Sunteți pe pagina 1din 149

Mark Robson

Spioana Imperial
PERSONAJELE:
N SHANDRIM, CAPITALA SHANDARULUI.
FEMKE Tnr spioan talentat, care lucreaz pentru mpratul Shandarului. Maestr
a deghizrii.
SURABAR General al legiunilor shandeze. Devine mprat dup moartea mpratului
impostor, lordul Vallaine.
SHALIDAR Membru al Societii Asasinilor i vechi duman al lui Femke.
LORDUL VALLAINE Lord vrjitor al Ochiului Interior. Cunoscut pentru neltorie i
fapte malefice. i folosete puterile de vrjitor pentru a se da drept mprat, dup ce l omoar pe
adevratul conductor, cu ajutorul lui Shalidar.
VAMMUS Comandantul unei legiuni shandeze. Un militar supraponderal, cu idei prea
pretenioase pentru condiia sa.
LORDUL FERRAND Maestru al spionilor. Mentorul lui Femke. Disprut, presupus
mort de doi ani.
LADY ALYSSA O iluzie. Adic un alter ego al lui Femke. O tnr rsfat,
cunoscut ca fiind fiica unui bogat lord negustor dintr-un ora de pe coast. Adevrata lady
Alyssa o tnr neatrgtoare. Fiica retras a unui lord negustor din oraul de coast Channa.
VERSANDE MATTHIASON Proprietar al Potirului de Argint, un han elegant din
centrul Shandrimului.
RIKALA Croitoreas i prieten a lui Versande Matthiason.
REYNIK Tnr soldat proaspt admis n legiunea de elit a generalului. Unul dintre cei
numai doi astfel de legionari de elit care n-au mplinit nc optsprezece ani.
LORDUL DANAR Un tnr chipe i petrecre de la curtea imperial. Singurul fiu al
lordului Tremarle, un puternic lord conservator. Cunoscut la curtea shandez ca fiind un
aventurier, face o pasiune pentru lady Alyssa, alter ego-ul lui Femke.
LORDUL TREMARLE Lord conservator shandez cu mare influen. Tatl lordului
Danar.
LORDUL KEMPTEN Lord conservator shandez. Regent al imperiului shandez n lipsa
mpratului Surabar.
SIDIS Cpitan n legiunea de elit a mpratului. O nsoete pe Femke n cltoria n
Thrandor.
KALHEEN Servitor supraponderal din palatul regal din Shandrim. nclinat spre
exagerri, un povestitor neobosit. O nsoete pe Femke n cltoria n Thrandor.
PHAGEN Servitor de la palatul regal din Shandrim. Slab i introvertit. O nsoete pe
Femke n cltoria n Thrandor.

LADY KEMPTEN Soia lordului Kempten, o doamn delicat. Soul su i se adreseaz


afectuos cu Izzie.
N MANTOR, CAPITALA THRANDORULUI.
MALO Regele Thrandorului. Un btrn blnd, obinuit s domneasc peste un regat
panic, dar care a avut de nfruntat recent invazii att din nord, ct i din sud.
KRIDEReful personalul domestic al regelui Malo.
VELDAN Majordom-ef n palatul regal din Mantor.
LORDUL SHANIER Subordonat al lordului Vallaine, care i-a nelat stpnul
conducnd dinadins armata shandez n sudul Thrandorului, unde aceasta a fost distrus.
BARONUL ANTON Prieten vechi i apropiat al regelui Malo. Potenial urma la tron,
nainte s fie ucis.
CONTELE DREBAN Nobil insipid de la curtea regal din Thrandor.
ENNAS Nume folosit de un spion imperial, coleg al lui Femke. Trimis de mpratul
Surabar s-o ajute pe Femke.
LORDUL BRENDEN Nobil thrandorian. Reprezentatul acuzrii n procesul lui Femke.
COMANDANTUL SATERIS Comandant al primei legiuni shandeze. Reprezentant al
aprrii la procesul lui Femke.
PENNOLD Alchimist chemat ca martor la procesul lui Femke.

PROLOG
Punei mna pe omul acela! Va fi arestat pentru trdare.
Pre de o secund, Shalidar fu luat prin surprindere. Se ateptase s-l ntlneasc pe
mprat. n schimb, generalul Surabar sttea n biroul mpratului i arta acuzator cu degetul
spre el. Cei doi gardieni care intraser n camer mpreun cu Shalidar ntrziar s rspund la
ordin. Instinctul de supravieuire i experiena bogat i ddur avantajul de care avea nevoie. Ct
ai clipi din ochi, Shalidar se rsuci, lovindu-i fulgertor cu minile pe cei doi gardieni, care se
prbuir nainte s apuce s se mite. Fr s se opreasc, scoase un cuit i-l arunc spre
general.
Timpul pru c ncetinete cnd ddu drumul lamei. n clipa n care se desprinse de mna
lui, o vzu pe fata spion, Femke, scond un cuit din cizm. Pe faa ei se citea un amestec ciudat
de durere i ambiie, iar ochii ei gri-albstrui l nghear. Generalul Surabar se ddu la o parte,
evitnd lama aruncat spre el, dnd dovad de o uimitoare agilitate pentru vrsta sa naintat.
Aproape n acelai timp, Femke i lans cuitul, iar Shalidar plonj afar prin ua
deschis.
Cuitul trecu att de aproape, nct l simi vjind pe lng el. Se nfipse vibrnd n tocul
uii, cu un pocnet, convingndu-l pe asasin c fusese aruncat cu o for mortal. Timp de muli
ani, nimeni nu mai fusese att de aproape de a-l omor. Mai ru dect att, cuitul fusese azvrlit
de o tnr care abia trecuse pragul dintre copilrie i vrsta matur.
Asasinii erau n mod normal ucigaii nevzui netiui i neateptai. Loviturile erau
planificate cu atenie, pentru ca asasinul s nu fie prins. Erau ntotdeauna factori neprevzui care
sfidau i cea mai bun planificare, dar Shalidar avea fler pentru improvizaii. Era cel mai bun n
domeniu i numai cei mai bogai i permiteau s apeleze la serviciile lui. Astzi nu era plnuit
nici o lovitur, dar Femke reuise cumva s rstoarne situaia n favoarea ei. Tnra i ntinsese o
curs, motiv pentru care avea s pun la cale o rzbunare dureroas la momentul potrivit.
Deocamdat l interesa doar s scape cu bine din palat.

Ca o umbr care se ascunde de lumin, Shalidar o lu la fug pe coridor. Paii lui nu


fceau nici un zgomot i alerga att de uor, nct prea c se scurge pe holuri. Dup cteva
cotituri, asasinul se opri s se uite n urm i s asculte. Nu erau semne c ar fi fost urmrit, dar
nu vru s-i asume riscuri inutile.
Shalidar era cunoscut n palat, dei puini tiau cu ce se ocup. Majoritatea credea c e o
gard de corp sau un consilier al mpratului. Pstrarea secretului era esenial, ntruct, dac
adevratul lui rol n palat ar fi ieit la iveal, ar fi devenit nefolositor pe post de arm.
Lui Shalidar i fulgerau prin minte tot felul de gnduri pe msur ce-i analiza situaia.
estura complicat de nelciuni i istoria amestecului su n chestiunile imperiale erau acum
distruse, ceea ce-l mnia peste msur. Furia i mistuia mruntaiele, dar i stpni emoiile i se
concentr.
Se prea c generalul Surabar preluase puterea n Shandar, veste extrem de proast pentru
toi asasinii. Aversiunea generalului fa de ucigaii pltii era bine cunoscut. Credea c numai
soldaii aveau voie s ucid, de nevoie, pe cmpul de lupt i c omorul nu era o ndeletnicire
pentru cei care adunau avere de pe urma vieilor altora. Ar fi indicat ca Shalidar s plece din
capital ct mai repede posibil. Poate chiar ar trebui s ia n considerare prsirea Shandarului.
Shalidar desconsiderase ntotdeauna grosolnia i metodele evidente ale militarilor, dar
respecta reputaia generalului Surabar de eficien i rigurozitate. Cu un numr imens de trupe n
ora, meninnd ordinea public dup recentele tulburri, generalul Surabar avea puterea s-i fac
viaa dificil lui Shalidar.
Ar fi timpul s-mi vd de drum, opti, rsucind fr s-i dea seama brara de argint
parial ascuns sub mnec. Dar am ceva de rezolvat mai nti.
Cu pas iute, Shalidar se strecur pe coridoare ctre cea mai apropiat ieire. n cteva
minute ieise din palat i se ndrepta spre cea mai apropiat poart care ddea n ora. Soldatul de
la poart abia se uit n direcia lui cnd ucigaul prsi teritoriul palatului datoria lui era s-i
mpiedice pe intrui s intre n palat, nu s-i in pe oameni nuntru.
Odat ieit pe strzi, Shalidar ncetini pasul, de parc ar fi fost la plimbare, amestecnduse n forfota obinuit a oraului. Era plin de soldai peste tot, mai ales n grupuri mici, de la ase
pn la zece persoane, patrulnd n cutarea oricrui semn de conflict. Shalidar i planific ruta
astfel nct s evite zonele oraului n care tulburrile erau la ordinea zilei. Niciunul dintre soldai
nu-l bg n seam cnd trecu pe lng patrulele lor. Strad dup strad, mergea dinadins dinspre
zona central a oraului ctre inima cartierului militar.
n mod normal, Shalidar i-ar petrece cteva zile pregtind o lovitur, dar acum nu-i
permitea luxul acesta. Cunotea n amnunt planul reedinei urmtoarei sale victime, altfel ar fi
fost obligat s abandoneze asasinatul. Chiar i aa, riscul la care se supunea era considerabil, dar
n-avea ce face. Persoana pentru care lucra acum, comandantul Vammus, cunotea prea multe
despre activitile lui recente. Dac generalul ar fi fcut presiuni asupra lui, Shalidar tia c
Vammus avea s vorbeasc. Acesta nu greise cu nimic, dar pentru Shalidar era n plus, o surs
periculoas de informaii de care ar trebui s scape nainte ca generalul s ajung la el. Nu se
punea problema de contiin sau regret. Era vorba doar de afaceri. Dar exista o mic problem.
Comandatul locuia mpreun cu ali comandani n reedina generalului.
Nu va avea dect o singur ans pentru lovitur. ndrzneala faptului pe care era pe cale
s-l svreasc i aduse un zmbet crud pe buze, n timp ce-i imagina cum ar vedea lucrurile
colegii si asasini: o lovitur cu specific de legend. i ridic mneca dreapt i privi lung
imaginea stilizat a dragonului de pe brara de argint. Da, se gndi. Va fi o crim demn de
dragon.

Shalidar nu cunotea nici un alt asasin care s se aventureze n casa generalului Surabar n
plin zi, s-l omoare pe unul dintre comandanii si i apoi s spere c va scpa basma curat.
Totui, comandantul Vammus fcuse aceste lucruri posibile i chiar n mod foarte direct.
Comandantul aranjase s se instaleze n camera care permitea cel mai uor acces din toat casa.
Procedase astfel ca s faciliteze ntlnirile secrete cu Shalidar ntr-un loc n care nimeni nu s-ar fi
gndit la aa ceva. Dac totul mergea bine, duplicitatea comandantului se va ntoarce acum
mpotriva lui.
Shalidar se apropie de cas pe aleea care desprea reedina generalului de locuina
alturat. Nu zri pe nimeni, iar asasinul escalad repede gardul nalt al grdinii, fiind atent s se
uite pe deasupra zidului i s se asigure c grdina era goal nainte s se aburce. Pe partea
aceasta a casei se afla o ferestruic, iar Shalidar tia c ansele ca cineva s se uite i s-l vad n
aceste puine secunde erau mici.
De pe zidul grdinii i pn la pervazul ngust care nconjura casa era o distan de un pas
mare, iar n lumina zilei saltul era uor de apreciat. Shalidar sri fr ezitare, contient c succesul
depindea acum de ct de rapid i de silenios era, dar i de o doz moderat de noroc.
Asasinul naint cltinndu-se pe pervaz ct de repede putu, trecu de un col dificil i
naint pe latura din spate a casei. Odat ajuns acolo, Shalidar se nl i se apuc de glaful
ferestrei comandantului. Degetele gsir de ce s se apuce, i fcu vnt i se ridic, lsndu-i
fr zgomot toat greutatea pe antebra, odat ce ajunse suficient de sus.
Comandantul Vammus era singur, scrijelind concentrat cu pana pe un pergament. Era att
de absorbit de munca sa, nct nici nu-l observ pe Shalidar pn cnd asasinul nu deschise ncet
fereastra.
Ochii comandantului se mrir de surpriz.
Sha ncepu s zic, ridicndu-se din scaun.
Privirea ptrunztoare a lui Shalidar l fcu pe Vammus s nu-i poat termina de rostit
numele. Shalidar sri de pe pervaz i ateriz pe tcute nuntru, apoi duse un deget la buze i
art spre u. Dup cum se atepta, Vammus ntoarse capul s se uite ncotro indica Shalidar.
Asasinul se folosi de momentul acesta ca s se apropie i, cu o micare expert, apuc i rsuci
rapid gtul nefericitului comandant, rupndu-i-l.
Shalidar se cltin cnd l opri pe Vammus s se prbueasc pe podea i l njur n barb
pe comandantul mort pentru c nu se meninuse n form. Fostul su angajator era att de gras,
nct ar fi fost un chin s conduc oameni ntr-o campanie de infanterie. Lui Shalidar i se prea
surprinztor c un general renumit precum Surabar accepta s aib un ofier ca Vammus n
subordinea sa. Gras i incompetent, i zise Shalidar strmbndu-se. Dac n-ai fi deinut attea
informaii, Surabar poate mi-ar fi mulumit c te-am ucis.
Atent s nu fac nici un zgomot inutil, Shalidar trase trupul comandantului lng u i o
deschise un pic. Nu era nimeni pe palierul de sus, dar se auzeau voci conversnd ntr-una din
camerele din stnga i altele la parter. Pre de o clip, Shalidar se ntreb dac era nevoie ca
moartea comandantului s par un accident. Era foarte puin probabil ca generalul s se lase
pclit, aa c de ce s-o fac? Ar fi putut s se strecoare afar pe fereastr acum i nu l-ar fi vzut
nimeni, dar capul scrilor era att de aproape, iar lui Shalidar nu-i plcea s fie neglijent. Corpul
rostogolindu-se n jos pe trepte ar fi creat o diversiune excelent, mascnd zgomotele evadrii
sale.
Deveni tot mai hotrt. Deschise ua i l trase uor pe Vammus ctre captul scrilor. l
mpinse cu putere, iar trupul comandantului czu grmad pe trepte, cu o serie de sunete
nfundate i bufnituri rsuntoare, provocnd exclamaii i zgomote de pai grbii.

Shalidar se mic repede. Se strecur ntr-o clipit napoi pe u i o nchise ncet dup el.
Dup cteva secunde, ieise deja pe fereastr i cobora pe pervazul de dedesubt.
Nimeni n afar de Surabar n-avea s-i imagineze c lui Vammus i s-a ntmplat altceva
dect s se mpiedice i s cad pe scri, dar Surabar era nc la palat. Zarva dinuntru l fcu pe
Shalidar s zmbeasc. Lovitura funcionase ca uns. Dragonul acionase din nou.
CAPITOLUL 1
Prea bine, voi accepta mantia de mprat, dar vreau s se tie c sunt doar pe post de
regent pn cnd se prezint un candidat mai potrivit.
Maiestate, spuse Femke, fcnd o reveren adnc i plecndu-i capul, permitei-mi
s sugerez c nu ar fi bine s v anunai inteniile viitoare, altfel vei fi asaltat de nobili, mari sau
mici, care vor pretinde cu toii c sunt candidai numai buni pentru mantie. De ce nu luai titlul i
abia apoi, la timpul potrivit, s-l cedai celui mai potrivit candidat? Dac nimeni nu v va
cunoate inteniile, avei anse mai mari s descoperii cum sunt n realitate.
Bine, Femke! Logica ta e sntoas. Unora dintre comandanii cu care am lucrat le-ar
prinde bine o doz din judecata ta. Aa s fie. Du-te. mprtie vorba c mpratul Surabar a
preluat controlul i lucrurile sunt pe cale s se schimbe.
Da, Maiestate. Cu plcere.
nainte s plece, Femke nconjur biroul pentru a-i recupera primul pumnal din umrul
lordului vrjitor, Vallaine, acum mort. Chiar i aa, ochii lui Vallaine emanau o rutate
nelinititoare. Femke se gndi s lase pumnalul acolo unde era, dar nu-i dorea ca noul mprat
s-i observe nelinitea. Se aplec i smulse lama din umrul vrjitorului.
Sngele se adun n ran, dar nu se scurse; dovada final c inima lui Vallaine se oprise.
Vrjitorul rezistase surprinztor de bine la otrava ei n timpul luptei. Lui Femke i trecuse prin
cap c ar putea s foloseasc vrjitoria ca s-o pcleasc din nou, dar de data asta nu se mai
prefcea. Vrjitorul era mort.
n trecut, omorul i provoca lui Femke un sentiment profund de vinovie. Era ngrozitor
s iei viaa altcuiva, iar tnra spioan fusese deseori bntuit n vise de cei pe care-i ucisese.
Lista victimelor ei nu era lung, dar fuseser ocazii n care uciderea era o necesitate. Femke nu
ezitase niciodat s-i asume responsabilitatea. Dar cnd i lu viaa lordului Vallaine nu simi
nici o vin. Privind trsturile deformate ale vrjitorului, Femke se gndi c dac rul ar putea s
se manifeste sub forma unei persoane, atunci Vallaine se potrivea perfect.
Planurile necinstite ale lui Vallaine de a ctiga puterea suprem n Shandar fuseser
inteligente. El i Shalidar pcliser ntregul palat cu nelciunile lor. Shalidar l ucisese pe
adevratul mprat din Shandar pentru Vallaine. Vrjitorul i folosise apoi puterile pentru a-i
modifica trsturile zbrcite, astfel nct s-l poat nlocui pe mprat fr ca nimeni s-i dea
seama. nc nu se tia unde ascunseser corpul adevratului mprat. Femke avu nevoie de luni
ntregi pentru a alctui puzzle-ul i a da n vileag deghizarea lordului Vallaine, dar astzi pusese
capt uneltirilor vrjitorului i l fcuse pe Shalidar s fug. Imperiul shandez avea n fa un
viitor mai luminos, cci mantia imperial intrase n posesia generalului Surabar. Dac exista
cineva care ar fi putut mblnzi intrigile slbatice de la curtea shandez, atunci acesta era
generalul, reflect Femke.
Femke prsi biroul mpratului, iar Surabar l ajut pe soldatul de la picioarele sale s se
ridice i-i spuse s mobilizeze toat fora de paz a palatului pentru cutarea lui Shalidar.
Femke, poi s trimii un medic s vad de biatul sta? ntreb Surabar peste umr,
artnd spre soldatul incontient. Probabil e n regul dar cineva trebuie s aib grij de el.
Sigur, Maiestate, rspunse ea. Trase cu putere i scoase cel de-al doilea cuit din tocul
de lemn al uii, ascunzndu-l la locul lui, n mnec. M duc chiar acum.

n seara aceea a fost att de obosit, nct abia a putut trage pturile peste ea s se
nveleasc. Dup evenimentele tensionate ale dimineii, urmaser o dup-amiaz i o sear n care
se agitase prin ora, mprtiind vetile despre neltoria lui Vallaine i preluarea puterii de ctre
Surabar ctre cei mai eficieni brfitori i colportori de zvonuri din Shandrim, capitala
Shandarului. Cnd Femke i nchise ochii, colurile gurii i se ridicar ntr-un uor zmbet de
satisfacie, gndindu-se la tot ce fcuse n ziua aceea. Toat lumea va crede c generalul l
demascase pe Vallaine. Ea rmnea n continuare anonim i avea s se retrag nc o dat ncet
n fundal locul perfect pentru un spion. Femke spera ca mpratul Surabar s se foloseasc de
abilitile ei aa cum o fcuse i ultimul a mprat. i plcea cu adevrat munca ei.
A doua zi de diminea, vetile zbrniau pe strzile din Shandrim. Nu era dect un singur
subiect de conversaie, iar Femke era mulumit s observe c puine voci exprimau impresii
negative despre Surabar n postura de nou mprat. nainte s se ntoarc la palat, Femke petrecu
o or plimbndu-se pe strzi, ascultnd discuiile.
Generalul era n biroul n care tnra l vzuse ultima dat cu o zi nainte, dei cu greu
putea fi recunoscut. Dulpiorul cu buturi dispruse, iar scobitura din perete folosit de fotii
mpraii pentru a-i ascunde pe spioni era acum umplut cu rafturi ncrcate cu rnduri ordonate
de cri i pergamente.
Biroul fusese mutat n aa fel nct s stea cu faa la u, formnd o barier pentru
persoana care intra. Toate celelalte scaune fuseser ndeprtate, iar tablourile i decoraiile,
nlocuite cu o selecie de arme strlucitoare, toate aezate cu precizie militar. Nu exista nici un
dubiu asupra trecutului celui care ocupa camera.
Cnd Femke intr, fcu o plecciune i arunc o privire rapid de jur mprejur pentru a
nregistra modificrile nainte s-i ndrepte atenia ctre zmbetul de ntmpinare al mpratului.
Ei bine, ce prere ai? ntreb el glume.
S fiu sincer, Maiestate, m simt de parc tocmai a fi intrat ntr-o curte marial i
urmeaz s fiu judecat, rspunse Femke, ridicnd din umeri n semn de scuz.
Perfect! spuse el hotrt. n mare, asta e ideea. M bucur s vd c ai curajul s fii
sincer. Sper c o s rmi aa.
Surabar o privi ptrunztor n ochi. Expresia de pe chipul lui era uor de interpretat toi
cei apropiai trebuiau s-i fie loiali pn la ultima suflare. Femke i ncepuse bine relaia cu noul
mprat, dar nu tia cu ce ochi i vedea Surabar pe spioni. Se tia c nu-i plceau asasinii. Dac ar
fi simit la fel i fa de spioni, atunci Femke rmnea fr slujb.
Spune-mi, Femke, ai mai auzit ceva de Shalidar de ieri ncoace?
Nu, Maiestate. Am fost prea ocupat ca s m mai gndesc s-l urmresc. S neleg c
oamenii Maiestii Voastre nu l-au gsit?
Surabar se ncrunt i se btu pe brbie cu arttorul, iritat. O cntri din priviri pentru o
secund, msurndu-i corpul suplu, inuta dreapt i ochii inteligeni i luminoi. i miji ochii,
ntrebndu-se dac prul blond, pn la umeri, era adevrat sau era o peruc foarte convingtoare.
Probabil a doua variant, se hotr.
Fata avea stof de spion perfect. Era istea, ndemnatic i mortal n lupt. Nu era nici
nalt, nici scund. Avea nasul drept, cu nimic ieit din comun. Nu avea pomei proemineni, ca
frumuseile clasice, dar era ceva deosebit n simetria trsturilor ei. Acest echilibru i fcea chipul
incredibil de adaptabil. O unealt foarte folositoare, i ddu el seama.
A fost vzut ieind din palat dup ce a prsit grbit scurta noastr ntlnire de ieri,
spuse generalul n cele din urm. Nimeni nu l-a mai zrit de atunci. Se pare c i-a fcut o vizit
comandantului Vammus la nceputul dup-amiezii, ca s-i aduc omagii.

Presupun c nu comandantul v-a informat personal de aceast vizit, observ Femke,


tresrind uor.
Vammus a suferit un accident neplcut. Martorii l-au auzit cznd pe scri, dar nimeni
nu l-a surprins strignd. Cnd a ajuns jos, avea gtul rupt. Sunt aproape convins c era mort
nainte ca trupul s i se rostogoleasc pe scri.
Sunt sigur c avei dreptare, Maiestate. Shalidar e renumit n anumite cercuri pentru
abilitile sale. N-ar vrea s lase n urm detalii nerezolvate. Dac Vammus deinea informaii
despre activitile lui Shalidar n interiorul palatului, acesta ar avea grij s-l reduc la tcere.
Pare un caz clar de crim.
Gndurile lui Femke se ndreptar pre de o clip ctre mentorul su. Lordul Ferrand l
urse pe Shalidar. Asasinul i fusese cndva coleg i prieten apropiat, dar Shalidar i trdase
pregtirea n spionaj. i vnduse statutul onorabil de spion de ncredere pe aurul pe care oameni
malefici erau dispui s-l plteasc pentru angajarea unui uciga profesionist. Astfel, Ferrand i
devenise duman pe vecie. Femke se simea trdat n acelai fel. Doar gndul la uciderea pentru
bani i ntorcea stomacul pe dos.
Mi-am zis c trebuie s tii, de vreme ce Shalidar ar putea s te considere i pe tine un
detaliu nerezolvat, adug generalul, urmrindu-i cu atenie reacia. Se pare c asasinul a fost
prta la neltoria lui Vallaine, dei alegerea sa de a lucra cu comandantul Vammus a fost una
ciudat. Era clar c Shalidar manipula lucrurile n palat n interes propriu. I-ai stricat planurile,
aa c trebuie s fii foarte atent. O s-i pun pe oamenii mei s-l caute cu orice ocazie, dar, dac
ne gndim ct de uor a ptruns n reedina mea din districtul militar i ct de bine cunoate
palatul, trebuie s rmi cu ochii-n patru.
Pe moment, Femke a fost ocat. Nu se gndise c ar fi putut deveni o int a asasinului.
Se ntlniser de cteva ori n ultimii ani. Se prea c Shalidar era implicat n toate. Femke avea o
puternic bnuial c el l ucisese pe unul dintre puinii ei prieteni adevrai din palat, n urm cu
un an. De asemenea, brbatul fcuse aluzii c ar fi tiut ceva despre dispariia misterioas a
mentorului ei n anul dinainte. Femke i exprimase dezgustul fa de el de-a lungul timpului,
enervndu-l de cte ori avea ocazia, ceea ce nu-i aducea dect puine satisfacii, dar cteodat i
oferea o plcere de moment.
Era periculos s calci pe nervi un asasin, dar exista un anumit grad de protecie oferit de
Crezul Asasinilor. Toi membrii Societii Asasinilor depuseser un jurmnt c nu vor ucide
niciodat de plcere. Crimele erau o afacere. Dar acum situaia era diferit. Femke nu numai c
era enervant, dar ajunsese s se amestece n treburile serioase ale lui Shalidar. Nu avea s uite
ct de aproape fusese cuitul ei de a-l lovi i era foarte puin probabil s-o ierte c-i distrusese
ansele unui viitor prosper n palat. Dac Vammus ar fi ctigat mantia mpratului,
recompensele pentru Shalidar ar fi fost uriae. Cnd i ddu seama de vulnerabilitatea ei, Femke
simi dintr-odat o tensiune ntre omoplai. Era dificil s-i stpneasc impulsul incontient de ai roti umerii ca s-i relaxeze muchii, dar era hotrt s nu-l lase pe general s-i observe
disconfortul.
Odat ce diger teoria lui Surabar, judecata ncepu s susin o nou ipotez, iar
tulburarea i se mai diminu.
Sunt destul de n siguran pentru moment, spuse Femke gnditoare. Dac Shalidar ar
fi vrut s se rzbune, ar fi lovit repede, cum a fcut i cu Vammus. Cu trupele Maiestii Voastre
scotocind prin ora dup el, Shalidar va sta deoparte o vreme. Dac a fi n locul lui, a rmne n
umbr pn cnd vntoarea ar mai slbi. Apoi m-a ntoarce pentru lovitur.
Generalul Surabar analiz logica lui Femke pentru o clip, apoi ridic din umeri.

S-ar putea s ai dreptate, recunoscu. Totui, n-o s-i strice s iei cteva msuri n plus.
Nu vreau s stai n palat. Du-te n ascunztoarea din ora pe care o consideri cea mai sigur. Vino
la raport n fiecare zi sptmna asta, dar la ore diferite. O s-i scriu un orar de care ar trebui s
tim numai noi doi. Nu intra sau iei din palat prin pori previzibile. Mic-te la ntmplare prin
ora sunt sigur c tii mecanismul.
Mulumesc, Maiestate. O s am grij s fiu atent.
M gndesc s-i ncredinez o misiune special care s te in departe de Shalidar o
vreme, adug generalul, n timp ce ochii i se ndreptar automat spre un teanc de documente
perfect ordonate de pe birou. Dar o s-i explic asta dup ceremonia oficial de ncoronare de
mine.
Mine! exclam Femke. Asta o s-i ia pe nobili prin surprindere. Nu vor anticipa o
ceremonie att de curnd.
Prima regul a luptei, spuse rnjind Surabar. Inamicul trebuie inut n gard. Dac poi
s-i iei prin surprindere dumanii i s nu-i lai s-i anticipeze micrile, vor fi ntotdeauna n
defensiv. Nu numai c ceremonia va avea loc mine, dar, ca general al legiunilor, m voi asigura
ca ntreaga zon n care va avea loc ncoronarea s fie mpnzit de trupe. Nobilii nu vor putea
nici s se mite fr s se mpiedice de soldai. M ndoiesc c vor ncerca ceva prostesc atta
vreme ct sunt nconjurat de sute de trupe loiale.
Femke rse zgomotos. Aveau s fie civa nobili frustrai i nelinitii la ceremonia de a
doua zi. Nu se va gsi nici un asasin n ntregul imperiu att de nebun nct s ncerce o lovitur
pe nepus mas, n prezena attor soldai. Tacticile generalului preau excelente, dei ar trebui i
el s fie atent pentru un timp, cel puin pn cnd nobilii care puneau probleme vor fi identificai
i convini c domnia sa e ndreptit sau vor fi inui sub control.
Se pare c v descurcai cu toate, Maiestate, spuse Femke cu o voce nc evident
vesel. Ar trebui s tii c starea de spirit pe strzile din Shandrim n legtur cu venirea Mriei
Voastre la putere este una pozitiv. Oamenii cred c-ai reuit s anihilai planurile lordului
Vallaine de unul singur. Sunt sigur c o s v amuze unele variante mai exagerate despre cum iai pus la cale prbuirea. Mai important este c nu trebuie s v ngrijorai n legtur cu oamenii
de rnd. Se speculeaz mult despre ce vei face n legtur cu planurile recente de a recruta
personal pentru legiuni din rndurile orenilor. i, dup nfrngerea noastr militar n Thrandor,
oamenii sunt curioi s vad cum o s v descurcai cu situaia diplomatic actual. La urma
urmei, noi eram invadatorii. Se tie c nu putem sta degeaba, spernd ca regele Thrandorului s
uite de incursiunea noastr. Dac nu facem ceva ct de repede, rzbunarea va urma n mod
inevitabil. Locuitorii par mai degrab curioi dect ngrijorai. Se pare c oamenii au deja
ncredere, ntr-o oarecare msur, n judecata Mriei Voastre.
Surabar ddu aprobator din cap, cu privirea pierdut, n vreme ce se gndea la implicaiile
celor pe care fata i le adusese la cunotin. Pre de o clip, btu darabana cu o mn pe birou, dar
nu rmase mult timp czut pe gnduri.
Ar mai trebui s tiu i altceva? ntreb.
Nimic care s prezinte interes, Maiestate. Avei vreo misiune pentru mine azi? Vreun
zvon pe care ai vrea s-l lansez sau vreo informaie pe care ai vrea s-o obin?
Nimic n mod deosebit, Femke. Continu, te rog, s asculi cu atenie zvonurile care
circul. Nu cred c, pentru moment, e nevoie s ntreti speculaiile. Voi ncepe s furnizez
informaii ctre populaie dup ncoronarea de mine. Vetile despre eveniment se vor rspndi
destul de repede atunci cnd nobilii i vor primi invitaiile n dup-amiaza asta. Tu doar fii atent
i ine-te deoparte pentru moment. Mi-ar plcea s vii mine la ceremonie. Ai haine potrivite ca
s te dai drept nobil?

Femke ridic uor o sprncean i zmbi.


Glumii? ntreb ea. O s m amestec printre ei, Maiestate. Am mai fcut asta i
nainte. Sunt bine cunoscut ca fiica unui lord din una din cetile de pe coast. Participarea mea
nu va cauza nici o problem.
i chiar eti fiica unui lord? ntreb zmbind Surabar. ncep s cred c m pot atepta
la orice din partea ta, Femke.
Nici vorb, Maiestate, rspunse ea rznd. Dar mi place s joc rolul sta.
Bine.
Generalul scoase o bucat de pergament din sertarul biroului, i nmuie pana n climar
i not o list cu ore, cu un scris clar i ordonat. I-o ddu lui Femke pe deasupra mesei.
Poftim. nva-o pe dinafar i distruge-o. ntlnirea de mine este seara, ca s-mi poi
raporta informaii de la ceremonie. ncearc s-i dai seama care dintre aristocrai mi vor sprijini
domnia i ct de mult o vor face.
La ce or va avea loc ceremonia, Maiestate?
ncoronarea va ncepe la al doilea clopot dup miezul zilei. Am invitaii pentru toi
nobilii locali. Am luat lista din una din evidenele lui Vallaine. Paranoia lui mi-a fost de ajutor
se pare c-i urmrea pe toi, ntr-o oarecare msur. Am aici o invitaie i pentru tine. Ce s scriu
pe ea?
Voi fi acolo sub numele de lady Alyssa, Maiestate, rspunse Femke, zmbind senin i
nerbdtoare.
Surabar scrise numele pe invitaie i i-o nmn. O privi cum face o reveren, se ntoarce
i iese din ncpere. Brbatul zmbi cnd se gndi la sarcina pe care o avea n minte pentru ea.
Da, i zise. Femke va fi perfect pentru rol. E mai tnr dect mi-ar plcea, dar e mai mult
dect suficient de abil.
Femke i petrecu noaptea aceea n lux. Era necesar s fie aproape de palat i voia s-i
restabileasc identitatea de fiic rsfat a unui nobil bogat, aa c se caz la Potirul de Argint,
una dintre cele mai scumpe case de oaspei din Shandrim. nainte de asta, Femke se abtu un pic
de la drum ca s se schimbe n haine potrivite i s aranjeze expedierea unor bagaje la casa de
oaspei pentru mai trziu, n aceeai zi.
Shandrim era un ora vechi. Fusese capitala Shandarului nc dinainte de marea
expansiune a imperiului. n centru se gseau cldiri vechi de cteva secole, dar zone ntinse
fuseser demolate i reconstruite atunci cnd fusese nlat actualul palat imperial. Constructorii
se folosiser de aceast ocazie pentru a lrgi strzi principale, pentru a reduce densitatea cldirilor
i a degaja centrul oraului. Dimpotriv, zonele mrginae ale Shandrimului erau pline de case
ngrmdite, cu strzi ntunecate i nguste. Organizaiile criminale nfloreau i se aflau n
competiie, fcnd sectoarele mai srace periculoase pentru cei fr bgare de seam.
Femke cunotea ndeaproape fiecare strad i alee lturalnic. Reeaua ei de informatori i
ageni era extins. Alte persoane i ofereau case sigure i locuri de depozitare a echipamentului i
a costumaiilor n care se deghiza. n cea mai apropiat dintre acestea se gsea tot ce-i trebuia
pentru rolul ei de tnr nobil.
O peruc de pr brunet, buclat i mpletit ntr-un stil elaborat, combinat cu un machiaj
ngrijit i haine minunat croite au schimbat att de mult nfiarea lui Femke, nct numai aceia
care o tiau foarte bine ar fi putut s-o recunoasc. Expresia semea exersat cu atenie i aerul
indiferent completau deghizarea. Femke nu putu s nu zmbeasc mulumit n timp ce privea
rezultatele n oglind.
Lady Alyssa era unul dintre alter ego-urile ei preferate. Nu putea s spun exact de ce-i
plcea att de mult s joace rolul tinerei nobile atrgtoare, dar enervante. Faptul c Alyssa trise

ntotdeauna n lux era parte din motiv, dei asta nu explica atracia. Femke mai pozase de multe
ori n personaje bogate i se bucurase de un confort similar. Poate era bucuria secret de a vedea
ct de scandalizai erau ceilali de egoismul total al Alyssei. Era ceva delicios de neobrzat n
insistena ei ca stpnul de la Potirul de Argint, Versande Matthiason, s-i aduc personal
Alyssei bagajele, iar fiica acestuia s-o serveasc pe post de camerist personal n timpul ederii
sale acolo.
Potirul de Argint era una dintre cele mai vechi cldiri din Shandrim, ceea ce-i ddea
caracterul care le lipsea altor hanuri scumpe din centrul oraului. Camera ei era frumos decorat,
iar Femke i permise luxul de a merge descul pe covorul moale i gros. Totul fusese aranjat cu
bun gust. Tablourile n care erau reprezentai nobili i cai se potriveau armonios cu mobila
scump din lemn nchis la culoare i cu roul i verdele profund al covoarelor i draperiilor.
Cuverturile erau de un alb lptos, cu flori frumos brodate, dnd patului un aspect proaspt i
mbietor. Cearafurile fuseser perfect ntinse i nveleau impecabil salteaua generoas.
Era greu s gseti lucruri de care s te plngi, dar n rolul ei de lady Alyssa, Femke tia
c era att necesar, ct i de ateptat ca ea s fac asta. l puse pe Versande s dea jos de pe perete
unul dintre tablouri, susinnd c i se prea c unul dintre domnii de acolo i rnjea batjocoritor
oriunde s-ar fi dus. De asemenea, i ceru s ia o vaz cu flori, pe care o descrise ca fiind vulgar.
De fapt, fusese unul dintre cele mai frumoase aranjamente pe care le vzuse, dar Alyssa era
cunoscut pentru firea ei agasant, iar Femke nu voia s dezamgeasc.
Versande ndeplini totul fr s pun ntrebri, ntruct tia ce reputaie avea lady Alyssa,
att ca oaspete dificil, ct i ca posesoare a unui portofel foarte adnc. Era tot timpul dispus s
treac cu vederea factorii care provocau neplceri i excentricitile oaspeilor si atunci cnd
acetia plteau bine.
Femke se relax n luxul camerei sale i atept pn cnd restul nobililor primir
invitaiile la ncoronare. Cu o inim rutcioas, continu s fac cereri scitoare pe parcursul
ntregii dup-amiezi. Era uor s se justifice: ntreinea imaginea personajului, dar era de
asemenea delicios de plcut.
Mai nti se bucur de o baie fierbinte, care, bineneles, trebuia s fie exact la
temperatura cerut, necesitnd cteva modificri: apa trebuia s fie mai nti fierbinte, apoi rece,
apoi din nou fierbinte. Dup asta se terse cu prosoape moi, care au fost nclzite mai nainte, aa
cum insistase ea. Apoi comand o tocan indian i primi cu ncntare o fiertur minunat de
aromat, servit cu prjituri calde i o porie generoas de fric. Pn i Alyssei i-ar fi fost greu
s gseasc motiv de nemulumire n toate astea, hotr Femke, n vreme ce lichidul fierbinte
dizolva prjitura pufoas de pe limb.
La scurt timp dup ce termin, se auzi o uoar btaie n u, iar fata care i adusese
tocana intr.
A fost pe gustul domniei voastre? ntreb timid, lund tava cu capul plecat.
A fost adecvat, mulumesc, rspunse Femke cu dispre. Spune-mi, fetio, avei un
croitor aici? Cred c o s am nevoie de o nou inut pentru mine, aa c voi cere s mi se fac
una n noaptea asta.
O rochie pn mine? ls s-i scape fata, cu un amestec de nencredere i groaz n
voce. Nu cred c exist cineva aici care s poat face asta, doamna mea. Dar o s-l ntreb pe tata,
poate tie el pe cineva.
O, sunt sigur c tie, declar ncreztoare Femke. Pare o persoan destul de
competent. La urma urmei, trebuie s fi fost i alii care au avut nevoie de serviciile unui croitor.
Nu cred c sunt singura care are trebuin de haine din cnd n cnd.
Da, doamna mea. O s merg s ntreb imediat, doamna mea.

Fata cea mic a lui Versande iei fcnd tulburat o reveren. Omul avea, fr ndoial,
cunotine, cci dup numai o or o croitoreas btu la ua Alyssei.
Femeia micu i vnjoas, cu un chip pe care cu greu se citea ceva, lucra repede i
aproape fr s in seama de rangul sau poziia pe care le avea lady Alyssa. n momentul n care
Alyssa ridic glasul ca s se plng de vocea rstit i de maniera direct a femeii, croitoreasa cea
micu se opri i o privi ferm.
Vrei o rochie nou pn mine sau nu? ntreb.
Pi bineneles c vreau
Foarte bine, o ntrerupse brusc croitoreasa, dac aa stau lucrurile, atunci facei cum v
zic i nu-mi provocai neplceri, c altfel plec de aici imediat. V garantez c nu mai gsii pe
altcineva dispus s v fac o rochie n mai puin de o zi i, chiar dac reuii, nu ar avea
ndemnarea mea. Deci cum rmne?
Femke fu cu adevrat surprins de atitudinea micuei femei i i ddu seama c-i gsise
naul. Nu avea prea multe de ctigat dac fcea n continuare pe nobila nepat, aa c
ncuviin resemnat din cap i se ls tras i mpuns fr s scoat un sunet, n timp ce
croitoreasa i lua o mie de msuri. Nu mai erau i alii n camer s-o vad att de umilit, iar
Femke se ndoia c femeia va vorbi despre asta. Nu prea genul care s brfeasc.
Femeia susinea c e cea mai bun croitoreas din Shandrim i refuz s i se spun ce s
fac.
O s v fac o rochie i o s v plac sau nu. Prea puin conteaz asta pentru mine. Pot
s-mi vnd ntotdeauna produsele, spuse seme.
Cu msurile lui Femke notate pe o plcu de ardezie, femeia se grbi s ias din ncpere,
lsnd-o pe Femke s se ntrebe cu ce fel de vemnt se va ntoarce a doua zi.
Tnra n-ar fi trebuit s-i fac griji; femeia nu se ludase degeaba. Rochia era uimitoare.
Era fcut din mtase de un rou-nchis, completat perfect cu o broderie minuioas din fir de
argint. Linia decolteului, corsetul frumos cusut i lucrtura din jurul gtului i de la mneci erau
rafinate. Era de necrezut c ceva att de frumos a putut fi creat n mai puin de o zi.
O, uau! exclam uimit. E incredibil! Pot s-o ncerc, v rog?
Cu manierele astea, putei, rspunse croitoreasa, n mod evident mulumit de efectul
pe care-l provocase munca ei.
Cum se face c n-am mai auzit de domnia voastr pn acum? ntreb Femke, ieind
pentru o clip din pielea personajului su, fr s-i dea seama.
Ei bine, nu lucrez chiar pentru oricine, tnr domni. Prietenii i-au ctigat dreptul
la serviciile mele, iar Versande a fost un prieten bun de-a lungul anilor.
V rog, am fost extrem de nepoliticoas cu domnia voastr, iar pentru asta mi cer
scuze. A putea s v ntreb cum v numii, fiindc mi-ar plcea foarte mult s v mai comand
haine pe viitor? Suntei un geniu.
Putei ntreba, lady Alyssa, i nu voi refuza o cerere att de cinstit. Numele meu este
Rikala, dar dac v spun numele nu nseamn c dreptul la serviciile mele v este garantat.
Rikala o ajut pe Femke s se mbrace, nchiznd cu grij rndul dublu de nasturi mici,
care se ntindea pe toat lungimea spatelui. I se potrivea perfect, iar Femke se admir n oglind.
E frumoas, Rikala. Mulumesc, mulumesc mult de tot. Ct v datorez? Oricare ar fi
preul, rezultatul e pe msur.
Avei grij de munca mea, lady Alyssa, rspunse Rikala. Voi ti dac n-ai procedat
astfel. i putei achita costurile lui Versande. Sunt sigur c va cere un pre corect. S avei o zi
bun.

Incredibil, se gndi, rsucindu-se din nou n faa oglinzii. Oricte a afla despre
Shandrim, m ateapt mereu cte o surpriz.
Pentru a demonstra c este demn de ncrederea Rikalei, Femke ceru o trsur cu care s
se deplaseze pe scurta distan ctre palat n dup-amiaza aceea. Dei nu avea mai mult de un
minut de mers pn la pori, Femke simi c Alyssa ar trebui s-i fac intrarea cu un fast pe
msura noii sale inute. n plus, vistieria mpratului pltea pentru ca ea s fie o tnr domni
bogat, aa c simea c e de datoria ei s-i joace rolul cum trebuie.
Cnd a ieit din trsur la poarta palatului imperial, nu puini au fost cei care s-au oferit so ajute s coboare treptele. O mulime de lorzi i lady soseau pentru ceremonia de ncoronare.
Toi erau mbrcai cu ce aveau mai bun pentru aceast ocazie, dar niciunul nu trecu cu privirea
elegana uimitoare a lui lady Alyssa. Nu era corect ca ochii s fie aintii asupra ei, de vreme ce
i petrecea mare parte a vieii ncercnd s treac neobservat, i totui era acolo, n centrul
ateniei, bucurndu-se din plin de fiecare secund. Fiind att de marcant, Femke reui s devin
invizibil. Toi i vor remarca prezena, dar nu vor vedea dect o frumoas nobil.
Gard de ceremonie, mormi Nelek din cealalt parte a cortului. Sttea picior peste
picior pe mormanul lui de pturi, cu o parte din armur ntr-o mn i o crp n cealalt. Dup
cinci ani n legiunea de elit a generalului, m pune gard de ceremonie. Dar soldaii ce au? De
ce nu pot s-i lustruiasc ei cataramele i s stea drepi?
Reynik zmbi pentru sine. Unii oameni nu erau niciodat mulumii. Gndul c toat
nobilimea din Shandrim avea s-l vad i gdila orgoliul de a face parte din forele speciale ale
generalului. Era o onoare s fii ales pentru aceast legiune. Doar civa norocoi erau luai direct
de la antrenamentele de baz pentru infanterie, iar competiia pentru cele cteva locuri
disponibile n fiecare an era acerb. Reynik era unul dintre cei doar doi membri din ntreaga
legiune care nu-i srbtoriser nc cea de-a optsprezecea aniversare, deci realizarea era cu att
mai special.
Tnrul se uit pre de o clip la imaginea sa reflectat n platoa pe care o lustruia. Chiar
i deformat de suprafaa curbat a metalului, Reynik era ncntat s observe c faa care l privea
nu mai era cea a unui biat. Programul de pregtire intens prin care trecuse l maturizase att
fizic, ct i mental. Exuberana copilreasc se mai citea nc n trsturile sale numai cnd
zmbea.
Nimeni nu catadicsi s rspund mormitului lui Nelek. n schimb, brbaii se strduiau
s-i lustruiasc armura de ceremonie ct puteau de bine. Capul de coloan i-ar pedepsi imediat
dac ar gsi i cel mai mic cusur uniformelor lor. Nici o persoan cu capul pe umeri nu l-ar
supra. n ceea ce-i privea pe soldai, capul de coloan era un zeu. Rezult c secundul era un
semizeu, deci i acesta trebuia ascultat fr rezerve.
Comandanii, generalii i nobilii care se implicaser n chestiuni militare erau vzui n
mare ca nite puni care i etaleaz cozile, plini de sine, dar rupi de realitile dure ale vieii
militare din prima linie. Cu toate acestea, Reynik avea o perspectiv unic asupra rangurilor
ofiereti. Att tatl, ct i unchiul su fuseser comandani ai legiunilor. Acum, c trecuse prin
pregtirea de baz pentru infanterie i prin cea avansat pentru postul actual, Reynik putea s-i
dea seama ct de vaste trebuiau s fie cunotinele ofierilor. Pentru el, tatl i unchiul erau cei
mai profesioniti soldai pe care i tia i scopul su era s le calce pe urme i s urce pn n
vrful ierarhiei. Voia cu disperare s-i fac tatl mndru.
Reynik fusese antrenat cu finee din momentul n care fcu cei dinti pai. Tatl su a fost
primul care l-a nvat cum s bat pasul i apoi cum s-i balanseze braele ca un soldat n mar,
fcnd ca totul s par o joac de copii, care lui Reynik i-a plcut la nebunie. Pe msur ce
cretea, i jocurile deveneau mai complicate. Hrjonelile dintre tat i fiu de care s-a bucurat nu

au fost ca ale majoritii copiilor. Dac ali tai pur i simplu se rostogoleau pe podea ca s se
amuze, tatl lui Reynik introducea treptat tehnici de lupt fr arme, deprinzndu-l subtil pe fiul
su cu aptitudini pe care muli aduli se chinuiau s le stpneasc.
Ct fusese copil, lui Reynik i plcuse s-i asculte tatl i unchiul dezbtnd tactici i
strategii militare. Cnd se gndea acum la acele discuii, i era uor s-i dea seama ct de diferit
trebuie s fi fost viziunea unui ofier fa de cea a unui soldat obinuit. Dac unchiul su n-ar fi
fost ucis n urm cu mai bine de doi ani, acum s-ar fi bucurat i mai mult s asculte aceste
dezbateri.
Furia i fcu pre de o clip loc n inima lui Reynik, la gndul uciderii unchiului su.
Fusese de fa cnd se ntmplase. Unchiul n-avusese nici o ans de scpare. Nu fusese nici o
ameninare, nici un motiv plauzibil, nici o provocare care s poat justifica omorul cu snge rece.
Acum Reynik, vrul i unchiul su jucau ceva n mijlocul strzii, iar n clipa urmtoare un strin a
aprut de nicieri, l-a njunghiat pe unchiul lui Reynik n piept i a disprut pe o alee din
apropiere.
Reynik a apucat s vad n fug chipul ucigaului. tia c n-avea s-l uite niciodat. L-a
urmrit pn pe alee, dar doar civa pai. Strigtele de ajutor ale vrului su l-au oprit din drum,
sfiat de nehotrre. Uitndu-se acum napoi, era clar c decizia de a-i susine vrul nnebunit
de durere fusese cea corect. Dac l-ar fi urmrit pe uciga, ar fi fost puin probabil ca Reynik s
supravieuiasc unei confruntri cu el.
Din cte spunea tatl su, ucigaul era aproape sigur un asasin. Nu era, deci, surprinztor
c autoritile nu reuiser niciodat s pun mna pe el. Chiar i acum, Reynik cerceta figurile
oamenilor n locuri publice, n sperana c-l va vedea pe criminal i-l va putea aduce n faa
justiiei, dei ansele erau foarte mici.
n regul, soldai! Vreau s v vd plini de via!
Vocea puternic a secundului ntrerupse reveria lui Reynik. Toi srir n picioare i luar
poziia de drepi la marginea paturilor.
Uniforma de ceremonie. Inspecie. Afar. ACUM! La urmtorul semnal, pornim n
mar spre palat. Fii sprinteni. N-avem toat ziua la dispoziie.
CAPITOLUL 2
Cine e tipa aia? opti lordul Danar cu o voce joas i conspirativ.
Micul grup de nobili tineri din jurul su urmri cu priviri subtile ncotro se uita Danar i
remarc o tnr atractiv ntr-o rochie regal, de un rou-nchis. Unul dintre brbai tui ncet.
O partid fascinant pentru tine, Danar. Lady Alyssa are o reputaie interesant.
Interesant? n ce fel, Sharyll? Vorbete, omule, n-am mai auzit pn acum de lady
Alyssa i nici n-am vzut-o la curte.
Poate c te-a evitat special, Danar. Ai o reputaie de prdtor cnd vine vorba de
doamne, spuse unul dintre ceilali, rznd ncet.
Nu, m ndoiesc, zise Sharyll, scuturnd uor din cap. Lady Alyssa e un element care
apare ntmpltor n Shandrim. Sunt momente cnd vine la evenimente oficiale sau petreceri
particulare timp de o sptmn sau dou, apoi n-o mai vezi cu lunile. Cnd apare iar, se poart
de parc n-ar fi fost deloc plecat. Nu tie nimeni unde se duce i cum se ine la curent cu brfele
de la curte. E o enigm.
A, ador provocrile, murmur Danar, nc urmrind-o cu privirea pe Alyssa prin sala
mare.
Ei bine, n-a fi zis, judecnd dup cteva dintre domniele cu care ai ales s-i mpri
afeciunea n ultima vreme! Acum n-ai putea s mai spui c ultima ta cucerire a fost o provocare,
nu? S-a inut ca ria de tine din primul moment n care ai artat c te intereseaz. n ochii lui

Sharyll se citea amuzamentul n timp ce observa privirea intens a lui Danar. Lady Alyssa e
foarte diferit de ce serveti tu de obicei. S-ar putea spune c este unic tocmai pentru c nu se
implic n relaii, e imposibil de prins. Se zice c-ar fi singura fiic a unui lord negustor bogat
dintr-una din cetile de pe coast, dei nu mi-a fost confirmat din care anume. E plin de bani,
dar e capricioas i se ine departe i de cele mai firave avansuri romantice. E ca i cnd ai
ncerca s aduni ceaa dimineii ntr-un borcan, Danar n-o s-ajungi nicieri.
Tnrul lord i ndeprt privirea de la lady Alyssa i l fix pe prietenul su, care rnjea.
O expresie amuzat i lumin trsturile trengreti i chipee i, fr s-i dea seama, i trecu
degetele prin prul negru tciune. Danar chicoti, iar zmbetul i accentu gropiele copilreti i i
aprinse o lumini n ochii de un albastru intens.
Asta e o provocare creia nu pot s-i rezist. Pe zece seni de aur c-o s peasc alturi
de mine n mai puin de o sptmn, declar el.
S-a fcut, accept Sharyll fir ezitare. Deja pot s simt greutatea aurului n buzunarul
meu. i arunci banii pe geam, prietene. Vechiul tu farmec nu va face minuni cu lady Alyssa. O
s te citeasc imediat. Te pregteti s fii nvins, Danar, i o s rdem bine pe seama ta i o s
bem un butoia de bere cnd o s plteti.
Ceilali tineri nobili rdeau nfundat, dar Danar nu-i bg n seam, prefernd s se uite
din nou n mulime dup Alyssa, cu mintea plin de idei despre cum ar trebui s-o abordeze.
n adunarea din sala mare a palatului imperial se gseau toi membrii naltei societi din
Shandrim. Toate numele sonore se nvrteau printre coloanele nalte ale slii, dar, departe de a fi
civilizai i cu inima uoar, murmurul conversaiei adpostea un amestec potenial exploziv de
emoii. Grupuri pline de furie stteau alturi de grupuri exaltate i bucuroase. Expresiile de pe
chipurile lor variau de la sobrietate pn la extaz, de la nerbdare pn la ncruntri prevestitoare.
Femke se bucura c Surabar hotrse s trimit fore armate numeroase. Simurile ei i strigau c
evenimentul era un dezastru pe cale s se desfoare.
Pstrndu-i chipul senin, Femke se strecur prin mulime, fcnd ca privirile s se
ntoarc dup ea oriunde ar fi mers. Era uor s joci un rol de lady dac artai ca ea. O
binecuvnt din nou n tcere pe Rikala. Cu reverene subtile ctre lorzii mai n vrst i nclinri
din cap ctre cei tineri, Femke strbtu sala mare pe ntreaga lungime, uitndu-se dup grupuri
care preau c pun ceva la cale. Civa se artau ostili fa de noua ncoronare, dar, din cte i tia
pe acetia, cpt convingerea c nu vor face nimic prostesc. n ciuda faptului c n mijlocul
nobilimii curgea suficient fiere nct s genereze o mie de tentative de asasinare, Femke ncepu
s se relaxeze.
Poate c pn la urm o s apuc s m bucur de eveniment, i zise ea ncet.
Pe Femke o ngrijorau cel mai mult nobilii conservatori, acei lorzi care erau de prere c
aristocraia se transmitea pe linie de snge. N-ar fi primit niciodat cu braele deschise un mprat
aparinnd castei militare, chiar dac era general. Surabar nu se trgea din rndurile nobilimii i
nici o Cas nu-i putea susine pretinderea mantiei de mprat. Nobililor conservatori nu le psa
c Surabar era potrivit s crmuiasc. Pentru ei, era doar un pretendent la mantie i n-aveau s
renune pn cnd cineva cu snge albastru nu o va purta n locul lui.
n ciuda presimirilor rele, Femke nu detecta iminena vreunei aciuni n sal. Anunul
ncoronrii venise prea repede i fusese prea surprinztor pentru a lsa loc de tentative de
complot. Planul lui Surabar de a-i lua pe nobili prin surprindere ncepuse bine.
Cnd Femke l vzu pe lordul Danar fcndu-i loc prin mulime ctre ea, oft n sinea ei.
N-avea pe unde s scape, i el se apropia ca o molie atras de lumin.
Dintre toate locurile n care putea s se duc, trebuia s vin spre mine! bombni ea
ncet.

Nu putea s-i gseasc o scuz rapid, apoi s ias iute. Femke va trebui s negocieze
politicos avansurile lui inevitabile, pe ct de diplomat posibil. Danar era un afemeiat notoriu. De
asemenea, era fiul cel mare al lordului Tremarle, unul dintre cei mai puternici lorzi din Shandrim.
Drept urmare, n ciuda unei dorine nebune de a-i trage una ntre picioare, fcu o reveren i l
privi n ochii albatri i scnteietori cu respectul cuvenit rangului su. Apropierea sa rapid i
plecciunea ridicol de adnc pentru un aristocrat o fcur s i se strepezeasc dinii chiar nainte
ca el s deschid gura s spun ceva.
Bine te-am gsit, doamna mea, spuse, afind un zmbet clar rezervat pentru domnie.
ntr-adevr, lord Danar, e o zi numai bun pentru ntlniri, nu-i aa?
M-ai pus n inferioritate, doamna mea. n timp ce tu mi cunoti, evident, numele, eu nam avut nc plcerea de a-l afla pe al tu.
Haide, lord Danar, nu ncerca s-mi spui c din grupul de seam de tineri lorzi cu care
erai cnd am intrat n sal n-a tiut niciunul s-i spun numele meu. Mi-e greu s cred asta,
adug ea pe un uor ton de dojan. A fi zis c mcar lordul Sharyll i-ar aminti de mine, am
avut o conversaie mai lung n urm cu nici ase luni.
Ai demascat tlharul din start, recunoscu el ridicnd din umeri, folosindu-i zmbetul
copilresc despre care tia c face ravagii. Vai, voiam doar s aud numele de pe buzele tale,
doamna mea, cci m ntrebam dac nu cumva mi-au ntins o curs. Nu e neobinuit pentru
prietenii mei s fac glume i sunt sigur c, dac te uii la grupul pe care l-ai pomenit, vei vedea
c ne urmresc ndeaproape.
Femke i privi i cteva capete se ntoarser repede, fcnd-o s rd. Se folosi de ocazie
ca s se mai uite o dat prin mulime, dar nu erau semne de pericol iminent. Femke i ntoarse
atenia ctre lordul Danar i, dei enervat c o ntrerupsese din munca ei, simi un fior de
atracie. Lui Femke i-ar fi plcut s fie curtat de lordul Danar n alte mprejurri, dei tia c este
un fustangiu. Dar nu i-ar risca identitatea fabricat pentru un flirt frivol cu ocazia acestui
eveniment.
Eu sunt Alyssa, spuse Femke, lsnd intenionat deoparte titlul de lady, aa cum se
cuvine cnd vorbeti cu un lord mai n vrst.
Lady Alyssa, repet Danar cu o alt plecciune politicoas. Ciudat, se pare c Sharyll
nu numai c i-a amintit de tine, dar a i ales s-mi spun numele tu adevrat. Crezi c-mi joac
o fest i mai mare? Sau poate o, fie ce-o fi! O tnr i frumoas lady ca tine probabil c nu e
interesat de uneltirile i jocurile tinerilor de la curte.
O tnr i frumoas lady ca tine? i ce nseamn asta mai exact, lord Danar? ntreb
Femke cu sprncenele ridicate, uitndu-se pentru o secund pe deasupra umrului su pentru a
observa grupurile de nobili din spatele lui, dup care l privi iar n ochi.
Nimic ru, te asigur, rspunse el repede, fr s observe c ea era atent i-n alt parte.
Doar c am observat c nu i-ai cutat pe cei de-o seam cu tine cnd ai intrat n sal. ntr-adevr,
rar am mai vzut pe cineva s se simt att de bine n compania propriei persoane.
Bine observat, domnul meu, dar atunci de ce ai ales s-mi invadezi spaiul intim? Se
tie c nu-mi place compania brbailor, aa c ar trebui s ai un alt motiv dect propria
singurtate. Un pariu, poate? Un rmag cu acei prieteni uneltitori?
Danar fu surprins de spiritul ei de observaie, dar avu grij s nu lase s se vad. Alyssa
era mai istea dect femeile pe care le curta n mod obinuit, iar asta ar fi o schimbare
interesant. Decise c ar fi o plcere rar s petreac timp n compania unei femei care era att
atrgtoare, ct i cu mintea ager.
Nici gnd, lady Alyssa! Nu voi nega faptul c ceilali mi-au spus de lipsa ta de
preocupare fa de curtenitori, iar asta, ntr-adevr, mi-a strnit interesul. Dar nu provocarea unei

poteniale cuceriri m-a adus ctre tine. Este vorba de eterna mea cutare a unui suflet pereche.
Partenera mea perfect, dac doreti. Am cutat aproape toat viaa, dar vai! nc n-am avut
noroc doar dac
La nceput, Femke fu tentat s-i bage degetul pe gt ca s arate ce credea despre replica
asta. Dup aceea, instinctul o mpinse s se manifeste verbal, dar se stpni i rspunse cu o
replic neltor de blnd.
A, femeia perfect pentru lordul Danar! Din cte am auzit, acea domni ar fi ntradevr greu de gsit, spuse, profitnd de ocazie ca s-l nconjoare de parc ar fi cercetat un
animal n pia, dar de fapt folosindu-se de asta pentru a arunca din nou o privire n mulime.
Danar i fcea sarcina mult mai dificil dect ar fi trebuit s fie.
M ndoiesc c eu m-a ncadra, mai spuse, ncheindu-i cercul.
Serios? i cum ai ajuns la aceast concluzie? ntreb Danar, cu vocea debordnd de
curiozitate.
Generaliznd. n trecut, ai avut gusturi pentru un anumit tip de femei, domnul meu. A
putea spune c multe dintre ele au nsuiri fizice deosebite, care mie mi lipsesc. De asemenea, au
cam aceeai perspectiv a statutului lor n societate i doresc s se mrite bine i s procreeze.
Pot s spun cu toat sinceritatea c am puine n comun cu aceste doamne.
Danar rse de sinceritatea ei i de observaiile juste.
Categoric, eti diferit. Dar nu e neaprat un lucru ru s fii diferit. Cine poate spune
c n-am cutat printre femei care nu mi se potrivesc deloc? Eti atrgtoare, singur i deteapt
de ce n-a vrea s te cunosc mai bine?
Lui Femke i trecur prin cap o duzin de replici tioase, dar chiar cnd s deschid gura
s-i serveasc rspunsul ales, zri cu coada ochiului ceva ce-i nghe sngele n vine.
mi cer scuze, lord Danar, nu doresc s fiu nepoliticoas, dar orict de mult mi-ar
plcea s continui aceast conversaie, tocmai mi-am dat seama c a sosit lordul Kempten. Te rog
s m ieri, am de discutat cu el treburi urgente, care nu pot atepta. Poate ne ntlnim alt dat s
ne continum discuia?
Femke i dori imediat s-i poat retrage ultimele cuvinte. De ce i ddea lui Danar
ocazia s-o caute? Ce fusese n mintea ei?
Pi desigur. Dac doreti, rspunse Danar, care aproape c nu mai tia ce s spun.
Credea c fcuse progrese i totui, dintr-odat, ea l ddea la o parte. Ce spusese? Conversaia
fusese inofensiv i lady Alyssa prea o persoan cald n comparaie cu imaginea pe care i-o
zugrviser prietenii lui. Acum fata abia atepta s plece de acolo.
Doreti s te ocupi de afaceri acum, doamna mea? Ceremonia e pe cale s nceap. Nai putea s?
Dar Femke deja se pregtea s plece i nu se opri s-l asculte. Ultima observaie a lordului
Danar despre ceremonie era corect. O fanfar triumfal de trompete anuna sosirea lui Surabar i
vestea, de asemenea, sosirea grzilor sale armate. O coloan mare de soldai intr pe u n faa
generalului, mrluind prin centrul slii mari ctre scena din captul opus, crend n trecere un
culoar central prin mulime. n marul soldailor, coloana se mpri uor. Unul cte unul, brbaii
plecau din fruntea coloanei, pentru a ocupa poziii stabilite dinainte. Cu o precizie rafinat,
milimetric, se formar dou rnduri strnse de soldai care priveau spre interior, ntr-o etalare
ameitoare a paradei militreti. Astfel, se cre un culoar de trecere lat de vreo trei pai, prin care
generalul urma s nainteze.
Nu acum, domnul meu. S nu uitai ce voiai s spunei pn data viitoare cnd ne
ntlnim, zise hotrt Femke peste umr i dispru, abia schind o reveren. Ochii i erau
aintii asupra lordului Kempten i se ruga ncet s ajung la el la timp, fr a crea vreun incident

care s-i atrag atenia. Nu era sigur c ncerca s-i ia viaa lui Surabar, dar cnd Femke i vzuse
chipul pentru o clip, avusese o presimire. nvase de mult s se ncread n astfel de instincte.
Femke era pe partea cealalt a rndurilor de soldai care se formau, aa c nu-i putea
surprinde prada. Dac nu ar ajunge n captul opus al slii mari nainte ca alaiul s-i blocheze
calea, atunci n-ar avea nici o putere s intervin n orice ar fi ncercat lordul Kempten.
Aplecndu-se i strecurndu-se prin mulimea de nobili, Femke se scuza aproape la fiecare
rsuflare, dar nu se opri din naintare. La un moment dat, prea c se va mpotmoli n spatele
liniei de soldai, dar n cele din urm, cu o ultim manevr, i fcu loc pe lng un grup de
doamne, aparent absorbite de precizia militarilor i de armurile lor strlucitoare, i reui s se
strecoare prin faa coloanei i s treac de partea cealalt a slii.
La naiba! Unde s-a dus? bombni Femke. n ultima parte a traseului ei, n care fusese
obligat s-i croiasc drum prin mulime ca un arpe, se concentrase mai mult la cum s
traverseze sala i-l pierduse din ochi pe lordul Kempten.
Nu poate s fie prea departe.
nlndu-se pe vrfuri, Femke se uit n mulime dup el, dar fr succes. l vzu, n
schimb, pe generalul Surabar, care intrase n sal i nainta cu pas regal prin culoarul de soldai,
nc n formare.
Mintea lui Femke analiza sute de posibiliti. Ce a face dac a fi n locul lui
Kempten?, se gndi, ncercnd s-i liniteasc btile inimii. i bubuia att de tare n piept,
nct n-ar fi fost surprins dac cei din jur ar fi nceput s se plng de zgomot. nc n-a avut
timp s plnuiasc nimic complicat i, dup expresia pe care o avea mai devreme, e i nelinitit,
i hotrt. Haide, Femke, gndete! E un tradiionalist cu o reputaie de om care se ine de cuvnt
n orice afacere ar ncheia. Dac pune ceva la cale, are de gnd s acioneze singur, nu e genul
care s intre ntr-o conspiraie. E posibil s fie implicai i alii, dar cred c ansele sunt slabe.
Dac a ncerca s-l omor pe Surabar i dac a fi un brbat cum e Kempten, cum a face-o?
Erau prea muli soldai de fa. Lordul Kempten avea puine opiuni dac voia s nu
devin chiar el un martir. Atunci i ddu dintr-odat seama.
O, prostul de el! exclam ncet i ncepu s-i croiasc drum printre oameni pentru a
ajunge ct mai aproape de locul prin care avea s treac Surabar.
Asta e, se gndi nnebunit. Are de gnd s se martirizeze. Cel mai probabil ntr-un
atac cu pumnalul, pe care l-a otrvit, ca s fie sigur. Nu-i de mirare c prea nelinitit!
Ce era de fcut? ntrebarea i ardea n minte. Dac lordul Kempten avea s ncerce un atac
sinuciga asupra generalului Surabar, cum s-l mpiedice? Femke ar fi putut cu greu s justifice
uciderea lui doar pe baza intuiiei. i oricum nu voia s-l omoare. Totui, dac n-ar reui s ia
msuri i atacul lordului Kempten asupra lui Surabar va avea succes, atunci ea ar fi responsabil.
Era o dilem care devenise i mai puternic n momentul n care l pierduse din vedere.
Dintr-odat, acea parte a problemei se rezolv. Femke l zri pe lordul Kempten n
apropiere. Evident, se afla n partea din fa a mulimii. Faa lui ca de cear era de un cenuiu
palid, iar la tmple i apruser mici broboane de transpiraie. n momentul n care-l vzu, Femke
tiu c instinctele ei erau ntemeiate.
Surabar nu era departe. Nu mai avea timp s se gndeasc. Femke trebuia s fac ceva i
trebuia s-o fac acum. i ddu seama imediat c uciderea lordului Kempten nu era o opiune.
Chiar dac ar fi reuit s fac asta fr s fie observat de cei care se aflau n jurul ei n mulime,
i spusese n mod prostesc lordului Danar c se ducea s stea de vorb cu Kempten i probabil c
acesta nc o urmrea. Chiar dac Danar era un flirt enervant, nu era prost. Dac Kempten ar pica
mort n mulime, ar pune totul cap la cap.

Fr s se opreasc pentru a-i gndi urmtoarea micare, Femke i scoase un pieptn din
pr i-i fcu loc repede printre oameni pn cnd ajunse exact n spatele lordului Kempten. l
mpunse uor cu un capt al pieptenului n zona rinichilor, n partea de jos a spatelui, i i opti n
ureche:
Nu v micai, domnul meu, sau v omor chiar aici. Pieptenul pe care l in n spatele
domniei voastre are ascuns n el un ac nmuiat ntr-o otrav mortal. V rog s nu m obligai s-l
folosesc. Dac o s-o fac, moartea domniei voastre nu va servi niciunei cauze.
Ce? Cum? Lady Alyssa? ngim el.
Sssst! l potoli Femke, avertismentul ei optit abia auzindu-se n urechea lui. Stai
nemicat pn cnd trece Surabar. Apoi mergem la o mic plimbare.
N-avur mult de ateptat, cci generalul se apropia. Surabar trecu pe lng ei cu un pas
mre i cumpnit, iar Femke zmbi cnd i ddu seama c generalul fcuse o micare curajoas
acceptnd mantia mbrcat complet n inut militar, inclusiv cu armur. O precauie inteligent,
se gndi. Avea s-i nfurie pe lorzii conservatori, atrgndu-le i mai mult atenia asupra mediului
din care provenea, dar asta nu putea fi evitat.
n regul, domnul meu, opti Femke, aplecndu-se peste umrul lordului Kempten.
Acum, s mergem. V rog, fr micri brute. Nu vreau s v nfig sta n spate din greeal; ar
fi jenant s v otrvesc aici. Niciunul dintre noi n-ar dori s se ntmple asta, nu-i aa?
Lordul Kempten ddu uor din cap n semn c nu. ndrumat de mna lui Femke aezat pe
spatele su, iei repede din rndul de soldai i ptrunse n mulime. Cei doi se micar ncet prin
adunarea de nobili, avnd grij s nu fac nimic ce i-ar fi putut distrage de la naintarea
generalului Surabar.
Femke l ghida pe lordul Kempten spre zona lateral a slii i gndurile i alergau. Era la
cheremul ei, dar ce ar fi trebuit s fac acum cu el? Se gndi s-l ncuie ntr-o ncpere pn cnd
ar putea s i-l predea lui Surabar. Asta ar fi fost soluia cea mai logic, dar Femke tia c, dac
lordul Kempten avea s mrturiseasc, atunci Surabar nu va arta mil. Lordul Kempten ar muri
cu siguran, ca i cnd l-ar fi otrvit ea. Surabar era cinstit, dar Kempten plnuise s-l asasineze
pe viitorul mprat. Aceasta era o ofens capital. Femke nu voia s mai aib nc o moarte pe
contiin. Exista vreo cale de a rezolva asta fr vrsare de snge?
Zona de lng peretele lateral al slii mari era mai puin aglomerat, iar cnd vocea
puternic a naltului Preot din Shandar se auzi pronunnd frazele de nceput ale ceremoniei de
ncoronare, mare parte a nobilimii adunate se mic mai nainte, ca s vad i s asculte. Cum
oamenii erau ateni la partea din fa a slii, era uor s-l ndrepte pe lordul Kempten cu vorbe
optite napoi, ctre cea mai apropiat ieire. Ua era ncuiat. Femke ar fi fost surprins dac nu
ar fi fost aa. Generalul Surabar n-ar fi permis azi nici o scpare evident n asigurarea pazei.
Sigura cale de a iei din sal era pe la intrarea principal, care era n momentul acela nconjurat
de zeci de soldai. Nu aveau ce s fac. i nici nu se punea problema s plece nainte de sfritul
ceremoniei.
Domnul meu, o s ne aezm ct se poate de aproape de ieirea principal. Vom pleca
imediat dup ce noul mprat va prsi sala. V asigur c nu doresc s v fac nici un ru.
Dimpotriv, de fapt, dar trebuie s discutm n linite nainte de a v lsa s prsii palatul.
Ai de gnd s m lai s plec, Alyssa? N-are nici o logic. Credeam c o s m predai
grzilor. Categoric, eti plin de surprize, tnr domni. Cum ai tiut ce voiam s fac? ntreb
lordul Kempten ntr-o oapt nfiorat care se auzi destul de tare.
Femke i fcu semn s tac fr s-i mite buzele i apoi ddu uor din cap ctre scena
nlat din captul ndeprtat al slii.

