Sunteți pe pagina 1din 257

Anne Rice

Cronicile vampirilor 1 - Interviu cu un vampir PARTEA NTI neleg... !pu!e vampirul g"n#itor $i traver!% ncet nc%perea n#rept"n#u-!e !pre &erea!tr%. R%ma!e mult% vreme acolo pro&il"n#u-!e n lumina !la'% care p%trun#ea #in!pre (ivi!a#ero )treet $i luminat #in c"n# n c"n# #e &arurile ma$inilor care treceau. Acum '%iatul putea !% va#% mai 'ine mo'ila ma!a rotun#% #in lemn #e !te*ar !caunele. + c,iuvet% cu oglin#% !e a&la prin!% pe un perete. $i pu!e !ervieta pe ma!% $i a$tept%. C"t% 'an#% ai- ntre'% vampirul ntorc"n#u-!e acum n a$a &el nc"t '%iatul i ve#ea pro&ilul. (e!tul% pentru pove!tea unei viei (e!igur #ac% e o via% 'un%. .neori #ac% am noroc iau c"te trei patru interviuri pe noapte. Numai c% pove!tea tre'uie !% &ie 'un%. Corect nu C"t !e poate #e corect r%!pun!e vampirul. Atunci pove!tea vieii mele. Tare mult a$ vrea. a$ vrea !%-i !pun

/inunat !pu!e '%iatul $i !coa!e repe#e micul ca!eto&on #in !erviet% veri&ic"n# ca!eta $i 'ateriile. )unt e0trem #e ner%'#%tor !% au# #e ce cre1i a!ta #e ce... Nu (a !pu!e vampirul 'ru!c. Nu putem ncepe a$a. Ai totul preg%tit1i!e '%iatul. !tai *o!. + !% aprin# lumina.

Atunci

2ine #ar cre#eam c% vampirilor nu le place lumina !pu!e '%iatul. (ac% e$ti #e p%rere c% ntunericul creea1% mai mult% atmo!&er%... (ar t%cu 'ru!c. 3ampirul l privea !t"n# cu !patele la &erea!tr%. Acum '%iatul nu-l putea #e!lu$i #eloc c,ipul $i ceva #in !ilueta aceea nemi$cat% l 1%p%cea. (%#u !% mai !pun% ceva #ar !e a'inu. Apoi r%!u&l% u$urat c"n# vampirul !e apropie #e ma!% $i tra!e #e $nurul #e #ea!upra ei. Ime#iat nc%perea &u inun#at% #e o lumin% gal'en% tare $i '%iatul nu-$i putu reine o u$oar% e0clamaie c"n# !e uit% la vampir. )e prin!e cu #egetele #e marginea me!ei. (umne1eule mare4 5opti el $i apoi amui aintit% a!upra vampirului. r%m"n"n# cu privirea

Ace!ta era complet al' $i nete# #e parc% ar &i &o!t !culptat n o! iar c,ipul lui p%rea !% &ie la &el #e nen!u&leit ca acela al unei !tatui cu e0cepia

oc,ilor #e un ver#e !clipitor care l priveau &i0 pe '%iat ca ni$te &l%c%ri ntr-un craniu. (ar n clipa urm%toare vampirul 1"m'i aproape cu tri!tee $i !u'!tana al'% $i nete#% #e pe c,ipul lui !e mi$c% la &el #e in!e!i1a'il ca liniile unui #e!en animat. 3e1i- ntre'% el ncet. 2%iatul !e cutremur% $i ri#ic% m"na ca $i cum ar &i vrut !% !e &erea!c% #e o lumin% &oarte puternic%. Privirea i alunec% ncet pe!te ,aina &rumo! croit% pe care #oar o 1%ri!e la 'ar pelerina lung% $i larg% cravat% neagr% #e m%ta!e nno#at% la g"t $i !clipirea gulerului care era la &el #e al' ca pielea vampirului. )e uit% la p%rul 'ogat $i negru al ace!tuia piept%nat !pre !pate pe!te v"r&urile urec,ilor $i a'ia ating"n# gulerul al'. (eci tot mai vrei interviul- ntre'% vampirul.

6ura '%iatului !e #e!c,i!e nainte ca !unetul !% ia!%. ncuviin% $i a'ia apoi !pu!e #a. 3ampirul !e a$e1% ncet n &aa lui $i cu 'l"n#ee $i pe un ton con&i#enial7 Nu te teme. Porne$te numai aparatul. (up% aceea ntin!e m"na pe!te ma!% $i '%iatul !e n&iora 'ro'oane #e !u#oare $iroin#u-l pe o'ra*i. 3ampirul l apuc% #e um%r $i !pu!e7 Cre#e-m% n-o !%-i &ac nici un r%u. mi #ore!c prile*ul %!ta. E mai important pentru mine #ec"t pot !%-i nc,ipui. 3reau !% ncepi. Apoi $i retra!e m"na $i !t%tu calm a$tept"n#. aplec"n#u-!e puin nainte !pu!e

2%iatului i tre'ui un moment pentru a-$i $terge &runtea $i 'u1ele cu 'ati!ta a '"igui c% micro&onul era inclu! n ca!eto&on a ap%!a pe 'uton $i a !pune c% aparatul era n &unciune. N-ai &o!t #intot#eauna vampir nu- ncepu el.

Nu r%!pun!e vampirul. Eram un '%r'at #e #ou%1eci $i cinci #e ani c"n# am #evenit vampir a!ta !-a nt"mplat n anul o mie $apte !ute nou%1eci $i unu. 2%iatul &u uimit #e e0actitate #atei $i o repet% nainte #e a ntre'a7 Cum !-a nt"mplat 8a a!ta !e poate r%!pun#e $i mai !implu. Nu cre# c% vreau !% #au r%!pun!uri !imple 1i!e vampirul. Cre# c% a$ vrea !% !pun a#ev%rata pove!te...

(a

1i!e '%iatul repe#e.

mp%turi 'ati!t% $i $i tampon% #in nou 'u1ele cu ea. A &o!t o trage#ie... ncepu vampirul. 9ratele meu mai mic... A murit. Apoi t%cu a$a nc"t '%iatul $i #re!e gla!ul $i $i $ter!e #in nou &aa nainte #e a-$i n#e!a Nu e #urero! aproape ner%'#%tor 'ati!ta n 'u1unar.

nu- ntre'% el cu timi#itate.

Pare- ntre'% vampirul. Nu !pu!e el apoi !cutur"n# #in cap. (oar c% am mai !pu! pove!tea a!ta unei alte per!oane. 5i a!ta !-a petrecut cu &oarte mult timp n urm%. Nu nu e #urero!... Pe atunci tr%iam n 8oui!iana. Primi!em ni$te p%m"nt $i aveam #ou% plantaii #e in#igo&ena pe /i!!i!!ippi &oarte aproape #e Ne: +rlean!... A, accentul... 1i!e '%iatul ncet.

+ clip%

vampirul privi a'!ent.

Am un accent- ntre'% el apoi $i ncepu !% r"#%. 2%iatul &"!t"cit r%!pun!e repe#e7 8-am !e!i1at la 'ar c"n# te-am ntre'at cu ce te ocupi. (oar o u$oar% accentuare a con!oanelor at"ta tot. Nu mi-am #at !eama c% era &ranu1e!c. E-n regul% l a!igur% vampirul. Nu !unt c,iar at"t #e uimit pe c"t m% pre&ac. (oar c% uit uneori. (%-mi voie !% continui... Te rog... 1i!e '%iatul.

3or'eam #e plantaii. Au avut o mare leg%tur% cu tran!&ormarea mea n vampir. (ar o !% a*ung $i la a!ta. 3iaa noa!tr% acolo era $i lu0oa!% $i primitiv% $i eram cu toii convin$i c% era e0trem #e atr%g%toare. 3e1i tu tr%iam mult mai 'ine acolo #ec"t am &i putut !-o &acem vreo#at% n 9rana. Poate c% !%l'%ticia pur% a 8oui!ianei &%cea !% ni !e par% a!t&el #ar %!ta era a#ev%rul. mi aminte!c mo'ila importat% care umplea ca!a 1i!e vampirul 1"m'in#. 5i clavecinul; era minunat. )ora mea o'i$nuia !% c"nte la el. n !erile #e var% !e a$e1a !% c"nte cu !patele !pre u$a cu geamuri #e!c,i!e. 5i acum mi aminte!c acor#urile acelea #elicate $i repe1i $i imaginea mla$tinii #in !patele ei c,iparo$i acoperii #e mu$c,i care !e pro&ilau pe cer. 5i apoi mai era 1gomotele !peci&ice mla$tinii un cor #e gla!uri ale viet%ilor !trig%tele p%!%rilor. Cre# c% ne pl%cea &oarte mult. Totul &%cea ca mo'ilierul #in lemn #e tran#a&ir !% par% $i mai preio! iar mu1ica $i mai #elicat% $i &ermec%toare. C,iar $i atunci c"n# ie#era a rupt !torurile #e la &ere!trele po#ului $i !-a !trecurat n mai puin #e un an prin pereii #e c%r%mi#% v%ruii... (a ne pl%cea. Tuturor numai &ratelui meu nu. Nu-mi aminte!c !%-l

&i au1it pl"ng"n#u-!e vreo#at% #e ceva #ar $tiam ce !imea. Tata nu mai tr%ia pe vremea aceea $i eu eram capul &amiliei. Tre'uia !%-l ap%r tot timpul #e mama $i #e !ora mea care voiau !%-l ia cu ele n vi1ite !%-l #uc% la Ne: +rlean! la petreceri iar el ura a!t&el #e lucruri. Cre# c% a ncetat !% mai mearg% un#eva nainte #e a mplini #oi!pre1ece ani. Rug%ciunile erau importante pentru el rug%ciunile $i vieile !&inilor legate n piele. P"n% la urm% i-am con!truit un oratoriu mai #eparte #e ca!% un#e a nceput !%-$i petreac% mai toat% 1iua $i a#e!ea o parte #in !ear%. A &o!t #ea #reptul o ironie. El era at"t #e #i&erit #e noi #e toat% lumea iar eu eram at"t #e normal4 Nu era a'!olut nimic e0traor#inar n leg%tur% cu mine 1i!e vampirul $i 1"m'i. .neori !eara m% #uceam la el $i-l g%!eam n gr%#ina #in apropierea oratoriului !t"n# lini$tit pe o 'anc% #e piatr% $i i pove!team #e!pre pro'lemele mele #e!pre greut%ile pe care le aveam cu !clavii #e!pre &aptul c% nu aveam ncre#ere n !upraveg,etor n vreme !au n interme#iari... toate pro'lemele care mi alc%tuiau e0i!tena. 5i el m% a!cult% &%c"n# &oarte puine comentarii ntot#eauna pline #e nelegere a$a nc"t atunci c"n# m% #e!p%ream #e el aveam impre!ia clar% c% re1olva!e totul pentru mine. Nu cre#eam !%-l pot re&u1a ceva $i am *urat c% oric"t #e mult a$ &i !u&erit #in cau1a pier#erii lui !e va &ace preot la momentul cuvenit. 2inenele! c% m% n$elam.

3ampirul t%cu $i timp #e o clip% '%iatul #oarl privi #up% care tre!%ri #e parc% !-ar &i tre1it 'ru!c #intr-o !tare #e pro&un#% me#itaie $i !e poticni ca $i cum n-ar &i g%!it cuvintele potrivite. A,... nu voia !% !e &ac% preot- ntre'% el iar vampirul l privi ncerc"n# !%-l #e!lu$ea!c% e0pre!ia #up% care !pu!e7 Am vrut !% !pun c% m-am n$elat n leg%tur% cu ,ot%r"rea mea #e a nu-l re&u1a nimic. $i n#rept% privirea !pre peretele n#ep%rtat $i $i-o &i0% a!upra geamului. Anceput !% ai'% vi1iuni. 3i1iuni a#ev%rate- ntre'% '%iatul g"n#it la altceva. #ar $ov%i #in nou #e parc% !-ar &i parc%

Eu n-am cre1ut r%!pun!e vampirul. )-a nt"mplat c"n# avea cinci!pre1ece ani. Era &oarte &rumo!. Avea o piele e0trem #e nete#% $i ni$te oc,i al'a$tri &oarte mari. Era ro'u!t nu !la' cum !unt eu acum $i cum eram pe atunci... #ar oc,ii lui... c"n# m% uitam n oc,ii lui aveam !en1aia c% m% a&lu !ingur la cap%tul lumii... pe o pla*% m%turat% #e v"nt. Nu !e au1ea nimic altceva #ec"t vuietul !ur# al valurilor. Ei 'ine 1i!e el continu"n# !% r%m"n% cu privirea &i0at% a!upra geamului a nceput !% ai'% vi1iuni. 8a nceput a

&%cut #oar alu1ii la ace!t lucru pentru ca n cele #in urm% !% ncete1e !% mai m%n"nce. Tr%ia n oratoriu. 8a orice or% #in 1i !au #in noapte l puteam g%!i ngenunc,eat n &aa altarului pe #alele #e piatr%. +ratoriul n !ine era negli*at. nceta!e !% !e mai ocupe #e lum"n%ri !% !c,im'e p"n1a #e pe altar !au c,iar !% m%ture &run1ele. ntr-o !ear% m-am !periat &oarte tare c"n# am !tat n gr%#ina #e tran#a&iri $i l-am privit timp #e o or% ntreag% iar el nu !-a mi$cat #in genunc,i $i nici m%car o #at% n-a l%!at n *o! 'raele pe care le inea ntin!e n &orm% #e cruce. Toi !clavii l cre#eau ne'un. 3ampirul ri#ic% #in !pr"ncene a uimire. Eu eram convin! c% era #oar... prea 1elo!. C% poate a*un!e!e prea #eparte cu #rago!tea lui pentru (umne1eu. Atunci mi-a !pu! #e vi1iuni. At"t )&"ntul (ominic c"t $i )&"nta 9ecioar% /%ria i ap%ru!er% n oratoriu !pun"n#u-l c% tre'uia !% v"n#% toate propriet%ile noa!tre #in 8oui!iana a'!olut tot ce aveam $i !% &olo!ea!c% 'anii pentru a !e pune n !lu*'a (omnului n 9rana. 9ratele meu urma !% &ie un mare con#uc%tor religio! !% rea#uc% ara la !tarea #e &ervoare #inainte !% n#repte lucrurile mpotriva atei!mului $i a Revoluiei. 2inenele! c% el nu avea nici un 'an. Eu tre'uia !% v"n# plantaiile $i ca!ele noa!tre #in Ne: +rlean! $i !%-l #au 'anii. 3ampirul !e opri #in nou <%%%... !cu1%-m% iar '%iatul !t%tea nemi$cat $i l privea uluit.

$opti el. Ce-ai !pu!- Ai v"n#ut plantaiile-

Nu 1i!e vampirul cu acela$i c,ip calm #e la nceput l-am r"! n &a%. 5i el... !-a n&uriat. A in!i!tat c% acel lucru i-l cerea n!%$i )&"nta 9ecioar%. Cine eram eu !% ne!ocote!c a!ta- C,iar a$a cine- ntre'% el ncet #e parc% !-ar &i g"n#it iar%$i la ce !e petrecu!e cine- 5i cu c"t ncerca mai mult !% m% conving% cu at"t r"#eam mai tare. Era o pro!tie i-am !pu! pro#u!ul unei mini necoapte $i c,iar mor'i#e. +ratoriul era o gre$eal% i-am mai !pu! aveam !% pun !% &ie #i!tru! ime#iat. Iar el avea !% !e #uc% la $coal% n Ne:

+rlean! un#e tre'uia !%-$i !coat% #in cap a!emenea i#ei !tupi#e. Nu-mi a#uc aminte tot ce i-am !pu!. (armi aminte!c !entimentul. n !patele acelei re!pingeri #i!preuitoare !imeam o &urie mocnit% $i #e1am%gire. Eram teri'il #e #e1am%git. Nu-I cre#eam a'!olut #eloc. E le!ne #e nele! !pu!e '%iatul repe#e c"n# vampirul t%cu $i e0pre!ia lui #e uimire !e atenu%. A#ic% l-ar &i cre1ut cineva E c,iar at"t #e le!ne #e nele!- ntre'% vampirul privin#u-l. /% g"n#e!c c% !-ar putea !% &i &o!t vor'a #e o vanitate e0agerat%. (%-mi voie !%i e0plic. Cum i-am !pu! mi iu'eam &ratele $i uneori l con!i#eram un a#ev%rat !&"nt. l ncura*am n rug%ciunile $i me#itaiile !ale cum 1iceam $i eram gata !% renun la el #%ruin#u-l preoiei. (ac% cineva mi-ar&i !pu! c% vreun !&"nt #in Arle! !au 8our#e! a avut vi1iuni a$ &i cre1ut. Eram catolic;

cre#eam n !&ini. Aprin#eam lum"n%ri n &aa !tatuilor lor n 'i!erici; le cuno$team n&%i$%rile !im'olurile $i numele. (ar nu puteam !%-l cre# pe &ratele meu. Nu numai c% nu cre#eam c% avu!e!e vi1iuni #ar nici m%car o clip% nu puteam !%-mi nc,ipui a$a ceva. (e ce m% rog- Pentru c% era &ratele meu. + &i &o!t el !&"nt $i c,iar ciu#at #ar n nici un ca1 9ranci!c #in A!!i!i. Nu &ratele meu. 9ratele meu nu putea &i a$a ceva. A!ta !e nume$te egoi!m nelegi2%iatul !e g"n#i nainte #e a-l r%!pun#e $i apoi ncuviin% $i !pu!e c% #a '%nuia c% nelege. Poate c% a avut vi1iuni !pu!e vampirul.

A!ta n!eamn% c% nu e$ti !igur... acum... #ac% le-a avut !au nu Nu #ar $tiu c% nu !-a clintit n convingerile lui nici m%car o !ecun#%. 5tiu acum a$a cum $tiam $i n !eara c"n# a ie$it #in camera mea tul'urat $i n#urerat. Nu $i-a pier#ut convingerea nici o clip%. 5i #up% c"teva minute era mort. Cum a$a- ntre'% '%iatul. Pur $i !implu a ie$it pe u$a-&erea!tr% pe veran#% $i a !tat o clip% n capul !c%rii #e c%r%mi#% #up% care a c%1ut. C"n# eu am a*un! *o! era mort $i rup!e!e g"tul. 3ampirul cl%tin% #in cap con!ternat #ar c,ipul i era tot !enin.

8-ai v%1ut c%1"n#- l ntre'% '%iatul. 5i-a pier#ut ec,ili'rul Nu #ar #oi !ervitori au v%1ut cum !-a nt"mplat. Au 1i! c% !-a uitat n !u! ca $i cum tocmai ar &i v%1ut ceva n aer $i apoi parc% ntregul trup i-a &o!t luat #e v"nt. .nul #in ei a 1i! c% tocmai voia !% !pun% ceva c"n# a c%1ut. 5i eu cre#eam c% vrea !% !pun% ceva #ar e0act n clipa aceea m% ntor!e!em cu !patele la u$%. Eram cu !patele c"n# am au1it 1gomotul. )e uit% la ca!eto&on. Nu mi-am putut ierta a!ta nicio#at%. /% !imeam vinovat #e moartea lui mai !pu!e el. 5i toi ceilali p%reau !% m% crea#% vinovat. 2ine #ar cum au putut !% &ac% a$a ceva- Ai !pu! c% l-au v%1ut c%1"n#. Nu era o acu1aie #irect%. Pur $i !implu $tiau c% ntre noi !e petrecu!e ceva nepl%cut. C% ne certa!er%m cu c"teva minute naintea c%#erii. )ervitorii ne au1i!er% mama #e a!emenea. /ama nu nceta !% m%

ntre'e ce !e nt"mpla!e $i #e ce &ratele meu care #e o'icei era at"t #e t%cut !triga!e. Pe urm% a ap%rut $i !ora mea $i 'inenele! c% am re&u1at !% le !pun. Eram at"t #e pro&un# $ocat $i n#urerat nc"t nu mai !uportam pe nimeni eram #oar &erm ,ot%r"t !% nu a&le nimeni #e =vi1iunile> lui. Ei nu

tre'uiau !% $tie c% p"n% la urm% #eveni!e nu un !&"nt ci #oar un... &anatic. )ora mea a pre&erat !% !e culce #ec"t !% mearg% la nmorm"ntare iar mama a !pu! tutoror celor #in paro,ie c% n camera mea !e petrecu!e ceva ngro1itor $i eu nu voiam !% !pun ce anume; p"n% $i poliia m-a luat la ntre'%ri n urma n#emnurilor propriei mele mame. n cele #in urm% a venit preotul vr"n# !% $tie ce !e nt"mpla!e. N-am !pu! nim%nui. Am 1i! c% a &o!t o !impl% #i!cuie. Am menionat &aptul c% n-am &o!t pe veran#% n momentul c%#erii lui #ar toi m% priveau ca $i cum eu l-a$ &i omor"t. 5i eu n!umi tr%iam cu ace!t !entiment. Am !tat #ou% 1ile n !alon l"ng% !icriul lui g"n#in#um% c% l-am omor"t l-am privit c,ipul p"n% mi-au ap%rut pete n &aa oc,ilor $i era c"t pe-aci !% le$in. Partea #in !pate a craniului i !e 1#ro'i!e c"n# !-a i1'it #e pava* iar capul lui avea o &orm% ciu#at% pe pern%. /-am !ilit !%-l prive!c !%-l !tu#ie1 pur $i !implu pentru c% a'ia !uportam #urerea $i miro!ul $i am &o!t tentat #e nenum%rate ori !% ncerc !%-l #e!c,i# oc,ii7 Toate ace!tea erau ni$te g"n#uri $i impul!uri ne'une$ti. Principalul era c% r"!e!em #e el nu-l cre1u!em nu &u!e!em 'un cu el. C%1u!e #in cau1a mea. A!ta c,iar !-a nt"mplat nu- 5opti '%iatul. Ce-mi !pui e... a#ev%rat.

(a !pu!e vampirul privin#u-l &%r% a p%rea #eloc !urprin!. 3reau !%-i pove!te!c n continuare. (ar c"n# $i ntoar!e privirea !pre &erea!tr% #in nou mani&e!t% prea puin intere! &a% #e '%iatul care p%rea prin! ntr-o lupt% l%untric% t%cut%. (ar ai !pu! c% nu $tii nimic #e!pre vi1iuni cu !iguran% #ac%... c% tu un vampir... nu $tii

3reau !% iau lucrurile n or#ine !%-i pove!te!c totul a$a cum !-a nt"mplat !pu!e vampirul. Nu nu $tiu #e!pre vi1iuni. Nici p"n% acum. A$tept% #in nou (a te rog p"n% c"n# '%iatul !pu!e7

te rog continu%.

Ei 'ine am vrut !% v"n# plantaiile. Nu vroiam !% mai v%# vreo#at% nici ca!a nici oratoriul. n cele #in urm% le-am aren#at unei agenii care !e ocupa #e ele n locul meu a$a nc"t !% nu &ie nevoie !% m% #uc nicio#at% acolo iar pe mama $i pe !ora mea le-am mutat ntr-una #in ca!ele #in Ne: +rlean!. 2inenele! c% n-am putut !c%pa #e &ratele meu nici o clip%. Nu m% g"n#eam #ec"t la trupul lui care putre1ea n p%m"nt. Era ngropat n cimitirul )t. 8oui! #in Ne: +rlean! iar eu &%ceam tot po!i'ilul !%-l ocole!c; cu toate a!tea n!% m% g"n#eam la el tot timpul. 2eat !au trea1 i ve#eam trupul putre1in# n !icriu $i nu !uportam. 3i!am iar $i iar c% m% a&lam n capul !c%rii in"n#u-l #e 'ra vor'in#u-l cu 'l"n#ee n#emn"n#u-l !% !e ntoarc% n #ormitor !pun"n#u-l cu 'l"n#ee c% l cre#eam c% tre'uia !% !e roage pentru mine !% cap%t cre#in%. n acel timp !clavii #e pe Pointe #u 8ac ?a!ta era plantaia mea@ ncepu!er% !% !pun% c% i ve#eau &antoma pe veran#% iar

!upraveg,etorul nu-l mai putea !t%p"ni. +amenii i puneau ntre'%ri nepl%cute !urorii mele n leg%tur% cu ntregul inci#ent iar ea a #evenit

i!teric%. Nu era cu a#ev%rat i!teric%. Pur $i !implu cre#ea c% tre'uia !% reacione1e a!t&el $i o &%cea. Eu 'eam tot timpul $i !t%team c"t mai puin aca!%. Tr%iam ca un om care ar &i vrut !% moar% #ar nu avea cura*ul !%-$i ia viaa. Colin#am #e unul !ingur pe !tr%1i $i alei ntunecate; mi pier#eam cuno$tina n ca'arete. Am evitat #ou% #ueluri mai #egra'% #in apatie #ec"t #in la$itate $i mi #oream cu a#ev%rat !% &iu uci!. Atunci am &o!t atacat. Ar &i putut &i oricine - invitaia mea era #e!c,i!% pentru marinari ,oi maniaci oricine. (ar a &o!t un vampir. /-a prin! la numai c"iva pa$i #e u$a ca!ei mele ntr-o !ear% $i m-a l%!at aproape mortAcel puin a$a cre#eam. 3rei !% !pui c%... i-a !upt !"ngele- ntre'% '%iatul. (a 1i!e vampirul r"1"n#. /i-a !upt !"ngele. A$a !e &ace #e o'icei. !pu!e t"n%rul. Biceai c% te-a l%!at aproape mort.

(ar ai tr%it

/-a !ecat p"n% la un pa! #e moarte ceea ce pentru el a &o!t !u&icient. /-au pu! n pat ime#iat ce m-au g%!it #erutat $i ne$tiin# a'!olut nimic #in ce mi !e nt"mpla!e. Pre!upun c% m% g"n#eam c% n !&"r$it '%utura mi veni!e #e ,ac. (e-acum m% a$teptam !% mor $i nu aveam c,e& !% m%n"nc !% 'eau !au !% vor'e!c cu #octorul. /ama a trimi! #up% preot. Eu aveam &e'r% $i i-am !pu! ace!tuia tot #e!pre vi1iunile &ratelui meu $i #e!pre ceea ce &%cu!em mi aminte!c c% m-am ag%at #e 'raul lui pun"n#u-l !% *ure #e nenum%rate ori c% nu va !pune nim%nui. =5tiu c% nu Iam omor"t eu> i-am !pu! n &inal. =(ar nu mai pot !% tr%ie!c acum c"n# el e mort. Nu #up% &elul cum m-am purtat cu el.> =E ri#icol> mi-a r%!pun! el. =2inenele! c% poi !% tr%ie$ti. Nu-I nimic n neregul% cu tine n a&ar% #e &aptul c% ce#e1i n &aa pl%cerilor. /ama ta are nevoie #e tine ca !% nu mai vor'im #e !ora ta. C"t #e!pre &ratele %!ta al t%u el era po!e#at #e #iavol.> Am &o!t at"t #e uluit c"n# l-am au1it nc"t nici n-am putut !% prote!te1. (iavolul l &%cea !% va#% vi1iuni mi-a e0plicat el n continuare. (iavolul era ne!t%p"nit. Toat% 9rana !e a&la !u' in&luena #iavolului iar Revoluia &u!e!e cel mai mare trium& al !%u. Nimic nu l-ar &i putut !alva pe &ratele meu #ec"t e0orci!mul rug%ciunile $i po!tul ni$te oameni care !%-l in% n timp ce #iavolul i !e #e1l%nuia n trup $i ncerca !% a1v"rle cu el n toate p%rile. =(iavolul l-a aruncat pe !car% e c"t !e poate #e limpe#e> a !pu! el. =Nu cu &ratele t%u ai vor'it n camera aceea ci cu #iavolul>. Ei 'ine a!ta m-a n&uriat pe!te m%!ur%. Cre1u!em c% a*un!e!em la limit% #ar nu era a#ev%rat. A continuat !%-mi vor'ea!c% #e!pre #iavol #e!pre vr%*ile &%cute !clavilor $i #e!pre alte ca1uri #e po!e#are #in alte coluri ale lumii. Atunci m-am #e1l%nuit. Am #i!tru! tot n camer% $i era c"t pe-aci !%-l omor. (ar &ora ta... vampirul-... ntre'% '%iatul. mi pier#u!em minile i e0plic% vampirul. 9%ceam lucruri pe care nu le-a$ &i &%cut #ac% a$ &i &o!t !%n%to!. Totul mi !e p%rea acum con&u1 vag $i

&anta!tic. (ar mi aminte!c c% l-am mpin! p"n% la u$a #in !pate l-am &ug%rit prin curte $i l-am prin! l"ng% 1i#ul #e c%r%mi#% al 'uc%t%riei #e care l-am i1'it cu capul #e era !%-l omor. C"n# m-am potolit n cele #in urm% e0trem #e epui1at mi-a luat !"nge. Pro$tii. (ar altceva voiam !% !pun. Atunci mi-am nele! propria vanitate. Pro'a'il c% o v%1u!em re&lectat% n preot. Atitu#inea #i!preuitoare a ace!tuia &a% #e &ratele meu o re&lecta pe a mea; vor'%ria lui

!uper&icial% #e!pre #iavol; re&u1ul lui #e a accepta m%car i#eea c% ceva !&"nt trecu!e at"t #e aproape. (ar el cre#ea n po!e#area #e c%tre #iavol. A!ta-I o concepie mult mai lumea!c% !pu!e ime#iat vampirul. +amenii care ncetea1% !% crea#% n (umne1eu !au 'ine n general continu% !% crea#% n #iavol. Nu $tiu #e ce. Nu c,iar c% nu $tiu #e ce. R%ul e po!i'il ntot#eauna. Iar 'inele e ntot#eauna #i&icil. (ar tre'uie !% nelegi po!e#area repre1int% un alt mo# #e a !pune c% cineva e ne'un. Cre# c% pentru preot a!ta a &o!t. )unt !igur c% a v%1ut ne'unia. Poate c% o avu!e!e #rept n &a% $i o numi!e po!e#are. Nu-I nevoie !%-l ve1i pe )atana c"n# e alungat. (ar !% &ii n pre1ena unui !&"nt... )% cre1i c% acel !&"nt a avut o vi1iune. Nu re&u1ul no!tru #e a cre#e c% a$a ceva !e poate nt"mpla unor !emeni #e-ai no$tri e vanitate. Nu m-am g"n#it nicio#at% a!t&el !pu!e '%iatul. (ar cu tine ce !-a nt"mplat- Ai !pu! c% i-au luat !"nge ca !% te vin#ece a!ta n!eamn% c% erai aproape mort. 3ampirul r"!e. A$a e c,iar a$a. (ar vampirul !-a ntor! n noaptea aceea. 3e1i tu voia Pointe #u 8ac plantaia mea. Era &oarte t"r1iu #up% ce a#ormi!e !ora mea. mi aminte!c ca $i cum !-ar &i nt"mplat ieri. A venit prin curte a #e!c,i! u$a-&erea!tr% &%r% !% &ac% cel mai mic 1gomot; era un '%r'at nalt cu pielea al'% cu un p%r 'lon# &oarte 'ogat $i cu ni$te mi$c%ri graioa!e ca #e &elin%. Cu 'l"n#ee i-a acoperit oc,ii !urorii mele cu un $al $i a !l%'it lumina l%mpii. Ea a a#ormit l"ng% lig,ean in"n# p"n1a cu care mi $ter!e!e &runtea $i p"n% #iminea% nu !-a clintit. Numai c% atunci eu eram e0trem #e !c,im'at. n ce con!ta !c,im'area a!ta- ntre'% '%iatul. 3ampirul o&t%. )e re1em% #e !p%tarul !caunului $i !e uit% la perei. 8a nceput am cre1ut c% era tot vreun #octor !au cineva c,emat #e ru#e ca !% ncerce !% !tea #e vor'% cu mine. (ar acea!t% '%nuial% mi-a &o!t ime#iat nl%turat%. )-a apropiat #e patul meu $i !-a aplecat a$a nc"t c,ipul i

!e a&la n lumina l%mpii. Atunci am o'!ervat c% nu era un om o'i$nuit. +c,ii cenu$ii i ar#eau incan#e!ceni iar m"inile lungi $i al'e care i at"rnau pe l"ng% trup nu erau ca ale unei &iine omene$ti. Cre# c% n clipa aceea am nele! tot $i lucrurile pe care mi le-a !pu! au &o!t #oar ca o urmare. Ceea ce vreau !% 1ic e c% n clipa n care l-am v%1ut n care i-am v%1ut aura e0traor#inar% $i am priceput c% era o &%ptur% cum nu mai nt"lni!em vreo#at% am &o!t re#u! la 1ero. Acel orgoliu care nu putea accepta pre1ena unui om e0traor#inar n apropierea lui era 1#ro'it. Toate concepiile mele c,iar $i !entimentul #e vinov%ie $i #orina #e a muri p%reau complet lip!ite #e importan%. /-am uitat pe mine n!umi4 )pu!e el ating"n#u-$i u$or pieptul cu pumnul. /-am uitat complet. 5i n aceea$i clip% am nele! ce n!eamn% po!i'ilitatea. (e atunci am nceput !% &iu #in n ce n ce mai mirat n timp ce mi vor'ea !pun"n#u-mi ce a$ putea !% #evin cum &u!e!e viaa lui $i cum urma !% &ie trecutul meu !-a tran!&ormat n t%ciuni. /i-am v%1ut viaa ca $i cum a$ &i !tat #eoparte vanitatea !ati!&acerea pl%cerilor &uga con!tant% #e la o !up%rare m%runt% la alta vor'ele goale a#re!ate (omnului

$i )&intei 9ecioare $i unei mulimi #e !&ini ale c%ror nume umpleau c%rile mele #e rug%ciuni &%r% ca niciunul !% &ie cu-a#ev%rat important ntr-o e0i!ten% ngu!t% materiali!t% $i egoi!t%. /i-am v%1ut a#ev%raii 1ei... 1eii ma*orit%ii '%r'ailor. /"ncarea '%utura $i !igurana n con&ormitate. Cenu$%. Pe c,ipul '%iatului !e citea un ame!tec #e #erut% $i uimire. 5i a$a te-ai ,ot%r"t !% #evii vampir- ntre'% el clip%. Cot%r"t. Nu parte a &i cuv"ntul potrivit. Totu$i nu pot !% !pun c% a &o!t inevita'il #in clipa n care el a p%$it n nc%pere. Nu n-a &o!t inevita'il. (ar nu pot !% !pun nici c% m-am ,ot%r"t. (%-mi voie !% !pun c% atunci c"n# a terminat #e vor'it nici o alt% #eci1ie nu mai era po!i'il% pentru mine $i c% mi-am urmat #rumul &%r% !% arunc nici m%car o privire napoi. n a&ar% #e un lucru. .n lucru- Care .ltimul meu r%!%rit #e !oare !pu!e vampirul. n #imineaa aceea nc% nu eram vampir. 5i am v%1ut ultimul meu r%!%rit #e !oare. /i-I a#uc aminte per&ect; totu$i nu cre# !% mi mai aminte!c #e altul #inaintea aceluia. 8umina a ap%rut nt"i n partea #e !u! a u$ii-&erea!tr% o lumin% pali#% n #o!ul per#elei #in #antel% $i apoi o !tr%lucire #in ce n ce mai puternic% !u' &orm% #e pete printre &run1ele copacilor. n cele #in urm% !oarele a p%trun! pe &erea!tr% $i #antela $i-a aruncat um'rele pe po#eaua #e iar vampirul t%cu o

piatr% $i pe!te trupul !urorii mele care continua !% #oarm% um'rele #antelei c%1"n# pe $alul #e pe umerii $i capul ei. Ime#iat ce ncepu !% !e nc%l1ea!c% ea #%#u $alul la o parte &%r% !% !e tre1ea!c% $i atunci !oarele i lumin% #in plin oc,ii &%c"n#-o !% !tr"ng% #in pleoape. Apoi a !tr%lucit pe ma!% un#e ea $i inea capul culcat pe 'rae $i n ap% #in can%. 8-am !imit pe m"ini pe cuvertur% $i apoi pe &a%. Am !tat n pat g"n#in#u-m% la tot ce mi !pu!e!e vampirul $i pe urm% mi-am luat a#io #e la r%!%rit ncep"n#u-mi e0i!tena #e vampir. A &o!t... ultimul r%!%rit #e !oare. 3ampirul !e uita #in nou pe &erea!tr%. C"n# t%cu lini$tea !e l%!% at"t #e 'ru!c nc"t '%iatului i !e p%ru c% o au#e. Au1i apoi 1gomotele #e pe !tra#%. Cel !co! #e un camion era a!ur1itor. 5nurul 'ecului !e mi$ca #atorit% vi'raiei. (up% aceea camionul #i!p%ru. i lip!e$te- ntre'% el atunci cu un gla! !u'ire. Nu c,iar 1i!e vampirul. )unt at"tea alte lucruri. (ar un#e r%m%!e!em- 3rei !% $tii cum !-a nt"mplat cum am #evenit vampir. (a !pu!e '%iatul. Cum te-ai !c,im'at mai e0act-

Nu-i pot !pune cu e0actitate. Pot !%-i pove!te!c #e!pre a!ta !%-i #e!criu n cuvinte care or !%-i arate ce valoare are lucrul %!ta pentru mine. (ar nu pot !%-i !pun e0act a$a cum nu pot !%-i !pun e0act nici ce e!te e0periena actului !e0ual n ca1 c% n-ai &%cut-o nicio#at%. T"n%rul vru #eo#at% !%-l pun% alt% ntre'are vor'ea!c% vampirul continu%. #ar nainte !% apuce !%

A$a cum i-am !pu! ace!t vampir 8e!tat #orea plantaia. .n motiv lume!c &ire$te pentru a-mi o&eri o via% care va #ura p"n% la !&"r$itul lumii; #ar nu era o per!oan% care !% &ac% #i!crimin%ri. Nu con!i#era mica populaie

a vampirilor #in ntreaga lume ca &iin# un clu' !elect a$ putea !pune. Avea pro'leme omene$ti un tat% or' care nu $tia c% &iul !%u e vampir $i nici nu tre'uia !% a&le. 3iaa la Ne: +rlean! #eveni!e #i&icil% pentru el in"n# cont #e nece!it%ile lui $i #e &aptul c% tre'uia !% ai'% gri*% #e tat%l lui a$a c% voia Pointe #u 8ac. )eara urm%toare ne-am #u! la plantaie l-am in!talat pe tat%l or' n #ormitorul mare $i eu mi-am nceput !c,im'area. N-a$ putea !pune c% a con!tat ntr-un anume pa! - #e$i 'inenele! unul a &o!t cel #incolo #e care nu mai e0i!ta #rum #e ntoarcere. (ar au &o!t implicate c"teva aciuni #intre care prima a &o!t moartea !upraveg,etorului. 8e!tat l-a uci! n !omn. Eu tre'uia !% prive!c $i !% apro'; a#ic% !% a!i!t la uci#erea unui om ca #ova#% a #eci1iei mele $i ca parte a !c,im'%rii. 9%r% n#oial% acea!ta !-a #ove#it

partea cea mai #i&icil% pentru mine. Di-am !pu! c% nu m% temeam #e propria mea moarte n!% mi-era greu !%-mi iau !ingur viaa. (ar &a% #e vieile altora aveam un mare re!pect iar moartea mi in!pira o groa1% recent #e!coperit% #atorit% &ratelui meu. A tre'uit !%-l v%# pe !upraveg,etor tre1in#u-!e !periat ncerc"n# !%-l n#ep%rte1e pe 8e!tat cu am'ele m"ini apoi 1v"rcolin#u-!e n !tr"n!oarea lui $i n cele #in urm% r%m"n"n# nemi$cat $i moale !ec%tuit #e !"nge. 5i murin#. Nu a murit ime#iat. Am !tat n #ormitorul lui !tr"mt aproape o or% privin#u-l cum moare. 9%cea parte #in !c,im'area mea cum am mai !pu!. Alt&el 8e!tat n-ar &i r%ma!. Pe urm% a tre'uit !% ne #e!cotoro!im #e ca#avru. Era !% le$in. )l%'it &iin# $i av"n# &e'r% nu po!e#am prea multe re1erve iar manevrarea ca#avrului cu un a!emenea !cop mi-a &%cut grea%. 8e!tat r"#ea !pun"n#u-mi cu #uritate c% aveam !% !imt cu totul alt&el o#at% ce aveam !% &iu vampir $i aveam !% r"# $i eu. )-a n$elat. Nicio#at% nu r"# #e moarte oric"t #e #e! $i #e regulat a$ provoca-o. (ar #%-mi voie !% iau lucrurile n or#ine. A tre'uit !% mergem pe l"ng% r"u p"n% am a*un! ntr-un c"mp #e!c,i! un#e l-am l%!at pe !upraveg,etor l-am !&"$iat ,aina i-am &urat 'anii $i am avut gri*% !%-l !tropim 'u1ele cu '%utur%. i cuno$team !oia care tr%ia la Ne: +rlean! $i $tiam c"t #e #i!perat% avea !% &ie c"n# !e va #e!coperi ca#avrul. (ar !imeam mai mult #ec"t p%rere #e r%u pentru ea !imeam o #urere #atorat% &aptului c% nu avea !% $tie nicio#at% ce !e nt"mpla!e c% !oul ei nu &u!e!e g%!it 'eat pe #rum #e ni$te t"l,ari. n timp ce '%team ca#avrul nvinein#uI &aa $i umerii eram #in ce n ce mai e0citat. 2inenele! tre'uie !% nelegi c% n tot ace!t timp vampirul 8e!tat a &o!t e0traor#inar. Nu mi !e p%rea mai uman #ec"t un nger 'i'lic. (arn ten!iunea aceea a#miraia mea &a% #e el era reinut%. mi v%1u!em tran!&ormarea n vampir n #ou% lumini7 prima era pur $i !implu vra*%; 8e!tat m% nvin!e!e pe patul morii. Celalt% era #orina mea #e a m% auto#i!truge. (orina #e a &i con#amnat #e&initiv. Acea!ta era u$a #e!c,i!% prin care 8e!tat veni!e #e am'ele #%i. Acum nu m% #i!trugeam pe mine n!umi ci pe altcineva. Pe !upraveg,etor pe !oia $i &amilia lui. /am n&iorat $i a$ &i &ugit #e 8e!tat pier1"n#u-mi minile complet #ac% el #atorit% unui in!tinct !igur n-ar &i !imit ce !e petrecea. In!tinct !igur... !pu!e el g"n#itor. /ai e0act acel in!tinct puternic al unui vampir pentru care p"n% $i cea mai u$oar% !c,im'are a e0pre!iei #e pe c,ipul unei &iine omene$ti e la

&el #e clar% c% un ge!t. 8e!tat avea un !im al coor#on%rii !upranatural. /-a &%cut !% m% urc repe#e n tr%!ur% $i a #at 'ice cailor. =3reau !% mor> am nceput eu !% murmur. =E in!uporta'il. 3reau !% mor. i !t% n putere !% m% uci1i. 8a!%-m% !% mor.> Re&u1%m !% m% uit la el !% &iu vr%*it #e &rumu!eea n&%i$%rii lui. /i-a ro!tit numele ncet r"1"n#. A$a cum i-am mai !pu! era #eci! !% ai'% plantaia. (ar i-ar &i #at #rumul- ntre'% '%iatul. +ric"n# Nu $tiu. Cuno!c"n#u-I pe 8e!tat a$a cum l cuno!c acum a$ !pune c%

mai #egra'% m-ar &i uci! #ec"t !%-mi #ea #rumul. (ar a!ta $i voiam. Nu conta. Nu a!ta cre#eam c% vreau. (e cum am a*un! aca!% am !%rit #in tr%!ur% $i m-am n#reptat ca o mom"ie !pre treptele #e c%r%mi#% pe care c%1u!e &ratele meu. Ca!a nu mai era locuit% #e luni #e 1ile #at &iin#c% !upraveg,etorul $i avea propria c%!u%; c%l#ura $i aerul ume# al 8oui!ianei ncepu!er% #e*a !% #i!trug% treptele. Prin &iecare cr%p%tur% r%!%reau iar'% $i c,iar &loricele #e c"mp. mi aminte!c c% am !imit ume1eala care !eara era rece c"n# m-am a$e1at pe treptele #e *o! $i c,iar mi-am !pri*init capul #e c%r%mi#% pip%in# &loricelele acelea cu tulpini ca #e cear%. Am !mul! un m%nunc,i #in p%m"ntul &ragil =3reau !% mor; omoar%-m%. +moar%-m%> i-am !pu!e vampirului. =Acum !unt vinovat #e crim%. Nu mai pot !% tr%ie!c.> El a 1"m'it cu acea ner%'#are a celor care a!cult% minciunile evi#ente ale altora. Apoi #eo#at% !-a repe1it la mine e0act a$a cum &%cu!e cu omul meu. /-am 1'%tut cu &rene1ie. /i-am proptit ci1m% n pieptul lui $i l-am lovit c"t #e tare am putut !imin#u-l #inii n&ipi n carne n timp ce &e'ra mi 1v"cnea n t"mple. (ar cu o mi$care a ntregului !%u corp mult prea iute ca !-o v%# !a ri#icat #eo#at% r%m"n"n# n picioare l"ng% trepte. =Cre#eam c% vrei !% mori 8oui!> mi-a !pu! el. 2%iatul !coa!e un !unet !la' $i 'ru!c n clipa n care vampirul $i-a ro!tit numele. (a %!ta e numele meu !pu!e el $i continu%. Ei 'ine m% a&lam #in nou pu! n &aa propriei mele la$it%i $i !tupi#it%i. Poate c% a!t&el #irect con&runtat cu ele cu timpul aveam !% cap%t cura*ul !%-mi iau !ingur viaa nu !% pl"ng $i !% m% rog #e alii !% o &ac%. Atunci m-am v%1ut r%!ucin# un cuit l"nce1in# ntr-o !u&erin% 1ilnic% pe care o g%!eam la &el #e nece!ar% ca penitena primit% n con&e!ional !per"n# #in tot !u&letul ca moartea !% m% !urprin#% pe nea$teptate $i !% m% &ac% !% merit iertarea ve$nic%. (e a!emenea m% ve#eam c% ntr-o vi1iune !t"n# n capul !c%rii e0act ca &ratele meu $i pr%'u$in#u-m% pe trepte. (ar nu aveam timp pentru cura*. )au mai 'ine 1i! 8e!tat nu avea timp pentru altceva #ec"t pentru planul lui. =Acum a!cult%-m% 8oui!> mi-a 1i! el a$e1"n#u-!e l"ng% mine pe trepte mi$c%rile &ii n#u-l at"t #e pline #e graie $i at"t #e in!inuante nc"t ime#iat m-au &%cut !% m% g"n#e!c la un iu'it. /-am n&iorat. (ar el m-a cuprin! cu 'raul pe #up% umeri $i m-a tra! la pieptul lui. Nicio#at% nu mai &u!e!em at"t #e aproape #e el $i n lumina aceea !la'% iam v%1ut !tr%lucirea magni&ic% a oc,ilor $i ma!ca ne&irea!c% a &eei. C"n# am ncercat !% m% mi$c mi-a acoperit 'u1ele cu #egetele m"inii #repte $i mi-a !pu!7 =)tai lini$tit. Acum o !% te !ec%tuie!c p"n% te voi a#uce n pragul morii $i vreau !% &ie lini$te at"ta lini$te nc"t !%-i au1i !"ngele curg"n# prin vine

at"ta lini$te nc"t !% au1i ace!t !"nge p%trun1"n# n vinele mele. Con$tiina voina ta tre'uie !% te in% n via%.> Am vrut !% m% 1'at #ar #egetele lui ap%!au at"t #e tare nc"t tot trupul mi !e a&la !u' puterea lui; #e cum am

ncetat !% mai ncerc !% m% r%1vr%te!c $i-a n&ipt #inii n g"tul meu. 2%iatul &%cu oc,ii mari. C"t vor'i!e vampirul el !e l%!a!e #in ce n ce mai mult pe !pate $i acum c,ipul i era ncor#at $i oc,ii ngu$ti ca $i cum !-ar &i preg%tit !% pare1e o lovitur%. Ai pier#ut vreo#at% o cantitate mare #e !"nge- l ntre'% vampirul. Cuno$ti !en1aia2u1ele '%iatului &ormar% cuv"ntul =nu> #re!e gla!ul. #ar nici un !unet nu ie$i. $i

Nu !pu!e el atunci. 8um"n%rile erau aprin!e n !alonul #e la eta* un#e pl%nui!em moartea !upraveg,etorului. + lamp% cu ulei !e leg%na n curentul #e pe cori#or. Toat% lumina acea!ta !-a unit $i nceput !% !clipea!c% #e parc% o pre1en% aurie ar &i plutit #ea!upra mea !u!pen#at% n golul !c%rii nv%luin# u$or 'alu!tra#a un#uin#u-!e $i #e1integr"n#u-!e ca &umul. =A!cult% ine oc,ii #e!c,i$i> mi-a $optit 8e!tat mi$c"n#u-$i 'u1ele pe g"tul meu. mi a#uc aminte c% acea mi$care a 'u1elor lui mi-a 1'"rlit tot p%rul #e pe trup provoc"n#u-mi o !en1aie puternic% ce nu era #eparte #e pl%cerea pa!iunii... R%ma!e g"n#itor cu #egetele m"inii #repte u$or n#oite !u' '%r'ie primul p%r"n# !% o m"ng"ie ncet. Re1ultatul a &o!t c% n c"teva minute eram aproape parali1at. Cuprin! #e panic% am #e!coperit c% nu mai puteam nici !% vor'e!c. 8e!tat continua !% m% in% 'inenele! iar 'raul lui era ca o 'ar% #e &ier. l-am !imit #inii retr%g"n#u-!e cu o a!emenea gra'% nc"t cele #ou% r%ni p%reau enorme $i #ureau ngro1itor. Apoi !-a aplecat pe!te capul meu neputincio! $i $i-a mu$cat propria nc,eietur%. )"ngele curgea pe c%ma$a $i pe ,aina mea $i el privea cu oc,ii ngu!tai $i !clipitori. P%ru !% treac% o ve$nicie $i lumina aceea aurie c%#ea acum n !patele capului !%u ca &un#alul unei &anta!me. Cre# c% am $tiut ce vrea !% &ac% nainte !% o &ac% $i am a$teptat n neputina mea parc% ani ntregi. 5i-a lipit nc,eietura !"nger"n#% #e gura mea $i mi-a !pu! categoric puin ner%'#%tor7 =2ea 8oui!>. 5i am '%ut. =.$urel 8oui!> $i =/ai repe#e> mi-a $optit el #e c"teva ori. 2eam !ug"n# #in ori&icii !imin# pentru prima oar% #up% copil%rie acea pl%cere #eo!e'it% #e a !uge ,rana trupul $i mintea concentr"n#u-!e mpreun% a!upra unei !ingure !ur!e #e via%. Atunci !-a nt"mplat ceva. 3ampirul !e l%!% pe !pate $i !e ncrunt% u$or. C"t #e greu e !% #e!crii ace!te lucruri care #e!cri!e !pu!e el aproape n $oapt%. 2%iatul parc% ng,ea!e. C"t am !upt !"ngele n-am v%1ut #ec"t lumina aceea. Apoi #e &apt nu pot &i

urm%torul lucru urm%torul lucru a &o!t... un 1gomot. 8a nceput un vuiet !ur# $i pe urm% un 'u'uit ca al unei to'e care !e au1ea #in ce n ce mai tare ca $i cum o creatur% uria$% ar &i venit ncet #intr-o p%#ure ntunecoa!% $i necuno!cut% '%t"n# n mer! ntr-o to'% imen!%. (up% aceea !-a au1it o alt%

to'% #e parc% un alt uria$ ar &i p%$it la c"iva metri n urma primului &iecare #in ei &iin# atent la propria to'% ignor"n# ritmul celuilalt. Bgomotul #evenea #in ce n ce mai puternic p"n% c"n# p%ru !%-mi umple nu numai au1ul ci toate !imurile !%-mi 1v"cnea!c% n 'u1e $i #egete n t"mple $i n vene. n#eo!e'i n vene 'um $i apoi cel%lalt 'um; 8e!tat$i tra!e 'ru!c m"na iar eu am #e!c,i! oc,ii $i m-am a'inut !%-l apuc nc,eietura $i !% o #uc la gur% cu orice pre; m-am a'inut pentru c% mi-am #at !eama c% 'u'uitul era al inimii mele iar cel #e-al #oilea &u!e!e al inimii lui. 3ampirul o&t%. nelegi2%iatul #%#u !% vor'ea!c% Nu... a#ic% 2inenele! #a #ar apoi !e m%rgini !% clatine #in cap.

!pu!e el. A#ic%... privin# n alt% parte.

!pu!e vampirul

)tai !tai4 Bi!e '%iatul tul'urat. 2an#a e pe !&"$iate. Tre'uie !-o ntorc. 3ampirul privi r%'#%tor cum o ntoar!e. Ce !-a mai nt"mplat apoi- ntre'% '%iatul. 9aa i era ume#% $i !e $ter!e repe#e cu o 'ati!t%. 3e#eam c% un vampir p%rea aproape a'!ent. Apoi $i reveni. 8e!tat !e a&la #in nou la picioarele !c%rii $i l ve#eam a$a cum nu-l mai v%1u!em nainte. /i !e p%ru!e al' e0trem #e al' a$a nc"t n ntuneric p%rea aproape lumino!; acum n!% l ve#eam plin #e propria lui via% $i #e propriul lui !"nge7 era ra#io! nu lumino!. Apoi am v%1ut c% nu numai 8e!tat !e !c,im'a!e ci toate lucrurile. Era ca $i cum a$ &i &o!t n !tare !% v%# culori $i &orme pentru prima oar%. Eram at"t #e &a!cinat #e na!turii ,ainei lui negre nc"t mult% vreme nu m-am uitat la altceva. Atunci 8e!tat a nceput !% r"#% $i l au1eam a$a cum nu mai au1i!em ceva vreo#at%. i mai au1eam inima ca 'u'uitul unei to'e la care !e a#%uga acum $i r"!ul acela metalic. Era #erutant &iecare 1gomot contopin#u-!e cu cel%lalt a!emeni ecoului unor clopoei p"n% c"n# am nv%at !% !epar !unetele $i ele !e !uprapuneau !pu!e el ncet cu un gla! puin #eta$at ce

&iecare ,o,ot !la' #ar #i!tinct 3ampirul 1"m'i nc"ntat.

cre!c"n# n inten!itate

#ar totu$i #i!cret.

Bvonuri #e clopote. =Nu te mai uita la na!turii mei> mi-a !pu! 8e!tat. =(u-te acolo printre copaci $i cur%%-te #e orice urm% omenea!c% $i nu te n#r%go!ti at"t #e ne'une$te #e noapte c% te r%t%ce$ti4> <!ta 'inenele! a &o!t un !&at nelept. C"n# am v%1ut lumina lunii c%1"n# pe #alele #e piatr% m-am n#r%go!tit at"t #e mult #e ea nc"t am !tat vreo or% acolo. Am trecut pe l"ng% oratoriul &ratelui meu &%r% !% m% g"n#e!c nici o clip% la el $i !t"n# n mi*locul plopilor cana#ieni $i al !te*arilor am au1it noaptea ca $i cum ar &i &o!t corul #e $oapte al unor &emei toate c,em"n#u-m% la piepturile lor. C"t #e!pre trupul meu ace!ta nu era nc% total tran!&ormat $i #e cum m-am acomo#at c"t #e c"t cu !unetele $i imaginile a nceput !% m% #oar%. Toate lic,i#ele erau &orate !% ia!% #in mine. /uream ca &iin% omenea!c% $i totu$i eram complet viu ca vampir; $i cu !imurile tre1e am &o!t nevoit !% prive!c

moartea trupului meu cu o anumit% tul'urare $i apoi n &inal cu team%. (up% aceea am urcat treptele n &ug% p"n% n !alon un#e 8e!tat !e ocup% #e*a #e actele plantaiei trec"n# n revi!t% c,eltuielile $i pro&iturile #in ultimul an. =E$ti un tip 'ogat> mi-a !pu! el c"n# m-a v%1ut intr"n#. =)e nt"mpl% ceva cu mine> am !trigat eu. /ori at"ta tot; nu &ii pro!t. N-ai ni$te l%mpi cu ulei- Ai at"ia 'ani $i nu poi !%-i permii untur% #e 'alen% #ec"t pentru lampa aia. A#u-o ncoace.> /or4> am !trigat eu. =/or4> Ni !e nt"mpl% tuturor> in!i!t% el re&u1"n# !% m% a*ute. 5i acum c"n# mi a#uc aminte l #i!preuie!c #in cau1a a!ta. Nu pentru c% mi-era &ric% ci pentru c% ar &i putut !%-mi &i !pu! #e toate acele tran!&orm%ri. Ar &i putut !% m% lini$tea!c% $i !%-mi !pun% c% aveam !%-mi prive!c moartea cu acea$i &a!cinaie cu care privi!em $i !imi!em noaptea. (ar n-a &%cut-o. 8e!tat n-a &o!t nicio#at% vampirul care !unt eu. A'!olut nicio#at%. Nu o !pu!e c% o lau#% alt&el. Alor! !pu!e el o&t"n#. /uream repe#e ceea ce n!emna c% teama mi #i!p%rea la &el #e iute. Regret numai c% n-am &o!t mai atent la proce!. 8e!tat !e purta ca un i#iot. =A, pentru iu'irea ia#ului4> a nceput el !% !trige =i #ai !eama c% n-am preg%tit nimic pentru tine- Ce pro!t !unt.> mi venea !% !pun =A$a e> #ar m-am a'inut. n #imineaa a!ta va tre'ui !% te culci cu mine. Nu i-am preg%tit un !icriu.> ci ca $i cum ar &i vrut cu a#ev%rat !% &i &o!t

3ampirul r"!e. I#eea !icriului a !t"rnit o a!emenea groa1% n mine nc"t cre# c% a a'!or'it ntreaga capacitate #e a m% ngro1i #e care mai #i!puneam. A'ia #up% aceea m-am !periat la g"n#ul #e a mp%ri un !icriu cu 8e!tat. n ace!t timp el !e a&la n #ormitorul tat%lui !%u #e la care $i lu% la reve#ere !pun"n#u-l c% avea !% !e ntoarc% #iminea%. =(ar un#e te #uci #e ce tre'uie !% ai un a!emenea program-> ntre'% '%tr"nul $i 8e!tat $i-a pier#ut r%'#area. P"n% atunci &u!e!e politico! cu '%tr"nul #ar acum a #evenit 'rutal. aproape p"n% la ngreo$are

Am gri*% #e tine nu- Di-am o&erit un acoperi$ mult mai 'un #ec"t mi-ai o&erit tu vreo#at%4 (ac% am c,e& !% #orm toat% 1iua $i !% 'eau toat% noaptea o !-o &ac a&uri!it !% &ii4> 2%tr"nul a nceput !% !c"ncea!c%. Numai emoiile ciu#ate care m% !t%p"neau $i !entimentul neo'i$nuit #e epui1are m-au mpie#icat !%-mi e0prim #e1apro'area. .rm%ream !cena prin u$a #e!c,i!% &ermecat #e culorile cuverturii $i #e cele aprin!e #e pe c,ipul '%tr"nului. 3inele al'%!trui i pul!au !u' pielea tran#a&irie $i cenu$ie. P"n% $i gal'enul #inilor lui m% atr%gea iartremurul 'u1elor lui aproape c% m-a ,ipnoti1at. =Ce copil ce copil> !pu!e el &%r% !% '%nuia!c% 'inenele! a#ev%rata natur% a &iului !%u. =2ine #u-te atunci. 5tiu c% ai o &emeie pe un#eva; te #uci la ea ime#iat #up% ce '%r'atul ei pleac% #imineaa. (%-mi cartea #e rug%ciuni. Ce !-a nt"mplat cu cartea mea #e rug%ciuni-> 8e!tat a c"rtit puin $i i-a #at-o...

(ar...

1i!e '%iatul.

Ce e!te- ntre'% vampirul. /% tem c% nu prea te la! !% pui ntre'%ri. 3oiam !% te ntre' c%rile #e rug%ciuni au cruci pe ele nu-

A, 1vonul n leg%tur% cu crucile4 )pu!e vampirul r"1"n#. Te re&eri la &aptul c% ne-am teme #e cruci Cre#eam c% nu putei !% le privii !pu!e '%iatul.

Pro!tii prietene a'!olut ni$te pro!tii. Pot !% m% uit la orice vreau. 5i mi place #eo!e'it #e mult !% m% uit la cruci&i0uri. (ar 1vonurile re&eritoare la g%urile c,eilor- C% putei... !% v% tran!&ormai n &um $i !% v% !trecurai prin ele C"t #e mult a$ vrea !% pot 1i!e vampirul r"1"n#. Ce nc"nt%tor. /i-ar pl%cea !% trec prin tot &elul #e g%uri #e c,ei $i !% le !imt &urnic%turile &ormelor. Nu !pu!e el cl%tin"n# #in cap. Toate a!tea !unt cum !e !pune a!t%1i... ra,at-

2%iatul r"!e &%r% !% vrea. Apoi c,ipul i re#eveni !erio!. Nu tre'uie !% &ii at"t #e ru$ino! cu mine Pove!tea #e!pre eap% n&ipt% n inim% colorar% u$or. !pu!e vampirul. Ce e!te-

1i!e '%iatul $i o'ra*ii i !e

8a &el 1i!e vampirul. Ra-,at a#%ug% el articul"n# cu gri*% am'ele !ila'e a$a nc"t '%iatul 1"m'i. Nu e0i!t% nici un &el #e putere magic%. (e ce nu &ume1i o igar%- 3%# c% ai a$a ceva n 'u1unarul c%m%$ii. A, mulume!c !pu!e '%iatul #e parc% ar &i &o!t o !uge!tie minunat% #ar #up% ce #u!e igara la 'u1e m"inile ncepur% !%-l tremure at"t #e tare nc"t #i!tru!e prima cutie #e c,i'rituri aproape n ntregime. (%-mi voie !pu!e vampirul $i lu"n# cutia i aprin!e repe#e igara. 2%iatul in,al% in"n#u-$i privirea aintit% a!upra #egetelor vampirului. Acum ace!ta !e retra!e pe !caunul lui cu un &o$net u$or #e ,aine.

E o !crumier% pe c,iuvet% !pu!e el $i '%iatul !e #u!e nervo! !% o ia. )e uit% la cele c"teva mucuri #e ig%ri #in ea v%1"n# co$ul #e gunoi #e #e#e!u't o goli $i !e ntoar!e repe#e la ma!%. (egetele lui l%!ar% urme ume#e pe igar% c"n# o pu!e *o!. A!ta e camera ta- ntre'% el. Nu r%!pun!e vampirul. E #oar o camer% oarecare.

Ce !-a mai nt"mplat atunci- ntre'% '%iatul. 3ampirul p%rea !% urm%rea!c% &umul care !e a#una !u' 'ec. Aaa. ne-am ntor! n gra'% la Ne: +rlean! 1i!e el. )icriul lui 8e!tat !e a&la ntr-o camer% mi1era'il% l"ng% ruine. 5i ai intrat n !icriu N-am avut #e ale!. 8-am implorat !% m% la!e !% !tau n #ulap #ar el a r"! uluit. =Nu $tii ce e$ti-> m-a ntre'at. =E!te &ermecat- Tre'uie neap%rat !% ai'% &orma a!ta-> m-am milogit eu #ar l-am au1it r"1"n# #in nou. Nu !uportam i#eea; n timp ce #i!cutam n!% nu !imeam #eloc team%. Era &oarte ciu#at. Toat% viaa mi &u!e!e &ric% #e locurile nc,i!e. N%!cut $i cre!cut n ca!e &ranu1e$ti cu pla&oane nalte $i &ere!tre #in po#ea p"n%-n tavan miera groa1% !% !tau nc,i! un#eva. /% !imeam pro!t p"n% $i n con&e!ional n 'i!eric%. Era o team% #e!tul #e &irea!c%. n timp ce prote!tam n #i!cuia cu

8e!tat n-o mai !imeam. (oar mi-o aminteam. /% ag%%m #e ea #in o'i$nuin% #intr-o incapacitate #e a-mi recunoa$te actual% $i nc"nt%toarea li'ertate. =Nu te #e!curci #eloc 'ine> a !pu! 8e!tat n &inal. =)-a &%cut

aproape 1iu%. Ar tre'ui !% te la! !% mori. 5i o !% mori !% $tii. )oarele o !%-i #i!trug% !"ngele pe care i l-am #at #in &iecare e!ut &iecare ven%. N-ar tre'ui !% mai ai teama a!ta. E$ti ca un om care $i-a pier#ut un 'ra !au un picior $i continu% !% in!i!te c% mai !imte #urere n locul un#e ar &i tre'uit !% &ie 'raul !au piciorul re!pectiv.> A!ta a &o!t cel mai inteligent $i mai &olo!itor lucru pe care l-a !pu! 8e!tat n pe1ena mea $i m-a #e1meticit ime#iat. =Eu intru n !icriu> mi-a !pu! el apoi pe un ton e0trem #e #i!preuitor =iar tu te vei a$e1a #ea!upra mea #ac%-i vrei 'inele>. 5i a$a am &%cut. /-am ntin! cu &aa n *o! #ea!upra lui total #erutat #e a'!ena groa1ei $i plin #e #e1gu!t #atorit% &aptului c% m% a&lam at"t #e aproape #e el oric"t ar &i &o!t #e &rumo! $i #e intere!ant. Iar el a tra! capacul. Atunci l-am ntre'at #ac% eram complet mort. Trupul m% m"nca pe!te tot. =n ca1ul %!ta nu e$ti> !pu!e el. =C"n# o !% &ii #oar o !% ve1i $i o !% au1i n-o !% !imi nimic. Ar tre'ui !% &ii mort p"n% #i!ear%. Culc%-te.> Avea #reptate- Erai... mort c"n# te-ai tre1it (a mai #egra'% !c,im'at a$ !pune. Trupul mi era mort. A trecut ceva timp p"n% !-a cur%at #e toate lic,i#ele $i materia #e care nu mai avea nevoie #ar era mort. 5i o #at% cu reali1area ace!tui &apt a ap%rut $i un alt !ta#iu n ca#rul !epar%rii mele #e emoiile omene$ti. Primul lucru pe care Iam o'!ervat c,iar n timp ce 8e!tat $i cu mine nc%rc%m !icriul ntr-un #ric $i &uram un altul #e la o morg% a &o!t &aptul c% nu-mi pl%cea #eloc #e 8e!tat. Eram #eparte nc% #e a &i pe picior #e egalitate cu el #ar eram in&init mai apropiat #e el #ec"t nainte #e moartea trupului meu. Nu prea pot !%-i e0plic ace!t lucru &oarte clar pentru !implul motiv c% tu e$ti acum a$a cum eram eu nainte ca trupul !%-mi moar%. Nu poi !% nelegi. (ar nainte !% mor 8e!tat a repre1entat cu !iguran% cea mai cople$itoare e0perien% pe care am cuno!cut-o vreo#at%. Digara ta !-a tran!&ormat ntr-un cilin#ru #e cenu$%. A,4 )pu!e '%iatul !trivin# repe#e &iltrul n !crumier%. 3rei !% !pui c% atunci c"n# #i!tana #intre voi a #i!p%rut el $i-a pier#ut... &armeculntre'% el apoi cu privirea aintit% a!upra vampirului $i !co"n# o alt% igar% $i un alt '% #e c,i'rit cu mai mult% u$urin% #ec"t nainte. E0act !pu!e vampirul cu o nc"ntare v%#it%. C%l%toria napoi la Pointe #u 8ac a &o!t palpitant%. Iar permanenta !porov%ial% a lui 8e!tat a &o!t cel mai plicti!itor $i mai #eprimant lucru pe care l-am cuno!cut vreo#at%. 2inenele! a$a cum am mai !pu! eram #eparte #e a &i egalul lui. Aveam mem'rele mele moarte cu care tre'uia nc% !% lupt... ca !% &olo!e!c comparaia lui. 5i am a&lat a!ta c,iarn noaptea aceea c"n# a tre'uit !%-mi

uci# prima victim%. ntin!e m"na pe!te ma!% $i !cutur% puin !crum #e pe reverul ,ainei '%iatului iar ace!ta i privi !periat m"na care !e retr%gea. )cu1%-m% !pu!e vampirul. N-am vrut !% te !perii.

Eu te rog !% m% !cu1i 1i!e '%iatul. Am avut impre!ia #oar c% 'raul t%u era #eo#at%... anormal #e lung. A*ungi at"t #e #eparte &%r% !% te mi$ti4

Nu !pu!e vampirul !pri*inin#u-$i m"inile #in nou pe genunc,ii ncruci$ai. /-am mi$cat mult prea repe#e ca tu !% poi ve#ea. A &o!t o ilu1ie. Te-ai mi$cat- Nu-I a#ev%rat. )t%teai e0act n locul n care !tai acum cu !pinarea re1emat% #e !caun. 2a nu repet% vampirul cu &ermitate. /-am mi$cat !pu!. .ite o !-o &ac #in nou. + &%cu #in nou team%. a$a cum i-am

iar '%iatul !e uit% cu acela$i ame!tec #e 'uim%ceal% $i #ac% te uii acum la 'raul meu #e parc% ar &i &o!t

Tot n-ai v%1ut 1i!e vampirul. (ar ntin! nu-l #eloc #eo!e'it #e lung.

$i ri#ic% 'raul cu #egetul ar%t%tor n#reptat n !u! un nger gata !% tran!mit% Cuv"ntul (omnului.

Ai avut #ova#a #i&erenei imen!e #intre &elul n care ve1i tu $i n care v%# eu. /ie ge!tul mi !-a p%rut lent $i oarecum lene$. 5i !unetul pe care la &%cut #egetul meu n contact cu ,aina ta !-a au1it &oarte tare. /%rturi!e!c c% n-am vrut !% te !perii. (ar poate c% a!t&el o !% nelegi c% ntoarcerea mea la Pointe #u 8ac mi-a o&erit numeroa!e e0periene noi !impla leg%nare a unei ramuri n '%taia v"ntului &iin# o nc"ntare. (a !pu!e '%iatul #ar era nc% vi1i'il 1gu#uit. 3ampirul l privi o clip% $i apoi 1i!e7 3or'eam #e... Prima ta victim% !pu!e '%iatul.

(a. /ai nt"i ar tre'ui !%-i !pun c% plantaia era ntr-o ,ara'a'ur% #e ne#e!cri!. Ca#avrul !upraveg,etorului &u!e!e #e!coperit $i #e a!emenea $i '%tr"nul or' #in #ormitorul cel mare $i nimeni nu-$i putea e0plica pre1ena ace!tuia. Nimeni nu m% putu!e g%!i la Ne: +rlean!. )ora mea contacta!e poliia $i c"n# am !o!it eu c"iva polii$ti !e a&lau la Point #u 8ac. )e &%cu!e aproape ntuneric $i 8e!tat mi-a e0plicat repe#e c% nu tre'uia !% #au voie polii$tilor !% m% va#% nici n cea mai !la'% lumin% in"n# cont mai ale! #e

!tarea n care !e a&la trupul meu a$a c% le-am vor'it #intre !te*arii a&lai n &aa ca!ei #e pe plantaie ignor"n#u-le rug%minile #e a intra. 8e-am e0plicat c% &u!e!em la Pointe #u 8ac cu o !ear% n urm% $i c% '%tr"nul cel or' era mu!a&irul meu. C"t #e!pre !upraveg,etor ace!ta nu &u!e!e acolo ci pleca!e la Ne: +rlean! cu tre'uri. (up% ce ace!t lucru a &o!t clari&icat noua mea #eta$are a*ut"n#u-m% a#mira'il am avut #e re1olvat pro'lema plantaiei n !ine. )clavii mei erau total #erutai $i nu munci!er% nimic toat% 1iua. Pe vremea aceea aveam o &a'ric% mare pentru pro#ucerea vop!elei in#igo iar rolul !upraveg,etorului &u!e!e &oarte important. Aveam n!% c"iva !clavi e0trem #e inteligeni care ar &i putut &ace trea'a lui la &el #e 'ine #ac% eu lea$ &i recuno!cut inteligena $i nu m-a$ &i !periat #e n&%i$area lor #e a&ricani $i #e purt%rile lor. Acum i-am !tu#iat cu atenie $i i-am n!%rcinat cu con#ucerea lucrurilor. Celui mai 'un i-am #at c%!ua !upraveg,etorului. (ou% &emei tinere au &o!t a#u!e n ca!% pentru a avea gri*% #e tat%l lui 8e!tat $i leam !pu! c% vreau c"t mai mult% lini$te c% vor &i r%!pl%tite #ac% ne vor l%!a n pace pe mine $i pe 8e!tat. Pe atunci nu mi-am #at !eama c% acei !clavi aveau !% &ie primii $i poate !ingurii oameni care !% '%nuie c% 8e!tat $i cu mine nu

eram &iine normale. Nu mi-am nc,ipuit c% e0periena lor n ceea ce prive$te !upranaturalul era mult mai 'ogat% #ec"t cea a al'ilor. (atorit% propriei mele lip!e #e e0perien% i cre#eam ni$te copii !%l'atici a'ia #ome!ticii #e !clavie. Am &%cut o mare gre$eal%. (ar #%-mi voie !% continui. 3oiam !%-i !pun #e!pre prima mea victim%. 8e!tat a !tricat totul cu lip!a lui caracteri!tic% #e tact. A !tricat- ntre'% '%iatul. N-ar &i tre'uit !% ncep cu oameni. (ar %!ta a &o!t alt lucru pe care a tre'uit !%-l nv% #e unul !ingur. 8e!tat $i cu mine ne-am n#reptat !pre mla$tin% ime#iat #up% plecarea polii$tilor $i #up% in!talarea !clavilor. Era &oarte t"r1iu $i coli'ele !clavilor erau nv%luite n ntuneric. n cur"n# nam mai v%1ut luminile #e la Pointe #u 8ac iar eu am #evenit &oarte agitat. (in nou acela$i lucru7 amintirea !paimei #eruta. (ac% ar &i &o!t c"t #e c"t inteligent 8e!tat ar &i tre'uit !%-mi e0plice totul cu r%'#are $i 'l"n#ee c% nu tre'uia !%-mi &ie &ric% #e mla$tin% c% eram a'!olut invulnera'il &a% #e $erpi $i in!ecte $i c% tre'uia !% m% concentre1 a!upra noii mele capacit%i #e a ve#ea n ntuneric n !c,im' mi &%cea numai o'!ervaii. l preocupau numai victimele noa!tre nc,eierea iniierii mele $i continuarea activit%ii. C"n# n !&"r$it am #at #e primele victime m-a gr%'it !% trec la aciune. Era un grup #e !clavi &ugari. 8e!tat i mai vi1ita!e $i ataca!e apro0imativ o p%trime #in ei a$tept"n# n ntuneric ca unul #in ei !% plece #e l"ng% &oc !au

ucig"n#u-l n !omn. Ei nu $tiau a'!olut nimic #e pre1ena lui. A tre'uit !% a$tept%m mai mult #e o or% p"n% c"n# unul #in '%r'ai - erau cu toii '%r'ai - a p%r%!it n !&"r$it lumini$ul $i a &%cut c"iva pa$i printre copaci. 5ia #e!c,eiat pantalonii $i $i-a !ati!&%cut o nece!itate &i1iologic% &oarte &irea!c%; n clipa n care !-a ntor! !% plece 8e!tat m-a 1g"l"it $i mi-a !pu!7 =lal>. 3ampirul 1"m'i c"n# l v%1u pe '%iat &%c"n# oc,ii mari. Cre# c% am &o!t la &el #e ngro1it c% tine !pu!e el. (ar atunci n-am $tiut c% a$ putea !% omor animale n loc #e oameni. Am 1i! repe#e c% nu pot !%-l atac. )clavul m-a au1it vor'in#. )-a ntor! !t"n# cu !patele la &oc $i a ncercat !% va#% prin ntuneric. A !co! repe#e un cuit lung #e la centur%. Era un '%r'at t"n%r nalt cu 'rae puternice care nu avea pe el nimic altceva #ec"t pantalonii. A !pu! ceva n #ialect &rance1 $i apoi a p%$it nainte. /iam #at !eama c% #e$i eu l ve#eam &oarte 'ine el nu putea !% ne va#%. 8e!tat !-a !trecurat n !patele lui cu o iueal% care m-a uluit $i l-a prin! pe #up% g"t intuin#-l 'raul !t"ng. )clavul a !co! un !trig%t $i a ncercat !% !cape #in m"inile lui 8e!tat #ar ace!ta $i-a n&ipt #inii $i !clavul a ncremenit ca mu$cat #e $arpe. A c%1ut n genunc,i iar 8e!tat !-a ,r%nit repe#e c%ci ceilali !clavi veneau n &ug%. =mi &aci grea%> mi-a !pu! c"n# !-a ntor! l"ng% mine. Parc% eram ni$te in!ecte negre complet nv%luite n noapte privin#u-l pe !clavi cum !e mi$cau &%r% !% ne o'!erve cum l-au #e!coperit pe r%nit l-au tra! a&ar% $i au r%!colit &run1i$ul n c%utarea atacatorului. =Cai#e tre'uie !% mai prin#em unul nainte !% !e ntoarc% n ta'%r%.> mi-a !pu! el $i am pornit repe#e #up% unul care !e #e!p%ri!e #e ceilali. Eu eram nc% &oarte agitat convin! c% nu puteam !% atac $i neav"n# nici un c,e& !% o

&ac. Au &o!t multe lucruri repet pe care 8e!tat ar &i putut !% le !pun% $i !% le &ac%. /i-ar &i putut m'og%i e0periena n multe &eluri. (ar n-a &%cut-o. Ce-ar &i putut &ace- ntre'% '%iatul. Ce vrei !% !pui .ci#erea nu e un lucru !implu !pu!e vampirul. Nu te n#opi pur $i !implu cu !"nge a#%ug% el $i cl%tin% #in cap. E!te e0periena vieii altuia $i a#e!ea e0periena pier#erii acelei viei prin !"nge ncet. E!te iar $i iar e0periena pier#erii propriei mele viei pe care am cuno!cut-o c"n# am !upt !"ngele #in nc,eietura lui 8e!tat $i i-am !imit inima '%t"n# al%turi #e a mea. E iar $i iar cele'rarea acelei e0periene; #eoarece pentru vampiri acea!ta e!te e0periena !uprem%. )pu!e ace!te lucruri c"t !e poate #e !erio! cineva care avea un alt punct #e ve#ere. ca $i cum ar &i contra1i! pe

Nu cre# c% 8e!tat a apreciat a!ta vreo#at% #e$i nu $tiu cum ar &i putut !% nu o &ac%. )% 1icem c% a apreciat &oarte puin #in ceea ce tre'uia

$tiut. n orice ca1 nu !-a o!tenit !%-mi a#uc% aminte acum ce am !imit c"n# i-am !upt nc,eietura m"inii nevr"n# !%-l mai #au #rumul !au !% aleag% un loc un#e !%-mi pot uci#e prima victim% cu puin% #emnitate. )-a gr%'it &oarte tare #e parc% ar &i &o!t ceva ce tre'uia n&%ptuit c"t mai repe#e. C"n# a prin! !clavul i-a a!tupat gura $i l-a inut #e1golin#u-l g"tul. =9%-o> mi-a !pu!. =Nu poi #a napoi acum.> Cople$it #e repul!ie $i !l%'it m-am con&ormat. Am ngenunc,eat l"ng% omul care !e 1'%tea $i !tr"ng"n#u-l umerii cu am'ele m"ini mi-am n&ipt #inii n g"tul lui. (inii a'ia ncepu!er% !% mi !e tran!&orme a$a c% a tre'uit !%-l rup carnea nu !% i-o per&ore1 #ar o#at% ce ran% a &o!t &%cut% !"ngele a nceput !% curg%. 5i o#at% ce !-a nt"mplat ace!t lucru o#at% ce m-am apucat !% 'eau... totul a #i!p%rut. 8e!tat mla$tina $i 1gomotele #in ta'%r% nu n!emnau nimic. 8e!tat ar &i putut !% &ie o in!ect% care !% '"1"ie $i apoi !% !e &ac% nev%1ut%. )uptul m% vr%*ea; 1v"rcolirile cal#e ale omului erau pl%cute pentru m"inile mele ncor#ate; apoi !-a au1it #in nou '%taia to'ei '%t%ile inimii lui - numai c% #e #ata acea!ta r%!unau ntr-un ritm per&ect cu '%t%ile inimii mele cele #ou% repercut"n#u!e n &iecare &i'r% a &iinei mele p"n% c"n# '%t%ile ncetinir% a!t&el nc"t &iecare era #oar un murmur !la' care amenina !% continue la ne!&"r$it. /o%iam mi pier#eam greutatea; n clipa aceea 8e!tat m-a tra! 'ru!c. =E mort i#iotule4> mi-a 1i! el cu &armecul $i tactul lui caracteri!tice. =Nu mai 'ei #up% ce mor4 nelege4> + clip% am &o!t nne'unit nu mai eram eu n!umi $i i !puneam ncontinuu c% inima omului mai '%tea nc% $i #oream e0trem #e mult !% m% repe# la el #in nou. /i-am trecut m"inile pe!te pieptul lui $i apoi i-am apucat nc,eieturile. I le-a$ &i per&orat #ac% 8e!tat nu m-ar &i tra! n picioare $i nu m-ar &i p%lmuit. Palma aceea a &o!t uluitoare. Nu era #ureroa!% n mo#ul o'i$nuit ci era un $oc #e un alt gen un r%p%it al !imurilor a!t&el nc"t m-am r%!ucit #erutat $i m-am tre1it privin# n gol neputincio! cu !patele lipit #e un c,iparo! $i noaptea mi pul!a n urec,i plin% #e in!ecte. =+ !% mori #ac% &aci a!ta> mi !punea 8e!tat. =Te trage n moarte cu el #ac% te ag%i #e el #up% ce moare. 5i oricum ai '%ut prea mult; o !%-i &ie r%u.> 3ocea lui m% enerva. mi venea !% m% n%pu!te!c a!upra lui #ar m% !imeam e0act a$a cum !pu!e!e. + #urere mi r"c"ia !tomacul #e parc% un v"rte* mi-

ar &i !upt m%runtaiele. Era !"ngele care p%trun#ea prea repe#e n propriul meu !"nge #ar atunci nu $tiam. 8e!tat a pornit apoi ca o pi!ic% prin ntuneric iar eu l-am urmat. Capul mi 1v"cnea $i #urerea #in !tomac nu mi-a trecut nici c"n# am a*un! la ca!a #e la Pointe #u 8ac. Ne-am a$e1at la ma!a #in !alon $i 8e!tat a nceput o pa!ien% pe lemnul lu!truit n timp ce eu l priveam cu #i!pre. 2om'%nea aiureli. Bicea c% o !% m% o'i$nuie!c !% uci#; nu avea !% &ie prea greu. Nu tre'uia !%-mi permit !% &iu 1gu#uit. Reacionam

prea puternic ca $i cum n-a$ &i !c%pat #e =pro'lemele muritorilor>. Aveam !% m% o'i$nuie!c &oarte repe#e cu lucrurile. =Cre1i-> l-am ntre'at eu n cele #in urm% #ar nu m% intere!a prea mult r%!pun!ul lui. Acum nelegeam #i&erena #intre noi. Pentru mine e0periena uci#erii &u!e!e cata!tro&al%. 8a &el $i !ugerea nc,eieturii lui 8e!tat. Ace!te e0periene m-au cople$it $i mi-au !c,im'at at"t #e mult &elul #e a ve#ea lucrurile #in *urul meu #e la ta'loul &ratelui meu #e pe peretele !alonului p"n% la !teaua care !e 1%rea n partea #e !u! a u$ii-&erea!tr% nc"t nu-mi puteam nc,ipui cum #e un alt vampir le putea lua #rept !igure. Eram tran!&ormat #e&initiv; $tiam a!ta. 5i ceea ce !imeam n !inea mea pentru tot p"n% $i pentru 1gomotul c%rilor #e *oc care erau pu!e una c"te una pentru a &orma $irurile lucioa!e ale pa!ienei era re!pect. 8e!tat !imea ceva cu totul opu!. )au nimic. Era urec,ea !croa&ei #in care nimic 'un nu !e putea &ace. Plicti!itor ca un muritor vulgar $i ne&ericit c% un muritor tr%nc%nea n timpul pa!ienei r"1"n# #e lip!a mea #e e0perien% ignorant n &aa po!i'ilit%ii unei e0periene proprii. P"n% #iminea% mi-am #at !eama c% i eram net !uperior $i c% #in ne&ericire &u!e!em p%c%lit av"n#u-l ca pro&e!or. Tre'uia !% m% nvee leciile nece!are #ac% mai e0i!tau lecii a#ev%rate iar eu tre'uia !%-l tolere1 mo#ul #e a g"n#i care era o 'la!&emie a vieii n!e$i. )imeam r%ceal% &a% #e el. n !uperioritatea mea nu e0i!ta #i!pre ci #oar o po&t% #e noi e0periene &rumoa!e $i la &el #e #eva!tatoare ca uci#erea #e mai #evreme. 5i am nele! c% #ac% voiam !% ampli&ic &iecare e0perien% cu care aveam !% &iu con&runtat tre'uia !% m% &olo!e!c #e propriile mele puteri. 8e!tat nu mi-era #e nici un &olo!. Trecu!e #emult mie1ul nopii c"n# m-am ri#icat #e pe !caun $i am ie$it pe veran#%. 8una !e ve#ea mare #ea!upra c,iparo$ilor iar lumina lum"n%rilor r%1'%tea prin u$ile #e!c,i!e. )t"lpii $i pereii &u!e!er% proa!p%t v%ruii po#elele m%turate $i o ploaie #e var% l%!a!e noaptea curat% $i !clipin# cu toate pic%turile #e ap%. /-am re1emat #e ultimul !t"lp al veran#ei ating"n# cu capul vre*urile #elicate #e ia!omie care cre$teau ntro continu% lupt% cu ie#er% $i m-am g"n#it la ce m% a$tepta n lume $i n timp ,ot%r"n#u-m% !% m% #epla!e1 cu #elicatee $i cu re!pect nv%"n# #e la &iecare lucru cum !% a*ung mai 'ine la altul. Nici eu n!umi nu eram !igur ce n!emna a!ta. /% nelegi c"n# !pun c% nu voiam !% m% gr%'e!c !% am e0periene noi c% ceea ce !imeam ca vampir era mult prea puternic pentru a &i iro!it (a 1i!e '%iatul repe#e. Am impre!ia c% e ca atunci c"n# e$ti n#r%go!tit. +c,ii vampirului !clipir%.

E0act. E ca #rago!tea !pu!e el 1"m'in#. 5i i !pun cum g"n#eam n !eara aceea ca !%-i poi #a !eama c% ntre vampiri e0i!t% #i&erene pro&un#e $i cum !e &ace c% am a*un! !% &iu alt&el #ec"t 8e!tat. Tre'uia !% nelegi c% nu-l #i!preuiam pentru c% nu $i aprecia e0periena. Pur $i !implu nu puteam pricepe cum #e putea iro!i a!emenea !entimente. Apoi 8e!tat a

&%cut ceva ce urm% !%-mi arate c% mai aveam #e nv%at. Aprecia ne!pu! #e mult 'og%iile #e la Pointe #u 8ac. 9u!e!e nc"ntat #e &rumu!eea porelanurilor &olo!ite pentru cina tat%lui !%u; i pl%cea !% pip%ie #raperiile #e cati&ea $i tra!% #e!enele #e pe covoare cu v"r&ul piciorului. A !co! un pa,ar #e cri!tal #intr-un #ulap $i a !pu!7 =/i-e #or #e pa,are.> Numai c% a !pu!-o cu o nc"ntare maliioa!% care m-a &%cut !%-l prive!c cu #uritate. Tare mult mi #i!pl%cea4 =A$ vrea !%-i ar%t un truc> mi-a !pu! el apoi. =(oar #ac% i plac pa,arele 'inenele!.> (up% ce l-a pu! pe ma!a cu c%rile #e *oc a venit pe veran#% !c,im'"n#u-$i #in nou purtarea p%r"n# un animal #e pra#%. )tr%pun!e ntunericul cu privirea uit"n#u-!e ntrun punct #e !u' ramurile 'oltite ale !te*arilor. ntr-o clip% a !%rit pe!te 'alu!tra#% ateri1"n# u$or pe p%m"nt $i a "$nit n 'e1n% prin1"n# ceva n am'ele m"ini. C"n# a venit #in nou l"ng% mine am v%1ut cu uimire c% era un $o'olan. =Nu &ii i#iot> a !pu! el. =N-ai mai v%1ut nicio#at% un $o'olan-> Era un $o'olan #e c"mp uria$ cu coa#% lung%. l inea #e cea&% ca !% nu-l mu$te. =5o'olanii pot &i &oarte !impatici> a 1i! el #up% care !-a #u! l"ng% pa,arul #e vin a t%iat g"tul animalului $i a umplut rapi# pa,arul cu !"nge. 5o'olanul a &o!t a1v"rlit apoi pe!te 'alu!tra#% iar 8e!tat a ri#icat pa,arul n lumina lum"n%rii trium&%tor. =Poi !% tr%ie$ti $i cu $o'olani #in c"n# n c"n#> a !pu! el. =5o'olani g%ini vite. Atunci c"n# c%l%tore$ti pe un va! tre'uie !% te mulume$ti cu $o'olani #ac% nu vrei !% !t"rne$ti panic% $i !% nceap% toat% lumea !% caute !icriul. Curei va!ul #e $o'olani.> Apoi a !or'it !"ngele cu #elicatee #e parc% ar &i &o!t vin #e 2urgun#ia. )-a !tr"m'at u$or. =)e r%ce$te at"t #e repe#e.> 3rei !% !pui c% putem !% ne ,r%nim cu !"nge #e animale-> l-am ntre'at eu. (a> mi-a 1i! el #up% care a golit pa,arul $i l-a a1v"rlit n c%min. /-am uitat la cio'uri. Nu te !uperi nu-l a$a-> m-a ntre'at el ar%t"n# !pre pa,ar $i 1"m'in# !arca!tic. =)per !% nu te !uperi pentru c% oricum n-ai avea ce !% &aci.> 2a v-a$ putea alunga pe tine $i pe tat%l t%u #e la Pointe #u 8ac #ac% m-a$ !up%ra = am 1i! eu. Cre# c% atunci m-am enervat prima oar%. (e ce-ai &ace una ca a!ta-> m-a ntre'at el pre&%c"n#u-!e !periat =nc% nu $tii tot... nu-> R"#ea $i !e plim'a ncet prin camer%. 5i-a trecut #egetele pe!te lu!trul !pinetei. =C"ni-> m-a ntre'at atunci iar eu am !pu! ceva #e genul =N-o atinge4> $i el a r"!. =2a o !-o ating #ac% vreau4> a !pu!. =(e e0emplu nu cuno$ti toate &elurile n care poi muri. Iar moartea ar &i acum ceva ngro1itor nu-l a$a-> Tre'uie !% mai e0i!te $i altcineva pe lume care !% m% nvee lucrurile a!tea> am !pu!e eu. =Cu !iguran% c% nu e$ti !ingurul vampir4 Tat%l t%u are

vreo $apte1eci #e ani pro'a'il. Nu poi &i vampir #e prea mult timp cineva tre'uie !% te &i in!truit...>

a$a c%

5i cre1i c%-l poi g%!i pe ceilali vampiri #e unul !ingur- Ei ar putea !% te va#% prietene #ar tu n-o !%-l ve1i. Nu nu cre# c% ai &i n !tare !% te #e!curci n !ta#iul %!ta amice. )unt pro&e!orul t%u $i ai nevoie #e mine a$a c% nu prea ai #e ale!. 5i am"n#oi avem pe cineva #e care !% ne ngri*im. Tata are nevoie #e #octor $i pe urm% mai !unt mama $i !ora ta. )% nu-i treac% prin cap !% le !pui c% e$ti vampir. (oar ai gri*% #e ele $i #e tat%l meu ceea ce n!eamn% c% m"ine !ear% ai &ace 'ine !% uci1i repe#e $i pe urm% !%-i ve1i #e plantaie. Acum la culcare. + !% #ormim am"n#oi n aceea$i camer%; !% nu ri!c%m prea mult.> Nu p%!trea1% #ormitorul pentru tine> !tau n aceea$i camer% cu tine.> )-a n&uriat. )% nu &aci vreo pro!tie 8oui!. Te previn. Nimic nu te poate ap%ra o#at% ce r%!are !oarele a'!olut nimic. Camere !eparate n!eamn% !iguran% n*um%t%it%. /%!uri #u'le #e precauie $i $an!e #u'le #e a &i #e!coperii.> A mai !pu! o mulime #e lucruri cu intenia #e a m% !peria $i #e a m% &ace !% m% r%1g"n#e!c #ar era ca $i cum ar &i vor'it la perei. l priveam &%r% !%-l a!cult. /i !e p%rea &ragil $i pro!t un '%r'at &%cut #in ramuri u!cate cu o voce !u'ire $i ar%goa!%. =(orm !ingur> am !pu! eu $i am !tin! ncet lum"n%rile una c"te una. =E aproape #iminea%4> a in!i!tat el. 3"r%-te n%untru atunci> i-am !pu! eu #up% care mi-am luat !icriul $i am co'or"t !cara. Am au1it u$a-&erea!tr% #e la eta* ncuin#u-!e 1gomotul #raperiilor tra!e. Cerul era pali# #ar nc% !pu1it #e !tele $i o alt% ploaie !la'% era purtat% #e v"nt #in!pre &luviu p%t"n# #alele #e piatr%. Am #e!c,i! u$a oratoriului &ratelui meu am #at la o parte tran#a&irii $i m%r%cinii care aproape c% l n%p%#i!er% $i am a$e1at !icriul pe po#eaua #e piatr% n &aa altarului. /ai c% #e!lu$eam c,ipurile !&inilor #e pe perei. =Paul> am !pu! ncet a#re!"n#u-m% &ratelui meu =pentru prima oar% n via% nu !imt nimic pentru tine nimic pentru moartea ta; $i pentru prima oar% !imt totul pentru tine !imt #urerea pier#erii tale a$a cum n-am !imit vreo#at% ceva.> 3e1i tu... i !pu!e vampirul '%iatului. Pentru prima oar% eram cu a#ev%rat vampir. Am tra! o'loanele #e lemn pe!te &ere!trele mici $i 1%'relite $i am 1%vorit u$a. (up% aceea am intrat n !icriul c%ptu$it cu !atin a'ia 1%rin# luciul materialului n ntuneric $i m-am nc,i! n%untru. A$a am #evenit vampir. 5i iat%-te cu un vampir pe care-l urai !pu!e '%iatul #up% o pau1%. am !pu! eu. =N-am #e g"n# !%

Eram nevoit !% !tau cu el r%!pun!e vampirul. A$a cum i-am !pu! m% avea la m"n%. /i-a #at #e nele! c% mai erau multe lucruri pe care nu le cuno$team lucruri pe care tre'uia !% le a&lu $i c% numai el mi le putea !pune. (ar n realitate mai tot ce m-a nv%at erau c,e!tii practice $i nu c,iar at"t

#e #i&icile nc"t !% nu-i #ai !eama !ingur. Cum am putea c%l%tori #e e0emplu cu vaporul l%!"n#u-ne !icriele tran!portate ca $i cum ar conine r%m%$iele lume$ti ale unor per!oane #ragi trimi!e ntr-un loc !au altul pentru a &i nmorm"ntate; cum nimeni n-ar n#r%1ni !% #e!c,i#% un a!emenea

!icriu $i noi am putea ie$i noaptea pentru a cur%a va!ul #e $o'olani lucruri #e genul ace!ta. Apoi erau maga1inele $i oamenii #e a&aceri pe care i cuno$tea el $i care aveau !% ne primea!c% mult #up% ora nc,i#erii pentru a ne o&eri ,aine pari1iene #e cea mai 'un% calitate $i agenii care erau gata !% &ac% tran1acii &inanciare n re!taurante $i ca'arete. n toate ace!te c,e!tiuni lume$ti 8e!tat era un pro&e!or &oarte 'un. Nu-mi #%#eam !eama $i nici nu-mi p%!a ce &el #e om &u!e!e n via% #ar acum p%rea !% &ac% parte #in aceea$i cla!% cu mine ceea ce pentru mine nu n!emna cine $tie ce cu e0cepia &aptului c% ne &%cea viaa mai u$oar% #ec"t #ac% lucrurile ar &i !tat alt&el. Avea un gu!t impeca'il #e$i 'i'lioteca mea era pentru el =o gr%ma#% #e pra&> $i #e mai multe ori a p%rut &urio! c"n# m-a v%1ut citin# !au not"n# c"teva o'!ervaii ntr-un *urnal. =Pro!tii #e-ale muritorilor> mi !punea el #ar n acela$i timp c,eltuia at"t #e mult #in 'anii mei pentru a mo'il% !plen#i# Pointe #u 8ac c% p"n% $i eu care nu eram 1g"rcit #eloc r%m"neam uimit. Iar c"n# primeam oa!pei - c%l%tori care veneau c%lare !au cu tr%!urile $i care ne rugau !%-l g%1#uim pe!te noapte a#uc"n# !cri!ori #e recoman#are #in partea altor plantatori !au o&icialit%i #in Ne: +rlean! - !e purta at"t #e &rumo! $i politico! nc"t &%cea ca lucrurile !% &ie mai u$oare pentru mine care eram o'ligat !% !tau legat #e el $i !%-l n#ur r%utatea. (ar nu le &%cea r%u ace!tor oameni- ntre'% '%iatul. A, 'a #a #ar #ac%-mi #ai voie o !%-i #e1v%lui un mic !ecret care nu e vala'il numai pentru vampiri ci $i pentru generali !ol#ai $i regi. /a*oritatea #intre noi mai #egra'% ve#em pe cineva murin# #ec"t !% &ie tratat nepolitico! n ca!a noa!tr%. Ciu#at... #a. (ar &oarte a#ev%rat te a!igur. 5tiam c% 8e!tat v"na muritori n &iecare noapte. (ar #ac% !-ar &i purtat ur"t cu ru#ele mele cu oa!peii $i cu !clavii mei n-a$ &i !uportat. Numai c% n-o &%cea. P%rea !%-l plac% &oarte mult !% primea!c% oa!pei. )punea c% atunci c"n# e vor'a #e &amiliile noa!tre nu tre'uie !% ne uit%m la 'ani. 5i mi !e p%rea c% $i r%!&a% tat%l e0agerat #e mult. i !punea n permanen% c"t #e &rumoa!e $i !cumpe erau pi*amalele $i ,alatele lui ce #raperii #in import i pu!e!e la pat ce vinuri &ranu1e$ti $i !paniole aveam n pivni% $i c"t pro#ucea plantaia c,iar $i n anii !la'i c"n# pe coa!t% !e vor'ea #e!pre a'an#onarea pro#uciei #e in#igo $i repro&ilarea pe 1a,%r. Alteori n!% !e r%!tea la '%tr"n a$a cum i-am mai !pu!. )e n&uria at"t #e tare nc"t '%tr"nul ncepea !% pl"ng% c% un copil. =Nu am #e!tul% gri*% #e tine in"n#ute n lu0-> i !triga 8e!tat. =Nu-i &ac toate pl%cerile- ncetea1% !% te mai pl"ngi c% nu mergi la 'i!eric% !au la vec,ii prieteni4 Pro!tii. 3ec,ii t%i prieteni !unt mori. (e ce nu mori !% m% la$i n pace cu 'anii mei-> 2%tr"nul i !punea ncet $i pl"ng%re c% toate acele lucruri n!emnau at"t #e puin la

v"r!ta lui. Ar &i &o!t mulumit #ac% ar &i r%ma! la &erma lui. A#e!ea am vrut !%I ntre'7 =.n#e e &erm% a!ta- (e un#e ai venit n 8oui!iana-> pentru a avea un in#iciu n leg%tur% cu acel loc un#e 8e!tat cuno!cu!e pro'a'il un alt vampir. (ar n-am n#r%1nit !% a#uc vor'a #e!pre ace!te lucruri c% nu cumva '%tr"nul !% nceap% !% pl"ng% $i 8e!tat !% !e n&urie. (ar acele cri1e nu erau mai #e!e #ec"t momentele #e 'un%tate aproape !upu!% c"n# 8e!tat i #ucea tat%lui !%u cina pe tav% $i i #%#ea !% m%n"nce cu r%'#are n timp ce i vor'a

#e!pre vreme nout%ile #in Ne: +rlean! $i activit%ile mamei $i !urorii mele. Era evi#ent c% ntre tat% $i &iu e0i!ta o pr%pa!tie &oarte mare at"t n ceea ce privea e#ucaia c"t $i ra&inamentul #ar nu puteam !%-mi #au !eama cum #e !e nt"mpla!e a$a. (in acea!t% !ituaie am c%p%tat o #eta$are oarecum con!tant%. E0i!tena era po!i'il% a$a cum i-am mai !pu!. n !patele 1"m'etului !%u ironic e0i!ta ntot#eauna promi!iunea c% $tia lucruri minunate !au ngro1itoare avea leg%turi cu niveluri ale ntunericului pe care eu nici nu le puteam '%nui. 5i tot timpul m% umilea $i m% atac% #in cau1a iu'irii mele &a% #e !imuri $ov%ielii mele #e a uci#e $i !en1aiei #e le$in pe care mi-o provoca uci#erea. A r"! n ,o,ote c"n# am #e!coperit c% m% ve#eam n oglin#% $i c% crucile nu aveau nici un e&ect a!upra mea $i m% $icana c"n# ntre'am #e (umne1eu !au #e #iavol. =A$ vrea !%-l nt"lne!c pe #iavol ntr-o noapte> a 1i! el o#at% cu un 1"m'et $iret. =8-a$ urm%ri #e-aici p"n%-n largul Paci&icului. Eu !unt #iavolul.> C"n# eu am r%ma! cu gura c%!cat% el a i1'ucnit n ,o,ote #e r"!. (ar #i!pl%c"n#u-l am a*un! !%-l ignor $i !%-l !u!pecte1 $i totu$i !%-l !tu#ie1 cu o &a!cinaie plin% #e #eta$are. .neori m% tre1eam uit"n#u-m% &i0 la nc,eietura m"inii lui #e un#e mi tr%!e!em viaa #e vampir $i c%#eam ntr-o amoreal% at"t #e total% nc"t mi !e p%rea c% mintea mi p%r%!e$te trupul !au c% mai #egra'% trupul lua locul minii; atunci el !e uita la mine cu o ignoran% nc%p%"nat% &a% #e ceea ce !imeam $i voiam !% a&lu $i m% 1g"l"ia cu putere. )uportam cu o #eta$are care-mi &u!e!e necuno!cut% ca muritor $i am a*un! !% neleg urm%torul lucru ca pe o parte #in natura unui vampir7 &aptul c% !t%team aca!% la Pointe #u 8ac $i m% g"n#eam ore ntregi la viaa &ratelui meu v%1"n#-o !curt% $i rotun*it% n ntunericul &%r% &un# neleg"n# acum pa!iunea &%r% !en! cu care i pl"n!e!em moartea $i cu care m% n%pu!ti!em a!upra altor muritori ca un animal tur'at. Toat% con&u1ia aceea era atunci a!emeni unor #an!atori n cea%; acum av"n# acea!t% natur% ciu#at% #e vampir !imeam o tri!tee pro&un#%. (ar nu me#itam la a!ta. N-a$ vrea !% ai acea!t% impre!ie c%ci me#itaia ar &i &o!t pentru mine o teri'il% iro!ire; n !c,im' priveam n *ur la ceilali muritori pe care i cuno$team $i ve#eam c"t #e preioa!% era viaa 'lam"n# toate !entimentele inutile #e vinov%ie $i toat% pa!iunea pe care o la!% !% !e !trecoare printre #egete ca &irele #e ni!ip. A'ia acum ca vampir am a*un! !%-mi cuno!c !ora inter1ic"n#u-l acce!ul pe plantaie $i o'lig"n#-o !% tr%ia!c% la ora$ lucru #e care avea at"ta nevoie pentru a-$i cunoa$te

propria via% $i propria &rumu!ee $i pentru a !e c%!%tori n loc !% !e g"n#ea!c% la &ratele no!tru pier#ut la plecarea mea !au !% #evin% o in&irmier% pentru mama noa!tr%. 8e o&eream tot ce aveau nevoie !au $i #oreau con!i#er"n# c% $i cea mai nen!emnat% cerere era #emn% #e atenia mea ime#iat%. )ora mea r"#ea #e acea!t% tran!&ormare petrecut% cu mine c"n# ne nt"lneam !eara $i o lu%m la plim'are pe c,eiul !tr%*uit #e copaci !avur"n# par&umul portocalilor n &loare $i c%l#ura m"ng"ietoare vor'in# ore ntregi #e!pre cele mai a!cun!e g"n#uri $i vi!e ale ei &ante1ii #e!pre care nu n#r%1nea !% !pun% nim%nui $i #e!pre care mi $optea #oar mie c"n# !t%team n !alonul !la' iluminat complet !inguri. + ve#eam #r%gu% $i plin% #e via%

n &aa mea o m'%tr"nea!c% intangi'il ne &o!t #reptul no!tru #ec"t n acel moment at"ia ani c"t moment tre'uie

&%ptur% !clipitoare $i nepreuit% care n cur"n# avea !% !% moar% !% piar#% acele momente care prin caracterul lor promiteau gre$it... gre$it nemurirea. (e parc% acea!t% ar &i c"$tigat prin na$tere al c%rui !en! nu l puteam pricepe

#e la *um%tatea vieii c"n# naintea noa!tr% !e ntin#eau tot l%!a!em #e*a n urm%. C"n# &iecare moment a'!olut &iecare mai nt"i cuno!cut $i apoi !avurat.

(eta$area &%cea toate ace!te lucruri po!i'ile !u'lima !ingur%tate cu care 8e!tat $i cu mine ne mi$c%m printre muritori. Toate pro'lemele materiale ne ocoleau. Ar tre'ui !%-i !pun care era natura practic% a ace!tui lucru. 8e!tat $tiu!e ntot#eauna cum !% &ure #e la victimele ale!e pentru m'r%c%mintea lu0oa!% !au pentru alte !emne #e e0travagan%. (ar marea pro'lem% a a#%po!tului $i #i!creiei &u!e!e pentru el o lupt% teri'il%. 2%nuiam c% #incolo #e acea ma!c% #e #omn era #urero! #e ignorant n ceea ce privea cele mai !imple c,e!tiuni &inanciare. Eu n!% nu eram. A!t&el c% el putea !% o'in% 'ani g,ea% oric"n# iar eu i inve!team. (ac% nu 'u1un%rea vreun mort pe !tra#% !e a&la la cele mai mari me!e #e *oc #in cele mai lu0oa!e localuri #in ora$ &olo!in#u-$i a'ilitatea #e vampir pentru a !uge aur #olari $i acte #e proprietate #e la &iii #e plantatori care l con!i#erau n$el%tor n prietenia lui #ar atr%g%tor #atorit% &armecului !%u. Numai c% ace!t lucru nu-l o&eri!e viaa pe care o #orea $i #in ace!t motiv m-a a#u! n lumea !upranaturalului ca !% poat% avea un inve!titor $i un manager pentru care ace!te a'ilit%i #in e0i!tena #e muritor !% #evin% e0trem #e preioa!e n cealalt% via%. (ar #%-mi voie !%-i #e!criu Ne: +rlean!-ul a$a cum era pe atunci $i cum avea !% #evin% ca !% nelegi c"t #e !impl% era e0i!tena noa!tr%. Nici un ora$ #in America nu era ca Ne: +rlean!. Ace!ta era plin nu numai #e &rance1i $i #e !panioli #in toate cla!ele !ociale care alc%tuiau n parte ari!tocraia !a caracteri!tic% #ar mai t"r1iu $i #e emigrani #e toate &elurile n#eo!e'i irlan#e1i $i germani. Nu erau numai !clavii negri nc% neomogeni1ai $i &anta!tici cu ,ainele lor tri'ale $i cu comportamentul lor #eo!e'it ci mai era $i cla!a #in ce n ce mai numeroa!% a oamenilor #e culoare li'eri acei oameni minunai n care !"ngele no!tru era ame!tecat cu

cel #in in!ule care au #at na$tere unei p%turi nemaipomenite $i unice p%tura me$te$ugarilor a arti$tilor a poeilor $i a cele'rei &rumu!ei &eminine. Pe urm% mai erau in#ienii care umpleau c,eiul n 1ilele #e var% v"n1"n# ier'uri $i tot &elul #e o'iecte lucrate #e m"n%. 5i printre toi ace$tia prin tot ace!t ame!tec #e lim'i !e a&lau oamenii #in port marinarii #e pe vapoare care veneau n num%r mare !%-$i c,eltuie 'anii n ca'arete !% cumpere pentru o noapte &emei &rumoa!e at"t 'runete c"t $i 'lon#e !% cine1e n cele mai 'une localuri !paniole $i &ranu1e$ti $i !% 'ea vinuri importate #in toat% lumea. A#%ug% apoi la toi ace$tia muli ani #up% tran!&ormarea mea pe americanii care au con!truit ora$ul #in !u!ul &luviului #incolo #e cartierul 9rance1 cu ca!e grece$ti magni&ice care luceau n lumina lunii a!emeni unor temple. 5i 'inenele! plantatorii ve$nicii plantatori care veneau n ora$ cu &amiliile n tr%!uri !tr%lucitoare pentru a cump%ra roc,ii #e !ear% o'iecte #in

argint $i pietre preioa!e pentru a ne!a !tr%1ile ngu!te n #rumul lor !pre +pera 9rance1% !pre T,e"tre #E+rlean! $i !pre Cate#rala )&"ntului 8oui! prin ale c%rei u$i #e!c,i!e acor#urile !lu*'ei a*ungeau #uminicile p"n% la urec,ile mulimii #in Place #EArme! acoperin# 1gomotul $i g%l%gia #in Piaa 9rance1% plutirea t%cut% $i &antomatic% a va!elor pe apele cre!cute ale &luviului /i!!i!!ippi ace!ta curg"n# pe l"ng% c,ei #ea!upra nivelului la care !e a&la Ne: +rlean!-ul n!u$i a$a nc"t va!ele p%reau !% !e pro&ile1e pe cer. Ace!ta era Ne: +rlean!-ul un ora$ magic $i magni&ic n care un vampir &oarte 'ine m'r%cat $i trec"n# cu graie prin lumina &elinarelor cu ga1 nu atr%gea atenia mai mult #ec"t !ute #e alte per!oane ciu#ate - #ac% atr%gea totu$i atenia #ac% cineva !e oprea !% $optea!c% n !patele unui evantai =2%r'atul acela... ce pali# e cum !tr%luce$te... cum !e mi$c%. Nu e &ire!c4> .n ora$ n care un vampir poate !% #i!par% c,iar nainte ca vor'ele !% ia!% #e pe 'u1e c%ut"n# alei pe care !% va#% ca o pi!ic% 'aruri ntunecate un#e marinarii #ormeau cu capetele pe me!e camere #e ,otel nalte un#e c"te o &%ptur% !inguratic% !t%tea cu picioarele pe o pern% 'ro#at% nvelite cu o cuvertur% #in #antel% cu capul plecat n lumina lip!it% #e !tr%lucire a unei !ingure lum"n%ri &%r% !% va#% um'ra care trecea pe!te tavanul n&lorat &%r% !% va#% #egetul lung $i al' ntin! pentru a !tinge &lac%ra aceea &ragil%. Remarca'il #ac% nu pentru altceva m%car pentru c% toi acei '%r'ai $i acele &emei care !t%teau #in #iver!e motive l%!au n urm% un monument o !tructur% #in marmur% c%r%mi#% $i piatr% care nc% mai !t% n picioare; a$a nc"t c,iar $i atunci c"n# &elinarele cu ga1 au #i!p%rut $i au ap%rut avioanele iar 'irourile au umplut cl%#irile #e pe Canal )treet ceva #in &rumu!ee $i romanti!m tot a r%ma!; poate nu pe &iecare !tra#% #ar pe at"t #e multe nc"t pentru mine pei!a*ul pare !% &ie cel #intot#eauna iar c"n# m% plim' acum pe !tr%1ile luminate #e !tele ale Cartierului !au prin 6ar#en (i!trict retr%ie!c acele vremuri. 2%nuie!c c% ace!ta e ro!tul monumentului. In#i&erent #ac% e o c%!u% !au o vil% cu coloane corintiene $i poart% #antelat%

#in &ier &or*at. /onumentul re!pectiv nu !pune c% un anume om a trecut pe acolo. Nu ci &aptul c% ceea ce a !imit el ntr-un anume moment ntr-un anume loc continu% !% e0i!te. 8una care r%!%rea atunci #ea!upra Ne: +rlean!-ului mai r%!are $i acum. 5i o !% r%!ar% at"ta timp c"t monumentele vor !ta n picioare. )entimentul cel puin aici... $i acolo... r%m"ne acela$i. 3ampirul p%rea tri!t. +&t% !pu!e!e. ca $i cum !-ar &i n#oit #e ceea ce tocmai

(e!pre ce vor'eam- ntre'% el #eo#at% ca $i cum ar &i &o!t u$or o'o!it. A, #a #e!pre 'ani. 8e!tat $i cu mine tre'uia !% c"$tig%m 'ani. 5i i !puneam c% !e pricepea !% &ure. (ar inve!tiiile #e #up% aceea erau importante. Ceea ce a#unam tre'uia &olo!it. Numai c% o iau mereu nainte. Eu omoram animale. + !% a*ung n!% $i la a!ta ime#iat. 8e!tat omora tot timpul oameni uneori #oi trei pe noapte alteori $i mai muli. 2ea #intrunul #oar at"t c"t !%-$i potolea!c% !etea #up% care trecea la altul. Cu c"t era mai 'un !punea el n &elul lui vulgar cu at"t i pl%cea mai mult. + &at% era ,rana cu care pre&er% !% nceap% !eara; #ar trium&ul cel mai mare pentru el era atunci c"n# uci#ea un t"n%r. .nul cam ca tine i-ar&i pl%cut n mo# #eo!e'it.

Ca mine- 5opti '%iatul. )e apleca!e nainte !pri*inin#u-!e n coate oc,i #ar acum !e tra!e napoi 'ru!c. pentru a-l privi pe vampir n

(a continu% vampirul ca $i cum nici n-ar &i o'!ervat !c,im'area e0pre!iei #e pe c,ipul '%iatului. 3e1i tu pentru 8e!tat ei repre1entau cea mai mare pier#ere c%ci !e a&lau n pragul celor mai mari po!i'ilit%i ale vieii. 2inenele! c% 8e!tat nu nelegea ace!t lucru. Eu ara a*un! !% neleg. 8e!tat nu nelegea nimic. + !%-i #au un e0emplu #e ceea ce-l pl%cea lui 8e!tat. n !u!ul &luviului mai #eparte #e noi !e a&la plantaia 9reniere o ntin#ere magni&ic% #e p%m"nt care avea mari $an!e !% &ac% o avere #e pe urma 1a,%rului la puin timp #up% ce a &o!t inventat proce#eul #e ra&inare. 2%nuie!c c% $tii c% 1a,%rul era ra&inat n 8oui!iana. E ceva per&ect $i ironic n leg%tur% cu &aptul c% ace!t p%m"nt pe care-l iu'eam pro#ucea 1a,%r ra&inat. )pun a!ta cu mai mult% tri!tee #ec"t '%nuie!c c%-i nc,ipui. Ace!t 1a,%r ra&inat e o otrav%. Era c% e!ena vieii n Ne: +rlean! at"t #e #ulce nc"t putea &i &atal at"t #e a#emenitor nc"t toate celelalte valori erau uitate... (ar i !puneam c% puin mai #eparte #e noi n !u!ul &luviului locuia &amilia 9reniere o vec,e &amilie &rance1% care pro#u!e!e n generaia aceea cinci &ete $i un !ingur '%iat. E, trei #intre tinere erau !ortite !% nu !e m%rite celelalte #ou% erau nc% mici a$a c% totul #epin#ea #e t"n%r. El tre'uia !% a#mini!tre1e plantaia a$a cum &%cu!em eu pentru mama $i !ora mea

tre'uia !% aran*e1e c%!%torii !% !tr"ng% 1e!tre c"n# ntreaga avere a &amiliei #epin#ea #e recolt% #e 1a,%r a anului urm%tor tre'uia !% &ac% a&aceri !% lupte $i !% in% ntreaga lume material% #eparte #e cea a &amilie 9reniere. 8e!tat a #eci! c% l voia. 5i c"n# numai !oarta l-a p%c%lit !-a n&uriat teri'il. 5i-a ri!cat propria via% pentru a pune m"na pe t"n%rul 9reniere care !e implica!e ntr-un #uel. In!ulta!e un t"n%r creol !paniol la un 'al. Totul era o aiureal% #area ma*oritatea tinerilor creoli ace!ta era gata !% moar% #egea'a. Am"n#oi erau gata !% moar% #egea'a. Toat% ca!a 9reniere era ntoar!% cu !u!ul n *o!. Tre'uie !% nelegi c% 8e!tat $tia ace!t lucru per&ect #e 'ine. Am"n#oi mergeam la v"n%toare pe plantaia 9reniere. 8e!tat #up% !clavi $i ,oi #e g%ini eu #up% animale. +morai numai animale (a #ar o !% a*ung $i la a!ta mai t"r1iu a$a cum i-am mai !pu!. Am"n#oi cuno$team plantaia iar eu m% #e#a!em uneia #in cele mai mari pl%ceri ale unui vampir aceea #e a !tu#ia oamenii &%r% ca ei !% $tie. 8e cuno$team pe !urorile 9reniere ca pe tu&ele #e tran#a&iri #in *urul oratoriului &ratelui meu. Erau ni$te &emei #eo!e'ite. 9iecare n &elul ei era la &el #e #e$teapt% ca $i '%iatul iar una #in ele c%reia o !%-l !pun 2a'ette nu numai c% era la &el #e #e$teapt% ca el #ar $i mult mai neleapt%. Cu toate ace!tea niciuna nu &u!e!e nv%at% !% !e ocupe #e plantaie; niciuna nu nelegea nici cele mai elementare lucruri n leg%tur% cu !ituaia lor &inanciar%. Toate #epin#eau complet #e t"n%rul 9reniere $i toi $tiau ace!t lucru. A!t&el c% mpletit% cu #rago!tea lor pentru el cu convingerea lor &erm% c% el era 'a1% $i c% orice iu'ire con*ugal% ar &i cuno!cut ele vreo#at% ar &i &o!t #oar o re&lectare pali#% a iu'irii lor pentru el mpletit% cu a!ta era o #i!perare la &el

#e inten!% ca #orina #e a !upravieui. In ca1ul n care 9reniere murea n #uel plantaia era #i!tru!%. Economia ei &ragil% o via% #e lu0 'a1at% pe ve$nica ipotecare a recoltei #in anul urm%tor !e a&lau numai n m"inile lui. A$a c% i poi nc,ipui panica $i am%r%ciunea #in ca!a 9reniere n !eara n care '%iatul !-a #u! n ora$ !% !e 'at% n #uel. 5i acum imaginea1%-i-l pe 8e!tat #e1velin#u-$i #inii ca un #iavol #intr-o oper% comic% pentru c% nu avea !%-l uci#% pe t"n%rul 9reniere. 3rei !% !pui c%... i-era mil% #e &emeile 9reniere /i-era categoric mil% #e ele !pu!e vampirul. )ituaia lor era ngro1itoare. 5i mi-era mil% $i #e '%iat. n !eara aceea !-a ncuiat n 'iroul tat%lui !%u $i a &%cut un te!tament. 5tia per&ect #e 'ine c% #ac% avea !% &ie

r%pu! #e !pa#% la patru #imineaa &amilia lui avea !% ca#% o#at% cu el. (epl"ngea acea !ituaie $i totu$i nu putea &ace nimic. Evitarea #uelului nu numai c% ar &i n!emnat pentru el #e!&iinarea !ocial% #ar ar &i &o!t pro'a'il $i impo!i'il%. Cel%lalt t"n%r l-ar &i urm%rit p"n% l-ar &i &orat !% !e 'at%. C"n# a plecat la mie1ul nopii privea moartea n &a% ca un om care nu putea !% urme1e #ec"t o !ingur% cale ,ot%r"t !% o &ac% cu cura*. +ri avea !%-l uci#% pe !paniol ori avea !% moar%; ace!t lucru nu !e putea $ti #inainte n ciu#a n#em"n%rii !ale. C,ipul !%u re&lecta o pro&un1ime a !entimentelor $i a nelepciunii pe care nu o mai v%1u!em pe &aa nici uneia #in victimele lui 8e!tat. Atunci am avut prima con&runtare cu 8e!tat. (e luni #e 1ile i !pu!e!em !% nu-l uci#% pe '%iat iar acum voia !% o &ac% naintea t"n%rului !paniol. 6oneam c%lare urm"n#u-l pe t"n%rul 9reniere !pre Ne: +rlean!. 8e!tat ,ot%r"t !%-l a*ung% #in urm% eu ,ot%r"t !%-l a*ung #in urm% pe 8e!tat. E, #uelul a$a cum i-am mai !pu! era !ta'ilit pentru ora patru #imineaa la marginea mla$tinii c,iar n apropiere #e poarta #in!pre nor# a ora$ului. A*ung"n# acolo cu puin nainte #e patru ne mai r%m"nea &oarte puin timp pentru a ne ntoarce la Pointe #u 8ac ceea ce n!emna c% propriile noa!tre viei erau n prime*#ie. Eram mai &urio! c% oric"n# pe 8e!tat care era #eci! !% pun% m"na pe '%iat. =8a!%-I o $an!%4> am in!i!tat eu apuc"n#u-l nainte ca el !%-l prin#% pe '%iat. Era la mi*locul iernii &oarte &rig $i ume# n 1ona mla$tinii $i o ploaie rece ca g,eaa m%tura lumini$ul un#e urma !% ai'% loc #uelul. 2inenele! c% nu m% temeam #e ace!te elemente n !en!ul n care ai &ace-o tu; nici nu m% amoreau $i nici nu m% puteau m'oln%vi. (ar vampirii !imt &rigul la &el #e acut ca oamenii iar !"ngele victimei e!te a#e!ea alinarea !en1ual% a acelei !en1aii #e &rig. (ar ceea ce m% preocupa n#eo!e'i n #imineaa aceea nu era #urerea pe care o !imeam ci e0celentul ntuneric pe care l o&ereau acele elemente &%c"n# a!t&el ca 9reniere !% &ie e0trem #e vulnera'il pentru atacul lui 8e!tat. Nu era nevoie #ec"t !% !e #ep%rte1e puin #e prietenii lui !pre mla$tin% $i 8e!tat l-ar &i n$&%cat. A$a c% m% luptam &i1ic cu ace!ta. l ineam. (ar erai #eta$at #i!tant &a% #e toate ace!tea-

Cmmm... o&t% vampirul. (a $i e0trem #e &urio!. A !e m'ui'a cu viaa unei &amilii ntregi mi !e p%rea #in partea lui 8e!tat un ge!t !uprem #e #i!pre &a% #e tot ce ar &i tre'uit !% va#% cu pro&un1imea !peci&ic% unui

vampir l ineam n ntuneric un#e m% !cuip% $i m% n*ura; t"n%rul 9reniere a luat !pa#a #e la prietenul $i martorul !%u $i a pornit !pre a#ver!ar prin iar'a u#% $i alunecoa!%. A urmat o #i!cuie !curt% $i #uelul a nceput. n c"teva clipe !-a nc,eiat. 9reniere l r%ni!e #e moarte pe cel%lalt t"n%r cu o mpun!%tur% iute #e !pa#% n piept. 2%iatul a c%1ut n genunc,i n iar'% !"nger"n# mortal $i !trig"n#u-l lui 9reniere ceva #e nenele!. 3ictoria era

&oarte clar%. Toat% lumea ve#ea c% nu e0i!ta nici un &el #e !ati!&acie. 9reniere privea moartea ca pe o mon!truo1itate. Prietenii !%i naintar% cu l%mpi n m"ini n#emn"n#u-l !% plece #e acolo c"t mai repe#e $i !%-l la!e pe r%nit n gri*a prietenilor lui. n ace!t timp muri'un#ul nu l%!a pe nimeni !% !e apropie #e el. Apoi n vreme ce cei trei printre care !e a&la $i 9reniere !e n#reptau ncet !pre cai t"n%rul c%1ut la p%m"nt a !co! un pi!tol. Poate c% eu am &o!t !ingurul care l-a v%1ut n acel ntuneric #ar oricum am !trigat la 9reniere $i am &ugit !pre arm%. 8e!tat n-a avut nevoie #e mai mult. n timp ce eu c%utam !%-l #i!trag atenia lui 9reniere $i !% #evie1 arma 8e!tat av"n# at"ia ani #e e0perien% $i o vite1% mult mai mare l-a n$&%cat pe t"n%r tr%g"n#u-l printre c,iparo$i. /% n#oie!c c% prietenii lui au $tiut ce !-a nt"mplat. Pi!tolul !-a #e!c%rcat muri'un#ul !-a pr%'u$it la p%m"nt iar eu mi croiam #rum prin noroiul aproape ng,eat !trig"n#u-l pe 8e!tat. P"n% la urm% l-am v%1ut. 9reniere era ntin! pe!te ni$te r%#%cini nno#ate #e c,iparo$i cu ci1mele a&un#ate n apa ntunecat% iar 8e!tat !t%tea aplecat #ea!upra lui cu o m"n% pe m"na n care 9reniere mai inea nc% !pa#%. /-am repe1it !%-l #au la o parte #ar m-a lovit cu o a!emenea vite1% nc"t nici nu i-am v%1ut m"na $i #oar m-am tre1it eu n!umi n ap%; 'inenele! c% p"n% !%-mi revin 9reniere era mort. 8-am v%1ut ntin! cu oc,ii nc,i$i $i cu 'u1ele complet nemi$cate ca $i cum ar &i #ormit. =A&uri!it !% &ii4> i-am !trigat lui 8e!tat $i apoi am tre!%rit c%ci trupul lui 9reniere ncepu!e !% alunece n mla$tin%. Apa i-a acoperit &aa $i apoi tot trupul. 8e!tat *u'ila; mi-a amintit cu a!prime c% mai aveam la #i!po1iie mai puin #e o or% pentru a a*unge napoi la Pointe #u 8ac $i a *urat !% !e r%1'une pe mine. =(ac% nu miar pl%cea viaa #e plantator !u#i!t te-a$ omor c,iar n noaptea a!ta. 5tiu cum !-o &ac> m-a ameninat el. =Ar tre'ui !%-i mping calul n mla$tin%. Ai &i nevoit !%-i !api o groap% $i te-ai !u&oca4> 5i a plecat. C,iar $i #up% toi ace$ti ani tot mai !imt &uria &a% #e el ca un lic,i# &ier'inte curg"n#u-mi prin vene. Atunci mi-am #at !eama ce n!emna pentru el a &i vampir. Nu era #ec"t un uciga$ 1i!e '%iatul n a c%rui voce !e re&lect% puin #in emoia vampirului. Nu avea re!pect pentru nimic. Nu. Pentru el a &i vampir n!emna r%1'unare mpotriva vieii n!e$i. (e &iecare #at% c"n# uci#ea !e r%1'una. (eci nu era #e mirare c% nu aprecia nimic. Nuanele e0i!tenei #e vampir nu-l erau vi1i'ile #eoarece !e concentra ca un ne'un a!upra vieii #e muritor pe care o p%r%!i!e. /i!tuit #e ur% nimic nu-l pl%cea #ac% nu era luat #e la alii $i o#at% ce avea lucrul re!pectiv #evenea in#i&erent $i nemulumit nepl%c"n#u-l lucrul n !ine a!t&el c% pornea n c%utarea altuia. R%1'unare oar'% !teril% $i #emn% #e #i!pre.

