Sunteți pe pagina 1din 212

Cuprins

CAPITOLUL NTI / O cltorie neprevzut .......................................... 5 CAPITOLUL DOI / Roi de tors ............................................................. 14 CAPITOLUL TREI / Descoperirea unui Sabat al vrjitoarelor .................. 22 CAPITOLUL PATRU / Vrjitoarele Urzicii-Moarte ................................... 33 CAPITOLUL CINCI / O fat obositoare .................................................. 41 CAPITOLUL ASE / Borcane n bibliotec ............................................. 49 CAPITOLUL APTE / Prima criz de nervi............................................. 60 CAPITOLUL OPT / Scena unei crime ..................................................... 68 CAPITOLUL NOU / Trgul de la Miezul Nopii ..................................... 78 CAPITOLUL ZECE / Squib vorbete ...................................................... 88 CAPITOLUL UNSPREZECE / Sturm i Drang ........................................ 96 CAPITOLUL DOISPREZECE / Dou ipete de Bufni ......................... 102 CAPITOLUL TREISPREZECE / O adunare de lilieci ............................. 113 CAPITOLUL PAISPREZECE / Montrii din Much Marcle ....................... 123 CAPITOLUL CINCISPREZECE / n afara pdurii ................................. 129 CAPITOLUL AISPREZECE / Idei geniale i veti ocante ................... 137 CAPITOLUL APTESPREZECE / Propunerea lui Joe ........................... 141 CAPITOLUL OPTSPREZECE / Cutri la lumina lanternei ................... 148 CAPITOLUL NOUSPREZECE / La nord, spre Tillygrundle .................. 159 CAPITOLUL DOUZECI / Complicea lui Logan ................................... 165 CAPITOLUL DOUZECI I UNU / Beioarele sorii ............................ 174 CAPITOLUL DOUZECI I DOI / Amuit ............................................ 182 CAPITOLUL DOUZECI I TREI / Pe optite ...................................... 191 CAPITOLUL DOUZECI I PATRU / Transformri .............................. 198 CAPITOLUL DOUZECI I CINCI / Cuthbert se ntoarce ..................... 206

Pentru Mary i n memoria lui Magnus

CAPITOLUL NTI

O cltorie neprevzut
Joe se prbui pe scaun i i lrgi nodul de la cravata de coal. Geanta sa de voiaj ieea n afara plasei pentru bagaje de deasupra capului, iar eticheta i se blngnea n faa ochilor. Pe ea se putea citi: Joseph Binks c/o Doamna Merle Taverner Aleea Cloister 2 Canterbury Kent Smulse eticheta, o fcu ghemotoc i o arunc n cel mai ndeprtat col al compartimentului. Femeia din faa lui era prea adncit n lectura ziarului ca s ridice mcar din sprncean. Biatul se ls greu n scaunul su, dorindu-i pentru a o suta oar n ziua aceea s fi rmas la Londra de Crciun. Era 20 decembrie. Privind pe fereastr, Joe vzu civa oameni mergnd grbii de-a lungul peronului, copleii de povara sacoelor. Aveau umerii lsai i feele obosite ca toi cei care alearg dup cumprturi de Crciun. Cu o zi nainte, Joe fcuse la fel. El i tatl su, Nicholas Binks, ajunseser cu greu acas de la supermarket cu sacoele pline de crnai, arahide, picoturi i hrtie de mpachetat. Joe oft i se uit la ceas. Era patru fr cinci. Ieri pe
5

vremea asta, sttea cu braele pline de beteal, n timp ce tatl su, cocoat pe scar, btea piuneze n tavan cu tocul de la pantof. Sacoele ncrcate de pachete pe jumtate desfcute erau mprtiate pe covor, spre bucuria lui Hamish care-i vrse nasul n toate. Ht! Iei de-acolo! strigase Nicholas cnd l surprinsese pe Hamish furindu-se sub canapea cu o cutie de bomboane de ciocolat umplute cu ment. Joe, vezi ce face cinele la! E pe cale s dea gata cadoul de Crciun pentru doamna Ingledew. Ieri, Joe ateptase cu nerbdare ultima zi de coal i cele dou sptmni minunate de vacan. Doar el i tatl su: s deschid cadourile, s mnnce o grmad de ciocolat, s se uite la televizor, s-l plimbe pe Hamish n Tooting Common Dar au primit apoi telefonul acela. Era trecut de miezul nopii. Se aprinse o lumin, ce se strecur pe sub ua de la camera sa. Joe auzi zgomotul pailor tatlui su ndreptndu-se ctre telefon. Apoi o exclamaie nbuit. Urmat de cteva oftaturi. cnitul receptorului pus n furc, l fcu pe Joe s se ridice n capul oaselor. Paii tatlui trecur uor pe lng ua dormitorului su, i lumina se stinse. Dimineaa, Joe aproape c se mpiedic de geamantanul su. Valiza cea cafenie i uzat era pus n faa uii. Era plin de pnze de pianjen. Joe se uit ngrijorat la ea. Ceva nu era n ordine. Cobor n grab scrile i trecu pe lng valiza roie a tatlui su, care trona amenintor n mijlocul holului. Hamish se juca n buctrie. Tatl lui, rezemat de chiuvet, molfia o felie de pine prjit. Era mbrcat n costum. Ascult, fiule, i spuse, cnd Joe apru n prag. Mi-e team c tii, a aprut ceva. Mtua mea. E bolnav. i-o aminteti pe mtua Adelaide, nu-i aa? Joe se holb la tatl su. Mi-a fost ca o mam cnd eram copil. mi pare ru, Joe, dar o s trebuiasc s merg s-o vd. Nu se simte prea bine.
6

Respir adnc. Uite care-i planul: ntr-o or va sosi un taxi, aa c pn atunci trebuie s-i faci bagajul. Taximetristul te va duce la coal. Apoi m va duce pe mine la gara Kings Cross, de unde voi lua un tren spre Scoia. Tatl lui Joe mai muc o dat din pinea prjit. Apoi i terse cteva firimituri de pe buze. Dup ore, acelai taximetrist te va atepta la poarta colii. Te va duce direct la gara Charing Cross. Trenul tu pleac la ora patru fix. Am cum s-i zic am sunat-o pe mama ta. Te ateapt s soseti la Canterbuy nainte de ase. A o s ai nevoie de ceva bani pentru taxi i pentru biletul de tren, i i scoase portofelul i i ntinse fiului un teanc de bancnote. Joe se uit absent la bani. Nicholas Binks oft. Uite, tiu c i-ar plcea s vii cu mine, dar nu te vei simi deloc bine, pe cuvnt. Scoia e aa departe i va trebui s-i petrecei mai tot timpul la spital. Nu prea ar fi o atmosfer de srbtoare, nu-i aa? Hamish se aez la picioarele lui Nicholas i privi cu jind la felia de pine prjit din mna acestuia. Tatl lui Joe ciufuli blana alb i murdar a cinelui. Hamish va rmne la doamna Ingledew. Joe, nu te uita aa la mine! Nu-l poi lua cu tine. Adu-i aminte c lui Gordon nu-i plac animalele. Joe se aez pe un taburet i ncepu s amestece nite cereale ntr-un castron. Uite ce e, Joe mi pare ru, continu tatl su. tiu ct de dezamgit trebuie s fii, dar s-ar putea s dureze doar cteva zile. S-ar putea s m ntorc nainte de Crciun Joe, m asculi? Spune ceva! Joe i puse lingura deoparte i se uit mpietrit la tatl su. Ai nite marmelad pe brbie, zise el.

*
7

Uile se nchiser cu zgomot Apoi se auzi un uierat. Trenul porni hurducind din gara Charing Cross. Joe arunc o privire de-a lungul vagonului. Era aproape plin. Cltorii stteau nghesuii, innd n poal geni i pachete ce-i trezeau curiozitatea. Privirea lui Joe se opri asupra femeii din faa lui. Netezi o pagin din ziar i i rscoli poeta pn ce gsi un stilou sidefat. Joe i ls capul pe spate, nchise ochii i clipi doar cnd un brbat n costum cu dungulie se aez lng femeie i i scp pe jos telefonul mobil. Joe fu trezit de un tren care trecu n vitez pe lng ei. i ridic brbia ngheat de pe geam, i frec gtul i se uit la ceas. Cu toate c dormise douzeci de minute, femeia cu ziarul nu-i schimbase poziia. Sttea linitit, picior peste picior. i inea ziarul mpturit pe genunchi, iar stiloul ovia deasupra paginii de cuvinte ncruciate. Neavnd altceva mai bun de fcut, Joe ncepu s o studieze. Femeia purta un costum de ln de culoare roz-portocalie i o bluz neagr la baza gtului. Era tuns scurt i avea prul negru, cu excepia unei uvie cenuii n partea stng. Proptii pe nas, stteau o pereche de ochelari cu lentile n form de semilun, pe deasupra crora arunc priviri reprobatoare cnd telefonul mobil al brbatului ncepu s sune. Brbatul scoase un telefon minuscul din buzunarul de la piept al sacoului i-l duse la ureche. Alo, spuse el. Mda, s n tren. Nu prea ru. Am lsat Londra cu mult n urm. E totu mito, mda. Ce-i aia? Marf! i bai joc de mine! Ah ah a. Joe csc i privi pe geam. Brbatul avea dreptate. Londra era cu mult n urm. Depozitele mari i locuinele nghesuite ale Londrei fuseser nlocuite de iruri nesfrite de copaci nali i umbroi. n ntunericul care se lsa cu repeziciune, lui Joe i se prea c seamn cu nite santinele care pzesc calea ferat. Cerul se ntunec i Joe observ fulgi de zpad rotindu-se dincolo de geam. Joe i studie imaginea reflectat n fereastr. Era palid, chiar spectral, i avea cearcne negre sub ochi. Prul blond-rocat i era zbrlit, iar bretonul avea
8

nevoie urgent de-o tunsoare. i smulse cravata de la gt i schi un zmbet. De obicei, mergea la Canterbury cu Morris Minor-ul vechi al tatlui su, care cu greu inea pasul cu celelalte maini de pe autostrad. n momentul de fa Mini Monis-ul se afla n grija lui Jim, mecanicul, deoarece n urm cu trei zile i se sprsese un pneu i intrase ntr-o cutie de scrisori. Pentru Joe, o cltorie cu un tren rapid i confortabil era o ocazie rar. I se prea grozav s cltoreasc de unul singur, chiar dac destinaia era, de fapt, oarecum dezamgitoare. S-i petreac srbtoarea Crciunului cu mama lui, cu soul ei, Gordon, i cu ciudata lor fiic Esme nu era tocmai un motiv de bucurie. Cnd trenul ajunse n Paddock Wood, afar era deja ntuneric. Joe i privi lung reflecia chipului n fereastr i urmri fulgii dei de nea. i dorea s se depun zpada, ca s poat iei la o btaie cu bulgari n dimineaa urmtoare. Dar inima i se strnse cnd i aminti c tatl su nu va fi acolo i nu va avea pe cine s bombardeze cu bulgri. Joe se ndoia c sora sa de apte ani, Esme, i va fi un rival pe msur, i tia ca Gordon nu participa niciodat la jocuri mai dure dect tiddly-winks1. Iar mama sa va fi n mod sigur prea ocupat. Joe ddu cu piciorul ntr-un dop de pe jos i oft adnc. Ce n-a da s mai fiu de vrsta ta! i zise brbatul n costum cu dungulie, netezindu-i prul rrit i zmbindu-i. Eram un adevrat drcuor cnd m ddeam cu sania, zu aa! Se aplec i i vr lui Joe sub nas o pung mototolit de hrtie. Vrei o bomboan, flcia? O, mulumesc, zise Joe nviorat i lu una roie. Brbatul i ntinse punga i femeii cu ziarul, dar aceasta pufni dispreuitor i cltin din cap n semn de refuz.
Joc n care juctorii ncearc s fac s sar nite discuri mici de plastic ntr-o ceac, presndu-le pe margine cu un disc mai mare (n. tr.).
1

Brbatul ridic din umeri i i ndes n gur cinci bomboane. Joe se uita cu interes pe fereastra de cte ori oprea trenul. Toate grile erau la fel de ntunecate i strine pentru el, i nu reuea de fiecare data s le citeasc numele nainte ca trenul s porneasc. A fost Chartham? ntreb Joe, n timp ce trenul se ndeprta de peronul nc unei staii. Brbatul n costum cu dungulie roni o bomboan i ddu uor din cap. Joe se chinui s citeasc semnul alb, dar literele de pe el nu erau dect un contur neclar. Dac a fost Chartman, ajungem ndat la Canterbury, spuse Joe, agitndu-se. Nu-i face griji, i dau eu bagajul. Brbatul se ntinse i costumul su bleumarin i se mul pe burdihan. Mnecile i se ridicar, scondu-i la iveal ncheieturile. Joe zri un tatuaj pe una din ele. Semna cu litera S. Trenul se zgudui, iar brbatul se mpletici prin compartiment, innd valiza deasupra capului. Apoi se prbui n locul su de lng doamna cu ziarul. Ptiu! Da ce-ai nuntru? ntreb el, dndu-i valiza lui Joe. Crmizi? Joe ncerc s surd i i slt bagajul pe genunchi. Doar cteva cri, haine i nite chestii. N-ai lingouri de aur? l tachin omul. Nici ghiulele? Nu t Femeia i ridic ochii din ziar i privi prin tetiera lui Joe pe intervalul vagonului. Joe se uit la rebusul din poala ei. Niciunul din ptrelele albe nu fusese completat nici mcar cu o liter, dei trecuse o or i trei sferturi de cnd plecaser din Charing Cross. Lui Joe i se pru foarte ciudat, pentru c era sigur c auzise vrful peniei ei scrind pe hrtie aproape tot drumul. Trenul se zgudui uor, iar femeia czu peste brbat. Din greeal sau intenionat, ea l mboldi cu cotul. Exact n acelai timp, valiza lui Joe czu i se deschise cu un cnit. O grmad de haine se mprtiar alandala pe podea. Joe simi c-i iau foc obrajii de ruine n timp ce-i ngrmdea
10

hainele la loc n valiz i apsa capacul s-l nchid. n timp ce se lupta cu ncuietorile, simi c-l bate cineva uor pe bra. Era femeia care ncercase s rezolve cuvintele ncruciate. i-ai scpat biletul, biete, i spuse ea imediat. Joe se uit pe jos i cercet bucata de hrtie. Mulumesc, murmur el. Trebuie s-mi fi scpat Ea ddu din cap i-i zmbi, apoi i puse la loc pe nas ochelarii cu lentile. i mpturi ziarul i i strecur stiloul verde-sidef n poet. Scuzai-m. Va rog s m scuzai. St cineva aici? O femeie nalt, cu un co pentru pisici, se aez lng Joe fr s mai atepte vreun rspuns. i ndrept cutele de la paltonul de catifea neagra i slt coul n poal, vrndu-i unghiile vopsite n rou prin gratiile nguste ale ferestruicii laterale. Ce bine c am gsit n sfrit un loc s m aez, spuse ea. Drguele mele au avut o cltorie aa de lung! Nu-i de mirare c ncep s fac fie. i scutur buclele lungi castanii i oft. Am cltorit toata ziua, iar coafura mea s-a stricat ngrozitor. Sunt sigur c art nfiortor. Se uit la Joe cu nite ochi albatri, neobinuit de deschii la culoare, i gene date cu rimel negru. O, nu, rspunse repede Joe. Nu. Nici vorba. Joe se gndi c era cea mai fermectoare persoan pe care-o vzuse vreodat. Mulumesc, eti o comoar, i spuse ea, schimonosindu-i buzele roii i lucioase ntr-un surs. Joe era sigur c trebuia s fie o persoan faimoas. Cu siguran, brbatul n costum cu dungulie aa prea s cread. Acesta se holba la femeie fr s clipeasc, iar cnd ea se aez picior peste picior i i atinse genunchiul cu vrful ascuit al cizmei negre, brbatul pru gata s leine. Joe se uit pe furi prin fereastra coului cu pisici i, pentru o clip, zri un petic de blan cenuie i strfulgerarea unor ochi galbeni. Nu te apropia prea tare, dragul meu, l preveni femeia.
11

Au nite gheare ca nite ace, i mai i muc pe deasupra. Izbucni ntr-un rs cristalin, iar cerceii i sclipeau n timp ce se blngneau. Drguii de ei! Cnd trenul ncepu s ncetineasc, coul pisicilor i se slt n poal. Joe nfac mnerul valizei i i muc buza de jos. Pe msur ce peronul ncepea s se ntrezreasc, biatul i ntindea gtul ca s vad dac poate distinge prul des i rocat al lui Gordon sau minile lui Esme fluturnd disperate. Nu ateptase prea mult clipa acesta. Odat cobort din tren, avea s treac printr-un moment neplcut de tcere n care toi se vor chinui s gseasc ceva de spus. Apoi, probabil c Gordon i va lua bagajul, mama i va spune ce mult a crescut, iar Esme se va aga de mneca sa cu o privire tmp. Brbatul l apuc de cot pe Joe. E staia ta, flcia, zise el. Trenul se zgli violent nainte de a opri, iar becurile din vagon plpir i apoi se stinser. Joe se uit pe geam. Peronul era nvluit n ntuneric. Singura surs de lumin era raza slab a unui felinar. Joe miji ochii i i se pru c ntrezrete o siluet stnd pe peron. Ochii si cutau cu nfrigurare numele staiei, dar nu-l putu vedea. Staia ta, l mboldi brbatul. Joe se ridic, mbrcat n haina sa cenuie de coal, i ls n jos fereastra. Un aer ngheat nvli n compartiment Motoarele trenului se oprir i era aa linite, nct aproape c se auzeau fulgii de nea lovindu-se unii de alii n timp ce pluteau spre pmnt. Se uit la ceas. Era cu puin nainte de ase. Joe cobor de la fereastr i ncepu s bjbie la mnerul uii. Apoi, un zgomot ciudat l fcu s se opreasc. Joe ntoarse capul. Nite umbre czuser peste tovarii si de cltorie. Femeia cu ziarul fusese nghiit de ntuneric. Doar geanta i se vedea, cu catarama scnteind slab. Poeta i se deschisese probabil cnd trenul frnase brusc i rmsese rsturnat pe-o parte, cu capacul cscat. Joe ascult, inndu-i respiraia, i auzi din nou sunetul
12

acela. Un uierat nfundat, tremurtor. Ca aerul care iese dintr-un pneu spart. Ceva se mic uor n poet, iar apoi, o limb ca un fir de a se ivi deasupra cataramei, urmat de un cap neted i lucios. Limba se retrase, apoi lovi aerul, iar Joe se trezi holbndu-se la o pereche de ochi verzi scnteietori. O lumina fulger n compartiment i se auzi un zgomot ca un sfrit. Pentru o clip, Joe se gndi c becul s-ar putea reaprinde, dar, cnd lumina plpi din nou, i ddu seama c nu venea de deasupra capului sau. Mai mult, ntr-o fraciune de secund, el vzu o unghie stacojie lovind ncuietoarea coului de pisic. Joe auzi zgomotul unei ncierri disperate, urmat de un scrit, iar apoi ncuietoarea se deschise. ncremeni i simi un fior de ghea pe ira spinrii. Dintr-odat, i se fcu teribil de fric; ca i cum s-ar fi aflat n prezena unui lucru neobinuit de ru. ntunericul prea s se nchid n jurul lui. ncepu s ipe. Sunetul propriei voci l readuse n fire. Se rezem de fereastr i trase de mnerul uii, cu ochii mrii de spaim. Ua compartimentului se deschise i, dintr-o sritur, Joe era pe peron, cu valiza aproape smulgndu-i braul din ncheietur. Respirnd uurat, Joe trnti ua i se deprt de tren. Auzi pe cineva suflnd ntr-un fluier i trenul ncepu s huruie. Instantaneu, becurile din tren se aprinser, iar Joe i feri ochii de lumina strlucitoare. Biatul o vzu la geam pe femeia cea fermectoare. i trimise o bezea nainte de a ridica fereastra. n timp ce trenul aluneca pe ine ndeprtndu-se de gar, ea continua s stea acolo, iar biatul o urmri pn cnd buzele ei roii i zmbitoare disprur n spatele unei perdele de fulgi de zpad.

13

CAPITOLUL DOI

Roi de tors
De ndat ce ultimul vagon se topi n ntuneric, spaima lui Joe ncepu s se risipeasc, lsndu-l stpnit de un sentiment de neajutorare i buimceal. Merse de-a lungul peronului i se opri n dreptul unui felinar, unde o atept pe mama sa. ncerca s se gndeasc la lucruri obinuite, cum ar fi cele legate de coal, Hamish sau antrenamentele de fotbal, dar ntmplrile din tren nu-i ddeau pace. Pe msur ce secundele treceau, Joe se simea tot mai puin agitat, iar inima nu-i mai btea aa de tare. ncepu s-i fie ruine de ct de nspimntat fusese. n definitiv, nu se ntmplase nimic. S vezi un arpe n poeta cuiva era, cu siguran, ceva neobinuit, dar nu explica motivul pentru care fusese att de nfricoat. Nu, i spuse Joe, n timp ce-i nclzea degetele reci de la mn suflnd n ele. Nu arpele e de vin. Inima i bubui din nou i pielea capului ncepu s-l furnice. i aminti fiorul de spaim ce-l strfulgerase cnd auzise rcitul frenetic n mpletitura de rchit a coului; i sentimentul de uluial paralizant cnd o vzuse pe femeia cea fermectoare privindu-l de la fereastra trenului. Joe i aminti unghiile ei roii, ascuite i albastrul-deschis al ochilor ei reci ca gheaa. Se cutremur fr s vrea. A fost ea, i zise Joe. Ea a fost cea care m-a speriat n timp ce fulgii de nea continuau s cad n tcere n jurul su, biatul se convinse tot mai mult c frumoasa femeie din tren avea n ea ceva teribil de sinistru. Gndurile lui Joe fur ns perturbate de o umbr greoaie,
14

pe care o zrise ghemuindu-se n spatele valizei sale. Cnd se ntoarse, silueta i tie calea, i Joe se trezi fa n fa cu o femeie bondoac, mbrcat ntr-un palton bleumarin, lung pn la glezne. Buclele negre i ieeau de sub apca cu cozoroc. Femeia zmbi i n obraji i aprur dou gropie. Biletul, te rog, zise ea. Ce? spuse Joe cu o voce uimit. Biletul, tinere, repeta femeia, artnd n direcia valizei i fcndu-i cu ochiul. O da. mi pare ru e chiar Joe ncepu s se scotoceasc n buzunarul hainei. M-am cam speriat n tren. Am vzut un arpe n poeta cuiva i N! spuse femeia. Ce prostie! Se uit agitata spre inele de cale ferat. Apoi l mboldi pe Joe cu degetul ei dolofan i gropiele din obraji i disprur. Nu poi s te grbeti? se rsti ea. Ba da, tiu c l-am pus pe-aici pe undeva. Joe cut i n cellalt buzunar de unde i scoase rnjind biletul de tren. Femeia i smulse biletul i o tuli, fr s zic mcar mulumesc. Ct lips de politee, zise Joe. i ridic gulerul i se uit njur. Peronul era aproape pustiu. Nici urm de tatl vitreg sau de mama sa. Ciudat, i zise el, nu e ceva obinuit ca Gordon s ntrzie. Poate m ateapt n maina. Cred c ar fi mai bine s m duc s-i caut. i ridic valiza i i urm pe cei civa cltori care-i fceau drum spre ieire. Cnd Joe se apropie de ieire, vzu doi oameni certndu-se n pragul uii. Unul din ei era nfofolit ntr-un palton bleumarin, iar cellalt sttea cu umerii ridicai, mbrcat ntr-o cma alb, subiric. E o porcrie, Derek, nu exist alt cuvnt pentru asta, spunea brbatul n palton, trgndu-i cozorocul lucios al epcii sale bleumarin. Uit-te n ce hal eti! Eti o ruine pentru cile ferate! Derek tremura i i lsa n jos mnecile suflecate ale cmii sale albe de bumbac.
15

Dar, domnule Preston, v tot spun c cineva a venit i mi le-a terpelit. i-a furat cineva plria i paltonul? Nu fi absurd, Derek, am mai auzit eu ceva scuze la viaa mea Dar e adevrat, domnule Preston, pe cuvnt. Mi le-am scos doar un minut, s le nclzesc lng radiator ct timp beam i eu o ceaca de ceai Ei, i-a prins bine, i spuse domnul Preston cu afectare. Nu trebuie s-i scoi niciodat uniforma cnd eti de serviciu. Eti un dobitoc neglijent. Ce eti tu, Derek? Un dobitoc neglijent, repet nefericitul. Asta aa e. Acum du-te i scotocete n dulapul de obiecte pierdute poate gseti un pulover vechi pe care s-l mbraci. Apoi s mturi peronul pn lucete de curenie. Pn lucete, ai auzit? Domnul Preston ddu din cap n direcia mturii care zcea ntr-un col. D-dda, domnule, rspunse Derek drdind de frig. Ia uite pe cine-avem noi aici, spuse domnul Preston, cnd Joe ncerc s se strecoare pe lng el. Joe se ncrunt la domnul Preston i se gndi s dea drumul valizei pe pantofii negri i lustruii ai brbatului. Nu-i plcuse felul n care-l tratase pe bietul Derek. Scuzai-m, zise Joe acru. A vrea s trec, v rog! Sunt sigur de asta, biete, spuse domnul Preston, ntinzndu-i palma rotofeie sub nasul lui Joe. Dar mai nti trebuie s-i cer biletul. L-am dat deja, protest Joe. Sigur c da, fiule, spuse domnul Pretson. Hai, d-mi-l. i-i flutur degetele prin faa lui Joe ridicnd din sprncenele negre i stufoase. Dar v spun adevrul, zise Joe. I l-am dat controlorului de bilete dup ce m-am dat jos din tren. Ea purta o apc la fel ca a dumneavoastr Ca a mea, da? O femeie, zici? Ei bine, aici ai dat-o n bar, fiule. Nu exista femei controlor de bilete n staia asta. Dar ncepu Joe. Domnule Preston! strig Derek alergnd spre ei n timp
16

ce-i trgea un pulover de culoare mutar peste urechile sale clpuge. Domnule Preston! Trebuie s fi fost un impostor cel care a luat biletul flcului. Trebuie s fi purtat hainele mele i Crezi c un ho ar fi nfcat plria i paltonul tu i ar fi nceput s strng bilete de tren prin gar? Eti mai fraier dect pari, Derek, i asta spune multe. Ar fi ters-o imediat. Pn acum ar trebui s fie deja la jumtatea drumului spre Canterbury. Ce vrei s spunei? ntreb Joe, cu o voce uor panicat. Aici e Canterbury, nu-i aa? Nu, fiule, aici e Stubble End. Canterbury e la apte kilometri juma de-aci, spuse Derek sritor. O, nu! zise Joe, acoperindu-i faa cu minile. Am cobort n alt staie!

*
Ce m fac acum? spuse Joe. Sttea pe valiz cu minile nfundate n buzunare. Derek se opri din treab i se sprijini n mtur. i muc gnditor obrazul. Cum te cheam, putiule? Joe Binks. Ei bine, Joe, spuse Derek, telefoanele nu merg, ai pierdut ultimul autobuz i pe-aici nu exista taxiuri nu intr-un orel ca sta. Ct trebuie s atept pn la urmtorul tren? ntreb Joe. S vedem, zise Derek, zgindu-se la ceasul din gar. Bolborosi n barb i se apuc s socoteasc pe degete. ar fi cam cinci ore, aisprezece minute i . Grozav! zise Joe i oft. Un nor cald de aburi i iei din gur i pluti ca fumul n aerul rece. O s m omoare mama. Te-a duce eu, zise Derek, scuturndu-i praful de pe pantalonii si bleumarin mototolii, numa c n-am main.
17

Mulumesc oricum, spuse Joe. i nici nu tiu sa ofez. Corect. Joe trase de tivul rou de la mneca hainei. Se pare c am rmas blocat aici. Mcar domnul Preston nu te-a pus s mai plteti un bilet. E obsedat de reguli. Ai noroc c e cuprins de spiritul Crciunului. Toat sptmna a fost tare drgu. Chiar aa? zise Joe suspicios. O, da! continu Derek. M-a lsat s mbrac un pulover de la obiecte pierdute, nu? Cred c da. Stai un pic! Derek ddu drumul mturii i fluier printre dini. Joe, cred c am rezolvat-o. Ateapt aici niel. Derek se ndeprt n grab. Reapru peste cteva clipe, cu un rnjet larg pe chip i cu degetele nfipte n ghidonul unei triciclete mari, portocalii. Ce zici, Joe? Nu-i rea, eh? I-am umflat roile i am lsat aua mai jos. Cred ca te-ar putea duce la Canterbury. Pi, zise Joe, ridicnd din umeri, a putea s ncerc. Inspect tricicleta, frecndu-i degetul de-a lungul vopselei scorojite, n timp ce Derek ncerca s ndrepte cteva spie ndoite ale roii din fa. Joe atinse soneria de pe ghidon, aceasta scoase un sunet slab. Luminile merg, constat Joe, aprinzndu-le i stingndu-le, i am i loc unde s-mi pun valiza. Mngie stelajul pentru bagaje dintre cele dou roi din spate. Merit s ncerc, dar nu pot s-o iau pur i simplu, nu-i aa, Derek? Sigur c poi, i rspunse Derek. E de la obiecte pierdute de trei luni i nimeni n-a venit dup ea. Acu oricine poa s-o ia. sta-i regulamentul. Fie vorba-ntre noi, cre c domnu Preston pusese ochii pe ea pentru fii-su, Malcolm, da tu ai mai mare nevoie de ea, Joe. Derek ncepu s-i umfle roile n timp ce Joe privea nelinitit peronul. Nu-i f griji din cauza lu domnu Preston, l ndemn
18

Derek. E n biroul lui cu o brnzoaic i o can mare de ceai n fa. Nu se va deranja pentru Zgomotul asurzitor al unui tren care se apropia acoperi cuvintele lui Derek. Pun pariu c ai vrea s fii n sta, nu, Joe? i zise Derek, cnd trenul trecu uruind prin gara Stubble End. Joe nu rspunse. Se gndea la arpele pe care-l vzuse iindu-se din poet, cu o jumtate de or mai devreme. n momentul acela, fusese sigur c era un arpe, dar acum se ntreba dac nu fusese o fest pe care i-o jucase lumina. Poate c nu era nimic altceva dect stiloul verde al femeii. i aminti ct de speriat fusese cnd srise din tren pe peron, fr s fie sigur ce staie era. Ce-l fcuse s fie convins c era Canterbury? Brbatul din tren! bigui Joe. Sunt sigur c el mi-a spus c am ajuns. Sigur el a fost. Ce? zise Derek, punnd pompa la locul ei pe triciclet. Netezi aua. Gata de plecare, Joe? Mda. Joe i puse valiza pe portbagaj, iar Derek i-o fix cu nite buci de sfoar. Biatul pedal pn la intrarea n gar i se opri scrutnd ntunericul. Aprinse lumina din fa a tricicletei i fulgii de nea ncepur s danseze n mica ei raz. i ncheie nasturii. Acum, s mergi cu atenie, da? zise Derek. Mergi drept nainte cam un kilometru, dup-aia o iei pe prima la stnga. Drumul la o s te duc direct la oseaua spre Canterbury. De-acolo urmrete semnele de circulaie. Bine. Am neles, zise Joe. Ascult, i mulumesc mult, Derek. Joe i strnse mna lui Derek. Apoi respir adnc i ncepu s pedaleze.

