erlinului, ale Aomei i ale ,eneiei, iar la sf!ritul verii, napoindu"se, ncepuse s"i includ din nou prietenii n viaa lui# 'recuse epoca marilor petreceri la reedina pe :roadEay, dar a)unsese s"i dea seama c!t de singur se simea fata i c!t de mult nevoie avea de compania altor copii, a altor oameni, aa c 7arrison desc%isese din nou, treptat, uile# Brmaser activiti a6ate numai n )urul fiicei saleF spectacole de marionete, seri de teatru i e6cursii la lacul 'a%oe, unde cumprase o frumoas caban de var# 7arrison Croc5ett nu tria dec!t pentru a"i face plcere, a o apra i preui pe 1iane Ale6andra Arabella#

-usese bote at dup bunicile rposate i dup mam, trei frumusei disprute, reuind cumva s combine farmecul i drglenia celor trei# @amenii se minunau nt!lnind"o# .n pofida somptuoasei e6istene pe care o ducea, nu se rea nici un semn ca aceasta s"o fi afectat# $ra simpl, desc%is, calm i neleapt mai presus de v!rsta ei, dup at!ia ani n care luase masa singur cu tatl su i, uneori, cu unc%iul, ascult!ndu"i cum vorbeau despre afaceri i"i e6plicau ndeletnicirea naval, precum i politica rilor ntr"ale cror porturi navigau vasele lor# 1a drept vorbind, era mai fericit alturi de tatl ei dec!t de ali copii i, cresc!nd, a nceput s"l nsoeasc pretutindeni2 p!n c!nd, n sf!rit, a)unseser i s"i ia ceaiul la Consulatul -ranei, ntr"o i din primvara anului 1922# (oii &e ,illiers s"au ndrgostit imediat de ea, urmarea fiind o prietenie ntre familiile &e ,illiers i Croc5ett care a nflorit de"a lungul urmtorilor trei ani# 'oi patru fceau adesea e6cursii mpreun# Armand i @dile se duceau s stea pe frumoasa proprietate de la 1acul 'a%oe, i petreceau vacanele mpreun cu 1iane cltorind pe c!te un vas de"al lui 7arrison i, n cele din urm, @dile a luat"o pe 1iane n -rana# @dile a devenit pentru ea aproape ca o a doua mam, pentru 7arrison fiind o consolare s"i vad fiica at!t de fericit i de bine ndrumat de o femeie pe care o respecta i o plcea# 3e"atunci, 1iane avea aproape optspre ece ani# .n toamna urmtoare, c!nd 1iane a intrat la /ills College, @dile a nceput s se simt ru, pl!ng!ndu"se de dureri constante de spate, de lipsa poftei de m!ncare, de accese de febr frecvente i, n final, de o tuse nspim!nttoare care refu a s"i mai treac# 1a nceput, medicii au insistat c nu"i gseau nimic i i s"a sugerat cu calm lui Armand c @dile suferea doar de dorul rii, urm!nd ca el s se g!ndeasc eventual s"o trimit napoi n -rana# &ar asemenea capricii nu"i erau caracteristice, iar Armand a insistat s consulte toi doctorii din ora# ,oia s"o duc i la ;eE Gor5, pentru a vi ita un medic recomandat de 7arrison, dar nainte de cltoria programat a devenit evident c era mult prea grav bolnav ca s se deplase e# Abia atunci au descoperit n sf!rit, cu prile)ul unei scurte i deprimante operaii, c @dile de ,illiers era devorat de cancer# Au cusut"o la loc i i"au dat lui Armand vestea, pe care el i"a mprtit"o a doua i lui 7arrison Croc5ett, cu faa scldat n lacrimi# 8 ;u pot tri fr ea, 7arry# ;u pot# Armand l privise cu oc%ii dilatai de o groa cumplit, n timp ce 7arrison ddea ncet din cap, el nsui cu oc%ii nlcrimai# .i aducea aminte mult prea bine propria"i durere din urm cu optspre ece ani# 0i, printr"o ironie a soartei, Armand avea e6act aceeai v!rst pe care o avusese 7arrison c!nd o pierduse pe Arabella H patru eci i trei de ani# &ar Armand fusese cstorit cu @dile dou eci de ani, iar perspectiva de a tri fr ea era aproape mai ngro itoare dec!t ar fi putut suporta# (pre deosebire de 7arrison, ei nu aveau copii# &oriser, la nceput, doi sau trei, dar @dile nu reuise niciodat s rm!n nsrcinat i se resemnaser demult cu absena copiilor n viaa lor# &e fapt, dup cum recunoscuse odat Armand fa de @dile, prefera ca lucrurile s rm!n aa# ;u era nevoie s concure e pentru atenia ei i rmseser ntr"o atmosfer de lun de miere timp de dou eci de ani# *ar acum, deodat, ntreaga lume se sfr!ma n )urul lor# &ei la nceput @dile nu tiuse c avea cancer, iar Armand fcuse eforturi vite)eti de a"i ascunde adevrul, a neles foarte cur!nd c sf!ritul era aproape# 3!n c!nd, n martie, a murit n braele lui Armand# 1iane o vi itase n aceeai dup"amia , aduc!ndu"i un buc%et de trandafiri galbeni# A stat l!ng ea c!teva ore, mai mult pentru moralul lui @dile dec!t pentru vreo mbrbtare de care ar fi fost ea capabil# @dile emanase o aur de resemnare aproape sf!nt, fiind %otr!t s se despart de 1iane cu toat dragostea i cu o ultim tandr atingere# 3e c!nd 1iane ovia o clip n u, ng%iindu"i suspinele care aveau s i bucneasc imediat dup ce ieea din cas, @dile o privise, un moment doar, cu oc%ii ncre tori#

8 ( ai gri) de Armand c!nd eu nu voi mai fi, 1iane# &e tatl tu ai avut mare gri)# @dile a)unsese s"l cunoasc bine i tia c 1iane l mpiedicase s se nspreasc sau s se lase nvins de amrciune# Avea o delicatee care nmuia inima oricui de care se apropia# 8 Armand v iubete, spusese ea, !mbind, i va avea nevoie de tine i de tatl tu dup ce eu am s m duc# ,orbea despre moartea ei ca i cum ar fi urmat s fac o cltorie# 1iane ncercase s nege, fa de ea nsi, adevrul despre starea acelei femei dragi# 3entru @dile, ns, nu ncpea nici o ndoial# &orea ca toi s priveasc adevrul n fa, n primul r!nd soul ei, iar apoi 1iane# ,oia s fie pregtii# Armand ncerca s evite adevrul, lu!nd"o n e6cursii pe litoral, la :iarrit , loc pe care"l ndrgiser n tineree, ntr"o croa ier cu ia%tul pe coastele -ranei, la anul poate, i nc ntr"o cltorie n 7aEaii cu una din navele firmei Croc5ett# .ns, iar i iar, @dile i forase pe toi s accepte ceea ce se pregtea, ceea ce tia ea i ce se nt!mpl n sf!rit n acea sear, dup ce o v use ultima oar pe 1iane# @dile insistase s fie nmorm!ntat acolo unde se afla, fr a fi trimis n -rana# ;u dorea ca Armand s fac singur acea cltorie funebr# Am!ndoi prinii ei erau mori, precum i ai lui# 3lec fr regrete, cu e6cepia faptului c nu fcuse copii care s aib gri) de Armand# Aceast ncredere i"o acorda lui 1iane# 3rimele luni au fost un comar pentru Armand# A reuit s"i fac munca, dar nimic mai mult# 0i, n pofida pierderii, se atepta din partea lui ca, ntr"o oarecare msur, s"i distre e pe demnitarii sosii n vi it la (an -rancisco, cu mici dineuri diplomatice# 1iane era aceea care fcea totul n locul lui, aa cum mult timp i a)utase i tatl# 0i"a asumat astfel o dubl responsabilitate, oric!t de competent era personalul de la Consulatul -ranei# .n vara aceea, tatl ei abia dac a v ut"o pe la lacul 'a%oe, iar fata a refu at oferta unei cltorii n -rana# Avea de ndeplinit o misiune, o fgduial pe care inteniona s i"o respecte pe deplin 8 Cutremurtoare rspundere pentru o fat de nouspre ece ani# @ vreme, 7arrison s"a ntrebat dac munca i eforturile ei nu mai ascundeau i altceva, dar dup ce a privit"o mai atent un timp, s"a asigurat c nu era ca ul# .ntr"un fel, tia c tot ceea ce fcea ea pentru Armand o a)uta s"i suporte mai uor propria durere# -usese profund afectat de moartea lui @dile# ;ecunosc!ndu"i niciodat mama, n sufletul ei simise mereu lipsa unei femei cu care s se poat nrudi, creia s"i poat vorbi ntr"un fel n care n"o putea face cu tatl su, cu unc%iul sau cu prietenii lor# .n copilrie, avusese guvernante, buctrese i cameriste, dar puine prietene, iar femeile cu care avea de"a face oca ional 7arrison nu"i vedeau niciodat interiorul casei, nici nu"i cunoteau fiica# Iinea toate acestea departe, departe de 1iane# Astfel, @dile umpluse acel vid, iar apoi l lsase larg desc%is, plin de o durere surd ce nu prea s slbeasc niciodat, dec!t atunci c!nd 1iane fcea c!te ceva pentru Armand# $ra aproape ca un mod de a fi din nou cu @dile# .ntr"un sens, at!t Armand c!t i 1iane au rmas ocai p!n la sf!ritul verii# 'recuser ase luni de la moartea lui @dile i i"au dat seama am!ndoi, ntr"o dup"amia de septembrie, pe c!nd edeau n grdina Consulatului, privind trandafirii i vorbind despre @dile, c niciunul dintre ei nu pl!ngea n timp ce povesteau despre ea# Armand a spus c%iar i o nt!mplare comic n legtur cu @dile, iar 1iane a r!s# (upravieuiser# Aveau s triasc dincolo de aceast nenorocire, fiecare datorit celuilalt# Armand ntinse o m!n i lu degetele lungi, delicate, ale lui 1iane, str!ng!ndu"le# .n oc%i i sc!nteiar lacrimi, pe c!nd o privea# 8 .i mulumesc, 1iane# 8 3entru ce9 .ncerca s se prefac a nu ti, dar tia# 0i el fcuse la fel de mult pentru ea# 8 ;u fi prostu#

8 ;u sunt# .i port o ad!nc recunotin# 8 Am avut nevoie unul de altul n ultimele ase luni, spuse ea desc%is, direct, ls!ndu"i m!na ntr"a lui# ,iaa va fi cu totul altfel fr ea# $ra de)a altfel, pentru am!ndoi# Armand ddu din cap, g!ndindu"se calm la felul cum trise el n ultimele ase luni# 8 Aa i este# &up aceea, 1iane s"a dus la 'a%oe pentru dou sptm!ni, nainte de a reveni la colegiu, iar tatl ei s"a simit uurat s"o revad# .nc i mai fcea multe gri)i pentru ea, preocupat fiind de a)utorul continuu pe care i"l ddea fiica sa lui Armand# $l nsui nu era dec!t prea contient c semna mult cu necontenitul ei devotament fa de el# *ar @dile de ,illiers l convinsese demult pe 7arrison c 1iane avea nevoie i de alte moduri de a"i petrece timpul dec!t ngri)ind un btr!n# $ra t!nr i ar fi trebuit s fac i multe altele# Cu un an n urm, avusese programat debutulJ, dar refu ase, c!nd se mbolnvise @dile# 7arrison a desc%is din nou subiectul, la 'a%oe, spun!ndu"i c inuse doliu destul i petrecerile de debutant aveau s"i fac bine# 1iane insista c ei i se preau a fi o prostie i, oarecum, o c%eltuial inutil, cu toi acei bani aruncai pe roc%ii, baluri i seri dansante# 7arrison o privi cu uimire# $ra una dintre cele mai bogate tinere din California, motenitoare a liniilor maritime Croc5ett, iar lui i se prea incredibil c"i trecea, mcar, prin minte, g!ndul risipei# .n octombrie, ntorc!ndu"se la /ills, 1iane a avut mai puin timp pentru a"l a)uta pe Armand cu dineurile lui, dar el se pusese din nou pe picioare i se descurca bine, dei nc l mai c%inuia absena lui @dile, dup cum i"a mrturisit lui 7arrison, ntr"o i c!nd luau mpreun masa la club# 8 ;"am s te mint, Armand, l privi 7arrison peste un pa%ar de 7aut":rion K2L# @ vei simi mult timp# 3!n la moarte# &ar nu n acelai fel ca la nceput# @ vei simi n c!te"un moment# Bn cuv!nt amintit# Bn lucru pe care l"a purtat# Bn parfum# ;"ai s te mai tre eti n fiecare diminea, ns, cu sen aia c te apas o greutate de dou sute de mii de livre pe piept, ca p!n acum# .i amintea totul cum nu se poate mai limpede, n timp ce"i termina vinul i c%elnerul i turna nc un pa%ar# 8 (lav &omnului, niciodat n"ai s mai simi e6act c%inul acela# 8 A fi fost pierdut fr fiica ta, sur!se bl!nd Armand# ;u avea nici un mod de"a rsplti acea genero itate, de a"i convinge prietenul de c!t de mult l a)utase fata, i c!t de drag"i era# 8 ,"a iubit nespus pe am!ndoi, Armand# 0i i"a fost i ei de a)utor# $ra un om nelept i prudent, iar n acel moment intui ceva, nc naintea lui Armand, dar nu spuse nimic# Avea sentimentul c niciunul dintre ei nu tia c!t nevoie aveau unul de altul, cu sau fr @dile# (e legase ntre ei ceva foarte profund n ultimele ase luni, aproape ca i cum ar fi fost cuplai, ca i cum i"ar fi anticipat unul altuia dorinele# @ observase n timpul vi itei lui Armand la 'a%oe, n Eee5"end, dar nu spusese nimic# 0tia c instinctul lui i"ar fi speriat pe am!ndoi, i mai ales pe Armand, care putea simi c, ntr"un fel, o trdase pe @dile# 8 1iane e foarte atras de petreceri9 3e Armand l amu a tulburarea lui 7arrison# 0tia c de fapt 1iane nu inea mult la ele# .i fcea debutul mai mult pentru ca s"i bucure tatl, fiind pe deplin contient de ceea ce se atepta din partea ei i, mai presus de orice, de propriile"i ndatoriri# 1ui Armand i plcea aceast trstur a fetei# ;u era contiincioas ntr"un mod orb i prostesc, ci fiindc inea la ceilali# 3entru ea era important s se poarte cum se cuvine, ntruc!t tia prerea altor oameni despre asta# Ar fi preferat s nu ias deloc n societate i totui tia c tatl ei ar fi fost de amgit amarnic, aa c fcea totul de dragul lui#

8 Ca s"i spun adevrul, oft 7arrison, re em!ndu"se de sptar, n"a recunoate"o n faa ei, dar cred c a depit v!rsta# &intr"odat, 1iane prea o fat mult prea matur pentru nouspre ece ani# (e sc%imbase enorm n ultimul an i i se ceruse s se poarte i s g!ndeasc asemeni unei femei at!t de mult timp, nc!t era greu s i"o imagine i printre fete care se duc pentru prima oar n viaa lor, c%icotind, la un mare bal# *ar c!nd a sosit momentul, adevrul vorbelor tatlui ei s"a artat mai evident ca oric!nd# Celelalte fete ieeau speriate, nervoase, roii"n obra)i, emoionate p!n la striden, n vreme ce 1iane a aprut plutind uor la braul tatlui ei, art!nd nici mai mult nici mai puin dec!t regal, ntr"o roc%ie de satin alb, cu prul su auriu"sc!nteietor prins ntr"o diadem mpletit cu perle# Avea inuta unei tinere regine la braul consortului, iar oc%ii ei albatri )ucau ntr"un foc inimitabil, pe c!nd Armand o privea, cu sufletul frm!ntat# 3etrecerea organi at de 7arrison pentru ea a fost cea mai orbitoare din toate# ("a inut la 3alace, pe /ar5et (treet, limu inele cu oferi parc!nd direct n curtea interioar# -useser anga)ate dou orc%estre pentru a c!nta toat noaptea, iar ampania fusese e6pediat tocmai din -rana# 1iane purta o roc%ie alb, tivit cu delicate blnuri albe de %ermin de )ur"mpre)urul poalelor# 0i roc%ia, asemenea ampaniei, fusese comandat tot n -rana# 8 Ast sear, mica mea prieten, ari ntocmai ca o regin# 1iane i Armand ddeau ncet ocol slii, dans!nd vals# $l venise ca invitat al lui 7arrison# 1iane era escortat de fiul unuia dintre cei mai vec%i prieteni ai tatlui ei, dar l gsea prost i plictisitor, fiind nc!ntat de rga ul pe care i"l oferea Armand# 8 / simt cam prost n roc%ia asta, spuse ea, !mbind# @ clip, pru din nou de cincispre ece ani i, deodat, cu un )ung%i ascuit de durere, lui Armand i se fcu dor de @dile# Ar fi dorit ca i ea s"o vad pe 1iane, s mprteasc momentul, s bea ampanie# &ar clipa trecu, i reveni cu atenia la 1iane# 8 $ o petrecere reuit, nu cre i9 'ata i"a dat at!ta osteneal# Aosti ea, n g!nd ns spun!ndu"i Cat!ta c%eltuialD2 ntotdeauna avea ndoieli, simindu"se puin cam vinovat, dar 7arrison susinea i cau e nobile i, dac pe el l bucura, atunci de ce nu9 'e distre i bine, Armand9 8 ;iciodat mai mult ca n e6act acest moment# .i !mbi, cu sur!sul su cel mai curtenitor, iar 1iane r!se, de atitudinea cavalereasc, at!t de neobinuit din partea lui# &e obicei o trata ca pe un copil, sau cel puin ca pe o sor mai t!nr ori o nepoat favorit# 8 Asta nici mcar nu sun n stilul tu# 8 A, nu9 0i cam ce"ai vrea s insinue i9 C de obicei sunt grosolan cu tine9 8 ;u, de obicei mi spui c nu i"am dat ma)ordomului setul potrivit de furculie pentru pete# (au c porelanul de 1imoges e prea formal pentru pr!n # (au# 8 @prete"te< ;u mai suport# C%iar i spun toate astea9 8 .n ultima vreme nu, dei, mrturisesc, mi"e dor de ele# 'e simi bine aici9 Bn moment, se mir de spusele ei# &escria ceva foarte asemntor cu o csnicie, dar el nu s"ar fi putut purta altfel# (au poate da9 Ce neobinuit din partea lui, i c!t de total necugetat, dar i mai neobinuit era c 1iane c%iar fcuse tot ceea ce fcuse n acele ultime luni# &intr"odat, i ddu seama mai mult ca oric!nd c i simise cumplit lipsa de c!nd i ndreptase din nou atenia spre coal, nu at!t datorit alegerii porelanurilor potrivite, c!t fiindc era at!t de m!ng!ietor s stea de vorb cu ea dup o gustare, sau un dineu, sau dimineaa, la telefon# 8 &au un penny s aflu la ce te g!ndeti#

.l tac%ina puin, iar Armand i simi dintr"odat m!na cum nu se poate mai st!ngace pe talia ei ngust# 8 / g!ndeam c ai perfect dreptate# Am fost foarte grosolan# 8 ;u fi ridicol# Acum voi reveni s te"a)ut, sptm!na viitoare de"ndat ce se termin aiureala asta cu debutul# 8 ;"ai nimic mai bun de fcut9 3rea surprins# &up c!t era de fermectoare, ar fi trebuit s atepte n culise o du in de peitori# 8 ;"ai prieteni, n"ai mari iubiri9 8 Cred c sunt imun# 8 $i, iat o idee care m intrig# Ii"ai fcut un vaccin, poate9 @ tac%in i el, iar melodia se sc%imb, ns rmaser pe ring, privii de 7arrison Croc5ett# ;u"i displcea deloc ceea ce vedea# 8 /ai spune"mi despre aceast fascinant imunitate a dumitale, domnioar Croc5ett# 1iane rspunse nepstoare, n timp ce dansauF 8 Cred c am trit prea mult vreme singur cu tatl meu# 0tiu cum sunt brbaii# 8 $i, r!se sonor Armand, ocant declaraie< 8 :a deloc# A!se ns i ea# 8 ,oiam s spun doar c tiu cum e s"i gospodreti casa, s"i torni cafeaua dimineaa, s mergi pe v!rfuri c!nd vine prost dispus de la birou# $ greu s"i iei n serios pe putani, sunt at!t de plini de romantism i de idei ridicole# >umtate din timp, %abar n"au ce spun, n"au citit n viaa lor un iar, nu tiu care e deosebirea ntre 'ibet i 'imbu5tu# *ar peste ece ani, vor veni de la birou e6act la fel de ciufui ca taii lor, i se vor rsti la neveste, n timpul micului de)un, e6act la fel# $ greu s asculi toate nimicurile alea romantice i s nu te umfle r!sul, at!ta tot# 0tiu ce urmea pe urm< .nc%eie ea, !mbindu"i# 8 Ai dreptate, ai v ut prea mult# 0i"i prea realmente ru# .i amintea toate CnimicurileD romantice pe care le sc%imbase cu @dile, c!nd ea avea dou eci i unu de ani, iar el, dou eci i trei# Cre user fiecare cuv!nt pe care"l rosteau i o duseser astfel mult timp, prin vremuri grele, prin ri aspre i nfiortoare, prin decepii i printr"un r boi# .ntr"un fel, datorit vieii alturi de tatl ei, 1iane pierduse o parte important din tineree# ;endoielnic ns, cu timpul, avea s apar cineva, poate cineva nu tocmai la fel de t!nr precum ceilali, iar ea avea s se ndrgosteasc, pl!ngerile la cafeaua de diminea urm!nd a fi contracarate de sentimentele ei# Avea s fie purtat pe propriul su nor de visuri# 8 Acum la ce te g!ndeti9 8 C ilele"astea ai s te"ndrgosteti i totul se va sc%imba# 8 3oate# 1iane, ns, prea at!t neconvins c!t i de interesat# &ansul se sf!ri, iar Armand o conduse napoi la prietenii ei# 'otui, n sptm!nile debutului lui 1iane se petrecuse ceva straniu ntre ei# C!nd Armand a rev ut"o, a nceput s"o priveasc altfel dec!t nainte# &intr"odat i se prea mai femeie, iar el nu pricepea nimic# Aestul fetelor de la petreceri fuseser at!t de copilroase, de infantile# Comparativ cu ele, 1iane era cu at!t mai matur, mai stp!nit# 3e neateptate, se simea st!ngaci n faa ei, mai puin comod dec!t nainte# /ult vreme o luase ca pe un fapt sigur, convins oarecum c nu era dec!t o copil nc!nttoare# 1a cea de"a dou eci i una aniversare, ns, arta

mai matur ca oric!nd, ntr"o roc%ie mov moire care"i presc%imba prul ntr"un fuior de aur i"i fcea oc%ii violei n timp ce !mbea# =iua ei de natere a sosit c%iar nainte s nceap vara, iar Armand a fost aproape uurat c!nd 1iane a plecat la lacul 'a%oe pentru lunile de var# ;u"l mai a)uta la Consulat, acum sttea pe picioarele lui i nu voia s profite de bunvoina lui 1iane# @ vedea numai la dineurile tatlui ei, care erau foarte rare# 3rintr"un efort de voin, Armand reui s rm!n departe de 1acul 'a%oe p!n la sf!ritul verii, c!nd 7arrison insist struitor s vin n Eee5end"ul de 1abor &ayM iar c!nd o v u, simi imediat ceea ce 7arrison nelesese de at!ta timp# $ra ndrgostit profund i ptima de fata pe care o cunoscuse de c!nd era abia mai mult dec!t un copil# 'recuse un an i )umtate de la moartea lui @dile i, cu toate c"i era un dor cumplit de ea, acum g!ndurile"i erau cotropite ncontinuu de 1iane# (e pomeni privind"o lung n tot timpul Eee5end"ului, iar c!nd au dansat, ntr"o sear cald de var, a condus"o repede napoi la mas, nemaisuport!nd s"o in at!t de aproape de el fr a o str!nge i mai puternic n brae# ;epstoare fa de simmintele lui, 1iane burda prin prea)ma lui pe pla), arunc!ndu"i membrele lungi i sen uale peste e longul instalat pe nisip# 3lvrgea ca n toi anii din urm, spun!ndu"i istorioare amu ante# $ra mai nc!nttoare ca oric!nd, dar, pe msur de Eee5end"ul se apropia de sf!rit, fata ncepu s"i simt starea de spirit i oc%ii aintii asupra ei, i deveni mai linitit, ca i cum ar fi fost atras ncet n mre)ele aceleiai vr)i# C!nd au revenit cu toii n ora, 1iane plec!nd la colegiu, Armand s"a luptat c!teva sptm!ni cu el nsui, dup care, n sf!rit, incapabil s mai ndure, i"a dat telefon H apoi s"a do)enit n sinea lui pentru asta# @ sunase numai ca s"o salute i s afle cum o mai ducea, dar 1iane pruse stranie la telefon, iar Armand s"a alarmat imediat c era ceva n neregul# ;u se nt!mplase nimic, l"a asigurat ea pe un ton bl!nd, dar simea un lucru pe care nu"l nelegea prea bine i nu era sigur ce s fac# (e simea vinovat fa de @dile i incapabil s"i mprteasc tatlui ei aceste emoii confu e# (e ndrgostise de Armand cu tot at!ta disperare cu c!t o iubea i el# Avea patru eci i cinci de ani, iar ea nc nu mplinise dou eci i unu, era vduvul unei femei pe care 1iane o iubise i o respectase profund, i nc"i mai amintea cuvintele ei de desprireF C( ai gri) de Armand c!nd eu nu voi mai fi# 1iane# ,a avea nevoie de tine#D &ar el nu mai avea at!ta nevoie de ea i, cu siguran, @dile nu se g!ndise niciodat ca 1iane s aib gri) de el n felul acesta# Au urmat trei luni c%inuitoare# 1iane abia i mai putea menine g!ndul la studii, iar Armand avea impresia c nnebunea, ae at la birou# ("au nt!lnit din nou la o petrecere de Crciun pe care o organi ase tatl ei, iar n prima i a Anului ;ou renunaser am!ndoi la lupt# .ntr"o sear a dus"o s ia cina mpreun, dup care, torturat de tensiune i emoie, i"a spus tot ceea ce simea, rm!n!nd nucit c!nd i emoiile ei s"au revrsat cu aceeai for# Au nceput s se vad sptm!nal, n Eee5end"uri, frecvent!nd locuri linitite pentru a nu deveni subiect de b!rf n ora# .ntr"un t!r iu, 1iane i"a spus tatlui ei, atept!ndu"se s nt!mpine o oarecare re isten i, poate, c%iar furie, dar ceea ce a obinut n sc%imb de la el a fost bucurie i uurare# 8 / ntrebam c!nd vei nelege voi doi n sf!rit ceea ce eu tiu de doi ani# Amase cu oc%ii la ea, radios, n timp ce 1iane l privea stupefiat# 8 Ai tiut9 &ar cum ai putut9 $u n"am# ;oi nu# 8 3ur i simplu sunt mai iste dec!t voi am!ndoi, at!ta tot# Aproba, ns, modul cum procedaser# Am!ndoi i e6primaser emoiile cu precauie i respect fa de trecut# 0tia c niciunul dintre ei nu lua problema uor i nici mcar nu"l deran)a diferena de v!rst# 1iane era o t!nr neobinuit, iar 7arrison nu i"o putea nc%ipui fericit cu un brbat de v!rsta ei# 3entru ea, distana de dou eci i patru de ani dintre ei nu conta deloc, dei la nceput Armand i e6primase o oarecare ngri)orare n acest sens# Acum nu"i mai psa de

lucruri at!t de minore# @ adora# (e simea ca renscut i a cerut"o rapid n cstorie# .n iua c!nd a mplinit dou eci i unu de ani, au anunat logodna# 'atl ei a dat o petrecere fermectoare, viaa prea un vis, p!n peste dou sptm!ni, c!nd Armand a primit vestea c termenul su n (an -rancisco se terminase# Brma s plece ca ambasador la ,iena# 0i, fie c"i plcea fie c nu, era timpul s plece# A discutat cu 1iane ipote a unei cstorii precipitate, dar a intervenit tatl ei# &orea s"i termine ultimul an la colegiu, ceea ce presupunea nc un an de ateptare p!n s se poat cstori# 1iane a fost drobit, dar dorea mult s nu treac peste voina tatlui su, iar cei doi ndrgostii au convenit s supravieuiasc urmtorului an, vi it!ndu"se c!nd puteau i scriindu"i scrisori n fiecare i# A fost un an dificil pentru am!ndoi, dar s"au descurcat i, la 1N iunie 1929, Armand de ,illiers i 1iane Croc5ett s"au cstorit la vec%ea, catedral (t# /aryKs din (an -rancisco# Armand plecase din ,iena pentru dou sptm!ni, pentru Cnunta anuluiD, cum o numeau iarele din (an -rancisco, i au burat n $uropa s"i petreac o grbit lun de miere la ,eneia, nainte de a reveni la ,iena, unde 1iane urma s fie soie de ambasador# 0i s"a integrat n acest rol cu o e6traordinar uurin# Armand a ncercat s"i uure e toate ndatoririle, dar ea aproape n"avea nevoie de a)utorul lui# &up anii petrecui cu tatl ei i ase luni de a"l fi a)utat pe Armand, la moartea lui @dile, tia ce avea de fcut# 'atl ei a venit n vi it de dou ori n timpul primelor ase luni de c!nd erau la ,iena, incapabil s stea mult departe# ;u avea nici o treab n $uropa, dar i era dor de fiica lui, iar n timpul celei de"a doua vi ite, 1iane nu i"a mai putut ascunde vestea, dei prev use cu corectitudine, fa de Armand, cum avea s reacione e# Atepta un copil, pentru vara urmtoare# 7arrison a rspuns absolut ngro it, insist!nd pe l!ng Armand, ntre patru oc%i, c trebuia s fie adus napoi n (tate, s"o supraveg%e e cei mai buni doctori, s stea n pat, s# .l b!ntuiau amintiri despre mama lui 1iane i despre suferina lui c!nd o pierduse# 1a ntoarcerea n (tate, aproape c" l podideau lacrimile# 1iane urma s"i scrie ilnic, pentru a"l asigura c totul mergea bine# .n mai, a sosit cu ase sptm!ni nainte de termenul naterii, aproape sco!ndu"i din mini cu ngri)orarea lui, dar 1iane n"a avut inim s"l trimit napoi acas# C!nd au nceput durerile, Armand a fcut tot posibilul s"l liniteasc i s"i gseasc preocupri, dar din fericire copilul s"a nscut repede, o feti gras, cu c%ip angelic, ulufi de pr blond, obra)i buclai i o guri ca un boboc de trandafir, nscut la orele 1LFNJ ntr"un spital din ,iena# 3este trei ceasuri, c!nd 7arrison a venit s"o vi ite e pe 1iane, a gsit"o m!nc!nd de cin i r! !nd, de parc i"ar fi petrecut dup"amia a la @per, cu prietenii# ;u"i venea s cread, nici lui Armand, care"i privea soia de parc ar fi furit cu m!inile goale cel mai mare miracol al tuturor timpurilor# @ iubea mai mult dec!t pe oc%ii din cap i"i mulumea lui &umne eu pentru aceast nou via pe care nici nu visase s"o aib vreodat# $ra complet nnebunit dup copil, iar c!nd li s"a nscut i a doua feti, peste doi ani, la 1ondra, a fost la fel de emoionat# &e ast dat l convinseser pe tatl lui 1iane s atepte n (an -rancisco, urm!nd ca ei s"i telegrafie e imediat dup natere# 3rima lor fiic a fost bote at /arie"Ange @dile de ,illiers, nume pe care l g!ndiser cu mare serio itate# Au %otr!t c aa doreau i tiau c @dile ar fi fost nc!ntat# A doua feti s"a numit $li abet% 1iane Croc5ett de ,illiers, nume care tatlui lui 1iane i"a plcut peste msur# A venit la 1ondra pentru bote , privind copilaul cu un asemenea e6ta , nc!t dup aceea 1iane a nceput s"l tac%ine e, dei observase, cu prile)ul acelui voia), c nu arta deloc bine# Avea ai eci i opt de ani i fusese ntotdeauna foarte sntos, dar acum prea mai btr!n dec!t era# 1iane a fost ngri)orat c!nd l"a v ut la debarcarea de pe vapor, l"a spus ceva n legtur cu asta i lui Armand, dar soul ei era ocupat p!n peste cap cu o negociere diplomatic dificil cu austriecii i engle ii, iar ulterior s"a simit vinovat c nu"i acordase mai mult atenie# 7arrison Croc5ett a murit de inim, pe vas, la ntoarcere#

1iane a burat acas la (an -rancisco, fr copii, i, veg%ind la catafalcul tatlui ei, a simit o pierdere aproape insuportabil# 0tia c viaa n"avea s mai fie niciodat aceeai, fr el# Bnc%iul su ?eorge se pregtea de)a s se mute n casa lui 7arrison i la conducerea liniei Croc5ett (%ipping, dar unc%iul era o stea foarte palid pe orbita astrului strlucitor care fusese tatl ei# (e bucura c nu trebuia s locuiasc la (an -rancisco i s"i vad unc%iul locuind n casa lor# ;"ar fi suportat s"l priveasc pe btr!nul burlac ursu i ndrtnic continu!nd viaa tatlui ei i sc%imb!nd toate vec%ile obiceiuri# A plecat din (an -rancisco peste o sptm!n, cu un sentiment de regret comparabil doar cu ceea ce simise la moartea lui @dile# $ra recunosctoare s se ntoarc acas, la Armand, la copiii ei, i s se a v!rle din nou n viaa ambasadei, alturi de el# &in acel moment ncep!nd, avea s se simt tot mai puin legata de ara ei# @ inuse legat de (tate tatl su, iar acum toate acestea se mistuiser# (oarta dorise ca 7arrison s"o prseasc, dei ar fi vrut mult s rm!n n via, iar acum nu mai conta dec!t locul unde se aflau fiicele i soul ei, i viaa sa mpreun cu acetia# O 1a doi ani dup plecarea din 1ondra, Armand a fost trimis din nou ambasador la Was%ington# 3entru prima oar n cinci ani, 1iane avea s locuiasc iari n (tatele Bnite# A urmat o perioad emoionant pentru am!ndoi, umplut de perspectiva unui post important pentru Armand i multe responsabiliti din partea lui 1iane, iar singurul lucru care le umbri viaa fu o pierdere de sarcin, un bieel de ast dat, la scurt timp dup sosirea n (tate# Avuseser o traversare grea, iar lui 1iane i fusese dificil de la nceput# Cu e6cepia acestui fapt, ns, anii de la Was%ington au rmas o perioad pe care i"o aminteau am!ndoi cu drag, plin de dineuri spectaculoase la ambasad, serate strlucitoare printre efii statului, recepii la Casa Alb i cunotine printre oameni politici importani care le umpleau viaa cu evenimente interesante i prietenii fascinante# $ra un rstimp cruia acum aveau s"i simt lipsa, asemeni fiicelor lor# /arie"Ange i $li abet% aveau nou i, respectiv, apte ani, i nu cunoscuser alte coli n afara acelora din Was%ington# Armand fcuse de)a aran)amente pentru ele la 3aris i am!ndou vorbeau france a fluent, dar tot avea s nsemne o mare sc%imbare pentru ele# *ar cu posibilitatea ca r boiul s i bucneasc n $uropa, numai &umne eu tia ce"avea s"i atepte# Armand discutase situaia cu 1iane i, dac se nt!mpla ceva, plnuia s le trimit pe toate trei napoi n (tate# 1iane putea locui la unc%iul ei din (an -rancisco, n vec%ea cas printeasc, iar Armand tia cel puin c acolo aveau s se afle n siguran# 3entru moment, ns, nu se punea problema, Armand fiind convins c avea s fie pace n -rana, dei, desigur, nu avea cum ti pentru c!t timp# &eocamdat, trebuia s pregteasc ambasada pentru nlocuirea titularului, aa c reveni cu atenia spre lucrrile de pe birou# C!nd i ridic din nou privirea, era aproape ora ece# (e ridic de pe scaun, ntin !ndu"se# .n ultima vreme se simea at!t de btr!n, n ciuda protestelor drgstoase ale lui 1iane, dar, la cinci eci i ase de ani, ducea o via foarte plin# .ncuie n urma sa ua biroului, ur!ndu"le noapte bun celor doi pa nici postai n %ol# Apoi introduse c%eia n broasca ascensorului privat din spate, care avea s"l duc la apartamentul lor, i intr n cabin cu un sur!s i un oftat obosit# .ntotdeauna era plcut s se ntoarc l!ng 1iane dup o i de munc, c%iar i dup at!ia ani# 1iftul a)unse la eta)ul patru, oprindu"se cu un scr!net, iar Armand desc%ise ua spre %olul decorat cu marmur care ducea spre cabinetul su, spre living room"ul mare cu lambriuri i spre sufragerie, simind mirosul delicios al m!ncrii care nc se mai prepara n buctria de dincolo# Aidic!ndu"i privirea spre scara de marmur a ultimului eta), o v u, la fel de frumoas ca n urm cu ece ani, cu prul ei blond tuns ntr"un fermector stil pa), cu oc%ii albatri neridai i pielea la fel de proaspt ca prima oar c!nd o v use n grdina lui# $ra o frumusee rar i preuia fiecare clip petrecut cu ea, dei n ultimele

ile momentele mpreun fuseser mai puine dec!t oric!nd, de ani de ile# $ra at!t de pctos de ocupat# 8 :un, iubirea mea# 1iane i strecur braele pe dup g!tul lui, aa cum fcea de ece ani# 8 Cum a fost iua sau mai bine s nu"ntreb9 .i !mbi Armand, m!ndru de ea, mereu m!ndru c i aparinea lui# $ra o splendoare, o nestemat rar, cum nu se mai afl# 8 Cred c aproape am terminat cu mpac%etatul# C!nd urci, n"ai s mai recunoti dormitorul# 8 ,ei fi i tu nuntru9 @c%ii lui )ucau, privindu"i soia, c%iar i dup o i at!t de grea# 8 :ineneles# 8 Atunci asta"i tot ce vreau s recunosc# Ce fac fetele9 8 1e e dor de tine# ;u"i mai v user tatl de patru ile# 8 ,om recupera timpul sptm!na viitoare, pe vapor, i sur!se el# 1ocurile ne"au fost reconfirmate a i, i H i se lrgi lui Armand !mbetul H am o surpri gro av pentru tine, c%Prie# &omnul care re ervase unul din cele patru apartamente ?rand 1u6e a trebuit s contramande e cltoria, cci soia lui s"a mbolnvit# Ceea ce nseamn# 3rea aproape s atepte un ropot de tobe, n timp ce 1iane r!se i"i lu braul pentru a"l escorta n sufragerie# 8 .nseamn c, din curtoa ie pentru acest btr!n i obosit ambasador care se ntoarce, vom primi unul dintre cele mai lu6oase patru apartamente de pe ;ormandie# 3atru dormitoare, sufragerie proprie dac vrem s"o folosim, ceea ce nu vom face# ,om fi prea ocupai s ne desftm n 1a grande salle a manger# &ar poate fetelor le va plcea s aib o sufragerie numai a lor, cu un pian mare pentru copii# 3ropria noastr punte de promenad, iubito, unde putem sta noaptea, privind stelele# 1s fra a neterminat, vistor, atept!nd cu real nerbdare voia)ul pe vapor# &e ani de ile, au ea doar laude despre ;ormandie, i nu fusese niciodat la bordul lui# Acum, aceasta era o favoare n plus pe care i"o putea face soiei lui# *ndiferent c!t ar fi putut ea nsi plti ca s aib toate cele patru apartamente ?rand 1u6e numai pentru ei, n"ar fi lsat"o n veci# Avea prea mult m!ndrie n asemenea privine i era bucuros s"o poat rsfa puin, ba c%iar i mai nc!ntat c aveau s petreac cinci ile mpreun, suspendai ntre dou lumi# .n sf!rit, avea s scape de epui antele ile finale la ambasada din Was%ington i nc n"avea s fie absorbit de munca pe care o avea de fcut n -rana# 8 ;u"i o veste gro av9 .ntreb el, cu oc%ii sclipitori# 8 Abia atept# 1iane c%icoti, ae !ndu"se la enorma mas, aternut pentru dou persoane# 8 &ac tot avem pian n cabin, n"ar trebui s e6erse puin nainte de a pleca9 ;"am mai c!ntat de ani de ile# 8 3rostuo# 7mmm, se ntoarse el spre aromele care emanau din buctrie, miroase teribil de bine# 8 , mulumesc, domnule# (oupe de poisson pentru domnul i stp!nul meu, une omelette fines %erbes, salade de cresson, Camembert, :rie i soufflP de ciocolat, dac n"a adormit buctreasa# 8 3robabil e gata s m omoare pentru c"o in la orele astea# 8 ;u contea , iubitule, i !mbi 1iane, cu o srutare n privire, n timp ce servitoarea aducea supa#

8 Ii"am spus c m!ine cinm la Casa Alb9 8 ;u# 1iane, ns, era obinuit cu anga)amentele"surpri de comand social# @ferise dineuri pentru c!te o sut de oameni, fiind anunat doar cu dou ile nainte# 8 Au dat a i telefon# 8 &ineul e pentru cineva important9 (upa era bun, i plceau mesele comode, n tQte"R"tQte i, la fel ca Armand, se ntreba c!t de multe asemenea momente urmau s aib odat a)uni n -rana# :nuiau c Armand avea s fie e6trem de ocupat i, poate, o vreme nu se vor putea vedea prea mult# Armand i sur!se soiei saleF 8 /!ine sear e pentru cineva e6trem de important# 8 3entru cine9 8 3entru noi# $ doar un mic dineu improvi at i amical, pentru noi, nainte de plecare# Avusese de)a loc o recepie de rmas bun oficial, n urm cu trei sptm!ni# 8 -etele sunt emoionate la g!ndul cltoriei cu nava9 8 -oarte, ddu 1iane din cap# 8 ;"au cum s fie at!t de emoionate ca mine# * se spune ;ava de 1umin# Apoi o v u !mbindu"i din nou# 8 Ii se pare o mare neg%iobie c sunt at!t de tulburat9 8 ;u, cred c eti absolut minunat i te iubesc# Armand ntinse m!na, bt!nd"o uurel pe dosul palmei# 8 1iane# (unt un om foarte norocos# CitroSn"ul lung i negru care fusese e6pediat de la 3aris cu un an n urm opri la intrarea de pe 3ennsylvania Avenue a Casei Albe, iar 1iane cobor# 3urta un costum de satin negru, cu umeri vtuii i str!ns pe talie, iar pe sub )ac%et o blu de organdi alb, cptuit cu cea mai fin mtase alb# Armand i cumprase costumul de la >ean 3atou, c!nd fusese la 3aris, de 3ate# .i venea perfect# 3atou i avea msurile, iar Armand alegea ntotdeauna cadouri care i se potriveau ireproabil, la fel ca acesta# C!nd cobor din main, arta ca un model de %aute couture, cu silueta ei longilin i supl i prul blond, desv!rit# Armand cobor imediat n urma ei, mbrcat n sacoul su de sear# $ra o primire neoficial# ;iciunul dintre brbai nu purta cravat alb# .n %olul de la intrare i ateptau doi ma)ordomi i o servitoare, pentru a le ura bun sosit, a lua eventualele etole sau mantouri ale oaspeilor i a"i diri)a la eta), n sufrageria privat a soilor Aoosevelt# 0i, desigur, mai staionau i gr i pre ideniale# $ra o cinste deosebit s fie invitai la Casa Alb# 1iane venise de c!teva ori s ia masa n ti%n cu $leanor i alte doamne, n seara aceea fiind e6trem de nc!ntat c cina acolo# 1a eta)ul nt!i, n reedina lor, i ateptau preedintele i soia sa, ntr"o roc%ie simpl din crQpe de c%ine, de la 'raina";orell, i un fermector irag de perle# -emeia aceasta avea ntotdeauna o anume simplitate# *ndiferent cine"i concepea mbrcmintea sau bi)uteriile, arta ca i cum ar fi purtat o roc%ie vec%e i un )ersPe, pantofi como i i un !mbet cald# $ra genul de femeie la care i"ar fi plcut s te ntorci acas de la coal, atept!nd ntotdeauna cu un sur!s amabil i o urare cald de bun venit# 8 :un, 1iane, o nt!mpin $leanor cea dint!i, apropiindu"se repede2 preedintele era anga)at ntr"o conversaie animat cu ambasadorul britanic, (ir Aonald 1indsay, un alt vec%i prieten# Ce plcere, s v revd pe am!ndoi# =!mbetul ei se ndrept i spre Armand, care"i srut cuviincios m!na, privind"o apoi n oc%i# 8 ;e va fi nespus de dor de dumneavoastr, madame#

8 &ar nici pe )umtate c!t ne va fi nou de dumneavoastr< ,orbea cu o voce ascuit i aspr, de care oamenii fceau %a adesea, dar pentru cei care o cunoteau avea un accent familiar i linititor# ;u era dec!t un alt aspect al farmecului lui $leanor# ?reu s"ar fi gsit cineva care s n"o iubeasc i s n"o respecte, iar 1iane, n ultimii cinci ani, fusese una dintre cele mai entu iaste admiratoare ale ei, n pofida recentelor discuii nfierb!ntate despre (# (# (t 1ouis# Armand i subliniase de)a lui 1iane s nu mai aduc vorba, n seara asta# 1uase la cunotin recomandarea, n main, nclin!nd din cap supus i apoi c%icotindF 8 C%iar at!t de lipsit de tact m cre i, iubitule9 8 ;iciodat, venise rspunsul, dar Armand avea un stil patern cu soia lui i adesea i amintea unele lucruri, la fel cum fcea cu fetiele# 8 Ce fac copiii9 (e grbi 1iane s ntrebe# ;epoii soilor Aoosevelt intrau i ieeau toat iua de la Casa Alb# 8 ;east!mprai ca de obicei# 0i fetiele voastre9 8 $moionate i nestp!nite# &e fiecare dat c!nd ntorc spatele, i despac%etea baga)ele s caute c!te o ppu favorit, sau fac c!te"o n b!tie# Cele dou femei r!ser# Cu cinci copii numai ai ei, $leanor era versat n obiceiurile celor foarte mici# 8 ;u te invidie pentru sarcina de"a face baga)ele< $ destul de ru i pentru noi, vara, c!nd mergem la Campobello# ;u cred c"a fi reuit vreodat s"i duc tocmai p!n n -rana# Cu siguran, vreunul dintr"ai mei ar fi srit peste bord, pun!nd vreun pariu i ar fi trebuit s oprim nava# / cutremur g!ndul, dar /arie"Ange i $li abet% sunt mult mai bine crescute# Ar fi de ateptat s avei o traversare linitit# 8 Aa sperm, adug Armand, dup care toi trei se alturar celorlaliF ambasadorul engle i soia lui, 1ady 1indsay, soii &upont din &elaEare, 7arry 7op5ins, un vr ndeprtat al lui $leanor care venise pentru dou sptm!ni la Was%ington, i Aussell '%ompson cu soia sa, /aryse, o perec%e pe care 1iane i Armand o agreau mult i se vedeau adesea# $l era avocat, aliat apropiat al administraiei Aoosevelt, iar ea era din 3aris, fiind o fat foarte nsufleit# 'imp de o )umtate de ceas s"au servit coc5tail"uri, apoi un ma)ordom a anunat c cina era servit n sufrageria pre idenial# Ca ntotdeauna la dineurile organi ate de $leanor, m!ncarea era e6celent, iar menu"ul superb# /asa din sufrageria privat era ntins pentru unspre ece persoane, cu un serviciu minunat de porelan (podeL albastru cu auriu i argintrie masiv, pe o fa de mas din dantel delicat, foarte vec%e# (e vedeau aran)amente mari de irii albatri i albi, trandafiri galbeni i liliac alb, printre lum!nrile albe i lungi n policandre de argint i, de )ur"mpre)urul camerei, atrgeau atenia frumoase fresce repre ent!nd Aevoluia americanT# $ra un dineu pe care Armand i 1iane aveau s"l in minte mult vreme, preedintele conduc!nd iscusit conversaia printre subiecte de mare interes pentru toi, punctate adesea cu c!te o anecdot despre vreo nt!mplare recent din Congres sau (enat# .n tot timpul mesei, nimeni nu a vorbit despre r boi# &ar, inevitabil, la desert a fost abordat i acest subiect# &e)a, ns, cu toii erau stui i mulumii, dup ce m!ncaser caviar, ra la cuptor, un somon delicat afumat, salat de andive i un larg sortiment de br!n eturi din -rana# Alas5a a fost un adaos aproape de prisos, dar era at!t de gustoas, nc!t faptul de a"i au i pe brbai discut!nd despre r boi a prut mai puin c%inuitor dec!t ar fi fost mai devreme n cursul serii# Ca ntotdeauna, conversaia s"a nfierb!ntat, Aoosevelt insist!nd, conform obiceiului su, c nu e6ista nici un motiv de team, n $uropa sau n (tatele Bnite# 8 &ar nu putei vorbi serios, strui ambasadorul engle , divi at ntre deliciile paradisiace ale desertului i problemele mai presante din )urul mesei# 3entru numele lui &umne eu, domnule,

p!n i n ara dumneavoastr v pregtii pentru r boi# 3rivii rutele comerciale pe care ai nceput s le afectai navigaiei, privii industriile care au fost stimulate, n special metalurgia# $ngle ul tia foarte bine c Aoosevelt nu era prost, c tia ce urma, dar era %otr!t s n"o recunoasc n faa propriului su popor, ba nici mcar acolo, ntr"o adunare de prieteni apropiai i membri ai elitei internaionale# 8 ;u e nici un pcat n a fi bine pregtit, insist -ran5lin, &elano, e bine pentru ar, dar nu nseamn i c s"ar apropia de astrul# 8 3oate nu pentru dumneavoastr# 3e neateptate, ambasadorul britanic pru deprimat# 8 0tii ce se nt!mpl acolo, la fel de bine ca noi# 7itler e un nebun# @ tie i dumnealui, art el spre Armand, care ddu din cap2 n acest grup, opiniile sale erau bine cunoscute# Ce se mai spune la 3aris, sptm!na asta9 'oi oc%ii se ntoarser spre Armand, care pru s"i c!ntreasc vorbele nainte de a ncepeF 8 Ceea ce"am v ut n aprilie era foarte neltor# 'oi ncearc s se prefac, pe c!t posibil, c inevitabilul nu se va produce# (ingura mea speran e s nu se nt!mple prea cur!nd# .i privi cu bl!ndee soiaF 8 &ac ncepe, va trebui s"o trimit pe 1iane napoi# &ar, mai important dec!t asta, reveni el cu oc%ii spre ceilali, un r boi acum n $uropa ar nsemna o tragedie pentru -rana, pentru noi toi# .l privi trist pe ambasadorul engle i, c!nd oc%ii li se nt!lnir, tiur am!ndoi c ntre reau prea bine unde aveau s duc presiunile lui 7itler# $ra o soart nfricotoare# &ar, tcerea ls!ndu"se peste mas, $leanor se ridic linitit, ca semnal pentru doamne c era timpul s"i lase pe domni cu coniacul i cafeaua lor# Cafeaua doamnelor avea s fie servit ntr"o camer alturat# 1iane se ridic ncet, displc!ndu"i acest moment anume al oricrui dineu# .ntotdeauna avea sen aia c"i scpau cele mai importante discuii, odat ce brbaii rm!neau singuri s"i spun prerea despre cele mai ar toare probleme la ordinea ilei# .n drum spre cas, l c%estion pe Armand despre ce pierduse# 8 ;imic# Au fost aceleai discuii pe care le au im a i peste tot# 'emeri i negri, Aoosevelt in!ndu"se ferm pe po iie, engle ul convins c se va nt!mpla ceea ce cred ei# '%ompson a fost de acord cu noi, totui# /i"a spus ncet, c!nd ne"am ridicat de la mas, c e convins c Aoosevelt va intra n r boi nainte de sf!ritul anului, dac e ca ul# Ar prinde bine economiei de"aici, cum se nt!mpl ntotdeauna n timpuri de r boi# 1iane pru ocat, dar nvase de la tatl ei destule despre adevrurile economiei pentru a ti c afirmaiile lui Armand erau adevrate# 8 .n orice ca , mica mea iubire, vom fi acas destul de cur!nd ca s vedem cu oc%ii notri ce se nt!mpl acolo# .n restul drumului spre cas pru distrat, av!nd multe pe cap, iar 1iane i ls g!ndurile s se abat napoi spre mbriarea cald pe care i"o druise $leanor la plecare# 8 ,a trebui s"mi scrii, draga mea# 8 Am s scriu, promisese 1iane# 8 &umne eu s v binecuv!nte e pe am!ndoi# ,ocea aceea ciudat se fr!nsese, iar oc%ii"i erau ume i# Iinea la 1iane i era pe deplin contient c, p!n aveau s se revad, soarta ambelor ri putea fi prime)duit n moduri nfricotoare# 8 0i dumneavoastr#

Cele dou femei se mbriaser, dup care 1iane se strecurase n CitroSn l!ng soul ei, pentru a face scurtul drum p!n la ambasada unde locuiau nc# @dat a)uni la poart, oferul i escort nuntru unde, ca de obicei, ateptau doi pa nici, le urar noapte bun, apoi se retraser n apartamentele lor, unde totul prea a fi cufundat n tcere# (ervitorii se duseser cu toii la culcare, iar ora la care copiii ar mai fi fost tre)i trecuse demult# .n drum spre camerele lor, ns, 1iane i !mbi soului ei, l trase de m!nec i duse un deget la bu e# Au ise o foial rapid i cnitul unui comutator# 8 UuKest"ce VuKil y a9 0opti el# Avea au ul mai puin fin ca al lui 1iane, dar ea desc%ise repede ua camerei lui /arie"Ange, cu un !mbet larg# 8 :un seara, domnioarelor# ,orbea cu voce normal, iar Armand cre u c nnebunise, dar deodat i bucni un potop de c%icoteli i picioare lipind# Ambele fete se ascunseser n patul lui /arie"Ange, iar acum alergau spre prinii lor r! !nd emoionate# 8 ;e"ai adus fursecuri9 8 -irete c nu< Armand nc mai prea ocat# 1iane i cunotea fiicele mai bine ca oricine i ntotdeauna l amu a c!t de bine le g%icea# .ncepu s sur!d i el# 8 &e ce nu dormii9 0i unde e mademoiselle9 ?uvernanta lor ar fi trebuit s se asigure c se culcau devreme i c rm!neau n pat# Complotul mpotriva ei era o sarcin dificil, dup cum tiau cu toii, dar din c!nd n c!nd fetele reueau, enorm de nc!ntate# 8 &oarme# 0i era aa de cald# $li abet% ridic spre el oc%ii si mari i albatri, motenii de la maic"sa, i, ca ntotdeauna c!nd o privea, ceva se topi n ad!ncul sufletului lui Armand, care o ridic n braele sale puternice# $ra un brbat nalt, bine cldit, av!nd c%iar i acum, la peste cinci eci i cinci de ani, un fi ic i o for care inspirau tineree# ;umai ridurile de pe fa i coama bogat de pr alb, ngri)it pieptnat, i trdau anii, dar fetelor nu le psa c tatl lor era mult mai v!rstnic dec!t mama# 1e interesa doar c era tatl lor i l adorau, la fel cum le adora i el# 8 -oarte ru c nu dormii la ora asta# Ce"ai fcut am!ndou9 0tia c /arie"Ange va fi declanat revoluia, iar $li abet% nu era dec!t prea fericit s"o urme e# Cel puin at!ta i cunotea fiicele i avea perfect dreptate# .n timp ce"i privea, 1iane aprinse lumina, pentru a vedea cu toii o mare de )ucrii scoase din cutiile i cuferele unde fuseser mpac%etate# Camera era plin cu baga)e pentru vapor, pline de roc%ii, mantouri, plrii i pantofi de"ai fetielor# 1iane le aducea ntotdeauna cu ea la 3aris# 8 @, &oamne, gemu 1iane2 scoseser totul, cu e6cepia %ainelor# Ce &umne eu fceai9 8 @ cutam pe /arianne, spuse $li abet% cu voce mic, nepri%nit, privindu"i mama cu un !mbet tirb# 8 0tiai c n"am mpac%etat"o# /arianne era ppua favorit a lui $li abet%# 8 $ pe mas, n camera voastr# 8 =u9 &ar ambele fete i bucnir n c%icoteli# &oar se distraser# 'atl lor le privi ca i cum ar fi fost gata s le do)eneasc, dar nu"l ls inima, erau prea pline de via i semnau prea mult cu mama lor ca s se poat supra cu adevrat pe ele# 0i nu avea nici un motiv# /ademoiselle le supraveg%ea cu o m!n de fier, iar 1iane era o mam minunat# Acest lucru i ngduia s se bucure de ele fr a trebui s"o fac pe tiranul# Cu toate acestea, ns, acum le admonest un

moment, n france # 1e spuse c trebuia s"i a)ute mama la mpac%etat, nu s mprtie totul# 'rebuia s aib baga)ele gata, fiindc peste dou ile urmau s plece la ;eE Gor5# 8 &aK nu vrem s mergem la ;eE Gor5, i privi serioas /arie"Ange tatl, ntotdeauna ea fiind purttoarea de cuv!nt a ec%ipei# ,rem s rm!nem aici# 1iane se ae pe patul lui /arie"Ange, cu un oftat, iar $li abet% i se cr n poal, pe c!nd /arie"Ange continua s trate e n france cu tatl ei# 8 ;e place aici# 8 &ar nu vrei s venii pe vapor9 Au acolo teatru de ppui, cinematograf i un arc pentru c!ini# .i mai spusese i nainte, dar acum fetia ovi, Armand vorbind din nou despre toate acestea# 8 0i vom fi cu toii la fel de fericii i la 3aris# 8 :a n"o s fim, cltin ea din cap, privindu"i tatl n oc%i# /ademoiselle spune c va fi r boi# ;u vrem s mergem la 3aris dac va fi r boi# 0i atunci, pe neateptate, $li abet% lu cuv!ntul, sprg!nd vra)aF 8 C!nd /arie"Ange i cu mine ne batem, atunci e r boi9 Ceilali r!ser, dar /arie"Ange o corect nainte de"a fi apucat prinii ei s"o facF 8 ;u, proasto# A boi e atunci c!nd oamenii se bat cu armele# 0i, ntorc!ndu"se spre ArmandF 8 ;u"i aa, papa9 8 :a da, dar n"a mai fost r boi demult, dinainte de"a v fi nscut voi i n"avem nevoie s ne facem acum asemenea gri)i# Ceea ce trebuie s facei, voi, fetelor, e s mergei la culcare, iar m!ine s a)utai la mpac%etarea tuturor lucrurilor pe care le"ai scos# Au lit, mesdemoiselles< .ncercase s par sever i, cu toate c aproape"i convinse fiicele, pe soia sa n"o impresion nici pe departe# $ra ca o cear moale n m!inile ei# .ns acum mai era ngri)orat i c avea s le fie fric de r boi# 1iane o duse pe $li abet% napoi n odaia ei, iar Armand o v!r pe fata cea mare sub plapum# 1iane i Armand s"au rent!lnit n camera lor, peste cinci minute# $a nc mai !mbea de po na fetelor, dar Armand sttea pe pat, sco!ndu"i escarpinii9 de lac, ncruntat de ngri)orare# 8 &e ce le sperie pe fetie nt!nga aia btr!n vorbind despre r boi9 8 Aude aceleai lucruri ca i noi, oft 1iane, ncep!nd s"i desc%eie frumoasa )ac%et de satin negru de la 3atou# &ar am s vorbesc eu m!ine diminea cu ea despre fete# 8 Aa s faci# Cuvintele erau aspre, ns tonul nu, n timp ce"i privea soia de brc!ndu"se n camera ei de toalet# .ntotdeauna ntre ei mai era ceva de spus, c!te un alt motiv de"a nu se putea desprinde de l!ng ea, nici c%iar acum, dup o i nesf!rit i o sear lung# .i privi pada mtsoas a pielii ivindu"se c!nd i scoase blu a de organdi alb i se grbi s treac n propria lui camer de toalet, pentru a"i de brca inuta de sear# Aeveni peste doar c!teva momente, ntr"o pi)ama alb de mtase i un %alat de mtase bleumarin, cu picioarele descule# 1iane i !mbi din patul con)ugal, cu dantela cmii de noapte din mtase ro rindu"se de sub cearceafuri, c!nd se rsuci s sting lumina# Armand se strecur l!ng ea n pat, trec!ndu"i uurel o m!n de"a lungul braului p!n la nete imea fin a g!tului, pentru a aluneca apoi napoi n )os spre a"i atinge s!nul# 1iane !mbi n ntuneric, cut!nd gura lui Armand cu bu ele# (e nt!lnir i nu se mai desprir, n be n, d!nd uitrii copiii, guvernanta, preedintele, r boiul# 0i tot ce"i mai aminteau, n timp ce"i scoteau unul de pe cellalt vemintele de culcare# $ra foamea reciproc, devenit tot mai intens de"a

lungul anilor, n loc de"a se liniti# C!nd m!na puternic a lui Armand i atinse coapsa de golit, 1iane gemu ncet, desprind picioarele pentru a"l primi n ea, ca ntotdeauna, i simi mirosul discret"picant al coloniei lui, pe c!nd o inspira din nou i carnea li se mpreuna# 3entru prima oar n ani de ile, se pomeni dorindu"i nc un copil, c!nd Armand o ptrunse, la nceput ginga, apoi cu patim cresc!nd, i, srut!ndu"se din nou am!ndoi cu tot mai mare nfocare, de ast dat Armand gemu ncet n ntuneric# 3ortarul de la numrul TLJ, 3ar5 Avenue, sttea apatic la postul su# Avea tunica uniformei din l!n groas, iar gulerul tare i tia g!tul# C%ipiul cu fireturi aurii i sttea pe cap ca o greutate de plumb# .ntr"a doua sptm!n a lunii iunie, la ;eE Gor5 erau +MW, dar /i5e, portarul, trebuia s stea la post, cu apca i tunica pe el, cu papionul drept i mnuile albe pe m!ini, !mbindu"le amabil locatarilor care intrau i ieeau# *ntrase n sc%imb dimineaa la ora apte i de)a era ase seara# Cldura ilei abia dac se mai potolise i mai avea o or de stat p!n s poat pleca n sf!rit acas, ntr"o perec%e de pantaloni largi, cma cu m!neci scurte, pantofi vec%i, como i, fr cravat i plrie# :inecuv!ntat uurare avea s fie, i spunea el, cu accentul su irlande # 0i o bere i"ar fi fost de trebuin# (t!nd la locul su, i invidia pe cei doi care manevrau lifturile# ;orocoii naibii, cel puin lucrau nuntru# 8 :un seara, /i5e# (e smulse din reveria nceoat de cldur, pentru a duce degetele la c%ipiu cu o preci ie mecanic, dar de ast dat adug salutului i un !mbet prietenos# $6istau n cldire i unii crora nu se ostenea s le sur!d, dar acesta era unul dintre oamenii care"i plceau, ;ic%olas :urn%am H ;ic5, cum i au ise numindu"l pe prietenii si# Avea ntotdeauna un cuv!nt amical pentru /i5e, un moment ca s se opreasc i s stea de vorb cu el dimineaa, n timp ce atepta s"i fie adus maina# ,orbeau despre politic i baseball, despre ultimele greve, despre preul m!ncrii i canicula care cocea str ile oraului de dou sptm!ni ncoace# Cumva, reuea ntotdeauna s"i dea lui /i5e impresia c inea la el, c i psa de bietul om nevoit s stea toat iua afar, c%em!nd ta6iuri i salut!nd cucoane cu pudeli france i, fiindc avea de ntreinut apte copii# ;ic5 prea s neleag ironia ntregii situaii i nu rm!nea nepstor# Asta"i plcea lui /i5e la el# ;ic5 :urn%am l impresionase ntotdeauna ca fiind un om civili at# 8 Cum ai supravieuit pe iua de a i9 8 ;u prea ru, domnuK# ;u era ntru totul adevrat, picioarele ncinse i umflate, numai carne vie, l omorau, dar deodat durerea nu mai pru c%iar at!t de feroce# 8 0i dumneavoastr9 8 A fost destul de cald n centru# :iroul lui ;ic5 :urn%am se afla pe Wall (treet, iar /i5e tia c era tare n metalurgie, cel mai important dintre tinerii industriai ai rii, dup cum scrisese odat n ;eE Gor5 'imes# 0i nu avea dec!t trei eci i opt de ani# &iferenele dintre c!tigurile i statutul lor social nu"l deran)aser niciodat pe /i5e# Accepta lucrurile de acest soi, iar ;ic5 i ddea ntotdeauna baciuri grase i cadouri generoase de Crciun# .n plus, /i5e tia c n unele privine ;ic5 nu pea pe o cale uoar# Cel puin nu n casa asta# 3e c!t de mult i plcea ;ic5, pe"at!ta o ura /i5e pe nevast"sa, 7illary# @ vorb bun, nici un !mbet, doar o droaie de giuvaericale trsnite i blnuri de care"l usca pe brbat"su# C!nd /i5e i vedea ieind seara, cel mai adesea i spunea lui ;ic5 c!te ceva al dracuK despre vreo servitoare, sau c el nt!r iase, sau c nu putea s"i sufere pe ia la care mergeau la petrecere# .mpuit cea mai era, i spunea /i5e tot timpul, daK drgla, nu c"asta ar fi fost de"a)uns# (e ntreba cum reuea ;ic5 s rm!n at!t de amabil, nsurat cu o ftu ca aia#

8 1"am v ut a i pe domnioruK >o%n, cu b!ta lui nou de baseball# Cei doi sc%imbar un sur!s, dup care ;ic5 !mbi larg# 8 ("ar putea ca ilele astea s au i gomot de geamuri sparte# 8 ;u"i problem# @ s prind mingea dac se abate"ncoace# 8 /ulumesc, /i5e# .l btu pe btr!n pe bra i dispru n cas, pe c!nd /i5e !mbea pentru sine# .nc patrucinci de minute i poate c m!ine n"are s mai fie aa de cald# 0i dac"o fi, la urma urmei# Aa merg trebile# *ntrar nc doi brbai, iar /i5e i atinse c%ipiul, cu g!ndul la >o%n, fiul lui ;ic5# $ra un mpieliat mic i c%ipe, leit babacu"su, numai c motenise prul ca de crbune al lui maic"sa# 8 Am venit< Asun din %ol glasul lui ;ic5 ca n fiecare sear, n timp ce"i punea plria de pai pe masa din %ol, atept!nd s aud sunetele familiare, tropitul lui >o%n fugind n calea lui, eventual# &ar n seara asta nu se au ea nimic# .n sc%imb, iei o servitoare n uniform neagr, cu bonet i or alb de dantel, iar ;ic5 i !mbiF 8 :un seara, >oan# 8 :un seara, domnule# &oamna :urn%am e sus# 8 0i fiul meu9 8 Cred c"i n camera lui# 8 /ulumesc, ddu ;ic5 din cap, pornind pe coridorul lung, cu covor gros# Apartamentul fusese renovat n ntregime anul trecut, totul fiind vopsit n alb, be) i crem# Aeuea s arate at!t linititor c!t i scump, i"l costase pielea de pe el, mai ales dup cei trei decoratori i doi ar%iteci pe care 7illary i anga)ase i"i concediase unul dup altul, dar re ultatul final era acceptabil i, bnuia el, o mulumea# ;u era tocmai genul de loc unde te"ai fi ateptat s gseti un bieel, nici un cmin de soiul unde acesta i"ar fi putut terge degetele pe perei sau bate mingea, ns cel puin n camera copilului ;ic5 avusese ultimul cuv!nt# Acolo, totul era ugrvit n rou i albastru, mobila era comod, din ste)ar btr!n, i cu toate c desenele de copii, de pe perei, erau cam e6agerate pentru gustul lui ;ic5, cel puin tia c acolo >o%n se putea distra c!t de c!t# /ai era un dormitor pentru guvernant, o camer mare, a lui, un salona cu un birou, de pe vremea c!nd fusese ;ic5 mic, i o camer mare de )oac, plin cu )ucrii, unde se putea distra cu prietenii# ;ic5 btu ncet la ua care ddea din %ol spre camerele lui >o%n i, n loc de rspuns, ua fu smucit c!t ai clipi, ls!ndu"l cu privirea spre c%ipul !mbitor al singurului su copil# .l ridic n brae cu un sur!s fericit i un %o%ot de r!s i bucur urec%ile, ca n fiecare sear# 8 / striveti, tati< ;u prea, ns, s se opun prea tare# 8 :ine# Ce mai face bieelul meu favorit9 .l puse la loc pe picioare, iar >o%n i !mbiF 8 -ac bine i b!ta mea nou e nemaipomenit# 8 / bucur# Ai i spart vreun geam9 8 (igur c nu, se art )ignit >o%n, n timp ce tatl su i ciufulea prul negru"albstrui# $ra o ncruciare interesant ntre 7illary i ;ic5, cu pielea ei sm!nt!noas, oc%ii lui ver i, prul ei# Cei doi artau pe c!t de diferii pot fi doi oameni, 7illary brunet, scund i delicat, ;ic5 puternic, blond, v!n)os, i totui biatul luase ce era mai bun de la am!ndoi, sau cel puin aa spunea toat lumea# 8 3ot s"mi iau b!ta pe vapor9 8 ;u"s c%iar at!t de sigur, tinere# 3oate, dac promii c"o lai n cufr# 8 &aK trebuie s"o iau, tati< .n -rana n"au b!te de baseball#

8 3robabil c nu, fu ;ic5 de acord# 3lecau pentru un an, sau doar ase luni, dac situaia se tensiona prea mult# ;ic5 avea acolo at!tea contracte pe anul n curs, nc!t %otr!se s conduc el nsui biroul de la 3aris, ls!ndu"l la ;eE Gor5 pe omul su de ncredere# 0i, desigur, i lua i pe 7illary i pe >o%n# ;ici nu s"ar fi g!ndit s stea at!ta timp fr ei i era important s plece# 1a nceput, 7illary se vicrise, gemuse i i se pl!nsese i de i, dar n ultima lun prea s se fi resemnat, iar >o%n a)unsese la conclu ia c avea s fie distractiv# Brmau s"l nscrie ntr"o coal american, c%iar l!ng C%amps $lysPes, iar ;ic5 nc%iriase o cas frumoas pe Avenue -oc%# Aparinea unui conte france i soiei acestuia, care se mutaser de un an n $lveia, cu oca ia panicii dinaintea Acordului de la /unc%en# Acum locuiau fericii la 1ausanne i n"aveau nici o grab s se ntoarc# $ra un aran)ament perfect pentru ;ic5, 7illary i >o%n# 8 ,rei s vii cu mine la cin, tati9 ?uvernanta tocmai i fcuse semn lui >o%n c era ora mesei, iar biatul l privi pe ;ic5 cu speran# 8 Cred c"ar fi mai bine s merg sus ca s"o vd pe mami# 8 @# X# 8 Cobor dup ce mn!nci i vom putea sta de vorb un timp# Ce ici9 8 /erge# >o%n i !mbi din nou tatlui su i iei cu bona, n vreme ce ;ic5 rmase un moment n camer, privindu"i tcut vec%iul birou# 'atl lui i"l druise c!nd avea doispre ece ani i era aproape gata s mearg la internat, dar el i"l dduse lui >o%n la o v!rst mult mai fraged# *ar dac avea i el un cuv!nt de spus, fiul su n"avea s fie niciodat trimis la coal departe de ei# &etestase acei ani, c!nd se simise alungat de"acas# >o%n n"avea s cunoasc niciodat un asemenea c%in, i spusese ;ic5 cu mult timp n urm, iar, pe de alt parte, l iubea prea nebunete pe biat ca s"l lase s plece# .nc%ise ua dup el i reveni n lungul culoar be), a)ung!nd la pianul mare din %olul central, dup care urc ncet scrile moc%etate spre camerele lor# Apropiindu"se de palier, v u c ua apartamentului con)ugal era ntredesc%is i putea au i de dincolo de ea vocea lui 7illary, ip!nd ascuit la servitoare, care iei n fug din camera ei de toalet, duc!nd un bra de blnuri# 8 ;u alea, fir"ai a dracuK< Ce &umne eu# ;"o putea vedea dec!t din spate, cu prul negru i strlucitor at!rn!ndu"i ca mtasea peste umerii de satin alb ai capotului, dar din po iia n care sttea se observa clar c era suprat# 8 *dioato, i"am spus, samurii, %aina de vi on i vulpea argintie# Apoi se ntoarse i"i arunc o privire lui ;ic5, oc%ii ei negri nt!lnindu"i un lung moment pe"ai lui, ver i, timp n care domni nemicarea, li spusese adeseori s nu mai strige la femeile din cas, dar asta fcuse toat viaa i niciodat nu se adaptase bine la sc%imbare# Avea doar dou eci i opt de ani, ns arta ca o femeie de lume p!n"n v!rfurile degetelor, coafat cu mult art, mac%iat miglos, cu ung%iile lungi i roii, cu tot aerul i stilul ei# C%iar i n capot, era o ntruc%ipare a icului# 8 :un, ;ic5# @c%ii i cuvintele erau reci, dar rmase nemicat c!nd el se apropie, ridic obra ul la srutat, apoi reveni cu atenia spre servitoare# &e ast dat, ns, nu mai ridic glasul# 8 ,rei, te rog, s mergi s"mi aduci blnurile care trebuie9 C%iar i astfel, ns, tonul ei era tios ca un cuit, n vreme ce ;ic5 o privea# 8 $ti groa nic de dur cu fata asta#

.i vorbea pe un ton de repro bl!nd, unul pe care 7illary l mai au ise de ece mii de ori i puin i psa# $l mereu era drgu cu c!te cineva, cu e6cepia ei, firete# .i distrusese viaa, dar obinuse ceea ce dorise de la ea# 1ui ;ic5 :urn%am i ieeau ntotdeauna pasienele, dar nu cu 7illary# ;"avea s"i mai mearg, i spunea ea iar i iar# @ dat era de"a)uns# 0i l fcuse s plteasc pentru asta nou ani n ir# &ac nu era ;ic5, nc s"ar mai fi aflat la :oston, poate c%iar mritat cu contele acela spaniol care era at!t de nebun dup ea n anul c!nd ieise n lume# Contes# .i plcea sonoritatea# Contes# 8 3ari obosit, 7il, o m!ng!ie el tandru pe pr, privind"o n oc%i, fr ns a gsi acolo nici un strop de cldur ca rspuns# 8 (unt# Cine cre i c"a fcut toate baga)ele n casa asta9 (ervitoarele, i sttu lui pe bu e s spun, dar i muc limba# 0tia c, n mintea ei, ea fcuse totul# 8 C%ristoase, trebuie s mpac%ete totul pentru tine, pentru >o%n, fee de mas, cearceafuri, pturi, farfurii, %ainele voastre# .n timp ce vorbea, vocea i rsuna tot mai ascuit, iar ;ic5 se ndeprt, ae !ndu"se ntr" un e long 1ouis Y,# 8 3ot s"mi fac singur baga)ele, tii doar# 0i, i"am spus, casa din 3aris are tot ce ne trebuie# ;u"i nevoie s"i iei propriile aternuturi i farfurii# 8 ;u fi mgar# &umne eu tie cine"a dormit n alea# 0i, pre de"o clip, o clip doar, ;ic5 aproape g!ndi c nu puteau fi mai ri dec!t oamenii care dormiser ntr"ale ei# &ar nu ise nimic, se mulumi doar s priveasc, n timp ce mica servitoare reveni agitat, din fericire cu blnurile potrivite, de ast datF dou mantouri de sobol, unul de nurci i scurta de vulpe argintie pe care o primise de Crciun, ntr"o cutie mare i frumoas, de la &umne eu tie cine# Bn lucru era sigur, nu provenea de la ;ic5# &e la el erau samurii, vi onul, %aina de c%inc%illa1Z pe care o lsa acas, dar vulpea era o enigm, mai mult sau mai puin, dei bnuia c i"o trimisese Ayan 7alloEay, ticlosul# 8 1a ce te g!ieti9 -r intenie, oc%ii lui se abtuser spre vulpe# (e mai certaser pe aceast tem de c!teva ori i nu inteniona s redesc%id discuia# 8 ( nu"ncepi# $u n"am nevoie s plec la 3aris, s tii# @, C%ristoase, i spuse ;ic5, nu asta# -usese o i at!t de grea i de cald# ;u voia s se certe cu ea tocmai a i# 8 C%iar trebuie c trecem prin toat povestea asta, 7il9 8 :a nu trebuie deloc# Am putea sta aici, s tii# 8 :a n"am putea# ,reau ca n anul urmtor s"mi conduc singur sediul din 3aris# Am acolo contracte importante i"o tii foarte bine# &eci, mergem cu toii# .ntr"un fel, mie 3arisul nu mi s"a prut niciodat un loc dificil# $i, ns, da# &in cine tie ce motiv, era %otr!t s rm!n cu orice pre la ;eE Gor5# 8 7aide, 7il, ntotdeauna i"a plcut acolo# 8 (igur, c!teva sptm!ni# &e ce dracuK nu poi s faci naveta cu avionul9 8 -iindc am s"a)ung cu sufletul la gur, fr s v mai vd deloc pe tine i pe >o%n# 3entru &umne eu# (e ridic pe neateptate, iar servitoarea o bug%i afar din camer# Cunotea sistemul certurilor lor# 3!n la urm, lui ;ic5 i sreau capacele i ncepea s rcneasc, iar 7illary, nu o dat, aruncase n el cu c!te ceva#

8 ;u putem lsa lucrurile aa cum sunt9 ;u poi s accepi ideea c plecm9 3entru &umne eu, vasul ridic ancora peste dou ile# 8 ;"are dec!t, sau n"ai tu dec!t s te duci singur# ,ocea"i era rece ca g%eaa, n vreme ce se ae a pe pat, m!ng!ind vulpea argintie i privindu"l# 8 ;"ai nevoie de mine acolo# 8 C%iar aa9 (au ai prefera s te descotoroseti de mine un an, ca s poi da fuga p!n"la :oston i"napoi, s"l vi ite i pe ticlosul la# 0tia c!t de depravat era, de ani de ile o tia# &ar cre use n meninerea csniciei, spre binele lui >o%n, spre"al lui propriu# 3rinii si divoraser, ls!ndu"l cu o copilrie singuratic i nefericit, i )urase s nu"i fac niciodat fiului su acelai lucru# 'ot ce"i dorea era s fie cstorit i aa s rm!n H i avea s se in de cuv!nt, orice"ar fi fcut 7illary# 8 (e pare c n"ai au it niciodat de avorturi# &ac tot ceea ce spui e adevrat, firete, cum c"a umbla creanga, ceea ce nu fac# &ar copilaii nu"s tocmai slbiciunea mea, ;ic5 drag, sau nu mai ii minte9 8 A, ba in, cum s nu# /uc%ii flcilor i se ncletar, odat cu pumnul, dar glasul i rmsese ciudat de bl!nd# ;iciodat nu"l iertase pentru cele nt!mplate n urm cu nou ani# -usese cea mai frumoas debutant din :oston# .i amintea bine prul ei ca pana corbului, contrast!nd acut cu roc%iile albe pe care i le trimiteau prinii ei de la 3aris# @ doreau muli brbai# C!nd se nscuse, tatl ei avea peste cinci eci de ani, mama trei eci i nou, i renunaser demult la sperana de"a avea un copil, c!nd deodat apruse 7illary# -usese rsfat de la bun nceput, adorat de tatl ei, r g!iat de mama sa, de bunici i de guvernant# Cptase tot ce"i dorea i inteniona s triasc astfel la nesf!rit, p!n c!nd deodat, n seara debutului, l v use pe ;ic5# $ra nalt, blond, c%ipe, cu una dintre cele mai drgue fete din :oston la bra# 0i toat lumea ncepuse s uoteasc din clipa c!nd intraseF ;ic5 :urn%am# ;ic5 :urn%am# Avere n metalurgie# (ingurul motenitor al tatlui su# 1a dou eci i nou de ani, era unul dintre cei mai bogai tineri de pe Wall (treet, frumos ca un diavol i necstorit# 7illary se desprinsese din braele brbatului cu care dansa, aproape plutind, duc!ndu"se s"l cunoasc pe ;ic5# -useser pre entai de un prieten de"al tatlui ei, iar 7illary fcuse totul pentru a"i bura pm!ntul de sub picioare# Cu surprin tor de puin efort, reuise# &up aceea, ;ic5 ncepuse s vin frecvent la :oston, iar n vara urmtoare la ;eEport, unde se nt!mplase inevitabilul# 7illary voia ca el s"o doreasc mai mult dec!t pe oricare alt femeie din c!te cunoscuse vreodat, i"i druise fecioria ei, cre !nd c"l iubea i fiindc dorea s" l posede# 1ucrul pe care nu contase era acela c putea rm!ne nsrcinat, ceea ce s"a nt!mplat de prima oar c!nd au fcut dragoste# 1a nceput, ;ic5 a fost ocat, iar 7illary s"a isteri at complet# ;u voia s nasc un copil, nu voia s se ngrae, s aib bebelui# $ra at!t de copilroas, pl!ng!ndu"i n brae, nc!t ;ic5 a r!s de ea# 7illary a spus s caute pe cineva care s"i provoace un avort, dar el nici nu voia s"aud# $ra o nc!nttoare femeie"copil, iar ideea de"a avea un fiu l nc!nta peste msur, dup trecerea ocului iniial# A vorbit cu tatl ei, fr a"i spune despre copil, i"a cerut m!na fetei, dup care a informat"o pe 7illary c aveau s se cstoreasc, ceea ce au i fcut, nainte de sf!ritul verii# A fost o nunt splendid, n ;eEport, iar 7illary prea o regin de basm, n roc%ia alb de dantel pe care o purtase i mama ei la propria"i cununie# &incolo de !mbetele fericite, ns, se ascundea o inim fr!nt# .l dorea pe ;ic5, dar nu voia copilul# A ur!t toate momentele primelor ile de csnicie, n pofida necontenitelor lui de mierdri i rsfuri, fiindc tia c o luase de nevast din cau a copilului i nu voia ca acesta s"i fac ei concuren#

1a apropierea termenului, ;ic5 a fcut pentru ea tot ce"i sttea n putin H i"a cumprat cadouri e6travagante, a a)utat"o s aran)e e camera viitorului nou"nscut, i"a promis c va fi alturi s"o in de m!n H ns ea, n luna a noua, s"a prbuit ntr"o cumplit depresie, contribuind, dup prerea doctorului, la travaliul prelungit, de comar# A fost un eveniment care aproape a costat"o viaa, precum i pe a copilului, i niciodat nu l"a mai iertat pe ;ic5 pentru c%inurile prin care trecuse# &eprimarea a persistat nc ase luni dup naterea copilului i, mult timp, ;ic5 a cre ut c era singurul care avea s"l iubeasc vreodat pe >o%nny, dar n cele din urm 7illary a nceput s"i revin# (au cel puin aa credea el# .n iama urmtoare, ea s"a ntors de Crciun la :oston, fr copil, i i"a vi itat prietenii# &eodat, a prut c nt!r ia o venicie s mai vin acas, iar ;ic5 i" a dat seama c sttea acolo pentru a participa la toate petrecerile prietenilor ei, prefc!ndu"se fa de ceilali i fa de ea nsi c n"ar fi fost mritat, c era pur i simplu din nou o debutant, i se distra gro av# 1a o lun dup plecarea lui 7illary la :oston, ;ic5 s"a dus s"o ia, insist!nd s vin acas# Brmase o ceart ngro itoare, 7illary c%iar implor!ndu"i tatl s"o lase s rm!n acolo# ;u voia s fie cstorit, s locuiasc la ;eE Gor5, s ngri)easc de copil, dar de ast dat tatl ei a fost ocat# $a alesese s se mrite cu ;ic5, care era un so minunat# Avea responsabilitatea de"a ncerca mcar s"i salve e csnicia, plus rspunderea fa de copil, ns 7illary s"a ntors la ;eE Gor5 cu voia bun a unui condamnat n drum spre eafod, simindu"se trdat de toi i ur!ndu"l cel mai mult pe ;ic5, fiindc el repre enta tot ceea ce nu"i dorea ea n via, i anume maturitatea# 'atl ei sttuse de vorb cu ;ic5 nainte de plecare# (e simea singurul vinovat pentru purtarea fiicei sale# 0tia c fusese rsfat n copilrie, dar nu"i dduse seama niciodat c se atepta s duc la nesf!rit acest gen de via, esc%iv!ndu"se pe toate fronturile i rnindu"i soul# &ar ;ic5 l asigurase c n timp, cu rbdare, 7illary avea s se deprind cu noul ei rol# 3e"atunci c%iar o credea i dduse dovad de tot at!ta rbdare pe c!t i promisese tatlui ei, dar a fost adarnic# 7illary continua s nu manifeste nici un interes fa de copil, iar n vara urmtoare s"a dus la ;eEport, de ast dat lu!ndu"i cu ea pe >o%nny i pe guvernant, pentru a evita orice alte comentarii# A stat acolo toat vara, iar c!nd ;ic5 s"a dus s"o vi ite e, a constatat c avea o legtur# .n vara aceea mplinise dou eci i unu de ani i tria o aventur fierbinte cu fratele unei prietene de"ale ei# '!nrul tocmai absolvise la Gale i i se prea foarte picant s se culce cu 7illary :urn%am, lucru cu care s"a i ludat la )umtate din ora, p!n i"a fcut ;ic5 o vi it, dup care biatul s"a ntors la :oston cu coada"ntre picioare i cu spuneala tras de ;ic5 nc sun!ndu"i n urec%i# &ar adevrata problem era 7illary# ;ic5 a luat"o napoi la ;eE Gor5, ncerc!nd s"o pun la punct cu serio itate, ns n urmtorii c!iva ani ea a continuat s sar ntre ;eE Gor5, :oston i ;eEport ca un yo"yo11, av!nd aventuri ori de c!te ori credea c are anse s scape nedescoperit, inclusiv aceasta din urm# (e ncurcase cu Ayan 7alloEay n timp ce ;ic5 era la 3aris# 3entru ea nu nsemna nimic, iar ;ic5 tia, dar acesta era modul ei de a"i repeta la nesf!rit c nu era cu adevrat mritat, nici n"avea s fie vreodat, c el n"o putea avea n stp!nire, c era liber pe veci, liber de el i de fiul lor, i de tatl su, care murise la trei ani dup cstoria ei cu ;ic5# /ama sa abandonase demult orice speran de"a mai avea vreo influen asupra ei, p!n la urm acelai lucru nt!mpl!ndu"se i cu ;ic5# $ra ceea ce era, o femeie frapant, foarte drgu, cu minte sclipitoare, pe care i"o irosea, i un sim al umorului care continua s"l amu e, cu rarele prile)uri c!nd stteau de vorb# .n ma)oritatea timpului se certau sau ;ic5 o ignora# (e g!ndise o dat sau de dou ori la divor i tia c nu i"ar fi fost deloc greu s"o fac, dar n acest ca , >o%nny i"ar fi fost ncredinat ei# 'ribunalele se artau aproape ntotdeauna de partea mamei, cu e6cepia situaiei c!nd ar fi fost o prostituat de meserie, sau dependent de droguri# Astfel, n scopul de a"i pstra fiul, ;ic5 trebuia s triasc, de bine,

de ru, sub acelai acoperi cu 7illary, at!ta vreme c!t putea s"o suporte, i erau perioade c!nd ntr"adevr nu se mai simea n stare# Avusese vagi sperane c, duc!nd"o la 3aris, avea s"o distrag i poate, s"ar fi cuminit o vreme# &ar cltoria nu ncepuse sub auspicii bune# 0tia c legtura cu Ayan luase sf!rit dup Crciun, dar mai bnuia i c se pregtea de una nou# .ntotdeauna devenea deosebit de iritabil c!nd ncepea ceva nou, ca un cal de curse fremt!nd la start# ;ic5, ns, n"avea nici o posibilitate de"a o opri# C!t timp i meninea aventurile re onabil de discrete, ;ic5 se resemnase s triasc mpreun cu ea i, n anii din urm, devenise ceva mai cald cu fiul lor# ;ic5 se ngri)ise ca >o%nny s aib guvernante afectuoase i iubitoare, pe l!ng care mai avea i un tat care"l adora, ceea ce nsemna mai mult dec!t avusese el la aceeai v!rst# &ar n"ar fi fost niciodat de acord s renune la >o%nny, s divore e i s duc o via care i"ar fi rpit copilul pe care"l iubea# >o%nny era punctul central al e6istenei lui, iar dac asta nsemna s se mpace cu infidelitile i nervii lui 7illary, atunci era dispus s plteasc preul# @ privea, acum, ae at la msua de toalet, trec!ndu"i pieptenele prin prul mtsos i uit!ndu"se la el n oglind# Apoi, ca pentru a"l enerva de dou ori mai tare, trase o ng%iitur prelung de scotc% cu ap, dintr"un pa%ar de pe masa de toalet# 0i deodat, ;ic5 observ c pe sub capotul de satin alb purta o roc%ie neagr de mtase# 8 'e duci undeva, 7il9 ?lasul i era ine6presiv, oc%ii ca dou pietre ver i sclipitoare# 7illary e it doar o clip, cu nrile palpit!ndu"i ca ale unei iepe pur"s!nge# Aproape c"i putea vedea picioarele trepid!nd, pregtindu"se pentru o nou curs# 8 C tot veni vorba, da# &au :oynton"ii o petrecere# 8 Ce curios, !mbi el ironic, cunosc!nd"o de)a prea bine, n"am v ut invitaia# 8 Am uitat s i"o art# 8 ;"are importan# &du s ias din camer, c!nd 7illary se rsuci n scaun, ntreb!ndu"l ncetF 8 ,rei s vii i tu, ;ic59 (e ntoarse, privind"o# 3oate c era o petrecere la familia :oynton# $l, ns, rareori mergea la petreceri# C!nd o fcea, soia sa sf!rea invariabil n c!te"un col, flirt!nd cu vreun prieten nou sau c%iar cu unul vec%i# 8 ;u, mulumesc# /i"am adus ceva de lucru acas# 7illary se ntoarse din nou spre elF 8 ( nu spui c nu te"am invitat# 8 ;"am s spun# Amase n u, privind"o cum sorbea iari din pa%ar# 8 'ransmite"le toate cele bune din partea mea i ncearc s te ntorci devreme# 7illary ddu din cap# 8 0i, 7il# $ it# 8 &a, ;ic59 ;ic5 %otr s mearg p!n la capt# 8 .ncearc s nu lai ;eE Gor5"ul n flcri, c!nd pleci# 0i, indiferent ce >i"ai pus n cap, nu uita c peste dou ile ridicm ancora# .ntr"un fel sau altul, tot ai s vii cu mine# 8 Asta ce nseamn9 (e ridic ea, cu faa spre el# 8 .nseamn c, indiferent dac lai sau nu vreo inim s!nger!nd n urma ta, ai s vii# $ti soia mea, oric!t ai vrea s"o uii# 8 ;iciodat n"o uit#

.n voce i se simea ncr!ncenarea# Bra maria)ul cu el, cu at!t mai mult cu c!t fusese tot timpul at!t de drgu cu ea# @ fcea s se simt vinovat fa de el i nu voia# ,oia s fie liber# 8 &istracie plcut# .nc%ise ncet ua n urma lui i cobor la fiul su# &e ndat ce ;ic5 iei din camer, 7illary i ls capotul s"i cad de pe umeri, de vluind roc%ia de mtase neagr, decoltat i nc%eiat la spate, pe care i"o cumprase de la :ergdorf ?oodman# .i puse la urec%i o perec%e de cercei cu diamante i se privi n oglind# 0tia c la petrecere avea s"l nt!lneasc pe 3%ilip /ar5%am i, n timp ce"i termina scotc%"ul cu ap, se ntreb c!t aflase ;ic5 de)a# .nc nu se nt!mplase nimic cu 3%il, dar pleca i el la 3aris, n august, i cine tie ce"avea s se nt!mple atunci# Cine tie# $norma nav, splendid proiectat, sttea n dan la C%eiul TT, pe 7udson Aiver, fiecare centimetru ptrat al ei art!nd de"o elegan regal# @prindu"se un moment l!ng limu in, Armand i ridic privirea spre cele trei couri graioase profilate pe cer# C!ntrea opt eci de mii de tone i totui era cea mai rapid i mai sofisticat de pe tot ntinsul mrilor# 3rivind"o, i se tia respiraia i urma inevitabilul moment de tcere reverenioas c!nd te ptrundeai de frumuseea ei# ;avig!nd cu toat presiunea la ca ane, era i mai frumoas, i totui aici, odi%nindu"se la ancor, era o regin incontestabil# 8 3apa< 3apa< ,reau s vd< $li abet% se catapult prima din CitroSn, oprindu"se un moment l!ng tatl su, cu m!nua ncletat str!ns de"a lui# 8 $l e9 8 ;u, i !mbi Armand fetiei sale# $ste o ea# 1a :elle ;ormandie, mon trPsor# ;iciodat nu vei mal vedea o asemenea nav, micua mea# *ndiferent ce vor construi n anii care urmea , nu va mai fi o a doua ;ormandie# $ra un sentiment mprtit de)a de muli# .n cei apte ani de c!nd fusese lansat la ap, cltoriser cu ea elita, bogaii, puternicii, rsfaii, eleganii, iubitorii frumuseii i ai mrii, i nu e6ista printre ei suflet de om care s nu fie de acord# ;ormandie era un vas e6traordinar i complet unic, cel mai frumos, mai elegant i mai rapid# @ insul de lu6 plutitoare, n toate sensurile imaginabile# Armand se ntoarse, simindu"i soia oprit l!ng el# Bn moment, uitase cu totul de ei# &ac i"ar fi ngduit"o, poate c ar fi pl!ns# ;ormandie avea ceva care"l fcea s"i creasc inima, cu deosebit m!ndrie pentru -rana# Ce mai mplinire era acea nav< Ce m!ndrie, doar s simi truda i dragostea ce se puseser n ea, de la prova la pupa, de la c%il p!n la cer# $ra o veritabil minune# 1iane simi emoiile lui Armand, ncuviin!ndu"le n tcere, pe c!nd i privea c%ipul i"i !mbi c!nd soul su se ntoarse spre ea# 8 *ari ari ca un tat m!ndru, l tac%in 1iane cu bl!ndee# Armand r!se, dar ncuviin din cap, fr a se )ena# 8 Ce victorie pentru -rana< .ntre timp, /arie"Ange venise l!ng sora ei, cele dou fetie srind n sus i"n )os de nc!ntare# 8 Acum putem merge la bord, papa9 3utem9 3utem9 1iane le lu pe am!ndou de m!n, iar Armand le ddu oferului i %amalului ordinele cuvenite, pentru ca peste cinci minute s treac pe sub enorma arcad cu inscripia C@/3A?;*$ ?$;$AA1$ 'AA;(A'1A;'*UB$, pind ntr"un lift care"i duse pe o poriune mai nlat a c%eiului# $6istau trei intrri separate pentru cei o mie nou sute apte eci i doi de pasageri care aveau s se mbarce, desprite discret i marcate 3A$/*$A$ C1A(($, '@BA*('$( i

CA:*;$(# 3remiere classe era prima, desigur, iar prin acea arcad aveau s intre opt sute ai eci i patru de pasageri, nainte ca nava s ridice ancora, n aceeai dup"amia # C!nd Armand, 1iane i fetele au pit pe puntea lui ;ormandie, trecuse cu puin de amia # 3lecaser din Was%ington cu trenul, la cinci dimineaa, a)ung!nd la ;eE Gor5 cu o )umtate de or n urm# @ limu in a Consulatului i ateptase la gar, duc!ndu"i direct la C%eiul TT, pe West JZt% (treet# 8 :on)our, monsieur, madame# @fierul n uniform le !mbi celor dou fetie mbrcate impecabil, n roc%ii asortate de organdi bleu"pal, cu mnui albe, plrii de paie i pantofi negri de lac# 8 /esdemoiselles, bienvenue a bord#12 .l privi amabil pe Armand# '!nrul ofier i ndrgea munca i, n anii c!t avusese misiunea de"a controla accesul pasagerilor la bord, i nt!lnise pe '%omas /ann, (to5oEs5i, ?iraudou6, (aint"$6upery, stele de cinema ca &ouglas -airban5s, efi de state, gigani ai lumii literare, cardinali, pctoi i capete ncoronate din aproape toate rile europene# $ra captivant ateptarea de a"i rosti numele, dac nu"i recunoteai dintr"o privire, ceea ce, de cele mai multe ori, reuea# 8 /onsieur9 8 &e ,illiers, rspunse calm Armand# 8 Ambassadeur9 (e interes t!nrul, iar Armand confirm cu o nclinare tcut a capului# A%, bien sur# &esigur# @bserv, arunc!nd din nou o privire pe lista pasagerilor, c familia de ,illiers avea s ocupe unul dintre cele mai lu6oase apartamente ale navei# ;"avea de unde ti c era o favoarea din partea C'ranatD, cum se mai numea C# ?# '#, i fu impresionat s"i dea seama c ambasadorul i familia sa aveau s ocupe apartamentul ?rand 1u6e 'rouville# 8 , vom conduce de ndat la cabina dumneavoastr# -cu semn unui steEard, care se materiali ase l!ng el i lu imediat mica geant a lui 1iane# Aestul cuferelor fuseser trimise cu c!teva ile n avans, iar baga)ele pe care le aduseser cu ei n tren i ateptau n cabin, a)unse acolo cu puin timp naintea lor# (erviciul de pe ;ormandie era ireproabil# Apartamentul 'rouville se afla pe puntea de promenad, fiind unul dintre cele dou apartamente disponibile la acel nivel, cu promenad proprie i vedere spre fermectoarea teras CafP"?rill# Acolo se aflau bnci i lampadare, scri i balustrade care formau un desen graios dup cum v u Armand privind de pe terasa lor privat# .nuntru, se aflau patru dormitoare elegante, unul pentru 1iane i pentru el, c!te unul pentru fiecare fat i ultimul pentru guvernant# 3e aceeai punte e6istau camere n plus, disponibile pentru ali servitori pe care i i"ar fi putut aduce# Bna dintre ele i fu necesar asistentului lui Armand, >acVues 3errier, care i nsoea pe vas, astfel ca Armand s"i poat continua munca# &ar restul CstudiourilorD n"aveau s fie folosite de el, rm!n!nd ncuiate# (ingurii ali locuitori ai acelei puin populate puni superioare aveau s fie familia din apartamentul &eauville, identic cu 'rouville"ul ca grandoare i ntindere, dar fr s semene n nici un fel cu suita de ncperi a familiei de ,illiers# -iecare cabin de clasa nt!i a navei era ugrvit n c!te"o cu totul alt culoare, fr nici o repetare de la un apartament la altul# 3!n la ultimul detaliu, fiecare camer repre enta c!te un unicat# 0i, n timp ce Armand i 1iane priveau prin apartamentul lor, oc%ii li se nt!lnir, iar 1iane i bucni n r!s# $ra at!t de scandalos de e6travagant, at!t de elegant, de frumos, nc!t se simea la fel de emoionat ca fetele# 8 Alors, ma c%Prie, i !mbi el, dup ce steEardul i ls n %olul principal, l!ng fgduitul pian pentru copii# UuKen penses"tu9

Ce prere ar fi putut s aib9 $ra un loc miraculos unde s"i petreac cinci ile, cinci sptm!ni# Cinci luni# Cinci ani# 1"ar fi plcut s rm!n pe ;ormandie la nesf!rit# 0i putea s vad n oc%ii soului ei c i el g!ndea la fel# 8 *ncredibil# &e )ur"mpre)ur, mbarc!ndu"se, observaser somptuoasele motive art deco1+, lemnria bogat, sculpturile frumoase, enormele panouri de sticl, pretutindeni# $ra nu at!t un %otel pe ap, c!t un ora plutitor al perfeciunii, unde absolut nimic nu era nelalocul su i tot ce vedeau aducea o m!ng!iere oc%iului# 1iane se ae pe o canapea de catifea verde"nc%is, c%icotind spre ArmandF 8 $ti sigur c nu vise 9 ;u m vei tre i, s m pomenesc tot la Was%ington9 8 ;u, iubirea mea, ise el ae !ndu"se alturi# 'otul e adevrat# 8 &ar apartamentul sta, Armand, m trec fiorii c!nd m g!ndesc c!t trebuie s coste< 8 Ii"am spus, ne"au promovat mai sus de cabinele de lu6 pe care le re ervasem# Art!nd din nou victorios, i sur!se# (e bucura s"o vad fericit i era evident c se simea la fel de copleit ca el# .n anii cltoriilor mpreun cu tatl ei, cunoscuse marele lu6, dar aici era ceva mai mult, ceva absolut unic i remarcabil# (implul fapt de"a se afla pe ;ormandie, pre i de"o clip, ddea sen aia de"a intra n istorie# $ra uor de cre ut c n"avea s mai e6iste niciodat o nav ca aceea i c oamenii vorbeau despre ea ani i ani# 8 ,rei s bei ceva, 1iane9 &esc%ise Armand uile duble ale lambriului pentru a da la iveal un bar enorm, bine garnisit, pe care 1iane l privi cu oc%ii mari, ntorc!ndu"se apoi spre el# 8 &umne eule mare< Ai putea face nava s pluteasc numai pe ce"i acolo< .n timp ce o asculta Armand destup o sticl de ampanie &om 3erignon# .i turn un pa%ar i i"l ntinse, ntorc!ndu"se s"i umple i lui unul# 3rivindu"i frumoasa soie, ridic pa%arul, cu oc%ii ntr"ai ei, i toastF 8 3entru cele mai frumoase dou doamne din lume# 1a ;ormandi$# $t ma femme# ;ava i soia lui# 1iane, fericit, lu o ng%iitur din vinul sc!nteietor, dup care se ridic s i se alture# (e simea din nou ca n luna de miere i fu nevoit s"i aminteasc de pre ena fetelor n camera de alturi# 8 -acem o plimbare, s ne uitm prin )ur9 .ntreb Armand# 8 Cre i c fetele au s fie n siguran9 @ privi amu at, apoi r!se# 8 Aici9 Cred c"au s se descurce# /ademoiselle le a)uta de)a s"i despac%ete e )ucriile i ppuile, din cuferele care ateptau n camerele lor# 8 0tiu e6act ce vreau s vd# 8 0i despre ce"o fi vorba9 @ privi cum i trecea cu pieptenele prin prul lung i blond i simi un )ung%i de dorin ptima# -usese at!t de ocupat n ultimele sptm!ni, nc!t abia dac o v use# 3rea c nu avuseser deloc timp s stea mpreun# &in fericire ns, pe vas, urmau s aib timp pentru plimbri, pentru %oinreli de pe o punte pe alta i pentru taifas, cum le plcuse at!t de mult n ultimii ece ani# Armand se simea singur c!nd nu avea destul timp s stea de vorb cu ea# &ar n vederea acestui voia) i fgduise n sinea sa s nu lucre e cu >acVues 3errier dec!t de la nou la douspre ece, restul timpului rm!n!nd liber# &esigur, traversarea era o oca ie rar i pentru 3errier# Bn t!nr de aceeai v!rst cu 1iane ar fi cltorit n -rana pe o nav mai mic, la clasa a doua# &e ast dat ns, ca recompens pentru cei cinci ani de munc devotat, Armand intervenise n favoarea lui, se obinuse un decont special i avea posibilitatea s fac traversarea pe ;ormandie, alturi de ei# 1a au ul vetii, 1iane se bucurase pentru >acVues, dar acum spera s"

i gseasc i el un el propriu# Asemeni lui Armand, era flm!nd dup puin timp numai pentru ei# 0i tia c fetele aveau de fcut o mulime de lucruri, la piscin, n camerele de recreere pentru copii, cu coteele, unde puteau vi ita c!inii care cltoreau, la teatrul de ppui i la cinema# $6istau destule ocupaii pentru ele i, dup cum spera 1iane, i pentru >acVues# .l ntreb pe Armand, n timp ce ieeau din apartament, dac dup prerea lui >acVues era de)a la bord# 8 ;e va gsi dup ce ridicm ancora, sunt convins# 3etrecuse dou ile n ;eE Gor5 de unul singur, vi it!ndu"i nite prieteni, i fr" ndoial, avea n cabina sa un soi de petrecere# 8 $i, ce doreti cu at!ta nerbdare s ve i, 1iane9 8 'otul< .i strlucir ei oc%ii, ca ai unei fetie# ,reau s vd barul cu pereii din piele de porc albit, grdina de iarn# (alonul mare# Apoi i !mbi soului eiF 8 ,reau s vd c%iar i fumoir"ul domnilor# .n broura aceea, arat incredibil# .i fcuse bine leciile, iar Armand era amu at# 8 ;u cred c vei a)unge s ve i fumoir"ul pentru domni, draga mea# @c%ii lui o sorbir din nou, n drguul costum de mtase roie# $ra greu de cre ut c aveau ece ani de csnicie# ;u prea nici c"un moment trecut de nouspre ece# &in punctul lui de vedere, cu dou eci i patru de ani avanta), ntotdeauna i se pruse aproape o copil# *ar acum, plimb!ndu"se la braul su, alctuiau o perec%e e6trem de reuit, n timp ce strbteau agale puntea brcilor, spre promenada din fa, de unde puteau vedea ;eE Gor5"ul n aria ilei nsorite de iunie# Aici ns, pe vas, sufla o bri bl!nd# 3este c!teva momente, au revenit nuntru, cobor!nd pe puntea de promenad unde au fcut un tur rapid al salonului de clasa nt!i, au aruncat o privire n sala de spectacole, iar 1iane i"a vorbit despre piscin# 8 Are o on n trepte, pentru fete, aa c vor fi n siguran# 8 3utoaicele alea mici9 .i sur!se Armand soiei lui# Ar fi n siguran n orice piscin# 8 $u tot m simt mai bine tiind c e o poriune de ba in prote)at, pentru ele Cre i c acum o fi desc%is9 ,oia s vad totul odat# 8 Cred c"l in nc%is p!n pornim la drum# ;ormandie era vestit pentru elaboratele sale petreceri de rmas bun i fr ndoial c i" ar fi trecut cuiva prin minte s vi ite e piscina cu o sticl"dou de ampanie# .n acest ca , nu i"ar mai fi dat )os niciodat pe vi itatori de pe vas# 0i"aa era destul de greu, peste tot se vedeau oameni vi it!nd nava, privind n cabinele pasagerilor, trg!nd cu oc%iul n elegantele saloane i apartamente# @dat trecui de cinematograf, s"au ndreptat spre bibliotec, o sal frumoas, cu nfiare serioas, i aproape a)unseser, c!nd 1iane descoperi grdina de iarn despre care citise# Aproape rmase cu gura cscat, c!nd pir nuntru# 3retutindeni se ntindea o )ungl tropical de verdea, f!nt!ni de marmur mproc!nd delicat cu ap, vitrine nalte pline de psri e6otice, i domnea o sen aie de aer liber, datorit faptului c a)unseser n partea dinspre prova a navei# 1iane o gsi cea mai e6otic ncpere pe care o v use n viaa ei i se ntoarse spre Armand cu o e6presie de incredulitate fericit# * se prea c%iar mai mult dec!t un vis# 8 $ c%iar mai drgu dec!t n fotografiile din brour# &e fapt, toat nava era mult mai e6traordinar# .nc de la prima vedere, gsiser comori pretutindeni, nuane care nu puteau fi redate adecvat n fotografii sau sc%ie, abia put!nd fi descrise# 3rea un mirific tr!m de basm, plin de oameni e6trem de c%ipei i interesani dup c!te se prea, ntr"un decor mai spectaculos dec!t la ,ersailles sau -ontainebleau# Am!ndoi au c ut de acord c nicieri nu v user ceva care s"o egale e i, n timp ce reveneau spre cellalt

capt al navei, spre dunet, unde aveau s triasc o sptm!n nc%eiat, alte glasuri rsunau ca un ecou al g!ndurilor lor, n oapte uimiteF 8 $6traordinar# $6traordinaire# Bn miracle# *ncroyable# *ncredibil# Aemarcabil# $ o regin p!n la ultimul detaliu# @amenii o comparau ncontinuu cu alte nave i totui nu ncpea nici o comparaie# (e detaa de toate# $a, ;ormandie# @ oper de art solitar# @ coroan de nestemate n flota -ranei# 8 /ergem s vedem dac a venit >acVues, 1iane9 'receau prin dreptul studiourilor, apropiindu"se de cabinele lor, i pre de"o clip doar 1iane simi un uor v!cnet n inim# ;u voia s"l vad pe >acVues nc, nu voia deloc s"l vad# .l dorea pe Armand numai pentru ea, s mpart numai unul cu altul cltoria# Aproape i prea ru c le aduseser i pe fete# Ar fi fost at!t de minunat ca n urmtoarele cinci ile s stea numai cu el# 8 &ac vrei, Armand# /ereu asculttoare, tia c!t nevoie avea Armand de >acVues# 0i, totui, ar fi fost cu at!t mai plcut dac n"ar fi avut de lucru i la bord# .ns aceasta era e6istena pe care o ducea Armand# Aesponsabilitile mai presus de orice# (e oprir i ciocnir la u, dar 1iane observ, cu uurare, c nu rspundea nimeni# Bn steEard se apropie de ndatF 8 .l cutai pe domnul 3errier, ambassadeur9 8 &a# 8 $ste n CafP"?rill, cu nite prieteni# &orii s v art drumul9 8 ;u, nu, e perfect aa, i !mbi Armand amabil# ,om avea destul timp dup ce ridicm ancora# Cel puin, tia c t!nrul se afla la bord# 0i nainte fusese convins, dar dorise s fie absolut sigur# /ai aveau de redactat c!teva referate foarte importante, n pregtirea sosirii lui Armand n -rana# 8 /ulumesc foarte mult# 8 3entru puin# $u voi fi steEardul dumneavoastr ef pe parcursul cltoriei# >ean"Gves 7erric5# 3ronuna $rr"ee5, iar Armand i ddu seama dup accent c era din :retania# 8 Cred c vei gsi un mesa) de la cpitanul '%oreu6 n apartamentul dumneavoastr# 8 /ulumesc nc o dat# Armand o urm pe 1iane nuntru, iar l!ng un enorm co cu flori, pe pian, i dou couri cu fructe de la prietenii lor din Was%ington, se afla ntr"adevr o scrisoare de la cpitanul '%oreu6, invit!ndu"i s asiste la desprinderea navei de la c%ei, privilegiu rar, acordat puinor oameni, iar 1iane fu nc!ntat# 8 Cre i c ne va lsa s aducem aparatul de fotografiat9 8 ;u vd de ce nu# ,rei s ve i ce fac fetele nainte s mergem9 C!nd se uit, ns, 1iane v u c dispruser# /ademoiselle le lsase soilor de ,illiers un bilet, inform!ndu"i c fetele voiau s vad coteele i terenul de tenis de pe duneta superioar, iar 1iane tia c alturi de mademoiselle or s fie n siguran# Aveau o mulime de e6plorat, aa c l urm pe Armand, n direcia de unde veniser# 3untea de comand, descoperir ei, se afla pe duneta dinspre prova, e6act deasupra grdinii de iarn care o nc!ntase at!t de mult pe 1iane cu puin timp n urm# &oi ofieri stteau de gard n tcere, l!ng camera timonei, mpiedic!ndu"i pe curioi s intre# Armand le ntinse biletul pe care li"l trimisese cpitanul '%oreu6 i fur poftii repede nuntru, pentru a"l cunoate personal# $ra un brbat v!n)os, cu prul alb i riduri ad!nci n )urul

oc%ilor albatri nfundai n cap2 srut m!na lui 1iane, apoi i"o str!nse pe"a lui Armand, ur!ndu" le bun venit la bordul navei sale, n timp ce ei o elogiau# 8 (untem foarte m!ndri de ea, spuse el radios# ;ormandie tocmai c!tigase din nou 3anglica Albastr, pentru recorduri de vite peste Atlantic, dar era la fel de remarcabil i prin frumusee, cum tiau cu toii# 8 $ c%iar mai minunat dec!t am visat# @ nav e6traordinar# Armand privi n )ur la ordinea perfect de pe puntea de comand# 3rea mecanismul unui ceas elveian# 'otul era imaculat, armoni at, ntr"o perfect organi are# 3e o mas mare stteau ntinse %ri, vederea prin ferestre era superb i e6ista o platform nlat unde stteau cpitanul i primul ofier, coordon!nd micrile vasului, despre care Armand aflase de c!iva ani c era cel mai comod de manevrat din toate c!te e6istau# (e vorbise la nceput despre unele vibraii neplcute, dar p!n i aceast problem fusese re olvat nc din primele ilei ale lui ;ormandie# *ar datorit remarcabilei forme a coci, se spunea c nu lsa aproape deloc sia)# &in toate punctele de vedere posibile, era mai presus c%iar i dec!t visurile proiectantului i ale constructorului# &intr"un col retras, unde nu stteau n drum, Armand i 1iane privir nava pornind la drum, desprin !ndu"se ncet de C%eiul TT, tractat de remorc%ere p!n prsi portul, pentru a se ntoarce apoi ncet spre est, cu prova ndreptat spre -rana, p!n c!nd ultimele semne ale portului ;eE Gor5 disprur treptat, a)ung!nd n largul mrii# Armand fu iari impresionat de iueala manevrelor navei i de modul impecabil de lucru al ec%ipei cpitanului '%oreu6# 8 (perm c vei avea am!ndoi o cltorie foarte plcut, i !mbi din nou '%oreu6 lui 1iane# 0i mi"ar face mare cinste dac disear ai lua cina cu mine# Avem c!teva persoane foarte interesante la bord# .ntotdeauna e aa# $ra prea m!ndru de nava lui ca s nu se i laude un pic, dar avea tot dreptul, iar Armand accept invitaia cu plcere, ntreb!ndu"se cine mai era la bord i pe cine aveau s nt!lneasc la masa cpitanului# (pera ca 1iane s se distre e c!t de c!t, s"i fac noi prieteni i s gseasc oameni care s"o amu e n timp ce el lucra cu >acVues# .i mulumir din nou cpitanului i revenir n apartamentul 'rouville# .ntre timp se fcuse ora trei dup"amia , iar Armand propuse s comande nite sandviuri i ceai n camera lor# Aveau o cmar proprie, iar sufrageria pe care o remarcaser nainte avea s le fie de folos n asemenea momente# .n timp ce 1iane se ntindea pe patul lat i confortabil, acoperit cu satin albastru, Armand i citi menu"ul, iar ea !mbiF 8 ;"ai s m mai poi rostogoli )os de pe nav n -rana, dac mn!nc toate astea# 8 .i poi permite s pui pe tine o livr, dou# Avea tendina s fie prea slab, dar Armand trebuia s admit c o prefera astfelF prelung, elegant i subire, i ddea ntotdeauna aspectul unei m!n e tinere, mai ales atunci c!nd se )uca pe iarb cu fetele# $6ista la 1iane ceva tineresc, n special acum, c!nd i scoase costumul rou, de vluind mici cascade de mtase i dantel# Armand puse ncet menu"ul deoparte i, cu alt g!nd n minte, se apropie, dar e6act atunci se au i soneria# $l e it un moment, iar 1iane oft# 8 ,in imediat# .nainte, ns, ca ea s"i aud glasul, tiu# $ra >acVues 3errier, mereu devotat sarcinilor pe care le avea de ndeplinit# Cu c%ipul su onest, cu oc%elari cu ram de baga, cu costumele nc%ise la culoare i servieta ntotdeauna plin s dea pe dinafar# 1iane l cunotea prea bine# 1una de miere alturi de Armand s"ar fi sf!rit nainte de"a ncepe, cu a)utorul lui >acVues 3errier# Apoi i au i, sftuindu"se n living room, iar peste un moment Armand se ntoarse#