(ar i !puneam #e !urorile 9reniere. Era aproape cinci $i *um%tate c"n# am a*un! la plantaia lor. Borii aveau !% !e ivea!c% la c"teva minute #up% $a!e #ar eram aproape aca!%. /-am &uri$at pe cori#orul #e la eta* al ca!ei lor $i le-am v%1ut a#unate n !alon; nici nu !e m'r%ca!er% #e culcare. 8um"n%rile ar!e!er% aproape n ntregime $i ele !t%teau #e*a ca ni$te &emei n#oliate a$tept"n# ve!tea. Toate erau m'r%cate n negru a$a cum le era o'iceiul n ca!% $i n ntuneric !iluetele lor negre !e contopeau cu p%rul ca a'ano!ul a$a nc"t n !clipirea lum"n%rilor p%reau cinci &antome &iecare #eo!e'it #e tri!t% #eo!e'it #e cura*oa!%. Numai pe c,ipul lui 2a'ette !e putea citi ,ot%r"re. Era ca $i cum ea !-ar &i #eci! #e*a !% preia con#ucerea a&acerilor #ac% &ratele ei muri!e $i avea aceea$i e0pre!ie pe care o avu!e!e $i &ratele ei c"n# nc%lca!e pentru a !e #uce la #uel. Ceea ce o a$tepta era aproape impo!i'il. Ceea ce o a$tepta era moartea #e care 8e!tat era vinovat. A$a c% am &%cut ceva ce m-a pu! &oarte mult n prime*#ie. /-am n&%i$at privirii ei. Am &%cut-o printr-un *oc #e lumin%. (up% cum ve1i &aa mea e &oarte al'% $i are o !upra&a% nete#% care re&lect% lumina a!em%n%toare marmurei lu!truite. (a !pu!e '%iatul cam &"!t"cit. E c,iar &oarte... &rumoa!% apoi. /% ntre' #ac%... #ar ce !-a nt"mplata#%ug% el

Te ntre'i #ac% eram un '%r'at &rumo! c"n# tr%iam 1i!e vampirul $i '%iatul ncuviin%. Eram. Nimic !tructural nu !-a !c,im'at n mine. Numai c% n-am $tiut nicio#at% c% eram &rumo!. 3iaa vuia n *urul meu cu o mulime #e preocup%ri m%runte cum i-am mai !pu!. Nu m% uitam cu oc,iul li'er la nimic nici m%car ntr-o oglin#%... mai ale! ntr-o oglin#%... (ar !%-i !pun ce !-a mai nt"mplat. /-am apropiat #e geam $i am l%!at lumina !%-mi ating% &aa $i am &%cut-o n momentul n care privirea 2a'ettei era n#reptat% !pre geam. (up% aceea am #i!p%rut ime#iat. Pe!te c"teva !ecun#e toate !urorile $tiau c% &u!e!e v%1ut% =o creatur% ciu#at%> ca o &antom% iar cele #ou% !ervitoare !clave re&u1au cu nc%p%"nare !% !e #uc% !% va#% ce &u!e!e. Am a$teptat ner%'#%tor e0act ceea ce voiam !% !e nt"mple7 2a'ette a luat n !&"r$it un !&e$nic #e pe m%!u% a aprin! lum"n%rile $i r"1"n# #e teama celorlalte a ie$it !ingur% pe veran#a rece pentru a ve#ea ce e!te n timp ce !urorile ei !e ngr%m%#eau n u$% a!emeni unor p%!%ri mari $i negre una #in ele !trig"n# c% &ratele lor muri!e $i ea i v%1u!e &antoma. 2inenele! tre'uie !% nelegi c% 2a'ette &iin# puternic% nu a pu! nici o clip% ceea ce a v%1ut pe !eama imaginaiei !au a &antomelor. Am l%!at-o !% vin% p"n% la cap%tul veran#ei $i a'ia atunci i-am vor'it nel%!"n#-o !%-mi va#% #ec"t vag conturul trupului n #o!ul unei coloane. =)pune-le !urorilor tale !% !e #uc% n%untru> i-am $optit. =Am venit !%-i vor'e!c #e &ratele t%u. 9% cum i !pun>. Ea a !tat nemi$cat% o clip% $i apoi a ncercat !% m% va#% n ntuneric. =N-am #ec"t &oarte puin timp. N-o !%-i &ac a'!olut nici un r%u = i-am 1i! eu $i ea m-a a!cultat. 8e-a !pu! !urorilor c% nu era nimic $i !% nc,i#% u$a iar ele au a!cultat-o a$a cum a!cult% cei care nu numai c% au nevoie #e un con#uc%tor #ar #ore!c unul cu #i!perare. Atunci am p%$it n cercul #e lumin% &%cut #e

lum"n%rile ei. 2%iatul &%cu oc,ii mari $i #u!e m"na la 'u1e.

Te-ai uitat la ea... a$a cum te uii la mine- ntre'% el. ntre'i a!ta cu at"ta inocen% !pu!e vampirul. (a '%nuie!c c% #a. Numai c% n lumina lum"n%rilor am p%rut ntot#eauna mai puin !upranatural. 5i nu m-am pre&%cut c% a$ &i o &%ptur% o'i$nuit%. =Nu am #ec"t c"teva minute la #i!po1iie> i-am !pu! eu ime#iat. =(ar ceea ce am !%-i !pun e e0trem #e important. 9ratele vo!tru !-a luptat cu cura* $i a c"$tigat #uelul - #ar a$teapt%. Tre'uie !%-i !pun c% e mort. n ca1ul lui moartea a &o!t prover'ial% cea o'i$nuit% ,oul #in noapte mpotriva c%ruia nici 'un%tatea nici cura*ul lui n-au putut &ace nimic. (ar nu a!ta am venit !%-i !pun ci &aptul c% poi a#mini!tra plantaia p%!tr"n#-o. Nu tre'uie #ec"t !% nu la$i pe nimeni !% te conving% #e contrariu. Tre'uie !%-l iei locul n po&i#a oric%ror !can#aluri oric%ror #i!cuii legate #e convenii #e ce !e cuvine !au #e 'un !im. Nu tre'uie !% a!culi nimic. Acela$i p%m"nt e aici acum a$a cum a &o!t $i ieri #iminea% c"n# &ratele t%u #ormea lini$tit n camera lui. Nimic nu !-a !c,im'at. Tre'uie neap%rat !%-l iei locul. (ac% n-o &aci p%m"ntul e pier#ut $i voi la &el. 3ei &i cinci &emei con#amnate !% tr%ii cu *um%tate !au c,iar mai puin #in ce v-ar putea o&eri viaa. nva% ceea ce tre'uie !% $tii. Nu te opri p"n% nu a&li toate r%!pun!urile. 6"n#e$te-te la vi1ita mea pentru a-i #a cura* ori #e c"te ori vei e1ita. Tre'uie !% iei totul n m"inile tale. 9ratele vo!tru a murit.> 3e#eam pe c,ipul ei c% au1i!e &iecare cuv"nt. /-ar &i ntre'at ceva #ac% ar &i &o!t timp #ar m-a cre1ut c"n# i-am !pu! c% nu era. (up% aceea mi-am &olo!it toat% priceperea pentru a pleca at"t #e repe#e nc"t !% #au impre!ia unei #i!pariii. (in gr%#in% i-am v%1ut c,ipul la eta* n !clipirea lum"n%rilor. Am v%1ut-o !crut"n# ntunericul n c%utarea mea. Pe urm% $i-a &%cut )emnul Crucii $i !-a ntor! la !urorile ei. 3ampirul 1"m'i. Nu !-a vor'it nimic pe %rm #e!pre vreo vi1iune ciu#at% care i-ar &i ap%rut lui 2a'ette 9reniere #ar #up% c"teva 1ile #e *ale $i #i!cuii tri!te #e!pre &emeile r%ma!e !ingure ea a #evenit !u'iectul unui !can#al i1'ucnit n 1on% #atorit% &aptului c% !-a ,ot%r"t !% a#mini!tre1e plantaia !ingur%. A i1'utit !% !tr"ng% o 1e!tre imen!% pentru !ora ei mai mic% $i #up% nc% un an !-a m%ritat ea n!%$i. 8e!tat $i cu mine a'ia #ac% ne mai vor'eam. A continuat !% locuia!c% la Pointe #u 8ac (a. Nu puteam &i !igur c%-mi !pu!e!e tot ce tre'uia !% $tiu. 5i tre'uia

!% ne pre&acem tot timpul. Nu m-am #u! la nunta !urorii mele #e pil#% &iin#c% aveam =malarie> $i ceva a!em%n%tor mi !-a nt"mplat $i n 1iua nmorm"nt%rii mamei mele. ntre timp 8e!tat $i cu mine luam cina n &iecare !ear% cu '%tr"nul m"nuin# elegant cuitele $i &urculiele iar el ne !punea !% m"nc%m tot #in &ar&urii $i !% nu 'em vinul prea repe#e. Pl"ng"n#u-m% #e #ureri #e cap ngro1itoare mi primeam !ora ntr-un #ormitor ntuneco! cu p%tura tra!% p"n% !u' '%r'ie !pun"n#u-l ei $i !oului ei c% lumina prea puternic% &%cea !% m% #oar% oc,ii $i le #%#eam !ume mari #e 'ani pe care !%-l inve!tea!c% pentru noi toi. (in &ericire !oul ei era un i#iot; unul ino&en!iv #ar i#iot pro#u!ul a patru generaii #e c%!%torii ntre veri primari.

(ar #e$i ace!te lucruri mergeau 'ine am nceput !% avem pro'leme cu !clavii. Ei erau cei !u!picio$i $i a$a cum i-am mai !pu! 8e!tat uci#ea pe oricine avea c,e&. A$a c% tot timpul !e vor'ea #e ni$te mori mi!terioa!e n partea aceea a %rmului. (ar i-a &%cut !% vor'ea!c% ceea ce au v%1ut $i eu am au1it ntr-o !ear% c"n# m% &uri$am pe l"ng% coli'ele lor. Acum #%-mi voie !%-i e0plic mai nt"i caracterul ace!tor !clavi. Era cam prin o mie $apte !ute nou%1eci $i cinci 8e!tat $i cu mine locuiam acolo relativ lini$tii #e patru ani eu inve!tin# 'anii o'inui #e el e0tin1"n# terenurile cump%r"n# apartamente $i ca!e n ora$ pe care apoi le nc,iriam plantaia n !ine pro#uc"n# puin... ea &iin# pentru noi mai #egra'% o acoperire #ec"t o inve!tiie. Am !pu! =pentru noi>. Am gre$it. Nu am !emnat nicio#at% vreo ,"rtie prin care !%-l #au ceva lui 8e!tat $i a$a cum i #ai !eama legal eu eram nc% n via%. (ar n o mie $apte !ute nou%1eci $i cinci ace$ti !clavi nu erau ca cei pe care i-ai v%1ut n &ilme !au #e!pre care ai citit n romanele #e!pre !u#. Nu vor'eau &rumo! ntr-un #ialect engle1e!c $i nu erau ni$te oameni cu pielea ciocolatie m'r%cai n 1#rene. Erau a&ricani. In!ulari; a#ic% unii #intre ei veni!er% #e pe )anto (omingo. Erau &oarte negri $i complet !tr%ini #e noi; vor'eau n lim'ile lor a&ricane $i n #ialect &ranu1e!c; c"ntau c"ntece a&ricane care &%ceau c"mpurile !% par% e0otice $i ciu#ate a#e!ea n!p%im"nt"n#u-m% n viaa #e muritor. Erau !uper!tiio$i $i $i aveau propriile !ecrete $i tra#iii. Pe !curt nc% nu &u!e!er% complet #i!tru$i ca a&ricani. )clavia era 'le!temul e0i!tenei lor; nc% nu li !e lua!e ceea ce aveau caracteri!tic. Acceptau 'ote1ul $i ,ainele mo#e!te impu!e #e c%tre legile catolice &rance1e #ar !ear% $i &%ceau tot &elul #e co!tumaii #in materialele lor ie&tine con&ecionau 'i*uterii #in oa!e #e animale $i #in 'uc%i #e metal pe care le lu!truiau ca !% !emene cu aurul; coli'ele !clavilor #e la Pointe #u 8ac repre1entau o ar% !tr%in% o coa!t% a&rican% #up% l%!area ntunericului un#e p"n% $i cel mai cura*o! !upraveg,etor !e temea !% !e aventure1e. 3ampirului n!% nu i era &ric%. P"n% ntr-o !ear% #e var% c"n# trec"n# ca o um'r% am au1it prin u$a #e!c,i!% a coli'ei $e&ului lor negru o conver!aie care m-a convin! c% 8e!tat $i cu mine ne a&lam ntr-un mare pericol. )clavii $tiau c% nu eram oameni o'i$nuii. n $oapt% cameri!tele !puneau cum printr-o cr%p%tur% #in u$% ne

v%1u!er% m"nc"n# #in &ar&urii goale #uc"n# pa,are goale la 'u1e r"1"n# cu &eele al'e $i &antomatice n lic%rirea lum"n%rilor '%tr"nul or' &iin# pro!t $i neputincio! n puterea noa!tr%. Prin gaura c,eii au v%1ut !icriul lui 8e!tat $i o#at% ace!ta o '%tu!e pe una #in ele &%r% mil% pentru c% o prin!e!e la &erea!tra #in!pre veran#% a camerei lui. =Nu-I nici un pat acolo> $i !puneau unul altuia #"n# #in cap. =(oarme n !icriu $tiu !igur.> 5tiau cu certitu#ine $i 'a1"n#u-!e pe #ove1i concrete ce eram am"n#oi. C"t #e!pre mine m% v%1u!er% !ear% #e !ear% ie$in# #in oratoriu ace!ta &iin# acum #oar cu ceva mai mult #ec"t o con!trucie &%r% &orm% #in c%r%mi#% $i ver#ea% acoperit% #e ie#er% prim%vara tran#a&iri !%l'atici vara mu$c,iul !tr%lucea pe o'loanele vec,i $i nevop!ite care nu !e #e!c,i#eau nicio#at% $i p%ian*enii $i e!eau p"n1ele !u' arca#ele #e piatr%. 2inenele! pretin#eam c% m% #uc acolo n memoria lui Paul #ar #in cuvintele lor era &oarte limpe#e c% nu ne

mai cre#eau minciunile. Acum ne aruncau n !pinare nu numai !clavii mori $i #e!coperii pe c"mpuri !au n mla$tin% vitele $i cei c"iva cai #ar $i alte evenimente !tranii; p"n% $i inun#aiile $i tunetele repre1entau arme ale (omnului care !e a&la ntr-o lupt% per!onal% cu 8oui! $i 8e!tat. 5i mai r%u era &aptul c% nu pl%nuiau !% &ug%. Eram #iavoli. (in puterea noa!tr% nu e0i!ta !c%pare. Nu tre'uia !% &im #i!tru$i. 8a nt"lnirea aceea la care participam nev%1ut !e a&lau $i c"iva !clavi #e pe plantaia 9reniere. Ceea ce n!emna c% 1vonul avea !% !e ntin#% pe tot %rmul. 5i #e$i eram convin! c% nimeni nu va #a atenie unui val #e i!terie nu voiam !% ri!c. /-am #u! repe#e aca!% pentru a-l !pune lui 8e!tat c% *ocul no!tru #e-a plantatorii a luat !&"r$it. Tre'uia !% renune la 'iciul !claviei $i la inelul #e aur #e !tr"n! $ervetul $i !% !e mute n ora$. )-a opu! &ire$te. Tat%l lui era grav 'olnav $i era po!i'il !% nu tr%ia!c% mult. Nu avea nici cea mai mic% intenie !% &ug% #e ni$te !clavi i#ioi. =i omor pe toi> a 1i! el calm. =C"te trei patru o#at%. .nii or !% &ug% $i a!ta o !% &ie 'ine.> 3or'e$ti pro!tii. A#ev%rul e c% vreau !% pleci #e aici.> 3rei !% plec #e aici4> a !pu! el r"n*in# ironic. Con!truia un ca!tel #in c%ri #e *oc &ranu1e$ti #e &oarte 'un% calitate. =Tu un vampir la$ $i pl"ng%re care um'li noaptea $i omori pi!ici $i $o'olani te uii ore ntregi la lum"n%ri #e parc% ar &i oameni !tai n ploaie ca o mom"ie p"n% c"n# te u1i p"n% la piele miro$i ca l%1ile vec,i #in po# $i ar%i ca un i#iot uluit la gr%#ina 1oologic%.>

Nu mai ai ce !%-mi !pui $i ne!%'uina ta ne pune pe am"n#oi n pericol. Pot !% tr%ie!c &oarte 'ine n oratoriu n timp ce ca!a a!ta !e tran!&orm% n ruin%. Puin mi pa!% #e ea4> i-am !pu! $i era &oarte a#ev%rat. =(a tu tre'uie !% ai tot ce n-ai avut n via% $i !% &aci #in nemurire un maga1in #e vec,ituri n care am"n#oi #evenim grote$ti. (u-te $i uit%-te la tat%l t%u $i !pune-mi c"t mai are #e tr%it pentru c% e0act at"ta o !% mai r%m"i $i a!ta #oar #ac% !clavii n-or !% !e r%1vr%tea!c% mpotriva noa!tr%4> Atunci mi-a !pu! !% m% #uc !% m% uit eu n!umi la tat%l lui #in moment ce eu eram cel care =!e uita> mereu $i am &%cut-o. 2%tr"nul era ntr-a#ev%r pe moarte. 9u!e!em !cutit !% a!i!t la moartea mamei ntr-un &el pentru c% $i g%!i!e !&"r$itul !u'it ntr-o #up%-amia1%. + g%!i!er% !t"n# n curte lini$tit% cu co$ul #e cu!ut al%turi; muri!e a$a cum te-ai #uce la culcare. Acum n!% a!i!tam la o moarte natural% care era prea lent% #ureroa!% $i con$tient%. ntot#eauna mi pl%cu!e '%tr"nul; era 'un !implu $i cerea &oarte puin. Biua !t%tea la !oare mo%in# $i a!cult"n# p%!%relele; !eara orice !porov%ial% a noa!tr% i inea tov%r%$ie. 5tia !% *oace $a, pip%in# cu gri*% &iecare pie!% $i in"n# minte toate po1iiile #e pe ta'l% cu o e0traor#inar% preci1ie; #e$i 8e!tat nu *uca cu el eu o &%ceam a#e!ea. Acum re!pira greu &runtea i era &ier'inte $i u#% $i pernele erau p%tate #e !u#oare. n timp ce el gemea $i !e ruga !% moar% 8e!tat ncepu!e !% c"nte la !pinet% n camera cealalt% l-am tr"ntit capacul gata !%-l prin# #egetele. =N-o !% c"ni c"n# el e pe moarte4> i-am !pu! eu. =Pe nai'a n-o !% c"nt4> mi-a r%!pun! el. =+ !% 'at $i to'a #ac% vreau4> 5i !co"n# un platou mare #e argint #in #ulap $i petrecu un #eget printr-unul #in m"nere $i ncepu !% 'at% n el cu o lingur%.

l-am !pu! !% ncete1e altminteri l o'lig%m eu !-o &ac%. Apoi am t%cut #eo#at% am"n#oi pentru c% '%tr"nul l !triga. Bicea c% tre'uie !%-l vor'ea!c% lui 8e!tat nainte !% moar% l-am !pu! !% !e #uc% la el. Pl"n!ul lui era !&"$ietor. (e ce !% m% #uc- 8-am ngri*it toi anii %$tia. Nu-I #e a*un!-> A !co! o pil% #e ung,ii #in 'u1unar $i !-a a$e1at la picioarele patului n care !e a&la '%tr"nul ncep"n# !%-$i pilea!c% ung,iile lungi. Tre'uie !%-i !pun c% n acela$i timp eram con$tient #e !clavii care !e g%!eau n prea*ma ca!ei. Priveau $i a!cultau. )peram #in tot !u&letul ca '%tr"nul !% moar% c"t mai repe#e. + #at% !au #e #ou% ori avu!e!em #e-a &ace cu !u!piciunile !au n#oielile c"torva !clavi #ar nicio#at% nu &u!e!er% at"ia. 8-am c,emat ime#iat pe (aniel !clavul c%ruia i #%#u!em coli'% $i !lu*'a !upraveg,etorului. A$tept"n#u-I l au1eam pe '%tr"n vor'in# cu 8e!tat; ace!ta !t%tea cu picioarele ncruci$ate $i $i tot pilea ung,iile cu o !pr"ncean% arcuit% $i cu atenia n#reptate a!upra ung,iilor !ale per&ecte. =5coala a &o!t> 1icea '%tr"nul. =A, $tiu c%-i aminte$ti... ce pot !%-i !pun...> a 1i! el gem"n#.

Ai &ace 'ine !% !pui o#at% pentru c% mai ai puin $i mori> i-a 1i! 8e!tat. 2%tr"nul a !co! un !unet ngro1itor $i '%nuie!c c% la &el am &%cut $i eu. l #i!preuiam pe 8e!tat. Atunci m-am g"n#it !%-l !cot #in camer%. =(oar o $tii nu- P"n% $i un pro!t ca tine $tie a!ta> a !pu! el. N-o !% m% ieri nicio#at% a 1i! '%tr"nul. nu-l a$a- Nici acum nici #up% ce-o !% mor>

Ca'ar n-am #e!pre ce vor'e$ti4> a 1i! 8e!tat. ncepu!em !%-mi pier# r%'#area $i '%tr"nul #evenea #in ce n ce mai agitat. l implor% !%-l a!culte cu inim% #e!c,i!%. Toat% !ituaia aceea m% &%cea !% m% cutremur. ntre timp (aniel veni!e $i #in clipa n care l-am v%1ut mi-am #at !eama c% totul era pier#ut la Pointe #u 8ac. (ac% a$ &i &o!t mai atent a$ &i o'!ervat mai #emult in#iciile. /% privea cu ni$te oc,i !ticlo$i. Eram un mon!tru pentru el. =Tat%l #omnului 8e!tat e &oarte grav 'olnav. Pe moarte> i-am !pu! eu ignor"n#u-l e0pre!ia. =Nu vreau nici un &el #e 1gomot n ca!a a!ta; !clavii !% !tea n coli'ele lor. (intr-o clip% n alta tre'uie !% apar% #octorul.> )e uita la mine ca $i cum a$ &i minit. Apoi $i-a n#reptat privirea curioa!% $i rece !pre u$a camerei '%tr"nului. E0pre!ia #e pe c,ip i !-a !c,im'at at"t #e mult nc"t mam uitat n camer%. 8e!tat g,emuit la picioarele patului $i pilea ung,iile &urio! $i r"n*ea ntr-un &el care l%!a !% i !e va#% #inii a!cuii $i lungi. 3ampirul !e opri $i umerii i tre!%ltar% #atorit% r"!ului n%'u$it. )e uit% la '%iat #ar ace!ta privea cu timi#itate ma!a. Totu$i !e uita!e #e*a &i0 la gura vampirului. 3%1u!e c% 'u1ele i erau alt&el #ec"t re!tul pielii m%t%!oa!e $i 'r%1#ate #e linii #elicate ca 'u1ele oric%rei &iine omene$ti numai c% erau al'e ca #e mort; $i i 1%ri!e #inii al'i #ar vampirul 1"m'ea n a$a &el nc"t ace$tia nu erau #e1velii complet; $i '%iatul nici nu !e g"n#i!e la #ini p"n% atunci. i nc,ipui ce n!emna a!ta Po&tim- ntre'% '%iatul. 1i!e vampirul. A tre'uit !%-l uci#.

A tre'uit !%-l uci#. A vrut !% &ug%. l-ar &i alarmat pe toi. Poate c% !ituaia !-ar &i putut re1olva alt&el #ar nu aveam timp. A$a c% l-am prin! #ar a&l"n#u-m% n !ituaia #e a &ace ceea ce nu mai &%cu!em #e patru ani m-am oprit. Acela era un om. Avea n m"n% un pumnal cu m"ner #e o! cu care inteniona !% !e apere. I l-am luat cu u$urin% $i i l-am mpl"ntat n inim%. Ime#iat !-a pr%'u$it n genunc,i ncle$t"n#u-$i #egetele pe lam% !"nger"n# pe ea. Imaginea $i aroma !"ngelui m% nne'uneau. Cre# c% am gemut tare. (ar nu l-am '%ut nu voiam !-o &ac. Apoi mi aminte!c c% l-am v%1ut pe 8e!tat n oglin#a 'u&etului. =(e ce-ai &%cut a!ta-> m-a ntre'at iar eu m-am

ntor! !pre el &iin# #eci! !% nu-l la! !% m% va#% n !tarea aceea #e !l%'iciune. /i-a !pu! pe urm% c% '%tr"nul #elira $i c% el nu nelegea nimic #in cuvintele lui. =)clavii $tiu... tre'uie !% te #uci la coli'e $i !%-l !upraveg,e1i> i1'utit !%-l !pun. =/% ocup eu #e '%tr"n.> +moar%-I> mi-a 1i! 8e!tat.

am

E$ti ne'un-> am !pu! eu. =E tat%l t%u4> 5tiu c%-l tat%l meu4> a 1i! el. =Tocmai #e-aceea tre'uie !%-l omori tu. Eu nu pot4 (ac% a$ &i putut a$ &i &%cut-o #emult lua-l-ar nai'a4> a !pu! el atunci &r"ng"n#u-$i m"inile. =Tre'uie !-o ntin#em #e-aici. 5i uite ce-ai &%cut omor"n#u-l pe %!ta. N-avem timp #e pier#ut. Neva!t%-!a o !% apar% pe!te c"teva minute url"n#... !au o !% trimit% pe altcineva $i mai r%u4> 3ampirul o&t%. Era a#ev%rat. 8e!tat avea #reptate. Au1eam !clavii a#un"n#u-!e n *urul coli'ei lui (aniel a$tept"n#u-l. Ace!ta &u!e!e #e!tul #e cura*o! venin# !ingur n ca!a aceea '"ntuit%. 3%1"n# c% nu !e mai ntorcea !clavii aveau !% intre n panic% $i !% #evin% periculo$i l-am !pu! lui 8e!tat !%-l calme1e !%-$i &olo!ea!c% toat% puterea pe care o avea a!upra lor c% !t%p"n al' $i nu !%-l n!p%im"nte #up% care m-am #u! n #ormitor $i am nc,i! u$a. Am mai avut un $oc n noaptea aceea a $ocurilor. Pentru c% nu-l mai v%1u!em nicio#at% pe tat%l lui 8e!tat ca atunci. )t%tea n capul oa!elor aplecat nainte vor'in# cu 8e!tat $i implor"n#u-l !%-l r%!pun#% !pun"n#u-l c% i nelegea !up%rarea mai 'ine #ec"t el n!u$i. Era un ca#avru viu. Nimic nu-l mai inea n via% trupul mpuinat n a&ar% #e o voin% #e &ier7 oc,ii i erau $i mai a&un#ai n or'ite iar 'u1ele care i tremurau &%ceau ca gura '%tr"n% $i ng%l'enit% !% par% $i mai ori'il%. /-am a$e1at la picioarele patului $i &iin#u-mi mil% #e el i-am ntin! m"na. Nu pot !%-i !pun c"t #e mult m-a 1gu#uit n&%i$area lui c%ci atunci c"n# provoc moartea o &ac repe#e $i incon$tient l%!"n# victim% ca ntr-un !omn vr%*it. Aceea era n!% o #i!trugere lent% trupul re&u1a !% !e pre#ea timpului vampir care l !up!e!e ani #e-a r"n#ul. =8e!tat> a 1i! el. =/%car o #at% nu &i r%u cu mine. /%car o #at% &ii pentru mine '%iatul care ai &o!t. 9iul meu.> A repetat #e c"teva ori cuvintele =9iul meu &iul meu>; #up% aceea a !pu! ceva ce n-am #e!lu$it #e!pre inocen% $i inocen% #i!tru!%. (ar mi-am #at !eama c% nu $i pier#u!e minile a$a cum cre#ea 8e!tat ci era e0trem #e luci#. Povara trecutului l ap%!a ngro1itor; iar pre1entul care nu n!emna #ec"t moarte mpotriva c%reia el lupta #in toate puterile nu putea &ace nimic pentru a u$ura povara aceea. 5tiam c% l-a$ &i putut n$ela #ac% mi-

a$ &i &olo!it toat% priceperea $optit7

a$a c%

apropiin#u-m% mai mult #e el

am

=Tat%>. Nu era vocea lui 8e!tat ci a mea o $oapt% !la'%. (ar el !-a lini$tit ime#iat $i am cre1ut c% moare. /% inea n!% #e m"n% ca $i cum ni$te valuri negre l-ar &i tra! la &un# $i eu eram !ingurul care-l putea !alva. A vor'it #up% aceea #e un pro&e!or #e la ar% un nume #e&ormat care a #e!coperit c% 8e!tat era un elev e0trem #e inteligent $i care l-a implorat !%-l #uc% la o m%n%!tire un#e !% nvee. )-a 'le!temat pe !ine pentru &aptul c% l-a #u! pe 8e!tat aca!% $i i-a ar! c%rile. =Tre'uie !% m% ieri 8e!tat> a !pu! el pl"ng"n#. l-am !tr"n! m"na cu putere !per"n# c% ace!t ge!t putea &i con!i#erat un r%!pun! #ar el a repetat. =Ai tot ce vrei #ar e$ti la &el #e rece $i 'rutal cum am &o!t cu tine atunci c"n# aveam at"t #e mult #e muncit $i era &rig $i &oamete4 8e!tat tre'uie !%-i aminte$ti. Erai cel mai 'l"n# #intre toi4 (umne1eu m% va ierta #ac% m% ieri $i tu.> n clipa aceea a#ev%ratul E!au $i-a &%cut apariia n camer% l-am &%cut !emn !% tac% #ar el n-a vrut !% va#%. A$a c% a tre'uit !% m% ri#ic repe#e pentru c% tat%l !% nu-l au#% vocea #e la #i!tan%. )clavii &ugi!er% #e el. =(ar !unt a&ar% !e a#un% n ntuneric. i au#> a !pu! 8e!tat $i apoi !-a uitat &urio! la '%tr"n. =+moar%-I 8oui!e4> mi-a !pu! el $i atunci am au1it prima not% rug%toare #in vocea lui. =9%-o4> a a#%ugat el m"nio!. (u-te l"ng% el $i !pune-l c%-l ieri pentru tot c%-l ieri pentru &aptul c% te-a luat #e la $coal% c"n# erai mic4 )pune-l a!ta acum.> Pentru ce-> a 1i! el !tr"m'"n#u-!e a$a nc"t &aa lui !em%na cu un craniu. =Pentru c% m-a luat #e la !coal%4> A ri#icat 'raele $i a !co! un urlet #e #i!perare. =)%-l ia nai'a4 +moar%-I4> a 1i! el apoi. Nu> am !pu! eu. =l ieri. )au l omori tu n!ui. Cai#e. +moar%-i tat%l.>

2%tr"nul implora !%-l !punem ce vor'eam. A !trigat =9iule &iule> $i 8e!tat #"n!a ca un ne'un c"n# pe un picior c"n# pe altul &iin# c"t pe-aci !% g%urea!c% po#eaua. /-am #u! l"ng% per#eaua #in #antel%. 3e#eam $i au1eam !clavii care ncon*urau ca!a !iluete contopite cu ntunericul apropiin#u-!e. =Erai lo!i& printre &raii t%i> 1icea '%tr"nul. Cel mai 'un #intre ei #ar #e un#e era !% $tiu- A'ia c"n# ai plecat mi-am #at !eama #up% ce au trecut at"ia ani $i ei n-au putut !%-mi o&ere lini$te $i m"ng"iere. Pe urm% teai ntor! $i m-ai luat #e la &erm% #ar nu mai erai tu. Nu mai erai acela$i '%iat.> Atunci m-am ntor! !pre 8e!tat $i practic Nicio#at% nu-l mai v%1u!em at"t #e !la' $i /a n#ep%rtat cu 'rutalitate $i !-a l%!at n #u$m%nie. Eu am r%ma! &erm pe po1iie $i am l-am t"r"t p"n% la pat. n acela$i timp at"t #e &urio!. *o! l"ng% pern% privin#u-m% cu $optit7 =Iart%4> a 1i! el cu o voce !u'ire

2ine tat%. +#i,ne$te-te. N-am nimic cu tine> $i ncor#at% #in cau1a &uriei.

2%tr"nul a ntor! capul pe pern% $i a murmurat ceva u$urat #ar 8e!tat pleca!e #e*a. )-a oprit 'ru!c n prag a!-tup"n#u-$i urec,ile cu m"inile. =3in4> a $optit el $i apoi ntorc"n#u-!e #oar ca !% m% va#% a 1i!7 =+moar%-I. Pentru numele lui (umne1eu4> 2%tr"nul n-a $tiut ce !-a nt"mplat. Nu !-a mai tre1it #in !tupoare. 8-am &%cut !% !"ngere1e #oar c"t a &o!t nece!ar c"t !% moar% &%r% !%-mi

alimente1e pa!iunea ntunecat%. Nu !uportam acel g"n#. Am $tiut c% nu avea importan% #ac% trupul era #e!coperit pentru c% m% !%tura!em #e Pointe #u 8ac #e 8e!tat $i #e acea i#entitate a !t%p"nului pro!per. Aveam !% #au &oc ca!ei $i !% m% &olo!e!c #e averea pe care o !tr"n!e!em !u' mai multe nume tocmai pentru un a!emenea moment. ntre timp 8e!tat a pornit n urm%rirea !clavilor. A l%!at at"ta #i!trugere $i moarte n urma lui nc"t nimeni n-a putut !% pove!tea!c% nimic n leg%tur% cu noaptea aceea #e la Pointe #u 8ac iar eu m-am #u! cu el. 8a &el ca $i nainte cru1imea lui era mi!terioa!% #ar acum mi #e1veleam colii $i oamenii &ugeau #e mine. Numai c% mer!ul meu ,ot%r"t m% a*uta !% le ntrec vite1a nen#em"natic% $i *alnic% $i v%lul morii !au al ne'uniei !e l%!a. Puterea $i #ova#a vampirului erau inconte!ta'ile a$a c% !clavii !-au mpr%$tiat n toate #ireciile. Apoi m-am ntor! $i am #at &oc ca!ei. 8e!tat a venit n &ug% #up% mine. =Ce &aci-> a !trigat el. =E$ti ne'un-> (ar &l%c%rile nu mai puteau &i !tin!e. =Au plecat $i tu #i!trugi tot.> )e tot nv"rtea prin !alonul magni&ic n mi*locul !plen#orii lui &ragile. =)coatei !icriul. /ai ai trei cea!uri p"n%-n 1ori4> i-am !pu! eu. Ca!a era un rug &unerar. 9ocul ar &i putut !%-i &ac% r%u- ntre'% '%iatul. Categoric4 )pu!e vampirul. Te-ai #u! napoi la oratoriu- Era un loc !igur Nu. (eloc. Apro0imativ cinci1eci $i cinci #e !clavi erau r%!p"n#ii pe!te tot. /a*oritatea n-ar &i #orit !% #uc% o via% #e &ugar $i mai mult ca !igur c% !-ar &i #u! la 9reniere !au !pre !u# la plantaia 2el Far#in #in *o!ul &luviului. Nu aveam #e g"n# !% r%m"n acolo n noaptea aceea. (ar nu era nici #e!tul timp pentru a m% #uce n alt% parte. 9emeia 2a'ette4 Bi!e '%iatul. 5i vampirul 1"m'i.

(a m-am #u! la 2a'ette. 8ocuia acum la 9reniere cu t"n%rul ei !o. Am avut #e!tul timp ca !%-mi urc !icriul n tr%!ur% $i !% m% #uc la ea. (ar 8e!tat3ampirul o&t%.

8e!tat a mer! cu mine. 3oia !% !e #uc% la Ne: +rlean! $i a ncercat !% m% conving% !% &ac $i eu acela$i lucru #ar c"n# $i-a #at !eama c% aveam #e g"n# !% m% a!cun# la 9reniere a vrut $i el !% m% n!oea!c%. Nici n-am &i reu$it !% a*ungem la Ne: +rlean! c%ci !e lumina #e 1iu%. +c,ii muritorilor nu puteau !% va#% ace!t lucru #ar 8e!tat $i cu mine #a. Acum n leg%tur% cu 2a'ette o mai vi1ita!em o #at%. A$a cum i-am !pu! !can#ali1a!e coa!ta r%m"n"n# !ingur% pe plantaie &%r% un '%r'at n ca!% &%r% o '%tr"n% m%car. Cea mai mare pro'lem% a lui 2a'ette era c% #e$i reu$ea #in punct #e ve#ere &inanciar !u&erea #atorit% i1ol%rii !ociale. Era at"t #e !en!i'il% nc"t 'og%ia n !ine nu n!emna nimic pentru ea; &amilia neamul... a!ta n!emna ceva pentru 2a'ette. (e$i a i1'utit !% p%!tre1e plantaia !can#alul o m%cina $i n interior ncepea !% ce#e1e l-am ap%rut ntr-o !ear% n gr%#in%. Ne#"n#u-I voie !% m% va#% i-am !pu! cu un gla! &oarte 'l"n# c% eram aceea$i per!oan% pe care o mai v%1u!e $i alt% #at%. C% $tiam c% !u&er%. =Nu te a$tepta ca oamenii !% neleag%> i-am 1i! apoi. =)unt ni$te pro$ti. 3or !% te retragi #atorit% morii &ratelui t%u. Di-ar &olo!i viaa ca $i

cum ar &i pur $i !implu ulei pentru o lamp%. Tre'uie !%-l n&runi #ar cu puritate $i ncre#ere.> Ea a!culta n lini$te l-am !pu! c% tre'uia !% #ea un 'al ntr-un !cop #e 'ine&acere. 5i !copul tre'uia !% &ie religio!. Putea alege o m%n%!tire #in Ne: +rlean! oricare $i !% organi1e1e un 'al #e 'ine&acere. Tre'uia !% le invite pe cele mai 'une prietene ale mamei ei #ece#ate pentru a-l &i n!oitoare $i !% &ac% totul cu o ncre#ere a'!olut% ncre#erea a'!olut% era nece!ar% mai pre!u! #e toate. ncre#erea $i puritatea erau e0trem #e importante. Ei 'ine 2a'ette a con!i#erat i#eea genial%. =Nu $tiu ce e$ti $i nici n-o !%-mi !pui> a 1i! ea. ?5i era a#ev%rat nu i-a$ &i !pu!.@ =(ar eu cre# c% e$ti un nger.> /-a implorat !-o la! !%-mi va#% &aa. A#ic% m-a implorat a$a cum &ac cei #e genul lui 2a'ette care #e &apt nu implor% pe nimeni. Nu c% 2a'ette ar &i &o!t orgolioa!% #ar era pur $i !implu puternic% $i cin!tit% ceea ce n ma*oritatea ca1urilor &ace ca implorarea... v%# c% vrei !% m% ntre'i ceva3ampirul t%cu. A, nu !pu!e '%iatul care nu voi!e !% !e #ea #e gol.

Nu tre'uie !%-i &ie team% !% m% ntre'i. (ac% a$ &i vrut !%-i a!cun# ceva... C"n# !pu!e ace!t lucru vampirul !e ntunec% o clip%. )e ncrunt% $i c"n# !pr"ncenele i !e apropiar% o a#"ncitur% i ap%ru pe &runte #ea!upra !pr"ncenei !t"ngi ca $i cum cineva ar &i ap%!at locul cu #egetul. i #%#ea un aer #e teri'il% #eprimare.

(ac% a$ &i vrut !%-i a!cun# ceva nceput 1i!e el.

n-a$ &i #e!c,i! !u'iectul #e la 'un ale c%ror gene erau ca

2%iatul !e tre1i uit"n#u-!e la oc,ii vampirului ni$te &ire negre !u'iri n&ipte n pleoape. ntrea'%-m% i !pu!e el '%iatului.

2a'ette &elul n care ai vor'it #e ea ceva #eo!e'it.

1i!e '%iatul. (e parc% ai &i !imit

Di-am #at cumva impre!ia c% n-a$ &i capa'il !% !imt- ntre'% vampirul. Nu a'!olut #eloc. E evi#ent c% i-a &o!t mil% #e '%tr"n. Ai !tat !%-l o&eri alinare c"n# tu n!ui erai n prime*#ie. 5i ceea ce ai !imit pentru t"n%rul 9reniere c"n# 8e!tat a vrut !%-l uci#%... toate a!tea mi le-ai e0plicat. (ar m% ntre'am... aveai vreun !entiment #eo!e'it pentru 2a'ette- +are ace!t !entiment te-a &%cut !%-l aperi &amilia Te re&eri la #rago!te cuv"ntul!pu!e vampirul. (e ce e1ii !% pronuni 1i!e '%iatul.

Pentru c% ai vor'it #e #eta$are

Cre1i c% ngerii !unt #eta$ai- ntre'% vampirul. 2%iatul !e g"n#i o clip%. (a r%!pun!e el apoi.

Nu !unt oare capa'ili #e #rago!te- ntre'% vampirul. Nu-I prive!c pe (umne1eu cu o #rago!te a'!olut%2%iatul !e g"n#i o clip%. (rago!te !au a#oraie 1i!e el.

Care e #eo!e'irea- ntre'% vampirul g"n#itor. Care e #eo!e'ireaEra limpe#e c% nu l ntre'a pe '%iat ci pe !ine. ngerii !imt iu'irea m"n#ria m"n#ria C%#erii... $i ura. )entimentele puternice ale per!oanelor #eta$ate n care emoiile $i voina !unt acela$i lucru !pu!e el n !&"r$it. )e uit% la ma!% !t%ruitor ca $i cum pe #eplin mulumit. g"n#in#u-!e mai 'ine n-ar &i &o!t

Aveam pentru 2a'ette... un !entiment puternic. Nu cel mai puternic pe care l-am !imit vreo#at% pentru o &iin% omenea!c% !pu!e el $i $i ri#ic% privirea. (ar era ceva &oarte puternic. 2a'ette era pentru mine o &iin% i#eal% n &elul ei ...

)e mi$c% u$or pe !caun pelerina &o$nin#u-l ncet $i $i ntoar!e privirea !pre &erea!tr%. 2%iatul !e aplec% $i !e uit% la ca!et%. (up% aceea !coa!e alta #in !erviet% $i cer"n#u-l !cu1e vampirului o intro#u!e n aparat. /% tem c% am ntre'at ceva prea per!onal. N-am vrut... repe#e. i !pu!e el

Nici vor'% !pu!e vampirul privin#u-l. E o ntre'are la o'iect. )imt iu'irea $i am !imit-o ntr-o oarecare m%!ur% pentru 2a'ette #e$i n-a &o!t cea mai mare iu'ire pe care am !imit-o vreo#at%. Era conturat% n 2a'ette. Ca !% revin la pove!tea mea 'alul #e 'ine&acere #at #e ea !-a 'ucurat #e !ucce! $i i-a a!igurat reintrarea n !ocietate. 2anii ei au nl%turat orice n#oieli #in minile ru#elor preten#enilor ei $i !-a m%ritat. n !erile #e var% o'i$nuiam !% o vi1ite1 &%r% !% m% va#% $i &%r% !%-l #au #e $tire c% m% a&lam acolo. /% #uceam !% v%# c% era &ericit% $i v%1"n#-o a!t&el eram $i eu &ericit. (eci la ea m-am #u! atunci cu 8e!tat. Ace!ta i-ar&i uci! pe mem'rii &amiliei 9reniere #emult #ac% nu l-a$ &i mpie#icat $i acum cre#ea c% a!ta intenionam !% &ac. =Ce lini$te ne-ar a#uce a!ta-> l-am ntre'at eu. =Bici #e mine c% !unt i#iot #ar tu ai &o!t i#iot tot timpul. Cre1i c% nu $tiu #e ce ai &%cut #in mine un vampir- Pentru c% nu puteai !% tr%ie$ti !ingur nu i1'uteai !% &aci nici cele mai !imple lucruri. (e ani #e 1ile m% ocup #e toate tre'urile n timp ce tu te pretin1i !uperior. Nu mai ai ce !%-mi !pui #e!pre via%. Nu mai am nevoie #e tine. Tu e$ti cel care are nevoie #e mine $i #ac% te atingi m%car #e vreunul #in !clavii 9reniere m% #e!cotoro!e!c #e tine. 3a &i o lupt% ntre noi $i nu e nevoie !%-i atrag atenia c% am mai mult% inteligen% n #egetul mic #ec"t ai tu n toat% &iina. 9% cum i !pun.> Ei 'ine a!ta l-a uimit #e$i n-ar &i tre'uit; $i a prote!tat c% mai avea multe !%-mi !pun% #e!pre lucruri $i tipuri #e oameni pe care a$ &i putut !%-l uci# oameni care ar &i putut provoca o moarte !u'it% #e!pre locuri un#e nu aveam voie !% merg nicio#at% $i a$a mai #eparte pro!tii pe care a'ia le !uportam. (ar nu aveam timp pentru el. 8umina era aprin!% n coli'a !upraveg,etorului #e la 9reniere $i ace!ta ncerca !%-l lini$tea!c% pe !clavii &ugari $i pe ai lui. 9ocul #e la Pointe #u 8ac !e mai ve#ea nc% pe cer. 2a'ette era m'r%cat% $i !e ocupa #e ,"rtii #up% ce trimi!e!e c%rue la Pointe #u 8ac $i !clavi care !% a*ute la !tingerea &l%c%rilor. )clavii &ugari $i n!p%im"ntai erau inui !eparat #e ceilali $i n momentul acela toat% lumea le lua pove!tirile #rept aiureli caracteri!tice !clavilor. 2a'ette $tia c% !e nt"mpla!e

ceva ngro1itor $i '%nuia c% era vor'a #e crim% nici g"n# #e ceva !upranatural. C"n# am #at #e ea !e a&la n 'irou !criin# #e!pre &oc n *urnalul plantaiei. Era aproape #iminea%. Aveam #oar c"teva minute pentru a o convinge c% tre'uia !% m% a*ute l-am vor'it nt"i nel%!"n#-o !% !e ntoarc% iar ea m-a a!cultat n t%cere l-am !pu! c% aveam nevoie #e o camer% !% m% o#i,ne!c. =Nu i-am &%cut nicio#at% r%u. i cer acum o c,eie $i promi!iunea c% nimeni nu va ncerca !% intre n camera aceea p"n% #i!ear%. Atunci o !%-i pove!te!c tot.> Eram aproape #i!perat. Cerul ncepea !% !e lumine1e. 8e!tat era n liva#% cu !icriele. =(ar #e ce ai venit la mine n noaptea a!ta-> m-a ntre'at ea. =5i #e ce !% nu &i venit la tine-> am 1i! eu. =Nu te-am a*utat n clipele c"n# aveai nevoie #e n#rumare c"n# numai tu erai puternic% n mi*locul celor #epen#eni #e tine $i !la'i- Nu i-am o&erit #e #ou% ori !&aturi 'une- N-am veg,eat #e atunci a!upra &ericirii tale-> l ve#eam pe 8e!tat la &erea!tr%. Era cuprin! #e panic%. =(%-mi c,eia unei camere $i nu l%!a pe nimeni !% !e apropie p"n% la c%#erea !erii. i *ur c% nu i-a$ &ace nici un r%u.> =5i #ac% nu vreau... #ac% eu cre# c% vii #in partea #iavolului-> m-a ntre'at ea atunci $i a vrut !% !e ntoarc% #ar eu am !tin! lum"narea. /-a v%1ut !t"n# cu !patele n #reptul &ere!trei care !e lumin%. =(ac% nu vrei $i cre1i c% vin #in partea #iavolului o !% mor> i-am !pu! eu. =(%-mi c,eia. A$ putea !% te omor $i acum #ac% a$ vrea nu nelegi-> /-am apropiat #e ea $i m-am ar%tat mai mult privirii ei iar ea a r%ma! cu gura c%!cat% $i !-a #at napoi in"n#u-!e #e 'raul &otoliului. =(ar n-o voi &ace. /ai #egra'% a$ muri eu #ec"t !% te uci#. + !% mor #ac% nu-mi #ai c,eia pe care i-o cer.> Am o'inut-o. Nu $tiu ce a &o!t n mintea ei #ar mi-a o&erit una #in nc%perile #e la parter un#e era inut vinul $i !unt !igur c% ne-a v%1ut pe mine $i pe 8e!tat a#uc"n# !icriele. Nu numai c% am ncuiat u$a #ar am $i 'arica#at-o. C"n# m-am tre1it !eara 8e!tat era n picioare. (eci !-a inut #e cuv"nt. (a. 2a a mer! c,iar mai #eparte. Nu numai c% a re!pectat u$a noa!tr% nc,i!% #ar a ncuiat-o $i pe #ina&ar%. 5i pove!tirile !clavilor... le au1i!e (a le au1i!e. 8e!tat a &o!t primul care a #e!coperit c% eram ncuiai $i !-a n&uriat teri'il. Inteniona!e !% plece la Ne: +rlean! c"t mai repe#e. Acum era e0trem #e '%nuitor n privina mea. =Am avut nevoie #e tine #oar c"t a tr%it tata> a 1i! el ncerc"n# !% g%!ea!c% o ie$ire. 8ocul era o a#ev%rat% temni%. )% $tii c% n-o !% mai ng,it nimic #e la tine> mi-a !pu! el. Nici nu voia !%-mi ntoarc% !patele. /% c,inuiam !% au# gla!uri #in camerele #e la eta* #orin#u-mi ca el !% tac% nevr"n# !%-l m%rturi!e!c care erau !entimentele mele &a% #e 2a'ette !au ce !peram. /% mai g"n#eam $i la altceva. /-ai ntre'at #e !entiment $i #eta$are. .nul #in a!pectele ace!tui !entiment #eta$at cum l-a$ numi e!te c% te poi g"n#i la #ou% lucruri n acela$i timp. Poi !% te g"n#e$ti c% nu e$ti n !iguran% $i c% poi muri $i poi !% te mai g"n#e$ti la ceva a'!tract $i

n#ep%rtat. A$a !e nt"mpla $i cu mine. /% g"n#eam n clipa aceea

n t%cere

$i cu pro&un1ime c"t #e !u'lim% ar &i putut !% &ie prietenia #intre mine $i 8e!tat; c"t #e puine impe#imente ar &i e0i!tat $i c"t #e multe lucruri am &i putut mp%ri. Poate c% !imeam a!ta #in cau1a apropierii lui 2a'ette c%ci cum alt&el a$ &i putut !% a*ung !% o cuno!c cu a#ev%rat #ec"t apel"n# la meto#a !uprem%; !%-l iau viaa !% #evin una cu ea ntr-o m'r%i$are a morii c"n# !u&letul meu !-ar &i contopit cu inima ei ,r%nin#u-!e cu ea. (ar !u&letul meu #orea !% o cunoa!c% pe 2a'ette &%r% !% &ie nevoie !% o uci# &%r% !%-l r%pe!c ultima !u&lare ultima pic%tur% #e !"nge. n ca1ul lui 8e!tat n!% c"t #e 'ine am &i putut !% ne cunoa$tem #ac% ar &i &o!t un om #e caracter un om care !% raione1e puin. /i-am amintit #e vor'ele '%tr"nului; 8e!tat un elev inteligent un iu'itor al c%rilor care &u!e!er% ar!e. Eu nu-l cuno$team #ec"t pe acel 8e!tat care $i '%tea *oc #e 'i'lioteca mea !pun"n# c% era o gr%ma#% #e pra& care mi ri#iculi1a mereu lecturile $i me#itaiile. /i-am #at !eama c% acum n ca!% era lini$te. (in c"n# n c"n# !e au1eau !c"n#urile !c"r"in# !u' pa$i $i printre ele r%1'%tea o lumin% &oarte !la'%. l ve#eam pe 8e!tat pip%in# 1i#urile #e c%r%mi#% &aa lui #ur% #e vampir #evenin# o ma!c% !c,imono!it% #e &ru!trare omenea!c%. Eram convin! c% tre'uia !% ne #e!p%rim ime#iat c% tre'uia !% pun #ac% era nevoie c,iar $i un ocean ntre noi. 5i mi-am #at !eama c% i !uporta!em at"ta timp #atorit% &aptului c% m% n#oi!em #e mine n!umi. /% p%c%li!em cu g"n#ul c% !t%team pentru '%tr"n pentru !ora mea $i !oul ace!teia. (ar am !tat cu 8e!tat pentru c% m% temeam c% nu cuno!c !ecretele e!eniale ale unui vampir pe care nu le puteam #e!coperi !ingur $i mai important #atorit% &aptului c% el era unicul #e &elul meu pe care l cuno$team. Nu-mi !pu!e!e nicio#at% cum #eveni!e vampir $i nici un#e a$ &i putut !% mai g%!e!c m%car un altul ca noi. A!ta m% #eran*a &oarte mult atunci a$a cum m% #eran*a!e patru ani. l uram $i voiam !%-l p%r%!e!c; totu$i puteam !%-l p%r%!e!c- n timp ce toate g"n#urile a!tea mi treceau prin minte 8e!tat $i continu% #i!cur!ul7 c% el nu avea nevoie #e mine c% nu avea #e g"n# !% mai ng,it% nimic cu at"t mai puin amenin%rilor #in partea 9reniere-llor. Tre'uia !% &im preg%tii n clipa n care avea !% !e #e!c,i#% u$a. =Nu uita4> mi-a !pu! el n &inal. =3ite1% $i &or%; n a!tea nu ne pot ntrece. 5i !paim%. Dine minte ntot#eauna7 provoac% !paim%. Nu &i !entimental4 Ne pui n pericol.> 3rei !% &ii !ingur #up% a!ta-> l-am ntre'at eu. 3oiam !-o !pun%. Eu nu aveam cura*ul. )au mai #egra'% nu-mi cuno$team propriile !entimente. 3reau !% a*ung la Ne: +rlean!4> a 1i! el. =Te-am prevenit #oar c% n-am nevoie #e tine. (ar ca !% ie$im #e aici avem nevoie unul #e cel%lalt. nc% n-ai nv%at !%-i &olo!e$ti puterile4 Nu ai un !im nn%!cut a ceea ce e$ti4 9olo!e$te-i puterea #e convingere cu &emeia a!ta #ac% o !% vin%. (ar #ac% vine n!oit% atunci &ii preg%tit !% acione1i n con!ecin%.>

A#ic%-> l-am ntre'at eu pentru c% nicio#at% nu mi !e p%ru!e mai mi!terio! #ec"t n clipa aceea. =Ce !unt eu-> El era v%#it #e1gu!tat $i $i-a ri#icat 'raele. 9ii preg%tit...> a 1i! el apoi #e1velin#u-$i #inii magni&ici =!% uci1i4> )a uitat 'ru!c la !c"n#urile #e #ea!upra. =)e preg%te!c #e culcare i au1i-> (up% un r%!timp #e t%cere timp n care 8e!tat !-a plim'at #e colo-colo $i eu

am !tat !% m% g"n#e!c la ce aveam !% &ac !au !%-l mai pro&un# c,iar la r%!pun!ul la o ntre'are $i pentru 2a'ette- - #up% c"tva timp #eci am 1%rit era preg%tit !% !ar% la oricine ar &i ap%rut. Era cu o lamp% &%r% !%-l va#% pe 8e!tat n !patele ei ci

!pun lui 2a'ette !au $i mai #i&icil% - ce !imeam o lumin% pe !u' u$%. 8e!tat 2a'ette !ingur%; a intrat uit"n#u-!e &i0 la mine.

Nu o mai v%1u!em nicio#at% ca atunci; p%rul i era l%!at li'er pentru culcare o 'og%ie #e valuri negre rev%r!ate pe!te capotul al'; c,ipul i era ncor#at #in cau1a gri*ii $i a !paimei. Ace!t lucru &%cea !% &ie m'u*orat% $i oc,ii ei c%prui $i mari p%reau imen$i. A$a cum i-am mai !pu! mi pl%ceau &ora $i cin!tea ei !u&letul ei mare. Nu !imeam pentru ea o pa!iune ca aceea pe care ai !imi-o tu. (ar o g%!eam mai atr%g%toare #ec"t orice alt% &emeie #in cele pe care le cuno!cu!em n viaa #e muritor. C,iar $i !u' capotul acela !ever 'raele $i !"nii i erau rotun#e $i moi; mi !e p%rea un !u&let incitant m'r%cat ntr-o carne minunat% $i mi!terioa!%. Eu care !unt #ur c,i'1uit $i #evotat unui !cop m-am !imit atra! #e ea ntr-un mo# ire1i!ti'il; $tiin# c% totul nu putea culmina #ec"t cu moartea i-am ntor! ime#iat !patele ntre'"n#u-m% #ac% atunci c"n# !e uita n oc,ii mei i ve#ea lip!ii #e via% $i #e !u&let. Tu e$ti cel care a mai venit la mine> a 1i! ea #e parc% n-ar &i &o!t !igur%. 5i e$ti proprietarul #e la Pointe #u 8ac. Tu e$ti4> Atunci mi-am #at !eama c% au1i!e pove!tirile ngro1itoare legate #e noaptea prece#ent% $i c% nu o puteam mini. /% mai ar%ta!em ei #e #ou% ori cu !copul #e a-l vor'i; nu puteam !% m% a!cun# acum !au !%-mi minimali1e1 n&%i$area ne&irea!c%. Nu vreau !%-i &ac nici un r%u> i-am !pu! eu. =Am nevoie #oar #e o tr%!ur% $i cai... caii pe care i-am l%!at a1i-noapte la p%!cut.> Nu p%rea !% m% &i au1it; !-a apropiat mai mult &iin# &erm ,ot%r"t% !% m% prin#% n cercul #e lumin%. Atunci l-am v%1ut pe 8e!tat contopin#u-!e cu um'ra ei pe 1i#ul #e c%r%mi#%; era ner%'#%tor $i periculo!. =mi #ai tr%!ura-> am in!i!tat eu. Acum !e uita la mine in"n# lampa ri#icat%; tocmai c"n# am vrut !%-mi &ere!c privirea am v%1ut-o !c,im'"n#u-!e la &a%. C,ipul i era mpietrit $i gol #e

parc% !u&letul ei $i-ar &i pier#ut cuno$tina. A nc,i! oc,ii $i a cl%tinat #in cap. /-am g"n#it c% ntr-un &el o &%cu!em !% ca#% n tran!% &%r% nici un e&ort #in partea mea. =Ce e$ti-> m-a ntre'at ea n $oapt%. =E$ti #iavol. Erai #iavol $i atunci c"n# ai venit la mine4> (iavol4> am 1i! eu. A!ta m-a ntri!tat mai mult #ec"t a$ &i cre1ut c% era po!i'il. (ac% ea cre#ea ace!t lucru atunci $i nc,ipuia c% !&atul meu nu era 'un; va avea n#oieli. Era 'ogat% $i avea o via% 'un% $i $tiam c% nu tre'uia !% &ac% una ca a!ta. 8a &el ca toi oamenii puternici a cuno!cut ntot#eauna un oarecare gra# #e !ingur%tate; era ca o !tr%in% marginali1at% o necre#incioa!% #e un anume &el. Iar ec,ili'rul n care tr%ia ar &i putut &i tul'urat #ac% ncepea !%-$i pun% la n#oial% propria 'un%tate. )e uita la mine cu o groa1% ne#i!imulat%. Parc% #in cau1a groa1ei uita!e #e !ituaia precar% n care !e a&la. n clipa aceea 8e!tat care era atra! #e !l%'iciune ca un om n!etat #e ap% a apucat-o #e nc,eietura m"inii iar ea a ipat $i a !c%pat lampa #in m"n%. 9l%c%rile au aprin! uleiul v%r!at $i 8e!tat o mpingea cu

!patele !pre u$a #e!c,i!%. =A#u tr%!ura4> i-a !pu! el. =A#u-o ime#iat mpreun% cu caii. E$ti ntr-un pericol #e moarte; nu mai vor'i #e #iavoli4> Eu am c%lcat &l%c%rile n picioare $i m-am #u! #up% 8e!tat !trig"n#u-l !%-l #ea #rumul. + inea #e nc,eieturile am'elor m"ini $i ea era &urioa!%. =+ !% tre1e$ti toat% ca!% #ac% nu-i ii gura4> mi-a 1i! el. =5i o !-o omor4 A#u tr%!ura... con#u-ne. 3or'e$te cu '%iatul #e la gra*#4> i-a !pu! el apoi mping"n#-o a&ar%. /ergeam ncet prin curtea ntunecat% eu cuprin! #e o tri!tee &%r% margini 8e!tat n &aa mea iar naintea noa!tr% 2a'ette avan!"n# cu !patele &i0"n#u-ne cu privirea n ntuneric. (eo#at% !-a oprit. + lumin% !la'% lic%rea n ca!% un#eva la eta*. =Nu v% #au nimic4> a !pu! ea. Eu l-am prin! #e 'ra pe 8e!tat $i i-am 1i! !% m% la!e pe mine !% re1olv !ituaia. =+ !% le !pun% tuturor #ac% nu m% la$i !% vor'e!c cu ea> i-am $optit eu. Atunci !t%p"ne$te-te> 'ini$orul.> mi-a 1i! el #e1gu!tat. =9ii tare. Nu o lua cu

ntre timp tu #u-te... n gra*# $i a#u tr%!ura $i caii. (ar &%r% !% uci1i4> Nu $tiam #ac% avea !% m% a!culte !au nu #ar a plecat repe#e iar eu m-am apropiat #e 2a'ette. Pe c,ipul ei !e citea un ame!tec #e &urie $i ,ot%r"re. =Piei #in &aa mea )atan% = mi-a !pu! $i eu m-am oprit n &aa ei mut privin#-o cu aceea$i !iguran% cu care o &%cea ea. Nu ar%ta c% l-ar &i au1it pe 8e!tat n noapte. .ra ei pentru mine ar#ea ca un &oc. (e ce-mi !pui a!ta-> am ntre'at-o eu. =Di-am #at cumva un !&at r%uDi-am &%cut vreun r%u- Am venit !% te a*ut !%-i #au putere. Nu m-am g"n#it #ec"t la tine c"n# ar &i tre'uit !% nici nu-mi pe!e.> Ea cl%tina #in cap.

2ine #ar #e ce #e ce-mi vor'e$ti a$a-> m-a ntre'at ea. 5tiu ce-ai &%cut la Pointe #u 8ac; ai tr%it acolo ca un #iavol4 )clavii !pun tot &elul #e lucruri ngro1itoare4 Toat% 1iua oamenii au !tat pe #rumul !pre Pointe #u 8ac; $i !oul meu a &o!t acolo4 A v%1ut ca!a #i!tru!% $i ca#avrele mpr%$tiate prin live1i $i pe c"mpuri. Ce e$ti- (e ce-mi vor'e$ti cu at"ta 'l"n#ee- Ce vrei #e la mine-> )e inea #e coloanele veran#ei n#rept"n#u-!e cu !patele ncet !pre !car%. Ceva !-a mi$cat n #reptul &ere!trei luminate. Nu pot !%-i r%!pun# acum la toate ntre'%rile a!tea> i-am !pu! eu. =Cre#e-m% c"n# i !pun c% am venit la tine #oar ca !%-i &ac 'ine. 5i nu ia$ &i &%cut gri*i $i neca1uri a1i-noapte #ac% a$ &i avut #e ale!4> 3ampirul t%cu. 2%iatul !t%tea aplecat nainte cu oc,ii larg #e!c,i$i. 3ampirul era mpietrit privin# n gol pier#ut n g"n#uri $i amintiri. 2%iatul $i co'or 'ru!c privirea parc% n !emn #e re!pect. Apoi !e uit% #in nou la vampir $i #up% aceea iar%$i n alt% parte propriul c,ip p%r"n# la &el #e ntri!tat c% al vampirului; #%#u !% !pun% ceva #ar !e r%1g"n#i. 3ampirul l !tu#ie &%c"n#u-l !% !e &"!t"cea!c% $i !%-$i &erea!c% #in nou privirea nelini$tit. (up% aceea n!% $i n%l% capul $i !e uit% n oc,ii lui. ng,ii n !ec #ar continu% !%-l !u!in% privirea. A!ta vrei- ntre'% vampirul n $oapt%. A!ta voiai !% au1i$i mpin!e !caunul n !pate &%r% 1gomot $i !e #u!e la &erea!tr%. 2%iatul r%ma!e ca tr%!nit uit"n#u-!e la umerii lui lai $i la pelerina lung%. 3ampirul ntoar!e u$or capul.

Nu-mi r%!pun1i. Nu-i o&er ceea ce vrei care !% poat% &i tran!mi! la ra#io.

nu- 3oiai un interviu. Ceva

N-are importan%. Arunc ca!etele #ac% vrei4 )pu!e '%iatul ri#ic"n#u!e. Nu pot !pune c% neleg tot ce-mi !pui. (ac% a$ &ace-o i-ai #a !eama c% mint... (eci cum a$ putea !% te rog !% continui #ec"t !pun"n# c% ceea ce neleg... ceea ce neleg nu !eam%n% cu nimic #in ce am nele! vreo#at%. 9%cu un pa! !pre vampir. Ace!ta p%rea !% privea!c% n *o! !pre (ivi!a#ero )treet. Apoi ntoar!e ncet capul !e uit% la '%iat $i 1"m'i. C,ipul i era !enin aproape a&ectuo!. 5i #eo#at% '%iatul !e !imi !t"n*enit. $i v"r m"inile n 'u1unare $i !e ntoar!e la ma!%. Apoi !e uit% $ov%itor la vampir $i !pu!e7

3rei !% continui... te rog3ampirul !e ntoar!e cu 'raele ncruci$ate $i !e re1em% #e &erea!tr%. (e ce- ntre'% el. 2%iatul nu $tia ce !% mai !pun%. Pentru c% a$ vrea !% au# 1i!e el ri#ic"n# #in umeri. Pentru c% a$ vrea !% $tiu ce !-a mai nt"mplat. 2ine !pu!e vampirul av"n# pe 'u1e acela$i 1"m'et. a$e1"n#u-!e ntoar!e puin ca!eto&onul

)e ntoar!e la locul lui $i !pun"n#7

/inunat% invenie... #ar #%-mi voie !% continui. Tre'uie !% nelegi c% ceea ce !imeam atunci pentru 2a'ette era o #orin% #e comunicare mai puternic% #ec"t orice alt% #orin%... n a&ar% #e #orina &i1ic% #e... !"nge. Acea!ta era at"t #e puternic% nc"t m% &%cea !% !imt pro&un1imea capacit%ii mele #e a n#ura !ingur%tatea. C"n# i vor'i!em mai nainte &u!e!e o comunicare !curt% #ar #irect% la &el #e !impl% $i !ati!&%c%toare ca atunci c"n# iei pe cineva #e m"n%. C"n# i-o !tr"ngi. C"n# i #ai ncetul cu ncetul #rumul. Toate ace!tea ntr-un moment #e mare nevoie $i tri!tee. Acum n!% eram potrivnici. Pentru 2a'ette eu eram un mon!tru; g%!eam ace!t lucru ori'il $i a$ &i #at orice !%-l alung acel !entiment l-am !pu! c% !&atul pe care iI #%#u!em &u!e!e 'un $i c% nici un in!trument al #iavolului n-ar &i putut !% &ac% 'ine c,iar #ac% ar &i vrut. 5tiu4> mi-a !pu! ea #ar prin acea!ta !punea #e &apt c% nu putea !% ai'% mai mult% ncre#ere n mine #ec"t n #iavolul n!u$i. /-am apropiat #e ea $i !-a #at napoi. Am ri#icat 'raul $i !-a n&iorat ncle$t"n#u-$i m"na pe 'alu!tra#%. =2ine atunci> am 1i! eu e0a!perat. =(e ce m-ai ap%rat a1inoapte- (e ce ai venit !ingur%-> Pe c,ipul ei am v%1ut $iretenie. Avea un motiv #arn nici un ca1 nu voia !% mi-l !pun%. i era impo!i'il !%-mi vor'ea!c% li'er #e!c,i! !%-mi o&ere comunicarea pe care o #oream. /% !imeam !&"r$it uit"n#u-m% la ea. Era #e*a t"r1iu $i au1eam cum 8e!tat !e &uri$a!e n pivnia #e vinuri #e un#e lua!e !icriele; !imeam nevoia !% plec $i alte nevoi #e a!emenea... #e a uci#e $i #e a 'ea. (ar nu a!ta m% o'o!ea ci altceva mult mai r%u. Era ca $i cum noaptea aceea ar &i &o!t numai una #intro mie o lume &%r% !&"r$it o noapte $erpuin# n alta $i &orm"n# un arc uria$ al c%rui cap%t nu-l ve#eam o noapte n care ,oin%ream !ingur !u' !telele reci $i in#i&erente. Cre# c% i-am ntor! !patele $i mi-am acoperit oc,ii cu m"na. /%

!imeam #eo#at% #eprimat $i o'o!it. Cre# c% am !co! &%r% !% vreau vreun !unet $i atunci n acel va!t $i pu!tiu pei!a* al nopii n care eu !t%team !ingur

$i 2a'ette era numai o ilu1ie am ntre1%rit #eo#at% o po!i'ilitate la care nu m% g"n#i!em nainte o po!i'ilitate #e care &ugi!em !e#u! cum eram #e lume cople$it #e !imurile caracteri!tice unui vampir n#r%go!tit #e culoare &orm% !unet c"ntec moliciune $i variaii in&inite. 2a'ette !e mi$ca #ar nu o'!ervam. )cotea ceva #in 'u1unar; inelul ei mare cu c,eile ca!ei 1om%ia acolo. Ea urca treptele. 8a!-o !% plece mi !puneam eu. =Creatur% a #iavolului4> am $optit eu. =Piei #e l"ng% mine )atan%> am repetat $i m-am uitat la ea. ncremeni!e pe trepte cu oc,i mari '%nuitori. 8ua!e lampa #e pe perete $i o inea n m"n% uit"n#u-!e &i0 la mine !tr"ng"n#-o ca pe o pung% #e valoare. =Cre1i c% vin #e la #iavol-> am ntre'at-o eu. Ea $i-a petrecut repe#e #egetele m"inii !t"ngi pe #up% m"nerul l%mpii $i cu m"na #reapt% $i-a &%cut !emnul crucii ro!tin# ni$te cuvinte latine$ti pe care a'ia le au1eam; !-a al'it la &a% $i a ri#icat #in !pr"ncene c"n# a v%1ut c% ace!t lucru nu !c,im'a!e nimic. =Te a$teptai !% m% pre&ac ntr-un nor #e &um-> am ntre'at-o eu. /-am apropiat $i mai mult c%ci #atorit% g"n#urilor c%p%ta!em putere #e #eta$are. =5i un#e !% m% &i #u! n ia# #e un#e am venit- 8a #iavol care m-a trimi!-> /% a&lam la picioarele !c%rii. =(ac% ia$ !pune c% nu $tiu nimic #e!pre #iavol- (ac% i-a$ !pune c% nu $tiu nici m%car #ac% e0i!t%-> Pe #iavol l v%1u!em n g"n#urile mele; la #iavol m% g"n#eam n clipa aceea l-am ntor! !patele. Nu m% au1ea ca tine acum. Nu a!culta. /am uitat la !tele. 5tiam c% 8e!tat era preg%tit. Parc% ar &i &o!t acolo cu tr%!ura #e ani #e 1ile; $i ea !t%tea pe trepte #e ani #e 1ile. Aveam !en1aia ciu#at% c% &ratele meu !e a&la acolo #e ani ntregi $i c%-mi vor'ea cu un gla! !c%1ut $i agitat iar ceea ce-mi !punea era e0trem #e important numai c% mi trecea pe l"ng% urec,i la &el #e repe#e cum era ro!tit ca &uga unor $o'olani pe grin1ile unei ca!e imen!e. )-a au1it un !c%p%rat $i am v%1ut 'ru!c o lumin%. =Nu $tiu #ac% vin #e la #iavol !au nu4 Nu $tiu ce !unt4> i-am !trigat eu lui 2a'ette propria mea voce a!ur1in#u-m%. =3a tre'ui !% tr%ie!c p"n% la !&"r$itul lumii $i nici m%car nu $tiu ce !unt4> (ar lumina a i1'ucnit #eo#at% n &aa mea; era lampa pe care ea o aprin!e!e cu un c,i'rit $i pe care o inea acum n a$a &el nc"t !% nu-l v%# c,ipul. + clip% n-am v%1ut nimic #ec"t lumina $i apoi lampa m-a i1'it cu putere n piept !ticla !-a !part pe c%r%mi1i $i &l%c%rile *ucau la picioarele mele n &aa mea. 8e!tat !triga #in ntuneric7 =)tinge-I !tinge-l i#iotule. + !% te #i!trug%4> n or'irea mea am !imit ceva aruncat a!upr%-mi. Era ,aina lui 8e!tat. /% pr%'u$i!em neputincio! l"ng% coloan% neputincio! at"t #in pricina &ocului $i a loviturii c"t $i #in cea a reali1%rii &aptului c% 2a'ette a vrut !% m% #i!trug% $i #in cea a reali1%rii &aptului c% nu $tiam ce !unt. Toate ace!tea !-au nt"mplat n c"teva !ecun#e. 9ocul &u!e!e !tin! $i eu am ngenunc,eat n ntuneric cu m"inile pe c%r%mi1i. )u! n cap%tul !c%rii 8e!tat o prin!e!e pe 2a'ette #in nou. /-am aruncat a!upra lui lu"n#u-l #e

cea&% $i tr%g"n#u-l napoi. )-a ntor! !pre mine &urio! $i m-a lovit cu piciorul #ar m-am ag%at #e el $i l-am tra! n *o! pe trepte. 2a'ette era ngro1it% l-am v%1ut !ilueta ntunecat% contur"n#u-!e pe cer $i lic%rirea oc,ilor. =Cai#e

o#at%4> a 1i! 8e!tat ri#ic"n#u-!e. 2a'ette $i-a #u! m"na la g"t. +c,ii mei r%nii !e c,inuiau !% o va#%. 6"tul i !"ngera. =Nu uita4> i-am !pu! eu. =A$ &i putut !% te uci#4 )au !%-l la! pe el !-o &ac%4 (ar n-am &%cut-o. Ai !pu! c% !unt #iavol. Te n$eli.> (eci l-ai oprit pe 8e!tat e0act la timp !pu!e '%iatul.

(a. 8e!tat putea uci#e $i 'ea &ulger%tor. (ar nu-l !alva!em #ec"t viaa &i1ic% lui 2a'ette. A!ta aveam !-o a&lu mai t"r1iu. ntr-o or% $i *um%tate eu $i 8e!tat ne a&lam la Ne: +rlean!; caii erau aproape mori #in cau1a o'o!elii $i tr%!ura oprit% pe o !tra#% lateral% la un cvartal #i!tan% #e un nou ,otel !paniol. 8e!tat a luat un '%tr"n #e 'ra $i i-a pu! cinci1eci #e #olari n m"n%. =9%-ne ro!t #e un apartament> i-a !pu! el =$i a#u-ne ni$te $ampanie. )pune c% e pentru #oi #omni $i pl%te$te n avan!. C"n# te-ntorci o !%-i mai #au cinci1eci #e #olari. + !% &iu cu oc,ii pe tine &ii convin!.> +c,ii lui !clipitori l ineau pe '%tr"n n mre*ele lor. 5tiam c% avea !%-l uci#% ime#iat ce !e ntorcea cu c,eile $i a!ta a $i &%cut. Am !tat n tr%!ur% uit"n#u-m% o'o!it la omul acela care era #in ce n ce mai vl%guit p"n% c"n# n cele #in urm% a murit trupul pr%'u$in#u-l-!e ca un !ac cu pietre n #reptul unei u$i c"n# 8e!tat i-a #at #rumul. =Noapte 'un% #ulce prin> a 1i! 8e!tat =$i uite-i cei cinci1eci #e #olari.> I-a v"r"t 'anii n 'u1unar #e parc% ar &i &o!t o glum% e0celent%. (up% aceea ne-am !trecurat pe u$a #in curte a ,otelului $i am urcat n !alonul lu0o! al apartamentului. 5ampania !clipea ntr-o &rapier% rece. (ou% pa,are !e a&lau pe o tav% #e argint. 5tiam c% 8e!tat avea !% umple unul #in ele pentru ca apoi !% !tea uit"n#u-!e la acea culoare g%l'uie. Iar eu ca un om n tran!% m-am a$e1at pe canapea privin#u-l ca $i cum nimic #in ce-ar&i &%cut n-ar &i avut vreo importan%. Tre'uie !%-l p%r%!e!c !au !% mor mi-am !pu! eu. /% g"n#eam c% ar &i &o!t pl%cut !% mor. (a !% mor. nainte voiam !% mor. Acum #oream !% mor. 3e#eam a!ta cu o claritate at"t #e #ulce cu un calm e0traor#inar. E$ti mor'i#4> mi-a !pu! 8e!tat #eo#at%. =E aproape 1iu%.> A tra! per#eaua #e #antel% $i am v%1ut acoperi$urile !u' cerul #e un al'a!tru nc,i! iar #ea!upra marea con!telaie +rion. =(u-te $i uci#e4> mi-a 1i! 8e!tat ri#ic"n# geamul. A !%rit perva1ul $i l-am au1it ateri1"n# u$or pe acoperi$ul #e l"ng% ,otel. )e #ucea #up% !icrie !au #up% unul #in ele cel puin. )etea cre$tea n mine ca o &e'r% a$a c% l-am urmat. (orina mea #e a muri era con!tant% ca un g"n# pur golit #e orice emoie. Totu$i !imeam nevoia !% m% ,r%ne!c. Di-am !pu! c% nu uci#eam oameni. Am pornit pe

acoperi$ n c%utarea $o'olanilor. (ar #e ce... ai !pu! c% 8e!tat n-ar &i tre'uit !% te &ac% !% ncepi cu oameni- Ai vrut !% !pui... vrei !% !pui c% pentru tine era o alegere e!tetic% nu moral% (ac% m-ai &i ntre'at atunci i-a$ &i !pu! c% era ceva e!tetic c% #oream !% neleg moartea pe etape. C% moartea unui animal mi pro#ucea o a!emenea pl%cere $i o a!t&el #e tr%ire nc"t a'ia ncepu!em !% o neleg $i #oream !% p%!tre1 e0periena morii umane pentru g"n#irea mea matur%.

(ar era ceva moral. Pentru c% toate #eci1iile e!tetice !unt morale.

n realitate

Nu neleg !pu!e '%iatul. Cre#eam c% #eci1iile e!tetice pot &i complet imorale. Cum r%m"ne cu cli$eul arti!tului care $i p%r%!e$te !oia $i copiii c% !% poat% picta- )au cu Nero care c"nta la ,arp% n timp ce Roma ar#ea Am'ele au &o!t #eci1ii morale. n concepia arti!tului am'ele au !ervit unui !cop !uperior. Con&lictul e ntre morala arti!tului $i cea a !ociet%ii nu ntre e!tetic% $i moralitate. (ar a#e!ea ace!t lucru nu e nele!; n a!ta con!t% pier#erea trage#ia. .n arti!t care &ur% ta'louri #intr-un maga1in #e e0emplu $i nc,ipuie c% a luat o ,ot%r"re inevita'il% #ar imoral% $i !e ve#e c%1"n# n #i1graie; urmea1% #i!perarea $i ire!pon!a'ilitatea me!c,in% #e parc% moralitatea ar &i o lume mare #in !ticl% care poate &i complet !&%r"mat% printr-un !ingur ge!t. (ar nu a!ta m% preocupa cel mai mult atunci. Pe vremea aceea nu $tiam ace!te lucruri. Cre#eam c% uci# animale numai #in motive e!tetice $i m% e!c,ivam #e la a r%!pun#e marii ntre'%ri morale #ac% prin &irea mea eram !au nu 'le!temat. Pentru c% ve1i tu c,iar #ac% 8e!tat nu-mi !pu!e!e nimic #e!pre #iavoli !au ia# cre#eam c% !unt 'le!temat n clipa n care m-am #u! la el e0act cum tre'uie !% &i g"n#it lu#a c"n# $i-a pu! laul #e g"t. nelegi2%iatul nu !pu!e nimic. (%#u !% vor'ea!c% p%t% o'ra*ii o clip%. Erai- ntre'% el n $oapt%. 3ampirul r%ma!e nemi$cat $i un 1"m'et !tin! i *uc% pe 'u1e ca lumina. 2%iatul l privea acum ca $i cum l-ar &i v%1ut pentru prima oar%. Poate... !pu!e vampirul n#rept"n#u-!e $i a$e1"n#u-!e picior pe!te picior... ar tre'ui !% lu%m lucrurile pe r"n#. Poate ar &i mai 'ine !%-mi continui pove!tirea. (a te rog... 1i!e '%iatul. a$a cum i-am !pu!. /% e!c,iva!em #ar nu o &%cu. Ro$eaa i

Eram agitat n noaptea aceea

#e la a r%!pun#e la acea ntre'are ca vampir $i acum m% cople$ea iar n acea !tare nu aveam nici un c,e& !% tr%ie!c. Ei 'ine a!ta a #at na$tere n mine la &el ca n ca1ul oamenilor unei #orine #e ceva care !%-mi !ati!&ac% cel puin nece!itatea &i1ic%. Cre# c% am &olo!it a!ta ca !cu1%. Di-am !pu! ce n!eamn% uci#erea pentru vampiri; #eci poi !%-i nc,ipui care e #eo!e'irea #intre un $o'olan $i un om. Am co'or"t n !tra#% #up% 8e!tat $i am parcur! o #i!tan% #e c"teva cvartale. Pe atunci !tr%1ile erau noroioa!e iar cvartalele in!ule #ea!upra rigolelor ntregul ora$ &iin# e0trem #e ntunecat n comparaie cu 1iua #e a1i. 8uminile erau ca ni$te &aruri pe o mare neagr% ca !moala. (e$i 1orii !e apropiau numai &ere!trele #e &ronton $i veran#ele nalte !e #e!lu$eau n 'e1n% iar pentru un muritor !tr%1ile ngu!te g%!ite #e mine erau e0trem #e ntunecate. )unt 'le!temat- 3in #in partea #iavolului- 9irea mea e cea a unui #iavol- /% ntre'am iar $i iar. (ac% #a atunci #e ce m% revolt mpotriva ace!tui lucru #e ce tremur c"n# 2a'ette arunc% n mine cu lampa aprin!% #e ce !unt !c"r'it c"n# uci#e 8e!tat- Ce am #evenit c"n# mam tran!&ormat n vampir- ncotro !% apuc- 5i n tot ace!t timp #atorit%

&aptului c% #orina #e moarte m-a &%cut !%-mi negli*e1 !etea acea!ta a #evenit $i mai puternic% venele #evenin# a#ev%rate $uvoaie #e #urere n carnea mea; t"mplele mi 1v"cneau; p"n% la urm% n-am mai !uportat. )&"$iat #e #orina #e a nu &ace nimic - #e a muri #e &oame #e a m% c,inui cu g"n#urile pe #e o parte $i #eci! !% uci# pe #e alta - m% a&lam pe o !tra#% pu!tie c"n# am au1it un copil pl"ng"n#. Era un#eva n%untru. /-am &uri$at pe l"ng% 1i#uri ncerc"n# n o'i$nuita mea #eta$are !% neleg natura acelui pl"n!et. Era un pl"n! #e &at% o'o!it% n#urerat% $i ngro1itor #e !ingur%. Pl"ngea #e mult timp a$a c% n cur"n# avea !% !e oprea!c% #in pricina o'o!elii. /i-am !trecurat m"na pe !u' o'lonul greu #in lemn $i am tra! p"n% !-a #e!&%cut nc,i1%toarea. )t%tea n nc%perea aceea ntunecoa!% l"ng% o &emeie moart% #e c"teva 1ile. Camera era plin% #e cu&ere $i pac,ete #e parc% un num%r #e oameni !-ar &i preg%tit #e plecare; #ar mama 1%cea pe *um%tate m'r%cat% cu trupul #e*a n #e!compunere $i nu mai era nimeni acolo n a&ar% #e copil. Au trecut c"teva clipe p"n% m-a v%1ut $i atunci a nceput !%-mi !pun% c% tre'uia !% &ac ceva !%-l a*ut mama. Avea cel mult cinci ani $i era &oarte !la'% cu &aa p%tat% #e mur#%rie $i lacrimi. /-a implorat !% le a*ut. /i-a !pu! c% tre'uiau !% !e m'arce pe un vapor nainte !% vin% molim%; tat%l ei le a$tepta. A nceput apoi !%-$i 1g"l"ie mama $i !% pl"ng% n cel mai *alnic $i #i!perat mo#; #up% aceea !-a uitat #in nou la mine $i a i1'ucnit n pl"n!. Tre'uie !% nelegi c% ar#eam #e #orina &i1ic% #e a 'ea. N-a$ mai &i re1i!tat nc% o 1i &%r% !% m% ,r%ne!c. (ar e0i!tau c"teva alternative7 $o'olanii !e g%!eau #in 'el$ug pe !tr%1i iar un#eva n apropiere !e au1ea un c"ine url"n#. A$ &i putut !% &ug #in camer% #ac% a$ &i vrut !% m% ,r%ne!c $i !% m% ntorc &oarte repe#e. (ar ntre'area nu-mi #%#ea pace7 )unt 'le!temat- (ac% #a atunci #e ce !imt at"ta mil% &a% #e ea &a% #e acel c,ip !upt- (e ce #ore!c !%-l ating 'raele mici $i moi !% o in pe genunc,i a$a cum o $i &ac !% o !imt culc"n#u-$i capul pe pieptul meu c"n# i ating u$or p%rul m%t%!o!- (e

ce &ac a!ta- (ac% !unt 'le!temat tre'uie !% vreau !-o uci# tre'uie !% vreau !% &ac #in ea ,ran% pentru o e0i!ten% 'le!temat% pentru c% &iin# 'le!temat tre'uie !-o ur%!c. 5i n timp ce a!t&el #e g"n#uri mi treceau prin minte am v%1ut c,ipul lui 2a'ette !c,imono!it #e ur% c"n# inu!e lampa ca !% o aprin#% l-am v%1ut pe 8e!tatn minte $i l-am ur"t $i m-am !imit #a 'le!temat $i acela era ia#ul a$a c% n clipa aceea m-am aplecat $i mi-am n&ipt #inii n g"tul ei moale $i mic $i au1in#u-l ip%tul !la' i-am $optit c,iar c"n# !imeam !"ngele &ier'inte pe 'u1e7 =Nu #urea1% #ec"t o clip% $i pe urm% n-o !% te mai #oar%.> (ar ea era legat% #e mine $i n cur"n# n-am mai &o!t n !tare !% !pun nimic. (e patru ani nu mai gu!ta!em un om $i acum au1eam acel ritm teri'il al inimii $i ce inim% - nu #e '%r'at !au #e animal ci rapi#% $i tenace #e copil '%t"n# #in ce n ce mai tare re&u1"n# !% moar% '%t"n# ca un pumn micu ntr-o u$% !trig"n#7 =N-o !% mor n-o !% mor nu pot !% mor nu pot !% mor...>. Cre# c% m-am ri#icat n picioare tot legat #e ea inima ei tr%g"n#o pe a mea mai repe#e &%r% !peran% !% ncete1e !"ngele proa!p%t curg"n# prea iute pentru mine; camera !e nv"rtea $i &%r% !% vreau m-am uitat pe!te

capul ei plecat $i pe!te gura ei #e!,i!% la c,ipul mamei ei n ntuneric; #e !u' pleoapele ntre#e!c,i!e oc,ii ei m% &i0au lic%rin# #e parc% ar &i &o!t vii4 Am a1v"rlit &etia care a c%1ut ca o p%pu$% #e1articulat%. 8u"n#u-mi oc,ii ngro1it #e la mam% $i #"n# !% &ug am 1%rit o !iluet% &amiliar% n #reptul &ere!trei. Era 8e!tat care !-a #at napoi r"1"n# $i a nceput !% #an!e1e n !tra#a noroioa!%. =8oui! 8oui!> m% tac,in% el aintin# !pre mine un #eget lung $i !la' c"t o!ul #% parc% ar &i vrut !% !pun% c% m% !urprin!e!e n &lagrant #elict. (up% aceea a !%rit perva1ul #"n#u-m% la o parte $i a luat ca#avrul &emeii ur"t miro!itor #in pat ncep"n# !% #an!e1e cu ea. (umne1eule mare4 5opti '%iatul. (a $i mie mi venea !% !pun acela$i lucru 1i!e vampirul. )-a mpie#icat #e copil n timp ce o nv"rtea pe mam% n cercuri largi c"nt"n# n acela$i timp p%rul ei nc"lcit i-a c%1ut pe oc,i capul i-a "$nit 'ru!c pe !pate $i un lic,i# negru a nceput !%-l curg% #in gur%. A aruncat-o. Eu am !%rit pe geam $i am luat-o la &ug% pe !tra#% iar el alerga #up% mine. =Di-e &ric%- 9etia tr%ie$te 8oui! ai l%!at-o re!pir"n#. )% m% ntorc !-o &ac vampir- Am putea !-o &olo!im 8oui! $i g"n#e$te-te la toate roc,iele &rumoa!e pe care am putea !% i le cump%r%m. 8oui! a$teapt% 8oui! m% ntorc #ac% vrei =. A$a a alergat #up% mine tot #rumul p"n% la ,otel pe acoperi$uri un#e !peram !%-l pier# p"n% c"n# am !%rit geamul napoi n !alon nc,i1"n#u-l &urio!. )-a i1'it n el cu 'raele ntin!e ca o pa!%re care ncearc% !% treac% prin geam $i a nceput !%-l 1g"l"ie. mi ie$i!em cu totul #in mini. /-am nv"rtit prin camer% c%ut"n# o mo#alitate !%-l omor. /i-I

nc,ipuiam calcinat pe acoperi$ul #e al%turi. P"n% la urm% &uria m-a or'it #e tot a$a nc"t c"n# a !part geamul ne-am '%tut a$a cum nu ne mai '%tu!er%m nicio#at%. Ia#ul m-a &%cut !% m% opre!c g"n#ul la ia# la noi #oi ca #ou% !u&lete n ia# care !e luptau cuprin!e #e ur%. /i-am pier#ut ncre#erea ,ot%r"rea &ora. Atunci m-am tre1it la po#ea $i el #ea!upra mea m% privea cu oc,ii reci #e$i pieptul i tre!alt%. =E$ti un pro!t 8oui!> mi-a 1i! cu o voce calm%. Era at"t #e calm nc"t m-a rea#u! la realitatea. =R%!are !oarele> a !pu! el apoi $i pieptul continua !%-l tre!alte #in cau1a luptei iar oc,ii i !e ngu!ta!er% c"n# $i arunc% privirea pe &erea!tr%. Nu-I mai v%1u!em nicio#at% a$a. 8upta l potoli!e; !au altceva o &%cu!e. =Intr% n !icriu> mi-a !pu! el atunci &%r% cea mai mic% urm% #e &urie. =(ar m"ine !ear%... o !% !t%m #e vor'%.> Eram #e!tul #e ameit. 8e!tat !% !tea #e vor'%4 Nu-mi venea !% cre#. Nicio#at% nu !t%tu!em #e vor'% cu a#ev%rat. Cre# c% i-am #e!cri! cu preci1ie certurile noa!tre momentele #e &urie. 3oia cu #i!perare 'anii $i ca!ele tale !pu!e '%iatul. )au poate !e temea la &el #e mult ca $i tine !% r%m"n% !ingur 8a lucrurile a!tea m-am g"n#it $i eu. /i-a trecut prin cap c,iar c% 8e!tat avea #e g"n# !% m% omoare ntr-un mo# pe care nu-l cuno$team. Pe atunci nu $tiam #e ce m% tre1eam n &iecare !ear% c"n# m% tre1eam #ac% era ceva automat c"n# !omnul acela al morii m% p%r%!ea $i #e ce uneori ace!t lucru !e nt"mpla mai #evreme #ec"t alteori. Era unul #in lucrurile pe care 8e!tat nu voia !% mi le e0plice. 5i a#e!ea el !e tre1ea naintea mea. mi

era !uperior n toate a$a cum i-am mai !pu!. In #imineaa aceea am nc,i! !icriul cu un &el #e #i!perare. Ar tre'ui !%-i e0plic acum totu$i c% nc,i#erea !icriului e ntot#eauna tul'ur%toare. E ca $i cum i !-ar &ace o ane!te1ie pe ma!a #e operaie. P"n% $i o gre$eal% nt"mpl%toare #in partea unui intru! ar putea !% n!emne moarte. (ar cum ar &i putut !% te omoare- N-ar &i putut !% te e0pun% luminii pentru c% n-ar &i re1i!tat el n!u$i. E a#ev%rat #ar tre1in#u-!e naintea mea ar &i putut !% 'at% capacul n cuie. )au !% #ea &oc !icriului. Principalul era c% nu $tiam ce ar &i putut !% &ac% ce-ar &i putut !% $tie $i eu nu. (ar atunci nu era nimic #e &%cut $i #atorit% g"n#urilor legate #e &emeia $i &etia moarte $i #atorit% !oarelui care r%!%rea nu mai aveam putere !% m% cert cu el a$a c% m-am culcat $i am avut ni$te vi!e ngro1itoare. 3i!e1i4 )pu!e '%iatul. A#e!ea 1i!e vampirul. (ar uneori mi #ore!c !% nu &i !pu! a$a.

Pentru c% nicio#at% ca muritor n-am avut a!t&el #e vi!e at"t #e lungi $i #e limpe1i; $i nici a!emenea co$maruri nc"lcite. 8a nceput vi!ele ace!tea m% a'!or'eau at"t #e mult nc"t m% luptam #in r%!puteri !% m% tre1e!c $i m% g"n#eam la ele *um%tate #in noapte; ameit #e ele a#e!ea c%utam !% le pricep. n multe privine erau la &el #e eva1ive ca cele ale muritorilor. (e e0emplu l-am vi!at pe &ratele meu care era l"ng% mine ntr-un !ta#iu ntre via% $i moarte $i-mi cerea a*utorul. A#e!ea o vi!am pe 2a'ette $i tot a#e!ea - aproape ntot#eauna ap%rea n vi!ele mele un pu!tiu imen! acel pu!tiu al nopii pe care l v%1u!em c"n# &u!e!em 'le!temat #e 2a'ette cum i-am !pu!. Era ca $i cum toate !iluetele ar &i mer! $i ar &i vor'it n c%minul pu!tiit al !u&letului meu 'le!temat. Nu-mi aminte!c ce-am vi!at n 1iua aceea poate pentru c%-mi a#uc aminte prea 'ine ce am #i!cutat cu 8e!tat !eara urm%toare. 3%# c% a$tepi cu ner%'#are !% a&li. P%i a$a cum i-am mai !pu! 8e!tat m-a uluit cu noul lui calm cu atenia lui. (ar c"n# m-am tre1it n !eara aceea nu mai era la &el nu la nceput. n !alon erau &emei. C"teva lum"n%ri erau mpr%$tiate pe m%!u% $i pe 'u&etul !culptat iar 8e!tat o inea pe #up% umeri pe una #in &emei $i o !%ruta. Ea era &oarte 'eat% $i &oarte &rumoa!% o p%pu$% #e &emeie ameit% al c%rei p%r c%#ea u$or pe umerii goi $i pe !"nii parial #e1velii. Cealalt% &emeie !t%tea la ma!% '"n# #intr-un pa,ar #e vin. Am v%1ut c% m"nca!er% toi trei ?8e!tat pre&%c"n#u-!e... ai &i !urprin! #ac% ai au1i c% oamenii nu o'!erv% c% un vampir #oar !e pre&ace c% m%n"nc%@ $i &emeia #e la ma!% era plicti!it%. Toate ace!tea m-au &%cut !% m% nelini$te!c. Nu $tiam ce avea #e g"n# 8e!tat. (ac% intram n camer% &emeia $i-ar &i n#reptat atenia a!upra mea. 5i nu-mi puteam nc,ipui ce !-ar mai &i nt"mplat #up% aceea #oar c% 8e!tat inteniona !% le uci#em pe am"n#ou%. Cea #e pe canapea #e l"ng% el l tac,in% #e*a n leg%tur% cu !%rut%rile lui cu r%ceala $i lip!a #orinei &a% #e ea. Iar &emeia #e la ma!% urm%rea totul cu ni$te oc,i negri mig#alai care p%reau plini #e !ati!&acie; c"n# 8e!tat !-a ri#icat $i !-a #u! l"ng% ea ating"n#u-l 'raele goale !-a nve!elit. Aplec"n#u-!e !% o !%rute m-a 1%rit prin #e!c,i1%tura u$ii. /-a &i0at o clip% #up% care a continuat !% #i!cute cu

&emeile. )-a aplecat $i a !u&lat n c"teva lum"n%ri #e pe ma!%. =E prea ntuneric> a 1i! &emeia #e pe canapea. =8a!%-ne n pace> a !pu! cealalt%. 8e!tat !-a a$e1at $i i-a &%cut !emn !% !e a$e1e la el n 'rae. Iar ea a &%cut-o petrec"n#u-$i 'raul !t"ng pe #up% g"tul lui $i cu m"na #reapt% #"n#u-l pe !pate p%rul 'lon#. =Ai o piele rece ca g,eaa> a !pu! ea n&ior"n#u-!e u$or. =Nu ntot#eauna> a 1i! 8e!tat $i $i-a a!cun! &aa n g"tul ei. .rm%ream totul &a!cinat. 8e!tat era &oarte #e$tept $i cru# #ar nu mi-am #at !eama c"t #e #e$tept era #ec"t atunci c"n# l-am v%1ut n&ig"n#u-$i #inii n carnea ei ap%!"n#u-l g"tul cu #egetul mare $i !tr"ng"n#-o cu cel%lalt 'ra at"t #e tare nc"t a '%ut pe !%turate &%r% ca cealalt% !%-$i #ea !eama #e ceva. =Prietena ta nu re1i!t% vinului> a 1i! el ri#ic"n#u-!e #e pe !caun $i l%!"n#-o pe &emeia &%r% cuno$tin% acolo cu 'raele ncruci$ate !u' o'ra1 pe ma!%. =E o

proa!t%> a !pu! cealalt% care !e #u!e!e la &erea!tr% $i privea luminile. Pe atunci Ne: +rlean! era un ora$ cu cl%#iri *oa!e cum pro'a'il c% $tii. 5i n a!emenea nopi !enine ca aceea &elinarele #e pe !tr%1i !e ve#eau &oarte &rumo! #e la &ere!trele nalte ale noului ,otel !paniol; $i !telele p%reau &oarte aproape pe atunci #ea!upra acelor lumini !la'e a$a cum par c"n# te a&li pe mare. =Pot !%-i nc%l1e!c pielea aia rece mai 'ine #ec"t ea.> )-a ntor! !pre 8e!tat $i tre'uie !% m%rturi!e!c c% am r%!u&lat u$urat #"n#u-mi !eama c% el avea !% !e ocupe $i #e ea. (ar el nu !e g"n#ea la ceva at"t #e !implu. =Cre1i-> a ntre'at-o el lu"n#-o #e m"n% iar ea a e0clamat7 =E$ti cal#.> )"ngele l nc%l1i!e (a acum. (up% aceea !e uit% la '%iat $i 1"m'i. !pu!e '%iatul. un vampir e la &el #e cal# ca tine

1i!e vampirul. (up% ce uci#e

(eci cum i !puneam... 8e!tat i inea m"na ntr-a lui 1ic"n#u-l c% cealalt% l nc%l1i!e. C,ipul i era m'u*orat 'inenele! &oarte !c,im'at. A tra!-o mai aproape $i ea l-a !%rutat. Remarc"n# printre ,o,otele #e r"! c% era un a#ev%rat cuptor #e pa!iune. =A, #ar preul e &oarte mare> i-a 1i! el pre&%c"n#u-!e tri!t. =(r%gua ta prieten%...> A ri#icat #in umeri. =Am epui1ato.> )-a #at napoi ca pentru a o invita !% !e apropie #e ma!%. 5i ea a &%cut-o ar'or"n# un aer #e !uperioritate. )-a aplecat !% !e uite la prietena ei #ar $ia pier#ut intere!ul - p"n% c"n# a v%1ut ceva. Era un $ervet pe care c%1u!er% ultimele pic%turi #e !"nge #in rana #e la g"t. 8-a luat c,inuin#u-!e !%-l va#% n ntuneric. =8a!%-i p%rul pe !pate> a 1i! 8e!tat ncet $i ea a aruncat $ervetul in#i&erent% #e!&%c"n#u-$i p%rul a$a nc"t ace!ta i !-a rev%r!at 'lon# $i on#ulat pe !pate. =/oale> a 1i! el =at"t #e moale. /i te nc,ipui a$a ntin!% ntr-un pat #in !atin.> =Ce lucruri mai !pui $i tu4> a 1i! ea $i i-a ntor! !patele n *oac%. =5tii ce &el #e pat-> a ntre'at-o el iar ea a r"! $i a !pu! c% al lui $i nc,ipuia. )-a uitat n !pate n timp ce el nainta $i &%r% !%$i ia m%car o #at% oc,ii #e la ea a mpin! u$or trupul prietenei ei a$a nc"t ace!ta a c%1ut #e pe !caun r%m"n"n# pe po#ea cu oc,ii &i0ai n gol. 9emeia a r%ma! cu gura c%!cat% $i !-a #ep%rtat repe#e #e ca#avru &iin# gata !% r%!toarne o m%!u%. 8um"narea a c%1ut $i !-a !tin!. =)tinge lumina... !tinge lumina> a 1i! 8e!tat ncet $i apoi a prin!-o n 'rae ca pe o molie care !e 1'%tea n&ig"n#u-$i #inii n ea.

8a ce te g"n#eai n timp ce priveai- II ntre'% '%iatul. Ai vrut !%-l

opre$ti a$a cum ai vrut !%-l mpie#ici !%-l omoare pe 9reniere Nu !pu!e vampirul. N-a$ &i putut !%-l opre!c. 5i tre'uie !% nelegi c% $tiam c% uci#e oameni n &iecare noapte. Animalele nu-l #%#eau nici o !ati!&acie. 8a ace!tea apela #oar c"n# toate celelalte ncerc%ri e$uau #ar nicio#at% nu le pre&era. (ac% am !imit vreun pic #e mil% pentru &emeile acelea era a!cun!% a#"nc n propria-mi tul'urare. nc% mai !imeam n piept '%t%ile inimii legate #e #u'la mea natur%. Eram &urio! c% 8e!tat n!cena!e totul pentru mine a$tept"n# !% m% tre1e!c ca !% le uci#% pe cele #ou% &emei $i m-am ntre'at #in nou #ac% a$ &i putut !% m% #e!prin# #e el !imin# ura $i propria mea !l%'iciune mai mult ca oric"n#. ntre timp el le-a a$e1at &rumoa!ele ca#avre la ma!% $i !-a apucat !% aprin#% toate lum"n%rile p"n% c"n# nc%perea era luminat% ca pentru o nunt%. =Intr% 8oui!> a !pu! el. =Dia$ &i a#u! o partener% #ar $tiu c%-i place !% i le alegi !ingur. P%cat c% /a#emoi!elle 9reniere pre&er% !% a1v"rle cu l%mpi aprin!e. A!ta &ace c% petrecerea !% l"nce1ea!c% nu cre1i- /ai ale! c"n# te a&li ntr-un ,otel.> A a$e1at-o pe &ata cea 'lon#% n a$a &el nc"t capul !%-l ca#% ntr-o parte pe #ama!cul n care era m'r%cat% !petea1a !caunului iar cea cu p%rul mai nc,i! la culoare !t%tea cu '%r'ia lipit% #e piept c,iar #ea!upra !"nilor; acea!ta !e al'i!e $i tr%!%turile c,ipului ei p%reau #e*a rigi#e #e parc% ar &i &%cut parte #intre acele &emei a c%ror &rumu!ee e creat% #e &ocul per!onalit%ii. (ar cealalt% p%rea !% #oarm% $i nici m%car nu eram !igur c% muri!e. 8e!tat &%cu!e #ou% r%ni una pe g"t $i una #ea!upra !"nului !t"ng $i !"ngele curgea nc% #in am"n#ou%. Apoi i-a ri#icat nc,eietura m"inii $i #up% ce i-a t%iat-o cu un cuit a umplut #ou% pa,are $i m-a invitat !% iau loc. + !% te p%r%!e!c> i-am 1i! eu ime#iat. =3oiam !%-i !pun a!ta.> ce

2%nuiam> a r%!pun! el re1em"n#u-!e #e !petea1% =$i mai '%nuiam #e a!emenea c% o !% &aci un anun pompo! c% o !%-mi !pui ce mon!tru criminal vulgar !unt.>

Nu te *u#ec n nici un &el. Nu m% intere!e1i n pre1ent nu m% intere!ea1% #ec"t propria mea &ire $i am a*un! !% cre# c% nu e ca1ul !% m% a$tept !%-mi !pui a#ev%rul n leg%tur% cu a!ta. Tu &olo!e$ti cuno$tinele pentru puterea per!onal%> i-am !pu! eu $i '%nuie!c c% a$a cum &ac muli oameni c"n# !pun a!t&el #e lucruri nu m% uitam la el ci mi a!cultam propriile cuvinte. (ar apoi i-am v%1ut c,ipul #in nou ca atunci c"n# !pu!e!e c% aveam !% !t%m #e vor'%. /% a!culta. (eo#at% n-am mai $tiut ce !% !pun. )imeam #i!tana #intre noi la &el #e #urero! ca ntot#eauna. =(e ce ai #evenit vampir-> l-am ntre'at eu 'ru!c. =5i #e ce vampirul care e$tiR%1'un%tor $i 'ucuro! !% iei vieile oamenilor c,iar $i atunci c"n# nu ai nevoie. 9ata a!ta... #e ce ai omor"t-o c"n# una ar &i &o!t #e a*un!- 5i #e ce ai n!p%im"ntat-o at"t nainte !-o uci1i- 5i #e ce ai a$e1at-o n acea po1iie grote!c% #e parc% ai i!piti 1eii !% te lovea!c% pentru 'la!&emia ta-> Toate ace!tea le a!culta &%r% !% !pun% nimic $i n timpul pau1ei care a urmat mam !imit #in nou ncurcat. +c,ii lui 8e!tat erau mari $i g"n#itori; i mai v%1u!em a!t&el #ar nu-mi aminteam c"n# cu !iguran% nu c"n# vor'i!e cu mine.