*
De obicei, cnd oamenii mari l sftuiau s fie atent, Joe rareori lua aminte la sfaturile lor, dar, de data aceasta, se
19

gndi c ar trebui s in seama de cuvintele lui Derek. Aadar, era extrem de atent la drum. Pedal ncet la cotituri, apsnd uor frnele, astfel nct anvelopele s nu patineze pe drumul alunecos. ncerc s ocoleasc gropile, astfel nct valiza s nu se hurducie prea tare i s rup sforile care-o ineau fixat de triciclet i, de ndat ce zrea la distan lumina unor faruri, trgea pe marginea oselei i atepta s treac vehiculul nainte de a ncepe s pedaleze din nou. Cnd ajunse pe la jumtatea drumului, Joe era destul de mulumit de progresele sale (dei era ud leoarc i ngheat de frig). Apoi se ntmpl ceva foarte straniu. Joe pierdu controlul tricicletei. Abia trecuse de o cotitur, cnd se rostogoli ntr-un an i se izbi de un gard viu. ncerc s ndrepte ghidonul, dar acesta se nepenise, iar pedalele tricicletei ncepur s se nvrteasc att de repede, c picioarele i se micau n sus i n jos cu o vitez nfricotoare. Ce se ntmpl? url Joe n timp ce tricicleta gonea peste un cmp, cu aprtoarele de noroi huruind. Dintr-odat, n ntuneric se ntrezri conturul unui copac, Joe aps pe frne, dar tricicleta nu ncetini, dei se zdruncina gata s-l arunce din a. Asta-i o nebunie! Oprete-te, proasto! url Joe, cnd tricicleta trecu printr-un gard mic de lemn, strnind o adevrat ploaie de achii. Joe i ridic picioarele de pe pedale i le urc pe cadrul tricicletei. Pedalele continuar sa se nvrteasc singure, micndu-se att de repede, nct ai fi zis c scnceau. Joe apuc ghidonul foarte strns i nchise ochii, ndjduind c tot acest comar avea sa se sfreasc. Aa se i ntmpl. Pmntul deveni mai neted, iar el auzi vuietul motoarelor de maini. Deschise ochii i fu orbit de strlucirea farurilor. Parc fiecare main zbiera la el. Un sunet strident de frne se auzi i Joe simi cum tricicleta se rsucete din senin i se urc pe trotuar. Oameni ocai i scpar sacoele i se bulucir spre intrrile magazinelor ca s-l evite pe Joe i tricicleta sa dezlnuit.
20

Recunoscu o pizzerie cnd trecu n goana pe lng ea. Mama sa l dusese acolo n octombrie, de ziua lui. i ddu seama c ajunsese la Canterbury. Tricicleta continu s-i fac drum printre cumprtori pn ce o coti pe un drumeag pietruit numit Weavers Lane. Acceler i se ndrept spre o cldire ngust cu trei etaje i cu o poart strmb de culoare violet. Joe nchise ochii din nou i faa i se schimonosi n ateptarea coliziunii iminente dar coliziunea nu se produse. n ultima clip, ua se deschise larg i tricicleta se opri pe un pre. Joe i acoperi faa cu minile i fu aruncat peste ghidon.

21

CAPITOLUL TREI

Descoperirea unui Sabat al vrjitoarelor


Joe alunec sub un birou, evitnd cu greu o pereche de pantofi negri cu vrful ptrat i catarame argintii. O pisic i scheun n ureche i-i sri n spate. i nfipse ghearele pn la piele n haina lui. Biatul se rostogoli s scape de pisic, mieun i-l scuip, apoi sri ntr-un fotoliu. Joe continu s se rostogoleasc, lovindu-se cu genunchii i coatele de scndurile tari ale duumelei, pn se opri cu umrul ntr-un taburet Fata care sttea pe taburet se inu cu amndou minile de scunel, n timp ce acesta se balansa incert. Dar, pn la urm, att fata ct i taburetul se rsturnar. Cnd fata czu, vrful ghetei sale negre se prinse sub sertarul biroului i l mpinse uor n sus. O sticlu mic se rsturn i se fcu ndri. Joe auzi pe cineva njurnd. Apoi i acoperi faa cu braele i sute de frunze se mprtiar prin aer i plutir uor spre podea. Oof! exclam fata, cnd atinse podeaua. Taburetul czu cu zgomot lng ea. mi pare ru, zise Joe, scuipnd o frunz care-i aterizase n gur. Ce-i asta? se rsti o femeie scund, care edea n spatele unui birou masiv de stejar aflat ntr-un col al camerei. i aranj cteva smocuri rzlee de par n cocul rsucit n vrful capului, i se uit lung la Joe prin ochelarii ei n forma de fluture. Ar trebui s-i par ru. Uit-te numai la haosul pe care l-ai iscat!
22

Joe i scutur cteva frunze de pe hain i din pr. Chiar mi pare ru! spuse el, chinuindu-se s se ridice n picioare. Tricicleta Nu tiu ce s-a ntmplat cu ea. Pur i simplu, n-o mai puteam controla. Hm! N-o mai puteai controla? pufni femeia cu dispre i se ndrept spre el. Marginea rochiei sale negre lungi mtura scndurile neacoperite ale podelei. Pe cuvnt! spuse Joe, privind n jur. Poposise ntr-o ncpere cu un tavan jos, nclinat, susinut de brne din lemn. Un bec mic atrna din tavan, scond un bzit uor. Pereii zugrvii n galben-pal erau acoperii de aviziere, grafice simple, grafice cu structur radial, de un calendar nfind o ciuperc otrvitoare cenuie i de o hart mare a Insulelor Britanice. Podeaua era la fel de ncrcat ca i pereii. Fiecare colior era ocupat de o pies veche i urt de mobilier. Singurul obiect plcut din camer era un emineu de-a dreptul somptuos. O statuet reprezentnd un porc de pmnt african, fcut din agrafe de birou, era aezat pe polia cminului. Dedesubtul statuetei, buteni uscai sfriau pe grtar, n timp ce vlvti portocalii dansau n jurul lor. n faa emineului se aflau dou fotolii: unul rou i moale, celalalt albastru i tare. Pisica neagr, care srise n spatele lui Joe, era cuibrit pe braul fotoliului albastru. l urmrea atent pe Joe, cu ochii ei verzi, micnd alene din coad. Speriat de pisic, Joe se ddu napoi, lovindu-se la umr de un scrin masiv. Au! strig el i se chirci de durere. Te-ai lovit, nu-i aa? i zise femeia mbufnat. Aa-i trebuie Rose! O femeie tnr, tuns scurt, se rsuci n scaun i se ridic n picioare. Joe recunoscu pantofii cu vrful ptrat i catarame lucioase i i ddu seama ca picioarele ei fuseser cele pe care le evitase cnd alunecase pe podea. Femeia era att de nalt, nct prul ei blond, tuns scurt, aproape c
23

atingea tavanul. i ndrept umerii, i puse minile-n olduri i se ncrunt la femeia cu ochelari n form de fluture. Nu-i nevoie s fii att de urcioas, Rose. De ce nu te uii puin la tricicleta biatului, n timp ce eu o s verific dac Twiggy2 mai e ntreag. De ce trebuie ca efii s-i dea mereu aere? bombni ncet Rose. Femeia cea tnr se aplec spre faa pistruiat a fetei, care-i scutura frunzele din prul su castaniu nclcit. Ai pit ceva, Twiggy? o ntreb ea, atingndu-i braul. Hai, nu face caz de asta, Winifred, spuse fata. Se uit peste umrul femeii i rnji ctre Joe. O s supravieuiesc. S-ar putea s mai am, ns, nevoie de nite cerneal. Cioburile de sticl trosnir sub pantofii cu vrfuri ptrate ai lui Winifred, iar ea ddu din cap cu un aer grav. Da, Twigs, pcat c sticla era aproape plin. Chestia asta e aa scump! Trebuie s merg la pia s mai cumpr. Joe studie scndurile duumelei cu o privire buimac. Vedea ciobuleele de sticl sclipind precum diamantele, dar nu distingea nici cea mai mic urm de cerneal vrsat. Mi biete! Vino aici i d-mi o mn de ajutor cu drcia asta! Rose i supse obrajii, artnd de parc ar fi amuinat un miros oribil, cnd Joe se ndrept spre triciclet prin harababura din camer. De fapt, m cheam Joe, zise el trecnd peste un raft de cri i trei lzi din carton. O, aa te cheam! zise Rose. Dac nu punem la socoteal cele dou fotolii, restul mobilierului din camer era genul banal care se gsete, de obicei, n instituii. Existau cinci birouri de forme i mrimi diferite, dar fiecare din ele era la fel de uzat i demodat ca i celalalt. Biroul lui Winifred, cel la care sttea cnd Joe nvlise n ncpere, era ntr-o ordine desvrit. Stilourile
2

Nuielua (n. tr.).

24

mijeau dintr-un vas etichetat Stilouri, iar agrafele de birou se aflau ntr-o cutie cu eticheta Agrafe de birou. Dosarele erau nirate pe suporturi de lemn negru i lucios, alturi de care se afla un top de hrtie alb i un teanc format din trei cri intitulate: Cum s te faci auzit, Cum s schimbi lucrurile, Cum s faci un porc de pmnt african din agrafe de birou. Singurul obiect care prea nelalocul lui era o vaz cu nite buruieni destul de ofilite. n timp ce ncerca s se strecoare printre biroul lui Rose i o scar n spiral, Joe rsturn un borcan cu piuneze. Biat prost i nendemnatic ce eti! i strig ea. Joe ncerc s strng piunezele i s le pun napoi n borcan, dar ele preau s-i alunece printre degete i s se loveasc unele de altele. Ziua de azi devine din ce n ce mai ciudat! mormi el, frecndu-se la ochi. Tricicleta zcea ntr-o parte pe preul zdrenuit de la intrare. Una din roi se nvrtea nc. Joe atinse cu degetele anvelopa i aceasta se opri. Apuc ghidonul i ridic tricicleta, n timp ce Rose bolborosea de una singur i-l mboldea cu degetele sale osoase. Joe se holb nencreztor la triciclet. Prea att de banal i inofensiv, dar nu ar mai fi ndrznit s se urce pe aua ei. Parc ar fi fost vrjit! spuse el, ridicnd o bucat rupt de sfoar. Se uit n jur dup valiz. Ce ai spus? ntreb Rose dndu-i jos ochelarii n form de fluture i scrutndu-l de-aproape. Vorbete! Privirea ptrunztoare a lui Rose l fcu pe Joe s se simt stingherit. Se ddu un pas napoi. Eu am spus doar c parc tricicleta asta ar fi fost vrjit. M-am gndit eu c asta ai spus! Rose i puse din nou ochelarii i i ncruci braele. Lui Joe i se pru c arta teribil de mulumit. Ai auzit, Winifred? ntreb triumftoare Rose cu o voce strident. Biatul sta crede c tricicleta lui a fost vrjit.
25

Joe observ c o linite de mormnt se aternuse n ncpere. Apoi Winifred chicoti nervos. Vai, ce chestie nostim! Aa deci, vrjit? O, Joe, chiar c ai imaginaie! Nu-i aa, Twiggy? Dumnezeule! Winifred ridic o mtur i ncepu s strng sticla spart. Joe observ c era o mtur din acelea de mod veche. Doar un mnunchi de nuiele prinse de captul unei cozi de lemn. Twiggy rse cu jumtate de gur i i zmbi lui Joe, dar, n acelai timp, prea s opteasc ceva din vrful buzelor. Psst! Winifred! o auzi spunnd. Las mtura. Winifred! i Twiggy fcu un gest uor cu minile. Oprete mtura repede nainte ca el s vad A! Winifred se opri din mturat i ddu drumul mturii pe podea. Apoi i acoperi gura cu minile i se uit nelinitit la Joe. Biata Winifred! spuse Twiggy cu voce joasa. i-a intrat o achie n mn? Ce? ntreb Winifred. A! Da, aa e. i-i ridic un deget. Au! Joe miji ochii. Dintr-un motiv netiut, toat lumea ncepuse s se poarte foarte bizar. Se ddu civa pai mai n spate i se lovi de un cuier pentru plrii. O plrie neagr, mototolit, cu borurile pleotite, czu. Joe o ridic de vrful ascuit i se holb atent la ea. Asta nu-i o plrie de vrjitoare? ntreb el. Rose i-o smulse din mn. Bineneles c nu e o plrie de vrjitoare, deteptule! E ultimul rcnet n materie de plrii. Chiar nu tii nimic despre mod? Nu prea, aprob Joe i trase adnc aer n piept. Dar m pricep destul de bine s spun minciuni gogonate iar tu nu eti prea buna la asta, Rose. Asta e. Am fost demascate! spuse Rose cu acreal n glas i arunc plria peste umr. Winifred, nu ncerca s m faci s tac. E clar, biatul nu-i att de prost pe ct am crezut. Nu vd niciun rost s mai continum arada asta de
26

doi bani. Trebuie s admitem lucrul sta. S admitei ce? ntreb Joe nedumerit. Vezi? zise Winifred argoas. Nu ne-am demascat deloc. O, Rose, de ce nu poi s-i ii gura? Da, m-am nelat. Rose i zmbi rutcios lui Joe. De fapt, chiar este prost precum am crezut. Eti groaznic! zise Twiggy. Eu cred c e drgu. Apoi se ndrept spre Joe tropind din ghetele ei negre cu inte. Joe se holb la tunica neagr i decolorat a fetei. Apoi se uit foarte atent la Winifred i la Rose. i ddu dintr-odat seama c toate erau mbrcate n negru. Pentru prima data, observ irurile de borcnele aflate pe un birou lung din fundul camerei. Un lichid deschis la culoare bolborosea n ele. Pisica neagr sri din fotoliu i i arcui spatele. Privirea lui Joe se opri pe mtura veche care zcea pe podea. Lui Joe i pic fisa. Mi s fie! exclam Joe. Doar nu suntei cu adevrat vrjitoare, nu? Joe alerg spre u, n timp ce Rose scotea din pliurile rochiei sale lungi i negre, o nuielu cu vrful ascuit. Asta e oare asta-i o baghet? Joe nghii n sec cnd Rose i flutur nuiaua prin faa lui. Ce vrei s-mi faci? Rose, pune-o, te rog, jos! ip Winifred. Acum, pstrai-v toi calmul. Important este s nu intrm n panic Ura! O femeie corpolent, cu un mers ovielnic, apru lng scara-n spiral. nclat cu papucii de cas roii, se ndrept tropind spre triciclet, ngenunche pe podea i i arunc braele n jurul roii din fa. Aici erai, nzdrvana mea! spuse ea zmbind fericit. tiam eu c o s gseti drumul spre mmicua ta. Tricicleta se mic uor, iar femeia o srut apsat pe ghidon. Rose gemu i cltin din cap.
27

Patsy, ce naiba faci? i-ai pierdut de tot minile? Femeia o ignor, mbrind tricicleta i mai strns. Vai, vai, btrn proast ce sunt! Aproape uitasem ce-am fcut cu tine. Trebuie s spun c te-ai fcut o tricicleta splendid, dar cred ca mai bine te-a face la loc. Patsy Bogbean! spuse Rose sever. Vrei s zici Sigur c asta vreau s spun, se rstit Patsy, intuind-o pe Rose cu ochii ei verzi. Altfel de ce-a mai deschide gura. Acum, taci, guraliv btrn ce eti! tii c nu m pot concentra cnd m pislogeti. Rose tui att de tare i tremur n aa hal, nct i alunecar pe podea cinci agrafe din coc. Coada i se desfur ca un arpe ce se zvrcolete i i czu pe spate, legnndu-se ncetior. Joe era tentat s-o zbugheasc, dar bagheta lui Rose se afla nc la vreo doi-trei centimetri de nasul lui, aa c rmase pe loc. Patsy i ridica fusta neagr i zdrenuit. Era acoperit de pete de culoare strlucitoare i urme de arsur. O baghet i ieea de pe un crac al chiloilor ei roii. Scoase bagheta i biciui de cteva ori aerul cu ea. Rose nchise ochii de disperare. Atta lips de profesionalism! bigui ea. intuind tricicleta cu bagheta, Patsy i linse buzele. S vedem acum, zise ea, cum s fac vraja s mearg din nou. Ar trebui s fiu n stare s-o spun. Trebuie s-o folosesc de attea ori! Respir adnc i ncepu s recite cu voce autoritar: n numele Pietrelor Destinului i al Beioarelor Sorii, recapt-i fostul tu sine! Se auzi o trosnitur i din captul baghetei se rspndi o ploaie de scntei verzi. Tricicleta se cutremur. Dup aceea ghidonul se rsuci singur i dispru cu un zgomot surd. Pedalele se nvrtir uor i se fcur i ele nevzute n acelai fel. Treptat, tricicleta i pierdu roile, lanul, chiar i
28

soneria, pn cnd nu mai rmase dect cadrul. Acesta ncepu s se cojeasc sub ochii lui Joe, pn cnd, cu un pocnet puternic i un fonet de nuiele, tricicleta se transform ntr-o mtur. Uaaa! zise Joe n oapt. Am mers pe o mtur i nici mcar n-am tiut! Patsy lovi ncet coada mturii i aceasta ugui uor. Twiggy se duse lng ea i o trase puin de mnec pe vrjitoare. Patsy, ce sunt Beioarele Sorii? ntreb ea. Habar n-am, iubito! i rspunse Patsy. Am luat vraja din Cartea lui Mabel. i, de fiecare dat, merge de minune. Femeia asta a fost un geniu. Vrjitoarea se ncrunt la Twiggy. De ce nu pori pulovraul la drgu pe care i l-am tricotat? la cu nasturi n form de cucuvele mici-mititele? Du-te i pune-i-l, floricic mic, altfel o s rceti zdravn. Doar e miezul iernii! Patsy i flutur mna n direcia uii violet i zise: Ateapt un pic. Da sta cine-i? Joe schi un zmbet i i muc buza de jos. E Joe, spuse Twiggy radioas. El i-a adus mtura napoi. Ne-a cam speriat puin, dar Biatul e un dezastru ambulant! bzi Rose. Ca s fim mai exaci, un dezastru pe roi, croncni o voce masculin din spatele unui birou aflat n cel mai ndeprtat col al camerei. Pe birou erau vrafuri de cri, ziare, borcane goale de gem i o main de scris veche i prfuit. Joe se ridic n vrful picioarelor i reui s zreasc o coam zbrlit de pr alb. O, culc-te la loc, Ulfric, i spuse Rose cu grosolnie. l mpunse apoi pe Joe cu bagheta ei. Biatul sta a fcut un adevrat prpd. A spart sticlua cu cerneal a mprtiat foile a rsturnat-o pe Twiggy. i biata mea Ishtar s-a speriat mai s-i ias din mini. Pisica neagr mieun la Joe. Patsy miji ochii i i scrpin brbia plin de negi cu un deget subire i zbrcit.
29

Cine-ar fi crezut c un flcia ca tine ar putea face toate astea! i zise ea lui Joe. Pi, ce stai acolo ca o curc plouat? Vino aici ca s te vd mai bine. Joe se strecur pe sub bagheta lui Rose i se mpletici spre Patsy. Se simi uurat c a scpat de morocnoasa cu ochelari n form de fluture, dar nu era sigur nici c femeia n papuci de cas roii va fi mai amabil cu el. Patsy fcuse deja o vraj i fusese prea bun la asta dup gustul lui Joe. i privi ceasul i vzu c era apte i jumtate. Mami era probabil foarte ngrijorat acum. Joe nu tia cum avea s ias din camer fr s fie transformat ntr-o broasc rioas sau n ceva mai ru de-att. Hm, zise Patsy, cnd Joe se opri n faa ei. i puse minile pe umerii lui i l scutur uor. Eti cam prpdit, nu-i aa, flcia? Totui, mai ai vreme s te ngrai. Joe nghii n sec. Se ntreba dac Patsy nu cumva voia s-l mnnce. l ciupi de nas i rse bucuroas. Apoi i ncolci braele n jurul lui i l mbri zdravn. H! fcu Joe i parc tot aerul ar fi ieit din el. Mulumesc c mi-ai adus mtura napoi, i zise Patsy cnd ncet s-l mai striveasc. Uitasem complet c o transformasem n triciclet. Unde-ai gsit-o? La Stubble End, rspunse Joe. Aa e! zise Patsy. Acum mi amintesc. Eram prins n gar. Nu puteam s merg cu mtura n plin zi, aa c am transformat-o n tricicleta. Mi-am cumprat bilet de la un tnr drgu cu urechile mari i m-am dus ntr-o excursie de o zi la Margate. Tare mi place s merg cu trenurile astea. Scaune pluate, drgue, confortabile, i nici nu trebuie s dai piept cu vntul. S nu m nelegi greit, mi iubesc mtura, dar ele nu au fost fcute cu gndul la confort i vai ce curent se face! Nu mai locuim la Stubble End de trei luni, constat sec Rose. Vrei s zici c de-atta timp i lipsete mtura? Asta-i o ruine! O, cotoroan ce eti! zise Patsy. Nu poi mcar o dat s-i vezi de treab, Rose Threep!
30

Are dreptate, Patsy. Winifred o apuc uor de bra pe Twiggy i-i ddu puloverul rou-decolorat, cu nasturi n form de cucuvea. Trebuie s ncetezi cu neglijena asta! Mereu transformi lucrurile n ceva i apoi uii s le schimbi la loc. Squib3, bunoar E motanul meu, se ncpn Patsy. Pot s fac ce vreau cu el. Oricum, lui i place asta. E mai incitant. Nu orice pisic poate s se laude c a fost ghiveci, nor de fum sau gndac de buctrie i toate astea ntr-o singur zi. Eu nu cred c-i place, spuse sfioas Twiggy. Pe tine cine te-a ntrebat, ai? Atunci unde e? ntreb Winifred, ridicnd din sprncene. Pardon? Cine? Ce, vrei s zici, vrei s spui Squib? A, e pe-aici pe undeva Unde exact? vru s tie Winifred. Nu l-am mai vzut de vreo dou sptmni. Nici eu, ntri Rose. E bine, insist Patsy. Fericit ca o salamandr n sandale. Acum, nu v mai bgai sau nu v mai zic nimic despre noua Poiune de Recretere pe care am inventat-o. E ceva clasic. i fcu semn cu ochiul lui Joe i-l btu uor pe umr. Aadar, Joe, bnuiesc c Pipistrelle4-le te-au trimis, nu? O leaht mizerabil de btrne iubitoare de lilieci. Ne-au izgonit din Stubble End, tii? Ct mi lipsete stucul la btrn i linitit! Spune-mi, atunci de ce te-ai dat cu Sabatul Pipistrellelor, hm? Dora Benton te-a forat, nu-i aa? N-ar fi mai bine s treci de partea noastr? S sscuzai-m, se blbi Joe. M tem c nu tiu despre ce vorbii. Nimeni nu m-a trimis. tii, eu am cobort n alta staie. Derek, gagiu cu urechile mari care lucreaz n gara Stubble End, m-a lsat s iau tricicleta ca s pot ajunge acas.
3 4

Petard, rachet (n. tr.). Liliacul pitic (Pipistrellus pipistrellus) (n. tr.).

31

O! zise Patsy i umerii i se lsar. Deci nu eti unul de-al nostru? A nu cred, zise Joe. Nu pot face vrji, dac la asta v referii. Sigur c nu poate! spuse pe un ton batjocoritor Rose. Am tiut de cum am dat cu ochii de el. E doar un biat nesuferit. E evident c nu are nici cea mai mic sclipire de talent. E unul dintre ei. Nu e nevoie s-i rneti sentimentele biatului, spuse Winifred. Nu e vina lui. Joe, n-ai vrea s-o ajui pe Twiggy s-i adune frunzele pn cnd eu o s fac pentru toi cte o ceac bun de ceai de urzic-moart? Cred c ar trebui s plec acas. Winifred cltin din cap. Dup ce-o s bei ceva cald, o s te duc chiar eu acas. Ce zici de asta?

32

CAPITOLUL PATRU

Vrjitoarele Urzicii-Moarte
Joe adun nc o mn de frunze i le puse cu grij pe biroul lui Twiggy, n timp ce fata sttea pe taburetul cu trei picioare i le aeza pe categorii. Stejar pentru Orpington, zise ea cu fruntea ncruntat de concentrare. Sicomor pentru Sheemess i hm, sta-i plop pentru Paddock Wood. i puse stiloul dup ureche i i zmbi lui Joe. Mulumesc pentru ajutor. Cred c sta-i ulm, zise Joe, innd n mn o frunz cu marginile dinate. Na, spuse Twiggy. Carpen. E pentru Golful Herne. Twiggy studie frunza cu atenie i i muc buza. Ah! am fcut o greeal de ortografie. Ei bine, nu cred c va observa cineva. Noi, vrjitoarele, suntem mai bune la vrji dect la ortografie! Ce vrei s spui? o ntreb Joe, aplecndu-se peste umrul ei ca s se uite la frunz. Nu e nimic scris pe ea. Twiggy i arunc o privire cu subneles. O, ba da! Numai c tu nu poi vedea. De ce nu? se mir Joe. Pentru c e scris cu cerneal vrjit! Ce fel de cerneal? Doar vrjitoarele o pot vedea, i explic Twiggy. Pentru toi ceilali e invizibil. Suspin i se scrpin pe nas, apoi continu: Vd c nu m crezi. Pi ncepu Joe, abinndu-se s nu rd.
33

Twiggy se ddu jos de pe taburet i alerg spre biroul cel lung din fundul ncperii. Bjbi printre borcanele pline cu un lichid ce bolborosea. Din nite eprubete aflate pe un stativ ieea un fum verde i Twiggy ncepu s tueasc. Dup ce te uii? o ntreba Patsy, iindu-i capul de dup ua unui bufet. Dup tii tu Twiggy tui din nou i ochii ncepur s-i lcrimeze. Desen cu degetul n aer dou cercuri micue. A! Patsy deschise sertarul de sus al biroului i i ddu lui Twiggy un scule de catifea. S nu-l scapi pe jos, o avertiz ea. Nu am rbdare s mai fac o pereche. Ce sunt? o ntreba Joe, cnd Twiggy goli coninutul sculeului n mna sa. Ochelari fermecai, desigur, rspunse ea, inndu-i n lumin. Lentilele lor artau de parc ar fi fost lichide. Fceau ape, licreau, schimbndu-i culoarea la fiecare cteva secunde. La nceput emanau o lumin de un albastru-electric, dar peste cteva clipe lumina deveni de un roz tulbure. Erau extrem de subiri i preau foarte fragili. Ce prere ai? l chestiona Twiggy. Sunt frumoi. Patsy i-a fcut, spuse ea cu mndrie, dar am ajutat-o i eu. Sunt o mulime de ingrediente de procurat. Sunt foarte bun la adunat lucruri. Ce fel de lucruri? o ntreb Joe. Pi funigei, ml de balt, frunze de flori tropicale, un dinte de crocodil O adevrat list de cumprturi, spuse Joe, ntrebndu-se cum era posibil s scoi un dinte de crocodil fr s-i pierzi tot braul. Twiggy se nroi i ridic din umeri. Apoi i puse ochelarii lui Joe. La nceput, Joe nu reui s vad dect o pcl scnteietoare. Dar, dup cteva secunde, vederea i se limpezi
34

i se uit lung la Twiggy; la prul ei castaniu dezordonat, la nasul ei crn, la mulimea de pistrui i la ochii ei de culoarea alunei. Nu era nimic schimbat la ea. Nu te uita la mine, ggu ce eti! i spuse Twiggy, innd o frunz de stejar n mn. Joe i ndrept atenia spre frunz i rmase cu gura cscat. Putea distinge ceva scris pe ea. Cerneala era aurie i scrisul dezordonat strlucea pe suprafaa mat a frunzei nglbenite. Pe ea scria: Ai vrea s fii o vrjitoare mai neleapt? Sabatul n care eti nu se potrivete stilului tu? Altur-ni-te la Sabatul Urzicii-Moarte dac vrei s fii deasupra celorlali. F-o la stnga la Muntele Sfintei Agnes i uit-te dup acoperiul cu horn ubred. Deci de asta le numea Winifred foi, nelese Joe, n sfrit, privind curios podeaua. O pat galben rsri pe scndurile duumelei, acolo unde se vrsase cerneala vrjit. Facem recrutri, i explic Twiggy. Ei bine, toat lumea face recrutri n momentul acesta, pentru c nu mai exist prea multe vrjitoare n ziua de azi. Vezi harta de acolo Fata indic harta Insulelor Britanice, care era fixat pe peretele din spatele biroului lui Rose. Mici fanioane fuseser prinse n piuneze pe hart. Erau cteva n Essex i Kent, i nc vreo cteva mprtiate n Gwynedd, Londra i Lancashire, dar harta era practic goal. Ele ne indic unde se afl toate sabaturile din Marea Britanie. Puin cam jalnic, nu? adug Twiggy cu tristee n glas. Ce e de fapt un sabat? o ntreb Joe. Nu tii? Un sabat e o adunare de vrjitoare. Cu toate astea, toate avem nume diferite. Vrjitoarele din Stubble End formeaz Sabatul Pipistrelle. Apoi exist Sabatul 5 Bladderwrack ele locuiesc n Foulness Island Viperele
5

Varietate de alge marine (n. tr.).

35

sunt n Putney. Noi suntem Sabatul Urzicii-Moarte. Da, tiu, e un nume cam anost, nu? Ei, cum s-i spun, noi nu suntem chiar un sabat nu n sensul propriu. Trebuie s ai cel puin ase membri, vezi tu, iar noi nu avem dect cinci. De-asta ducem acum o mic activitate de recrutare. Uite-i ceaiul de urzic-moart, spuse Winifred, dndu-i lui Joe o can cu lichid verde-murdar. Joe l adulmec suspicios. N-o s m nepe la limb, nu? Nu, rspunse Winifred rznd. Urzicile-moarte nu au firioare usturtoare pe frunze. Sunt complet inofensive. i-am spus eu, zise Twiggy. Ct de greu de cap poi s fii! Te-ai uitat prin ochelarii fermecai, nu-i aa, Joe? ntreb Winifred. Nu e nimic ru n asta, nu? o ntreb Twiggy, n timp ce Joe se grbi s i-i scoat. Sigur, nu-i nicio problem. Winifred i zmbi lui Joe, iar acesta simi c-l trec sudori reci pe ira spinrii. Atunci, e-n regul dac-l chem pe Cuthbert? Sunt sigur c i-ar plcea s-l cunoasc pe Joe, zise Twiggy. Winifred ddu din cap i travers napoi camera spre biroul lui Ulfric. Se aplec aproape de claia alb a btrnului i ncepu s-i opteasc ceva la ureche. Joe l auzi pe Ulfric spunnd: Da, desigur. ndat. Apoi se auzi o trosnitur i capul lui Ulfric se cufund sub un teanc de cri i se fcu nevzut. Cine-i Cuthbert? ntreb Joe, ntorcndu-se spre Twiggy. Twiggy se chinuia s deschid o fereastr aflat chiar n spatele biroului ei. Fereastra se deschise brusc i o rafal de vnt rvi grmjoarele de frunze. Joe lu o gur de ceai de urzic-moart i se strmb. Avea un gust oribil. mi expediaz foile, zise Twiggy, scondu-i capul pe geam. Bg dou degete n gur i scoase un fluierat lung i
36

strident. Cnd i retrase capul, acesta era acoperit cu fulgi de nea. Joe urmri cum fulgii i se topeau n pr. Ce fel de pota e la care duce frunze? ntreb Joe. Ca sta, zise Twiggy, n timp ce o adiere blnd de vnt intr pe fereastr. Ce? se mir Joe. Unde? Trebuie s-mi pun iari ochelarii ia fermecai? Cuthbert e invizibil? Eti pe-aproape dar n-ai nevoie de ochelarii ia ca s-l vezi. Privete doar. Rose sttea la biroul ei, ncolcindu-i coada ntr-un coc n vrful capului i fixnd-o cu agrafe. O boare de vnt trecu pe lng ea i i rvi uviele. i nclin capul i ddu din mini. Pleac de lng mine, creatur dezgusttoare ce eti. Sunt sigur ca nadins face asta. Ht! Pleac. Twiggy, f ceva! Lui Rose nu-i plac duhurile vntului, zise Twiggy chicotind. Cuthbert! Vino aici! Vreau sa faci cunotin cu Joe. Micile fanioane de pe hart ncepur s flfie. Apoi, prul crlionat care-i czuse n ochi lui Patsy n timp ce turna o soluie verde plin de cocoloae ntr-o farfurioar se ddu pe spate. Joe simi o adiere pe ceaf i ntoarse capul, dar nu vzu pe nimeni. Salut, Cuthbert! zise Twiggy, iar prul i se umfl pe spate. Poi s-l vezi, Joe? Trebuie s te uii foarte atent. Joe se holb la prul lui Twiggy i, pentru o clip doar, i se pru c zrete o brbie ascuit i linia curbat a unui bra. Aerul plpi, iar Joe vzu un trup agil fcnd tumbe. Apoi clipi i creatura se fcu nevzut. Uau! zise Joe. E nemaipomenit! Deci l-ai vzut! Cuthbert e fantastic, nu? Rose pufni. Cuthbert! Pha! Cum de tii cum l cheam? Duhurile vntului nu pot vorbi. Nu sunt nimic altceva dect nite saltimbanci mici i ignorani. Nu-i adevrat! o contrazise Twiggy cu nverunare. tiu c numele lui adevrat nu e Cuthbert, dar cred c i place O, Twiggy, zise Winifred. Nu poi fi sigur c e acelai
37

duh al vntului. Toi arat la fel. Nu-i adevrat, zise Twiggy. Eu tiu c sta e Cuthbert. i puse minile-n sn i se uit urt la Winifred. Apoi adug: Tu m crezi, nu-i aa, Joe? Sigur, spuse Joe, i Twiggy i zmbi cu toat faa. Putiul are dreptate, zise Patsy, n timp ce mzglea ceva ntr-un caiet. Individul sta mic e singurul duh al vntului care se deranjeaz s-i rspund la fluierat. Patsy roase gnditoare captul creionului. E o chestie amuzant, zise ea ntorcndu-se spre Joe, dar n ziua de azi nu prea mai ntlneti multe creaturi dintr-astea. Pentru c, atunci cnd eram eu mic Rose pufni nfundat. Cnd eram eu mic repet Patsy. nainte de a se inventa roata, bombni Rose. Trebuie s te informez, spuse Patsy cu rceal, c voi mplini aizeci i ase de ani. Cu ct mai multe riduri, cu att mai bine, asta vreau s spun. Aa c te rog frumos s-i ii fleanca, Rose Threep. Conversez cu tnrul Joe, aici de fa. mi povesteai de duhurile vntului, i aminti Joe. A, da! spuse Patsy zmbind. Cnd eram de vrsta ta, vedeam zeci de belele de-astea mici. Privi dus pe gnduri pe deasupra umrului lui Joe. Am zrit odat un stol ntreg zburnd deasupra unui teren viran. Era un apus minunat. Cea mai frumoas privelite pe care-am vzut-o vreodat. i sufl zgomotos nasul i cltin din cap. Acum nu mai vezi dect unul, maximum doi. O adevrat ruine, asta e! Eu sunt norocoas c-l am pe Cuthbert, spuse Twiggy, lovind aerul din spatele ei. Mi-e de mare ajutor. mi expediaz toate foile. i spun unde trebuie lsate, iar el le duce. Par simple frunze care plutesc prin aer duse de vnt. E iste, nu? Da, ncuviin Joe, dorindu-i s-i poat trimite i el o frunz mamei sale, ca s-i spun s nu fie ngrijorat i c va sosi curnd acas. i ddea seama c, peste cteva ore, avea s fie n mare
38

bucluc cnd va ajunge acas la mama sa. Se ntreba cum o s-i explice tot ce i se ntmplase. Mulumesc pentru ceai, i spuse Joe lui Winifred, dar cred ca acum ar fi mai bine s plec. Vin i eu, spuse entuziast Twiggy n timp ce un vraf de frunze se ridicar de pe biroul ei i zburar pe fereastra deschis. Alea sunt pentru Orpington, zise Twiggy. Pa, Cuthbert!