8 A plecat9 (e ridic 1iane n capul oaselor, cu port")artierul, ciorapii i sutienul nc la locul lor, pe fptura ei supl# 8 ;u# *art"m, 1iane# (unt nite telegrame care se pare c au sosit c%iar naintea plecrii# 'rebuie s# Bn moment, doar# 0ovi o clip, ncerc!nd s"i citeasc privirea# $a, ns, se mulumi s"i !mbeasc# 8 ;u face nimic# .neleg# ,ei lucra aici9 8 ;u, m"am g!ndit s mergem n cabina lui# Comand tu ceva de m!ncare# ,in peste"o )umtate de or# (e apropie s"o srute repede pe bu e i dispru, cu mintea plin de datoria sa fa de -rana, iar 1iane privi din nou n menu# &ar nu"i era foame de m!ncare, i era foame dup Armand, dup mai mult din timpul lui, i niciodat nu avea destul# (e culc la loc, rela6!ndu"se, ascult!nd murmurul slab al vasului p!n adormi, vis!nd la Armand i la o pla) undeva n sudul -ranei# .ncerca s a)ung la el, dar nu putea trece de un gardian care insista c accesul era inter is# *ar gardianul avea c%ipul lui >acVues 3erier# &ormi astfel dou ore, n timp ce /arie" Ange i $li abet% i escortau guvernanta la piscin# O .n apartamentul &eauville, 7illary :urn%am sttea privind barul lambrisat, cu o e6presie de e6asperare# Coninea l i ntregi de ampanie, dar nu putea gsi scotc%"ul# 8 Al dracuK de bar nenorocit# -rance i mpuii, niciodat nu se g!ndesc dec!t la porcria asta de vin# 'r!nti ua i se ntoarse spre ;ic5, cu oc%ii negri strlucindu"i ca oni6ul sc!nteietor, cu prul ca o mtase neagr peste roc%ia de"o frumusee spectaculoas, de crepe de C%ine alb# Aruncase pe un scaun plria asortat c!nd intrase n living"ul apartamentului, abia bg!nd de seam decoraiunile, sau lu!nd la cunotin frumuseile din )ur# ;u fcu dec!t s"i calce fusta neagr de satin cu blu de mtase n culoarea meurei pe care urma s le poarte n acea sear 8 ;u vrei s arunci o privire prin )ur nainte de"a bea ceva, 7il9 ;ic5 o privi n timp ce se ndeprta de bar, cltin!nd din cap i amintindu"i, ca nainte cu mult timp, de un copil suprcios, disperat de nefericit# ;iciodat nu nelesese ntru totul de ce era astfel# Ii"ai fi putut spune c fusese rsfat n copilrie, c mritiul o iritase mai mult dec!t pe ma)oritatea femeilor, c era decepionat de via, dar tot era greu de neles de ce# &incolo de limba ascuit i de cuvintele tioase se ascundea o fat frumoas care nc mai putea s"i fac genunc%ii terci# .l ntrista faptul c el nu"i mai putea inspira niciodat aceleai sentimente# 3re de"un moment, i spusese c pe vapor lucrurile ar putea sta altfel, c departe de prieteni i de viaa ei agitat poate"ar fi redevenit fata pe care o cunoscuse demult, dar fusese un g!nd prostesc, iar acum o tia# Cu o sear nainte, din camera ei de toalet se dduser c!teva telefoane clandestine, iar la ora unspre ece ieise pentru c!teva ceasuri# ;"o ntrebase unde se dusese# Acum, ntr"adevr, nu mai conta# 3lecau pentru un an i, despre oricine"ar fi fost vorba, tia c rm!nea n urm# 8 ;u vrei puin ampanie9 .ntreb el, politicos, dar cu mai puin cldur dec!t nainte# 8 ;u, mulumesc# Cred c va trebui s arunc o privire n bar# (e uit pe o %art a navei, pentru a vedea c e6ista un bar c%iar sub locul unde se aflau, i" i trecu rapid ru)ul peste bu e nainte de a pomi spre u# >o%nny era afar pe puntea lor privat, cu bona, privind emoionat ori ontul ;eE Gor5"ului n timp ce ieeau din port, iar pre de"un moment ;ic5 se simi sf!iat, dup care lu %otr!rea rapid de a"i urma soia# $ra locul potrivit pentru a o mpiedica s revin la vec%ile ei nravuri i voia s"o in sub oc%i# *ndiferent ce fcuse n ;eE Gor5, n"avea de g!nd s"o mai lase s continue i n anul care urma# Comunitatea american din 3aris nu era peste msur de mare, iar ;ic5 nu voia ca 7illary s dea natere la

scandaluri# &ac avea s fie la fel de burdalnic precum fusese n ultimii nou ani, atunci lui nu" i rm!nea dec!t s se in dup ea# 8 Bnde te duci9 .l privi peste umr, surprins# 8 / g!ndeam s te nsoesc la bar, i pstr el glasul calm, iar oc%ii li se nt!lnir, susin!ndu"i privirile# 'e deran)ea 9 8 &eloc# .i vorbeau ca doi strini i, un moment mai t!r iu, ;ic5 o urm pe %ol# 7illary cobor la restaurantul de pe puntea brcilor, desc%is i i noapte, av!nd pereii tapetai cu pielea de porc albit care o intrigase at!ta pe 1iane# $ra o ncpere enorm, cu nfiare aerisit i vedere spre promenada de la clasa nt!i, unde se adunaser muli pasageri s vad nava ridic!nd ancora# *ar acum, n perec%i i mici grupuri, intrau n restaurant, cu feele nsufleite i glasurile pline de emoie i veselie, nc!ntai de cltorie# ;umai 7illary i ;ic5 preau a sta cufundai complet n tcere, sau cel puin aa simea el, privind oamenii cum intrau i se ae au la mese# (e simea ciudat, nespun!ndu"i nimic soiei sale, dar apoi i ddu seama c abia dac se mai cunoteau# &evenise aproape o strin pentru el# 'ot ce tia despre ea era c mergea ncontinuu la petreceri, i cumpra %aine noi i disprea la :oston sau ;eEport ori de c!te ori avea oca ia# $ra mai mult dec!t puin straniu s stea acolo mpreun i se ntreb deodat, n timp ce ea comanda un scotc% cu ap, dac, st!nd aa cu el, nu cumva se simea prins ca ntr"o capcan# ;ici mcar nu"i putea trece prin minte ce s spun# Ce"i poi spune unei femei care te evit de aproape nou ani9 C(alut, cum o mai duci cu viaa9 Bnde"ai fost n ultimul deceniu9 :un, eu m numesc#D ncepu s !mbeasc pentru sine, la g!ndul absurditii a ceea ce simea, iar c!nd i ridic privirea, o v u cercet!ndu"l cu un amestec de curio itate i suspiciune# 8 Ce gseti de r!s, ;ic59 $ra pe punctul s"i spun ceva linititor i vag, dar apoi prefer s n"o fac# 8 ;oi suntem de r!s, cred# .ncercam s"mi amintesc c!nd am stat ultima oar la o mas, ca acum, numai noi doi, fr alt loc unde s putem merge, nicieri unde s fugim# $ amu ant i nimic mai mult# / ntrebam ce s"i spun# $ra at!t de uor s"i provoace un acces de furie i c%iar c nu voia# Aproape spera c s"ar putea mprieteni din nou# 3oate c anul petrecut la 3aris avea s le prind bine# 3oate c, fr micul ei cerc din :oston unde s se refugie e, avea s fac un efort# (ur!se din nou la acest g!nd i"i acoperi una dintre m!inile prelungi i frumoase cu a lui, simind sub degete diamantul de ece carate pe care i"l cumprase# 1a nceput i cumprase foarte multe bi)uterii, dar 7illary rareori prea la fel de nc!ntat s le primeasc pe c!t de bucuros era el druindu"i"le, aa c n ultimii ani cadourile pentru ea ncetaser# 0tia, totui, c primise de la alii, ca %aina de vulpe din iama trecut, sau o bro mare cu smaralde pe care o purtase adesea, parc ostentativ# Bn inel cu rubin# (e sili s"i alunge g!ndurile# Acum nu mai foloseau la nimic# 3rivi n oc%ii ei mari i negri i"i !mbi# 8 :un, 7illary# .mi pare bine c te vd aici# 8 (erios9 -uria pru s se risipeasc, nlocuit de o oarecare tristee# 8 ;u tiu ce motiv ai avea, ;ic5# ;"am fost o soie prea gro av# .n vocea ei nu se simea prere de ru, ci doar o nuan de amrciune# 8 ;e"am nstrinat n ultimii c!iva ani, 7il, dar nu e nevoie s rm!nem aa pentru totdeauna# 8 &e)a suntem pentru totdeauna aa, ;ic5# (unt o femeie n toat firea, pe care abia o cunoti, i ca s"i spun adevrul n ma)oritatea timpului nici mcar nu"mi mai amintesc cine eti#

Am amintirile ndeprtate ale acelor petreceri la care ne duceam mpreun, demult, c!t de frumos erai, c!t de interesant, iar acum m uit la tine i ari la fel# @c%ii i deveniser mult prea strlucitori i"i mut privirea# 8 &ar nu eti# 8 /"am sc%imbat at!t de mult n ultimii ani9 0i el era trist# Aceste cuvinte ar fi trebuit s i le spun demult, dar n"o fcuser niciodat# &intr"odat, se aflau n barul unui vapor care tocmai ridicase ancora i ncepeau s"i desc%id sufletele# 8 (unt at!t de sc%imbat acum, 7illary9 $a ddu din cap, cu oc%ii lucind de lacrimi, dup care ridic din nou privirea spre el# 8 &a, eti soul meu# @ spunea de parc ar fi fost un cuv!nt groa nic, iar ;ic5 putu ri vec%ea nelinite n felul cum i mica umerii i se retrgea dintr"o dat de la mas, pe scaun, ca pentru a fugi de el# 8 $ c%iar at!t de ru9 8 Cred# Aproape o necau cuvintele, dar o dat"n via se %otr s mearg nainte i s"o spun# 3utea foarte bine s afle i el ce simea# &e ce nu9 8 Cred c este, pentru mine# Cred c n"ar fi trebuit s m mrit niciodat, ;ic5# &e ast dat o spusese pe un ton de confesiune, amarul dispruse i arta din nou ca o t!nr i frumoas debutant, debutanta pe care el o CviolaseD, cum spusese ea odat, i o lsase gravid, i o CrpiseD de"acas i o silise s se mrite cu el# Aescrisese demult scenariul i credea tot ce spunea# ;"avea nici un rost s se certe cu ea sau s"i aminteasc faptul c ea dorise s se culce cu el, c era i vina ei c rmsese nsrcinat i c el ncercase s ndrepte lucrurile c!t putuse de bine, dar ea nici mcar nu voise vreodat s ncerce# 8 (imt# (imt csnicia ca pe"o capcan[# Ca i cum a fi o pasre care nu poate s boare, ci doar d din aripi, c%iopt!nd pe pm!nt, fr s a)ung nicieri, bat)ocorit de prieteni# / face# $ it un moment, apoi continuF 8 / face s m simt ur!t[# Ca i cum n"a mai fi ce"am fost odat# 8 $ti c%iar mai frumoas dec!t erai# @ spusese privind"o n oc%i i contempl!ndu"i pielea alb ca sm!nt!na, prul mtsos, umerii delicai i braele graioase# ;u era nimic ur!t la 7illary :urn%am, n afar de felul de"a se comporta uneori, ns n"o spuse# 8 Ai devenit o femeie e6cepional de frumoas# &ar nu"i de mirare# .ntotdeauna ai fost o fat e6cepional de frumoas# 8 &ar nu mai sunt fat, ;ic5# ;ici mcar femeie nu sunt# (e ntrerupse, parc pentru a"i cuta cuvintele# 8 'u nu tii cum e pentru o femeie s fie mritat# $ ca i cum ai deveni posesiunea cuiva, obiectul cuiva, nimeni nu te mai vede ca pe tine nsi# 1a acest lucru ;ic5 nu se g!ndise niciodat i"i suna cam nebunesc# Cu asta se luptase ea n toi aceti ani9 &espre asta fusese vorba n toate aventurile ei9 &espre lupta de"a tri separat, de"a fi cineva i ceva care s"i aparin numai siei9 $ra o idee nou pentru el# 8 $u nu te consider o posesiune# 'e consider soia mea# 8 0i asta ce nseamn9 3entru prima oar n ultima )umtate de or, i se simea din nou furia n glas, i"i fcu semn c%elnerului aflat n trecere s"i mai aduc un scotc%#

8 (oia meaC# (un ca Cscaunul meu, masa mea, maina meaD# (oia mea# $i, i9 Cine sunt eu c!nd m aflu cu tine9 (unt doamna ;ic%olas :urn%am# 3entru &umne eu, nici mcar nu am un nume al meu propriu# /ama lui >o%nny# 3arc"a fi c!inele cuiva# ,reau s fiu eu# 7illary< 8 &oar 7illary9 @ privi el cu un sur!s trist# 8 &oar 7illary, i ntoarse ea privirea, un lung rstimp, lu!nd o sorbitur din pa%ar# 8 Asta eti pentru prietenii ti, 7il9 8 3entru unii# Cel puin, oamenii pe care"i cunosc nu dau o para c%ioar pe cine eti tu# /i"a a)uns p!n peste cap s mai aud de ;ic5 :urn%am H ;ic5 :urn%am aa# ;ic5 :urn%am pe dincolo# A, dumneavoastr trebuie s fii doamna ;ic%olas :urn%am# ;evasta lui ;ic5 :urn%am# ;ic5 :urn%am# ;ic5 :urn%am# ;ic5 :urn%am< Aidic ea glasul, c!nd ;ic5 i fcu semn s vorbeasc mai ncet# ;u"mi spune tu mie s"mi in gura, fir"ai al dracului< 'u nu tii cum el se simea bine nfrunt!ndu"l# Acesta era un lucru nou n vieile lor complet separate# Acum poate avea s neleag ce se ascundea dincolo de independena ei feroce# Curios, ns, era c tocmai acest lucru o atrsese iniial spre el, iar ;ic5 o tia# .i plcuse faptul c era ;ic%olas :urn%am, cu toat greutatea pe care o comporta acest nume# 8 0i"am s"i mai spun ceva# ;imnui din :oston nu"i pas cine eti tu, ;ic5# ;u era ntru totul adevrat i o tiau am!ndoi, dar se simea mai bine spun!nd"o# 8 Acolo am propriii mei prieteni, care m cunosc dinainte de"a m fi mritat cu tine# ;ic5 nu"i dduse niciodat seama c acest lucru era de"o importan at!t de disperat pentru ea# (e ntreb deodat dac nu cumva e6ista vreo cale de"a putea s uure e povara acestei frustrri# 0i e6act c!nd i veni ideea, un steEard se apropie de eiF 8 &omnul :urn%am9 8 &a9 (e g!ndi pe dat la >o%nny# C s"o fi lovit cumva, pe vas, i veniser s"l caute# 8 Avei un mesa) din partea cpitanului# ;ic5 o privi pe 7illary, i v u oc%ii ar tori i dintr"odat nelese mai mult, un lucru pe care nu i"l spusese n ultima or, la butur# $ra geloas pe el# 8 /ulumesc# 3rimi plicul cu c%enar auriu, nclin!nd din cap, iar steEard"ul dispru n timp ce ;ic5 scotea fila imprimat cu formula oficialF CCpitanul '%oreu6# (olicit plcerea companiei dumneavoastr la cin# .n 1a grande salle a manger, ast sear la orele nou#D Aceasta era oca ia denumit Ca doua primireD, cea mai elegant din dou, prima av!nd loc la orele apte# 8 Ce"i povestea asta9 'e ling n cur de)a, ;ic59 .i terminase al doilea pa%ar i avea oc%ii prea strlucitori, dar nu de lacrimi# 8 0t, 7il, te rog# 3rivi n )ur s vad dac n"o au ise cineva# *deea c cineva l lingea n fund l fcea s se )ene e# &ar n"avea cum s scape de faptul c era un om foarte important i, inevitabil, urmrit# .i purta bine mantia importanei, dei uneori prea umil, ceea ce fcea cu at!t mai nebuneasc dumnia soiei lui pentru c era cine era# Ar fi fost ultimul om din lume care s i"o v!re pe g!t# &ar 7illary au ise totul mult prea des# 8 Cpitanul ne invit la cin# 8 &e ce9 ,or s le cumperi barca9 &in c!te"aud, copaia asta e numit datoria plutitoare a -ranei# 8 &ac aa e, este o frumusee i merit cu prisosin# .nvase demult s nu mai rspund direct ntrebrilor ei, c!nd era n aceast stare, n"ar fi fcut dec!t s"o nfurie i mai ru# 8 *nvitaia e pentru ora nou# ,rei s mn!nci ceva acum9

$ra abia patru i )umtate# 8 Am putea comanda ceva aici sau s mergem la ceai n /arele salon# 8 ;u mi"e foame# @ observ privind spre c%elner, s"i cear nc un r!nd, dar ;ic5 cltin din cap i acesta se ndeprt# 8 ;u m trata ca pe un copil, ;ic5# Aproape c"i uierase cuvintele# 'oat viaa oamenii i fcuser asta, mama ei, tatl, guvernanta, ;ic5# (ingurii care n"o fceau erau oameni ca Ayan 7alloEay i 3%ilip /ar5%am# $i o tratau ca pe o femeie# 8 Acum m"am fcut mare i dac mai vreau un pa%ar, am s"l primesc# 8 &ac bei prea mult, o s ai ru de mare# Ca prin minune, nu"l mai contra ise, lu!ndu"i pudriera Cartier de aur masiv n timp ce ;ic5 semna cecul pentru buturi, i"i aplic o d!r de ru) intens# (e numra printre acele femei care, cu foarte puin efort, puteau face s se ntoarc dup ea capetele dintr"o sal ntreag i lipsi al naibii de puin, n timp ce ieeau pe promenad s ia aer# ;eE Gor5"ul dispruse demult n urm# ;ormandie nainta cu trei eci de noduri, aproape fr s lase sia) pe mare# (e oprir unul l!ng altul la copastie, rm!n!nd un timp tcui, iar ;ic5 se g!ndi la tot ceea ce aflase despre ea n ultima or de conversaie# ;iciodat p!n atunci nu"i dduse seama c!t dumnea ea faptul c era soia lui, sau cel puin din ce motive# ,oia s fie stp!n pe viaa sa, s nu aparin nici unui brbat# 3oate c avea dreptate, medit el, poate n"ar fi trebuit s se mrite# Acum, ns, era prea t!r iu pentru asemenea g!nduri# ;"avea s"o lase s mai plece niciodat# ;iciodat n"avea s renune la >o%nny# Cobor privirea spre ea i, un moment, vru s"o cuprind cu braul, dar simi instinctiv c n"ar fi fost gestul potrivit, aa c oft ncet n v!nt, n vreme ce alte perec%i treceau pe l!ng ei# >induia dup acest soi de prietenie i bun nelegere cu soia lui, dar ntre ei nu e6istase niciodat aa ceva# Cunoscuser se6 i patim, vra) i a!are, la nceput cel puin, ns nicic!nd nu gsiser linitea care se de volt ntre doi oameni care se simt bine mpreun# .ntr"un fel, se ntreba dac i mprtiser vreodat un strop de iubire, sau numai trupurile# 8 1a ce te g!ndeti, ;ic59 $ra o ntrebare ciudat din partea ei, iar el se ntoarse s"o priveasc, !mbind vag# 8 1a noi# 1a ce avem, la ce nu# 3rime)dioase cuvinte, dar se simea ceva mai ndr ne# ,!ntul i biciuia faa i avea o stranie sen aie de libertate# $ra genul de magie a navelor despre care se vorbea, sentimentul c te"ai afla ntr"o lume aparte# Aegulile unei viei normale, at!t de atent respectate, aici nu preau s se mai aplice# 8 0i ce avem, ;ic59 8 Bneori, nici eu nu mai sunt sigur# @ft!nd, se re em de parapet# 8 0tiu ce"am avut la nceput# 8 .nceputul n"a fost adevrat# 8 ;iciodat nceputul nu e adevrat# Al nostru, ns, a fost la fel de adevrat ca ma)oritatea celorlalte# 'e"am iubit foarte mult, 7il# 8 0i acum9 .l sfredelir ad!nc oc%ii ei# 8 .nc te mai iubesc# &e ce9 (e ntreb# &e ce9 3oate datorit lui >o%nny# 8 &up tot ce i"am fcut9

$ra sincer cu privire la vina ei, uneori cel puin# 0i, asemeni lui, acum se simea deosebit de liber, mai ales dup dou pa%are de scotc%# 8 &a# 8 $ti un om de isprav# Cuvintele erau desc%ise i oneste, dar nu"i spuse c"l iubea# Ar fi nsemnat s se de goleasc de tot, s admit c"i aparinea lui, iar asta n"avea s"o mai fac# .i nfoie prul n v!nt, cu oc%ii n larg, sub privirea lui# ,orbi fr s se uite la el# 3arc n"ar fi vrut ca ;ic5 s"i citeasc n suflet, sau poate nu voia s"l rneasc mai mult dec!t o fcuse de)a# 8 Ce"ar trebui s port disear la cin9 8 Ce vrei# &intr"odat, suna obosit i trist# /omentul trecuse, dar dorise s"o ntrebe dac"l iubea# 3oate c nu mai conta# 3oate avea dreptate 7illary# $rau cstorii# $ra a lui# 3roprietatea lui# ;ic5, ns, tia c, n ca ul ei, g!ndul de"a o avea n stp!nire era amgitor# 8 :rbaii vor purta cravate albe# Cred c"ar trebui s"i pui ceva mai formal# 7illary tia c, astfel st!nd lucrurile, costumul negru cu ro " meur nu s"ar fi potrivit i, n timp ce reveneau agale spre cabina lor, pe dunet, rev u n minte tot ceea ce"i luase n cufere, aleg!nd o roc%ie delicat de satin mov# C!nd a)unser n apartamentul &eauville, ;ic5 arunc o privire n camera fiului lor, dar acesta nc nu se ntorsese cu guvernanta din turul navei i deodat lui ;ic5 i pru ru c nu"l nsoise c%iar el# Aevenind, ns, din odaia lui >o%nny, o v u pe 7illary privindu"l# .i scosese roc%ia alb din crepe de C%ine, rm!n!nd ntr"un furou de satin alb i ciorapi, mai frumoas ca oric!nd# $ra genul de femeie pe care"i venea s"o prpdeti p!n ncepea s url# ;u se g!ndise astfel la ea, c!nd avea optspre ece ani# Acum, ns, da# Adesea# 8 &oamne (finte, ar trebui s ve i ce mutr ai< * bucni 7illary cu r!sul ei profund, din g!tle), c!nd ;ic5 se apropie de ea# Ari desfr!nat de"a binelea, ;ic5 :urn%am< &ar nu prea s"o deran)e e# Amase pe loc, cu breteaua furoului c ut de pe umr, iar ;ic5 v u c nu purta sutien, fiecare centimetru din fptura ei pr!nd s"l s!c!ie# 8 Atunci nu mai sta pe"aici aa, 7il, dac nu vrei s ai neca uri serioase# 8 0i cam ce fel de neca uri ar fi alea9 (e opri e6act n faa ei, simindu"i cldura trupului ispititor# &e ast dat, ns, nu se mai )uc de"a cuvintele, ci"i prvli bu ele peste ale ei, fr a se ntreba o clip dac avea s"l resping# Cu 7il nu puteai fi niciodat sigur, depindea de importana amantului su din momentul respectiv# Acum, ns, nu e6ista nici un amant# $ra pe un vas, la mile ntregi de rm, pierdut ntre dou lumi, i ntinse braele spre soul ei, care fr s mai atepte o cuprinse, o duse pe sus n dormitor i tr!nti ua cu piciorul nainte de"a o depune pe pat i a"i smulge de pe trup combine onul de satin alb# &e vlui tot satin alb, dar de alt soi, iar gura lui i absorbi frica pielii, ca un om mort de foame# 7illary se drui cu o pasiune vag amintit din trecut, condimentat acum cu cunotinele dob!ndite n anii de c!nd o cunoscuse# &ar ;ic5 nu puse ntrebri, nu se g!ndea la nimic, numai la pustiitoarea lui dorin de"a o avea, ce prea s nu cunoasc fruntarii, n vreme ce trupurile li se legnau pe nava linitit, iar al lui l acoperi pe"al ei p!n c!nd n sf!rit rmaser am!ndoi sleii# @ privi dup aceea, adormit, cunosc!nd adevrul cuvintelor ei din urm cu o or# $ra soia lui# ;u ncpea nici o ndoial# $l, ns, n"avea niciodat s fie stp!nul ei# ;ici un brbat n"avea s fie# 7illary era propria ei stp!n, dintotdeauna i pentru totdeauna# .n fiece moment se aflau mai departe dec!t o putea el atinge i, privind"o cum dormea linitit n braele lui, tiu cu o dulce"amruie tristee c tot timpul dorise imposibilul# Ca o fiar rar a )unglei pe care t!n)eti s"o supui# *ar adevrul era c avea dreptate, ;ic5 dorea, n tain, s fie stp!nul ei#

3!n la ultima, doamnele care n seara aceea au intrat n 1a grande salle a manger, cobor!nd ncet i ano scara sub oc%ii mulimii, ar fi fcut s se m!ndreasc oricare brbat# Aveau mac%ia)ul i coafurile perfecte, fuseser impecabil mbrcate de ctre cameristele pe care i le aduseser cu ele, iar ma)oritatea roc%iilor erau create la 3aris# :i)uteriile nu concurau dec!t cu luminile sclipitoare din sal, egal!nd strlucirea a o sut trei eci i cinci de mii de lum!nri, reflectate n nesf!riii perei de sticl mat, cu dou eci de metri mai lungi dec!t ?aleria oglin ilor de la ,ersailles# (ala, nalt c!t trei puni, prea plin p!n la plafon cu taftale rubinii, catifele ca safirul i satinuri smaraldine, iar ici i colo cu c!te o roc%ie aurie# 1iane arta superb, n roc%ia de tafta neagr fr bretele pe care i"o cumprase de la :alenciaga# Cdea n urm"i ca o cascad de falduri# &ar, c!nd cobor scara 7illary :urn%am, toi prur s %olbe e oc%ii la roc%ia ei elen mulat pe trup, din satin mov deosebit de pal# .i contura silueta elegant ntr"un mod care tie respiraia tuturor, inclusiv cpitanului# 1a g!t purta perle de proporiile unor bile foarte mari# &ar nu iragul de perle atrgea privirile, ci prul negru ca pana corbului, pielea imaculat, oc%ii strlucitori i trupul care se unduia ncet pe scar spre masa cpitanului# /asa cpitanului se afla e6act n faa enormei statui de bron repre ent!nd pacea, care se nla mult deasupra mesenilor, cu capul sus, dei nu tot at!t de sus precum al lui 7illary c!nd a)unse la mas, urmat la un pas de ;ic5, impecabil n fracul i cravata sa alb, cu nasturi de sidef pe pieptarul apretat al cmii, av!nd diamante mpre)ur i n mi)loc# &iamantele de la urec%ile lui 7illary, ns, p!ndind de dup perdeaua de mtase neagr a prului, erau acelea care se asortau cu luminiele )ucue din oc%ii ei# 8 :un seara, cpitane# ,ocea"i era profund i sen ual i, oric!t se strduiau, toi cei de la mas pierdur irul conversaiilor# Cpitanul '%oreu6 se ridic, se nclin perfect, aproape militros, i se aplec s"i srute m!na# 8 /adame# :onsoir# (e ridic din nou, pre ent!nd"o grupuluiF 8 /adame ;ic%olas :urn%am# Apoi l pre ent pe ;ic5# Cei de la masa cpitanului erau considerabil mai v!rstnici dec!t ei, cu e6cepia lui 1iane# /a)oritatea, ns, erau din generaia cpitanului i a lui Armand# (oiile lor erau rafinate i elegant mbrcate, dar cam prea plinue i ngreunate de bi)uterii, ca i cum, dac"i contrabalansau siluetele corpolente cu o cantitate egal de giuvaeruri, poate nu li s"ar fi observat 5ilogramele suplimentare# &ar nimeni nu se mai uit la ele dup sosirea lui 7illary# @c%ii brbailor stteau aintii spre ea i roc%ia ei, care prea s se unduiasc pe trup ca o ap, cobor!nd drept peste umeri, n fa, decoltat la spate p!n"ntr"un punct aflat c%iar sub mi)loc, e6pun!nd delicioasa piele pe care )induia s"o ating orice brbat care"o vedea# 8 :un seara, tuturor# ;u fcu efortul de"a le reine numele, nvrednicindu"l cu o a doua privire numai pe Armand, care n seara aceea arta e6trem de c%ipe, cu decoraiile alturi de cravata alb# ;u sc%i nici o ncercare de a conversa cu 1iane, dei stteau la mas una n faa celeilalte, ns ;ic5 pru s fac un efort deosebit de a recupera, convers!nd amabil cu dou doamne mai n v!rst care"l ncadrau i cu un domn btr!n care reiei c era un lord engle # 1iane observ c ;ic5 privea frecvent spre soia lui, nu at!t n semn de afeciune, cum fcuse Armand de dou, trei ori de la nceputul mesei, c!t mai degrab ca pentru a o controla# , u c nu prea s"i ncorde e au ul pentru a au i ce spunea 7illary, dar i ddea sen aia c ;ic5 :urn%am nu avea ncredere n soia sa, iar ntre plateau"ul de fromages i soufflP"ul ?rand /amier, ncepu s bnuiasc de ce# 7illary vorbea cu v!rstnicul prin italian din st!nga ei i tocmai i spunea c

ntotdeauna gsise Aoma e6trem de plicticoas# &ar, parc pentru a"l intriga n continuare, !mbi agreabil n timp ce"i spunea prerea, dup care arunc o privire spre ArmandF 8 .neleg c suntei ambasador# Apoi se uit la 1iane i se v u clar c se ntreba dac 1iane era fiica sau soia lui# 8 Cltorii cu familia9 8 &a# Cu soia i fiicele mele# (oul dumneavoastr mi"a spus c suntei cu fiul la bord# 3oate reuim s le facem cunotin copiilor, ca s se )oace# 7illary ddu din cap, pr!nd ns nemulumit# (e prea c nu tocmai )ocuri de copii avea n minte# .n aceast sear avea starea unui animal de prad, ca o femeie pornit n cutarea unui v!nat uor i, cu o asemenea fa i trup, i spuse 1iane, nu"i putea fi foarte greu s"l gseasc# -u amu at de riposta politicoas a lui Armand# ;u"i fcea niciodat gri)i pe seama lui, singura persoan pentru care l pierduse vreodat fiind >acVues 3errier# &up cum reieise, lucraser toat dup"amia a, iar Armand revenise n apartamentul 'rouville e6act la timp ca s fac o baie i s se mbrace, situaie cu care 1iane era obinuit, dei sperase ca la bordul navei s stea mai mult cu el# 8 3oate, ameninase ea, n timp ce"i golea cada i"i ntindea un prosop, va trebui s"l a v!rl pe >acVues peste bord# Armand r!sese, recunosctor c avea o soie at!t de nelegtoare# ;"o v use ns mai devreme, pe puntea lor privat, privind n larg cu o e6presie de tristee pe c%ip# >induia dup ilele demult apuse, c!nd el era un om mai puin important i nu"l asalta un uvoi continuu de memorandumuri, telegrame i rapoarte care s"i ocupe mintea, i avea mai mult timp pentru ea# (e ntreb apoi cum era ;ic5 :urn%am# 3rea un brbat agreabil, dar ddea foarte puine indicaii despre el nsui# $ra politicos, bine crescut, prea s asimile e ntreaga scen cu oc%i calmi, dar la servirea desertului nu"l cunoteai cu nimic mai bine dec!t c!nd se ae ase la mas# (e ntreb dac nu cumva adoptase o faad at!t de impenetrabil pentru a contracara stilul mai mult dec!t surprin tor al soiei sale# 1iane bnuia c"i pusese n minte s oc%e e# ;u s"ar fi putut spune c roc%ia ei era nepotrivit, dar o alesese evident pentru a capta privirea i"a o ine acolo# Bn lucru era sigur, 7illary :urn%am nu era timid# .n aceast sear, ;ic%olas i observa soia cu ali oc%i# @ privise din momentul c!nd fusese pre entat ca soia lui, s vad cum avea s reacione e, ca urmare a mrturisirilor din dup amia a aceea, n bar# (perase, nebunete, c se va nmuia ceva n sufletul ei, dar nu se sc%imbase cu nimic fa de alte di# &in momentul c!nd cpitanul rostise cuvintele fatidice C/adame ;ic%olas :urn%amD, ea i pusese n cap s le dovedeasc tuturor ceva# 1ui ;ic5 aproape i prea ru s"o vad sufoc!ndu"se n ctuele pe care le dumnea cu at!ta nfocare# &ar nu putea face nimic ca s"o a)ute# 3!n i o privire tandr din partea lui o nemulumi i reveni cu atenia spre Armand, av!nd n oc%i o e6presie de vino"ncoace# Ambasadorul, ns, nu prea s observe# 8 Aici nu suntem la :oston sau la ;eE Gor5, 7il, opti el mai t!r iu, c!nd ntregul grup se ndrepta spre /arele salon# &ac"i strici aici reputaia, o s rm!i cu o tinic%ea de coad pentru toate cele cinci ile urmtoare# (e referea la adarnicele ei tentative de a flirta cu Armand, cu cpitanul i cu ali doi meseni# 8 Cui i pas9 [tia"s o gac de btr!ni plicticoi# 8 C%iar aa9 Aveam impresia c"i cam place ambasadorul# $ra prima lui remarc tioas din timpul cltoriei, dar )ocurile ei ncepuser dintr"odat s"l oboseasc# C%iar c!nd ncerca s"o neleag, inevitabil 7illary l nfuria sau l )ignea# &e

asemenea, fcea eforturi vi ibile de seducie, ceea ce"l ngri)ora# ;u era niciodat absolut sigur de ceea ce urma s fac sau s spun# 8 -"i o mare favoare c!t timp eti la bord# 8 Ce favoare9 8 -ii cuminte# 1a au ul acestor cuvinte, 7illary se rsuci spre el, oprindu"se n loc cu un !mbet plin de rutate# 8 0i de ce m rog9 -iindc"s nevast"ta9 8 ;u"ncepe iar cu ra%atul sta# .nt!mpltor, e6act asta eti# (unt aproape o mie de oameni importani i influeni pe vasul sta i dac nu eti atent cum te miti, draga mea, cineva o s se prind la fi6 cine mi"eti# (e nfuriase de"a binelea# ;u mai putea face nimic ca s se opreasc i nici nu"i mai psa# 8 0i cine"i sunt9 Acum aproape r!dea de el, neps!ndu"i deloc de ngri)orarea lui# *ar ;ic5 fu c!t pe ce s"i rspund cu dou cuvinte simpleF Co t!rfD, dar cpitanul apruse din nou l!ng ei, n strlucitorul salon, iar 7illary se ntoarse spre el cu un sur!s fermectorF 8 ,om avea dans n seara asta9 8 &esigur, draga mea# Cpitanul, asemenea celorlali ofieri de pe nav, v use stoluri ntregi de femei ca 7illary de"a lungul anilor, unele mai n v!rst dec!t ea, altele nu# &rglae, rsfate, plictisite de viaa pe care"o duceau pe uscat, plictisite de csnicie i de soul care se tersese din viaa lor cu muli ani n urm, dar puine fuseser at!t de frumoase ca ea# (ttea l!ng masa din /arele salon i, cu toat splendoarea ncperii, era contient de fiecare perec%e de oc%i masculini aintii asupra ei# $6istau f!nt!ni luminoase de cristal pline de strlucire, ferestre nalte de apte metri i fresce gravate n sticl, pline de nave, precum i o orc%estr care ncepuse de)a s c!nte, dar 7illary era cea mai superb atracie din toate# ;u se ofilise nici un pic dup festinul din sala de mese# :a c%iar, prea mai efervescent dec!t nesf!ritul torent de ampanie franu easc# 8 &e fapt, i !mbi cpitanul lui ;ic5, v pot cere permisiunea, domnule, s"o invit pe madame la primul dans9 8 &esigur, !mbi ;ic5 amabil, consimind, i"i privi cum se ndeprtau# @rc%estra c!nta un vals franu esc temperat, iar trupul lui 7illary se unduia cu e6traordinar graie, n timp ce cpitanul o clu ea e6pert pe ring i celelalte perec%i li se alturar, inclusiv Armand i 1iane# 8 $i, iubitule, te"ai ndrgostit lulea de sirena din ;eE Gor59 .i !mbi 1iane n timpul dansului# 8 Aiurea# (unt mult mai impresionat de frumuseea de pe Coasta de ,est# Cre i c am vreo ans cu ea9 .i duse degetele la bu e i le srut, nescp!nd"o din oc%i# 8 'e distre i bine, c%Prie9 8 &a, sur!se ea fericit, privind prin sal2 nicieri nu se simea mai bine ca n braele lui Armand# $, totui, o figur nu9 .nc mai era intrigat de 7illary, iar Armand privi peste capul soiei sale cu o e6presie linitit# 8 ;ormandie9 A, da, cum s nu# 8 $i, ncetea , r!se 1iane# 0tiu c nu"i plac b!rfele, dar nu m pot abine# 0tii e6act la cine m refer# ,orbesc de acea :urn%am# $ cea mai frumoas fiin pe care am v ut"o n viaa mea#

8 .ntr"adevr, ddu el din cap, cu un !mbet nelept# -rumoasa i :estia la un loc# ;u"l invidie # &ar cred c tie e6act ce"are pe m!n# .i urmrete fiecare micare# 8 *ar ea tie i puin i pas# 8 ;"a spune asta, cltin Armand din cap# Cred c o face ca s"l enerve e# Ai putea s omori o asemenea femeie# 8 3oate c e ndrgostit la nebunie de ea# 1ui 1iane i plcea ideea unei poveti de dragoste pasional# 8 ;u cred# &ac"l priveti n ad!ncul oc%ilor, observi c nu e un om fericit# 0tii cine e, 1iane9 8 /ai mult sau mai puin, l"am au it numele# $ n oeluri, nu9 Armand r!seF 8 ;u e CnD oeluri# $l este oelul# Acum c!iva ani, era cel mai t!nr i mai important industria din (tate# 'atl lui a murit c!nd era foarte t!nr i i"a lsat nu numai o avere care aproape c sfidea imaginaia, ci i un imperiu de condus# ("a ac%itat admirabil# Cred c acum traversea fiindc are nite contracte metalurgice foarte importante cu -rana# *ar ast i, e cu adevrat stp!n pe ramura lui industrial# 8 Cel puin e de partea noastr# 8 ;u tot timpul# @c%ii lui 1iane se nlar spre ai lui Armand# 8 Are contracte i cu germanii# 0i astfel, iubito, se conduce un imperiu# -r inim uneori, dar ntotdeauna cu m!n ferm i minte ager# Ce pcat c nu e6ercit aceeai putere i asupra neveste"si# 1iane diger ncet aceste cuvinte, n timp ce dansul se sf!rea# $ra nu puin ocat s"i dea seama c :urn%am vindea oel lui 7itler, precum i -ranei# $i i se prea o trdare a tuturor valorilor n care credea i era surprins de uurina cu care accepta Armand c afacerile erau afaceri, dar el era mai familiari at dec!t ea cu lumea politicii internaionale, tran aciile i compromisurile fiind pentru el la ordinea ilei# 8 'e oc%ea s au i asta despre :urn%am, 1iane9 .i privi el e6presia g!nditoare, iar 1iane ddu din capF 8 .ntr"adevr# 8 Astea"s obiceiurile lumii, iubito# 8 'u nu faci astfel de afaceri, Armand# $ra at!t de idealist, nc!t l nduioa# Avea at!ta ncredere n el i n integritatea lui, ceea ce pentru Armand nsemna foarte mult# 8 $u nu v!nd oel, micua mea iubire# $u fac tran acii ntru onoarea i bunstarea -ranei pe meleaguri strine# ;u e sub nici o form acelai lucru# 8 3rincipiile ar trebui s fie aceleai# Ce"i drept, e drept# 8 ;u e ntotdeauna aa de simplu# 0i, dup c!te se vorbete, e un om foarte decent# Aceeai impresie i"o fcuse i lui 1iane, dar acum nu mai era la fel de sigur# Bn moment, se ntreb dac asta era problema cu soia lui, poate c nu"l respecta# .i ddu ns seama aproape imediat ce"i venise g!ndul c n"avea nimic de"a face cu comportarea lui 7illary# $ra egoist, antipatic i r g!iat, i probabil aa fusese ntotdeauna# Avea un ti ascuit pe care nimic nu i"l ascundea, iar frumuseea"i era contrabalansat de rutatea ce p!ndea nluntru# 8 ;"a spune, totui, c i soia lui e o fat decent# 8 (labe sperane, !mbi 1iane# 8 3uini oameni sunt at!t de norocoi ca mine, i opti el la urec%e, aplec!ndu"se, dup care o conduse de pe ring# Apoi 1iane dans cu cpitanul, cu prinul italian i din nou cu soul ei,

i n sf!rit se scu ar i revenir n apartamentul 'rouville# .n sf!rit, avea fericirea de a rm!ne singur cu Armand# Csc, n timp ce"i scotea frumoasa roc%ie neagr# Armand se gsea n camera lui de toalet i, la ntoarcere, o gsi de)a n pat, atept!ndu"l# 3ropriile lui cuvinte i rsunar din nou n cap H puini oameni n lume erau at!t de norocoi ca el# *ar c!nd se strecur n pat, 1iane i"o dovedi din nou, pentru ca apoi s adoarm mbriai# $ra un tablou foarte diferit de cel din apartamentul &eauville, unde 7illary, ca de obicei, fcea o scen# ;ic5 o obligase s se ntoarc n apartament# .n sf!rit gsise i ea pe cineva mai interesant cu care s danse e, din alt grup, iar ;ic5 o acu ase c era necioplit# 3!n la urm, dup ce o privise mult prea mult vreme burd!nd, i mulumise cpitanului pentru serata at!t de reuit i se scu , mpreun cu soia lui, spre a reveni n apartamentul lor# 8 Cine dracuK te cre i9 8 3ersoana pe care o urti cel mai mult, draga mea# (oul tu, omul care ine captul lanului aurit cu care eti legat# .i !mbise pentru a"i potoli furia care"l c%inuia, dar 7illary intrase n camera lor, tr!ntind ua, iar n aceast noapte ;ic5 fu acela care"i cut refugiul n sticla de scotc%# .n timp ce bea, se pomeni g!ndindu"se la Armand i la 1iane# -ormau o perec%e foarte potrivit i admira graia i elegana cu care se mica i se comporta 1iane# $ra o femeie impresionant, n modul ei linitit, iar subtila sa strlucire nu trecuse neobservat, c%iar i n umbra luminii mult mai stridente a lui 7illary# $ra obosit de )ocurile ei, conc%ise, la al patrulea pa%ar de scotc% sec# /ai obosit dec!t tia# /ai obosit dec!t era el nsui dispus s recunoasc, n cea mai mare parte a timpului# &ac"i ngduia s simt durerea, ar fi fost o povar prea mare# 3!n la urm, puse sticla deoparte i, la trei dimineaa, se culc, recunosctor c 7illary luase un somnifer i dormea de)a# Aerul marin avea efectul dintotdeauna# .n cea de"a doua i pe nav, toi prur s se tre easc mai devreme ca de obicei, dup un somn bun cum nu avuseser de ani de ile i cu o poft de m!ncare care"i aduse pe steEar i n camerele lor cu tvi ncrcate# Armand sttea n sufrageria privat, cu fetele i mademoiselle, n timp ce 1iane se mbia# -etiele erau de)a nerbdtoare s ias i s se plimbe pe vas# 8 0i ce"o s facei a i9 1e !mbi el, peste un mic de)un cu %ering marinat i icre de scrumbie, iar /arie"Ange fcu o mutr privindu"l cum m!nca# ,rei i tu o bucic9 @ tac%in, iar ea scutur ve%ement din cap# 8 ;u, mulumesc, papa# /ergem s notm cu mademoiselle# ,ii i tu9 8 $u am s lucre c!te ceva cu domnul 3errier n dimineaa asta, dar mama voastr, poate, da# 8 Ce"o s fac mama voastr9 Apru 1iane n sufragerie, purt!nd o roc%ie verde de camir, cu prul lung i blond str!ns la spate ntr"un coc pedant, i nclat n pantofi albi din piele de cprioar2 arta proaspt ca o ro engle easc, iar Armand o admir din nou, dintr" odat dorindu"i s fi bovit n pat timp destul ca s fac dragoste# :un dimineaa, fetelor# 1e srut pe am!ndou, o salut pe mademoiselle, apoi se opri s"l srute pe Armand n cretetul capului# 8 1a ora asta din i9 3ru surprins i nc!ntat# Armand observa ntotdeauna ce purta i cum arta, iar 1iane i putea citi n oc%i c!nd se simea atras de ea n mod deosebit# Asemeni lui, n urm cu un moment, acum i dorea i ea ca Armand s mai fi stat o vreme n camer# $l, ns, se grbise s coboare din pat# Avea multe treburi de fcut i"i promisese c va termina nainte de mas# 8 @ricum, pentru ce anume ofereai serviciile mele9 8 @ baie cu fetele# Cum i se pare9

8 @ idee foarte bun, le !mbi ea lui /arie"Ange i lui $li abet%# A dori s fac c!teva cumprturi i poate s m plimb puin# &ar vom avea timp destul pentru notat# .i turn o ceac de ceai, arunc!nd o privire spre ArmandF 8 0tii, dac nu dau )os ceva din ce"am m!ncat, c!nd a)ungem la 1e 7avre voi c!ntri dou sute de 5ilograme# 3rivi enorma gustare i se servi cu o felie de p!ine pr)it# 8 ;u cred c e vreun real pericol n sensul sta# Armand accept o ultim ceac de ceai de la soia sa i"i consult ceasul# Aproape ca i cum semnalul ar fi fost aran)at dinainte, au ir soneria de la u i apru >acVues 3errier, cu eterna sa serviet n m!n# /ademoiselle l pofti nuntru, iar el o salut solemn pe 1iane, apoi pe Armand# 8 :on)our, madame# /onsieur lKambassadeur# 'out le monde a bien dormi9 (e interes cum dormiser i se ae , cu o e6presie de )ale# $ra, ca ntotdeauna, nerbdtor s se apuce de treab, aa c Armand se ridic, oft!nd# 8 'eam mi"e, doamnelor, c datoria m c%eam# .i !mbi asistentului su i se duse n dormitor s"i ia servieta# *ei peste un moment, cu o figur sobr i cu nfiarea sa oficialF 8 Am plecat# 1e fcu fetelor cu m!na, ieind, iar n drum i propuse lui 3errier s mearg n foumoir"ul domnilor de pe puntea de promenad, cu dou nivele mai )os# ;u riscau ca acum s gseasc acolo prea muli oameni i"i puteau face lucrrile n linite, printre canapelele din maroc%in i fotoliile comode din enorma sal# 3errier se grbi s ncuviine e, i petrecuse acolo seara trecut, dansul din /arele salon nepre ent!nd pentru el nici un interes deosebit# .n sc%imb, preferase s"i citeasc memorandumurile n foumoir, pregtindu"se pentru munca de a doua i# (e oprise la CafP"?rill"ul nvecinat, la napoiere, lu!nd un brandy i o gustare nocturn, dup care se culcase, la mie ul nopii, nainte ca 1iane i Armand s fi revenit n apartamentul lor# 8 Ai dormit bine, 3errier9 (e interes Armand, n timp ce coborau grandioasa scar spre fumoir# Acolo nu se gsea nici o femeie# $ra re ervat e6clusiv brbailor, av!nd menirea de a le aminti de cluburile lor, dar arta mult mai somptuos dec!t orice club, cu pereii mbrcai n basoreliefuri aurite repre ent!nd scene sportive egiptene, i cu plafonul nalt c!t dou puni, trstur comun aproape tuturor slilor comune de pe ;ormandie# Armand alese un col linitit, cu dou fotolii largi de piele i un birou, i ddu la o parte iarul publicat pe nav# Aveau destule de fcut# 8 Am dormit foarte bine, v mulumesc, domnule# Armand privi n )ur nainte de"a desc%ide dosarele pe care le adusese# 8 ?ro av nav, 3errier, nu"i aa9 8 .ntr"adevr, domnule, aa este# 3!n i el, cu totala sa lips de interes fa de cele lumeti, fusese impresionat din momentul c!nd se mbarcase# 3retutindeni preau s se afle frumusei uluitoare, decoraiuni care tiau respiraia, cele mai fine pe care le putea produce ara lor, de la lemnrie la sculptur i la sticlria delicat modelat, oc%iul le absorbea aproape pe toate i simurile se inflamau, c%iar i aici, n fumoir# 8 $i, ne apucm de treab9 8 &a, domnule# &osarele familiare se desc%iser, iar cei doi lucrar n linite c!teva ore, 3errier lu!nd cu gri) note i pun!nd fiecare dosar deoparte pe msur ce se re olvau problemele# 3e la ece i )umtate, ncepuser s se ncl easc# Atunci l observ Armand pe ;ic5 :urn%am intr!nd# 3urta

bla er, pantaloni albi i cravat, ceea ce"l recomanda ca absolvent de la Gale# Alese un loc retras, n partea opus a slii, lu iarul vasului i ncepu s citeasc# @ dat sau de dou ori se uit la ceas, iar Armand presupuse, pe bun dreptate, c avea nt!lnire cu cineva# (e ntreb dac nu cumva i adusese i el un asistent# 0tia c muli oameni de afaceri aa procedau i totui ;ic5 nu prea tocmai acel gen# Arta mai mult a genul de om care"i lsa afacerile la birou, odat iua nc%eiat, i se concentra asupra altor lucruri# ;u avea calitatea entu iast a multor colegi de"ai si din lumea afacerilor# C%iar atunci, intr un alt brbat i privi n )ur# ;ic5 :urn%am se ridic n picioare, de cum apru noul sosit# Apoi omul strbtu sala, cu pai mari i o vioiciune aproape militroas, str!nse ferm m!na lui ;ic5 i se ae # Comand de but de la unul dintre numeroii c%elneri care stteau pregtii, iar c!nd cei doi se aplecar unul spre altul, ncep!nd o conversaie cu glas sc ut, Armand nelese c se nc%eiau afaceri# ;ic5 ddea din cap frecvent i fcu c!teva scurte nsemnri, iar v!rstnicul cu care discuta pru mulumit c!nd n fine se re em de sptar, ncuviin!nd ncet, cu privirea la ;ic5, i aprin !ndu"i o %avan# *ndiferent ce discutaser, dduse bune re ultate# .n cele din urm, al doilea se ridic, i str!nser m!na, iar omul travers din nou sala, ieind de ast dat prin CafP"?rill, n timp de ;ic5 l privea, cu bu ele str!nse i urmrind din oc%i fiecare pas al brbatului, p!n nu se mai v u# ;ic5 i scoase din nou nsemnrile, iar c!nd Armand ridic privirea, fu intrigat de e6presia lui# .n tot timpul conversaiei cu cellalt pruse preocupat dar destins, cu trupul rela6at i c%ipul atent, dar nici pe departe at!t de concentrat pe c!t arta acum, c!nd i revedea notele# 3oate c era mai entu iast dec!t prea# Armand i ddu din nou seama ce om important era ;ic5 i c, fr"ndoial, tran acia discutat n fumoir implica sume nucitoare# 'otui, t!nrul avea un stil rela6at, vi ibil nepstor# 3rivindu"l, Armand intui c uurina de involt era doar o faad, un aer pe care se obinuise demult s"l afie e pentru a"i amgi pe cei cu care trata# Acum nu mai avea nimic rela6at, iar Armand aproape putu simi rotiele nv!rtindu"se n capul lui ;ic5 cu toat vite a# @mul l intriga cum nu se poate mai mult i sper ca p!n la sf!ritul cltoriei s aib timp de"a sta de vorb# .i prinse privirea c!nd iei din sal, iar :urn%am i sur!se amabil# .l plcuse felul lui Armand de"a para n drvniile lui 7illary, n seara trecut# &duse de neles, vi ibil dar politicos, c era imun la farmecele ei, iar ;ic5 se simea uurat# ;u dorea n mod deosebit s aib de"a face cu una dintre legturile ei n spaiul str!mt al clasei nt!i pe nav, i observase c Armand era un om civili at# (imir un moment de camaraderie tacit, pe c!nd ;ic5 i !mbi, dup care Armand reveni la treab# ;ic5 iei pe puntea promenadei de la clasa nt!i, s ia puin aer, iar c!nd ridic privirea, o v u pe 1iane pe terasa apartamentului 'rouville, cu c%ipul ntors n v!nt# Amase pe loc, privind"o ndelung# -emeia aceasta avea o fermectoare graie# 3rea o sculptur de filde, n roc%ia sa de camir alb, i"i aminti din nou c!t de linitit i de discret fusese n noaptea dinainte# Apoi ns le v u pe fiicele ei ieind pe teras s"i solicite atenia, iar peste un moment 1iane le urm nuntru, fr a"l fi observat st!nd pe punte# 1iane duse fetele prin maga ine, nainte de"a merge la piscin, i cumprar un cadou pentru Armand# Alese o cravat 7ermPs, iar /arie"Ange insist cu strnicie ca ea i $li abet% s"i cumpere o mic mac%et de bron a navei, pe piedestal de marmur# @ putea pune pe biroul su din 3aris, spuneau ele, aa c 1iane accept s cumpere micua comoar pentru tatl lor# @ lsaser n apartament i se duser la piscin cu mama lor i mademoiselle# 0i piscina oferea o privelite e6traordinar# ?resiile smluite i mo aicurile viu colorate erau combinate peste tot n figuri complicate, iar ba inul era lung de peste dou eci de metri# C%iar i plin cu nottorii nc!ntai care se benguiau pe la fund, nu prea aglomerat, iar fetele mai c nu c%iir de bucurie c!nd 1iane le conduse la captul n trepte, cu apa mic# .i luase un costum de baie tricotat, bleumarin, cu centur lat, i"i v!r!se prul sub casc%eta alb, nainte de"

a se arunca n apa ad!nc din cellalt capt, not cu micri prelungi i agile p!n napoi la fete, care plesciau n costumele lor roii, ncep!nd s"i fac prieteni# /ai era acolo i un bieel cu costum ntreg, rou, foarte asemntor cu ale lor, iar $li abet% tocmai aflase c"l c%ema >o%n# C!nd >o%n i ridic privirea spre 1iane, ea observ c avea oc%ii de un verde"smarald strlucitor, contrast!nd intens cu tenul alb i prul negru aproape ca pana corbului# Avea sen aia c"l mai v use undeva# @c%ii aceia aveau ceva familiar, precum i !mbetul# Apoi 1iane ncepu s noate, timp n care observ c ncepuser s se forme e grupuri, oamenii se strigau pe numele mic i, asemenea copiilor, ncepuser s se mprieteneasc# $a, ns, nu v u nici un cunoscut# Armand fiind at!t de ocupat cu >acVues 3errier, aveau relaii sociale mai restr!nse dec!t ma)oritatea celorlali, sau fceau plimbri linitite, ori, ca acum, i fcea ea un program cu fetele# &ar nu era genul de femeie care s umble ncoace i"ncolo, sporovind cu alte femei prin maga ine sau ag!nd oameni la ceai, n /arele (alon# Au rmas n ap mai bine de"o or, dup care, n sf!rit, 1iane le"a ndemnat s ias din ap# 1e"a dus napoi n apartament s se sc%imbe pentru mas i le"a nsoit la sala de mese a copiilor, decorat de ctre 1aurent de :run%off# -etele se ndrgostiser de acest decor n seara trecut, c!nd m!ncaser acolo mpreun cu mademoiselle# 3lec!nd, 1iane l v u pe bieelul de la piscin intr!nd mpreun cu guvernanta lui# .i !mbi, iar el le fcu fetelor cu m!na, dup care 1iane se ntoarse n apartament s se sc%imbe# ;u"i mai rmseser dec!t ece minute ca s se mbrace pentru pr!n i se ntreba dac Armand avea s se napoie e cur!nd, dar n timp ce se ae pe canapea s"l atepte, ntr"un costum de l!n be) de la C%anel, la u sun un steEard i"i ddu un bilet# Armand nc nu"i terminase lucrul cu >acVues i prefera s continue p!n la sf!rit, aa c putea petrece cu ea cel puin dup"amia a# 3re de"un moment, citind scrisul de m!n at!t de cunoscut, simi c i se fr!nge inima, dar i sur!se oricum steEardului i cobor n 1a grande salle a manger s mn!nce de una singur# 1ocul ei era la o mas de opt persoane, iar dou dintre perec%i aleseser s nu mn!nce# Cellalt cuplu era din ;eE @rleans, o perec%e n v!rst, agreabil, care conversa le)er despre nav# 1iane observ c soia purta un inel cu diamant de mrimea unui cub de a%r i nu prea avea multe de spus# (oul, dup c!te spunea, lucra n domeniul petrolului# 1ocuiser n 'e6as ani de ile, iar nainte, n @5la%oma, dar la apusul vieii se mutaser n ;eE @rleans# $a i Armand fuseser o dat acolo# (ttu de vorb cu ei c!t putu de mult, dar la desert s"au cufundat cu toii n tcere, nainte de"a sosi cafeaua, cei doi s"au scu at i au plecat pentru un somn scurt, iar 1iane rmase singur, privind prin sal, la mesele nsufleite de peste tot# 1ipsa lui Armand o fcea s se simt singur i dorea s"i termine odat masa# &up ce consum c!teva fructe proaspete i o ceac de ceai, se ridic i iei pe punte, unde se ciocni aproape imediat de ;ic5 :urn%am cu fiul su# Abia acum i ddu seama unde"l mai v use pe biat# $ra copilul cu care ea i fetiele se nt!lniser la ba in, i apoi, din nou, n sala de mese# (emna foarte mult cu ;ic5, motiv pentru care i se pruse at!t de cunoscut# .i !mbi, apoi i lui ;ic5, nainte de"a vorbi cu biatulF 8 Cum a fost masa9 8 -oarte bun, rspunse el radios, fericit c era de m!n cu tatl su, mult mai fericit dec!t artase nainte# /ergem la spectacolul de ppui# 8 ,rei s venii i dumneavoastr9 (ur!se ;ic5, iar 1iane e it# Ar fi vrut s"l atepte pe Armand n apartament, dar putea s"i lase un bilet i s le ia pe fete, iar c!nd venea Armand, le putea lsa acolo# /ademoiselle avea s le ia la sf!ritul spectacolului# 8 &a, a veni# /erg s"mi iau fetele i ne vedem acolo# (e ntreb un moment, n timp ce se grbea spre 'rouville, unde"o fi fost 7illary :urn%am, dar ea nu prea genul care s"i petreac prea mult timp cu fiul ei, reflect 1iane# .n apartament, le gsi pe /arie"Ange i $li abet% )uc!nd un )oc n camera lor# /ademoiselle voia s

le culce, dar 1iane le salv i"i ls un mesa) lui ArmandF C(unt la teatrul de ppui cu fetele# ;e vedem acolo# Cu drag, 1#D# Apoi fugir toate trei spre sala de )ocuri a copiilor de pe aceeai punte# Acolo era un carusel i se pregtea s nceap un spectacol cu 3unc% i >udy# .i ri pe ;ic5 i >o%n ae ai ntr"un ir de scaune goale, atept!ndu"le# 1iane i fetele se ae ar e6act c!nd ncepeau s se sting luminile, iar urmtoarea or bur c!t ai clipi, n timp ce copiii r!deau, ipau i rspundeau ntrebrilor pe care li le adresa 3unc%, aplaud!nd din toat inima c!nd repre entaia lu sf!rit# 8 A fost comic, i ridic >o%n privirea spre ;ic5, cu un !mbet larg# Acum putem merge la carusel9 'ocmai fusese pus n funciune, iar steEardesele i a)utau pe copii s se urce, n timp ce un ir de c%elnerie pregteau porii generoase de ng%eat# ;ormandie era un inut de poveste pentru cei mari, precum i pentru copii# 1a fel de grandios pe c!t era restul navei pentru aduli, acest loc era tot at!t de minunat pentru cei mici# $li abet% i /arie"Ange disprur rapid de l!ng mama lor, aleg!ndu"i cai de o parte i de alta a noului lor prieten# 'oi trei fcur nc!ntai cu m!na, n timp ce caruselul ncepea s se roteasc# 8 ;u"mi vine s cred c!nd vd locul sta, i !mbi ;ic5 lui 1iane# Cred c slile lor de )oac mi plac mai mult dec!t ale noastre# 1iane r!seF 8 0i mie, cred# Bn moment, sttur pe loc, privindu"i pe copii cum c%icoteau i plvrgeau n carusel# 8 1"am v ut a i"diminea pe fiul dumneavoastr la piscin, i mi s"a prut c"l cunoteam de undeva, i !mbi ea lui ;ic5# Cu e6cepia prului, seamn leit cu dumneavoastr# 8 *ar fetele sunt bucic rupt din dumneavoastr# 1a drept vorbind, 1iane gsea c $li abet% semna mai mult cu Armand, dar am!ndou moteniser prul ei blond# 3rul lui Armand fusese c!ndva la fel de negru ca al micului >o%n, dar albise de c!iva ani, dei se putea vedea c nu avusese o nuan desc%is, spre deosebire de ;ic5, care arta aproape ca un vi5ing, cu umerii si lai, oc%ii ver i i prul blond# 8 ,a fi o cltorie amu ant pentru ei# 1iane ddu din cap, pierdut un moment n g!nduri, ntreb!ndu"se dac avea s fie o cltorie amu ant i pentru ea i ;ic5# .ncepea s aib sen aia c abia dac"l nt!lnise pe Armand de la nceputul drumului, iar pe 7illary n"o v use mpreun cu ;ic5 la mas# (e ntreb n sinea ei ce fcea o asemenea femeie ca s se distre e# 3rea genul care nu se distra dec!t atunci c!nd era ncon)urat de brbai, mbrcat n roc%ii mulate pe trup i acoperit cu blnuri i bi)uterii# .i era greu s i"o nc%ipuie ae at l!ng piscin, sau citind o carte pe punte, ori )uc!nd tenis# 0i, de parc i"ar fi citit g!ndurile, ;ic5 se ntoarse din nou spre eaF 8 Ai )ucat vreo partid de tenis9 8 ;u# / tem c nu"s foarte talentat# 8 ;ici eu, dar dac avei timp la un moment dat pentru un meci, mi"ar plcea s )ucm# 1"am v ut pe ambasador cufundat n munc, a i n fumoar i, dac n"are nimic mpotriv, o partid de tenis mi"ar face foarte mare plcere# .n glasul lui nu prea s se simt nici un motiv ascuns, iar 1iane bnui c era un om nsingurat# 8 &oamna :urn%am nu )oac9 ;ici vocea ei nu ascundea vreo insinuare, dar ;ic5 se ntreb dac nu implica vreun repro# 8 ;u, nu obinuiete# A )ucat mult la ;eEport, n copilrie, dar nu"l putea suferi# *ar apoiF

8 (untei din (an -rancisco, nu"i aa9 -u surprins c tia, iar ;ic5 i"o citi pe c%ip i rspunse cu sur!sul su de involtF 8 Cineva a menionat asear numele dumneavoastr de fat# Croc5ett, nu9 1iane ddu iari din cap# 8 'atl meu fcea afaceri cu al dumneavoastr# $ra uor de cre ut, tatl ei nc%eiase enorme contracte de transportat oel cu navele sale# 8 Avem acolo un sediu, e un ora minunat, dar mie mi se pare mereu c nimeresc n cealalt parte a lumii# 8 3arisul nu"i c%iar at!t de ru, i !mbi ea, amu at# 8 (e pare c nu# =!mbi# ;ici ;ormandie nu era, nici oricare altul dintre locurile unde locuise# /are pcat c 7illary nu g!ndea la fel, dar avea motivele ei de a dori s nu plece de"acas# 8 (oul dumneavoastr va lucra de"acum ncolo n -rana9 8 &eocamdat, cel puin# ;"am mai locuit acolo de ani de ile, cred c era timpul s"l mai c%eme i acas pentru o vreme# 8 Bnde ai fost nainte de"a veni n (tate9 8 1a 1ondra, iar nainte la ,iena# 8 Altul din oraele mele favorite# (per s am ansa de"a face o cltorie acolo odat, c!nd m ntorc de la :erlin# @ spusese candid, ca i cum n"ar fi avut nimic de ascuns, iar 1iane pru ocat# 8 ,ei sta la :erlin9 8 ;u# 1a 3aris# &ar am acolo unele afaceri# @c%ii lui i e6aminar ateni pe"ai ei, pentru a"i observa reacia# 0tia ns, dup felul cum devenise eapn doar la au ul cuv!ntului :erlin# 8 Afacerile mele, doamn de ,illiers, constau n a vinde oel# ;u ntotdeauna persoanelor preferate, m tem# (emna foarte mult cu ceea ce spusese Armand, dar 1iane nu era de acord i se vedea clar# 8 3!n la urm, va sosi vremea s ne alegem cu toii taberele# 8 &a, ddu el din cap, de aceeai prere cu ea# ,a sosi# &ar nu prea cur!nd, din c!te aud# *ar ntre timp, am contracte de onorat, nu numai cu -rana# 8 1e vindei i engle ilor9 8 1e"am v!ndut# Acum i"au fcut alte aran)amente# 8 3oate n"au fost de acord cu tran aciile dumneavoastr de afaceri n :erlin# 0i deodat, de cum rostise aceste cuvinte, roi, simind c mersese prea departe# 8 .mi pare nespus de ru# ;"am vrut s# ;"ar fi trebuit s spun# &ar ;ic5 :urn%am afi din nou sur!sul acela panic# ;u"l ofensase i o respecta pentru franc%ee# 8 3oate c avei dreptate i v rog s nu v scu ai pentru ceea ce ai spus# Ai avut dreptate c va veni timpul ca toi s alegem o tabr sau alta# $u ncerc doar s nu las, deocamdat, ca opiniile mele personale s"mi afecte e munca# ;u"mi pot permite s )oc asemenea )ocuri# Am de condus o firm de oeluri, dar sunt de acord cu prerile dumneavoastr# @ privi cu mult bl!ndee, iar 1iane se simi de dou ori mai st!n)enit pentru ceea ce spusese# $ra un om foarte plcut i sociabil# 0i mai avea i altceva, o anume desc%idere, o sinceritate, o lips de prefctorie sau parad# (e simea la acest om ceva foarte solid i puternic# 3utea s"o vad p!n i n modul bl!nd cum i vorbea fiului su, c!nd copiii se ntoarser# $ra

genul de om pe care simeai c te poi ba a oric!nd, care tiai c"i va sta ntotdeauna alturi, tare ca st!nca, omul cel mai potrivit cu care s nfruni furtunile# Apoi se ntoarse i"l v u pe Armand, n u, uit!ndu"se dup ea# .i fcu cu m!na, iar el se apropie, i 1iane v u c arta aproape la fel de obosit cum i se nt!mpl acas# 8 Cum a fost spectacolul cu 3unc% i >udy9 @ srut tandru pe obra , le privi pe fete, care se urcaser din nou n carusel mpreun cu >o%n, dup care l observ pe ;ic5 :urn%am apropiindu"se# Cei doi brbai se salutar scurt, str!ng!ndu"i m!na# 8 ,"ai terminat treaba, domnule ambasador9 8 /ai mult sau mai puin, mcar pe iua de a i# .i !mbi soiei saleF 8 'e"ai simit singur la mas, 1iane9 8 -oarte# &ar domnul :urn%am a fost at!t de drgu i ne"a invitat aici# -etele l"au cunoscut pe fiul dumnealui a i"diminea la piscin, i s"au mprietenit imediat i sur!se din nou lui Armand, nev !nd dec!t oc%ii luiF 8 Bnde"i >acVues9 1"ai mpins peste bord9 8 1"a mpinge, s pot# &ar servieta aia a lui nu s"ar scufunda niciodat, m"ar urmri pur i simplu p!n la 1e 7avre ca un rec%in i m"ar devora de cum a pune piciorul pe rm# 1iane i ;ic5 :urn%am r!ser, dup care au mai conversat c!teva momente despre nav# .n seara aceea, la teatru, era programat o pies care fcuse mare succes la 3aris iama trecut, iar 1iane i Armand abia ateptau s"o vad# 8 ,"ar face plcere s venii i dumneavoastr cu doamna :urn%am9 8 / tem c soia mea nu tie franu ete, !mbi cu regret ;ic5 spre noii si prieteni# &ar s"ar putea s bem ceva mpreun cu dumneavoastr, dup aceea# 1iane i Armand spuser c o gseau o idee e6celent, dar seara la opt, c!nd au ieit din sala de spectacol, nu i"au v ut pe soii :urn%am n /arele salon, iar 1iane l"a convins pe Armand s"o duc n ncperea ei favorit, grdina de iarn aflat sub punte# Au stat acolo c!teva ceasuri, b!nd ampanie i privind n noapte# 0i, n timp ce edeau ntre acvariile pline cu peti rari i coliviile cu psri e6otice, Armand recunoscu c se simea uurat de absena soilor :urn%am# 3erspectiva de"a o ine pe 7illary la distan nu"l atrgea prea mult, dei pe ;ic5 l plcea, iar 1iane ncuviin# 8 /"a invitat s )ucm tenis, odat c!nd tu ai de lucru# Ai avea ceva mpotriv9 .i ntoarse ea spre el oc%ii albatri, ad!nci# 8 C!tui de puin# 0i"aa m simt destul de vinovat, ls!ndu"te fr s ai nimic de fcut# 'e distre i bine9 8 Cum nu se poate mai bine, iubitule# (e aplec spre el, continu!nd n oaptF 8 /ai ales n clipa asta# 8 3erfect# .ntr"un t!r iu, revenir la CafP"?rill, ieind apoi pe promenad# Brcar pe puntea lor privat, intr!nd n camere# (e fcuse aproape ora dou, iar 1iane era pe )umtate adormit# 8 /!ine diminea iar lucre i9 8 /i"e team c trebuie# Ce"ar fi s )oci tenis cu biatul acela9 (unt sigur c n"are ce ru s"i fac# 1iane confirm# ;ic5 nu era genul de om care s"i fac avansuri soiei altuia, i"aa avea destule pe cap# 1iane i Armand se instalar confortabil n pat, av!nd toate inteniile s fac

dragoste, dar, nainte ca vreunul dintre ei s poat da curs acestui g!nd, el sforia uurel iar ea dormea butean# 8 Bnde"ai pornit"o la ora asta9 ;ic5 i bea cafeaua n sufrageria lor privat, iar >o%n i guvernanta se )ucau pe punte, c!nd 7illary apru ntr"o perec%e de pantaloni marinreti albi i o cma de mtase roie, croit brbtete# .i scotea n eviden prul negru, lucitor, i albeaa pielii# &ispruse i n a)un, e6plic!ndu"i lui ;ic5 c se dusese s"i fac un masa) la piscin i, apoi, are o edin de cosmetic n salonul de nfrumuseare# 'ratamentul durase aproape toat iua# 8 / g!ndeam s fac o plimbare# .i arunc o privire, cu oc%ii reci# 8 ,rei s mn!nci ceva9 8 ;u, mulumesc# /ai t!r iu, am s not puin# /n!nc dup aceea# 8 :ine# Bnde ne"nt!lnim s mergem la mas9 7illary e it, dar nu mult vreme# .n fond, cltoreau mpreun, trebuia s fac un oarecare efort pentru el# 8 Ce"ai ice de CafP"?rill9 8 ;u vrei s m!ncm n sala de mese principal9 8 @amenii de la masa noastr m plictisesc de moarte# 1a fel i n seara trecut, i ceruse scu e naintea desertului, dup care lui ;ic5 i luase dou ore ca s"o gseasc# Cobor!se pe punile turistice, s trag o rait, declar!nd la ntoarcere c era de"o mie de ori mai amu ant# $l, ns, i spusese c dup prerea lui n"ar fi trebuit s mearg acolo# 8 &e ce9 (e artase ea at!t surprins c!t i nemulumit, iar ;ic5 i e6plicase c, dac nu din alt motiv, mcar pentru sigurana bi)uteriilor pe care le purta# &ar 7illary se mulumise s r!d de elF 8 'e temi c"au s m )efuiasc9 ;u"i rspunsese, iar ea r!sese din nou, pr!nd ns mult mai docil dup"amia , cu e6cepia momentului c!nd ;ic5 propuse s bea mpreun ceva cu soii de ,illiers# 7illary i declarase pe am!ndoi nite plicticoi nfumurai i revenise n camera ei s mai destupe o sticl de ampanie# ;ic5 observase c bea mult n timpul cltoriei, dar i la ;eE Gor5 buse mult# Aici pur i simplu n"o mai vedea at!t de frecvent, dar i era uor s observe cum se mpuinau sticlele din barul privat# Cel mai mult prea s bea n dormitor# 8 7il# .ncepu el s spun ceva, n timp ce 7illary ieea# ;u vrei ca a i s"i in companie9 @arecum, simea c ar fi trebuit s stea cu ea# .i fgduise siei c lucrurile aveau s mearg altfel n cltoria asta# &ar nc nu mergeau# ;u se putea# ;iciodat nu"l lsa n prea)ma ei i cltin din cap i de ast datF 8 ;u, mulumesc# ,reau s"mi mai fac un masa) nainte de pr!n # 8 (e vede c"s gro ave masa)ele astea# * se simea suspiciunea n glas i se do)eni n sinea sa pentru ceea ce g!ndea# $ra o nebunie s n"aib ncredere n propria sa soie i totui i pusese coarne de"at!tea ori, nc!t acum o bnuia la fiecare pas# 8 (unt# 8 ;e vedem la mas# 7illary ddu din cap i nc%ise ua, fr a"i lua rmas bun de la fiul lor# >o%n intr peste c!teva minute, privind n )ur# 8 /ami s"a dus afar9

8 &a# /erge s"i fac un masa) la piscin, ca ieri# >o%n i privi tatl cu oc%i nedumerii i cltin din capF 8 ;ici mcar nu tie unde"i piscina# Am vrut s i"o art i a is c are altceva de fcut# ;ic5 ddu din cap, prefc!ndu"se aproape c nu au ea, dar au ise de)a prea mult# 0i tia c iar o apucase# &ar unde9 0i cu cine9 1a clasa turist9 .n cabin9 Cu un casier de pe o alt punte9 ;"o putea urmri pretutindeni# Avea s discute cu ea la mas, dar acum i sili g!ndurile s revin la fiul su# 8 ,rei s te duci s ve i c!inii9 8 (igur# :ieelul se lumin la fa, dup care urcar pe duneta superioar, s vad cei circa o du in de pudeli france i care fceau micare acolo# /ai era i un (aint :ernard, un dog dane , doi mopi mici i ur!i i un pe5ine , iar >o%n i m!ng!ie pe toi la r!nd n timp ce tatl su privea n larg, pierdut n g!nduri# &in nou se g!ndea la 7illary, ntreb!ndu"se unde mama dracului era# 3re de"o clip, i veni s scotoceasc toat nava, ntorc!nd"o cu )osu"n sus, dar n"avea nici un rost# 3urtase lupta asta ani de ile i o pierduse demult# 0tia prea bine# 3!n i pe vas, era aceeai de la :oston sau ;eE Gor5# $ra stricat p!n"n mduva oaselor i ntotdeauna fusese la fel, singurul lucru pentru care"i mulumea fiind fiul lor# Aeveni cu oc%ii spre >o%n i !mbi# :iatul inea n brae unul dintre micii mopi, care pufnea carag%ios# 8 'ati, c!nd a)ungem la 3aris, pot s am i eu un c!ine9 8 3oate, va trebui s vedem cum e casa# 8 .ntr"adevr9 Aproape c"i srir lui >o%n oc%ii din cap, iar tatl su r!se# 8 ,om vedea# Ce"ar fi ca deocamdat s"l lai )os pe prietenul tu i s te duc la sala de )ocuri ca s"i gseti prietenele9 8 :ine# 0i, n timp ce plecau, ;ic5 ri terenurile de tenis i"i aminti de invitaia adresat lui 1iane, n a)un# (oul ei nu pruse s obiecte e i avea s"i prind bine un meci, dou, ca s se mai rcoreasc# (au )uca, sau a v!rlea ceva de peretele apartamentului# 'rebuia s gseasc din c!nd n c!nd o ndeletnicire care s"l calme e# Aproape"i prea ru c nc nu nt!lnise un brbat cu care s )oace# &ar 7illary avea dreptate ntr"o privin cel puin, grupul de la masa lor din 1a grande salle a manger era e6trem de anost# 3e vas nu se gseau prea muli oameni tineri, era o cltorie foarte costisitoare i ma)oritatea celor care o fceau la clasa nt!i Cse a)unseserD demult# $6istau iariti i scriitori importani, avocai i banc%eri, compo itori i diri)ori, dar toi a)unseser la o anumit po iie n via, n mare msur asemenea lui Armand# 0i puini dintre ei erau la fel de tineri ca ;ic5, poate c%iar niciunul, cu e6cepia soiei ambasadorului, 1iane, i a propriei lui soii# $ra obinuit s fie cel mai t!nr dintr"o societate, dar un moment o regret# .n clipele acelea, i"ar fi plcut s aib un prieten de se6 masculin i de aceeai v!rst# .i conduse fiul )os la sala de )ocuri, unde le depist pe fetele lui Armand i 1iane, iar dup un moment de e itare se %otr s fac o plimbare pe promenad prin faa ?rill"ului, unde o v u pe 1iane, ae at pe o banc, cu capul aplecat peste o carte i prul blond fluturat de v!nt# 0ovi nainte de"a se apropia, dar p!n la urm se decise totui# 8 :un dimineaa# -emeia i ridic surprins capul, iar apoi, v !ndu"l, sur!se# 3urta un set tricotat de camir ro , pantaloni gri i un dublu irag de perie# $ra o mbrcminte acceptabil numai ca inut de diminea, pentru o plimbare pe puntea de promenad, dar alte planuri nu avea# 8 , deran)e 9 (ttea cu m!inile n bu unare, ncordat mpotriva v!ntului, n pantaloni albi din flanel i din nou bla er, dar ast i purta un papion rou"viu#

8 &eloc, nc%ise ea cartea, fc!ndu"i loc pe banc# 8 Ambasadorul s"a apucat de)a de lucru9 8 &esigur, sur!se 1iane# Asistentul lui sosete n fiecare diminea la ora nou, cu un c!rlig din acelea mari pe care obinuiau s le foloseasc n ,audeville i, indiferent dac Armand i"a terminat sau nu micul de)un, >acVues l t!rte afar# ;ic5 !mbi la g!ndul unei asemenea priveliti# 8 1"am v ut ieri# 'rebuie s recunosc, nu arat foarte amu ant# 8 ;u este, dar va fi un bun ambasador ntr"o i# Apoi !mbi din nouF 8 (lav &omnului c Armand n"a fost niciodat aa# 8 Bnde v"ai cunoscut, dumneavoastr cu soul9 $ra puin cam impertinent s ntrebe, dar l intrigau# (e vedea limpede c"i unea o legtur deosebit, profund, esut din dragoste, n pofida diferenei de v!rst care"i separa i a faptului c Armand lucra n mod evident din rsputeri# 1iane ns prea s"l neleag, s"l spri)ine n munca lui i s"l atepte ntotdeauna cu rbdare# ;ic5 se ntreb cum puteai gsi o asemenea femeie# 3oate nels!ndu"te cucerit at!t de impetuos de ctre o debutant de optspre ece ani# 0i totui ;ic5 tia, dup v!rsta celei mai mari dintre fetele lor, c 1iane se mritase fr"ndoial foarte t!nr# Acum nu putea avea peste trei eci de ani, i spuse el# &e fapt, avea trei eci i doi, dar ntotdeauna fusese mult mai matur dec!t o artau anii, ndea)uns de femeie ca s se mrite H spre deosebire de soia lui ;ic5, rsfata mireas"copil# 8 ;e"am cunoscut la (an -rancisco, c!nd eu eram foarte t!nr# 8 .nc mai suntei# 8 A, nu, r!se ea# 3e"atunci aveam cincispre ece ani i# $ it un moment, dar la bordul navelor li se puteau spune oamenilor lucruri pe care altminteri nu le"ai fi spus# Acum se simea prad unei vr)i i se ntoarse spre el cu oc%ii ei albatri larg desc%iiF 8 Armand era nsurat cu altcineva, o femeie pe care am iubit"o foarte mult# /ama mea a murit la natere, iar @dile, soia lui Armand, mi"a fost ca o mam# 3e vremea aceea, el era consul general n (an -rancisco# 8 Au divorat9 ;ic5 era nedumerit, 1iane prea nevinovia ntruc%ipat, nu depravata sau femeia care le stric altora casa, aa ceva oarecum nu se potrivea n poveste, ns 1iane cltin ncet din capF 8 ;u, A murit c!nd eu aveam optspre ece ani, iar Armand a fost aproape distrus# Cu toii am fost, cred# Am impresia c am rmas amorit aproape un an# 8 0i s"a ndrgostit de dumneavoastr9 Acum povestea ncepea s aib sens# 1iane se ls purtat pe valurile amintirilor, oc%ii dob!ndindu"i o e6presie ndeprtat, iar pe bu e apr!nd un sur!s vag# 8 ;u c%iar at!t de repede# A fost nevoie s treac un an, doi, p!n ne"am dat seama c!t ineam unul la altul# $u aveam dou eci i unu de ani, c!nd n sf!rit am recunoscut"o fa de noi nine i ne"am logodit# 8 0i v"ai mritat i"ai trit fericii p!n la ad!nci btr!nei# 3ovestea i plcea i mal mult# 1a urma urmei, erau persona)e de basm# &ar 1iane cltin iari din capF 8 ;u# *mediat dup ce ne"am anunat logodna, Armand a fost transferat# 1a ,iena# *ar tatl meu a insistat s"mi termin ultimul an la /ills# (e ntoarse spre ;ic5, !mbindu"i#

8 A fost un an foarte lung pentru noi, pe"atunci, dar am supravieuit# ;e scriam din dou" n dou ile i, de cum am absolvit, el s"a ntors i ne"am cstorit, i pe"aci nea fost drumul# Acum sur!dea cu toat gura# 8 ,iena a fost un loc minunat# Am fost fericii acolo, iar dup aceea, la 1ondra# /arie" Ange i $li abet% s"au nscut fiecare n c!te unul din aceste dou orae, iar apoi ne"am ntors n (tate# 8 3esemne c tatlui dumneavoastr i"a fcut mare plcere# 0i atunci, deodat, i ddu seama ce greeal fcuse, amintindu"i c tatl ei, probabil, murise de ece ani# 8 ;u, tatl meu era mort de)a# ("a prpdit imediat dup naterea lui $li abet%# .i sur!se cu bl!ndeeF 8 Acum mi se pare c a trecut foarte mult timp# 8 /ergei adesea la (an -rancisco9 8 ;u# &e fapt, acolo nu m mai simt acas# Am lipsit prea mult timp i nu mai am n ora dec!t un unc%i# ;"am fost niciodat foarte apropiai i# ,ocea i era foarte bl!nd, c!nd continuF 8 Cminul meu e l!ng Armand# 8 $ un om foarte norocos# 8 ;u ntotdeauna, r!se ea# 3!n i povetile au onele lor pietroase# (unt la fel de dificil ca oricare alta# $ un om foarte bun, foarte generos, foarte nelept# Am mare noroc c l"am cunoscut# 'ata nu credea c m"a nelege la fel de bine cu un brbat mai t!nr# 0i cred c avea dreptate# Am locuit prea mult timp singur cu tatl meu# 8 (oul dumneavoastr seamn mult cu el9 Continua s fie curios n privina lor, c%iar mai mult, acum dup ce"i au ise povestea# 8 ;u deloc# &ar tata m"a pregtit bine# 1"am gospodrit casa, i ascultam problemele de afaceri pe care le avea mpreun cu unc%iul# ;u"mi trebuia nimic mai mult de"at!t# 8 Ai fost singurul copil9 8 &a# 8 0i soia mea la fel# &ar ea are mai puin responsabilitate dec!t dumneavoastr, e mai puin receptiv la realitatea din )ur# A crescut atept!nd n fiecare i Crciunul, i aniversrile, i balurile de debut# $ distractiv, dar nu e tocmai esena vieii reale# 8 $ o fat foarte frumoas# *"ar fi dificil s nu fie rsfat# -emeile care arat astfel cresc adesea atept!ndu"se ca viaa s fie cum nu e de fapt# &ar, n timp ce"o asculta rostind aceste cuvinte, ;ic5 se pomeni dornic s"o ntrebeF C0i tu9 'u de ce nu eti aa9D 0i 1iane era fermectoare, dar ntr"un mod diferit# .ntr"un mod mai bl!nd, mai calm, mai femeiesc dec!t al soiei lui# .n sc%imb, se g!ndi la altceva# 8 0tii, e ciudat c drumurile nu ni s"au ncruciat niciodat, cu taii notri fc!nd afaceri mpreun, iar noi nefiind foarte deprtai ca v!rst# *ar elita dintr"un capt al rii p!n"n cellalt constituia un grup restr!ns, cum bine tiau am!ndoi# 3oate c, dac 1iane ar fi urmat un colegiu n $st, ar fi nt!lnit"o la vreun bal de debut, dar ea nv!nd la /ills, i el la Gale, crrile lor nu fuseser niciodat sortite s se nt!lneasc, p!n acum pe ;ormandie, n largul oceanului# 8 'atl meu a fost de fapt un om retras, ani de ile# Au e6istat muli oameni pe care nu i" am nt!lnit, oameni pe care tata i cunotea sau cu care nc%eia afaceri# ;iciodat nu i"a revenit complet dup moartea mamei# $ un miracol p!n i c i"am cunoscut pe Armand i pe @dile, dar cred c el a vrut s"i nt!lnesc, pentru a"mi putea perfeciona france a#

/ai inea minte i acum relatarea de ctre @dile a primei lor nt!lniri cu 7arrison# (e g!ndi din nou la ea i trebui s revin cu atenia spre ;ic5# 8 Apropo, unde e doamna :urn%am9 ;u era o ntrebare impertinent i, totui, c!nd i v u e6presia din oc%i, regret aproape imediat c i"o adresase# Acolo mocnea ceva n tcere# 8 ,oia s"i fac un masa)# /otiv pentru care am venit s v caut# 1iane pru surprins de cuvintele lui i depuse cartea pe banc# 8 / ntrebam dac v"a putea ademeni la meciul acela de tenis despre care am vorbit ieri# ,"ar atrage, n momentul de fa9 3e teren nu e nimeni# 'ocmai am trecut pe"acolo# >o%n a vrut s arunce o privire la c!ini# @ricum, v"a putea smulge din lectur pentru un scurt meci9 1iane e it o clip, uit!ndu"se la ceas# 8 'rebuie s m nt!lnesc cu Armand la amia , pentru mas# /i"a promis c a i va scpa mai repede# 8 3erfect# $u am nt!lnire cu 7illary n ?rill"room la unu# 8 Atunci, s mergem# .i !mbi# ;u mai avusese un prieten de se6 masculin de ani de ile, niciunul cu adevrat, de c!nd l cunoscuse pe Armand# &ar avea s fie distractiv un meci de tenis cu cineva# 8 / grbesc s m sc%imb i ne nt!lnim acolo# 8 =ece minute, i privi el ceasul, o frumoas pies de email negru i aur, de la Cartier# 8 3erfect# ("au ridicat am!ndoi i au urcat pM dunet, unde locuiau, iar peste ece minute s"au nt!lnit pe teren, ea ntr"o fust de tenis gofrat care"i e6punea pe )umtate coapsele suple, el ntr" un ort alb croit pe msur i un tricou de tenis peste o cma de la :roo5s :rot%ers# Au )ucat un meci rela6at, liber de orice gri)i# ;ic5 a c!tigat primele dou game"uri, iar ea l"a luat prin surprindere la sf!rit, bt!ndu"l cu M"2, dup care a urmat o e6clamaie de victorie i o str!ngere de m!n, n bor peste fileu# &eodat, am!ndoi se simeau fericii, liberi i tineri# 8 /"ai minit# (untei foarte talentat, l felicit ea, cu rsuflarea tiat nc dup cele trei game"uri rapide, dar se distrase bine# 8 ;u sunt# &umneavoastr, ns, nu )ucai deloc ru# $ra e6act descrcarea dup care t!n)ise, iar acum se simea mult mai bine# 8 /ulumesc# Aveam nevoie de aa ceva# 1iane l privi, n nlimea lui considerabil, cu un sur!sF 8 'rebuie c v simii ngro itor de ngrdit aici# @ric!t de mare e vasul, tot un spaiu restr!ns este# $u sunt destul de lene ca s nu m deran)e e, dar pentru dumneavoastr bnuiesc c e altceva# 8 ;u tocmai# &oar c uneori devin prea ncordat# Am multe pe cap# 1iane i aminti de contractele lui, at!t la 3aris c!t i la :erlin, dar acum n"o mai deran)au at!t de mult# $ra un om drgu i avea ceva anume care sugera decen i integritate# ;ic5 :urn%am era un brbat greu de antipati at, iar ea se simea tot mai bine cu el# 8 @ricum, mi"a fost de mare folos# , mulumesc nc o dat# 8 @ric!nd, !mbi ea# 3oate c e antidotul perfect pentru toat m!ncarea aceea# ;ic5 !mbiF 8 Atunci %aidei s mai )ucm# /!ine la aceeai or# 8 .n regul, se uit 1iane la ceas# Acum c%iar trebuie s fug, altfel nt!r ii la nt!lnirea cu Armand# 8 'ransmitei"i salutrile mele, strig el, n timp ce 1iane revenea grbit n apartamentul 'rouville#

8 .i spun# 0i# 3oft bun la mas# .i fcu cu m!na i dispru, iar el rmase mult timp cu privirea peste copastie, g!ndindu"se la tot ce"i povestise# .i plcea povestea nt!lnirii lor# *ar Armand era ntr"adevr brbatul perfect pentru ea# 3rea s"o tie i 1iane, ceea ce era plcut# (pre deosebire de 7illary, care"l privi apropiindu"se, la ora unu, n ?rill, cu o sen aie de de astru iminent# .i pusese din nou bla erul i pantalonii albi, iar ea se sc%imbase ntr"o roc%ie de mtase albastru"pun i pantofi albatri de evro, cu tocuri nalte# 8 A fost bun masa)ul9 .i fcu semn c%elnerului i am!ndoi comandar c!te un scotc%# 8 -oarte bun# 8 Bnde iceai c"i faci masa)ele9 (imul el inocena n timp ce"i agita pa%arul, sfredelind"o din priviri# 8 / controle i, ;ic59 8 ;u tiu, 7il# Cre i c"ar trebui9 8 Ce contea dac mi"am fcut masa) sau nu9 @c%ii si se ndeprtar de ai lui, ca i cum ar fi fost prea plictisit ca s"l mai priveasc n continuare, dar ceva nluntrul ei palpit nervos# &in c!nd n c!nd, discuiile cu ;ic5 preau ntr" adevr nite tratative cu omul de oel# 8 Contea foarte mult pentru mine dac"mi ndrugi minciuni# 0i i"am mai spus i" nainte, tot ce faci aici va a)unge la cunotina tuturor oamenilor de pe vas# Am sentimentul c"i petreci mult timp la clasa a doua i vreau s ncete i# 8 (nob ntru# /edia de v!rst a grupului stuia nsumea c!t a omului din ;eandert%al, pentru &umne eu# Cel puin, )os e o societate mai tinereasc, oameni cu care pot sta de vorb# Ai uitat, drag ;ic5, c nu"s la fel de btr!n ca tine9 8 (au la fel de deteapt# ( ii minte asta# Ar fi )enant dac"ar trebui s te ncui n cabin# @c%ii lui ncepeau s se aprind ncet, dar 7illary se mulumi s r!dF 8 ;u fi t!mpit# 'ot ce"a avea de fcut ar fi s sun dup camerist# Ce vrei s faci, s m legi de pat9 8 Am sen aia c de"asta te"ai ocupat de)a tu singur# Cu cine te"ai nt!lnit pe nav, 7il9 Cu vreun vec%i prieten din ;eE Gor5 sau cu cineva nou9 8 Absolut cu nimeni# &oar cu o gac de tineri care cltoresc n condiii mai puin lu6oase# 8 $i, f"mi o favoare i pup"i de rmas bun# ;u te face de r!s, )uc!ndu"te de"a sraca feti bogat care"i vi itea pe plebei# 8 1or nu li se pare aa# 8 ;u fi c%iar at!t de sigur# >ocul sta"i vec%i, foarte vec%i# @binuiam i eu s"l )oc, pe nave, n tineree# &ar pe"atunci eram la colegiu i n"aveam nevast# .mi displace g!ndul c te plictisesc, 7il, dar nu mai eti singur i fr obligaii, iar locul tu nu e )os, pe puntea A, locul tu e aici# ,iaa ar putea fi i mai rea, s tii# 8 ;u cu mult# &in nou arta ca o feti rsfat# 8 .mi vine s pl!ng de plictiseal# 8 Atunci, pl!ngi# 3este dou ile vom fi la 3aris, poi supravieui p!n"atunci# $a, ns, nu"i mai rspunse# Comand nc un scotc%, m!nc de pr!n doar o )umtate de sandvi club, iar dup aceea ;ic5 o nsoi prin maga ine, sper!nd s"i abat g!ndul de la noii ei prieteni# &ar puin mai t!r iu, c!nd se duse la piscin dup >o%n, 7illary dispru# ;ic5 sttu n cabin p!n c!nd soia sa reveni s se sc%imbe, iar la intrarea ei, simi c"i pierde controlul, ntr"

o turbare total, neputincioas, fiind ocat s constate c m!na sa i luase elan s"o plesneasc peste fa# &in fericire, c%iar atunci l v u pe >o%nny sco!nd capul pe ua camerei lui, i"i regsi rapid controlul, ls!nd m!na n )os# /ereu i mereu, 7illary l fora p!n la limit, dar asta era prima oar n viaa lui c!nd simise nevoia s"o loveasc# .i fcu semn s treac n camera lor# ,edea clar c buse mult i, deodat, avu sen aia c primise o palm# 3e g!t i se vedea o urm de muctur i o trase n faa oglin ii, s i"o arate, tremur!nd de furie# 8 Cum ndr neti s te"ntorci aa la mine, curv mic ce eti9< Cum ndr neti99< $ra convins c >o%nny i au ea glasul prin cloason1N, dar nu"i mai psa# 7illary se smulse din str!nsoare# 8 Ce"ai fi vrut s fac9 ( rm!n acolo, )os9 8 3oate"ar fi fost mai bine# 8 3oate"am s"o i fac# 8 3entru numele lui &umne eu, 7illary, ce se"nt!mpl cu tine9 ;u mai ai nici un strop de decen9 (ri n orice pat i iese"n cale9 &e ast dat, ea ridic m!na i l plmui# 8 Ii"am mai spus# -ac ce vreau eu, dracului# ;u"s proprietatea ta, ticlosule# Iie oricum nu"i pas dec!t de nenorocita aia a ta de oelrie, de contractele tale, de mpuita de dinastie pe care ntr"o i ai s i"o lai motenire lui >o%nny# 0i eu cu ce m"aleg din treaba asta9 Ce"mi pas mie de imperiul tu9 / cac pe el# 0tiai9 0i pe imperiul tu, i pe tine# Amase tcut, tiind c spusese prea mult, iar n oc%ii lui ;ic5, c!nd se ntoarse, luceau lacrimi# ;u"i spuse absolut nici un cuv!nt# *ei, calm, pe puntea lor privat# 7illary l privi timp ndelungat, dup care l urm afar# (ttea ntors cu spatele, re emat de balustrad, iar vocea lui 7illary rsun rguit c!nd i vorbiF 8 .mi pare ru, ;ic5# 8 1as"m"n pace# (una ca un bieel )ignit i, un moment, o duru inima, dar n oc%ii ei era cel mai mare duman pe care"l avusese vreodat# ,oia s"o in legat"n lanuri, iar ea dorea s fie liber# Apoi ;ic5 se ntoarse, cu oc%ii plini de lacrimi# 8 &u"te nuntru# 8 3l!ngi# Acum era i mai ocat# 8 &a, asta fac# ;u prea s se ruine e, lucru care o oc nc mai mult# :rbaii nu pl!ng# ;u brbaii puternici# ;u brbaii pe care"i cunotea ea# ;ic5 :urn%am, ns, da# $ra mai puternic dec!t toi i ad!nc, n inima lui, suferea, nu pentru ea, ci pentru el nsui, pentru neg%iobia care"l mpinsese din capul locului s"o ia de nevast# 8 >ocul s"a terminat ntre noi, 7il# 8 ,rei s divorm9 3rea aproape nc!ntat i nu"i oferi absolut nici o consolare# @c%ii lui, ns, i"i sfredelir ad!nc pe ai ei# 8 ;u, nu vreau# 0i d"mi voie s i"o spun n clipa asta, niciodat n"am s"o fac# (ingurul mod n care poi iei din csnicia asta e din propria ta iniiativ n iua c!nd vei fi de acord, am s divore de tine pe loc# 3!n atunci, ns, rm!i cstorita cu mine, de bine, de ru# ( nu uii asta# *ar de"acum ncolo, nu mai dau o ceap degerat pe ce faci# 8 Adic s m despart de >o%nny dac divorm9 &in nou prea ocat# 8 $6act#

8 ;"am s"o fac niciodat# 8 &e ce9 3uin i pas de el, cu nimic mai mult dec!t de mine# $ra o declaraie simpl i avea dreptate, dar 7illary nu voia s"o recunoasc# ;u acum# 8 ;"am s renun la el# Aedevenise argoas# ;ic5 i ncurca ncontinuu viaa# Acum o s!c!ise aduc!nd vorba de divor, numai ca s"i spun c trebuia s"l prseasc pe fiul lor# 8 ;ici nu m g!ndesc# 8 0i de ce, m rog9 @ ntr!ta i observ c gsise at!ta decen s"i acopere g!tul cu un batic# &intr"odat, simi nevoia s"o loveasc din nou# 8 Ce"ar crede oamenii dac l"a prsi9 8 'e interesea 9 8 (igur c m interesea # Ar crede c"s o beiv, sau mai tiu eu ce# 8 Aproape eti# 0i, mai ru de"at!t, eti o t!rf# 8 &ac m faci cum i vine la gur, pui de cea ce eti, n"ai s pui m!na niciodat pe fiu"tu# 8 :ine, tu doar ine minte# 3oi pleca oric!nd vrei# &ar fr el# 7illary era pe punctul s"i spun ceva usturtor, dar se simi din nou nea)utorat n m!inile lui# 0tia c, pentru a divora de el, ar fi trebuit s"o fac pe temeiul unui adulter, iar aa n" ar fi putut dovedi niciodat mpotriva lui# ;ic5 i era credincios# .i ddea seama dup ve%emena cu care o poseda c!nd i c!nd, era un brbat care ardea de dorin i de singurtate# *ar ea, o femeie care"i neca propria furie neputincioas# Acum n"avea s mai poat obine niciodat ceea ce voia de la el# ;iciodat# @ tia, n timp ce intra n cabin# 0i de ce l"ar fi lsat pe >o%n cu el9 $ra fiul ei, n fond, iar peste c!iva ani ar fi putut fi amu ant s"l aib pe"aproape# .i plceau tinerii# Avea s"o plac, el i prietenii lui# 3ur i simplu nu suporta copii mici, at!ta tot# ;iciodat n"avea s i"l lase lui ;ic5# ;iciodat# ;icic!nd n"avea s poat tri cu asta# @amenii ar fi uotit n spatele ei ani n ir# Ar fi spus c ;ic5 i dduse cu piciorul# 0i nu putea s tolere e aa ceva# C!nd aveau s se despart, toat lumea urma s tie c ea l prsise pe el# ;ic5 sttu mult timp singur pe punte, ncerc!nd s"i calme e g!ndurile# 0tia c sosise un punct de rscruce final $ra pentru prima oar c vorbiser serios despre divor, fie i doar la m!nie# .ns, c%iar pe vas fiind, 7illary nu se putea abine s nu se strecoare n paturile altora# Acum o cunotea drept ceea ce era i niciodat n"avea s se mai desc%id n faa ei# 0i poate, cu timpul, avea s se plictiseasc i ea de acest )oc# 3oate avea s fug, ls!ndu"l pe >o%nny cu el# ;ic5 i putea oferi copilului o via fericit, indiferent dac se recstorea sau nu# Acum, ns, nici nu merita s se g!ndeasc# $ra nsurat cu 7illary, suferind toate c%inurile care decurgeau de" aici# Amsese privind asfinitul, cu g!ndul la viaa lui, la fiul lui, i ntr"un t!r iu reveni nuntru s se mbrace i nc%ise ua apartamentului &eauville# Abia atunci, i numai atunci, torturat de )en i durere, 1iane se putu ridica din e logul de pe puntea privat a apartamentului 'rouville, pentru a intra i ea n cabin# ;"o v use c!nd ieise pe punte# $a nu ndr nise s se mite sau s vorbeasc# ;u voia ca soii :urn%am s tie c"i au ise, mai ales el# .i prea ngro itor de ru pentru el i se duse n camera ei# Ce via c%inuit i nsingurat avea< Acum, ns, ce"avea s fac9 1a ce via de singurtate l condamnase femeia aia< 8 &oamne &umne eule, cine"a murit9 *ntr Armand, srut!ndu"i soia# (ttea la masa de toalet, privindu"i picioarele# 8 Ce9 A# 'u erai9

.ncerc s !mbeasc, dar avea inima grea# 1iane se ataa ntotdeauna de durerile intime ale altora# 8 Ateptai pe altcineva9 8 ;u, firete c nu# Acum i sur!se, dar Armand putu s vad c era ceva n neregul# 8 Ce s"a nt!mplat, dragostea mea9 .l privi cu oc%i plini de suferin# 8 Am asistat nt!mpltor la cea mai groa nic scen cu putin# 8 ("a accidentat cineva9 .ntreb el ngri)orat# 8 ;u# A fost ntre ;ic5 :urn%am i nevast"sa# 8 @, &oamne# @ ceart con)ugal9 Cum ai a)uns s"o ve i9 8 (tteam afar ntr"un e long, citindu"mi cartea, i n"au observat c eram acolo# C!nd au ieit pe puntea lor, am au it totul# (e pare c ea se culc cu cineva de pe vas# 8 ;u m surprinde# &ar i el e destul de vinovat c nu"i stp!nete soia# 8 Cum poi spune una ca asta9 (e art ea ocat# Ce fel de femeie este, s fac aa ceva9 8 @ mic vagaboand, cred# $ evident, ns, c i"a mai trecut"o cu vederea i nainte# 1iane bnuia c soul ei avea dreptate# 8 'otui, Armand, bietul om# 0i a acu at"o c nu ine la bieelul lor# Avea lacrimi n oc%i, iar Armand o str!nse la piept# 8 *ar acum vrei s"i adopi pe am!ndoi i s"i invii s se mute mpreun cu noi n -rana, nu"i aa9 A%, 1iane, dulce copil, ce inim bun ai# 1umea e plin de asemenea oameni# Au nite viei ur!te, de comar# 8 &ar el e un om drgu# ;u merit aa ceva# 8 3robabil c nu# @ricum, s nu"i par prea ru pentru el# .i poate purta singur de gri), iar tu ai altele la care s te g!ndeti# Armand tia cum erau femeile, uneori prea mult comptimire putea duce la situaii regretabile, i voia s"o prote)e e pe 1iane de aa ceva# .n unele privine era nc inocent i tia c trebuia s"o apere de ea nsi# 8 Ce"ai s pori la gala de disear9 8 ;u tiu# $u# @%, Armand, cum poi vorbi despre aa ceva9 8 Ce"ai vrea s fac9 ( m ofer s merg acolo i s"o mpuc pe nevast"sa9 8 ;u, r!se 1iane# &ar, totui, bietul om# 0i copilul acela# 8 1as asta# (e au unul pe cellalt, n fond, iar ea s"ar putea s fug cu altcineva, ilele" astea# 3robabil c ar fi o binecuv!ntare pentru am!ndoi# Acum, nu te amesteca n certurile familiei :urn%am, ce tii tu, poate c n momentul sta fac dragoste cu mult patim# 3oate aa o place el# 8 /"ndoiesc# 8 &e unde tii9 .i privi soia, ntreb!ndu"se dac nu era ceva mai mult dec!t se vedea cu oc%iul liber, dar a)unse la conclu ia c nu# 8 Am )ucat a i tenis cu el# A ntrebat despre noi i, din felul cum vorbea, mi"am putut da seama c nu e fericit cu ea# 8 Asta cel puin dovedete c e ntreg la minte# &ar e problema lui, nu a noastr# Acum, vreau s uii de toate astea# :ei un pa%ar de ampanie9 1iane e it un moment, apoi decise c voia, iar Armand reveni peste o clip, cu dou pa%are# @ srut tandru pe obra i pe gur, iar ea i"i alung din minte pe ;ic5 :urn%am i pe soia lui# Armand avea dreptate# ;u putea face nimic#

8 $i, spune"mi ce vei purta disear la gal# Aveau s stea din nou la masa cpitanului, aceast sear urm!nd a fi cea mai important din tot timpul cltoriei# A doua i avea s fie ultima, cci peste dou ile a)ungeau la 1e 7avre# 8 / g!ndeam la moire"ul rou, eventual# 8 Ai s"ari ca un vis# *ar oc%ii lui i spuneau c nu minea# 8 .i mulumesc# (e ae din nou la masa de toalet, privindu"l n oglind, n timp ce Armand ncepea s se de brace# 8 Ii"ai terminat treaba9 8 /ai mult sau mai puin, rspunse el, intenionat vag# 8 Adic9 8 ,om vedea# 8 ,ii disear la gal, nu9 3entru prima dat, prea nec)it# 8 &esigur# (e ntoarse spre locul unde sttea ea i o srut pe umr, la ba a g!tului# 8 &ar s"ar putea s nu stau prea mult# 8 Ai s lucre i cu >acVues dup gal9 &intr"odat, se simea obosit de cltorie, de"a nu"l vedea pe Armand, de oamenii de ia bord# ,oia s se duc acas sau s soseasc n -rana# 8 >acVues i cu mine s"ar putea s avem puin de lucru# ,edem noi c!t de mult durea # 8 @f, Armand# =ise 1iane cu o e6presie de olat, n vreme ce el se ae a pe pat# 8 0tiu, tiu# Am sen aia c abia te"am v ut, pe timpul cltoriei# 0i dorisem ca asta s fie o a doua lun de miere pentru noi, dar am un munte de lucrri de re olvat p!n a)ungem# 1iane, pe cuv!ntul meu, fac tot ce pot# 8 0tiu# ;"am vrut s m pl!ng# / g!ndeam doar c, disear# 8 0i eu# .ns nu"i dduse seama c!t de multe adusese 3errier din biroul lui# Armand abia avea timp s respire ntre nt!lnirile ilnice, dar trebuia s fie pregtit, indiferent c"i era greu sau nu lui 1iane# 8 @ricum, vom vedea# 3oate am s fiu prea beat, dup gal, ca s m mai apuc de lucru# 8 .mi dai idei s organi e un complot# 8 ( nu"ndr neti< .i sur!se, iar 1iane se duse s"i fac baia# O *ar n apartamentul &eauville, e6act n acelai timp, 7illary tocmai i mai turnase nc un scotc%# Avusese o i dur, mai dur dec!t tia ;ic5, tipul de la clasa a doua aproape c"i fr!nsese g!tul, at!t de brutal era# *nsistase c nu tia c e mritat, iar c!nd i privise bine verig%eta, i spusese c"i druia un mic CcadouD pe care s i"l duc acas lui ;ic5# ?ro av cadou, muctura de pe g!t provocase o scen de mult timp evitat# .ntr"un fel, era o uurare, dar nu"i plcuser cuvintele lui ;ic5# Acum el sttea privind"o, cu o e6presie sticloas n oc%i# 3arc ar fi mbtr!nit cu ece ani ntr"o singur dup"amia # 8 .n seara asta iei cina la clasa nt!i sau nu9 ;u"i mai psa, dar voia s tie dac trebuia s"i pre inte cpitanului vreo scu # 8 &a, m"am g!ndit s vin#