Fii atent la ceremonie, domnul meu. Suntem urmrii i nu vreau s strnesc


suspiciuni. S spunem deocamdat c am doi ochi i-i folosesc. Ai ieit n eviden. Nu voiam s
v risipii viaa degeaba. Shandarul are nevoie de domnia voastr i de alii asemenea. Vom vorbi
mai ncolo.
Ultimele comentarii mgulitoare fuseser rostite cu intenia de a-l ajuta pe lordul
Kempten s se relaxeze. i avur efectul dorit. n timp ce se ndreptau spre spatele slii, Femke l
zrise pe lordul Danar, care i fcea loc cu coatele prin mulime ca s-i urmreasc. Femke
blestem ca pentru sine neplcerea acestei ntlniri. Danar era uor de remarcat, pentru c era mai
nalt dect majoritatea celor prezeni i pentru c era singura persoan din sal care se uita n mod
evident n alt parte dect ctre scen. Avea nevoie s scape fr alte intervenii i complicaii
inutile din partea urmritorului su.
n timp ce vocea monoton a naltului Preot recita formalitile mree ale ceremoniei,
minutele se dilatau n mintea lui Femke i-i ddeau senzaia c evenimentul n-avea s se mai
termine. i apoi, dintr-odat, vocea nu se mai auzi. Preotul se aplec, ridic ncet diadema simpl
a mpratului i o aez pe capul lui Surabar, ntr-un ropot de aplauze. Apoi i puse pe umeri
mantia regal, adevratul simbol al puterii n Shandar, i-i nchise catarama ornamentat. De data
aceasta aplaud toat lumea, dar nici pe departe cu entuziasm.
Acum, c-i fuseser ncredinate simbolurile crmuirii sale ca mprat, Surabar inu un
discurs scurt n care fcu un rezumat al nelciunilor i trdrilor lordului vrjitor Vallaine.
mpratul dinaintea lui ascultase prostete de sfaturile lui Vallaine i i ncredinase controlul
asupra ctorva legiuni. Lordul vrjitor trimisese o armat numeroas n Thrandor, susinnd c
tia dinainte viitorul, dintr-o viziune pe care o avusese. Garantase c armata va pune stpnire pe
capital, Mantor, cu o condiie: ca forele shandeze s fie conduse de un anume lord Shanier.
Vallaine spera c va putea ctiga puterea n Thrandor pentru propriile sale interese, dar
interpretarea pe care o dduse viziunii sale se dovedise a fi incorect. Lordul Shanier l-a nelat,
iar rezultatul a fost mcelrirea armatei shandeze i cderea n dizgraie a lordului Vallaine.
Surabar povesti apoi cum Vallaine l ucisese n secret pe adevratul mprat i cum i
schimbase nfiarea folosindu-se de magie, pentru a-i lua locul, punnd astfel pe ascuns mna
pe putere n Shandar. Abuzurile vrjitorului i ambiiile lui disproporionate au fost trecute n
revist repede, apoi au urmat cteva declaraii generale despre cum inteniona Surabar s vindece
unele dintre rnile pe care Vallaine le provocase n relaia cu vecinii lor, thrandorienii.
Pacea, spuse el hotrt, este mereu de preferat rzboiului. Rzboiul ar trebui s fie
ntotdeauna ultima opiune, ar trebui s fie folosit numai cnd toate celelalte mijloace de
negociere au dat gre. Ca soldat cu muli ani de experien, pot s spun cu autoritate c rzboiul
poate aduce cteodat noi teritorii pentru imperiu i poate subjuga popoare, dar durerea i
pierderile implicate n obinerea acestor ctiguri rareori merit preul pltit n viei omeneti.
Sper ca domnia mea ca mprat s oglindeasc aceste preri i ca Shandarul s prospere sub
crmuirea mea ca un imperiu panic.
Dup discurs urmar aplauze politicoase. Femke simea c printre nobili erau civa care
rspundeau acestor cuvinte cu mai mult cldur dect le-ar fi plcut s recunoasc. Dar, dei
Surabar ncepuse pe o not pozitiv, va avea nevoie de mai mult dect de cteva vorbe pentru a
mpiedica tentativele inevitabile de nlturare a mantiei de pe umerii si.
n sunetul trompetelor, Surabar se retrase prin culoarul de soldai care se nchidea cu
precizie n urma lui, realctuind coloana i mrluind afar din sal, dup el. Cnd ultimii soldai
prsir sala mare, Femke l mpunse pe lordul Kempten s-i urmeze. n loc s se ndrepte spre
coridorul principal ctre ieirea oficial, Femke l trase pe Kempten ntr-un pasaj lateral i l duse
n inima palatului. Odat scpai de mulime, Femke ncerc ua de la unul din birourile

administraiei palatului. Se deschise. ntruct toat lumea era cu ochii pe procesiunea noului
mprat, ansele de a fi deranjai aici erau sczute.
Odat aflai nuntru, Femke l invit pe lordul Kempten s ia loc, n vreme ce ea se aez
pe marginea biroului, a crui nlime fcea ca ea s-l priveasc de sus pe lord. Era un avantaj
mic, dar ddea iluzia de autoritate. Avusese ceva timp la dispoziie ct durase ceremonia pentru a
pune la cale un plan, aa c Femke trecu direct la atac. Adevrul, sau mcar o parte din el, i-ar
uura foarte mult munca.
Uitai, lord Kempten, s lsm deoparte orice gnduri neplcute de a ne rni unul pe
cellalt, bine? propuse Femke, apsnd degajat cu degetul mare ultimul dinte al pieptenului. Un
ac ascuit apru deodat din cellalt capt, scond un sunet metalic. Era bine ca el s vad c nu
minise. l puse lng ea, pe birou, i se aez picior peste picior, ntr-o poziie relaxat.
Sunt sigur c v dai seama ce s-ar ntmpla daca v-a numi trdtor. Dac a chema
grzile i a pune s fii percheziionat chiar acum, ar gsi o arm. Dac presupunerea mea este
corect, testele vor arta apoi c aceast arm este otrvit, la fel ca pieptenul meu.
De unde tii toate astea? N-am mai spus nimnui, nici mcar soiei mele.
Nu conteaz. Ascultai-m. Din fericire, n momentul acesta, mpratul pleac urechea
la ce am eu de spus i sunt o mulime de lucruri despre el pe care nu le tii. Ai fost nesbuit
astzi. Curajos, dar totui nesbuit. Ar fi o pierdere fr sens s renunai la via ncercnd s-l
mpiedicai pe Surabar s devin mprat. Fiul cel mare al domniei voastre crete repede, dar nu e
nc pregtit s v ia locul, domnul meu. V rog s nu v mai grbii s facei din nou pe martirul.
Adevrul este c Surabar nu vrea s fie mprat. Nu intenioneaz s pstreze mantia prea mult.
Cum? i atunci de ce, pentru numele lui Shand, a luat mantia? ntreb Kempten
nencreztor.
ncercai s privii altfel, domnul meu: pe cine v-ai atepta s vedei lund mantia,
dac nu pe Surabar? l mboldi Femke.
Pi, nu tiu exact. Sunt cteva Case care ar putea pretinde n mod legitim mantia
Exact! l ntrerupse Femke. Mai precis, domnul meu, sunt cteva Case Nobile care s-ar
tia ntre ele n buci pentru a pune mantia pe umerii unuia dintre lorzii lor. Ar iei o baie de
snge. Shandarul are acum nevoie de pace, nu de i mai multe crime. Am suferit pierderi drastice
n timpul invaziei neinspirate din Thrandor. Ultimul lucru care ne trebuie este s reducem
numrul Caselor Nobile prin pornirea unui conflict de succesiune sngeros. Cnd generalul
Surabar l-a demascat pe trdtor, pe Vallaine, a decis, pentru binele Shandarului, s preia puterea
pentru atta timp ct e necesar ca s restabileasc ordinea. Apoi va decide care dintre Case este
cea mai ndreptit s pretind mantia. Din cte am neles, odat ce va stabili care dintre
familiile de nobili are candidatul cel mai merituos i mai capabil, intenioneaz s abdice n
favoarea persoanei alese. Trebuie s recunoatei, domnul meu, c sunt nobili care, dei revendic
mantia, ar fi nite conductori dezastruoi ai Shandarului.
Da, e adevrat, recunoscu Kempten. neleg logica, dar crezi sincer c Surabar va
renuna la mantie? Puterea poate deveni un drog care creeaz dependen.
Surabar e deja general de civa ani, domnul meu. E obinuit s-i exercite puterea
asupra multor oameni. Din cte tiu, n-a abuzat niciodat de aceast responsabilitate i e bine
cunoscut faptul c e un om de cuvnt. Cred c-i va respecta inteniile pn la capt. A preluat
mantia forat de mprejurri. Nu pot s dezvlui mai multe despre circumstane, dar vreau s v
gndii foarte bine la ce am spus. V rog, gata cu tentativele de asasinat. De asemenea, v
sftuiesc s pstrai secrete inteniile mpratului. Surabar va cuta cel mai puternic candidat
dintre cei care vor aprea. Dac intervenii n acest proces i i dai la iveal inteniile, vor fi
consecine cumplite att pentru domnia voastr i familia domniei voastre, ct i pentru imperiu.

Nu trebuie s spunei nimnui. Dac se descoper c planurile lui prsesc buzele domniei
voastre, atunci vei muri imediat, mpreun cu ntreaga Cas. Ai fost avertizat, lord Kempten.
Acum o s v conduc napoi ctre una dintre ieirile laterale ale palatului. V sugerez s-l
susinei pe mpratul Surabar i s-i ncurajai i pe alii s fac la fel. Cei care v vor asculta au
anse s beneficieze din plin de asta, mai ales dac fac parte din una din Casele mari.
Dup cteva minute, Femke privi cum lordul Kempten iese gnditor printr-una din porile
pentru servitori i fu mulumit c el nelesese suficient din discursul ei ct s devin prudent.
Fr ndoial c el simea o mare uurare tiindu-se scutit de moartea rezervat trdtorilor.
ntmplarea o s-i rmn proaspt n minte ctva vreme. Femke i citise rspunsurile. Era
convins c se va retrage i-l va urmri pe Surabar o vreme, nainte s fac din nou vreo micare
mpotriva lui. Femke va trebui s-l informeze pe mprat de riscurile pe care le prezenta lordul
Kempten, dar era sigur c putea s-l fac s vad beneficiile soluiei ei. Dac lordul Kempten i
luase discursul n serios, atunci interceptarea lui de astzi s-ar putea dovedi mai important pentru
viaa mpratului Surabar, att timp ct avea s se afle la putere, dect ceremonia de ncoronare.
Lordul Danar privi dezamgit cum lady Alyssa se strecura afar din sala mare naintea lui.
Voia s ncerce s reia conversaia cu ea, dar, din cauza mbulzelii, i era imposibil s-o ajung din
urm. Strecurndu-se printre grupuri ct de politicos putea, era nevoit s se opreasc i s se in
ano, cci mulimea de trupuri se ngrmdea pe coridorul ngust. nlndu-se pe vrfuri,
ncerca s vad n fa pe deasupra celorlali. Pe lady Alyssa n-o zri nicieri, iar lordul Kempten
dispru odat cu ea.
O zarv ce cuprindea i zngnitul unor arme l fcu s se mping nainte. Fr s bage n
seam nemulumirile i protestele, se strecur i avans pentru a afla ce se ntmpla. Spre
surprinderea lui, n curile din faa palatului se ddea o btlie n toat regula. Nou investitul
mprat i soldaii si fuseser forai s se retrag i s se lipeasc de zidul din fa al palatului.
Erau nconjurai i depii numeric, dar se prea c se ineau tare printre lupttorii de rnd care
se agitau n jurul lor.
Niciunul dintre nobili nu avea arme la vedere i niciunul nu prea dispus s-i scoat
arma, chiar dac o inea asupra sa, ascuns. Aproape la fel ca n sala mare, reaciile nobililor n
faa acestei situaii erau amestecate. Unii se artau ocai de-adevratelea, alii erau evident
mulumii, iar alii ncercau s se detaeze de rebeliunea de moment. Dar niciunul dintre ei nu se
arunc n lupt n numele noului mprat.
Lui Danar i psa prea puin de soarta mpratului Surabar. Omul putea s triasc sau s
moar. Vor fi o mulime de nobili pregtii s poarte mantia n locul lui. Judecnd dup
evenimentele curente, cel puin unul dintre ei avea de gnd s preia conducerea. Lui Danar nu-i
psa. Gndurile lui erau n alt parte i era complet dezinteresat de politica momentului.
Ce treab avea Alyssa cu Kempten?, se ntreba el, nc uitndu-se dup ei prin
mulimea de oameni care mai ieeau prin porile largi din faa palatului. Doar nu ncuraja o
relaie romantic. Se scutur. Nu fi ridicol, i spuse hotrt. Kempten nu e genul care s fac
asta. E cel mai loial familist din ci exist. E primul care condamn orice infidelitate svrit de
vreunul dintre noi. i atunci de ce stteau att de aproape cnd vorbeau? Alyssa prea c-l
cuprinsese cu braul. Se poate ca ea s prefere compania brbailor mai n vrst?
Danar scrut valurile de oameni i se uit dup rochia ei roie, n timp ce avea grij s nu
fie atras n ncierare. Nu vzu rochia nicieri. Prea c astzi urmrirea Alyssei se va ncheia
aici. Oricum, se hotr c va ctiga pariul, nu de dragul rmagului n sine, ci pentru c era atras
de aceast tnr misterioas. Aa cum l asigurase Sharyll, era o enigm. Danar nu mai fusese
niciodat att de intrigat de o femeie. Prietenii si spuseser c e o prad imposibil de cucerit;

dar, presupunnd c n-a fost ucis n aceast rzmeri ridicol, instinctele i spuneau c nc mai
avea o ans.
Poate c mi-ai scpat printre degete azi, Alyssa, dar o s te gsesc, i promise,
bombnind n oapt. O s te gsesc.
CAPITOLUL 3
Din ntmplare, Reynik sttea chiar lng mprat cnd se porni atacul. O mulime
numeroas de brbai, toi mbrcai obinuit, de parc ar fi fost servitori sau lachei, zbovea
lng porile palatului, aparent ateptndu-i stpnii s ias din cldirea principal. Nimeni nu ia dat seama dect dup aceea c niciunul dintre ei nu purta vreo livrea specific.
Sincronizarea atacului a fost exact. mpratul era prea departe de uile intrrii principale
pentru a se putea ntoarce nuntru. n momentul n care prima arm a fost scoas, oamenii din
legiunea de elit a generalului au i reacionat.
N FORMAIE N SPATELE MEU! strig comandantul.
Ordinul veni ct se poate de clar, iar soldaii strnser rndurile n momentul n care se
lans atacul inamicilor deghizai. Nu ezitar deloc. Dac soldaii erau surprini, nu lsau s se
vad. Cu aceeai precizie de care dduser dovad i n timpul ceremoniei, Reynik i ceilali se
aezar ntr-o formaie n form de V, cu vrful ntrit ndreptat direct ctre atacul inamic.
mpratul i naltul Preot erau n siguran, protejai de cele dou rnduri.
Fusese o alegere excelent, cci grupul de atacatori se mprtie n momentul n care lovi.
Mare parte din inamici pur i simplu se rzleir i ricoar spre partea din fa a V-ului. Dup
cteva secunde, se mprtiau fr vreo organizare precis de-a lungul liniilor de soldai, n
grupul de aprare.
Reynik era poziionat n interiorul laturii stngi a V-ului, care se ntindea pn la zidul
exterior al cldirii principale a palatului. Astfel, tot ce putea s fac era s rmn pe poziie, s
priveasc i s atepte, n vreme ce masa de atacatori se mpingea n laturile exterioare ale V-ului.
Palmele i transpiraser, iar inima i btea tare n piept, n timp ce confuzia din aer era alimentat
de zngnitul armelor izbite una de alta, de strigtele de lupt i de ipetele celor rnii sau pe
moarte. Dintre toate locurile n care ar fi putut s-i ctige prima experien de lupt, nu se
gndise niciodat c aceasta va avea loc pe domeniul palatului imperial.
Reynik nu era sigur dac ar trebui s spere c-i va ncrucia sabia cu cea a dumanului
sau dac acesta va fi pus pe fug nainte de a fi nevoie ca arma lui s fie ptat de snge. Se
nghesuiau i se mpingeau pentru a ctiga teren, cci inamicul i ngrmdise napoi cu toat
fora, dar formaia n form de V se inea tare pe poziii, iar mpratul se afla n siguran, n
mijloc.
Din instinct, Reynik se uit peste umr la mprat, s vad cum reaciona la acest nceput
violent al domniei sale. n ciuda mantiei imperiale, Surabar era general din cap pn-n picioare.
Chipul i era calm n vreme ce observa scena, iar sabia o inea tras, gata s o foloseasc. Pe fa
nu i se citea nici o urm de oc sau surpriz. Reynik remarc doar un interes detaat, profesional.
naltul Preot, dimpotriv, arta att scandalizat, ct i ngrozit. inea pumnii ncletai pe
toiagul de ceremonie aurit, pe care l strnsese cu putere la piept, n semn de alinare. Cnd l vzu
pe preotul nspimntat, Reynik ncepu s zmbeasc, dar abia dac apuc s schieze sursul, c
faa i nghe pe dat. De dup colul cldirii, nu departe de flancul drept, slab aprat, apru un
alt grup de brbai, aruncndu-se nainte ntr-un atac pe via i pe moarte. Grupul era compact i
era departe de a prea prietenos.
Maiestate! strig Reynik, artnd ctre dumanii care se apropiau.
Strigtul su fusese suficient de puternic nct s-i atrag atenia lui Surabar, iar mpratul
i ntoarse capul s se uite n direcia n care arta Reynik. Nu aveau timp s schimbe formaia.

Reynik tia c ar fi nesocotit un ordin direct dac i-ar fi modificat poziia n V, dar flancul drept
avea nevoie de ntriri, iar flancul stng rezista i fr el.
Noul grup de lupttori se izbi de flancul drept, mpingnd imediat linia ctre interior i
fcnd o mic bre n ea. Civa brbai ptrunser printre soldai i l atacar pe mprat. nainte
s ajung la el, Reynik i intercept ntr-un atac maniacal pe cont propriu. Din gtlejul lui iei un
strigt spontan de lupt n momentul n care, cu o lovitur de sabie, reui s dea la o parte lama
conductorului. Fr s-i piard avntul, ls jos braul i se arunc asupra grupului, mprtiind
trupurile ca pe popice.
Contraatacul neortodox distruse simul coerenei n grupul inamic. nainte de a avea vreo
ans s-i revin, Surabar deja ucisese doi dintre ei. Nu i se vedea deloc vrsta naintat n
loviturile fluide de sabie i n micrile rapide.
Reynik se lovi att de tare de conductor, nct i scp sabia. Se ridic n picioare, dar no vzu nicieri. Astfel, se vzu nevoit s nfrunte civa lupttori numai cu un pumnal i cu
armura de ceremonie, care s-l protejeze. Timp de o fraciune de secund, se ntreb dac nu
cumva cariera lui militar avea s fie cea mai scurt din familie. Apoi, instinctele de supravieuire
preluar din nou controlul.
Dintr-o singur micare, Reynik scoase i arunc pumnalul de la centur ctre cel mai
apropiat adversar. Dei el fusese rapid, inta lui fusese i mai rapid. Brbatul se ddu la o parte
din calea lamei care strpunse aerul, dar lui Reynik nici c-i psa. Aruncarea fusese totui bun la
ceva, servise pe moment drept diversiune. Reynik i urmri pumnalul, lansndu-se de-a
rostogolul prin spaiul deschis printre dumani de arunctura sa. Auzi ceva vjind n aer i simi
impactul metalic al lamei n timp ce trecea printre cei doi brbai. Dar n urma loviturii nu simi
nici o durere, lama fusese respins de armura sa. Reynik nu sttu deloc pe gnduri i ni n
picioare lng naltul Preot.
Smulse cu putere toiagul de ceremonie din strnsoarea acestuia i se ntoarse s-i
ntmpine inamicii cu bul auriu, deja n micare n minile sale. Toiagul era mai uor i mai
lung dect ar fi preferat Reynik, dar se potrivea perfect nevoilor sale. Dac atacatorii fuseser
surprini de primul atac sinuciga al lui Reynik, de cel de-al doilea au fost de-a dreptul ocai.
Totui, pentru prima dat n timpul scurtei lupte, tnrul soldat era ncreztor n ansele sale.
Reynik primise pentru prima dat un toiag cioplit la vrsta de cinci ani i era expert n
luptele cu astfel de arme deja de civa ani. Tatl su susinuse dintotdeauna c n lupte strnse,
mai ales mpotriva mai multor oponeni, toiagul era o arm mai eficient dect sabia. Reynik se
ncredea n judecata tatlui su i hotr s demonstreze c avea dreptate.
Nu era locul pentru micri fanteziste. Cu o eficien brutal, Reynik ncepu s-i doboare
unul dup altul pe lupttorii inamici, aruncnd ct colo sbiile de parc s-ar fi plimbat printr-o
pdure i erau doar crengi n calea sa. Oamenii erau total nepregtii pentru versatilitatea armei cu
dou capete, iar Reynik lovea iar i iar, intind ctre pri vulnerabile ale corpului, rnind i
lsnd incontieni civa lupttori, ntr-o succesiune rapid. Pe msur ce acetia cdeau, Surabar
nainta repede i ctiga avantaj. Nu le ddea timp nici s respire. Fceau un duo formidabil.
nc doi dintre colegii lui Reynik, care se aflau pe flancul stng, observnd n cele din
urm brea, se alturar mpratului n lupta sa mpotriva ultimilor doi inamici rmai. Flancul
drept se recuper repede dup impactul iniial al atacului. Calitile superioare n lupt ale
soldailor de elit se simeau din plin asupra adversarilor. Dei erau mai numeroi, atacatorii i
pierdur curajul cnd se convinser c tactica lor de surprindere dduse gre. Lupta nu mai dur
mult. Inamicii i dduser seama repede c nu i vor nvinge pe soldaii experi. Cteva minute
mai trziu, erau n plin retragere.

Frumos toiag, Eminena Voastr. mi cer scuze c l-am vopsit, coment Reynik cu o
figur serioas, nmnndu-i degajat preotului simbolul ceremonial deteriorat.
Sfinia Sa era nc ntr-o stare puternic de oc i nu putu face altceva dect s ia toiagul
cu o expresie uimit pe fa.
Cum te numeti, soldat? ntreb mpratul Surabar, fr s-i poat ascunde n
ntregime amuzamentul provocat de lipsa de politee a tnrului.
Reynik, Maiestate.
Mulumesc, Reynik. Ai luptat bine.
Femke i complet raportul ctre mpratul Surabar. mpratul nu era convins c
eliberarea lordului Kempten fusese o micare inteligent, dar o ascultase fr s comenteze. Dup
ce se gndi mai atent la problem, se hotr s susin planul lui Femke. Era mult mai uor s
monitorizeze activitile lordului Kempten dac tia ce fel de ameninare reprezint. Rmnea de
vzut dac jucase vreun rol n organizarea atacului de dup ceremonie, dar, avnd n vedere ci
brbai capturaser, mpratul era sigur c detaliile despre orice fel de implicare vor iei repede la
iveal.
Vom vedea cu timpul dac ai fcut alegerea potrivit, spuse, apoi trecu repede la alte
treburi.
Femke nu pomeni nimic n raport despre avansurile lordului Danar, subiectul n-avea de-a
face aproape deloc cu sigurana mpratului i era mai bine ca unele lucruri s rmn personale.
Femke, urmtoarea ta misiune e n Thrandor. O s mergi n calitate de ambasador cu
drepturi depline la palatul regal din Mantor i o s ncepi un proces de pace cu regele Malo. Nu e
nevoie s-i mai spun ct este de important aceast misiune. Este vital pentru viitorul
imperiului.
n Thrandor! Eu? exclam Femke. De ce eu, Maiestate? Nu tiu aproape nimic despre
Thrandor. Nu am experien n diplomaie. Cu siguran avei la dispoziie muli oameni care sunt
mult mai potrivii pentru rolul de ambasador.
mpratul zmbi i ddu ncet din cap.
Ai mai mult experien dect crezi, rspunse. E adevrat c sunt unii care tiu mai
multe despre Thrandor. De asemenea, exist oameni mai experimentai n diplomaia
internaional, dar posezi aptitudini specializate pe care niciunul dintre aceti oameni nu le mai
are. Ai putere de observaie i te pricepi de minune s citeti caracterul oamenilor, tii s scoi la
iveal informaii i eti ct se poate de discret. Mai mult, eti o supravieuitoare. Am vzut asta
de prima oar cnd ne-am ntlnit. L-ai ntrecut pe Shalidar, un asasin de vrf, priceput la
nelciuni i prefctorii. Puini ar putea s se laude cu toate astea. Am convingerea c-i pot
ncredina aceast misiune, Femke. Nu m dezamgi.
O s fac tot ce-mi st n putin, Maiestate.
Asta e tot ce pot s cer. Sunt sigur c tot ce-i st n putin va fi suficient de bun. Ct
timp vei fi n Thrandor, a vrea s faci mai mult dect s ntinzi o mn pentru mpcare i pace.
Vreau s aduni informaii despre regele din Thrandor i consilierii si apropiai. Orice poi s afli
despre felul n care regele din Thrandor i conduce ara va fi folositor n procesele viitoare de
negociere. Informaiile despre cum ne-au nfrnt decisiv armatele vor fi primul obiectiv pe lista
ta, dar orice intrigi i zvonuri de la palat vor fi, de asemenea, folositoare.
neleg, Maiestate. Am cteva ntrebri practice, dac se poate, zise, ncercnd s dea
impresia c e ncreztoare, cnd de fapt era nelinitit n legtur cu sarcina descurajatoare care o
atepta.
Sigur c da, spune.
Prima ntrebare e simpl: cnd plec?

Poimine, de cum se crap de ziu. Cu ct vei porni mai repede, cu att mai bine,
rspunse brbatul. Ai nevoie de ctva timp ca s organizezi cltoria, dar trebuie s pleci repede.
Vreau s ajungi acolo nainte ca thrandorienii s se gndeasc la moduri de rzbunare. Probabil
c au pus deja la cale o contralovitur, dar simt c e puin probabil s-o i aplice. Trebuie s te
asiguri c ei neleg c Vallaine e mort i c nu intenionez s-i urmez exemplul agresiv. S pui
accent pe trecutul meu. Asta o s-i fac s se gndeasc de dou ori nainte s contraatace. Vreau
s tie c Shandarul rmne puternic, dar, dup schimbarea domniei, politica imperiului este
aceea de a-i apra graniele i de a oferi n acelai timp posibilitatea unor relaii de prietenie i
comer intens.
Femke ddu aprobator din cap. Va fi bucuroas s transmit un mesaj ca acesta.
Voi merge singur, Maiestate, sau voi fi nsoit de o delegaie?
Nu, nu singur, dar nu cred c va fi necesar o delegaie complet. O s numesc doi
oameni din personalul palatului s te nsoeasc n calitate de servitori i doi soldai care s-i
asigure protecia. Un grup mai mare ar atrage atenia i s-ar mica prea ncet. Dac suntei numai
cinci, vei putea cltori repede i nu vei fi percepui ca o ameninare.
Prea bine, Maiestate. Am o ultim ntrebare. Ai spus c ar trebui s m prezint cu
daruri n faa Maiestii Sale, regele Thrandorului. V-ai gndit la ceva anume sau ar trebui s m
ocup eu de asta? ntreb Femke.
Surabar rse.
Nu-i face probleme, o liniti el. O s pregtesc eu darurile potrivite. Vor trebui s fie
substaniale, dac vrem s le artm c imperiul este serios n legtur cu tratativele de pace. O s
vorbesc la trezorerie s-i dea tot ce-i trebuie.
Mulumesc, Maiestate, o s merg s-ncep pregtirile. Sunt o mulime de lucruri de
fcut. nainte s devin ambasadoare, trebuie s m asigur c lady Alyssa iese cum se cuvine din
Shandrim.
Duci o via complicat, observ Surabar cu un zmbet. Oricum, aceast cltorie te va
ine departe de Shalidar o vreme. Sper s-l arestez pn te ntorci sau mcar s-i dau suficient
timp s-i piar nevoia de rzbunare.
n sinea ei, Femke simea c Shalidar nu va renuna la ideea de a se rzbuna pe ea pentru
c se amestecase n planurile lui, dar asasinul avea un caracter ciudat. Orice era posibil. Un lucru
era sigur, totui: Femke era hotrt s-i in garda sus, n cazul n care Shalidar ar fi fcut vreo
micare.
Acum, c ordinele erau clare, Femke prsi biroul mpratului i se ntoarse la Potirul de
Argint. Lady Alyssa nu era deloc potrivit s fie ambasadoare a Shandarului. Aceast sarcin o
va obliga pe Femke s joace un rol cu totul i cu totul diferit. Ce pcat, se gndi. Ultimele dou
zile n pielea capricioasei domnie fuseser distractive.
Cnd ajunse la han, Versande Matthiason se afla n micul spaiu de recepie. Femke nu se
putu abine s nu se rsfee cu cteva ultime mofturi, aa c, nainte s-i anune iminenta plecare,
i nnebuni pe hangiu i pe angajaii si cu tot felul de nimicuri. Versande reui s-i pstreze
calmul atunci cnd Alyssa anun c va pleca n curnd, dar Femke i ddu seama dup relaxarea
trsturilor chipului su c era uurat. Cuferele sale nu se vor mai umple cu grmezi de bani, dar
era clar c Versande simea c ndurase destul pentru o singur vizit.
Nu mai avea rost ca Alyssa s rmn la Potirul de Argint i Femke nu voia ca plecarea
Alyssei din Shandrim s aib loc n aceeai zi cu cea a ambasadoarei n Thrandor. Chiar i o zi
distan era puin, dar nu prea avea de ales. De vreme ce ambasadoarea nu va arta ca Alyssa, era
puin probabil ca cineva s fac legtura. Totui, dac ar pleca n seara asta, ar ridica suspiciuni,

cci, dei Alyssa era capricioas din fire, foarte rar se ntmpla s porneasc dintr-odat la drum
lung. Aa c Femke se mai bucur de o noapte de lux n pielea domniei Alyssa.
Erau multe de fcut. Alyssa trebuia vzut prsind oraul i ideal ar fi fost ca i
ambasadoarea s fie vzut sosind. Cu toate astea pe cap, Femke nu-i mai enerv mult pe
Versande i pe oamenii si nainte s se schimbe n haine mai obinuite i s se strecoare afar
neobservat, pentru a-i vizita cteva dintre cunotinele din centrul Shandrimului. Avu nevoie de
cteva ore ca s aranjeze totul aa cum i convenea. Femke se ntoarse la Potirul de Argint la
lsatul serii, mulumit c totul era pregtit.
V-a cutat un tnr, doamna mea. A lsat astea i m-a rugat s v transmit
complimentele sale, mpreun cu rugmintea de a cina cu el n seara asta, i spuse Versande n
timp ce fata intra n holul hanului.
Brbatul i nmn un buchet de flori mic, dar aranjat cu mult gust. mpreun cu florile
primise i un bileel:
Drag Alyssa, mi pare ru c n-am avut ocazia s ne terminm conversaia mai devreme.
Am putea-o relua, oare, la cin? Am s te atept n sala de mese a hanului la ceasul al optulea.
Al tu, Danar.
Femke mormi uor.
De parc viaa n-ar fi i aa destul de complicat, bombni ea.
S-a ntmplat ceva, doamna mea? ntreb Versande. Pot s v ajut cu ceva?
Da, Versande, poi. Sunt sigur c ai remarcat cine a lsat astea. Lordul Danar va
ajunge aici n scurt timp. i-a exprimat dorina de a cina cu mine i ateapt s m ntlneasc n
sala de mese la ceasul al optulea. Cnd sosete, anun-l amabil pe lordul Danar c sunt
indispus. O s iau o gustare uoar n camer mai trziu.
Da, desigur, doamna mea, ncuviin Versande, nclinndu-se ncet. neleg pe deplin.
Femke se ndoi c aa stteau lucrurile, dar nu se apuc s mai explice. Era de ajuns ca
Versande s-l in la distan pe lordul Danar.
nc ceva, Versande.
Da, doamna mea?
Sub nici o form s nu-i spui lordului Danar c plec mine diminea. Dac afl, ar
putea insista s m vad i nu vreau s fiu deranjat n seara asta. Ai neles?
Da, doamna mea. O precauie logic, doamna mea. O s-o trimit pe Soffi sus imediat, s
vad ce vrei s mncai. Trag ndejde c vei dormi bine.
A doua zi de diminea, Femke se trezi devreme i i strnse lucrurile. Abia mijiser
zorile cnd cobor la recepie s-i plteasc nota. Nu o surprinse faptul c Versande era deja
acolo. Se ntreb dac omul sta dormea vreodat.
Bun dimineaa, Versande. Sper c nu ai avut neplceri asear, spuse Femke, ct putu
de arogant.
Nimic care s nu se poat rezolva n linite, doamna mea, o asigur Versande. Lordul
Danar a fost un pic suprat c nu ai putut cina cu el, dar nu a provocat deranj inutil. Presupun
c vrei s v achitai nota?
Femke ncuviin din cap cu o sclipire trengreasc n ochi, ntrebndu-se ce o fi
nsemnat un pic suprat.
Ei bine, doamna mea, v-am fcut socotelile. Sper c v-ai simit bine la noi.
Da, mulumesc, Versande. Camera a fost ct se poate de adecvat. Tu i angajaii ti
ai fost foarte amabili, rspunse fata, fcnd eforturi s nu-i spun c de fapt camera fusese
excelent i serviciile n-ar fi putut fi mai bune.

Totui, ct se poate de adecvat i amabili erau cuvinte de nalt apreciere venite din
partea cuiva ca lady Alyssa. Versande nu se simi ofensat, mai ales la tarifele pe care le practica.
Femke se uit la suma total i, fr s clipeasc n faa preului exorbitant, ncepu s
numere monedele de aur i argint. n sinea ei, era scandalizat de ct ceruse Versande pentru un
schimb de cearafuri, ederea n apartament pentru dou nopi, puin mncare uoar i ceva
butur. Era inclus i onorariul Rikalei pentru rochie, dar Femke era sigur c preul trecut de
Versande pe not era mult umflat fa de cel pe care avea s-l primeasc Rikala. Femke l trimise
pe Versande sus, ca s-i aduc personal genile, parial ca un ultim moft din partea Alyssei,
parial ca un semn personal de protest fa de nota de plat astronomic. Era hotrt s-l
exploateze ct se putea pentru banii respectivi.
Femke aranjase ca doi servitori s-o nsoeasc la ieirea din han. Sosir cu armsarii exact
la timp, cnd ceasul btea de ase. Fr s scoat o vorb, ncrcar genile Alyssei i i inur
calul pn nclec. Fr s se uite napoi, Femke porni la drum, lsndu-l pe Versande n ua
hanului, aparent deja uitat.
Schimbul se petrecu fr probleme. Femke strbtu oraul clare, mergnd pe strzile
dinspre est, apoi prsi Shandrimul. ntr-un punct de ntlnire stabilit dinainte, se ntlni cu alt
cunotin de-ale ei, care i aduse haine, o peruc i machiajul pe care l indicase, mpreun cu un
cal odihnit. Era uor s-i schimbe nfiarea suficient de mult nct s nu fie recunoscut ca
Alyssa i s fac un ocol amplu al oraului, clare.
Femke intr din nou n Shandrim prin cartierul de sud i se duse direct ctre palat. Primi
ultima instrucie n biroul mpratului. Acesta adug foarte puine indicaii la cele din ziua
precedent, apoi fcu o trecere n revist a darurilor pe care le alesese pentru regele din Thrandor
i-i spuse numele celor care aveau s cltoreasc mpreun cu ea. n final, informaia se dovedi a
nu fi pe deplin precis, cci a doua zi diminea, cnd veni timpul s plece, unul dintre cei doi
servitori era prea bolnav ca s poat cltori i a trebuit s fie nlocuit. Servitorul ales s mearg
n locul lui pru ocat de ntreaga poveste, dar reui s se pregteasc suficient de repede nct
ntrzierea s fie minim.
De vreme ce misiunea era una de durat, Femke se hotr s cltoreasc sub numele ei
adevrat. Soldaii i servitorii n-aveau de unde s tie c nu exista nici o ambasadoare shandez
pe nume Femke, aa c era sigur c nu vor demasca o impostoare. n plus, astfel era ndeprtat
problema de a fi mereu concentrat la numele fictiv. Dup ce nlocuitorul servitorului bolnav i
aez bagajele pe calul de povar, se prezentar toi scurt i Femke i conduse pe strzile oraului.
Putem s ne cunoatem cum trebuie n vreme ce clrim, spuse pe un ton autoritar.
Vom avea timp suficient pentru asta pn ajungem n Mantor.
Dup dou sptmni de drum, Femke reflect la aceste cuvinte cu o strmbtur. Spioana
nu se simise niciodat confortabil pe cal. Dei era o clrea competent, nu-i fcuse niciodat
plcere i nu se ncumeta prea des. Dup cinci zile de la plecarea din Shandrim, fundul o durea
att de tare, nct restul cltoriei deveni o tortur fizic, nrutit de cei patru nsoitori ai si.
Cei doi soldai, Sidis i Reynik, erau reinui i se purtau ca doi profesioniti. Sidis deinea
rangul de cap de coloan, n timp ce Reynik era un umil legionar. Femke i form repede
impresia c Reynik ascundea o personalitate plcut sub scutul rece pe care l afia, dar n faa lui
Sidis nu se va purta altfel dect ca un soldat profesionist. Soldatul mai n vrst era o persoan
distant, care n-avea timp pentru civili. Era clar c Sidis nu voia s se afle n aceast misiune. Se
simea ca i cnd ar fi ddcit copii, o slujb nepotrivit pentru un militar cu rangul i experiena
sa. Nu dup mult timp, Femke ajunsese s-i doreasc s-i poat ndeplini dorina evident de a
se ntoarce la legiunea sa.

De parc reinerea celor doi soldai n-ar fi fost de ajuns, Femke trebuia s suporte i
ciudeniile celor doi servitori, Kalheen i Phagen. Cel care li se alturase n ultimul moment,
Phagen, era att de tcut, nct ziceai c e mut. n cele din urm, Femke renun s mai ncerce
s-l angajeze pe tnrul slbu n vreo conversaie. n cel mai bun caz, reuea s scoat de la el
rspunsuri din unul sau dou cuvinte. Prea suficient de inteligent i de capabil, dar era att de
introvertit, nct cele mai mari eforturi ale lui Femke de a-l include n conversaii ddur gre.
Singura ocazie n care Phagen i-a oferit serviciile n timpul cltoriei a fost atunci cnd
i-a dat seama c Femke suferea de dureri acute din cauza eii. n seara celei de-a cincea zile, a
abordat-o discret dup ce au aezat tabra i i-a dat o alifie pentru posterior. Aceasta i provoc o
senzaie de amorire care i fcu att de bine, nct lui Femke i ddur lacrimile n semn de
mulumire. Dup asta, deveni mult mai dispus s-i ierte firea reticent.
Kalheen era opusul lui Phagen. El avea tot timpul ceva de zis. S-i ntrerupi monologurile
sau povestirea amintirilor se dovedi la fel de greu ca a-l face Phagen s spun mai mult dect
Da, doamna mea i Nu, doamna mea. La nceput, asta fusese bine. Cteva dintre istoriile lui
Kalheen erau amuzante evident, mult exagerate, dar au ajutat ca timpul s treac mai repede.
Vocea lui joas era expresiv, iar ritmul i construcia povetii dovedeau caliti care le lipseau
multor barzi. Totui, fiecare istorisire aducea cu sine o alta i apoi o alta, ntr-un ir nesfrit.
Ceea ce deveni obositor dup numai o zi.
n timp ce Phagen era slab ca un b, Kalheen era mai degrab grsu. n locurile de
popas, Kalheen prea c-i gsete ntotdeauna doar muncile care l solicitau fizic cel mai puin.
Asta nu era o problem, cci ceilali trei brbai, mpreun cu Femke, erau n form i dispui s
fac lucrurile n locul lui, dar dup cteva zile, pe Femke ncepu s-o irite faptul c el evita cu
neruinare efortul fizic de cte ori avea ocazia.
La dou zile dup ce ieiser din Shandrim, tnra era gata s-i sugrume pe toi nsoitorii
ei, dintr-un motiv sau altul. Dac n-ar fi fost att de importani n meninerea imaginii ei de
ambasadoare, s-ar fi descotorosit de ei. Totui, echipa aceasta fusese aleas special pentru ea i
nu avea timp s-o schimbe, aa c strnse din dini i le ndur ciudeniile.
Slav lui Shand! oft ea cnd trecur de culmile din nordul Mantorului i vzu oraul
pentru prima dat. Stai un pic, spuse, ntrerupnd intenionat ultima poveste a lui Kalheen. S ne
recapitulm planul nainte s intrm n ora.
Traser de frie i se uitar la ea. Sidis afia o expresie de plictiseal dezinteresat,
Kalheen prea iritat pentru c i se curmase istorisirea i Reynik era atent altundeva. Tnrul
soldat se tot uita la Sidis, de parc ar fi ateptat s-i spun dac s-o asculte sau s-o ignore.
Singurul care prea s fie concentrat era Phagen. Prea stnjenit de lipsa de politee a celorlali.
Dei nu spuse nimic, o fulgerare de mnie i strbtu ochii cnd se uit la ei.
n regul, o s fiu scurt. Cnd intrm n ora, ne ndreptm direct spre palat. Dac e
nevoie, ntrebai cum se ajunge acolo, dar nu v lsai atrai n conversaii. Pe ct posibil, privii
doar n fa, trebuie s dm impresia de disciplin i seriozitate. Nu e nevoie s v reamintesc c
suntem aici n numele mpratului, pentru a discuta cu regele acestui inut. Eu nu sunt singurul
ambasador aici. Fiecare dintre noi va trece astzi prin faa oamenilor din Thrandor, aa c hai s
le artm c ne aflm aici cu treburi importante. Sidis, Kalheen i Phagen m vor nsoi n
audiena n faa regelui. Reynik, dac i se permite s iei n ora, a vrea s mergi s cumperi
lucrurile despre care am discutat. V rog pe toi s stai cu ochii larg deschii i urechile ciulite. i
vom raporta mpratului tot ce putem afla despre aceti oameni i despre obiceiurile lor, cci vor
fi informaii folositoare. Nu suntem aici ntr-o misiune de cap i spad, aa c nu facei nimic
nebunesc. E clar pentru toat lumea cum trebuie s procedeze?

Brbaii ncuviinar toi din cap, iar Femke se uit n ochii fiecruia. Toi rspunser
acestei priviri cu o ncredere care o mulumi.
Prea bine, s-i facem o vizit regelui din Thrandor.
Cei doi soldai ddur pinteni cailor i o luar nainte, Reynik innd steagul alb de pace
astfel nct s fluture deasupra lui n vntul uor. Femke era imediat n spatele lor, iar la urm
venir cei doi servitori, care trgeau dup ei cei civa cai de povar.
Thrandorienii au fost surprini s vad oameni din Shandar vizitndu-le capitala sub
semnul steagului alb. Toi i-au urmrit din momentul n care au sosit. Grzile de la poarta
oraului n-au vrut s-i lase pe Femke i pe ceilali s ptrund fr escort. Au insistat ca Sidis i
Reynik s renune la arme nainte s intre, dar Femke se gndise dinainte la asta. Cei doi soldai
i predar sbiile i arcurile fr mpotrivire. Avur parte de o scurt ntrziere, ct soldaii din
Thrandor merser s aduc patru brbai clare, care s nsoeasc grupul din Shandar.
Drumul final pn la palat dur ceva timp. Caii merser la pas, dar oraul se ntindea pe
ntreg dealul, iar palatul regelui se gsea n vrf. Femke nu ntoarse capul pe tot parcursul
drumului, dar era cu ochii n patru i acumula n minte informaii despre structura oraului.
Amplasarea n vrf de deal a acestuia era diferit de cea a Shandrimului. Relaia dintre
avuie i poziionarea pe panta dealului uura distincia de clas. Pe msur ce urcau n ora,
casele deveneau tot mai luxoase. Femke se ntreb ce prere aveau cei din zonele ru famate de
aceast situaie. Hoii ar ti n care case se gsesc przile cele mai mari, dar dac o patrul ar fi
gsit n zonele mai nalte ale oraului pe cineva care nu-i avea locul acolo, atunci asupra acestuia
avea s fie aruncat automat vina pentru orice nelegiuire. Nu semna deloc cu Shandrim, unde
bogai i sraci triau deopotriv n toate cartierele oraului. n capitala shandez, oamenii cei
mai srmani puteau adesea fi vzui plimbndu-se pe strzile bogailor. Structura Mantorului
prezenta avantaje pentru meninerea ordinii, dar lui Femke i se pru ciudat i descurajant.
Ctre vrful dealului, zri trei brbai intrnd ntr-una dintre locuinele mai mari. Pentru o
secund, ar fi putut s jure c cel din mijloc era Shalidar. O strbtu un fior, dar imediat i veni
n fire. ansele ca Shalidar s fie aici, n Mantor, i s se plimbe prin faa ei erau extrem de
reduse. Asemnarea era remarcabil, dar nu putea s fie dect o coinciden. Brbatul i asociaii
si se strecurar n cldire, iar Femke se cert n sinea ei c se speriase aa uor.
Concentreaz-te, Femke, i porunci cu asprime. N-ai timp pentru prostii.
Cnd au ajuns la palat, s-au confruntat cu obinuitele ntrzieri administrative. Mai nti,
la poarta principal, grzile regale au insistat s-l cheme pe cpitan nainte s-i escorteze n
interiorul zidurilor palatului. Cnd urcar treptele mari, Femke se minun de coloanele
grandioase ale faadei. Scrile de piatr urcau printre dou rnduri de arbuti ornamentali cu
diferite forme, apoi treceau pe sub nite panouri cu nsemne regale, atrnate de bare orizontale
sub acoperi.
nainte s urce treptele dintre cele dou coloane aflate de-o parte i de alta a intrrii
principale, o privire aruncat n urm o rsplti cu o panoram uimitoare a oraului ntins n vale.
Contemplarea acestui peisaj fu ntrerupt de un om pe nume Krider, mbrcat imaculat i odios de
formal, care i ntmpin la u. i puse lui Femke ntrebri despre natura vizitei sale, apoi insist
ca cele trei mici cufere cu daruri din partea mpratului Surabar s fie golite i cercetate
amnunit. Acestea au fost dup aceea umplute la loc i napoiate. Krider supraveghe totul cu
precizie maxim, dup care le ddu instruciuni altor angajai mai tineri ai casei regale s-i
conduc pe Femke i pe nsoitorii si n sli de ateptare adecvate. Fata i ceilali profitar de
ocazie ca s se spele i s se schimbe din hainele de cltorie n inute mai formale pentru
ntlnirea cu regele.

Delegaia shandez n-a fost scpat din ochi nici o secund. De cnd au intrat n Mantor i
pn cnd au ajuns n biroul de audiene al regelui, au fost supravegheai de ctre cineva la
fiecare pas. Dup aceea, Femke i ddu seama c nu era deranjat de monitorizarea constant, ci
de faptul c niciunul dintre chipurile acelea nu zmbea, nici nu se arta bucuros s-o ntlneasc.
Femke simi puin cldur cnd se afl pentru prima dat n prezena regelui, dar chiar i atunci
sentimentul era supravegheat.
Majordomul-ef, Veldan, i escort pe Femke i pe cei trei alei s poarte darurile ctre
biroul de audiene. Veldan era o persoan reinut, dar nu ostil. Pentru el, Femke era pur i
simplu o alt persoan pe care trebuia s-o recomande regelui.
Maiestate, dai-mi voie s-o prezint pe lady Femke, ambasadoare a Shandarului, anun
Veldan.
Ateptarea se terminase, iar stomacul fetei se strnse de emoie i nerbdare.
N-ar trebui s fiu agitat, i spuse ncet. n biroul mpratului Surabar intru fr s am
reineri nici o clip. Nici acum nu e altfel.
Era altfel, evident, dar Femke i control sentimentele i zmbi cu toat prietenia de care
putu fi n stare n momentul n care intr n biroul regelui. Spre uurarea ei, acesta i ntoarse
zmbetul cu ceea ce prea a fi o bun dispoziie autentic. Regele Malo nu era singur, iar cnd
fcu reverena, Femke profit de ocazie pentru a scruta ncperea.
Bine ai venit, lady Femke. ntotdeauna ne face plcere s primim un emisar de pace
de la vecinii notri cei mai apropiai. Ce v aduce n umilul meu regat? ntreb regele.
Tonul su era prietenos, plin de cldur presrat cu puin ironie.
Femke i studie chipul, care prea binevoitor i nelept. Regele Malo i purta bine vrsta.
Prul argintiu desvrea coroana simpl, din aur. Sttea drept, ochii sclipindu-i de inteligen.
Femke i ddu seama c acesta nu era locul potrivit pentru minciuni inutile.
Un sftuitor apropiat, dou grzi narmate la u i un tnr care ar putea s fie fiul
regelui, aezat ntr-o parte, remarc ea. i Veldan, adug ea i ncheie astfel lista pe care o
fcuse n gnd, innd seama de paii din spatele ei.
Maiestate, Maiestatea Sa Imperial, Surabar, noul mprat al Shandarului, v salut i
v ofer aceste daruri drept despgubire pentru recenta invazie nejustificat a teritoriului suveran
al Maiestii Voastre. Dorete s-i cear iertare din partea imperiului i s caute o cale de a
inaugura o nou er a comerului i a cooperrii cu Thrandorul, spuse ea, mndr c reuise ca n
voce s i se simt att ncrederea, ct i cldura. La un semn al fetei, Sidis, Kalheen i Phagen
naintar i deschiser cuferele pline de comori pe care le aveau asupra lor.
Femke observ cu mulumire cum regele ridic puin din sprncene, semn c era cu
adevrat surprins de coninutul micilor cufere. Crezuse c probabil Krider sau unul dintre ceilali
servitori i fcuser o trecere n revist a coninutului cuferelor. Dar probabil c nu,
concluzion fata. Doar dac nu cumva regele joac teatru mai bine dect m pricep eu s citesc
chipuri.
Observ c regele se uit lung la tnrul cu pr blai care sttea ntr-un capt al ncperii.
O mic nclinare a capului l fcu pe rege s zmbeasc. M ntreb despre ce e vorba. n mintea
lui Femke se derula o mulime de posibiliti. Din acea privire, tnrul prea a deine o poziie
prea nalt pentru a fi fiul regelui. Ar putea oare s fie lordul Shanier, vrjitorul care fusese mai
inteligent dect lordul Vallaine i distrusese armata shandez invadatoare? Dar pare mai tnr
dect mine! Femke tia c i ea prea mai tnr de douzeci de ani, ct avea de fapt, doar dac
nu ncerca n mod voluntar s-i ascund vrsta. Poate c la fel era i cu acest brbat. Pare prea
tnr pentru a fi o ameninare, ceea ce-l face cu att mai periculos, se gndi. Tinereea se

dovedea adesea un mijloc folositor de a induce n eroare atunci cnd trebuia s-i mascheze
abilitile, aa c simi o oarecare empatie fa de tnrul vrjitor, dac asta era.
Cum era ea nsi o maestr a deghizrii, Femke putu s aprecieze beneficiile tinereii
aparente a lui Shanier, dar tia c era posibil ca ea s nu vad adevrata lui nfiare. Timp de
luni de zile, lordul Vallaine i pclise pe toi, inclusiv pe Femke, i-i fcuse s cread c el e
mpratul Shandarului.
Dac zvonurile erau adevrate, Shanier avea puteri vrjitoreti chiar i mai mari dect cele
ale lui Vallaine. Cine tie de ce era n stare?
Lady Femke, accept cu bucurie aceste daruri din partea mpratului Surabar i n cel
mai scurt timp o s v dau un rspuns n legtur cu propunerea sa de pace. Ultimele luni au fost
dificile pentru noi toi, dar Thrandor a ncercat dintotdeauna s pstreze pacea cu vecinii. Le-a
face un mare deserviciu supuilor mei dac a refuza acum o astfel de propunere. Fii binevenit
n palatul meu. Veldan v va gsi camere potrivite. Sunt sigur c suntei obosii dup cltorie i
neleg c n-ai avut timp s v odihnii dup ce ai intrat n ora. Mergei s-o facei acum. Vorbim
din nou mine. Mi-ar plcea s aud mai multe despre mpratul Surabar i a aprecia ansa de a
afla despre planurile sale de pace i comer intens.
Desigur, Maiestate, rspunse Femke, nc zmbind. V mulumesc pentru primirea
clduroas. Gestul e ct se poate de generos, date fiind nedreptile recente care vi s-au fcut de
ctre poporul meu. Sunt n serviciul Maiestii Voastre pe toat durata ederii mele aici, dei m
tem c de data aceasta nu voi rmne prea mult timp. Maiestatea Sa Imperial, mpratul Surabar,
dorete s aud rspunsul n legtur cu oferta de pace, iar eu trebuie s m supun.
Regele Malo nclin din cap aprobator i i uguie puin buzele nainte s rspund.
neleg. i eu mi-a dori acelai lucru dac a fi n locul su. Totui, pentru moment,
fii binevenit. V putei plimba n voie prin palat i prin curile sale, cci nimeni nu v va face
nici un ru n interiorul zidurilor. Totui, dac domnia voastr sau vreunul dintre nsoitori dorii
s v aventurai n ora, atunci insist s luai o escort pentru propria siguran, nelegei?
Printre oamenii mei se afl i cei care au pierdut recent persoane dragi. Sngele nc le clocotete
la gndul rzbunrii. S nu le dm anse inutile celor care ar putea face ceva prostesc dintr-un
impuls de nestpnit.
E o msur de precauie ct se poate de neleapt, Maiestate. Pe mine, rspunse
Femke, fcnd nc o dat o reveren adnc, apoi se ntoarse i iei pe ua pe care Veldan se
grbi s i-o deschid.
Majordomul-ef o conduse n aripa de vest a palatului i-i art cteva camere la primul
etaj, care erau mai luxoase dect tot ce vzuse Femke pn atunci. Nici mcar n rolul Alyssei nu
se bucurase de un apartament ca acesta.
Zona de locuit era uria, cu scaune i mese frumoase, aranjate n ncpere ntr-un stil
lejer. Ornamente bogate i tablouri splendide mpodobeau pereii, n timp ce podeaua era complet
acoperit cu un covor moale, gros i cu modele complicate. Se mai aflau acolo dou biblioteci
nesate cu multe volume legate n piele, o mas de scris i un emineu mare. nuntru erau
surcele, iar o cantitate generoas de buteni era aezat ntr-o taini special fcut n peretele de
alturi. Lmpile cu ulei, puse att pe etajerele din coluri, ct i pe alte suprafee disponibile,
promiteau c vor da mult lumin n timpul serii, iar n camer se mai observau vaze generoase
cu flori i boluri cu fructe, mpreun cu alte mici gustri. Dormitorul i bile erau nc i mai
somptuoase. Femke se abinu cu greu s nu rd cnd Veldan o ntreb dac ncperile erau pe
gustul ei.

Sunt ct se poate de confortabile, mulumesc, Veldan, rspunse fata, atent s-i


pstreze vocea calm i chipul netulburat. A vrea s fac o baie, dac se poate. Ai putea aranja s
vin cineva s-mi aduc ap fierbinte, te rog?
Nu trebuie adus, lady Femke. Avem civa oameni detepi n Mantor. Unul dintre ei
a ctigat rangul de cavaler acum civa ani, cnd a dezvoltat un sistem de pompare a apei calde
prin evi direct n camerele de baie. O s trimit pe cineva s pun n funciune pompa pentru
domnia voastr i baia ar trebui s se umple n cteva minute.
Mulumesc, Veldan. O s privesc procedeul cu interes. Dac aceast pomp se
dovedete a fi pe ct de eficient zici, mi-ar plcea s-l ntlnesc pe acest cavaler. Crezi c ar
accepta s monteze o instalaie i n palatul imperial din Shandrim? Sunt sigur c Maiestii Sale
Imperiale i-ar plcea ca personalul angajat n palat s nu mai umble de colo-colo cu gleile cu
ap.
Cine tie, doamna mea, cine tie? spuse Veldan cu un zmbet ironic. Dac mai dorii i
altceva, tragei de sfoara clopoelului din col.
nc ceva, te rog, Veldan, adug Femke repede, cci majordomul se ntorsese s
plece. Unde sunt cazai ceilali din delegaia mea?
Sunt n anexa de sud, doamna mea. Camerele de oaspei de acolo nu sunt echipate la
acelai standard ca acestea, dar v asigur c nu le va lipsi nimic, rspunse Veldan.
Privind n jur prin camera ei, Femke nu se ndoi de spusele lui.
Sunt sigur c vei avea grij de ei ntr-un mod admirabil, Veldan. Doar c m gndeam
c mi-ar plcea s mai vorbesc cu ei din cnd n cnd. Pe parcursul ederii noastre aici, va mai
trebui s le dau instruciuni legate de pregtirea drumului de ntoarcere, spuse fata cu o voce
cald. Apoi, pe un ton ironic de oapt conspirativ, adug: Mai ales n ceea ce privete lista de
suveniruri de cumprat.
Desigur, rspunse Veldan, evident amuzat de mrturisirea ei. Doar sunai din clopoel.
Servitorul domniei voastre v va ndruma ntr-acolo dac i-o vei cere.
Mulumesc frumos, Veldan, mi-ai fost de mare ajutor.
Cu mult plcere, lady Femke.
Veldan plec, iar Femke se minun din nou de dimensiunea czii uriae din marmur,
ngropat n podea. Ar fi putut mai degrab s noate dect s fac o baie, decise, cu un fior de
nerbdare. Era surprins c ceva att de greu putuse fi montat la un etaj superior, dar cu siguran
se potrivea n decor. ntregul palat fusese mpodobit la scar mare.
Din obinuin, Femke cercet camerele n cutare de intrri camuflate, ascunztori pentru
spioni i ci de scpare. Spre surprinderea ei, nu gsi vreun semn de puncte de supraveghere. Ori
regelui nu i se prea potrivit s-i monitorizeze oaspeii, ori punctele de spionaj erau att de bine
camuflate, nct ea nu le putea localiza. Dup ce arunc nc o privire, Femke renun la a doua
variant i ajunse la concluzia c reeaua de spionaj a regelui, dac ar fi avut, ntr-adevr, una, nu
opera la acelai nivel ca n Shandrim. Intriga i comploturile fceau parte din stilul de via
shandez.
Femke fu ncntat de rezultatele cutrilor sale. Munca ei aici avea s fie mai uoar.
Fr o reea organizat de spionaj de care s se loveasc, thrandorienii i nmnaser cheile
palatului i-i spuser: Haide, ia tot ce-i trebuie.
Reynik era dezamgit c nu-l ntlnise pe rege. Dup un drum att de lung, i se prea
umilitor s fie exclus de la evenimentul principal. nc nu era sigur dac fcuse bine c-i atrsese
atenia mpratului Surabar n timpul luptei de dup ceremonia de ncoronare. Muncise att de
mult ca s intre n legiunea de elit a generalului. i acum, cnd nc nici nu apucase s se
acomodeze, fusese smuls din rndul trupelor ca s fac pe escorta pentru domnia ambasador.

Ambasadoarea Femke era o persoan suficient de plcut. Reynik tia c nu era vina ei c
el se afla aici, dar era frustrat c-i ncepuse cariera n legiunea generalului cu o astfel de misiune.
Civa dintre colegii si soldai l invidiaser pentru ocazia de a vedea Mantorul. Asta va duce
inevitabil la conflicte la ntoarcere, ceea ce n-avea cum s fie bine, mai ales c era proaspt
recrut. Tot ce putea s spere era c din aceast cltorie va ctiga o experien care se va dovedi
util n viitor.
Sidis fusese un tovar de cltorie dezastruos. Din cauza btrnului cap de coloan, cu
faa lui acr, nimic n-avea cum s fie distractiv. Reynik era de prere c, dac Sidis ar fi fost mai
prietenos, ambasadoarea ar fi fost i ea o companie mai plcut. Astfel, cele dou sptmni
fuseser o tortur lent. n plus, Sidis nu voise s se antreneze cu armele, aa c Reynik se simea
nepenit i nemulumit.
Servitorii l conduser pe Reynik prin palat pn la locul unde urma s fie cazat. Palatul
era un labirint. Cu siguran s-ar rtci pe aici, se gndi posomort. Totui, cnd se deschise ua
de la camera lui, Reynik nu-i putu reine un zmbet. Era mai luxoas dect tot ce cunoscuse n
Shandar. Poate c, pn la urm, cltoria asta n-o s fie att de rea, se gndi.
CAPITOLUL 4
A plecat? Unde a plecat?
Lordul Danar era iritat de chipul placid al lui Versande Matthiason. Hangiul prea
imperturbabil n faa furiei sale. Ca o stnc la rm n timpul furtunii, lsa valurile de mnie s se
reverse asupra lui i, dac micarea asta l-ar fi modelat n vreun fel, atunci n-ar fi fcut dect s-i
netezeasc trsturile feei.
Nu sunt sigur unde a plecat lady Alyssa, domnul meu. Nu e treaba mea s le pun
ntrebri oaspeilor despre deplasrile lor, dar am observat c genile pe care le-a luat cu ea erau
pline. Dac ar fi s fac o presupunere, a spune c a prsit oraul i c e n drum spre cas,
rspunse calm Versande.
A prsit oraul! exclam Danar.
Ridic att de mult din sprncene, nct aproape c i ajunser pn la linia prului i
fiecare trstur a chipului su expresiv arta nencredere.
Cnd a plecat?
n dimineaa asta. Devreme. mi pare ru, lord Danar.
Alyssa fugise din nou de el. Mai nti reuise s se sustrag eforturilor lui de a o vedea
dup ncoronare. Acum l fcuse de rs n faa lui Versande. i apoi, ca o insult n plus, umilina
avea s-l mai coste zece seni de aur, cnd prietenii lui vor descoperi c fata a plecat.
Ai idee cnd se va ntoarce? ntreb el, cu foarte puin speran n voce.
Versande cltin din cap.
M tem c nu, domnul meu. Cnd lady Alyssa a plecat, n-a zis nimic despre cnd va
reveni.
Asta pare a fi una dintre tendinele generale ale Alyssei, mormi Danar. A plecat n
dimineaa asta, zici? Atunci, poate c a putea s-o ajung din urm, adug, mai mult pentru sine
dect pentru hangiu. Mulumesc, Versande. Dac mai auzi ceva de lady Alyssa, a fi recunosctor
s primesc veti despre ea.
neleg, domnul meu. Dac aud pe unde este, o s v trimit vorb. Dac v e de ajutor
cu ceva, s tii c Alyssa i servitorii si au luat-o n jos, pe Bulevardul de Est.
Danar ncuviin din cap, apoi se ntoarse i iei ncet din han, cu chipul gnditor. Oare se
amgea singur? Chiar stabilise o legtur cu Alyssa sau era doar imaginaia lui? Era obinuit ca
femeile s leine la picioarele lui chiar n clipa cnd se arta interesat de ele. Era enervant i
totui ciudat de reconfortant c Alyssa nu se lsa cucerit att de uor. Ar trebui s-o urmreasc?

Nici nu tia din ce ora vine, dar cu siguran n oraele de pe coast ar exista cteva femei care
corespundeau descrierii Alyssei i rangului su. Ar putea ncerca s-i ia urma. Dac i-ar pierde-o
pe drum, ar putea ntreba n urmtorul ora. Va fi Alyssa impresionat de insistena lui de a o
urmri sau el se va dovedi a fi doar o pacoste de evitat? Era o dilem grea. Danar nc n-o
cunotea pe Alyssa suficient de bine nct s fac o evaluare echilibrat.
Oricum a proceda, trebuie s m hotrsc acum. Dac mai amn mult, i voi pierde
urma, murmur. Se opri i privi tcut n gol pentru o clip. N-are rost, trebuie s fac ceva. Dac o
las s plece, atunci poate c n-o s-o mai vd niciodat. Nu vreau s m ntreb ce-ar fi fost pentru
tot restul vieii. Bine sau ru, trebuie s m duc dup ea.
Strzile erau aglomerate. Se apropia momentul clopotului de la miezul zilei. n curnd
avea s se aglomereze i mai mult, cci oamenii se ntrerupeau din muncile lor i ieeau s caute
de mncare pentru prnz. Mergeau de colo-colo, fiecare n treaba lui. Nu era timp de sporovial,
iar cei care se angajau n conversaii vorbeau n propoziii scurte. Toat lumea se grbea s fac
ceva. Danar se hotrse, aa c se amestec n mulime i se puse pe treab.
Ls mesaje pentru prieteni i rude c va lipsi din ora o vreme, apoi adun cteva obiecte
de care avea nevoie n cltorie. Nu mai drumeise prea mult i n-o fcuse niciodat singur. Nu
mai campase i nici nu cunotea cile pe care urma s le apuce. Mai trziu n dup-amiaza aceea,
cnd iei din reedina tatlui su i o porni pe Bulevardul de Est, bagajele i erau srccioase,
echipamentul, prost ales i planul, ct se poate de neconvingtor. Avea o perspectiv ngust
nu-i ddea seama de neajunsuri i era concentrat exclusiv pe scopul su.
Cnd a plecat din Shandrim, vremea era frumoas, sporindu-i iluzia c aceast cltorie
va fi o aventur minunat. Avea un cal bun din grajdul tatlui su, o sabie ascuit i o grmad
de bani. Se simea pregtit s nfrunte orice. Ironia fcu ns ca n momentul n care el prsi
oraul, ndreptndu-se spre est, Femke s se ntoarc prin sud.
Femke era la palatul din Thrandor de dou zile cnd vraja luxului se rupse brusc.
Doamna mea, doamna mea, spuse Kalheen gfind, dup ce ddu buzna n
apartamentul ei fr s anune.
Unde-i sunt manierele, Kalheen? izbucni Femke cu vocea grav, plin de dojan.
Slujeti de destul vreme nct s tii c nu intri niciodat ntr-o camer fr s bai la u, mai
ales n cea a unei femei.
Femke era foarte surprins c servitorul nclcase un protocol att de simplu. Dac lui i se
prea c putea fi familiar cu ea pentru c timp de trei sptmni cltoriser mpreun, atunci
Femke era gata s fie dur cu el pentru a elimina imediat astfel de preri greite.
mi pare ru, doamna mea, spuse el rsuflnd din greu, strduindu-se s-i revin dup
ce alergase ctre camera ei. Lui Femke i era greu s-i imagineze ct de mult alergase Kalheen,
cci nu cunotea nc planul palatului. Nu era n form, deci presupuse c nu fugise mult. Promit
c o s in seama de maniere pe viitor, dar acum e prea important ca s mai pierd vremea i cu
politeurile. A avut loc o crim, doamna mea, aici, n palat.
O crim, Kalheen? Cine? ntreb Femke.
I se ridicase prul ceafa. Instinctul i spunea c n-aveau s-i plac vetile lui Kalheen.
Baronul Anton, doamna mea. A fost gsit mort n camera lui n dimineaa asta, dar e
ceva i mai ru de-att
Spune repede, Kalheen, ce e?
Toat lumea crede c domnia voastr l-ai ucis, hri el. De fapt, cnd spun toat
lumea nu m includ i pe mine, evident. Nici Phagen, Sidis i Reynik nu cred asta, dar
thrandorienii zic c domnia voastr l-ai ucis. Un grup de soldai vine ncoace s v aresteze. De

aceea am alergat. Trebuie s fugii, doamna mea. Acum, trebuie s fugii. Dac v prind, cine tie
ce v vor face?
Era panicat i vorbea repede, iar cuvintele deveneau i mai greu de neles, cci pieptul lat
i se nla i cobora din cauza efortului depus.
Femke nu se sperie. Inspir adnc i numr ncet pn la cinci, n gnd. Disciplina
funciona.
Mulumesc, Kalheen, dar nc nu sunt pregtit s fug, spuse calm. N-am svrit nici
o nelegiuire i cu siguran n-am omort pe nimeni. Am fost aici, n camera mea, toat noaptea,
deci de ce cred ei c eu sunt de vin?
Au gsit broa domniei voastre n pumnul ncletat al baronului i un cuit n stil
shandez nfipt n pieptul su. Era broa pe care ai purtat-o ieri la rochia verde.
Aa deci, mai mult declar ea dect ntreb. S vedem despre ce-i vorba, nu?
Femke se ndrept spre dormitor, apoi ctre garderoba uria n care i atrnase hainele.
Rochia verde era pe umeraul cel mai din fa, unde o aezase cu o sear nainte, dar nici urm de
bro, iar rochia era uor rupt n locul n care bijuteria fusese prins de material. Cineva
smulsese broa din rochie, dar Femke se ndoia c fusese baronul Anton. Cine i furase broa voia
s-i ntind o curs. Mai ru, cnd i verific centura pentru cuite, vzu c lipsea un cuit.
Mnerele erau lucrate ntr-un stil shandez greu de confundat. Dac n urm cu cteva minute
ideea de a evada i se pruse prosteasc, dintr-odat prea s fie mult mai bun.
Femke tia c n-ar putea niciodat s-i dovedeasc nevinovia din interiorul unei
temnie sau, mai ru, atrnat ntr-o spnzurtoare. Dac fugea, va prea vinovat, dar cel puin
va avea libertatea de a-i cuta adversarul necunoscut i de a ncerca s-i descopere motivele. tia
doar foarte puine despre sistemul juridic thrandorian i nc i mai puine despre cum va fi tratat
un diplomat strin acuzat de uciderea unui nobil de seam, prieten al regelui. O trecu un fior
gndindu-se cte variante existau i decise s nu atepte s afle.
ncuie ua, Kalheen, i ordon. Mi s-a ntins o curs. Ai dreptate, trebuie s ies de aici
i nu cred c ajung departe dac o iau pe coridoare.
Femke fugi n sufragerie i se duse la fereastr. Deschise partea mai mare a ferestrei i se
aplec n afar o clip, studiind ruta de scpare pe care o avea n minte. Era una periculoas. Nu
se ateptase s fie nevoit s prseasc n grab palatul thrandorian i totui, din obinuin,
apucase s caute toate variantele de ieire. Fusese cea mai bun micare pe care o fcuse. Nu era
pentru prima dat cnd planurile ei se dovediser folositoare.
Femke nu cobor imediat pe fereastr, ci se ntoarse repede n dormitor i rscoli printre
lucrurile ei. nfac un mic rucsac i arunc mai multe articole n el. Bani thrandorieni, dou
schimburi de haine, mica ei colecie de cuite i deschiztori de lacte, mpreun cu o cutiu din
lemn pentru bijuterii n care i inea provizia de otrvuri, n flacoane minuscule de metal, bine
nchise, ascunse sub fundul fals. O btaie puternic n ua sufrageriei fcu ca inima s-i bat
puternic n piept. Nu mai avea timp. Trebuia s plece.
i arunc rucsacul pe umeri, i schimb pantofii de curte cu nite ghete scurte i fugi pe
fereastra deschis. Rochia nu era potrivit pentru genul acesta de activitate, dar acum nu mai avea
ce s fac. Kalheen o ajut s-i menin echilibrul cnd se urc pe pervaz. Ea se ntoarse pentru
o clip. Observ c servitorul voinic trsese deja zvorul uii.
ncearc s-i ntrzii ct poi de mult. A fi recunosctoare pentru tot timpul pe care
mi-l poi ctiga, opti fata.
O s fac tot ce pot. Mult noroc, doamna mea, rspunse.
Pervazul era ngust. Rucsacul pe care l avea pe umeri o mpiedica s stea cu spatele la
perete, aa c trebuia s se deplaseze cu faa la zid, fr s vad aproape nimic. Marginea rochiei

i flfia n jurul gleznelor i o distrgea, cci vntul trgea de material cu degete invizibile.
Trebuia s treac de patru pervazuri nainte de a ajunge jos. Era ngrijorat s nu fie vzut din
interior n timp ce le traversa, dar avu noroc. Camerele pe lng care trecu erau toate goale i,
cnd ajunse n punctul din care trebuia s coboare, nu erau semne c cei care btuser la u se
uitau deja n afar dup ea.
Femke i ntinse gtul s priveasc peste umr. Copacul din apropiere pruse mult mai
aproape de perete cnd l vzuse de la fereastra apartamentului su. Acum, distana dintre
pervazul pe care se afla i cea mai apropiat creang i ddu senzaia c ar avea nevoie de aripi ca
s strbat cu bine golul care le desprea.
Se opri s se gndeasc ce opiuni avea, dar acestea erau limitate. Dei se afla doar la
primul etaj, aripa de vest fusese construit la scar mare, iar camerele erau extrem de nalte. Dac
s-ar fi lsat s atrne cu minile agate de pervaz, tot ar mai fi avut vreo ase metri pn la
pmnt. De la o aa nlime, ar fi riscat s-i rup un bra sau un picior. n cel mai bun caz, s-ar
alege doar cu vnti i durere, dar nici pe acestea nu i le putea permite.
Ar mai fi fost varianta s continue s mearg pe pervaz, s intre pe o fereastr i s spere
c poate evita s fie descoperit pe coridoare pn cnd va gsi scrile pe care s coboare pn la
parter. Dar cu atia oameni care o cutau, riscurile implicate erau de neacceptat.
Nu-i rmnea dect s se arunce n copacul din apropiere. Nici nu voia s se gndeasc.
Va putea oare sri att de departe? Dac nu va reui s se prind, va avea o a doua ans cu
crengile de mai jos sau i va lua prea mult avnt i acestea nu-i vor putea mpiedica prbuirea?
Femke nu se temuse niciodat de moarte i uneori curajul ei mergea pn la nesbuire. Ca
i acum. nchise ochii i se concentr. Pentru o clip, timpul pru c ncetinete, iar inima mai
avea puin i i se urca n gt, dar se ghemui s-i ia elan. Adrenalina i curgea n vene, n timp ce
corpul i se balansa, pregtindu-se pentru salt. Trupul i se nclin, iar Femke sri din ghemuire i
se azvrli cu spatele n aer, cu toat puterea de care era n stare. Se rsuci la jumtatea saltului i
se ntinse ca un trapezist care ncearc s apuce bara ce se apropie rapid.
Sritura i iei perfect. Minile i gsir creanga la care dorea s ajung, dar, spre groaza
ei, aceasta era prea groas ca s se poat apuca aa cum trebuie. Odat prins de crac, trupul i se
balans, dar nu reui s se in bine i se lovi cu picioarele de copac. Rsucindu-se a doua oar la
jumtatea saltului, ca o pisic ce se redreseaz nainte de impact, Femke reui s se ndrepte cu
faa n jos, tocmai la timp pentru ca trupul ei s se loveasc de o creang de dedesubt. Ramura o
izbi n plin de-a lungul abdomenului, att de puternic nct simi cum i iese tot aerul din plmni.
Valul de durere i se rspndi n corp, iar ochii i se umezir.
Atrnat de creang, Femke nu avu timp s-i gseasc echilibrul. nainte s-i revin de
pe urma impactului, se rsturn i czu cu picioarele nainte. Se apuc disperat cu minile i
picioarele, apoi reui s gseasc ceva stabil pe care s se sprijine i i restabili echilibrul. Pentru
moment, era din nou n siguran, dar, dac rmnea prea mult timp expus n copacul desfrunzit,
cineva avea s o observe. Trebuia s treac de zidul exterior al palatului i s intre n ora dac
voia s rmn liber suficient de mult vreme ct s-i dovedeasc nevinovia.
Muchii abdomenului ei nvineit protestau pe msur ce cobora cu atenie din copac, dar
n-avea timp s fac o pauz. Cnd sri de pe creanga cea mai de jos, se auzi un strigt de la
fereastra apartamentului su de la primul etaj. Era urmrit. O lu la fug spre zidul exterior,
percepnd vag ipete de rspuns care veneau de la parter, de undeva din dreapta ei.
Ajunse la baza zidului. Acesta se nla imens deasupra ei. La prima vedere, prea neted,
dar Femke fcuse mai nainte o plimbare prin curtea palatului i tia c nu era peste tot la fel.
Erau multe locuri de-a lungul lui cu suficiente crpturi n zidrie care s-i permit unui crtor
agil s-l escaladeze fr probleme. Trebuia doar s gseasc o astfel de zon, i asta repede.