*
Valiza lui Joe era uoara ca un fulg. Winifred fcuse o vraj, aa c acum plutea imaterial n urma lui. Un strat subire de zpad se aternuse, iar Joe aluneca ntruna pe aleea pietruit din parcul Becket, pe unde o luaser ca s scurteze drumul. Tot nu neleg de ce nu putem zbura pe mtur, bombni Twiggy n timp ce nainta anevoie, cu brbia ntr-un fular rou de ln, pe care Patsy i-l nfurase n jurul gtului. E destul de ntuneric. Nimeni nu ar fi Twiggy, ai puin bun-sim! Ar fi fost mult prea periculos s-l urcm pe Joe pe o mtur. A mai mers pe una, observ Twiggy. Un fel de adug Joe ncetior. Nu fi obraznic! Winifred ajust cureaua genii de pe umr. Ceva zorni n ea, iar femeia ls capul n jos i mri pasul. Ajunse n dreptul unei pori din fier forjat, se opri i se uit napoi. Voi doi, grbii-v, le zise ea printre dini, nainte de a iei din parcul Becket i a o lua la dreapta. Nu era aproape nimeni pe strad, doar civa oameni care fceau cumprturi de Crciun continuau s-i lipeasc nasurile de vitrinele magazinelor cu minile pline de sacoe i pachete. Cei mai muli comerciani nchideau luminile i ncuiau magazinele. Joe auzea voci slabe care cntau colinde undeva n deprtare. Mai sunt doar cteva zile pn la Crciun, zise Joe.
39

Noi nu-l srbtorim, spuse Twiggy, dar mine este Yule. O s mergem pe Muntele Sfintei Agnes s aprindem un foc. Dac suntem invitate, o atenion Winifred. Joe, acum trebuie s fim n apropiere de aleea Cloister. Da, cred c e puin mai jos de strdua asta, dincolo de pasaj. Peste cteva minute, ajunser n colul aleii Cloister i Joe vzu lumina albastr a girofarului unei maini de poliie staionate n faa casei mamei sale. La revedere, le spuse el, cnd Winifred i atinse uor valiza cu bagheta i mprtie vraja. Joe i simi braul tras n jos, n timp ce bagajul su devenea greu, din nou. Stai un pic! i zise Winifred, deschizndu-i geanta. Scoase dou borcane de sticl i o plnie ciudat. Unul din borcane coninea un vrtej pclos de culoare turcoaz, cellalt era gol. Nu, o rug Twiggy. Winifred, nu face asta! D-te din calea mea, Twigs. N-am de ales. Winifred l apuc pe Joe de umr i l trase ntr-un loc ntunecos. Cu cealalt mn, i puse captul mai ngust al plniei n ureche. Joe ncerc s se elibereze, dar femeia l inea bine. Ce faci? o ntreb nspimntat. Nu-i fie fric, nu doare, l spuse vrjitoarea cea nalt. Twiggy, adu borcanele, te rog. Acum! Chiar c-mi pare ru, Joe, zise Twiggy n timp ce deschidea capacul borcanului gol i-l inea lng plnie. Winifred ndrept bagheta spre urechea lui Joe, o nvrti de dou ori n aer i murmur: Tic-tac. Dezvorte timpul. Alung amintirea terge orice urm. Nimic s nu rmn.
40

CAPITOLUL CINCI

O fat obositoare
nc pe jumtate adormit, Joe ntinse braul i drm micul ceas detepttor de pe noptier. Acesta czu cu un zgomot nfundat pe covorul gros, de culoare roz. Oh! Joe se lu cu minile de cap i deschise un ochi. Apoi i lsa din nou capul pe perne, trgndu-i plapuma pn sub brbie. Ce faci aici, Esme? ntreb Joe buimac. O feti ntr-o cma de noapte galbena i vaporoasa i zmbea la picioarele patului. Minile i erau ncletate n jurul unei cni. i-am adus nite lapte, zise ea. Am vrsat puin n timp ce urcam scrile. Dac aveam o pisica, l-ar fi lins, nu-i aa, Joe? Doar c tata nu m las s am i eu una. Spune c pisicile las pr peste tot i-l fac s strnute. Suspin i, trndu-i picioarele n papucii de cas vrgai, i ntinse cana lui Joe. mulam, zise Joe lund o-nghiitur. Esme i nclin capul ntr-o parte. i st prul zburlit n sus. E aa caraghios. Ei, de-abia m-am trezit, Ez. Se uit la prul negru, strlucitor al surorii sale, tuns frumos pn deasupra umerilor. Vd ca tu te-ai pieptnat deja. Nu, spuse ea, nu nc. Joe se uit din nou la prul drept al surorii lui, la pielea ei proaspt i la ochii ei mari, cenuii, care l priveau fr s
41

clipeasc. Eti aa tu eti aa de ngrijit, zise el ntr-un trziu, iar Esme i zmbi radioas. Trebuie s ajut la micul dejun, spuse ea Nu ntrzia. Mama ne ia cu ea la cumprturi dup aceea. Bine, zise Joe, fcndu-i cu mna cnd ea ajunse n pragul uii. Ptiu, i zise el cnd o auzi pe Esme cobornd scrile, uitasem ct de ciudat e surioara mea! Simea c nu prea e normal ca un copil de apte ani s fie aa de ordonat i binecrescut. Era o feti serioasa, mulumit s se joace ntr-un colior cu ppuile sau s se ghemuiasc ntr-un fotoliu cu o carte de la bibliotec n mn. Trecuser ani de zile de cnd Joe o vzuse fcnd ultima dat scandal i i se prea o adevrat provocare s-o fac s rda. Joe arunc plapuma la o parte i se aez pe marginea patului. Degetele de la picioare i se cufundar n covorul roz i moale. Se aplec, ridic ceasul detepttor i-l aez pe noptier. Joe urmri micrile lenee ale secundarului, amintindu-i ntmplrile din ziua trecut. La nceput totul mersese ca uns, se gndi Joe. oferul de taxi l ateptase n faa porii de la coal i prinsese, conform planului, trenul spre Canterbury. Doar cnd trenul a oprit la Stubble End totul a nceput s-o ia razna. Cum sttea el aa, n dormitorul aflat n perfect ordine, n care lumina zilei se filtra prin perdelele roz nflorate, nu-i venea s cread c se speriase n ajun de o femeie cu un co pentru pisici ideea prea absurd. i nu cred deloc c am vzut un arpe n poeta aia, i spuse Joe, mai convins ca niciodat c ochii i jucaser o fest. Era ntuneric, se gndi el, i n-am putut s vd bine stiloul. Era uor de confundat. n timp ce-i scotea bluza de pijama, Joe se ncrunt. Nu-i amintea prea bine cum de se pomenise lng ru, la lumina lunii. Se vedea eznd pe valiz n gara Stubble End, ncercnd disperat s-i imagineze cum avea s ajung acas, dar nu-i amintea n niciun fel cum cltorise pn la ru. Poate c luase hotrrea s mearg pe jos pn la
42

Canterbury i crarea ce se ntindea de-a lungul rului era cel mai scurt traseu. Da, i spuse Joe. Asta trebuie s fi fost. i aminti c, dup cteva minute de mers, pusese ochii pe o barc cu vsle priponit ntr-un mic debarcader. Srise n ea fr s ezite. i aminti cum potrivise ramele i cum vslise o perioad lung de timp pe ru n jos. Fusese surprinztor de bun. Joe i privi palmele i constat cu uimire c nu avea nici urm de bttur, n ciuda faptului c trsese la rame mai bine de dou ore. Ridic din umeri, se duse la valiz i scotoci dup ceva de mbrcat. Uniforma sa era atrnat pe sptarul unui scaun i el rnji, bucuros c nu va mai fi nevoit s poarte, timp de dou sptmni, hainele acelea mohorte. Joe alese o pereche de blugi i tricoul su preferat. Spera c n dimineaa aceasta mam-sa va fi mai puin suprat pe el. Noaptea trecut, ajunsese pe aleea Cloister, la numrul doi, i gsise doi poliiti fr simul umorului n holul de la intrare. Cnd l zrise, mam-sa scpase pe covor ceaca de cafea. Nimeni nu pruse s-l cread cnd le explicase c vslise de la Stubble End la Canterbury, mai ales c nu fusese n stare s le spun unde lsase barca. Poliitii i inuser o lecie, iar mami i vorbise rece, cu o voce tremurtoare. Tatl vitreg al lui Joe, Gordon, fusese singurul care pruse mulumit s-l vad, iar Joe aproape c-l simpatizase pentru o clip. Apoi Gordon stricase totul ciufulindu-i prul ntr-un fel de-a dreptul enervant. Joe ddu la o parte perdelele roz nflorate, dorindu-i ca mama sa s-i fi respectat promisiunea de a redecora camera de oaspei. Orice culoare, n afara de roz, ar fi fost mai bun, i zise Joe mbufnat. Csc. Ziua de ieri fusese extrem de obositoare, nemaipunnd la socoteal i acele bti slabe n fereastr, care-l treziser n miez de noapte. Cnd trsese perdelele i se uitase la grdina acoperit de zpad i cufundat n ntuneric, vzuse pe cineva stnd sub geamul su i aruncnd cu pietre.
43

La nceput, se mirase. Fusese tentat s-i scoale pe mama sa i pe Gordon, dar nu dorise s mai provoace i alte probleme, aa c nchise fereastra dup ce i spusese persoanei s plece. Tot atunci i ddu seama c persoana respectiv era o fat. Chiar cnd trntise fereastra, i se pru c ea l strigase pe nume dar ar fi fost imposibil. Toi prietenii si se aflau n Londra, la kilometri distan. n Canterbury, singura fat pe care o cunotea era sora lui, Esme. n loc s coboare s vad ce voia, Joe se strecurase din nou n pat i adormise. Joe! Micul dejun e gata! l strig Gordon. Joe se uit pe geam, n grdin. Prea mai mic i mult mai banal n lumina zilei. Pajitea i acoperiul opronului din grdin erau ascunse de un strat neted de zpad. Nu erau urme de pai pe aleea din grdin i nici sub fereastra camerei sale. Poate c fata nici nu fusese acolo. Probabil am visat-o, i zise Joe.

*
Gordon era aplecat deasupra unei tigi i ntorcea nite crnciori cu o spatul. orul su n dungi albastru cu alb era imaculat, ca de altfel toat buctria. De fapt, oriunde se uita Joe robinetele sclipeau, vasele strluceau, iar ervetele erau frumos mpturite. Esme sttea la o mas de pin, pe un taburet, cu spatele la Joe. Citea. Atenie, zise Gordon, cnd Esme i sprijini cartea prea grea de o furculi. Furculia alunec de pe mas. Gordon i abandon pentru o clip tigaia, ridic furculia i o aez la loc. i mngia mustaa rocovan i se ntindea s aranjeze mai bine furculia, cnd l observ pe Joe stnd n pragul uii. Bun, marinarule! zise el, zmbindu-i larg. Era doar o barc cu vsle, Gordon. Joe se coco pe un taburet nalt i i turn nite suc de portocale. Da, da, tiu. Mare noroc adic s-o gseti legat pe
44

malul ruleului, cu vsle i totul n regul. Totui, a fost foarte periculos, Joe. Dac barca s-ar fi rsturnat tiu, i-o tie Joe sec. i cum ai reuit s vezi tot drumul prin ntuneric. Nu-mi pot nchipui Luna lumina destul de bine. Era totui destul de nnorat, observ tatl su vitreg, ca s nu mai pomenesc de ninsoare. Nu cred c i-a fost uor. Eti la fel de ru ca poliitii ia, zise Joe, trntindu-i paharul pe mas. De ce nu vrea s m cread nimeni? Uite, mi pare cu adevrat ru c v-ai fcut attea griji, dar acum sunt aici, aa c de ce n-o lsm balt? Ai dreptate. Gordon tui i ntoarse meticulos crnciorii. Ce citeti, Ez? ntreb Joe, dornic s schimbe vorba. Esme i scoase nasul din carte. Se numete Porumbei n pericol, l inform ea, i tocmai am ajuns la un pasaj foarte palpitant. O, zise Joe. Scuz-m. Ai vrea un ochi lng crnciorul vegetarian, Joe? ntreb Gordon vesel. nu, mulumesc. A prefera nite fulgi de porumb, daca se poate. Sigur, zise tatl su vitreg. Nu, nu e absolut nicio problema. Joe vedea clar c Gordon era dezamgit, dar lui nu prea-i era foame. Se dusese la culcare cu un gust ciudat n gur i, n dimineaa asta, cnd i scosese limba n oglinda din baie, aceasta era verde. Bun dimineaa la toata lumea! Mama lui Joe nvli n ncpere, cu prul ei de culoarea mierii prins ntr-o coad de cal. i rsucise cu ndemnare o panglica n jurul lui. Cnd se aplec s-o srute pe Esme pe cretet, pandantivul ei masiv, cu ametist, se blngni i o zgrie pe fiica ei pe ceaf. Au, mami, m doare, zise Esme. Iart-m, iubito, spuse Merle, atingnd-o blnd cu degetul pe nas. De cteva zile stai tot cu nasul n cri, ceea
45

ce cred ca nu e ru, dar tii ce prere am despre cititul la mas. Mda. Esme strecur o bucic de hrtie ntre pagini i nchise cartea. Te rog, pot sa primesc un crncior i jumtate, tati? Cum te simi n dimineaa asta, Joe? ciripi Merle cu o voce exagerat de prietenoas. l mbri tare, iar Joe gemu. Mi-ai tras ieri o sperietur! Auzi, s cobori n alt staie! Cred ca trebuie s v luam telefoane mobile de Crciun, copii. Eu una tiu c n-a mai putea tri fr al meu. Nu, mulumesc, protest Esme, tind un crncior n bucele. Eu, mai degrab, a vrea nite adidai noi. Vezi, Gordon! zise Merle cu asprime. Ridic din sprncene i l amenin cu degetul pe soul ei. i-am zis eu c se ntmpl ceva. Nick nu-i poate permite s-i cumpere o pereche de pantofi fiului su. i puse apoi o mna pe umrul lui Joe. Tatl tu are probleme cu plata facturilor? Asta e? A rmas iar fr slujb? Nu, mami! zise Joe. Nimic de genul sta. Fac alergri pe teren accidentat. Profesorul meu consider ca a putea fi bun la asta. Am stricat o mulime de adidai, asta-i tot. Aa deci, o s avem un atlet n familie, exclam Gordon, desfcnd o cutie cu cereale. Joe zmbi. Bravo ie, Joe. Presupun c i eu ar trebui sa fac nite exerciii ca s m menin n form dar n-am fost niciodat ceea ce s-ar putea numi genul sportiv. Bjbitul cu detectorul meu de metale mi consum destul energie. Tata a gsit o comoar sptmna trecut, spuse Esme cu o voce ptruns de veneraie. Gordon se nroi. Doar o pies foarte mic. O s i-o art dup micul dejun, Joe, vrei? Gordon puse o farfurie n faa lui Joe.
46

N-avem fulgi de porumb. Ce zici de nite musli? Joe oft i rscoli cu lingura ovzul i fructele uscate. A sunat tati? ntreb el. A ajuns cu bine n Scoia? Cum se simte mtua Adelaide? E nc suferind, zise Gordon. Tatl tu a telefonat noaptea trecut n timp ce dormeai. St la un mic hotel din Tillygrundle, The Wooly Thistle, la civa kilometri de Aberdeen. Zicea c ninge nfiortor. Poi s-l suni disear, adug repede Merle. Acum mnnc-i micul dejun. Dac nu ajungem la brutrie pn la nou fix, o s se vnd toi renii din turt dulce.

*
Se aflau de un sfert de or ntr-un magazin ce se numea Amuleta i Joe se plictisea de moarte. Clinchetul ciudat al muzicii care se auzea de la casetofonul din spatele casei de marcat l clca pe nervi. Joe strnut. ntr-o ncpere mic din spate ardea o esen ce umplea aerul de miros de santal. Se rezem de un raft plin de cri despre chakre, aure i levitri yogine i ncepu s-o caute din priviri pe Esme. Era un magazin mic, ticsit cu cri, postere, lumnri, podoabe i mbrcminte, aa c lui Joe i-au trebuit doar cinci secunde ca s rstoarne ceva. scuzai, zise el, ridicnd nite veste din ln de lam, care czuser de pe umeraele lor. Femeia din spatele casei de marcat ddu din cap i continu s-i picteze unghiile cu oj albastr. Esme! uier el. Unde eti? Aici, rspunse fetia, fcndu-i apariia dintr-un interval cu cmi vopsite manual. A terminat mama de probat hainele? Nu, zise Joe suspinnd. Spune c cea portocalie nu o prinde, iar cea roie e prea strmt. Ce-ai fcut pn acum? Am terminat Porumbei n pericol. Finalul a fost o porcrie. Aha!
47

Esme tui. Joe, ce miroase aa ciudat? Mi-e ru de la miros. E o esen, Ez. Ce s zic de ce nu ieim un pic afar s lum aer. Joe tocmai voia s se aeze lng Esme pe treptele de la intrarea n Amuleta, cnd o vzu iari pe fat. Sttea sub o arcad, cu o geant atrnat pe umr, uitndu-se fix la el. O vzuse i mai devreme, sprijinit de tocul uii de la brutrie, iar el crezuse c atepta pe cineva. Atunci lui Joe nu i se pruse c ea ar putea s-l atepte pe el. Se vnturase i prin magazinul de nclminte n timp ce el probase cteva perechi de pantofi sport, iar acum, era aici, urmrindu-l de peste drum de piaa pavat cu piatr. Joe era convins c fusese urmrit. Trebuie s fie fata de noaptea trecut, i spuse el n barb. Dar oare ce vrea de la mine? Ei, copii, hai s plecm, zise Merle i l btu uor pe umr pe Joe i fcu un gest cu mna spre o saco mare cu loggo-ul Amuletei. Pn la urm, am ales-o pe cea violet cu paiete. mi vine de minune. Bine, unde mai mergem? tiu eu un butic, ceva de vis Nu nc un magazin de haine! se rug Joe. Esme i art cartea de la bibliotec. Am terminat-o, zise ea, zmbind plin de speran. O, e-n regul, spuse Merle, dar s nu stai toat ziua ca s alegi alta.

48

CAPITOLUL ASE

Borcane n bibliotec
Fata l ncoli pe Joe n raionul crilor de sport. Tocmai rsfoia un exemplar din Alergnd spre linia de sosire: Memoriile lui Torpedo Travis, cnd o umbr czu pe fotografia lui Torpedo ctignd maratonul de la Didcot n 1959. Joe ridic privirea i se trezi fa-n faa cu fata cea misterioasa care se inuse dup coada lui. Joe nchise cartea cu zgomot Tu ai fost azi-noapte la mine n gradin i m-ai urmrit apoi toat dimineaa. De ce? Joe i puse minile pe piept i se uit fix n ochii ei. Eti suprat, spuse calm fata. Te neleg ntru totul. Nici mcar nu tii cine sunt, nu-i aa? Bineneles c nu! zise Joe, holbndu-se la faa pistruiat a fetei i la paltonul ei negru jerpelit. Fata se strmb, salt de pe umr geanta grea i o ls pe parchet. Nu sunt vreo smintit, s tii. Trebuie doar s m crezi. Uite ce e, spune-mi ce doreti? zise Joe sec. Nu umbli dup reni din turt dulce, nu? Pentru c, dac-i aa, poi s-i iei cu drag inim. Numai las-m-n pace! O bibliotecar scoase capul de dup un col i i duse un deget la buze. t, copii! Fr ipete! Apoi dispru i reapru o clip mai trziu, mpingnd un crucior de lemn cu o roat care scria. Lu o carte din cru i o aez la loc pe un raft din apropierea capului lui Joe. O, asta mai lipsea! zise fata exasperat. Vino, trebuie s
49

ne ducem n alt parte. Nu prea cred, i zise Joe. Te rog, Joe. Cum de tii cum m cheam? Pi Pot s v ajut? ntreb bibliotecara. i scarpin gtul cu un gest de nervozitate. Numele meu e Lydia. Sunt bibliotecar-ef aici. Cutai o carte anume? Nu ba da, zise Joe. Pi, rsfoiam doar Atunci v sugerez s o luai binior spre secia de copii. O s gsii acolo o mulime de cri pe gustul vostru. Corect. Mulumim, aa o s facem, zise fata, trgndu-l pe Joe de gluga de la geac. i ridic geanta. Hai, Joe. E-n regul, zise fata, cnd ajunser ntr-un col ntunecos de lng rafturile pentru copii. E timpul s dm crile pe fa. Ne cunoatem. Pe mine m cheam Twiggy. Ne-am ntlnit asear, numai c tu nu-i aminteti din cauz ca Winifred i-a schimbat amintirile. i le-a smuls folosind un Fundibule Un ce? o ntreba Joe, ndeprtndu-se de ea. Trebuie s fii nebun. Twiggy desfcu fermoarul genii i scoase un borcan din ea. Un nor de culoarea caiselor plutea n el. Uite. Aici sunt. Aici sunt amintirile tale. Ai nevoie de ajutor, i zise Joe, ncercnd s rmn serios. Joe, cine i-a desenat arpele pe valiz? Ce? L-am vzut cnd mergeam asear spre casa ta. O viper ncolcit pe colul de sus. Nu cred ca Winifred i celelalte l-au putut vedea, pentru c te-ar fi ntrebat. Bnuiesc c eti implicat n ceva. Trebuie s tiu cum a ajuns arpele acolo. Nu e niciun arpe pe valiza mea, zise Joe ncet. E desenat cu cerneal vrjita vreau s spun, cu cerneal invizibil. Ai cunoscut pe cineva n gar sau n
50

tren? Joe se fcu alb ca varul. A fost o femeie, zise el cutremurat. Eu eu cred ca avea un arpe n geanta. Pe bune? spuse Twiggy agitat. Mmm, murmur Joe, dndu-i seama c acea creatura nu fusese o nchipuire a minii sale. Se gndi din nou la scena din tren. Cnd arpele ieise din poet, Joe rmsese ncremenit de scnteierea ochilor lui verzi, dar cnd se ndeprtase de el, observase i altceva n legtur cu arpele. Avea pe cap un semn nchis la culoare, n form de V. V de la viper, zise Joe linitit

*
Era destul de complicat, dar pn la urm o scoaser la capt. Joe i potrivi Fundibule n ureche, n timp ce Twiggy strngea borcanul ntr-o mn, iar n cealalt inea o baghet. Pe genunchi avea un exemplar broat, gros din Cartea lui Mabel. Corect, aici am ajuns pagina dou sute treizeci i ase. Mai nti o s-i scot amintirile false, iar apoi o sa i le redau pe cele adevrate. Ureaz-mi noroc, n-am mai fcut asta niciodat. Acum mi spui? zise Joe. Nu-i face griji, farmecele sunt garantate. Sunt din Cartea lui Mabel, rspunse Twiggy, rsucindu-i bagheta. Ateapt! zise Joe. Auzise un scrit ndreptndu-se spre ei. Dar era prea trziu. Twiggy ncepuse deja s spun vraja. Am terminat! l anun Twiggy, scondu-i Fundibule din ureche i aeznd borcanul gol pe podea. Susurul din capul lui Joe deveni din ce n ce mai slab pn se opri de tot Se inu de umrul lui Twiggy ca s-i menin echilibrul. M simt cam ameit, i zise el. Rafturile de cri se
51

vlureau naintea ochilor si. M atept s-i treac, zise Twiggy. Deci merge? Da, Barbara. mi amintesc totul. Ce? Twiggy i scpa bagheta, care czu zngnind pe podea. Cum mi-ai spus? Barbara, repet Joe. Apoi buzele ncepur s i se mite involuntar. Twiggy miji ochii i l plesni peste bra. Bestie ce eti! zise ea, zmbind. Ei bine, Twiggy a fost destul de impresionant, spuse Joe, ridicnd un borcan cu o pcl violet ce plutea n interiorul lui. Deci asta e memoria mea, nu? Nu, hm aia a scpat, zise Twiggy aruncnd o privire vinovat spre tavan. Joe i urmri privirea i vzu o dr de fum turcoaz plutind pe lng bec. Twiggy i slt geanta pe umr, i suflec mnecile i i lu borcanul lui Joe. Asta mi-a mai rmas noroc c am adus nc o memorie cu mine pentru c va trebui s-o folosesc. Roata care scria! zise Joe, amintindu-i zgomotul pe care-l auzise cnd Twiggy ncepuse vraja. Aa e. Bibliotecara aia btrn i bgrea a vzut totul. Uite-o! zise Joe, lipindu-i un ochi de gaura cheii unei ui pe care scria Personal. O vzu pe Lydia trntit-ntr-un fotoliu. i fcea vnt cu o foaie din programul de Crciun al bibliotecii. Joe auzi un uierat i i mic puin capul. Fierbe apa din ibric, zise el. Pot sa vad i eu? Twiggy ncerc s-l dea la o parte pe Joe. Acum d pe gt cana cu ceai, mai zise Joe. Uaa nici mcar nu s-a deranjat s scoat pliculeul. Aproape l-a nghiit. Joe o vzu pe Lydia tergndu-i faa cu un ervet de buctrie. Prul ei, prins ntr-un coc, ncepea s se desfac, i avea pete de ceai pe bluza crem cu volane.
52

Bine, e rndul tu, zise Joe i se ddu ntr-o parte, ca s se poat uita i Twiggy pe gaura cheii. Se ndrept i o acoperi pe Twiggy, pentru a o feri de orice persoane curioase care s-ar fi putut ntreba ce pun la cale. Nu avea de ce s-i fac griji, pentru ca nimeni din bibliotec nu le acorda vreo atenie. Bibliotecarul de la biroul din fa prindea nite vsc ntr-un cui deasupra capului su, iar o alt bibliotecar sttea pe o scri de lemn n sectorul copiilor ca s-i dea lui Esme o carte de pe raftul de sus, pe care aceasta i-o arta cu degetul. Merle sttea pe un scaun de lng fereastr. Casc i se uit la ceas. Ooo opti Twiggy. Lydia i-a scos poeta. Zornie nite monede n mn. Acum se ridic n picioare i Repede, Joe. Mic-te! O s deschid ua. Nu putem s-o nhm cnd iese pe u? ntreb Joe, n timp ce se ghemuiau dup un cru. Nu e prea riscant, zise Twiggy. Ar putea s ipe sau ceva de genul sta. Va trebui s ateptm momentul potrivit. Lydia deschise ua temtoare i se repezi spre biroul din fa. Bibliotecarul de acolo terminase de aranjat vscul i se nvrtea cu scaunul. Barry, o auzi Joe spunnd. O terg o clip. Nu poate iei afar, zise Joe. Nu i-a luat paltonul pe ea. Ar putea fi ansa noastr. Trecur pe lng Barry, care nu se mai nvrtea i arta de parc i se fcuse ru. Joe se opri n dreptul unei ui cu geam. E la mijlocul coridorului, zise el uitndu-se prin geam. Acolo e un telefon public. Cred c vrea s sune pe cineva. Atenie, zise Twiggy, cnd el crp puin ua. Trebuie s ne furim pn la ea. Tu ine Fundibule i borcanul gol, iar eu o s m ocup de rest. Pantofii cu toc nalt ai Lydiei cneau de-a lungul coridorului gol, dar Joe i Twiggy o urmar n vrful picioarelor. Lydia ridic receptorul i introduse o moned. Joe observ c-i tremura mna. Se ntoarse cu spatele i form un numr. Bun, zise ea. Eu sunt. Ascult Tocmai am fost
53

martor la ceva foarte Te rog, nu m ntrerupe, drag. Cred c e cineva pe urmele mele. Nu, nu exagerez Acum! zise Twiggy. i smulse receptorul din mn Lydiei, i l trnti n furc, n timp ce Joe i punea bibliotecarei Fundibule n ureche. nainte ca Lydia s-i dea seama ce se ntmpl, Joe ridic borcanul gol, iar Twiggy i ndrept bagheta spre ea i, aruncnd o privire spre Cartea lui Mabel, ncepu s rosteasc vraja: Tic-tac. Timpul dezvorte. Amintirile alung. terge orice urm. Nimic s nu rmn. Un firicel de fum rozaliu se prelinse din urechea Lydiei i intr n borcan. Bine, zise Twiggy. A mai rmas un pic de memorie acolo. Cu un strop de noroc, Ulfric nu va observa c am mprumutat puintel Ai luat borcanul la fr s ceri voie? A trebuit, rspunse Twiggy. Nu mi l-ar fi dat nici dac l-a fi rugat de-o mie de ori. El crede c sunt prea tnr pentru a face vrji adevrate. Toi cei de la Urzica-Moart cred asta. Fata ncepu s nghesuie lucrurile la loc n geant. Am terminat, hai s plecm. Ce memorie i-ai dat? o ntreb Joe n timp ce alergau pe coridor. n spatele lor, Lydia ncepuse s clipeasc i s se loveasc cu palmele-n cap. Habar n-am! zise Twiggy zmbind. Joe mpinse ua ce ddea n sala principala a bibliotecii i le vzu pe Esme i pe mama sa stnd n picioare la birou. Esme strngea o carte la piept. n timp ce bibliotecarul Barry tampila cartea lui Esme, Joe auzi sunnd telefonul din hol. Arunc o privire napoi. Prin geamul de la u, o vzu pe Lydia rspunznd la telefon, dar nu se gndi c ar fi ceva ru
54

n asta.