8 ;u e nevoie, dac n"ai c%ef# $rau orii unei noi ile, iar 7illary fu ndea)uns de ocat# 8 3referi s nu vin9 @ cam speria atitudinea lui, dar nu e6ista nici un mod de"a da napoi de la lucrurile pe care le spusese i"i amintea c!t de lovit artase el pe punte# Acum nu mai avea nici un strop de vulnerabilitate# 3rea complet indiferent fa de ea, iar oc%ii"i erau reci ca g%eaa# 8 Cum pofteti# &ar f"ne am!ndurora o favoare# .n ca c cine i la masa cpitanului, ncearc s te pori cuviincios# &ac"i cer un efort prea mare, atunci du"te s iei cina n alt parte# 8 Ca de pild n camera mea9 ;"avea de g!nd s se lase tratat ca un copil n uros, nu de ctre el, sau de cretinul de )os# 0i nu murea de nerbdare s se ntoarc acolo# Avea sen aia c"i cam scpa din m!n# Avea s fie mai n siguran sus la clasa nt!i, cu ;ic5# 8 3uin mi pas unde mn!nci# &ar dac iei masa cu mine, tii regulile# 7illary nu scoase o vorb, ci intr n baie i tr!nti ua# .n seara aceea, c!nd a cobor!t scara n 1a grande salle a manger, 7illary nu mai afia obinuitul ei sur!s nfumurat# @c%ii ei artau posomor!i, faa ncordat, n timp ce ;ic5 o urma la un pas, n frac i cu cravat alb# $a, ns, fcu tot at!ta sen aie ca nainte, de ast dat ntr"o roc%ie de satin alb, cu m!neci lungi i guler nalt, brodat cu argintiu i mici perle albe, iar c!nd a)unse la ba a scrii i travers ncperea, toi %olbar din nou oc%ii, spatele roc%iei fiind aproape complet gol, de vluindu"i pielea ca sm!nt!na, ntr"un contur mare n form de lacrim, de la ceaf p!n sub talie# ;ic5 nu prea atins de impresia creat de ctre soia lui i se ae fa n fa cu 1iane, !mbind amabil# -u contient c!t ai clipi c oc%ii"i artau altfel dec!t nainte, preau mai reci i oarecum triti, i"i aminti de cele au ite pe teras, n aceeai dup"amia # .n timp ce"l privea, ns, l simi i pe Armand privind"o, i se ntoarse spre el# .i recomandase, nainte de"a cobor, s nu dea de neles c tia ce se petrecuse ntre soii :urn%am pe puntea lor privat# $a i replicase c n"avea nevoie s"i aminteasc el s fie discret, dar Armand nu fusese de aceeai prere# 8 :a trebuie# 'e cunosc foarte bine# Ii se nmoaie inima fa de oricine ai sen aia c sufer# *ar dac afl, bietul om se va simi )enat# 0i"aa e destul de ru c nevast"sa i pune coarne# Armand continua s gseasc povestea ocant, dei nu greu de cre ut, i nu se putu abine s nu"i arunce i el o privire lui 7illary, c!nd aceasta se ae # $ra o fat remarcabil de frumoas, dar arta ntr"adevr ca o t!rf# *ar gulerul nalt al roc%iei acoperea lucrul despre care au ise 1iane vorbindu"se, v!ntaia de pe g!t lsat de cel mai recent amant# 3oate c de"asta i pusese roc%ia, cuget 1iane, arunc!ndu"i o privire lui Armand# $6presia lui i ddu de neles c intuia la r!ndu"i ceea ce"avea ea n minte, aa c se ntoarse spre brbatul din st!nga ei# $ra un german cu nfiare auster, monoclu la oc%i i nenumrate panglici pe pieptul destul de lat pentru a rivali a cu al lui Armand# $ra contele von -abrisc% din :erlin, iar 1iane fu nevoit s"i reprime o antipatie spontan fa de el# Armand l recunoscuse imediat ca fiind omul cu care discutase ;ic5 :urn%am n a doua i a traversrii, n fumoar, i se ntreb dac acum aveau s dea de neles c se cunoteau, dar l v u pe Conte nclin!nd scurt din cap, n timp ce ;ic5 fcea la fel# Cpitanul fcu pre entrile, cu e6cepia soilor :urn%am, a soilor de ,illiers i a cpitanului nsui, fiind un grup cu totul diferit de cel dinainte# *ar 1iane i ddu seama nc odat c!t de puini oameni cunoscuse pe parcursul cltoriei# 8 ;"am dreptate, madame de ,illiers9

Cpitanul '%oreu6 i pusese o ntrebare, iar 1iane roi# 3ur i simplu, n aceast sear nu era n apele ei# .ntre nefericirea pe care o observase la soii :urn%am i neamul antipatic din st!nga ei, care"i regula pe toi cu istorii propagandistice despre 7itler, se sturase de"a binelea nc nainte de servirea mesei, i aproape"i prea ru c nu cina singur cu Armand, n cabina lor# 8 / scu ai, domnule cpitan, n"am au it# 8 (puneam c terenurile noastre de tenis sunt e6trem de bune# .neleg c dumneavoastr i domnul :urn%am ai )ucat a i"diminea# 8 .ntr"adevr# ;ic5 i !mbi lui 1iane# $ra un sur!s le)er, desc%is, fr nici o insinuare# 8 0i, mai mult, madame de ,illiers m"a btut# Cu ase la doi# 8 ;umai dup ce am pierdut dou game"uri n faa dumneavoastr# 1iane r!se, dei n seara aceasta nu avea inima uoar# Cu at!t mai mult, cu c!t v u e6presia %idoas care se ivi deodat n oc%ii lui 7illary :urn%am# 8 C%iar a c!tigat dou game"uri9 (c!nteiar amenintori oc%ii lui 7illary# / surprinde# >oac foarte prost# *nvitaii de la masa cpitanului rmaser cam descumpnii de aceast remarc, iar 1iane sparse rapid tcereaF 8 >oac mult mai bine dec!t mine# (imi oc%ii lui Armand ndreptai spre ea# .ntre timp, vecinul ei german ncepuse s discute cu americanca din st!nga lui, iari despre miracolele furite de 7itler# Bn moment, 1iane ncepu s se ntrebe dac avea s supravieuiasc cinei# Cu toii se aflau ntr"o tensiune perceptibil, pe care n"o risipi nici c%iar C%!teau dKGVuem"ul, nici /argau6"ul, nici ampania i nici e6celenta m!ncare de la caviar la soufflP# Cumva, n seara asta, m!ncarea i vinurile preau aproape apstoare i toi prur uurai c!nd trecur n /arele salon pentru balul de gal# $ra menit s aib aceeai atmosfer vesel din a)unul Anului ;ou, dar 1iane n"o simi# 8 ;"ar fi trebuit s faci remarca aia fa de nevasta lui :urn%am, i repro Armand cu bl!ndee, n timp ce dansau# 8 *art"m# 1iane era contrariat# 8 &ar e o femeie at!t de detestabil, Armand# (au i"o iceam sau mi aruncam pa%arul cu vin n mutra neamului# [sta cine &umne eu mai e9 Aveam impresia c un singur cuv!nt despre 7itler dac mai au eam, a fi vomat# 8 ;u"s sigur# :nuiesc c e de partea Aeic%"ului# 1"am v ut discut!nd cu :urn%am ilele trecute, n foumoir# Cuvintele lui o reduser la tcere, amintindu"i din nou ce spusese Armand mai nainte, c probabil ;ic5 fcea afaceri cu germanii# Acest g!nd continua s"o tulbure# 3rea un om at!t de civili at# Cum putea aprovi iona cu mrfuri al treilea Aeic%9 *ar dac le vindea oel, atunci nsemna clar c se narmau din nou, ceea ce nsemna o violare a 'ratatului de la ,ersailles# 'oat lumea tia c nemii se narmau de ani de ile, dar i venea ru d!ndu"i seama c un compatriot de"al ei i a)uta# .n seara asta prea s aib prea multe la care s se g!ndeasc, pe toate fronturile, i fu aproape o uurare pentru ea discreta apariie a lui >acVues 3errier, la orele unspre ece, optindu"i c!teva cuvinte lui Armand# 3este c!teva momente, acesta i e6plic lui 1iane situaia# 'rebuiau s se retrag pentru un scurt rstimp ca s lucre e# 0i nu"i pru ru c!nd i cerur scu e cpitanului# 3ur i simplu nu avea stare de festiviti i fu fericit s"i scoat roc%ia roie de moirP pe care i"o pusese cu doar trei ore nainte# $ra un vem!nt frumos croit i"i plcea, dar acum o arunc pe sptarul unui scaun din camera ei, n timp ce Armand pleca, i se instal n pat cu o carte# .i promisese s"l atepte, dei el spusese c nu era nevoie# &ar nici c%iar cartea nu"i

tre i interesul# ;u se putea g!ndi dec!t la misterioii soi :urn%am, la ;ic5 cu straniile lui aliane de afaceri i la 7illary, cu oc%ii ei ar tori i gura mbufnat# .ncerc o )umtate de or s se concentre e asupra crii, dup care ns renun, cobor din pat i, trg!ndu"i o perec%e de pantaloni i un pulover gros, se duse s se ae e pe punte, n acelai e long de unde o au ise pe 7illary vorbindu"i bombastic lui ;ic5# 3utea au i vag mu ica din /arele salon i, nc%i !nd oc%ii, i"i imagin pe invitai dans!nd# $ra perfect mulumit c nu se afla acolo n seara asta# Ar fi fost amu ant, cu Armand, ntr"o alt sear, c!nd era mai bine dispus# &ar, cu el plecat la lucru, ar fi deprimat"o s danse e cu cpitanul, cu neamul i cu ali nenumrai strini# &ar 1iane nu era singura deprimat n noaptea aceea, n timp ce sttea medit!nd la ultimele manifestri ale soiei lui, ;ic5 arta departe de"a fi vesel# 7illary i regsise rapid voia bun, dans!nd o dat cu cpitanul, o dat cu contele german, dup care ;ic5 o v use dans!nd cu un italian t!nr i frumos, care provocase de)a mare agitaie la bordul navei# Adusese n cltorie o femeie care nu era soia lui i am!ndoi fcuser sen aie, d!nd petreceri, distr!ndu"se tot timpul i n repetate r!nduri complc!ndu"se n Cactiviti multise6ualeD cu oricine era dispus s li se alture la orgiile CsecreteD inute n cabina lor# $rau e6act pe placul lui 7illary, i spuse ;ic5 cu amrciune, amestec!ndu"i ampania cu un beiga de aur pentru sEi le1J pe care"l avea ntotdeauna la el n asemenea oca ii# :alonaele din ampanie i provocau ntotdeauna cumplite dureri de cap a doua i, iar un prieten german i druise bag%eta de sEi le cu ani n urm, asigur!ndu"l c niciodat n"avea s mai fie ma%mur dup ampanie, i avusese dreptate# 3e ;ic5 l ntrista ceea ce se nt!mpl n pre ent cu germanii# (e lsau treptat stp!nii de nite nebuni cum era contele, iar ara lor era distrus de 7itler# .n aparen, desigur, ?ermania nu se pre entase niciodat mai bine, oamenii aveau locuri de munc, totul mergea, fabricile prosperau, dar prin vene ncepea s li se infiltre e o otrav subtil# @ simise n ultimii doi ani, i" l tulbura tot mai mult de fiecare dat c!nd vi ita :erlinul, /\nc%enul sau 7anovra, acum bnuind c avea s vad i mai mult din cele constatate# Aran)ase cu contele s se nt!lneasc la :erlin peste trei sptm!ni, pentru a discuta ultimele contracte de oeluri# -cea afaceri cu acest om anume de peste un an, dar trebuia s admit c nu"l putea suferi# Asemenea lui 1iane, n aceast sear i fusese imposibil s se concentre e asupra conversaiei# .ntr"un fel, totul i se prea o povar imposibil i se plictisise s"o tot vad pe 7illary ded!ndu"se la )ocurile ei# C!nd termin ampania, i croi drum spre cpitan i"i e6plic linitit c avea puin treab n cabin, dar nu voia s"i rpeasc soiei sale distracia galei, aa c, dac era at!t de bun s"l scu e# -irete, cpitanul rspunsese c nelegea, dei adug n glum c acel vas nu mai era un palat al plcerilor, ci un uria cabinet plutitor pentru toi acei oameni importani# (e referi i la Armand, care se ntorsese i el la lucru# 8 >e regrette infiniment, monsieur :urn%am# C i dumneavoastr suntei obligat s lucrai ast sear# 8 0i eu regret, domnule cpitan# Au sc%imbat un salut amabil, iar ;ic5 dispru, uurat s se ndeprte e de mu ic# (imise c dac ar mai fi fost forat s !mbeasc un moment numai, i"ar fi e6plodat faa# 0i nu dorea s"o mai vad pe 7illary p!n a doua i diminea# C!nd, peste c!teva momente, a)unse pe dunet, l cut imediat pe steEardul ef# 1uase %otr!rea mai devreme n cursul serii# Casierul nu ddu nici un semn de surpri au indu"i cererea, era obinuit cu solicitri mult mai e6otice dec!t aceasta, iar ;ic5 l lmuri c avea nevoie de camera studio adiional, pentru a o folosi ca birou n restul cltoriei# Acum, c se apropiau de 1e 7avre, avea treburi de fcut# Casierul trimise doi steEar i s"l a)ute pe ;ic5 i, peste cincispre ece minute, era condus n studioul nefolosit, vecin cu apartamentul# ;ici mcar nu"i ls vreun mesa) soiei sale# ;u"i mai datora nici o e6plicaie# 3rivi n )ur, prin ncperea decorat

plcut, stil art deco, ocupat ndeobte de ctre secretare sau cameriste, sau copii mici# &ar i convenea de minune, i dintr"odat se simi mai rela6at dec!t n tot restul cltoriei# *ei pe punte i privi spre terasa apartamentului 'rouville, unde o v u pe 1iane n e long, cu capul pe spate i oc%ii nc%ii, i se ntreb dac dormea# Amase privind"o c!teva momente, dup bare, ca i cum i"ar fi simit pre ena, ea desc%ise oc%ii, uit!ndu"se la el# (ttea n alt parte a punii dec!t mai devreme n aceeai sear, n timpul sc%imbului de replici cu soia lui# Atunci n"o putuse vedea, dar acum da, iar ea l privi surprins i"i ndrept spatele, cu o e6presie ntrebtoare# 8 ;u suntei la gal, domnule :urn%am9 8 &up c!te se pare, nu# =!mbi peste balustrade, spre locul unde sttea ea# Cele dou puni erau nvecinate# 8 ;"am vrut s v deran)e # 8 ;u m"ai deran)at# / bucuram, doar de noaptea aceasta linitit# 8 0i eu# $ o binecuv!ntat uurare, dup toat acea sporovial# C%ipul ei se destinse ntr"un sur!s# 8 Bneori, domnete o tensiune teribil, nu"i aa9 8 Aveam impresia c dac mai !mbeam o singur dat, avea s"mi crape faa# 8 0i eu la fel, r!se ea sonor# 8 &ar dumneavoastr trebuie s"o facei de multe ori, ca soie de ambasador# Cred c vi se pare e6tenuant# 8 Bneori# &intr"un oarecare motiv, i era uor s fie sincer cu el# 8 .n cea mai mare parte a timpului, mi place# (oul meu mi uurea mult situaia# 3reia ma)oritatea poverilor# ;ic5 tcu la au ul acestor cuvinte, g!ndindu"se la 7illary care dansa cu italianul, iar 1iane, privindu"i c%ipul, simi c nu vorbise cu prea mult tact# 8 (cu ai"m, n"am vrut s spun# &ar cuvintele de prisos nu fceau dec!t s nruteasc situaia, iar ;ic5 o privi cu un !mbet trist, adolescentin# 8 ;u v cerei scu e# Cred c starea csniciei mele nu mai e demult un secret# Avem foarte puine lucruri n comun, cu e6cepia fiului nostru i a unei nencrederi reciproce# 8 .mi pare ru# ,ocea ei rsuna e6trem de bl!nd n noaptea cald# 8 'rebuie s v vin foarte greu# ;ic5 oft ncet i i ridic privirea spre cer, nainte de"a reveni cu oc%ii spre ea# 8 Aa se pare# ;ici nu mai tiu, 1iane# Asta"i tot ce"mi pot aminti din relaia noastr# &emult stau aa lucrurile# $ra pentru prima oar c i se adresase pe numele de bote , dar 1iane nu se supr# 8 Cred c acum i permite mai multe liberti dec!t obinuia la nceput# A luptat, ns, contra csniciei steia, din capul locului# /ireasa mea captiv# .ncerc s !mbeasc, fr ns a"i reui dec!t o tentativ )alnic# 8 (untem foarte departe de romantismul dintre tine i soul tu, pe care mi l"ai descris# 8 Csnicia nu e niciodat uoar i de i# Avem i noi momentele noastre dificile, dar mprtim eluri comune, iubiri i interese comune# 8 0i nu te asemeni nici pe departe cu soia mea# @ privi drept n oc%i# 0i, deodat, i ddu seama c"i au ise cu siguran n acea dup" amia # ;u era sigur de unde tia, dar n"avea nici o ndoial# *ar 1iane simi c g%icise# &ac n acel moment o ntreba, n"ar fi negat# (imea c omul acela avea nevoie de un prieten i de o

discuie sincer, desc%is# Ceva dinluntrul lui se crpa larg i avea nevoie de"o m!n de care s se in# $ra dispus s i"o ntind pe"a ei o vreme, iar ;ic5 simi acest lucru i"i fu recunosctor# 8 Csnicia noastr e o glum, 1iane# *ar gluma e fcut pe seama mea# ;iciodat nu mi"a fost credincioas, de la bun nceput# 'rebuie s dovedeasc faptul c nu aparine nimnui i n ultimul r!nd mie# $ra o respingere de cel mai crud soi# 8 'u i eti credincios9 Asun vocea lui 1iane# 8 *"am fost# ;u"s sigur de ce# &in prostie, cred# 0i acum se simea ca un prost, amintindu"i muctura de pe g!t# 0i, g!ndindu"se la asta, ceva n ad!ncul lui ncepu s se agite# 8 ;"ar trebui s"i spun problemele mele, 1iane# 3recis art ca un ntru, cum stau aici i m vicresc din cau a nevesti"mi# 0tii, cel mai pctos lucru e c nici mcar nu"s sigur dac" mi pas# Am v ut"o n seara asta dans!nd cu unuK i n"am simit nimic# Iin la ce g!ndesc oamenii, ce vd, dar nu sunt tocmai sigur c mai in la ea# Am inut odat# Cred ns c, n sf!rit, mi"a trecut de tot# Amase privind n larg, cu g!ndul la anii ce urmau# Avea s rm!n cu 7illary p!n cretea >o%nny, tia, dar dup aceea9 Aidic din nou oc%ii spre 1ianeF 8 Bneori m simt mbtr!nit, ca i cum vremurile bune ar fi trecut, momentele fericite mpreun, e6ta ul de"a fi ndrgostit# ;u cred c"am s mai nt!lnesc vreodat aa ceva# ?lasul i era trist i sc ut, iar 1iane se ridic din e long, apropiindu"se de el# 8 ( nu spui asta# Ai ani i ani nainte, nu poi ti ce"i re erv viaa# Armand spunea adesea acest lucru i era adevrat, o aflase dup moartea lui @dile, dup un an de disperare, c!nd deodat apruse 1iane# 8 0tii ce"mi re erv mie viaa, drag prieten9 'ran acii de afaceri, contracte cu oel i mese cu persoane nsemnate# ;u"i destul ca s"i ncl easc inima ntr"o noapte geroas# ,ocea ei rsun la fel de sc ut ca a luiF 8 .l ai pe fiul tu# ;ic5 ddu din cap, iar lui 1iane i se pru c"i vedea lacrimi n oc%i# 8 .l am# /ulumesc lui &umne eu pentru asta# -r el, a muri# @ mica dragostea lui ;ic5 pentru fiul su, dar mai tia i c era nesntos pentru un om de v!rsta lui s nu aib dec!t at!t# Avea nevoie de o femeie pe care s"o poat iubi i care s"l iubeasc la r!ndu"i# Apoi ;ic5 o privi melancolicF 8 Am trei eci i opt de ani i simt c nu mi"a mai rmas nimic# $ra o latur pe care nu i"ar fi cunoscut"o niciodat, dac nu stteau de vorb n seara aceea# 3ruse at!t de ncre tor, at!t de sigur n via, dar nainte 1iane nu tiuse despre 7illary i despre necontenitele ei cltorii prin paturile altor brbai# 8 &e ce nu divore i de ea i s solicii custodia biatului9 .ntr"adevr, cltoriile pe mare stimulau discuiile fie ntre strini# 8 C%iar cre i c a avea vreo ans9 &in tonul lui se nelegea clar c nu"i acorda niciuna# 8 ("ar putea# 8 .n (tate, unde oamenii cred n matriar%at i"n plcinta cu mere1M9 3e de alt parte, ar trebui s dovedesc ce face, iar scandalul ne"ar distruge pe toi trei# ;u vreau ca >o%nny s afle despre asta# 8 3!n la urm tot va ti, dac sta"i adevrul# ;ic5 ddu din cap# .ntr"un fel, 1iane avea dreptate#

&ar mai tia i c ansele de a obine custodia asupra lui >o%nny erau foarte reduse# 7illary avea bani nelimitai din partea familiei pentru a"i susine cau a, iar el nu au ise de nici un brbat care s"i fi nvins soia n instan pe probleme de custodie# ;"ar fi putut c!tiga niciodat# 8 Cred, draga mea prieten, c trebuie s m mulumesc cu ce am# Cel puin pentru anul care urmea , vom avea o sc%imbare de decor# @ s am mult de lucru acolo# 8 Cu toii vom avea# 1iane rmase cu privirea n noapte, revenind apoi spre el# 8 C!nd privesc toate acestea, mi"e greu s cred c acolo e o lume tulbure# $ra curioas ce avea s gseasc n -rana, dac Armand avea dreptate c peste foarte scurt timp urma s i bucneasc un r boi# 8 Ce"ai s faci dac ncepe r boiul, ;ic59 'e ntorci n (tate9 8 Cred c da# ("ar putea s mai stau acolo o vreme, ca s"mi termin treburile, dac pot# &ar tot nu cred c vom avea motive de ngri)orare anul sta# 0tia c germanii se pregteau, i putea da seama dup volumul propriei sale munci, ns mai tia i c nc nu erau gata# 8 ( sperm c vom a)unge cu toii la timp acas# *ar America probabil c nu va intra niciodat ntr"un r boi i bucnit acolo# Cel puin, aa spune Aoosevelt# 8 Armand ice c Aoosevelt nu g!ndete ceea ce spune# $ra foarte sincer cu el# 8 =ice c de c!iva ani pregtete ara pentru r boi# 8 $u cred c vrea doar s fie sigur# 0i prinde bine economiei# 1e d oamenilor de lucru# 1iane vorbi fr vreo und de acu are, dar cu franc%eeF 8 0i ie probabil c"i prinde bine# 0i avea dreptate# Contractele lui cu oeluri nfloriser# ;ic5, ns, cobor oc%ii spre ai eiF 8 0i ie i"a fost de folos# 0tia prea bine c!t succes avusese linia Croc5ett (%ipping, mai ales n ultimii ani# *ar 1iane i ddu seama e6act la ce se referea, dar cltin din capF 8 $u nu mai simt c fac parte din problema asta# ;"o mai simea de c!nd preluase unc%iul ?eorge po iia tatlui ei# &in punct de vedere emoionai, rete ase demult legturile cu acea via# 8 &ar faci parte din ea, 1iane# .i amintea acum c fusese singura motenitoare a tatlui ei i se minuna de c!t de puin se vedea, spre deosebire de 7illary, care"i afia roc%iile costisitoare, blnurile i bi)uteriile# 1a 1iane se regsea o calitate foarte calm# &ac nu i"ar fi cunoscut numele de fat, n"ar fi bnuit niciodat cine sau ce era# 8 0i tu ai rspunderi# 8 -a de cine9 3ru ea tulburat de cuvintele lui# 8 .ntr"o bun i, dac va fi r boi, navele tale vor transporta trupe# ,or intra n lupt, vor muri oameni# 8 ;u putem face nimic pentru a mpiedica asta# ;ic5 i !mbi cu tristeeF 8 &in nefericire, ai dreptate# / g!ndesc i eu, uneori, cum folosesc oamenii oelul nostru ca s construiasc maini de lupt# &ar ce pot eu face ca s nu mai fie aa9 ;u prea mult# ;imic, mai bine is# 8 .ns faci comer cu ?ermania, nu"i aa9 $ it, dar nu prea mult timp#

8 -ac# ,oi sta la :erlin trei sptm!ni# &ar mai fac afaceri i cu *talia i :elgia, cu Anglia i -rana# $ o industrie de voltat, 1iane, iar industriile nu au inim# 8 @amenii au# .l privi drept n oc%i, ca i cum ar fi ateptat mai mult de la el# 8 ;u"i c%iar at!t de simplu# 8 0i Armand spune la fel# 8 Are dreptate# ;u"i rspunse o vreme, deteptase n ea ceva la care nu se mai g!ndise demult, responsabilitatea fa de firma naval a tatlui ei# .i depunea dividendele la banc, punea deoparte cecurile care veneau, dar niciodat nu se g!ndise unde circulau navele sau cu ce se ocupau# Asta o fcea acum s se simt foarte nea)utorat# ;ici nu se putea g!ndi s"l ia la ntrebri pe unc%iul ?eorge# 1"ar fi scandali at numai ideea, dar dac tatl ei ar mai fi trit, ar fi aflat mai multe# 8 1"ai cunoscut vreodat pe tata, ;ic59 8 ;u# 3e vremea c!nd tria el, aveam pe altcineva pe Coasta de ,est# 3e"atunci eu eram n Wall (treet, lucr!nd p!n"la iu# 8 A fost un om cu totul deosebit# 1ui ;ic5 nu"i era deloc greu s"o cread, privind"o peste parapet i, pe neg!ndite, ntinse m!na, lu!ndu"i"o ntr"a lui# 8 0i tu eti cu totul deosebit# 8 :a nu sunt deloc# .i ls m!na n m!na lui, era cald, tare i puternic, diferit de degetele prelungi, aristocratice ale lui Armand, br date de ani de c!nd i le cuprinseser pentru prima oar pe ale ei# 8 ;ici nu tii c!t de minunat eti, i asta face parte din motivele de"a fi deosebit# 0i nu tii nici c!t de neleapt i puternic# /"ai a)utat mult n seara asta# 'oate au nceput s m oboseasc i, st!nd aici cu tine, dintr"odat viaa nu mi s"a mai prut c%iar at!t de rea# 8 ;ici nu este# 0i"i va fi i ie din nou mai bun ntr"o i# 8 &e ce cre i asta9 Continua s"o in de m!n, iar 1iane i sur!se# $ra un brbat frumos, n floarea celor mai frumoi ani, i detesta s"l vad irosindu"i"i cu o asemenea soie, dar avea sentimente bune pentru acest brbat# 8 Cred n dreptate, asta"i tot# 8 &reptate9 3ru amu at ;ic5# 8 Consider c greutile intervin n viaa omului pentru a"i da putere, dar n cele din urm oamenii de bun sim sunt rspltii cu prieteni buni alturi de ei i li se nt!mpl lucruri minunate# 8 C%iar cre i9 3rea surprins# 8 &a# 8 .n privina asta, eu sunt puin mai cinic# 1a fel era i Armand i, poate, ma)oritatea brbailor, dar 1iane credea totui n )usteea nt!mplrilor vieii, cel puin n ma)oritate# Asta nc nu e6plica morile premature ale copiilor bolnavi sau accidentai i, totui, de cele mai multe ori, socotea c viaa atribuia compensaiile cuvenite# 7illary avea s i le capete pe ale ei# 0i ;ic5 de asemenea# 8 &ar sper c ai dreptate, drag prieten# 1ui 1iane i plceau spusele lui, e6act asta simea pentru el# (e mprieteniser#

8 (per s ne revedem c!ndva la 3aris, dac tu i Armand nu vei fi prea absorbii de viaa diplomatic# 8 *ar tu, de propriile"i tran acii cu oel# $a i !mbi i, n sf!rit, i retrase m!na dintr"a lui# 8 (e spune c pe vapoare lucrurile se nt!mpl repede, prietenii, iubiri, iar c odat a)uni napoi pe uscat toi redevin normali i uit# .l privi n oc%i, iar ;ic5 cltin ncet din capF 8 $u n"am s te uit# &ac vei avea nevoie vreodat de un prieten, c%eam"m# :urn%am (teel e n anuarul 3arisului# Acolo ni se spune :urn%am Compagnie# .i plcea ideea de"a ti unde putea s"l gseasc i totui nu"i putea imagina o asemenea c%emare# ,iaa ei cu Armand era absolut complet# $6istau mult mai multe anse ca ;ic5 s aib nevoie de ei# &up aceea sttur un timp n tcere, privind marea i n sf!rit 1iane se uit la ceas, cu un oftat, apoi la ;ic5F 8 /i"e team c soul meu lucrea prea mult# ,oiam s"l atept, dar cred c"am s m duc la culcare# /!ine e ultima i pe vas i voi avea mult de mpac%etat# .i aduseser at!t de multe, dar avuseser loc at!tea evenimente de gal, teatrul, dineurile cpitanului, ilnic trebuia s se mbrace pentru mas, apoi din nou pentru ceai# C%iar in!nd n cabine at!tea lucruri, purtase mult prea multe r!nduri de %aine# :rbailor le era mai uor, petrec!ndu"i fiecare sear n frac i cravat alb# 8 Ce curios, suntem pe mare doar de trei nopi, dar mie mi se par mai degrab trei sptm!ni# ;ic5 !mbiF 8 0i mie# Acum, ns, era nerbdtor s a)ung# (e sturase# 0i"i prea bine c nu mai aveau dec!t o singur i# *ar apoi, privind"o pe 1iane, i veni o ideeF 8 'e"ar mai interesa nc un meci de tenis m!ine9 8 /i"ar plcea, cu condiia ca Armand s nu fie liber# 0i spera c va fi# .l plcea pe ;ic5, dar i era o sete disperat s"i petreac puin timp cu soul ei# 8 &esigur# 'e caut m!ine diminea i"mi vei putea spune atunci# 8 .i mulumesc, ;ic5# .l privi un lung rstimp, dup care i atinse uor braul# 8 'otul va fi bine, s tii# ,ei vedea# &rept rspuns, el i sur!se doar, fc!ndu"i cu m!na la plecareF 8 ;oapte bun# $ra o femeie ieit din comun, i spuse# ;u"i dorea dec!t s"o fi nt!lnit cu ece, doispre ece ani mai devreme, dar pe"atunci el avea doar dou eci i ase de ani# $ra genul de femeie care"i nelegea pe brbaii mai v!rstnici i presupunea c datorit tatlui ei# ;ic5 n"ar fi interesat"o# 0i nici ea pe el# 1a dou eci i ase de ani, dorea distracii i femei strlucitoare, care" i tiau rsuflarea i dansau toat noaptea# ;u i"o putea nc%ipui pe 1iane fc!nd aa cevaF $ra prea solid, prea calm, prea neleapt# 0i totui, i spuse, i"ar fi plcut s"o vad fugind descul printr"o grdin, n toiul nopii# (au ntr"un ba in, ori cu prul despletit pe pla)# 'ransmitea cu o sen aie de frumusee calm i fericit# 0i, pe c!nd se napoia n noua sa camer"studio, alturat apartamentului &eauville, ;ic5 i ddu seama c pentru prima oar, dup mult timp, cunoscuse pacea#

8 Bnde"ai fost a i"noapte9 .l ntreb 7illary, privindu"l prin ceurile ampaniei din seara trecut, nepr!nd deloc nc!ntat c!nd ;ic5 intr n apartament# 8 .n camera mea# 8 0i unde"i aia9 8 Alturi# 8 Ce drgu# Am v ut c i"ai mutat i lucrurile# 8 0i ai pl!ns toat noaptea, cred# Cuvintele lui erau uor neptoare, n timp ce arunca o privire pe iarul navei i ungea cu unt un corn# 8 ;u"neleg de ce naiba te"ai mutat# 8 A, nu"nelegi# (una de un calm straniu, iar 7illary se ncrunt la el de unde sttea# 8 [sta"i un sistem nou pentru noi, camere separate9 (au ai fcut"o doar fiindc te" nfuriasei pe mine asear9 8 /ai contea , 7il9 .i ridic el privirea din iar, ls!ndu"l )os# Cred c va fi mai bine aa# Asear preai s te distre i de minune# ;"am vrut s"i stric c%eful# 8 /ie sau ie9 >oci tenis i a i, ;ic59 .n primul moment, vocea ei pru nevinovia ntruc%ipat, dar ;ic5 i citi n oc%i c mai urmau i altele# 8 Ce mai face mica ta prieten, nevasta ambasadorului9 (e bucur ea s"l vad enerv!ndu"se# :nuiesc c n"ai )ucat numai tenis# @ mic idil pe valuri, eventual9 ,ocea"i mustea de rutatea g!ndurilor, accentu!ndu"i din nou propria vinovie# 8 [sta"i mai mult stilul tu dec!t al meu# 8 ;u"s at!t de sigur# 8 Atunci nu m cunoti deloc# (au pe ea# &ar cred c"i aplici propriile standarde restului lumii# ;oroc c nu se potrivesc# 8 @, scumpul meu ;ic5 cel sf!nt# /ica ta prieten e pur i nepri%nit9 A!se sonor, travers!nd cameraF 8 /"ndoiesc# /ie mi se pare o t!rf# ;ic5 se ridic, cu oc%ii amenintoriF 8 ;u vorbi aa despre oameni pe care nu"i cunoti# 'u eti singura t!rf de pe vasul sta, din c!te vd, i dac ie"i convine, perfect, daK nu"i pierde vremea art!ndu"i pe alii cu degetul# ;u i se aplic nimnui dec!t ie i fii doar mulumit naibii c nu te consider t!rf toi oamenii de pe nav# 8 ;"ar ndr ni# 8 .n ritmu"n care"ai luat"o, ilele"astea or s"o fac# 8 *ar ie tare i"ar mai plcea# (e opri privindu"l, derutat de ceea ce vedea n oc%ii lui# &intr"odat, prea s nu"i mai pese# ;u era suprat, nici trist, doar bla at# 0i singurul lucru care"l nfuriase fusese remarca ei despre 1iane# 8 ;u"s sigur dac"mi mai pas ce spun oamenii despre tine# 0tiu adevrul# &up asta, ce mai contea 9 8 Ai uitat c sunt soia ta9 Ce fac eu, se reflect asupra ta# 8 [sta"i un soi de ameninare9 8 ;u, e adevrul#

8 ;u te"a oprit nici nainte i am ndoieli c te va opri acum# 'oat lumea din :oston i ;eE Gor5 a desc%is oc%ii, n ce te privete, de ani de ile# (ingura diferen e c acum sunt i eu dispus s accept adevrul# 8 0i s m lai s fac ce vreau9 3ru ea uimit# 8 At!ta timp c!t eti re onabil de discret# 3entru tine, ar trebui s fie ceva nou# 8 'iclosule# &ar, n timp ce se repe ea spre el, ;ic5 o nfc de bra, at!t de str!ns, nc!t o umplu de mirare# $ra un brbat puternic i nu se mai temea s"i foloseasc fora cu ea# 8 ;u"i pierde vremea, 7il# &e"acum, nimic nu mai avea efect asupra lui# ;ici furia, nici farmecul ei# 0i, st!nd am!ndoi astfel n sufrageria apartamentului, 7illary ncepu s pl!ng# 8 / urti, nu"i aa9 ;ic5 o privi, cltin!nd din cap, surprins c!t de nepstor devenise fa de ea# Cu doar c!teva ile n urm, mai e6istase o speran# *eri, ns, 7illary ncetase s mai e6iste pentru el# &efinitiv, i spuse# 0i era cu at!t mai bine# 8 ;u, nu te ursc# 8 &ar nu dai o para pe mine, aa"i9 ;iciodat n"ai dat# 8 ;u"i adevrat, se ae el, oft!nd obosit# C!ndva, am inut foarte mult la tine# ?lasul i se mbl!n i# 8 'e"am iubit enorm# 'u, ns, te"ai luptat cu g%earele i cu dinii, ani de ile# 0i cred c, n final, ai c!tigat# ;u vrei s fii soia mea, dar totui eti# Aa c va trebui s ne mulumim am!ndoi cu asta# ;u sunt dispus s"i dau liber, datorit fiului nostru, dar nu te pot sili s simi ceea ce nu simi, nu pot nici mcar s te opresc de"a intra n paturile altor brbai, nici c%iar pe nava asta# Aa c, 7illary, )ocul s"a sf!rit# 'u ai fcut regulile, voi )uca dup ele# &ar nu te atepta s in la tine ca altdat# ;u in# ;u pot# Ai ucis asta la am!ndoi# Aa ai vrut i ai c!tigat# (e ridic, pornind spre u# 8 Bnde te duci9 3e neateptate, prea speriat# ;u voia s fie soia lui, cu toate obligaiile mature care decurgeau de"aici, dar tot avea nevoie de el# 8 Afar, i !mbi ;ic5 trist, ieind# ;u m pot duce foarte departe# Cel puin, vei ti c"s undeva pe nav# (unt sigur c vei fi ocupat cu prietenii ti# Apoi nc%ise ua i reveni n camera lui# &e ani de ile nu se mai simise at!t de bine# 3este o )umtate de or, s"a dus s"i nt!lneasc fiul la piscin i s"au distrat gro av, not!nd un timp mpreun n captul cu ap ad!nc# Apoi l"a lsat cu c!iva prieteni receni i s"a dus s se mbrace# (e g!ndea la 1iane, sper!nd c era liber pentru un nou meci de tenis# ,oia s"i spun c!t de mult l a)utase n noaptea trecut# C!nd o v u, ns, 1iane se plimba fericit cu Armand pe puntea de promenad, prin faa ?rill"ului, cu capetele apropiate, r! !nd de vreo remarc de"a lui# ;u voia s se amestece, aa c intr n fumoarul domnilor# 0tia c n oricare alt loc de pe nav ar fi putut nimeri peste nevast"sa, aa c"i petrecu acolo dup"amia a, iar ntr"un t!r iu se ntoarse n camera lui# 3reau s nu fi trecut dec!t c!teva momente, c!nd n %ol rsun semnalul cinei# .i puse cravata alb i fracul, ca n fiecare sear, i se ntoarse n living"ul apartamentului pentru a se nt!lni cu soia lui# $a purta o roc%ie neagr de tafta i vulpea argintie# ;ici c%iar asta nu"l mai deran)a, era ca i cum ar fi fost eliberat peste noapte de c%inurile pe care ea i le pricinuise at!ta vreme# /uctura de pe g!t, din a)un, fusese ultima pictur# 8 Ari foarte bine# 8 /ulumesc# @c%ii ei erau distani i reci#

8 / surprinde c te"ai ntors# 8 ;u vd de ce# .n fiecare sear lum masa mpreun# 8 @binuiam s ne i culcm mpreun# ;ic5 nu voia s reia discuia, at!t de aproape de ua desc%is a camerei lui >o%nny# 8 &educ c, potrivit noilor tale reguli, apariiile n public convin, dar situaiile intime nu# 8 Cam aa ceva# ,orbea cu mult rceal i se duse s"i ure e lui >o%nny somn uor# :iatul l privi cu un sur!s luminos, n timp ce"l freca pe g!t cu nasul# 8 /iroi frumos, tati# 8 /ulumesc, domnule# 0i dumneata# Copilul mirosea a spun i a ampon, iar ;ic5 i dori s"i fi putut petrece puin mai mult timp cu el, dar 7illary apruse n u, ntrerup!ndu"i nerbdtoareF 8 $ti gata9 8 &a# ;ic5 se ridic i o urm pe u afar, n timp ce >o%nny rencepea s se )oace cu guvernanta, iar n 1a grande salle R manger el i 7illary i ocupar locurile la masa despre care se pl!nsese ea nainte# Acum, ns, nu mai conta# $ra ultima sear# &omnea o atmosfer de veselie dulce"amruie, cu oameni care se cunoscuser st!nd acum adunai n p!lcuri de prieteni i perec%i care se plimbau pe punte# 3!n i mu ica prea trist i dulce, n timp ce cuplurile dansau, iar ;ic5 i v u pe Armand i pe 1iane plimb!ndu"se linitii pe punte# ,ru din nou s"i spun ceva, dar nu prea momentul cel mai potrivit# 8 'e ntristea c debarcm de pe vas9 @ privi Armand pe 1iane cu un sur!s tandru# Arta at!t de drgu n seara asta, cu o roc%ie din organdi albastru"desc%is, pantofi de satin bleu" pal cu"auriu i o poet asortat# 3urta la urec%i acvamarine i diamante montate n aur, cu un colier din aceeai garnitur, care aparinuse mamei ei, din enorma provi ie de bi)uterii cumprate de ctre 7arrison nainte s se fi nscut 1iane# 8 >i"am spus c!t de frumoas eti ast sear9 8 .i mulumesc, iubitule, se aplec ea s"l srute pe obra , i, da, sunt trist c plecm de pe vas# &ar i fericit# A fost o cltorie frumoas, ns sunt gata s m duc acas# 8 &e)a9 .i plcea nespus s"o tac%ine e# 8 Ce"ar fi s stai o vreme cu mine la 3aris9 8 0tii ce vreau s spun, !mbi ea ca rspuns# (unt nerbdtoare s a)ung la 3aris i s aran)e casa# 8 0i tiu c"o vei face, cu m!inile astea %arnice# 3este o sptm!n, va arta ca i cum am fi stat acolo de dou eci de ani# ;u tiu cum reueti, 1iane# 'ablourile a)ung pe perei, sunt puse perdelele, masa ntins i"i vd contribuia n fiecare camer# 8 3oate eram pur i simplu menit s a)ung soie de diplomat# 0tiau am!ndoi c aa era, iar 1iane !mbi# .i mai continuar un timp plimbarea, bucur!ndu"se de seara cald i rev !nd ilele petrecute pe nav# 8 A vrea s fi putut petrece mai mult timp cu tine n traversarea asta# Aproape"mi pare ru c l"am luat dup mine pe 3errier# $ prea pedant n materie de munc# 1iane i !mbi cu bl!ndee soului eiF 8 0i tu la fel# 8 =u9 * se ivi lui un sur!s n oc%i# $i, poate c situaia se va ameliora c!nd a)ungem n -rana#

1a asta, ns ea nu fcu dec!t s r!d# 8 Ce te face s"o cre i9 0tia ea ce tia, i Armand de asemenea# 8 -aptul c aa vreau eu# ,reau s stau mai mult cu tine# 8 0i eu, oft 1iane, fr ns s se arate nefericit# &ar neleg# 8 0tiu c nelegi, dar nu mi se pare corect# Cu ani de ile n urm, la ,iena, lucrurile stteau cu totul altfel# Avuseser timp pentru plimbri ndelungi dup mas i pentru dup"amie e linitite, c!nd Armand se ntorcea de la lucru# 'recuse, ns, mult de"atunci# Acum erau ali oameni i lumea era cu totul alta# 8 3e"atunci nu erai at!t de important, iubitule# 8 ;ici acum nu sunt important# &oar suprasolicitat i trecem prin vremuri tulburi# 1iane ddu din cap, revenind deodat cu g!ndul la discuia din noaptea trecut cu ;ic5# *" o menionase vag lui Armand la micul de)un, spun!nd numai c se nt!lniser pe Cveranda din spateD, dar Armand fusese grbit s"l nt!lneasc pe >acVues pentru o scurt discuie i n"o ascultase cu atenie# Apoi sttur calmi pe punte, privind oceanul, n direcia -ranei, 1iane sper!nd c acolo aveau s gseasc o situaie dovedind, cel puin parial, c Armand se nela# ;u voia s fie r boi# ;u voia s"l vad devorat de munca lui# 1a fel ca el, dorea s aib mai mult timp pentru ei nii# $ra un motiv egoist pentru a"i dori s nu nceap r boiul# 8 ;e ntoarcem, c%Prie9 $a ddu din cap i revenir n apartament, nc%i !nd ua n tcere, e6act n momentul c!nd ;ic5 ddea colul spre noua sa camer# (e opri un moment, cu g!ndul la noaptea trecut i la femeia pe care o inuse de m!n c!teva minute doar i care"i spusese c, ntr"o bun i, viaa lui avea s se sc%imbe# (pera c se va nt!mpla c!t mai cur!nd# ;ormandie acost n portul 1e 7avre a doua i diminea la orele ece, e6act n timp ce pasagerii sf!reau micul de)un# Aveau baga)ele str!nse, cabinele gata s fie evacuate, copiii mbrcai, guvernantele pregtite, iar acum tuturor le prea ru c plecau# Aomanele ce se nfiripaser pe vas preau prea sf!ietoare, prieteniile prea scumpe# Activitatea febril de pe c%ei, ns, dovedea c totul se terminase# Cpitanul se afla pe puntea de comand, urmrind ca totul s decurg normal, pentru el nc%eindu"se nc o traversare# Adusese ;ormandie acas, n siguran# .n apartamentul 'rouville, Armand i 1iane erau gata de debarcare, iar fetiele sreau n sus de emoie# 3riviser uriaa nav lunec!nd n port de pe puntea privat i"i fcuser cu m!na lui >o%n, care ns atepta acum mpreun cu mama i tatl lui, n faa apartamentului &eauville# 3urta un costum alb de $ton, cu cma alb, ciorapi p!n la genunc%i i g%ete de clrie, iar mama sa o roc%ie de mtase alb i o plrie mare, st!nd cu privirea pe fereastr# ;ic5 le dduse de)a baciurile tuturor steEar ilor, iar cuferele lor plecaser din apartament# 0tia c avea s"i atepte o main pe c%ei, iar acum prsir apartamentul, cobor!nd s plece naintea celorlali# 3aapoartele urmau a le fi tampilate pe c%ei, de ctre un funcionar anume de la serviciul de emigrri, dup care erau liberi# 8 ?ata, c%Prie9 1iane ncuviin din cap i"l nsoi pe Armand afar, dup care cobor!r urmai de fete# .i pusese un costum C%anel be) care"i plcea lui, cu cptueal ro , i o blu de mtase trandafirie# Arta foarte drgu i proaspt, i foarte n genul unei soii de ambasador, n timp ce se pregteau s debarce# 3rivi n urm, la fetiele n roc%ii nflorate de organdi i plrii de pai, cu ppuile favorite n brae, mpreun cu mademoiselle, care se inea foarte oficial n uniforma ei cu dungi gri i bonet apretat#

Bn mic grup de pasageri fuseser c%emai s se adune n /arele salon pentru debarcarea n avans# Aestul cltorilor aveau s nt!lneasc funcionarii de la imigrri i vam n sala de mese, prsind vasul peste vreo or, la timp pentru a prinde trenul dintre 1e 7avre i 3aris# .n timp ce ateptau s li se dea drumul, 1iane observ c era acolo i neamul pe care"l cunoscuse la masa cpitanului, plus alte c!teva perec%i cu care nu fcuse cunotin# .n total, nu erau mai mult dec!t vreo du in de oameni, privilegiai n mod special, cu paapoarte diplomatice sau nume importante# 0i, pe c!nd ateptau, li se altur i asistentul lui Armand, >acVues 3errier, cu servieta fr!ng!ndu"i braul, cu oc%elarii la locul lor i c%ipul funebru ca de obicei# $ra un continuu memento al treburilor neterminate# 0i atunci, n timp ce el i Armand se consultau pentru ultima oar nainte de a cobor de pe vas, ;ic5 reui n fine s se apropie c!teva momente pentru a"i lua rmas bun de la 1iane i de la fete, salut!ndu"l pe Armand cu o nclinare a capului# 8 ,oiam s"mi iau rmas bun de la tine ieri, dar n"am vrut s v deran)e # 'e"am v ut cu soul tu pe punte# @c%ii lui preau s"i ating faa, iar 1iane simi nevoia imperioas de"a ntinde din nou m!na dup a lui, ns nu prea nici momentul, nici locul potrivit# 8 / bucur c te vd, ;ic5# Avea sen aia c, desprindu"se de el, prsea ultima palm de teren familiar al propriei sale ri# 0i, deodat, n timp ce stteau acolo de vorb, simi un cumplit dor de cas# 8 (per s n"ai nici o problem la 3aris# ;u privi spre 7illary, dar ;ic5 nelese la ce se referea i !mbiF 8 ;"o s am# &e)a lucrurile stau mult mai bine# ;u era sigur ce nelegea prin asta i bnui c se referea la vreo reapropiere neateptat ntre el i soia lui# 3oate c o iertase din nou sau i promisese ea s se ndrepte# 1iane spera c da, spre binele lui, dar nu putea ti c de fapt se referise la noul su sentiment de libertate, ncep!nd din noaptea c!nd sttuser de vorb# 8 A vrea s meninem legtura# 8 (unt sigur c"am s te vd la 3aris# .ntr"un fel, e un ora mic# @c%ii li se nt!lnir, i susinur privirile pre de"un nesf!rit moment, iar 1iane nu mai fu sigur de ce simea# &esprirea de el prea aproape ca pierderea unui prieten sau a unui frate i, totui, abia dac"l cunotea# $ra poate vra)a mrii, ur indu"i farmecele, g!nd care o fcu s !mbeascF 8 ( ai gri) de tine# 0i de >o%n# 8 ,oi avea# 0i tu la fel# 8 1iane< @n y va# Acum Armand prea grbit# $ra nerbdtor s plece i i se spusese c puteau cobor# ,eni repede l!ng 1iane, i str!nse m!na lui :urn%am cu un sur!s larg i, un moment mai t!r iu, se aflau pe c%ei# :aga)ele le erau ncrcate ntr"o mic furgonet, pe c!nd 1iane, Armand i fetele urcau ntr"un CitroSn mare i comod, iar mademoiselle i >acVues 3errier ocupau canapeaua din fa, l!ng ofer# .n timp ce maina se ndeprta, iar oferul furgonetei pornea motorul, 1iane v u un enorm &uesenberg negru oprind alturi, i pe ;ic5 ncep!nd s"i dea instruciuni omului de la volan# .ntoarse capul pentru a"i mai arunca nc o privire i a"i face cu m!na, aa c"i rspunse i el, dup care 1iane se ntoarse s asculte ce spunea Armand 8 (e pare c disear are loc o recepie la ambasada italian# 'rebuie s m duc, dar tu, dac vrei, poi sta la %otel# ,ei avea multe de fcut, cu instalarea fetelor# .i privi ceasul# &rumul avea s dure e aproape trei ore 8 0tie cineva n c!t timp sosete mobila9

.ncerc s"i ndrepte g!ndul spre problemele imediate, dar avea sen aia c o b!ntuia c%ipul lui ;ic5, aa cum i fcuse cu m!na# (e ntreb dac avea s"l mai vad vreodat i, totui, i spusese c aveau s se nt!lneasc# C3arisul e un ora micD, rostise ea, dar deodat nu mai era at!t de sigur# Armand, ns, era complet absorbit de momentul pre ent# 8 /obila sosete peste ase sptm!ni# .ntre timp, locuim la Ait # $ra neobinuit, c%iar i pentru un ambasador, s locuiasc acolo, dar 1iane i"o oferise ca o favoare din veniturile ei, iar Armand o lsa din c!nd n c!nd s"i fac asemenea cadouri# .l irita c nu putea face i el astfel de gesturi, dar tia c pentru ea nu nsemnau nimic i ar fi fost o prostie s nu foloseasc puin i din c!tigurile ei# Avea o avere at!t de mare, nc!t o edere la Ait nici mcar nu se simea# -etele vorbir aproape tot timpul drumului, iar 1iane se bucura s poat conversa cu Armand# 0tia c, din momentul sosirii, el avea s plece, p!n i n acea prim sear fiind ateptat la o recepie diplomatic# Aproape"i pru ru c!nd v u apr!nd 'umul $iffel, apoi Arcul de 'riumf i 3lace de la Concorde# &eodat, vru s dea ceasul n urm i s revin la lu6oasa atmosfer ca de p!ntec matern de la bordul navei ;u era sigur c era gata s nfrunte 3arisul# 'rei liftieri i escortar la eta), p!n n marele apartament pe care i"l re ervaser Aici e6ista un dormitor foarte spaios pentru fete, unul alturat pentru mademoiselle, o camer de i, un dormitor pentru Armand i 1iane, un salona de toalet i un cabinet# Armand privi la muntele de cufere din dormitor i"i !mbi lui 1ianeF 8 ;u"i ru, iubito# $a, ns, prea trist, c!nd se ae , !mbindu"iF 8 /i"e dor de vas# A dori s ne putem ntoarce# ;u"i aa c"i o prostie9 8 ;u# 'andru, i atinse faa, n timp ce ea se re ema de el# 8 'oat lumea simte aa la nceput# ;avele sunt ceva cu totul deosebit, iar ;ormandie e cea mai deosebit dintre toate# 8 $ste ntr"adevr, nu"i aa9 .i !mbir un moment, cu cldur, iar Armand se ndeprt de ea, plin de regret# 8 / tem, iubito, c domnii crora le dau raportul ateapt s ne vedem puin n seara asta, iar dup aceea e recepia# @ privi cu o e6presie de scu F 8 'e"ai simi mai bine aici sau vrei s vii i tu9 8 (incer, a vrea s rm!n aici i s m instale # 8 3erfect# (e duse s"i fac o baie i, peste o )umtate de or, apru n sacoul de sear2 la vederea lui, 1iane fluier de admiraieF 8 &aK c%ipe mai eti< $l i !mbi, cu oc%ii sc!nteietori# 1iane i scosese costumul i era mbrcat acum ntr"un capot de satin alb# 3rin toat camera erau cufere desc%ise# 8 Cel mai ru lucru din toate e c peste c!teva sptm!ni iari va trebui s str!ng totul i s ne mutm, se ae ea pe pat cu un geamt, privindu"l# &e ce"am adus cu mine toate astea9 8 -iindc eti soia mea frumoas i elegant, o srut el scurt# *ar eu, dac nu m grbesc, au s m trimit n cine tie ce loc nc!nttor, ca de pild (ingapore# 8 Aud c e un post nc!nttor# 8 1as"o balt<

@ amenin cu degetul, se opri n camera fetelor s"i ia rmas bun de la ele i cobor# Aecepionerul sunase de)a s"i spun c"l atepta CitroSn"ul, iar Armand iei grbit cu oc%ii plini de emoie# &intr"odat, se simea din nou nsufleit# $ra acas, n -rana# ;u mai trebuia s atepte veti primite la m!na a doua# (e ntorsese i cur!nd avea s tie e6act ce se nt!mpla# .n seara aceea, c!nd Armand plec la $lysPe, fu ocat de calmul colegilor si# 3reau absolut siguri c pacea avea s mai dure e nc mult vreme# .n loc de teroare, domnea sentimentul c 3arisul se bucura de o mic nflorire# ;u ncpea nici o ndoial n minile lor c 7itler repre enta o ameninare, dar erau la fel de convini c n"avea s treac niciodat 1inia /aginot# Armand nu era de aceeai prere i, ntr"un fel, nu asta dorise s aud# ,oia s tie c -rana era complet pregtit pentru un r boi pe toate fronturile i c se fceau preparative pentru o asemenea posibilitate, dar nici vorb de"aa ceva# Avea impresia c se ntorsese n ar pentru a se lupta cu un incendiu i, n loc de a"i sufleca m!necile, intr!nd n r!nduri, i se cerea s admire vpaia# C!nd urc din nou n CitroSn, se simea derutat# .i ceru oferului s"l duc pe Aue de ,arenne, pe malul st!ngF 8 1KAmbassade dK*talie# *ar la Ambasada *taliei, fu i mai contient de acelai spirit superficial pe care"l simise n veneratele sli de la $lysPeF ampanie, femei frumoase, conversaii despre planuri de var, dineuri diplomatice, baluri de societate# ;imeni nu pomenea mcar pericolul r boiului# &up dou ore petrecute acolo, salut!nd eci de cunoscui, reveni la Ait , recunosctor s se ae e pe un scaun i s mn!nce puin sup i o omlet mpreun cu 1iane# 8 ;u neleg nimic# Aici, toat lumea se distrea stranic# (ituaia nu se deosebea prea mult de cea pe care o nt!lnise n aprilie# 8 (unt orbi cu toii9 8 3oate se tem s vad# 8 &ar cum pot s nu vad9 8 Cum a fost la $lysPe9 3oi s"mi spui9 8 Cam la fel# / ateptam la informri serioase i c!nd colo tia discut despre agricultur i economie i se simt foarte comod privind securitatea 1iniei /aginot# A vrea s m simt i eu la fel de sigur# 8 ;u se tem deloc de 7itler9 3!n i 1iane era ocat# 8 .ntr"o oarecare msur# 0i c%iar cred c p!n la urm va fi r boi ntre 7itler i engle i, dar nc mai sper vreun miracol sau vreo intervenie divin# @ft i"i scoase sacoul de sear# 3rea e6tenuat, de amgit i, dintr"odat, btr!n cum nu mai artase de ani de ile# .i amintea lui 1iane de un r boinic gata s plece la lupt, fr a avea ce btlie s poarte, iar ea se simi ntristat pentru el# 8 ;u tiu, 1iane# 3oate vd demoni care nu e6ist# 3oate am lipsit prea mult timp din -rana# 8 ;u de asta"i vorba# $ greu s"i dai seama cine are dreptate# 3oate c intuiia ta e mai ptrun toare dec!t a lor, sau poate au trit cu ameninarea r boiului at!t de mult vreme, nc!t nu"i mai prea ngri)orea , i cred c nu va veni niciodat# 8 'impul va spune# $a ddu din cap, tcut, i mpinse afar msua pe rotile# 8 &e ce nu alungi g!ndul, mcar pentru o noapte9 1e pui prea mult la inim# .l frec uurel pe g!t, i nu peste mult Armand se de brc i se culc, furat de un somn agitat# .n seara aceea, ns, 1iane nu era obosit i se ae linitit n camera de i a apartamentului# .nc"i mai era dor de nav i"i dorea s fi putut iei pe punte, pentru a privi

valurile calme# &intr"odat, se simea departe de cas, dei cunotea bine 3arisul, din frecventele vi ite cu Armand, ns acum era altceva# .nc nu se simea ca acas# ;u locuiau ntr"o cas, stteau la %otel, nu avea prieteni apropiai H iar acest g!nd i aminti dintr"odat de ;ic5# 0i se pomeni ntreb!ndu"se cum a)unseser soii :urn%am# 3reau s fi trecut ani de c!nd sttuser de vorb pe punte, cu doar dou nopi n urm# .i amintea c ;ic5 i spusese s"l caute oric!nd avea nevoie de un prieten, dar tia c n"ar fi fost momentul potrivit# 3e vas era ceva nevinovat, ns aici, n calitate de soie a lui Armand, nu se putea mprieteni cu un brbat# Apartamentul era cufundat n tcere, iar Armand sforia ncet n spaiosul pat dublu# 3oate c, n ciuda de amgirii lui, vetile fuseser bune# &ac situaia din 3aris nu era at!t de critic pe c!t se temuse el, poate c urmau s dispun de mai mult timp mpreun, g!nd care o atrgea mult pe 1iane# 3oate aveau s fac nite plimbri n :ois de :oulogner sau prin grdina 'uileries# 3oate reueau c%iar s mearg la cumprturi mpreun# (au s ia fetele la o plimbare cu barca# .nveselit de aceste perspective, se urc n pat i stinse lumina# 7illary intr n casa de pe Avenue -oc% cu oferul aproape cltin!ndu"se pe urmele ei, cr!nd apte cutii mari de roc%ii de la &ior, /adame ?rPs i :alenciaga, plus multe alte pac%ete mai mici# Avusese o i foarte plcut, iar seara avea s fie i mai agreabil, ntruc!t ;ic5 era nc la :erlin# 8 A)unge s le lai acolo, i a v!rli ea peste umr, dup care gemu, v !ndu"i e6presia mat, i art spre un scaunF ici# 0oferul depuse cutiile, c!t se pricepea, pe scaunul din %olul lung de marmur cu enormul su candelabru de cristal# $ra o cas frumoas, iar ;ic5 fusese nc!ntat la vederea ei# &ar 7illary nu se bucura la fel de mult# Apa nu era niciodat destul de cald pentru baia ei, nu e6ista du, insista c era plin de !nari i c ar fi preferat un apartament la Ait # ?sea c servitorii pe care"i anga)ase firma lui ;ic5 erau antipatici, c nu tiau aproape deloc engle ete i se pl!nsese ile"n ir de cldur# $rau la 3aris de aproape o lun i trebuia s admit c, n acel se on, 3arisul nu era c%iar plicticos# 'oi spuneau c vara lui K+9 era prima perioad fericit dup vara anterioar, c!nd /\nc%enul le pleotise tuturor starea de spirit# Acum, ns, abundau balurile mascate i dineurile, aproape cu nverunare, toat lumea distr!ndu"se ncontinuu# Contele $tienne de :eaumont dduse cu c!teva sptm!ni n urm un bal mascat, comand!nd tuturor invitailor s vin costumai n persona)e din piesele lui Aacine, iar /aurice de Aot%sc%ild c%iar i pusese pe turban faimoasele diamante ale mamei sale i bi)uteriile Cellini Aenaissance la earf, pentru a atrage atenia tuturor# 1ady /endl organi ase o petrecere n aer liber la ,ersailles, pentru apte sute cinci eci de oaspei, cu trei elefani ca obiecte de distracie i conversaie# *ar cea mai reuit sindrofie din toate fusese cea oferit de 1ouise /acy, care nc%iriase vestitul 7]tel (alP pentru o noapte, aduc!nd nuntru mobile fr pre i adug!nd instalaii, o buctrie mobil i c!teva mii de lum!nri# 'uturor musafirilor li se CordonaseD s poarte diademe i decoraii H i, n c%ip surprin tor, se conformaser# 7illary aran)ase s ia cu mprumut o tiar de la Cartier, spectaculoas alctuire din smaralde de paispre ece carate, ncon)urate de o mulime de diamante foarte fine# ;u prea apucase s se plictiseasc la 3aris, i totui, nu se distra cu adevrat# Acum avea alte planuri, pentru restul verii# 0i, cu un dram de noroc, ea i prietenii din :oston pe care i" i nt!lnise aveau s se afle n sudul -ranei nainte ca ;ic5 s se ntoarc de la :erlin# @ st!n)enise n fiecare i, de c!nd a)unseser n -rana# ;oua atitudine pe care o adoptase n ultimele ile ale traversrii dinuise# $ra rece i distant, mereu politicos, dar nu deosebit de interesat n aran)amentele ei# (ingurele oca ii c!nd i solicita pre ena erau dineurile de afaceri, sau pentru a se ntreine la ceai cu soia c!te unui industria# &duse clar de neles ce atepta din partea ei, iar 7illary constatase c aceast nou atitudine i displcea c%iar mai mult dec!t cea

dinainte# .n ilele c!nd ncerca at!t de disperat s"i fac plcere, o fcuse s se simt vinovat, ceea ce o determina s"l urasc# Acum, se simea tot at!t de important n viaa lui ca o clan de u, motiv de"a se nfuria i mai tare# 7otr!se, n prima sptm!n de la sosire, s"l pedepseasc# ;"o putea t!r afar din debara ca pe"o perec%e de pantofi vec%i, de fiecare dat c!nd avea nevoie de ea la c!te un dineu de afaceri# ;u era ea ursul dansator care s fie artat musafirilor i de)a i se fcuse grea de viaa lor la 3aris# .n sptm!na de absen a lui ;ic5, i fcuse propriile ei planuri# *ntr agale n biblioteca cu lambriuri, av!nd pe un perete deprimanta tapiserie Aubusson, i privi n grdin# >o%n se )uca acolo cu guvernanta i celuul cumprat de ;ic5, un mic terrier care ltra prea mult pentru gustul lui 7illary# C%iar i acum, ltrturile i r!setele i asaltau urec%ile i o enervau# @ durea capul de la cldur i cumprturi, i"i arunc plria pe un scaun, i scoase mnuile n timp ce mergea spre barul ascuns n lemnrie, iar n clipa urmtoare mai c"i sri inima din piept, la au ul unui glas fr c%ip din spatele eiF 8 :un seara# (e rsuci pe clc!ie, pentru a"l vedea pe ;ic5 ae at la enormul birou 1ouis Y, din col# *ntr!nd n camer, nici mcar nu privise n direcia aceea# 8 Ai avut o i bun9 8 Ce faci aici9 Arta oricum, numai fericit s"l vad nu2 noroc c se oprise nainte de"a ntinde m!na spre bar# 8 1ocuiesc aici sau cel puin aa mi s"a spus# 'otui, la fel ca pe nav, se claustrase i aici n camera sa proprie# .ns, n afar de insulta implicit, pe 7illary n"o deran)a prea mult# Ceea ce o irita era faptul c ani de ile l inuse la respect sau n pat, la alegere, iar acum luase el deci ia n locul ei# &ar, la drept vorbind, nu era o pierdere pe care s"o regrete# .i fcuse de)a alte planuri# *ar acum, o privea de la birou, ca un motan observ!nd oarecele, i"i venea s"l plesneasc# 8 ;u"i iei ceva de but9 ;u vreau s"i stric obiceiurile# 8 ;ici nu e ca ul# (e duse la bar i"i turn un scotc% dublu# 8 Cum a fost la :erlin9 8 'e interesea 9 8 ;u tocmai# $rau remarcabil de sinceri unul cu altul, n ultima vreme# .n unele sensuri, era o uurare# 8 Ce face >o%nny9 8 :ine# .l duc la Cannes, peste c!teva ile# 8 =u9 3ot s te"ntreb cu cine9 8 .n lipsa ta m"am nt!lnit cu c!iva prieteni din :oston i plec la Cannes n Eee5end"ul sta# @c%ii i erau sfidtori, privindu"l peste pa%ar# &ac dorea viei separate, avea s le capete, dar pe ea n"o putea opri# 8 0i pot ntreba c!t plnuieti s stai acolo9 8 ;u tiu# 1a 3aris e prea cald pentru mine# /i se face ru# 8 Aegret s aud asta# &ar a vrea s am o oarecare idee despre c!t timp intenione i s lipseti# Abia dac"i mai recunotea soul, n tonul acestor cuvinte# &evenise nemsurat de dur n ultima lun i era gata s"l bnuiasc de"a avea o amant, dar nu"l credea cu adevrat n stare de

aa ceva# ;"avea coaie, dup cum ar fi spus dac o ntreba, numai c el nu ntreba nimic, i nici ea nu se oferi# (ttea atept!ndu"i rspunsul, n timp ce 7illary btea din picior i privea n pa%ar# 8 @ lun# 3oate mai mult# Am s m"ntorc n septembrie, se %otr ea c%iar n timp ce"i rspundea# 8 &istracie plcut, !mbi ;ic5 rece# &ar nu te g!ndi s"l iei i pe >o%nny# 8 3ot s te"ntreb de ce nu9 8 -iindc a vrea s"l vd i n"am nici un c%ef s fac drumul p!n la Cannes n fiecare sptm!n ca s te vd i pe tine# 8 .n sf!rit, o veste bun# .ns nu poi ine copilul n ora# 8 Am s"l duc c%iar eu# 7illary e it un moment, gata s"i rspund tios i deodat ;ic5 aproape c"i putu au i g!ndurile# ;u dorea realmente s ia copilul cu ea, iar ;ic5 tia# 8 .n regul# Am s"l las aici# -usese o btlie uoar, i spuse ;ic5, acum trebuind s se g!ndeasc puin unde avea s" l duc pe >o%nny# @ricum dorise s"i ia puin timp liber n vara aceea i avea o scu perfect# .n ciuda atmosferei de for i agresiune pe care o simise invad!nd :erlinul, nc mai avea ncredere c r boiul n"avea s nceap prea repede i ar fi fost plcut s"l plimbe pe >o%nny pe undeva prin -rana, mai ales dac aveau s mearg singuri# 8 C!nd ai spus c pleci9 (e ridic de la birou i"i ddu ocol, iar 7illary l privi ncruntat, art!ndu"i ura prin toi porii# $ra un maria) at!t de stricat nc!t i puteau simi gustul am!ndoi, i era un gust peste msur de amar# 8 3este dou ile# $ destul de cur!nd9 8 /"ntrebam doar# *ei masa aici cu mine disear9 8 Am alte planuri# ;ic5 ddu din cap i iei n grdin s"l vad pe >o%nny# :ieelul ip de plcere de cum i v u tatl i i se repe i n brae, pe c!nd 7illary privea de la fereastr, dup care se ntoarse i iei din bibliotec, urc!nd la eta)# &e fapt, a plecat cu dou ile mai t!r iu dec!t plnuise, dar ;ic5 abia dac a v ut"o# 1ucra ilnic la birou p!n noaptea t!r iu i a trebuit s ia cina cu nite persoane din C%icago# C!nd a invitat"o i pe 7illary, l"a refu at# &eclarase c era prea ocupat cu mpac%etatul pentru cltorie, iar ;ic5 s"a %otr!t s n"o fore e# A v ut"o n dimineaa plecrii spre Cannes, c!nd a sosit o limu in imens s"o duc la gar# Bn moment, ;ic5 s"a ntrebat cu cine mergea la Cannes, dar a %otr!t s nu"i pun nici o ntrebare# 8 &istracie plcut# 7illary i ceruse dou mii de dolari pentru cltorie, iar el i"i dduse n seara trecut, fr nici un comentariu# Abia dac"i mulumise# 8 ;e vedem n septembrie, strig ea voioas n timp ce fugea pe u, ntr"o roc%ie de mtase roie cu buline albe i o plrie de mtase asortat# 8 Ai putea da telefon din c!nd n c!nd# &du din cap i se urc grbit n main# $ra pentru prima oar, dup mult timp, c!nd o vedea fericit i, n timp ce revenea n cas, pentru a se pregti s plece la birou, i pru ntr"un fel ru c insistase s continue csnicia# &ac 7illary era at!t de nefericit cu el, nsemna c am!ndoi meritau ceva mai bun# 0i, n timp ce"i ndrepta cravata i mbrca vestonul, ;ic5 se pomeni g!ndindu"se la 1iane i ntreb!ndu"se unde era# ;u"i v use pe soii de ,illiers la niciunul dintre

dineurile la care participase, ns i imagina c aveau mult mai mari anse s frecvente e recepiile diplomatice, iar el nu fusese la niciuna din acestea# 0tia c Ambasada polone plnuia s organi e e un dineu pretenios peste c!teva sptm!ni i presupuse c aveau s vin i ei, dar la acela el urma s aib gri) s nu se pre inte# $ra important ca nimeni s nu afle despre recentul su act de caritate fa de 3olonia# ;u putea s li se nt!mple dec!t ceva ru, dac se prindea de veste c i ei se narmau# (ursele diplomatice de care se folosise pentru a"i e6prima oferta fuseser uluite de preurile minuscule pe care le fi6ase# ;u cunotea ns nici un alt mod de a"i a)uta, n ceasul al unspre ecelea# ?ermanii i lrgiser recent toate contractele, iar ;ic5 simea n ultima vreme o dorin cresc!nd de a fora m!na i a pune capt afacerilor cu ?ermania# (e simea incomod de fiecare dat c!nd mergea acolo i, indiferent c!t de profitabile erau tran aciile, nu reuea s se mai simt bine pertract!nd cu ei n continuare# .i era cu neputin s nu"i dea seama ce se pregtea# 1iane avusese dreptate# 'ermenul de"a alege o tabr sau alta se apropia# &e fapt, pentru el, se i artase# C!nd plec la birou, l srut pe >o%nny de rmas bun, constat!nd mulumit c nu prea nec)it de plecarea maic"si# .i promisese de)a o e6cursie la &eauville, unde aveau s clreasc pe pla)# 3e am!ndoi i emoiona perspectiva plecrii, plnuit pentru nceputul lunii august# Brmau s cltoreasc mpreun timp de cel puin dou sptm!ni# 8 @ i bun i doresc, tigrule1L, ne vedem mai t!r iu# 8 3a, tati# (e )uca cu b!ta de baseball i o minge, pe care le strecurase ntr"unul din cufere# *ar ;ic5 v u, e6act nainte ca limu ina sa s dea colul pe Avenue -oc%, c mingea tocmai burase drept printr"una din ferestrele camerei de i# A!se n sinea sa, amintindu"i cum i spusese portarului de la ;eE Gor5 c, ntr"una din ile, aa avea s se nt!mple, iar oferul se ntoarse la au ul glasului suF 8 @ui, monsieur9 8 Am spusF C[sta"i baseball"ulD# 0oferul ddu din cap, cu o privire ine6presiv, continu!ndu"i drumul spre birou# .n iua de +1 iulie, lucrurile lui 1iane i ale lui Armand au sosit de la Was%ington, &# C#, iar n cursul aceleiai sptm!ni s"au mutat n casa pe care o gsise Armand n aprilie# $ra o locuin destul de plcut, n 3lace du 3alais :ourbon, n 1a (eptiPme# .n urmtoarele ece ile, 1iane a robotit, a transpirat i a desc%is l i# A fcut aproape totul cu m!na ei, tiind e6act unde voia s fie pus fiecare obiect, cer!ndu"le servitorilor doar s spele vasele i s tearg mesele de praf# .n lips de altceva, i ddea o ocupaie, acum c!nd abia"l mai vedea pe Armand# ,isul plimbrilor prin :ois de :oulogne i 'uileries nu se adeverise niciodat# Cu sau fr r boi, /inisterul de *nterne l devora# 1ua masa cu colegii sau la felurite ambasade de prin ora i nu a)ungea acas p!n la ora opt seara, dac nu avea c!te un dineu diplomatic important# *ar n aceste ca uri, nu"l vedea dec!t la ore foarte t!r ii# ;u era ca viaa lor din Was%ington, c!nd soia ambasadorului fcea parte integrant din viaa lui social, ntrein!ndu"se cu persoane sus"puse, )uc!nd rolul de ga d, organi !nd mici petreceri dansante i dineuri cu cravat neagr, st!nd l!ng el# Aici, cel mai adesea, Armand se ducea singur i se nt!mpla s"o ia cu el mai mult ca o e6cepie de la regul# Acum toat viaa ei se centra n )urul fetelor, iar c!nd n sf!rit l vedea seara pe Armand, acesta era aproape prea obosit ca s mai stea de vorb cu ea# /!nca de cin i se ducea la culcare, epui at, adormind invariabil la c!teva secunde dup ce punea capul pe pern# 1iane a)unsese s duc o via singuratic i t!n)ea dup ilele de la Was%ington, 1ondra sau ,iena# $ra o via cu totul nou i nu"i plcea, lucru pe care Armand l simea, n pofida eforturilor ei de"a nu se pl!nge# (emna cu o floricic

ofilindu"se ntr"o grdin prginit, ceea ce"l fcea s se simt ngro itor de vinovat, dar ncepeau s se nt!mple fel de fel de lucruri ciudate# -rana se tre ea n faa pericolului repre entat de 7itler i, cu toate c nc mai erau convini c se aflau n siguran, domnea un anume sim mai acut al proteciei i pregtirilor# Armand se simea din nou plin de via, particip!nd la necontenite edine# 3entru el era o perioad fertil, dar foarte dur pentru 1iane, iar Armand, dei tia, mare lucru nu putea face# ;ici mcar nu avea timp s"o scoat din c!nd n c!nd n ora la cin# 8 /i"e dor de tine, s tii, i !mbi 1iane, ntr"o sear c!nd Armand intr n apartament, gsind"o ag!nd un tablou# Ca de obicei, crease efectul unui cmin n care locuiau de ani de ile, iar el i era recunosctor pentru asta# ,eni s"o srute i o a)ut s coboare de pe scaun, in!nd"o n brae un moment mai mult dec!t ar fi fost necesar# 8 0i mie mi"e dor de tine, micua mea# (per c"o tii# 8 Bneori, da, oft 1iane, pun!nd ciocanul pe birou, dup care"i ridic privirea spre el, cu un !mbet trist# 0i, uneori, cred c ai uitat c mai sunt vie# 8 ;iciodat n"a putea face aa ceva, micuo# (unt doar foarte ocupat# At!ta lucru tia i ea# 8 ,om mai avea vreodat din nou o via adevrat9 Armand ddu din capF 8 Cur!nd, sper# 3ur i simplu acum domnete o tensiune cresc!nd# 'rebuie s ateptm, s vedem ce se nt!mpl# 'rebuie s ne pregtim# @c%ii"i ardeau ntr"o lumin at!t de strlucitoare, pe c!nd vorbea, nc!t lui 1iane i se fr!nse inima# (imea c"l pierduse n favoarea -ranei, era aproape ca i cum l"ar fi pierdut pentru o alt femeie, ba c%iar mai ru, fiindc era o rival pe care n"o putea nfrunta# 8 0i dac va fi r boi, Armand9 Atunci ce facem9 8 Atunci, vom vedea# /ereu prudent ca orice diplomat, c%iar i cu ea, dar 1iane nu ntreba despre patria lui, despre ea nsi ntreba# 8 &eci, n"am s te mai vd niciodat# 3rea obosit i ndurerat, iar n seara asta nu se mai simea n stare s afie e pentru el o faad vesel# 8 'rim timpuri ieite din comun, 1iane, nelegi cu siguran# Ar fi fost de amgit de ea dac n"ar fi neles, iar 1iane o tia# $ra o cruce greu de purtat# 'rebuia s fie dispus s fac aceleai sacrificii ca Armand i, uneori, nsemna prea mult s"i cear aa ceva# &e"ar fi avut doar o sear linitit mpreun, puin timp s stea de vorb, o sear c!nd el s nu fie prea e6tenuat pentru a face dragoste# @c%ii ei e6primau tot ce era de spus# 8 ;u contea # ,rei ceva de m!ncare9 8 Am m!ncat# ;u"i spuse c"l ateptase# 8 Ce fac fetele9 8 :ine# 1e"am promis c le duc ntr"un picnic la ;euilly, sptm!na viitoare, dup ce termin cu casa# 0i ele se simeau singure# @dat cu nceperea colii, aveau s"i fac noi prieteni# &ar deocamdat nu le aveau dec!t pe mama i pe guvernanta lor# 8 $ti singura femeie pe care"o cunosc n stare s pun o cas pe picioare ntr"o sptm!n, i sur!se el, ae !ndu"se ntr"un fotoliu din camera de i, aproape tem!ndu"se s"i spun c nu dorea altceva dec!t s se duc la culcare i s doarm# 8 (unt pur i simplu fericit c am plecat de la %otel#

8 0i eu# 3rivi n )ur la obiectele familiare, simindu"se n sf!rit ca acas# .n ultima lun, ns, nu prea observase mare lucru# $ra at!t de ocupat la serviciu, nc!t s"ar fi putut ntoarce acas c%iar i la o barac sau un cort, pentru el tot n"ar fi contat, iar 1iane bnui acest lucru, pe c!nd l urma n dormitor# 8 ,rei un ceai de mueel9 .i !mbi ea cu bl!ndee, iar Armand ntinse m!na, i"o lu pe"a ei i o srut, ae !ndu"se pe pat# 8 $ti foarte bun cu mine, micuo# 8 'e iubesc at!t de mult# 0i e6istaser at!tea momente c!nd i el fusese bun cu ea# ;u era vina lui c a)unsese acum at!t de ocupat i nu putea continua astfel la nesf!rit# /ai devreme sau mai t!r iu, problemele aveau s se re olve# 1iane se ruga, doar, s nu se nt!mple prin i bucnirea r boiului# (e duse la buctrie s"i fiarb ceaiul promis, iar c!nd se ntoarse, cu o tav de porelan delicat i ceaca 1imoges pe care o despac%etase n aceeai dup"amia , le depuse uor pe mas, cu un sur!s# &ar, c!nd se ntoarse s"i dea ceaca lui Armand, v u c adormise de)a, cu capul pe pern, fr a)utorul mueelului# 8 $i, tigrule, ce prere ai9 ;ic5 i >o%n clriser unul l!ng altul tot drumul p!n la pla), st!nd acum pe loc, la doar c!teva momente dup ce soarele se cufundase n mare# -usese o sptm!n de paradis la &eauville# 8 $ti gata s mn!nci ceva9 8 /%m# .n ultima or, se prefcuse a fi un coEboy ntr"un ranc%# .l fermecase calul alb, nalt i bl!nd, pe care"l clrea, tatl su av!nd o frumoas iap murg# >o%nny l priviF 8 A vrea ca ast sear s putem m!nca %amburgeri, e6act ca la o ferm# ;ic5 i !mbi fiului suF 8 0i eu a vrea# Bn %amburger i un lapte btut ar fi fost gro ave, dar se aflau departe de"o asemenea posibilitate# 8 Ii"ar conveni o friptur bun, emoas9 0tia c un biftec au poivre era cea mai apropiat variant, dar cel puin tot era ceva de m!ncare# 8 @# X# 1a rugmintea lui >o%nny, vorbiser n iua aceea cu 7illary# (e distra minunat la Cannes i fusese surprins de telefonul lor# ;ic5 nu"i spusese biatului, dar trebuise s sune de patru ori numai pentru a o gsi, iar n luna de c!nd lipsea, vonurile ncepuser s se infiltre e p!n la el# C?rupului de prieteniD cu care se nt!lnise la Cannes i se alturase un brbat pe nume 3%ilip /ar5%am, pe care ;ic5 l cunotea de la ;eE Gor5# $ra un fante de cea mai )oas spe, fusese nsurat de patru ori, iar acum numele lui era asociat cu acela al lui 7illary :urn%am# 1ui ;ic5 nu" i psa de ce fcea ea, dar i spusese s fie discret# $vident, discreia se situa mai presus de puterile ei# (e duceau sear de sear s )oace la ca ino n /onte Carto, dansau p!n la iu i dduser o petrecere destrblat la Carlton, comentat c%iar i de presa de la 3aris# (e g!ndise o vreme s"o sune i s"i spun s ncete e, dar i dduse seama c era de)a prea t!r iu# ;"avea nici un fel de control asupra ei i, orice"ar fi spus, 7illary oricum fcea tot ce voia ea# 8 A fost plcut s vorbim a i cu mami# 3arc i"ar fi citit g!ndurile# ;ic5 l privi, n timp ce"i m!nau caii napoi spre gra)d# 8 Ii"e foarte dor de ea, >o%n9

8 C!teodat# Apoi i !mbi loial tatlui suF 8 &aK m distre nemaipomenit aici cu tine# 8 0i eu cu tine# 8 Cre i c"o s se"ntoarc acas cur!nd9 .ntrebarea era foarte direct# .n ciuda de interesului lui 7illary fa de biat, ;ic5 tia c >o%nny i iubea pe am!ndoi# /ama sa i trimisese c!teva cadouri din sudul -ranei, dar rareori ddea telefon, iar ;ic5 ncerca s"l console e, aa cum fcuse ntotdeauna# .ns asta era ea i tia c, ntr"o i, fiul su avea s afle adevrul# 8 ;u tiu c!nd are s se"ntoarc, fiule# 3robabil, n c!teva sptm!ni# >o%nny ddu din cap i nu mai spuse nimic, dup care bgar caii n gra)d i intrar n %otel# Conform promisiunii, n seara aceea au comandat biftec au poivre i, c!nd s"au ntors n camera lor, ;ic5 i"a citit din cartea sa favorit# 1a fel i petreceau fiecare sear# ;ic5 nici mcar nu adusese guvernanta# ,oia ca timpul petrecut mpreun s fie numai al lor i se bucura s aib copilul numai pentru el# .n ultima i a ederii acolo, au fcut o partid final de clrie, iar amurgul a fost i mai frumos dec!t n alte di# >ucaser tenis, avuseser un picnic pe pla), iar apoi fcuser partida de clrie ilnic# 0i, n timp ce admirau asfinitul, ;ic5 l privi pe biat cu un !mbet caldF 8 ,om ine minte vacana asta mult, mult timp, tu i cu mine# ;iciodat nu se simiser at!t de minunat mpreun i se ntinse s ating m!na copilului# Au stat astfel mult timp, in!ndu"se de m!n, iar >o%n n"a observat nici un moment lacrimile din oc%ii tatlui su# O A doua i dup napoiere, ;ic5 a trebuit s se duc la 1yon pentru c!teva ile, pentru a discuta cu proprietarul unei fabrici de te6tile# 1a patru ile dup ntoarcerea de la 1yon, a plecat din nou, n cltoria care spera s fie ultima la :erlin# >o%nny i ceruse s"l ia cu el, dar ;ic5 spusese c avea s se ntoarc ntr"o i, dou# 1a sosirea n :erlin, simi ceva foarte diferit, un soi de nviorare care circula prin venele tuturor, iar n aceeai dup"amia nelese i de ce# $ra iua de 2+ august, iar ?ermania tocmai semnase cu ruii un pact de neagresiune reciproc# Cel mai mare inamic potenial al ?ermaniei tocmai fusese redus la neputin# ;ic5 tiu imediat, la fel ca toi ceilali, c nelegerea lor avea s repre inte o enorm ameninare fa de -rana i restul $uropei# 0i, deodat, se simi disperat de nerbdtor s revin acas la 3aris i la fiul su# Cine tie c!t de repede avea s se nregistre e o reacie, el urm!nd s rm!n blocat la :erlin# 0i, n timp ce"i fcea grbit treburile ilei, se bucur n tain c fcuse tot ceea ce putuse pentru 3olonia# .n acea dup"amia particip la o ntrunire, dup care lu primul tren spre 3aris# 'ot ce tia era c voia s fie l!ng >o%nny# ?rbindu"se, o lu pe Avenue -oc%# A)ung!nd, intr n cas, l mbri pe >o%nny i se ae ar s serveasc micul de)un# 8 Aepede te"ai mai ntors, tati< 8 /i"a fost dor de tine< 8 0i mie mi"a fost dor# ?uvernanta i aduse o ceac de cafea, iar ;ic5 plvrgi cu fiul su n timp ce parcurgea iarele# $ra nerbdtor s vad care era reacia la 3aris, dar, desigur, tiuse dinainte care avea s fie# (e ordonase mobili area general a armatei france e, se fceau pregtiri de r boi i toate trupele disponibile erau trimise la %otare, pentru a apra 1inia /aginot# 8 Ce"i aia, tati9

>o%nny i citea peste umr, ncruntat# ;ic5 i e6plic fiului su despre aliana dintre rui i nemi i semnificaia ei pentru -rana# :iatul l privea cu oc%i mari# 8 Adic o s fie r boi9 *deea nu prea s"i displac# $ra destul de t!nr pentru a o gsi incitant i nc"i mai plcea tot ceea ce avea legtur cu armele de foc# C!nd >o%nny iei la )oac, ;ic5 intr n bibliotec, av!nd o e6presie solemn# .i ceru centralistei s"i fac legtura cu %otelul Carlton din Cannes# $ra timpul s"o c%eme napoi pe soia lui# ;u era n camera ei i i"au propus lui ;ic5 s revin mai t!r iu# $l, ns, insist pe l!ng centralista %otelului# &ac 7illary era n %otel, dorea s fie gsit i n cele din urm i"au dat de urm, n camera altcuiva, dup cum bnuia el, dar puin i psa# *ndiferent ce altceva ar fi fost, mai era i mama fiului su i voia s"o aduc napoi la 3aris, pentru ca ul c n -rana se nt!mpla ceva %otr!tor# 8 .mi cer scu e c te deran)e , 7il# 8 ("a"nt!mplat ceva9 *mediat i trecuse prin minte g!ndul c pise ceva >o%nny i, n timp ce strbtea goal camera lui 3%ilip /ar5%am, cu telefonul n m!n, pe c%ip i se aternu o e6presie de nervo itate# .l privi vinovat peste umr, apoi se rsuci, atept!nd rspunsul lui ;ic5# 8 Ai citit iarele ieri sau a i9 8 ,orbeti despre povestea cu nemii i ruii9 8 &a, e6act despre asta vorbesc# 8 @f, pentru &umne eu, ;ic5# Credeam c s"a nt!mplat ceva cu >o%nny# Aproape oft de uurare, ae !ndu"se pe un scaun, iar 3%ilip ncepu s"o m!ng!ie pe picior, n timp ce ea i !mbea# 8 >o%nny e bine# &ar vreau s vii acas# 8 Acum, vrei s ici9 8 &a# $6act asta vreau s ic# 8 &e ce9 @ricum aveam de g!nd s vin sptm!na viitoare# 8 ("ar putea s fie prea t!r iu# 8 &e ce9 .l socotea un neg%iob agitat i r!se, privindu"l pe 3%ilip cum fcea mutre comice i gesturi obscene, n timp ce se ntorcea spre aternutul proaspt rvit# 8 Cred c va fi r boi# (e mobili ea armata france i sunt anse ca situaia s e6plode e de pe"o i pe alt# 8 ;"o s se"nt!mple aa de repede# 0i pe ea o nelinitise, nainte de plecarea din ;eE Gor5, dar acum avea alte scopuri la Cannes, iar posibilitatea r boiului i se prea foarte ndeprtat# 8 ;u vreau s m cert cu tine, 7illary# .i spun s vii acas# Acum< Aidic el glasul, bt!nd cu pumnul n birou, i n timp ce ncerca s"i stp!neasc vocea i ddu seama c"i era team pentru ea, precum i pentru fiul lor# Cre use c p!n la i bucnirea r boiului n $uropa mai avea s treac nc un an cel puin# ;iciodat nu intenionase s"i e6pun familia prime)diei, iar acum regreta nebunete c"i adusese cu el# 8 7illary, te rog# 'ocmai am fost la :erlin# 0tiu ce vorbesc# /car o dat, ai ncredere"n mine# ,reau s fii aici la 3aris, dac se nt!mpl ceva# 8 ;u mai fi at!t de nervos, pentru &umne eu# ,in sptm!na viitoare# .n timp ce"o spunea, lu un pa%ar de ampanie de la 3%ilip# 8 'rebuie s vin acolo i s te iau cu m!na mea9

8 Ai fi n stare9 .n telefon, vocea i suna surprins, iar ;ic5 ddu din cap, n timp ce"l privea pe >o%nny )uc!ndu"se n grdinF 8 &a, a fi# 8 .n regul# ( vd ce pot s aran)e # &isear dau o mas pentru c!iva prieteni i# 8 1as mesele# $u i spun, fir"ai tu s fii, s"i sali fundul n primul tren# 8 *ar eu i spun c dau o petrecere# ;ic5, ns, o ntrerupse nainte de"a apuca s termine propo iiaF 8 Ascult, dac n"asculi de glasul raiunii c!nd i vorbesc eu, la dracuK, spune"i ticlosului luia de /ar5%am s te"aduc acas# ,ino cu el dac aa ai c%ef, dar ai un copil aici i ara asta o s intre"n r boi# 'u doar mic"i naibii fundul i %ai acas< 8 Ce m"ta vrei s ici9 .i tremura vocea# $ra pentru prima oar c!nd ;ic5 l pomenise pe 3%ilip, iar 7illary nu"i dduse seama c tia# >ena nu a)ut dec!t s"i a!e furia# 8 7illary, i"am spus de ce am sunat# Altceva nu mai am de is# ?lasul i suna obosit, n receptor# 8 ,reau s"mi e6plici ce"ai is adineauri< 3usese )os pa%arul de ampanie i sttea cu spatele drept, pe pat, l!ng 3%ilip# 8 ;"am s"i e6plic nimic# /"ai au it# 'e"atept aici peste"o i, dou# 0i cu asta nc%ise, rm!n!nd cu privirea spre telefonul mut# 8 &espre ce era vorba9 3%ilip /ar5%am i privi e6presia de pe c%ip i pricepu imediat# 8 A aflat despre noi9 8 Aa se pare, i arunc ea o privire lung# 8 $ra furios9 8 &eloc sau, oricum, nu foarte tare# Are draci, doar c nc nu vreau s m"ntorc acas# $ convins c n urmtoarele ile toat ara o s e6plode e# 1u o ng%iitur de ampanie i"i arunc o privire brbatului care de dou luni i era amant# .i convenea de minune# $ra ntru totul la fel de r g!iat, dec ut i %edonist ca ea# 8 0tii, s"ar putea s aib dreptate# Asear, pe Croisee, s"a vorbit mult despre asta# 8 @f, nenorociii tia nervoi de france i# @ricum, dac va fi r boi, eu mi mut curul acas# 0i nu la 3aris# ,orbesc de :oston sau de ;eE Gor5# 8 &ac poi a)unge acolo, drag prieten# ,rea s se"ntorci acum9 8 ;u tiu# ;"a spus# ,rea doar s merg la 3aris, la fiul nostru# 8 ( tii, aici s"ar putea s fii mai n siguran# 3e toi dracii, dac nemii bombardea ceva, mai mult ca sigur c nainte de toate 3arisul au s"l loveasc# 8 .ncura)ator g!nd# (arcasmul lui nu"i alung temerile# (ttu un moment pe g!nduri, apoi ntinse pa%arul s"i mal toarne ampanie# 8 Cre i c"ar trebui s m"ntorc9 3%ilip se aplec, srut!ndu"i anul dintre s!ni# 8 3!n la urm, da, drglao# &aK deocamdat nu# .i devor uurel cu bu ele un sf!rc i, n timp ce se lsa pe spate, 7illary uit de tot ceea ce"i spusese ;ic5 la telefon# Abia mai t!r iu, st!nd ntins pe pla) n dreptul %otelului, se g!ndi din nou i un instinct profund o ndemn s plece acas# .i spuse lui /ai5%am n timp ce se mbrcau pentru dineu, dar el ridic din umeri, nepstorF 8 'e duc eu acas peste c!teva ile# ;ici o gri), iubire#

8 0i pe urm9 .l ntreb ea, n timp ce se pieptna# $ra pentru prima oar c"i pusese o ntrebare de acest gen, iar /ar5%am o privi surprinsF 8 'rebuie neaprat s ne frm!ntm pentru asta9 8 ;u m frm!nt, ntreb doar# Ai s stai cu mine la 3aris o vreme9 Aproape g!ngurea, sub privirea lui, dar pe c%ipul brbatului se aternu un r!n)et largF 8 Ce i"ar mai plcea lui ;ic5 :urn%am< 8 ;u la cas m refer, boule# 3oi sta la Ait sau la ?eorges ,# &ar nc nu trebuie s te repe i acas# /ar5%am tria din veniturile pe care i le ddea maic"sa i toat lumea tia c era un play" boy# ;u fcea nici un secret din asta, dar nici din faptul c nu mai cuta s se atae e permanent de cineva# 3atru foste neveste l costaser scump i nu scotocea dup o a cincea# 3entru scopurile lui, ns, 7illary era perfect# $ra de)a cstorit i"i spusese demult c maria)ul nu"i convenea, ceea ce"l fcu s fie i mai mirat de e6presia ngri)orat pe care i"o vedea acum n oc%i# 8 &oar nu te"ai ndrgostit de mine, nu"i aa9 Avea o atitudine de mi"se"rupe"n"paipe, cea care o atrgea pe 7illary at!t de mult# ;u era un supus, ca ;ic5# @ fcea s asude, iar ei i plcea asta# $ra primul brbat care"o numea pe fa i cu drag Ccurv micD# 8 (unt un brbat prime)dios pentru femeile care m"ar iubi, fetio# .ntreab"o pe oricare# Ce mama dracuK, r!se el de propriu"i banc# 8 ;"am nevoie# 0tiu ce eti# 0i eti la fel de stricat ca mine# 8 :un"aa# @ trase ncet napoi de pr i o srut pe gur, apoi i"o muc# 8 Atunci, poate c ne meritm unul pe altul# ;u voia s"o recunoasc n faa ei, dar l sedusese mai mult dec!t avea el de g!nd# .n ;eE Gor5, se g!ndise c avea s fie o aventur plcut pe timpul verii# 7illary l invitase aproape pe fa s se"nt!lneasc n -rana# 3e"atunci, ns, nu credea posibil s"l aib i am!ndoi erau intrigai de faptul c acum, dup ce petrecuse toat vara cu el, nc l mai dorea# 8 3oate"am s stau i eu la 3aris o vreme# *deea de"a petrece o lun la ?eorges , l ispitea, iar despre r boi nu"i fcea cu"adevrat gri)i# 8 Bite cum facem, te duc eu cu maina lunea viitoare, i convine aa sau cre i c ;ic5 o s dea fuga aici p!n"atunci9 8 (labe sperane, !mbi ea# $ prea ocupat cu >o%nny, fiul nostru, i cu afacerile# 8 3erfect# Atunci plecm acas c!nd vom fi gata# /!ine dau telefon la %otel s vd dac pot s"mi rein apartamentul meu obinuit# .l ls s termine ec%iparea pentru petrecere i, c!nd iei din camera de toalet pe care o foloseau n comun, l au i fluier!nd sonor# 7illary purta o roc%ie din organdi, decoltat n fa aproape p!n la buric# Abia dac i se inea de"un fir pe trupul ei, iar 3%ilip murea dup ea# .i plcea at!t de mult nc!t, cu o privire diabolic i un r!n)et pofticios, i"o smulse c!t ai clipi i o tr!nti pe pat, ls!ndu"i trupul peste al ei i posed!nd"o cu at!ta for, nc!t o ls g!f!ind, sufocat# &uminic, n iua de 2M august, ;ic5 i >o%n s"au dus la ?ara de $st, s vad miile de soldai care plecau cu trenurile# .n ma)oritate, plecau spre fortreele de la frontiera din nord, iar >o%nny se minuna privindu"i cum urcau n tren# ;ic5 e itase la nceput, c!nd biatul l ntrebase dac puteau merge s"i vad, dar p!n la urm a)unsese la conclu ia c istoria se desfura c%iar n )urul lor i era bine ca >o%nny s asiste# ;u mai primise veti de la 7illary dup convorbirea

telefonic, dar bnuia c avea s apar acas dintr"o clip ntr"alta# ;"avea nici un rost s"o sune din nou, se e6primase clar prima oar c!nd vorbiser# .n aceeai duminic dup"amia , n 3lace du 3alais :ourbon, pe /alul (t!ng, 1iane i fetiele l ateptau pe Armand s vin acas# Avusese de lucru pe tot timpul sf!ritului de sptm!n, ns acum emana o aur de calm neateptat# 'otul intra n aciune# 3e str i, se vedeau pretutindeni afie cu cuvintele A33$1 *//$&*A', c%em!nd brbaii n armat# .ntorc!ndu"se acas din parc, fetele v user peste tot aceste anunuri, iar 1iane ncerca s le in la curent cu cele ce se petreceau# 'atl lor nu mai avea timp s"o fac# $li abet% era nc prea mic pentru a nelege cine tie ce i se temea ngro itor de puti, dar /arie"Ange era foarte intrigat de ceea ce se nt!mpla# 3e str i mai erau i alte afie, pe care ea le citea cu voce tare guvernantei i surorii ei, cuprin !nd instruciuni pentru eventualitatea unui atac cu ga e i d!nd civililor indicaii cu privire la farurile mainilor i lmpile din cas n timpul perioadelor de camufla)# .n noaptea dinainte, 3arisul nu fusese luminat dec!t parial# 1iane le e6plicase c motivul pre enei at!tor maini pe str i era acela c oamenii plecau din 3aris# 1uau cu ei o aduntur pestri de lucruri, pe capotele mainilor, uneori cu mese i scaune legate deasupra, crucioare de copii, oale i tigi# .ncepuse evacuarea# @amenilor li se cerea s nu stoc%e e alimente i, pe c!t posibil, s nu intre n panic# &up"amia , c!nd 1iane a dus fetiele la mu eul 1uvru, pentru a le distrage atenia, au constatat c era nc%is, iar un pa nic le"a spus c multe dintre marile comori dinuntru erau de)a trimise n provincie, pentru a fi ascunse# 0i peste tot pe str i, printre brbaii care discutau despre pactul dintre /oscova i :erlin, se au ea e6presia C;ous sommes cocusD H C;e"au pus coarneD# Armand i"o spusese el nsui lui 1iane# 'otui, ei nc nu"i venea a crede ce se nt!mplase# 8 Cre i c germanii ne vor ataca m!ine9 .ntreb dulce /arie"Ange la micul de)un, peste c!teva ile de c!nd ncepuse cri a, iar 1iane cltin din cap cu tristee# Cu toii ateptau acelai lucru, p!n i copiii# 8 ;u cred, iubito# ( sperm c nu ne vor ataca niciodat# 8 &aK l"am au it pe tticul ic!nd# 8 ;"ar trebui s asculi conversaiile oamenilor mari# .n timp ce"o spunea, ns, se ntreb de ce nu# 'oi ascultau ce spuneau ceilali, n sperana de"a au i c!te un lucru pe care nainte nu"l tiuser# 'oat lumea era flm!nd dup informaii# 8 &e"asta pleac soldaii la %otare, ca s fim n siguran# Considera c mcar /arie"Ange trebuia s tie ce se petrecea, dar nu voia s"o sperie# Cu toii, ns, erau nspim!ntai, p!n"n ad!ncul sufletului# .n ciuda calmului de suprafa care se vedea pretutindeni, n strfunduri toat lumea se temea, at!t de tare nc!t, )oi c!nd s"a dat alarma aerian de e6erciiu, sirena n"a sunat dec!t o clip, de team ca populaia s nu cread c erau atacai# (e produsese un moment de tensiune, la nceperea semnalului, ntregului ora pr!nd a i se opri respiraia, dup care a rsunat un oftat de uurare c se oprise at!t de repede# &ar, la data de 1 septembrie, din nou i"au inut cu toii respiraia, primind vestea c ?ermania atacase 3olonia# Cu un an n urm, acelai lucru se petrecuse cu prile)ul atacului asupra Ce%oslovaciei, dar dup Acordul de la /unc%en, lumea se linitise# Acum ns, dein!nd puterea pactului de neagresiune cu ruii, germanii simeau c nu mai aveau nici un motiv de team din partea restului $uropei, iar marul asupra 3oloniei ncepuse cu nverunare# Armand a venit la pr!n acas cu tirea, iar 1iane s"a ae at repede, podidind"o lacrimile# 8 :ieii oameni# ;u"i putem a)uta9 8 (untem prea departe, 1iane# 0i engle ii la fel# .n ultim instan, sigur c"i vom putea a)uta, dar nu imediat# 3entru moment# ;u putu sf!ri propo iia#

.n aceeai dup"amia , ;ic5 sttea n biblioteca locuinei sale nc%iriate pe Avenue -oc%, privind pe fereastr# 'ocmai o sunase pe 7illary la Cannes, doar pentru a i se spune c plecase de la Carlton# 'recuse o sptm!n de c!nd i spusese s vin acas i tot nu apruse# .i mai spuseser i c prsise %otelul n acea diminea i, nu, nu tiau, monsieur, pe ce cale se ntorcea la 3aris# ;ic5 spera c luase trenul, urm!nd s a)ung acas c!t mai repede# Acum i prea ngro itor de ru c"i luase cu el pe ea i pe >o%nny# $ra evident c n $uropa avea s nceap r boiul# A doua i a fost ncordat pentru toat lumea, ntreaga $urop atept!nd s afle veti despre ceea ce se nt!mpla n 3olonia# *ar Armand i"a spus lui 1iane seara ce au ise prin canalele diplomatice# ,arovia era n flcri, aveau loc masacre, iar polone ii erau un popor vitea i n" aveau s capitule e# Aveau s lupte contra germanilor p!n nu mai rm!nea nimic# $rau %otr!i s moar cu cinste# .n aceeai sear, au stins luminile, respect!nd camufla)ul, aa cum li se spusese# $ra o sen aie lugubr, s stea n ncperea ntunecat, cu storurile trase# ;iciunul dintre ei nu putea dormi, iar 1iane constat c nu se putea g!ndi dec!t la oamenii care"i nfruntau pe nemi n 3olonia# (e g!ndea la femeile asemeni ei, n cminele lor, cu dou fiice# (au poate luptau i femeile i copiii9 $ra o imagine nfricotoare# A doua i, ns, pe + septembrie, au avut motive de g!ndire mult mai serioase dec!t 3olonia# &e ast dat, Armand n"a mai venit acas s aduc tirile# ;u l"a v ut p!n seara# Cu mult nainte, ns, au ise la radio# ;ava britanic At%enia fusese scufundat de un submarin german la vest de 7ebride# Aeacia a fost instantanee# /area :ritanie a declarat imediat r boi ?ermaniei, iar -rana i s"a alturat, onor!ndu"i anga)amentul fa de 3olonia# Anii de supo iii i deducii luaser sf!rit# $uropa era n r boi# 1iane sttea n camera de i, privind cerul 3arisului, cu lacrimi n oc%i, dup care se duse n camera fetelor i le spuse# Au i bucnit n pl!ns de ndat, precum i mademoiselle, au stat mpreun mult timp, pl!ng!nd# &ar 1iane le"a pus s se spele pe fa, dup o vreme, i s"a dus s le fac de m!ncare tuturor# $ra important s"i pstre e calmul# 3l!nsul nu le a)uta la nimic# 8 0i trebuie s facem tot ce putem pentru a"l a)uta pe 3apa# 8 Acum el o s fie soldat9 @ privi pe $li abet% cu enormii si oc%i albatri, aproape nec!ndu"se cu m!ncarea n timp ce"i nbuea un suspin, dar 1iane o m!ng!ie bl!nd pe fa, cltin!nd din capF 8 ;u, iubito, papa servete -rana n alt fel# 8 3lus de asta, e prea btr!n, adug nepstoare /arie"Ange# Aemarca ei o surprinse pe 1iane# ;iciodat nu"l considerase pe Armand btr!n i se mira c fiica ei era c!t de c!t contient de v!rsta lui# $ra at!t de tineresc i dinamic, nc!t anii pe care"i avea i se preau nesemnificativi, iar $li abet% se grbi s"i ia aprareaF 8 3apa nu e btr!n< 8 :a el# 0i, nainte ca 1iane s le poat opri Cfetele s"au luat la ceart# 3!n la urm, aproape le"a plesnit pe am!ndou, toate trei aveau nervii ntini la limit i, dup mas, le"a lsat cu mademoiselle s se )oace cumini n camera lor# ;u voia s le lase n grdin# Cine tie ce se putea nt!mpl acum9 Cu -rana intrat oficial n r boi, putea surveni orice, de la un raid aerian p!n la un atac cu ga e de lupt, i dorea ca fetele s stea n cas# .i era dor s discute cu Armand, dar nu ndr nea s"l deran)e e# 8 'ati, asta"nseamn c va trebui s ne"ntoarcem la ;eE Gor59

>o%nny l privea cu oc%i mari# ;ic5 tocmai i dduse vestea, iar biatul prea ocat# *deea r boiului i se prea interesant, dar tatl lui arta at!t de sumbru c!nd i"o spusese, nc!t acum nu mai prea ceva distractiv# 8 .nc nu vreau s merg acas# .i plcea n -rana# *ar apoi, deodat, adevrata panicF 8 &ac plecm acas, pot s"mi iau i celuul9 8 (igur c poi# &ar ;ic5 nu se g!ndea la c!ine, st!nd am!ndoi n camera copilului# (e g!ndea la mama lui >o%nny# 3lecase din Cannes cu dou ile n urm i nc nu a)unsese acas# 3este puin timp, se despri de >o%nny, duc!ndu"se n cabinetul su# ,enise de la birou n momentul c!nd aflase tirea, pentru a"i liniti biatul, ns acum se ntreba dac n"ar fi fost ca ul s se napoie e# 1e ddu telefon i le spuse s"l caute acas dac aveau nevoie de el# ,oia s stea cu >o%n p!n aflau mai multe despre ceea ce urma s se nt!mple# Acum, ns, erau puine veti de au it# .n 3aris domnea o ciudat stare de calm, odat ce se declarase r boiul# $6odul maselor spre provincie continua, dar n ansamblu 3arisul prea foarte stp!nit i nu se simea panic# ;ic5 o au i abia spre seara ilei de + septembrie# Asun soneria de la intrare, un murmur de glasuri n %ol i, peste un moment, ua bibliotecii se ddu de perete# $ra 7illary, foarte bron at, cu prul despletit, oc%ii ca dou enorme intarsii de oni6 i filde pe fa i o plrie de pai, asortat cu roc%ia subire de bumbac be)# 8 3entru numele lui &umne eu, 7il# Avea aceeai reacie ca atunci c!nd regseti un copil rtcit, scurta dilem ntre a"l mbria i a"l c!rpi# 8 :un, ;ic5# Arta ciudat de calm i era evident c n"avea s aib loc o rent!lnire cald# .i observ imediat o brar mare cu diamante pe m!n, complet discordant cu restul inutei, dar nu spuse nimic despre obiectul care era n mod vdit un dar foarte scump de la noul ei amant# 8 Ce mai faci9 Continu ea, cu nsufleire# ;ic5 o privi, cu sen aia c se mica pe sub ap# 8 .i dai seama c -rana i Anglia au declarat a i r boi ?ermaniei9 8 Am au it# 3rea remarcabil de dega)at, ae !ndu"se pe canapea i pun!nd picior peste picior# 8 Bnde naiba ai fost9 Conversaia era suprarealist i de articulat# 8 1a Cannes# 8 &e ultimele dou ile vorbesc# Am dat telefon i mi"au spus c plecasei# 8 Am venit cu maina unor prieteni# 8 3%ilip /ar5%am9 $ra o nebunie# -rana intrase n r boi, iar el i c%estiona nevasta despre amantul ei# 8 *ar ncepem9 Credeam c vremurile astea au trecut# 8 ;u de asta"i vorba# Acum nu era momentul s %oinreti prin -rana, pentru &umne eu< 8 /i"ai spus s vin napoi, aa c am venit# @c%ii"i erau de"o ostilitate fi i nc nu ntrebase de fiul lor# 3rivind"o, ;ic5 i ddu seama c ncepuse s"o urasc# 8 Ai venit e6act dup ece ile de c!nd te"am somat s te ntorci# 8 Aveam planuri pe care nu le puteam contramanda# 8 Ai un fiu i se poart un r boi#