Ce cre1i c% e un vampir-> m-a ntre'at cu un gla! !incer. Nu pretin# c% a$ $ti. Tu pretin1i a!ta. Ce e!te-> l-am ntre'at #ar el n-a r%!pun! nimic ca $i cum ar &i !imit lip!a #e !inceritate !&i#area. /% privea nemi$cat iar eu am !pu!7 =5tiu c% #up% ce o !% te p%r%!e!c o !% ncerc !% a&lu. + !% c%l%tore!c prin toat% lumea #ac% va &i nevoie ca !% g%!e!c ali vampiri. 5tiu c% tre'uie !% e0i!te; nu-mi #au !eama #e ce n-ar e0i!ta n num%r mare. 5i !unt convin! c% voi g%!i vampiri care vor avea mai multe n comun cu mine #ec"t avem noi #oi. 3ampiri care neleg cunoa$terea la &el ca mine $i care $i-au &olo!it natura !uperioar% #e vampiri ca !% a&le !ecrete la care tu nici m%car nu vi!e1i. (ac% nu mi-ai !pu! tot o !% a&lu !ingur !au #e la ei c"n# o !%-l g%!e!c.> A cl%tinat #in cap. =8oui!4> a !pu!. =Tu e$ti n#r%go!tit #e natura ta uman%4 Caui &antome ale propriului t%u eu. 9reniere !ora lui... a!tea !unt imagini a ceea ce ai &o!t $i nc% t"n*e$ti !% mai &ii. n i#ila ta cu viaa #e muritor e$ti mort pentru natura ta #e vampir4> Am o'iectat ime#iat. =Natura #e vampir a &o!t cea mai mare aventur% a vieii mele; tot ce !-a nt"mplat nainte e ca n cea% neclar; am trecut prin viaa #e muritor ca un or' care or'ec%ie #e la un o'iect !oli# la altul. A'ia c"n# am #evenit vampir am re!pectat pentru prima oar% tot ce n!eamn% viaa. P"n% atunci nu v%1u!em nici o &iin% omenea!c% vie pul!"n#; n-am $tiut ce e viaa #ec"t c"n# acea!ta a "$nit ca un $uvoi pe 'u1ele $i m"inile mele4> /-am tre1it uit"n#u-m% la cele #ou% &emei cea 'runet% c%p%ta!e o nuan% al'%!truie ngro1itoare. 2lon#a re!pira. =Nu e moart%4> i-am !pu! eu #eo#at%. 5tiu. 8a!-o n pace> a 1i! el $i ri#ic"n#u-l nc,eietura m"inii i-a &%cut o alt% cre!t%tur% l"ng% cealalt% care !e cicatri1a $i $i-a umplut pa,arul. =Tot ce !pui are !en!> mi-a 1i! el apoi !or'in# #in pa,ar. =E$ti inteligent. Eu n-am &o!t nicio#at%. Tot ce-am nv%at am prin! a!cult"n#u-l pe alii nu #in c%ri. N-am mer! la $coal% c"t ar &i tre'uit. (ar nu !unt pro!t $i tre'uie !% m% a!culi pentru c% e$ti n pericol. Nu-i cuno$ti natura #e vampir. E$ti ca un a#ult care privin# napoi !pre copil%rie $i #% !eama c% n-a apreciat-o nicio#at%. Nu poi ca '%r'at !% te ntorci la gr%#ini% ca !% te *oci $i !% ceri #rago!te $i gri*% numai pentru c% acum le cuno$ti valoarea. A!ta !e nt"mpl% cu tine $i cu natura muritorilor. Ai renunat la ea. Nu te mai uii =printrun geam po!omor"t>. (ar nici nu poi !% ve1i lumea c%l#urii umane cu noii t%i oc,i.> 5tiu prea 'ine4> am !pu! eu. =(ar ce e natura a!ta a noa!tr%- (ac% pot !% tr%ie!c #in !"ngele animalelor #e ce !% n-o &ac n loc !% a#uc ne&ericire $i moarte oamenilor-> i a#uce &ericire-> m-a ntre'at el. =Coin%re$ti prin noapte ,r%nin#u-te

cu $o'olani ca un !%r%ntoc $i pe urm% #ai t"rcoale &ere!trei lui 2a'ette plin #e gri*% $i totu$i neputincio! la &el ca 1eia care l privea pe En#Gmion noaptea n !omn neput"n# !%-l ai'%. 5i c,iar #ac% ai putea !-o ii n 'rae $i ea !% !e uite la tine &%r% groa1% $i #e1gu!t ce-ai &ace- Ai urm%ri-o c"iva ani !curi cum n#ur% &iecare cea! al vieii #e muritoare p"n% c"n# va muri !u' oc,ii t%i- A!ta i a#uce &ericire- E o ne'unie 8oui!. E 1a#arnic. Ceea ce te

a$teapt% cu a#ev%rat e natura #e vampir a#ic% uci#erea. C%ci i garante1 c% #ac% ai ie$i pe !tra#% n noaptea a!ta $i ai ataca o &emeie la &el #e 'ogat% $i &rumoa!% ca 2a'ette !ug"n#u-l !"ngele p"n% i !-ar pr%'u$i la picioare n-ai mai #ori at"t #e mult !%-l ve1i pro&ilul n lumina lum"n%rii $i nici n-ai mai a!culta la &erea!tr% !unetul vocii ei. Ai &i umplut 8oui! a$a cum e$ti menit !% &ii cu toat% viaa pe care ai putea-o !uporta; $i #up% aceea i-ar &i &oame #e acela$i lucru iar $i iar. Ro$ul #in pa,arul %!ta ar &i la &el #e ro$u; tran#a&irii #e pe tapet ar &i la &el #e #elicat #e!enai. 5i ai ve#ea luna la &el ca $i &lac%ra lum"n%rii. 5i cu aceea$i !en!i'ilitate a ta ai ve#ea moartea n toat% !plen#oarea ei $i viaa a$a cum e cuno!cut% #oar n pragul morii. Nu nelegi 8oui!- Tu !ingur #intre toate &iinele poi !% ve1i moartea a!t&el $i !% r%m"i nepe#ep!it. Tu... !ingur... !u' luna care r%!are... poi !% love$ti ca m"na (omnului4> )-a l%!at pe !pate $i $i-a golit pa,arul n timp ce !e uita la &emeia incon$tient%. Pieptul ace!teia tre!%lta iar !pr"ncenele i !e ncruntau #e parc% ar &i &o!t gata !% !e tre1ea!c%. .n geam%t i !c%p% #e pe 'u1e. Nu-mi mai vor'i!e nicio#at% a$a $i nici nu-l cre1u!em n !tare !% o &ac%. =3ampirii !unt uciga$i> a !pu! el apoi. =3iet%i #e pra#% ai c%ror oc,i atotv%1%tori !unt menii !% le o&ere #eta$are. Capacitatea #e a ve#ea o via% omenea!c% n totalitatea ei nu cu o p%rere #e r%u !entimental% ci cu !ati!&acia tul'ur%toare #e a &i cap%tul acelei viei #e a-i a#uce contri'uia la planul #ivin.> A$a ve1i tu lucrurile4> am prote!tat eu. 9ata a gemut #in nou; c,ipul i era &oarte al'. $i rotea capul ntr-o parte $i n alta pe !p%tarul !caunului. A$a !tau lucrurile> mi-a !pu! el. =3or'e$ti #e g%!irea altor vampiri4 3ampirii !unt uciga$i4 N-au nevoie #e tine !au #e !en!i'ilitatea ta4 +r !% te va#% ap%r"n# cu mult nainte !%-l ve1i tu pe ei $i or !%-i #e!copere !l%'iciunea; nencre1"n#u-!e n tine vor c%uta !% te omoare. Ar c%uta !% te omoare c,iar $i #ac% ai &i ca mine pentru c% ei !unt viet%i #e pra#%

!inguratice care nu caut% tov%r%$ie mai mult #ec"t tigrii #in *ungl%. )unt gelo$i pe !ecretul $i pe teritoriul lor; iar #ac% o !% g%!e$ti mai muli la un loc !% $tii c% e #oar pentru !iguran% $i unii !unt !clavii altora a$a cum e$ti tu pentru mine.> Nu !unt !clavul t%u> i-am !pu! eu #ar c,iar n clipa n care vor'eam mi-am #at !eama c% tot timpul &u!e!em !clavul lui. A$a cre$te num%rul vampirilor... prin !clavie. Cum alt&el-> a ntre'at el #up% care a luat #in nou m"na &etei $i acea!ta a !co! un ip%t n clipa n care cuitul a t%iat. A #e!c,i! oc,ii ncet n timp ce el i inea nc,eietura #ea!upra pa,arului. A clipit #e c"teva ori c,inuin#u-!e !% in% oc,ii #e!c,i$i. Parc% un v%l i acoperea privirea. =E$ti o'o!it% nu-> a ntre'at-o el iar ea l privea ca $i cum nu l-ar &i v%1ut. =+'o!it%4> a 1i! el aplec"n#u-!e $i privin#-o n oc,i. =3rei !% #ormi.> =(a...> a gemut ea !tin!. El a luat-o atunci n 'rae $i a #u!-o n #ormitor. )icriele noa!tre !e a&lau pe covor l"ng% perete; patul avea un 'al#ac,in #in cati&ea. 8e!tat n-a a$e1at-o n!% pe pat ci n !icriul lui. =Ce &aci-> l-am ntre'at eu #in prag. 9ata privea n *ur ca un copil !periat. =Nu...>

gemea ea. Apoi c"n# el a nc,i! capacul ipe n interiorul !icriului. (e ce &aci a!ta

a nceput !% ipe $i a continuat !%

8e!tat-> l-am ntre'at eu.

mi place !-o &ac> a 1i! el. =mi place &oarte mult>. )-a uitat la mine. =Nu 1ic c% tre'uie !%-i plac% $i ie. Concentrea1%-i gu!turile #e e!tet a!upra altor lucruri mai pure. .ci#e repe#e #ac% vrei #ar &%-o4 nva% c% e$ti un uciga$4 A,4> a e0clamat el ri#ic"n# 'raele #e1gu!tat. 9ata nceta!e !% mai ipe. Atunci el a tra! un !caun cu picioarele cur'ate l"ng% !icriu $i a$e1"n#u!e picior pe!te picior $i-a aintit privirea a!upra capacului. )icriul lui era vop!it n negru l%cuit nu o cutie #reptung,iular% !impl% ca acelea #in 1iua #e a1i #ar ngu!tat la am'ele capete $i mai lat n partea n care mortul !e pre!upune a !ta cu 'raele ncruci$ate pe piept. )ugera &orma unui corp omene!c. )-a #e!c,i! $i &ata !-a ri#icat n capul oa!elor uluit% cu oc,ii mari iar 'u1ele vineii i tremurau. =ntin#e-te iu'ito4> i-a !pu! el mping"n#o la loc iar ea !-a ntin! aproape i!teric% privin#u-l &i0. =E$ti moart% iu'ito> i-a 1i! el $i ea a nceput !% ipe r%!ucin#u-!e cu #i!perare n !icriu ca un pe$te

ca $i cum ar &i putut !% !cape prin p%rile !au prin &un#ul co$ciugului. =E un co$ciug un co$ciug4> !trig% ea. =8a!%-m% !% ie!.> (ar p"n% la urm% toi tre'uie !% a*ungem n co$ciug> i-a !pu! el. =)tai lini$tit% iu'ito. <!ta e !icriul t%u. /a*oritatea #intre noi nu a*ungem !% $tim cum e. Tu $tii4> i-a mai !pu! el. Nu-mi #%#eam !eama #ac% ea a!culta !au nu !au #ac% !e agita numai. (ar m-a v%1ut n prag $i atunci !-a potolit uit"n#u!e c"n# la 8e!tat c"n# la mine. =A*ut%-m%4> mi-a !pu! ea atunci. 8e!tat !-a uitat la mine. =/% a$teptam !% !imi lucrurile a!tea in!tinctiv ca mine> mi-a !pu! el. =C"n# i-am #at prima victim% am cre1ut c% o !% i !e #e!c,i#% apetitul pentru alta $i alta c% o !% te repe1i la &iecare via% omenea!c% ca la o cea$c% plin% a$a cum am &%cut eu. (ar tu n-ai &%cut-o. 5i tot timpul %!ta '%nuie!c c% m-am a'inut !% te corecte1 pentru c% erai mai 'un !la'. Te ve#eam *uc"n#u-te #e-a um'r% prin noapte privin# ploaia $i-mi !puneam7 E u$or #e manevrat e !implu. (ar tu e$ti !la' 8oui!. E$ti naiv. 9a% #e vampiri $i acum $i &a% #e oameni. C,e!tia a!ta cu 2a'ette ne-a pu! n pericol pe am"n#oi. (e parc% ai vrea !% &im #i!tru$i am"n#oi.> Nu !uport !% v%# ce &aci> i-am !pu! eu ntorc"n#u-l !patele. )imeam privirea &etei ar1"n#u-mi pielea. A !tat ntin!% tot timpul c"t a vor'it el uit"n#u-!e la mine. 2a !upori4> a 1i! el. =Te-am v%1ut a1i-noapte cu copilul %la. E$ti vampir ca $i mine4> )-a ri#icat $i a venit !pre mine #ar &ata !-a mi$cat #in nou $i el !-a ntor! !% o mping% la loc. =Cre1i c% ar tre'ui !-o &acem vampir- )% ne mp%rim vieile cu ea-> m-a ntre'at el $i ime#iat am !pu!7 =Nu4> (e ce pentru c% nu-l #ec"t o t"r&%-> m-a ntre'at el. =5i nc% al nai'ii #e co!ti!itoare> a a#%ugat. Poate !% mai tr%ia!c%- )au a pier#ut #e*a prea mult !"nge-> Emoionant4> a 1i! el. =Nu mai poate !% tr%ia!c%.> Atunci omoar-o.> Ea a nceput !% ipe. 8e!tat !t%tea nemi$cat. /-am ntor!. El 1"m'ea $i &ata $i a!cun!e!e &aa n !atin !u!pin"n#. $i pier#u!e minile aproape cu

#e!%v"r$ire; pl"ngea $i !e ruga. )e ruga la )&"nta 9ecioar% !% o !alve1e acoperin#u-$i &aa cu m"inile apoi pun"n#u-$i-le n cap m"n*in# p%rul $i !atinul cu !"ngele care i curgea #in nc,eietur%. /-am aplecat #ea!upra !icriului. Era ntr-a#ev%r pe moarte; oc,ii i ar#eau #ar pielea #in *urul lor #eveni!e #e*a al'%!truie $i ea a 1"m'it. =N-o !% m% la$i !% mor nu-> a $optit. =+ !% m% !alve1i.> 8e!tat a venit $i i-a luat nc,eietura m"inii. =(ar e prea

t"r1iu iu'ito> i-a !pu! el. =.it%-te la nc,eietur% la !"n>. Apoi i-a atin! rana #e la g"t. Ea $i-a #u! m"inile la g"t $i a icnit !co"n# un ip%t !trangulat. /am uitat la 8e!tat. Nu pricepeam #e ce &%cea a!ta. 9aa i era la &el #e nete#% cum e a mea acum mai n!u&leit% #in cau1a !"ngelui #ar rece $i lip!it% #e emoie. Nu r"n*ea ca un tic%lo! nici nu !e 'ucura #e !u&erina ei ca $i cum cru1imea l-ar &i ,r%nit ci pur $i !implu o privea. =N-am vrut nicio#at% !% &iu rea> !punea ea pl"ng"n#. =Am &%cut #oar ce a tre'uit !% &ac. N-o !% la$i !% mi !e nt"mple a$a ceva. + !%-mi #ai #rumul. Nu !e poate !% mor a$a nu !e poate4> )u!pin% u!cat $i !tin!. =+ !%-mi #ai #rumul. Tre'uie !% m% #uc la preot. + !%-mi #ai #rumul.> Prietenul meu e preot> a 1i! 8e!tat 1"m'in# #e parc% !-ar &i g"n#it la o glum%. =A!ta e nmorm"ntarea ta !cumpo. Ai &o!t la o petrecere $i ai murit. (ar (umne1eu i-a mai acor#at o $an!% #e a &i iertat%. Nu nelegi- )pune-mi care-i !unt p%catele.> 8a nceput ea a !cuturat #in cap #up% care !-a uitat #in nou la mine cu oc,i rug%tori. E a#ev%rat-> a $optit ea. =E, pre!upun c% nu te c%ie$ti 1i! 8e!tat. =3a tre'ui !% nc,i# capacul4> #raga mea> a

ncetea1% 8e!tat4> i-am !trigat eu. 9ata a nceput !% ipe #in nou $i nu mai !uportam. /-am aplecat !pre ea $i i-am luat m"na. =Nu-mi aminte!c p%catele> a 1i! ea e0act c"n# m% uitam la nc,eietura ei ,ot%r"t !-o uci#. =Nici nu tre'uie !% ncerci. (oar !pune-l lui (umne1eu c%-i pare r%u> i-am 1i! eu. =Pe urm% o !% mori $i totul o !% !e termine.> Ea !-a ntin! $i a nc,i! oc,ii. /i-am n&ipt #inii n nc,eietura ei $i am nceput !% !ug. )-a mi$cat #oar o #at% ca $i cum ar &i vi!at $i a ro!tit un nume; apoi c"n# am !imut c% inima i a*unge la acea ncetineal% ,ipnotic% m-am #at la o parte ameit 1%p%cit pe moment $i m-am prin! #e tocul u$ii. + ve#eam c% ntr-un vi!. Cu coa#a oc,iului 1%ream lum"n%rile lic%rin#. Ea era complet nemi$cat% $i 8e!tat !t%tea calm l"ng% ea ca un in#ivi# n#oliat. Pe c,ipul lui nu !e citea nimic. =8oui!> mi-a !pu! el. =Nu nelegi- (oar atunci c"n# o !% poi !% &aci a!ta n &iecare noapte a vieii tale o !%-i g%!e$ti lini$tea. Nu e0i!t% alt% !oluie. A!ta n!% n!eamn% totul4> 6la!ul i era aproape tan#ru. Apoi !-a ri#icat $i $i-a a$e1at m"inile pe umerii mei. /-am #u! n !alon &ugin# #e atingerea lui #ar nu ntr-at"t #e ,ot%r"t nc"t !%-l re!ping. =3ino cu mine pe !tr%1i. E t"r1iu. Nai '%ut #e!tul. (%-mi voie !%-i ar%t ce e$ti. B%u4 lart%-m% #ac% am proce#at gre$it #ac% am l%!at prea mult pe !eama naturii. 3ino4> Nu !uport 2ine 8oui! 8e!tat> i-am !pu!. =Di-a i ale! gre$it tovar%$ul.>

#ar nici m%car n-ai ncercat4>

3ampirul t%cu. l !tu#ia pe '%iat. Iar ace!ta uluit nu !pu!e nimic. Era a#ev%rat ce !pu!e!e. Nu '%u!em #e!tul; $i 1gu#uit #in cau1a

&etei

l-am l%!at !% m% !coat% #in ,otel pe !car% #in !pate. +amenii !e

ntorceau #e la !ala #e #an! #e pe !tra#a Con#e $i era aglomeraie. )e #%#eau petreceri la ,oteluri iar &amiliile #e plantatori care veni!er% n ora$ erau numeroa!e $i ne-am !trecurat printre ei ca ntr-un co$mar. Agonia mea era in!uporta'il%. (e c"n# &u!e!em un om normal nu mai !imi!em o a!emenea #urere mintal%. A!ta !e nt"mpla pentru c% toate vor'ele lui 8e!tat n!emnau ceva pentru mine. mi g%!eam lini$tea numai c"n# uci#eam #oar n clipa aceea; $i nu aveam nici o n#oial% c% uci#erea a altceva #ec"t a unei &iine omene$ti nu-mi provoca #ec"t o vag% #orin% nemulumirea care m% a#u!e!e aproape #e oameni !% le o'!erv vieile prin geam. Nu eram vampir. 5i n #urerea mea m% ntre'am iraional ca un copil7 N-a$ putea !% m% ntorc #e un#e am plecat- N-a$ putea !% &iu un om #in nou- C,iar $i atunci c"n# !"ngele acelei &ee era cal# n mine $i !imeam acea tul'urare $i &or% &i1ic% mi puneam ntre'area a!ta. C,ipurile oamenilor treceau pe l"ng% mine ca ni$te &l%c%ri #e lum"n%ri care #an!au noaptea pe valuri ntunecate. /% cu&un#am n ntuneric. /% !%tura!em !% t"n*e!c. /% nv"rteam pe !tra#% $i m% uitam la !tele g"n#in#u-m%7 (a e a#ev%rat. 5tiu c% ceea ce !pune e a#ev%rat c% atunci c"n# uci# nu mai t"n*e!c; nu !uport a#ev%rul %!ta nu-l !uport. (eo#at% a urmat unul #in acele momente minunate. )tra#a era nv%luit% n t%cere. Ne n#ep%rta!em #e partea principal% a vec,iului ora$ $i ne a&lam l"ng% ruine. Nu !e ve#ea nici o lumin% #oar un &oc ntr-o &erea!tr% $i nu !e au1eau #ec"t ni$te r"!ete n #ep%rtare. Acolo n!% nu era nimeni. Nu era nimeni l"ng% noi. Am !imit #eo#at% 'ri1a #in!pre &luviu aerul &ier'inte al nopii ri#ic"n#u-!e $i pe 8e!tat l"ng% mine at"t #e nemi$cat nc"t p%rea o !tan% #e piatr%. Pe #ea!upra $irului lung $i *o! #e acoperi$uri !e 1%reau &ormele ma!ive ale !te*arilor care !e leg%nau $i !coteau o mulime #e !unete !u' !telele apropiate. Pe moment #urerea a #i!p%rut; 1%p%ceala la &el. Am nc,i! oc,ii $i am au1it v"ntul $i apa &luviului care curgea cu repe1iciune. Era #e a*un! pentru un !ingur moment. 5tiam c% n-o !% #ure1e c% va #i!p%rea a!emeni unui lucru !mul! #in 'raele mele $i c% eu m% voi #uce mai !ingur $i #i!perat #ec"t orice alt% &%ptur% #e pe p%m"nt !%-l a#uc napoi. Apoi o voce #e l"ng% mine a r%!unat a#"nc n !unetul nopii ca o '%taie #e to'% c"n# momentul a luat !&"r$it !pun"n#7 =9% ce-i #ictea1% &irea.> 5i momentul a #i!p%rut. Am r%ma! cu &ata #in !alonul #e la ,otel ameit $i #i!pu! !% accept orice !uge!tie. Am ncuviinat $i 8e!tat a &%cut la &el. =(urerea e ngro1itoare> a 1i! el. =+ !imi ca nimeni altul pentru c% e$ti vampir. Nu vrei !% continue-> Nu> i-am r%!pun!. =+ !% m% !imt a$a cum m-am !imit cu ea ea $i lip!it #e greutate prin! ca ntr-un #an!.> A!ta $i c,iar mai mult>. /i-a !tr"n! m"na. =Nu &ugi /-a con#u! repe#e pe !tra#% legat #e

vino cu mine.>

ntorc"n#u-!e #e &iecare #at% c"n#

e1itam ntin1"n#u-mi m"na cu un 1"m'et pe 'u1e iar pre1ena lui mi !e p%rea la &el #e minunat% ca n !eara c"n# a ap%rut n viaa mea #e muritor $i mi-a !pu! c% vom &i vampiri. =R%ul e un punct #e ve#ere> a $optit el acum. =)untem nemuritori. 5i ne a$teapt% &e!tinuri 'ogate pe care con$tiina nu le poate aprecia $i pe care muritorii nu le pot cunoa$te &%r% regret. (umne1eu uci#e $i la &el vom &ace $i noi; El i ia n egal% m%!ur% pe 'ogai $i pe !%raci $i

la &el o !% &acem $i noi; pentru c% nu mai e0i!t% &%pturi ca noi pe p%m"nt nimeni nu !eam%n% cu El mai mult #ec"t noi ngeri negri nengr%#ii n limitele ur"t miro!itoare ale ia#ului ci colin#"n# pe p%m"ntul 8ui $i n toate regatele ace!tuia. 3reau un copil n !eara a!ta. )unt ca o mam%... vreau un copil4> Ar &i tre'uit !% $tiu ce voia !% !pun%. N-am $tiut. /% &ermeca!e m% vr%*i!e. Proce#a ca atunci c"n# &u!e!em muritor; m% g,i#a. =(urerea ta va lua !&"r$it> a 1i! el. Am a*un! pe o !tra#% cu &ere!tre luminate. Era o 1on% #e pen!iuni pentru marinari $i pe!cari. Am intrat pe o u$% ngu!t% $i apoi #up% ce am a*un! pe un cori#or #in piatr% un#e mi au1eam r%!u&larea ca o a#iere #e v"nt el !-a &uri$at pe l"ng% perete p"n% c"n# um'ra lui a "$nit n lumina unei u$i al%turi #e cea a altui '%r'at $i am"n#oi !t%teau cu capetele plecate $oaptele lor !em%n"n# cu &o$netul unor &run1e u!cate. =Ce e!te-> l-am ntre'at eu c"n# !-a ntor! tem"n#u-m% #eo#at% c% entu1ia!mul avea !% m% p%r%!ea!c%. Am rev%1ut acel pei!a* #e co$mar pe care-l v%1u!em c"n# am !tat #e vor'% cu 2a'ette; !imeam &rigul !ingur%t%ii $i al vinov%iei. =E acolo4> a 1i! el. =R%nita. 9etia ta.> Ce tot !pui #e!pre ce vor'e$ti->

Ai !alvat-o> a $optit el. =5tiam eu. Ai l%!at geamul #e!c,i! $i oamenii care au trecut pe !tra#% au a#u!-o aici.> Copilul. 9etia4> am ng%imat eu #ar el m% tr%gea #e*a n nc%pere $i ne-am oprit n cap%tul unui $ir lung #e paturi #in lemn n &iecare a&l"n#u!e c"te un copil !u' o p%tur% al'% ngu!t% iar n cel%lalt cap%t un#e o in&irmier% !t%tea aplecat% a!upra unui 'irou mic ar#ea o lum"nare. Am pornit pe culoarul #intre $irurile #e paturi. =Copii n&ometai or&ani> a 1i! el. =Copii 'olnavi $i cu &e'r%.> /-am oprit. Am v%1ut-o pe &eti% n pat. Apoi '%r'atul a venit $i a nceput !% vor'ea!c% n $oapt% cu 8e!tat; c"t% gri*% pentru micuii care #ormeau. Cineva pl"ngea ntr-o alt% camer%. In&irmiera !-a ri#icat $i a plecat gr%'it%. (octorul !-a aplecat $i a n&%$urat copilul n p%tur%. 8e!tat !co!e!e 'ani #in 'u1unar $i i-a pu! pe pat. (octorul 1icea c% !e 'ucura &oarte mult c% veni!em #up% ea c% ma*oritatea copiilor #e acolo erau or&ani; veneau cu vapoarele unii #intre ei &iin# prea mici ca !% poat% !pune care ca#avru era al mamei. Cre#ea c% 8e!tat era tat%l &etiei.

Pe!te c"teva clipe 8e!tat alerga pe !tr%1i cu ea p%tura al'% contra!t"n# cu ,aina $i pelerina lui negre; n ciu#a ve#erii mele &oarte 'une n timp ce &ugeam #up% el mi !e p%rea uneori c% p%tura plutea n ntuneric &%r% !% o in% nimeni o &orm% mi$c%toare c%l%torin# pe aripile v"ntului ca o &run1% ri#icat% n picioare $i mpin!% pe o alee ncerc"n# n tot ace!t timp !% !e nale. 8-am prin! #in urm% c"n# ne-am apropiat #e &elinarele #e l"ng% Place #EArme!. 9etia 1%cea pali#% pe um%rul lui cu o'ra*ii nc% plini ca ni$te prune #e$i era !upt% $i pe moarte. A #e!c,i! oc,ii !au mai #egra'% pleoapele i !-au ri#icat $i !u' genele lungi $i on#ulate am 1%rit o lic%rire al'icioa!%. =8e!tat ce &aci- .n#e o #uci-> l-am ntre'at eu. (ar $tiam prea 'ine. )e n#repta !pre ,otel av"n# #e g"n# !% o #uc% n camera noa!tr%.

Ca#avrele erau e0act cum le l%!a!er%m unul ntin! n co$ciug ca $i cum un anga*at #e la pompe &une're !-ar &i ocupat #e*a #e el iar cel%lalt pe !caun la ma!%. 8e!tat a trecut repe#e pe l"ng% ele ca $i cum nici nu le-ar &i v%1ut n timp ce eu l priveam &a!cinat. 8um"n%rile ar!e!er% toate !ingura lumin% &iin# acum cea a lunii $i a &elinarelor #e pe !tra#%. i ve#eam pro&ilul ng,eat $i !tr%lucitor c"n# a$e1a &etia pe pern%. =3ino 8oui! nu te-ai ,r%nit #e!tul $tiu a!ta> mi-a !pu! el cu aceea$i voce calm% $i conving%toare pe care o &olo!i!e cu pricepere toat% !eara mi inea m"na ntr-a lui care era cal#% $i puternic%. =.it%-te la ea 8oui! c"t #e #olo&an% $i #ulce pare #e parc% nici moartea nu-l poate r%pi pro!peimea; #orina #e a tr%i e prea puternic%4 Ar putea !% &ac% o !culptur% #in 'u1ele ei mici $i #in m"inile rotun#e #ar n-o poate !tinge4 A#u-i aminte cum ai #orit-o c"n# ai v%1ut-o n camera aia.> l-am re1i!tat. Nu voiam !-o omor. Nu vru!e!em !-o &ac nici cu o !ear% n urm%. Apoi #eo#at% mi-am amintit #ou% lucruri contra#ictorii $i am !imit c% o !&"$iere #ureroa!%; mi-am amintit '%t%ile puternice ale inimii ei contopite cu cele ale inimii mele $i t"n*eam #up% ele t"n*eam at"t #e mult nc"t i-am ntor! !patele $i a$ &i &ugit #in camer% #ac% 8e!tat nu m-ar &i inut 1#rav%n; $i mi-am mai amintit #e c,ipul mamei ei $i #e clipa aceea #e groa1% c"n# #%#u!em #rumul &etiei $i el intra!e n nc%pere. (ar acum nu-$i '%tea *oc #e mine; m% 1%p%cea. =+ vrei 8oui!. nelege c% #up% ce o !-o ai o !% poi avea pe oricine #ore$ti. Ai vrut-o $i a!ear% #ar te-ai l%!at cople$it #e !l%'iciune $i #e aceea nu e moart%.> )imeam c% tot ce !punea era a#ev%rat. )imeam #in nou acel e0ta1 #e a &i unit cu ea #e a-l !imi inimioara '%t"n# ncontinuu. =E prea puternic% pentru mine... inima ei nu vrea !% ce#e1e>. Iam !pu! eu. =E c,iar at"t #e puternic%-> a ntre'at el 1"m'in# $i m-a tra! mai aproape =la-o 8oui! $tiu c-o vrei.> 5i o voiam. /-am apropiat #e pat $i #oar am privit-o. Pieptul a'ia i !e mi$ca $i o m"nu% i era ncurcat% prin p%rul lung $i auriu. Nu !uportam !% m% mai uit la ea #orin# !% nu moar% $i n acela$i

timp #orin#-o; cu c"t o priveam mai mult cu at"t i puteam gu!ta pielea mi !imeam 'raul !trecurat pe !u' ea tr%g"n#-o !pre mine ating"n#u-l g"tul moale. /oale moale a$a era at"t #e moale. ncercam !%-mi !pun c% era mai 'ine pentru ea #ac% murea - alt&el ce !-ar &i ale! #e ea- - #ar ace!tea erau g"n#uri mincinoa!e. + voiam4 A$a c% am luat-o n 'rae $i am inut-o cu o'ra1ul ncin! lipit #e al meu cu p%rul c%1"n#u-l pe!te nc,eieturile mele $i ating"n#u-mi u$or genele par&umul #ulce al unui copil puternic $i pul!"n# n ciu#a 'olii $i a morii. A gemut !-a mi$cat u$or n !omn $i a!ta a &o!t mai mult #ec"t puteam n#ura. Tre'uia !-o uci# nainte !% !e tre1ea!c% $i !%-$i #ea !eama. /i-am n&ipt #inii n g"tul ei $i l-am au1it pe 8e!tat !pun"n#umi cu un gla! ciu#at7 =(oar o ran% mic%. E un g"t mic.> 5i eu l-am a!cultat. N-o !%-i !pun iar%$i cum a &o!t ci #oar c% m-a captivat e0act ca prima #at% a$a cum e ntot#eauna c"n# uci1i c,iar mai mult alt&el nc"t genunc,ii mi-au ce#at $i pe *um%tate ntin! n pat !ugeam !imin#u-l '%t%ile inimii care nu voiau !% ncetinea!c% $i !% !e oprea!c%. 5i #intr-o #at% n timp ce eu continuam in!tinctul #in mine a$tept"n# a$tept"n# ncetinirea aceea care n!emna moarte 8e!tat m-a tra! 'ru!c #e l"ng% ea. =(ar nu e moart%> am $optit eu. Totul n!% !e termina!e. /o'ila #in camer% a nceput !% !e

#e!lu$ea!c% n ntuneric. Am r%ma! uluit privin#-o prea !l%'it ca !% &ac vreo mi$care leg%n"n#u-mi capul pe t%'lia patului $i ap%!"n# cu m"inile cuvertura #e cati&ea. 8e!tat a ri#icat-o vor'in#u-l ro!tin# un nume. =Clau#ia Clau#ia a!cult%-m% tre1e$te-te Clau#ia.> A !co!-o apoi #in #ormitor #uc"n#-o n !alon $i vor'ea at"t #e ncet nc"t a'ia l au1eam. =E$ti 'olnav% m% au1i- Tre'uie !% &aci ce-i !pun ca !% te &aci 'ine.> Atunci n pau1a care a urmat mi-am venit n &ire. /i-am #at !eama ce &%cea c% $i t%ia!e nc,eietura m"inii $i i-o o&eri!e ca !% 'ea. =A$a !cumpa mea mai mult> i !punea el. =Tre'uie !% 'ei ca !% te &aci 'ine.> 2le!temat !% &ii4> am !trigat $i el m-a privit cu ni$te oc,i ar1%tori. )t%tea pe canapea in"n#-o lipit% #e nc,eietur% l-am v%1ut m"na al'% !tr"ng"n#u-l m"neca $i am o'!ervat c% pieptul lui tre!alt% agitat pentru a trage aer $i nicio#at% nu-l v%1u!em c,ipul at"t #e !c,imono!it. A !co! un geam%t $i i-a $optit #in nou !% continue; c"n# am &%cut o mi$care n prag mia aruncat o privire ucig%toare !pun"n# parc%7 =Te omor4> (e ce 8e!tat-> l-am ntre'at eu n $oapt%. Acum ncerca !% o #ea la o parte #ar ea nu voia. Cu #egetele mpletite pe #up% #egetele $i 'raul lui inea nc,eietura la gur% $i !cotea un !unet ca un m"r"it. =6ata gata4> i-a !pu! el. Era evi#ent c% l #urea. )-a #e!prin! #e ea $i a apucat-o #e umeri cu am'ele m"ini. Ea ncerca #i!perat% !% a*ung% la nc,eietura lui cu #inii #ar nu putea; apoi !-a uitat la el cu cea mai inocent% ne#umerire. El !-a #at

napoi ntin1"n# m"na ca ea !% nu !e mi$te #up% care $i-a pu! o 'ati!t% pe nc,eietur% $i #ep%rt"n#u-!e #e ea !-a #u! !pre cor#onul clopoelului #e care a tra! conin"n# !%-$i in% privirea aintit% a!upra ei. Ce-ai &%cut 8e!tat-> l-am ntre'at. =Ce-ai &%cut-> am repetat eu uit"n#u-m% la ea. )t%tea lini$tit% re&%cut% plin% #e via% &%r% urm% #e paloare !au !l%'iciune cu picioarele ntin!e pe #ama!c iar roc,ia al'% $i !u'ire ca a unui nger i !cotea n evi#en% trupul micu. )e uita la 8e!tat. =Nu eu> i-a !pu! el =nicio#at% #e acum nainte nelegi- (ar o !%-i ar%t ce !% &aci4> C"n# am ncercat !%-l &ac !% !e uite la mine $i !%-mi r%!pun#% la ntre'are m-a lovit at"t #e tare cu 'raul nc"t m-a i1'it #e perete. Cineva a '%tut la u$%. 5tiam ce vrea !% &ac%. Am ncercat #in nou !%-l opre!c #ar !-a ntor! at"t #e repe#e nc"t nici nu l-am v%1ut c"n# m-a lovit. C"n# l-am 1%rit #in nou eram tr"ntit pe !caun $i el #e!c,i#ea u$a. =(a intr% te rog a avut loc un acci#ent> i-a !pu! el '%iatului !clav #up% care nc,i1"n# u$a l-a atacat #in !pate a$a nc"t '%iatul ,a'ar n-a avut ce i !e nt"mpl%. n timp ce ngenunc,ea l"ng% trupul lui '"n# i-a &%cut !emn &etiei care !-a #at *o! #e pe canapea $i !-a a$e1at n genunc,i lu"n# nc,eietura o&erit% $i #"n# repe#e la o parte man$eta c%m%$ii. /ai nt"i a ro! #e parc% ar &i vrut !%-l #evore1e carnea #ar apoi 8e!tat i-a ar%tat ce !% &ac%. )-a #at la o parte l%!"n#u-l ei re!tul urm%rin# cu atenie pieptul '%iatului a$a nc"t atunci c"n# a venit momentul !-a aplecat $i i-a !pu!7 =6ata moare... Nu tre'uie !% mai 'ei #up% ce !e opre$te inima alt&el o !%-i &ie iar%$i r%u $i poi !% mori $i tu. nelegi-> (ar ea !e !%tura!e $i !-a a$e1at l"ng% el !t"n# am"n#oi pe po#ea cu !pin%rile re1emate #e picioarele canapelei. 2%iatul a murit n c"teva !ecun#e. /% !imeam o'o!it $i !c"r'it #e parc% noaptea ar &i #urat o

mie #e ani. /% uitam cum &etia !-a g,emuit l"ng% 8e!tat $i ace!ta a luat-o #up% umeri #e$i privirea in#i&erent% i r%m%!e!e &i0at% a!upra ca#avrului. Apoi !-a uitat la mine. =.n#e e mama-> a ntre'at &etia ncet. Avea o voce egal% cu &rumu!eea ei &i1ic% cri!talin% ca un clopoel #e argint. Era !en1ual%. Ea era !en1ual%. +c,ii i erau la &el #e mari $i limpe1i ca ai lui 2a'ette. nelegi c% a'ia mi #%#ea !eama ce n!emnau toate a!tea. 5tiam ce ar &i putut !% n!emne #ar eram uluit. Apoi 8e!tat !-a ri#icat a luat-o n 'rae $i a venit !pre mine. =E &iica noa!tr%> a 1i! el. =+ !% tr%ie$ti cu noi acum> la 1"m'it #ar oc,ii i erau reci #e parc% totul ar &i &o!t o glum% ori'il%; #up% aceea !-a uitat la mine $i pe c,ipul lui !e citea ,ot%r"re. A mpin!-o !pre mine. /-am tre1it cu ea n 'rae !imin# #in nou c"t #e moale era c"t #e ntin!% i era pielea ca pielea unui &ruct cal# ca ni$te prune nc%l1ite #e ra1ele !oarelui; oc,ii ei mari $i lumino$i m% &i0au cu o curio1itate plin% #e ncre#ere.

=El e 8oui! iar eu !unt 8e!tat> i-a !pu! el l%!"n#u-!e n *o! l"ng% ea. 9etia a privit n *ur $i a !pu! c% era o camer% &rumoa!% &oarte &rumoa!% #ar c% ea voia la mama. El a !co! pieptenele $i a nceput !% i-l treac% prin p%r in"n#uI $uviele ca !% nu o #oar%; p%rul i !e #e!curca #evenin# ca !atinul. Era cel mai &rumo! copil pe care l v%1u!em vreo#at% $i acum ra#ia un &el #e &oc rece caraaeri!tic vampirilor. 3e#eam #e*a c% avea oc,i #e &emeie. Avea !% #evin% al'% $i !la'% ca noi &%r% !%-$i piar#% n!% &orma nelegeam acum ce !pu!e!e 8e!tat #e!pre moarte ce vru!e!e !% !pun% l-am atin! g"tul n locul un#e cele #ou% ori&icii ro$ii mai !"ngerau puin. Am luat 'ati!ta lui 8e!tat #e pe po#ea $i i-am tamponat g"tul. =/ama ta te-a l%!at cu noi. 3rea !% &ii &ericit% a 1i! el cu aceea$i ncre#ere imen!%. 5tie c% putem !% te &acem &oarte &ericit%.> /ai vreau> a !pu! ea ntorc"n#u-!e !pre ca#avrul #e pe po#ea.

Nu nu n !eara a!ta; m"ine !ear%> a 1i! 8e!tat $i !-a #u! !% !coat% &emeia #in !icriul lui. Copilul !-a #at *o! #in 'raele mele $i eu am urmato. )e uita cum 8e!tat a$e1a cele trei ca#avre n pat nvelin#u-le p"n% !u' '%r'ie. =)unt 'olnavi-> a ntre'at ea. (a Clau#ia> a !pu! el. =)unt 'olnavi $i !unt mori. 3e1i tu ei mor c"n# le 'em !"ngele.> )-a #u! apoi $i a luat-o n 'rae #in nou. )t%team a$a cu &etia ntre noi. Eram &ermecat #e ea #e ea tran!&ormat% #e &iecare ge!t al ei. Nu mai era un copil ci un copil vampir. =E, 8oui! voia !% ne p%r%!ea!c%> a !pu! 8e!tat uit"n#u-!e c"n# la mine c"n# la ea. =Avea #e g"n# !% plece. (ar acum n-o !-o mai &ac%. Pentru c% vrea !% ai'% gri*% #e tine $i !% te &ac% &ericit%.> )-a uitat la mine. =N-o !% pleci nu-l a$a 8oui!-> Tic%lo!ule4> am $optit eu. =/i1era'ilule4> .n a!emenea lim'a* n &aa &iicei tale> Nu !unt &iica voa!tr%> mele.> a 1i! el.

a !pu! ea cu un gla! cri!talin. =)unt &etia mamei

Nu !cumpa mea nu mai e$ti> i-a !pu! el $i !-a uitat !pre &erea!tr% #up% care a nc,i! u$a #ormitorului n urma noa!tr% $i a r%!ucit c,eia n 'roa!c%. =E$ti &iica noa!tr% a lui 8oui! $i a mea pricepi- 2un #eci cu cine vrei !% #ormi- Cu 8oui! !au cu mine-> (up% care uit"n#u-!e la mine a

a#%ugat7 =Poate c% ar tre'ui !% #ormi cu 8oui!. In #e&initiv o'o!it... nu !unt prea 'un.> 3ampirul t%cu $i '%iatul nu !pu!e nimic.

c"n# !unt

.n copil vampir4 5opti el ntr-un t"r1iu $i vampirul $i ri#ic% privirea

'ru!c

#e parc% !-ar &i !periat

#e$i trupul nu i !e mi$c%.

)e uit% la ca!eto&on ca la ceva mon!truo!. 2%iatul o'!erv% c% 'an#a era pe terminate. (e!c,i!e repe#e !ervieta $i !coa!e o ca!et% nou% pe care o intro#u!e n aparat cu !t"ng%cie. )e uit% la vampir $i ap%!% pe 'utonul #e nregi!trare. C,ipul vampirului p%rea o'o!it $i !upt pomeii mai proemineni $i oc,ii ver1i $i !tr%lucitori enormi. ncepu!er% c"n# !e ntuneca!e ceea ce !e nt"mpla!e #evreme la )an 9ranci!co n acea !ear% #e iarn% $i acum era aproape 1ece. 3ampirul !e n#rept% 1"m'i $i !pu!e calm7 Putem !% continu%m 9%cu!e a!ta &etiei #oar ca !% te in% l"ng% el- ntre'% '%iatul. E greu #e !pu!. Era o a&irmaie. )unt convin! c% 8e!tat era o per!oan% care pre&er% !% nu !e g"n#ea!c% !au !% vor'ea!c% nici cu !ine n!u$i #e!pre motivele $i convingerile lui. Era unul #in cei care tre'uiau !% acione1e. + a!emenea per!oan% tre'uie m'ol#it% &oarte mult nainte !% !e #e!c,i#% $i !% a#mit% c% e0i!t% or#ine $i raiune n !tilul lui #e via%. A!ta i !e nt"mpla!e n noaptea aceea lui 8e!tat. 9u!e!e mpin! p"n% la punctul n care tre'uia !% #e!copere c,iar $i pentru !ine #e ce tr%ia cum tr%ia. P%!trarea mea al%turi #e el &%cea parte &%r% n#oial% #in ceea ce l mpin!e!e la a!ta. (ar acum c"n# !tau !% m% g"n#e!c cre# c% el n!u$i voia !% cunoa!c% motivele pentru care uci#ea voia !%-$i e0amine1e propria via%. 3or'in# #e!coperea ceea ce cre#ea cu-a#ev%rat. 3oia n!% ntr-a#ev%r !% r%m"n. Al%turi #e mine #ucea o via% cum n-ar &i putut !% #uc% #ac% ar &i &o!t !ingur. 5i a$a cum i-am !pu! am avut gri*% !% nu-l la! nici o proprietate !u' !emn%tur% ceea ce l n&uria teri'il. C,e!tia a!ta nu m% putea convinge !-o &ac. 3ampirul i1'ucni 'ru!c n r"!. C"te alte lucruri nu m-a convin! !% &ac4 Ce ciu#at. A putut !% m% conving% !% uci# un copil #ar nu !% m% #e!part #e 'anii mei 1i!e el cl%tin"n# #in cap. Nu era vor'a #e avariie numai &aptul c% mi-era team% #e el m% &%cea !% &iu 1g"rcit. 3or'e$ti #e!pre el ca $i cum ar &i mort. )pui c% 8e!tat era a$a $i pe #incolo. E mort- ntre'% '%iatul. Nu $tiu !pu!e vampirul. Cre# c% !-ar putea !% &ie. (ar o !% a*ung $i la a!ta. 3or'eam #e Clau#ia nu- /ai voiam !% !pun ceva #e!pre motivele lui 8e!tat #in !eara aceea. (up% cum i-ai #at !eama 8e!tat nu avea ncre#ere n nimeni. Era ca o pi!ic% a$a cum !punea c,iar el un animal #e pra#% !inguratic. Totu$i n noaptea aceea comunica!e cu mine; ntr-o oarecare m%!ur% !e e0pu!e!e pur $i !implu !pun"n# a#ev%rul. Renuna!e la ironia $i la aerul lui #e !uperioritate. Pentru c"tva timp uita!e #e &uria lui permanent%. 5i a!ta pentru 8e!tat n!emna e0punere. C"n# ne a&lam !inguri pe !tra#a aceea ntunecat% am !imit n el o comuniune cu o alt% per!oan% cum nu mai

!imi!em #e c"n# muri!em. Cre# c% a &%cut #in Clau#ia un vampir #in r%1'unare. R%1'unare nu numai mpotriva ta ci a ntregii lumi !uger% '%iatul.

(a. A$a cum i-am !pu! motivele pentru care 8e!tat &%cea totul gravitau n *urul r%1'un%rii. Totul a nceput #e la tat%l lui- (e la $coal% Nu $tiu. /% n#oie!c !pu!e vampirul. (ar a$ vrea !% continui. e a'ia ora 1ece !pu!e

A, c,iar te rog. Tre'uie !% continui4 A#ic% '%iatul ar%t"n#u-l cea!ul.

3ampirul !e uit% la cea! $i apoi i 1"m'i '%iatului. C,ipul ace!tuia !e !c,im'%. Era al' ca n urma unui $oc. Tot i mai e &ric% #e mine- l ntre'% vampirul. 2%iatul nu !pu!e nimic #ar !e #ep%rta puin #e marginea me!ei. $i alungi trupul $i ntin!e picioarele pe !c"n#urile goale $i apoi $i le !tr"n!e. Cre# c% ai &i ne'un #ac% nu i-ar &i Continu%m Te rog 1i!e vampirul. (ar !% nu-i &ie.

!pu!e '%iatul ar%t"n# !pre ca!eto&on.

Ei 'ine ncepu vampirul #up% cum poi !%-i nc,ipui viaa noa!tr% !-a !c,im'at &oarte mult #e c"n# cu /a#emoi!elle Clau#ia. Trupul i-a murit #ar !imurile i !-au tre1it la &el #e mult ca ale mele. Preuiam &oarte mult acele !emne. (ar timp #e c"teva 1ile nu mi-am #at !eama c"t #e mult o #oream c"t #e mult voiam !% !tau #e vor'% cu ea $i !% &iu cu ea. 8a nceput m-am g"n#it numai !% o ap%r #e 8e!tat. + lu%m n !icriul meu n &iecare #iminea% $i #ac% era po!i'il nu o !c%p%m #in oc,i nici o clip% c"n# era !ingur% cu el. Ace!t lucru l voia $i 8e!tat $i &%cea anumite alu1ii cum c% ar &i putut !%-l &ac% r%u. =.n copil n&ometat repre1int% o priveli$te ngro1itoare un vampir n&ometat e $i mai r%u> mi !punea el. Dipetele i !-ar &i au1it p"n% la Pari! #ac% ar &i nc,i!-o pentru a o uci#e 1icea el. (ar toate a!tea erau pentru mine ca !% m% apropie $i !% m% in% acolo. Tem"n#u-m% !% plec !ingur nici prin cap nu mi-ar &i trecut !% ri!c mpreun% cu Clau#ia. Era #oar un copil. Avea nevoie #e ngri*ire. 5i era at"t #e pl%cut !% ai gri*% #e ea. A uitat repe#e cei cinci ani #e via% #e muritoare !au cel puin a$a #%#ea impre!ia c%ci era mi!terio! #e t%cut%. (in c"n# n c"n# m% temeam c% $i pier#u!e minile c% 'oala pe care o avu!e!e ca muritoare com'inat% cu $ocul pricinuit #e tran!&ormarea n vampir o a#u!e!er% n pragul ne'uniei; #ar nu era vor'a #e a$a ceva. Era pur $i !implu at"t #e #i&erit% #e 8e!tat $i

#e mine nc"t nu puteam !-o neleg; c,iar #ac% nu era #ec"t un copil era n !tare !% uci#% cu cru1ime cer"n# !"nge cu po&ta caracteri!tic% celor mici. 5i #e$i 8e!tat nc% m% mai amenina c% i-ar putea &ace r%u pe ea n-o amenina #eloc; &a% #e ea era iu'itor m"n#ru #e &rumu!eea ei ner%'#%tor !-o nvee c% tre'uia !% uci#em ca !% !upravieuim $i c% noi nu puteam muri nicio#at%. Ciuma &%cea ravagii n ora$ iar el o #ucea n cimitirele r%u miro!itoare un#e victimele &rigurilor gal'ene $i ale ciumei 1%ceau gr%ma#% n timp ce 1gomotele lopeilor nu conteneau 1i $i noapte. =A!ta e moartea> i !punea el ar%t"n#u-l trupul n #e!compunere al unei &emei =pe care noi nu o vom cunoa$te. Trupurile noa!tre vor r%m"ne ve$nic a$a cum !unt proa!pete $i vii;

nu tre'uie n!% nicio#at% !% e1it%m !% a#ucem moartea pentru c% numai a$a putem tr%i.> Iar Clau#ia privea totul cu ni$te oc,i ume1i #e ne#e!lu$it. (ac% n acei ani #e nceput nu e0i!ta nelegere nu e0i!ta nici team%. T%cut% $i &rumoa!% !e *uca cu p%pu$ile m'r%c"n#u-le $i #e1'r%c"n#u-le ore ntregi. T%cut% $i &rumoa!% uci#ea. 5i eu tran!&ormat #e in!truciunile lui 8e!tat c%utam acum #in ce n ce mai muli oameni. (ar nu numai uci#erea lor mi alina #urerea care &u!e!e con!tant% n timpul nopilor ntunecate $i lini$tite #e la Pointe #u 8ac c"n# !t%team numai n compania lui 8e!tat $i a '%tr"nului; ci $i num%rul lor mare pretutin#eni pe !tr%1ile care nu amueau nicio#at% n ca'aretele care nu-$i nc,i#eau nicio#at% u$ile la 'alurile care #urau p"n% n 1ori cu mu1ic% $i r"!etele care r%!unau prin &ere!trele #e!c,i!e; acum erau oameni pe!te tot n *urul meu victimele mele care pul!au $i pe care nu le priveam cu mare #rago!te pe care o !imeam pentru !ora mea $i pentru 2a'ette ci cu o nou% #eta$are ca pe o nece!itate. i uci#eam victimele &iin# &oarte #i&erite $i la #i!tane mari unele #e altele n timp ce !tr%'%team acel ora$ ne!at $i n&loritor cu ve#erea mea ager% $i mi$c%rile mele iui #e vampir av"n# n *ur victimele mele care m% !e#uceau m% invitau la cin% n tr%!urile $i 'or#elurile lor. B%'oveam numai puin #oar c"t !% iau ceea ce-mi tre'uia leg%nat n melancolia mea #e &aptul c% ora$ul mi o&erea un $ir ne!&"r$it #e !tr%ini minunai. C%ci a!ta era. /% ,r%neam cu !tr%ini. /% apropiam #e ei #oar at"t c"t !% le v%# &rumu!eea care pul!a e0pre!ia unic% vocea nou% $i plin% #e pa!iune #up% care uci#eam nainte c% repul!ia teama $i tri!teea !% !e tre1ea!c% n mine. Clau#ia $i 8e!tat puteau !% v"ne1e $i !% !e#uc% !% !tea mult n compania victimei con#amnate !% !e 'ucure #e !plen#i#ul umor al prieteniei involuntare cu moartea. (ar eu tot nu !uportam. A!t&el c% pentru mine populaia numeroa!% a ora$ului era o 'inecuv"ntare o p%#ure n care eram pier#ut incapa'il !% m% opre!c acion"n# prea repe#e pentru a mai g"n#i !au a mai !imi #urerea accept"n# iar $i iar invitaia la moarte n loc !%l invit eu. n acea vreme locuiam ntr-una #in ca!ele mele cele noi !paniole #in

ora$ #e pe Rue RoGale un apartament lung $i lu0o! #e #ea!upra unui maga1in pe care l nc,iria!em unui croitor av"n# n !pate o gr%#in% a!cun!% cu o'loane #e lemn $i cu u$a 'arica#at% - un loc #e un lu0 $i o !iguran% mult mai mari #ec"t Pointe #u 8ac. )ervitorii no$tri erau oameni #e culoare li'eri care ne l%!au !inguri nainte #e ivirea 1orilor pentru a !e #uce la ca!ele lor iar 8e!tat cump%ra!e cele mai noi o'iecte importate #in 9rana $i )pania7 can#ela're #e cri!tal $i covoare orientale paravane #e m%ta!e pe care erau pictate p%!%ri ale para#i!ului canari c"nt"n# n colivii mari 'oltite $i aurii 1ei greci #elicai #in marmur% $i va!e c,ine1e$ti &rumo! pictate. Eu nu aveam nevoie #e lu0 mai mult #ec"t nainte #ar eram vr%*it #e noul val #e art% me$te$uguri $i #e!en &i0"n# cu privirea ore n $ir mo#elul complicat al covoarelor !au urm%rin# cum lumina l%mpii !c,im'a culorile !um're ale unui ta'lou olan#e1.

Clau#ia g%!ea toate copil ner%!&%at $i #in pereii camerei ar'ori nc%rcai #e &ructe

a!tea &ermec%toare cu nc"ntarea t%cut% a unui !-a minunat c"n# 8e!tat a anga*at un pictor pentru a &ace ei o p%#ure magic% plin% #e inorogi p%!%ri aurii $i #ea!upra unor r"uri !clipitoare.

+ mulime #e croitori $i ci1mari au venit la noi aca!% pentru a o m'r%ca pe Clau#ia cu cele mai la mo#% ,aine pentru copii a!t&el nc"t #eveni nu numai o ntruc,ipare a &rumu!eii copil%re$ti cu genele ei lungi $i ntoar!e $i cu p%rul ei auriu #ar $i a gu!tului pentru 'onete &rumo! mpo#o'ite m%nu$i micue #in #antel% paltoane $i pelerine #in cati&ea roc,ii al'e cu m"neci 'u&ante $i e$ar&e al'a!tre !tr%lucitoare. 8e!tat !e *uca cu ea ca $i cum ar &i &o!t o p%pu$% !uper'%; $i eu m% *ucam cu ea ca $i cum ar &i &o!t o p%pu$% !uper'%; #atorit% rug%minilor ei am renunat la negrul meu #emo#at n &avoarea ,ainelor elegante cravatelor #e m%ta!e *ac,etelor gri $i moi m%nu$ilor $i pelerinelor negre. 8e!tat con!i#era c% cea mai 'un% culoarea a tuturor timpurilor pentru vampiri era negrul ace!ta &iin# pro'a'il !ingurul principiu e!tetic pe care l-a p%!trat cu nc%p%"nare #ar nu !e mpotrivea nici unui lucru care #%#ea #ova#% #e !til $i e0agerare. i pl%cea la ne'unie cum ar%tam toi trei n lo*a noa!tr% #e la noua +per% 9rance1% !au #e la T,e"tre #E+rlean! la care mergeam c"t #e #e! puteam 8e!tat &iin# pa!ionat #up% ),aHe!peare &apt care m-a !urprin! #e$i a#e!ea mo%ia n timpul !pectacolelor $i !e tre1ea la momentul potrivit pentru a invita vreo #oamn% minunat% la o cin% la mie1ul nopii un#e $i &olo!ea toat% priceperea pentru a o &ace !%-l iu'ea!c% total #up% care o e0pe#ia cu violen% n rai !au n ia# $i venea aca!% cu inelul ei cu #iamante pe care i-l #%ruia Clau#iei. n tot ace!t timp eu o e#ucam pe Clau#ia $optin#u-l la urec,ea micu% c% viaa noa!tr% ve$nic% era inutil% #ac% nu ve#eam &rumu!eea #in *ur creaiile muritorilor #e pretutin#eni; i cercetam mereu pro&un1imea privirii imo'ile c"n# lua c%rile pe care i le #%#eam c"n# $optea poe1iile pe care o nv%am $i c"n# c"nta la pian u$or #ar ncre1%tor propriile ei melo#ii ciu#ate

$i coerente. Putea !% !e uite ore n $ir la po1ele #intr-o carte !au !% m% a!culte citin# p"n% c"n# r%m"nea at"t #e neclintit% nc"t imaginea ei m% cutremur% &%c"n#u-m% !% la! cartea *o! $i !-o prive!c; atunci !e mi$ca o p%pu$% care prin#ea via% $i !punea cu un gla! &oarte !la' c% tre'uie !% mai cite!c. 8a un moment #at au nceput !% !e nt"mple tot &elul #e lucruri ciu#ate &iin#c% #e$i era nc% un copil #olo&an $i cu #egetue rotun#e o g%!eam g,emuit% n &otoliul meu citin# operele lui Ari!totel !au 2oetiu! ori vreun roman nou care a'ia traver!a Atlanticul. )au c"nt"n# mu1ic% lui /o1art pe care o au1i!em cu numai o !ear% n urm% cu o urec,e mu1ical% in&aili'il% $i o concentrare care o &%cea !% par% &antomatic% a$a cum !t%tea ore n $ir #e!coperin# mu1ica - melo#ia apoi 'a!ul #up% care n &inal le com'in%. Clau#ia era un mi!ter. Era impo!i'il !%-i #ai !eama ce $tia $i ce nu $tia. Iar #ac% o ve#eai ucig"n# te cutremurai. )t%tea !ingur% n piaa ntunecoa!% a$tept"n# ca un #omn 'inevoitor !au o #oamn% ama'il% !% o g%!ea!c% av"n# ni$te oc,i mai in#i&ereni #ec"t i v%1u!em vreo#at% pe ai lui 8e!tat. Ca un copil nlemnit #e !paim% i rug% n $oapt% pe ama'ilii ei

a#miratori !% o a*ute $i n timp ce ei o luau n 'rae pentru a o !coate #in pia% ea i inea #e g"t cu lim'a ntre #ini $i cu privirea ntunecat% #e po&ta mi!tuitoare. $i g%!eau moartea repe#e n acei ani #e nceput nainte ca ea !% nvee !% !e *oace cu ei !%-l #uc% la vreun maga1in #e p%pu$i !au la o ca&enea un#e ei i o&ereau ce$ti #e ciocolat% &ier'inte !au ceai pentru a-l colora o'ra*ii pali1i ce$ti pe care ea le mpingea la o parte a$tept"n# a$tept"n# #e parc% !-ar &i 'ucurat n t%cere #e teri'il% lor 'un%tate. (ar #up% aceea era tovar%$a mea eleva mea con!um"n# #in ce n ce mai repe#e cuno$tinele pe care i le mp%rt%$eam n orele n#elungate pe care le petreceam mpreun% mp%rt%$in# am"n#oi o nelegere t%cut% n care 8e!tat nu era inclu!. n 1ori !e ntin#ea l"ng% mine cu inima '%t"n# l"ng% a mea $i #e multe ori c"n# m% uitam la ea - c"n# c"nta la pian !au picta ne$tiin# c% eu m% a&lam n nc%pere - m% g"n#eam la acea unic% e0perien% pe care o cuno!cu!em cu ea $i cu nimeni altcineva la &aptul c% eu o uci!e!em i lua!em viaa i '%u!em tot !"ngele care i #%#ea via% n acea m'r%i$are &atal% n care i inu!em pe at"ia alii alii care acum putre1eau n p%m"ntul ume#. (ar ea tr%ia tr%ia ca !% m% in% #e g"t cu 'raele ca !%$i ape!e arcul mic #e Cupi#on pe 'u1ele mele $i ca !%-$i apropie oc,iul !clipitor #e al meu p"n% c"n# ni !e atingeau genele $i r"1"n# ne nv"rteam prin camer% ca ntr-un val! ne'un. Tat% $i 9iic%. Iu'it $i Iu'it% i nc,ipui c"t #e 'ine era c% 8e!tat nu ne invi#ia ci #oar ne privea #e la #i!tan% 1"m'in# a$tept"n# p"n% c"n# ea !e #ucea la el. Atunci o lua pe !tra#% $i-mi &%ceau cu m"na #e !u' &erea!tr% #up% care plecau !% mpart% ceea ce aveau n comun7 v"n%toarea !e#ucia uci#erea. A$a au trecut anii. Ani #up% ani. Totu$i a'ia #up% ce a trecut c"tva timp mi-am #at !eama #e ceva n leg%tur% cu Clau#ia. (up% e0pre!ia pe care

o v%# pe c,ipul t%u pre!upun c% ai g,icit #e*a g"n#i!em. Pot !%-i !pun #oar c% timpul nu e la &o!t nici atunci pentru noi. Bilele nu !e legau !tr"n!; mai #egra'% luna era aceea care r%!%rea clipocitoare.

$i te ntre'i #e ce nu m% &el pentru mine a$a cum n-a una #e alta &orm"n# un lan #ea!upra valurilor

Trupul ei4 )pu!e '%iatul. Ea nu avea !% crea!c% nicio#at%. 3ampirul ncuviin%. Avea !% &ie ve$nic un #emon copil !pu!e el cu un gla! !c%1ut #e parc% !-ar &i mirat. E0act a$a cum eu !unt la &el #e t"n%r ca atunci c"n# am murit. 5i 8e!tat- 8a &el. (ar mintea ei era o minte #e vampir. 5i m% !tr%#uiam !%-mi #au !eama cum !e tran!&orma n &emeie. ncepu!e !% vor'ea!c% mai mult #e$i r%m%!e!e o per!oan% g"n#itoare $i m% a!culta ore ntregi &%r% !% m% ntrerup%. Totu$i #in ce n ce mai mult &aa ei #e p%pu$% p%rea !% po!e#e o perec,e #e oc,i #e a#ult a'!olut con$tieni iar inocena p%rea pier#ut% pe un#eva mpreun% cu *uc%riile negli*ate $i cu #i!pariia unei anumite r%'#%ri. Era ceva ngro1itor #e !en1ual n ea c"n# !t%tea lungit% pe canapea ntr-o c%ma$% #e noapte #in #antel% $i perle; #eveni!e o !e#uc%toare !tranie $i puternic% a c%rei voce era la &el #e limpe#e $i #ulce ca ntot#eauna #e$i avea o re1onan% oarecum &eminin% $i o #uritate care uneori !e #ove#ea $ocant%. (up% 1ile ntregi #e t%cere pu&nea #eo#at% 'at*ocoritor n leg%tur%

cu previ1iunile lui 8e!tat re&eritoare la r%1'oi; !au '"n# !"nge #intr-un pa,ar #e cri!tal !punea c% nu mai erau c%ri n ca!% $i c% tre'uia !% &acem ro!t #e mai multe c,iar #ac% eram nevoii !% le &ur%m #up% care-mi pove!tea cu r%ceal% #e o 'i'liotec% #e care au1i!e ntr-un conac #e pe 9au'ourg )t. /%rie un#e o &emeie coleciona c%ri ca $i cum ar &i &o!t pietre !au &luturi. /a ntre'at #ac% nu puteam !-o #uc n #ormitorul acelei &emei. n a!emenea momente eram nm%rmurit; avea o minte total imprevi1i'il%. (ar apoi !e a$e1a pe genunc,ii mei $i !trecura #egetele prin p%rul meu $i mo%ia lipit% #e inima mea $optin#u-mi ncet c% nu voi &i la &el #e mare ca ea p"n% nu nv%am c% uci#erea era cel mai !erio! lucru nu c%rile mu1ica. =/ereu mu1ica...> $optea ea. =P%pu$% p%pu$%> i !puneam eu pentru c% a!ta era. + p%pu$% &ermecat%. R"!et un intelect e0traor#inar $i pe #e alt% parte un c,ip cu o'ra*i rotun1i o guri% ca un mugure. =8a!%-m% !% te m'rac eu la!%-m% !%-i perii p%rul i !puneam eu #in o'i$nuin% con$tient c% ea 1"m'ea $i m% privea cu un v%l !u'ire #e plicti!eal% pe c,ip. =9% ce vrei> mi $optea ea la urec,e c"n# m% aplecam !%-l nc,ei n%!tura$iiperl%. =Numai uci#e cu mine n noaptea a!ta. Nu m% la$i nicio#at% !% te v%# ucig"n# 8oui!4> Acum voia un !icriu al ei ceea ce m-a #urut mai mult #ec"t am l%!at-o

!% va#%. (up% ce am acceptat ca un #omn am ie$it; nu $tiam c"i ani #ormi!em cu ea ca $i cum ar &i &%cut parte #in mine. (ar apoi am g%!it-o l"ng% m%n%!tirea ur!ulinelor ca un copil or&an pier#ut n ntuneric $i a venit n &ug% !pre mine ag%"n#u-!e #e mine cu o #i!perare omenea!c%. =Nu-I vreau #ac% te #oare> mi-a m%rturi!it ea at"t #e ncet nc"t un om care near &i m'r%i$at pe am"n#oi n-ar &i au1it-o $i nici nu i-ar &i !imit r%!u&larea. =+ !% !tau ve$nic cu tine. (ar tre'uie !%-l v%# nu nelegi- .n !icriu #e copil.> Tre'uia !% mergem la cel care le &%cea. + pie!% o trage#ie ntr-un !ingur act7 pe ea urma !-o la! n !alona$ul lui n timp ce l lu%m n antecamer% $i i !puneam c% mai avea puin #e tr%it. )%-l vor'e!c #e iu'ire #e &aptul c% tre'uia !% ai'% ceea ce era mai 'un #ar &%r% !% $tie; iar omul 1gu#uit #e acea trage#ie tre'uia !% i-l &ac% imagin"n#u-$i-o ntin!% n%untru pe !atinul al' $terg"n#u-$i o lacrim% n ciu#a v"r!tei... (ar #e ce Clau#ia...> o rugam eu. Nu-mi pl%cea !-o &ac nu-mi pl%cea #eloc !% m% *oc #e-a $oarecele $i pi!ica cu 'ietul om. (ar iu'in#-o la ne'unie am #u!-o acolo $i am a$e1at-o pe canapea un#e !t%tea cu m"inile mpreunate n poal% $i cu 'oneica aplecat% u$or ca $i cum n-ar &i $tiut ce $opteam eu #e!pre ea n ,olul #e la intrare. +mul era un '%tr"n #e culoare &oarte ra&inat care m-a tra! repe#e #e o parte c% nu cumva !% au#% copilul. =(ar #e ce tre'uie !% moar%-> m-a implorat el #e parc% eu a$ &i &o!t (umne1eu $i a$ &i or#onat acel lucru. =Inima nu poate !% tr%ia!c%> am 1i! eu $i acele cuvinte au c%p%tat pentru mine o putere ciu#at% o re1onan% tul'ur%toare. Emoia #e pe c,ipul acela ri#at m-a tul'urat; mi-a venit ceva n minte un anumit &el #e lumin% un ge!t un !unet... pl"n!ul unui copil ntro camer% ur"t miro!itoare. Apoi a #e!cuiat una #up% alta nc%perile lui lungi $i mi-a ar%tat co$ciugele; ea voia unul negru l%cuit cu argint. (eo#at% m-am tre1it #"n#u-m% napoi $i ie$in# #up% ce am luat-o iute #e m"n%. =Am #at

coman#a> i-am !pu! eu. =C,e!tia a!ta m% nne'une$te4> am a#%ugat apoi tr%g"n# n piept aerul curat #e parc% aveam !en1aia c% m% !u&oc $i am v%1ut-o cum m% !tu#ia cu c,ipul ei lip!it #e compa!iune. 5i-a !trecurat m"nua nm%nu$at% ntr-a mea. =l vreau 8oui!> mi-a e0plicat ea cu r%'#are. ntr-o !ear% a urcat !c%rile atelierului #e pompe &une're mpreun% cu 8e!tat lu"n# co$ciugul $i l%!"n#u-l pe '%tr"n mort pe gr%ma#a #e ,"rtii pr%&uite #e pe 'iroul lui. A$a c% !icriul !e a&la acum n #ormitorul no!tru iar ea c"n# era nou l privea uneori cu orele #e parc% !-ar &i mi$cat ar &i &o!t viu !au i-ar &i #e1v%luit ncetul cu ncetul vreun mi!ter a$a cum &ac lucrurile care !e !c,im'%. (ar nu #ormea n el. Continua !% #oarm% cu mine. )-au petrecut $i alte !c,im'%ri cu ea. Nu le pot #ata $i nici pune n or#ine. Nu uci#ea pe oricine. A #evenit pretenioa!%. )%r%cia a nceput !-o

&a!cine1e; ne ruga pe 8e!tat !au pe mine !% o plim'%m cu tr%!ura pe 9au'ourg )t. /%rie p"n% n apropiere #e r"u un#e tr%iau emigranii. P%rea o'!e#at% #e &emei $i copii. 8e!tat mi pove!tea lucrurile a!tea &oarte amu1at pentru c% mie nu-mi pl%cea !% merg $i uneori nimic nu m% putea convinge. (ar Clau#ia avea o &amilie acolo pe ai c%rei mem'ri i-a uci! unul c"te unul. Pe urm% a cerut !% intre n cimitirul cartierului m%rgina$ 8a&aGette un#e ,oin%rea printre mormintele nalte #in marmur% n c%utarea acelor oameni #i!perai care neav"n# un loc un#e !% #oarm% $i c,eltuiau puinii 'ani pe o !ticl% #e vin $i !e t"rau n vreun cavou #i!tru!. 8e!tat era impre!ionat cople$it. n ce &el o #e!cria /oartea-Copil i !punea el. /oartea )or% $i (ulcea /oarte; pentru mine &olo!ea 'at*ocoritor termenul #e /oarte n#ur%toare &%c"n# o plec%ciune a#"nc% $i l ro!tea ca o &emeie care '%tea #in palme ro!tin# o '"r&% e0trem #e intere!ant%7 o, cerule n#ur%tor4 A$a nc"t mi venea !%-l !tr"ng #e g"t. (ar nu ne certam. Ne a'ineam. Aveam regulile noa!tre. 3olume !tr%lucitoare legate n piele umpleau pereii apartamentului #in po#ea p"n% n tavan #in moment ce eu $i Clau#ia ne !ati!&%ceam gu!turile &ire$ti iar 8e!tat !e ocupa #e cump%rarea o'iectelor #e lu0. P"n% c"n# ea a nceput !% pun% ntre'%ri. 3ampirul t%cu iar '%iatul p%rea la &el #e ner%'#%tor ca nainte #e parc% r%'#area ar &i nece!itat un e&ort e0trem #e mare. (ar vampirul $i uni!e #egetele lungi $i al'e ca pentru a &orma o turl% #e 'i!eric% #up% care le-a mpreunat $i $i-a lipit !tr"n! palmele una #e alta. P%rea c% uita!e complet #e '%iat. Ar &i tre'uit !% $tiu !pu!e el era inevita'il $i ar &i tre'uit !% recuno!c !emnele. Pentru c% eram at"t #e armoni1at cu ea; o iu'eam at"t #e total; era tovar%$a mea n &iecare clip% #e tre1ie !ingura tovar%$% pe care o aveam n a&ara morii. Ar &i tre'uit !% $tiu. (ar ceva #in mine era con$tient #e o pr%pa!tie a#"nc% $i ntunecat% ce !e c%!ca &oarte aproape #e noi #e parc% am &i p%$it mereu aproape #e 'u1a unui a'i! pe care l ve#eam 'ru!c #ar prea t"r1iu #ac% &%ceam o mi$care gre$it% !au ne pier#eam prea mult n g"n#uri. .neori viaa &i1ic% #in *urul meu p%rea lip!it% #e !u'!tan% cu e0cepia acelui ntuneric. (e parc% o gaur% n p%m"nt !t%tea !% !e ca$te $i ve#eam cum acea imen!% cr%p%tur% #i!trugea Rue RoGale toate cl%#irile

n%ruin#u!e n pra&. )au $i mai r%u ace!tea erau tran!parente #in 'orangic ca ni$te cortine #e m%ta!e. A,... am luat-o ra1na. Ce !puneam- C% am ignorat !emnele pe care le #%#ea c% m% ag%%m cu #i!perare #e &ericirea pe care mi-o o&eri!e. 5i nc% mi-o mai o&erea; ignoram orice altceva. (ar !emnele e0i!tau. A nceput !% &ie mai rece cu 8e!tat !%-l privea!c% &i0 ore ntregi. C"n# el i vor'ea !e nt"mpla a#e!ea ca ea !% nu-l r%!pun#% $i nu puteai !%-i #ai !eama #ac% o &%cea #in #i!pre !au pentru c% nu-l au1ea. 8ini$tea noa!tr% &ragil% a &o!t #i!tru!% #e &uria lui. Nu inea neap%rat !% &ie

iu'it #ar nu !uport% !% &ie ignorat; o#at% !-a repe1it la ea !trig"n# c%-l trage o palm% iar eu m-am tre1it n !ituaia ngro1itoare #e a m% 'ate cu el a$a cum &%cu!em cu muli ani nainte ca ea !% apar% ntre noi. =Nu mai e un copil> i-am $optit eu. =Nu $tiu ce e. E &emeie>. 8-am n#emnat !% ia mai u$or lucrurile iar el !-a ar%tat #i!preuitor $i a ignorat-o la r"n#ul lui. ntro !ear% n!% a venit tul'urat $i mi-a !pu! c% ea l urm%ri!e - #e$i re&u1a!e !% mearg% mpreun% cu el !% uci#% l urm%ri!e totu$i. =Ce-I cu ea-> !-a r%!tit el la mine #e parc% eu i #%#u!em na$tere $i tre'uia !% $tiu. Pe urm% ntr-o !ear% #ou% #in cele mai 'une !ervitoare pe care le avu!e!em vreo#at% mam% $i &iic% au #i!p%rut. 3i1itiul a &o!t trimi! aca!% la ele #ar tot ce ne-a putut !pune a &o!t c% #i!p%ru!er% #up% care tat%l a venit la u$a noa!tr% '%t"n# puternic cu cioc%nelul. )t%tea retra! pe trotuarul #e c%r%mi#% privin#u-m% cu acea !u!piciune care mai #evreme !au mai t"r1iu ap%rea pe c,ipurile tuturor muritorilor care ne cuno$teau #e mai mult timp ve!titorul morii a$a cum paloarea e !emnul unei &e're &atale; am ncercat !%-l e0plic c% nu &u!e!er% acolo $i c% tre'uia !% ncepem c%ut%rile. Ea a &%cut-o4> a $uierat 8e!tat #in um'r% #up% ce am nc,i! poarta. =8e-a &%cut ceva $i ne-a pu! pe toi n prime*#ie. + &ac eu !%-mi !pun%4> 5i a pornit !% urce n &ug% !cara n !piral% #in curte. 5tiam c% ea pleca!e !e &uri$a!e a&ar% n timp ce eu eram la poart% $i mai $tiam $i altceva7 c% un miro! ur"t !e !imea vag #in!pre 'uc%t%ria nc,i!% $i ne&olo!it% un miro! care !e com'ina nepl%cut cu cel al capri&oiului - miro!ul !peci&ic cimitirelor. 8am au1it pe 8e!tat co'or"n# n timp ce m% apropiam #e o'loanele #e&ormate lipite prin rugin% #e cl%#irea mic% #in c%r%mi#%. Nici un &el #e m"ncare nu !e prepar% acolo nu !e lucra nimic a$a c% era ca un cavou vec,i #in c%r%mi#% a!cun! #e capri&oi. +'loanele !-au #e!c,i! cuiele tran!&orm"n#u-!e n pra& $i pul'ere $i l-am au1it pe 8e!tat in"n#u-$i r%!u&larea c"n# am p%$it n ntunericul care #u,nea ngro1itor. Erau acolo pe c%r%mi1i mam% $i &iic% 'raul mamei ncon*ur"n# mi*locul &eei capul ace!teia lipit #e pieptul mamei am"n#ou% mur#are #e e0cremente $i n%p%#ite #e in!ecte. .n nor mare #e "nari a ap%rut c"n# o'lonul a c%1ut la loc $i eu am nceput !% #au #in m"ini !c"r'it. 9urnicile mi$unau ne!ting,erite pe pleoapele $i gurile celor #ou% moarte iar n lumina lunii am putut !% o'!erv #"rele argintii ne!&"r$ite ale melcilor. =A&uri!it% !% &ie4> a i1'ucnit 8e!tat $i eu l-am apucat #e 'ra in"n#u-l !tr"n! a#un"n#u-mi toate puterile. =Ce ai #e g"n# !% &aci cu ea-> l-am ntre'at. =Ce poi !% &aci- Nu mai e un copil care !% &ac% ce !punem noi numai pentru c% a$a !punem. Tre'uie !-o nv%%m.>

5tie4> a 1i! el #ep%rt"n#u-!e #e mine $i !cutur"n#u-$i ,aina. =5tie4 (e ani #e 1ile $tie ce !% &ac%4 Ce tre'uie ri!cat $i ce nu. N-o !-o la! !% &ac% a$a ceva &%r% permi!iunea mea4 Nu tolere1 una ca a!ta.> A!ta n!eamn% c% e$ti !t%p"nul no!tru- C,e!tia a!ta n-ai nv%at-o. Tre'uia !% #e#uc% #in !upunerea mea t%cut%- Nu cre#. Acum !e con!i#er% egal% cu noi $i pe noi egali unul cu cel%lalt. i !pun c% tre'uie !% #i!cut%m cu ea !% o nv%%m !% re!pecte ceea ce e al no!tru. A$a cum ar tre'ui !% &acem toi.> )-a #ep%rtat evi#ent g"n#in#u-!e la ceea ce !pu!e!em #e$i n-ar &i recuno!cut n &aa mea. 5i-a v%r!at n%#u&ul n ora$. Totu$i c"n# !-a ntor! o'o!it $i !%tul ea tot nu era acolo. )-a a$e1at pe canapeaua #e cati&ea $i $i-a ntin! picioarele lungi. =8e-ai ngropat-> m-a ntre'at. =Numai !unt aici> am r%!pun!. Nu !uportam !%-mi !pun nici mie n!umi c% le ar!e!em trupurile n vec,iul cuptor ne&olo!it #in 'uc%t%rie. =(ar mai tre'uie !% ne ocup%m #e tat%> am a#%ugat eu. /% temeam #e el. mi #oream #intr-o #at% !% g%!im o mo#alitate n care !% re1olv%m repe#e toat% pro'lema. (ar el a 1i! c% tat%l $i &ratele nu mai e0i!tau c% moartea !e #u!e!e la cin% n c%!ua lor #e l"ng% ruine $i c% a r%ma! !% !pun% rug%ciunea #up% ce toat% lumea a terminat. =3inul e #e vin%> a $optit el apoi trec"n#u-$i #egetul pe!te 'u1e. Am"n#oi '%u!er% prea mult vin. /-am tre1it '%t"n# cu un '% n %ru$ii #in gar# pentru a crea o melo#ie> a 1i! el r"1"n#. =(ar nu-mi place ameeala a!ta. Die-i place-> 5i c"n# !-a uitat la mine a tre'uit !% 1"m'e!c &iin#c% vinul lucra n el $i l nmuia; n clipa aceea c"n# c,ipul i p%rea cal# $i neleg%tor mam aplecat $i i-am !pu!7 =Au# pa$ii Clau#iei pe !car%. 9ii 'l"n# cu ea. Totul !a terminat.> Atunci a ap%rut ea cu panglicile 'onetei #e!&%cute $i cu ci1muliele pline #e noroi. /% uitam la ei ncor#at 8e!tat avea un r"n*et pe 'u1e iar ea l trata ca $i cum nici n-ar &i &o!t acolo. Avea n 'rae un 'uc,et #e cri1anteme al'e at"t #e mare nc"t o &%cea !% par% $i mai mic%. 2oneta i-a c%1ut #e tot at"rn"n#u-l o clip% pe um%r #up% care a alunecat pe covor. Prin tot p%rul ei auriu am v%1ut petale ngu!te #e cri1anteme. =/"ine e )%r'%toarea Tuturor )&inilor> a 1i! ea. =5tii-> (a> am r%!pun! eu. E 1iua c"n# n Ne: +rlean! toi cre#incio$ii merg la cimitire !% ngri*ea!c% mormintele celor #ragi. 3%ruie!c pereii cavourilor cur%% numele !%pate n pl%cile #e marmur% $i acoper% mormintele cu &lori. n Cimitirul )t. 8oui! care era &oarte aproape #e ca!a noa!tr% un#e erau ngropate toate &amiliile n!t%rite #in 8oui!iana un#e era ngropat $i propriul meu &rate erau c,iar $i '%ncue #e &ier n &aa mormintelor pe care ru#ele

puteau !% !e a$e1e $i !% primea!c% alte &amilii care veni!er% la cimitir cu acela$i !cop. Era o a#ev%rat% !%r'%toare n Ne: +rlean!; turi$tilor care nu nelegeau le-ar &i p%rut o cele'rare a morii #ar era #e &apt o cele'rare a vieii #e apoi. =Am cump%rat a!tea #e la unul #in v"n1%tori> a 1i! Clau#ia cu o voce !la'% $i ine0pre!iv% iar oc,ii i erau opaci $i lip!ii #e emoie. Pentru cele #ou% &emei pe care le-ai l%!at n 'uc%t%rie4> a !pu! 8e!tat cu a!prime. Ea !-a ntor! !pre el pentru prima oar% #ar n-a 1i! nimic ci #oar a r%ma! privin#u-l ca $i cum nu-l mai v%1u!e nicio#at%. (up% aceea a &%cut

c"iva pa$i !pre el $i a continuat !%-l privea!c% tot ca $i cum l-ar &i !tu#iat. Am naintat. )imeam &uria lui. R%ceala ei. Apoi ea !-a ntor! !pre mine $i uit"n#u-!e c"n# la unul c"n# la altul a ntre'at7 Care #in voi a &%cut-o- Care #in voi m-a &%cut ceea ce !unt-> +rice altceva ar &i !pu! !au ar &i &%cut nu m-ar &i mirat mai mult. 5i totu$i era inevita'il ca t%cerea ei n#elungat% !% !e !&"r$ea!c% o#at%. Cu toate ace!tea p%rea &oarte puin preocupat% #e mine. Privirea i era aintit% a!upra lui 8e!tat. =3or'e$ti #e!pre noi ca $i c"n# am &i #intot#eauna ceea ce !untem acum> a 1i! ea cu un gla! calm m%!urat tonul #e copil &iin# ntregit #e o !erio1itate #e &emeie. =3or'e$ti #e!pre cei #e a&ar% numin#u-l muritori $i pe noi ne nume$ti vampiri. (ar n-a &o!t ntot#eauna a$a. 8oui! a avut o !or% muritoare mi-o aminte!c. 5i are o &otogra&ie a ei n cu&%r. 8-am v%1ut uit"n#u!e la ea4 A &o!t muritor ca $i ea $i eu la &el. Alt&el #e ce m%rimea a!ta #e ce &orma a!ta-> 5i-a #e!&%cut 'raele l%!"n# cri1antemele !% ca#% pe po#ea. Iam $optit numele. Cre# c% voiam !%-l #i!trag atenia #ar era impo!i'il. 3alul !e ntor!e!e. +c,ii lui 8e!tat ar#eau cu o &a!cinaie e0traor#inar% o pl%cere r%ut%cioa!%. Tu ai &%cut #in noi ceea ce !untem nu-> l-a ntre'at ea acu1ator.

El a ri#icat #in !pr"ncene pre&%c"n#u-!e uimit. =Ce e$ti-> a ntre'at-o. =Ai &i pre&erat !% &ii alt&el-> 5i-a tra! genunc,ii la piept $i !-a aplecat puin nainte &%c"n# oc,ii mici. =5tii c"t timp a trecut- Poi !% te imagine1i pe tine n!%i- Tre'uie !% g%!e!c o '%tr"n% ramolit% ca !%-i ar%t cum ai &i ar%tat acum #ac% te-a$ &i l%!at-> Ea i-a ntor! !patele a !tat o clip% ca $i cum n-ar &i $tiut ce !% &ac% #up% care !-a #u! !pre !caunul #e l"ng% $emineu $i !-a g,emuit pe el ca $i cel mai nea*utorat copil. 5i-a tra! genunc,ii la piept ,aina #e cati&ea i era

#e!c,eiat% roc,ia #e m%ta!e !tr"n!% n *urul genunc,ilor iar ea privea la cenu$a #in c%min. n privirea ei n!% nu era nimic neputincio!. +c,ii ei aveau o via% in#epen#ent% ca $i cum trupul ar &i &o!t po!e#at. Ai &i &o!t moart% acum #ac% ai &i r%ma! muritoare4> i-a mai !pu! 8e!tat nt%r"tat #e t%cerea ei $i apoi $i-a co'or"t picioarele pe po#ea. =/% au1i(e ce m% ntre'i a!ta acum- (e ce &aci at"ta ca1- Toat% viaa ai $tiut c% e$ti vampir.> A$a $i-a continuat tira#a !pun"n# cam acelea$i lucruri pe care mi le !pu!e!e $i mie #e nenum%rate ori7 cunoa$te-i natura uci#e &ii ceea ce e$ti. (ar toate a!tea p%reau ciu#at #e inutile c%ci Clau#ia nu avea nici un &el #e remu$c%ri n leg%tur% cu uci!ul. Ea !-a l%!at pe !pate $i a ntor! capul ncet !tu#iin#u-l #in nou #e parc% ar &i &o!t o marionet% pe !&ori. =Tu mi-ai &%cut-oCum anume-> l-a ntre'at ea &%c"n# oc,ii mici. =Cum ai &%cut-o-> (e ce i-a$ !pune- E puterea mea.> (e ce numai a ta-> l-a ntre'at ea apoi cu o voce rece ca g,eaa $i oc,ii i erau lip!ii #e !u&let. =Cum ai &%cut-o-> a ntre'at ea #eo#at% cu &urie. Era electri1ant. El !-a ri#icat #e pe canapea $i eu am "$nit ime#iat n picioare a$e1"n#u-m% n &aa lui. =9%-o !% tac%4> mi-a !pu! el &r"ng"n#u-$i m"inile. =9% ceva cu ea4 Nu pot !-o !uport4> Apoi a pornit !pre u$% #ar !-a ntor! $i a venit &oarte aproape a$a nc"t o #omina a!cun1"n#-o n um'r%. Ea l privea &%r% team% plim'"n#u-$i oc,ii pe!te c,ipul lui cu o total%

#eta$are. =Pot !% !tric ce-am &%cut. 5i cu tine $i cu el> i-a !pu! el ar%t"n# cu #egetul !pre mine. =2ucur%-te c% te-am &%cut ceea ce e$ti> a a#%ugat r"n*in#. =)au te &ac mii #e &%r"me4> Ei 'ine pacea #in ca!% era #i!tru!% #e$i era lini$te. Bilele treceau &%r% ca ea !% mai pun% ntre'%ri #ar acum !e cu&un#a n lectura c%rilor #e!pre $tiinele oculte vr%*itoare vr%*itorie $i vampiri. Toate a!tea erau n mare parte pl%!muiri nelegi. /ituri pove$ti uneori !imple pove$ti #e groa1% romanate. (ar ea citea tot. Citea p"n% n 1ori a$a nc"t tre'uia !% m% #uc !-o iau la culcare. ntre timp 8e!tat a anga*at un valet $i o mena*er% $i a pu! o ec,ip% #e lucr%tori !% con!truia!c% n curte o &"nt"n% mare cu o nim&% #in piatr% care turna ve$nic ap% #intr-o !coic% larg #e!c,i!%. A pu! !% !e a#uc% pe$ti aurii $i !% !e intro#uc% n &"nt"n% l%1i cu nu&eri cu r%#%cin% ale c%ror &lori pluteau la !upra&aa apei $i tremurau la continua ei mi$care. + &emeie l v%1u!e ucig"n# pe NGa#e! Roa# care #ucea !pre ora$ul

Carrolton $i au ap%rut tot &elul #e pove$ti n 1iar legate #e a!ta a!ociin#u-l cu o ca!% '"ntuit% #e !ta&ii #in apropiere #e NGa#e! $i /elpomene lucruri care l nc"ntau. A &o!t o vreme &antoma #e pe NGa#e! Roa# #up% care n cele #in urm% totul !-a uitat; atunci a &%cut o alt% crim% ori'il% ntr-un alt loc pu'lic $i a pu! n &unciune imaginaia celor #in Ne: +rlean!. (ar toate a!tea conineau o anumit% team%. Era g"n#itor !u!picio! mereu l"ng% mine ntre'"n#u-m% un#e era Clau#ia un#e !e #u!e!e $i ce &%cea. + !% &ie cuminte> i !puneam pentru a-l lini$ti #e$i eram n!tr%inat #e ea $i n#urerat #e parc% ar &i &o!t mirea!a mea. Ea nici nu m% ve#ea acum a$a cum nu-l v%1u!e pe 8e!tat nainte $i #i!p%rea uneori c,iar n timp ce vor'eam cu ea. Ar &ace 'ine !% &ie4> mi-a !pu! el pe un ton nepl%cut. 5i ce-o !% &aci #ac% n-o !% &ie-> l-am ntre'at eu mai mult cu team% #ec"t acu1ator iar el $i-a ri#icat !pre mine oc,ii reci $i cenu$ii. =Ai gri*% #e ea 8oui!. )tai #e vor'% cu ea4> a 1i! el. =Totul a &o!t per&ect $i acum a!ta. N-avem nevoie #e a$a ceva.> Am ,ot%r"t n!% !-o la! !% vin% !ingur% la mine $i ea a &%cut-o. )-a nt"mplat ntr-o !ear% #evreme c"n# a'ia m% tre1i!em. Ca!a era nv%luit% n ntuneric. Am v%1ut-o !t"n# n #reptul u$ii-&erea!tr%; purta m"neci 'u&ante $i un cor#on ro1 $i privea printre gene viaa #e !ear% #e pe Rue RoGale. l au1eam pe 8e!tat n camera lui 1gomotul apei turnate #in can%. Par&umul coloniei lui a a*un! p"n% la noi $i a #i!p%rut a!emeni !unetului mu1icii #e la ca&eneaua #in apropiere. =Nu vrea !%-mi !pun% nimic> a 1i! ea ncet. Nu-mi #%#u!em !eama c% $tia c% #e!c,i!e!em oc,ii. /-am #u! $i am ngenunc,eat l"ng% ea. =(ar tu o !%-mi !pui nu- Cum a &%cut-o.> A!ta vrei !% $tii cu a#ev%rat-> am ntre'at-o eu !tu#iin#u-l c,ipul. )au #e ce i-a &%cut-o ie... $i ce-ai &o!t nainte- Nu neleg ce vrei !% !pui cu =cum> pentru c% #ac% vrei !% $tii cum a &%cut pentru a-l tran!&orma pe alii la r"n#ul t%u...> Nu $tiu nici m%car #e!pre ce e vor'a. Ce !pui> a 1i! ea cu o nuan% #e r%ceal% #up% care !-a ntor! $i $i-a a$e1at m"inile pe &aa mea. =.ci#e cu

mine n noaptea a!ta> a $optit ea la &el #e !en1ual ca o iu'it%. =5i !punemi tot ce $tii. Ce !untem- (e ce nu !untem ca ei-> m-a ntre'at ea arunc"n#u-$i privirea pe !tra#%. Nu $tiu r%!pun!urile la ntre'%rile tale> i-am !pu! eu iar c,ipul ei !-a contor!ionat #eo#at% #e parc% !-ar &i c,inuit !% m% au#% pe #ea!upra unui 1gomot 'ru!c. Apoi a cl%tinat #in cap #ar eu am continuat. =mi pun $i eu

acelea$i ntre'%ri. Nu $tiu. + !%-i !pun cum am &o!t tran!&ormat... c% 8e!tat a &%cut-o. (ar mo#ul cum a &%cut-o nu-l cuno!c4> Pe c,ipul ei !e ve#ea aceea$i ncor#are. 3e#eam primele !emne #e team% !au ceva mai r%u $i mai pro&un# #ec"t teama. =Clau#ia> i-am !pu! eu acoperin#u-l m"inile cu ale mele $i ap%!"n#u-l-le cu 'l"n#ee pe pielea mea. =8e!tat vrea !%-i !pun% un lucru nelept. Nu pune ntre'%rile a!tea. /i-ai &o!t tovar%$% timp #e nenum%rai ani n c%utarea a tot ceea ce puteam !% nv% #e!pre viaa muritorilor $i #e!pre crearea lor. Nu &i tovar%$a mea $i n nelini$tea a!ta. El nu ne poate #a r%!pun!urile. Iar eu nu cuno!c niciunul.> 3e#eam c% nu putea !% accepte #ar nu m% a$tepta!em la ntoarcerea 'ru!c% la violena cu care $i-a !mul! p%rul #in cap pentru o clip% #up% care !-a oprit #e parc% ge!tul acela ar &i &o!t inutil $i !tupi#. /-am !periat. )e uita pe cerul ntunecat &%r% !tele pe care norii !e #epla!au cu repe1iciune #in!pre &luviu. A mi$cat 'ru!c #in 'u1e ca $i cum $i le-ar &i mu$cat #up% care !-a ntor! !pre mine $i mi-a !pu! tot n $oapt%7 =(eci el m-a &%cut... el a &%cut-o... nu tu4> E0pre!ia ei avea ceva n!p%im"nt%tor $i &%r% !% vreau m-am n#ep%rtat #e ea. )t%team n &aa c%minului aprin1"n# o !ingur% lum"nare n #reptul oglin1ii nalte c"n# #eo#at% am v%1ut ceva ce m-a uluit7 mai nt"i !-a &ormat #in ntuneric ca o ma!c% ,i#oa!% $i apoi a #evenit o realitate tri#imen!ional%7 un craniu #e!compu!. /-am uitat &i0 la el. /iro!ea nc% a p%m"nt #ar &u!e!e cur%at. =(e ce nu-mi r%!pun1i-> m% ntre'a ea. Am au1it u$a lui 8e!tat #e!c,i1"n#u!e. Ie$ea !% uci#% !au cel puin !% g%!ea!c% pra#a. Eu nu voi ie$i. 8%!am primele ore ale !erii !% !e a#une n lini$te a$a cum !e !tr"ngea &oamea n mine p"n% c"n# po&ta #evenea at"t #e puternic% nc"t m% l%!am n voia ei complet or'e$te l-am au1it #in nou ntre'area cu claritate #e parc% ar &i plutit prin aer ca rever'eraia unui clopot... $i mi-am !imit inima '%t"n#. =El m-a &%cut 'inenele!4 A$i !pu!-o. (artu-mi a!cun1i ceva. Ceva la care el &ace alu1ie ori #e c"te ori l ntre'. )pune c% nu !-ar &i putut &ace &%r% tine4> /% uitam int% la craniu $i totu$i o au1eam ca $i cum vor'ele ei m-ar &i 'iciuit ncontinuu ca !% m% &ac% !% m% ntorc pentru a n&runta 'iciul. .n g"n# m-a !tr%'%tut 'ru!c mai #egra'% ca un &ior rece #ec"t ca un g"n# $i anume c% nimic nu va mai r%m"ne #in mine #ec"t un a!emenea craniu. /am ntor! $i n lumina care p%trun#ea #e pe !tra#% i-am v%1ut oc,ii ca #ou% &l%c%ri ntunecate pe c,ipul ei al'. + p%pu$% c%reia cineva i !co!e!e oc,ii cu cru1ime nlocuin#u-l cu un &oc #ia'olic. /-am tre1it #uc"n#u-m% !pre ea $optin#u-l numele un g"n# mi !-a &ormat pe 'u1e #ar apoi a murit m-am apropiat #e ea #up% aceea m-am #ep%rtat c%ut"n#u-l ,aina $i p%l%ria. Am v%1ut o m%nu$% mic% pe *o! &o!&ore!cent% n ntuneric $i o clip% am avut impre!ia c% era o m"nu% rete1at%.

Ce !e-nt"mpl% cu tine...-> m-a ntre'at ea apropiin#u-!e $i cercet"n#u-

mi c,ipul. =Ce !-a nt"mplat ntot#eauna- (e ce te uii a$a la craniu $i la m%nu$%-> A ntre'at toate a!tea cu 'l"n#ee #ar... nu cu #e!tul% 'l"n#ee. E0i!ta un u$or calcul n vocea ei o #eta$are #e neatin!.

Am nevoie #e tine> i-am !pu! eu &%r% !% vreau. =Nu !uport !% te pier#. E$ti !ingura mea tovar%$% n nemurire.> Cu ne!iguran% c% mai !unt $i alii4 (oar nu !untem noi !ingurii vampiri #e pe p%m"nt4> + au1eam !pun"n# acele cuvinte a$a cum le !pu!e!em $i eu propriile mele vor'e ntorc"n#u-!e acum la mine pe valul con$tiinei ei #e !ine al c%ut%rii ei. (ar nu-l nici o #urere mi-am !pu! eu #eo#at%. Ci #oar ner%'#are o ner%'#are lip!it% #e inim%. /-am uitat la ea. =Nu e$ti la &el ca mine-> am ntre'at-o eu $i ea m-a privit. =Tu m-ai nv%at tot ce $tiu4> 8e!tat te-a nv%at !% uci1i> i-am !pu! eu a#uc"n#u-l m%nu$a. =A$a vino... ,ai !% ie$im. 3reau !% ie!...> morm%iam eu ncerc"n# !%-l pun m%nu$ile l-am ri#icat apoi p%rul 'ogat $i on#ulat $i i l-am a$e1at cu 'l"n#ee pe!te palton. =(ar tu m-ai nv%at !% v%#4> a !pu! ea. =/-ai nv%at cuvintele Ioc,i #e vampirJ = a a#%ugat. =/-ai nv%at !% 'eau lumea !% #ore!c mai mult #ec"t...> N-am vrut nicio#at% c% vor'ele a!tea !% !une a$a Ioc,i #e vampirJ iam !pu! eu.> =C"n# le pronuni tu au o alt% re1onan%...> tr%gea #e mine ncerc"n# !% m% &ac% !-o prive!c. =3ino> i-am 1i! eu =vreau !%-i ar%t ceva...> 5i am !tr%'%tut repe#e cori#orul am co'or"t !cara $i am traver!at curtea ntunecat%. (ar nu $tiam ce vreau !%-l ar%t mai mult #ec"t ncotro mergeam. (oar c% tre'uia !% m% n#rept !pre acel lucru cu un in!tinct !u'lim $i 'le!temat. Am !tr%'%tut ora$ul cerul &iin# acum #e un violet pal #in momentul n care norii #i!p%ru!er% !telele erau mici $i pali#e iar aerul !u&ocant $i nmire!mat c,iar $i atunci c"n# ne-am #ep%rtat #e gr%#inile mari n#rept"n#u-ne !pre acele !tr%1i ur"te $i ngu!te un#e &lorile r%!%reau printre cr%p%turile pietrelor $i un#e uria$ul olean#ru $i n%la pe terenuri virane tulpina groa!% ca #e cear% plin% #e &lori al'e $i ro1 ca o 'uruian% mon!truoa!%. Au1eam pa$ii repe1i ai Clau#iei care !e inea #up% mine &%r% !%-mi cear% nici m%car o #at% !% merg mai ncet; n cele #in urm% !-a oprit cu c,ipul e0trem #e r%'#%tor uit"n#u-!e la mine pe !tra#% ntunecoa!% $i ngu!t% un#e c"teva ca!e &ranu1e$ti vec,i cu acoperi$urile n pant% mai r%m%!e!er% printre &aa#ele cl%#irilor !paniole c%!ue vec,i cu tencuiala #e!prin!% #e c%r%mi1ile ce putre1eau #e#e!u't. Am g%!it ca!a or'e$te con$tient c% ntot#eauna $tiu!em un#e !e a&la $i o ocoli!em oprin#u-m% mereu naintea acelui col neluminat nevr"n# !% trec pe l"ng% &erea!tra *oa!% prin care o au1i!em prima oar% pe Clau#ia pl"ng"n#. Ca!a mai !t%tea nc% n picioare. Era mai *oa!% #ec"t n trecut aleea era traver!at% #e &r"ng,ii pline cu ru&e ntin!e la u!cat iar cele #ou% &ere!tre erau !parte $i acoperite cu p"n1%. Am atin! o'loanele. =Aici te-am v%1ut prima oar%> i-am !pu! eu g"n#in#u-m% !%-l !pun c% !% neleag% #e$i i !imeam #e*a r%ceala $i #i!tana #in privire. =Te-am au1it pl"ng"n#. Erai acolo ntr-o camer% cu mama

ta. 5i mama ta era moart% #e c"teva 1ile

#ar tu nu $tiai. Te ag%ai #e ea

!c"ncin# pl"ng"n# !&"$ietor cu trupul pali# n&ier'"ntat #in cau1a &e'rei $i n&ometat. ncercai !-o tre1e$ti #in mori o !tr"ngeai n 'rae !%-i #ea c%l#ur% #e team%. Era aproape #iminea% $i...> /i-am #u! m"na la t"mpl%. =Am #e!c,i! o'loanele... am intrat n camer%. /i-a &o!t mil% #e tine. /il%. (ar... $i altceva.> l-am v%1ut 'u1ele nmuin#u-!e $i oc,ii #evenin# mari. Te-ai ,r%nit... cu mine-> a $optit ea. =Am &o!t victima ta4> (a4> i-am !pu! eu. =A$a e.> A &o!t un moment at"t #e ela!tic $i #e #urero! nc"t era #e ne!uportat. )t%tea complet nemi$cat% n ntuneric oc,ii ei uria$i a#unau lumina iar aerul cal# !-a ri#icat 'ru!c cu un 1gomot !la'. (up% aceea !-a ntor! $i i-am au1it 'oc%nitul panto&ilor c"n# &ugea. 5i a &ugit. A &ugit. Eu !t%team ncremenit au1in# cum 1gomotul !e !tingea #in ce n ce; apoi m-am ntor! teama #in mine cre!c"n# $i #evenin# in!urmonta'il% $i am luat-o la &ug% #up% ea. Era #e neconceput !% n-o prin# #in urm% !% n-o a*ung ime#iat $i !%-l !pun c% o iu'eam c% tre'uia !-o am tre'uia !-o p%!tre1 $i cu &iecare !ecun#% n care &ugeam pe !tra#a ntunecat% ea p%rea !% !e #ep%rte1e #e mine puin c"te puin; inima mi '%tea cu putere ne,r%nit% r%1vr%tin#u-!e mpotriva e&ortului. P"n% c"n# m-am oprit 'ru!c. Ea !e a&la !u' un &elinar $i m% privea t%cut% ca $i cum nici nu m-ar&i cuno!cut l-am cuprin! mi*locul cu am"n#ou% m"inile $i am ri#icat-o n lumin%. /-a !tu#iat cu c,ipul !c,imono!it #up% care a ntor! capul re&u1"n# !%-mi !u!in% privirea ca $i cum ar &i tre'uit !%$i ma!c,e1e un puternic !entiment #e repul!ie. =/-ai uci!> a $optit ea. =/iai luat viaa4> (a> i-am 1i! in"n#-o a$a nc"t !%-l !imt inima '%t"n#. =/ai 'ine-1i! am ncercat !% i-o iau. )% i-o 'eau. (ar aveai o inim% cum nu mai nt"lni!em vreo#at% o inim% care '%tea '%tea p"n% c"n# am &o!t nevoit !%-i #au #rumul !% te #ep%rte1 #e mine c% nu cumva !%-mi ntee$ti pul!ul at"t #e mult nc"t !% mor. 8e!tat m-a #e!coperit; 8oui! cel !entimental $i pro!t !e ,r%nea cu un copil cu p%rul auriu o &iin% inocent% o &eti%. El te-a a#u! napoi #e la !pitalul un#e te #u!e!er% $i n-am $tiut ce avea #e g"n# n a&ar% #e a m% nv%a propria mea natur% =la-o termin%> a !pu! $i eu am !imit #in nou acea pa!iune pentru tine. A, $tiu c% acum te-am pier#ut pentru tot#eauna. 3%# a!ta n oc,ii t%i4 Te uii la mine ca la muritori #e un#eva #e #eparte #intr-un loc al in#epen#enei reci pe care eu nu pot !-o pricep. (ar am &%cut-o. Am !imit #in nou pentru ine acea po&t% in!uporta'il% pentru inima ta care '%tea pentru o'ra1ul %!ta pielea a!ta. Erai tran#a&irie $i &rumo! miro!itoare cum !unt copiii muritori #ulce cu un ame!tec #e !are $i

%r"n%. Te-am inut #in nou $i te-am luat #in nou. Iar c"n# am avut impre!ia c% inima ta m% omoar% $i nu-mi p%!a el ne-a #e!p%rit $i t%in#u-$i nc,eietura m"inii i-a #at !% 'ei. 5i tu ai '%ut. 5i ai '%ut $i ai '%ut p"n% c"n# era !%-l !ec%tuie$ti &%c"n#u-l !% !e clatine. (ar erai #e*a vampir. 5i c,iarn noaptea aceea ai '%ut !"ngele unei &iine omene$ti lucru pe care lai &%cut apoi n &iecare noapte.>

E0pre!ia #e pe c,ipul ei nu !e !c,im'a!e. Pielea i era precum ceara lum"n%rilor al'e; numai oc,ii conineau via%. Nu mai aveam ce !%-l !pun a$a c% am l%!at-o *o!. =Eu i-am luat viaa> i-am 1i! eu. =Iar el i-a re#at-o.> A$a #eci> a !pu! ea &oarte ncet. =3% ur%!c pe am"n#oi4>

3ampirul t%cu. 2ine #ar #e ce i-ai !pu!- l ntre'% '%iatul re!pectuoa!%. #up% o pau1%

Cum a$ &i putut !% nu-l !pun- Bi!e vampirul ri#ic"n#u-$i privirea puin uluit. Tre'uia !% $tie. Tre'uia !% c"nt%rea!c% lucrurile. Nu era ca $i cum 8e!tat ar &i r%pit-o #irect vieii a$a cum &%cu!e cu mine; eu o r%ni!em. Ar &i murit4 N-ar mai &i putut !% #uc% o via% #e muritoare. (ar care-l #eo!e'ireaPentru toi moartea e o c,e!tiune #e ani4 (eci ceea ce ea a v%1ut atunci mai pla!tic a &o!t ceea ce $tiu toi oamenii7 c% moartea vine n mo# inevita'il #oar #ac% cineva nu alege... a!ta4 )pu!e el $i #e!&%cu m"inile al'e privin#u$i palmele. Ai pier#ut-o- A plecat )% plece4 .n#e ar &i putut !% plece- Era un copil cam #e n%limea a!ta. Cine i-ar &i o&erit a#%po!t- )% &i c%utat vreun cavou ca vampirii #in pove$ti un#e !% !tea 1iua ncon*urat% #e viermi $i &urnici $i !% ia!% #oar ca !% '"ntuie prin vreun cimitir mic $i prin mpre*urimile lui- (ar nu #e a!ta n-a plecat. Ceva #in ea a#ucea cu mine. 5i n 8e!tat e0i!ta a!ta. Nu !uportam !% tr%im !inguri4 Aveam nevoie #e puin% companie4 + !ume#enie #e muritori ne ncon*urau '"*'"in# or'i preocupai mire!ele $i m"r"i morii. .nii n ur%> mi-a !pu! ea calm% #up% aceea. Am g%!it-o l"ng% $emineul gol !mulg"n# &loricelele #e pe un &ir lung #e lev%nic%. Eram at"t #e u$urat c% am v%1ut-o acolo nc"t a$ &i &%cut orice. C"n# m-a ntre'at cu o voce !c%1ut% #ac% aveam !%-l !pun tot ce $tiam am &%cut-o 'ucuro!. C%ci re!tul era &loare la urec,e &a% #e acel vec,i !ecret c% eu i lua!em viaa. Iam pove!tit #e!pre mine a$a cum i-am pove!tit ie #e!pre &elul cum 8e!tat a venit la mine $i ce !-a nt"mplat n noaptea n care el a a#u!-o #e la !pital.

Nu a pu! nici o ntre'are ci #oar #in c"n# n c"n# $i ri#ica privirea. (up% aceea c"n# am terminat $i am r%ma! acolo uit"n#u-m% iar%$i la acel craniu nenorocit a!cult"n# 1gomotul !la' pe care l &%ceau petalele ce c%#eau pe roc,ia ei $i !imin# o amoreal% n mem're $i n minte ea mi-a !pu!7 =Nu te #i!preuie!c4> /-am #e1meticit. Ea !-a #at *o! #e pe perna nalt% $i rotun#% #in #ama!c $i a venit !pre mine purt"n# miro!ul &lorilor $i in"n# petalele n m"n%. =<!ta-I miro!ul unui copil muritor-> m-a ntre'at ea n $oapt%. =8oui!. Iu'itule.> mi aminte!c c% am m'r%i$at-o $i mi-am a!cun! &aa n pieptul ei micu !trivin#u-l umerii &ragili iar m"nuele ei mi !e !trecurau prin p%r alin"n#u-m% in"n#u-m%. =Am &o!t muritoare pentru tine> a 1i! ea $i c"n# mi-am ri#icat privirea am v%1ut-o 1"m'in#; moliciunea 'u1elor ei a #i!p%rut n!% &oarte repe#e $i n clipa urm%toare privea #incolo #e mine ca un om care a!cult% o mu1ic% n#ep%rtat% $i important%. =/i-ai #at !%rutul t%u nemuritor> a !pu! ea #e$i nu mie ci !ie$i. =/-ai iu'it cu natura ta #e vampir.>

Acum te iu'e!c cu natura mea uman% vreo#at%> i-am !pu! eu.

#ac% am avut a$a ceva

A, #a...> a 1i! ea tot g"n#itoare. =(a $i %!ta-l punctul t%u !la' #e aceea c,ipul t%u a &o!t at"t #e ne&ericit c"n# am !pu! a$a cum !pun muritorii =te ur%!c> $i #e aceea acum m% prive$ti a$a. Natura uman%. Eu n-o am. 5i nici o pove!te #e!pre ca#avrul unei mame $i #e!pre camere #e ,otel n care copiii nva% mon!truo1it%i nu poate !%-mi o&ere a$a ceva. N-o am. +c,ii t%i !e r%ce!c #e team% c"n# i !pun a!ta. 5i totu$i am lim'a ta. Pa!iunea ta pentru a#ev%r. Nevoia ta #e a p%trun#e cu mintea pe!te tot ca ciocul unei p%!%ri coli'ri care cioc%ne at"t #e puternic $i #e iute nc"t muritorii au impre!ia c% n-are picioru$e $i c% nu !e a$a1% nicio#at% c%ut"n# mereu la in&init. Eu !unt $inele t%u vampir mai mult #ec"t tine n!ui. 5i acum !omnul #e $ai1eci $i cinci #e ani !-a !&"r$it.> )omnul #e $ai1eci $i cinci #e ani !-a !&"r$it4 Am au1it-o $i nu puteam !% cre# nu voiam !% cre# c% $tia $i c,iar vru-!e!e !% !pun% ceea ce !pu!e!e. C%ci e0act at"ta trecu!e #in noaptea aceea c"n# am ncercat !%-l p%r%!e!c pe 8e!tat $i n-am reu$it $i n#r%go!tin#u-m% #e ea am uitat #e creierul meu &ecun# $i #e ntre'%rile mele ngro1itoare. Acum ea avea pe 'u1e acele ntre'%ri ngro1itoare $i tre'uia !% le a&le r%!pun!ul. )-a #u! ncet n mi*locul nc%perii $i a mpr%$tiat n *urul ei petalele #e lev%nic% !trivite. Apoi a &r"nt tulpina &ragil% $i a #u!-o la 'u1e. (up% ce a au1it toat% pove!tea a !pu!7 =(eci m-a tran!&ormat... ca !%-i &iu tovar%$%. Nici un lan nu te-ar&i putut ine n !ingur%tatea ta $i el nu putea !%-i #ea nimic. /ie nu-mi #% nimic... +'i$nuiam !%-l g%!e!c &ermec%tor. mi pl%cea &elul cum mergea cum lovea #alele #e piatr% cu 'a!tonul $i cum m% lua n 'rae. 5i a'an#onul cu care uci#ea e0act cum !imeam $i eu. (ar nu-l mai g%!e!c &ermec%tor. Iar tu nu Iai g%!it nicio#at%. Noi #oi am &o!t marionetele lui; tu ai r%ma! ca !% ai gri*% #e el iar eu tovar%$a ta !alvatoare. A venit timpul ca totul !% !e termine 8oui!. A venit timpul !%-l p%r%!im.> Timpul !%-l p%r%!im. Nu m% g"n#i!em la a!ta nu mai vi!a!em #e mult la a$a ceva; m% o'i$nui!em cu el #e parc% ar

&i &o!t o con#iie a vieii n!e$i. Au1eam un ame!tec #e 1gomote ceea ce n!emna c% el intra!e cu tr%!ura pe alee $i c% n cur"n# avea !% urce pe !car% #in #o!. /-am g"n#it la ce !imeam ntot#eauna c"n# l au1eam venin# o vag% nelini$te $i un vag !entiment #e nece!itate. Apoi g"n#ul #e a !c%pa #e el pentru tot#eauna a trecut pe!te mine ca apa pe care o uita!em valuri $i valuri #e ap% rece. /-am ri#icat $optin#u-l c% venea. 5tiu> a !pu! ea 1"m'in#. =8-am au1it c"n# a #at colul.>

(ar n-o !% ne la!e !% plec%m> i-am $optit eu #e$i prin!e!em !en!ul cuvintelor ei. Avea ni$te !imuri #e vampir &oarte #e1voltate. 5tia gro1av !% !tea #e pa1%. =n!eamn% c% nu-l cuno$ti #ac%-i nc,ipui c% o !% ne la!e !% plec%m> i-am !pu! eu !periat #e ncre#erea ei n !ine. =N-o !% ne la!e.> 5i ea a 1i! continu"n# !% 1"m'ea!c%7 =A,... 1%u-> Am !ta'ilit atunci c% vom &ace planuri. Ime#iat. )eara urm%toare agentul meu a venit cu o'i$nuita pl"ngere c% nu putea !% mai lucre1e la lumina unei !ingure lum"n%ri am%r"te $i i-am !pu! !% &ac% aran*amentele nece!are pentru o traver!are a oceanului. Clau#ia $i cu mine aveam !%

plec%m n Europa cu primul vapor in#i&erent n ce port avea !% ne #uc%. 5i &oarte important era ca un cu&%r mare !% &ie nc%rcat #e a!emenea pe vapor un cu&%r care tre'uia tran!portat cu gri*% #e aca!% n timpul 1ilei $i urcat la 'or# #ar nu la 'aga*e ci n ca'ina noa!tr%. Pe urm% au &o!t aran*amentele pentru 8e!tat. Pl%nui!em !%-l la! c"teva maga1ine nc,iriate ca!ele #in ora$ $i cu o mic% &irm% #e con!trucii care opera n 9au'ourg /arignG. /i-am pu! !emn%tura pe toate ace!tea &%r% !% e1it. 3oiam !%-mi cump%r li'ertatea7 !%-l conving pe 8e!tat c% nu voiam #ec"t !% &acem o c%l%torie mpreun% $i c% el putea !% r%m"n% cu !tilul #e via% cu care !e o'i$nui!e; va avea 'anii lui nu va mai tre'ui !%-mi cear% nimic. Toi acei ani l &%cu!em !% #epin#% #e mine. 2inenele! c% mi cerea 'ani ca $i cum a$ &i &o!t 'anc,erul lui $i mi mulumea cu cele mai cau!tice cuvinte #ar ura #epen#ena aceea. )peram !%-l alung '%nuielile !ati!&%c"n#u-l l%comia. 5i convin! c% mi putea citi pe c,ip orice emoie eram teri'il #e tem%tor. Nu-mi venea !% cre# c% era po!i'il !% !cap #e el. nelegi ce n!eamn% a!ta- /% purtam ca $i cum a$ &i cre1ut #ar nu cre#eam. ntre timp Clau#ia &lirta cu #e1a!trul !t%p"nirea ei #e !ine p%r"n#u-mi!e e0traor#inar% c"n# citea #in c%rile ei #e!pre vampiri $i i punea ntre'%ri lui 8e!tat. R%m"nea netul'urat% n &aa i1'ucnirilor lui !arca!tice $i uneori i punea aceea$i ntre'are iar $i iar n alte &eluri rumeg"n# cu atenie orice in&ormaie care i !c%pa &%r% !% vrea. =Ce vampir te-a &%cut ceea ce e$ti-> l-a ntre'at ea &%r% !%-$i ri#ice privirea #in carte $i in"n#u-$i pleoapele co'or"te !u' atacul lui. =(e ce nu vor'e$ti nicio#at% #e!pre el-> a continuat ea #e parc% o'ieciile lui !evere ar &i &o!t ine0i!tente. P%rea imun% la iritarea lui.

)untei lacomi am"n#oi4> a !pu! el !eara urm%toare plim'"n#u-!e ncoace $i ncolo prin centrul ntunecat al camerei privin#-o r%1'un%tor pe Clau#ia care !t%tea n colul ei n cercul #e lumin% al lumin%rii ei cu c%rile mpre*ur. =Nemurirea nu v% a*unge4 Nu ai c%uta #e #ini calul #e #ar al lui (umne1eu4 (ac% a$ o&eri-o oric%rui in#ivi# #e pe !tra#% ar &i nc"ntat...> Tu ai &o!t nc"ntat-> a ntre'at ea ncet a'ia mi$c"n# 'u1ele.

(ar voi voi vrei !% $tii motivul. 3rei !% termin%m totul- Pot !% v% o&er moartea mai u$or #ec"t v-am o&erit viaa4> )-a ntor! !pre mine $i &lac%ra &ragil% a lum"n%rii ei i arunca um'r% pe!te mine. i crea o aureol% n *urul p%rului 'lon# $i i l%!a &aa n a&ar% #e pometele !clipitor n ntuneric. =3rei moartea-> Cunoa$terea nu n!eamn% moarte> R%!pun#ei-mi4 3rei moartea-> a $optit ea. a $optit

Tu o&eri toate lucrurile. Toate vin #e la tine. 3iaa $i moartea> ea ironic. A$a e> a 1i! el.

Tu nu $tii nimic> i-a !pu! ea cu gravitate $i vocea i era at"t #e !la'% nc"t $i cel mai mic 1gomot #e pe !tra#% i-a acoperit-o lu"n#u-l cuvintele a$a nc"t m-am tre1it c,inuin#u-m% !% o au# l%!"n#u-mi capul pe !pate lipit #e !caun. =)% 1icem c% vampirul care te-a &%cut nu $tia nimic $i c% vampirul care l-a &%cut pe acel vampir nu $tia nimic $i c% nici vampirul #inaintea lui nu

$tia nimic $i a$a mai #eparte nimic ie$in# #in nimic p"n% c"n# nu r%m"ne nimic4 5i noi tre'uie !% tr%im cu g"n#ul c% nu e0i!t% cunoa$tere.> (a4> a !trigat el #eo#at% ri#ic"n# m"inile $i n gla!ul lui !e !imea altceva n a&ar% #e &urie. Apoi a t%cut. 5i ea t%cea. (up% aceea el !-a ntor! ncet ca $i cum eu a$ &i &%cut vreo mi$care care l alerta!e ca $i cum m-a$ &i ri#icat n !patele lui. mi amintea #e &elul n care !e ntorceau oamenii c"n# mi !imeau r%!u&larea &oarte aproape $i $i #%#eau 'ru!c !eama c% un#e !e cre1u!er% complet !inguri... momentul acela #e !u!piciune ngro1itoare #inainte #e a-mi ve#ea c,ipul $i !%-$i in% re!piraia. Acum !e uita la mine $i a'ia i ve#eam 'u1ele mi$c"n#u-!e. Atunci am !imit. i era &ric%. 8ui 8e!tat i era &ric%. Ea l &i0a cu aceea$i privire calm% care nu tr%#a nici o emoie nici un g"n#. Tu ai nv%at-o cu a!tea...> a $optit el #up% care a !c%p%rat un '% #e c,i'rit $i a aprin! lum"n%rile #e pe polia c%minului ri#ic"n# apoi !ticlele a&umate ale l%mpilor $i plim'"n#u-!e prin nc%pere pentru a &ace lumin% p"n% c"n# mica &lac%r% a Clau#iei a c%p%tat putere iar el !-a re1emat cu !patele #e polia #e marmur% uit"n#u-!e c"n# la o lamp% c"n# la alta #e parc% lumina aceea i-ar&i re#at puin% lini$te.

/% #uc a&ar%> a 1i! el atunci. Ea !-a ri#icat c,iarn clipa n care el a*un!e!e n !tra#% $i #eo#at% !-a oprit n mi*locul camerei $i !-a ntin! arcuin#u-$i !patele mic ri#ic"n#u-$i 'raele cu pumnii ncle$tai $i a nc,i! oc,ii o clip% #up% care i-a #e!c,i! larg #e parc% !-ar &i tre1it 'ru!c #intr-un vi!. Era ceva o'!cen n ge!tul acela; camera p%rea !% lic%rea!c% #e teama lui 8e!tat !% r%!une #e ecoul ultimului !%u r%!pun!. Ace!ta ceru!e atenia ei. Pro'a'il c% am &%cut vreo mi$care involuntar% pentru a nu m% mai uita la ea c%ci a venit l"ng% 'raul &otoliului meu $i $i-a lipit m"na pe cartea mea o carte pe care n-o mai citeam #e c"teva cea!uri. =3ino cu mine a&ar%.> Ai avut #reptate. Nu $tie nimic. N-are nimic !% ne !pun%> i-am 1i! eu.

C,iar ai cre1ut vreo#at% c% $tie-> m-a ntre'at cu vocea ei mic%. =+ !% g%!im alii ca noi> a a#%ugat ea. =+ !%-l g%!im n centrul Europei. Acolo tr%ie!c at"t #e muli nc"t pove!tirile at"t cele &al!e c"t $i cele reale umplu volume ntregi. )unt convin!% c% #e acolo au venit toi vampirii #ac% au venit #e un#eva. Am tr%it prea mult cu el. 3ino a&ar%. 8a!% carnea !% in!truia!c% mintea.> Cre# c% am !imit un &ior #e pl%cere c"n# am au1it-o ro!tin# acele cuvinte =8a!% carnea !% in!truia!c% mintea>. =8a!% c%rile #e o parte $i uci#e> mi-a $optit ea. Am urmat-o n *o! pe !car% prin curte $i pe aleea ngu!t% !pre o alt% !tra#%. Apoi a ntin! m"inile !pre mine !% o iau n 'rae #e$i 'inenele! nu era o'o!it%; voia numai !% &ie aproape #e urec,ea mea $i !% m% in% #e g"t. =Nu i-am !pu! #e planul meu #e!pre c%l%torie #e!pre 'ani> i-am 1i! eu con$tient c% e ceva cu ea ce eu nu nelegeam n timp ce !t%tea u$oar% n 'raele mele. 8-a uci! pe cel%lalt vampir> a !pu! ea.

=Nu #e ce !pui a!ta-> am ntre'at-o eu #ar nu &aptul c% o !pu!e!e m% #eran*a mi tul'ura !u&letul ce !em%na cu un oc,i #e ap% care t"n*ea #up% nemi$care. /% !imeam ca $i cum ea m-ar&i con#u! ncet !pre ceva ca $i

cum ea ar &i &o!t pilotul plim'%rii noa!tre lente pe !tra#a ntunecat%. =Pentru c% acum $tiu> a !pu! ea cu autoritate n gla!. =3ampirul a &%cut un !clav #in el $i el nu voia !% &ie a$a ceva mai mult #ec"t a$ vrea eu a$a c% l-a uci!. 8-a uci! nainte !% a&le ce ar &i putut !% $tie $i apoi cuprin! #e panic% a &%cut un !clav #in tine. Ai &o!t !clavul lui.> Nu c,iar...> i-am $optit eu. i !imeam o'ra1ul lipit #e t"mpla mea. Era rece $i avea nevoie !% uci#%. =Nu un !clav ci #oar un &el #e complice !tupi#> i-am m%rturi!it eu mi-am m%rturi!it mie n!umi. )imeam &e'ra uci!ului cre!c"n# n mine un no# #e &oame l%untric 1v"cnituri n t"mple ca $i cum

venele !-ar &i contractat $i trupul mi-era pe cale #e a #eveni o ,art% #e va!e c,inuite. Nu !clav> a in!i!tat ea pe un ton grav #e parc% ar &i g"n#it cu gla! tare cuvinte revelaii pie!e ale unui pu11le. =5i o !% ne eli'ere1i pe am"n#oi.> /-am oprit. /"na ei m% ap%!a n#emn"n#u-m% !% merg. Ne-am continuat #rumul pe o alee larg% #in apropierea cate#ralei n#rept"n#u-ne !pre luminile #in FacH!on )Kuare apa curg"n# cu repe1iciune n rigole $i !clipin# argintie n lumina lunii. =+ !%-l uci#> a !pu! ea. Am ncremenit n cap%tul aleii. Am !imit-o mi$c"n#u-!e n 'raele mele $i alunec"n# n *o! ca $i cum ar &i putut !% !e eli'ere1e #e mine $i &%r% a*utorul !t"ngaci al m"inilor mele. Am a$e1at-o pe trotuarul #in piatr% l-am !pu! nu $i am cl%tinat #in cap. Aveam acea !en1aie pe care i-am mai #e!cri!-o c% toate cl%#irile #in *urul meu - Ca'il#o cate#ral% apartamentele #e-a lungul pieei - toate erau #in m%ta!e ni$te ilu1ii care aveau !% &ie 'ru!c !&"$iate #e un v"nt ngro1itor n p%m"nt c%!c"n#u-!e un a'i! care era realitatea. =Clau#ia> am ng%imat eu ntorc"n#u-l !patele. (e ce nu l-a$ uci#e-> a !pu! ea ri#ic"n# gla!ul p"n% c"n# ace!ta a #evenit &oarte a!cuit. =N-am ce &ace cu el4 N-am ce !% o'in #e la el4 5i-mi provoac% #urere ceea ce n-o !% !uport4> 5i #ac% el are puin% nevoie #e noi-> am ntre'at-o #ar ve,emena aceea era &al!%. Inutil%. Ea !e #ep%rta!e #e mine cu umerii mici #repi $i ,ot%r"i cu pa!ul gr%'it ca o &eti% care ie$in# #uminica mpreun% cu p%rinii vrea !-o ia nainte pretin1"n# c% e !ingur%. =Clau#ia4> am !trigat eu $i am a*un!-o ime#iat #in urm%. l-am cuprin! mi*locul micu $i am !imit-o #evenin# rigi#% ca &ierul. =Clau#ia nu poi !%-l omori4> i-am $optit eu iar ea a nceput !% mearg% cu !patele #up% care a luat-o la &ug% %c%nin# pe pietre $i a ie$it n #rum. + ca'riolet% a trecut pe l"ng% noi n!oit% #e un ,o,ot #e r"! #e trop%itul cailor $i #e 1gomotul roilor #in lemn. )tra#a a amuit #eo#at%. Am ntin! m"na !pre ea $i am !tr%'%tut un !paiu imen! g%!in#-o l"ng% poarta Pieei FacH!on cu m"inile ncle$tate pe gratiile #e &ier. /-am l%!at n *o! l"ng% ea. =Nu-mi pa!% ce !imi ce !pui #ar nu !e poate !% vrei !%-l omori> i-am 1i! eu. (e ce nu- l cre1i at"t #e puternic-> a ntre'at &i0"n# cu privirea !tatuia #in pia% oc,ii ei p%r"n# #ou% '%li imen!e #e lumin%. E mai puternic #ec"t i nc,ipui4 /ai puternic #ec"t vi!e1i4 Cum vrei !%I omori- Nu te poi m%!ura cu a'ilitatea lui. Nu $tii4> i-am !pu! eu rug%tor #ar

o ve#eam cum !t% nemi$cat%

ca un copil care !e uit% &a!cinat ntr-o vitrin%

cu *uc%rii. 8im'a i !-a mi$cat #eo#at% printre #ini $i a atin! 'u1a #e *o! ntrun mo# ciu#at care m-a &%cut !% !imt un &ior !la' prin trup. )imeam gu!t #e !"nge. )imeam ceva palpa'il $i neputincio! n m"inile mele. 3oiam !% uci#. /iro!eam $i au1eam oamenii pe aleile pieei plim'"n#u-!e #e-a lungul c,eiului. Tocmai voiam !-o ntorc cu &aa !pre mine !% o !cutur #ac% era nevoie pentru a o &ace !% a!culte c"n# ea !-a r%!ucit $i m-a privit cu oc,ii ei mari $i ume1i. =Te iu'e!c 8oui!> mi-a !pu!. Atunci a!cult%-m% Clau#ia te implor> i-am $optit eu in"n#-o n 'rae m'ol#it #eo#at% #e un ame!tec #e $oapte n apropiere #e vor'irea nceat% $i articulat% a oamenilor care acoperea 1gomotele nopii. =+ !% te #i!trug% #ac% ncerci !%-l omori. Nu poi &ace a!ta. Nu $tii cum. 5i mpotrivin#u-l-te o !% pier1i totul Clau#ia $i a!ta nu !uport.> Pe 'u1ele ei a ap%rut un 1"m'et aproape impercepti'il. =Nu 8oui!> a $optit ea. =Pot !%-l omor. 5i vreau !%-i mai !pun ceva un !ecret numai al no!tru.> Am !cuturat #in cap #ar ea !-a lipit $i mai mult #e mine co'or"n#u-$i pleoapele a$a nc"t genele #e!e aproape c% i atingeau rotun*imea o'ra*ilor. =)ecretul e c% vreau !%-l omor 8oui!. + !%-mi &ac% pl%cere4> Am ngenunc,eat l"ng% ea &%r% grai n timp ce oc,ii ei m% !tu#iau a$a cum &%cu!er% at"t #e #e! n trecut; apoi a !pu!7 =+mor oameni n &iecare noapte. i !e#uc i atrag l"ng% mine cu o &oame nepotolit% o permanent% c%utare a ceva... ceva nu $tiu ce...> 5i-a lipit #egetele #e 'u1e gura &iin#u-l ntre#e!c,i!% a$a nc"t i 1%ream !clipirea #inilor. =5i nu vreau !% $tiu nimic #e!pre ei - #e un#e vin ncotro merg - #ac% nu-l nt"lne!c pe #rum. (ar pe el nu pot !%-l !u&%r4 l vreau mort $i l voi omor. + !%-mi &ac% mare pl%cere. 2ine Clau#ia #ar el nu e muritor. E nemuritor. Nici o 'oal% nu-l poate atinge. Timpul n-are nici o putere a!upra lui. Amenini o via% care ar putea #ura p"n% la !&"r$itul lumii4> A, #a a$a e4> a 1i! ea cu veneraie $i re!pect. =+ via% care ar putea #ura !ecole ntregi. .n a!t&el #e !"nge o a!t&el #e putere. Cre1i c% o !%-mi contope!c puterea cu a lui c"n# o !%-l omor-> Eram &urio!. /-am n#reptat #eo#at% $i i-am ntor! !patele. Au1eam $oaptele oamenilor n apropiere. 3or'eau #e!pre tat% $i &iic% #e!pre o imagine a iu'irii #evotate. /i-am #at !eama c% vor'eau #e!pre noi. Nu e nece!ar> orice...> i-am !pu! eu. =ntrece orice nevoie orice raiune

Ce- +menie- E un uciga$4> a 1i! ea $uier%tor. =.n animal #e pra#% !inguratic4> a repetat ea n 'at*ocur% cuvintele lui. =Nu m% mpie#ica nu c%uta c% ai !% a&li c"n# m% ,ot%r%!c !-o &ac $i nici nu ncerca !% te interpui...> A ri#icat m"na ca !% m% mpie#ice !% vor'e!c $i mi-a !tr"n!-o pe a mea cu putere #egetele ei mu$c"n# #in carnea mea c,inuit%. =(ac% o &aci m% vei #i!truge. Nu tre'uie !% &iu #e!cura*at%.>

Apoi a rupt-o la &ug% cu panglicile 'onetei &lutur"n# $i 'oc%nin# cu panto&ii pe pietre. /-am ntor! &%r% !% &iu atent ncotro mergeam #orin#umi ca ora$ul !% m% ng,it% con$tient acum #e &oamea care mi ntuneca

raiunea. Aproape c% mi-era grea% !%-l pun cap%t. )imeam nevoia !% la! po&t% $i emoia !%-mi ntunece mintea $i m-am g"n#it la victim% iar $i iar merg"n# ncet pe !tr%1i #epla!"n#u-m% n mo# ine0ora'il !pre ea !pun"n#u-mi7 E o !&oar% care m% trage prin la'irint. Nu eu trag !&oara ci ea m% trage pe mine... 5i la un moment #at m-am tre1it pe Rue Coni a!cult"n# un 1gomot !ur# &amiliar. Erau !crimerii #in !alonul #e #ea!upra naint"n# pe po#eaua #in lemn nainte napoi ncruci$"n#u-$i !pa#ele. /-am re1emat #e 1i# #e un#e prin &ere!trele nalte $i &%r% per#ele puteam !%-l v%# pe tinerii care !e #uelau p"n% noaptea t"r1iu cu 'raul !t"ng n#oit c% al unui #an!ator avan!"n# cu graie !pre moarte n#rept"n# !pa#ele cu graie !pre inimi imagini ale t"n%rului 9reniere care c"n# $i mpingea !pa#a argintie nainte c"n# era mpun! #e o alta !pre ia#. Cineva co'or"!e !cara ngu!t% #in lemn p"n% n !tra#% - un t"n%r un '%iat at"t #e t"n%r nc"t avea o'ra*ii nete1i $i #olo&ani ai unui copil; &aa i era m'u*orat% #in cau1a antrenamentului iar #e !u' ,aina gri elegant% $i c%ma$a cu vol%na$e !e !imea miro!ul #ulceag #e colonie $i !are. l-am !imit c%l#ura c"n# a ie$it #in lumin% !la'% #e #ea!upra !c%rii. R"#ea ncet $i vor'ea aproape impercepti'il cu !ine p%rul ca!taniu c%1"n#u-l pe oc,i n mer!; a !cuturat #in cap $oaptele !-au au1it mai tare apoi !-au !tin!. (eo#at% !-a oprit 'ru!c cu privirea aintit% a!upra mea. /-a privit pleoapele i-au tremurat u$or $i apoi a r"! repe#e nervo!. =3% rog !% m% !cu1ai4> mi-a !pu! n &rance1%. =/-ai !periat4> Apoi tocmai c"n# #%#ea !% &ac% o plec%ciune $i !% treac% pe l"ng% mine a ncremenit $i $ocul i !-a a$ternut pe &aa m'u*orat%. i ve#eam inima '%t"n# n carnea tran#a&irie a o'ra*ilor $i i !imeam miro!ul !u#orii !u'ite a trupului !%u t"n%r $i ncor#at. /-ai v%1ut n lumina &elinarului> a &i o ma!c% a morii.> 2u1ele i !-au #e!&%cut u$or cu oc,ii ameii. i-am !pu! eu. =5i &aa mea i !-a p%rut

#inii i !-au atin! $i a ncuviinat involuntar

Treci4> i-am !pu! eu. =Repe#e4> 3ampirul t%cu $i apoi !e mi$c% #e parc% ar &i vrut !% continue #ar $i ntin!e picioarele lungi !u' ma!% $i l%!"n#u-!e pe !pate $i lipi m"inile #e cap ca $i cum $i-ar &i ap%!at cu putere t"mplele. 2%iatul care !e a$e1a!e ntr-o po1iie g,emuit% !tr"ng"n#u-$i 'raele cu m"inile !e rela0% ncet. )e uit% la 'an#% $i apoi la vampir.