*
Ninsoarea se oprise i o singura frunz se rsucea n aer pe deasupra capetelor grbite ale celor care i fceau cumprturile de Crciun pe strada principal. Joe urmri cum frunza se ndreapt cu iueal i se oprete pe umrul lui Twiggy. Simi o adiere rece uierndu-i pe lng fa. Pa, Cuthbert! spuse Twiggy, innd frunza n mn i studiind-o cu atenie. Ce pacoste! E un mesaj de la Patsy. Trebuie s plec. Ce zice? o ntreb Joe, holbndu-se la frunza pe care nu se vedea nimic. Stai un pic am crezut c ai rmas fr cerneal vrjit. Winifred a reuit s mai recupereze cteva picturi nainte s intre de tot n scndurile din podea, i explic ea. Mesajul spune: Mic-te napoi. Patsy. O, dar mai e i un P.S. dar se vede foarte prost. Twiggy strnse din ochi s vad mai bine. Nu Yule foc pentru tine La naiba! Ce rutate! N-au de gnd sa te lase s mergi la srbtoarea voastr de Yule? Aa se pare, zise Twiggy trist. Cred ca mi-am fcut-o cu mna mea. I-am promis lui Patsy ca o s-o ajut la prepararea poiunii noi pe care a inventat-o i am lsat-o balt azi-diminea ca s vin s te gsesc pe tine. Pun pariu c e neagr de furie. mi pare ru, zise Joe. N-are nimic. De fapt Twiggy l apuc pe Joe de mnec i-l trase n dreptul uii unui magazin. E perfect. Vor pleca spre Muntele Sfintei Agnes cu vreo dou ore nainte de miezul nopii. Odat plecai, o s ncalec pe mtura mea i o s vin la tine. Atunci o s mai pot arunca o privire la arpele de pe valiza ta. Ne-am neles, zise Joe, luminndu-se.
55

Se gndise c ederea sa la Canterbury avea s fie anost i plictisitoare, dar, dup cum stteau lucrurile, nici c putuse s se nele mai tare. Nu uita s lai fereastra deschis, i strig Twiggy, n timp ce se strecura pe sub braul cuiva i disprea n mulime. Joe! Joe! strig mama lui. Sttea n picioare pe nite trepte, lng statuia unui brbat solid mbrcat n rob i cu o peruc crlionat. Avea la ureche telefonul mobil. i fcu semn cu mna lui Joe i bigui ceva n telefon. Biatul i fcu loc prin mulime, i reui cu greu s ajung la mama sa. Esme edea pe piedestal i citea din cartea cea nou mprumutat de la bibliotec. Credeam c eti n spatele nostru, i zise Merle, strecurndu-i telefonul n poet. Eti aa un pierde-var, Joe. Dar ce s-a ntmplat cu micua ta prieten? Twiggy? A trebuit s plece. Ce pcat, zise mama lui, stpnindu-i un cscat. Oricum, a intervenit o mic schimbare n programul nostru. Tocmai m-a sunat prietena mea, Brenda, de la primrie. A organizat o vnzare de produse n scop caritabil i s-au ivit nite probleme. Doi dihori se bat pentru o btrn doamn mpiat vreau s zic, dou doamne btrne se bat pentru un dihor mpiat. Brenda zice c treaba se complic. Au nceput s se bat cu poetele. Prietena mea e la captul rbdrii. I-am spus c o s m duc pn acolo s-o ajut cumva nainte ca evenimentul s se transforme ntr-o harmalaie n toat regula. Merle se mbujorase de nerbdare. Mi-e foame, zise Esme. Stomacul lui Joe chiori i el n semn de aprobare. Uite, v zic eu cum facem, spuse Merle cu vocea precipitat i un zmbet forat. De ce nu mergei s mncai ceva i, de ndat ce reuesc s restabilesc calmul la locul cu pricina, m ntorc s v iau. Bine? Se scotoci n buzunarul jachetei sale argintii matlasate i puse cteva monede n palma lui Joe. Trebuie s zbor acum, ngeraii mei.
56

Le trimise dou bezele i o lu la goan pe scri. Hai, Esme, zise Joe, prinznd mna nmnuat a surorii lui. Bg banii din cealalt mn n buzunar, i lu sacoele pe care Merle le lsase rezemate de statuie. De ce se grbete mereu mama s dispar? zise Esme. Crezi c se plictisete cu noi? Joe ridic din umeri i i fcu drum cu greu prin puhoiul de cumprtori. Clopoelul de deasupra uii scoase un clinchet prietenos cnd intrar n Crumbly Sponge6. n ncpere era cald. Joe i desfcu fularul, n timp ce Esme ncerca s gseasc o mas liber. Localul era aglomerat i se auzea o zumzial continu, ntrerupt doar de zngnituri, sorbituri i plescituri. Uite-acolo! anun Esme, pind pe scndurile podelei cu cizmele ei galbene de cauciuc. l conduse pe Joe printre cteva msue rotunde, trecur prin faa unui emineu, i apoi pe lng un filodendron, care arta de parc voia s ias din ghiveci. Sub plant se afla o mas de dou persoane, acoperit cu o fa de mas alb, din dantel, i cu dou ervete roii. Bine ochit, Ez, i zise Joe. Se aez i-i ntinse meniul surorii sale. n cteva secunde, apru i chelneria. A vrea un milkshake de pepene, cu fulgi de ciocolat i o prjitur cu caramel, v rog, zise Esme, desfcndu-i nasturii hinuei din molton. Joe comand o Coca-Cola i un sandvi cu unc. n timp ce ateptau s le soseasc mncarea, Joe auzi scritul picioarelor unui scaun, iar frunzele filodendronului fremtar cnd cineva se aez la masa de alturi. Joe ddu la o parte cteva frunze, ca s-i poat vedea pe nou-venii. Trase adnc aer n piept cnd vzu o mn cu unghii vopsite n rou-aprins, lsnd pe podea un co de rchita pentru pisici. E femeia fermectoare din tren, uier el printre dini,
6

n traducere aproximativ Biscuitul Sfrmicios (n. tr.).

57

trgnd cu ochiul printre frunzele plantei. Zri nite bucle castanii i o mnec din catifea neagr. O, super! O pisic! zise Esme, lsnd deoparte cartea de la bibliotec. Nu, Ez! i spuse Joe, amintindu-i avertismentul femeii fermectoare din tren. Nu te apropia de co, s-ar putea ca pisicile alea s te zgrie. Joe se apropie i mai mult de filodendron, curios s afle despre ce vorbea femeia. Era att de concentrat, nct de-abia observ cnd chelneria i aduse comanda. Asta nu-i de ajuns! Femeia fermectoare prea furioas pe cineva. Eu mi-am respectat partea mea de nelegere, nu? Pn acum trebuia s afli ceva util. Joe nu nelese nimic din rspunsul biguit al interlocutoarei. Beioarele Sorii? se rsti femeia. N-am auzit niciodat de ele. O cizm neagr cu vrf ascuit apru lng coul pisicii. M-am sturat pn peste cap de scuzele tale jalnice Lipindu-i capul de frunzele plantei, Joe o auzi pe interlocutoarea din faa femeii blmjind sfioas ceva. Ce? mri femeia. Nu, nu mai poi mnca nc o bucat de prjitur. Urm un suspin de dezamgire i o bolboroseal nedesluit. i spun eu, pista s-a rcit. Sigur c i-am descusut, dar protii n-au scpat niciun cuvnt. Vor plti pentru tcerea lor. Trebuie s se fi descotorosit cumva de ea. Tonul amenintor al femeii i zburli prul lui Joe. Era fericit c nu fusese vzut dintre frunzele plantei. Joe auzi zngnitul unei ceti aezate pe o farfurioar. E timpul s trecem la treaba, spuse femeia n oapt. ncepem disear. Termin de but. Plecm. Se auzi o micare n coul pisicilor, iar Joe vzu dou perechi de ochi galbeni ca lmia uitndu-se la el. Se aez repede napoi pe scaun, i bg genunchii sub mas, i lu sandviul, dar n-apuc s-l duc la gur. Pe mas, se gseau
58

o carte de la bibliotec, un pahar gol cu un pai ros i cteva firimituri pe o farfurie. Scaunul era gol. Sora sa, n vrst de apte ani, dispruse.

59

CAPITOLUL APTE

Prima criz de nervi


Joe scotoci ceainria. ntrerupse conversaiile oamenilor i se aplec s se uite pe sub mesele lor. Se blestema c o neglijase pe sora sa. Probabil c ea se plictisise i ncepuse s hlduiasc prin jur. n timp ce ngenunchea pe o gogoaa pe jumtate mncat, un gnd nspimnttor i veni n minte. Dac femeia cea fermectoare era implicat n dispariia lui Esme? Joe sri n picioare. i roti ochii prin local, dar nici femeia, nici coul ei nu erau de gsit. Esme! striga Joe, npustindu-se afar din ceainrie i fcnd clopoelul de la intrare s sune ca o alarm. Esme! Unde eti? Joe se uit n toate direciile, ncercnd s-o zreasc pe sor-sa n mulimea agitat. Intrase n panic. Hei! se auzi o voce din local. Hei, biete! Joe se ntoarse i o vzu pe chelneria care-i servise, i scosese orul i-l flutura n direcia lui. O, nu! i zise Joe, cu inima ct un purice. Crede c am ters-o fr s pltesc. Alerg spre ea, ridicnd din umeri pocit, dar chelneria nu prea suprat. Am pierdut-o pe sor-mea ncepu el, n timp ce ea-l nsoea pe ua ceainriei, conducndu-l spre emineu. Acolo, picotind n spatele unei lzi cu crbuni, n poal cu o pisic trcat i gras, se afla Esme. E al proprietarului, zise chelneria, aplecndu-se i mngind motanul pe cap. l cheam Dennis i se pare c
60

i-a gsit o prieten nou.

*
Joe se bg n pat. i inea braele ncruciate pe piept i tremura. Cu toate c avea ciorapi de ln, trening i pulover, nghea de frig. Perdelele se umflar, i fulgi de zpad intrar pe geam. Pluteau ncet spre podea nainte de-a se topi n covorul roz. Joe se uit la ceas. Era unsprezece i trei minute. Se ridic i deschise larg fereastra. Sttea aplecat peste pervaz n noaptea ntunecat i fulgii de zpada care cdeau n jur preau gri precum cenua. Joe se gndi la tatl su care era n Scoia. La prognoza meteo de la tiri se anunase pentru noaptea aceasta viscol n regiunea Aberdeen. La ora ceaiului, Joe telefonase la motelul The Woolly Twistle din Tillygrundle. Vorbise cu o doamn Allen, dar de-abia dac nelegea ce spunea. Se-auzea de parc ar fi vorbit din fundul unui pu. Dup cteva minute se auzi un brit i legtura se ntrerupse. Hai, Twiggy, vino odat! zise Joe, suflndu-i n pumni. Grbete-te! Ceasul detepttor ticia pe noptier, iar ritmul su monoton ncepuse s-l adoarm pe Joe. Capul i czuse ntr-o parte i nu-i mai putea ine pleoapele deschise. ? Ce-a fost asta? Auzi un fit i se duse la fereastra. Twiggy? ntreb el prudent. La o parte! strig o voce din noapte i Joe vzu o siluet cenuie ndreptndu-se spre el. Se ghemui sub pervaz. Ceva se lovi de zid i se auzi o bufnitur. Apoi un urlet nfundat. Ai grij, mtur! zise Twiggy furioas. Sucete-te! Sucete-te! Aa. Acum d-te puin napoi i mai ncearc o dat. Strduiete-te s nu intri n zid de data asta. Stnd pe podea, Joe o privi pe Twiggy npustindu-se pe fereastr, clare pe mtur. Cizmele sale zburar razant
61

deasupra covorului i ateriz destul de nendemnatic, rsturnnd un co de hrtii. Nu-i ru, zise ea, mngind coada mturii. A fost cea mai bun aterizare a noastr de pn acum. Twiggy desclec i i rezem mtura de un dulap. Bun, Joe, zise ea, scuturndu-i fulgii de zpad din pr. Iart-m, am ntrziat un pic. O s trebuiasc s vorbeti mai ncet, opti Joe, i aprinse veioza de pe noptier. Nu vrem s trezim pe nimeni. Iart-m, spuse Twiggy. Se uit prin camer i ddu aprobator din cap. Ai o camer drgu, Joe. Foarte confortabil. Crezi? Joe nchise fereastra. O, da! Ei bine, unde i-e valiza aia? Joe ngenunche i scoase de sub pat valiza sa maro jerpelit. Twiggy o studie nerbdtoare i o ntoarse. Acolo, zise ea, artnd un col. Vezi? N, zise Joe. Da, uitasem. Twiggy bg mna n buzunarul pelerinei sale cu glug i i ntinse un scule de catifea. O s ai nevoie de tia. Joe desfcu nurul sculeului, lsnd s-i alunece n palm ochelarii fermecai. i-i puse pe nas i un nor de culori nedefinite i trecu prin faa ochilor. Dup cteva secunde, reui s vad din nou limpede. Twiggy btu nerbdtoare cu degetul n valiz i privirea lui Joe se ndrept spre locul indicat. i trase sufletul i se apropie. Nu-mi vine s cred, zise el. Chiar n colul valizei era un arpe ncolcit, de mrimea unghiei de la degetul su mare, desenat cu cerneal aurie. E o viper, fr doar i poate, zise Twiggy, uitndu-se la ea cu atenie. Exact cum am bnuit. Joe, acum povestete-mi ceva despre femeia aia din tren cea cu arpele n poet. prea destul de comun. n jur de cincizeci de ani sau cel puin aa cred. Avea prul cam ciudat. Era negru cu o uvi cenuie. Nu prea a vorbit. A petrecut cea mai mare
62

parte a cltoriei dezlegnd un rebus numai c era n zadar. Ce vrei s spui? ntreb Twiggy. Pai nu a putut s rezolve nicio definiie. N-a completat nicio ptric. Aha! exclam Twiggy. Doar nu crezi Folosea cumva un stilou? Joe ddu din cap n semn de aprobare. Cerneal vrjit! ziser ntr-un glas.

*
Eti sigur c e o idee bun? o ntreb Joe, umflndu-i pernele i ndesndu-le sub plapum. O, da! rspunse Twiggy. Ai putea sa apei un pic perna aia. Acum e bine Arat de parca ai dormi n pat. Nu cred c mama sau tatl tu vor bnui ceva dac-i vor vr nasul pe u. Mama i tatl meu vitreg, o corect Joe, i nu asta am vrut s spun. Atunci ce? Twiggy deschise geamul i scoase mna afar, ca s vad dac mai ninge. Eti sigur c o s poi controla mtura aia cu amndoi clare pe ea? O s-mi dau toat silina, zise ea. O fi ea luat la mna a doua, dar este o mturic zdravn. i binevoitoare, de asemenea. Twiggy i cobor vocea i opti: Numai c nu e prea rapid. A putea trece eu mine pe la tine. Mi-ar lua doar vreo douzeci de minute de mers pe jos Nu, zise Twiggy ferm. Trebuie s mergem acum, cnd ceilali nu sunt acas. Habar n-au c i-am dat napoi memoria. Winifred s-ar nfuria dac ar afla. Nu se vor ntoarce de pe Muntele Sfintei Agnes pn-n zori, aa c vom
63

putea s rsfoim n voie un exemplar din Cine-i vrjitoare?! i s vedem dac e trecut femeia asta. E ca un fel de Whos Who? ntreb Joe. da, aa cred. Cnd te alturi unui sabat, i trimii datele personale editoarei volumului Cine-i vrjitoare?! i ea te trece imediat n el. Exist i un scurt paragraf despre mine la pagina patru sute apte. Twiggy zmbi timid i se nroi pn-n vrful urechilor. M ntreb cine-o fi femeia aia, zise Twiggy nclecnd pe mtur. Nu m-a mira dac s-ar dovedi c este membr a Sabatului Viperei. Asta ar explica de ce avea un arpe n poet i de ce a desenat o viper pe valiza ta. Twiggy mngie coada maturii. Hai, suie-te, i ine-te bine! Joe stinse lumina, i trase fermoarul de la geac, se urc pe mtur i o prinse de mijloc pe Twiggy. Arunc o privire la smocul de nuiele din spatele su. O vrjitoare adevrat n-ar trebui s aib o pisic n spatele ei? o ntreb el mucalit. O, nu pomeni de asta! zise Twiggy. i-aa a fost destul de greu s le conving s-mi dea mtura asta. Ar fi trebuit s m nvee s fiu vrjitoare, dar ele m trateaz ca pe o sclav. mi petrec toat ziua scriind foie, lustruind cizme i preparnd la nesfrit ceti de ceai de urzic-moart. Pn acum, am luat doar trei lecii de zbor. n regul, mtur, sus, sus i pe-aici i-e drumul! nainte ca Joe s apuce s se rzgndeasc, mtura se ridic, se suci uor spre stnga i ni nainte. Picioarele sus, coatele pe lng corp, zise Twiggy n timp ce mtura i fcea drum prin fereastra cea mic. Odat ieii afara, mtura se lupta, smucindu-se s nu coboare pe pmnt. Apoi Twiggy trase de coada mturii i url cu voce panicat cteva cuvinte. Mtura tremur uor, i mic mnunchiul de nuiele i ncepu s urce. Lsar n urm gradina lui Joe, zburar apoi razant pe deasupra unui acoperi (evitnd cu greu hornul) i virar la dreapta. Joe privi n urm. Printre fuiorii nvrtejii de fulgi de nea de-abia dac putea ntrezri cteva luminie. La
64

porunca lui Twiggy mtura se ls mai jos, iar Joe observ c urmau linia felinarelor de pe marginea strzii. Vntul l biciuia, iar fulgii i ardeau obrajii, dar el abia dac bga n seam disconfortul. Un amestec straniu de team i exaltare clocotea n el i, cnd n sfrit aterizar, nu-i putu stpni un zmbet. Ai pit ceva? ntreb Twiggy n timp ce deschidea ua drpnat, de culoare violet, cu o atingere a baghetei. Cred ca i-a ngheat faa. N-am nimic! zise Joe. Ascult, a fost fantastic! Parc spuneai c mtura ta e nceat. A zburat cu vreo suta i ceva de kilometri pe or! M bucur ca i-a plcut, zise Twiggy, dar s tii c mturile mai noi pot s mearg mult mai repede dect asta.

*
Vag, zise Twiggy, trecndu-i cu repeziciune degetele peste indexul de la sfritul tomului Cine-i vrjitoare. Foarte vag, Vespertine, Violent aah, aici Sabatul Viperei. Sunt treisprezece articole sub el. N-ar trebui s ne ia prea mult ca s-o identificam pe misterioasa noastr pasionata de cuvinte ncruciate. Twiggy i linse degetul arttor i ncepu s rsfoiasc volumul gros, mbrcat n piele, n timp ce Joe se rezema de o perni i i sprijinea picioarele de-un teanc de cri pus de Twiggy ntre cele doua fotolii. De ce unul e rou, iar cellalt albastru? Ce? ntreb Twiggy, a crei privire alunec asupra unei pagini. Fotoliile. Nu prea se potrivesc, nu crezi? Joe csc i pleoapele ncepur s i se nchid. Patsy i Rose, zise Twiggy, fr s-i ridice ochii. Patsy e nnebunit dup rou, iar lui Rose i place albastru. Sunt foarte ncpnate. Ar fi trebuit s le vezi btndu-se cnd a trebuit s alegem culoarea uii de la intrare. Amndou i-au ndreptat n acelai timp bagheta spre ea. De aceea e violet
65

Bine, femeia aia avea un ochi acoperit? H? Twiggy oft. Joe, sper c n-ai de gnd s adormi. Cred c tii c e important. Joe clipi de cteva ori i ncerc s par vioi. Nu, nu avea niciun ochi acoperit. n niciun caz. Aa, deci nu a fost Olive Creeper. S vedem pagina cincizeci i nou Joe i plimb ochii peste focul din emineu i peste harta Insulelor Britanice. Se ncrunt vznd numrul mic de stegulee nfipte n ea. Cum se face c sunt att de puine vrjitoare? Nimeni nu tie. Numrul lor a tot sczut n da n ultimii douzeci de ani. E ngrijortor. Ah! prea alergic la sfecl? Cum s-mi dau seama de asta? Corect! Ei bine, dar ai observat cumva dac avea vreun dinte? Sigur c avea! Atunci, asta o scoate din discuie pe Lottie Grouch. Se pare c i-au czut dinii n 1950. A fost izbit n gur de o rachet vrjit de tenis. Oribil. Hm Twiggy mai ddu cteva foi deodat. Deci, ce te face att de special? ntreb Joe, ridicndu-i picioarele de pe vraful de cri i lund-o n mn pe cea de deasupra. Era exemplarul broat al lui Twiggy din Cartea lui Mabel. Se deschise la o poiune pentru vindecarea Bolilor nspimnttoare. Ce vrei s spui? Pai, mi se pare c ari normal, mrturisi Joe. Cum se ntmpl ca o persoana s devin vrjitoare? Cum i capei puterile magice? A, pi, nu tiu sigur, zise Twiggy. Se ntmpl sau nu, pur i simplu. Aa i cretea cumva anghinare din urechi? Atunci, nu e ceva din familie? Twiggy ddu din cap nervoas.
66

Patsy zice c e ceva ntmpltor. Joe, acum concentreaz-te! i cretea anghinare Nu. Eti sigur? Cred c a fi observat. Twiggy i arunc o privire. Corect, dar ce zici de asta atunci Harriet Perkins. Are patruzeci i ase de ani, culoarea ei preferata e roz are ca animal de companie un arpe care se poate transforma ntr-o mulime de instrumente de scris iar printre hobby-urile ei se numr colecionarea de cazane vechi i rezolvarea rebusurilor dificile. Da. Asta pare s fie, zise Joe ndreptndu-i spatele. Bine. Twiggy zmbi cu gura pn la urechi. n sfrit, ajungem undeva. Acum, spune-mi tot ce s-a ntmplat n trenul la

67

CAPITOLUL OPT

Scena unei crime


nc nu pot s cred c brbatul cu telefonul mobil era tot o vrjitoare, zise Joe, ntinzndu-i braele deasupra capului i cscnd. Pot brbaii s fie vrjitori? O, sigur c da, zise Twiggy. Dar nu multe sabaturi le permit s li se alture. Vrjitoarele femei pot fi foarte nfumurate i pot avea reguli foarte rigide, tii? E destul de nedrept, zu aa. O s ntlneti vrjitori doar n sabaturile moderne de azi. Voi l avei pe Ulfric, nu? Sau cele care sunt cu adevrat disperate, ncheie Twiggy. Nu prea suntem pretenioi aici la Urzica-Moart. O, Joe dac-am putea avea un al aselea membru am putea fi tratai ca un sabat adevrat. Vezi, de-aia am fost azvrlite din Stubble End. Cele din Pipistrelle se ddeau n vnt dup sat i asta a fost. Au spus c sunt mult mai ndreptite s stea acolo. Dora Benton ne-a numit o aduntur pestri de perdani. Un picu cam dur adic, s v fac s v mutai din casa voastr, observ Joe. O, nu. Locuim n aceeai cas, zise Twiggy. A trebuit doar s-o mutm, asta-i tot. Vraja e destul de complicat. Separ dou cldiri i o strecoar pe-a noastr ntre ele. i vecinii nu observ? n general, nu dac alegi locul potrivit. Oamenii obinuiesc s-i vad de drum, cu ochii n pmnt, nu-i aa? Cu toate astea, l-am cam speriat pe lptar, dar Winifred a presrat nite Praf de Zpcit pe pragul nostru de la intrare
68

i asta a dat rezultate. Bietul lptar era aa buimac, nct nu-i putea aminti dac fusese sau nu acolo vreo cas. Trebuie s fie nemaipomenit s fii vrjitoare! zise Joe cu invidie. Twiggy zmbi. Da, uneori, dar, cum s zic, poi fi destul de singur Uimit de tristeea din glasul ei, Joe se uit la Twiggy. Sttea tolnit n fotoliul albastru, cu picioarele atrnnd peste braul acestuia. Avea o privire pierdut. Tunica sa neagr era plin de petice i decolorat, ciorapii negri de ln i erau gurii, iar cizmele julite i murdare de noroi. Joe se gndi la ceilali membri ai Sabatului Urzicii-Moarte. Niciunul nu era de-o vrst apropiat de-a ei i, dei nu se purtau urt cu ea, Urzicile-moarte o considerau, fr-ndoial, o subaltern: o servitoare care trebuia s fac ce i se spune. i aminti expresia entuziast de pe chipul ei, cnd nvlise n casa lor cu tricicleta vrjit. Twiggy nu fusese nici ct negru sub unghie suprat pe el cnd se ciocnise de taburetul ei i-o rsturnase. Se purtase de parc sosirea lui fusese cel mai senzaional lucru care se ntmplase n anul acela. Poate pentru ea, chiar aa i era. Pretinzi, aadar, c brbatul cu telefon mobil nu e nimeni altul dect Aubrey White? zise Joe. Da, ncuviin Twiggy, consultnd Cine-i vrjitoare?!. i reiese c Aubrey White este chiar conductorul Sabatului Viperei. E ceva ntru totul neobinuit ca un brbat-vrjitor s ocupe o astfel de funcie. Trebuie s fie extrem de detept. Joe se gndi la cltoria cu trenul. Lui i se pruse c omul era genul prietenos, mai degrab zpcit, i niel cam prostnac. Nu mi s-a prut aa inteligent, murmur Joe. Eti sigura c el a fost? Twiggy i drese glasul. Aubrey White, citise ea, urmrind cu degetul pe pagin, s-a nscut la Leatherhead. Are tatuat o viper cu corn pe ncheietura minii stngi Mmm asta se potrivete, confirm Joe. Am crezut ca e litera S, dar s-ar putea s fi fost, de fapt, un arpe.
69

n ciuda programului ncrcat pe care-l are, n calitate de conductor al Sabatului Viperei, a promovat de curnd examenele de chiromanie, i studiaz pentru a deveni vrjitor profesionist la cursurile serale bla-bla-bla ah aici am rmas Aubrey este nnebunit dup dropsuri, prjituri i alte fleacuri Vezi, i-am spus eu, i aminti triumftoare Twiggy. Nu pot s neg, admise Joe. Brbatul din tren avea ntr-adevr o pung cu bomboane. Dar nc nu sunt pe de-a-ntregul convins. Twiggy ridic din umeri. Apoi se aplec i scoase un dicionar verde i jerpelit din vraful nalt de cri de pe covoraul din faa emineului. I-l ddu lui Joe. N-ai vrea s caui chiromanie, te rog. Nu tiu ce-nseamn. Twiggy i spuse cuvntul pe litere. Acum tot ce-avem de fcut este s aflm cine-i femeia fermectoare. i trecu degetul peste indexul din Cine-i vrjitoare?!. Poate nu face parte dintr-un sabat. Aici nu e niciun co pentru pisici sau creion rou de buze sau cum ai zis c erau cizmele ei? Negre cu vrful ascuit, zise Joe, cercetnd dicionarul. tii, preau pline de viclenie. irete, nu? zise Twiggy. Lui Joe i se fcu pielea de gin. Am Am vzut-o azi n ceainrie? Pe cine? Pe btrna ireat? Mda am ncercat s ascult ce vorbea cu cineva. Pe ireata o enervase cineva, asta-i sigur. N-am prea neles ce spunea, dar mi-a dat fiori. Nu m-a mira dac-a afla c e vrjitoare. O, crede-m, este vrjitoare, zise Twiggy convins, i se pare c ireata s-a luat la btaie n tren cu cei doi membri ai Sabatului Viperei. Parc ai spus c s-a oprit lumina n vagon, corect? Da, ncuviin Joe, cnd trenul a oprit n gara Stubble End.
70

Unul dintre ei trebuie s fi fcut Vraja de Eclipsare, zise Twiggy, pentru ca restul pasagerilor s nu poat vedea ce se petrece. Totui, a fost cam riscant. Nu e prea nelept s practici magia n faa cum s-i explic eu a celor ca tine. Poate strni vlv. Apoi am vzut scnteierile acelea de lumina ca i cum cineva ar fi aprins nite chibrituri Baghetele, zise Twiggy pe un ton atoatetiutor. Probabil c-i fceau unii altora vrji ntr-o veselie Eu n-am auzit nimic, zise Joe. De fapt, era o linite de mormnt. O lupt n tcere, zise Twiggy. Dureaz ani de zile ca s o stpneti. Doar cele mai experimentate vrjitoare o pot face. Crezi c arpele i pisicile din co Au participat i ele la ncierare, dup cte se pare. Reamintete-mi ce s-a ntmplat cnd s-a aprins din nou lumina atunci m-am dat jos din tren, zise Joe. Tot ce-am vzut a fost silueta iretei stnd la geam. Nici urm de Harriet sau Aubrey? nu i-am vzut. Nu. O, Doamne! zise Twiggy ncetior. Joe nghii n sec. Nu-i venea s ntrebe ce s-ar fi putut alege de cei doi. Era limpede c pierduser lupta cu ireata. ncerc s nu se mai gndeasc la soarta Viperelor i-i vr nasul n dicionar unde gsi cuvntul pe care-l cuta. Chiromania este o modalitate de a prezice viitorul, citi Joe cu voce grav, prin studierea liniilor din palma unei persoane O, exclam Twiggy, ce interesant! Acum uit-te dup Beioarele Sorii. Am vrut ieri s verific ce nseamn, dar am uitat. Beioarele Sorii, repet Joe, ncruntndu-se. Am mai auzit undeva de astea Patsy le-a pomenit n Descntecul de Rupere a Vrjii, zise Twiggy. Cnd a transformat la loc tricicleta n mtur. Mda posibil, zise Joe, fr convingere.
71

Se uit n dicionar, dar nu gsi cuvntul pe care-l cuta. S tii c nu e trecut aici. Trebuie s fie! Ei bine, nu e, zise Joe cu voce obosit. i arat dicionarul lui Twiggy. Vezi, nici pomeneala de Beioarele Sorii. Ce ciudat! Joe oft. Acum putem s ne oprim? Seamn prea mult cu temele pentru acas. Ai ceva de mncare? Sunt leinat de foame. S-ar putea s mai fi rmas ceva din budinca de Yule, zise Twiggy, nchiznd volumul Cine-i vrjitoare?! i ridicndu-se din fotoliu. i i-a mai putea face un ceai de urzic-moart Fr ceai, mulumesc, zise repede Joe. Scoase limba ca s vad dac mai era verde de la duca pe care-o buse noaptea trecuta. i spun sincer c n-am but niciodat ceva mai dezgusttor.

*
Joe auzi zgomote din buctria, a crei u era ascuns n spatele unui fiier. Apoi Twiggy i fcu apariia cu o farfurie mnjit de ceva cafeniu. Sunt sigur c pe farfuria asta era o felie mare de budinc de Yule, dar a disprut, bombni Twiggy, ndreptndu-se spre Joe. N-au mai rmas dect firimituri. Ceva nu e n ordine, zise ea sumbru. Serios? se mir Joe, care sttea lng biroul lui Patsy. inea n mn sculeul de catifea cu ochelarii magici, pe care Twiggy l rugase s-i pun la loc n sertarul de sus. Cred c ar trebui s te uii la asta. Twiggy rmase cu gura cscat. Cum naiba s-a ntmplat una ca asta? Pe biroul lui Patsy era aceeai harababur ca de obicei. Tot
72

felul de borcane i sticlue stteau alturi de farfurioare pline de prafuri, i stative de eprubete cu lichide tulburi. n faa acestor recipiente se afla un caiet de notie care zcea deschis la o anumit pagin. Patsy mzglise n partea de sus a foii Poiune de Recretere. Biroul era plin de pete i zgrieturi, dar ceea ce merita, ntr-adevr, atenie era o pictur de mrimea unei alune, de culoare verde-pal. Chiar de sub aceast pictur ieea o rmuric de copac, cu frunzulie ovale i lucioase ncolind pe ea. Fag, zise Twiggy, cu disperare n glas. Rupse o frunzuli i o ls s cad pe podea. La fel ca biroul, desigur. Twiggy oft i-i duse o mn la frunte. Asta nseamn c-o s avem necazuri. Joe se uit la caiet. Poiune de Recretere, murmur el. ncerci s-mi spui c biroul a nceput s se transforme la loc n copac? Da, zise Twiggy. Chiar aa. E vorba de noua poiune a lui Patsy, cea la care i-am promis c-o s-o ajut. Dar te-am urmrit pe tine prin Canterbury. E cu adevrat mndr de ea i nu-i de mirare! Dac s-ar fi vrsat mai mult dect pictura de pe birou, am fi avut un copac care ieea prin acoperi. Oare merge i cu asta? ntreb Joe, scond o bucat mic de metal din buzunar. Tatl meu vitreg mi-a artat ce a gsit cu detectorul su de metale. A trebuit s m prefac interesat i mi-a dat-o mie. Zicea c-ar putea fi o bucic dintr-o moned veche sau ceva de genul sta. Aveam de gnd s-o arunc. nainte ca Twiggy s-l poat mpiedica, Joe cufund bucica nnegrit de metal auriu n Poiunea de Recretere. O lu apoi n palm i privi cum se mrete i se transform ntr-un mic pandantiv triunghiular, cu o piatr de culoare rou-nchis, n mijloc. Ua! Gordon o s-nnebuneasc atunci cnd o s-i art chestia asta! Trebuie s fie foarte-foarte veche! Cred c e aur adevrat iar piatra, granat. Uit-te i tu, Twiggy! Poiunea asta e minunat! Of, zise Twiggy. Mmm.
73

Joe era dezamgit c ea nu se arta ctui de puin interesat de pandantivul lui. n schimb, prea s-o fascineze lstarul. Se holba la el cu o expresie confuz pe chip. Apoi arunc o privire la farfuria goal pe care-o inea n mn. Fcu ochii mari i rmase cu gura cscat. Joe, zise Twiggy, apucndu-l de bra. Apoi se uit ngrijorat njur. Ce e? o ntreb Joe. ! Twiggy duse un deget la buze. S-ar putea s mai fie nc aici, i opti ea. Cine? ntreb Joe, n timp ce se ferea ca Twiggy s-i acopere gura cu mna. Ce vrei s spui? Hoii, opti fata. Am fost prdai. Eti sigur? Se uit n jur, la haosul din ncpere, ncercnd s-i dea seama dac cineva scotocise prin lucrurile vrjitoarelor. Camera prea neschimbat: o nvlmeal de cri, hrtii, ornamente stranii i mult prea mult mobila pentru un spaiu att de modest. i era imposibil s spun dac era ceva nelalocul lui. Absolut! opti Twiggy mbufnat. Au furat ultima bucat de budinc de Yule i au luat Poiunea de Recretere a lui Patsy. Cnd a plecat la Muntele Sfintei Agnes, aceasta se afla pe biroul ei ntr-o sticlu conic. M-a fcut s-i promit c n-o s m ating de ea. Hoii trebuie s-o fi terpelit n noaptea asta, cnd eu am venit sa te aduc aici. Ei trebuie s fi vrsat pictura asta de poiune. Twiggy studie cu nervozitate ncperea. M ntreb pe ce altceva or fi pus mna. Poate chiar acum ne privesc.