Un alt zgomot i strni din nou teama care-o cuprinse ca o ghear. Femke se ntoarse i,
pre de o secund, nghe. Grzile regale alergau ctre ea. Se aflau nc la distan, dar se
apropiau repede. Zgomotul care i dduse fiori nu venea ns dinspre grzi, ci dinspre cinii
imeni i fioroi care alergau alturi.
Stai pe loc, l auzi pe unul dintre oameni strignd. Oprete-te sau dm drumul cinilor.
Femke nu ezit. Acion imediat, fugind ct putea de repede de grzile care se apropiau.
Era imposibil s nu-i bage n seam, dar se concentr s gseasc o poriune din zid pe care s se
poat cra. Instinctul i spuse la nceput c grzile voiau doar s-o pcleasc. Era improbabil s
dea drumul cinilor, asmuindu-i pe un ambasador. Dar era oare sigur c statutul su diplomatic
i va face s se gndeasc de dou ori? Din nefericire, se prea c n momentul acesta grzile nu
aveau de gnd s ia n calcul imunitatea diplomatic.
Femke uit de durerea provocat de cderea n copac i alerg de-a lungul zidului,
binecuvntndu-i n gnd pe arhitect i pe grdinari c nivelaser att de bine peluzele. Gsi exact
poriunea pe care o cuta. Sri, i nfipse degetele n prima crptur i se trase n sus ct putu de
departe de pmnt.
Tocmai i gsise primul suport bun pe care s-i sprijine piciorul i se ridica tot mai sus
pe zid cnd dou lucruri care i distraser atenia se ntmplar n acelai timp. Mai nti, un
mrit energic, cci colii unui cine i zgriaser piciorul. O durere puternic i izbucni deasupra
gleznei, dar dulul nu putu s se apuce bine i se desprinse de ea. Animalul avu nevoie de un
moment ca s aterizeze i s se lanseze ntr-un nou atac, timp n care un nou acces de disperare o
mpinse pe Femke s se nale i mai sus pe zid. n aceeai clip n care cinele ataca, o sgeat
de arbalet se izbi de zid n dreapta ei i fu mprocat de bucele de lemn i piatr.
N-o omor, idiotule! strig cineva. Regele vrea s-i pun ntrebri. i o s-i fie greu
dac e moart! Repede. Prinde-o nainte s treac de zid.
Femke ar fi zmbit dac n-ar fi strns din dini din cauza efortului de a se cra. Glezna i
abdomenul o dureau. Ochiul drept i se zbtea i-i lcrima abundent, cci fusese lovit de o
bucic de piatr cnd sgeata se zdrobise de zid. Oricum, nimeni nu avea s-o mai prind de
partea aceasta a gardului i o veselie puternic puse stpnire pe ea pe msur ce se apropia de
sigurana temporar.
Cu un ultim elan, Femke nclec zidul i se uit napoi la grzile care erau acum la baza
acestuia.
Venii jos, domni ambasador. Dac prsii teritoriul palatului, n-o s v mai pot
proteja, strig la ea gardianul pe care Femke l recunoscu ca fiind cel care le ordonase celorlali s
nu trag.
Femke se gndi c e probabil cel mai nalt n rang dintre cei prezeni.
S m protejai? Am fost atacat de cini i s-a tras asupra mea i numii asta
protecie? spuse ea rznd. Nu, mulumesc, o s-mi ncerc norocul afar.
Regele nu vrea dect s stea de vorb cu domnia voastr, insist gardianul. V rog,
cobori de pe zid. Promit c v voi escorta personal n camera de audiene.
i dup aceea bnuiesc c m vei escorta de asemenea din camera de audiene n
temni. Nu cred, adug ea sarcastic. Mi s-a nscenat o crim. N-am de gnd s stau prin
preajm i s vd deznodmntul logic al povetii. Transmitei-i salutrile mele regelui. Spunei-i
c intenionez s aflu cine l-a ucis pe baron. Cnd o s am informaia asta, atunci o s vin s
vorbesc cu el.
Nu facei asta, zise gardianul pe un ton de nu forai nota.
Femke nu-l bg n seam. Se ls de partea cealalt a zidului pn atrn doar de
vrfurile degetelor, apoi i ddu drumul. Dei ateriz uor i i amortiz cderea printr-o

rostogolire, ocul lovirii unui trotuar de piatr i zgudui corpul. Durerea o strbtu din cap pn n
vrful picioarelor, dar tia c n-are timp s-i ngrijeasc rnile.
Porni mai departe chioptnd, n cutarea unei ascunztori pe strzile din apropiere.
Simea cum sngele i se scurge n jos pe picior, pn n gheat. Nu putea rmne mult timp n
spaii deschise. Grzile regale vor iei n curnd n numr mare i vor lua imediat la rnd strzile
din partea de sus a oraului. Un avantaj era acela c grzile nu tiau c era rnit, aa c se
ateptau s fug mai departe dect inteniona ea.
Erau mai puine strzi n vecintatea palatului dect n Mantor, dar instinctele lui Femke i
spuser c urmritorii se ateapt ca ea s fug ca un iepure speriat. Nu vor scotoci cu prea mare
grij n partea de sus a oraului. Femke voia ca n cele din urm s se amestece printre oamenii de
la poalele oraului, dar pentru moment ar fi fost bucuroas s-i gseasc o ascunztoare care s-o
ajute s scape de primele cutri ale urmritorilor.
Erau doar puine reedine dintre care putea alege, cci toate erau mari i aezate la
distan una de alta. Casele aveau grdini enorme, ceea ce putea fi un avantaj. i strzile pustii i
erau de folos. Pn acum, Femke nu vzu nici ipenie, ceea ce nsemna c nimeni n-ar fi putut
spune c a zrit-o trecnd.
Dac stteai s te gndeti, era ciudat c n oraul de jos era forfot la ora asta. Vnztorii
i scoseser probabil deja mrfurile, ntinse n pieele de vechituri care se aflau peste tot pe acele
strzi, strignd i fcnd semne ca s atrag atenia ctre tarabele lor. Viaa n oraul de sus
nainta ntr-un ritm mai lent. Cei care locuiau cel mai aproape de palat avea venituri sigure sau
averi familiale care nu-i obligau s se nvrt de colo-colo ca s-o scoat la capt. Aici, cel mai
agitat moment al zilei era seara, cnd bogaii se adunau ca s se distreze la petreceri sau la alte
ntlniri. Dimineaa i-o petreceau revenindu-i i strngnd dup aceste petreceri, dar asta nu
nsemna c bogaii ignorau ceea ce se ntmpla n jurul lor. Femke tia c trebuia s fie cu bgare
de seam oriunde s-ar fi dus n acest ora.
S intre prin efracie ntr-o cas ar fi fost i mai periculos. n mod normal, nainte s-o fac,
Femke urmrea casa o vreme, de preferin cteva zile. Comportamentul tipic al locatarilor
furniza informaii eseniale dac voia s intre i s ias neobservat, dar acum nu avea timp
pentru astfel de pregtiri. Singura variant care i rmsese era aceea de a se ascunde ntr-o
dependin. Un grajd sau un atelier, un opron sau un umbrar oricare ar fi fost bun, oferind o
ascunztoare rapid i eficient.
Din instinct, Femke se opri i se uit n jur. Simurile i spuser c era urmrit de o
pereche de ochi i, dei hotr c de vin era doar hiperactivitatea acestora, intuiia i ntri
senzaia c n apropiere o ptea un pericol i mai mare.
Renun s se gndeasc la asta pentru moment. Orice pericol era relativ. Prioritatea ei era
s-i pstreze avansul fa de grzile regale i asta nu avea s fie att de simplu, mai ales c
chiopta. De toate celelalte urma s se ocupe pe drum. Riscurile erau inevitabile; acesta nu era
dect primul.
Femke gsi ceea ce cuta la civa zeci de metri de zidul palatului. O cas impresionant,
cu grdini frumos ngrijite, avea alturi o mic anex de aproape patru metri lungime i doi i
jumtate lime. Femke se uit din nou repede mprejur, s vad dac o urmrete cineva, sri
peste gardul grdinii, care i venea pn la mijloc, i chiopt pn la ua micii construcii.
Ua era ncuiat, dar asta nu era o problem. Era simplu s deschid lactul i s intre
nuntru. Cu o expresie tcut de durere pe fa, i ddu jos rucsacul de pe umeri i cotrobi n el
pn gsi un peraclu potrivit. Tropotitul copitelor care se apropiau din direcia palatului i ddu o
motivaie n plus s se grbeasc. Timpul se scurgea repede. Grzile regale se mobilizaser mai

repede dect anticipase. Graba combinat cu durerea provocat de rni fceau ca o operaie
simpl s par c dureaz o venicie.
Femke simi cum i curge transpiraia pe frunte n timp ce se chinuia s desfac
mecanismul ncuietorii. tia c apas n punctul care trebuie, dar ncuietoarea nu voia s cedeze.
Tnra spioan se gsi ntr-un moment agonizant de ndoial, pe msur ce caii se apropiau la
pas, dar n cele din urm mecanismul rigid al ncuietorii ced i se deschise cu un hrit moale.
Femke descuie repede ua i intr. Din fericire, balamalele fuseser unse mai bine dect zvorul,
iar ua se deschise ncet, apoi se nchise la fel. Cteva momente mai trziu, Femke ncuie ua pe
dinuntru i oft uurat. Era puin probabil ca urmritorii s deschid ui ncuiate n prima faz a
cutrilor.
Dac eti ntr-o situaie tensionat, nimic nu poate fi mai ru dect o ncuietoare neuns
care s-i strice ziua, l cit ea pe mentorul su i se gndi cu plcere la leciile pe care le luase
cu el. Ct dreptate avusese! Ce ar spune Ferrand dac ar putea s-o vad acum? Aceast misiune
se artase de la bun nceput a fi neobinuit, dar Femke nu putea s nu se ntrebe cum o relaie
sincer ajunsese s fie un dezastru total att de repede. Nu existase nici un indiciu c ceva ar fi
fost n neregul. Thrandorienii n-o primiser chiar cu braele deschise, dar se purtaser civilizat.
n puinul timp pe care l petrecuse n palat, Femke nu observase nimic ce putea sugera c omorul
era ceva obinuit n politica thrandorian. Ferrand ar fi tiut ce s fac. El prea tot timpul c are
situaia sub control, indiferent de circumstane. Ce anume i provocase eecul? Femke nc n-avea
idee ce se ntmplase cu mentorul ei, iar acesta era unul dintre misterele cele mai discutate n
Shandar. Nici chiar mpratul Shandarului nu tiuse ce se ntmplase cu spionul su ef, dar
Femke era sigur c btrnul su prieten i trise deja ultimele clipe.
Ferrand fusese ntotdeauna un excentric n comunitatea spionilor. Muli dintre acetia i
duceau viaa rmnnd cenuii i anonimi, adunnd n linite informaii, n fundal. Foarte rar se
ntmpla ca Ferrand s nu fie n centrul ateniei. Era un lord puternic i un personaj de finane n
nalta societate shandez, dei puini tiau c era de asemenea un maestru al deghizrilor. Timp
de muli ani fusese cel mai bun spion al mpratului, iar Femke fusese norocoas s-i fie elev.
Gndurile acestea melancolice o fcur s ofteze zgomotos. Va avea timp de astfel de
amintiri odat trecut pericolul care o ptea acum. Locul n care se ascundea pe moment era un
pariu imens. Dac grzile regale aveau cini de urmrire, atunci nu putea s scape. Adpostul nu
avea o alt u prin care ar fi putut s fug, ceea ce era contrar tuturor celor nvate de ea. Cinii
de atac care o urmriser n interiorul palatului nu aparineau unei rase cunoscute pentru
capacitatea de a mirosi urmele, deci Femke nu se simea ameninat de ei. Totui, nu tia ce alte
resurse mai aveau grzile la dispoziie.
n adpost era ntuneric, dar nu bezn. Raze mici de lumin ptrundeau prin lateralele
ferestrei acoperite cu un oblon. Dup cteva minute, Femke simi c ochii ncep s i se adapteze
la lumina slab i cpt ncredere c se poate mica fr s se mpiedice din greeal de ceva. Ar
fi dezastruos s fac acum vreun zgomot.
Din cte se putea vedea, adpostul era folosit att ca atelier, ct i ca depozit pentru
echipamentul de grdinrit. Unelte de grdin cu mnere lungi erau aezate frumos ntr-un suport
n dreapta uii, n timp ce pe un banc de lucru erau expuse o mulime de unelte de tmplrie, toate
nirate cu grij n diverse crlige i rafturi, aflate sub fereastra oblonit din stnga. n captul
ndeprtat al micului adpost sttea la pnd o form ciudat, butucnoas i acoperit de umbre,
ca un mare monstru ghemuit, gata s sar la atac. Femke nghe pentru o clip, apoi i reveni n
simiri. Singurul lucru de care se putea teme aici era s nu fie descoperit de grzile regale.
Avnd grij s nu fac vreun zgomot, pi ncet ctre umbr. Bjbind cu minile, i
ddu seama c era ceva tare, nfurat ntr-o crp moale i nchis la culoare. Dintr-odat,

nghe din nou. Auzi pe cineva cum bate la ua casei, apoi sunetul unor ghete care se apropiau
pe crarea din faa adpostului.
Femke auzi vag pe cineva ntrebnd:
Bun ziua, cu ce v pot ajuta?
Bun dimineaa, domnul meu, cutm o femeie care a fost vzut ultima dat
ndreptndu-se n aceast direcie. E slab, brunet
Femke i inu rsuflarea. n timp ce-l asculta pe gardian vorbind cu proprietarul casei,
auzi cum cineva ncerca mnerul uii atelierului. Acesta fcu un zgomot puternic, cci persoana
se hotr s trag tare de u, s verifice dac era ntr-adevr ncuiat sau numai uor prins sau
blocat dinuntru cu vreun obiect.
Ghemuit la pmnt, Femke ridic ncet marginea materialului din faa ei i se for s
priveasc n ntunericul de dedesubt. Pnza acoperea o stiv de cherestea tiat. Spre ncntarea
ei, n marginea din dreapta era suficient spaiu nct ea s se poat strecura sub material i s se
ascund de o eventual inspecie. Abia ndrznind s respire, i rsuci corpul i intr n micul
spaiu. Abia se aez, cnd se auzi un scrit, iar lumina inund adpostul prin fereastra lateral.
Persoana care ncercase ua fusese suficient de suspicioas nct s smulg obloanele de lemn ale
ferestrei atelierului. Dac Femke nu s-ar fi ascuns, gardianul ar fi prins-o ca pe un arpe ntr-o
groap.
Hei, fii atent! Nu-i nevoie s forezi obloanele alea, au nchiztori sus i jos. Sper c nu
le-ai rupt.
mi pare ru, domnul meu, se scuz o voce de brbat, dei tonul nu reflecta scuzele.
Aici nu e nimeni, sergent, spuse aceeai voce.
Sunetul pailor care se retrgeau o fcu pe Femke s expire ncet a uurare.
Ei bine, domnul meu, dac o vedei pe ambasadoare, v rog s anunai imediat grzile
regale. V sftuiesc ct se poate de serios s nu o abordai sau s o reinei cu fora, poate fi
periculoas, spuse respectuos sergentul.
Da, desigur, domnule sergent, cu siguran aa voi face. Mult succes cu cutrile.
Femke zmbi i i schimb n linite poziia pn se aez ct putu de confortabil n
spaiul ngust. Corpul plin de vnti o durea n multe locuri, dar, pe msur ce sunetele
urmritorilor se ndeprtau repede, Femke i ddu silina s ignore durerea i se concentr la
planificarea urmtoarei sale micri. Primul impuls a fost acela de a atepta lsarea ntunericului.
n timpul acesta, grzile vor fi descurajate de cutarea nefructuoas i vor fi mai relaxate. Ct
despre unde ar trebui s mearg mai departe, asta nu putea decide. Mintea ei oscila ntre
posibiliti i le analiza pe fiecare n parte.
Trecur cteva minute ncet i n linite, iar Femke ncepu s simt cum o moleeal
somnoroas pune stpnire pe ea. Aerul nchis i ntunericul de sub pnz i fcur vraja, i
amorir mintea i ncet-ncet ncepu s nu mai tie de ea, pn cnd un sunet brusc o fcu s
tresar alarmat. Era zgomotul unei chei care se rsucea n ncuietoarea uii atelierului.
Femke rmase complet nemicat, rugndu-se cu disperare ca persoana care intr n
atelier s n-o descopere. Se auzi un scrit uor, ua se deschise i n ncpere ptrunse mai
mult lumin. Dup o scurt pauz, vocea lordului care vorbise cu gardienii se auzi moale, dar pe
un ton clar:
n regul, domni ambasador, poi s iei acum.
CAPITOLUL 5
Am spus c poi s iei acum, repet vocea, ferm. Nu ncerca s faci nimic prostesc.
Sunt narmat i n-am reineri s lovesc o femeie. Iei de sub pnz i hai n cas, unde putem
discuta mai confortabil.

Mintea lui Femke zbrnia, dar nu putea face altceva dect s se conformeze. Lordul o
prinsese n curs. Ar fi putut s-l doboare sau s-l ucid i s scape din nou, dar asta n-ar face
dect s-i aduc i mai multe necazuri. Omorrea unui lord al Thrandorului n-ar ajuta-o s-i
dovedeasc nevinovia n cazul uciderii baronului Anton. Brbatul tia c ea se afla acolo, dar nu
le spusese grzilor. De ce? Ar fi interesant de vzut ce pune la cale, se hotr. Se va dovedi a fi un
aliat neateptat? Experiena i spunea c asta era foarte puin probabil. Mai degrab fusese
ndreptit senzaia ei c se afl n pericol n momentul n care fugise din palat; n loc s scape
de necaz, se bgase direct n ghearele lui.
Prea bine, domnul meu, avei un avantaj asupra mea, spuse Femke cu voce sczut. V
accept invitaia. Avei cumva i o butur cald? Am plecat de la palat n grab n dimineaa asta
i n-am apucat s-mi termin paharul. A fost ct se poate de neplcut.
Sunt sigur c putem aranja s avem un pahar de fiertur, spuse brbatul, lungind
cuvintele cu o urm de amuzament la cererea ei nepstoare.
Femke ddu la o parte materialul i miji ochii ctre silueta ntunecoas din prag. Omul
avea nlime medie, dar, dup contur, prea supraponderal. Vzu c are mna pe mnerul unei
sbii, care era prins n talie de o curea. Nu era normal ca lorzii s poarte sbiile la ei tot timpul,
deci probabil c i-a luat-o dup ce plecaser grzile. O avea doar ca s intimideze sau chiar tia
cum s-o foloseasc? Robusteea lui ar fi sugerat prima variant, dar intuiia lui Femke o fcu s
cread c a doua era cea adevrat. La prima vedere, nu prea agil, dar nu putea fi sigur c nu
fusese un maestru al sabiei n tineree.
Femke se strecur afar din colul ntunecat i auzi un sunet fin pe care l recunoscu
imediat ca fiind acela al destrmrii pnzelor de pianjen. Pianjenii n-o deranjau n mod
deosebit, dar simi cum o strbate un tremur involuntar. n ciuda durerii pe care acesta o provoc,
ea se scutur energic. i trecu minile prin pr de cteva ori, dar tot simi o furnictur pe pielea
capului, ca i cnd s-ar fi micat ceva.
De asemenea, mi-ar prinde bine i o baie acum, spuse Femke, ncercnd s pstreze un
ton degajat.
Lordul o ignor i se uit n schimb afar, de jur mprejur, fr s-o scape ns din ochi, ca
nu cumva s fac vreo micare brusc. Femke nu fcu nimic care s-i aduc i mai multe
neplceri. Durerea provocat de numeroasele vnti i zgrieturi o mpiedica i s stea n
picioare cum trebuie. nepenise destul n ascunztoarea strmt i ultimul lucru de care avea chef
era s fug din nou.
Hai repede. Intr n cas pn nu te vede cineva.
Iei pe u cu spatele i-i fcu semn cu mna liber, uitndu-se ncontinuu dup grzile
regale.
Femke se conform ct putu de bine i iei cltinndu-se n lumina zilei. Estim c sttuse
ascuns mai puin de o or, dar fusese suficient pentru ca ochii ei s se adapteze la ntuneric.
Ochiul drept era nc foarte sensibil. i intrase ceva n el n timpul atacului cu arbaleta i acum l
fcea s-i lcrimeze n lumina puternic. Dei se chinuia s se concentreze, nu putu s nu observe
c era plin de snge pe mini i pe haine.
Ce nai? rosti ea.
N-avem timp pentru asta acum, domni. Hai nuntru. Repede!
Femke simi un brnci puternic n spate, se mpiedic i aproape czu pe crarea scurt
care ducea la o u lateral a casei mari. Picturile despre care credea c sunt de transpiraie cnd
ncercase s deschid ncuietoarea adpostului i apoi le simise i n cldura de sub materialul
care acoperea cheresteaua fuseser iroaie de snge de la una sau mai multe rni la cap. Dei nui amintea s se fi lovit, presupuse c se tiase n bucile de piatr mprocate de sgeata

arbaletei. Rnile la cap sngereaz mereu abundent. Femke vzuse destule nct s-i dea seama
c i cea mai mic zgrietur putea provoca o sngerare spectaculoas, dac se afla n locul
potrivit.
Drace! spuse printre dini. Va fi dificil s fug dac arta n halul sta. Comentariul ei
amuzat despre o baie fusese mai potrivit dect i imaginase.
Femke intr pe u cltinndu-se, iar lordul o nchise uor n urma lor. Erau ntr-o
buctrie, dei nu se vedea nici un angajat. Femke se ntoarse i se uit pentru prima dat cu
atenie la cel care o luase n captivitate. Omul i prea cunoscut, dei cnd Femke l vzuse n
palat nu avea zmbetul lacom de acum.
Femke ntlnise muli nobili n palat ct timp sttuse acolo. Se plimbau mereu n grupuri
mici pe coridoare. Regele o prezentase scurt la o sesiune a curii n a doua ei zi acolo, iar ea se
folosise de ocazie ca s stea de vorb cu unii dintre ei dup ce problemele de pe ordinea de zi
fuseser discutate. S fi fost acest brbat unul dintre cei cu care vorbise? Femke se ndoia.
Reinea bine detaliile i i-ar fi amintit numele lui dac i s-ar fi adresat mai nainte.
Deci, domni ambasador, neleg c ai avut parte de nite aventuri n palat. Ai ntrtat
grzile regale i acum bzie pe aici ca grgunii. M ntreb ce ai fcut de i-ai suprat aa de tare.
Eti dispus s-mi spui sau va trebui s atept pn mai trziu, cnd voi face o vizit la palat?
Femke analiz ntrebarea pre de o clip. Brbatul sta avea ceva ce nu-i plcea. Era
dezgusttor. O ducea cu gndul la o broasc umflat, cu un rnjet flmnd i ochi lacomi. i
imagin cum scoate limba repede, o prinde i o bag n gur, ca pe o musc. O trecu un fior pe
ira spinrii.
Mi s-a ntins o curs, lord
Conte, de fapt Contele Dreban, complet nobilul rotofei, cu o privire ca de broasc
i plin de dispre fa de ignorana ei.
Conte Dreban, se corect Femke, nclinnd din cap n semn c-i recunoate greeala.
Mi s-a nscenat o crim, cnd de fapt eu sunt aici ntr-o misiune de pace. Situaia e cu totul i cu
totul bizar.
Contele ridic din sprncene cnd auzi de aa ceva i miji ochii, nesios.
Crim? ntreb, cu vocea-i savurnd gustul cuvntului pe limb. Nu e vorba de rege,
nu?
Nu, domnul meu, regele e n via. Baronul Anton a fost ucis i cineva s-a priceput s
fac s par c eu a fi criminalul.
Spre surprinderea lui Femke, contele ncepu s rd; un rs adnc i ncet, care era departe
de a arta amuzament.
O trecu nc un fior pe ira spinrii vzndu-l cum se bucur. Pentru o clip, se gndi s
ncerce s fug imediat.
Baronul Anton! Baronul care avea s fie rege ucis! Ha, ha, ha! Foarte nostim,
domni, dei probabil c tu nu apreciezi fineea situaiei.
Nu vd umorul dintr-o crim, conte Dreban. Mai ales cnd acuzatul sunt eu.
Contele continu s chicoteasc, mulumit de vetile aduse de Femke i fr s se
ngrijoreze de situaia ei. n cele din urm, i veni n fire. i zmbi; broasca ce-i prinsese musca
suculent. Ochii lui albatri sclipeau de rutate.
Nu eti thrandorian, domni ambasador, spuse misterios. Dac ai fi, ai aprecia
frumuseea povetii. E destul de simplu. Gloriosul nostru rege, Malo, care pentru mine nu e nici
glorios i nici demn de a fi rege, nu a fcut nimic n timpul domniei sale pentru a ridica
Thrandorul din mlatina obscuritii. ntr-adevr, a euat ntr-att n ndatoririle sale, nct a
neglijat pn i s procreeze un motenitor pentru momentul n care n sfrit ne va face un

serviciu i va prsi aceast lume. Lipsa motenitorului a strnit interesul multora n legtur cu
urmaul la tron n eventualitatea morii regelui.
neleg de ce lipsa unui motenitor evident poate cauza nelinite printre cei pe care
poziia i face s aspire la tron, rspunse Femke, alegndu-i cu atenie cuvintele. Recent am avut
i noi o situaie similar n Shandar. Baronul Anton era unul dintre cei mai puternici pretendeni?
Anton? Nici vorb! pufni Dreban. Nu are nu avea snge regal deloc. A fost ideea lui
Malo s-l pun pe Anton n schema pentru tron. Se tia la curtea regelui de civa ani c Malo
inteniona s-l numeasc pe Anton succesorul su. Odat ce ar fi fcut asta, dinastia actual,
ntemeiat pe linie de snge, s-ar fi sfrit pentru totdeauna cu moartea lui Malo. Anton i familia
sa ar fi fondat o nou dinastie, iar Malo ar fi fost vzut timp de secole ca un trdtor de ctre
neamul su.
Dar ce spunei de victoriile militare recente? Nu le putei ignora. Credei-m, mpratul
Shandarului l ia foarte n serios pe regele Malo. Dac ne gndim c nainte de a prelua mantia,
mpratul Surabar a fost un general de prim calibru, a spune c n ultimul an regele Malo i-a
readus Thrandorului reputaia de ar puternic. Sunt surprins c nu e universal vzut ca un erou.
Victoriile militare! scuip Dreban cu dispre. Pot s le ignor i am s-o i fac. n ambele
situaii a fost salvat de cte un puti de rnd, care nu avea n vene mai mult snge nobil dect un
obolan de canalizare. Adevrul este c a fost extrem de norocos de ambele di i tie i el asta.
Cel mai bun lucru pe care l-a ficut Malo pentru Thrandor a fost s nu procreeze un urma. n felul
acesta, una dintre ramurile mai abile ale familiei va avea ansa s demonstreze ce nseamn s fii
rege.
Presupun c dac baronul Anton era favoritul regelui la tron, asta i-a atras o mulime
de dumani, spuse Femke gnditoare.
A spune rivali mai degrab dect dumani, domni, replic Dreban, dei expresia
de pe chipul su i contrazicea cuvintele. Politica noastr nu e controlat prin vrsare de snge
aici, n Thrandor. Viaa n Mantor nu e barbar.
Bine, dac aa spunei, conte Dreban, dar pn acum experiena mea cu oraul acesta
m-ar face s cred altceva.
O, m ndoiesc c uciderea baronului Anton a avut o motivaie politic, rspunse
contele.
Serios? Cum putei fi att de sigur? ntreb Femke, intrigat de certitudinea din tonul
lui.
La curte am reputaia de a fi cel mai nemilos dintre nobili i nici chiar eu nu m-a
cobor la nivelul sta. Svresc orice act necinstit de care am nevoie ca s-mi subminez i s-mi
discreditez rivalii, dar n-a recurge niciodat la omor i cred c niciunul dintre nobilii notri n-ar
fi n stare de tactici att de sngeroase. Ascult ce-i spun, domni ambasador, sta nu e un
asasinat politic.
Dar dac nu este politic, atunci cine l-a ucis pe baron? ntreb Femke, pe care
argumentele contelui n-o convinseser.
n Shandar se gsea tot timpul cineva gata s ucid pentru a-i atinge scopurile. Era un
risc al meseriei pentru cei aflai la putere i era greu s-i imaginezi c Thrandorul era scutit
complet de acest mod de gndire.
Habar n-am. Sunt i eu curios s aflu, dar n ceea ce privete restul Thrandorului,
rspunsul la aceast ntrebare va fi evident. Ambasadorul nou-venit este elementul implicat
ntmpltor. Bineneles c tu ai fcut-o, iar eu m voi umple de glorie pentru c te-am capturat i
te-am adus n faa justiiei. Cine tie, asta ar putea s-mi dea un avantaj asupra celorlali n noua
lupt pentru succesiune care se va isca.

Contele i frec minile, privind n gol o clip i savurndu-i norocul. n acest timp,
Femke se gndea intens la aceast ntorstur a lucrurilor. Nu voia s-l rneasc pe conte i s
ajung ntr-o situaie i mai complicat i nu era convins c va reui s scape de el fr s fac
asta. Dar contele probabil c n-o va duce direct la rege. Dac ar fi vrut s fac asta, atunci ar fi
predat-o gardienilor cnd acetia au venit i au btut la u. Nu. Dac nelesese ea bine cum stau
lucrurile, contele Dreban urma s-o in nchis i s-l lase pe rege s transpire ct vreme grzile
regale scotoceau prin ora fr rost. Asta nsemna c va avea timp s-i pregteasc evadarea.
Dac va avea noroc, nu va fi nevoit s plece n mprejurri att de stresante ca atunci cnd
prsise palatul regelui.
Presupunerile lui Femke se dovedir corecte, dei sperana ca nobilul s-o trateze cu
respect, dat fiind statutul ei, se dovedi nefondat. Contele o for, cu sabia ndreptat spre ea, s
se dezbrace pn la lenjerie i o privi cu o expresie avid i lasciv, dar nu ncerc s-o ating.
Ridic din sprncean cnd vzu micul arsenal de arme pe care l avea ascuns pe lng corp.
Cnd Femke rmase mbrcat doar n lenjerie, era deja sigur c Dreban avea mult mai multe
motive s o considere o asasin. Dar, chiar dac gndea aa, el nu zise nimic. n schimb, i puse
lucrurile grmad pe masa din buctrie, lng micul ei rucsac. Fr s spun o vorb, aprinse o
tor de la focul din buctrie i-i fcu semn s ias pe o alt u.
Ai putea s-mi dai ap s-mi spl rnile? ntreb Femke n timp ce era ndrumat
ctre nite scri reci de piatr ce duceau ntr-o pivni.
Dar contele nu voi s-i asume nici un risc. i inu sabia ndreptat ctre ea pn cobor.
Nu cred c e necesar. i impresia o s fie mai puternic dac te prezint ca o fugar,
domni, rspunse el. n politic, totul ine de prezentare.
Femke ajunse la ua de la baza scrilor i se opri. Era rece i ntunecat, n ciuda luminii
torei care plpia n spatele ei. ncuietoarea i zvorul erau destul de simple, iar Femke zise ncet
o rugciune de mulumire cnd vzu c nu e dect un singur zvor. Dac ar fi fost mai multe, s-ar
fi aflat ntr-o ncurctur serioas.
Deschide ua, domni. Noua locuin te ateapt. mi pare ru c umila mea cas nu se
ridic la nivelul aripii de vest a palatului regal, dar va trebui s te mulumeti cu asta pentru
moment, spuse el.
Femke trase zvorul i mpinse ua, care se deschise pn la jumtate, cu un scrit. Pi
nuntru, apoi se ntoarse i-i arunc nobilului o privire plin de dezgust.
Presupun c n-o s m lsai n groapa asta, spuse. O s mor ngheat imediat.
O s-i aduc o ptur mai ncolo, rspunse Dreban cu un rnjet care nu arta deloc
nelegere. Dac m gndesc la obiectele din rucsacul tu i la armele pe care le aveai la tine, mie greu s cred c eti o floare ofilit care nu poate ndura puin disconfort. Eti, fr ndoial, cel
mai neobinuit ambasador pe care l-am ntlnit. Aproape c te-am crezut nevinovat un timp. Joci
bine rolul de victim inocent, dar pori cu tine ustensile de asasin bine pregtit. Nu poi s negi
dovezi ca astea. Ceea ce nu pot s neleg este de ce mpratul Shandarului te-ar trimite acum aici.
E un moment ciudat ales. O s vreau rspunsuri de la tine nainte s te dau pe mna regelui.
Rspunsuri adevrate.
Contele fcu un pas nainte i o mpinse pe Femke n pivni cu vrful sabiei. Tnra abia
avu timp s se uite n jur n lumina tremurnd a torei, cci Dreban trase ua i o nchise cu un
zdrang! puternic, lsnd ncperea cufundat ntr-un ntuneric ca de cerneal. Urm sunetul
zvorului i zngnitul cheilor, apoi se auzi sigurana tras la zvor. Acel scurt moment de lumin
fusese suficient s-i domoleasc lui Femke cea mai puternic team. Camera nu era goal. Era
plin cu o grmad de lucruri vechi, care nu mai erau folosite, dar acolo se aflau resurse ample
care o puteau ajuta s scape.

Femke se ocupase deja de partea cea mai dificil a deschiderii uii. Dreban o fcuse s-i
dea jos hainele, unde avea ascuns majoritatea ustensilelor sale, dar reuise s piteasc una dintre
acestea n gur cnd i ridicase rochia peste cap. Avusese dintotdeauna obiceiul de a-i dosi tot
felul de ciudenii n haine, iar azi, acest obicei ddu roade. i fusese la ndemn s prind mica
bobin cu dinii n timp ce-i ddea jos rochia, apoi s-o ascund cu limba n interiorul obrazului.
Era uor s manipuleze micua pies de metal astfel nct firul su subire s se desfoare.
Cnd Dreban i inuse scurtul discurs n ua pivniei, fr s fie vzut, Femke introdusese
cu degetul mare bobina n balamaua zvorului. Apoi, cu minile la spate, trsese de firul bobinei,
l desfurase parial i l adusese n pivni, n partea stng a uii. Cnd va fi pregtit s
evadeze, nu va trebui dect s prind captul firului i s trag uor de el. Firul va mica bucata
de metal ataat, fixat n balamaua zvorului. Era o mecherie simpl, dar, ca s funcioneze,
trebuia ca zvorul s nu fie nepenit. Firul, dei puternic, se putea rupe. Femke nu-i fcea
probleme legate de aceast u, cci zvorul fcut dintr-o bucat dreptunghiular de metal se
trsese uor atunci cnd l deschisese ea. Nu avea motive s cread c va merge mai greu cnd o
va face din nou.
Problema principal era s gseasc ceva cu care s deschid ncuietoarea. Cum nu avea
lumin deloc, Femke trebuia s se descurce numai pe pipite. Era greu s-i dea seama ct e
ceasul, dar estim c i va lua cam o or s extrag un cui potrivit dintr-unul din rafturile de pe
perete. La un moment dat, un zgomot uor de dincolo de u o fcu s se opreasc din cutri i
s-i reia locul n ncpere. Se gndi c poate contele aducea ptura pe care o promisese sau
mncare i ceva de but. Femke rmase lng u i ascult timp de mai multe minute. Nu mai
auzi i alte sunete. n cele din urm, ridic din umeri i se ntoarse la treab.
Dup ce obinu cuiul, deschise ncuietoarea n mai puin de dou minute, dar apoi o
nchise imediat la loc. Din cte i ddu seama, era o or trzie a dimineii. Grzile regale
probabil i desfurau toate forele pentru a o gsi. Femke era bine ascuns aici i nu se grbea s
se arunce napoi n curs. n schimb, vzu unde se afl firul care ducea la balamaua zvorului i l
aez la baza tocului uii, ca s-l ascund ct se putea de bine. Apoi se puse s atepte cderea
ntunericului.
Era greu s se simt confortabil, dar Femke gsi ceva care semna cu o carpet sau cu un
covor subire i se nfur cu el, ca s-i in de cald. Se ghemui ntr-un fotoliu vechi i nchise
ochii ca s se odihneasc, dar, n ciuda linitii i ntunericului, somnul nu venea uor. Durerea
provocat de vntile de pe tot corpul, cptate n urma cderii n copac, ncepu s-i revin,
rspndindu-i-se n corp ca o plant agtoare. Crescnd. Strngnd. Invadnd. n comparaie cu
asta, zgrietura de pe picior, provocat de colii cinelui, prea a fi doar un pic mai mult dect o
arsur neimportant. Femke nu tia n ce loc se tiase la cap, dar rnile de acolo nu o dureau, aa
c le ls n pace, de team c, dac le-ar zgndri, ar ncepe iar s sngereze. n cele din urm, o
cuprinse un somn agitat.
Vise chinuitoare o tulburar pe parcursul ntregii zile lipsite de lumin. Cnd, n cele din
urm, se trezi cu o tresrire dintr-un comar tulburtor, nu-i mai aminti nimic din ce visase. Dar
ceea ce tia era c nobilul nu coborse n pivni n timpul zilei. Tnra spioan tia c dormise
iepurete i c somnul fragil i-ar fi fost deranjat i de cele mai uoare zgomote.
N-avea cum s fie sigur ce or era, dar instinctul i spuse c afar se lsase ntunericul.
Era timpul s se mite i s ajung n oraul de jos, nainte ca Dreban s-o predea regelui.
Avu nevoie de cteva momente ca s se orienteze n ntunericul ca de smoal. Cnd ddu
jos de pe ea aa-zisa ptur, ncepu s tremure. Se furi de-a lungul ncperii, iar podeaua de
piatr i nghe picioarele descule. Pre de o clip, nu putu gsi cuiul i firul. Un atac de panic

puse stpnire pe ea, dar i recpt curajul cnd le descoperi pe amndou, cteva secunde mai
trziu. Femke rsufl uurat i se cert n gnd pentru c-i pierduse cumptul pe moment.
Cu o uurin venit din experien, deschise fr zgomot ncuietoarea. Lu captul liber
al firului. Simi cum adrenalina i curge prin vene. Exista ntotdeauna pericolul ca un obiect
neprevzut czut pe fir s-i rup legtura cu libertatea. Spuse n gnd o rugciune ctre orice
zeitate care s-ar fi ntmplat s asculte, strnse din dini i trase de fir cu atenie. Recompensa fu
zgomotul uor al metalului lovindu-se de metal. ncet incredibil de ncet Femke trase pn
cnd simi c firul cedeaz, cci mica pan de metal czu din balama. Tresri cnd aceasta se
mic i se lovi de ild cu un zgomot ascuit care pru puternic n linitea temniei ntunecate. n
realitate, zgomotul era prea slab ca s se aud pn departe.
Ua era deschis, dar Femke tia c de acum norocul avea s joace un rol important dac
voia s aib parte de o evadare curat. Avu grij s nu deschid ua dect pn la jumtate i iei
din pivni. Scrile se dovedir la fel de ntunecoase ca i pivnia, aa c urc de-a builea,
pipind nainte fiecare treapt, ca nu cumva s se loveasc de ceva ce ar putea s fac zgomot.
Ua de la captul de sus al scrilor ddea ntr-un hol care lega buctria de ceea ce prea a fi
camera de zi principal a reedinei contelui. Cnd ajunse sus, de dincolo de u nu ptrundea
nici un strop de lumin, aa c putea presupune c nu era nimeni n holul ntunecos.
Femke ncerc mnerul i descoperi mulumit c ua nu era ncuiat. Urmtoarele cteva
minute vor fi cruciale. mbrcmintea era prima pe lista prioritilor, dar dac ar fi fost nevoit s
fug aa cum era, ar fi fcut-o. Ultima dat i vzuse hainele n buctrie. La fel i rucsacul, aa
c buctria era primul loc n care trebuia s caute.
O lumin slab ptrundea n hol printr-o fereastr mic. i dezvluia drumul la fel de bine
ca orice alt tor. nainte s ias din hol, se opri i ascult. Casa era cufundat n linite. Oare
Dreban le dduse liber tuturor servitorilor n ziua aceea, ca nu cumva vreunul dintre ei s-o
descopere? N-ar fi fost surprins. Avea un caracter urt, cci nu-i inuse promisiunea de a-i
aduce o ptur i nici nu-i dduse nimic de mncat i de but.
Contele s-a gndit s m prezinte n faa curii regale ca pe o evadat disperat, se gndi
Femke furioas. Cnd o s aflu cine l-a ucis pe baronul Anton, o s dau n vileag i ce arpe
jegos i prefcut e el.
Din nou, de dup ua de la buctrie nu ptrundea nici un pic de lumin. Nu ezit s-o
deschid. Totui, cnd aps pe clan, ceva mpinse ua i o for s se deschid ctre ea. Un
obiect mare czu pe podea la picioarele ei, iar pe hol rsun un zgomot nfundat.
Femke sri napoi i duse o mn la gur s-i nbue un strigt, cci atunci cnd se uit
n jos, doi ochi lipsii de via o priveau la rndul lor. Era contele. Spre groaza lui Femke, lumina
de afar, ce ptrundea prin ferestrele buctriei, o ajut s vad c unul dintre cuitele sale era
mplntat n gtul lui pn la plsele.
Lordul Danar se ntoarse sfrit napoi n Shandrim la zece zile dup ce plecase s-o
gseasc pe lady Alyssa. Era furios, frustrat i obosit. Danar pornise la drum cu mari sperane c-o
va ajunge repede pe tnr i clrise mult. Cu toate astea, i pierdu urma nc din prima zi. Dup
cele dinti ore de mers, nu gsise pe nimeni care s-o fi vzut sau s fi auzit de ea, ceea ce prea
ciudat, pentru c Alyssa nu era genul de persoan pe care s-o uii repede.
O dat sau de dou ori fuseser unii care, auzind c se ofer bani ca recompens pentru
informaii, pretinseser c ar fi vzut-o. Dar cnd Danar i chestion mai ndeaproape, deveni
evident c nu ncercau dect s-i ia aurul. Alyssa dispruse fr urm.
Cnd i ddu seama c-i scpase, Danar hotr s mearg mai departe cu planul de a se
ndrepta ctre cel mai apropiat ora de coast i clri ca vntul i ca gndul pn ajunse acolo.
Mergea mult, pn dup lsarea ntunericului, apoi se trezea nainte de rsrit n fiecare zi i

continua cu aceeai grab. n cele din urm, cnd ajunse la oraul port Channa, tnrul lord
descoperi c misterul dispariiei Alyssei se adncea tot mai mult.
Niciunul dintre nobilii din Channa nu auzise de o lady Alyssa care s se potriveasc
descrierii pe care o fcea Danar. Se pare c exista o lady Alyssa, care era ntr-adevr fiica unui
bogat lord negustor, dar toi cei cu care vorbise i spuseser aceeai poveste Alyssa nu era nici
frumoas i nici nu fusese vreodat n Shandrim. Povetile erau greu de crezut pentru Danar. Ca
s se asigure, cltori s-o vad pe aceast Alyssa, n sperana c cei cu care vorbise se nelaser.
Dar nu era aa.
Lordul negustor fu surprins s primeasc vizita unui gentleman care dorea s-i vad fiica.
Niciunul nu mai venise pn atunci. Danar observ sperana trectoare care licri n ochii
negustorului atunci cnd el anun c dorete s-i vad fata. Zri, de asemenea, cum aceast
speran se stinge cnd ntreb dac Alyssa fusese recent n Shandrim.
Nu, rspunse lordul negustor. Nu prea mai iese nicieri.
Danar nelese de ce atunci cnd fiica iei dintr-un salon s-i salute. Srmana fat era
gras i nu fusese binecuvntat cu un chip drgu. Avea prul subire i lins i, n vreme ce unele
fete i mascau defectele prin haine frumoase i machiaj, prea c acestei tinere nu-i pas.
Lordul Danar se scuz pentru greeala pe care o fcuse i plec.
Ce ghinion ar fi s aflu c n tot timpul sta Alyssa a fost n Shandrim, mormi Danar
n vreme ce-i mna calul obosit spre centrul oraului. Pun pariu c eu m-am dat de ceasul morii
pe drumuri de ar, n timp ce ea petrece cu prietenii mei aici, n ora. Cu siguran Sharyll i
ceilali vor rde pe sturate pe seama mea. N-au dect! O s-mi pltesc datoria fa de Sharyll,
dar m-a bucura ca ei s rd, dac asta ar nsemna c o voi vedea din nou pe Alyssa.
Cnd a ajuns n centrul oraului, Danar s-a dus direct la casa lui Sharyll, s verifice dac
temerile i erau ntemeiate. Sharyll a rs ntr-adevr de eforturile zadarnice ale lui Danar. I-a luat
i banii, dar cea mai mare insult a fost aceea c Sharyll nu mai auzise nimic de Alyssa de la
ceremonia de ncoronare.
Lordul Danar era obosit, cu moralul la pmnt i aproape gata s renune la cutri
aproape, dar nu chiar. Mai era o ultim pist pe care nu o ncercase. Ultima dat cnd Danar o
vzuse pe Alyssa, ea vorbea cu lordul Kempten. tia btrnul nobil unde se dusese? Se gndi c
merit ncercat.
Dac btrnul Kempten nu tie nimic, o s renun pentru moment, i promise Danar n
gnd, ndeprtndu-se de casa lui Sharyll. Alyssa trebuie s ias iar la suprafa, deci o s m
asigur c toat lumea o s fie cu ochii pe ea. Cnd o s apar, o s fiu prin preajm ca s aflu mai
multe despre ea. Dac a putea s-mi dau seama ce anume la ea este att de atrgtor
Gndul acesta neterminat l tachina. Nu putea s-i dea seama ce avea Alyssa n plus de
era dispus s fac attea ca s-o vad. Tnra era atrgtoare fizic, dar nu mai mult dect
numeroase alte domnie de la curte. Flirtase cu multe femei a cror nfiare fusese mai plcut.
Avea ceva, o calitate de nedefinit, care l fcea s vrea s-o cunoasc mai bine. Poate pentru c
Alyssa era greu de cucerit? Sau oare tnra nu era cu adevrat deranjat de interesul pe care i-l
strnise? Era att de greu de zis. Ambele ar fi fost reacii noi n ceea ce-l privete pe Danar i
fiecare dintre ele l atrgea prin prospeime.
Danar era sigur ca dorea s-o revad. ncerc s se conving c nu voia dect o ans s-i
exploreze caracterul, dar n adncul inimii recunoscu faptul c era doar un pretext care ascundea
motivaii mai adnci. Dar acum motivaia nu era relevant. Nu putea s progreseze dac n-o
gsea, iar asta se dovedea a fi mult mai dificil dect anticipase.
CAPITOLUL 6

Casa lordului Kempten era mare i impuntoare. n general, cldirile shandeze nu erau
deosebite, cci arhitecii preferau modelele practice. Chiar i printre nobili, erau puini cei care
risipeau timp i bani cu faade frivole i fanteziste care nu aveau nici un scop. Excepia, desigur,
era palatul imperial, dar asta era o chestiune de mndrie. Nu se putea ca imperiul s fie condus
dintr-o cldire ptrat din crmid, lipsit de suflet, indiferent ct de practic ar fi fost. De aceea,
palatul fusese un proiect desfurat de-a lungul mai multor generaii de pietrari, cei mai buni din
inut, iar silueta i frumuseea sa dominau zona central din Shandrim.
Danar ntinse mna i sun la clopoelul de aram aezat ntr-o scobitur n zidul din
dreapta uii principale. Puse clopoelul la loc i zmbi gndindu-se ci clopoei fusese nevoit
lordul Kempten s-i procure n timpul vieii. n ziua de azi, majoritatea nobililor renunase la
tradiia clopoeilor i decisese s-i pun n loc ciocnele frumos ornamentate. i asta din cauza
unei perioade n care colecionarea clopoeilor de la ui devenise o mod n cultura tinerilor de
rnd i nobili deopotriv.
Provocarea consta n dobndirea unora dintre cei mai dificili clopoei, ceea ce i fcea
cu att mai rvnii. Danar i aminti cteva dintre propriile sale aventuri. i amintea n mod
deosebit de btaia pe care o primise de la tatl su cnd fusese prins ncercnd s-l uureze pe
lordul Vittara de clopoelul su nou-nou la doar cteva minute dup ce btrnul nzuros l
aezase la u. Pedeapsa fusese dureroas, dar nu-l mpiedicase s se ntoarc a doua zi i s-i
adauge clopoelul la colecie.
Ua de la casa lordului Kempten se deschise. O servitoare ntr-o rochie simpl, maro, l
salut politicoas pe Danar, invitndu-l s nu mai stea n frig, ci s vin nuntru. Danar rspunse
bucuros propunerii i i mulumi, trecnd pragul. i mai multe amintiri i venir n minte pe
msur ce privea tablourile, ornamentele i steagurile de lupt vechi, care decorau pereii holului
de la intrare. Mai fusese aici nainte, o dat, cu tatl su, n urm cu mai muli ani. Nimic nu se
schimbase, absolut nimic. ntregul hol era exact aa cum i-l amintea.
A, tinere lord Danar, ce plcere neateptat! exclam lordul Kempten cnd intr n hol
pe o u lateral. Btrnul lord se apropie i i ntinse mna, aa cum se salutau cei de rang egal,
ceea ce l surprinse pe moment pe Danar, cci era obinuit ca tatl su s-l trateze tot ca pe un
puti. Vino, s servim mpreun nite tocan. Tocmai am cerut s se fac o oal proaspt i,
dup ct eti de rou la fa, bnuiesc c afar e frig. O pictur de ceva cald va fi, fr ndoial,
binevenit.
Mulumesc, lord Kempten, suntei foarte amabil, rspunse Danar, sincer surprins de
primirea btrnului. i-l amintea pe Kempten ca pe un btrn cu faa acr, care n-avea timp de
discuii cu tinerii i rareori spunea ceva de bine despre cineva. La ceremonia de ncoronare
afiase chipul su morocnos dintotdeauna. Cldura asta era suspicios de neobinuit pentru firea
sa.
Lordul Kempten l conduse ntr-o sufragerie unde lady Kempten sttea ntr-un fotoliu
confortabil, cu un goblen n poal i o cutie deschis, plin cu mosorele de a, pe o msu
alturat. Pe o alta se afla o tav cu o oal de tocan fierbinte, dou cni goale i un borcna de
ndulcitor. Danar se nclin ctre lady Kempten i ncepu s se scuze c i ntrerupsese n timpul
de relaxare, iar n acest timp o alt servitoare intr cu o a treia can i ncepu s toarne fiertura.
Nu-i face probleme, Danar, chiar deloc, spuse graioas lady Kempten, punndu-i
goblenul deoparte i fcndu-i semn s se aeze ntr-unul dintre fotoliile moi din apropiere. Ne
bucurm ntotdeauna s avem musafiri. M tem c toi tinerii notri sunt n ora momentan, au de
rezolvat o treab sau alta. Pe care dintre ei voiai s-l vezi?
De fapt, doamna mea, doream s stau un pic de vorb cu lordul Kempten, dar mi-ar
plcea s v in companie la o cup de fiertur mai nti, rspunse el cu un zmbet uor jenat.

A, o discuie ntre brbai, nu? spuse ea, fcndu-i cu ochiul. N-o s te stnjenesc. Ai
vrea s fii singur cu soul meu cteva minute? Mi-e uor s gsesc ceva de fcut, dac preferi s
plec.
Prostii, drag, sunt sigur c nimic din ce ar putea spune lordul Danar n-ar fi nepotrivit
pentru urechile tale, interveni hotrt lordul Kempten. Nu-i aa, tinere?
Pi ncepu Danar ezitant.
Nu-l fora, iubitule. Dac i este mai comod s vorbeasc de la brbat la brbat, atunci
pentru mine nu e nici o problem s v las singuri cteva minute.
Mulumesc, lady Kempten. V apreciez nelegerea. Promit c n-o s rpesc dect un
moment sau dou din timpul soului domniei voastre.
Lady Kempten termin de turnat tocana, apoi i lu cana i iei n linite, cu un zmbet
blnd pe chip. Danar spera din suflet c lordul Kempten nu era implicat n vreun fel de relaie
extramarital cu Alyssa. Lady Kempten prea o soie minunat de mulumit, iar Danar nu-i
putea imagina cum ar fi ca ea s aud c lordul are o aventur.
S vedem, Danar, despre ce e vorba? i faci curte vreuneia dintre fetele noastre? n
cazul acesta, soia mea e mai mult dect n stare s reziste la astfel de veti, ncepu Kempten,
puin iritat de plecarea soiei sale.
Nu, nu, domnul meu, nimic de genul acesta. Voiam s v vorbesc despre tnra cu care
erai la ceremonia de ncoronare acum dou sptmni, l ntrerupse Danar repede, vorbind ncet
i pe un ton conspirativ.
Lady Alyssa? ntreb Kempten, fr s-i coboare vocea ctui de puin. Ce-i cu ea?
Ei bine, domnul meu, continu Danar, stnjenit de ndrzneala btrnului. Mai nti
voiam s v ntreb ce adic pi, stteai foarte aproape de ea la ceremonie i m ntrebam
dac nu cumva
Ha, ha, ha izbucni puternic lordul Kempten la tentativa firav a lui Danar de a
deschide subiectul relaiei dintre btrn i tnra domni. Crezi c eu i Alyssa ha, ha, ha!
Bine! spuse Danar oftnd zgomotos, nroindu-se la fa de stnjeneal. Bnuiesc c
asta rspunde la ntrebare. Dar una i mai important pentru mine, totui, este dac tii unde o
pot gsi pe lady Alyssa. O caut de aproape dou sptmni i nu e nici urm de ea nicieri.
Ei bine, tinere Danar, apreciez c ai ncercat s m scuteti de jena de a vorbi despre
asta de fa cu lady Kempten, zise btrnul Lord cu o voce nc vesel. Nu am cu lady Alyssa nici
o relaie de genul celei la care te-ai gndit, dar i sunt ndatorat i o s m asigur s-i mulumesc
pentru ce a fcut data viitoare cnd o vd la curte. Din pcate, nu tiu unde poate fi gsit i n-a
fi surprins dac Alyssa ar rmne nvluit n mister mult vreme de acum ncolo. M ndoiesc c
ar fi muli n ntreg imperiul care s tie unde s-a gsit ea ntr-un moment sau altul, cci am
suspiciunile mele n ceea ce-o privete.
Pot s ntreb ce fel de suspiciuni, domnul meu? ntreb Danar, ros de curiozitate, pe
msur ce mintea lui cuta s pun cap la cap uurarea, frustrarea i interesul fa de ce-i spunea
lordul Kempten. Ideea c btrnul i era ndatorat Alyssei era fascinant, dar Danar tia c trebuie
s rmn concentrat pe scopul lui principal. Dac l lsa pe lordul Kempten s nceap s-i
mprteasc poveti nesfrite, fr nici o legtur cu locul n care se afla Alyssa, Danar tia c
ar putea pierde ocazia de a afla unde se dusese. Orice indiciu pe care i-l putea oferi btrnul era
mai bun dect nimic.
M tem c nu pot s vorbesc nimnui despre lucrurile astea n momentul de fa, dar i
pot sugera s ncerci ntr-un anume loc, dac eti aa hotrt s afli unde este Alyssa, rspunse
lordul Kempten, cobornd uor vocea, de parc ar fi fost pe cale s-i mprteasc un secret.
Orice, rspunse avid Danar. V rog, o s ascult orice sugestie.

Lordul Kempten l privi pe tnrul nobil cu o expresie curios de mulumit, iar Danar
ncepu s simt o mncrime stnjenitoare i ciudat pe ira spinrii. De ce i plcea att de mult
btrnului lord situaia asta? Avea un indiciu promitor sau pur i simplu i fcea plcere s-l
aib pe Danar la degetul mic?
Pi, dac vrei s tii unde este lady Alyssa, i sugerez s ceri o audien la mprat i
s-l ntrebi pe el, spuse Kempten ncet.
Danar rmase cu gura cscat.
La mprat? vorbii serios, domnul meu? se blbi el. tiu c mi s-a dus vestea c joc
farse i c pedeapsa nu e blnd pentru asta, dar a aprecia dac ai lsa gluma deoparte pentru
moment. Merit s-mi fie pltit cu aceeai moned. S mi se joace feste. Dar aceast chestiune
poate avea urmri serioase. Am nevoie de un rspuns sincer, domnul meu. E mai important
pentru mine dect tot ce am fcut pn acum n viaa mea.
Vorbesc serios, Danar, du-te i ntreab-l pe mprat. Am motive s cred c tie unde
este Alyssa. Bineneles, n-am idee dac o s-i spun i ie, dar, dac nu-l ntrebi, n-o s afli
niciodat.
n numele zeilor, ce? rsufl Femke, uitndu-se n jos la corpul contelui Dreban, n
timp ce groaza punea stpnire pe mintea ei.
Era i aa suficient de ru c i se nscenase o crim, dar acum tnra trebuia s se mai
ocupe de nc un cadavru. Dac ar fi fost gsit n apropiere, ar fi prut c e prins asupra faptului
mplinit. Pentru moment, ocul o intui locului, iar creierul ncerca s nregistreze aceast ultim
ntorstur de situaie. Cineva, undeva, ncerca s-o pun n ncurctur, dar Femke nu avea nici
cea mai vag idee cine ar fi putut s fie i de ce fcea aa ceva.
Prea c aceste aciuni erau ndreptate ctre ea personal, dar Femke nu se putea gndi la
nimeni pe care s-l fi nstrinat suficient de mult n scurta perioad ct sttuse n Thrandor astfel
nct persoana aceea s vrea s pun la cale genul acesta de rzbunare. ncerca cineva s
pericliteze procesul diplomatic pe care l ncepuse sau era folosit ca un ap ispitor numai bun
pentru crime care fuseser plnuite nainte de sosirea ei? Dac aceast ultim teorie era adevrat,
atunci Femke avusese un ghinion incredibil c-i alesese casa contelui Dreban ca prim
ascunztoare.
Nu e vorba de coinciden aici, i spuse n oapt. Dreban s-a aflat n locul nepotrivit
la momentul nepotrivit. Ucigaul probabil c m-a urmrit de la palat sau a dat de mine cumva n
timpul evadrii.
Femke fusese destul de disperat cnd escaladase zidul palatului. Nu era foarte surprins
c nu bgase de seam c ar fi urmrit.
Hai, Femke, adun-te! mri, inspirnd adnc i pregtindu-se din nou de aciune.
Evitnd cu grij corpul contelui, intr n buctrie i descoperi cu ncntare c rucsacul i
hainele erau tot acolo. Rucsacul era deschis. Cineva cutase prin el. Dar cnd rsturn repede
totul, vzu c aparent nu lipsea nimic n afar de cuitul folosit la uciderea contelui. Spre
surprinderea ei, chiar i banii erau la locul lor.
Era esenial s se mite repede. Se mbrc imediat cu nite haine nchise la culoare, pe
care le lu din rucsac, iar n locul acestora puse rochia pe care o purtase n timpul evadrii din
palat, mpreun cu restul obiectelor recuperate.
Femke nu se scrbea uor, dar recuperarea cuitului din corpul contelui nu era o treab
tocmai plcut. Trase lama din beregat i observ precizia i fora cu care lovise atacatorul. Cel
care a aruncat-o, oricine ar fi fost, tia bine ce face, se gndi ea ncruntat. Nu erau prea muli
cei care puteau azvrli un cuit cu atta putere i precizie un fapt care i restrngea mult cmpul
de cutare.

Dei era tentant s-i bage nasul prin casa contelui i s caute mai multe indicii despre
identitatea ucigaului, Femke tia c astfel putea s-i creeze i mai multe probleme. Probabil c
n-ar fi gsit nimic nici pe timp de zi, dar s rite s aprind lmpi ar fi fost extrem de nesbuit.
Nu, era timpul s plece. Va avea vreme destul s pun piesele cap la cap, odat instalat n
siguran ntr-un han linitit, undeva n partea de jos a oraului.
Iei pe o u lateral a casei. Tocmai atunci, auzi apropiindu-se zgomotul fcut de mai
multe perechi de ghete. Apoi cineva btu tare cu pumnul n ua de la intrare, iar acest bubuit se
auzi puternic n aerul nemicat al nopii. Decizia de a nu scotoci prin cas prea s fi fost cea mai
bun alegere pe care o fcuse ntreaga zi. Tcut ca o umbr, spioana nchise ua i se strecur n
partea din spate a casei, pentru a cuta o alt ieire. Din fericire, umbra era adnc i se putea
ascunde. Corpul nc i era extrem de rigid i de dureros. De asemenea, i ddu seama c,
surprins de gsirea contelui, uitase s se tearg pe fa de sngele uscat provocat de evadrile
anterioare.
Ca un spion cu experien, Femke tia c era bine s pui greelile pe seama stresului
provocat de situaie, dar asta nu schimba faptul c fcea erori majore. Pn atunci, reuise s
improvizeze n jurul acelor greeli, folosind aptitudini secrete, tactici disperate i mult noroc. Dar
acesta nu era un mod eficient de a progresa dac voia s rezolve misterul i s mpiedice
potenialul scandal diplomatic care se putea cu uurin isca.
S-a zis cu ncrederea lui Surabar, se gndi ncruntat. Ar fi trebuit s trimit un
diplomat adevrat. N-am fcut dect s creez haos. De ce trebuia s fug? Dac a fi rmas la palat
i a fi procedat ca orice diplomat, cel puin situaia nu s-ar fi nrutit. Se pare c dezastrele trag
la mine ca mutele la miere.
n faa ei, n umbra a trei copaci mari, aezai n rnd, se afla zidul grdinii vecinilor.
Femke mulumi n gnd c acesta nu era nalt. I-ar fi fost uor s se caere pe el fr s fac
zgomot i fr micri dureroase pentru corpul ei rnit. Clepsidra ei mental calcula timpul rmas
pn ce soldaii aveau s gseasc trupul contelui. Nu mai era mult, dar tia c n ntuneric
ansele ei de a scpa neobservat din reedina acestuia erau sporite simitor.
Ghemuindu-se n umbr pe lng zid, Femke strbtu n linite grdina, apoi o lu pe
lng imensa cas a vecinilor. Toate ferestrele aveau perdelele trase, dar experiena i valul recent
de ghinioane n-o lsar s rite s fie vzut de cei dinuntru.
Crpturi de lumin se vedeau n locurile n care, n unele camere, perdelele nu fuseser
trase de tot sau nu se lipeau de zidul interior. Aceste fii de lumin erau strlucitoare n
comparaie cu tot ce vzuse ea de cnd fusese nchis n pivnia contelui. Pentru c ochii i erau
acum acomodai cu ntunericul, Femke rezist tentaiei de a se uita ntr-acolo, de team ca dup
ceea s nu mai vad la fel de bine n noapte. Lumina stelelor era suficient de puternic pentru a
putea deslui totul limpede i fr ajutorul luminii artificiale. Se mic repede, ajunse de partea
cealalt a casei i tocmai ddea colul cnd auzi larma care semnala descoperirea trupului
contelui. Se gndi c peste numai cteva minute soldaii vor ncepe s percheziioneze casa i s
discute ce e de fcut mai departe. Apoi vor chema i mai muli oameni. Ct de repede se va
desfur lanul inevitabil al evenimentelor depindea de cine conducea grupul care sosise la cas.
Din nou, logica i spuse c cel mai mic rang al unei persoane care putea conduce un grup care ar
veni s inspecteze casa unui conte ar fi acela de sergent. Dac era sergent, atunci norocul nu prea
ar fi fost de partea ei. Ofierii credeau n general c ar trebui s fac mai multe de unii singuri
nainte s cheme ajutoare. Sergenii de obicei judecau situaia la rece i organizau lucrurile mai
repede. Femke se rug n gnd ca aceti oameni s fie condui de cineva care nu tia ce face.
Orice avantaj n momentul acela ar fi de ajutor.

Alerg pe lng cas pn la colul din fa, unde se opri, nc nvluit n umbr. Pe
strad nu era nimeni, dar perdelele vor fi trase la o parte n curnd. Zarva iniial din reedina
contelui Dreban sunase destul de tare, dar era imposibil s se fi auzit i n alte case de pe strad.
Dac ar conduce ea patrula care descoperise cadavrul, Femke s-ar grbi s trimit oamenii la
toate casele din apropiere, s vad dac nu cumva mai sunt i alte surprize. De asemenea, i-ar
avertiza pe locatari s-i ncuie uile i s fie ateni la orice posibili intrui.
N-avea de ales. Din locul n care se afla i pn la colul strzii nu prea avea unde s se
ascund. Felinarele de strad erau puternice, luminnd totul ntr-un fel care accentua micrile
brute. Va trebui s fug ct poate de tare i s spere c va fi bine. Deci, fr s-i dea timp pentru
gnduri agitate, Femke o lu la goan ctre cea mai apropiat umbr adnc de la captul strzii.
Acesta era mai aproape dect i se pruse de la colul casei. Femke se atepta s aud la
fiecare pas strigte i zgomote din partea urmritorilor, dar acestea nu venir. Plonj din nou cu
recunotin n umbre, apoi se opri o clip. i era greu s respire, cci pieptul i era plin de
zgrieturi i vnti, iar piciorul o durea foarte tare acolo unde o zgriaser colii cinelui.
Se uit n jur. Ceva nu era n regul. Prul de pe ceafa i se ridic, pentru c un al aselea
sim o avertiza c, dei nu se auzeau strigte i urmrirea nu era evident, cineva era cu ochii pe
ea. Era o senzaie care i ddea fiori, dar, orict de mult s-ar fi uitat n jur, nu gsi nici o dovad
c simurile sale nu reacionau exagerat n aceste mprejurri extreme. Dac era, ntr-adevr,
cineva acolo, atunci nu fcea nimic ca s-o mpiedice s evadeze. i rmsese, deci, s se asigure
c cel care o observa nu va reui s-o urmreasc pn la locul n care ar fi decis s-i petreac
noaptea.
Dup poziia stelelor, Femke aprecie c era nainte de miezul nopii, deci probabil c nc
vor fi civa oameni pe strad n oraul de jos. Cei mai muli tlhari profesioniti ieeau la treab
noaptea cel puin aa se ntmpla n Shandrim, iar Femke n-avea motive s cread c n Mantor
era altfel aa c trebuia s fie atent dac voia s nu intre fr s vrea n belele i mai mari.
Dac eti acolo, o s-i fie greu s m urmreti, i jur ea n gnd urmritorului pe care
i-l imagina i, zicnd asta, porni la vale pe panta dealului, ctre oraul de jos.
Pe msur ce nainta, i lua toate msurile de siguran. Tnra spioan se mica n linite
de la o umbr la alta, dnd colul din cnd n cnd la ntmplare, ca s evite o schem clar, dar
cutnd constant s ajung n oraul de jos. De multe ori, se oprea dintr-odat ntr-un loc cu
umbr adnc i sttea acolo i cteva minute, s vad dac poate detecta pe cineva care o
urmrea. Nimic nu prea s se mite. n mod ciudat, n loc s se relaxeze, era din ce n ce mai
tensionat. Sentimentul c era privit deveni att de puternic, nct ajunse s fie convins c
cineva, cumva, era pe urmele ei. Era ct se poate de suprtor.
Femke ncerc toate trucurile pe care le tia ca s-i prind umbra imaginar. Mergea cnd
mai repede, cnd mai ncet, se ascundea dup coluri, se ntorcea napoi pe unde a venit, dar
nimic din toate astea nu ddu rezultate.
Pe msur ce cobora pe strzile oraului de jos, ntlnea tot mai muli trectori. n felul
acesta, era mai dificil s-i prind urmritorul. Rmnea tot timpul n umbr, pentru ca oamenii
s nu vad n ce stare era, dar tia c n scurt timp va sosi momentul cnd cineva va observa
sngele uscat de pe fa i din prul nclcit. Ar urma, inevitabil, ntrebri care ar putea-o pune n
pericol.
Dei nu scpase de senzaia c cineva era pe urmele ei, nu erau semne clare c ar fi fost
urmrit de grzile regale. Totui, n-avea cum s tie c soldaii nu se apropiau. Cu fiecare pas,
simea tot mai puternic nevoia s se spele i s se deghizeze, astfel nct s-i poat pcli pe
urmritori. Odat camuflat, Femke tia c ar putea ctiga timp de gndire, care i va permite si pun la punct urmtoarea serie de pai.

Din cte aflase n ultimele zile despre Mantor, exista un izvor natural ntre zidurile
oraului, care ar fi furnizat ap n caz de asediu. Din nefericire, Femke tia doar c se afla undeva
n cartierul de nord-vest al oraului i nu voia s-i petreac toat noaptea cutndu-l. Se gndea
c cel mai bine ar fi s gseasc fie o tavern prost luminat, unde ar fi putut s foloseasc o baie
nainte ca cineva s-i dea seama c e ceva n neregul, fie o cas goal n care s intre. A doua
opiune, dei ilegal, era mai sigur n aceste mprejurri, cci n felul acesta nimeni n-avea s fie
martor la transformarea ei.
Era riscant s intre undeva prin efracie n acest moment al serii, dar la fel de riscant era i
s fie vzut n starea aceea. Femke nu-i permitea s piard toat noaptea cutnd o cas, aa c
decise s mearg la noroc.
Casele de aici nu se comparau cu extinsa reedin a contelui. Erau simple, lipite una de
alta i aezate n ir i aparineau negustorilor mai puin nstrii, militarilor de rang mediu sau
meteugarilor. Important nu era s-i dea seama cui aparinea casa, ci mai degrab dac se afla
cineva nuntru. Mai erau o grmad de indicii pe lng cele evidente: lumini care rzbteau prin
crpturile obloanelor trase sau fire de fum nlndu-se din hornuri. Obiceiul prin prile acestea
era ca oamenii se lase nclmintea pe prisp nainte de a intra n cas. Dac nu era nclminte
n prag, atunci era foarte probabil s nu fie nimeni acas.
Femke observ, de asemenea, c muli localnici din Mantor preferau s-i atrne rufele
splate pe frnghii ntinse de-a lungul grdinilor, pentru a le lsa s se zvnte la aer, mai degrab
dect s le ntind pe usctoare de lemn i s le aeze n faa emineului. Se presupunea c astfel
hainele vor mirosi a proaspt, dar Femke se ndoia c aceast practic va prinde i n rndurile
nobilimii. Vemintele aveau s se umezeasc din nou dac erau lsate afar dup lsarea
ntunericului, aa c era logic s fie bgate n cas dup cderea serii. Deci erau anse mari ca
acele case care aveau nc rufele ntinse pe srm s fie goale.
Tnra i ddu seama c asta nu era ntotdeauna adevrat, dar o ajuta s-i fac o imagine
i s poat aprecia dac locatarii erau plecai i n ct timp urmau s se ntoarc. N-avea rost s
intre prin efracie ntr-o cas goal dac proprietarul va reveni imediat. Femke avea nevoie de
puin spaiu ca s respire i de ocazia s-i vin n fire.
Nu avu nevoie de mult timp ca s identifice o proprietate convenabil. i lu nc i mai
puin s ptrund nuntru. Odat intrat, Femke decise s rite i s aprind o lamp mic. Toate
obloanele erau trase i era puin probabil ca cineva care trecea pe strad s considere neobinuit
o lumin fix. tia c trebuie s evite s mute lumina de colo-colo, cci asta ar fi prut suspect.
mecheria era s fac s par c locatarul era implicat ntr-o activitate ntr-o singur camer sau
c lumina fusese lsat aprins ca s in departe orice persoan ar fi vrut s dea vreo spargere.
Femke hotr c cel mai bun loc n care putea aprinde lampa era buctria. Voia s se
spele, dar i s-i ntind lucrurile pe mas i s se ngrijeasc de schimbarea nfirii ndeajuns
de mult nct s poat merge prin Mantor fr teama de a fi descoperit.
Cu lumina aprins, nu-i lu mult timp s gseasc butoiul cu ap, chiar lng ua din
spate, i o oglind de copii, care era numai bun pentru ce voia ea s fac. Folosind o crp pe
care o gsise n buctrie i un lighean de ap rece, Femke ncepu s-i spele prul i s-i curee
faa. La nceput, nu era uor s ndeprteze sngele uscat, iar tietura de la cap ncepu s
sngereze din nou, dei se spl cu atenie n jurul ei. Strngnd din dini, Femke puse pe ran
nite sare de mas, n ncercarea de a o nchide mai repede. Durerea ascuit o strbtu imediat ce
sarea ptrunse n tietur, dar nu dur mult. Dup un minut sau dou, i pierdu din intensitate i
deveni pulsnd.
Femke i trat piciorul ct putu de bine. De la mucturile animalelor puteau aprea
ntotdeauna infecii, aa c nu vru s-i asume riscuri. n majoritatea gospodriilor din Shandar,

oamenii ineau n cas cte un borcan cu tinctur din rdcin de brusture, care era cunoscut
pentru proprietile sale dezinfectante. Chiar dac n aceast locuin se afla aa ceva, Femke nu
gsi borcanul cu pricina cnd cut prin dulapuri, aa c se rezum la a-i cura bine cu ap rece
rana lung de carne sfiat.
Tnra spioan termin ngrijirile de prim-ajutor i ncepu s-i nfoare un bandaj
improvizat dintr-o bucat de material rupt din rochia ei, dar chiar atunci o mn i astup gura i
simi pe gt vrful ascuit al unui cuit.
Bun, Femke! Ce surpriz s te ntlnesc aici. Nici s nu te gndeti s ipi, c-i retez
vocea din gtlej.
Glasul optit al lui Shalidar era inconfundabil. Inima lui Femke tresri din cauza ocului,
apoi i nghe n piept de frica rece i paralizant pe care o provoca vocea asasinului. Mintea ei,
dei obosit dup cte se ntmplaser n timpul zilei, ncepu imediat s ia n calcul o mulime de
aciuni posibile, cci fata i ddu seama c n urmtoarele secunde ar putea fi moart dac nu
fcea ceva impresionant. Shalidar i lu mna de la gur pentru ca ea s poat vorbi, dar nu mic
vrful cuitului de la gtul fetei.
Bun, Shalidar. i-a plcut plimbarea din seara asta prin Mantor? Ar fi trebuit s mi te
alturi mai devreme i am fi putut s ne bucurm mpreun de privelite.
Era imposibil s elimine complet tensiunea din voce, dar Femke era mulumit c, mcar
pentru urechile sale, tonul i rmsese calm i ncreztor. Dac l-ar fi putut ine de vorb o vreme,
Femke tia c avea o ans mic de a-l face pe Shalidar s se relaxeze suficient ct s greeasc.
A, dar atunci a fi fost vzut colabornd cu o uciga. N-a vrea s-mi ptez reputaia
printr-o legtur cu un criminal periculos, rspunse Shalidar, aproape bucuros. Autoritile de aici
in foarte mult s pun mna pe tine, Femke. Se spune c te-ai dat drept ambasadoare a
mpratului din Shandar ca s intri n palatul regal i s-l ucizi pe rege. Zvonurile c mpratul tear fi trimis ca asasin, ca s strneti haos n Mantor nainte ca el s-i expedieze urmtorul val de
soldai peste grania cu Thrandor, circul nebunete.
Ce prostii! izbucni ea cu dispre. M ndoiesc c regele crede mormanul sta de
minciuni.
Femke, ai fi surprins s descoperi ce e dispus s cread regele. A acceptat de curnd
faptul c magia e real i e primul monarh thrandorian de cteva generaii ncoace care crede asta.
Sunt de acord c nu eti plauzibil ca asasin. Un profesionist adevrat n-a fi fcut nici pe departe
attea greeli elementare cte ai fcut tu, dar, pe de alt parte, Malo nu posed asasini proprii, aa
c n-are cu ce s te compare. Tot ce tie e c doi dintre nobilii si sunt mori, inclusiv cel mai bun
prieten al lui de ani de zile. Nu gndete la fel de limpede ca n mod normal.
Ce-i cu vizita asta, Shalidar? Ai de gnd s m ucizi dup ce ai nscenat toate astea att
de frumos? Ce rost au? Sau eti ngrijorat c sunt suficient de capabil s m ntorc n Shandar i
s scap de spnzurtoarea regelui? ntreb Femke, provocndu-l n mod voit pe cel care o
capturase.
Lui Femke i era deja clar c Shalidar n-avea de gnd s se foloseasc de cuit, cci altfel
ar fi fcut-o pn acum. Avea impresia c el se afla acolo ca s rd pe seama ei. mpratul o
avertizase c Shalidar va dori s se rzbune, dar presupusese c o va face ncercnd s-o omoare.
Femke se ndoia c cineva ar fi putut prezice c Shalidar va merge att de departe pentru un act
simplu de rzbunare.
O, nu, tnra mea spioan. Nimic de genul acesta, te asigur. Vezi tu, spnzurtoarea te
ateapt i n Shandar. Am trimis mesageri care s-i mprteasc mpratului povestea trdrii
tale aici. Sunt sigur c le va fi destul de uor s-l conving pe Surabar c thrandorienii se
pregtesc s lanseze un atac miliar ca rspuns la crimele pe care le-ai comis. Dac te gndeti c

thrandorienii s-au confruntat pn acum cu o invazie i cu un asasin din partea mpratului, de ce


n-ar rspunde cu violen? Din cte l tiu pe Surabar, va desfur la grani o imens for
defensiv, care va fi vzut n schimb de thrandorieni drept o alt for de invazie. Iar de aici,
dintr-o simpl scnteie, poate izbucni un rzboi n toat regula.
Femke era uluit. Nu se putu gndi s ntrebe altceva dect:
De ce? De ce s-i nclci preiosul Crez al Asasinilor i s obligi cele dou ri s intre
ntr-un alt rzboi?
O, dar n-am nclcat Crezul, Femke. S-a pltit pentru ambele crime. Am grij
ntotdeauna s respect Crezul la liter. n plus, rzboiul e bun pentru afaceri. Din ce alte motive?
opti Shalidar, abinndu-se s nu rd. Exist ntotdeauna, de ambele pri, oameni care vor s
scape de persoane importante din tabra opus. Asasinatele sunt mult mai populare pe vreme de
rzboi. Pur i simplu mi fac provizii pentru via. Dup ce mi-ai distrus ultimul plan, a trebuit s
m gndesc la ceva care s-mi asigure confortul la btrnee. Cireaa de pe tort a fost c puteam
s m i rzbun pe tine n acelai timp, dar asta a constituit doar o coinciden.
Deci acum tiu, spuse oftnd Femke. Mintea i zbrnia, gndindu-se nu numai la cum
s scape. Cine l pltise pe Shalidar s-i ucid exact pe oamenii pe care-i voia, exact la
momentele potrivite? Lucrurile se aranjaser mult prea bine.
i acum ce urmeaz? ntreb ea, ca s trag de timp. Ai de gnd s m omori sau s m
predai grzilor regale? Apreciez mica noastr discuie, evident. Cnd cazi pe un morman de rahat,
e ntotdeauna drgu s tii cine te-a mpins. Te ajut s vezi totul n ansamblu i s speri c, n
timp, situaia se va rsturna.
Shalidar rse, iar Femke simi vrful cuitului mpungndu-i gtul n timp ce el i
exprima amuzamentul. Un firior de snge din cea mai mic dintre tieturi i se scurse uor pe gt,
gdilnd-o. nc o ran de adugat pe list, chiar dac asta e doar o zgrietur, clocoti Femke n
tcere. Trebuie s existe o cale de scpare, trebuie.
Ce am de gnd s fac acum cu tine? Pi, s-i dau drumul, desigur! rspunse Shalidar,
nc rznd. i spusese lui Femke ultimul lucru pe care ea se atepta s-l aud. Fr ndoial c
vei reui s evii grzile regale pentru un timp, dar, n cele din urm, vei fi prins. N-ai unde s te
duci n alt parte, aa c sunt sigur c-i vei da silina s-i dovedeti nevinovia. A fi teribil de
dezamgit dac n-ai ncerca, mcar. Nimeni n-o s te cread, evident, chiar dac reueti s-i spui
regelui sau apropiailor si ce se ntmpl. Sunt extrem de multe dovezi mpotriva ta. Acum, o si iau cuitul de la gt i-i sugerez s rmi nemicat. Altfel voi fi nevoit s te omor, ceea ce va
fi o dezamgire, dup efortul pe care l-am depus ncercnd s pun la cale acest mic joc. Rmi
unde eti suficient de mult pentru ca eu s pot iei din cas. Mic-te prea repede i te omor cnd
iei. Mic-te prea ncet i grzile regale te vor nconjura. O s-i dea din nou de urm n
urmtoarele cteva minute. Distracie plcut, Femke.
Shalidar i lu cuitul de la gt i Femke avu senzaia c asasinul se mic, dei nu putea
auzi nimic. Pe frunte i se rostogolea o pictur de sudoare. Ct de mult trebuia s atepte? Chiar
plecase? Shalidar se pricepea prea bine s se mite fr s fac zgomot, aa c Femke nu putea
s-i dea seama. Secundele treceau una dup alta, dar ea se hotr s nu cedeze fricii pe care
asasinul i-o insuflase. Dac era nc acolo, atunci ea era hotrt s-l fac s munceasc pentru
prada lui. Dac nu era, atunci n-avea de gnd s-i lase un avans prea mare.
Hotrt i cu inima bubuindu-i de emoie, Femke se arunc de pe scaun ntr-o parte i se
rostogoli.
Phagen! Phagen! Ai auzit? gfi Kalheen, dnd buzna n camera lor cu faa roie de
agitaie.