8 &eci, m"am ntors# 0i acum9 ;ic5 oft ad!nc# (e g!ndise la asta toat iua i nu era ceea ce"i dorise, dar tia c n"avea ncotro# 8 , trimit pe am!ndoi acas, dac putem gsi un mi)loc de"a cltori n siguran# 8 /i se pare o idee gro av# 3entru prima oar de c!nd intrase n camer, 7illary !mbi# &iscutase problema cu 3%ilip nainte ca el s coboare din main la ?eorge ,# (pusese c o ducea napoi la ;eE Gor5, indiferent dac lui ;ic5 i convenea sau nu# &ar ;ic5 tocmai re olvase problema# 8 C!nd plecm9 8 1"am pus pe cei de la birou s se interese e# &e)a, n"o s mai fie prea uor# 8 'rebuia s te fi g!ndit la asta n iunie# (e ridic nervoas, pornind prin ncpere, dup care i arunc o privire peste umrF 8 Cred c ai fost prea ocupat s faci afaceri cu friii ca s te mai g!ndeti i la pericolul n care ne bgai# .i dai seama, nu"i aa, c eti i tu amestecat n povestea asta# 3arial, eti vinovat de nceperea r boiului# Cine tie la ce vor folosi nemii oelul pe care li l"ai v!ndut tu9 $ra un g!nd nfricotor, care"l c%inuise pe ;ic5 toat iua# (ingura consolare era c, n urm cu dou ile, contramandase toate celelalte contracte cu ?ermania# Compania sa avea s"i asume o pagub de orice proporii, anunase, dar el nu mai avea de"a face cu Aeic%"ul lui 7itler# ;u"i prea ru dec!t c n"o fcuse mai din timp# 0i, st!nd acum cu privirea la soia lui, i aminti cuvintele lui 1iane pe nav# C3!n la urm, va sosi vremea s ne alegem cu toii tabereleD# (osise vremea, iar el alesese, dar prea t!r iu, trebuia s triasc acum cu contiina faptei lui i a modului n care, indirect, i a)utase# $ra o slab consolare c mai a)utase i la narmarea -ranei i a 3oloniei# Ceea ce"l durea mai ru era c"i spri)inise i pe germani# &ar, mai mult dec!t at!t, l c%inuia faptul c 7illary i rsucise i mai ad!nc cuitul n ran, i o privi cu uimire nedisimulatF 8 &e ce m urti at!t de tare, 7il9 $a pru s reflecte e un timp, dup care ridic din umeriF 8 ;u tiu# *ar apoi, l privi cu tristee# 8 3oate fiindc ntotdeauna mi"ai amintit de ceea ce nu sunt# Ai vrut un lucru pe care eu nu l"am avut niciodat# $ra un adevr pe care ;ic5 nu"l acceptase dec!t foarte recent# 8 /i"ai dat prea mult# /"ai nbuit din primele momente c!nd ne cunoscuserm# Ar fi trebuit s te nsori cu vreo nvtoare dulcic i s ai de la ea opt copii# 8 ;u la asta m g!ndeam# 'e"am iubit# 3rea obosit i trist# 'otul se sf!rise ntre ei# 8 &ar nu m mai iubeti, aa"i9 $ra o ntrebare pe care trebuia s"o pun# 'rebuia s tie# Aepre enta ultimul ei bilet spre libertate# .ncet, ;ic5 cltin din capF 8 Aa e, nu te mai iubesc# $ mai bine pentru am!ndoi astfel# 8 $ste, ddu 7illary din cap2 iar apoi trase ad!nc aer n piept i se ndrept spre u# Acum m duc s"l vd pe >o%nny# C!nd plecm9 8 &e cum pot s aran)e # 8 ,ii i tu cu noi, ;ic59 .ntreb ea, privindu"l, iar ;ic5 cltin din cap cu regretF 8 Bn timp, n"am s pot# &ar voi veni i eu de"ndat ce pot# 7illary ncuviin i iei, iar ;ic5 se duse repede la fereastr i privi n grdin#

.n seara ilei de M septembrie, Armand i 1iane au luat un supeu uor, pe care ea i l"a rencl it la mie ul nopii# Armand nu"i dorea dec!t puin sup i o felie de p!ine# $ra prea obosit ca s mai mn!nce# Avusese o nesf!rit i de nt!lniri febrile# 0tirile din 3olonia erau mai grave ca oric!nd, dei, din fericire, ,arovia nc nu c use# Conform relatrilor, situaia era critic, iar polone ii se confruntau cu e6terminarea n mas# 3rivind c%ipul lui Armand, 1iane v u durerea, anii i gri)ile pentru propria lui ar# 8 1iane# ,reau s"i spun ceva# (e ntreb ce veste amar avea s"i mai mprteasc# &e"acum nainte, preau s nu mai e6iste dec!t asemenea nouti# 8 &a9 8 AVuitania, o nav britanic, a acostat asear la (out%ampton, i va mai face o cltorie p!n n (tate, unde o vor transforma pentru a transporta trupe# *ar c!nd pleac H aproape se nec el cu cuvintele H vreau ca tu i fetele s fii la bord# 1iane rmase ascult!ndu"l ntr"o tcere desv!rit, iar Armand o privi# Bn moment, nu se nregistr nici o reacie, dup care ea cltin ncet din cap# (e ridic, in!ndu"i spatele drept, i"l privi n oc%iF 8 ;u, Armand, nu plecm# 3re de"o clip, fu r!ndul lui s tac uimit# 8 $ti nebun9 -rana e n r boi# 'rebuie s mergei acas# ,reau s tiu c tu i fetele suntei n siguran# 8 3e un vas engle esc, cu Atlanticul colcind, probabil, de submarine9 Au scufundat At%enia, de ce n"ar scufunda i nava asta9 Armand cltin din cap# @rorile din ,arovia despre care au eau i erau prea proaspete n minte# ;"avea s le permit soiei i fiicelor sale s stea n -rana pentru a"i nfrunta pe germani# 8 ;u trebuie s te ceri cu mine# &ar era prea obosit ca s spun mai mult de"at!t i nt!lnea la 1iane o nd!r)ire pe care n"o prev use# 8 ;u mergem nicieri# -etele i cu mine vom rm!ne aici, l!ng tine# Am discutat despre asta de cum s"a anunat r boiul# /ai sunt aici i alte femei i copii# &e ce"am pleca noi9 8 -iindc e mai sigur s fii n (tate# Aoosevelt a insistat c n r boiul sta n"o s intre# Asta nu era o noutate, iar 1iane se simi de gustat s"o aud iari# 8 ;"ai deloc ncredere n -rana9 ;"o s cad, ca 3olonia sau Ce%oslovacia# 8 0i dac vor arunca bombe, ceea ce cu siguran au s fac, tot vei mai vrea s fii aici cu fetele, 1iane9 8 Au trecut i alii prin aa ceva, n r boiul trecut# Armand era at!t de obosit, nc!t nu lipsea mult s adoarm la mas, dar 1iane se arta mult prea %otr!t s rm!n# ;"o putea nfrunta# A doua i diminea au discutat din nou, n clipa c!nd s"au tre it, dar ea devenise i mai de neclintit# 'recea aproape peste toate argumentele lui i, n timp ce se pregtea s plece spre birou, la apte i )umtate, 1iane l privi pentru ultima oar, cu !mbetul ei bl!ndF 8 'e iubesc, Armand# 1ocul meu este aici, cu tine# ;u mi"o mai cere# ;"am s plec# @ privi n oc%i un lung rstimp# 8 $ti o femeie e6traordinar, 1iane, dar am tiut"o dinainte# .nc mai ai de ales# Ar trebui s te ntorci n (tate c!t timp mai poi# 8 Acolo nu am nimic# Cminul meu e l!ng tine, aici# Armand avea lacrimi n oc%i, c!nd se aplec s"o srute de rmas"bun# .l emoionase mai mult ca oric!nd# $ra la fel de vitea ca toi cei din 3olonia#

8 'e iubesc# 8 0i eu te iubesc, rspunse ea n oapt, n timp ce Armand o srut, plec!nd apoi# 0tia c n"avea s"l mai revad p!n dup mie ul nopii, c!nd urma s se ntoarc aproape c !nd de pe picioare de oboseal, dar cel puin o fcea pentru o cau nobil# Iara era n r boi# *ar 1iane rm!nea acolo# .ntotdeauna avea s"i stea alturi soului ei# 8 $ti gata de plecare9 >o%nny ddu din cap, cu oc%ii mari i triti, cu celuul n brae i cu guvernanta alturi# 8 Ii"ai pus b!ta de baseball n cufr9 Copilul confirm din nou, lacrimile iroindu"i pe obra)i n sf!rit# 'atl su l trase l!ng elF 8 0tiu, fiule# 0tiu# 0i mie"mi va fi dor de tine# &ar n"o s dure e mult# (tr!nse din dini i se rug ca spusele lui s fie adevrate# &ar nc nu se putea ntoarce# ;u"i putea abandona interesele din $uropa# 8 &aK nu vreau s merg acas fr tine, tati# 8 &oar pentru puin timp# .i promit# @ privi pe 7illary, peste capul copilului, v !nd c era ciudat de linitit# :aga)ele i ateptau n %ol# &e ast dat, n"avea s mai fie i o a doua main plin cu cufere# 1i se spusese c"i puteau aduce doar c!te dou vali e fiecare# ,asul era plin p!n *a linia de plutire i n"avea s fie o croa ier de lu6, dei lista pasagerilor era, negreit, impresionant# (ute de turiti americani bogai fuseser prini n strintate i luaser cu asalt ambasadele disperai s a)ung acas# 'oate cltoriile liniilor britanice i france e pentru luna septembrie fuseser anulate# ;ormandie a)unsese la ;eE Gor5 la 2T august, iar armatorii i telegrafiaser s rm!n acolo, pentru a se afla n siguran# ;avele americane i contramandaser i ele programele, iar ambasadorul Xennedy din 1ondra i ieea din mini, telegrafiind nnebunit c rmseser prea muli ceteni americani blocai peste %otare i trebuia s fie trimise nave dup ei# 3rin urmare, Was%ington, /an%attan i 3resident Aoosevelt aveau s porneasc toate trei la drum, dar nimeni nu tia c!nd, iar AVuitania era singura nav cu dat cert de plecare# Avea s fie ultima sa cltorie nainte de"a fi rec%i iionat n serviciul militar# 3rime)diile acestei ultime traversri le erau binecunoscute tuturor, cu istorisiri nfricotoare despre submarine germane n mrile nordului, dar, datorit structurii, era mai puin vulnerabil la atacul pe sub ap dec!t ma)oritatea celorlalte nave# .i efectuase ultima traversare navig!nd abil n ig" ag peste Atlantic, cu mare vite i n condiii de camufla) total# &rumul napoi n (tate avea s fie o cltorie interesant# *mpresionantul &uesenberg negru atepta n faa casei de pe Avenue -oc%, iar 7illary, ;ic5, >o%nny i guvernanta se urcar nuntru, mo%or!i# /ergeau la Calais, unde ;ic5 nc%iriase un ia%t spaios, care avea s"i duc la &over# Acolo i atepta o main pentru a merge p!n la (out%ampton# Cltoria nu era at!t prime)dioas, c!t obositoare, i c!nd au a)uns la c%ei n iua plecrii vasului, 7illary, spre propria"i surprindere, a simit c era n pragul lacrimilor# &intr" odat o apucase spaima c nava avea s fie scufundat n ocean i s"a agat de ;ic5 ntr"un mod cum nu se poate mai neobinuit pentru ea, nainte de mbarcare, c!nd pasagerilor li s"a citit un avertisment# Au fost prevenii cu toii c"i asumau singuri riscul traversrii, Cpe o nav beligerant, supus posibilitii de scufundare pe neanunateD# Aceste cuvinte lmureau lucrurile cu o claritate altminteri imposibil, iar cei trei membri ai familiei :urn%am s"au mbriat str!ns un moment, nainte ca ;ic5 s"i urce la bord# 1e putuse obine doar o cabin mic i neaerisit, cu trei paturi, unul mai normal pentru soia lui i dou suprapuse pentru >o%nny i guvernant# Cel puin, au observat ei, aveau baie proprie#

A stat cu ei p!n la ultimul semnal de plecare, dup care l"a str!ns puternic pe >o%nny n brae, un moment ce pru nesf!rit# 8 ( fii biat mare, tigrule, i s ai gri) de mama n locul meu# 0i s faci tot ce"i spune ea, pe vas# $ foarte important# 8 @f, tat# ?lasul i tremura aproape la fel de tare ca al lui ;ic5# 8 Cre i c"o s ne scufundm9 8 ;u, nu cred# 0i am s m g!ndesc la tine n fiecare i# .n clipa c!nd a)ungei acas, mama mi va trimite o telegram# 8 0i celua mea9 'remura sub pat# >o%nny o ascunsese pentru a o putea aduce la bord# 1i se spuseser s nu ia animale dar, tiind c engle ii aveau inima sensibil fa de c!ini, tiuse c odat descoperit n" avea s i se nt!mple nimic# 8 Ce"am s fac cu celua dac ne scufundm9 8 ;"o s v scufundai# Iine"o doar foarte din scurt i s"o bagi i pe ea n vesta de salvare# $ra un g!nd ngro itor, iar ;ic5 continu s"i in m!na lui >o%nny, n timp ce se ridica s"i priveasc soiaF 8 ( ai gri) de tine, 7il# 0i de >o%n# Cobor oc%ii spre fiul lor, care pl!ngea fr ascun iuri, privindu"i tatl# 8 @ s am, ;ic5# 0i tu s ai gri) de tine, aici# *ar apoi, ng%iindu"i un nod, l mbri# 8 ( vii cur!nd# .n ultimele momente petrecute la bord, ura dintre ei prea s se risipeasc# ;u era timp pentru aa ceva# 3osibilitatea de"a nu se mai revedea niciodat era clar n mintea lor, iar bona aproape se isteri ase, suspin!nd ae at pe patul ei# ?ro av cltorie avea s mai fie, tia ;ic5, n timp ce se desprea de ei# (e ruga doar ca AVuitania s a)ung n siguran# (e opri de unul singur pe c%ei, fc!nd nnebunit cu m!na spre vas, p!n nu"i mai v u, i atunci, fiul su fiind prea departe ca s"l mai vad, i ngrop faa n palme i i bucni n pl!ns# Bn lucrtor de pe c%ei tui ncet trec!nd pe l!ng el i se opri s"l bat pe umr 8 @ s fie bine, colega# *"o nav gro av, u# Am venit cu ea de la ;eE Gor5# Bmbl ca v!ntuK, u# -riii n"or s"o poat atinge# ;ic5 ddu din cap, recunosctor pentru cuvintele de ncura)are, dar nu se simi capabil s rspund# Avea sen aia c viaa i sufletul su plecaser cu vaporul acela# *ntr n salon s bea un pa%ar de ap i v u afiul de pe perete# Ca i cum astfel l"ar fi avut pe >o%nny mai aproape, privi lista pasagerilor i le v u numele acolo# C:urn%am, ;ic%olas# :urn%am, >o%n<D ?uvernanta era trecut mai )os, iar ;ic5 simi c"i ng%ea inima c!nd citi numele C/ar5%am, 3%ilipD# Capacitatea normal a vasului AVuitania era de trei mii dou sute trei eci de pasageri, plus nou sute apte eci i doi membri ec%ipa), dar pentru aceast din urm cltorie se nlturase c!t mai mult posibil din mobilier, instal!ndu"se paturi suplimentare# &uceau patru sute de persoane n plus# (paiile de locuit erau mai mult dec!t aglomerate, mai multe familii cltorind la fel ca 7illary i >o%nny, ng%esuite n c!te"o singur cabin, c!nd n mod normal ar fi trebuit s aib c!te dou, trei, sau un apartament# &ar acest voia) era cu totul aparte# Cina se servea la orele patru i cinci dup"amia , iar la cderea ntunericului se instala camufla)ul total# 3asagerii erau ndemnai ca p!n atunci s revin n cabine, pentru a evita accidentele pe coridoare# 'oate ferestrele navei erau vopsite n negru, iar cltorilor li se ceruse s foloseasc bile fr a aprinde lumina, mpre)urare cu care toat lumea prea s se obinuiasc# 1a bord se afla un mare numr

de americani i engle i, britanicii pr!nd deosebit de calmi, venind n fiecare sear la mas cu cravat neagr, ca i cum n"ar fi fost nimic n neregul, i discut!nd tirile de r boi# C!t despre nava propriu" is, ceea ce rmsese intact nc mai avea aura elegantelor saloane victoriene, contrast!nd bi ar cu anunurile de pe perei, care instruiau pasagerii ce s fac n ca de atac din partea unui submarin german# .n a doua i a traversrii, >o%n prea s se fi calmat, suficient pentru ca 7illary s i"l pre inte lui 3%ilip /ar5%am# 1"a e6plicat c era un vec%i prieten din ;eE Gor5, c se nt!lnise cu el pe vas, ns, n timp ce ea i 3%ilip stteau de vorb, >o%nny i privi cu suspiciune fi, iar n dimineaa urmtoare, c!nd i v u mpreun pe una dintre punile de promenad, i spuse guvernanteiF 8 .l ursc pe la# -emeia l spuni dravn, dar biatului nici c"i ps, iar seara i spuse i mamei lui acelai lucru# Aceasta i trase o palm sntoas peste obra , ns >o%nny o privi fr o lacrimF 8 ;u"mi pas ce"mi faci# C!nd am s m fac mare, am s stau cu tata# 8 0i nu cre i c voi sta i eu9 /!inile continuau s"i tremure, dar ncerc s"i controle e vocea# Copilul era mult prea iste pentru binele lui propriu, iar 7illary se bucura c n"avea posibilitatea s"i spun lui ;ic5# (e ntreb dac"i v use srut!ndu"se# .n fiecare noapte dormise n patul ei, dei nu din proprie iniiativ# .n cabina lui 3%ilip mai erau nc trei brbai# 8 Cum adic, ai s stai cu tata9 1a fel voi sta i eu# 8 :a n"ai s stai# 3un pariu c"ai s te duci s stai cu la# Aefu a p!n i s"i rosteasc numele sau s"l salute pe 3%ilip c!nd se nt!lneau# 8 Asta"i o mare prostie# &ar era e6act lucrul pe care"l discutaser ea i 3%ilip n ultima vreme# ;u agrea deloc ideea lui ;ic5 c"ar trebui s rm!n cstorii la nesf!rit, iar dac"l putea convinge s accepte divorul, la ntoarcere, sau dac reuea s gseasc temeiuri de"a nainta ea aciunea, avea s"o fac, mrit!ndu"se apoi cu 3%ilip# 8 ;u vreau s te mai aud spun!nd aa ceva# 0i nici nu"l mai au i# :iatul i mai vorbi doar arareori mamei sale pe parcursul cltoriei# (ttea cu bona i"i petrecea partea cea mai mare a timpului )uc!ndu"se cu celul n cabin# A fost o cltorie lung i obositoare pentru toi, urm!nd un traseu n ig" ag i cu camufla)e n fiecare noapte# A durat mai mult dec!t de obicei s a)ung la ;eE Gor5 i, c!nd n fine au sosit, 7illary spera s nu mai vad n viaa ei un vapor2 niciodat nu se simise mai recunosctoare de"a se gsi la ;eE Gor5, dei nu rmase acolo dec!t c!teva ile, nainte de a"l duce pe >o%nny la :oston pentru a locui cu mama ei# 8 &e ce trebuie s stau aici9 ;u mergem acas9 >o%nny nu nelegea de ce trebuia s stea la bunic"sa# 8 /erg eu# 0i am s pregtesc apartamentul din ;eE Gor5# (ttuse nc%is timp de patru luni, iar 7illary susinea c avea multe de fcut pentru a"l pregti# &ou sptm!ni mai t!r iu, ns, bunica lui l"a nscris la o coal din :oston# A spus c doar pentru puin vreme, pentru a nu lipsi prea mult de la coal p!n termina maic"sa treburile cu locuina# >o%n, ns, a au it"o pe furi mai t!r iu, spun!nd c a ei fusese ideea de a"l da la coal# 7abar n"avea c!nd avea s se ntoarc 7illary dup el, aceasta pr!nd s trag de timp# >o%nny tia de ce, dei pstra tcerea# 3robabil c era cu omul la# &omnul /ar5%am# Avea s"i scrie tatlui su despre asta, dar ceva anume i spunea c n"ar fi fost o idee prea gro av# 'ati s"ar fi putut ngri)ora prea tare# $ra mai bine s"i spun abia c!nd aveau s se nt!lneasc# *ar n ultima scrisoare pe care a primit"o de la el, ;ic5 i spunea c urma s vin acas c!t putea de repede,

probabil imediat dup Crciun# 1ui >o%nny i se prea un timp foarte ndelungat, dar p!n la Crciun mai erau doar dou luni, dup cum i amintea tatl su n scrisoare# >o%nny ducea o via singuratic alturi de bunica lui, cci era btr!n i nervoas# .i prea bine c"l lsase s"i aduc i celuul cu el# 1a o sptm!n dup ce"i scrisese ultima scrisoare lui >o%nny, ;ic5 i"a nt!lnit pe Armand i pe 1iane la un mic dineu oferit de consulul american# $ra prima ieire n societate a soilor de ,illiers, de luni de ile, i toi preau s fi mbtr!nit considerabil peste var# 1iane purta o roc%ie lung de satin negru, foarte drgu, dar prea e6trem de obosit, ncordarea i spunea cuv!ntul, dei n aparen 3arisul era foarte calm# 'oi nc mai depl!ngeau capitularea ,aroviei, cu o lun n urm# 3olone ii luptaser vite)ete p!n la sf!rit, dar sovieticii i atacaser de la rsrit, n iua de 1L septembrie, iar pe 2T totul se terminase, n pofida tuturor eforturilor lor, inclusiv a oelului lui ;ic5# @raul"frate din est c use# 8 Ce"ai mai fcut9 ;ic5 se pomenise ae at l!ng 1iane, cu Armand tocmai n cellalt capt al mesei# *ar ;ic5 l gsea cu ece ani mai naintat n v!rst dec!t pe nav, n iunie# 1ucra ntre cincispre ece i optspre ece ore pe i, i se vedea# Acum Armand arta ca un btr!n, dei abia mplinise cinci eci i apte de ani# 8 (untem cu toii bine, spuse foarte ncet 1iane# Armand arde lum!narea la ambele capete i la mi)loc# ,edea i ea ravagiile pe faa lui, dar n"avea ce face# (e fora p!n c!nd cdea lat, din dragoste de ar# @ lsa singur cu fetele aproape tot timpul, dar ea o accepta i pe asta# Acum nu mai avea de ales# 1ucra i ea ca voluntar, pentru Crucea Aoie# .nc nu putea face prea mult, dar tot era ceva# A)utau s se trimit mari grupuri de evrei germani i est"europeni n strintate, prin -rana, i tia c a)uta la salvarea unor viei, e6pediindu"i n (tatele Bnite, Canada i Australia# 8 Ce face prietenul meu >o%n9 .i !mbi ea lui ;ic5# 8 $ bine# ;u tiu prea sigur unde e# ;ic5 se ateptase s fie la ;eE Gor5, dar n scrisoarea primit de la >o%nny acesta i spunea c locuia la bunica lui din :oston, probabil n vi it, ca s"o asigure c totul era n regul# 1iane, ns, pru nedumeritF 8 ;u"i aici, cu tine9 ;ic5 cltin din capF 8 Au plecat cu AVuitania, n septembrie, cu ultima traversare a vasului# &e fapt, am vrut s spun c m ateptam s fie la ;eE Gor5, dar se pare c st la :oston, cu soacr"mea# 8 1"ai trimis singur9 (e art 1iane ocat# $ra nava cu care ncercase Armand s"o conving s plece# 8 ;u, s"a dus i maic"sa# ;u voiam s"i mai in aici# / simt mai bine acum, tiindu"i n (tate# 1iane ddu din cap# Avea sens, c%iar dac nu era lucrul pe care"l dorise ea# :nuia oricum c 7illary :urn%am fusese cum nu se poate mai nc!ntat s plece# Au ise vonurile despre 3%ilip /ar5%am# Comunitatea internaional din 3aris era mic, adunat i foarte vorbrea# Acum, ns, 1iane l privi pe ;ic5, ntreb!ndu"se cum se descurca# 0i el prea obosit, dei nu tot at!t de mult ca Armand# .i aminti de ultima lor conversaie pe vas i se ntreb ce via avusese de"atunci ncoace# 3rea c trecuser o mie de ani de c!nd veniser, dar nu erau dec!t patru luni# 8 0i ce mai faci9 8 :ine, cred# Cobor glasul, pentru a spune ce"avea pe suflet# .ntotdeauna pre ena ei l ndemna la asta# $ra acel gen de femeie#

8 'rebuie s triesc cu greelile i )udecile mele false# 1iane tiu imediat la ce se referea i anume la contractele cu ?ermania# 8 ;u eti singurul care s"a nelat n privina lor# ?!ndete"te la ce se spune n (tate# Aoosevelt ncearc s fie reales la anul, pe ba a faptului c americanii nu se vor amesteca niciodat n r boiul de"aici# $ o nebunie# 8 0i Will5ie1T spune acelai lucru# ("ar putea s mearg am!ndoi foarte bine pe acelai mandat# 8 Cine cre i c va c!tiga9 .ntreb 1iane# * se prea ciudat, s vorbeasc despre alegerile din (tatele Bnite, c!nd $uropa era n flcri de )ur"mpre)urul lor# 8 Aoosevelt, bineneles# 8 3entru un al treilea mandat199 8 'e ndoieti9 8 ;u tocmai, !mbi 1iane# $ra plcut s discute cu el despre asemenea lucruri# Bn i de normalitate de"acas, n toiul comarului pe care"l triau# &ineul s"a sf!rit devreme, iar Armand a dus"o pe 1iane acas# A cscat tot drumul i a btut uor dosul m!inii soiei sale pe canapeaua din spate a CitroSn"ului condus de oferul de la guvern# 8 ,d c a fost i :urn%am aici n seara asta# ;"am apucat s vorbesc cu el# Ce face9 8 :ine# &ialogurile lor nu mai aveau nimic din savoarea personal a conversaiilor de pe ;ormandie, dar era de ateptat# 8 / surprinde c nc mai e aici# 8 A spus c merge acas dup Crciun# :iatul i soia lui s"au dus cu AVuitania# 8 Cu 3%ilip /ar5%am, probabil# 8 0tii i tu de asta9 .l privi ea surprins, apoi !mbi# Armand nu i"o pomenise niciodat, o au ise din surse proprii, de la nite americani pe care"i cunotea la 3aris# $6ist vreun lucru pe care s nu"l tii, Armand9 8 (per c nu# *nformaiile sunt meseria mea# 0tia i despre tran aciile secrete ale lui :urn%am cu 3olonia, dar nu spuse nimic# Apoi i arunc o privire rapid oferului# @mul, ns, era de ncredere# Avea acreditri de securitate de la cel mai nalt nivel# 8 C%iar aa9 1iane pru surprins# ;u astfel ar fi descris ea munca lui# .n ultima vreme, ns, totul se sc%imba# Armand sc%imb repede subiectulF 8 /i"a plcut s te vd mbrcat elegant ast sear, iubito# Ca pe vremuri, c!nd triam ntr"o lume panic# $a ddu ncet din cap# .nc se mai g!ndea la ceea ce spusese Armand, dar nu voia s"l c%estione e n main, l v use privind spre ofer# &e"o vreme, ns, i punea i ea ntrebri despre activitile lui# ;iciodat nu"i mai povestea despre ceea ce se nt!mpla la birou# .i spunea doar vetile pe care 1iane ie citea oricum ilnic n iare# &evenise mult mai secretos dec!t n trecut i obosit cum nu"l v use niciodat# ;u mai fcuser dragoste de la sf!ritul lui august i bnuia c nici n seara asta lucrurile n"aveau s stea altfel# Armand moia de)a n main, nainte de"a fi a)uns n 3lace du 3alais :ourbon# .l tre i i urcar la eta), unde, n timp ce 1iane se de brca, soul ei fcu acelai lucru i a)unse primul n pat, pentru a dormi ad!nc la vremea c!nd sosi i ea l!ng el#

1a data de +Z noiembrie, la dou ile dup ce toi americanii de pe ntreg cuprinsul (tatelor Bnite i tranaser curcanii2Z, trupele sovietice aeriene i de uscat au atacat -inlanda# Ca de obicei, 1iane nu l"a v ut pe Armand# .ncepea s simt c maria)ul lor se nruia mpreun cu $uropa# 'imp de luni n ir, considerase c putea servi -rana servindu"l pe el, dar acum soul su pstra tot mai mult fa de ea o distan pe care nainte vreme 1iane n"o simise# $ra distrat i taciturn, nu se mai interesa de fetie2 viaa lor se6ual fusese suspendat complet# .i dedica -ranei toat energia, iar lui 1iane nu"i mai spunea absolut nimic, i nici ea nu"l mai ntreba ce era nou# Avea sen aia c tria singur, numai cu fetele, lucru pe care"l observaser i ele, dei, din respect pentru Armand, ea le"a contra isF 8 3apa nu"i dec!t foarte ocupat# 0tii doar# $ste r boi# &ar ncepea s se ntrebe dac era numai at!t, sau i altceva# .ncontinuu aveau loc nt!lniri secrete la toate orele din i i din noapte i, o dat sau de dou ori, Armand plecase la sf!ritul sptm!nii, dar fr a"i putea spune unde sau cu cine# (e ntreb dac nu cumva avea o amant, pe l!ng r boi, ns n"o credea cu adevrat# @rice s"ar fi nt!mplat cu viaa lui, n"o cuprindea i pe ea# 3utea foarte bine s se fi dus napoi n (tate, at!t de puin l vedea# 0i se pomeni ntreb!ndu"se c!nd i c!nd cum re ista ;ic5 :urn%am fr fiul lui, locuind n enorma cas de pe Avenue -oc% singur# &e fapt, ;ic5 se simea c%iar mai nsingurat dec!t 1iane# $a, cel puin, le avea pe fiicele sale# $l n"avea absolut pe nimeni# ;u mai primise nici un semn de la 7illary dup ce se despriser la bordul navei AVuitania, n septembrie# (ingurele scrisori le primise de la >o%nny, i una de la soacra sa# 'ot ce putea deduce din ce"i scrisese ea era c 7illary avea cumplit de mult treab la ;eE Gor5 i, din cine tie ce motiv vag i nede vluit, >o%nny continua s locuiasc la :oston# ;ic5 tia e6act ce treburi avea 7illary# -ie -%ilip /ar5%am, fie altcineva, i nu voia s fie mpovrat cu copilul, nu mai mult dec!t o dorise n vara trecut# 1ui ;ic5 i se ntorcea stomacul pe dos g!ndindu"se la biatul care sttea singur cu bunica lui n :oston, dar deocamdat nu se putea face nimic# 3lnuise s mai stea la 3aris p!n dup Crciun, dar spre sf!ritul sptm!nii i"a dat seama c nc nu putea pleca acas# 'rebuia s"i respecte anga)amentul de a"i a)uta pe france i# Acum spera s a)ung la ;eE Gor5 spre sf!ritul lui aprilie, dei c!nd i"a scris lui >o%nny nu i"a spus"o, nevr!nd s"i dea copilului sperane nainte de" a fi sigur, l"a scris doar c va veni cur!nd# A telegrafist la sediul su din ;eE Gor5 pentru a"i cumpra biatului un munte de cadouri de Crciun, urm!nd s"i fie livrate la :oston# ;u nlocuiau un tat sau o mam, dar tot era ceva2 pentru moment, mai mult nu putea face# 0i era mai mult dec!t primise el de Crciun, la 3aris# (ttea de unul singur n biblioteca lambrisat, de unde"l privise c!ndva pe >o%nny )uc!ndu"se n grdin, iar acum acolo nu mai era nimeni i nimic# Copacii erau desfrun ii, grdina de un cenuiu desc%is, nu se au ea nici un sunet n cas# ;u e6ista pom de Crciun# ;ici colinde# ;ici un c%ip strlucitor de nc!ntare, scormonind printr"un ciorap de Crciun umplut s plesneasc# Asuna numai gomotul propriilor lui pai, urc!nd scara spre dormitor, cu ultima sticl de coniac pe care o cumprase nainte de r boi i rug!ndu"se s"i afle c!teva ore de uitare c!nd n"avea s"l c%inuie dorul de singurul su fiu# &ar nici c%iar butura nu"l a)uta i s"a oprit dup trei pa%are seci# A)ungeau doar ca s toceasc muc%iile, aa c apoi s"a ae at s"i scrie lui >o%nny o scrisoare, spun!ndu"i c!t de dor i era de el i cum urmtorul Crciun avea s fie mult mai reuit dec!t acesta# ;ic5 :urn%am a fost recunosctor c!nd, n sf!rit ls!ndu"se noaptea, a tras perdelele, a stins luminile i s"a culcat# Brmtoarele patru, cinci luni au fost caracteri ate printr"o perioad incert, un interval primind n -rana denumirea de Cr boiul ciudatD, c!nd nu prea s se nt!mple nimic# -rance ii stteau de stra) pe 1inia /aginot, pregtii s"i apere ara, fr ns ca nimic s le"o cear# *ar la

3aris, viaa i urma cursul aproape firesc# &up ocul iniial, mai avuseser loc doar foarte puine sc%imbri, spre deosebire de 1ondra, unde raionali rile erau drastice i incomode, ipau sirenele, iar e6erciiile de alarm aerian se desfurau aproape n fiecare noapte# 1a 3aris, ns, viaa era cu totul diferit# (e crease un soi de tensiune subteran, con)ugat cu un fals sentiment de siguran c nimic n"avea s se sc%imbe vreodat# Armand i vedea pe mai departe de nencetatele sale nt!lniri secrete i, n loc de a"l spri)ini, 1iane ncepea s se plictiseasc# Cel puin i"ar fi putut spune c!te ceva despre ceea ce fcea, medita ea# .nainte, avusese permanent ncredere n ea, dar era clar c acum nu mai avea# .i continua misterioasele activiti de r boi, dispr!nd din c!nd n c!nd pentru c!teva ile n ir# $a primea un telefon calm de la birou, spun!ndu"i"se doar c monsieur plecase din ora# O 1!nce eala care prea s fi cuprins 3arisul i permitea lui ;ic5 s"i continue munca# 3lutea n aer sentimentul c situaia mai putea rm!ne un timp astfel# .n aprilie, ;ic5 a fost gata s plece, aa cum plnuise, dar n 3aris domnea o asemenea linite, nc!t s"a %otr!t s pun el nsui totul la punct i s mai stea doar o lun# *ar aceea a fost luna decisiv# &eodat, cancerul care se ntinsese at!t de discret a erupt pretutindeni n )ur# 1a data de 1Z mai, 7itler a atacat Irile de >os H :elgia, @landa i 1u6emburg H iar n 1N mai olande ii s"au predat, dup care germanii au intrat n nordul -ranei# &intr"odat, toat lumea a fost cuprins de agitaie, intr!nd n alert, cum nu se mai nt!mplase din lunile august i septembrie ale anului trecut# 3au a se terminase i domnea teroarea# Acum era evident c 7itler nu fcuse dec!t s trag de timp nainte de"a ataca restul $uropei# .nc o dat, engle ii avuseser dreptate# C!nd, ns, 1iane a ncercat s discute situaia cu soul ei, acesta nu i"a spus nimic# $ra preocupat p!n peste cap de sarcinile lui secrete# @raele Amiens i Arras au c ut n 21 mai, iar belgienii au capitulat oficial o sptm!n mai t!r iu, n 2T mai# .n acest interval, ncepuse evacuarea de la &un5ir5 la data de 2N mai, continu!nd timp de unspre ece ile, frenetice i oribile# .n 3aris ploua cu veti copleitoare, pierderi de viei mai groa nice dec!t n cele mai rele comaruri# *ar la N iunie, c!nd s"a sf!rit evacuarea, C%urc%ill a vorbit n Camera Comunelor, fgduind s lupte n -rana, n /area :ritanie sau pe mare, oricare"ar fi fost preul, C# ,om lupta pe pla)e, vom lupta pe terenurile de ateri are, vom lupta pe c!mpii i pe str i, vom lupta printre dealuri2 nu vom capitula niciodat<D 0ase ile mai t!r iu, *talia a intrat n r boi# *ar n 12 iunie, tragedie a tragediilor n oc%ii tuturor, 3arisul a fost declarat ora desc%is# -rance ii se %otr!ser s nu lupte# 1a data de 1N iunie, cea de"a unspre ecea aniversare a csniciei lui Armand i 1iane, germanii au intrat n 3aris, iar peste c!teva ore, vastica flutura pe toate cldirile importante la vedere# &in 3lace du 3alais :ourbon, 1iane privea steagurile %!de f!lf!ind n v!nt, cu lacrimile iroindu"i pe fa# ;u"l mai v use pe Armand din a)un i se ruga pentru sigurana lui# &ar, mai mult dec!t at!t, pl!ngea pentru -rana# -rance ii ceruser a)utorul propriei ei ri, dar li se refu ase, iar acum 3arisul c use n m!inile nemilor# $ra destul ca s fr!ng inima oricui# Armand s"a ntors acas dup"amia , pentru un moment, pe )os, prin str i dosnice, pentru a se ncredina c 1iane i fetele nu se aflau n pericol# 1e"a spus s coboare )alu elele i s in uile ncuiate# ?ermanii n"aveau s fac ru nimnui, dar era mai bine s nu le atrag atenia, n clipa c!nd a intrat, a gsit"o pl!ng!nd n dormitor i a luat"o n brae# (e grbea s se ntoarc la birou# Cu o i nainte distruseser camioane ntregi de %!rtii, dar nc mai aveau de lucru nainte de"a preda oficial oraul germanilor, iar acum i spuse c peste dou ile cabinetul premierului Aeynaud avea s demisione e# .i fcuser planuri s se refugie e n sud, la :ordeau6, iar 1iane l privi cuprins pe neateptate de panic# 8 'e duci i tu cu ei9

8 -irete c nu# Cre i c v"a lsa aici singure9 Avea glasul obosit, aspru i enervat, iar 1iane nu nelegea ce voia s spun# 8 &ar nu eti obligat9 Armand# 8 &iscutm mai t!r iu# Acum, f ce"i spun eu i stai n cas# -etele s fac linite# ;u lsa servitoarele afar# (e despri de ea ntr"un iure de ultime instruciuni i dispru pe str ile tcute# 0i alii ca ei stteau n case, ascun !ndu"se# 3rea aproape ca un ora prsit, n timp ce trupele germane mrluiau pe str i# ;u era desc%is nici mcar vreo cafenea# ;imic# ;ici un om, nici un maga in desc%is, nici un soldat france # Cei care aleseser fuga plecaser de c!teva ile, iar cei ce preferau s rm!n stteau ascuni# (pre sear, ns, c!iva s"au aventurat pe balcoane, f!lf!ind stegulee nemeti, iar lui 1iane i s"a fcut ru de la stomac v !ndu"i# $rau nite trdtori, nite porci, i venea s urle la vederea lor, dar n sc%imb a tras n linite draperiile i a ateptat ntoarcerea lui Armand# &e c!teva ile se ntreba ce"aveau s fac n continuare# Acum nu mai aveau scpare# (e aflau n m!inile germanilor# 0tiuse, c!nd se %otr!se s rm!n la 3aris cu Armand, dup declararea r boiului, c ntr"o i se putea nt!mpla asta# .n ad!ncul inimii, ns, n" o cre use niciodat# 3arisul nu putea fi cucerit# 0i nici nu era# $ra predat# Armand nu s"a ntors acas p!n"n ori, peste dou ile# $ra ciudat de linitit, palid la fa i nu i"a spus nimic soiei sale, culc!ndu"se pe pat complet mbrcat# ;"a dormit, nu a vorbit, doar sttea astfel# &up dou ore, s"a sculat, a fcut o baie i i"a sc%imbat %ainele, sub privirea lui 1iane# (e vedea clar c pleca undeva, dar unde9 ;u mai avea birou la care s se duc# Acesta le aparinea nemilor# 8 Bnde pleci9 8 A i demisionea Aeynaud# 'rebuie s fiu pre ent< 8 $ neaprat nevoie s pleci9 Armand ddu din cap# 8 0i pe urm9 @ privi trist# .n sf!rit, trebuia s"i spun ceva# &e luni de ile, aparinuse -ranei, nu lui 1iane# 3arc ar fi avut dou femei i nu"l ineau puterile pentru am!ndou# Aproape prea c o trdase pe 1iane, cu toat rbdarea ei, cu toat ncrederea, cu toat dragostea sa# 'rebuia s"i spun# &e prea mult timp i pstra secretele# 8 Aeynaud pleac a i la :ordeau6, 1iane# Cuvintele aveau o tonalitate amenintoare, dar i spusese acelai lucru i cu dou ile n urm# 0i"i mai spusese i c el n"avea s"l nsoeasc# 8 .nainte de plecare, se va desfura o capitulare oficial# 8 0i ne vor conduce germanii# 8 *ndirect# /arealul 3%ilippe 3Ptain va deveni preedintele nostru, cu aprobarea ?ermaniei# .l susin >ean -ran^ois &arlan i 3ierre 1aval, doi buni ofieri de marin ai -ranei# (una ca lista unor musafiri la petrecere, iar 1iane %olb oc%iiF 8 Armand, ce tot spui9 C 3Ptain va colabora cu germanii9 8 (pre binele -ranei# ;u"i venea s"i cread urec%ilor# *ar el unde se situa, n toat ncurctura asta9 Alturi de Aeynaud i lumea dinainte, sau cu 3Ptain i complicitatea acestuia cu nemii9 Aproape c nu se putea ndura s"l ntrebe, dar n"avea ncotro# 8 0i tu9 &eodat, ns, i ddu seama c"i i spusese# Cu dou seri n urm, c!nd o anunase c Aeynaud se refugia la :ordeau6, i spusese c el rm!nea pe loc# Aproape i se fcu ru amintindu"i, i se ae pe marginea patului, cu oc%ii dilatai, enormi#

8 Armand, rspunde"mi# 1a nceput, el nu spuse nimic, iar apoi se ae ncet l!ng ea# 3oate c era mai sigur s"i spun mai mult dec!t intenionase# .i simise at!t de mult timp lipsa# &ar fusese vital s n"o implice i pe ea# 8 Armand9 1acrimile i se rostogoleau ncet din oc%i# 8 $u rm!n cu 3Ptain# Cuvintele i se rostogolir din piept ca nite bolovani dar, mprtindu"i"le, i se lu o povar de pe umeri# $a nu fcu dec!t s clatine din cap, pl!ng!nd, n timp ce"l asculta, dup care l privi, cu inima drobitF 8 ;u te cred# 8 ;"am ncotro# 8 &e ce9 $rau doar dou cuvinte, acu atoare, pe c!nd pl!ngea nestp!nit l!ng el# *ar atunci, Armand i vorbi n oaptF 8 Aa pot servi mai bine -rana# 8 Cu 3Ptain9 $ti nebun< (triga la el, dar deodat i ri ceva n oc%i i rmase absolut nemicat, pe pat, privindu"l# 8 Ce vrei s spui9 Cobor ea vocea, iar Armand i lu m!inile ntr"ale lui# 8 /a 1iane# Ce femeie minunat ai fost# At!t de vitea i puternic, toat iama# /ai puternic dec!t mine, uneori# @ft ad!nc i vorbi astfel nc!t s nu"l poat au i dec!t eaF 8 3Ptain are ncredere n mine# / cunoate din primul r boi mondial# Am luptat bine sub comanda lui i crede c la fel voi face i acum# 8 Armand, ce tot vorbeti9 0opteau aproape neau it i nu era sigur de ce, p!n c!nd deodat bnui c urma s"i spun lucrul despre care se ntrebase de luni de ile# 8 .i spun c voi rm!ne aici la 3aris, s lucre pentru 3Ptain# 8 ( lucre i pentru germani9 &ar nu era o acu aie# $ra o simpl ntrebare# 8 Aa o s par# 8 0i de fapt9 8 ,oi lucra pentru ceilali, n toate felurile posibile# (e va opune re isten, din multe direcii# ("ar putea ca guvernul s se mute n Africa de ;ord# ,oi pstra legtura str!ns cu Aeynaud, cu de ?aulle, cu ceilali# 8 *ar dac te prind, au s te omoare# 1acrimile abia stp!nite prinser s"i curg din nou# 8 3entru numele lui &umne eu, ce faci9 8 (ingurul lucru pe care"l pot face acum# (unt prea btr!n ca s mai fug pe coline cu ceilali# 0i nu m pricep la aa ceva# 'oat viaa am lucrat n serviciul diplomatic# 0tiu ce"am nevoie s fac pentru a"i a)uta# ,orbesc germana# ;u nc%eie fra a cci, deodat, 1iane l trase la pieptul ei, str!ng!ndu"l cu putere# 8 @ s se"nt!mple ceva# ;"a putea s ndur# 8 ;u se va nt!mpla nimic# ,oi fi foarte precaut# Aici am s fiu n siguran# (imi, ns, din cuvintele lui, ce urma s spun i nu voia s"aud# 8 &ar vreau ca tu i fetele s plecai acum n (tate, de cum v putem scoate din -rana# 8 ;u te prsesc#

8 ;"ai de ales# .nc din septembrie n"ar fi trebuit s te las s rm!i aici# &ar te"am dorit alturi de mine# ?lasul i ovi, apoi continu# 0tia c!t de grele fuseser pentru ea ultimele nou luni i"i prea ru c o inuse l!ng el# -usese o dovad de egoism, Armand tia# &ar acum, ilele acelea se nc%eiaser# 8 .mi vei prime)dui misiunea dac rm!i, 1iane# 0i pe fete# Acum va fi prea periculos pentru ele, cu germanii prin tot 3arisul# 'rebuie s plecai de ndat ce gsesc o soluie# 1iane spera s n"o poat gsi prea repede# @ ngro ea g!ndul de a"l lsa n -rana, acion!nd ca agent dublu, mpotriva germanilor i a lui 3Ptain# &ar, n pofida acestor temeri, puin mai t!r iu, c!nd Armand o ls din nou singur pentru a reveni s se consulte cu 3Ptain i germanii, se simi uurat# :nuise c se nt!mpla ceva i faptul de"a nu ti ce anume o distrugea# A)unsese c%iar s"i piard ncrederea n el, s"l bnuiasc# *ar acum se simea vinovat# .ns mai simea pentru Armand ceva ce nu simise de mult, mult timp# Bn soi de afeciune i respect pasional# Armand i se destinuise# Avusese ncredere n ea, iar 1iane cre use n el la fel ca ntotdeauna de la bun nceput# .n timp ce 3arisul cdea, csnicia lor rentea din propria"i cenu, i se duse s le fac fetelor micul de)un cu inima uoar cum de foarte mult timp n"o mai avusese# .n aceeai dup"amia , 3Ptain a fost instalat n funcia de conductor oficial al -ranei# Aa cum prev use Armand, Aeynaud a fugit la :ordeau6, generalul de brigad C%arles de ?aulle a plecat la 1ondra s discute despre transportul trupelor n Africa de ;ord, iar C%urc%ill a )urat c va a)uta Ae istena france n toate felurile posibile# &e ?aulle a transmis prin radio un scurt discurs, la data de 1T iunie, cer!ndu"le celor rmai credincioi -ranei Cs continue luptaD, iar 1iane l"a ascultat cu aviditate la un radio ascuns n camera de toalet, n eventualitatea c locuina ar fi fost invadat pe neateptate de ctre germani# ;u mai puteai fi ncredinat de propria"i siguran, o averti ase Armand nc de la cderea 3arisului# (eara, i"a reprodus lui Armand cuv!ntarea# $l i"a spus c se interesa de o nav cu care s plece# $ra imperios necesar s ias din -rana# .nt!r iind, ar fi st!rnit bnuielile oamenilor lui 3Ptain# &e ce ar dori soia lui s plece9 &ac, ns, prsea ara imediat dup cderea 3arisului, Armand putea susine c, n calitate de americanc, 1iane nu fusese de acord cu po iia lui i"i despriser drumurile, ea vr!nd s se ntoarc acas# 3atru ile mai t!r iu, Armand s"a dus la Compi_gne, n nordul -ranei, pentru a"i asculta pe 7itler, ?oering i Xeitel, comandantul suprem al armatei lui 7itler, citind condiiile de ocupaie i devenind stp!nii oficiali ai -ranei# A fost o ceremonie care i"a sf!iat sufletul i, n timp ce fanfara c!nta C&eutsc%land, &eutsc%land uber allesD21, a cre ut c avea s leine, dar a !mbit vite)ete p!n la sf!rit, rug!ndu"se n ad!ncul inimii ca ocupaia s se sf!reasc ntr"o bun i# .n acele momente, i"ar fi dat bucuros viaa, dac astfel ar fi putut s rscumpere -rana# *ar seara, c!nd s"a ntors la 1iane, arta mai ru dec!t l v use vreodat# $ra un om care artase at!t de t!nr, at!ia ani, pentru ca n ultimele luni 1iane s"l asiste cum mbtr!nea# 0i, pentru prima oar de muli ani de ile, noaptea s"a ntors spre ea n pat i a atins"o cu tandreea i pasiunea pe care 1iane i le amintea de demult# Apoi au stat unul l!ng altul, fiecare cu g!ndurile i visurile sale, Armand ncerc!nd s"i alunge din minte ceea ce v use n iua aceea# .i privise ara, cea dint!i iubire a lui, cum era siluit# 1iane s"a ridicat ntr"un cot i l"a privit, put!nd vedea c din oc%i i iroiau ncet lacrimi# 8 ;u, iubitul meu# .l mbri ea# (e va sf!ri totul, ntr"o i, cur!nd# .i dorea, ns, s fi fost i el la :ordeau6 cu ceilali, nu s danse e pe s!rm aa cum singur se condamnase rm!n!nd pe loc# Atunci Armand trase ad!nc aer n piept, privind"oF

8 Am ceva s"i spun, 1iane# (e ntreb ce i"ar mai fi putut spune acum i, pre de"o clip, n oc%i i strluci o sc!nteie de spaim# 8 Am gsit un vas, pentru tine i fete# Bn cargobot# $ nc l!ng 'oulon# ;u"s sigur c au aflat de)a de el i nu e destul de important pentru ei ca s le pese# Am primit vestea prin reeaua de re isten# A rmas n larg, la o bun distan de coast# Acum o sptm!n, le"a tiat calea un vas pescresc i le"a spus despre cderea -ranei# *ar acum, ateapt# Brmau s se ndrepte napoi spre Africa de ;ord pentru a servi guvernul, dar aici mai sunt i alii ca tine i s"ar putea s fie ultima ans de a pleca# 'e voi duce eu nsumi la 'oulon# @ s v duc la bord o barc de pescuit# $ prime)dios, dar va fi mult mai prime)dios s rm!nei aici# 8 0i mult mai periculos va fi pentru tine, Armand, se ridic ea calm n capul oaselor, privind cu tristee la singurul brbat pe care"l iubise vreodat# &e ce nu te duci i tu n Africa de ;ord s serveti guvernul9 Armand cltin din capF 8 ;u pot# $i au treburile lor# $u, pe ale mele, !mbi el trist# 0i tu le ai pe ale tale# 'rebuie s pleci de"aici, duc!nd cu tine secretul meu, i pe fete# 0i trebuie s le ii la adpost p!n se termin nebunia asta# Apoi te vei putea ntoarce la mine# @ft, pe bu e atern!ndu"i"se un sur!s dulce"amruiF 8 Atunci, s"ar putea c%iar s ies la pensie# &ar cine putea ti c!nd avea s se nt!mple asta9 8 Ar trebui s iei c%iar acum# 8 ;u"s at!t de btr!n# 8 Ai muncit destul# 8 *ar acum, voi munci cu toate puterile mele# 0tia c avea s"o fac i nu putea dec!t s se roage ca acest lucru s nu"l coste viaa# 8 ;u e6ist nici un lucru mai puin periculos pe care s"l poi face pentru -rana9 8 1iane# @ trase n braele lui# 1iane i cunotea prea bine soul# $ra mult, mult prea t!r iu ca s se mai r g!ndeasc# (e bucura doar c"i spusese adevrul nainte de a pleca din -rana# Ar fi fost distrus s"l cread aliat sincer cu 3Ptain# Acum, cel puin, tia adevrul# A avut nevoie de mult timp pentru a"i aduna cura)ul s"l ntrebe ultimul lucru pe care voia s"l tieF 8 C!t de cur!nd plecm9 Bn moment, Armand nu"i rspunse, dup care o mbri i mai str!nsF 8 /!ine sear# * se tie respiraia la au ul acestor cuvinte i, n ciuda celor mai cura)oase eforturi ale ei de"a fi tare, umerii i se cutremurar i i bucni n pl!ns# 8 0# /on ange# `a ne vaut pas la peine# Cur!nd vom fi din nou mpreun# &ar numai &umne eu tia c!nd# .n noaptea aceea au stat mult timp tre)i unul l!ng altul, iar 1iane i dori, la rsritul soarelui, ca noaptea s nu se fi sf!rit niciodat# Au cltorit p!n la 'oulon pe drumuri lturalnice, cu o main mprumutat, in!nd farurile stinse i av!nd asupra lor noile %!rtii oficiale ale lui Armand# 1iane purta o roc%ie i un batic negru# .mbrcase fetiele n pantaloni, cmi i pantofi como i# -iecare ducea c!te o mic saco cu lucruri# Aestul trebuiau s"l lase n -rana# Au vorbit foarte puin pe parcursul cltoriei# -etele au dormit, iar 1iane l privea frecvent pe Armand, ca pentru a se umple de ultimele ceasuri petrecute alturi de el# Aproape nu"i venea s cread c peste c!teva ore ea i fetele vor fi plecate#

8 Acum mi va fi mai greu dec!t n ultimul an de colegiu, glumi ea cu voce sc ut, n timp ce fetele dormeau# .i aminteau am!ndoi anul de logodn, c!nd el era la ,iena, iar ea la /ills College, n @a5land# Actuala situaie putea dura mai mult de un an, cum tiau am!ndoi# ;imeni n"avea %abar c!t de mult timp# 7itler apucase dravn $uropa de beregat i era nevoie de timp pentru a"i slbi str!nsoarea# 1iane, ns, tia c Armand avea s fac toate eforturile pentru a grbi sf!ritul# 0i mai erau nc eci de ali oameni, la fel de devotai ca el# 3!n i guvernanta fetielor o uimise# 1iane i spusese cu regret c le ducea napoi n (tate, dar pe ea n"o puteau lua la drum# 0i, cu uimire, v use c mademoiselle era mulumit, l"a spus lui 1iane direct c n"avea de g!nd s urme e pentru unul dintre susintorii lui 3Ptain, dup care, ntr"o i bucnire ptima, a recunoscut c oricum i"ar fi prsit, urm!nd s intre n Ae isten, care avea centrul n inima -ranei# $ra o mrturisire cura)oas din partea ei, dar avea ncredere n 1iane, i cele dou femei s"au mbriat pl!ng!nd, dup cum tot pl!ng!nd s"au desprit de ea i fetele, mai devreme n cursul aceleiai ile# -usese o lung i dureroas i de bun"rmas, ns cel mai greu le"a fost pe pontonul sc!r!itor din 'oulon, c!nd Armand le"a predat pe fetie oamenilor v!n)oi din barca de pescuit# ("au agat unii de alii, au pl!ns, iar 1iane l"a str!ns la piept pentru ultima oar, implor!ndu"l din oc%i, cu vocea scpat de sub controlF 8 Armand, vino cu noi# *ubitule, te rog# $l, ns, nu fcu dec!t s clatine din cap, cu trupul drept i braele puternice ca ntotdeauna# 8 Am o datorie aici# 1e mai privi o dat pe fete, apoi pe 1iane# 8 ;u uita ce i"am spus# Am s"i trimit scrisori, cen urate sau nu, pe orice ci voi putea# 0i c%iar dac nu primeti un singur cuv!nt de la mine, s tii c sunt bin$# Ai ncredere, dragostea mea# Cura)# ?lasul ncepu s i se fr!ng i oc%ii i se umplur de lacrimi, dar cobor privirea spre ea, !mbindF 8 'e iubesc din toat inima i sufletul meu, 1iane# $a se neca n propriile"i suspine, l srut pe bu e, dup care Armand o mpinse cu bl!ndee n braele pescarilor# 8 &rum bun, iubito# Au revoir, mes filles# 0i, fr a mai atepta un moment, barca pomi, ls!ndu"l acolo, cu costumul su dungat i coama argintie n bri a verii, fc!ndu"le cu m!na# 8 Au revoir# 0opti el din nou, n timp ce mica luntre de pescari era ng%iit de be na nopii# Au revoir# 0i se ruga s nu fie, de fapt, adio# &up cum avea s se dovedeasc, le"au trebuit dou ile, nu una, pentru a a)unge la cargobotul &eauville# -usese nevoit s se ndeprte e i mai mult, cu c!teva ile n urm, pentru a nu fi depistat, dar barca de pescari din 'oulon tia e6act unde se gsea# 'oat sptm!na fcuser aceeai cltorie, oprindu"se la ntoarcere s pescuiasc, pentru a"i putea )ustifica absena dac erau oprii de cineva# ?ermanii, ns, erau prea ocupai s se bucure de ocuparea -ranei, iar Ae istena nc nu trecuse la fapte concrete# Aveau pe rm cafenele, fete i bulevarde care s le rein atenia# 0i n tot acest timp &eauville a stat pe loc, adun!nd la bord pasageri sosii pe ntreg parcursul sptm!nii# .i lsase ncrctura n Africa de ;ord i cltorea cu cala goal, e6cepie fc!nd cei ai eci de cltori care ocupau cele cincispre ece cabine, n ma)oritate americani, doi evrei france i, o du in de engle i venii din sudul -ranei i c!iva canadieni# .n general, era o aduntur uimitor de pestri, ar !nd de nerbdare s prseasc -rana i uurai c a)unseser pe vas#

Au stat toat iua adunai n linite pe punte, seara ae !ndu"se mpreun cu ec%ipa)ul n sala de mese supraaglomerat, pentru a atepta ca nava s ridice ancora# Cpitanul spusese c aveau s plece n tcere, noaptea t!r iu, dei nc mai atepta o femeie i dou fetie, familia unui diplomat france # C!nd s"au mbarcat 1iane i fiicele ei, au descoperit c erau singurele persoane de se6 feminin aflate la bord, dar 1iane era prea e6tenuat i amorit ca s"i mai pese# -etele pl!nseser timp de dou ile dup tatl lor i toate trei trsneau a pete din mica barc de pescuit# $li abet% avusese ru de mare tot drumul, iar 1iane nu se putea g!ndi dec!t la Armand# .ntoarcerea lor n (tate era nceputul unui comar, dar acum ncepuser cltoria i trebuiau s"o continue# .i era datoare lui Armand s asigure fericirea fetelor p!n aveau s se rent!lneasc iari cu toii, ns de fiecare dat c!nd se g!ndea la asta, era nevoit s"i ng%it propriile lacrimi# Aproape a c ut n braele marinarilor de pe &eauville, care le"au dus aproape pe sus n cabina lor# Ambele fete erau arse de soare i nfrigurate, 1iane nsi simindu"se prea epui at ca s mai fac un singur pas# Au nc%is ua i au c ut pe paturi, adormind toate trei# 1iane nu s"a mai tre it p!n noaptea t!r iu, c!nd a simit tanga)ul uor al navei# A privit prin %ublou, n noapte, i i"a dat seama c porniser la drum# (e ntreba dac n"avea s"i prind vreun submarin nainte de a a)unge n (tate, dar acum era prea t!r iu ca s se mai ntoarc, iar Armand oricum n" ar fi fost de acord# (e duceau acas# A revenit tcut la patul ei, dup ce le nvelise mai bine pe fetiele adormite, i s"a culcat din nou p!n n ori# 1a deteptare, a fcut un du n baia pe care o foloseau n comun cu apro6imativ cincispre ece brbai# Cele cincispre ece cabine ale navei aveau la dispo iie patru bi i se formau co i lungi, dar la acea or din ori ateptau puini oameni, aa c s"a ntors cur!nd n cabin, nviorat i flm!nd pentru prima oar dup trei ile# 8 /adame9 1a u se au i un ciocnit i un glas necunoscut, iar 1iane desc%ise pentru a vedea un matelot oac%e din marina comercial france , ntin !ndu"i o can aburindF 8 &u CafP9 8 /erci# A luat o sorbitur prudent din lic%idul fierbinte, dup ce se ae ase la loc, micat de at!ta consideraie# Ca singura femeie de la bord, avea anse s beneficie e de gesturi de curtoa ie ca nimeni altcineva# $i, ns, nu i se prea tocmai cinstit# $rau cu toii n aceeai barc# =!mbi pentru sine de gluma proast# 0i, oric!t nu dorise s prseasc -rana i pe Armand, era recunosctoare c scpase# >ur n sinea sa s fac tot ce putea pentru a fi de a)utor pe vas, dar c!nd intr mpreun cu fetele n sala de mese, v u c totul era n mare msur sub control# /icul de)un li se servea pasagerilor n sc%imburi, oamenii grbindu"se s mn!nce i s elibere e locurile# &omnea o atmosfer de camaraderie i ntra)utorare, 1iane neobserv!nd nici o privire impertinent# C!iva brbai le vorbir prietenos fetelor# /a)oritatea erau americani care, dintr"un motiv sau altul, nu reuiser s a)ung acas de la i bucnirea r boiului# &escoperi rapid c apro6imativ o du in erau ga etari, cei doi canadieni erau medici, iar restul, n cea mai mare parte, oameni de afaceri reinui n -rana, indiferent de motive, p!n la sf!rit# Acum se vorbea mult despre 7itler, despre cderea -ranei, despre uurina cu care 3arisul i desc%isese porile# &espre recentul discurs al lui de ?aulle# &espre C%urc%ill# .ncperea clocotea de interpretri ale tirilor, fr!nturi de b!rfe circulau din gur"n gur i deodat 1iane v u o siluet familiar n captul opus# ;u"i venea s cread c putea fi el# $ra un brbat nalt i blond, n uniform de marinar care nu prea s"i vin tocmai bine, cu custurile ntinse prea mult la umeri, iar 1iane, cobor!ndu"i privirea, v u c pantalonii i erau de"a dreptul scuri# C!nd, ns, se ntoarse s"i mai pun cafea din ibric, oc%ii li se nt!lnir, aproape ca i cum i"ar fi simit privirea, i se %olb

la ea cu tot at!ta nencredere, p!n c!nd c%ipul i se destinse ntr"un !mbet larg# .i abandon imediat scaunul i veni s"i str!ng m!na i s mbrie e fetiele# 8 Ce naiba caui aici9 ;ic5 :urn%am o privea pe 1iane sur! !nd larg, dup care i privi pantaloniiF 8 /i"au c ut baga)ele peste bord c!nd am sosit# 1a naiba, ce bine c v revd# Bnde"i Armand9 3rivi el n )ur, dup care intui rspunsul, dup e6presia lui 1iane# Aspunse cu glas rguitF 8 A rmas n -rana# 8 ,a pleca n Africa de ;ord9 Cobor el glasul, dar 1iane se mulumi s clatine din cap# ;"avea inim s"i spun c rmsese la 3aris, cu 3Ptain# Apoi ntoarse oc%ii spre ;ic5 i iseF 8 ;u i se pare uimitor, ;ic59 Acum un an, eram cu toii pe ;ormandie# *ar acum, uit"te la noi, !mbi, privindu"i pantalonii, dup care se uitar am!ndoi cu tristee prin ncpere# -rana a c ut n m!inile nemilor# 'oi fugim s ne salvm viaa# Cine"ar fi cre ut# .l privi din nou pe ;ic5F 8 Credeam c"ai plecat demult# 8 ;"am avut at!ta minte# &omnea o asemenea linite, nc!t m"am %otr!t s mai stau pe" aici o lun, dup care a nceput iadul pe pm!nt i a fost prea t!r iu ca s mai plec# /"a fi putut ntoarce cu Uueen /ary, n martie# C!nd colo# =!mbiF 8 $i bine, cel puin vom a)unge acas# ;u n condiii la fel de elegante ca la sosire, poate, dar ce contea 9 8 Ce veti mai ai de la >o%n9 8 $ bine# /erg acas s"l salve # &e c!nd a plecat, st cu bunica# Bn g!nd nefericit strbtu oc%ii lui ;ic5, aveau cu toii viei at!t de complicate, poveti at!t de dureroase pe care le duceau cu ei# Apoi, fcu semn spre trei scaune libereF 8 Ce"ar fi s luai voi loc i s m!ncai9 ;e vedem mai t!r iu i vom putea s stm de vorb# 8 -r terenuri de tenis, de ast dat9 =!mbi 1iane# $ra at!t de straniu s"l vad acolo, dar i o mare uurare# &eodat, regretul de"a fugi din calea r boiului fu redus la o aventur absurd# 0i putea ri aceleai g!nduri i n oc%ii lui# 8 $"o nebunie, nu9 0i o nebunie i mai mare s te vd aici# 'oat iua din a)un fusese fascinat s afle cum au iser despre nav ceilali, dar ntr"un fel remarcabil aflaser# 1a bord se afla ntr"adevr o aduntur interesant# Croc5ett (%ipping, prin repre entarea lui 1iane, :urn%am (teel, graie lui, doi profesori de la 7arvard care terminaser un stagiu la catedr n Cambridge cu"o lun n urm i erau nerbdtori s scape# 3ovetile continuau la nesf!rit# Aeveni la locul lui s"i ia ceaca de cafea i se ntoarse la masa lui 1iane pentru a mai sporovi un moment nainte de"a iei# Brmau s aib destul timp de vorb pe parcursul traversrii# 7abar n"aveau c!t timp le va lua drumul p!n la ;eE Gor5# &epindea de traseul adoptat pentru a evita pericolele de care se temea cpitanul# 1ui ;ic5 i se spusese c acesta avea instinctul ager H era sigur c"i putea ine la adpost de orice prime)die H i"i ddu i lui 1iane mbucurtoarea informaie, mai t!r iu, pe puntea superioar# 8 &eci, vec%ea mea prieten, ce"ai mai fcut9 -etele se )ucau cu ppuile la soare, iar 1iane sttea re emat de o scar, n timp ce ;ic5 se spri)inea de balustrad#

8 (e pare c ne nt!lnim n cele mai ciudate locuri# ?!ndurile i reveneau spre anul din urm, privind spre mare, apoi iari ctre 1iane# 8 .i dai seama c numele apartamentului meu de pe ;ormandie era &eauville9 'rebuie s fi fost o premoniie, cltin el din cap# 8 &ar tu, ii minte cum am vorbit despre r boi, ca i cum n"ar fi urmat s nceap niciodat9 8 Armand considera c da# 3e"atunci, eu eram ntrul, ridic el din umeri# *ar tu mi"ai spus c foarte cur!nd va trebui s aleg cui mi v!nd contractele# 0i ai avut dreptate# 8 3!n la urm, ai fcut alegerea potrivit9 @ ducea din nou cu g!ndul la Armand# Cum ar fi putut s e6plice cuiva c lucra pentru 3Ptain9 *ar apoi !mbiF 8 0i n legtur cu Aoosevelt ai avut dreptate# Credeam n tain c avea s c!tige Will5ie# 8 ;"a avut nici o ans, sur!se i ;ic5# ;u i se par toate astea teribil de ireale9 ;u tiu# Am sen aia c n anul care a trecut am fost pe"o alt planet# 1iane ddu din cap, cci i ea simea la fel# 8 Cu toii am fost at!t de absorbii de ceea ce se nt!mpl aici# 8 ;e vom simi foarte ciudat la ntoarcere, s tii# ;ici n"or s vrea s"aud ce tim, ce"am v ut# 8 Cre i c e adevrat9 Acum i se prea ocant# A boiul din $uropa era at!t, de real# Cum puteau (tatele Bnite s continue a nu"l lua n seam9 0i totui, recunotea c n (tate toi se simeau n siguran, $uropa era at!t de departe# Cltin din capF 8 $u cred c da# 8 Bnde vei locui, tu i fetele, 1iane9 $ra o problem pe care o discutase ndelung cu Armand, n drum spre 'oulon# $l voia s se napoie e la (an -rancisco H la unc%iul ei ?eorge, dar 1iane era ncp!nat# 1a Was%ington se simea mult mai acas# 8 'ot la Was%ington# Acolo avem prieteni# -etele pot nva la vec%ea lor coal# Brmau s locuiasc la %otelul (%ore%am, dac gsea camer, pentru ca apoi s caute vreo cas mobilat, cu c%irie, n ?eorgetoEn, unde puteau atepta sf!ritul r boiului# ;ici mcar nu era sigur dac avea s"i spun unc%iului ei c revenise n (tate, dei acesta urma s afle nendoielnic de la banc, iar 1iane tia c era datoare s"l anune# ;iciodat, ns, nu se simise prea apropiat de acest om i nu voia ca el s"o prese e s vin acas# (ingurul cmin pe care"l acceptase, ani de ile, era acela unde locuise mpreun cu Armand# .i arunc lui ;ic5 o privire, g!ndindu"se la viaa lui# $6istau c!teva ntrebri pe care i le punea de mult vreme# 8 'e ntorci la ;eE Gor5, s"i reiei viaa dinainte9 $ra singura modalitate prin care putea s"l ntrebe despre soia lui# *ar ;ic5 ddu ncet din capF 8 Am s"l aduc pe >o%nny napoi de la :oston# Apoi o privi pe 1iane cu oc%i sinceri# -usese franc cu ea, nainte, i n"avea nici un motiv de"a nu fi i acum# 8 ;u tiu prea bine de ce s"a inut 7illary de c!nd a plecat, l"am scris, i"am telegrafiat de c!teva ori# &ar de la telegrama ei din septembrie, n care"mi spunea c au a)uns cu bine la ;eE Gor5, n"am mai primit nici o veste# :nuiesc c i"a petrecut al naibii de puin timp cu >o%nny#

@c%ii si ver i ncepur s ard, vr!nd s"i spun c v use numele lui 3%ilip /ar5%am pe lista pasagerilor de pe AVuitania# ;"o spusese nimnui# 8 &in scrisori reiese c o duce bine9 .l ntreba despre >o%n, iar oc%ii ei ptrunser ad!nc n sufletul lui ;ic5, pun!ndu"i aceleai ntrebri ca i el# /ai presus de orice, de ce lsase 7illary biatul n :oston9 8 Aa cred# &ar pare s se simt singur# 1iane !mbi cu bl!ndeeF 8 (unt sigur c"i e foarte dor de tine# , use de)a, cu un an n urm, c era un tat minunat# 8 0i mie mi"e dor de el, se mbl!n ir oc%ii lui ;ic5, g!ndindu"se la fiul su# 1"am dus la &eauville, nainte de"a i bucni"r boiul, i ne"am distrat aa de bine# Apoi rmaser am!ndoi tcui# 3arc ar fi trecut de"atunci o mie de ani, ceea ce"i duse din nou cu g!ndul la ocuparea 3arisului# .nc mai era greu de cre ut c 3arisul se afla acum n m!inile germanilor, iar 1iane se g!ndi la Armand i la po iia sa dificil# (e temea at!t de mult pentru el i n"avea pe nimeni cui s"i spun# 3e nimeni# ;ici c%iar pe ;ic5# $l i privea faa, 1iane bnuind la ce se g!ndea# *nevitabil, la Armand# @ atinse uor pe bra, n timp ce ea privea n larg# 8 ;u va pi nimic, 1iane# $ un om nelept i capabil# 1iane ddu din cap, nespun!nd nimic# .ntrebarea era dac era destul de nelept pentru a"i pcli pe nemi# 8 0tii, c!nd l"am mbarcat pe >o%nny, anul trecut, pe nava aia afurisit, am cre ut c voi leina pe c%ei, doar g!ndindu"m c se puteau nt!lni cu submarinele germane, n larg# &ar au a)uns n deplin siguran i &umne eu e martor c nc de pe"atunci mrile erau prime)dioase# @ privi pe 1iane cu subnelesF 8 C%iar ncon)urat de germani, Armand va fi n siguran# 'oat viaa a fost diplomat# Acum i va prinde bine, orice"ar fi# @rice"ar fi# Asunar cuvintele cu ecou n mintea ei# &ac"ar fi tiut, doar# .l privi cu tristee pe ;ic5, oc%ii ncep!nd s i se umple de lacrimi# 8 Am vrut s stau cu el# 8 (unt convins# &ar a fost mai nelept s pleci# 8 ;"am avut ncotro# Armand a insistat# 0i a spus c nu puteam prime)dui viaa fetielor# ,ocea i se nec i nu mai putu continua# (e ntoarse pentru ca ;ic5 s n"o vad pl!ng!nd, dar deodat l simi cuprin !nd"o ntr"o mbriare cald, freasc, i rmase astfel pe punte, pl!ng!nd n braele lui# ;u mai era o privelite neobinuit, nici c%iar printre brbai# Cu toii suferiser pierderi i cumplite despriri la plecarea din $uropa# 0i, deodat, nici mcar nu i se mai pru ciudat c pl!ngea n braele lui ;ic5, acest om al crui drum se ncruciase cu al ei din c!nd n c!nd, i pe care abia"l cunotea, dei se simeau foarte aproape unul pe altul# .ntotdeauna se nt!lniser n momente aparte, n mpre)urri care le permiteau am!ndurora s fie surprin tor de desc%ii# (au, poate, pur i simplu aa era el# Acum, ns, nu se g!ndea la asta# ;u fcea dec!t s stea acolo, recunosctoare pentru cldura i compasiunea lui# ;ic5 o ls un timp s pl!ng, dup care o btu uor cu m!na pe spateF 8 7aide s mergem nuntru i s bem o cafea# .n sala de mese se gsea permanent un ibric la ndem!n i era folosit asiduu# ;u prea aveau ce altceva s fac la bord, dec!t s stea )os de vorb, sau s se plimbe pe puni, s se ae e n cabin pe c!nd ceilali dormeau sau i depnau relatrile despre r boi# ,asul nu era amena)at pentru agrement sau distracii# *ar cele c!teva cri aliniate pe rafturile din sala de mese dispruser la mbarcarea primilor pasageri# 3!n i cursul n ig" ag devenise foarte cur!nd obositor, fiind greu s scapi de propriile"i g!nduri n faa privelitii monotone a ori ontului gol#

/intea revenea la sptm!nile precedente, la evenimentele ultimei luni, la oamenii lsai n urm# 1iane se ae la o mas liber i ncerc s"i opreasc lacrimile# .n timp ce"i sufla nasul ntr"o batist de dantel pe care i"o dduser fetiele la ultima sa aniversare, i ridic privirea spre ;ic5 cu o ncercare de !mbetF 8 *art"m# 8 3entru ce9 3entru c eti o fiin omeneasc9 3entru c"i iubeti soul9 ;u fi proast, 1iane# C!nd l"am mbarcat pe >o%nny pe AVuitania, am stat pe c%ei n timp ce ieea din port i am pl!ns ca un copil# .l mai inea minte i"acum pe doc%erul care"l btuse pe umr, murmur!ndu"i c!teva cuvinte de mbrbtare# &ar nimic nu"i putea fi de prea mare a)utor# .n viaa lui nu se simise mai prsit# Acum, ns, 1iane l privea, cu o e6presie ntrebtoare# ;u pomenise nimic de 7illary# 8 &ar mi"ai spus c a plecat i 7illary cu el# &eodat, se simi nedumerit# 'rimisese copilul singur9 $a cre use c# 8 /da# (e %otr s"i spun# 8 0i cu 3%ilip /ar5%am# 0tii cine e9 @c%ii lui ;ic5 devenir duri, privind n ceaca de cafea, apoi din nou la 1iane# ,orbea cu glas sc ut, m!na tremur!ndu"i uor pe ceac# 8 *"am au it numele# 3rin tot 3arisul, o vreme, legat de"al lui 7illary# &ar nu i"o spuse# 8 $ un fel de figur internaional# 8 Bn play"boy internaional, ca s fim e6aci, !mbi ;ic5 vag, amar# ;evast"mea are nite gusturi fermectoare Au petrecut vara mpreun, n sudul -ranei# 8 0tiai c aveau s plece cu aceeai nav9 ;ic5 cltin din capF 8 1"am v ut numele pe lista pasagerilor, dimineaa, dup plecare# ;u se putu abine s nu"i pun urmtoarea ntrebareF 8 .nc te mai supr, ;ic59 3!n acum, trebuia s se fi obinuit cu indiscreiile ei# $l o privi n oc%i, i privi fineea pielii, ntreb!ndu"se, ca i alt"dat, cum puteau e6ista dou femei at!t de diferite# 8 ;u sunt ngri)orat fiindc e nevast"mea# Am depit fa a asta# ;"am avut niciodat oca ia s"i spun, dar dup ce am stat de vorb pe ;ormandie, n noaptea aceea, nu cred c m"am mai simit vreodat la fel ca nainte# :nuiesc c m mpinsese prea departe# *ar la 3aris, am lsat"o s fac tot ce voia# .ns m afectea din cau a lui >o%nny# &ac mai continu s se poarte aa, o s dea peste cineva care"i convine i s"ar putea s"i intre n cap ideea de"a pleca, lu!nd i copilul# 3!n acum s"a mulumit s triasc alturi de mine i s umble prin vecini# Am a)uns la punctul n care pot tri cu g!ndul sta# 'cu un moment, dup care i spuse lui 1iane adevrulF 8 /i"e fric# Al dracului de fric mi"e c am s"l pierd pe >o%nny# 8 ;u se poate# 8 :a se poate# $ mama lui# &ac divorm, ar putea face ce"are c%ef# ("ar putea muta la 'imbu5tu, i pe urm9 ("l vd o dat pe an, pentru dou sptm!ni de vacan9 $ra o idee nfiortoare, la care cugetase mult, mai ales n vremea din urm# .i ddea seama din tcerea lui 7illary c n ultimele ase luni lucrurile se sc%imbaser, nainte, simise o anume obligaie s in legtura cu el# .ns nu mai primise nici un r!nd, nici o vorb, nici un sunet, de la prima telegram#

8 ;u credeam c"o interesea biatul, spuse 1iane, ngri)orat# 8 ;"o interesea # &ar o interesea ce crede lumea# *ar dac se desparte de el, oamenii vor spune o mulime de lucruri ur!te despre ea# 3refer s"l in cu ea i s"l parc%e e pe undeva cu guvernanta, n timp ce ea se duce la )oac# Aproape c nu i"a dat telefon vara trecut, c!nd era la Cannes cu /ar5%am# 8 0i ce"ai s faci n situaia asta, ;ic59 @ft ad!nc i"i termin cafeaua nainte de"a pune ceaca )os, privind"o n oc%iF 8 Am s m duc acas i"am s"o some iari# Am s"i amintesc c e mritat cu mine i c aa vom rm!ne# / va ur pentru asta, dar puin mi pas# $ singurul mod de a"mi pstra copilul# 0i, fir"ar s fie, aa am s fac# Ascult!ndu"l, 1iane se simi mai ndr nea# Avea s"i spun prerea ei# &in nou se aflau pe un vas suspendai ntre dou lumi, i totul era perfect# 8 /erii o femeie mai bun dec!t ea, ;ic5# ;u te cunosc foarte bine, dar at!ta lucru tiu# $ti un om minunat i ai mult de druit# *ar ea nu"i va drui niciodat n sc%imb altceva dec!t durere sufleteasc# ;ic5 ncuviin# .l gratificase de)a cu multe# &ar, cel puin, inima lui nu mai era implicat# ;umai n legtur cu fiul su# *ar pentru el, acest lucru era mult mai important# 8 .i mulumesc# $ frumos c mi"o spui# (c%imbar un !mbet peste cetile golite de cafea, n timp ce un grup de iariti aflai la bord intrar s ia i ei un r!nd# Bnul dintre acetia aducea o sticl de E%is5y pe )umtate plin, pentru a mai nviora cafeaua# &ar niciunul dintre ei nu"i accept oferta s bea o ng%iitur# ;ic5 se g!ndea la ceea ce"i spusese 1iane# 8 3roblema e c, n scopul de a"mi gsi alt femeie, ar trebui s renun la fiul meu, sau cel puin la a locui cu el# *ar asta n"am s"o fac niciodat# 8 $ un pre scump# 8 @ricum e scump# *ar n ece ani, o s creasc mare i lucrurile vor sta altfel# 8 'u ce v!rst vei avea atunci9 .l ntreb ea ncet# 8 3atru eci i nou# 8 Cam mult de ateptat ca s fii fericit# 8 Armand c!i ani avea c!nd l"ai luat de brbat9 8 3atru eci i ase, !mbi 1iane de ntrebarea lui# 8 $u nu voi fi dec!t cu trei ani mai btr!n# 0i, poate, dac am s fiu foarte norocos, voi gsi pe cineva ca tine# 1iane roi au indu"i cuvintele i"i mut privirea, dar ;ic5 o atinse pe m!nF 8 ;u te simi )enat# $ adevrat# $ti o femeie minunat, 1iane# Ii"am spus nc de c!nd ne"am nt!lnit prima oar c Armand e un brbat foarte norocos i n"am minit# Aeveni cu oc%ii spre el, ntristatF 8 1"am c%inuit ru anul sta, la 3aris# (e simea vinovat, acum c!nd tia cu ce se ocupase# 8 ;"am neles sub ce presiuni se afla# Aproape c nu ne vedeam, i# @c%ii i se umplur din nou de lacrimi i cltin din cap# $rau ns ile"ntregi de c!nd o b!ntuia furia mpotriva lui Armand din ultimele luni# &ac"ar fi tiut, numai# &ar de unde s afle9 8 3esemne c am!ndoi ai trit ntr"o tensiune ngro itoare# 8 Aa este, oft ea# 0i fetele la fel# .ns Armand mai mult ca oricine# *ar acum, nu ne mai avem nici mcar pe noi nine ca spri)in# ;u s"ar fi spus c n ultimul an se putuser spri)ini prea mult unul pe altul# $l purtase de unul singur toate poverile# .l privi pe ;ic5 cu oc%i c%inuiiF

8 &ac i se nt!mpl ceva# 8 ;"o s i se"nt!mple nimic# $ prea inteligent ca s rite# ,a fi bine# 'rebuie doar s re iti# 0i tia c avea s"o fac# $ra genul acela de femeie# Apoi au ieit pe punte pentru o vreme, dup care 1iane s"a dus dup fete# Cltoria le plcea, iar plictiseala acut nc nu se instalase, dei bnuia c avea s se nt!mple mai t!r iu# 3e ;ic5 nu l"au mai v ut p!n seara, c!nd a )ucat g%icitori cu fetiele ntr"un col adpostit al punii# /a)oritatea pasagerilor de se6 masculin rmseser n sala de mese s bea i s stea de vorb, iar 1iane socotise mai prudent s duc fetele de"acolo# .nc nu devenise brutal niciunul, dar era posibil# Cu toate c pe nava cufundat n ntuneric nu vorbea nimeni despre asta, tensiunea ncepea s se intensifice# $6istau temeri inevitabile c i"ar lovi un submarin german, singura cale de"a tri cu frica fiind aceea de"a bea# *ar brbaii beau# /ult# 1iane se ae cu ;ic5 i fetiele, ncerc!nd s"i menin starea de spirit# 8 Cioc, cioc, cine"i acolo9 ?lumele, povetile i aradele continuau la nesf!rit i toi patru r!deau, ae ai pe trepte# .n cele din urm, 1iane a dus fetele s se culce i s"a ntors s fac o plimbare# .i lsaser vestele de salvare la picioarele paturilor, aa cum fuseser instruii toi pasagerii, i nu se aventur prea departe, dar avea nevoie s ias# Atmosfera din cabina str!mt era apstoare# &eauville fusese pregtit s ia dou eci de pasageri, nu mai muli, deinea cinci cabine duble i ece individuale, i c!nd colo ducea ai eci de brbai, o femeie i doi copii, cu un ec%ipa) de dou eci i unu de membri# Cu opt eci i patru de persoane la bord, nava prea gata s plesneasc la nc%eieturi, iar gomotul din sala de mese devenea tot mai agresiv, n timp ce ea sttea pe punte, cu oc%ii nc%ii n v!nt# .i era frig, dar nu"i psa# (e simea doar bine s se afle afar# 8 Credeam c te"ai dus la culcare# (e ntoarse, au ind glasul familiar al lui ;ic5 l!ng ea, i i ridic spre el privirea, cu un sur!s# Cu toii se obinuiau s stea pe ntuneric# 8 Am culcat fetele, dar eu nu sunt obosit# ;ic5 ddu din cap# 8 $ cald n cabina voastr9 8 .nbuitor# 8 A mea e ca un cuptor, !mbi el, i suntem ase brbai nuntru# 8 0ase9 (e art ea ocat# 8 Am apartamentul de lu6, aa" is, de pe &eauville# &eci au mai bgat n el nc cinci paturi# 3riciuri, de fapt# .ns nu cred c"i pas cuiva# -useser norocoi cu toii s gseasc o posibilitate pentru traversare, i o tiau# 8 &ar, ca s"i spun adevrul, nu dorm n camera mea# 1iane i aminti de studioul n care se mutase pe ;ormandie, dup e6plicaia cu soia# 8 -aci multe figuri de"astea, nu9 8 ;umai n traversrile transatlantice, !mbi el, i r!ser am!ndoi# &e data asta, cpitanul mi"a artat un locor perfect# $6ist sub punte o on i olat# 0i mi"au instalat un %amac# ;imeni nu umbl pe"acolo i sunt la adpost de v!nt, dar dac m uit un pic n )ur, pot vedea stelele# $ ca n rai# 3rea mulumit# .n pofida enormei sale averi din oeluri, era un om uor de satisfcut# Bn %amac sub stele, %aine mprumutate de la un marinar c!nd i c use baga)ul peste bord# $ra bine dispus, le)er i nepretenios# .n acest sens, semna mult cu 1iane# Am!ndoi la un loc, nsumau dou dintre cele mai mari averi particulare din (tatele Bnite, dar privindu"i nici n"ai fi bnuit# ;ic5 avea pe el ec%ipamentul marinresc de mprumut# 1iane purta pantaloni gri din flanel i un

pulover vec%i, prul despletit n v!nt i nu avea nici o bi)uterie, cu e6cepia unei verig%ete nguste# Aa cum erau, preau absolut n largul lor# :rbaii de pe vas fuseser uimii s constate cine era ;ic5 i dac"ar fi tiut c 1iane era Croc5ett (%ipping, s"ar fi mirat i mai mult# Avea un mod de"a se purta absolut neostentativ, la fel ca ;ic5# -cea parte din frumuseea lor luntric# &up un timp, el i cobor privirea spre 1iane# 8 ,rei s"i mai aduc o ceac de cafea sau ceva de but9 8 /i"e bine aa# Am s merg cur!nd la culcare# &ac nu m duc, fetele vor sta de vorb toat noaptea, iar acolo"i at!t de cald, c nici nu pot s doarm# 8 ,rei s le mai ag un %amac, n micul meu ascun i9 ;u e destul loc pentru nc dou %amace, dar ar ncpea am!ndou ntr"unul singur, i cel puin o s ai linite n cabin# $ra o propunere tentant, i"i sur!seF 8 Atunci, nici tu n"ai mai putea dormi# Au s te in trea toat noaptea, spun!ndu"i bancuri i pun!nd ntrebri# 8 /i"ar plcea enorm# 0i tia c nu minea, dar gsi mai potrivit s"o in numai pentru ea# 3este nc puin timp, i"a urat noapte bun# .ntorc!ndu"se n cabina ei, se g!ndea ce remarcabil mpre)urare era aceea c se nt!lniser din nou, travers!nd Atlanticul, nainte de"a se culca, s"a splat nc o dat pe cap# 'rebuia de)a s"i spele prul de trei ori pe i, de la sosire, pentru a alunga mirosul de pete# Ce mai e6perien fusese i aceea< =!mbi n sinea ei, pe c!nd se de brca# Ar fi fost amu ant, dac nu era at!t de tragic# &ar, cel puin, faptul de"a r!de din c!nd n c!nd o mpiedica s pl!ng tot timpul dup Armand# Abia era capabil s se g!ndeasc la desprirea de el fr ca oc%ii s i se umple de lacrimi, i"i alung din nou amintirile, spl!ndu"se pe cap n micul lavabou i terg!ndu"i prul cu un prosop# -cea totul pe ntuneric, iar c!nd intrase le obligase pe fete s ncete e cu conversaia# 'cerea din paturile lor o ntiina c n sf!rit adormiser# 'ocmai se strecurase n pat i"i trsese cearceaful peste ea, c!nd deodat se au i un sunet neobinuit, ngro itor, ca un %uiet, iar 1iane se ridic n pat ca din pratie, ncerc!nd s"i aminteasc semnificaia acelui sunet# $ra oare o alarm de incendiu, un raid aerian, sau se scufundau9 Cu o iueal i o agilitate pe care nu i le cunoscuse, sri din pat, nfc vestele de salvare i scutur fetieleF 8 7aidei, fetelor, %ai# Aepede# @ mpinse pe $li abet% n vesta ei# -etia era nc pe )umtate adormit, n ciuda gomotului# Apoi o n% pe /arie"Ange s"o a)ute, i le scoase pe am!ndou parial pe u, n cmi de noapte, veste i pantofi, c%inuindu"se s"i trag propria vest de plut peste cma# ;ici mcar nu avusese timp s"i gseasc n be n propriile nclri, dar nu conta, se ng%esui pe coridor alturi de ceilali, care ieeau din cabine cu e6presii uimite# /a)oritatea nc mai fuseser tre)i, dar c!iva preau la fel de somnoroi ca fetiele# C!t ai clipi se st!rni un vacarm de voci i ntrebri, i rsun strigtul cuiva din captul culoarului, de la cineva care nu"i gsea pluta# ("au mbul it pe punte aproape ca o mas compact, iar acolo, n deprtare, au v ut motivul alarmei# 1a ori ont, o nav de dimensiuni neclare prea o sfer de foc, iar acum printre ei forfoteau membri din ec%ipa), e6plic!nd ntr"o franu easc rapid c un vas militar din 7alifa6 fusese lovit de un submarin, cu dou ile n urm# &eauville tocmai primise mesa)ul# .ntr"o barc de salvare erau c!iva oameni, cu un transmitor cruia ntre timp i slbise prea mult puterea pentru a mai fi recepionat de la mari distane# ;ava ardea de dou ile i avea la bord mai mult de patru mii de oameni, n drum spre Anglia# At!t vestea au it, c!t i imaginea vasului n flcri erau nfricotoare, n linitea nopii de var# 3!n nu demult mai suflase o bri bl!nd, dar acum totul era nemicat#

3arc s"ar fi ndreptat spre iad i toi oc%ii stteau aintii spre infernul acela# Cpitanul iei pe punte cu o portavoce n m!n i li se adres tuturor n engle # 0tia c ma)oritatea pasagerilor erau americani i avea nevoie s"i acorde imediat atenie# 8 &ac oricare dintre dumneavoastr avei cunotine medicale# &e infirmerie# &e prim a)utor, e6perien c!t de c!t, este mare nevoie de dumneavoastr# ;u tim c!t de muli oameni de pe Uueen ,ictoria mai sunt n via# Augm s ias n fa cei doi medici de la bord# ,om lua pe vas c!t de muli oameni putem# Brm un moment de tcere# 8 ;u putem transmite prin radio mesa)e de a)utor, cci germanii din on ne vor identifica imediat po iia# 3e msur ce cuvintele lui i fceau efectul, pe toi i cuprinse o linite morm!ntal# $ra perfect posibil ca nemii s se mai afle nc n apropiere, &eauville urm!nd a fi urmtoarea victim# ?!ndul era nspim!nttor# -ocul care fcea ravagii pe Uueen ,ictoria ilustra desluit ceea ce se putea nt!mpla# 8 (arcina de a"i a)uta pe aceti oameni ne revine n ntregime nou# Avem nevoie de dumneavoastr toi# Acum, aceia care avei cunotine medicale, v rugm s facei un pas nainte# @ )umtate de du in de brbai naintar rapid ctre cpitan, care ddu din cap i le vorbi ncet, dup care ridic din nou porta"voceaF 8 , rugm pe toi s ncercai s v pstrai calmul# ,om avea nevoie de banda)e# 3rosoape# Cearceafuri# @rice cmi curate avei# /edicamente# Avem posibiliti limitate, dar trebuie s facem tot ce putem# ;e vom apropia de nav at!ta c!t se poate i vom culege c!t mai muli supravieuitori# .n timp ce &eauville continua s se apropie, puteau de)a s vad o barc de salvare sau dou n deprtare, dar nu aveau de unde ti c!te brci e6istau, sau c!i oameni pluteau n ap# 8 ,om folosi sala de mese ca infirmerie# , mulumesc pentru a)utor# ;e ateapt o noapte grea# -cu o nou pau # 8 &omnul fie cu noi# 1iane simi un imbold puternic de a spune amin i privi spre fete, care stteau l!ng ea, cu oc%ii ngro ii# (e aplec repede s le vorbeasc, n vacarmul care rencepuseF 8 -etelor, am s v duc napoi n cabin i vreau s stai acolo# &ac se nt!mpl ceva, vin s v iau imediat# .n ca c nu vin, ieii pe culoar, dar nu v ducei nicieri, dec!t dac v ia cu el vreun brbat# &ac erau torpilai i nu reuea s a)ung napoi la ele, tia c mcar avea s le ngri)easc cineva# 8 &ar trebuie s ateptai foarte cumini# 3utei lsa ua desc%is, dac v e fric# Acum, am s v duc napoi# 8 ,rem s stm cu tine, se vicri speriat /arie"Ange, vorbind n numele su propriu i al surioarei sale care pl!ngea de)a# 8 ;u se poate# $u am s fac ce pot, aici# Brmase un curs de acordarea primului a)utor, la 3aris, dei acum, n neateptata panic, se pomenea ntreb!ndu"se c!t de mult asimilase# &ar dou m!ini n plus nu puteau s strice cu nimic, aa c duse grbit fetele napoi n cabin, unde scoase ambele cearceafuri de pe patul ei i cearceafurile de sus ale celorlalte dou paturi# (e puteau mulumi doar cu pturile, iar n cldura cabinei nici mcar n"aveau nevoie de ele# 0tia, ns, c le puteau fi necesare mai t!r iu, dac a)ungeau s coboare n brcile de salvare# 1u propria ei ptur i desc%ise dulpiorul cabinei

pentru a arunca o privire peste %aine# $rau acolo mai multe blu e de bumbac ale fetelor i sacrific dou de"ale fiecreia pentru a le folosi ca banda)e pentru supravieuitorii de pe Uueen ,ictoria# .n% c!teva calupuri de spun, un mic sul de banda)e de"ale ei proprii i o sticl de analge ice pe care le primise de la dentistul ei din -rana# Altceva n"avea, ca s contribuie la operaiunile de salvare# (e mbrc repede i"i lu rmas bun de la fete, plec!nd, iar $li abet% strig n urma ei, prad unui g!nd neateptat, e6act n clipa c!nd ieeaF 8 Bnde"i domnul :urn%am9 8 ;u tiu, strig ea peste umr i dispru pe culoar, rug!ndu"se ca fetele s fie n siguran# &etesta faptul de"a se despri de ele, dar tia c le era mai bine departe de ona agitat# C!nd a)unse n sala de mese, i gsi adunai acolo pe toi adulii de la bord, p!n la unul, primind instruciuni de la primul ofier, un brbat ridat cu glas g!)!it, care ddea ordine scurte, bine organi ate# $rau mprii n ec%ipe de c!te trei i, pe c!t posibil, n fiecare grup era reparti at c!te un om cu oarecare e6perien de infirmerie, astfel nc!t c%iar dac ceilali doi nu se pricepeau, n ec%ip e6ista un membru de real a)utor c!t de c!t# Cei doi medici de la bord organi au de)a provi iile, iar unul dintre ei inu un scurt discurs despre ngri)irea arsurilor# $6plicaiile sale le fcur ru unora, ns acum nu mai e6ista nici o cale de"a evita realitatea# 0i atunci, n timp ce"i preda cearceafurile i celelalte obiecte, 1iane l v u pe ;ic5, n captul opus al slii# Aidic un bra s"i fac semn, iar el se apropie, e6act la timp pentru ca primul ofier s"i numeasc n aceeai ec%ip# 3refera s reparti e e oameni care se cunoteau pentru a lucra mpreun, astfel se uura munca pe uniti, e6plic el scurt, dup care reapru cpitanul pentru a face un nou anun n sala aglomeratF 8 Credem c o mare parte dintre ei au murit n e6plo ia iniial, dar totui suntem de prere c nc mai e6ist muli supravieuitori# 3e ap sunt doar patru brci de salvare, ns alte sute de oameni plutesc n valuri# , rugm s v ocupai po iiile pe punte, pentru a forma ec%ipele de m!nuire a trgilor# @amenii mei vor aduce supravieuitorii la bord# Avem nevoie s"i tratai acolo unde se vor afla sau s a)utai la transportul lor aici# /edicii v vor spune cine vor s lucre e cu ei aici# 0i vreau s v mulumesc acelora dintre dumneavoastr care ai pus cabinele la dispo iie# .nc nu tim dac va trebui s le folosim, dar e posibil s fie necesare# 3rivi sumbru prin sal cu oc%i ar tori, ddu din cap i iei# /ai era o or p!n s poat a)unge destul de aproape pentru a lua supravieuitori, iar acum ec%ipele constituite din c!te trei oameni ieir pe punte s priveasc, n ateptare# ;ic5 i spuse lui 1iane c mai mult de )umtate din brbaii de la bord i predaser cabinele, oferindu"se s doarm pe punte, astfel ca supravieuitorii s se poat culca nuntru, iar membrii ec%ipa)ului agau de)a %amace prin cabine, pentru a g dui c!t de muli oameni posibil# ;u i"o spuse de"a dreptul, dar ea nelese din tonul lui c se numra printre cei ce"i cedaser cabinele# @ricum dormea de)a afar, ns 1iane simea c, i n alt ca , tot n"ar fi contat# $ra unul dintre cei dint!i voluntari, iar acum prea calm, st!nd am!ndoi pe punte, i"i oferi o ceac de cafea garnisit generos cu E%is5y# 8 3refer s nu# &du ea s refu e, dar ;ic5 era fermF 8 1as# :ea"o# @ s ai nevoie, p!n trece noaptea# $ra de)a ora unu i"i atepta o noapte grea# ;ic5 o privi ngri)oratF 8 Ai mai simit vreodat miros de came ars, 1iane9 $a cltin din cap i lu o ng%iitur din butura cald pe care i"o dduse el# 8 -ii tare# ,a fi greu de suportat# ;imeni nu tia c!i oameni supravieuiser incendiului# ;"aveau cum s"i dea seama# ;ici c%iar oamenii care emiteau slab din barca de salvare nu le puteau spune prea multe# 3lutiser n deriv departe de vas, iar n apa din )ur v user mai mult trupuri nensufleite, din c!te

spuneau ei# &eauville le rspunsese prin radio o singur dat, pentru a"i anuna c le au iser apelul (# @# (# ;u voiau s spun mai mult pe calea undelor, de team c ascultau i germanii# ;u le"au dat nici o informaie privitoare la po iia lor dar, apropiindu"se, au semnali at cu un fascicul luminos n limba) /orse astfel ca oamenii din barc s tie c erau aproape, i au primit un semnal slab# C(lav &omnuluiD era mesa)ul, iar ;ic5 i"l traduse lui 1iane, n timp ce ateptau ncordai# ;u li se ngduia s fume e pe punte, iar E%is5y"ul care circulase din m!n"n m!n nu fcea dec!t s le ascut simurile, Au prut s treac ore ntregi p!n c!nd au a)uns n sf!rit la o enorm mas de lemn calcinat din nav, de care se agau vreo du in de oameni, care ns fuseser literalmente ari de vii# &up aceea a mai urmat un grup de cadavre, i apoi, deodat, a rsunat de )os un strigt, membrii ec%ipa)ului de pe &eauville plas!nd cu gri) doi oameni ntr"o barc pneumatic, cane a fost ridicat ncet la bord, spre prima ec%ip aflat n ateptare# Cele dou trupuri erau incredibil de arse i au fost transportate rapid la medicii din sala de mese# Aceasta fusese transformat n bloc operator, cu luminile aprinse orbitor la adpostul ferestrelor vopsite n negru# 1umina nclca regulile de camufla) de pe vas, dar era ca de urgen i n"aveau ncotro# 1iane privise cele dou victime, nevenindu"i s cread, cu mari eforturi de a nu voma# *nstinctiv, se ncletase de braul lui ;ic5# Acesta nu"i spuse nimic, dar deodat 1iane i simi m!na ntr"a ei i, un moment mai t!r iu, n"o mai ncerc nici un strop de repulsie i de team, n timp ce, mpreun cu ;ic5 i un reporter canadian, a)utau s urce pe punte trei oameni, dintre care doi ari %idos, al treilea fiind norocos s aib arsuri numai pe fa i pe m!ini, dei ambele picioare"i erau fracturate# 1iane i susinu capul, n timp ce ;ic5 i canadianul l ntindeau pe targ i o nou ec%ip se apropia s"i a)ute# 8 A fost de necre ut# ;e"au lovit la prova i la pupa# @c%ii t!nrului erau sticloi i slbatici, toat faa o masc de came carboni at, iar 1iane trebui s"i nfrunte lacrimile n timp ce"l asculta, murmur!nd ncetF 8 Acum e bine# $ti n siguran# 1a fel le"ar fi spus i fetelor, dac ar fi fost rnite, i se pomeni in!ndu"l cu tandree, n timp ce doctorii i acordau primul a)utor# Brmtorul lucru pe care"l tiu fu acela c"i asista la operaie, iar ;ic5 era afar# *ar c!nd unul dintre medici termin, o rug s rm!n, n timp ce aplica alifie pe arsuri, pansa rni i amputa o m!n# $ra o noapte pe care n"aveau s"o uite niciodat# A doua i diminea la ora ase, medicii s"au ae at pentru o clip, privind nsemnrile cuiva# Aveau la bord dou sute patru supravieuitori de pe Uueen ,ictoria, iar afar nu se mai rea nici un semn de via# (ute de trupuri carboni ate plutiser pe l!ng &eauville, iar n urm cu o )umtate de or urcaser la bord rniii dintr"o barc de salvare, av!nd doar le iuni minore# -useser dui ntr"una din cabinele evacuate, pregtit din timp# Acum locuiau c!te doispre ece" paispre ece brbai ntr"o cabin, n %amace agate unul l!ng altul, pe paturi i pe saltele desfurate pe )os# (ala de mese continua s arate ca o infirmerie i pretutindeni se simea miros de came ars# @amenii fuseser plini de smoal i ulei, splatul rnilor fiind sarcina cea mai grea, care"i revenise lui 1iane, medicii observ!ndu"i m!inile bl!nde, iar acum, ae at l!ng ei, tia c mai mult nu putea face# @ durea tot trupul, ceafa, braele, capul, spatele i totui, dac ar mai fi adus unul, s"ar fi ridicat din nou, la fel cu toi ceilali# Acum intrau, ncet, pasagerii de pe &eauvilleF -cuser tot ce puteau, lucraser bine, i muli dintre supravieuitorii de pe Uueen ,ictoria aveau s triasc datorit contribuiei lor# 3entru muli dintre brbaii care formaser ec%ipe pe punte, era prima nt!lnire cu r boiul# &ar pentru medici, munca nc nu era terminat i se oferiser de)a voluntari pentru a lucra n sc%imburi, ngri)indu"i pe supravieuitori p!n a)ungeau la ;eE Gor5, ns ce era mai greu trecuse# .n tcere, adunai pe punte, la ora opt, au privit Uueen ,ictoria scufund!ndu"se, cu

un gomot %idos i mproc!nd n v du% panae de fum, dup care cpitanul i ec%ipa)ul au mai scrutat area timp de dou ore# ;u mai rmsese nici un suflet de om, numai cadavrele plutind oribil pe valurile bl!nde# /uriser de)a nou dintre supravieuitorii din timpul nopii, reduc!nd la o sut nou eci i cinci numrul celor aflai la bord, g duii cu toii n cabinele pe care le cedaser pasagerii# Acetia dormeau acum mpreun cu ec%ipa)ul, n %amace sau pe saltele, cu baga)ele ndesate sub paturi sau scoase pe coridoare# (ingura e6cepie n mi)locul %aosului o constituiau 1iane i fetele, dei ea insistase s se foloseasc i cabina lor# 1a orele patru dimineaa, cobor!se grbit, pentru un moment, mpreun cu un om din ec%ipa), pentru a duce fetiele n cabina nostromului# Acesta urma s se culce p!n la sf!ritul cltoriei n cabina cpitanului, iar acum /arie"Ange i $li abet% dormeau n patul str!mt, de o singur persoan, al efului de ec%ipa)# 8 $t vous, madame9 /atelotul o privise cu uimire, lucrase toat noaptea, ca -lorence ;ig%tingale22, dar 1iane ridic scurt din umeriF 8 3ot dormi i pe )os# &up care se grbise s revin l!ng medicii din sala de mese, s in m!ini, s curee rni, s potriveasc la loc fracturi# (unetele cearceafurilor sf!iate pentru banda)e, gemetele rniilor deveniser la fel de monotone ca glasul mrii, ceas dup ceas# &ar, c!nd Uueen ,ictoria s"a scufundat, pe punte nu s"a au it nici un sunet# 3este c!teva momente, cpitanul le"a vorbit tuturor prin portavoceF 8 >e vous remercie tous# , mulumesc tuturor# .n noaptea asta, ai nfptuit imposibilul# 0i dac se pare c au rmas n via at!t de puini, amintii"v c ar mai fi murit nc dou sute, fr a)utorul dumneavoastr# Aflaser c, pe nava naufragiat, pieriser trei mii nou sute de suflete# 3asagerii i ec%ipa)ul munceau n sc%imburi, ncerc!nd s"i menin n via pe supravieuitorii pentru salvarea crora trudiser cu at!ta nverunare i s opreasc infeciile care i"ar fi costat membre i viei# $6istau oameni cuprini de"o asemenea febr, nc!t delirau, dar n" au mai murit dec!t doi, multe dintre probleme fiind sub control# 3e msur ce cltoria continua, medicii au a)uns pe punctul s cad de pe picioare, precum i 1iane, dar nc nu a)unseser nici mcar la )umtatea drumului# 3ierduser mai mult de"o i a)ut!ndu"i pe cei de pe vasul canadian, iar traseul n ig" ag i costa i mai mult timp, dar acum cpitanul era cu at!t mai prudent s nu"i nt!lneasc pe germani, n drum spre (tate# Abia n cea de"a doua i de dup salvare, 1iane s"a lsat convins s mearg n cabina efului de ec%ipa), unde# ("a prvlit pe pat# -etele erau pe undeva pe nav, membrii ec%ipa)ului le luaser n gri)a lor, 1iane tiind c"i petreceau o mare parte a timpului pe punte# &ar acum abia se putea g!ndi la asta, c!nd pe patul ngust, i avea sen aia c nu mai nc%isese oc%ii de ani de ile, n timp ce se prbui ntr"un %u ad!nc i negru, adormind# *ar c!nd se tre i, camufla)ul se aplica din nou n for, nava fiind cufundat n ntuneric# Au i o foial nceat undeva n cabin i se ridic n capul oaselor, ntreb!ndu"se unde se afla, dup care au i un glas cunoscutF 8 'e simi bine9 $ra ;ic5 i n timp ce se apropia de pat 1iane i putu distinge vag c%ipul, n lumina lunii care se infiltra prin colurile ferestrelor, pe l!ng vopseaua neagr# 8 &ormi de aispre ece ore# 8 &umne eule< (cutur capul, ncerc!nd s se tre easc# .nc mai purta aceleai %aine murdare cu care fusese mbrcat timp de dou ile, dar el arta i mai ru#

8 Ce fac oamenii9 8 Bnii dintre ei sunt mai bine# 8 Am mai pierdut vreunul9 ;ic5 cltin din capF 8 .nc nu# ( sperm c nici n"o s pierdem, c vor re ista p!n a)ung pe uscat# C!iva dintre ei umbl pe vas# Acum, ns, era mai preocupat de ea# -usese uimitoare, n sala de operaie improvi at# @ v use de fiecare dat c!nd mai aducea nc un rnit# 8 ,rei ceva de m!ncare9 Ii"am adus un sandvi i o sticl de vin# (implul g!nd al m!ncrii, ns, o fcea s"i vin ru# Cltin din cap i se ridic, bt!nd cu palma ca ;ic5 s se ae e alturi# 8 ;"a putea s mn!nc# 'u ce faci9 Ai dormit puin9 8 &estul# .l v u !mbind i trase ad!nc aer n piept# Ce e6perien incredibil triser< 8 Bnde"s fetele9 8 &orm n %amac, sus pe punte# Acolo sunt n siguran, iar marinarul de veg%e st cu oc%ii pe ele# (tau nfurate n pturi# ;"am vrut s coboare aici i s te tre easc# *ar apoiF 8 7aide, 1iane, vreau s mn!nci# Acum cu toii erau pe raii reduse, av!nd la bord de trei ori i ceva mai muli oameni dec!t naintea salvrii, dar buctarul fcea minuni i toat lumea avea n continuare ce s mn!nce# Cafeaua i E%is5y"ul, ca prin miracol, nu se terminaser, a)ung!nd pentru toi# ;ic5 i ntinse tartina i destup sticla de vin pe )umtate plin# (coase din bu unarul scurtei mprumutate o ceac i"i turn puin# 8 ;ic5, nu pot# A voma# 8 :ea"l oricum# &ar mai nt!i mn!nc sandviul# 1iane lu o muctur ovitoare i"i simi stomacul contract!ndu"se la ocul m!ncrii, dar dup un prim val de grea trebui s admit c avea gust bun, la fel ca prima ng%iitur de vin# Apoi i ddu ceaca, iar ;ic5 sorbi i el# 8 Ar trebui s m scol i s vd cu ce"i pot a)uta# 8 Au supravieuit p!n"acum fr tine# (e mai descurc# $a i !mbi n ntuneric, oc%ii obinuindu"se de)a cu lipsa luminii# 8 Ce n"a da pentru o baie fierbinte< 8 0i nite %aine curate, sur!se el# Ale mele"s gata s umble singure# *ar n clipa urmtoare, dintr"odat, am!ndoi se g!ndir din nou la ;ormandie, de anul trecut, i i bucnir n r!s# A!ser p!n le ddur lacrimile, iroaie# Aici, n cabina nostromului, pe ntuneric, se aflau departe de realitatea comaresc a oamenilor care supravieuiser i era o uurare s se g!ndeasc la absurditatea serilor de gal i a dineurilor n frac i cravat alb# 8 /ai ii minte toate cuferele pe care le"aveam cu noi9 &in nou r!ser cu poft2 era o veselie generat de tensiune, epui are i uurare# Cu %ainele murdare i rupte, pe un vas care transporta aproape trei sute de oameni, inclusiv pasagerii iniiali i ec%ipa)ul, ;ormandie prea o corabie a nebunilor cu arcul i promenadele sale, cu apartamentele de lu6, foumoir"ul i /arele salon# -usese o nav fermectoare, dar aparinea trecutului, iar acum iat"i aici, mprind o sticl de vin pe un pat str!mt i ntreb!ndu"se dac nu cumva n ora urmtoare avea s"i torpile e un submarin# .n cele din urm am!ndoi au redevenit serioi, iar 1iane privi prin ntuneric umbrele de pe c%ipul tui ;ic5# 8 Bite cum ni s"au sc%imbat vieile# $ e6traordinar, nu"i aa9