*
Asta e! zise Joe n timp ce cobora tropind scrile n spiral. Am cercetat toat casa i nu este nimeni aici. Nu avei vreo poliie a vrjitoarelor sau pe cineva pe care s
74

putem chema? Nu, rspunse Twiggy, strngnd bagheta n mn i innd-o n fa. Dar cred c ar trebui s-i trimit ct mai repede o frunza lui Winifred i celorlali. Deodat l apuc pe Joe de bra i ip isteric: Oh, dar am rmas fr cerneal vrjit! Nu poi folosi cerneal obinuit? i propuse Joe calm. La urma urmei, e o urgen. Ai dreptate. Aa o s fac. Cerneal obinuit. Bun idee! Twiggy se duse la biroul ei i l deschise. Ei, i-acum, oare unde am pus frunzele alea nescrise E o ruine ce s-a ntmplat cu sipetul lui Ulfric! zise Joe, ghemuindu-se n spatele biroului lui Ulfric, i trecndu-i degetele peste ua spintecat a cufrului de lemn. ncuietorile fuseser sparte i lucrurile dinuntru zceau aruncate pe podea. Borcane cu pcle colorate nuntru alunecaser n cte un col ntunecat sau ajunseser sub biroul lui Ulfric. Joe ncepu s le adune i s le aeze cu atenie la loc n cufr. Apoi ridic nite cri care fuseser azvrlite. Se apropie de un jurnal gros ale crui foi fragile, nglbenite, se desprinser din cotor. Pe una din pagini era o urm de pantof, iar Joe o terse cu degetul. Dedesubt se puteau citi notiele zilei de 31 august, scrise cu nousprezece ani n urm. Cuvintele fuseser scrise cu o cerneal de culoare indigo, uor decolorat. Cereale cu lapte la micul dejun, citi biatul. Participat la licitaia de la Ilfracombe. Achiziionat un obiect extrem de rar aparinnd lui F.F.! Gogoele cu unt la ceai. Baie. Culcare. Joe zmbi. Se pare c Ulfric nu vorbise niciodat prea mult Strecur pagina ntre celelalte i le vr pe toate ntre copertele ndoite. Am terminat! zise Twiggy, punnd deoparte stiloul i recitind mesajul scris pe frunz. i mulumesc c ai mai strns pe-aici, Joe. Au cam fcut mizerie hoii, nu? Ce urt din partea lor s sparg ncuietorile de la cufrul lui Ulfric. O simpla Vraj de Dezvorre ar fi rezolvat problema.
75

Hm, fcu Joe i-i zmbi lui Twiggy. Tu ai fi tiut asta, nu-i aa? Doar i tu ai spart cufrul sta ca s furi borcanul n care se afla memoria mea. Poate, zise Twiggy, rsucindu-i o uvi de pr pe deget dar nu a fost furt. Nu propriu-zis. A-ha! Dar cum se face, atunci? Cum ai reuit s scoi exact memoria de care aveai nevoie? E o chestiune de tehnic. Twiggy i scoase capul pe geam i ncepu s fluiere. Ei? o ntreb Joe cnd fata i retrase capul. Twiggy i ncruci braele. De ce te intereseaz aa de tare? Bine, bine, zise ea cnd i zri privirea rugtoare. Dac vrei cu adevrat s tii, este o problem de concentrare. i fixezi bine n minte data i intervalul orar. Asta-i tot? Da, zise Twiggy iritat. mi pare ru c te dezamgesc, Joe. De fapt, e foarte dificil. Odat ce-ai nceput vraja, nu-i poi permite s te lai distras, pentru c altfel ai putea terge toat memoria persoanei respective. De-aia nu te-ai putut ntrerupe la bibliotec, observ Joe, chiar dac i-ai dat seama c Lydia urmrea ce faci. Aa e, zise Twiggy. Se holb afar pe geam i o boare de vnt i rvi uor prul. O, unde eti, Cuthbert?! Joe puse jurnalul rupt deasupra unui vraf de cri din cufrul de lemn al lui Ulfric. Apoi nchise capacul, aranj cteva obiecte de pe biroul lui Ulfric i se duse la fereastr lng Twiggy. Ai dat de el? ntreb Joe. Nu, zise Twiggy, strngnd o frunz n mn. Lui Cuthbert nu i-a luat niciodat atta timp pn acum. Nu neleg ce-l reine. i ls umerii n jos i oft. O, Joe mcar dac-a fi rmas aici! M-a fi putut ascunde cnd au intrat hoii. A fi tiut cel puin cine sunt. Cum o s-i explic toate astea lui Winifred? O s vrea s tie
76

unde m aflam cnd s-a produs spargerea. O s trebuiasc s-i destinuiesc totul. Ar putea chiar s m alunge din Sabatul Urzicii-Moarte Sunt sigur c Winifred nu va face asta, o liniti Joe. E pcat c nu avei un cine de paz. Cinele meu, Hamish, ar fi ltrat la cel mai mic semn al unui intrus. Mcar dac Rose ar fi lsat-o acas pe Ishtar, mai zise Twiggy. Da, ncuviin Joe, atingndu-i locul n care, cu o zi n urm, i nfipsese pisica ghearele. O, asta e! Squib. Uitasem de el. Cine? ntreb Joe. Squib e pisoiul lui Patsy, i explic Twiggy, recptndu-i culoarea din obraji. Ea l transform ntruna n altceva bietul motan! Lipsete de cteva sptmni i pun pariu c e undeva n camera asta. Trebuie s fi vzut totul. i la ce folosete asta? o ntreb Joe. Doar dac nu cumva tii la perfecie limba pisiceasc! Un rnjet satisfcut apru pe faa lui Twiggy. S nu-mi spui c-o tii! zise Joe. Chiar poi s vorbeti cu pisicile? O, da! recunoscu Twiggy. E uor. S-l provoc la discuie pe Squib nu va fi o problem. Examin cu atenie ncperea nesat de lucruri i zmbetul i pli. Desigur, mai nti va trebui s-l gsim.

77

CAPITOLUL NOU

Trgul de la Miezul Nopii


Pe biroul lui Winifred se aflau dou grmezi de agrafe de birou; Joe alese o agraf din grmada mai mic i o ridic. Un pic mai sus, te rog, i zise Twiggy, umezindu-i buzele i pregtindu-se s-i ndrepte bagheta spre agraf. Joe i simea capul greu de somn i nu reuea s in agrafa dreapt n mn. Concentreaz-te, Joe, i zise Twiggy. Trebuie s-o ii nemicat. Gata? o ntreb Joe. Fr s-atepte vreun rspuns, Joe arunc o privire la exemplarul din Cartea lui Mabel, care era deschis pe biroul din faa lui. n numele Pietrelor Destinului recit el cu un aer obosit. E-n regula, l ntrerupse Twiggy. Mulumesc, de-acum am nvat-o pe dinafar. Trebuia s m gndesc la asta, zise Joe morocnos. n definitiv, aceasta este a o suta cincizeci i noua agraf. Nu poi s-i fluturi pur i simplu o dat bagheta pe deasupra tuturor? Ar fi mult mai rapid. tii c vraja nu merge aa, Joe. Poi s-o faci doar cu un obiect o dat. Acum, ine dreapt agrafa i drese glasul i ncepu: n numele Pietrelor Destinului i al Beioarelor Sorii, recapt-fi
78

fostul tu sine! Vrful agrafei scoase un sfrit i cteva scntei amrte plpir deasupra ei. Nu se ntmpl nimic. Joe se holb la Twiggy i las agrafa n grmada mai mare. Surpriz! Surpriz! exclam el. Dup cum i-am mai spus, nu cred ca Patsy i-ar fi transformat pisica ntr-o agraf de birou. Ce-o s zic Winifred cnd o s descopere c i-ai distrus fr rost statueta furnicarului-african? Twiggy nu-l bga n seama. Urmtoarea! i-o taie Twiggy scurt. Bine, bine. Oricum, au mai rmas doar cteva. Peste vreo doua minute, Twiggy ncheiase de rostit Descntecul de Rupere a Vrjii asupra fiecrei agrafe din sediul Sabatului Urzicii-Moarte, i niciuna din ele nu se dovedi a fi o pisic neagr pe nume Squib. i-acum, ce mai facem? o ntreba Joe, acoperindu-i un cscat uria cu dosul palmei. Ai ncercat cu preul de la intrare, cu trei benzi de magnetofon, cu toate sticluele de pe biroul lui Patsy i cu o suta aizeci i ase de agrafe de birou asta dac am numrat eu corect. Te rog, nu-mi spune ca o s ncepi cu acele de gmlie! Atunci, sugereaz tu ceva! zise Twiggy, uitndu-se disperat prin camer. Squib a disprut acum dou sptmni cutam deci un obiect care i-a fcut de curnd apariia, ceva ce poate fi uor trecut cu vederea Dar, spune-mi i mie, cine e Mabel asta? ntreb Joe, n timp ce rsfoia mbufnat cartea ei. Mabel Crump este cea mai mare vrjitoare care-a existat vreodat, i rspunse Twiggy, n timp ce ndrepta bagheta spre un prespapier dintr-o piatr cu puteri magice, i murmura n oapt descntecul. Prespapierul rmase neschimbat i Twiggy oft. Mabel a trit n epoca elisabetan. tii, era uimitor de sclipitoare. Cele mai multe dintre descntecele i poiunile pe care le folosim noi au fost inventate de ea cu sute de ani n urm. i Patsy e ntr-un fel o inventatoare, iar Mabel este, fr discuie, eroina ei! Ai grij, n-o ndoi! zise Twiggy cnd
79

Joe ntoarse cartea s studieze prezentarea de pe copert. n 1596, la frumoasa vrst de douzeci i doi de ani, citi Joe, Mabel Crump a scris cea mai valoroas carte din istoria literaturii vrjitoarelor: O carte de descntece, poiuni i alte chestiuni vrjitoreti, care, mai trziu, a primit un titlu mai simplu, Cartea lui Mabel. De la traducerea ei, n 1848, Cartea lui Mabel a devenit, n toat lumea, un bestseller. Twiggy ddu din cap, cu mndrie. i n-o s ghiceti niciodat unde s-a nscut! Unde? o ntreb Joe. La Stubble End. O, deci de-asta vrea toat lumea s locuiasc acolo! zise Joe. E locul de natere al faimoasei Mabel Crump. Da, admise Twiggy. Vezi tu, e o mare onoare! Stai un pic! zise Joe, recitind informaiile de pe copert. Mabel era englezoaic, nu? Mda, zise Twiggy, evaziv, aplecndu-se peste umrul lui Joe. Atunci de ce-a fost nevoie s fie tradusa cartea? Joe fcu ochii mari. i de ce n-a fost tradus timp de peste dou sute cincizeci de ani?! A fost scris n vreun cod sau ceva de genul sta? Nu, zise Twiggy, ridicnd vaza cu buruieni vetejite de pe biroul lui Winifred. Pi, atunci de ce? Chiar vrei s tii? Da. Bine Mabel avea un scris ngrozitor. Nimeni nu putea nelege un cuvnt! i-atunci, cam acum dou sute de ani, un specialist n lingvistic s-a ocupat de carte i a reuit s-i dea de cap. A fost o munc de-o via, ine minte! Aa deci, zise Joe dezamgit. Aici! zise Twiggy. ine asta. Lu n mn o plant ofilit, cu frunze n form de inim. Nu e prea drgu, nu? observ Joe, ridicnd-o. Nu tiu de ce s-a mai obosit Winifred s-o pun i pe asta n vaz. Eu a fi azvrlit-o direct n grmada de gunoi din grdin.
80

E o urzic-moart, zise ofuscat Twiggy. Winifred ine ntotdeauna una pe biroul ei. n definitiv, este emblema noastr. tiu c nu e prea inspirat Rosti Descntecul de Rupere a Vrjii i i flutur bagheta. Pe msur ce scnteile verzi atingeau frunzele vetejite se auzi un sunet uiertor i o pereche de firioare mici i negre ncepur s-i fac apariia din frunze, ngrondu-se i ramificndu-se, pn cnd Joe se pomeni innd n mn o urzic-moart acoperit cu blan neagr. Planta continu s creasc i s se zvrcoleasc. Apoi aprur dou protuberante micue, triunghiulare. Creatura mblnit se fcea din ce n ce mai grea, aa c Joe se vzu silit s-i coboare braele i s-o sprijine n poal. Nite gheare ascuite i ptrunser n palm, fcndu-l s ipe. Apoi, doi ochi verzi scprar i se holbar la el. Squib! strig emoionat Twiggy. Motanul i ciuli urechile i, cnd fata i atinse blana zburlit, o scuip. Uit-te la tine. Ai labele ude! Oare ct ai stat n vaza aia? O, dragule, zise Twiggy n timp ce Squib o zgria pe mn. Nu prea e n form, nu? Poi s-l acuzi? zise Joe, scrpinnd uor motanul sub brbie. Squib ddu din coad i se cuibri mai bine n poala lui Joe. nchise ochii i ncepu s toarc. Ei bine, se pare c te place. Probabil din cauza c nu sunt vrjitoare, zise Joe, mulumit n sinea lui. De ce nu-i dai lui Squib o farfurioar cu lapte sau ceva de mncare? Apoi poi s te-apuci s-l ntrebi ce vrei O, da , bine. Twiggy dispru n spatele dulapului i reapru peste cteva clipe cu o farfurioar roie ciobit. Civa stropi de lapte se prelinser pe podea, n timp ce aeza farfurioara sub biroul lui Winifred. Squib se ridic n picioare n poala lui Joe i se ntinse. Apoi adulmec aerul, sri uor pe podea i ncepu s ling laptele cu limbua sa roz.
81

Mai e o miiic problem, zise Twiggy, agitndu-se. Ce vrei s spui? o ntreba Joe. Hm nu pot s-l ntreb nimic pe Squib acum, pentru c am rmas fr Lingo Liquorice. Vezi tu, fr el nu sunt n stare sa neleg ce spune. Pn-acum n-ai pomenit nimic, cum c-ai avea nevoie de tmpenia asta de lingo cum-i-o-mai-zice Am putea iei s facem rost, adug repede Twiggy Trgul de la Miezul Nopii e chiar dup col. Nu ne va lua mult. Dar e trecut de miezul nopii, zise Joe privindu-i ceasul. Nu conteaz. Trgul ine pn-n zori. Twiggy i mbrc paltonul negru i jerpelit. Hai, Joe! Nu crezi c ar trebui s rmn cineva aici cu Squib? o ntreb el. Biata pisic e nc ocat i dac se ntorc hoii? Squib o s se ascund dac aude zgomote ciudate! Sau a putea s ncerc s-l transform ntr-un Pisica mri cnd Twiggy ridic bagheta. Nu cred c-ar fi o idee prea bun, zise Joe, nfcndu-i bagheta. n regul, ai ctigat O s vin cu tine. Totui, ai face bine s nchizi fereastra, nainte s plecm. M-ntreb ce i s-o fi ntmplat lui Cuthbert, zise Twiggy cu tristee-n glas, sfrmnd frunza pe care scrisese mesajul, i aruncnd-o la co.

*
Ninsoarea aproape ncetase. Din cnd n cnd, cte un fulg de nea rtcit trecea pe lng nasul lui Joe i se fcea nevzut n zpada care se aternuse deja pe caldarm. Stratul alb i pufos nu nghease nc, aa c adidaii biatului scriau nbuit cnd pea. Luna albise tot ce nu fusese acoperit de zpad i, cnd Joe arunc o privire spre Twiggy, vzu c faa ei cptase o nuan uor argintie. Porile neluminate erau nvluite de
82

umbre ntunecate. Singurele pete de culoare veneau de la felinarele ce aruncau o lumin neltoare pe strada acoperit de nea. Joe mergea alturi de Twiggy cu minile vrte n buzunare. Un pachet gol de chipsuri foni pre de o clip, apoi rmase nemicat. O pisic travers n goana strada i dispru pe o alee ntunecat. n rest, totul prea ncremenit. Parc ai spus c nu e departe, zise Joe cu voce sczut. Nu era nevoie s vorbeasc n oapt, dar nu voia s risipeasc linitea de dinainte de revrsatul zorilor. Vezi micul pasaj boltit de acolo? ntreb Twiggy. Trgul de la Miezul Nopii se ine chiar acolo. Cnd ajunser n dreptul pasajului, Joe se sprijini de pietrele netede i reci i privi cu atenie ntr-o micu curte interioar, ncadrat din dou pri de un zid nalt i n spate de un gard viu. Din cte putea biatul s vad, curtea era complet goal. Cred c am venit prea trziu, spuse el. Toat lumea s-a dus acas. Twiggy cltin din cap i-i zmbi. Ascult, zise ea. Joe era frnt de oboseal, dar se hotr s-i fac pe plac, mcar cteva minute. i ddu jos gluga de la geac, nchise ochii i atept. La nceput, tot ce auzi era un clinchet foarte slab, ca acela fcut de nite clopoei aflai n btaia vntului, undeva departe. Apoi, urm un murmur confuz care deveni din ce n ce mai puternic, pn cnd Joe reui s deslueasc glasuri distincte. Atunci deschise ochii. Curtea nu mai era goal. Siluete nceoate fuzionau i se separau. Dar pe msur ce le privea, imaginile deveneau tot mai clare. Pn cnd Joe se trezi holbndu-se la o pia n plin forfot. Copertine de pnz vrgat, crestate pe margini, se ncovoiau sub greutatea zpezii proaspt czute. Dedesubtul lor, tarabe ncrcate cu borcane i sticlue, colivii i couri, oale i cazane. Lmpile se balansau i lumnrile plpiau. Oamenii miunau n faa ochilor lui Joe. Twiggy rnji i-l nghionti pe Joe.
83

S-au dus acas, ha? zise ea. Joe ar fi vrut s se opreasc la fiecare stand, dar Twiggy l trgea ntruna de mnec pn cnd se pierdur n mulime. Spre deosebire de cumprtorii obinuii, Joe observ c cei de aici erau mbrcai aproape n ntregime n negru. Singurele pete de culoare. Joe poposi lng un stal de care erau atrnate ghirlande de vsc i ienupr. Fire de boboci de trandafiri fuseser nfurate n jurul picioarelor mesei i din copertina de pnz atrnau cristale de quartz ca s semene cu ururii de gheaa. Joe ridic o pungu de condimente cu un miros apetisant. Ce-mi dai pe ea? l ntreb brbatul care sttea n spatele mesei. A nu doresc vreau s spun, nu am bani la mine, zise Joe, punnd pungua la loc pe mas. Brbatul, care purta un tricorn pe cap, i fcu lui Joe cu ochiul, nfc nite portocale din galantar i ncepu s jongleze cu ele. Hei, auzi Joe o voce optindu-i la ureche. Credeam c eti n spatele meu. i aminteti, sper, c trebuie s gsim Lingo Liquorice. Acum, vino! Twiggy l smuci att de tare, nct Joe aproape c se mpiedic n propriile-i picioare. Trecur pe lng o vrjitoare btrn, care-i zmbi lui Joe, artndu-i singurul dinte. Turna cu polonicul un lichid fierbinte n nite cni cu capac. Sirop de hibiscus? zise ea ctre Joe. i cufund polonicul n alt cazan. Sau poate preferi lapte fiert cu scorioar? Ce zici, biete? mi pare ru, spuse Joe, ridicnd din umeri. n aer pluteau arome ce-i lsau gura ap i lui Joe ncepea s i se fac foame. Spera ca Lingo Liquorice cnd aveau s-o gseasc s fie extrem de gustoas. Ai vrea s guti un pic de mied7 de dovleac? l mbie,
7

Butur (n. tr.).

84

plin de speran, btrna vrjitoare. N-avem timp, interveni iute Twiggy, smucindu-l pe Joe. Uit-te numa la astea! zise Joe cu gura cscat, cnd trecur pe lng o tarab plin de cuti din lemn. n fiecare cuc, pe o perna de plu, sttea o pisic neagr, lucioas. Nici chiar Twiggy nu se putu abine s nu pocneasc din degete printre gratii i s nu le mngie blana. N-avei voie s atingei marfa! se rsti din spatele mesei o vrjitoare nalt, cu mutra acr. Twiggy i retrase repede degetele. Javr btrn, mormi ea cu mojicie. O, Joe, vino s-o vezi pe asta! ntr-o cuc din lemn de trandafir lcuit, dormind pe o pern de catifea violet, se afla cea mai frumoas pisic pe care Joe o vzuse vreodat. Blana sa era neagr i lucioas, cu excepia ctorva fire argintii din vrful urechilor i al cozii. Deranjat de uoteala lui Joe i Twiggy, pisica deschise ochii. Uau! opti Joe. Se ateptase ca motanul s aib ochii verzi, ca ai lui Squib i Ishtar, dar pisica aceasta se zgia dispreuitoare la el cu dou boabe de aur ptat. Este un Motan-Cu-ochi-de-chihlimbar-i-vrful-de-argint, zise Twiggy cu veneraie-n glas. Crema-cremelor ntre pisicile vrjitoarelor! Sunt incredibil de scumpe. O, Joe nu e splendid? Motanul csc de parc l-ar fi plictisit laudele care i se aduceau. Apoi, ochii si aurii se ngustar ca nite fante i se puse din nou pe dormit. Nu neleg de ce e aa de aglomerat, zise Twiggy, strecurndu-se printr-un mic grup de oameni, strni n jurul unei mese din col. Toat lumea ar trebui s fie la ceremoniile de Yule. Se strecur pe lng o femeie cu o plant cu frunze epoase, i se ridic pe vrfuri. Joe, unde eti? Chiar n spatele tu au! se vit Joe, cnd o frunz l nep n cap. i netezi prul i se duse lng Twiggy care se afla n faa
85

unei mese pline cu borcane nalte de sticl. Linitii-v, acolo! Nu e nevoie s v mpingei, cucoan, se rsti un brbat voinic, cu ochi strlucitori, purtnd un or n dungi. i flutur lopica i, apoi, lovi uor cu ea n mas. Potolii-v, v rog, doamnelor i domnilor. O s fii toi servii. Cine urmeaz? Vreo nousprezece persoane strigar n acelai timp. Cred c tu urmai, domni, nu-i aa? spuse brbatul, ridicnd o sprncean spre Twiggy. Ce-i pot oferi? V rog, a vrea nite Lingo Liquorice. A! fcu brbatul. Acum spune-mi, vrei din cea pentru lilieci, obolani i pisici negre sau din cea pentru cini, broate i arici? Deocamdat nu am dect aceste dou sortimente. Pentru lilieci, obolani i pisici negre dac suntei amabil, ceru Twiggy politicoas. Brbatul puse mna pe cteva borcane i le rsuci spre el, ca s le vad etichetele. sta e, zise el, deurubnd capacul unui borcan i zmbind. Puah, ce scrbos arat, opti Joe, n timp ce-l urmrea pe brbat scond cu lopica sa cteva fii lungi i gelatinoase de culoare neagr, i punndu-le ntr-o punga de hrtie. Ajung astea, domni? ntreba brbatul, rsucind cu ndemnare capetele pungii. Twiggy ddu din cap i ntinse mna. Aadar, ce-mi dai la schimb? Twiggy se scotoci n buzunarul paltonului i scoase o cutie turtit de carton. Ceai de urzic-moart, zise ea nelinitit. L-am fcut chiar eu. Pai asta-i super, tnr domni. Brbatul lu pliculeele de ceai i i ddu punga cu Lingo Liquorice. Mi-a fcut plcere sa fac nego cu dumneata. Cine urmeaz?
86

Ce mod hazliu de-a plti, zise Joe, dup ce ieir cu greu din mulime. Voi, vrjitoarele, n-ai auzit de bani? A, nu ne batem noi capul cu asta, zise Twiggy. S faci troc e o modalitate mult mai cinstit de a plti, nu crezi? Joe cuget puin asupra acestui lucru. Pai cred c substana aia ca un aluat mucegit i ceaiul puturos de urzic-moart i ntorc la fel de mult stomacul pe dos. Eu am fcut pliculeele acelea de ceai, zise indignat Twiggy. Glumeam doar, spuse Joe i ncepu s rd. Dar trebuie s recunoti c Nu rde de mine, Joe. Nu rd! O ciupi uor de bra. Uite, nu vrei s mai dm o rait pe la cteva standuri i dup aceea s Trebuie s ne ntoarcem imediat, zise Twiggy ncruntndu-se. Mai trebuie s iau nite cerneal magic i apoi plecm. O, nu fi aa fnoas. Poftim? Twiggy i strnse buzele. Tu eti cel care n-a vrut s vin. l mpunse cu degetul n stomac. Acum o jumtate de or erai ngrijorat din pricina lui Squib i acum ei bine, nici c i-ar putea psa mai puin de el. Nu-i adevrat! Nu tiu de ce m-am obosit s-i dau prostia aia de memorie napoi, url Twiggy, cu lacrimi n ochi. Am crezut c-ai putea s fii prietenul meu, dar tot ce faci e s-mi insuli pliculeele de ceai! Twiggy! o strig Joe, cnd ea o lu la fug. Urmri cum prul ei ciufulit se pierde ntr-o mare de pelerine negre i plrii uguiate. Dar, dup cteva secunde, n-o mai zri.
87

CAPITOLUL ZECE

Squib vorbete
Joe se aplec i scormoni ntr-o cutie de carton ud, plin de cri mucegite. Bombnind, scoase un exemplar din Reete de melci pentru vrjitoare celibatare i l trnti la loc. Femeia din spatele tejghelei i drese glasul i-i ncruci minile peste piept. Joe continu s bombne, iritat de faptul c Twiggy se suprase pentru o nimica toat. Dar, n acelai timp, se simea i un pic vinovat. Redndu-i memoria, ea riscase s-i atrag furia Sabatului Urzicii-Moarte. Mai mult dect att, ratase, fr s crcneasc, ceremonia de ardere a buteanului de pe Muntele Sfintei Agnes, care era, probabil, cel mai important moment din an. Joe ncepea s regrete c se luase de pliculeele ei de ceai. Poate papilele gustative ale vrjitoarelor erau diferite de ale oamenilor obinuii. Ceaiul de urzic-moart avea gust de zeama de varz pentru el, dar poate c pentru tagma lor era ca i cum ar fi but ciocolat cu lapte. Scuz-m, zise vrjitoarea din spatele tejghelei, studiindu-l suspicioas pe Joe. Nu cred c vei gsi vreun plicule de ceai acolo. Poftim? Asta cutai, nu? Joe i ddu seama ca trebuie s fi gndit cu voce tare. A a! Vedei, e e vorba de de mtua mea. Ea colecioneaz pliculee de ceai, asta e. M ntrebam dac nu cumva avei vreo carte despre arome. Vrjitoarea nu-l crezu, n mod sigur, pentru ca nici mcar nu se obosi s-i rspund. Ridic din sprncean i ncepu
88

s dea semne de nervozitate. Uh, uh! fcu ea. Joe i zmbi ncurcat i se prefcu extrem de interesat de un exemplar din Cartea lui Mabel, pe care-l gsise pe fundul cutiei. Era o copie foarte veche cu pagini groase i nglbenite. Pe coperta nti, sub numele autoarei, se putea citi: Tradus din ilizibil de ctre Fleur Fortescue. ncepu s-o rsfoiasc, contient c vrjitoarea l urmrea cu atenie. Cnd ajunse la pagina cinci sute doisprezece, se opri. Scuzai-m, zise el, ridicnd cartea. Se pare c cineva a smuls o pagin de aici. i trecu degetele de-a lungul prii din mijloc a crii i simi resturile zdrenuite ale paginii rupte. Pagina cinci sute treisprezece Lipsete, complet vrjitoarea. tiu. Aha, eu eu m gndeam doar De fapt, zise ea cu rceala, toat lumea tie toat lumea cu excepia ta. Cum adic toat lumea tie? zise Joe, ntrebndu-se dac nu cumva vrjitoarea era puin nebun. Cum cum se poate? E ceva ce ine de legend de-acum, explic vrjitoarea, nchiznd exasperat ochii. n cartea original, pe care a scris-o Mabel Crunch n 1596, pagina cinci sute treisprezece a fost ndeprtat. Cnd Joe ncerc s zic ceva, vrjitoarea i ridic o mn s-l opreasc. Nu se tie motivul, continu ea, dar, n cercurile nvate, se presupune c pagina coninea o vraj puternic i distructiv. n ultimul moment, Mabel i-a dat seama de rul pe care l-ar fi putut provoca i, prin urmare, a scos-o. Aadar, din fiecare exemplar al Crii lui Mabel lipsete aceeai pagin, nu-i aa? Asta aa e, confirm vrjitoarea uitndu-se sfidtoare la Joe. Cum de nu i-a spus nimeni pn acum? Din ce sabat faci parte? A . Joe ridic de jos o cutie jerpelit, coninnd un joc numit Pietrele Sorii. O duse la ureche i o
89

zorni. Ei bine? A pi pi ngim Joe. Urzica-moart, zise el mucndu-i buza de jos. Aha, zise vrjitoarea cu rceal, asta explic totul.

*
Salut, zmbreule! Un brbat i ridic plria i i fcu semn lui Joe. Biatul l privi absent, nainte de a-i tri picioarele spre standul lui. i-e frig, nu? ntreb brbatul. A eti ruinos? Joe ridic nepstor din umeri i i cufund i mai adnc minile-n buzunare. Te-ar interesa ceva marf de calitate? l ademeni omul, innd n dreptul jachetei sale n carouri un fular mutar. i trecu uor mna peste fular. Drgu i clduros. Pr autentic de cmil peruvian. Vrei s-l ncerci? Nu, mulumesc, zise Joe ntristat. O, zise brbatul, fcndu-i cu ochiul. i s-au necat corbiile? Ce? Fceam i eu o glum, tinere. A, da, zise Joe. Mda. Foarte nostima. Brbatul i arunc o privire ciudat. Care-i problema? i s-a rupt coada la matur sau ce? Ai nevoie de ceva s te nveseleti, chiar c ai. Ce zici de asta? Lu o carte i ncepu s-o frunzreasc. Ghinioane magice i gafe vrjitoreti. O s te prpdeti de rs. Ascult-o pe asta O vrjitoare care fcea plaj n Morecambe a trebuit s schimbe memoria unui numr de o sut optsprezece persoane, pentru c s-a dat din greeal cu crem de levitaie. Ha! Ce zici, nu e ilar? Mda, zise Joe evaziv. Brbatul i scoase plria, i aranj prul, apoi i-o puse
90

la loc. Ei, drcie! Da tiu c te amuzi, zu aa. Ai o fa Cum te cheam, tinere? Joe. Ei bine, Joe. Ce-ai pit? Nimic nu poate fi aa ru, nu? M-am certat cu cineva, mormi Joe, i-acum n-o gsesc. O! Brbatul fluier printre dini. i-ai suprat prietena, nu-i aa? Nu e prietena mea, se roi Joe, dar cred c a fost vina mea. Am spus ceva nu prea drgu despre pliculeele ei de ceai. Pare serios, zise brbatul, micndu-i nervos buzele. S-i spun ceva, tinere: de ce nu Ce-i asta? ntreb Joe. Auzise un scncet slab i subirel. Se aplec peste tejghea. Cred c vine din spatele dumitale. H? Brbatul se ddu la o parte, lsnd s se vad o cuc de lemn aezat pe un taburet. nuntru, ncolcit pe o ptura peticit dormea o pisicu neagr cu smocuri argintii pe vrful urechilor i al cozii. Deschise ncet ochii. Erau de culoare mierii. Stai un pic, asta nu-i o Pisic-cu-ochi-de-chihlimbar-i-vrful-cozii-argintiu? ntreb Joe. Dac-a Ar fi un cadou minunat, nu-i aa? zise brbatul, deschiznd cuca. Vrei s-o ii un pic? Pisicua mieun slab, cnd brbatul o ridic de la locul ei. Nu-mi permit ncepu Joe. Apoi simi ceva n fundul buzunarului i zmbi cnd degetele sale se ncletar n jurul pandantivului cu granat.

*
i-ai cumprat un fular nou? ntreb Twiggy pufnind. Ce?
91

Joe i ls brbia n jos i vzu un col al pturicii peticite ieind deasupra fermoarului de la geac. A mda, zise el, inndu-i minile n dreptul stomacului. Twiggy continua s mrluiasc, cu nasul n vnt, pe trotuarul acoperit de nea. Joe de-abia se inea dup ea. Pi, de fapt, nu, zise el, oprindu-se sub conul de lumin al unui felinar. Zpada scnteia sub picioarele sale. De fapt e un cadou pentru tine ca s-i spun c-mi Joe! Twiggy i duse minile la gur i roi. Nu era nevoie ca tu s i nu trebuia ca eu s fac atta caz pentru cteva pliculee de ceai. Pi, zise Joe ridicnd din umeri, te-am necjit i-mi pare ru. i desfcu fermoarul de la geac. Cteva petice de ln se ddur la o parte i dintre ele apru un cpor negru i mblnit. Ooo! opti Twiggy. O pisicu! Nu orice pisicu, rosti Joe cu mndrie. Asta-i una cu-ochi-de-chihlimbar-i-vrful-aigintiu. Pisicua se zvrcolea n timp ce Joe o scotea cu grij din ptura ei. Bineneles, ar fi putut s fie doar un mormoloc cu blan, zise Joe rnjind. Apoi rmase cu gura cscat. Nu pot s cred! Escrocul la nenorocit. M-a tras pe sfoar. Twiggy lu pisicua de la Joe, iar el i studie mnecile de la geac. Uit-te aici! zise el, frecnd cu degetul o dung argintie. E pudr colorat. Joe se uit lung la pisicua care torcea n braele lui Twiggy. Mai avea o urm de argintiu pe vrful unei urechi, dar cealalt era complet neagr, iar ochii deveniser din chihlimbarii verzi-deschii.
92

Bine, zise Joe ferm. O s-o duc napoi n pia i Se opri brusc cnd o vzu pe Twiggy cufundndu-i faa n blnia pisicii. Avea ochii plini de lacrimi. Mulumesc, Joe, i zise Twiggy. E minunat!