(ar ai uci! pe cineva n noaptea aceea n &iecare noapte Atunci !pu!e vampirul.

!pu!e el.

#e ce l-ai l%!at !% plece-

Nu $tiu 1i!e el pe un ton care nu voia !% !pun% =pe cuv"nt nu $tiu> ci mai #egra'% =la!-o 'alt%>. Pari o'o!it !pu!e vampirul. Am impre!ia c% ie &rig. Nu contea1% !pu!e '%iatul repe#e. E cam &rig n camer% pa!%. Die nu i-e &rig nu Nu u$or. 1i!e vampirul 1"m'in# $i apoi umerii i tre!%ltar% #ar nu-mi !emn c% r"#ea

Trecur% c"teva clipe timp n care vampirul p%ru !% !e g"n#ea!c% $i '%iatul !%-l !tu#ie1e c,ipul. 3ampirul arunc% o privire !pre cea!ul '%iatului. Ea n-a reu$it nu-l a$a- ntre'% '%iatul ncet.

)incer ce cre1i- ntre'% vampirul #up% ce !e a$e1a!e #in nou re1emat #e !p%tar $i l privi pe '%iat !t%ruitor. C% a &o!t... a$a cum ai !pu! #i!tru!% 1i!e '%iatul $i p%rea !% !imt% acele cuvinte a$a nc"t ng,ii n !ec #up% ce !pu!e =#i!tru!%>. A &o!tntre'% el. Nu cre1i c% putea !-o &ac%- ntre'% vampirul. (ar el era at"t #e puternic. Tu !ingur ai !pu! c% n-ai $tiut nicio#at% ce puteri avea ce !ecrete cuno$tea. Cum putea $ti !igur cum !%-l omoareCum a ncercat3ampirul !e uit% la '%iat mult% vreme pentru ace!ta care $i &eri privirea ni$te lumini or'itoare. e0pre!ia lui &iin# #e ne#e!lu$it #e parc% oc,ii vampirului ar &i &o!t

(e ce nu 'ei #in !ticla aia pe care o ai n 'u1unar- ntre'% vampirul. Te-ar nc%l1i. A, a!ta... !pu!e vampirul. 3oiam !% 'eau 3ampirul ncepu !% r"#%. Ai cre1ut c% nu e politico!4 )pu!e el $i pulp%. A$a e !pu!e '%iatul ri#ic"n# #in umeri #up% care 1"m'i !coa!e !ticlua #in 'u1unarul ,ainei i #e!&%cu capacul auriu $i lu% o ng,iitur%. #ar... #eo#at% !e ple!ni pe!te

Apoi i-o ntin!e

uit"n#u-!e la vampir.

Nu !pu!e ace!ta 1"m'in# $i ri#ic"n# m"na pentru a re&u1a o&erta. (up% aceea c,ipul i re#eveni !erio! $i l%!"n#u-!e pe !pate continu%7 8e!tat avea un prieten mu1ician pe Rue (umaine. l v%1u!em la un recital n ca!a unei anume /a#ame 8eclair care locuia pe aceea$i !tra#% acea!ta &iin# pe atunci o !tra#% e0trem #e la mo#%; /a#ame 8eclair cu care 8e!tat !e #i!tra #in c"n# n c"n# i g%!i!e mu1icianului o camer% ntr-o alt% ca!% #in apropiere un#e 8e!tat l vi1ita a#e!ea. Di-am !pu! c% !e *uca cu victimele lui !e mprietenea cu ele le &%cea !%-l plac% !% ai'% ncre#ere n el $i c,iar !%-l iu'ea!c% #up% care le uci#ea. A$a c% p%rea c% !e *oac% cu t"n%rul acela #e$i #ura!e mai mult #ec"t orice alt% a!emenea prietenie. T"n%rul !cria mu1ic% 'un% $i a#e!ea 8e!tat venea aca!% cu partituri proa!pete c"nt"n# apoi la pianul #in !alon. 2%iatul avea &oarte mult talent #ar i #%#eai !eama c% mu1ica lui nu avea !% !e 'ucure #e !ucce! pentru c% era prea tul'ur%toare. 8e!tat i #%#ea 'ani $i $i petrecea !ear% #e !ear% cu el #uc"n#u-l a#e!ea la re!taurante un#e t"n%rul nu $i-ar &i permi! !% !e #uc% nicio#at% $i i cump%ra ,"rtia $i peniele #e care avea nevoie pentru a-$i !crie mu1ica. A$a cum i-am mai !pu! #ura!e mai mult #ec"t orice alt% prietenie a lui 8e!tat #e ace!t gen. Nu-mi #%#eam !eama #ac% ntr-a#ev%r !e ata$a!e &%r% !% vrea #e acel muritor !au pur $i !implu preg%tea o tr%#are $i o cru1ime !en1aionale. (e c"teva ori ne !pu!e!e mie $i Clau#iei c% pleca!e cu g"n#ul #e a-l uci#e pe '%iat #ar c% nu o &%cu!e. 5i 'inenele! c% nu lam

ntre'at nicio#at% ce !imea pentru c% n-ar &i meritat !can#alul pe care lar &i !t"rnit ntre'area mea. 8e!tat ata$at #e un muritor4 Pro'a'il c% ar &i #i!tru! mo'ila #in !alon #e &urie. )eara urm%toare - #up% cea #e!pre care tocmai i-am pove!tit - m-a aga!at teri'il rug"n#u-m% !%-l n!oe!c aca!% la '%iat. Era e0trem #e prieteno! a$a cum era #e o'icei c"n# mi #orea compania. 2ucuria l &%cea a!t&el. C"n# voia !% va#% o pie!% 'un% o oper% un 'alet. ntot#eauna voia !%-l n!oe!c. Cre# c% am v%1ut =/ac'et,> #e vreo cinci!pre1ece ori mpreun% cu el. Ne-am #u! la &iecare !pectacol c,iar $i la cele #ate #e amatori #up% care pe #rum !pre ca!% 8e!tat mi repeta replicile $i c,iar le !triga trec%torilor cu un #eget ntin! !pre ei7 =/"ine $i m"ine $i m"ine4> &%c"n#ul !%-l ocolea!c% #e parc% ar &i &o!t un 'eiv. (ar e&erve!cena aceea era ne'unea!c% put"n# !% #i!par% n orice clip%; un cuv"nt #ou% pl%cute #in partea mea o alu1ie cum c% i-a$ &i g%!it compania agrea'il% ar &i putut elimina a!t&el #e lucruri pentru luni ntregi. C,iar ani. (ar acum a venit la mine ntr-o a!emenea #i!po1iie rug"n#u-m% !% merg cu el la '%iat. mi !tr"ngea 'raul n timp ce m% n#emna iar eu po!omor"t catatonic i-am aruncat o !cu1% nenorocit% - g"n#in#u-m% #oar la Clau#ia la agent $i la un #e1a!tru iminent. l !imeam venin# $i m% miram c% nu-l !imea $i el. n cele

#in urm% a luat o carte #e pe po#ea $i a a1v"rlit-o !pre mine !trig"n#7 =Atunci cite$te-i a&uri!itele #e poe1ii4 Putre1e$te4> (up% care a ie$it valv"rte*. A!ta m-a tul'urat nici nu-i pot !pune c"t #e mult m-a tul'urat. l #oream rece impa!i'il plecat. /-am ,ot%r"t !% o rog pe Clau#ia !% renun%m la tot. /% !imeam lip!it #e putere $i e0trem #e o'o!it. (ar u$a ei &u!e!e ncuiat% p"n% c"n# pleca!e $i o 1%ri!em #oar o !ecun#% n timp ce vor'ea 8e!tat o imagine #antelat% $i minunat% pun"n#u-$i paltonul; m"neci 'u&ante #in nou $i o panglic% violet% pe piept ciorapii al'i #in #antel% 1%rin#u-l-!e !u' tivul roc,iei $i panto&i al'i imaculai. /i-a aruncat o privire rece $i a ie$it. C"n# m-am ntor! mai t"r1iu !%tul $i o vreme prea mole$it pentru a-mi l%!a propriile g"n#uri !% m% #eran*e1e am nceput !% !imt c% aceea avea !% &ie noaptea. Avea !% ncerce n noaptea aceea. Nu pot !%-i !pun cum #e $tiam a!ta. /% #eran*au anumite lucruri n leg%tur% cu apartamentul. Clau#ia !e mi$ca n !alonul #in &un# n !patele u$ilor nc,i!e. 5i mi !-a p%rut c% mai au# o voce acolo $optit%. Clau#ia nu a#ucea nicio#at% pe nimeni aca!%; nimeni n-o &%cea n a&ar% #e 8e!tat care $i a#ucea &emeile #e pe !tra#%. (ar $tiam c% era cineva acolo $i totu$i nu !imeam nici un miro! puternic; nu au1eam nici un !unet concret. Apoi am !imit n aer arom% #e m"ncare $i '%utur%. 5i un 'uc,et #e cri1anteme !e a&la n va1% #e argint #e pe pian - &lori care pentru Clau#ia !im'oli1au moartea. Apoi a venit 8e!tat c"nt"n# ceva ncet pe 'arele !c%rii n !piral%. A !tr%'%tut m'u*orat% #atorit% ,ranei $i 'u1ele tran#a&irii; a omor"t !au nu-> m-a ntre'at el n#rept"n#u-$i 'a!tonul lui !co"n# un ra-ta-ta ,olul lung $i i-am v%1ut &aa a$e1at partiturile pe pian. =8-am #egetul !pre mine. =Ce 1ici->

Nu l-ai omor"t> am 1i! eu amorit. =Pentru c% m-ai invitat !% merg cu tine $i nu m-ai &i invitat !% mpart cu ine acea pra#%.> A, #ar poate c% l-am omor"t #e &urie pentru c% n-ai vrut !% vii cu mine4> a !pu! el #e!c,i1"n# capacul pianului. /i-am #at !eama c% ar &i &o!t n !tare !% continue a!t&el p"n% n 1ori. Era 'ine #i!pu!. 8-am privit cum r%!&oia partiturile $i m% ntre'am7 Poate !% moar%- Poate ntr-a#ev%r !% moar%- 5i oare ea c,iar avea #e g"n# !-o &ac%- 8a un moment #at am vrut !% m% #uc la ea !%-l !pun c% tre'uia !% renun%m la tot c,iar $i la c%l%toria propu!% $i !% tr%im ca mai nainte. (ar aveam !en1aia c% #e acum nu mai e0i!t% cale napoi. nc% #in 1iua n care ncepu!e !%-l pun% ntre'%ri ace!t lucru in#i&erent ce era - #eveni!e inevita'il. )imeam cum o greutate imen!% m% inea nemi$cat n &otoliu. A ap%!at #ou% clape cu m"inile. Avea &oarte mult talent $i n via% ar &i putut &i un &oarte 'un piani!t. (ar c"nta &%r% !entiment; ntot#eauna era

#eta$at #e mu1ic% !mulg"n#-o pianului ca prin &armec cu a*utorul virtuo1it%ii !imurilor $i controlului !%u #e vampir; mu1ica nu trecea prin el nu o !cotea #inl%untrul !%u. =Ei l-am omor"t-> m-a ntre'at el #in nou. Nu nu l-ai omor"t> am 1i! eu iar%$i #e$i la &el #e 'ine a$ &i putut !% !pun $i inver!. /% concentram !%-mi p%!tre1 c,ipul ca o ma!c%. Ai #reptate. Nu l-am omor"t> a 1i! el. =mi place la ne'unie !% &iu l"ng% el $i !%-mi !pun tot timpul c% pot !%-l omor $i c-o voi &ace #ar nu acum. Apoi !% plec #e la el $i !% g%!e!c pe altcineva care !eam%n% cu el c"t mai mult. (ac% ar &i avut &rai... i-a$ &i uci! unul c"te unul. 9amilia ar &i c%1ut r%pu!% #e o &e'r% mi!terioa!% care le-ar &i !ecat trupurile4> a 1i! el imit"n# n 'at*ocur% tonul unui !trig%tor. =Clau#ia are o pa!iune pentru &amilii. 5i &iin#c% veni vor'a #e &amilii '%nuie!c c% ai au1it. )e pare c% pe mo$ia 9reniere ar e0i!ta !ta&ii; nu pot ine un !upraveg,etor iar !clavii &ug.> A!ta era ceva ce nu voiam neap%rat !% au#. 2a'ette muri!e t"n%r% ne'un% mpie#icat% n !&"r$it !% !e mai #uc% la ruinele ca!ei Pointe #u 8ac in!i!t"n# c% acolo l v%1u!e pe #iavol $i c% tre'uia !%-l g%!ea!c%. Au1i!em toate a!tea !u' &orm% #e 1vonuri. Pe urm% a venit ve!tea nmorm"nt%rii. (in c"n# n c"n# m% g"n#i!em !% m% #uc la ea !% ncerc !% g%!e!c o mo#alitate #e a n#repta ceea ce &%cu!em; alterori m% g"n#eam c% totul !e va re1olva #e la !ine iar n noua mea via% n care uci#eam n &iecare noapte m% #ep%rta!em &oarte mult #e ata$amentul pe care-l !imi!em pentru ea pentru !ora mea !au pentru orice alt muritor. n !&"r$it priveam trage#ia a$a cum ai privi-o #in 'alconul unei !%li #e teatru mi$cat #in c"n# n c"n# #ar nicio#at% #e a*un! pentru a !%ri pe !cen% al%turi #e actori. Nu mai vor'i #e ea> i-am !pu! eu.

9oarte 'ine. 3or'eam #e!pre plantaie nu #e!pre ea. Ea4 Iu'ita ta #oamn% vi!ul t%u.> /i-a 1"m'it. =5tii p"n% la urm% tot cum am vrut eu a ie$it nu cre1i- (ari !puneam #e t"n%rul meu prieten $i cum...> A$ pre&era !% c"ni> i-am !pu! eu ncet #i!cret #ar c"t mai conving%tor po!i'il. .neori ace!t lucru #%#ea re1ultate cu 8e!tat. (ac% !puneam lucrul potrivit &%cea ce-l !puneam. 5i atunci a &%cut-o7 cu un r"n*et care parc% !punea =Pro!tule> a nceput !% c"nte. Am au1it u$a !alonului #in

&un# #e!c,i1"n#u-!e $i am au1it pa$ii Clau#iei pe ,ol. Nu veni Clau#ia g"n#eam eu !imeam eu; pleac% p"n% nu vom &i #i!tru$i cu toii. (ar ea a naintat ,ot%r"t% p"n% la oglin#% #e pe ,ol. Am au1it-o #e!c,i1"n# !ertarul m%!uei $i apoi 1gomotul periei #e p%r. )e #%#u!e cu un par&um cu miro! #e &lori. /-am ntor! ncet ca !-o prive!c c"n# a ap%rut n prag m'r%cat% n al' $i am v%1ut-o n#rept"n#u-!e t%cut% !pre pian un#e $i-a mpreunat m"inile

pe el

!pri*in"n#u-$i '%r'ia n m"ini $i &i0"n#u-l cu privirea pe 8e!tat.

3e#eam pro&ilul lui $i pe ea privin#u-l. =Ce mai vrei-> a ntre'at el #"n# o pagin% $i l%!"n#u-$i m"na !% ca#% pe pulp%. =/% irii. Pre1ena ta m% irit%4> 5i-a n#reptat apoi privirea a!upra paginii. B%u-> a 1i! ea cu cel mai #ulce gla!. B%u>. 5i o !%-i mai !pun ceva. Am cuno!cut pe cineva care ar putea &i un vampir mai 'un #ec"t tine.> A!ta m-a uluit #ar nu era nevoie !%-l m'ol#e!c ca !% continue nelegi ce vreau !% !pun-> a ntre'at-o el. Ar tre'ui !% m% !perie-> a ntre'at. E$ti r%!&%at% pentru c% e$ti !ingurul copil> a 1i! el. =Ai nevoie #e un &rate. )au mai 'ine-1i! eu am nevoie #e un &rate. /-am !%turat #e voi #oi. 3ampiri lacomi po!omorii care ne '"ntuie vieile. Nu-mi place.> 2%nuie!c c% noi trei am putea popula toat% lumea cu vampiri> a 1i! ea.

A$a cre1i tu4> a !pu! el 1"m'in# $i n voce i !e !imea o not% #e trium&. =Cre1i c% ai putea !-o &aci- Pre!upun c% 8oui! i-a pove!tit cum !-a proce#at $i cum cre#e el c% !-a proce#at. Nu ai puterea. Niciunul #in voi n-o avei> a 1i! el $i a!ta a p%rut !-o #eran*e1e. Era ceva la care nu !e a$tepta!e. l !tu#ia. 3e#eam c% nu l cre#e n totalitate. 5i ie ce i-a #at puterea a!ta-> l-a ntre'at ea apoi ncet #e !arca!m. #ar cu o not%

<!ta #raga mea e unul #in lucrurile pe care !-ar putea !% nu le a&li nicio#at%. C%ci p"n% $i ace!t Ere'u!n care tr%im tre'uie !%-$i ai'% ari!tocraia lui.> E$ti un mincino!> a 1i! ea r"1"n# !curt $i e0act c"n# el a atin! clapele #in nou a a#%ugat7 =(ar mi #ai planurile pe!te cap.>7 Planurile tale-> a ntre'at el. Am venit !% &ac pace cu tine c,iar #ac% e$ti tat%l minciunilor. E$ti tat%l meu> a !pu! ea. =3reau !% &ac pace cu tine. 3reau ca lucrurile !% &ie #in nou a$a cum au &o!t.> Acum el era cel care nu cre#ea. /i-a aruncat o privire $i apoi !-a uitat la ea. =A!ta !e poate. (oar !% ncete1i !%-mi mai pui ntre'%ri. )% ncete1i !% m% mai urm%re$ti. )% ncete1i !% caui pe &iecare !tra#% ali vampiri. Nu e0i!t% ali vampiri4 Aici locuie$ti $i aici o !% r%m"i4> .n moment a p%rut 1%p%cit #e parc% ri#icarea propriei voci l #eruta!e. =Am gri*% #e tine. N-ai nevoie #e nimic.> 5i tu nu $tii nimic #e aceea te enervea1% ntre'%rile mele. Totul e

&oarte limpe#e. A$a c% acum ,ai !% &acem pace care-l putem &ace. Am un ca#ou pentru tine.>

pentru c% e !ingurul lucru pe

)per c%-l o &emeie &rumoa!% #otat% cu lucruri pe care tu n-o !% le poi avea nicio#at%> a 1i! el m%!ur"n#-o #in cap p"n% n picioare. Ea !-a !c,im'at la &a% c"n# l-a au1it !pun"n# a!ta. Era ca $i cum $i-ar &i pier#ut puin #in controlul pe care n-am v%1ut-o pier1"n#u-l vreo#at%. (ar apoi a cl%tinat #in cap $i a ntin! un 'ra mic $i rotun# tr%g"n#u-l #e m"nec%. Tot ce am !pu! e a#ev%rat. /-am !%turat !% m% tot cert cu tine. Ia#ul e ur% oameni care tr%ie!c ntr-o ve$nic% ur%. Noi nu !untem n ia#. Poi !% prime$ti #arul !%u nu puin mi pa!%. Nu contea1%. Numai ,ai !% termin%m o#at% nainte c% 8oui! #e1gu!tat !% ne p%r%!ea!c% pe am"n#oi.> l n#emna !% !e ri#ice #e la pian l%!"n# n *o! capacul pe!te clape $i r%!ucin#u-l pe !c%unel p"n% c"n# el a urm%rit-o cu privirea p"n% la u$%. 3or'e$ti !erio!. Ca#ou ce vrei !% !pui prin ca#ou->

Nu te-ai ,r%nit #e!tul mi #au !eama #up% culoarea ta #up% oc,ii t%i. Nicio#at% nu te-ai ,r%nit #e!tul la ora a!ta. )% !punem c%-i pot o&eri un moment preio!. 8%!ai copiii !% vin% la mine a $optit ea $i apoi a #i!p%rut. El !-a uitat la mine #ar n-am !pu! nimic. Parc% a$ &i &o!t ameit i ve#eam curio1itatea $i !u!piciunea pe c,ip. A urmat-o pe ,ol. Apoi l-am au1it !co"n# un geam%t lung un ame!tec per&ect #e &oame $i po&t%. C"n# am a*un! n #reptul u$ii #up% c"tva timp l-am v%1ut aplec"n#u!e #ea!upra canapelei. (oi '%iei !e a&lau acolo cui'%rii printre pernele moi #e cati&ea total cu&un#ai ntr-un !omn caracteri!tic copiilor cu guriele tran#a&irii #e!c,i!e $i cu &eele mici $i rotun#e ne!pu! #e nete#e. Pielea lor era ume#% $i !tr%lucitoare iar 'uclele celui mai 'run #intre cei #oi i !e lipi!er% #e &runte. Am v%1ut ime#iat #up% ,ainele *alnice $i i#entice c% erau or&ani. (evora!er% toat% m"ncarea ce li !e !ervi!e n cele mai 'une va!e #e porelan ale noa!tre. 9aa #e ma!% era p%tat% #e vin $i o !ticlu% pe *um%tate golit% !e a&la printre &ar&uriile $i tac"murile mur#are. (ar n nc%pere !e !imea un miro! care nu-mi pl%cea. /-am #u! mai aproape !% m% uit la copiii care #ormeau $i le-am v%1ut g"turile #e1velite #ar neatin!e. 8e!tat !e l%!a!e n *o! l"ng% cel mai 'runet care era #e #eparte cel mai &rumo!. Ar &i putut &i 1ugr%vit pe cupola unei cate#rale. Neav"n# mai mult #e $apte ani po!e#a acea &rumu!ee per&ect% care nu aparine nici unui !e0 ci e angelic%. 8e!tat $i-a co'or"t m"na ncet pe g"tul lui pali# $i apoi i-a atin! 'u1ele m%t%!oa!e. A !co! un o&tat care coninea #in nou acea po&t% acea #ulce $i #ureroa!% a$teptare. =A,... Clau#ia...> a o&tat el. =Te-ai ntrecut pe tine n!%i. .n#e i-ai g%!it-> Ea n-a !pu! nimic. )e retr%!e!e pe un &otoliu n ntuneric $i !e re1ema!e

#e #ou% perne mari ntin1"n#u-$i picioru$ele a$a nc"t gle1nele i at"rnau puin a!t&el c% nu !e ve#eau t%lpile panto&ilor al'i ci partea cur'at% #in interior $i 'aretele !u'iri $i #elicate. )e uita la 8e!tat. =)-au m'%tat cu vin> a 1i! ea. =+ ng,iitur%4> a a#%ugat apoi ar%t"n# !pre ma!%. =C"n# i-am v%1ut m-am g"n#it la tine... mi-am 1i! c% #ac% mpart a!ta cu el p"n% $i el va ierta.> Era mi$cat #e m%gulirea ei. A privit-o $i a ntin! m"na ating"n#u-l gle1na nv%luit% n #antel% al'%. =Pui$orul4> a $optit el r"1"n# #ar #up% aceea a t%cut 'ru!c #e parc% n-ar &i vrut !%-l tre1ea!c% pe copila$ii

con#amnai l-a &%cut !emn intim !e#uc%tor. =3ino l"ng% mine. Tu ia-l pe el $i eu pe %!ta. Cai#e.> A m'r%i$at-o c"n# a trecut pe l"ng% el $i !-a g,emuit l"ng% cel%lalt '%iat l-a m"ng"iat p%rul ume# trec"n#u-$i #egetele pe!te pleoapele rotun*ite $i pe!te genele #e!e. (up% aceea $i-a pu! toat% m"na moale pe &aa '%iatului pip%in#u-l t"mplele o'ra*ii $i ma0ilarul ma!"n#u-l carnea nepri,%nit%. .ita!e c% eu !au ea eram acolo #ar apoi $i-a retra! m"na $i a !tat nemi$cat o clip% ca $i cum #orina i-ar &i provocat ameeal%. A privit n tavan $i apoi la acel &e!tin per&ect. A ntor! ncet capul '%iatului pe !p%tarul canapelei iar ace!ta !-a ncruntat u$or $i a !co! un geam%t. Clau#ia !t%tea cu privirea aintit% a!upra lui 8e!tat; a ri#icat apoi m"na !t"ng% $i a #e!c,eiat na!turii copila$ului #e l"ng% ea #up% care $i-a v"r"t m"na pe !u' c%m%$ua !%r%c%cioa!% !imin#u-l pielea. 8e!tat a &%cut acela$i lucru #ar #eo#at% a &o!t ca $i cum m"na lui ar &i c%p%tat via% proprie tr%g"n#u-l 'raul !u' c%ma$% $i pe #up% pieptul mic al '%iatului ntr-o m'r%i$are !tr"n!%; apoi 8e!tat a alunecat #e pe pernele canapelei r%m"n"n# n genunc,i pe po#ea nl%nuin# cu 'raul trupul '%iatului $i tr%g"n#u-l mai aproape a$a nc"t &aa i era a!cun!% n g"tul ace!tuia. 5i-a plim'at 'u1ele pe!te g"tul pieptul $i !&"rcul mic #up% care v"r"n#u-$i cel%lalt 'ra pe !u' c%ma$% a$a &el nc"t copilul i 1%cea neputincio! n 'rae l-a ri#icat $i in"n#u-l !tr"n! $i-a n&ipt #inii n g"tul lui. Capul '%iatului a c%1ut pe !pate cu 'uclele at"rn"n#u-l $i atunci a !co! #in nou un geam%t !tin! iar pleoapele i-au tremurat - #ar n-a #e!c,i! oc,ii. 8e!tat n genunc,i cu '%iatul lipit #e el !ugea cu po&t% !patele &iin#u-l arcuit $i rigi# $i !e leg%na nainte $i napoi in"n# copilul gemetele lui lungi cre!c"n# $i !c%1"n# n inten!itate n ritmul leg%natului lent p"n% c"n# #eo#at% ntregul trup i !-a ncor#at $i m"inile p%reau !% caute o mo#alitate #e a n#ep%rta '%iatul #e parc% ace!ta n !omnul lui neputincio! !-ar &i ag%at #e 8e!tat; n cele #in urm% l-a m'r%i$at #in nou $i !-a mi$cat ncet l%!"n#u-l ntre perne !unetul !uptului &iin# mai !la' acum aproape in!e!i1a'il. )-a retra!. /"inile lui l ap%!au pe '%iat n *o!. Apoi a ngenunc,eat $i

$i-a #at capul pe !pate a$a nc"t p%rul 'lon# $i on#ulat i at"rna n #e1or#ine $i r%v%$it. (up% aceea !-a pr%'u$it ncet pe po#ea r%!ucin#u-!e $i re1em"n#u-!e #e piciorul canapelei. =A,... (oamne...> a $optit el cu capul pe !pate $i cu oc,ii ntre#e!c,i$i. 3e#eam cum culoarea i inun#a o'ra*ii $i m"inile. + m"n% i at"rna pe genunc,iul n#oit tremur"n# u$or #up% care a r%ma! nemi$cat%. Clau#ia nu !e clinti!e. )t%tea ca un nger al lui 2otticelli l"ng% '%iatul nev%t%mat. Cel%lalt !e c,ircea #e*a g"tul &iin#u-l ca o tulpin% &r"nt% iar capul greu 1%cea pe pern% ntr-un ung,i ciu#at ung,iul morii. Ceva n!% nu era n regul%. 8e!tat privea n tavan. i ve#eam lim'a ntre #ini. 5i el !t%tea nemi$cat $i lim'a p%rea !% ncerce !%-l ia!% #in gur% !% treac% #e 'ariera #inilor $i !% ating% 'u1a. P%rea !% tremure umerii i erau !cuturai #e convul!ii... apoi !-a rela0at greoi; totu$i nu !-a mi$cat. .n v%l i !e l%!a!e pe!te oc,ii cenu$ii $i limpe1i. )e uita &i0 n tavan. A !co! apoi un !unet. Am &%cut un pa! #in um'ra ,olului #ar Clau#ia mi-a !pu! t%io!7 =)tai acolo4> 8oui!...> !punea el. Acum puteam !%-l au#... =8oui!... 8oui!...>

Nu-i place

8e!tat-> l-a ntre'at ea.

Ceva nu-l n regul%> a ng%imat el $i oc,ii i !-au m%rit #e parc% numai pentru a vor'i tre'uia !% &ac% un e&ort e0traor#inar. Nu putea !% !e mi$te. 3e#eam a!ta. Nu putea !% !e mi$te #eloc. =Clau#ia4> A icnit $i $i-a rotit privirea !pre ea. Nu-i place gu!tul !"ngelui #e copil...-> l-a ntre'at ea ncet. 8oui!...> a $optit el ri#ic"n#u-$i n !&"r$it capul #oar pentru o clip% #up% care i-a c%1ut napoi pe canapea. =8oui! e... e a'!int4 Prea mult a'!int4> a ng%imat el. =l-a otr%vit cu a'!int. /-a otr%vit. 8oui!...> A ncercat !% ri#ice m"na iar eu m-am apropiat p"n% c"n# numai ma!a ne #e!p%rea. )tai acolo4> mi-a 1i! ea #in nou #up% care !-a #at *o! #e pe canapea $i !-a #u! l"ng% el privin#u-l a$a cum el l privi!e pe copil. A'!int tat%> a 1i! apoi =$i lau#anum4> (iavole4> i-a !pu! el. =8oui!... pune-m% n !icriul meu> a 1i! c,inuin#u!e !% !e ri#ice. =Pune-m% n !icriul meu4> 3ocea i era r%gu$it% aproape impercepti'il%. /"na i tremura a ri#icat-o $i apoi i-a c%1ut la loc. + !% te pun eu n !icriul t%u tat%> i-a !pu! ea #e parc% l-ar &i m"ng"iat. =+ !% te pun n el pentru tot#eauna.> (up% care #e !u' pernele canapelei a !co! un cuit #e 'uc%t%rie. Clau#ia4 Nu &ace a!ta4> i-am !pu! eu #ar ea m-a privit cu o r%utate pe

care nu i-o mai v%1u!em pe c,ip $i n timp ce eu !t%team ca parali1at ea ia t%iat g"tul iar el a !co! un ip%t a!cuit nec"n#u-!e. =(oamne4> a !trigat el. =(oamne4> )"ngele curgea #in el pe c%ma$% $i pe ,ain%. Curgea a$a cum n-ar curge #intr-o &iin% omenea!c% tot !"ngele cu care !e ,r%ni!e nainte #e copil $i #in copil; r%!ucea tot timpul capul &%c"n# c% t%ietura !% !e ca$te $i mai tare. Apoi ea i-a n&ipt cuitul n piept $i el !-a pr%'u$it n &a% cu gura larg #e!c,i!% cu colii #e1velii n#rept"n#u-$i convul!iv m"inile !pre cuit ating"n#u-l m"nerul $i apoi !c%p"n#u-l. )-a uitat la mine $i p%rul i c%#ea pe oc,i. =8oui!4 8oui!4> A mai icnit o #at% $i !-a pr%'u$it ntr-o parte pe covor. Ea a r%ma! cu privirea aintit% a!upra lui. )"ngele curgea pe!te tot ca apa. El gemea ncerc"n# !% !e ri#ice in"n#u-$i un 'ra !u' piept $i cu cel%lalt !pi*inin#u-!e n po#ea. (eo#at% ea !-a n%pu!tit a!upra lui $i ncon*ur"n#u-l g"tul cu am'ele 'rae $i-a n&ipt #inii a#"nc n timp ce el !e 1'%tea. =8oui! 8oui!4> ng%ima el iar $i iar 1'%t"n#u-!e ncerc"n# cu #i!perare !% o n#ep%rte1e; #ar ea l nc%leca!e trupul &iin#u-l ri#icat #e um%rul lui n%lat $i co'or"t n%lat $i co'or"t p"n% c"n# !-a #at la o parte $i g%!in# po#eaua repe#e !-a #ep%rtat #e el cu m"inile la gur% $i cu oc,ii nceo$ai o clip% #ar apoi limpe1i l-am ntor! !patele cutremurat #e ceea ce v%1u!em incapa'il !% m% mai uit. =8oui!4> a !pu! ea #ar eu am !cuturat #oar #in cap. + clip% mi !-a p%rut c% toat% ca!a !e clatin% #ar pe urm% ea a a#%ugat7 =.ite ce !e nt"mpl% cu el4> nceta!e !% !e mai mi$te. Acum 1%cea ntin! pe !pate $i ntregul trup i !e 1'"rcea u!c"n#u-!e pielea i !e ngro$a $i !e ncreea $i era at"t #e al'% nc"t toate venele mici !e ve#eau prin ea. Am r%ma! cu gura c%!cat% #ar nu puteam !%-mi iau oc,ii #e la el nici c,iar atunci c"n# a nceput !% i !e va#%

&orma oa!elor 'u1ele tr%g"n#u-l-!e #e pe #ini carnea #e pe na! u!c"n#u-!e p"n% c"n# n-au mai r%ma! #ec"t #ou% g%uri c%!cate. +c,ii n!% i r%m%!e!er% aceia$i privin# nne'unii !pre tavan iri!urile mi$c"n#u-!e c"n# ntr-o parte c"n# n alta c,iar n timp ce carnea i !e lipea #e oa!e tran!&orm"n#u-!e ntrun pergament #e mpac,etat oa!ele ,ainele at"rn"n# largi pe !c,eletul care r%m%!e!e. n cele #in urm% iri!urile !-au #at pe!te cap $i al'ul oc,ilor !-a ntunecat. 8ucrul acela !t%tea nemi$cat. .n p%r 'ogat 'lon# $i on#ulat o ,ain% o perec,e #e ci1me !clipitoare $i acea oroare care &u!e!e 8e!tat iar eu priveam neputincio!. /ult% vreme Clau#ia a !tat acolo neclintit%. )"ngele !e m'i'a!e n

covor nc,i1"n# la culoare &lorile care alc%tuiau mo#elul. 8ic%rea lipicio! $i negru pe !c"n#urile po#elei. i p%ta!e roc,ia panto&ii al'i o'ra1ul. )-a $ter! cu un $ervet mototolit pe care l-a trecut apoi pe!te petele #e ne$ter! #e pe roc,ie #up% care a !pu!7 =8oui! tre'uie !% m% a*ui !%-l !cot #e-aici4> l-am !pu! =Nu4> $i le-am ntor! !patele ei. Ai nne'unit 8oui!- Nu poate !% r%m"n% aici4> mi-a !pu! ea. =5i '%ieii. Tre'uie !% m% a*ui4 Cel%lalt a murit #in cau1a a'!intului4 8oui!4> 5tiam c% totul era a#ev%rat nece!ar $i totu$i mi !e p%rea impo!i'il. Atunci a tre'uit !% m% mping% !% m% con#uc% aproape pa! cu pa!. Am g%!it cuptorul #in 'uc%t%rie nc% plin cu oa!ele mamei $i &iicei uci!e #e ea - o gre$eal% periculoa!% o pro!tie. Ea le-a !co! $i le-a v"r"t ntr-un !ac pe care l-a t"r"t pe!te pietrele curii !pre tr%!ur%. Am legat calul eu n!umi lini$tin#u-l pe vi1itiul ameit #e !omn $i am con#u! #ricul a&ar% #in ora$ repe#e n!pre 2aGou )t. Fean $i mla$tina ntunecoa!% care !e ntin#ea p"n% la 8acul Pontc,artrain. Ea a !tat t%cut% l"ng% mine tot timpul c"t am mer! a!t&el p"n% am trecut #e c"teva pori luminate #e l%mpi cu ga1 ale unor ca!e #e ar% iar #rumul !-a ngu!tat $i a #evenit acci#entat mla$tina ntin1"n#u-!e #e o parte $i #e alta ca un 1i# imen! &ormat #in c,iparo$i $i vi% ce p%rea impenetra'il. )imeam #u,oarea n%molului $i au1eam 1gomotele animalelor. Clau#ia n&%$ura!e trupul lui 8e!tat ntr-un cear$a& nainte ca eu !%-l ating m%car $i apoi !pre groa1a mea l pre!%ra!e cu cri1anteme cu co1i lungi a$a nc"t avea un miro! #ulceag $i &une'ru c"n# l-am luat ultimul #in tr%!ur%. Aproape c% nici nu l-am !imit &iin# la &el #e inert ca $i cum ar &i &o!t &%cut #in &unii nno#ate c"n# l-am aruncat pe um%r $i am nceput !% nainte1 n apa ntunecat% ap% care mi-a intrat n ci1me n vreme ce picioarele mele c%utau o c%rare n n%molul #e #e#e!u't #eparte #e locul un#e-l l%!a!em pe cei #oi '%iei. /-am cu&un#at #in ce n ce mai a#"nc cu r%m%$iele lui 8e!tat #e$i nu $tiam #e ce. n cele #in urm% c"n# a'ia mai 1%ream &"$ia pali#% a #rumului $i cerul care !e apropia periculo! #e mult #e ora apariiei 1orilor i-am l%!at trupul !% alunece n ap%. Am r%ma! acolo 1gu#uit uit"n#u-m% la &orma amor&% a cear$a&ului al' #e !u' ap% mur#ar%. Amoreala care m% prote*a!e #e c"n# a ie$it tr%!ura #e pe Rue RoGale amenina !% #i!par% $i !% m% la!e #e!coperit privin# $i g"n#in#7 Ace!ta e 8e!tat. A!ta e tot ce r%m"ne #in tran!&ormare $i mi!ter mort #i!p%rut n ntunericul ve$nic. (intr-o #at% am !imit c% m% trage ceva #e parc% o &or% m% n#emna !% m% !cu&un# $i eu cu ei $i ca#avrului #e la picioarele

el !% co'or n apa ntunecat% $i !% nu m% mai ntorc nicio#at%. Era ceva at"t #e #i!tinct $i #e puternic nc"t &%cea ca articularea vocilor !% par% #oar un murmur n comparaie cu el. 3or'ea &%r% !% &olo!ea!c% un lim'a* !pun"n#7 =5tii ce tre'uie !% &aci. Co'oar% n ntuneric. Renun% la tot.>

(ar n clipa aceea am au1it vocea Clau#iei care m% !trig%. /-am ntor! $i printre vre*urile #e vi% am v%1ut-o #ep%rtata $i mic% a!emeni unei &l%c%ri al'e pe #rumul !la' luminat. n #imineaa aceea m-a luat n 'rae $i $i-a lipit capul #e pieptul meu n !paiul nc,i! al !icriului $optin#u-mi c% m% iu'ea $i c% acum !c%pa!em #e 8e!tat pentru tot#eauna. =Te iu'e!c 8oui!> mi-a !pu! ea #e nenum%rate ori n timp ce ntunericul venea o#at% cu l%!area capacului a#uc"n#u-ne #in &ericire incon$tiena. C"n# m-am tre1it ea i !cotocea printre lucruri. Era o aciune t%cut% $i controlat% #ar plin% #e o &urie aprig%. A !co! totul #in #ulapuri a golit !ertarele pe covoare i-a !co! ,ainele una c"te una #in gar#ero'a ntorc"n#u-l 'u1unarele pe #o! arunc"n# mone1ile 'iletele #e teatru $i ,"rtiuele. Am r%ma! n prag privin#-o uluit. )icriul lui era acoperit #e e$ar&e $i 'uc%i #e tapi!erii. )imeam #orina #e a-l #e!c,i#e #e a-l ve#ea acolo. =Nimic4> a !pu! ea n !&"r$it !c"r'it% ngr%m%#in# ,ainele n c%min. =Nici un in#iciu n leg%tur% cu locul #e un#e a venit !au #e!pre cine l-a tran!&ormat4> a !pu! ea. =Nici o ,"rtiu%.> )-a uitat la mine parc% pentru a g%!i nelegere #ar eu i-am ntor! !patele. Eram incapa'il !-o prive!c. /-am #u! n #ormitorul pe care l p%!tram pentru mine n!umi camera aceea plin% cu c%rile mele $i cu cele c"teva lucruri pe care le p%!tra!em #e la mama $i !ora mea $i m-am a$e1at pe pat. Am au1it-o la u$% #ar nu m-am uitat la ea. =A meritat !% moar%4> mi-a 1i!. Atunci $i noi merit%m !% murim. n acela$i &el. n &iecare noapte a vieilor noa!tre> i-am !pu! eu. =Pleac% #e l"ng% mine.> Era ca $i cum cuvintele mi-ar&i &o!t una cu g"n#urile mintea &iin#u-mi e0trem #e con&u1%. =+ !% am gri*% #e tine pentru c% nu poi !-o &aci !ingur% #ar nu vreau !% vii l"ng% mine. (ormi n cutia aia pe care i-ai cump%rat-o. Nu veni l"ng% mine.> (ar i-am !pu! c% am #e g"n# !-o &ac. Di-am !pu!...> a 1i! ea $i vocea nu i !una!e nicio#at% at"t #e &ragil% at"t #e a!em%n%toare cu clinc,etul unui clopoel #e argint. /-am uitat la ea uluit #ar #e neclintit. C,ipul ei p%rea !% nu mai &ie c,ipul ei. Nimeni nu intro#u!e!e vreo#at% at"ta tul'urare n tr%!%turile unei p%pu$i. =8oui! i-am !pu! #oar4> a 1i! ea $i 'u1ele i tremurau. =Am &%cut-o pentru noi. Ca !% &im li'eri. = Nu !uportam !-o mai v%#. 9rumu!eea ei aparenta ei inocen% $i acea teri'il% &r%m"ntare. Am trecut pe l"ng% ea poate mping"n#-o nu $tiu $i a*un!e!em aproape l"ng% 'alu!tra#a !c%rii c"n# am au1it un 1gomot ciu#at. Nicio#at% n toi anii c"t tr%i!em mpreun% nu mai au1i!em acel 1gomot. (in noaptea aceea cu &oarte mult timp n urm% c"n# o g%!i!em prima oar% un copil muritor ag%at #e mama lui. Pl"ngea4 A!ta m-a &%cut !% m% ntorc &%r% !% vreau. Totu$i !una at"t #e incon$tient $i #e neputincio! #e parc% ar &i vrut !% n-o au#% nimeni !au #e

parc% nu i-ar &i p%!at #ac% o au1ea ntreaga lume. Am g%!it-o n patul meu n

locul un#e !t%team a#e!ea !% cite!c cu genunc,ii !tr"n$i la piept $i cu tot trupul !cuturat #e !u!pine. )unetul era teri'il. Era mai a#"nc $i mai cutremur%tor #ec"t &u!e!e pl"n!ul ei #e muritoare. /-am a$e1at ncet l"ng% ea $i i-am pu! m"na pe um%r. A ri#icat capul uimit% &%c"n# oc,ii mari $i gura i tremura. C,ipul i era p%tat #e lacrimi lacrimi ame!tecate cu !"nge. +c,ii i erau plini #e ele $i acel ro$u #ecolorat i p%ta m"nua. Nu p%rea con$tient% #e a!ta nu p%rea !% va#%. 5i-a #at p%rul la o parte #e pe &runte $i trupul i-a &o!t !tr%'%tut atunci #e un !u!pin n#elung $i rug%tor. =8oui!... #ac% te pier# nu mai am a'!olut nimic> a $optit ea. =A$ n#repta tot numai !% te am #in nou #ar nu pot !% n#rept ce am &%cut.> /-a luat #e g"t lipin#u-!e #e mine $i !u!pin"n# l"ng% inima mea. /"inile mele $ov%iau !% o ating% #ar mai apoi !-au mi$cat ca $i cum nu le-a$ mai &i putut opri $i au m'r%i$at-o m"ng"in#u-l p%rul. =Nu pot !% tr%ie!c &%r% tine...> a $optit ea. =/ai #egra'% a$ muri #ec"t !% tr%ie!c &%r% tine. A$ muri la &el ca el. Nu !uport !% m% prive$ti cum m-ai privit. N-a$ !uporta !% $tiu c% nu m% iu'e$ti4> )u!pinele ei au #evenit $i mai puternice $i mai amare p"n% c"n# n cele #in urm% m-am aplecat $i i-am !%rutat g"tul moale $i o'ra*ii. Prune #e iarn%. Prune #intr-o liva#% &ermecat% n care &ructele nu ca# nicio#at% #e pe crengi. n care &lorile nu !e o&ile!c $i nu mor nicio#at%. =2ine #raga mea...> i-am !pu! atunci. =2ine iu'ita mea...> 5i am leg%nat-o ncet n 'rae p"n% c"n# a aipit murmur"n# ceva n genul c% o !% &im ve$nic &ericii c% am !c%pat #e 8e!tat pentru tot#eauna c% ncepeam marea aventur% a vieilor noa!tre. /area aventur% a vieilor noa!tre. Ce n!eamn% !% mori c"n# poi tr%i p"n% la !&"r$itul lumii- 5i ce altceva e!te =!&"r$itul lumii> #ec"t o e0pre!ie pentru c% cine $tie m%car ce e lumea n!%$i- Tr%i!em n #ou% !ecole v%1u!em ilu1iile unuia complet #e!tr%mate #e cel%lalt &u!e!em ve$nic t"n%r $i ve$nic '%tr"n lip!it #e ilu1ii tr%in# clip% #e clip% ntr-un &el care m% &%cea !% m% g"n#e!c la un cea! #e argint tic%in# n gol7 ca#ranul pictat $i lim'ile create cu #elicatee nepotrivite #e nimeni neuit"n#u-!e la nimeni luminat #e o lumin% care nu era lumin% ca aceea n care (umne1eu a &%cut lumea nainte #e a crea lumina. Tic%in# tic%in# tic%in# cu preci1ia cea!ornicului ntr-o nc%pere la &el #e va!t% ca univer!ul. /% plim'am #in nou pe !tr%1i Clau#ia &iin# #u!% !% uci#% par&umul p%rului $i roc,iei ei per!i!t"n# pe v"r&urile #egetelor mele pe ,aina mea $i oc,ii mei lu"n#-o mult naintea mea a!emeni ra1ei pali#e a unui &ar. /-am tre1it la cate#ral%. Ce n!eamn% !% mori c"n# poi tr%i p"n% la !&"r$itul lumii/% g"n#eam la moartea &ratelui meu la t%m"ie $i la ro1ariu. Am !imit

#eo#at% #orina #e a m% a&la n cl%#irea aceea &une'r% a!cult"n# gla!urile &emeilor care !e n%lau $i co'orau n timp ce c"ntau =Ave /%ria> 1gomotul m%t%niilor $i !% !imt miro!ul #e cear%. mi aminteam pl"n!etele. Era ceva palpa'il #e parc% !-ar &i nt"mplat cu numai o 1i n urm% #oar n #o!ul unei u$i. /% ve#eam !tr%'%t"n# n gra'% un cori#or $i mping"n# u$a ncet. /%reaa &aa#% a cate#ralei !e n%la ntunecat% vi1avi #e pia% #ar u$ile erau #e!c,i!e $i am putut !% 1%re!c o lumin% !la'% care p"lp"ia n%untru. Era !"m'%t% !eara #evreme iar oamenii !e #uceau la !pove#anie pentru !lu*'a $i mp%rt%$ania #e #uminic%. 8um"n%rile ar#eau !la' n

can#ela're. In cap%tul cel%lalt al nao!ului altarul !e #e!lu$ea n um'r% nc%rcat #e &lori al'e. 8a acea 'i!eric% vec,e mi a#u!e!er% &ratele pentru cea #in urm% !lu*'% nainte #e a-l #uce la cimitir $i #eo#at% mi-am #at !eama c% #e atunci nu mai &u!e!em acolo nu mai urca!em nici m%car o #at% treptele #in piatr% nu mai trecu!em pragul acelor u$i #e!c,i!e. Nu mi-era team%. Poate c,iar t"n*eam !% !e nt"mple ceva pietrele !% &ream%te n clipa n care intram n ,olul ntuneco! $i ve#eam n #ep%rtare ta'ernacolul pe altar. /i-am amintit atunci c% mai trecu!em o #at% c"n# &ere!trele erau puternic luminate $i gla!urile care c"ntau !e au1eau p"n% n Piaa FacH!on. Atunci e1ita!em ntre'"n#u-m% #ac% era oare vreun !ecret pe care 8e!tat nu mi-l !pu!e!e ceva care m-ar&i putut #i!truge #ac% intr%m. /% !imi!em m'ol#it !-o &ac #ar am alungat acel g"n# #in minte eli'er"n#u-m% #e &a!cinaia u$ilor #e!c,i!e $i a acelei mulimi #e oameni care alc%tuiau o !ingur% voce. Avu!e!em ceva pentru Clau#ia o p%pu$% pe care i-o #uceam o p%pu$% mirea!% pe care o lua!em #in vitrina ntunecat% a unui maga1in #e *uc%rii $i o pu!e!em ntr-o cutie mare nvelit% n &oi% $i legat% cu panglici. + p%pu$% pentru Clau#ia. mi aminteam cum pleca!em gr%'it cu ea au1in# vi'raiile orgii n !patele meu $i oc,ii mi !e ngu!ta!er% #in cau1a luminii puternice a lum"n%rilor. Acum m% g"n#eam la acel moment; teama aceea pe care o !imi!em la ve#erea altarului c"n# au1i!em =Pange 8ingua>. 5i m-am g"n#it #in nou in!i!tent la &ratele meu. 3e#eam !icriul purtat #e-a lungul culoarului central urmat #e o mulime #e oameni n#oliai. Acum nu mai !imeam nici un &el #e team%. A$a cum i-am mai !pu! cre# c% t"n*eam #up% puin% team% #up% un motiv #e team% n timp ce mergeam ncet pe l"ng% 1i#urile ntunecate #in piatr%. Aerul era rece $i ume# n ciu#a &aptului c% era var%. /i-am amintit #in nou #e p%pu$a Clau#iei. .n#e era oare p%pu$a aceea- Ani #e 1ile Clau#ia !e *uca!e cu ea. (eo#at% m-am tre1it c%ut"n# p%pu$a n acel c,ip neo'o!it $i &%r% !en! n care caui ceva ntr-un co$mar #"n# pe!te u$i care nu vor !% !e #e!c,i#% $i !ertare care nu vor !% !e nc,i#% lupt"n# iar $i iar mpotriva aceluia$i lucru lip!it #e !en! ne$tiin# #e ce e&ortul pare at"t #e #i!perat #e ce ve#erea 'ru!c% a unui !caun pe!te care e aruncat un $al i provoac% groa1%. /% a&lam n cate#ral%. + &emeie a ie$it #in con&e!ional $i a trecut pe

l"ng% $irul lung #e oameni care a$teptau. .n '%r'at care ar &i tre'uit !% intre nu !e clintea; oc,iul meu !en!i'il c,iar $i n acea !ituaie prime*#ioa!% a o'!ervat a!ta a$a c% m-am ntor! !%-l prive!c. )e uita la mine. l-am ntor! repe#e !patele. 8-am au1it intr"n# n con&e!ional $i nc,i1"n# u$a. Am naintat pe culoarul 'i!ericii $i mai #egra'% #in cau1a o'o!elii #ec"t #in vreo convingere am intrat ntr-o !tran% goal% $i m-am a$e1at. 9u!e!em c"t pe-aci !% ngenunc,e1 #in o'i$nuin%. /intea mea p%rea la &el #e tul'urat% $i c,inuit% ca a oric%rui muritor. Am nc,i! oc,ii o clip% $i am ncercat !% alung toate g"n#urile. Au1i $i ve1i mi-am !pu!. 5i n urma acelui act #e voin% !imurile mi !-au eli'erat #e c,in. n *urul meu n !emintuneric au1eam $oaptele celor care !e rugau 1gomotul !la' al m%t%niilor; o&tatul !tin! al &emeii care a ngenunc,eat acum n &aa celor (oi!pre1ece Apo!toli. (in!pre

mulimea #e !trane #in lemn a venit miro! #e $o'olani. .n $o'olan mi$un"n# n apropierea altarului un $o'olan n altarul lateral !culptat al )&intei 9ecioare. )&e$nicele aurii !clipeau pe altar; o cri1antem% al'% $i 'ogat% !-a n#oit #eo#at% pic%turi !clipeau pe petalele ei ng,e!uite $i un miro! acru !a n%lat #in c"teva va!e #in altare $i altarele laterale #in !tatuile )&intei 9ecioare ale lui Cri!to! $i ale !&inilor. /-am uitat &i0 la !tatui; pro&ilurile &%r% via% oc,ii nemi$cai m"inile goale $i &al#urile ncremenite au nceput #eo#at% !% m% o'!e#e1e. Apoi trupul mi-a &o!t !cuturat #e un !pa!m at"t #e violent nc"t m-am tre1it aruncat nainte !pri*inin#u-m% cu m"na #e !trana #in &aa mea. Era un cimitir al &ormelor moarte al e&igiilor &unerare $i al ngerilor #in piatr%. /i-am ri#icat privirea $i m-am v%1ut ntr-o vi1iune c"t !e poate #e palpa'il% urc"n# treptele altarului #e!c,i1"n# !&"ntul ta'ernacol ntin1"n# m"inile mon!truoa!e !pre cupa !&init% $i lu"n# Trupul lui Cri!to! mpr%$tiin#u-l ,o!tiile al'e pe covor; apoi am c%lcat pe )&intele ,o!tii plim'"n#u-m% ncoace $i ncolo prin &aa altarului &%c"n# pra& )&"nta mp%rt%$anie. /-am ri#icat n !tran% $i priveam &i0 acea ve#enie al c%rei nele! l cuno$team prea 'ine. (umne1eu nu !%l%$luia n 'i!erica aceea; !tatuetele acelea o&ereau o imagine nimicului. n cate#rala aceea eu eram !upranaturalul. Eu eram !ingurul lucru nemuritor care !e a&la con$tient !u' acel acoperi$4 )ingur%tate. )ingur%tate p"n% n pragul ne'uniei. Cate#rala !e pr%'u$ea n vi1iunea mea; !&inii !e aplecau $i c%#eau. 5o'olanii m"ncau )&"nta mp%rt%$anie $i !e cui'%reau pe praguri. .n $o'olan !olitar cu o coa#% enorm% a tot tra! $i a ro! nvelitoarea putre#% a altarului p"n% c"n# !&e$nicele au c%1ut ro!togolin#u!e pe pietrele acoperite #e mi1erie. 5i eu r%m"neam n picioare. Neatin!. Neomor"t - ntin1"n#u-m% #eo#at% !pre m"na #in ip!o! a )&intei 9ecioare pe care am v%1ut-o apoi rup"n#u-!e n m"na mea a$a nc"t ineam m"na !&%r"micioa!% n palm% iar ap%!area #egetului meu mare o tran!&orm% n pul'ere.

Apoi #eo#at% printre acele ruine prin u$a #e!c,i!% #incolo #e care ve#eam un pu!tiu ntin! n toate #ireciile &luviul ng,eat #in care !e ve#eau r%m%$ie #e vapoare prin acele ruine a ap%rut acum o proce!iune &unerar% un $ir #e oameni al'i $i pali1i mon$tri cu oc,i !clipitori $i ,aine negre &lutur"n#e !icriul ,o#orogin# pe ni$te roi #in lemn $o'olanii mi$un"n# pe!te marmura !part% $i #e&ormat% proce!iunea naint"n# a$a nc"t acum o puteam ve#ea pe Clau#ia printre acei oameni privin# #in #o!ul unui v%l negru !u'ire in"n# o m"n% nm%nu$at% pe o carte #e rug%ciuni neagr% $i cealalt% pe !icriul #e l"ng% ea. n !icriu !u' un capac #e !ticl% am v%1ut !pre groa1a mea !c,eletul lui 8e!tat a c%rui piele ncreit% !e contopi!e acum cu oa!ele ai c%rui oc,i nu mai erau #ec"t ni$te g%vane $i al c%rui p%r 'lon# era r%!&irat pe !atinul al'. Proce!iunea !-a oprit. +amenii n#oliai !-au mpr%$tiat umpl"n# &%r% 1gomot !tranele pr%&uite iar Clau#ia ntorc"n#u-!e cu cartea ei a #e!c,i!-o $i-a ri#icat v%lul #e pe &a% $i m-a &i0at cu privirea n timp ce #egetul ei atingea pagina. =Acum e$ti i1gonit #e pe p%m"nt> a $optit ea $i $oapta ei $i-a g%!it ecoul printre ruine. =Acum e$ti i1gonit #e pe p%m"ntul care $i-a #e!c,i! gura pentru a primi !"ngele &ratelui

t%u #in m"na ta. 5i c"n# vei lucra p%m"ntul ace!ta nu va ce#a. .n &ugar $i un vaga'on# vei &i n p%m"nt... $i oricine te va omor r%1'unarea l va lovi #e $apte ori.> Am !trigat la ea am ipat ip%tul n%l"n#u-!e #in a#"ncul &iinei mele a!emeni unei &ore negre mari care mi-a "$nit #e pe 'u1e &%c"n#u-mi trupul !% !e clatine &%r% voia mea. .n o&tat teri'il a ie$it #e pe 'u1ele celor n#oliai un vuiet #in ce n ce mai puternic $i c"n# m-am ntor! i-am v%1ut pe toi n%pu!tin#u-!e a!upra mea mping"n#u-m% pe culoar !pre !icriu a$a nc"t m-am ntor! !%-mi recap%t ec,ili'rul $i m-am tre1it cu am"n#ou% m"inile pe el. C"n# m-am uitat n%untru nu erau r%m%$iele lui 8e!tat ci trupul &ratelui meu muritor. )-a l%!at o t%cere ca $i cum un v%l ar &i c%1ut pe!te ei toi #i1olv"n#u-le &ormele !u' &al#urile lui mute. l ve#eam pe &ratele meu 'lon# $i t"n%r $i &rumo! cum &u!e!e n via% la &el #e real $i cal# pentru mine cum &u!e!e atunci cu at"ia ani $i ani n urm% nc"t nu mi l-a$ &i putut aminti a$a at"t #e per&ect era recreat at"t #e per&ect n &iecare am%nunt. P%rul 'lon# era periat pe !pate #e pe &runte oc,ii nc,i$i #e parc% ar &i #ormit #egetele lui #elicate n *urul cruci&i0ului #e pe piept 'u1ele at"t #e tran#a&irii $i m%t%!oa!e nc"t nu puteam !% re1i!t !% le v%# &%r% !% le ating. 5i e0act c"n# am ntin! m"na !%-l ating moliciunea pielii vi1iunea !-a !&"r$it. /% a&lam tot n cate#ral% !"m'%t% !eara miro!ul lum"n%rilor era greu n aerul nemi$cat &emeia #in &aa apo!tolilor pleca!e $i ntunericul !e ntin#ea - n !patele meu n &aa mea $i acum #ea!upra mea. A ap%rut un '%iat m'r%cat n !traie c%lug%re$ti cu un !ting%tor lung &i0at pe o ti*% aurie acoperin# cu p"lnia mic% o lum"nare apoi alta $i alta. Eram !tupe&iat. )-a

uitat la mine $i ime#iat a ntor! privirea #e parc% n-ar &i vrut !% #eran*e1e un om a#"ncit n rug%ciune. Apoi c"n# !-a #epla!at !pre urm%torul !&e$nic am !imit o m"n% pe um%r. 9aptul c% #oi oameni puteau trece pe l"ng% mine &%r% !%-l au# &%r% ca m%car !%-mi pe!e mi-a #at a nelege un#eva n mine c% eram n prime*#ie #ar nu-mi p%!a. /i-am ri#icat privirea $i am v%1ut un preot cu p%rul c%runt. =3rei !% te !pove#e$ti-> m-a ntre'at el. =Tocmai voiam !% ncui 'i!erica.> 9%cu oc,ii mici n #o!ul oc,elarilor cu lentile groa!e. )ingura lumin% venea acum #e la $irurile #e lum"n%ri #in !ticl% ro$ie care ar#eau n &aa !&inilor; um'rele *ucau pe pereii nali. =Te &r%m"nt% ceva nuPot !% te a*ut-> E prea t"r1iu prea t"r1iu> i-am $optit $i m-am ri#icat !% plec. El !-a #at napoi tot &%r% !% o'!erve ceva n n&%i$area mea care !%-l alarme1e $i mia !pu! cu 'l"n#ee pentru a m% lini$ti =Nu e nc% #evreme. 3rei !% vii n con&e!ional-> + clip% #oar l-am privit. Eram tentat !% 1"m'e!c. 5i apoi m-am g"n#it !-o &ac. (ar c,iar c"n# l urm%m pe culoar n um'ra ve!ti'ulului $tiam c% nu avea !% &ie nimic c% era o ne'unie. Cu toate ace!tea am ngenunc,eat n cutia aceea !tr"mt% #e lemn cu m"inile mpreunate pe micul altar iar el !-a a$e1at n partea cealalt% $i a #e!c,i! gemuleul o&erin#u-mi conturul vag al pro&ilului !%u. 8-am privit o clip%. (up% care am !pu!-o &%c"n#u-mi )emnul Crucii. =2inecuv"ntea1%-m% p%rinte c%ci am p%c%tuit at"t #e #e! $i at"t #e mult timp c% nu $tiu nici cum !% m% !c,im' nici cum !% m%rturi!e!c n &aa (omnului ce-am &%cut.>

9iule puterea (omnului #e a ierta e!te in&init%> 8 cum te pricepi mai 'ine $i #in inim%.>

mi-a $optit el. =)pune-

Crime p%rinte crim% #up% crim%. 9emeia care a murit acum #ou% !eri n Piaa FacH!on eu am omor"t-o la &el ca pe alte mii #e oameni naintea ei c"te unul !au #oi pe noapte p%rinte timp #e $apte1eci #e ani. Am '"ntuit !tr%1ile Ne: +rlean!-ului n c,ip #e /oarte $i m-am ,r%nit cu viei omene$ti ca !% pot e0i!ta. Nu !unt muritor p%rinte ci nemuritor $i 'le!temat a!emeni ngerilor a1v"rlii n in&ern #e (umne1eu. )unt vampir.> Preotul !-a ntor!. =Ce-I a!ta o #i!tracie pentru tine- + glum%- i 'ai *oc #e un om '%tr"n4> a !pu! el tr"ntin# cu 1gomot gemuleul #in lemn. Am #e!c,i! repe#e u$a $i l-am v%1ut !t"n# acolo. =Tinere nu te temi #eloc #e (umne1eu- 5tii ce n!eamn% !acrilegiu-> /-a privit &urio!. /-am apropiat #e el ncet &oarte ncet $i la nceput #oar m-a privit m"nio!. (up% aceea #erutat a &%cut un pa! napoi. 2i!eric% era pu!tie r%!un%toare neagr% !acri!tanul pleca!e iar lum"n%rile aruncau o lumin% g%l'uie #oar pe altarele n#ep%rtate cre"n# o coroan% #in &ire moi $i aurii n *urul capului !%u c%runt $i &eei !ale. =Atunci nu e0i!t% iertare4> i-am !pu! eu $i apuc"n#u-l #eo#at% #e umeri l-am inut ntr-o ncle$tare !upranatural% #in care nu putea !pera !% !e #e!prin#% $i mi-am apropiat c,ipul #e al lui. A c%!cat gura ngro1it. =3e1i ce

!unt- (ac% (umne1eu e0i!t% #e ce m% !uport%-> l-am ntre'at. =3or'e$ti #e !acrilegiu4> 5i-a n&ipt ung,iile n m"inile mele ncerc"n# !% !e eli'ere1e cartea #e rug%ciuni i-a c%1ut pe *o! $i m%t%niilei 1#r%ng%neau printre &al#urile !utanei. Era ca $i cum !-ar &i luptat cu !tatuile n!u&leite ale !&inilor. /i-am tra! 'u1ele napoi pentru a-l ar%ta colii prime*#io$i. =(e ce !uport% ca eu !% tr%ie!c-> l-am ntre'at. C,ipul lui m% n&uria cu teama #i!preul $i &uria lui. 3e#eam pe el ura pe care o v%1u!em pe &aa lui 2a'ette $i l-am au1it !pun"n#u-mi $uier%tor7 =(%-mi #rumul4 (iavole4> Era cuprin! #e o panic% tipic% muritorilor l-am #at #rumul privin# cu o &a!cinaie !ini!tr% cum &ugea pe mi*locul culoarului #e parc% ar &i naintat prin n%mei #e 1%pa#%. Pe urm% am pornit #up% el cu o a!emenea iueal% nc"t ntr-o clip% l-am ncon*urat cu 'raele pelerina mea nv%luin#u-l n 'e1n% #ar el tot continua !% nainte1e anevoie. /% 'le!tema c,em"n#u-l pe (umne1eu la altar. 8-am prin! c,iar pe treptele care #uceau !pre locul #e mp%rt%$anie l-am &%cut !% m% privea!c% $i mi-am n&ipt #inii n g"tul lui. 3ampirul !e opri #in pove!tit. 8a un moment #at '%iatul avu!e!e intenia !%-$i aprin#% o igar% a$a c% acum !t%tea cu '%ul #e c,i'rit ntr-o m"n% $i cu igara n cealalt% neclintit c% un manec,in ntr-un maga1in uit"n#u-!e la vampir. Ace!ta privea n p%m"nt. (eo#at% !e ntoar!e lu% cutia #in m"na '%iatului aprin!e c,i'ritul $i i-l ntin!e. 2%iatul !e aplec% !%-$i aprin#% igara #up% care tra!e un &um $i l elimin% repe#e. (e!&%cu !ticla $i lu% o ng,iitur% &%r% !%-$i ia oc,ii #e la vampir. Avu r%'#are #in nou pove!tirii. a$tept"n# ca ace!ta !% &ie gata !% reia $irul

Nu-mi aminteam #e Europa #in copil%rie. Nici c,iar #e c%l%toria !pre America. 9aptul c% m% n%!cu!em acolo era o i#ee a'!tract%. Totu$i avea o

putere a!upra mea la &el #e mare ca cea pe care o poate avea 9rana a!upra unui coloni!t. 3or'eam &ranu1e$te citeam &ranu1e$te mi aminteam c% a$tepta!em ve$ti #e!pre Revoluie $i c% citi!em n 1iarele pari1iene #e!pre victoriile lui Napoleon. mi aminte!c &uria pe care am cuno!cut-o c"n# a v"n#ut colonia 8oui!iana )tatelor .nite. Nu $tiu c"t a tr%it n mine muritorul &rance1. (ar #e acum #i!p%ru!e $i r%m%!e!e n mine o #orin% puternic% #e a ve#ea Europa $i #e a cunoa$te ceea ce !e na$te nu numai #in citirea literaturii $i &ilo!o&iei ci $i #in !entimentul c% &u!e!em &ormat #e Europa mai pro&un# #ec"t re!tul americanilor. Eram un creol care voia !% va#% un#e ncepu!e totul. A$a c% am nceput !% m% g"n#e!c la a!ta. )% gole!c #ulapurile $i cu&erele #e tot ce nu-mi era e!enial. 5i &oarte puine lucruri erau e!eniale pentru mine. + mare parte #in ace!tea aveau !% r%m"n% n ca!a #in ora$ un#e eram convin! c% aveam !% m% ntorc mai #evreme !au mai t"r1iu

c,iar #ac% numai pentru a-mi muta lucrurile ntr-o alt% !imilar% $i !% ncep o nou% via% n Ne: +rlean!. Nu puteam !% concep !% tr%ie!c ve$nic. Nu voiam. (ar mi-am concentrat mintea $i inima a!upra Europei. A nceput !% !e conture1e pentru prima oar% g"n#ul c% a$ &i putut !% v%# toat% lumea #ac% voiam. C% eram a$a cum !punea Clau#ia li'er. ntre timp ea a &%cut un plan. A &o!t i#eea ei !% mergem mai nt"i n centrul Europei un#e vampirii p%reau !% &ie n num%r &oarte mare. Era !igur% c% vom g%!i acolo ceva care !% ne in!truia!c% !% ne e0plice originile noa!tre. (ar p%rea !% #orea!c% mai mult #ec"t ni$te r%!pun!uri7 o comuniune cu cei #e &elul ei. Repeta la in&init =cei #e &elul meu> $i o !punea cu o alt% intonaie #ec"t a$ &i &%cut-o eu. /% &%cea !% !imt pr%pa!tia care ne #e!p%rea. n primii ani #e convieuire cre1u!em c% 8e!tat i in!u&la in!tinctul #e a uci#e #e$i avea acelea$i gu!turi cu mine n orice alt% privin%. Acum n!% $tiam c% era mai puin uman% #ec"t oricare #intre noi mai puin uman% #ec"t ar &i vi!at oricare #intre noi. Nu avea nici cea mai !la'% leg%tur% cu !entimentele omene$ti. Pro'a'il c% a!ta e0plic% #e ce - n po&i#a tuturor lucrurilor pe care le &%cu!em !au nu reu$i!em !% le &ac - !e ag%a #e mine. Eu nu eram =#e &elul ei> ci #oar cel mai apropiat lucru #e a$a ceva. (ar n-ar &i &o!t po!i'il !-o in!truie$ti n ale inimii omene$ti a$a cum o in!trui!e$i n orice alt #omeniu- ntre'% '%iatul #eo#at%. 8a ce 'un- ntre'% vampirul pe 'un% #reptate. Ca !% !u&ere ca mineA recuno!c c% ar &i tre'uit !-o nv% ceva care !%-l nving% #orina #e a-l uci#e pe 8e!tat. Pentru 'inele meu ar &i tre'uit !% &ac a!ta. (ar ve1i tu nu aveam ncre#ere n nimic. +#at% c%1ut n #i1graie nu mai aveam ncre#ere n nimic. 2%iatul ncuviin%. N-am vrut !% te ntrerup. )puneai ceva intere!ant. (oar c% puteam !% uit ce !e nt"mpla!e cu 8e!tat concentr"n#u-mi g"n#urile a!upra Europei. (e a!emenea $i g"n#ul la ali vampiri m% n!u&leea. Nu &u!e!em cinic nici m%car o clip% n leg%tur% cu e0i!tena lui (umne1eu ci #oar rupt #e ea. Plutin# !upranatural prin lumea natural%. (ar !-a mai nt"mplat ceva p"n% !% plec%m n Europa. Ceva c,iar &oarte important. A nceput cu mu1icianul. Trecu!e pe aca!% n !eara aceea c"n# eu &u!e!em la cate#ral% $i urma !% vin% #in nou !eara

urm%toare. (%#u!em li'er !ervitorilor a$a c% l-am primit eu n!umi n&%i$area lui m-a i1'it ime#iat. Era mult mai !la' #ec"t mi-l aminteam $i &oarte pali# cu o lucire ume#% pe c,ip ce !ugera &e'r%. 5i era ngro1itor #e

ne&ericit. C"n# i-am !pu! c% 8e!tat pleca!e la nceput a re&u1at !% m% crea#% $i a 1i! c% 8e!tat i-ar &i l%!at vreun me!a* ceva. (up% aceea a pornit n !u! pe Rue RoGale vor'in# !ingur #e!pre a!ta #e parc% n-ar &i &o!t con$tient #e cei #in *urul lui. 8-am prin! #in urm% n #reptul unui &elinar. =Di-a l%!at totu$i ceva> i-am !pu! eu c%ut"n# repe#e portmoneul. Nu $tiam c"i 'ani aveam n%untru #ar intenionam !% i-l #au. Erau c"teva !ute #e #olari l-am pu! n m"inile care erau at"t #e !la'e nc"t i ve#eam venele al'%!trui pul!"n# !u' pielea ume#%. Acum a #evenit entu1ia!mat $i am !imit ime#iat c% era vor'a #e mai mult #ec"t #e 'ani. =(eci i-a vor'it #e mine i-a !pu! !%-mi #ai %$tia4> a 1i! el in"n#u-l #e parc% ar &i &o!t ni$te moa$te. =Tre'uie !%-i mai &i !pu! $i altceva4> /% privea cu ni$te oc,i 'ul'ucai $i c,inuii. Nu i-am r%!pun! ime#iat pentru c% ntre timp 1%ri!em punctele #e pe g"tul lui. (ou% !emne ro$ii ca ni$te 1g"rieturi n partea #reapt% c,iar #ea!upra gulerului mur#ar. 2anii i &luturau n m"n%; era a'!ent &a% #e circulaia #e pe !tra#% #e oamenii care treceau pe l"ng% noi. =2ag%-I n 'u1unar> i-am $optit eu. =A vor'it #e tine c% e important !% continui !% !crii mu1ic%.> /% privea ca $i cum ar &i a$teptat altceva. =(a- Altceva n-a mai !pu!-> m-a ntre'at el apoi iar eu nu $tiam ce !% !pun. A$ &i n%!cocit orice #ac% i-ar &i a#u! alinare $i #ac% l-ar &i &%cut !% plece #e a!emenea. /i-era greu !% vor'e!c #e!pre 8e!tat; cuvintele mi !e evaporau #e pe 'u1e. 5i punctele #e pe g"tul lui m% uluiau. Nu-mi puteam e0plica a!ta. Am nceput !%-l !pun tot &elul #e aiureli - c% 8e!tat i #orea numai 'ine c% tre'ui!e !% ia un vapor cu a'uri !pre )t. 8oui! c% avea !% !e ntoarc% c% r%1'oiul era iminent $i c% avea tre'uri #e re1olvat acolo... 2%iatul mi !or'ea &iecare cuv"nt #e parc% nu !e putea !%tura $i a$tepta !% au#% ceea ce voia. Tremura; 'ro'oane #e !u#oare i-au ap%rut pe &runte n timp ce m% a!culta $i #eo#at% $i-a mu$cat 'u1a cu putere. =(ar #e ce a plecat-> m-a ntre'at el #e parc% nimic n-ar &i &o!t #e a*un!. Ce e!te-> l-am ntre'at. =Ce-i tre'uie #e la el- )unt !igur c% ar vrea ca eu !a... Era prietenul meu4> mi-a 1i! el #eo#at% cu o voce !c%1ut% #in cau1a &uriei reinute. Nu te !imi 'ine i-am !pu! eu. Ai nevoie #e o#i,n%. Ai ceva...> am 1i! eu apoi atent la &iecare mi$care a lui... =pe g"t.> Nici m%car nu $tia la ce m% re&er. A c%utat locul cu #egetele l-a g%!it $i l-a &recat. Ce contea1%- Nu $tiu. In!ectele a!tea !unt pe!te tot> ntor! !patele. Altceva a mai !pu! Am privit mult% vreme n urma lui cum !e #ep%rta pe Rue RoGale o !iluet% n negru #e$irat% $i nne'unit% c%reia mulimea i &%cea loc. l-am !pu! ime#iat Clau#iei #e rana #e la g"t. A &o!t ultima noa!tr% noapte n Ne: +rlean!. .rma !% ne m'arc%m pe vapor n !eara urm%toare c,iar nainte #e a !pu! el $i mi-a

mie1ul nopii pentru a pleca n 1ori. )ta'ili!em !% ie$im mpreun%. Era a!cult%toare $i pe c,ipul ei !e ve#ea ceva e0trem #e tri!t ceva ce nu

#i!p%ru!e #up% ce pl"n!e!e. =Ce ar putea !% n!emne urmele acelea-> m-a ntre'at ea. =C% !-a ,r%nit cu '%iatul n timp ce ace!ta #ormea c% el i-a #at voie- Nu-mi nc,ipui...> a 1i! ea apoi. (a a!ta tre'uie !% &ie.> (ar nu eram !igur. mi aminteam ce-l !pu!e!e 8e!tat #e!pre &aptul c% $tia un '%iat care ar &i &o!t un vampir mai 'un #ec"t ea. Pl%nui!e !% &ac% a!ta- Pl%nui!e !% &ac% un altul ca noiNu contea1% acum 8oui!> mi-a amintit ea. Tre'uia !% ne lu%m a#io #e la Ne: +rlean!. Ne #ep%rtam #e mulimea #e pe Rue RoGale. )imurile mi erau e0trem #e acute &a% #e toate lucrurile #in *ur in"n#u-le aproape e1it"n# !% !pun c% aceea era ultima noapte. 3ec,iul ora$ &ranu1e!c &u!e!e ar! n mare parte cu mult timp n urm% iar ar,itectur% pe vremea aceea era a$a cum e!te acum !paniol% acea!ta n!emn"n# c% merg"n# ncet pe !tra#a ngu!t% pe care o ca'riolet% tre'uia !% !e oprea!c% pentru a trece alta l%!am n urm% 1i#uri v%ruite $i pori ma!ive prin care !e 1%reau para#i!uri luminate #e &elinare ca al no!tru numai c% &iecare p%rea !% coninut% at"tea promi!iuni at"ta mi!ter !en1ual. 2ananieri mari m"ng"iau galeriile care #uceau !pre curile interioare $i un #e!i$ #in &erigi $i &lori a!tupau intr%rile gangurilor. (ea!upra n ntuneric oamenii !t%teau pe 'alcoane cu !patele !pre u$ile #e!c,i!e vor'in# $optit iar 1gomotul evantaielor a'ia !e au1ea #in cau1a 'ri1ei u$oare #in!pre r"u; iar pe 1i#uri cre$teau ie#er% $i &loarea patimilor at"t #e #e!e nc"t ne atingeam #e ele n trecere $i ne opream c"n# ntr-un loc c"n# n altul pentru a rupe un tran#a&ir lumino! !au vre*uri #e capri&oi. Prin &ere!trele nalte ve#eam iar $i iar *ocul luminii lum"n%rilor pe tavanele tencuite $i 'ogat mpo#o'ite $i a#e!ea coroana !tr%lucitoare a c"te unui can#ela'ru #in cri!tal. (in c"n# n c"n# c"te o &emeie m'r%cat% n ,aine #e !ear% ap%rea l"ng% 'alu!tra#% cu 'i*uteriile !clipin#u-l la g"t par&umul ei a#%ugin# o tent% e&emer% mire!mei &lorilor #in atmo!&er%. Aveam !tr%1ile gr%#inile colurile noa!tre pre&erate #ar n mo# inevita'il am a*un! la marginea vec,iului ora$ $i am v%1ut mla$tina. Tr%!urile treceau pe l"ng% noi una #up% alta #in!pre 2aGou Roa# n#rept"n#u-!e !pre teatru !au oper%. (ar acum luminile ora$ului !e a&lau n urma noa!tr% $i mire!mele !ale ame!tecate erau acoperite #e miro!ul greu al mla$tinii. )impl% ve#ere a copacilor nali $i tremur%tori cu ramurile nc%rcate #e mu$c,i mi &%ceau r%u o'lig"n#u-m% !% m% g"n#e!c la 8e!tat. /% g"n#eam la el a$a cum m% g"n#i!em la trupul &ratelui meu. l ve#eam a&un#"n#u-!e printre r%#%cinile c,iparo$ilor $i !te*arilor acea &orm% 1'"rcit% $i ,i#oa!% n&%$urat% n cear$a&ul al'. /% ntre'am #ac% viet%ile nopii l ocoleau $tiin# in!tinctiv c% acel lucru u!cat care tro!nea era periculo! !au #ac% l n%p%#eau n ap% mur#ar% ciugulin#u-l carnea u!cat% #e pe oa!e. /-am #ep%rtat #e mla$tin% ntorc"n#u-m% n centrul ora$ului vec,i $i am !imit !tr"ngerea m"inii Clau#iei lini$titoare. A#una!e un 'uc,et natural #e pe toate 1i#urile gr%#inilor

$i l inea !tr"n! la piept lipit #e roc,ia gal'en% cu&un#"n#u-$i &aa n par&umul lui. Acum mi-a !pu! at"t #e ncet nc"t a tre'uit !%-mi aplec urec,ea !pre ea7 =8oui! te &r%m"nt%. Cuno$ti reme#iul. 8a!% carnea... la!% carnea !% in!truia!c% mintea.> /i-a #at #rumul m"inii $i am v%1ut-o #ep%rt"n#u-!e #e mine ntorc"n#u-!e numai o #at% pentru a $opti acela$i n#emn7 =.it%-I. 8a!%

carnea !%-i in!truia!c% mintea...> /i-a a#u! aminte #e cartea #e poe1ii pe care o aveam n m"n% c"n# mi-a !pu! acele cuvinte prima oar% $i parc% ve#eam ver!urile pe pagin%7 2u1ele ei erau ro$ii c,ipul ei era li'er

2uclele ei erau gal'ene precum aurul; Pielea ei era al'% ca lepr% Co$marul viei i-n-moarte era ea Cea care ng,ea !"ngele omului ngro$"n#u-l. Ea 1"m'ea #in colul !tr%1ii o &%r"m% #e m%ta!e gal'en% vi1i'il% #oar o clip% n ntuneric #up% care a #i!p%rut. Tovar%$a mea tovar%$a mea ve$nic%. Am apucat pe Rue (umaine trec"n# pe l"ng% &ere!trele ntunecate. 8umina unei l%mpi !-a mic$orat &oarte ncet n #o!ul unei per#ele grele #in #antel% um'ra mo#elului ntin1"n#u-!e pe c%r%mi#% #evenin# #in ce n ce mai !la'% apoi tran!&orm"n#u-!e n negreal%. /i-am continuat #rumul apropiin#u-m% #e ca!a lui /a#ame 8eclair au1in# acor#urile vagi #ar !u'iri ale viorilor care c"ntau n !alonul #e !u! $i apoi r"!etele limpe1i ale invitailor. )t%team pe!te #rum #e ca!% n um'r% v%1"n#u-l pe c"iva #intre ace$tia mi$c"n#u-!e prin nc%perea luminat%; un oa!pete trecea #e la o &erea!tr% la alta cu un pa,ar cu picior plin cu un vin #e culoarea l%m"ii privin# !pre lun% ca $i cum ar &i c%utat ceva mai 'un $i a g%!it ace!t lucru la ultima &erea!tr% r%m"n"n# cu m"na pe #raperia #e culoare nc,i!%. n &aa mea o u$% n 1i#ul #e c%r%mi#% era #e!c,i!% $i o lumin% !e ve#ea n cap%tul cel%lalt al gangului. Am traver!at ncet !tra#a ngu!t% $i am !imit miro!ul puternic #e 'uc%t%rie ime#iat #up% ce am intrat pe poart%. /iro!ul u$or greo! al c%rnii g%tite. Am intrat n gang. Cineva tocmai traver!a!e n gra'% curtea $i nc,i!e!e o u$%. (ar apoi am v%1ut o alt% !iluet%. 8"ng% &ocul #in 'uc%t%rie !e a&la o negre!% !u'ire cu un tur'an !tr%lucitor n *urul capului cu tr%!%turi #elicate &emeia !clipin# n lumin% a!emeni unei &igurine #in #iorit. Ame!tec% ntr-o oal%. Am !imit miro!ul con#imentelor !ov"rvului $i &oilor #e #a&in; apoi ca un val a venit miro!ul ori'il al c%rnii g%tite !"ngele $i carnea #e!compun"n#u-!e n lic,i#ul care &ier'ea. /-am apropiat mai mult $i am v%1ut-o l%!"n# *o! lingura lung% #e &ier $i proptin#u-$i m"inile pe $ol#urile generoa!e cor#onul al' al $orului

!co"n#u-l n evi#en% mi*locul !u'ire. Beam% #in oal% #%#ea pe a&ar% $i pic%turile c%#eau pe c%r'unii aprin$i #e #e#e!u't !&"r"in#. /iro!ul ei par&umul ei p%trun1%tor a a*un! p"n% la mine mai puternic #ec"t cel al ame!tecului ciu#at #in oal% i!pititor pe m%!ur% ce m% apropiam mai mult p"n% c"n# n cele #in urm% m-am re1emat #e un perete m'r%cat n &run1e #e vi%. 8a eta* viorile ncepu!er% un val! $i po#eaua #in lemn !c"r"ia !u' picioarele #an!atorilor. Par&umul ia!omiei #e pe 1i# m-a nv%luit $i apoi !-a retra! ca apa ce p%r%!e$te pla*a nete#%; $i i-am !imit #in nou par&umul !%rat. )e #u!e!e la u$a 'uc%t%riei aplec"n#u-$i cu graie g"tul lung $i negru c"n# !-a c,inuit !% !tr%pung% ntunericul #e !u' &erea!tra luminat%. =/on!ieur4> a !pu! ea p%$in# n ra1a #e lumin% g%l'uie care i c%#ea pe !"nii mari $i rotun1i pe 'raele lungi !u'iri $i m%t%!oa!e $i acum pe &rumu!eea lung% $i rece a c,ipului. =C%utai petrecerea /on!ieur-> m-a ntre'at ea. =E

!u!...> =Nu #raga mea nu c%utam petrecerea um'r%. Pe tine te c%utam.>

i-am !pu! eu ie$in# #in

Totul era preg%tit c"n# m-am tre1it !eara urm%toare7 cu&%rul cu ,aine &u!e!e trimi! pe vapor mpreun% cu o la#% n care !e a&la !icriul; !ervitorii erau plecai; mo'ila &u!e!e acoperit% cu p"n1% al'%. Imaginea 'iletelor #e vapor a c"torva #e 'anc% $i a altor c"teva ,"rtii !tr"n!e toate ntr-un portmoneu negru &%cea ca acea c%l%torie !% apar% n lumina !clipitoare a realit%ii. A$ &i renunat la uci! #ac% a$ &i putut #ar m-am ocupat #e a!ta #evreme $i n gra'% ca $i Clau#ia; #ar cu puin nainte #e or% la care ar &i tre'uit !% plec%m m% a&lam !ingur n apartament a$tept"n#-o. Era plecat% #e prea mult timp pentru !tarea mea #e !pirit nervoa!%. /% temeam pentru ea - #e$i putea &ermeca aproape pe oricine &%c"n#u-l !% o a*ute #ac% !e a&la prea #eparte #e ca!% $i #e multe ori i convin!e!e pe !tr%ini !% o a#uc% p"n% la u$% c,iar la tat%l ei care le mulumea #in tot !u&letul pentru &aptul c% i a#u!e!er% &iica r%t%cit%. C"n# a venit acum alerga $i l%!"n# *o! cartea mi-am nc,ipuit c% uita!e c"t era cea!ul. Cre#ea pro'a'il c% era mai t"r1iu #ec"t era n realitate. Din"n# cont #e cea!ul meu #e 'u1unar mai aveam o or%. (ar n clipa n care a a*un! la u$% am $tiut c% m% n$elam. =8oui! u$ile4> a ng%imat ea cu r%!u&larea t%iat% $i cu m"na pe inim%. A rupt-o la &ug% #in nou pe cori#or cu mine n urma ei $i n timp ce mi &%cea !emne #i!perat% am nc,i! u$ile cori#orului. =Ce e!te-> am ntre'at-o. =Ce te-a apucat-> (ar ea !e #ucea la &ere!trele #in &a% acum la u$i le-&ere!tre lungi care #%#eau pe 'alcoanele ngu!te #e #ea!upra !tr%1ii. A ri#icat !ticla #e pe lamp% $i a !u&lat n &lac%r% n camer% !-a &%cut 'ru!c ntuneric #ar apoi ncet-ncet a nceput !% p%trun#% lumina #e pe !tra#%. Ea g"&"ia cu m"na la piept $i #up% c"teva clipe m-a tra! l"ng% &erea!tr%. /-a urm%rit cineva> a $optit ea acum. =8-am au1it tot timpul n !patele meu. 8a nceput am cre1ut c% aveam impre!ia4> )-a oprit !%-$i trag%

r%!u&larea iar c,ipul i era al' n lumin% al'%!truie care p%trun#ea pe &erea!tr%. =8oui! era mu1icianul> a $optit ea. 5i ce #ac%- Te-o &i v%1ut cu 8e!tat>. 8oui! e acolo *o!. .it%-te pe geam. ncearc% !%-l ve1i.>

P%rea at"t #e tul'urat% aproape !periat%. Ca $i cum n-ar &i vrut !% !tea n prag e0pu!%. Am ie$it pe 'alcon #e$i continuam !% o in #e m"n% n timp ce ea !t%tea l"ng% #raperie; m% inea at"t #e !tr"n! nc"t p%rea !% !e team% pentru mine. Era ora un!pre1ece $i n momentul acela pe Rue RoGale era lini$te7 maga1inele nc,i!e oamenii care &u!e!er% la teatru pleca!er%. + u$% !-a tr"ntit un#eva n #reapta mea $i am v%1ut o &emeie $i un '%r'at ie$in# $i pornin# gr%'ii !pre col c,ipul &emeii &iin# a!cun! !u' 'orurile unei p%l%rii al'e enorme. Bgomotul pa$ilor lor !-a !tin!. Nu ve#eam pe nimeni nu !imeam pe nimeni. Au1eam re!piraia anevoioa!% a Clau#iei. Ceva !-a mi$cat n ca!%; am tre!%rit #ar am recuno!ut 1gomotul ca &iin# cel &%cut #e p%!%ri. .ita!em #e p%!%ri. (ar Clau#ia !e !peria!e mai tare $i !-a tra! l"ng% mine. =Nu e nimeni Clau#ia...> am nceput eu !%-l $opte!c #ar atunci l-am 1%rit pe mu1ician. )t%tu!e at"t #e nemi$cat n #reptul u$ii maga1inului #e

mo'il% nc"t nu-l o'!erva!em $i pro'a'il a!ta #ori!e $i el. C%ci acum !-a uitat la mine $i &aa i-a !tr%lucit n ntuneric ca o lumin% al'%. 9ru!trarea $i preocuparea i #i!p%ru!er% complet #e pe tr%!%turile rigi#e; oc,ii lui mari $i negri m% &i0au #e pe pielea al'%. (eveni!e vampir. l v%#> am murmurat eu mi$c"n# 'u1ele c"t !e poate #e puin n vreme ce continu%m !%-l prive!c n oc,i. Am !imit-o venin# mai aproape m"na i tremura $i i !imeam '%t%ile inimii 1v"cnin#u-l n palm%. A icnit c"n# l-a v%1ut. (ar n acela$i timp ceva m-a &%cut !% ng,e c,iar n clipa n care m% uitam la el &%r% ca el !% !e mi$te. Pentru c% am au1it pa$i n gangul #e a&ar%. Apoi !c"r"itul porii. (up% aceea #in nou acel pa! ,ot%r"t ap%!at r%!un"n# !u' pla&onul 'oltit al gangului prin care treceau tr%!urile ap%!at &amiliar. Acel pa! urca acum !cara n !piral%. Clau#ia a !co! un ip%t !u'ire #ar a #u! repe#e m"na la gur%. 3ampirul #in #reptul maga1inului #e mo'il% nu !e clinti!e. 5i cuno$team pa!ul #e pe !car%. Cuno$team pa!ul #in curte. Era 8e!tat. 8e!tat tr%gea #e u$% lovin# acum n ea 1g"l"in#-o #e parc% ar &i vrut !-o !coat% #in perete. Clau#ia !-a re&ugiat ntr-un col cu trupul ncovoiat ca $i cum cineva i #%#u!e o lovitur% puternic% uit"n#u-!e nne'unit% c"n# la !ilueta #in !tra#% c"n# la mine. 8oviturile #in u$% #eveni!er% $i mai puternice. Atunci i-am au1it vocea. =8oui!4 A !trigat. 8oui!4> a urlat el apoi #incolo #e u$% #up% care a urmat !pargerea geamului #in !alonul mic. (up% care am au1it r%!ucirea 1%vorului #in interior. Am n$&%cat repe#e lampa am !c%p%rat un '% #e c,i'rit prea tare $i l-am rupt n gra'% cu care m% mi$c%m #ar apoi am o'inut &lac%ra pe care am #orit-o $i am r%ma! cu micul va! cu petrol lampantn m"n%. =Pleac% #e la &erea!tr%

nc,i#e-o> i-am !pu! Clau#iei iar ea a a!cultat ca $i cum acel or#in !u'it $i clar ar &i eli'erat-o #intr-un paro0i!m al !paimei. =5i aprin#e celelalte l%mpi acum ime#iat.> + au1eam pl"ng"n# n timp ce aprin#ea c,i'ritul. 8e!tat nainta pe cori#or. Apoi a a*un! n #reptul u$ii. /i-am inut r%!u&larea $i &%r% !% vreau am &%cut c"iva pa$i napoi c"n# l-am v%1ut. + au1eam pe Clau#ia pl"ng"n#. Era 8e!tat &%r% nici o n#oial% re&%cut $i intact !t"n# n u$% cu capul plecat nainte cu oc,ii 'ul'ucai #e parc% ar &i &o!t 'eat $i ar &i avut nevoie #e tocul u$ii pentru a nu !e pr%'u$i n camer%. Pielea i era plin% #e cicatrice ,i#oa!e #e parc% &iecare ncreitur% a =morii> lui i l%!a!e un !emn. Era marcat ca #e ni$te lovituri la nt"mplare cu v%traiul ncin! iar oc,ii lui care alt% #at% &u!e!er% #e un cenu$iu limpe#e acum erau !tr%'%tui #e va!e #e !"nge. R%m"i un#e e$ti... pentru numele lui (umne1eu... am $optit eu. =+ arunc !pre tine $i o !% ar1i #e viu> i-am 1i! apoi. C,iarn clipa aceea am au1it un 1gomot n !t"nga mea ni$te 1g"rieturi $i r"c"ieli pe &aa#a ca!ei. Era cel%lalt. i ve#eam m"inile pe 'alconul #in &ier &or*at. Clau#ia a !co! un ip%t a!cuit c"n# el !-a i1'it cu tot trupul n u$ile #e !ticl%. Nu pot !%-i !pun e0act tot ce !-a nt"mplat atunci. Pur $i !implu nu pot !% pove!te!c e0act cum a &o!t. mi aminte!c c% am a1v"rlit cu lampa n 8e!tat; acea!ta !-a !&%r"mat la picioarele lui $i &l%c%rile au cuprin! ime#iat covorul. Apoi am luat o tor% o p"n1% pe care o tr%!e!em #e pe canapea $i i #%#u!em &oc. (ar nainte #e a!ta m-am luat la '%taie cu el lovin#u-l cu

picioarele $i mpotrivin#u-m% &eroce puterii lui teri'ile. .n#eva n #ep%rtare au1eam ipetele #e !paim% ale Clau#iei. )-a !part $i cealalt% lamp%. (raperiile erau n &l%c%ri. mi aminte!c c% ,ainele lui #u,neau a petrol lampant $i c% la un moment #at !e c,inuia nne'unit !% !ting% &l%c%rile. Era !t"ngaci 'olnav incapa'il !%-$i p%!tre1e ec,ili'rul; #ar c"n# m-a prin! lam mu$cat #e #egete ca !% !cap #in !tr"n!oarea lui. Pe !tra#% !e au1eau 1gomote !trig%te o !onerie. Camera !e tran!&orma!e repe#e ntr-un a#ev%rat in&ern $i ntr-o !clipire #e lumin% am v%1ut-o pe Clau#ia lupt"n#u!e cu proa!p%tul vampir care p%rea incapa'il !% pun% m"inile pe ea !em%n"n# cu un om nen#em"natic care ncearc% !% prin#% o pa!%re. mi aminte!c c% m-am ro!togolit la ne!&"r$it cu 8e!tat prin &oc !imin# c%l#ura !u&ocant% pe &a% v%1"n# &l%c%rile #ea!upra !patelui !%u c"n# m-am ro!togolit !u' el. n clipa aceea Clau#ia !-a ri#icat $i l-a lovit #e nenum%rate ori cu v%traiul p"n% c"n# el a !l%'it !tr"n!oarea $i eu m-am c,inuit !% ie! #e

#e#e!u't. Am v%1ut v%traiul co'or"n# #in nou iar $i iar #ea!upra lui $i au1eam m"r"ielile Clau#iei n ritmul loviturilor ca cele ale unui animal. 8e!tat era cu m"na ri#icat% c,ipul &iin#u-l o grima!% #e #urere. ntin! pe covor !e a&la cel%lalt #in capul c%ruia curgea !"nge. Ce !-a petrecut apoi nu mi-e clar. Cre# c% am luat v%traiul #in m"inile ei $i i-am #at o lovitur% 1#rav%n% ntr-o parte a capului. mi aminte!c c% mi !e p%rea #e nenvin! invulnera'il &a% #e lovituri. C%l#ura mi p"rlea ,ainele #e*a &l%c%rile aprin!e!er% roc,ia #e 'orangic a Clau#iei a$a c% am luat-o n 'rae $i am rupt-o la &ug% pe cori#or ncerc"n# !% !ting &l%c%rile cu trupul meu. mi a#uc aminte c% mi-am !co! ,aina $i am !tin! &l%c%rile cu ea c"n# am ie$it la aer iar oamenii urcau !c%rile trec"n# pe l"ng% mine. + mulime #e oameni !e !curgeau prin gang n curte $i cineva !t%tea pe acoperi$ul n pant% al 'uc%t%riei #in c%r%mi#%. + ineam pe Clau#ia n 'rae $i &ugeam pe l"ng% toi ignor"n#u-le ntre'%rile &%c"n#u-mi loc cu um%rul printre ei. Pe urm% eram li'er mpreun% cu ea au1in#u-l g"&"ielile $i !u!pinele n urec,e n timp ce alergam or'e$te pe Rue RoGale apoi pe prima !tra#% ngu!t% alerg"n# alerg"n# p"n% c"n# nu mai e0i!ta nici un !unet n a&ar% #e cel al pa$ilor mei. 5i ale re!piraiei ei. Am !tat acolo un '%r'at $i un copil ar$i c,inuii #e #urere tr%g"n# n piept aerul acelei !eri lini$tite. PARTEA A (+.A Toat% noaptea am !tat pe puntea vaporului &rance1 =/ariana> uit"n#u-m% la !c,ela #e #e'arcare. C,eiul lung era ne!at #e lume iar petrecerile au #urat &oarte mult n ca'inele lu0oa!e $i punile gemeau #e pa!ageri $i oa!pei. (ar p"n% la urm% pe m%!ur% ce !e apropia ivirea 1orilor petrecerile !-au !&"r$it una c"te una $i tr%!urile au p%r%!it !tr%1ile ngu!te #in &aa #e'arca#erului. C"iva pa!ageri nt"r1iai au !o!it la 'or# o perec,e a 1%'ovit c"teva ore l"ng% parapet n apropiere. (ar 8e!tat $i ucenicul lui #ac% au !upravieuit &ocului ?$i eu eram convin! c% !upravieui!er%@ n-au a*un! la vapor. 2aga*ele noa!tre p%r%!i!er% apartamentul n cur!ul 1ilei; $i #ac% mai r%m%!e!e ceva care !% ne tr%#e1e #e!tinaia eram !igur c% &u!e!e #i!tru!. Totu$i eram cu oc,ii n patru. Clau#ia era ncuiat% n ca'ina noa!tr% !t"n# cu privirea aintit% a!upra ,u'loului. (ar 8e!tat n-a venit.

In cele #in urm% a$a cum !pera!em agitaia legat% #e plecare a nceput nainte #e a !e &ace lumin%. C"teva per!oane &%ceau cu m"na #e pe #ig $i #e pe ri#ic%tura acoperit% #e iar'% a c,eiului n timp ce vaporul a nceput mai nt"i !% !e clatine apoi !% !e 1#runcine violent pe o parte $i #up% aceea !% alunece maie!tuo! n curentul &luviului /i!!i!!ippi. 8uminile ora$ului Ne: +rlean! !e mic$orau #in ce n ce mai mult p"n% c"n# !e ve#eau n !patele no!tru ca o pali#% &o!&ore!cen% pe cerul care

ncepea !% !e lumine1e. Eram ngro1itor #e o'o!it $i totu$i am !tat pe punte at"ta timp c"t am putut !% v%# acea lumin% $tiin# c% !-ar &i putut !% nu o mai v%# vreo#at%. Pe!te c"teva clipe eram purtai n *o!ul &luviului pe l"ng% #igurile #e la 9reniere $i Pointe #u 8ac $i atunci c"n# am putut !% v%# 1i#ul &ormat #in plopi cana#ieni $i c,iparo$i care !e ve#eau ver1i n ntuneric #ea lungul malului mi-am #at !eama c% era aproape #iminea%. Prime*#io! #e aproape. 3"r"n# c,eia n 'roa!c% am !imit poate cea mai cumplit% epui1are pe care o cuno!cu!em vreo#at%. Nicio#at% n cur!ul anilor pe care i tr%i!em n !electa noa!tr% &amilie nu !imi!em teama #in !eara aceea vulnera'ilitatea groa1a. 5i nu avea !% e0i!te nici o u$urare !u'it%. Nici un !entiment #e !iguran% !u'it. Numai acea u$urare pe care o impune n !&"r$it o'o!eala c"n# nici mintea nici trupul nu mai n#ur% groa1a. C%ci #e$i 8e!tat !e a&la acum la at"tea mile #i!tan% cu nvierea lui tre1i!e n mine o nc"lceal% #e temeri comple0e #e care nu puteam !c%pa. C,iar $i atunci c"n# Clau#ia mi-a !pu!7 =)untem n !iguran% 8oui! n !iguran%> $i eu i-am $optit cuv"ntul =#a> l ve#eam pe 8e!tat n u$% ve#eam oc,ii aceia 'ul'ucai pielea aceea 'r%1#at% #e cicatrice. Cum #e !e ntor!e!e cum #e trium&a!e a!upra moriiCum putea o &iin% !% !upravieuia!c% acelei ruine 1'"rcite care #eveni!e+ricare ar &i &o!t r%!pun!ul ce n!emna el - nu numai pentru el ci $i pentru Clau#ia pentru mine- Eram n !iguran% &a% #e el #ar &a% #e noi n$ine3aporul a &o!t atin! #e o =&e'r%> ciu#at%. Totu$i era uluitor #e curat n privina $o'olanilor #e$i #in c"n# n c"n# li !e #e!copereau trupurile u$oare $i u!cate ca $i cum ar &i murit #e c"teva 1ile. Cu toate ace!tea e0i!ta acea &e'r%. 8ovea pa!agerul mai nt"i !u' &orma unei !l%'iciuni $i a unei #ureri #e g"t; uneori e0i!tau $i ni$te !emne acolo alteori !emnele erau n alte p%ri !au c"teo#at% nu !e ve#ea nici un !emn #e$i c"te o ran% vec,e !e re#e!c,i#ea $i re#evenea #ureroa!%. .neori pa!agerul care ncepea !% #oarm% #in ce n ce mai mult pe m%!ur% ce at"t vaporul c"t $i &e'ra progre!au murea n !omn. A$a c% au avut loc nmorm"nt%ri n apa oceanului #e c"teva ori n timpul traver!%rii Atlanticului. Tem"n#u-m% #e &e'r% 'inenele! i ocoleam pe pa!ageri nu voiam !% m% al%tur lor n camera #e &umat !% a*ung !% le cuno!c pove!tirile !%-l au# vor'in# #e!pre vi!ele $i !peranele lor. mi luam =ma!a> !ingur. (ar Clau#iei i pl%cea !%-l privea!c% !% !tea pe punte $i !%-l va#% venin# $i plec"n# !eara #evreme $i mai t"r1iu !%-mi !pun% ncet n timp ce m% a&lam l"ng% ,u'lou7 =Cre# c% ea o !% ca#% pra#%...> 8%!am cartea *o! $i m% uitam prin ,u'lou !imin# leg%narea u$oar% a m%rii v%1"n# !telele mai clare $i mai !tr%lucitoare #ec"t le v%1u!em vreo#at% #e pe p%m"nt aplec"n#u-m% !% ating valurile. n anumite

momente c"n# !t%team !ingur n ca'ina ntunecat% mi !e p%rea c% cerul !e co'or"!e pentru a nt"lni marea $i c% un mare !ecret avea !% &ie #e1v%luit n acea mpreunare o pr%pa!tie imen!% avea !% &ie nc,i!% pentru tot#eauna. (ar cine avea !% &ac% avea #e1v%luire c"n# cerul $i marea #eveneau un tot $i nu mai e0i!ta ,ao!- (umne1eu- )au )atana- (eo#at% mi-a trecut prin cap

ce imen!% con!olare ar &i &o!t !%-l cuno!c pe ace!ta #in urm% !%-l prive!c n &a% in#i&erent c"t #e ngro1itoare ar &i &o!t acea n&%i$are !% $tiu c% i aparin total $i a!t&el !% !cap pentru tot#eauna #e c,inul acelei ignorane. )% trec printr-un v%l care m% #e!p%rea ve$nic #e tot ceea ce numeam natur% uman%. )imeam cum vaporul !e apropia #in ce n ce mai mult #e acel !ecret. Nu e0i!ta nici un cap%t vi1i'il al &irmamentului; !e nc,i#ea n *urul no!tru cu o &rumu!ee $i o t%cere r%pitoare. (ar apoi cuvintele =!% !cap> #eveneau ori'ile c%ci nu e0i!ta !c%pare c"n# erai 'le!temat nu putea !% e0i!te; $i ce era acel c,in n comparaie cu neo'o!itele &l%c%ri ale ia#ului- /area leg%n"n#u-!e !u' acele !tele ve$nice - !telele n!ele - ce leg%tur% aveau ele cu )atana- 5i acele imagini care ni !e par at"t #e !tatice n copil%rie c"n# !untem cu toii at"t #e preocupai #e via% nc"t rareori ni le nc,ipuim atr%g%toare7 !era&im privin# ve$nic c,ipul lui (umne1eu - $i c,iar c,ipul lui (umne1eu - acea!ta era eterna !c%pare $i acea mare 'l"n#% care ne leg%na era #oar o vag% promi!iune a ace!teia. (ar c,iar $i n acele momente c"n# vaporul $i toat% lumea #ormea nici raiul nici ia#ul nu p%reau mai mult #ec"t o nc,ipuire c,inuitoare. )% $tiu !% cre# ntr-unui !au altul... aceea era poate !ingura !alvare la care puteam vi!a. Clau#ia c%reia i pl%cea lumina ca $i lui 8e!tat aprin#ea l%mpile #e cum !e tre1ea. Avea un pac,et #e c%ri #e *oc minunate primit #e la o #oamn% #e pe vapor; &igurinele erau n !tilul celor #in perioa#a /%riei Antoaneta iar pe !pate erau crini aurii pe un &un#al violet. (%#ea o pa!ien% n care c%rile &ormau ci&rele unui cea!. /-a tot ntre'at cum #e reu$i!e 8e!tat p"n% c"n# n cele #in urm% am nceput !%-l r%!pun#. Nu mai era 1gu#uit%. (ac% $i amintea #e ipetele ei n &l%c%ri nu voia !% !e g"n#ea!c% la ele. (ac% $i amintea c% nainte #e &oc v%r!a!e lacrimi a#ev%rate n 'raele mele ace!t lucru nu pro#ucea nici o !c,im'are n ea; era ca ntot#eauna o per!oan% &oarte puin ne,ot%r"t% o per!oan% la care t%cerea nu n!emna nelini$te !au regret. Ar &i tre'uit !%-l ar#em a 1i! ea. Am &o!t ni$te pro$ti !%-l cre#em mort numai #up% &elul cum ar%ta.> (ar cum a putut !upravieui- Am ntre'at-o eu. (oar l-ai v%1ut $tii cea r%ma! #in el.> Nu aveam nici un c,e& #e &apt. Ar &i alungat 'ucuro! acele g"n#uri ntr-un ung,er al minii #ar mintea mea nu-mi #%#ea voie. Ea a &o!t cea care mi-a #at r%!pun!urile acum c%ci #ialogul avea loc #e &apt cu ea n!%$i. =)% 1icem c% a ncetat !% ni !e mai mpotrivea!c% a e0plicat ea c% nc% mai tr%ia nc,i! n acel trup u!cat $i neputincio! con$tient $i calculat...> Con$tient n !tarea aceea4> am $optit eu.

5i !% 1icem c% atunci c"n# !-a !cu&un#at n apa mla$tinii $i a au1it 1gomotul tr%!urii #ep%rt"n#u-!e a avut #e!tul% putere nc"t !%-$i mi$te mem'rele. n ntunericul #in *urul lui erau tot &elul #e viet%i. 8-am v%1ut o#at% rup"n# g"tul unei $op"rle #e gr%#in% $i privin# cum !e !curgea !"ngele ntr-un pa,ar. i nc,ipui tenacitatea voinei #e a tr%i pe care o avea '"*'"in# cu m"inile prin ap% #up% orice !e mi$ca-> 3oin% #e a tr%i- Tenacitate- Am murmurat eu. )% 1icem c% a &o!t altceva...> 5i atunci c"n# a !imit revenirea puterii poate #e a*un! pentru a-l &ace !% a*ung% la #rum un#eva pe ace!t #rum a nt"lnit pe cineva. Poate !-a g,emuit a$tept"n# !% treac% vreo tr%!ur%; poate !-a t"r"t a#un"n# nc% at"ta !"nge c"t putea p"n% a a*un! la cocioa'ele emigranilor !au la acele ca!e #e ar% mpr%$tiate. Ce !pectacol tre'uie !% &i &o!t4> )-a uitat la lampa care at"rna &%c"n# oc,ii mici #up% care a continuat cu o voce !c%1ut% lip!it% #e emoie. =5i atunci ce-a &%cut- /ie mi !e pare &oarte limpe#e. (ac% nu !-a putut ntoarce la timp la Ne: +rlean! cu !iguran% c% a putut a*unge la cimitirul +l# 2aGou. )pitalul &ilantropic trimite acolo !icrie n &iecare 1i. Parc%-I v%# !cormonin# p%m"ntul moale p"n% la un a!emenea !icriu arunc"n# coninutul n mla$tin% $i pun"n#u-!e la a#%po!t p"n% n !eara urm%toare n acel morm"nt a#"nc n care nimeni n-ar &i putut !%-l #eran*e1e. (a... a!ta a &%cut !unt convin!%.> /-am g"n#it la a!ta mult% vreme imagin"n#u-mi v%1"n# c% !-ar &i putut nt"mpla. Apoi am au1it-o a#%ug"n# g"n#itoare n timp ce punea *o! o carte $i !e uita la c,ipul oval al unui crai cu peruc% al'%7 =Eu a$ &i putut !-o &ac. 5i #e ce m% prive$ti a$a-> m-a ntre'at !tr"ng"n# c%rile #egetuele ei c,inuin#u-!e !% le a$e1e $i !% le ame!tece. Cre1i... c% #ac% i-am &i ar! r%m%$iele ar &i murit-> am ntre'at-o eu.

2inenele!. C"n# nu e0i!t% nimic nu are ce !% nvie. Ce vrei !% in!inue1i-> mp%rea c%rile acum ntin1"n#u-mi $i mie c"teva pe m%!ua #e !te*ar. /-am uitat la ele #ar nu le-am atin!. Eu $tiu... am $optit eu. (oar c% poate nu a e0i!tat nici o voin% #e a tr%i nici un pic #e tenacitate... pentru c% pur $i !implu nu era nevoie #e niciuna #in ele.> /-a privit !t%ruitor &%r% !%-$i tr%#e1e g"n#urile !au !%-mi #ea #e nele! c% le pricepea pe ale mele. Poate pentru c% era incapa'il !% moar%... poate e!te a#ev%rat nemuritori-> /-a privit mult% vreme. 8uci#itate n !tarea aceea... am a#%ugat eu n cele #in urm% ocolin#uI privirea. (ac% ar &i a$a n-ar tre'ui !% e0i!te luci#itate $i n alte !ituaii!untem... cu

Incen#iu

lumina !oarelui... ce contea1%->

8oui! mi-a !pu! ea cu un gla! !c%1ut. Di-e &ric%. Nu !tai Ien gar#eJ mpotriva &ricii. Nu nelegi pericolul pe care l repre1int% &rica. + !% a&l%m ace!te r%!pun!uri atunci c"n# o !%-l g%!im pe cei care ni le pot #a cei care po!e#% cuno$tine #e !ecole #e c"t timp e0i!t% pe p%m"nt creaturi ca noi.

Cunoa$terea a!ta era #reptul no!tru prin na$tere lucru. 5i-a meritat moartea.> (ar n-a murit...> am !pu! eu.

iar el ne-a lip!it #e ace!t

2a a murit a 1i! ea. Nimeni n-ar &i putut !c%pa #in ca!a aia #ec"t #ac% ar &i &ugit o #at% cu noi #ac% ar &i alergat l"ng% noi. Nu. A murit ca $i e!tetul acela trium&%tor prietenul lui. 8uci#itatea !-a #u!.> A !tr"n! c%rile $i le-a pu! #eoparte &%c"n#u-mi !emn !%-l #au c%rile #e pe m%!ua #e l"ng% pat acele c%ri pe care le #e!pac,eta!e ime#iat cum a*un!e!e la 'or# cele c"teva opere ale!e #e!pre cuno$tinele vampirilor pe care le lua!e ca n#rumare. Nu conineau pove!tiri e0agerate #in Anglia nici pe cele ale lui E#gar Allan Poe nici pl%!muiri. Erau #oar c"teva relat%ri #e!pre vampirii #in e!tul Europei care #eveni!er% pentru ea un &el #e 2i'lie. n acele %ri oamenii ar#eau ntr-a#ev%r r%m%$iele unui vampir c"n# l g%!eau i !tr%pungeau inima cu o epu$% $i i rete1au capul. Citea ore ntregi acele c%ri care &u!e!er% citite $i recitite nainte !% a*ung% #e partea cealalt% a Atlanticului $i care conineau relat%ri ale unor c%l%tori preoi $i !avani. 5i ea pl%nuia c%l%toria noa!tr% &%r% !% ai'% nevoie #e peni% !au ,"rtie ci n minte. + c%l%torie care avea !% ne #uc% ime#iat #eparte #e !tr%lucitoarele capitale ale Europei !pre /area Neagr% un#e aveam !% ne oprim la 3am% $i !% ne ncepem c%ut%rile n 1onele #e ar% ale Carpailor. /ie mi !e p%rea o per!pectiv% !um'r% &iin# o'ligat !% o accept c%ci t"n*eam #up% alte locuri $i alte cuno$tine pe care Clau#ia nici nu ncepea !% le neleag%. )eminele acelei #orine puternice &u!e!er% plantate n mine cu muli ani n urm% $i !-au tran!&ormat n &lori amare c"n# vaporul no!tru a trecut prin )tr"mtoarea 6i'raltar intr"n# n apele /%rii /e#iterane. 3oiam ca acele ape !% &ie al'a!tre. (ar nu erau. Aveau culoarea nopii. C"t am mai !u&erit atunci c,inuin#u-m% !%-mi aminte!c m%rile pe care !imurile nee#ucate ale unui t"n%r le lua!e #rept garantate pe care o memorie ne#i!ciplinat% le l%!a!e pra#% eternit%ii. /e#iteran% era neagr% neagr% l"ng% coa!ta Italiei l"ng% coa!ta 6reciei ntot#eauna neagr% neagr% c"n# n cea!urile reci #inainte #e ivirea 1orilor n timp ce Clau#ia #ormea o'o!it% #e c%rile ei $i poria !la'% pe care i-o impunea precauia eu co'oram o lamp% *o! *o! #e tot prin ceaa care !e ri#ica p"n% c"n# &lac%ra a*ungea !% !tr%lucea!c% #ea!upra valurilor; nimic nu !e ve#ea pe acea !upra&a% un#uitoare n a&ar% #e lumina n!%$i re&lectarea acelei ra1e care c%l%torea n permanen% cu mine un oc,i nemi$cat care p%rea &i0at a!upra mea #in

a#"ncuri $i-mi !punea7 =8oui! tu nu caui #ec"t ntunericul. /area a!ta nu e marea ta. /iturile oamenilor nu !unt miturile tale. Comorile oamenilor nu !unt ale tale.> A, c"t m% umplea #e am%r%ciune n momentele acelea c%utarea vampirilor #in 8umea 3ec,e o am%r%ciune pe care aproape c% o puteam gu!ta ca $i cum aerul $i-ar &i pier#ut pro!peimea. C%ci ce !ecrete ce a#ev%ruri ne-ar &i putut o&eri acele mon!truoa!e creaturi ale nopii- Care tre'uiau !% le &ie ngro1itoarele limite #ac% ntr-a#ev%r aveam !%-l g%!im pe toi- Ce puteau !pune ni$te o!"n#ii altor o!"n#ii- N-am p%$it pe %rm la Pireu. Totu$i n mintea mea am &o!t pe Acropole n Atena privin# luna r%!%rin# prin pla&onul #e!c,i! al Partenonului m%!ur"n#u-mi n%limea #up%

gran#oarea acelor coloane merg"n# pe urmele acelor greci care au murit la /arat,on a!cult"n# $oapta v"ntului printre m%!linii !tr%vec,i. Acelea erau monumentele oamenilor care nu puteau muri nu pietrele morilor vii; acolo !e a&lau !ecretele ce re1i!ta!er% trecerii timpului pe care a'ia ncepu!em !% o neleg vag. 5i totu$i nimic nu m-a ntor! #in #rum $i nimic nu o putea &acem #ar c"nt%ream iar $i iar marele ri!c al ntre'%rilor noa!tre ri!cul oric%rei ntre'%ri la care !e r%!pun#e cu !inceritate; c%ci r%!pun!ul tre'uie !% conin% un pre incalcula'il un pericol tragic. Cine $tia ace!t lucru mai 'ine #ec"t mine care a!i!ta!em la moartea propriului meu trup v%1"n# tot ceea ce numeam omene!c ve$te*in#u-!e $i murin# #oar pentru a &orma un lan puternic care !% m% in% legat #e lumea a!ta $i totu$i !% m% &ac% e0ilatul ei pentru tot#eauna. + !ta&ie cu o inim% care 'ate8eg%natul m%rii m% &%cea !% vi!e1 ur"t !%-mi a#uc% aminte cu &oarte mare claritate. ntr-o noapte #e iarn% la Ne: +rlean! pe c"n# ,oin%ream prin cimitirul )t. 8oui! mi-am v%1ut !ora '%tr"n% $i coco$at% cu un 'uc,et #e tran#a&iri al'i n 'rae ai c%ror !pini erau n&%$urai cu gri*% ntr-un pergament vec,i cu capul c%runt plecat pa$ii con#uc"n#-o prin ntunericul plin #e prime*#ii !pre morm"ntul un#e &u!e!e a$e1at% placa &unerar% a &ratelui ei 8oui! al%turi #e cea a &ratelui !%u mai mic... 8oui! care muri!e n incen#iul #e la Pointe #u 8ac l%!"n# o mo$tenire generoa!% unui &in $i ti1 pe care ea nu-l cuno$tea. 9lorile acelea erau pentru 8oui! #e parc% n-ar &i trecut *um%tate #e !ecol #e la moartea lui #e parc% memoria ei ca $i memoria lui 8oui! nu i-ar &i #at pace. (urerea i accentua &rumu!eea cenu$ie $i i ncovoia !patele ngu!t. 5i c"t a$ &i #at n timp ce o priveam !%-l ating p%rul argintiu !%-l $opte!c c% o iu'eam #ac% #rago!tea nu i-ar &i pro#u! n anii care i mai r%m%!e!er% o groa1% mai cumplit% #ec"t #urerea. Am l%!at-o cu #urerea. Iar $i iar $i iar. 5i acum vi!am prea mult. 3i!am prea n#elung n nc,i!oarea acelui vapor n nc,i!oarea trupului meu care era at"t #e !en!i'il la r%!%ritul &iec%rui !oare cum nici un trup muritor nu &u!e!e vreo#at%. Iar inima mi '%tea mai repe#e pentru munii #in e!tul Europei n !&"r$it mi '%tea mai repe#e pentru !ingura !peran% c% un#eva n acea 1on% primitiv% am &i putut g%!i r%!pun!ul la ntre'area #e ce permitea (umne1eu e0i!tena unei a!emenea !u&erine - #e ce !e permitea !% nceap% $i cum i !-ar &i putut pune

cap%t. 5i &%r% acel r%!pun! $tiam c% nu am cura*ul #e a-l pune cap%t. Cu timpul apele /e#iteranei au #evenit apele /%rii Negre. 3ampirul o&t%. 2%iatul !t%tea !pri*init n cot cu &aa n palma #reapt% iar e0pre!ia lacom% #e pe c,ip nu !e potrivea #eloc cu ro$eaa oc,ilor !%i. Cre1i c% m% *oc cu tine- ntre'% vampirul $i !pr"ncenele &rumoa!e $i negre i !e unir% o clip%. Nu !pu!e '%iatul repe#e. 5tiu c% nu tre'uie !%-i mai pun ntre'%ri. + !%-mi !pui totul c"n# o !% vrei. Apoi t%cu $i !e uit% la vampir ca $i cum ar &i &o!t preg%tit !%-l a!culte #in nou. Atunci !e au1i un 1gomot n #ep%rtare un#eva n vec,ea cl%#ire victorian% n care !e a&lau cel #int"i !unet #e ace!t &el pe care l au1i!er%.