Phagen oft cnd vzu intrusul. Kalheen prea c nu nelege ce nseamn linite i pace.
Grasul era cel mai enervant coleg de camer pe care-l avusese vreodat. Phagen puse deoparte
tunica pe care o cosea i se uit la Kalheen, expresia rbdtoare a chipului su ascunznd
exasperarea care l ncerca. Era aproape ora prnzului. Sperase s termine tunica pn atunci, dar
acum asta nu mai prea posibil.
Ambasadoarea Femke a fost acuzat de crim! continu Kalheen. Crim, Phagen! A
fugit din palat i acum e urmrit prin ora. A fi venit s-i spun mai devreme, dar m-au reinut
soldaii pentru ntrebri, dup ce am tras de timp s nu-i las s intre n camerele ambasadoarei.
Ea e n regul? ntreb Phagen, n voce citindu-i-se o ngrijorare tcut.
Cred c da. Am urmrit-o cum a srit peste zid. Ar fi trebuit s-o vezi, Phagen, a fost
uimitoare. A srit ntr-un copac de pe pervazul camerei ei. Jur c-am crezut c n-o s reueasc
Kalheen nir o descriere a evadrii lui Femke, care era n mod evident exagerat, dar
Phagen atept rbdtor pn cnd i termin povestea.
Zici c aceast crim s-a ntmplat asear? ntreb el cnd grsanul se opri s rsufle.
Da, asear trziu.
Tu ai fost pe afar atunci. Ai observat ceva neobinuit?
Nu, nimic. Eram stteam de vorb cu Neema, camerista pe care am ntlnit-o
ieri n salonul servitorilor. Ne-am vzut din nou dup cin. E o fat minunat, rspunse Kalheen,
iar faa rotund i se nroi i mai tare.
Pi, cred c ar trebui s ne ncepem propria investigaie, spuse Phagen gnditor. Dac
am putea s-o ajutm pe ambasadoare, atunci ar trebui s-o facem.
Absolut, Phagen. Sunt perfect de acord. Merg s-i chem pe Sidis i Reynik. Sunt sigur
c ne vor ajuta.
Pot s m antrenez cu voi?
Reynik urm cteva instruciuni primite i n cele din urm gsi zona de antrenament
armat, retras undeva n partea din spate a palatului. Nu-i fusese uor s-i gseasc drumul prin
labirintul de coridoare din palat, dar acum, c tia unde se afl, Reynik hotr c la urmtoarea
vizit avea s ocoleasc cldirile mai degrab dect s le strbat.
Civa soldai din garda regal exersau cu sbiile. Preau cu toii nite militari desvrii.
Cnd auzir cererea politicoas a lui Reynik, cei doi care se aflau cel mai aproape de el se oprir
din lupt i l salutar. Amndoi l privir suspicioi pe tnrul soldat shandez.
Shandez? ntreb nedumerit unul dintre brbai.
Exact. Am venit aici cu ambasadoarea ntr-o vizit diplomatic. nsoitorii mei nu in
foarte mult s exerseze, dar mie mi-ar plcea s m antrenez. V deranjeaz dac m altur?
Deloc, spuse cel mai nalt dintre cei doi, cu un rnjet rutcios. N-am avut ocazia s
m lupt cu niciunul dintre ai ti la Kortag, aa c ar fi o plcere s vd dac voi, legionarii, suntei
la fel de buni pe ct optesc zvonurile. Bnuiesc c sbiile sunt n regul. Sau ai o alt arm
preferat?
Pre de o clip, Reynik i aminti de ncercrile sale recente cu toiagul, dar alung ideea.
Nu m deranjeaz, spuse. O s apreciez antrenamentul, oricare ar fi arma.
Gardianul i arunc o privire tioas, ncercnd s-i dea seama dac tnrul soldat
shandez ncerca s se dea mare sau se pricepea, ntr-adevr, s mnuiasc toate armele. Prea
prea tnr ca s fi fost antrenat la orice nivel cu mai mult de una, dar avea ceva n el care i
contrazicea tinereea.
Pot s mprumut o sabie cu care s m antrenez? Eu a trebuit s predau toate armele
cnd am intrat n palat. Nu mi-au fost nc napoiate.
Uite, poi s-o iei pe a mea, spuse soldatul mai scund, dndu-i lui Reynik arma sa.

Mersi.
Timp de cteva secunde, Reynik rsuci sabia, de ncercare, simindu-i greutatea i felul
straniu n care se echilibra. Era diferit de a sa, dar nainte exersase cu suficiente sbii nct
aceast diferen s nu fie semnificativ ntr-o edin de antrenament.
Ridicnd arma n chip de salut, n stil shandez, Reynik i lu poziia defensiv.
Pur i simplu? Fr nclzire? Eti sigur c eti gata? ntreb adversarul lui Reynik,
ncruntat.
O s m nclzesc pe parcurs, rspunse el cu un rnjet.
Soldatul din garda regal ridic din umeri, salut repede i lu o poziie asemntoare cu a
lui Reynik. Fr alte avertismente, thrandorianul atac. Lama sa trecu razant i violent pe lng
corpul lui Reynik. Acesta se feri uor, ignornd ocazia subit de contraatac. Lovi nc o dat, iar
Reynik i par i acum sabia, uor ofensat de violena loviturilor gardianului. Sunetul de metal
izbindu-se de metal era mai puternic dect cele care veneau dinspre celelalte perechi aflate la
antrenament. ncletarea subit i viguroas a sbiilor atrase atenia asupra acestei perechi. Muli
se oprir s priveasc.
Gardianul se lans ntr-o suit rapid de lovituri, date cu mai mult for dect era
obinuit ntr-un antrenament. Fiecare dintre acestea ar fi putut rni cu uurin sau chiar omor,
dac i-ar fi atins inta. Pentru o clip, Reynik se ntreb dac fusese o idee bun s vin aici. De
pe margine, era evident c gardianul ncerca s impresioneze. Totui, Reynik putea face fa
provocrii. Bloca i para loviturile adversarului cu o graie care nu putea fi negat. Gardianul se
repezi ctre Reynik, iar el se feri de sabie, astfel nct aceasta trecu pe alturi fr s-l loveasc,
strnind un uor murmur de nfiorare din partea gardienilor care priveau de pe margine.
Thrandorianul era rapid, dar nu suficient nct s-l ngrijoreze pe Reynik. ncepu s-i doreasc s
nu fi fost att de nepstor fa de nclzirea iniial.
Erau multe ocazii de contraatac, dar Reynik le ignor. n schimb, se concentr n totalitate
pe aprare. Nu avea intenia de a rni pe cineva. Venise aici ca s construiasc poduri, nu ca s le
distrug. n felul lui, considera c acesta este rolul su diplomatic, ca reprezentant al Shandarului.
N-a fost obraznic. N-a vrut s atace, aa cum ar fi fcut ceilali soldai. N-a fcut nimic
provocator. Pur i simplu a blocat i a parat atacurile gardianului, asigurndu-se c cei din jur
vedeau c proceda intenionat astfel. Dup cteva minute de lupt violent, tactica sa ncepu s
dea roade.
Destul, Espen! Ar fi putut s te ucid de zece ori sau mai mult.
Cel mai scund dintre cei doi gardieni fcu un pas n fa, ntre cei doi combatani,
forndu-i s se despart, cci altfel ar fi riscat s-l rneasc.
Eti ntr-adevr talentat, legionare. Eu sunt Faslen. Tu cum te numeti?
Reynik, rspunse el, strngnd ferm mna pe care i-o ntinsese Faslen.
Bine ai venit, Reynik. mi cer scuze pentru ostilitatea colegului meu n acest
antrenament. Te-ai descurcat bine i talentul de care ai dat dovad face onoare legiunii tale.
Spune-mi, cu cte arme poi lupta bine?
Sunt bun n lupta cu toiagul, m descurc cu arcul i arbaleta i tiu s folosesc cum
trebuie sulia, toporul i buzduganul. Totui, mi s-a spus c abilitile mele sunt cel mai bine puse
n eviden n lupta corp la corp, adug Reynik modest.
Dac nu eti mai n vrst dect pari, instructorii ti au fcut o treab uimitoare. Sunt
sigur c putem nva multe de la tine. Haide, s ne antrenm mai prietenete, vrei? ntreb el,
aruncndu-i lui Espen o privire neptoare.
mi pare ru, Reynik, m-a luat valul, se scuz Espen.

Nici o problem, Espen. Sunt sigur c un thrandorian care ar fi vizitat legiunile ar fi


primit un test similar. De ce nu mai ncercm noi doi o dat nainte s ncep cu Faslen? M-am
nclzit un pic acum, suger zmbind Reynik.
CAPITOLUL 7
Intr, porunci dintr-odat vocea mpratului Surabar.
Lordul Danar inspir adnc, deschise ua, apoi pi iute nuntru. Era ceva n glasul
mpratului care-i cerea sa stai drept i s ari elegant, de parc toi cei care intrau pe u erau la
parad. Experiena ndelungat de conductor militar i nsprise vocea lui Surabar, astfel nct
inducea un sentiment instantaneu de inferioritate n toi cei care o ascultau. Danar aprecie c,
pentru mprat, aceasta era o nsuire folositoare. Vocea lui l pusese la respect nc dinainte de a
pi n ncpere.
Nici cnd trecu de u nu scp de senzaia c era o persoan mrunt i c se afla sub
observaie. Camera avea puine piese de mobilier i un decor minimalist. Biroul mare la care
sttea mpratul Surabar era aezat cu faa la u. Singurele ornamente de pe perei erau nite
arme ncruciate i cteva scene deprimante de btlie, zugrvite n tablouri i tapiserii. Danar nu
avea unde s se aeze, aa c trase ua n urma sa, naint i rmase n picioare n faa biroului.
n timp ce Danar se apropia, mpratul studia intens nite pergamente. Tnrul lord se opri
i pstr tcerea, simind disconfortul unui colar chemat n biroul directorului, fr s tie dac
este acolo ca s fie ludat sau mustrat.
Deci, lord Danar, cu ce te pot ajuta? ntreb Surabar direct. Presupun c n-ai venit s
socializezi cu mine, cci sunt nclinat s cred c te nvri n alte cercuri.
Danar i mpreun minile la spate, ca s nu-i trdeze nervozitatea mai mult dect avea so fac vocea. Palmele i se umeziser deja i tia c se va juca incontient cu degetele, dac nu se
strduia s mpiedice acest lucru.
Pi, nu, Maiestatea Voastr Imperial, nu chiar s socializez, spuse repede. De fapt, am
venit s caut informaii informaii despre lady Alyssa. Lordul Kempten m-a sftuit s vorbesc
cu Maria Voastr i mi-a spus c s-ar putea s tii unde este Alyssa.
Surabar i arunc lui Danar o privire care ar fi putut s strpung i piatra.
Deci lordul Kempten i-a spus asta, da? i i-a mai spus lordul Kempten i altceva
despre lady Alyssa sau de ce a ti eu unde se afl? ntreb mpratul, cu vocea ascuit i cu
ochii scnteindu-i periculos.
Tnrul lord se simise ciudat nc de la nceput, dar acum simea c e pe punctul de a fi
prjit de viu. Se gndi c poate nu fusese o idee att de bun s-l asculte pe lordul Kempten i se
strdui s alctuiasc un rspuns coerent.
Nu, Maiestate. Lordul Kempten a insinuat c Alyssa este o femeie misterioas de la
curte, ceea ce nu a fost ceva nou pentru mine. A refuzat s-mi spun mai multe, dar mi-a
dezvluit c-i era ndatorat, fr s-mi dea detalii despre ce fel de datorie este vorba. De fapt, mia spus foarte puine despre Alyssa, doar c Maria Voastr ai putea s m ajutai s-o gsesc, dac
nu v suprai.
ndatorat? Kempten a spus c-i este ndatorat? Asta e interesant, coment mpratul
gnditor. Eti sigur c astea au fost cuvintele lui?
Da, Maiestate. Lordul Kempten a vorbit destul de clar. Mi-a mprtit i intenia de ai oferi mulumirile sale cnd o va vedea data viitoare la curte, rspunse Danar, dezorientat de
interesul mpratului pentru un subiect pe care l considerase minor n conversaia sa cu btrnul
lord. Era, evident, mult mai important dect i imaginase.

i de ce, mai exact, vrei s-o gseti pe lady Alyssa? zise mpratul Surabar, apoi ddu
din cap cnd nc nu terminase ntrebarea. Uit c te-am ntrebat asta. Este evident de ce o caui.
Din ce alt motiv ar cuta lordul Danar o tnr atrgtoare de la curte?
Maiestate, v asigur c nu e o pasiune nechibzuit. O respect i o cinstesc pe lady
Alyssa i doresc s explorez posibilitatea unei relaii serioase cu ea, protest Danar, cci
indignarea l fcu mai curajos.
O relaie ntre tine i lady Alyssa ar fi imposibil din mai multe puncte de vedere. i
sugerez s renuni s-o mai caui i s te concentrezi n schimb pe aspectele mai serioase ale vieii
la curte. Tatl tu nu m susine i i neleg punctul de vedere. n ochii lui, eu sunt un impostor
care a preluat tronul, un om de rnd care n-ar fi trebuit niciodat s mbrace mantia de mprat.
Dar are cteva legturi periculoase cu unii dintre cunoscuii si. i sugerez s-i urmreti
ntlnirile i uneltirile. Nu-l lsa s fac nimic prostesc, altfel te vei trezi c eti capul familiei mai
devreme dect te ateptai. Nu voi tolera trdarea. Cei vinovai vor fi pedepsii conform tradiiei.
Nu-l lsa pe tatl tu s fie printre cei pe care i dau exemplu sau zilele tale de cochetat cu
domnie vor fi de domeniul trecutului.
mpratul Surabar i plec din nou ochii n foile de pergament din faa sa, iar Danar
nelese c asta nsemna sfritul discuiei. Mnia clocoti n el ca printr-o fntn de foc n vrful
unui vulcan.
Asta-i tot? ntreb, ridicnd uor vocea, cci nu reui s-i pstreze calmul pe de-antregul. Politica e important, Maiestate, nu neg asta. Promit c voi face tot posibilul s-l conving
pe tatl meu s nceteze orice activiti legate de trdare, dar v rog, v implor, spunei-mi ceva
despre Alyssa. tii unde este?
mpratul i ridic ochii, iar privirea lui era att de calculat i de calm, nct clocotul
din inima lui Danar nghe.
Da, tiu unde este Alyssa. i nu, n-o s-i spun. O s observ cu atenie, s vd dac-i
ii promisiunea, i apoi, dac sunt impresionat de eforturile tale, s-ar putea s revin asupra
deciziei. Acum, du-te i f ceva demn cu viaa ta.
Acelui ton nu i te puteai mpotrivi. Ddea ordine cu o autoritate absolut, pe care Danar se
ndoia c ar fi putut s-o nege cineva. i venea greu s cread c-i gsise curajul s-i in
pledoaria final n faa mpratului, dar se bucura c o fcuse. Cel puin, n felul acesta Surabar
nu-l va considera un ratat total. Danar dduse dovad de hotrre, chiar dac Surabar simise c
era prost plasat.
Danar fcu o plecciune, dar, chiar dac Surabar observase gestul, pru s nu in seama
de el. mpratul era deja cufundat n hrtiile sale. Danar iei din ncpere n linite. Pus pe
gnduri, analiz porunca lui Surabar n vreme ce se ndrepta cu pai greoi pe coridoarele palatului
ctre prima ieire. Prea c n-are alt soluie dect s fac dup cum dorea mpratul.
Tatl lui Danar se implica n comploturi care ar fi putut s-l duc la spnzurtoare.
mpratul era la curent cu acest fapt i lansase avertizarea la timp, aa c Danar nu putea s-o
ignore. Dintr-odat, responsabilitile vrstei i poziiei sale n familie l lovir n moalele
capului. Trebuia s ia msuri repede ca s salveze reputaia familiei sale, dar n-avea deloc de
gnd s renune s-o mai caute pe lady Alyssa. Dac doar asta l va convinge pe mprat s-l ajute
s-o gseasc, atunci aa s fie, se hotr el.
Regele Malo era copleit de sentimente. Mintea lui oscila slbatic ntre furie i durere i i
era greu s gndeasc raional, indiferent despre ce ar fi fost vorba.
De ce ar trimite mpratul din Shandar un asasin s-l omoare pe Anton? ntreb din
nou camera goal, plimbndu-se de colo-colo. Urzeala ambasadoarei a fost att de eficient, nct
ar fi putut s m doboare i pe mine la fel de uor ca pe Anton, deci de ce el?

La situaia aceasta confuz se aduga durerea care-i umpluse ochii de lacrimi toat ziua.
Uciderea lui Anton n-avea nici un sens, cci asasinul ar fi putut s-l omoare pe rege i s arunce
ara din nou n haos. Era posibil ca mpratul s fi vzut n Anton adevrata for care condusese
la recentele victorii militare ale Thrandorului, dar cu siguran asta nu era de ajuns ca s-l
amplaseze deasupra regelui pe lista cu inamici.
i acum mai era i confuzia legat de moartea contelui Dreban. Era un alt asasinat sau pur
i simplu contele fusese la locul nepotrivit, n momentul nepotrivit? Nu existau legturi evidente
ntre interesele lui Dreban i cele ale lui Anton, iar cei doi se situau n puncte diametral opuse n
cercurile politice i sociale. Malo n-avea de gnd s jeleasc moartea contelui, dar n faa
mpratului shandez va protesta puternic pentru uciderea lui. Oricare ar fi fost motivul din spatele
acestor crime, ambasadoarea Femke trebuia s rspund la o mulime de ntrebri. Regele Malo
era hotrt s porunceasc s fie gsit i adus n faa lui, ca s-i poat pune personal acele
ntrebri.
Krider! strig el. Krider, vino aici acum, te rog.
Ua se deschise aproape n aceeai clip. i ochii lui Krider erau nroii din cauza
lacrimilor vrsate de curnd, dar reui s-i in emoiile n fru cnd fcu o plecciune rigid n
faa regelui.
Da, Maiestate?
Cheam cel mai rapid mesager. Vreau s-i trimit o scrisoare vecinului nostru,
mpratul Surabar. N-a mai fost un asasinat n Thrandor de peste o sut de ani i n-o s stau
degeaba, s las chestiunea fr rspunsuri. Spune-le celor de la grajduri s pregteasc cel mai
bun cal. Vreau ca scrisoarea mea s ajung n minile mpratului ntr-o sptmn.
Da, Maiestate, imediat, spuse Krider, plecndu-se din nou.
Malo tia c e imposibil s ajungi n Shandrim ntr-o sptmn, dar era hotrt s-l
zoreasc pe mesagerul regal ct putea de tare. n momentul n care btrnul servitor nchise ua,
Malo se aez la birou i ncepu s-i compun scrisoarea de protest. Nu avu nici o reinere n
limbaj i arunc vina pentru aceste atrociti categoric n curtea mpratului. Dup ce o semn,
ezit o clip. Oare se pripea? Era o misiv de condamnare care putea cu uurin s strneasc un
rzboi.
Nu, spuse hotrt. A trecut de mult vremea reaciilor potolite. n lunile din urm s-au
succedat numai acte de nebunie violent. S vad i Surabar c sunt mnios i ndurerat de acest
ultim act de agresiune. Nu voi mai face pe conductorul blnd al unui regat minor.
Femke ateriz pe podea i se rostogoli, rmnnd ghemuit, ntr-o poziie de atac, cu un
cuit scos i braul pregtit s-l nfig cu toat fora. ntr-o clip, privi roat prin camer i i
ddu seama c Shalidar plecase. Ct de departe ajunsese, nu era sigur; instinctele i spuneau c
prsise cldirea, dar n-avea rost s-i asume riscuri inutile. Femke nu plnuia s ias din cas pe
ua din fa, cci astfel Shalidar avea prea multe anse s-i demonstreze c se nelase. n schimb,
i lu rucsacul, i arunc lucrurile nuntru i l puse pe umeri.
Cteva minute mai trziu, Femke prsea casa, ieind pe fereastra de la buctrie.
Escalad peretele din spatele cldirii ca un pianjen, apoi se tr pe panta uoar a
acoperiului din plcue de ardezie. Corpul nc o mai durea n diverse locuri, dar, pentru
moment, mndria personal o durea mai mult. Fusese luat prin surprindere de asasinul care
intrase pe nesimite n cas i acum era hotrt s nu-l lase s ias nvingtor pe deplin.
Perseverena ei ncpnat o fcea s-i foreze corpul dincolo de oboseal i durere.
Cu simurile ascuite de natura periculoas a situaiei, Femke se furi pe partea cea mai
nalt a acoperiului i inspect strada. Pre de un minut ntreg ochii si scrutar colurile
ntunecate i umbrele strzii, n cutarea asasinului. Cu siguran Shalidar n-ar fi putut ajunge

departe, se gndi, n scurta perioad ct ea ateptase nemicat n buctrie. Nu-i venea s cread
c personajul acesta alunecos i scpase att de uor. Ar fi putut chiar s se afle n continuare n
cas, dar, din nou, instinctul i spunea altceva. De asemenea, brbatul ar fi putut s anticipeze
faptul c ea se va urca pe acoperi. n cazul acesta, probabil c ar sta pe partea interioar a strzii,
pentru ca ea s nu-l poat vedea de la nlime.
OK, Shalidar, pe unde ai luat-o? opti Femke ca pentru ea. Dac a fi n locul tu, unde
m-a duce? A lua-o la stnga, cred.
Odat hotrt, Femke ncepu s se deplaseze de-a lungul acoperiului, ncercnd s
rmn ct putea de jos, ca s nu i se vad silueta n luminile din susul dealului. N-ar fi vrut s-i
ndeplineasc dorina lui Shalidar i s se lase prins de grzile regale la doar cteva minute dup
ce-a ieit din cas.
Cel puin Femke era acum mbrcat n hainele nchise la culoare, mai potrivite pentru
camuflare. Faa i prul i erau curate i ansele de a atrage atenia n public erau mai mici, dar navusese timp s-i schimbe nfiarea n mod semnificativ. Oricine ar fi avut o descriere detaliat
a ei ar fi recunoscut-o cu uurin ca fiind ambasadoarea Shandarului.
Din fericire, Shalidar o prinsese nainte s apuce s foloseasc pentru deghizare puinele
articole pe care le avea n rucsac. Dou proteze pentru gur care s-i schimbe forma obrajilor,
mpreun cu o peruc cu pr negru care s-o nlocuiasc pe cea deschis la culoare pe care o
folosea, i Femke tia c ar putea arta foarte diferit de descrierea pe care o tiau grzile regale.
Avea de gnd s opereze transformarea imediat ce gsea ocazia.
Ajunse la ultima cas din ir i se coco din nou pe vrful acoperiului. l localiz imediat
pe asasin pe o strad alturat. Era nsoit. O patrul a grzii regale vorbea cu el. Dup gesturile
pe care le fcea, le ddea indicaii asupra casei n care o gsise pe Femke.
S te ia naiba, Shalidar, dar lucrezi fin, nemer
Femke nu apuc s-i termine blestemul scrnit, cci trebui s se ascund dup vrful
acoperiului, ca s nu fie vzut de ctre patrul. Controlndu-i perfect micrile, cobor uor
spre partea din spate a casei i ncepu s caute un mod convenabil de ajunge jos, pe pmnt.
Colul cldirii se dovedi potrivit, cu numeroase puncte de sprijin.
n cteva clipe cobor i se strecur pe strad aproape de locul n care l vzuse pe
Shalidar cu patrula. Gardienii pornir ctre strada transversal, n direcia n care artase Shalidar.
Femke l vzu n treact pe asasin disprnd dup un col, undeva mai la vale, pe o strad
paralel. tia c va trebui s fie extrem de atent dac voia s-i ia urma lui Shalidar. Acesta avea
s foloseasc multe dintre trucurile pe care Femke le ncercase pentru a-l prinde mai devreme,
atunci cnd fugise din casa contelui Dreban. Experiena ei cu asasinul i spunea c era foarte
posibil ca el s aib cteva trucuri noi i capcane proprii, aa c trebuia s fie de dou ori mai
atent.
Shalidar se atepta ca ea s-l urmreasc, dar lui Femke i trecu deodat un gnd prin
minte i tot scenariul urmririi periculoase deveni irelevant. n ziua n care intrase n Mantor cu
cei patru nsoitori ai ei, i aminti c vzuse pe cineva care semna cu el disprnd ntr-una din
casele mai mari aflate sus, pe deal. i aduse aminte exact unde era casa i zmbi larg.
Pun pariu pe ultimul meu sennut de cupru c acolo stai, Shalidar, mormi bucuroas. E
timpul s schimbm regulile. Ne-am jucat prea mult de-a oarecele i pisica dup regulile tale.
Acum poi s joci un pic i dup cum cnt eu.
Avnd grij s nu fie vzut de la distan, o lu pe strzi ntr-o direcie complet diferit
de cea n care pornise Shalidar. Apoi, cufundat n umbr, ascuns pe o alee lturalnic tcut, i
ddu jos rucsacul i i scoase puinele obiecte cu care avea s se deghizeze. Peruca i protezele
pentru gur vor fi ndeajuns pentru aceast sear, hotr ea ncreztoare. A doua zi avea s fie

destul de uor s-i mai ia provizii din piaa desfurat pe strzile oraului de jos. tia c pn
mine la prnz va deveni aproape invizibil.
O or mai trziu, instalat ntr-o cmru ntr-unul din hanurile aflate la baza Mantorului,
Femke se relaxa ntr-un pat ngust. n ciuda durerilor care i strbteau corpul, alunec imediat
ntr-un somn adnc i fr vise, ncreztoare c nimeni nu-i va da de urm peste noapte.
Cnd se trezi, soarele rsrise de cteva ore, iar mirosul de mncare gtit care intra pe
geam i fcu burta s chiorie de foame. Atunci i ddu seama c nu mncase nimic timp de o zi
ntreag, ceea ce explica de ce era att de flmnd acum.
Cu un geamt de durere, se ddu jos din pat i, cnd se ridic n picioare, se ndrept de
spate. Nu era nici o prticic a corpului care s n-o doar, dar dup ce-i lu ligheanul cu ap i
bucata mic de spun lsate n faa uii, descoperi mulumit c n multe locuri durerea era mai
redus atunci cnd se mica. Muchii i erau acum epeni de la efortul la care i supusese cu o zi
n urm, dar dac nu i va fora prea tare timp de o zi sau dou, rnile minore pe care le suferise n
timpul evadrii ar trebui s se vindece repede.
n timp ce-i aeza peruca n oglind, se gndi dintr-odat c Shalidar fusese cel care
cotrobise prin rucsacul ei n casa contelui Dreban, iar nu contele, aa cum presupusese iniial. Se
hotr c n-avea rost s-i asume riscuri. Aa c decise c, imediat dup ce va termina micul
dejun, primul lucru pe care-l avea de fcut n ziua aceea era s-i cumpere dou rnduri de haine
complet noi i cteva obiecte mai elaborate cu care s-i alctuiasc deghizrile.
Se prea c aromele divine de mncare ce se strecuraser n camera ei nu veneau de la
buctriile hanului, ci de la una din tarabele de afar. Strada cea mai de jos din Mantor avea
tarabe nirate i de o parte, i de alta. Din cte i putu da seama Femke, piaa era semipermanent. Negustorii mai sraci i strigau mrfurile de pe tarabele improvizate, n competiie
direct cu magazinele permanente din cldirile de pe strad.
La cteva tarabe se serveau sandviciuri. Feliile groase i fierbini de carne de porc prjit,
dat prin sos i aezat ntre buci de pine proaspt alctuiau o gustare consistent. Fiecare
vnztor striga tare c sosul lui era cel mai bun din Mantor. Femke se gndi c toi spuneau
adevrul, pentru c gusturile difer.
i puse lucrurile n rucsac i prsi hanul, ca s se alture forfotei de pe strzi. Hangiul
insistase s i se plteasc toate cheltuielile cu o sear nainte, aa c nu mai avea nici o not de
achitat. Femke se ndoia c se va caza de dou ori n acelai loc n urmtoarele cteva seri. Hotr
c era mai bine pentru moment s aleag la ntmplare unde va sta. Tnra spera n strfundul su
c, folosindu-se de experiena pe care o avea n adunarea informaiilor, va fi n stare s adune
suficiente dovezi ct s-l pun repede la zid pe Shalidar. n felul acesta, ar putea s repare orice
daun diplomatic survenit din cauza acestei chestiuni, nainte ca lucrurile s-o ia razna.
Femke s-ar fi simit mult mai bine dac ar fi trebuit s rezolve problema n Shandar.
Shalidar se simea mai confortabil aici dect ea i era limpede c asasinul mai fusese n Mantor
nainte.
innd n mn un sandvici imens i fierbinte, Femke se plimba pe strada mare a pieei,
cutnd haine potrivite i alte obiecte necesare. Toate acestea se gseau din abunden. Ar fi putut
s cheltuiasc de zece ori banii pe care i avea, dar era contient c mica sum pe care o
nfcase n timpul evadrii din palat n-avea s in mult. N-ar fi inteligent s cheltuiasc tot din
prima zi. Mai era varianta de a fura bani, dar aceasta coninea i un element de risc.
Trecuser civa ani de cnd Femke fusese nevoit s supravieuiasc n Shandrim, oraul
su natal, cu banii altora, dar acum era mult mai priceput n aceast art dect fusese n acele
zile ntunecate. Dac nu fusese chiar cel mai bun tnr ho de buzunare din Shandrim, atunci cu
siguran se numrase printre cei mai buni. Timp de civa ani, supravieuise confortabil din

recolta de geni i podoabe, pe care le vindea pe piaa neagr. n acea perioad nu fusese nici
mcar aproape de a fi prins. Apoi, ntr-o zi, i alesese inta nepotrivit i viaa i se schimbase
pentru totdeauna.
Privind napoi, tentativa de a uura buzunarul lordului Ferrand fusese de fapt o greeal
ct se poate de fericit, cci el a fost cel care i-a transformat abilitile neobinuite n ceva
productiv i legitim. El o antrenase n arta de a fi spioan.
Procesul fusese ndelungat, mai ales partea n care trebuia s-o nvee eticheta nobilimii i
arta mai rafinat legat de comportamentul unei domnie de la curte. n orice caz, lordul Ferrand
fusese rbdarea n persoan de-a lungul procesului de instruire i avusese un mod minunat de a
gsi ceva bun pn i n cele mai dezastruoase tentative ale ei de a nva lucruri noi.
Femke a trit n casa lui pe parcursul acestui proces, rupt de lumea exterioar, pn cnd
noul ei maestru s-a declarat mulumit c era pregtit. Cu ncurajri i ndrumri constante,
Femke se transform dintr-un copil al strzii iste ntr-un spion sofisticat i cu abiliti deosebite
n mai puin de un an. Nu mai cunoscuse o perioad att de fericit n copilria ei. Casa n care
locuia familia ei nu fusese un loc vesel, aa c restriciile pe care lordul Ferrand i le impusese
libertii sale nu o deranjaser prea tare. Dar nici n-au mpiedicat-o s testeze limitele i resursele
lordului, despre care Femke afl repede c erau mai mult dect adecvate ca s-o stpneasc. Dup
cum o prinsese cu mna n buzunarul lui cnd s-au ntlnit pentru prima oar, tot aa lordul o
prinsese i cnd ncerca s se strecoare ntr-o vizit n ora. Dar pentru c Ferrand prea c vede
tot i o ameninase c o arunc napoi pe strad dac mai iese vreodat din cuvntul lui, Femke
nvase s se poarte frumos.
Tnra avea sperane mari c va reui cumva s rezolve situaia de aici, din Mantor,
nainte s fie nevoit s fure, dar era linititor s tie c nu avea s moar de foame, indiferent ce
s-ar fi ntmplat. tia cu cine are de-a face, ceea ce ndeprt incertitudinile din ziua precedent.
Dac Shalidar n-ar fi inut s-i rd n nas, atunci poate c i-ar fi trebuit sptmni ntregi s
descopere cine era n spatele nscenrii. Pe Shalidar l cunotea, aa c probabil va fi simplu s-i
dea seama, pe msur ce aduna informaiile, ce msuri de precauie sunt necesare.
Pe strad se vedeau patrule ale grzilor regale, dar niciuna dintre acestea nu se art
interesat de Femke. Peste numai cteva ore, tnra spioan tia c va putea s umble fr s fie
recunoscut. Asemeni unui cameleon, avea s se piard pur i simplu pe fundalul vieii de ora.
Femke i alese pe ndelete dou rnduri de haine i se interes discret cine furnizeaz
palatului uniformele pentru angajaii casei regale. i-a amintit c auzise o conversaie ntre doi
servitori cnd era n palat. Una dintre cameristele mai n vrst urma s ias la pensie n curnd,
iar aceast informaie era ct se poate de folositoare.
n calitate de spioan, Femke fusese nvat c minciunile funcionau cel mai bine atunci
cnd erau spuse n contexte convingtoare. n acest fel, aluziile vagi pe care le fcuse n legtur
cu natura postului de camerist pe care spera s-l obin, combinate cu faptul c se tia c va fi un
loc liber, i-ar fi fcut pe oamenii cu care vorbise s pun cap la cap aceste detalii, n cazul n care
ar fi fost chestionai. De fapt, acest post liber o fcu pe Femke s par convingtoare i afl
repede numele persoanei care furniza uniformele.
La scurt timp dup aceea, spioana i lu o uniform de camerist pentru palat. Aceasta
fusese cumprat sub acelai pretext. Nu-i fuseser adresate ntrebri, iar ea nu oferi de bunvoie
nici o informaie, lsndu-i n schimb pe negustori s trag propriile lor concluzii.
Din prvlia unui alchimist i lu un ulei pentru corp care s confere pielii ei o nuan
nchis, un auriu profund care avea s dureze o sptmn. i cumpr de asemenea decolorant
pentru a-i deschide nuana prului pn la un blond pal i machiaje pentru a-i colora buzele i
pleoapele dup o mod popular n prezent printre toate femeile din Mantor, indiferent de rang.

Mai lu o alt peruc brunet, dar ntr-un stil diferit de al celei pe care o avea i fu mulumit i
de msur, i de calitate. Peruchierii din Thrandor stpneau tehnici mult mai avansate fa de cei
din Shandar, iar Femke se jur c n-avea s mai cumpere niciodat peruci din Shandar.
Mai trziu n dup-amiaza aceea, dup ce i lu o camer la un alt han, Femke se
transform ntr-o femeie diferit de cea care se cazase cu ceva timp n urm. Nimeni n-o bg n
seam nici n han, i nici pe strad. Noile haine (n afar de uniform) fuseser alese special s nu
atrag atenia. i se prea c alesese bine.
OK, Shalidar, s vedem ce pui la cale, mormi ea pentru sine. Mai nti, cred c-o s fac
o vizit la casa unde te-am vzut intrnd acum cteva zile.
Femke tia c nu va fi uor s stabileasc o legtur ntre Shalidar i baronul Anton. n
plus, va fi delicat, dac nu chiar imposibil, s demonstreze c Shalidar l omorse pe baron, cnd
broa ei fusese gsit n mna lui ncletat. Compararea rnilor provocate de cuit va dovedi, de
asemenea, o potrivire cu lamele ei, dar ea tia c astfel de probe pot fi vzute ca fiind
circumstaniale, doar dac pumnalul ei disprut n-ar fi fost gsit la locul asasinrii lui Anton. A
doua crim ar fi putut fi de ajutor. nsemna c Shalidar ar avea nevoie de dou alibiuri, ceea ce ar
fi putut nclina balana n favoarea ei, mcar un pic, dar era prea devreme ca s tie sigur.
i lu o or s urce n ora i s ajung la casa cea mare n care l vzuse pe Shalidar.
Pentru o clip care pru c dureaz o venicie, Femke studie imensa proprietate, pierdut n
gnduri.
E totul n regul, domni, pot s v ajut?
Vocea unui negustor care era n trecere o nfior uor pe Femke. Vzuse c e n preajm,
dar nu-l bgase n seam, considerndu-l irelevant i inofensiv. Acum mintea i corpul i erau n
alert. Oricine s-ar fi artat preocupat de ea era un posibil pericol, aa c Femke rspunse cu
grij, ncercnd s nu-i strneasc i mai mult interesul.
Sunt bine, domnule, dei, dac mi-a permite s ntreb, tii cumva a cui este casa
aceea frumoas? Cldirea i grdinile sunt ncnttoare.
ntr-adevr, da! Casa i aparine unuia dintre puinii negustori de carier de aici. Se
ocup de nego n Thrandor de civa ani i e foarte respectat pentru cinstea i reuitele sale n
afaceri.
Nu cumva l cheam Shalidar? ntreb Femke, care deja tia rspunsul.
Shalidar, el e. l cunoatei? Un om bun din toate punctele de vedere, dei nu m-a
mira dac nu i-ar fi bine n urmtoarele cteva sptmni, spuse negustorul coborndu-i glasul,
de parc ar fi mprtit un secret.
l tiu numai din auzite, domnule. N-o s-i fie bine, zicei? De ce? ntreb ea curioas.
Cu siguran ai auzit vetile, nu? Mai nti, ambasadoarea din Shandar l-a ucis pe
baronul Anton cu dou seri n urm i se spune c-ar fi lovit din nou asear. De data aceasta,
victima a fost contele Dreban. Cum e i normal, situaia a provocat i mai multe resentimente fa
de shandezi, dac asta e posibil.
Am auzit ceva de genul sta, spuse Femke, ncuviinnd din cap. neleg c sunt
patrule care o caut prin tot oraul. V rog, domnule, mai permitei-mi o ntrebare. Dei am mai
auzit de negustorul Shalidar nainte, nu tiam c deine proprieti aici, n Mantor. Casa o are de
mult?
Cred c de civa ani, domni. E negustor n Mantor de mult vreme, dar cred c mai
are treburi i prin alte locuri n lume un om ct se poate de bogat. Cred c acum se afl n ora,
dei cltorete des. nainte s soseasc, acum o sptmn, nu mai fusese vzut n Mantor de
ceva timp, dar, innd cont de recentele tulburri, probabil c e mai bine aa. Bnuiesc c-i
dorete s fi stat deoparte mai mult vreme, dac m gndesc la povestea asta cu ambasadoarea.

Mulumesc pentru timpul acordat, domnule. Nu vreau s v mai rein. O s m asigur


c-l complimentez pe negustorul Shalidar pentru gustul n materie de case, dac m ntlnesc cu
el.
Femke merse mai departe, n jos, pe strad, cu pas domol. Shalidar avea o proprietate
substanial n Mantor, iar aceast ntorstur neateptat de situaie se putea dovedi cu uurin
problematic. Dac Shalidar avea o reedin aici i o reputaie bun de negustor, probabil c se
bucura de muli aliai n ora. Deci va fi mai greu s-i conving pe thrandorieni c au crescut o
viper la sn n tot acest timp.
Dac Shalidar fcea aici comer legal de civa ani, atunci cuvntul su de negustor cinstit
era mult mai apreciat dect cel al unei ambasadoare care venise doar de cteva zile i era primul
suspect pentru dou crime.
Jocul devenea tot mai complex cu fiecare minut care trecea i avea s fie greu de ctigat
dac Shalidar deinea toate atuurile.
Hai, Femke, gndete! Ce ar fi fcut Ferrand acum? murmur, ncercnd s se
concentreze la tot ce ar fi putut s aduc o raz de lumin n groapa ntunecat care amenina s-o
nghit.
Ferrand nu i-ar fi pierdut calmul, i zise. i, mai presus de toate, nu s-ar fi dat btut.
Gndul acesta o fcu s peasc mai uor.
CAPITOLUL 8
Domni ambasador, domnia voastr suntei?
Femke nghe. Pentru o fraciune de secund, inima i slt n piept, iar mna i se duse
instinctiv pe mnerul unui cuit. Avu nevoie de o clip pentru ca mintea s nregistreze vocea i
s ncheie procesul de identificare.
Kalheen! Cum de rtceti prin palat la ora asta trzie din noapte? ntreb Femke n
oapt i se ntoarse cu faa la servitorul su shandez.
Nu putea s-i imagineze cum de-o recunoscuse, dar faptul c se ntmplase asta o
nelinitea. Era att de prost deghizat nct putea fi identificat imediat? Nu, cu siguran nu, se
gndi ea. Grzile nu dduser nici cel mai mic semn c ar ti cine este cnd intrase pe poarta
pentru angajai.
A putea s v pun aceeai ntrebare, lady Femke, opti Kalheen aspru, trgndu-se
mai aproape i uitndu-se de jur mprejur de parc ar fi ateptat s dea de necaz n fiecare
secund. Ai nnebunit de tot, s v ntoarcei aici att de curnd? Ai intrat ntr-o capcan,
doamna mea. Grzile regale v ateapt. Am auzit ieri cum erau instruii n legtur cu asta, aa
c am stat toat seara n partea asta de palat, spernd s v gsesc naintea lor. Din fericire, zeul
Shand mi-a purtat noroc, dar acum trebuie s plecai, i nc repede. Plecai de aici i nu v mai
ntoarcei.
Tonul lui Kalheen era att de hotrt, nct Femke aproape c ced tentaiei de a fugi ctre
cea mai apropiat ieire, dar rmase pe poziii, cci era curioas i avea nevoie de informaii.
Tnra spioan nu putea s fac nimic dac nu afla mai multe despre ce se ntmpla. Voia foarte
mult s se uite prin camerele baronului Anton, spernd s gseasc ceva, orice, care ar fi putut sl lege pe Shalidar de moartea lui. Fr dovezi care s susin ceea ce ea tia c este adevrat,
Femke i dduse seama c nu are nici o ans de a iei din aceast situaie i c viitorul nu-i
poate fi dect ntunecat.
Kalheen, nainte de a pleca, trebuie s-mi spui cum de m-ai recunoscut, zise Femke,
uitndu-se repede ntr-o parte i n alta a coridorului. Nu vzu pe nimeni. Credeam c deghizarea
mea e bun, dar tu m-ai recunoscut imediat.

Lady, deghizarea e n regul, dar am cltorit mpreun timp de trei sptmni, v


aducei aminte? De asemenea, v mrturisesc c tiam care v este adevrata meserie nainte de a
pleca din Shandar.
Cum aa? ntreb Femke, cu adevrat ocat.
Eu mi in ochii deschii, doamna mea. Au fost dintotdeauna destui spioni prin palat i,
dup atia ani n care am lucrat acolo, cred c m-am obinuit s-i recunosc. Ai fost unul dintre
cei mai dificil de detectat, dar probabil c m-am perfecionat i eu cu timpul.
La naiba, dac a fi tiut c ai aa spirit de observaie, te-a fi folosit mai eficient n
cltoria asta, njur Femke, furioas pe ea nsi pentru c-l judecase greit pe servitorul cel
vorbre. Spune-mi, ai mai observat i pe altcineva din Shandrim aici, n palat?
Kalheen zmbi.
Dac vorbii despre Shalidar, de ce nu spunei aa? Lucrurile sunt mult mai uoare
dac suntei cinstit. De fapt, doamna mea, nu e timp pentru asta. Vorbesc serios, trebuie s
plecai de aici acum.
Nu, Kalheen, trebuie s tiu. L-ai vzut pe Shalidar n noaptea n care a fost asasinat
Anton? Trebuie s ncep s pun totul cap la cap ct pot de repede. tii cine este Shalidar, dar tii
cum i ctig existena?
Bnuiesc c e i el un spion, doamna mea. Nu l-am vzut pe aici n seara crimei, dar a
fost n palat a doua zi, cred. A avut cteva ntlniri cu regele i cu civa dintre nobilii mai n
vrst. Nu sunt sigur cu cine anume s-a ntlnit sau n ce ordine, pentru c nu l-am urmrit. Dac
m gndesc mai bine, cred c Shalidar a fost gazda unui soi de cin festiv n seara crimei, pentru
c a doua zi, cnd l-am vzut aici, n palat, mi amintesc c i se mulumea pentru ospitalitate. Un
nobil care era n trecere a comentat c toat lumea se simise bine. De ce? Nu lucrai mpreun
aici?
Nu, Kalheen, nu lucrm mpreun. Shalidar nu e spion. E asasin unul dintre cei mai
buni pe care Shandarul i are de oferit. Din nefericire, drumurile noastre profesionale s-au
intersectat n urm cu puin vreme i eu i-am dat peste cap cteva dintre planurile personale.
Cred c el mi-a ntins cursa asta, dar n-am nimic solid pe care s fondez acuzaia.
Asasin, rsufl Kalheen, vdit nspimntat doar la auzul cuvntului. Pe numele lui
Shand, lady! Ieii de aici acum. Dac ai ntlnit un asasin, suntei ca i moart dac nu o luai la
fug.
Adun-te! ordon Femke n oapt, dar cu vocea hotrt. N-am timp de panic. Am
nevoie de ajutorul tu i asta chiar acum. Unde sttea baronul Anton? Trebuie s m uit prin
camerele lui. S-ar putea s gsesc indicii acolo, dovezi de care am nevoie ca s-l pun la zid pe
Shalidar. tiu c ansele sunt mici, dar trebuie s arunc o privire.
E o capcan, lady. Nu v ducei, insist Kalheen. Grzile regale au mpnzit partea
aceea a palatului toat ziua. Vei fi recunoscut fr ndoial. Shalidar probabil c a anticipat c
vei face asta. Dac e un asasin att de bun pe ct sugerai, atunci nu vei gsi dovezi acolo.
Asasinii de vrf nu las niciodat urme, ar trebui s tii asta.
Nici nu-i termin bine fraza, c un zgomot uor, venit din spatele ei, i atrase atenia lui
Femke. O patrul a grzilor regale apru de pe un coridor lateral i se ndrept ctre ei. Soldaii
erau nc la o oarecare distan i Femke era pe punctul de a-i spune lui Kalheen s se prefac,
dar o mn puternic o apuc de ncheietur i-i rsuci braul la spate, cu o for care i provoc
durere.
Ce faci, Kalheen? mri ctre el, ngrozit.

Avei ncredere n mine, doamna mea. Promit c-o s fac tot posibilul s v eliberez,
opti el. Apoi strig tare ctre grzile regale care se aflau pe coridor: Uitai-o, am prins-o. Nu-i
nevoie s v grbii, domnilor, nu pleac nicieri.
Femke gemu uor i se uit napoi, s verifice coridorul i n cealalt direcie. Un alt grup
de grzi apru i de pe partea opus i se apropie de ei. Femke abandon dintr-odat orice gnd
de a scpa din strnsoarea lui Kalheen i a fugi pentru a-i rectiga libertatea. N-avea rost, era
ncolit de soldai. Ar fi trebuit s-l asculte pe Kalheen de la nceput. ncercase s-i spun s
fug, dar ea a crezut c tie mai bine. Pn acum, n aceast cltorie n Thrandor, Femke nu era
chiar mndr nici de aptitudinile, i nici de judecile ei.
S te ia naiba, Shalidar! njur ea printre dinii ncletai. Cum de eti att de mult
naintea mea?
Gardienii n-au fost foarte duri, dar nici blnzi. Primul lucru pe care l-au fcut a fost s-i
strng minile la spate cu o pereche de brri metalice, legate ntre ele cu un lan scurt i nchise
cu o ncuietoare dubl. Chiar i rmas singur cu peraclul preferat, Femke tia c i-ar fi greu s
desfac aceste legturi, cci minile ei nu aveau suficient spaiu de manevr nct s fie eficiente.
Gardianul ef i mulumi lui Kalheen pentru ajutor, apoi i spuse s se ntoarc la treab
sau n camera sa, unde tia el c trebuie. Femke era mulumit c nu-l reinuser i pe el, cci el
ncercase s-o avertizeze, dar, n ncpnarea ei, ea refuzase s asculte. N-avea rost s se
vicreasc acum de judecata ei, aa o nvase Ferrand. Cel mai bun lucru pe care putea s-l fac
era s se conformeze i s fie gata s profite de orice greeal ct de mic pe care aveau s-o fac
supraveghetorii ei.
Cu minile strns legate la spate, Femke era condus pe coridoare ctre camerele centrale
ale regelui. ncperea n care se ineau audierile, biroul personal al regelui, sala curii regale i
multe dintre celelalte camere de zi pe care le folosea pentru ntlniri sau primirea oaspeilor se
aflau toate n zona central a palatului. Gardienii vorbeau foarte puin, doar i mai ordonau din
cnd n cnd s se mite, ceea ce pentru Femke era ridicol. N-avea cum s se opreasc, de vreme
ce era mpins cu putere n spate.
Ajunser pe coridorul care ducea ctre biroul personal al regelui. Gardianul-ef se opri.
inei-o aici i n-o scpai din ochi. Aducei-v aminte ce am discutat. Nu vreau ca
vreunul dintre colaboratorii si s aib nici cea mai mic ans de a o elibera. O s-l informez pe
Maiestatea Sa c ambasadoarea a fost capturat. Nu va dura mult.
Femke era uor amuzat. Colaboratori!, se gndi, cu un zmbet amar. Ce n-a da acum
pentru civa colaboratori!
Apoi i ddu seama c de fapt chiar are un colaborator n Kalheen, dar n-avea rost s se
bazeze pe asta. Ce-ar putea s fac el pentru ea acum? Nimic. Femke era pe cont propriu i aa
fusese de la nceput. Nu putea dect s spere c va avea inspiraie i ansa de a-i folosi iscusina
pentru a scpa din aceast situaie tot mai disperat.
ntr-un fel, se ndoia c vreuna dintre ustensilele ei avea s scape de inevitabilul control
pn la piele care urma. Era uimit c gardienii nu o scuturaser deja de diferitele cuite pe care le
avea ascunse asupra ei, dar trebuia s fie o contorsionist ca s ajung la ele cu minile legate i
nu putea face mare lucru cu ele.
Grzile regale au dus-o ctre biroul regelui i au inut-o afar n vreme ce liderul lor btu
la u. Dinuntru se auzi un ordin nfundat de a intra, iar Femke recunoscu vocea regelui.
Gardianul se strecur nuntru, apoi urm un dialog scurt, pe care cei care ateptau pe coridor nul putur auzi.
Deodat, ua se deschise din nou i gardianul fcu semn ca Femke s fie adus nuntru.
Cnd pi nainte, fu mpins n spate cu destul for, astfel nct se mpiedic de prag. Femke se

uit napoi peste umr la faa uor amuzat a gardianului care o mpinsese, apoi i arunc o privire
care i-ar fi fcut pe toi cei care o cunoteau s doarm iepurete cel puin o lun.
Cnd se uit din nou n fa, vzu c regele o studia atent. Avea pe chip o expresie pe care
nu crezuse c o va vedea vreodat i care i ddu fiori.
Uitai, Maiestate, ce v-am spus? A fost prins, exact cum am zis. N-a fi deloc surprins
s aflu c nu Maiestatea Voastr era inta ei n seara asta, dar, din fericire, dup cum am spus i
mai devreme, o cunosc pe tnra aceasta i tiu cum acioneaz. V sugerez, Maiestate, s-o
terminai cu ea repede i fr mil, cci regatul nu va fi n siguran pn cnd asemenea scursuri
nu vor fi exterminate.
n clipa n care vocea ncepu s vorbeasc, Femke tiu c fusese din nou cu un pas n
urm. Shalidar era n aceeai ncpere cu regele i Femke ncepu s se simt ca o marionet
manevrat de nite sfori pe care asasinul le trgea dup bunul plac. Acum, dansul era unul agitat,
care ar fi putut foarte uor s o duc spre moarte.
Ei bine, negustor Shalidar, orict de dureros ar fi s recunosc, se pare c ai avut
dreptate de la nceput, spuse regele Malo cu un oftat greoi. N-a fi crezut dac n-a fi vzut-o pe
ambasadoarea Femke cu ochii mei. Nu pot s v spun, domni ambasador, dac ntr-adevr asta
suntei, ct de dezamgit sunt c acele cuvinte curajoase pe care ai spus c le aducei din partea
mpratului nu s-au dovedit a fi adevrate. Speram foarte tare ca toate neplcerile din ultimele
luni s fi rmas n urm, dar se pare c vremurile grele sunt abia la nceput. Avei vreo explicaie
pentru ce-ai fcut n ultimele dou zile? De ce suntei acum mbrcat ca o servitoare de-ale
mele i deghizat astfel nct numai cei care tiu ce s caute s v poat identifica?
Maiestate, ncepu Femke, cu vocea plin de umilin i dorin de iertare. Credei-m,
nimeni din acest palat n-ar putea fi mai tulburat dect mine de evenimentele din ultimele dou
zile. tiu c nu trebuia s fug atunci cnd mi s-a adus la cunotin c cineva pusese pe seama
mea moartea baronului Anton. Ar fi trebuit s rmn pe poziii i s ncerc s-mi demonstrez
inocena nainte ca situaia s se agraveze. Sunt aproape sigur c tiu cine l-a ucis pe prietenul
Maiestii Voastre, dar nu am nici o dovad ferm care s confirme vreo acuzaie, aa c de data
asta prefer s nu spun nimic.
Zicei c tii cine l-a omort pe baronul Anton? Dar nu vei spune numele ucigaului,
interesant! M ntreb de ce. Poate pentru c avei impresia c ucigaul e aici, n ncpere cu
domnia voastr? ntreb regele cu subneles, privind ctre Shalidar i fcnd o sugestie care cu
greu ar fi putut fi mai evident.
A prefera s nu spun, Maiestate. Sper c ntr-o zi vei nelege. tiu c trebuie s m
nchidei i s facei dreptate, dar v implor s rmnei cu ochii n patru. Avei cuvntul meu c
nu sunt ucigaul pe care l cutai. mpratul dorete pace. Cel care este n spatele acestor crime
face tot ce-i st n putere pentru a ntrerupe demersurile deschise de mpratul Surabar, ncepu s
pledeze Femke i nu se putu abine s nu se uite la faa ncrezut a lui Shalidar.
Vedei, Maiestate? exclam Shalidar n oapt, dar cu vocea puternic. Exact cum vam spus. Femke este o asasin, da, dar nu cea mai strlucit dintre ucigai. tiu ce caut. Nu vrea
dect rzbunare i nimic altceva. Am mai ntlnit-o pe aceast tnr i, dup ce i-am stricat
planurile n acea ntlnire, tiam c va veni dup mine s caute rzbunarea. Nu pot dect s-mi
cer iertare c nobilii Maiestii Voastre au fost cei pe care Femke i-a folosit drept unelte pentru
acest scop. Era uor de ghicit c va inventa o poveste ridicol ca s arunce vina pe mine pentru
lucrtura ei murdar. Ei bine, Femke, n-o s-i mearg. Ai lsat mult prea multe indicii la locul
crimei pentru ca cineva s mai cread n povetile tale nebuneti de data asta, aa c n-are rost si rceti gura de poman. N-o s ai parte de nici o rzbunare astzi aici, ai neles?

Nu astzi, negustor Shalidar, dar n curnd vei fi descoperit i se va ti cine eti cu


adevrat, rspunse Femke pe ct de dispreuitor putea. neleg c n-are rost s mai joc, de vreme
ce tu ai toate atuurile, aa c nu mai zic nimic. V-a implora, Maiestate, s-mi ngduii o
judecat cum se cuvine, cu reprezentani impariali din ara mea. Ar fi posibil?
Regele se gndi o clip i i privi pe rnd pe cei doi.
Dac ne gndim cine a fost ucis, probabil c n-a fi de acord, dar cazul acesta nu e
simplu. O s m gndesc la propunerea domniei voastre, dar nu promit nimic. Orice decizie a
lua, nu voi amna prea mult procesul. Anton a fost prietenul meu cel mai bun timp de muli ani.
Nu voi permite ca cel care l-a ucis s rmn nepedepsit i chiar i numai sta scrni Malo, cu
vocea aspr din cauza mniei reprimate, i se aplec spre gheata lui Femke, de unde scoase unul
dintre cuitele ei cu modele specifice i i-l flutur n fa i chiar i numai sta m face s-mi
doresc s fii spnzurat pentru omorrea lui. Nu m intereseaz certurile personale ale domniei
voastre, dar tiu c, n lumina rece a zilei, contiina m va certa dac voi spnzura pe cine nu
trebuie. Acum nu vreau s v mai vd pe niciunul. Am nevoie s jelesc n pace.
Desigur, Maiestate, spuse Shalidar ncet, strecurndu-se ctre u cu o graie
instinctiv. Sunt la dispoziia Mriei Voastre dac mai dorii ceva de la mine. Noapte bun,
Maiestate.
Dup ce Shalidar iei din ncpere, gardienii care rmseser nuntru o nfcar din nou
pe Femke i o traser brutal ctre u.
Avei grij ca ambasadoarea s fie percheziionat pn la piele, dar vreau ca de asta s
se ocupe o femeie. Nu doresc s aud acuzaii deplasate dac va fi gsit nevinovat la proces, ai
neles? Dup abilitile pe care le-a etalat pn acum, nu trebuie ca tnra Femke s ne mai
surprind, reuind s ne scape printre degete, ordon Malo hotrt.
Desigur, Maiestate, rspunse imediat liderul gardienilor. Rezolvm imediat, Maiestate.
Gardienii au salutat, apoi au mpins-o pe Femke napoi pe coridor. Dup aceea se porni
forfota, cci brbaii au fost trimii s gseasc femei care s-o poat percheziiona i, de
asemenea, haine de detenie pe care s le poarte ct timp avea s fie n nchisoare. Femke se tot
ntreba unde va fi aceasta, cci nu observase niciodat vreo zon pzit n palat. S-ar fi putut ca
celulele s nu se afle n interiorul palatului, desigur, dar Femke nu-i putea imagina c regele ar
permite ca un asemenea prizonier s fie inut departe.
Mai nti, tnra a fost dus ntr-una dintre camerele regale de oaspei i obligat s stea
pe podea cu picioarele ncruciate i capul plecat pn cnd au fost gsite femeile care s-o
percheziioneze. Cnd acestea au sosit i brbaii au plecat, Femke descoperi c aceste doamne
tiau bine ce aveau de fcut. Spre disperarea ei, toate ustensilele ei ascunse au fost gsite, pn la
ultima. Dei tnra spioan se atepta pe jumtate la aa ceva, pstrase totui o slab speran c
le va scpa mcar unul dintre instrumentele cele mai mici. Dar n-a fost s fie. Imediat dup aceea,
Femke era condus pe coridoare ctre parterul aripii pentru servitori. Era descul, mbrcat cu o
tunic lung i dreapt i lenjerie de corp simpl.
Se deschise o u care semna foarte bine cu toate celelalte ui din aripa servitorilor, i
dincolo de ea vzu o scar n spiral, care cobora. Asta i ddu lui Femke o senzaie neplcut
legat de natura celulei ctre care era dus. Scara era ngust i ntunecat. Dei unii dintre
gardieni aveau tore, coborrea nu era deloc plcut.
La baza scrii se afla un hol cu patru ui. Gardienii o mpinser ctre ua care se afla chiar
n faa lor. Unul dintre brbai scoase de la centur un inel mare cu chei, descuie lactul i
deschise ua ctre interior, lsnd s se vad o ncpere mic i ntunecoas. Femke fu din nou
mpins nainte i forat s intre n celul, unde un alt gardian i scoase ctuele.

Fata i frec ncheieturile i fcu ochii roat prin camer. Era un pat mic de campanie, pe
care se afla un singur pled mpturit frumos, o gaur n podea n colul camerei, despre care
presupuse c era toaleta, i o gur de ventilaie n tavan, acoperit cu un grtar solid de fier.
Gardienii plecar fr s spun nimic i nchiser ua cu putere n urma lor, lsnd ncperea n
bezn. Sunetul zvoarelor trase i cheia rsucit n ncuietoarea masiv de metal i aduser n
suflet o depresie adnc.
De dou ori n dou zile, mormi furioas. Prins i nchis de dou ori n dou zile!
Asta nu mai este amuzant.
Femke i ddu seama dup cteva secunde c ntunericul din aceast celul nu era total,
cum fusese n pivnia contelui Dreban. Afar, la baza scrilor, nc se mai auzea zgomot i o raz
subire din lumina torelor ptrundea prin crptura de sub u. Ascult cu atenie i nelese
imediat c soldaii pregteau o gard permanent n faa celulei sale. Cel puin holul de afar va fi
luminat tot timpul, ceea ce nsemna c un pic avea s ptrund i n celula ei, se gndi ea,
ncercnd s gseasc ceva pozitiv n toat situaia asta. Cu puin lumin, celula n-o s-o mai
claustreze att.
Sunetul nfundat al vocilor de afar se stinse, dar lumina de sub u rmase. Femke oft
resemnat. N-o s fie uor s scape de aici, dar avea n ea o scnteie puternic de hotrre care nu
era gata s se lase stins. Femke tia c regele Malo ar putea decide s o judece fr reprezentare
independent, dar, dac i interpretase corect limbajul corpului, tnra se simea ncreztoare c
regele i va rspunde cererii. O asemenea reprezentare probabil c nu avea s schimbe rezultatul
procesului, dar i-ar demonstra mpratului Surabar dorina de a vedea c s-a fcut dreptate.
Femke ceruse n primul rnd acest lucru pentru c voia s ctige destul timp ct s-i
sporeasc ansele de a evada i a-i dovedi nevinovia. Pe moment, mintea i era nc plin de
mnia c Shalidar fusese din nou cu un pas naintea ei, aa c decise c mai bine se culc.
Ptura de pe pat mirosea a vechi, dar Femke era mulumit c avea cu ce s se nveleasc.
n comparaie cu pivnia casei contelui Dreban, aici se simea chiar confortabil. Se ntinse pe
patul ngust. Rnile i vntile nu-i mai erau att de dureroase ca n ziua precedent. Avea un pat
pe care s doarm, mbrcminte i o ptur care s-i in de cald, puin lumin i probabilitatea
ca soldaii s-i aduc mncare n mod regulat nu era cea mai rea dintre situaii.
n mod straniu, n ciuda tuturor relelor care o urmriser n ultimele zile, nainte s se
culce, Femke se gndi la lordul Danar. Trsturile sale trengreti i zmbetul zburdalnic i
venir deodat n minte, cum se mai ntmplase de cteva ori n timpul cltoriei sale ctre
Mantor. Femke nu tia de ce se tot gndea la tnrul lord, dar se ntreba vag oare cum reacionase
el la dispariia Alyssei nainte s reueasc s-o curteze cu farmecul su legendar.
Dac vreunul dintre gardieni ar fi avut ocazia s se uite nuntru la prizoniera lor n acel
moment, ar fi fost fr ndoial surprins s vad c, pe msur ce o lua somnul, o expresie de
bucurie linitit se instalase pe chipul ei i rmase acolo destul vreme.
A, lord Danar, intr. Te ateptam.
Maiestatea Voastr Imperial, rspunse Danar, oprindu-se pentru a se pleca nainte de
a pi n biroul mpratului. Am venit ct am putut de repede.
Surabar zmbi, iar pe chip i se citi cea mai cald expresie pe care Danar o vzuse vreodat
la nou ncoronatul mprat. Pentru o clip, i veni greu s mpace aceast expresie cu imaginea
mpratului din ultima ntlnire pe care Danar o avusese cu el. Prima impresie a tnrului lord
fusese cea a unui lider militar aspru, ale crui corp i minte erau extrem de disciplinate. Credea c
Surabar este intransigent, despotic, rece i nendurtor; totui, brbatul cu pr grizonat care i
zmbea acum din spatele biroului nu era nimic din toate astea.

Mulumesc pentru c ai rspuns rapid la solicitarea mea, lord Danar. Sunt foarte
mulumit att de sosirea ta prompt, ct i de rapoartele pe care le-am primit n legtur cu
eforturile tale de acas.
Dar cum de? ncepu Danar s ntrebe, fr s se gndeasc prea mult.
Asta e o ntrebare la care nu vrei s tii rspunsul, zise Surabar chicotind uor. Dei
sunt sigur c o s-i dai seama destul de repede. Sursele mele mi spun c ai fost elocvent i
convingtor n discuiile cu tatl tu. Acum nu mai rmne dect s vedem n timp dac asta va fi
suficient ca s-l ntoarc de pe calea pe care a apucat-o, dar te asigur c mi-ai ctigat respectul
pentru ce ai fcut dup ultima noastr ntlnire. Datorit loialitii tale, att fa de mine, ct i de
familia ta, am hotrt s-i spun unde s-a dus lady Alyssa.
ntr-adevr? rosti Danar, cu vocea dintr-odat plin de speran i bucurie.
Da, rspunse mpratul. Totui, motivul meu pentru aceast dezvluire nu e s te ajut
n viaa amoroas. O s-i spun cteva lucruri despre lady Alyssa care nu trebuie s prseasc
aceast ncpere. Probabil c ai observat deja c sunt bine informat despre ce se ntmpl dincolo
de zidurile palatului. Poi lesne s-i imaginezi c voi ti dac ai nclcat aceast parte a
nelegerii. Am fost clar, lord Danar?
Foarte clar, Maiestate, rspunse tnrul lord, un pic ofensat de schimbarea tonului de la
prietenos la amenintor n doar dou fraze. Acest fost general era un personaj cu multe fee, greu
de neles, dar Danar era dispus s-i ierte lui Surabar toate capriciile dac-i ddea informaia pe
care o promisese.
Bine, pentru c ceea ce face Alyssa e delicat i strict secret. Dac vreo persoan
nepotrivit aude cea mai mic aluzie despre activitile sale, asta ar putea fi neplcut pentru
imperiu i fatal pentru ea, spuse Surabar grav. Sunt sigur c nu vrei s i se ntmple nimic ru
tinerei domnie, aa c am ncredere c, tiind c viaa ei depinde de discreia ta, vei avea grij s
nu-i scape prostete vreun detaliu.
Lordul Danar ncuviin din cap n tcere, n ochi citindu-i-se ocul provocat de cuvintele
dure ale mpratului. Dac pn acum credea c Alyssa este un personaj interesant, opinia sa se
ntrise nsutit.
Lady Alyssa este membr a reelei imperiale de spionaj. De fapt, Alyssa nu e doar un
simplu membru, ci un agent de vrf, care opereaz de multe ori sub acoperire, interpretnd o serie
de roluri. nainte s continum, ar trebui s-i spun c Alyssa nu este numele ei adevrat, sau cel
puin nu cred c este.
mpratul se opri pentru o clip i czu pe gnduri.
Dar ar putea fi i numele ei adevrat, ns sunt aproape sigur c Alyssa nu s-a nscut
ntr-o familie de nobili, aa c cel puin titlul ei este fictiv.
Asta se potrivete cu puinul pe care l-am descoperit despre ea cnd am ncercat s-o
gsesc pe lady Alyssa, mrturisi Danar, vrnd s-l ncurajeze pe mprat s-i mprteasc mai
multe.
Ei bine, e suficient s tii c, n momentul de fa, Alyssa folosete numele de Femke.
Aveam impresia c acesta e numele ei adevrat, dar, dac stau i m gndesc mai bine, nu am nici
o dovad ca s demonstrez asta. Am trimis-o pe Femke pe post de ambasadoare n Thrandor,
pentru a le ntinde o mn mpciuitoare vecinilor notri de la sud i, de asemenea, pentru a
cerceta i aduna informaii generale, desigur. Din nefericire, se pare c lucrurile nu au mers dup
cum am plnuit.
n ce sens, Maiestate? Thrandorienii nu vor pace? ntreb Danar. A fi crezut c dup
tulburrile recente, ar primi bucuroi ansa unei remedieri panice.

Surabar i observ expresia feei i tiu c face ceea ce trebuie. Acest tnr lord era
suficient de copt pentru a fi introdus n serviciul imperial. Danar era dedicat unui scop care n
momentul acesta avea legtur cu planurile lui Surabar. Dac se folosea i de un antaj familial,
atunci toat lumea avea s ias mulumit din aceast poveste.
O, cu siguran c thrandorienii doresc pace, dar ceva n-a mers cum trebuie n Mantor.
Cineva a ucis doi nobili thrandorieni de vaz n timp ce Femke se afla acolo n vizit. Un mesager
din partea regelui Malo a sosit acum mai puin de un ceas i mi-a expus pe scurt ntmplrile.
Vetile sunt dezolante. Toate dovezile sugereaz c Femke a fost ucigaul. Obiecte de-ale ei au
fost gsite la locul faptei i, pentru ca lucrurile s se nruteasc, atunci cnd oamenii regelui au
venit n camera ei pentru a o lua i a o duce n faa acestuia, unde ar fi povestit versiunea ei
despre cele ntmplate, Femke a fugit. Sunt attea dovezi mpotriva ei nct, dac a fi n locul
regelui Malo, mi-ar fi greu s cred c nu ea este ucigaul.
Dar de ce ar vrea Alys Femke s-i ucid pe nobilii thrandorieni? N-are logic,
protest Danar vehement.
Tu i dai seama de asta i eu la fel, dar se pare c cineva va trebui s-l conving pe
regele din Thrandor de nevinovia ei. Cred c tu ai putea la fel de bine ca oricare altul s-l
ndupleci pe rege i de aceea te trimit acolo imediat, spuse Surabar hotrt, reuind cumva s
rmn serios, dar zmbind n acelai timp.
Eu? S-l conving pe rege? Dar cum? ntreb Danar, dintr-odat nesigur pe sine.
tiu c-o s te gndeti tu la ceva, rspunse Surabar ncreztor. Dac nu, n mai puin de
o lun o s-l trimit la spnzurtoare pe tatl tu pentru implicare n organizarea revoltei din faa
palatului, la ncoronarea mea. n plus, o s mai trimit cu tine un membru al reelei imperiale de
spionaj, ca s te ajute. Va avea ordin s te sprijine cu tot ce-i st n putin pentru a rezolva
aceast problem pe ci ct mai amiabile i a reduce ansele ca situaia s degenereze ntr-un alt
rzboi. Imperiul are nevoie de pace i stabilitate pentru a prospera. Evenimentele recente au
dunat relaiilor noastre internaionale i ncrederii propriei noastre populaii n crmuirea
imperial. Dac vrem s rmnem puternici, trebuie s dm timp rnilor s ni se vindece.
Danar analiz atent situaia. Nu-i plcuse niciodat politica, dar n-avea ncotro. N-avea de
gnd s stea cu minile-n sn i s-i permit mpratului s-i spnzure tatl, dac exista o ans
de iertare. n sfrit, se ivise ocazia de a face ceva pentru a ctiga respectul tatlui su. De
asemenea, va intra n graiile mpratului i va putea s mearg dup Alyssa sau Femke sau cum
o fi chemnd-o. Toat lumea va avea de ctigat. Ba mai mult, spionul profesionist care va merge
cu el va face probabil mare parte din treburi, dar meritul i va fi atribuit lui. Situaia n-ar fi putut
s se aranjeze mai bine nici dac ar fi plnuit-o el.
Prea bine, Maiestate, voi pleca imediat. Unde l gsesc pe tovarul meu de drum?
ntreb grbit tnrul lord.
Te ateapt la grajdurile palatului, Danar, dar nu te pripi. Ai idee cum vei da de Femke
cnd soseti n Mantor? S-ar putea s nu mai arate deloc ca lady Alyssa, aa c ai nevoie de un
soi de plan de aciune pentru cnd vei ajunge. Cum crezi c trebuie abordat cel mai bine
situaia?
Danar se gndi o clip, i duse instinctiv mna dreapt la brbie i ncepu s i-o pipie
cu degetele, de parc i-ar fi ndreptat firele de pr din barb. Ochii i sclipeau, iar prin minte i
treceau idei i planuri din care ncerca s aleag ceva care s merite ncercat.
N-ar fi mai bine s m duc deschis? suger el, cu privirea plin de entuziasm. A
putea, la fel cum a fcut i Femke, s merg cu un rspuns din partea Mriei Voastre pentru
Maiestatea Sa, regele. Regele va ti atunci c mesajul su a fost primit i c suntei suficient de
ngrijorat nct s trimitei un nobil care s rspund acuzaiilor puse pe seama ambasadoarei. n

acelai timp, dac intru n ora n vzul lumii, Femke poate auzi c au sosit mai muli vizitatori
shandezi i ar ndrzni s ne contacteze. Odat ce tim i versiunea ei, eu i spionul, mpreun cu
ea, desigur, vom putea decide ce s facem mai departe.
mpratul Surabar se gndi la acest rspuns, apoi ncuviin din cap.
Pare un bun punct de plecare. Discut i cu nsoitorul tu. Cred c dorete s fie
cunoscut sub numele de Ennas n aceast cltorie. Ascult de el, Danar. Are experien n
spionaj i i va oferi multe informaii i sfaturi de expert, dac i dai ocazia. Mergi cu bine i
noroc!
Mulumesc, Maiestate. N-o s v dezamgesc, promise Danar entuziast. Se plec i se
ntoarse s plece, adugnd ca pentru sine: i nici pe tine n-o s te dezamgesc, Alyssa. Sosesc.
CAPITOLUL 9
Unde ai fost, Phagen? Lipseti de-un secol.
Phagen era surprins s-l gseasc pe Kalheen n camera lor. n ultima vreme nu-i vzuse
colegul prea des.
ncercam s aranjez o vizit s-o vd pe ambasadoare, rspunse Phagen aproape n
oapt.
Serios? i ai reuit? M simt foarte prost pentru c am dat-o aa pe mna grzilor.
Poate c ar fi trebuit s-i ofer o ans s scape. Era o situaie delicat. N-am vrut s fiu i eu
aruncat n temni.
Phagen nu rspunse. Strnse din buze i scutur din cap n semn c nu.
N-ai avut noroc? Am ncercat i eu acum cteva zile, dar grzile regale sunt de
nenduplecat, continu Kalheen, fr s neleag gestul lui Phagen. Sunt hotri s nu lase pe
nimeni lng ea pn la proces. Am vorbit i cu Sidis i Reynik mai devreme. N-au aflat nimic
despre crime care s ne poat fi de ajutor. Toate dovezile duc ctre ambasadoare. Crezi c e ea e
vinovat?
Nu cred, rspunse. Dar nici eu n-am gsit nimic i timpul trece. Dac nu descoperim
repede adevratul uciga, va fi prea trziu.
Nu sta mult. S n-avem probleme.
Nu stau. Mersi, Faslen, rspunse Reynik n oapt, recunosctor.
Ua de la celul se deschise. Ambasadoarea Femke arta palid i uor ngrijorat, dar se
lumin la fa n clipa n care vzu cine intr.
Reynik! Cum i-ai convins s te lase nuntru? Nu m ateptam s mai vd pe cineva
nainte s fiu chemat la proces.
Mi-am fcut civa prieteni printre gardienii din palat. Sunt oameni de treab, odat ce
ajungi s-i cunoti, rspunse Reynik rnjind. Uitai, n-am dect un minut. Voiam doar s tiu dac
suntei n regul i dac putem face ceva s v ajutm. Noi, adic eu, Sidis, Kalheen i Phagen, nu
credem c ai svrit acele crime, dar n-am putut gsi nici un indiciu despre cine ar fi criminalul.
E un om pe nume Shalidar, spuse Femke repede. E un asasin shandez. Are o cas aici,
n partea de sus a Mantorului. Se pare c e cunoscut drept un negustor shandez bogat i probabil
conduce o afacere perfect legal.
Shalidar. Bine. O s fiu cu ochii pe el.
Kalheen l cunoate, dar ascult: Reynik, ceilali tiu c eti aici? ntreb Femke
grbit.
Nu. Doar ce am reuit s-l conving pe Faslen s m aduc aici, jos.
Nu le spune c m-ai vzut. S-ar putea s fiu paranoic, dar cred c e mai bine s
implicm ct mai puini oameni. Dac poi s afli cte ceva, a aprecia, dar fii cu bgare de

seam. Shalidar este extrem de periculos. Te-ar ucide ntr-o clipit. tiu c el e criminalul. Mi-a
spus-o cu gura lui, dar n-am nici o dovad. Am senzaia c dovezile nu se vor gsi prea uor.
Nu v ngrijorai, domni ambasador. Voi fi atent. O s-mi dau silina i
Reynik opti ct putu de ncet o s vd dac pot cumva s v scot de aici. Fii
pregtit pentru cnd va fi momentul.
Te rog, nu face nimic prostesc, Reynik. Vizita asta a fost i aa un dezastru pentru
relaiile internaionale. Nu vreau s nrutim lucrurile.
Avei ncredere n mine, doamna mea, opti Reynik cu un zmbet care l fcea s arate
ca un copil. Trebuie s plec. Curaj!
Scuzai-m, domnule.
Da, Hanri, ce se ntmpl? ntreb Shalidar, enervat c fusese deranjat.
Unul dintre strjeri a raportat c e un tnr care se tot nvrte pe afar. Spune c e a
doua zi cnd l vede supraveghind casa. Ai vrea s fie adus nuntru?
Shalidar se gndi un moment.
Nu, spuse, fluturndu-i mna indiferent. Spune-le s-l conving s nu mai stea pe
aici, bine? Dar s nu-l omoare. Doar s-i trag vreo cteva. O s prind el mesajul imediat.
Prea bine, domnule. O s m ocup ndat.
Femke btea darabana pe marginea de lemn a patului. Au trecut oare paisprezece zile sau
cincisprezece? se ntreba dezndjduit. De la vizita lui Reynik trecuser cinci, dar nainte de asta
fuseser nou sau zece zile n temni? Dar chiar nu mai conta. n tot acest timp nu reuise s
gseasc nici o cale de scpare.
Femke ajunsese de mult la concluzia c cel care proiectase celula fcuse treab bun. Ua
era solid, cu un zvor dublu i o ncuietoare robust. Avea instalate dou plcue de metal
glisante. Una se afla la nlimea capului, ptrat, lat cam ct palma lui Femke. Cealalt era
aproape de podea i funciona ca o fant. Pe aici gardienii mpingeau farfuriile cu mncare n
momente obscure din zi i din noapte. Din cte-i putuse da seama, intervalele dintre mesele ei nu
aveau nici o logic, dar tia cte ceva despre strategiile de tratament al prizonierilor. Probabil
gardienii ncercau s-o dezorienteze, jucndu-se cu noiunea timpului. Dar ei nici c-i psa.
Judecnd dup raza firav de lumin natural care ptrundea n timpul zilei prin gura de
aerisire din tavan, cam la zece metri deasupra acesteia ieeai la suprafa. Dar era prea ngust ca
s te poi cra prin ea i era blocat cu bare solide din fier. Canalul de scurgere de la toalet era,
de asemenea, ngust i blocat. Aerisirea, canalul de scurgere i ua erau singurele puncte de
intrare i ieire din celul. Femke analiz toate posibilitile de a se folosi de ele, dar nu gsi
nimic convenabil.
Se gndi prima dat c poate lua materiale care s-i nlesneasc evadarea din micul pat de
campanie. Ascult cu atenie la u, s vad cnd trage un pui de somn gardianul care o pzete,
apoi atept pn simi c poate face un pic de zgomot fr s trezeasc suspiciuni, rsturn patul
pe o parte i ncepu s caute n locurile n care bucile de lemn erau mbinate. Cel care fcuse
patul fusese extrem de inteligent i nu folosise nici mcar un singur cui sau urub de metal la
construirea acestuia. ntregul pat fusese asamblat cu lipici, aa c nu avea la dispoziie nici o
bucic de metal care s-o ajute.
Nici farfuriile cu mncare pe care le mpingeau gardienii pe sub u nu i erau de mai
mare folos. Femke se bucurase cnd vzuse siluetele tacmurilor n lumina difuz a celulei. Dar
bucuria nu dur mult, cci furculia i cuitul se dovedir a fi din lemn. Nicieri n interiorul micii
ncperi nu putea gsi ceva cu care s deschid, zgndreasc sau mpinge eficient ncuietoarea.
Fr ajutor din afar, Femke nu avea nimic care s-i permit s evadeze.