*
Ce nume s-i pun? Twiggy mic o pan pe podea i pisicua puse laba pe ea. Ce zici de neltoarea, propuse Joe, n timp ce ngenunchea n faa emineului. Mai puse un butuc pe foc. Sau Sac-fr-fund. Cred c ar fi un nume foarte potrivit, judecnd dup felul n care a nfulecat scrumbiile alea Butucul se cltin i o ploaie de scntei portocalii se nl pe co. Joe se scufund n fotoliul rou i i ntinse mna s-l mngie pe Squib, adormit pe o pern. Ce facem, ncercm odat Lingo Liquorice sau nu? De-abia mi mai in ochii deschii i trebuie s plec i acas. Joe se uit la ceas. Doamne, e aproape patru i un sfert! n regul, zise Twiggy scond un oftat i gdil pisicua n vrful capului. Cred c m-am hotrt ce nume s-i pun. E ceva ce ai pomenit i tu mai devreme Sper c nu Sac-fr-fund! Twiggy se uit urt la el. Bineneles c nu. O s-i spun Mormoloc sau, mai bine, Mormoloaca. Nu poi boteza o pisic Mormoloaca! De ce nu? Pi, pe de o parte, nu sun prea sofisticat i, mai mult, ea n-o sa se transforme ntr-o broasc atunci cnd va crete, nu? Nu-mi pas, zise cu ncpnare Twiggy. Cred c i se potrivete. Nu te superi, nu-i aa, Joe? A fost cu adevrat frumos din partea ta s renuni la pandantivul cu granat.
93

Joe ddu din cap i zmbi. Desfcu palma i-o ntinse spre Twiggy. Lingo-Liquorice, te rog! Twiggy pipi uor buzunarul paltonului su aruncat pe un taburet. Scoase punga mototolit de hrtie i i ddu lui Joe o feliu moale i neagr de Lingo-Liquorice. Joe ciuguli, prudent, dintr-un capt. Nu-i ru, zise el, ndesndu-i n gura toat bucata. Nu trebuia s-o mnnci pe toat, spuse Twiggy, rupnd o bucica infim de lemn-dulce pe care o mestec delicat Tocmai ai nfulecat o porie cu efect de cteva ore. Butucul din cmin trosnea pe msur ce era cuprins de flcri. Squib se trezi i se ntinse, nfigndu-i ghearele n pantalonii lui Joe. Au! ip Joe. Scuzele mele, zise Squib cu o voce mrit. Joe tresari, i bag un deget n ureche i ncepu sa se scarpine. Twiggy, zu c vorbete. L-ai auzit? Squib, d-i drumul. Mai spune ceva! ncepi s m enervezi, zise pisica. Asculta, Squib dragule, scumpule Squib! zise Twiggy ghemuindu-se lng fotoliul rou i amestecnd cu linguria ntr-o can cu ceai de urzic-moart. Avem nevoie de ajutorul tu. Motanul csc nepoliticos. Ceva mai devreme, n seara asta, hoii ne-au spart casa. Au furat o felie de budinc de Yule i Poiunea de Recretere a lui Patsy Ha! Ha! zise Squib cu amrciune. Ai vzut ceva? l ntreb i Joe. l scrpin cu blndee dup ureche i mustile motanului ncepur s fremete. Mmm mmm, toarse Squib. A fost doar o persoan. Femeie. leampt. Fr b subire. Cred ca se refera la baghet, opti Twiggy, lovind uor linguria de marginea cnii. Cotrobia dup ceva Motanul nchise ochii i toarse i
94

mai tare. Beioarele. Beioarele. Beioarele Sorii. Asta am auzit acolo! strig Joe, rsturnnd, de emoie, ceaca de ceai din mna lui Twiggy. La ceainrie. Femeia aia Care, btrna ireat? ntreb Twiggy. Da, sunt sigur c am auzit-o spunnd Beioarele Sorii. Squib, care se oprise din tors, cnd ceaca de ceai czuse pe covorul din faa cminului, i sri n poal lui Joe, nfigndu-i gheruele n picioarele lui. Coada i se nfoie ca o perie de splat sticle, i ochii i se bulbucar mai s-i ias din orbite. Care-i problema, Squib? ntreba Twiggy. S m ascund! Trebuie s m ascund! url motanul, nind din poala lui Joe i strecurndu-se sub biroul masiv de stejar al lui Rose. Ridic-m, scnci i Mormoloaca, frecndu-se de gleznele lui Twiggy. Cteva clipe mai trziu, ua de la intrarea n Sabatul Urzicii-Moarte se trnti de perete, gata s sar din balamale. n u aprur patru vrjitoare.

95

CAPITOLUL UNSPREZECE

Sturm i Drang8
A, b bbbun! zise Twiggy cu voce tremurtoare. nghii n sec i ncerc s-o piteasc pe Mormoloac n buzunarul jachetei sale de ln. V vvv-ai ntors devreme. Joe se fcu mic n fotoliu i ncerc s treac neobservat. Spera c vrjitoarele nu pot vedea prin mobile. Mie-mi spui! mri Patsy. Joe o auzi scuturndu-i picioarele pe preul de la ua. Apoi strnut, mai s-i sparg timpanele. De ce nu poi s-i pui niciodat mna la gura? se plnse Rose, n maniera sa obinuit. Tocmai m-ai mprocat cu stropi lipicioi de saliva pe tot VOI DOUA, N-AI VREA S-I PUNEI CAPT! De data aceasta, Winifred, att de calm de obicei, era pe punctul de-a face o criz de nervi. Ai petrecut bine la arderea buteanului de Yule? ntreb sfioas Twiggy. Ce butean de Yule? zise Patsy. Joe auzi o bufnitur pe podea, ca i cum vrjitoarea i-ar fi aruncat mtura. Oare cte ore am hlduit, ca nite prostnaci, pe dealul la nenorocit? ntreb Rose. Aproape la fel de mult ct a trebuit s te auzim pe tine plngndu-te de asta, mormi Patsy, i Joe auzi o micare scurt, urmat de dou plesnituri care rsunar la fel de
8

Furtun i Avnt (germ.) (n. tr.).

96

limpede ca nite lovituri de bici. Rose i sufl nasul, n timp ce Winifred se vit c i-a amorit mna. Cred, spuse vocea unduitoare a lui Ulfric, c durata exact a fost de patru ore i douzeci i trei de minute. Probabil c focul s-a amnat, Twigs, zise Winifred epuizat, numai c nimeni nu s-a deranjat s ne anune. Fii drgu i f o oal de ceai de urzic-moart. A fost o noapte foarte lung. Twiggy rmase nemicat. i foarte rece pe deasupra, complet Patsy. Mi-e att de frig, c mi s-a fcut piele de gin peste pielea mea de gin. Nu-mi doresc dect s moi un pic n faa focului, n fotoliul meu confortabil Orice urm de culoare de pe faa lui Twiggy dispru, iar lui Joe ncepu s-i bubuie inima-n piept. O auzi pe Patsy trindu-i picioarele spre fotoliu. Iar a venit vremea pentru borcan i spuse Joe cu tristee. Muchii i se ncordar. Twiggy rmase cu gura cscat. O scndur din podea trosni. i Patsy se opri. S nu-mi spui! o auzi Joe mirndu-se. Din biroul meu crete cumva un copac? Care ntru a lsat farfurioara asta de lapte ncepu Ulfric. la care sta ascuns n col nu-i Squib? zise Rose. Hei! zise Winifred cu vocea tremurndu-i de furie. Ce s-a ntmplat cu porcul meu? N-a fost nevoie ca Joe sa le vad pe vrjitoare ca s tie c toate se uitau la Twiggy ateptnd rspunsuri. O zri trndu-i picioarele i dndu-i dup urechi o uvi rebel de pr. Apoi puse o mn pe buzunarul n care era pisicua i cu cealalt se sprijini de fotoliu. A! zise Twiggy, legnndu-se de pe un picior pe altul. Pot s v explic

*
97

n vremurile de demult l-ar fi transformat fr s ovie ntr-o broasca rioas Da. Mulumesc, Rose, pufni Winifred n timp ce fcea ture prin ncpere cu braele ncruciate la piept. Dar noi nu o s-l transformm pe biatul acesta ntr-un amfibian plin de negi. Nu suntem n Evul Mediu. Asta merit, zise Rose, nvrtindu-se amenintor n jurul lui Joe. Belea afurisit i bag ntruna nasul n treburile noastre. Joe se ddu napoi mpleticindu-se, pn se lipi de harta Insulelor Britanice i simi neptura unui ac de gmlie n ceaf. N-a fost vina lui ncepu Twiggy. Eu mi-a ine gura, dac-a fi n locul tu. Ochii lui Rose scprau n spatele ochelarilor cu rame n forma de fluture, cnd se ntoarse spre Twiggy. Oricum, ai dat deja de necaz. Patsy, zise Winifred cu o voce n care i se citea ngrijorarea, tu ce crezi c ar trebui s facem cu Joe? Nu-mi pas, zise ea prost dispus. Sttea pleotit pe un taburet de lng biroul su i se holba la stropul verde-pal, care mai rmsese din Poiunea ei de Recretere. Din cnd n cnd, i sufla tare nasul i bodognea de una singur cuvinte grosolane la adresa hoilor. S aduc dou borcane, Winifred? Ulfric travers ncperea cltinndu-se, mbrcat ntr-un smoching cafeniu i cu papion la gt. ntr-o mn inea o pereche de ochelari cu braele lungi. Prul su alb vlvoi l fcea s arate de parc un norior i-ar fi plutit deasupra capului. Mulumesc, Ulfric, zise Winifred. Cred c n-avem de ales. Joe ncepu s se trasc de-a lungul peretelui, dincolo de calendarul cu ciuperca otrvitoare. Fr s-i dezlipeasc ochii de la u, trecu pe lng Squib i se furi pn-n dreptul cuierului, n care se aflau cteva plrii negre cu
98

borul larg. Din vrfurile lor uguiate se prelingeau picturi de ap de la fulgii topii. Joe sttea nemicat i atepta, din ce n ce mai ud. V rog, nu, hohoti Twiggy, prinznd-o pe Winifred de bra. Nu, dup tot ce v-am spus. Se ntmpl ceva groaznic i trebuie s aflm despre ce e vorba. Joe e martor Nu fi ridicol! zise Rose. A vzut doar nite vrjitoare ciondnindu-se n tren. Da, a fost o neglijen din partea lor. Dar eu n-a numi asta ceva groaznic. Dar ce zicei de arpele pe care Harriet Perkins l-a desenat pe valiza lui Joe? ntreb disperat Twiggy. Era un mesaj Era doar un grafitti, zise Rose. Femeia se plictisea i s-a distrat mzglind un pic. Toate am fcut asta. Winifred ridic dezaprobator din sprncean. i spargerea? zise Twiggy nroindu-se de mnie. Am avut ghinion, gsi Rose explicaia i ridic nepstoare din umeri. Dar Joe e prietenul meu! url Twiggy. Mi-a cumprat o pisicu! Da, zise Winifred, ncercnd s-i desprind braul din strnsoarea ca de clete a lui Twiggy. Recunosc, a fost un gest foarte generos, dar Nu! ip Ulfric. Dezastru! Uitai ce-au fcut ticloii ia de hoomani cu sipetul meu! Era momentul pe care-l ateptase Joe. Vrjitoarele fuseser distrase pre de cteva secunde. Winifred, Rose i Ulfric se ntorseser cu spatele la el, iar Patsy era prea suprat din cauza Poiunii, ca s observe mna lui Joe ndreptndu-se spre mnerul de la u. Biatul deschise ua hotrt i o zbughi afar. Pn ca urletele furioase s ajung la urechile lui, Joe trecuse deja de ase stlpi de iluminat i aproape ajunsese la colul aleii Weaver. Dar nu se ndrept direct spre cas. tia c o mtur putea s-l prind din urm n doar cteva minute, aa c, la captul strzii, n loc s-o ia la stnga, coti la dreapta i ncerc s evite lumina. Din cnd n cnd ncetinea pasul i se uita-n sus, dar nu vzu nici mcar o mtur urmrindu-l.
99

Alerg civa kilometri, n ritm constant, la fel cum fcea la cursele de cros pe teren accidentat de la coal. Nu mai fugise niciodat noaptea, prin zpad, dar ideea c se descurc de unul singur l fcea s se simt neateptat de bine. Era un frig cumplit, dar aerul rece prea s-i risipeasc oboseala i, cnd fu silit s se opreasc, o fcu fr tragere de inim. Auzise nite voci. Se uit nelinitit n jur. Acolo nu erau stlpi de felinar. Unica surs de lumin era luna, care se iise vremelnic din spatele unor nori groi. Nu avea nici asfalt sub picioare. Joe i ddu seama c, n disperarea sa de a scpa de vrjitoare, alergase, probabil, spre periferia oraului. Se afla pe o alee ngust, mrginit de copaci care trosneau sinistru n linitea nopii. Joe auzi din nou vocile. Se apropiau, dar el nu observa nicio micare pe aleea ntunecat. Ecoul vocilor fr trup ncepu s reverbereze n urechile lui, i inima i bubuia de frica. Apoi, un rcit, care prea sa vina dintr-un an din apropiere, i las impresia ca posesorii vocilor ar putea fi undeva sub pmnt. Joe se ghemui n apropierea anului i ascult. O sear pierdut, nu crezi, Sturm? se auzi o voce aspr masculin. ntr-adevr, i rspunse o voce feminin. Stpna noastr nu va fi deloc mulumit. Pe zi ce trece are tot mai puin rbdare. Trebuie s-o gsim cu orice pre, zise posac prima voce. Da, Drang. Joe auzi un suspin. E intrigant, nu-i aa? C o simpl bucat de hrtie poate fi aa preioas? Da, zise Sturm. Rcitul se opri. Am fost n satul care trebuie, nu, Drang, i-n casa care trebuie? Bineneles, draga mea! Nu te mai frmnta atta. E aa de uor s-i scape o foaie de hrtie, continu ngrijorat Sturm. Nu crezi ca s-ar putea s n-o fi vzut?
100

Imposibil! spuse Drang. Am scotocit toat cldirea. O grmad de excremente de liliac, dar nici urm de preiosul ei document. Rcitul se auzi din nou. Ce-o fi fcut-o s-i nchipuie c ar fi aici? ntreb cu blndee Sturm. O bnuial, nimic altceva, zise Drang. Stpna noastr suspecteaz fiecare sabat din zon. E convins c prizonierii au reuit cumva s strecoare cuiva bucata de hrtie cel mai probabil unei vrjitoare din partea locului nainte ca ea s fi nceput ncierarea din tren. Sturm chicoti. mi plac luptele aprige. Am cam scos fulgii din ei, nu-i aa, Drang? Joe auzi un rs nfundat, apoi vocile continuar n oapt. Crezi c-o s fim pedepsii c nu ne-am dus la ndeplinire misiunea? ntreb Sturm. Fr ndoial, draga mea. Pregtete-te de nc o vraj n Co. O, zise Sturm cu tristee n voce. Cutiua aia ngust i nesuferit! Ct o ursc! Mi se turtesc groaznic mustile n ea. Curaj, draga mea Joe surprinse o micare cu coada ochiului i vzu dou siluete furindu-se afar din an. Sunt pisicile din coul de rchit! se gndi Joe n timp ce urmrea dou cozi lungi trndu-se prin zpad. Noroc c-am mncat toat bucata de Lingo Liquorice. S vezi cnd o auzi Twiggy de-asta! Luna ni dintr-un nor i lumin pentru o clip aleea. Suficient ct Joe s zreasc dou cozi golae i spinrile cenuii ale unor obolani stnd pe picioarele din spate i amuinnd aerul. obolanii o luar prin zpad spre un smbure de lumin ce licrea printre copaci.

101

CAPITOLUL DOISPREZECE

Dou ipete de Bufni


Joe deschise ochii. N-a fost nevoie s aprind veioza de pe noptier, pentru c lumina zilei se strecurase deja n fiecare colior al camerei prin draperiile nflorate. Se ridic n capul oaselor i constat cu uimire c plapuma era ntins, fr urm de boitur. Nu-i de mirare c am dormit nentors, i spuse Joe, simind o durere surd n picioare. i aminti peripeiile de noaptea trecut. Fusese tentat s-i urmreasc pe obolani prin pdurice, dar i dduse seama c trebuie s-i conserve toat energia pentru lungul drum ctre cas. Cnd ajunse n colul aleii Cloister, Joe era pe punctul de a leina. Era aproape sigur c Winifred l atepta narmat cu un Fundibule i cu borcane de stocat memoria aa c se strecurase tiptil pe poarta din fa i apoi n curtea din spate, fr s dea peste nimeni. Cheia de rezerv era la locul obinuit: sub un ghiveci de lng opron. Cnd se bgase n pat, se iviser deja zorile i Joe adormise legnat de ciripitul melodios al unei mierle. Pe noptier se afla o can cu ciocolat cald. Privi cu atenie stratul de caimac care se formase la suprafa i se gndi c trebuie s se fi aflat de ceva vreme acolo. Apoi se uit la ceas. Ce? ip el dnd plapuma la o parte. Era aproape ora prnzului. Joe cobori treptele tropind, cu tricoul mbrcat pe dos. Alunec pe gresia din hol i se lovi la cap de ua de la buctrie. Un miros delicios venea dinspre aragaz. Joe fu
102

surprins s-o vad pe mama sa amestecnd n oal. Era ncruntat i prea n transa. Mami! Bun, Joe, zise ea vesel i faa i se lumin. Fcu ochii mari i ls lingura n oala. Ce s-a ntmplat? Nimic, zise Joe, holbndu-se la mam-sa. Numai c nu te-am mai vzut niciodat pn acum cu or. A! Nu? Merle rsufl uurat i i terse minile de orul n dungi al lui Gordon. Bretelele prea lungi lsau s i se vad primii patru nasturi ai cmii de blugi. Lu din nou lingura. E sup de morcovi cu coriandru. E mncarea ta preferat, nu? Da, zise Joe, uimit. De ce nu m-ai trezit? i unde-i Gordon? A plecat cu Esme la supermarket. tii ce mult i place s bifeze lucrurile de pe lista de cumprturi. E aa nostim! Merle i zmbi. Dormeai aa linitit, c n-am avut inima s te trezesc. Dar cred c eti mort de foame. Prnzul e gata imediat De-afar se auzi o portier trntit. Un minut mai trziu, o cheie se rsucea n ua de la intrare i Joe auzi sporoviala piigiat a lui Esme. Ai nevoie de ajutor? l ntreb Joe pe Gordon, cnd acesta apru cu o cutie mare de carton i trei sacoe burduite. Esme avea n brae o plant frumoas cu frunze roii. E poinsettia, zise ea ncntat. Mulumesc, Joe, spuse Gordon. Mai sunt cteva sacoe n main. Dar pune ceva pe tine. E nfiortor de frig. Mi-a vzut cineva puloverul cu fermoar? ntreb Joe. Nu-l gsesc nicieri. Esme l fix pe Joe cu ochii ei mari, cenuii, i muc buzele i cltin din cap.

*
103

Las vasele, zise Gordon, btndu-l uor pe umr pe Joe. De ce nu te duci s te uii puin la televizor? Dar televizorul e stricat nu mai tii? Mama lui Joe l plesni pe Gordon peste bra cu mnua de cauciuc. M mir c ai uitat. Gordon rse. Da da. Ce prost sunt! Trebuie s-l reparm. Pi, atunci ai putea juca o partid de cri cu Esme. Dac vrei, bineneles. Cnd ddu s ias din buctrie, mami i Gordon ncepur s uoteasc. Biatul se opri n pragul uii i ntreb: S-a ntmplat ceva? Nu, zise Gordon, scrpinndu-i nasul. Nimic, zise i mama sa, cufundndu-i minile n ligheanul de splat vase. Mami, n dup-amiaza asta nu trebuia s ajui la organizarea tombolei de Crciun? Poftim? zise Merle, ncercnd s par indiferent. A Nu, nu Nu cred c-o s merg. Brenda se poate descurca i singur. Bine, zise Joe. E-n regul, atunci. Se ndrept agale spre camera de zi. Ultima carte mprumutat de Esme de la bibliotec, Tara-cea-cu-nasul-de-caramea zcea abandonat pe o carpet de lng bradul de Crciun. Sora lui nu se vedea pe nicieri. Ce ciudat, i zise Joe, ridicnd cartea, i netezindu-i paginile. Esme nu obinuiete s fie aa neglijent cu crile de la bibliotec. M-ntreb unde s-o fi dus. Esme! o strig el, cu minile plnie la gur. Niciun rspuns. Joe se ndrept spre bibliotec de unde scoase Atlasul strzilor din Canterbury. Gsi pagina n care era prezentat centrul oraului i ncerc s-i dea seama pe unde umblase noaptea trecut. i plimba degetul de-a lungul unei strdue numite aleea Swingletree, cnd auzi soneria.
104

Joe, te caut cineva, l strig Gordon.

*
Mama ta e genul de persoan care-i cam face griji, nu-i aa? zise Twiggy, frmntnd un bulgre de zpad. De obicei, nu, dar azi se poart puin cam ciudat. Joe i scoase cciulia cu urechi i cu un ciucure mare n vrful capului, pe care mama sa insistase s i-o pun. O ndes n buzunar. Daca tatl tu Tatl vitreg, accentu Joe, dndu-se pe ghea. Da, dac el n-ar fi insistat, ea nu i-ar fi dat voie s iei din cas. Oricum, nici eu nu cred c e o idee prea bun, zise Joe, uitndu-se plin de suspiciune de-a lungul aleii Cloister. N-ai de gnd s m atragi ntr-o curs, nu? Twiggy azvrli bulgrele, care ateriz cu zgomot ntr-o cutie potal, lsnd o urm alb. i-am spus deja, Winifred s-a rzgndit. A hotrt s-i lase memoria n pace. Joe respir zgomotos. Nu cred o iot, zise el. Ba da, insist ea, pe cuvnt, Joe. I-o fi plcnd lui Winifred s-o cam fac pe efa, dar e o persoan rezonabil. Sper c n-o s fiu transformat ntr-o broasc rioas. Nu fi prostu! Winifred m-a trimis s-i cer iertare din partea tuturor vrjitoarelor din Sabatul Urzicii-Moarte. Uau! Joe era de-a dreptul impresionat. Se holb nencreztor la Twiggy. Cum ai reuit s le faci s-i schimbe prerea? Pai, zise Twiggy, mi-am dat toata silina, dar cred c ceea ce le-a convins pn la urm a fost certificatul. Care certificat? A sosit, printr-un spirit al vntului, chiar dup ce-ai plecat tu. Era de la Centru, i explic Twiggy. Centrala e cumva la Londra? ntreba Joe, gndindu-se
105

la casa cu teras din Tooting, n care locuia cu tatl su i cu Hamish. Prea puin probabil s se ntoarc acolo nainte de Crciun. Joe oft din greu. La Londra? se mira Twiggy. Nu. Ce te-a fcut s crezi asta? Centrala noastr i are sediul n Fingringhoe. Joe o privi nedumerit i Twiggy i ddu ochii peste cap. E n Essex, l lmuri ea. Oricum, mpreun cu certificatul ne-au trimis i o frunz, adresat lui Winifired. Twiggy bg mna n buzunarul de la palton i scoase o frunz ruginie de arar. ncepu s citeasc: Drag Domnioar Whiribat, Am fost informai de domnioara Veronica Snipe, redactor-ef la Cine-i vrjitoare?! c ai recrutat cel de-al aselea membru al Sabatului Urzicii-Moarte. Prin urmare, v trimitem Certificatul Cazanul Auriu, prin care v recunoatem oficial statutul de sabat. Felicitri. ncntat, a dumneavoastr Freda Snaggleteeth P.S. A fost remarcat faptul c cel mai nou membru a demonstrat o lips nsemnat de cunotine despre Cartea lui Mabel. V rog, ndreptai aceast situaie imediat. Mi s fie! zise Joe, amintindu-i de vrjitoarea nepat din spatele standului de cri din Trgul de la Miezul Nopii. Veronica Snipe trebuie s fie femeia care mi-a spus de pagina lips din Cartea lui Mabel. Chiar m-a crezut cnd i-am spus c Hm? fcu Twiggy. Eu i-am spus c fac parte din Sabatul Urzicii-Moarte. Twiggy surse cu un aer superior. Nu-i nimic. Winifred i ceilali sunt foarte emoionai datorit certificatului chiar dac nu e ntru totul meritat. Apropo, Veronica Snipe i-a trimis un formular de completat.
106

Au nevoie de cteva date biografice pentru Cine-i vrjitoare?! Dar ce-o s se ntmple cnd vor afla c nu tiu s fac nici mcar o vraj. N-o s intrai n bucluc? O ntr-unul foarte mare, zise Twiggy, dar dac recunoatem c nu eti vrjitoare, tot o s dm de belea. S sperm c nimeni nu va afla, ce zici? i-acum n ce direcie o apucm? Se opri pe o alee ngust, lng zidul alb al unei case n stil Tudor. Joe i desfcu fermoarul de la geac i scoase Atlasul strzilor din Canterbury. ncepu s-l rsfoiasc. N-o s-i vin s crezi ce mi s-a ntmplat azi-noapte zise el. Eu a trebuit s lustruiesc unsprezece perechi de ghete, s frec podelele, s pregtesc micul dejun i s strng o parte din ingredientele pentru o nou porie de Poiune de Recretere, rosti Twiggy pe nersuflate, i nu mi s-a permis s fac nicio vraj. Or fi mulumii din pricina certificatului, dar pe mine sunt nc suprai. Ulfric e att de suprat din cauz c i-a fost spart cufrul! Pretinde c hoii i-au furat o carte. Dar i mai grav a observat c ceaa violet, din borcanul la pe care l-am mprumutat eu, a disprut cu totul. E absolut distrus! Spune c-i aparinuse unui faimos om de tiin. N-am ndrznit s-i spun c am folosit-o pe bibliotecara aia pirpirie. Winifred zice c dac se mai ntmpl o dat s n-o ascult, o s-mi ia pisicua. Patsy clocotete de furie din cauza poiunii care i-a fost furata i n-o s-i vin niciodat s crezi c Squib a disprut din nou. Twiggy i puse minile n olduri i, pe faa plin de pistrui, i se putea citi amrciunea. A, scuz-m, mai zise ea, observnd c Joe rmsese cu gura cscat. Voiai s-mi spui ceva? Da, voiam, spuse el. Respir adnc i de-abia i stpni emoia din glas. Cnd am scpat de-acas de la tine, m-am hotrt s fac un mic ocol i, pe drum, am surprins fr s vreau o conversaie. Era despre ireata Nu mai spune! zise Twiggy, fcnd loc unui brbat care
107

venea pe alee cu un collie dup el. Joe l atept s treac nainte de a continua. i aminteti c i-am spus c, atunci cnd am vzut-o n tren pe ireata, avea un co de rchit pentru pisici? Am presupus c erau pisici nuntru, dar Joe ncepu s vorbeasc n oapt. De fapt, erau obolani Aaa! se mir Twiggy. Pe care-i cheam Sturm i Drang. Cum mncasem Lingo Liquorice, am putut nelege tot ce vorbeau. Puneau ceva necurat la cale. Ziceau ca rscoliser casa cuiva la ordinele iretei Nu cumva pe-a noastr? ntreb nerbdtoare Twiggy. Nu Sabatul Urzicii-Moarte? Nu, zise Joe. Nu, nu cred. Squib n-a pomenit nimic de vreo pereche de obolani, nu-i aa? Houl nostru a acionat de unul singur. Oricum, obolanii tia cutau o bucat de hrtie O bucat de hrtie? Da, o repezi Joe. Ar fi vrut ca Twiggy s-l lase s termine. O bucat de hrtie foarte preioas pe care se pare c ireata vrea cu disperare s pun mna. Sturm i Drang socoteau c se afl la vreo vrjitoare i c cei doi prizonieri i-o dduser ei n tren Aubrey White i Harriet Peikins, opti Twiggy, apropiindu-se de Joe. Viperele! ireata trebuie s-i fi capturat. Asta nseamn c sunt nc n via! Nu i-am spus pn acum, pentru c n-am vrut s te sperii, dar m-am gndit c ireata s-ar putea s-i fi cspit. Tu ce crezi c e bucata aia de hrtie? Vreo scrisoare? Twiggy l apuc pe Joe de bra i fcu ochii mari ct cepele. La naiba, Joe, dar dac Viperele nu i-au dat-o unei vrjitoare. Dac i-au dat-o ie!