2%iatul $i n#rept% privirea !pre u$a care #%#ea !pre cori#or. Parc% uita!e #e e0i!tena cl%#irii. Cineva c%lca ap%!at pe !c"n#urile vec,i. (ar vampirul era netul'urat. )e uit% n alt% parte ca $i cum !-ar &i #eta$at #in nou #e pre1ent. )atul acela. Nu pot !%-i !pun cum !e numea pentru c% nu-mi mai a#uc aminte. mi aminte!c #oar c% !e a&la la mile ntregi #ep%rtare #e coa!t% $i noi c%l%toream !inguri cu tr%!ura. 5i ce tr%!ur%4 Era opera Clau#iei $i ar &i tre'uit !% m% a$tept; #ar pe atunci lucrurile m% luau ntot#eauna pe nea$teptate. (in prima clip% c"n# am a*un! la 3ama !imi!em o anumit% !c,im'are la ea care m-a &%cut !%-mi #au !eama ime#iat c% era $i &iica lui 8e!tat nu numai a mea. (e la mine nv%a!e valoarea 'anilor #ar #e la 8e!tat mo$teni!e pa!iunea #e a-l c,eltui; $i n-a vrut !% plece &%r% cea mai lu0oa!% tr%!ur% neagr% pe care am g%!it-o cu 'anc,ete #e piele pe care ar &i nc%put c"iva c%l%tori nu numai un '%r'at $i un copil care &olo!eau minunatul interior #oar pentru tran!portarea unei l%1i #in lemn #e !te*ar mpo#o'it%. n !pate erau legate #ou% cu&ere cu cele mai 'une ,aine pe care le g%!i!em n maga1inele #e acolo $i goneam pe acele roi imen!e $i u$oare $i pe acele arcuri e0celente care purtau at"ta greutate cu o u$urin% n!p%im"nt%toare pe #rumurile acelea #e munte. Era ceva tul'ur%tor c"n# nu e0i!ta nimic altceva n acel inut ciu#at caii merg"n# n galop $i u$oara aplecare a tr%!urii. 5i era un inut cu a#ev%rat ciu#at. I1olat ntunecat a$a cum !unt 1onele #e ar% #e o'icei cu ca!telele $i ruinele a#e!ea nv%luite n ntuneric c"n# luna intra n nori a$a nc"t !imeam o nelini$te cum nu !imi!em nicio#at% la Ne: +rlean!. 5i nici cu oamenii nu era mai u$or. Eram ntot#eauna goi $i r%t%cii n micile lor c%tune $i mereu con$tieni c% printre ei ne a&lam ntr-un mare pericol. n Ne: +rlean! nicio#at% nu tre'ui!e !% ne a!cun#em a$a c"n# uci#eam. Ravagiile pe care le &%ceau &e'r% molima criminalii - concurau cu

noi $i ne ntreceau. (ar aici tre'uia !% &acem e&orturi e0traor#inare pentru ca o uci#ere !% treac% neo'!ervat%. Pentru c% acei oameni !impli #e la ar% c%rora !tr%1ile aglomerate ale Ne: +rlean!-ului li !-ar &i p%rut n!p%im"nt%toare erau convin$i c% morii c,iar mergeau $i c,iar le 'eau !"ngele celor vii. Ne cuno$teau numele7 vampiri #iavoli. Iar noi care ne a&lam n c%utarea celor mai !la'e 1vonuri nu voiam a'!olut #eloc !% #%m na$tere unora. C%l%toream !inguri repe#e $i &%c"n# ri!ip% printre ei c,inuin#u-ne !% &im n !iguran% n o!tentaia noa!tr% au1in# #i!cuii #e!pre vampiri &oarte u$or l"ng% &ocurile #in ,anuri un#e &iica mea #ormea lini$tit% la pieptul meu $i eu g%!eam n mo# invaria'il pe c"te cineva printre %rani care vor'ea #e!tul% german% !au uneori c,iar &rance1% nc"t !% #i!cute cu mine #e!pre cuno!cutele legen#e. (ar n cele #in urm% am a*un! n acel !at care avea !% repre1inte punctul #e cotitur% al c%l%toriei noa!tre. Nu-mi aminte!c cu pl%cere #e nimic #in c%l%toria aceea nici #e pro!peimea aerului nici #e r%coarea nopilor. Nici acum nu pot !% vor'e!c #e!pre ea &%r% !% m% cutremur puin. Cu o noapte nainte &u!e!em la o &erm% a$a c% nu au1i!em nimic care !% ne preg%tea!c% - numai a!pectul #e1olant al locului7 pentru c% n-am a*un!

t"r1iu nu #e!tul #e t"r1iu ca o'loanele !% &ie l%!ate $i 1%vorite !au ca o lamp% !tin!% !% !e legene #ea!upra intr%rii 'oltite a ,anului. 6unoaiele erau !tr"n!e n &aa u$ilor $i mai e0i!tau $i alte !emne care ar%tau c% ceva nu era n regul%. + cutiu% cu &lori ve$te*ite a$e1at% !u' vitrina unui maga1in acoperit% #e o'lon. .n 'utoi !e ro!togolea nainte $i napoi n mi*locul curii ,anului. 8ocul ar%ta ca un ora$ '"ntuit #e molim%. (ar c,iar c"n# o l%!am pe Clau#ia *o! pe p%m"ntul '%t%torit #e l"ng% tr%!ur% am 1%rit un &iricel #e lumin% pe !u' u$% ,anului. =Pune-i gluga> i-am !pu! eu repe#e. =3in>. Cineva #in%untru tr%gea 1%vorul. 8a nceput n-am v%1ut #ec"t lumina #in !patele !iluetei prin puinul !paiu care mai r%m"nea pe l"ng% ea. Apoi lumina &elinarelor #e la tr%!ur% au !clipit n oc,ii ei. + camer% pentru noaptea a!ta4> am !pu! eu n german%. 5i caii mei au nevoie #e ngri*ire &oarte mare nevoie4> Noaptea nu e pentru c%l%torit... mi-a !pu! ea cu o voce !tranie lip!it% #e orice in&le0iune. 5i cu un copil.> n timp ce ro!tea ace!te cuvinte am o'!ervat c% mai erau oameni n%untru n !patele ei. 8e au1eam $oaptele $i ve#eam lic%rirea unui &oc. (in c"te mi #%#eam !eama n *urul lui erau a#unai n mare m%!ur% %rani n a&ar% #e un '%r'at care era m'r%cat cam ca mine cu o ,ain% elegant% $i cu o mant% pe umeri; #ar ,ainele lui erau nengri*ite $i pono!ite. P%rul ro$u i !tr%lucea n lumina &ocului. Era un !tr%in ca $i noi $i era !ingurul care nu ne privea. Capul i !e leg%na u$or ca $i cum ar &i &o!t 'eat.

9etia mea e o'o!it%> i-am !pu! eu &emeii. N-avem un#e !% mergem n alt% parte.> Am luat-o pe Clau#ia n 'rae. Ea $i-a ntor! &aa !pre mine $i i-am au1it $oapta7 =8oui! u!turoiul $i cruci&i0ul #e #ea!upra u$ii4> Nu v%1u!em acele lucruri. Era un cruci&i0 mic cu trupul lui Cri!to! #in 'ron1 lipit pe lemn iar &unia #e u!turoi era n&%$urat% n *urul lui o &unie proa!p%t% mpletit% cu o alta vec,e pe care c%p%"nile erau ve$te*ite $i u!cate. 9emeia mi-a urm%rit privirea apoi !-a uitat la mine cu a!prime $i am v%1ut c"t #e epui1at% era c"t #e ro$ii i erau pupilele $i cum i tremura m"na care inea $alul pe piept. P%rul negru i era complet r%v%$it. /-am apropiat $i mai mult p"n% am a*un! aproape #e prag iar ea a #e!,i! u$a 'ru!c #e parc% !-ar &i #eci! !% ne la!e !% intr%m. C"n# am trecut pe l"ng% ea a ro!tit o rug%ciune eram !igur #e$i n-am nele! acele cuvinte !lave. nc%perea !trimt% $i cu grin1i *oa!e era plin% #e oameni '%r'ai $i &emei a$e1ai #e-a lungul pereilor m'r%cai n pl%ci #e lemn pe '%nci $i c,iar pe *o!. Era ca $i cum tot !atul !-ar &i a#unat acolo. .n copil #ormea n 'raele unei &emei $i un altul #ormea pe !car% n&%$urat n p%turi cu genunc,ii !tr"n$i pe o treapt% $i cu 'raele !ervin#u-l #rept pern% pe urm%toarea treapt%. Pe!te tot at"rnau &unii #e u!turoi #e cuie $i ag%%tori al%turi #e oale #e g%tit $i c%ni. 9ocul era !ingura !ur!% #e lumin% $i arunca um're pe c,ipurile ncremenite care ne priveau. Nimeni nu ne-a &%cut !emn !% ne a$e1%m $i nu ne-a o&erit nimic #ar n cele #in urm% &emeia mi-a !pu! n german% c% puteam !% #uc caii n gra*# #ac% #oream. /% privea cu oc,ii aceia u$or !periai $i ncerc%nai #ar apoi

c,ipul i !-a mai m'unat. /i-a !pu! c% va !ta n u$a ,anului cu o lamp% c% tre'uia !% m% gr%'e!c $i !% la! copilul acolo. n!% altceva mi atr%!e!e atenia un miro! pe care l !imeam #omin"n#u-l pe cel al lemnului ar! $i al vinului. Era miro!ul morii. Am !imito pe Clau#ia ap%!"n#u-$i m"na pe pieptul meu $i i-am v%1ut #egeelul n#reptat !pre o u$% #e la picioarele !c%rii. (e acolo venea miro!ul.

#ar

P"n% c"n# m-am ntor! &emeia mi preg%ti!e o can% cu vin $i un ca!tron cu cior'%. /-am a$e1at in"n#-o pe Clau#ia pe genunc,i #ar ea !t%tea cu capul ntor! numai !pre u$a aceea mi!terioa!%. Toate privirile erau aintite a!upra noa!tr% ca $i mai nainte n a&ar% #e cea a !tr%inului. Acum i ve#eam pro&ilul cu claritate. Era mult mai t"n%r #ec"t mi nc,ipui!em $i a!pectul r%v%$it !e #atora emoiilor. Avea c,iar un c,ip pl%cut $i prelung iar pielea al'% $i pi!truiat% l &%cea !% par% un '%iean#ru. +c,ii lui mari $i al'a$tri erau &i0ai a!upra &ocului ca $i cum ar &i !tat #e vor'% cu ace!ta $i at"t genele c"t $i !pr"ncenele erau aurii n lumin% ceea ce i #%#ea un aer

&oarte inocent $i #e!c,i!. (ar era ne&ericit tul'urat 'eat. (eo#at% !-a ntor! !pre mine $i am v%1ut c% pl"n!e!e. =3or'e$ti engle1%-> m-a ntre'at el cu o voce care a p%rut tun%toare n lini$tea aceea. (a> i-am !pu! iar el !-a uitat la ceilali trium&%tor. Ei l priveau ca ni$te !tane #e piatr%. 3or'e$ti engle1%> a !trigat el !c,i"n# un 1"m'et amar ri#ic"n#u-$i privirea !pre tavan $i apoi &i0"n#u-$i-o a!upra mea. =Pleac% #in ara a!ta> a 1i! el apoi. =Pleac% ime#iat la-i tr%!ura caii $i m"n%-l p"n% ca# lai #ar pleac%4> .merii au nceput !%-l tre!alte !cuturai #e convul!ii #e parc% ar &i &o!t 'olnav. A #u! m"na la gur%. 9emeia care acum !t%tea l"ng% perete cu m"inile ncruci$ate pe!te $orul mur#ar a !pu! calm% n german%7 n 1ori poi pleca. n 1ori.>

(ar ce e!te-> am ntre'at-o eu n $oapt% #up% care m-am uitat la el. /% privea cu ni$te oc,i !ticlo$i $i ro$ii. Nimeni nu vor'ea. .n 'u$tean a c%1ut greu n &oc. Nu vrei !%-mi !pui-> l-am ntre'at eu cu 'l"n#ee pe engle1. )-a ri#icat. + clip% am cre1ut c% o !% ca#%. Era mult mai nalt #ec"t mine $i capul i-a c%1ut n &a% apoi pe !pate nainte #e a !e n#repta $i #e a-$i propti m"inile #e marginea me!ei. Caina lui neagr% era p%tat% #e vin ca $i man$eta c%m%$ii. =3rei !% ve1i-> m-a ntre'at el privin#u-m% n oc,i. =3rei !% ve1i cu oc,ii t%i-> )e !imea un ton u$or patetic n gla!ul lui c"n# a ro!tit acele cuvinte. 8a!% copilul4> a !pu! &emeia 'ru!c &%c"n# un ge!t iute $i imperio!.

(oarme> am !pu! eu $i ri#ic"n#u-m% l-am urmat pe engle1 !pre u$a #e la picioarele !c%rii. A &o!t o u$oar% mi$care c"n# cei care erau mai apropiai #e ea !-au #at la o parte $i apoi am intrat ntr-un !alona$ mpreun%. Pe 'u&et ar#ea o !ingur% lum"nare $i primul lucru pe care l-am v%1ut a &o!t un $ir #e &ar&urii pictate cu #elicatee a$e1ate pe un ra&t. 8a &erea!tr% erau per#ele iar pe perete era o icoan% lucioa!% care i n&%i$a pe 9ecioara /%ria cu Cri!to! copil. (ar pereii $i !caunele ncon*urau o ma!% mare #e !te*ar pe care !e a&la ntin! trupul unei &emei tinere cu m"inile al'e ncruci$ate pe

piept cu p%rul ca!taniu nc"lcit $i n&%$urat n *urul g"tului al' $i !u'ire $i !u' umeri. C,ipul ei #r%gu c%p%ta!e #e*a rigi#itatea morii. /%t%nii #e culoarea am'rei i lic%reau n *urul nc,eieturii $i pe l"ng% o parte a &u!tei #e l"n%

neagr%. Al%turi #e ea !e a&lau o p%l%rie ro$ie #in &etru &oarte &rumoa!% cu 'oruri largi $i v%l $i o perec,e #e m%nu$i negre. Era totul preg%tit ca $i cum ea ar &i tre'uit !% !e tre1ea!c% $i !% $i le pun%. Engle1ul a m"ng"iat p%l%ria u$or apropiin#u-!e #e ea. Era pe punctul #e a !e pr%'u$i. )co!e!e o 'ati!t% mare #in 'u1unarul ,ainei $i $i acoperi!e &aa. =5tii ce vor !% &ac% cu ea-> a $optit el uit"n#u-!e la mine. =Ai i#ee-> 9emeia a venit n urma noa!tr% $i la apucat #e 'ra #ar el a n#ep%rtat-o cu 'rutalitate. =5tii- /-a ntre'at el cu o privire aprig%. )%l'aticii4> ncetea1%4> i-a !pu! ea printre #ini #ar el a ncle$tat ma0ilarul $i a !cuturat #in cap a$a nc"t o $uvi% #e p%r ro$cat i-a c%1ut pe oc,i. =8a!%m%n pace.> Cineva $optea n cealalt% nc%pere. Engle1ul !-a uitat #in nou la t"n%ra &emeie $i oc,ii i !-au umplut #e lacrimi. =At"t #e inocent%> a 1i! el ncet #up% care !-a uitat n tavan $i a ncle$tat pumnul #rept $optin#7 2le!temat !% &ii... (oamne4 2le!temat4> (umne1eule> a $optit &emeia $i $i-a &%cut repe#e !emnul crucii.

3e1i a!ta- /-a ntre'at el $i a #at la o parte cu gri*% #antela #e pe g"tul moartei #e parc% n-ar &i putut n-ar &i vrut !% ating% acea carne care !e mpietrea. Pe g"tul ei incon&un#a'ile !e a&lau cele #ou% puncte pe care le mai v%1u!em #e o mie #e ori pe tot at"tea g"turi !%pate n pielea ng%l'enit%. 2%r'atul $i-a acoperit &aa cu m"inile leg%n"n#u-$i trupul nalt $i !u'ire pe c%lc"ie. Am !en1aia c% o !% nne'une!c4> a !pu! el. Cai lini$te$te-te> &%cut ro$ie la &a% 8a!%-I n pace a 1i! &emeia #eo#at%. in"n#u-l n timp ce el !e 1'%tea $i !-a

i-am !pu! eu. 8a!%-I. + !% am eu gri*% #e el.>

6ura ei !e !c,imono!i. =3% #au a&ar% pe toi n ntuneric #ac% nu ncetai.> Era prea o'o!it% pentru a &ace a!ta prea aproape #e cri1% ea n!%$i. (ar apoi ne-a ntor! !patele !tr"ng"n#u-$i $alul n *urul trupului $i a ie$it t%cut% cei care !e a#una!er% la u$% &%c"n#u-l loc. Engle1ul pl"ngea. mi #%#eam !eama ce tre'uia !% &ac #ar nu numai c% voiam !% a&lu totul #e la el inima mi '%tea #e o emoie t%cut%. /% #urea ngro1itor !%-l v%# a!t&el. )oarta m-a a#u! prea necru%tor #e aproape #e el. + !% !tau cu tine> m-am El !-a a$e1at a'%tut cu al%turi. Am nc,i! u$a $i pereii &ie mai !tr%lucitor n *urul $ter! o&erit eu $i am tra! #ou% !caune l"ng% ma!%. privirea aintit% a!upra lum"n%rii care p"lp"ia au p%rut !% !e #ea napoi iar cercul #e lumin% !%

capului !%u plecat. )-a re1emat #e 'u&et $i $i-a

&aa cu 'ati!ta. (up% aceea a !co! o !ticl% m'r%cat% n piele #in 'u1unar pe care mi-a o&erit-o #ar am re&u1at. 3rei !%-mi !pui ce !-a nt"mplat-> El a ncuviinat. =Poate poi !% a#uci puin% lumin% pe-aici &rance1 nu- 5tii eu !unt engle1.> (a> am !pu! eu #"n# #in cap. a 1i! el. E$ti

(up% aceea ap%!"n#u-mi m"na $i '%utura amorin#u-l at"t #e mult !imurile nc"t nu i-a !imit r%ceala mi-a !pu! c% numele !%u era /organ $i

c% avea nevoie #e mine mai mult #ec"t avu!e!e #e cineva vreo#at%. In clipa aceea in"n#u-l m"na !imin#u-l &er'ineala am &%cut un lucru ciu#at l-am !pu! cum m% c,eam% ceea ce nu #e1v%luiam a'!olut nim%nui. (ar el !e uita la &emeia cea moart% ca $i cum nu m-ar&i au1it iar pe 'u1e i !-a ivit ceea ce p%rea a &i cel mai !tin! 1"m'et $i oc,ii i !-au umplut #e lacrimi. E0pre!ia lui ar &i mi$cat orice &iin% omenea!c%; ar &i putut &i c,iar mai mult #ec"t ar &i putut !uporta unii. Eu am &%cut a!ta a 1i! el &%c"n# un !emn #in cap. Eu am a#u!-o aici.> A n%lat #in !pr"ncene ca $i cum !-ar &i mirat. Nu am !pu! eu repe#e. N-ai &%cut-o tu. )pune-mi cine a &%cut-o.>

(ar atunci a p%rut #erutat c%1ut pe g"n#uri. =Nu pleca!em nicio#at% #in Anglia a nceput el. Pictam $tii... #e parc% acum ar mai conta... picturile cartea4 /i !-a p%rut totul at"t #e ciu#at4 At"t #e pitore!c4> 5i-a plim'at privirea prin nc%pere $i gla!ul i !-a &r"nt. /ult timp !-a uitat la ea #in nou #up% care i-a !pu! ncet7 =EmilG> $i eu am avut impre!ia c% !e!i1a!em ceva #e pre n inima lui. Apoi treptat pove!tea a nceput !% curg%. + c%l%torie #e nunt% prin 6ermania apoi n ara aceea oriun#e i purtau #iligentele oriun#e /organ g%!ea pei!a*e #e pictat. n cele #in urm% a*un!e!er% n acel loc n#ep%rtat pentru c% n apropiere !e a&la o m%n%!tire #e!pre care !e !punea c% ar &i &o!t &oarte 'ine p%!trat%. (ar /organ $i EmilG n-au a*un! nicio#at% la m%n%!tirea aceea c%ci trage#ia i a$tepta!e aici. )-a #ove#it c% #iligenele nu treceau pe acolo a$a c% /organ pl%ti!e unui &ermier !%-l tran!porte cu c%rua. (arn #up%-amia1a c"n# !o!i!er% era o mare agitaie n cimitirul #in a&ara !atului. (up% ce a aruncat o privire omul a re&u1at !% !e #ea *o! #in c%ru% ca !% va#% mai 'ine. P%rea !% &ie un &el #e proce!iune a 1i! /organ oamenii &iin# m'r%cai cu ,ainele cele mai 'une $i unii #intre ei c,iar cu &lori n m"ini; a#ev%rul e

c% mi !-a p%rut c,iar &a!cinant. 3oiam !% v%#. Eram at"t #e curio! nc"t lam l%!at pe om !% plece noi r%m"n"n# acolo cu 'aga*ele. /ai n &a% !e ve#ea !%tul. (e &apt mai mult eu voiam #ec"t EmilG #ar era at"t #e malea'il%. P"n% la urm% am l%!at-o a$e1at% pe vali1e $i am urcat colina &%r% ea. Ai v%1ut cimitirul c"n# ai venit ncoace- Nu 'inenele! c% nu l-ai v%1ut. )lav% (omnului c% tr%!ura te-a a#u! aici tea&%r. (e$i #ac% ai &i trecut pe acolo in#i&erent c"t #e o'o!ii ar &i &o!t caii...> A t%cut 'ru!c. Care-I pericolul-> l-am n#eamnat eu cu 'l"n#ee. A,... pericolul4 2ar'arii4> a murmurat el $i a aruncat o privire !pre u$% #up% care a luat o ng,iitur% #in !ticl% $i i-a pu! #opul. Ei 'ine nu era nici o proce!iune. /i-am #at !eama #e a!ta ime#iat a !pu! el. +amenii nici nu miau vor'it c"n# am a*un! !u! - i $tii cum !unt; #ar nu m-au mpie#icat !% prive!c. A#ev%rul e c% nu i-ar &i venit !% cre1i c% !t%team acolo. N-o !% m% cre1i c"n# o !%-i !pun ce-am v%1ut #ar tre'uie !% m% cre1i pentru c% #ac% n-o &aci nne'une!c $tiu a!ta.> + !% te cre# !pune> i-am 1i! eu.

Ei 'ine cimitirul era plin #e morminte proa!pete am v%1ut ime#iat unele av"n# cruci noi #in lemn altele &iin# #oar ni$te movilite #e p%m"nt cu &lori nc% proa!pete; iar c"iva #in %ranii care !e a&lau acolo ineau &lori n

m"ini #e parc% ar &i vrut !% mpo#o'ea!c% acele morminte; n!% toi !t%teau nemi$cai cu privirile aintite a!upra a #oi '%r'ai care ineau un cal al' #e c%p%!tru - $i ce animal era. (%#ea #in picioare $i !cutur% #in cap #e parc% n-ar &i vrut !% !tea acolo; era &rumo! c,iar !plen#i# - un arm%!ar al' ca 1%pa#a. Ei 'ine la un moment #at - $i nu pot !%-i !pun cum !-au nele! pentru c% niciunul nu !co!e!e un cuv"nt - unul #in '%r'ai $e&ul pre!upun a lovit calul cu putere cu coa#a unei lopei $i animalul a "$nit ca tur'at n !u! pe #eal. i nc,ipui c% nu-mi imaginam !% mai ve#em calul o vreme. (ar mam n$elat. Pe!te o clip% a ncetinit ntorc"n#u-!e n galop printre mormintele vec,i $i co'or"n# #ealul !pre cele mai recente. Toi acei oameni l priveau. Nimeni nu !cotea un !unet. A venit trop%in# pe!te movile printre &lori $i nimeni nu ncerca !%-l prin#% #e c%p%!tru. Apoi !-a oprit #eo#at% c,iar n &aa unui morm"nt.> 5i-a $ter! oc,ii #ar lacrimile aproape c% #i!p%ru!er%. P%rea la &el #e &a!cinat #e pove!tea aceea ca $i mine. Ei 'ine uite ce !-a nt"mplat a continuat el. Animalul !-a oprit #eci acolo. (eo#at% #in mulime !-a au1it un !trig%t. Nu nu era un !trig%t era ca $i cum toi ar &i gemut #up% care !-a &%cut lini$te. Iar calul !t%tea acolo $i

!cutur% #in cap; n cele #in urm% omul acela care era $e&ul a "$nit n &a% $i a !trigat c"torva #in cei #e acolo; una #in &emei a ipat $i !-a aruncat pe morm"nt aproape c,iar !u' copitele calului. /-am apropiat c"t am putut #e mult. Am v%1ut placa &unerar% cu numele #ece#atei pe ea; era o t"n%r% care muri!e #e numai $a!e luni #atele &iin# gravate acolo iar &emeia aceea #i!perat% n genunc,i pe p%m"nt !e prin!e!e #e plac% #e parc% ar &i vrut !% o !mulg%. +amenii ncercau !% o #ea la o parte. mi venea !% plec #ar nu puteam nu nainte #e a ve#ea ce aveau #e g"n# !% &ac%. 5i 'inenele! EmilG era n !iguran% niciunul #in oamenii aceia #"n#u-ne atenie vreunuia #intre noi. Ei 'ine #oi #in ei au i1'utit n cele #in urm% !% ri#ice &emeia #up% care cel%lalt a a#u! lopeile $i au nceput !% !ape n morm"nt. n cur"n# unul #in ei era n%untru $i toi !t%teau at"t #e nemi$cai nc"t !e au1ea $i cel mai mic 1gomot lopata aceea care !%pa $i p%m"ntul care era aruncat gr%ma#%. Nu pot !%-i !pun cum era. )oarele !tr%lucea #ea!upra noa!tr% nici un nor nu era pe cer $i toi !t%teau mpre*ur in"n#u-!e unul #e altul acum $i c,iar $i &emeia aceea n#urerat%...> A t%cut pentru c% privirea i c%1u!e a!upra lui EmilG. A$teptam lini$tit. Am au1it :,i!HG-ul c"n# a #u! !ticla la gur% #in nou $i m-am 'ucurat pentru el c% era at"t #e mult acolo nc"t putea !% 'ea $i !%-$i alunge #urerea. =Parc% era mie1ul nopii pe #ealul acela> a !pu! el uit"n#u-!e la mine $i vocea i era &oarte !c%1ut%. =A$a aveam impre!ia. Apoi l-am au1it pe cel #in morm"nt care #e!c,i#ea capacul !icriului cu lopata4 Au ap%rut !c"n#urile rupte. 8e a1v"rlea n #reapta $i n !t"nga. (eo#at% a !co! un urlet ngro1itor. Ceilali !-au apropiat $i ime#iat au n%v%lit cu toii !pre morm"nt #up% care !-au #at cu toii napoi ca un val !co"n# e0clamaii unii #in ei ntorc"n#u-!e $i ncerc"n# !%-$i &ac% loc. 9emeia aceea parc% nne'uni!e n#oin#u-$i genunc,ii $i ncerc"n# !% !cape #in m"inile celor care o ineau. Ei 'ine nu m-am putut a'ine !% nu m% #uc. 2%nuie!c c% nimic nu m-ar&i putut mpie#ica $i-i !pun c% a &o!t prima oar%

c"n# am &%cut a$a ceva $i a$a !%-mi a*ute (umne1eu a &o!t $i ultima. Acum tre'uie !% m% cre1i tre'uie4 Acolo n !icriul acela un#e omul !t%tea pe !c"n#urile rupte care mai r%m%!e!er% pe!te picioarele ei !e a&la moart% $ii !pun... i !pun c% era la &el #e proa!p%t% #e tran#a&irie> vocea i !-a &r"nt $i !t%tea acolo cu oc,ii mari cu m"inile ca $i cum ar &i inut ceva invi1i'il implor"n#u-m% !%-l cre# - =ca $i cum ar &i &o!t vie4 ngropat% #e $a!e luni4 6iulgiul era #at la o parte #e pe ea iar m"inile i erau ncruci$ate pe piept #e parc% #ormea.> A o&tat. /"na i-a c%1ut pe picior $i a cl%tinat #in cap o clip% privin# #oar. =i *ur4 A !pu! el. Apoi omul care !e a&la n morm"nt !-a aplecat $i a ri#icat m"na moartei. i !pun c% 'raul acela !e mi$ca la &el #e u$or ca al meu4 i inea m"na ca $i cum i-ar &i privit ung,iile. Apoi a !co! un !trig%t $i

&emeia #e l"ng% morm"nt i-a lovit cu picioarele pe cei care o ineau r%!colin# p%m"ntul a!t&el nc"t ace!ta c%#ea pe &aa $i p%rul ca#avrului. A, $i era at"t #e #r%gu% &emeia aceea moart%; #ac% ai &i v%1ut-o $i ce-au &%cut pe urm%4> )pune-mi ce-au &%cut> avea !% !pun%. i-am 1i! eu ncet #e$i $tiam c,iar #inainte ce

Pe cuv"nt... a 1i! el. Nu $tim ce n!eamn% a!t&el #e lucruri #ec"t c"n# le ve#em4> /-a privit arcuin# o !pr"ncean% #e parc% mi-ar &i mp%rt%$it un !ecret ngro1itor. Nu $tim. Nu nu $tim> am !pu! eu.

)%-i !pun. Au luat un par un p%r #e lemn &ii atent $i cel #in morm"nt l-a apucat mpreun% cu un ciocan pun"n#u-l-l &emeii pe piept. Nu-mi venea !% cre#4 Apoi lovin#u-l cu putere l-a n&ipt n ea. i !pun nu m-a$ &i putut mi$ca nici #ac% a$ &i vrut; prin!e!em r%#%cini acolo. Apoi omul acela omul acela ca o 'e!tie a luat lopat% $i cu am"n#ou% m"inile a n&ipt-o n g"tul moartei. Capul i era a$a.> A nc,i! oc,ii $i-a !c,imono!it &aa $i $i-a l%!at capul !% ca#% ntr-o parte. /% uitam la el #ar nu-l ve#eam #eloc. 3e#eam numai &emeia aceea n morm"ntul ei cu capul rete1at $i !imeam o repul!ie ngro1itoare n a#"ncul meu #e parc% o m"n% m-ar &i !tr"n! #e g"t inte!tinele mi-ar &i urcat la !upra&a% $i n-a$ mai &i putut !% re!pir. Atunci am !imit 'u1ele Clau#iei pe nc,eietura m"inii. )e uita la /organ $i p%rea !% o &i &%cut #e mult% vreme. /organ $i-a ri#icat privirea ncet !pre mine $i oc,ii i erau nne'unii. =A!ta vor !%-l &ac% ei> a !pu! el. =8ui EmilG4 Ei 'ine n-o !%-l la!> a !pu! el cl%tin"n# #in cap cu ,ot%r"re. =N-o !%-l la!. Tre'uie !% m% a*ui 8oui!.> 2u1ele i tremurau iar c,ipul i era !c,imono!it acum #e acea #i!perare !u'it% a$a nc"t pro'a'il m-am #at napoi &%r% !% vreau. =Acela$i !"nge curge prin venele noa!tre n noi #oi. A#ic% &rance1 engle1 !untem oameni civili1ai 8oui!. Ei !unt ni$te !%l'atici4> ncearc% !% te lini$te$ti acum /organ i-am !pu! eu. 3reau !%-mi !pui ce !-a mai nt"mplat apoi. Cu tine $i cu EmilG...>. )e c,inuia !% !coat% !ticla l-am luat-o eu #in 'u1unar $i i-am #e!c,i!-o. =E$ti un om cum!eca#e 8oui!; un a#ev%rat prieten a 1i! el cu em&a1%. Am luat-o $i am plecat repe#e. Aveau #e g"n# !% #ea &oc ca#avrului c,iar acolo n cimitir; $i EmilG nu tre'uia !% va#% a$a ceva nu at"ta timp c"t eu... A

!cuturat #in cap. Nu g%!eam nici o tr%!ur% care !% ne ia #e aici; niciunul #in ei nu voia !% plece acum pentru #ou% 1ile c"t era nece!ar ca !% ne #uc% ntrun loc normal4> (ar cum i-au e0plicat a!ta /organ-> am in!i!tat eu pentru c% ve#eam

c% nu-l mai r%m%!e!e mult timp. 3ampirii4 A !pu! el #eo#at% $i :,i!HG-ul i !-a v%r!at pe m"n%. 3ampirii 8oui!. Poi !% cre1i una ca a!ta-> 5i a ar%tat !pre u$% cu !ticla. =+ inva1ie a vampirilor4 Toi vor'eau n $oapt% ca $i cum #iavolul n!u$i ar &i a!cultat la u$%4 2inenele! c% i-au pu! cap%t. Au mpie#icat-o pe &emeia aceea nenorocit% #in cimitir !% mai !curme p%m"ntul noapte #e noapte ca !% ia!% la !upra&a% !% !e ,r%nea!c% cu noi ceilali4> A #u! !ticla la gur%. =+,... (oamne...> a gemut el. 8-am privit cum 'ea a$tept"n# r%'#%tor. 5i EmilG...> a continuat el. A g%!it c% era &a!cinant. Cu &ocul acela cu cin% pl%cut% $i cu un pa,ar #e vin 'un. Ea nu v%1u!e &emeia4 Nu v%1u!e ce-l &%cu!er% a !pu! el cuprin! #e #i!perare. A, c"t #e mult voiam !% plec #e aici; le-am o&erit 'ani. I(ac% !a terminat le tot !puneam eu unul #in voi ar tre'ui !% vrea ace$ti 'ani o mic% avere #oar ca !% ne !coat% #e-aici.J = (ar nu !e termina!e...> am $optit eu $i i-am v%1ut oc,ii umpl"n#u-l-!e #e lacrimi $i gura !tr"m'"n#u-l-!e #e #urere. Cu ea cum !-a nt"mplat-> l-am ntre'at eu apoi. Nu $tiu> a 1i! el !tin! cl%tin"n# #in cap cu !ticla lipit% #e &runte #e parc% ar &i &o!t ceva rece r%coritor #ar nu era. A venit n ,an-> Ei !pun c% ea !-a #u!> a m%rturi!it el cu lacrimile $iroin#u-l pe o'ra*i. =Totul era ncuiat4 Au avut gri*% #e a!ta. .$i &ere!tre4 Apoi !-a &%cut #iminea% toi voci&erau $i ea #i!p%ru!e. 6eamul era larg #e!c,i! $i ea nu era acolo. N-am !tat nici m%car !%-mi pun ,alatul. Am rupt-o la &ug%. /-am oprit 'ru!c l"ng% ea a&ar% n !patele ,anului. Era !% calc pe ea... 1%cea ntin!% acolo !u' pier!ici. Dinea n m"n% o can% goal%. Dinea !tr"n! o can% goal%4 Ei !pun c% a a#emenit-o... c% ncerca !%-l #ea ap%...> )ticla i-a !c%pat #in m"ini $i cu capul plecat. Am !tat mult% Iar c"n# a !pu! ncet c% voiau EmilG era acum vampir l-am a!igurat el $i-a a!tupat urec,ile !t"n# ncovoiat $i vreme $i l-am privit; nu aveam ce !%-l !pun. !% o p"ng%rea!c% $i c% ei !puneau c% ea c% nu era #e$i nu cre# c% m-a au1it.

n cele #in urm% !-a mi$cat nainte gata !% ca#%. P%rea !% !e ntin#% #up% lum"nare $i nainte ca 'raul lui !% ia contact cu 'u&etul #egetul lui a atin!-o iar cear% &ier'inte a !tin! &l%c%ruia. Acum eram nv%luii n ntuneric $i capul i c%1u!e pe 'ra. Toat% lumina #in nc%pere p%rea !tr"n!% n oc,ii Clau#iei. (ar n timp ce t%cerea !e prelungea $i eu !t%team acolo ntre'"n#u-m% !per"n# c% /organ nu avea !% mai ri#ice capul &emeia a intrat n camer%. 8um"narea ei a &%cut !%-l ve#em 'eat a#ormit.

Pleac% acum mi-a !pu! ea mie. )iluete ntunecate !e ngr%m%#eau n *urul ei $i vec,iul ,an prin!e!e via% #atorit% '%r'ailor $i &emeilor care $i t"r$"iau picioarele. (u-te l"ng% &oc4>

Ce vrei !% &acei- Am ntre'at-o eu ri#ic"n#u-m% cu Clau#ia n 'rae. 3reau !% $tiu ce avei #e g"n# !% &acei4> (u-te l"ng% &oc> mi-a poruncit ea. Nu nu &acei a!ta am 1i! eu #inii. Pleac%4> a !pu! ea. #ar ea a &%cut oc,ii mici $i $i-a #e1velit nu putea !% m% au#%. nu nelegei- 9emeia a!ta

/organ> l-am !trigat eu #ar el nu m-a au1it 8a!%-I n pace> mi-a 1i! &emeia cu a!prime. 2ine #ar e o pro!tie ceea ce vrei !% &acei e moart%4> am in!i!tat eu pe un ton rug%tor.

8oui! mi-a $optit Clau#ia n a$a &el nc"t ei !% nu o au#% !tr"ng"n#umi g"tul cu 'raul pe !u' 'lana glugii mele. 8a!%-I n pace.> Ceilali au intrat n camer% &ee !um're. ncon*ur"n# ma!a uit"n#u-!e la noi cu ni$te

(ar #e un#e vin ace$ti vampiri- Am $optit eu. (oar ai cercetat cimitirul4 (ac% !unt cu a#ev%rat vampiri un#e !e a!cun# #e voi- 9emeia a!ta nu poate !% v% &ac% nici un r%u. C%utai vampirii #ac% vrei neap%rat.> n timpul 1ilei a !pu! ea cu gravitate &%c"n#u-mi cu oc,iul $i ncuviin"n# ncet #in cap. n timpul 1ilei. + !%-l g%!im n timpul 1ilei. .n#e n cimitir #i!trug"n# mormintele !emenilor vo$tri->

Ea a !cuturat #in cap. 8a ruine a 1i! apoi. ntot#eauna au &o!t la ruine. Ne-am n$elat. Pe vremea 'unicului au &o!t #e vin% ruinele la &el $i acum. + !% #%r"m%m piatr% cu piatr% #ac% va &i nevoie. (ar tu... tu pleac% acum. Pentru c% #ac% nu pleci o !% te #%m a&ar% c,iar acum4> Apoi a !co! #e !u' $or m"na care era ncle$tat% pe par ri#ic"n#u-l n &l%c%ruia lum"n%rii. =Nu au1i pleac%4> a 1i! ea $i '%r'aii !-au a#unat n !patele ei cu gurile rigi#e $i cu oc,ii !clipin# n lumin%. (a... i-am !pu! eu. A&ar%. Pre&er a!ta. A&ar%.> 5i am trecut pe l"ng% ea aproape r%!turn"n#-o v%1"n#u-l pe ceilali cum !e #%#eau la o parte #in calea mea. Am pu! m"na pe 1%vor $i l-am tra! cu o mi$care iute. Nu4 A !trigat &emeia n german% ei gutural%. E$ti ne'un4> A venit &uga !pre mine $i !-a uitat la 1%vor uluit%. Apoi $i-a pu! m"inile pe lemnul a!pru al u$ii. =5tii ce &aci->

.n#e !unt ruinele- Am ntre'at-o eu calm. C"t #e #eparte- )unt n !t"nga !au n #reapta #rumului-> Nu nu> a 1i! ea !cutur"n# #in cap cu putere. Am #e!c,i! u$a $i am !imit aerul rece pe &a%. .na #in &emeile #e l"ng% perete a !pu! ceva &urioa!% $i unul #in copii a gemut n !omn. =Plec. 3reau un !ingur lucru. )%mi !pui un#e !unt ruinele ca !% m% in #eparte #e ele. )pune-mi.> Nu $tii nu $tii> a 1i! ea $i atunci am apucat-o #e nc,eietura cal#% tr%g"n#-o ncet a&ar%. Picioarele i !e t"r$"iau pe !c"n#uri $i oc,ii i erau !periai. 2%r'aii !-au apropiat #ar c"n# ea a ie$it &%r% voia ei !-au oprit. A !cuturat #in cap p%rul c%1"n#u-l pe oc,i $i !-a uitat la m"na $i la &aa mea. =)pune-mi...> am 1i! eu. 3e#eam c% nu !e uita la mine ci la Clau#ia. 9etia !e ntor!e!e !pre ea $i lumina &ocului i c%1u!e pe c,ip. 9emeia nu ve#ea nici o'ra*i rotun1i nici

'u1ele uguiate $tiam ci #oar oc,ii Clau#iei care o priveau cu o inteligen% ntunecat% $i #ia'olic%. 9emeia $i-a mu$cat 'u1ele. )pre nor# !au !u#-> )pre nor#...> a $optit ea. Pe !t"nga !au pe #reapta-> Pe !t"nga.> C"t #e #eparte-> ncerca #i!perat% !%-$i trag% m"na. =Trei mile> a ng%imat ea $i eu i-am #at #rumul a$a nc"t !-a i1'it #e u$% cu oc,ii mari #e !paim% $i ne#umerire. /% ntor!e!em !% plec #ar mi-a !trigat #eo#at% !% a$tept. Am v%1ut-o #e!prin1"n# cruci&i0ul #e #ea!upra capului ei $i ntin1"n#u-mi-l. (in pei!a*ul #e co$mar al memoriei am v%1ut-o pe 2a'ette privin#u-m% a$a cum o &%cu!e cu at"ia ani n urm% $i !pun"n# acele cuvinte7 =Piei #in &aa mea )atan%.> (ar c,ipul &emeii era #i!perat =la-l te rog pentru numele lui (umne1eu> a 1i! ea. =5i m"n% repe#e.> Apoi a nc,i! u$a l%!"n#u-ne pe mine $i pe Clau#ia n ntuneric. Pe!te c"teva minute tunelul nopii a ncon*urat &elinarele !la'e ale tr%!urii noa!tre ca $i cum !atul nici n-ar &i e0i!tat. 6oneam &%c"n# ca arcurile !% !c"r"ie iar luna pali#% a #e1v%luit pentru o clip% conturul vag al munilor #e #incolo #e pini. Nu puteam !% nu m% g"n#e!c la /organ !% nu-l au# gla!ul. Totul era mpletit cu propria mea ner%'#are plin% #e groa1% #e a nt"lni &%ptura care o uci!e!e pe EmilG acea &%ptur% care era &%r% n#oial%

ca noi. (ar Clau#ia era cuprin!% #e &rene1ie. (ac% ar &i putut !% m"ne caii ea n!%$i ar &i luat ,%urile. (e nenum%rate ori mi-a !pu! !% &olo!e!c 'iciul nl%tura cu &urie cele c"teva ramuri *oa!e care !e loveau #e &elinarele #in &aa noa!tr%; iar 'raul ag%at #e mi*locul meu era tare ca &ierul. mi aminte!c c% #rumul a cotit 'ru!c &elinarele !-au cl%tinat 1#rav%n $i Clau#ia a !trigat acoperin# vuietul v"ntului7 =.ite acolo 8oui! ve1i-> Iar eu am tra! cu putere #e ,%uri. Ea !t%tea n genunc,i lipit% #e mine $i tr%!ura !e leg%na ca un vapor pe mare. .n nor mare pu&o! l%!a!e luna !% ia!% la iveal% $i !u! #ea!upra noa!tr% !e 1%rea conturul ntunecat al turnului. ntr-o &erea!tr% lung% !e re&lect% cerul pali#. Am !tat pe loc ncle$t"n#u-mi m"inile pe 'anc,et% ncerc"n# !% potole!c o mi$care ce continua n capul meu n timp ce tr%!ura !e oprea #e tot. .nul #in cai a nec,e1at. Apoi totul !-a cu&un#at n t%cere. Clau#ia !punea7 =3ino 8oui!...>

Eu am $optit ceva o negaie iute $i iraional%. Aveam !en1aia clar% $i ngro1itoare c% /organ era l"ng% mine vor'in#u-mi cu vocea lui !c%1ut% $i pa!ionat% cu care mi vor'i!e la ,an. Nici o vietate nu !e mi$ca n ntunericul #in *ur. (oar v"ntul $i &o$netul !la' al &run1elor. Cre1i c% $tie c% venim-> am ntre'at eu $i nu mi-am recuno!cut propria voce n v"ntul acela. /% a&lam n acel !alona$ #e parc% n-a$ &i putut !% !cap #e acolo #e parc% p%#urea aceea #ea!% n-ar &i &o!t real%. Cre# c% m-am cutremurat. Apoi am !imit-o pe Clau#ia ating"n#u-mi cu 'l"n#ee m"na pe care o ri#ica!em la oc,i. Pinii !u'iri !e leg%nau n !patele ei $i &o$netul &run1elor !e au1ea $i mai tare ca $i cum o gur% imen!% ar &i !upt a#ierea

v"ntului $i ar &i nceput o vi*elie. =+r !-o ngroape la r%!cruce- A!ta or !% &ac%+ engle1oaic%4> am $optit eu. (ac% a$ &i avut m%rimea ta... a !pu! Clau#ia. 5i #ac% tu ai &i avut inima mea. A, 8oui!...> 5i-a aplecat capul !pre mine #ar atitu#inea aceea !em%na at"t #e mult cu cea a unui vampir aplecat !% !%rute nc"t m-am &erit #e ea; 'u1ele ei n!% le ap%!a u$or pe ale mele g%!in# acolo un punct prin care mia tran!mi! !u&larea $i 'raele mele au ncon*urat-o. =8a!%-m% !% te con#uc... m-a rugat ea. Acum nu mai e0i!t% #rum napoi la-m% n 'rae a 1i! ea $i la!%-m% *o! pe #rum.> (ar mi !-a p%rut c% am !tat o eternitate acolo !imin#u-l 'u1ele pe &a% $i pe pleoape. Apoi ea !-a mi$cat #e!-prin1"n#u-$i trupul moale #e mine #intr-o #at% cu un ge!t at"t #e graio! $i #e iute nc"t acum p%rea !u!pen#at% n aer l"ng% tr%!ur% !tr"ng"n#u-mi m"na o clip% apoi #"n#u-mi #rumul. C"n# mi-am co'or"t privirea am v%1ut-o uit"n#u-!e la mine #in #rum #in cercul #e lumin% tremur%tor #e !u' &elinar. mi &%cea !emn

merg"n# cu !patele pun"n# o ci1muli% n urma celeilalte. =Co'oar% 8oui!...> p"n% c"n# amenina !% #i!par% n 'e1n%. ntr-o !ecun#% am luat &elinarul #e un#e era ag%at $i eram l"ng% ea n iar'% nalt%. Nu !imi pericolul- l-am $optit eu. Nu-I re!piri ca pe aer-> .nul #in acele 1"m'ete &ugare i-a #an!at pe 'u1e $i !-a ntor! !pre pant%. 9elinarul lumina o c%rare ce !tr%'%tea p%#urea. Ea $i-a tra! mai mult gluga #e l"n% cu o m"nu% al'% $i a pornit. )tai numai o clip%...> Teama e #u$manul t%u...> mi-a !pu! ea &%r% !% !e oprea!c%.

5i-a continuat #rumul cu pa$i !iguri c,iar $i atunci c"n# n locul ier'ii nalte au nceput !% apar% treptat gr%me1i #e pietre $i p%#urea a #evenit $i mai #ea!% iar turnul #in #ep%rtare a #i!p%rut !l%'in# lumina lunii $i #atorit% crengilor mpletite #e #ea!upra capetelor noa!tre n cur"n# 1gomotul $i miro!ul cailor au &o!t acoperite #e v"ntul !la'. =9ii Ien gar#eJ mi-a $optit Clau#ia merg"n# neo'o!it% oprin#u-!e #oar c"n# $i c"n# pentru c% ramurile nc"lcite $i pietrele &%ceau ca locul re!pectiv !% par% un a#%po!t. (ar ruinele erau &oarte vec,i. Nu puteam $ti #ac% ora$ul &u!e!e #i!tru! #e molim% &oc !au vreun inamic !tr%in. Numai m%n%!tirea r%m%!e!e n picioare. Acum ceva a $optit n ntuneric !em%n"n# cu v"ntul $i cu &run1ele #ar nu era niciuna nici alta. l-am v%1ut !patele Clau#iei n#rept"n#u-!e $i !clipirea palmei al'e c"n# a ncetinit pa!ul. Atunci mi-am #at !eama c% era apa care $iroia ncet n *o! pe munte $i am v%1ut-o n #ep%rtare printre trunc,iurile negre o ca!ca#% #reapt% $i luminat% #e lun% ce c%#ea n!pumat%. Clau#ia !e contura pe &un#alul ca!ca#ei in"n#u-!e cu m"na #e o r%#%cin% #e1golit% #in p%m"ntul moale; apoi am v%1ut-o c%%r"n#u-!e pe !t"nca a!pr% pun"n# o m"n% #ea!upra celeilalte 'raul tremur"n#u-l &oarte u$or ci1muliele at"rn"n#u-l acum &i0"n#u-!e ntr-un punct #e !pri*in pe!te o clip% leg%n"n#u-!e #in nou. Apa era rece $i &%cea ca aerul #in *urul ei !% &ie nmire!mat $i u$or a$a nc"t m-am o#i,nit o clip%. Nimic nu !e clintea n *urul meu n p%#ure. A!cultam !imurile mele !epar"n# !unetul &run1elor #ar nimic altceva nu !e mi$ca. Apoi treptat-treptat ca un val #e &rig care-mi

cuprin#ea mai nt"i 'raele apoi g"tul $i n cele #in urm% &aa mi-am #at !eama c% noaptea era prea pu!tie prea lip!it% #e via%. Ca $i cum p"n% $i p%!%rile ar &i ocolit acel loc la &el ca mulimea #e viet%i care ar &i tre'uit !% popule1e malurile acelui p"r"u. (ar Clau#ia #ea!upra mea pe !t"nc% !e ntin#ea #up% &elinar $i pelerina ei mi-a atin! &aa. 8-am ri#icat a$a nc"t #eo#at% mi-a ap%rut !c%l#at% n lumin% ca un nger !traniu. /i-a ntin! m"na #e parc% n ciu#a micimii ei ar &i putut !% m% a*ute !% urc pe mal. ntr-o clip% ne mi$c%m #in nou #incolo #e p"r"u n !u! pe munte. =)imi- Am

$optit eu. E prea nemi$cat totul.> (ar ea mi-a !tr"n! m"na ca pentru a-mi !pune =Taci>. Pant% #evenea $i mai a'rupt% $i lini$tea aceea era n!p%im"nt%toare. ncercam !% v%# #incolo #e lumin% &iecare copac care ne ap%rea n &a%. Ceva !-a mi$cat $i am tra!-o pe Clau#ia !pre mine 'ru!c. (ar nu era #ec"t o reptil% "$nin# printre &run1e cu o ple!nitur% a co1ii. 9run1ele !-au potolit #in nou. (ar Clau#ia a r%ma! l"ng% mine !u' &al#urile mantiei mele apuc"n# cu &ermitate materialul ,ainei; p%rea !% m% mping% iar mantia mea c%#ea pe!te a ei. n cur"n# miro!ul apei a #i!p%rut iar c"n# lun% !-a ivit clar% #intre nori pentru o clip% am v%1ut c,iar n &aa noa!tr% ceea ce p%rea un gol n p%#ure. Clau#ia a apucat &elinarul cu &ermitate $i i-a nc,i! u$ia metalic%. Eu am #at !-o mpie#ic m"na lupt"n#u-mi-!e cu ei #ar mi-a !pu! ncet7 =nc,i#e oc,ii o !ecun#% $i pe urm% #e!c,i#e-l ncet. Atunci o !% ve1i.> /-a luat cu &rig c"n# am &%cut a!ta n tot ace!t timp in"n#u-l um%rul !tr"n!. (ar apoi am #e!c,i! oc,ii $i am v%1ut #incolo #e copaci 1i#urile lungi $i *oa!e ale m%n%!tirii $i v"r&ul p%trat al turnului ma!iv $i nalt. /ult mai #eparte #ea!upra unei v%i imen!e $i negre !tr%luceau culmile munilor acoperite #e 1%pa#%. =3ino a 1i! ea ncet ca $i cum trupul t%u n-ar avea greutate.> 5i a pornit &%r% cea mai mic% e1itare !pre acele 1i#uri !pre orice !-ar &i a&lat acolo. Pe!te c"teva clipe am #e!coperit o #e!c,i1%tur% mare care era $i mai neagr% #ec"t 1i#urile #in *ur ie#era cre!c"n# pe marginile ei #e parc% ar &i intenionat !% in% pietrele la locul lor. (ea!upra n nc%perea aceea neacoperit% n care !imeam puternic n n%ri miro!ul ume# al pietrelor am v%1ut #incolo #e &iri$oarele #e nori o !pu1eal% !la'% #e !tele. + !car% larg% urc% n !piral% p"n% la &ere!trele ngu!te care #%#eau !pre vale. 5i !u' primul $ir #e trepte #in 'e1n% a ap%rut va!ta $i ntunecata #e!c,i#ere !pre celelalte nc%peri ale m%n%!tirii. Clau#ia !t%tea nemi$cat% acum #e parc% #eveni!e una cu pietrele. n acel !paiu ume# nici m%car 'uclele ei moi nu !e clinteau. A!cult%. Pe urm% am a!cultat $i eu cu ea. Nu !e au1ea #ec"t vuietul !c%1ut al v"ntului. )-a mi$cat ncet cu ,ot%r"re $i cu piciorul a nl%turat p%m"ntul moale #e pe un petec #e loc #in &aa ei. Am v%1ut o piatr% plat% care a !unat a gol c"n# am '%tut n ea u$or cu c%lc"iul. Atunci i-am v%1ut l%rgimea $i &aptul c% !e n%la ntr-un col n#ep%rtat; atunci mi-a venit n minte o imagine ngro1itor #e clar% a acelei mulimi #e '%r'ai $i &emei #in !at ncon*ur"n# piatra $i ri#ic"n#-o cu un #rug uria$. Clau#ia $i-a n#reptat privirea !pre !car% $i a r%ma! cu ea aintit% a!upra u$ii ruinate #e #e#e!u't. 8una a !clipit o clip%

printr-o &erea!tr% &oarte nalt%. Atunci Clau#ia !-a mi$cat at"t #e iute nc"t a a*un! l"ng% mine &%r% !% &ac% cel mai mic 1gomot. =Au1i- /-a ntre'at ea n $oapt%. A!cult%.> Era un 1gomot at"t #e !la' nc"t nici m%car un muritor nu l-ar &i putut au1i. 5i nu venea #in!pre ruine ci #e un#eva #e #eparte nu #e pe #rumul lung $i $erpuitor pe care urca!em noi ci #e pe un altul #irect #in!pre !at. Acum era #oar un &o$net un r"c"it #ar era con!tant; apoi a nceput !% !e #i!ting% !unetul unui pa!. Clau#ia mi-a !tr"n! m"na $i m-a mpin! ncet !u' !car%. i ve#eam cutele roc,iei mi$c"n#u-!e u$or prin #e!c,i1%tura pelerinei. Pa$ii !e au1eau mai tare $i am nceput !% !e!i!e1 c% un picior l prece#a pe cel%lalt ap%!at n timp ce al #oilea !e t"ra pe p%m"nt. Era un pa! $c,iop%tat care !e apropia #in ce n ce acoperin# vuietul !la' al v"ntului. Inima mi '%tea cu putere n piept $i mi !imeam venele t"mplelor ncor#"n#u-!e un tremur !tr%'%t"n#u-mi mem'rele a$a nc"t !imeam materialul c%m%$ii lipit #e trup rigi#itatea gulerului &recarea na!turilor #e pelerin%. Apoi v"ntul a a#u! un miro! vag. Era un miro! #e !"nge care m-a nt%r"tat ime#iat &%r% voia mea miro! cal# $i #ulceag #e !"nge omene!c !"nge care $iroia curgea $i pe urm% am mai !imit miro! #e carne vie $i am au1it n ritmul pa$ilor o r%!u&lare u!cat% $i a!pr%. (ar o#at% cu ea !e mai au1ea un !unet !la' $i mpletit cu cel%lalt n timp ce pa$ii !e apropiau #in ce n ce mai mult #e 1i#uri re!piraia ntret%iat% $i c,inuit% a altei &%pturi. Au1eam $i inima acelei &%pturi '%t"n# neregulat un 1v"cnit n&rico$%tor #ar pe l"ng% ea mai era o inim% ale c%rei '%t%i con!tante !e au1eau #in ce n ce mai puternic o inim% la &el #e tare c% a mea4 Apoi n #e!c,i1%tura coluroa!% prin care intra!em l-am v%1ut. l-au ap%rut nt"i um%rul imen! $i un 'ra lung cu #egete ncovoiate; #up% aceea i-am v%1ut capul. Pe um%r avea un trup. (up% ce a intrat !-a n#reptat a mi$cat greutatea $i a privit n ntuneric #irect !pre noi. 9iecare mu$c,i #in mine a #evenit ca #e &ier n timp ce m% uitam la el v%1"n#u-l capul conturat pe cer. (ar nimic #e pe &aa lui nu !e putea 1%ri n a&ar% #e oc,ii care re&lectau lumina lunii #e parc% ar &i &o!t un cio' #e !ticl%. Pe urm% am v%1ut-o lic%rin# pe na!turii lui care au 1#r%ng%nit c"n# 'raul i !-a leg%nat li'er #in nou $i un picior lung i !-a n#oit c"n# a naintat #irect !pre noi. + ineam pe Clau#ia !tr"n! gata ca ntr-o clip% !% o a!cun# la !patele meu pentru a m% #uce !pre el. (ar atunci am o'!ervat cu uimire c% oc,ii lui nu m% ve#eau a$a cum l ve#eam eu $i c% a'ia !e t"ra #in cau1a greut%ii trupului pe care l a#u!e!e. 8umina lunii i c%#ea acum pe capul plecat pe claia #e p%r negru $i on#ulat care i atingea um%rul aplecat $i pe m"neca neagr% a ,ainei. Am remarcat ceva la ,ain% lui; clapa 'u1unarului era !&"$iat% iar m"neca p%rea #e!cu!ut%. /i !-a p%rut c,iar c%-l v%# pielea

um%rului. +mul pe care l inea !-a mi$cat $i a gemut *alnic. )ilueta !-a oprit o clip% $i a p%rut !%-l m"ng"ie. n clipa aceea m-am #e!prin! #e 1i# $i m-am #u! !pre el.

Nici un cuv"nt nu mi-a ie$it #e pe 'u1e pentru c% nu $tiam ce !%-l !pun. 5tiam #oar c% naintam n lumina lunii !pre el $i capul lui !-a n%lat 'ru!c; atunci i-am v%1ut oc,ii. /-a privit n#elung $i am v%1ut lumina !clipin# n acei oc,i $i apoi pe #oi canini a!cuii; #up% aceea un urlet !trangulat p%ru !%-l ia!% #in g"tle* care timp #e o !ecun#% am cre1ut c% era al meu. +mul !-a pr%'u$it pe pietre !co"n# un geam%t cutremur%tor. 3ampirul !-a n%pu!tit !pre mine url"n# #in nou $i #u,oarea r%!u&l%rii lui mi-a umplut n%rile iar #egetele lui ca ni$te g,eare mi-au !&"$iat 'lana pelerinei. Am c%1ut pe !pate i1'in#u-m% cu capul #e 1i# #ar i-am apucat capul !tr"ng"n# n m"ini o porc%rie nc"lcit% care era p%rul lui. /aterialul u# $i putre1it al ,ainei lui !-a rupt ime#iat n m"na mea #ar 'raul care m% inea p%rea #e &ier; n timp ce m% c,inuiam !%I mping capul napoi colii lui mi-au atin! g"tul. Clau#ia a ipat n !patele lui. Ceva l-a lovit cu putere n cap oprin#u-l 'ru!c; apoi a &o!t lovit #in nou. )-a ntor! ca pentru a o pocni #ar i-am tra! un pumn n &a% cu toat% puterea. + piatr% l-a lovit #in nou #up% care ea a &ugit $i atunci m-am aruncat cu toat% greutatea a!upra lui !imin# cum i !-a n#oit piciorul !c,ilo#it. mi aminte!c c% l-am i1'it cu capul #e p%m"nt iar $i iar gata !%-l !mulg p%rul mur#ar #in r%#%cin% n timp ce colii i erau n#reptai !pre mine $i m"inile m% 1g"riau. Ne-am ro!togolit p"n% c"n# l-am intuit #in nou !u' mine $i lumina lunii i-a c%1ut #in plin pe &a%. Atunci m-am #at !eama printre g"&"ieli ce era ceea ce ineam n 'rae. Cei #oi oc,i imen$i ie$eau n a&ar% #in ni$te g%vane $i #ou% g%urele ,i#oa!e i &ormau na!ul; o carne putre#% $i ca un pergament i nv%luia craniul iar 1#renele mpuite $i ori'il miro!itoare care l acopereau erau pline #e noroi $i !"nge. /% luptam cu un ca#avru viu $i &%r% *u#ecat%. Nimic altceva. (e #ea!upra lui o piatr% a!cuit% i-a c%1ut #irect n &runte $i !"ngele ia "$nit #intre oc,i. )-a 1'%tut #ar o alt% piatr% a c%1ut cu at"ta &or% nc"t am au1it oa!ele 1#ro'ite. )"ngele a nceput !% $iroia!c% #e !u' p%rul nc"lcit $i mur#ar m'i'"n# pietrele $i iar'a. Pieptul i pul!a !u' mine #ar 'raele i !-au cutremurat $i au r%ma! nemi$cate. /-am ri#icat cu g"tle*ul numai no#uri cu inima ar1"n# $i &iecare &i'r% a trupului m% #urea #in cau1a acelei lupte. + clip% turnul a p%rut !% !e ncline #ar apoi !-a n#reptat. )t%team re1emat #e 1i# uit"n#u-m% la acel lucru n timp ce !"ngele mi vuia n urec,i. ncetul cu ncetul mi-am #at !eama c% Clau#ia a ngenunc,eat pe pieptul lui $i a nceput !% pip%ie ame!tecul acela #e p%r $i oa!e care &u!e!e

capul lui. i mpr%$tia r%m%$iele craniului. Cuno!cu!em vampirul european creatura 8umii 3ec,i. Era mort. Am !tat mult% vreme ntin! pe !cara aceea lat% ne'%g"n# #e !eam% !tratul gro! #e pe p%m"nt care o acoperea !imin#u-mi capul &oarte rece n contra!t cu p%m"ntul #oar uit"n#u-m% la el. Clau#ia era l"ng% picioarele lui cu 'raele moi pe l"ng% trup. Am v%1ut-o nc,i1"n# oc,ii pentru o clip% #ou% pleoape mici care o &%ceau !% !emene cu o !tatuet% al'% luminat% #e lun%. Apoi a nceput !% !e legene &oarte ncet. =Clau#ia> am !trigat-o eu $i ea a #e!c,i! oc,ii. Era tra!% la &a% a$a cum numai rareori o v%1u!em. A ar%tat !pre omul care 1%cea mai #eparte pe po#eaua turnului l"ng% 1i#. Era nc%

nemi$cat #ar $tiam c% nu muri!e. .ita!em #e el complet #in cau1a #urerii care mi cuprin!e!e trupul iar !imurile mi erau nc% amorite #e #u,oarea ca#avrului #in care !e !curgea !"ngele. Acum n!% am v%1ut omul. 5i ntrun ung,er al minii mele $tiam care avea !%-l &ie !oarta #ar nu m% intere!a. 5tiam #oar c% mai era cel mult o or% p"n% n 1ori. )e mi$c%> mi-a !pu! ea $i am ncercat !% m% ri#ic #e pe trepte. /ai 'ine !% nu !e tre1ea!c% mai 'ine !% nu !e mai trea1ea!c% nicio#at% a$ &i vrut !% !pun; !e #ucea !pre el trec"n# in#i&erent% pe l"ng% lucrul acela mort care &u!e!e c"t pe-aci !% ne uci#% pe am"n#oi l-am v%1ut !patele $i pe omul care !e mi$ca n &aa ei r%!ucin#u-$i piciorul n iar'%. Nu $tiu ce m% a$teptam !% v%# c"n# m-am apropiat ce %ran !au &ermier ngro1it ce nenorocit care v%1u!e #e*a n&%i$area acelui lucru care l a#u!e!e acolo. + clip% nu mi-am #at !eama cine era ntin! pe *o! c% era /organ al c%rui c,ip pali# era acum luminat #e lun% pe al c%rui g"t !e ve#eau urmele l%!ate #e vampir $i ai c%rui oc,i al'a$tri priveau mui $i ine0pre!ivi. (eo#at% ace$tia !-au m%rit c"n# m-am apropiat #e el. =8oui!4 A $optit el uluit mi$c"n# 'u1ele ca $i cum ar &i vrut !% &orme1e cuvinte #ar nu putea. 8oui!...> a !pu! el #in nou $i l-am v%1ut 1"m'in#. A !co! un !unet u!cat $i ,"r"it n timp ce !e c,inuia !% !e ri#ice n genunc,i $i a ntin! m"na !pre mine. C,ipul al' ca varul $i !c,imono!it i !-a ncor#at c"n# !unetul i !-a !tin! n g"tle* $i a ncuviinat #in cap cu #i!perare p%rul ro$u $i r%v%$it c%1"n#u-l pe oc,i. /-am ntor! $i am &ugit #e l"ng% el. Clau#ia a "$nit pe l"ng% mine $i m-a apucat #e 'ra. =3e1i culoarea cerului-> m-a ntre'at ea $uier%tor. /organ a c%1ut n m"ini n !patele ei. =8oui!> a !trigat el #in nou cu oc,ii lic%rin#. P%rea !% nu va#% ruinele !% nu va#% ntunericul !% nu va#% nimic n a&ar% #e un c,ip pe care l recuno$tea $i #e pe 'u1ele lui a ie$it #in nou acel !ingur cuv"nt. /i-am a!tupat urec,ile n#ep%rt"n#u-m% #e el cu !patele. /"na i era n!"ngerat% acum c"n# a ri#icat-o. /iro!eam !"ngele $i l ve#eam. 5i

Clau#ia l miro!ea. )-a l%!at repe#e l"ng% el ntin1"n#u-l pe pietre $i trec"n#u-$i #egetele prin p%rul lui ro$u. El a ncercat !% ri#ice capul. /"inile lui ntin!e i-au nca#rat c,ipul $i apoi #eo#at% a nceput !%-l m"ng"ie 'uclele aurii. Ea $i-a n&ipt #inii $i m"inile au c%1ut moi pe l"ng% trup. A*un!e!em la marginea p%#urii c"n# ea m-a prin! #in urm%. =Tre'uie !% te #uci la el !%-l iei> mi-a poruncit ea. i miro!eam !"ngele pe 'u1e i ve#eam c%l#ura #in o'ra*i. i !imeam &ier'ineala nc,eieturii #ar nu m-am clintit. =A!cult%-m% 8oui! a 1i! ea cu o voce #i!perat% $i &urioa!% #intr-o #at%. 8-am l%!at pentru tine #ar e pe moarte... nu mai e timp.> Am luat-o repe#e n 'rae $i am nceput lungul co'or"$. Nu era nevoie !% &im precaui !% ne &uri$%m nu ne mai a$tepta nici o ga1#% !upranatural%. .$a c%tre !ecretele Europei #e e!t ni !e nc,i!e!e n &a%. naintam prin 'e1n% !pre #rum. =3rei !% m% a!culi-> a !trigat ea #ar eu am continuat !% merg n ciu#a &aptului c% m% tr%gea #e ,ain% #e p%r. =3e1i cerul l ve1i-> !punea ea #in nou. Aproape c% !u!pina la pieptul meu c"n# c%lcam prin apa rece ca g,eaa a p"r"ului alerg"n# $i c%ut"n# cu privirea &elinarul #e la tr%!ur%.

Cerul era #e un al'a!tru nc,i! c"n# am g%!it tr%!ura. =(%-mi cruci&i0ul i-am !trigat eu ple!nin# #in 'ici. Nu e0i!t% #ec"t un !ingur loc un#e !% mergem.> A &o!t a1v"rlit% l"ng% mine c"n# tr%!ura !-a pu! n mi$care pornin# n goan% !pre !at. 3%1"n# ceaa cum !e ri#ica printre copacii #e un maro nc,i! am !imit ceva &oarte !traniu. Aerul era r%coro! $i p%!%rile ncepu!er% !% ciripea!c%. Parc% !t%tea !% r%!ar% !oarele. Totu$i nu-mi p%!a. 5i cu toate a!tea $tiam c% nu avea !% r%!ar% c% nc% mai era timp. Era un !entiment minunat $i lini$titor. Bg"rieturile $i t%ieturile mi ar#eau carnea $i m% #urea inima #e &oame #ar mi !imeam capul minunat #e u$or. P"n% c"n# am v%1ut &ormele cenu$ii ale ,anului $i clopotnia 'i!ericii; !e ve#eau prea limpe#e. Iar !telele #e pe cer #i!p%reau cu repe1iciune. Pe!te o clip% '%team cu putere n u$a ,anului. C"n# !-a #e!c,i! mi-am !tr"n! glug% n *urul capului $i am inut-o pe Clau#ia g,emuit% !u' pelerin%. =)atul vo!tru a !c%pat #e vampir4> i-am !pu! eu &emeii care m% privea uimit%. )tr"ngeam n m"n% cruci&i0ul pe care mi-l #%#u!e. =)lav% (omnului c% e mort. + !%-l g%!ii r%m%$iele n turn. )pune-le oamenilor ime#iat.> Am intrat pe l"ng% ea. +amenii au nceput !% !e agite ime#iat #ar le-am !pu! c% eram ngro1itor #e o'o!it. C% tre'uia !% m% rog $i !% m% o#i,ne!c l-am rugat !%mi a#uc% la#a #in tr%!ur% $i !% o #uc% ntr-o camer% 'un% un#e puteam !% #orm. (ar c% tre'uia !% prime!c un me!a* #in partea epi!copului #e la 3ama $i

numai pentru a!ta puteam &i tre1it. =)pune-I 'unului p%rinte c"n# va !o!i c% vampirul e!te mort $i apoi #%-l !% m%n"nce $i !% 'ea n timp ce m% a$teapt%> am !pu! eu. 9emeia !e nc,ina. =i #ai !eama c% nu puteam !%-mi #ivulg mi!iunea nainte ca vampirul !% &ie...> i-am 1i! eu n#rept"n#u-m% gr%'it !pre !car%. =(a #a> a !pu! ea. =(ar nu e$ti preot... copilul4> =Nu am #oar mult% e0perien% n ace!t #omeniu. (iavolul nu !e poate pune cu mine> i-am !pu! eu #up% care m-am oprit. .$a !alona$ului era #e!c,i!% iar pe ma!a #e !te*ar nu !e ve#ea nimic altceva #ec"t o p"n1% al'% p%trat%. =Prietenul t%u mi-a !pu! ea privin# n p%m"nt. A #at 'u1na a&ar%... nne'uni!e.> Eu am ncuviinat #oar. l-am au1it !trig"n# c"n# am nc,i! u$a camerei. P%reau !% &ug% n toate #ireciile; apoi !-au au1it clopotele 'i!ericii '%t"n# ntr-un ritm rapi#. Clau#ia !e #%#u!e *o! #in 'raele mele $i m% privea grav n timp ce tr%geam 1%vorul. 9oarte ncet am #e!&%cut o'lonul &ere!trei $i o lumin% rece !-a !trecurat n%untru. Ea continua !% m% privea!c%. Apoi am !imit-o l"ng% mine. /i-am co'or"t privirea $i am v%1ut-o ntin1"n#u-mi m"na. =Po&tim> a !pu!. Pro'a'il c% a v%1ut c% eram 1%p%cit. /% !imeam at"t #e !l%'it nc"t i ve#eam &aa lic%rin# $i al'a!trul oc,ilor ei *uc"n#u-l pe o'ra*ii al'i. 2ea> a $optit ea apropiin#u-!e $i mai mult. =2ea.> 5i mi-a ntin! nc,eietura moale $i #elicat%. =Nu $tiu ce !% &ac; n-am mai &%cut-o $i alt% #at%-> i-am !pu! eu. Ea a &o!t cea care a nc,i! 'ine &erea!tra $i u$a grea. mi aminte!c c% m-am l%!at n genunc,i l"ng% micul c%min $i am pip%it peretele vec,i. Era putre1it #incolo #e tencuial% proa!p%t% $i a ce#at !u' #egetele mele. (eo#at% mi-am v%1ut pumnul p%trun1"n# n%untru $i am !imit

nep%tura unei a$c,ii n nc,eietur%. Apoi mi aminte!c c% am '"*'"it prin ntuneric p"n% am prin! ceva cal# care pul!a. Am !imit o pal% #e aer rece $i ume# i1'in#u-mi &aa $i am v%1ut ntunericul ncon*ur"n#u-m% rece $i ume# #e parc% acel aer ar &i &o!t o ap% t%cut% care !e !curgea prin peretele rupt inun#"n# camera. nc%perea #i!p%ru!e. 2eam #intr-un i1vor ne!&"r$it #e !"nge cal# care mi alunec% pe g"t p%trun1"n#u-mi n inima care pul!a $i n vene a$a nc"t pielea mi !-a nc%l1it n apa rece $i neagr%. Acum pul!ul !"ngelui pe care l 'eam a ncetinit $i ntregul meu trup !triga !% nu ncetinea!c% inima mea ncerc"n# !% &ac% inima aceea !% 'at% o#at% cu ea. /-am !imit ri#ic"n#u-m% #e parc% a$ &i plutit n ntuneric $i apoi ntunericul ca $i '%t%ile inimii a nceput !% #i!par%. Ceva lic%rea n le$inul meu; tremura u$or #atorit% 1gomotului #e pa$i pe !car% pe !c"n#urile #u$umelei #atorit% ,uruitului roilor $i trop%itului copitelor pe p%m"nt $i !cotea un clinc,et c"n# tremura. Era ncon*urat #e un mic ca#ru #e lemn $i n acel ca#ru a ap%rut printre lic%riri !ilueta unui '%r'at. mi era &amiliar. Cuno$team acea con!trucie !u'ire acel p%r negru $i on#ulat. Apoi am v%1ut c% oc,ii ver1i i erau aintii a!upra mea. 5i n #ini n #ini inea ceva uria$ moale $i maroniu pe care l ap%!a cu putere cu am"n#ou% m"inile. Era un $o'olan. .n $o'olan maroniu !c"r'o! cu picioarele at"rn"n# cu gura ntre#e!c,i!% $i cu

coa#% mare $i n#oit% ncremenit% n aer. 8-a aruncat url"n# $i a privit ngro1it cum i "$nea !"ngele #in gura #e!c,i!%. + lumin% or'itoare mi-a i1'it oc,ii. /% c,inuiam !%-l #e!c,i# $i toat% camera !tr%lucea. Clau#ia era c,iar n &aa mea. Nu era o &eti% ci cineva mult mai mare care m% tr%gea !pre ea cu am"n#ou% m"inile. Era n genunc,i $i 'raele mele i-au ncon*urat mi*locul. Apoi !-a l%!at ntunericul $i am !tr"n!o l"ng% mine. Capacul a alunecat. Amoreala mi-a cuprin! mem'rele $i apoi a urmat parali1ia uit%rii. A$a a &o!t n Tran!ilvania .ngaria 2ulgaria $i n toate %rile acelea un#e %ranii $tiu c% morii vii um'l% $i legen#ele #e!pre vampiri a'un#%. n &iecare !at n care nt"lneam un vampir era la &el. .n ca#avru &%r% *u#ecat%- ntre'% '%iatul. ntot#eauna !pu!e vampirul. C"n# i #e!copeream mi aminte!c #e cel mult c"iva. .neori i priveam #oar #e la #i!tan% &iin# &amiliari1ai cu capetele lor mari care !e '%l%ng%neau cu umerii a#u$i $i cu ,ainele putre#e $i 1#renuite. ntr-un c%tun a &o!t o &emeie moart% pro'a'il #oar #e c"teva luni; !%tenii o 1%ri!er% $i o cuno$teau #up% nume. Ea ne-a #at !ingura !peran% pe care am cuno!cut-on urma e0perienei cu mon!trul #in Tran!ilvania $i nici #in acea !peran% nu !-a ale! nimic. A &ugit #e l"ng% noi n p%#ure $i ne-am luat #up% ea prin1"n#-o #e p%rul lung $i negru. Roc,ia al'% cu care &u!e!e ngropat% era plin% #e !"nge u!cat iar #egetele i erau mur#are #e noroiul morm"ntului. Iar oc,ii... aiurii #ou% '%li n care !e re&lecta luna. Nici !ecrete nici a#ev%ruri numai #i!perare. (ar ce erau acele creaturi- (e ce erau a$a- ntre'% '%iatul !tr"m'"n# #in gur% #e1gu!tat. Nu neleg. Cum puteau !% &ie at"t #e #i&erii &a% #e tine $i Clau#ia $i totu$i !% e0i!te-

Aveam teoriile mele. 8a &el $i Clau#ia. (ar principalul lucru pe care l aveam atunci era #i!perarea. 5i n #i!perare teama c% omor"!em !ingurul alt vampir ca noi pe 8e!tat. Totu$i p%rea #e nenele!. (ac% ar &i po!e#at nelepciunea unui vr%*itor puterile unei vr%*itoare... a$ &i putut !% pre!upun c% reu$i!e ntr-un &el !% o'in% o via% con$tient% #e la acelea$i &ore care guvernau acei mon$tri. (ar nu era #ec"t 8e!tat cel pe care i l-am #e!cri!7 lip!it #e orice mi!ter puterile lui &iin#u-mi n cur!ul acelor luni petrecute n e!tul Europei la &el #e &amiliare ca $i &armecele lui. 3oiam !%-l uit $i totu$i !e p%rea c% m% g"n#eam la el mereu. Era ca $i cum nopile goale ar &i &o!t &%cute ca !% m% g"n#e!c la el. 5i uneori m% tre1eam at"t #e con$tient #e el #e parc% a'ia ar &i ie$it #in nc%pere $i ecoul vocii lui !-ar mai &i a&lat acolo nc%. ntr-un &el era o lini$te tul'ur%toare n trea'a a!ta $i &%r% !% vreau mi imaginam c,ipul lui - nu a$a cum &u!e!e n acea ultim% noapte a incen#iului

ci n celelalte n acea ultim% !ear% pe care $i-a petrecut-o cu noi aca!% plim'"n#u-$i #egetele lene$ pe!te clapetele !pinetei !t"n# cu capul aplecat ntr-o parte. )imeam o grea% mai mare #ec"t !u&erina c"n# ve#eam ce &%ceau vi!ele mele. l voiam viu4 n nopile ntunecate #in e!tul Europei 8e!tat era !ingurul vampir pe care-l g%!eam. n !c,im' g"n#urile Clau#iei erau #e o natur% mult mai practic%. /-a pu! !%-l pove!te!c #e nenum%rate ori #e!pre !eara aceea #in camera #e ,otel #in Ne: +rlean! c"n# ea #eveni!e vampir c%ut"n# iar $i iar vreun in#iciu care !%-l arate #e ce creaturile acelea pe care le nt"lneam n cimitirele #e ar% nu aveau nici un pic #e *u#ecat%. Ce-ar &i &o!t #ac% #up% in&u1ia #e !"nge a lui 8e!tat ar &i &o!t nc,i!% ntr-un morm"nt p"n% c"n# po&ta !upranatural% #e !"nge ar &i &%cut-o !% #%r"me u$a #e piatr% a cavoului n care !e a&la cum ar &i &o!t mintea ei atunci c"n# ea ar &i &o!t cumplit #e n&ometat%- Poate c% trupul i !-ar &i putut !alva c"n# nu-l mai r%m"nea nici un pic #e minte. 5i ar &i '"ntuit prin lume ucig"n# pe un#e putea a$a cum v%1u!em c% &%ceau acele creaturi. n ace!t mo# $i le e0plica. (ar ce anume le crea!e cum ap%ru!er%- A!ta nu-$i putea e0plica $i i o&erea !perana unei #e!coperiri c"n# eu #in pur% epui1are nu mai aveam niciuna. =Alc%tuie!c o !pecie aparte e limpe#e #ar un#e $i are ea nceputul-> ntre'a ea. Apoi un#eva pe la marginea 3ienei mi-a pu! o ntre'are pe care nu o mai ro!ti!e nicio#at%. (e ce nu puteam &ace $i eu ceea ce 8e!tat &%cu!e cu noi #oi- (e ce nu puteam &ace un alt vampir- Nu $tiu #e ce la nceput nici m%car n-am nele!-o #oar c% #atorit% &aptului c% mi era !c"r'% #e ceea ce eram m% temeam n mo# #eo!e'it #e ntre'area aceea care era aproape mai ngro1itoare #ec"t oricare alta. 3e1i tu nu pricepeam ceva puternic n mine n!umi. )ingur%tatea m% mpin!e!e !% m% g"n#e!c la acea po!i'ilitate cu muli ani n urm% c"n# &u!e!em vr%*it #e 2a'ette 9reniere. (ar am inut-o nc,i!% n mine ca pe o pa!iune mur#ar%. (up% ea am ocolit viaa muritorilor. .ci#eam necuno!cui. 5i engle1ul acela /organ #atorit% &aptului c%-l cuno$team era la &el #e n !iguran% ca 2a'ette n ceea ce privea m'r%i$area mea &atal%. Am"n#oi mi-au provocat at"ta #urere. Nu m% puteam g"n#i !% le o&er moartea. 3iaa n moarte - era mon!truo! l-am ntor! !patele Clau#iei nevr"n# !%-l r%!pun#. (ar ea oric"t #e &urioa!% $i

ner%'#%toare era n-a !uportat ace!t lucru $i a venit l"ng% mine m"ng"in#um% cu m"inile $i cu oc,ii #e parc% ar &i &o!t &iica mea iu'itoare. Nu te mai g"n#i la a!ta 8oui!> mi-a !pu! ea mai t"r1iu c"n# ne a&lam lini$tii ntr-un mic ,otel m%rgina$. )t%team la &erea!tr% privin# la !clipirea #i!tant% a 3ienei at"t #e #ornic !% v%# acel ora$ !%-l cuno!c civili1aia m%rimea c,iar. Noaptea era !enin% $i ceaa ora$ului !e ve#ea pe cer. =(%-mi voie !%-i lini$te!c con$tiina #e$i n-o !% $tiu nicio#at% e0act ce e!te> mi-a !pu! ea la urec,e m"ng"in#u-mi p%rul. 9%-o Clau#ia i-am 1i! eu. 8ini$te$te-te. )pune-mi c% n-o !%-mi vor'e$ti nicio#at% #e!pre a &ace vampiri.> Nu vreau or&ani ca noi4> a !pu! ea mult prea repe#e. 3or'ele mele au !up%rat-o. )entimentele mele au !up%rat-o. =3reau r%!pun!uri cunoa$tere a

1i! ea. (ar !pune-mi a!ta &%r% !% $ti->

8oui!

ce te &ace !% &ii at"t #e !igur c% n-ai &%cut

Era #in nou acea nc%p%"nare intenionat% n mine. Tre'uia !% m% uit la ea ca $i cum n-a$ &i nele! ce vru!e!e !% !pun%. 3oiam !% tac% $i !% &ie l"ng% mine $i am"n#oi !% ne a&l%m la 3iena. l-am #at p%rul pe !pate $i mi-am l%!at v"r&urile #egetelor !%-l ating% genele lungi n timp ce priveam lumina. n #e&initiv #e ce anume e nevoie pentru a &ace acele creaturi-> a continuat ea. Acei mon$tri ,oinari- (e c"te pic%turi #in !"ngele t%u com'inat cu !"ngele unui om... $i #e ce &el #e inim% pentru a !upravieui primului atac-> + !imeam privin#u-mi &aa n timp ce !t%team cu 'raele ncruci$ate uit"n#u-m% pe &erea!tr%. Acea EmilG cu c,ipul pali# acel engle1 ne&ericit...> a !pu! ea ne'%g"n# #e !eam% lic%rul #e #urere #e pe &aa mea. Inimile lor n-au &o!t nimic $i nu numai !ugerea !"ngelui i-a uci! ci $i &rica #e moarte. 6"n#ul i-a uci!. (ar inimile care !upravieuie!c- E$ti !igur c% n-ai creat o mulime #e mon$tri care #in c"n# n c"n# !-au c,inuit 1a#arnic $i #in in!tinct !%-i calce pe urme- Care !% &i &o!t #urata vieii lor a acelor or&ani pe care i-ai l%!at n urm% - o 1i ici o !%pt%m"n% colo nainte ca !oarele !%-l tran!&orme n cenu$% !au !%-l #i!trug% vreo victim% muritoare-> ncetea1% am implorat-o eu. (ac% ai $ti c"t #e per&ect mi nc,ipui tot ce #e!crii n-ai mai &ace-o. i !pun c% nu !-a nt"mplat nicio#at%4 8e!tat m-a !ecat p"n% m-a a#u! n pragul morii pentru a m% &ace vampir. 5i mi-a #at napoi tot acel !"nge ame!tecat cu al !%u. A$a !-a &%cut4> Ea a ntor! privirea $i apoi a p%rut !%-$i !tu#ie1e m"inile. Cre# c% am au1it-o o&t"n# #ar nu eram !igur. Apoi m-a m%!urat ncet #in cap p"n%-n picioare nainte ca privirile !% ni !e nt"lnea!c%. Atunci a p%rut !% 1"m'ea!c%. =)% nu te !perii #e imaginaia mea a !pu! ea ncet. n &on# ,ot%r"rea &inal% va tre'ui !-o iei tu mereu. Nu-I a$a-> Nu neleg> !patele. am !pu! eu $i ea a i1'ucnit ntr-un r"! rece ntorc"n#u-mi

i nc,ipui-> a 1i! ea at"t #e ncet #e copii- At"t a$ putea !%...> Clau#ia> am murmurat eu.

nc"t a'ia am au1it-o. =+ gr%ma#%

)tai lini$tit a !pu! ea 'ru!c #ar tot cu o voce !c%1ut% ciu#a &aptului c% l-am ur"t at"t #e mult pe 8e!tat...> A t%cut. (a... am $optit eu. (a...>

i !pun c%

n ciu#a &aptului c% l-am ur"t at"t #e mult

cu el eram... complei.> )-a

uitat la mine $i pleoapele i-au tremurat o #eran*a!e ca $i pe mine.

#e parc% u$oara ri#icare a vocii ei

Nu numai tu ai &o!t complet%...> i-am !pu! eu. Pentru c% nceput am e0i!tat #oi c"te unul #e &iecare parte a ta.>

nc% #e la

Atunci am avut impre!ia c% o v%# 1"m'in# #ar nu eram !igur. 5i-a plecat capul #ar i ve#eam oc,ii mi$c"n#u-l-!e pe !u' pleoape nainte $i napoi nainte $i napoi. =Am"n#oi al%turi #e mine a !pu! ea apoi. i imagine1i $i a!ta a$a cum i imagine1i orice altceva-> + noapte care trecu!e #emult era nc% la &el #e pre1ent% pentru mine ca $i cum ar &i &o!t c,iar atunci #ar nu i-am !pu!. n noaptea aceea &ugea #i!perat% #e 8e!tat care o n#emna!e !% uci#% o &emeie pe care ea o ocoli!e !periat%. Eram !igur c% &emeia !em%na cu mama ei. n cele #in urm% ne-a !c%pat #ar am g%!it-o n #ulap printre ,aine $i *ac,ete !tr"ng"n#u-$i p%pu$a la piept. Am #u!-o n leag%nul ei m-am a$e1at l"ng% ea $i i-am c"ntat iar ea m-a privit in"n#u-$i p%pu$a !tr"n! parc% ncerc"n# or'e$te $i mi!terio! !% potolea!c% o #urere pe care nu o putea nelege. Poi !%-i imagine1i acea atmo!&er% #ome!tic% !impl% lumina !la'% tat%l-vampir c"nt"n#u-l &iicei-vampir- Numai p%pu$a avea un c,ip omene!c numai p%pu$a. (ar tre'uie !% plec%m #e-aici4> a !pu! Clau#ia cea #in pre1ent #eo#at% #e parc% acel g"n# tocmai !e &orma!e n mintea ei cu o gra'% #eo!e'it%. $i a!tupa!e urec,ea ca $i cum n-ar &i vrut !% au#% un 1gomot ngro1itor. =(up% #rumurile pe care le-am l%!at n urm% #up% ceea ce v%# n oc,ii t%i acum pentru c% #au gla! unor g"n#uri care pentru mine nu !unt #ec"t ni$te !imple con!i#eraii...> lart%-m%> am !pu! eu c"t am putut #e 'l"n# #ep%rt"n#u-m% u$or #e camera aceea #in trecut #e acel leag%n cu vol%na$e #e acel copil mon!tru !periat cu voce #e mon!tru. 5i 8e!tat un#e era 8e!tat- .n c,i'rit !c%p%r"n# n camera al%turat% o um'r% c%p%t"n# via% #intr-o #at% a$a cum lumina $i ntunericul prin# via% acolo un#e e0i!t% numai ntuneric. Nu tu tre'uie !% m% ieri...> mi-a !pu! ea acum n camera aceea #e ,otel #in apropierea primei capitale a Europei +cci#entale. =Nu ne iert%m unul pe altul. (ar pe el nu-l iert%m; $i &%r% el ve1i c"te lucruri !unt ntre noi.> Numai acum pentru c% !untem o'o!ii $i lucrurile !unt ngro1itoare...> i-am !pu! eu ei #ar $i mie n!umi c%ci nu e0i!ta nimeni altcineva pe lume c%ruia a$ &i putut !%-l vor'e!c. A, #a $i a!ta tre'uie !% !e !&"r$ea!c%. ncep !% neleg c% am &%cut totul gre$it nc% #e la nceput. Tre'uie !% ocolim 3iena. Avem nevoie #e lim'a noa!tr% #e poporul no!tru. Acum vreau !% mergem #irect la Pari!.> PARTEA A TREIA

Cre# c% numai numele #e Pari! mi provoc% o pl%cere e0traor#inar%

o u$urare at"t #e apropiat% #e 'un%!tare nc"t eram uluit c% o !imeam #ar $i pentru c% o uita!em aproape complet.

nu numai pentru

/% ntre' #ac% nelegi ce n!emna. (up% e0pre!ia mea #e acum nu poi !%-i #ai !eama pentru c% Pari!ul are un cu totul alt nele! pentru mine acum &a% #e acele 1ile acea perioa#%; c,iar $i acum c"n# m% g"n#e!c !imt ceva a!em%n%tor cu &ericirea aceea. 5i acum am mai multe motive ca oric"n# !% !pun c% &ericirea nu e ceea ce voi cunoa$te !au voi merita !% cuno!c vreo#at%. Nu !unt prea n#r%go!tit #e &ericire. Totu$i numele #e Pari! m% &ace !-o !imt. 9rumu!eea muritoare mi provoac% a#e!ea #urere iar m%reia muritoare m% umple #e acea #orin% teri'il% pe care am !imit-o at"t #e acut pe /area /e#iteran%. (ar Pari!ul Pari!ul m-a apropiat #e inima lui n a$a &el nc"t m-am uitat complet pe mine n!umi. Am uitat #e acel lucru !upranatural o!"n#it $i cercet%tor care iu'ea la ne'unie pielea $i m'r%c%mintea muritorilor. Pari!ul cople$ea 'ucura $i r%!pl%tea mai mult #ec"t orice promi!iune. Era mama Ne: +rlean!-ului nt"i a!ta tre'uie !% nelegi; #%#u!e Ne: +rlean!-ului viaa primii locuitori; $i era ceea ce Ne: +rlean!-ul ncerca!e #e at"ta vreme !% &ie. (ar Ne: +rlean! #e$i &rumo! $i teri'il #e plin #e via% era teri'il #e &ragil. Era acolo ceva ve$nic !%l'atic $i primitiv ceva ce amenina viaa e0otic% $i !o&i!ticat% at"t #in interior c"t $i #in a&ar%. 9iecare centimetru #in acele !tr%1i #e lemn &iecare c%r%mi#% #in acele ca!e !paniole ar,ipline &u!e!er% a#u!e #in !%l'%ticia crunt% care ncon*ura ora$ul gata !%-l ng,it%. .raganele inun#aiile 'olile ciuma - $i c,iar clim% ume#% a 8oui!ianei $i-au l%!at amprenta a!upra &iec%rei #u$umele #in !c"n#uri !au &aa#e #in piatr% a$a nc"t Ne: +rlean!-ul p%rea n orice moment un vi! n imaginaia locuitorilor !%i care &%ceau e&orturi un vi! p%!trat intact n &iecare !ecun#% #e o con$tiin% colectiv% tenace $i totu$i incon$tient%. n !c,im' Pari!ul Pari!ul era un ntreg univer! &ormat $i mo#elat #e i!torie; a$a p%rea n acea perioa#% a lui Napoleon al lll-lea cu cl%#irile !ale !emee cate#ralele ma!ive 'ulevar#ele largi $i !tr%1ile $erpuite #at"n# #in epoca me#ieval% - le &el #e va!t $i in#e!tructi'il ca natura n!%$i. Totul era m'r%i$at #e el #e locuitorii !%i lip!ii #e gri*i $i &ermecai care umpleau galeriile teatrele ca&enelele #"n# na$tere iar $i iar geniului $i !&ineniei &ilo!o&iei $i r%1'oiului &rivolit%ii $i celor mai &rumoa!e arte; a$a nc"t !e p%rea c% #ac% ar &i &o!t ca toat% lumea #in *ur !% !e !cu&un#e n ntuneric ceea ce era 'un $i &rumo! ceea ce era e!enial !-ar &i putut #e1volta acolo &oarte 'ine. P"n% $i copacii maie!tuo$i care mpo#o'eau $i a#%po!teau !tr%1ile erau n armonie cu el - $i apele )enei care $erpuiau lini$tite $i &rumoa!e c,iar prin

inima lui; a$a c% p%m"ntul n acel loc &ormat prin !"nge $i con$tiin% nceta!e !% mai &ie p%m"nt $i #eveni!e Pari!. Tr%im #in nou. Eram n#r%go!tii $i eu unul eram at"t #e nc"ntat #up% acele nopi lip!ite #e !peran% #e colin#at prin e!tul Europei nc"t am acceptat ime#iat c"n# Clau#ia a ,ot%r"t !% ne in!tal%m n Cotel )aint-6a'riel #e pe 2oulevar# #e! Capucine! #e!pre care !e au1ea c% ar &i &o!t unul #in

cele mai mari ,oteluri #in Europa camerele !ale imen!e #iminu"n# &oarte mult amintirea ca!ei noa!tre vec,i #ar n acela$i timp ne-o aminteau prin con&ortul lor !plen#i#. Aveam unul #in cele mai 'une apartamente. 9ere!trele noa!tre #%#eau !pre 'ulevar#ul luminat #e &elinare un#e !eara #evreme trotuarele a!&altate erau ne!ate #e oameni care !e plim'au $i un $ir ne!&"r$it #e tr%!uri !e perin#au pe l"ng% ei #uc"n# #oamne $i #omni elegant m'r%cai la +pera !au +pera ComiKue la 'alet la teatre la 'alurile $i recepiile care nu !e mai !&"r$eau la Tuilerie!. Clau#ia mi-a e0plicat motivele ei pentru acele c,eltuieli cu 'l"n#ee $i logic #ar ve#eam c% ncepu!e !% o enerve1e &aptul c% tre'uia !% coman#e totul prin mine; era o'o!itor pentru ea. Cotelul !punea ea ne o&erea o total% li'ertate o'iceiurile noa!tre nocturne !c%p"n# neo'!ervate n $uvoiul permanent #e turi$ti europeni camerele noa!tre erau ntreinute minunat #e un per!onal anonim n timp ce preul imen! pe care l pl%team ne garanta intimitate $i !iguran%. (ar era mai mult #ec"t at"t. Pentru c,eltuielile ei e0i!ta un motiv &oarte ntemeiat. A!ta e lumea mea mi-a e0plicat ea !t"n# ntr-un &otoliu micu #in cati&ea n &aa u$ii #e!c,i!e a 'alconului privin# $irul lung #e tr%!uri care opreau una #up% alta n &aa ,otelului. Tre'uie !% am ce-mi place> a 1i! ea ca pentru !ine. 5i totul era cum i pl%cea un tapet !uper' ro1 cu auriu o a'un#en% #e mo'ilier m'r%cat n #ama!c $i cati&ea perne 'ro#ate $i ornamente #in m%ta!e pentru patul #e patru per!oane. (u1ini #e tran#a&iri ap%reau 1ilnic pe polia #e marmur% a c%minului $i m%!uele #e mo1aic umpl"n# camera ei #e toalet% re&lectat% ve$nic n oglin1i nclinate. 5i n &inal a #ecorat u$a-&erea!tr% nalt% cu o a#ev%rat% gr%#in% #e camelii $i &erig%. =/i-e #or #e &lori; mi-e #or #e &lori mai mult #ec"t #e orice altceva> a !pu! ea vi!%toare. 5i le c%uta c,iar $i n ta'lourile pe care le cump%ram #e la maga1ine $i galerii p"n1e minunate cum nu v%1u!em nicio#at% la Ne: +rlean! - #e la 'uc,etele e0ecutate cla!ic i!pit"n#u-te !% atingi petalele care c%#eau pe o &a% #e ma!% tri#imen!ional% la un !til nou $i tul'ur%tor n care culorile p%reau !% !tr%lucea!c% at"t #e inten! nc"t #i!trugeau vec,ile linii vec,ea !oli#itate cre"n# o imagine a!em%n%toare acelor !t%ri pe care le am c"n# m% a&lu &oarte aproape #e #elir $i &lorile mi apar n &aa oc,ilor p"lp"in# ca &l%c%rile l%mpilor. Pari!ul inun#a acele o#%i. /% !imeam aca!% acolo uit"n# iar%$i vi!ele #e o ireal% !implitate legate #e ceea ce mi o&eri!e 'l"n#a in!i!ten% a altcuiva pentru c% aerul era

la &el #e #ulce ca cel #in gr%#ina noa!tr% #e pe Rue RoGale $i totul era plin #e via% #atorit% luminii puternice care &%cea ca p"n% $i tavanele nalte $i #ecorate !% &ie lip!ite #e um're. 8umina alerg% pe!te n&loriturile aurite lic%rea n 'ecurile can#ela'relor. ntunericul nu e0i!ta. 3ampirii nu e0i!tau. 5i oric"t m-ar&i intere!at cercet%rile mele era pl%cut g"n#ul c% pentru o or% tat% $i &iic% urcau n ca'riolet% #intr-un lu0 at"t #e civili1at #oar pentru a !e plim'a pe malurile )enei pe!te po#ul #incolo #e care !e a&l% Cartierul 8atin ,oin%rin# pe acele !tr%1i ntunecoa!e $i ngu!te n c%utarea i!toriei nu a victimelor. Apoi ne ntorceam la cea!ul care tic%ia $i la gr%tarele #e aram% pentru lemne $i la c%rile #e *oc ntin!e pe ma!%. C%ri #e poe1ii programul

unei pie!e #e teatru $i pe!te tot n *urul no!tru 1um1etul !la' al ,otelului viori n #ep%rtare o &emeie vor'in# ntr-un ritm rapi# $i n!u&leit care acoperea 1gomotul unei perii #e p%r $i un '%r'at #e un#eva #e la ultimul eta* repet"n# #e nenum%rate ori n aerul !erii7 =neleg tocmai ncep !% neleg tocmai ncep !% neleg...> A$a i-ar &i pl%cut-> a ntre'at Clau#ia poate pentru a-mi #a nele! c% nu m% uita!e c%ci acum t%cea ore n $ir; nu mai a#ucea vor'a #e vampiri. (ar ceva nu era n regul%. Nu era acea vec,e !enin%tate aerul me#itativ pe care i-l #%#eau a#ucerile aminte ci o melancolie o nemulumire mocnit%. 5i #e$i ace!t lucru i #i!p%rea #in oc,i atunci c"n# o !trig%m !au i r%!pun#eam &uria p%rea !% !e in!tale1e &oarte aproape #e !upra&a%. A, $tii &oarte 'ine ce mi-ar&i pl%cut i-am !pu! eu per!i!t"n# cu mitul propriei mele voine. + man!ar#% pe l"ng% )or'ona #e!tul #e aproape #e 1gomotul !tr%1ii )t. /ic,el $i totu$i #e!tul #e #eparte. (ar accept ceea ce-i place ie.> Am v%1ut-o nc%l1in#u-!e #ar privin# #incolo #e mine !pun"n# parc%7 =N-ai nici o !peran% #e vin#ecare; nu te apropia prea mult; nu-mi pretin#e ceea ce-i pretin#7 e$ti mulumit-> /emoria mi-e prea limpe#e; prea acut%; lucrurile ar tre'ui !% !e mai tocea!c% pe margini $i ceea ce e!te nere1olvat ar tre'ui !% !e mai atenue1e. (ar a$a !cenele !unt aproape #e inima mea ca &otogra&iile #in me#alioane numai c% !unt imagini ngro1itoare pe care nici un arti!t $i nici un aparat #e &otogra&iat nu le-ar putea !urprin#e vreo#at%; $i o ve#eam iar $i iar pe Clau#ia l"ng% pian n acea ultim% !ear% c"n# 8e!tat c"nta preg%tin#u-!e !% moar% c,ipul ei c"n# el o nec%*ea acea contor!ionare care ime#iat a &%cut ca &aa !%-l #evin% o ma!c%; atenia i-ar &i putut !alva viaa n ca1 c% era ntr-a#ev%r mort. Ceva !e a#una n Clau#ia #e1v%luin#u-!e ncet celui mai re&ractar martor #in lume. 9%cu!e o nou% pa!iune pentru inele $i 'r%%ri ceea ce copiii

nu purtau. /er!ul ei ng"m&at cu !patele #rept nu era #e copil $i a#e!ea intra n pr%v%lioare naintea mea $i n#repta un #eget poruncitor !pre par&umul !au m%nu$ile pentru care pl%tea ea n!%$i. Nu m% a&lam nicio#at% prea #eparte $i ntot#eauna m% !imeam pro!t - nu pentru c% m-a$ &i temut #e ceva n acel ora$ imen! ci pentru c% m% temeam #e ea. ntot#eauna &u!e!e =copilul r%t%cit> pentru victimele ei =or&ana> iar acum p%rea !% &ie altceva ceva $iret $i i1'itor pentru trec%torii care i ce#au. (ar ace!t lucru l &%cea tot#eauna !ingur%; m% l%!a c"te o or% !% a#mir !culpturile cate#ralei Notre-(ame !au !% !tau l"ng% un parc n tr%!ur%. Apoi ntr-o !ear% c"n# m-am tre1it n patul con&orta'il #in apartamentul #e ,otel cu cartea v"r"t% incomo# !u' mine am #e!coperit c% ea nu era acolo. N-am n#r%1nit !%-l ntre' pe lucr%torii ,otelului #ac% o v%1u!er%. A$a o'i$nuiam !% ne &acem c"t mai puin remarcai; nu aveam nume. /-am uitat #up% ea pe cori#oare pe !tr%1ile #in prea*m% c,iar $i n !ala #e 'al $i o groa1% ine0plica'il% m-a cuprin! la g"n#ul c% !-ar &i putut a&la acolo !ingur%. (ar ntr-un t"r1iu am v%1ut-o intr"n# pe u$a lateral% a ,olului cu p%rul !clipin# !u' 'orul 'onetei #in cau1a ploii u$oare ca un copil care !e ntorcea n &ug% #intr-o e!capa#% nea!t"mp%rat% &%c"n# !% !e lumine1e

c,ipurile '%r'ailor $i &emeilor #in *ur; a urcat !car% larg% $i a trecut pe l"ng% mine ca $i c"n# nu m-ar&i v%1ut. + impo!i'ilitate o #i!preuire ciu#at% $i plin% #e graie. Am nc,i! u$a n urma mea e0act c"n# ea $i !cotea mantia $i o !cutur% #e pic%turile #e ploaie aurii #up% care $i-a !cuturat p%rul. Panglicile turtite #e 'onet% !-au #e!&%cut $i am !imit o u$urare palpa'il% c"n# am v%1ut roc,ia copil%rea!c% panglicile acelea $i ceva minunat #e lini$titor n 'raele ei o p%pu$ic% #e porelan. Tot nu mi-a !pu! nimic; $i &%cea #e lucru cu p%pu$a. Prin!e cumva cu c"rlige !au !"rmulie pe !u' roc,ia cu vol%na$e picioru$ele ei !coteau un clinc,et ca #e clopoei. =E o p%pu$%-#oamn% a !pu! ea privin#u-m%. 3e1i- + p%pu$%-#oamn%.> A pu!-o pe m%!ua #e toalet%. A$a e> am $optit eu.

A &%cut-o o &emeie a 1i! ea apoi. 9ace p%pu$i-copii toate la &el p%pu$icopii un maga1in ntreg #e p%pu$i-copii p"n% c"n# i-am !pu!7 I3reau o p%pu$%-#oamn%J =. Era captivant mi!terio!. )t%tea acolo cu $uviele #e p%r u#e 'r%1#"n#u-l &runtea nalt% uit"n#u-!e cu atenie la p%pu$%. =5tii #e ce mi-a &%cut-o-> a ntre'at ea $i eu a$ &i vrut acum c% n nc%pere !% &i &o!t $i um're !% pot !% m% retrag #in cercul cal# al &ocului inutil un#eva n ntuneric !% nu !tau pe pat ca $i cum ace!ta ar &i &o!t o !cen% luminat% v%1"n#-o n &aa mea $i n oglin1ile ei m"neci 'u&ante $i m"neci 'u&ante.

Pentru c% e$ti un copil &rumo! $i a vrut !% te &ac% &ericit%> am !pu! eu cu o voce !la'% pe care nici eu nu mi-am recuno!cut-o. Ea r"#ea &%r% 1gomot. =.n copil &rumo! a 1i! apoi ri#ic"n# privirea !pre mine. Tot a!ta cre1i c% !unt-> C,ipul i !-a ntunecat #in nou ncep"n# !% !e *oace cu p%pu$a tr%g"n#u-l gulera$ul cro$etat !pre !"nii #e porelan. =(a !em%n cu p%pu$ile ei copii !unt p%pu$ile ei copii. Ar tre'ui !-o ve1i cum lucrea1% n atelierul %la; aplecat% a!upra p%pu$ilor ei toate av"n# acela$i c,ip acelea$i 'u1e.> $i atin!e 'u1ele cu #egetul. Ceva a p%rut !% !e !c,im'e 'ru!c ceva c,iar n interiorul acelei camere $i oglin1ile tremurau re&lect"n#u-l imaginea ca $i cum p%m"ntul ar &i o&tat #in a#"ncuri. Tr%!urile treceau uruin# pe !tr%1i; #ar erau prea #eparte. Apoi am v%1ut ce &%cea trupul ei #e copil7 ntr-o m"n% inea p%pu$a pe cealalt% la 'u1e; iar m"na n care !e a&la p%pu$a a 1#ro'ito $i a i1'it-o a$a nc"t p%pu$a !-a tran!&ormat n &%r"me ce-l c%#eau acum #in m"na #e!c,i!% $i n!"ngerat% pe covor. A !cuturat apoi roc,ia cre"n# o ploaie #e particule !clipitoare $i eu mi-am &erit privirea #ar am v%1ut-o n oglin#a nclinat% #e #ea!upra &ocului am v%1ut cum oc,ii ei m% m%!urau #in cap p"n%-n picioare. Apoi am v%1ut-o venin# !pre mine apropiin#u-!e #e pat. (e ce-i &ere$ti privirea #e ce nu te uii la mine-> m-a ntre'at ea cu o voce cri!talin% &oarte a!em%n%toare cu un clopoel #e argint. (ar #up% aceea a r"! ncet un r"! #e &emeie $i m-a ntre'at7 =Cre#eai c% o !% &iu &iica ta o ve$nicie- E$ti cumva tat%l pro$tilor pro!tul tailor-> Tonul t%u e r%ut%cio!> i-am !pu! eu.

Cmmm... r%ut%cio!>. Cre# c% a ncuviinat. + ve#eam or'itoare cu coa#a oc,iului &l%c%ri al'%!trui &l%c%ri aurii.

5i ce cre# #e!pre tine a&ar%-> am ntre'at-o eu c"t am putut #e 'l"n# ar%t"n# !pre &erea!tra #e!c,i!%. /ulte lucruri a !pu! ea 1"m'in#. /ulte lucruri. 2%r'aii !e pricep #e minune !% #ea e0plicaii. Ai v%1ut Ioamenii miciJ #in parcuri #e la circ pocitaniile acelea pentru care oamenii pl%te!c ca !% r"#% #e ele-> Eu am &o!t #oar ucenicul unui vr%*itor4 Am e0plo#at eu #eo#at% &%r% !% vreau. .cenic4> am !pu! $i a$ &i vrut !-o ating !%-l m"ng"i p%rul #ar miera &ric% #e ea #e &uria ei ca un '% #e c,i'rit gata !% !e aprin#%. A 1"m'it #in nou $i apoi mi-a tra! m"na n poala ei acoperin#-o c"t putea mai 'ine cu a ei. =.cenic #a> a 1i! ea r"1"n#. (ar !pune-mi un lucru un !ingur lucru #e la n%limea ta. Cum era c"n#... &%ceai #rago!te-> /-am #ep%rtat #e ea &%r% !% vreau c%ut"n#u-mi ca un muritor pro!t mantia $i m%nu$ile. =Nu-i mai aminte$ti-> m-a ntre'at ea cu un calm per&ect c"n# eram cu m"na pe clana #e alam%. /-am oprit !imin#u-l privirea aintit% a!upra !patelui meu ru$inat #up% care m-am ntor! cu un aer #e parc% m-a$ &i ntre'at7 .n#e m% #uc ce-

o !% &ac

#e ce !tau aici-

Era ceva gr%'it> am !pu! eu ncerc"n# !%-l nt"lne!c privirea acum. C"t #e per&ect al'a$tri $i reci i erau oc,ii. C"t #e !inceri. 5i... rareori !avurat... ceva acut care !e iro!ea repe#e. Cre# c% era um'ra pali#% a uci#erii.> A,,,... a 1i! ea. C% a-i &ace r%u a$a cum i &ac eu acum... $i a!ta e o um'r% pali#% a uci#erii.> (a #oamn% i-am !pu! eu. )unt nclinat !% cre# c% a$a e.> Apoi ce am &%cut o plec%ciune !curt% i-am ur"t noapte 'un%. #up%

(up% mult timp #up% ce am p%r%!it-o am ncetinit pa!ul. A*un!e!em pe cel%lalt mal al )enei. 3oiam ntuneric. Ca !% m% a!cun# #e ea #e !entimentele care !e a#unau n mine $i #e teama mi!tuitoare c% eram incapa'il !% o &ac &ericit% !au !% m% &ac pe mine n!umi &ericit &%c"n#u-l pl%cere ei. A$ &i #at toat% lumea ca !%-l &ac pl%cere lumea pe care o po!e#am acum $i care p%rea $i goal% $i etern% n acela$i timp. Cu toate a!tea &u!e!em r%nit #e vor'ele $i oc,ii ei $i nici un num%r #e e0plicaii care-mi treceau acum prin minte 'a c,iar &orm"n#u-mi-!e pe 'u1e ca ni$te $oapte #i!perate c"n# am p%r%!it Rue )t. /ic,el naint"n# #in ce n ce mai mult pe !tr%1ile vec,i $i ntunecoa!e ale Cartierului 8atin - nici un num%r #e e0plicaii nu p%rea !% aline ceea ce-mi nc,ipuiam c% era marea ei in!ati!&acie !au propria mea #urere. n cele #in urm% am renunat la cuvinte cu e0cepia unui re&ren ciu#at. /% a&lam n lini$tea ntunecoa!% a unei !tr%1i me#ievale $i i urmam or'e$te cotiturile m"ng"iat #e n%limea ca!elor ngu!te care p%reau gata !% unea!c% n orice clip% nc,i1"n# aleea aceea !u' !telele in#i&erente ca o cu!%tur%. =Nu pot !-o &ac &ericit% n-o &ac &ericit%; $i ne&ericirea ei cre$te pe 1i ce trece.> Acela era re&renul meu pe care l repetam ca pe o rug%ciune un #e!c"ntec pentru !c,im'area realit%ii inevita'ila ei #e1am%gire legat% #e cercet%rile noa!tre care ne a#u!e!er% n acel prag al ia#ului un#e o !imeam

#ep%rt"n#u-!e #e mine re#uc"n#u-m% cu nevoia ei imen!%. 2a am &o!t teri'il #e gelo! c,iar $i pe creatoarea #e p%pu$i c%reia ei i ceru!e acea micu% #oamn% care !cotea un !unet #e clopoei #e argint pentru c% &emeia aceea i #%rui!e ceva ce inea !tr"n! la piept n pre1ena mea ca $i cum nici n-a$ &i e0i!tat. 8a ce avea !% a*ung% un#e putea !% #uc%-

Nicio#at% #e c"n# !o!i!em la Pari! cu c"teva luni n urm% nu !imi!em at"t #e complet imen!a m%rime a ora$ului cum puteam !% trec #e pe !tra#a aceea $erpuit% $i ntunecoa!% ntr-o lume a pl%cerilor $i nicio#at% nu-l !imi!em at"t #e puternic inutilitatea. Inutilitatea pentru ea #ac% nu putea !% n#ure &uria aceea #ac% nu putea pricepe oarecum ceea ce p%rea !% con$tienti1e1e cu at"ta am%r%ciune. Eram neputincio!. Era neputincioa!%.

(ar era mai puternic% #ec"t mine. 5i eu $tiam $tiu!em c,iar $i n clipa n care i-am ntor! !patele la ,otel c% n oc,ii ei e0i!ta pentru mine permanenta ei #rago!te. Ameit o'o!it $i acum r%t%cit am #evenit con$tient acute #e vampir c% eram urm%rit. #atorit% !imurilor

Primul meu g"n# a &o!t iraional. Ea veni!e #up% mine. 5i &iin# mai #e$teapt% #ec"t mine m% prin!e!e #in urm% #up% o #i!tan% &oarte mare. (ar ime#iat un alt g"n# mi !-a &ormat n minte un g"n# cru# #ac% ineam cont #e tot ce !e petrecu!e ntre noi. Pa$ii erau prea grei pentru a &i ai ei. Era #oar vreun muritor care mergea pe aceea$i !tra#% n#rept"n#u-!e &%r% !% $tie !pre moarte. A$a#ar mi-am continuat #rumul aproape c"t pe-aci !% alunec #in nou n #urerea mea pentru c% o meritam c"n# o voce l%untric% mi-a !pu!7 E$ti un pro!t; a!cult%. 5i atunci mi-am #at !eama c% acei pa$i care !e au1eau ca $i cum !-ar &i a&lat la o mare #i!tan% n !patele meu c%lcau n acela$i timp cu ai mei. + nt"mplare. (eoarece #ac% erau ai unui muritor erau prea #eparte pentru urec,ea unui muritor. (ar c"n# m-am oprit !% a!cult !-au oprit $i ei. Iar c"n# m-am ntor! !pun"n#u-mi7 8oui! te am%ge$ti !ingur $i am renceput !% merg au renceput !% mearg% $i ei. n acela$i ritm cu mine au nceput $i ei !% mearg% mai repe#e c"n# am &%cut-o eu. Apoi !-a nt"mplat ceva e0traor#inar #e net%g%#uit. Atent cum eram la pa$ii #in urma mea m-am mpie#icat #e o igl% c%1ut% pe *o! $i m-am oprit n 1i#. Iar n !patele meu acei pa$i au imitat per&ect !unetul c%#erii mele. Eram uluit. 5i ntr-o !tare #e alarm% ce #ep%$ea cu mult teama. n #reapta $i n !t"nga mea !tra#a era ntunecat%. Nici m%car o lumini% !la'% nu lic%rea n vreo &erea!tr% #e man!ar#%. Iar unica !iguran% pe care o aveam #i!tana mare #intre mine $i acei pa$i era a$a cum am mai !pu! garania c% nu aparineau unei &iine omene$ti. Pur $i !implu nu $tiam ce !% &ac. )imeam #orina aproape ire1i!ti'il% #e a-l !triga acelei &%pturi $i #e a-l ura 'un venit #e a-l !pune c"t mai repe#e $i mai complet po!i'il c% l a$teptam c% l c%uta!em $i c% voiam !%-l nt"lne!c. Totu$i mi-era &ric%. /am g"n#it !%-mi continui #rumul $i !% a$tept !% m% a*ung% #in urm%; #ar am &o!t #in nou 'at*ocorit #e proprii mei pa$i $i #i!tana #intre noi r%m"nea aceea$i. )imeam ten!iunea cre!c"n# n mine iar ntunericul #in *urul meu #evenea

#in ce n ce mai amenin%tor; mi !puneam iar $i iar m%!ur"n# acei pa$i7 (e ce m% urm%re$ti #e ce-mi #ai #e $tire c% e$ti acoloApoi am #at colul 'ru!c $i am v%1ut o !clipire #e lumin% la urm%torul col. )tra#a urca n pant% $i eu naintam &oarte ncet n timp ce inima mi '%tea cu putere a!ur1in#u-m% $ov%in# !% m% ar%t n cele #in urm% n lumina aceea. C"n# am e1itat - c"n# m-am oprit #e &apt - c,iar nainte #e col ceva

a ,o#orogit $i a 1#r%ng%nit #ea!upra #e parc% !-ar &i pr%'u$it acoperi$ul ca!ei #e l"ng% mine. Am !%rit napoi e0act la timp nainte ca o gr%ma#% #e igle !% ca#% n !tra#% una #in ele $terg"n#u-mi um%rul. (up% aceea a &o!t lini$te. /% uitam la igle a!cult"n# a$tept"n#. Apoi am #at colul ncet intr"n# n ra1a #e lumin% $i acolo n cap%tul !tr%1ii !u' &elinar am v%1ut !ilueta incon&un#a'il% a unui alt vampir. Era imen! ca n%lime #e$i la &el #e !la' ca mine cu &aa prelung% $i al'% &oarte !tr%lucitoare n lumin% iar oc,ii lui mari $i negri m% priveau cu ceea ce p%rea a &i o uimire nema!cat%. Piciorul #rept i era puin n#oit #e parc% !-ar &i oprit la *um%tatea unui pa!. Apoi #eo#at% mi-am #at !eama c% nu numai c% avea p%rul negru lung $i #e! piept%nat e0act ca al meu $i nu numai c% purta o ,ain% $i o mantie i#entice cu ale mele #armi imita $i po1iia $i e0pre!ia la per&ecie. Am ng,iit n !ec $i l-am m%!urat #in priviri ncet ncerc"n# !%-mi a!cun# &a% #e el pul!ul rapi# !u' privirea lui la &el #e cercet%toare. C"n# l-am v%1ut clipin# mi-am #at !eama c% tocmai clipi!em iar c"n# mi-am ncruci$at 'raele el a &%cut ncet acela$i ge!t. Era nne'unitor. /ai r%u #ec"t at"t. Pentru c% atunci c"n# a'ia am mi$cat 'u1ele a'ia le-a mi$cat $i el iar eu nu g%!eam cuvintele potrivite pentru a-l &ace !% ncete1e. n tot ace!t timp ve#eam acea n%lime acei oc,i negri p%trun1%tori $i acea atenie e0traor#inar% care era 'inenele! o per&ect% 'at*ocur% #ar cu toate ace!tea n#reptat% a!upra mea. El era vampirul; eu p%ream a &i oglin#a. Intere!ant> am !pu! eu !curt $i e0a!perat iar el 'inenele! a imitat acel cuv"nt #e cum am apucat !%-l ro!te!c. n&uriat #e ace!t lucru mai mult #ec"t #e orice altceva m-am tre1it 1"m'in# !tin! !&i#"n# !u#oarea care mi ie$ea prin &iecare por $i tremurul 1#rav%n al picioarelor. A 1"m'it $i el #ar oc,ii lui aveau o &erocitate animalic% !pre #eo!e'ire #e ai mei iar 1"m'etul i era !ini!tru #atorit% acelei imitaii mecanice. Am &%cut un pa! nainte $i la &el $i el; c"n# m-am oprit 'ru!c uit"n#um% !t%ruitor la &el a &%cut $i el. (ar #up% aceea ncet &oarte ncet a ri#icat 'raul #rept #e$i al meu a r%ma! pe loc $i ncle$t"n# pumnul !-a lovit n piept cu mi$c%ri iui imit"n# '%t%ile inimii mele. A i1'ucnit n r"!. 5i-a #at capul pe !pate #e1velin#u-$i colii $i r"!ul p%rea !% inun#e !tra#a. l #i!preuiam. Total. 3rei !%-mi &aci r%u- Am ntre'at eu #ar mi-am au1it propriile cuvinte imitate. 5arlatanule4 Am !pu! eu apoi cu a!prime. 2u&onule4> Cuv"ntul ace!ta l-a &%cut !% !e oprea!c%. I !-a !tin! pe 'u1e c,iar n timp ce-l ro!tea iar c,ipul i-a #evenit rigi#.