Odat ce tnra spioan vzu c nu poate scpa, ncepu s se gndeasc la cum de i


anticipase Shalidar micrile att de inteligent i la cum ar putea s dovedeasc faptul c el i
ucisese pe Anton i Dreban.
Rememornd ordinea evenimentelor i momentele n care se ntmplaser, Femke ncepu
s elaboreze scenarii. Spioana ls deoparte propriile convingeri i se folosi de experiena ei
obiectiv pentru a studia faptele din punctul de vedere al regelui.
Se prea c Shalidar are alibiuri de neclintit pentru momentele ambelor crime. Din ce
spusese Kalheen nainte ca Femke s fie prins, asasinul organizase o cin festiv la el acas n
timpul primei crime, apoi reuise s se afle n palat aproximativ la ora la care avusese loc a doua.
Dac ceea ce spusese Kalheen era de ncredere, atunci Shalidar n-ar fi putut s-i ucid pe niciunul
dintre cei doi. Dac servitorul nu era de ncredere, atunci se deschideau o mulime de posibiliti.
Dar ce fcea Kalheen pe coridor n toiul nopii? Voia cu adevrat s-o ajute sau era un aliat
al lui Shalidar? Kalheen o determinase s fug din palat prima dat, cnd venise s-o anune c
Anton fusese omort. Kalheen chiar fusese ngrijorat pentru ea sau voia numai s-o fac s par
vinovat pentru crime? Cu ct Femke se gndea mai mult la rolul servitorului n aceast poveste,
cu att enigma din jurul lui sporea. Fusese cu adevrat atent i o remarcase pe cnd umbla
deghizat sau o urmrise dinainte?
Apoi mai era i Shalidar. Multe dintre informaiile despre el i rolul pe care l juca aici nu
se potriveau. Era posibil ca, dup eecul planurilor sale n Shandar, s se fi hotrt s vin n
Thrandor i s se ocupe de afaceri negustoreti legale n Mantor. Dar Femke decise c aceast
variant era foarte puin probabil. Shalidar era la apogeul carierei sale de asasin. De ce ar
renuna o persoan la ceva ce stpnete foarte bine doar pentru c unul dintre planurile sale a
fost dat peste cap? Femke nu putu gsi nici un motiv. Apoi, dac Shalidar i omorse pe Anton i
Dreban, cine l pltise pentru aceste lovituri? Crezul Asasinilor nu le permitea s ucid din
rzbunare personal sau din plcere. n afar de crimele pentru bani, mai aveau voie s omoare
atunci cnd anonimatul le era pus n pericol.
Aa cum spusese contele Dreban, era posibil ca gelozia vreunui alt nobil s fi fost motivul
pentru angajarea unui asasin care s-l ucid pe baronul Anton. S-ar fi putut ca Dreban s fi
enervat pe cineva att de tare, nct acesta s fi cumprat serviciile unui asasin. Ceea ce era dificil
de neles erau ansele ca acele crime s fi fost aranjate din motive care nu aveau legtur cu
nscenarea care i se pregtise lui Femke. Asta era greu de imaginat, mai ales c tnra spioan
fusese n ambele ocazii exact la locul potrivit pentru a se arunca vina asupra ei. Asta nsemna fie
c Shalidar nesocotea Crezul Asasinilor, fie c aranjase s fie pltit pentru a-i ucide pe ambii
nobili. E posibil s fi justificat crimele cu motivul meninerii anonimatului, dar i spusese deja lui
Femke c fuseser lovituri pltite.
Oricum ar fi ncercat Femke s aranjeze piesele puzzle-ului, acestea nu se potriveau. Un
lucru era sigur: Shalidar nu lucra singur aici, n Mantor. Asta ar fi trebuit s fie evident de la
nceput i-i pru ru c nu-i dduse seama mai devreme. Shalidar avea o cas aici, aa c nu era
strin de Mantor i avea, deci, asociai i poate chiar o ntreag reea de cunotine prin ora. Aa
se explica faptul c reuise s-i dea de urm dup ce dispruse dup ntlnirea lor n partea de jos
a oraului.
Shalidar o mai nelase nainte pe Femke cu o mecherie asemntoare, n Shandrim, dar
Femke nu luase n calcul posibilitatea ca asta s se repete i aici. Era un truc destul de simplu,
dar, sub presiunea situaiei, Femke nu mai luase msuri de prevenire. i ddu seama c asasinul
probabil aranjase ca cineva s-l urmreasc discret, pstrnd o distan suficient de mare pentru a
vedea dac mai ncerca i altcineva s fac acelai lucru. Dac ar fi fost extrem de precaut, era
posibil ca i urmritorul s fi fost urmrit, la rndul su, de nc cineva. Principiul de baz era

simplu: asasinul avea s-o apuce pe un drum la ntmplare, ctre un punct de ntlnire prestabilit,
unde, dac urmritorul n-ar fi observat nimic, avea s primeasc un semnal c totul era n regul.
Dac Shalidar nu primea semnalul, atunci l-ar fi dus pe cel care l urmrea pe o pist moart sau
ctre o capcan.
n noaptea uciderii contelui Dreban, Femke hotrse s nu-l urmreasc pe Shalidar.
Totui, creznd c a rmas de capul ei, nu se ngrijise s verifice dac era urmrit. Urmritorul
pus de Shalidar pur i simplu o localizase i mersese dup ea pn la hanul unde se cazase pe
timpul nopii. Odat ce acesta se convinsese c ea va rmne peste noapte, i raportase lui
Shalidar unde se afla, iar el pusese pe cineva s-o urmreasc atunci cnd ieise din han.
Femke deveni extrem de nervoas cnd i ddu seama c fusese urmrit i n ziua
urmtoare. Hotr ncruntat c Shalidar tia totul. tia exact ce haine i cumprase, cnd i de
unde. Dac, aa cum bnuia, el aranjase ca un grup mic de persoane s-i nregistreze fiecare
micare, atunci aflase c trecuse pe strada sa, c pusese ntrebri despre cas i, cel mai
important, c seara trziu intrase n palat deghizat. Pe scurt, neglijase una dintre regulile de baz
ale spionajului: s nu te concentrezi niciodat pe ceva fr s te gndeti c sunt alii care ar putea
s te observe.
Of, pe Shand! njur ea deodat. Reynik! Nu l-am avertizat! njur din nou.
Dar acum era prea trziu s-l mai ajute pe tnrul soldat. Acesta nu tia nimic de reeaua
de ageni a lui Shalidar. Femke nu putea dect s se roage s nu dea de belea.
Reynik era descurajat. Supraveghease pe furi casa lui Shalidar timp de dou zile i nu
observase nimic suspect. Aflase foarte repede unde locuia brbatul, cci se prea c muli l
cunoteau. Totui, problema era s-l vad cu ochii lui pe presupusul negustor.
Lui Reynik i trecu prin minte c Shalidar ar putea fi ucigaul unchiului su. Dac aa ar fi
stat lucrurile, atunci ar fi fost interesat n mod deosebit s demonstreze c e vinovat de crimele
din palat. Dar dac nu ddea cu ochii de el, avea puine anse s afle.
Reynik oft i se ndeprt din nou de cas. Nu voia s devin evident c supravegheaz
proprietatea, aa c petrecea prin preajm doar intervale scurte. Nu trebuia dect s fie rbdtor,
s spere c va avea noroc i s ncerce n continuare.
Tnrul soldat nu ajunsese prea departe cnd observ c era urmrit. Se uit repede n
spate i vzu patru brbai care veneau dup el. Nu preau prietenoi. i ddu seama c voiau s
pun mna pe el, iar inima ncepu s-i bat mai tare.
Calmeaz-te, i spuse ncet. N-ai de unde s tii sigur.
La primul col o coti la dreapta i intr pe o strdu lateral, ca s vad dac vor veni
dup el. i veneau. Ba mai mult, iuiser pasul i alergau. Ar trebui oare s fug? Dac o lua la
goan i-l prindeau, ar avea mai puine anse ntr-o lupt dect dac ar rmne pe poziii. Nu
fusese niciodat prea bun la alergrile pe distane mari. Nu voia nici s ncerce s se lupte cu cei
patru. ansele erau destul de bune, dar nc nu tia sigur c brbaii vor s se bat. Ezitant,
Reynik se hotr s-i lase s se apropie i s afle ce vor.
Cnd vzur c Reynik se ntorsese ca s le in piept, cei patru brbai lsar pasul mai
moale. Pe faa efului apru un zmbet urt. Privirea lui nu era un semn bun, hotr Reynik.
Niciunul dintre cei patru nu fusese binecuvntat cu o nfiare frumoas. Toi erau musculoi, iar
chipurile aveau trsturi dure. Se apropiar, apoi l ncercuir pe tnr.
Bun seara, domnilor, pot s v ajut cu ceva? ntreb Reynik politicos, concentrnduse asupra celui care rnjise, cci el prea a fi eful.
Ai supravegheat o cas, spuse omul cu o voce aspr. Lu' stpnu' nu-i place. Zice c
tre' s te opreti.
Am supravegheat o cas? ntreb Reynik netiutor. Dar despre ce cas e vorba?

tii i tu care cas. Noi o s-i artm c nu face bine la sntate s urmreti casa aia,
rspunse el, n timp ce rnjetul i se fcea mai larg i mai urt ca niciodat.
Prea bine, atunci. O s m asigur c n-o s mai supraveghez case. Mulumesc pentru
avertizare.
Acum e prea trziu.
eful fcu un semn din cap i cei patru atacar n acelai timp. Reynik era pregtit. Se
rsuci, apoi ridic piciorul drept i-l lovi pe cel din spatele su, care se rostogoli la pmnt.
Aproape simultan, ntinse mna stng pentru a lovi un altul n gt. Impactul l opri pe acesta,
cci se apuc de mrul lui Adam, ngrozit i dobort de durere. Dar orict ar fi fost de rapid,
Reynik nu putu s-i nfrunte pe toi patru.
Chiar cnd l lovea pe al doilea brbat, al treilea l nfac din fa i i strnse braele pe
lng corp. nainte ca Reynik s aib ocazia mcar s se gndeasc s se elibereze, eful celor
patru i trase un pumn n stomac. ncerc s se ncordeze ca s reziste loviturii pe ct de bine
putu, dar tot i se tie rsuflarea. Btuul care rnjea continu s-i trag o lovitur n fa, din
lateral, att de puternic nct Reynik se ntreb pentru o secund dac nu cumva i se rupsese
falca. tiu n clipa aceea c, dac nu se elibera n urmtoarele secunde, va fi la mila acelor
brbai.
Gndul l umplu de team, dar i ddu i o putere interioar pe care nu tia c o are.
Reynik era inut din spate i ncerc s foloseasc acest lucru n avantajul su, cutnd un efect de
prghie. i ridic piciorul drept cu toat fora pe care o putu aduna i-l lovi pe ef n burt. Omul
se ndoi, cu o privire de panic bolnav, iar genunchiul drept lui Reynik l lovi din nou direct n
fa. Brbatul czu ca o vit la abator.
Reynik avea ambele picioare n aer i le ls n jos cu putere, clcndu-l pe picioare ct
putu de tare pe cel care l inea. Brbatul ncepu s urle de durere i slbi din strnsoare suficient
ct Reynik s capete un avantaj. Se rsuci i-l pocni pe al patrulea brbat peste umr, iar acesta se
izbi de cel pe care tnrul soldat l lovise mai devreme n gt. Amndoi erau acum la pmnt.
Reynik se uit repede n jur. Brbatul pe care l doborse cu prima lovitur tocmai se
ridica din nou n picioare. Ceilali trei erau n continuare pe jos. Nu era o lupt pe care ar fi vrut so prelungeasc, aa c-i spuse c mai bine pleac nainte ca ansa s-i devin potrivnic.
nc rsuflnd greu, se ndeprt chioptnd. Dup cum se i ateptase, brbatul care se
ridicase n picioare nu ddea semne c ar vrea s-l urmreasc. Reynik tia c avusese noroc.
Dac i-ar ntlni din nou, ei ar fi mai ateni, iar el ar avea slabe anse s mai scape doar cu nite
vnti.
Femke ncercase s se angajeze n discuii cu gardienii. De cele mai multe ori, n-avusese
sori de izbnd, cci regulile nu le permiteau s comunice cu prizonierii. Totui, unul dintre
gardienii mai tineri ncepu la un moment dat s se deschid i s stea de vorb cu ea cnd era de
serviciu. Ros de plictiseala turelor lungi, ncepu prin a da din cnd n cnd rspunsuri scurte la
ntrebrile lui Femke, n timp ce asculta plvrgeala ei jovial. Dei nu-i spuse niciodat cum l
cheam, tnrul prinse s vorbeasc deschis despre tot felul de subiecte, pentru ca timpul s
treac mai repede.
Gardianul vorbea mult despre familia lui i despre cum trise dintotdeauna la ar, fr s
vrea vreodat s se apropie de un ora, cu att mai puin de capital. Femke afl c mama
gardianului se ngrijorase foarte tare cnd el se hotrse s intre n armat, dar fusese extrem de
mndr cnd l aleseser pentru grzile regale. Povestea cu o voce clduroas cum i cheltuise
primele salarii punnd un artist de strad s fac o schi cu el n uniform, schi pe care o
trimisese apoi acas, mamei sale. Acum sttea la loc de cinste, pe polia de deasupra cminului.

Femke afl totul despre noua prieten a gardianului, despre visele i speranele lor de a-i
lua o cas frumoas n partea de sus a oraului, apoi de a se retrage, bogai i fericii, napoi la
ar. i dorea ca ntr-o zi s devin cpitan al grzilor regale, ceea ce i-ar fi dat posibilitatea
financiar de a-i atinge scopurile domestice i se lament de faptul c scpase ocazia de a avansa
rapid n timpul conflictelor recente. n loc s se duc unde se desfurau luptele, fusese pus de
paz la trezoreria regal.
n timp ce gardianul vorbea despre timpul petrecut ca paznic acolo, o smn mic ncoli
n mintea lui Femke. Ideile ncepur s curg. Problema era c aceast smn putea deveni
orice, de la copacul nalt i magnific care ar fi putut fi un plan mre i pn la cea mai
nensemnat buruian. Tot ce putea s fac era s-o hrneasc, n sperana c se va dovedi a fi o
minune, odat crescut pe de-a-ntregul.
Dup numrtoarea lui Femke, era dup-amiaza celei de-a cincisprezecea zile n temni,
cnd inima ncepu s-i bat de team la auzul pailor care coborau scrile. Erau brbaii care
aveau s-o duc la curtea regelui pentru judecat? Hotrse regele s nceap procesul fr s-i
acorde reprezentare independent?
Tnrul gardian ieise recent din tur. Femke tia c n-avea rost s-i cear informaii celui
care era acum de serviciu. Dar nu trebui s atepte mult pentru un rspuns.
Deschide ua. Las preoii s intre, i porunci o voce gardianului care sttea acum de
straj.
Da, domnule, rspunse acesta, apoi sunetul cheilor pe inel i al zvoarelor trase spori i
mai mult teama lui Femke.
Ce nsemna prezena preoilor? C-o s fie binecuvntat, apoi executat? Se desfurase
vreun proces n absena ei? Inima i btea tare n piept, iar ea se nfur n ptur i se ghemui n
micul pat de campanie pentru a ascunde tremurul nervos al minilor i picioarelor. Ua se
deschise larg. Trei persoane mbrcate n mantii maro nchis intrar mpreun cu gardianul n
celula mic.
Ne poi lsa singuri cu prizoniera, spuse unul dintre preoi cu o voce limpede. Sunt
sigur c aceast tnr nu ne va face nici un ru n cele cteva minute pe care le vom petrece aici.
Foarte bine, printe, dar tii pentru ce este nchis, nu? Pentru crim. Fata e o
criminal, printe, aa c nu v ncredei prea mult n ea.
O s fim ateni, cpitane. Mulumim pentru grij. Te rog, d-ne voie s pstrm una
dintre tore, ca s vedem pe cine binecuvntm. Ne vom ndeplini ndatorirea pentru care ne-a
chemat zeia noastr, continu preotul pe un ton calm. Ascult, copil, suntem preoii lui Ishell i
am venit s ncepu preotul, cobornd glasul tot mai mult pn cnd Femke se vzu nevoit s
se concentreze pentru a auzi ce-i spunea.
Ua se nchise cu un sunet nfundat, dar unul dintre preoi nc mai avea o tor, aa c
mica celul se umplu cu mai mult lumin dect puteau ndura ochii lui Femke. i puse minile
paravan mpotriva luminii, strnse din ochi ct putu de tare i ncerc din rsputeri s fie atent la
omul care i vorbea n oapt.
Imediat dup ce ua se nchise, cpetenia preoilor se uit la ea, pentru a verifica dac
vizorul era tras de tot, apoi i ddu jos gluga. Femke clipi uluit atunci cnd i ddu seama cine
se afla n faa ei.
Lor
El i astup gura cu o mn i rnji.
Surpriz! chicoti el n oapt. Hai s vedem cum te scoatem de aici.

n timpul acesta, ceilali doi brbai ncepur s intoneze incantaii care sunau a rugciuni,
pentru a le acoperi conversaia. Sunetul umplea mica ncpere cu tonuri solemne care, cumva, se
potriveau, dar preau i deplasate.
Dar cum? ntreb Femke n oapt, strbtut de un tremur uor din cauza emoiei i a
disconfortului provocat de tonul trist al cntrii. Dac l doborm pe gardian, vom avea mult
btaie de cap n palat.
Nu v facei griji, domni, ne-am gndit la toate, opti o voce familiar.
Reynik i trase gluga, se opri din cntat i i afi zmbetul copilros. Avea buza spart
i umflat n partea dreapt, dar n rest arta bine. Femke era att de bucuroas c-l vedea n
via, nct l mbri dintr-odat. O grmad de ntrebri i venir n minte, dar tia c nu e nici
timpul, nici locul pentru o discuie.
Nu va fi nevoie de violen, o asigur Danar, cu o urm de gelozie n voce pentru
dovada de afeciune pe care o primise Reynik. Ennas, aici de fa, a fost de acord s te
nlocuiasc o vreme. S sperm c va reui s-i pcleasc pe gardieni un timp, nainte ca ei s-i
dea seama c-ai disprut.
Ennas? i dai seama c vei fi complice la evadarea mea i vei fi tras la rspundere?
ntreb Femke, cci nu voia s i se ntmple nimic ru.
Nu te ngrijora, Femke, la momentul potrivit voi fi pregtit s plec, rspunse Ennas,
apoi i scoase mantia i i-o ntinse.
Tu! Bnuiesc c mpratul te-a trimis ca s m aduci napoi, zise ea, recunoscndu-l
imediat pe Ennas ca fiind unul dintre cei mai buni spioni imperiali.
De fapt, mpratul credea c eti nc n libertate. Sunt surprins c-ai fost prins att de
repede. Te cam ofileti i tu, coment Ennas ncet, pe chip ncolindu-i un zmbet care o tachin.
Nu ncepe! Mi-a fost nscenat totul din clipa n care am intrat pe porile oraului. O si povestesc odat, spuse Femke, cu vocea clocotindu-i de furie reprimat din cauza ruinii la care
era supus. Micndu-se repede, se dezbrc de tunic, i-o arunc lui Ennas i, pe cnd el o
prinse, i zise cu un zmbet: Scuze pentru miros. Thrandorienii nu cred c prizonierii au dreptul la
igien personal.
Ennas strmb din nas, ridic din umeri, apoi i trase tunica peste cap. Femke se mbrc
i ea la fel de repede n vemintele preoeti. Cu o deosebit plcere, ridic gluga, i-o puse pe
cap i o ls s-i acopere faa n ntregime. Ennas nfac ptura, se nveli cu ea i se aez pe pat
cu faa ntoars ctre perete.
Gata? ntreb Danar.
Toi ncuviinar din cap, aa c Danar btu la u cu dosul palmei.
Deschide, te rog, strig el ctre gardian.
Dup o scurt pauz, se auzi cum cheia se rsucete n ncuietoare i zvoarele sunt trase.
Ua se deschise i afar cpitanul i gardianul ateptau cu priviri curioase.
E totul n regul? ntreb cpitanul bnuitor. N-ai stat nuntru prea mult.
Se pare c ambasadoarea nu crede n cultul nostru pgn pentru zeia Ishell. Domnia
ne-a spus c nu accept binecuvntri dect din partea preoilor lui Shand, aa c n-are rost s
mai rmnem. Noi ne-am oferit rugciunile, dar fr participarea ei nu putem face mare lucru,
rspunse Danar cu tristee.
Cpitanul privi dincolo de preoi. n semintunericul celulei, vzu silueta ambasadoarei
micndu-se sub ptura de pe pat. Era cu spatele ctre u, ceea ce prea un semn voit de
respingere.
Fiecare cu ai lui, spuse el ridicnd din umeri. Tonul nu-i mai era suspicios. Atunci,
venii dup mine. V art cum s ajungei napoi la poart.

Mulumim, cpitane. Apreciem ajutorul pe care ni l-ai dat n nlesnirea acestei vizite.
Cu siguran o s rostesc rugciuni pentru tine i familia ta cnd o s ajung la templu.
Femke zmbi ncet sub glug. Dac Danar l mai unge mult, o s ne fie greu s-l urmm
pe cpitan pe scri fr s alunecm, i zise ea, chicotind n gnd. Apoi degetele reci ale
ndoielii i cuprinser inima, cci Femke i ddu seama c Danar e lipsit de experien cu genul
acesta de nelciune. Nu ntinde coarda, i porunci ea ncet, spernd din suflet ca tnrul lord
s nu fac nimic prostesc. Se descurcase att de bine pn acum. Ar fi fost o pierdere cumplit s
se destrame totul pe ultima sut de metri.
Dar Femke n-avea motive s se ngrijoreze. Strbtur palatul fr incidente. Ajunser
imediat afar i o pornir ctre templul lui Ishell. Cnd se ndeprtar de palat, Danar se ntoarse
s discute cu Femke. Ea l dojeni n oapt.
Jucai-v rolul pn scpm de mantiile astea, i spuse ferm. Vom avea destul timp s
vorbim mai trziu. Chiar mergem la templu?
Da, rspunse Danar. E un vestiar undeva n spate, unde ne putem lsa mantiile. Sunt
haine potrivite pentru tine ntr-unul dintre dulapurile de acolo, mpreun cu ale noastre.
Bine, rspunse Femke scurt i-i continu mersul trit, innd capul n jos.
Nimeni nu bga n seam trei preoi care peau ncet pe strad. De parc ar fi fost
invizibili, se gndi Femke amuzat. n Shandar, oamenii erau mai interesai de preoi, cci cei de
rang nalt aveau tendina s se amestece n politic. Aici, preoimea se ngrijea aproape numai de
cei sraci i nevoiai. Bogaii, ca i cei care urcau pe scara social, nu aveau nici o legtur cu
bisericile. Dac voiai s evii s fii privit de nobili, ce deghizare mai bun ai putea alege dect o
persoan pe care acetia o ignorau din principiu? Era un detaliu pe care Femke l reinu cu
gelozie, dorindu-i ca ideea s fi fost a ei.
Cnd au ajuns la templu, tnra descoperi cu surprindere c nu era cldirea mrea la
care se ateptase. Era mare, dar practic, lipsit de ornamentele imensului templu al lui Shand.
Cei trei merser cu pai trii i capul n jos, ocolir cldirea pn n spate i intrar n vestiarul
de care pomenise Danar. Pe un perete se ntindea un ir de dulapuri din lemn, iar n mijlocul
camerei se afla un cuier lung, cu crlige fixate la distane egale, de care erau agate cteva
mantii. n zon nu era nimeni, aa c Danar scoase cheile i deschise cteva ncuietori.
Uite hainele tale, i zise lui Femke, cu o tandree n voce care trase un semnal de
alarm n mintea ei.
Ct inuse drumul de la palat ncoace, Femke se ntrebase ntruna de ce strbtuse lordul
Danar cale att de lung pn n Mantor, i apoi n celula ei. Tnra spioan nu voia s
recunoasc rspunsul evident. n momentul n care el i dduse jos gluga, n celul, ei aproape
c-i venise s ipe de spaim. Visase la el de cteva ori ct fusese n temni, gndindu-se cu drag
cum ar fi putut avea o relaie cu el, dac viaa ei ar fi fost altfel. A fost de parc unul dintre vise
devenise realitate n faa ochilor ei. Pentru o clip, Femke se ntrebase dac nu cumva avea
halucinaii, dar ndat ce Danar vorbise, tiuse c e real.
Dar ce cuta el aici? Lordul Danar era un cuceritor, un tnr care-i pierdea controlul
printre domniele frumoase de la curtea shandez. Ar putea s se gndeasc serios la o relaie cu
ea? Mai ales acum, c tia c nu era lady Alyssa, ci o spioan a mpratului. Femke era prea
nspimntat de idee ca s vrea s se gndeasc pn la capt. Ajunse la concluzia c cel mai
bun lucru pe care l putea face era s fie rece i nepstoare fa de el. Dac va putea s-l
conving s-i piard repede interesul, atunci i va continua viaa ca i cnd nu s-ar fi ntmplat
nimic. O relaie ntre un lord i o spioan nu avea nici un viitor. Cineva urma s fie rnit. i
Femke tia c, cel mai probabil, acel cineva va fi ea.

Se schimbar cu toii repede, i aezar mantiile la ntmplare pe crligele goale i traser


pe ei hainele din dulap n cea mai mare grab. Danar ls cheile n ncuietorile dulapurilor goale
i iei primul pe ua pe care tocmai intraser. Femke i Reynik nu spuser nimic. Fata se ntreb
dac Reynik tia de ce se afla Danar acolo cu adevrat. i ddea seama tnrul soldat cu ce avea
de-a face? i dduse mcar seama c Femke era spioan? Ea se gndi c era mai bine s nu-l
implice mai mult dect era necesar.
Danar presupuse c el avea s fie liderul, de parc era dreptul lui. Femke i jur n gnd
c n-o s stea prea mult n fruntea lor. Tnrul va afla curnd care-i era locul n toat aceast
poveste, iar Femke va fi cea care i-l va arta.
Odat ieii napoi pe strad, Femke pi alturi de Danar i ncerc s afle cu ce cri
jucau n noua rund. Danar i zmbi clduros, dar, dac se atepta s i se rspund cu aceeai
cldur, avea s fie dezamgit.
Unde o s stm? ntreb Femke pe un ton neutru, fr s lase s se vad n nici un fel
sentimentele amestecate care i ncoliser n suflet.
Avem camere rezervate la Cruaul btrn, rspunse Danar, fr ca entuziasmul s-i
fi fost diminuat de ntrebarea ei direct. Nu e chiar salubru, dar Ennas m-a convins c nu vrem s
atragem atenia asupra noastr stnd ntr-un loc prea dichisit. Problema e c oamenii i aduc
aminte de cei cu bani, mai ales dac acetia sunt dispui s-i cheltuiasc.
neleg motivele, lord Danar. Credei c eu nu tiu nimic? Cruaul btrn e n
regul pentru nceput, dar va trebui s-o lum din loc repede, preferabil astzi.
De ce am vrea s facem asta? ntreb Danar curios. Lui Ennas i s-a prut o idee bun
s stm la hanul sta. i Reynik a fost de acord, nu-i aa, Reynik?
ntr-adevr, am fost, ncuviin Reynik, frecndu-i minile nelinitit. Totui, lady
Femke are dreptate, trebuie s plecm de acolo repede. Imediat ce grzile regale i vor da seama
c n temnia lor nu se mai afl ambasadoarea Shandarului, ci un tntlu despre care vor crede c
a fost pltit ca s-i ia locul, vor porni pe urmele noastre. Gardienii nu sunt proti. i tiu pe civa
dintre ei. N-o s le ia mult timp s-i dea seama c nu eram preoi adevrai, ceea ce i va conduce
la templu. De acolo i pn la Cruaul btrn va mai dura un pic, dar bnuiesc c cineva le va
indica direcia potrivit destul de repede.
Atunci ar trebui s plecm ctre Shandar imediat? ntreb tnrul lord, pe un ton mai
puin sigur. Eti convins c e prea periculos s rmi aici?
M tem c lucrurile au mers prea departe ca s mai fug, rspunse Femke serioas.
Dac nu-i demonstrez regelui c mpratul Surabar nu m-a trimis aici ca asasin, e posibil s
nceap un alt rzboi i niciuna dintre ri nu vrea asta. De asemenea, nu m ntorc n Shandar
pn nu m asigur c Ennas a ieit din temni cu bine i c Shalidar a fost demascat. Totui, ar fi
o idee bun s prsim oraul pentru un timp. Prea muli oameni m-au vzut n prea multe
deghizri. Voi avea nevoie de una total diferit, pentru care mi vor trebui anumite materiale.
Astea se pot obine destul de uor.
Lordul Danar nu arta prea ncntat, dar Reynik ncuviin gnditor.
O s v aduc eu ce v trebuie, se oferi el. M-am plimbat prin piee i tiu unde s
gsesc mai toate lucrurile. Dai-mi o list. Pot s v estimez destul de bine msurile. V gndii la
un plan?
Femke rnji.
O, da! rspunse rznd rutcios. Am un plan i e bun de tot.
tii, domni ambasador, cnd mi s-a dat misiunea asta, am crezut c o s fie
plictisitoare. Dac a fi tiut c-o s fie att de distractiv, a fi artat mai mult entuziasm, spuse
Reynik, cu faa radiindu-i de bucurie.

Lordul Danar privi ba la un chip zmbitor, ba la cellalt i ncepu s simt o team stranie.
Aceast cltorie n Thrandor fusese n ntregime o aventur. Deghizarea ca preot i riscurile pe
care le-a presupus ptrunderea n inima palatului regal pentru salvarea lui Femke i amintiser de
otiile pe care le fcea n Shandrim. i ddu seama dintr-odat c vzuse aceast ntreag
misiune ca pe una dintre povetile pe care i le spusese tatl su pe cnd era copil.
i imaginase c este eroul curajos care pornete s-o salveze pe prinesa ntemniat i apoi
ea se va ndrgosti de el i vor tri fericii pn la adnci btrnei.
Dar abia acum ncepea s neleag care era de fapt realitatea. Femke, dei la fel de
atrgtoare ca orice tnr de la curtea shandez, nu era genul care s se lase impresionat i s se
ndrgosteasc. n schimb, era o tnr spioan puternic, avnd o voin de nenvins i hotrt
s-i duc misiunea la bun sfrit.
Lordul Danar nc se simea atras de Femke, dar acum, c-i dduse jos lentilele roz prin
care vzuse lumea, ncepea s se ntrebe n ce se bgase.
Regele Malo sttea n biroul su i btea cu degetele n imensa mas oval. Moartea
baronului Anton i cea a contelui Dreban fuseser foarte diferite, dar erau legate printr-o
atrocitate comun, aa c btrnul monarh nu putea s i le scoat din minte. Crim: numai cnd
se gndea la acest cuvnt inima i era cuprins de un fior rece de mnie i disperare. Ambii
fuseser ucii cu lovituri de cuit unul n inim, cellalt n gt. Raportul medicilor arta c
Dreban fusese omort cu un cuit de aceleai dimensiuni ca cel nfipt n pieptul lui Anton. Unul
dintre servitorii ambasadoarei identificase cuitul i spusese c-i aparinea ei.
Toate dovezile indicau clar c ambasadoarea Femke comisese cele dou crime. Nici un
ambasador ntlnit de Malo pn atunci nu avea abilitile necesare pentru a evada din palat n
modul spectaculos n care reuise Femke. Negustorul, Shalidar, ntrise dovezile, confirmnd c
femeia era o asasin. i atunci de ce regele era frmntat de ceva ce respingea toate probele?
l deranjase ceva n scurta ntrevedere avut cu Femke. Ambasadoarea avea un aer de
nevinovie care l bntuia. tia c va trebui s stea din nou de vorb cu ea, dar amna de zile
ntregi.
Mesagerii pe care i trimisese mpratului shandez ar fi trebuit s ajung de mult n
Shandar. Fr ndoial c o alt delegaie shandez va sosi n curnd. ntrebarea care l frmnta
pe rege era cnd s-o interogheze din nou pe ambasadoare. Ar trebui s atepte ca reprezentantul
shandez s fie de fa sau ar trebui s-o interogheze acum? Era o decizie grea.
Regele i chestionase pe ceilali membri ai delegaiei ambasadoarei, cu diferite grade de
reuit. Cei doi soldai nu dezvluiser mare lucru. Respectaser codul militar: Cu ct spui mai
puin, cu att provoci mai puine necazuri. Iar asta nu-i fusese de folos.
Puinul pe care-l ziseser cei doi brbai constituise o adevrat revelaie. Spuseser
amndoi c ambasadoarea i rugase s adune informaii despre evenimentele recente, dar c nu
avuseser ocazia s raporteze ce descoperiser.
De ce ar fi interesat un asasin de astfel de informaii? Asta inea mai mult de adunarea de
informaii generale, ceea ce era n conformitate cu rolul unui ambasador sau cel puin cu o
operaiune de spionaj, i nu cu preocuprile unui asasin. Regele avea sentimentul puternic c,
dac ambasadoarea era ucigaa, atunci cei doi soldai nu tiuser dinainte de vreun plan de
asasinat.
Cei doi servitori fuseser mai greu de citit. Unul vorbi att de puin, nct ntrevederea se
dovedi o pierdere de vreme. Era greu de zis dac era timid, secretos sau se ferea s spun ceva ce
ar fi putut-o incrimina pe ambasadoare.
ns cellalt servitor n-ar fi putut fi mai diferit. A ncerca s opreti potopul de cuvinte
care-i ieeau pe gur era de parc ncercai s stvileti un val cu minile goale. Din nefericire,

informaiile pe care le-a furnizat au fost complet inutile, cci i era foarte loial ambasadoarei i nar fi spus nici un cuvinel mpotriva ei.
Malo era bucuros c acceptase cererea lui Femke de a-i aduce reprezentani din Shandar.
Asta i dduse timp s se gndeasc din nou de cteva ori la ntreaga serie bizar de evenimente,
cci erau o mulime de lucruri minore care nu aveau logic. De asemenea, avusese timp s se
calmeze suficient nct s fie mai obiectiv n legtur cu acuzaiile pe care le avea de nfruntat
Femke, ceea ce va fi bine cnd procesul va ajunge n instan. Acum se simea sigur c ar putea
s-i ofere ambasadoarei o audiere corect, de care n-ar fi fost n stare dac ar fi inut procesul
imediat.
De asemenea, era ceva ciudat n informaiile pe care le oferise negustorul. Lui Shalidar
prea c-i face plcere s-o condamne pe ambasadoarea shandez, iar povestea lui despre cum
dejucase un mai vechi plan al ei nu prea real. Dac era adevrat c ea dorea rzbunare, atunci
constituia un motiv valabil. Dar regele era sigur c n joc se aflau mai multe dect prea.
Of, Anton! oft el cu voce tare. De ce a trebuit s fii tu? n momente din astea am
nevoie de mintea ta calm i de judecata limpede. Ce s fac, btrne prieten?
Vocea regelui se risipi i n ncpere se aternu din nou linitea. Malo tia c nu va primi
rspunsuri din aceast nemicare, ci doar din inima lui. Avea s atepte. Ambasadoarea nu pleca
nicieri.
Hotr c-i putea permite s atepte rspunsul mpratului la mesagerii si nainte s
aduc acest caz n instan. Cu siguran Surabar nu va ntrzia s rspund unui mesaj att de
urgent. Malo se hotr s-i mai acorde mpratului nc trei zile. Dac nimeni nu sosea n Mantor
n timpul acesta, atunci curtea se va reuni oricum i procesul va ncepe.
nc trei zile, i jur. Trei zile i apoi termin cu povestea asta.
CAPITOLUL 10
Asta e tot?
A, da, i o foarfec, o s am nevoie s-mi tai prul, rspunse Femke, ncheind lista.
Mersi, Reynik. Dup ce te ntorci, o s discutm detaliile planului i o s ne gndim unde o s ne
mutm n seara asta, Danar i cu mine. ncearc s nu ntrzii prea mult. Ar fi bine s te ntorci la
palat nainte s se fac trziu, altfel s-ar putea s apar ntrebri.
Reynik ncuviin din cap, ridic mna ntr-un gest rapid de rmas-bun, apoi dispru pe
u. Femke i zmbi recunosctoare i se ntoarse fr tragere de inim ctre lordul Danar, pe care
l simea c-o privete cu ochii lui de celu. Era ceva nou s fie curtat i se simea flatat c era
vorba de un nobil tnr i frumos. Totui, era stnjenitor i neadecvat n situaia de fa. Nici nu-i
trecea prin cap s permit s se dezvolte o relaie ntre ei, orict de atrgtor i de galant ar fi fost
el.
Femke nu putea s nege c se simea atras de Danar, dei mai degrab ar fi murit dect
s-lase s vad c farmecul lui o afectase. Observase cum cucerise inimile multor alte domnie de
la curte i le dispreuise pentru netiina lor. Dac i-ar fi spus cineva, nainte s plece din Shandar,
c Danar va cltori pn n Thrandor de dragul unei relaii cu o domni, Femke ar fi rs de ct
de ridicol ar fi sunat. Avea destule femei frumoase gata s-i cad la picioare acolo, n Shandrim.
Va trebui s atepte, se gndi ea nemiloas. Dac a venit pn aici, n-o s renune aa
de uor. M ntreb dac noua mea deghizare o s-l fac s se rzgndeasc.
Lord Danar, n-am avut ocazia s v ntreb de ce ai venit n Mantor mpreun cu unul
dintre cei mai buni spioni ai mpratului, spuse Femke tare, hotrt s elimine tensiunea dintre
ei.
Te rog, spune-mi Danar. Nu e nevoie de formaliti.
Prea bine, Danar. Ce te-a adus aici?

Pi, a fost un pic ciudat, rspunse Danar, cu zmbetul trengresc caracteristic lui.
Voiam s nchei o conversaie cu o tnr frumoas pe care am ntlnit-o la recenta ceremonie de
ncoronare a noului mprat al Shandarului. Din anumite motive, tnra, cunoscut curii
shandeze sub numele de lady Alyssa, n-a avut bunvoina s se vad cu mine dup ceremonie i a
prsit oraul nainte ca eu s am vreo ans s-o conving s se rzgndeasc. Am vrut s aflu cte
ceva despre ea, ceea ce m-a fcut ca n cele din urm s ajung s discut cu mpratul Surabar. El
mi-a oferit cu amabilitate un tovar de drum capabil i m-a trimis aici, n Mantor.
Femke oft i-l privi pe Danar n ochi.
Atunci cltoria este irosit, lor Danar. Femeia pe care o caui e un produs al
imaginaiei tale nu, al imaginaiei mele, creat pentru un scop anume. Scopul acesta nu este i
nu va fi deviat spre o relaie frivol.
tiu, rspunse Danar ncet, pstrnd nc zmbetul pe fa. Mi-am dat seama cu ceva
timp n urm c Alyssa nu e real, dar asta nu conteaz. Sunt sigur c cea care a creat personajul
ei va fi cel puin la fel de interesant. Problema mea este cum s aflu cine este acea persoan i,
atunci cnd voi ti mai multe despre ea, cum va primi interesul meu.
Femke nu se putu abine s nu zmbeasc uor la vorbele sale. Acest brbat era un
fermector nnscut, iar ea nu poseda imunitatea pe care i-ar fi dorit-o att de mult acum i care
ar fi ajutat-o s-i ignore carisma.
S fiu sincer pe de-a-ntregul, nu sunt foarte sigur, spuse ea. Ar trebui s tii c
trecutul meu e ct se poate de diferit de al tu. Dac insiti s urmreti o iluzie, d-mi voie s-o
risipesc acum. Am fost al treilea copil din cei ase ai unei familii srace din cartierul de est al
Shandrimului. Tatl meu e un ratat din toate punctele de vedere. Ultima dat cnd am auzit de el,
fusese dat afar de la slujba lui de nimic ca estor pentru c ntrzia mereu la lucru. Amintirile
mele despre el nu sunt plcute. Era aproape tot timpul beat i o btea pe mama, care era ori prea
proast, ori prea ncpnat ca s-l prseasc. Ne btea i pe noi, copiii, cnd era suficient de
treaz ca s ne prind. La vrsta de nou ani ajunsesem deja s fur, iar la doisprezece, eram o
hoa faimoas. Dac ai vreo viziune romantic despre mine, cum c a fi vreo fat bogat i
plictisit care s-a apucat de spionaj pentru puin distracie, atunci e timpul s renuni la ea. De
opt ani ncoace, familia mea habar n-are unde am disprut i nu pare c le-ar psa. Din cte miam dat seama, dispariia mea n-a nsemnat dect c au cu o gur mai puin de hrnit.
Povestea familiei tale nu conteaz pentru mine. Pe tine vreau s te cunosc, femeia care
s-a dezvoltat din fetia aceea. Ce e cu ea? Pot spera s aflu mai multe despre cea care a creat-o pe
lady Alyssa i pe celelalte personaje?
Nu sunt sigur, Danar. Pn nu se rezolv situaia aici, n Mantor, niciunul dintre noi
nu are anse s afle. Evenimentele din urmtoarele zile vor influena chestiuni mult mai
importante dect orice relaie personal. Trebuie s m ocup de o treab periculoas. Dac voi
supravieui, atunci m voi gndi mai ndeaproape la ntrebrile tale.
Danar ncuviin din cap.
neleg, spuse. Cred c te neli, dar neleg. Relaiile personale lefuiesc multe i felul
n care oamenii interacioneaz poate avea un efect profund asupra lumii nconjurtoare. Nu m
sfiesc s recunosc c nu mi-e foarte clar ce s-a ntmplat pe aici. Totui, sunt sigur c una sau
dou relaii personale bune ntre oameni-cheie ar uura aceste probleme.
Femke rse, apoi i pru ru, cci vzu c amuzamentul ei l rnise. Danar avea dreptate:
nu nelegea. Cum ar putea relaiile personale s vindece rnile provocate de crim, dezamgire i
rzboi? Situaia era att de complicat, nct aproape c numai un miracol ar fi putut astupa
prpastia ce se adncea tot mai mult ntre cele dou ri. Femke avea un plan care ar fi putut s
ndeplineasc elul acesta, dar era extrem de periculos i nu exista nici o garanie c va funciona.

Te rog s nu m nelegi greit, Danar, n unele privine ai dreptate. Dac Surabar i


Malo erau prieteni buni, atunci da, neleg c lucrurile ar fi stat altfel. Totui, nu sunt anse ca
asta s devin realitate dac nu ndrept rul pe care Shalidar l-a fcut n ultimele sptmni.
Shalidar trebuie demascat i asta n-o s fie uor.
Ei bine, nu am priceperea ta, dar dac pot s te ajut cu ceva
E o ofert generoas, dar nu cred c e bine s te pun ntr-un astfel de pericol sau s te
implic n activitile mai puin
Femke tui i pru uor stnjenit mai puin legale pe care trebuie s le ntreprindem
pentru a pune n aplicare planul meu. Ar fi mai bine s nu tii ce am de gnd. Dac nu ai aflat
nimic, atunci nu poi fi acuzat c n-ai reuit s m mpiedici, ncheie ea cu un zmbet, ncercnd
s se scuze.
De data aceasta era rndul lui Danar s rd.
Draga mea Femke, chicoti. Te cheam Femke, nu? Sau e i sta un nume inventat?
Femke ddu din cap zmbind i confirm:
Femke e numele meu adevrat.
Ei bine, drag Femke, ar trebui s tii din vizitele tale la curte c toat viaa am intrat
n belele, nc de pe la vrsta de ase ani. Mi s-a dus vorba c am nclcat mai multe rnduieli
dect orice alt lord de la curte. Crezi c m faci s renun pentru c va trebui s ncalc cteva
reguli ici-colo? Sunt deja implicat pn peste cap. Am ajutat s te scoatem din nchisoarea regal,
nu-i aa? M ndoiesc c autoritile locale vor fi ngduitoare dac vor afla.
Cred c nu, ncuviin Femke fr tragere de inim. Dar dac vrei s te implici i mai
mult, atunci trebuie s fii de acord s faci ce i se spune. N-ai voie s improvizezi, ai neles?
Dac o s calci pe alturi chiar i o singur dat, o s-l pun pe Reynik s te lege i s te duc
undeva ntr-o groap pn cnd vom fi pregtii s ne ntoarcem n Shandar. Dac vrei s fii de
ajutor, du-te i adu ceva de mncare. Ce am mncat eu n ultimele dou sptmni a fost suficient
de hrnitor, dar n-a putea spune c a fost i gustos. Orice are gust ar fi apreciat acum.
Danar se ridic n picioare i fcu o plecciune.
Da, doamna mea. Mai dorii i altceva, doamna mea? Un vin uor? Un borcan cu ulei
parfumat pentru salonul domniei voastre? ntreb el, cu ochii plini de amuzament.
Doamna mea ar dori s vad spatele lordului Danar cum iese imediat pe u ca s-mi
aduc ceva de mncare, mormi Femke cu o furie prefcut. Acum!
Danar rse din nou, dar fcu dup cum i se ceruse. Femke rsufl uurat cnd nchise ua
dup el. Se gndi c nu-i va fi uor s rmn concentrat n urmtoarele zile.
Spre uurarea ei, primul care se ntoarse cam dup o jumtate de or fu Reynik, innd sub
bra o legtur voluminoas. Dup zmbetul de pe faa tnrului soldat, Femke nelese c scurta
sa ieire la cumprturi fusese fructuoas.
N-ai stat mult. S neleg c n-ai avut probleme? ntreb Femke, uitndu-se plin de
speran la pachet.
Nimic deosebit, rspunse Reynik degajat. Cel mai greu de obinut a fost foarfeca. Din
nu tiu ce motive, nimeni nu avea vreuna de care s vrea s se despart. Dar nu v facei griji,
pn la urm am gsit.
Reynik puse legtura pe pat, iar Femke o desfcu n cteva secunde. Nu ntreb de unde
luase foarfeca, dar spera c fusese discret. Tunici, pantaloni strmi, cizme, o curea, mnui,
bandaje, machiaj toate lucrurile pe care Femke le ceruse erau ntinse pe pat. Ridic tunicile
simple i le potrivi pe rnd n faa corpului, ncuviinnd mulumit c Reynik putuse aprecia
modelul i msura.

Perfect! spuse, apoi i mulumi lui Reynik pentru eforturile sale. Dar tiu c nu te joci,
adug. Mie mi-ar fi luat ore ntregi s aleg toate astea.
De-asta o s gsii mereu brbai n taverne devreme, rse Reynik. Tatl meu m-a
nvat s nu pierd vremea prea mult prin piee, cutnd trgul cel mai profitabil. Te duci,
cumperi i, dup aia, direct la crcium. Cheltuim mai mult cu o senna sau dou, dar ia uitai-v
ct timp de but ctigm!
Femke ncepu i ea s rd, cci tia c el nu obinuia s bea. Se ddea mare, aa cum
nvase de la militarii din legiune.
Spune-mi, Reynik, te pricepi i s tunzi la fel de repede?
Bineneles, dac vrei s artai ca un brbat, zise el pufnind.
Cam asta ar fi ideea, rspunse Femke. De ce crezi c am vrut tunici i pantaloni, iar nu
rochii?
Pi, am vzut o mulime de femei aici n Thrandor mbrcate n tunici i pantaloni
strmi, coment Reynik gnditor. Credeam c pur i simplu vrei s v schimbai stilul. Deci
bandajele sunt
Ca s-mi turtesc pieptul, da, complet Femke rnjind. Nu c-ar avea nevoie prea tare s
fie turtit.
M bucur ca domnia voastr ai spus asta i nu altcineva, rse Reynik. Da, o s v tai
prul. Cred c-o s fii un tnr destul de artos. Fr ndoial c domnioarele v vor cdea
imediat n brae.
Femke i arunc ironic o privire amenintoare, iar el rse i mai tare. Ct de diferit se
simea fa de acum cteva ore, se gndi Femke, oftnd uor, mulumit. Stnd n celula ei
ntunecat din palat, ntrebndu-se cnd avea s nceap procesul, iar acum rdea i glumea ntr-o
camer de han. Viaa fusese plin de surprize n ultima vreme. i doar cteva fuseser plcute.
Dar cnd triai genul de via pe care o ducea ea, rsturnrile dure de situaie erau ceva obinuit.
Spune-mi, Reynik, ai reuit s afli ceva despre activitile lui Shalidar? Se pare c-ai
fost ocupat, observ ea, artnd ctre buza lui.
Reynik i duse mna involuntar la fa. ncuviin din cap, apoi i fcu semn s se aeze
pe un scaun n faa micii oglinzi de toalet, ca s poat ncepe s o tund.
M tem c n-am aflat nimic. Nu l-am vzut deloc pe Shalidar, dei am ntlnit vreo
civa dintre oamenii lui. Nu sunt chiar prietenoi.
Ai fcut bine c-ai plecat, observ Femke. Mersi c-ai ncercat. Dar Shalidar te-a vzut?
Ei bine, cineva a fcut-o. Totui, n-am idee dac a fost Shalidar. Credeam c-am
acionat discret. Se pare c mai am multe de nvat despre cum s spionezi pe cineva.
Reynik se inu de cuvnt i nu-i lu mult timp s-o tund. Tocmai fcea ultimele retuuri ca
s-o aranjeze la spate, cnd se ntoarse Danar.
Lordul se opri dintr-odat, cu un picior nuntru i unul afar, cci vzu ce se ntmplase
cu prul lui Femke. Ar fi puin spus c arta ocat. Ea se ntoarse i se abinu cu greu s nu rd
de expresia lui, aflat undeva ntre stupoare i groaz deplin n faa schimbrii pe care Reynik o
crease numai cu o foarfec.
Ia te uit! exclam el cnd i veni n fire. Eti mereu plin de surprize, nu-i aa? Nu tea fi recunoscut dac n-a fi tiut c m atepi aici.
Cam asta ar fi ideea, rspunse Femke zmbind. N-o s mai port rochie de bal o vreme
dect dac o s am o peruc la ndemn, desigur dar nici rolul meu nu e unul strlucitor de
data asta.
Vd i eu, spuse Danar, uitndu-se cu regret la cosiele ei mprtiate pe jos, n jurul
scaunului. Uite, am adus mncare pentru toat lumea. Haidei la mas.

Danar cumprase mult mncare, iar Femke se puse imediat pe nfulecat. Cei doi brbai
mncau i ei cu poft, dar nu erau att de preocupai ca Femke s devoreze tot ce le pic n mn.
Dup ce ea i potoli foamea iniial i ajunse s mnnce mai ncet, ntr-un ritm mai aproape de
cel normal, Danar rupse tcerea care se instalase.
Deci, Femke, ai de gnd s ne mprteti planul tu? Sunt curios s aflu ce vrei s
faci acum, dar mai nti a dori s tiu i ce s-a ntmplat. mpratul ne-a spus c ai fost acuzat
de crim i, de asemenea, c eti fugar i te afli undeva n Mantor. Cum de ai fost prins i, mai
ales, cum de i s-a ntins capcana asta?
Femke inspir adnc i apoi, printre nghiituri, ncepu s depene povestea vizitei ei
dezastruoase n capitala thrandorian. i nu dur puin, cci avea o mulime de relatat. Reynik
ncuviin din cap ncruntat, atingndu-i nc o dat faa nvineit cnd Femke spuse c-i
dduse seama c Shalidar avea o ntreag reea de oameni aici, n Mantor.
i atunci ai aprut voi, domnilor, aa c jocul ncepe din nou.
Joc? zise Danar, nevenindu-i s cread. Aa vezi tu toate astea, ca un joc?
Pi, e un punct de vedere ca oricare altul, rspunse Femke. Sunt sigur c tatlui tu iar plcea s crezi c politica imperiului e o chestiune de via i de moarte i nu trebuie luat n
glum, dar m ndoiesc c tu susii ideea asta. n ce fel e situaia noastr diferit? n final,
important e doar s obii rezultatele pe care le doreti. Nu conteaz dac vezi totul ca pe un joc
care trebuie luat n serios sau ca pe un incident diplomatic ostil, cu poteniale implicaii fatale.
Sunt o profesionist i fac ceea ce trebuie pentru ca dorina mpratului s fie mplinit.
i care anume crezi tu c este dorina mpratului? ntreb Danar precaut. I-am spus
mpratului c voi ncerca s-l conving pe regele Thrandorului c nu tu i-ai ucis pe baronul Anton
i pe contele Dreban. De asemenea, i-am promis c vom sosi n Mantor fr s ne ascundem.
Pn acum, n-am ndeplinit niciunul dintre aceste lucruri. Ar fi bine s tim c facem ceva
conform cu ce dorete mpratul.
Ah, oft Femke, tresrind uor n timp ce se gndea la asta. Pi atunci o s vrei s te
gndeti de dou ori nainte s fii de acord cu ce am de gnd s propun.
Danar mormi i se lu cu minile de cap, mimnd disperarea. Reynik rse.
Hai, spune-mi ce-i mai ru. La ce te gndeti? ntreb Danar cu o voce resemnat.
Pi, nainte s v dezvlui, trebuie s tiu ci bani ai adus cu tine.
Bani? ntreb Danar, cu adevrat surprins. Mai muli dect sunt necesari pentru a tri
confortabil o vreme, cred. De ce ntrebi?
Ai avea suficieni ca s angajezi un asasin? adug Femke, tiind care urma s fie
rspunsul.
S angajez un asasin? Cu siguran nu! Sau, cel puin, m ndoiesc. Bnuiesc c nu
sunt ieftini. Ce pui la cale, Femke? zise Danar, cltinnd din cap.
n cazul acesta, vom avea nevoie de mult mai muli bani, spuse Femke, ignornd
ntrebarea lui Danar.
i bineneles c tii exact de unde o s-i lum, suger Reynik rnjind.
Evident, rspunse Femke. De la trezoreria regal, de unde altundeva?
Maiestatea Voastr Imperial, a sosit un alt mesager din Thrandor. Spune c aduce
veti grave, pe care trebuie s le primii imediat.
nc unul? Ai face bine s-l chemi nuntru chiar acum. S vedem ce dezastru s-a mai
ntmplat de data asta, porunci Surabar cu un oftat n care se simeau extenuarea i stresul.
Imediat, Maiestate.
Servitorul fcu o plecciune foarte scurt i iei repede, iar Surabar l privi cu un oarecare
amuzament obosit. Sttea linitit la biroul su i se uit lung la cel mai recent teanc de rapoarte,

fr s ncerce s le citeasc. Avea o mulime de informaii de filtrat n fiecare zi, dar nva
treptat ce rapoarte trebuiau citite cu atenie i care puteau fi doar rsfoite. Vetile primite de la
grania cu Thrandorul nu vorbeau despre nimic neobinuit. Dac regele Malo se gndea la aciuni
militare, atunci nu fcuse nc nici o micare semnificativ.
Se auzi din nou o btaie n u, iar Surabar i strig persoanei care ciocnise c poate
intra. Era din nou acelai servitor, uor mbujorat, dar stpnindu-se bine, i care, cu o voce
ferm, l prezent pe mesagerul regelui Malo.
Fii binevenit, spuse Surabar clduros. Te rog, intr, neleg c aduci veti urgente de la
regele Malo. A fi bucuros s le aud. Ultimele noastre tiri primite de la regele Thrandorului au
fost grave. Sper ca noutile tale s fie mai fericite.
Mesagerul prea stnjenit i ridic uor din umeri, fr s-i dea seama, apoi rspunse:
Ei bine, Maiestatea Voastr Imperial, regele Malo voia s v informeze c
ambasadoarea Femke a fost gsit i reinut. De asemenea, au ieit la iveal noi dovezi c ea ar
fi vinovat de moartea baronului Anton i de cea a contelui Dreban. Exist martori care o numesc
asasin, ceea ce a pus serioase semne de ntrebare asupra viitoarelor relaii dintre Thrandor i
Shandar. Ambasadoarea Femke a cerut un susintor din partea imperiului, care s-i reprezinte
interesele la proces, iar acesta se va ine la curtea regal din Mantor. Regele dorete s rspundei
ct se poate de repede. Insist s nceap procesul i s vad c se face dreptate.
Surabar era cu adevrat ocat de veti. Din cte o tia pe Femke, era perspicace, istea i
se descurca excelent cnd venea vorba s se fac nevzut, aa c ar fi pariat jumtate din
trezorerie c nu avea s fie prins de ctre thrandorieni. Situaia din Mantor era, ntr-adevr,
cumplit.
Un reprezentant? A menionat regele ce fel de reprezentant? ntreb el.
Nu, Maiestate. Regele Malo a spus c ambasadoarea Femke a cerut ca un reprezentant
s fie prezent la proces, pentru a vedea probele i a susine o pledoarie. Regele nu a specificat
vreun rang sau vreo profesie.
mpratul Surabar se ridic ncet n picioare i i duse absent mna dreapt la brbie. Pre
de o clip, pru pierdut n gnduri, apoi se uit fix la mesager, cu o privire ptrunztoare.
Prea bine, spuse hotrt. Ambasadoarea Femke i va avea reprezentantul. Nu
plnuisem nc s merg n vizit n Thrandor, dar rezultatul acestui proces este att de important
pentru viitorul rilor noastre, nct cred c ar fi cel mai bine s vin personal i s m asigur c
interesele ei sunt bine reprezentate.
Mesagerul nghii n sec i pli.
Bnuiesc c nu vei veni singur, Maiestate, zise el rguit, cci i pieri i vocea atunci
cnd dori s-i exprime ngrijorarea.
Nu, n-ar fi inteligent s fac asta, rspunse el gnditor. Dar nici n-o s vin n fruntea
unei mici armate. Nu vreau s alarmez pe nimeni. Crezi c un detaament ntre douzeci i
treizeci de soldai ar pune probleme?
Cred c ar fi n regul, Maiestate. Nu-mi imaginez c un contingent att de mic ar
putea cauza o mare consternare. i voi duce regelui ct voi putea de repede vestea vizitei iminente
a Mriei Voastre.
Mulumesc. Ia-i un rgaz i odihnete-te, servete nite rcoritoare nainte s porneti
din nou la drum. Nu voi putea pleca mai devreme de mine. Voi avea nevoie de ceva vreme
pentru a-mi pune lucrurile n ordine aici, iar grupul meu va cltori mai ncet dect un mesager
clare. Du-te i dormi. Merii.

Mesagerul fcu o plecciune adnc i se ntoarse s ias. Servitorul, care rmsese


nuntru ct durase scurta ntrevedere, i deschise ua. Fcu i el o plecciune i se pregti s
prseasc ncperea, dar Surabar l chem nainte s-o fac.
Dup ce-l conduci pe mesagerul regelui Malo n camera sa, ai putea s trimii, te rog,
s fie chemat lordul Kempten? Am nevoie s vorbesc cu el urgent.
Servitorul fcu din nou o reveren, iei i trase ua dup el. Surabar se uit abtut ctre
u i se ntreb dac era bine cum proceda. Abia dac avusese prilejul de a-i prelua rolul de
mprat. Domnia lui avusese parte de opoziii evidente, manifestate prin atacul din ziua
ncoronrii. nc nu avea dovezi n legtur cu ce nobili erau implicai, dar i era destul de clar
care erau juctorii-cheie. Oare s se grbeasc s plece n aceast misiune n Mantor? Ar putea
foarte uor s trimit pe altcineva. Femke era doar un ambasador de form. La fel ca soldaii sau
spionii, ambasadorii nu erau de nenlocuit. ntr-adevr, nu era bine s pierzi ambasadori mai
ales n situaii ca cea de fa dar nu era treaba mpratului s se intereseze personal de astfel de
lucruri.
E bine c domnia mea e considerat a fi doar un inconvenient temporar, i spuse cu
voce tare Surabar. Ia s vedem din ce aluat e fcut btrnul Kempten. Cine tie, poate se va
dovedi un succesor potrivit la mantie. Cel puin, dac l las n locul meu ct sunt plecat, n-o s-mi
mai fac griji c vreunul dintre lorzii conservatori va ncerca s preia controlul.
Nu existau niciodat garanii n politica la nivel nalt i n disputarea puterii. Surabar tia
asta la fel de bine ca toat lumea, dar generalul simea c se puteau ntmpla lucruri mult mai
neplcute dect s-l lase pe Kempten regent n absena lui. Doar trecerea timpului i va dovedi
dac avusese dreptate.
Trezoreria regal? Ai nnebunit de tot, explod Danar.
Sssst! Vrei s te aud toat lumea? Pstreaz-i calmul, tiu eu ce fac, rspunse Femke,
calm i mpciuitoare.
Danar i cobor vocea i ncepu s opteasc aspru, dar ajunse s vorbeasc iar tare.
N-ai destule pe cap cu dou acuzaii de crim? Acum vrei s adaugi pe list i tlhrie
i complicitate la omor. Pentru numele lui Shand, de ce ai vrea s angajezi un asasin? Aici au fost
deja ucii destui i, dac vrei s pui s fie omort Shalidar, atunci i iroseti timpul i banii.
Asasinii nu accept s lucreze unii mpotriva celorlali. Doar tii asta!
Femke ridic o sprncean i-i arunc lui Danar o privire care spunea multe.
Nu te grbi s tragi concluzii, lord Danar, i las-m s-i explic pn la capt. O s-i
fie totul clar. N-o s golim trezoreria regal, ci doar o s mprumutm un pic. Vreo dou mii de
coroane thrandoriene de aur ar trebui s fie o tentaie ndeajuns de mare pentru ca Shalidar s
accepte contractul. Asasinii profesioniti ca el au propriul cod de onoare, cunoscut drept Crezul
Asasinilor, pe care jur s-l respecte atunci cnd consimt s fie membri ai societii lor secrete.
Odat ce va accepta plata, va fi obligat de acest Crez s duc la bun sfrit crima sau s moar
ncercnd. Numai c noi vom fi pregtii pentru aceast tentativ i ne vom asigura c e suficient
de public nct Shalidar s fie demascat. Dac reuete s loveasc fr s fie vzut, am un plan
de rezerv care l va duce oricum ctre o capcan. Atunci, cu ajutorul regelui i al grzilor regale,
ar trebui s putem recupera aurul pe care l-am pltit i va fi mult mai uor s demonstrm c
Shalidar i-a ucis pe Anton i Dreban.
Reynik i Danar czuser pe gnduri i nu spuser nimic o vreme. Niciunul dintre ei nu se
bucura prea tare.
Ar putea s mearg, spuse Reynik rar, urmrind firul logicii lui Femke. Totui, e teribil
de riscant, mai ales pentru cel care va fi inta lui Shalidar. Bnuiesc c v-ai gndit la cineva.

Pi, da, m-am gndit, rspunse Femke, mbujorndu-se de stnjeneal. nainte s


aprei voi doi, aveam de gnd s m propun pe mine int. Ar fi fost probleme evidente n cazul
sta, dar acum avem un nou ambasador din Shandar.
Reynik i Femke i ntoarser amndoi privirile ctre Danar.
De ce am senzaia c n-o s-mi plac deloc ce-o s aud? spuse el oftnd.
Ai zis c ai venit s m ajui, rosti Femke, zmbind uor.
Nu m-am gndit c voi fi chiar o int care o s fie ciuruit de sgei pentru
amuzamentul tu, Femke, uier furios Danar.
Ei bine, dac plnuim cu atenie operaiunea, n-ar trebui s se ajung la asta.
Femke mai spuse n gnd, numai pentru ea, c n-o s lase s se ntmple asta, pentru c
deja nutrea pentru el sentimente pe care nu voia s le recunoasc. Ceea ce fcea era dezgusttor.
l folosea. l folosea n cel mai cumplit mod, pentru c tia c acum el va face aproape orice ca
s-i ctige inima. Era cea mai urt form de abuz, dar nu vedea alte variante. Se justifica
spunndu-i c era spre binele imperiului.
S terminm cu ntia faz a planului i apoi o s-l discutm nc o dat, spuse
hotrt, controlndu-i gndurile. Prima problem ar fi s jefuim trezoreria regal.
Surabar n-o s fie de acord cu asta, ncepu Danar, nc furios.
Danar! nceteaz! Sugerez s m asculi cu atenie. Tot ceea ce vom face de acum
ncolo e riscant, aa c hai s ncercm s nu greim prostete. Stai s auzi tot planul. Dup aceea,
dac ai idei mai bune, o s te ascult. Dac nu vrei s m ajui, du-te acas. O s gsesc o alt cale
de a rezolva problema. Cred c e just s spun c trebuie s fim cu ochii n patru n urmtoarele
zile. inei minte c Shalidar nu e prost. Dei crede c sunt bine pus la adpost n temnia regal,
n-o s lase garda jos. Trebuie ca la fiecare pas s fim mai detepi dect el, s avem un plan mai
bun i s gndim n avans, altfel n-o s funcioneze. Trebuie s reuim pe deplin. Dac dm
gre pi, hai s nu dm gre. Nu vreau s triesc cu genul acesta de eec pe contiin.
CAPITOLUL 11
Ai auzit vetile? ntreb Reynik entuziasmat.
Da, tot oraul vorbete. Surabar vine aici. Am auzit c va sosi peste patru sau cinci
zile, rspunse Femke. Nu mai avem prea mult timp.
Nu, dar o s-mi fie mai uor disear cu ce-am de fcut. E motivul perfect pentru o
demonstraie n faa palatului. Ar trebui s reuesc s atrag majoritatea gardienilor ctre poarta
din fa i s-i rein acolo un timp, dup cum avei nevoie. Am gsit deja un localnic destul de
furios, care o s fie un lider numai bun. N-o s-mi ia mult s-l ntrt. Apoi o s m retrag n
fundal i o s privesc artificiile. Dup ce m asigur c diversiunea v va da suficient timp ca s
intrai i s ieii, o s m duc la ieirea servitorilor i o s atept n apropiere, n caz c vei avea
nevoie de ajutor pe ultima sut de metri.
Sun foarte bine.
Cum v-ai descurcat cu celelalte lucruri de care avem nevoie?
N-au fost probleme, zmbi Femke, mulumit de reuita ei. Danar i cu mine vom fi
complet echipai pn dup-amiaz. Uniformele sunt gata, iar armurierul a spus c pot lua armele
dup prnz. Vom fi pregtii s plecm imediat dup aceea, aa c nu-i face probleme dac
diversiunea ta izbucnete un pic mai devreme. Pn atunci ar trebui s fim suficient de adaptabili
nct s putem pune planul n aplicare n orice moment.
Cum a rmas cu elementele mai exotice? ntreb Reynik, curios s vad ct de bine se
descurcase Femke.

Am rezolvat i cu astea, rspunse ea zmbind. Alchimistul tia exact ce vreau i mi-a


dat din toate fr s pun ntrebri, n ciuda cantitilor pe care le-am cerut. E bine s descoperi
c mai sunt negustori care nu pun ntrebri aiurea la cerinele ciudate.
Totui, n-a fi surprins dac ar raporta cuiva, spuse Reynik serios.
Nu conteaz. Shalidar probabil c nu st cu ochii pe alchimiti, de ce ar face asta? Iar
dac regele va fi informat, ei bine, nu va conta prea mult pentru plan, aa c hai s nu ne
ngrijorm pentru ce nu putem ndrepta.
Unde e lordul Danar? Nu l-am vzut n dimineaa asta.
L-am trimis din nou dup mncare, zise Femke zmbind larg. Se bucur cnd poate fi
util i se pricepe s gseasc mncruri gustoase.
Credeam c prin stomac trece calea spre inima unui brbat, glumi Reynik.
Cum n momentul sta sunt brbat, s-ar putea s fie pe drumul cel bun, rspunse
pompos Femke, cu o voce exagerat de groas, dar nu reui s rmn serioas mai mult de cteva
secunde i ncepur amndoi s rd.
Mai trziu, n dup-amiaza aceea, Femke mulumea n gnd pentru tnrul vorbre care i
furnizase attea informaii ct vreme fusese prizonier n temnia regal. Nu fusese dificil s
intercepteze o cerere de materiale adresat intendentului regal i s-o modifice uor, astfel nct
aceasta s mai includ dou uniforme. Dac tiai cum se procedeaz, jumtate din lupta pentru
obinerea de materiale prin nelciune era deja ctigat. Dup discuiile sale lungi cu gardianul,
Femke avea senzaia c nelesese bine sistemul militar thrandorian. Printr-o simpl not la baza
cererii, aranjase ca uniformele s fie ridicate direct de la croitor. Intendentul avea s observe
costul suplimentar abia dup cteva zile, i asta dac l bga de seam.
Danar ridic cele dou uniforme. Fiecare dintre ele era mpachetat ntr-un rucsac de
mrime medie. Fuseser luate de la magazinul croitorului, dar ghetele, curelele i diverse alte
accesorii fuseser toate adunate i puse n rucsacuri. Singurele piese ale uniformei care nu erau
incluse erau armele. Acestea trebuiau luate separat de la fierar, iar cea care se duse dup ele fu
Femke.
Fierarul i arunc o privire ptrunztoare atunci cnd ea i dezvlui de ce venise.
Deci o s faci parte din garda regal, aa-i? ntreb el, msurnd de sus pn jos silueta
bieeasc, mbrcat n tunic i pantaloni.
Da, s trii, rspunse Femke, dnd din cap cu entuziasm.
S fiu cinstit, sunt surprins c ai trecut testul de for cu braele alea ale tale. N-ai deloc
muchi pe oase, biete.
Sunt mai puternic dect par, domnule, zise Femke senin, aparent netulburat de
braele i picioarele fierarului, puternice ca nite trunchiuri de copaci.
Probabil c aa e. Am neles c mai iei pentru cineva?
Da, s trii.
Pi, noroc la antrenamente, fiule. Dac ai un pic de minte, ar trebui s mnnci mai
bine i s mai pui nite carne pe braele alea. ntr-o lupt, n-o s fii niciodat luat n serios cu
bicepi ca ia.
Femke i mulumi fierarului pentru sfaturi i-i promise c va ncerca s le urmeze. Apoi,
cu sbiile i cuitele sub bra, iei de la fierar i se ndrept grbit ctre locul de ntlnire stabilit.
Se art ncntat s vad rucsacurile pe care le adusese Danar. Cum acestea fceau parte
din uniform, faptul c un membru al grzii regale purta unul n interiorul palatului n-avea s
ridice suspiciuni. Va fi modul ideal de a transporta prada, mpreun cu niscaiva dintre obiectele
cumprate din magazinul alchimistului.

Se pare c avem totul pregtit, zise Femke cnd se apropie de Danar, n locul de
ntlnire.
Se pare c da.
n regul. S mergem napoi la Braele brutarului i s ne schimbm. Trebuie s
ajungem imediat la palat, n caz c Reynik s-a micat mai repede dect era stabilit. Agitarea
mulimii nu e o tiin exact. N-am vrea s scpm ocazia.
Braele brutarului era un alt han mediocru, care oferea camere acceptabile, dei foarte
simple, la preuri mici. Femke alesese hanul pentru c avea i o ieire n spate. Ua era inut
ncuiat, dar proprietarul se nvoise s le ofere fiecruia cte o cheie pe durata ederii lor acolo.
Aranjamentul nu era foarte sigur, cci hoii puteau abuza de aceast u. Dar cei doi aveau puine
lucruri care s merite furate i pe cele pe care le preuiau le luau cu ei mereu, aa c lui Femke
nu-i psa prea mult.
Ua din spate a hanului ddea ntr-o alee linitit. Aceasta ducea ctre una dintre
strduele laterale, care la rndul ei ddea ntr-una din strzile principale, ce strbtea nivelurile
oraului Mantor. Danar i Femke preferar s se strecoare nuntru pe ua din spate, s se
schimbe i s ias din nou nainte ca cineva s bage de seam c sunt acolo.
Danar i ducea rucsacul, n care Femke aezase cu grij cteva sticlue nfurate n
pnz, ce conineau diferite prafuri colorate. ntr-o parte a rucsacului, multe straturi de crp
moale despreau ase fiole cu pudr albastr de acelai numr de fiole cu pudr verde.
Astea pentru ce sunt? ntreb Danar, vznd ct se strduiete Femke s protejeze
fiolele.
S spunem doar c, dac ajungem s le folosim, nseamn c lucrurile nu merg
conform planului, rspunse Femke pe un ton n care se putea citi i: Asta-i tot, nu m ntreba
mai multe.
M gndeam s ntreb, n caz c voi avea nevoie s le folosesc, mormi Danar
nemulumit.
N-o s-o faci, spuse ferm Femke. Dac, n vreun moment de nebunie, m hotrsc s te
las s foloseti fiolele, poi fi sigur c-i voi da instruciuni precise. ncearc s uii de ele i nu le
atinge dect dac-i spun eu. E clar?
Perfect, bombni Danar.
Uite, ia asta, adug ea, ntinzndu-i un bandaj ciudat din pnz. Era lat de vreo apte
centimetri i tivit sus i jos cu un material care se ntindea. Dac scot flacoanele, trage-i pnza
peste fa i poart-o ca o masc peste gur i nas. i ine-o undeva la ndemn.
Grozav, spuse Danar amrt, pipind ciudatul material i ntrebndu-se din ce naiba o
fi fcut. mi zici i mie nc o dat de ce merg cu tine?
Pentru c te-ai oferit. Pentru c n-ai vrut s fii lsat pe dinafar. Pentru c eti
ncpnat i nu vrei s accepi c m-a descurca perfect i singur, rspunse Femke, numrnd
motivele pe degete. i pentru c n felul sta nu trebuie s car eu prada prin tot oraul, pn aici,
adug zmbind larg, ca s mai ndulceasc duritatea comentariilor anterioare. N-avea rost s-l ia
cu ea dac urma s fie morocnos tot drumul. Dar a trebuit s recunoasc n gnd c unul dintre
motivele principale pentru care fcuse asta era c-i plcea s-i vad zmbetul trengresc de
copil.
Pentru numele lui Shand, e drgu, i zise Femke, inima btndu-i mai tare la gndul c
acest lord tnr i frumos ncerca din rsputeri s-i intre n graii. Era uimit c era n continuare
dispus s-i murdreasc numele de dragul ei, dei se mbrca n brbat i-l trata de parc i-ar fi
stat n cale. Dac micarea asta ne iese bine, o s fiu un pic mai blnd cu el, i promise ea.

i-au ocupat poziiile aproape de poarta principal a palatului regal la o or mai naintat
a dup-amiezii dect intenionase Femke. Acolo au ateptat, ncercnd s nu atrag atenia asupra
lor, pn cnd au auzit zgomotele unei mulimi furioase, care se apropia rapid.
Se pare c Reynik e pe drum, coment Danar zmbind.
Era i timpul. Cel puin, aduce muli prieteni cu el. Hai, s mergem, spuse Femke,
uurat c se pune din nou n micare.
ntr-o misiune ca asta, partea cea mai grea era ateptarea. Odat ce evenimentele ncepeau
s se succead i adrenalina s se scurg n snge, Femke era n elementul ei. Iar astzi lucrurile
nu stteau altfel.
Ocolir mpreun zidul palatului pn la poarta servitorilor, unde intrar fr s li se pun
ntrebri. Femke nu-i fcuse niciodat griji c uniforma o va da de gol, cci tia c nfiarea ei
este convingtoare. Singurul element al deghizrii care o ngrijora era mersul. Dei observase cu
atenie i exersase mult, Femke nu stpnise niciodat arta de a merge ca un brbat. Micrile
aveau ceva att de strin, nct nu le putea imita ntr-un mod autentic.
Att Danar, ct i Reynik o asiguraser c ei simeau c aproximarea ei era suficient de
bun, dar Femke nu accepta dect perfeciunea. Era enervat la gndul c era ceva ce nu putea
stpni pe deplin.
Tnra tia exact unde aveau s mearg, aa c l conduse fr ezitare pe Danar de la
poart ctre cea mai apropiat u a cldirii principale a palatului. Servitorii i curtenii deopotriv
trecur pe lng ei prin labirintul de coridoare, ntmpinndu-i doar cu gestul obinuit de a nclina
politicos din cap, aa c naintar repede i fr probleme spre inima palatului.
Dup cum spusese tnrul gardian, pe culoarul care ducea la salonul principal al curii, nu
departe de intrare, se afla o u simpl. Femke se opri n faa acesteia i-l privi pe Danar n ochi.
ine minte, nu spui nimic. Las-m pe mine s vorbesc, zise hotrt.
Cum vrei, domnule, rspunse Danar cu un zmbet ironic i fcndu-i cu ochiul.
Femke oft ncet i sper c nu va face i nu va zice nimic stupid. Totul mergea bine, dar
urmtoarele secunde aveau s fie cruciale. Femke inspir adnc, deschise ua i trecur amndoi
pe partea cealalt, prin holul mic, nchiznd-o dup ei. Holul era luminat de patru tore, fixate pe
perei n nite suporturi, iar dinspre acestea venea o lumin plpitoare.
Cei doi gardieni de la captul ndeprtat al holului i vzur imediat i-i duser minile
instinctiv ctre sbii, dar, observnd uniformele, renunar s mai scoat armele i i luar o
poziie mai relaxat. Femke i Danar se ndreptar cu ncredere de-a lungul holului ctre cei doi
gardieni, pn cnd acetia le poruncir s se opreasc i s raporteze n ce scop se aflau acolo.
Ne-a trimis unul dintre cpitani, rspunse Femke. mi pare ru, dar nu tiu cum l
cheam. Noi nu ne-am nceput instruirea de mult, dar cpitanul ne-a dat ordin s v nlocuim.
Vrea s v ducei la poarta principal. Se pare c are loc o rzmeri acolo, un protest legat de
venirea mpratului Shandarului. Cpitanul s-a exprimat destul de plastic: Micai-v curul la
ua trezoreriei i trimitei-i pe dobitocii ia doi pe care i gsii acolo la poarta principal. Chiar i
voi ar trebui s fii n stare s stai n faa unei ui ncuiate fr s artai ca un morman de rah
Cpitanul Mikkals, rspunser n acelai timp cei doi gardieni, rnjind unul la altul,
creznd c l recunoscuser. Alte instruciuni?
Nu, n-a spus dect s v ducei la poarta principal i s dai o mn de ajutor, zise
Femke ridicnd din umeri. Dac ai putea s mergei repede, v-am fi recunosctori, fiindc
fiindc n-am tiut prea bine unde se afl trezoreria i ne-a luat ceva timp pn s v gsim. i tii
cum e cpitanul, o s ne jupoaie de vii la urmtoarea instrucie dac o s cread c-am fost
delstori.

