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Nuestro lugar en el universo Actividades para el aula tres 21

JOSÉ MANUEL SÁNCHEZ RON • El País, 9 de enero de 2005 (extracto de una entrevista) A.7.

“Hace alrededor de 13.500 millones de años se produjo una gran ligeros, hidrógeno y helio principalmente, que a su vez dieron
explosión que denominamos Big Bang, el Gran Estallido. La física lugar a nubes estelares y galaxias y a objetos como las estrellas de
no es capaz de explicar el porqué de esa explosión; y acaso no primera generación. Cuando la vida de estas estrellas se acabó,
seamos capaces de explicarlo nunca. Pero no me parece pequeño algunas explotaron, como supernovas, lanzando al espacio esos
logro el haber sido capaces de descubrirlo, una historia en la que se elementos más pesados.
distinguió Edwin Hubble, que demostró en 1930 que el universo Los humanos somos en buena medida, en torno al 70% u 80%,
está en expansión. agua, esto es, hidrógeno y oxígeno. Pero también estamos constituidos
Inmediatamente después de aquella gran explosión se formaron por elementos pesados como el carbono, el hierro o el sodio. Dicho de
las partículas elementales y luego los elementos químicos más otra manera: todos hemos estado en el interior de alguna estrella.”

MÓNICA G. SALOMONE • El País. Astronomía, Madrid, 20 de junio de 2007 A.7.

“Explosiones estelares en el universo primitivo”.


Una hipótesis sobre las primeras novas explica
un misterio de los meteoritos
Para los astrónomos la frase “somos polvo de estrellas” tiene un generación similar a la del Sol, y por tanto de composición parecida.
sentido tan literal que se preguntan ¿de qué estrellas exactamente? La composición química de una estrella varía según cuándo se ha
Casi todos los elementos químicos en el universo —excepto unos formado ésta; poco después del Big Bang, el material disponible para
pocos originados en el Big Bang y poco después— han sido hacer estrellas era fundamentalmente hidrógeno y helio, pero con el
fabricados por las estrellas y reinyectados al espacio interestelar tiempo las propias estrellas produjeron otros elementos y el gas
de forma suave o mediante explosiones termonucleares. Cuanto interestelar —materia prima para hacer más estrellas— se enriqueció:
más energética es la explosión, más variada es la paleta química la química de las estrellas formadas más tarde es mucho más variada.
que se genera. José y sus colegas Enrique García-Berro (UPC), Margarita Hernanz
Se conocen diversos tipos de explosiones termonucleares (CSIC) y Pilar Gil (UPC) se preguntaron cómo serían las novas en las
estelares, como las supernovas o las novas clásicas. Un grupo primeras estrellas formadas en el universo, unos 200 millones de años
español propone ahora un nuevo tipo de explosión a medio camino después del Big Bang. Tras elaborar varios modelos concluyeron que
entre novas y supernovas: las novas primordiales. Serían las novas de las novas primordiales deben ser al menos 10 veces más energéticas
la primera generación de estrellas formadas tras el Big Bang. Con que las clásicas. La razón es que, por la distinta composición química
esta propuesta cambia el tipo de elementos químicos cuyo origen se de la estrella, en una enana blanca primitiva debe acumularse mucho
atribuye a las novas. El trabajo, que se publica ahora en The más material para que se produzca la explosión. Y más material
Astrophysical Journal Letters, “es el primero sobre las primeras implica una explosión más energética.
explosiones de novas en el universo primitivo”, explica el primer
autor, Jordi José, de la Universidad Politécnica de Cataluña (UPC). Del calcio al titanio
Las novas son explosiones modestas en sistemas compuestos por una Como la energía es mayor, también los elementos químicos que se
enana blanca y una estrella compañera. La enana blanca va generan en las novas primordiales son distintos. En una nova normal
absorbiendo materia de su compañera hasta que se produce la se sintetizan elementos hasta el calcio; en una primordial se llega más
explosión. Hasta ahora, en los modelos de nova siempre se había allá en la tabla periódica, hasta el cinc. Para los autores, las novas
supuesto que tanto la enana blanca como la compañera eran de una primordiales permitirían explicar el origen de cierto tipo de granos

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microscópicos presentes en meteoritos. Se trata de granos con que una nova convencional. Además, el pasado mayo se anunció en
abundancias muy parecidas a las predichas en modelos de novas y, por Nature la detección de una explosión de energía justamente a medio
tanto, probablemente formados en estas explosiones, pero contienen camino entre novas y supernovas. José, cuya propuesta es anterior a
además titanio, cuya síntesis requiere de una explosión más energética esta detección, cree que podría ser un ejemplo de nova primordial.