8 Cur!nd, lumea ntreag se va sc%imba# Acesta e numai nceputul# ;oi doar ne"am implicat n sc%imbare mai devreme dec!t ma)oritatea celorlali# @c%ii lui o sfredeleau ad!nc i cu tot ntunericul 1iane le putu simi atracia, iar ;ic5, pe neg!ndite, spuse ce"avea pe suflet# Cine tie, poate c peste un ceas aveau s fie cu toii mori i alt ans nu"i mai rm!nea# 8 $ti frumoas, 1iane# /ai frumoas dec!t oricare femeie din c!te"am cunoscut# -rumoas pe dinuntru i pe dinafar# Am fost at!t de m!ndru de tine, noaptea trecut# 8 Cred c"am fost n stare s fac totul fiindc tiam c eti aici# Ii"am simit g!ndurile alturi de mine# &intr"odat, nu mai e6ista nici o alt lume dec!t aceea, nici o via n afar de"a lor, singuri n cmrua str!mt, iar ;ic5 o lu de m!n i, fr a mai rosti un singur cuv!nt, o trase aproape de el i se srutar, bu ele ei fiind la fel de flm!nde ca ale lui# ("au agat unul de altul timp ndelungat, apoi s"au srutat din nou, cu o disperare i o patim nscute din faptul c simiser gustul morii i totui mai erau n via# 8 'e iubesc, 1iane# 'e iubesc# ?ura lui i devora g!tul, faa, bu ele, iar o voce strin de a ei pru s"i rspundF 8 'e iubesc, ;ic5# ,ocea"i era )oas, iar cuvintele lui, o m!ng!iere, n timp ce %ainele preau s le cad, am!ndoi c!nd pe pat, cu trupurile amestec!ndu"li"se, uitate fiind alte viei, alte c%ipuri, alte vremuri# $rau singurii doi supravieuitori rmai dintr"un timp uitat i singurul lucru pe care"l mai aveau n amintire era acest scurt moment de pasiune, fc!nd dragoste, dup care, in!ndu"se str!ns mbriai, au dormit p!n"n ori# ;ic5 i 1iane s"au tre it ncet unul n braele celuilalt, cu un soare strlucitor strecur!ndu" se pe furi prin vopseaua neagr, iar el o privi fr preri de ru, v !nd aceeai linite oglindit i pe faa ei# .i studie trsturile prelungi, graioase, oc%ii mari, prul blond rvit, i"i !mbi# 8 ;u te"am minit a i"noapte# 'e iubesc, 1iane# 8 0i eu te iubesc# 1iane nu nelegea cum putea rosti aceste cuvinte# .l iubea pe Armand i totui tia c, ntr"un mod ciudat, l iubea de mult timp i pe acest om# (e g!ndise adesea la el n timpul lunilor de singurtate c!nd l privise pe Armand ndeprt!ndu"se de ea, i simise tot timpul, de la bun nceput, un profund i greu e6plicabil respect pentru ;ic5# $ra un alt soi de iubire dec!t cea pe care o cunoscuse nainte, dar nu simea nici o umbr de regret pentru ceea ce fcuser# (upravieuiser, mpreun, singuri, ntr"o lume pe care nimeni n"ar mai fi putut"o cunoate, i"i aparinea lui# 3oate c n"avea s se mai repete niciodat, ns tia c n acel moment o fcuse din toat inima# 8 ;u tiu cum s"i spun ce simt# Cuta cuvintele, dar putea s vad n oc%ii lui c nelegea# 8 ;u e nevoie# 0tiu# 0i nu e o greeal# Avem nevoie unul de altul, n momentul sta# 3entru nc mult timp, poate# 8 *ar pe urm s ne napoiem9 &ibuia s neleag, dar ;ic5 cltin din cap, privindu"i oc%ii# 8 ;u trebuie s ne g!ndim la asta acum# .n acest moment, trim aici# Cu adeti oameni, pe nav# Am supravieuit cu toii# $ un motiv de srbtorire, de"a ne face s ne iubim i mai mult# ;u e nevoie s privim mai departe de"at!t# 0i, cumva, 1iane tiu c avea dreptate# @ srut tandru pe bu e, iar ea i ls m!inile s"i cutreiere spatele, braele, coapsele# 0tia c"l dorea din nou i se ntreba dac era ceva ru, sau poate numai modul lor de a"i confirma viaa# ;u"i mai puse nici o ntrebare, fc!nd din nou

dragoste, dup care, cu prere de ru, se ridic i ncepu s se spele n micul lavabou al cabinei, sub privirea lui ;ic5# 3arc ar fi fost amani de ani de ile, ntre ei nu e6ista urm de ruine sau pudoare# , user moartea cu oc%ii, mpreun, n urm cu doar c!teva ceasuri, iar acum acesta era un lucru mult mai firesc, pe care"l mprteau n comun# $ra viaa# 8 /erg s vd ce fac fetele p!n te mbraci# .i sur!se, simindu"se fericit cum nu i se mai nt!mplase de ani de ile# Cot la cot, a)utaser la salvarea a aproape dou sute de viei, iar acum aveau dreptul la acestea# .nc dou# 8 0i pe urm voi vedea dac pot gsi pe undeva un du liber# ;e vedem sus, s bem o cafea, nainte de"a reveni la treab# 8 @# X#, i !mbi ea desc%is, c!tui de puin )enat c o vedea astfel# .l mai srut o dat nainte de"a pleca i, cum g!ndurile la Armand ameninau s pun totul sub semnul ndoielii, i le alung din minte# Aici nu i"ar fi folosit la nimic# /ai t!r iu, ea i ;ic5 aveau s pun totul n ordine# &ar nc nu# .nc nu supravieuiser cu adevrat i se aflau la nici )umtate din drumul spre cas# $ra prea devreme pentru orice n afar de"a tri ceea ce simeau, i cu i, ceas de ceas# 3entru prima oar, dup mult timp, era recunosctoare de"a fi n via# .l regsi n dreptul cambu ei, cu fetiele# &e)a artau la fel de murdare ca toat lumea, dar preau ntru totul fericite alturi de ;ic5# *"au povestit despre orele petrecute pe punte, i"au e6plicat despre radio i preau s fie la per tu cu buctarul, care n a)un scosese &umne eu tie de unde o pr)ituric i le"o dduse lor# .ntr"un mod remarcabil, se adaptaser la aceast via nou i ciudat i nu preau s se team, l"au spus lui 1iane cum dormeau sub stele, dup care s"au napoiat pe punte, n timp ce ;ic5 i 1iane coborau ncet scara# 1uaser mpreun o can mare de cafea aburind i o felie de p!ine pr)it, iar 1iane l privi, c!nd a)unser la prima ncpere plin de oameni pe care"l salvaser# .nainte de"a intra atinse m!na lui ;ic5, privindu"l n oc%ii si ver i i ad!nci# 8 Cre i c am nnebunit cu toii9 $l, ns, cltin din cap, fr a prea deloc nebun# 8 ;u# @amenii sunt nite fiare ciudate, 1iane# (e adaptea aproape la orice# @amenii puternici nu pot fi nvini# 0i nu se )en s adaugeF 8 'u i cu mine suntem foarte puternici# Am tiut"o din prima i c!nd ne"am cunoscut i nc de pe"atunci te"am iubit pentru asta# 8 Cum poi spune aa ceva9 .i replic ea n oapt, pentru ca nimeni s nu"i aud# 'oat viaa am avut tot ce mi"am dorit# Am trit n confort, n rsf, n dragoste# ;ici mcar eu nsmi nu tiu dac sunt puternic sau nu# 8 /ai g!ndete"te la tot ce"ai trit n ultimul an# .ndoieli, team, singurtate, primele luni ale unui r boi# 0i tiu, c%iar fr s te fi v ut atunci, c n"ai ovit nici mcar o dat# *ar eu mi" am mbarcat fiul pe o nav fr a ti dac avea s fie scufundat sau nu# 1"am lsat s plece fiindc tiam c, fie i cu toate riscurile, avea s se afle mai n siguran acas, dac a)ungea acolo nevtmat# Am trit ani ntregi de singurtate cu soia mea# 0i am supravieuit, la fel ca tine# Am!ndoi le"am supravieuit tuturor nt!mplrilor prin care am trecut alaltieri noapte i niciunul din noi nu mai v use n viaa lui aa ceva# .i cobor privirea spre ea# 8 ,om r bi i prin cele ce urmea , iubirea mea# *ar apoi, adug ncetiorF 8 Acum, ne avem unul pe cellalt# &up aceea, au intrat n ncpere, iar 1iane aproape a trebuit s"i in respiraia, at!t de puternic era du%oarea de transpiraie i trupuri, de vom i s!nge i arsuri# &ar i"au v ut de

lucru, umr l!ng umr, ore ntregi, fc!nd tot ce le cereau doctorii cu prile)ul deselor ronduri, iar c!nd s"au nt!lnit pe punte cu ceilali pasageri pentru a"i mpri raiile, se nscuse ntre ei un soi de camaraderie i o detaare plin de umor# ;u"i fcea s fie imuni la tragediile la care asistau, dar i a)uta s lase angoasele deoparte i s r!d de mruniuri# @ fcea pe 1iane s"i gseasc o rbdare rennoit cu fetele, c!nd le"a rev ut mai t!r iu i o umplea de o pasiune proaspt pentru ;ic5, de care nu se cre use capabil# ;iciodat nu fusese at!t de ndrgostit de un brbat, nicic!nd nu se simise aa de puternic i de t!nr# ,iaa ei cu Armand fcuse parte dintr"o lume diferit, l iubea, l respecta, l privea cu consideraie i totui acum gsise altceva, un brbat alturi de care prea s se mite cu o for puternic, fiecare fiind mai tare prin a ti c"l avea pe cellalt l!ng sine# ;u se deosebea prea mult de ceea ce cunoscuse cu Armand, i totui, era mai mult# 1iane i ;ic5 au fcut mpreun un sc%imb de veg%e, noaptea de la nou la unu, dup care s"au ntors n cabina pe care o folosea ea# -etele erau din nou n %amacul lui ;ic5, iar acum el i 1iane au c ut n patul ei i au fcut dragoste ca niciodat# Au adormit linitii unul n braele celuilalt, s"au tre it din nou i din nou au fcut dragoste, dup care s"au strecurat mpreun p!n la du nainte de"a se fi deteptat ceilali, i au ieit apoi pe punte s priveasc rsritul soarelui# 8 @ s i se par o sminteal, l privi ea pe ;ic5 cu un sur!s, dar n viaa mea n"am mai fost at!t de fericit# $ aproape un pcat s"o spun, cu toate suferinele de pe nava asta# &ar aa simt# @ cuprinse cu braul pe dup umeri, str!ng!nd"o l!ng el# 8 0i eu simt la fel# 3rea ca aceasta s fi fost viaa pentru care se nscuser# *ar 1iane nu se mai ntreba ce" avea s urme e# ;u mai voia s tie# .n urmtoarele ase ile au lucrat n aceleai sc%imburi, ngri)ind suferin ii, luau masa cu fetele, iar noaptea fceau dragoste n cabina mprumutat# ,iaa li se nscrisese ntr"o rutin comod i au resimit am!ndoi ca pe un oc anunul de"a doua i al cpitanului c poim!ine aveau s a)ung la ;eE Gor5# 3!n atunci, cltoria durase treispre ece ile# Acum se uitau unul la altul i nu scoteau o vorb# .n timp ce"i fceau rondurile, au lucrat cu aceeai pricepere ca nainte, dar noaptea, rentori n odaia lor, 1iane l"a privit lung, cu oc%i mari i triti# Am!ndoi tiau c sf!ritul era aproape, i era important ca rniii s a)ung repede acas, i totui i dorea ca traversarea s continue la nesf!rit# 3rivindu"l, v u i n oc%ii lui aceeai dorin# @ft, ae !ndu"se n ntunecimea familiar a cabinei# .n ultima sptm!n, devenise cminul lor i nu voia ca acum s"l ntrebe ce"aveau s fac, dar ;ic5 i au i cuvintele fr a le fi rostit# 8 /"am g!ndit mult la asta, 1iane# 8 0i eu# *ar rspunsurile nu vin# ;u cele pe care le doresc# ,oia s"l fi nt!lnit nainte de a"l cunoate pe Armand, dar soarta nu r!nduise astfel lucrurile, iar acum avea viaa ei alturi de Armand la care s se g!ndeasc# ;u"l putea terge pur i simplu de pe lume# 0i totui, cum s"l poat uita pe ;ic59 (e simea ca i cum ar fi fost anga)at fa de el# 0i, mai mult, avea nevoie de el# (e ntreesuse printre toate fibrele fiinei ei# *ar lui Armand ce"avea s"i spun9 (au c%iar trebuia s"i spun ceva9 .n toat viaa lor petrecut mpreun, fusese sincer cu el# 0tia ce"i datora lui Armand, dar nu se putea ndura s renune la ;ic5# $ra o deci ie imposibil# 'otui, ;ic5 prea s se fi %otr!t de)a# @ privi grav pe 1iane i vorbi cu glas calmF 8 ,oi divora de 7illary# Ar fi trebuit s"o fac demult# 8 0i >o%n9 ,ei fi n stare s trieti cu contiina mpcat dac te despari de el9 8 ;u cred c am de ales#

8 ;u la fel g!ndeai c!nd a ridicat vasul sta ancora# $rai %otr!t s te duci acas i s"l iei napoi de la bunica lui# C%iar ai putea fi fericit, ;ic5, v !ndu"l doar de c!teva ori pe lun i tiind c e negli)at de 7illary9 .n oc%i i se citea durerea, ntreb!ndu"l, i v u aceeai suferin i ntr"ai lui, dar ;ic5 fcu un efort s"i rspundF 8 $ vorba de viaa lui, sau de a mea# A noastr# =!mbi, dar avea oc%ii triti# 8 3oi face o asemenea alegere9 8 Ce vrei s"mi spui9 8 Ceea ce tiu c simi n ad!ncul tu# &ac divore i de soia ta ca s trieti cu mine, o parte din tine nu i"o va ierta niciodat# @ri de c!te ori le vei privi pe $li abet% i pe /arie"Ange, ai s te g!ndeti la >o%n i la ceea ce ai abandonat ca s fii cu mine# ;u"i pot cere s faci asta# 0i, ca s"i spun adevrul, nici eu nsmi nu"s gata s iau o %otr!re# ;u tiu ce s fac# Am ncercat s nu m g!ndesc, n ultima sptm!n# .ntotdeauna am fost sincer cu Armand# *ar acum, deodat, nu mai pot# C!nd m g!ndesc c i"a spune# (au i"a scrie# (au a atepta p!n dup r boi ca s"i spun# Ceva nluntrul meu strig, m cutremur g!ndindu"m la ceea ce"ar nsemna pentru el i pentru fete# .l privi trist pe brbatul de care a)unsese s se ndrgosteasc la bordul navei# 8 $l crede n mine, ;ic5# ;iciodat nu l"am trdat, nainte, i n"o pot face acum# 1acrimile i mpien)enir oc%ii, vocea devenindu"i rguitF 8 &ar nici pe tine nu pot s te prsesc# 8 'e iubesc, 1iane# &in toat inima# ?lasul lui ;ic5 era disperat# 8 0i eu te iubesc, dac asta vrei s tii# @c%ii nu i se desprindeau un moment dintr"ai lui# 8 &ar l iubesc i pe Armand# Cred n )urmintele pe care ni le"am fcut acum unspre ece ani# ;iciodat nu m"am g!ndit c i"a putea fi necredincioas# 0i, curios, nici nu simt c i"am fost# Am desc%is o u i acolo am dat de tine, iar acum eti un om pe care"l iubesc# ,reau s fiu cu tine# &ar nu tiu ce s fac cu el# &ac i"a spune acum, l"a putea distruge, ;ic5# 1"a putea face s nu mai aib gri) de el nsui, n -rana# ;oi ne"am ntors spre pace# $l a rmas ca s lupte ntr"un r boi# Ce drept am eu s"l prsesc9 Asta i"am promis, acum unspre ece ani9 ( plec c!nd m satur9 ;u e drept# 8 ,iaa nu e niciodat dreapt# *ar unul dintre lucrurile pe care le"am iubit ntotdeauna la tine e c tu eti# &ar nu e6ist nici o cale de"a fi drept n situaia asta# @rice"am face, cineva are de suferit, renunm la ceva, e cineva care trebuie s piard# >o%nny, sau Armand, sau tu i cu mine# 8 $ o alegere imposibil de fcut, rsun ncordat vocea ei# 3arc a sta cu un pistol n m!n, trebuind s m %otrsc pe cine s omor# $l ddu din cap, o lu de m!n i am!ndoi rmaser pierdui n g!nduri, mult timp, iar apoi, alung!ndu"i"i pe ceilali din minte, au fcut din nou dragoste# .n noaptea aceea n"au a)uns la nici o %otr!re, i nici a doua i, n timp ce intrau n sc%imb i"i fceau rondurile, iar c!nd au mers la culcare s"au str!ns n brae i mai puternic dec!t nainte# $ra ultima lor noapte pe vas i tiau c nimic n"avea s mai fie vreodat ntocmai# &ac alegeau s"i duc viaa mpreun, ar fi trebuit s treac peste obstacolele care"i ateptau, provoc!ndu"i lor nile i altora suferine, iar dac preferau desprirea, avea s urme e un sentiment de pierdere ireparabil# ;umai n noaptea asta, numai n aceast ultim noapte, se mai puteau iubi ca nainte#

$ra aproape diminea c!nd au vorbit din nou, de ast dat 1iane fiind aceea care desc%ise discuia# (e ridic n capul oaselor i"i atinse faa, l srut pe bu e, i"l privi ca pe un copil# Am!nase acest moment ceasuri de"a r!ndul, dar acum nu mai putea atepta prea mult# Aveau s coboare de pe vas n c!teva ore i trebuia luat o %otr!re# $a, ns, se decisese i, fc!nd astfel, se %otr!se i pentru ;ic5# 8 0tii ce avem de fcut, nu"i aa9 $l o privi i, un lung rstimp, nu vorbi niciunul# 8 'u trebuie s te ntorci la fiul tu# Cu noi n"ai fi fericit niciodat, fr el# 8 0i dac m lupt s obin custodia9 8 Ai putea s c!tigi9 $ra la fel de sincer cu 1iane pe c!t era i ea cu el# 8 3robabil c nu# &ar pot ncerca# 8 0i ai sf!ia copilul n dou# ;"ai mai putea tri cu cugetul curat, o tii la fel de bine ca mine# ;u mai mult dec!t a putea rm!ne eu cu contiina curat dac l"a prsi pe Armand# (untem oameni de bun"sim, tu i cu mine# Avem contiin i responsabiliti, i pe alii care ne sunt dragi# Altceva e pentru oamenii diferii de noi, ;ic5# $i pot pleca, fc!nd cu m!na# ;oi, nu# 0tiu c tu nu poi i nici eu nu pot# &ac n"ai ine la >o%nny at!t de mult, i"ai fi prsit soia cu ani n urm# &ar n"ai fcut"o# 0i nu te pot lsa s"o faci acum, pentru noi# ;ic5 ddu din cap# *ar 1iane oft ncet# 8 .n plus, nici pentru mine nu"i at!t de simplu# ,ocea i cobor p!n la oaptF 8 .nc l mai iubesc pe Armand# Cu oc%ii plini de lacrimi, ntoarse capul, ;ic5 continu!nd s"o priveasc# 8 Ce"ai s faci acum, 1iane9 @ lu de m!n i"i m!ng!ie braul, cu oc%ii ntr"ai ei# Aproape"i dorea s poat ntoarce nava, lu!nd"o de la nceput, dar tia c nu era cu putin# 'rebuiau s mearg nainte, oric!t de dureros ar fi fost# 8 Ce"o s se"nt!mple cu tine9 8 Atept s se termine r boiul# 8 (ingur9 .l c%inuia dorul de ea# $ra o femeie care avea nevoie de un brbat, pentru a"i drui toat dragostea ce"o avea ea de druit, iar n el era at!ta dragoste pe care voia s i"o druiasc< 8 (igur c singur, !mbi 1iane# 8 Cre i c# Avea o idee# .i mai trecuse prin minte, n ultimele c!teva ile, dar nu tiuse cum avea s reacione e# &ar, aproape de ndat ce"i au i primele cuvinte, 1iane cltin din capF 8 ;"a putea s fac asta# &ac lsm ca lucrurile s mai continue astfel mult vreme, niciodat nu vom mai fi n stare s ne desprim# ;"au trecut nici dou sptm!ni, iar eu abia m pot despri de tine nc de pe"acum# .i simea de)a carnea i sufletul smulse de l!ng ale lui, era mai presus de puterile ei i"i apuc str!ns m!naF 8 .ntr"un an, doi, va fi mai ru, insuportabil, oft, privindu"l# Cred, prietene, c a sosit momentul s fim puternici, at!t de puternici pe c!t spui tu c suntem# ;u avem de ales# ;e"am ndrgostit# Am avut la dispo iie dou sptm!ni# Bn miracol# @ via de om n sine, pe care o voi ine minte p!n la moarte, dar mai mult nu se poate, pentru niciunul dintre noi# ,ocea ncepu s i se fr!ng, oc%ii umpl!ndu"i"se ncet de lacrimi#

8 *ar a i, c!nd vom cobor de pe nava asta, trebuie s privim nainte, s nu ne uitm nici un moment n urm# &ec!t pentru a ne aminti c!t de mult ne"am iubit i a ne dori numai bine# Acum i oc%ii lui erau nlcrimai# 8 Am s te pot cuta la telefon din c!nd n c!nd9 1iane cltin din cap c nu, i apoi, cu un suspin care"i lu borul dintr"nsa ca o mic pasre rnit, i se arunc n brae, iar el o inu astfel timp de"o or, nfrunt!ndu"i propriile lacrimi n vreme ce sttea scldat ntr"ale ei# 3ur i simplu nu aveau alt cale de"a face ceea ce trebuia fcut# 1egtura pe care i"o creaser trebuia s fie rete at i avea s fie i pentru ei la fel de dureros ca i pentru omul pe care"l v user n sala de mese cu o sptm!n n urm, c!nd medicii i tiaser m!na# ("au desprit n camera ei, la scurt timp dup ora opt, cu o ultim srutare i oc%ii plini de durere# ;ic5 a trimis fetele )os de pe punte, iar 1iane le"a a)utat s se mbrace# Acum toate trei artau ca nite %aimanale, la fel ca toi ceilali de pe vas, n timp ce se adunau pe punte# Cpitanul le"a spus c pe la amia aveau s a)ung la ;eE Gor5# Ceruse demult, prin radio, s se trimit a)utoare i ambulane pentru a"i lua pe rniii salvai pe mare# Ali trei muriser din cau a rnilor infectate, dar &eauville se ntorcea victorioas cu cei o sut nou eci rmai n via# 3e punte domnea o atmosfer plin de nviorare n timp ce nava plutea nainte i toat lumea vorbea cu nsufleire# -etele se mprieteniser cu toi pasagerii iniiali i cu ec%ipa)ul, dar rnii ambulatorii erau acum i ei de fa, pentru a urmri sosirea navei la destinaie# 'oi erau prea emoionai ca s mai mn!nce sau s bea i s"ar fi is c se aflau mpreun de cel puin un an, aa cum stteau unul l!ng altul de"a lungul copastiei, strig!ndu"se pe nume# ;umai ;ic5 i 1iane preau s se in puin mai la distan de ceilali# $l avea o e6presie cam buimac, iar ea avea n prea)m fetele# &in c!nd n c!nd, oc%ii li se nt!lneau i se susineau i, odat c!nd fetele au cobor!t la cabin s" i ia ppuile, ;ic5 a mbriat"o pre de"o clip, ea ls!ndu"i m!na ntr"a lui# ;iciunul dintre ei nu"i putea nc%ipui cum aveau s supravieuiasc n continuare i totui nu aveau ncotro# 1a fel de intransigent pe c!t nainta &eauville spre destinaie, erau i ei silii s se tre easc din vis, revenind la realitate# /omentele de pe mare se apropiau de sf!rit, iar ;ic5 i 1iane trebuia s"i urme e drumurile proprii, ntreb!ndu"se dac aveau s se mai nt!lneasc vreodat# $l se ntreba dac ntr"o bun i, pe alt nav, va da din nou peste Armand i 1iane# A boiul avea s se fi sf!rit, fetele vor fi mari, iar ;ic5 cstorit n continuare cu 7illary, de dragul fiului lor# 3entru o secund, dar nu mai mult, aproape c"l ur pe >o%nny# &ar biatul n"avea nici o vin, cum nici Armand nu avea# .i doreau un lucru pe care nu puteau s"l aib, iar acum trebuia s priveasc n fa ceea ce"i datorau lor nile precum i lui Armand i lui >o%n# 0tia c 1iane avea dreptate, ns c!nd rir n sf!rit conturul ;eE Gor5"ului n fa, ;ic5 tiu c n viaa lui nu simise o mai mare durere# Abia mai reuea s"i pstre e g!ndurile ndreptate spre fiul su# $ra singurul lucru de care trebuia de"acum s se agae# 0i totui, n acele ultime momente, tot ce dorea era s se agae de 1iane# 3e punte au rsunat strigte de bucurie, c!nd apru (tatuia 1ibertii, soarele ilei fierbini de iulie sclipind pe fclia ei i, nu peste mult, l!ng &eauville au aprut remorc%erele i au intrat cu toii n portul ;eE Gor5# 3rocesiunii i s"au alturat alupe de pompieri, mproc!nd n v du% cu trombe de ap, iar c!nd au a)uns la c%eu, ambulanele i ateptau aliniate s preia rniii de pe bord# &eauville a acostat la c%ei n timp ce blit urile camerelor fulgerau i iaritii ncercau s intervieve e pe oricine puteau# 1iane prea s cunoasc pe aproape fiecare supravieuitor pe nume, iar c!nd se aplec s srute un brbat pe obra , n faa ei strfulger un aparat foto# Aestul pasagerilor aproape c nu preau dornici s plece i se mbriau fc!nd sc%imb de adrese, plesnindu"se pe spinare, felicit!nd cpitanul i ec%ipa)ul pentru c"i trecuser oceanul, dup care n sf!rit, unul c!te unul,

i"au luat baga)ele i au cobor!t de pe nav# 1iane, ;ic5 i fetele au rmas aproape ultimii, iar c!nd n fine au a)uns pe c%eu, s"au uitat unul la altul nevenindu"le s cread# 8 $i, iat"ne"acas, o privi ;ic5 peste cretetele fetielor, am!ndoi fiind incapabili s se bucure, iar 1iane nu"i mai dori dec!t s ntind braele spre el# 8 .nc nu m simt ca acas# 'otui, trebuia s duc fetele la ?rand Central (tation, pentru a lua trenul spre Was%ington# 8 @ s vin i asta# (una mai calm dec!t se simea, insist s le c%eme un ta6i i s le conduc la gar i deodat, n timp ce urcau n main, 1iane ncepu s r!d, iar ;ic5 !mbiF 8 'rebuie c artm ca o band de vagabon i# .i cobor privirea spre %ainele de mprumut pe care nc le mai avea pe el2 din c!te"i putea aminti, era pentru prima oar n viaa lui c!nd nu pleca din port cu o limu in# .n drum spre ?rand Central au vorbit vrute i nevrute cu fetele, a)ung!nd la gar mult prea repede# &up ce 1iane a cumprat biletele, s"au dus p!n pe peron# (e g!ndise s stea la un %otel, n ;eE Gor5, dar era mai bine s a)ung acas c!t mai repede# &ac rm!nea n ora, ar fi fost prea mare tentaia de a"l vedea pe ;ic5# $l a pus cele c!teva baga)e n compartiment, apoi a stat un moment privind n )os spre 1iane, care se uita la el mpreun cu fetele# 8 1a revedere, unc%iule ;ic5# ( vii pe la noi c!t mai cur!nd, formul $li abet% invitaia, cu /arie"Ange in!ndu"i isonul# .l abandonaser demult, la bordul navei, pe Cdomnul :urn%amD# 8 ,oi veni# *ar voi, s avei mare gri) de mama voastr# 1iane i au i glasul nsprindu"se de emoie i, din nou, trebui s"i ng%it lacrimile# Acestea ns o podidir oricum, pe c!nd l mbria, iar el o str!ngea la piept, optindu"i ncet, n prF 8 ( ai gri) de tine, drag prieten# *ar apoi se retrase ncet i, cu un ultim semn mut al m!inii, plec, grbindu"se s a)ung pe platform i s"i tearg lacrimile nainte de a"l vedea fetele# Amase pe peron, cu un !mbet larg, n timp ce toate trei stteau la fereastr, dup care 1iane le sili pe fete s revin nuntru, sufl!ndu"i lui 1iane un srut i form!nd cuvintele Cte iubescD# $l rmase acolo p!n nu"l mai putu vedea i, cu un cumplit icnet de durere pentru a"i nbui un suspin, 1iane i trase capul napoi n compartiment# (e re em de sptarul banc%etei din catifea maron, n timp ce fetele se agitau cu feluritele m!nere, comutatoare i manete, i nc%ise un moment oc%ii, v !nd c%ipul lui ;ic5 naintea ei i t!n)ind cu fiecare dram de suflet s"l ating, doar nc odat# @ clip doar# (e rev u n cabina efului de ec%ipa), n braele lui ;ic5, i simi durerea despririi aproape insuportabil, dup care, incapabil s"i mai stp!neasc suspinele un moment mcar, le spuse ceva fetelor i iei pe culoar, nc%i !nd ua n urma ei# 8 3ot s v a)ut, doamn9 @ ntreb un %amal negru nalt, cu veston alb imaculat, dar 1iane nu fu n stare s vorbeasc i cltin din cap, cu lacrimile iroindu"i# &oamn#9 Aepet el, surprins de c%inul pe care i"l vedea pe fa, ns ea se mulumi doar s clatine iari din cap# 8 $"n regul# &ar nu era# Cum i"ar fi putut spune c n ultimele dou sptm!ni plecase de l!ng soul ei, dup cderea 3arisului, i traversaser Atlanticul cu un cargobot, sfid!nd submarinele germane, v user un vas scufund!ndu"se, oameni plutind mori pe ap de )ur mpre)urul lor, c ngri)ise aproape dou sute de supravieuitori suferind de arsuri i rni# 0i se ndrgostise de un

brbat de la care tocmai i luase rmas bun i probabil n"avea s"l mai vad niciodat# $ra mai presus de cuvinte, aa cum sttea acolo, re emat de fereastra trenului n mers, cu inima drobit# *ar n ?rand Central (tation, ;ic5 mergea ncet spre ieire, cu capul n piept, cu oc%ii ume i, art!nd de parc n acea diminea i"ar fi murit n brae cel mai bun prieten# @pri un ta6i pe strad i se duse acas pentru a gsi apartamentul gol# &oamna :urn%am era la Cape Cod cu nite prieteni, l anun o servitoare nou# *ar trenul gonea spre Was%ington# 1iane i fetele s"au ca at la %otelul (%ore%am n aceeai sear la ora opt2 avea sen aia c nu mai dormise de ile"ntregi# $rau e6tenuate i murdare, iar fetele pl!ngeau# 'recuser toate trei prin at!tea, n ultimele c!teva sptm!ni i"n lunile dinainte, iar acum le era greu s conceap faptul c se aflau napoi n (tatele Bnite# 'oi cei din )ur preau at!t de fericii, nepstori i normali# ;u se rea nici urm de c%ipuri ncordate ca la 3aris nainte de ocupaie sau de vasticile pe care le v use flutur!nd dup predarea oraului i nici un rnit cum fuseser pe vas# ;u e6ista nimic din ceea ce le devenise familiar i care era departe de"a fi normal# Ceas dup ceas, n timp ce cea n patul de %otel, noaptea, 1iane trebuia s fac eforturi de"a nu"i da telefon lui ;ic5 la ;eE Gor5, nclc!nd toate promisiunile re onabile pe care i le fcuser, ba ate pe rspunderile lor fa de ali oameni# &intr"o dat, tot ce"i mai dorea era s se afle din nou n braele lui# *ar ;ic5, n patul su din ;eE Gor5, trebuia s se c%inuiasc ntocmai la fel de cumplit pentru a n"o suna la %otelul (%ore%am din Was%ington# A doua i diminea, i"a trimis o telegram lui Armand pentru a"l anuna c sosiser cu bine# Aventura navei &eauville figura n toate iarele de diminea, inclusiv fotografia ei srut!nd obra ul unui t!nr canadian ntins pe brancard, la cobor!rea de pe vas# .n fundal se rea ;ic5, privind"o cu o e6presie trist, n timp ce alii !mbeau cu obra)ii iroind de lacrimi# (imi din nou aceeai apsare n piept, privind fotografia din iar, iar fetelor le veni dintr"odat foarte greu s se neleag cu ea# At!t de multe se sc%imbaser, i aa de repede, pentru toate trei, nc!t ele se smiorciau, iar 1iane era nervoas# 'recuser prin at!tea i suferiser aa de multe pierderi, nc!t urmele celor nt!mplate i cereau obolul, iar c!nd n sf!rit se decise s"l sune pe unc%iul ei ?eorge din (an -rancisco, pentru a"i spune c se ntorseser n (tate, 1iane aproape c se rsti la el# ?eorge fcu o serie de remarci lipsite de tact cu privire la cderea -ranei, la felul cum france ii le predaser literalmente germanilor 3arisul pe o tav de argint i meritau ceea ce cptaser n sc%imb# 1iane trebui s fac eforturi pentru a nu ipa la el# 8 $i, slav &omnului c v"ai ntors# &e c!nd suntei aici9 8 &e ieri# Am venit cu un vapor de marf# (e ls o tcere ncrcat# 8 Cu &eauville9 0i n iarele matinale din (an -rancisco apruse, dar fr fotografii# 8 &a# 8 Ce fel de ntru smintit e brbat"tu de te"a urcat pe"un asemenea vas9 3entru numele &omnului, trebuie s fi e6istat i alt cale de"a te scoate din -rana# Ai participat la salvarea aceea pe mare9 8 .ntocmai# ,ocea"i suna epui at i nfr!nt# ;u voia s fie nevoit s"i ia aprarea lui Armand n faa lui# ;u voia s se g!ndeasc, fiindc singurul la care se putea g!ndi era ;ic5# 8 Am salvat o sut nou eci de oameni# 8 Am citit# 0i nu era dec!t o singur femeie la bord, o infirmier cu doi copii# 1iane !mbiF 8 ;u tocmai o infirmier, unc%iule ?eorge, doar eu i fetiele# 8 3entru numele &omnului#

(e b!lb!i n continuare, ntreb!nd"o c!nd avea s vin la (an -rancisco, iar ea spuse c n" avea s vin# 8 Ce9 8 Am sosit asear la Was%ington# ,oi nc%iria o cas aici# 8 ;"o"ng%it# &up toate prin c!te trecuse, cearta cu el era prea mult# 8 Aici am locuit cinci ani, avem prieteni, iar fetelor le place coala unde nva# 8 &ar e ridicol# &e ce nu te"a trimis Armand la mine9 8 -iindc i"am spus eu c vreau s stau aici# 8 $i bine, dac"i vii n fire, eti binevenit# 1ocul unei femei singure nu e ntr"un ora strin# Ai putea sta cu mine, n casa noastr# Aici a fost cminul tu, nainte de Was%ington# C!te prostii, 1iane< / surprinde c n"ai ncercat s te"ntorci la 1ondra sau la ,iena# Aemarcile lui n"o amu au i"i spuse cu voce calmF 8 Am vrut s rm!n cu Armand, la 3aris# 8 :ine mcar c n"a fost at!t de smintit s"i dea voie# 0i"mi nc%ipui c oricum nu va mai rm!ne nici el mult timp acolo# ;ebunul la de de ?aulle se ndreapt de)a spre Africa de ;ord, iar restul guvernului s"a mprtiat prin toat -rana, din c!te"aud# / surprinde c Armand mai e nc la 3aris# A ieit la pensie9 1iane vorbi calm# ;"avea de g!nd s"i spun c Armand era alturi de 3Ptain# 8 ;u, n"a ieit la nici o pensie# 8 $i, atunci o s"o ia la sntoasa, ca toi ceilali# :ine"ai fcut c"ai venit aici cu fetele# Ce mai fac9 ?lasul i se mbl!n i la aceast ntrebare, iar 1iane i spuse ultimele nouti, dup care le ls pe $li abet% i pe /arie"Ange s stea de vorb cu unc%iul lor, iar sf!ritul conversaiei veni ca o uurare# $a i ?eorge nu avuseser niciodat nimic n comun# ;u semna sub nici o form cu tatl ei# &intotdeauna de aprobase relaiile dintre ea i 7arrison, faptul c"i mprtea viaa i gri)ile i de"a se ine la curent cu problemele din lume# ;"o socotea o cale cuviincioas de a crete o fat i nu fusese de acord cu ea nici ca t!nr femeie# C3e departe, mult prea modern pentru gusturile mele#D ;u"i ascunsese nicicum divergenele de preri# 0i nu avusese o prere prea gro av nici despre Armand, c!nd se cunoscuser# ** gsea mult prea btr!n pentru 1iane, o i spusese, iar c!nd ea se mritase cu el, mut!ndu"se la ,iena, i urase noroc i"i spusese c avea mare nevoie# .n anii urmtori se v user doar rareori, iar cu acele prile)uri, constatau c nu se nelegeau cu privire la nimic, iar mai presus de orice, referitor la strategia lui ?eorge fa de Croc5ett (%ipping# Cel puin, ns, firma continuase s prospere, i dei era n de acord cu el, 1iane nu avea de ce se pl!nge n acest sens# /ulumit unc%iului ?eorge, afacerile mergeau nfloritor, iar ntr"o bun i avea s"i lase cu at!t mai mult ca motenire pentru fete, lucru care o bucura# Cam at!ta, ns, o mulumea la unc%iul ?eorge# $ra dogmatic, tiranic, demodat i e6trem de plictisitor# .n aceeai diminea a mai cutat i pe un agent imobiliar, aran)!nd s vad trei case mobilate n ?eorgetoEn# &orea ceva mic i nepretenios, unde s poat atepta cu fetele, n linite, sf!ritul r boiului, s primeasc din c!nd n c!nd c!iva prieteni i s duc o via odi%nitoare# (e terminase cu ilele grandorii de la ambasada -rance i alte asemenea locuri, dar 1iane tia c n"avea s le duc dorul# A nc%iriat a doua cas vi itat i a aran)at s se mute acolo ntr"o sptm!n# Apoi a anga)at o ngri)itoare intern, o negres btr!n foarte agreabil, care gtea i iubea copiii# A fcut cumprturi pentru fete i pentru sine, rencep!nd toate trei s arate ca alt dat# 1e"a cumprat c%iar i c!teva )ucrii noi, de vreme ce nu"i aduseser cu ele niciuna# 0i a fost fericit

pentru fiecare moment de activitate i toate pregtirile de mutare# @ a)utau s"i alunge g!ndurile despre ;ic5, cel puin pentru c!te cinci minute n ir, dar avea momente c!nd credea ntr"adevr c n"avea s supravieuiasc# (e tot ntreba ce fcea el, dac plecase la :oston s"l ia pe >o%n napoi# /intea i se tot abtea spre nav i prea aproape ca i cum i"ar fi petrecut acolo cea mai mare parte din via i era cu neputin de cre ut c nu fuseser dec!t treispre ece ile# *ar i iar, trebuia s"i readuc aminte c era mai bine s nu se g!ndeasc la ;ic5, ci la Armand# *"a scris soului ei i i"a transmis noua adres, iar la dou sptm!ni dup ce se mutaser a primit prima scrisoare de la el# $ra scurt ntruc!t spunea c o scrisese n grab, iar )umtate din cuvinte erau nnegrite de ctre cen ori# &ar cel puin tia c o ducea bine i era ocupat i spera ca i ele trei s fie bine i fericite printre vec%ii lor prieteni# .i cerea s"i transmit complimentele sale lui $leanor, iar 1iane tiu c urarea l includea i pe 3reedinte# &ar, una peste alta, pentru 1iane i fete a fost o var lung i singuratic# 'oi prietenii lor erau plecai din Was%ington, la Cape Cod, n /aine i prin alte locuri# (oii Aoosevelt erau, ca de obicei, la Campobello i p!n n septembrie nu nt!lni un suflet de om# Cu mult nainte, 1iane a cre ut c"i va pierde minile ncerc!nd s le distre e pe fete i s"i abat g!ndurile de la ;ic5# .n fiecare i nd)duia s"o c%eme la telefon, sau s gseasc o scrisoare# .n sc%imb, o dat la fiecare c!teva sptm!ni sosea c!te una de la Armand, n care soul ei nu"i spunea aproape nimic, iar cele mai ntinse pri din scrisori erau nnegrite de ctre cen orii na iti# Avea sen aia c locuia mpreun cu fetele ntr"un vid i se ntreba adesea c!t timp avea s mai suporte# 0tirile din lume n"o fceau dec!t s simt c prsise $uropa pentru a veni pe alt planet# 1a trei mii de mile distan, r boiul fcea ravagii, iar aici oamenii fceau t!rguieli, i conduceau mainile, se duceau la cinema, n vreme ce soul ei e6ista n mi)locul na itilor din 3aris, iar germanii continuau s pustiasc $uropa# 3rima pagin a unui iar din Was%ington publica noutatea c 'iffany a Co din ;eE Gor5, bi)utierii, se mutaser mai n sus pe strada cinci eci"i" apte, dup trei eci i patru de ani petrecui la vec%iul amplasament# ;oua cldire era o minune, cu aer condiionat, cum i se icea, care meninea rcoarea n maga in indiferent de temperatura de"afar# Cu acest articol aprut pe pagina nt!i, 1iane se ntreba dac"i ieise lumea din mini, sau ea nsi# .n iua de 1L august, 7itler declarase blocada apelor teritoriale engle e, iar Armand formulase astfel informaia n scrisori, nc!t cen orii nu se atinseser de ea# &ar p!n atunci 1iane citise oricum vestea# *ar n 2Z august, a citit n iare c C%urc%ill inuse un discurs e6trem de emoionant n Camera Comunelor# 'rei ile mai t!r iu, 1ondra a fost bombardat, ncep!nd blit 2+"ul, cu bombardarea caselor, a str ilor i oamenilor, n timpul nopii, p!n c!nd londone ii au a)uns s petreac mai mult timp n adposturile antiaeriene dec!t n case# 1a vremea c!nd $li abet% i /arie"Ange au revenit la vec%ea lor coal, engle ii ncercau s"i scoat copiii din 1ondra# Casele se dr!mau, cu familii ntregi ucise n fiecare noapte# /ai multe vapoare prsiser de)a /area :ritanie, trimi!nd copiii n Canada pe durata r boiului# *ar apoi, n sf!rit, la )umtatea lunii septembrie, $leanor i"a dat telefon, cu vocea ei familiar i uscat, iar 1iane aproape a pl!ns de uurare, at!t de bine"i prea s"o aud# 8 /i"a fcut aa de mare plcere s"i primesc scrisoarea, la# Campobello, draga mea# &ar ce traversare sinistr ai fcut, cu &eauville< Au conversat despre asta o vreme, lui 1iane apr!ndu"i iari g!ndurile la ;ic5# &up ce a nc%is telefonul, a stat mult timp singur n grdin, g!ndindu"se la el i ntreb!ndu"se ce fcea# (e ntreba c!t timp avea s mai se simt astfel, ca i cum n"ar fi fost vie dec!t pe )umtate, )induind dup el# 'recuser dou luni de c!nd o lsase n tren, la ?rand Central (tation, i nc mai triau mpreun, n inima ei# .n fiecare articol pe care"l citea, n fiecare g!nd, fiecare scrisoare i fiecare i, prea oarecum s e6iste o legtur cu el i trecutul# 'ria ntr"un infern

propriu numai ei, tiind c i viaa lui era nendoielnic cam la fel# &ar nu ndr nea s"l caute la telefon pentru a afla cum o mai ducea# .i promiseser s nu se sune i tia c trebuia s fie puternic# 3l!ngea mai uor dec!t i se nt!mplase n trecut, iar fetele o gseau tot mai frecvent argoas# (ervitoarea binevoitoare pe care o anga)aser le"a spus c era astfel deoarece tatl lor era plecat, iar mama avea s fie din nou fericit, odat cu ntoarcerea lui# -etele au fost de acord c aveau s fie toate trei mai fericite c!nd se va sf!ri r boiul# 1iane nu ducea absolut nici un fel de via social n Was%ington# @amenii care o invitaser at!t de consecvent pe vremea c!nd locuiau acolo nu mai tiau dac s"o pofteasc sau nu# $ra o femeie singur, ceea ce"i punea ntr"o situaie st!n)enitoare i, cu toate c"i fgduiau s"o c%eme n cele din urm, deocamdat nimeni n"o fcuse# &oar n cele din urm, $leanor a invitat"o la un mic dineu de familie n ultima sptm!n a lui septembrie# 1iane s"a simit uurat sosind la Casa Alb cu un ta6i i v !nd porticul familiar# .i era dor de conversaii inteligente cu cineva i voia s afle toate tirile de r boi de la $leanor# Cina a bucurat"o peste msur, p!n c!nd -ran5lin a luat"o deoparte dup desert, vorbindu"i calm, dar francF 8 Am aflat despre Armand, draga mea# 0i"mi pare foarte, foarte ru# 3re de"o clip, aproape c i se opri inima"n loc# Ce aflaser i ea nu tia9 &evastaser nemii 3arisul9 /urise Armand9 (e transmisese vreun comunicat secret de care ea nu avea cunotin9 (e fcu palid ca moartea, iar 3reedintele o atinse pe braF 8 Acum neleg de ce l"ai prsit# 8 &ar nu l"am prsit# ;u n sensul acela# .l privi, nedumerit# 8 Am plecat fiindc 3arisul a fost ocupat i am considerat c aici vom fi n siguran# A fi rmas cu el, dac"mi ngduia# C%ipul 3reedintelui se ncordF 8 .i dai seama c lucrea cu 3Ptain, n colaborare cu germanii9 8 $i# &a# Am tiut c urma s rm!n la 3aris cu# &ar Aoosevelt o ntrerupseF 8 .nelegi ce nseamn asta, 1iane9 @mul acesta a trdat -rana# @ spunea ca pe"o condamnare la moarte a lui Armand, iar 1iane simi lacrimile nep!ndu"i oc%ii# Cum l"ar fi putut apra9 ;u"i putea spune nimnui ceea ce tia, nici c%iar acestui om# ;u putea face nimic pentru a absolvi de vin numele soului ei# 0i nu"i dduse seama c vestea avea s a)ung p!n n (tate# .l privi pe 3reedinte, nea)utoratF 8 -rana e ocupat, domnule 3reedinte# Acestea nu sunt# ,remuri normale# ,ocea, ns, i ovia# 8 Cei rmai loaiali -ranei au fugit# Bnii dintre ei sunt acum n Africa de ;ord# (unt la fel de contieni c ara e ocupat, dar nu lucrea pentru 3Ptain# 1iane, ai fi putut foarte bine s fii mritat cu un na ist# 3oi accepta situaia asta9 8 (unt mritat cu un om pe care"l iubesc, cu care sunt cstorit de unspre ece ani# 0i pentru care tocmai renunase la cineva pe care"l iubea nespus# 8 $ti mritat cu un trdtor# *ar din tonul lui reieea clar c, acum, era considerat i ea o trdtoare, prin asociere# At!t timp c!t cre use c"l prsise definitiv pe Armand, totul fusese n regul# &ar dac ea insista s"i rm!n alturi, atunci era la fel de vinovat ca el# * se citea perfect pe c%ip i n felul cum i ur noapte bun# $leanor n"a mai cutat"o i, ntr"o sptm!n, s"a rsp!ndit prin tot Was%ingtonul vestea c Armand era un trdtor al -ranei, lucr!nd pentru 3Ptain i pentru na iti# 1iane era ocat de b!rfele pe care le au ea# &oi sau trei pescuitori n apele tulburi s"au dat peste cap s"i dea telefon

i s"i spun# 0i nu era sigur nici mcar ce anume o ndurera mai mult, b!rfele despre Armand ca fiind na ist, sau tirea c la data de 2 octombrie submarinele germane scufundaser $mpress of :ritain, o nav engle plin cu copii pe care i ducea la adpost, n Canada# * se fcu ru, amintindu"i de Uueen ,ictoria i de cadavrele care pluteau n ap cu dou luni nainte, iar acum cadavrele vor fi ale unor copii# Avea sen aia de"a tri un comar, nfrunt!ndu"i propriile depresiuni i necontenitul sentiment de pierdere# Cumva, reuea s se t!rasc de pe"o i pe alta, atept!nd scrisorile lui Armand i evit!nd telefoanele unc%iului su ?eorge, care insista s se mute n California# ;u fusese nevoie dec!t de c!teva sptm!ni ca s afle i el b!rfele care circulau prin Was%ington ca focul n pdure# .ntr"o rubric de scandal apruse o insinuare despre motenitoarea care arbora acum steagul lui 7itler pe casa ei din ?eorgetoEn# 8 Ii"am spus eu ntotdeauna c la era un pui de cea, mugi ?eorge n telefon, de la (an -rancisco# 8 3e dracuK, nu tiu# ;u mi"ai spus c de"asta a rmas n 3aris# 8 $ credincios -ranei# .ncepea s aib sen aia c repeta vorbe goale# ;umai ea i Armand tiau adevrul i nu e6ista nimeni cruia s i"l poat destinui# (e ntreba dac nu cumva au ise i ;ic5# 8 Ca curu"i credincios -ranei, 1iane# *ndividu"i un na ist# 8 ;u e na ist# ;e"au ocupat nemii# (una la fel de obosit pe c!t se simea i era n pragul lacrimilor# 8 (lav &omnului c pe CnoiD nu ne"a ocupat nimeni# 0i s ii minte# $ti americanc, 1iane# 0i a venit naibii timpul s te"ntorci aici unde i"e locul# Ai trit n comuniti internaionale at!ta timp nc!t acum nu mai tii nici mcar cine dracuK eti# 8 :a tiu foarte bine# (unt soia lui Armand i s nu uii tu asta# 8 3oate c ilele"astea ai s"i vii i tu"n fire# Ai citit despre copiii ia omor!i c!nd s"a scufundat vasul engle 9 $i bine, unul dintre oamenii care i"au ucis, el este# $ra o afirmaie plin de cru ime, iar 1iane se ncord din tot trupul# 0tia prea bine ce nsemna scufundarea unei nave# 8 ( nu ndr neti s spui aa ceva< ( nu"ndr neti< (e ae , tremur!nd, iar apoi, fr o vorb n plus, nc%ise telefonul# Comarul n"avea s ia sf!rit niciodat# /ult, mult timp de"atunci nainte n"avea s se sf!reasc, i o tia# 'rebuia s" i reaminteasc ilnic cuvintele lui ;ic5F C@amenii puternici nu pot fi nvini#D &ar, n noaptea aceea, st!nd culcat n pat i pl!ng!nd p!n la iu, nu"l mai putu crede# &up ce ;ic5 a a)uns la locuina din ;eE Gor5 i servitoarea i"a spus c 7illary se afla la Cape Cod iar >o%nny tot n :oston, i"a scos Cadillac"ul verde"sticl din gara), unde sttuse timp de un an, i a pornit, cu o e6presie %otr!t i sumbr pe c%ip, direct ctre ?loucester# 0tia e6act unde se afla 7illary, sau cel puin bnuia, iar c!teva investigaii telefonice prudente i"au confirmat"o# ;"a sunat"o ca s"o anune c venea# A a)uns, asemenea unui oaspete ateptat, pe vec%ea i enorma moie# Brc!nd cu pas apsat treptele din fa, a sunat la u# $ra o sear frumoas de iulie i se vedea bine c nuntru avea loc o petrecere# @ fat n cas, cu uniform neagr, bonet i or de dantel, i"a desc%is i, !mbitoare, l"a poftit s intre# A cam mirat"o e6presia lui ntunecat, dar ;ic5 a cerut politicos s"o vad pe doamna :urn%am, care, dup c!te nelegea el, era acolo n vi it# 1ipsa unei inute potrivite ddea clar de neles c nu inteniona s rm!n la cin# *"a dat servitoarei cartea lui de vi it, iar fata a disprut cu ea imediat, pentru a reveni peste un moment i a"l ruga s"o urme e n bibliotec# Acolo, a gsit"o pe formidabila doamn Ale6ander /ar5%am# @ cunoscuse cu muli ani n urm, i a recunoscut"o imediat, n timp ce ea

l privea printr"o lomiet, cu m!inile sc!nteind de diamante i silueta prelung, elegant, drapat ntr"o roc%ie de sear albastr ca g%eaa# Avea prul at!t de alb nc!t avea aproape aceeai culoare cu roc%ia# 8 &a, tinere, ce doreti aici9 8 :un seara, doamn /ar5%am# Au trecut nite ani de c!nd ne"am cunoscut# ;ic5 purta pantaloni albi de n, o cma de mtase imaculat, bla er i papion, str!ng!ndu"i foarte cuviincios m!na n timp ce se pre entaF 8 (unt ;ic%olas :urn%am# 3e sub stratul de pudr, femeia pli uor, dar n oc%i nu i se citi nimic# 8 Cred c soia mea petrece Eee5end"ul aici# Ai fost foarte amabil s"o g duii# .i !mbi, pe c!nd se priveau n oc%i, fiecare tiind e6act ce se nt!mpl, ns ;ic5 era dispus s accepte )ocul, cel puin de dragul btr!nei, dac nu pentru 7illary# 8 'ocmai m"am ntors n sf!rit din $uropa, puin mai t!r iu dec!t m ateptasem# ;u tie c am venit i m"am g!ndit s vin aici i s"i fac o mic surpri # 0i, pentru a dovedi c nu era maliios, adugF 8 A dori s"o duc n seara asta cu maina la :oston, pentru a"l lua de"acolo pe fiul nostru# ;u l"am mai v ut din septembrie, c!nd s"au mbarcat pe AVuitania# Brm un moment de tcere, timp n care btr!na femeie l privea int# 8 ;u cred c soia dumitale este aici, domnule :urn%am# (e ae cu desv!rit graie i absolut stp!nire de sine, coloana ei vertebral eapn neating!nd nici un moment sptarul scaunului i fr ca lomieta s oscile e o clip mcar# 8 .neleg# Atunci, poate c vara dumneavoastr a fcut o confu ie# *"am dat telefon nainte de"a veni ncoace# 0tia c!t de apropiate erau cele dou femei# (e cstoriser cu doi frai# 8 A menionat c a v ut"o pe 7illary aici la sf!ritul sptm!nii trecute# .ntruc!t nu a sosit acas, presupun c e tot aici# 8 Aealmente, nu tiu cum# &ar, nainte de"a apuca s termine fra a, fiul ei nvli n camerF 8 /am, pentru numele lui &umne eu, nu trebuie s# (e opri, dar era prea t!r iu# ,oise s"i spun c nu trebuia s se deran)e e cu ;ic5 :urn%am# ;ic5 se ntoarse spre 3%ilip, privindu"l drept n faF 8 :un, /ar5%am# (e ls o tcere ad!nc, apoi ;ic5 continuF 8 Am venit s"o iau pe 7illary# 8 ;u"i aici, replic /ar5%am cu dispre nedisimulat n glas i oc%ii strlucindu"i# 8 1a fel mi"a spus i mama dumitale# &ar 7illary i fcu de r!s pe am!ndoi# *ntr i ea n bibliotec, mbrcat ntr"o roc%ie de sear subire ca borangicul, alb cu auriu, din estur de sari indian# $ra o nc!ntare pentru oc%ii tuturor, cu prul negru adunat n cretet, foarte bron at, iar la urec%i i la g!t av!nd diamante prelungi# Amase nemicat, cu privirea spre ;ic5F 8 &eci c%iar erai tu# Cre usem c"i o glum proast# ;u sc%i nici o micare de"a se apropia de el# 8 @ glum foarte proast, 7illary drag# (e pare c nici mcar nu eti aici# 1a au ul cuvintelor lui ;ic5, 7illary privi de la 3%ilip la maic"sa, apoi ridic din umeriF 8 /ulumesc oricum# &ar nu contea # &a, sunt aici# $i, i9 3roblema e de ce eti tu aici9

8 Ca s te iau acas# /ai nt!i, ns, vom merge s"l lum i pe >o%nny# ;u l"am mai v ut de ece luni, sau ai uitat9 8 ;u, n"am uitat# @c%ii i se aprinser asemenea diamantelor agate la urec%i# 8 0i tu, de c!nd nu l"ai mai v ut9 .i sfredelir oc%ii lui ;ic5 pe"ai ei# 8 Am fost la el sptm!na trecut# &in cuvintele ei nu se subnelegea nimic# 8 (unt foarte impresionat# Acum, du"te i f"i vali ele, s"i lsm pe aceti oameni amabili cu petrecerea lor# .i vorbea pe un ton simplu, egal, dar se vedea clar c era pe punctul s e6plode e# 8 ;u poi s"o smulgi, aa, din casa asta, fcu 3%ilip /ar5%am un pas nainte, dar ;ic5 l privi fr s se clinteasc# 8 $ soia mea# ,!rstnica doamn /ar5%am i privea pe toi, fr o vorb# 7illary, ns, se grbi s"i spun cuv!ntulF 8 ;u plec# 8 &"mi voie s"i amintesc c nc mai suntem cstorii# (au ai naintat aciunea de divor n absena mea9 .i v u pe 7illary i pe 3%ilip sc%imb!nd o scurt privire nervoas# ;"o fcuse, dar avusese de g!nd, iar neateptata sosire a lui ;ic5 i drnicea planurile# A)unseser practic pe punctul s"i anune logodna# &oamna /ar5%am era foarte mulumit# 0tia cine era 7illary i n"o simpati a# &eloc# *"o spusese lui 3%ilip# $ra mai rea dec!t oricare dintre fostele lui soii i avea s"l coste o avere# 8 Ii"am pus o ntrebare, 7illary, insist ;ic5# Ai naintat aciune de divor9 .i recunoscu n voce vec%ea i familiara ostilitateF 8 ;u, nc nu# &ar o voi face# 8 *nteresant veste# 3e ce temei9 7illary l fulger cu privireaF 8 Abandon# Ai spus c te vei ntoarce la Crciun, apoi c n aprilie# 8 0i n tot acest timp, srmana mea dragoste, tu ai murit de dorul meu# Ce curios, n"am primit rspunsuri la niciuna din scrisorile sau telegramele mele# 8 ;u credeam c poi primi coresponden H cu r boiul, i toate celelalte# .i e it ei glasul, iar ;ic5 r!seF 8 $i bine, acum sunt acas, aa c nu mai contea , la"i lucrurile i vom pleca# (unt sigur c doamna /ar5%am s"a plictisit foarte tare de noi# @ privi pe btr!n i, pentru prima oar, ri un !mbet# 8 &e fapt, sunt de"a dreptul amu at# 3arc"am fi ntr"o pies engle easc# &ar mult mai interesant, fiindc se nt!mpl n realitate# 8 .ntocmai, sur!se amabil ;ic5 i se ntoarse spre soia lui# 3entru informarea ta, dei o putem discuta mai t!r iu, ceea ce m"a reinut n -rana tot acest timp au fost c%estiuni de siguran naional# Contracte ma)ore care afectea economia rii noastre i probleme de aprare care ne implic mpotriva germanilor, n ca c vor a)unge vreodat s repre inte o ameninare direct pentru noi# .i va fi foarte greu s convingi vreun tribunal c ai fost abandonat# Cred mai degrab c ar simpati a cu motivele mele de"a fi stat at!ta timp acolo# Cuvintele lui o nfuriau, i nici /ar5%am nu prea prea nc!ntat# 8 Credeam c le vin i germanilor# Anul trecut asta fceai#

8 /i"am anulat toate contractele, cu pierderi considerabile, dar preedintele a fost foarte mulumit c!nd i"am spus# Ca s nu mai pomeneasc i de cadoul fcut 3oloniei, care de asemenea l bucurase pe preedinte# 0a% mat, prieteni# ;ic5 !mbi auditoriuluiF 8 &eci, figura cu abandonul n"o s in, adulterul nu se aplic# .i alung imaginea lui 1iane din cap n timp de vorbea, dei g!ndurile la ea nu"l prsiser nici o clip de c!nd ieise din ?rand Central (tation# 8 / tem c, n situaia asta, rm!nem cstorii, cu un fiu care ne"ateapt s"l lum din :oston# ( mergem, drag prieten, petrecerea s"a terminat# 'oi trei rmaser nemicai c!teva momente, n timp ce doamna /ar5%am i privea, pentru ca n final s se decid s intervinF 8 'e rog, du"te i ia"i lucrurile, 7illary draga mea# &up cum spune acest om, petrecerea s"a terminat# 7illary se ntoarse spre ea, apoi spre 3%ilip, cu o e6presie de total frustrare, i n sf!rit se rsuci ctre ;ic5F 8 ;u poi face asta, fir"ai al dracului# ;u poi s dispari aproape un an i"apoi s te" atepi s m poi lua ca pe"o mobil pe care"ai lsat"o undeva# (c%i gestul de a"l plmui, iar el i prinse braul din bor# ,orbi cu voce egal, limpedeF 8 ;u aici, 7illary# ;u"i frumos# &up aceste cuvinte, 7illary iei ca o furtun, revenind peste dou eci de minute cu dou geni mari, cu camerista i cu un pudel franu esc# 3%ilip prsise imediat ncperea, iar doamna /ar5%am l poftise pe ;ic5 s ia loc i s bea ceva n lipsa lor# Au luat am!ndoi c!te"un bourbon dublu, el cer!ndu"i scu e c o reinea de l!ng musafirib 8 C!tui de puin# &e fapt, !mbi ea, mi"a fcut plcere# 0i mi faci o mare favoare# $ram foarte ngri)orat pentru 3%ilip# (ttur din nou tcui o vreme, fiecare cu pa%arul su, iar femeia i mai arunc o privire lui ;ic5# A)unsese la conclu ia c"l plcea# Avea al dracului de mult brbie i trebuia s"l admire pentru cum o inea din scurt pe ceaua aia de nevast"sa# 8 (pune"mi, ;ic5# .i pot spune ;ic59 8 &esigur# 8 Cum te"ai neuat cu boccelua asta9 8 /"am ndrgostit de ea ca un nebun c!nd avea nouspre ece ani# @ft, g!ndindu"se la 1iane, apoi reveni cu privirea la doamna /ar5%amF 8 1a nouspre ece ani, era foarte drgu# 8 .nc mai este, dar e o femeie periculoas# ;u, se corect btr!na, cu o cltinare a capului, nu o femeie, un copil# $ un copil rsfat# @c%ii ei i nt!lnir pe"ai lui ;ic5, pe deasupra pa%arelor# 8 @ s"l distrug pe fiu"meu, dac pune m!na pe el# 8 /ie mi"e team c"l va distruge pe"al meu, preci el cu glas linitit, iar doamna /ar5%am ddu din cap, ca i cum s"ar fi convins de ceva# 8 ;"ai s"o lai# &oar s n"o lai s te distrug# Ai nevoie de"un cu totul alt soi de femeie# $ra cea mai stranie )umtate de or pe care"o petrecuse de ani de ile i fu nevoit s se g!ndeasc, amintindu"i de 1iane# $ra ntr"adevr o femeie cu totul altfel# 0i aproape"i venea s"i spun doamnei /ar5%am c o gsise# 0i o pierduse#

.n acel moment, 7illary reveni n camer cu baga)ele, c!inele, servitoarea i 3%ilip# ;ic5 i mulumi politicos doamnei /ar5%am pentru ospitalitate, iar 7illary i lu rmas bun de la ea i de la fiul ei, cu nc o privire de furie clocotitoare ndreptat spre soul ei# 8 ( nu"i nc%ipui c cu asta ai scpat# At!ta doar c nu vreau s fac o scen n timpul petrecerii# 8 Asta"i o nuan nou# -oarte atent din partea ta# &du m!na cu doamna /ar5%am, nclin din cap spre fiul ei i lu braul lui 7illary, n timp ce mergeau spre u, cu un valet duc!nd baga)ele# 3este c!teva momente, acestea erau ncrcate n main, iar ;ic5 rsuci c%eia n contact i pomi spre :oston# 8 C%estia asta n"o s"i in, s tii# (ttea tocmai n e6tremitatea opus a mainii, sco!nd practic aburi, n timp ce c!inele g!f!ia de cldur, cu g%earele lcuite n aceeai culoare cu ung%iile lui 7illary# 8 ;ici ie# 'onul fermector, bine modulat, pe care"l folosise n casa /ar5%am nu se mai recunotea# 8 0i cu c!t i intr mai repede n cap, 7illary, cu at!t mai bine pentru noi toi# @dat ce prsir moia, trase maina pe dreapta, privind"o cu oc%i care artau c n"o s mai ng%it nici o aiureal din partea ei# 8 (untem cstorii, avem un fiu, pe care tu l negli)e i ruinos# &ar vom rm!ne cstorii# 3unct# *ar de"acum ncolo, ai s te pori al naibii de frumos, sau i trag un ut n fund n public# 8 / amenini< C%iri ea# ;ic5, ns rcniF 8 Al dracului de bine ici c da< .n ultimul an, practic l"ai abandonat pe fiul nostru, din c!te aud, i n"ai s"o mai faci niciodat# / nelegi9 ,ei sta acas, s mai sc%imbi i tu, i vei fi o mam civili at# *ar dac tu i /ar5%am v iubii la nebunie, perfect# 3este nou ani, c!nd >o%nny va avea optspre ece, ai s poi face tot ce pofteti# &ar ntre timp, draga mea, asta e# Cobor glasulF 8 .n urmtorii nou ani, c"i place, c nu"i place, rm!i doamna ;ic%olas :urn%am# (una ca o sentin la moarte, iar 7illary ncepu s pl!ng# C!nd au a)uns acas la mama ei, ;ic5 a cobor!t din main, fr a"i mai arunca o singur privire, a sunat la u i s"a repe it nuntru din clipa c!nd i s"a desc%is# >o%nny era nc n camera lui, n pi)ama, art!nd precum cel mai nsingurat copil pe care"l v use ;ic5 vreodat, p!n c!nd i ridic privirea i, v !ndu"i tatl, scoase un c%iuit slbatic# 8 'ticule< 'ticule< 'e"ai ntors< 'e"ai ntors< /ama a is c n"ai s te mai ntorci niciodat# 8 Ce"a fcut9 .l privi el ngro it# 8 A is c"i plcea mai mult acolo, la 3aris# 8 0i tu ai cre ut"o9 (e ae pe pat, n timp ce soacr"sa, cu lacrimile iroindu"i ncet pe fa, i privea din %ol# 8 ;u c%iar, rspunse copilul, ncet# ;u c!nd i"am citit scrisorile# 8 /"am simit at!t de singur acolo fr tine, tigrule# Aproape c pl!ngeam, n fiecare sear# ;iciodat s nu cre i c a putea fi fericit undeva fr tine, fiindc nu"s, i n"am s te mai prsesc niciodat# ;iciodat< 8 .mi promii9 0i n oc%ii lui >o%nny erau lacrimi, i ntr"ai lui ;ic5# 8 >ur# 7ai s batem palma# 0i"au str!ns m!inile solemn, apoi ;ic5 l"a str!ns din nou pe >o%nny n brae#

8 3ot veni cur!nd acas9 8 .n c!t timp reueti s"i faci baga)ele9 C%ipul lui >o%nny se aprinse de bucurie# 8 Acum, vrei s ici9 ;e"ntoarcem acas la ;eE Gor59 8 $6act asta vreau s ic# 3rivi a scu spre soacra lui, peste umrul biatului# 8 Aegret c"i fac asta, dar nu mai pot tri o i mcar fr el# 8 ;ici el, fr tine, rspunse ea cu tristee# ;e"am strduit, dar# .ncepu s pl!ng de"a binelea, iar ;ic5 o cuprinse cu braeleF 8 ;u face nimic# .neleg# 'otul va fi bine# /ama lui 7illary i !mbi printre lacrimiF 8 Am fost at!t de ngri)orai pentru tine# *ar c!nd a c ut 3arisul, ne"am temut c pun nemii m!na pe tine# @ft ad!nc i"i sufl nasul# 8 C!nd te"ai ntors9 8 A i diminea# Cu &eauville# 8 ;ava aceea care a salvat naufragiaii9 Aprob din cap# 8 @, &oamne# >o%nny au ise c!teva dintre cuvintele lor i insist ca tatl su s"i povesteasc# ;ic5 se g!ndi s"i spun c le nt!lnise la bord pe fetiele de ,illiers, dar se %otr s n"o fac# ;u voia ca 7illary s tie despre asta# Au plecat peste o )umtate de or, cu lacrimi, urri de rmas"bun i promisiuni de scrisori i telefoane# >o%nny, ns, era ntr"un e6ta at!t de evident c!nd urc n main cu c!inele pe care i"l druise tatl su la 3aris, care acum crescuse, nc!t nici mcar desprirea nu fu peste msur de trist# *ar bunica lui tia c era mai bine pentru el s se duc acas, cu prinii# (ingura nou surpri fu pre ena mamei sale n main# 8 Ce faci aici, mami9 Credeam c eti la ?loucester# 8 Am fost# 'atl tu tocmai m"a luat de"acolo# 8 &ar ai spus c mai rm!i trei sptm!ni# 3rea nedumerit, iar ;ic5 ncerc s sc%imbe vorba# 8 &e ce n"ai venit n cas s"o ve i pe buni9 8 ;u voiam s las celua n main H o irit casele necunoscute# $6plicaia pru s"l mulumeasc pe >o%nny# ;ic5 observ c nici mcar nu se srutaser# :iatul adormi cu mult timp nainte de"a a)unge la ;eE Gor5, unde ;ic5 l duse la eta), pun!ndu"l n pat i acoperindu"l sub privirile uimite ale servitoarei# Aeveniser ntr"adevr acas, cu toii# .n noaptea aceea, ;ic5 a umblat prin toat casa, sco!nd %usele de pe mobil i privind n )ur, obinuindu"se din nou cu vec%iul su cmin# 7illary l"a gsit st!nd calm n cabinet, cu privirea spre cerul ;eE Gor5"ului i cu g!ndurile at!t de departe nc!t nici n"a au it"o intr!nd# .n timp ce"l privea pe omul care n aceeai sear o rpise aproape literalmente de l!ng 3%ilip /ar5%am, din ?loucester, nu"i mai rmsese destul energie ca s fie furioas pe el# ;u fcu dec!t s stea acolo, privindu"l# $ra un strin pentru ea# Abia dac"i mai putea aminti ce nsemna s fie cstorit cu el# 3arc trecuser o sut de ani de c!nd fcuser ultima oar dragoste i tia c niciodat n"aveau s"o mai fac, ceea ce n"o deran)a de fapt# &ar i amintea ce"i spusese ;ic5 n main, nainte de a"l lua pe >o%nny# Brmtorii nou ani, spusese el# ;ou# 0i, n timp ce 7illary se g!ndi la acest cuv!nt cu voce, ;ic5 se rsuci s"o priveasc# 8 Ce faci trea la ora asta9

8 $ prea cald ca s pot dormi# &du din cap# .i rmseser at!t de puine s"i spun# 0i totui, tia c, dac ar fi fost cu 1iane, i"ar fi putut vorbi toat noaptea# 8 >o%nny nu s"a tre it, nu9 8 ;umai la el mai ii, aa"i9 Cltin 7illary din cap# ;ic5 ncuviinF 8 &ar nainte nu era aa# 0i, n multe privine, nc mai in la tine# .n privinele care"l afectau pe fiul lor, dar nu era acelai lucru# @ tiau am!ndoi# 8 &e ce vrei s"i rm!n soie9 (e ae ea pe un scaun, n ntuneric, iar ;ic5 o priviF 8 3entru el# Are nevoie de noi am!ndoi# 0i va mai avea, mult timp# 8 ;ou ani, i repeta 7illary din nou cuvintele# 8 ;"am s"i ngreune viaa, 7il# At!ta timp c!t eti decent fa de el# ,oia s"o ntrebe cum l putuse prsi pentru aproape un an de ile# .l c%inuia g!ndul c!t de singur trebuia s se fi simit copilul# 0i g!ndul la propria lui singurtate, n -rana# 8 ;u"i doreti nimic mai mult dec!t asta pentru tine nsui, ;ic59 $ra un mister pentru ea i nu voia s se afle acolo cu elb Am!ndoi tiau asta# ;u mai trebuia s se ascund de el# .nc nu"i venea s cread c o fcuse definitiv s se ntoarc, dar era un brbat puternic, prea puternic pentru ca ea s"l nfrunte# $ra unul dintre motivele ei de a"l ur, uneori# Acum ;ic5 o privea, ntreb!ndu"se cine era, ntocmai la fel cum se ntreba i ea despre el# 8 &a, mi doresc ceva mai mult pentru mine# &ar nu e momentul# 8 3oate c pur i simplu n"ai nt!lnit fata potrivit# $l nu"i rspunse i, un moment, 7illary se ntreb H dar aa ceva n"ar fi fost n stilul lui ;ic5# 0tia c!t de fidel i fusese, dei nu s"ar fi spus c nsemna cine tie ce pentru ea# 8 3oate c nu, rspunse el ntr"un t!r iu, ridic!ndu"se cu un oftat# ;oapte bun, 7il# @ ls ae at n ncperea ntunecoas, singur, i urc n camera de oaspei, unde"i pusese lucrurile# ;"aveau s mai mpart niciodat acelai dormitor, n"o fcuser nc din noaptea c!nd el se mutase din apartamentul lor, pe ;ormandie, cu un an n urm# ,remurile acelea se sf!riser# .n vara aceea a nc%iriat o cas n /arble%ead i i"a luat luna august liber, pentru a putea sta cu >o%nny# 7illary venea i pleca# 0tia c umbla cu 3%ilip /ar5%am, dar nu"i psa# Acum era mai discret dec!t fusese n trecut i, odat ce v use c nu mai avea de g!nd s"o mpiedice, era mai puin ostil c!nd se afla prin prea)ma lui# .ntr"un mod ciudat, simea c 3%ilip /ar5%am era omul potrivit pentru ea# (emnau mult# 0i se ntreba dac /ar5%am era pricina calmului ei# ;ic5 se simea cel mai fericit c!nd era singur cu >o%nny# >induise dup asemenea momente alturi de fiul su i, n timpul lunilor ndelungate la 3aris, se g!ndise la ele# =ilele petrecute la /arble%ead i ddeau posibilitatea s se g!ndeasc la 1iane# -cea plimbri lungi pe pla), privind marea, amintindu"i de cltoria lor, de salvarea n larg, de ceasurile c!nd stteau de vorb, de felul cum fceau ptimai dragoste n cabina ng%esuit# Acum toate i se preau ca un vis ndeprtat i, de fiecare dat c!nd i vedea fiul, tia c 1iane nu greise red!ndu"i libertatea, dei plteau am!ndoi un pre at!t de scump pentru iubirea lor# (e g!ndea adesea s"i dea telefon, s afle ce mai fcea, s"i spun c!t de mult continua s"o iubeasc i cum ntotdeauna avea s"o fac, i totui tia c ar fi fost o greeal s se ndrepte spre ea, ca s"o ating fie i numai o clip# .n toamn, a a)uns efectiv p!n la a ridica receptorul, ntr"o noapte t!r iu, n apartament# 7illary lipsea pentru c!teva ile, >o%nny dormea, iar ;ic5 sttea n living room de c!teva ore, g!ndindu"se la sunetul vocii lui 1iane, la atingerea pielii ei# 0tia c n"avea s"o poat uita

niciodat# &ar poate c p!n acum, i spunea, reuise s"l uite ea pe el# 3use uurel receptorul la loc i iei s fac o lung plimbare# $ra o noapte rcoroas de septembrie, adia o bri , iar aerul era plcut# 0tia c servitoarele aveau s"l aud pe >o%nny dac se tre ea i n"avea nici o grab s se ntoarc acas# /erse ore"ntregi pe str ile ;eE Gor5"ului, dup care n sf!rit se napoie# .nc mai era trea c!nd sosi 7illary, la dou dimineaa, i"i au i ua dormitorului nc%i !ndu"se# .i amintea prea bine vremurile c!nd aa ceva l"ar fi scos din mini, ns nu mai era ca ul# .n sc%imb, l scotea din mini singurtatea fr 1iane# .n iua de 11 noiembrie 19NZ, guvernul de la ,ic%y a fost constituit oficial, cu 3Ptain 3reedinte i cu Armand de ,illiers ntr"una din cele mai nalte funcii# 3retinsa sa perfidie fa de vec%ea -ran nu mai repre enta un secret pentru nimeni# &e)a 1iane se obinuise s fie ostraci at# &evenise de mult o paria la Was%ington# ;u se mai atepta s sune telefonul, nu mai era invitat nicieri# .n general, nu fcea dec!t s stea n cas, atept!nd ca fetele s se ntoarc de la coal# .n multe privine, asta"i amintea de ilele de la 3aris, dup ce se declarase r boiul, c!nd Armand sttea la birou c!te cincispre ece ore pe i# &ar acolo, cel puin, tia c, indiferent c!t de t!r iu, avea s revin la ea# Acum, numai &umne eu tia c!nd vor fi din nou mpreun# Avea momente c!nd se ntreba dac nu cumva fusese nebun spun!ndu"i lui ;ic5 c nu"i puteau continua relaia# Ce ru le"ar fi putut face9 Cine"ar fi avut de suferit9 &ar poate c ea ar fi suferit, totui, i fetele n cele din urm, probabil, iar ntr"o bun i c%iar i Armand# -cuse ceea ce trebuia, ns avea n suflet un gust amar, pe c!nd se g!ndea la ;ic5# &e patru luni o c%inuiau treispre ece ile luminoase pe un cargobot, urm!nd un curs n ig" ag, din -rana n (tatele Bnite# (crisorile lui Armand erau rare i scurte, aduse acum de membri ai Ae istenei i nesemnate# A)ungeau la ea pe ci subterane complicate i ntortoc%eate, trec!nd prin 1ondra sau c!te un alt port britanic, de unde erau trimise n (tate cu nave militare sau oricare altele care mai traversau oceanul# Bneori, ntre scrisori mai apreau i neconcordane stranii, iar 1iane se ntreba dac mesagerii fuseser ucii, sau vasele cu trupe scufundate# ;u e6ista nici o cale de"a afla# Ceea i tia ns, sau simea, era c acum Armand se afla n continu prime)die# Avea o po iie at!t de nalt, nc!t cea mai mic greeal ar fi nsemnat c 3Ptain i na itii l"ar fi omor!t imediat# C# Acum suntem foarte ocupai, iubito# (alvm comori precum i viei, sustrg!nd piese de la 1uvru i fc!ndu"le s dispar n %ambare, oproane i cpie de f!n, prin toat -rana, nainte de"a putea fi e6pediate la :erlin# ("ar putea s ne trebuiasc o via de om pentru a le aduna la loc, pline de paie i gina de g!sc, dar fiecare nseamn c!te un lucru mai puin furat de ei# C%iar i cea mai mic fr!ntur de istorie care ne rm!ne nou e o victorie pentru noi# C, asta, i oamenii care au reuit s dispar, pentru a le fi salvate vieile# -aptul de"a ti c am fcut"o, c am salvat mcar o singur via, a)ut s fie mai suportabil absena atingerii tale bl!nde, a iubirii, a !mbetului tu#D Acum scrisorile i sf!iau inima, fc!nd"o din nou s se ntrebe dac ceea ce fcea el merita riscul# Bn tablou, o statuie# @ bucic de istorie# 0i toate astea, poate, n sc%imbul vieii lui9 C%iar putea socoti c merita riscul9 0i totui, 1iane simea din scrisori aceeai devotat pasiune pentru -rana pe care o avusese dintotdeauna# Iara era cu adevrat nt!ia lui iubire, mai presus de orice# @ slu)ise cu cinste pe tot cuprinsul lumii, iar acum o salva de aceia care"ar fi lsat"o ns!ngerat, moart, sectuit complet i c!nd la marginea drumului# 1iane admira principiile activitii lui Armand, i totui, ncep!nd s"i vad fetiele ocolite de prieteni, punea din nou la ndoial nelepciunea faptei lui# /ai bine s"ar fi dus n Africa de ;ord sau la 1ondra, cu de ?aulle, s lupte acolo, s colabore e pe fa cu -rance ii 1iberi, dec!t s rm!n n -rana pentru a"i submina pe na iti la tot pasul, fr ns a dob!ndi nici un strop de glorie, sub stindardul lui 3Ptain# 0tia c depunea o munc mult mai important

dec!t simpla salvare a operelor de art din -rana, dar mai tia i c, ntocmai aa cum fusese forat s active e n secret n anul dinaintea cderii 3arisului, acum era i mai important s nu"i mprteasc ei nimic din celelalte activiti, pentru a nu prime)dui alte viei i pe a sa proprie, astfel nc!t 1iane nu avea aproape nici un mod de"a afla prin ce c%inuri trecea n realitate, ce riscuri i asuma# O 1a biroul su din 3aris, cu vastica ntins pe perete, Armand privea cerul oraului, amintindu"i de atingerea lui 1iane, de c%ipul ei, de ra ele de soare din glasul ei, felul cum artase la nouspre ece ani i la dou eci i unu, dup care i"o alunga din minte i revenea la munca lui# (lbise cumplit de c!nd plecase ea din -rana, muncind peste limit, nedormind, st!nd sub tensiune# * se formase un tic nervos la un oc%i, dar n afar de asta prea ntotdeauna stabil i calm# &dea ilu ia de"a crede n cau a de la ,ic%y, iar prin noiembrie 19NZ se bucura de foarte mult ncredere, pe care i"o acordau ambele tabere# (ingura sa team era aceea c timpul nu mai era de partea lui# .mbtr!nise cu cincispre ece ani n ultimii doi, iar oglinda nu"l minea (e apropia de cinci eci i opt i se simea mai mult ca de nou eci i cinci# &ac, ns, i putea drui -ranei ultimele lui ile, servind"o cu cinste, tia c avea s moar cu onoarea de partea lui# 0i avea convingerea c i 1iane o tia# 1"a fcut asemenea ilu ii n scrisori, o dat sau de dou ori H &ac mor pentru patria mea, iubito, mor n pace# &ar cuvintele i fceau m!inile s tremure de fiecare dat c!nd citea aa ceva# ;u la pierderea lui Armand i sttea ei g!ndul# Alteori, ns, e6istau anecdote, sau relatri ale unor fapte de"ale lor mai neobinuite, marea confu ie meteugit esut de camara ii din Ae isten# &in c!nd n c!nd, 1iane se minuna de faptele Ae istenei i de povetile pe care Armand ndr nea s i le spun# (e mai mira i c na itii le descopereau at!t de rar# &ar acest CrarD nc mai fcea ca )ocul s fie periculos# /ereu scpau ca prin urec%ile acului mult mai riscant dec!t bnuia ea# .n noiembrie, s"a nt!mplat un lucru care aproape l"a costat pe Armand viaa# 'ransmitea o serie de %!rtii pe care le copiase n detaliu, lipite acum pe piept, iar la ieirea din ora l oprise poliia# 1e e6plicase c se ducea s vi ite e un vec%i prieten i artase repede actele, care"l dovedeau ca fiind om de ncredere al lui 3Ptain# @fierii germani e itaser o vreme, dup care i fcuser semn s treac# 7!rtiile a)unseser la destinaie, iar Armand se ntorsese n aceeai noapte, aproape dobor!t de oboseal, ns revenise n casa pe care o mpriser el i 1iane i se ae ase ncet pe pat, contient c scpase ca prin urec%ile acului H i c data urmtoare putea fi i ultima# .ns, c%iar i n timp ce privea )umtatea goal a patului, n"avea nici o ndoial# ;iciodat nu avusese# /erit efortul, 1iane# /erit cu prisosin efortul# 3entru noi# 3entru -rana# &ar nu acelai era sentimentul mprtit de 1iane ntr"o vineri dup"amia , c!nd s"a au it soneria casei lor din ?eorgetoEn# -etele ar fi trebuit s a)ung de"o )umtate de or, iar ea se uitase de mai multe ori la ceas# /arcie, servitoarea, i spusese s se calme e, ns nu se liniti, cu at!t mai puin, la vederea fetelor# ,eniser p!n acas singure, ca de cele mai multe ori, ns c!nd le v u st!nd pe treptele de la intrare, cu roc%iile fcute drene, vopsea roie n pr i e6presii rvite pe fa, lui 1iane i se tie respiraia i ncepu s tremure, n timp ce le conducea nuntru# $li abet% tremura din cap p!n"n picioare, pl!ng!nd cu sug%iuri, dar 1iane putea s vad c n lacrimile lui /arie"Ange nu era numai durere, ci i furieb 8 &oamne ferete# Ce s"a"nt!mplat9 $ra gata s le duc n buctrie, unde urma s le de lipeasc %ainele de pe spinare, dar c!nd o ntoarse pe /arie"Ange cu spatele se opri ca trsnit# Avea pe spate, trasat gros cu vopsea roie, o vastic# -r un cuv!nt, o rsuci pe $li abet% pentru a vedea i acolo o alta# 0i, nec!ndu"se cu propriile"i suspine, le str!nse l!ng ea, m!n)indu"se toat cu vopsea roie de pe

trupurile lor mici, rm!n!nd astfel toate trei n buctrie pe c!nd /arcie le privea cu lacrimile iroind pe obra)ii ei negri i b!rcii# 8 @, copilaii mei# Ce v"au fcut9 1e ndeprt ea ncet de 1iane, ncep!nd s le scoat roc%iile i s le spele cu drag, dar acum fetele pl!ngeau i mai tare, iar 1iane trebuia s fac eforturi pentru a"i regsi controlul# ;u pl!ngea numai pentru ele, ci i pentru ea nsi, pentru -rana, pentru Armand i pentru efectul ororilor de"acolo asupra lor a tuturor# Acum nu mai e6ista cale de ntoarcere# 0i tia c nici s rm!n pe loc nu mai puteau# ;u putea continua s e6pun fetele unor asemenea fapte# 'rebuia s plece# ;u mai avea de ales# 1iane le duse ncet n baie i ddu drumul la ap fierbinte# 1e mbie cu bl!ndee pe am!ndou# 3este o )umtate de or, artau din nou ca aceleai dou fetie dintotdeauna, dar ea tia c nu mai erau i niciodat n"aveau s mai fie ntocmai aceleai# Arunc roc%iile distruse, cu fruntea ncreit de furie i de spaim# 1e"a adus cina n camera lor, unde au stat ndelung de vorb# $li abet% arta de parc ntreaga copilrie i s"ar fi topit ntr"o singur dup"amia # 1a opt ani, tia mai multe dec!t ma)oritatea copiilor la o v!rst de dou ori mai naintat, cunosc!nd suferina, singurtatea i trdarea# 8 Au spus c papa e na ist# &oamna /uldoc5 i"a spus doamnei /cUueen i ea i"a spus lui Annie# &aK papa nu"i na ist< ;u e< ;u e< 0i apoi, cu o e6presie trist, le ntreb pe /arie"Ange i 1ianeF 8 Ce"i aia na ist9 1iane i !mbi pentru prima oar n acea dup"amia F 8 &ac n"ai tiut ce"i acela un na ist, de ce"ai fost at!t de suprat9 8 Cred c nseamn %o, sau om ru, nu9 8 Bn fel de# ;a itii sunt nite germani foarte ri# (e afl n cealalt tabr a r boiului din -rana i Anglia i au ucis un mare numr de oameni# ;u adugF Ci copiiD# 8 &aK papa nu"i german# 3e l!ng durerea din oc%i se aduga acum faptul evident c era complet nedumerit# 8 *ar domnul (c%ulenberg de la mcelrie e german# 0i el e na ist9 8 ;u, asta"i altceva, oft 1iane# $l e evreu# 8 :a nu e# $ german# 8 $ am!ndou# ;u contea # ;a itilor nu le plac nici evreii# 8 .i omoar9 C!nd mama ei ddu din cap, $li abet% fu ocatF 8 &e ce9 8 $ foarte greu de e6plicat# ;a itii sunt nite oameni foarte ri, $li abet%# ?ermanii care au venit la 3aris erau na iti# &e"asta a vrut tticul s plecm, ca s fim n siguran, aici# 1e"o mai e6plicase i nainte, dar situaia nu"i fcuse cu adevrat efectul p!n n acest moment, p!n le atinsese direct, cu vopsea roie n pr i vastici pe spinare# Acum r boiul era i al lor# &ar acum $li abet% avea o gri) n plus# 8 Au s"l omoare pe papa9 1iane nu"i v use niciodat oc%ii at!t de mari i voia s"i spun c asta n"avea s se nt!mple niciodat, dar ar fi trebuit s i"o spun oare9 .nc%ise str!ns oc%ii i cltin din cap# 8 'ticul vostru nu va lsa s se nt!mple asta# (e ruga doar s fie adevrat, s"i poat pcli at!ta timp c!t era nevoie# 1a cei ece ani ai si, ns, /arie"Ange tia mai multe dec!t $li abet%, iar pe obra)i i se prelingeau ncet lacrimi, n timp ce sttea pe pat, nc n stare de oc# ;u se atinsese de m!ncare#

8 ;u m mai ntorc niciodat la coal# ;iciodat< .i ursc< 1iane nu tia ce s"i rspund# ;u puteau ntrerupe coala pe durata r boiului, dar nu putea lsa nici s se nt!mple iari acelai lucru# 8 ,oi vorbi eu cu directoarea, luni# 8 ;u m interesea # Acolo nu m mai duc# .i fcuser o ran ad!nc n suflet, iar 1iane i ura i ea, pentru ceea ce le fcuser fetielor ei# 8 'rebuie s m duc i eu, mmico9 $li abet% arta speriat de"a binelea i am!ndou o fceau pe 1iane s i se fr!ng inima, fiecare n felul ei, fiecare sf!iat de c!te un lucru pe care nu"l nelegea# Cum le"ar fi putut spune c tatl lor nu era na ist, nici ceea ce prea a fi, om de marc al lui 3Ptain, ci agent dublu9 .ntr"o i, c!nd toate aveau s se fi sf!rit, c!nd avea s fie prea t!r iu, urma s le poat spune# Atunci, ns, va mai conta9 Aveau nevoie s tie acum, i nu le putea destinui adevrul# 8 'rebuie, mmico9 @ implorau oc%ii lui $li abet%# 8 ;u tiu# ,om vedea# A inut"o n prea)ma ei tot Eee5end"ul# 'oate trei erau tcute i supuse, au fcut o plimbare lung n parc, iar 1iane a dus fetele la grdina oologic, dar niciuna dintre ele nu era n apele ei# 3rea c fetiele fuseser btute, e6act lucrul pe care i l"a spus 1iane directoarei, luni# -etele rmseser acas, dar 1iane a aprut la coal nainte de ora nou, iar c!nd directoarea, doamna (mit%, a a)uns la biroul ei, o atepta, l"a descris %alul n care veniser fetele acas i ce li se fcuse, adres!ndu"i"se cu o e6presie de durereF 8 Cum ai putut lsa s se nt!mple aa ceva9 8 &ar %abar n"am avut, firete# 'recu imediat directoarea n defensiv# 8 ("a nt!mplat aici, la coal# /arie"Ange a spus c apte fetie din clasa ei au fcut"o, ba nc i surorii sale mai mici# Au luat foarfece i vopsea i le"au tras cu fora ntr"o camer# Ca nite bandii n g%etou, pentru numele lui &umne eu, ba c%iar mai ru# Copiii se pedepsesc unii pe alii pentru lucruri pe cane nu le neleg, care n"au nimic de"a face cu ei, pentru b!rfe care circul ntre prini# 8 &esigur, nu v ateptai din partea noastr s inem i asta sub control9 1iane ridic glasulF 8 / atept s"mi prote)ai fiicele# 8 1a prima vedere, ar putea s par c fetele dumneavoastr au fost victimele celorlali copii, doamn de ,illiers, dar n fond ele sufer din cau a soului dumneavoastr# 8 Ce dracu tii dumneavoastr despre soul meu9 $ n -rana ocupat, risc!ndu"i i de i viaa, i mie"mi spunei c fetele mele sufer datorit lui9 Am trit un an de ile n $uropa dup ce s"a declarat r boiul, am fost acolo c!nd a c ut 3arisul, am petrecut dou ile pe"o nenorocit de barc de pescuit, ae ate pe"un morman de pete puturos ca s a)ungem pe un vas de marf i s ne"ntoarcem acas, iar apoi dou sptm!ni am evitat submarinele n Atlantic# Am privit aproape patru mii de oameni murind c!nd a fost torpilat un vas canadian# Aa c s nu"mi vorbii dumneavoastr mie despre soul meu sau despre r boi, doamn (mit%, fiindc nu tii nici o blestemie nici despre unul nici despre cellalt, st!nd aici n ?eorgetoEn# 8 Avei perfect dreptate, se ridic doamna (mit%, iar 1iane i evit privirea# 3oate mersese prea departe, dar puin i psa# (e sturaser cu toii# 1a Was%ington era mai ru dec!t la 3aris nainte sau dup ocupaie i"i prea ru c venise acas# 1e"ar fi fost mai bine dac triau cu nemii n 3aris, alturi de Armand# 0i, dac"ar fi putut"o face, era gata s ia prima nav spre el# &ar, desigur, nu e6ista niciuna i tia foarte bine c Armand nu i"ar fi permis"o n veci# ;u"i

riscaser vieile revenind n (tate numai pentru a face calea"ntoars i a se napoia peste patru luni# (e simea aproape nnebunit de frustrare# *ar acum, directoarea colii o privea ncruntat, cu furie i cu dispre nedisimulateF 8 Avei dreptate# ;u tiu nimic despre r boi, nici o CblestemieD, cum v"ai e6primat# &ar cunosc copiii, i le cunosc prinii# 3rinii vorbesc, iar copiii ascult# *ar ceea ce spun ei e c soul dumneavoastr e n guvernul de la ,ic%y, colabor!nd cu germanii# ;u"i nici un secret# 'ot Was%ington"ul vorbete, de luni de ile# Am au it"o din prima sptm!n de c!nd s"au ntors fetele la coal# /i"a prut ru s"o aud# .l simpati am pe soul dumneavoastr# &ar fetele pltesc pentru opiunile lui politice i dumneavoastr la fel# ;u e vina mea, nici a dumneavoastr, dar este o realitate# ,a trebui s nvee s"o accepte# *ar dac nu pot, atunci va trebui s se ntoarc la 3aris i sa se duc la coal cu toi ceilali copii france i i germani# .nc e r boi, o tii i dumneavoastr, i eu, i copiii# *ar soul dumneavoastr e de cealalt latur a frontului# ;imic mai simplu# :nuiesc c din acest motiv l"ai prsit# .nt!mpltor, circul i vonul c divorai# Asta, cel puin, le"ar putea fi de folos fetelor# @c%ii lui 1iane aruncau vpi, n timp ce se ridica, privind"o pe cealalt femeie n faF 8 Asta spun oamenii9 8 &a, ntocmai, nu ovi nici un moment doamna (mit%# 8 $i bine, nu"i adevrat# .mi iubesc soul i"l susin sut la sut n tot ce face, inclusiv acum H mai ales acum# Are nevoie de noi# 0i noi avem nevoie de el# *ar singurul motiv pentru care am prsit 3arisul este c voiam s fim sigure c nu suntem ucise# 1iane i bucni n pl!ns, la fel ca fetele ei cu trei ile n urm, de enervare, durere i furie# 8 &oamn de ,illiers, mi pare ru pentru ceea ce suferii# &ar din ceea ce"mi spunei, nu pot presupune dec!t c toat familia dumneavoastr simpati ea cu germanii# 0i, astfel st!nd lucrurile, vei avea de pltit# 1iane o ntrerupse imediat, nu mai putea suporta un moment mcar 8 .i ursc pe nemi< .i ursc< (e duse la u i o desc%ise# 8 0i pe dumneavoastr v ursc, pentru ceea ce"ai permis s li se nt!mple asta fiicelor mele# 8 ;u noi am permis s se nt!mple, doamn de ,illiers# &umneavoastr ai permis"o, rsun, ng%eat, vocea directoarei# 0i sunt sigur c i dumneavoastr i ele vei fi mai mulumite la alt coal# :un iua, doamn de ,illiers# 1iane tr!nti ua biroului i iei n lumina soarelui de iarn# C!nd a)unse acas, le gsi pe fete nerbdtoare s afle ce se nt!mplase# /arie"Ange cobor imediat scara, n fugF 8 'rebuie s m mai duc9 8 ;u< Acum du"te"n camera ta i las"m"n pace< *ntr n dormitor, nc%ise ua i se ae pe pat, pl!ng!nd# &e ce trebuia s fie totul at!t de"al dracului de greu9 3este puin timp, fetele intrar i ele, nu ca s"o iscodeasc ci pentru a o m!ng!ia# .ntre timp i regsise controlul, ns oc%ii nc"i mai erau roii de pl!ns i se simea furioas pe Armand ca i pe toi ceilali# 1e pusese ntr"o situaie insuportabil# (e temea pentru el i l iubea, dar l i ura# &e ce, pentru numele lui &umne eu, nu putuse veni acas cu ele9 &ar nu aici era casa lui, tia prea bine# $ra n -rana i rmsese acolo pentru a apra ara pe care o iubea, ns ea nu putea e6plica nimnui acest lucru# 8 /mico9 .naint ncet $li abet% spre pat, cuprin !ndu"i mama cu braele# 8 &a, drag9 8 'e iubim# &eclaraia i aduse n oc%i noi lacrimi, n timp ce le mbria i ea#

8 0i eu v iubesc, o privi 1iane pe /arie"Ange# .mi pare ru c am strigat la tine c!nd am venit acas# $ram doar foarte enervat# 8 3e noi9 (e ngri)or fetia cea mare# 8 ;u, pe doamna (mit%# ;u nelege cum stau lucrurile cu papa# 8 ;"ai putut s"i e6plici9 $li abet% prea de amgit# .i plcea la coal, c%iar dac nimeni n"o mai invita acas la )oac# &ar i plcea s nvee acolo, c%iar dac lui /arie"Ange nu# 1iane cltin din capF 8 ;u, nu i"am putut e6plica, draga mea# $ mult prea complicat ca s"i putem e6plica oricui, deocamdat# 8 &eci nu trebuie s mai mergem9 3use /arie"Ange punctul pe i# 8 ;u, nu trebuie# ,a trebui s v gsesc am!ndurora o coal nou# 8 .n Was%ington9 8 ;u tiu# .n ultima )umtate de or, i ea i pusese aceeai ntrebare# 8 ,a trebui s m g!ndesc# .n Eee5end"ul urmtor era srbtoarea de '%an5sgiving# &ar ceea ce s"a nt!mplat n dup"amia a aceea a fost pictura care"a umplut pa%arul# 1iane a v ut"o pe $li abet% l!ng telefonul din %ol, pl!ng!nd# 8 Ce s"a"nt!mplat, iubito9 :nuia c"i era dor de prietenele ei, dac mai avea vreunele# 8 ;ancy Adamson tocmai a dat telefon ca s"mi spun c doamna (mit% le"a spus tuturor c am fost date afar din coal# 1iane se ngro i# 8 Aa a spus9 $li abet% ddu din cap# 8 &ar nu"i adevrat# $u i"am spus c# Aev u rapid n minte conversaia, pentru a"i da seama c doamna (mit% i spusese c fetele aveau s fie mai fericite altundeva, iar ea fusese de acord# @ft i se ae pe )os, l!ng fiica ei cea mai mic# 8 Am c ut de acord c nu trebuie s v mai ntoarcei# ;imeni nu v"a dat afar# 8 $ti sigur9 8 Convins# 8 / ursc9 8 -irete c nu< &ar, dup ceea ce le fcuser fetelor vineri, acesta era un lucru greu de dovedit oricreia dintre ele# 8 3e papa l ursc9 1iane c!ntri atent rspunsul# 8 ;u# ;u neleg ce face el# 8 &ar ce face9 8 .ncearc s salve e -rana pentru ca s ne putem ntoarce toate trei ntr"o bun i, s trim acolo# 8 &e ce9 8 -iindc asta face papa# 'oat viaa lui, a repre entat -rana n multe ri diferite# (e ngri)ete de interesele -ranei# 0i acelai lucru l face i acum# .ncearc s aib gri) de -rana pentru ca germanii s n"o ruine e pentru totdeauna#

8 Atunci de ce toat lumea spune c"i iubete pe germani9 .i iubete9 $ra epui at de ntrebrile fetiei, dar fiecare avea nevoie de un rspuns bine cugetat# Ceea ce spunea acum avea s rm!n n mintea fetelor ani de ile, i o tia# 'otdeauna aveau s"i aminteasc rspunsurile ei, urm!nd a le influena pentru toat viaa prerea despre tatl lor i despre ele nsele# 8 ;u, papa nu iubete germanii# 8 .i urte9 8 ;u cred c papa urte pe nimeni# &ar urte ceea ce fac ei cu $uropa# $li abet% ddu ncet din cap# Asta avusese nevoie s aud, fc!ndu"l pe tatl ei s reias ca fiind un erou po itiv# 8 @# X# (e ridic i urc ncet la eta) s"o gseasc pe sora sa# *ar n acea noapte, 1iane medit ndelung, profund# 'rebuia s fac ceva, iar transferul la o alt coal din Was%ington nu era o soluie# Cunotea de)a rspunsul la propriile ei ntrebri, ns detesta s"o fac# (e %otr s mai atepte sfatul unui somn de"o noapte, dar a doua i diminea nu avea dec!t acelai rspuns# -orm numrul centralei i ceru o legtur interurban# Ateptase p!n la amia , dup ora $stului, ceea ce n California nsemna nou dimineaa# ,eni la telefon de ndat, argosF 8 1iane9 ("a"nt!mplat ceva9 8 ;u, unc%iule ?eorge, nu tocmai# 8 3ari bolnav, sau obosit, sau cam aa ceva# :tr!nul avea spirit de observaie# &e fapt, era i bolnav i obosit, dar acum nu voia s"o recunoasc# (e ntorcea acas cu coada ntre picioare i asta era destul de ru# 8 ;"am nimic# 7otr s treac direct la subiectF 8 /ai vrei s venim9 8 &esigur< Aspunse el nc!ntat, i continuF adic i"ai venit n sf!rit n fire9 8 Cred c s"ar putea spune aa# ,reau ca fetele s sc%imbe coala i m"am g!ndit c, dac tot facem asta, am putea la fel de bine s trecem la o sc%imbare mai mare i s ne mutm n California# ?eorge simi pe dat c e6istau motive mai profunde# 1iane era mult prea ndrtnic pentru a fi cedat, altfel dec!t fiind aproape nvins# 0i era# /ai mult dec!t bnuia el# Au aran)at toate detaliile, 1iane stp!nindu"i tot timpul lacrimile de furie, dar fiind recunosctoare c avea un loc unde s se refugie e# (ituaia ar fi putut s fie mult mai rea# 3este tot prin $uropa e6istau oameni rmai fr cmin# 8 Bnc%iule ?eorge9 8 &a, 1iane9 8 .i mulumesc c ne primeti# 8 1iane, nu fi ridicol# Aici este i casa ta# &intotdeauna a fost# 8 .i mulumesc# ?eorge i uurase situaia, nemenion!nd numele lui Armand# (e duse s le spun fetelor# /arie"Ange i arunc o privire ciudatF 8 -ugim, nu"i aa, mami9 $ra aproape mai mult dec!t putea suporta# (e simea at!t de sectuit, nc!t nu mai putea s ndure nici mcar o singur ntrebare# 8 ;u, /arie"Ange, i vorbi ea fiicei sale cu o voce care pe feti o surprinse, nu fugim, nu mai mult dec!t atunci c!nd am plecat de la 3aris# -acem ceea ce trebuie, la momentul potrivit,

n cel mai cuvenit mod pe care"l tim# ("ar putea s nu ne plac, dar e cea mai bun alegere pe care"o avem la ndem!n i din acest motiv o vom face# &up care trimise fetele afar, la )oac# Avea nevoie de puin timp numai pentru sine# Amase la fereastra dormitorului, privindu"le# (e maturi aser mult n ultimele patru luni, ca i ea, mai mult dec!t se maturi ea ali oameni ntr"o via ntreag# &e '%an5sgiving, 1iane i fetele au avut o cin linitit la Was%ington, nainte de a pleca# 3arc ar fi locuit ntr"un ora de care erau strine# ;imeni nu le ddea telefon, nimeni nu trecea pe la ele, nimeni nu le invita s mpart mpreun curcanul srbtoresc# Asemenea altor milioane de oameni din ar, dimineaa s"au dus la biseric, dar s"ar fi putut afla la fel de bine pe"o insul pustie# 1a sf!ritul sptm!nii urmtoare, i"a mpac%etat lucrurile pe care le cumpraser la sosire, iar 1iane a luat bilete la un tren spre Coasta de ,est# 1uni s"au urcat n tren i, pre de"o clip doar, 1iane s"a g!ndit la ;ic5 i la momentul c!nd l v use ultima oar, n ?rand Central (tation# 3reau s fi trecut o mie de ani de"atunci, dei nu fuseser dec!t patru luni H patru luni foarte lungi pentru 1iane i pentru fete# ("a simit uurat c!nd trenul a ieit ncet din gar# ;iciuna dintre ele nu regreta c plecau din Was%ington# -cuser o greeal ntorc!ndu"se# Armand i spusese s se duc la (an -rancisco din capul locului, dar pe"atunci 1iane nu putuse ti ceea ce tiau acum, preul pe care"l aveau de pltit pentru asocierea lui cu 3Ptain i cu guvernul de la ,ic%y# Cltoria de"a latul rii a fost at!t monoton, c!t i linitit# -etele s"au )ucat i au citit, s" au distrat una pe cealalt, c!teodat s"au certat, ceea ce i"a creat lui 1iane o ocupaie# &ar, n cea mai mare parte a timpului, a dormit# Avea sen aia de a"i reface puterile, dup aproape cinci luni de tensiune c%inuitoare, ca s nu mai pomeneasc i de lunile de tensiune dinainte# 1a drept vorbind, viaa lor nu mai era normal de peste un an# ;iciodat nu mai fusese, de la sosirea la 3aris, cu aproape optspre ece luni n urm# *ar acum, deodat, se putea rela6a, fr a se g!ndi absolut la nimic# ;umai c!nd se opreau, n diverse staii, i citea iarele, i amintea de restul lumii i de neca urile lor# :ritanicii erau bombardai i i noapte i, din c!te se vedea, str ile erau pline de molo # Copiii continuau s fie evacuai ori de c!te ori era posibil, iar C%urc%ill ordonase A# A# -#2N"ului s bombarde e :erlinul, lucru care n"a fcut dec!t s intensifice eforturile lui 7itler de a distruge 1ondra# &ar toate acestea erau greu de cre ut, n timp ce treceau printre c!mpiile n pe ite din ;ebras5a i priveau munii (t!ncoi apr!nd, n Colorado# .n sf!rit, )oi diminea, s"au tre it la c!teva ore de (an -rancisco# Au intrat n ora de la sud, prin cele mai ur!te cartiere, iar 1iane a fost surprins c nc mai arta at!t de familiar# (e sc%imbaser foarte puine de c!nd revenise ultima oar, cu opt ani n urm, dup moartea tatlui ei# 8 [sta e9 .ntreb ocat /arie"Ange# -etele nu fuseser niciodat la (an -rancisco# ;u e6istase nici un motiv de"a le duce acolo# 'atl ei nu mai era, iar unc%iul ?eorge trecuse prin diferitele orae unde locuiser de"a lungul anilor# 8 &a, !mbi 1iane# &ar arat mult mai bine dec!t aici# Asta nu"i o parte foarte frumoas a oraului# 8 ,d i eu c nu# Bnc%iul ?eorge i oferul le ateptau la gar i au fost escortat acas la el n stil mare, cu un 1incoln Continental# 'ocmai sosise de la &etroit, iar fetele au gsit c era o main foarte lu6oas# (e vedea bine c, dintr"odat, faptul de"a fi sosit acolo le emoiona# ?eorge cumprase c!te o ppu nou pentru fiecare i, c!nd au a)uns la casa de pe :roadEay, 1iane a fost micat s vad c!t osteneal i dduse s aran)e e camerele fetelor# $rau pline de )ucrii i )ocuri, cu

imagini ale persona)elor lui Walt &isney pe perei# .n vec%ea camer a lui 1iane atepta o enorm va cu flori# &ei era 1 decembrie, vremea era bl!nd, copacii nc nfrun ii i, n grdin, flori# 8 Casa arat minunat, unc%iule ?eorge# -cuse c!teva sc%imbri dup moartea tatlui ei, dar n ansamblu locul se modificase mai puin dec!t se temuse ea, totul fiind bine condus i ngri)it# ?eorge se mpcase cu v!rsta sa naintat, abandon!nd petrecerile din tineree# 0i cu Croc5ett (%ipping fcuse o treab bun# 0i, ntr"un mod ciudat, era plcut c se ntorseser acas# &up dureroasa respingere pe care o nt!mpinaser la Was%ington timp de aproape cinci luni, sosirea aici era o binecuv!ntat uurare, sau cel puin aa cre u 1iane, p!n dup cin# -etele se duseser la culcare, iar ea mai sttea n bibliotec, )uc!nd domino cu ?eorge, cum fcuse adesea cu tatl ei# 8 $i, 1iane# Ii"ai venit n fire9 8 .n legtur cu ce9 (e prefcu a fi concentrat asupra )ocului# A)unsese ntr"o fundtur# 8 0tii despre ce vorbesc# / refer la nebunul cu care te"ai mritat# .i ridic oc%ii spre ai lui, cu o e6presie rece, dur care"l surprinse# 8 ;"am de g!nd s discut despre asta cu dumneata, Bnc%iule ?eorge# (per c m"am e6primat destul de clar# 8 ;u"mi vorbi mie pe tonul sta# Ai fcut o greeal i"o tii foarte bine# 8 ;u tiu nimic de acest fel# (unt mritat de unspre ece ani i )umtate i"mi iubesc soul foarte mult# 8 *ndividul e practic un na ist# 0i poate c CpracticD e un termen prea bl!nd# Ai mai putea tri cu el, dup ce"ai aflat asta9 Aefu s"i rspund# 8 3entru numele lui &umne eu, el e la aproape ase mii de mile distan, iar locul tu este aici# &ac acum nainte i aciune de divor, au s i"l acorde sub circumstane speciale# :a c%iar te"ai putea duce la Aeno, i"n ase sptm!ni ai re olvat# *ar apoi, tu i fetele vei putea ncepe o via nou, aici unde v e locul# 8 1ocul meu nu e aici# / aflu aici fiindc n"am unde s m duc c!t timp -rana e ocupat# 1ocul nostru este alturi de Armand, i acolo vom fi imediat ce se sf!rete r boiul# 8 Am impresia c ai nnebunit# 8 7ai s nu mai discutm, unc%iule ?eorge# $6ist n situaia asta i unele aspecte pe care nu le tii# 8 Ca de pild9 8 3refer s nu le discut# Ca de obicei, avea m!inile legate# 0i nu"i mulumea lui Armand pentru asta, dar ncepea s se deprind s triasc n tcere# 8 3alavre, cum tii foarte bine# 0i tiu i eu o grmad# Ca de pild ce anume te"a alungat val"v!rte) din ora H fetele au fost date afar din coal, nimeni nu te mai invita nicieri, erai o paria# @c%ii ei se oprir, triti, ntr"ai lui# Ceea ce spusese era adevrat# 8 Cel puin ai avut at!ta minte s vii aici, unde poi duce o via normal i decent# 8 ;u i dac dumneata mai continui s"mi numeti soul na ist, replic ea, cu voce obosit i trist# &ac o faci, acelai lucru se va nt!mpla i aici, i nu pot s plec cu cortul la fiecare cinci luni# &ac vorbeti aa, fetele au s"o plteasc e6act cum s"a nt!mplat la Was%ington# ;u"l ntreb de unde primise informaia, avea legturi i asociai peste tot i de fapt nici nu conta# (pusese adevrul, dar i ea spunea acum tot adevrul#