Oricum o s v fac zile fripte, rspunse unul dintre gardieni, nc zmbind cu toat
gura. Aa e Mikkals, sunt convins c e un sadic. Haide, Wils, am face bine s mergem acolo i s
vedem ce se ntmpl.
Nu tiu, n-ar trebui s se duc unul dintre noi s confirme ordinul? E foarte neobinuit
s fii nlocuit din schimb la jumtatea turei, rspunse Wils nesigur.
Cte rscoale ai mai vzut pn acum la porile palatului? ntreb nerbdtor primul
gardian, care voia n mod evident s intre n aciune. Niciuna! i nici eu. Haide. Avem ocazia s
facem ceva interesant i tu te ngrijorezi c abandonezi cea mai plictisitoare dintre ndatoriri.
Pi, m gndesc doar c
Te gndeti prea mult. Hai, s mergem.
Cei doi gardieni o luar din loc, de-a lungul holului.
Hei, ce-i cu rucsacul la? ntreb Wils bnuitor cnd Danar trecu pe lng el.
Tnrul deschise gura ca s rspund, dar Femke se bg n fa repede.
Eram n drum spre terenul de instrucie cnd ne-a oprit cpitanul. Colegul meu, Sodan,
i-a stricat att de tare echipamentul la ultimul antrenament, nct a trebuit s mergem s-i lum
un set de schimb nainte de urmtoarea inspecie.
i aa s-a dus i solda, nu? spuse cellalt gardian, pe un ton n care se citea un amestec
de simpatie i amuzament.
Danar ncuviin posomort.
Ai avut ghinion, Sodan. Dar privete partea bun, peste numai dou luni o s ncepi s
primeti mai mult de doi argini pe sptmn. Cei doi gardieni rser i se ndeprtar,
strbtnd coridorul. Vom ncerca s nu stm mult. Distracie plcut, strigar n urma lor, apoi
disprur pe u.
Aceasta se nchise n urma lor, iar Femke rmase nemicat dou sau trei secunde, apoi se
ntoarse i se uit cu un ochi de expert la una dintre cele dou ncuietori, cea situat mai jos pe
ua solid de metal din spatele lor.
Hai c-a ieit bine, zise Danar, n timp ce Femke scoase un peraclu din buzunar i l
introduse cu atenie n ncuietoare.
Hmm, fcu Femke, deja absorbit de munca ei.
Pot s te ajut cu ceva?
De fapt, da, rspunse ea absent, manevrnd unealta de metal n mecanismul
ncuietorii. Ai putea s scoi fiolele din rucsac, s faci loc pentru aur. Fii atent cum umbli cu ele.
Ai grij s rmn mpachetate n crpe i cele dou feluri s fie n continuare separate unul de
altul. A, i pune-le ntr-un loc unde s nu calci pe ele. Cnd termini, poi s supraveghezi ua din
captul holului, s nu intre cineva. Cred c nu trebuie s-i spun ce-o s se ntmple dac vine
cineva i m vede c ncerc s deschid aceste ncuietori. Acum, taci din gur i las-m s m
concentrez.
Danar fcu dup cum i se spuse, mnuind flacoanele de sticl cu deosebit atenie atunci
cnd le scoase din rucsac. Le puse separat, de fiecare parte a coridorului, bine nfurate n crpe.
Apoi se aez de paz un pic mai ncolo pe hol, spre ieire, i i ciuli urechile s aud dac vine
cineva. tia c sunt puine anse s aud ceva dac persoanele care s-ar apropia n-ar vorbi, cci
covoarele moi care acopereau podelele coridorului principal estompau chiar i zgomotele
ghetelor cu vrfuri metalice.
Trecur secunde, trecur minute, iar Danar ncepu s se uite agitat peste umr la Femke.
Fata nc i concentra toat atenia pe ncuietoarea de jos.
Ce se ntmpl? opti el aspru. Credeam c te pricepi la chestiile astea.

Ce s se ntmple? Nu se ntmpl nimic. M holbez la cea mai bun ncuietoare pe


care am vzut-o n ultimii ani, asta e tot, rspunse Femke. n afar de magie, regele n-ar fi putut
gsi un sistem de siguran mai potrivit pentru ua asta.
Magie! Asta ar fi ceva. Eti sigur c trezoreria nu este protejat printr-o form de
magie? ntreb Danar ngrijorat.
Femke se opri o clip i se uit la el peste umr. Pe faa ei se citea clar un dispre
exasperat.
Nu fi prost, Danar. Suntem n Thrandor, mai ii minte? Magia a fost interzis aici acum
dou sute de ani. Regele e ultima persoan din Thrandor care ar folosi-o ca mijloc de protecie.
Asta ar submina legile prin care a fost condus regatul timp de secole. Ai i tu puin ncredere,
d-mi un pic de spaiu i
Femke se ntoarse ctre ncuietoare i rsuci peraclul. Se auzi un poc mbucurtor,
ncuietoarea se deschise, iar tnra privi ncrezut n spatele ei, ctre Danar.
rbdarea i va fi rspltit, ncheie ea. Una am rezolvat-o, mai am una.
Uite, Femke, nu vreau s te presez, dar suntem destul de vulnerabili aici. Putem fi
prini asupra faptului n orice moment, zise Danar.
Da, da, tiu, rspunse ea absent. Din fericire, cel care a instalat sistemul de nchidere a
folosit ncuietori aproape identice i sus, i jos. Orict ar fi de bune, dac tii s le deschizi se
auzi nc un poc cad ca mutele, zise, cu un murmur de mulumire n voce, din care se vedea
ct e de ncntat.
Bine lucrat! o felicit Danar. Haide, s lum ce ne trebuie i s-o tergem de aici!
Da, hai, zise Femke zmbind larg i deschise ua, fcndu-i lui semn s intre primul.
Danar veni ctre u, nfac o tor nou dintr-un mnunchi care se afla pe un raft de
lng u i o aprinse de la una dintre fcliile care ardeau. innd-o n fa, Danar intr prin ua
deschis a trezoreriei. Nu apuc s fac dect un pas sau doi, c se opri uluit i rmase locului.
Dintre toate lucrurile pe care se atepta s le gseasc acolo, la acesta nu se gndise deloc.
Aici nu-i nimic! exclam el plin de uimire. Toat treaba cu trezoreria e o pcleal!
Aa pare, nu? rspunse Femke, intrnd calm pe u, n spatele lui. Vrei s te dai un
pic mai ncolo, ca s ncap i eu? Mersi.
Femke trase ua uor n spatele lor, iar aceasta se nchise perfect, cu un zgomot nfundat.
Femke ncepu s pipie tocul uii, n mod evident cutnd ceva.
Ce faci? ntreb Danar, o urm de panic ncepnd s se simt n vocea lui. Trebuie s
plecm de aici! Ai nnebunit?
Nu, Danar, pur i simplu termin treaba pentru care am venit. A, uite-l!
Dintr-odat, un hrit uor se auzi dinspre zidul opus al ncperii goale, iar acesta se roti
la nouzeci de grade, lsnd s se vad dincolo de el o a doua ncpere. Aceasta era plin cu
bogii de toate felurile. Erau acolo mormane de lingouri de aur i argint, saci cu monede de aur
i pietre preioase, dar i opere de art, seturi de obiecte rare de ceramic, rochii frumoase aezate
pe manechine speciale i multe altele. i tiau rsuflarea.
Detept, nu? spuse zmbind Femke. Trebuie s nchizi ua de afar i s apei butonul
ascuns pentru ca ua adevratei trezorerii s se deschid. Ce ho ar intra ntr-o camer goal care
nu duce nicieri i apoi nchide ua dup el? Din cte cred eu, niciunul.
Dar de unde ai tiut ce s faci?
S spunem c-am avut puin ajutor dinuntru, chicoti Femke. Haide, nu sta acolo i
nu te uita aa. Acum mai puin de un minut tu erai cel care m btea la cap s m grbesc. Adu
rucsacul i hai s lum chestiile pentru care am venit. Nu strnge nimic din ce nu ne trebuie. Vreo

dou mii de monede de aur sunt de ajuns. i, dac tim de unde s le lum, probabil c nici nu
vor observa c lipsesc.
Era o afirmaie curajoas, dar Femke i ddu seama imediat c era i greit. Dou mii de
coroane de aur erau o mulime de monede. Nu vor reui nicicum s ascund faptul c lipsesc. De
cum neleser c n-are rost s ncerce s mascheze furtul, ncepur pur i simplu s ia monedele
cu mna i s le pun n geant, pn cnd Femke estim c aveau destul.
OK, asta ar trebui s fie de ajuns. S plecm de aici ct nc mai putem iei uor,
porunci Femke.
De data asta, Danar nu-i mai puse la ndoial ordinul. i arunc pe umeri rucsacul, care
acum era greu, i se repezi s ias n camera goal. Femke gsi din nou butonul secret i nchise
ua ascuns, apoi o deschise pe cea de metal, care ddea n hol.
Spre uurarea ei, pe coridor nu se gseau dect crpele n care fuseser nfurate micile
flacoane de sticl. Femke nchise ua de metal i se opri o clip, roas de nehotrre. Mndria
personal o fcea s-i doreasc s ncuie ua la loc. Pre de o secund, orgoliul i simul practic
se luptar nuntrul ei. Dar simul practic iei nvingtor. N-aveau timp de joac, aa c-i ignor
dorina de a lsa curat n urm i se concentr pe ieirea n siguran din palat.
Danar, stai nemicat pn pun fiolele n rucsac, porunci ea. Nu le las n urm.
Danar puse repede tora pe care o avea n mn ntr-un suport gol din perete i apoi
rmase ct putu de nemicat, abia ndrznind s respire, n timp ce Femke aduna flacoanele din
locul n care el le depozitase cu puin timp nainte.
Femke aez napoi n rucsac mai nti sticluele albastre, apoi pe cele verzi, avnd grij
s pun multe crpe peste monede i un strat gros ntre cele dou tipuri de fiole. ns nu le aez
pe toate nuntru, ci pstr cte unul din fiecare culoare n cte o mn.
O poli de asigurare, spuse, ridicnd uor din umeri, cci Danar observase ce fcuse.
Am lsat rucsacul nelegat la gur, aa c ai grij s nu cazi. Asta s-ar putea s nu fie prea plcut.
Hai, e timpul s mergem.
Ajunser repede la captul holului. Femke i lipi urechea de u, s vad dac se aude
ceva din afar. Nu se distingea nimic, aa c o deschise cu grij, doar un pic, i se uit cu atenie.
Din cte putea observa, coridorul era gol. Strnse din dini, deschise ua mai mult i verific i
cealalt direcie. Din nou, era liber.
Se pare c diversiunea lui Reynik funcioneaz bine, murmur ea ncet ctre Danar,
apoi pi afar, pe coridor.
Abia ce iei i Danar pe u, cnd un grup de soldai din garda regal apru de pe un
coridor lateral, la oarecare distan de partea din fa a palatului. Femke i ddu seama dintr-o
privire c doi dintre ei erau cei pe care i nlocuiser ea i Danar.
Ei sunt, domnule cpitan! Hei, tu! Stai pe loc! strig unul dintre gardieni.
Era prea frumos ca s fie adevrat, mormi Femke printre dinii ncletai. Ai masca la
ndemn, cum i-am spus? Pune-i-o! O s ne murdrim un pic. Nu te uita la mine, du-te n
partea aia. Acum!
Danar bjbi n buzunar dup masc i o porni pe coridor. Femke nu atept s vad dac
fcea ce-i spusese. n schimb, inspir adnc de vreo dou ori i se ndrept dinadins ctre soldaii
care se apropiau acum n fug, cu armele scoase. Tnra i inu respiraia, ridic minile
deasupra capului i arunc cele dou flacoane pe podea, n calea soldailor care veneau. Azvrlite
cu o aa putere, fiolele de sticl se sparser imediat, n ciuda covorului gros. Prafurile colorate se
amestecar.
Femke ntoarse capul i scoase propria masc din buzunarul n care o ndesase. Se auzi un
fsit scurt, urmat de un uierat puternic, apoi coridorul se umplu imediat de nori groi de fum

albastru, cu miros neptor. Femke se ntoarse i o lu la goan pe coridor, dup Danar, punndui masca n timp ce alerga. Se lovi de perei de dou ori, cci fugea nainte cu ochii nchii, dar n
curnd iei din nor. Ddu de aer curat i vzu c Danar nu era cu mult n faa ei. n spate, cuprini
de norul de fum gros care se extindea, brbaii vomitau i, auzindu-i, tnra i ddu seama c din
direcia aceea n-o s-i urmreasc nimeni o vreme.
Danar! strig ea prin masc. Danar, oprete-te. Vreau s mai iau dou flacoane.
Pentru numele lui Shand, Femke! Pe tot ce e sfnt, ce e chestia aia?
Crede-m, nu vrei s tii, rspunse ea. Le-am fcut-o. Haide, trebuie s pstrm
distana fa de nor. D-i jos masca, dar ine-o n mn. Fii pregtit s i-o pui din nou, dac-i
zic eu. n caz c mai ntlnim pe cineva pe drum, ar fi bine s-i pclim. Nu vreau s folosesc mai
multe flacoane dect trebuie.
Femke i scoase masca. Se uit repede n urm, la masa nvolburat de fum care nc se
ntindea de-a lungul coridorului, i o lu la fug prin palat n direcia ieirii servitorilor. Pe drum
ntlnir doi slujitori, pe care Femke i avertiz s nu se duc spre zona central a palatului.
Cred c cineva a ncercat s-l asasineze pe rege cu un gaz otrvitor, spuse ea dintr-o
rsuflare. Avertizai-i pe toi ceilali s fie ateni la intrui. Noi mergem s pzim ieirea
servitorilor.
Danar venea pur i simplu n urma lui Femke, urmrind-o cu un respect crescnd cum i
manipula pe oameni cu indicaii i afirmaii curajoase. Servitori, curteni i ali membri ai grzilor
regale i urmau poruncile, pur i simplu pentru c nu puteau rezista directivelor ei hotrte i
autoritare. Cu minciunile curajoase ale lui Femke, reuir s treac prin palat cu uurin, pn
cnd ajunser s vad poarta servitorilor.
Femke observ mulimea de gardieni la poart i i ddu seama imediat c sunt n belea.
Cineva se gndise bine: cu insurecia de la poarta mare, puteau aprea neplceri i la cea
secundar. n consecin, un echipaj ntreg venise s-i sprijine pe gardienii obinuii.
Femke estim iniial c ar fi n jur de douzeci. Mai ru, printre ei se afla i un sergent.
Acesta miji ochii suspicios n momentul n care i vzu pe ei doi alergnd ctre el. Femke nu
ncetini, ci continu s-l conduc pe Danar ctre poart, pn cnd aproape c ajunser lng
grupul principal de gardieni.
Cnd se aflau cam la zece pai de gardienii din fa, Femke pur i simplu strig ct putu
de tare MASCA! i arunc cele dou flacoane pe care le avea n mini la picioarele soldailor.
Dup zgomotul sticlei fcute ndri, urmar acelai fsit i uierat pe care Danar le auzise i
mai devreme pe coridor. De data aceasta ns, nu reacion suficient de repede. nainte s aib
ansa de a-i pune masca, se trezi nconjurat de fumul albastru i gros.
Danar nu inhalase mult din gazul toxic, dar chiar i o cantitate mic era de ajuns s-l
doboare imediat. l apucar greurile i, nainte s-i dea seama ce se ntmpl, tnrul lord se
aplec i ncepu s vomite neputincios. Orice gnd de a-i pune masca se risipi imediat, cci
gazul i intr n trup i-i ddu peste cap toate funciile corpului. Danar se lupt n van s rectige
ct de ct controlul asupra stomacului su, cci n plmni i ptrundea tot mai mult fum.
Femke i ddu seama c el nu se mai afla n urma ei abia dup cteva clipe. Dup ce
aruncase fiolele pe jos, i inuse respiraia pre de o secund sau dou, ct i lu s-i fixeze
masca. Apoi, pe msur ce norul cretea rapid, Femke intr n gardieni i-i mprtie ca un
crucior scpat de sub control care lovete o tarab cu fructe. Combinaia dintre efectul paralizant
al fumului i coatele, umerii, picioarele i pumnii fulgertori ai lui Femke pe care li-i trgea
gardienilor se dovedi devastatoare. Toi soldaii din garda regal de acolo devenir neajutorai n
doar cteva secunde.

De data aceasta, prafurile se amestecaser n aer liber i nu ntr-un spaiu nchis, ca pe


holul palatului, aa c norul se mprtia repede, ridicndu-se n aerul serii ntr-o dr ondulat.
Aa c n momentul n care Femke i ddu seama c Danar nu mai venea dup ea, se ntoarse i-l
vzu prin fumul albastru i subiat, ghemuit i czut prad efectului duntor al fumului.
La naiba, njur ea n masca de crp.
Nu avea nici o secund de pierdut. n orice clip puteau sosi ali gardieni. Era evident c
n-ar mai fi putut scpa att de uor, cci Danar nici nu reuea s stea drept, darmite s fug.
Trebuia doar s-l ajute s ajung la poart i apoi s spere c-l poate tr mai departe, nainte s
apar i ali gardieni.
Femke fugi napoi i l apuc de unul dintre brae, trecndu-i-l dup gt. Apoi, cu o
putere venit din disperare i dintr-un val de adrenalin, l duse pe tnrul lord ctre poarta
servitorilor i apoi iei cu el n strad. Reynik apru dintr-odat parc de nicieri i i ocup locul
de cealalt parte a lui Danar. mpreun, reuir s-l ndeprteze de palat i se fcur nevzui n
ntunericul care se lsa.
n deprtare, Femke auzea cum se strigau lozinci i vocile furioase se amestecau i
presupuse c era vorba despre demonstraia din faa palatului. Imediat ce putu, i trase masca de
pe fa cu mna liber i o arunc deoparte.
Pot s presupun c ai luat ce ne trebuie? mormi Reynik, n timp ce-l trgeau pe
Danar pe o strad lateral linitit.
Poi s presupui ct vrei, rspunse Femke cu vocea plin de bucuria reuitei. Suntem
pregtii pentru faza urmtoare.
CAPITOLUL 12
mpratul nici nu plec bine din Shandrim, c lordul Kempten ncepu s aib parte de
neplceri din partea lorzilor conservatori mai influeni. Prima delegaie sosi pentru o ntrevedere
nc dinainte ca ntia zi s se sfreasc. n fruntea grupului de cinci nobili se afla lordul Veryan,
care intr cel dinti pe u i ls s se vad clar c era purttorul lor de cuvnt.
Kempten, btrne, cum de te-a lsat Surabar pe tine la crm? Credeam c eti
mpotriva ascensiunii sale la mantie.
Chiar eram, Veryan. De fapt, nc nu m-a convins pe deplin, dei respectul meu pentru
general e n cretere. Ce vrei s spui? rspunse Kempten, deranjat dintr-odat pn n mduva
oaselor de tonul arogant al colegului su.
Suntem aici pentru a organiza preluarea Shandarului. Surabar e plecat i puterea,
transferat ie, aa c nu mai are control asupra legiunilor. Va fi suficient de uor s instalm un
mprat adevrat nainte ca pretendentul s se ntoarc din Thrandor.
Trdarea, Veryan, e trdare. Dac vrei s fii spnzurat pentru asta, n-ai dect, dar eu no s accept ceva att de absurd, n timp ce mpratul Surabar e plecat. M-a numit regent n
absena sa. Intenionez s am grij ca imperiul s-l atepte pn cnd se ntoarce.
Serios, Kempten? mpratul Surabar, zici? Haide, spune-ne. Cum a reuit s te
cumpere? Te-a ctigat cu oferta de a fi mna lui dreapt la putere? Promisiunea de a te face
regent a fost de ajuns s-i ctige sufletul? Sau ai fost dintotdeauna n secret un revoluionar care
dorea s nmneze puterea oamenilor de rnd?
Kempten se uit la Veryan cu dispre. Privi chipurile celorlali lorzi i recunoscu la fiecare
dintre ei aceeai mentalitate limitat. N-avea rost s ncerce s negocieze cu ei. Erau la fel de
doritori s se schimbe pe ct ar fi fost un negustor bogat gata s-i deschid portofelul n faa unui
ceretor. Discuiile n-aveau s-l duc niciunde. Trebuia s le arate repede ua, nainte ca ei s
treac la aciuni pe care toat lumea urma s le regrete.

mpratul Surabar nu m-a mituit, Veryan. Nimeni n-a fost mai surprins dect mine
atunci cnd m-a fcut regent. Nu tiu de ce m-a ales. tiu c este la curent cu tentativa mea de
trdare fa de el, dar nu-mi voi pta i mai mult numele de nobil cptat la natere prin
nclcarea ncrederii pe care mi-a artat-o. Mi-a onorat familia. El este mpratul. El m-a fcut pe
mine regent. Aa stau lucrurile. Acum, domnilor, dac nu mai avei i alte treburi, v sugerez s
plecai.
Un semn din cap ctre soldaii care rmseser n ncpere fu de ajuns. Acetia se
apropiar i-i puser minile pe mnerele sbiilor. Gestul era mai dramatic dect voise Kempten,
dar se dovedi eficient.
Pre de o clip, lordul Veryan i nsoitorii si nu se micar. Pur i simplu se uitau la
lordul Kempten purtnd pe chip un amestec de furie, nencredere i dezgust. Apoi, dup un
moment care pru lung ct o venicie, Veryan se ntoarse i-i conduse pe ceilali afar din biroul
mpratului.
Pentru numele lui Shand! rosti Kempten dup ce se nchise ua n urma lor. Dac
Surabar trebuie s fac fa unor atitudini ca asta n fiecare zi, nu-i de mirare c nu e interesat s
pstreze mantia. Eu cu siguran n-a fi.
Psst! Domni ambasador, suntei treaz?
Ennas sttea ntins pe patul ngust, cu spatele la u, nvelit cu singura ptur pe care o
avea, aa cum fcea de fiecare dat cnd auzea gardienii schimbnd tura. Cel care venea
deschidea mereu mica ferestruic a uii, ca s verifice prizonierul. Fcea parte din procedura de
preluare a postului.
Ultimul lucru pe care voia s-l fac era s discute cu gardienii. tia c nu va reui
niciodat s imite vocea lui Femke ntr-un mod convingtor, aa c hotrse c tot ce putea face
era s rmn nemicat i s pretind c doarme.
Domni? ntreb din nou vocea insistent, un pic mai tare de data asta. Domni, n-o
s ghicii ce s-a ntmplat ieri.
Ennas mormi ca pentru sine. Femke probabil c intrase n vorb cu unul dintre gardieni,
se gndi el cu tristee, spernd c lipsa unui rspuns din partea lui s-l descurajeze pe gardian. n
mod normal, interaciunea cu un gardian era imposibil, fiindc autoritile nchisorii interziceau
fr excepie dialogurile dintre paznici i deinui. Totui, se prea c Femke reuise s
stabileasc o relaie cu acest membru al grzii regale, aa ca avea s-i fie greu s pstreze tcerea
la nesfrit fr s trezeasc suspiciunile soldatului. innd cont de vocea lui, era tnr i
neexperimentat i era entuziasmat n legtur cu ceva, ceea ce nsemna c nu avea s renune
uor.
Domni ambasador? ntreb din nou gardianul, mult mai tare de data aceasta,
confirmnd parc presupunerea spionului. Domni, n-o s v vin s credei ce s-a ntmplat ieri.
Ennas tiu c nu mai putea prelungi tcerea, aa c scoase un geamt, de parc s-ar fi
micat cu greu. Fu de ajuns.
Hei, domni, a fost uimitor. Putei s credei c nite hoi au trecut de paza palatului
Nu c-ar fi prea greu, se gndi Ennas, ncrezut.
i au reuit s jefuiasc trezoreria regal? Ce prere avei de asta? Gardianul se opri
un moment, pentru a primi un rspuns, dar, cum nu veni niciunul, continu nestingherit. Nu
numai c au reuit s treac de grzile i de ncuietorile de la ua exterioar, dar au tiut cumva i
de ua secret din interior. Sergentul crede c a fost cineva dinuntru; att cpitanii, ct i
subofierii au chestionat la snge pe oricine ar fi putut avea o legtur i ar fi putut fi implicat. Mau interogat chiar i pe mine! V vine s credei? Eu n-am furat nimic n viaa mea, dar mi-au pus
ntrebri timp de o or ntreag. Bineneles c n-am spus nimnui, doar domniei voastre. N-ar fi

fost relevant pentru investigaie s le zic despre discuiile noastre. n plus, v-ar fi supus la un
regim mai drastic i asta n-ar fi corect.
Ennas rnji n linite. Femke, obraznico! se gndi, buzele schindu-i un zmbet. M
ntreb de ce ai vrea s jefuieti trezoreria. mi doresc s fi avut timp s vorbim nainte ca Reynik
i Danar s te scoat de aici. Ar fi fost mult mai uor dac a fi tiut la ce scenarii prosteti te-ai
gndit ct ai stat prizonier.
ntrebarea cea mare era dac ar trebui s se foloseasc de relaia lui Femke cu gardianul
pentru a pune la cale o evadare, ceea ce era posibil, dar riscant, sau ar trebui s stea tcut i s
ascund dispariia lui Femke pentru ct mai mult timp. Era o decizie grea, dar pn la urm hotr
s pstreze tcerea. Nu tia ce puneau la cale Femke, Danar i Reynik, dar anonimatul i ajuta tot
timpul pe spioni n munca lor. Dac toat lumea era convins c Femke era inut n temnia
regal, atunci, dup cum se ntmplase i cu tnrul gardian, aveau s presupun c nu este
implicat n evenimentele petrecute afar. Era alibiul perfect, aa c Ennas prefer s continue
prefctoria.
Dormii sau nu?
Mmm, rsufl Ennas, ncercnd s imite ct putea de bine tonul lui Femke.
Urm un moment de tcere, apoi Ennas i inu respiraia, ateptnd s vad dac soldatul
l demascase.
Ei bine, dac nu putei fi deranjat s-mi rspundei, atunci nu v mai deranjez nici eu
cu alte tiri, adug tnrul cu o voce morocnoas. Dac nu v simii bine, spunei. Medicii
regali v vor ngriji cu siguran dac suntei bolnav. mpratul Shandarului e n drum spre
Mantor, aa c m ndoiesc c regele ar vrea s murii n temnia sa nainte s avei ansa unui
proces. Dac dorii, spunei-mi numai i o s chem pe cineva s coboare i s v trateze.
Ennas i inu gura. Era disperat s ntrebe cnd urma s ajung Surabar, dar spera c
soldatul i va dezvlui din proprie iniiativ. Din nefericire, nu se ntmpl aa. Tnrul, n mod
evident, se sturase. Plcua care acoperea mica fereastr se nchise cu un zgomot hotrt. Ennas
aflase o mulime de lucruri. Putea ncerca s ghiceasc ce puneau la cale ceilali. Nu prea s aib
vreun sens ceea ce fceau, dar era mulumit c primise informaii despre lumea exterioar.
Grbete-te i lmurete odat lucrurile, se rug Ennas. S ne ajute Shand ca soldaii s
fie pclii destul vreme. Nu cred c mai ai mult, Femke.
Danar nc mai avea greuri cnd intrar clare pe porile oraului Mantor i o luar n sus,
spre palat. Rul pe care l simea n stomac era un efect al gazului toxic pe care l inhalase cu o zi
n urm. Totui, era suficient de realist ct s accepte c, n mare parte, era din cauza emoiilor.
Ce s-ar ntmpla dac regele sau altcineva din palat o va recunoate pe Femke ca fiind
ambasadoarea sau pe amndoi ca fiind cei care prdaser trezoreria regal cu o sear nainte?
Descoperiser thrandorienii c persoana care se afla n temnia regal nu era ambasadoarea? i
dduse seama Shalidar ce puneau la cale? Dac da, ce surprize neplcute pregtise pentru ei?
Danar se gndea la o mulime de lucruri suprtoare care i-ar fi putut atepta la palat.
ntr-adevr, erau amndoi n deghizri diferite de personajele interpretate nainte i Danar
era nevoit s admit c artau altfel. Era n continuu uimit de modul n care cteva modificri
simple n zonele eseniale le puteau schimba radical nfiarea. Aceast revelaie l fcu s se
ntrebe dac avea s-i recunoasc pe unii dintre spionii n misiune la palatul imperial din
Shandrim, atunci cnd va ajunge acas. Se hotr n gnd c ar trebui s fie mai atent la astfel de
lucruri, dup ntoarcerea n Shandar.
Femke arta foarte diferit, dar nu fcuse prea multe ca s-i schimbe nfiarea. i
vopsise prul, care era deja tuns scurt, ca al unui brbat, apoi l dduse cu o substan ca un gel,
ca s stea lins pe spate. Acestea, mpreun cu bandajul care i fcea pieptul plat ca al unui biat,

modificaser simitor aspectul tinerei. Haine diferite, sprncene mai nchise la culoare, un
pigment aplicat pe piele care s-i mai ntunece tenul i Femke nu mai era de recunoscut ca
persoana pe care Danar o ntlnise prima dat ca fiind lady Alyssa, cea frumoas i mndr.
Ce fac eu aici? se ntreb n gnd. tiu att de puine despre femeia asta i totui sunt
captivat de ea i dispus s-mi risc viaa ca s obin ngduina ei. Se uit la Femke deghizat n
noul ei rol, acela de tnr servitor al su, i ddu uor din cap. n momentul sta, Femke arat
mai degrab ca un tnr brbat dect ca o femeie frumoas, totui m simt atras de ea. Ce ar zice
Sharyll i ceilali apropo de asta? Cum ar mai rde! Sharyll ar crede c mi-am pierdut complet
minile, se gndi Danar morocnos. n sinea sa, ncepea s se ntrebe dac nu cumva chiar i le
pierduse.
Se tia dintotdeauna c Danar era pretenios cnd venea vorba de nfiarea i calitile
fizice ale prietenelor sale. Numai cele mai frumoase erau luate n considerare, iar el fcuse
ravagii printre reprezentantele sexului frumos de la curtea shandez, frngnd inima multor
domnie cu atitudinea sa iubete-le i prsete-le, dar asta nu le mpiedica s se ndrgosteasc
de el. Aa c acum era extrem de enervant c o tnr se jucase cu sentimentele sale n loc s-i
cad la picioare.
mpratul urma s soseasc n Mantor peste numai trei sau patru zile. n ciuda faptului c
acceptase planurile lui Femke, Danar nu putea scpa de senzaia c mpratul nu va fi de acord cu
metoda spioanei sale de a aduna dovezi mpotriva lui Shalidar. ntr-un fel, se ndoia c jefuirea
trezoreriei regale din Thrandor pentru a aduna bani ca s-l momeasc pe asasin va fi unul dintre
cele mai nsemnate momente de mndrie n istoria shandez a relaiilor internaionale. Totui, nu
se putea abine. Era prea implicat acum ca s mai dea napoi. Fusese de acord s devin momeala
care s-l scoat pe Shalidar din ascunztoare i fusese prins n urzeala complicat de neltorii pe
care o esea Femke, dei tia c urma s se afle ntr-un pericol extrem.
Gndul c Shalidar va plnui s-l ucid i ddu fiori pe ira spinrii, dar l ndeprt
imediat, amintindu-i cum Femke avusese grij de el cu o sear n urm. i tersese fruntea cu o
crp rece, iar asta fcuse ca greaa istovitoare i riscul unui atac cu pumnalul s merite efortul.
Avusese ocazia s se uite adnc n ochii ei i s pun la lucru fiecare pictur de farmec. Chiar i
bolnav fiind, Danar tia ce putere avea asupra femeilor. Din fericire, atitudinea lui Femke fa de
el se nmuiase considerabil pe parcursul serii.
Femke alese chiar momentul acela pentru a se uita la el. i oferi un zmbet cald, care i
fcu inima s-o ia din loc. Dintr-odat, uit de senzaia de grea. Iar pericolul pe care l prezenta
Shalidar sau acela c ar fi putut fi recunoscut ca participant la tlhrirea trezoreriei parc nu mai
era att de mare.
Ce-i mai face stomacul? ntreb Femke ncet, n timp ce urcau spre palat.
Mult mai bine, mersi, dar tot un pic sensibil, rspunse sincer Danar. Cnd crezi c va
aranja Reynik urmtoarea faz? O s fie n regul? Dac Shalidar o s-l recunoasc?
O s fie bine. Banii vorbesc. Shalidar va crede probabil c a fcut o greeal cnd le-a
ordonat oamenilor si s-l atace. La urma urmei, nu e neobinuit ca o persoan care plnuiete o
crim s-i ia msuri de precauie. Reynik ar fi putut foarte bine s-i fac o impresie despre
Shalidar nainte s-i propun contractul. M atept s ne contacteze mai trziu, n dup-amiaza
asta, zise Femke, uitndu-se instinctiv n jur, ca s se asigure c nu-i aude nimeni, nainte de a
rspunde. N-am stabilit o or anume, dar m gndesc c va atepta s se mprtie vestea sosirii
noastre nainte s-i dea drumul. Contractul ar trebui s fie ncheiat n seara asta. Reynik e
contient c suntem presai de timp; tie c trebuie s rezolvm repede. Partea bun e c Shalidar
va fi forat s acioneze imediat. Reynik va stabili ca data limit pentru contract s fie sosirea
mpratului. Shalidar este foarte experimentat, dar, cu att de puin timp la dispoziie, nu va putea

s organizeze nimic elaborat. Va ncerca o lovitur simpl, iar noi vom fi pregtii. Trebuie s-l
prindem de prima dat. Mi-ar plcea s scap de statutul de fugar nainte s soseasc Surabar.
E de neles. Surabar mi las impresia c nu-i tolereaz cu plcere pe proti. Pe drept
sau nu, m ndoiesc c mpratul va fi impresionat de vreunul dintre noi dac nu facem progrese
n relaia cu regele thrandorian nainte s vin el.
Aa e! tii ce trebuie s-i spui regelui cnd ajungem acolo?
Da, rspunse Danar zmbind larg. i faci prea multe griji. Nu te neliniti, n-o s te
dezamgesc.
Sunt sigur c nu asta intenionezi, dar vreau s m asigur c-o s-i aminteti, asta-i tot.
N-am supravieuit ca spioan n toi anii acetia fr s fiu meticuloas cnd m pregtesc s joc
un rol.
Danar zmbi la cuvintele ei.
n toi anii acetia? Nu poi s ai mai mult de douzeci! spuse rznd. Vorbeti de
parc ai fi o bunicu care i ine nepoelului ei o lecie despre cum s se poarte frumos.
Cu tine, nu simt c-a fi prea departe de situaia asta, rspunse Femke, mimnd furia.
Haide, Danar, ascult ce-i spun i mnnc tot din farfurie, adug ea cu o voce subire i
convingtoare de btrnic nemulumit.
Danar se uit surprins n jurul lui.
Femke rse de expresia de pe chipul lui i ridic din sprncean ctre el.
S tii c nu conteaz numai cum te mbraci. Trebuie s-i potriveti i vocea cu
personajul. Hai, s urcm dealul sta i s-i oferim regelui imaginea unui nobil shandez, aa cum
l vezi tu. Ar trebui s fie interesant s vedem cum faci fa ncercrii de a intra n rol.
Vaai, obraznico! Dac n-ai grij cum vorbeti, cum ajung la palat, primul lucru pe care
o s-l fac o s fie s pun ca servitorului meu s i se dea o btaie bun nainte s primeasc o
camer. Ar fi o pedeaps potrivit pentru impertinen. De fapt, cred c-o s cer nuiaua, ca s i-o
pot administra chiar eu. A, i ap cu poria pe timpul ederii.
N-ai ndrzni, zise Femke cu un rnjet ncreztor, care pli atunci cnd se uit la el,
cci prea cumplit de serios.
Pune-m la ncercare, zise Danar ferm, cu chipul nendurtor i un ton sigur pe el.
Membrii nobilimii nu le permit oamenilor de rnd s le ridiculizeze i s le submineze drepturile
din natere. Iar vinovaii au parte de pedepse adecvate. S-ar cdea s-i dau o ciomgeal bun, ca
s te ajut s-i aduci aminte care i-e locul. Mai ales c te-ai dat drept nobil de nenumrate ori.
De fapt, cred c btaia ar trebui s fie deosebit de sever, n conformitate cu totala ta lips de
respect fa de statutul oamenilor de care-i bai joc n mod repetat.
Femke deveni dintr-odat nesigur, cci ncerca s-i dea seama dac Danar se prostea
sau chiar avea de gnd s-i administreze o btaie.
Vezi, pot s joc i eu rolul sta la fel de bine ca orice pui de lord rsfat, spuse el, pe
chip revenindu-i imediat zmbetul trengresc obinuit.
Unu la zero pentru tine, zise Femke cu un zmbet trist. Sunt de acord c tii bine rolul
sta. Dar nu te lsa purtat de val, totui. ncearc s-i aminteti c rolul tu are un scop. Aici nu e
vorba de distracie. Situaia asta e foarte periculoas. Avem nevoie s-l punem la pmnt pe
Shalidar, i asta repede. Dac nu reuim, atunci nu numai regele Malo ne va sufla n ceafa, ci i
mpratul Surabar. Asta, bineneles, n cazul n care Shalidar nu pune primul mna pe noi.
Vai, ce optimist suntem azi! rspunse Danar plin de sarcasm. E planul tu, mai tii?
M bazez pe tine s m ii n via, aa c nu m dezamgi, bine?
O s-mi dau silina, domnia voastr, rspunse Femke, dndu-i bretonul la o parte i
plecndu-i uor capul ntr-un gest ironic.

Ai grij, Femke, sau s-ar putea s m gndesc mai bine la btaia aia.
Chicotir amndoi pre de cteva clipe. Apoi cineva apru de dup colul unei strzi
laterale un pic mai n faa lor i o lu n sus pe deal, pe acelai drum care ducea la palat. Se oprir
din rs imediat i i continuar n linite drumul ctre palatul regal.
Cnd ajunser la porile palatului, Danar se prezent ca fiind lord de la curtea shandez i,
n acelai timp, ambasador al mpratului Shandarului i ceru o audien la regele Thrandorului.
Urm un dialog rapid i n oapt ntre cei doi gardieni, apoi unul dintre ei alerg ct putu de
repede s-l aduc pe cpitan. Se pregti o escort care s-i nsoeasc n palat. De data aceasta
ns, erau de trei ori mai muli gardieni care nsoeau vizitatorii palatului dect n momentul n
care Femke sosise cu grupul ei iniial. Cu toate tulburrile recente, grzile regale nu voiau s-i
asume riscuri inutile.
Personalul palatului le oferi din nou musafirilor ocazia s se mprospteze nainte de a se
ntlni cu regele, dar, spre deosebire de prima vizit oficial a lui Femke n calitate de ambasador,
Danar refuz oferta.
Am fost nsrcinat de ctre mprat s m ntlnesc cu regele Malo ct se poate de
repede i asta intenionez s fac, spuse el ceremonios. V rog s-l ntiinai pe Maiestatea Sa c
solicit o audien imediat ce poate fi disponibil, pentru a discuta recentele evenimente tragice i
nefericite care au avut loc aici, n Mantor. Sunt la dispoziia Mriei Sale oricnd ar fi cazul i sunt
gata s renun la toalet pentru a-mi putea ndeplini ndatoririle.
Krider se plec adnc dup discursul lui Danar, apoi se npusti s-l informeze de ndat
pe rege de sosirea vizitatorilor i de inteniile lor. Cnd se ntoarse, Krider pru jenat s ntrebe
dac lordul Danar i servitorul su s-ar supra s fie supui unei percheziii nainte s intre n
aceeai ncpere cu regele.
Deloc, deloc, l asigur Danar politicos, ridicndu-i braele deasupra capului i
ntorcndu-se ctre cel mai apropiat gardian, pentru a-i permite acestuia s nceap s-l
controleze. Cutai. Ne-am lsat armele la poarta principal, aa c nu avem nimic de ascuns.
Servitorul meu n-o s intre cu mine la rege. Dac se poate, a vrea s fie condus n camera mea,
s-mi despacheteze bagajele i s aranjeze ca baia s fie gata cnd o s-mi termin ntrevederea cu
regele. Ar fi n regul aa? Dac trebuie s-l controlai i pe el, poftii. Pentru mine oricum nu
conteaz.
Nu, nu! rspunse Krider imediat. Ordinul era s-i percheziionm pe cei care vor
merge s-l vad pe rege. Dac servitorul se va duce n camer, atunci n-ar trebui s m ndoiesc
de cuvntul domniei voastre, domnul meu. Mulumesc pentru cooperare. E ct se poate de
regretabil i extrem de stnjenitor, dar ei bine, sunt sigur c nelegei motivele.
Absolut. Nu-i face probleme, zise Danar, scondu-i la iveal farmecul pe care l avea
n general rezervat pentru domnie. Dup ce s-a ntmplat n ultima lun, sunt mulumit c regele
primete s m vad.
Nu ntinde coarda, Danar, i porunci Femke n gnd. L-ai adus pe Krider unde ai vrut.
Nu te lsa dus de val, c strici tot.
Dar, spre surprinderea lui Femke, farmecele lui Danar l ctigar pe Krider la fel de
eficient ca pe attea membre ale curii shandeze. Btrnul simea c nu poate face ndeajuns
pentru el. Se scuza la fiecare pas pentru orice insult care se putea imagina i pe care ar fi putut-o
primi din partea grzilor regale sau a personalului n timpul procesului de sosire.
nainte s-i dea seama, Femke se trezi condus prin aripa de vest fr s fi fost
percheziionat, spre uurarea ei. Nu se temea c soldaii ar putea gsi arme asupra ei, cci nu
avea niciuna, dar se ngrijora c vor simi marginile bandajelor din jurul pieptului i vor ncepe s-

o ia la ntrebri. Dac s-ar fi descoperit c nu era tnrul care pretindea c este, atunci n-ar mai fi
durat mult pn cnd adevrata ei identitate ar fi fost scoas la iveal.
Spre amuzamentul ei, personalul palatului o conduse ctre o camer aflat exact lng cea
n care locuise cu cteva sptmni nainte. Ua de la vechea ei ncpere avea cteva sigilii de
cear de-a lungul liniei unde se mbina n toc, pentru ca nimeni s nu poat intra fr ca soldaii
s fie alertai c se ptrunsese cu fora. Femke tia cum s dezlipeasc sigiliile de cear, dar navea nici o intenie de a-i folosi acele aptitudini. Cheia ntregii poveti era s-i dezvluie regelui
adevrata identitate a lui Shalidar. Dac nu reueau s fac asta, atunci ar fi fost imposibil s-i
demonstreze nevinovia.
Odat ajuns n camera lui Danar, Femke i lu genile, i le duse n dormitor i ncepu s-i
despacheteze hainele. Zmbi cnd vzu ce lucruri mpachetase, cci erau att de tipice pentru
lordul shandez. Cmi frumoase din mtase cu volane pe piept, gulere dichisite i mneci plisate
fuseser croite special pentru a-i pune n eviden talia ngust i pieptul larg. De asemenea, avea
jachete care i accentuau umerii i pantaloni strmi care artau de parc l-ar fi tiat n jumtate.
Femke chicoti numai cnd se uit printre ele. i era greu s cread c cineva ar putea cltori pe
distane mari fr urm de lucru practic n bagaj. Totui, acestea erau genile lordului Danar i se
gndi c Ennas probabil fusese nevoit s-i mprumute haine mai comode n timpul cltoriei, ca
s nu rd lumea de ei pe drum.
Cnd Femke termin de aranjat vemintele n dulapuri, iei cu genile n u, unde rug ca
unul dintre servitorii din palat s vin s-o ajute. Pe coridor, n apropierea camerei, se aflau doi
membri ai personalului domestic. Brbatul i femeia erau pregtii pentru o astfel de solicitare.
Scuzai-m, ar fi posibil ca genile lordului Danar s fie curate i lustruite? ntreb ea
politicos. Dac nu, m descurc bucuros i singur, nu-mi trebuie dect materialele de curat
potrivite. Am folosit ultimele noastre provizii ieri i n-am avut timp s ne oprim n ora s lum
altele.
Nu-i bate capul, biete, rspunse amabil supraveghetoarea. D-mi-le mie i o s-i
pun pe bieii de la grajduri s le curee, de-o s arate ca noi. E bine s le dm de fcut ceva
folositor, n afar de adunatul blegarului i lustruitul hurilor care n-au nevoie s fie lustruite.
Mulumesc, suntei amabil, rspunse Femke recunosctoare. Stpnul meu m-a rugat
de asemenea s-i pregtesc o baie. Ai putea s-mi artai de unde s iau apa fierbinte? Va trebui
s fac mai multe drumuri ca s umplu cada, aa c a vrea s ncep.
Cei doi angajai ai personalului domestic i zmbir, afind rnjete ncrezute i
superioare.
A, nu trebuie s-i faci griji c-o s cari glei cu ap n palatul sta, biete, spuse
brbatul, pe un ton care-i oglindea rnjetul ncrezut. Apa fierbinte poate fi pompat direct n cad
printr-un sistem special de evi. Uite, d-mi voie s-i art.
Femke tia deja despre evile de ap fierbinte, dar era important s creeze o imagine a
personajului su, mai ales pentru cei care o vor vedea cel mai mult. Odat stabilit c nu era dect
un tnr servitor care nu tia nimic i asculta orbete de ordine, angajaii palatului nu vor vedea
altceva.
Sistem de evi? N-am auzit niciodat de aa ceva! exclam Femke, fcnd ochii mari
de uimire prefcut. Mrturisesc c nu eram nerbdtor s umplu cada aceea imens. A fi mers
ncolo i-ncoace ct e noaptea de lung!
Brbatul i femeia rser sincer, iar femeia o btu pe Femke uor pe bra.
Nu-i face probleme, o asigur ea. Colegul meu, Regis, o s-i arate cum funcioneaz
i o s-l uimeti pe stpnul tu cnd o s-l conduci ctre cea mai mare i mai fierbinte cad pe
care a vzut-o de ani de zile.

Femke chicoti apreciativ, avnd grij s pstreze tonul gros al vocii i s nu-i scape vreun
sunet n registrul ei normal.
Ar fi grozav! se entuziasm ea. E ntotdeauna bine s fiu cu un pas naintea btrnului.
A vrea s nchei un contract, spuse Reynik ncet, uitndu-se n jur ca s se asigure c
nu-l aude nimeni. Un contract final, dac nelegi ce vreau s spun.
Nu sunt sigur c neleg, domnule, rspunse valetul, privindu-l cu o figur lipsit de
expresie. Stpnul mi-a cerut s m asigur c nu va fi deranjat n dup-amiaza aceasta. Se ocup
de majoritatea tranzaciilor n timpul dimineii. Ai vrea s v programez o ntlnire cu el? Ar
trebui s reuesc s v gsesc un loc n agend la nceputul sptmnii viitoare.
Reynik i arunc valetului o privire nimicitoare.
Spune-i stpnului tu c e cineva la u care dorete s plteasc dou mii de coroane
thrandoriene de aur pentru un contract final. Am auzit c s-a ocupat de genul de treab care m
intereseaz pe mine, dar, dac informaiile mele sunt eronate, atunci m duc n alt parte.
M ocup eu de asta, mulumesc, Hanri.
Shalidar apru printr-o u lateral n holul din spatele valetului i-i fcu semn btrnului
mbrcat n haine imaculate s se dea la o parte. Lui Reynik i sttu inima n loc. Era el! Shalidar
era asasinul care l omorse pe unchiul su. Nu ncpea urm de ndoial. Chipul acesta i
rmsese ntiprit n minte. l strbtu un acces de furie, care amenina s pun stpnire pe el.
Dorina arztoare de rzbunare cretea n interiorul su, dar nvinse n lupta luntric, astfel nct
nfiarea exterioar i rmase calm. l privi linitit n ochi pe asasin, n timp ce Shalidar l
analiza de sus pn jos, de parc ar fi cutat ceva.
Reynik ncepu s se frmnte. tia? l recunoscuse Shalidar? I se putea citi furia?
Cred c mai bine ai intra s stm de vorb, spuse n cele din urm, dndu-se la o parte
i fcndu-i semn lui Reynik s intre. Totui, nainte de asta, ar trebui s te avertizez.
Da? ntreb Reynik, cu vocea calm, dar cu mintea nelinitit.
Dac detectez i cel mai mic semn c nu spui adevrul, nu voi ezita s te ucid.
Presupun c informaiile mele despre a doua meserie a domniei voastre sunt corecte.
Deci chiar v ocupai de contracte finale?
Vino nuntru! porunci Shalidar pe un ton care nu tolera neascultarea.
Reynik se conform. Dup ce ua se nchise n spatele su, simi n gt un nod de fric.
Dar acesta nu era un loc n care trebuia s-i fie team. i mpinse nemilos senzaia ctre adncul
inimii. Shalidar nu trebuia s suspecteze c ceva nu era n regul.
Du-te n salon, spuse Shalidar, din nou pe un ton poruncitor. E a doua u pe stnga.
Hanri, fii bun i adu-ne nite vin cam n dou minute.
Valetul fcu o plecciune i dispru cu pas vioi pe coridorul de la intrare. Reynik intr n
salon, dup cum i se spusese, se ndrept spre centrul camerei i privi n jur cu ceea ce spera a fi o
curiozitate lejer. ncperea era plin de lucruri care prezentau interes. Pe fiecare perete se aflau
rafturi pline de cri, mpreun cu tablouri ncnttoare de mare valoare, toate nrmate i aezate
cu miestrie. Dou dintre ele erau reprezentri superbe ale unor dragoni, iar Reynik descoperi
ndat c aceasta era o tem prezent peste tot n camer. Mai era un ornament n form de
dragon, cu detalii rafinate, aezat cu gust ntr-o firid care prea s fi fost fcut special. n
mijlocul camerei se afla o msu decorativ care avea dragoni sculptai pe picioare, iar faa de
mas avea o broderie cu motive cu dragoni. De asemenea, la loc de cinste, pe emineu, era aezat
un frumos bol de argint. Reynik se minun de miestria meterului argintar care l lucrase, cci pe
marginea exterioar era reprezentat un cerc de dragoni i balauri care se urmreau unii pe alii.

Nu se fcuse deloc economie n camera aceea, observ Reynik, estimnd rapid n minte
valoarea unor produse. Dac i n celelalte camere se aflau obiecte la fel de scumpe, atunci casa
valora o avere.
Deci, ce treab ai cu mine i de ce m-ai abordat n felul sta? ntreb Shalidar abrupt,
mijind uor ochii n timp ce atepta cu atenie rspunsul lui Reynik.
Stpnul meu dorete s-i facei un serviciu de anihilare. Mi-a dat instruciuni s intru
n contact cu domnia voastr i s aflu dac informaia sa despre cealalt ndeletnicire pe care o
avei n Shandar este corect. Dac da, atunci e dispus s plteasc dou mii de coroane de aur
pentru serviciile domniei voastre.
Shalidar se uit gnditor la Reynik pre de o secund sau dou i-i miji i mai tare ochii.
Presupunnd c m ocup de ceea ce crezi tu c m ocup, dou mii de monede de aur e
o sum foarte mare. Mai exact pe cine dorim s anihilm aici? Dac e din casa regal, poi s
pleci chiar acum. Nu m implic n nimic care ar putea s-mi aduc acuzaii de trdare.
Nu, nu, nimic de genul acesta, spuse Reynik. Stpnul meu are motive s vrea s scape
de noul ambasador shandez care a sosit n Mantor n dup-amiaza aceasta. Mi s-a zis c numele
lui este lordul Danar de la curtea imperial a Shandarului. V spune ceva numele?
mi este cunoscut, admise Shalidar, relaxndu-se uor, dar rmnnd totui foarte
atent. Pot s ntreb care este motivul anihilrii?
Stpnul meu nu mi-a ncredinat aceast informaie.
Shalidar se uit adnc n ochii si pre de cteva clipe. Reynik l privi i el la rndul lui cu
ceea ce spera a fi un grad potrivit de calm. Dar, pe msur ce treceau secundele, Reynik simea
cum nfiarea sa imperturbabil era erodat de privirea lui Shalidar. Dorina de a pleca devenea
tot mai puternic. n cele din urm, Shalidar vorbi din nou.
De ce mi supravegheai casa acum dou zile? Oamenii mei au confirmat c tu erai, aa
c n-are rost s negi. Mi-au dat de neles c te-au btut ndeajuns nct s nu te mai vd vreodat.
Se pare c nu mi-au zis tot adevrul.
Reynik zmbi uor, dei simea n mruntaie nepturi de panic.
Supravegheam casa fiindc ateptam semne c suntei mai mult dect un negustor.
Oamenii domniei voastre nu mi-au oferit nici un motiv pentru purtarea lor neprietenoas, aa c
am presupus c sunt nite btui obinuii. mi pare ru dac nu au mai fost chiar n stare bun
dup aceea, dar nu s-au obosit s se prezinte.
N-ai motive s-i ceri scuze. Dac cei patru nu te-au putut dobor, atunci nu-i merit
banii pe care i primesc de la mine. De mine, i vor cuta alte slujbe. Shalidar se opri pentru o
clip, cznd din nou pe gnduri. Prea bine, accept contractul, dar n termenii urmtori. V cost
dou mii cinci sute de monede de aur. O mie cinci sute le voi primi n avans, celelalte o mie, la
confirmarea faptului c treaba a fost rezolvat. Nu vor mai fi alte negocieri. Stpnul tu ori
accept, ori se duce n alt parte.
Reynik se nclin n chip de rspuns.
Stpnul meu a anticipat c vei ridica preul, domnule. Termenii domniei voastre sunt
acceptai. V voi aduce aurul ntr-o or, dar mai e ceva.
Ce anume?
Treaba trebuie fcut repede. Se spune c mpratul shandez va veni aici n cteva zile.
Stpnul meu vrea s scape de ambasador nainte de sosirea mpratului, spuse Reynik.
Asta nu va fi o problem.
Shalidar ntinse mna pentru a confirma nelegerea. Cnd Reynik i-o prinse, aa cum se
face cnd se ncheie un trg, mneca ucigaului se ridic un pic i ls s i se vad la ncheietur

o brar de argint care avea ca model principal un dragon. Se pare c Shalidar nutrea un soi de
fascinaie pentru aceste creaturi mitice.
Deci cnd va fi dus la bun sfrit angajamentul? ntreb el, fiind atent ca ochii s nu-i
rmn prea mult timp aintii asupra brrii.
nainte de termenul stpnului tu. Asta e tot ce trebuie s tii. A, Hanri, vinul.
Mulumesc. Acum, hai s nchinm un pahar.
Cu plcere, rspunse Reynik. Pentru ce s bem?
Shalidar turn dou pahare de vin rou i-i ntinse unul lui Reynik.
Pentru ca afacerile noastre s se ncheie repede i cu succes, propuse Shalidar, ridicnd
uor paharul.
Reynik l ridic i el pe al lui i lu o nghiitur. Beau i eu pentru asta, se gndi n
sinea lui.
CAPITOLUL 13
Mulumesc foarte mult Nu, nimic altceva, mersi. O s-mi trimit servitorul dac o s
mai am nevoie de ceva.
Danar nchise ua oftnd i se rezem uor de ea nainte de a se ntoarce s vad camera.
Domnul meu e gata pentru baie acum? ntreb degajat Femke de pe o canapea mare.
Sttea cu picioarele n sus i bea un pahar cu ap.
Simte-te ca acas, nu te sinchisi de mine, spuse Danar sarcastic. O baie ar fi minunat.
Dar presupun c n-ai vrea s ncepi s-mi aduci apa. Adic, n-a dori s te distrag de la celelalte
ndatoriri sau ceva de genul sta.
E ca i fcut, domnul meu, rspunse Femke cu o voce plin de slugrnicie. Dac
domnul meu ar vrea s arunce o privire n sala de baie, o s gseasc acolo ce-i poftete inima.
M ndoiesc, rspunse Danar cu un zmbet obosit. Doar dac eti suficient de istea
nct s fii n dou locuri deodat.
Foarte amuzant, Danar, dei, de fapt, dac stai s te gndeti, chiar sunt! Sunt aici, cu
tine, i totui sunt i n temnia regelui, rspunse ea. Camera de baie e ntr-acolo. Cred c
temperatura apei va fi pe gustul tu.
Bnuiesc c n-am nici o ans s m freci pe spate, nu? ntreb Danar gnditor.
Cam cte anse ai ca lady Alyssa s intre chiar acum de pe holul la, rspunse Femke
degajat. Ai acolo tot ce-i trebuie. Uite, ia ceva de but cu tine. Putem vorbi despre discuia pe
care ai avut-o cu regele dup ce te speli i te schimbi. i-am pregtit un rnd de haine.
Mersi, spuse Danar. N-o s stau mult.
Stai ct vrei. Nu-i nici o grab. M ndoiesc c-l vom vedea pe Shalidar n seara asta,
dar am asigurat ferestrele pentru orice eventualitate. Cnd o s fii gata de culcare, o s fac la fel i
cu ua. Dac vine Shalidar, o s fim avertizai.
O s fim? Deci ai de gnd s stai aici n seara asta?
S nu-i vin vreo idee, Danar. Aici e vorba de ceva serios.
i eu sunt serios, mormi el n timp ce se ndrepta ctre baie. Dar tu crezi c m joc cu
tine.
Nu dup mult timp, Danar iei din baie mbrcat cu o cma de mtase i pantalonii pe
care Femke i lsase n camera de baie pentru el. n ochi i se citea energia mprosptat, iar
obrajii cu gropie strluceau de curenie. Prul su negru era nc umed, dar era pieptnat frumos
pe spate, iar o bucl de pe frunte i accentua trsturile trengreti. Femke l msur din cap pn
n picioare, cu o obiectivitate rece.
Te simi mai bine? ntreb ea.
Mult mai bine, mulumesc.

Bun. Acum hai s-mi spui ce-a avut de zis regele.


Danar se ndrept ctre Femke, dar la jumtatea drumului se rzgndi i alese un fotoliu
de cealalt parte a msuei joase pentru tocan aflat n mijlocul camerei. Se ls n fotoliu cu un
oftat uor, apoi se ntinse dup carafa de ap rece de pe mas i-i turn ntr-un pahar de cristal.
Regele e nemulumit ncepu el, lund o gur de ap.
Nu mai spune, mormi Femke.
Poate m lai s termin. Regele e nemulumit pentru c are dubii dac ambasadoarea
Femke i-a ucis pe baronul Anton i pe contele Dreban, spuse ferm Danar, cu o privire mai sumbr
dect l vzuse Femke pn atunci.
n aceast deghizare mai elaborat, putea s-i imagineze c Danar era un lord eficient.
Dup toate gesturile sale impulsive i romantismul copilresc, asta era o adevrat surpriz.
Serios? Astea da tiri, rspunse Femke.
Da i nu, spuse el gnditor. E evident c regele Malo gndete profund. E clar c a
revizuit faptele i a tras propriile concluzii despre cele dou crime, dar nu s-a artat dispus s-mi
mprteasc i mie teoriile sale despre cine i-a ucis pe Anton i Dreban. A menionat c artai
foarte convingtoare n uniforma de servitoare atunci cnd te-au prins i te-au trimis la nchisoare
i a comentat c nu se pune nimeni cu tine. Nu cred c te consider total nevinovat. Mi-a spus c
noul su consilier pe probleme de magie l-a atenionat s fie atent n negocierile cu tine, pentru c
te consider deosebit de inteligent. De aceea, regele Malo nu poate s neleag de ce i-ai omor
i pe Anton i pe Dreban cu arme care erau evident ale tale. Dar asta nu nseamn c a exclus de
tot aceast posibilitate.
Bun logic, zise Femke.
Bun i pentru tine, cnd va veni vremea procesului, ncuviin Danar. Felul n care a
vorbit despre tine m-a fcut iniial s cred c aproape te consider nevinovat. Totui, e posibil so fi spus de dragul diplomaiei. Regele a insistat c n-ar trebui s m simt nepoftit din cauza
evenimentelor nefericite care au avut loc n timpul scurtei tale ederi. Mi-a sugerat s rmn
aici, n aripa de vest, i s ies doar dac am o ntlnire stabilit dinainte cu el, pentru a reduce
ansele de complicaii repetate. Am spus c m voi supune dorinelor sale ct timp m aflu n
palat, dar n-a vrea s stau nchis toat ziua. Regele a fost politicos. Mi-a propus s fac plimbri
pe domeniile palatului, acolo unde soldaii m pot urmri. Pe mine sau pe noi, dac ai vrea s m
nsoeti. A spus c e pentru propria noastr siguran. A mai zis i c revolta din faa porii de
acum cteva zile e un semn clar c populaia de rnd din ora e nclinat spre violen n perioada
asta.
Pfui! fcu Femke furioas. Deci suntem ca oarecii ntr-o curs. Ce alte restricii ne-a
mai impus?
Nu trebuie s prsim aripa de vest i n-avem voie s-o vizitm pe ambasadoarea
Femke, rspunse Danar, fr ca n voce sau pe chip s i se citeasc vreo urm de amuzament fa
de ciudenia acestei afirmaii.
Femke ncuviin din cap i un mic zmbet i apru pe buze.
Aa e cel mai bine. Dac am ncerca, am fi considerai nedemni de ncredere.
i eu m-am gndit la acelai lucru, spuse Danar. Discreditarea noastr ar fi un dezastru
diplomatic att de mare, nct pn i mpratului Surabar i-ar fi greu s-l rezolve. Avem noroc c
ni s-a anulat posibilitatea unei vizite la nchisoare.
Practic, eti limitat la spaiul de cazare. Eu o s pot s m mic un pic mai liber prin
palat, cci pot s m rtcesc oricnd n timp ce fac comisioane pentru tine. N-am avut
niciodat simul orientrii. Indiferent ct de mult mi dau silina, se pare c ajung mereu n locuri
n care n-ar trebui s fiu, zise Femke zmbind larg. La urma urmei, lucrurile s-au aranjat bine. S-a

micorat numrul de ci de acces prin care Shalidar i poate ncerca lovitura. Ne va fi mult mai
uor s fim ateni la el i s te protejm dac eti limitat la un spaiu de micare att de restrns.
Femke czu pe gnduri o secund sau dou, apoi i zmbi lui Danar.
Lucrurile ncep s se ntoarc n favoarea noastr. S sperm c-i putem da regelui
dovada final c sunt nevinovat nainte s ajung mpratul, bine?
Pare n regul.
OK, o s asigur ua acum doar dac nu mai doreti altceva de afar.
Ceva de mncare mi-ar prinde bine la un moment dat, rspunse el, frecndu-se uor pe
burt pentru a fi mai clar ce cere. Ct timp o s-i ia s dezactivezi chestia aia pe care o s-o
instalezi?
Cteva secunde, l asigur Femke. Dac cineva bate la u, nu vor fi probleme. Alarma
va fi montat pentru a ne semnaliza cnd intr cineva care n-a ciocnit. Problema care rmne
este c Shalidar va veni narmat pn n dini, iar noi n-avem nici mcar o singur arm la noi. O
s ncerc s rezolv n seara asta, dac pot. Dac se dovedete imposibil, o s gsesc ceva cu care
s improvizm.
Femke se scul n picioare i se ndrept spre u. Danar se ridic i el i se apropie de ea
dup doar civa pai. nainte ca Femke s-i dea seama ce se ntmpl, Danar o cuprinse cu
mna pe dup talie i o trase aproape de el. La nceput, srutul fu unilateral, dar, dup cteva
clipe, Femke se trezi c-l srut i ea cu o pasiune de care nu tia c este n stare. n cele din
urm, se desprir, iar Danar oft adnc, a satisfacie.
Mulumesc, i spuse el la ureche, continund s-o in strns.
Pentru ce? ntreb Femke. Pentru srut, pentru baie sau pentru c ncerc s te in n
via?
Pentru tot, opti el. Pentru c eti femeia cea mai grozav, cea mai ndrznea, cea
mai devastator de atrgtoare, cea mai surprinztoare i cea mai deosebit pe care am cunoscut-o
vreodat i da, i pentru srut. L-am ateptat mult vreme.
Nu prea sunt vrednic de devastator de atrgtoare n momentul sta i, dac da,
atunci sunt un pic ngrijorat pentru tine. Nu i s-a prut ciudat s m srui cnd art aa? ntreb
Femke, retrgndu-se uor i zmbind larg n timp ce-i etala nfiarea bieeasc.
Pi, s fiu cinstit, da, un pic, recunoscu Danar cu un zmbet n colul gurii. Dar n-a
contat prea mult, pentru c tiu ce se ascunde sub aceast deghizare. Am o reputaie c flirtez cu
femei atrgtoare, Femke, dar cnd m uit la tine acum, vd frumuseea care eti tu. Poi fi la fel
de atrgtoare ca orice alt femeie, dac doreti, dar eti mult mai mult dect o simpl fat
frumoas. Eti deosebit, n-am mai ntlnit pe nimeni ca tine pn acum.
Nu pot s nu m ntreb cte alte fete drgue au auzit astfel de discursuri care sun
sincer, observ ea sceptic. Reputaia ta e pestri, lord Danar. Nu uita c eu nu sunt o lady de la
curte. Sunt un om de rnd. Nu sunt vreo nesbuit cu capul n nori care te consider ansa ei de a
obine un titlu nobiliar prin cstorie. Nu sunt mndr de trecutul meu, dar sunt realist cnd vine
vorba de viitor. Te rog, ncearc s fii i tu realist n legtur cu al tu. Nu-i o idee prea bun.
Nu m intereseaz dac este o idee bun sau nu. N-am strbtut Shandarul n lung i-n
lat i n-am venit atta drum pn aici, n Mantor, dintr-un capriciu. Am simit c dac nu fac asta,
n-a mai avea ocazia s ajung s te cunosc. i sta a fost primul lucru pe care mi l-am dorit de
cnd te-am vzut prima oar. n mod surprinztor, a fost singura dat cnd am investit atta
energie n mplinirea unei dorine. i ce-am fcut n-a avut niciodat logic.
Femke se trase uor din braele lui i se ddu cu un pas napoi, nefiind sigur dac s se
simt flatat sau speriat de intensitatea spuselor sale. tia c e o idee proast s mearg mai
departe acum cu relaia asta. Ar distrage-o de la scopul ei, ceea ce s-ar putea dovedi dezastruos.

Pentru o fraciune de secund, Femke i dori s-i poat uita responsabilitile i s fug
mpreun cu el napoi n Shandar. Dar simul realitii i spunea c orice fel de relaie ar fi putut
avea cu Danar era sortit eecului. Lordul Tremarle n-ar accepta niciodat ca singurul su fiu s
se nsoare cu o fat din popor. Ar vedea asta ca pe o diluare a sngelui nobil. Cel mai bun lucru la
care putea spera Femke era un rgaz romantic. Ceea ce nu se putea ntmpla acum, ct vreme
era o fugar. Situaia asta trebuia rezolvat nainte s se poat ntoarce la viaa ei de spioan. i
dup aceea ce-o s urmeze? S renune la profesia ei nu era o opiune. i plcea prea mult viaa
asta pentru a o schimba pe o iubire menit sfritului. ntreaga situaie era ct se poate de
confuz.
n regul, Danar, s ne imaginm pentru o clip c a accepta sinceritatea ta i a fi
interesat de posibilitatea unei relaii cu tine. Tot n-a putea s fac asta acum, ncepu Femke,
ncercnd cu disperare s nu lase emoiile s i se simt n voce.
De ce nu? ntreb Danar, afind o privire de celu trist care i acuz n linite
stpnul c e crud i nemilos pentru c nu-i rspunde cu acelai devotament dezinteresat.
Shalidar pune la cale un mod de a te ucide. Lsnd deoparte sentimentele, trebuie s te
in n via. i aa m distragi prea tare, nu vreau s complicm lucrurile. Nu. Ai ateptat att de
mult, acum va trebui s mai atepi un pic. Te rog, Danar, nu m mai atinge pn nu se termin
toate astea. Te implor.
Danar o privi cu ochii triti i ncuviin din cap. Pe Femke o cuprinser sentimente de
vin i frustrare i aproape c se ls copleit de ele. Tentaia de a renuna la simul raiunii era
imens, dar reui s-i in inima n fru. Izbuti s-i rectige un pic stpnirea de sine i se
apuc s instaleze alarma. I-ar fi de ajutor s aib ocupaie, chiar i numai pentru scurt timp.
Mare parte din zilele urmtoare vor fi petrecute n ateptare, iar Femke simi c tentaia va deveni
insuportabil. O s-o tachineze cu fiecare ocazie, o s se joace cu mintea ei pn cnd va fi att de
neatent de parc ar fi cedat i s-ar fi aruncat n braele tnrului lord.
Of, Shand! mormi ea ncet. De ce eu?
Dup ce gardienii schimbar tura, Ennas i ddu seama c va da de belea. Era din nou
rndul tnrului soldat i prea hotrt ca de data aceasta s n-o mai lase pe Femke s-l ignore.
Ennas pstr tcerea dup ce tnrul btu la u i l strig prin ferestruic.
Suntei bolnav, nu-i aa, domni ambasador? Probabil c asta e, spuse el n cele din
urm. Spunei-mi ceva, domni. Dac suntei bolnav, ar trebui s v consulte medicii. Sunt
sigur c regele nu vrea s murii aici. i chiar dac el vrea, eu n-o s las s se ntmple asta.
Nu intra, te rog, nu intra!, se rug Ennas ncet, spernd din suflet c tnrul gardian l va
lsa n pace.
Gata, vin nuntru, decret soldatul. Nu ncercai nimic prostesc, nu vreau s fiu nevoit
s v rnesc.
Of, srman nesbuit, se gndi Ennas cu tristee. Te rog, nu. Doar f-i meseria. Pzete
ua. Nu ncerca s faci pe eroul.
Dup zgomotul metalic al sabiei trase din teac, urm acela produs de cheia rsucit n
ncuietoare. Ennas se ncord. tia ce trebuia s fac: s scape. Elementul surpriz avea s fie
crucial, dar gardianul intr n celul cu atenie, ceea ce-i ngreuna situaia.
Din nefericire pentru soldat, ocupantul patului de care se apropia nu era nici bolnav i nici
o femeie ambasador. Prizonierul era un spion experimentat, n cea mai bun condiie fizic, i nu
se temea s ucid.
Domni? spuse gardianul ezitant, n timp ce se apropia de pat.
Avea sabia pregtit, dar nu o inea ntins n fa n mod agresiv.