Ceea ce am &%cut atunci a &o!t #intr-un impul! l-am ntor! !patele $i am nceput !% m% #ep%rte1 poate pentru a-l &ace !% vin% #up% mine $i !% m% ntre'e cine !unt. (ar mi$c"n#u-!e at"t #e repe#e nc"t nici nu l-am v%1ut

mi-a ap%rut n &a% #e parc% !-ar &i materiali1at l-am ntor! !patele #in nou #ar l-am v%1ut iar%$i !u' &elinar #eran*area p%rului negru $i on#ulat &iin# !ingurul in#iciu c% !e mi$ca!e. Te-am c%utat4 Am venit la Pari! ca !% te g%!e!c4> m-am &orat eu !%-l !pun v%1"n# c% el nici nu m% imita nici nu !e mi$ca ci #oar !e uita la mine. Acum a naintat ncet cu graie $i am v%1ut c% at"t mi$c%rile trupului c"t $i atitu#inea i aparineau; ntin1"n# m"na ca $i cum ar &i cerut-o pe a mea m-a mpin! &oarte 'ru!c #e1ec,ili'r"n#u-m%. /i-am !imit c%ma$a u#% lipin#u-!e #e piele c"n# m-am n#reptat iar m"na mi !e mur#%ri!e #up% contactul cu 1i#ul ume#. /-am ntor! cu &aa la el #ar m-a aruncat complet la p%m"nt. A$ vrea !%-i pot #e!crie &ora lui. Ai cunoa$te-o #ac% ar &i !% te atac !%-i #au o lovitur% 1#rav%n% cu un 'ra pe care !% nu-l ve1i venin# !pre tine. (ar o voce l%untric% mi-a !pu!7 Arat%-I &ora ta; a$a c% m-am ri#icat $i m-am repe1it !pre el cu am'ele 'rae ntin!e numai c% am lovit n gol n noaptea care ncon*ura acel &elinar !t"n# acolo $i privin# n *urul meu c% un pro!t. Atunci mi-am #at !eama c% tre'uia !% &ie vor'a #e vreun te!t #e$i con$tient mi-am concentrat atenia a!upra !tr%1ii ntunecoa!e golurilor #in #reptul intr%rilor oric%rui loc un#e !-ar &i putut a!cun#e. Nu aveam nevoie #e acel te!t #ar nu-mi #%#eam !eama cum a$ &i putut !% !cap #e el. Tocmai m% g"n#eam la un mo# #e a l%muri ace!t lucru c"n# #eo#at% a ap%rut #in nou lovin#u-m% $i tr"ntin#u-m% pe pava*ul n pant% alc%tuit #in pietre un#e c%1u!em nainte l-am !imit ci1ma lipit% #e coa!te. n&uriat l-am apucat #e picior aproape nevenin#u-mi !% cre# c"n# am !imit materialul $i o!ul. )-a i1'it #e 1i#ul #e piatr% opu! $i a !co! un m"r"it #e &urie nereinut%. Ce !-a nt"mplat apoi a &o!t o 1%p%ceal%. i ineam !tr"n! piciorul #e$i !e c,inuia !%-mi trag% o lovitur% cu ci1ma $i la un moment #at #up% ce !-a r%!ucit $i !-a #e!prin! #in m"na mea m-am tre1it ri#icat n aer #e ni$te m"ini puternice. Pot !%-mi imagine1 &oarte 'ine ce !-ar &i putut nt"mpla. Ar &i putut !% m% a1v"rle la c"iva iar1i mai ncolo c%ci era #e!tul #e puternic pentru a o &ace. Iar eu epui1at $i lovit 1#rav%n mi-a$ &i putut pier#e cuno$tina. /% #eran*a &oarte mult c,iar $i n toiul acelei con&runt%ri c% nu $tiam #ac%mi puteam pier#e cuno$tina !au nu. Numai c% n-a &o!t nevoie !% a&lu c%ci #e$i eram e0trem #e con&u1 am avut convingerea c% altcineva ap%ru!e ntre noi cineva care !e lupta cu el &or"n#u-l !%-mi #ea #rumul. C"n# mi-am ri#icat privirea m% a&lam pe !tra#% $i pentru o clip% am v%1ut #ou% !iluete c% apariia vag% a unei imagini #up% ce nc,i1i oc,iul. Apoi #oar o nvol'urare #e ,aine negre 1gomotul unor ci1me p%$in# pe pietre $i !-a l%!at t%cerea. /% uitam n *urul meu g"&"in# cu !u#oarea $iroin#u-mi pe &a% $i apoi mi-am ri#icat privirea !pre &"$ia ngu!t% #e cer pali#. ncet numai pentru c% oc,iul meu era total concentrat a!upra lui acum

am #e!lu$it o !iluet% n ntunericul 1i#ului #e l"ng% mine. 6,emuit pe pietrele ie$ite n a&ar% ale 'uian#rugului !-a ntor! a$a nc"t am 1%rit o vag% !clipire

#e lumin% pe p%rul lui $i apoi c,ipul al'. .n c,ip ciu#at mai mare $i nu c,iar at"t #e !upt ca al celuilalt $i un oc,i mare $i negru care m% &i0a !t%ruitor. + $oapt% i-a ie$it #e pe 'u1e #e$i ace!tea n-au p%rut !% !e mi$te. =E$ti tea&%r.> Eram mai mult #ec"t tea&%r. Eram n picioare gata !% atac. (ar !ilueta aceea a r%ma! g,emuit% #e parc% ar &i &%cut parte #in 1i#. Am v%1ut cum o m"n% al'% !-a !trecurat n ceea ce p%rea a &i 'u1unarul unei *iletci. A ap%rut o carte #e vi1it% la &el #e al'% ca #egetele care mi-au ntin!-o. Nu m-am #u! !-o iau. =3ino la noi m"ine !ear% mi-a !pu! aceea$i voce $optit% a acelui c,ip nete# $i ine0pre!iv care !t%tea tot cu un !ingur oc,i !pre lumin%. N-o !%-i &ac nici un r%u a !pu! el $i nici cel%lalt. N-o !% permit.> Atunci m"na lui a &%cut acel lucru pe care numai vampirii l pot &ace a p%rut !% !e #e!prin#% #e trup n ntuneric $i !%-mi pun% cartea #e vi1it% n m"n% !cri!ul propriu #e pe ea !clipin# ime#iat n lumin%. (up% care !ilueta pornin# n !u! a!emeni unei pi!ici pe 1i# a #i!p%rut iute printre &rontoanele man!ar#elor. Atunci am $tiut c% eram !ingur o !imeam. 2%t%ile inimii mele p%reau !% umple !tr%#ua aceea pu!tie n timp ce !t%team !u' &elinar $i citeam ce !cria pe cartea #e vi1it%. A#re!a o cuno$team &oarte 'ine c%ci #e mai multe ori &u!e!em la teatrele #e pe !tra#a aceea. n!% numele era uluitor7 =T,e"tre #e! 3ampire!> $i era trecut% $i ora nou% !eara. Am ntor!-o pe partea cealalt% $i am #e!coperit c"teva cuvinte7 =A#u-o $i pe &rumoa!a cea mic%. )untei 'inevenii. Arm"n#.> Nu era nici o n#oial% c% cel care mi-o #%#u!e !cri!e!e me!a*ul. 5i nu mai avea #ec"t &oarte puin timp !% a*ung la ,otel $i !%-l !pun Clau#iei #e!pre acele lucruri p"n% la ivirea 1orilor. Alergam at"t #e repe#e nc"t nici oamenii pe l"ng% care am trecut n-au v%1ut um'r% care !e !trecur% printre ei. 8a =T,e"tre #e! 3ampire!> nu !e putea intra #ec"t cu invitaie iar n !eara urm%toare portarul mi-a cercetat cartea #e vi1it% o clip% n timp ce ploaia c%#ea !la' n *urul no!tru7 pe '%r'atul $i &emeia care !e opri!er% n #reptul ca!ei #e 'ilete nc,i!% pe a&i$ele ncreite care n&%i$au vampiri #e #u1in% cu 'raele #e!&%cute $i cu pelerinele care !em%nau cu ni$te aripi #e lilieci gata !% nv%luie umerii goi ai unei victime muritoare pe cuplul care a intrat n ,olul plin trec"n# pe l"ng% noi; !imeam cu u$urin% c% toi erau

oameni nici un vampir nu !e a&la printre ei nici m%car acel '%iat care ne-a l%!at p"n% la urm% !% intr%m n ame!tecul acela #e conver!aii ,aine ume#e $i #egete nm%nu$ate #e #ame care aran*au p%l%rii cu 'oruri #e &etru $i 'ucle u#e. Am c%utat um'r% cu &e'rilitate. Ne ,r%ni!em mai #evreme numai pentru ca n aglomeraia acelui teatru pielea noa!tr% !% nu &ie prea al'% $i oc,ii prea !clipitori. 5i gu!tul acelui !"nge care nu-mi &%cu!e nici o pl%cere m% &%cu!e !% m% !imt $i mai pro!t; #ar nu aveam timp pentru altceva. Noaptea aceea nu era pentru uci!. Era o noapte a revelaiilor in#i&erent cum avea !% !e !&"r$ea!c%. Eram convin!. Totu$i iat%-ne n mi*locul acelei mulimi #e oameni u$ile !-au #e!c,i! pentru pu'lic $i un t"n%r $i &%cea loc !pre noi atr%g"n#u-ne atenia $i ar%t"n#u-ne pe!te umerii oamenilor !pre !car%. Aveam o lo*% una #in cele mai 'une #in tot teatrul $i acel pla!ator n-a p%rut nici !% o'!erve nici !%l pe!e c% !"ngele nu-mi nc,i!e!e pielea complet $i c% nici nu o tran!&orma!e

pe Clau#ia ntr-un copil uman. 2a c,iar ne-a aruncat un 1"m'et &ermec%tor c"n# a tra! #raperia #e1v%luin#u-ne #ou% &otolii n &aa unei 'alu!tra#e #in alam%. Nu-I cre1i n !tare !% ai'% !clavi umani-> m-a ntre'at Clau#ia n $oapt%. 2ine #ar 8e!tat n-a avut nicio#at% ncre#ere n !clavii umani> i-am !pu! eu. Priveam cum !e ocup% !caunele cum p%l%riile minunat mpo#o'ite pluteau #e#e!u't printre $irurile #e !caune m'r%cate n m%ta!e. .meri al'i !tr%luceau n 'alcoanele #in &aa noa!tr%; #iamantele !clipeau n lumina l%mpilor cu ga1. =Dine minte &ii $iret m%car o #at% mi-a $optit Clau#ia !t"n# cu capul plecat. E$ti prea #omn.> 8uminile !-au !tin! mai nt"i la 'alcon $i apoi #e-a lungul pereilor #e la parter. C"iva mu1icieni !e a&lau n !paiul #e !u' !cen% $i la picioarele cortinei ver1i #in cati&ea lumina a p"lp"it $i apoi a !tr%lucit mai puternic pu'licul #i!p%r"n# ca nv%luit ntr-un nor cenu$iu prin care numai #iamantele !clipeau la nc,eieturi la g"turi pe #egete. 5i !-a l%!at o t%cere la &el ca acel nor cenu$iu p"n% c"n# tot !unetul !-a !tr"n! ntr-un tu$it per!i!tent. Apoi lini$te. 5i '%taia lent% ritmat% a unei tam'urine. 8a acea!ta !e a#%uga !unetul !u'ire al unui &laut #in lemn care p%rea !% ia clinc,etul metalic al clopoeilor tam'urinei $i !%-l tran!&orme ntr-o melo#ie cu tente me#ievale. Apoi 1#r%ng%nitul unor cor1i care !cotea n evi#en% tam'urin%. 9lautul !-a au1it mai tare c"nt"n# ceva melancolic tri!t. /u1ica aceea avea un &armec $i toi cei #in !al% p%reau ncremenii $i unii #e ea #e parc% acor#urile &lautului ar &i &o!t o panglic% luminoa!% ce !e #e!&%$ura ncet n ntuneric. Nici m%car cortina n-a rupt t%cerea aceea c"n# !-a ri#icat. 8umina a #evenit mai puternic% $i !e p%rea c% !cena nu era !cen% ci o p%#ure #ea!% iar trunc,iurile a!pre ale copacilor $i &run1i$urile #e!e !clipeau n lumin% !u' 'olta #e ntuneric #e #ea!upra; printre copaci !e putea 1%ri ceea ce p%rea a &i malul #e piatr% al unui r"u #incolo #e care !e putea ve#ea c,iar ap% r"ului

acea lumea tri#imen!ional% &iin# pictat% pe un ecran #e m%ta!e &oarte &in% ce tremura u$or #atorit% unui curent #e aer &oarte !la'. C"teva aplau1e !alutar% ilu1ia c%p%t"n# #in ce n ce mai muli a#ereni #in toate p%rile !%lii p"n% c"n# au atin! punctul ma0im #up% care !-au !tin!. + !iluet% ntunecat% !e mi$ca pe !cen% #e la un trunc,i #e copac la altul p%$in# at"t #e repe#e n lumin% nc"t a #at impre!ia c% a ap%rut ca prin &armec n centru un 'ra ivin#u-!e 'ru!c #e !u' pelerin% pentru a ar%ta o coa!% #e argint cu cel%lalt in"n# n #reptul &eei invi1i'ile o ma!c% &i0at% pe un '% !u'ire o ma!c% ce repre1enta c,ipul !clipitor al /orii un craniu vop!it. Pu'licul $i-a inut re!piraia. /oartea !t%tea n &aa !pectatorilor cu coa!a preg%tit% /oartea la marginea unei p%#uri nv%luite n 'e1n%. Ceva a r%!pun! n mine ca $i n ceilali nu #e team% ci ntr-un &el omene!c la &armecul acelui #ecor &ragil la mi!terul lumii #e acolo n care !ilueta aceea cu mantie neagr% $i v%lurit% !e plim'a prin &aa !pectatorilor cu graia unei pantere !mulg"n# e0clamaii o&taturi $oapte #e re!pect. Acum n !patele acelei !iluete ale c%rei ge!turi p%reau !% ai'% o putere e0traor#inar% e0act ca mu1ica n ritmul c%reia !e mi$ca au ap%rut alte

!iluete #in culi!e. nt"i o '%tr"n% &oarte coco$at% cu p%rul c%runt a!em%n%tor mu$c,iului $i cu un 'ra tra! n *o! #e greutatea unui co$ mare cu &lori. $i t"r$"ia pa$ii grei pe !cen% $i cl%tina #in cap n ritmul mu1icii $i al pa$ilor iui al /orii. C"n# a #at cu oc,ii #e acea!ta a tre!%rit a pu! co$ul *o! ncet $i $i-a unit m"inile ca $i cum !-ar &i rugat. Era o'o!it% capul i-a c%1ut pe m"ini parc% pentru a #ormi #up% care !-a ntin! !pre ea implor"n#. (ar /oartea a venit !pre ea $i a privit-o #rept n &a% acea!ta &iin# a!cun!% privirilor noa!tre #in cau1a p%rului; ime#iat n!% !-a #at napoi &lutur"n# #in m"n% parc% pentru a puri&ica aerul. C"teva r"!ete ne!igure !-au au1it i1'ucnin# n !al% #ar c"n# '%tr"na !-a luat #up% /oarte toat% lumea a nceput !% r"#%. /u1ica a nceput acum !% c"nte mai alert n timp ce '%tr"na &ug%rea /oartea pe !cen% p"n% c"n# acea!ta !-a a!cun! n !patele unui copac a!cun1"n#u-$i &aa ma!cat% !u' arip% ca o pa!%re. Iar '%tr"na o'o!it% $i n&r"nt% $i-a luat co$ul n timp ce mu1ica a ncetinit ritmul #up% pa!ul ei n!oin#-o !pre culi!e. Nu mi-a pl%cut. Nu mi-au pl%cut r"!etele. Am v%1ut alte per!ona*e ap%r"n# acum mu1ica acompaniin#u-le ge!turile !c,ilo1i cu c"r*e $i cer$etori n 1#rene cenu$ii toi ntin1"n# m"inile !pre /oarte care trecea nv"rtin#u-!e !c%p"n# #e unul cu o arcuire a !patelui #ep%rt"n#u-!e #e altul cu un ge!t &eminin #e #e1gu!t $i n cele #in urm% alung"n#u-l pe toi cu un ge!t n&umurat #e plicti!eal%.

Atunci mi-am #at !eama c% m"na al'% $i !u'ire care &%cea ge!turile acelea comice nu era vop!it% n al'. + m"n% #e vampir !mulgea r"!etele !pectatorilor. + m"n% #e vampir !-a ri#icat acum !pre craniul r"n*it n timp ce !cen% !e eli'er% ca pentru a acoperi un c%!cat. (up% aceea vampirul continu"n# !% in% ma!ca n #reptul &eei !-a re1emat #e un copac #e m%ta!e ca $i cum ar &i a#ormit ncet-ncet. /u1ica ciripea a!emeni unor p%!%ri !u!ura ca apa care curgea iar lumina care l nv%luia g%l'uie !-a !l%'it #in ce n ce mai mult. + alt% ra1% #e lumin% a !tr%pun! ecranul p%r"n# !%-l topea!c% pentru a pre1enta o t"n%r% care !e a&la ntr-un cap%t al !cenei. Era nalt% $i nvelit% ntr-o mantie voluminoa!% #e p%r auriu. Am !imit nc"ntarea !pectatorilor c"n# ea a p%rut !% plutea!c% n cercul #e lumin% p%#urea ntunecat% n%l"n#u-!e #e *ur mpre*ur a$a nc"t ea p%rea r%t%cit% printre copaci. Era pier#ut%; $i nu era vampir. P%m"ntul #e pe 'lu1% $i &u!ta ei !%r%c%cioa!e nu era vop!ea #e !cen% $i nimic nu-l p%ta!e c,ipul per&ect care era !c%l#at n lumin% acum la &el #e &rumo! $i #elicat ca al unei !&inte 9ecioare #in marmur% p%rul acela &iin# v%lul ei. Ea nu ve#ea nimic #e$i toi o puteau ve#ea. Iar geam%tul care i-a !c%pat #e pe 'u1e n timp ce plutea a p%rut !% r%!une pe!te melo#ia romantic% a &lautului acea!ta &iin# un tri'ut a#u! &rumu!eii ei. /oartea !-a tre1it 'ru!c n cercul ei #e lumin% !la'% $i !-a ntor! pentru a o ve#ea a$a cum o v%1u!er% $i !pectatorii $i pentru a ri#ica m"na li'er% n !emn #e omagiu $i re!pect. Cele c"teva r"!ete !-au !tin! nainte #e a #eveni reale. Ea era prea &rumoa!% iar oc,ii ei cenu$ii erau prea #e1n%#%*#uii. Focul era prea per&ect. (eo#at% ma!c% a &o!t a1v"rlit% n culi!e $i /oartea a #e1v%luit pu'licului un

c,ip al' $i ra#io! trec"n#u-$i m"inile gr%'ite prin p%rul negru !uper' n#rept"n#u-$i *iletc% $i n#ep%rt"n# c"teva &iri$oare #e pra& invi1i'ile #e pe revere. /oartea n#r%go!tit%. Aplau1ele au i1'ucnit pentru acel c,ip lumino! cu pomei lucio$i $i oc,i negri care clipeau #e parc% ar &i &o!t un *o! e0traor#inar c"n# #e &apt nu era #ec"t c,ipul unui vampir al celui care m% aco!ta!e n cartierul 8atin al acelui vampir care r"n*ea ironic !c%l#at n lumina g%l'uie a &elinarului. Am !tr"n! cu putere m"na Clau#iei n ntuneric #ar ea !t%tea nemi$cat% ca vr%*it%. P%#urea #e pe !cen% #e un#e &ata aceea muritoare $i neputincioa!% privea !pre r"!ete &%r% !% va#% !-a #e!p%rit n #ou% *um%t%i &antomatice #ep%rt"n#u-!e #e centru $i permi"n#u-l vampirului !% !e apropie #e ea. Ea care nainta!e !pre ramp% l-a v%1ut #eo#at% $i !-a oprit 'ru!c icnin# ca un copil. ntr-a#ev%r a#ucea &oarte mult cu un copil #e$i era evi#ent o &emeie n toat% &irea. Numai o u$oar% ncreitur% a pielii #in *urul oc,ilor i tr%#a v"r!ta. )"nii #e$i mici i !e 1%reau &rumo! conturai pe !u'

'lu1% iar $ol#urile #e$i ngu!te o&ereau &u!tei lungi $i pr%&uite o !everitate !en1ual%. n timp ce !e #ep%rta #e vampir i-am v%1ut lacrimile n oc,i a!emeni unor !ticle n lic%rul luminilor $i mi !-a !tr"n! inima #e team% pentru ea $i #e #orin%. 9rumu!eea ei era r%pitoare. n !patele ei c"teva cranii vop!ite au nceput !% !e mi$te n ntuneric !iluetele care purtau m%$tile &iin# invi1i'ile #atorit% ,ainelor negre cu e0cepia m"inilor al'e care ineau marginile unei mantii !au &al#urile unei &u!te. Erau &emei vampir n#rept"n#u-!e !pre victim% mpreun% cu '%r'aii $i acum unul c"te unul au aruncat m%$tile a$a nc"t ace!tea au c%1ut gr%ma#% 'eele a!emeni unor oa!e craniile r"n*in# n ntuneric. 5i iat%-l $apte vampiri &emeile &iin# trei la num%r cu !"nii al'i !clipin# #ea!upra cor!a*elor negre $i !tr"mte ale roc,iilor cu c,ipurile luminoa!e $i rigi#e privin# cu oc,i negri #e !u' 'ucle #e p%r negru. Erau teri'il #e &rumoa!e a$a cum p%reau !% plutea!c% n *urul acelei &%pturi omene$ti m'u*orate totu$i pali#e $i reci n comparaie cu acel p%r auriu $i cu acea piele #elicat% tran#a&irie. Au1eam r%!u&larea !pectatorilor re!piraia lor ntret%iat%. Era un a#ev%rat !pectacol acel cerc #e c,ipuri al'e !tr"ng"n#u-!e #in ce n ce mai mult $i acel con#uc%tor acel (omn /oarte care !e ntorcea !pre pu'lic acum cu m"inile ncruci$ate pe inim% $i cu capul plecat pentru a cuceri !impatia oamenilor7 nu-l a$a c% era ire1i!ti'il%- .n murmur #e r"!ete $i o&taturi apro'atoare. (ar ea a &o!t cea care a rupt acea t%cere magic%. Nu vreau !% mor...> a $optit ea cu o voce a!emeni unui clopoel.

Noi !untem moartea> i-a !pu! el $i #in *urul ei !-a n%lat $oapta =/oartea>. )-a ntor! mi$care ce a &%cut ca p%rul !% i !e tran!&orme ntr-o a#ev%rat% ploaie aurie ceva 'ogat $i viu pe!te pra&ul #e pe ,ainele ei pr%p%#ite. =A*utor4> a !trigat ea !tin! #e parc% i-ar &i &o!t team% !% ri#ice gla!ul. =Cineva...> a 1i! ea a#re!"n#u-!e mulimii #e!pre care $tia c% tre'uia !% !e a&le acolo. Clau#ia a r"! u$or. 9ata #e pe !cen% $i #%#ea !eama vag

un#e !e a&la ce !e petrecea #ar $tia in&init mai multe #ec"t acea mulime #e oameni care o priveau cu gurile c%!cate. Nu vreau !% mor4 Nu vreau4> 6la!ul ei #elicat !-a &r"nt iar privirea i !-a &i0at a!upra vampirului con#uc%tor nalt $i cru# acel $arlatan #ia'olic care acum a ie$it #intre ceilali n#rept"n#u-!e !pre ea. Toi murim> i-a !pu! el. )ingurul lucru pe care-l ai n comun cu toi ceilali muritori e moartea a a#%ugat apoi ar%t"n# !pre orc,e!tr% $i !pre c,ipurile #i!tane #e la 'alcon $i #in lo*i. Nu a prote!tat ea nevenin#u-l !% crea#%. /ai am at"ia ani at"ia...> 3ocea i era !tin!% melo#ioa!% n ciu#a #urerii &%c"n#-o !% par% ire1i!ti'il% ca $i mi$carea g"tului ei gol $i a m"inii care tremura u$or pe el.

Ani4 A !pu! vampirul. (e un#e $tii c% mai ai at"ia ani- /oartea nu ine cont #e v"r!t%4 Poate c,iar acum ai o 'oal% care te #evorea1% #e*a pe #in%untru. )au poate c% un '%r'at a$teapt% !% te uci#% pur $i !implu pentru p%rul t%u auriu4> a 1i! el cu o voce !upranatural% groa!% $i !onor% ntin1"n# #egetele !pre p%rul ei. E nevoie !%-i !pun ce-i re1erv% !oarta-> Nu-mi pa!%... nu mi-e &ric% a prote!tat ea cu un gla! cri!talin care p%rea at"t #e &ragil n comparaie cu al lui. mi a!um ri!cul...> 5i #ac%-i a!umi ri!cul %!ta $i vei tr%i muli ani cu ce te vei alege- Cu un !pate coco$at $i cu o gur% &%r% #ini-> a ntre'at-o el $i i-a ri#icat p%rul #e pe !pate #e1velin#u-l g"tul al'. Apoi i-a #e!&%cut ncet $iretul 'lu1ei. /aterialul ie&tin al 'lu1ei !-a #e!c,i! iar m"necile i-au alunecat #e pe umerii ngu$ti $i tran#a&irii; ea a prin!-o #ar el a apucat-o #e nc,eieturi #"n#u-l-le la o parte cu 'rutalitate. )pectatorii au p%rut !% o&te1e n cor &emeile n #o!ul lornioanelor '%r'aii aplecai n &a% pe !caunele lor. Am v%1ut materialul c%1"n# pielea pali#% $i per&ect% pul!"n# o#at% cu '%t%ile inimii ei $i !&"rcurile mici oprin# 'lu1a !% lunece mai *o! vampirul in"n#u-l !tr"n! nc,eietura m"inii #repte pe l"ng% trup lacrimile $iroin# pe o'ra*ii ei m'u*orai #inii mu$c"n# 'u1ele. =E0act a$a cum pielea a!ta e acum tran#a&irie mai t"r1iu o !% #evin% cenu$ie $i ncreit% #in cau1a v"r!tei> a 1i! el. 8a!%-m% !% tr%ie!c nu-mi pa!%.> te rog a !pu! ea ocolin#u-l privirea. Nu-mi pa!%...

Atunci #e ce i-ar p%!a #ac% ai muri acum- (ac% lucrurile a!tea... ororile a!tea nu te n!p%im"nt%-> Ea a !cuturat #in cap uluit% p%c%lit% neputincioa!% mi !imeam &uria n vene la &el #e inten!% c% pa!iunea. Cu capul plecat ea purta ntreaga r%!pun#ere pentru ap%rarea vieii $i era ne#rept mon!truo! #e ne#rept ca ea !% renune la i#eile proprii n &avoarea alor lui n leg%tur% cu ceea ce era evi#ent $i !acru $i at"t #e &rumo! ntruc,ipat n ea. (ar el a l%!at-o &%r% grai i-a &%cut in!tinctul cople$itor !% par% m%runt $i con&u1. + !imeam murin# pe #in%untru !l%'in# $i l uram. 2lu1a a alunecat p"n% n talie. .n murmur !-a au1it n r"n#urile mulimii captivate c"n# !"nii ei mici $i rotun1i !-au o&erit privirilor. Ea !-a c,inuit !%-$i trag% m"na #ar el i-o inea !tr"n!.

)% 1icem c% te-am l%!a !% pleci... !% 1icem c% /oartea ar avea o inim% care ar re1i!ta &rumu!eii tale... c%tre cine !%-$i n#repte pa!iunea- Cineva tre'uie !% moar% n locul t%u. Alegi tu per!oan% n locul no!tru- Per!oana care !% !tea aici $i !% !u&ere cum !u&eri tu acum-> a ntre'at-o el ar%t"n# !pre

pu'lic. B%p%ceala ei era e0traor#inar%. =Ai vreo !or%... o mam%... un copil-> Nu a ng%imat ea. Nu...> a repetat !cutur"n#u-$i p%rul 'ogat. un prieten- Alege4>

Tre'uie !% e0i!te cineva care !%-i ia locul

Nu pot. Nu vreau...> a 1i! ea ncerc"n# !%-$i trag% m"na #in ncle$tarea lui. 3ampirii #in *urul ei o priveau &%r% ca pe c,ipurile lor !% !e citea!c% vreo emoie #e parc% &eele acelea !upranaturale ar &i &o!t ni$te m%$ti. =Nu poi !-o &aci-> a ntre'at-o el 'at*ocoritor. 5tiam c% #ac% ar &i !pu! c% putea el ar &i 'lamat-o ar &i !pu! c% era la &el #e cru#% ca el pentru c% ale!e!e pe altcineva care !% moar% ar &i !pu! c%-$i merit% !oarta. /oartea te poate g%!i oriun#e.> A o&tat #e parc% !-ar &i !imit #intr-o #at% &ru!trat. )pectatorii nu puteau !% va#% ace!t lucru eu #a. 3e#eam mu$c,ii #e pe &aa lui nete#% ncor#"n#u-!e. ncerca !% o &ac% !%-l !u!in% privirea #ar ea !e uit% #i!perat% n alt% parte. n aerul acela cal# !imeam miro!ul #e pra& $i par&um #e pe pielea ei i au1eam '%t%ile ncete ale inimii. =/oartea incon$tient%... !oarta tuturor muritorilor.> )-a apropiat #e ea vi!%tor n#r%go!tit #e ea #ar lupt"n#u-!e cu !ine. =Cmm... #ar noi !untem moartea con$tient%4 A!ta ar &ace #in tine o mirea!%. 5tii ce n!eamn% !% &ii iu'it% #e /oarte-> Era gata !%-l !%rute &aa urmele !clipitoare ale lacrimilor. =5tii ce n!eamn% c% /oartea !%-i cunoa!c% numele-> Ea !-a uitat la el cuprin!% #e !paim%. Apoi oc,ii au p%rut !% i !e nceo$e1e 'u1ele !% i !e nmoaie. Privea #incolo #e el la !ilueta altui vampir care ap%ru!e ncet #in um'r%. /ult% vreme !t%tu!e #eoparte cu m"inile mpreunate $i cu oc,ii mari $i negri &oarte &ic$i. Atitu#inea lui nu era #e po&t%. Nu p%rea vr%*it. Ea l privea acum n oc,i $i #urerea ei a !c%l#at-o ntr-o lumin% minunat% care o &%cea e0trem #e atr%g%toare. Acea!ta capta atenia pu'licului acea #urere teri'il%. i !imeam pielea !"nii mici $i a!cuii mi !imeam 'raele m"ng"in#-o. Am nc,i! oc,ii $i am v%1ut-o goal% n acel ntuneric intim. 8a &el !imeau toi cei #in *urul ei acea comunitatea #e vampiri. Nu avea nici o $an!%. (e!c,i1"n# oc,ii #in nou am v%1ut-o !clipin# n luminile nv%luite n &um ale rampei i-am v%1ut lacrimile aurii c"n# cel%lalt vampir care !t%tea la #i!tan% a $optit7 =9%r% #urere.> 8-am v%1ut pe $arlatan #evenin# rigi# #e$i nimeni altcineva n-a mai v%1ut. Ei nu ve#eau #ec"t c,ipul nete# ca #e copil al &etei 'u1ele ei ntre#e!c,i!e #e mirare n &aa acelui vampir i au1eau gla!ul moale repet"n# #up% el7 =9%r% #urere-> 9rumu!eea ta e un #ar pentru noi.> 3ocea lui tun%toare a umplut !ala &%r% nici un e&ort p%r"n# !% !u'*uge emoia care cre$tea #in ce n ce. Apoi ncet aproape impercepti'il a mi$cat m"na. 5arlatanul !-a retra! #evenin# unul #in acele c,ipuri al'e r%'#%toare a c%ror po&t% $i !"nge rece erau n

mo# ciu#at i#entice. ncet graio! cel%lalt !-a #u! !pre ea. Era moale uit"n# #e goliciune; pleoapele i-au tremurat u$or $i un o&tat i-a !c%pat #e pe 'u1ele

ume#e. =9%r% #urere> a !pu! ea. Nu !uportam !-o v%# atra!% #e el !-o v%# murin# acum !u' puterea acelui vampir. mi venea !-o !trig !% rup vra*a. 5i o voiam. + voiam n timp ce el !e mi$ca apropiin#u-!e #e ea #up% care a ntin! m"na !pre $nurul &u!tei ei iar ea !-a aplecat !pre el cu capul #at pe !pate $i materialul negru i-a alunecat pe!te $ol#uri !co"n#u-l la iveal% !clipirea aurie a p%rului #intre pulpe $i apoi i-a c%1ut la picioare. 3ampirul a #e!&%cut 'raele !t"n# cu !patele la luminile rampei care p"lp"iau p%rul lui ca!taniu p%r"n# !% tremure c"n# cel auriu al ei i-a c%1ut pe!te ,aina neagr%. =9%r% #urere... &%r% #urere...> i $optea el $i ea ce#a complet. Acum ntorc"n#-o ncet ntr-o parte pentru ca toat% lumea !%-l va#% c,ipul !enin a ri#icat-o ea $i-a arcuit !patele c"n# !"nii i-au atin! na!turii $i i-a ncon*urat g"tul cu 'raele pali#e. )-a ncor#at $i a !co! un ip%t n clipa n care el $i-a n&ipt #inii $i c,ipul i-a r%ma! nemi$cat n vreme ce ntregul teatru i mp%rt%$ea pa!iunea. /"na lui al'% !tr%lucea pe &e!ele ei tran#a&irii iar p%rul ei i-o atingea u$or i-o m"ng"ia. El a ri#icat-o #e la p%m"nt n timp ce 'ea g"tul ei lic%rin# l"ng% o'ra1ul lui al'. /% !imeam !l%'it ameit po&ta cre$tea n mine nno#"n#u-mi inima $i venele. Am !tr"n! 'alu!tra#a lo*ei #in ce n ce mai tare p"n% c"n# am !imit metalul !c"r"in#. 5i acel 1gomot !la' #e !ugere pe care niciunul #in acei muritori nu-l putea au1i p%rea !% m% in% oarecum intuit n locul un#e m% a&lam. Am l%!at capul n *o!; mi venea !% nc,i# oc,ii. Aerul p%rea !% miroa!% a pielea ei !%rat% p%rea !u&ocant &ier'inte $i #ulce. Ceilali vampiri !-au apropiat #e ea m"na al'% care o inea !tr"n! a tremurat u$or iar vampirul cu p%r ca!taniu i-a #at #rumul a ntor!-o ar%t"n#-o pu'licului capul ei a c%1ut pe !pate c"n# el a #at-o mai #eparte una #in acele &rumoa!e &emei vampir ap%r"n# n !patele ei leg%n"n#-o $i m"ng"in#-o n timp ce !e aplec% !% 'ea. Acum o treceau #e la unul la altul n &aa ace!tor !pectatori vr%*ii iar capul i-a c%1ut moale pe!te um%rul unui vampir cea&a &iin#u-l la &el #e i!pititoare ca &e!ele mici pielea nete#% a pulpelor lungi !au cutele #in #o!ul genunc,ilor moi n#oii. )t%team re1emat #e !petea1a &otoliului cu gura plin% #e gu!tul ei venele &iin#u-mi !upu!e torturii. Cu coa#a oc,iului l-am v%1ut pe vampirul cu

p%r ca!taniu care o cuceri!e !t"n# #eoparte. Ca $i nainte oc,ii lui negri p%r"n# !% m% caute n ntuneric p%r"n# !% !e &i0e1e a!upra mea pe #ea!upra curenilor #e aer cal#. 3ampirii !-au retra! unul c"te unul. P%#urea pictat% a reap%rut alunec"n# &%r% 1gomot la loc. P"n% c"n# &ata muritoare &ragil% $i &oarte al'% a r%ma! goal% n acea p%#ure mi!terioa!% ntin!% pe un cata&alc #in m%ta!e neagr% ca $i cum ar &i !tat c,iar pe p%m"ntul p%#urii; mu1ica rencepu!e ireal% $i n!p%im"nt%toare #in ce n ce mai tare pe m%!ur% ce luminile !e mic$orau. Toi vampirii au #i!p%rut n a&ar% #e $arlatan care $i lua!e coa!a $i ma!ca #in um'r% $i !-a g,emuit l"ng% &ata a#ormit% n timp ce lumina !l%'ea ncetul cu ncetul numai mu1ica av"n# &or% n acel ntuneric atotcuprin1%tor. Apoi !-a !tin! $i ea. + clip% toat% lumea a r%ma! complet nemi$cat%.

(up% aceea aplau1ele au i1'ucnit #in loc n loc p"n% c"n# #eo#at% au r%!unat pe!te tot n *urul no!tru. 8umina !-a aprin! n ni$ele #in perei !pectatorii !-au privit reciproc $i #i!cuiile au nceput. + &emeie #e la mi*locul unui r"n# !-a ri#icat 'ru!c lu"n#u-$i repe#e ,aina #e 'lan% #e pe !p%tarul !caunului #e$i nimeni nu-l &%cu!e loc nc%; altcineva a ie$it n gra'% pe culoarul acoperit cu covor; ime#iat !-au ri#icat cu toii $i au pornit !pre ie$iri. /ai t"r1iu puin 1gomotul acela !-a tran!&ormat n cel con&orta'il $i lini$titor al mulimii !o&i!ticate $i par&umate care umplu!e ,olul #e la intrare $i teatrul mai nainte. 3ra*a era rupt%. .$ile erau larg #e!c,i!e l%!"n# !% p%trun#% n%untru mirea!ma ploii tropotul cailor $i vocile care !trigau #up% ta0iuri. n marea #e !caune u$or !tr"m'e o m%nu$% al'% !tr%lucea pe o pern% #e m%ta!e ver#e. Priveam $i a!cultam a!cun1"n#u-mi &aa cu m"na #e oricine $i #e nimeni !t"n# cu cotul re1emat #e 'alu!tra#% pa!iunea #in mine potolin#u-!e $i !imin# gu!tul &etei pe 'u1e. Era ca $i cum miro!ul ploii i-ar mai &i purtat nc% par&umul $i n teatrul gol i au1eam '%t%ile inimii. Am tra! aer n piept in,al"n# miro!ul ploii $i am 1%rit-o pe Clau#ia !t"n# per&ect nemi$cat% cu m"inile nm%nu$ate n poal%. )imeam un gu!t amarn gur% $i eram 1%p%cit. Apoi am v%1ut un pla!ator naint"n# pe culoarul #e *o! n#rept"n# !caunele a#un"n# programele mpr%$tiate pe covor. Eram con$tient c% #urerea aceea #in mine 1%p%ceala aceea pa!iunea aceea or'itoare care m% p%r%!ea cu o ncetineal% nc%p%"nat% ar &i #i!p%rut complet #ac% a$ &i co'or"t n #reptul uneia #in arca#ele acelea acoperite #e #raperii #e l"ng% el $i l-a$ &i tra! repe#e n ntuneric lu"n#u-l a$a cum &u!e!e luat% &ata aceea. 3oiam !-o &ac $i totu$i nu voiam nimic. Clau#ia mi-a !pu! atunci l"ng% urec,ea plecat%7 =R%'#are 8oui!. R%'#are.>

Am #e!c,i! oc,ii. Cineva era aproape la peri&eria ve#erii mele; cineva care mi p%c%li!e au1ul $i !imurile acute !e !tr%pungeau ca o anten% a!cuit% c,iar $i acea neatenie !au cel puin a$a cre#eam. (ar iat%-l &%r% !% !coat% un !unet #incolo #e #raperia lo*ei pe vampirul cu p%r ca!taniu cel #eta$at !t"n# pe !cara acoperit% cu covor $i privin#u-ne. Acum $tiam c% era a$a cum '%nui!em vampirul care mi #%#u!e cartea #e vi1it% cu a*utorul c%reia intra!em n teatru. Arm"n#. /-ar &i !periat #ac% n-ar &i !tat at"t #e nemi$cat $i #ac% n-ar &i avut acea e0pre!ie #e vi!are pe c,ip. )e p%rea c% !t% acolo re1emat #e perete #e mult% vreme $i atitu#inea lui nu !-a !c,im'at #eloc nici c"n# ne-am uitat la el nici c"n# ne-am apropiat. (ac% nu m-ar &i captivat at"t #e tare a$ &i r%!u&lat u$urat c% nu era cel nalt $i 'runet; #ar nu m-am g"n#it la a!ta. Acum o m%!ura lene$ pe Clau#ia &%r% !% apele1e #eloc la o'iceiul omene!c #e a privi pe &uri$. Am pu! m"na pe um%rul ei. =3% c%ut%m #e &oarte mult timp> iam !pu! eu $i inima a nceput !%-mi 'at% mai ncet ca $i cum calmul lui miar &i a'!or'it agitaia $i team% a$a cum marea trage n a#"ncurile ei ceva #e pe %rm. Nu pot !% e0agere1 acea!t% calitate a lui. Totu$i nu pot nici !-o #e!criu $i n-am putut nici atunci iar &aptul c% mintea mea c%uta !-o #e!crie c,iar $i pentru mine n!umi m% tul'ura mi #%#ea !en1aia c% $tia ce &ac iar

atitu#inea lui calm% oc,ii lui c%prui $i a#"nci p%reau !% !pun% c% n-avea nici un !en! ceea ce g"n#eam !au n mo# #eo!e'it cuvintele pe care m% c,inuiam !% le &ormule1 acum. Clau#ia nu !punea nimic. El !-a #e!prin! #e perete $i a nceput !% co'oare !cara n acela$i timp &%c"n#u-ne !emn !%-l urm%m; #ar toate a!tea au &o!t &lui#e $i rapi#e. 6e!turile mele erau ni$te caricaturi ale ge!turilor omene$ti n comparaie cu ale lui. A #e!c,i! o u$% ntr-un perete #e la un nivel in&erior $i ne-a po&tit n nc%perile #e !u' teatru picioarele lui a'ia ating"n# treptele c"n# co'oram el lu"n#-o naintea noa!tr% cu o ncre#ere #eplin%. Apoi am intrat n ceea ce p%rea !% &ie o imen!% !al% #e 'al !u'teran% creat% #intr-o pivni% mult mai vec,e #ec"t cl%#irea #e #ea!upra. )u! u$a pe care el o #e!c,i!e!e !-a nc,i! 'ru!c $i lumina !-a !tin! nainte ca eu !% apuc !% v%# 'ine nc%perea l-am au1it &o$netul ,ainelor n ntuneric $i apoi 1gomotul puternic al !c%p%r%rii unui c,i'rit. n lumina aceea c,ipul lui a p%rut o &lac%r% mare. (up% aceea o !iluet% a ap%rut n lumin% l"ng% el un '%iat care i-a a#u! o lum"nare. Imaginea '%iatului m-a &%cut !%-mi a#uc aminte $ocat #e pl%cerea captivant% a &emeii goale #e pe !cen% #e trupul ei ntin! $i #e !"ngele ei care pul!a. )-a ntor! $i m-a privit cam la &el ca vampirul cu p%r ca!taniu care aprin!e!e lum"narea $i i-a $optit =(u-te>. 9lac%ra a luminat pereii #ep%rtai iar vampirul a ri#icat lum"narea $i a pornit

#e-a lungul peretelui

&%c"n#u-ne !emn !%-l urm%m.

3e#eam c% ne ncon*ura o lume #e &re!ce $i picturi murale ale c%ror culori vii !e 1%reau #ea!upra &l%c%rii $i ncetul cu ncetul teama $i coninutul picturii #e l"ng% noi au #evenit clare. Era teri'ilul ta'lou intitulat =Trium&ul /orii> al lui 2reug,el reali1at la o !car% at"t #e mare nc"t mulimea #e &iguri n!p%im"nt%toare ne #ominau n 'e1na aceea acele !c,elete necru%toare ce tran!portau 'ieii mori pe o ap% r%u miro!itoare tr%geau o c%ru% cu cranii omene$ti #ecapitau un ca#avru ntin! !au at"rnau oameni n $treang. .n clopot '%tea #ea!upra ia#ului ne!&"$it #e p%m"nt p"r*olit $i &umeg"n# !pre care !e n#reptau armate numeroa!e #e oameni care naintau cu pa!ul ,i#o! $i !tupi# al !ol#ailor ce avan!ea1% !pre ma!acru. /iam &erit privirea #ar cel cu p%rul ca!taniu mi-a atin! m"na $i m-a con#u! mai #eparte !% v%# =C%#erea ngerilor> materiali1"n#u-!e ncet cu cei o!"n#ii aruncai #in n%limile cere$ti n ,ao!ul n&ior%tor al mon$trilor ce petreceau. Era at"t #e per&ect at"t #e inten! nc"t m-am cutremurat. /"na care m% atin!e!e mai nainte a &%cut-o #in nou #ar eu am r%ma! nemi$cat ri#ic"n#umi privirea !pre partea #e !u! a picturii un#e #e!lu$eam contururile a #oi ngeri &rumo$i cu tr"m'ie la gur%. Timp #e o !ecun#% vra*a !-a #e!tr%mat. Am avut aceea$i !en1aie puternic% #in prima !ear% c"n# intra!em n Notre(ame; #ar apoi a #i!p%rut ca ceva #in 'orangic $i preio! care mi-a &o!t !mul!. 8um"narea !-a ri#icat. 5i ororile au ap%rut pe!te tot n *urul meu7 #amnaii pa!ivi $i #egra#ai ai lui 2o!c, ca#avrele pompoa!e n !icrie ale lui Traini c%l%reii mon!truo$i ai lui (iirer $i la o !car% in!uporta'il% o mulime #e gravuri n lemn me#ievale. C,iar $i tavanul era populat cu !c,elete $i

mori n #e!compunere cu #emoni $i in!trumente ale #urerii &o!t o cate#ral% a morii n!e$i.

#e parc% ar &i

(in locul un#e ne-am oprit n !&"r$it n mi*locul nc%perii lum"narea p%rea !% nvie imaginile acelea pe!te tot n *urul no!tru. (elirul amenina $i a nceput acea leg%nare a camerei acea !en1aie #e c%#ere. /-am ntin! #up% m"na Clau#iei. Ea !t%tea g"n#itoare cu c,ipul pa!iv $i cu privirea #i!tant% c"n# m-am uitat la ea #e parc% ar &i vrut !-o la! n pace; apoi #eo#at% !a #e!prin! #e mine $i a rupt-o la &ug% pa$ii ei pe pietre g%!in#u-$i ecoul ntre 1i#uri ca ni$te #egete care '%teau #ara'ana pe t"mplele mele n craniul meu. /i-am #u! m"inile la t"mple uit"n#u-m% pro!tit n po#ea n c%utarea unui a#%po!t ca $i cum #ac% mi-a$ &i ri#icat privirea a$ &i &o!t o'ligat !% v%# o !u&erin% cumplit% pe care nu voiam nu puteam !-o n#ur. Apoi am v%1ut #in nou c,ipul vampirului plutin# n lumin% cu oc,ii lui &%r% v"r!t% ncon*urai

#e gene negre. 2u1ele i erau neclintite #ar n timp ce-l priveam a p%rut !% 1"m'ea!c% &%r% !% &ac% nici cea mai mic% mi$care. 8-am privit $i mai !t%ruitor convin! c% era vor'a #e o ilu1ie puternic% pe care a$ &i putut !-o p%trun# #ac% eram &oarte atent; $i cu c"t l priveam mai mult cu at"t p%rea !% 1"m'ea!c% mai mult $i n cele #in urm% !% &ie animat #e $oapte g"n#uri c"ntece mute. 8e au1eam c% pe ceva care !e on#ulea1% n ntuneric a$a cum !e on#ulea1% tapetul !u' &l%c%ri !au cum !e co*e$te vop!eaua #e pe &aa unei p%pu$i care ar#e. )imeam #orina #e a-l 1g"l"i cu putere pentru c% acea &a% neclintit% !% !e mi$te !% a#mit% acel c"ntat !tin!; $i #eo#at% m-am tre1it cu el lipit #e mine cuprin1"n#u-mi pieptul cu 'raul cu genele at"t #e aproape nc"t le puteam ve#ea #e!e $i lucioa!e #ea!upra oc,iului incan#e!cent i !imeam pe piele r%!u&larea u$oar% $i lip!it% #e miro!. Era #elir. Am #at !% m% #e!prin# #e el $i totu$i eram tra! !pre el $i nu m% mi$c%m #eloc 'raul lui in"n#u-m% &erm &lac%ra lum"n%rii !tr%lucin# acum l"ng% oc,iul meu a$a nc"t i !imeam c%l#ura; carnea mea rece t"n*ea #up% c%l#ura aceea #ar #eo#at% am #at #in m"n% ca !-o alung n!% n-am putut !-o g%!e!c $i nu ve#eam #ec"t c,ipul lui !tr%lucitor a$a cum nu-l v%1u!em nicio#at% pe al lui 8e!tat al' lip!it #e pori viguro! $i ma!culin. Cel%lalt vampir. Toi ceilali vampiri. + ne!&"r$it% proce!iune a celor #e &elul meu. /omentul a luat !&"r$it. /-am tre1it cu m"na ntin!% ating"n#u-l &aa; #ar el era #eparte #e mine ca $i cum n-ar &i venit nicio#at% aproape ne&%c"n# nici o ncercare #e a-mi #a m"na la o parte. /-am #at napoi &"!t"cit uluit. (eparte n noaptea pari1ian% a '%tut un clopot cercurile !ur#e $i aurii #e !unet p%r"n# !% !tr%pung% 1i#urile lemn%ria care con#ucea acel !unet n a#"ncul p%m"ntului ca prin ni$te evi mari #e org%. Am au1it #in nou acele $oapte acel c"ntat nearticulat. n ntuneric l-am v%1ut pe acel '%iat muritor care m% privea $i i !imeam miro!ul &ier'inte al c%rnii. 3ampirul i-a &%cut un !emn $i el a venit !pre mine cu oc,i netem%tori $i captivani $i mi-a ncon*urat umerii cu 'raele. Nicio#at% nu mai !imi!em a!ta nu mai cuno!cu!em acea e0perien% acea ce#are a unui muritor con$tient. (ar nainte !% apuc !%-l mping pentru

'inele lui i-am v%1ut v"n%taia #e pe g"tul #elicat. /i !e o&erea. Acum !-a lipit #e mine $i i-am !imit !e0ul tare prin ve$minte ap%!at #e piciorul meu. .n geam%t #e !u&erin% mi-a ie$it #e pe 'u1e #ar el a venit $i mai aproape cu 'u1ele pe ceea ce tre'uia !% &i &o!t at"t #e rece $i #e lip!it #e via% pentru el; mi-am n&ipt #inii n pielea lui n timp ce trupul mi era rigi# iar acel !e0 tare !e &reca #e mine $i !t%p"nit #e pa!iune l-am ri#icat #e la p%m"nt. 3al #up% v%l '%t%ile inimii lui au trecut n mine n vreme ce u$or ca &ulgul m% leg%nam o#at% cu el #evor"n#u-l at"t pe el c"t $i e0ta1ul $i pl%cerea lui

con$tient%. Apoi !l%'it $i #ornic #e aer l-am v%1ut #eparte #e mine iar eu eram cu m"inile goale $i gura mi-era nc% plin% #e gu!tul !"ngelui !%u. )t%tea re1emat #e vampirul cu p%r ca!taniu in"n#u-l #e mi*loc $i m% privea la &el #e pa$nic ca vampirul cu oc,ii nceo$ai $i !tin$i #in cau1a pier#erii vieii. mi aminte!c c% am naintat t%cut atra! !pre el $i incapa'il !% m% !t%p"ne!c privirea aceea captiv"n#u-m% viaa aceea con$tient% nving"n#u-m%; tre'uia !% moar% $i nu voia; avea !% tr%ia!c% n continuare neleg"n# !upravieuin# acelei intimit%i4 /-am ntor!. 3ampirii !-au mi$cat n ntuneric iar lum"n%rile lor p"lp"iau n aerul rece; #ea!upra lor pluteau o !erie #e &iguri #e!enate n cerneal%7 ca#avrul unei &emei #eva!tat #e un vultur cu c,ip omene!c un '%r'at gol legat cu m"inile $i picioarele #e un copac l"ng% el at"rn"n# tor!ul altuia 'raele rete1ate ale ace!tuia legate #e o alt% ramur% iar n v"r& capul mortului privin# #rept nainte. Au1eam #in nou acel c"ntat !u'ire $i ireal. ncet-ncet po&ta #in mine !-a potolit a a!cultat #ar capul mi 1v"cnea $i &l%c%rile lum"n%rilor p%reau !% !e unea!c% n cercuri #e lumin% !tr%lucitoare. Cineva m-a atin! #eo#at% m-a mpin! cu 'rutalitate a$a nc"t era c"t pe-aci !%-mi pier# ec,ili'rul $i c"n# m-am n#reptat am v%1ut c,ipul ngu!t $i coluro! al vampirului $arlatan pe care-l #i!preuiam. 5i-a ntin! !pre mine m"inile al'e #ar cel%lalt cel #ep%rtat a venit repe#e $i !-a !trecurat ntre noi. /i !-a p%rut c% l-a lovit pe cel%lalt vampir c% l-am v%1ut mi$c"n#u-!e $i apoi iar%$i nu l-am v%1ut mi$c"n#u-!e; am"n#oi !t%teau ca ni$te !tatui intuin#u-!e cu privirea $i timpul a trecut a$a cum !e retrage marea #e pe o pla*% val #up% val. N-am i#ee c"t am !tat acolo toi trei n ntuneric timp n care mi !-au p%rut complet nemi$cai numai &l%c%rile p"lp"itoare #in !patele lor p%r"n# !% ai'% via%. Apoi mi aminte!c c% am pornit cu greu pe l"ng% perete $i am g%!it un !caun mare #in lemn #e !te*ar pe care m-am pr%'u$it. /i !e p%rea c% o au# pe Clau#ia n apropiere vor'in# cu cineva n $oapt% #ar cu o voce #ulce. 9runtea mi-era plin% #e !"nge $i n&ier'"ntat%. 3enii cu mine> a !pu! vampirul cu p%r ca!taniu. C%utam !% v%# mi$carea 'u1elor care tre'uia !% &i prece#at !unetul $i totu$i acea!ta a venit mult mai t"r1iu #ec"t !unetul. (up% aceea am pornit toi trei co'or"n# o !car% lung% #in piatr% $i mai a#"nc !u' ora$ Clau#ia merg"n# naintea noa!tr% $i um'ra ei lung% re&lect% n#u-!e pe perete. Aerul a #evenit r%coro! $i proa!p%t #atorit% mire!mei #e ap% $i ve#eam pic%turile ce p%trun#eau printre pietre !em%n"n# cu ni$te m%rgelue #e aurn lumina lum"n%rii vampirului.

Am intrat ntr-o nc%pere mic%

un#e un &oc ar#ea ntr-un c%min a#"nc

con!truit n 1i#ul #e piatr%. n cap%tul cel%lalt !e a&la un pat v"r"t n !t"nc% $i ncon*urat cu #ou% pori #e aram%. 8a nceput am v%1ut ace!te lucruri &oarte clar ca $i peretele lung plin #e c%ri opu! celui pe care !e a&la c%minul 'iroul #e lemn $i !icriul. Pe urm% n!% camera a nceput !% o!cile1e iar vampirul cu p%r ca!taniu m-a luat #up% umeri $i m-a con#u! !pre un &otoliu #e piele. 9ocul era &oarte &ier'inte l"ng% picioarele mele #ar mi crea o !en1aie pl%cut% clar% ceva care !% m% !mulg% #in ameeal%. /-am re1emat #e !p%tar nc,i1"n# oc,ii #oar pe *um%tate $i am ncercat #in nou !% v%# ce era n *urul meu. Era ca $i cum acel pat #ep%rtat ar &i &o!t o !cen% $i pe pernele #e pe !cena aceea mic% !t%tea ntin! '%iatul cu p%rul negru #e!p%rit la mi*loc $i on#ulat pe urec,i a$a nc"t cu aerul acela vi!%tor !em%na cu una #in acele creaturi ml%#ioa!e $i an#rogine #intr-o pictur% #e 2otticelli; cui'%rit% l"ng% el cu m"na ei al'% pe pielea lui rumen% !e a&la Clau#ia cu &aa a!cun!% n g"tul lui. 3ampirul cu p%r ca!taniu plin #e ncre#ere n !ine privea !t"n# cu m"inile mpreunate; c"n# !-a ri#icat Clau#ia '%iatul !-a cutremurat. 3ampirul a luat-o cu 'l"n#ee a$a cum a$ &i luat-o eu ea in"n#u-!e cu m"inile #e g"tul lui cu oc,ii pe *um%tate nc,i$i #in cau1a ameelii $i cu 'u1ele ro$ii #e !"nge. A a$e1at-o u$or pe 'irou $i ea !-a re1emat #e. C%rile legate n piele m"inile c%1"n#u-l pline #e graie n poala roc,iei #e culoarea lev%nic%i. Porile !-au nc,i! n *urul '%iatului $i ace!ta a&un#"n#u-$i &aa n perne a a#ormit. /% tul'ura ceva n camera aceea $i nu $tiam ce anume. Nu $tiam ce !e petrecea cu mine n a&ar% #e &aptul c% &u!e!em !mul! cu &ora &ie #e mine n!umi &ie #e altcineva #in #ou% !t%ri mi!tuitoare7 atracia &a% #e acele picturi n&ior%toare $i uci#erea c%reia m% a'an#ona!em n mo# o'!cen n &aa celorlali. Nu $tiam ce anume m% amenina acum #e ce anume c%uta !% !cape mintea mea. /% tot uitam la Clau#ia cum !t%tea re1emat% #e c%ri printre o'iectele #e pe 'irou craniul al' lu!truit !&e$nicul cartea #e!c,i!% al c%rei !cri! #e m"n% lucea n lumin%; la un moment #at am v%1ut #ea!upra ei o pictur% lucioa!% n care era repre1entat un #iavol cu coarne $i copite &%ptura lui n!p%im"nt%toare plutin# #ea!upra unei a#un%ri #e vr%*itoare. Capul ei !e a&la c,iar !u' el ating"n#u-l u$or cu 'uclele; !e uita cu oc,i mari $i ntre'%tori la vampirul cu oc,i c%prui. /i-a venit !-o iau n 'rae #eo#at% $i n!p%im"nt%tor ori'il am v%1ut-o n imaginaia mea nt%r"tat% pleo$tin#u!e ca o p%pu$%. /% uitam la #iavol pre&er"n# acel c,ip mon!truo! #ec"t nemi$carea ei ireal%. N-o !%-l tre1e$ti pe '%iat #ac% o !% vor'e$ti> a !pu! vampirul cu oc,i c%prui. Ai venit #e at"t #e #eparte ai c%l%torit at"t #e mult.> ncetul cu

ncetul 1%p%ceala mea a #i!p%rut a!emeni &umului care !e nal% $i e purtat #e un curent #e aer proa!p%t. )t%team luci# $i &oarte calm uit"n#u-m% la el n &otoliul #in &aa mea. 5i Clau#ia l privea. Iar el ne privea c"n# pe unul c"n# pe cel%lalt cu un c,ip nete# $i ni$te oc,i pa$nici a$a cum &u!e!er% tot timpul #e parc% nu !-ar &i petrecut nici o !c,im'are cu el.

Numele meu e Arm"n# a !pu! el. 8-am trimi! pe )antiago !% v% #ea invitaia. 3% $tiu numele. 3% ure1 'un venit n ca!a mea.> /i-am a#unat toate &orele ca !% vor'e!c $i vocea mi !-a p%rut ciu#at% c"n# i-am !pu! c% ne temu!em c% !untem !inguri. (ar cum ai luat &iin%-> a ntre'at el. Clau#ia a ri#icat m"na &oarte puin #in poal% plim'"n#u-$i privirea n mo# mecanic #e la c,ipul lui la al meu. Am v%1ut a!ta $i mi-am #at !eama c% $i el tre'uia !% &i v%1ut #ar nu o ar%ta prin nimic. Am nele! ime#iat ce voia ea !%-mi !pun%. =Nu vrei !% r%!pun1i> a 1i! Arm"n# cu o voce !c%1ut% $i c,iar mai m%!urat% #ec"t cea a Clau#iei mult mai puin uman% #ec"t a mea. /-am !imit alunec"n# iar%$i n contemplarea acelei voci $i acelor oc,i #e care a tre'uit !% m% #e!part cu mare greutate. E$ti con#uc%torul ace!tui grup-> l-am ntre'at eu. Nu n !en!ul #e Icon#uc%torJ la care te re&eri tu &i !% &ie un con#uc%tor aici eu a$ &i acela.> a !pu! el. (ar #ac% ar

N-am venit... te rog !% m% ieri... !% vor'e!c #e!pre &elul n care am luat &iin% pentru c% a!ta nu repre1int% un mi!ter pentru mine. A$a c% nu po!e1i nici o putere pe care !-o re!pect nu vreau !% vor'e!c #e!pre ace!te lucruri.> (ac% i-a$ !pune c% po!e# o a!emenea putere ntre'at el. ai re!pecta-o-> m-a

#ac%

A$ vrea !%-i pot #e!crie &elul n care vor'ea cum #e &iecare #at% c"n# o &%cea p%rea !% !e tre1ea!c% #intr-o !tare #e contemplare &oarte !imilar% cu cea n care !imeam eu !% plute!c $i #in care m% !mulgeam at"t #e greu; $i totu$i nu !e mi$ca #eloc p%r"n# alert tot timpul. Ace!t lucru m% uluia $i n acela$i timp m% atr%gea e0trem #e mult la &el cum m% atr%gea camera aceea cu !implitatea ei cu com'inaia ei cal#% #e o'iecte e!eniale7 c%rile 'iroul cele #ou% &otolii #in &aa c%minului !icriul ta'lourile. 8u0ul acelor camere #e la ,otel p%rea vulgar 'a c,iar mai mult #ec"t at"t lip!it #e n!emn%tate pe l"ng% nc%perea aceea. nelegeam tot n a&ar% #e '%iatul muritor care #ormea $i pe care nu-l nelegeam #eloc. Nu !unt !igur am !pu! eu neput"n# !%-mi iau oc,ii #e la acel )atana me#ieval n!p%im"nt%tor. A$ vrea !% $tiu #e un#e... #e un#e vine. (ac% vine #e la ali vampiri... !au #in alt% parte.> (in alt% parte... a 1i! el. Ce n!eamn% #in alt% parte->

A!ta4> am !pu! eu ar%t"n# !pre pictura me#ieval%. E un ta'lou> a 1i! el.

Nimic altceva-> Nimic altceva.> Atunci nu )atana... nu o &or% !atanic% i o&er% puterea con#uc%tor &ie #e vampir-> &ie #e

Nu> a !pu! el calm at"t #e calm nc"t mi-era impo!i'il !%-mi #au !eama ce g"n#ea #e!pre ntre'%rile mele #ac% g"n#ea ceea ce cre#eam eu. Nici ceilali vampiri-> Nu> a !pu! el.

Atunci nu !untem... )atanei->

l-am ntre'at eu aplec"n#u-m% n &a% ... copiii

Cum !% &im copiii )atanei- A ntre'at el. Cre1i c% )atana a creat lumea #in *urul t%u-> Nu eu cre# c% (umne1eu a creat-o #ac% e !-o &i creat cineva. (ar tot El tre'uie !%-l &i creat $i pe )atana $i vreau !% $tiu #ac% !untem copiii lui4> E0act $i n con!ecin% #ac% cre1i c% (umne1eu l-a creat pe )atana tre'uia !%-i #ai !eama c% toate puterile ace!tuia provin #e la (umne1eu $i c% #eci !untem $i copiii lui (umne1eu. Copiii )atanei nu e0i!t% n realitate.> Nu mi-am putut a!cun#e !entimentele c"n# am au1it ace!t lucru. /-am re1emat #e !p%tarul #in piele uit"n#u-m% la acea repre1entare a #iavolului eli'erat pe moment #e orice !entiment #e o'ligaie &a% #e pre1ena lui Arm"n# cu&un#at n propriile mele g"n#uri n implicaiile #e net%g%#uit ale logicii lui !imple. (ar #e ce te preocup% at"t #e mult a!ta- Cu !iguran% c% ceea ce !pun nu te !urprin#e a 1i! el. (e ce la$i !% te a&ecte1e-> (%-mi voie !%-i e0plic am nceput eu. 5tiu c% tu e$ti un vampir !igur pe tine. Te re!pect. (ar eu !unt incapa'il #e o a!emenea #eta$are. 5tiu ce e!te #ar n-o po!e# $i m%-n#oie!c c% o voi po!e#a vreo#at%. Accept a!ta.> neleg a !pu! el ncuviin"n#. Te-am v%1ut n !al% !u&erin# &iin#u-i mil% #e &ata aceea. Am v%1ut c% i-a &o!t mil% #e (eni! c"n# i l-am o&erit; mori c"n# uci1i ca $i cum ai !imi c% merii !% mori $i nu precupee$ti nimic. (ar #e ce av"n# acea!t% pa!iune $i ace!t !im al #rept%ii vrei !% te nume$ti copilul )atanei-> )unt r%u la &el #e r%u ca orice vampir care a e0i!tat vreo#at%4 Am uci!

#e nenum%rate ori $i o !-o mai &ac. Am luat '%iatul acela pe (eni! l-ai o&erit #e$i nu puteam !% $tiu #ac% va !upravieui !au nu.>

c"n# mi

(e ce te &ace a!ta la &el #e r%u ca oricare vampir- Nu e0i!t% gra#aii ale r%ului- E r%ul cumva o pr%pa!tie periculoa!% n care c%#em #up% primul p%cat pr%'u$in#u-ne n a#"ncuri-> (a cre# c% e!te e acel ntuneric i-am !pu! eu. Nu e logic a$a cum &aci tu !% par%. (ar acel gol. 5i nu e0i!t% con!olare.>

2ine #ar e$ti ne#rept a !pu! el $i pentru prima oar% n gla!ul lui !-a !trecurat o u$oar% in&le0iune. Cu !iguran% c% e$ti #e p%rere c% 'un%tatea e #e mai multe &eluri. E 'un%tatea copilului a#ic% inocena apoi e 'un%tatea c%lug%rului care a renunat la tot n &avoarea celorlali $i #uce o via% #e lip!uri $i umilin%. 2un%tatea !&inilor 'un%tatea go!po#inelor. )unt toate la &el-> Nu. (ar in&init #i&erite #e r%u> am !pu! eu.

Nu $tiam c% am a!t&el #e i#ei. 8e-am ro!tit acum ca &iin# g"n#urile mele. Erau cele mai pro&un#e !entimente ale mele care c%p%tau o &orm% pe care n-ar &i c%p%tat-o nicio#at% #ac% nu le-a$ &i e0primat cu gla! tare #ac% nu le-a$ &i &ormulat a!t&el ntr-o conver!aie cu altcineva. Atunci am cre1ut c% am o minte pa!iv% ntr-un &el. /ai preci! c% mintea mea !e putea a#una putea &orma g"n-#uri #in nc"lceala #e #orine $i #ureri c"n# lua contact cu o alt% minte c"n# era &ertili1at% #e ea c"n# era &oarte nt%r"tat% #e mintea aceea

$i m'ol#it% !% &ormule1e conclu1ii. )imeam acum cea mai rar% $i mai acut% alinare a !ingur%t%ii. Puteam ve#ea $i !u&eri cu u$urin% acel moment #in urm% cu at"ia ani ntr-un alt !ecol c"n# !t%tu!em la picioarele !c%rii lui 2a'ette $i #e a!emenea !imeam permanenta &ru!trare metalic% a anilor petrecui al%turi #e 8e!tat; apoi acea a&eciune plin% #e pa!iune $i 'le!temat% pentru Clau#ia care &%cea ca !ingur%tate !% !e retrag% n !patele toleranei !imurilor acelora$i !imuri care t"n*eau #up% victime. 5i am mai v%1ut acea regiune #e1olant% #in e!tul Europei un#e n&runta!em acel vampir &%r% *u#ecat% $i l uci!e!em printre ruinele m%n%!tirii. Era ca $i cum marea #orin% &eminin% a minii mele !-ar &i tre1it #in nou pentru a &i !ati!&%cut%. )imeam a!ta n ciu#a propriilor mele cuvinte7 =(ar e acel ntuneric acel gol. 5i nu e0i!t% con!olare.> /-am uitat la Arm"n# la oc,ii lui mari c%prui pe acel c,ip nete# &%r% v"r!t% care m% privea #in nou ca pe un ta'lou; am !imit mo#i&icarea lent% a lumii &i1ice pe care o !imi!em n !ala #e 'al pictat% im'ol#ul vec,iului meu #elir !t"rnirea unei nevoi at"t #e puternice nc"t c,iar promi!iunea !ati!&acerii ei coninea po!i'ilitatea in!uporta'il% a #e1am%girii. 5i totu$i e0i!ta ntre'area ngro1itoarea vec,ea o'!e#anta ntre'are n leg%tur% cu

r%ul. Cre# c% mi-am luat capul n m"ini a$a cum muritorii atunci c"n# !unt e0trem #e tul'urai $i acoper% &aa in!tinctiv #e parc% ar putea !%-$i ating% creierul prin craniu $i !%-l ma!e1e p"n% l !cap% #e agonie. 5i cum !e cap%t% ace!t r%u- A ntre'at el. Cum poate cineva !% ca#% n #i1graie $i !% #evin% ntr-o clip% la &el #e r%u c% tri'unalul Revoluiei !au cel mai cru# #intre mp%raii Romei- Tre'uie #oar !% lip!ea!c% #e la !lu*'% #uminic% !% ng,it% o!tia mp%rt%$aniei- )au !% &ure o p"ine... !% !e culce cu neva!ta vecinului-> Nu... am !pu! eu !cutur"n# #in cap. Nu.>

(ar #ac% r%ul n-are gra#aii $i e0i!t% atunci n!eamn% c% nu-l nevoie #ec"t #e un !ingur p%cat. Nu a!ta vrei !% !pui- C% (umne1eu e0i!t% $i...> Nu $tiu #ac% (umne1eu e0i!t% am 1i! eu. 5i #up% mine... nu e0i!t%.>

Atunci nici un p%cat nu contea1% r%ului.>

a !pu! el. Nici un p%cat nu #% na$tere

Nu-l a#ev%rat. Pentru c% #ac% (umne1eu nu e0i!t% atunci !untem creaturile celei mai nalte con$tiine #in univer!. Numai noi nelegem trecerea timpului $i valoarea &iec%rui minut al unei viei omene$ti. Ceea ce repre1int% r%ul a#ev%ratul r%u e luarea unei !ingure viei omene$ti. 9ie c% un om ar &i putut !% moar% a #oua 1i pe!te #ou% 1ile !au mai t"r1iu... nu contea1%. Pentru c% #ac% (umne1eu nu e0i!t% acea!t% via%... &iecare !ecun#% a ei... e tot ce avem.> )-a l%!at pe !pate &%c"n# oc,ii mici $i apoi aintin#u-$i privirea a!upra &ocului. Era pentru prima oar% #e c"n# veni!e #up% mine c"n# !e uita n alt% parte nu la mine $i l priveam &%r% !% &iu privit. A !tat mult% vreme a!t&el $i eu aproape c% i !imeam g"n#urile ca $i cum ar &i &o!t la &el #e palpa'ile n atmo!&er% ca &umul. Nu i le citeam te rog !% nelegi ci le !imeam puterea. /i !e p%rea c% po!e#% o aur% $i #e$i c,ipul i era &oarte t"n%r ceea ce $tiam

c% nu n!eamn% nimic p%rea in&init #e '%tr"n $i nelept. Nu puteam !% #e&ine!c a!ta pentru c% nu puteam !% e0plic cum #e liniile tinere$ti ale &eei lui oc,ii lui puteau e0prima inocen% '%tr"nee $i e0perien% n acela$i timp. ntr-un t"r1iu !-a ri#icat $i !-a uitat la Clau#ia cu m"inile le*er mpreunate la !pate. T%cerea ei n tot acel timp era #e nele! pentru mine. Acelea nu erau ntre'%rile ei $i totu$i era &a!cinat% #e el l a$tepta $i &%r%

n#oial% nv%a #e la el n vreme ce el vor'ea cu mine. (ar am mai nele! ceva acum c"n# i ve#eam privin#u-!e. El !e ri#ica!e av"n# trupul complet !u' control lip!it #e o'iceiul ge!turilor omene$ti ge!turi nr%#%cinate n nece!itate ritual &luctuaia minii; $i nemi$carea lui acum era nep%m"ntea!c%. Iar ea a$a cum nu mai v%1u!em nicio#at% po!e#a aceea$i nemi$care. )e uitau unul la altul cu o nelegere !upranatural% #in care eu eram pur $i !implu e0clu!. Pentru ei eram ceva care !e nv"rtea $i vi'ra a$a cum erau muritorii pentru mine. C"n# el !-a ntor! #in nou cu &aa la mine mi-am #at !eama c% a*un!e!e !% neleag% c% ea nu cre#ea $i nu-mi mp%rt%$ea i#eile #e!pre r%u. A nceput !% vor'ea!c% &%r% cea mai nen!emnat% intro#ucere. Ace!ta e !ingurul r%u r%ma!> a !pu! el &l%c%rilor.

(a> am !pu! eu !imin# c% acel !u'iect mi!tuitor renvia!e $terg"n# toate celelalte preocup%ri a$a cum &%cu!e ntot#eauna pentru mine. E a#ev%rat> a 1i! el uluin#u-m% accentu"n#u-mi tri!teea #i!perarea.

(eci (umne1eu nu e0i!t%... nu $tii nimic n leg%tur% cu e0i!tena 8ui-> Nimic> a 1i! el. &%r% !% m% tem #e !implitatea mea

Nu $tii nimic4> am !pu! eu #in nou #e #urerea mea tipic omenea!c%. Nimic.>

5i nici un vampir #e aici nu vor'e$te cu (umne1eu !au cu #iavolul-> Nici un vampir #in c"i am cuno!cut vreo#at% a !pu! el g"n#itor $i &l%c%rile i *ucau n oc,i. 5i #in c"te $tiu a!t%1i #up% patru !ute #e ani !unt cel mai '%tr"n vampir #in lume.> l priveam uluit. (up% aceea am nceput !% pricep. Era a$a cum m% temu!em ntot#eauna !ingur%tate $i o total% lip!% a !peranei. 8ucrurile aveau !% mearg% la &el la in&init. C%utarea mea !e nc,eia!e. /-am l%!at pe !pate apatic privin# acele lim'i #e &oc. Era inutil !%-l la! !% o continue inutil !% !tr%'at lumea numai ca !% au# aceea$i pove!te. =Patru !ute #e ani - cre# c% am repetat eu - patru !ute #e ani.> mi aminte!c c% priveam &l%c%rile !t%ruitor. .n 'u$tean c%#ea ncet n &oc alunec"n# ntr-un proce! care avea !% #ure1e toat% noaptea $i era pre!%rat cu g%urele n locurile un#e lemnul ar!e!e mai repe#e $i prin &iecare #in acele g%urele #an!a c"te o &l%c%ruie n mi*locul celor mai mari7 $i toate acele &l%c%rui cu gurile lor negre mi !e p%reau ni$te c,ipuri care alc%tuiau un cor; $i corul c"nta &%r% !% c"nte. Corul nu avea nevoie !% c"nte; ntr-o !ingur% !u&lare n &oc n mo# continuu $i c"nta c"ntecul mut.

(eo#at%

Arm"n# !-a mi$cat cu un &o$net #e ,aine

o co'or"re #e

lumin% $i um'r% ce tro!nea $i a ngenunc,eat la picioarele mele capul cu m"inile ntin!e iar oc,ii i ar#eau.

in"n#u-mi

R%ul %!ta conceptul %!ta provine #in #e1am%gire #in am%r%ciune4 Nu pricepi- Copiii )atanei4 Copiii (omnului4 A!ta e !ingura putere care te o'!e#ea1% a$a nc"t tre'uie !% ne &aci #umne1ei $i #iavoli c"n# !ingura putere care e0i!t% !e a&l% n noi n$ine- Cum poi !% cre1i n minciunile a!tea &anta!tice vec,i n legen#ele a!tea n !im'olurile a!tea ale !upranaturalului-> A !mul! #iavolul #e !u' &%ptura neclintit% a Clau#iei cu at"ta iueal% nc"t n-am v%1ut ge!tul ci pe ace!ta r"n*in# n &aa mea $i apoi tro!nin# n &l%c%ri. Ceva !-a rupt n mine c"n# l-am au1it !pun"n# acele lucruri; ceva !-a !&"$iat nl%untrul meu a$a nc"t un torent #e !entimente mi-au pu! !t%p"nire pe toi mu$c,ii. /-am ri#icat #ep%rt"n#u-m% #e el. E$ti ne'un- 8-am ntre'at eu uimit #e propria-mi m"nie #e propria-mi #i!perare. )t%m aici am"n#oi nemuritori &%r% v"r!t% tre1in#u-ne n &iecare !ear% ca !% ne ,r%nim nemurirea cu !"nge omene!c; acolo pe 'irou l"ng% acele cuno$tine vec,i #e veacuri e un copil la &el #e r%u ca noi; $i tu m%ntre'i cum #e pot !% cre# c% o !% g%!e!c o !emni&icaie n !upranatural4 3%1"n# ce-am #evenit pot !% cre# a'!olut orice4 Tu n-ai putea- 5i cre1"n# a!ta &iin# at"t #e #e1orientat acum pot !% accept cel mai &anta!tic a#ev%r7 c% toate a!tea n-au nici un !en!.> /ergeam cu !patele !pre u$% n#ep%rt"n#u-m% #e c,ipul lui uimit v%1"n#u-l cum $i inea m"na n &aa 'u1elor $i cum a n#oit apoi #egetul n&ig"n#u-l n palm%. =Nu4 3ino napoi...> a $optit el. Nu nu acum. 8a!%-m% !% plec. (oar pentru o vreme... la!%-m% !% plec... Nimic nu !-a !c,im'at; totul e la &el. 8a!%-mi timp !% pricep a!ta... la!%-m% !% plec.> nainte #e a nc,i#e u$a am mai aruncat o privire napoi. Clau#ia era cu &aa !pre mine #e$i !t%tea la &el ca nainte cu m"inile mpreunate pe genunc,i. Atunci a &%cut un ge!t la &el #e !u'til c% 1"m'etul ei care coninea o vag% tri!tee pentru a-mi #a #e nele! c% tre'uia !% continui. 3oiam !% &ug #in teatru !% ie! pe !tr%1ile Pari!ului $i !% ,oin%re!c !% la! multiplele $ocuri acumulate !%-$i piar#% #in putere. (ar '"*'"in# prin culoarul #in piatr% al pivniei m-am !imit #erutat. Pro'a'il c% eram incapa'il !%-mi impun voina. /i !e p%rea mai a'!ur# ca oric"n# c% 8e!tat muri!e #ac% muri!e cu-a#ev%rat; $i g"n#in#u-m% la el a$a cum !e p%rea c% &%ceam mereu l-am privit cu mai mult% !impatie #ec"t alt%#at%. Pier#ut ca noi toi ceilali. Nu &u!e!e ap%r%torul gelo! al unor !ecrete pe care !e temea !% le mp%rt%$ea!c%. Nu $tia nimic. Nu era nimic #e $tiut. Numai c% nu acela era g"n#ul care mi-a ap%rut treptat clar n minte. l ur"!em pentru ce nu tre'uia; #a era a#ev%rat. (ar nc% nu nelegeam complet ace!t lucru. B%p%cit m-am a$e1at n cele #in urm% pe una #in treptele acelea ntunecate lumina #in !ala #e 'al arunc"n#u-mi um'ra pe

po#eaua tare; mi-am luat capul n m"ini

!imin#u-m% cuprin! #e o'o!eal%.

/intea mi !punea7 (ormi. (ar $i mai pro&un# mi !punea7 3i!ea1%. 5i totu$i n-am &%cut nici o mi$care pentru a m% ntoarce la Cotel )aint-6a'riel care acum mi !e p%rea un loc &oarte !igur $i pl%cut un loc #e con!olare !u'til% $i voluptuoa!% pentru muritori un#e puteam !% !tau ntr-un &otoliu #e cati&ea c%r%mi1ie !%-mi pun un picior pe ta'uret $i !% prive!c cum lim'ile #e &oc lingeau placa #e marmur% uit"n#u-m% n oglin1ile lungi ca o &iin% uman% g"n#itoare. 9ugi ntr-acolo mi !puneam &ugi #e tot ce te trage napoi. 5i #in nou mi-a venit n minte acela$i g"n#7 8-am ne#rept%it pe 8e!tat. 8-am ur"t pentru ce nu tre'uia. Am $optit ace!t lucru acum ncerc"n# !%-l !cot #in '%ltoaca ntunecat% $i ne#e!lu$it% a minii mele iar $oapta !-a au1it c% un r"c"it n treptele #e piatr%. (eo#at% mi-a a*un! la urec,i o voce !tin!% prea !la'% pentru a aparine unui muritor7 =Cum a$a- Cum l-ai ne#rept%it-> /-am ntor! at"t #e 'ru!c nc"t mi !-a t%iat r%!u&larea. .n vampir !e a&la l"ng% mine at"t #e aproape nc"t putea !%-mi ating% um%rul cu v"r&ul ci1mei !t"n# cu genunc,ii la piept $i cu m"inile mpreunate n *urul lor. + clip% am avut impre!ia c% m% n$eal% ve#erea. Era vampirul $arlatan #e!pre care Arm"n# !pu!e!e c% l c,ema )antiago. Totu$i nimic #in atitu#inea lui nu l tr%#a pe cel care &u!e!e nainte acea creatur% #ia'olic% #ete!ta'il% pe care o v%1u!em cu numai c"teva cea!uri n urm% c"n# pu!e!e m"na pe mine $i Arm"n# l lovi!e. /% privea pe #ea!upra genunc,ilor p%rul i era r%v%$it gura rela0at% &%r% urm% #e per&i#ie. Nu e important pentru nimeni altcineva> a ncep"n# !% #i!par%. i-am !pu! eu teama #in mine a !pu! el.

(ar ai ro!tit un nume; te-am au1it ro!tin# un nume>

.n nume pe care nu vreau !%-l mai repet> am 1i! eu ocolin#u-l privirea. Am v%1ut cum m% p%c%li!e #e ce um'ra lui nu !e !uprapu!e!e pe!te a mea; !t%tea g,emuit n um'ra mea. 6"n#ul c% !e &uri$a!e pe !cara aceea pentru a !e a$e1a n !patele meu era puin tul'ur%tor. Totul n leg%tur% cu el era tul'ur%tor $i mi-am reamintit c% n nici un ca1 nu tre'uia !% am ncre#ere n el. /i !e p%rea c% Arm"n# cu puterea lui #e a ,ipnoti1a &olo!i!e a#ev%rul ma0im pentru a !e pre1enta; mi a&la!e !tarea #e !pirit &%r% !% &ie nevoit !% apele1e la cuvinte. (ar ace!t vampir era un mincino!. i !imeam puterea o putere primitiv% $i 1#ro'itoare aproape la &el #e mare ca cea a lui Arm"n#. Ai venit la Pari! !% ne caui $i acum !tai !ingur pe trepte... a 1i! el pe un ton mp%ciuitor. (e ce nu vii la noi- (e ce nu ne pove!te$ti #e!pre per!oana al c%rei nume l-ai ro!tit- 5tiu cine era cuno!c numele.>

Nu-I cuno$ti n-ai cum. Era un muritor> i-am !pu! eu apoi mai mult #in in!tinct #ec"t #in convingere. 6"n#ul n leg%tur% cu 8e!tat m% tul'ura g"n#ul c% acea creatur% ar &i putut $ti #e moartea lui 8e!tat. Ai venit aici !% te g"n#e$ti la muritori la #reptatea &%cut% muritorilor-> a ntre'at el #ar n tonul lui nu !e !imea nici urm% #e repro$ !au 'at*ocur%. Nu te !up%ra murmurat eu. #ar am venit ca !% &iu !ingur. <!ta e a#ev%rul> am

)ingur n !tarea a!ta #e !pirit c"n# nici nu mi-ai au1it pa$ii... Imi placi. A$ vrea !% vii !u!.> 5i n timp ce !punea a!ta m-a tra! u$or n picioare l"ng% el. n clipa aceea u$a camerei lui Arm"n# !-a #e!c,i! arunc"n# o ra1% lung% #e lumin% pe culoar. 8-am au1it venin# $i )antiago mi-a #at #rumul. Am r%ma! locului 'uimac. Arm"n# a ap%rut la picioarele !c%rii in"n#-o pe Clau#ia n 'rae. Ea avea pe c,ip aceea$i e0pre!ie n%t"ng% pe care o avu!e!e c"t vor'i!em eu cu Arm"n#. Era ca $i cum ar &i &o!t &urat% #e propriile g"n#uri $i nu mai ve#ea nimic n *ur; mi aminte!c c% am remarcat a!ta #e$i n-am $tiut ce !% cre# c% per!i!ta nc%. Am luat-o repe#e #e la Arm"n# $i i-am !imit mem'rele moi #e parc% ne-am &i a&lat am"n#oi n !icriu &urai #e acel !omn parali1ant. Atunci cu o lovitur% puternic% a 'raului Arm"n# l-a mpin! pe )antiago. /i !-a p%rut c% ace!ta a c%1ut pe !pate #ar !-a ri#icat #in nou $i Arm"n# l-a mpin! !pre capul !c%rii toate a!tea petrec"n#u-!e at"t #e iute nc"t nu le ve#eam #ec"t um'ra ve$mintelor $i nu le au1eam #ec"t 1gomotul ci1melor pe piatr%. Apoi Arm"n# a r%ma! !ingurn capul !c%rii $i eu am urcat !pre el. Nu putei pleca n !iguran% n noaptea a!ta mi-a $optit el. 3% !u!pectea1%. 5i #atorit% &aptului c% v-am a#u! aici !imte c% e #reptul lui !% v% cunoa!c% mai 'ine. )igurana noa!tr% #epin#e #e a!ta.> /-a con#u! ncet n !ala #e 'al #ar apoi !-a ntor! $i $i-a apropiat 'u1ele #e urec,ea mea. =Tre'uie !% te previn. Nu r%!pun#e la nici o ntre'are. ntrea'% $i vei a&la a#ev%r #up% a#ev%r. (ar nu #e1v%lui nimic a'!olut nimic mai ale! #e!pre originea voa!tr%.> (up% aceea !-a #ep%rtat #e noi &%c"n#u-ne n!% !emn !%-l urm%m n ntunericul n care erau a#unai toi ceilali ai#oma unor !tatui #in marmur% cu c,ipurile $i m"inile mult prea i#entice cu ale noa!tre. Atunci am avut o puternic% !en1aie c% toi eram &%cui #in acela$i material g"n# care mi trecu!e prin minte #oar oca1ional n cur!ul anilor n#elungai petrecui la Ne: +rlean!; $i m-a tul'urat mai ale! c"n# am v%1ut unul !au mai muli #intre ceilali re&lectai n oglin1ile lungi care ntrerupeau mulimea #e picturi murale ngro1itoare.

Clau#ia a p%rut c% !e tre1ea!c% n clipa n care am #at pe!te unul #in &otoliile #in lemn #e !te*ar $i m-am a$e1at. )-a aplecat !pre mine $i mi-a !pu! ceva ciu#at #e incoerent ce p%rea !% n!emne c% tre'uia !% &ac cum 1icea Arm"n#7 !% nu #e1v%lui nimic n leg%tur% cu originea noa!tr%. A$ &i vrut !% vor'e!c cu ea #ar am v%1ut c% acel vampir nalt )antiago ne urm%rea plim'"n#u-$i ncet privirea #e la noi la Arm"n#. C"teva &emei vampir !e !tr"n!e!er% n *urul lui Arm"n# $i am !imit o tul'urare pro&un#% c"n# le-am v%1ut lu"n#u-l #e mi*loc. Nu m-au uimit &orma lor per&ect% tr%!%turile lor #elicate $i m"inile graioa!e care erau tari ca !ticla #atorit% naturii #e vampir $i nici oc,ii lor r%pitori care acum erau aintii a!upra mea n t%cere; ceea ce m-a uimit a &o!t teri'ila mea gelo1ie. /i-a &o!t team% c"n# le-am v%1ut at"t #e aproape #e el mi-a &o!t team% c"n# el !-a ntor! $i le-a !%rutat pe r"n#. Iar c"n# le-a a#u! l"ng% mine am &o!t ne!igur $i ameit.

E!telle $i Cele!te !unt numele pe care mi le aminte!c ni$te &rumu!ei #e porelan care o m"ng"iau pe Clau#ia c% ni$te per!oane oar'e trec"n#u-$i m"inile pe!te p%rul ei !tr%lucitor ating"n#u-l p"n% $i 'u1ele n timp ce ea cu oc,ii nc% nceo$ai $i reci !uporta tot $tiin# ceea ce $tiam $i eu iar ele p%reau incapa'ile !% priceap%7 $i anume c% o minte #e &emeie la &el #e a!cuit% $i #i!tinct% c% ale lor era a#%po!tit% #e acel trup micu. 3%1"n#-o cum !e ntorcea !pre ele cum $i inea roc,ia #e culoarea lev%nic%i $i cum 1"m'ea cu r%ceal% a#oraiei lor m-am g"n#it #e c"te ori tre'uia !% &i uitat $i eu ace!t lucru vor'in#u-l ca unui copil m"ng"in#-o prea li'er lu"n#-o n 'rae cu atitu#inea unui a#ult &a% #e un copil. /intea mi !-a n#reptat n trei #irecii7 la !eara trecut% la Cotel )aint-6a'riel care p%rea la o #i!tan% #e un an c"n# ea a vor'it cu ranc,iun% #e!pre iu'ire la $ocul meu puternic n &aa #e1v%luirilor lui Arm"n# !au a a'!enei ace!tora $i la a'!or'ia t%cut% a vampirilor #in *urul meu care $opteau n 'e1na #e !u' acele picturi murale grote$ti. C%ci puteam a&la multe lucruri #e la vampiri &%r% !% &ie nevoie !% pun m%car o !ingur% ntre'are iar viaa vampirilor pari1ieni era e0act cum m% temu!em e0act cum ap%ru!e pe !cena teatrului #e #ea!upra. 8uminile !la'e erau o'ligatorii iar picturile apreciate n totalitate nmuleau aproape n &iecare noapte c"n# c"te un vampir a#ucea o nou% gravur% !au un nou ta'lou reali1ate #e vreun arti!t contemporan. Cele!te care-$i inea m"na rece pe 'raul meu vor'ea #i!preuitoare #e!pre oameni ca #e!pre creatorii acelor ta'louri iar E!telle care acum o inea pe Clau#ia pe genunc,i mi-a !u'liniat mie naivul coloni!t c% vampirii nu &%cu!er% acele orori ei n$i$i ci #oar le a#una!er% con&irm"n# iar $i iar c% oamenii erau capa'ili #e mult mai mult r%u #ec"t vampirii. E ceva r%u n a &ace a!emenea ta'louri-> a ntre'at Clau#ia lip!it% #e orice nuan%. cu voce ei

Cele!te $i-a #at pe !pate 'uclele negre $i a nceput !% r"#%. =Ce !e poate imagina !e poate &ace a !pu! ea repe#e #ar n oc,i i !e citea o oarecare o!tilitate. 2inenele! ne c,inuim !% rivali1%m cu oamenii n crime #e tot &elul nu-l a$a-> )-a aplecat puin $i a atin! genunc,iul Clau#iei #ar acea!ta #oar a privit-o cum r"#ea cu nervo1itate. )antiago !-a apropiat $i a a#u! vor'a #e camerele noa!tre #e la Cotel )aint-6a'riel; n!p%im"nt%tor #e ne!igure a 1i! el &%c"n# un ge!t teatral e0agerat #in m"ini. 5i preci1ia cu care cuno$tea acele nc%peri era uluitoare. 5tia la#a n care #ormeam $i pe care o con!i#era ceva vulgar. =3enii aici4 /i-a !pu! el cu acea !implitate aproape copil%rea!c% #e care #%#u!e #ova#% pe !car%. Tr%ii al%turi #e noi $i a!emenea precauii n-or !% mai &ie nece!are. Avem pa1nicii no$tri. (ar ia !pune-mi #e un#e venii-> a ntre'at el l%!"n#u-!e n genunc,i cu m"na pe 'raul &otoliului meu. =3ocea ta cuno!c accentul %!ta mai !pune ceva.> Eram puin ngro1it la g"n#ul c% &rance1a mea avea un accent #ar nu a!ta m% preocupa acum. Avea o voin% #e &ier $i era e0trem #e po!e!iv o&erin#u-mi o imagine a acelui caracter po!e!iv care !e #e1volta n mine #in ce n ce mai mult. 3ampirii #in *urul no!tru continuau !% vor'ea!c% E!telle e0plic"n# c% negrul era culoarea potrivit% pentru ,ainele unui vampir c% roc,ia pa!tel a Clau#iei era &rumoa!% #ar lip!it% #e gu!t. =Ne contopim cu noaptea a !pu!

ea. Avem o lic%rire &une'r%.> Apropiin#u-$i o'ra1ul #e al Clau#iei a r"! pentru a-$i atenua critica; au r"! $i Cele!te $i )antiago toat% nc%perea p%r"n# animat% #e r"!etele acelea ca ni$te clinc,ete nep%m"nte$ti vocile !upranaturale a&l"n#u-$i ecoul ntre pereii pictai $i &%c"n# !% p"lp"ie &l%c%rile &ragile ale lum"n%rilor. =A, #ar !% acoperi a!emenea 'ucle> a 1i! Cele!te *uc"n#u-!e acum cu p%rul auriu al Clau#iei. Atunci am o'!ervat ceea ce tre'uia !% &i &o!t evi#ent7 toi $i vop!i!er% p%rul n negru cu e0cepia lui Arm"n#; ace!t lucru mpreun% cu ve$mintele negre #%#ea $i mai mult acea impre!ie !up%r%toare c% ar &i &o!t ni$te !tatui create #e aceea$i #alt% $i pen!ul%. Nu pot !%-i e0plic prea 'ine c"t #e mult m-a tul'urat impre!ia a!ta. P%rea !% !t"rnea!c% ceva n a#"ncul &iinei mele ceva ce nu puteam #e!lu$i prea 'ine. /-am #u! !pre una #in oglin1ile ngu!te $i i-am privit pe toi pe!te um%r. Clau#ia !tr%lucea ca un giuvaer n mi*locul lor; la &el ca '%iatul muritor care #ormea n cealalt% nc%pere. /i-am #at !eama c% i g%!eam ngro1itor #e monotoni7 monotonie monotonie oriun#e m% uitam oc,ii lor !c"nteietori #e vampiri repet"n#u-!e minile lor ca un clopot #e aram% lip!it #e !tr%lucire. Numai cuno$tinele #e care aveam nevoie m-au rupt #e acele g"n#uri. =3ampirii #in e!tul Europei... !punea Clau#ia. )unt ni$te mon$tri ce leg%tur% au cu noi-> /ori vii a r%!pun! Arm"n# ncet #e la #i!tan% cont"n# pe acele urec,i per&ecte ce vor putea !% au#% ceea ce era mai !tin! #ec"t o $oapt%. n nc%pere !-a &%cut lini$te. )"ngele lor e alt&el #e1gu!t%tor. )e nmule!c la &el ca noi #ar &%r% pricepere !au gri*%. Pe vremuri...> A t%cut 'ru!c i ve#eam

c,ipul n oglin#%. Era ciu#at #e rigi#. Cai !pune-mi #e vremurile alea> a 1i! Cele!te cu o voce piig%iat% omenea!c%. Era ceva r%ut%cio! n tonul ei. )antiago $i-a luat acela$i aer a#emenitor. =(a pove!te$te-ne #e!pre a#un%rile vr%*itoarelor $i ier'urile care ne &ac invi1i'ili a !pu! el 1"m'in#. 5i #e!pre ar#erile pe rug4> Arm"n# $i-a aintit privirea a!upra Clau#iei. =9erii-v% #e acei mon$tri a 1i! el $i apoi $i-a n#reptat privirea calculat !pre )antiago $i Cele!te. )trigoii aceia v% vor ataca ca $i cum ai &i oameni.> Cele!te !-a cutremurat morm%in# ceva #i!preuitor ca o ari!tocrat% ce vor'ea #e!pre ni$te veri pro!t cre!cui care purtau acela$i nume. (ar eu m% uitam la Clau#ia pentru c% mi !e p%rea c% privirea ei era #in nou nceo$at% la &el ca mai #evreme. 5i-a luat 'ru!c oc,ii #e la Arm"n#. 6la!urile celorlali !-au au1it #in nou a&ectate pove!tin#u-$i #e!pre uci#erile #in !eara aceea #e!criin# un epi!o# !au altul &%r% nici un pic #e emoie provoc%rile la cru1ime i1'ucnin# #in c"n# n c"n# a!emeni unor &ulgere al'e7 un vampir nalt $i !la' era atacat ntr-un col pentru o romanti1are inutil% a vieii muritorilor lip!% #e !piritualitate re&u1 #e a &ace cel mai amu1ant lucru a&lat la n#em"n%. Era !implu ri#ica #in umeri vor'ea rar $i c%#ea pra#% unei t%ceri lungi !tupe&iate ca $i cum aproape necat cu !"nge ar &i pre&erat !% intre n !icriul lui #ec"t !% r%m"n% acolo. 5i totu$i a r%ma! inut #e &ora acelui grup ne&ire!c care &%cu!e #in nemurire un clu' al

con&orm i$ti lor. Ce p%rere ar &i avut oare 8e!tat- El &u!e!e acolo- Ce-I &%cu!e !% plece- Nimeni nu-l porunci!e lui 8e!tat - era !t%p"nul micului !%u cerc #ar ce i-ar mai &i preuit cu toii inventivitatea &elul cum !e *uca cu victimele. 5i pier#erea... acel cuv"nt acea valoare care &u!e!e e0trem #e important% pentru mine ca vampir novice $i #e!pre care !e vor'ea at"t #e #e!. Ai =pier#ut> oca1ia !% uci1i acel copil. Ai =pier#ut> oca1ia !% o !perii pe &emeia aceea !au !%-l a#uci pe omul acela n pragul ne'uniei lucruri pe care le-ai &i reali1at cu o !impl% pre!ti#igitaie. mi vuia capul. + o'i$nuit% #urere #e cap caracteri!tic% muritorilor. Tare a$ &i vrut !% plec #e l"ng% vampirii aceia $i numai &%ptura #ep%rtat% a lui Arm"n# m% inea n loc n ciu#a averti!mentelor lui. Acum p%rea &oarte #eparte #e ceilali #e$i ncuviina #e!tul #e #e! $i ro!tea #in c"n# n c"n# c"te un cuv"nt a$a nc"t !% par% c% &%cea parte #intre ei ri#ic"n# m"na #oar rareori #e pe la'a #e leu a &otoliului !%u. mi cre$tea inima c"n# l ve#eam

a!t&el c"n# o'!ervam c% nimeni #in acel grup re!tr"n! nu i atr%gea privirea a$a cum i-o atr%geam eu $i c% nimeni nu i-o !u!inea #in c"n# n c"n# a$a cum i-o !u!ineam eu. Totu$i r%m"nea #eparte #e mine #oar privirea revenin#u-l mereu a!upra mea. Averti!mentul lui mi r%!una n urec,i $i totu$i l ne!ocoteam. 3oiam !% plec #in teatrul acela $i !t%team a'%tut a#un"n# n !&"r$it in&ormaii care !e #ove#eau ne&olo!itoare $i e0trem #e plicti!itoare. (ar printre voi nu e0i!t% nici o crim%-> a ntre'at Clau#ia &i0"n#u-$i oc,ii violei a!upra mea n oglin#% n timp ce !t%team cu !patele la ea. Crim%4 Plicti!eal%4> a !tigat E!telle $i a n#reptat un #eget al' !pre Arm"n#. Ace!ta a r"! u$or #in locul #ep%rtat n care !e a&la n cel%lalt cap%t al nc%perii. =Plicti!eala e moarte4> a !trigat ea $i $i-a #e1velit colii a$a nc"t Arm"n# $i-a #u! lene$ m"na la &runte ntr-un ge!t teatral #e team% $i c%#ere. (ar )antiago care urm%rea totul cu m"inile mpreunate la !pate a intervenit. =Crim%4 A !pu! el. (a e0i!t% o crim%. .na pentru care am c%uta un alt vampir p"n% l-am #i!truge. Nu g,ice$ti care-> (e la Clau#ia !-a uitat la mine $i apoi #in nou la c,ipul ei ca o ma!c%. =Ar tre'ui !% $tii voi care !untei at"t #e !ecreto$i n leg%tur% cu vampirul care v-a &%cut.> 5i #e ce m% rog-> a ntre'at ea $i in% m"inile n poal%. &%c"n# oc,ii mari #ar continu"n# !%-

8ini$tea !-a l%!at ncet-ncet #ea!upra nc%perii toate acele c,ipuri al'e &iin# ntoar!e !pre )antiago care !t%tea cu un picior nainte $i cu m"inile la !pate #omin"n#-o pe Clau#ia. +c,ii i-au !clipit c"n# $i-a #at !eama c% le cuceri!e atenia. Apoi a venit ncet n !patele meu $i mi-a pu! o m"n% pe um%r. =Nu g,ice$ti #e!pre ce crim% e vor'a- Nu i-a !pu! vampirul mae!tru-> R%!ucin#u-m% ncet cu m"inile acelea &amiliare ritmul nteit al inimii mele. m-a '%tut pe piept n

E crim% care n!eamn% moarte pentru orice vampir care o comite. )%-i uci1i !emenul4> Aaaa,4> a !trigat Clau#ia r"1"n# n ,o,ote. /ergea acum n!oit% #e $oapta roc,iei #e m%ta!e $i #e 1gomotul pa$ilor. 8u"n#u-m% #e m"n% a !pu!7 =/i-era a$a #e team% !% nu &ie cea #e a te na$te ca 3enu! #in !puma m%rii

cum a &o!t ca1ul no!tru4 3ampir-mae!tru4 3ino ea tr%g"n#u-m%.

8oui!

!% mergem4> mi-a 1i!

Arm"n# r"#ea. )antiago !t%tea nemi$cat. Arm"n# a &o!t cel care !-a ri#icat c"n# am a*un! la u$%. =)untei 'inevenii m"ine !ear% a !pu! el. 5i !eara urm%toare.> Cre# c% n-am r%!u&lat p"n% am a*un! n !tra#%. Continua !% plou%

nc% $i toat% !tra#a p%rea u#% $i pu!tie #ar &rumoa!%. C"teva ,"rtii 1'urau n v"nt o tr%!ur% lucioa!% trecea ncet n tropotul ritmat al calului. Cerul era #e un violet pal. Am gr%'it pa!ul av"n#-o pe Clau#ia al%turi care la un moment #at !-a !up%rat c% &%ceam pa$ii prea mari $i mi !-a urcat n 'rae. Nu-mi plac> mi-a !pu! ea cu )aint-6a'riel. P"n% $i ,olul la acea or% matinal%. Am trecut um'lat prin toat% lumea #up% o &urie rece c"n# ne-am apropiat #e Cotel imen! $i puternic luminat al ace!tuia era pu!tiu repe#e pe l"ng% &uncionarii !omnoro$i. =Am ei $i acum i #i!preuie!c4>

5i-a !co! pelerina $i !-a #u! n mi*locul camerei. + ra&al% #e ploaie a i1'it u$a-&erea!tr%. Am aprin! luminile una c"te una ri#ic"n# !&e$nicul cu mai multe 'rae la &l%c%rile l%mpilor cu ga1 #e parc% a$ &i &o!t 8e!tat !au Clau#ia. Apoi c%ut"n# &otoliul #in cati&ea c%r%mi1ie la care m% g"n#i!em n pivnia aceea m-am pr%'u$it n el epui1at. /i !-a p%rut c% nc%perea era n &l%c%ri; c"n# privirea mi !-a oprit a!upra unui ta'lou n ram% aurie care n&%i$a ni$te copaci pa!telai $i ape cri!taline vra*a vampirilor !-a #e!tr%mat. Nu ne puteau atinge acolo $i totu$i $tiam c% era o minciun% o minciun% pro!tea!c%. )unt n prime*#ie n prime*#ie> a !pu! Clau#ia cu acea m"nie mocnit%.

(ar cum ar putea !% $tie ce i-am &%cut- 5i n plu! am"n#oi !untem n prime*#ie4 Cre1i vreo clip% c% nu-mi recuno!c vina- 5i c,iar #ac% ai &i &o!t !ingura...> /-am ntin! !pre ea c"n# !-a apropiat #ar m-a intuit cu privirea ei rece $i mi-am l%!at m"inile !% ca#% moi pe l"ng% trup. =Cre1i c% te-a$ l%!a !ingur% n &aa prime*#iei-> B"m'ea. + clip% nu mi-a venit !% cre#. =Nu ai l%!a. Prime*#ia te ine l"ng% mine...> (rago!tea m% ine l"ng% tine> nu m-ai l%!a 8oui!. Nu m-

am !pu! eu ncet.

(rago!tea- A ntre'at ea g"n#itoare. Ce vrei !% !pui cu a!ta-> Atunci ca $i cum mi-ar &i citit #urerea pe c,ip a venit $i $i-a pu! m"inile pe o'ra*ii mei. Era rece $i ne!ati!&%cut% la &el cum $i eu eram rece $i ne!ati!&%cut nt%r"tat #e acel '%iat muritor #ar ne!ati!&%cut. C% ntot#eauna tre'uie !% &ii !igur% #e #rago!tea mea i-am !pu! eu. C% !untem unii...> (ar c,iarn clipa n care !puneam acele cuvinte mi-am !imit vec,e convingere 1#runcinat%; !imeam acela$i c,in pe care-l !imi!em cu o !ear% n urm% c"n# ea mi-a &%cut acele repro$uri legate #e pa!iunea caracteri!tic% muritorilor l-am ntor! !patele. /-ai l%!a pentru Arm"n# Nicio#at%...> #ac% i-ar&ace un !emn...>

i-am !pu! eu.

/-ai p%r%!i $i el te vrea la &el #e mult c"t l vrei tu. Te-a a$teptat...> Nicio#at%...> /-am ri#icat $i m-am #u! !pre la#%. .$ile erau ncuiate #ar nu i-ar &i putut mpie#ica pe acei vampiri !% intre. Numai noi i puteam

mpie#ica tre1in#u-ne c"t #e #evreme ne permitea lumina. /-am ntor! !pre ea $i am c,emat-o iar ea a venit l"ng% mine. A$ &i vrut !%-mi a!cun# &aa n p%rul ei !%-l cer iertare. Pentru c% #e &apt avea #reptate; $i totu$i o iu'eam o iu'eam la &el ca ntot#eauna. C"n# am tra!-o l"ng% mine mi-a !pu!7 =5tii ce mi-a 1i! tot timpul &%r% !% !coat% #e &apt nici un cuv"nt5tii care a &o!t e!ena tran!ei n care m-a &%cut !% ca# a$a nc"t oc,ii mei nu puteau #ec"t !% !e uite la el $i el m% manevr% ca $i cum inima mi-ar &i &o!t acionat% #e !&ori-> (eci ai !imit $i tu...> am $optit. =(eci a &o!t la &el.>

/-a &%cut !%-mi pier# orice putere4> a 1i! ea $i am rev%1ut-o !pri*init% #e c%rile acelea #e pe 'iroul lui cu g"tul moale $i cu m"inile &%r% vlag%. Ce tot !pui- C% i-a vor'it c%...>

9%r% cuvinte4> a repetat ea. 3e#eam l%mpile cu ga1 mic$or"n#u-!e &l%c%rile lum"n%rilor prea !oli#e n nemi$carea lor. Ploaia r%p%ia n geamuri. =5tii ce-a !pu!... c% ar tre'ui !% mor4> a $optit ea. =C% ar tre'ui !% te la! li'er.> Eu am !cuturat #in cap $i totu$i n inima mea mon!truoa!% am !imit un val #e emoie. )punea a#ev%rul $i l cre#ea. Avea ca un &el #e pelicul% pe oc,i !ticloa!% $i argintie. =mi a'!oar'e viaa> a 1i! ea $i 'u1ele i tremurau at"t #e tare nc"t nu mai puteam !uporta. Am !tr"n!-o n 'rae #ar oc,ii i notau n lacrimi. =A !co! orice urm% #e via% #in '%iatul care i e!te !clav #in mine care i-a$ &i !clav%. Te iu'e$te. Te iu'e$te. Ar vrea ne!pu! !% te ai'% $i nar #ori !%-l !tau n cale.> Nu-I nelegi4> am in!i!tat eu !%rut%ri pe o'ra*i pe 'u1e. !%rut"n#-o; a$ &i vrut !-o acop%r cu

Nu l neleg c,iar &oarte 'ine a $optit ea !u' 'u1ele mele e0act c"n# ace!tea o !%rutau. Tu nu-l nelegi. (rago!tea te-a or'it &a!cinaia &a% #e cuno$tinele $i puterea lui. (ac% ai $ti cum 'ea moartea l-ai ur mai mult #ec"t l-ai ur"t vreo#at% pe 8e!tat. 8oui! nu tre'uie !% te mai ntorci la el nicio#at% i !pun !unt n prime*#ie4> )eara urm%toare #evreme am l%!at-o &iin# convin! c% Arm"n# era !ingurul #intre vampirii #in teatru n care !e putea avea ncre#ere. Ea mi-a #at #rumul $ov%in# $i am &o!t e0trem #e tul'urat #e e0pre!ia oc,ilor ei. Nu $tia ce era acea !l%'iciune $i totu$i ve#eam team% $i ceva ca o n&r"ngere atunci c"n# m-a l%!at !% plec. /-am gr%'it !%-mi n#epline!c mi!iunea a$tept"n# l"ng% teatru p"n% c"n# a #i!p%rut $i ultimul !pectator iar portarii

ncuiau u$ile. Nu $tiam ce g"n#e!c #e!pre mine. +r &i cre1"n# c% eram un actor la &el ca ceilali care nu $i n#ep%rta!e mac,ia*ul- N-avea importan%. Ceea ce a avut importan% a &o!t &aptul c% m-au l%!at !% intru $i am trecut pe l"ng% ei $i pe l"ng% cei c"iva vampiri #in !ala #e 'al &%r% !% &iu oprit a*ung"n# n cele #in urm% la u$a #e!c,i!% a lui Arm"n#. /-a v%1ut ime#iat &%r% n#oial% c%mi au1i!e pa$ii cu mult nainte $i m-a po&tit !% iau loc. Era ocupat cu '%iatul lui muritor care m"nca pe$te $i carne pe 'irou #intr-o &ar&urie #e argint. + cara&% cu vin al' !e a&la l"ng% el $i #e$i era cuprin! #e &e'r% $i !l%'it #up% noaptea prece#ent% pielea i era tran#a&irie iar c%l#ura $i par&umul lui erau

un c,in pentru mine. )e p%rea c% nu $i pentru Arm"n# care !t%tea pe &otoliul #e piele #e l"ng% c%min n &aa mea ntor! !pre '%iat cu 'raele ncruci$ate pe 'raul #e piele al &otoliului. 2%iatul $i-a umplut pa,arul ri#ic"n#u-l acum n !emn #e !alut. =)t%p"ne> a !pu! el privin#u-m% cu oc,i !clipitori $i 1"m'in# #ar toa!tul i era a#re!at lui Arm"n#. )clavul t%u> a $optit Arm"n# tr%g"n# aer n piept cuprin! #e pa!iune. )e uita cum '%iatul 'ea cu po&t%. l ve#eam !avur"n#u-l 'u1ele u#e carnea moale a g"tului n timp ce vinul aluneca. Apoi '%iatul a luat o 'uc%ic% #e carne al'% &%c"n# acela$i !emn #e !alut $i a me!tecat-o ncet cu privirea aintit% a!upra lui Arm"n#. Era ca $i cum el !-ar &i #electat cu ma!a aceea !or'in# acea parte a vieii #e care nu !e mai putea 'ucura #ec"t cu privirea. (e$i p%rea captivat totul era calculat; nu era #eloc acea tortur% pe care o !imi!em cu ani n urm% c"n# !t%tu!em l"ng% &erea!tra lui 2a'ette t"n*in# #up% viaa omenea!c%. (up% ce-a terminat '%iatul a ngenunc,eat cu 'raele #up% g"tul lui Arm"n# ca $i cum acea carne rece ca g,eaa i-ar&i pl%cut cu-a#ev%rat. 5i miam amintit #e noaptea c"n# 8e!tat mi-a ap%rut pentru prima oar% cum p%reau !%-l ar#% oc,ii cum i lucea &aa al'%. A$a cum i par ie acum. n cele #in urm% !-a terminat. )-a #u! !% !e culce iar Arm"n# a nc,i! porile #e aram%. Pe!te c"teva minute cu 'urta plin% '%iatul a aipit $i Arm"n# !-a a$e1at n &aa mea privin#u-m% cu oc,ii lui mari &rumo$i lini$tii $i n aparen% inoceni. C"n# i-am !imit cum m% atrag !pre el mi-am co'or"t privirea mi-am #orit ca &ocul !% &i ar! n c%min #ar nu r%m%!e!e #ec"t cenu$%. /i-ai 1i! !% nu !pun nimic #e!pre originea mea #e ce-> l-am ntre'at eu privin#u-l. Era ca $i cum el mi-ar &i !imit reinerea #ar nu !-a !up%rat ci #oar !-a uitat la mine puin mirat. Eu n!% eram !la' prea !la' pentru mirarea lui $i mi-am &erit #in nou privirea.

8-ai uci! pe vampirul care v-a creat- (e aceea !untei aici &%r% el #e aceea nu vrei !% !punei cum l c,eam%- )antiago cre#e c% ai &%cut-o.> 5i #ac% ar &i a#ev%rat !au #ac% nu v-am putea convinge #e contrariu ai ncerca !% ne #i!trugi-> l-am ntre'at eu. N-a$ ncerca !% v% &ac nimic a 1i! el calm. (ar a$a cum i-am mai !pu! nu !unt con#uc%torul aici nu n !en!ul n care m-ai ntre'at.> Totu$i ei te con!i#er% con#uc%tor mine #e #ou% ori.> nu- 5i pe )antiago l-ai n#ep%rtat #e

)unt mai puternic #ec"t )antiago mai '%tr"n. )antiago e mai t"n%r #ec"t tine> a !pu! el cu o voce !impl% lip!it% #e m"n#rie. Erau ni$te realit%i. Nu vrem !% ne cert%m cu voi.> Cearta a $i nceput a 1i! el. (ar nu cu mine. Cu cei #e !u!.> Ce motiv are el !% ne !u!pecte1e-> Acum p%rea !% !e g"n#ea!c% cu privirea plecat% $i cu '%r'ia !pri*init% #e pumnul !tr"n!. (up% un moment n#elungat care a p%rut intermina'il $ia ri#icat privirea. =Pot !%-i o&er #e!tule motive> a !pu! el. =C% e$ti prea t%cut. C% vampirii !unt &oarte puini $i tr%ie!c cu groa1% #e concuren% aleg"n#u-$i cu mare gri*% novicii a!igur"n#u-!e c% i re!pect% &oarte mult pe

ceilali. In cl%#irea a!ta !unt cinci!pre1ece vampiri $i ace!t num%r e p%1it cu gelo1ie. )e tem #e vampirii !la'i; $i eu pot !% !pun acela$i lucru. E &oarte evi#ent pentru ei c% ai #e&ecte7 !imi prea mult g"n#e$ti prea mult. A$a cum ai !pu! tu n!ui nu pui prea mare pre pe #eta$area tipic% vampirilor. 5i pe urm% mai e $i acel copil mi!terio!7 un copil care nu poate !% crea!c% nicio#at% nu-$i poate purta nicio#at% !ingur #e gri*%. N-a$ &ace un vampir #in '%iatul %!ta nici #ac% viaa care e at"t #e preioa!% pentru mine i-ar &i !erio! ameninat% pentru c% e prea t"n%r nu e #e!tul #e puternic7 $i tu vii cu ace!t copil. Ce &el #e vampir a putut !-o cree1e !e ntrea'% ei; tu ai &%cut-o(eci ve1i a#uci cu ine ace!te #e&ecte $i ace!t mi!ter $i totu$i p%!tre1i t%cerea. Nu !e poate avea ncre#ere n tine. Iar )antiago caut% o !cu1%. Numai c% e0i!t% $i un alt motiv mai aproape #e a#ev%r #ec"t tot ce i-am !pu! p"n% acum. C"n# l-ai nt"lnit pe )antiago pentru prima oar% n Cartierul 8atin l-ai numit #in p%cate... 'u&on.> Aaaa,> am !pu! eu l%!"n#u-m% pe !pate.

Poate ar &i &o!t mai 'ine #ac% n-ai &i !pu! nimic>. A 1"m'it c"n# a v%1ut

c% nelegeam ironia aceea. Am !tat $i m-am g"n#it la ce !pu!e!e $i ceea ce c"nt%rea &oarte mult erau averti!mentele ciu#ate ale Clau#iei c% acel t"n%r cu oc,i 'l"n1i i !pu!e!e =/ori> $i mai mult #e1gu!tul meu #in ce n ce mai mare &a% #e vampirii #in !ala #e 'al #e #ea!upra. )imeam o #orin% e0traor#inar% #e a #i!cuta cu el #e!pre ace!te lucruri. (e!pre team% ei nu nu nc% #e$i c"n# l priveam n oc,i nu-mi venea !% cre# c% ncerca!e !%-$i impun% puterea a!upra ei7 oc,ii lui !puneau7 Tr%ie$te. +c,ii lui !puneau7 nva%. 5i a, c"t #e mult a$ &i vrut !%-l m%rturi!e!c tot ceea ce nu nelegeam; cum um'l"n# prin lume toi acei ani #e!coperi!em n &inal cu uimire c% acei vampiri #e #ea!upra &%cu!er% #in nemurire un clu' al capriciilor $i con&ormi!mului ie&tin. 5i totu$i n ciu#a acelei tri!tei acelei 1%p%celi un g"n# era limpe#e7 (e ce ar &i tre'uit !% &ie alt&el- 8a ce m% a$tepta!em- Ce #rept aveam eu !% &iu at"t #e #e1am%git #e 8e!tat nc"t !%-l la! !% moar%- Pentru c% nu voia !%-mi arate ceea ce tre'uia !% g%!e!c n mine n!umi- Care &u!e!er% cuvintele lui Arm"n#- =)ingura putere care e0i!t% !e a&l% n noi n$ine...> A!cult%-m% mi-a !pu! el. Tre'uie !% te &ere$ti #e ei. C,ipul t%u nu a!cun#e nimic. /i-ai ce#a acum #ac% i-a$ pune ntre'%ri. .it%-te n oc,ii mei.> N-am &%cut-o. /i-am &i0at privirea a!upra unuia #in ta'lourile mici #e #ea!upra 'iroului p"n% c"n# ace!ta a ncetat !% mai repre1inte /a#ona cu Pruncul $i a #evenit o armonie #e linie $i culoare. Pentru c% $tiam c% ceea cemi !punea el era a#ev%rat. Atunci opre$te-l !pune-le c% nu vrem !% &acem nici un r%u. (e ce nu poi !% &aci a!ta- Tu n!ui ai !pu! c% nu !untem #u$manii vo$tri in#i&erent ce-am &i &%cut...> 8-am au1it o&t"n# u$or. =(eocam#at% i-am oprit a 1i! el. (ar nu vreau !% am a!upra lor puterea nece!ar% pentru a-l opri #e tot. Pentru c% #ac% a$ e0ercita o a!emenea putere atunci ar tre'ui !-o ap%r. 5i mi-a$ &ace #u$mani.

Ar tre'ui !% m% &ere!c ve$nic #e #u$mani c"n# tot ce vreau eu e un anumit !paiu o anumit% pace. )au !% nu mai &iu aici. Accept ace!t gen #e !ceptru pe care mi l-au o&erit #ar nu ca !%-l !t%p"ne!c ci #oar ca !%-l in la #i!tan%. Ar &i tre'uit !%-mi #au !eama> ta'loul. am !pu! eu continu"n# !% prive!c

n ca1ul %!ta tre'uie !% te &ere$ti. Cele!te &%c"n# parte #intre vampirii cei mai '%tr"ni are &oarte mult% putere $i e geloa!% pe &rumu!eea &etiei. Iar )antiago #up% cum poi !%-i #ai !eama a'ia a$teapt% o c"t #e mic% #ova#% a &aptului c% !untei pro!cri$i.>

/-am ntor! ncet $i l-am privit cum !t%tea n acea nemi$care !tranie #e parc% n-ar &i &o!t viu. /omentul !-a prelungit. i au1eam cuvintele #e parc% le-ar &i repetat7 =Tot ce vreau eu e un anumit !paiu o anumit% pace. )au !% nu mai &iu aici.> 5i am !imit o #rago!te at"t #e puternic% pentru el nc"t a tre'uit !% &ac un e&ort e0traor#inar pentru a o a!cun#e pentru a !ta acolo $i a-l privi numai mpotrivin#u-m% !entimentului. Cum mi-a$ &i #orit eu lucrurile7 Clau#ia !% &ie oarecum n !iguran% printre vampirii aceia nevinovat% #e vreo crim% pe care ei !-o poat% #e!coperi &ie #e la ea &ie #e la altcineva a$a nc"t eu !% pot &i li'er li'er !% r%m"n n nc%perea aceea at"ta timp c"t a$ &i &o!t 'inevenit. C,iar tolerat acceptat acolo n orice con#iii. l ve#eam #in nou pe '%iat nu #ormin# n pat ci ngenunc,eat l"ng% Arm"n# cu 'raele ag%ate #e g"tul ace!tuia. Pentru mine aceea era o icoan% a iu'irii. A iu'irii pe care o !imeam. Nu era o iu'ire &i1ic% te rog !% m% nelegi. Nu #e!pre a!ta vor'e!c #e$i Arm"n# era &rumo! $i !implu $i nici un &el #e intimitate cu el n-ar &i &o!t #e1gu!t%toare. Pentru vampiri iu'irea &i1ic% atinge punctul culminant $i e !ati!&%cut% #oar n momentul uci#erii. 3or'e!c #e!pre un alt gen #e iu'ire care m% atr%gea !pre el ca !pre un pro&e!or cum 8e!tat nu &u!e!e nicio#at%. 5tiam c% Arm"n# n-ar &i a!cun! nici o in&ormaie. A$ &i trecut prin el ca printr-un geam ca !% m% pot l%&%i n acea cunoa$tere !% o a'!or' $i !% cre!c. Am nc,i! oc,ii. 5i mi !-a p%rut c%-l au# vor'in# at"t #e ncet nc"t nu eram !igur. /i !e p%rea c% !pune7 =5tii #e ce m% a&lu aici-> /-am uitat la el #in nou ntre'"n#u-m% #ac% mi cuno$tea g"n#urile #ac% le putea citi #ac% putea !% ai'% o a!emenea putere. Acum #up% toi acei ani l puteam ierta pe 8e!tat pentru &aptul c% nu &u!e!e #ec"t o creatur% o'i$nuit% care nu putu!e !%-mi arate cum !%-mi &olo!e!c puterile; $i totu$i t"n*eam #up% a!ta a$ &i putut c%#ea pra#% &%r% !% opun re1i!ten%. Tri!teea a inva#at totul o tri!tee pentru propria mea !l%'iciune $i pentru propria mea #ilem% ngro1itoare. Clau#ia m% a$tepta. Clau#ia care era &iica $i #rago!tea mea. Ce !% &ac- Am $optit eu. )% &ug #e ei %$tia...> !% &ug #e tine- (up% toi anii

Ei nu contea1% pentru tine mi-a 1i! el iar eu am 1"m'it $i am ncuviinat. Tu ce vrei !% &aci-> m-a ntre'at apoi cu un gla! c"t !e poate #e 'l"n# $i #e neleg%tor. Nu $tii n-ai puterea a!ta- 8-am ntre'at eu. Nu poi !%-mi cite$ti g"n#urile ca $i cum ar &i cuvinte->

El a !cuturat #in cap. =Nu n &elul la care te re&eri tu. 5tiu c% prime*#ia n care v% a&lai e real% pentru c% e real% pentru voi. 5i $tiu c% !ingur%tatea ta n ciu#a iu'irii ei e aproape in!uporta'il%.> n clipa aceea m-am ri#icat. Ar &i p%rut &oarte !implu !% m% ri#ic !% m% #uc la u$% $i !% !tr%'at repe#e culoarul; $i totu$i a tre'uit !%-mi a#un &iecare &%r"m% #e &or% orice urm% #in acel lucru ciu#at pe care l numeam #eta$area mea. i cer !%-l ii #eparte #e noi> am !pu! eu c"n# am a*un! la u$% #ar nu puteam !% m% uit la el nu voiam !%-l au# nici m%car 'l"n#eea vocii. Nu pleca> mi-a 1i! el. N-am ncotro.> /% a&lam pe culoar c"n# l-am au1it at"t #e aproape #e mine nc"t mam !periat. )t%tea al%turi #e mine la nivelul oc,ilor mei $i inea o c,eie pe care mi-a v"r"t-o n m"n%. Acolo e o u$% mi-a !pu! el ar%t"n# !pre cap%tul ntunecat al culoarului un#e cre1u!em c% era #oar 1i#. 5i o !car% ce #% pe o !tra#% lateral% pe care n-o &olo!e$te nimeni altcineva n a&ar% #e mine. (u-te pe acolo ca !% nu te nt"lne$ti cu ceilali. E$ti tul'urat $i or !% va#% ime#iat.> /am ntor! repe#e #e$i &iecare p%rticic% #in mine ar &i vrut !% r%m"n% acolo. =(%-mi n!% voie !%-i !pun ceva a 1i! el ap%!"n#u-$i u$or #o!ul palmei #e inima mea. 9olo!e$te-i puterea l%untric%. N-o mai #ete!t%. 9olo!e$te-o4 5i c"n# or !% te va#% pe !tra#% &olo!e$te puterea a!ta ca !%-i tran!&ormi &aa ntr-o ma!c% $i n timp ce-l prive$ti !pune-i n g"n#7 &ere$te-te. Prime$te cuv"ntul %!ta ca pe o amulet% pe care i-a$ &i #at-o !-o pori la g"t. Iar c"n# privirea ta o !-o nt"lnea!c% pe a lui )antiago !au pe a oric%rui alt vampir vor'e$te-le politico! #ar g"n#e$te-te numai $i numai la acel cuv"nt. Nu uita ce i-am !pu!. i vor'e!c numai pentru c% re!peci ceea ce e !implu. Te rog !% nelegi. A!ta-I puterea ta.> Am luat c,eia #ar nu-mi aminte!c e0act momentul n care am v"r"t-o n 'roa!c% !au c"n# am urcat !cara. )au un#e era el $i ce &%cea. n timp ce ie$eam pe !tra#% ntunecoa!% #in !patele teatrului l-am au1it !pun"n#u-mi ncet #e un#eva #in apropiere7 =3ino pe la mine c"n# poi.> /-am uitat n *ur #up% el #ar nu m-a mirat &aptul c% nu l-am v%1ut. 8a un moment #at mi-a mai !pu! c% nu tre'uia !% p%r%!e!c Cotel )aint-6a'riel c% nu tre'uia !% le o&er celorlali &%r"ma #e #ova#% a vinov%iei pe care o voiau. =3e1i tu !% uci1i ali vampiri e teri'il #e tentant #e aceea !e pe#ep!e$te cu moartea> a !pu! el. Atunci mi !-a p%rut c% m% tre1e!c. n &aa !tr%1ii pari1iene !clipin# n ploaie n &aa cl%#irilor nalte $i ngu!te care !e a&lau #e o parte $i #e alta a mea n &aa &aptului c% u$a !e nc,i!e!e l%!"n# un 1i# ntunecat n !patele

meu $i c% Arm"n# nu mai era acolo. 5i #e$i $tiam c% Clau#ia m% a$tepta #e$i am trecut pe l"ng% ,otel $i am v%1ut-o !t"n# la &erea!tr% n lumina l%mpilor o !iluet% mic% printre petalele &lorilor #e cear% m-am n#ep%rtat #e 'ulevar# l%!"n# !tr%1ile mai ntunecoa!e !% m% ng,it% a$a cum &%cu!er% a#e!ea cele #in Ne: +rlean!.