8 Ce"ai vrea s ic9 C"i un tip de treab9 8 ;u trebuie s spui nimic, dac nu"l placi# &ar dac vorbeti, reine"mi cuvintele, ai s pl!ngi i dumneata, la fel ca mine, c!nd fetele vor veni acas cu vopsea n pr i cu roc%iile rupte de pe spate, cu vastici pictate pe ele# Avea lacrimi n oc%i, iar ?eorge o privi cu compasiune neateptatF 8 1e"au fcut aa ceva fetelor9 1iane ddu din cap# 8 Cine9 8 Ali copii, la coal# -etie de familie bun# *ar directoarea a spus c nu poate face nimic ca s le mpiedice# 8 $u a fi omor!t"o# 8 0i mie mi"ar fi plcut, ns asta n"ar fi re olvat problema# &up cum s"a e6primat ea, prinii vorbesc iar copiii ascult, i nt!mpltor are dreptate# Aa c dac vorbeti, unc%iule ?eorge, la fel vor face i toi ceilali, iar fetele vor sf!ri av!nd din nou de pltit# -aptul c i ea avea de pltit prea normal de)a# &up ce o ascult, ?eorge sttu mult timp pe g!nduri, apoi ddu ncet din cap# 8 .neleg# ;u"mi place, dar neleg# 8 :ine# @ privi cu bl!ndee# 8 .mi pare bine c m"ai cutat# 8 0i mie, i !mbi ea ;iciodat nu fuseser apropiai, dar acum se bucura s fie cu el# .i oferea adpost ntr"o vreme c!nd avea disperat nevoie# *ar aici, viaa prea at!t de civili at i de departe de r boi, nc!t puteai aproape s te prefaci c nu se nt!mpla nimic# Aproape, dar nu tocmai# 3rea s se afle, ns, la o binecuv!ntat deprtare# &up aceea au mai plvrgit un timp, pe subiecte mai sigure, i n sf!rit au urcat la eta), fiecare n camera sa# &up ce s"a culcat n vec%iul ei pat, 1iane a dormit cum n"o mai fcuse de ani de ile# CCa moartD, i"a spus ea lui ?eorge, a doua i diminea# *ar dup ce el a plecat de" acas, a dat c!teva telefoane, dar nu la prieteni vec%i# Abia dac mai cunotea pe cineva n ora, iar ?eorge gsise de)a o coal pentru fete# Brmau s nvee la /iss :ur5eKs, cu ncepere de lunea urmtoare# 1iane, ns, altceva avea n minte i, p!n la sf!ritul dup"amie ii, o re olvase# 8 Ce"ai fcut9 .ntreb ?eorge# 8 Am spus c mi"am gsit o slu)b# $ c%iar at!t de ocant9 8 Aa cred, da# &ac ii s faci ceva, de ce nu te nscrii la Clubul /etropolitan, la o cooperativ de femei, ceva9 8 -iindc vreau s fac ceva util# ,oi lucra pentru Crucea Aoie# 8 3e bani9 8 ;u# 8 (lav &omnului# Aa ceva ar fi fost prea mult# 8 ;u tiu, 1iane# $ti o fat ciudat# &e ce"ai vrea s lucre i9 0i"nc i de i# 8 Ce cre i c"ar trebui s fac9 ( stau aici s"i numr navele cum trec9 8 ;u"s numai navele mele, sunt i ale tale, i nu i"ar strica absolut cu nimic# 3ari epui at i eti prea slab# &e ce nu te odi%neti sau s )oci golf, tenis, ceva9 8 Asta o pot face n Eee5"end"uri, cu fetele# 8 $ti icnit, iar dac nu bagi de seam, la btr!nee vei deveni e6centric< .n tain, ns, era m!ndru de ea, dup cum i spuse a doua i unui prieten, la club# >ucau domino la 3acific Bnion Club, iar ?eorge se luda cu 1iane, la un scotc% cu sifon#

8 $ o femeie a dracului, 1ou# *nteligent, linitit, stp!nit, seamn mult cu frate"meu n unele privine i"i iute ca un bici# *"a fost foarte greu n $uropa# 3ovesti c fuseser acolo la cderea 3arisului dar, urm!nd sfatul lui 1iane, evit s spun c era cstorit cu un brbat care reieise ca fiind na ist# 8 $ cstorit9 .l privi cu interes prietenul su# *ar ?eorge recunoscu n ntrebarea lui o desc%idere# ,oia s"o a)ute pe 1iane# &e c!teva ile se g!ndea, i tia e6act cum dorea s"o fac# 8 /ai mult sau mai puin# $ desprit n fapt# 0i cred c nu peste mult o s se duc la Aeno# ;u l"a mai v ut de ase luni H ceea ce, la urma urmei, era adevrat H i %abar n"are c!nd o s"l mai revad# 0i asta era adevrat# *ar acum, bombaF 8 A vrea s i"o pre int lui fiu"tu# 8 C!i ani are9 8 'rei eci i trei, i doi copii fermectori# 8 0i 1yman la fel# 3rietenul lui ?eorge c!tig partida i se re em de sptar, cu un !mbet# 8 $l are trei eci i ase, trei eci i apte n iunie# 0i era unul dintre cei mai buni avocai din ora, c%ipe ca dracuK, sau cel puin aa l gsea ?eorge# 3rovenea dintr"o familie e6celent, studiase la Cal, era respectabil i locuia n (an -rancisco# $ra brbatul ideal pentru ea i, dac 1iane nu"l accepta, se gseau destui alii ca el# 8 Am s vd ce pot face, spuse 1ou# 8 3oate organi m un mic dineu# A doua i, ?eorge a vorbit cu secretara, peste alte c!teva ile, a dat nite telefoane, iar seara, c!nd 1iane s"a ntors de la Crucea Aoie, i"a spus i ei# 1ui 1iane i plcea noua sa munc, era bine dispus i tocmai primise o scrisoare de la Armand H sosit la Was%ington i trimis mai departe n iua plecrii lor# 3rea s fie bine, fr a se afla n nici un pericol imediat# 3entru ea, era un motiv continuu de ngri)orare# 8 Ce"ai mai fcut a i, unc%iule ?eorge9 .l srut ea pe frunte i se ae s bea un pa%ar cu el# Aici viaa era at!t de uoar, nc!t aproape se simea vinovat, mi ales c!nd se g!ndea la Armand, st!nd pe muc%ie de cuit ntre cele dou puteri ostile pe care le servea# 0tia ce tribut i cerea asta, iar pe ea iat"o aici, ntr"o cas splendid, cu vedere minunat, ncon)urat de servitori i un unc%i bogat# 8 Am avut o i destul de bun# A ta cum a fost9 8 *nteresant# Coordonm locurile de ca are n plus pentru unii copii engle i# 8 -rumos din partea voastr# Cum o duc fetele9 8 /inunat# (unt sus, i fac leciile# Cea mai bun veste pentru ele era c peste ece ile aveau s intre n vacana de Crciun# 8 0tii, a i mi"a venit o idee# 'e"ar deran)a s m a)ui s dau o mic petrecere9 .nainte, erai teribil de priceput la aa ceva, pe vremea c!nd locuiai cu tatl tu# 1iane !mbi amintindu"i, ceea ce"i readuse n minte g!nduri despre Armand H totul i amintea de el H cci i pentru el o fcuse, dup moartea lui @dile# 8 /ulumesc, unc%iule ?eorge# .mi plcea s"o fac# 8 'e superi s m a)ui i pe mine9 Am cam rmas n urm cu unele primiri# 8 C!tui de puin# Ai ceva anume n minte9 8 / g!ndeam la un mic dineu, sptm!na viitoare# ;u"i spuse c toi invitaii acceptaser de)a# 8 Cum i se pare9 Cam optspre ece persoane# 0i am putea aduce c!iva mu icani, ca s dansm puin n bibliotec, dup cin#

8 ( dansm9 ;u"i cam pretenios pentru un Cmic dineuD9 8 ;u"i place s danse i9 8 &esigur# Apoi, !mbi# Bitase ce vpiat obinuise s fie ?eorge, i dup c!te se prea mai era i acum, dei avea apte eci i trei de ani, cci era sprinten pentru v!rsta lui# (e ntreb deodat dac nu cumva mai avea i un motiv ascuns, poate vreo vduv bogat creia"i fcea curte# 8 A fi nc!ntat s te a)ut# &oar spune"mi ce vrei s fac# 8 $u voi invita oaspeii, tu ocup"te de restul# -"i rost de o roc%ie nou i frumoas, comand nite flori# Ai s tii tu ce ai de fcut# -irete c tia i, n seara petrecerii, veni s verifice totul# 'oi cei optspre ece invitai aveau s stea la marea mas oval C%ippendale# 3e mas erau trei aran)amente mari de trandafiri albi i galbeni, lum!nri de spermanet nalte, albe ca fildeul, n complicate sfenice de argint, i aternuse una dintre feele de mas din dantel ale mamei ei pe care le lsase acolo c!nd plecase din cas# Anga)ase mu icani, e6act cum dorea unc%iul ei# C!ntau de)a melodii lente, n enormul living, nainte de sosirea musafirilor# 3rivi n )ur, trg!nd conclu ia c totul era n ordine, c!nd le ri pe /arie"Ange i pe $li abet% trg!nd cu oc%iul peste balustrad# 8 Ce facei voi acolo9 8 3utem s ne uitm9 8 Bn timp# 1e !mbi i le trimise un srut# 3urta o roc%ie de sear din satin bleu"pal cumprat de la *# /agnin n a)un, av!nd e6act culoarea oc%ilor ei# Avea prul pieptnat n sus i se simea elegant cum nu mai fusese de ani de ile# 8 3arc"ai fi Cenureasa< 0opti sonor $li abet% de pe scar, iar 1iane alerg s"o srute# 8 .i mulumesc, iubita mea# Bnc%iul ?eorge cobor de la eta), iar oaspeii ncepur s soseasc, petrecerea ncl indu" se# 1iane gsea c mergea ca pe roate# ?eorge alesese el nsui locurile, ntruc!t i cunotea pe toi invitaii, iar 1iane se ae ntre doi brbai foarte agreabili, un agent bursier numit '%omas /ac5en ie, cam de vreo patru eci de ani, divorat cu trei fii, i un avocat pe nume 1yman 1aEson, cruia"i ddea cam aceeai v!rst cu a ei, tot divorat i cu dou fetie# ;u peste mult, observ!nd cum o privea unc%iul ei, nelese, ncerca s"o pre inte burlacilor din ora# -u ocat la acest g!nd# .n fond, era o femeie mritat# $ra o sear plcut, orc%estra c!nta minunat, dar 1iane se simi dintr"odat ngro it de ceea ce ncerca ?eorge i, cu mult delicatee, abord subiectul a doua i diminea, la micul de)un# 8 $i, draga mea, cum te"ai distrat asear9 3rea e6trem de nc!ntat de el nsui, iar 1iane i !mbi peste ceaca de cafeaF 8 -oarte bine# A fost o sear minunat, unc%iule ?eorge# .i mulumesc# 8 ;"ai pentru ce# &e"un timp voiam s m ac%it fa de unele obligaii dar, fr nici o femeie n cas# .ncearc s se"arate )alnic, nu reui, iar 1iane r!seF 8 ;u"s sigur c te cred# Apoi l privi calm, %otr!ndu"se s apuce taurul de coarne# 8 Bnc%iule ?eorge, pot s"i pun o ntrebare foarte grosolan9 8 &epinde c!t de grosolan e, i sur!se el nepoatei sale# @ plcea cum nu i se nt!mplase de ani de ile# Avea mult cura), c%iar dac"i alesese un so mi erabil# &ar acest lucru avea s se remedie e cur!nd# 0tia c"i venise n fire# $ra o fat de bun sim i trebuia s se g!ndeasc i la fiicele ei#

8 Ce voiai s m"ntrebi9 8 ;u cumva ncerci s m cuple i cu# [# .i# :rbaii necstorii din ora, nu"i aa9 ?eorge simul inocena, art!ndu"se amu atF 8 .i preferi pe cei cstorii, 1iane9 3ersonal, avusese ntotdeauna o slbiciune pentru femeile mritate# 8 ;u unc%iule ?eorge# .l prefer pe soul meu# 1a mas se ls pe neateptate tcerea# 8 ;u cred c stric cu ceva s cunoti c!iva brbai din ora# ;u"i aa9 .ntrebarea, ns, era plin de subnelesuri# 8 &epinde c!t tiu despre situaia mea civil# Cred c sunt mritat sau divorat9 8 ;u"mi aduc aminte ce"am spus, i drese el glasul i lu iarul# 1iane, ns, i"l desprinse cu bl!ndee din m!ini i"l privi n oc%i# 8 A dori un rspuns# Cred c e foarte important# 8 0i eu, o privi el drept n oc%i# Cred c a sosit timpul s priveti n )ur i s te g!ndeti pe ndelete# @mul acela e la aproape ase mii de mile distan, fc!nd &umne eu tie ce, lucru pe care nu"l vom discuta, de vreme ce tu nu vrei s"l discutm# &ar mi cunoti prerea despre asta# 0i cred c aici te ateapt partide mult mai bune# 8 ;u sunt de acord# 0i, n timp ce"o spunea, se pomeni g!ndindu"se la ;ic5 :urn%am# .i alung din cap g!ndul i"i privi unc%iul n faF 8 (unt femeie mritat, unc%iule ?eorge# 0i astfel intenione s rm!n# /ai intenione i s"i rm!n credincioas soului meu# &in nou, singura ei infidelitate i fulger n minte, iar 1iane o i goni# ;u"i putea permite s se mai g!ndeasc la el# ,isurile la ;ic5 nu duceau nicieri# 8 C"i eti credincioas sau nu te privete numai pe tine# $u m"am g!ndit doar c s"ar putea s"i prind bine s cunoti c!iva san"franciscani# 8 0i a fost foarte drgu din partea dumitale# &ar faptul de"a ncerca s"mi strici csnicia nu e deloc frumos# 8 ;"ai nici o csnicie, 1iane# -ora spuselor lui o lu prin surprindere# 8 :a am# 8 &ar n"ar trebui# 8 ;u ai nici un drept s iei %otr!rea asta n locul meu# 8 Am toate drepturile s"ncerc s te readuc cu picioarele pe pm!nt# .i iroseti tinereea pentru un btr!n neg%iob care trebuie c"i orb de face ceea ce face# 1iane str!nse din flci, n timp ce ?eorge continuF 8 0i tu eti o neg%ioab nenorocit dac nu iei nici o msur# 8 /ulumesc# (e ridic foarte calm i iei din ncpere, simindu"se vinovat i nerecunosctoare# @mul avea intenii bune, dar %abar n"avea ce fcea# ;iciodat n"avea s"l mai trde e pe Armand# ;iciodat# ;u era o debutant care s fie vi ionat la seri dansante# 0i se simea dintr"o dat pclit c fcuse fr s tie )ocul unc%iului ei# Avu i mai mult aceast sen aie dup"amia , c!nd 1yman 1aEson a cutat"o la Crucea Aoie# A invitat"o la cin n seara urmtoare, dar 1iane a spus c era ocupat# 1yman n"a fost singurul care s"o caute, bro5erul ae at la mas n partea cealalt a sunat"o i el, 1iane ncep!nd s se simt e6trem de st!n)enit din pricina impresiei pe care o crease unc%iul ei, cum c"ar fi fost o femeie fr obligaii# &ar dac le spunea c nu era astfel, ar fi fcut ca unc%iul ei s par un

mincinos# (ituaia s"a nrutit peste c!teva ile, c!nd n iar a aprut un articol despre atrgtoarea nepoat din ;eE Gor5 a lui ?eorge Croc5ett, care se desprise de so i venise napoi la (an -rancisco# /aterialul fcea c%iar alu ii c n viitorul apropiat avea s plece ntr"o vi it de ase sptm!ni la Aeno# 8 Bnc%iule ?eorge, cum au putut9 (ttea n bibliotec, seara, agit!nd iarul spre el# 8 ;u le"am spus o vorb< ;ici mcar nu prea )enat# $ra convins c avea dreptate# 8 'rebuie s le fi spus# *ar 1yman 1aEson mi"a dat din nou telefon, a i dup"amia # Ce dracuK le pot spune oamenilor stora9 8 C i"ar face plcere s iei cina cu ei ntr"o sear# 8 &ar nu mi"ar plcea< 8 Ii"ar prinde bine# 8 (unt cstorit# Cstorit< C""s""t"o"r"i"t"# Cstorit# ;u nelegi9 8 0tii prerea mea despre asta, 1iane# 8 *ar dumneata tii i prerea mea# Cum ai vrea s le e6plic, copiilor, faptul c mi"a nela soul9 'e"atepi s uit pur i simplu c tatl lor a e6istat vreodat9 Cre i c pot9 8 Aa sper, cu timpul# $ra o campanie creia %abar n"avea cum s"i fac fa# ?eorge aducea seara oameni n cas, el mpreun cu ei, o lua de la Crucea Aoie s ia masa cu prieteni# 1a Crciun, avea sen aia c nt!lniser absolut toi brbaii singuri din ora, i niciunul dintre ei nu nelegea c era mritat c!t se poate de serios# $ra aproape comic, numai c o scotea din mini# .i cut refugiul n munca ei i alturi de fete, refu !nd toate invitaiile# 8 C!nd ai s iei din casa asta, 1iane9 'un ?eorge la ea ntr"o sear, la partida de domino, iar 1iane i arunc m!inile n sus, e6asperatF 8 /!ine, c!nd plec la lucru# 8 ;oaptea, vreau s spun# 8 C!nd se va sf!ri r boiul i soul meu va veni napoi# Ii se pare destul de cur!nd, sau vrei s m mut acum9 (triga la el, ?eorge era un om btr!n, iar 1iane se simea foarte penibil# 8 'e rog, unc%iule ?eorge, pentru numele lui &umne eu, las"m"n pace# (unt vremuri foarte grele, pentru noi toi# ;u"mi nruti situaia# 0tiu c ai intenii bune# &ar nu vreau s ies cu fiii prietenilor dumitale# 8 Ar trebui s fii recunosctoare c ei vor s ias cu tine# 8 &e ce"a fi9 'ot ce repre int eu pentru ei e Croc5ett (%ipping# 8 0i asta te deran)ea , 1iane9 $i nu vd la tine numai at!t# $ti o fat foarte drgu i a naibii de deteapt# 8 .n regul, n regul# ;u despre asta"i vorba# ,orba e c sunt mritat# 0i, p!n la urm, i"au au it i fetele# 8 &e ce vrea unc%iul ?eorge s iei cu ali brbai9 8 -iindc"i nebun, se rsti ea, n timp ce se mbrca s plece la lucru# 8 Aa9 .ntreb intrigat /arie"Ange# Adic senil9 8 ;u, vreau s iC# 1a dracuK, ia mai las"m i tu"n pace# &ar adevrata problem era c nu primise nici o scrisoare de la Armand de dou sptm!ni i se temea c i se nt!mplase ceva# Acest g!nd ns, nu"l putea mprti fiicelor ei# 8 Ascult, unc%iul ?eorge are g!nduri bune, i e prea complicat ca s v e6plic# 1sai"o balt#

8 Ai s iei cu ali brbai9 /arie"Ange prea ngri)orat# 8 -irete c nu, prostuo# (unt mritat cu papa# 3rea c altceva nu va mai spune n ultimele ile# 8 Cred c domnului :urn%am i"a plcut de tine c!nd ne"am ntors cu vaporul# 1"am v ut de c!teva ori uit!ndu"se la tine ca i cum s"ar fi g!ndit c eti foarte deosebit# Adevrul din gura copiilor# 1iane se ntrerupse un moment din ce fcea, pentru a"i privi fiicaF 8 $ un om foarte drgu, /arie"Ange# 0i eu cred despre el c e deosebit# (untem prieteni foarte buni, dar nimic mai mult# 0i e cstorit i el# 8 :a nu e# 8 :a sigur c e# 1iane obosise aproape nainte de a"i fi nceput iua, i abia atepta s ias din cas, trg!ndu"i acum ciorapii# 8 *"am cunoscut soia pe ;ormandie, anul trecut, i pe fiul lui, >o%n# 8 0tiu# &ar ieri scria n iar c divorea # 8 =u9 .i simi 1iane inima oprindu"se n loc# Bnde9 8 1a ;eE Gor5# 8 Bnde n iar, vreau s ic# ;u citise dec!t prima pagin, ca s afle tiri despre r boi i nt!r iase la lucru# 8 ;u tiu# (cria c s"au certat ru i c el bag aciune de divor i vrea s in copilul i ea nu"l las# 1iane era amorit# (ervitoarea o a)ut s gseasc articolul din iar# /arie"Ange avusese dreptate# Aa era# Bn articol pe pagina trei# (usinea c ;ic%olas :urn%am se confrunta ntr"o disput nfierb!ntat cu soia lui# $a i 3%ilip /ar5%am iscaser un scandal la ;eE Gor5, iar ;ic5 naintase aciunea de divor, acu !nd adulterul cu /ar5%am# .n plus, solicita custodia fiului lor, dar nu se putea ti dac avea anse s c!tige# C!nd 1iane a a)uns la cabinetul Crucii Aoii, a fost tentat s"i dea telefon# &ar, ca ntotdeauna n trecut, a pus receptorul la loc n furc nainte de a forma numrul# C%iar dac el divora, ea n"o fcea# 3entru ea nu se sc%imbase nimic, inclusiv sentimentele sale pentru ;ic5# .n sptm!na dinaintea Crciunului, ;ic5 :urn%am a intrat cu pas %otr!t n biroul avocatului su# 8 Avei fi6at o nt!lnire cu domnul ?reer, domnule9 8 ;u, n"am nicio"nt!lnire# 8 / tem c e cu un client, iar dup aceea va pleca la tribunal# 8 Atunci am s atept# 8 &ar nu pot# (ecretara ncepu s"i in predica dar, c!nd ;ic5 o privi n oc%i, aproape c fcu un pas napoi# $ra un brbat artos, ns prea ca i cum, cu o minim provocare, ar fi fost gata s ucid# 8 .i pot spune cine suntei9 8 ;ic%olas :urn%am# -ata cunotea numele i dispru ntr"o clip# =ece minute mai t!r iu, c!nd clientul plec, ;ic5 fu introdus n biroul lui :en ?reer# 8 (alut, ;ic5# Ce mai faci9 8 -ac bine# /ai mult sau mai puin# 8 /i s fie#

@ singur privire aruncat c%ipului lui ;ic5 i a)unse pentru a ti c situaia era ncurcat# ;ic5 avea cearcne sub oc%i i"i inea ma6ilarele at!t de ncordate nc!t ?reer aproape c putea s"l vad ng%iindu"i furia# 8 ,rei s bei ceva9 8 C%iar at!t de ru art9 ;ic5 ncepu s se rela6e e puin i se re em de sptar, afi!nd un !mbet ostenit# 8 Cred c, n fond, n"a fost c%iar at!t de ru# 8 (e pare c nu, altfel n"ai fi aici# Cu ce te pot a)uta9 8 @moar"o pe nevast"mea# @ rostise ca i cum ar fi fost o glum, dar :en ?reer nu era tocmai sigur# /ai v use acea e6presie pe c%ipurile brbailor i, cel puin o dat n cariera lui, sf!rise apr!nd un om acu at de omucidere n loc de a"i obine un divor# ;ic5, ns, trase ad!nc aer n piept, se ls pe spate i"i trecu o m!n prin pr# Apoi l privi pe :en ?reer cu tristeeF 8 0tii, am ncercat s fac c%estia asta s mearg timp de ece ani, dar pur i simplu n"am reuit niciodat# ;u era un secret n ;eE Gor5, iar ?reer o tia# 8 *ar c!nd m"am ntors din $uropa, n iulie, am ncercat s"o conving c voiam s in nava pe linia de plutire# 3e"atunci, nc era H cut el cuvintele H un maria) de convenien n cel mai bun ca , dar voiam s rm!nem cstorii, de dragul copilului# ?reer ddu din cap# /ai au ise aceeai poveste de ece mii de ori# 8 .nc de"atunci era ncurcat cu 3%ilip /ar5%am# @ ineau aa de un an# 0i i"am dat de neles, c!t am putut de clar, c"i las fr!u liber cu el, dar nu sunt de acord cu divorul# 0i tii ce"a fcut ieri ticlosul9 8 /or s"aud# ;ic5, ns, nu !mbi# 8 A ndreptat un pistol spre capul fiului meu# C!nd am venit acas de la lucru, l"am gsit ae at n living room"ul meu, calm ca toi dracii# Iinea un pistol spre >o%n i a spus c dac nu"i dau drumul lui 7illary, mi omoar copilul# .n timp ce povestea, ;ic5 deveni palid, iar avocatul se ncrunt# .ntr"adevr, situaia era disperat# 8 3istolul era ncrcat, ;ic59 8 ;u# &ar, atunci, n"am tiut# Am acceptat divorul, el a lsat arma )os# Aetrind momentul, str!nse din dini i din pumni# 8 0i atunci tu ce"ai fcut9 8 1"am alergat prin toat camera# ("a ales cu trei coaste rupte, un bra fracturat i doi dini spari# Asear, 7illary s"a mutat din cas i a ncercat s ia i copilul, l"am spus c dac mai pune o singur dat m!na pe el sau mai calc n casa mea, o omor, i pe ea i pe /ar5%am# 0i, pe toi sfinii, vorbesc serios# 8 $i, ai motive de divor# &ar asta nu prea era o noutate# 8 Cre i c poi dovedi adulterul9 8 Cu uurin# 8 &ar pe ce temei ai putea c!tiga custodia copilului9 8 .mi trebuie mai mult de"at!t9 A ndreptat un pistol spre el# ;"a)unge9 8 3istolul nu era ncrcat# *ar cel care a fcut"o era /ar5%am# ;u nevast"ta# 8 A fost i ea complice# 3ur i simplu a stat acolo, ls!ndu"l s fac ce voia#

8 3robabil tia c nu era ncrcat# Aecunosc, a fost un truc ieftin, dar nu repre int un argument ca s obii custodia copilului# 8 'oate celelalte, da# $ o mam denaturat, o doare"n cot de >o%n, niciodat nu i"a psat de el# A vrut s avorte e nainte de natere, i niciodat nu l"a nvrednicit cu o privire# C!nd am rmas n $uropa, dup ce s"a declarat r boiul, l"a aruncat pe m!na maic"si timp de ece luni i nu l"a vi itat niciodat p!n n"am venit eu acas# $ o mam complet denaturat fa de el< &enaturat, m"au i9 ;ic5 era frenetic i ncepu s se"nv!rt prin camer# ;u trebuia s"o fi ascultat pe 1iane# 'rebuia s"o fi prsit pe 7illary cu ase luni n urm i s se lupte nc de pe"atunci pentru custodia copilului# &ar n"o fcuse# *ar acum, o pierduse i pe ea# &ac era liber, cine tie ce s"ar fi putut nt!mpla# $ra o pierdere pe care continua s"o simt, aa cum i se nt!mpla de aproape o )umtate de an# 8 $ dispus s cede e custodia copilului9 ;ic5 se sili s revin cu g!ndul la 7illary i cltin din cap# 8 (e teme de ce va spune lumea dac renun la el# (e teme c o vor considera o beiv i o t!rf, ceea ce i este, dar nu vrea s"o recunoasc fa de tot oraul# Ar putea foarte bine s"o fac, s"a culcat cu toi, pentru &umne eu# .ns nu i n ultima vreme, trebuia s admit# .i fusese fidel lui /ar5%am, aa cum lui nu"i fusese niciodat# 8 ,ei avea parte de"o lupt aspr, ;ic5# -oarte aspr# &ivorul va fi un fleac, n situaia dat, vrea i ea s scape, dar ca urile de custodie sunt o porcrie# 'ribunalul e aproape ntotdeauna de partea mamei, n afara ca urilor c!nd e o psi%opat nc%is undeva# C%iar dac e beiv, cum ai spus tu, sau t!rf, de cele mai multe ori nu"i de"a)uns# *nstana consider c mamele trebuie s aib copiii, nu brbaii# 8 ;u i n ca ul sta# 8 ("ar putea s ai dreptate# &ar trebuie s"o dovedim i va fi o lupt ur!t# ,a trebui s scoi pe tapet toat murdria pe care"o poi gsi, p!n la ultimul dram# C%iar vrei s"i t!rti fiul prin aa ceva9 8 ;u# &ar dac n"am ncotro, o voi face# *ar dac tu mi spui c n"am de ales, atunci vom ncepe o campanie de denigrare care nu va trece cu una cu dou# /i"a furni at destul muniie de"a lungul anilor, iar acum o voi folosi pe toat# .n ultim instan, e spre binele lui >o%nny# ?reer ddu din cap# .i plceau ca urile dificile# 8 *ar dac ai dreptate i ntr"adevr nu dorete biatul, s"ar putea s capitule e# 8 ("ar putea# &ar n"o credea cu adevrat# 8 *ar ntre timp, vreau un ordin de restricie asupra lui /ar5%am, s nu se mai apropie de fiul meu# 8 Acum biatul unde e9 8 .nc mai st n apartament, cu mine# 1"am spus servitoarei s n"o primeasc pe 7illary n cas ca s"i ia lucrurile# 1e voi trimite eu nsumi acas la /ar5%am# 8 Are dreptul s vad copilul# 8 Are pe dracuK# ;u at!ta timp c!t umbl cu un brbat care"l amenin cu pistolul# 8 Asta a fost ca s te impresione e, ;ic5# ?lasul lui ?reer era c%inuitor de calm, dar ;ic5 era prea rnit ca s aud# 8 $i, ia g%iciF a reuit# Acum, preiei ca ul9 8 .l iau# .ns vreau s clarificm ceva de la bun nceput# ;u pot garanta re ultatul, ;ic5# 8 ;u"mi pas# - tot ce poi#

8 Ai s procede i cum i spun eu9 8 &ac gsesc c are sens# =!mbi, iar ?reer l amenin cu degetul, peste birou# 8 .n regul, n regul# C!t timp cre i c va lua9 8 3oi fi de acord s"o lai la Aeno pentru divor# Astfel, nu va dura dec!t ase sptm!ni# &ar problema custodiei s"ar putea s ia mai mult# 8 C!t de mult9 ;u vreau ca >o%nny s triasc cu c%estia asta pe cap, sau pe capul meu# 8 3oate un an# 8 Ccat# &ar dac nving, o s dispar definitiv din viaa lui9 8 ("ar putea# /ai poi ncerca i s"o cumperi# ;ic5 cltin din capF 8 ;"o s in# Are un fond de ase milioane de dolari, iar /ar5%am valorea i el o mic avere# 8 Cu at!t mai bine# ,a trebui s c!tigm onest# 8 *ar dac nu poi, triea , r!n)i ;ic5, iar :en ?reer r!n)i i el# 8 (pune"mi cum, i"am s"o fac# @ricum, a i am s"i obin ordinul la de restricie# 'rebuie s fiu n instan peste o )umtate de or# .i privi ceasul# 8 0i vreau s m"nt!lnesc cu tine ca s facem planurile de campanie# Ce ici de sptm!na viitoare9 ;ic5 se art de amgitF 8 /ai devreme nu se poate9 8 Ca ul sta nu va a)unge n instan timp de cel puin ase luni# 8 .n regul# &ar, :en# .i privi el concentrat avocatul, peste birou# ;u uita un lucru# 8 Care9 8 Am de g!nd s c!tig# ;ic5 n"a mai v ut"o pe 7illary c!teva ile i, c!nd ea a revenit la apartament, o atepta# 7illary a intrat cu c%eia ei, la o or c!nd l credea plecat la lucru, i a urcat tiptil la eta)# &ar ;ic5 bnuise c va face aa ceva i, dup plecarea ei, nu se mai dusese la birou# .i luase de lucru acas i nu"l lsa pe >o%nny s mearg la coal# C!nd 7illary a desc%is ua, biatul era n camera lui, dar ;ic5 apru imediat n spatele ei# 8 *ei afar din casa noastr# -emeia tresri puternic c!nd i au i glasul n spatele ei i, ntorc!ndu"se, v u c era eapn i palid i deodat se temu c o va lovi# 8 Am venit dup fiul meu# .ncerca s par nonalant, dar ;ic5 observ c tremura# Apoi, 7illary se ntoarse spre >o%nF 8 -"i baga)ul# ,ii cu mine# Copilul privi imediat spre tatl su# 8 >o%nny, te rog s m atepi )os, n cabinet# ,reau s discut cu mama ta# 8 -"i baga)ul, repet 7illary, cu vocea ascuit# ;ic5 travers odaia i, cu bl!ndee, l scoase de"acolo pe copilul speriat# 8 'ticule, o s m ia de"aici9 8 ;u, fiule, n"o s te ia# 'otul va fi bine# $ suprat doar# Acum, ateapt"m )os# Aa, fii biat cuminte# .l privi cobor!nd precipitat spre %olul de la parter, dup care se ntoarse pe palierul de sus i reveni n camera copilului, unde 7illary arunca %aine ntr"o vali #

8 ;u"i pierde vremea, 7il# &au telefon la poliie i"au s te"arunce afar cu un ut n fund# (au preferi s pleci acum i s m scuteti de osteneal9 8 ;u"l poi ine aici pe copilul meu# .l iau cu mine, se rsuci ea, arunc!nd flcri din oc%i# 8 $ti o t!rf# ;u merii s fii mama lui# 7illary i plesni soul, iar el o apuc de braF 8 Acum, afar din casa mea# .ntoarce"te la ticlosul la care te vrea# $u nu te vreau# 7illary l sf!ie din privire, plin de turbare neputincioas# 0tia c nu putea c!tiga lupta# &ar avea s"o fac# @rice ar fi, avea s lupte# 8 1ocul fiului meu e l!ng mine# 8 ;u alturi de un om care i"a oc%it capul cu un pistol ca s m sileasc s accept divorul# 3resupun c ai primit ordinele de restricie# 7illary ddu din cap, lui /ar5%am i fuseser nm!nate dimineaa anterioar# 8 :ine# Acum, iei din casa asta p!n nu c%em sticleii# 8 ;u"mi poi lua fiul, ;ic5# .ncepea s sc!nceasc, iar ;ic5 trebui s fac un efort pentru a n"o lovi# .n sc%imb, smuci ua i atept s ias din camer# 8 .nainte nu l"ai vrut niciodat i nu vd de ce"ai dori acum altceva# 8 &ac nu"l iau cu mine, o s mi se ruine e numele# .ncepu s pl!ng# /ama lui 3%ilip le fcea de)a greuti# .i tocase aproape toat averea cu primele patru neveste, iar acum 3%ilip avea nevoie de ea pentru a"i ac%ita datoriile i a"i lsa n cele din urm toi banii# .i spusese lui 7illary c trebuia s obin biatul sau numai &umne eu tia ce"avea s cread maic"sa# 'rebuia s pun m!na pe el, orice"ar fi fost, iar ea i spusese lui 3%ilip c aa avea s se nt!mple# .l cunotea pe ;ic5 i, privindu"l acum, tiu c o ateptau multe neca uri# 8 *ei afar< 8 C!nd l pot vedea9 8 &up ce ne nfim n instan# 8 0i asta c!nd va fi9 8 1a vara viitoare, poate# 8 $ti nebun9 ( nu"mi pot vedea copilul p!n atunci9 ;u aa i spuseser lui ;ic5 avocaii, dar puin i psa# ;"avea s"o mai lase pe femeia asta s se apropie de >o%nny# .nc mai tremura c!nd se g!ndea cum ndreptase /ar5%am pistolul spre capul copilului, i cum sttuse ea alturi, pasiv, ls!ndu"l n pace# 3oate tia c pistolul nu era ncrcat, dar >o%nny nu tia# -usese ngro it, palid ca moartea, cu respiraia c%inuit# (implul g!nd l fcea pe ;ic5 s"i vin iar s"o omoare# 8 ;u merii s mai ve i vreodat copilul sta, dup ceea ce"ai fcut# 8 ;"am fcut nici un ccat< Acni ea la el# 3%ilip ncerca doar s te sperie# 8 -elicitri# (per c vei fi foarte fericii# $ brbatul ideal pentru tine, 7il# ;u"mi pare ru dec!t c nu l"ai cunoscut mai din timp# @ nfc de bra, smulg!nd"o afar din camera lui >o%nny, n %ol, i o mpinse spre palierF 8 Acum, car"te de"aici p!n nu"i dau br!nci pe scri# 7illary l privi straniu un moment2 ameninarea lui i"ar fi servit de minune planurile# $ra gravid i dorea s avorte e# &ar 3%ilip i )urase c avea s"i gseasc pe cineva n ;eE >ersey# ;u dorea un copil, nu mai mult dec!t l dorea ea, ns pentru eventualitatea c nu reuea s gseasc pe cineva decent care s"i provoace avortul, se g!ndise s se cstoreasc, i nc

repede# &e unde i pistolul# 'rebuia s se cstoreasc nainte ca mama lui s miroas cum stteau lucrurile# 8 &ac m amenini, ;ic5, 3%ilip o s te omoare# 8 ;"are dec!t s"ncerce# .l privi ncruntat pe ;ic5 i cobor ncet scara# $ra greu de cre ut c acela fusese c!ndva cminul ei# Acum nu mai simea nimic pentru casa aceea# ;iciodat nu simise# ;iciodat nu simise, pentru ;ic5, nimic din ceea ce simea pentru 3%ilip# *ar c!nd a)unse la ua din fa, se rsuci i"l privi lung, cu ur# 8 ;u vei putea c!tiga niciodat n instan, ;ic5# ;iciodat# /ie au s mi"l dea pe >o%nny# 8 3este cadavrul meu# 8 Asta, i !mbi ea dulce, nainte de"a nc%ide ua, ar fi o plcere# 0i, cu aceste cuvinte, plec, iar ;ic5 se duse n bibliotec la >o%n, care pl!ngea ncet, culcat pe canapea# ;ic5 se ae l!ng el, m!ng!indu"l bl!nd pe cap# 8 ;u"i nimic, fiule# ;u"i nimic# >o%nny se ntoarse spre tatl suF 8 ;u vreau s locuiesc cu ea i cu brbatul la# 8 ;u cred c va fi nevoie# 8 $ti sigur9 8 Aproape# ,a dura ceva timp, dar vom c!tiga# / voi duce la tribunal i ne vom nfrunta n lupt dreapt# (e aplec i srut copilul pe pr# 8 *ar dup vacana de Crciun, prietene, ai s te"ntorci la coal i totul va fi e6act ca nainte, numai c nu vom mai sta pe"aici dec!t tu i cu mine, fr mmica# 8 Am cre ut c omul la voia s m omoare# -lcile lui ;ic5 se str!nser din nou la acest g!nd# 8 &ac o fcea, l"a fi omor!t# *ar apoi se sili s"i sur!d biatului# 'rebuia s revin la o via normal, tia# 8 ;imic de felul acela nu se va mai nt!mpl vreodat# 8 &ar dac se"ntorc9 8 ;u pot# 8 &e ce9 8 $ prea complicat ca s"i e6plic, dar )udectoria i"a trimis nite %!rtii n care scrie c nu mai are voie s se"apropie de tine# *ar n aceeai dup"amia , c!nd >o%nny se )uca n camera lui, ;ic5 fcu alte c!teva noi aran)amente# Anga) trei bodyguar i detaai de la poliia ;eE Gor5"ului, pentru a lucra n trei sc%imburi pe i# Aveau sa aib alturi c!te unul tot timpul, n apartament, la coal, n parc# Acetia urmau s devin umbrele lui >o%nny# A doua i, am!ndoi au rsuflat uurai c!nd au citit n rubricile de scandal c 7illary i 3%ilip /ar5%am plecaser la Aeno# Avocatul lui ;ic5 a anunat"o c acesta avea s fie de acord cu divorul de la Aeno i c, at!ta timp c!t el nu"l contesta, era legal# 7illary nu pierduse vremea# $ra foarte grbit s divore e i s se mrite cu 3%ilip /ar5%am# *ar ;ic5 se bucura, era a)unul Crciunului i voia s petreac o sear linitit cu >o%nny# Au luat cina de Crciun n apartamentul lor, iar n =iua de Crciun s"au dus n parc s se )oace# ;ic5 i cumprase lui >o%nny o biciclet nou, o minge de fotbal i o perec%e de s5iuri# A ncercat s5iurile pe o colin mic acoperit cu pad, n timp ce bodyguardul l privea, !mbind# >o%nny era un puti drgu, iar

;ic5 un tat bun# (pera s c!tige procesul# *ar ntre timp, nimeni n"avea s pun m!na pe >o%nny# 8 (rbtori fericite, unc%iule ?eorge, i ntinse 1iane, spre mirarea lui, un pac%et mare# (tteau n )urul bradului pe care"l mpodobise n bibliotec, la parter# &e ani de ile nu mai fusese pom de Crciun n cas, dar ?eorge voia ca fetele s petreac un Crciun frumos# 8 ;"ar trebui ca tu s"mi dai mie daruri< Cu o e6presie )enat, desc%ise cadoul, pr!nd foarte nc!ntat la vederea %alatului de mtase albastru nc%is cu rou ca vinul, alturi de care 1iane i cumprase i o perec%e de papuci din piele bleumarin# .l tac%inase n legtur cu %alatul drenuit pe care"l purta, iar ?eorge spusese dintotdeauna c"l avea de patru eci de ani i i plcea# -etele i"au druit un nou ceas de bu unar, fiind la fel de emoionate ca el# 1iane le a)utase s"l aleag, de la (%reyeKs, i mai fcuser i la coal mici cadouri, scrumiere, podoabe pentru pom, ilustraii, iar $li abet% i fcuse un mula) de lut al propriei ei m!ini# A fost un Crciun care i"a umplut oc%ii de lacrimi, iar 1iane era foarte mulumit# -cea at!tea pentru ele, nc!t se simea bine s"i fac i ea o bucurie n sc%imb# Au luat masa de Crciun acas, dup care s"au dus cu toii s vad decoraiunile de prin ora# &ar, pe c!nd stteau n main, 1iane s"a pomenit c"i fcea gri)i pentru Armand i Crciunul pe care"l petrecea el la 3aris# :nuia c era un Crciun mo%or!t i tia c!t de dor i era de ea i de fete# $ra primul Crciun, dup unspre ece ani, pe care nu"l srbtoreau mpreun i simea o durere surd n piept, afl!ndu"se fr Armand# Bnc%iul ?eorge i"a v ut e6presia din oc%i, c!nd au cobor!t la (t -rancis s ia ceaiul, i i" a prut ru i lui# Ar fi vrut ca 1iane s"l uite pe Armand i s cunoasc un alt brbat, dar tia c, la Crciun, era inevitabil s se g!ndeasc la soul ei# 8 Bnc%iule ?eorge, uite< 1e distraser fetele am!ndurora atenia# &escoperiser o enorm csu din turt dulce, instalat n %ol# $ra at!t de mare, nc!t fetiele ar fi putut intra nuntru, i era acoperit cu mii de dulciuri i tone de vat de a%r# 8 1a te uit< (e opri 1iane l!ng ele, cu un sur!s, dar g!ndurile"i rtceau departe, foarte departe# &e c!teva ile, o b!ntuia un sentiment de ngri)orare pentru Armand# 8 /onsieur de ,illiers9 Armand i ridic privirea de la birou# $ra seara de Crciun, dar n"avea nici un motiv s nu lucre e, i mai veniser la birou i ali c!iva# &e c!teva sptm!ni, domnea un sentiment de tensiune# Ae istena i nteise eforturile at!t de intens n ultima lun, nc!t oamenii lui 3Ptain luptau din greu ca s se menin cu un pas nainte# *ar germanilor nu li se prea deloc amu ant# .n scopul de a"i e6prima clar po iia, organi aser cu dou ile n urm prima e6ecuie public# >acVues :onsergeant fusese mpucat pentru violen mpotriva unui ofier al armatei germane, iar peste 3aris se pogor!se un val de deprimare# ;ici c%iar mbl!n irea consemnului de noapte care urmase, pentru iua de Crciun, nu avusese efect# Cafenelelor li s"a permis s stea desc%ise n noaptea aceea p!n la orele Z2F+Z a#m#, circulaia trebuind s ncete e la trei dimineaa# &ar, dup e6ecuia lui :onsergeant, oricum n"a mai vrut nimeni s circule prin ora, cu e6cepia nemilor# .n anul acela, la 3aris era un ger nprasnic, care se potrivea cu starea de spirit a lui Armand# Avea m!inile aproape amorite, st!nd la birou, cu g!ndul la 1iane i la fiicele lui# 8 /onsieur, ai v ut asta9 .i nm!n cu dispre t!nrul i elosul su asistent o coal de %!rtie# $ra intitulat 1a APsistance i purta data de 1J decembrie 19NZ, declar!ndu"se a fi primul numr al singurul buletin de acel gen, publicat de ctre Comitetul ;aional pentru (igurana 3ublic, d!nd veti Cdespre cum e n realitateD, n opo iie cu propaganda pe care o rsp!ndeau -orele de @cupaie# ,orbea despre demonstraiile studeneti care avuseser loc n noiembrie,

nc%iderea Bniversitii, la data de 12 ale lunii, i relata despre actuala sporire a forei de re isten# /icul buletin anuna c, n decembrie, Ae istena a)unsese mai puternic dec!t oric!nd# C-ii cura)oi, prieteni, i vom nvinge pe ticloi i pe frii# -rana va supravieui n ciuda tuturor# 'riasc de ?aulle<D# Armand o citi i imediat i pru ru c nu i"o putea arta i lui 1iane# ;u ndr nea s i"o trimit cu vreo scrisoare, pentru a nu fi cumva identificat ca pornind de la el, i nu"i putea permite nici s"o pstre e asupra sa# 1"o napoie t!nrului i se ntreb cum o mai ducea >acVues 3errier# Acesta plecase la /ers"el"Xebir, n Algeria, cu o var n urm, pentru a fi l!ng de ?aulle# -lota france de"acolo fusese vtmat grav, pierind peste o mie de militari# &ar Armand au ise, cu c!teva luni n urm, c 3errier nc mai era n via, i spera s supravieuiasc r boiului# Acum, ns, noul su asistent l privea, atept!nd o reacie# 8 ;u valorea prea mult# ;u"i face gri)i# 8 Ce porci< .i ic adevrata pres# (lav &omnului, reflect tcut Armand, ntreb!ndu"se de ce inea at!t de mult t!nrul acela la germani# 1ucra n e6ta pentru Armand, care repre enta acum legtura oficial ntre oamenii lui 3Ptain i forele de ocupaie germane din 3aris# (e atepta din partea lor s raporte e predarea coleciei de artefacte germanilor, adunarea evreilor la un loc i descoperirea oricror ageni posibili ai re istenei# $ra o munc istovitoare, iar Armand arta cu ece ani mai btr!n dec!t la plecarea lui 1iane# 3entru el, ns, era o po iie ideal, oferindu"i prile)ul de a raporta situaii falsificate, ascun !nd comorile despre care i scrisese ei i a)ut!ndu"i pe alii s a)ung n sudul -ranei, cel mai adesea amestec!nd i falsific!nd rapoarte i documente# '!nrul care"i adusese iarul repre enta cel mai mare obstacol# .l interesa prea mult propria"i munc, la fel ca acum, c!nd s"ar fi putut afla acas cu familia sau cu prietena, de Crciun, ns era prea ocupat ncerc!nd s"l impresione e pe Armand# 8 ;"ai vrea s pleci acas, /arc%and9 ("a fcut t!r iu# 8 ,oi pleca mpreun cu dumneavoastr, monsieur, !mbi /arc%and# .l plcea pe Armand# $ra un om mare pentru -rana, nu ca trdtorii ceilali, care plecaser n Africa de ;ord cu de ?aulle# &ac n acel moment i"ar fi putut citi lui Armand g!ndurile, descoperind ura ce mocnea acolo, s"ar fi cutremurat# &ar anii petrecui n serviciul diplomatic i erau de mare folos lui Armand# (e arta tot timpul fermector, calm i eficient, i, uneori, de"a dreptul sclipitor# &in acest motiv l dorise 3Ptain at!t de mult, dei nu erau ntotdeauna siguri c aveau deplin ncredere n el# Cu timpul, dar deocamdat nc nu# ?uvernul 3Ptain era prea nou i, la urma urmei, era format numai din france i# &ar nu ncpea nici o ndoial, Armand le fusese de mare folos# 8 ("ar putea s mai stau c!teva ore, Andre# 8 $ perfect, domnule# 8 ;u vrei s petreci mcar o parte din Crciun acas9 (ttuser acolo toat iua, iar t!nrul l scotea din mini# 8 Crciunul este mult mai puin important dec!t aceste lucruri# 0i ce fcuser9 3arcurseser nesf!rite liste de nume ale unor posibili evrei, unii doar pe sfert cu s!nge evreiesc, sau pe )umtate, iar alii bnuii doar, ascun !ndu"se n suburbii# $ra o treab care"l fcea pe Armand s"i vin ru, dar t!nrului i plcea mult# Armand e6pedia ori de c!te ori putea grupuri ntregi de nume, ar !nd discret listele n emineul biroului# .ntr"un t!r iu, a)uns la disperare, Armand se %otr s plece acas# ;u"i mai rmsese nimic de fcut i nu se mai putea ascunde de faptul c locuina sa era tcut i pustie# 1"a lsat pe AndrP /arc%and acas la el, n 1a (eptiPme, dup care s"a dus n 3lace du 3alais :ourbon, c%inuit ca ntotdeauna de dorul de 1iane i de fiicele sale#

8 ;oapte bun, fetelor, le srut 1iane, n paturile lor din casa de pe :roadEay# (rbtori fericite< 8 /mico9 .i ridic /arie"Ange capul, dup ce lumina se stinsese, iar 1iane se opri n u# 8 &a9 8 &e c!nd n"ai mai primit veti de la papa9 1iane simi familiarul amestec de ngri)orare i dor n)ung%iind"o# 8 &e puin timp# 8 @ duce bine9 8 /inunat# 0i"i e foarte dor de voi# 8 3ot s"i vd i eu scrisorile odat9 1iane e it, apoi ddu din cap# .n scrisori erau multe lucruri pe care nu voia s le mprteasc nimnui, dar fetia avea dreptul la un oarecare contact cu tatl ei# *ar el avea infim de puin timp i %!rtie pentru a le scrie prea des fetelor, pstr!ndu"i cea mai mare parte din energie i din g!nduri pentru 1iane# 8 :ine# 8 Ce spune9 8 C ne iubete i vorbete despre r boi i despre nt!mplrile la care asist# /arie"Ange ddu din cap i, n lumina din %ol, pru uurat# 8 1a coala de"aici, nimeni nu spune c e na ist# 8 ;ici nu e, rspunse 1iane, cu o tristee disperat# 8 0tiu# 0i, dup o pau F 8 ;oapte bun, mami# (rbtori fericite# 1a aceste cuvinte, 1iane strbtu din nou odaia, pentru a o mai sruta o dat# Acum fetia avea aproape unspre ece ani i cretea foarte rapid# 8 'e iubesc foarte mult, i ng%ii ea lacrimile# 0i tticul la fel# 1iane v u c fiica ei avea oc%ii ume i 8 (per ca r boiul s se termine cur!nd# /i"e aa de dor de el, i bucni ea n suspine# 0i i" am ur!t# C!nd# 1"au fcut#, na ist# 8 0tb &raga mamii# 0# ;oi tim adevrul# ;umai asta contea # /arie"Ange ddu din cap, i inu str!ns la piept mama i apoi se ls la loc pe pern, cu un oftat 8 ,reau s vin acas# 8 ,a veni# 'rebuie doar s ne rugm s putem fi cur!nd din nou mpreun# Acuma, dormi# 8 ;oapte bun, mam# 8 ;oapte bun, iubita mea# .nc%ise ncet ua i se duse n camera ei $ra opt seara, la 3aris se fcuse de)a cinci dimineaa# *ar Armand cea n patul su, n 3lace du 3alais":ourbon, dormind ad!nc, e6tenuat, vis!ndu"i familia# .n decembrie, Aoosevelt i"a luat o vacan de dou sptm!ni i s"a dus la pescuit n Caraibe# C!nd s"a ntors, avea o nou idee revoluionar, programul 1end"1ease pentru Anglia# $ra un sistem prin care americanii puteau aprovi iona /area :ritanie cu o mare cantitate de muniii, gratuit, n sc%imbul concesionrii ba elor navale de la ;eEfoundland p!n n America de (ud, programul ngduind (tatelor Bnite s"i menin neutralitatea i n acelai timp s"i a)ute pe engle i# .n ansamblu la sf!ritul anului 19NZ America sc%imbase tonul# 'oi recunoteau n

sf!rit c 7itler repre enta o ameninare de moarte fa de supravieuirea $uropei, iar admiraia pentru britanici a)unsese la apogeu# $rau un popor vitea i nobil, lupt!nd pentru a"i apra e6istena# *ar insistenele lui C%urc%ill de la 1ondra nu nt!lneau urec%i surdeF C&ai"ne uneltele i vom termina treaba#D n iua de M ianuarie, Aoosevelt a luat cuv!ntul n faa Congresului# &orea ca, prin programul 1end"1ease, s le ofere engle ilor CunelteleD, astfel c a nceput o de batere nverunat, care a fcut prpd timp de dou luni# .nc mai clocotea, c!nd 7illary :urn%am s"a ntors de la Aeno, la data de T februarie, n calitate de femeie liber# $a i 3%ilip /ar5%am locuiser la %otelul Aiverside timp de peste ase sptm!ni i, ca toi ceilali, c!nd a obinut divorul, i"a aruncat verig%eta ngust n r!ul 'ruc5ee# A pstrat inelul cu diamant pe care i"l druise ;ic5 alturi de verig%et, pentru a"l vinde c!nd avea s se ntoarc la ;eE Gor5# &ar mai nt!i avea alte puncte pe agend# A ncercat s"l nt!lneasc pe >o%nny n faa colii, dar bodyguardul de serviciu n"a lsat"o s se apropie de el# .n sc%imb, s"a pre entat la biroul lui ;ic5, fr a"i fi fi6at audien, i a intrat cu fora, n pofida ncercrilor adarnice ale secretarei de a o mpiedica# ("a oprit n u, ntr"o %ain nou de culoarea nisipului, purt!nd pe deget un inel nou cu diamant n form de par, care nu i"a scpat lui ;ic5 neobservat# 8 &eci, marele om e aici# 3arc"a fi ncercat s intru la &umne eu# 3rea plin de sine, al dracului de rea i teribil de coc%et# ;ic5, ns, era imun fa de farmecele ei# .i ridic privirea de la birou ca i cum n"ar fi fost deloc mirat s"o vad# 8 :un, 7illary# Ce doreti9 8 .ntr"un cuv!nt, pe fiul meu# 8 .ncearc altceva# ("ar putea s ai mai mult noroc# 8 Am observat# Cine"i malacul care st l!ng el ca o cloc9 @c%ii lui ;ic5 sclipir neplcut# 8 &educ c ai ncercat s"l ve i# 8 $6act# $ i copilul meu# 8 ;u mai e# Ar fi trebuit s te g!ndeti mai demult la asta# 8 ;u m poi alunga, ;ic5, oric!t de mult ai vrea# .nc mai sunt mama lui >o%nny# 3e c%ipul lui, ns, se citea o deplin nenduplecare, n timp ce se ridica i strbtea ncperea# 8 ;u dai o para c%ioar pe copilul sta# &ar se nela# 3entru 7illary conta# Brma s se cstoreasc n iua de 12 martie, iar doamna /ar5%am comenta de)a despre scandaloasele proceduri legale dintre 7illary i ;ic5# ,oia ca 7illary s dein custodia, pentru a nu se isca scandal# 3%ilip i 7illary provocau destul prin faptul c triau mpreun# 8 / cstoresc peste cinci sptm!ni i vreau ca >o%nny s fie de fa# 8 &e ce9 Ca s nu vorbeasc lumea9 &u"te dracului< 8 1ocul lui e l!ng mine i /ar5%am, i l iubesc# 8 Ciudat# ;ic5 se re em de birou# ;u voia s se apropie mai mult de ea# 3arc ar fi emanat vapori otrvitori# 8 &in c!te"mi amintesc, e individul care a lipit eava unui pistol de capul copilului meu# 8 @f, pentru &umne eu, ncetea s mai vorbeti despre asta# 8 'u ai venit s m caui# $u n"am venit la tine# &ac nu"i convine ce am de spus, iei afar din biroul meu# 8 ;u nainte de"a fi de acord s m lai s"mi vd fiul# *ar dac nu, i se ngustar ei oc%ii, la fel de plini de cru ime ca ai lui, voi obine un ordin )udectoresc i nu vei mai avea ncotro#

3%ilip o dusese de)a s se consulte cu avocaii lui i"i plcea stilul lor# $rau o gac de ticloi duri# 8 C%iar aa9 $i bine, de ce nu"i pui avocatul s"l sune pe"al meu i s discute# 3oi s economiseti banii de ta6i ca s te deplase i p!n aici# 8 /i"o pot permite# 8 Adevrat, !mbi el# &ar logodnicul tu, nu# Am au it c i"a terminat bnuii i"i pe subvenie de la maic"sa# 8 'iclosule# .i atinsese un nerv dureros, iar 7illary se duse la u, desc%i !nd"o larg# 8 Au s te caute avocaii mei# 8 Cas de piatr< Ba se tr!nti, iar ;ic5 ntinse m!na spre telefon i"l sun pe :en ?reer# 8 0tiu c nu"i convine, ;ic5# &ar trebuie s"o lai s"l vad# Ai bodyguar i pentru biat, aa c nu"i poate face nici un ru# 8 ;u vrea el s"o vad# 8 ;u e destul de mare ca s ia %otr!rea asta# 8 Cine ice9 8 (tatul ;eE Gor5# 8 Ccat# 8 Cred c ai fi mai detept s"o lai s"l vad# 3oate i va pierde interesul dup ce se nt!lnesc de c!teva ori, iar pentru noi ar da bine n instan# ,reau neaprat s te g!ndeti bine# ;ic5 se g!ndi, continu!nd s rm!n ndrtnic, la nt!lnirea cu ?reer, peste c!teva ile, n biroul acestuia# 8 0tii, dac n"o faci, poate obine un ordin )udectoresc pentru a te fora s"o lai s vad biatul# 8 Aa a is i ea# 8 .nt!mpltor, are dreptate# Apropo, cine i sunt avocaii9 8 'rebuie s fie oamenii lui /ar5%amF -ulton i /att%eEs# ?reer se ncrunt la au ul acestor nume# 8 .i cunoti9 &du din capF 8 (unt duri ai dracului, ;ic5# -oarte duri# 8 /ai duri dec!t tine9 =!mbi ;ic5, pr!nd ns ngri)orat# 8 (per c nu# 8 (peri c nu9 .mpuit rspuns# 3oi s"i nvingi sau nu9 8 3ot, i am i fcut"o, dar i ei m"au btut de c!teva ori# -apt este c i"a atras cei mai mari ticloi din ora# 8 ;u m mir# 0i"acum9 8 1as"o s vad biatul# 8 /i se face ru# 8 @ s i se fac la fel de ru dac te forea # 8 :ine, bine# 8 .n aceeai dup"amia , i"a pus secretara s"o sune pe 7illary i s"i propun o vi it n Eee5end"ul urmtor# (e atepta s rspund c va fi plecat, dar ea a acceptat i a aprut n u la ora stabilit# ;ic5 l instruise pe bodyguard s c%eme poliia i s pun s"l areste e pe /ar5%am dac o nsoea# Cu ordinele de restricie nc n vigoare, aa ar fi fost legal, dar /ar5%am a avut destul

minte s nu se arate# 7illary a venit singur, foarte stp!n pe ea, ntr"un costum bleumarin i o %ain de vi on pe care i"o druise ;ic5# $l a rmas n cabinetul de la parter, iar bodyguardul s"a postat la ua camerei copilului, cu instruciuni s"o lase desc%is# ;u era sub nici un c%ip o vi it comod, iar 7illary, la plecare, s"a ters la oc%i i l"a srutat pe >o%nnyF 8 @ s ne revedem cur!nd, dragul mamei# &up plecarea ei, biatul a rmas vi ibil derutat i sf!iat de lacrimile mamei lui# 8 'ati, a is c n fiecare sear pl!nge p!n adoarme# =u c prea trist# >o%nny era nefericit fr nde)de, art!ndu"i tatlui su cadourile pe care i le adusese, o nou apc de baseball, c!teva pistoale de )ucrie, un enorm urs de plu pentru care el era mult prea mare i un trenule# 7abar n"avea ce i"ar fi plcut biatului, aa c"i cumprase de toate# *ar ;ic5 trebui s"i reprime alte comentarii# ;"ar fi fcut dec!t s"l tulbure pe copil, i o tia# 7illary )uca un )oc cu el, iar ;ic5 gsea de cuviin s nu"l pceasc i mai mult dec!t era de)a# .ns situaia nu s"a mbuntit# 7illary a nceput s soseasc n fiecare duminic, ncrcat de cadouri, suspin!nd disperat n camera copilului ei# >o%nny pierdea n greutate i prea e6trem de nervos# ;ic5 i inform avocatulF 8 Ascult, l scoate din mini pe puti# ;u mai tie ce s cread# 0ade acolo i pl!nge, i"i bag pe g!t o grmad de braoave cum c"ar pl!nge sear de sear p!n adoarme# .i trecu o m!n prin pr, nervos# (e certase cu biatul, de diminea, c!nd o fcuse pe maic"sa curv# >o%nny i luase aprarea# 8 Ii"am spus eu c va fi greu, i"o s fie i mai ru p!n terminm# -ulton i /att%eEs nu sunt proti, i spun e6act ce s fac# $i au scris scenariul, iar ea l )oac perfect# 8 >oac o mic melodram de toat frumuseea# 8 :ineneles# Ce te"ai atepta s fac9 8 $ capabil de orice# 7illary a continuat cu vi itele p!n n iua nunii, dup care ea i 3%ilip au petrecut trei sptm!ni de miere n Caraibe# &e fapt, c%iar avea nevoie de odi%n# ;u se mai simea n apele ei dup avortul pe care"l aran)ase 3%ilip n Aeno, iar vi itele la >o%nny nsemnau o tensiune ngro itoare# $ra obosit i plictisit de"at!ta cumprat de cadouri i f!lf!it din batiste ude# 8 Ascult, fir"ar s fie, i spuse ea lui 3%ilip pe pla) la (t Croi6, nu"i un copil comod i moare dup taic"su# Ce"atepi s fac n continuare9 Am cumprat tot afurisitul de maga in (c%Ear # 0i"acum9 8 $i, f bine i g!ndete"te la ceva# /aic"mea spune c dac scandalul sta continu i c!nd ne vom ntoarce, o s"mi taie banii# 8 $ti om n toat firea# (pune"i s te scuteasc# A)unsese la captul rbdrii, iar cldura Caraibelor o fcea s fie nervoas 8 Ce naiba atepi de la mine9 8 ;u tiu# Ce"ai ice de contul tu9 3oate ar fi mai uor dec!t s"ncercm s"l silim pe :urn%am s renune la copil# 8 ;u m pot atinge de depo it p!n la v!rsta de trei eci i cinci de ani# /ai sunt ase p!n atunci# :eneficiul pe care"l primea i fusese de mare a)utor, dar nu le a)ungea ca s triasc aa cum le plcea lor# 3entru asta, aveau nevoie de a)utorul doamnei /ar5%am# 8 Atunci va trebui s obinem copilul# ;ic5 e un t!mpit, dac a)ungem la tribunal, n"o s c!tige# 8 Asta spune"i"o lui, oft 7illary, ridic!ndu"i oc%ii spre soare# $ un tip ncp!nat# .l cunotea prea bine#

8 $"un idiot nenorocit# -iindc o s piard i ntre timp maic"mea m scoate din mini# 3rivi spre mare, iar 7illary se ridic, pornind pe pla)# @ nemulumea faptul c 3%ilip tria at!t de mult sub tutela maic"si# .nainte nu pruse s fie aa, dar acum, da# C!nd reveni i se ae din nou l!ng el, oft, nc%i !nd oc%ii sub soarele strlucitor# *ar problema cu >o%nny i fu alungat repede din minte, c!nd soul ei se rostogoli deasupra i ncepu s"i trag n )os sutienul costumului de baie# 8 3%ilip, nu< &ar r!dea# $ra un om scandalos, lucru care"i plcuse la el dintru bun nceput# 8 &e ce9 ;u"i nimeni, pe"o distan de c!teva mile# 8 &aK dac vine cineva9 ?ura lui, ns, i nbui cuvintele, iar peste un moment costumul de baie era dat )os, apoi scos complet, ncurcat cu slipul lui aruncat pe nisip, n timp ce am!ndoi fceau dragoste tr!ntii pe pla)# ;umai la >o%nny nu le sttea g!ndul# 7illary i /ar5%am au revenit la ;eE Gor5 pe data de 1 aprilie, iar ;ic5 a primit nouti de la ea peste o sptm!n# $ra neobinuit de cald, aa c 7illary a spus c voia s"l duc pe >o%nny la grdina oologic# 'elefonul ei i"a spulberat speranele, ;ic5 nd)duind c poate, la ntoarcere, n"avea s"i mai reia vi itele, dar iat"o c apruse din nou# ;ic5 sttea n biroul su, vorbind la telefon cu o e6presie nemulumit# 8 &e ce la oo9 8 &e ce nu9 .ntotdeauna i"a plcut acolo# .i plcea, dar ;ic5 se simea mai bine cu ea vi it!ndu"l pe >o%nny acas, unde el tia ce se nt!mpl# *ar apoi i ddu seama c, dac refu a, atunci ea probabil i"ar fi spus biatului, pun!ndu"l pe el ntr"o postur negativ# 8 :ine, bine# A trimis i bodyguardul, dei tia c n"avea nici un motiv de team# 7illary trgea de timp p!n la data procesului, cumpr!nd cadouri de la -# A# @# (c%Ear ca s"i impresione e fiul# .ns ;ic5 se simea mai bine tiindu"l pe pa nic prin prea)m# 7illary a aprut punctual s!mbt dup"amia , la ora dou, ntr"o roc%ie rou"aprins, cu plrie asortat i mnui albe# 8 :un, iubitule, ce mai faci9 .i ciripi ea lui >o%nny, dup cum i spuse ;ic5 la plecarea lor# Avusese c%iar i bunul sim de"a ncla pantofi cu tocul plat# ;ic5 reveni n bibliotec# Avea ceva de lucru# Acum nc%eiau contracte enorme cu Was%ington"ul, n cadrul programului 1end" 1ease care n sf!rit se pusese n aplicare, n martie# ;ic5 se dusese, c%iar, de dou ori la Was%ington, pentru a urmri lobby"ul, iar re ultatele l mulumiser# (e crea o enorm cantitate nou de lucru pentru el, dar i se triplau i c!tigurile# :urn%am (teel prospera de minune, graie r boiului din $uropa# Aproape a)unsese la )umtatea teancului de lucrri, c!nd rsun o btaie n u i deodat nvli bodyguardul, cu sufletul la gur# -ugise tot drumul de la grdina oologic p!n acas# ** privi pe ;ic5 cu oc%i disperai, in!nd nc pistolul n m!n# 8 &omnule :urn%am# >o%nny a disprut# C%ipul omului era palid ca moartea, dar ;ic5 pli i mai tare, srind din scaunF 8 Ce9 8 ;u tiu ce s"a nt!mplat# ;u neleg# $rau c%iar acolo, l!ng mine, i ea a vrut s"i arate ceva l!ng cuca leilor, i deodat au luat"o la fug# 0i mai erau trei brbai# Aveau o main, parcat pe iarb# Am fugit de mama focului, daK mi"a fost fric s trag, ca s nu"l nimeresc pe biat#

&eodat, n oc%ii pa nicului lucir lacrimi, l plcea pe biat, l plcea pe ;ic5 i dduse gre de onorant# 8 C%ristoase# ;u tiu ce s spun# 3rea drobit, iar ;ic5 i apuc umerii n m!inile sale puternice i"l g!l!i ca pe un copil micF 8 Ai lsat"o s"mi ia fiul9 Ai lsat"o# &evenise aproape incoerent de furie i trebui s fac eforturi pentru a se stp!ni# .l mbr!nci peste birou, apoi n% telefonul s anune poliia, dup care l sun pe ?reer acas# Cele mai negre temeri i se adeveriser, li luaser copilul, duc!ndu"l &umne eu tie unde# 3oliia sosi n nici o )umtate de or, iar ?reer imediat dup aceea# 8 /i"a rpit fiul# ,orbea cu glas tremurtor, iar bodyguardul i puse n tem n timp ce ;ic5 se ntorcea spre :enF 8 ,reau s fie gsit, iar pe ea, aruncat n pucrie# 8 ;u poi face asta, ;ic5, rspunse :en, cu oc%ii triti, dar glasul calm# 8 ;u pot pe dracuK# Cum rm!ne cu legea 1indberg%9 8 $ mama lui, nu"i acelai lucru# 8 /ar5%am nu e# $l a aran)at totul# -ir"ar al dracului# :en i puse m!na pe umr, calmF 8 ,or gsi biatul# 8 0i pe urm9 ;ic5 avea lacrimi n oc%i, iar brbia i tremura ca unui copil# 8 Am s"l pierd n instan9 &racuK s m ia, n"am nici o cale de a"mi pstra fiul9 &up care urc la eta) i tr!nti ua camerei, ascun !ndu"i faa n m!ini i ncep!nd s pl!ng ncet# 1iane a citit iarele de"a doua i din (an -rancisco# >@7;;G :BA;7A/ &*(3[ABI* anuna titlul i, imediat mai )os, /@0'$;*'@AB1 1B* :BA;7A/ ('$$1 A[3*'# Citind, i simi inima tresrind n piept, i abia la lectura paragrafului urmtor, in!nd iarul cu m!ini tremurtoare, i ddu seama c 7illary l rpise# 0tia c ;ic5 trebuia s fie drobit i, nc o dat, se g!ndi s"i dea telefon# &ar acum ce"ar fi putut face9 ("i pre inte regretele ei9 ;"avea nici un rost s"l ntrebe cum se simea# @ tia din iar# .l cuta pe >o%n, nnebunit# Brmri tirile pe parcursul urmtoarelor dou luni, timp n care >o%nny continua s rm!n de negsit, toate vetile fiind sumbre# .n acest interval, ntr"un moment de demen, 7ess, unul dintre principalii comandani ai lui 7itler, e6ecutase un bor solitar n /area :ritanie, pentru a ncerca s"i conving s se predea# &ar s"a prbuit, a fost arestat pe loc, iar 7itler l"a declarat nebun# &ar nu era at!t de nebun pe c!t prea# (pre sf!ritul lunii iunie, a devenit evident ce anume ncercase s fac# &orise ca engle ii s capitule e, pentru ca 7itler s nu desc%id ceea ce germanii numeau -rontul de ,est# .n iua de 22 iunie, 7itler a invadat Ausia, nclc!nd pactul de neagresiune reciproc i trec!nd frontierele pe toat lungimea lor, cu cov!ritoare pierderi de viei omeneti, n unspre ece ile, germanii ocupaser o regiune mai ntins dec!t -rana# (ingurul c!tig re ultat a fost acela c, n 2J iulie, m!na dreapt a lui Aoosevelt, 7arry 7op5ins, a burat la /oscova pentru a le propune ruilor un program 1end"1ease# 1"au refu at, devenind clar c singura i b!nd a lui 7op5ins a constat n organi area unei consftuiri ntre C%urc%ill i Aoosevelt, pe data de 9 august, care a avut loc la Argentina :ay, n ;eEfoundland, unde a luat natere Carta Atlanticului# A fost prima nt!lnire dintre C%urc%ill i Aoosevelt, fiecare sosind la bordul c!te unei nave, C%urc%ill cu 3rince de Wales, iar Aoosevelt cu Augusta# ("au deplasat de pe un vas pe altul, ambele pstr!nd

camufla)ul total de r boi# Am!ndoi au fost foarte mulumii de re ultate, urm!nd ca /area :ritanie s primeasc noi a)utoare# &ar >o%nny :urn%am nc nu fusese gsit nicieri# &ata nfirii n instan fusese am!nat de mult, iar n cele patru luni trecute de la dispariia lui >o%nny, ;ic5 :urn%am slbise cu cincispre ece 5ilograme# @ armat de anc%etatori i bodyguar i trecuser prin ciur (tatele Bnite, a)ung!nd p!n n Canada, cut!nd pretutindeni# :iatul, ns, pur i simplu nu era niciunde# 3entru prima oar, 7illary se dovedise mai abil ca el# ;ic5 nu spera dec!t ca >o%nny s fie n siguran# *ar apoi, ca prin farmec i de nicieri, n 1T august, ;ic5 a primit un telefon# Bn copil care semna mult cu >o%n fusese depistat n Carolina de (ud, l!ng o vec%e staiune balnear, c!ndva la mare mod# $ra ns cu prinii, iar mama sa era blond# ;ic5 a nc%iriat un avion i a burat personal acolo, cu trei bodyguar i, fiind ateptai de nc o du in de oameni H i i"a gsitF >o%nny, 3%ilip /ar5%am i 7illary, cu prul vopsit blond# .nc%iriaser o cas mic, antebelic, locuind cu dou servitoare negrese i cu un valet btr!n# /ar5%am i )urase maic"si c scandalul avea s ia sf!rit, lucru de care fusese convins, dar rpirea nu fcuse dec!t s agrave e situaia# Acum btr!na doamn /ar5%am era ngro it c fiul ei va a)unge la nc%isoare# $a le finanase ascun toarea secret, p!n urmau s se liniteasc lucrurile# .ns dorea s napoie e copilul# .n cele din urm a reieit c, din disperare i remucri fa de ;ic5, doamna /ar5%am a fost aceea care i"a dat telefon# C!nd /ar5%am a au it megafoanele i bodyguar ii ncon)ur!ndu"i locuina, primul su impuls a fost de a fugi# &ar era mult prea t!r iu# .n faa lui se aflau doi oameni cu pistoale# 8 @%, pentru &umne eu# .ncerc s"i fore e scpareaF 8 1uai putiul# Cei doi l luar, dar ;ic5 se apropie de 3%ilip, cu o e6presie uciga n oc%i# 8 &ac te mai apropii o singur dat de noi, ticlosule, te omor cu m!na mea# .nelegi9 .l apuc de beregat, sub privirile pa nicilor narmai, n timp ce 7illary se repe ea la el, smucindu"l cu putere de braeF 8 3entru &umne eu, d"i drumul< 8 &umne eu n"are nimic de"a face n treaba asta# (e ntoarse spre 7illary i o plesni puternic peste fa cu dosul m!inii# 3%ilip l n% i"i ddu un pumn n falc# 1ui ;ic5 i rsun n cap un scr!net i se cltin gata s cad, dup care ns se ridic din nou i"i ddu la r!ndul su un pumn lui /ar5%am, n timp ce 7illary biera# 8 @prii# @prii< &ar ;ic5 i pierduse de)a controlul i, nfc!ndu"l pe /ar5%am de cap, l tr!nti de pm!nt, dup care se ridic, ls!ndu"l acolo s!nger!nd abundent dintr"o tietur de deasupra oc%iului i gem!nd ncet cu faa n r!n# 7illary se arunc asupra lui ;ic5, g!riindu"l pe fa, dar el reui s"o mping la o parte i pomi cu pas ferm spre fiul su# 8 7aide, tigrule# ( mergem acas# -alca l durea ngro itor, dar nu simi nici o suferin c!nd l lu pe >o%nny de m!n i, sub acoperirea bodyguar ilor, l conduse spre maina care"i atepta# ;u mai avu loc nici un conflict# Amseser pe loc 7illary, /ar5%am, dobor!t la pm!nt, i dou servitoare negrese care priveau de pe veranda din fa a micii case# .n main, ;ic5 i trase fiul l!ng el i, fr )en, se ls podidit de lacrimi, n timp ce"l sruta pe fa# 'rise patru luni de iad i spera s nu i se mai nt!mple niciodat# 8 @, tati, l str!nse cu putere >o%nny2 tocmai mplinise ece ani i prea s fi crescut cu un cap# Am vrut s te anun c sunt bine, daK nu m"au lsat s"i dau telefon# 8 Ii"au fcut vreun ru, fiule9 ;ic5 se terse la oc%i, dar >o%nny scutur din capF

8 ;u# ("au purtat ca lumea# /ami a is c domnuK /ar5%am voia s fie de"acum nainte tatl meu# &ar c!nd a venit mama lui n vi it, ea a spus c trebuie s m dea napoi, sau mcar s"i trimit vorb c fac bine# 0i atunci, dintr"odat, ;ic5 tiu cine"i dduse telefonul, i )ur s"i mulumeasc, la ntoarcere# 8 A mai spus c n"o s"i mai dea niciodat nici un ban, niciodat, i c probabil o s a)ung la pucrie# &ar ;ic5 tia c nu era adevrat# .i dorea s fi fost# 8 ("a purtat tot timpul foarte frumos cu mine i ntreba ce mai fac# &aK mami ice c"i o cea btr!n# 3a nicii i ;ic5 !mbir# >o%nny a avut multe de spus, n drum spre cas, dar tot ce"a putut deduce ;ic5 a fost c planul le scpase din m!n i %abar n"aveau ce s fac cu copilul, odat ce"l rpiser# 8 'ot va mai trebui s ne )udecm cu mami9 8 &e ndat ce putem# Aceast noutate a prut s"l doboare, dar seara, aflat n siguran acas, n patul su, >o%n i"a inut tatl de m!n, !mbindu"i# *ar ;ic5 a e ut alturi veg%indu"l p!n a adormit, dup care s"a dus ncet n camera lui, ntreb!ndu"se c!nd aveau s se sf!reasc toate# A doua i, la (an -rancisco, 1iane a citit vestea cea bun# >@7;;G :BA;7A/ ?[(*'# 0i, peste o sptm!n, data procesului s"a stabilit din nou# >udecata avea s nceap la 1 octombrie, dar la acea dat, au eclipsat"o tirile despre conferinele de la /oscova, ntre Averell 7arriman, 1ordul :eaverbroo5 i /olotov, ministrul de e6terne al lui (talin# Ae ultatul a constat n semnarea unui protocol prin care (tatele Bnite i /area :ritanie trimiteau provi ii Ausiei, iar 7arriman nc%eiase o nelegere 1end"1ease cu sovieticii pentru a)utoare n valoare de un miliard de dolari# (talin dorise ca (tatele Bnite s intre n r boi dar, conform instruciunilor lui Aoosevelt, 7arriman refu ase# Ausia trebuia s fie mulumit cu provi ii i cu arme# 1a vremea c!nd aceste tiri se mai rciser puin, 1iane a citit c, la ;eE Gor5, procesul :urn%am"/ar5%am era n plin desfurare# 7illary a intrat n tribunal cu un costum gri nc%is, o plrie alb i prul revenit la culoarea natural, n compania ambilor parteneri superiori ai firmei de avocatur care o repre enta# Ae !ndu"se pe un scaun, ntre ei, prea e6trem de dega)at# .n latura sa a slii, ;ic5 sttea cu :en ?reer, care a trebuit s"i aminteasc s nu se mai ncrunte at!t de feroce# Cau a a fost pre entat n faa completului de )udecat, problema custodiei asupra fiului lor >o%n, n v!rst de ece ani, i prilor li s"a dat posibilitatea s se e6plice# :en ?reer a nfiat un portret al lui 7illary ca femeie care nu"i dorise niciodat un copil, i v use fiul doar rareori, pleca n voia)e prelungite fr s"l ia cu ea i, se susinea, tria ntr"o e6trem promiscuitate# /aetrii -ulton i /att%eEs, pe de alt parte, au e6plicat c"i iubea fiul cu pasiune, iar refu ul soului ei de a o lsa s ia copilul cu ea, c!nd l prsise, o mpinsese la limita isteriei i a nebuniei# &omnul /ar5%am a fost pre entat ca un om care adora copiii i dorea ca acum s"i a)ute soia n a"i oferi lui >o%nny un cmin# &ar H au continuat ei H ;ic5 :urn%am era at!t de devorat de gelo ie i de violent, nc!t i ameninase soia i fcuse totul pentru a"i submina relaia cu biatul, totul numai fiindc nu suporta g!ndul c soia sa dorea s divore e# 0i povestea a continuat tot aa# 3roblema rpirii a fost manevrat cu mare gri)# Complet distrus de pierderea singurului ei copil i nea)utorat n faa ameninrilor lui ;ic5, 7illary l luase pe >o%n, sper!nd s atepte p!n vor comprea cu toii n faa instanei# *ar apoi, situaia i"a scpat de sub control# (e temea prea tare de ;ic5 ca s se ntoarc# (e temea c ;ic5 ar putea lovi copilul# .n timp ce sttea n sala de )udecat, ascult!ndu"i cum depnau firul, ;ic5 abia se abinea s nu se ridice n

picioare i s urle# /ai ru, recunotea ce trup respectabil formau# -ulton i /att%eEs erau cei mai buni i, cu toate c i :en ?reer era priceput, ;ic5 ncepea s se team c nu le putea face fa# 3rocesul urma s continue timp de dou sau trei sptm!ni, iar n final >o%nny nsui a aprut ca martor"c%eie# .n cea de"a treia sptm!n a procesului, ns, biatul s"a mbolnvit de oreion, iar )udectorul a acordat o am!nare# 3rocesul urma s se reia la data de 1N noiembrie, n ultim instan, ;ic5 i avocatul su au considerat c ntreruperea le prinsese bine# Aveau timp s se regrupe e i s"i adune martori suplimentari, dei ;ic5 era de amgit de c!t de puini voiau s depun mrturie# @amenii nu doreau s se implice# ;imeni nu tia sigur# 'recuse o vreme# ;ici c%iar doamna /ar5%am n"a vrut s depun pentru el# ;ic5 n"a putut obine dec!t o m!n de servitoare care o urau pe 7illary dar, din c!te spuneau ele, n"o v user niciodat negli)!nd efectiv copilul# 1a sf!ritul celei de"a doua ile n instan, c!nd soii /ar5%am au plecat, ;ic5 i" a aruncat m!inile n sus i s"a retras cu :en ?reer s se sftuiasc# 8 *isuse C%ristoase, de ce face asta, :en9 ;ici mcar nu dorete copilul# 8 Acum nu mai poate da napoi# A a)uns prea departe# /a)oritatea procedurilor )udectoreti merg astfel# 3!n a)ungi la capt, nimeni nu mai vrea s"o fi fcut# &ar mainria )ustiiei e greu de dat napoi# A doua i, n disperare de cau , a ncercat s"o cumpere, i pre de"un scurt moment a cre ut c lupta era c!tigat# A v ut licrul de interes n oc%ii lui /ar5%am, c!nd s"au nt!lnit n %olurile tribunalului, dar n oc%ii lui 7illary nu se citea nimic# *ar dup ce ;ic5 a plecat, prad disperrii, 3%ilip a apucat"o de braF 8 &e ce naiba l"ai refu at9 Cu ce cre i c mai trim, c!iva ani9 ;u poi s te"atingi de depo it i tii ce"a spus maic"mea# 8 / doare"n cot# &e la el nu iau nici ece ceni# 8 '!mpito, o n% el iari de bra, iar 7illary se smulse din str!nsoare# 8 1ua"v"ar dracuK pe"am!ndoi# $u l vreau pe fiul meu# 8 &e ce9 ;ici mcar nu"i plac copiii# 8 $ al meu# Ca o %ain de blan, o bi)uterie sau un trofeu de r boi, pe care nu"l dorea, dar l reclama# 8 &e ce s"i dau eu ceva lui ;ic59 8 3entru &umne eu, ia banii# 8 ;"am nevoie de bani, l privi ea de sus, cu oc%i de g%ea# 8 A, ba ai, cum s nu# Am!ndoi avem nevoie# 8 @ s se r g!ndeasc maic"ta# $ra o posibilitate pe care conta i el# &ar, n ca contrar, urma o lupt pe cane n"o atepta cu nerbdare# $ra posibil c%iar s trebuiasc s se"apuce de muncit, ceea ce n"avea deloc de g!nd# 0i tia c 7illary n"ar fi fcut"o niciodat# $a, ns, se g!ndise la un lucru care lui i scpase# 8 ;"ai au it de pensia alimentar9 .i sur!se, dulce# ;ic5 va dori s se asigure c >o%nny are tot ce vrea# 0i noi la fel# A i fcu o reveren, iar 3%ilip r!n)iF 8 $ti groa nic de istea pentru o fat at!t de drgla# @ srut pe obra i revenir n sal, unde btlia continu# >udectorul promisese c vor termina p!n la 'ran5sgiving &ay, g!nd care pe ;ic5 l fcea s se ncorde e# &ac pierdea9 Ce" avea s fac9 $ra de neconceput s se g!ndeasc la o via fr fiul su# ;ici mcar nu ndr nea s i"o imagine e# 0i deodat, observ c a)unseser la capt, iar avocaii i rosteau declaraiile de nc%idere# >o%nny compruse de)a la bar, dar se pre entase copilrete, confu , sf!iat ntre ambii prini, un tat pe care"l adora i o mam care suspina gomotos n plin instan i pentru care"i prea foarte ru#

>udectorul le e6plicase tuturor c, n mod normal, avea nevoie de o sptm!n sau dou ca s se %otrasc, dar dat fiind ncordarea e6istent de aproape un an n ambele familii, publicitatea din presa naional i tensiunea asupra copilului, de ast dat inteniona s a)ung mai rapid la o deci ie# Aveau s fie anunai de urmtoarea ntrunire a curii, ntre timp toi urm!nd s se duc acas i s atepte, n acea i, c!nd ;ic5 a ieit din tribunal, n fa i"au fulgerat blit "uri fotografice, reporterii apr!nd ca de obiceiF 8 Ce"au spus, ;ic59 8 Bnde"i copilul9 8 Cine va c!tiga9 8 Credei c o s"l rpeasc iari9 Aproape c se obinuiser cu tirul ntrebrilor, iar 7illary, c!nd prsi tribunalul, se opri cu 3%ilip pe treptele din fa i le adres un sur!s fermector# Brc!ndu"se n limu in, ;ic5 se re em de sptarul fotoliului i nc%ise oc%ii# 3usese la loc c!te ceva din greutatea pierdut n timpul dispariiei lui >o%nny dar, la patru eci de ani, se simea de dou ori mai btr!n# .l privi pe ?reer, care citea alturi nite nsemnri, i cltin din capF 8 0tii, uneori cred c nu se va sf!ri niciodat# 8 :a da, l privi ?reer# (e va sf!ri# 8 &ar cum9 8 Asta nu tim# 'rebuie s ateptm %otr!rea )udectorului# ;ic5 oftF 8 Ai idee ce nseamn s tii c lucrul care i"e cel mai scump pe lume trece n m!ini strine9 8 ;u, cltin ncet din cap ?reer, nu tiu# &ar tiu prin ce treci i"mi pare ngro itor de ru# .l privi un moment, nu ca avocat, ci ca prietenF 8 (per din toat inima s c!tigi, ;ic5# 8 0i eu# &ar dac nu c!tig9 3ot face apel9 8 3oi# .ns va dura mult# (fatul meu ar fi s atepi# 1as"o s stea ase luni cu biatul i i"l va aducea ea napoi, imediat# Am urmrit"o atent, n toat sptm!na asta, i"i e6act aa cum spui tu# &ur, rece, viclean# ;u ine la el# Ai nceput un lucru, iar ea vrea s te loveasc la r!ndu" i, acolo unde te doare mai ru# 8 A reuit# 8 &ar n"o va face# .i va da copilul napoi, reine ce"i spun# 'ot ce vrea acum e s c!tige# 3ublicitate# Ca s par o mam bun# America, maternitatea i plcinta cu mere, tii ce vreau s spun# ;ic5 !mbi pentru prima oar ntr"o sptm!n nc%eiat# 8 ;u credeam# /ai mult o interesea nurcile i ,an Cleef# ?reer !mbi i elF 8 ;u n instan# $ istea, i are avocai foarte buni# ;ic5 l privi pe omul care"i devenise prietenF 8 0i tu eti foarte bun# *ar apoi, cu un nod n g!tF 8 *ndiferent c nvingem sau pierdem, :en, ai fost nemaipomenit# 0tiu c i"ai dat toat silina# 8 Asta nu"nseamn nimic dac nu c!tigm# 8 'rebuie s c!tigm#

?reer ddu din cap i am!ndoi rmaser tcui, privind cerul de iarn, n timp ce limu ina aluneca cu vite spre ora# O (ptm!na urmtoare a fost un c%in pentru toi, atept!nd apelul )udectorului# ;ic5 se nv!rtea prin camer i i noapte, se ducea la birou, alerga acas, ncerca s"i petreac fiecare moment liber cu fiul su, iar ?reer se simea ca un tat care ateapt s"i nasc nevasta# ;iciodat nu se mai ataase at!ta de un ca ca de acesta, n ultimul an# *ar n apartamentul soilor /ar5%am, 7illary era nervoas ca o pisic# ,oia s ias i, o dat"n via, 3%ilip reui s e6ercite asupra ei o oarecare influen, insist!nd s stea acas# 8 Ce impresie cre i c"o s fac dac vreun iarist de scandal te vede la $l /orocco9 8 0i ce"ar trebui s fac9 ( stau aici i s construiesc un cal de lemn pentru fi"miu9 8 ;u face pe deteapta# $ aproape gata# ;u voia s"o enerve e i mai mult pe maic"sa# :tr!nei ncepea s"i par ru pentru el i un singur pas greit ar fi putut strica totul# Aproape c trebuia s stea clare pe 7illary dar, din fericire, ea nu iei din cas# &ei i era foarte greu, ced insistenelor lui 3%ilip# Au )ucat table ore"n ir, i"a adus galoane de ampanie ca s"o in mulumit, lucru care nu l"a fcut dec!t s spere i mai fierbinte c mama sa avea s se nmoaie cur!nd# 7illary era o femeie costisitoare de ntreinut, i nici gusturile lui nu erau prea modeste# Aveau multe n comun, dup cum sublinia mama lui ori de c!te ori avea oca ia, lucruri nici constructive, nici plcute# ;u c i"ar fi psat vreunuia dintre ei# 0i, odat ce"aveau s fi pus m!na pe fondurile familiei /ar5%am, sau pe pensia alimentar a lui >o%nny, urmau s fie din nou fericii# 3%ilip nu fcea dec!t s acione e sigur, dup cum i"a spus el neveste"si, n timp ce"o cra spre enormul lor pat# 'ocmai i smulsese %ainele i le aruncase pe )os, c!nd au au it telefonul sun!nd# $ra firma -ulton a /att%eEs# Curtea se ntrunea la ora dou# >udectorul a)unsese la o conclu ie# 8 Aleluia< .i spuse ea cu un r!n)et lui 3%ilip, ridic!ndu"se n picioare l!ng pat, goal# 1a noapte voi fi liber< >udectorul a intrat nnegurat n sala de tribunal, cu roba f!lf!indu"i i c%ipul %otr!t# Aprodul a fcut anunul necesar# 'oi s"au ridicat, apoi s"au ae at din nou# 3e scaunul su, ;ic%olas sttea ascult!nd cu rsuflarea tiat# >o%nny era acas, n ateptarea vetii, ;ic5 nu dorise s"l e6pun tensiunii de"acolo, iar coridoarele de"afar erau de)a ticsite de reporteri# Ca nite vulturi, simiser miros de came i cineva din tribunal le v!nduse pontul# 3rile implicate n cau abia reuiser s"i croiasc drum nuntru, cu fora# 8 &omnule :urn%am, ncepu )udectorul, ai fi at!t de bun s v apropiai de banc9 ;ic5 l privi pe :en, surprins# ;u fusese pregtit pentru asta, i nici :en, era o abatere de la procedurile obinuite# *ar apoi, )udectorul se ntoarse spre 7illary, cer!ndu"i s fac acelai lucru# Am!ndoi se ridicar i merser spre banc2 s"ar fi putut au i proverbialul ac c !nd# >udectorul i privi pe am!ndoi# $ra un om btr!n, cu oc%i nelepi, care prea s fi cugetat foarte profund asupra verdictului# -usese un ca pctos, o deci ie grea, dei pentru ;ic5 soluia dreapt era cum nu se poate mai limpede# 8 A dori s v spun, ncepu )udectorul, c m doare inima pentru am!ndoi# Cui i se poate da un copil9 .l tiem n dou9 Adevrul este c, ntr"o asemenea situaie, orice"am face, rnim copilul# &ivorul e un lucru foarte ur!t# 0i, orice %otr!re a lua, l rnesc at!t pe copil, c!t i pe unul dintre dumneavoastr# 3entru mine este o surs de mare tristee faptul c nu v"ai putut lmuri problemele, de dragul copilului#

(e uit la am!ndoi, dup care continu# ;ic5 i simea palmele asud!nd, avea spatele umed i putea s vad, din felul cum sttea 7illary, c i ea era foarte nervoas# ;iciunul dintre ei nu prev use acest discurs, care nu fcea dec!t s nruteasc lucrurile# 8 .n orice ca , nu v"ai re olvat problemele# (untei de)a divorai# Aecstorit, n ca ul dumneavoastr H o privi el pe 7illary"i din acest motiv"l privi pe ;ic5, care nu era pregtit n nici un fel pentru ceea ce urma H consider c micuul va gsi un cmin mai stabil la dumneavoastr, doamn /ar5%am# , acord copilul# @ privi pe 7illary cu un sur!s printesc, fusese complet cucerit# 0i deodat, ;ic5 i ddu seama ce spusese i se tre i la via, e6plod!nd, uit!nd unde se afla# (e ntoarse spre )udector, aproape rcnindF 8 &ar a ndreptat un pistol spre capul fiului meu< [sta"i brbatul cruia i"l dai< 8 .i dau copilul fostei dumneavoastr soii# 0i era un pistol nencrcat, domnule :urn%am, din c!te"mi amintesc# (oia dumneavoastr tia# 0i# ?lasul su continu s murmure, n timp ce ;ic5 se simea gata s leine# (e ntreb dac avea un atac de inim, sau doar murea de durere# 8 ,ei avea posibilitatea s vi itai biatul# 3utei supune Curii un program de vi itare, sau s"l aran)ai ntre dumneavoastr, cum preferai# ,ei preda copilul p!n la orele optspre ece, ast i# 0i, n lumina veniturilor dumneavoastr, domnule, Curtea a stabilit suma de dou mii de dolari lunar ca pensie alimentar, ceea ce nu considerm c v e prea greu# 7illary c!tigase pe toate fronturile i, radioas, alerg napoi i"l mbri pe 3%ilip i pe am!ndoi avocaii, nainte ca )udectorul s fi terminat# ;ic5 se %olba la el, cltin!nd din cap, n timp ce )udectorul se ridic, iar aprodul anunF 8 Curtea se retrage< Atunci ;ic5 se rsuci pe clc!ie i iei grbit din tribunal, cu capul n piept i :en ?reer fugindu"i pe urme# (e mbul ir prin mulimea de"afar, refu !nd s spun o vorb i, n sf!rit, aproape se prbuir n limu in, n timp ce un fotograf fulgera spre main cu blit "ul2 ;ic5 se ntoarse spre :en, privindu"l lungF 8 ;u"mi vine s cred ce"am au it# 8 ;ici mie# 'otui, credea# :en o mai au ise de multe ori, dar nu acelai lucru era valabil i pentru ;ic5, care sttu cu c%ipul mpietrit tot drumul p!n acas, ntreb!ndu"se ce"avea s"i spun fiului su# Avea timp p!n la ora ase s mpac%ete e lucrurile lui >o%n i s"l trimit spre o via pe care o tia ca fiind rtcit# Bn moment, se g!ndi la ce fcuse 7illary# @ rpire de copil# &ar n"ar fi putut sta ascuni la nesf!rit, iar biatului i"ar fi fost prea greu# 'rebuia s respecte verdictul tribunalului, cel puin pentru un timp# ;ic5 cobor din main i intr n cas, ca un om care se ndreapt spre g%ilotin# :en l urma ncet, nesigur dac s plece sau s rm!n, iar c!nd v u c%ipul biatului, i dori s fi plecat# (e citea acolo mai mult durere dec!t ar fi preferat vreodat s vad oriunde# 8 Am c!tigat9 :ieelul era ncordat din toat fiina, iar ;ic5 cltin din capF 8 ;u, tigrule# Am pierdut# 0i, fr alte cuvinte, copilul i bucni n pl!ns, iar ;ic5 l str!nse n brae, pe c!nd :en se ntorcea cu spatele, lacrimile iroindu"i i lui pe fa, ur!ndu"se pe sine pentru ceea ce nu fusese n stare s fac# Acum, ns, singurul lucru la care se mai putea g!ndi erau suspinele biatului# 8 ;"am s plec, tati< ;u plec< .i ridic el privirea spre ;ic5, sfidtor# Am s fug# 8 :a n"ai s fugi# ,ei fi brbat i vei face ce"a spus )udectorul, i ne vom vedea din dou"n dou Eee5end"uri#

8 ;u vreau s te vd n Eee5end"uri# ,reau s te vd n fiecare i# 8 $i bine, vom face tot ce putem# *ar :en spune c mai putem ncerca o dat# 3utem declara recurs# ,a dura un timp, dar s"ar putea ca data viitoare s c!tigm# 8 :a n"o s c!tigm, rspunse distrus copilul# 0i nu vreau s locuiesc cu ei# 8 &eocamdat, nu putem face nimic# 'rebuie s ateptm puin timp# Bite, am s"i dau telefon n fiecare i# 3oi s m suni oric!nd vrei# &ar oc%ii"i erau prea plini i glasul i tremura# 3ur i simplu inea biatul str!ns la piept i" i dorea ca de nodm!ntul s fi fost altul# ,iaa era at!t de nedreapt# .l iubea aa de mult pe biat, era tot ce"avea# &ar n"avea nici un rost s struie asupra acestui g!nd# 'rebuia s"l a)ute pe copil i le era greu am!ndurora# 8 7aide, tigrule# ( facem baga)ele# 8 Acum9 .ntreb ocat >o%nny# C!nd trebuie s plec9 ;ic5 ng%ii un nod dureros# 8 1a ase# >udectorul a considerat c trebuie s"o facem imediat# Aa c, asta e, prietene# Iinu ua desc%is, iar >o%nny l privi cu oc%i mari# 3rea n stare de oc, dar nu mai mult dec!t ;ic5# -usese cea mai rea i din viaa lui, i dintr"a lui >o%n# 0i apoi, n timp ce"i t!ra picioarele spre u, cu lacrimile iroindu"i pe fa, i ridic din nou privirea spre ;ic5F 8 Ai s m suni n fiecare sear9 ;ic5 ddu din cap, nfrunt!ndu"i lacrimile cu un !mbetF 8 Aa voi face# 8 >uri9 8 >ur# Aidic o m!n, iar >o%nny i se arunc din nou n brae# Au urcat la eta) i, sub privirile servitoarelor, au umplut trei geni cu )ucrii i cu %aine# ;ic5 voia s"o fac el nsui# C!nd termin, se ridic i privi n )urF 8 Ar trebui s fie de"a)uns# Aestul le poi lsa aici, pentru c!nd mai vii# 8 Cre i c"o s m lase9 8 (igur c da# (oneria se au i fi6 la ora ase, iar 7illary apru n pragF 8 3ot s intru9 Afia un !mbet greos de dulce, fc!ndu"l pe ;ic5 s"o urasc i mai mult# 8 >o%nny i"a mpac%etat9 3resra sare pe toate rnile, iar ;ic5 o privi n oc%i# $rau tot frumoi i negri, dar dincolo de ei nu se rea nici un suflet de om# 8 3recis c eti foarte m!ndr de tine# 8 >udectorul a fost un om nelept# 8 $ un btr!n senil# (pera doar ca :en s fi avut dreptate i 7illary s se plictiseasc de copil c!t mai cur!nd# Apoi apru >o%nny i se opri l!ng el, privindu"i mama printre lacrimi# 8 ?ata, iubitule9 :iatul scutur din cap i se ag de ;ic5# 7illary i privi n oc%i fostul so# 8 Are baga)ele fcute9 8 &a, art el spre genile din %ol# 0i vreau s discut cu tine despre vi itare# 8 -irete# Acum era pregtit s fie mrinimoas# ;ic5 putea s"l vad ori de c!te ori voia# .i atinsese scopul# :iatul era al ei# 1as"l s spun tot ce poftea despre trecutul ei, n"o fcuse s piard custodia asupra lui >o%n# 3!n i mama lui 3%ilip dduse telefon dup"amia , s"i felicite#

8 ,oiam i s"i cer ceva# 8 Ce9 Arunc el cuv!ntul ca pe o piatr# 8 Am putea trece nuntru9 ;ici cu"o vorb n"o invitase n cas# 8 &e ce9 8 A dori s vorbim ntre patru oc%i# 8 ;u e nevoie de aa ceva# 8 :a cred c e# @c%ii ei i sfredeleau pe"ai lui ;ic5, care l ddu uor pe >o%nny la o parte i intr cu pai mari n bibliotec# 7illary l urm grbit# 8 ,reau s stea cu mine la sf!ritul sptm!nii steia, dac n"ai nimic mpotriv# 8 ,erific i te anun# ;u"s sigur ce planuri vom avea# .l m!ncau m!inile s"o plmuiasc# 8 (un"m disear# Copilul va avea nevoie de timp ca s se adapte e la noua situaie# .i va face bine s se ntoarc aici c!t mai cur!nd# 8 &e unde tiu c n"ai s fugi cu el9 8 ;u"i fac eu lui una ca asta# 0i l cunotea pe ;ic5 suficient ca s tie c era adevrat# 8 &espre ce voiai s discutm9 @ ntreb, cu oc%i tioi# 8 &espre cecul meu# 8 Care cec9 8 3ensia alimentar# &e vreme ce >o%nny vine acum cu mine, presupun c ncepe de a i# (e %olb la ea nencre tor, apoi, fr o vorb, smuci un sertar, tr!nti pe birou un carnet de cecuri i se aplec s"i m! gleasc numele ei, al lui i suma, dup care i"l ntinse cu o m!n tremurtoare# 8 /"mbolnveti# 8 /ulumesc# .i sur!se i iei, iar ;ic5 o urm p!n n antreu, unde >o%nny sttea l!ng baga)e# $ra inevitabil# (f!ritul sosise# 3ierduser procesul# ;ic5 l mbri cu putere i c%em liftul, n timp ce >o%nny pl!ngea# ?enile au fost ncrcate una c!te una, iar 7illary l"a luat pe >o%nny de m!n, cu fermitate# Au pit n cabin i, n timp ce copilul ls capul n piept, pl!ng!nd, uile s"au nc%is, cei doi au disprut, iar ;ic5 a rmas n u, complet singur, cu capul re emat de perete, pl!ng!nd# >o%nny s"a mutat la mama lui n seara de + decembrie# 'rei ile mai t!r iu, 1iane a citit re ultatul procesului, ntristat pentru ;ic5# (e temuse c aici aveau s a)ung# Aareori c!tiga tatl custodia, dar totui, asemeni lui, sperase i se rugase# .n dimineaa aceea, mpturi iarul cu un aer de de nde)de, n timp ce unc%iul ei o priveaF 8 Ce s"a"nt!mplat9 ;iciodat n"o mai v use art!nd ntocmai la fel i trecu un moment p!n"i rspunse# ?eorge se ntreb dac nu cumva se nt!mplase ceva groa nic n -rana, dar nu observase aa ceva c!nd citise el nsui iarul, i n sf!rit 1iane vorbiF 8 * s"a"nt!mplat o porcrie unui prieten de"al meu# 8 .l cunosc9 1iane cltin din cap# 3robabil citise despre proces dar ea nu"i spusese niciodat c"l cunotea pe ;ic5 :urn%am# (imea o apsare pe inim, nc%ipuindu"i"l cum se desprea de copil# Apoi se ridic# Avea treab# &ar, n tot timpul ilei, g!ndurile despre el i"au cotropit mintea i, de ast dat, c!nd a luat receptorul, nu l"a mai pus la loc# A ntrebat la informaiile din ;eE

Gor5 numrul firmei :urn%am (teel i, c!nd l"a format i i s"a rspuns, a cerut cu ;ic5# * s"a spus, ns, c lipsea# 1iane s"a ntrebat unde plecase s"i l!ng rnile# (e ntreb c%iar dac, la disperare, n"avea s"o sune cumva, dar ;ic5 nu putea ti c era pe Coasta de ,est# 1egturile li se tiaser demult, ceea ce era cu at!t mai bine# 0tia c n"ar fi putut continua relaia cu el fr a o c%inui contiina fa de Armand, i totui, n ca ul lui ;ic5, e6act ceea ce dorise s evite se nt!mplase oricum# 3ierduse custodia asupra fiului su# *ar acum, nu mai avea absolut nimic# &up care !mbi pentru sine, d!ndu"i seama c!t de absurd era# ;u se v user de aptespre ece luni, iar el era divorat de aproape un an# 3robabil c ntre timp i gsise vreo prieten fermectoare, poate c%iar de"asta divorase# &ar, dac aa stteau lucrurile, spera s fie o femeie bun, care s"i ung cu balsam rnile, dac se putea# 0tia cu c!t disperare va fi simit ;ic5 pierderea unicului su copil n favoarea unei femei pe care o ura# 8 Ari de parc"a murit cineva, remarc ?eorge din nou, mai spre sear# Cred c munceti prea greu la aiureala aia de Cruce Aoie# 0i mai era i s!mbt# &e aproba acest lucru c%iar mai mult dec!t munca n ilele sptm!nii# 8 Ceea ce facem noi nu"i o aiureal, unc%iule ?eorge# 8 Atunci de ce ari at!t de deprimat9 Ar trebui s iei, s te distre i# $ra un vec%i refren ntre ei doi# 1iane i sur!se# Cel puin, ncetase s mai ncerce s"o cuple e cu fiii prietenilor lui# .i dduse seama de"un an c nu se lsa convins# ;u tria dec!t pentru scrisorile pe care le primea de la Armand# (oseau nmuiate i ifonate, transmise prin intermediul Ae istenei din (udul -ranei i, uneori, staionau sptm!ni n ir p!n s plece cineva n Anglia sau n (pania, dar n cele din urm a)ungeau la ea, i de fiecare dat 1iane ofta de uurare i le anuna pe fete c papa era bine# ?eorge nc mai era uimit de %otr!rea ei de"a continua# Cunotea o droaie de femei care n"ar fi fost at!t de credincioase# 3e unele le cunoscuse n timpul ultimului r boi, i spunea el, !mbind# &ar 1iane semna mai mult cu tatl ei dec!t cu el# @ admira pentru aceasta, dei o considera i naiv# 8 Ar fi ieit din tine o clugri gro av, s tii, o tac%in el n aceeai sear# 8 3oate mi"am ratat vocaia# 8 ;iciodat nu"i prea t!r iu# 8 / antrene acum# >uca ntotdeauna domino cu el i se %ruiau sear de sear# $ra greu de cre ut c se apropia nc un Crciun, iar 1iane se afla la (an -rancisco de un an# 3rea c r boiul dura de)a de o mie de ani, practic mai mult de doi n -rana, iar Armand era nc nevtmat, lucru pentru care 1iane i mulumea lui &umne eu n fiecare noapte# Acum fcea uneori alu ii la munca sa, i" i scrisese despre Andre /arc%and# &ar nu se rea nicieri vreun semn c r boiul s"ar fi apropiat de sf!rit# :ombardamentele asupra 1ondrei continuau, engle ii i urmau lupta vite)easc i, cu toate c germanii mureau cu miile napoia fronturilor ruseti, nu preau pe cale s abandone e lupta# 'oate preau s se desfoare foarte departe de locul unde se afla ea, p!n n acea sear de M decembrie, c!nd cea n pat, incapabil s adoarm# ("a sculat i a pornit prin casa tcut, g!ndindu"se la Armand, pentru ca n cele din urm s a)ung n bibliotec i s se ae e la birou# .i plcea s"i scrie noaptea t!r iu, avea mai mult timp s"i adune g!ndurile i adesea proceda astfel# ;u mai dormise bine de luni de ile, iar n acea sear i"a scris ndelung, tiind c o mare parte din scrisoare avea s fie nnegrit# $l i putea scrie ei prin reelele subterane, dar ea nu putea lua legtura cu el prin aceleai canale# (crisorile trebuiau s"i parvin trec!nd pe la cen orii germani din 3aris# .ncerc s rm!n contient de acest fapt n timp ce"i scria i n sf!rit, c!nd i

scrise adresa, csc i se ridic privind afar n noaptea de decembrie# *ar apoi, simindu"se mai bine din nou, se duse la culcare# A doua i diminea, ns, la deteptare, continua s aib un sentiment tulbure# /intea"i era plin de Armand i parcurse cu atenie iarul, ca ntotdeauna, cut!nd relatri despre r boiul din $uropa# 8 3e tine te"am au it b!ntuind a i noapte, 1iane9 (au a fost vreun %o9 .i !mbi ?eorge peste micul de)un de duminic diminea# 0tia de"acum despre %oinrelile ei nocturne# 3rima oar c!nd o au ise, se strecurase afar din dormitor, cu un pistol ncrcat n m!n, i am!ndoi tresriser, ip!nd# 8 3esemne c a fost un %o, unc%iule ?eorge# 8 A furat cadourile de Crciun9 ;vli $li abet% n odaie# Avea nou ani, iar vremurile lui (anta Claus apuseser# @ preocupa mult mai mult c un sprgtor ar fi putut face incursiuni la enormul maldr de daruri care se adunau ntr"o debara de la eta)# 8 ,a trebui s verific# 1iane i !mbi fiicei ei, n timp ce aceasta ieea n grdin cu sora sa# $rau fericite la (an -rancisco i, cu toate c nc le mai era dor de tatl lor, se adaptaser bine, iar %idoenia care le lovise la Was%ington nu se repetase niciodat aici, mulumit prudenei lui ?eorge de a nu"l numi na ist pe soul nepoatei sale# 1iane i era recunosctoare pentru asta i a plecat s"i nceap iua de lucru la Crucea Aoie cu un pas mai uor dec!t n a)un# (e ntreba cum o ducea ;ic5 dup ocul de"a pierde custodia asupra lui >o%n, dar tia, din propriile ei dureri, c timpul avea modurile lui de"a mbl!n i loviturile vieii# Avea convingerea c nu"i era uor, ns cu vremea c%inurile urmau s devin mai puin acute# Acum, ns, ncepea s par un vis ndeprtat# 0i uneori, noaptea, dormind, visurile cu ;ic5 se amestecau printre cele cu Armand, iar 1iane se tre ea fr s tie unde se afla, sau cu cine, sau cum a)unsese acolo, p!n privea pe fereastr i vedea ?olden ?ate :ridge sau au ea sirenele de cea, c!nd i amintea unde era, departe de ei toi# ;ic5 fcea parte din trecut, dar o parte pe care continua s"o preuiasc# .i druise ceva ce nu mai aflase la nimeni altul, iar cuvintele lui o a)utaser s ndure bine ultimul an i )umtate# Avusese nevoie de fiecare dram din puterea pe care el o asigurase c"o avea, la desprire# Avea nevoie ori de c!te ori atepta c!te trei, patru sau cinci sptm!ni o scrisoare de la Armand, sau citea un buletin de tiri care o umplea de groa , ori se g!ndea la Armand care lucra cu nemii n 3aris# Avea nevoie i de i, ceas de ceas, pentru ea, pentru fete, c%iar i pentru unc%iul ?eorge# 0i aceeai nevoie o avu i c!nd desc%ise radioul din dormitor, dup ce se ntorsese cu fetiele de la biseric# Asculta adeseori radioul, s afle ultimele tiri, ns de data asta rmase intuit n mi)locul camerei, incapabil s cread cuvintele pe care le au ea# 0ase crucitoare mari fuseser scufundate sau avariate grav la 3earl 7arbor, n 7aEaii, iar Corpul Aerian rmsese doar cu aispre ece bombardiere utili abile# >apone ii efectuaser un atac"surpri , n orii ilei, asupra ba ei din 7aEaii, soldat cu eci de mori i rnii# Cu inima bt!ndu"i i palid la fa, 1iane alerg )os la unc%iul ei, i l v u st!nd n picioare n cabinet, ascult!nd el nsui tirile, cu lacrimile iroindu"i pe obra)i# 3entru prima oar n viaa lui, patria, ara care"i era at!t de scump, fusese invadat# 1iane se apropie de el, fr un sunet, i se cuprinser n brae, ascult!nd cuvintele 3reedintelui Aoosevelt, peste c!teva momente# ;ici nu se punea problema# Acum America era n r boi# ;u mai rm!nea dec!t confirmarea (enatului, a doua i diminea2 trei ile mai t!r iu, n 22 decembrie, ?ermania i *talia au declarat r boi, iar Congresul a emis o re oluie a camerelor reunite accept!nd starea de r boi n (tatele Bnite# 3entru americani se iviser orii unei noi ile H ai unei ile triste# 'oat ara nc mai era n fierbere dup atacul de la 3earl 7arbor, i totui toi se ntrebau dac