Ennas l ls s se apropie ct de mult ndrznea. Se gndi c ochii tnrului nu sunt


obinuii cu ntunericul i acesta nu-i va da seama ce greeal fcuse dect cnd va fi prea trziu.
i Ennas nu se nelase. Gardianul veni aproape de el, iar Ennas ntinse mna cu viteza unui arpe
care atac, nhndu-l de ncheietura braului cu care inea sabia.
Dar nu suntei
Tnrul nu apuc s-i termine exclamaia, cci Ennas l apuc de gt cu mna cealalt,
ncletnd degetele. Spionul i schimb poziia cu un gest aproape natural i l dobor pe gardian,
care ateriz pe jumtate pe pat. Fr s se opreasc, i tie tnrului beregata cu propria lui sabie,
nainte ca acesta s-i dea seama ce se ntmpl. n momentul acela, Ennas i dori s-l fi lsat
numai incontient, dar tia ct de greu era s faci asta. Unii picau ca mutele doar cu o lovitur
bun n cap, n timp ce alii refuzau s leine indiferent de cte ori i loveai. Viaa aceasta era o
pierdere teribil, dar nu-i putea permite s rite o lupt.
Ennas se uit cu tristee n ochii plini de panic ai tnrului i un sentiment profund de
vin puse stpnire pe el. Privi cum teroarea fcea treptat loc resemnrii i, n cele din urm,
pcii.
mi pare foarte ru, spuse el ncet, n timp ce din ochii gardianului se scurgea viaa.
Foarte, foarte ru.
Chiar fusese necesar s-l ucid? Ar fi trebuit mcar s ncerce s-l lase incontient i s-l
ncuie n celul? Rememornd ntmplarea, Ennas nu putea ndeprta senzaia c omorrea
gardianului i ptase pentru totdeauna sufletul.
n afar de problemele morale, njunghierea gardianului fcuse o mizerie teribil, iar
Ennas trebuia s ia o hotrre dificil. Tnrul era slab. Decise c ar putea intra n uniforma lui,
dar l-ar strnge tare. De asemenea, era plin de snge o deghizare nu chiar eficient. Dac
folosea uniforma, atunci nu putea iei din palat fr s inventeze i o poveste bun care s-o
nsoeasc. O ran vizibil pe corpul su ar explica sngele, dar n felul acesta va fi i mai dificil
de explicat de ce dorea s ias din palat. Ceilali gardieni vor vrea s-l conduc direct ctre
infirmerie. tia c trebuie s rezolve dilema repede. Ennas nu plnuise s evadeze. Intenia sa
fusese de a rmne n celul nedepistat ct de mult posibil. Dac ar scpa, grzile regale vor
ncepe din nou s-o caute pe Femke. Mai ru, ar fi acuzat acum de o a treia crim.
Crim. Ecoul cuvntului i sun n minte. Sunt un criminal. Era un gnd care nu crezuse
c-i va trece vreodat prin minte. i distrgea atenia i nu-i putea permite asta. Trebuia s-l lase
deoparte i s se concentreze. Va avea timp de remucri mai trziu.
Ce opiuni am?, i zise, ntorcndu-i atenia asupra problemei imediate. Ar trebui s
am timp s m gndesc bine. Gardienii au schimbat tura doar cu puine minute n urm, deci
probabil c urmtoarea persoan va cobor n temni abia dup cteva ore. Mai exista
posibilitatea, destul de redus, ca unul dintre cpitani s fac o vizit. Mai fuseser cteva astfel
de vizite nainte i Ennas nu voia s rite. Dac va fi prins nainte s prseasc zona temniei,
thrandorienii vor fi nendurtori cu el. Soldaii din grzile regale nu erau proti. Dac ar fi
descoperit aici, nu le-ar lua mult timp s-i dea seama ce s-a ntmplat. Pe de alt parte, dac ar
reui s ias din temni i s intre n palat nainte de a fi prins, scenariul ar deveni mai ambiguu.
A putea s fug mbrcat aa cum sunt nu e o variant bun. A putea ncerca s fur
mai multe haine de undeva din palat i apoi s ies posibil. A putea s m ascund undeva o
vreme i s atept s apar i alte alternative periculos. Cu ct mai repede ies pe strad, cu att
mai repede pot s dispar n ntuneric.
Dei era neplcut, Ennas l dezbrc pe gardian de uniform i se echip cu ea. Pantalonii
i veneau destul de bine, dar tunica era mult prea mic la umeri. Era strmt i sttea ntins. Din
fericire, curelele aveau multe guri, ceea ce-i permise s capete un aspect rezonabil. Ghetele erau

foarte strmte, dar Ennas strnse din dini i-i for picioarele n ele. I-ar fi greu s alerge, dar, cu
puin noroc, ar trebui s poat iei din palat doar mergnd la pas.
Dup ce mbrc toate piesele uniformei i i puse sabia n teaca de la old, Ennas l
aez pe tnrul gardian pe patul ngust i l acoperi cu ptura, astfel nct s par c doarme.
Apoi iei din celul i ncuie ua n urma lui. Se gndi un pic, dup care arunc cheile nuntru,
prin ferestruica din u. Cu puin noroc, prima persoan care va cobor aici va crede mai degrab
c lipsete soldatul, i nu prizonierul. i atunci va pierde timp cutnd pe cine nu trebuie. Dac ar
fi suspectat c ceva era n neregul, o alt scurt ntrziere ar fi fost provocat de faptul c nu
avea cheile pentru a deschide celula.
Ennas i ddu seama c habar n-avea ct era ceasul, dac era zi sau noapte. Dar nu conta,
trebuia s scape acum, ct avea ocazia.
Se strecur ctre ua din captul de sus al scrilor i arunc o privire pe coridor. Era o
linite deplin. Dat fiind c totul era nemicat i mai multe tore erau aprinse, era o or trzie din
noapte, se gndi el, mulumit de norocul de pn acum. Nu toate fcliile ardeau, aa nct
coridorul era un loc obscur, cufundat n umbre mictoare. Exact genul de loc n care un spion sar simi ca acas, se gndi el ironic. Uor, ca o pisic la pnd, pi pe coridor i ncepu s caute
o cale de ieire din palat.
Ennas i ddu seama c era extrem de riscant s mearg la ntmplare, dar cnd fusese
condus ctre temnia regal, deghizat n preot al lui Ishell, intrase n palat pe poarta principal i
fusese adus pe o cale ntortocheat. Nu putea s-i aduc aminte drumul i nici nu va ncerca s-i
dea de capt, cci n-avea intenia de a iei din palat pe poarta mare. Trebuia s existe un drum
mai puin expus: o intrare a servitorilor sau un loc potrivit pentru escaladarea zidului. Primul
lucru de rezolvat era s ias din cldirea principal.
La captul coridorului, Ennas o lu la dreapta, cci n direcia aceea erau mai puine tore
aprinse. Totul era pustiu i Ennas se mic pe ascuns i fr probleme de-a lungul holului, dei
ghetele i striveau fiecare prticic a picioarelor. Nu se vedea nici o cale evident ctre ieire.
Cnd ajunse la captul holului, intersecia n form de T i oferi coridoare bine luminate n
ambele direcii.
La naiba! bombni el. Ei bine, presupun c ceream prea mult dac voiam s m ndrept
fr s fiu vzut ctre cea mai apropiat ieire i apoi s dispar. Hai s-o ncerc i p-asta.
De data asta, Ennas o lu la stnga, ncercnd s se ndeprteze de zona din jurul temniei.
Cu ct ajungea mai departe, cu att era mai puin probabil ca oamenii s-l asocieze cu
nchisoarea, dac va fi descoperit ca intrus. tia c soldaii vor fi ateni la orice detaliu ciudat
dup prdarea trezoreriei. Spera doar s nu se ndrepte ntr-acolo fr s-i dea seama.
Coridorul acesta se dovedi repede a fi una dinte arterele principale pe care se circula n
palat. Dup numai douzeci de pai, Ennas vzu naintea lui c se aflau cteva holuri de fiecare
parte. Adrenalina ncepu s-i zvcneasc n corp cnd zri doi brbai n livrea, membri ai
personalului de serviciu din palat, traversnd coridorul la o anumit distan n faa lui. Nu se
uitar n direcia lui i uurarea i fu copleitoare, dar nu dur mult.
Hei, tu de colo! Ce faci aici la ora asta?
Ennas sri involuntar i inima ncepu s-i bat puternic n piept. Se opri din mers n
momentul n care auzi ameninarea venind din spatele lui i njur n gnd aceast reacie
automat. Oprindu-se, nu mai putea ignora apelul i nici s-i vad lejer de drum. Variantele erau
acum ori s-o ia la fug, ori s se ntoarc i s-l nfrunte pe cel care-l strigase. Niciuna dintre cele
dou nu-i oferea o scpare uoar.
Alese s se rsuceasc i s fac fa situaiei. Doi gardieni se ndreptau ctre el pe coridor
i amndoi erau narmai. Ennas njur n gnd. Ar fi putut s doboare unul dintre ei, dar nu voia

s se lupte cu amndoi. Uniforma pe care o purta l strngea foarte tare. Va trebui s-i pcleasc,
se hotr.
M duc la infirmerie s m trateze, zise el, bolborosind intenionat cuvintele de parc
ar fi avut probleme n articularea sunetelor.
La infirmerie? Dar asta nu e pe aici i nu mergi n direcia n care trebuie. Nu te
recunosc. Cine eti?
Jared. Soldatul Jared din garda regal. Dar tu cine eti? rspunse Ennas, uitndu-se la
soldai, apoi mutndu-i privirea i cltinndu-se uor.
Hei, Pakka, are snge pe tunic. Pe dinii lui Tarmin, e mult i tipul nu pare c se ine
prea bine pe picioare. Crezi c e rnit grav?
Soldaii se oprir la o oarecare distan de Ennas i se uitar la el cu vdit suspiciune.
Asta nu e problema noastr. Nu-l recunosc, rspunse Pakka sec i nepstor. Se afl
ntr-o zon n care n-ar trebui s fie singur. Ordinele cpitanului sunt clare. Trebuie s reinem
orice persoan care se poart ciudat. S i-l ducem cpitanului i s decid el dac are nevoie de
medici.
De ce nu trecem pe la postul de gard? E n drum. Putem s trimitem pe cineva de
acolo dup un medic, n timp ce noi ne ducem cu Jared la cpitan. Se pare c a pierdut deja mult
snge. N-ar da bine dac ar muri i noi n-am fcut nici un efort ca s-l ajutm.
Pare logic. Dac trebuie, bine.
Tactica lui Ennas dduse gre. Soldaii se ndreptar ctre el. Trebuia s acioneze repede
dac voia s nu fie trimis din nou ntr-o celul. Nu voia s mai rneasc pe nimeni, dar nu vedea
alt cale. Elementul surpriz avea s-i dea un avantaj temporar. Unul mic, dar ar trebui s fie de
ajuns. n ciuda hainelor care l strngeau, hotr c cea mai bun soluie era s-i atace direct pe
cei doi soldai. i juc rolul de osta rnit i naint chioptnd ctre ei. Ghetele, care l
strngeau, l ajutar s se prefac.
Gardienii rmaser precaui n timp ce se apropia de ei, dar nu suficient de ateni. i
permiser s se apropie mult prea mult nainte s-i porunceasc s se opreasc. Atunci cnd
Pakka i spuse n cele din urm s stea pe loc, se afla la civa pai de distana de la care i putea
lovi.
Mai merse mpiedicat un pic, cu chipul lipsit de expresie i ochii privind n gol, de parc
ar fi fost pe punctul de a se prbui n orice clip. Apoi, n ultimul moment, ni n aciune.
Dintr-o micare rapid, Ennas i trase unuia dintre ei un pumn n stomac, apoi se rsuci i-l lovi
pe cellalt cu piciorul n fa. Amndoi czur la pmnt. Primul ncepu s horcie n timp ce se
prbuea, incapabil s vorbeasc, iar al doilea czu pe podea rsucindu-se ntr-un mod
spectaculos. Spionul ar fi putut s-i ucid dup aceste lovituri, dar nu voia s mai aib i alte viei
pe contiin n acea sear. n schimb, se ntoarse i o lu la fug.
Se dduse startul cursei. Brbaii din spatele su aveau s se lanseze n urmrirea lui n
cteva minute. Ennas trebuia s ias din palat repede. Alerg dup un col, astfel nct cei doi
soldai s nu-l vad direct, apoi lu la rnd fiecare u i le ncerc, spernd s gseasc una
deschis. Vreo cteva erau ncuiate, dar n cele din urm Ennas gsi una care se deschise i se
strecur nuntru, nchiznd-o uor n urma lui.
Camera n care intrase era ntunecat i pentru o clip nu putu s vad nimic. Ochii
ncepur s se acomodeze treptat cu ntunericul i deslui contururile unor perdele pe peretele
opus. Nu avea suficient lumin nct s vad n ce fel de camer se afla, dar putea zri unde sunt
draperiile i era de ajuns pentru moment. n spatele perdelelor ar trebui s fie ferestre, iar o
fereastr era la fel de bun ca o u.

Dincolo de u, Ennas putea auzi zgomotul mai multor pai care alergau pe coridor. Se
apropiau repede, grbindu-l s se mite prin bezna din camer fr ca ochii s i se fi adaptat cum
trebuie. Lumina slab care ptrundea prin crpturile perdelelor trase nu era de ajuns pentru ca
Ennas s disting o cale liber ctre fereastr. Nici nu se mic bine, c se i lovi cu gamba de
ceva tare. Ciocnirea nu fcu zgomot, iar el i muc limba ca s nu strige de durere n urma
impactului.
Auzi cum paii se apropie de u. i inu respiraia, pregtindu-se s sar ctre fereastr.
Se hotr ca n clipa n care ei se vor npusti pe u, s se arunce prin perdele. Cu puin noroc,
avea s treac direct prin sticl. Nu voia s se gndeasc la cum ar fi s se loveasc de ram.
Totui, paii nu se oprir. Trecur mai departe i sunetul lor se estomp la fel de repede cum
apru.
Ennas se apuc s bjbie i i ddu seama c obiectul de care se mpiedicase era o
msu joas. Intrase ntr-un salon. Trebuia s fie atent s nu dea peste scaune sau msue mai
mici pe care se aflau vase ornamentale. Saloanele din palate erau ntotdeauna pline de astfel de
obiecte. Pericolul imediat al urmririi trecuse, dar Ennas era hotrt s nu atrag atenia asupra sa
drmnd ceva fr s-i dea seama. Linitea era prietena sa. Dac meninerea acestei prietenii
costa timp, atunci acesta era un pre mic de pltit.
Orbecind i cuprins de durere, se mic spre fereastr. Nu se mai lovi de alte obiecte.
Cnd trase perdeaua, zri i locul ctre care avea s se ndrepte. Zidul exterior al palatului era
cam la patruzeci i cinci de metri distan.
Grozav! zise el.
Rsuci ncuietorile de pe ambele pri ale ferestrei i o deschise ncet, rugndu-se din
suflet ca balamalele s fi fost unse bine. Fereastra se deschise fr zgomot. n cteva secunde se
ridic pe pervaz, iei pe geam i-i ddu drumul jos, pe pmnt. Dup aceea, se ntoarse i se
asigur c perdelele sunt trase bine. Nu era prea uor s fac asta din afar, dar reui s le
aranjeze astfel nct s fie mulumit. Dup ce termin, mpinse i fereastra. N-o putea nchide,
pentru c ncuietorile se aflau pe interior, dar vntul nici nu adia, deci probabil c fereastra n-avea
s se mite prea mult. i ascunse punctul de ieire ct putu de bine.
Zidul nu prea s fie departe, dar luna era strlucitoare, scldnd totul ntr-o lumin
argintie. ntre locul n care se afla i zid era un teren deschis, fr nici o umbr n care s-i
ascund micrile. Ennas se uit pe cer dup nori. Chiar i o uoar diminuare a luminii lunii ar fi
fost de ajutor. Dar nu erau nori deloc. Vremea n-avea s fie de partea lui n seara asta. Se uit
repede de-a lungul zidului cldirii, s caute ci mai puin expuse pn pe partea cealalt. Nu se
vedea niciuna. Nu avea alt variant dect s fug. Inspir adnc de cteva ori, i adun forele,
strnse din dini i o lu la goan ct putu de repede nspre perete.
Spre surprinderea lui, spionul nu apuc s fac nici zece pai, c auzi un strigt de sus, din
partea dreapt, care i porunci s se opreasc. l ignor, concentrndu-i n schimb atenia pe zidul
din faa sa. Un val de adrenalin i ddu putere s accelereze. Urmar i mai multe strigate, apoi
ltratul unor cini, dar Ennas nu auzi nimic. Nu conta dect s ajung la zid i s se urce pe el.
uieratul unei sgei de arbalet care trecu razant pe lng el accentu gravitatea situaiei,
dar l fcu s-i piard concentrarea pentru o clip. Se mpiedic i czu pe peluz. Aterizarea fu
neplcut. Ennas alunec i se rostogoli, apoi reui s sar din nou n picioare pentru a parcurge
bucata de drum care-i rmsese pn la zid.
La nceput nu putu gsi un prim punct de care s se sprijine. Rsufla tot mai greu n timp
ce pipia cu disperare suprafaa zidului, pentru a gsi un loc n care s poat ncepe cratul.
Gsi un punct de sprijin convenabil de care se apuc i-i trase tot corpul n sus, la mic distan
deasupra solului. Picioarele i bjbir o clip pe zid, apoi ddu de o cresttur mic pe care s i

le odihneasc. Se nl din nou, cutnd cu degetele un alt punct de sprijin. Dura prea mult.
Gardienii se apropiau. Deodat se auzi un zgomot nfundat i durerea i explod n spate. Ennas
czu i se izbi de pmnt, care pruse c se ridic pentru a grbi impactul. Sngele i nvli n
urechi i vomit, dar se gndi s se ridice. Cu un efort hotrt, se strdui cu disperare s stea n
picioare, dar toat puterea i se scursese din corp i i veni dintr-odat s tueasc, pentru c gura i
se umpluse de snge.
i ddu seama ce se ntmpl i mintea i se ntunec. Fusese nimerit n spate de o sgeat
de arbalet. Era pe moarte. Se auzeau zgomote estompate de pai, voci i ltrat de cini, dar toate
i plpiau la ureche pe msur ce era cuprins de o oboseal tulbure.
Ennas se relax. Se terminase totul. Nu mai putea face nimic acum.
Dac vreodat dreptatea a putut direciona o sgeat, se gndi el n vreme ce mintea
i aluneca uor n somnul lung al morii. A vrea s nu-l fi ucis pe gardian.
Cnd primul soldat din garda regal ajunse la el, Ennas, cuprins de un acces de tuse, i
ddu ultima suflare.
CAPITOLUL 14
Bun, Izzie, ce faci aici? ntreb lordul Kempten, surprins s-o vad pe soia sa intrnd
neanunat n biroul mpratului.
Lady Kempten l privi cu o expresie de dezaprobare blnd.
tii ct e ceasul, drag? rspunse ea, uitndu-se n jur la biroul ntunecat i spartan,
vdit neimpresionat de mediul de lucru al soului ei.
Ceasul? Nu. Ar trebui s tiu?
E din nou aproape diminea. Munceti prea mult, drag. Hai n pat.
E greu s-i in locul, Izzie. Surabar e un brbat diabolic de inteligent, s tii. Cred c
nobilii ar face mai bine s nvee de la el dect s comploteze mpotriva lui. Ia uit-te la asta.
Lady Kempten i zmbi indulgent i ocoli biroul pentru a veni lng el.
Mai stai dou minute, drag. Dup aceea vii n pat, chiar dac ar fi s te trsc eu.
Kempten zmbi i ncuviin din cap. Erau mormane de pergamente aezate n teancuri
ordonate pe tot biroul. Cele mai multe erau scrise de aceeai mn ngrijit. Lady Kempten l
cuprinse cu braul pe soul su i privi peste umrul lui la pergamentul pe care l avea n fa.
Uite, omul sta se gndete la toate. E n funcie doar de cteva sptmni i deja a
evaluat mai multe elemente ale vieii n Shandar i n Shandrim dect m-am gndit eu vreodat.
Acesta e un raport al situaiei armatei i trupelor locale un subiect evident aproape de inima lui,
dar uit-te la asta. Aici e un raport despre educaie i un altul despre starea trezoreriei i detalii
despre procesul de colectare a taxelor. Aici e unul despre starea drumurilor, irigaii, sistemul
sanitar i lista e mai lung. Cumva, a confruntat rapoartele preliminare privind o mulime de
subiecte le-a confruntat, le-a evaluat i i-a schiat primele preri. Are planuri pentru
mbuntirea fiecrui aspect al vieii n Shandar.
Pi, asta e bine, nu?
Bine? E uimitor! Shandarul n-a mai avut un mprat pe care s-l intereseze sincer
poporul de mai mult vreme dect pot eu s-mi imaginez. Problema e c nobilimea nu va fi
niciodat de acord cu asta. O s-l rstoarne indiferent de ce are de gnd. Pentru ei tot ce conteaz
este ca unul de-ai lor s poarte mantia. Partea cea mai rea este c, pn nu demult, i eu eram la
fel, recunoscu el. Mi-a fi dat viaa s-l mpiedic s ajung la putere. Acum mi-a da-o ca s-l in
acolo.
Lady Kempten zmbi cnd l auzi vorbind att de pasionat.

Se pare c prioritile tale s-au schimbat n bine, spuse ea, btndu-l uor pe umr.
Numai un om curajos ar recunoate c-a greit, mai ales cnd ine cu pasiune la convingerea lui
iniial.
Da, dar nu este de ajuns s-mi modific eu prioritile, Izzie. Cumva trebuie s le
schimbe mentalitatea i celorlali nobili. Surabar ar putea fi cel mai bun mprat din istoria
Shandarului, dar, dac nu-i oprete cineva, lorzii conservatori vor scpa de el nainte s aib
ansa de a-i dovedi capacitile.
Trebuie s vorbeti cu ei. Convoac-i, drag, i spune-le ce mi-ai spus i mie. Pasiunea
ta va ctiga adepi. Adun-i pe acetia n jurul tu i Surabar va avea parte de susinerea de care
are nevoie. Eti un om bun i te bucuri de respectul multora. Vei reui dac-i pui asta n minte.
tiu c vei reui. Dar n-o s convingi pe nimeni dac ari ca un strigoi. Acum hai n pat.
Femke tresri din somn cnd auzi btaia n u. Afar era lumin, dar prea c e nc
devreme. n aer se simea nemicarea primelor ore ale dimineii, care vorbea despre o lume
somnoroas fr poft de a se trezi.
Dndu-se jos de pe canapea, Femke i ntinse tunica boit i i trecu degetele prin prul
scurt. Slav cerului pentru tunsorile brbteti, se gndi ea, zmbindu-i fugar n oglinda de pe
perete, unde i verific nfiarea.
Ciocnitul se auzi din nou, ceva mai puternic i mai insistent de data asta. Femke se duse
la u i desfcu firul clopoelului pe care l legase deasupra colului de sus. i lu o expresie de
servitute tcut i crp ua numai un pic, pentru a zri doi soldai din garda regal, unul cu
pumnul n aer, gata s bat din nou.
Bun dimineaa, domnilor, cu ce v pot ajuta? ntreb Femke politicos, plecnd capul
ctre soldatul de lng ea.
Lordul s-a trezit deja? ntreb acesta cu voce joas.
Nu nc, domnule. E devreme, lordul Danar a avut o zi ncrcat ieri.
Sunt sigur, dar regele dorete s-l vad imediat, zise cinstit soldatul. Te rog s-i spui
Lordului s vin ct de repede.
Desigur, domnule. V-ar deranja s ateptai aici pn cnd lordul Danar se mbrac?
Sunt convins c n-o s-i ia mult, rspunse blnd Femke. Nu voia s rite ca soldaii s observe
msurile de siguran pe care le instalase n apartament. Dac ar fi simit c lordul shandez nu are
ncredere n paza palatului, nu l-ar fi plcut prea mult.
Deloc, dar, te rog, grbete-te. Regelui nu-i place s atepte.
Femke ncuviin din cap i nchise ua. Nu mai putea de curiozitate. Ce era att de
important nct regele se trezise att de devreme i voia s-l vad pe Danar? Descoperiser
singuri profesia lui Shalidar? Avusese loc o alt crim? Dac Shalidar i ntinsese acum o capcan
i lui Danar? Elimin imediat posibilitatea asta. Tiparul ar fi fost prea evident. Shalidar era mai
subtil de att. Un ambasador acuzat de o crim serioas era puin probabil, dar doi ar fi fost pur i
simplu de necrezut. n plus, regele nu era neghiob. Ar fi neles un complot att de evident, iar
Shalidar n-ar face ca lucrurile s fie att de uoare. Asta era ceva nou i Femke spera c era de
bine. Pn acum, numai veti proaste se inuser de ea n Mantor. Cu siguran era timpul s i se
schimbe norocul.
Travers sufrageria, ddu de perete ua de la dormitorul lui Danar i se duse ctre pat. l
apuc pe Danar de umr, l scutur cu putere, apoi trase draperiile.
Hai, somnoril, trezete-te! Regele vrea s stea de vorb cu tine i nu poate s atepte
toat ziua, spuse ea tare, zmbind la mormitul lui Danar, care i apr ochii cu mna mpotriva
soarelui puternic de diminea.
Ce vrea? ntreb el, n timp ce csca prelung. Nu poate s atepte pn mai trziu?

Nu, nu poate s atepte pn mai trziu. Cnd regele i cere s sari, nu ntrebi De
ce?, ntrebi Ct de sus?. Acum, d-te jos din pat i f-te prezentabil. Ai la dispoziie dou
minute, dup care o s le spun soldailor de afar c pot s intre i s trag de tine indiferent n ce
stare te prezini.
N-ai face asta! zise el, fr s dea semne c ar vrea s coboare din pat.
Pune-m la ncercare, rspunse Femke mndr i iei din dormitor. Timpul zboar,
domnul meu, nu pierdei vremea, strig peste umr, att pentru el, ct i pentru soldaii care, cu
siguran, ascultau la u.
Lordul Danar nu credea c Femke i va pune n practic ameninarea, dar se ndoia
ndeajuns nct s se mbrace repede. N-ar fi vrut ca soldaii din garda regal s vad c nu face
tot ce-i st n putin pentru a se conforma dorinelor regelui. Era aici pe post de ambasador, aa
c va face pe ambasadorul.
Alese o cma de mtase din dulap i o trase peste cap n doi timpi i trei micri. Pentru
o secund, se delect cu atingerea mtsii pe piele, apoi i cut lenjeria de corp i pantaloni
curai i se ncl. Intr repede n camera de baie, unde ddu drumul la ap deasupra czii prin
mecanismul ingenios. Se stropi pe fa i pe pr pn i-l ud de-a binelea. Se terse repede cu un
prosop, apoi i trecu peria prin pr de cteva ori, dup care se uit n oglind.
Elegant ca ntotdeauna, drcuorule! mormi cu un zmbet larg, apoi iei n sufragerie,
unde Femke l atepta nerbdtoare. Cu siguran art mai civilizat i mai pregtit s ntlnesc
un rege dect tine, se gndi el, dar apoi i ddu seama c aa i trebuia s fie. El era lordul i
ambasadorul. Femke era biatul servitor. Contrastul era potrivit.
Gata? ntreb Femke.
Da, sunt pregtit. Ai idee de ce sunt convocat? ntreb Danar curios.
Nu, deloc. Fii ferm pe poziii n dimineaa asta, domnul meu. Sunt multe lucruri care
ne-ar putea face ru aici, i nu numai fizic, rspunse ea pe un ton normal. Apoi i cobor vocea,
ca s n-o aud cei de afar. Regele e un om ager la minte, sunt sigur c-ai remarcat. Vezi ce vrea,
dar fii atent. Gndete-te nainte s vorbeti i, mai presus de toate, fii cu ochii n patru dup
Shalidar. Eu o s te protejez, dar trebuie s fii precaut n orice clip.
Prea bine. S mergem.
Femke deschise ua. Ca un adevrat servitor, fcu un semn ca lordul Danar s ias primul.
Cei doi soldai luar poziie de drepi i schiar cte o plecciune.
V rog s ne urmai, domnul meu, i ceru politicos unul dintre ei.
Se rsuci pe clcie i porni pe coridor, s le arate drumul. Cellalt mergea alturi de el.
Danar fcu dup cum i se spuse, pstrnd o distan de civa pai, ca s poat vedea n
fa. Femke venea dup el, rsucindu-i ncontinuu capul, de parc s-ar fi uitat uimit la tablourile
i decorul coridoarelor, cnd de fapt era atent la cea mai mic ameninare.
Palatul nu era o cldire mare, ci mai degrab un complex de cldiri legate ntre ele prin
coridoare din piatr, ceea ce ddea impresia unei construcii uriae. Se mrise treptat de-a lungul
secolelor. Diferii regi adugaser seciuni noi, teoretic pentru a spori mreia locului, dar n
realitate pentru a-i lsa amprenta personal. Thrandorul fusese o ar panic pe parcursul
istoriei, aa c, fr pornirea naional de a se extinde i a cuceri pe care o simeau alte popoare,
regii n-aveau prea mare lucru de fcut, dect s menin taxele sczute pentru ca populaia s fie
mulumit i s construiasc edificii pe care generaiile viitoare aveau s le asocieze cu domnia
lor.
Femke mai vzuse o parte din palat i din domeniile aferente n timpul scurtei sale vizite
dinainte de uciderea baronului Anton, dar cei doi gardieni i conduser repede ntr-o zon pe care

n-o explorase. Senzaia de necunoscut i dubl agitaia. ncerc pe cat posibil s se mite calm i
netulburat, dei ochii i fugeau n toate prile, incapabili s stea locului.
n cele din urm, cei doi soldai ajunser n faa unei ui, iar unul dintre ei btu puternic
de dou ori.
Intr, porunci o voce.
n momentul n care ptrunse n ncpere, nelinitea lui Femke deveni i mai puternic.
Era o morg. i asta nu nsemna dect un singur lucru: nc o moarte.
Regele era acolo, iar pe chipul sever i se citea un amestec de tristee i mnie. O pnz
acoperea un cadavru ntins pe o mas lung n spatele lui. n ncpere se simea un miros ciudat,
dar Femke nu vru s se gndeasc la lucrurile care l provocaser.
Soldaii l salutar pe rege. Danar i Femke fcur o plecciune.
Mulumesc, zise regele Malo, semnalndu-le soldailor s plece i lordului Danar s
vin mai aproape. mi pare ru s v chem att de devreme. Am simit c trebuie s las confortul
deoparte i s ncerc s dau de capt acestei chestiuni ct de repede pot.
Ce s-a ntmplat, Maiestate? ntreb Danar curios. A avut loc o alt crim? Dac da, ce
legtur am eu? Sunt implicat n vreun fel?
Da, a avut loc o alt crim, dar motivul ei a fost mult mai clar dect pentru celelalte. n
momentul de fa, nu suntei direct implicat. Totui, dat fiind c-ai sosit ieri, sincronizarea
evenimentelor e mai degrab nefericit. Ambasadoarea Femke a evadat ast-noapte.
A evadat? ntreb Danar pe nersuflate. Vocea lui ocat i sun foarte convingtor lui
Femke. Era impresionat, cci nu crezuse c Danar va juca bine. Deci Femke e acuzat acum de
o alt crim? Cine e victima acum?
Nu sunt dovezi c ambasadoarea Femke a ucis pe cineva de data asta, rspunse regele
atent. De fapt, e greu de crezut c s-a ntmplat aa. Persoana ucis este un tnr gardian care era
de paz n faa celulei sale asear, dar nu neaprat Femke l-a ucis. Ambasadoarea a avut ajutor
din afar. Credem c acest brbat a ajutat-o, spuse el, trgnd cearaful care acoperea cadavrul de
pe mas. l cunoatei?
Vai! l tiu, rspunse Danar trist, n timp ce i miji ochii, iar Femke i arunc o privire
ptrunztoare. Numele lui este Ennas i lucra n palatul din Shandar. L-am vzut acolo, dei nu
sunt sigur care era rolul lui n palat.
Femke era de dou ori uluit. Trupul unui brbat care i dduse viaa pentru libertatea ei
era i aa un oc foarte mare, dar cnd l auzi pe Danar mrturisind c-l cunoate, i nghe
sngele n vine. Ce era n mintea lui? i pierduse de tot simul realitii cnd l vzuse pe colegul
ei, Ennas, zcnd fr suflare? Fusese cuprins de durerea morii sale?
tiai c e aici, n Mantor? ntreb regele ncet, continund s urmreasc atent chipul
lui Danar.
Nu, nu tiam. Nu-mi amintesc s fi fcut parte din grupul ambasadoarei Femke. Dac
sunt bine informat, a luat cu ea doi servitori i doi soldai. Sunt sigur c Ennas nu era unul dintre
ei, rspunse Danar gnditor.
Femke era impresionat. Cnd Danar recunoscuse la nceput c-l tie pe Ennas, crezuse c
avea s-i dea de gol, dar el de fapt minea cu iscusin. Amesteca doza perfect de adevr cu
inveniile sale, pentru a face povestea credibil.
l subestimase, i ddu ea seama, mintea fiindu-i nc n stare de oc dup ce-l vzuse pe
Ennas pe mas.
Dar tu, tinere? l tii pe acest Ennas? o ntreb regele politicos pe Femke.

Nu tiu, Maiestate. Figura lui mi pare cunoscut. Dar n palatul imperial lucreaz att
de muli oameni, nct e greu s fiu sigur. nc n-am avut ocazia s-i cunosc pe toi. Nu lucrez
acolo de mult.
Regele i miji iar ochii n timp ce o privea pe Femke rspunznd. Inima fetei ncepu s
bat mai tare, cci crezu c vzuse dincolo de deghizarea ei. O scnteiere care aproape ar fi putut
nsemna recunoaterea i se citi n ochi, dar momentul de luciditate trecu i regele ddu din cap,
acceptndu-i rspunsul.
neleg. i n acest palat lucrurile stau cam la fel. Ai nevoie de ani ntregi ca s-i
cunoti pe toi cei din personal, nu mai vorbesc de cei care vin i pleac. Eu nc nu-i tiu pe toi
dup nume i fac eforturi mari s-i nv. Nu-i face probleme. Ambasadoarea nu va putea s fug
pentru totdeauna. Mai devreme sau mai trziu, va nfrunta acuzaiile care i se aduc. O s discut
mai multe despre asta cu mpratul vostru, atunci cnd va sosi. n timpul acesta, v sugerez s
rmnei amndoi, pe ct posibil, n camerele voastre, n caz c se mai ntmpl ceva nefericit.
Desigur, Maiestate, cum dorii. Dac se poate, a vrea s mai discutm nainte ca
Maiestatea Sa Imperial s soseasc, dar neleg dac, din pricina evenimentelor, nu este posibil,
spuse Danar politicos.
Mulumesc, lord Danar. Se ntmpl multe lucruri aici pe care nu le neleg. O s v
chem mai trziu. Mulumesc c ai venit att de repede. V rog s plecai acum. Trebuie s m
gndesc la aceast ntorstur a lucrurilor, cci sunt multe care nu se potrivesc dup cum ar
trebui. ncerc s neleg ce a vrut ambasadoarea Femke s obin prin aciunile ei, dar nimic nu se
leag. O plimbare n grdin ar trebui s m ajute s gndesc mai limpede.
Danar i Femke fcur o reveren i ieir din ncpere. Cei doi soldai ateptau afar i
luar imediat poziie de drepi n momentul n care se deschise ua.
Dorii s v conducem napoi n apartament? l ntreb unul dintre ei pe Danar.
Nu, nu e nevoie, mulumesc, rspunse el cu un zmbet prietenos. Cred c am reinut
drumul i pot oricnd s ntreb pe cineva dac nu sunt sigur. Regele spunea c va merge afar
pentru o plimbare. Date fiind evenimentele tulburi din ultimele sptmni, a putea s v sugerez
c ar fi mai bine s-l nsoii pe el? n ultima vreme, palatul s-a dovedit a fi un loc periculos. Nu
mi-ar plcea s m gndesc c Maiestatea Sa e singur n grdin n momentul sta. i aa relaia
dintre rile noastre a fost serios afectat, s nu riscm o catastrofa total, bine?
Cei doi soldai se uitar unul la altul, apoi la lordul Danar. ncuviinar i fcur o
plecciune.
Vom proceda dup cum propunei, domnul meu, spuse unul dintre cei doi. Mulumim.
Danar ddu din cap ctre ei, apoi o lu la pas pe coridor, cu Femke venind, i de data
aceasta, la mic distan n urma lui. Lordul nu se ntoarse s vad dac ea era acolo i nici nu
vorbi deloc cu ea. Pur i simplu se ndrepta n linite ctre reedina oaspeilor, pe acelai drum pe
care veniser.
Femke i nelese tcerea, cci i ea era adnc pierdut n gnduri. O parte din mintea ei l
plngea pe Ennas, n timp ce cealalt ncerca s-i imagineze succesiunea de evenimente care l-ar
fi determinat s-l ucid pe paznic i s ncerce s evadeze. n cap nu avea dect imaginea lui
Ennas pe masa de la morg. Din nefericire, aceast neatenie la ce se ntmpla n jur nu putea
veni ntr-un moment mai nepotrivit.
Simi cea mai nensemnat dintre micri, dar fu de ajuns ca s-i ntrerup reveria i s
semnaleze pericolul n mintea ei. Fr s se gndeasc, se arunc nainte i l mpinse pe Danar
ctre stnga. Un pumnal trecu razant pe lng Femke, direct pe traiectoria pe care mergea Danar.
Cineva ieise de dup un col din fa i lansase lama cu o precizie mortal. Femke ateriz greoi.

Trase concluzia c acel cineva trebuia s fie Shalidar. Spioana se ridic din nou n picioare ntro clipit.
ntoarce-te n apartament, i porunci ea lui Danar, care se lovise de perete i czuse pe
podea. Nu deschide ua dect n prezena grzilor regale. Ajung i eu acolo ct pot de repede.
Spunnd acestea, o lu la fug pe coridor i ddu colul, pe urmele asasinului. Ce avea de
gnd s fac atunci cnd l va ajunge din urm, Femke nu era sigur. Shalidar avea cu siguran
mai multe arme, iar ea nu poseda niciuna, dar voia cu disperare s-l prind. Acum era o chestiune
de principiu. Mucase momeala. Restul inea numai de ea.
Dup ce lu colul, Femke vzu pentru o fraciune de secund o siluet care dispru n
fug pe un alt coridor lateral, puin mai n fa i la dreapta. Acceler ct putu de tare i se inu pe
urmele ei. Dup ce ajunse pe coridorul lateral, o pierdu din nou din vedere, cci silueta coti iari
n micul labirint de holuri din acea parte a palatului.
La naiba, se mic repede!, se gndi ea, ducndu-se glon ctre urmtoarea intersecie,
unde se opri i ciuli urechile. Covorul gros estompa sunetul pailor asasinului, dar nu l reducea
de tot. Femke auzi ndeajuns ct s-i dea seama c o cotise din nou la dreapta. Merge n cerc,
realiz ea cuprins de panic. Dac Shalidar ajunge la Danar nainte ca acesta s se fi micat,
vulpea btrn va avea parte de o a doua ans. Gndul c Shalidar ar putea rzbi pn la Danar
nainte ca ea s-l prind din urm i ddu i mai mult for, aa c aproape zbur pe coridor n
urmrirea lui. Cnd ajunse la urmtoarea intersecie, asasinul o luase la dreapta din nou i-l vzu
iar pentru o clip, disprnd n fa, ntr-o curb a coridorului.
Femke trecu prin locul unde l lsase pe Danar n urm cu un minut i descoperi
mulumit c nu se mai afla acolo. Dac avem noroc, asasinul n-o s-o ia pe acelai drum ca
Danar, se gndi ea. Femke nu vzu pumnalul asasinului nicieri pe coridor, deci probabil c
fusese luat ori de Shalidar, ori de Danar.
Numai de-ar fi Danar, se ruga ea n timp ce alerga pe coridor ct o ineau picioarele, cu
dinii ncletai, ntr-o hotrre teribil.
Dintr-odat, ajunse la o intersecie n care se ntlneau patru culoare i se opri brusc. Spre
uimirea ei, nu era nici urm de asasin nicieri, dei vedea destul de departe n toate direciile.
Nimeni nu putea alerga att de repede.
ncercnd din rsputeri s-i controleze gfitul, Femke i ciuli urechile pentru a auzi
paii asasinului. La nceput, crezu c pulsul care i bubuia n urechi i masca fuga, dar, pe msur
ce-i calma respiraia, i ddu seama c n-are ce s mai aud. Shalidar dispruse.
S te ia naiba, Shalidar! strig ea frustrat, lovind cu pumnul unei mini n palma
celeilalte, ntr-un gest de enervare extrem. S ajungi n iad!
Probabil c asasinul se strecurase pe una dintre numeroasele ui aflate de-a lungul
coridoarelor, dar Femke n-avea cum s tie dac trecuse de ascunztoarea lui sau dac aceasta se
afla mai ncolo. i ddu seama c, dei nu-l prinsese pe asasin, nu dduse nici peste lordul Danar.
Asta era bine, nsemna c nici Shalidar n-avusese cum s-l vad, dar i derutant, cci se ateptase
ca Danar s se ntoarc n camera lui pe acest drum. Danar dispruse i el.
Pentru numele lui Shand, ce se ntmpl?, se ntreb ea. Ce ar trebui s fac mai
departe? S caute n camerele din apropiere ar fi periculos, cci Shalidar ar putea avea capcane
pregtite pentru ea. Acum, logic era s se ntoarc n apartamentul lui Danar.
Ca s fie sincer, Femke nici nu se ateptase s-l prind pe Shalidar. i dduse ocazia s-l
atace pe Danar fr ca lordul s fi fost nconjurat de soldai, iar asta fusese partea cea mai riscant
a planului. Era ntr-un fel mulumit c Danar nu fusese rnit. Shalidar n-o s mai aib o ocazie
att de bun. Faza urmtoare a planului era s se duc la rege i s aranjeze ca ambasadorul
shandez s fie nconjurat de cel mai puternic cordon de securitate posibil. Cu puinul timp care i

mai rmsese lui Shalidar s-i duc la bun sfrit contractul, Femke era sigur c va ncerca ceva
riscant, mai degrab dect s piard atta aur. i atunci ei vor pune mna pe el. Prin demascarea
lui Shalidar n faa regelui, era sigur c-i va cura numele i va putea readuce puin ncredere
n negocierile de pace pe care le ncepuse. Dac nu-i ieea asta, mai avea un plan de rezerv care
era la fel de convingtor.
Exista totui un detaliu care o deranja. Avea senzaia c, n secundele n care-i zrise
inamicul, i scpase ceva esenial. Nu putea defini ce anume, iar acum nu era momentul s se lase
distras. Spioana tia c era vulnerabil, expus la intersecia coridoarelor. Trebuia s se
ndeprteze de locul acela, ceea ce o oblig s ia o decizie.
Nehotrt ntre a-i relua cutarea pe drumul pe care venise i a se ntoarce n
apartament, Femke alese a doua variant, ca s vad dac Danar sosise acolo pe o alt cale. Dac
Danar era acolo, atunci ar fi putut s treac imediat la urmtoarea faz a planului. Dac nu, atunci
Femke trebuia s-l caute, spernd c Shalidar nu pusese din nou mna pe el.
Danar nu era sigur dac ar fi trebuit s se simt ofensat de faptul c Femke l trata ca pe
un bieel care avea nevoie de protecie. ntr-adevr, i salvase viaa atunci cnd l mpinsese din
calea pumnalului, dar ego-ul su nu se art prea ncntat cnd l trimise n camera lui, n timp ce
ea o lu la fug, nenarmat, pe urmele asasinului.
nainte ca el s se ridice n picioare, Femke dispruse deja dup col. ntr-un gest de
iritare, i scutur tunica i pantalonii. ns nainte de a termina, o mn i astup dintr-odat gura
i simi marginea rece a unui cuit lipindu-i-se de gt.
Hai pe aici, lord Danar. Vreau s discutm un pic nainte s te ucid, i opti n urechea
dreapt vocea uiertoare a lui Shalidar.
Danar era mpietrit, dar n-avea ncotro. Dac nu coopera, va fi mort n cteva secunde.
Dac s-ar fi dus cu asasinul, ar fi fost o mic ans ca Shalidar s fac o greeal. Cum reuise s
ajung n cteva clipe din faa n spatele lui? Era vreun magician care putea disprea dintr-un loc
i aprea n altul? Dac nu, atunci dup cine alerga Femke?
Shalidar l trase pe Danar pe ua unui depozit care se gsea la civa pai mai ncolo, pe
coridor. Asasinul nchise uor ua n spatele lor i apoi rmase nemicat, de parc ar fi ateptat
ceva. Nu dup mult timp, Danar auzi cum cineva trece n fuga prin faa uii. Dup cteva
secunde, o alt persoan alerga pe coridor.
Aa, opti bucuros Shalidar. N-ar trebui s mai fim deranjai pentru o vreme. Dac
ncerci s strigi, n-o s apuci. Acest cuit este foarte ascuit i o s-i secioneze traheea ntr-o
clip dac nu faci exact ce-i spun. nelegi?
Danar ncuviin cu o foarte uoar micare a capului.
Bun, zise Shalidar, lundu-i mna de la gur, dar cuitul de la gtul tnrului lord nici
nu se clinti. Acum, c ne nelegem, ai putea ncepe prin a completa nite spaii libere. Ce-mi
pregtete Femke?
Femke? De unde s tiu? Eu doar ce-am venit
Nu face pe inocentul cu mine, Danar, l ntrerupse Shalidar, mrind furios. tiu c ai
scos-o din nchisoare. tiu c acum cteva clipe ea era pe coridor. Ce sper s obin dac m
pune s te omor?
S m omori? Ce vrei s spui? Femke m place. De ce ar vrea s m omoare? ngim
Danar, hotrt s-l duc de nas pe Shalidar.
Dac te atepi s cred c nu eti implicat n asta, domnule ambasador Danar, spuse el,
accentund ironic titlul de parc ar fi fost mizerabil, atunci probabil c m crezi cel mai mare
prost din Shandar. Nu sunt prost, Danar. Nu te ajut cu nimic s te prefaci. Femke ori crede c e
suficient de bun nct s m prind, ori are vreun motiv s vrea s scape de tine. Partea trist n

ceea ce te privete e c n ambele cazuri tu ajungi s mori. Vezi tu, Femke n-o s fie niciodat
suficient de bun s pun mna pe mine, iar dac te vrea mort, e dispus s plteasc bine.
Eu eu
Vd c n-o s scot mare lucru de la tine, nu? Adic n afar de cele o mie cinci sute de
monede de aur pe care le-am primit deja. S fii sigur c o s cheltuiesc cu folos banii de pe urma
ta, Danar. Dar capul tu nu merit preul sta. Eti jalnic. Probabil c-i dai seama i tu c Femke
e spioan pn n mduva oaselor. Te-am urmrit. i-am vzut privirea din ochi. Probabil c tii
c nu-i mprtete iubirea i asta n-o s se ntmple niciodat. Femke s-a folosit de tine din
momentul n care ai ajuns n Mantor. S-a folosit de tine aa cum se folosete de toat lumea, ca de
un mijloc pentru scopurile ei, un pion ntr-un mare joc de-a oarecele i pisica. Ei bine, Danar,
aici att tu, ct i Femke suntei oareci, iar eu sunt pisica. i m tem c prdtorul trebuie s-i
ucid prada.
Stai! Nu! i spun tot! se oferi disperat Danar. Nu trebuie s m ucizi, Shalidar.
A, deci tii n sfrit cum m cheam. Bun! Ce pune la cale obraznica de data asta?
Danar inspir adnc i ncerc exasperat s se gndeasc la o poveste plauzibil. Cuitul
care l apsa pe gt ncepu s-l preseze ceva mai tare, sporindu-i starea de disconfort. Ls
deoparte orice intenie de a mini, apoi i pierdu complet calmul. Blbindu-se panicat, i spuse
despre planul de baz. Acum era oricum irelevant, se gndi. Primul plan nu funcionase. Totul
depinsese de Femke, dac ar fi reuit s-l mpiedice pe Shalidar s pun mna pe el din prima
ncercare. Dar asasinul fusese cu un pas naintea lor.
Shalidar ascult linitit pn cnd Danar termin de povestit cum plnuiser s-i cear
regelui s organizeze n urmtoarele zile o paz att de solid n jurul lui, nct ar fi fost imposibil
ca Shalidar s se apropie fr s fie recunoscut. Soldailor li s-ar fi poruncit atunci s-l opreasc i
s-l caute de arme cu orice ocazie. Cnd mpratul avea s soseasc, Femke urma s se foloseasc
de influena de care se bucura pe lng el pentru ca Shalidar s fie demascat. Astfel, Femke i
relua postul de ambasador i-i recpta buna reputaie.
i-ar conveni i ie ca Femke s fie o ambasadoare respectabil, observ n treact
Shalidar. O relaie cu o ambasadoare ar fi mai puin ruinoas pentru numele familiei, nu? Dar
sunt sigur c membrii mai tradiionaliti ai clanului n-ar privi att de favorabil flirturile tale cu o
spioan. Ar fi fost att de bine. Din nefericire, n-am apreciat niciodat ndrgostiii i, de fapt,
nici dragostea. Nu sunt genul romantic.
Shalidar se opri i Danar i nchise ochii strns, ateptndu-se s simt n fiecare clip
cum cuitul i secioneaz gtul. Asasinul cptase ceea ce voia. Danar nu se putea gndi la vreo
cale de scpare din situaia asta. Moartea prea inevitabil.
S-ar fi putut oferi s-i dezvluie i planul de rezerv al lui Femke, dar n-ar fi ctigat mare
lucru. Dac i-ar fi spus i restul, ar mai fi obinut cteva secunde, dar Shalidar prea deja
mulumit cu informaiile pe care le primise. Danar tia mai multe. Mult mai multe. i faptul c le
inea numai pentru el era o mic surs interioar de triumf.
ncerc s nu se gndeasc la ce ar simi dac lama i-ar seciona traheea, dar mintea i era
plin de imaginile unei mori lente i sngeroase. Apoi, spre surprinderea sa total, Shalidar i
ddu o raz de speran.
Femke a fost o pacoste nc de cnd am ntlnit-o prima dat. Spune-i c, dac vrea s
mai triasc, trebuie s se predea n faa regelui i s-i asume responsabilitatea pentru moartea
baronului Anton i cea a contelui Dreban. Dac face asta, nu m voi amesteca n deciziile curii
regale i nici n-o s-o mai deranjez dac evadeaz din nou din nchisoare. n plus, trebuie s
promit c nu se mai amestec n treburile mele de acum ncolo. Dac descopr c-a fcut asta,
atunci o s-o vnez pn la captul pmntului i o s-o omor. E clar?

Absolut, Shalidar. O s-i transmit mesajul tu imediat.


Da, aa o s faci, pentru c, dac nu, o s mori nainte s mai ai a doua ans, scrni
asasinul i apoi nfipse ceva ascuit n piciorul lui Danar. Lordul tresri i simi cum lama
cuitului apsat pe gt i tie uor pielea. Un firior de snge ncepu s i se scurg pe gt, iar el se
ntreb ce naiba fcea asasinul.
Shalidar l mpinse ctre u, dar n-o deschise imediat. Tnrul simi o zvcnire n picior,
acolo unde fusese nepat, i dintr-odat l cuprinse o stare de ru.
Dac vrei s trieti, atunci ai face bine s ajungi repede la Femke. Spune-i c te-am
binecuvntat cu o ran plin de nepthis. E o otrav rar, dar tiu c Femke a mai folosit-o. Dac
ai noroc, o s-i dea antidotul. Nu pierde vremea, Danar. Nepthisul i face efectul repede. Succes
i nu uita de mesajul meu.
Spunnd asta, Shalidar deschise ua, lu cuitul de la gtul lui Danar i-l mpinse cu putere
n spate, trimindu-l afar, pe coridor. Ua se trnti napoia lui. nainte s-i poat redobndi
echilibrul, auzi cum o cheie se rsucete n broasc.
Cuprins de furie i profund insultat, tnrul lord se ntoarse i ncepu s bat n u cu
pumnul ncletat. Era un gest inutil, fiindc era n continuare nenarmat, dar Danar se simi mai
bine dup acest mic act de sfidare.
Lordul nu tia cum acioneaz otrvurile, aa c nu fcu nici un efort ca s-i domoleasc
furia clocotitoare i porni n fug spre camerele de oaspei. Nu tia dect c trebuia s ajung ct
mai repede la Femke, pentru ca ea s-i dea antidotul. Nu gndea bine, cci, mnios fiind i fugind
n loc s se calmeze i s mearg la pas, Danar ncepu s mprtie rapid toxina mortal n tot
corpul.
CAPITOLUL 15
Regele Malo se plimba prin grdinile palatului, iar n minte i zumziau diverse teorii. Era
cuprins de furie de cte ori se gndea la uciderea prietenului su drag, Anton, dar acum era
preocupat s rezolve misterele recente. Malo nu mai avusese parte niciodat de attea intrigi la
palat.
Cnd era copil, regelui i plcea s rezolve jocuri de perspicacitate. Profesorii si se
minunau de puterea sa de judecat i de ndrjirea de a duce o problem pn la capt. Era o
calitate care i fusese de folos n timpul domniei, dar din labirintul complicat de acum prea
imposibil de ieit.
Thrandorul se bucurase de mai bine de patruzeci de ani de pace cu vecinii. Regele Malo
avusese de nfruntat multe probleme diplomatice, dar niciuna nu ajunsese pn n punctul n care
s fie nevoie de arme, asta pn la invazia din anul precedent a nomazilor terachii din inuturile
pustii de la sud de grani. De atunci, lumea a luat-o razna, se gndi Malo cu tristee. Se vrsase
snge din plin, magicieni apruser de nicieri pentru a se duela n faa porilor oraului i acum,
dup ani de via previzibil la curtea din palatul regal, apare deodat un val de crime, hoie i
nelciune.
De ce?, se ntreb el n gnd. De ce acum i de ce aici? Ce avea de ctigat
ambasadoarea Femke dac i omora pe Anton i Dreban? Dar oare ea i ucisese? Care era legtura
dintre cei doi brbai i ambasadoare?
Malo nu tia ca Anton i Dreban s fi avut afaceri comune. Se prea c lui Anton nu-i
plcea deloc de conte i-i blocase tentativele de a dobndi influen la curtea regal. Dreban avea
o reputaie ndoielnic. Malo era contient de caracterul necinstit al contelui, dei nu vzuse
niciodat dovezi ale vreunor activiti ilegale sau legate de trdare. Dac Dreban uneltea pentru a
pune mna pe putere, atunci secretul su rmsese intact.

Din cte tia regele, ambasadoarea Femke i baronul Anton se ntlniser o singur dat,
cnd Femke adusese la curte darurile de la mpratul Surabar. Contele Dreban nu fusese prezent
n momentul acela. Regele tia c Femke i Dreban nu se mai ntlniser nainte ca el s fie
omort, dei era posibil s se fi vzut n timpul sesiunii deschise a curii la care participase i ea.
Acum, ambasadoarea evadase din temnia palatului, isprav pe care regele o crezuse
imposibil. Tipul sta, Ennas, pe care lordul Danar l identificase ca fcnd parte din curtea
shandez, avusese vreun rol n jefuirea trezoreriei regale i n evadarea lui Femke? Cnd ajunsese
n Mantor? De ce luaser tlharii att de puin? Ar fi putut cu uurin s duc mai mult. Erau mii
de ntrebri la care lui Malo i-ar fi plcut s gseasc rspunsuri nainte de sosirea mpratului
shandez, dar regele nu prea avea anse s descopere adevrul dac nu-l ajuta inspiraia sau dac
Femke nu era gsit.
Lui Malo i prea ru c n-o vizitase ct fusese reinut. Irosise ocazia de a o chestiona
mai amnunit pe ambasadoare n legtur cu crimele, gndindu-se c ar trebui s atepte pn la
proces, ca s evite s influeneze rezultatul. Acum se confrunta cu un dezastru de nedescris:
mpratul Shandarului avea s ajung n dou zile; Malo nc nu tia care fusese motivaia
crimelor; ambasadoarea Femke era din nou liber prin ora; gardienii omorser un shandez pe
terenurile palatului pentru c nu se oprise la ordinul lor; i peste toate astea, Malo provocase
nemulumirea negustorilor thrandorieni, care se plngeau c porunca sa de a nceta comerul cu
imperiul shandez le distrugea afacerile. Thrandorul ncepea s-i revin la normal dup cele dou
btlii recente. Malo nu voia s mai provoace i alte conflicte, mai ales nu cu un vecin att de
puternic. Viaa nu fusese niciodat simpl, dar Malo ncepea s se ntrebe dac nu cumva era prea
btrn ca s se ocupe de genul acesta de situaii.
Oare vizita mpratului shandez o s clarifice lucrurile sau o s le tulbure i mai mult?,
se ntreba el trist.
Noul ambasador, lordul Danar, era un tnr destul de binevoitor, dar Malo simise c n
dimineaa aceea nu spusese ntregul adevr. Tnrul vorbise politicos i recunoscuse c-l tia pe
intrusul ucis, ceea ce fusese o mrturisire la care Malo nu se ateptase. Dar, cu toat inuta lui
calm i chipul aparent onest, ambasadorul ascundea ceva. De asemenea, regele era sigur c
servitorul ambasadorului tia mai multe dect recunoscuse. Dac era forat, biatul ar fi putut fi
o bun surs de informaii, se gndi Malo. Trucul ar fi s-l separe de ambasador suficient de
mult timp nct s-l poat chestiona ndeaproape. Asta s-ar putea s nu fie uor, dar era o variant
care merita s fie luat n calcul.
Da, se decise el. Biatul ar putea fi cheia care s dezlege ntregul mister. Dac le spun
gardienilor s-l opreasc data viitoare cnd va fi trimis dup vreun comision, o s le cer s-l
aduc la mine. Fr scutul pe care l-ar impune prezena stpnului su, biatul ar putea s spun
mai multe.
Regele zmbi abtut. N-avea de gnd s-l rneasc pe flcu, dar se va folosi de
intimidare dac va fi cazul. Unui servitor pus n faa ntrebrilor directe ale unui rege i va fi greu
s nu dea rspunsuri. Malo nu era un om prefcut din fire, dar situaiile ciudate cereau soluii
radicale.
Femke ajunse la camerele de oaspei din aripa de vest. l strig pe Danar, dar nu primi nici
un rspuns. Nu era surprins. Primul impuls fu acela de a o lua napoi pe unde venise, n sperana
de a-l zri, dar se gndi mai bine i decise c n-ar fi prea nelept. Danar ar putea s se ntoarc la
apartament pe cteva trasee diferite. Nu. Femke venise n apartament ca s-l ntlneasc i aici
avea s rmn.

Din instinct, arunc o privire ctre alarmele pe care le instalase la ferestre i-i ddu
seama imediat c se umblase la cel puin una dintre ele. Ridic imediat garda. Era posibil ca
persoana care deranjase mecanismul de alarm s se afle nc acolo.
Cnd intr n apartament, i se ridic prul pe ceaf. Se purta natural, dar simurile i erau
ncordate pentru a localiza intrusul. Totul era tcut. Nu erau multe locuri n care cineva putea s
se ascund eficient. i puse mintea la contribuie. Dac a intra aici cu fora, unde m-a
ascunde? se ntreb ea.
n dormitor, i zise. Dac ar intra cineva n dormitor, i-ar lua cel mai probabil prin
surprindere. Acolo are cele mai multe anse s gseasc intrusul.
Dect s dezvluie informaii prin micrile sale, Femke hotr mai degrab s dea buzna
direct i s vad ce e n dormitor. i anunase deja prezena cnd l strigase pe Danar, atunci cnd
intrase prima dat n sufragerie, deci nu mai avea nimic de ctigat dac ncerca s fie silenioas.
n schimb, narmndu-se cu o lamp de metal ce-i era la ndemn, Femke ddu ua de perete
cnd intr, ca s se asigure c nu sttea cineva dup ea. Ua se balans liber. Nu era nimeni.
Femke se ghemui i verific sub patul uria, aezat pe mijloc. Nici acolo nu era nimeni.
Era evident c nimeni nu se ascundea dup draperii, iar uile dulapului erau nchise perfect, ceea
ce era greu de fcut din interior, dar Femke se apropie cu atenie de ifonierul nalt din lemn.
Puse mna pe mner i trase repede uile dulapului, srind n acelai timp napoi. n afar
de haine, n dulap nu mai era nimic. Camera era n regul. Femke rsufl uurat i reveni n
sufragerie.
Cnd intr din nou n ncpere i se ntoarse s verifice baia, Femke simi o micare n
spatele su. Nu avu nici o ezitare. Fr nici un avertisment, Femke se rsuci pe piciorul stng, iar
pe dreptul l ridic, pregtit s loveasc. Intrusul, rapid ca un fulger, i opri lovitura cu mna, dar
nainte s se concentreze pe figura omului, ea i continu atacul, rsucindu-i corpul i izbindu-l
pe brbat sub brbie cu piciorul stng. Acesta se ddu napoi cltinndu-se.
Au! De ajuns! se auzi o voce familiar.
n timp ce se rsucea, Femke arunc lampa deoparte i-i deprt braele, ateriznd agil
n picioare. Minile se aezar automat ntr-o poziie defensiv. n faa ei se afla Reynik, cu o
figur ovin, inndu-se cu o mn de brbie i ridicnd-o pe cealalt, fcndu-i semn s se
opreasc.
Reynik! uier Femke furioas. Ce crezi c faci aici? Trebuia s fii cu ochii pe
Shalidar.
Am ncercat. L-am urmrit de cnd am plecat de acas, dar Shalidar e un client
alunecos. l pusese pe unul dintre oamenii lui s-l supravegheze. M bucur c m-ai avertizat c sar putea ntmpla asta, altfel a fi fost prins. M-a plimbat bine de tot prin partea de sus a oraului,
nainte s ajung la palat. Locul sta afurisit e ca un labirint. Credeam c m descurc destul de
bine dup cercetrile din sptmnile trecute, dar l-am pierdut. M-am gndit c cel mai bine e s
vin aici s te previn.
Ai cam ntrziat, mri Femke, cci furia nu-i dispruse chiar de tot din voce. i-a
lansat atacul acum mai puin de zece minute.
Danar? ntreb Reynik, dintr-odat ngrijorat.
Nu tiu, oft Femke, dnd din cap. Am reuit s-l mping din calea cuitului lui
Shalidar. Apoi i-am spus s vin aici i eu m-am dus dup Shalidar. Nu l-am ajuns din urm, iar
Danar a disprut. Nu tiu ce s-a ntmplat, dar m tem de tot ce e mai ru.
O! Pe Shand! exclam Reynik pe un ton ngrozit.
Ce-i? Ce s-a ntmplat, Reynik?

nainte s-l pierd din vedere, Shalidar s-a ntlnit cu cineva aici, n palat. Nu tiu cine
era, pentru c n-am putut s vd persoana cu care vorbea. mi pare ru, Femke. Eu sunt soldat, nu
spion. Shalidar i ddea indicaii. Nu pot fi sut la sut sigur, dar presupunerea mea este c
Shalidar nu lucreaz singur aici, n palat.
Femke simi c i se face ru. O mulime de detalii se legau, completnd ultimele csue
goale ale unui careu. Imaginea care ieea la iveal nu era una plcut. Dac asociatul lui Shalidar
de aici, din palat, nu era doar unul dintre servitorii si? Dac acest asociat era i el tot un asasin?
Atunci o mulime de lucruri ar fi mai uor de explicat. Cnd Femke o luase la fug dup persoana
care aruncase cuitul ctre Danar, simise c ceva e n neregul cu urmrirea. ntruct presupusese
c Shalidar fusese cel care aruncase cuitul, i fusese imposibil s scape de senzaia asta. Acum
era perfect logic. Cel care aruncase lama nu fusese Shalidar. Ceea ce nsemna c
Pe dinii lui Shand! pufni Femke, ntorcndu-se i pornind n fug spre u.
Ce e? ntreb Reynik, urmnd-o automat. Ce s-a ntmplat?
Atacatorul de mai devreme n-a fost Shalidar. Danar e n pericol mai mare dect mi-am
imaginat.
Femke trase cu putere de u i alerg pe coridor, unde se opri dintr-odat. Reynik veni
dup ea i rmase pe moment derutat de expresia de pe chipul ei. Oscila ntre plcere, teroare,
team i nesiguran. i urmri privirea de-a lungul coridorului pn l vzu pe lordul Danar,
cltinndu-se pe culoar ca i cnd ar fi fost beat.
Femke pru mpietrit, dar Reynik se repezi s-l ajute pe tnrul nobil, care se prbui n
braele lui cu un geamt de durere. Reynik se dezechilibr, cci Danar i pierduse controlul
membrelor i devenise total neputincios, lsndu-l pe tnrul soldat s-i poarte ntreaga greutate.
Repede, ajut-m s-l ducem n camer. Probabil c e rnit. Ia-l de braul cellalt i o
s-l crm mpreun! Eti gata? i porunci Reynik lui Femke.
Tonul su hotrt i indicaiile precise erau exact ceea ce-i trebuia lui Femke pentru a se
lansa din nou n aciune. l ridicar pe Danar ntre ei, l duser n sufragerie i-l aezar pe
canapea.
Unde sunt servitorii cnd ai nevoie de ei? bombni Femke furioas. Se aez n
genunchi lng tnrul lord i ncepu s-l ngrijeasc.
Avem noroc c nu sunt aici, rspunse Reynik. Prezena mea ar fi greu de explicat. Hai
s nu-i amestecm n asta, bine? Nu vreau s avem i mai multe necazuri.
Adu-mi o crp, te rog. Trebuie s-i cur sngele, ca s vedem cu ce avem de-a face,
rspunse Femke, ignorndu-l.
Danar avea mult snge n jurul gtului, dar de ndat ce Femke terse sngele de la
suprafa, vzu c tietura de la gt era superficial. Se gndi c trebuie s mai fie ceva.
Danar? M auzi? Sunt eu, Femke. Eti n siguran acum. Ai reuit s te ntorci n
apartamentul pentru oaspei. Ce s-a ntmplat? Ce nu e n regul?
Femke turuia ntrebri, dar reui s nu lase panica s i se simt n voce. Danar rspundea
ncet. Ochii, care i erau nc larg deschii, se oprir asupra ei o clip, iar el zmbi cnd o
recunoscu.
Femke. Slav lui Shand, bolborosi el, cu vocea slbit i neclar. Shalidar otrav
nepthis trebuie antidot
Nepthis! exclam Femke ngrozit. Cnd? Ct de mult?
Nu tiu, ngim el, clipind greoi. Am alergat ct am putut de repede
La naiba, Danar! Chiar nu tii nimic? strig Femke ndurerat. Dac alergi, forezi
corpul s pompeze sngele mai repede, aa c otrava se mprtie rapid. Reynik, trebuie s
aducem antidotul repede. Nepthis e o otrav mortal. Danar nu mai are mult.

Dar de unde o s lum un antidot pentru nepthis? ntreb Reynik cu disperare n voce.
Nu tiu dac pot s merg la infirmerie s ntreb. n plus, nici n-am mai auzit de asta pn acum. E
posibil s gsim antidotul la infirmeria palatului? Dac da, a putea ncerca s-l fur, dar eu nu
sunt ho. Sigur m-ar prinde.
Am eu antidotul, zise Femke curajoas. E n geanta mea cea mic.
Pi, nu sta degeaba. Zi-mi unde e geanta i o aduc.
E cu celelalte lucruri care i aparineau ambasadoarei Femke, pe care le-am lsat la
tavern.
Reynik se uit ngrozit la Femke.
Dar asta e n oraul de jos. N-o s pot s m duc i s m ntorc la timp.
E singura ans pe care o are, Reynik. Ori asta, ori stm aici i ne uitm la el cum
moare.
Chipul lui Femke prea chinuit de o suferin interioar pe care Reynik nici nu i-o putea
imagina. Vina din ochii ei ajunse pn la inima sa. ncuviin din cap i strnse din dini hotrt.
O s m duc pn acolo i napoi cu cea mai mare vitez, promise el.
Reynik.
Da?
Fii atent. Gardienii au tras asear n Ennas. E mort, i spuse Femke sec, ncercnd s-i
stpneasc emoiile.
Reynik nu rspunse, dar Femke tia c vetile l loviser din plin. Toate mergeau prost i
se prea c ei nu puteau face mare lucru. Reynik l privi pe lordul Danar i-i observ respiraia
slbit i chipul palid. Era tnr i corpul i era puternic, dar Reynik vzu c nepthisul se instalase
deja n organismul su. Soldatul nu cunotea aceast otrav, dar nici nu trebuia. Faa lui Femke i
spusese tot ce trebuia s afle. tia c speranele sunt slabe. Nu voia s-o lase s nfrunte singur
inevitabilul, dar n-avea ncotro.
O mbri scurt i strns.
Fii tare, spuse el simplu.
i tu grbete-te, i rspunse ea recunosctoare.
Reynik se duse la u, se uit afar n stnga i-n dreapta, apoi dispru n fug. Danar
gemea de durere. Faa i era transpirat toat i att de palid, nct era aproape verde.
Uurel, Danar, i opti ea, mngindu-i uor fruntea. O s fie n regul. Uite, ia o gur
de ap. O s te ajute.
O s mor, nu? ntreb Danar cu vocea aproape stins.
Nu, n-o s mori. Reynik s-a dus dup antidot. O s fii bine, rspunse ea, turnnd un
pahar cu ap din carafa de pe mas.
Cuvintele ei erau curajoase, dar i lipsea convingerea din voce. Danar i ddu seama
imediat.
Bine, spuse, iar buzele i schiar un zmbet ironic. Pentru c nu mi-ar plcea s fi
venit pn aici numai ca s mor nainte s te cuceresc.
Femke i ridic uor capul i-i inu paharul la gur, ca s poat bea. Ochii i erau plini de
lacrimi, dei ncerca s i le stpneasc.
Asta e imposibil, zise ea, necndu-se din cauza emoiilor. Tu eti lordul Danar,
diavolesc de frumos i irezistibil pentru femei. M-ai cucerit deja de ceva vreme, Danar. Pur i
simplu am fost prea ncpnat i prea preocupat de prinderea lui Shalidar ca s recunosc.
Dup ce spuse aceste cuvinte, dei le rostise numai ca s-l fac s se simt mai bine,
Femke i ddu seama c erau adevrate. Danar i ctigase inima. Romantismul nu avusese
niciodat loc n viaa ei; totui, avea n fa un brbat care o vrjise. Fusese foarte hotrt s-o

ctige, ntr-un fel pe care nu-l cunoscuse i nu-l atepta de la nimeni. Realiza acum c era un
brbat pe care ar fi putut ajunge s-l iubeasc, iar el murea n faa ochilor ei. Viaa ei dificil nu
fusese niciodat att de crud.
O spui doar aa, dar i mulumesc, rspunse Danar, pe chip ivindu-i-se un zmbet
dureros.
Nu, Danar, n-o spun doar aa. Vorbesc serios, suspin Femke, nemaiputndu-i stpni
lacrimile, care ncepur s-i iroiasc pe obraji. Puse paharul cu ap napoi pe mas, apoi se
aplec deasupra lui i-l srut tandru. Srutul dur mai multe clipe. Cnd buzele li se desprir n
cele din urm, Femke i aez cu grij capul pe pieptul lui, incapabil s-l mai priveasc.
Diavolesc de frumos i irezistibil, ei? mi place cum sun, dar cred c-ai uitat de
fermector, iste, elegant glumi el, abia rostind cuvintele.
Femke nu putu s rspund. i simea gtul umflat i i se fcuse grea. Lacrimile nu mai
conteneau, iar ea pur i simplu i inea obrazul lipit de pieptul lui i asculta, spernd cu disperare
c va mai rezista suficient ct s primeasc antidotul.
Femke, uite, zise Danar dintr-odat, cu vocea un pic mai puternic i tonul schimbat de
la jovial la serios. Shalidar mi-a zis s-i transmit un mesaj i nu e unul care o s-i plac.
Ce-a spus? ntreb n cele din urm Femke, fr s se mite.
Mi-a zis s-i transmit s te duci la rege. Vrea s-i asumi responsabilitatea pentru
morile lui Anton i Dreban. Dac accepi i nu te mai amesteci n treburile lui de acum ncolo,
promite s nu intervin n decizia curii.
Altceva? ntreb ea ncet.
A spus c-o s te vneze pn la captul lumii i o s te ucid dac nu faci dup cum i
cere.
O, atunci e n regul.
Femke! protest Danar. Vorbete serios. O s te omoare, iar eu
t! Gata, Danar, linitete-te. Stai nemicat. tiu c vorbete serios. N-am vrut s te
agii. Sarcasmul e un prost obicei de-al meu n ultima vreme. O s ne ocupm de Shalidar dup ce
i revii. Acum strduiete-te s rmi calm, n felul sta mpiedici otrava s-i fac efectul.
Trebuie s reziti pn cnd se ntoarce Reynik.
Nu i-am zis, Femke.
Ce nu i-ai zis, iubitule? ntreb ea ncet.
Despre plan tot planul. Nu-i d seama
t! Asta e minunat. Las planul deocamdat. Trebuie s rmi calm. Te rog s m
asculi. Nu vreau s te pierd.
Femke simi cum muchii lui Danar se relaxeaz uor pe canapea. Respiraia i se reduse la
un ritm slab i regulat. Lacrimile ei secaser treptat, cci se concentra pe micarea pieptului su i
ncepu s se roage la orice zeitate care ar fi putut-o auzi ca Reynik s ia antidotul i s se ntoarc
repede. Religia nu jucase niciodat vreun rol n viaa lui Femke, cci o considerase dintotdeauna
un sprijin pentru cei slabi, dar n momentul acesta era att de disperat, nct era dispus s
ncerce orice n sperana unui miracol.
Timpul se tra cu letargia nspimnttoare a unui mar mortuar. Minutele se scurgeau cu
greu, de parc n-ar fi vrut s treac n istorie. Mintea lui Femke hoinrea n aceast nemicare.
Cldura pieptului lui Danar pe faa ei o fcea s se gndeasc la lucruri mai fericite linitea i
pacea unei csue simple la ar, fr griji legate de spionaj, misiuni periculoase sau asasini.
Dup un timp, ncerc s-i imagineze unde ar fi putut s fie Reynik. Oare a alergat pe
strzi pn la tavern? se ntreb. Sau a ncercat s gseasc un cal? Cunotinele lui din garda
regal thrandorian i-ar da un armsar? Nu. De ce ar face-o? Reynik nu ar pierde vremea cu aa

ceva. E tnr i n form. Pregtirea lui militar probabil c l-a determinat s-o ia pe jos, cu cea
mai mare vitez.
Gndurile se transformar din nou n diverse ntrebri. Dac n-a putut gsi geanta? Nu e
prea mare. O s-o ia cu totul sau o s scotoceasc n ea dup antidot? n geant erau mai multe
flacoane. Dac ia unul greit?
Chinul psihic al lui Femke mai dur o vreme. Singura ei uurare era c respiraia lui
Danar era n continuare regulat i linitit. Nu vru s se mite de team s nu-l deranjeze i se
gndi c probabil a adormit, de era att de linitit. Dintr-odat, respiraia i se acceler din nou i l
cuprinse un nou val de panic.
Femke? strig el, cu vocea plin de team.
E n regul, Danar. Sunt nc aici. Ce s-a ntmplat? Ce nu e bine? l ntreb ea,
mngindu-l.
Nu pot s vd nimic. Sunt orb. S-a ntunecat totul, strig el panicat.
Lui Femke i ddur lacrimile din nou. Era nceputul sfritului. Dac otrava se
mprtiase ntr-att nct s-l lase pe Danar fr vedere, nu mai era mult. Reynik trebuia s
ajung ct de curnd, altfel antidotul nu va avea timp s acioneze pentru a-l putea salva.
Nu-i face probleme, Reynik nu mai ntrzie mult. Totul o s fie n regul. Linitetete. ncearc s stai calm.
Femke se ridic i i lu capul de pe pieptul lui. Dei era extrem de dureros s-l
priveasc, ncepu s-l mngie pe fa i pe pr, pentru ca el s simt c ea era acolo. Prea att
de derutat acum, ca un bieel pierdut ntr-o lume ciudat.
Te iubesc, se tngui el. Chiar dac nu te vd, tot te iubesc.
t, sunt aici. i eu te iubesc.
Vocea lui Femke sun spart cnd rosti cuvintele. Corpul lui Danar fu cuprins de spasme i
de tremur. Ea nu mai putea s fac nimic, doar s-l mngie i s atepte sfritul i, din fericire,
nu mai avu mult de ateptat. La un moment dat, Danar ncepu s tremure puternic, apoi rmase
nemicat i fr suflu. Nu mai era n via.
Plngnd ncet, Femke i nchise ochii i mai continu o vreme s-l mngie pe pr. Cnd
Reynik se ntoarse un pic mai trziu, o gsi nc ngenuncheat pe podea, lng Danar, cu capul
pe pieptul lui nmuiat n lacrimi. Soldatul nu era nclinat ctre reacii emoionale puternice, dar
cnd i vzu, se strdui din rsputeri s-i in lacrimile n fru. N-avea s uite niciodat aceast
scen. Se simi neputincios. Nu putu dect s-i pun mna pe umrul lui Femke, n semn de
consolare, i s o strng uor.
Femke i aez i ea mna peste a lui i i-o strnse la rndul ei.
Asta e numai din vina mea, spuse ea ncet. N-ar fi trebuit niciodat s-l aleg pe el int.
Arogana m-a fcut s cred c sunt suficient de bun nct s-l in n via, n ciuda lipsei sale de
pregtire.
S gseti vinovatul i s-i asumi responsabilitatea acum nu ajut pe nimeni, Femke.
Shalidar e unul dintre cei mai buni asasini. n mod sigur este, dac a lucrat n palatul imperial n
felul n care a fcut-o. Nu poi s ai niciodat garanii cnd te ncurci cu ucigai ca el. Ai fcut tot
ce ai putut pentru Danar i sunt sigur c nu te-a nvinovit pentru asta. A putut s aleag. N-a
fost silit s stea n prima linie. tia ce face.
Da, dar o fcea ca s m impresioneze pe mine. N-ar fi trebuit. Nu era antrenat ca
spion sau uciga. Era un romantic afurisit i prost.
Romantic da, dar prost? Nu, nu cred c Danar era prost. Era curajos i tenace, dar nu
nesbuit. Era un om bun, Femke. Nu-i altera amintirile despre el cu astfel de gnduri. Nu e
corect.

Dup cteva momente, Femke se ndrept i se ridic n picioare. Spre surprinderea lui
Reynik, dei pe obraji mai avea urme de lacrimi i faa i era rvit de durere, lacrimi noi nu
mai curgeau. n schimb, n ochi i se citea un foc care ar fi nspimntat pe oricine l-ar fi vzut.
Shalidar a ucis pentru ultima dat, spuse ea simplu.
Reynik ncuviin din cap. N-avea rost s-o contrazic sau s ncerce s-o determine s se
rzgndeasc. Tot ce putea spera era c va reui s-o mpiedice s fac ceva pripit.
La ce te gndeti? O s continum cu planul iniial? ntreb el. N-avem motive s
abandonm, s tii.
De fapt, va trebui s ne schimbm modul de a gndi, rspunse Femke. Planul va trebui
rectificat, dar modificrile vor fi minore. Principiile de baz pot rmne aceleai.
Ce s-a schimbat?
Nu ce, ci cine, rspunse Femke cu o voce ndrjit. Shalidar nu e ucigaul nostru.
Cum? Dar Danar
A fost omort de Shalidar, da, l ntrerupse Femke. ns nu Shalidar i-a ucis pe Anton
i Dreban.
Dar toate indiciile duceau ctre el. Dac nu Shalidar, atunci cine a fost?
Femke i spuse, iar Reynik fcu ochii mari, ocat.
Eti sigur? ntreb sceptic. mpratul poate sosi n orice clip n cursul urmtoarelor
dou zile. Dac te neli sau dac planul d gre, atunci n-o s mai ai nici o cale de ieire.
N-a putea fi mai sigur. i e un singur mod de a afla
Dar pentru asta e nevoie i ca regele Malo s fie dispus s coopereze i ca ucigaul s
cad n capcan. Sunt nc o mulime de variabile i o mulime de lucruri care se pot ntmpla
anapoda, Femke. Cum o s ne descurcm cu toate? Bnuiesc c suntem nc pe urmele lui
Shalidar?
O, da! Nimic nu m-ar bucura mai mult dect s-l intuiesc de peretele slii de judecat.
Numai s ncerce cineva s m opreasc
Hai s mai repetm o dat planul, suger Reynik. Nu vreau s fiu lipsit de respect fa
de Danar, dar trebuie s-l analizm cu atenie nainte ca moartea lui s devin public. Regele ar
putea dori s mai vorbeasc din nou cu el n orice moment. Trebuie s fim pregtii.
tiu, oft Femke trist. Atunci s-o lum de la nceput.
Dup plimbarea n grdina palatului, regele Malo se ntoarse n biroul su i-l chem
imediat pe Krider. Cnd btrnul sosi, regele i spuse ca la prima ocazie s-l cheme la el pe
servitorul lordului Danar.
Dac poi, ncearc s-l aduci fr ca lordul s tie. Sunt sigur c ambasadorul shandez
nu va fi mulumit s descopere c i-am interogat servitorul fr s m sftuiesc cu el, dar asta e
problema mea. Cred c biatul deine cheia acestor mistere. Am nevoie s stau un timp cu el fr
s fiu deranjat, s vd dac bnuiala mea este corect.
Prea bine, Maiestate. O s m ocup de asta, rspunse Krider. Mai avei nevoie de
altceva, Maiestate?
Nu, mulumesc, Krider. M bazez pe discreia ta n aceast chestiune. Te rog s le spui
angajailor palatului c, dac a vzut cineva ceva ciudat n ultimele sptmni, vreau s aflu
detalii. Uciderea lui Anton i a lui Dreban, mpreun cu celelalte evenimente bizare, trebuie s fie
legat de vreun scop comun. mpratul Shandarului va sosi din moment n moment. Trebuie s
pun cap la cap toate astea, ori relaiile viitoare dintre Thrandor i Shandar ar putea fi afectate
ireparabil.
neleg, Maiestate. Lsai totul n seama mea.