Nu c% n-a$ &i iu'it-o; #impotriv% $tiam c% o iu'e!c &oarte mult c% pa!iunea pentru ea era la &el #e mare ca aceea pentru Arm"n#. Acum &ugeam #e am"n#oi l%!"n# #orina #e a uci#e !% crea!c% n mine ca o &e'r% pl%cut% ce amenina luci#itatea amenina #urerea. Prin ceaa care a urmat ploii am v%1ut un '%r'at venin# !pre mine. /i-I aminte!c merg"n# ca ntr-un pei!a* #e vi! c%ci noaptea #in *urul meu era neagr% $i ireal%. (ealul pe care m% g%!eam !-ar &i putut a&la oriun#e n lume iar luminile cal#e ale Pari!ului &ormau o lic%rire amor&% n cea%. Cu privirea ager% $i 'eat omul venea or'e$te c,iar n 'raele morii #egetele lui ating"n#u-mi oa!ele &eei. nc% nu eram nne'unit #i!perat l-a$ &i putut !pune =Treci>. Cre# c% 'u1ele mele au &ormat cuv"ntul pe care mi-l !pu!e!e Arm"n# =9ere$te-te>. 5i totu$i l-am l%!at !%-$i !trecoare 'raul n#r%1ne $i 'eat pe #up% mi*locul meu; am ce#at n &aa oc,ilor lui a#oratori gla!ului care m% implor% !% m% picte1e $i vor'ea #e c%l#ur% miro!ului puternic $i #ulceag al uleiurilor care i p%tau c%ma$a ce at"rna pe el. l urmam prin /onimartre $i i-am $optit7 =Nu &aci parte #intre mori.> /% con#ucea printr-o gr%#in% nengri*it% prin iar'a #ulce $i u#% r"1"n#. =3iu viu> am !pu! eu iar el mi-a atin! o'ra1ul m"ng"in#u-mi &aa !tr"ng"n#u-mi '%r'ia ntre #egete n timp ce p%trun#eam n p%tratul lumino! al unei intr%ri *oa!e &aa lui ro$ie !clipin# n lumina l%mpilor cu ga1 $i c%l#ura nv%luin#u-ne c"n# a nc,i! u$a #up% noi. Am v%1ut or'itele mari $i !tr%lucitoare ale oc,ilor lui vini$oarele mici $i ro$ii care !e ntin#eau !pre centrii ntunecai acea m"n% cal#% ar1"n#u-mi po&ta rece n timp ce m% con#ucea !pre un !caun. Atunci am v%1ut n *urul meu c,ipuri n &l%c%ri c,ipuri ivin#u-!e prin &umul l%mpilor n !clipirea !o'ei o lume minunat% a culorilor #e pe p"n1e ncon*ur"n#u-ne !u' acel acoperi$ *o! n pant% o e0plo1ie #e &rumu!ee care pul!a $i 1v"cnea. =)tai *o! !tai *o!...> mi-a !pu! el pun"n# m"inile acelea &e'rile pe pieptul meu apucate #e m"inile mele totu$i !c%p"n# n timp ce po&ta mea cre$tea n valuri. Acum l ve#eam !t"n# mai #eparte privin# atent cu paleta n m"n% p"n1a uria$% a!cun1"n# 'raul care !e mi$ca. 9%r% !% *u#ec $i neputincio! !t%team acolo cu&un#"n#u-m% n picturile lui cu&un#"n#u-m% n acei oc,i a#oratori p"n% c"n# oc,ii lui Arm"n# au #i!p%rut $i Clau#ia alerga pe culoarul acela #in piatr% trop%in# #ep%rt"n#u-!e #e mine #ep%rt"n#u-!e #e mine. E$ti viu... am $optit eu. +a!e> mi-a r%!pun! el. =+a!e...> 5i le-am

v%1ut gr%me1i !coa!e #in mormintele #in Ne: +rlean! $i pu!e n ni$te nc%peri #in !patele cavoului pentru ca altcineva !% poat% &i ngropat n acel loc ngu!t. /i-am !imit oc,ii nc,i1"n#u-!e &oamea #evenin# agonie inima !trig"n# #up% o inim% vie; apoi l-am !imit venin# !pre mine ntin1"n# m"inile pentru a-mi n#repta &aa - acel pa! &atal acea mi$care &atal%. .n o&tat mi-a !c%pat #e pe 'u1e. =)alvea1%-te> i-am $optit. =9ere$te-te.> Apoi ceva !-a nt"mplat pe c,ipul lui !tr%lucitor $i ume# ceva a !ecat va!ele !parte ale pielii lui #elicate. )-a #at napoi $i pen!ula i-a c%1ut #in m"n%. /-am ri#icat !imin#u-mi #inii n&ipi n 'u1e oc,ii plini #e culorile &eei lui urec,ile pline #e ip%tul lui !trangulat m"inile pline #e acea carne

puternic% ce !e mpotrivea p"n% c"n# l-am tra! !pre mine neputincio! i-am !&"$iat carnea $i i-am !upt !"ngele care i #%#ea via%. =/ori am $optit eu in"n#u-l u$or acum cu capul c%1ut pe ,aina mea mori> $i l-am !imit c,inuin#u-!e !%-$i ri#ice privirea !pre mine. Apoi am '%ut #in nou $i #in nou !-a 1'%tut p"n% c"n# n cele #in urm% a alunecat la po#ea moale $ocat $i aproape mort. Totu$i oc,ii nu i !e nc,i#eau. /-am a$e1at n &aa p"n1ei !l%'it lini$tit uit"n#u-m% la el la oc,ii lui nceo$ai propriile mele m"ini &iin# at"t #e tran#a&irii pielea mea at"t #e cal#%. =)unt muritor #in nou> i-am $optit eu. =)unt viu. Tr%ie!c mulumit% !"ngelui t%u.> +c,ii i !-au nc,i!. /-am re1emat #e perete $i m-am tre1it privin# la propriul meu c,ip. Nu reu$i!e !% &ac% #ec"t o !c,i% o !erie #e linii negre n#r%1nee care totu$i mi repre1entau per&ect &aa $i umerii iar culoarea ncepu!e #e*a !% apar% !u' &orm% #e pete7 ver#ele oc,ilor al'ul o'ra1ului. (ar groa1a groa1a #e a-mi ve#ea e0pre!ia4 C%ci o !urprin!e!e per&ect $i nu coninea nimic ngro1itor. +c,ii aceia ver1i m% priveau #in &orma a'ia !c,iat% cu o e0traor#inar% inocen% cu mirarea lip!it% #e e0pre!ie a acelei #orine cople$itoare pe care nu o nele!e!e. 8oui! cel #in urm% cu o !ut% #e ani cu&un#at n a!cultarea !lu*'ei cu 'u1ele #e!&%cute cu p%rul n #e1or#ine $i cu o m"n% n#oit% n poal% &%r% vlag%. .n 8oui! muritor. Cre# c% r"#eam acoperin#u-mi &aa $i r"1"n# cu at"ta po&t% nc"t aproape c%-mi #%#u!er% lacrimile; c"n# mi-am l%!at m"inile n *o! pe #egete aveam urme #e lacrimi ame!tecate cu !"nge #e muritor. Reap%ru!e #e*a n mine nelini$tea mon!trului care uci!e!e $i avea !% uci#% iar%$i care lua acum p"n1a $i #%#ea !% &ug% #in c%!ua aceea. C"n# #eo#at% omul !-a ri#icat !co"n# un geam%t animalic $i m-a apucat #e ci1m% m"inile alunec"n#u-l pe pielea ace!teia. Cu un cura* colo!al care m% !&i#a !-a ag%at #e ta'lou cu m"inile lui ce ncepeau !% !e al'ea!c%. =(%-mi-l napoi a m"r"it el. (%-mi-l napoi4> l ineam !tr"n! am"n#oi eu uit"n#u-m% la el $i la m"inile mele care p%!trau cu at"ta u$urin% ceea ce el c%uta $i !alva!e cu at"ta #i!perare #e parc% ar &i vrut !%-l ia cu el n rai !au n ia#; eu lucrul pe care !"ngele lui nu-l putea pre&ace n om el omul pe care

r%ul #in mine nu-l #o'or"!e. Atunci ca $i cum n-a$ &i &o!t eu n!umi i-am !mul! ta'loul #in m"n% $i tr%g"n#u-l n !u! cu un !ingur 'ra i-am !&"rtecat g"tul cu &urie. Intr"n# n apartamentul #e la Cotel )aint-6a'riel am a$e1at ta'loul pe polia c%minului #ea!upra &ocului $i l-am privit vreme n#elungat%. Clau#ia era pe un#eva prin nc%peri $i am !imit o alt% pre1en% #e parc% o &emeie !au un '%r'at ar &i !tat ntr-unui #in 'alcoanele #e #ea!upra eman"n# un par&um per!onal incon&un#a'il. Nu $tiam #e ce lua!em ta'loul #e ce m% lupta!em pentru el at"t #e mult nc"t mi era mai tare ru$ine #ec"t #e moartea pe care o provoca!em $i #e ce continu%m !%-l prive!c acolo pe polia #e marmur% cu capul plecat $i cu m"inile tremur"n# vi1i'il. Apoi am ntor! ncet capul. 3oiam ca nc%perile !% capete contur n *urul meu; voiam &lorile cati&eaua lum"n%rile n !&e$nicele lor. )% &iu muritor nen!emnat $i n !iguran%. Atunci ca prin cea% am v%1ut o &emeie.

)t%tea lini$tit% la ma!% iar Clau#ia i aran*% p%rul; !t%tea at"t #e nemi$cat% at"t #e netem%toare cu m"necile #in ta&ta ver#e re&lectate n oglin1ile nclinate cu &u!tele re&lectate nc"t nu era o !ingur% &emeie nemi$cat% ci mai multe &emei. P%rul #e un ro$u nc,i! i era #e!p%rit pe mi*loc $i #at #up% urec,i #e$i vreo #u1in% #e c"rlioni mici !c%pau pentru a-l nca#ra c,ipul pali#. /% privea cu ni$te oc,i calmi $i violei $i cu o gur% #e copil care p%rea aproape nc%p%"nat #e moale arcul lui Cupi#on nep%tat #e vop!ea ori per!onalitate; gura aceea 1"m'ea acum $i a ro!tit n timp ce oc,ii p%reau !% arunce &l%c%ri7 =(a e e0act a$a cum ai !pu! $i l iu'e!c #e*a. E e0act cum ai !pu!.> Apoi !-a ri#icat in"n#u-$i cu #elicatee 'og%ia ta&talei $i cele trei oglin1i !-au golit 'ru!c. .luit pe!te m%!ur% $i aproape incapa'il !% !cot un cuv"nt m-am ntor! $i am v%1ut-o pe Clau#ia #eparte n patul imen! cu c,ipul ei mic rigi# $i calm #e$i !e inea #e #raperia #e m%ta!e cu pumnul !tr"n!. =/a#eleine> a !pu! ea ncet =8oui! e timi#.> A privit cu oc,i reci cum /a#eleine a 1"m'it la au1ul vor'elor ei $i cum apropiin#u-!e mai mult #e mine $i-a #u! am'ele m"ini la gulerul #in #antel% #"n#u-l puin la o parte pentru ca eu !% v%# cele #ou% !emne mici. (up% aceea 1"m'etul i-a pierit #e pe 'u1e ace!tea #evenin# mo,or"te $i !en1uale n timp ce oc,ii i !-au mic$orat $i a $optit cuv"ntul =2ea>. l-am ntor! !patele ri#ic"n# pumnul !t%p"nit #e o con!ternare pe care nu o puteam e0prima n cuvinte. (ar n clipa aceea Clau#ia mi-a n$&%cat pumnul $i m-a privit cu ni$te oc,i nen#uplecai. =9%-o 8oui! mi-a poruncit ea. Pentru c% eu nu pot.> 3ocea i era #urero! #e calm% toate emoiile a!cun1"n#u-!e n #o!ul acelui ton #ur $i m%!urat. =N-am m%rimea $i &ora nece!are4 Ai avut gri*% #e a!ta c"n# m-ai &%cut4 Cai#e &%-o4> /-am #ep%rtat #e ea in"n#u-m% #e nc,eietur% #e parc% mi-ar &i ar!o. 3e#eam u$a $i mi !-a p%rut c% cel mai nelept ar &i &o!t !% plec ime#iat. )imeam &ora Clau#iei voina ei iar oc,ii acelei &emei muritoare p%reau !%

emane aceea$i voin%. (ar Clau#ia m% inea nu cu rug%mini cal#e !au cu o lingu$ire n#uio$%toare ce ar &i #i1olvat acea putere &%c"n#u-m% !%-mi &ie mil% #e ea n timp ce-mi a#unam propriile &ore. /% inea cu emoia pe care oc,ii o emanau c,iar $i prin r%ceala ei $i cu &elul n care mi-a ntor! !patele aproape ca $i cum ar &i &o!t n&r"nt%. N-am nele! &elul cum !-a tr"ntit napoi pe pat cu capul plecat mi$c"n# #in 'u1e cu &e'rilitate ri#ic"n# privirea #oar pentru a !e uita la perei. A$ &i vrut !-o ating $i !%-l !pun c% acel lucru pe care mi-l cerea era impo!i'il; a$ &i vrut !% potole!c &ocul care p%rea !% o mi!tuie #in interior. 9emeia aceea #elicat% $i muritoare !e in!tala!e ntr-u-nul #in &otoliile #e cati&ea #e l"ng% &oc nv%luit% n &o$netul $i iri1aiile roc,iei #in ta&ta ca o parte a mi!terului ei a oc,ilor ei lip!ii #e pa!iune care ne priveau acum cu &e'ra ntip%rit% pe c,ipul ei pali#. mi aminte!c c% m-am ntor! !pre ea m'ol#it #e gura aceea 'o!um&lat% $i copil%roa!%. )%rutul #e vampir nu l%!a!e nici o alt% urm% n a&ara r%nii nu pro#u!e!e nici o !c,im'are pe pielea ei tran#a&irie. =Cum i p%rem-> am ntre'at-o eu v%1"n# c% o privea pe

Clau#ia. P%rea &a!cinat% #e mica &rumu!ee a#unat% n m"inile cu gropie.

#e acea pa!iune &emeia!c%

Ea m-a privit atunci. =Te-am ntre'at... cum i p%rem- Cre1i c% !untem &rumo$i &ermec%tori cu pielea noa!tr% al'% $i cu oc,ii no$tri care te ng,ea%A, mi aminte!c per&ect #e 'ine cum e ve#erea muritorilor !l%'iciunea ei $i cum &rumu!eea vampirului a ar! acel v%l at"t #e atr%g%tor $i #e n$el%tor4 2ea mi !pui #ar n-ai nici cea mai mic% i#ee ce-mi ceri4> Clau#ia !-a ri#icat atunci #e pe pat $i a venit !pre mine. =Cum n#r%1ne$ti- A $optit ea. Cum n#r%1ne$ti !% iei ,ot%r"rea a!ta pentru am"n#oi- 5tii c"t #e mult te #i!preuie!c- 5tii c% te #i!preuie!c cu o pa!iune care m% roa#e ngro1itor-> Trupul ei mic tremura $i m"inile i !e plim'au pe!te roc,ia gal'en%. =Nu-i &eri privirea4 /-am !%turat !%-i tot &ere$ti privirea !% te tot v%# !u&erin#. Nu nelegi a'!olut nimic. (e&ectul t%u e c% nu poi !% &ii r%u $i eu tre'uie !% !u&%r pentru a!ta. Ei 'ine n-o !% mai !u&%r4> 5i-a n&ipt #egetele n nc,eietura m"inii mele; m-am r%!ucit #ep%rt"n#u-m% #e ea cl%tin"n#u-m% n &aa urii m"niei care !e tre1ea n ea a!emeni unei &iare care #ormi!e p"n% atunci $i care privea prin oc,ii ei. =/-ai !mul! #in m"inile muritorilor ca #oi mon$tri ori'ili #intr-o pove!te #e groa1% voi p%rini or'i4

Tai4> A ro!tit cuv"ntul ca $i cum l-ar &i !cuipat. =8a!% !% i !e umple oc,ii #e lacrimi. N-ai lacrimi #e!tule pentru ce mi-ai &%cut. nc% $a!e $apte opt ani... $i a$ &i putut !% am &orma a!ta4> A ar%tat cu #egetul !pre /a#eleine care $i #u!e!e m"inile la &a% $i ai c%rei oc,i erau nceo$ai. 6eam%tul ei cuprin#ea aproape numele Clau#iei. (ar acea!ta nu o au1ea. =(a #ac% a$ &i ar%tat a$a a$ &i $tiut ce n!eamn% !% merg al%turi #e tine. /on$trilor4 )%-mi #%ruii nemurirea !u' &orma a!ta neputincioa!%4> +c,ii i notau n lacrimi. Cuvintele !e !tin!e!er% ngropate parc% n piept. (%-mi-o4 A !pu! ea apoi !t"nci cu capul plecat $i 'uclele i-au acoperit &aa ca un v%l. (%-mi-o. + &aci !au termini ce ai nceput n noaptea aia la Ne: +rlean!. Nu vreau !% mai tr%ie!c cu ura a!ta n-o !% mai tr%ie!c cu &uria a!ta4 Nu pot. Nu mai !uport4> 5i #"n#u-$i p%rul pe !pate $i-a a!tupat urec,ile #e parc% ar &i vrut !% acopere 1gomotul propriilor cuvinte re!pir"n# ntret%iat n timp ce lacrimile p%reau !%-l ar#% o'ra*ii. /% l%!a!em n genunc,i l"ng% ea cu 'raele ntin!e ca pentru a o m'r%i$a. Totu$i nu n#r%1neam !-o ating nu n#r%1neam nici m%car !%-l ro!te!c numele #e team% ca propria mea #urere !% nu erup% o#at% cu prima !ila'% ntr-un $uvoi mon!truo! #e !unete nearticulate. =Aaaa,.> )cutur% #in cap ncle$t"n# #in #ini. =nc% te mai iu'e!c %!ta-l c,inul. Pe 8e!tat nu l-am iu'it nicio#at%. Numai pe tine4 /%!ura urii mele e #rago!tea a!ta. )unt egale4 Acum $tii c"t #e mult te ur%!c4> /-a privit prin pelicula ro$ie care i acoperea oc,ii. (a am $optit eu $i mi-am l%!at capul n *o!. (ar ea &ugi!e n 'raele /a#eleinei care a !tr"n!-o cu #i!perare parc% pentru a o ap%ra #e mine - ce ironie ce ironie *alnic% - !-o apere pe Clau#ia #e ea n!%$i. i $optea7 =Nu mai pl"nge nu mai pl"nge4> m"ng"in#u-l &aa $i p%rul cu o ar#oare care ar &i &%cut r%u unui copil muritor.

2ru!c Clau#ia a p%rut pier#ut% la pieptul ei cu oc,ii nc,i$i cu c,ipul lini$tit #e parc% toat% pa!iunea !-ar &i !cur! #in ea $i a luat-o #e g"t l%!"n#u$i capul !% ca#% pe ta&ta $i #antel%. )t%tea nemi$cat% cu #"rele l%!ate #e lacrimi pe o'ra*i #e parc% toat% acea i1'ucnire o l%!a!e !l%'it% $i #ornic% #e uitare ca $i cum nc%perea #in *urul ei nici n-ar &i e0i!tat. 5i iat%-le pe am"n#ou% o muritoare #elicat% pl"ng"n# acum n ,o,ote $i in"n# n 'raele cal#e ceva ce nu putea nelege un copil al' pa!ionat $i ne&ire!c pe care cre#ea c%-l iu'e$te. (ac% nu mi-ar&i &o!t mil% #e ea #e

acea &emeie ne!%'uit% $i ne'un% care &lirta cu o!"n#iii #ac% n-a$ &i !imit pentru ea toat% am%r%ciunea pe care o !imeam pentru $inele meu muritor i-a$ &i !mul! acel #emon #in 'rae $i l-a$ &i !tr"n! la piept neg"n# n mo# repetat cuvintele pe care tocmai le au1i!em. (ar am r%ma! acolo ngenunc,eat !pun"n#u-mi #oar7 Iu'irea e egal% cu ur%; !tr"ng"n# ace!t lucru la piept cu egoi!m ne#e1lipin#u-m% #e el c"n# m-am pr%'u$it l"ng% pat. Cu mult timp nainte !%-$i #ea !eama /a#eleine Clau#ia nceta!e !% mai pl"ng% $i !t%tea neclintit% ca o !tatuie n poala ei cu oc,ii ume1i aintii a!upra mea ignor"n# p%rul moale $i ro$u care c%#ea n *urul ei !au m"na &emeii care o mai m"ng"ia nc%. )t%team g,emuit l"ng% !t"lpul patului uit"n#u-m% la acei oc,i #e vampir incapa'il $i nevr"n# !% vor'e!c n ap%rarea mea. /a#eleine i $optea Clau#iei la urec,e $i lacrimile i picurau n p%rul ace!teia. Apoi Clau#ia i-a !pu! cu 'l"n#ee7 =8a!%-ne !inguri.> Nu> a 1i! ea !cutur"n# #in cap $i in"n#-o !tr"n!. (up% aceea a nc,i! oc,ii $i tot trupul i tremura #in cau1a unui 1'ucium teri'il unui c,in ngro1itor. (ar Clau#ia a &%cut-o !% !e ri#ice #e pe &otoliu $i &emeia #eveni malea'il% $ocat% $i al'% la &a% ta&taua ver#e um&l"n#u-!e n *urul roc,iei gal'ene #e m%ta!e. )u' arca#a !alonului !-au oprit $i /a#eleine p%rea #erutat%; a #u! m"na la g"t &lutur"n#-o ca pe-o arip% #up% care acea!ta a r%ma! nemi$cat%. )-a uitat n *ur la &el ca ne&ericita victim% #e pe !cena #e la =T,e"tre #e! 3ampire!> care ,a'ar n-avea un#e !e a&l%. (ar Clau#ia !e #u!e!e #up% ceva $i am v%1ut-o ap%r"n# #in um'r% cu un lucru ce p%rea !% &ie o p%pu$% mare. /-am ri#icat n genunc,i ca !% m% uit la ea. Era o p%pu$% o p%pu$% repre1ent"n# o &eti% cu p%rul negru ca a'ano!ul $i cu oc,ii ver1i mpo#o'it% cu #antele $i panglici cu c,ip #r%gu $i oc,i mari ale c%rei picioare #e porelan au !co! un clinc,et c"n# Clau#ia a pu!-o n 'raele /a#eleinei. +c,ii ace!teia au p%rut !% !e r%cea!c% iar 'u1ele i-au #e1velit #inii ntr-o grima!% n timp ce-l m"ng"ia p%rul. R"#ea u$or. =ntin#e-te> i-a !pu! Clau#ia $i au p%rut !% !e !cu&un#e am"n#ou% n pernele canapelei ta&taua ver#e &o$nin# $i ce#"n# c"n# Clau#ia !-a ntin! l"ng% ea lu"n#-o #e g"t. Am v%1ut p%pu$a alunec"n# c%1"n# pe *o! #ar m"na /a#eleinei a '"*'"it #up% ea $i a inuto at"rn"n# ea n!%$i !t"n# cu capul pe !pate $i cu oc,ii !tr"n! nc,i$i n vreme ce 'uclele Clau#iei i m"ng"iau &aa. Eu m-am a$e1at #in nou pe po#ea re1em"n#u-m% #e cuvertura m%t%!oa!% ce acoperea patul. Clau#ia vor'ea acum cu o voce !c%1ut% puin mai tare #ec"t o $oapt% !pun"n#u-l /a#eleinei !% ai'% r%'#are !% !tea

nemi$cat%. Bgomotul pa$ilor ei pe covor m-a ngro1it; la &el $i !unetul u$ilor care au lunecat !epar"n#-o pe /a#eleine #e noi $i ur% care plutea ntre noi ca un aer ucig%tor.

C"n# mi-am ri#icat n!% privirea am v%1ut-o pe Clau#ia !t"n# ncremenit% $i cu&un#at% n g"n#uri $i toat% !up%rarea $i am%r%ciunea #i!p%ru!er% #e pe c,ipul ei a$a nc"t avea &aa la &el #e ine0pre!iv% ca a p%pu$ii. Tot ce mi-ai !pu! e a#ev%rat i-am 1i! eu. i merit ura. Am meritat-o c,iar #in clipa n care 8e!tat mi te-a #at n 'rae.> Ea p%rea !% nu &ie con$tient% #e pre1ena mea $i n oc,i avea o lumin% cal#%. 9rumu!eea ei mi ar#ea !u&letul a$a nc"t nu mai puteam n#ura $i ea a !pu! mirat%7 =Ai &i putut !% m% uci1i atunci cu toat% mpotrivirea lui. Ai &i putut !-o &aci.> Apoi $i-a &i0at privirea a!upra mea calm%. =3rei !-o &aci acum-> )-o &ac acum- Am ncon*urat-o cu 'raul tr%g"n#-o mai aproape nc%l1it #e 'l"n#eea gla!ului ei. E$ti ne'un% #e-mi !pui a!emenea lucruri(ac% vreau !-o &ac acum-> Eu vreau !-o &aci a 1i! ea. Apleac%-te ca atunci $i !oar'e-mi !"ngele pic%tur% cu pic%tur% #in r%!puteri mpinge-mi inima n pr%pa!tie. )unt mic% poi !% m% #o'ori. N-o !%-i opun re1i!ten% !unt &ragil% m% poi !trivi ca pe o &loare.> C,iar vor'e$ti !erio!- mi !pui n mo# !erio! toate a!tea- Am ntre'at-o eu. (e ce nu-i n&igi un cuit aici #e ce nu-l r%!uce$ti-> Ai vrea !% mori cu mine- /-a ntre'at ea cu un 1"m'et viclean $i ironic. C,iar ai vrea !% mori cu mine-> a repetat. =Nu pricepi ce !e-nt"mpl% cu mine- C% m% uci#e acel vampir-mae!tru care te-a vr%*it care nu vrea !%-i mpart% #rago!tea cu mine nici m%car o &%r"m% #in ea- i v%# puterea n oc,ii t%i. i v%# tri!teea #e1n%#e*#ea #rago!tea pentru el pe care nu poi !-o a!cun1i ntoarce-te o !% te &ac !% te uii la mine cu acei oc,i care-l vor pe el o !% te &ac !% m% a!culi.> Nu mai !pune nimic nu... N-o !% te p%r%!e!c. Di-am *urat a!ta nelegi- Nu pot !% i-o #au pe &emeia aceea.> nu

(ar lupt pentru viaa mea4 (%-mi-o ca !% poat% avea gri*% #e mine completea1% n&%i$area pe care tre'uie !-o am ca !% pot tr%i4 Atunci !% te poat% avea4 8upt pentru viaa mea4>

el o

Am mpin!-o. =Nu nu e ne'unie curat% e vr%*itorie> am !pu! eu ncerc"n# !-o !&i#e1. =Tu e$ti cea care nu vrea !% m% mpart% cu el tu e$ti cea care vrea &iecare &%r"m% #in #rago!tea a!ta. (ac% nu #e la mine #e la ea. El te cople$e$te cu puterea lui te #i!preuie$te $i tu vrei !% moar% e0act cum a &o!t cu 8e!tat. Ei 'ine la moartea a!ta n-o !% m% ai complice nu la moartea a!ta4 N-o !-o &ac #e-a noa!tr% n-o !% con#amn o mulime #e muritori care ar pieri #e m"inile ei #ac% a$ &ace-o4 Nu mai ai putere a!upra mea. N-o !-o &ac4>

A,

m%car #ac% ar &i nele!4

Nici un moment nu puteam !% cre# cu a#ev%rat vor'ele ei legate #e Arm"n# c% n acea #eta$are care era mai pre!u! #e r%1'unare el i-ar &i #orit #e &apt cu egoi!m moartea. (ar nu a!ta era important acum; !e nt"mpla

ceva mult mai ngro1itor #ec"t reali1%m ceva ce a'ia ncepeam !% neleg ceva &a% #e care &uria mea nu era #ec"t o glum% o ncercare 1a#arnic% #e a m% mpotrivi voinei ei e0traor#inare. /% ura m% #i!preuia a$a cum recuno!cu!e ea n!%$i $i inima mi !e !tr"ngea #e parc% lip!in#u-m% #e acea iu'ire care m% !u!inu!e o via% ntreag% ea mi-ar &i #at o lovitur% &atal%. Cuitul era acolo. /uream #in cau1a ei muream #in cau1a acelei iu'iri la &el ca n !eara n care 8e!tat mi-a o&erit-o a &%cut-o !%-$i n#repte privirea !pre mine $i i-a !pu! numele meu; iu'irea aceea care m% nc%l1i!e c"n# m% uram care mi permi!e!e !% e0i!t. A, cum nele!e!e 8e!tat $i acum planul lui era n !&"r$it #e*ucat. Numai c% era mai mult #ec"t at"t o 1on% #e care m% &eream plim'"n#u-m% ncolo $i ncoace ncolo $i ncoace ncle$t"n# $i #e!cle$t"n# pumnii pe l"ng% trup !imin# nu numai ura n oc,ii ei ume1i7 Era #urerea ei. mi ar%ta!e #urerea ei4 =)%-mi #%ruii nemurirea n &orma a!ta neputincioa!%>. /i-am a!tupat urec,ile #e parc% ea ar &i ro!tit #in nou acele cuvinte $i lacrimile au nceput !% curg%. Toi acei ani m% 'a1a!em cu totul pe cru1imea ei pe lip!a a'!olut% a #urerii ei4 5i #urere era ceea ce-mi ar%ta o #urere inconte!ta'il%. A, ce-ar mai &i r"! 8e!tat #e noi. (e aceea l n*ung,ia!e ea pentru c% ar &i r"!. Pentru a m% #i!truge complet nu tre'uia #ec"t !%-mi arate #urerea aceea. Copilul pe care-l tran!&orma!em n vampir !u&erea. Agonia ei era la &el ca a mea. n camera cealalt% !e a&la un !icriu un pat pentru /a#eleine n care Clau#ia !-a retra! pentru a m% l%!a !ingur cu ceea ce nu puteam !uporta. /ia &%cut pl%cere lini$tea. 5i la un moment #at n timpul celor c"teva cea!uri care mai r%m%!e!er% #in noapte m-am tre1it n #reptul &ere!trei #e!c,i!e !imin# picurii m%runi ai ploii. )clipeau pe &run1ele &erigilor pe &lorile al'e $i #elicate care !e nclinau !e n#oiau $i n &inal !e &r"ngeau. .n covor #e petale !e a$ternu!e n micul 'alcon '%tute u$or #e ploaie. /% !imeam !l%'it $i teri'il #e !ingur. Ceea ce !e petrecu!e ntre noi n noaptea aceea nu mai putea &i re&%cut nicio#at% $i nici ceea ce-l &%cu!em eu Clau#iei nu mai putea &i n#reptat. (ar !pre !urprin#erea mea nu !imeam nici un regret. Poate c% #e vin% erau noaptea cerul &%r% !tele &elinarele ncremenite n ploaia m%runt% care #%ruiau o lini$te ciu#at% necerut% #e mine $i pe care nu $tiam n acea pu!tietate $i !ingur%tate cum !-o prime!c. )unt !ingur mi !puneam. )unt !ingur. /i !e p%rea c"t !e poate #e #rept. /-am nc,ipuit ve$nic !ingur ca $i

cum c"$tig"n# acea putere #e vampir n noaptea morii mele l-a$ &i p%r%!it pe 8e!tat $i nu l-a$ mai &i c%utat nicio#at% ca $i cum m-a$ &i #ep%rtat #e el neav"n# nevoie nici #e el nici #e nimeni altcineva. (e parc% noaptea mi-ar &i !pu!7 =E$ti ntuneric $i numai ntunericul te poate nelege $i te poate cuprin#e n 'rae.> .na cu um'rele. 9%r% co$maruri. + pace ine0plica'il%. Totu$i !imeam !&"r$itul acelei !t%ri #e lini$te la &el cum !imi!em !curta mea capitulare n &aa ei; !e #e!tr%ma la &el ca norii negri. (urerea provocat% #e pier#erea Clau#iei m% mpre!ura a!emeni unei &orme a#unate #in colurile acelei nc%peri aglomerate $i ciu#at #e !tr%ine. (e a&ar% n!% c,iar n timp ce noaptea p%rea !% !e #i1olve n v"ntul rece !imeam c% m%

!trig% ceva ceva nen!u&leit necuno!cut mie. 5i o &or% l%untric% p%rea !% r%!pun#% nu cu mpotrivire ci cu o putere #e nep%trun! care te ng,ea%. /-am plim'at t%cut prin nc%peri #e!c,i1"n# u$or u$ile p"n% c"n# n lumina !la'% a l%mpii cu ga1 #in !patele meu am v%1ut-o pe &emeia aceea #ormin# n um'ra mea pe canapea cu p%pu$a pe piept. nainte !% ngenunc,e1 l"ng% ea i-am v%1ut oc,ii #e!c,i1"n#u-!e $i n ntuneric am !imit cealalt% perec,e #e oc,i privin#u-m% acel c,ip mic #e vampir care a$tepta cu r%!u&larea t%iat%. + !% ai gri*% #e ea /a#eleine-> Am v%1ut cum m"inile ei !tr"ngeau p%pu$a ntorc"n#u-l &aa la pieptul ei. /i-am n#reptat m"na !pre ea nu $tiam #e ce c,iarn timp ce-mi r%!pun#ea. (a4> a repetat ea #i!perat%. A!ta cre1i c% e o p%pu$%-> am ntre'at-o eu cuprin1"n# capul p%pu$ii n m"n% #ar ea a !mul!-o !tr"ng"n# #in #ini $i privin#u-m% cu &urie. E un copil care nu poate !% moar%4 A!ta e> ro!tit un 'le!tem. Aaaa,...> am $optit eu. /-am !%turat #e p%pu$i> a 1i! ea a1v"rlin#-o pe pernele canapelei. (egetele ei !e *ucau cu ceva pe piept ceva ce ar &i vrut !% v%# $i !% nu v%# ncle$t"n#u-!e n *urul acelui o'iect. 5tiam ce era l o'!erva!em mai #evreme. .n me#alion prin! cu un ac #e aur. A$ vrea !%-i pot #e!crie pa!iunea care i-a cuprin! tr%!%turile cum i !-a #e&ormat guria ca #e copil. Copilul care a murit-> am g,icit eu privin#-o. mi imaginam un maga1in #e p%pu$i toate av"n# acela$i c,ip. A cl%tinat #in cap tr%g"n# #e me#alion p"n% c"n# acul a !&"$iat ta&taua. Acum am v%1ut-o cuprin!% #e team% mi!tuit% #e panic%. /"na i !"ngera c"n# a #e!&%cut-o. Am luat me#alionul. =9etia mea> a $optit ea cu 'u1e tremur%toare. Era un c,ip #e p%pu$% pe &%r"ma aceea #e porelan c,ipul Clau#iei un c,ip #e copil o #ulcea% o ntruc,ipare a inocenei 1ugr%vit% #e un arti!t un a !pu! ea ca $i cum ar &i #e$i

copil cu p%rul negru ca al p%pu$ii. Iar mama &aa ei. (urere...> am !pu! eu cu 'l"n#ee.

ngro1it%

&i0a ntunericul #in

/-am !%turat #e #urere> a 1i! ea &%c"n# oc,ii mici c"n# m-a privit. (ac% ai $ti c"t #e mult mi #ore!c !% am puterea ta; !unt preg%tit% pentru ea o #ore!c cu pa!iune.> 5i !-a ntor! !pre mine re!pir"n# agitat a$a nc"t !"nii p%reau !% i !e um&le !u' roc,ie.> Pe c,ipul ei !-a citit atunci o cumplit% &ru!trare. /i-a ocolit privirea cl%tin"n# #in cap $i mi$c"n#u-$i 'uclele. =(ac% ai &i &o!t un '%r'at muritor; om $i mon!tru4 A !pu! ea cu &urie. (ac% i-a$ putea ar%ta puterea mea... a continuat ea $i mi-a 1"m'it r%ut%cio! !&i#%tor... Te-a$ &ace !% m% vrei !% m% #ore$ti4 (ar tu e$ti ne&ire!c4> Colurile gurii i !-au l%!at n *o!. =Ce !%i #auCe !% &ac ca !%-mi #%ruie$ti ceea ce ai-> /"na i !e plim'a pe!te !"ni p%r"n# !%-l m"ng"ie ca m"na unui '%r'at. Era un moment ciu#at; ciu#at pentru c% n-a$ &i putut !% '%nuie!c !en1aia pe care mi-au !t"rnit-o vor'ele ei &elul n care o ve#eam acum cu mi*locul ei !u'ire $i i!pititor um&l%tura !"nilor $i acele 'u1e #elicate $i

'o!um&late. Ca'ar nu avea cum era muritorul #in mine c"t #e c,inuit eram #e !"ngele pe care tocmai l '%u!em. + #oream mai mult #ec"t $i nc,ipuia; pentru c% ea nu nelegea natura uci#erii. 5i cu m"n#ria tipic% '%r'ailor a$ &i vrut !%-l #ove#e!c a!ta !-o umile!c pentru ceea ce-mi !pu!e!e pentru vanitatea ie&tin% a provoc%rii ei $i pentru oc,ii care !-au ntor! acum #e1gu!tai. (ar a!ta era ne'unie nu motive ntemeiate pentru a o&eri via% ve$nic%. Am ntre'at-o cu cru1ime7 =Ai iu'it ace!t copil-> N-o !% uit nicio#at% cum a ar%tat c,ipul ei atunci violena $i ur% teri'il% care i !-au citit pe &a%. =(a mi-a !pu! ea $uier%tor. Cum n#r%1ne$ti-> A ntin! m"na !pre me#alionul pe care-l ineam !tr"n!. )entimentul #e vinov%ie o !t%p"nea nu #rago!tea. Era vinov%ie - acel maga1in #e p%pu$i pe care mi-l #e!cri!e!e Clau#ia ra&turi ntregi pline #e e&igia acelui copil mort. + vinov%ie care nelegea per&ect &inalitatea morii. Era n ea ceva la &el #e inten! ca r%ul #in mine n!umi ceva la &el #e puternic. A ntin! m"na !pre mine. /i-a atin! *iletc% $i $i-a r%!&irat #egetele pe pieptul meu. Iar eu am ngenunc,eat apropiin#u-m% #e ea !imin#u-l p%rul care-mi m"ng"ia &aa. Dine-te !tr"n! #e mine c"n# o !% te iau i-am !pu! eu v%1"n# cum i !e m%ri!er% oc,ii $i i !e #e!c,i!e!e gura. 5i atunci c"n# !en1aia #e le$in o !% &ie e0trem #e puternic% a!cult%-mi cu atenie '%t%ile inimii. Dine-te !tr"n! $i !pune-i tot timpul7 I+ !% tr%ie!cJ.>

(a #a> a 1i! ea ncuviin"n# $i inima i '%tea ne'une$te #in cau1a emoiei. /"inile ei mi ar#eau g"tul $i #egetele i !e !trecurau pe !u' gulerul meu. =.it%-te la lumina aceea; nu-i lua nici m%car o !ecun#% oc,ii #e la ea $i !pune-i tot timpul7 I+ !% tr%ie!cJ.> A icnit c"n# i-am !tr%pun! carnea !"nii i !-au !trivit #e mine iar trupul i !-a arcuit neputincio! #e!prin1"n#u-!e #e canapea. i ve#eam oc,ii c,iar $i #up% ce i-am nc,i! pe ai mei ve#eam acea gur% $icanatoare $i provocatoare. Tr%geam cu po&t% ri#ic"n#-o $i o !imeam !l%'in# m"inile c%1"n#u-l &%r% vlag% pe l"ng% trup. =)tr"n! !tr"n! i-am $optit eu pe!te $uvoiul &ier'inte al !"ngelui ei n timp ce '%t%ile inimii ei mi r%!unau n urec,i iar !"ngele ei mi um&la venele pline. 8ampa am $optit eu. .it%-te la ea4> 2%t%ile inimii i-au ncetinit au ncetat $i capul i-a c%1ut pe cati&ea oc,ii #evenin#u-l opaci. + clip% mi !-a p%rut c% nu pot !% m% mi$c $i totu$i $tiam c% tre'uia !-o &ac% c% altcineva mi #ucea nc,eietura la 'u1e iar camera !e nv"rtea ameitor c% m% concentram a!upra acelei l%mpi cum i !pu!e!em ei !% &ac% n timp ce-mi gu!tam propriul !"nge #in nc,eietur% &or"n#u-m% apoi !% i-o apropii #e 'u1e. =2ea 'ea> i-am !pu! #ar ea era nemi$cat% ca o moart%. Am tra!-o l"ng% mine $i am l%!at !"ngele !%-l $iroia!c% pe 'u1e. Atunci a #e!c,i! oc,ii $i i-am !imit ap%!area u$oar% a gurii #up% care $i-a ncle$tat m"inile pe 'raul meu $i a nceput !% !ug%. + leg%nam $optin#u-l ncerc"n# cu #i!perare !%-mi n&r"ng !en1aia #e le$in; n clipa aceea am !imit cum m% trage cu putere. 9iecare va! #e !"nge !imea a!ta. /% #e!tr%mam ncetul cu ncetul n timp ce ea tr%gea $i m-am inut !tr"n! #e canapea; inima ei '%tea cu putere lipit% #e inima mea $i #egetele i !e

n&ip!e!er% a#"nc n 'raul meu n palma mea ntin!%. /% t%ia m% cre!ta a$a nc"t am !co! un !trig%t #ar totul continua; m% #ep%rtam #e ea $i totu$i o tr%geam #up% mine viaa !curg"n#u-mi-!e prin 'ra iar ea gemea n timp ce !or'ea. 5i acele &iri$oare care erau venele mele acele &ire p"r*olitoare tr%geau #e inima mea #in ce n ce mai tare p"n% c"n# m-am #e!prin! #e ea 'ru!c $i m-am pr%'u$it al%turi !tr"ng"n#u-mi cu m"na nc,eietura care mi !"ngera. Ea !e uita &i0 la mine cu gura #e!c,i!% mur#ar% #e !"nge. /i !-a p%rut c% a trecut o ve$nicie. )e #u'l% $i !e tripla n &aa oc,ilor mei iar n &inal !-a contopit ntr-o !ingur% &orm% tremur%toare. 5i-a #u! m"na la gur% &%r% !%-$i ia n!% oc,ii #e la mine ace$tia p%r"n# !% !e m%rea!c% pe c,ipul ei. (up% aceea !-a ri#icat ncet nu ca urmare a propriei voine ci tra!% parc% n !u! #e pe canapea #e o &or% invi1i'il% care o inea privin# n timp ce !e nv"rtea &u!ta ei ma!iv% mi$c"n#u-!e rigi# ca $i cum ar &i &o!t turnat% #intr-o !ingur%

'ucat% rotin#u-!e ca un ornament !culptat pe o cutiu% mu1ical% ce #an!ea1% nv"rtin#u-!e #up% mu1ic%. (eo#at% !-a uitat la ta&ta $i a !tr"n!o n m"ini &%c"n#-o !% &o$nea!c% #up% care i-a #at #rumul $i $i-a a!tupat repe#e urec,ile a nc,i! oc,ii $i i-a #e!c,i! #in nou. Apoi mi !-a p%rut c% ve#e lampa acea lamp% #ep%rtat% $i !la'% #in camera cealalt% care #%#ea o lumin% vag% prin u$ile #u'le. A alergat !pre ea privin#-o c% $i cum ar &i &o!t vie. =N-o atinge...> i-a !pu! Clau#ia n#ep%rt"n#-o cu 'l"n#ee. (ar /a#eleine 1%ri!e &lorile #e pe 'alcon $i a pornit !pre ele m"ng"in# petalele cu palmele #e!&%cute $i lipin#u-$i #e &a% pic%turile #e ploaie. Eu m% a&lam aproape urm%rin#u-l &iecare mi$care cum a luat &lorile $i le-a !trivit n m"ini l%!"n# petalele !% va#% n *urul ei $i cum $i-a lipit v"r&urile #egetelor #e oglin#% privin#u-!e n oc,i. Propria mea #urere nceta!e #up% ce-mi lega!em nc,eietura cu o 'ati!t% $i a$teptam a$teptam v%1"n# c% Clau#ia nu-$i mai amintea ce avea !% urme1e. (an!au am"n#ou% n vreme ce pielea /a#eleinei #evenea #in ce n ce mai pali#% n lumina aurie care p"lp"ia. A luat-o pe Clau#ia n 'rae $i au nceput !% !e nv"rtea!c% pe c,ipul &etiei citin#u-!e nelini$te $i !paim% n #o!ul 1"m'etului. 8a un moment #at puterile /a#eleinei au nceput !% !l%'ea!c%. A &%cut c"iva pa$i n !pate p%r"n# c%-$i pier#e ec,ili'rul #ar !-a n#reptat repe#e $i a l%!at-o *o! pe Clau#ia cu gri*%. )t"n# pe v"r&uri Clau#ia a m'r%i$at-o. =8oui! a !pu! ea &%c"n#u-mi !emn. 8oui!...> l-am &%cut !emn !% vin% l"ng% mine. /a#eleine care p%rea !% nici nu ne va#% $i privea m"inile ntin!e. C,ipul i era al' $i !upt $i #eo#at% $i-a atin! 'u1ele cu v"r&urile #egetelor privin# petele ntunecate #e pe ele. =Nu nu4> am !&%tuit-o eu cu 'l"n#ee $i am luat-o #e m"n% pe Clau#ia tr%g"n#-o l"ng% mine. .n geam%t prelung a ie$it #e pe 'u1ele /a#eleinei. 8oui!> a $optit Clau#ia cu vocea ei !upranatural% nc% nu o putea au1i. pe care /a#eleine

/oare lucru pe care mintea ta #e copil nu $i-l aminte$te. Ai &o!t !cutit% #e a!ta n-a l%!at nici un !emn a!upra ta> i-am $optit eu #"n#u-l p%rul #up% urec,e &%r% !%-mi iau oc,ii #e la /a#eleine care !e plim'a #e la o oglin#% la alta iar lacrimile i $iroiau n voie n timp ce trupul ei renuna la via%.

2ine

8oui!

#ar #ac% moare...> a !trigat Clau#ia.

Nu am !pu! eu l%!"n#u-m% pe vine c"n# am v%1ut #e1n%#e*#ea #e pe c,ipul ei. )"ngele a &o!t #e!tul #e puternic o !% tr%ia!c%. (ar o !%-l &ie &ric% &oarte &ric%.> Cu 'l"n#ee i-am !tr"n! m"na $i am !%rutat-o pe o'ra1. /-a privit atunci cu un ame!tec #e mirare $i #e team%. Acea e0pre!ie nu i !-a !c,im'at n timp ce m% urm%rea cum m% apropii #e /a#eleine atra! #e

pl"n!ul ei. )e cl%tina acum cu m"inile ntin!e iar eu am prin!-o in"n#-o !tr"n!. +c,ii ei conineau #e*a o lumin% ciu#at% un &oc violet re&lectat n lacrimile ei. E o moarte muritoare at"t i-am !pu! eu cu 'l"n#ee. 3e1i cerulTre'uie !%-l p%r%!im acum $i tu !% te ii !tr"n! #e mine !% !tai l"ng% mine. /em'rele or !%-mi &ie cuprin!e #e un !omn la &el #e greu ca moartea $i n-o !% te mai pot alina. Tu o !% !tai acolo $i o !% te lupi cu el. (ar !% te ii !tr"n! #e mine n ntuneric au1i- )% m% ii !tr"n! #e m"n% &iin#c% eu o !% te in at"ta timp c"t o !% &iu luci#.> Pe moment a p%rut pier#ut% n privirea mea iar eu am !imit uimirea care o nv%luia cum !clipirea oc,ilor mei era !clipirea tuturor culorilor $i cum toate acele culori erau $i mai puternic re&lectate pentru ea n oc,ii mei. Am con#u!-o ncet !pre !icriu !pun"n#u-l iar%$i !% nu-l &ie &ric%. =C"n# o !% te tre1e$ti o !% &ii nemuritoare i-am !pu! eu. Nici o cau1% natural% a morii nu-i poate &ace r%u. Cai vino ntin#e-te.> i ve#eam teama o ve#eam #ep%rt"n#u-!e #e cutia aceea ngu!t% !atinul nereu$in# !-o lini$tea!c%. Pielea ncepea #e*a !%-l lucea!c% !% po!e#e acea !tr%lucire pe care o aveam eu $i Clau#ia. /i-am #at !eama c% nu avea !% ce#e1e #ec"t #ac% m% ntin#eam l"ng% ea. /-am uitat n partea cealalt% a camerei lungi la Clau#ia care !t%tea l"ng% acel !icriu ciu#at privin#u-m%. +c,ii i erau nemi$cai #ar ntunecai #e o !u!piciune ne#e&init% #e o ncre#ere rece. Am l%!at-o pe /a#eleine l"ng% patul ei $i m-am #u! !pre oc,ii aceia. ngenunc,in# lini$tit l"ng% ea am luat-o n 'rae. =Nu m% recuno$ti- Am ntre'at-o. Nu $tii cine !unt-> Ea !-a uitat la mine. =Nu> mi-a r%!pun!. i-am !pu!. )untem c,it.>

Eu am 1"m'it $i am ncuviinat. =Nu m% ur

Atunci ea $i-a nclinat u$or capul $i m-a !tu#iat cu atenie #up% care a p%rut !% 1"m'ea!c% &%r% !% vrea $i !% ncuviine1e apro'ator. Pentru c% ve1i tu i-am !pu! eu cu acela$i gla! calm ceea ce a murit n camera a!ta acum n-a &o!t &emeia aceea. i vor tre'ui multe nopi poate c,iar ani ca !% moar%. Ceea ce a murit n noaptea a!ta aici a &o!t cea #in urm% &%r"m% #e omene!c #in mine.> + um'r% i-a c%1ut pe &a%; limpe#e #e parc% e0pre!ia i !-ar &i #e!tr%mat ca un v%l. 2u1ele i !-au #e!&%cut #ar numai ca !% trag% aer. (up% care a !pu!7 =Atunci ai #reptate ntr-a#ev%r. )untem c,it.> 3reau !% #au &oc maga1inului #e p%pu$i4 Ne-a !pu! /a#eleine arunc"n# n &ocul #in c%min roc,iele mp%turite ale &etiei ei moarte #antele al'e $i p"n1eturi 'e* panto&iori !c"lcii 'onete care miro!eau a cam&or. Acum nu mai n!eamn% nimic.> )-a #at napoi privin# &l%c%rile. (up% care !-a uitat la Clau#ia cu ni$te oc,i trium&%tori $i e0trem #e #evotai.

Nu o cre#eam at"t #e convin! eram - c,iar #ac% noapte #e noapte tre'uia !% o trag cu &ora #e l"ng% '%r'aii $i &emeile pe care nu mai putea !%-l !ec%tuia!c% at"t #e !%tul% era #atorit% victimelor anterioare a#e!ea ri#ic"n#u-le #e la p%m"nt n v"ltoarea pa!iunii ei !&%r"m"n#u-le g"turile cu #egetele ei ca &il#e$ul n timp ce le 'ea !"ngele - at"t #e convin! eram c% mai #evreme !au mai t"r1iu acea inten!itate ne'unea!c% avea !% !l%'ea!c% c% ea avea !%-$i #ea !eama #e capcanele acelui co$mar #e propria-l piele !clipitoare #e acele camere lu0oa!e #e la Cotel )aint-6a'riel $i c% avea !% !trige c% vrea !% &ie tre1it%; !% &ie li'er%. Nu pricepea c% nu era o e0perien%; #e1velin#u-$i #inii n &ormare n &aa oglin1ilor cu rame aurii !e n&uria. (ar tot nu reali1%m c"t era #e &urioa!% $i #e o'i$nuit% !% vi!e1e; $i c% nu avea !% !trige #up% realitate 'a mai #egra'% ar &i renunat la realitate n &avoarea vi!elor un !piri#u$ #ia'olic ce-$i alimenta roata #e tor! cu ,imerele lumii a!t&el nc"t !%-$i cree1e propriul univer! a!emeni unei p"n1e #e p%ian*en. A'ia ncepeam !%-l neleg l%comia &armecul.

C%p%ta!e o a#ev%rat% n#em"nare #up% ce crea!e mpreun% cu amantul ei '%tr"n at"tea copii ale &etiei ei moarte care aveam !% neleg umpleau ra&turile acelui maga1in pe care urma !%-l vi1it%m n cur"n#. Pe l"ng% ace!t lucru mai po!e#a $i o pricepere caracteri!tic% vampirilor $i o inten!itate #e a!emeni proprie vampirilor a!t&el nc"t n cur!ul unei nopi #up% ce-am n#ep%rtat-o #e victime ea cu acea !ete nepotolit% a creat #in c"teva 'uc%i #e lemn cu #alt% $i cuitul un 'alan!oar per&ect at"t #e &rumo! $i 'ine proporionat pentru Clau#ia nc"t atunci c"n# !t%tea n el l"ng% &oc p%rea o &emeie. Ace!tuia i !-au mai a#%ugat cu &iecare noapte o ma!% #e aceea$i #imen!iune $i #intr-un maga1in #e *uc%rii o mic% lamp% cu untur% o ce$cu% $i o &ar&urioar% #e porelan; iar #in po$eta unei &emei un mic carneel #e n!emn%ri legat n piele care n m"inile Clau#iei #evenea un a#ev%rat volum. 8umea !e pr%'u$ea $i nceta !% mai e0i!te la grania micului !paiu care n cur"n# a #evenit #e m%rimea camerei #e toalet% a Clau#iei7 un pat ai c%rui !t"lpi a*ungeau #oar p"n% la na!turii mei #e pe piept $i oglin1i care re&lectau #oar picioarele unui uria$ greoi c"n# m-am tre1it pier#ut printre ele; ta'louri ag%ate la nivelul oc,ilor Clau#iei; $i n ultimul r"n# pe m%!ua ei #e toalet% o perec,e #e m%nu$i negre #e !ear% pentru #egetuele ei o roc,ie #ecoltat% #e culoarea nopii $i o tiar% #e la un 'al ma!cat al copiilor. Iar Clau#ia giuvaerul care ncununa totul o 1"n% cu umerii goi plim'"n#u-!e cu p%rul ei !tr%lucitor printre acele lucruri #e pre ale micii ei lumi n timp ce eu priveam #in prag vr%*it greoi ntin! pe covor a$a nc"t !%-mi pot !pri*ini capul n cot $i !%-mi ri#ic privirea !pre oc,ii iu'itei mele v%1"n#u-l nc%l1ii #eocam#at% n mo# mi!terio! #e per&eciunea acelui

!anctuar. C"t #e &rumoa!% era n #antel% neagr% o &emeie rece cu p%rul '%lai cu un c,ip #e p%pu$% $i oc,i ume1i care m% priveau cu at"ta !enin%tate $i at"t #e n#elung nc"t cu !iguran% n!emna c% m% uita!e; oc,ii tre'uiau !% va#% altceva n a&ar% #e mine care !t%team acolo pe po#ea vi!"n#; altceva n a&ar% #e univer!ul !t"ngaci #in *urul meu care acum era marcat $i anulat #e cineva care !u&eri!e n el #e cineva care !u&eri!e

ntot#eauna #ar care acum p%rea !% nu mai !u&ere a!cult"n# clinc,etul unei cutiue mu1icale #e *uc%rie pun"n# o m"n% pe cea!ul #e *uc%rie. Am avut o vi1iune a unor ore !curtate $i unor minute mici aurii. Aveam !en1aia c% nne'une!c. /i-am v"r"t m"inile !u' cap $i m-am uitat la can#ela'ru; mi-era greu !% m% #e!prin# #e o lume $i !% p%trun# n alta. Iar /a#eleine pe canapea lucra cu aceea$i pa!iune #intot#eauna #e parc% nemurirea n-ar &i n!emnat o#i,n% co!"n# #antel% crem pe !atin #e culoarea lev%nic%i pentru micul pat oprin#u-!e #oar #in c"n# n c"n# pentru a-$i $terge ume1eala p%tat% #e !"nge #e pe &runtea al'%. /-am ntre'at #ac% nu cumva nc,i1"n# oc,ii acel t%r"m al lucrurilor minu!cule ar &i ng,iit nc%perile #in *urul meu $i m-a$ &i tre1it a!emeni lui 6ulliver legat #e m"ini $i #e picioare un uria$ ne#orit- Am avut vi1iunea unor ca!e con!truite pentru Clau#ia n ale c%ror gr%#ini $oarecii erau ni$te mon$tri $i a unor tr%!urici iar tu&ele n&lorite #eveneau copaci. /uritorii erau #e vr%*ii nc"t !e l%!au n genunc,i pentru a privi pe &ere!tre. Atr%geau la &el ca p"n1a #e p%ian*en. C,iar eram legat #e m"ini $i #e picioare. Nu numai #e &rumu!eea aceea e0traor#inar% - acel !ecret !uper' al umerilor al'i ai Clau#iei !clipirea !plen#i#% a perlelor mole$eala vr%*it% !ticlua #e par&um acum o cara&% #in care !e rev%r!a o vra*% ce promitea Para#i!ul - eram legat #e team%. C% #incolo #e nc%perile acelea un#e !e pre!upunea c% !upraveg,e1 in!truirea /a#eleinei - #i!cuii nt"mpl%toare #e!pre uci#ere $i natura vampirului n leg%tur% cu care Clau#ia ar &i putut-o in!trui mai 'ine #ec"t mine #ac% $iar &i mani&e!tat vreo#at% #orina #e a prelua con#ucerea - c% #incolo #e nc%perile acelea un#e n &iecare noapte eram a!igurat prin !%rut%ri u$oare $i priviri mulumite c% pa!iunea plin% #e ur% pe care Clau#ia o ar%ta!e o !ingur% #at% nu avea !% !e mai ntoarc% - #eci c% #incolo #e nc%perile acelea aveam !% a&lu c% eram cu a#ev%rat !c,im'at7 partea muritoare #in mine era acea parte care iu'i!e eram convin!. (eci ce !imeam pentru Arm"n# creatura pentru care o tran!&orma!em pe /a#eleine creatura pentru care vru!e!em !% &iu li'er- + #i!tan% ciu#at% $i tul'ur%toare- + #urere !ur#%- .n &ior ne#e&init- C,iar $i #in mi*locul acelor lucruri lume$ti l ve#eam pe Arm"n# n camera lui au!ter% i ve#eam oc,ii #e un c%prui nc,i! $i i !imeam acea atracie !tranie. 5i totu$i nu m% #uceam la el. Nu n#r%1neam !% #e!cop%r ceea ce

poate c% pier#u!em. Nici !% ncerc !% !epar acea pier#ere #e o alt% i#ee ap%!%toare7 c% n Europa nu a&la!em nici un a#ev%r care !% aline !ingur%tatea !% tran!&orme #i!perarea. (e!coperi!em numai mecani!mele interioare ale micului meu !u&let #urerea #in cel al Clau#iei $i o pa!iune pentru un vampir care era pro'a'il mai r%u #ec"t 8e!tat pentru care am #evenit la &el #e r%u ca 8e!tat #ar n care ve#eam !ingura promi!iune #e 'ine n r%u. Totul r%m%!e!e n !&"r$it n urm%. Cea!ul tic%ia pe poli%; /a#eleine implora !% mergem !% va#% !pectacolul #e la =T,e"tre #e! 3ampire!> *ur"n# !% o apere pe Clau#ia #e orice vampir care ar &i n#r%1nit !-o in!ulte iar

Clau#ia vor'ea #e!pre !trategie $i !punea7 =Nu nc% nu acum> n timp ce eu o'!ervam cu un oarecare !entiment #e u$urare #rago!tea /a#eleinei pentru Clau#ia pa!iunea ei oar'% $i lacom%. A, am at"t #e puin% compa!iune n inim% !au n amintire &a% #e /a#eleine. Cre#eam c% #oar v%1u!e primele !emne ale !u&erinei nu nelegea moartea. Era at"t #e u$or #e n&uriat at"t #e u$or #e mpin! !pre violen%. 2%nuiam n colo!ala mea vanitate $i auton$elare c% #urerea pentru &ratele meu mort &u!e!e !ingura emoie a#ev%rat%. /i-am #at voie !% uit c"t #e total m% n#r%go!ti!em #e oc,ii !clipitori ai lui 8e!tat c%-mi v"n#u!em !u&letul pentru un lucru multicolor $i lumino! cre1"n# c% o !upra&a% &oarte limpe#e #%#ea puterea #e a p%$i pe ap%. Ce-ar &i tre'uit !% &ac% Cri!to! pentru a m% #etermina !%-l urme1 a!emeni lui /atei !au Petru- nt"i $i nt"i !% !e m'race 'ine. 5i !% ai'% un p%r 'ogat $i 'lon# 'ine ngri*it. /% uram. 5i mi !e p%rea pe *um%tate a#ormit a$a cum eram a#e!ea c"n# le a!cult%m #i!cuiile - Clau#ia $optin# #e!pre uci! vite1a $i n#em"narea caracteri!tice vampirilor /a#eleine aplecat% a!upra acului ei neo'o!it - mi !e p%rea c% era !ingura emoie #e care mai eram capa'il7 ura #e !ine. 8e iu'e!c. 8e ur%!c. Puin mi pa!% #ac% !unt acolo. Clau#ia mi atinge p%rul #e parc% ar vrea !%-mi !pun% cu vec,ea &amiliaritate c% inima i e lini$tit%. Nu-mi pa!%. 5i apoi apariia lui Arm"n# acea putere acea claritate c,inuitoare. n !patele unui geam mi !e pare. 5i lu"n# m"na *uc%u$% a Clau#iei neleg pentru prima oar% n via% ce !imte c"n# m% iart% pentru &aptul c% !unt eu n!umi acela #e!pre care !pune c%-l ur%$te $i-l iu'e$te7 =nu !imte aproape nimic.> (up% o !%pt%m"n% am n!oit-o am"n#oi pe /a#eleine n mi!iunea ei #e a #a &oc unui univer! al p%pu$ilor #in !patele unui geam #in !ticl% #e oglin1i. mi aminte!c c% m-am #ep%rtat #"n# colul $i tre1in#u-m% ntr-o cavern% ngu!t% $i ntunecoa!% un#e !ingurul !unet care !e au1ea era cel al ploii. (ar atunci am v%1ut !clipirea ro$iatic% ce m"n*ea norii. Clopotele au nceput !% 'at% oamenii !% !trige iar Clau#ia l"ng% mine vor'ea ncet #e!pre natura &ocului. 9umul gro! care !e n%la #in acea lumin% p"lp"itoare m% enerva. )imeam team%. Nu o team% muritoare ne'unea!c% ci ceva rece ca un c"rlig n&ipt n coa!te. Teama a!ta - era vec,ea ca!% #e pe Rue RoGale

care ar#ea

8e!tat parc% #ormin# pe #u$umeaua cuprin!% #e &l%c%ri. a 1i! Clau#ia $i eu am !pu!7 =Nu &ocul #oar

9ocul puri&ic%...> #i!truge...>

/a#eleine trecu!e pe l"ng% noi $i !e opri!e n cap%tul !tr%1ii ca o &antom% n ploaie '%t"n# aerul cu m"inile ei al'e &%c"n#u-ne !emn arcuri al'e #e licurici al'i. 5i-mi aminte!c cum Clau#ia m-a l%!at pentru ea. Imaginea p%rului gal'en pleo$tit $i r%!ucit c"n# mi-a !pu! !-o urme1. + panglic% a c%1ut la picioare &lutur"n# $i plutin# ntr-un v"rte* #e ap% neagr%. /i !e p%rea c% au #i!p%rut. /-am aplecat !% iau panglica #e *o! #ar o alt% m"n% !-a ntin! #up% ea. Era Arm"n# care mi-o #%#ea. Eram $ocat !%-l v%# acolo at"t #e aproape imaginea (omnului /oarte n #reptul unei u$i minunat #e real cu mantia lui neagr% $i cu cravat% #e

m%ta!e $i totu$i ireal c% um'rele #atorit% nemi$c%rii lui. )-a v%1ut o !clipire vag% a &ocului n oc,ii lui ro$ul nc%l1in#u-le ntunericul p"n% la un maro nc,i!. 5i m-am tre1it #eo#at% #e parc% a$ &i vi!at m-am tre1it !imin#u-l m"na lui cuprin1"n#-o pe a mea capul lui nclinat parc% pentru a-mi #a #e nele! c% voia !%-l urme1 - m-a tre1it propria mea e0perien% tul'urat% n &aa pre1enei lui care m% mi!tuia la &el ca n camera lui. /ergeam mpreun% acum repe#e apropiin#u-ne #e )ena mi$c"n#u-ne cu o a!emenea iueal% $i n#em"nare printr-un grup #e oameni nc"t ace$tia a'ia #ac% ne-au 1%rit noi a'ia #ac% i-am 1%rit. 9aptul c% ineam pa!ul cu el cu u$urin% m% uimea. /% &ora !%-mi a#mit puterile !% reali1e1 c% #rumurile pe care le alegeam n mo# normal erau #rumurile oamenilor pe care nu mai tre'uia !% le urme1. (oream cu #i!perare !%-l vor'e!c !%-l opre!c pun"n#u-mi am"n#ou% m"inile pe umerii lui #oar pentru a-l privi n oc,i #in nou a$a cum &%cu!em n acea noapte !%-l &i0e1 ntr-un anume timp $i !paiu a!t&el nc"t !% pot &ace &a% tul'ur%rii mele l%untrice. A$ &i vrut !%-l !pun at"tea !%-l e0plic at"tea. 5i totu$i nu $tiam ce !%-l !pun !au #e ce i-a$ &i !pu! ceva eram con$tient #oar c% plin%tatea acelui !entiment continu% !% m% 'ucure aproape p"n% la lacrimi. A!ta m% temu!em c% am pier#ut. Nu $tiam un#e ne a&lam #oar c% n plim'%rile mele mai trecu!em pe acolo7 o !tra#% cu ca!e vec,i cu 1i#uri-gr%#ini intr%ri pentru tr%!uri turnuri $i &ere!tre plum'uite !u' arca#ele #in piatr%. Ca!e n%late n alte !ecole copaci no#uro$i acea lini$te pro&un#% care n!emna c% mulimea era nc,i!% a&ar%; c"iva muritori locuiau n acea regiune a nc%perilor cu pla&oane nalte; piatra a'!or'ea 1gomotul r%!u&l%rii !paiul unor viei ntregi. Arm"n# era pe un 1i# acum cu 'raul ag%at #e o ramur% ntin1"n#u-

mi m"na; ntr-o clip% m% a&lam l"ng% el &run1i$ul u# ating"n#u-mi &aa. (ea!upra ve#eam eta* #up% eta* n%l"n#u-!e p"n% la un turn care a'ia !e 1%rea prin ploaia #ea!% $i ntunecat%. =A!cult%-m% o !% ne c%%r%m p"n% n turn> mi-a !pu! atunci Arm"n#. Nu pot... e impo!i'il...4> Nici nu-i cuno$ti puterile. Te poi c%%ra cu u$urin%. Nu uita #ac% o !% ca1i n-o !% p%e$ti nimic. 9% cum &ac eu. (ar &ii atent. Cei care locuie!c n ca!a a!ta m% $tiu #e o !ut% #e ani $i m% cre# un #u,; #ac% te v%# #in nt"mplare !au tu i ve1i prin geamurile acelea nu uita ce cre# ei c% e$ti $i nu ar%ta c% e$ti con$tient #e ei alt&el i #e1am%ge$ti !au i 1%p%ce$ti. Ai au1itE$ti n per&ect% !iguran%.> Nu $tiam ce m% n!p%im"nta mai mult c%%ratul n !ine !%u g"n#ul c% aveam !% &iu luat #rept un !trigoi; numai c% n-aveam timp pentru a!t&el #e *u#ec%i acum c%ci Arm"n# ncepu!e urcu$ul ci1mele lui g%!in# cr%p%turile #intre pietre m"inile lui prin1"n#u-!e !igure ca ni$te g,eare n acele cr%p%turi; iar eu l urm%m in"n#u-m% !tr"n! #e 1i# nen#r%1nin# !% prive!c n *o! ag%"n#u-m% pentru a m% o#i,ni o clip% #e arca#% groa!% $i !culptat% #e #ea!upra unei &ere!tre prin care mi-am aruncat privirea $i am v%1ut un &oc n c%min un um%r ntunecat o m"n% care m"nuia un v%trai o !iluet% care !e mi$ca &%r% !% ai'% nici cea mai mic% '%nuial% c% era o'!ervat%. )-a #u!.

Ne-am continuat c%%ratul p"n% am a*un! la &erea!tra turnului pe care Arm"n# a #e!c,i!-o repe#e trec"n#u-$i picioarele lungi pe!te perva1; l-am urmat $i eu !imin#u-l 'raul pe #up% umeri. Am o&tat &%r% !% vreau c"n# am a*un! n nc%pere &rec"n#u-mi 'raele $i rotin#u-mi privirea prin acel !paiu u# $i ciu#at. Acoperi$urile #e #e#e!u't !e ve#eau argintii &oi$oare 1%rin#u-!e #in loc n loc printre coroanele imen!e $i &o$nitoare ale copacilor; mai #eparte !tr%lucea lanul rupt al unui 'ulevar# luminat. Camera p%rea la &el #e u#% ca aerul #e a&ar%. Arm"n# aprin#ea un &oc. (intr-o gr%ma#% #e pie!e #e mo'ilier putre1ite a ale! ni$te !caune pe care le-a rupt cu u$urin% n ciu#a &aptului c% erau groa!e. Era ceva grote!c n a!pectul lui accentuat #e graia lui $i calmul impertur'a'il al c,ipului !%u al'. 9%cea ce ar &i &%cut orice vampir tran!&orm"n# acele 'uc%i groa!e #e lemn n a$c,ii totu$i &%cea ceva ce numai un anumit vampir putea !% &ac%. 5i nu p%rea !% po!e#e nimic omene!c; p"n% $i tr%!%turile &rumoa!e $i p%rul negru #eveni!er% atri'utele unui nger &ormi#a'il care avea n comun cu noi ceilali #oar o a!em%nare !uper&icial%. Caina era un mira*. 5i #e$i m% !imeam atra! #e el poate mai mult #ec"t &u!e!em atra! vreo#at% #e vreo &iin% vie n a&ar% #e Clau#ia m% tul'ura n alte &eluri care a#uceau a team%. Nu m-a mirat &aptul c% #up% ce a terminat mi-a o&erit un !caun greu #in

lemn #e !te*ar m"inile la &oc

#ar el !-a retra! l"ng% polia #in marmur% nc%l1in#u-$i n timp ce &l%c%rile i aruncau um're ro$ii pe c,ip.

i au# pe cei #in ca!%> i-am !pu!. C%l#ura era pl%cut%. )imeam pielea ci1melor u!c"n#u-!e !imeam c%l#ura n #egete. Atunci $tii c% $i eu i au#> a 1i! el ncet $i #e$i vor'ele lui nu conineau nici un &el #e repro$ mi-am #at !eama #e !en!ul propriilor mele cuvinte. 5i #ac% vin-> am in!i!tat eu !tu#iin#u-l.

Nu-i #ai !eama #up% atitu#inea mea c% n-or !% vin%- /-a ntre'at el. Am putea !% !t%m aici toat% noaptea $i !% nici nu pomenim #e!pre ei. 3reau !% $tii c% #ac% vor'im #e ei e pentru c% tu vrei !% &aci a!ta.> Cum n-am !pu! nimic cum pro'a'il am p%rut u$or n&r"nt mi-a 1i! cu 'l"n#ee c% ncuia!er% #emult acel turn $i c% nu mai urca nimeni acolo; iar #ac% ve#eau &umul ie$in# pe co$ !au lumina prin &erea!tr% oricum nimeni nu !e aventura n acel loc p"n% a #oua 1i. Atunci am v%1ut c% #e o parte a c%minului !e a&lau c"teva ra&turi cu c%ri $i o ma!% #e !cri!. 9oile #e pe acea!ta erau ng%l'enite #ar mai erau o c%limar% $i c"teva tocuri mi nc,ipuiam c% locul acela ar &i putut &i &oarte pl%cut c"n# nu plou% ca atunci !au #up% ce &ocul va &i u!cat atmo!&era. 3e1i tu mi-a !pu! Arm"n# n-ai nevoie cu a#ev%rat #e camerele pe care le ai la ,otel. n realitate ai nevoie #oar #e &oarte puin. (ar &iecare #in noi tre'uie !% #eci#% c"t #e mult #ore$te. +amenii care locuie!c n ca!a a!ta au un nume pentru mine; nt"lnirile cu mine con!tituie !u'iect #e #i!cuii timp #e #ou%1eci #e ani #ar ace!tea !unt #oar ni$te momente i1olate n e0i!tena mea care nu n!eamn% nimic. Nu pot !%-mi &ac% nici un r%u iar eu le &olo!e!c ca!a pentru a &i !ingur. Nimeni #e la IT,e"tre #e! 3ampire!J nu $tie c% vin aici. E !ecretul meu.>

II privi!em cu atenie n timp ce vor'ea $i g"n#urile care-mi trecu!er% prin minte n camera #e la teatru mi treceau prin minte #in nou. 3ampirii nu m'%tr"ne!c $i m% ntre'am c"t #e #i&erite puteau &i c,ipul $i purt%rile lui tinere$ti &a% #e un !ecol !au #ou% n urm%; c%ci &aa lui #e$i nemarcat% #e leciile maturit%ii cu !iguran% nu era o ma!c%. P%rea e0trem #e e0pre!iv% ca $i vocea lui #i!cret% iar eu nu puteam pricepe #e ce. 5tiam #oar c% eram atra! #e el la &el #e mult ca mai nainte $i ntr-o oarecare m%!ur% cuvintele pe care le-am ro!tit atunci erau un !u'ter&ugiu. =(ar ce te ine la IT,e"tre #e! 3ampire!J-> l-am ntre'at. + nevoie 'inenele!. (ar am #e!coperit ceea ce-mi tre'uie (e ce m% evii-> Nu te-am evitat a 1i! el.

am !pu! eu ncerc"n# !% a!cun# emoia pe care mi-o

provoca!er% acele cuvinte. nelegi c% tre'uie !-o prote*e1 pe Clau#ia are pe nimeni n a&ar% #e mine. )au cel puin a$a era p"n%...> P"n% c"n# /a#eleine a venit !% !tea cu voi...> (a...> am 1i! eu. totu$i cu ea r%m"i legat

c% nu

(ar acum Clau#ia i-a #at #rumul $i tu r%m"i #e ea ca #e o iu'it%> a !pu! el.

Nu nu e iu'ita mea; nu nelegi am 1i! eu. /ai #egra'% e $i nu $tiu #ac% poate !%-mi #ea #rumul...> Erau lucruri la #e nenum%rate ori. =Nu $tiu #ac% un copil are puterea #e a p%rintelui. Nu $tiu #ac% n-o !% &iu legat #e ea at"ta timp

copilul meu care m% g"n#i!em #a #rumul c"t o !%...>

Am t%cut. Era c"t pe-aci !% !pun =at"ta timp c"t o !% tr%ia!c%.> (ar miam #at !eama c% era un cli$eu muritor !uper&icial. Ea avea !% tr%ia!c% ve$nic la &el ca $i mine. (ar nu era acela$i lucru $i cu taii muritori- 9iicele tr%ie!c o ve$nicie pentru c% taii mor primii. 2ru!c n-am mai $tiut ce !% !pun #ar era con$tient n permanen% #e &elul n care a!culta Arm"n#; a!cult% n &elul n care vi!%m c% a!cult% ceilali c,ipul lui p%r"n# !% re&lecte1e la orice !e !punea. Nu !-a gr%'it !% pro&ite #e !curt% mea pau1% !% a&irme c% nelegea ceva nainte ca ntreaga i#ee !% &ie e0primat% !au !% m% contra1ic% #intr-un impul! ire1i!ti'il - lucruri care a#e!ea &ac ca un #ialog !% &ie impo!i'il. (up% o pau1% n#elungat% #ec"t orice pe lume.> mi-a !pu!7 =Te vreau. Te vreau mai mult

+ clip% m-am n#oit #e ceea ce au1i!em pentru c% mi !e p%rea incre#i'il. A!ta m-a #e1armat complet $i imaginea lip!it% #e cuvinte a vieii noa!tre mpreun% !-a e0tin! $i mi-a $ter! orice alt g"n# #in minte. Am !pu! c% te vreau. el #oar cu o u$oar% C,ipul i era la &el #e !u' p%rul ca!taniu 'ogat lumin"n#u-m% 'u1ele Te vreau mai mult #ec"t orice pe lume> a repetat mo#i&icare a e0pre!iei. Apoi a r%ma! a$tept"n# privin#. #e lini$tit ca ntot#eauna &runtea lui nete#% $i al'% nepurt"n# nici o urm% #e ngri*orare lui nemi$cate. oc,ii lui mari

A!ta vrei #e la mine $i totu$i nu vii la mine a !pu! el. E0i!t% lucruri pe care vrei !% le a&li #ar nu ntre'i. + ve1i pe Clau#ia !c%p"n#u-i totu$i pari incapa'il !% mpie#ici a!ta ai vrea !% !e nt"mple mai repe#e $i totu$i nu &aci nimic.>

Nu-mi neleg propriile !entimente. Poate c% ie i !unt mai clare #ec"t mie...> Nu ncepi !%-nelegi ce mi!ter repre1ini4> mi-a !pu! el. (ar cel puin tu te cuno$ti per&ect. Eu nu pot !u!ine acela$i lucru am 1i! eu. + iu'e!c $i totu$i nu !unt apropiat #e ea. 3reau !% !pun c% atunci c"n# !unt cu tine a$a cum !unt acum nu mai $tiu #e ea nu mai $tiu #e

nimeni.> Ea repre1int% o perioa#% pentru tine o perioa#% #in viaa ta. (ac% $i c"n# o !-o rupi cu ea o !-o rupi cu !ingura per!oan% n via% care a mp%rit acea perioa#% cu tine. Di-e &ric% #e a!ta #e i1olare #e povar% #e proporiile vieii ve$nice.> (a a$a e #ar a!ta e numai o mic% parte. Perioa#% nu n!eamn% prea mult pentru mine. Ea a &%cut !% n!emne ceva. 5i ali vampiri tre'uie !% &i trecut prin a!ta $i au !upravieuit trecerii prin !ute #e perioa#e.> (ar nu !upravieuie!c a !pu! el. 8umea ar &i plin% #e vampiri #ac% ar !upravieui. Cum cre1i c% am a*un! !% &iu cel mai '%tr"n #e aici $i #e pretutin#eni-> a ntre'at el. /-am g"n#it la a!ta. Apoi am n#r%1nit7 =/or prin violen%-> Nu aproape nicio#at%. Nu e nevoie. C"i vampiri cre1i c% au puterea !% n#ure nemurirea- n primul r"n# ,a'ar n-au ce-l aceea nemurire. C%ci #evenin# nemuritori ei vor ca toate &ormele vieii lor !% r%m"n% a$a cum !unt ne!c,im'ate7 tr%!urile &%cute n acela$i mo# !igur ,ainele croite ca n tinereea lor oamenii !% &ie m'r%cai $i !% vor'ea!c% n mo#ul pe care ei l-au nele! $i l-au apreciat ntot#eauna. C"n# #e &apt toate lucrurile !e !c,im'% n a&ar% #e vampirul n!u$i; totul n a&ar% #e vampir e !upu! unei permanente mo#i&ic%ri $i tran!&orm%ri. n cur"n# pentru o minte in&le0i'il% $i a#e!ea c,iar pentru o minte c"t !e poate #e &le0i'il% acea!t% nemurire #evine o con#amnare ntr-un 'alamuc #e &iguri $i &orme care !unt #e nenele! $i lip!ite #e valoare. ntr-o !ear% un vampir !e tre1e$te $i $i #% !eama #e ce anume !-a temut poate #ecenii ntregi c% pur $i !implu nu mai ine !% tr%ia!c% neap%rat. C% oricare ar &i &o!t !tilul mo#ul !au &orma e0i!tenei care &%cu!e c% nemurirea !% i !e par% atr%g%toare ace!ta #i!p%ru!e #e pe &aa p%m"ntului. 5i nimic nu mai r%m"ne pentru a-l o&eri !c%parea #in #i!perare #ec"t actul uci#erii. 5i acel vampir ie!e ca !% moar%. Nimeni nu-l g%!e$te r%m%$iele. Nimeni nu $tie un#e a #i!p%rut. 5i nimeni #in *urul lui - n ca1 c% ar mai c%uta compania altor vampiri - nu $tie c% el e cuprin! #e #i!perare. 3a &i ncetat #emult !% mai vor'ea!c% #e!pre !ine !au #e!pre orice altceva. 3a #i!p%rea.> /-am l%!at pe !pate impre!ionat #e acel a#ev%r evi#ent $i n acela$i timp totul n mine !-a r%1vr%tit mpotriva acelei per!pective. Am #evenit con$tient #e pro&un1imea !peranei $i groa1ei mele; c"t #e #i&erite erau acele !entimente #e alienarea pe care o #e!cri!e!e el c"t #e #i&erite &a% #e acea #i!perare ngro1itoare. Acea #i!perare coninea #intr-o#at% ceva !can#alo! $i re!ping%tor. N-o puteam accepta. (ar tu nu i-ai #a voie !% ai o a!emenea !tare #e !pirit. .it%-te la tine m-am tre1it eu !pun"n#. C,iar #ac% n-ar mai e0i!ta nici m%car o !ingur%

oper% #e art% n lume... $i !unt mii... c,iar #ac% n-ar mai e0i!ta nici m%car o !ingur% &rumu!ee natural%... #ac% lumea ar &i re#u!% la o celul% goal% $i la o lum"nare &ragil% nu pot !% te v%# alt&el #ec"t !tu#iin# acea lum"nare &urat #e p"lp"itul acelei lumini #e !c,im'area culorilor ei... c"t timp te-ar putea !u!ine a!ta... ce po!i'ilit%i ar crea- 6re$e!c cumva- )unt un i#eali!t c,iar at"t #e ne'un-> Nu> a !pu! el $i pe 'u1e i-a ap%rut un 1"m'et vag o #ova#% &ugar% #e pl%cere. (ar apoi a continuat pur $i !implu7 =Tu n!% !imi o o'ligaie &a% #e o lume pe care o iu'e$ti pentru c% lumea a!ta pentru tine enc% intact%. )-ar putea ca propria ta !en!i'ilitate !% #evin% in!trumentul ne'uniei. 3or'e$ti #e!pre opere #e art% $i &rumu!ee natural%. A$ vrea tare mult !% am puterea unui arti!t ca !% renvii pentru tine 3eneia !ecolului al cinci!pre1ecelea palatul mae!trului meu #rago!tea pe care am !imit-o pentru el c"n# eram un '%iat muritor $i #rago!tea pe care el a !imit-o pentru mine c"n# m-a tran!&ormat n vampir. A, #ac% a$ putea !% renvii acele vremuri &ie pentru tine &ie pentru mine... m%car o !ingur% clip%4 8a ce 'unCe mult m% ntri!tea1% &aptul c% timpul nu $terge #eloc amintirea acelei perioa#e c% ea #evine $i mai &ermec%toare n lumina lumii pe care o v%# a!t%1i. (rago!te- Am ntre'at eu. A e0i!tat #rago!te ntre tine $i vampirul care te-a creat-> am a#%ugat eu aplec"n#u-m% nainte. (a mi-a !pu! el. + #rago!te at"t #e puternic% nc"t nu m-a l%!at !% m'%tr"ne!c $i !% mor. + #rago!te care a a$teptat r%'#%toare p"n% am #evenit #e a*un! #e puternic pentru a &i #%ruit ntunericului. 3rei !%-mi !pui c% n-a e0i!tat nici un pic #e #rago!te ntre tine $i vampirul care te-a creat-> Nici un pic> amar. El m% !tu#ia. =Atunci #e ce i-a #%ruit ace!te puteri-> m-a ntre'at. am 1i! eu repe#e $i nu mi-am putut reine un 1"m'et

/-am l%!at pe !pate. =Con!i#eri puterile a!tea ca un #ar4> am !pu! eu. =2inenele! lart%-m% #ar m% uime$te &aptul c% n comple0itatea ta e$ti at"t #e !implu> am 1i! eu r"1"n#. Ar tre'ui !-o iau ca pe o in!ult%-> a ntre'at el 1"m'in# $i ntreaga lui atitu#ine nu &%cea #ec"t !% con&irme ceea ce tocmai !pu!e!em. P%rea at"t #e inocent. ncepeam !%-l neleg. Nu nu #in partea mea am !pu! eu $i pul!ul mi !-a nteit n timp ce m% uitam la el. Repre1ini tot ce-am vi!at c"n# am #evenit vampir. 3e1i

puterile a!tea ca un #ar4> am repetat eu. =(ar ia !pune-mi... acum mai !imi #rago!te pentru acel vanmpir care i-a #%ruit via% ve$nic%- /ai !imi a!ta acum-> A p%rut !% !e g"n#ea!c% #up% care a !pu! ncet7 =(e ce contea1% a!ta-> Apoi a continuat7 =Nu cre# c% am avut noroc !imin# #rago!te pentru muli oameni !au multe lucruri. (ar #a l iu'e!c. Poate c% nu n &elul la care te re&eri tu. /i !e pare c% m% 1%p%ce$ti c,iar &%r% !% &aci vreun e&ort. E$ti un mi!ter. Nu mai am nevoie #e ace!t vampir.> /i !-a #%ruit via% ve$nic% o percepie e0trem #e acut% $i nevoia #e a uci#e i-am e0plicat eu repe#e pentru c% vampirul care m-a creat mi r"vnea

ca!a $i averea. nelegi- A, #ar cuvintele a!tea n!eamn% mult mai mult. Ace!t nele! mi !e #e1v%luie at"t #e ncet at"t #e incomplet4 3e1i tu e ca $i cum mi-ai ntre#e!c,i#e o u$% prin care !e !trecoar% un &iricel #e lumin% iar eu t"n*e!c !% a*ung la ea !% o #e!c,i# larg $i !% p%trun# n !paiul care !pui c% e0i!t% #incolo #e ea4 C"n# #e &apt nu cre#4 3ampirul care m-a creat repre1enta tot ce con!i#er%m c% e!te r%u7 era la &el #e ngro1itor #e pro1aic #e !ear'%# #e ve$nic #e!cura*ator cum mi nc,ipuiam c% tre'uie !% &ie r%ul4 Acum $tiu a!ta. (ar tu tu e$ti ceva ce #ep%$e$te totul acea!t% concepie4 (e!c,i#e u$a larg. Pove!te$te-mi #e!pre palatul #in 3eneia #e!pre acea!t% relaie amoroa!% cu #amnarea. 3reau !% neleg.> Te p%c%le$ti !ingur. Palatul nu n!eamn% nimic pentru tine .$a pe care o ve1i #uce la mine. 8a a tr%i al%turi #e mine acum. )unt r%u cu gra#aii in&inite $i &%r% vin%.> (a e0act> am murmurat eu. mi-a !pu! el. cel care !unt

5i a!ta te &ace ne&ericit a 1i! el. Tu care ai venit n camera mea $i ai !pu! c% n-a mai r%ma! #ec"t un !ingur p%cat acela #e a lua con$tient viaa unui om nevinovat.> (a... am !pu! eu. Cre# c% ai r"! teri'il #e mine...>

N-am r"! nicio#at% #e tine a !pu! el. Nu-mi pot permite !% r"# #e tine. Numai cu a*utorul t%u pot !% !cap #e #i!perarea pe care i-am #e!cri!-o ca &iin# moartea noa!tr%. Prin tine tre'uie !% m% leg #e ace!t !ecol al nou%!pre1ecelea $i !% a*ung !%-l neleg ntr-un &el care !% m% rea#uc% la via% lucru pe care l #ore!c cu at"ta #i!perare. Pe tine te-am a$teptat la IT,e"tre #e! 3ampire!J. (ac% a$ cunoa$te un muritor capa'il #e o a!emenea !en!i'ilitate #e o a!emenea #urere #e o a!emenea pro&un1ime l-a$ tran!&orma n vampir ntr-o clip%. (ar a!ta !e nt"mpl% at"t #e rar. Nu a tre'uit !% te a$tept $i !% te caut. 5i acum o !% m% 'at pentru tine. 3e1i c"t #e nemilo! !unt c"n# iu'e!c- A!ta ai nele! prin #rago!te->

A, #ar ai &ace o gre$eal% cumplit%> am !pu! eu privin#u-l n oc,i. A'ia acum ncepeam !% pricep !en!ul cuvintelor lui. Nicio#at% nu-mi !imi!em at"t #e clar &ru!trarea mi!tuitoare. Nu puteam !%-l mulume!c. N-o puteam mulumi pe Clau#ia. Nu &u!e!em nicio#at% n !tare !%-l mulume!c pe 8e!tat. 5i pe &ratele meu muritor Paul c"t #e cumplit #e mortal l #e1am%gi!em4 Nu. Tre'uie !% !ta'ile!c o leg%tur% cu epoca mi-a !pu! el calm. 5i numai cu a*utorul t%u pot !-o &ac... nu ca !% a&lu #e la tine lucruri pe care lea$ putea ve#ea ntr-o clip% ntr-o galerie #e art% !au le-a$ putea citi ntr-o or% n cele mai groa!e c%ri... tu e$ti !piritul tu e$ti inima> a in!i!tat el. Nu nu> am 1i! eu ri#ic"n# m"inile. /ai aveam puin $i i1'ucneam ntrun ,o,ot #e r"! amar i!teric. =Nu nelegi- Nu !unt !piritul nici unei epoci. )unt n #e1acor# cu toate $i a$a am &o!t ntot#eauna4 8ocul meu n-a &o!t nic%ieri al%turi #e nimeni n nici un moment4> Era prea #urero! prea per&ect #e a#ev%rat. (ar pe c,ipul lui a ap%rut un 1"m'et ire1i!ti'il. P%rea gata !% r"#% #e mine $i n clipa urm%toare umerii au nceput !%-l tre!alte #e r"!. =(ar 8oui! a !pu! el ncet. C,iar %!ta e !piritul vremii tale. Nu ve1i- Toat% lumea !imte ca tine. C%#erea ta n #i1graie e c%#erea unui !ecol.>

Eram at"t #e uimit nc"t mult% vreme am !tat cu privirea aintit% a!upra &ocului. /i!tui!e toate lemnele $i nu mai r%m%!e!e #ec"t o gr%ma#% #e cenu$% &umeg"n#% un pei!a* cenu$iu $i ro$u care avea !% !e pr%'u$ea!c% la atingerea v%traiului. Totu$i era &oarte cal# $i nc% mai #%#ea o lumin% puternic%. mi ve#eam viaa n a#ev%rata ei per!pectiv%. 5i vampirii #e la IT,e"tre...J-> am ntre'at eu ncet. Ei oglin#e!c vremurile cu un cini!m care nu poate nelege moartea po!i'ilit%ilor o paro#iere ilu1orie $i !o&i!ticat% a miraculo!ului o #eca#en% al c%rei ultim re&ugiu e autori#iculi1area o neputin% manierat% l-ai v%1ut; i cuno$ti #e o via%. Tu i oglin#e$ti alt&el epoc%. i oglin#e$ti inima 1#ro'it%.> A!ta n!eamn% ne&ericire. Ne&ericirea pe care nu poi !-o nelegi.> Nu m%-n#oie!c. )pune-mi ce !imi acum ce anume te &ace ne&ericit. )pune-mi #e ce timp #e $apte 1ile n-ai venit la mine #e$i ar#eai #e #orina #e a o &ace. )pune-mi ce te mai ine nc% legat #e Clau#ia $i #e &emeia cealalt%.> Am cl%tinat #in cap. =Nu $tii ce-mi ceri. 3e1i tu mi-a &o!t ngro1itor #e greu !% o tran!&orm pe /a#eleine n vampir. /i-am nc%lcat o promi!iune &a%

#e mine n!umi cum c% n-o !% &ac nicio#at% a!ta. Eu nu con!i#er viaa noa!tr% ca repre1ent"n# puteri $i #aruri ci un 'le!tem. N-am cura* !% mor #ar%mite !% cree1 un alt vampir4 )% provoc acea!t% !u&erin% altcuiva $i !% con#amn la moarte pe toi acei '%r'ai $i pe toate acele &emei pe care vampirul va tre'ui !%-l uci#%4 Am nc%lcat o promi!iune !olemn%. 5i &%c"n# a!ta...> (ac% repre1int% vreo con!olare pentru tine... !igur i #ai !eama c% am avut $i eu un ame!tec.> C% am &%cut-o ca !% m% eli'ere1 #e Clau#ia !% &iu li'er ca !% vin la tine... #a mi #au !eama. (ar r%!pun#erea &inal% tot pe umerii mei ca#e4> am !pu! eu. Nu. 3reau !% !pun n mo# #irect. Eu te-am &%cut !-o &aci4 Am &o!t l"ng% tine n noaptea aceea. /i-am e0ercitat cea mai mare putere pentru a te convinge !-o &aci. N-ai $tiut-> Nu4> Am l%!at capul n *o!. A$ &i tran!&ormat eu n!umi &emeia aceea n vampir a 1i! el ncet. (ar m-am g"n#it c% cel mai 'ine ar &i !-o &aci tu. Alt&el nu renunai la Clau#ia. Tre'uia !% $tii c% vrei a!ta...> (ete!t ce-am &%cut4> am !pu! eu. Atunci #ete!t%-m% pe mine nu pe tine.>

Nu. Nu nelegi. n clipa n care !-a nt"mplat aproape c% ai #i!tru! acel lucru pe care-l aprecie1i n mine4 /-am mpotrivit ie #in toate puterile c"n# nici m%car nu $tiam c% &ora ta m% #iri*a. Ceva aproape c% a murit n mine4 Am &o!t #i!tru! c"n# /a#eleine a &o!t creat%4> (ar ace!t lucru nu mai e mort pa!iunea a!ta umani!mul %!ta cum vrei !%-l !pui. (ac% n-ar &i tr%it acum n-ai &i avut lacrimi n oc,i. n gla!ul t%u nu !-ar !imi &urie> a !pu! el.

Pe moment n-am putut !% r%!pun#. (oar am ncuviinat. Apoi m-am c,inuit !% vor'e!c #in nou. Nu tre'uie !% m% &ore1i nicio#at% !% &ac ceva mpotriva voinei mele4 Nu tre'uie !%-i e0ercii nicio#at% o a!emenea putere...> am '"iguit eu. Nu a !pu! el ime#iat. Nu tre'uie. Puterea mea !e opre$te un#eva n%untrul t%u n &aa unui anumit prag. Acolo #evin neputincio!. Cu toate a!tea... /a#eleine a &o!t creat%. E$ti li'er.> 5i tu e$ti mulumit> am 1i! eu c%p%t"n# controlul a!upra mea. Nu vreau !% &iu #ur. /% ai. Te iu'e!c. (ar !unt #e1orientat. E$ti mulumit-> Cum a$ putea !% nu &iu-> a ntre'at el. =2inenele! c% !unt mulumit.>

/-am ri#icat $i m-am #u! la &erea!tr%. .ltimii t%ciuni !e !tingeau. 8umin% provenea #e la cerul cenu$iu. 8-am au1it pe Arm"n# venin# l"ng% perva1ul &ere!trei. l !imeam l"ng% mine oc,ii !e o'i$nuiau #in ce n ce mai mult cu lumino1itatea cerului a$a nc"t acum i puteam #e!lu$i pro&ilul $i privirea aintit% a!upra ploii. )unetul ace!teia era pretutin#eni $i #i&erit curg"n# prin *g,ea'ul care !e ntin#ea #e-a lungul acoperi$ului '%t"n# n $in#ril% c%1"n# u$or printre !traturile lucioa!e &ormate #in ramurile copacilor r%p%in# pe perva1ul #in piatr% n &aa m"inilor mele. .n ame!tec pl%cut #e !unete care !c%l#au $i colorau noaptea. /% ieri... c% te-am &orat n leg%tur% cu &emeia aceea-> m-a ntre'at el. N-ai nevoie #e iertarea mea.> Tu ai nevoie a !pu! el. 5i &el #e calm ca ntot#eauna. prin urmare $i eu am nevoie.> C,ipul i era la

+ !% ai'% gri*% #e Clau#ia- 3a !uporta-> am ntre'at eu. E per&ect%. Ne'un%; #ar pentru ace!te vremuri a!ta n!eamn% per&ect. + !% ai'% gri*% #e Clau#ia. N-a tr%it nici o clip% !ingur%; i !e pare &ire!c !% &ie #evotat% celor #e l"ng% ea. N-are nevoie #e motive #eo!e'ite pentru a o iu'i pe Clau#ia. Totu$i are motive #eo!e'ite. E0teriorul &rumo! al Clau#iei t%cerea Clau#iei autoritatea $i !t%p"nirea #e !ine ale Clau#iei. )unt per&ecte mpreun%. (ar cre#... c% ar tre'ui !% plece #in Pari! c"t mai cur"n# po!i'il.> (e ce-> 5tii &oarte 'ine #e ce. Pentru c% )antiago $i ceilali vampiri le urm%re!c '%nuitori. Toi vampirii au v%1ut-o pe /a#eleine. )e tem #e ea pentru c% ea $tie #e ei $i ei n-o cuno!c. Nu-I la!% n pace pe cei care $tiu #e ei.> 5i '%iatul E mort> (eni!- Ce ai #e g"n# cu el->

a r%!pun! el.

Eram uluit. At"t #e cuvintele ro!tite c"t $i #e calmul lui. =8-ai uci!-> am ng%imat eu iar el a ncuviinat. +c,ii lui mari $i ntunecai p%reau &ermecai #e mine #e emoia $i $ocul pe care nu ncercam !% le a!cun#. B"m'etul lui !tin! a p%rut !% m% apropie #e el; mi-a cuprin! m"na pe perva1ul &ere!trei $i mi-am !imit trupul ntorc"n#u-!e !pre el apropiin#u-!e #e el #e parc% nu voina mea ci voina lui m-ar &i &%cut !% m% mi$c. E cel mai 'ine a$a a !pu! el cu 'l"n#ee #up% care a a#%ugat7 Acum ar tre'ui !% plec%m...> 5i a aruncat o privire !tr%1ii. Arm"n# am 1i! eu. Nu pot...>

8oui! urmea1%-m% mi-a $optit #ar pe perva1 !-a oprit. C,iar #ac% o !% ca1i pe cal#ar"m o !% te #oar% numai un timp. Te vei vin#eca at"t #e repe#e $i #e total nc"t pe!te c"teva 1ile nu !e va mai ve#ea nimic oa!ele re&%c"n#u-!e la &el #e u$or ca pielea; $tiin# a!ta permite-i !% &aci ceea ce poi !% &aci cu at"ta u$urin%. Cai co'oar%.> Ce m% poate uci#e-> l-am ntre'at eu. )-a oprit #in nou. =(i!trugerea r%m%$ielor tale a !pu! el. Nu $tii- 9oc #e1mem'rare... c%l#ura !oarelui. Nimic altceva. Poi &i v%t%mat #ar te re&aci. E$ti nemuritor.> Priveam n *o! n ntuneric prin ploaia argintie. + lumin% !la'% a p%trun! printre ramurile mi$c%toare ale copacilor $i !tra#a a nceput !% !e ntre1%rea!c%. Pietre u#e via care !e c%%ra pe 1i#. + tr%!ur% a atin! &run1ele #e vi% #up% care lumina a !l%'it !tra#a !-a tran!&ormat #in gal'en% n argintie #up% care a #evenit complet invi1i'il% ca $i cum copacii ntunecai ar &i ng,iit-o. )au mai #egra'% #e parc% totul ar &i &o!t creat #in ntuneric. /i-a venit ameeal%. Aveam !en1aia c% !e clatin% cl%#irea. Arm"n# m% privea #e pe perva1ul &ere!trei. 8oui! Nu vino la mine> a $optit el #eo#at% agitat.

i-am 1i! eu cu 'l"n#ee. E prea cur"n#. nc% nu pot !% le p%r%!e!c.>

8-am v%1ut privin# cerul ntunecat. A p%rut !% o&te1e #ar nu l-am au1it l-am !imit m"na !tr"ng"n#-o pe a mea. =9oarte 'ine...> a !pu! el. nc% puin timp...> am 1i! eu iar el a ncuviinat $i mi-a '%tut m"na u$or parc% pentru a !pune c% era n regul%. (up% aceea $i-a trecut picioarele pe!te perva1 $i a #i!p%rut. Am e1itat #oar o clip% ri#iculi1at #e '%t%ile inimii mele. Apoi am !%rit perva1ul $i am pornit repe#e #up% el nen#r%1nin# !% m% uit n *o!. Era &oarte aproape #e ivirea 1orilor c"n# am v"r"t c,eia n 'roa!c% apartamentului #e la ,otel. 8%mpile cu ga1 aruncau o lumin% puternic% $i inegal% pe perei iar /a#eleine cu acul $i aa n m"n% a#ormi!e l"ng% c%min. Clau#ia !t%tea nemi$cat% $i m% privea #intre &erigile #e la &erea!tr% #in um'r%. Avea peria #e p%r n m"n% $i p%rul i !tr%lucea. Am r%ma! locului a!imil"n# un $oc ca $i cum toat% pl%cerea !en1ual% $i #e1or#inea acelor o#%i ar &i trecut pe!te mine ca ni$te valuri $i trupul mi-ar &i &o!t m'i'at cu acele lucruri at"t #e #i&erite #e vra*a lui Arm"n# $i #e camer% #in turn n care &u!e!em. Aici !e !imea ceva lini$titor $i tul'ur%tor. /-am uitat #up% &otoliul meu. /-am a$e1at pe el cu m"inile la t"mple. Atunci am !imit-o pe Clau#ia al%turi $i i-am !imit 'u1ele pe &runte. Ai &o!t cu Arm"n#> a !pu! ea. =3rei !% pleci la el.>

/-am uitat la ea. C"t #e #elicat $i &rumo! i era c,ipul $i #eo#at% c"t #e mult mi aparinea. N-am !imit nici o remu$care c"n# am ce#at #orinei #e a-l atinge o'ra*ii pleoapele - &amiliarit%i li'ert%i pe care nu mi le mai permi!e!em cu ea #in !eara c"n# ne certa!em. =+ !% te mai v%#; nu aici n alte p%ri. + !% $tiu ntot#eauna un#e e$ti> i-am !pu! eu. Ea m-a luat #e g"t in"n#u-m% !tr"n! iar eu am nc,i! oc,ii $i mi-am a!cun! &aa n p%rul ei. i acopeream g"tul cu !%rut%ri. i ineam 'raele rotun#e $i tari. I le !%rutam !%rutam a#"ncimile moi &ormate #e n#oitura

coatelor nc,eieturile palmele #e!&%cute l-am !imit #egetele m"ng"in#u-mi p%rul &aa. =Cum vrei tu> a 1i! ea. =Cum vrei tu.> E$ti &ericit%- Ai ce-i #ore$ti-> am ntre'at-o eu rug%tor. (a 8oui!.> /% inea lipit #e roc,i% mpreun"n#u-$i #egetele pe cea&a mea. =Am tot ce-mi #ore!c. (ar tu $tii ntr-a#ev%r ce vrei-> /i-a ri#icat &aa a$a nc"t !-o prive!c n oc,i. =Pentru tine m% tem mi-e &ric% !% nu &aci o gre$eal%. (e ce nu pleci #in Pari! cu noi-> a ntre'at ea #eo#at%. =Ne a$teapt% o lume ntreag% vino cu noi4> Nu> am !pu! eu $i m-am #e!prin! #e ea. =3rei !% !e nt"mple ce !-a nt"mplat cu 8e!tat. Nu mai poate &i a$a nicio#at%. N-o !% mai &ie.> Cu /a#eleine o !% &ie ceva nou $i #i&erit. Nu vreau a$a ceva #in nou. Eu am &o!t cea care a pu! cap%t atunci> a 1i! ea. =(ar c,iar nelegi #e ce-l pre&eri pe Arm"n#-> l-am ntor! !patele. Era ceva nc%p%"nat $i mi!terio! n antipatia ei &a% #e el n neputina ei #e a-l nelege. A 1i! #in nou c% el i #orea moartea ceea ce eu nu cre#eam. Nu-$i #%#ea !eama ce reali1%m eu7 c% el nu-l putea #ori moartea pentru c% eu nu voiam ace!t lucru. (ar cum a$ &i putut !%-l e0plic a!ta &%r% !% par pompo! $i or'it #e #rago!tea mea pentru el- =A$a e !cri!. E ceva #e genul %!ta> am !pu! eu ca $i cum lucrurile a'ia ar &i nceput !% !e limpe1ea!c% !u' pre!iunea n#oielilor ei. =Numai el mi poate #%rui &ora #e a &i ceea ce !unt. Nu pot continua !% tr%ie!c m%cinat #e tri!tee. +ri plec cu el ori mor> am 1i!. =5i mai e ceva iraional ine0plica'il $i care m% mulume$te numai pe mine...> =. $i anume-> a ntre'at ea. 9aptul c%-l iu'e!c> Nici nu m%-n#oie!c> c,iar $i pe mine.> am !pu! eu. a 1i! ea g"n#itoare. =(ar atunci m-ai putea iu'i

Clau#ia Clau#ia.> Am m'r%i$at-o $i i-am !imit greutatea pe genunc,i. )-a g,emuit la pieptul meu. )per #oar c% atunci c"n# o !% ai nevoie #e mine o !% m% poi g%!i...> a $optit ea. =C% o !% pot !% m% ntorc la tine... Te-am r%nit at"t #e #e! i-am

provocat at"ta #urere.> 6la!ul i !-a &r"nt. Continua !% !tea re1emat% #e mine. i !imeam greutatea $i-mi !puneam7 Pe!te puin timp n-o !-o mai am. Acum vreau numai !-o in n 'rae. Tot#eauna ace!t lucru !implu mi-a &%cut pl%cere. 6reutatea ei lipit% #e mine m"nua ei o#i,nin#u-!e pe g"tul meu. /i !-a p%rut c% o lamp% !-a !tin! un#eva. C% #in acel aer rece $i ume# lumina a &o!t retra!% 'ru!c $i &%r% 1gomot. Eram n pragul vi!%rii. (ac% a$ &i &o!t muritor mi-ar &i pl%cut !% #orm acolo. n acea !tare con&orta'il% #e !omnolen% am avut un !entiment ciu#at $i o'i$nuit muritorilor c% !oarele m% va tre1i cu 'l"n#ee mai t"r1iu $i voi ve#ea acea priveli$te minunat% a &erigilor !c%l#ate n lumina lui c%-l voi 1%ri !clipin# n picurii ploii. /am l%!at pra#% acelei !en1aii. Am nc,i! oc,ii pe *um%tate. A#e!ea #up% aceea am ncercat !%-mi aminte!c #e acele clipe. Am ncercat #e nenum%rate ori !%-mi aminte!c ce anume era n acele o#%i c"n# ne o#i,neam acolo ce ncepea !% m% #eran*e1e ce ar &i tre'uit !% m% #eran*e1e. Cum &iin# neatent tre'uie !% &i &o!t in!en!i'il la !c,im'%rile care tre'uiau !% !e &i petrecut acolo. /ai t"r1iu plin #e v"n%t%i *e&uit $i nver$unat

cum nu &u!e!em nici n cele mai cumplite co$maruri am anali1at acele momente acele clipe !omnoroa!e #e #inaintea 1orilor c"n# cea!ul tic%ia aproape impercepti'il pe poli% $i cerul #evenea #in ce n ce mai pali#; $i tot ce puteam !%-mi aminte!c - n ciu#a #i!per%rii cu care am prelungit $i am &i0at acel timp n care am ntin! m"inile !% opre!c cea!ul - tot ce puteam !%mi aminte!c era u$oara mo#i&icare a luminii. (ac% a$ &i &o!t atent nu mi-ar &i !c%pat. (erutat #e alte pro'leme n-am o'!ervat. + lamp% !-a !tin! o lum"nare !-a !tin! $i ea #in cau1a propriei '%li #e cear% &ier'inte. Cu oc,ii nc,i$i pe *um%tate am avut atunci !en1aia unui ntuneric amenin%tor !en1aia c% eram nc,i! n 'e1n%. n clipa aceea am #e!c,i! oc,ii &%r% !% m% g"n#e!c la l%mpi !au lum"n%ri. (ar era prea t"r1iu. mi aminte!c c% m-am ri#icat 'ru!c m"na Clau#iei a alunecat pe 'raul meu $i n &aa oc,ilor mi-a ap%rut imaginea unui grup #e '%r'ai $i &emei n negru mi$c"n#u-!e prin camere ve$mintele lor p%reau !% &ure lumina #in &iecare ram% aurit% !au !upra&a% l%cuit% !-o a'!oar'% n ntregime. Am !trigat-o pe /a#eleine $i am v%1ut-o cum !e tre1e$te !periat% prin1"n#u-!e #e 'raul canapelei apoi c%1"n# n genunc,i c"n# ei !-au repe1it la ea. )antiago $i Cele!te veneau !pre noi iar n !patele lor E!telle $i ceilali ale c%ror nume nu le $tiam umpleau oglin1ile $i !e !tr"ngeau unii l"ng% alii &orm"n# 1i#uri mi$c%toare $i amenin%toare l-am !trigat Clau#iei !% &ug% #e!c,i1"n# u$a. Am mpin!-o a&ar% $i apoi m-am apropiat n ea lovin#u-l cu piciorul pe )antiago.

Acea ap%rare !la'% #e care #%#u!em #ova#% c"n# m% ataca!e n Cartierul 8atin nu era nimic n comparaie cu &ora mea #e acum. Eram prea !la' pro'a'il ca !% lupt cu convingere pentru propria-mi ap%rare #ar in!tinctul #e a le prote*a pe /a#eleine $i pe Clau#ia era cople$itor. mi aminte!c c% l-am tr"ntit pe )antiago pe !pate $i apoi am lovit-o pe puternic% $i &rumoa!a Cele!te care c%uta !% a*ung% la mine. Pa$ii Clau#iei r%!unau pe !car% #in marmur%. Cele!te !-a cl%tinat a ncercat !% m% ating% #up% care m-a prin! $i mi-a 1g"riat &aa a$a nc"t !"ngele mi curgea pe!te guler. l ve#eam !tr%lucin# n colul oc,iului. /-am n%pu!tit a!upra lui )antiago r%!ucin#u-m% cu el con$tient #e &ora teri'il% a 'raelor care m% ineau a m"inilor care c%utau !% m% !tr"ng% #e g"t. =8upt%-te cu ei /a#eleine> am !trigat eu #ar nu-l au1eam #ec"t !u!pinele. Apoi am v%1ut-o n acel v"rte* un lucru neclintit $i n!p%im"ntat ncon*urat #e ali vampiri. Ace$tia r"#eau cu acel r"! caverno! !peci&ic vampirilor care !eam%n% cu clinc,etul unor clopoei #e argint. )antiago !e inea #e &a% c%ci #inii mei i-o n!"ngera!er%. 8-am lovit n piept n cap !imin# cum #urerea mi &rigea 'raul; ceva mi-a !tr"n! pieptul ca #ou% 'rae #ar eu m-am eli'erat $i am au1it un geam !p%rg"n#u-!e n !patele meu. (ar altceva altcineva m% apuca!e #e 'ra cu #ou% m"ini $i m% tr%gea cu o putere e0traor#inar%. Nu-mi aminte!c !%-mi &i pier#ut &ora. Nu-mi aminte!c #e nici un moment n care puterea cuiva !% o &i ntrecut pe a mea. mi aminte!c #oar c% num%rul lor m-a cople$it. (in p%cate #atorit% num%rului $i per!everenei lor am &o!t imo'ili1at ncon*urat $i !co! a&ar% cu &ora. n mi*locul vampirilor eram !ilit !% !tr%'at cori#orul; am c%1ut pe trepte $i pentru o clip% am &o!t

li'er n #reptul u$ii ngu!te #in #o! a ,otelului #ar ime#iat #up% aceea am &o!t ncon*urat #in nou $i inut !tr"n!. 3e#eam &aa Cele!tei &oarte aproape #e mine $i #ac% a$ &i putut i-a$ &i !&"$iat-o cu #inii. )"ngeram puternic iar una #in nc,eieturi mi-era inut% at"t #e !tr"n! nc"t nici nu-mi mai !imeam m"na. /a#eleine !e a&la l"ng% mine !u!pin"n# n continuare. Am &o!t v"r"i ntr-o tr%!ur%. Am &o!t lovit #e nenum%rate ori #ar tot nu mi-am pier#ut cuno$tina. mi aminte!c c% m% ag%%m cu nver$unare #e luci#itate !imin# loviturile n cea&a u#% #e !"ngele care-mi $iroia pe g"t a$a cum !t%team pe po#eaua tr%!urii. Nu-mi !puneam #ec"t7 )imt tr%!ura mi$c"n#u-!e; !unt viu; !unt con$tient. Ime#iat ce am &o!t t"r"i n =T,e"tre #e! 3ampire!> !trig pe Arm"n#. am nceput !%-l

/i-au #at #rumul #oar ca !% m% mpletice!c pe treptele pivniei cu ei gr%ma#% n !patele meu n &aa mea mping"n#u-m% cu ni$te m"ini amenin%toare. 8a un moment #at am prin!-o pe Cele!te #ar ea a ipat $i cineva m-a lovit #in !pate. Atunci l-am v%1ut pe 8e!tat - cea mai puternic% lovitur% #in toate.

8e!tat !t"n# n mi*locul !%lii #e 'al #rept cu oc,ii lui cenu$ii $i p%trun1%tori !c,i"n# un 1"m'et per&i#. Era m'r%cat impeca'il ca ntot#eauna $i la &el #e !uper' cu mantia lui neagr% $i cu p"n1eturile &ine. (ar cicatricile nc% i mai marcau &iecare centimetru #e carne al'%. Cum i mai #e!&igurau c,ipul &rumo! $i nete# &irele acelea !u'iri cre!t"n#u-l pielea #elicat% #e #ea!upra 'u1ei pleoapele &runtea nalt%. +c,ii i ar#eau #e o m"nie mut% ce p%rea alimentat% #e vanitate o vanitate ngro1itoare care !punea7 =3e#ei-m% cum !unt.>A <!ta e-> a ntre'at )antiago mping"n#u-m%.

(ar 8e!tat !-a ntor! &urio! !pre el $i i-a !pu! cu un gla! a!pru $i !c%1ut7 =Di-am 1i! c% o vreau pe Clau#ia &etia4 Ea a &o!t4> Acum l-am v%1ut mi$c"n# #in cap involuntar #in cau1a i1'ucnirii $i ntin1"n# m"na !pre 'raul &otoliului pe care n!% a ncle$tat-o n gol n timp ce m% &i0a cu privirea. 8e!tat> am 1i! eu ntre1%rin# acum o porti% #e !c%pare. =Tr%ie$ti4 E$ti viu4 )pune-le cum te-ai purtat cu noi...> Nu> a !pu! el !cutur"n# #in cap &urio! #up% care a a#%ugat7 =ntoarcete la mine 8oui!>. + clip% nu mi-a venit !% cre#. + parte mai ec,ili'rat% $i mai #i!perat% #in mine !punea7 (i!cut% cu el c,iar n clipa n care un r"! !ini!tru mi-a !c%pat #e pe 'u1e. =E$ti ne'un-> i #au viaa napoi4> a 1i! el $i pleoapele i tremurau #atorit% &orei cuvintelor pieptul i tre!alt% $i m"na aceea !e ncle$ta #in nou neputincioa!% n ntuneric. =/i-ai promi! c% pot !%-l iau napoi la Ne: +rlean!> i-a !pu! el lui )antiago #up% care i-a privit pe toi pe r"n# iar r%!u&larea i !-a nteit $i la un moment #at a i1'ucnit7 =.n#e-I Clau#iaEa e cea care mi-a &%cut-o v-am !pu! #oar4> Toate la timpul lor> a !pu! )antiago $i c"n# a ntin! m"na !pre 8e!tat ace!ta !-a #at napoi &iin# c"t pe-aci !%-$i piar#% ec,ili'rul. 6%!i!e 'raul

&otoliului #e care avea nevoie $i !-a inut !tr"n! #e el rec%p%t"n#u-$i controlul. (ar el a a*utat-o a !u!inut-o...> a 1i! )antiago 8e!tat $i-a ri#icat privirea.

nc,i1"n# oc,ii

apropiin#u-!e #e el.

Nu> a !pu! el. =8oui! tre'uie !% te ntorci la mine. Tre'uie !%-i !pun ceva... legat #e !eara aia #in mla$tin%.> (ar apoi a t%cut $i $i-a ri#icat #in nou privirea #e parc% ar &i &o!t ncolit r%nit #i!perat.

A!cult%-m% 8e!tat> i-am 1i! eu. =8a!-o-n pace pe ea eli'erea1-o... $i o !%... m%-ntorc la tine.> Cuvintele mele aveau o re1onan% metalic%. Am ncercat !% &ac un pa! !pre el !% &ac n a$a &el nc"t oc,ii !%-mi &ie reci $i #e ne#e!lu$it !% !imt puterea eman"n# #in ei ca #ou% ra1e #e lumin%. /% privea m% !tu#ia lupt"n#u-!e tot timpul cu propria-l &ragilitate. Cele!te m-a prin! #e nc,eietur%. =Tre'uie !% le !pui> am continuat eu =cum te-ai purtat cu noi c% noi nu cuno$team regulile c% ea n-a $tiut #e e0i!tena altor vampiri.> mi !puneam ncontinuu n timp ce vor'eam cu acea voce mecanic%7 Arm"n# tre'uie !% !e ntoarc% Arm"n# tre'uie !% vin% napoi. + !% &ac% !% ncete1e toat% pove!tea a!ta n-o !-o la!e !% continue. Atunci !-a au1it 1gomotul unui o'iect t"r"t pe epui1at al /a#eleinei. /i-am rotit privirea $i iar c"n# mi-a !urprin! privirea a!upra ei a p%rut ncercat !% !e ri#ice #ar ei au mpie#icat-o. #e la mine- i #au orice...> po#ea. Au1eam pl"n!ul am v%1ut-o ntr-un &otoliu !% &ie $i mai ngro1it%. A =8e!tat> am !pu! eu. =Ce vrei

n clipa aceea am v%1ut ce anume &%cea acel 1gomot. 5i 8e!tat v%1u!e. .n !icriu cu lac%te mari #e &ier era t"r"t n camer%. Am nele! ime#iat. =.n#e e Arm"n#-> am ntre'at eu cuprin! #e #i!perare. Ea mi-a &%cut-o 8oui!. Ea mi-a &%cut-o. Nu tu4 Ea tre'uie !% moar%4> a 1i! 8e!tat iar vocea i-a #evenit !la'% $i a!pr% #e parc% i-ar &i &o!t greu !% vor'ea!c% =la c,e!tia aia #e-aici el vine aca!% cu mine> i-a !pu! el &urio! lui )antiago. (ar ace!ta a r"! #oar a r"! $i Cele!te $i ,o,otele acelea au p%rut !%-l molip!ea!c% pe toi. /i-ai promi!> le-a !pu! 8e!tat. a 1i! )antiago.