)apone ii vor fi c%iar mai ndr nei, atac!nd orae importante de pe continent# &intr"odat, nimic nu mai era sigur# .n dimineaa ilei de L decembrie, panica domnea i la ;eE Gor5, dar nu se simea o groa la fel de acut ca pe Coasta de ,est# *nsulele 7aEaii erau destul de ndeprtate, dei nelegerea faptului c fuseser atacate rmurile Americii i fcuse pe toi ca n acea diminea s se opreasc brusc din orice fceau# Anunul lui Aoosevelt n faa naiunii, declar!nd r boi, a venit aproape ca o uurare# (tatele Bnite i puteau sufleca m!necile, gata de ripost# (ingura speran a americanilor era ca )apone ii s nu a)ung la ei primii, atac!nd restul rii la fel cum fcuser la 3earl 7arbor# ;ic5 n"a aflat vestea dec!t la vreo or dup ce se nt!mplase# C!nd 7illary l luase pe >o%nny, el ieise cu maina, conduc!nd toat noaptea, pentru ca a doua i diminea s se tre easc pe marginea drumului, n ad!ncul statului /assac%usetts# ;u tiuse ncotro se ndrepta i nici nu"i psa# &orise doar s conduc maina p!n nu mai putea merge mai departe# A doua i i"a dat telefon i a vorbit cu >o%nny, dar c!nd s"a interesat despre Eee5end, i s"a spus c aveau alte planuri# (e duceau pentru c!teva ile la 3alm :eac%, s"o vi ite e pe doamna /ar5%am, iar ;ic5 i imagina uor de ce, ca s"o pupe"n cur pe btr!n pentru a mai scoate nite bani, dei acum n"aveau nevoie# 3entru el nu nsemna dec!t c mai trecea o sptm!n fr s"l vad pe >o%nny# 0i, afl!nd asta, a sunat la birou i a spus c"i lua o sptm!n liber# 'oi tiau de ce, i nici el n"a dat vreo e6plicaie# @ricum nu i"ar fi putut ine mintea la munc i era o uurare s se afle la ar# Cu toate c"l c%inuia dorul de biat, avea s se simt mai bine dup c!teva ile de aer curat, l"a dat telefon lui >o%nny n fiecare sear, aa cum promisese, cltorind cu maina dintr"un orel n altul, trg!nd la %anuri modeste, lu!nd mese simple i fc!nd plimbri lungi pe drumuri mpdurite i pe l!ng lacuri ng%eate# 3eisa)ul de ar prea s"i refac puterile i, n iua atacului de la 3earl 7arbor, s"a plimbat p!n la ora pr!n ului, c!nd s"a ntors s mn!nce copios la micul %an unde locuia# A cerut un Castron de sup, a but o stacan de bere i a m!ncat o felie groas de plcint cu br!n , dup care, absent, a ciulit urec%ea c!nd cineva a desc%is un aparat de radio n cellalt capt al slii de mese, convins c ntr"o i de duminic nu se putea nt!mpla mare lucru# 1a nceput n"a putut distinge ce spuneau, iar apoi, dintr"odat, a nceput s asculte transmisia i, asemenea at!tora alii pe tot ntinsul rii, a nlemnit, ocat# *mediat, fr o vorb, s" a ridicat i a urcat n camer s"i str!ng lucrurile# ;u era sigur ce"avea s fac la ;eE Gor5, dar tia c trebuia s se ntoarc acolo de ndat# *dila sa n ;oua Anglie se sf!rise# *ar dup ce a ac%itat nota, a sunat la apartamentul lui 7illary i a lsat un mesa) pentru >o%nny, pentru a"l anuna c se napoia i"l putea vi ita n aceeai sear# 1ua"l"ar dracuK de program de vi itare# &rumul p!n la ;eE Gor5 i"a luat patru ore i )umtate i, fr a se opri mcar acas s se sc%imbe, s"a dus direct la biroul su din Wall (treet, pentru a sta acolo, n linitea duminical, mbrcat cu %ainele pe care le purtase n pdurile din /assac%usetts# Acum tia ce"avea de fcut i trebuise s vin acolo, s"i afle pacea, s fie sigur de ceea ce fcea# 'ot drumul spre cas, ascultase tirile la radio# @bservatorii de la Air -orce supraveg%eau ntreaga Coast de ,est, dar nu fusese depistat nici un avion# &up 3earl 7arbor, alte atacuri n"au mai urmat# A format cu m!na lui numrul privat, dup c!teva nsemnri fcute pe birou, i l"au lsat s atepte un timp, dar 3reedintele a venit la aparat surprin tor de repede# 'oate persoanele c!t de c!t importante din ntreaga ar l sunau pe Aoosevelt# .ns, n calitatea sa de preedinte al :urn%am (teel, ;ic5 mai tia i c avea prioritate clasa nt!i# Ae at la birou, cu telefonul fi6at pe umr, a fcut c!teva nsemnri grbite# (t!nd astfel, cu %ainele de tvleal, n acea sear de duminic, se simea din nou la comand# -usese nvins pentru prima oar n viaa lui, dar nu era nvins pe veci# .ntr"o bun i, avea s"l ia pe >o%nny

napoi, iar pe moment poate era mai bine c se afla cu 7illary, la urma urmei# ;ic5 avea o mulime pe cap i multe urmau s se sc%imbe acum, ara intr!nd n r boi# Bn timp, n"avea s mai dispun nici de"un minut liber# Apoi i ridic privirea, serios, c!nd 3reedintele veni la aparat, i"i spuse de ce"l sunase# A fost o convorbire scurt dar satisfctoare, ;ic5 obin!nd tot ce dorea# Acum nu"i mai rmsese dec!t s, nc%id biroul i s"l vad pe >o%nny# &up ce vorbea cu :rett Williams# :rett Williams era m!na lui dreapt i condusese operaiunile din (tatele Bnite n tot anul c!t ;ic5 fusese n $uropa# Cinci minute mai t!r iu, ;ic5 l gsi la telefonul de"acas# :rett ateptase veti de la el toat dup"amia a i nu era deloc surprins s"l aud# 0tiau am!ndoi ce urma# Avea s nsemne o mare lovitur pentru firm, dar tot nfricotoare rm!nea# 8 $i, ;ic5, ce prere ai9 ;ici o formul de salut, de bun venit, nici o menionare a de astruoasei ncercri de a c!tiga custodia asupra lui >o%nny# Cei doi se cunoteau bine unul pe altul# :rett Williams ncepuse s lucre e la :urn%am (teel pe vremea tatlui lui ;ic5 i, de c!nd preluase el conducerea, fusese nepreuit# 8 Cred c vom avea de lucru al dracului de mult# 0i mai cred i alte c!teva lucruri# 'ocmai am vorbit la telefon cu Aoosevelt# 8 'u i toate bbuele din Xansas# ;ic5 r!n)i, Williams era un om care"l intriga# Crescuse la o ferm din ;ebras5a, c!tigase o burs la 7arvard i fusese bursier A%odes la @6ford# -cuse cale lung, de pe tarlalele din ;ebras5a# 8 Am luat c!teva note# @ s i le bat m!ine 3eggy la main# &ar vreau s"i pun i c!teva ntrebri pertinente# 8 'rage# $ it un moment, ntreb!ndu"se dac dorea ntr"adevr s"o fac# $ra mult de cerut# &ar Williams n"avea s"l lase de i belite# ;iciodat n"o fcuse, iar ;ic5 tia c n"avea s"a fac nici acum# $ra ns plcut s"o aud c%iar din gura lui# ;u fu surprins deloc de ceea ce"i ceru# ;ic5, cum nici Aoosevelt nu fusese c!nd ;ic5 l sunase# $ra singurul lucru pe care"l putea face, prin cine i ce era# 0i o tiau toi trei# Ceea ce se ntreba ;ic5 acum era dac >o%nny avea s"o neleag# ;ic5 l"a luat pe >o%nny de la apartamentul lui 7illary vineri# 3usese totul la punct la birou nainte de"a pleca i avea tot Eee5end"ul liber pentru fiul su# :iatul era n e6ta de bucurie c"l vedea# 7illary i"a privit din u cu bu ele uguiate i l"a salutat rece pe ;ic5, ca i el pe ea# 8 :un, 7illary# .l aduc napoi duminic la apte# 8 Cred c la cinci ar fi mai bine# .ntre ei se isc un scurt fulger de tensiune, iar ;ic5 se %otr s nu se certe cu ea n faa lui >o%nny# Copilul trecuse prin destule i nu voia s strice revederea# 8 :ine# 8 Bnde vei fi9 8 1a mine# 8 ("l pui s m sune m!ine# ,reau s fiu sigur c"i e bine# Cuvintele ei l g!riau pe ;ic5 pe nervi, dar ncuviin, n main, l c%estion intens pe >o%nny dar, dei biatul ar fi preferat s stea cu tatl lui, trebuia s admit c mama sa se purta civili at cu el# *ar doamna /ar5%am (r# -usese foarte drgu cu el la 3alm :eac%# .i dduse o mulime de cadouri i"l luase la plimbri cu ea, iar >o%nny o plcuse# Aecunotea c nu"i vedea prea mult pe mama sa i pe 3%ilip# $rau plecai aproape tot timpul i avea impresia c 3%ilip nu prea simpati a copiii#

8 (unt @# X#, cred# &aK nu"i ca i cum a locui cu tine, tati# =!mbi larg c!nd intr n vec%ea sa camer i se arunc pe pat# 8 :ine"ai venit acas, fiule, l privi ;ic5 cu un sur!s fericit, durerea din ultimele nou ile ncep!nd s se tearg# =u c"i bine s te am iar acas# 8 =u c"i bine s fiu aici# .n seara aceea au luat o cin linitit mpreun, iar ;ic5 l"a v!r!t pe >o%nny n pat# Aveau multe de vorbit n Eee5end"ul acela, dar mai puteau atepta# Au petrecut iua de s!mbt patin!nd n Central 3ar5 i s"au dus mpreun la un film i un %amburger# 3rea o via foarte diferit de cea dinainte, lipsindu"i sentimentul de e6isten cotidian, dar ;ic5 era pur i simplu bucuros s fie cu >o%nny# *ar duminic i"a spus ceea ce am!nase tot timpul# ,orbiser de mai multe ori despre 3earl 7arbor i ceea ce nsemna acest eveniment pentru (tatele Bnite, dar abia duminic dup"amia ;ic5 i"a spus c se nrola din nou n armat# 8 (erios9 (e art ocat copilul# Adic mergi s te lupi cu )pii9 Au ise acest cuv!nt la coal, iar ;ic5 nu era convins c"i plcea cum l rostea, dar ddu din capF 8 ;u tiu unde voi fi trimis, >o%n# ("ar putea s m trimit oriunde# :iatul medit pe ndelete, apoi i ridic oc%ii spre ai tatlui suF 8 .nseamn c iar ai s pleci, ca atunci c!nd ai fost la 3aris# ;u"i aminti de promisiunea c niciodat n"avea s"l mai prseasc, dar ;ic5 i distinse reproul n privire# ;u conta c ntreaga lume se rsturnase cu susu"n )os i c ar%ipelagul 7aEaii fusese bombardat, dintr"odat se simea vinovat c se nrolase# Asta voise s"o verifice, cu Williams, n calitate de ef al unei industrii ma)ore a rii, ar fi putut obine o derogare# &ar n"o dorea, voia s se duc i s lupte pentru ara lui# ;u"l mai avea pe fiul su alturi i avea nevoie s scape de toate# &e 7illary, de tribunale i de tortura unui recurs, i c%iar i de reprourile din oc%ii fiului su, fiindc fusese incapabil s"l pstre e# .i dduse seama c trebuia s fac nite sc%imbri radicale, n timp ce umbla prin pdurile din /assac%usetts, iar c!nd au ise despre 3earl 7arbor, tiuse ce avea de fcut# 'elefonul dat lui Aoosevelt avusese scopul de a"l informa i a"i grbi nrolarea# Cel ctre :rett fusese pentru a"i cere s conduc :urn%am (teel n absena lui# :rett era singurul om cruia i"ar fi lsat compania pe m!n# C!t timp el era dispus, era i ;ic5# 8 C!t de cur!nd ai s pleci, tati9 3un!nd ntrebarea, >o%nny prea un mic om mare# , use multe n ultimele c!teva luni i se maturi ase rapid# 8 ;u tiu, >o%nny# 3oate voi mai sta un timp, dar totul depinde de locul unde vor decide s m trimit# >o%nny diger cuvintele tatlui su i ddu din cap, dar acestea aruncar o umbr asupra restului dup"amie ei, iar ;ic5 se bucur de dou ori mai mult c nu i"o spusese p!n atunci# C%iar i 7illary observ c!t de nc%is era biatul, c!nd ;ic5 l aduse acas# (e uit la >o%nny, apoi la ;ic5 i nu nt!r ie s ntrebeF 8 Ce s"a nt!mplat9 8 *"am spus c m"am nrolat# 8 .n *nfanteria /arin9 .ntreb surprins 7illary, iar ;ic5 confirm# &ar i"ai fcut de)a stagiul# 8 Iara e n r boi, sau n"ai au it9 8 &ar tu nu e nevoie s serveti# $ti scutit# ;ic5 observ c fiul lor le asculta discuia cu interes# 8 Am o rspundere fa de ara mea# 8 ,rei s"ncep s c!nd C'%e (tar"(pangled :annerD2J9

8 ;oapte bun, >o%n, o ignor el, srut!ndu"i fiul n semn de rmas bun# 'e sun m!ine# Brma s se pre inte la Uuantico, ,irginia, mari, dup care avea s fie ocupat o sptm!n, dou# (ttuse n re erv mult timp, aa c nu trebuia s"i reia instrucia, i urma s intre cu acelai grad ca la plecare, cel de maior# .n seara aceea, ntorc!ndu"se acas, ;ic5 se ntreb ce"avea s"i spun 7illary lui >o%nny H c nu trebuia s plece la r boi9 C era un prost9 Atunci, ce"ar fi cre ut biatul9 C i abandona9 &eodat se simi din nou obosit, ncerc!nd s"i fac ordine n cap, i ncepu s parcurg nite %!rtii# Avea multe de fcut p!n mari# C!nd ;ic5 s"a pre entat la ba a Uuantico, mari diminea, a fost uimit s vad c!t de muli brbai reveneau sub arme# (e reau vreo dou, trei c%ipuri cunoscute dintre re erviti i legiuni de tineri care semnau ca brbai nrolai# 1"a surprins i c!t de comod se simea mbrc!nd din nou uniforma# C!nd a trecut cu pas vioi prin %ol, un biat nervos a luat po iia drepi i i s"a adresat cu colonele# 8 ?eneral, i CdomnuleD< /ugi ;ic5, iar biatul aproape c fcu pe el, n timp ce ;ic5 se strduia s nu i bucneasc n r!s# 8 Am neles, domnule general< ;ou"nouul soldat dispru, iar ;ic5 !mbi, n timp ce, d!nd colul, nimerea peste un vec%i prieten care v use nt!mplarea# 8 Ar trebui s"i fie ruine# 3utanii tia sunt la fel de patrioi ca tine# 3robabil c%iar mai mult# Ce faci, ncerci s scapi de"o sptm!n grea la birou9 @mul care i se adresase era avocat, fost coleg la Gale i la instrucia din re erv, peste c!iva ani# 8 Ce i s"a"nt!mplat, >ac59 'e"au dat afar din barou9 8 3e toi dracii, da, altfel de ce"a fi aici9 A!ser, pornind agale pe culoar# 'rebuia s"i ridice ordinele# 8 'rebuie s recunosc, totui, c asear a)unsesem la conclu ia c am nnebunit# 8 3uteam s i"o spun eu, nc de la Gale# Apoi, arunc!ndu"i o privire prietenului suF 8 :nuieti unde"au s ne trimit9 8 1a 'o5yo# 1a 7otel *mperial# 8 (un drgu, r!n)i ;ic5# (e simea straniu, revenit n armat, dar nu"i displcea# .n seara dinainte vorbise i cu >o%nny i i se pruse c biatul nelegea n sf!rit de ce o fcea# &e fapt, i"a spus c e m!ndru de el, lucru care i"a luat lui ;ic5 o enorm povar de pe umeri# Au salutat"o pe femeia"ofier care le"a dat ordinele, iar aceasta !mbi $rau cea mai artoas perec%e pe care o v use n toat sptm!n i observ c, n vreme ce >ac5 Ames purta la degetul m!inii st!ngi o verig%et, /aiorul :urn%am nu avea 8 3e astea le desc%idem acum, locotenente9 (au mai ateptm9 8 (ervii"v, sur!se ea, astfel v vei pre enta la timp la datorie# >ac5 i desc%ise primul plicul, cu un !mbet nervos# 8 *ar c!tigtorul este# Aa%at# (an &iego# 'u ce"ai tras, ;ic59 ;ic5 desc%ise ordinul i privi foaia de %!rtie# 8 (an -rancisco# 8 *ar de"acolo, la 'o5yo, corect, bombonico9 Ciupi >ac5 obra ul fetei# 8 3entru dumneavoastr, locotenente# Au revenit n %ol, ;ic5 c !nd pe g!nduri# 8 Ce"i cu tine, nu"i place (an -rancisco9 8 .mi place de minune#

8 Atunci care"i problemaL 8 @rdinul meu spune c trebuie s fiu acolo marea viitoare# 8 0i9 Ai alte planuri9 3oate nu"i prea t!r iu ca s te r g!ndeti 8 ;u de"asta"i vorba# ,a trebui s plec poim!ine# *"am spus biatului meu# Amase pierdut n g!nduri, iar >ac5 nelese# 0i el avea o soie i trei fiice cu care s se descurce# .l btu pe ;ic5 pe umr, ls!ndu"l cu ale lui, iar seara ;ic5 l"a sunat pe >o%nny acas la 7illary# ;u"i era uor s"i dea vestea# 0tia de)a c urma s plece cu trenul )oi sear, p!n atunci dispun!nd de dou eci i patru de ore permisie# ;u"i a)ungeau pentru a"i lua rmas bun de la fiul su, dar n"aveau ce face# A vorbit mai nt!i cu 7illary, e6plic!ndu"i situaia i, n mod e6cepional, a fost civili at i a acceptat s"l lase s vad biatul n seara urmtoare, i )oi, c!t timp putea# Apoi l"a c%emat pe >o%nny la telefon, l"a spus lui ;ic5 c"l lsa pe el s"i dea vestea# 8 (alut, tati# 8 /aior 'ati, te rog# .ncerca s rm!n vesel, dar mintea"i sttea de)a la momentul despririi# ;"avea s le fie uor nici unuia i se temea ca biatul s nu se simt abandonat# &ar tia c fcea lucrul cuvenit# 8 Ce mai faci, tigrule9 8 :ine# 3rea, ns, din nou trist# ;u"i revenise pe deplin dup vestea pe care i"o dduse ;ic5 cu doar dou ile n urm, iar greul abia urma# 8 Ce"ai ice s vii m!ine sear la mine9 8 Am voie9 * se umplu copilului glasul de nc!ntare# Cre i c mami o s m lase9 8 Am i ntrebat"o i e de acord# 8 /am< ;emaipomenit< 8 ,in s te iau la cinci# 3oi nnopta la mine, i g!ndete"te unde vrei s mn!nci# 8 Adic ai de)a permisie9 8 (igur# (unt un om important# >o%nny r!seF 8 'rebuie c"i uor s fii infanterist marin# 8 $u n"a ice, gemu ;ic52 era o amintire ndeprtat, dac nc nu uitase tabra de instrucie din urm cu optspre ece ani# @ricum, ne vedem m!ine sear# 1a cinci nc%ise, ndeprt!ndu"se ncet de telefon# &esprirea avea s fie dureroas, dar nu putea fi mai grea dec!t ceea ce i se nt!mplase cu doar c!teva sptm!ni n urm# Aeveni cu g!ndul la proces, apoi i goni amintirea# ;u putea suporta momentul c!nd 7illary i"l luase pe >o%nny# &esigur, nici ceea ce urma n"avea s fie prea uor, i nu se nela# *"a spus lui >o%nny la cin, a doua i, iar copilul n"a fcut dec!t s stea privindu"l cu oc%ii mari# ;"a pl!ns, n"a urlat, n"a scos o vorb# 3ur i simplu se uita la el, ntr"un fel care lui ;ic5 i fr!nse inima# 8 7aide, tigrule# ;u"i c%iar at!t de ru# 8 /i"ai promis c n"ai s m mai prseti niciodat# /i"ai promis, tticule# ;u era o smiorcial, doar un glas mic i trist# 8 &ar, >o%nny, suntem n r boi# 8 /ami ice c nu trebuia s te duci# ;ic5 trase ad!nc aer n piept# 8 Are dreptate# &ac voiam, m puteam ascunde dup birou, dar n"ar fi fost drept# Ai fi fost m!ndru de mine dac fceam asta9 3este c!teva luni, taii tuturor prietenilor ti vor pleca la r boi# Cum te"ai fi simit atunci9 8 /"a fi simit bucuros c eti aici cu mine#

Cel puin era sincer, dar ;ic5 cltin din capF 8 3!n la urm, i"ar fi fost ruine# C%iar ai fi vrut s fac asta9 8 ;u tiu# :iatul privi n farfurie un lung rstimp# Apoi, n sf!rit, i ridic oc%ii spre elF 8 A vrea doar s nu pleci# 8 *ar eu a vrea ca )apone ii s nu fi atacat 3earl 7arbor, >o%n# &ar au fcut"o# *ar acum, e r!ndul nostru s mergem la lupt# .n $uropa se poart lupte de mult, mult timp# 8 &ar spuneai c nu vom intra niciodat n r boi# 8 /"am nelat, fiule# Amarnic m"am nelat# *ar acum voi face ceea ce trebuie s fac# .mi va fi un dor nebun de tine, i de i i noapte de noapte, dar tu i cu mine trebuie s fim ncredinai c am fcut ce trebuia# .n oc%ii fiului su se ivir ncet lacrimi# ;u era convins# 8 0i dac nu te mai ntorci9 8 / voi ntoarce, rsun ngroat glasul lui ;ic52 ddu s adaugeF C)urD, dar mai )urase i"nainte i n ultima vreme nu se descurcaser prea gro av cu )urmintele# &oar s"o tii asta, fiule# ( tii c voi veni napoi, i voi veni# Apoi i spuse despre (an -rancisco i, n cele din urm, a pltit nota i s"au dus acas# ;ic5 se simea ciudat purt!nd din nou uniforma, dar n ultimele c!teva ile uniformele ncepuser s rsar peste tot# 0i, n timp ce ieeau din restaurant, in!ndu"se cuprini cu braele, s"a ntrebat dac ntr"o i fiul su avea s fie m!ndru, sau dac puin i va psa, simind doar c fusese trdat n repetate r!nduri, de ctre o mam care nu inea la el, de un )udector care nu nelegea i un tat care fugise s se )oace de"a soldaii# Avea inima grea c!nd l"a culcat pe >o%nny n seara aceea, iar a doua i a fost i mai ru# Au fcut o lung plimbare n parc, au privit patinatorii rotindu"se pe patinoarul Wollman, dar mintea le sttea la altele i timpul curgea prea repede pentru am!ndoi# 1"a dus la ora patru napoi la 7illary, care le"a desc%is ua i i"a privit fiul# Arta de parc tocmai i"ar fi murit cineva, iar 7illary asist n timp ce ;ic5 i lua rmas bun# 8 ( ai mare gri), fiule# ,oi da telefon din (an -rancisco ori de c!te ori pot# .ngenunc%e l!ng copilul care pl!ngeaF 8 Acum s ai gri) de tine, m"au i9 Am s m"ntorc# 0tii bine c"am s m"ntorc# >o%nny, ns, i a v!rli braele pe dup g!tul tatlui suF 8 ;u pleca# ;u plecA# Au s te"omoare# 8 ;u m omoar nimeni# 0i ;ic5 trebuia s"i nfrunte lacrimile, iar 7illary ntoarse capul# @ dat"n via, durerea lor o atinsese i pe ea# ;ic5 l mai str!nse o dat pe biat, cu putere, apoi se ridicF 8 Acum du"te"n cas, fiule# &ar >o%nny sttu doar acolo, n timp ce tatl su pleca, privindu"l c!nd se mai ntoarse o dat pentru a"i face cu m!na, dup care dispru, fugind pe strad s opreasc un ta6i, nalt i blond, n uniform, cu oc%ii ver i"ad!nci not!ndu"i n lacrimi# A luat baga)ele din apartament i i"a luat rmas bun de la servitoare# 3l!ngea i ea, iar ;ic5 a mbriat"o nainte de plecare, a dat m!na cu /i5e, la ua de )os, i a plecat s prind trenul, iar, n timp ce se ae a l!ng ceilali brbai, i"a amintit de ultimul tren pe care"l v use, cel ce"o ducea pe 1iane la Was%ington, n timp ce el sttea pe peron, privind"o cum pleca# C!t de mult li se sc%imbaser vieile de"atunci, sau mcar a lui# (pera ca pentru ea s nu se fi sc%imbat nimic, ca Armand s fi supravieuit p!n acum r boiului# *ar acum tia prin ce trecuse 1iane la plecarea din 'oulon, cunotea sf!ietoarele momente de bun"rmas# .n drum spre ,est, nu s"a putut g!ndi dec!t la fiul su, la c%ipul lui c!nd i privise tatl, pl!ng!nd# 1"a dat telefon de la )umtatea cltoriei, dar biatul nu era acas i a trebuit s se urce repede napoi n tren# Avea s"l

sune iari din (an -rancisco, la sosire, dar, a)ung!nd, n"a gsit nici un telefon la momentul potrivit# A fost potopit de ordine, misiuni i adaptri la regimul ca on care nu"i mai era familiar# ("a simit uurat c!nd n sf!rit i"a primit propria camer# *nfanteria /arin era ncartiruit n c!teva %oteluri mici de pe /ar5et (treet, nu mai aveau spaii unde s"i ca e e oamenii i mai mult de"at!t nu s"a putut face# *ar c!nd ;ic5 a nc%is n sf!rit ua, mari sear, i"a venit greu s cread c nu revenise n armat dec!t de"o sptm!n# 3rea c era militar de ani de ile i de)a se sturase, dar aveau de dus un r boi# (pera s"l mbarce c!t mai cur!nd pe o nav# 3entru el nu e6ista nimic n acest ora H doar o mare de uniforme pretutindeni# 0i nu"i dorea dec!t un loc linitit unde s doarm# =cea n ntuneric, pe patul ngust al camerei de %otel, i tocmai ncepea s adoarm, c!nd a au it o btaie n u# A murmurat o n)urtur, n timp ce se ddea )os din pat, poticnit, lovindu"se la degetul mare de la picior, i a desc%is ua pentru a vedea un soldat nervos, cu un tabel# 8 /aiorul :urn%am9 8 &a9 8 / scu ai c v deran)e , dar mi s"a spus s anun pe toat lumea# ;ic5 se atepta s primeasc cel puin vestea unui atac inamic, i se ncord s aud ce avea de spus biatul# 8 .n noaptea asta se ine o ntrunire organi at de Crucea Aoie# $ pentru toi noii ofieri superiori de"aici# 0i datorit Crciunului, i"a celorlalte# ;ic5, n ort, se re em de tocul uii, gem!ndF 8 3entru asta m"ai tre it9 'ocmai am venit cale de"aproape trei mii de mile i n"am dormit omenete o noapte, timp de cinci ile, iar tu mi bubui n u ca s m invii la un ceai oferit de Crucea Aoie9 .ncerc s se bur uluiasc, dar nu reui dec!t s r!dF 8 @f, pentru numele lui &umne eu# 8 .mi cer scu e, domnule# Comandantul a considerat# 8 Comandantul se duce la un ceai al Crucii Aoii9 8 ;u e un ceai, domnule, sunt coc5tail"uri# 8 Ce drgu< Absurdul ntregii situaii era prea mult pentru el# (e re em moale de perete, r! !nd p!n" i ddur lacrimile# 8 Ce fel de coc5tail"uri9 Xool"Aid cu gin9 8 ;u, domnule, adic# ;u tiu, domnule# At!ta doar c oamenii de"aici au fost foarte amabili cu noi, *nfanteria /arin, vreau s ic, i comandantul vrea s vin toat lumeA# Ca s le artm aprecierea noastr pentru# 8 3entru ce9 8 ;u tiu, domnule# 8 :ine# Atunci poi lua cu mprumut uniforma mea i du"te tu# 8 A a)unge la carcer pentru port ilegal de grade, domnule# (oldatul sttuse drept de la nceputul recitalului# 8 $ un ordin, soldat, sau o invitaie9 8 0i una i alta, cred @ invitaie de la Crucea Aoie, i# 8 Bn ordin de la comandant, l ntrerupse ;ic5# C%ristoase# 1a ce or"i c%erme a asta9 8 1a orele optspre ece ero" ero, domnule# ;ic5 se uit la ceas# $ra aproape timpul# 8 Cca"m"a# $i, s"a is cu somnul meu# 0i mulumesc# &du s nc%id ua, dup care o desc%ise deodat din nouF

8 0i de fapt unde se ine9 8 $ afiat pe avi ierul de )os# 8 &omnuleD# ;ic5 era amu at# ;oroc c nc nu"i pierduse simul umorului# (oldatul roi# 8 / scu ai, domnule# 8 &e unde eti9 8 &in ;eE @rleans# 8 Cum i place"aici9 8 ;u tiu, domnule# .nc n"am ieit n ora# 8 &e c!nd ai venit9 8 &e dou sptm!ni# .nainte de"asta am fost n tabra de instrucie de pe /ississippi# 8 3robabil c"a fost distractiv# (c%imbar un sur!s camaraderesc# 8 @ricum, soldat, de vreme ce nu eti de acord s"mi pori uniforma ast sear, a face bine s"mi bag fundul n vite i s m"mbrac# ;ic5 se numra printre puinii norocoi cu du l!ng camer# (e spl de pe drum, i puse uniforma de ceremonie i, peste dou eci de minute, era la parter, privind avi ierul# Adresa era notat clar# &oamna -ord%am /acXen ie, pe >ac5son (treet# 7abar n"avea cum s a)ung acolo# ;u mai fusese la (an -rancisco de ani de ile i se %otr s ia un ta6i# .nc trei ofieri primiser aceeai CinvitaieD ca el, aa c au mers mpreun, pentru a cobor n faa unei reedine impresionante, cu poart de fier for)at i grdini somptuoase# Bnul dintre ofieri fluier ncet printre dini, n timp ce ;ic5 pltea cursa, dup care se apropiar de poart s sune la sonerie# .i conduse un ma)ordom, iar ;ic5 se pomeni ntreb!ndu"se c!t de multe asemenea serate ddea doamna /ac5en ie# A boiul adusese n ora un contingent de brbai noi# $ra drgu din partea ei s le desc%id porile militarilor# 3!n la Crciun mai erau doar dou ile# .i dduse cadourile lui >o%nny nainte de plecare, dar avea s fie, fr"ndoial, un Crciun singuratic# Anul acesta, nimic nu mai era ca"nainte# *ar acum se afla la aproape patru mii cinci sute de 5ilometri distan, pe Coasta de ,est, strbt!nd casa unei femei necunoscute, p!n ntr" un living room plin de uniforme i femei n inut de coc5tail, printre care treceau c%elneri duc!nd tvi cu ampanie# .n timp ce privea afar spre ?olden ?ate, dup care, oc%ii abt!ndu"i"se napoi, o v u acolo, st!nd linitit ntr"un col, cu un pa%ar n m!n i convers!nd cu o femeie n roc%ie rou"nc%is# 0i, n timp ce o privea, ea ntoarse capul, i oc%ii li se nt!lnir, pe c!nd pentru el timpul se oprea n loc i pentru ea ncperea ncepea s se roteasc# .ncet, merse spre ea, iar ea au i glasul pe care de"un an i )umtate nu i"l mai amintea dec!t n vise# 8 1iane# .l privi, cu oc%ii plini de nencredere i uimire, n timp ce el i !mbea ncet# 8 $ti cu adevrat tu9 3rivi ;ic5 ad!nc n oc%ii lui 1iane i, la vederea e6presiei de pe c%ipul lui, femeia n roc%ie roie care vorbise cu 1iane dispru n tcere# 1iane i sur!se, nesigur ce s spun# 8 ;u sunt sigur# 8 $u vise # &rept rspuns, ea i !mbi# 8 ;u"i aa9 8 ("ar putea, maiorule# Ce mai faci9 =!mbetul i era cald, dar n cuvinte nu se simea nici o invitaie# 8 $ mult de c!nd nu ne"am v ut# 8 Ce faci aici9

;u"i mai putea desprinde oc%ii de la ea# 8 Acum locuiesc aici# Am venit de anul trecut# ;ic5 i cercet oc%ii, n cutarea tuturor lucrurilor pe care"i era dor s le afle, ns acolo nu era scris nimic# $rau la fel de mari i de frumoi ca nainte dar, acum, i acoperea un vl# , use suferine i pierderi, lucru care se arta, iar ;ic5 se ntreb ntr"o clip despre Armand dar, privind, observ verig%eta simpl de aur nc la locul ei# 8 Am cre ut c eti la Was%ington# 8 ;"a mers# @c%ii ei i nt!lnir pe"ai lui, dar nu spuse mai mult, iar apoi ;ic5 rev u vec%iul !mbet familiar# ,isase la el timp de aproape doi ani# =!mbetul acela pe care"l v use c!nd ea i cea n brae# 8 / bucur s te revd, ;ic5# 8 Adevrat9 ;u era at!t de sigur# 3rea nesigur, aproape speriat# 8 :ineneles# &e c!nd eti n ora9 8 &oar de a i# 0i tu, ce naiba caui aici9 ;u prea genul ei de petrecere, un coc5tail pentru a face cunotin cu militarii# *ar dac purta verig%eta, nu putea s fi ieit la v!ntoare, i oricum n"ar fi fost stilul ei# ;u al fetei pe care o condusese la tren n ;eE Gor5, cu aptespre ece luni n urm# 8 1ucre la Crucea Aoie# .n seara asta, dm o petrecere la comand# ;ic5 se aplec i"i opti la urec%eF 8 0i eu am venit tot la comand# 1iane r!se, dup care simi o atingere bl!nd pe fa# 1a nceput nu dorise s"l ntrebe, dar acum se %otrF 8 Ce mai face >o%n9 ;ic5 trase rapid aer n piept, privind"oF 8 :ine# ;u tiu dac aici ai citit despre proces, dar 7illary i cu mine am divorat acum un an, eu am luptat pentru custodie i am pierdut, de, c!teva sptm!ni# A fost destul de greu pentru el# .i privi uniformaF 8 0i asta i"a c ut greu# 8 'rebuie c i"a fost greu i ie# ,ocea"i era lin ca mtasea, nu"i mai putea lua oc%ii de la el, dar mai tia i c trebuia s pstre e distana# ;u"i putea permite s se mai lase niciodat descoperit# /ai ales n faa lui# @ fcuse o dat, i nc se mai c%inuia s in nc%is acea u# 8 0i, da, am citit despre proces, continu ea, cu vocea aceea ginga care lui i era at!t de drag# /i s"a fr!nt inima pentru tine# ;ic5 ddu din cap i lu o sorbitur de ampanie# 8 >udectorul a considerat c lui >o%nny i"ar fi mai bine cu ea, de vreme ce acum e cstorit# 0i tii ce"a fcut ticlosul la9 'rsturile i se ncordar, n timp ce"i povestea despre /ar5%am i nt!mplarea cu pistolul# 8 Aveam intenia s declar recurs, dar imediat a avut loc atacul de la 3earl 7arbor# ,oi ncerca din nou, la ntoarcere, p!n atunci s"ar putea s fie gata s renune la copil# Avocatul meu crede c nu dorea dec!t s se r buna pe mine# 8 3entru ce9 (e art 1iane uimit# .i spusese despre legtura lor9

8 Cred c pentru c nu m"a iubit niciodat, oric!t de nebunete ar prea# &up prerea ei, n toi anii tia am inut"o pri onier# 1iane i aminti pe dat incidentul de pe nav, la fel ca el# 8 Ai fost mult mai pri onier dec!t ea# ;ic5 ddu din capF 8 $i bine, toate astea s"au sf!rit de"acum, indiferent ce"au nsemnat# 1"am scpat pe >o%nny de calvar, deci nu m pot pl!nge# Acum nu mai trebuie dec!t s"l obin napoi# 8 ,ei reui# ,ocea ei era calm i plin de for# .i amintea cuvintele pe care i le rostise elF C@amenii puternici nu pot fi nvini#D 8 (per c ai dreptate# ;ic5 i termin ampania i o privi# $ra c%iar mai drgu dec!t fusese nainte, dar acum avea o anume linite i era mai sever# Aigorile pe care i le impusese i luaser tributul, i totui, avea faa fermectoare ca ntotdeauna, oc%ii"i preau i mai albatri i purta prul str!ns ntr"un coc ngri)it# Arta foarte ic, conc%ise el, !mbind de propriile"i g!nduri# 8 Aici unde locuiete9 8 Cu unc%iul meu ?eorge# 8 0i fetele9 8 (unt bine# *ar apoi, cu oc%ii plecaiF 8 .i mai aduc aminte de tine# .n acel moment, li se mai alturar deodat doi brbai n uniforme i o femeie de la Crucea Aoie, iar peste puin timp 1iane plec# ;u"l v u pe ;ic5 ca s"i ia rmas bun, consider!nd c era mai bine aa# /erse acas cu maina mprumutat de la ?eorge i intr n cas# Aevederea cu ;ic5 fusese ciudat# &esc%idea rni pe care ea le sperase tmduite# &ar n" avea ce face# .ntotdeauna se ntrebase dac ntr"o bun i aveau s se rent!lneasc, i iat c se nt!mplase# 3entru el se sc%imbase totul de c!nd se v user ultima oar, dar pentru ea nimic nu se sc%imbase# Armand continua s lupte pentru supravieuire n -rana, iar ea l atepta aici# 8 'e"ai distrat bine9 @ ntreb ?eorge la ntoarcere# 8 -oarte bine, mulumesc# &ar, n timp ce"i scotea %aina, nu prea deloc convins# 8 ;u se"arat deloc s fi fost aa# 8 Am nt!lnit un vec%i prieten, !mbi 1iane# &e la ;eE Gor5# 8 =u, pe cine9 8 3e ;ic5 :urn%am# ;u era sigur de ce i"o spusese unc%iului ei, dar mcar era un rspuns# 8 Are vreo legtur cu :urn%am (teel# 8 $i, fir"a al dracului# 1"am cunoscut pe taic"su, acum vreo trei eci de ani# ?ro av om# Cam nebun, din c!nd n c!nd, daK pe"atunci cu toii eram aa# Cum e biatul9 1iane !mbi la adresa cuvintelor lui# 8 &rgu# 0i cam nebun i el# 'ocmai s"a renrolat n *nfanteria /arin, ca maior, a i a a)uns aici# 8 ,a trebui s"l invii ntr"o sear, nainte de"a pleca# *ar apoi, dintr"odat, lui ?eorge i veni o ideeF 8 Ce"ai ice de m!ine9 8 Bnc%iule ?eorge, u c nu tiu#

8 $ Crciunul, 1iane# @mul sta"i singur# Ai idee cum e s fii astfel ntr"un ora strin9 -ii civili at cu el, pentru numele lui &umne eu# 8 ;ici mcar nu tiu unde s"l gsesc# 0i n"ar fi fcut"o nici dac"ar fi putut, dar pe"asta nu i"o mai spuse# 8 & telefon la *nfanteria /arin# @r ti ei unde e# 8 =u c nu cred# 8 .n regul# .n regul# 1as# *ar apoi, murmur ca pentru sineF 8 &ac biatul sta are cap, o s te caute el pe tine# 0i biatul avea mult cap# (e ntorsese la %otel i sttea de mult timp n camera lui, cu oc%ii spre /ar5et (treet i cu g!ndul la 1iane i la ciudata ntorstur a sorii care"i readusese mpreun# &ac micul soldat din ;eE @rleans n"ar fi btut la ua lui n seara aceea# 1u de la recepie o carte de telefon, ncep!nd s caute numrul lui ?eorge Croc5ett, gsi cu uurin adresa de pe :roadEay i rmase privind"o# Acolo locuia ea, la acel numr de telefon, n casa aceea# ;ot numrul i a doua i diminea ddu telefon, dar 1iane plecase de)a la Crucea Aoie, i o servitoare amabil i ddu numrul de"acolo# .l form, iar 1iane rspunse imediat# 8 $ti de)a la lucru, la ora asta, 1iane9 /unceti prea mult# 8 Aa ice i unc%iul# &ar m!na i tremura, la au ul vocii lui# .i dorea s n"o fi sunat, ns poate c unc%iul ei avea dreptate# 3oate c o invitaie la cin ar fi fost un lucru civili at# 0i poate c, e6pun!ndu"i"se n calitate de prieten, vec%ile visuri aveau s se tearg n sf!rit# 8 Ce faci a i la pr!n 9 8 'rebuie s"i cumpr ceva unc%iului ?eorge# $ra o minciun, dar nu voia s fie singur cu el# 8 3ot atepta9 8 / tem c nu# 'onul ei l nedumerea, dar poate c erau i alte persoane prin prea)m# 3orile erau nc%ise, se nc%iseser de aproape doi ani, i reaminti el# ;"avea nici un motiv s le desc%id numai fiindc dduse el bu na n ora, iar n seara trecut n"o ntrebase despre Armand# .i cunotea prerea privind ntreaga situaie, el nsui i"o acceptase# ;u voia dec!t s"o revad# 8 Ce"ai ice s lum masa mpreun vineri9 8 =u c nu pot, ;ic5# &up care, 1iane trase ad!nc aer n piept, ae !ndu"se la biroul ei# 8 &isear eti liber9 ( iei cina acas la unc%iul meu9 $ A)unul Crciunului, i ne"am g!ndit# 8 -oarte drgu# /i"ar plcea mult# ;u voia s"i lase posibilitatea de a se r g!ndi# 1iane i ddu adresa, iar ;ic5 nu"i spuse c o notase de)a# 8 1a ce or9 8 1a apte9 8 3erfect# ,oi fi acolo# .nc%ise cu un !mbet victorios i scoase un c%iuit, plec!nd de la telefon# ;u se mai simea de patru eci de ani &in nou se simea de cincispre ece# 0i fericit cum nu mai fusese de aptespre ece luni, sau poate de"o via# ;ic5 sosi la adresa de pe :roadEay fi6 la orele apte, art!nd foarte spilcuit n uniform, cu braele ncrcate de cadouri de Crciun pentru fete# .i dduse repede seama cum avea s fie pentru el viaa n (an -rancisco# ;u avea, literalmente, nimic de fcut# .i fusese reparti at un

birou i sarcina unor provi ii neimportante, dar n fond, asemenea celorlali, i omora timpul p!n la plecare, ceea ce"i lsa rga berec%et s %oinreasc i s"i vi ite e prietenii# Acum, c!nd le gsise pe 1iane i pe fete, se bucura c avea timp liber# ,aletul l conduse prin %olul lung, maiestuos, p!n n bibliotec, unde familia se adunase de)a n )urul pomului# $ra al doilea Crciun al lor cu unc%iul ?eorge, iar ciorapii pe care tiau c acesta avea s"i umple stteau agai deasupra emineului# -etele au uitat un moment de ciorapi, despac%et!nd nerbdtoare darurile de la ;ic5, sub privirile lui ?eorge i ale lui 1iane# 1e cumprase )ucrii frumoase# Ambele fetie l mbriar cu cldur, dup care ;ic5 i ntinse lui ?eorge un pac%et care coninea vi ibil o carte pentru patriar%ul clanului i se ntoarse spre 1iane, oferindu"i o cutiu# .n clipa aceea, i ddu seama c era primul cadou pe care i"l druia vreodat# .n timpul celor treispre ece ile la bordul navei, nu e6istase nici un moment c!nd s"i fi putut oferi ceva, cu e6cepia inimii lui# Ar fi vrut s tie, ns, c 1iane avea un obiect ca amintire de la el# ;"avea de unde ti c amintirile pe care i le lsase n suflet erau pe departe mai durabile dec!t orice cadou, i c ea continua s le poarte n ad!ncul inimii# 8 ;u trebuia, !mbi 1iane, cu cutia nc n m!n# 8 Aa am vrut# 7aide, desc%ide"o# ;"o s te mute# ?eorge i privea cu mult interes# Avea sentimentul c se cunoteau mult mai bine dec!t bnuise el i, poate, c%iar mai bine dec!t ar fi vrut s se tie# Asemeni lui ;ic5, privi oc%ii lui 1iane n timp ce desc%idea cutioara, unde se afla un cerc de aur pentru braul ei, nentrerupt, fr nc%i toare, o simpl band lat de aur# 1iane i"o petrecu pe bra, iar ;ic5 ntinse m!na i vorbi cu glas rguit, numai pentru urec%ile eiF 8 Citete ce scrie nuntru# 0i"o scoase din nou, pentru a gsi un singur cuv!ntF &eauville# Apoi o puse la loc pe bra i l privi, nesigur dac s accepte darul, ns inima n"o lsa s i"l dea napoi# 8 $ minunat# =u c n"ar fi trebuit, ;ic5# 8 &e ce nu9 .ncerca s"i ia n uor sentimentele i continu cu un glas pe care nu"l putea au i dec!t eaF 8 Am vrut s"o fac demult, consider"l un cadou retroactiv# Apoi unc%iul ?eorge desc%ise volumul, sco!nd o e6clamaie de plcere# $ra o carte pe care dorise de mult s"o citeasc i"i str!nse lui ;ic5 m!na# .n continuare, ?eorge i regal2M pe toi cu povestiri despre tatl lui ;ic5 i felul cum se cunoscuser, cu prile)ul unei po ne scandaloase pe care o fcuser mpreun odat, de aproape"i arestase poliia din ;eE Gor5# 8 (lav &omnului c"i cunoteam pe toi copoii# ?oniser cu maina pe 3ar5 Avenue, b!nd ampanie mpreun cu dou femei nu tocmai respectabile, i aminti ?eorge r! !nd, simindu"se iari t!nr, n timp ce 1iane i umplea lui ;ic5 i siei pa%arele# (orbi, privindu"l cum sttea de vorb cu Bnc%iul ?eorge i simind brara pe bra# (imea greutatea aurului aproape la fel de intens ca pe acel singur cuv!nt gravat nuntru# &eauville# 'rebui s"i nfrunte din nou amintirile, n timp ce sorbea din butur, silindu"se s asculte ce se povestea# 8 Ai traversat o dat oceanul mpreun, nu"i aa9 8 &e dou ori, de fapt, i !mbi ;ic5 lui 1iane, c!nd ea i surprinse privirea# ;u"i spusese lui ?eorge c fusese i ;ic5 pe &eauville# 8 &e ambele di cu ;ormandie9 (e art acesta nedumerit, iar ;ic5 cltin din cap# $ra prea t!r iu ca s mint i nu aveau nimic de ascuns# ;u mai aveau# 8 @ dat cu ;ormandie, n trei eci i nou# *ar anul trecut, cu &eauville, c!nd ne"am ntors am!ndoi# Cred c sttusem cam mult acolo i eram gata s cad prins# /i"a fost ngro itor

de greu s scap# 3e fiul meu l"am trimis acas cu AVuitania, c!nd a i bucnit r boiul, dar eu n"am prsit 3arisul p!n dup ocupare# (una destul de nevinovat, iar c!nd ?eorge privi spre 1iane, nu deslui nimic# 8 'rebuie s fi fost o cltorie ieit din comun, cu salvarea aceea n larg# 8 A fost# C%ipul i redeveni serios, amintindu"i de oamenii care fuseser adui la bord# 8 Am trudit ca nite c!ini pentru a"i ine n via# 1iane a fost absolut e6traordinar# 1ucra n sala de operaii toat noaptea, iar dup aceea a fcut ronduri ile ntregi# 8 'oi i"au ndoit eforturile i am fcut mai mult dec!t le revenea, se grbi 1iane s intervin# 8 ;u"i adevrat, o privi ;ic5 n oc%i# 'u ai fcut mai mult dec!t oricine de la bord i muli dintre oamenii ia n"ar mai fi trit dac nu erai tu# ;u"i rspunse, iar unc%iul ei !mbi# 8 Are mult for, nepoat"mea# Bneori, nu tot at!ta minte c!t mi"ar plcea mie, i !mbi el cu bl!ndee, dar cura) mai mult dec!t ma)oritatea brbailor pe care i"am cunoscut# Cei doi se privir, iar 1iane roi la au ul acestor cuvinte# 8 &estul cu asta# 'u ce faci, ;ic59 C!nd pleci9 3rea s fi fost nerbdtoare i, ntr"un fel, c%iar era, nu s"l tie n pericol, plecat peste mri, ci s scape ea de"o prime)die pe care nc o mai simea c!nd se afla el prin prea)m# 8 ;umai &umne eu tie# *eri m"am postat la un birou, ceea ce"ar putea s nsemne orice# 0ase luni, ase sptm!ni, ase ile# @rdinele vin de la Was%ington, iar noi nu facem dec!t s stm aici i s ateptm# 8 (e putea i mai ru, tinere# [sta"i un ora plcut# 8 /ai mult dec!t at!t# .i !mbi ga dei, arunc!nd apoi o privire de involt spre 1iane# &inspre fete nu se mai au ise o vorb, de c!nd i desfcuser cadourile# $rau absorbite de ele, iar ;ic5 nu"i dorea dec!t s se fi putut afla acolo i >o%nny# Apoi valetul anun cina i trecur n enorma sufragerie# &in mers, ?eorge i spuse lui ;ic5 istoria feluritelor portrete de pe perei# 8 0tii, 1iane a copilrit aici# 3e"atunci, era casa tatlui ei# .i timp ce ?eorge rostea aceste cuvinte, ;ic5 i aminti una dintre primele lor conversaii pe ;ormandie, c!nd 1iane i povestise despre tatl ei, despre Armand, @dile i c%iar i despre unc%iul ?eorge# 8 $ o cas fermectoare# 8 /ie mi place s privesc cum trec navele# 3rivi golful, apoi spre ;ic5, cu un !mbet )enatF 8 Cred c acum sunt destul de btr!n ca s"o recunosc, n tineree, poate m"a fi prefcut a nu fi m!ndru de cine eram# .l privi pe ;ic5 cu neles, dup care orient discuia spre oeluri# 0tia mult despre ocupaia lui ;ic5, fiind impresionat c acesta preluase at!t de t!nr afacerea i, din c!te tia, fcuse o treab bun# 8 3e cine"ai lsat la conducere n lipsa dumitale9 8 3e :rett Williams# A fost unul dintre oamenii tatlui meu i a condus firma i c!t timp am fost n -rana# (e g!ndi un moment, apoi cltin din capF 8 &oamne, am impresia c"au trecut de"atunci o sut de ani# Cine"ar fi cre ut c vom intra n r boi at!t de cur!nd9

8 $u am tiut"o dintotdeauna# 0i Aoosevelt# ;e pregtete de ani de ile, dei n"o recunoate public# 1iane i ;ic5 sc%imbar un !mbet, amintindu"i de traversarea cu ;ormandie, c!nd at!ia oameni insistaser c n"avea s fie r boi# 8 / tem c n"am fost at!t de vi ionar ca dumneavoastr# Cred c"am refu at s vd ceea ce scria pe toi pereii# 8 /a)oritatea oamenilor erau la fel, n"ai fost singurul# &ar trebuie s spun c nu m ateptam ca )apone ii s ne sar direct la beregat# (e stabiliser de)a puncte de observaie pe toat lungimea coastelor, noaptea se aplicau camufla)e, iar California atepta s vad dac aveau s loveasc din nou# 8 Ai noroc c eti destul de t!nr ca s lupi# $u am fost prea btr!n i pentru primul# ,oi, ns, vei pune din nou lucrurile n ordine# 8 Aa sper i eu, domnule# Cei doi i !mbir, iar 1iane privi n alt parte# Bnc%iul ei nu comunicase niciodat at!t de desc%is cu Armand, iar acum mai credea i c acesta colabora cu germanii# @ durea faptul de"a nu"i putea lua aprarea, iar ;ic5 nici nu tia nc despre legtura lui cu 3Ptain# (e nt!mplase ca aceast veste neplcut s n"a)ung niciodat la el# /asa fu foarte plcut, iar ;ic5 se despri devreme de ei, plec!nd la %otel# ?eorge era un om n v!rst, indiferent c!t de sprinten se arta, aa c ;ic5 nu voia s rm!n prea t!r iu# 1a plecare, 1iane prea obosit# .i mulumi pentru brar, iar fetele l srutar de rmas"bun, mulumindu"i i ele pentru cadouri# .n timp ce se ridica, o privi pe 1iane n oc%i# 8 (per ca la anul s avem cu toii un Crciun mai fericit# 8 0i eu sper# 0i# .i mulumesc, ;ic5# 8 Ai gri) de tine# Am s te sun, i poate ntr"o i lum masa mpreun# 8 Ar fi plcut# &ar nu suna peste msur de nc!ntat i, dup plecarea lui, duse fetele la culcare i cobor s mai petreac vreo c!teva minute cu unc%iul ?eorge# Acesta era e6trem de impresionat de ;ic5 i curios s afle cum de nu"i pomenise mai dinainte despre el# 8 ;u"l cunosc c%iar at!t de bine# ;e"am nt!lnit doar o dat sau de dou ori, pe vas, i la c!teva petreceri din 3aris# 8 .l tie pe Armand9 8 (igur c da# C!nd ne"am cunoscut, cltorea i el mpreun cu soia lui# 8 &ar acum au divorat, nu"i aa9 0i atunci, deodat, i aminti scandalul care fcuse sen aie n iare tot anul# Aareori citea asemenea lucruri, dar p!n i lui i atrsese atenia# 8 0tiu, a fost ceva destul de ocant# $a a fugit cu cineva i s"au certat pentru copil# (e ncruntF 8 Acum unde"i biatul9 8 /aic"sa a c!tigat custodia, luna trecut# :nuiesc c de"asta s"a nrolat din nou# Bnc%iul ei ddu iari din cap i"i aprinse o igarF 8 :un biat# 1iane i ur noapte bun, l ls cu propriile lui g!nduri i reveni n camer, la g!ndurile ei# (coase cu gri) brara pe care i"o druise ;ic5 i o privi timp ndelungat, dup care o puse )os cu %otr!re, ncerc!nd s"o uite# ;ic5 i"a dat telefon a doua i s"i mulumeasc i s le ure e tuturor srbtori fericite# 1iane era %otr!t s menin conversaia oficial i scurt, dar c!nd i au i glasul simi un )ung%i

n inima# :nuia c se simea disperat de singur fr fiul su i petrec!nd Crciunul at!t de departe de cas# 0i nu putu re ista s nu"i spun mai multF 8 1"ai sunat a i pe >o%nny, ;ic59 8 1"am sunat# 3e aceste cuvinte, ns, glasul i se prbui# :nuiala ei fusese corect# $ra o i grea pentru el# 8 A pl!ns ca un copila# /i"a fr!nt inima# *ar maic"sa pleac pentru dou sptm!ni la 3alm :eac%, fr el# @ft# 8 ;imic nu s"a sc%imbat *ar acum nu mai pot face naibii nimic# 8 3oate c!nd ai s te"ntorci# (puse ea, ca i cum i"ar fi citit g!ndurile# 8 Atunci voi face ceva# Avocatul meu a spus c oricum trebuie s"atept un timp p!n la recurs# 0i cel puin tiu c alturi de ei e n siguran# /ar5%am e un idiot total, dar nu"l interesea dec!t viaa de %u ur# ;"o s"i fac biatului nici un ru# ;u la fel spusese i nainte, dar acum nu mai avea de ales# 0tia c 7illary n"avea s"l bombarde e cu dragoste, ns mcar l supraveg%ea# 3arc l"ar fi lsat cu nite strini, pe durata r boiului# 8 :rett Williams o s supraveg%e e i el afacerile n locul meu# *ar dac scap complet de sub control, se descurc el# A fost tot ce"am putut face nainte s plec# 1iane asculta, suferind pentru el, cci tia c!t de mult i iubea copilul# $ra )umtate din motivul pentru care se desprise de el# 8 &e"asta te"ai nrolat, ;ic59 8 /ai mult sau mai puin# Aveam nevoie s plec# 0i era de purtat un r boi# $ aproape o uurare, dup anul trecut# 8 $i bine, s nu"i pier i minile c!nd te vor trimite# Aproape credea c"ar fi fost mai bine s rm!n acas pentru a"l veg%ea el nsui pe >o%nny i, n unele momente, aa considera i el, dar era bucuros c se nrolase, mai ales de c!nd o gsise pe ea# 8 .nc n"am plecat, !mbi el, re em!ndu"se de peretele %olului de %otel2 apoi %otr s mai fac un pas# 8 :nuiesc c a i nu te pot vedea, 1iane9 Brm un moment de tcere# 8 (erios, trebuie s fiu aici cu fetele i# 1s fra a neterminat# ;u tia ce s"i spun# ,oia ca ;ic5 s tie c pentru ea nu se sc%imbase nimic n ultimul an i )umtate# (entimentele i erau aceleai# At!t fa de el c!t i fa de Armand# 0i nu"i sc%imbase nici %otr!rea de a pune capt legturii lor# 8 .neleg# &in nou, ns, 1iane i au i nsingurarea din glas i se simi sf!iat pe dinluntru# Bn semnal de alarm ncepu s"i rsune undeva n cap, dar de ast dat nu"i mai ddu atenie# Ce ru putea fi n asta9 1a urma urmei, era Crciunul# 8 3oate dac ai vrea s treci a i dup"amia # Aveau s fie acas fetele i unc%iul ei# 8 /i"ar face mare plcere# 8 3e la patru9 ;ic5 str!nse cu putere receptorul# 8 /ulumesc, 1iane# Aprecie # 8 ;u spune asta# $ti un vec%i prieten#

(e ls din nou tcerea i n sf!rit ;ic5 spuseF 8 Asta sunt9 8 &a# ,ocea ei era bl!nd, dar categoric# 8 / bucur s"o aflu# (osi la ora patru, punctual, spre bucuria fetelor i surprinderea lui ?eorge# 8 ;u tiam c ne vom revedea at!t de cur!nd# 8 Cred c nepoatei dumneavoastr i"a prut ru pentru mine, biet marinar ntr"un ora strin# Bnc%iul ?eorge pufni, ;ic5 se ae s se )oace cu fetele, iar dup un timp 1iane propuse s ias la o plimbare n 3residio# ?eorge spuse c el i atepta acas, voia s"i citeasc noua carte, li !mbi lui ;ic5# -etele ieir anoe, /arie"Ange pe picioarele ei dintr"odat alungite, ca de iepoar, iar $li abet% alerg!nd pe"alturi# 8 (e fac nite fete foarte frumoase# C!i ani au acum9 8 $li abet% nou, iar /arie"Ange unspre ece# 0i >o%n, c!t are9 Aproape unspre ece9 ;ic5 ddu din capF 8 'impul trece prea repede, nu"i aa9 8 C!teodat# $a, ns, se g!ndea la Armand, iar ;ic5 o nelese de ndat i se ntoarse spre eaF 8 Ce face9 $ tot n -rana9 8 &a, ddu 1iane din cap# 8 Credeam c de)a a a)uns n Africa de ;ord# .n clipa aceea ea l privi, oprindu"se din plimbare# ;"avea nici un rost s se prefac fa de el# .ntr"adevr, nu mai putea s suporte# 8 Armand e alturi de 3Ptain# ;ic5 o privi, fr ns a prea mirat# 8 0tii, am avut sen aia asta nc de c!nd eram pe nav# ;u tiu de ce, dar am simit# Cum te afectea asta, 1iane9 0tia c nu"i influena sentimentele, altfel ar fi spus"o nc dinainte 8 $ dificil de e6plicat# -etelor, ns, le"a fost foarte greu# 0i i povesti despre Was%ington, despre vastici, iar ;ic5 tresri# 8 Ce ngro itor, pentru ele# 3entru tine# Cercet!ndu"i oc%ii, gsi acolo o nou tristee# 8 &e"asta am venit n ,est# Aici ne"a fost mai uor, graie unc%iului ?eorge# 8 0tie despre Armand9 8 0tia nc nainte s venim# @ft ncet, apoi i reluar drumul, pentru a le a)unge din urm pe fete# -usese o uurare s"i spun lui ;ic5, nc dinainte fuseser ntotdeauna capabili s"i vorbeasc desc%is unul altuia i nu e6ista nici un motiv ca acum s se sc%imbe lucrurile# 1a urma urmei, erau nc prieteni# 8 ;u e de acord, desigur, i m crede nebun# Apoi i spuse despre cuplrile ncercate de el n primele sptm!ni dup sosirea n ora i r!ser am!ndoi# 8 $ un btr!nel scump# ;iciodat nu l"am prea simpati at, dar s"a nmuiat mult# 8 $ valabil pentru toi, r!se ;ic5# 8 (e poart e6trem de frumos cu noi# 8 / bucur# /i"am fcut multe gri)i pentru voi# .ntr"un fel, tot timpul am presupus c erai la Was%ington# C!nd ai plecat9

8 Anul trecut, imediat dup '%an5sgiving# ;ic5 ddu din cap, dup care o priviF 8 ;u e numai at!t, aa"i9 8 At!t ce9 .ntreb ea, neneleg!nd unde btea# 8 Asocierea lui Armand cu 3Ptain# 1iane se opri din nou, privindu"l cu oc%i surprini# &e unde tia9 (e dduse ea cu ceva de gol9 &ar ncuviin# Avea ncredere n ei# $ra pentru prima oar c o recunoscuse fa de cineva# @ asemenea fapt nsemna s prime)duiasc viaa lui Armand, i totui tia c, la ;ic5, secretul era n siguran# 8 &a# 8 (e vede c pentru tine a fost c%iar mai ru# 3rimeti veti de la el9 8 C!t de des se poate# .i asum mari riscuri dac spune prea mult# /a)oritatea scrisorilor i le primesc prin reeaua subteran# 8 (unt al dracului de pricepui, n -rana# 1iane ddu din cap i, un timp, se plimbar n tcere# Capacitatea de"a vorbi desc%is despre Armand o fcea s se simt mai apropiat de el# $ra cu adevrat prietenul ei i, dup o vreme, l privi cu un sur!s recunosctorF 8 .i mulumesc c mi"ai dat posibilitatea s i"o spun# Am momente c!nd mi se pare c" mi pierd minile# 'oat lumea crede H sau cel puin aa era la Was%ington# 8 ;u"s genul la de om# ;u i l"ar fi putut imagina niciodat pe# Armand lucr!nd sincer pentru 3Ptain, oric!t de puin l cunotea, tia asta# 3ur i simplu spera c germanii nu erau la fel de istei# Acum 1iane avea sen aia c"i mai datora nc o e6plicaie# -usese nelegtor cu ea, i nu i"o mai spusese niciodat# 8 &e"asta# ;"am putut, ;ic5# ;u n timp ce el face acolo ceea ce face# ;u merit asta# 8 0tiu# .neleg# @c%ii lui o priveau cu bl!ndee# 8 $"n regul, 1iane# Ai fcut ceea ce trebuia# 0i tiu c!t de greu i"a fost# 8 :a nu tii, scutur ea din cap, iar ;ic5 v u c purta brara pe care i"o druise el cu"o sear nainte# .l bucura s"o vad acolo, sclipind aurie n ra ele soarelui de iarn# 8 0i pentru mine a fost tot at!t de greu# Cred c"am pus m!na pe telefon s te sun de cel puin o sut de ori# 8 0i eu la fel, sur!se 1iane, privindu"i fiicele, n deprtare# 3are c a trecut mult de" atunci, nu"i aa9 Apoi oc%ii i revenir spre el, iar ;ic5 cltin din capF 8 ;u# /ie mi se pare c"a fost ieri# 0i ntr"un fel, aceeai impresie o avea i ea# ;u se sc%imbase2 nici ea nu se sc%imbase, dei lumea din )urul lor, da# 3oate prea mult# ;ic5 a )ucat leapa cu fetele, 1iane altur!ndu"li"se la fug i la r!sete, dup care s"au ntors n sf!rit acas, mbu)orai i cu oc%ii sc!nteietori, ?eorge se bucura v !ndu"i cum umpleau casa cu tinereea lor# Acum simeau c petrec cu adevrat Crciunul# 1"au invitat pe ;ic5 s rm!n la cin iar seara, c!nd a plecat, i 1iane l"a condus, se simeau ca vec%i prieteni# ;ic5 s"a oprit un moment, !mbindu"iF 8 3oate ai dreptate# 3oate c acum e altfel# .mi placi i mai mult dec!t nainte# Am!ndoi ne"am maturi at mult# 1iane r!seF 8 'u, poate, ;ic5# $u cred c am mbtr!nit#

8 Asta s i"o spui altcuiva, r!se i el, fc!ndu"i cu m!na, n timp ce se ndrepta spre ta6iul care l atepta# ;oapte bun i"i mulumesc# (rbtori fericite< /ai strig el n vreme ce maina se ndeprta, iar 1iane reveni nuntru cu un !mbet fericit# 3rea fericit, decise ea, privindu"se n oglind# &ar nu"i putea alunga strlucirea din oc%i, nici uurarea pe care"o simi n momentul c!nd se duse la culcare# -usese minunat s se poat despovra n faa lui# ;ic5 a aprut n cabinetul de la Crucea Aoie al lui 1iane la c!teva ile dup Crciun# Avea c!teva comisioane de fcut prin ora, rm!n!ndu"i dup"amia a liber# *ntr cu pas %otr!t i o )umtate de du in de femei se ntrerupser din lucru ca s se g!iasc la el# .n uniform, era mai c%ipe dec!t oric!nd# 1iane r!seF 8 Ai s declane i aici o rebeliune dac nu eti atent# 8 $ un punct bun pentru tine# 'e tentea o mas mpreun9 0i s nu"mi spui c nu poi, sau c ai de fcut t!rguieli pentru srmanul i btr!nul Bnc%i ?eorge, fiindc n"am s cred o vorb# Ce"ai ice de"un pr!n la /ar5 7op5ins, drag prieten9 1iane e it, dar ;ic5 i n% paltonul i plria i i le ntinseF 8 7aide# $ra imposibil s"i re iste# 8 ;"ai nimic altceva de fcut, s lupi ntr"un r boi de pild9 8 .nc nu# /ai avem timp pentru mas, slav &omnului, iar ?eorge spune c nu iei niciodat n ora# ;"o s"i strice reputaia dac mn!nci de pr!n iua"n"amia a mare# 3utem sta la mese separate dac vrei# 8 :ine, bine# /"ai convins# $ra bine dispus, i el la fel2 se simeau aproape ca pe timpuri, la bordul vasului ;ormandie, c!nd )ucaser meciul de tenis# ("au ae at la o mas bine plasat, admir!nd privelitea# ;ic5 i"a povestit istorioare amu ante despre oamenii din ba a militar i de la %otel i, pentru prima oar dup ani de ile, 1iane s"a simit din nou plin de via# ;ic5 era o companie uoar, distractiv i inteligent i a luat"o complet prin surprindere c!nd a ntrebat"o ce fcea n noaptea de Anul ;ou# 8 (tai# ;u"mi spune# 1as"m s g%icesc# (tai acas cu unc%iul ?eorge i cu fetele# 8 $6act< =!mbi ea# 3remiul nt!i i revine ie# 8 $i bine, tu primeti premiul de consolare# Ce"ar fi s m lai s te scot n ora9 (unt asigurat# *ar dac nu voi fi cuminte, poi c%ema poliia militar s m duc de"acolo# 8 Ce i"ai pus n cap9 8 Adic am o ans9 8 ;ici un pic# ,reau doar s tiu ce"am s pierd# 8 @f, pentru &umne eu, i !mbi el# 7aide, 1iane# @ s"i prind bine# ;u te poi ncuia la nesf!rit n casa aia# 8 :a uite c pot# 0i"s foarte fericit acolo# 8 ;u"i folosete la nimic# C!i ani ai acum9 .ncerc s calcule eF 8 'rei eci i trei9 8 Am trei eci i patru# 8 A, n ca ul sta# 7abar n"aveam c eti at!t de btr!n# 0i sunt i eu destul de btr!n ca s tiu ce"i face bine# 0i cred c"ar trebui s mai iei# 8 ,orbeti e6act ca Bnc%iul ?eorge# ;u era convins, dar o amu a# 8 $i, stai o clip# 3atru eci e una, nu"s c%iar aa de btr!n# 8 ;ici el, n ad!ncul inimii# ( tii c a fost un mare crai, la vremea lui#

;ic5 !mbiF 8 .nc i se mai citete n oc%i# Acum, nu sc%imba vorba# Ce ici n legtur cu Anul ;ou9 8 /ai nt!i pr!n ul, apoi Anul ;ou# 0tii, ai putea fi i tu un mare crai, dac"ai ncerca# 3oate c%iar i dac nu ncerci# 8 ;u"i stilul meu# Apoi o privi seriosF 8 / g!ndeam la o sear linitit ntre doi vec%i prieteni care au trecut prin vremuri grele i neleg regulile# /eritm at!ta lucru# Altminteri, ce s fac9 ( stau n mpuitul la de %otel, iar tu s stai acas9 Am putea merge s lum cina la -airmont, sau cam aa ceva# 8 Cred c"am putea, l privi 1iane, dar fr s fie nc sigur# A fi n siguran9 $ra o ntrebare direct, iar ;ic5 o privi n oc%iF 8 C!t de sigur doreti s fii# ,oi fi sincer cu tine, nc te mai iubesc# 'e"am iubit dintotdeauna, de c!nd ne"am cunoscut prima oar, i probabil ntotdeauna te voi iubi# &ar nu voi face nimic care s te rneasc# .i neleg simmintele pentru Armand i le respect# 0tiu care sunt limitele# Aici nu suntem pe &eauville, nici mcar pe ;ormandie# (untem n lumea real# 1iane vorbi ncet, privindu"lF 8 0i aceea a fost realitate# 8 0tiu c a fost, i lu el cu bl!ndee m!na ntr"a lui# &ar am tiut permanent ce voiai s faci dup aceea i i"am respectat dorina# Acum sunt liber, 1iane, ns tu nu eti i nu"i nici o problem# 3ur i simplu mi place s fiu cu tine# .ntre noi e6ist mai mult dec!t doar# ;u tia cum s se e6prime, iar 1iane nelese# 8 0tiu# @ft i se re em de sptar, cu un !mbet# 8 Curios c iari ni s"au ncruciat drumurile, nu9 8 Cred c se poate spune i aa# / bucur c s"a nt!mplat# ;iciodat n"am cre ut cu adevrat c te voi mai revedea, dec!t dac m"a fi dus c!ndva la Was%ington i ne"am fi nt!lnit pe strad# (au poate la 3aris, peste ece ani de"acum ncolo, cu Armand# Aegret imediat c"i rostise numele, cci 1iane art din nou ndurerat# 8 1iane, el a fcut o alegere, o alegere dificil, iar tu i"ai stat alturi /ai mult de"at!t nu poi s faci# (t!nd acas, in!ndu"i respiraia, omor!ndu"te, nu"i uure i cu nimic situaia# 'rebuie s"i trieti viaa# 8 .ncerc# &e"asta mi"am luat slu)ba de la Crucea Aoie# 8 Am bnuit# &ar nu a)unge numai at!t# 8 3robabil c nu# ,orbea serios i, dac era vorba s ias n lume, ar fi preferat s"o fac mpreun cu el# $l o nelegea# 0i cine tie c!t timp avea s mai fie prin apropiere9 &e"acum nainte putea fi mbarcat n orice moment# 8 .n regul, prietene, a fi onorat s pesc n o mie nou sute patru eci i doi mpreun cu tine# 8 , mulumesc, doamn# Ac%it nota i o conduse pe 1iane napoi la serviciu, iar dup"amia a pru s treac n bor# 1iane a fost bucuroas s se ntoarc acas i s"l revad pe ?eorge i pe fete# Bnc%iul ei i"a observat e6presia de pe fa i n"a scos o vorb, iar n seara aceea, ea i"a menionat n treact c n a)unul Anului ;ou avea s ia cina n ora, cu ;ic5# 8 -oarte frumos#

@ cunotea bine i nu ndr nea s spun mai mult, dar spera s se nt!mple ceva concret cu Cbiatul :urn%amD# 0i"a ngropat nasul n carte, 1iane a urcat la eta) s stea de vorb cu fetele, iar la cin nu s"a mai rostit nici un cuv!nt despre ;ic5# 1iane n"a mai amintit de el p!n n"a cobor!t la parter n seara de Anul ;ou, ntr"o roc%ie pe care i"o cumprase din -rana cu patru ani n urm, dar nc mai era frumoas, la fel ca ea# ?eorge a privit"o cu un !mbet fericit, n timp ce"l atepta pe ;ic5, i fluier ncetior printre dini, fc!nd"o s r!d# 8 ;u"i ru# ;u"i ru deloc< 8 , mulumesc, domnule# Aoc%ia avea m!neci lungi i guler nalt, era din l!n neagr i a)ungea p!n"n pm!nt, dar avea mici mrgele negre ca smoala cusute pe tot corsa)ul i o boneic asortat, care"i sttea peste prul blond pieptnat ntr"un coc simplu, iar la urec%i purta clipsuri mici cu diamante# $ra o inut discret, elegant i distins, perfect pentru 1iane# 1a sosire, ;ic5 a fost de aceeai prere# A stat un moment n %ol, privind"o# Apoi a fluierat, imit!nd reacia lui ?eorge# $ra pentru prima oar, dup ani de ile, c!nd 1iane se simea ca o doamn admirat de brbai, sen aie e6trem de plcut# ;ic5 l salut pe ?eorge, iar 1iane i lu noapte bun de la el# 8 ( nu v"ntoarcei prea devreme, ar fi pcat s stricai roc%ia numai pe"at!t# &u"te i arat"te# 8 Am s"mi dau toat silina s"o in n ora, fcu vi ibil cu oc%iul ;ic5 i r!ser toi trei# -etele se duseser de)a la culcare# &omnea un sentiment de sear festiv, c!nd au plecat cu maina mprumutat de ;ic5# 8 / tem c, n uniforma mea, n"art nici pe )umtate at!t de elegant ca tine, 1iane# 8 ,rei s facem sc%imb9 $l r!se, i au a)uns la -airmont foarte bine dispui# ;ic5 re ervase o mas n (alonul ,eneian, au intrat, el a comandat ampanie i au nc%inat unul n sntatea altuia i pentru un an mai bun, nainte ca ;ic5 s cear fripturi, precedate de crevei i caviar# (e aflau foarte departe de delicatesele e6otice de pe ;ormandie, dar era o mas bun i am!ndoi se simeau rela6ai# Au dansat de c!teva ori dup desert, ;ic5 simindu"se fericit cum de mult nu mai fusese, asemenea lui 1iane# 8 $ti o companie plcut, s tii# .ntotdeauna ai fost aa# $ra unul dintre primele lucruri pe care le observase la ea, n ilele nefericirii lui cu 7illary# Acum i"o spuse, iar 1iane !mbiF 8 0tii, ai scpat de mult# 8 @, &oamne, da< @ tiam nc de pe atunci# &ar tii de ce am rmas# &in cau a lui >o%n# 8 @ricum, alea au fost alte vremuri i suntem aproape n alt an, i privi el ceasul# *ei vreo %otr!re pe anul sta, 1iane9 8 ;u una singur, i surise ea mulumit# 0i tu9 8 /da, cred c"o s iau# 8 Care anume9 8 ( nu m las omor!t# @ privi n oc%i, iar ea i susinu privirea# Cuvintele lui le reamintiser c n orice moment putea pleca la r boi, c mesele plcute aveau s dure e doar puin timp i deodat acest g!nd o fcu s se opreasc s reflecte e, la el, la Armand, la ceilali din )ur care plecau la lupt# (ala era plin de uniforme# 3este noapte, (an -rancisco devenise un ora militar# 8 ;ic5# 3re de"o clip, nu fu sigur ce s spun#

8 1as, a fost o prostie ce"am spus# 8 :a n"a fost# Ai doar gri) s te ii de cuv!nt# 8 / voi ine# .nc"l mai am pe >o%nny de luat napoi# $ra un motiv s se ntoarc# 8 *ar ntre timp, ai vrea s dansm9 8 &a, s trii# Au dat ocol ringului pe melodia '%e 1adyKs n 1ove Eit% Gou i preau s fi trecut doar c!teva momente p!n c!nd au sunat sirenele i v du%ul s"a umplut de confetti i deodat luminile au sc ut, oamenii se srutau, orc%estra c!nta i s"au pomenit st!nd n mi)locul ringului, privindu"se, nlnuii cu braele, iar ;ic5 o str!nse la piept e6act n clipa c!nd 1iane i ridica faa spre el i li se nt!lnir bu ele, i n timp ce se srutau restul ncperii dispru i se aflau din nou pe &eauville# 3ierdui unul n braele celuilalt# 3!n c!nd n sf!rit ieir la suprafa s ia aer i 1iane nu se mai retrase# 8 1a muli ani, ;ic5# 8 1a muli ani, 1iane# Apoi se srutar din nou# ;u buser destul ampanie ca s dea vina pe ea i am rmas pe ring, dans!nd mult vreme, p!n c!nd ntr"un t!r iu el a dus"o acas i s"au oprit n faa casei unc%iului pe c!nd ;ic5 o privea# 8 .i datore scu e, 1iane# .n noaptea asta, n"am respectat regula )ocului# Adevrul, ns, era c n ultimii doi ani i"ar fi dat braul drept ca s aib ceea ce tocmai primise n noaptea aceea# 8 *art"m, n"am vrut s# $a, ns, ridic o m!n i"i atinse bu eleF 8 ;ic5, nu# $ foarte bine aa# Bn lucru spus de el o atinsese drept n inim, %otr!rea de"a nu se lsa ucis# 0i deodat 1iane tiu c trebuia s profite de fiecare moment at!ta timp c!t mai puteau# .nvaser odat c momentele puteau s nu se mai repete# 0i li se dduse n dar aceast a doua ans# Acum nu mai putea da napoi# ;u mai voia# ;u"l voia dec!t pe el# ;ic5 i srut v!rfurile degetelor, apoi oc%ii, bu ele# 8 'e iubesc at!t de mult# 8 0i eu te iubesc, se ndeprt ea, !mbindu"i# ;u avem dreptul ca acum s irosim asta# .nainte, am fcut ce trebuia i"o vom mai face# &ar n clipa asta# @ trase l!ng el cu o violen care"o lu prin surprindere# 8 'oat viaa te voi iubi# 0tii asta9 1iane ddu din cap# 8 *ar c!nd mi vei spune s plec din nou, am s"o fac# .neleg ceea ce se cuvine# 8 0tiu c nelegi, i atinse ea faa, n timp ce el o inea str!ns la piept# Atunci, nu mai trebuie s vorbim despre asta# Apoi se desprinse ncet de el i descuie ua# ;ic5 o srut de noapte bun, iar 1iane l privi ndeprt!ndu"se# Acum valurile nu mai puteau fi oprite i niciunul dintre ei n"o dorea# (e abinuser timp de aproape doi ani, i nu mai puteau# ;u puteau# 0i nu regreta nimic# A urcat repede la eta), i"a scos roc%ia i s"a culcat, iar n noaptea aceea n"a visat pe nimeni# &omnea un sentiment straniu# *mponderabil, de pace, lumin i bucurie i a dormit fr vise p!n diminea# .n prima i a anului, ;ic5 a trecut pe la ea i au stat mult timp n bibliotec, tifsuind l!ng foc# ;"au pomenit nimic despre cele nt!mplate n noaptea trecut# 3arc ar fi fost mpreun dintotdeauna, iar 1iane s"ar fi ateptat s"l vad# ;ici c%iar fetele n"au prut surprinse c!nd, venind din grdin, l"au gsit ae at acolo#

8 :un, nene ;ic5, i arunc $li abet% braele pe dup g!tul lui, adres!ndu"i mamei sale un sur!s vinovat# /ai trebuie s"i spunem domnul :urn%am9 8 ;u eu %otrsc, le !mbi ea am!ndurora# .i plcea s"l vad cu fetele# 'recuse at!ta timp de c!nd nu mai avuseser un brbat"prin apropiere, cu e6cepia unc%iului ?eorge, i tia c le prindea bine pre ena lui# 8 $i, nene ;ic59 (e ntoarse $li abet% spre el# 3utem9 8 ;u vd de ce nu, i m!ng!ie el prul blond i mtsos, at!t de asemntor cu al mamei ei# &e fapt, sunt c%iar flatat# /arie"Ange i urm e6emplul i fugir napoi n grdin s se )oace, n timp ce unc%iul ?eorge cobora la parter# 8 'ocmai am terminat cartea# A fost e6celent, i !mbi el binefctorului su# A fi bucuros s i"o mprumut, dac ai timp de citit# 8 /ulumesc foarte mult# Ca de obicei, peste c!teva momente brbaii ncepur s discute tirile de r boi# 1umea nc mai era ocat de scufundarea navelor britanice 3rince of Wales i Aepulse de ctre )apone i, n largul coastelor malaye e, la trei ile dup 3earl 7arbor# 3ierderile de viei de pe ambele nave fuseser cutremurtoare, iar 3rince of Wales se scufundase cu amiralul la bord# -usese nava de lupt cu care venise C%urc%ill n Argentina :ay, la nt!lnirea cu Aoosevelt pentru a semna Carta Atlanticului# 8 Cred c nc nu tii pe ce nav ai fost reparti at 8 ;u, domnule, dar ar trebui s aflu cur!nd# ?eorge ddu din cap i o privi pe 1ianeF 8 Ai artat foarte drgu asear, draga mea# (per c v"ai distrat bine# 8 -oarte bine# Apoi i spuser c!t de muli militari v user la %otel, n cele trei sptm!ni i )umtate de la atacul asupra 3earl 7arbor"ului, prea c se nrolase ntreaga ar i toi tinerii pe care"i cunoteau erau recrutai 8 &e fapt, tii, m surprinde c m"au trimis aici# &in ce se b!rfete, (tatele Bnite sunt mult mai interesate s"i tearg pe nemi de pe suprafaa pm!ntului nainte de a"i nimici pe )apone i# .n ilele imediat urmtoare loviturii de la 3earl 7arbor, germanii lansaser o enorm ofensiv cu submarine n Atlantic i erau scufundate vase nfiortor de aproape de litoralul rsritean# 3orturile principale, ;eE Gor5, :oston i ;orfol5, erau acum aprate cu mine, plase i patrule de coast i toi se ntrebau c!t de aproape aveau s ndr neasc germanii s nainte e# .n fiecare noapte se instituiau camufla)e, at!t n onele de coast estice, c!t i n cele vestice# 8 (e pare c ne atac din ambele pri# ?eorge privea n focul din cmin, cu oc%i ngri)orai# ;iciodat p!n atunci patria sa nu mai fusese ameninat n mod direct, ceea ce era un oc pentru el# .l privi pe ;ic5 i cltin din capF 8 .mi doresc doar s fi fost destul de t!nr ca s vin i eu cu voi# 8 $u nu, i privi 1iane unc%iul# Cineva trebuie s stea aici cu noi, sau la asta nu te"ai g!ndit9 :tr!nul !mbi i o btu pe m!nF 8 Asta, draga mea, mi"e singura consolare# Apoi i ls i se ntoarse la eta) s citeasc iarul de dup"amia n cabinetul de l!ng camera lui, iar ;ic5 i 1iane rmaser singuri# $l o privi un lung rstimp i"i lu m!na ntr"a lui# 8 /"am simit minunat a i"noapte, 1iane#

8 0i eu# @c%ii lui o priveau fr ovire# .n lumina limpede a ilei, nu se rea nici o urm de regret c"l srutase n noaptea trecut# Aevenise n viaa ei ca o nav n deriv, pe"o direcie necunoscut i poate, o vreme, puteau naviga mpreun# ;u pentru mult timp, totui, 1iane tia bine2 n cele din urm, el avea s se desprind# 3oate c acesta era destinul lor, i spusese ea n acea diminea, s se nt!lneasc din c!nd n c!nd n timpul vieii i s"i druiasc unul altuia puterea de care aveau nevoie ca s continue# -cuse acest lucru pentru ea, la fel cum i mai fcuse o dat i"nainte# .n dimineaa aceea se simise mai calm dec!t oric!nd n mai mult de"un an i prea s pluteasc n )urul lor o aur de pace# 8 ;ici un regret9 .i !mbiF 8 .nc nu# *ar apoi i e6plic la ce se g!ndise# 8 $ ciudat, dar i eu m"am g!ndit aproape la acelai lucru, a i"noapte n drum spre cas# 3oate c asta"i tot ce vom avea vreodat, dar poate e de"a)uns# 3rivirile li se nt!lnir, se susinur, iar ;ic5 o ntreb despre o idee care"i venise de dimineaF 8 Cre i c ai putea s te elibere i c!teva ile, 1iane9 8 1a ce te g!ndeti9 ?lasul lui era foarte bl!ndF 8 / g!ndeam la c!teva ile n Carmel# Ce ici9 .i !mbi linitit, surprins de propria ei reacie# &ar i nsuea un lucru pe care"l dorea foarte tare, de mult vreme# 0tia n ad!ncul sufletului ei c niciodat n"avea s"o mai fac# &ar numai de data asta# .nc o dat# 8 Cred c ar fi minunat# 3oi pleca9 (e sili s nu se g!ndeasc la Armand# Asta rm!nea pe mai t!r iu# 8 C!t timp las un numr unde pot fi gsit# 1a sf!ritul sptm!nii viitoare voi primi o permisie de trei ile# Ai vrea s stm ntr"un loc anume9 8 ;"am mai fost la Carmel de ani de ile# (e g!ndi un moment# 8 Cum ar fi la 3ine *nn9 8 ("a fcut# 3oi pleca vineri diminea9 Apoi se ncrunt# 8 &ar fetele9 ;"au s se nec)easc9 (e g!ndi i ea la acest lucru, apoi cltin din capF 8 1e voi spune c e ceva pentru Crucea Aoie# ;ic5 !mbi, simindu"se ca un bieandru rutcios care rpete o fecioar de la prinii ei# 8 @ poveste plau ibil# -ii doar atent c!nd au s"nceap ele s"i spun poveti din" astea, peste c!iva ani# 1iane i !mbi fericitF 8 Am s le"omor# $l r!se, apoi au mai vorbit o vreme, dup care au ieit n grdin s vad de fete# /ai t!r iu ;ic5 a plecat, nainte de cin, ntruc!t, n pofida invitaiei lor, trebuia s ia masa cu comandantul su# 1iane l conduse p!n la u, iar el o privi n timp ce"i luau rmas"bun# $rau singuri n imensul %ol de marmur i ;ic5 se aplec s"o srute tandru, murmur!nd cuvinteleF 8 ( nu uii c!t de mult te iubesc#

.n timpul Eee5end"ului i n tot restul sptm!nii, i"a fost greu s se fac liber, dar )oi seara a dat telefon pentru a confirma planul# Bnc%iul ?eorge nu ntrebase despre el, intenionat, iar 1iane nu"l pomenise nici mcar o dat# 8 3entru m!ine totu"i aran)at9 8 Aici, da# 'u cum stai9 1e spusese c se ducea la un seminar de trei ile al Crucii Aoii, n Carmel, i toi pruser s"o cread# 8 'otul e"n regul# Apoi r!seF 8 0tii, sunt agitat ca un puti# &eodat, c%icoti i eaF 8 0i eu la fel# 8 3oate c"i o nebunie ce facem# 3oate c la urma urmei n"a fost dec!t o idil pe valuri, i suntem icnii s"o ncercm din nou# $ra o afirmaie foarte sincer, dar ntre ei funciona acest gen de franc%ee, c%iar i acum, dup tot acel timp i doar c!teva srutri care s le aminteasc de trecut# 8 Am putea s inundm camera i s susinem c ne scufundm# 8 ;u mi se pare foarte comic# 8 (cu e# @ glum proast# &ar r!ser am!ndoi oricum# A!deau mult mpreun, lucru pe care el nu"l fcuse de mult timp, i nici ea# 1e a)uta am!ndurora din plin# A doua i diminea, 1iane a plecat de"acas cu pas sprinten i cu un !mbet pe care abia i"l putea ascunde# $ra recunosctoare c fetele reveniser la coal cu trei ile n urm i n"au v ut"o ieind din cas imediat nainte de amia , iar unc%iul ?eorge era n birou# A luat un ta6i p!n la %otelul lui ;ic5, unde el se plimba nervos ncoace i"ncolo pe strad, fum!nd o igar# 8 Ari de parc nevast"ta ar atepta un copil, i !mbi ea, n timp ce ;ic5 pltea ta6imetrul# 8 /"a apucat dintr"o dat panica la g!ndul c poate n"ai s te"ari# 8 Ai fi preferat9 &rept rspuns, ns, el o lu n brae i o srut apsat pe gur# Au stat astfel un lung rstimp, iar doi militari n trecere au c%iuit i au fluierat# 8 'u ce cre i9 1iane i rspunse cu un !mbet (e bucura c venise, n ta6i, simise aceeai nervo itate ca i el# @ dat aproape c se ntorsese din drum# &ac aveau un accident i aflau ?eorge i fetele9 &ac# &ar venise i"i prea bine ;ic5 i puse geanta n portbaga)ul mainii de nc%iriat i pornir spre Carmel, c!nt!nd i r! !nd ca doi copii# A fost un drum minunat, iar vremea era plcut, dei rece# ("au oprit s ia pr!n ul la un restaurant de pe marginea oselei i au a)uns n Carmel la ora patru, tocmai la timp pentru o plimbare pe pla) nainte de"a se ntuneca 0i"au lsat baga)ele n camera de la 3ine *nn i au strbtut cele dou scurte cvartaluri p!n la pla)# 0i"au ndesat pantofii n bu unarele mantalelor i au luat"o la fuga prin nisip, el descul, ea n ciorapi de mtase# (en aia bri ei pe obra)i era minunat i, ntr"un t!r iu, c!nd s"au oprit departe n lungul pla)ei i s"au ae at, erau cu rsuflarea tiat i r!deau fericii Aici totul arta at!t de panic, ca i cum lumea ar fi fost n deplin siguran, urm!nd a rm!ne astfel pentru totdeauna# 8 $ greu de cre ut c are loc un r boi, nu"i aa9 ;ic5 sttea cu privirea spre mare, g!ndindu"se la navele care aprau ara p!n la o distan egal cu )umtate din circumferina globului# 1ocalitatea Carmel era complet neatins de

forfota uniformelor pe care le v user n (an -rancisco# $ra un orel linitit, care i dormea somnul, iar 1iane spera s nu se tre easc niciodat# 8 / simt bine c"am scpat de"acolo# /unca la Crucea roie ncepe s m deprime, oft ea, privindu"l# $ra surprins# Cre use c"i plcea 8 Cum aa9 8 Am sen aia c nu fac destul# ( organi e ceaiuri pentru ofieri i s alctuiesc liste nu"i stilul meu# A fost o ocupaie, n ultimul an# &ar a prefera s fac ceva mai folositor# @ft din nou, iar ;ic5 !mbi, amintindu"i cu c!t nverunare trudise la salvarea oamenilor, pe &eauville# 8 /i"aduc aminte# Ce"ai avea n cap9 8 .nc nu tiu# / g!ndeam# 3oate o activitate de spital# .ntinse m!na spre eaF 8 -lorence ;ig%tingale# Apoi o srut i se culcar unul l!ng altul pe pla) p!n la cderea ntunericului, c!nd revenir ncet la %otel# 1iane i ddea seama pentru prima oar c erau pe punctul s petreac un Eee5end civili at mpreun, ca doi oameni obinuii# 3e nav, sttuser n ntunecimea nbuitoare a cabinei efului de ec%ipa), pe perioada camufla)elor nocturne, i deodat iat"i ntr" o odi frumoas, cu du, iar 1iane se simi ruinat de el n timp ce intrau, c!nd am!ndoi aruncar o privire spre baie# 3arc"ar fi fost doi proaspt cstorii i c%icotiF 8 ,rei s faci du primul, sau merg eu9 8 &up tine# 3robabil i ia oricum mai mult timp dec!t mie# 1iane i ncrc braele cu articolele de toalet i ceea ce"avea s"i pun pe trup, nc%ise ua i, peste o )umtate de or, iei mbrcat complet, cu prul str!ns ntr"un coc decent, iar ;ic5 fluierF 8 /are reali are, ntr"o cmru c!t aia# $a r!se# >onglase cu toate, roc%ia aproape c"i c use n cad, dar nimeni n"ar fi g%icit, privind"o# 8 Brme i tu# ;ic5 avusese dreptate, l"a luat mult mai puin timp i, c!nd a ieit, avea pe el doar un prosop# Bitase s"i ia la drum o uniform curat# 8 'rebuie s e6iste o cale mai simpl, !mbi el, iar 1iane r!seF 8 Ciudat, nu9 ;e era mult mai uor pe nav, &umne eu tie de ce, n condiiile de"acolo# &ar tiau am!ndoi de ce# 3e"atunci totul era familiar, dup cea dint!i oar, puteau s fi stat doar n )umtate din spaiu, iar acum totul se sc%imbase# ;ic5 o privi cu bl!ndee din ua bii i pomi ncet spre ea# 8 A trecut ngro itor de mult timp, 1iane# 3rea mult# (e opri, rm!n!nd absolut nemicat, iar 1iane i ridic braele, l cuprinse pe dup g!t i l srut# -oarte ncet, o trase spre el# ;u era nevoie de cuvinte pentru ceea ce simeau, ca i cum, dintr"odat, n"ar mai fi contat unde se aflau sau unde fuseser n ultimul an i )umtate# 'rupurile prur s li se repead nainte, n timp ce %ainele ei se topeau sub m!inile lui# 3rosopul c u, iar ;ic5 o ridic uor n brae i o duse spre pat# @ devor cu bu ele, cu m!inile, 1iane c!nd cu respiraia tiat de voluptate# 'recur ore ntregi p!n rmaser ntini unul l!ng altul, ameii de satisfacie# ;ic5 se rostogoli pe un cot, ca s"o priveasc# $ra mai frumoas ca oric!nd# 8 :un, dragostea mea# 1iane i !mbi cu oc%i somnoroiF 8 /i"ai lipsit, ;ic5# /ai mult dec!t pot ine minte#

.l srut pe umr, pe piept, i"i trecu alene un deget de"a lungul braului su# (e simiser c%iar mai bine mpreun dec!t nainte# 3asiunii i se aduga un sentiment de cldur, naturalee i familiaritate# .n sf!rit, la ora ece, s"au sculat i ;ic5 a mers prin camer, simindu"se la largul su fr %aine, ca i cum ar fi trit mpreun dintotdeauna# 3rivi peste umr, cu un sur!s, n timp ce"i scotea din %ain un pac%et de Camel# 8 $i, cred c"am srit peste cin# /ori de foame9 1iane r!se i scutur din cap# ;u se mai g!ndise la m!ncare de prima oar c!nd o srutase el# 8 3oate ne las s cotrobim prin buctrie# &ar, c!nd s"au mbrcat i au cobor!t la parter, au avut surpri a s descopere c sala de mese nc mai era desc%is i s"au ae at la o mas retras ntr"un col, delect!ndu"se cu o cin compus din somon i ampanie, la lumina lum!nrii# 1a desert, ;ic5 a luat o plcint cu mere a la mode, care nu mergea bine cu restul, iar 1iane l"a tac%inat# 8 Armata mi formea obiceiuri proaste# A m!ncat"o ns mpreun cu el, au r!s i ntr"un t!r iu s"au ntors n camera lor# 3e cer strlucea luna, iar odaia era tcut i confortabil# Aproape nainte de"a fi nc%is ua, ;ic5 a tras" o napoi n pat i au fcut din nou dragoste, iar 1iane a adormit n sf!rit n braele lui, cu un sur!s fericit pe c%ip# ;ic5 a rmas mult timp trea , privind"o# A doua i diminea, s"au deteptat i au comandat micul de)un n camer# Au stat ae ai pe pat, goi, ciugulind unul din farfuria celuilalt, cornuri i pateuri dane e, n timp ce 1iane bea ceai engle esc i ;ic5 cafea neagr# .i ridic privirea spre el, cu un sur!s, iar el r!n)i# 8 ;ostim, nu"i aa, 1iane9 8 ;ostim nu e cuv!ntul potrivit# $ra ceva cu totul diferit de vec%ea ei via cu Armand, diferit de tot ce cunoscuse nainte, i totui, n acelai timp, avea sen aia c dintotdeauna trise astfel# Aproape instinctiv, tiuse ce urmau s mn!nce la micul de)un i c lui ;ic5 cafeaua i plcea neagr# 0tia p!n i c!t de cald prefera apa la du# *ar dup aceea, ea ae at n cad i el brbierindu"se, ;ic5 fluiera i 1iane c!nta, n duet# 1a sf!rit, s"a ntors spre ea, !mbind, cu un prosop petrecut pe mi)loc# 8 ;u"i ru, mm9 3oate"ar trebui s dm prob pentru un recital radio# 8 (igur# &e ce nu9 (ur!se ea# ("au mbrcat i s"au dus la o plimbare lung pe pla), dup care au trecut prin c!teva maga ine i galerii de art# ;ic5 i"a cumprat o mic mors sculptat n lemn, iar ea i"a druit lui un pescru mic de aur, cu lnior# 8 'e vor lsa s"l pori n misiuni, ca s"i aduc aminte de Carmel9 8 ("ncerce s m opreasc, numai# $rau nite mici atenii, dar i doreau fiecare ceva care s le aminteasc de Carmel n lunile urmtoare# Apoi, 1iane a cumprat mici cadouri pentru fete i unc%iul ?eorge i s"au ntors la %otel, unde s"au g%emuit la cldur n pat p!n au cobor!t s mai ia o cin t!r ie# &uminic, au stat n pat p!n dup amia , 1iane nedorind s se ridice# 0tia c trebuia s plece acas devreme i nu dorea ca idila s se sf!reasc# (ttea n cad cu o e6presie pierdut n oc%i, privind spunul pe care"l inea n m!n# Bit!ndu"se la ea, ;ic5 i putea citi g!ndurile# @ atinse uor pe cap, iar 1iane i ridic oc%ii, !mbind# 8 ;u fi aa de trist, iubito# ,om mai veni# 8 Cre i c"am putea9

&ar cine tie c!nd avea s se mbarce9 .l puteau trimite n orice moment# $l, ns, i g%ici din nou g!ndul# 8 ,om reveni# .i promit# 3este o or au prsit %otelul, dup ce au mai fcut dragoste Cdoar nc o datD, c%icotind apoi, n timp ce 1iane l amenina cu degetulF 8 0tii, mi cree i obiceiuri proaste i cred c"o s m"aleg cu nrav# 8 0tiu sigur# &ata trecut, am ntrerupt"o pentru aptespre ece luni# 8 0i eu, l privi ea trist# 'e visam noaptea# .n seara c!nd am dat peste tine la doamna /ac5en ie, i"am au it glasul i am cre ut c p!n la urm mi pierdusem minile# 8 Aa am simit i eu c!nd am privit prin salon i te"am v ut# .n ;eE Gor5 mi se nt!mpla ncontinuu, m uitam pe"o strad i te vedeam acolo, ndeprt!ndu"te, cu acelai pr blond, o luam la fug s m conving i niciodat nu erai tu# /ulte femei de pe strad trebuie c m"au cre ut nebun# 0i eram# @c%ii lui i ptrunser ad!nc pe"ai ei# 8 Am fost nebun, mult, mult timp, 1iane# $a ncuviin# 8 0i acum nc mai suntem nebuni# -uraser trei ile i tiau am!ndoi c nu puteau pstra ceea ce aveau# ;u era dec!t un mprumut# 8 /ie nu"mi pare ru# Iie da9 1iane ddu din cap# 8 /"am g!ndit la Armand, ieri# 0i la cum e totul pentru el, la 3aris# 0i totui, ntr"un fel, am tiut c tot ceea ce fceam nu"i sc%imb cu nimic situaia# ,oi fi aici, atept!ndu"l, c!nd se va sf!ri r boiul# 0i ;ic5 o tia, dar n"o dumnea pentru asta# $ra o trstur a ei pe care o acceptase dintotdeauna# Aproape ntotdeauna# /ai tia i c n $uropa era o iarn cumplit, dar presupunea c o tia i ea# 0i n"avea nici un rost s vorbeasc despre asta# ;u putea ntreprinde nimic pentru Armand, iar ;ic5 tia c!te gri)i i fcea# Au strbtut din nou, ncet, drumul de coast, a)ung!nd acas la ora opt, dup un scurt popas s mn!nce c%iar nainte de a intra n (an -rancisco# ;u dduse telefon acas tot Eee5end" ul i spera c fetele erau bine# A observat c nici ;ic5 nu"l sunase pe >o%nny# 3rea c, pre de numai trei ile, i aparinuser unul altuia, ntr"o lume diferit, i nimeni altul i nici o alt lume nu e6istase vreodat, n ultima )umtate de or a drumului au vorbit despre copii, iar ;ic5 oftF 8 0tiu c"i va fi fiind bine# &ar mi fac at!t de"al naibii de multe gri)i pentru el# Apoi se ntoarse spre 1iane# 8 ,reau s te rog ceva# Ceva deosebit# *nima lui 1iane btea nebunete, tiind dintr"odat c era ceva important# 8 (igur# Ce9 8 &ac mi se nt!mpl ceva# C!nd voi fi plecat# .mi promii c ai s mergi s"l ve i9 Bn moment, 1iane tcu, ocat# 8 Cre i c 7illary m"ar lsa9 8 ;"a aflat niciodat despre noi# ;"are nici un motiv s nu te lase# *ar acum s"a recstorit# @ft din nou# 8 &ac"a putea, l"a lsa cu tine, atunci a ti c e pe m!ini bune pentru totdeauna# 1iane nclin din cap, ncet# 8 &a, voi merge s"l vd# ,oi ine legtura cu el, peste ani#

Apoi !mbi cu bl!ndeeF 8 Ca un nger p itor# &ar H i atinse ea m!na lui ;ic5 H n"o s i se nt!mple nimic, ;ic5# 8 ;u se tie niciodat, o privi el n ntuneric, pe c!nd opreau n faa casei unc%iului ei# Am vorbit serios, c!nd i"am cerut"o# 8 0i eu i"am rspuns serios# &ac se nt!mpl ceva, voi merge s"l vd# Au cobor!t din main, iar ;ic5 i"a pus geanta n antreu# ;u era nimeni prin prea)m# -etele se culcaser de)a, 1iane sper!nd s nu"l vad, dar ;ic5 nu voise s ia un ta6i de la %otelul lui i o adusese el acas# Apoi, n faa uii, 1iane se ntoarse spre el i se srutar ndelung# 8 Am s"i dau telefon diminea# 8 'e iubesc, ;ic5# 8 'e iubesc, 1iane# @ srut din nou i plec# Armand sttea n biroul su, sufl!ndu"i n m!ini s i le ncl easc# 'recuse prin c!teva sptm!ni nfiortoare, cu ger i pad, din c!nd n c!nd, pe str ile 3arisului, i n toate casele domnea frigul# ;ici nu mai inea minte c!nd i fusese cald ultima dat, iar acum avea m!inile at!t de reci nc!t abia mai putea scrie, c%iar i dup ce i le frecase c!teva minute# Ca om de legtur ntre 3Ptain i germani, i mutase sediul cu"o lun n urm, fiind acum instalat la %otelul /a)estic, alturi de ,erEaltungsstab, birourile administrative germane ale Comandamentului (uperior# Aamura militar corespondent era Xommandstab"ul, sub comanda colonelului de (tat /a)or (peidel# &in pcate, trebuise s"l ia cu el pe AndrP /arc%and, iar t!nrul asistent era acum at!t de emoionat de"a se afla n aceeai cldire cu germanii nc!t aprea permanent eapn de devotament elos, lui Armand devenindu"i tot mai dificil s"i ascund ura fa de el# .n acele ile, responsabilitile lui Armand erau i mai e6tinse dec!t nainte# ?ermanii a)unseser n sf!rit s aib ncredere n el# 3etrecea multe ceasuri cu Abteilung"ul lor de propagand, n scopul de a a)uta la convingerea france ilor despre binecuv!ntarea care le c use pe cap sub nfiarea nemilor# Avea nt!lniri frecvente cu colonelul de (tat /a)or (peidel i generalul :ar5%ausen, pentru a discuta ceea ce acetia numeau C(erviciile 3r ilor de A boiD# Aici, Armand avea posibilitatea secret de a crea de ordine, deturn!nd multe dintre comorile marcate pentru :erlin# 3ur i simplu dispreau, vina cdea n sarcina Ae istenei i nu prea s e6iste om mai iritat dec!t Armand# &eocamdat, nu"l bnuia nimeni# /ai avea adesea nt!lniri i cu doctorul /ic%el, din /inisterul ?erman al $conomiei de (tat, pentru a discuta starea pre ent a economiei france e, controlul preurilor, industriile c%imice, producia de %!rtie, problemele de munc, asigurrile, creditele, crbunii, energia electric i alte domenii adiacente minore# /a)oritatea marilor %oteluri fuseser preluate de Comandamentul (uperior ?erman# ?eneralul von (tutnit , comandantul militar al ?ross"3aris"ului, se afla la Crillon, iar (peidel i ceilali la /a)estic# ,erEaltungsstab"ul era amplasat la ndem!n, l!ng locuina lui Armand de la 3alais":ourbon, iar @ber5riegsverEaltungsrat"ul Xruger, nsrcinat cu bugetul oraului, se gsea la 7otel de ,ille# *ar generalul von :riesen, comandantul propriu" is al oraului 3aris, sttea la 7otel /eurice, dei n cele din urm i"a luat locul generalul (c%aumburg, rm!n!nd la /eurice, pe care"l gsea un %otel nc!nttor# 3rin tot oraul, afie n limba france comunicau avertismente cumplite privind transmiterea de informaii, actele de sabota), violen, greve, incitarea la revolt sau c%iar stocarea articolelor de u cotidian, toate pasibile de pedeaps Ccu ma6im severitateD din partea unui 'ribunal de A boi# *nevitabil, aveau loc frecvente violri ale reglementrilor, ma)oritatea din partea membrilor Ae istenei, care, dup cum au informat imediat germanii publicul, erau Cstudeni comunitiD i erau mpucai n public pentru a"i nva pe toi minte# $6ecuiile publice

la 3aris deveniser aproape la ordinea ilei n anul 19N2, iar atmosfera din ora era mo%or!t i deprimant# ;umai la ntrunirile secrete ale Ae istenei din -rana ocupat domnea un aer de emoie i de tensiune# .n toate celelalte pri, ns, oraele, orelele i satele preau cufundate ntr"o opresiune tcut# 0i preau s le asupreasc nu numai germanii, ci i elementele naturii# .n tot timpul acelei ierni, oamenii muriser ca mutele, de frig i din lips de %ran# 3rivind n )ur, Armand vedea o naiune pe moarte# ?ermanii ncetaser demult s mai pretind c C(udul neocupatD avea s rm!n neatins# .naintaser i acolo, ng%iind acum toat -rana# C&ar nu pentru mult timpD, continua s fgduiasc de ?aulle n transmisiile sale :# :# C# &e la 1ondra# *ar cel mai uimitor dintre toi era un om pe nume /oulin, rspun tor de stimularea spiritului Ae istenei aproape de unul singur# -r a nelege cineva cum reuea, fcea drumuri necontenite la organi aia de lupttori n Ae isten de la 1ondra i i butea s se strecoare napoi n -rana, pentru a le aduce tuturor noi sperane i optimism# Armand nu ndr nise s"l nt!lneasc dec!t o dat sau de dou ori# 3entru el era mult prea riscant, iar n cea mai mare parte a timpului ineau legtura indirect, mai ales dup faimosul $dict din 1J iulie al anului precedent, c!nd germanii se npustiser asupra te aurelor artistice din toat -rana, pretin !nd ca orice obiect n valoare de peste o sut de mii de franci s fie raportat imediat de ctre proprietar sau deintor# Cu distrugerea i rtcirea acestor rapoarte fusese Armand at!t de ocupat n iarna anului 19N2, i tia c era de)a rspun tor, numai el singur, de salvarea unor comori valor!nd pentru -rana milioane de dolari, n ciuda precauiei germanilor# &ar, mai important dec!t at!t, ncerca s salve e viei, ceea ce devenea din ce n ce mai periculos pentru el# .n ultimele c!teva sptm!ni se mbolnvise din cau a gerului amarnic cobor!t asupra 3arisului, dar nu scrisese nimic despre asta n scrisoarea pe care a primit"o 1iane a doua i dup ntoarcerea de la Carmel# ;"a putut deduce din ea dec!t c munca lui continua cu succes# 'otui, recunotea n scrisoare i altceva# Ceva ce nu mai simise niciodat# Bn soi de de nde)de vecin cu disperarea# Citea printre r!nduri c -rana n"o ducea deloc bine n m!inile nemilor, ba c%iar mai ru dec!t bnuiau cu toii# 0i, dup citirea scrisorii, a stat mult timp la fereastr, privind spre ?olden ?ate :ridge# 8 1iane9 ("a"nt!mplat ceva9 Bnc%iul ei nc nu plecase la lucru i o privea din u# 3rea s se fi prbuit din tot trupul, i inea capul n piept i, c!nd se ntoarse spre el, ?eorge v u c pl!ngea# $a ns cltin din cap, !mbindu"i printre lacrimiF 8 ;u# ;imic nou# Am primit o scrisoare de la Armand# -usese transmis de ctre /oulin, cu prile)ul celei mai recente cltorii a sale la 1ondra, dar pe"asta nu i"o putea spune unc%iului# ;ici c%iar el nu trebuia s tie c Armand ntreinea legturi cu Ae istena# 8 ("a nt!mplat ceva9 8 ;u tiu# 3are doar at!t de trist# 'otul e aa de deprimant# 8 A boiul nu"i lucru plcut# Cuvinte banale, dar adevrate# 8 Aproape c pare bolnav# .i cunotea bine soul# *ar unc%iul ei se abinu s spun c nu se mira c un trdtor suferea din pricina distrugerii -ranei# 8 ,a fi bine# 3robabil i e doar dor de tine i de fete# 1iane ddu din cap, simindu"se dintr"odat strpuns de primul fior de vinovie# 8 Aa cred# 8 Cum a fost seminarul din Carmel9 @c%ii i se luminar, n pofida propriei voine#