*
108

Dar e logic! zise bosumflat Twiggy ncercnd s se in dup Joe. Ar fi putut s-i strecoare fr s observi o bucat de hrtie n valiz. N-ai zis tu c i s-a deschis n timpul cltoriei? Da, admise Joe, vzndu-i de drum, cu nasul n Atlasul strzilor din Canterbury. S-a deschis, dar ia stai un pic. Cred c-ar fi trebui s-o lum la stnga la intersecia de care-am trecut. Eti sigur c tii unde mergem? ntreb Twiggy, cnd Joe se ntoarse brusc i o lu napoi. Bineneles, o repezi Joe. Numai c totul arta altfel n ntuneric. Nu-mi mai simt degetele de la picioare, se plnse Twiggy, fcndu-i drum prin zpad. Dac am fi ateptat pn la noapte, am fi putut zbura pn aici cu mtura. O, nceteaz cu bombneala! Tu s ncetezi s-o mai faci pe efu. Twiggy ddu la o parte zpada de pe un indicator rutier. Aleea Swingletree ziceai c o cutm? Da. Pi, ntr-acolo, zise ea, artnd n spate i cznd pe neateptate ntr-un an. Lui Joe i trebuir cteva minute s-o scoat afar din anul plin de zpad, i asta pentru ca nu se puteau opri din rs. Cnd reuir s ias din nou pe marginea drumului, blugii lui Joe erau uzi leoarc, degetele l usturau i n pr i atrnau bobie de ghea. n timp ce mergeau unul lng altul de-a lungul aleii Swingletree, Twiggy reveni la teoria ei despre valiz. Dar atunci cnd N-am vzut nicio bucat de hrtie cnd am despachetat, susinu Joe. Eti convins? Ar fi putut s-o mptureasc astfel nct sa fie foarte mic. Sunt sigur, zise Joe, holbndu-se la crengile nclcite de deasupra capului su. n regula, stai un pic. Cred c aici i-am auzit pe obolani. mi amintesc de acest copac, i art cu degetul trunchiul unui stejar uscat, sufocat de vie
109

rsucite de ieder. O ramur putrezit czuse la pmnt. Sttea rezemat de trunchi ca un baston de care se sprijin un om ce chiopteaz. Aici! zise Joe, ngenunchind lng un petic rscolit de zpad. Aici m-am ghemuit asear i i-am vzut ieind din an puin mai ncolo. n timp ce Joe i Twiggy mergeau pe marginea plin de zpad a drumului, un Mini Morris trecu pe lng ei, mprocndu-i cu zloat. Twiggy cerceta prin zpad, iar Joe scormonea anul cu un b. Am gsit ceva! zise el, cnd ddu cu bul de ceva tare. Dnd la o parte zpada cu minile, Twiggy cur zona. Treptat dezgrop captul unei evi de scurgere. Probabil c trece pe sub cmp, zise Joe, privind peste un gard viu. M ntreb de unde veneau obolanii. Cel mai apropiat sat este Stubble End, spuse Twiggy. Joe nchise ochii, ncercnd s recreeze ntunericul de noaptea trecut. Ce faci? ntreb Twiggy. Vreau s-mi aduc aminte de unde venea lumina. Joe se nvrti cu ochii nchii. obolanii au ieit din an i au fugit printre copaci n direcia unei lumini. Cred c-ar trebui s aflm ce era. Ar fi putut fi o lantern? suger Twiggy. Joe cltin din cap. Lumina nu s-a micat. Deschise ochii i art n direcia unui plc de copaci desfrunzii i rugi contorsionai de mure. Acolo, n pduricea aia, zise el. Zpada i ajungea lui Joe pn la genunchi i, din cnd n cnd, trebuia s nlture mrcinii n care nimerea. Twiggy ipa de cte ori i se aga prul n vreo creang joas. naintau greu. Lui Joe i era imposibil s spun dac se ndreptau n direcia cea bun i ncepuse s se ntrebe dac, la urma urmelor, fusese o idee bun s intre n pdure. Noaptea trecut, obolanii au dat trcoale pe la Sabatul Pipistrelle, zise Twiggy, evitnd n ultimul moment un tufi. Nu crezi?
110

Mda, zise Joe, venind n urma ei. Ce coinciden! Dou sabaturi, la civa kilometri unul de altul, tlhrite n aceeai noapte! Crezi c femeia care a intrat la noi cuta aceeai bucat de hrtie? ntreb Twiggy. Nu tiu, zise Joe, mpiedicndu-se de rdcina unui copac. S-ar putea, dac scrisoarea asta, sau ce-o fi hrtia dup care umbl obolanii, are vreo legtur cu Beioarele Sorii. ireata a jefuit Sabatul Urzicii-Moarte, zise hotrt Twiggy. Sunt sigur de asta. Asta-i i bnuiala mea, admise Joe. Dar de ce nu i-o fi luat bagheta cu ea? Mai ii minte? Squib a observat c hoaa nu avea aa ceva. i de ce-ar fi furat? O bucat de plcint de Yule, preciz Twiggy, Poiunea de Re-cretere a lui Patsy i una din crile vechi de matematic ale lui Ulfric, despre grafice sau cam aa Straniu, zise Joe. Pi, trebuie s fi avut un motiv ca s le ia. Joe zri printre copaci un petic slab de lumin portocalie i se repezi ntr-acolo. Terenul accidentat l fcea s se poticneasc, crenguele uscate i trosneau sub picioare i din cnd n cnd se izbea de trunchiurile copacilor, nainta pn ajunse la un zid drpnat de crmid, pe deasupra cruia vzu acoperiul i etajul unei csue. n zid erau o mulime de locuri n care mortarul ncepuse s se sfrme i Joe i fix cu uurin adidaii n gurile acelea reuind s se care. Sri ntr-o grdini cu rzoare pentru flori i o mulime de ghivece mari de lut. Era i un mic heleteu pe suprafaa cruia pluteau buci de ghea. Dou ipete de Bufni, i opti Joe lui Twiggy, cnd aceasta ateriz lng el. i art cu degetul numele csuei, care fusese btut n cuie pe o bucata de lemn n form de bufni prins de portal. Ce nume sinistru i uite! exclam Twiggy, mpungndu-l cu cotul. Uite ce atrn deasupra o lamp!
111

Lumina! zise nerbdtor Joe. Cea pe care am vzut-o noaptea trecuta. n mod sigur spre ea se ndreptau obolanii. Zidurile csuei Dou ipete de Bufni erau invadate de iedera care nconjurase fiecare fereastra de la parter cu un chenar neregulat de frunze ntunecate. Joe travers gradina pn ajunse la cel mai apropiat geam. terse sticla aburit cu mneca i privi nuntru. La nceput, de-abia putu distinge ceva, dar pe msur ce ochii i se acomodau cu ntunericul, zri un teanc de caiete pe un birou, un balansoar i ceva ce semna cu un acvariu gol. Nimic neobinuit, mormi Joe. Cred c acum ar trebui s plecm, zise nelinitit Twiggy. nclcm o proprietate i, oricum, casa m bag-n speriei. Joe se ag de pervaz, n timp ce cuta din priviri ceva pe jumtate ascuns n spatele balansoarului. E coul de pisici! zise el. ireata trebuie s locuiasc aici! S mergem, Joe. Bine, zise Joe oftnd. Dar ce-ar fi s ne ntoarcem aici la noapte i Twiggy scheun slab i Joe se ntoarse. n spatele lui, cu o mn innd-o pe Twiggy de gur, sttea o vrjitoare. n cealalt mn avea o baghet. Cred c planurile voastre tocmai s-au schimbat, zise vrjitoarea cu o voce de ghea. l nghionti pe biat cu vrful baghetei sale i buzele i se schimonosir ntr-un rnjet plin de cruzime.

112

CAPITOLUL TREISPREZECE

O adunare de lilieci
Mini Morris-ul negru se hurduca prin inutul acela rural ca un skateboard. Derapa cnd ddea colurile, urca mugind dealurile i prea s ia din plin toate gropile ntlnite n drum. Joe i Twiggy i petrecur cea mai mare parte a cltoriei cu minile la ochi, aruncai dintr-o parte n alta pe bancheta din spate. Cine-i maniaca asta? zise Joe, clnnind din dini. n timp ce i mboldea de la spate printre copaci, pn la aleea Swingletree, vrjitoarea nu le rspunsese la niciuna din ntrebri. Mainua ei era parcat ntr-o manier de-a dreptul riscant: cu partea din fa suspendat deasupra unui an. Nu nu nu nu-s sigur, zise Twiggy, n timp ce Mini Morris-ul mai lua cteva gropi. Cred c o cunosc de undeva Joe i rsfir degetele i studie pe furi faa vrjitoarei n oglinda retrovizoare a mainii. Era cam de aceeai vrst cu Winifred, bnui Joe. Avea cteva riduri pe la colurile ochilor, obraji palizi i scoflcii. Doi ochii negri te sgetau de sub bretonul de culoarea castanei coapte. Vrjitoarea se uit n oglind i l surprinse pe Joe studiind-o. i arunc o privire mnioas i rsuci de volan. Se auzit un scrit de roi i Joe simi cum, la o curb strns, centura l trage napoi. Biatul avu senzaia c supa de morcovi cu coriandru, care-i slta n stomac, va iei la iveala ntr-un timp foarte scurt. Twiggy i lu minile de la ochi i se uit la Joe. Te-ai fcut verde la fa, observ ea.
113

Biatul prefer s nu-i rspund, pentru c asta ar fi nsemnat s-i deschid gura. Mini Morris-ul cobor ca o rachet un deal abrupt, aproape zburnd, nainte de a ocoli un heleteu i a se npusti pe un pode ngust. Apoi vrjitoarea aps ct putu de tare frna i maina se opri uruind lng un hambar vechi i drpnat. Joe i Twiggy respirar uurai. Vrjitoarea se ntoarse i se uit urt la ei. Din dou micri de baghet i cteva murmure indescifrabile le desfcu centurile de siguran. Tu i tu, le zise ea, vrndu-i un deget osos n faa lor. Venii dup mine i fr mecherii! Ce facem acum? ntreb Joe n oapt, n timp ce vrjitoarea ieea din main i striga pe cineva. Mi-am lsat bagheta acas, zise Twiggy i ridic din umeri, vznd privirea disperat a lui Joe. Pi, adug ea fnoas, Mormoloaca a vrut s se joace cu ea. Cred c trebuie s lsm lucrurile s-i urmeze calea Asta ar face Winifred. N-are rost s intrm n panic. Joe se chinui s ias din main i trnti portiera stropit cu noroi a Mini Morris-ului. nc-i mai era ru i nu se opuse cnd vrjitoarea l apuc de umr i l ndemn spre intrarea n hambar. Cnd vrjitoarea deschise ua, Twiggy l nghionti pe Joe. Suntem n Stubble End, opti ea printre dini, i acesta este Sabatul Pipistrelle. Ce crezi c vor? ntreb Joe. Vrei s spui, n afar de lecii de oferie? Twiggy clatin din cap. Nu tiu dar tu faci parte din Sabatul Urzicii-Moarte, s nu uii. i zmbi nervos i i fcu cu ochiul n timp ce o urmau pe vrjitoare. Interiorul hambarului era surprinztor de plcut. n mijlocul ncperii ardea un foc vesel, nconjurat de un cerc de pietre. Fumul urca n spirale pe lng nite lilieci, care stteau agai de grinzi cu capul n jos, i ieea printr-o gaur din acoperi.
114

O vrjitoare dolofan cu bucle negre moia pe o sofa cu picioarele sprijinite pe un cazan ntors. Alte cteva vrjitoare stteau ntinse n hamace cu membrele blbnindu-li-se peste margini. Joe numr nou pisici negre ncolcite pe nite baloturi de fn dintr-un col i alte patru ntinse lng foc. Singurul zgomot care se putea auzi era un sforit monoton. Un amestec de fum i mucegai i gdil nasul lui Joe, fcndu-l s strnute. Una dintre pisicile de lng foc deschise ochii verzi i se holb la el. Apoi, vrjitoarea cu prul de culoarea castanei coapte btu din palme i ntrerupse scena panica. Trezirea! Toat lumea trezirea! strig ea. Am ceva important s v comunic. Vrjitoarea de pe sofa se scrpin n cap i csc. Clipi ncet i zmbi. n obraji i aprur gropie. Pe cine-ai adus acolo, Sarah? Avem oaspei? Se uit cu ochii ntredeschii la Twiggy. Eti Marjorie, nu? Din Sabatul Baddlewrack. N. A! fcu dezamgit vrjitoarea. A fi putut jura Sarah, vrjitoarea cu prul de culoarea castanei coapte, se ndrept iute spre sofa i recuper o pereche de ochelari pe care vrjitoarea cea dolofan i strivea cu cotul. ncearc-i pe tia, Dora, spuse ea iritat. A, foarte bine, blmji femeia, dndu-i la o parte buclele negre i potrivindu-i ochelarii dup urechi. Hamacele se blngnir cnd ncepur s se urneasc i celelalte vrjitoare, care pn atunci dormiser. Se ridicar n capul oaselor, cu prul zburlit, mbrcate n pijamale cu buline variat colorate, i i aintir privirile mpienjenite de somn spre Joe i Twiggy. Mi s fie i iar s fie! exclam vrjitoarea Dora, aranjndu-i ochelarii. Asta-i una din nesuferitele alea de Urzici-Moarte! Da, zise Sarah, sugndu-i obrajii pmntii. Prunella Brushwood, dac nu m-nel. Prunella?!
115

Joe se holb uimit la Twiggy. Fata se mbujor i i scrpin stnjenit nasul. Numele tu adevrat e Prunella? zise Joe, atingnd braul lui Twiggy. Numele nu i se potrivea deloc. Nimeni nu-mi spune aa, rspunse Twiggy cu vocea sugrumat. Se ncrunt la Sarah. Prefer s mi se spun dup porecl, Twiggy. Twiggy! o ngn batjocoritor Sarah, ridicnd din sprncean. Asta din cauz c prul tu arat ca un cuib de pasre?! Un hohot de rs se rspndi printre membrele Sabatului Pipistrelle. Simindu-se teribil de nenorocit, Twiggy pironi podeaua cu privirea. Ei bine, ce caut putoaica asta plictisitoare aici? Urzicile-Moarte s-au mutat din satul sta de cteva luni. Acum, pleac du-te, car-te! Dora fcu o micare cu bagheta, de parc ar fi vrut s goneasc o insecta enervant. Sarah, de ce m faci s-mi pierd vremea? Ce veste important aveai? Sa nu-mi spui ca are ceva de-a face cu mnunchiul la vetejit de Urzici-Moarte care nu se pricep la nimic? Twiggy i ridic brbia care-i tremura. Nu-i adevrat! Patsy e cea mai bun urzitoare de vrji, i Winifred e o ef nemaipomenit E o gnganie fandosit! zise Dora. Puah! Winifred Whilbat n-are nici cea mai vag idee despre ce-nseamn s fii efa unui sabat A! fcu ea i zmbi ironic. Uitasem. Urzicile-Moarte nici nu sunt propriu-zis un sabat, nu-i aa? Ba da! interveni Joe, fcnd un pas nainte. i eu sunt cel mai nou membru al lui. Cnd vrjitoarea de pe sofa ncepu s se poarte grosolan cu Twiggy, lui Joe i se pru c o cunoate de undeva. Joe i aminti unde-o mai vzuse. Atunci, pe peronul grii, Dora Benton purtase un palton lung, bleumarin i o apc cu cozoroc, iar acum era mbrcat ntr-o pijama neagr de
116

mtase. Dar gropiele din obraji erau aceleai. La fel i manierele sale brutale. Te cunosc, zise el cu impertinen. Tu eti femeia care i-a furat uniforma lui Derek i m-a minit ca s-mi ia biletul de tren. i eu te cunosc pe tine! declar Dora, rnjind cu gura pn la urechi. O, bun treaba, Sarah. Unde l-ai gsit? Pe aleea Swingletree. Sarah i vr mna n buzunarul interior al jachetei sale de catifea neagr i scoase o bucic de hrtie. O despturi i Joe se ntinse s vad ce scria pe ea. Nu era niciun cuvnt, doar portretul unui biat cu prul vlvoi, cu brbia ferm i o expresie destul de buimac. Sarah aez hrtia lng capul lui Joe. O asemnare izbitoare, nu crezi? Dora horci. Nu tiu de ce-a fost nevoie s-l mai interoghezi pe nerodul ala mpiedicat din gar. Descrierea pe care i-am fcut-o eu biatului a fost Mai mult dect inutila, ncheie Sarah fraza. Derek mi-a fost de mare ajutor. Nu-i trebuie mult talent s te dai drept controlor de bilete, Dora, dar s faci pe poliistul e de-a dreptul o provocare. Am fost att de convingtoare; chiar dac trebuie s m laud singur. Dup ce i-am spus c biatul fugise de-acas, Derek a fost mai mult dect dornic s coopereze. Mi-a schiat chiar i portretul lui. L-a descris pe biat n cele mai mici detalii. Tonul lui Sarah deveni mai aspru. Dora, nu te uita urt la mine! tii la fel de bine ca mine c nu vezi prea bine. Trebuie s pori ochelarii ia tot timpul. Ajunge! o repezi Dora. Se ncrunt i i ncruci minile-n sn. Cred ca ai uitat c p-aci eu sunt efa. n definitiv, zise Sarah fr teama, dac i-ai fi purtat n noaptea aceea, ai fi observat imediat c biatul i-a dat un bilet obinuit de tren, n loc TACI DIN GUR! zbier Dora, i o vrjitoare care dormise pn atunci czu brusc din hamac. Oricum, unde e?
117

Dora se ndrept cu pai greoi spre Joe i-i ntinse mna rotofeie. D-mi-o ncoa, vierme amrt ce eti! Ce? ntreb Joe. Nu pricep PAGINA! url Dora, de i tremurar buclele. tiu c e la tine. Viperele i-au dat-o, nu-i aa? i ateptam pe Harriet i Aubrey, desigur, dar cnd m-am aplecat s-mi leg iretul, am vzut desenul de pe valiza ta. N-oi avea eu vederea de vultur, zise ea acru, dar nu-s nici oarb ca un liliac, s tii! Dora-i ridic ochii spre tavan. N-am vrut s v jignesc, adug ea cu blndee n glas. Greeti, zise Joe. N-am nici cea mai mic idee despre ce vorbeti. Nimeni nu mi-a dat nicio pagin. E din Urzica-Moart, opti Sarah printre dini. Ei nu tiu nimic despre urgena care-a aprut. Centrala n-a vrut s-i implice n chestiune. O decizie neleapt, dac m ntrebi Am fost lsai pe dinafar? ntreb Twiggy indignat. Acum suntem un sabat n toat regula. De ce nu ne ia nimeni n serios? Nu pricep de ce ne antipatizai att de mult! Twiggy se uit struitor la Dora i la Sarah. E din cauza lui Ulfric? i a lui Joe? Nu suntei de acord ca brbaii s fie acceptai n sabaturi? Ei bine, eu cred c ar trebui. Winifred zice c sabaturile mixte reprezint calea spre progres. Zice c ar trebui s fim de acord cu noul N-avem nimic cu brbaii, o ntrerupse Sarah. Ct vreme nu fac parte din sabatul meu, adug Dora, strmbndu-se. Cu Rose Threep avem ce-avem, zise nepat Sarah. Cu Rose? se mir Twiggy. Lui Winifred ar trebui s-i fie ruine c-i permite unei astfel de vrjitoare s fac parte din sabatul ei. O astfel de vrjitoare? repet Twiggy. Dar ce-avei cu Rose. Poate c e un pic cam rea de gur, dar Pagina, Dora, i aminti Sarah nerbdtoare. i ndemn pe Joe i Twiggy s se aeze pe canapea. Trebuie s li se spun. Acum, nu mai putem evita.
118

Foarte bine, zise Dora, aranjndu-i ochelarii pe nas. ncepu s mrluiasc agitat prin ncpere. Joe sttea lng Twiggy la captul sofalei. O pisic neagr se gudur pe lng picioarele biatului. mi nchipui c-ai auzit de Cartea lui Mabel, ncepu Dora. Desigur, ziser copiii n cor. Atunci tii i despre pagina lips. Da, ncuviin Joe, amintindu-i ce-i povestise Veronica Snipe n Trgul de la Miezul Nopii. Era o vraj periculoasa la pagina cinci sute i ceva. Mabel a rupt-o ca nimeni s n-o poat face. Joe simi cotul lui Twiggy nghiontindu-l. De unde tii asta? ntreb ea n oapt. n parte ai dreptate, spuse Dora. Unele vrjitoare susin c Mabel Crump a rupt-o dar se nal! Pagina a fost smuls de traductoarea crii: o vrjitoare pe nume Fleur Fortescue. Fleur Joe i ncrei fruntea Desigur! Numele ei era pe coperta exemplarului la vechi din Cartea lui Mabel, pe care-am vzut-o n cutia de carton. Te superi? spuse Dora furioas. Fii atent cnd vorbesc. Acum, unde rmsesem? Tocmai voiai s le povesteti despre Fleur, i aminti Sarah. Cnd a tradus pagina cinci sute treisprezece, Fleur i-a dat seama de puterea distructiv a vrjii de acolo i a rupt-o. A distrus imediat traducerea, dar a hotrt s ascund pagina original ntr-un loc unde s n-o gseasc nimeni niciodat Numai c-a fost gsit, zise Dora, uitndu-se urt la Sarah. i-acum, tu s taci din gur. Eu spun povestea. Unde-au gsit-o? ntreb Joe. n Germania, zise repede Dora, nainte ca Sarah s-apuce s deschid gura. tiu toate astea, bombni Twiggy. Joe o nghionti.
119

t, opti el. Eu nu tiu. n urm cu vreo douzeci de ani, continu Dora, un cine pe nume Strudel a scurmat ntr-o pdure. Pagina fusese fcut sul, vrt-ntr-un stilou i ngropat la rdcina unui copac. Fiica stpnului cinelui era o vrjitoare i ea l-a mpiedicat s o arunce. Vedei voi, stpnul crezuse c e o foaie goal de hrtie, deoarece Cartea lui Mabel a fost scris cu cerneal vrjit, o complet Twiggy. Da, ncuviin Dora, ducndu-i o mn n dreptul inimii. Timp de douzeci de ani, pagina a trecut de la o vrjitoare la alta, de la un sabat la altul. De ce? ntreb Joe. Dintr-un motiv foarte evident, cap sec ce eti! zise Dora. Se uit precaut peste umr i cobor vocea. Exist oameni, explic ea cuprins de team, care o vor. Oameni care nu s-ar da n lturi de la nimic ca s pun mna pe ea. Dar am crezut c nimeni nu poate nelege scrisul de mn al lui Mabel, zise Joe. Fleur a reuit, nu-i aa? spuse Sarah. ntr-o zi altcineva va traduce din nou cuvintele acelea i atunci Btu din palme. Buuum! Cine poate ti ce se va ntmpla? zise Dora. De ce nu facei pur i simplu bucele pagina, propuse Joe, sau s-o aruncai n foc? Dup aceea n-o s mai avei motive s v facei griji. Cum ndrzneti? tun Dora. Puin respect, biete! Mabel Crump e o legend! Hambarul sta se afl chiar n locul unde ea i-a scris celebra oper de geniu. S-o distrugem? i ddu ochii peste cap, de-ai fi zis c e gata s leine. Ce idee! Crezi c n-am ncercat s scpm de ea? zise Sarah, aruncndu-i o privire scrbit Dorei. Cartea lui Mabel este indestructibil. Probabil c a nmuiat fiecare pagin n Poiunea Eternitii, astfel nct cuvintele s poat fi citite i
120

peste sute de ani de-acum ncolo. Sau nu, zise Joe, amintindu-i ce scris oribil avea Mabel. Sarah nu-l lu n seam. Acum dou zile, am primit o frunz de la Centru, prin care eram informate c pagina a trebuit s fie scoas pe ascuns, i n mare graba, din Londra i c sabatul nostru a fost ales s fie implicat n operaiune. O onoare att de mare pentru Pipistrelle, murmur Dora. Aubrey White i Harriet Perkins din Sabatul Viperelor se oferiser s cltoreasc incognito cu trenul care pleca la ora patru din gara Charing Cross, le explic Sarah. Erau ateptai s descind n Stubble End i s-i livreze Dorei deghizat n controlor de bilete pagina. Numai c totul a mers complet anapoda ei n-au cobort din tren i nici n-au mai fost vzui de atunci. ireata! zise grav Joe. Se cutremur amintindu-i de hrielile nnebunite ce ieeau n tren din coul pentru pisici. Coul de obolani, zise el, corectndu-se, i simi fiori reci pe ira spinrii. n regul ajunge, l repezi Dora. Nu v-am adus aici pentru o mic discuie amical. Acum, spune, unde-i pagina? N-o am, zise Joe. Pe cuvnt de onoare. N-am nici cea mai mic idee unde se afl. Dora se prinse cu minile de cap i ncepu s se vicreasc: Nu mai suport! gemu ea. Mai nti se hotrte s se contramandeze Ceremonia Focului de Yule, aa c am decis s participm, n schimb, la o curs de mturi. i am czut ntr-un heleteu. Apoi ne-am ntors la sabat, cu gndul s ne punem bonetele pe cap i s tragem un pui de somn, dar ne-am gsit locuina ntr-o dezordine de nedescris! i acum I ACUM! sta.. Flecuteul sta insolent mi spune c pagina nu e la el! Le-am spus celor de la Centru c m descurc. Ce-o s le mai spun acum? HM? O s-mi pun pielea-n saramur pentru asta!
121

Dora, ndrzni sfioas o vrjitoare tnr. i tr picioarele pn la efa Sabatului Pipistrelle, cu o frunz ruginie de arar n mn. Asta trebuie s fi sosit azi-diminea. E de la Centru. Simind c se sufoc, Dora smulse frunza din mna tinerei vrjitoare. Apoi nchise ochii i i-o ddu lui Sarah. N-ai vrea s-o citeti tu? Eu nu rezist. Foarte bine, zise Sarah, zgindu-se la frunz. O, vai. Ce catastrof! Dora ncepu s hohoteasc i se prbui pe sofa, mai s-l zdrobeasc pe Joe. S-a terminat cu cariera mea! zise ea, apucndu-se cu minile de cap. A fost un jaf, anun Sarah pe un ton solemn. La Muzeul Naional de Vrjitorie din Piddocks Cove. Cineva a furat originalul Crii lui Mabel.

122

CAPITOLUL PAISPREZECE

Montrii din Much Marcle


Nu le-a fost greu s scape. Vrjitoarele fuseser att de traumatizate de vestea primit de la Centru, c nimeni nu observase cnd Joe i Twiggy s-au ndreptat n vrful picioarelor spre ua de la hambar. Jumtate dintre vrjitoare stteau grmad, mbrindu-se i plngnd, n timp ce restul se prbuiser buimace n hamacele lor. Lng u, se afla un butoi plin cu mturi, aa ca Twiggy lu una ca s asigure succesul evadrii. n cteva minute, Joe i Twiggy zburar peste podeul ubred i plutir pe deasupra heleteului. Fata ndemna mtura s se nale, pn cnd fur nghiii de o pcla rece ca gheaa care l ptrunse pe Joe pn la oase. Fulgi de zpad ncepur s-i danseze prin fa. Twiggy, chiar trebuie s zburm aa sus? Dar cuvintele lui Joe se risipir n vnt chiar n clipa n care le pronunase. Trebui s ipe ca s se fac auzit: Da, rspunse Twiggy. Trebuie s stm printre nori. Vrjitoarele nu trebuie s-i foloseasc mturile pe lumin. Ar fi prea riscant s ne lsm mai jos. Ar putea s ne vad cineva! Joe se uit n jos, dar tot ce putu vedea era o cea cenuie i groas. Cum o s tim c-am ajuns la Canterbury? ip el. Nu mergem la Canterbury, spuse Twiggy. Cel puin, nu nc. Nu? Fata scutur din cap i i porunci mturii s vireze la
123

stnga. M-am gndit ca ar trebui s dam o rait pe la Piddocks Cove!

*
Stratul de nori ncepea s se rreasc, pe msur ce mtura plonja n jos. Printre vltucii de cea i fcur apariia petice de cer senin i Joe zri o ap ntunecat cu valuri nspumate. Coborr i mai mult i Joe realiz c Twiggy urma o linie de coast. Dedesubtul lor marea clocotea i se npustea pe plajele de culoarea fulgilor de ovz. Joe privi n dreapta i vzu stncile abrupte ridicndu-se deasupra cmpurilor nzpezite. Vrfurile inegale de piatr ntrerupeau ntinderile nesfrite de alb. Joe se inu strns de talia lui Twiggy cnd mtura se ndrept cu iueal spre o stnc enorm, biciuit de valuri. n mijlocul ei se afla o deschiztur n form de portal i Twiggy ndemn mtura s treac pe acolo. Joe se fcu mic, cnd trecur n vitez prin crptur. Apoi se nlar din nou. Mtura execut o bucla aerian nainte de a se ndrepta spre urmtorul golfule, alunec uor deasupra rmului stncos i ateriz lng o csu. Avea zidurile de culoare liliachie i acoperiul de ardezie. Joe se ddu jos de pe mtur i i ndrept cu greu coloana. Sttuse ghemuit deasupra cozii timp de aproape o or. Amorise i-l dureau ncheieturile. Twiggy ridic braele-n sus i scoase un chiot. N-a fost distractiv? zise ea. Winifred ar fi leinat pe loc dac ne-ar fi vzut cu ce vitez am trecut prin stnca aia. Nu cred c mturica mea ar fi reuit o astfel de manevr, dar asta e ultimul rcnet! O s-o dai napoi? ntreb Joe. O, da! Am mprumutat-o doar. Lovi uor nuielele de mesteacn i rnji. Pun pariu c Dora turbeaz acum de furie. Deci, sta e Piddocks Cove, zise Joe privind n jos spre
124

un golf n form de semilun. Valurile aruncaser pe rm alge i iarb-de-mare. O singur barc era ancorat. Da, zise Twiggy. Suntem pe coasta din Dorset. O lu pe aleea ce ducea spre csu, ls mtura ntr-un co pentru umbrele de pe verand, i sun la u. Am mai fost o dat aici vara trecut, cu Winifred, dar muzeul era nchis. Cu toate astea, m-am distrat pe cinste blcindu-m n mare. Crezi c ireata se afl n spatele jafului, nu-i aa? Mda, zise Twiggy, dar trebuie s fim siguri de asta. Nu neleg de ce-o fi vrut cartea, zise Joe. Oricum, pagina cinci sute treisprezece a fost rupt i restul crii a fost tradus n aptezeci i patru de limbi, complet Twiggy. Aa c ce-ar mai putea afla din ea? Joe se ddu un pic n spate de ndat ce auzi zgomotul unor pai apsai de cealalt parte a uii. Fanta de la cutia de scrisori se ridic i o brbie acoperit cu pr alb i fcu apariia n crptura dreptunghiular. M numesc Arthur Poppleweed. Sunt custodele Muzeului Naional de Vrjitorie, se auzi o voce rguit din cutia de scrisori. V rog fii amabili i spunei cine suntei i ce dorii. suntem Twiggy i Joe din Sabatul Urzicii-Moarte, ncepu Joe. Am venit s aruncm i noi o privire prin muzeu pentru c ne intereseaz foarte mult obiectele i artefactele vechi. Urm o pauz lung nainte ca firele zburlite de barb alb s se mite din nou. Foarte bine, zise vocea, putei intra. Dar v avertizez: sunt narmat cu un ciomag stranic i cu un pistol de ap plin cu Poiune de mpietrire i nu m tem s le folosesc. Ce e Poiunea de mpietrire? o ntreb Joe pe Twiggy pn s apuce curatorul s deszvorasc ua. Te transform n statuie, rspunse fata. Patsy o folosete ca s fac ornamente pentru grdin. Dac Joe ar fi fost un simplu trector, nu i-ar fi nchipuit
125

niciodat c n csua aceea pitoreasc era Muzeul Naional de Vrjitorie. Nu era niciun semn pe poarta principal i nici pe ua de la intrare care s anune acest lucru. Oricum, de ndat ce trecu pragul, simi acelai iz cunoscut de obiecte vechi, mucegite, pe care-l ntlnise n toate muzeele. Bine-ai venit! zise Arthur rugndu-l pe Joe s-i in ciomagul ct timp i scarpin el barba. Btrnul purta o pereche de pantaloni peticii din catifea reiat i un halat bleumarin. Era chel n vrful capului i avea un plasture lipit peste un cucui de mrimea unui ou. Am fost dobort de tlhar, zise Arthur, artndu-le cu vrful pistolului de ap rana de pe cap. Vedei voi, de asta a fost nevoie s ntresc msurile de securitate. Joe i Twiggy l urmar pe un coridor ntunecos i de-acolo ntr-o mic ncpere cu draperii la ferestre. Camera era luminat doar de nite lumnri. Dac avei vreo nelmurire sau vrei s m ntrebai ceva, o s fiu chiar aici, zise Arthur aezndu-se pe un scaun de lemn lng u, cu pistolul de ap i ciomagul n poal. Aici e! zise Joe, stnd n faa unei vitrine sparte de sticl. nuntru, ntr-o caset, se afla o tav cptuit pe margini cu catifea verde decolorat, iar n centru, era un petic de catifea, cam de mrimea unui pachet de cri de joc, care-i pstrase culoarea vie de la nceput. Dedesubtul dreptunghiului verde strlucitor era o not prost dactilografiat pe care se putea citi: Exponatul 122: O carte de vrji, poiuni i alte probleme de vrjitorie scris de extrem de talentata (i umbl zvonul destul de frumoas), geniala, Mabel Crump. A fost redactat n luna martie 1596 (sau s-ar putea s fi fost n aprilie) ntr-o scriere de mn complet ilizibil i tradus n englez n 1848 de ctre Fleur Fortescue, care a fost o adevrat atottiutoare. Astzi, e cunoscut simplu drept Cartea lui Mabel, i se gsete pe raftul de cri al fiecrei vrjitoare (dei eu cunosc o vrjitoare care-o inea n sertarul pentru tacmuri).
126

Nu mi-am imaginat pn acum c e att de mic, zise Joe, uitndu-se la peticul verde de catifea pe care sttuse cartea. A, ba da, interveni Arthur. Format de buzunar, ai putea s-o numeti. Oft prelung. n orice caz, foarte uor de furat. i aminteti cum arta houl? ntreb plin de nerbdare Joe. Pi, n-am vzut mare lucru. n clipa asta prjeam nite ou cu unc pentru micul dejun i-n urmtoarea eram cu faa la pmnt cu un cucui ct o rodie. Houl era de fapt o hoa mi amintesc c i-am vzut mna chiar nainte de-a m lovi fulgertor cu bagheta. Avea nite unghii roii i lungi Joe ddu din cap. Fr ndoial, a fost ireata. ireata? ntreb Arthur nedumerit. Hai aici, Joe, l strig Twiggy cuprins de veselie. Am gsit o fotografie de-a lui Rose. Mi s fie! fcu Joe aplecndu-se deasupra vitrinei din col. Se uit la fotografia a doua fete mbrcate n tunici negre pn la glezne. Una dintre fete avea prul prins n cozi i se uita urt spre aparat. Cealalt, care avea o cosi lung, mpletit i nfurat ca o earf n jurul gtului, era cu limba scoas. Joe citi nota dactilografiat de dedesubtul fotografiei: Exponatul 062: O rar fotografie a Montrilor din Much Marcle (care au fost o adevrata pereche de mici orori). Excluse din Sabatul Brimstone la vrsta de zece ani, Rosemary Threep i Logan Dritch au terorizat timp de unsprezece luni satul Much Marcle, nainte de a fi capturate i trimise la Penitenciarul pentru Vrjitoare ndrtnice din Papua Noua Guinee.
127

Joe privi i restul obiectelor din vitrin. Exponatul 063 era o pensul pe care fetele o nmuiaser n cerneal vrjit i o folosiser s mzgleasc mesaje vulgare peste tot prin Much Marcle. Exponentul 064: o bucat de cret violet care era tot ce mai rmsese din coala Primar din Much Marcle dup ce Rose i Logan strniser o tornad ntr-o dup-amiaz de august. Nota preciza c Rose afirmase c abtuser tornada asupra cldirii goale doar ca s se distreze. Acum tim de ce Pipistrellele n-o pot suferi pe Rose, zise Joe. Da, de asta toat lumea are o prere aa proast despre Urzica-Moart, adug Twiggy. Pentru c una din membrele noastre a fost n tinereea ei o celebr huligan. Nu mi-o pot imagina pe Rose fcnd toate chestiile alea teribile. E o btrn argoas i afectat. Twiggy izbucni n rs i i lipi degetul de sticl. Uit-te la ea cum scoate limba! Joe studie cu atenie fotografia, dar pe el nu-l interesa Rose. n schimb, se uita la cealalt fat, Logan Dritch. Avea o privire ptrunztoare i prul ei era rocat-nchis. Remarc maxilarul hotrt i buzele arcuite. Imaginea femeii fermectoare din tren l strfulger. E ireata! zise deodat Joe, apucnd-o pe Twiggy de bra. Cealalt fat! Cellalt Monstru din Much Marcle. Eti sigur? ntreb Twiggy. Joe ddu din cap. Sunt convins. ireata i Logan Dritch sunt una i aceeai persoan.