A.7.

Edwin Hubble (20 de noviembre de 1889- del universo conocido de un modo como quizá antes no se había he-
28 de septiembre de 1953) fue uno de los cho. Hasta el momento, no se conocía nada “más allá” de la Vía Lác-
más importantes astrónomos estadouni- tea. Sin embargo, y tras cinco años de trabajo en el observatorio as-
denses del siglo XX, famoso principal- tronómico del Monte Wilson (California), Hubble comunicó uno de
mente por haber demostrado la expansión los descubrimientos más asombrosos de la historia de la humanidad:
del universo midiendo el desplazamiento la existencia de más galaxias aparte de la nuestra.
al rojo de galaxias distantes. Hubble es El sistema solar al que pertenecía la Tierra no sólo era uno más en
considerado el padre de la cosmología observacional aunque su in- medio de un grupo de miles de millones de estrellas, sino que dicho
fluencia en astronomía y astrofísica toca muchos otros campos. grupo (la Vía Láctea) era también uno entre bastantes similares. No
Era un hijo de un abogado y él mismo estaba destinado a ejercer era la primera vez que el hombre era consciente de su pequeñez.
la carrera legal. Estudió Derecho, pero se interesó por la astronomía Desde la aceptación del heliocentrismo (que dejaba a la Tierra en un
y cursó estudios en la Universidad de Chicago, centrándose en ma- segundo plano frente al Sol), al descubrimiento de otros (y más gran-
temáticas y astronomía, licenciándose en 1910. des) planetas, pasando porque nuestro sistema solar sea tan sólo uno
Al volver de su servicio en la Primera Guerra Mundial, en 1919, más en la inmensidad del cosmos. Y ahora esto: nuestra galaxia no
le fue ofrecido un puesto en el nuevo observatorio del monte Wilson, era la única.
donde tenía acceso a una telescopio de 254 centímetros, por ese en- Tras otros cinco años de trabajo, en 1929 Hubble propuso su ley (lla-
tonces, el más potente del mundo. Con él llevó a cabo su trabajo y mada “Ley de Hubble” en su honor) en la que expone que el “despla-
realizó todas sus observaciones. zamiento al rojo” de la luz proveniente de las galaxias es proporcional
Desde el inicio del siglo XX la astronomía estaba en revolución, a su distancia, lo que implicaba algo asombroso: el universo no es un
pero el 30 de diciembre de 1924 Edwin Hubble amplió las fronteras conjunto de estrellas y galaxias quieto y estático sino que se expande.

STEPHEN HAWKING • Agujeros negros y pequeños universos (extracto) A.8.

Aunque el concepto de lo que ahora denominamos agujero negro Estimuló además la investigación científica al proporcionar un tér-
fue introducido hace más de doscientos años, el nombrado data mino definido a algo que antes carecía de un título satisfactorio
sólo de 1967 y su autor fue el físico norteamericano John Whee- (...) Por lo que conozco, el primero en referirse a los agujeros ne-
ler. Constituyó un golpe de genio; aquel nombre garantizó la en- gros fue alguien de Cambridge llamado John Michell, que redactó
trada de los agujeros negros en la mitología de la ciencia-ficción. un trabajo sobre este asunto en 1783. Su idea era ésta: supongamos