Btrnul fcu o plecciune rigid, apoi se retrase. Malo zmbi ncntat dup ce ua se
nchise n urma efului personalului din palat. Krider ncepuse s lucreze acolo cu mult nainte ca
Malo s urce pe tron. Krider, mpreun cu Veldan, majordomul-ef, se ngrijiser de uoara
conducere a palatului timp de zeci de ani. Malo se gndi c cei doi btrni simt probabil
ncordarea ultimelor sptmni aproape la fel de acut ca el, dar, ceea ce era de apreciat, n
nfiarea lor nu se observa nici o urm de stres. Erau la fel de credincioi i de ncredere ca
ntotdeauna.
Malo nu voia s se gndeasc la cum va arta palatul atunci cnd ei vor iei la pensie, dar
presupunea c n-o vor face niciodat. ntre cei doi existase ntotdeauna o competiie n legtur
cu ct de multe pot ndeplini pentru familia regal. Malo era de prere c niciunul nu avea s se
retrag naintea celuilalt, aa c probabil vor continua s munceasc pn vor cdea din picioare.
Indiferent ct de eficient l-ar fi tiut pe Krider, Malo fu luat prin surprindere cnd peste
numai douzeci de minute se auzi o btaie n u, iar tnrul servitor shandez intr n ncpere.
Spre surprinderea i mai mare a lui Malo, biatul nu pru deloc nelinitit atunci cnd rmase
singur n prezena regelui. Ori tnrul petrecuse mult timp n jurul capetelor ncoronate, ori avea
ceva deosebit, care nu se vedea cu ochiul liber.
Regele analiz chipul biatului pre de o clip nainte de a vorbi. Avea ceva neobinuit.
Din nefericire, aa cum se ntmplase cu multe lucruri n ultima vreme, puterea de discernmnt a
regelui era slbit, aa c nu reui s-i dea seama ce anume.
Bine ai venit, tinere, spuse el, strduindu-se ca tonul s-i fie ct se poate de clduros.
Te rog, ia loc. mi pare ru c te aduc aici de unul singur n felul acesta, dar trebuie s-i pun
cteva ntrebri importante.
neleg, Maiestate, rspunse Femke, fcnd o reveren i apoi aezndu-se pe unul
dintre scaunele confortabile ce se aflau ntr-o margine a ncperii. S-au svrit o mulime de
fapte ntunecoase n palatul Maiestii Voastre n ultimele sptmni i sunt sigur c vrei s tii
cine le-a fcut i de ce.
Exact! Nici eu n-a fi putut s fiu mai concis. Eti un tnr perspicace. Iart-m, dar
Krider a uitat s te prezinte, iar eu nu tiu cum te numeti.
Femke se uit la rege i zmbi.
De fapt, Maiestate, mi tii numele mai bine dect credei. Eu ar trebui s-mi cer
iertare n faa Mriei Voastre, nu invers.
Malo i miji ochii i cercet suspicios chipul tnrului. Avu nevoie de o clip, dar apoi
parc i se lu un vl de pe ochi i i se tie respiraia cnd i ddu seama care era adevrata
identitate a servitorului.
Ambasadoarea Femke! Dar e imposibil!
CAPITOLUL 16
Lordul Kempten privi curtea imperial, plin ochi, inspir adnc i ncepu s vorbeasc.
Lorzi i lady din Shandrim, n calitate de regent, simt c este de datoria mea s v
prezint un raport despre primele activiti ale noului nostru mprat i despre alte chestiuni care
vor influena serios viitorul imperiului. Acest raport i va oca i-i va ngrozi pe unii dintre
domniile voastre astzi, dar ceea ce am descoperit nu poate rmne necunoscut
Civa dintre lorzii mai n vrst ncepur s zmbeasc arogant, iar Veryan, cel mai tare
dintre toi. Kempten cedase presiunii. O condamnare public a noului mprat n curtea imperial
era exact ceea ce le trebuia pentru a strni revoluia pe care Veryan o simea inevitabil. Dac
lorzii se uneau mpotriva lui Surabar, pretendentul va fi forat s renune la mantie. Astfel, casele
nobile vor prelua controlul Shandarului i totul va reveni la normal.

i nc foarte curnd, se gndi Veryan. Surabar nici n-ar fi trebuit s aib ansa de a
pune mna pe mantie. Dac n-ar fi fost prezente legiunile, ceilali lorzi ar fi dat dovad de mai
mult curaj i l-ar fi gonit pe general din palat n ziua n care Vallaine fusese demascat. Lui
Kempten i-a luat destul de mult s-i dea seama fa de cine e loial.
Dup dou minute, zmbetul lui Veryan pieri. Pe porile curii intrar soldai care l
arestar, laolalt cu ali patru lorzi rebeli, reinndu-i sub acuzaia de trdare pn la ntoarcerea
regelui. Veryan nu iei n linite. ncepu s strige c este abuzat i s-l amenine pe Kempten tot
drumul pn la u, dar lordul Kempten i meninu inuta mndr pe estrad i nu ced la niciuna
dintre ameninri. Acum, c i exprimase primul punct de vedere, deveni mai relaxat. Membrii
curii nu se artaser tulburai de arestri, aa c era ncreztor c vor sta s asculte ce avea de
spus.
Dintr-un balcon aflat la nlime pe unul dintre pereii slii imense, lady Kempten l privea
mndr pe soul ei, care ncepu s vorbeasc.
Doamnelor i domnilor, dai-mi voie s v spun ce am nvat de la mpratul
Surabar
Mantorul, Maiestatea Voastr. E ceva, nu?
Surabar privi de-a lungul vii ctre oraul de pe colin i nu putu s nu fie impresionat.
Cel care alesese amplasamentul avusese un bun sim estetic. Capitala etajat, cu zidurile sale
galben-aurii ce strluceau n lumina soarelui, era o privelite plcut, dei proiectantul luase n
calcul n mod evident i calitile defensive ale locului. Timp de secole, Mantorul rezistase
neatins de asalt. Informaiile pe care le primise n urma conflictelor recente dezvluiser c acele
ziduri sclipitoare ar fi rezistat unui atac din partea forelor copleitoare ale nomazilor terachii.
Privind de-a lungul vii, mpratului nu i se pru greu de crezut.
n calitate de general, Surabar putea aprecia la justa valoare calitile defensive ale unui
astfel de ora aezat n vrf de deal. Capitala Shandarului, Shandrimul, nu se bucura de un
asemenea avantaj. Cu doar cteva luni n urm, Surabar se gndise n detaliu ce gen de for ar
reui s fac ravagii n oraul su natal. Era un interesant exerciiu de planificare militar i de
strategie, iar Surabar dduse dovad dintotdeauna de un interes puternic pentru astfel de lucruri.
Concluziile la care ajunsese erau deprimante. Dac ar fi avut de ales oraul pe care s-l apere, ar
fi preferat fr ezitare Mantorul n locul Shandrimului.
De asemenea, circulau o grmad de zvonuri i speculaii despre armata shandez care
invadase Thrandorul. i aceast for fusese trimis cu scopul de a cuceri Mantorul, dar se spunea
c legiunile nici nu se apropiaser de capitala thrandorian. Din cte auzise Surabar de la soldaii
shandezi, era vorba de o nelciune pus la cale de un vrjitor. Se spunea c fuseser ndrumai
s atace un ora numit Kortag, aflat la multe leghe spre sud. Surabar spera ca Femke s descopere
adevrata soart a acelei armate, dar dac nu era absolvit de nvinuirile pentru crimele de la
palat, va fi nevoit s apeleze la alte surse. Spera c avea s descopere adevrul n curnd.
E o privelite impresionant, ncuviin Surabar. Haide, s mergem s-l ntlnim pe
conductorul acestui inut i s vedem dac pot s stabilesc din nou o relaie de bun vecintate
cu el.
Nu le lu mult timp s coboare n vale i apoi s urce din nou pn la porile Mantorului.
Surabar clri n linite tot drumul, asimilnd detaliile, uitndu-se n toate prile i gndindu-se
iar i iar la cum ar organiza o campanie mpotriva unui loc ca acesta. Observ de asemenea
efortul uria care se investea n reconstruirea unei aezri imense la baza vii. Multe cldiri
fuseser distruse de foc, probabil incendiate de nomazii terachii n timpul asaltului din anul
precedent.

O bun parte din aezare fusese deja reconstruit n lunile care trecuser, dar Surabar se
ntreba de ce nu-i ddeau silina s fac noile cldiri mai solide dect cele vechi. Regele
Thrandorului cu siguran nu mai atepta ca alte armate s se npusteasc la ua lui n viitorul
apropiat, dei ar fi fost bine s priveasc n viitor i s ridice nite case mai puin vulnerabile
pentru generaiile urmtoare.
Dar cine sunt eu ca s iau n rs nelepciunea regelui Thrandorului?, i zise Surabar cu
amrciune, n timp ce se gndea la cele observate. Eu am fost mprat ceva mai mult de o lun
i iat-m punnd la ndoial aciunile cuiva care este regele acestei ri de zeci de ani. Pe de alt
parte, am fost comandantul unei legiuni tot atta vreme ct a crmuit Malo aici. Nu tiu multe
despre diplomaie sau despre bunstarea unei naiuni, dar m pricep la aprare i la chestiuni
militare n general. Dac a fi regele acestei ri, nu a ceda n faa presiunii publice n legtur cu
acest subiect. Reconstruind aici, irosete resurse de dragul sentimentelor.
Cnd grupul lui Surabar se apropie, uriaele pori ale oraului se deschiser i un numr
considerabil de soldai thrandorieni clare iei s-i ntmpine. Cavaleria thrandorian sosi cu o
vitez impresionant i n mai puin de un minut se alinie n formaie defensiv n faa porilor.
mpratul Surabar i ridic braul, iar grupul su de douzeci i patru de clrei se opri,
meninndu-i dinadins formaia de coloan n care clriser, pentru a evita confruntri inutile.
Un singur clre, purtnd uniforma negru cu argintiu a grzii regale thrandoriene, naint
pentru a ntmpina coloana. Calul soldatului pi mndru nainte i se opri la civa metri n faa
mpratului. Brbatul purta pe umr tresele de cpitan. Surabar zmbi, cci observ expresia
precaut a cpitanului.
Maiestatea Sa, regele Thrandorului, l salut pe Surabar, mpratul Shandarului.
Maiestatea Voastr Imperial, suntei binevenit, mpreun cu soldaii, s urcai ctre palat, dar din
cauza evenimentelor recente, regele insist s fii escortai prin ora. n Mantor a aprut o
oarecare ostilitate rasial. Regele Malo nu dorete ca relaia dintre popoarele noastre s se
nruteasc din lipsa unor msuri simple de precauie mpotriva posibilelor surse de tulburare.
Regele vostru este foarte nelept, rspunse Surabar. Vom fi onorai de escorta domniei
voastre, cpitane. Putei s ne conducei.
Cpitanul se plec n a, apoi se ntoarse i deschise drumul ctre ora. Surabar fcu semn
grupului shandez s-l urmeze. nc o dat, cavaleria thrandorian reacion cu precizie i
disciplin n faa coloanei care se apropia, formnd mai nti un prim rnd de gard i aeznduse apoi de-a lungul i n spatele vizitatorilor, dnd dovad de bun organizare.
Dac lupt pe ct de bine se organizeaz n formaie, atunci nu e de mirare c legiunile
au avut un inamic puternic, se gndi Surabar n timp ce trecea pe sub bolta porii i pea n
Mantor. Marile ntrebri rmase fr rspuns sunt ce fel de primire ne ateapt la palat i ce s-a
ntmplat cu Femke, Danar i ceilali.
Intrnd n ora, mpratul nu putea s alunge senzaia c e ca un iepure care ptrunde n
vizuina unei vulpi.
Reynik, Kalheen, Phagen i Sidis sosir la curtea regal sub escort i li se oferir locuri
n rndul din fa. Gardienii care i nsoeau i ocupar poziiile n apropiere. Nu era clar dac i
pzeau pentru c-i considerau ostili sau i protejau. Oricum, fora personal de paz a regelui era
ct se poate de vigilent. Reynik era ncordat. O mulime de lucruri ar fi putut s nu mearg bine.
Planul pe care l pusese la cale Femke era extrem de riscant, dar nu avuseser prea multe opiuni.
Curtea regal era o sal mare, dreptunghiular, cu locuri n amfiteatru, care fuseser
aezate n forma a trei sferturi de oval. Tronul regelui era lipit de peretele opus intrrii principale,
astfel nct cei aezai l puteau vedea, cci rndurile se curbau la colurile ncperii. n felul
acesta, sala prea rotund, n contrast cu dispunerea real a pereilor. Amfiteatrul era construit

astfel nct rndul cel mai de sus s se afle la dou treimi din nlimea zidurilor, iar cte ase
ferestre pe fiecare parte permiteau ca lumina natural s suplimenteze cele trei candelabre uriae
care atrnau de grinda central a acoperiului.
Tronul regelui fusese tras ntr-o parte astzi i un al doilea tron, la fel de mre, chiar dac
un pic mai cobort, fusese nlat la dreapta regelui Malo. Aceasta era o privelite pe care
Thrandorul n-o mai vzuse de cnd se tia.
Pe msur ce oamenii intrau i se aezau la locurile lor, Reynik le privea cu atenie
chipurile. Sala se umpluse pe jumtate deja dinainte s soseasc el, aa c Shalidar putea fi
oriunde. n acelai timp, analiz amplasamentul soldailor i diferitele ci de scpare din curtea
regal. Erau mai multe poteniale puncte de ieire dect i-ar fi plcut. Nu putea s le acopere pe
toate, mai ales c soldaii care l escortaser probabil c aveau s-l ntrzie dac ncerca s se
mite. Totui, poziionarea soldailor era ntr-un fel reconfortant.
Reynik i Femke verificaser deja ferestrele de pe ambele pri ale slii. De pe cele de pe
partea dreapt se putea sri direct pe pmnt, dei distana era de vreo ase metri sau mai mult.
ns ferestrele din dreapta se deschideau deasupra unor acoperiuri mai joase ale palatului i
puteau fi o posibil cale de scpare pentru oricine ar fi ncercat s prseasc sala n grab.
Reynik era mulumit s vad civa soldai din garda regal aezai lng ferestrele de pe
partea dreapt, dar nu era prea ncreztor n abilitile lor. Din nefericire, din cauza vremii
neobinuit de calde, era nevoie ca toate ferestrele de sus s stea larg deschise. tia de ce era n
stare Shalidar i cunotea nivelul de pregtire al gardianului obinuit. Aflat sub presiune, asasinul
i-ar fi secerat ca o coas ntr-o zi de recolt. Era mai bine cu gardieni dect fr, dar Reynik ar fi
pltit scump s aib civa legionari imperiali sau spioni n poziii strategice. Dac Ennas ar fi
reuit s scape, se gndi el cu tristee. Dac ar fi avut nc un aliat capabil, diferena ar fi fost
uria.
Cnd Shalidar intr, se uit degajat la Reynik i la nsoitorii si. La nceput, Reynik crezu
c asasinul l privea anume pe el, dar apoi ddu impresia c se uita la altcineva. Privind n jur,
Reynik observ cu interes recunoaterea de pe chipul lui Kalheen, cci servitorul schimb rapid o
privire cu asasinul. Shalidar ntoarse capul repede. Asasinul i alese un loc ntr-unul din
rndurile de sus, n partea dreapt a slii. Fidel naturii sale, pstra la ndemn o cale de evadare
eficient.
Reynik simise de la nceput c posibilitatea de evadare pe fereastr era punctul cel mai
slab al planului lor. Dar Femke insistase c ua principal va fi ieirea preferat de Shalidar.
Sistemul de holuri de afar era ca un labirint, ceea ce avea s-i deruteze pe urmritori. Femke
simise c el va prefera mai degrab varianta aceasta dect cea a spaiului deschis de pe
acoperiuri. Reynik i respect prerea, cci ea era expert n astfel de lucruri i planul i
aparinea. Totui, asasinul dovedise nc o dat c nu era uor s-i anticipezi micrile. Temerile
lui Reynik se adeveriser.
Acum nu se mai putea face nimic. Dup cum se i vedea din toat sala, Reynik era pzit.
N-avea s se mite pn n momentul critic.
Femke probabil c va fi legat n lanuri, aa c va cdea n sarcina lui s se asigure c
Shalidar nu prsea curtea atunci cnd avea s nceap totul. Nu-i prea uor de fcut de aici,
conchise el hotrt.
n curnd, curtea regal se umplu ochi, iar temperatura din ncpere crescu. Lumea fcuse
tot posibilul s obin locuri la procesul de astzi. De-a lungul rndurilor de scaune zumziau
voci nerbdtoare, care fceau speculaii. Evenimentele de astzi aveau s rmn n analele
istoriei. Nu mai erau alte mrturii n care crmuitorii Thrandorului i Shandarului s fi inut

mpreun edine la curte. Iar faptul c asta se ntmpla astzi pentru audierea cazului mpotriva
ambasadoarei Shandarului i fcea pe spectatori cu att mai curioi n legtur cu evenimentul.
Shandar era ara mai mare i mai puternic. Teoretic, Surabar, conductorul imperiului
shandez, era astfel potrivit pentru poziia de judector. ns se prea c mpratul Surabar
renunase de bunvoie la aceast opiune i, conform prerii generale, aceasta se dovedi a fi o
micare politic sntoas. Erau n Mantor, capitala Thrandorului. Victimele erau doi nobili
thrandorieni. De aceea, pentru thrandorienii prezeni era corect ca astzi s se desfoare un
proces thrandorian. Toat lumea czu de acord c, dincolo de gestul mrinimos al mpratului
Surabar, ar fi minunat s vad cum se descurc regele Malo cu aspectele delicate ale situaiei.
Discuiile din jurul lui Reynik se puteau auzi uor. El i inea ndrjit ochii fixai asupra
lui Shalidar, dar i ciuli urechile cu interes, s asculte ce se vorbea n jur.
Malo o s se plece n faa lui Surabar. A paria i ultimii mei sennui de cupru, spuse o
voce din spatele lui.
Nu prea poate s-o condamne pe ambasadoare la pedeapsa cu moartea cnd mpratul
shandez st la civa metri de el, nu-i aa? ntreb un altul.
O, eu n-a fi aa de sigur, i ddu cu prerea un al treilea. Malo e tcut, dar poate fi
foarte hotrt, dac i pune ceva n minte. Dac stabilete pedeapsa cu moartea, Surabar nu poate
face mare lucru, n afar de a declara rzboi.
i cine a zis c n-ar face asta? ntreb prima voce.
N-o s mai fim n pericol de rzboi prea curnd, la cum le-am distrus legiunile la
Kortag.
Noi le-am distrus, Merris? Nu tiam c-ai fost i tu acolo!
Pi, n-am fost acolo, dar
Conversaiile continuar. Toat lumea avea impresia c tie ce urma s se ntmple azi,
dar puini dintre ei deineau informaii reale. Speculau din plin. Singura chestiune asupra creia
erau de acord cu toii era c, n afar de btlia mpotriva nomazilor, procesul era cel mai
interesant lucru care se ntmplase n Mantor de ani de zile.
Reynik simi cum pe frunte ncep s i se scurg broboane de sudoare. Temperatura din
sal cretea, dar transpiraia lui era provocat n egal msur att de cldur, ct i de
concentrarea puternic. Toate locurile erau acum ocupate. Shalidar nu-i schimbase poziia n
ultimul moment, iar Reynik se ddea de ceasul morii cum s ajung repede la o distan de la
care s poat pune mna pe el.
Dintr-odat, un rnd dublu de trompetiti intr n sal i se aez chiar n faa lui Reynik.
Cu precizia unei uniti militare de elit, formar un rnd, i ridicar trompetele i ncepur s
sufle n ele, ceea ce pe moment spori zgomotul vocilor din sal, pentru ca mai apoi acestea s
nceteze de tot. Toat lumea se ridic n picioare i i primi n linite pe rege i mprat.
Regele Malo i mpratul Surabar pir nuntru unul lng cellalt. Din nou trompetitii
se micar cu o precizie admirabil i se aezar ntr-o formaie de onoare. Cei doi conductori
pir printre ei cu pas maiestuos. Pe msur ce treceau de fiecare pereche de trompetiti, acetia
se ntorceau elegant la nouzeci de grade i ieeau pe u.
mpratul Surabar se urc pe podium i se aez pe tronul su, aranjndu-i ntre timp
mantia grea. Reynik nu putu s nu se ntrebe cum de reuea s o poarte pe o cldur att de
copleitoare, dar tia c fostul general nu i-ar neglija niciodat o ndatorire.
Regele Malo ajunse la tronul su o clip mai trziu i se ntoarse ctre curtea regal. Se
aez i apoi, dup o forfot care dur cteva secunde, toat lumea i ocup locul. Odat ce
ultima persoan se aez, peste ntreaga sal se aternu o tcere adnc. Regele Malo se uit pre

de cteva secunde la marea de chipuri care ateptau nerbdtoare s nceap s vorbeasc, apoi
inspir adnc.
Lorzi i lady de la curtea regal, este un privilegiu pentru mine s-l invit astzi n sala
mea de judecat pe Maiestatea Sa Imperial, Surabar, mprat al Shandarului. Consider c este o
onoare s stea aici, alturi de mine, n Mantor. M atept ca membrii curii mele s le ofere att
mpratului Surabar, ct i oamenilor si tot respectul cuvenit pe perioada ederii lor aici, n
Mantor. mpratul nu se afla nc la crma imperiului n momentul recentei invazii a granielor
thrandoriene de ctre legiuni i niciunul dintre oamenii Mriei Sale aflai aici nu a fost implicat n
evenimentele din jurul acelui episod nefericit. Aa c haidei s ne folosim de ocazia pe care ne-o
ofer aceast vizit pentru a-l primi pe nou-nvestitul mprat i pentru a ncerca s ndreptm
relaia dintre popoarele noastre.
Regele fcu o pauz, pentru ca vorbele sale s fie bine nelese. Fusese o introducere
previzibil, dar acum venea partea dificil.
mpratul Surabar i cu mine am fost deja de acord asupra multor chestiuni n scurta
ntrevedere pe care am avut-o n cursul zilei de astzi. Suntem amndoi ntristai c a fost nevoie
de violena a dou crime brutale pentru ca ntlnirea de astzi s aib loc. Descoperirea unei a
treia crime, acum dou zile, de data aceasta a noului ambasador shandez, lordul Danar, ne-a fcut
pe mine i pe mpratul Surabar s ne dorim s-l vedem pe criminal adus n faa justiiei. n
procesul de astzi, curtea va audia dovezile existente mpotriva primului ambasador shandez,
lady Femke, iar atunci cnd audierea se va ncheia, voi pronuna un verdict bazat pe acele dovezi.
Dintr-odat, vocea regelui Malo deveni mai puternic i mai hotrt. Vreau s v fie clar c, aa
cum i-am spus deja i mpratului Surabar, astzi se va face dreptate.
Cteva urale spontane se auzir din diverse pri ale slii, mpreun cu aplauze slabe.
Totui, cei mai muli erau surprini sau chiar ocai; curtea nu se ateptase ca regele Malo s-i
exprime sentimentele att de hotrt n prezena mpratului. Malo i ridic mna dreapt pentru
a face linite i toate vocile se potolir.
S nu se spun c n sala mea de judecat nu se ine un proces corect. Vom analiza
toate probele, att din partea acuzrii, reprezentat de lordul Brenden, ct i din partea aprrii,
reprezentat de comandantul Sateris din legiunea de elit shandez, care l-a nsoit pn aici pe
mprat special pentru acest scop. Aducei-o nuntru pe acuzat.
La aceast porunc, uile principale se deschiser din nou larg i intrar patru soldai din
garda regal, iar ntre ei se afla Femke, cu o figur dezndjduit, trndu-i picioarele. Muli
dintre cei prezeni fur surprini de nfiarea ei. Era mbrcat n haine potrivite pentru o femeie
ambasador, dar avea prul la fel de scurt ca al soldailor din jurul su. Era legat la mini i la
picioare. inea capul plecat i umerii lsai. Se mai vedea n ea doar foarte puin din focul acela
despre care circulau attea zvonuri. i cu siguran nu arta ca un uciga periculos.
Gardienii o aduser n fa, cam la cinci pai de tronul regelui Malo. Acolo se oprir i
rmaser pe poziii.
Mulumesc. Putei s-i scoatei ctuele prizonierei. Nu cred c ambasadoarea Femke
reprezint o ameninare cu atia soldai de fa.
Femke i ridic privirea ctre rege pre de o clip, iar n ochii ei se citea mulumirea
pentru o favoare neateptat. Soldaii nu prur deloc impresionai de porunc, dar se conformar
fr tragere de inim. i scoaser ctuele de la mini i de la picioare, iar tnra i frec uor
ncheieturile. Pielea i se nroise acolo unde o rosese metalul, iar Reynik observ civa oameni
din public masndu-i i ei ncheieturile din compasiune, fr s-i dea seama.

Bun, aa e mai bine. Acum, cred c putem ncepe, spuse Malo. Domni ambasador
Femke, ai fost adus n faa curii regale din Thrandor pentru a rspunde acuzaiei c l-ai ucis
mai nti pe baronul Anton, i apoi pe contele Dreban. Cum pledai?
Urm o pauz. Reynik urmri atent expresia de pe chipul lui Shalidar, n vreme ce acesta
atepta s aud rspunsul.
Nevinovat de niciuna dintre crime, Maiestate, spuse Femke tare i clar.
Figura lui Shalidar fu strbtut de o fulgerare de mnie i dezamgire. Dei sttea la o
distan considerabil, Reynik i observ sentimentele destul de bine. Totui, dup ce trecu valul
iniial de mnie, asasinul i ridic uor sprncenele, n semn de resemnare i curiozitate. Apoi
momentul trecu.
Shalidar i concentr din nou atenia pe ce se ntmpla n mijlocul slii.
Prea bine. Curtea va nota c ambasadoarea Femke respinge acuzaiile care i se aduc.
Lord Brenden, v putei ncepe discursul de deschidere a procesului din partea acuzrii.
Regele se aez la loc pe tronul su i ncerc s lase deoparte orice fel de idei
preconcepute. Dincolo de nelegerea pe care o fcuse cu Femke n legtur cu procesul de astzi,
era hotrt s fie atent la prezentarea dovezilor, cci viaa tinerei depindea de modul n care avea
s interpreteze el informaiile pe care urma s le primeasc. Dac ar fi avut vreodat nevoie de
puterea de a judeca clar, atunci acum era momentul. O mulime de ntrebri fr rspuns
continuau s-l scie. Cnd Femke se oferise s fie judecat pentru aceste crime, l asigurase c
toate ntrebrile lui i vor primi rspunsul astzi. Spera ca ea s fi avut dreptate.
Lordul Brenden se ridic n picioare i se apropie de podium. Se plec mai nti n faa lui
Malo, apoi a lui Surabar, iar dup aceea desfcu un mnunchi de pergamente i se ntoarse s
citeasc spre sal.
Brenden fusese bine ales. Avea o voce clar i puternic, plin de pasiune. Reui s redea
cu nsufleire, pe un ton variat i cu intonaie, evenimentele detaliate din ultimele sptmni, n
care baronul Anton i contele Dreban i pierduser viaa. Lordul Brenden era un povestitor
nnscut. Avea un talent rar, care i permitea ca prin ceea ce spunea s-i poarte pe asculttori cu
gndul oriunde i n orice moment ar fi dorit. Se pricepea att de bine, nct pn i Reynik se
trezi c i-o imagineaz pe Femke strecurndu-se pe coridoarele palatului regal ca s-l ucid pe
Baron.
Toat lumea i nchipuia cum ea se luptase cu Anton, apoi i nfipsese cuitul adnc n
inim, n timp ce baronul, cu ultima rsuflare, i smulsese broa din rochie fr ca ea s-i dea
seama. Apoi urm o descriere a evadrii sale din palat, n care dduse dovad de caliti pe care
nici un ambasador adevrat nu le-ar avea, cci se deplasase pe pervazuri nguste, fcuse un salt
periculos ntr-un copac i escaladase zidul neted al palatului. Lordul Brenden se opri o clip i
mtur sala cu privirea, parc pentru a-i confirma c povestea sa hipnotizant ajunsese la toat
lumea.
Apoi, spuse el, fcnd din nou o pauz pentru a spori tensiunea, ambasadoarea s-a
folosit de aptitudinile sale de asasin pentru a scpa de un numr uria de soldai din garda regal,
care fuseser trimii s cerceteze tot oraul n cutarea ei. La nceput s-a crezut c pur i simplu
se ascundea. Dar n-a fost aa. n schimb, i-a folosit talentul de uciga pentru a mai face nc o
victim. Ambasadoarea Femke l-a omort pe contele Dreban n propria cas n dup-amiaza
aceleiai zile, artnd atta dispre pentru abilitatea noastr de a investiga, nct a comis crima cu
un cuit identic cu cel cu care l ucisese pe baronul Anton. Cuitul nu a fost gsit la faa locului,
dar medicii pot jura c rnile mortale prezentate de Anton i de Dreban au fost provocate de arme
de exact aceeai mrime i form.

Reynik aproape c trebui s se ciupeasc de bra la sfritul discursului de deschidere al


lordului Brenden ca s se asigure c nu visa urt.
Apoi veni rndul comandantului Sateris s in discursul de deschidere din partea aprrii.
Contrastul dintre cei doi avocai era extrem de puternic. n vreme ce Brenden vorbea melodios i
hipnotic, Sateris era clar, nsufleit i la obiect. Era ntruchiparea preciziei militare, cu afirmaiile
sale scurte i tioase i rspunsul concis i calculat la acuzaiile dramatice lansate de partea
advers. Vorbi cu autoritate, dar fr pasiune. Sublinie c mare parte din cele spuse de procuror
erau speculaii i reconstituiri bazate pe foarte puine dovezi materiale i n-ar rezista la o
cercetare mai amnunit. Promise s ridice ntrebri n minile celor care crezur abordarea
fantezist a acuzrii i s demonstreze c de fapt ambasadoarea Femke era fr ndoial victima
nevinovat a cuiva hotrt s-i nsceneze totul.
Dup ncheierea discursurilor de deschidere, ncepu partea serioas, cea n care se
prezint probe i sunt adui martori. Lordul Brenden porni cu mai multe ntrebri succinte pentru
Femke, legate de mprejurrile n care se petrecuser fiecare dintre cele dou crime.
Lady Femke, ai putea s spunei curii unde erai n noaptea n care a fost ucis baronul
Anton?
Da, rspunse Femke blnd. Eram aici, n palat. Eram n patul meu, dormeam.
Aici, n palat, dormeai n patul domniei voastre, repet Brenden mult mai tare, ca s se
asigure c cei din spatele slii puteau auzi. i unde erai cnd a fost ucis contele Dreban?
Eram ncuiat n pivnia lui.
ncuiat n pivnia contelui Dreban?
Da.
Prea bine. Dar acum dou zile, cnd a murit lordul Danar? Unde v aflai atunci?
ntreb lordul Brenden pe un ton care ddea impresia c tia deja rspunsul.
Eram aici, n palat, deghizat n servitor, recunoscu Femke, strnindu-le unor
spectatori exclamaii de uimire. Puini tiau c Femke evadase din temnia regal i nc i mai
puini aflaser c fusese gsit din nou n palat.
Deci erai aici n palat n noaptea morii baronului Anton, fr nici un alibi. Susinei
c erai ncuiat n pivnia contelui Dreban n momentul morii sale, probabil singur, deci din
nou fr alibi. De asemenea, s-a ntmplat s fii n palat n momentul morii lordului Danar. Ar fi
deplasat s presupun c nici de data aceasta n-ai avut alibi?
Femke nu rspunse cu voce tare, ci doar ddu din cap c nu.
Sunt nite coincidene nefericite, lady Femke. V-ai aflat la locurile a trei crime, fr
alibi pentru niciuna dintre ele. Nu suntei de prere c e cam greu de crezut?
Femke ridic din umeri i se strdui s par dezinteresat.
Se pare c nu. Ei bine, lady Femke, ai putea s identificai, v rog, acest cuit?
Lordul Brenden se aplec i scoase dintr-un sac de pnz aflat la picioarele sale unul
dintre seturile ei de cuite: lame despre care ea tia c fuseser folosite pentru cele dou crime.
Da, domnul meu, este al meu.
Curtea s consemneze c lady Femke a identificat arma cu care a fost ucis baronul
Anton ca fiind a ei, spuse tare Brenden, jubilnd c ea recunoscuse. Era un element incriminator.
Lady Femke, v surprinde c un cuit de dimensiuni identice cu ale acestuia a fost folosit pentru
a-l ucide pe contele Dreban?
Deloc, lord Brenden. Am vzut lama. Era a mea, de asemenea.
Ai vzut lama? Era a domniei voastre?
De data aceasta, vocea lui Brenden sun nencreztoare cnd auzi mrturisirea. Pre de o
clip, pe chip i ncoli un zmbet mulumit, cci i ddu seama c dovezile devin mai puternice.

Da, domnul meu, confirm Femke. Arma n-a fost gsit pentru c am vzut-o eu i am
luat-o. Mi-am dat seama ct de incriminator ar fi dac cineva ar gsi un alt cuit de-al meu nfipt
ntr-un nobil mort. Mi s-a prut logic s-l iau.
Lordul Brenden inspir adnc, apoi fcu o pauz, pentru ca lumea s aib timp s se
gndeasc la ceea ce spusese Femke.
Dac l-ai luat ca s ascundei proba, atunci de ce recunoatei acum? Nimeni n-ar fi
putut s dovedeasc cu certitudine c rana lui Dreban a fost provocat exact de unul dintre
cuitele domniei voastre.
Femke l privi pe lordul Brenden n ochi cnd rspunse la ntrebare.
Recunosc pentru c acest detaliu nu va influena aproape deloc rezultatul procesului,
domnul meu. Aceste crime mi-au fost nscenate. Sunt contient cte dovezi exist mpotriva
mea. O grmad. ntr-adevr, dovezile sunt att de multe, nct probabil c sunt cel mai
incompetent uciga din istorie, dac am lsat n urm attea probe. mi este clar c dac nu pot
dovedi c cineva mi-a ntins o curs, atunci sunt ca i moart. Vedei, lord Brenden, nu sunt o
criminal idioat i nendemnatic. N-am venit n Thrandor ca s ucid i nici n-am fcut aa
ceva. Totui, cineva dorete ca domnia voastr i restul celor prezeni astzi aici s credei c aa
stau lucrurile, prin urmare putei continua s v prezentai dovezile. Sunt sigur c vor fi extrem
de incriminatoare.
Comandantul Sateris zmbi amar la rspunsul lui Femke. Ea tia ce abordare va alege el
pentru aprare i-i alesese momentul perfect pentru a introduce criteriile de care se va folosi
pentru a rspunde acuzrii. Dat fiind elocvena ei, puini din cei aflai n sal o vedeau altfel
dect ca pe o tnr extrem de istea.
Lordul Brenden continu s-i prezinte dovezile, artnd broa gsit n mna baronului
Anton. Din nou, Femke spuse clar c era a ei. Apoi urmar martori care fuseser implicai n
urmrirea ei atunci cnd fugise din palat, iar ultimul dintre acetia era unul la care Femke nu se
ateptase.
Acuzarea l cheam pe Kalheen, servitor al ambasadoarei Femke, anun Brenden.
Judecnd dup expresia de pe chipul su, nici Kalheen nu se ateptase s fie chemat. Se
ridic i fu escortat ctre partea din fa a slii, apoi i ocup poziia n faa tronului.
Kalheen, ai vzut-o pe ambasadoare n dimineaa de dup uciderea baronului Anton?
Da, domnul meu.
i atunci cnd ai vzut-o, arta ambasadoarea n vreun fel diferit fa de cum o tii?
Pi, nu, domnul meu, dar
Dar? Dar ce, Kalheen? ntreb Brenden la obiect.
Kalheen se uit mai nti la Femke, apoi n sus, ctre mpratul Surabar.
mi pare ru, Maiestate, spuse emoionat. Aici nu pot s mint.
Despre ce s mini, Kalheen? i-a cerut cineva s mini? ntreb Brenden, atacnd
cuvntul ca o pisic ce se repede asupra przii.
n sal se strni rumoare i toat lumea se nclin curioas n fa, ca s aud rspunsul lui
Kalheen.
Nu, domnul meu, nu mi-a cerut nimeni s mint n legtur cu nimic. Numai c ei
bine ambasadoarea Femke nu e o ambasadoare normal, domnul meu. Nu sunt sigur, dar cu ct
m-am gndit mai mult la asta dup ce s-au petrecut crimele, cu att sunt mai nedumerit cu ce se
ocup de fapt. Am lucrat mult vreme n palatul imperial i am observat-o acolo i nainte,
domnul meu, dar nu este ntotdeauna mbrcat ca o ambasadoare.
Sala fu strbtut de un val de exclamaii. Reynik se uit la Shalidar. Asasinul nu fcea
nici un efort pentru a-i ascunde zmbetul.

Atunci, Kalheen, n opinia ta, care este cealalt ocupaie a lui Femke? Spioan sau
asasin?
Obiecie, Maiestate, ntrerupse Sateris. Avocatul acuzrii influeneaz martorul.
Se respinge. Vreau s aud rspunsul, comandante, zise hotrt regele Malo.
Kalheen se uit la mprat de parc i-ar fi cerut scuze, apoi adug:
Oricare dintre cele dou e posibil, domnul meu.
Lordul Brenden l ls pe Kalheen s plece, iar el continu, plin de satisfacie. Informaiile
aduse de servitor parc ar fi rupt o barier. Brenden avea acum mn liber s completeze
acuzaiile cu suspiciuni legate de caracterul lui Femke i ridic ntrebri despre natura
adevratului ei scop aici, n Mantor. Formul i ntrebarea retoric De ce ar fugi o persoan
nevinovat?, la care rspunse c el este ncredinat c n-ar face asta.
Mai erau i altele, i lordul o inu tot aa o vreme. Reynik era uimit c mpratul Surabar
prea att de calm. Nu tia despre planul lui Femke, iar avocatul l acuzase clar c o trimisese
special ca s provoace dezastrul diplomatic. Poate c avea s-o lase s cad i apoi s nege c ar fi
tiut de misiunea ei aici. Dac aa stteau lucrurile, atunci mantia l schimbase mult pe general.
Acel Surabar despre care Reynik auzise de la tatl i unchiul lui nu i-ar fi sacrificat niciodat n
felul acesta un om de-ai si.
Cnd comandantul Sateris avu, n sfrit, ansa s ia cuvntul, vorbi clar i succint. n
prima faz, l chem ca martor pe Phagen.
Phagen, dac ar trebui s-l descrii pe Kalheen, ai spune c este o persoan cinstit?
ntreb Sateris.
Da, rspunse Phagen ncet.
Mai tare, te rog, s te poat auzi toat lumea.
Da. Kalheen este cinstit.
Reynik scrni din dini i la ntrebare, i la rspuns. Ce are de gnd Sateris cu asta?, se
ntreb el.
Deci n-ai spune c are o nclinaie spre a inventa lucruri.
Nu.
Interesant, remarc Sateris. Informaiile mele despre Kalheen m fac s cred c-i place
s spun poveti aproape la fel de mult ca lordului Brenden, aici de fa.
Din public se auzir chicoteli. Brenden pru enervat, dar nu zise nimic.
Lui Kalheen i place s spun poveti, dar nu minte, complet Phagen, nroindu-se de
jen.
Deci nu exagereaz niciodat? Nu deformeaz niciodat adevrul pentru a-i
mbunti povetile?
Sateris arunca ntrebrile ca pe nite sgei de arbalet.
Pi, da, i nfrumuseeaz povetile, dar
Cred c-am prins ideea. Mulumesc, Phagen. Eti liber.
Lui Reynik i venea s aplaude. i dup expresia de pe chipul mpratului Surabar, putea
ghici c i Mriei Sale.
n doar cteva propoziii, distrusese credibilitatea lui Kalheen ca martor. i pentru a face
asta, Sateris nu mizase pe sentimente. Se folosise pur i simplu de logic. O prezent pe Femke
ca fiind o tnr inteligent i foarte capabil, care urcase repede ctre postul de ambasador prin
calitile, personalitatea i caracterul ei de ncredere. Aduse n discuie lipsa motivaiei pentru
crime i susinu c muli oameni se aflau n palat n momentele n care att baronul Anton, ct i
lordul Danar fuseser ucii. Prezena lui lady Femke nu nsemna c folosise cuitul pentru a-l
ucide pe Anton, nici otrava pentru a-l omor pe Danar. Spuse c faptul c Femke aprea n

locurile tuturor crimelor ntrea de fapt teoria conspiraiei. n cele din urm, menion relaia de
prietenie dintre Femke i Danar i i puse ntrebri amnunite n legtur cu aceasta.
Femke rspunse ct putu de sincer. Vorbi despre el lsnd s-i curg lacrimile, dei nu
oferi informaii despre implicarea lui n evadarea ei din nchisoare i nici despre jefuirea
trezoreriei. Civa din sal mormiau c joac teatru, dar alii se lsar impresionai de aparenta
sinceritate a rspunsurilor ei i de suferina vizibil provocat de moartea colegului su
ambasador.
Cnd comandantul Sateris se retrase s se aeze la locul su, regele l ntreb dac mai are
i ali martori pe care ar vrea s-i cheme. Comandantul ncepu s dea din cap c nu, dar Femke l
opri i zise cu voce tare:
Da, Maiestate. Aprarea l cheam pe alchimistul Pennold.
CAPITOLUL 17
Lordul Brenden se ncrunt i-i arunc o privire dezaprobatoare comandantului Sateris
pentru c adusese n ultima secund un martor neateptat al aprrii. Dac Sateris tia ceva despre
acest anun al lui Femke, atunci se pricepea foarte bine s n-o arate. n momentul acesta, avocatul
aprrii prea la fel de nedumerit ca i cel al acuzrii i o sfredelea cu privirea pe Femke.
Maiestate, tiu c este neobinuit ca acuzatul s cheme un martor, dar v implor s fii
indulgent, adug ea, spernd c regele i va respecta partea lui din nelegerea secret pe care o
aveau. i aa fcu.
Prea bine, Femke, o s vin i martorul tu. Aducei-l pe alchimistul Pennold.
Uile se deschiser i i fcu apariia un btrn mbrcat ciudat, cu prul argintiu i
ciufulit i care se cltina pe picioare. Prul i era rvit i-i sttea n sus i, dei era proaspt
brbierit, chipul su prea murdar i nengrijit. Hainele lui, n culori contrastante, erau pline de
pete i urme de arsuri. Pennold ori nu se gndise s se mbrace elegant pentru vizita la palat, ori
nu avea haine prezentabile. n orice caz, cnd l vzu pe btrn, Femke simi c inspir o gur de
aer proaspt. Intrarea lui aduse un zmbet afectuos pe chipul ei. El naint ncet, n mod evident
impresionat de locul n care se afla i trgnd dup sine un sac de pnz care avea ceva greu
nuntru.
Metere Pennold, ai adus piatra, dup cum te-am rugat? l ntreb Femke pe btrn n
timp ce acesta se apropia.
Ce? A, piatra! Da, da, desigur, drag, rspunse el absent. Altfel ce rost ar mai fi avut s
vin, nu?
Minunat! Acum, metere Pennold, ai putea s aezi piatra acolo, n mijlocul slii, te
rog? Mulumesc foarte mult. Maiestate, m tem c nainte de a lua decizia final privind
vinovia mea n cele trei cazuri de crim, a vrea s v cer s fie analizat i o alt nelegiuire.
Sala se umplu de murmur. Ce mai avea de gnd s mrturiseasc? O alt crim? Regele
i ridic mna dreapt i se fcu linite.
Spune, Femke. Despre ce nelegiuire este vorba i tu ce rol ai jucat n svrirea ei?
Sunt sigur c nu numai eu atept cu interes rspunsul tu.
Cnd intrase n sal, Femke l vzuse pe Reynik i nelesese semnalul su privind locul
pe care l ocupase Shalidar. Reynik i dusese mna dreapt pe umrul drept, transmindu-i c
asasinul se afla sus, n partea dreapt a slii de judecat, adic n ultimul loc n care Femke ar fi
vrut ca el s fie. Sttea la distan mare fa de locul n care Pennold avea s amplaseze piatra.
Dei alchimistul o asigurase c proprietile pietrei se vor manifesta perfect n orice punct al unei
sli att de mari, ea avea emoii. Dac nu funciona, atunci urma s se fac de rs n faa ntregii
curi regale thrandoriene i a propriului ei mprat. Dac strategia ei ddea gre, avea s fie
condamnat pentru trei crime. Comandantul Sateris se descurcase de minune cu prezentarea

aprrii ei, dar se lupta cu morile de vnt, cci dovezile mpotriva sa erau copleitoare. Dac ar fi
fost n locul regelui Malo, Femke tia care ar fi fost verdictul ei.
Maiestate, nu sunt sigur c membrii curii regale tiu de jaful petrecut la trezorerie,
dar hoii am fost eu i lordul Danar.
Din sal se auzir cteva exclamaii i imediat se strni un murmur de mnie.
Am inut secret incidentul pentru ca oamenii de la paz s poat avea ansa s fac
cercetri, rspunse regele, cu o voce aspr i nemulumit. Totui, de vreme ce investigaia nu
mai pare necesar, a fi foarte interesat s aflu de ce ai ales s-mi facei deserviciul de a-mi fura
aurul.
Ei bine, Maiestate, n-a vrea s credei c v-am furat banii pentru c voiam un ctig
personal. Din nefericire, pentru a-mi demonstra nevinovia, aveam nevoie de o mulime de bani.
Mult mai muli dect eu sau orice alt persoan obinuit ar fi putut avea la dispoziie. Cum n
majoritatea trezoreriilor regale se afl mult aur i cum trebuia s-mi demonstrez nevinovia n
faa Maiestii Voastre, m-am gndit c n-ar fi iraional s mprumut ceva pentru o vreme.
Majoritatea spectatorilor rmase fr cuvinte n faa impertinenei lui Femke, dar civa
inclusiv lordul Brenden, care dintr-odat i duse mna la gur i ncepu s tueasc pentru a-i
ascunde un zmbet vzur partea amuzant a povetii. Pn acum, raionamentul lui Femke
avea un soi de logic nclcit, dar, prin modul n care l prezenta, nu aducea nimic bun cazului
su.
i pentru ce motiv v doreai atta aur, domni ambasador? Majoritatea alibiurilor
bune se pot cumpra cu mult mai puin.
Femke zmbi i ddu din cap, aprobnd riposta regelui.
ntr-adevr, Maiestate, dar nu aveam nevoie de bani pentru un alibi, dimpotriv.
Aveam nevoie de bani ca s angajez cel mai bun asasin pe care l tiu. Serviciile sale n-au fost
niciodat ieftine, dar voiam suficieni ct s pot s-l momesc s accepte un contract cu termen de
ndeplinire foarte scurt. tiam nc de la nceputul acestei perioade triste c acest asasin se afl n
spatele crimelor. Mi-o spusese chiar el n noaptea de dup uciderea contelui Dreban. Confesiunea
aceea nu ar avea susinere n aceast sal de judecat, pentru c n-au fost martori i ar fi cuvntul
meu mpotriva cuvntului su. Alibiurile pentru momentele celor dou crime erau perfecte,
thrandorieni de vaz fiind dispui s confirme unde se afla la orele aproximative ale crimelor. De
asemenea, a susinut c a fost pltit pentru ambele omoruri. Nu mi-am dat seama cum a reuit s
fac asta dect cnd a fost prea trziu. M-am gndit s v demonstrez c este un criminal
prinzndu-l asupra faptului mplinit. Aa c Danar i cu mine am pus la cale ceea ce am crezut c
va fi capcana perfect.
Maiestate protest lordul Brenden, ncercnd s opreasc desfurarea povetii lui
Femke, cci observase privirile celor din sal. Toi erau pe deplin ateni i oamenii ncepeau s se
implice n povestea ei, ceea ce era periculos pentru cazul lui. tia mai bine dect oricine puterea
unei poveti bine spuse.
Linite, Brenden, ai avut i tu ocazia. Las-o s vorbeasc. V rog, lady Femke,
continuai. Din moment ce lordul Danar e mort, bnuiesc c ceva n-a mers bine.
Ce n-a mers bine, Maiestate, a fost c eu nu m-am trguit pentru doi asasini la pre de
unul. Am presupus greit de la nceput c adversarul meu era personal rspunztor de morile
baronului i a contelui. El era rspunztor, ntr-adevr, dar nu el folosise cuitul n cele dou
ocazii. El comandase crimele. Socoteala mea greit l-a costat viaa pe Danar. Eram sigur c pot
s-l protejez de un asasin, de cel pe care l tiam, dar nu mi-a trecut prin minte c ucigaul pe
care-l cutam avea s lucreze n tandem cu nc unul.

Deci n-ai reuit s-l protejai pe Danar de aceti ucigai, el a fost omort de ctre ei i
domnia voastr n-ai putut s-i prindei? ntreb regele Malo.
Nu chiar, Maiestate. Scopul meu era s prind un uciga n faa faptului mplinit i chiar
asta am fcut. De fapt, am prins doi.
mi pare ru, lady Femke. Povestea domniei voastre este foarte interesant, dar nici o
parte din ea nu poate fi susinut prin dovezi. De ce v-ar crede cineva?
Ei bine, Maiestate, nc n-ai vzut dovezile adevrate. O s v art o legtur ntre cei
doi criminali care nu poate fi negat. n timp ce alibiurile unuia sunt perfecte, cellalt n-a putut s
fie att de atent. Pot s demonstrez n faa curii c al doilea brbat a fost poziionat perfect att
pentru a-l ucide pe baronul Anton, ct i ca s-mi nsceneze mie crima. Uciderea contelui Dreban
e mai dificil de demonstrat, dar dup ce voi stabili primele dou legturi, cred c restul povetii se
va lega repede. A vrea, Maiestate, s-i rugai pe toi cei din sal s-i ridice minile la nlimea
umrului, cu palmele n fa, i vei vedea la ce m refer.
n sal, lumea ncepu s murmure i s se foiasc, iar muli se uitar instinctiv la palmele
lor. Reynik l observ pe Kalheen, extrem de palid i cu palmele transpirate. Verific repede s
vad dac Shalidar se afl nc la locul su i se pregti s acioneze n momentul n care i se va
cere. Avea s se ntmple n curnd i nu voia s-o dezamgeasc pe Femke. Dac Kalheen fcea
vreo micare, nu va nainta mai mult de civa pai.
Regele Malo nu gsi vreun motiv pentru care s resping cererea lui Femke, aa c ceru
curii s se conformeze. Reynik zmbi, cci observase expresia arogant de pe faa lui Shalidar.
Dar n-o s dureze mult, se gndi el cu un zmbet ncordat.
Cnd toat lumea i ridic palmele, regele se uit nedumerit n sal.
Nu vd ce rost au toate astea, lady Femke. Ce importan au pentru povestea domniei
voastre?
Este simplu de explicat, Maiestate. ansele de a prinde un asasin cu un cuit nsngerat
n mn, ca s zic aa, erau foarte slabe. Chiar dac a fi tiut c sunt doi, mi-ar fi fost imposibil
s-i prind pe amndoi. Dar nici nu am intenionat vreodat asta. Cheia ctre dovada mea erau
banii, Maiestate. Aurul era rspunsul. Alchimistul Pennold va confirma c mi-a vndut o
substan special cu care am acoperit toate monedele. Piatra din centrul slii emite un soi de raze
invizibile pe care nu pretind c le neleg, dar, n btaia lor direct, substana acioneaz. Toi cei
care au pus mna pe aurul Maiestii Voastre vor fi afectai, cci substana pteaz minile cu un
strat aproape imposibil de ndeprtat. Privii acum, Maiestate, i-i vei vedea pe cei doi criminali
sunt cei cu palmele roii.
Uite, minile lui sunt roii i strlucesc, strig cineva. Oprii-l!
Shalidar se pregtea deja s fug. Sttea n penultimul rnd al slii etajate i, de cum i
ddu seama c minile ncep s-l dea de gol, se ridic n picioare i sri peste cei din spatele su,
pentru a ajunge la ferestre. Reynik era gata s pun mna pe Kalheen, aa c rat micarea iniial
a lui Shalidar. Spre surprinderea sa, nu minile lui Kalheen ncepur s strluceasc, ci ale lui
Phagen. Femke i spusese c suspecteaz c unul dintre cei trei nsoitori ai lor era al doilea
uciga, dar nu putuse s spun care anume. Reynik era sigur c acesta se va dovedi a fi Kalheen.
Phagen o lu la fug la o secund sau dou dup Shalidar i se mic incredibil de repede.
Reynik sri n picioare ca s-l urmreasc, dar fusese luat pe nepregtite, iar Phagen reui s-i
doboare pe cei doi gardieni care i escortaser pe cei patru shandezi n sal nainte ca Reynik s
aib ocazia s reacioneze. Phagen avea slabe anse s scape. Erau muli soldai ntre el i u, dar
Reynik nu-i ls pe ei s fac treaba.
Se arunc nainte i-l prinse pe brbatul cel slab din spate, plonjnd spectaculos ctre
picioarele asasinului. Dei se izbi tare de podea, Phagen se rsuci imediat i ncepu s-i care

lovituri lui Reynik una dup alta. Reynik reacion bine, blocnd pumnii asasinului cu reflexe iui
ca fulgerul. Lupta nu dur dect un moment, cci cei patru gardieni care o aduseser pe Femke
nuntru se npustir asupra lui Phagen dup numai cteva secunde, intuindu-l la podea. Odat
dobort i n dezavantaj, nu mai avu anse s se ridice din nou, iar gardienii l legar i-l inur
drastic sub control.
Kalheen era ocat s-l vad pe Phagen fugind. i imagina ce va spune mama lui atunci
cnd i va povesti c, fr s tie, mprise aceeai camer cu un uciga. Custoreasa micu i
ndesat, cu ochii fulgertori i mereu ncpnat, l dojenea ntotdeauna c nu e atent la detalii.
Prea c nu-i scap niciodat nimic. Dar el a tiut dintotdeauna c Rikala era o femeie
extraordinar.
Cu Phagen la pmnt, Femke se uit n partea dreapta sus a slii i chiar atunci l vzu pe
Shalidar omornd unul dintre cei doi soldai care pzeau ferestrele. Pe cnd ddea ultima lovitur,
la ncheietura dreapt sclipi o reflexie argintie. Mai avea puin i scpa. Nu era nici o cale uoar
de acces ctre el prin marea de oameni panicai de pe bncue. Femke se uit la Reynik, care abia
se punea pe picioare. Niciunul dintre ei n-avea cum s-l mpiedice pe asasin s evadeze. Privind
prin sal n cutarea a ceva care s-i blocheze ieirea lui Shalidar, Femke observ frnghia care
susinea uriaa structur a candelabrului central.
Sfoara groas era legat de o pies metalic aflat pe peretele de lng ua principal,
apoi fixat de un scripete de pe tavan, n partea dreapt a ncperii, i de nc un scripete n
mijlocul tavanului. Structura imens de metal prea extrem de grea. Femke i ddu seama
imediat ce trebuia s fac i o lu la goan spre peretele din dreapta uii principale.
Reynik, sfoara! Taie sfoara! strig ea n timp ce fugea.
Reynik nelese imediat care era planul ei i alerg civa pai pn la cel mai apropiat
gardian. nainte ca acesta s-i dea seama ce se ntmpl, Reynik i apuc mnerul cuitului i-l
trase din teac.
Hei! strig gardianul. Ce crezi c faci?
i mprumut cuitul o clip, rspunse Reynik, ndreptndu-se deja spre piesa metalic
prin care sfoara era legat de perete.
Femke i lu avnt de la o distan considerabil i se prinse cu degetele de funie. Fusese
o sritur dificil, dar degetele apucar bine frnghia i se inu de ea cu putere, n vreme ce
picioarele, n balans, se lovir de perete. n ciuda izbiturii, Femke rmase agat de sfoar i
ncepu s urce pe panta abrupt pe care o descria aceasta, apucnd-o cnd cu o mn, cnd cu
cealalt.
Reynik alerg de-a lungul slii, ignornd zarva din jurul lui. Dup numai cteva secunde,
ncepu s taie sfoara cu lama pe care doar ce pusese mna, iar Femke simea cum se rupe fiecare
fir pe msur ce el tia cu elan.
Aproape am terminat! o anun el. Femke se opri din crat i se concentr s se in
bine. Cnd ultimele fire plesnir, structura metalic uria a candelabrului ncepu s cad, iar
frnghia fu tras n sus cu atta putere, nct ar fi putut s-i smulg fetei braele din ncheieturi.
Corpul uor al lui Femke aproape c nu ncetini deloc cderea candelabrului. Acesta acceler
rapid pn se prbui pe podea, n timp ce ea strbtea spaiul de deasupra curtenilor uluii i se
ridic spre tavan.
n ultimul moment posibil, ddu drumul sforii. Din inerie, mai pluti civa metri pe
deasupra ultimelor rnduri de locuri, dar nu ateriz tocmai plcut. Se izbi puternic de perete i
aproape c i se tie rsuflarea. Shalidar deja se fcea nevzut printr-una dintre ferestre, aa c nu
era timp de pierdut. Cu o disciplin de care puini dau dovad, Femke se for s respire normal
i-i antren corpul zguduit ntr-o urmrire.

Curtea fremta n faa acestei ntorsturi spectaculoase a lucrurilor, dar fata ignor
agitaia. Cel mai important era s-l opreasc pe Shalidar. Urc agil pe fereastr, dup el, apoi
murmur de mai multe ori:
Nu trebuie s scape. Nu trebuie s scape.
Shalidar ns nu era prost. Fusese asasin de prea mult vreme ca s nu aib planificat o
cale de evadare. Indiferent ct de furios era pe Femke, ucigaul se putea stpni ndeajuns nct
s nu se lase derutat de mnie. i concentr toat energia pe evadare i i inu sub control furia
cu un profesionalism slbatic.
O lu la fug pe acoperiul uor nclinat, ndreptndu-se spre colul cel mai jos. Dar de
data asta norocul nu i mai surse, cci o patrul a grzilor regale care se afla lng palat l zri
apropiindu-se, iar unul dintre soldai strig tare:
Hei! Tu de pe acoperi! Oprete-te unde eti. Dac te miti, o s tragem.
Shalidar se ntoarse i urc din nou panta uoar, stnd ct mai aplecat i mergnd n
zigzag, pentru ca arcaii s nu-l poat nimeri. Fuga sa ncurcat i smucit avu efect, cci soldaii
traser cteva sgei cu arbaletele, dar niciuna nu-l atinse.
Atunci Shalidar o vzu pe Femke, care venea nspre el din direcia slii. Nu era locul
potrivit ca s o nfrunte. Arcaii ar putea avea noroc, iar el nu voia s-i dea lui Femke satisfacia
de a-l vedea prins sau ucis. Nu. Existau opiuni mai bune. Avu timp de gndire doar o fraciune
de secund i alese s urce i mai mult. Shalidar nu tia cum se simea Femke la nlime, dar
dac o conducea pe acoperiuri ctre suprafee mai nalte, mcar ar scpa de arcai. Apoi, cu un
singur brnci, ar putea s se descotoroseasc de ea pentru totdeauna.
Femke vzu c Shalidar o observase apropiindu-se i fcu un efort de dou ori mai mare
ca s reduc distana dintre ei, dar imediat se trezi c n jurul ei vjiau sgei de arbalet. Din
instinct, i schimb ritmul pailor pentru a-i deruta pe soldai, lsndu-se n jos i alergnd i ea
n zigzag. Patrula striga acum i la ea s se opreasc, dar tnra era la fel de puin doritoare s se
opreasc precum Shalidar. Spioana nu inteniona s le permit grzilor regale s-o mpiedice s-l
rzbune pe Danar. Moartea lui era proaspt n inima ei. Shalidar dduse dovad de un spirit de-a
dreptul diabolic cu metoda pe care o alesese pentru a-l ucide pe tnrul lord shandez, fr s mai
vorbim de modul nendurtor n care aranjase uciderea baronului Anton i apoi pe cea a contelui
Dreban. Nu trebuia s scape. Femke nu avea s permit asta. Nu voia ca el s moar, pentru c
moartea ar fi fost o soluie prea rapid. Voia s sufere pentru faptele lui. Trebuia s fie prins, iar
ea dorea cu disperare s fie cea care pune mna pe el.
Shalidar urc pe acoperiul alturat i alerg spre vrf pe panta uoar. Femke l urmri.
Asasinul srea nenfricat peste golurile dintre acoperiuri. Femke nu ezit s-l urmeze. Cratul,
fuga i sriturile fcur urmrirea spectaculoas, dar aceasta fu scurt, cci Shalidar, cu Femke
dup el, se trezi la un moment dat pe acoperiul slii mari de la intrarea n palat. La marginea
acestuia, care ddea spre porile principale, se opri i se ntoarse. Nu mai avea unde s fug.
Femke se opri i ea, alunecnd uor, la mic distan n faa lui i-l privi mijind ochii. Nu
era limpede dac Shalidar avea vreo arm ascuns, dar Femke nu voia s rite. Se tia c asasinul
era la fel de periculos cu minile goale pe ct era i narmat.
E captul drumului, Shalidar. Nu mai ai unde s fugi. Accept, pred-te, spuse Femke
gfind, bucuroas s vad c i Shalidar respira la fel de greu ca ea.
Nu fi proast, Femke. Drumul n-are niciodat capt. Cei mai muli pur i simplu nu
vd suficient de bine nct s-i interpreteze cotiturile, rspunse dispreuitor Shalidar, n ochi
citindu-i-se inteniile ucigae.
Tnra nelese c Shalidar n-avea de gnd s se lase prins fr o lupt, iar asta i
convenea.

Femke naint uor pe vrfuri, apropiindu-se cu minile ridicate, gata s lupte. Sperase s
fie i Reynik lng ea cnd avea s-l nfrunte pe asasin. Tnrul soldat se descurca de minune n
luptele corp la corp i fr el ar putea fi la fel de moart ca n cazul n care regele ar fi poruncit s
fie spnzurat pentru crim. Dar acum era alegerea ei. Dac Shalidar o ucidea, avea s moar
cutnd dreptate i rzbunare.
Femke i ddea trcoale cu atenie. Cnd Shalidar va ataca, o va face cu toat fora i
viteza de care era n stare. El nu cunotea alt mod de a lupta. Femke era gata. Era iute, agil i
clocotea de mnie. Nu-i amintea s fi fost vreodat att de pregtit s lupte.
n sfrit, avem ocazia s dansm, spuse Femke, potolindu-i respiraia i fiind atent
la centrul de echilibru al lui Shalidar. Ne ateptam la asta de ceva vreme. Ai avut un avantaj
asupra mea de cnd am intrat n Mantor. A fost o lovitur de maestru s-l introduci pe Phagen n
grupul meu. Mi-am dat seama abia dup mult vreme c unul dintre ei trebuie s fie implicat. i
chiar i atunci, n-a fost primul pe lista mea de suspeci. Bineneles c acum e limpede: adus n
ultimul moment s participe la misiune din cauza unei mbolnviri subite, cu felul lui tcut de a fi
i abilitatea de a se face nevzut n fundal. E perfect pentru a fi asasin, dar de ce nu l-ai pus s m
omoare? De ce nscenarea elaborat de aici? Ai spus c voiai s porneti un rzboi pentru ca
afacerile s mearg mai bine, dar nu sun adevrat.
n timp ce vorbea, Femke studia micrile uoare ale lui Shalidar, cutnd o slbiciune,
orice lucru ct de mic care ar fi putut s-i dea un avantaj.
Partea cu motivaia e simpl, uier Shalidar. Am vrut s plteti pentru intervenia ta
din Shandrim. Totul mergea bine. Vallaine era enervant, ntr-adevr. Nu era una dintre cele mai
hotrte persoane pentru care a fi putut lucra, dar fusesem de acord cu asta i urma s m ocup
s-l nlocuiesc cu un succesor suficient de maleabil, cnd ai aprut tu n scen. A fi putut s te
omor n orice moment, dar n-ar fi fost destul de bine. N-am vrut s te ucid, am vrut s te distrug.
Am vrut s-i rpesc tot ce ai mai drag. Muncisem din greu n ultimul an pentru planul de pensie,
iar tu l-ai stricat. Acum ai reuit s-mi amenini i afacerea legal. Dac m gndesc mai bine, ar
fi trebuit s pun s te omoare. Dar asta se poate aranja destul de uor.
Shalidar ni nainte i ntinse pumnul cu putere pentru a o izbi pe Femke n abdomen.
Tnra i bloc lovitura i-i devie pumnul. Sri i se rsuci n aer, lovindu-l cu piciorul n obraz,
fcndu-l s se clatine. Femke continu cu o serie de pumni i alte lovituri, dar el reui s le
pareze pe toate cu nite reflexe incredibile. Dintr-odat, Shalidar schimb tactica. i secer din
senin picioarele, iar ea se rostogoli n jos pe acoperi, ctre margine.
Femke se ddu de-a dura de cteva ori nainte s-i poat controla ineria i s se
opreasc. l vzu pe Shalidar apropiindu-se pentru lovitura mortal. Fr ezitare i cu o vitez
care l lu pe Shalidar complet prin surprindere, ea reui s-i foloseasc tactica mpotriva lui.
Cnd acesta veni mai aproape, l apuc de picioare, i le rsuci i trase de ele, iar el ateriz greoi i
gemu. Folosindu-se la maxim de agilitatea i flexibilitatea ei, Femke se rsuci din nou, prinse cu
picioarele gtul lui Shalidar i ncepu s strng tare.
Muli s-ar fi panicat n situaia asta, dar nu i Shalidar. Nu ncerc s se elibereze, ci pur i
simplu i cut punctele sensibile din spatele genunchilor i aps cu degetele groase, cu o for
care o fcu s ipe i s se ndeprteze rostogolindu-se de durere.
Femke se ddu de-a dura, apoi se ghemui la civa pai de marginea acoperiului i se
mas uor n spatele genunchilor pentru a mai atenua durerea. Shalidar, la rndul su, se frec
scurt pe gt i se ridic n picioare. Pe chip i se citea o expresie de furie rece.
Fa de Femke, Shalidar era mai puternic, mai solid i apuca mai bine. Era discutabil cine
era mai iute. Singurul avantaj pe care ea l-ar fi putut avea asupra lui consta n agilitatea ei

flexibil, dar, dup cum descoperise deja, un avantaj mic nu era de ajuns pentru a compensa
punctele n care era mai slab. Dac nu reuea s-l surprind cumva, Shalidar avea s-o omoare.
Asasinul era convins acum c era un lupttor mai bun dect ea i ncepu s profite de
avantajul su. Se apropie. Urm un alt val rapid de pumni i lovituri cu piciorul, iar Femke se
vzu nevoit s se retrag, ncercnd s ndeprteze lupta de marginea acoperiului nalt.
Un brbat care trecea prin faa porii principale a palatului i vzu pe cei doi luptndu-se
pe acoperiul slii mari i i atenion pe gardienii de la poart. Acetia l chemar pe cpitanul
grzilor, care trimise civa soldai s-l anune pe rege. Soldaii le ddur de veste tuturor celor pe
care i ntlnir n cale i n scurt timp n faa palatului se adun un mic grup de angajai, care
venir s vad spectacolul.
Femke reui s evite unul dintre pumnii lui Shalidar. i trase un cot n stomac, ct putu de
tare, dar nu mai avu noroc s-i reueasc i a doua lovitur, cci asasinul se rsuci i o lovi cu
piciorul n lateral, nct tnra zbur ct colo. Se ridic din nou, dar durerea i inund tot pieptul,
tui i simi imediat gust de snge n gur. Shalidar i rupsese cel puin o coast.
Femke privi n sus i-l vzu apropiindu-se din nou, cu o expresie uor arogant. tia ce
efecte avusese ultima lovitur i, dup cum o privea, era gata s ncheie lupta. Cutnd cu
disperare dup ceva ce-ar putea s-o ajute, Femke i ddu seama prea trziu c Shalidar ajunsese
chiar lng ea. O atac din nou cu o serie de pumni incredibil de rapizi i de puternici, iar
blocajele ei devenir din ce n ce mai ineficiente. Shalidar i mai aplic nite lovituri i Femke
czu n genunchi.
E timpul s mori, anun rece, fr nici o urm de sentiment n vocea uiertoare.
Femke se ateptase s mimeze triumful sau ncntarea, dar nu exista nimic din toate astea.
Faa i era umflat acolo unde primise civa pumni i i sngera n mai multe locuri. i Shalidar
avea pe el urme de snge, dar prea n form. Femke tia c n-are nici o ans s-l doboare. Pur i
simplu era prea bun i prea puternic.
Fata nu prevzu lovitura final i nu reui s-i fac fa. Chipul pur i simplu i plesni i-i
explod de durere. Apoi se rostogoli pe acoperi, pn la margine. Toate simurile de coordonare
o prsir pentru o clip i, pe msur ce corpul i aluneca, nu reui s nving ineria. Creierul i
era inundat de semnale ale durerii trimise de fiecare parte a corpului i o voce interioar i spunea
s-i dea drumul peste margine i s pun capt agoniei. ns atunci cnd trupul i se apropie de
margine, Femke i aminti de ultima or a lui Danar. El nu se dduse btut. Avusese ncredere n
ea, iar ea l dezamgise. Acum avea ocazia s-i rscumpere greeala. tiu n clipa aceea c nu
putea s renune.
i desfcu braele i reui n ultima secund s se opreasc din rostogolit, dar era deja
prea trziu. Corpul continu s-i alunece, cu faa n jos, pn peste marginea acoperiului. Printro manevr disperat, Femke se apuc de una dintre barele orizontale de care atrnau nsemnele
regale i rmase agat de ea cu mna dreapt. Se legn periculos, atrnat la mare nlime
deasupra scrilor uriae de piatr, care urcau pn n faa palatului. Durerea care i se rspndea n
piept era insuportabil, dar i adun i ultimul strop de voin ca s reziste. Cu un efort suprem,
reui s se apuce de suport i cu mna stng, ceea ce mbunti situaia.
N-ai murit nc? scrni vocea lui Shalidar de deasupra ei. Femke privi n sus i-i vzu
ochii nendurtori, cci se pregtea s ridice piciorul, s-o calce pe degete i s-o trimit pe lumea
cealalt.
Adio i n-am cuvinte, adug el sec.
Oprete-te, Shalidar! Dac o faci, eti mort i tu.
Strigtul lui Reynik l fcu pe Shalidar s se ntoarc pentru a estima noua ameninare. Un
soldat tnr alerga spre el pe acoperi cu un cuit n mn i, din felul n care l inea, asasinul i

ddu seama c tia i cum s-l foloseasc. Nu sttu pe gnduri. i ddea seama cnd s se lupte i
cnd s fug. Fr ezitare, se ntoarse i o lu la goan pe marginea acoperiului, ndeprtndu-se
de Reynik.
Vocea soldatului sun divin pentru Femke, iar ea i ddu seama c, dac el se grbea,
poate c ar fi reuit s reziste suficient nct s-o ajute. Degetele i alunecau pe lemnul neted al
barei, dar, cu un efort suprem, reui s se in cu toat puterea pe care o mai avea.
Reynik! spuse ea rguit, cci vocea i era slbit din cauza durerii din piept.
Reynik tocmai voia s se ndrepte n direcia n care o luase asasinul cnd auzi strigtul
epuizat al tinerei. Nu sttu pe gnduri. Dei voia cu disperare s-l urmreasc pe Shalidar, tiu
imediat c n-o putea face cu preul vieii lui Femke.
Repede, bolborosi ea, cci degetele i alunecaser i mai tare.
Vznd minile lui Femke prinse de bar i degetele care-i alunecau, Reynik tiu c nu
are timp pentru o manevr de salvare controlat, aa c, fr s-i pese de propria siguran, ls
cuitul deoparte i se arunc nainte, ctre marginea acoperiului. Ateriz puternic pe burt i
alunec spre margine cu capul nainte, cu o inerie periculoas. Pentru o clip, crezu c nu se
orientase bine i c aveau s se prbueasc amndoi, dar cnd capul i umerii i ieir n afara
acoperiului, reui s se apuce de bar pentru a opri alunecarea. Braul stng absorbi ineria, n
timp ce cu mna dreapt o prinse pe Femke de ncheietur chiar cnd degetele ei cedaser de tot.
Greutatea neateptat care atrna acum de braul drept aproape c i-l smulse din umr. Gemu de
durere, dar o inu pe fat cu o voin de fier.
Privind n jos la treptele de piatr, Reynik nelese c nimeni nu putea supravieui unei
cderi de la nlimea asta. Nu putea spune nimic. Corpul i era ntins la maxim, dar vznd-o pe
Femke, tiu c nici nu avea nevoie de cuvinte, cci ea leinase.
Centimetru cu centimetru, se tr napoi pe acoperi, iar Femke atrna de braul su drept,
lipit de zid. Apoi fcu un efort uria i se strdui s se aeze ntr-o poziie din care s-o poat
trage pe acoperi fr s-i piard echilibrul. Cnd o aburc peste margine, i zgrie corpul, dar navu ncotro. Era n via, asta era de ajuns.
Reynik nu trebuia s priveasc n jur pentru a se convinge c Shalidar dispruse de mult.
Se terminase. Putea doar s mai spere c soldaii din garda regal l prinseser pe asasin, dar tia
c i dorea prea multe. Stnd pe acoperi, cu Femke ntins lng el, se simi epuizat.
Dintr-odat, fata ncepu s tueasc, revenindu-i parial n simiri. Un spasm cumplit de
durere i chinuia partea lateral a corpului i simi din nou n gur gustul de snge. Ar fi pcat s
mor acum, se gndi ea, cci avu senzaia c alunec din nou n abis. Mi-ar plcea s-i spun
mpratului adevrata poveste.
Nu-i face probleme, Femke, l auzi pe Reynik optindu-i uor la ureche. O s fii bine.
Stai nemicat. O s-i chemm pe medici aici imediat. Mai rezist un pic, m-auzi? Nu poi s m
lai acum. Cum o s-i explic asta mpratului de unul singur? Eu sunt doar un soldat, fir-ar s fie!
Tu eti cea care are toate rspunsurile.
Femke se nsuflei cnd l auzi.
Normal, eu sunt femeie, zise ea rguit.
Reynik rse.
Chiar aa, Femke. Haide, strduiete-te s rmi n via. Imperiul are nevoie de tine.
Eu am nevoie de tine.
Shalidar? opti ea.
A disprut, spuse el ncet.
La naiba! rosti ea.

Reynik vzu cum capul lui Femke cade uor ntr-o parte i-i ddu seama c-i pierduse
din nou cunotina, dar respiraia i era regulat i, la rnile pe care le avea, era mai bine aa. Cel
puin, dac era incontient nu mai simea durerea. i susinu capul uor la piept i o legn cu
grij.
Sentimente de vin i de bucurie puser stpnire pe el. Vin, cci o flcruie secret de
mulumire se aprinse n inima lui pentru c Femke era acum liber de orice legtur romantic.
Se simise atras de ea din momentul n care plecaser din Shadrim, dar la nceput crezuse c e
mult mai n vrst dect el i c e de neatins din cauza diferenei de rang. Acum tia c nu e dect
cu doi ani mai mare, ceea ce nu era o prpastie de netrecut, i c era spioan, i nu ambasadoare.
Aceste adevruri nu ieiser la suprafa dect dup sosirea lordului Danar, aa c-i inu
sentimentele ngropate adnc, din respect pentru lord, care pruse un pretendent mult mai
potrivit. Reynik nu se pricepuse niciodat s-i arate sentimentele, dar poate c acum ar avea
ocazia s-i spun ce simea fa de ea.
Din spate auzi zgomote de pai care se apropiau i zmbi. Veneau soldaii din garda
regal. Aveau s-o duc pe Femke la infirmerie i era sigur c tnra va fi bine. Dezastrul
diplomatic urma s fie lmurit. Se terminase totul, cel puin pentru o vreme.
Rmase totui cu o team. Shalidar. Reynik tia c azi i-l fcuse duman pe asasin, iar
acesta nu era genul care s uite i s ierte.
Ei bine, Shalidar, mormi Reynik, nici eu nu sunt.

SFRIT