8 /inunat# :tr!nul nu i"a mai pus alte ntrebri i au plecat am!ndoi la lucru# 1iane i"a spus lui ;ic5 despre scrisoarea de la Armand, dup"amia , c!nd a luat"o de la cabinetul Crucii Aoii# $l ns nu se putea g!ndi dec!t la un singur lucru, iar oc%ii si i cercetar pe"ai ei cu neateptat panic# .l privi un lung rstimp, apoi cltin din cap# 8 ;u, deloc# $ ca i cum a avea acum dou viei separate# Cea vec%e cu Armand, i aceasta alturi de tine# ;ic5 ddu din cap, uurat, iar 1iane oftF 8 &ar m simt groa nic din cau a lui# 8 3are s se afle n vreun pericol imediat9 8 ;u mai mult ca de obicei, cred# ;"am perceput aa ceva din scrisoare# &oar un sentiment de cumplit depresiune, mai mult pentru -rana# .i ridic privirea spre elF 8 Cred c ine la ea mai mult dec!t la el nsui, sau la noi# 3entru el, ara nseamn totul# 8 .l admir, spuse ncet ;ic5# Apoi a dus"o acas i a luat masa cu ei# &up cin, a )ucat domino cu 1iane i unc%iul ?eorge, iar dup ce s"a ntors la %otel, 1iane s"a pomenit ntreb!ndu"se c!nd aveau s fie din nou mpreun, aa cum fuseser la Carmel# -emeilor nu li se ngduia accesul n %otelul unde sttea el i oricum n"ar fi vrut s se duc acolo# &ar la sf!ritul sptm!nii urmtoare, ;ic5 a re olvat problema, propun!nd s"i re erve o camer la -airmont# $6ista o dificultate pe care ei, spre deosebire de alii, n"o aveau# ;iciunul nu ducea lips de fonduri# Alte greuti, ns, aveau destule# $a, ngri)orat pentru Armand n -rana, el fc!ndu"i gri)i cu >o%nny# .n Eee5end, l"a ascultat c!nd a vorbit la telefon cu biatul i l"a privit )uc!ndu"se cu fetele ei# 0tia c!t de mult i lipsea copilul# Avea o uurin deosebit n a trata cu cei mici# &up ce au dus fetele acas, au mers s ia cina, ntorc!ndu"se apoi n camera re ervat la -airmont# -etele fuseser invitate s nnopte e la o prieten, iar ea i spusese unc%iului ?eorge alt poveste pe care acesta n"o pusese la ndoial# 8 Cre i c ne bnuiete, ;ic59 .i sur!se 1iane, n timp ce stteau culcai pe patul din camer, b!nd ampanie i m!nc!nd alune# &e ast dat, nu se mai duseser la (alonul ,eneian# &oreau s fie singuri# ;ic5 pru amu at de ntrebarea ei# 8 3oate# ;u"i un ntru# 0i probabil c a fcut i el destule de"astea la vremea lui# @ tia i ea, dar nc nu era convins# 8 ;"a scos o vorb# 8 'e cunoate prea bine ca s"o fac# 8 Cre i c"l deran)ea 9 8 'u cre i9 =!mbi cu bl!ndee ;ic5, iar 1iane cltin din cap# 8 ;u, ar vrea s divore de Armand i s m mrit cu tine, bnuiesc# 8 0i eu H adic, bnuiesc acelai lucru, se grbi el s preci e e, c!nd i v u e6presia din oc%i# 1iane se temea cu disperare s nu fie nedreapt fa de ;ic5# $ra femeie cstorit, n fond, i nu"i putea oferi nici un rol n viitorul ei# 8 @ricum, nu"i face gri)i# At!ta vreme c!t nu apare brigada de moravuri, sau presa, n" avem nici o problem# *deea o fcu s r!d# (e nscriseser n registrul %otelului ca maiorul i doamna ;ic%olas :urn%am# Au continuat un timp astfel, cu cine i plimbri lungi dup"amia a, i Eee5end"uri furate la -airmont# 3este c!teva sptm!ni, le"a mai reuit o scurt fug p!n la Carmel, dar n februarie situaia lui ;ic5 a nceput s devin ncordat# (ingapore c use n m!inile )apone ilor, iar forele

de uscat )apone e ocupaser >ava, :orneo, *ndiile de $st @lande e i un numr de insule din 3acificul de (ud# >apone ii erau at!t de mulumii de ei nii, nc!t generalul ;agumo se retrsese la nord de >aponia# ;ic5 se atepta s fie mbarcat n orice moment# 3resupunea n fiecare sptm!n, oarecum, c va primi vestea, dar nc nu se nt!mpla# 3ortavioanele (tatelor Bnite efectuau raiduri"fulger asupra insulelor ?ilbert i /ars%all, n sudul >aponiei, bombard!nd cu succes po iiile )apone e, dar principalele fortree ale inamicului nu puteau fi cucerite# .ntr"o i din martie, ;ic5 o privi de nd)duit i, dup al doilea pa%ar de scotc%, spre uimirea lui 1iane, btu cu pumnul n mas# $ra nervos de sptm!ni ntregi, n ateptarea plecrii# 8 1a naiba, 1iane, trebuia s fiu i eu acolo# &e ce dracuK stau aici pe cur, n (an -rancisco9 * bucnirea lui nu"i rni sentimentele, l nelese i"i vorbi pe un ton linititor, dar nu prea s fie de mare folos# 8 (tai, ;ic5# 'rag i eu de timp# 8 *ar eu fac r boiul st!nd prin camere de %otel# Avea o e6presie de pur acu are i, de ast dat, o atinse# 8 'u ai ales, ;ic5, nu"i o obligaie# 8 0tiu# 0tiu# *art"m# &oar c pierd vremea pe"aici, de"mi ies naibii din mini# Ce &umne eu, m"am nrolat acum trei luni, >o%nny e la ;eE Gor5 cu 7illary, trg!nd de mine c"i e dor# 1"am inut un discurs mre despre plecarea la r boi, iar acum nu fac dec!t s stau aici, ntr" o petrecere continu# An6ietatea din glasul lui o mic i ncerc s"l calme e# Avea propriile ei vinovii fa de Armand i, n unele momente, i punea i ea ntrebri# &ar acum nu"l mai putea prsi pe ;ic5 i nici n"o dorea# Aveau s stea mpreun p!n la plecarea lui, dup care tiau am!ndoi c avea s se sf!reasc totul# (e mai rstea la el din c!nd n c!nd, mai ales odat dup ce primise o scrisoare de la Armand# Acesta meniona c avea cri e de reumatism la picioare, din cau a frigului, n aceeai i ;ic5 i s"a pl!ns c"n seara trecut dansaser at!t de mult nc!t l durea spatele, iar 1iane s"a repe it dintr"odat la el, furioasF 8 Atunci nu mai dansa at!ta, pentru numele lui &umne eu< $6presia de pe faa ei l surprinse# ;iciodat n"o mai v use astfel# 8 ;ici pe tine nu te"am v ut plec!nd de pe ring p!n la dou noaptea# &ar, n timp ce ;ic5 rostea aceste cuvinte, 1iane i bucni n lacrimi i, legnat de el n brae, i de vlui totul, spun!ndu"i despre scrisoarea lui Armand# 8 Cred c e bolnav, ;ic5# Are aproape cinci eci i nou de ani# *ar acolo"i un ger de crap pietrele# (uspin ea n braele lui ;ic5, cane o mbria str!ns# 8 ;u"i nimic, iubito# ;u"i nimic# @ nelegea ntotdeauna# ;u e6ista nici un lucru pe care s nu i"l poat spune# 8 0i uneori m simt at!t de vinovat# 8 0i eu# &ar am tiut asta de la bun nceput# 3entru el, nu sc%imb cu nimic situaia# 1iane i scria la fel de des i n"avea nici o posibilitate de a"l a)uta# 8 &ac"l omoar nemii9 ;ic5 oft, pe g!nduri, nesigur ce s spun pentru a o ncura)a# $6ista, categoric, riscul ca germanii s"l ucid# 8 [sta"i un risc pe care i l"a asumat c!nd a rmas acolo# Cred c, dup prerea lui, merit# 3ercepea profund ataamentul lui Armand pentru ara lui# >udec!nd dup spusele lui 1iane, simea c devenise aproape o obsesie#

8 1iane, nu trebuie dec!t s ai ncredere c va supravieui# Altceva nu poi face# 8 0tiu# 0i atunci, se g!ndi la noaptea dinainte, c!nd fuseser la dans# 8 &ar e ca i cum viaa noastr aici ar fi o lung petrecere# .i repeta cuvintele i se uitar unul la altul, lung, ptrun tor# 8 ,rei s ncete e9 .ntreb el, in!ndu"i respiraia# 8 ;u# 8 ;ici eu# .n aprilie, ns, a luat"o ntr"o dup"amia de la Crucea Aoie, cuprins de o tcere stranie# 8 ("a nt!mplat ceva, ;ic59 @ privi trist# ;u simea nimic din emoia la care se ateptase# (imea doar singurtate i amrciune# 8 3etrecerea s"a terminat# 1iane avu o furnictur ciudat pe ira spinrii# 8 Cum adic9 8 3lec din (an -rancisco m!ine# Aespiraia ei se opri, l privi i deodat pl!ngea n braele lui# 0tiuser am!ndoi c avea s soseasc i acest moment, dar acum nu erau pregtii# 8 @%, ;ic5# *ar apoi, o apuc din nou teama# 8 Bnde te duci9 8 1a (an &iego# 3entru dou ile# Apoi ridicm ancora# / mbarc pe portavion, 1ady 1e6# &e fapt# 8 .ncerc el s !mbeasc H se numete 1e6ington# 3lecm undeva n 3acific# ;ava tocmai se ntorsese pentru nite reparaii, dup cum citise 1iane n iare# *ar acum, merg!nd cu maina spre casa unc%iului ei, niciunul nu mai scoase o vorb# Aveau c%ipurile posomor!te, tceau, iar unc%iul ?eorge, c!nd i v u, nelese pe dat# 8 Aidici ancora, fiule9 8 &a, domnule# 3lec m!ine la (an &iego# ?eorge ddu din cap, privind"o pe 1iane# .n seara aceea, au luat cina n tcere# ;ici c%iar fetele n"au prea tulburat linitea i, c!nd ;ic5 i"a luat rmas bun de la ele, au pl!ns, aproape la fel de mult ca atunci c!nd se despriser de tatl lor# 3entru ele, devenise mai real dec!t Armand# ;u"l mai v user de doi ani, iar ;ic5 fusese n mi)locul lor aproape tot timpul, n ultimele patru luni# 3lecarea lui avea s fie resimit de toi, i mai cu seam de 1iane, care"l srut tandr, n u# 3romisese s ia a doua i trenul p!n la (an &iego, put!nd petrece puin timp mpreun nainte de plecare# ;ic5 trebuia s a)ung la bordul navei cu o i nainte de"a pomi# Astfel, le rm!nea o i i o noapte mpreun n (an &iego# 8 /!ine sear am s te sun la %otelul din (an &iego, dac pot# Altfel, dau de tine a doua i diminea# 1iane ddu din cap, cu lacrimi n oc%i# 8 &e)a mi"e dor de tine# 8 0i mie, !mbi el2 niciunul dintre ei nu fusese pregtit pentru durerea pe care o simeau acum# 'e iubesc# 1iane i fcu cu m!na, n timp ce se ndeprta, i reveni n cas, iar c!nd a)unse n camera ei, se tr!nti pe pat, suspin!nd# ;u era pregtit s renune la el# ;u iari# ;u acum# ;iciodat# 'renul lui 1iane a sosit la (an &iego n seara urmtoare la orele unspre ece, iar ea n"a a)uns la %otel dec!t la mie ul nopii# 0tia c era prea t!r iu pentru ca ;ic5 s"i mai dea telefon, iar

a doua i i"a ateptat telefonul cu rsuflarea tiat, p!n c!nd n sf!rit, imediat dup pr!n , a sunat"o# (ttea trea , ncordat, de la ora apte dimineaa# 8 *art"m, iubito# ;u te"am putut suna# Am avut edine, informri, &umne eu mai tie ce# 1a au ul cuvintelor lui, o cuprinse panica# 8 3ot s te vd9 .ntreb ea, privind 3acificul, ntr"o ncercare de a"i imagina unde era# Camera ei avea vedere spre port i ba a naval, din deprtare# 8 ;u ne putem vedea p!n disear# 0i, 1iane# &etesta s"o fac, dar tia c trebuia s"i spun# 8 Asta va fi tot# 'rebuie s m pre int la ba diminea la ora ase# 8 C!nd pleci9 *nima"i bubuia n urec%i# 8 ;u tiu# ;u tiu dec!t c m!ine la ase dimineaa trebuie s fiu pe vas# 3resupun c ridicm ancora n iua urmtoare# &ar nu vor s ne spun# $ra o procedur militar standard, datorit r boiului# 8 Ascult, trebuie s m duc# ;e vedem disear# &e"ndat ce pot# 8 'e"atept aici# 3etrecu iua n camer, de team s nu vin mai devreme i s n"o gseasc# 1a ase fr ece, se au i o btaie n u# $ra ;ic5, iar 1iane i se arunc n brae, pl!ng!nd i r! !nd, disperat de fericit c"l vedea# 3entru c!teva clipe, i puteau imagina c n"aveau s se despart niciodat# 8 &oamne, ce mult mi place cum ari iubito# 8 0i mie, cum ari tu# Am!ndoi, ns, erau e6tenuai dup tensiunea ultimelor dou ile $ra un timp pe care 1iane tia c nu"l va uita niciodat# /ai cumplit dec!t c!nd plecase de la 3aris# Au stat de vorb, cu febrilitate, o )umtate de or, dup care ;ic5 a luat"o n brae i a dus"o n pat# &up aceea, lucrurile au prut s"i ncetineasc ritmul# .n noaptea aceea n"au ieit din camer, nici n"au dormit# Au stat acolo, sporovind i fc!nd dragoste# 1iane a nceput s tremure, v !nd c rsrea soarele# 0tia c lua sf!rit ultima lor noapte de dragoste# 1a cinci i )umtate, ;ic5 s"a dat )os din pat i a privit"o cu gravitate, n timp ce ea l privea la r!ndu"i# 8 *ubit"o# 'rebuie s plecb 8 0tiu# (e ridic n capul oaselor, vr!nd s"l trag spre ea, vr!nd s dea ceasul napoi# 0i atunci, ;ic5 i ceru un lucru pe care voia s i"l spun de dou ileF 8 0i s"mi scrii, sau preferi s n"o faci9 (tabiliser cu patru luni n urm c, odat cu plecarea lui, totul avea s se sf!reasc# 8 Am s"i scriu, !mbi ea cu tristee# .i scria de)a lui Armand, iar acum pierduse doi brbai pe fronturile r boiului, cel puin pentru o perioad ;u tia ce"avea s fac la ntoarcerea lui# &e sptm!ni n ir i punea aceast ntrebare# 1ucrurile stteau altfel dec!t c!nd se aflaser pe bordul navei &eauville, ea i ;ic5 petrecuser patru luni mpreun, nu treispre ece ile, i acum nu mai putea renuna la el at!t de uor# @ dat sau de dou ori, se g!ndise ca dup r boi s"l prseasc pe Armand, dar nu se credea n stare# 0i nu era n stare nici s se despart de ;ic5 :urn%am# 8 0i eu am s"i scriu# &ar s"ar putea s dure e o venicie p!n"mi primeti scrisorile# 8 ,oi atepta#

;u fcu du nainte de a"i pune %ainele# ;u voia s piard nici un minut din timpul care le mai rmsese mpreun, se putea spla pe nav, avea la dispo iie o via de om pentru asta# *ar acum, nu"i mai rmseser dec!t c!teva momente mpreun cu 1iane# 8 ;u uita ce"am spus despre >o%nny# .i dduse adresa lui 7illary, dar ea insistase din nou c n"avea nevoie# Avea s se ntoarc el nsui s"l vad pe >o%nny, iar ;ic5 rspunseseF 8 3entru orice eventualitate# @ luase, ca s"l fac s se simt mai linitit# Cele din urm momente ale lor fugeau ca ultimele secunde dinaintea e6plo iei unei bombe, iar la sf!rit, st!nd am!ndoi n mi)locul camerei, ;ic5 o mbri str!nsF 8 ,reau s m despart de tine aici# 3anica o cuprinse din nouF 8 ;u te"a putea conduce p!n la ba 9 8 ;e"ar fi mai greu aa, cltin el din cap2 1iane aprob, cu lacrimile inund!ndu"i de)a faa, iar ;ic5 o srut pentru ultima oar, privind"o n oc%i# Am s m"ntorc# 8 0tiu# 0i niciunul dintre ei nu"l ntreb pe cellalt ce"avea s se nt!mple atunci# $ra prea t!r iu ca s se mai g!ndeasc la asta# 'ot ce"aveau era pre entul i ceea ce le"o fi re erv!nd soarta pentru mai t!r iu# 8 ;ic5# ( ai gri)# .n timp ce ieea, l mai mbri o dat, iar el o str!nse cu putere# -c!ndu"i o ultim dat cu m!na, cobor n fug scara, iar 1iane reveni n camer, nc%ise ua i se ae , cu sen aia c i se scursese din trup ultima pictur de via# &ou ore mai t!r iu, nc mai edea n odaie, g!ndindu"se la el, c!nd nt!mpltor privi pe fereastr# .ntreg @ceanul 3acific prea s fi disprut, n locul lui v !ndu"se o nav enorm, naint!nd ncet spre larg# *nima ncepu s"i bat mai tare, n timp ce privea# $ra un portavion i, privindu"l, 1iane tiu c era 1e6ington i ;ic5 se afla la bord# &esc%ise larg fereastra camerei, ca i cum acest lucru i l"ar mai fi apropiat puin, i se uit dup vas p!n iei din port# Apoi se ntoarse ncet, i fcu baga)ul i, dou ore mai t!r iu, era din nou n tren, tcut i nemicat, napoindu"se spre (an -rancisco# C!nd a a)uns napoi la (an -rancisco, 1iane a intrat n cas i a urcat ncet scara spre camera ei# $ra t!r iu, casa era cufundat n ntuneric i tresri ca i cum ar fi e6plodat l!ng ea o bomb, c!nd au i un glas# $ra unc%iul ?eorge# 0edea linitit n camera ei, pe ntuneric, atept!nd" o# 8 ("a"nt!mplat ceva9 -etiele9 8 (unt bine# @ privi cercettor, n timp ce 1iane aprindea lumina# $ra complet rvit# 8 'e simi bine, 1iane9 8 /i"e bine# &ar, n timp ce"o spunea, i bucni n pl!ns i se ntoarse s n"o vad# 8 =u# /i"e foarte bine# 8 :a nu i"este deloc# 0i n"ai nici un motiv s"i fie ruine# ;ici nu m"atept s"i fie# &e" asta sunt aici# 0i atunci, ca o feti mic, 1iane se arunc n braele luiF 8 @%, unc%iule ?eorge# 8 0tiu# 0tiu# @ s se"ntoarc#

&ar i Armand avea s se ntoarc# 'ot drumul spre cas, se g!ndise la ambii brbai# Acum era sf!iat ntre am!ndoi# Bnc%iul ei i turn un pa%ar de brandy# Adusese n camera ei o sticl i dou pa%are, iar 1iane i !mbi printre lacrimiF 8 Ce"am fcut ca s merit un unc%i drgu ca tine9 8 $ti o femeie de isprav, 1iane, spuse el, cu serio itate# /erii un brbat vrednic# 0i, cu voia lui &umne eu, l ai# 1iane lu o ng%iitur de brandy i se ae cu un sur!s nervosF 8 ;eca ul, unc%iule ?eorge, e c am doi# $l, ns, nu"i rspunse# 3lec nu peste mult timp, iar 1iane se culc, iar dimineaa se simi mai bine# .n acea i primi o scrisoare de la Armand, care prea s"o duc i el ceva mai bine# 3rea nveselit de Cevenimente recenteD, dup cum i spunea, fr ns s preci e e care anume erau# 'impul se ncl ise i nu"l mai dureau at!t de tare picioarele# .n urmtoarele c!teva ile, i vetile de la 1ondra au fost mbucurtoare# $ngle ii primiser primul transport de %ran din (tatele Bnite, evit!nd o serie de reduceri drastice# .n iua de 1T aprilie, toat lumea a citit n presa american despre raidul &oolittle asupra oraului 'o5yo, condus de locotenent"colonelul >ames 7# &oolittle, pilotul i omul de tiin aeronautic# /odificase aispre ece bombardiere :"2J, iar escadrila se ndreptase spre >aponia, cu intenia de a ateri a n C%ina neocupat dup bombardamentul de la 'o5yo, tiind prea bine c n" aveau s se poat ntoarce# Au reuit toate avioanele, cu e6cepia unuia singur, re ultatul fiind o enorm ridicare a moralului n r!ndul trupelor# A bunarea fusese administrat# 'o5yo era bombardat# $ra o revan pentru 3earl 7arbor# &ar voia"bun st!rnit de raidul &oolittle a fost de scurt durat# .n seara ilei de N mai, toat lumea vorbea despre btlia din /area Coralilor, iar 1iane a stat trea toat noaptea, rug!ndu"se pentru ;ic5# 1upta a inut dou ile, sub conducerea generalului /acArt%ur, care rmsese, cu nelepciune, n urm, la 3ort /oersby, ;oua ?uinee# .n M mai, au aflat vestea cea mai rea# 1e6ington se scufundase# Ca prin minune, nu muriser dec!t dou sute aispre ece oameni# Aestul de dou mii apte sute trei eci i cinci fuseser salvai i luai la bordul navei Gor5toEn, sor geamn a lui 1ady 1e6# 1iane, ns, nu tia dac ;ic5 se nscria printre cei dou sute aispre ece, sau era ntre ceilali# (t!nd i de i ncremenit n camera ei, ascult!nd radioul pe care i"l adusese la eta), i amintea scenele sinistre din Atlantic, c!nd se scufundase Uueen ,ictoria# *ar acum, se ruga ca ;ic5 s se numere printre supravieuitori# .i primea mesele n camer, pe tav, acestea revenind la buctrie aproape neatinse, n timp ce unc%iul ei sttea n bibliotec, ascult!nd acolo tirile# &ar aveau s treac sptm!ni, dac nu c%iar mai mult, p!n s primeasc vreo veste de la ;ic5# -r ca 1iane s tie, ?eorge pusese pe cineva de la firm s"l sune pe :rett Williams la ;eE Gor5, dar nici acesta nu tia nimic# 0i tot n iua de M mai, crainicul a anunat naiunea c generalul >onat%an WainErig%t fusese silit s predea insula Corregidor )apone ilor# ?eneralul WainErig%t i oamenii lui fuseser fcui pri onieri# 'reaba nu mergea deloc bine n 3acific# 8 1iane# .n dimineaa ilei de T mai, la dou ile dup ce se scufundase 1e6ington, ?eorge sttea n ua dormitorului ei# 8 ,reau s vii )os la micul de)un# .l privi fr vlag, din pat# 8 ;u mi"e foame# 8 ;u"mi pas# -etele se tem s nu fii bolnav#

1iane se uit la el mult timp, apoi ddu din cap, n tcere# *ar c!nd n sf!rit cobor, se simi slbit dup ilele petrecute n pat, ascult!nd radioul, cu )alu elele trase# Acum fetele o priveau de parc le"ar fi fost fric de ea, i fcu un efort s ie conduc p!n la u, c!nd au plecat la coal, dup care se ntoarse n odaia ei i desc%ise din nou aparatul de radio# &ar nu se comunica nimic# :tlia din /area Coralilor se sf!rise# 8 1iane# @ urmase din nou n camer, iar 1iane se ntoarse s"i priveasc unc%iul, cu oc%i goi# 8 ;u poi s"i faci asta# 8 ;"am s pesc nimic# 8 1as c tiu eu# 0i nu"i a)ut cu nimic ceea ce faci# (e ae pe marginea patului# 8 1a ;eE Gor5 n"au primit nici o veste# &ac era ucis, li s"ar fi trimis o telegram# (unt sigur c a scpat cu via# $a ddu din cap, nfrunt!ndu"i din nou lacrimile# $ra pur i simplu prea mult, s"i fac gri)i pentru am!ndoi# 0i, n iua aceea, a mai primit o scrisoare de la Armand# .n 3aris, trei eci de mii de evrei fuseser scoi din casele lor# $ra una dintre scrisorile pe care le e6pediase /oulin i, ca at!tea altele, traversase Atlanticul cu vasul ?rips%olm# $vreii din 3aris fuseser nc%ii pe un stadion, timp de opt ile, fr ap, m!ncare sau toalete# /uli muriser, printre care femei i copii# 1umea"i pierdea minile# &e la un capt al globului la altul, oamenii mureau i se ucideau ntre ei# &intr"odat, 1iane a tiut ce avea de fcut# A scos o roc%ie din dulap i a aruncat"o pe pat# Arta mai bine dec!t n ultimul timp# 8 Bnde te duci9 8 1a serviciu# ;u i"a spus de ce# A fcut o baie i s"a mbrcat, iar peste o or i semnase de)a demisia, nu din Crucea Aoie, ci din acea secie# 1a amia , se anga)ase la spitalul naval din @a5land# * s"a ncredinat misiunea de a ngri)i rniii din pavilionul de c%irurgie# $ra cea mai grea munc din toate dar, seara la opt c!nd s"a ntors acas pe :roadEay, se simea bine cum de luni de ile nu i se mai nt!mplase# Asta ar fi trebuit s fac de mult, i pentru aa ceva fusese ntotdeauna menit# *"o spuse unc%iului dup cin# 8 $ o munc ngro itoare# $ti sigur c asta vrei s faci9 8 Categoric# .n voce nu i se simea nici urm de ndoial, iar ?eorge v u pe faa ei c"i venise n fire# Au vorbit despre evreii din 3aris, btr!nul cltin!nd din cap# ;imic nu mai era ca nainte# Absolut nimic# ;u mai e6ista nici o certitudine, nimic sf!nt# (ubmarinele b!ntuiau coastele americane, evreii erau scoi din case prin toat $uropa, )apone ii omorau americani n 3acificul de (ud# 3!n i frumoasa ;ormandie arsese n urm cu trei luni n portul ;eE Gor5, pe c!nd lucrtorii se luau la ntrecere cu timpul pentru a o transforma n nav purttoare de trupe# 1a 1ondra, bombele cdeau i i noapte, ucig!nd femei i copii# .n urmtoarea lun, 1iane a trudit ca o roab n spitalul naval din @a5land, de trei ori pe sptm!n# 3leca de"acas dimineaa la opt i revenea la cinci, ase seara, uneori c%iar la apte, epui at, mirosind a soluii c%irurgicale i de infectant, cu uniforma acoperit adeseori de s!nge uscat, palid la fa, dar cu oc%ii vii# -cea singurul lucru care"i sttea n putin ca s a)ute i se simea mai bine astfel dec!t ae at la un birou# &up o lun de la btlia din /area Coralilor, a fost rspltit cu o scrisoare de la ;ic5# 'ria< ("a ae at pe treptele din fa i a citit"o, pl!ng!nd# .n iua de N iunie, a nceput btlia de la /idEay, iar p!n a doua i s"a nc%eiat# >apone ii au pierdut patru din cele cinci portavioane ale flotei, iar americanii )ubilau# 3!n n pre ent, era cea mai mare victorie# *ar 1iane tia c ;ic5 se afla n siguran# Acum era la bordul

navei $nterprise, departe de iureul luptei# &ei 1iane tremura de fiecare dat c!nd asculta actualitile, un ir constant de scrisori o informau c ;ic5 era viu i nevtmat# $a i scria aproape ilnic i, pe c!t putea de des, n scria i lui Armand# Cele mai recente scrisori ale soului ei preau s indice un sentiment de tensiune cresc!nd la 3aris# Ali tineri comuniti erau mpucai, ali evrei erau concentrai i, n cadrul frecventelor nt!lniri ale lui Armand cu Xommandstab"ul, devenea tot mai clar c treceau la represalii mpotriva 3arisului# .n sate, Ae istena dob!ndea o for alarmant i era foarte important s in din scurt capitala, pentru a o da ca e6emplu# Ca atare, acum nemii apelau tot mai mult la Armand, atept!nd s le dea socoteal pentru operele de art care nu putuser fi gsite, persoane disprute i membri ai adepilor lui 3Ptain suspeci de nclinaii comuniste# Aveau nevoie de un om pe care s se descarce de fiecare dat c!nd se ivea c!te o problem ce nu putea fi pus n seama lor, iar acesta era invariabil Armand# Constituia un tampon confortabil pentru marealul 3Ptain, dar situaia l fcea s fie ncontinuu ncordat i e6tenuat# .n timp ce sttea la biroul su din %otelul /a)estic, ntr"o i cald de iunie, AndrP /arc%and a intrat i i"a tr!ntit pe birou un teanc de %!rtii proaspete# 8 Ce"s astea9 8 Aapoarte despre oamenii arestai a i noapte# .naltul comandant vrea s tie dac printre ei sunt unii indivi i importani, deg%i ai n rani# 1ui /arc%and nimic nu"i plcea mai mult dec!t s"i dea compatrioii pe m!na nemilor, iar Armand nu regreta dec!t c nu"l luau s"l trimit pe frontul din Ausia# &ac tot voia at!t de tare s fie german, lasK s fie# 8 /ulumesc# ,oi arunca o privire c!nd am timp# 8 .naltul comandant le vrea napoi p!n disear, l privi /arc%and pe Armand n oc%i# 8 :ine# Am s m ocup de ele# .n ultima vreme, se ntreba dac nu cumva /arc%and i fusese reparti at pentru a se asigura c le era credincios germanilor i lui 3Ptain# &ar asta era o idee ridicol# /arc%and era un copil, un om lipsit de orice importan# ;u era cu putin s"l foloseasc drept c!ine de pa # Armand !mbi n sinea lui# $ra at!t de obosit, nc!t acum vedea pericole pretutindeni# .n noaptea trecut avusese c%iar impresia c era urmrit# Apoi reveni cu atenia spre rapoartele de pe birou, potrivindu"i oc%elarii pe care"i purta acum la citit# @ricum, era mai bine s le re olve# (eara avea nt!lnire cu /oulin, nainte ca acesta s se napoie e la 1ondra# 1a ora ase, a prsit %otelul /a)estic, duc!ndu"se acas n 3lace du 3alais":ourbon, ca ntotdeauna, dei acum plecase mai devreme dec!t de obicei# A intrat n buctrie, care pre enta acum urmele lunilor de nefolosin# ;u mai semna cu casa unde locuiser c!ndva 1iane i copiii# @alele de aram se cocliser, araga ul nu mai funciona, iar n rcitor nu inea aproape nimic# 3este tot se aternuse un strat gros de praf# 3uin i psa# -olosea casa ca loc de dormit# .n seara aceea, ns, i"a tiat puin salam pe care tocmai i"l cumprase i a ronit un mr# A fcut c!teva nsemnri, nainte de a pomi cu maina spre ;euilly# &!nd drumul motorului, s"a uitat n )ur cu atenie, dar nu"l privea nimeni# A parcurs fr probleme scurta distan# Acum avea pe main o emblem special, care le indica soldailor germani postai pe strad c lucra pentru guvern# A parcat maina la dou str i distan de locul unde urma s a)ung# &up ce a btut la u de dou ori, a sunat# 1"a primit o, femeie n v!rst, care a nclinat din cap i a nc%is ua, dup care l"a condus n buctrie, de unde a cobor!t scara spre pivni# Acolo au dat am!ndoi la o parte o stiv de l i vec%i, pentru a de vlui trapa spre un tunel spat recent# ("a t!r!t prin el, ca i de alte di, p!n n casa vecin, unde"l ateptau trei brbai# Bnul dintre ei avea pr crunt tuns scurt, beret, pulover negru i

pantaloni de muncitor# $ra /oulin# 1"a ntins lui Armand m!na, sub privirile celorlali doi# ,eniser cu el de la 'oulon# $rau noi, dar /oulin l cunotea# 8 :un seara, prietene# 8 .mi pare bine s te vd, !mbi Armand# ;u"i dorea dec!t s"l fi cunoscut mai bine# @mul acesta fcea lucruri mari pentru -rana# $ra de)a un erou al Ae istenei# 8 0i mie"mi pare bine c te vd# /oulin se uit la ceas# ;u voia s piard vremea# /ai avea o )umtate de or p!n la plecarea napoi spre 'oulon H i terminase de)a treaba la 3aris# *ar n noaptea aceea, avea s se strecoare din nou peste canal, p!n la 1ondra# 8 Am o propunere s"i fac, de ,illiers# Armand fu surprins au ind despre ce era vorbaF 8 Ce"ai ice s vii la 1ondra9 8 &ar de ce9 Acolo, niciuna dintre activitile lui nu putea fi de folos# $ra important n locul unde se afla# 8 .n ce scop9 8 Bnul bun# Ca s"i salve i viaa# Avem motive s credem c te suspectea # Armand ddu din cap# ;u vdi nici un semn de team# 8 &e ce credei asta9 8 &in unele rapoarte pe care le"am interceptat de la nemi# &ou gr i ale Comandamentului (uperior fuseser omor!te n sptm!na trecut, av!nd asupra lor servieta comandantului, care dispruse n m!inile Ae istenei# ,on (peidel se fcuse livid la fa# 8 ,oi ai fost sptm!na trecut9 (e interes calm Armand# 8 &a# Am gsit nite %!rtii care ne ndeamn s credem# ;u suntem siguri# &ar n"am vrea s ateptm p!n va fi prea t!r iu# Ar trebui s pleci c%iar acum# 8 C!nd9 8 1a noapte# Cu mine# 8 &ar nu pot# 3rea nspim!ntat, nc mai avea o )umtate de du in de proiecte importante# $6ista o pies de Aodin pe care voia s"o strecoare n 3rovence, o evreic mpreun cu fiul ei ascuni ntr"o pivni, un Aenoir fr pre, tinuit sub o cldire# 8 $ prea devreme# Am nevoie de timp# 8 ("ar putea ca ei s nu"i lase# 8 &ar suntei siguri9 /oulin cltin din capF 8 .nc nu# ;u e nimic clar# .ns numele dumitale era menionat n dou rapoarte# 'e supraveg%ea # 8 &ar rapoartele acelea au a)uns la voi, nu la (peidel# 8 ;u tim cine le"a v ut nainte# Aici e tot pericolul# Armand aprob, apoi l privi din nou pe /oulin, ptrun torF 8 0i dac rm!n9 8 /erit9 8 3entru moment, da# 8 3oi termina repede ceea ce ai de fcut9 Armand ncuviin ncetF 8 3ot s"ncerc#

8 Atunci f"o# /"ntorc n dou sptm!ni# Atunci vei veni9 Armand ddu din cap c da, ns pe c%ip i se citea o anume ne%otr!re, pe care /oulin o recunoscu de ndat# /ai erau i alii ca elF aceia care nu puteau ndura s renune la lupt H n pofida raiunii 8 ;u fi prost, de ,illiers# ,ei slu)i -rana mai bine dac rm!i n via# &e la 1ondra, poi face multe# 8 ,reau s rm!n n -rana# 8 'e poi ntoarce# .i vom da acte de identitate i te plasm n muni# 8 /i"ar plcea# 8 .n regul# /oulin se ridic i"i str!nser m!inile, dup care cel dint!i strbtu repede ncperea i iei# 3e acelai drum pe unde venise Armand, care"l urm peste un moment# 0tia c, p!n a)ungea el n strad, avea s fie plecat# /oulin disprea ntotdeauna ca v!ntul# &ar nu i n aceast noapte# .n timp ce Armand se ndrepta spre main, n apropierea lui se produse o micare neateptat i apoi, deodat, c!iva soldai narmai srir din ascun tori, cu automatele scuip!nd foc# ;u l"au v ut prea clar, dar n deprtare dispreau n fug trei oameni# Armand se lipi repede de un id, iar soldaii alergar pe l!ng el# Au mai rsunat i alte mpucturi n noapte, iar Armand se fcu nev ut ntr"o grdin, unde se ascunse2 ncepea s simt o pulsaie surd n picior i, c!nd l atinse, i"l gsi umed de s!nge# $ra rnit# A ateptat p!n nu s"a mai au it nici un sunet i i"a croit drum cu gri) afar din grdin, rug!ndu"se ca /oulin s fi reuit s fug, ca ntotdeauna# Armand s"a ntors la casa unde se nt!lniser, iar oamenii de"acolo l"au primit nuntru i i"au banda)at piciorul# 1a mie ul nopii, s" a dus acas, dar tremura din tot trupul i"i dorea cu disperare s mai fi avut puin coniac# .n timp ce sttea privind banda)ul grosolan pe care i"l fcuser, i ddu seama c!t de grav era pentru el problema# ;u se putea duce a doua i la birou c%iopt!nd# 0i era mult prea cald ca s conving pe cineva c suferea din nou de reumatism# $6ers prin camera de i mersul fr a c%iopta, tresrind cumplit de durere la fiecare pas# ;"avea nici o posibilitate s"o fac, i totui trebuia# $6ers iar i iar, cu sudoarea iroindu"i pe fa, i n sf!rit reui# Apoi, cu un geamt oribil, se urc n pat, dar era prea epui at ca s doarm# Aprinse o veio mic i"i lu un caiet# ;u"i mai scrisese lui 1iane de o sptm!n, iar n aceast noapte avea nevoie de ea# &intr"odat, i era dor de bl!ndeea i alinarea ei i, n timp ce scria, fcu un lucru pe care nainte nu"l mai fcuse# .i desc%ise inima, sufletul i groa a pentru soarta -ranei i"i scrise ntocmai c!t de amar era totul# *ar la sf!ritul scrisorii, i spuse c era rnit# ;u e nimic serios, mica mea iubire# $ un pre mrunt de pltit n aceast nfricotoare btlie# Alii au suferit mult mai mult dec!t mine# / ntristea c mi"a mai rmas at!t de puin de druit# ;ici c%iar aceast bucic de came nu e de"a)uns# *ar apoi i vorbi despre propunerea lui /oulin de a pleca la 1ondra i c era posibil ca n c!teva sptm!ni s se afle acolo, nainte de"a reveni n -rana cu acte noi# A spus n seara asta ceva despre a m duce n muni# 3oate c atunci voi intra cu adevrat n lupt# Acolo se fac lucruri remarcabile, tulbur!ndu"i pe germani la tot pasu1# Ar fi o sc%imbare cereasc fa de pereii ume i ai biroului meu# .mpturi scrisoarea de patru"cinci ori i o ascunse sub talpa pantofului, pentru ca ul c i s" ar fi nt!mplat ceva n timpul nopii, iar a doua i o ls dup o )ardinier de pe Aue de ,arenne# $ra o ascun toare pe care o folosea adesea, dei prefera s"i dea scrisorile lui /oulin, c!nd se putea# &ar tia c i scrisorile plasate aici a)ungeau la 1iane# *ar aceasta a a)uns i ea# O

.n timp ce"o citea, peste dou sptm!ni, pe obra)ii lui 1iane iroiau lacrimi# ;u"i ddea seama ce fcea, iar ea o tia# Citind r!ndurile unde spunea c fusese rnit, i se fcu ru# &ac a)unseser p!n acolo, iar /oulin voia s"l duc la 1ondra, nsemna c era aproape prea t!r iu# *ar el nu nelegea# (imi disperarea inund!nd"o# .i venea s"l g!l!ie, s"i arate ea ceea ce nu era n stare s vad# $ra at!t de orb, nc!t un portret, o statuie, un strin, puteau fi mai importani dec!t ea, /arie"Ange i $li abet%9 A stat pl!ng!nd astfel o )umtate de or, dup care a fcut un lucru pe care de mult timp nu"l mai fcuse# ("a dus la biseric, s"a ae at acolo i s"a rugat, tiind unde era greeala# $ra ceea ce fcuse cu ;ic5# .i rsturnase valorile cu susul n )os# .i ntorsese spatele soului ei, iar el o simise# Acum i era at!t de limpede nc!t prea aproape c au ise voci sau avusese o vi iune# 0i, ntorc!ndu"se n casa de pe :roadEay, s"a ae at rm!n!nd mult timp cu privirea spre ?olden ?ate :ridge# .i scrisese lui ;ic5 n fiecare i, iar lui Armand doar o dat sau de dou ori pe sptm!n# 'rebuia s fi simit distana aprut ntre ei# Acum i era clar ce avea de fcut# @ tiuse tot timpul, dar nu voise s"o fac# *"au trebuit c!teva ore pentru a scrie acea singur pagin# A stat cu privirea pe coala de %!rtie, necre !ndu"se n stare s"o fac vreodat# $ra mai dureros dec!t desprirea din ?rand Central (tation sau din camera de %otel din (an &iego# /ai dureros dec!t orice altceva fcuse n viaa ei# 3arc i"ar fi tiat braul drept# &ar, cum spune :ibliaF C&ac al tu# @c%i te necinstete, scoate"l#D Avea sen aia c ar fi fcut ntocmai acest lucru, l"a scris lui ;ic5 c tia c fapta lor era greit i c"l lsase s cread c e6istau sperane pentru viitor, c!nd de fapt nu erau# Acum avea nevoie de ea Armand# Avea nevoie de spri)inul ei, de deplina ei atenie, de ntreaga"i credin# Avea nevoie de tot ceea ce"i putea drui ea# 0i, pentru a o face aa cum se cuvine, nu"l mai putea trda, l"a spus lui ;ic5 c"l iubea din ad!ncul sufletului, dar era o iubire la care niciunul dintre ei nu avea dreptul# .i dorea numai bine, din toat inima, i avea s se roage pentru el n fiecare i a r boiului, ns nu"i mai putea scrie, l"a mai spus i c, dac se nt!mpla ceva, avea s"i onore e promisiunea i s in legtura cu >o%nny# 8 &ar asta nu se va nt!mpla, iubitul meu# 0tiu c vei reveni acas# 0i nu"mi doresc dec!t# ;u putea scrie cuvintele# 0tii ce"mi doresc# &ar visurile noastre nu au fost mprumutate, ci furate# Acum trebuie s m ntorc acolo unde mi"este locul, cu trup, suflet i inim, l!ng soul meu# 0i s nu uii niciodat, dragul meu, c!t de mult te"am iubit# &u"te cu &umne eu# $l te va apra# Cu un suspin care"i gudui tot trupul, semn scrisoarea i iei s"o pun la pot# (ttu mult timp n faa cutiei potale, cu m!na tremur!ndu"i, cu inima fr!nt, dar, cu o putere a voinei pe care nu i"o cunotea, desc%ise cutia i ls scrisoarea s cad nuntru# 0i tiu c avea s a)ung la el# C!nd Armand s"a ntors la lucru, a doua i diminea dup incidentul de la ;euilly, era palid la fa i cu palmele umede de transpiraie, dar n"a c%ioptat n drum spre birou i s"a ae at ca de obicei# /arc%and a venit s"i dea un teanc de rapoarte la citit, formulare de completat i diverse mesa)e de la generalii locali# 8 ,a mai fi ceva9 8 ;u, mulumesc, /arc%and# 0i, n urmtoarea sptm!n, i"a continuat munca, lucr!nd cu o vite plin de furie# ;epreuitul Aenoir a disprut de sub cldire# Aodin"ul s"a fcut nev ut# $vreica i copilul au fost ascuni n pivnia unei ferme de l!ng 1yon, i mai erau nenumrate alte proiecte de care se ocupa n mane vite # 0tia c avea infim de puin timp# Cu fiecare i, starea piciorului i se agrava# (e infectase ru, dar nu avea nimic din ceea ce i"ar fi trebuit ca s i"l ngri)easc# =ilnic trebuia s se sileasc s umble ca i cum n"ar fi avut nimic#

1ucr!nd frenetic i de i, rm!nea la birou mult timp dup nceperea camufla)ului, seara# $ra at!t de nerbdtor s"i termine treaba, nc!t arderea nsemnrilor i lua tot mai mult timp i"i era greu acum s mai gseasc motive de a aprinde focul# .i spunea adesea lui /arc%and, frec!ndu"i m!inile i !mbind, c oasele lui btr!ne aveau nevoie de cldur# /arc%and se mulumea s ridice din umeri, revenind la biroul lui s"i continue lucrul# ;u mai rmseser dec!t patru ile p!n la urmtoarea nt!lnire cu /oulin i tia c trebuia s se grbeasc# .ntr"o sear, a plecat din birou la ora ece i, c!nd a a)uns acas, a avut sen aia c intrase cineva n apartament# ;u"i amintea s fi lsat scaunul at!t de departe de birou# &ar era prea obosit ca s"i dea atenie, iar acum rana din picior l ardea p!n la old# 'rebuia s i"o ngri)easc cineva la 1ondra# .n noaptea aceea, privi prin locuin, prin 3lace du 3alais":ourbon, dup ce stinsese luminile, o parte din inim dur!ndu"l s tie c n cur!nd avea s prseasc 3arisul# 8 :onsoir, ma belle, i !mbi el i, cu g!ndul la soia lui, se duse s se culce# &imineaa, avea s"i scrie lui 1iane# (au poate poim!ine# Acum n"avea timp# .nc piciorul l c%inuia at!t de ru, nc!t se tre i naintea orilor i, dup ce mai cu adarnic n pat un timp, se %otr s se ae e la birou pentru a"i scrie# .n timp ce trgea o coal de %!rtie spre el, simi de)a familiarul frison al febrei# Am foarte puine s"i spun de c!nd i"am scris ultima oar# ,iaa mea a fost o frene ie de munc, iubito# 0i apoi, deodat, i ddu seama de ceva i !mbi# / tem c am devenit un so ingrat# Acum dou sptm!ni, am omis cea de"a treispre ecea aniversare a noastr# &ar, poate datorit circumstanelor ieite din comun, m vei ierta# -ie ca urmtoarea a treispre ecea s fie uoar i panic# 0i fie ca n cur!nd s fim mpreun# *ar apoi ncepu s"i povesteasc despre munca lui# / tem c piciorul meu nu face bine# Acum regret c i"am scris despre el, pentru c"i vei face gri)i# ;u e nimic grav, sunt sigur, dar pesc cu el n fiecare i i asta nu"mi a)ut# 3resupun c am mbtr!nit, ns sunt un btr!n care nc i mai iubete ara# 3!n la moarte i pentru totdeauna, i cu orice pre, indiferent c!t de scump# /i"a da bucuros piciorul, i inima, pentru acest tr!m pe care"l iubesc at!t de mult# Acum ace intuit la pm!nt, siluit de nemi, dar cut!nd va fi liber i o vom ngri)i p!n o s se nsntoeasc# Atunci tu vei fi din nou alturi de mine, 1iane, i vom fi cu toii fericii# *ar ntre timp, m bucur s tiu c eti n siguran alturi de unc%iul tu, acolo e o via mai bun pentru tine i pentru fete# ;iciodat n"am regretat c te" am trimis napoi n (tate# 0i nicic!nd nu vei ti cum a fost s privesc -rana sugrumat de m!inile germanilor# /!inile lor n beregata ei, r!n)ind n timp ce"o priveau sufoc!ndu"se# /i se fr!nge inima la g!ndul c n cur!nd am s plec cu /oulin, dar singurul lucru care m nveselete este tiina faptului c peste puin timp voi reveni, numai pentru a lupta i mai nd!r)it# ;ici nu se g!ndea s rm!n n Anglia, sau s se ntoarc la 1iane# (e g!ndea numai la -rana, c%iar i n timp ce semna scrisoarea# ;u uita s le transmii fetelor dragostea mea i s pstre i o mare parte din ea i pentru tine# 'e iubesc foarte, foarte mult, mon amour# Aproape la fel de mult pe c!t iubesc -rana# =!mbi, scriindF 3oate c%iar mai mult, dar nu ndr nesc s"mi ngdui acum s m g!ndesc la asta, altfel voi uita c sunt un om btr!n i voi fugi acolo unde te gseti tu# /ult noroc ie, lui /arie"Ange i lui $li abet% i cele mai calde mulumiri i complimente din partea mea unc%iului tu# (oul tu iubitor, Armand#

@ semn cu o nfloritur, ca ntotdeauna i, n drum spre birou, o ls la locul obinuit# (e g!ndise un moment s"o pstre e p!n pleca mpreun cu /oulin, dar %otr s n"o fac# 0tia cu c!t nerbdare i atepta 1iane scrisorile i c!t se ngri)ora# @ putea au i n ntrebrile pe care i le scria, cele ce a)ungeau totui la el, n ciuda cen orilor# Aidic!ndu"i privirea spre calendarul de deasupra biroului, pe peretele opus, l!ng portretele lui 3Ptain i 7itler, i ddu seama c mai avea doar trei ile p!n la nt!lnirea cu /oulin# .ncrunt!ndu"se, tocmai se %otra ce avea de fcut n continuare, c!nd intr Andr /arc%and, cu un !mbet, ncadrat de doi ofieri ai Aeic%"ului, dintre care ns niciunul nu !mbea# 8 /onsieur de ,illiers9 8 &a, /arc%and9 ;u"i amintea s fi avut nt!lnire cu germanii n dimineaa aceea, dar l c%emau mereu pe neanunate la 7otel de ,iile, la /eurice sau Crillon# Amase unde se afla, ntrebtorF 8 (unt ateptat undeva9 8 (untei, ntr"adevr, domnule, se li i mai mult !mbetul lui /arc%and# &omnii de la Comandamentul (uperior doresc s v vad n dimineaa aceasta# 8 -oarte bine# (e ridic i"i lu plria# C%iar i n aceste vremuri, purta ntotdeauna costum n dungi, vest i plrie, ca n toi anii de serviciu diplomatic# .i urm pe militari afar, la maina care fusese trimis dup el# Bmbla ntotdeauna elegant, dei nu"i mai prea psa# .nc i se mai ntorcea stomacul pe dos c!nd i ddea seama ce g!ndeau oamenii pe l!ng care trecea, i care opteau CtrdtorulD# .n iua aceea, ns, Armand n"a fost introdus n cabinetul obinuit# A fost condus n cancelaria comandantului militar, ntreb!ndu"se ce nou i %idos proiect i mai re ervaser acum# ;u conta# =!mbi n sinea lui# ;u mai avea timp s"l duc la ndeplinire# 3este trei ile avea s plece# 8 &e ,illiers9 Aostirea france cu accent german l g!ria pe nervi ca de obicei, dar se concentr s intre n birou fr a c%iopta# ;u era pregtit sub nici o form pentru ceea ce avea s urme e# .l ateptau trei ofieri ((# -usese descoperit# .n faa lui era aternut o colecie de dove i, inclu !nd resturi de %!rtie pe )umtate arse crora le dduse foc abia n a)un, i, privind n oc%ii comandantului, tiu# -usese trdat de AndrP /arc%and# 8 ;u neleg# Acestea nu sunt# 8 ?ura< 1tr ofierul# 'cere< $u voi vorbi i dumneata vei asculta< $ti un porc de france , ca toi ceilali, i c!nd vom termina a i cu tine, vei guia ntocmai ca toi porcii sc!rboi< &ar nu doreau nici o informaie de la el, nu doreau nimic# ,oiau doar s"i spun ce tiau, s"i dovedeasc superioritatea minii germane# *ar c!nd comandantul i nc%eie recitalul, )alnic de incomplet, spre marea uurare a lui Armand H nc nu tiau aproape nimic, i mulumi el lui &umne eu H a fost scos din camer de ctre (("iti# Abia atunci a simit un fior n ira spinrii, i"a lsat piciorul s se t!rasc, s"a g!ndit la 1iane, i la /oulin, i s"a simit cuprins de disperare# .nainte de asta adrenalina nu"i cursese prea repede prin vene, dar acum se accelerase i i se nv!rtea mintea, i"i reaminti din nou i din nou c meritase totul# C merita s"i dea viaa pentru ar# 3our la -rance# 0i"o repeta iar i iar i iar n timp ce"l legau de un st!lp n curtea Comandamentului (uperior# C!nd l"au mpucat, a strigat un singur cuv!ntF 8 1iane< *ar cuv!ntul a rsunat cu ecou, n timp ce Armand cdea, mort pentru ara lui#

1a data de 2T iunie 19N2, opt ageni germani au fost prini de ctre -# :# *# 3e 1ong *sland# -useser plasai acolo de submarinele germane, ceea ce i"a a)utat pe toi s"i aduc aminte c!t de str!ns cuprindeau nemii litoralul rsritean# &e la nceputul anului 19N2, germanii scufundaser de)a ase sute opt eci i una de nave n Atlantic, fr a fi pierdut aproape nici un vapor propriu# 8 0i de"asta i"am internat pe )apone i, a insistat unc%iul lui 1iane, la micul de)un, n (an -rancisco# Cu doar c!teva ile n urm, ea i spusese c o gsea o msur crud i inutil# 3ropriul lor grdinar i familia sa fuseser internai ntr"unul din lagre, suferind un tratament mai mult dec!t crud# Aveau %ran limitat, aproape nici un fel de servicii medicale i triau n nite barci care n" ar fi fost nite locuine decente nici pentru animale# 8 3uin mi pas# &ac n"o fceam, )apone ii ar fi trimis aici ageni, la fel ca nemii, i s" ar fi pierdut n mulime la fel cum au ncercat ia opt# 8 ;u sunt de acord cu dumneata, unc%iule ?eorge# 8 3oi spune asta c!nd ;ic5 e acolo, lupt!ndu"se cu )pii9 8 3ot# @amenii din lagre sunt americani# 8 ;imeni nu tie dac sunt loiali i nu ne putem permite s riscm# (e mai contra iseser i nainte pe acest subiect# ?eorge lu deci ia neleapt de a sc%imba vorba# 8 A i lucre i la spital9 Acum 1iane era a)utoare de sor calificat i"i e6tinsese programul de la trei la cinci ile pe sptm!n# 8 &a# 8 /unceti prea mult# @c%ii i se mbl!n ir, iar ea surise# &e c!nd i trimisese lui ;ic5 scrisoarea, lucra clip de clip# 1a fel ca dup ilele petrecute pe &eauville, o b!ntuiau din nou g!ndurile despre el# Acum, ns, propriul ei sentiment de singurtate se combina cu groa a c, abandon!ndu"l, l fcea s devin negli)ent# (pera doar ca iubirea pentru fiul lui s"l determine s aib gri)# 0i tia c nu avusese de ales# 3rima i singura ei datorie nc mai era cea fa de soul su# .nc%isese oc%ii pentru un timp, dar acel timp se sf!rise# 8 &umneata ce faci a i, unc%iule ?eorge9 0i"l alung ea pe ;ic5 din minte, aa cum fcea de"o mie de ori pe i# 'rebuia s triasc acum cu vinovia i cu teama c, poate, vreo vag intuiie a ceea ce fcuse l vtmase pe Armand# $ra nevoit s ndrepte lucrurile i"i scria din nou ilnic, dei tia c scrisorile i parveneau grupate, dup ce apucau s le parcurg cen orii# 8 *au masa cu 1ou 1aEson, la club, i se nnour btr!nului c%ipul, iar glasul i suna rguit c!nd vorbi din nouF 1yman, biatul lui, a murit la /idEay# 1iane i ridic privirea# 1yman 1aEson era avocatul cu care ncercase unc%iul ei s"o combine la sosirea n (an -rancisco# 8 .mi pare ru# 8 0i mie# 1ou suport foarte greu# 1yman era singurul lui copil# .i aminti din nou c ;ic5 era acolo# &ar nu"i putea ngdui s se g!ndeasc la asta, altfel ar fi"nnebunit# ;ic5 se afla n 3acific, unde lupta cu )apone ii, Armand n -rana, av!nd de"a face cu germanii# *nima"i era sf!iat ntre dou pri opuse ale lumii# 8 'rebuie s m duc la lucru# $ra singurul loc unde mai scpa de g!nduri i, c%iar i acolo, n special acolo, r boiul era tot timpul pre ent# .n fiecare i, navele militare aduceau tineri rnii, av!ndu"i de istorisit

propriile poveti ngro itoare despre r boiul din 3acific# Cel puin, ns, i putea a)uta, putea s le aline frunile, s le pun comprese, s"i %rneasc, s"i in n brae, s"i ating# 8 ;u te istovi prea tare, 1iane# .n timp ce ea ieea din cas, ?eorge depl!nse faptul c nu semna cu alte fete, sau n orice ca cu al dracului de puine dintre ele# /a)oritatea i petreceau timpul organi !nd serate pentru ofieri# &ar nu, 1iane trebuia s goleasc ploti, s frece podele i s priveasc oamenii vom!nd c!nd ieeau din operaie# .ns, ca ntotdeauna, era nevoit s"o admire pentru asta# 3este dou sptm!ni, ntorc!ndu"se acas, a gsit scrisoarea lui Armand# (e pl!ngea de picior din nou, iar 1iane era ngri)orat# 0i mai spunea ceva i despre o plecare la 1ondra cu /oulin, ceea ce o fcea s neleag c avea neca uri# 3entru un moment, inima i se lumin# &ac scpa# &ar, la urmtoarele cuvinte, i s"au nruit toate speranele# C/i se fr!nge inima la g!ndul c n cur!nd am s plec cu /oulin, dar singurul lucru care m nveselete este tiina faptului c peste puin timp voi reveni, numai pentru a lupta i mai nd!r)it#D Acum nu se mai g!ndea la altceva, iar 1iane aproape c s"a nfuriat, citind printre r!ndurile scrisorii# Avea cinci eci i nou de ani# &e ce nu"i putea lsa s duc ei r boiul, el ntorc!ndu"se acas, la ea9 &e ce9 A la mort et a tout )amais, scria# -rana era toat viaa lui# $6istase un timp c!nd avusese mai mult de"at!t, mult mai mult# (t!nd cu oc%ii n scrisoare, i"a dat seama c viaa lor nu mai fusese prin nimic aceeai, ncep!nd din momentul c!nd debarcaser de pe ;ormandie# Brmaser lunile acelea c%inuitoare dinaintea r boiului, c!nd el se consuma p!n la epui are, i tensiunea perioadei dintre septembrie i cderea 3arisului, c!nd ea nu tiuse cu ce se ocupa# Apoi, prsise -rana mpreun cu fetele, ls!ndu"l pe Armand s"i poarte lupta de unul singur mpotriva germanilor, n timp ce se prefcea a colabora cu ei# Aproape c"i depea puterea de a suporta, recit!nd scrisoarea i ls!nd"o )os# $ra moart de oboseal# 3etrecuse toat iua oblo)ind un biat care"i pierduse braele n btlia din /area Coralilor# -usese pe 1e6ington mpreun cu ;ic5, dar nu era dec!t un simplu soldat i nu"l cunoscuse# (eara, c!nd a cobor!t la cin, ?eorge a gsit c arta ngro itor de obosit# &e sptm!ni n ir era rscolit i e6tenuat, iar unc%iul ei bnuia c"i ascundea ceva# 8 /ai ai vreo veste de la ;ic59 .n trecut, i spusese c!nd primea c!te"o scrisoare# &e"o vreme, ns, n"o mai fcuse# Cltin din cap# 8 Am primit a i diminea o scrisoare de la Armand# 3are obosit i piciorul continu s"l nec)easc# .n acel moment, vru s"i spun adevrul despre Armand, dar prefer s atepte p!n a)ungea n Anglia# 8 Ce"i cu ;ic59 *nsist el din nou, iar 1iane se bur uluiF 8 Armand e soul meu, nu ;ic5# &ar n seara aceea, i btr!nul era obosit# Aspunse nervosF 8 'oat primvara nu i"ai amintit asta, nu9 /ai bine i"ar fi mucat limba, mai ales c!nd v u e6presia rnit de pe faa ei# .i rspunse cu voce aproape neau itF 8 Ar fi trebuit# 8 1iane, iart"m# ;"am vrut s# 8 Ai perfect dreptate, l privi ea dobor!t# Am greit ngro itor# Am fost necinstit, fa de Armand i fa de ;ic5# Apoi oft# 8 1"am scris lui ;ic5 acum c!teva sptm!ni# ;u ne vom mai scrie# 8 &ar de ce9 :ietul om#

,estea dat de ea l drobea# 8 3entru c nu am dreptul, unc%iule ?eorge, de"asta# (unt femeie mritat# 8 &ar tia i el# 1iane confirmF 8 (e pare c eu sunt singura care"o uitase# Acum am dres rul fcut, at!t c!t mi"a stat n putin# 8 &ar el9 Aipost indignat ?eorge# ?e efect cre i c"o s aib asupra lui, acolo, lupt!nd n r boi9 1acrimile i arser oc%ii# 8 ;"am ce s fac# Am o obligaie fa de soul meu# :tr!nului i venea s dea cu pumnul n mas, dar nu ndr ni# 3e c%ipul ei se aternuse o e6presie de de nde)de# 8 1iane# .ns nu tia ce s spun# ;u e6ista nici un lucru pe care s i"l poat spune# 0i tia c era la fel de ncp!nat ca el# (e ridic de la mas i plec la lucru, n fiecare i prea s munceasc tot mai mult# 0i, la o sptm!n dup scrisoarea lui Armand, sosind acas, gsi o scrisoare de la 1ondra, scris de"o m!n necunoscut# ;u putea bnui de la cine era i o desc%ise n timp ce urca ncet scrile# @ durea tot trupul# 3etrecuse ntreaga i ncura)!ndu"l pe biatul rmas fr brae# .l c%inuia febra i nc mai e6ista posibilitatea s se prpdeasc# 0i apoi, deodat, se opri, cu oc%ii ncremenii pe cuvintele scrise# CC%ere /adame#D ncepea ca o scrisoare perfect normal, dar imediat dup aceea devenea o scrisoare absolut dement# Cu regret v anun c soul dumneavoastr a ncetat din via ieri la scurt timp dup orele amie ei, n slu)ba patriei# A avut o moarte nobil, eroic, dup ce salvase sute de viei i multe dintre valorile -ranei# ;umele lui va rm!ne gravat n inimile noastre i n inima -ranei, i fie ca fiicele dumneavoastr s fie m!ndre de tatl lor# (untem alturi de dumneavoastr n aceast suferin# 3ierderea ne aparine i nou# &ar cea mai mare pierdere este cea pe care a suferit"o ara lui# (crisoarea era semnat de /oulin2 1iane se ls fr vlag pe treapta se sus, citind"o iar i iar, dar cuvintele rm!neau aceleai# CC%_re /adame# Cu regret v anun# Cu regret v anun#D &ar minea# Cea mai mare pierdere din toate nu -rana o suferise# /ototoli scrisoarea i arunc g%emotocul de"a lungul %olului, ncep!nd s pl!ng i s bat cu pumnul n podea# $ra mort# $ra mort# 0i fusese un nt!ng s rm!n acolo# ( se lupte cu nemii# (# ;ici mcar nu"l au i pe unc%iul ei strig!ndu"i numele# ;u mai au ea nimic, cea pe )os, url!nd# $ra mort# 0i ;ic5 avea s moar# Cu toii aveau s moar# 0i pentru ce9 3entru cine9 .i privi cu oc%i orbi unc%iul, rcnindF 8 .i ursc< .i ursc< ** BA[(C< .n aceeai sear le"a spus i fetelor, care, la au ul vetii, au i bucnit n pl!ns# C!nd le"a condus la culcare, au stat mult timp de vorb# 1iane i recptase calmul, dei era palid ca moartea# Acum se simea at!t de uurat s le poat spune adevrul# -etele au fost surprinse s afle c tatl lor fusese agent dublu, pr!nd s lucre e pentru 3Ptain dar de fapt acion!nd alturi de Ae isten# 8 'rebuie c"a fost foarte vitea , i privi $li abet% cu tristee mama# 8 A fost# 8 &e ce nu ne"ai spus mai"nainte9 (e grbi s ntrebe /arie"Ange# 8 -iindc ar fi fost prime)dios pentru el#

8 ;u tia nimeni9 8 ;umai oamenii din Ae isten cu care colabora# /arie"Ange ddu din cap cu nelepciune# 8 Acum ne vom mai ntoarce vreodat n -rana9 8 .ntr"o bun i# &ar era o ntrebare la care nici c%iar ea nsi nu"i rspunsese nc# ;u mai aveau cas, nici un loc unde s se napoie e dup r boi, pe nimeni care s le atepte# *ar ea nu mai avea so# 8 ;u mi"a prea plcut, mrturisi $li abet%# 8 Au fost timpuri grele# /ai ales pentru papa# -etele ddur din cap i se culcar n sf!rit# -usese o sear grea pentru toi# &ar 1iane tia c n"avea s poat dormi i nici nu voia s se duc la culcare# .n c%ip straniu, i ddea seama c Armand era mort de trei sptm!ni, iar ea nici mcar nu tiuse# 0i nu"i vorbise dec!t despre dragostea lui fa de -rana# 0i pentru ele# &ar dragostea de -rana mai presus de orice# 3oate c, pentru el, merita sacrificiul# 1iane, ns, simea un ciudat amestec de furie i de disperare, n timp ce intr n bibliotec i se ae # Bnc%iul ?eorge era nc trea , ngri)orat pentru ea# 8 ,rei s bei ceva9 8 ;u, mulumesc, se re em 1iane de sptar, nc%i !nd oc%ii# 8 .mi pare ru, 1iane# ?lasul i era bl!nd# (e simea at!t de nea)utorat, privind"o# 1a fel de neputincios ca ea n iua aceea c!nd l ngri)ise pe biatul cu braele amputate# 8 3ot face ceva pentru tine9 1iane desc%ise ncet oc%ii# (e simea parali at i amorit# 8 ;u tocmai# Acum totul s"a sf!rit# 'rebuie doar s"nvm s trim cu g!ndul sta# ?eorge ddu din cap i, mpotriva propriei voine, se g!ndi la ;ic5, ntreb!ndu"se dac acum 1iane avea s"i scrie# 8 Cum s"a nt!mplat9 ;u ndr nise s"o ntrebe nainte, dar acum prea mai calm# 1iane i privi drept n oc%iF 8 1"au mpucat nemii# 8 &ar de ce9 ;u ndr ni s adaugeF C;u era unul de"ai lor9D 8 -iindc, unc%iule ?eorge, Armand era agent dublu, lucr!nd pentru Ae isten# :tr!nul fcu oc%ii mari, %olb!ndu"se la eaF 8 Ce fcea99< 8 (e prefcea c lucra pentru 3Ptain ca om de legtur cu germanii, dar n tot timpul a alimentat Ae istena cu informaii# $ra agentul dublu cu cea mai nalt funcie pe care"l aveau n -rana# &e"asta a fost mpucat# .n voce nu i se simea m!ndrie, numai tristee# 8 @%, 1iane# C!t ai clipi, i revenir n minte toate lucrurile pe care le spusese despre Armand# 8 &ar de ce nu mi"ai spus9 8 ;"am putut spune nimnui# ;ici c%iar eu n"ar fi trebuit s tiu i mult timp nici n"am tiut# /i"a spus"o abia la plecarea din -rana# (e ridic i merse la fereastr, uit!ndu"se la pod un timp ndelungat# 8 &ar se vede c a aflat cineva, se ntoarse ea, pentru a"i privi unc%iul# ?ermanii l"au mpucat cu trei ile nainte de"a fi trebuit s plece n Anglia#

Aeuise s deduc at!ta lucru din scrisoarea lui i a lui /oulin# ?eorge se apropie de ea i o cuprinse n braeF 8 .mi pare at!t, at!t de ru# 8 &e ce9 .l privi ea cu o e6presie ciudat# -iindc acum tii c era de partea noastr9 'e" ar afecta la fel de mult dac nc ai mai crede c lucra pentru nemi9 Avea oc%ii triti i goi# 8 ;u tiu# Apoi i veni un nou g!ndF 8 ;ic5 tia9 8 &a# :tr!nul nclin din cap# 8 0i acum ce"ai s faci, 1iane9 (e referea la ;ic5, iar ea nelese# 8 ;imic# 8 &ar, cu siguran# 8 ;"ar fi cinstit fa de el, cltin 1iane din cap# $ o fiin omeneasc, nu un yo"yo# Acum c!teva sptm!ni i"am spus c s"a terminat, dar acum, c!nd Armand nu mai e, putem oare s dansm pe morm!ntul lui9 A fost soul meu, unc%iule ?eorge# (oul meu# 0i l"am iubit# Apoi se ntoarse, cu umerii ncep!nd s i se guduie, iar ?eorge se apropie de ea, simindu"i durerea p!n n ad!ncul sufletului# 1iane i se prbui n brae, suspin!nd aproape la fel ca pe scar, c!nd citise pentru prima oar scrisoarea lui /oulin# 8 @, unc%iule ?eorge# $u l"am omor!t# 0tia# 'rebuie s fi aflat# &espre ;ic5# 8 1iane, ncetea < @ apuc el ferm de umeri, scutur!ndu"o uor# ;u l"ai ucis# $ absurd# @mul sta a reali at fapte eroice pentru ara lui, dar nu s"a nt!mplat aa, pur i simplu# A fcut o alegere, cu ani n urm# Cunotea riscurile# A cumpnit toate pericolele i, n sinea lui, se vede c a meritat# ;"a avut nimic de"a face cu tine# @mul ia asemenea %otr!ri pentru el nsui, indiferent de ceilali, c%iar i fa de femeia iubit# 0i l respect acum infinit mai mult dec!t nainte# &ar problema e c, indiferent dac tu i ;ic5 simii c v iubii sau nu, omul a fcut ceea ce considera el c se cuvine s fac# ;u l"ai fi putut opri, nu i"ai fi putut sc%imba %otr!rea i nu tu l" ai ucis# .nelepciunea cuvintelor lui r btu ncet p!n la ea i, n cele din urm, 1iane se opri din pl!ns# 8 Cre i c"i adevrat9 8 0tiu# 8 &ar dac bnuia9 &ac a simit vreo sc%imbare n tonul scrisorilor mele# 8 3robabil c n"ar fi observat nici dac ncetai complet s"i mai scrii# Bn om care ia o asemenea %otr!re, 1iane, o face cu toat mintea, sufletul i trupul# $ un mare g%inion c"a fost descoperit, mai ru, e o tragedie pentru tine, pentru fete i pentru ara lui# &ar tu n"ai avut nici o legtur cu asta, i nici ;ic5# ;u"i face ie nsei asta, 1iane# ,a trebui s accepi adevrul# Atunci, 1iane i"a spus despre ultima scrisoare a lui Armand i lucrurile pe care i le scrisese, recunosc!nd c e6istaser c%iar i timpuri c!nd se ntrebase dac Armand mai inea la ea, sau numai la ara lui# ?eorge ddu din cap, ascult!nd"o p!n t!r iu n noapte, c!nd capul lui 1iane ncepu s"i cad n piept i n sf!rit adormi pe canapea# :tr!nul aduse din camera lui o ptur i o acoperi# $ra complet e6tenuat i sectuit# A doua i diminea c!nd s"a tre it, a fost surprins s constate unde se afla i nduioat la vederea pturii, i amintea c sttuse de vorb cu el p!n aipise, av!nd apoi vi iuni cu ;ic5 i Armand, merg!nd bra la bra i oprindu"se s"i vorbeasc unui brbat pe care nu"l cunotea#

Amintindu"i, se nfior# (imea c omul acela era /oulin# 0i nu voia s se g!ndeasc la Armand# C%iar dac n"avea s"l mai vad niciodat pe ;ic5, dorea s triasc# Avea o via de trit, un fiu la care s se ntoarc# Apoi se duse la fereastr i privi spre golf# 8 0i noi9 0opti ea, amintirii lui Armand# 0i fetele9 ;u avea rspunsuri la aceste ntrebri2 urc la eta) s le tre easc# .n iulie, c!nd 1iane a primit o scrisoare de la /oulin, ;ic5 era n *nsulele -i)i, cu 'rupa de 0oc M1, fc!nd pregtiri pentru un atac asupra insulei ?uadalcanal# >apone ii construiser acolo un aerodrom, iar Contraamiralul -letc%er organi ase trei formaii de nave purttoare pentru a cuceri insula# $nterprise, Wasp i (aratoga se pregteau de lupt# C!nd se scufundase 1e6ington, n btlia din /area Coralilor, ;ic5 fusese transferat temporar pe Gor5toEn, dar peste c!teva sptm!ni a fost mutat pe $nterprise, pentru a a)uta la coordonarea trupelor navale i de infanterie marin# $ra unul dintre puinii infanteriti marini cu gradul de maior aflai la bord, care s nu fie pilot# &up /area Coralilor, fusese avansat locotenent"colonel# .n iua de M august 19N2, $nterprise a intrat n ona *nsulelor (olomon, iar a doua i *nfanteria /arin a luat cu asalt pla)ele# .n c!teva ile, aerodromul fusese cucerit i rebote at 7enderson -ield, dar btlia continua s fac ravagii n )urul ?uadalcanalului, )apone ii continu!nd s stp!neasc totul, cu e6cepia aerodromului# *nfanteritii marini au avut de pltit un pre atroce n sptm!nile urmtoare, dar $nterprise s"a inut pe po iie, dei era grav avariat# ;ic5 fusese pre ent la bord c!nd primise c!teva dintre cele mai puternice lovituri i i s"a ordonat s nsoeasc nava din 7aEaii, pentru reparaii, la nceputul lui septembrie# .n sinea lui, turba de furie s plece cu portavionul n 7aEaii &orea s rm!n la ?uadalcanal cu trupele, dar era mare nevoie de el la bordul navei avariate# @dat a)uns n 7aEaii, s"a rcorit la :a a 7ic5am, )induind s se ntoarc, pe c!nd asculta tirile# :tlia de la ?uadalcanal cerea un tribut cutremurtor, soldaii murind pe pla)e cu sutele# &ar, n cele cinci luni de c!nd plecase din (an -rancisco, ;ic5 nu v use altceva dec!t lupte, la /idEay, apoi la ?uadalcanal, aproape fr a apuca s respire ntre ele# .l a)utau s"i in g!ndurile departe de 1iane# &e"asta se nrolase H ca s lupte pentru ara lui# C!nd a)unsese la el scrisoarea lui 1iane, rmsese ca trsnit de cuvintele ei# 3aro6ismul vinoviei prea s"o fi lovit abia dup plecarea lui i nu putea spune sau face nimic ncepuse s"i rspund de ece ori i tot de"at!tea ori rupsese scrisorile 1iane alesese nc o dat, i nc o dat# ;ic5 n"avea ncotro dec!t s"i respecte %otr!rea# Acum e6ista r boiul, care"i abtea g!ndul de la suferin, dar noapte de noapte, n patul su de campanie, cea trea ore"n ir, g!ndindu"se la ilele petrecute mpreun n (an -rancisco# 0i a devenit mai ru dup ce a a)uns n 7aEaii# ;"avea nimic de fcut, dec!t s ad pe pla)e atept!nd ca $nterprise s fie din nou gata de lupt# .i scria scrisori lungi fiului su i se simea la fel de inutil ca n (an -rancisco# $ra o var frumoas n 7aEaii, ns btliile din 3acificul de (ud continuau i ;ic5 ardea de nerbdare s se ntoarc# 3entru a"i trece timpul mai uor, s"a oferit s lucre e o vreme la spital, st!nd de vorb cu brbaii i glumind cu surorile# 3rea s fie ntotdeauna bine dispus, amabil cu femeile, dar n"o invita pe niciuna s ias cu el# 8 3oate c nu"i plac fetele, a glumit una dintre ele# Au r!s ns toate# ;u prea genul acela# 8 @ fi cstorit, a sugerat alta (ttuse mult de vorb cu el n a)un i avusese sen aia c mintea"i sttea la o femeie, dar ;ic5 spusese foarte puin# &oar simplul mod n care rostea cuv!ntul CnoiD o fcuse s"i dea seama c nu fusese singur naintea mbarcrii, pe continent, i"i simise o durere profund undeva n ad!ncurile sufletului# @ suferin pe care nimeni n"o putea atinge i nimeni n"o putea tmdui# -iindc el nu lsa pe nimeni#

-emeile din ba vorbeau mult despre ;ic5 $ra neobinuit de atrgtor i ciudat de desc%is n unele privine# ,orbea mult despre fiul lui, un bieel pe nume >o%n, care avea unspre ece ani# 'oat lumea tia despre >o%nny# 8 0tii cine e9 *"a optit ntr"o i o a)utoare de sor unei infirmiere# ,reau s ic, n viaa civil# -ata era din colinele statului Xentuc5y, dar au ise de :urn%am (teel# @ dedusese dintr"o afirmaie de"a lui# Apoi i ntrebase pe alii, iar un ofier i confirmase c avea dreptate# 8 $ :urn%am (teel# *nfirmiera pru sceptic, apoi ridic din umeri# 8 $i, i9 'ot n r boiul sta este, ca noi toi, i i s"a scufundat nava sub el# A)utoarea de sor ddu din cap, continu!nd ns s t!n)easc dup o nt!lnire# .i e6prima vi ibil inteniile ori de c!te ori l vedea prin saloane, dar el nu"i vorbea deloc diferit dec!t celorlalte# 8 C%ristoase, nu te poi apropia de tipul sta, i se pl!nse ea unei prietene# 8 3oate"l ateapt cineva acas# Ceea ce le oprea i pe celelalte# Comentariile nu se deosebeau prea mult de cele fcute pe seama lui 1iane, n spitalul din @a5land# 8 Ai un amic n r boi9 @ ntreb ntr"o i un biat cu burta plin de sc%i)e# .l operaser de trei ori i nc nu"i scoseser toi corpii strini# 8 Bn so, !mbi ea# 8 Cel care"a luptat n /area Coralilor9 .i vorbise despre asta la nceputul internrii, iar t!nrul observase c tia multe despre btlie &ar, la ntrebarea lui, n oc%i i se ivi o e6presie stranie# 8 ;u# A fost n -rana# 8 Ce face acolo9 :iatul prea nedumerit# ;u se lega cu restul lucrurilor pe care le tia, sau ceea ce mai spusese ea# 8 1upta mpotriva nemilor# $ra france # 8 A%a, ise t!nrul, surprins# 0i acum unde e9 8 1"au ucis# (e ls tcerea, timp n care el o privi lung# 1iane i mpturea o ptur peste picioare i avea m!ini bl!nde# $l, ns, o plcea fiindc era at!t de drgu# 8 .mi pare ru# (e ntoarse spre el cu un sur!s tristF 8 0i mie# 8 Ai copii9 8 &ou fetie# 8 (unt la fel de drgue ca mama lor9 =!mbi el# 8 /ult mai drgue, rspunse ea !mbind i trecu la patul urmtor# 1ucra ore ntregi n saloane, sur! !nd, golind ploti, in!nd rniii de m!n, in!ndu"i de frunte c!nd vomau# &ar rareori le spunea mai multe despre ea nsi# ;u era nimic de spus# ,iaa ei se terminase# .ncepuse luna septembrie, c!nd unc%iul ?eorge o invit n sf!rit n ora la cin# $ra timpul s ncete e cu )alea# 1iane, ns, cltin din cap# 8 ;"a crede, unc%iule ?eorge# /!ine trebuie s merg de diminea la lucru i# ;u voia s nscoceasc scu e# 3ur i simplu nu dorea s ias# ;imic nu dorea s fac, dec!t s munceasc i s se ntoarc seara acas alturi de fete, dup care s se culce#

8 Ii"ar face bine s mai sc%imbi peisa)ul# ;u poi doar s fugi aa la spital i acas n fiecare i# 8 &e ce nu9 .l privi ea cu o e6presie trist, nsemn!nd C;u m atingeD# 8 -iindc nu eti o femeie btr!n, 1iane# @i fi vr!nd tu s te pori ca una dintre ele, dar nu eti# 8 (unt vduv# $ acelai lucru# 8 $ pe dracuK# .ncepea s"i aminteasc de fratele lui, c!nd murise mama lui 1iane, la natere# &ar asta era o nebunie# $a avea acum trei eci i cinci de ani# 0i nu se putea duce n groap mpreun cu soul ei# 8 0tii cum ari n ultima vreme9 $ti slab ca o sc!ndur, i s"au nfundat oc%ii n cap, i cad %ainele de pe spate# A!se la au ul descrierii i cltin din capF 8 -r"ndoial, ugrveti un tablou fermector# 8 /ai uit"te i tu n oglind din c!nd n c!nd# 8 .mi dau toat silina s nu m uit# 8 .nelegi ce vreau s ic# 1a dracuK, ncetea s mai f!lf!i steagul sta negru# $ti vie# $ mare pcat c nu"i i el, dar n vremea din urm multe femei sunt n aceeai situaie cu tine, i nu ed cu mutre acre purt!ndu"se de parc"ar fi moarte# 8 A, nu9 .n glasul ei se simea o re onan ng%eat# 8 0i ce fac, unc%iule ?eorge9 (e duc la petreceri9 Asta fcuse i ea nainte# .nainte de moartea lui Armand# 0i greise# ;"avea s"o mai repete# Armand era mort# 0i pe tot ntinsul lumii mureau ali oameni# -cea tot ce putea pentru cei ce supravieuiau# 8 Ai putea s iei la cin c!teodat# Ar fi c%iar at!t de ru9 8 ;u vreau# ?eorge se %otr s atace din nou subiectul tabu# 8 &e ;ic5 mai tii ceva9 8 ;u# 3orile se nc%iser, acoperite cu g%ea# 8 *"ai scris9 8 ;u# 0i nici n"am de g!nd# /"ai mai ntrebat, nu m mai ntreba i acum# 8 &e ce9 Ai putea cel puin s"i spui c a murit Armand# 8 3entru ce9 .ncepu s i se strecoare lui 1iane furia n voce# 1a ce i"ar folosi9 1"am alungat pe omul sta de dou ori# ;u intenione s"l fac iari s sufere# 8 &e dou ori9 Aepet el mirat, fc!nd"o s se enerve e pe ea nsi# &ar acum ce mai conta dac afla9 8 Acelai lucru s"a nt!mplat i c!nd am venit mpreun cu &eauville, dup cderea 3arisului# ;e"am ndrgostit, iar eu i"am pus capt din cau a lui Armand# 8 ;"am tiut# $ra o femeie ciudat de ferecat la gur, n multe privine, i"l fcea s se minune e# &eci, mai avuseser o legtur amoroas i nainte# :nuise, dar nu fusese niciodat sigur# 8 'rebuie c v"a fost mult mai greu am!ndurora c!nd a plecat el de"aici# 1iane i privi unc%iul n oc%iF 8 A fost# ;u mai pot trece nc o dat prin asta, unc%iule ?eorge, nici s i"o fac lui din nou# ("au nt!mplat prea multe# $ mai bine ca lucrurile s rm!n aa cum sunt#

8 &ar nu va mai trebui s"l faci din nou s treac prin acelai lucru# ;u voia s adauge c acum era liber# 8 ;u tiu dac"a putea tri cu vina a ceea ce"am fcut, nc mai cred c Armand tia# 0i c%iar dac nu tia, a fost o greeal# ;u se poate cldi o via pe dou greeli# Aa c, dac"i scriu acum, la ce bun9 1"a tre i din nou speranele i poate n"a reui s"i rspund ateptrilor c!nd va veni acas# 3ur i simplu nu pot s"i fac asta i pentru a treia oar# 8 &ar trebuie s tie ce"ai simit, 1iane# 8 0tie# .ntotdeauna a spus c va )uca dup regulile mele# *ar regulile mele au fost de"a m ntoarce la soul meu# 7alal reguli< 3ufni ea, de gustat2 de luni de ile de c%inuia# ;u vreau s mai vorbesc despre asta# 3rivea departe, ntr"un timp de mult uitat, c!nd avusese doi brbai pe care"i iubea, iar acum nu mai era niciunul, sau niciunul pe care s"l mai vad# 8 Cred c te neli, 1iane# Cred c ;ic5 te cunoate mai bine dec!t te cunoti tu nsi# 'e"ar putea a)uta s r beti prin asta# 8 @ s gseasc pe altcineva# 0i l are pe >o%nny la care s se ntoarc# 8 0i tu9 (e ngri)ora pentru ea# ;u peste mult, putea s clac%e e de pe urma tensiunii creia i se supunea# 8 (unt fericit aa cum sunt# 8 ;u cred asta i nici tu n"o cre i# 8 Altceva nu merit, unc%iule ?eorge< 8 C!nd ai de g!nd s te dai )os de pe crucea aia9 8 C!nd mi voi fi ac%itat datoriile# 8 0i nu cre i c i le"ai ac%itat9 1iane cltin din cap# 8 Ai pierdut un so pe care cre i c l"ai trdat, dar ai rmas alturi de el p!n la sf!rit# Ai renunat p!n i la un brbat pe care"l iubeai i ai pstrat n toi anii tia secretul lui Armand dei eu te s!c!iam de moarte, dup ce practic fugisei din Was%ington, tvlit n smoal i fulgi# ;u cre i c e de a)uns9 Acum, i c%eltuieti fiecare rsuflare vie consol!ndu"i i de i pe rniii din pavilionul c%irurgical# Ce altceva mai vrei, o cma din spini9 3!n de sac i cenu"n cap9 8 ;u tiu, unc%iule ?eorge, !mbi 1iane# 3oate am s m simt mai bine pe lumea asta c!nd se va sf!ri r boiul# 8 Cu toii ne vom simi mai bine, 1iane# (unt vremuri al naibii de grele, pentru noi toi# $ %idos s te g!ndeti c evreii sunt scoi afar din case i nc%ii n lagre, copiii mor la 1ondra, na itii mpuc oameni ca Armand, sunt scufundate vapoare *# Ai putea continua aa la nesf!rit# &ar nc mai trebuie s te tre eti dimineaa cu !mbetul pe bu e, s priveti pe fereastr i s"i mulumeti lui &umne eu c eti vie i s le ntin i o m!n celor dragi# .i ntinse m!na2 1iane i"o lu i"i srut degetele# 8 'e iubesc, unc%iule ?eorge# 3rea o fetican, iar ?eorge i atinse prul blond mtsos# 8 0i eu te iubesc, 1iane# 0i, ca s"i spun adevrul, in la biatul la# A vrea s te vd mpreun cu el ntr"o bun i# Ii"ar prinde bine, ie i fetelor, iar eu n"am s triesc o venicie# 8 :a da, !mbi ea din nou# ;"ar strica 8 :a nu# ?!ndete"te la ce"am spus# .i eti datoare ie nsei# 0i lui# 1iane, ns, nu a inut seam de cuvintele lui, continu!nd doar s se duc ilnic la spitalul din @a5land, istovindu"se n pavilioane, pentru a reveni apoi acas, pentru a"i drui lui i fetelor ce"i mai rmsese#

.n 1J octombrie, $nterprise a pornit napoi spre ?uadalcanal, cu ;ic5 la bord, t!n)ind s reintre n lupt# Cele dou luni n 7aEaii aproape c"l scoseser din mini# $nterprise a a)uns la ?uadalcanal n 2+ octombrie, altur!ndu"i"se lui 7ornet, cu contraamiralul '%omas Xincaid la comand# .n on se aflau patru portavioane )apone e, care nc mai ncercau s recucereasc actualul 7enderson -ield, dar americanii re istau cu nd!r)ire# 1a data de 2M octombrie, Amiralul 7alsey, comandantul ef al -orelor ;avale din 3acificul de (ud, le"a ordonat s"i atace pe )apone i, i au fcut"o# A urmat o lupt nfiortoare, )apone ii fiind mai puternici dec!t trupele americane# Au incendiat portavionul 7ornet i l"au torpilat p!n s"a scufundat, mii de oameni pierind odat cu nava# &ar, n pofida loviturilor brutale, $nterprise a supravieuit# A continuat lupta, spre nc!ntarea tuturor, n vreme ce n (tate toi stteau nede lipii de aparatele de radio, ascult!nd tirile# ?eorge a gsit"o pe 1iane ae at l!ng radio, ascult!nd i ea, cu o e6presie de groa n oc%i# 8 Cre i c"i acolo, nu9 8 ;u tiu# @c%ii ei, ns, indicau c tia# ?eorge cltin bl!nd din capF 8 0i eu# .n dimineaa ilei de 2L octombrie, 7ornet continua s ard, scufund!ndu"se ncet, iar $nterprise suferise o serie de lovituri feroce, dar nc mai lupta# 1ocotenent"colonelul :urn%am se afla pe puncte, supraveg%ind ec%ipa)ul cum manevra armamentul, c!nd )apone ii i"au atacat cu toat puterea2 o bomb de dou sute dou eci i cinci 5?# A lovit puntea de decolare, trec!nd prin borda)ul de la babord i arunc!nd sc%i)e n toate direciile# &eodat, pretutindeni ardeau flcri i ceau oameni peste tot pe punte, mori sau rnii# 8 *isuse C%ristoase, ai v ut bomba aia9< Csc gura a nencredere omul care sttea l!ng el, iar ;ic5 se repe i spre scar, dintr"un singur salt# 8 1as"o"ncolo, am luat foc# (coatei furtunurile< 3e tot vasul, soldaii ncercau s nfrunte v!lvtaia, n timp ce alii trgeau cu mitralierele, continu!nd s"i ciuruiasc pe )apone i, sub pica)ul bombardierelor care"i atacau ncontinuu# Bn pilot )apone se prbui pe punte, cu o e6plo ie cumplit# &eodat, pe c!nd sttea cu furtunul n m!ini, ;ic5 v u doi oameni t!r!ndu"se spre el# .i scoase din foc pe r!nd, stropindu"le %ainele cu ap pentru a stinge flcrile care le devorau carnea# .n timp ce privea c%ipul celui de"al doilea, n spatele lui se produse deodat o e6plo ie# Avu o sen aie de lumin solar i de uurare a membrelor, bur!nd prin v du%, ncon)urat de buci de trupuri# .l ncerc un straniu simm!nt de imponderabilitate# 0i, g!ndindu"se la 1iane, tiu c !mbea# .n tot cursul lunii noiembrie, au continuat s soseasc rnii din btlia de la ?uadalcanal# /uli dintre ei fuseser inui mai nt!i c!teva ile la 7ic5am, alii fiind trimii direct la @a5land# ;icieri nu se mai gseau disponibiliti pentru ngri)irea lor# 'rebuiau s fie oprii la bordul navelor p!n c!nd acestea reveneau n (tate i muli mureau pe drum# 1iane i privea sosind ilnic, cu trupurile de membrate, rnite i arse %idos# 0i au ea la nesf!rit povestea bombei de dou sute dou eci i cinci de 5ilograme# $ra deprimant s"i vad venind i, n timp ce asista brancardele care erau aduse de pe nave, i aminti nc o dat de &eauville, dar aici era mult mai ru dec!t tot ceea ce v use atunci# @amenii se ntorceau rupi n buci# @dat, i se pruse c cineva vorbea despre ;ic5# @mul era pe )umtate n delir, povestind despre camaradul su care fusese omor!t l!ng el pe punte, dar mai t!r iu, c!nd a ntrebat despre el, a aflat c se numea ;ic5 (teel# $ra un )oc de cuvinte ironic i n"avea nimic de"a face cu ;ic5 cel pe care"l tia ea# @mul i"a murit n brae, dou ile mai t!r iu# .n seara de '%an5sgiving, unc%iul ei s"a rstit n fine la ea, incapabil s mai re isteF

8 &e ce nu dm telefon la :iroul de A boi, s aflm9 1iane cltin din capF 8 &ac i se nt!mpl ceva, vom citi n iare# Ar fi fost mai ru s tie unde se afla, putea fi tentat s"i scrie, i rmsese %otr!t s n"o fac# &ac era rnit, avea s"o tie, mai devreme sau mai t!r iu# *ar dac eful companiei :urn%am (teel murea, aveau s"apar articole n toate iarele din ar# 8 1as"o balt, unc%iule ?eorge# $ sntos# 8 ;"ai de unde s tii# 8 Aa e, nu tiu# Acum lucra n sc%imburi de c!te douspre ece ore, alturi de surori# 8 Ar trebui s"i dea o afurisit de medalie c!nd se termin r boiul sta nenorocit# (e aplec i"l srut pe obra , !mbind, dup care se ridic, uit!ndu"se la ceas# 8 'rebuie s plec, unc%iule ?eorge# 8 Acum9 Bnde9 'ocmai terminaser cina de '%an5sgiving, fetele se duseser la culcare nu demult# $ra nou seara, iar 1iane nu mai ieise n ora de luni de ile# 8 ;e lipsete m!na de lucru la ba i le"am spus c revin# 8 ;u vreau s mergi singur cu maina p!n acolo# 8 (unt feti mare, unc%iule ?eorge, l btu ea pe bra# 8 $ti nebun# /ai nebun dec!t bnuia, nebun de spaim i dor i suferin# ;ebun de c!t se ntreba dac nu cumva ;ic5 murise# =i de i asculta relatrile, ntreb!ndu"se dac mortul de l!ng cel pe care"l ngri)ea nu fusese ;ic5, sau dac fusese c!t de c!t pre ent acolo# Avea ncontinuu n oc%i o e6presie de angoas# *ar luni diminea, ?eorge Croc5ett a luat problema n propriile"i m!ini i, pentru a doua oar n cursul acelui an, i"a dat telefon lui :rett Williams# 8 Ascult, trebuie s tiu# 8 0i noi# 3e :rett Williams l nedumerea btr!nul# 0tia cine era, altfel n"ar fi primit convorbirea# &ar se ntreba de ce voia s afle# 3oate fusese prieten apropiat cu :urn%am senior# 8 ;"am au it nimic# 8 &ar putei afla, pentru &umne eu# &ai telefon la Casa Alb, la &epartamentul de (tat, la 3entagon, la cineva# 8 Am ntrebat# Acolo e o asemenea %arababur, nc!t au documente foarte ine6acte# /uli oameni s"au necat, s"au scufundat cu 7ornet, sunt internai n spitale peste tot# =ic c mai durea o lun, dou, p!n s afle mai mult# 8 :ine, dar eu nu pot atepta at!ta, bombni btr!nul# 8 &e ce9 :rett Williams se sturase i acum strigau unul la altul# &e"o lun era cu nervii la pm!nt, netiind unde dracuK era ;ic5# .l suna i >o%nny, aproape ilnic# ;u avea ce s"i spun biatului, sau acestui btr!n de pe Coasta de ,est# .l cutase p!n i 7illary# $ra efectiv ngri)orat c >o%nny i"ar fi putut pierde tatl# Acum era gata s"i dea fiul napoi# 8 &ac noi stm aici, ro !ndu"ne ung%iile, ce mama dracuK, poi face i dumneata la fel# 8 ;epoat"mea nu poate# @ s moar de gri)i dac nu aflm unde e# 8 ;epoata dumitale9 Aepet :rett, fr e6presie# Asta cine naiba mai e9 8 1iane Croc5ett, asta e# ;u se mai numea astfel de treispre ece ani dar, n fierbineala momentului, uitase# 8 &ar#

*ar apoi, ncet, nelese# 8 ;u mi"am dat seama, nainte de a pleca# ;u mi"a spus nimic# (e ntreb dac btr!nul spunea adevrul i tiu c aa trebuia s fie# Altminteri, de ce s fi dat telefon9 8 &e ce mama dracului trebuia s"i spun dumitale9 @ricum, pe"atunci era cstorit, dar acum e vduv# $ it, ntreb!ndu"se de ce i"o spunea acestui om, dar era o uurare s i se destinuiasc, oricui# .l ucidea s"o vad pe 1iane murind ferecat napoia porilor ei nc%ise# 8 Bite ce e, trebuie s"l gsim# *ar apoi, apuc un carnet i un creionF 8 3e cine"ai ntrebat9 Williams i nir o list de nume# .ncepea s"i plac btr!nul# Avea s!nge"n vene i era clar c inea la nepoata lui i la ;ic5 :urn%am# .ncepu s"ncerce s se g!ndeasc la cei pe care i" ar fi putut suna i n"o fcuser, iar btr!nul veni cu un numr de propuneri nepreuite# 8 .i cutai voi, sau eu9 0tia prea bine c nu conta# :urn%am (teel i Croc5ett (%ipping erau dou firme la fel de importante# 8 1as"m s mai fac o ncercare, i te sun eu# 3este dou ile, :rett reveni# ;u avea cine tie ce nouti, dar tot era ceva# 8 $ra pe $nterprise c!nd a fost lovit, domnule Croc5ett# 0i se pare c a fost rnit destul de grav# ;u tim mai mult, dec!t c probabil a fost e6pediat n 7aEaii# 'ocmai au aflat a i diminea c a trecut pe la 7ic5am# 8 /ai e acolo9 /!na btr!nului tremura pe receptor# .l gsiser# &ar mai era n via9 0i c!t de ru fusese rnit9 8 1"au trimis sptm!na trecut cu B# (# (# (olace# A fost transformat n nav"spital i se ndreapt spre (an -rancisco# &ar, domnule Croc5ett# &etesta s"i spulbere speranele, dar trebuia s fie cu toii realiti, c%iar i nepoata cea necunoscut, poate ea mai ales# ;u"i dduse seama c ea nu tia nimic despre investigaia unc%iului ei# 8 ;"avem idee n ce situaie este# C!nd a a)uns la 7ic5am era n stare critic i nu tim cum era la plecare, iar pe navele acelea se pare c# /uli dintre ei nu re ist# 8 0tiu# ?eorge Croc5ett nc%ise oc%ii# 8 'rebuie doar s ne rugm# (e ntreba dac ar fi fost bine s mai atepte, sau dac s"i spun lui 1iane# 3oate avea s se pomeneasc privindu"l n fa, la nenorocitul la de spital# &esc%ise oc%ii din nou# 8 Cum ai aflat9 :rett Williams !mbiF 8 1"am sunat din nou pe 3reedinte i i"am spus c trebuie s tii# 8 $ un om de isprav, !mbi ?eorge# 1"am votat la ultimele alegeri# 8 0i eu, r!se Williams# &ar nu era dec!t un moment de voie bun ntr"o perioad grea# 8 0tii c!nd trebuie s soseasc nava9 8 ;u erau siguri# /!ine sau poim!ine# 8 Am s"o in sub oc%i de"aici i, de ndat ce aflu ceva, v anun#

.nc%ise i ddu telefon la /arin# (olace urma s soseasc a doua i diminea, n )urul orei ase# Avu mult de g!ndit n acea dup"amia , nainte de"a o revedea pe 1iane# (eara la ece, c!nd s"a ntors acas, era palid i epui at# A privit"o m!nc!nd un sandvi i b!nd o ceac de ceai# Atunci s"a g!ndit s"i spun, dar pur i simplu nu putea# &ac ;ic5 murise pe vapor9 *ar apoi s"a g!ndit mai bineF dar dac nu murise9 .nc mai era trea c!nd i"a ciocnit la u, o or mai t!r iuF 8 1iane9 &ormi9 8 ;u, unc%iule ?eorge# ("a"nt!mplat ceva9 ;u te simi bine9 3urta o cma de noapte bleu"pal i prea foarte ngri)orat# 8 ;u, nu, mi"e bine, draga mea# (tai )os# .i fcu semn spre un scaun i se ae pe pat, iar 1iane se simi strbtut c!t ai clipi de" un fior# Avea sen aia c urma s"i spun un lucru pe care ea nu dorea s"l tie# Bltima fr!m de speran i se risipi, c!nd l privi# 8 ,reau s"i spun ceva, 1iane# ;u tiu dac ai s te superi sau nu# 'rase aer n piept i continuF 8 *"am dat telefon lui :rett Williams acum c!teva ile# 8 [sta cine"i9 *ar apoi, deodat, i aminti i simi c"i nepenea tot trupul# 8 &a9 3arc ar fi c ut printr"o gaur neagr, murind, n timp ce atepta continuarea# 8 ;ic5 a fost la ?uadalcanal# .ncerc s"i spun repedeF 8 A fost rnit# &estul de grav, se crede# &ar ultimul lucru care se tie e c era viu# 8 C!nd a fost asta9 .ntreb ea n oapt# 8 Acum peste o sptm!n# 8 Bnde e9 Bnc%iul ei i privi oc%ii n timp ce vorbea# $ra c%inuit, dar din nou vie# 8 3e o nav care vine spre (an -rancisco# 1iane ncepu s pl!ng ncet, iar ?eorge se apropie de ea i"i atinse umrulF 8 1iane# ("ar putea s nu fi re istat, pe nav# Ai v ut destule ca uri din"astea, ca s tii# $a ddu din cap, ridic!nd privirea spre elF 8 0tii pe ce nav e9 ?eorge ddu din capF 8 3e (olace# ,or sosi m!ine diminea la ase, n @a5land# Amase absolut nemicat, nc%i !nd oc%ii, pe g!nduri# @ra ase# @ra ase# 3este apte ore, totul avea s se sf!reasc# Avea s tie# .l privi din nou pe unc%iul ei# 8 ,om afla de ndat ce"au sosit, spuse el# 8 ;u# ,ocea"i era puternic, i cltin din cap# 8 ;u, vreau s m duc personal acolo# 8 ("ar putea nici mcar s nu"l gseti# 8 &ac"i acolo, l voi gsi# 8 &ar, 1iane# &ac era mort9 ;u voia s nfrunte singur un asemenea moment# Apoi, i veni o ideeF 8 ,in i eu cu tine# 1iane l srut cu bl!ndee pe obra F

8 ,reau s m duc singur# Aa trebuie# Apoi !mbi, amintindu"i cuvintele lui ;ic5, de"at!t de demultF 8 (unt o femeie puternic, unc%iule ?eorge# 8 0tiu, l sur!se el, cu oc%ii ume i# &ar s"ar putea s fie prea mult pentru tine# $a cltin din cap i, nu peste mult, ?eorge prsi odaia# 0i, toat noaptea, 1iane sttu pe ntuneric, cu oc%ii la ceas, iar la patru i )umtate fcu du i se mbrc# .i puse o manta clduroas, iar c!nd iei din cas, la ora cinci, n )urul ei se nvolbura o cea deas# 1a ora cinci i un sfert, 1iane se afla pe :ay :ridge, iar n faa i n spatele ei nu se rea nici o alt main# &oar dou camioane singuratice, n deprtare# Ceaa cea peste golf i pe podul de deasupra# C!nd a)unse la ba a naval, stratul de la suprafaa apei era gros# Bn ir de ambulane ateptau s preia oamenii de pe nav, iar c!teva ec%ipe de medici i suflau n m!ini ca s i le ncl easc# 0tiau c nava trecea de)a pe sub 3odul ?olden ?ate# ;"avea s mai dure e mult# Apoi, 1iane v u un c%ip cunoscut din spitalul unde lucra, un t!nr medic naval# 8 Acum te"au trimis s lucre i aici, 1iane9 Cred c munceti mai greu dec!t mine# 8 ;u, am venit s atept# ( gsesc# &octorul i v u e6presia oc%ilor i ddu din cap# 1iane nu venise la lucru# .nelese pe dat de ce sttea tremur!nd n frigul dimineii# 8 0tii unde"a fost9 8 1a ?uadalcanal# 0i v user re ultatele timp de luni n ir, iruri nesf!rite de rnii, mori i mutilai# 8 0tii c!t de grav a fost rnit9 Cltin din cap, iar t!nrul o atinse pe bra, dup care vorbi ncetF 8 @ s"l peticim# 1iane ncuviin, incapabil s spun mai mult, i se ndeprt agale s priveasc nava &ar, prin ceaa deas, era imposibil s disting ceva# 0i apoi, ncet, n deprtare, apru o lumin, rsun o siren, i observ un grup de femei pe c%eu, atept!nd ncordate# 3rivi iari n cea, pe c!nd luminile apreau treptat, i deodat (olace iei din negur, ca o vedenie# .ntreg borda)ul i era vopsit n alb, cu o cruce roie pe el# 1iane sttea n frig, in!ndu"i respiraia# * se pru c trecur ore p!n c!nd vasul acost, n timp ce doctorii se pregteau# @ameni cu trgi pir nainte i, n sf!rit, nava fu amarat la c%eu i deodat ncepu agitaia# Cele mai grave ca uri au fost debarcate primele, sirenele ambulanelor tre indu"se la via# 3rivind, lui 1iane i se prea o ironie# Aniii plutiser n deriv peste 3acific ile de"a r!ndul, iar acum erau dui la spital n mare vite , cu siren# 3entru unii, ns, diferena dintre via i moarte putea depinde c%iar i de un moment i, tiind c nu avea ncotro, naint ncerc!nd s vad c%ipurile, dar unele fuseser desfigurate, sau erau acoperite, ori at!t de ru arse nc!t nu mai puteau fi recunoscute# .ncepu s i se nnoade stomacul n timp ce mergea pe c%eu, atept!nd, privind# Aici era altfel dec!t la spitalul unde lucra# .l cuta pe ;ic5 i conta fiecare om pe care"l privea, ncord!ndu"se de fiecare dat pentru tot ce putea fi mai ru# *ar apoi, t!nrul medic o strigF 8 Cum se numete9 8 :urn%am# (trig ea la r!ndu"i# ;ic5 :urn%am< 8 .l vom gsi# &du din cap n semn de mulumire, iar doctorul pomi printre rnii, n timp ce ea trecea printre alii, dar ;ic5 nu se rea nicieri# Apoi, ncet, ncepur s apar rniii ambulatorii, iar din micul grup de femei i bucnir ipete# :rbaii naintau c%iopt!nd, cu lacrimile iroindu"le pe obra)i, i deodat, n cea rsun un urlet iar femeile, ridic!ndu"i privirea spre puni, v ur mii de brbai suspendai acolo, banda)ai i ologi, rnii i mutilai, dar salut!ndu"i patria cu un

c%iot sonor# @ ovaie de rspuns se ridic de pe c%eu, n timp ce 1iane pl!ngea pentru ei i pentru ;ic5, i pentru ea nsi# 0i pentru Armand# $rau at!ia care n"aveau s se mai ntoarc niciodat acas# *ar acum se ntreba dac nu cumva ;ic5 se numra printre acetia# 3oate c informaiile pe care le obinuse unc%iul ?eorge erau greite# 3oate murise, la urma urmei# (au nu era pe vas# (au murise pe drum# $ra o ateptare insuportabil, pe c!nd oamenii iroiau ncet pe"alturi# 'recuse de apte i )umtate, ceaa se ridica ncet, continuau s vin i ea nc nu"l gsise pe ;ic5# /ulte dintre celelalte femei plecaser iar t!nrul medic continua s se mite c!t putea de repede printre brancarde, n timp ce ambulanele plecau la spital i reveneau# 0tia c, n dimineaa aceea, la c%irurgie avea s ard# 8 .nc nimic9 /edicul se opri l!ng ea pentru o clip, iar 1iane cltin din cap# 8 ("ar putea s fie semn bun# 3oate c merge pe picioarele lui# (au deloc, i spuse ea# .ng%ease p!n"n mduva oaselor i era amorit complet pe dinuntru# 0i atunci, l v u# (e apropia ncet, printr"un grup de brbai, iar n faa lui mai veneau i alii# .i inea capul n piept, avea prul lung, dar l recunoscu de ndat, c%iar n mi)locul mrii de oameni din )urul lui# 0i, apropiindu"se, v u c mergea n c!r)e# 1iane rmase ca o stan de piatr, privind, ntreb!ndu"se deodat dac fcuse bine venind# &ac se nela9 &ac ei nu voia s"o mai vad9 0i, n timp ce oc%ii ei sfredeleau prin mulime, ;ic5 se ntoarse s"i spun ceva omului din dreapta lui, i imediat se opri pe loc, v !nd"o# ;u fcu nici o micare, i nici ea# (tteau pe loc, doar, cu mulimea trec!nd constant prin )urul lor# *ar apoi, ca i cum n"ar mai fi e6istat punct de ntoarcere, ea pomi ncet spre el, printre oamenii care o ng%ionteau nerbdtori s a)ung acas# Acum se micau mai repede, iar strigtele i uralele continuau# 3re de"o clip, l pierdu, dar el continua s stea pe locul unde se oprise, c!nd mulimea se despri din nou i 1iane o lu la fug, r! !nd printre lacrimi# ;ic5 i nclin capul, ncep!nd i el s pl!ng i ntorc!ndu"i"l dintr"o parte n alta, ca i cum n"ar fi vrut s"o vad# 3aii ei se ncetinir i v u c nu mai avea piciorul st!ng, dup care alerg spre el pe c%eu, strig!ndu"i numeleF 8 ;ic5< ;ic5< =bura spre el, el i ridic privirea, n oc%i citindu"i"se o mie de ani care nainte nu e6istaser acolo, iar apoi, cu o micare neateptat, n% c!r)ele i porni spre ea oprindu"se n mi)locul c%eiului, pe c!nd el o strivea la pieptul su# $rau aceiai care fuseser i"nainte H i cu totul alii# @ mie de ani trecuser, muriser oameni de )ur mpre)uru"le# Ceaa se risipea ncet deasupra capetelor lor# ;ic5 venise n sf!rit acas, iar acum 1iane era a lui# Avusese dreptate# @amenii puternici nu pot fi nvini#

(-cA0*'
1 $diie scump, cartonat a unei cri# 2 CopyEriter ntr"o agenie de publicitate, persoana av!nd drept misiune crearea dconcepereae de te6te pentru anunuri publicitare dinclusiv sloganuri, acroa)e, nc%eieri etce, creaie audio"video, generice ',, Cn b!tiiD publicitare etc# + $diie ieftin a unei cri, cu coperi subiri, necartonate# N Afeciune psi%ic# J $ste vorba de prima apariie n lumea monden a unei tinere fete#

M =iua /uncii, celebrat n prima i de luni din septembrie L Companie de ceramic nfiinat de italianul >osia% (pode n anul 1TLZ care i"a c!tigat renumele datorit gla urii albastre folosite n imprimarea produselor sale# T sau A boiul de *ndependen "1LLJ"1LT+ H prin care (tatele Bnite ale Americii i"au proclamat d1LLMe i cucerit independena fa de Coroana britanic# 9 3antof comod, moale, cu talpa subire ffA# $scarpin, c-# *'# (carpino H pantofiorg# 1Z /amifer ro tor, asemntor cu veveria, care triete pe platourile nalte din C%ile i :olivia2 animal rar, ocrotit pentru blana sa dcea mai scump din lumee gri perlat, strlucitoare, mtsoas dC%inc%illa lanigere# 11 Go"yo"ul este o )ucrie care conine dou discuri egale din plastic, lemn sau metal, conectate cu un a6 fi6, n )urul cruia se rulea un fir# 8 &omioarelor, bine ai venit la bord# ffr#g 1+ (til de art decorativ al anilor 192Z"+Z, caracteri at prin forme geometrice i culori vii# 1N (au cloison, perete despritor subire fdin fA# Cloisong 1J Coctail din rom, a%r, vermut i g%ea H sau alte combinaii 1M &e la e6presia Capple"pie orderD h dlit#e Cordinea plcintei cu mereD2 ordine desv!rit, e6emplar# 1L dn orig#e tiger, formul u ual de afeciune a brbailor fa de biei, n (# B# A# 1T Wendell 1# Will5ie, om politic american, republican, contracandidatul lui -ran5lin &# Aoosevelt n alegerile pre ideniale din 19NZ# 19 Conform tradiiei stabilite de ctre ?eorge Was%ington d1L+2"1L99e, primul preedinte al (# B# A# d1LT9"1L9Le, nici un preedinte american nu candidea pentru mai mult de dou mandate2 singura e6cepie a repre entat"o -# &# Aoosevelt, care a servit patru mandate d19++" 19NJe, din cau a problemelor ridicate de cel de"al doilea r boi mondial# 2Z 'radiia srbtorii de '%an5sgiving d'%an5sgiving &ay h =iua Aecunotineie, srbtoare oficial a (tatelor Bnite, celebrat n ultima i de )oi a lunii noiembrie, n amintirea primilor coloniti din /assac%usetts, salvai de la moartea prin inaniie de ctre btinai, care le" au dat s mn!nce friptur de curcan# 21 C?ermania, ?ermania mai presus de oriceD, imnul de stat german# 22 3ionier engle oaic a profesiei de infirmier d1T2Z"191Ze, legendar e6emplu de druire i devotament# 2+ dComplete blit 5rieg h r boiul"fulger, strategia lui 7itler de a distruge 1ondra prin atacuri aeriene intensive# 2N Aoyal Air -orce h -orele Aeriene Aegale 2J C&rapelul presrat cu steleD H *mnul de stat american 2M A regala h A desfta, a nc!nta