Eu nu i-am promi! nimic>

5i-au '%tut *oc #e tine> i-am !pu! eu cu am%r%ciune c"n# ei #e!c,i#eau !icriul. =5i-au '%tut *oc #e tine4 Tre'uie !%-l g%!e$ti pe Arm"n# Arm"n# e con#uc%torul aici> am !trigat eu #ar el nu p%rea !% neleag%. Ce !-a nt"mplat apoi a &o!t #i!perat nceo$at $i ngro1itor i-am lovit cu picioarele m-am c,inuit !%-mi eli'ere1 'raele url"n#u-le c% Arm"n# avea !%-l oprea!c% !% nu cumva !% n#r%1nea!c% !%-l &ac% vreun r%u Clau#iei. Cu toate a!tea m-au !ilit !% intru n !icriu e&orturile mele cumplite ne!ervin# la nimic n a&ar% #e &aptul c% m% &%ceau !% nu m% mai g"n#e!c la pl"n!ul /a#eleinei la !u!pinele ei !&"$ietoare $i la teama c% n orice clip% la ace!tea !-ar &i putut a#%uga $i cele ale Clau#iei. mi aminte!c c% m-am ri#icat mpie#ic"n# o clip% capacul !% !e nc,i#% #up% care ei l-au ap%!at cu putere $i lac%tele au &o!t ncuiate cu un 1gomot #e c,ei $i metal. mi aminteam cuvinte #e #emult pe 8e!tat 1"m'in# n acel loc #ep%rtat un#e nu e0i!tau neca1uri un#e ne certa!em toi trei7 =.n copil n&ometat repre1int% o

priveli$te ngro1itoare... un vampir n&ometat e $i mai r%u. Dipetele i !-ar au1i p"n% la Pari!.> Trupul meu u# $i tremur%tor !-a nmuiat n acel !icriu !u&ocant $i mi-am !pu!7 Arm"n# n-o !% la!e !% !e nt"mple una ca a!ta; nu e0i!t% nici un loc #e!tul #e !igur n care !% ne pun%. )icriul a &o!t ri#icat !-a au1it 1gomotul unor ci1me $i am !imit leg%narea; mi-am proptit m"inile #e laturile co$ciugului am nc,i! oc,ii pentru o clip% pro'a'il nu $tiam !igur. /i-am !pu! !% nu ntin# m"inile n p%ri !% nu !imt !paiul ngu!t #e aer #intre &aa mea $i capac; am !imit !icriul leg%n"n#u-!e $i nclin"n#u-!e c"n# pa$ii lor au nceput !% urce treptele. ncercam n 1a#ar !% #i!ting !trig%tele /a#eleinei c%ci mi !e p%rea c% o !trig% pe Clau#ia #e parc% acea!t% ar &i putut !% ne !alve1e pe toi. )trig%-I pe Arm"n# tre'uie !% vin% aca!% n noaptea a!ta mi !puneam eu cu #i!perare. 5i numai g"n#ul la acea umilin% ngro1itoare #e a-mi au1i propriul !trig%t nc,i! acolo cu mine inun#"n#u-mi urec,ile #ar ncuiat cu mine m-a mpie#icat !% !trig. .n alt g"n# mi-a r%!%rit n minte c,iar n timp ce &ormulam ace!te cuvinte7 (ac% nu venea- (ac% un#eva n ca!a aceea avea vreun !icriu a!cun! la care !e ntorcea... Atunci am avut impre!ia c% trupul mi !e eli'erea1% #eo#at% #e controlul minii $i am nceput !% i1'e!c n lemnul #in *ur $i r%!ucin#u-m% m-am mpin! cu !patele n capac. (ar n-am putut !% &ac nimic era prea 'ine nc,i!; capul mi-a c%1ut napoi pe !c"n#uri $i !u#oarea mi curgea pe &a% $i pe trup. )trig%tele /a#eleinei amui!er%. Nu mai au1eam #ec"t 1gomotul ci1melor $i al r%!u&l%rii mele. /"ine !ear% o !% vin% - #a m"ine !ear% - $i ei or !%-l !pun% el o !% ne g%!ea!c% $i o !% ne eli'ere1e. )icriul !e leg%na. /iro!ul apei mi-a inva#at n%rile r%coarea ei &iin# palpa'il% n c%l#ura #in interiorul !icriului; apoi pe l"ng% miro!ul apei !-a !imit $i cel al p%m"ntului. )icriul a &o!t l%!at *o! cu 'rutalitate mem'rele m% #ureau $i mi-am &recat 'raele c,inuin#u-m% !% nu ating capacul !% nu !imt c"t #e aproape era tem"n#u-m% c% propria mea team% !% nu !e tran!&orme n panic% n groa1%. Cre#eam c% acum m% vor l%!a #ar n-au &%cut-o. Erau aproape $i !e ocupau cu ceva; apoi un alt miro! mi-a atin! n%rile un miro! necuno!cut mie. (ar #up% aceea !t"n# c"t !e poate #e nemi$cat mi-am #at !eama c% a$e1au c%r%mi1i iar acel miro! era #e mortar. ncet cu gri*% am ri#icat m"na !%-mi $terg &aa. 2ine #eci m"ine !ear% mi-am !pu! eu n timp ce umerii p%reau !%-mi crea!c% n interiorul !icriului. 2ine #eci m"ine !ear% o !% vin%; $i p"n% atunci acela avea !% &ie !icriul meu preul pe care-l pl%team pentru toate pentru &iecare noapte. (ar oc,ii mi !e umpleau #e lacrimi $i am i1'it #in nou n lemn iar capul mi !e r%!ucea c"n# pe o parte c"n# pe alta mintea gr%'in#u-mi-!e !pre noaptea urm%toare $i !pre cealalt% #e #up% $i a$a mai #eparte. Apoi parc%

pentru a m% #e!prin#e #e ne'unia aceea m-am g"n#it la Clau#ia - !imin#uI 'raele n *urul g"tului meu n lumina o'!cur% a o#%ilor #e la Cotel )aint6a'riel v%1"n#u-l o'ra1ul n lumin% tremurul u$or $i lene$ al genelor !imin#u-l atingerea m%t%!oa!% a 'u1elor. Trupul mi-a #evenit rigi# $i-am nceput !% i1'e!c cu picioarele n !c"n#uri. Bgomotul c%r%mi1ilor #i!p%ru!e la

&el $i cel al pa$ilor n%'u$ii. Am !trigat =Clau#ia> p"n% am r%gu$it n&ig"n#umi ung,iile n palme; ncet ca un $uvoi #e ap% rece ca g,eaa a nceput !% m% cuprin#% parali1ia !omnului. Am ncercat !%-l !trig pe Arm"n# pro!te$te #in #i!perare vag con$tient n timp ce pleoapele mi !e ngreunau $i m"inile #eveneau moi c% $i pe el l nv%lui!e !omnul un#eva c% !t%tea nemi$cat n locul lui #e o#i,n%. /-am mai 1'%tut o #at%. +c,ii mei au v%1ut ntunericul m"inile mele au !imit lemnul. (ar eram !l%'it. A urmat neantul. /-a tre1it o voce. Era #ep%rtat% #ar clar%. /i-a ro!tit numele #e #ou% ori. + clip% n-am $tiut un#e m% a&lam. 3i!a!em ceva ngro1itor ce amenina !% #i!par% &%r% !% la!e vreun in#iciu cu privire la ce &u!e!e ceva ori'il ce #oream ne!pu! !% alung. Atunci am #e!c,i! oc,ii $i am pip%it capacul !icriului. n clipa aceea am $tiut un#e m% a&lam $i tot atunci mi-am #at !eama c% Arm"n# era cel care m% !trig% l-am r%!pun! #ar vocea era nc,i!% cu mine $i m-a a!ur1it. ntr-un moment #e groa1% mi-am !pu!7 /% caut% $i eu nu pot !%-l !pun c% !unt aici. (ar apoi l-am au1it vor'in#u-mi !pun"n#u-mi !% nu-mi &ie team%. Am au1it un 1gomot puternic. Apoi altul. .n r"c"it $i c%#erea tun%toare a c%r%mi1ilor. /i !-a p%rut c% unele au i1'it !icriul. (up% aceea am au1it cum erau ri#icate una c"te una. Am avut impre!ia c% !mulge lac%tele. Capacul !-a ri#icat puin $i o ra1% !u'ire #e lumin% mi-a !clipit n &aa oc,ilor. /i-am inut r%!u&larea $i am !imit !u#oarea curg"n#u-mi pe &a%. Capacul !-a #e!c,i! $i mai mult $i timp #e o clip% am &o!t or'it; apoi m-am ri#icat n capul oa!elor v%1"n# printre #egete lumina puternic% a unei l%mpi cu ga1. 6r%'e$te-te> mi-a !pu! el. =Nu &ace nici un 1gomot.>

.n#e mergem-> am ntre'at eu. 3e#eam un cori#or #in c%r%mi1i ntin1"n#u-!e #in &aa u$ii pe care o !p%r!e!e. (e-a lungul acelui cori#or !e a&lau u$i 1i#ite a$a cum &u!e!e $i aceea. Ime#iat am avut o vi1iune a unor !icrie n #o!ul acelor c%r%mi1i cu vampiri n&ometai $i #e!compu$i n%untru. (ar Arm"n# m% tr%gea !pun"n#u-mi !% nu &ac nici cel mai mic 1gomot; ne &uri$am pe cori#orul acela. )-a oprit n &aa unei u$i #e lemn $i a !tin! lampa. clip% a &o!t o 'e1n% total% p"n% c"n# lumina care !e !trecura pe !u' u$% a #evenit mai puternic%. A #e!c,i! u$a at"t #e ncet nc"t nu !-a au1it nici un !unet. mi au1eam r%!u&larea $i am ncercat !-o opre!c. Intr%m pe culoarul care #ucea !pre camera lui. (ar n timp ce alergam n !patele lui mi-am #at !eama #e un a#ev%r cumplit. /% !alva numai pe mine. Am ntin! m"na ca !%1 opre!c #ar el m-a tra! mai #eparte. A'ia c"n# am a*un! pe !tr%#ua #e

l"ng% =T,e"tre #e! 3ampire!> am reu$it !%-l &ac !% !e oprea!c%. 5i c,iar $i atunci p%rea !% vrea !%-$i continue #rumul. A nceput !% clatine #in cap c,iar nainte !% apuc !% vor'e!c. Nu pot !-o !alve14> mi-a !pu! el. (oar nu te a$tepi !% plec &%r% ea4 Au nc,i!-o acolo4> Eram ngro1it. =Arm"n# tre'uie !-o !alve1i4 N-ai #e ale!4> (e ce !pui a!ta-> m-a ntre'at el. =Nu pot tre'uie !% nelegi. +r !% !e ri#ice mpotriva mea. N-ar avea #e ce !% n-o &ac%. 8oui! i !pun nu pot !o !alve1. Ri!c !% te pier#. Nu te poi ntoarce.>

Re&u1%m !% accept c% putea &i a#ev%rat. Arm"n# era !ingura mea !peran%. (ar pot !% !pun cu m"na pe inim% c% nu mi-era &ric%. 5tiam #oar c% tre'uia !-o recap%t pe Clau#ia !au !% mor c,inuin#u-m% !-o !alve1. (e &apt era &oarte !implu; nu era #eloc o c,e!tiune #e cura*. 5i mai $tiam mi #%#eam !eama #in pa!ivitatea lui Arm"n# #in &elul n care vor'ea c% m-ar &i urmat #ac% m-a$ &i ntor! c% n-ar &i ncercat !% m% mpie#ice. Am avut #reptate. Am rupt-o la &ug% napoi pe culoar $i el era c,iar n !patele meu n#rept"n#u-ne !pre !cara ce #ucea n !ala #e 'al. i au1eam pe ceilali vampiri. Au1eam tot &elul #e 1gomote. Tra&icul pari1ian. Ceva ce a#ucea &oarte mult a a#unare n !ala teatrului #e #ea!upra. C"n# am a*un! n capul !c%rii am v%1ut-o pe Cele!te n u$a !%lii #e 'al. Dinea n m"n% una #in m%$tile #e !cen%. )e uita la mine. Nu p%rea alarmat%. P%rea c,iar ciu#at #e in#i&erent%. (ac% !-ar &i n%pu!tit a!upra mea #ac% ar &i #at alarma a$ mai &i nele!. (ar ea n-a &%cut nimic. (oar !-a #at napoi !pre !ala #e 'al; !-a nv"rtit p%r"n# !%-l plac% mi$carea u$oar% a &u!telor p%r"n# !% !e nv"rtea!c% pentru pl%cerea #e a le &ace !% !e n&oaie $i a plutit rotin#u-!e p"n% n mi*locul nc%perii. 5i-a acoperit &aa cu ma!ca $i a !pu! ncet #in #o!ul craniului vop!it7 =8e!tat... a venit n vi1it% prietenul t%u 8oui!. 9%te &rumo! 8e!tat4> A l%!at ma!ca *o! $i #e un#eva !-a au1it un ,o,ot #e r"!. Am v%1ut c% erau cu toii acolo ni$te um're a#unate la un loc. Iar 8e!tat pe un &otoliu !t%tea cu umerii aplecai $i cu &aa ntoar!%. /i !e p%rea c% &%cea ceva cu m"inile ceva ce nu puteam ve#ea; apoi $i-a ri#icat privirea ncet p%rul lui 'lon# c%1"n#u-l pe oc,i. n ei am v%1ut team% categoric. Apoi !-a uitat la Arm"n# care a naintat n t%cere cu pa$i leni $i &ermi n timp ce toi ceilali vampiri !e #%#eau la o parte #in calea lui privin#u-l. =2on!oir /on!ieur> a !pu! Cele!te &%c"n# o plec%ciune c"n# el a trecut pe l"ng% ea ma!ca #in m"na ei p%r"n# un !ceptru. El nu o privea ci !e uita la 8e!tat. =E$ti mulumit-> l-a ntre'at atunci. +c,ii cenu$ii ai lui 8e!tat p%reau !%-l privea!c% pe Arm"n# cu uimire iar 'u1ele lui !e c,inuiau !% &orme1e un cuv"nt. i ve#eam oc,ii umpl"n#u-!e #e lacrimi. =(a...> a $optit el &r%m"nt"n# ceea ce inea a!cun! !u' mantia

neagr%. (ar pe urm% !-a uitat la mine $i lacrimile au nceput !%-l $iroia!c% pe &a%. =8oui!> a !pu! el cu o voce groa!% ce p%rea acum nc%rcat% #e ceea ce p%rea o lupt% in!uporta'il%. =Te rog tre'uie !% m-a!culi. Tre'uie !% te ntorci...> Apoi plec"n#u-$i capul a &%cut o grima!% #e ru$ine. (e un#eva !e au1ea r"!ul lui )antiago. Arm"n# i !punea ncet lui 8e!tat c% tre'uia !% plece !% p%r%!ea!c% Pari!ul; era un pro!cri!. 8e!tat !t%tea cu oc,ii nc,i$i $i cu c,ipul tran!&igurat #e #urere. P%rea #u'lura lui 8e!tat o creatur% r%nit% $i !imitoare pe care n-o cuno!cu!em nicio#at%. =Te rog> mi-a !pu! el cu un gla! plin #e 'l"n#ee. Nu pot !%-i vor'e!c aici4 Nu te pot &ace !%-nelegi. 3ino cu mine... #oar pentru puin timp... p"n% c"n# o !% &iu #in nou eu n!umi4> A!ta-I ne'unie curat%... am !pu! eu #uc"n#u-mi 'ru!c m"inile la t"mple. .n#e e-> Am privit n *ur la c,ipurile lor nemi$cate $i pa!ive acele la

1"m'ete enigmatice. =8e!tat>. 8-am ntor! neagr%.

apuc"n#u-l #e reverele #in l"n%

Atunci am v%1ut ce inea n m"ini. 5tiam ce era. ntr-o clip% i-am !mul! acel lucru $i m-am uitat &i0 la el la acel lucru #elicat $i m%t%!o! roc,ia gal'en% a Clau#iei. El a #u! m"na la gur% $i $i-a &erit privirea. A nceput !% !u!pine u$or $i n%'u$it n timp ce eu l priveam n timp ce m% uitam la roc,ie. mi plim'am #egetele ncet pe!te lacrimile m'i'ate #in ea pe!te petele #e !"nge ncle$t"n# m"inile care-mi tremurau c"n# am !tr"n!-o la piept. /i !-a p%rut c% am !tat mult% vreme a!t&el; timpul nu avea nici o !emni&icaie nici pentru mine nici pentru vampirii aceia cu r"!ul lor u$or $i ireal care-mi umplea urec,ile. mi aminte!c c% a$ &i vrut !% mi le a!tup #ar nu puteam !% #au #rumul roc,iei nu puteam !% ncete1 !%-ncerc !% o &ac at"t #e mic% nc"t !-o pot a!cun#e n m"inile mele. mi aminte!c #e un $ir #e lum"n%ri care ar#eau un $ir inegal #e lum"n%ri care !e aprin#eau una c"te una l"ng% pereii pictai. + u$% era #e!c,i!% !pre ploaie $i toate lum"n%rile p"lp"iau !u&late #e v"nt ca $i cum &l%c%rile ar &i &o!t #e!prin!e #e &itiluri. (ar !e ag%au #e ele $i r%m"neau nev%t%mate. 5tiam c% Clau#ia !e a&la #incolo #e u$%. 8um"n%rile !e mi$cau inute #e vampiri. )antiago avea $i el una $i nclin"n#u-!e mi &%cea !emn !% trec pragul. Eram #oar vag con$tient #e pre1ena lui. Nu-mi p%!a #eloc nici #e el nici #e toi ceilali. Ceva n mine !punea7 (ac%-I iei n !eam% nne'une$ti. (e &apt el nici nu contea1%. Ea contea1%. .n#e e- 6%!e$te-o. 5i r"!etele lor !e au1eau ca #e #eparte p%r"n# !% ai'% o culoare $i &orm% #ar !% nu &ac% parte #in nimic. Apoi mult prin u$a #e!c,i!% am v%1ut ceva ce mai v%1u!em o #at% cu mult timp n urm%. Nimeni n a&ar% #e mine n!umi nu $tia #e acel lucru

pe care-l v%1u!em cu ani n urm%. Nu. 8e!tat $tia. (ar n-avea importan%. Acum nu avea !% $tie !au !% neleag%. C% el $i cu mine v%1u!er%m acel lucru !t"n# n pragul acelei 'uc%t%rii #in c%r%mi#% #e pe Rue RoGale #ou% &%pturi c,ircite care &u!e!er% vii mam% $i &iic% in"n#u-!e n 'rae perec,ea uci!% #e pe po#eaua 'uc%t%riei. (ar cele #ou% care 1%ceau !u' ploaia 'l"n#% erau /a#eleine $i Clau#ia iar p%rul ro$u $i !uper' al /a#eleinei !e ncurca!e cu cel auriu al Clau#iei care !e mi$ca $i lucea n v"ntul ce p%trun#ea prin u$a #e!c,i!%. Numai ceea ce &u!e!e viu ar!e!e - nu p%rul nu roc,ia lung% acum goal% #e cati&ea nu c%m%$ua p%tat% #e !"nge cu nc,i1%tori #in #antel% al'%. Iar lucrul acela nnegrit $i ar! care &u!e!e /a#eleine mai purta nc% urma c,ipului ei viu $i m"na care inea !tr"n! copilul !em%na cu m"na unei mumii. Copilul n!% Clau#ia mea era cenu$%. .n urlet a cre!cut n mine un urlet mi!tuitor care venea #in a#"ncul &iinei mele ntein#u-!e ca v"ntul acela care nv"rtea ploaia torenial% ce c%#ea pe cenu$% r%p%in# pe ceea ce r%m%!e!e #intr-o m"nu% !pri*init% #e c%r%mi1i acel p%r 'lon# ri#ic"n#u-!e acele $uvie n%l"n#u-!e. C,iarn clipa n care am !co! urletul am !imit o lovitur% $i am apucat ceva ce cre#eam c% era )antiago l loveam l #i!trugeam i r%!uceam &aa al'% $i r"n*it% cu m"ini #in care nu !e putea eli'era m"ini contra c%rora !e 1'%tea !trig"n# !trig%tele lui &iin# ame!tecate cu ale mele ci1mele lui c%lc"n# pe cenu$%; I-

am mpin! n !pate &iin# or'it #e ploaie $i #e lacrimi p"n% c"n# nu !-a mai apropiat #e mine #ar m-am repe1it la el c,iar n momentul c"n# a ntin! m"na. Cel cu care m% luptam era Arm"n#. Arm"n# care m% &ora !% m% #ep%rte1 #e micul cimitir $i !% m% ntorc printre culorile !trig%tele ame!tecul #e gla!uri $i acele r"!ete cri!taline $i ar1%toare #in !ala #e 'al. 8e!tat !triga7 =8oui! a$teapt%-m%; 8oui! tre'uie !%-i vor'e!c4>

3e#eam oc,ii c%prui ai lui Arm"n# aproape #e ai mei $i m% !imeam ngro1itor #e !l%'it #"n#u-mi vag !eama c% /a#eleine $i Clau#ia erau moarte iar el !punea ncet poate &%r% !unet7 =N-am putut !% &ac nimic n-am putut !% &ac nimic...> 5i ele erau moarte pur $i !implu moarte. Iar eu mi pier#eam cuno$tina. )antiago era pe un#eva pe l"ng% ele acolo un#e ele !t%teau nemi$cate cu p%rul r%v%$it #e v"nt cu 'uclele r%!&irate pe c%r%mi1i. (ar eu mi pier#eam cuno$tina. Nu le puteam lua trupurile cu mine. Arm"n# $i petrecu!e 'raul pe #up% !patele meu $i m% inea #e 'ra c%r"n#u-m% aproape printr-un loc gol $i r%!un%tor #in lemn $i miro!urile !tr%1ii !e !imeau mai puternice miro!ul proa!p%t al c%ilor $i al pielii $i erau tr%!uri !clipitoare oprite acolo. /am v%1ut &oarte limpe#e &ugin# pe 2oulevar# #e! Capucine! cu un !icriu mic !u' 'ra; oamenii mi &%ceau loc #u1ini #e per!oane !e ri#icau n *urul me!elor unei ca&enele $i un '%r'at ri#ica 'raul. )e pare c% m-am mpie#icat #e 8oui! cel pe care l c%ra Arm"n# $i i-am v%1ut iar%$i oc,ii c%prui privin#u-m% $i am !imit acea !omnolen% acea !cu&un#are. Totu$i mergeam m% mi$c%m ve#eam lic%rul propriilor mele ci1me pe cal#ar"m. =E ne'un #e-mi !pune

a!emenea lucruri-> 3or'eam #e 8e!tat iar vocea mi era piig%iat% $i &urioa!% numai !unetul ei lini$tin#u-m% c"t #e c"t. R"#eam r"#eam n ,o,ote. =E ne'un #e legat #ac%-mi vor'e$te a$a4 8-ai au1it-> l-am ntre'at eu iar oc,ii lui Arm"n# !puneau7 (ormi. A$ &i vrut !% !pun ceva #e!pre /a#eleine $i Clau#ia c% n-ar &i tre'uit !% le l%!%m acolo #ar am !imit #in nou acel urlet n%!c"n#u-!e n mine acel urlet care nl%tura orice altceva; am !tr"n! #in #ini ca !% nu-l la! !% ia!% &iin#c% era at"t #e puternic nc"t m-ar &i #i!tru! #ac% l-a$ &i !co!. Atunci am nele! totul &oarte clar. /ergeam era acel gen #e mer! pe care-l au oamenii atunci c"n# !unt 'ei turt% $i plini #e ur% pentru ceilali !imin#u-!e n acela$i timp invinci'ili. A$a mergeam prin Ne: +rlean! n !eara c"n# l-am nt"lnit pentru prima oar% pe 8e!tat acel mer! #e om 'eat i1'in#u-!e #e lucruri miraculo! #e !igur $i g%!in#u-$i #rumul. Am v%1ut m"inile unui 'eiv um'l"n# n c,ip miraculo! cu un c,i'rit. 9lac%ra a atin! pipa tutunul !-a aprin!. )t%team l"ng% geamul unei ca&enele. +mul tr%gea #in pip%. Nu era 'eat #eloc. Arm"n# a$tepta l"ng% mine $i ne a&lam pe aglomeratul 2oulevar# #e! Capucine!. )au era 2oulevar# #u Temple- Nu eram !igur. Eram &urio! c% trupurile lor r%m"neau n acel loc ori'il. 3e#eam piciorul lui )antiago ating"n# acel lucru nnegrit $i ar! care &u!e!e &etia mea4 Am urlat printre #inii ncle$tai iar omul !-a ri#icat #e la ma!% $i a'urul !-a ntin! pe geam n &aa lui. =Pleac% #e l"ng% mine> i-am !pu! eu lui Arm"n#. =A&uri!it !% &ii nu te apropia #e mine. Te previn nu te apropia #e mine.> /am #ep%rtat #e el pornin# n !u! pe 'ulevar# $i am v%1ut un '%r'at $i o

&emeie #"n#u-!e la o parte #in &aa mea prote*a &emeia.

'%r'atul ntin1"n# 'raul pentru a

Apoi am rupt-o la &ug%. +amenii m% ve#eau alerg"n#. /% ntre'a ce $ior &i !pun"n# c"n# ve#eau acel lucru ne'un $i al' care !e mi$ca prea repe#e pentru oc,ii lor. mi aminte!c c% atunci c"n# m-am oprit eram !l%'it $i m% !imeam r%u venele ar1"n#u-mi ca $i cum a$ &i &o!t n&ometat. /-am g"n#it !% uci# #ar acel g"n# m-a umplut #e repul!ie. )t%team pe treptele #in piatr% #e l"ng% o 'i!eric% n #reptul uneia #in acele u$i mici laterale !%pate n piatr% care era 1%vorit% pentru noapte. Ploaia !e mai potoli!e. )au a$a mi !e p%rea. )tra#a era mo,or"t% $i t%cut% #e$i un '%r'at trecea n #ep%rtare cu o um'rel% neagr% lucitoare. Arm"n# !e a&la la #i!tan% l"ng% ni$te copaci. n !patele lui p%rea !% &ie o mare ntin#ere #e pomi $i iar'% u#% iar a'urul !e n%la ca $i cum p%m"ntul ar &i &o!t cal#. Numai g"n#in#u-m% la greaa #in !tomac la ameeal% $i la no#ul #in g"t am putut !%-mi recap%t calmul. C"n# ace!te !en1aii au #i!p%rut mi-am #at !eama #e tot ce !e petrecu!e #e #i!tana mare pe care o parcur!e!em #e la teatru $i #e &aptul c% r%m%$iele /a#eleinei $i ale Clau#iei !e mai a&lau nc% acolo. 3ictime ale unei cata!tro&e una n 'raele celeilalte. /-am !imit ,ot%r"t $i &oarte aproape #e propria-mi #i!trugere.

N-am putut !% &ac nimic> mi-a !pu! Arm"n# ncet $i uit"n#u-m% la el am v%1ut c% pe c,ip i !e citea o tri!tee imen!%. /i-a ocolit privirea #e parc% ar &i !imit c% era inutil !% ncerce !% m% conving% #e a!ta $i i !imeam tri!teea cople$itoare ceva a!em%n%tor cu n&r"ngerea. Aveam !en1aia c% #ac% ar &i &o!t !%-mi v%r! n%#u&ul a!upra lui n-ar &i &%cut nimic pentru ami opune re1i!ten%. )imeam acea #eta$are pa!ivitatea #in el ca &iin# acel ceva p%trun1%tor ce !e a&la la 'a1a cuvintelor pe care mi le-a !pu! #in nou7 =N-a$ &i putut !% &ac nimic.> A, 'a #a ai &i putut4> am 1i! eu ncet. =5tii &oarte 'ine c% ai &i putut. (oar tu erai con#uc%torul4 Tu erai !ingurul care-i cuno$teai limitele puterii. Ei nu le cuno$teau. Nu nelegeau. Capacitatea ta #e nelegere o ntrecea pe a lor.> )-a uitat n alt% parte #ar am v%1ut ce e&ect avu!e!er% vor'ele mele a!upra lui. i ve#eam o'o!eala pe c,ip $i tri!teea opac% #in oc,i. Aveai putere a!upra lor. )e temeau #e tine4> am continuat eu. =Ai &i putut !%-l mpie#ici #ac% ai &i vrut !%-i &olo!e$ti puterile c,iar $i #incolo #e limitele pe care i le-ai autoimpu!. (ar n-ai vrut !%-i !c,im'i p%rerea #e!pre !ine. Preioa!a ta concepie n leg%tur% cu a#ev%rul4 Te neleg per&ect. n tine m% v%# oglin#it pe mine n!umi4> +c,ii i !-au ntor! ncet p"n% i-au nt"lnit pe ai mei. (ar n-a !pu! nimic. (urerea #e pe c,ipul lui era cumplit%. 9aa lui era gata !% e0prime o emoie ngro1itoare pe care nu avea !% $i-o poat% !t%p"ni. )e temea #e emoia aceea. Eu nu. mi !imeam #urerea cu acea imen!% putere magic% ce o ntrecea pe a mea. Eu nu-l !imeam #urerea. Nu conta pentru mine. Te neleg prea 'ine...> am !pu!. =Pa!ivitatea mea a !tat la 'a1a tuturor relelor. Acea !l%'iciune acel re&u1 #e a compromite o moralitate &i!urat% $i

!tupi#% acea m"n#rie ngro1itoare4 (in cau1a a!ta m-am l%!at !% #evin ceea ce !unt acum #e$i $tiam c% nu e 'ine. (in cau1a a!ta am l%!at-o pe Clau#ia !% #evin% vampirul care a #evenit #e$i $tiam c% nu e 'ine. (in cau1a a!ta am !tat cu m"inile-n !"n $i am l%!at-o !%-l omoare pe 8e!tat #e$i $tiam c% nu e 'ine c% e c,iar lucrul care a #u!-o la pier1anie. N-am ri#icat nici m%car un #eget ca !-o mpie#ic. 5i /a#eleine /a#eleine am l%!at-o !% a*ung% aici #e$i n-ar &i tre'uit !-o tran!&orm ntr-o creatur% ca noi. 5tiam c% nu e 'ine4 A&l% n!% c% nu mai !unt acea &%ptur% pa!iv% $i !la'% care e!e r%u #e r%u p"n% c"n# p"n1a #evine ntin!% $i groa!% n timp ce eu r%m"n victima ei ri#iculi1at%. 6ata4 Acum $tiu ce tre'uie !% &ac. 5i te previn mulumit% milei

pe care mi-ai ar%tat-o !co"n#u-m% n !eara a!ta #in morm"ntul acela un#e a$ &i murit7 Nu te #uce #in nou n camera ta #e la IT,e"tre #e! 3ampire!J. Nu te mai apropia #e acel loc.> N-am a$teptat !%-l au# r%!pun!ul. Poate c% nici n-a ncercat !%-mi #ea unul. Nu $tiu. Am plecat &%r% !% m% uit napoi. (ac% m-a urmat nu mi-am #at !eama. Nu c%utam !% $tiu. Nu-mi p%!a. /-am retra! la cimitirul #in /onimartre. Nu $tiu #e ce tocmai acolo #oar c% nu era #eparte #e 2oulevar# #e! Capucine! $i pe atunci /onimartre era o 1on% rural% ntunecat% $i lini$tit% n comparaie cu metropol%. Coin%rin# printre c%!uele *oa!e cu gr%#ini-'uc%t%rii am uci! &%r% cea mai mic% !ati!&acie #up% care am c%utat !icriul n care aveam !% 1ac 1iua n cimitir. 8-am golit cu m"inile mele $i m-am ntin! ntr-un pat !c"r'o! ume# $i plin #e #u,oarea morii. Nu pot !% !pun c% a!ta m-a lini$tit. /ai #egra'% mia o&erit ceea ce voiam. nc,i! n acel ntuneric miro!in# p%m"ntul #eparte #e toi oamenii $i #e toate viet%ile cu &orme omene$ti m-am l%!at pra#% tuturor lucrurilor care mi-au inva#at $i mi-au !u&ocat !imurile. 9%c"n# acea!ta m-am l%!at pra#% #urerii mele. (ar a #urat &oarte puin. C"n# !oarele iernii reci $i cenu$ii a apu! !eara urm%toare eu eram trea1 !imin# cum amoreala m% p%r%!ea a$a cum !e nt"mpla iarna !imin# ntunericul viet%ile care !e a&lau n !icriu mi$un"n# pe l"ng% mine &ugin# #e tre1irea mea. /-am ri#icat ncet n lumina !la'% a lunii !avur"n# &rigul nete1imea pl%cii #e marmur% pe care am #at-o la o parte ca !% ie!. 5i !trecur"n#u-m% printre morminte pentru a ie$i #in cimitir m% g"n#eam la un plan un plan pentru care eram gata !%-mi pun viaa n prime*#ie cu li'ertatea e0traor#inar% a unei &iine c%reia #e &apt nu-l pa!% #e acea via% care are &ora nemaipomenit% #e a vrea !% moar%. ntr-o gr%#in%-'uc%t%rie am v%1ut ceva ceva ce e0i!ta!e #oar vag n g"n#urile mele p"n% c"n# am pu! m"inile pe ea. Era o coa!% mic% a c%rei lam% ncovoiat% $i t%ioa!% era nc% mur#ar% #e ier'uri #up% ultimul co!it. (up% ce am cur%at-o $i mi-am trecut #egetul pe!te lama a!cuit% planul a c%p%tat contururi clare $i puteam #eci !% m% ocup #e celelalte lucruri7 g%!irea unei tr%!uri $i a unui vi1itiu care !%-mi !tea la #i!po1iie c"teva 1ile uluit #e 'anii pe care i-am #at $i #e promi!iunile c%-l voi #a $i mai mult; mutarea cu&%rului meu #e la Cotel )aint-6a'riel n interiorul tr%!urii $i procurarea celorlalte lucruri #e care aveam nevoie. Apoi au urmat cea!urile

lungi ale nopii c"n# m-am pre&%cut c% 'eau cu vi1itiul am !tat #e vor'% cu el $i i-am o'inut co!ti!itoarea cooperare pentru a m% #uce n 1ori #e la Pari! la 9ontaine'leau. (ormeam n tr%!ur% un#e !tarea #elicat% a !%n%t%ii mele cerea !% nu &iu #eran*at !u' nici un motiv - acea!t% intimitate &iin# at"t #e important% nc"t eram mai mult #ec"t #i!pu! !% a#aug o !um% generoa!%

celei pe care i-o #%#eam #e*a pentru a nu atinge nici m%car m"nerul u$ii p"n% nu ie$eam eu. 5i c"n# am &o!t convin! c% era #e acor# $i #e!tul #e 'eat #e orice n a&ar% #e apucarea ,%urilor pentru #rumul p"n% ne-am n#reptat ncet cu pru#en% !pre !tra#% pe care !e 3ampire!> $i am a$teptat la o anumit% #i!tan% c% cerul !% lumine1e. pentru a uita la 9ontaine'leau a&la =T,e"tre #e! nceap% !% !e

Teatrul era nc,i!. /-am &uri$at !pre el c"n# aerul $i lumina mi-au !pu! c% aveam la #i!po1iie cel mult cinci!pre1ece minute pentru a-mi #uce planul la n#eplinire. 5tiam c% nc,i$i n el vampirii teatrului erau #e*a n !icriele lor. 5i c,iar #ac% vreunul mai 1%'ovea nc% nu avea cum !% au#% primele preg%tiri. Am a$e1at repe#e ni$te !c"n#uri n &aa u$ilor 1%vorite. 8e-am '%tut n cuie 'loc"n# a!t&el u$ile #in a&ar%. .n trec%tor a o'!ervat ce &%ceam #ar $i-a v%1ut mai #eparte #e #rum nc,ipuin#u-$i pro'a'il c% nc,i#eam cl%#irea cu permi!iunea proprietarului. Nu $tiam. 5tiam n!% c% nainte !% apuc !% termin i-a$ &i putut nt"lni pe acei v"n1%tori #e 'ilete pe acei pla!atori pe acei oameni care m%turau $i puteau r%m"ne n%untru pentru a-l p%1i pe vampiri n timpul !omnului #in cur!ul 1ilei. 8a acei oameni m% g"n#eam n vreme ce con#uceam tr%!ura pe aleea lui Arm"n# un#e am l%!at-o lu"n# cu mine #ou% 'i#oane mici #e petrol lampant $i n#rept"n#u-m% !pre u$a lui Arm"n#. C,eia mi-a permi! acce!ul cu u$urin% a$a cum !pera!em $i o#at% a*un! pe culoar am #e!c,i! u$a camerei lui #ar el nu era acolo. )icriul #i!p%ru!e. (e &apt totul #i!p%ru!e n a&ar% #e mo'ilier inclu!iv patul '%iatului mort. Am #e!tupat n gra'% un 'i#on $i l-am ro!togolit pe cel%lalt naintea mea !pre !car% alerg"n# $i !tropin# grin1ile $i u$ile #in lemn ale celorlalte camere. /iro!ul era puternic mai puternic #ec"t orice 1gomot a$ &i &%cut. 5i #e$i !t%team complet nemi$cat l"ng% !car% cu 'i#oanele $i coa!a a!cult"n# n-am au1it nimic nici un in#iciu c% acei pa1nici !-ar &i a&lat acolo nici un !unet #in partea vampirilor. )tr"ng"n# cu putere m"nerul coa!ei am urcat treptele ncet p"n% am a*un! n #reptul u$ii !%lii #e 'al. Nimeni nu !e a&la acolo ca !% m% va#% !tropin# cu petrol lampant &otoliile #in ro!,ar !au #raperiile !au !% m% va#% e1it"n# o clip% #oar n &aa acelei u$i care #%#ea n curtea mic% un#e &u!e!er% uci!e /a#eleine $i Clau#ia. A, c"t #e mult a$ &i vrut !% #e!c,i# u$a aceea. /% tenta at"t #e mult nc"t pentru o clip% aproape c% am uitat #e plan. Era !% la! 'i#oanele !%-mi !cape #in m"n% $i !% r%!uce!c clana. (ar am v%1ut lumin% printre cr%p%turile lemnului vec,i al u$ii $i mi-am #at !eama c% tre'uia !% continui. /a#eleine $i Clau#ia nu erau acolo. Erau moarte. 5i ce-a$ &i &%cut #ac% a$ &i #e!c,i! u$a aceea #ac% a$ &i v%1ut #in nou acele r%m%$ie acel p%r auriu nc"lcit $i r%v%$it- Nu era timp $i nu avea ro!t. Alergam pe cori#oare ntunecoa!e pe care nu le mai

e0plora!em

!c%l#"n# u$ile #in lemn vec,i cu petrol lampant

convin! c%

vampirii !e a&lau nc,i$i n%untru &uri$"n#u-m% pe ne!imite c,iar n incinta teatrului un#e o lumin% rece $i cenu$ie care p%trun#e n%untru prin u$a 1%vorit% #e la intrare m-a &%cut !% m% gr%'e!c !% arunc o cantitate mai mare pe cortina #e cati&ea pe !caunele capitonate $i pe #raperiile #in #reptul u$ilor care #%#eau n ,olul #e la intrare. n cele #in urm% 'i#onul !-a golit $i l-am aruncat #up% care am !co! tora pe care o &%cu!em am apropiat c,i'ritul #e 1#renele m'i'ate n petrol lampant #in *urul ei $i am #at &oc la !caune; &l%c%rile au nceput !% m"ng"ie m%ta!ea groa!% $i umplutura n timp ce &ugeam !pre !cen% $i &%ceam ca &ocul !% cuprin#% $i cortina cea neagr%. n c"teva !ecun#e teatrul era nv%luit #e &l%c%ri $i ntregul lui !c,elet p%rea !% !c"r"ie $i !% geam% c"n# lim'ile #e &oc m'r%i$au pereii ling"n# marea 'olt% a avan!cenei $i ornamentele #in g,ip! ale lo*ilor. (ar n-aveam vreme !% a#mir ace!t lucru !% !avure1 miro!ul $i 1gomotul imaginea ni$elor $i a#"nciturilor nv%luite #e lumina care avea !% le mi!tuia!c% n cur"n#. Am &ugit iar%$i la nivelul in&erior #"n# &oc canapelei #in ro!,ar #in !ala #e 'al #raperiilor a'!olut oric%rui lucru care putea !% ar#%. Cineva c%lca ap%!at pe !c"n#urile #e #ea!upra - n nc%peri pe care nu le v%1u!em nicio#at%. Apoi am au1it 1gomotul incon&un#a'il al #e!c,i#erii unei u$i. (ar era prea t"r1iu mi-am !pu! !tr"ng"n# at"t coa!a c"t $i tora. Cl%#irea era n &l%c%ri. Aveau !% &ie #i!tru$i. Am &ugit !pre !car% $i am au1it n #ep%rtare un urlet ce ntrecea tro!netul $i vuietul &l%c%rilor; tora mea atingea grin1ile m'i'ate cu petrol lampant #e #ea!upra capului $i &ocul nv%luia lemnul vec,i r%!ucin#u-!e pe tavanul ume#. Era urletul lui )antiago eram !igur; apoi e0act c"n# am a*un! la nivelul in&erior l-am v%1ut #ea!upra n !patele meu co'or"n# !cara &umul umpl"n# !paiul #in *urul lui &%c"n# ca oc,ii !%-l l%crime1e $i g"tle*ul !% !e !u&oce #ar a ntin! m"na !pre mine ng%im"n#7 =Tu... tu... 'le!temat !% &ii4> Am ncremenit &%c"n# oc,ii mici #in cau1a &umului !imin# cum ncep !%-mi l%crime1e #ar &%r% !%-mi iau privirea nici m%car o clip% #e la el c%ci vampirul $i &olo!ea acum toat% puterea pentru a a*unge la mine cu o a!emenea vite1% nc"t a #evenit invi1i'il. Iar c"n# acel lucru ntunecat care repre1enta ,ainele lui a a*un! *o! am nv"rtit coa!a $i am v%1ut-o lovin#u-l g"tul i-am !imit greutatea g"tului $i l-am v%1ut c%1"n# ntr-o parte #uc"n#u-$i m"inile la rana ngro1itoare. Aerul era plin #e !trig%te $i #e ipete $i un c,ip al' a ap%rut #ea!upra lui )antiago o ma!c% a groa1ei. .n alt vampir a #at &uga naintea mea !pre acea u$% !ecret% care #%#ea n alee. (ar eu am r%ma! nemi$cat uit"n#u-m% la )antiago pe care l-am v%1ut ri#ic"n#u-!e n ciu#a r%nii. Atunci am rotit #in nou coa!a prin1"n#u-l cu u$urin%. N-a mai &o!t nici o ran%. (oar #ou% m"ini ce c%utau un cap care nu mai e0i!ta. Capul cu !"ngele "$nin# #in g"tul rete1at cu oc,ii privin# nne'unii !u' grin1ile n &l%c%ri cu p%rul negru $i m%t%!o! nc"lcit $i plin #e !"nge a c%1ut la picioarele mele. 8-am lovit tare cu ci1m% a1v"rlin#u-l #e-a lungul

cori#orului. Am &ugit apoi #up% el ri#icat

arunc"n# tora $i coa!a

c%ci mi-am

'raele ca !% m% prote*e1 #e lumina aceea al'% care inun#% !cara ce #%#ea !pre alee. Pic%turile #e ploaie c%#eau ca ni$te ace !clipitoare n oc,ii mei oc,i care !e c,inuiau !% va#% conturul ntunecat al tr%!urii. 3i1itiul !omnoro! !a n#reptat ime#iat la or#inul meu a!pru #uc"n# in!tinctiv o m"n% nen#em"natic% !pre 'ici $i tr%!ura !-a pu! n mi$care c,iar n clipa n care eu #e!c,i#eam u$a; caii goneau n vite1% n timp ce eu m% c,inuiam !% #e!c,i# cu&%rul; trupul mi-a &o!t aruncat ntr-o parte m"inile ar!e mi-au alunecat n m%ta!ea r%coroa!% $i protectoare iar capacul !-a l%!at n *o! o&erin#u-mi ntunericul 'ine&%c%tor. Caii goneau #in ce n ce mai tare #ep%rt"n#u-!e #e cl%#irea care ar#ea. Totu$i nc% mai !imeam miro!ul &umului m% neca mi ar#ea oc,ii $i pl%m"nii m"inile mi-erau ar!e $i &runtea #e a!emeni #in cau1a primelor ra1e #i&u1e ale !oarelui. (ar continu%m !% ne #ep%rt%m #e &um $i #e ipete. P%r%!eam Pari!ul. Reu$i!em. =T,e"tre #e! 3ampire!> ar#ea p"n%-n temelie. C"n# mi-am !imit capul c%1"n# pe !pate le-am v%1ut #in nou pe Clau#ia $i pe /a#eleine m'r%i$ate n curtea aceea !um'r% $i le-am !pu! ncet aplec"n#u-m% !pre p%rul lor care !clipea n lumina lum"n%rilor7 =N-am putut !% v% iau. N-am putut !% v% iau. (ar ei or !% 1ac% mori n *urul vo!tru. (ac% &ocul n-o !%-l termine atunci o va &ace !oarele. (ac% nu !unt ar$i atunci oamenii care or !% vin% !% ncerce !% !ting% &l%c%rile i vor g%!i $il vor e0pune luminii 1ilei. (ar v% promit or !% moar% a$a cum ai murit $i voi toi cei care erau acolo n #imineaa a!ta or !% moar%. 5i !unt !ingurele mori #in c"te am provocat n lunga mea via% care mi-au pro#u! o e0traor#inar% pl%cere.> (up% #ou% nopi m-am ntor!. Tre'uia !% v%# pivnia inun#at% #e ploaie un#e &iecare c%r%mi#% era ar!% pre&%cut% n pra& $i pul'ere $i un#e c"teva grin1i !c,eletice !e n%lau !pre cer ca ni$te !ulie. ngro1itoarele picturi murale #in !ala #e 'al erau &%r"miate $i ame!tecate printre #%r"m%turi un c,ip pictat ici o 'uc%ic% #in aripa unui nger colo !ingurele lucruri care mai puteau &i i#enti&icate. 8u"n# 1iarul #e !ear% m-am retra! n &un#ul unei mici ca&enele care !e a&la pe!te #rum $i acolo a!cun! #e lumina !la'% a l%mpilor cu ga1 $i #e &umul gro! al tra'ucurilor am citit relat%rile #e!pre incen#iu. C"teva ca#avre &u!e!er% #e!coperite n teatrul ar! #ar ,aine $i co!tume erau mpr%$tiate

pe!te tot #e parc% cele'rii actori vampiri p%r%!i!er% teatrul n gra'% cu mult naintea incen#iului. A#ic% numai #in vampirii mai tineri r%m%!e!er% oa!ele cei '%tr"ni &iin# $ter$i complet #e pe &aa p%m"ntului. Nu !e pomenea nimic #e vreun martor ocular !au #e vreo victim% care !upravieui!e. Cum ar &i putut !% e0i!te a$a cevaTotu$i ceva m% #eran*a teri'il. Nu mi-era team% c% ar &i putut !c%pa vreun vampir. Nu #oream #eloc !%-l caut n ca1 c% !c%pa!er%. Eram convin! c% ma*oritatea muri!e. (ar #e ce nu &u!e!er% pa1nici- Eram !igur c% )antiago pomeni!e #e e0i!tena unor pa1nici $i '%nui!em c% ace$tia erau pla!atorii $i portarii care lucrau la teatru nainte #e nceperea !pectacolului. Eram c,iar

preg%tit !%-l nt"mpin cu coa!%. (ar ei nu &u!e!er% acolo. Ciu#at. /intea numi era pe #eplin lini$tit% #in acea!t% cau1%. n cele #in urm% n!% am l%!at 1iarele la o parte petrecu!e &%r% !% mai conte1e ce era ciu#at. Ceea eram mai !ingur pe lume #ec"t &u!e!em vreo#at%. C% pentru tot#eauna. 5i c% aveam mai puine motive !% puin% #orin%. $i m-am g"n#it la ce !e ce conta era &aptul c% Clau#ia #i!p%ru!e tr%ie!c ca oric"n# $i mai

Totu$i am%r%ciunea nu m% cople$ea nu m% tran!&orm% n acea creatur% #i!tru!% $i #i!perat% care m-a$ &i a$teptat !% #evin. Poate c% nu era po!i'il c% n#ur c,inul prin care am trecut c"n# am v%1ut r%m%$iele ar!e ale Clau#iei. Poate c% nu era po!i'il !% $tiu a!ta $i !% continui !% e0i!t oric"t. /% ntre'am vag pe m%!ur% ce orele treceau ce &umul #in ca&enea #evenea $i mai #en! iar cortina #ecolorat% a micii !cene luminate #e l%mpi !e ri#ica $i !e l%!a $i &emei ro'u!te c"ntau acolo lumina !clipin# pe 'i*uteriile lor &al!e vocile cal#e &iin#u-le uneori pl"ng%toare e0trem #e tri!te - m% ntre'am vag cum era !% !imi acea pier#ere acea &urie $i !% &ii n#rept%it !-o !imi !% merii nelegere $i alinare. Nu a$ &i m%rturi!it !u&erina mea nici unei &iine vii. Propriile mele lacrimi nu n!emnau nimic pentru mine. Atunci un#e !% m% #uc #ac% nu !% mor- Ciu#at cum am primit r%!pun!ul. Ciu#at cum am ie$it #in ca&enea ocolin# ruinele teatrului n#rept"n#u-m% n &inal !pre larga Avenue Napoleon $i apuc"n# apoi !pre palatul 8uvru. Era ca $i cum acel loc m-ar&i c,emat $i totu$i nu &u!e!em nicio#at% n%untru. Trecu!em prin &aa lui #e o mie #e ori #orin# !% pot tr%i ca un muritor m%car o 1i ca !% pot !% m% plim' prin numeroa!ele !ale nc%peri $i !% v%# toate acele ta'louri magni&ice. Eram ,ot%r"t !-o &ac acum av"n# #oar o vag% noiune cum c% n operele #e art% a$ &i putut g%!i o anumit% m"ng"iere &%r% !% pro#uc moarte unui lucru care era nen!u&leit $i totu$i po!e#a via% ntr-un c,ip at"t #e magni&ic. 8a un moment #at merg"n# pe Avenue Napoleon am au1it n !patele meu pa!ul pe care l-am recuno!cut ca &iin# al lui Arm"n#. mi #%#ea #e $tire c% era aproape. Cu toate ace!tea n-am &%cut nimic altceva #ec"t am ncetinit $i i-am #at voie !% m% a*ung% #in urm%; mult timp am mer! al%turi &%r% !%

!punem nimic. Nu n#r%1neam !% m% uit la el. 2inenele! c% m% g"n#i!em la el tot timpul $i acum #ac% am &i &o!t oameni $i Clau#ia ar &i &o!t iu'ita mea m-a$ &i aruncat n 'raele lui #e1n%#%*#uit at"t #e puternic% at"t #e mi!tuitoare era nevoia #e a mp%rt%$i cuiva #urerea. 2ariera amenina !% !e rup% acum; totu$i nu !-a rupt. Eram amorit $i mergeam ca un om amorit. 5tii ce-am &%cut> am !pu! eu ntr-un t"r1iu. (%#u!em colul $i ve#eam n &a% $irul lung #e coloane #u'le ale /u1eului Regal. =Di-ai luat !icriul a$a cum te-am prevenit.> (a> a 1i!e el $i la au1ul vocii lui am !imit o m"ng"iere !u'it% #e net%g%#uit. /-a !l%'it. (ar eram pur $i !implu prea #eparte #e #urere o'o!it. 5i totu$i e$ti aici Nu> a !pu! el. cu mine acum. 3rei !%-l r%1'uni-> prea

2ine #ar erau tovar%$ii t%i erai con#uc%torul lor> am 1i! eu. =5i cu toate a!tea nu i-ai prevenit c% vreau !%-l #i!trug a$a cum te-am prevenit eu-> Nu.> (ar !igur m% #i!preuie$ti pentru a!ta. )igur re!peci vreo regul% loialitate &a% #e cei ca tine.> Nu> a !pu! el ncet. /i !e p%rea uluitor c"t #e logic era r%!pun!ul lui e0plica $i nu-l nelegeam. o

#e$i nu mi-l puteam

Ceva !-a limpe1it venin# #in p%rile n#ep%rtate ale g"n#urilor mele ne!t%vilite. =(ar erau pa1nici; pla!atorii aceia care #ormeau n incinta teatrului. (e ce nu erau acolo c"n# am intrat- (e ce nu erau acolo ca !%-l apere pe vampirii care #ormeau-> Pentru c% erau n !erviciul meu $i eu le-am #at li'er !pu! Arm"n#. l-am conce#iat> a

/-am oprit. n clipa n care privirile ni !-au nt"lnit mi-am #orit ca lumea !% nu &i &o!t o ruin% neagr% $i goal% #e cenu$% $i moarte ci !% &i &o!t proa!p%t% $i &rumoa!% noi !% &im muritori $i !% ne o&erim #rago!te unul altuia. =Ai &%cut a!ta $tiin# ce aveam #e g"n#-> (a> a 1i! el.

(ar erai con#uc%torul lor4 Aveau ncre#ere n tine. Cre#eau n tine. Tr%iau al%turi #e tine4> am !pu! eu. =Nu te-neleg... #e ce...-> Alege orice r%!pun! vrei> a !pu! el cu calm $i !en!i'ilitate #e parc% nar &i vrut !% m% r%nea!c% &%c"n# vreo acu1aie !au ar%t"n#u-mi #i!pre #orin# #oar !% m% g"n#e!c la a!ta &%r% e0agerare. =Pot !% m% g"n#e!c la

multe. Alege-I pe cel #e care ai nevoie $i cre#e-l. E la &el #e po!i'il ca oricare altul. + !%-i !pun a#ev%ratul motiv pentru care am &%cut-o care e cel mai puin a#ev%rat7 voiam !% p%r%!e!c Pari!ul. Teatrul mi aparinea. A$a c% i-am conce#iat.> 2ine #ar $tiin#...> a !pu! el

Di-am !pu! a &o!t a#ev%ratul motiv $i cel mai puin a#ev%rat> cu r%'#are.

/-ai #i!truge cu aceea$i u$urin% cu care ai l%!at !% &ie #i!tru$i-> i-am $optit eu. (e ce a$ &ace-o-> (umne1eule> am $optit eu. E$ti &oarte !c,im'at> mi-a 1i! el. =(ar ntr-un &el e$ti acela$i.>

Am continuat !% merg un timp $i n &aa intr%rii n 8uvru m-am oprit. 8a nceput mi !-a p%rut c% numeroa!ele-l &ere!tre erau ntunecate $i argintii #atorit% luminii lunii $i ploii m%runte. (ar #up% aceea am avut impre!ia c% v%# o lumin% !la'% mi$c"n#u-!e n%untru #e parc% un pa1nic !-ar &i plim'at printre acele comori. l invi#iam pe!te m%!ur%. /i-am concentrat toate g"n#urile a!upra acelui pa1nic calcul"n# cum ar &i putut un vampir !% a*ung% la el cum !%-l ia viaa lampa $i c,eile. Planul era con&u1. Eram incapa'il !% &ac planuri. 9%cu!em un !ingur plan a#ev%rat n viaa mea $i acela &u!e!e #u! la n#eplinire.

In cele #in urm% am capitulat. /-am ntor! #in nou la Arm"n# $i mi-am l%!at privirea !-o !tr%pung% pe a lui #"n#u-l voie !% !e apropie #e mine ca $i cum ar &i avut intenia !% m% tran!&orme ntr-o victim% iar eu am l%!at capul n *o! $i i-am !imit 'raul &erm pe #up% umeri. Amintin#u-mi #eo#at% $i cu preci1ie cuvintele Clau#iei cele care au &o!t aproape ultimele ei cuvinte acea a&irmaie cum c% $tia c%-l puteam iu'i pe Arm"n# pentru c% &u!e!em capa'il !-o iu'e!c p"n% $i pe ea - acele cuvinte mi-au venit n minte c% o ironie mai pline #e nele! #ec"t $i-ar &i putut nc,ipui ea. (a %!ta-l r%ul !uprem c% putem a*unge at"t #e #eparte nc"t !% ne iu'im unul pe cel%lalt noi #oi> i-am !pu! eu ncet. =Cine altcineva ne-ar ar%ta m%car o &%r"m% #e iu'ire o &%r"m% #e compa!iune !au mil%- Cine altcineva cuno!c"n#u-ne a$a cum ne cunoa$tem noi ar putea &ace altceva #ec"t !% ne #i!trug%- Totu$i putem !% ne iu'im.> /-a privit n#elung l%!"n#u-$i capul ntr-o parte $i #e!&%c"n# 'u1ele ca $i cum ar &i vrut !% vor'ea!c%. (ar a 1"m'it numai $i a cl%tinat #in cap u$or pentru a m%rturi!i c% nu nelegea. Eu n!% nu m% mai g"n#eam la el. Era unul #in acele momente rare n care mi !e p%rea c% nu m% g"n#e!c la nimic. /intea mea nu avea nici o &orm%. Am v%1ut c% ploaia nceta!e. Am v%1ut c% aerul era curat $i rece !tra#a era luminoa!%. 5i voiam !% intru n 8uvru. Am &ormulat cuvintele

c%

pentru a-l !pune lui Arm"n# ace!t lucru pentru a-l ntre'a #ac% m% putea a*uta !% &ac ceea ce era nevoie pentru a avea 8uvrul p"n% n 1ori. El a luat-o ca pe o rug%minte &oarte !impl% $i a !pu! numai c% !e mir% c% a$tepta!em at"ta timp. Am p%r%!it Pari!ul &oarte cur"n# #up% aceea l-am !pu! lui Arm"n# c% voiam !% m% ntorc la /e#iteran% - nu n 6recia a$a cum vi!a!em #e at"ta vreme. 3oiam !% merg n Egipt. 3oiam !% v%# #e$ertul $i mai important pirami#ele $i mormintele regilor. 3oiam !% iau leg%tura cu acei pro&anatori #e morminte care $tiu mai multe #ec"t !avanii $i mai voiam !% co'or n morminte nc% ne#e!c,i!e $i !% v%# regii a$a cum erau ngropai !% v%# acele po#oa'e $i opere #e art% #in *urul lor $i picturile #e pe perei. Arm"n# era mai mult #ec"t #ornic !% m% n!oea!c%. A$a c% am plecat #in Pari! ntr-o !ear% #evreme cu tr%!ura &%r% cea mai mic% ceremonie. 9%cu!em ceva #e care ar tre'ui !% aminte!c. /% #u!e!em n camerele mele #e la Cotel )aint-6a'riel cu intenia #e a lua c"teva #in lucrurile Clau#iei $i ale /a#eleinei #e a le pune n co$ciuge $i #e a aran*a !% li !e preg%tea!c% ni$te morminte n cimitirul /onimartre. (ar n-am &%cut-o. Am !tat puin n acele o#%i un#e totul era aran*at $i pu! n or#ine #e c%tre per!onal a$a nc"t aveai impre!ia c% /a#eleine $i Clau#ia puteau !% !e ntoarc% n orice clip%. 2ro#eria /a#eleinei !e a&la mpreun% cu g,emele #e a% pe o m%!u%. /-am uitat la ea $i la re!tul lucrurilor $i !arcina mea mi !-a p%rut lip!it% #e !en!. A$a c% am plecat. (ar ceva mi !e nt"mpla!e acolo; !au mai #egra'% ceva #e care &u!e!em #e*a con$tient a #evenit pur $i !implu mai limpe#e. n noaptea aceea m% #u!e!em la 8uvru pentru a-mi lini$ti !u&letul pentru a g%!it o pl%cere e0traor#inar% care !%-mi anule1e #urerea $i !% m% &ac% !% uit c,iar $i

#e mine n!umi. 9u!e!em !pri*init. In timp ce !t%team pe trotuar n &aa u$ii ,otelului a$tept"n# tr%!ura care avea !% m% #uc% la Arm"n# am v%1ut oamenii care !e plim'au - mulimea #e #oamne $i #omni 'ine m'r%cai v"n1%tori #e 1iare ,amali vi1itii - toate ace!tea ntr-o nou% lumin%. nainte arta coninu!e pentru mine promi!iunea unei nelegeri mai pro&un#e a inimii omene$ti. Acum inima omenea!c% nu n!emna nimic. Nu o ponegream ci pur $i !implu o uit%m. /agni&icele ta'louri #e la 8uvru nu erau pentru mine !tr"n! legate #e m"inile care le picta!er%. Erau #e!prin!e $i moarte a!emeni copiilor tran!&ormai n piatr%. A!emeni Clau#iei #e!p%rit% #e mama ei p%!trat% #e-a lungul #eceniilor n perle $i aur. A!emeni p%pu$ilor /a#eleinei. 5i 'inenele! a!emeni Clau#iei /a#eleinei $i mie n!umi $i ele puteau &i tran!&ormate n cenu$%. PARTEA A PATRA Cam %!ta ar &i !&"r$itul pove!tirii. 2inenele! $tiu c% te ntre'i ce !-a mai nt"mplat cu noi #up% aceea. Ce !-a ale! #e Arm"n#- .n#e m-am #u!Ce-am &%cut- (ar !% $tii c% nu prea !-a-nt"mplat nimic. Nimic ce !% nu &i &o!t inevita'il. Plim'area mea prin 8uvru n noaptea aceea pe care i-am #e!cri!o a &o!t #e-a #reptul pro&etic%.

Nu m-am !c,im'at #eloc #up% a!ta. N-am c%utat nimic n !ingura mare !ur!% #e !c,im'are care e umanitatea. 5i nici n #rago!tea $i preocuparea mea &a% #e &rumu!eea lumii n-am c%utat nimic care !% poat% &i napoiat umanit%ii. 2eam #in &rumu!eea lumii a$a cum 'ea un vampir. Eram mulumit. Eram plin p"n% la re&u1. (ar eram mort. 5i ne!c,im'at. Pove!tea !-a !&"r$it la Pari! a$a cum i-am !pu!. /ult% vreme am cre1ut c% moartea Clau#iei &u!e!e cau1a ace!tui !&"r$it. C% #ac% a$ &i v%1ut-o plec"n# #in Pari! n !iguran% mpreun% cu /a#eleine lucrurile ar &i !tat alt&el ntre mine $i Arm"n#. A$ &i putut !% iu'e!c $i !% #ore!c #in nou !% caut o a!em%nare cu viaa muritoare care !% &ie 'ogat% $i variat% #e$i ne&irea!c%. (ar am a*un! !%-mi #au !eama c% nu era a#ev%rat. C,iar #ac% Clau#ia n-ar &i murit c,iar #ac% eu nu l-a$ &i #i!preuit pe Arm"n# pentru &aptul c% o l%!a!e !% moar% totul ar &i &o!t la &el. )% a*ungi !% cuno$ti r%ul ncetul cu ncetul !au !% &ii catapultat n el... n!emna acela$i lucru. P"n% la urm% nu voiam nimic. 5i nemerit"n# altceva mai 'un m-am nc,i! ca un p%ian*en n &l%c%ruia unui '% #e c,i'rit. P"n% $i Arm"n# care era tovar%$ul meu con!tant unicul meu tovar%$ e0i!ta la o mare #i!tan% #e mine n #o!ul acelui v%l care m% #e!p%rea #e toate viet%ile un v%l care era un &el #e giulgiu. (ar $tiu c% e$ti curio! !% a&li ce !-a mai nt"mplat cu Arm"n#. 5i noaptea e pe !&"r$ite. 3reau !%-i !pun a!ta pentru c% e &oarte important. Pove!tea ar &i incomplet% &%r% ace!t am%nunt. (up% ce-am p%r%!it Pari!ul am c%l%torit prin toat% am !pu!; mai nt"i Egipt apoi 6recia Italia A!ia #e &apt $i oriun#e m% mpingea #orina #e a g%!i arta. timpul a ncetat !% mai ai'% !en! $i eram a#e!ea preocupat - un ta'lou ntr-un mu1eu o &erea!tr% #e cate#ral% perioa#e n#elungate #e timp. lumea a$a cum i/ic% - oriun#e voiam eu n cur!ul acelor ani #e lucruri &oarte !imple o !tatuie &rumoa!% -

In!% n toi acei ani eram !t%p"nit #e o #orin% vag% #ar per!i!tent% #e a m% ntoarce la Ne: +rlean!. N-am uitat nicio#at% Ne: +rlean!-ul. Iar c"n# ne a&lam n 1one tropicale un#e cre$teau &lorile $i copacii care e0i!tau n 8oui!iana m% g"n#eam la ea inten! $i !imeam pentru c%minul meu !ingura #orin% pe care o !imeam pentru ceva n a&ar% #e neo'o!ita mea c%utare a artei. 5i #in c"n# n c"n# Arm"n# m% ruga !%-l #uc acolo. Iar eu &iin# con$tient ntr-un mo# politico! #e &aptul c% &%ceam &oarte puin pentru a-l mulumi $i c% a#e!ea treceau perioa#e n#elungate n care nu-l vor'eam !au nu-l c%utam am vrut !% &ac a!ta pentru c% m-a rugat. )e p%rea c% rug%mintea lui m-a &%cut !% uit #e o team% nel%murit% c% a$ &i putut !u&eri n Ne: +rlean! c% a$ &i putut cunoa$te iar%$i um'ra pali#% a &o!tei mele ne&ericiri $i #orine. (ar am am"nat. Poate c% team% era mai puternic% #ec"t mi-am nc,ipuit. Am a*un! n America $i am tr%it o vreme n#elungat% la Ne:

LorH. Continu%m !% am"n. n cele #in urm% Arm"n# m-a convin! n alt mo#. /i-a !pu! ceva ce-mi a!cun!e!e nc% #e c"n# ne a&lam la Pari!. 8e!tat nu muri!e n =T,e"tre #e! 3ampire!>. l cre1u!em mort $i c"n# l-am ntre'at pe Arm"n# #e acei vampiri mi-a !pu! c% pieri!er% cu toii. Acum n!% mi-a !pu! c% nu era a$a. 8e!tat p%r%!i!e teatrul n noaptea n care &ugi!em #e Arm"n# $i-mi c%uta!em re&ugiul n cimitirul #in /onimartre. (oi vampiri care &u!e!er% &%cui o#at% cu 8e!tat #e acela$i mae!tru l a*uta!er% n aran*area c%l%toriei !pre Ne: +rlean!. Nu pot !%-i e0plic ce-am !imit c"n# am au1it a!ta. (e!igur Arm"n# mia !pu! c% m% prote*a!e nem%rturi!in#u-mi ace!t lucru !per"n# !% nu vreau !% &ac o c%l%torie &oarte lung% #oar pentru a m% r%1'una o c%l%torie care miar &i provocat $i #urere $i !u&erin% n acela$i timp. (ar nu-mi p%!a. Nu m% g"n#i!em #eloc la 8e!tat n noaptea n care #%#u!em &oc teatrului. /% g"n#i!em la )antiago la Cele!te $i la toi ceilali care o #i!tru!e!er% pe Clau#ia. 8e!tat #e &apt mi !t"rnea !entimente pe care nu #ori!em !% le m%rturi!e!c nim%nui !entimente pe care a$ &i vrut !% le uit n ciu#a morii Clau#iei. .r% nu &%cea parte #intre ele. (ar c"n# l-am au1it pe Arm"n# a &o!t ca $i cum v%lul care m% prote*a!e ar &i &o!t !u'ire $i tran!parent $i #e$i !e mai a&la ntre mine $i lumea !entimentelor prin el l !imeam pe 8e!tat $i &aptul c% voiam !%-l rev%#. Ace!t lucru m-a impul!ionat $i ne-am ntor! la Ne: +rlean!. )-a nt"mplat la !&"r$itul prim%verii ace!tui an. (e cum am ie$it #in gar% am !imit c% ntr-a#ev%r m% ntor!e!em aca!%. Era ca $i cum aerul ar &i &o!t #eo!e'it #e nmire!mat $i m% !imeam e0trem #e lini$tit c"n# mergeam pe acel cal#ar"m cal# $i nete# pe !u' acei !te*ari &amiliari a!cult"n# acele 1gomote vii $i nencetate ale nopii. 2inenele! c% Ne: +rlean!-ul era !c,im'at. (ar #eparte #e a #epl"nge acele tran!&orm%ri eram recuno!c%tor pentru ceea ce p%rea !% &i r%ma! la &el. Am g%!it n 6ar#en (i!trict care pe vremea mea &u!e!e cartierul )t. /%rie una #in ca!ele impre!ionante care e0i!ta!er% $i atunci at"t #e #ep%rtat% #e !tra#a lini$tit% #in c%r%mi#% nc"t plim'"n#u-m% n lumina lunii pe !u' magnolii am cuno!cut aceea$i #ulcea% $i pace #in trecut; nu numai pe !tr%#uele #in 3ieu0 Carre #ar $i n 1on% !%l'atic% #e la

Pointe #u 8ac. Erau acolo capri&oiul tran#a&irii iar coloanele corintice !e pro&ilau pe cerul plin #e !tele; #incolo #e poart% !e a&lau !tr%1ile vi!%toare alte ca!e... era o cita#el% a &rumu!eii. Pe Rue RoGale un#e l-am plim'at pe Arm"n# printre turi$ti maga1ine #e antic,it%i $i intr%rile puternic luminate ale re!taurantelor elegante am &o!t !urprin! !% #e!cop%r ca!a #in care 8e!tat Clau#ia $i cu mine &%cu!em

c%minul no!tru &aa#a &iin# puin !c,im'at% #atorit% 1ugr%velii noi $i tuturor reparaiilor &%cute. Cele #ou% u$i-&ere!tre mai #%#eau nc% pe ni$te 'alcona$e #ea!upra unui maga1in $i am v%1ut n !clipirea cal#% a can#ela'rului electric un tapet elegant caracteri!tic acelei perioa#e #inainte #e r%1'oi. )imeam &oarte puternic c% 8e!tat era acolo mai puternic #ec"t Clau#ia $i eram convin! #e$i el nu !e a&la n prea*ma acelei ca!e c% aveam !%-l g%!e!c n Ne: +rlean!. 5i mai !imeam ceva; tri!teea care m-a cuprin! atunci #up% ce Arm"n# pleca!e pe #rumul lui. (ar tri!teea aceea nu era nici #ureroa!% nici pa!ionat%. Era n!% ceva inten! $i aproape #ulce ca par&umul ia!omiei $i al tran#a&irilor ce umplea vec,ea gr%#in% pe care o ntre1%ream printre gratiile #e &ier ale porii. Tri!teea aceea mi-a #at o !ati!&acie u$oar% $i m-a &%cut !% r%m"n mult% vreme intuit n acel loc; m-a inut legat #e ora$; $i nu m-a p%r%!it n noaptea n care am plecat. /%-ntre' acum ce !-ar &i ale! #e tri!teea a!ta la ce lucru ar &i putut !% #ea na$tere n mine care !% #evin% mai puternic #ec"t ea n!%$i. (ar m% ia gura pe #inainte. Pentru c% la puin timp #up% aceea am v%1ut un vampirn Ne: +rlean! un t"n%r !u'ire cu c,ipul al' care cu puine ore nainte #e ivirea 1orilor !e plim'a !ingur pe trotuarele late ale lui )t. C,arle! Avenue. Ime#iat am &o!t convin! c% #ac% 8e!tat nc% mai locuia acolo acel vampir l-ar &i putut cunoa$te $i ar &i putut c,iar !% m% con#uc% la el. 2inenele! c% el nu m-a v%1ut. nv%a!em #e mult% vreme !%-mi 1%re!c !emenii n marile ora$e &%r% ca ei !% m% poat% o'!erva. Arm"n# n timpul !curtelor !ale ntreve#eri cu vampirii #in 8on#ra $i Roma a&la!e c% toat% lumea $tia #e ar#erea lui =T,e"tre #e! 3ampire!> $i c% am"n#oi eram con!i#erai pro!cri$i. (i!cuiile n leg%tur% cu a!ta nu n!emnau nimic pentru mine $i le-am evitat p"n% n 1iua aceea. (ar am nceput !%-l urm%re!c pe acel vampir #in Ne: +rlean! #e$i a#e!ea m% purta la teatre !au n alte locuri care nu m% intere!au c"tu$i #e puin ntr-o noapte n!% lucrurile !-au !c,im'at n !&"r$it. Era o noapte &oarte cal#% $i mi-am #at !eama #e cum l-am v%1ut pe )t. C,arle! c% tre'uia !% mearg% un#eva. Nu numai c% p%$ea repe#e #ar p%rea $i puin tul'urat. C"n# n cele #in urm% a #at colul !tr%1ii )t. C,arle! apuc"n# pe o !tr%#u% ngu!t% care a #evenit #intr-o #at% !%r%c%cioa!% $i ntunecat% am &o!t !igur c% !e n#repta !pre ceva ce avea !% m% intere!e1e. A intrat n!% ntr-o c%!u% #e lemn $i a provocat moartea unei &emei. A &%cut-o &oarte repe#e $i &%r% !% !imt% nici cea mai mic% pl%cere; #up% ce a terminat a luat copila$ul #in leag%n l-a n&%$urat cu 'l"n#ee ntr-o p%turic% al'a!tr% #e l"n% $i a ie$it #in nou n !tra#%.

(up% numai vreun cvartal

#ou%

!-a oprit n &aa unui gar# #e &ier

acoperit cu vi% care ncon*ura o curte mare plin% #e ver#ea%. Printre copaci am 1%rit o ca!% ntunecoa!% cu tencuiala co*it% $i cu 'alu!tra#ele #e &ier ale galeriilor #e la eta* $i #e *o! pline #e rugin%. P%rea o ca!% 'le!temat% r%t%cit% printre mulimea #e c%!ue #in lemn iar &ere!trele nalte $i goale #%#eau !pre ceea ce tre'uia !% &ie o ngr%m%#eal% #eprimant% #e acoperi$uri *oa!e '%c%nia #in col $i un mic 'ar al%turat. (ar curtea mare $i ntunecoa!% prote*au oarecum ca!a mpotriva ace!tor lucruri $i eu am &o!t nevoit !% merg c"iva metri pe l"ng% gar# p"n% am 1%rit n !&"r$it printre ramurile groa!e ale pomilor o lic%rire !la'% la una #in &ere!trele #e *o!. 3ampirul intra!e pe poart%. Am au1it copila$ul pl"ng"n# $i apoi nimic. 8-am urmat e!cala#"n# cu u$urin% gar#ul vec,i $i !%rin# n gr%#in% #up% care m-am apropiat #e veran#a lung% #in &a%. C"n# am a*un! l"ng% una #in &ere!trele lungi c"t tot nivelul n &aa oc,ilor mi !-a o&erit o priveli$te uluitoare. C%ci n ciu#a c%l#urii acelei !eri n care nu !e !imea nici cea mai !la'% a#iere #e v"nt c"n# galeria c,iar $i cu !c"n#urile acelea #e&ormate $i rupte ar &i putut &i !ingurul loc !uporta'il at"t pentru un om c"t $i pentru un vampir un &oc !tr%lucea n c%minul #in !alon $i toate &ere!trele ace!tuia erau nc,i!e; t"n%rul vampir !t%tea l"ng% &oc $i vor'ea cu un altul care !e a&la &oarte aproape #e c%min in"n#u-$i n #reptul &ocului picioarele nc%late cu papuci $i tr%g"n# tot timpul cu #egete tremur%toare #e reverele ,alatului al'a!tru *erpelit. (e$i un &ir electric #e!tr%mat at"rna #intr-o coroan% #e tran#a&iri #in ip!o! #e pe tavan #oar o !ingur% lamp% cu ga1 #%#ea lumin% pe l"ng% &l%c%rile #in c%min o lamp% cu ga1 care !e a&la pe o m%!u% n apropierea copila$ului. Am &%cut al c%rui vrut !% $terg #e =Toi m% oc,ii mari !tu#iin# acel vampir a#u! #e !pate $i tremur%tor p%r 'lon# $i lung i c%#ea n #e1or#ine pe &a%. Tare mult a$ &i pra& acel geam care nu m% l%!a !% &iu !igur #e ceva ce '%nuiam. p%r%!ii4> a !c"ncit el cu o voce piig%iat%.

Nu poi !% ne ii l"ng% tine4> a 1i! cu a!prime t"n%rul vampir care !t%tea picior pe!te picior cu 'raele ncruci$ate pe pieptul ngu!t arunc"n#u$i privirea plin% #e #i!pre prin nc%perea pr%&uit% $i goal%. =A, taci o#at%4> i-a !pu! el copilului care a !co! un urlet !tri#ent. =Taci taci.> 8emnul lemnul> a !pu! vampirul cel 'lon# cu un gla! !tin! $i c"n# i-a &%cut !emn celuilalt !%-l #ea 'ucata #e lemn #e l"ng% !caunul lui am v%1ut &oarte 'ine incon&un#a'ilul pro&il al lui 8e!tat acea piele nete#% pe care nu !e mai ve#ea acum nici cea mai vag% urm% #e cicatrice. /%car #ac% ai ie$i> a 1i! cel%lalt &urio! arunc"n# 'ucata #e lemn pe &oc. =/%car #ac% ai v"na $i altceva n a&ar% #e nenorocitele a!tea #e animale...> 5i a privit n *ur #e1gu!tat. Atunci am v%1ut n um'r% trupurile

mici $i acoperite #e 'lan% ale c"torva pi!ici 1%c"n# gr%ma#% n pra&. .n lucru e0traor#inar c%ci un vampir nu !uport% !% !tea l"ng% victimele !ale moarte mai mult #ec"t !uport% orice mami&er !% r%m"n% n acela$i loc un#e-$i &%cu!e nevoile. =5tii c% e var%-> I-a ntre'at t"n%rul #ar 8e!tat $i-a &recat m"inile. Pl"n!ul copilului nceta!e totu$i t"n%rul vampir a a#%ugat7 =9%-o o#at% ial ca !% te-nc%l1e$ti.>

Ai &i putut !%-mi a#uci altceva4> a !pu! 8e!tat cu am%r%ciune $i c"n# !-a uitat la copil l-am v%1ut &%c"n# oc,ii mici n lumina !la'% a l%mpii a&umate. Am !imit o recunoa$tere n oc,ii aceia c,iar $i n e0pre!ia #in um'ra p%rului 'lon#. Totu$i !% au# acea voce pl"ng%rea% !% v%# acel !pate coco$at $i tremur%tor4 Aproape &%r% !% m% g"n#e!c am '%tut cu putere n geam. T"n%rul !-a ri#icat ime#iat a#opt"n# o e0pre!ie rea #ar eu i-am &%cut !emn !% r%!ucea!c% iv%rul. 8e!tat !-a ri#icat #in &otoliu !tr"ng"n#u-$i ,alatul la g"t. E 8oui!4 8oui!4> a !pu! el. =(%-I #rumul n%untru.> 5i ge!ticula #i!perat ca un invali# care-l cerea tinerei =in&irmiere> !% a!culte. (e cum !-a #e!c,i! geamul am re!pirat acel aer mpuit $i !u&ocant #in nc%pere. In!ectele care roiau n *urul animalelor intrate n putre&acie miau luat cu a!alt !imurile n a!emenea ,al nc"t m-am !tr"m'at &%r% !% vreau n ciu#a rug%minilor #i!perate ale lui 8e!tat #e a m% #uce l"ng% el. ntr-un ung,er n#ep%rtat !e a&la !icriul n care #ormea cu lacul co*it pe alocuri pe *um%tate acoperit #e teancuri #e 1iare ng%l'enite. + mulime #e oa!e !e ve#eau prin coluri cur%ate complet cu e0cepia c"torva petice $i !mocuri #e 'lan%. (ar 8e!tat mi !tr"ngea m"inile n m"inile lui u!cate tr%g"n#u-m% !pre el !pre c%l#ur% $i i-am v%1ut oc,ii umpl"n#u-l-!e #e lacrimi; numai c% gur% i-a !c,iat un 1"m'et ciu#at #e &ericire #i!perat% &oarte apropiat% #e #urere am o'!ervat urmele vagi ale cicatricelor. C"t #e uluitor $i ngro1itor era acel om nemuritor cu c,ipul nete#e $i lucio! coco$at vor'%re $i pl"ng%re ca un '%tr"n. (a 8e!tat> am !pu! ncet. =Am venit !% te v%#.> l-am #at m"inile la o parte cu 'l"n#ee $i m-am #u! !pre copilul care pl"ngea acum ngro1itor #e !paim% $i #e &oame. (e cum l-am luat n 'rae $i am #e!&%cut puin p%turica !-a mai lini$tit #up% care l-am '%tut u$or pe !pate $i l-am leg%nat. 8e!tat mi $optea acum cuvinte pe *um%tate articulate pe care nu le pricepeam n timp ce lacrimile i $iroiau pe o'ra*i $i t"n%rul vampir pe al c%rui c,ip !e citea o e0pre!ie #e #e1gu!t !t%tea l"ng% geamul #e!c,i! cu m"na pe iv%r ca $i cum ar &i &o!t gata !% &ug% n orice clip%. (eci tu e$ti 8oui!> a !pu! el &apt care a p%rut !% ampli&ice !tarea #e nelini$te a lui 8e!tat ace!ta $terg"n#u-$i repe#e lacrimile cu poalele ,alatului.

+ mu!c% !-a oprit pe &runtea copila$ului $i &%r% !% vreau am icnit c"n# am prin!-o ntre #ou% #egete $i apoi i-am #at #rumul pe po#ea moart%. Copilul nu mai pl"ngea ci m% privea cu ni$te oc,i e0traor#inar #e al'a$tri #e un al'a!tru nc,i! c,ipul lui rotun# lucin# #in cau1a c%l#urii $i un 1"m'et i-a ap%rut pe 'u1e un 1"m'et care a #evenit $i mai !tr%lucitor ca o &lac%r%. Nu uci!e!em nicio#at% o &iin% at"t #e t"n%r% $i nevinovat% $i-mi #%#eam !eama #e ace!t lucru acum c"n# ineam copilul cu un ciu#at !entiment #e p%rere #e r%u mai puternic c,iar #ec"t cel care m% cuprin!e!e pe Rue RoGale. 8eg%n"n#u-I ncet am tra! l"ng% &oc !caunul pe care !t%tu!e t"n%rul vampir $i m-am a$e1at.

Nu ncerca !% vor'e$ti... e n regul%> i-am !pu! eu lui 8e!tat care !-a pr%'u$it recuno!c%tor n &otoliul lui $i !-a ntin! !%-mi m"ng"ie cu am'ele m"ini reverele ,ainei. (ar m% 'ucur at"t #e mult !% te v%#> a ng%imat el printre lacrimi.> Am vi!at c% o !% vii... c% o !% vii...> a a#%ugat el #up% care !-a !tr"m'at ca $i cum ar &i !imit o #urere nel%murit% $i #in nou i !-au v%1ut urmele cicatricelor. Privea n gol cu m"na la urec,e #e parc% n-ar &i vrut !% au#% un 1gomot ngro1itor. =N-am ...> a nceput el $i apoi a cl%tinat #in cap iar oc,ii i !-au nceo$at c"n# i-a m%rit c,inuin#u-!e !%-l &ocali1e1e. =N-am vrut !%-l la! !-o &ac% 8oui!... A#ic% )antiago... %la $tii nu mi-a !pu! ce aveau #e g"n#.> Totul e trecut 8e!tat> am !pu! eu.

(a #a> a 1i! el #"n# #in cap energic. =Trecut. Ea n-ar &i tre'uit... 8oui! $tii #oar...> Cl%tina #in cap $i vocea a p%rut !%-l capete putere $i re1onan% n urma e&ortului. =N-ar &i tre'uit !% &ie nicio#at% una #e-a noa!tr% 8oui!> !pu! el $i '%t"n# cu pumnul pieptul !co'it a a#%ugat ncet7 =Noi>.

Ea. /i !e p%rea atunci c% ea nu e0i!ta!e nicio#at%. C% &u!e!e un vi! ilogic $i &anta!tic prea preio! $i prea per!onal pentru a-l #e!t%inui cuiva. 5i #e prea mult timp #i!p%rut. /-am uitat la el. 8-am privit !t%ruitor. 5i am ncercat !%-mi !pun7 =(a noi trei mpreun%.> Nu te teme #e mine 8e!tat> i-am !pu! eu mine n!umi. =N-am venit !%-i &ac r%u.> #e parc% a$ &i vor'it cu

Te-ai ntor! la mine 8oui!> a $optit el cu vocea aceea piig%iat%. =Te-ai ntor! #in nou la mine 8oui! nu-l a$a-> 5i-a mu$cat iar%$i 'u1ele privin#um% cu #i!perare. Nu 8e!tat> i-am !pu! eu cl%tin"n# #in cap. )-a agitat o clip% #up%

care a nceput !% &ac% un ge!t apoi altul $i n cele #in urm% $i-a acoperit &aa cu m"inile e0trem #e #e1n%#%*#uit. Cel%lalt vampir care m% privea cu r%ceal% m-a ntre'at7 C,iar... te-ai ntor! la el-> Nu 'inenele! c% nu> am !pu! eu iar el a r"n*it ca $i cum acela ar &i &o!t r%!pun!ul la care !e a$tepta!e $i a ie$it pe veran#%. l au1eam acolo &oarte aproape a$tept"n#. Am vrut #oar !% te v%# 8e!tat> am !pu! eu #ar 8e!tat n-a p%rut !% m-au#%. Altceva i #i!tr%!e!e atenia $i privea n gol cu oc,ii mari mi$c"n#u$i agitat m"inile pe l"ng% urec,i. Atunci am au1it $i eu. Era o !iren%. 5i pe m%!ur% ce 1gomotul !e au1ea mai tare el a nc,i! !tr"n! oc,ii $i $i-a a!tupat urec,ile. Iar 1gomotul #evenea #in ce n ce mai puternic au1in#u-!e #e pe o !tra#% #in apropiere. =8e!tat4> i-am !pu! acoperin# pl"n!ul copilului care !e tre1i!e teri'il #e !periat #in cau1a !irenei. (ar agonia lui m-a 'locat. 2u1ele i #e1veleau #inii ntr-o grima!% ori'il% #e #urere. =8e!tat nu-l #ec"t o !iren%4> i-am !pu! eu pro!te$te. (up% aceea !-a ri#icat #e pe &otoliu $i m-a m'r%i$at !tr"n! iar eu &%r% !% vreau i-am luat m"na. )-a aplecat lipin#u-$i capul #e pieptul meu $i in"n#u-mi m"na at"t #e !tr"n! nc"t m-a &%cut !% m% #oar%. nc%perea a &o!t inun#at% #e lumin% ro$ie p"lp"itoare a !irenei #up% care a trecut mai #eparte.

8oui! nu mai !uport nu mai !uport> =A*ut%-m% 8oui! r%m"i cu mine.>

a murmurat el printre lacrimi.

(ar #e ce i-e &ric%-> l-am ntre'at eu. =Nu $tii ce-l a!ta-> C"n# m-am uitat n *o! la el c"n# i-am v%1ut p%rul 'lon# lipit #e ,aina mea l-am v%1ut a$a cum &u!e!e #emult un #omn nalt $i impun%tor cu o mantie neagr% $i larg% cu capul #rept c"nt"n# cu vocea lui !uper'% o arie #in opera #e la care a'ia ne ntor!e!em '%t"n# cu 'a!tonul n pietrele #e pe cal#ar"m n ritmul mu1icii 1%rin# cu coa#a oc,iului o t"n%r% care r%m%!e!e vr%*it% a$a nc"t un 1"m'et i-a ap%rut pe c,ip $i c"ntecul i !-a !tin! pe 'u1e; pentru o clip% n momentul acela n care privirea lui a nt"lnit-o pe a ei tot r%ul a p%rut !% &ie $ter! n acel tumult #e pl%cere acea pa!iune pentru !implul &apt c% tr%ia. Acela !% &i &o!t preul pa!iunii- + !en!i'ilitate $ocat% #e !c,im'are c,ircit% #e !paim%- /-am g"n#it la toate lucrurile pe care a$ &i putut !% i le !pun cum i-a &i putut reaminti c% era nemuritor c% nimic nu-l con#amna la i1olare n a&ar% #e !ine n!u$i $i c% era ncon*urat #e incon&un#a'ilele !emne

ale morii inevita'ile. (ar nu i-am !pu! ace!te lucruri $i $tiam c% n-o voi &ace. /i !-a p%rut c% lini$tea nc%perii ne-a nv%luit 'ru!c a!emeni unei m%ri ntunecate pe care !irena o n#ep%rta!e. /u$tele n%p%#i!er% un $o'olan n #e!compunere $i copilul $i-a ri#icat privirea !pre mine t%cut #e parc% oc,ii mei ar &i &o!t ni$te 'ile !clipitoare !tr"ng"n#u-mi n m"nua cu gropie #egetul pe care-l ineam #ea!upra guriei lui ca o petal% mic%. 8e!tat !e n#repta!e #ar numai pentru a !e pr%'u$i la loc n &otoliu. =No !% r%m"i cu mine> a !pu! el o&t"n# #ar apoi a privit n alt% parte $i a p%rut #eo#at% preocupat. Am vrut at"t #e mult !%-i vor'e!c> a 1i! el. =n !eara aceea c"n# am venit n ca!a #e pe Rue RoGale n-am vrut #ec"t !%-i vor'e!c4> )-a cutremurat violent cu oc,ii nc,i$i iar g"tle*ul a p%rut !% i !e contracte. Parc% loviturile pe care i le #%#u!em atunci ar &i c%1ut acum. Privea a'!ent n &aa lui ume1in#u-$i 'u1ele $i vocea i era !c%1ut% aproape natural%. =Am plecat la Pari! !% te caut...> Ce voiai !%-mi !pui-> l-am ntre'at. =(e!pre ce voiai !%-mi vor'e$ti-> mi aminteam &oarte 'ine in!i!tena lui ne'unea!c% #e la =T,e"tre #e! 3ampire!>. Nu m% mai g"n#i!em la a!ta #e ani #e 1ile. Nu nu m% g"n#i!em nicio#at%. 5i-mi #%#eam !eama c% acum vor'eam e0trem #e $ov%itor #e!pre ace!t lucru. (ar el mi-a 1"m'it numai un 1"m'et in!ipi# aproape apologetic $i a cl%tinat #in cap. Am v%1ut cum oc,ii i !e umpleau #e o #i!perare !tin!%. Am !imit o u$urare pro&un#% #e net%g%#uit. (ar r%m"i-> a in!i!tat el. Nu.> Nici eu4> a !pu! t"n%rul vampir #in ntunericul #e a&ar%. A !tat o clip% n #reptul geamului #e!c,i! uit"n#u-!e la noi. 8e!tat l-a privit $i apoi a ntor! capul pro!tit iar 'u1a #e *o! a p%rut c% i !e ngroa$% $i a nceput !%-l tremure =nc,i#e-l nc,i#e-l> a 1i! el ar%t"n# cu #egetul !pre geam. Apoi a !co! un

!u!pin $i $i-a acoperit gura cu m"na #up% care a l%!at capul n *o! $i a nceput !% pl"ng%. T"n%rul vampir a #i!p%rut l-am au1it pa$ii #ep%rt"n#u-!e gr%'ii pe cal#ar"m $i am mai au1it 1%ng%nitul greu al porii #e &ier. Am r%ma! !ingur cu 8e!tat $i ace!ta pl"ngea. P%rea c% a trecut mult timp p"n% !-a oprit $i n tot ace!t r%!timp eu #oar l-am privit. /% g"n#eam la toate lucrurile care !e petrecu!er% ntre noi. mi aminteam lucruri pe care cre1u!em c% le uita!em cu #e!%v"r$ire. 5i eram con$tient #e acea tri!tee cople$itoare care pu!e!e

!t%p"nire pe mine c"n# am v%1ut ca!a #e pe Rue RoGale un#e locui!em toi trei. Numai c% nu mi !e p%rea a &i tri!tee pentru 8e!tat pentru acel vampir elegant $i nep%!%tor care locuia pe atunci acolo. P%rea o tri!tee pentru altceva ceva mai pre!u! #e 8e!tat care #oar l inclu#ea $i &%cea parte #in imen!% $i ngro1itoarea am%r%ciune pe care o !imeam pentru toate lucrurile pe care le pier#u!em le iu'i!em !au le cuno!cu!em vreo#at%. /i !-a p%rut atunci c% m% a&lu ntr-un alt loc ntr-un alt timp. 5i ace!t timp $i loc #i&erit era &oarte real o nc%pere n care in!ectele '"1"i!er% a$a cum '"1"iau acum iar aerul &u!e!e nc,i! nc%rcat #e moarte $i #e par&umul prim%verii. Eram pe cale #e a cunoa$te acel loc $i #e a cunoa$te o#at% cu el cu o #urere teri'il% o #urere at"t #e teri'il% nc"t mintea mi !-a &erit #e ea !pun"n#7 Nu nu m% #uce napoi n acel loc - $i #eo#at% totul a #i!p%rut iar eu eram cu 8e!tat acolo. .luit mi-am v%1ut propria lacrim% picur"n# pe c,ipul copilului. Am v%1ut-o !clipin# pe o'ra1ul lui $i am v%1ut acel o'ra1 rotun*in#u-!e #in cau1a 1"m'etului #e copil. Pro'a'il c% ve#ea lumina #in lacrimi. /i-am $ter! &aa #e lacrimile care c,iar e0i!tau $i le-am privit uimit. (ar 8oui!...> a !pu! 8e!tat ncet. =Cum poi !% &ii a$a cum e$ti cum #e !upori-> m-a ntre'at el privin#u-m% cu aceea$i grima!% $i cu &aa !c%l#at% n lacrimi. =)pune-mi 8oui! a*ut%-m% !% neleg4 Cum poi !% pricepi tot cum poi !%-n#uri-> 5i ve#eam #up% #i!perarea #in oc,ii lui $i #up% tonul mai pro&un# pe care-l c%p%ta!e vocea lui c% $i el !e n#repta cu greu !pre ceva ne!pu! #e #urero! !pre un loc n care nu mai &u!e!e #e mult% vreme. (ar c,iar n timp ce-l priveam oc,ii au p%rut !% i !e nceo$e1e #erutai. 5i-a !tr"n! ,alatul n *urul trupului $i cl%tin"n# #in cap $i-a aintit privirea a!upra &l%c%rilor. )-a cutremurat $i a !co! un geam%t. Tre'uie !% plec 8e!tat> i-am !pu!. /% !imeam plicti!it !%tul #e el $i #e tri!teea lui. 5i t"n*eam #in nou #up% nemi$carea #e a&ar% #up% acea lini$te per&ect% cu care m% o'i$nui!em at"t #e mult. (ar c"n# m-am ri#icat mi-am #at !eama c% lu%m copilul cu mine. 8e!tat m-a privit cu oc,ii lui mari plini #e agonie $i cu &aa lui nete#% &%r% v"r!t%. =(ar o !% te ntorci... o !% mai treci pe la mine... 8oui!-> m-a ntre'at el. l-am ntor! !patele $i am plecat n lini$te au1in#u-l cum m% !trig%. C"n# am a*un! n !tra#% am privit n urm% $i l-am v%1ut n #reptul &ere!trei #e parc% !-ar &i temut !% ia!%. /i-am #at !eama c% nu mai ie$i!e #e mult timp #in ca!% $i atunci mi-a trecut prin cap c% poate nici nu va mai ie$i vreo#at%. /-am #u! napoi la c%!ua #e un#e vampirul lua!e copilul $i l-am a$e1at la loc n leag%n.

Nu la &oarte mult timp #up% aceea

i-am !pu! lui Arm"n# c%-l v%1u!em

pe 8e!tat. )% &i &o!t vreo lun% nu $tiu !igur. Timpul n!emna &oarte puin pentru mine atunci la &el ca $i acum #ar pentru Arm"n# n!emna &oarte mult. Era uluit c% nu-l !pu!e!em mai nainte. n noaptea aceea ne plim'%m prin 1ona un#e ora$ul la!% locul Parcului Au#u'on $i c,eiul e pu!tiu o pant% acoperit% #e iar'% care co'oar% !pre o pla*% noroioa!% un#e #in loc n loc !e v%# gr%me1i #e lemne n#rept"n#u!e !pre valurile clipocitoare ale &luviului. Pe malul cel%lalt !e ve#eau luminile &oarte !la'e ale &a'ricilor $i companiilor &luviale puncte ver1i !au ro$ii care p"lp"iau n #ep%rtare ca ni$te !tele. 8una &%cea !% !e va#% curentul larg $i puternic curg"n# cu repe1iciune ntre cele #ou% maluri; acolo p"n% $i c%l#ura verii #i!p%ru!e iar 'ri1% r%coroa!% venea #in!pre ap% $i mi$ca mu$c,iul #e pe !te*arul r%!ucit pe care ne-am a$e1at. Rupeam iar'a $i o gu!tam #e$i gu!tul era amar $i ne&ire!c. 6e!tul n!% p%rea &ire!c. /% !imeam aproape ca $i cum n-a$ mai &i vrut !% p%r%!e!c Ne: +rlean!-ul vreo#at%. (ar ce &el #e g"n#uri mai !unt $i a!tea c"n# poi !% tr%ie$ti o ve$nicie- )% nu mai p%r%!e!c Ne: +rlean!-ul =vreo#at%>- 3reo#at% p%rea un cuv"nt tipic uman. (ar n-ai !imit nici un &el #e #orin% #e r%1'unare-> m-a ntre'at Arm"n# care !t%tea ntin! pe iar'% l"ng% mine !pri*inin#u-!e n cot $i &i0"n#u-m% cu privirea. (e ce-> l-am ntre'at eu calm. mi #oream a$a cum &%ceam a#e!ea ca el !% nu &i &o!t acolo !% &i &o!t !ingur. )ingur cu &luviul puternic $i r%coro! n lumina !la'% a lunii. =5i-a primit pe#eap!a per&ect%. /oare moare #in cau1a rigi#it%ii #in cau1a &ricii. /intea lui nu poate accepta ace!te vremuri. Nu-l nimic !enin $i graio! c% moartea vampirilor pe care mi-ai #e!cri!-o la Pari!. Cre# c% moare la &el #e !t"ngaci $i grote!c ca ma*oritatea muritorilor n ace!t !ecol... #e '%tr"nee.> (ar tu... tu ce-ai !imit-> a in!i!tat el ncet. Am &o!t $ocat #e calitatea per!onal% a acelei ntre'%ri $i #e c"t #e mult trecu!e #e c"n# nu ne mai vor'i!em a!t&el. 8-am !imit &oarte inten! atunci &iina !eparat% care era creatura calm% $i !t%p"n% pe !ine cu p%rul ca!taniu $i #rept $i cu oc,ii mari uneori melancolici oc,i care a#e!ea p%reau !% nu va#% nimic altceva #ec"t propriile lor g"n#uri. n noaptea aceea erau luminai #e un &oc !tin! neo'i$nuit. Nimic> am r%!pun! eu. nici n altul->

Nimic nici ntr-un &el

l-am r%!pun! c% nu. mi aminteam e0traor#inar #e 'ine acea tri!tee. Era ca $i cum tri!teea nu m-ar &i p%r%!it #eo#at% ci ar &i &o!t tot timpul l"ng% mine !pun"n# =3ino>. (ar nu voiam !%-l #e!t%inui ace!t lucru lui Arm"n# nu voiam !%-l #e1v%lui a!ta. 5i aveam !en1aia ciu#at% c%-l !imt nevoia #e a-l !pune... a!ta !au altceva... o nevoie ciu#at #e a!em%n%toare cu cea #e

!"nge. Di-a !pu! ceva care !% te &ac% !% !imi vec,ea ur%...-> a murmurat el $i n clipa aceea mi-am #at !eama cu o nemaipomenit% acuitate c"t #e tul'urat era. Ce e!te Arm"n#- (e ce ntre'i a!ta->

El n!% !-a ntin! #in nou pe c,eiul n pant% $i mult% vreme a p%rut !% privea!c% !telele. )telele mi a#uceau aminte ceva cu totul #eo!e'it vaporul care ne #u!e!e pe mine $i pe Clau#ia n Europa $i nopile acelea #e pe mare c"n# mi !e p%rea c% !telele co'orau pentru a atinge valurile. /% g"n#eam c% poate i-a !pu! ceva legat #e Pari!...> a 1i! Arm"n#. Ce !%-mi &i !pu! #e!pre Pari!- C% n-a vrut !% moar% Clau#ia-> am ntre'at eu. (in nou Clau#ia; numele !una ciu#at. Clau#ia ntin1"n# c%rile pentru pa!ien% pe ma!% care !e nclina #atorit% leg%n%rii vaporului lampa !c"r"in# n c"rligul ei ,u'loul ntunecat plin #e !tele. )t%tea cu capul plecat $i cu #egetele #ea!upra urec,ii ca $i cum !-ar &i preg%tit !%-$i #e!&ac% p%rul. 5i am avut o !en1aie e0trem #e #econcertant% $i anume c% n amintirea mea ea $i ri#ica privirea $i g%vanele oc,ilor i erau goale. Ai &i putut !%-mi !pui orice #e!pre Pari! N-ar &i contat.> Nici &aptul c% eu am &o!t cel care...-> /-am ntor! !pre el a$a cum !t%tea ntin! $i privea cerul $i am v%1ut o #urere e0traor#inar% pe c,ipul $i n oc,ii lui. /i !e p%rea c% oc,ii aceia erau imen$i prea imen$i iar c,ipul al' care i nca#ra prea !upt. C% tu ai &o!t cel care a uci!-o- Cel care a &orat-o !% ia!% n curtea aceea un#e ai ncuiat-o-> l-am ntre'at eu $i am 1"m'it. =)% nu-mi !pui c% toi anii %$tia ai &o!t n#urerat #in cau1a a!ta c% nu te cre#.> Atunci a nc,i! oc,ii $i a ntor! capul pun"n#u-$i m"na pe piept #e parc% i-a$ &i #at 'ru!c o lovitur% puternic%. Nu poi !% m% convingi c%-i pa!%> i-am !pu! eu cu r%ceal% $i am privit !pre ap% !imin#u-m% cuprin! #in nou #e acel !entiment... c% a$ &i vrut !% &iu !ingur. 5tiam c% pe!te puin m% voi ri#ica $i voi pleca. A!ta #ac% n-o &%cea el nt"i. Pentru c% eu a$ &i pre&erat !% r%m"n acolo. Era un loc retra! $i lini$tit. Nu-i pa!% #e nimic...> a !pu! el $i !-a ri#icat ncet n capul oa!elor ntorc"n#u-!e !pre mine n a$a &el nc"t i ve#eam #in nou acel &oc ntunecat #in privire. =Cre#eam c% o !%-i pe!e m%car #e a!ta. Cre#eam c% o !% !imi vec,ea pa!iune vec,ea &urie #ac%-l reve1i. Cre#eam c% ceva o !% renvie n tine #ac%-l ve1i... #ac% te-ntorci aici.> Arm"n#> am 1i! eu. =(emult.

C% o !% revin la via%-> am !pu! eu ncet $i am !imit #uritatea metalic% $i rece a propriilor mele cuvinte mo#ulaia controlul. Parc% a$ &i &o!t rece pe!te tot &%cut #in metal iar el era #intr-o #at% &ragil; &ragil cum &u!e!e #e &apt #e mult% vreme. (a4> a !trigat el. =(a !% revii la via%4> Apoi a p%rut ne#umerit &oarte #erutat $i !-a petrecut ceva !traniu. n clipa aceea $i-a l%!at capul n *o! ca $i cum ar &i &o!t n&r"nt $i ceva n &elul n care &aa lui nete#% $i al'% a re&lectat ace!t lucru pentru o clip% mi-a a#u! aminte #e o alt% per!oan% pe care o v%1u!em la &el #e n&r"nt%. /i !-a p%rut uluitor c% am avut nevoie #e un moment at"t #e n#elungat pentru a ve#ea c,ipul Clau#iei n atitu#inea aceea; Clau#ia !t"n# l"ng% pat n camera #e la Cotel )aint-6a'riel $i implor"n#u-m% !-o tran!&orm pe /a#eleine ntr-una #e-a noa!tr%. Acea e0pre!ie #e neputin% acea n&r"ngere care p%rea at"t #e pro&un#% nc"t

orice altceva era uitat. (up% aceea el ca $i Clau#ia a p%rut !% !e a#une !%$i recapete puin #in putere. (ar a !pu! ncet n v"nt7 =/or4> Iar eu privin#u-l au1in#u-l !ingura creatur% #e pe p%m"nt care-l au1ea $tiin# per&ect #e 'ine c% era a#ev%rat n-am !pu! nimic. .n o&tat prelung i-a !c%pat #e pe 'u1e. Capul i era plecat. /"na #reapt% i era ntin!% $i &%r% vlag% pe l"ng% trup n iar'%. .ra... e pa!iune> a !pu! el. =R%1'unarea e pa!iune...>

Nu $i pentru mine...> am murmurat eu ncet. =Nu acum.> Atunci $i-a aintit privirea a!upra mea $i c,ipul i p%rea &oarte calm. =Cre#eam c-o !%-i treac% - c% atunci c"n# #urerea te va p%r%!i cu totul vei re#eveni cal# $i plin #e #rago!te plin #e acea curio1itate e0traor#inar% cu care ai venit prima oar% la mine plin #e acea con$tiin% a#"nc nr%#%cinat% $i acea #orin% #e cunoa$tere care te-a a#u! p"n% la Pari! n camera mea. Cre#eam c% a!ta era o parte #in tine care nu putea muri. 5i mai cre#eam c% atunci c"n# #urerea va #i!p%rea m% vei ierta pentru rolul pe care l-am *ucat n moartea ei. Nu te-a iu'it nicio#at% !% $tii. Nu n &elul n care te-am iu'it eu $i n &elul n care tu ne-ai iu'it pe am"n#oi. Am $tiut a!ta4 Am nele!4 5i am cre1ut c% o !% te pot ine l"ng% mine. Timpul ni !e o&erea n ntregime $i am &i &o!t pro&e!ori unul pentru cel%lalt. Tot ce te-ar &i &%cut &ericit m-ar &i &%cut $i pe mine &ericit; $i te-a$ &i ap%rat #e #urere. Puterea mea ar &i &o!t $i a ta. 9ora #e a!emeni. (ar pentru mine tu e$ti mort n interior e$ti rece $i #eparte #e mine. E ca $i cum nici n-a$ &i aici l"ng% tine. 5i ne&iin# aici cu

tine am !entimentul ori'il c% nici nu e0i!t. E$ti la &el #e rece $i #eparte #e mine ca picturile acelea mo#erne ciu#ate alc%tuite #in linii $i &orme 'i1are pe care nu pot !% le iu'e!c !au !% le pricep la &el #e !tr%in ca acele !culpturi #ure $i mecanice ale ace!tei ere care n-au nici o &orm% omenea!c%. /% cutremur c"n# !unt n apropierea ta. /% uit n oc,ii t%i $i imaginea mea nu-l acolo...> Ce cereai tu era impo!i'il4> am !pu! eu repe#e. =Nu ve1i- 5i ce ceream eu tot impo!i'il era #e la 'un nceput.> El a prote!tat negarea a'ia &orm"n#u-l-!e pe 'u1e $i a ri#icat m"na $i cum ar &i vrut !% alunge i#eea. ca

Am vrut #rago!te $i 'un%tate n moartea a!ta vie> am !pu! eu. =A &o!t impo!i'il #e la nceput pentru c% nu poi avea #rago!te $i 'un%tate atunci c"n# &aci ceea ce $tii c% e r%u ceea ce $tii c% e gre$it. Nu poi avea #ec"t con&u1ia #i!perat% #orina puternic% $i c%utarea 'un%t%ii ilu1orii !u' &orma ei uman%. Am $tiut a#ev%ratul r%!pun! la cererea mea c,iar #inainte !% a*ung la Pari!. 8-am $tiut #e c"n# am uci! prima oar% o &iin% omenea!c% pentru ami potoli &oamea. A &o!t moartea mea. 5i totu$i nu voiam !-o accept nu puteam !-o accept pentru c% la &el ca toate &iinele nu voiam !% mor4 A$a c% am c%utat ali vampiri pe (umne1eu pe #iavol o !ut% #e lucruri cu o !ut% #e nume. 5i toate erau la &el toate rele. 5i toate gre$ite. Pentru c% nimeni nu mar putea convinge #e ceea ce eu n!umi $tiu c% e a#ev%rat $i anume #e &aptul c% am &o!t con#amnat n mintea mea $i n !u&letul meu. C"n# am a*un! la Pari! mi !-a p%rut c% erai puternic &rumo! $i nec,inuit #e regrete ceea ce-mi #oream cu #i!perare. (ar erai un #i!trug%tor la &el ca $i mine c,iar mai

nemilo! $i mai $iret #ec"t mine. /i-ai ar%tat !ingurul lucru care puteam !pera !% #evin ce pro&un1ime a r%ului ce gra# #e r%ceal% ar &i tre'uit !% ating pentru a !c%pa #e #urere. 5i am acceptat. A!t&el pa!iunea aceea #rago!tea aceea pe care ai v%1ut-o n mine !-a !tin!. 5i acum nu ve1i #ec"t o imagine &i#el% a ta.> A trecut &oarte mult timp p"n% a vor'it. )e ri#ica!e n picioare $i !t%tea cu !patele la mine privin# n *o!ul &luviului cu capul plecat la &el ca nainte $i cu m"inile pe l"ng% trup. 5i eu m% uitam la &luviu $i-mi !puneam7 Nu mai am ce !% !pun nu mai am ce !% &ac. 8oui!> (a a 1i! el cu o voce &oarte groa!% am !pu! eu. !c,im'at% ri#ic"n# capul.

Arm"n#>

/ai vrei ceva #e la mine mai ai ceva !%-mi ceri-> Nu> am 1i! eu. =Ce vrei !% !pui->

El n-a r%!pun!. Ci a pornit !% !e #ep%rte1e ncet. 8a nceput am cre1ut c% inteniona !% &ac% #oar c"iva pa$i poate !% !e plim'e !ingur pe pla*a noroioa!%. Iar c"n# am reali1at c% m% p%r%!ea era #oar un !implu punct pro&ilat pe clipirea oca1ional% a luminilor n ap%. Nu l-am mai v%1ut nicio#at%. A'ia pe!te c"teva nopi mi-am #at !eama c% #i!p%ru!e. )icriul lui a r%ma!. (ar el nu !-a mai ntor!. (up% c"teva luni am pu! ca !icriul !% &ie #u! n cimitirul )t. 8oui! $i v"r"t n cript% l"ng% al meu. /orm"ntul #e mult timp negli*at pentru c% &amilia mea nu mai e0i!ta a primit !ingurul lucru pe care el l l%!a!e n urm%. (ar apoi c,e!tia a!ta a nceput !% m% #eran*e1e. /% g"n#eam la ea c"n# m% tre1eam $i #in nou n 1ori c,iarnainte !% nc,i# oc,ii ntr-o noapte m-am #u! $i am !co! !icriul l-am &%cut 'uc%ele $i lam l%!at pe aleea ngu!t% a cimitirului n iar'a nalt%. 3ampirul acela care era cel mai recent copil al lui 8e!tat m-a aco!tat ntr-o noapte nu la mult timp #up% aceea $i m-a implorat !%-l !pun tot ce $tiam #e!pre lume !%-l #evin tovar%$ $i mentor. mi aminte!c c% i-am !pu! c% ceea ce $tiam cu certitu#ine era &aptul c% aveam !%-l #i!trug #ac%-l mai ve#eam. =Cineva tre'uie !% moar% n &iecare noapte a e0i!tenei mele p"n% c"n# voi avea cura*ul !%-l pun cap%t> i-am !pu!. =5i tu ai &i o victim% &oarte potrivit% un uciga$ la &el #e r%u ca $i mine.> Noaptea urm%toare am plecat #in Ne: +rlean! pentru c% tri!teea nu m% p%r%!ea. Nu voiam !% m% g"n#e!c la ca!a aceea vec,e n care murea 8e!tat. Nici la acel vampir inteligent $i mo#ern care &ugi!e #e mine. Nici la Arm"n#. 3oiam !% m% a&lu ntr-un loc un#e nimic !% nu-mi &ie &amiliar. 5i un#e nimic nu avea importan%. <!ta-I !&"r$itul. Nu mai e nimic altceva. 2%iatul !t%tea t%cut uit"n#u-!e la vampir. Iar ace!ta era calm cu m"inile mpreunate pe ma!% $i cu oc,ii ngu!tai $i ro$ii aintii a!upra 'en1ii care !e nv"rtea. C,ipul i era at"t #e !upt acum nc"t venele t"mplelor !e ve#eau ca $i cum ar &i &o!t !%pate n piatr%. 5i !t%tea at"t #e nemi$cat nc"t numai oc,ii ver1i p%reau !%-l emane via% iar acea via% era &a!cinat% #e nv"rtirea 'en1ii.

Apoi p%r.

'%iatul !e l%!% pe !pate $i $i trecu #egetele m"inii #repte prin

Nu !pu!e el tr%g"n# iute aer n piept #up% care repet% mai tare7 Nu4 3ampirul nu p%rea !%-l &i au1it. $i #e!prin!e privirea #e 'an#% $i $i-o

n#rept% !pre &erea!tr%

!pre cerul #e un cenu$iu ntunecat.

Nu tre'uia !% !e termine a$a4 )pu!e '%iatul aplec"n#u-!e nainte. 3ampirul care continua !% privea!c% cerul r"!e !curt $i !ec. Toate lucrurile pe care le-ai !imit la Pari!4 )pu!e '%iatul cu o voce #in ce n ce mai puternic%. (rago!tea pentru Clau#ia !entimentul c,iar $i !entimentul pentru 8e!tat4 Nu tre'uia !% !e !&"r$ea!c% nu a$a nu n #i!perare4 Pentru c% a!ta e nu- (i!perare4 ncetea1% 1i!e vampirul 'ru!c ri#ic"n# m"na #reapt% $i privirea i !e mut% aproape mecanic a!upra &eei '%iatului. i !pun $i i-am mai !pu! c% nar &i putut !% !e !&"r$ea!c% alt&el. Nu accept 1i!e '%iatul ncruci$"n#u-$i 'raele pe piept $i cl%tin"n# #in cap cu em&a1%. Nu pot4 Emoia p%rea !% crea!c% n el a$a nc"t &%r% !% vrea mpin!e !caunul n !pate pe !c"n#urile goale $i !e ri#ic% ncep"n# !% m%!oare nc%perea n lung $i-n lat. (ar c"n# !e ntoar!e $i !e uit% #in nou la vampir cuvintele pe care ar &i vrut !% le ro!tea!c% i !e !tin!er% n g"t. 3ampirul l privea $i pe c,ipul lui !e citea acea e0pre!ie #e &urie $i amu1ament amar. Nu ve1i cum &aci !% par% totul- A &o!t o aventur% cum n-o !% mai tr%ie!c n viaa mea4 3or'e$ti #e pa!iune vor'e$ti #e #orin% puternic%4 3or'e$ti #e!pre lucruri pe care milioane #e oameni n-or !% le gu!te $i n-or !% a*ung% !% le neleag% vreo#at%. 5i pe urm% mi !pui c% !e termin% a$a. )% $tii... )e a&la #ea!upra vampirului cu m"inile ntin!e n &a%. #e a !imi $i #e a

(ac% mi-ai #a puterea a!ta4 Puterea #e a ve#ea tr%i ve$nic4

+c,ii vampirului ncepur% !% !e m%rea!c% ncet $i 'u1ele i !e #e!&%cur%. Po&tim- ntre'% el ncet. Po&tim (%-mi-o4 )pu!e '%iatul ncle$t"n# pumnul $i lovin#u-!e cu el n piept. 9%-m% vampir acum4 Bi!e el n timp ce vampirul l privea uluit. Ce !e nt"mpl% apoi &u iute $i ne#e!lu$it #arn &inal vampirul n picioare l inea pe '%iat #e umeri $i c,ipul ume# al ace!tuia !e !c,imono!i #e !paim% !u' privirea &urioa!% a vampirului. A!ta vrei- l ntre'% el n $oapt% #up% tot ce i-am !pu!... a!ta ceria'ia mi$c"n#u-$i 'u1ele al'e. A!ta...

.n mic ip%t ie$i #e pe 'u1ele '%iatului care ncepu !% tremure #in tot trupul 'ro'oane #e !u#oare ap%r"n#u-l pe &runte $i #ea!upra 'u1ei. ntin!e m"na $ov%itor !pre 'raul vampirului. Nu $tii cum e o via% omenea!c%4 )pu!e el gata !% i1'ucnea!c% n

lacrimi. Ai uitat. Nu nelegi nici m%car !en!ul pove!tirii tale ea pentru un om ca mine.

ce n!eamn%

.n !u!pin necat i ntrerup!e cuvintele $i !e ag%% cu #egetele #e 'raul vampirului.

(oamne perete.

!pu!e ace!ta $i

#ep%rt"n#u-!e #e el

aproape c%-l tr"nti #e

)t%tea cu !patele la '%iat $i privea !pre &erea!tra cenu$ie. Te implor... mai #%-le tuturor o $an!%. nc% o $an!% '%iatul. prin mine4 )pu!e

3ampirul !e ntoar!e !pre el cu c,ipul !c,imono!it #e &urie c% $i mai nainte #ar apoi ncet-ncet ace!ta !e nete1i. Pleoapele i acoperir% ncet oc,ii $i 'u1ele i !c,iar% un 1"m'et. )e uit% #in nou la '%iat. Am #at gre$ gre$... Nu... prote!t% '%iatul. !pu!e el o&t"n# $i continu"n# !% 1"m'ea!c%. Am #at

Nu mai vor'i 1i!e vampirul em&atic. Nu mai am #ec"t o $an!%. 3e1i 'an#a- nc% !e-nv"rte$te. Nu-mi mai r%m"ne #ec"t un !ingur mo# ca !%-i ar%t !en!ul lucrurilor pe care i le-am !pu!. 5i !e ntin!e !pre '%iat at"t #e repe#e nc"t ace!ta !e tre1i c%ut"n# !% !e agae #e ceva mping"n# ceva ce nu e0i!ta a!t&el nc"t m"na i mai era ntin!% c"n# vampirul l tra!e la piept cu g"tul plecat !u' 'u1ele lui. 3e1i- ntre'% n $oapt% vampirul $i 'u1ele lungi $i m%t%!oa!e i #e1velir% #inii $i cei #oi coli lungi care !e n&ip!er% n carnea '%iatului. Ace!ta !coa!e un 'ol'oro!it un !unet gutural c,inuin#u-!e !% !e prin#% cu m"na #e ceva iar oc,ii i !e m%rir% $i apoi #evenir% lip!ii #e !tr%lucire $i cenu$ii n timp ce vampirul 'ea. Ace!ta p%rea la &el #e lini$tit ca un om n !omn. Pieptul ngu!t i !e mi$ca at"t #e u$or c"n# re!pir% nc"t p%rea !% !e nale #e la p%m"nt $i apoi !% !e co'oare #in nou cu o graie #e !omnam'ul. 2%iatul !coa!e un !c"ncet iar c"n# vampirul i #%#u #rumul el l inu la #i!tan% cu am'ele m"ini $i !e uit% la c,ipul ume# $i al' la m"inile lip!ite #e vlag% $i la oc,ii pe *um%tate nc,i$i. 2%iatul gemea iar 'u1a #e *o! i at"rna moale $i tremur%toare ca #e !c"r'%. 6emu #in nou mai tare capul i c%1u pe !pate $i oc,ii i !e nv"rtir% n cap. 3ampirul l a$e1% cu 'l"n#ee pe !caun. 2%iatul !e c,inuia !% vor'ea!c% iar lacrimile care-l curgeau acum p%reau !% !e #atore1e at"t e&ortului #e a vor'i c"t $i oric%rui alt lucru. Capul i c%1u greu n &a% ca unui om 'eat iar

m"na i !e o#i,nea pe ma!%. 3ampirul l privi $i pielea al'% i #eveni #e un tran#a&iriu !clipitor. Parc% ar &i &o!t !c%l#at ntr-o lumin% ro1 $i ntregul !%u trup p%rea !% emane acea lumin%. 2u1ele i erau nc,i!e la culoare aproape ro$ii iar venele #e pe t"mple $i m"ini erau ni$te !imple #ungi pe pielea lui n timp ce c,ipul i era t"n%r $i nete#. + !%... mor- 5opti '%iatul ri#ic"n#u-$i privirea ncet $i gura i era u#% $i &%r% vlag%. + !% mor- 6emu el cu 'u1e tremur%toare. Nu $tiu 1i!e vampirul $i 1"m'i.

2%iatul p%ru c% vrea !% mai !pun% ceva #ar m"na #e pe ma!% i alunec% n &a% pe !c"n#uri $i capul i c%1u al%turi c"n# $i pier#u cuno$tina. C"n# #e!c,i!e oc,ii '%iatul v%1u !oarele care inun#% &erea!tra mur#ar% $i neacoperit% iar o parte a c,ipului $i m"na i ar#eau. + clip% !t%tu nemi$cat cu &aa lipit% #e ma!% #up% care cu mare e&ort !e n#rept% tra!e a#"nc aer n piept $i nc,i1"n# oc,ii #u!e m"na la locul #e un#e vampirul i

!up!e!e !"ngele. In clipa n care cu cealalt% m"n% atin!e #in gre$eal% partea #e !u! a ca!eto&onului !coa!e un !trig%t !curt &iin#c% metalul era &ier'inte. (up% aceea !e ri#ic% mi$c"n#u-!e !t"ngaci gata !% ca#% p"n% a*un!e !% !e !pri*ine cu am'ele m"ini #e c,iuvet% al'%. (e!c,i!e repe#e ro'inetul !tropin#u-$i &aa cu ap% rece $i $terg"n#u-!e apoi cu un pro!op mur#ar ag%at ntr-un cui. Acum re!pira normal $i r%ma!e locului uit"n#u-!en oglin#% &%r% !% !e !pri*ine #e ceva. )e uit% la cea!. Ce v%1u l $oc% &%c"n#u-l !% !e tre1ea!c% mai mult #ec"t o &%cu!er% !oarele !au ap%. Arunc% repe#e o privire n camer% pe cori#or $i nev%1"n# nimic $i pe nimeni !e a$e1% #in nou pe !caun. (up% care !coa!e un carneel $i un !tilou #in 'u1unar. 8e pu!e pe ma!% $i ap%!% pe 'utonul ca!eto&onului. Ca!eta !e #erul% repe#e napoi p"n% c"n# el o opri. Au1in# vocea vampirului !e aplec% nainte a!cult"n# cu &oarte mare atenie #up% care ap%!% iar%$i pe 'uton c%ut"n# un alt loc $i #up% ce a!cult% iar ap%!% nc% o #at%. n cele #in urm% c,ipul i !e lumin% c"n# au1i vocea aceea calm% $i mo#ulat%7 =Era o noapte &oarte cal#% $i #e cum l-am v%1ut pe )t. C,arle! mi-am #at !eama c% tre'uia !% mearg% un#eva...> 2%iatul not% repe#e7 8e!tat... n apropiere #e )t. C,arle! Avenue. + ca!% vec,e $i #%r%p%nat%... 1on% !%r%c%cioa!%. .it%-te #up% ni$te 'alu!tra#e ruginite.> Apoi v"r repe#e carneelul n 'u1unar ca!etele n !erviet% mpreun% cu micul ca!eto&on $i !tr%'%tu n gra'% cori#orul cel lung co'or"n# n !tra#% un#e n &aa unui 'ar #in col era parcat% ma$ina lui.

)9R5IT