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que disparamos verticalmente una granada de cañón desde la super- Puede que parezca ridículo enunciar la posibilidad de que el Sol
ficie terrestre. A medida que se remonte, disminuirá su velocidad se contraiga hasta tener sólo un diámetro de unos cuantos kilóme-
por efecto de la gravedad. Acabará por interrumpir su ascensión y tros. Cabría pensar que no es posible una contracción tal de la
retornará a la superficie. Pero si supera una cierta velocidad crítica, materia. Pero resulta que sí puede serlo.
jamás dejará de ascender para caer, sino que continuará alejándose. El Sol posee su tamaño actual porque está muy caliente. Consu-
Esta velocidad crítica recibe el nombre de velocidad de escape. Es me hidrógeno para transformarlo en helio, como una bomba H ba-
de unos 11,2 kilómetros por segundo en la Tierra y de unos 160 ki- jo control. El calor liberado en este proceso genera una presión
lómetros por segundo en el Sol. Ambas velocidades son superiores que permite al Sol resistir la atracción de su propia gravedad, que
a la velocidad de una auténtica granada de cañón, pero muy inferio- trata de empequeñecerlo.
res a la velocidad de la luz, 300.000 kilómetros por segundo. Eso Con el tiempo, sin embargo, el Sol agotará su combustible nu-
significa que la gravedad no ejerce gran efecto sobre la luz; ésta clear. Esto no sucederá hasta dentro de 5.000 millones de años,
puede escapar sin dificultad de la Tierra o del Sol. Pero Michell ra- así que no es preciso apresurarse a reservar billetes para un vue-
zonó que sería posible la existencia de una estrella con masa sufi- lo con destino a otra estrella. Pero astros más grandes que el Sol
cientemente grande y tamaño suficientemente pequeño para que su quemarán su combustible con una rapidez mucho mayor. Cuando
velocidad de escape fuera superior a la de la luz. No conseguiríamos lo consuman, empezarán a perder calor y a contraerse. Si su ta-
ver semejante estrella porque no nos llegaría la luz de su superficie; maño es inferior a dos veces la masa del Sol, acabarán por dejar
quedaría retenida por el campo gravitatorio del astro. Sin embargo, de contraerse y alcanzarán un estado estable. Uno de tales esta-
podremos detectar la presencia de la estrella por el efecto que su dos es el llamado de enana blanca. Estas estrellas poseen un ra-
campo gravitatorio ejerza en la materia próxima. dio de unos cuantos miles de kilómetros y una densidad de cen-
No es realmente consecuente tratar a la luz como granadas de tenares de toneladas por centímetro cúbico. Otro de tales estados
cañón. Según un experimento llevado a cabo en 1897, la luz viaja es el de la estrella de neutrones. Estos astros tienen un radio de
siempre a velocidad constante. ¿Cómo entonces puede reducirla la unos 15 kilómetros y una densidad de millones de toneladas por
gravedad? Hasta 1915, cuando Einstein formuló la teoría general centímetro cúbico.
de la relatividad, no se dispuso de una explicación consistente del Conocemos numerosas enanas blancas en nuestro sector de la
modo en que la gravedad afecta a la luz. Aun así, hasta la década galaxia. Pero las estrellas de neutrones no fueron observadas has-
de los sesenta no se entendieron generalmente las inferencias de ta 1976, cuando Jocelyn Bell y Antay Hewish, en Cambridge,
esta teoría para estrellas viejas y otros astros enormes. descubrieron unos objetos denominados pulsares que emitían
Según la relatividad general, cabe considerar el espacio y el tiem- vibraciones regulares de ondas de radio. Al principio se pregun-
po juntos como integrantes de un espacio cuatridimensional deno- taron si habrían establecido contacto con una civilización aliení-
minado espacio-tiempo. Este espacio no es plano; se halla distorsio- gena. Sin embargo, al final, ellos y todos los demás llegaron a la
nado o curvado por la materia y la energía que contiene (...) En el conclusión menos romántica de que esos objetos eran estrellas de
caso de la luz que pasa próxima al Sol, la curvatura es muy pequeña. neutrones en rotación, lo cual constituyó una mala noticia para
Pero si éste se contrajera hasta tener sólo un diámetro de unos pocos los autores de westerns espaciales, pero fue una buena informa-
kilómetros, la curvatura sería tan grande que la luz no podría escapar ción para los pocos que entonces creíamos en los agujeros negros.
y se quedaría retenida por el campo gravitatorio del Sol. Según la Si algunas estrellas podían contraerse hasta tener un diámetro de
teoría de la relatividad, nada puede desplazarse a velocidad superior 20 o 30 kilómetros y convertirse en estrellas de neutrones, cabía
a la de la luz, así que existiría allí una región de la que nada puede es- esperar que otras se contrajeran aún más para convertirse en agu-
capar. Esta región recibe el nombre de agujero negro (...) jeros negros.