128

CAPITOLUL CINCISPREZECE

n afara pdurii
Cu excepia siluetei unui pescar n cizme galbene de cauciuc, stnd cocrjat pe un scaun pliant, debarcaderul era pustiu. Pescarul inea ntr-o mn bul unei undie, cu un fir lucios n vrf, care atrna peste marginea debarcaderului i disprea n apele nvolburate. Cu cealalt mn inea borul plriei sale impermeabile, pe care i-o trase apoi peste ochi. Twiggy se chinuia s aterizeze. Aceeai rafal de vnt care era ct pe ce s smulg plria pescarului, fcea tot ce -i sttea-n putin s-i devieze mtura i s-o arunce mpreun cu pasagerii ei n marea nspumat, de culoarea oelului. Prul lui Twiggy gdila faa lui Joe. nc puin! zise ea, aplecndu-se n direcia vntului i innd mtura dreapt. Aceasta plan ca o libelul nainte de-a se lsa pe-o petal de nufr. Joe simi cum atinge cu adidaii un grilaj metalic i, cteva secunde mai trziu, aterizau n siguran la celalalt capt al debarcaderului. Bun treab! zise Joe aprobator. Rsufl uurat cnd simi scndurile de lemn sub picioare. E timpul pentru nite gustri, zise el, lovind uor cu mna buzunarul burduit al gecii sale. Se uit spre celalalt capt al debarcaderului, unde pescarul sttea cu spatele la ei, inndu-i nc plria impermeabil cu una din mini. Brbatul prea s nu fi remarcat deloc sosirea celor doi. Joe se aez pe jos i i vr mna n buzunar. Scoase dou pachete cu mncare, nvelite n hrtie i i ddu unul
129

lui Twiggy. A fost drgu din partea domnului Poppleweed s ne pregteasc o gustric, zise Twiggy, desfcnd dou sandviuri enorme i o bucat groas de prjitur cu fructe. Ridic uor cu degetul o felie de pine. Mm pui prjit i murturi cu mutar. Cu sos dulce, preciz Joe cu gura plin. Dar e la fel de gustos. Un ipt strident l fcu s ridice capul. Vzu doi pescrui rotindu-se gata s se npusteasc asupra pescarului, n timp ce acesta se chinuia s scoat crligul dintr-un pete care se zvrcolea. Aia-i o barc? ntreb Twiggy, artnd cu degetul n deprtare o pat ntunecata. Joe miji ochii. Da, una destul de mare, probabil un tanc petrolier. N-am fost niciodat cu barca, mrturisi Twiggy. i linse degetele nainte de-a mai muca din sandvi. Eu am traversat o dat canalul, cu colegii mei, cu feribotul, zise Joe. Era o excursie cu coala la Calais. Vremea a fost ngrozitoare. Nu mai vzusem niciodat aa valuri uriae. Prietenul meu, Drew, a stat toat cltoria aplecat deasupra vasului de toalet. Mi-ar plcea s merg i eu la coal, zise Twiggy cu jind. Trebuie s fie un loc minunat! Cu greu l-a numi aa, i zise Joe. Avem tone de teme de fcut, iar unii dintre profesori sunt un comar. Uite, bunoar, domnul Tripp. I-am spus c Hamish mi mncase eseul despre Triburile nomade din Nordul Africii, dar tmpitul de profesor a refuzat s m cread chiar i dup ce i-am artat rmiele umede, cu urme de dini de cine pe ele. Domnul Tripp m-a pedepsit o sptmn ntreag. Ct de drept poate fi? Pcat c n-ai avut nite Poiune de Recretere, zise ea, scuturndu-i cteva firimituri din poal. Ce vrei s zici? Pi, explic Twiggy, cteva picturi din chestia aia i eseul s-ar fi refcut singur.
130

Mda, fcu Joe, terminndu-i prjitura cu fructe i tergndu-i minile pe haine. Mda repet el gnditor. Apoi mototoli hrtia i sri n picioare. Repede, zise Joe. Trebuie s plecam. Ridic mtura i i-o arunc lui Twiggy. Hm? Dar, Joe, nu mi-am terminat Trebuie sa ne ntoarcem. E foarte important Mi-am dat seama! Nu neleg, zise Twiggy, cltinnd din cap. Se pregti s mute din prjitura cu fructe. tiu de ce a furat Logan originalul Crii lui Mabel, zise Joe apucnd-o pe Twiggy de umr. Avea deja Poiunea de Recretere, i aminteti? Pagina cinci sute treisprezece! zise Twiggy, scpnd prjitur din mn. Logan are de gnd s-o refac. O, Joe, trebuie s-o mpiedicm! Urm o decolare nesigur. Instruciunile panicate ale lui Twiggy nedumerir mtura i o fcur s neasc nainte, atingnd plria pescarului, n timp ce prseau debarcaderul. De uimire, brbatul scap petele care czu pleoscind n ap. Cu faa complet ascuns de plria sa galben, pescarul se ridic i fcu un gest amenintor cu pumnul. Pescrui nenorocii! strig el.

*
Aterizarea de la debarcader a fost un fleac, n comparaie cu asta! zise Twiggy n timp ce ncerca s conduc mtura printre straturi nesfrite de crengi nclcite. Ar fi fost mai bine s desclecm pe aleea Swingletree i s facem restul drumului pe jos. N-ar fi fost, zise Joe sigur pe el. Mai degrab m umplu de vnti i julituri sau m aleg cu prul plin de crengue, dect s ajung la csua lui Logan cu cteva minute prea trziu. Fii practic, Joe, l avertiz Twiggy, lovindu-se cu cotul de
131

o creang. Zpada de pe aceasta se scutur. Logan trebuie s se fi ntors de cteva ore de la Piddocks Cove. Asta dac a mers pe mtur, zise Joe. Twiggy pufni. C doar n-o fi fcut schi nautic n Dorset, nu? Exist transportul n comun, insist Joe. i de unde tim noi c nu are main? Vrjitoarea aia din Sabatul Pipistrelle avea un Mini Morris. Logan Dritch nu mi se pare genul care s ndure, pe un frig nprasnic, chinurile unei cltorii lungi, lipsite de confort. Twiggy i ncord spatele i Joe i ddu seama ca s-ar putea s-o fi jignit. Bineneles, eu unul n-a fi ratat pentru nimic n lume cltoria de azi, adaug el repede. M bucur s aud asta, zise Twiggy. Pelerina cu glug a lui Twiggy se ag ntr-o creang i pri. Ah, m-am sturat pn peste cap, zise ea. naintm att de ncet! O s execut o aterizare forat i tot ce ne rmne de fcut e s sperm c totul va fi n regul. ine-te bine, Joe, zise ea, nclinnd coada mturii ntr-un unghi ascuit. S-ar putea s doar un pic. n timp ce se ndreptau spre sol, Twiggy aproape c se lipi de mtur, iar Joe i ngrop faa n pelerina ei. Trosnetul rmurelelor rupte l asurzi pe biat. i, cum inea ochii nchii, i rsunar n urechi ca sute de biscuii crocani zdrobii. Tresri i strnse din dini cnd piciorul su se izbi de o creang. O auzi pe Twiggy ipnd. Apoi mtura se nclin i Joe alunec. Ateriz n patru labe ntr-un strat gros de zpad. Joe, ai pit ceva? Twiggy ngenunche lng el, cu mtura n mn. Nuielele de mesteacn erau destul de zburlite i artura continua s se mite spasmodic. Twiggy dezmierd cu blndee coada mturii. Surprinztor, dar n-am nimic, zise Joe, bolborosind.
132

i scutur zpada de pe fa i se ridic. Dar tu? Cred c m-am ales cu cteva vnti zdravene, dar nu mi-am rupt nimic, zise Twiggy. M ngrijoreaz mai mult mtura. Pare puin traumatizat. Dac nu-i revine suficient de repede, s-ar putea s ne ntoarcem pe jos acas. Biata de ea, zise Joe mngind plin de compasiune mtura. Se uit n jur. Copacii semnau cu nite siluete i era cea. ncepuse s se nsereze. Joe se frec la ochi. Unde-i lampa? O vezi? Uite-o! zise Twiggy, artnd cu degetul un disc auriu de lumin. i fcur drum prin zpad ntr-acolo. n cinci minute ajunser la Dou ipete de Bufni. Joe se rostogoli peste zid. Liber, opti el i, o clip mai trziu, prinse mtura pe care Twiggy o aruncase n grdin. Minile fetei i fcur apariia deasupra zidului. Escalad icnind zidul scorojit i ateriz lng el. Totul era ncremenit. Joe duse degetul la buze i o lu prudent prin zpad, pn ajunse la o fereastr de unde rzbtea o dr de lumina printre draperii. Copiii se ghemuir sub pervaz i ascultar. Lui Joe i bubuia inima mai s-i sar din piept. E o prostie, opti Twiggy, strngnd n brae mtura care tremura nc. N-am bagheta la mine i, cu mtura n halul n care e, ansele noastre de-a ne face rapid nevzui sunt zero. Atunci, asta-nseamn c va trebui s fim extrem de ateni, nu? Joe se ridic ncet i i lipi obrazul de fereastr. Sticla rece se aburi de la respiraia sa cald i o terse cu mneca s poat vedea nuntru. Joe i inu rsuflarea. Prin mica deschiztur dintre draperii, o vzu mrluind suprat de-a lungul i de-a latul unei buctrioare pe ireata Logan Dritch. Ea e! zise ncet Joe. i e turbat de furie. O urmri pe Logan lovind cu piciorul ua unei maini
133

vechi de gtit i fcnd s zboare trei cratie prin ncpere. Las-m s m uit i eu, zise Twiggy ridicndu-se n vrful picioarelor i trgnd cu ochiul prin acelai spaiu gol dintre draperii. Uau! Deci asta e Logan Dritch, nu? Da tiu c e cochet! mi plac hainele ei. i verdele o prinde de minune. Earfa aia de pene e totui cam deplasat i pariez c-i vopsete prul. Unde-i cartea? ntreb Joe, scrutnd buctria. Logan se ndrept spre mas i spulber de pe ea un pahar de cristal i o sticl de ampanie. Lichidul spumos ni din sticla spart i se mprtie bolborosind pe pardoseal. Pe mas mai erau doar dou obiecte. Unul era un recipient de form conic. Logan l apuc i fcu un gest de parc-ar fi vrut s-l izbeasc de pmnt. Dar ceva o fcu s se rzgndeasc. l aez cu grij la loc. Poiunea de Recretere, i opti Twiggy lui Joe la ureche. Al doilea obiect era o carte mica, legat n piele maro-rocat. Logan o ridic i o deschise la o pagin ptat cu nite stropi de culoare verzuie. Faa i se schimonosi ntr-o expresie de dezgust. Deschise gura rujat strident i ip. Cartea lui Mabel! spuse Joe. Nu pot s cred, zise Twiggy, tergnd geamul cu un col al pelerinei sale i apsndu-i un ochi pe fereastr. Logan a ncercat sa refac pagina lips, dar n-a inut! Nu neleg, zise Joe. Mie mi se pare c pagina s-a refcut, nu? Da, zise Twiggy, cu un zmbet amuzat pe fa. Dar pe ea nu e nimic scris! Hrtia s-a refcut, dar nu i cuvintele lui Mabel! Twiggy i Joe se mbriar i ncercar s-i stpneasc rsul. Nu-i de mirare c e aa prost dispus, zise Joe. nchipuie-i ct efort a depus pentru nimic! Se uit din nou pe geam. Stai un pic, unde-a disprut? Twiggy scoase un ipt, iar Joe czu pe spate, cnd draperiile se ddur la o parte i n cadrul ferestrei apru nimeni alta dect Logan Dritch. Zbier att de tare, nct lui
134

Joe i se fcu prul mciuc. F ffugi, ngim el. Joe sri n picioare i sprint prin grdin. n timp ce se car disperat pe zid, i juli degetele de crmizi. Cnd ajunse deasupra, se uit peste umr i vzu o scen care l ngrozi. Gradina era cufundata n ntuneric. ntr-un con de lumin, ce ieea pe geamul buctriei, o zri pe Twiggy czut n zpad, cu mtura sub ea. Joe i ddu seama c se mpiedicase, n graba ei. O umbr czu peste Twiggy cnd Logan escalad pervazul. Biatul vzu c vrjitoarea avea o baghet n mn. Strig la Twiggy, dar, spre disperarea lui, ea nu ncerc s fug. Rmase cu faa n zpad i Joe o auzi murmurnd, ca i cum ar fi vorbit singur. Vrfurile ascuite ale cizmelor lui Logan atinser pmntul. Joe i ddu bretonul din ochi i fcu singurul lucru care-i veni n minte. Arunc un bulgre de zpad. Acesta ateriz, cu precizie matematic, drept n faa lui Logan. Pn s apuce vrjitoarea s se dezmeticeasc, Joe mai fcu un bulgre. O nimeri n tmpl. Joe ncepu s frmnte un al treilea bulgre, cnd observ c Twiggy ncepea s se urneasc de la pmnt. De fapt, ea nu vorbise singur, i vorbise mturii de sub ea. Twiggy se ridic n fund i se apuc de coada mturii cu ambele mini. Mtura zbur n direcia lui Joe i l atept s se urce. Aruncnd i ultimul bulgre (care o lovi pe Logan ntre ochi), Joe se aez pe coada mturii i disprur n noapte. Printr-un efort uria, mtura reui s ajung la marginea pdurii nainte de a se prbui. Joe lu apoi mtura pe umr i fugi de-a lungul aleii Swingletree. Dup zece minute, se opri i o atept pe Twiggy. Vino! zise Joe cnd fata se prbui n genunchi lng el. O prinse de mn i o ajut s se ridice. Joe se uit temtor napoi. Crezi c suntem urmrii? Twiggy cltin din cap.
135

Nu-i face griji, zise ea de-abia rsuflnd. Nu e nimeni pe urmele noastre.

136

CAPITOLUL AISPREZECE

Idei geniale i veti ocante


O s vii la spectacolul de pantomim, i cu asta basta! i zise mama sa rujndu-se n oglinjoara pudrierei. Acum, pregtete-te. Nu te uita aa la mine, Joe. A fost foarte drgu din partea lui Gordon s ne rsfee astfel. Joe nu se mic de pe canapeaua din camera de zi. Se prefcu c-i vine s cate. Dar chiar c mi-e somn. O sa adorm la teatru. Nu, n-o s-adormi! l repezi Merle, scuturndu-l. E doar vina ta c eti aa obosit. Cnd am spus c poi s iei la plimbare, nu m-am ateptat s lipseti toat dup-amiaza. Gordon intr n camera de zi, mbrcat ntr-o jachet cu linii oblice i purtnd o cciul de blan. E vreo problem? ntreb el, punndu-i mna pe umrul soiei. Nu, zise Merle, btndu-l uor pe mna. Se ntoarse ctre Joe: Te rog, scumpule. O s te distrezi de minune i o s uii de Gordon tui. De ce nu te mbraci cu tricoul acela cu mneci lungi care-i place att de mult? adug Merle dulce. O, bine, zise Joe. O s vin. i tr picioarele pe covorul din camera de zi i urc tropind la etaj. Goli dulapul, dar nici urm de tricoul preferat. Aa ca i trase peste cap un pulover verde i se pieptn cu o lips total de entuziasm.

137

*
Sunt prea mare pentru spectacole de pantomim, bombni Joe n timp ce-i tra picioarele prin zpad spre Teatrul Marlowe. Esme l inea de mn, cu ochii strlucind de entuziasm. Alunec i se prinse de braul lui Joe. Anul trecut a fost Vrjitorul din Oz, zise Esme ncntat. Vrjitoarea cea rea a fost cu adevrat fioroas. Mda, aproba Joe. Vrjitoarele pot fi nfricotoare, nu-i aa? Se gndi la ntlnirea cu Logan de acum cteva ore. Era limpede c suferise o nfrngere cnd planurile ei de refacere a paginii euaser, dar Joe bnuia c hotrrea nu-i fusese cu nimic tirbit. Nu se va lsa pn nu va gsi pagina aia, i spuse el. Rmase cufundat n gnduri n timpul scurtei plimbri pn la teatru, ncercnd s-i nchipuie pe unde-ar putea fi pagina disprut.

*
Sunt sigur c este al aptelea pahar de lapte pe care-l bei astzi, zise Merle, ducndu-se la frigider i scond o cutie cu lapte, n timp ce Esme inea ntins un pahar, cu o privire rugtoare pe fa. Mi-e sete, mami, zise Esme, cnd un jet de lichid alb i umplu paharul. ncepu s soarb ncet. Esme, e trziu. De ndat ce termini de but, te duci s te schimbi n pijama. Joe sttea pe un taburet i rsfoia programul spectacolului de teatru. l surprinsese faptul c-i plcuse pantomima. Strigase chiar, laolalt cu ceilali spectatori: Uit-te n spate! i Nu, nu are. Dei nu la fel de entuziasmat ca tatl su vitreg. O can cu ceai, Joe? ntreb Gordon, umplnd
138

ceainicul. Joe ddu din cap. Aadar, te-ai distrat, nu? Mda, zise Joe. Chiar m-am distrat. Splendid, zise tatl su vitreg. Se poate spune c Robinson Crusoe e un spectacol clasic. i palmierii preau reali. Tati, zise Esme. Te rog, mi dai biletul meu? Vrei s-l pstrezi amintire, nu? zise Gordon, alegnd un bilet din portofel. I-l oferi lui Esme, dar nainte ca ea s-l apuce, biletul i alunec printre degete i czu pe pmnt. Vai! zise el. Ce nendemnatic sunt! Cnd Gordon se aplec s-l ridice, Joe simi c-l trec fiori pe ira spinrii. Desigur! zise Joe cu voce tare i se ridic att de repede, nct rsturn taburetul. Biletul! Biletul! Cum rmne cu ceaiul? ntreb Gordon, cnd Joe iei val-vrtej din buctrie i se repezi pe scri spre camera sa. Joe deschise larg uile de la dulap i verific buzunarele hainei de coal. n afara de un capac ros de stilou i o bucat de sfoar, nu mai era nimic acolo. Cut n buzunarele de la pantalonii gri, care fuseser splai i frumos clcai de Gordon, dar erau goale. Unde-o fi? se ntreb disperat Joe. Rsturn coul de hrtii i l cercet cu atenie, dar nu gsi ce cuta. Joe se arunc pe pat i-i duse minile la cap. Nu-i venea s cread c fusese aa de prost. Harriet Perkins i dduse pagina lips din Cartea lui Mabel, numai c el nu-i dduse seama. Probabil c ea o vzuse n tren pe Logan Dritch venind pe coridor, aa c l fcu pe Joe s cread c i-a scpat biletul. Bucata de hrtie pe care-o ridicase de pe podeaua prfuit a compartimentului nu era nicidecum un bilet de cltorie. Era pagina cinci sute treisprezece a celei mai importante lucrri din istoria literaturii vrjitoarelor. Joe fusese mboldit s coboare la Stubble End ca s-i poat nmna pagina Dorei Benton. Numai c el i dduse biletul
139

su de tren. Joe tia c trebuie s fi adus acas pagina dar unde putea fi? Dup ce ntoarse camera cu susu-n jos, se npusti n hol, i de-acolo n dormitorul lui Merle i Gordon. Tocmai se pregtea s deschid un sertar de la masa de toalet a mamei sale, cnd vzu n faa oglinzii un teanc de poze. n fiecare din ele era prezent tatl su. Joe! Ce faci aici? l ntreb mama, din prag. Cutam Joe ridic o fotografie cu chipul zmbitor al tatlui sau. De ce Merle oft i i duse minile la gur. Gordon apru n spatele ei i o lu pe dup umeri. Cred c-ar trebui s-i spunem, zise el ncet. Ce? ntreb Joe, holbndu-se la feele lor sobre. A trebuit s gsim nite fotografii cu tatl tu i s le dm la poliie, zise Gordon. Au fost nite viscole cumplite n Scoia, Joe. Noaptea trecut, tticul tu a luat un taxi de la spital, dar n-a mai ajuns la Tillygrundle. Taxiul i oferul au fost gsii dis-de-diminea, dar tatl tu plecase s caute ajutor. Mi-e team c nc e dat disprut.

140

CAPITOLUL APTESPREZECE

Propunerea lui Joe


Joe zri cu coada ochiului o siluet mbrcat n negru, ce-i tra alene picioarele prin Catedrala Canterbury. Silueta se apropie tot mai mult, pn cnd o pereche de ghete cu boturi julite i ireturi zdrenuite se opri n dreptul adidailor si. Neaa, zise Twiggy. Joe nu se obosi s-i rspund. i sprijini brbia n mini i se uit posac n jos. Mama ta mi-a spus c s-ar putea s fii aici. Twiggy ntinse o mn s-l bat pe umr, dar biatul se feri. Mi-a povestit despre tatl tu, Joe. mi pare foarte, foarte ru. Mda, opti Joe, ncercnd s schieze un zmbet. Ea se aez lng el pe bancheta de lemn. Joe nu intenionase s fie aa aspru cu ea, dar i ddea seama c-i era foarte greu s vorbeasc n acel moment cu cineva. Prea multe gnduri l mcinau. Se simea trist i ngrijorat din cauza tatlui su, dar era i furios pe mama sa i pe Gordon, pentru c fuseser att de secretoi n privina dispariiei. Dimineaa trecut primiser o vizit din partea poliiei locale n timp ce Joe dormea. Hotrndu-se s pstreze tcerea i s nu-i dea lui Joe niciun motiv de ngrijorare, l trataser cu afeciune exagerat, spernd din tot sufletul c tatl su va fi gsit. M-am gndit eu c nu e ceva n regul, i spuse Joe, amintindu-i cum mama sa rmsese acas s-i gteasc
141

felul lui preferat de mncare, n loc s ajute la organizarea tombolei de Crciun. Joe se prinse de mnerul banchetei de lemn, copleit de o vinovie fr margini. Fusese att de preocupat de problemele Sabatului Urzicii-Moarte i de cutarea paginii lips din Cartea lui Mabel, nct de-abia dac se mai gndise la tatl su. Trecuser trei zile de cnd Joe vorbise ultima dat cu tati. Joe i aminti ct de urcios fusese n drum spre coal. i luase mormind rmas-bun de la el i trntise portiera taxiului. Tatl lui lsase n jos geamul i-i fcuse semn cu mna, dup ce taxiul o pornise din loc. La ora la care Joe i colegii si ncepeau prima lecie, tatl su probabil c traversase deja Londra, ajunsese n gara Kings Cross i se urca n trenul care avea s-l duca n Scoia. Scoia. Era insuportabil de departe. Joe msurase distana ntr-un atlas. Erau apte sute cincizeci de kilometri pn la Tlllygrundle i, dei Joe i implorase pe mama sa i pe Gordon s-l duc acolo, ei refuzaser. i spuseser c drumul e prea lung i, chiar dac ar fi reuit s ajung n munii Grampian ceea ce era puin probabil, din cauza vremii mizerabile nu puteau ajuta cu nimic la cutare. Joe simi ca explodeaz de suprare. Nu putea suporta gndul c se afla n Canterbury, nconjurat de oameni care se pregtesc de Crciun, n timp ce tatl su era pierdut undeva n Scoia, luptndu-se s rmn n via pe viscolul la nprasnic. Vrei s-o ii pe Mormoloaca? ntreb Twiggy cu blndee. Cum Joe nu rspunse, ea i puse pisicua n poal i biatul simi cum ncordarea l prsea pe msur ce mngia blana moale a Mormoloacei. De-acum nu-mi mai pot permite s-o scap nicio clip din ochi, explic Twiggy. De ce? Joe scrpin pisicua sub brbie i ea ncepu sa toarc mulumit. Winifred e pus pe rzboi. A primit o frunza rutcioas de la Pipistrelle care-i spuneau ct de ngrozitor m-am
142

purtat. Mtura pe care-am luat-o era a Dorei Benton i pot s-i spun c n-a fost prea ncntat de asta. Chiar acum Winifred se afl la Stubble End, ncercnd s potoleasc apele, dar eu am czut de tot n dizgraie. Mi-e team ca nu cumva Winifred s-i duc la ndeplinire ameninarea i s mi-o ia pe Mormoloaca. O, nu! zise Joe, uitnd o clip de dispariia tatlui su. Asta ar fi o cruzime prea mare. Nu i-ai povestit lui Winifred de Logan Dritch? Ei bine, afl c-am ncercat, zise Twiggy ntunecat, dar cum am pomenit de montrii din Much Marcle, mi-a pus mna la gura i mi-a spus s tac. Se pare c lui Rose i-au trebuit ani de zile s-i uite tinereea pierdut i s lase totul n urma. Winifred a fost foarte iritat; nu a vrut s mai asculte niciun cuvnt de la mine. Zicea ntruna c oamenii merit s li se acorde o a doua ans i s nu-mi mai bag nasul n treburile altora. Lucrurile nu par prea roz, ce zici? ncheie Twiggy cu un oftat prelung. Cu siguran, nu, zise Joe, oftnd i mai tare. Trebuie s gsim pagina aia lips din Cartea lui Mabel nainte s pun Logan Dritch mna pe ea, zise Twiggy. Dar trebuie s recunosc c sunt ntr-un mare impas. Mda, zise Joe, ridicndu-se n capul oaselor i fcnd ochii mari. Twiggy, zise el nerbdtor, nu era cumva n Cartea lui Mabel o poiune pentru vindecarea bolilor nspimnttoare? Crezi c-ar merge pentru degerturi sau sau hipotermie? Nu prea cred asta, zise Twiggy. Sunt provocate de expunerea la temperaturi foarte sczute, nu-i aa? O Poiune de Topire ar fi mai potrivit. Patsy spune c i s-a dat poiunea asta cnd i-a vizitat la Cercul Arctic o prieten cu care coresponda. Biata Patsy, a ngheat pe mtur! Nu-i mai putea mica niciun muchi. Mi-ai putea face i mie una? ntreb Joe. i m duci n Scoia? n Scoia? Nici vorb! zise Twiggy oripilat. Bine, atunci crezi c mi-ai putea mprumuta mtura ta?
143

Ce?! se mir Twiggy. i-ai pierdut minile? Nu poi s-o conduci singur, doar dac-o ungi cu Alifie de zburat. Ct despre prepararea Poiunii de Topire Ar trebui s gsesc toate ingredientele necesare. Oricum, Winifred e cu ochii pe mine i-o s se ntrebe ce Dumnezeu pun la cale. Nu, nu s-ar putea. A fi dat afar din sabat, dac-a fi prins. Joe se ncrunt i se uit lung la ea. Dar, dac i-a arta unde e pagina lips, mi-ai face-o? Pagina lui Mabel? tii unde e? Pi, spune-mi i mie, Joe! Repede! Joe ddu ferm din cap. Nu. nti mi prepari Poiunea de Topire i-mi aduci mtura ta. Dup aceea o s pot zbura n Scoia s-l salvez pe tati. Dar e o nebunie! Twiggy rmase tcut cteva minute. n regul, zise ea, n sfrit. Cred c mai am nite Alifie de Zburat n trusa mea de zburtor nceptor, pe care mi-a dat-o Winifred dar mi va lua nu tiu exact vreo ase ore s prepar poiunea aia. Minunat, zise Joe cu rceal, uitndu-se la ceas. O s ne ntlnim disear, la cinci i jumtate, n spatele opronului din grdina casei mele. Twiggy i lu pisicua i-i arunc o privire ngrijorat lui Joe. Apoi i tr paii prin Catedrala Canterbury. Joe se uit dup ea pn n-o mai putu vedea. Bine, i zise el. Am ase ore ca s gsesc pagina aia.

*
La patru i jumtate, Joe ncepu s intre n panic. Scotocise de apte ori coul de hrtii, se trse de-a builea n fiecare colior din ncpere, luminase cu o lantern fiecare crptur, ct de mic, din dulapul su i se uitase chiar i-n abajurul de la lamp. Pagina, clar, nu se afla n camera sa i nici n alt camer din cas. Sub pretextul c are nevoie s fac ceva ca s nu se mai
144

gndeasc la tatl su, Joe insistase s fac puin curenie. Cu o crp de praf n mn i aspiratorul lng el, i strecurase minile sub pernele de la canapea, inspectase toate dulapurile din buctrie, rsturnase fiecare co de gunoi i cercetase fiecare centimetru de covor. Dup ce termin, goli chiar i sacul de la aspirator, umplndu-i minile de praf, dar, n afar de o moned de treizeci i doi de peni, cutarea lui se dovedi zadarnic. Joe nghesui nite haine, o cutie cu sandviuri i cteva pagini rupte dintr-un atlas, ntr-un rucsac. i strecur n buzunarul de la geac o lantern i o busol. Apoi se aez pe pat i ncepu s-i road disperat unghiile, chinuindu-se s-i aminteasc unde pusese pagina. i privi ceasul. Era cinci fr douzeci. Cu ochii bine nchii, ncerc s revad n minte momentul crucial, n care Harriet Perkins l btuse uor pe bra i-i spusese c-i scpase biletul pe jos. Evenimentele i se derular cu ncetinitorul. Se vzu aplecndu-se, cu degetele bjbind n jurul unei buci de hrtie. Apoi se ndrept i i vr mna n buzunarul pantalonilor si cenuii. Desigur, zise Joe, deschiznd brusc ochii. Cnd i-am dat Dorei Benton biletul de tren, l-am gsit n buzunarul de la hain. Pagina trebuie s fi fost n pantaloni. Joe se repezi s scormoneasc pentru a nu tiu cta oar buzunarele pantalonilor si cenuii, cnd un gnd ngrozitor i trecu prin minte. O, nu! i spuse Joe. Pantalonii au fost n maina de splat dar pagina e indestructibila aa c Pe neateptate, imaginea clar a paginii i fulger prin faa ochilor. Pentru cteva secunde, o vzu n cele mai mici detalii. Mica pagin nglbenit era zdrenuit n partea n care fusese rupta din Cartea lui Mabel. Am vzut-o, i spuse cnd imaginea i dispru din faa ochilor la fel de repede cum apruse. Nu n tren ci undeva aici, prin cas. ncerc s vizualizeze din nou pagina, dar nu reui. Singurul lucru care-i era clar, era c pagina se afla la altcineva. Joe i-a amintit ct de obosit fusese cnd sosise cu trei
145

nopi n urm pe aleea Cloister, la numrul doi. Dup ce ncercase s-l conving pe poliist c vslise de la Stubble End pn acas, mncase ceva frugal i se trse pe scri spre camera de oaspei. Nu mai catadicsise s despacheteze. Nici nu-i pusese uniforma de coala n dulap. i aruncase hainele pe sptarul unui scaun nainte de a-i trage pijamaua pe el i se prbui pe pat. Era posibil ca pagina s-i fi czut pe covor din buzunarul de la pantaloni dar nu fusese acolo n dimineaa urmtoare. Sau fusese? Esme! i zise Joe. Era n camera mea cnd m-am trezit. mi adusese o cana cu lapte! n mai puin de dou secunde sri din pat, iei pe ua camerei, strbtu n fug coridorul i ddu buzna n dormitorul lui Esme. Ez, trebuie s te ntreb ceva, zise Joe imediat ce intr. Da? fcu Esme. Sttea n pat, rezemat de o perna. Faa-i era complet ascuns de cartea de la bibliotec. Fetia ridic nasul din carte i se uit la el pe deasupra Tarei Cea-cu-Nasul-de-Caramea A, salut, Joe, zise ea, ridicnd o farfurie i ntinzndu-i-o fratelui sau. Vrei s guti din renul meu de turt dulce? Eu i-am mncat copitele i coarnele, dar tu poi s iei restul, dac vrei. Nu, mulumesc, Ez, spuse Joe, aezndu-se la captul patului. Trebuie s te ntreb ceva. E foarte important. Bine. mi plac ntrebrile, zise Esme, stnd cu picioarele ncruciate i cu cartea sprijinita de papucii de cas, cu dungi de zebr. l privi nerbdtoare pe Joe. Am pierdut o bucat de hrtie, zise Joe cu voce nesigur. E foarte mic, nglbenit Ca hrtia de pergament? complet Esme nviorndu-se. Da, Ez. Exact, zise Joe, puin uimit de isteimea ei. Nu e nimic scris pe ea. Pare o bucat oarecare de hrtie, dar nu e aa. Chiar trebuie s-o gsesc, Esme. Ai vzut-o cumva? Mda.
146

Esme ls capul n jos i i lipi un deget de buze. Aa cred, zise ea ncet, mbujorndu-se. S-ar putea s-o fi luat eu dar nu am tiut c e att de valoroas, Joe. Pe cuvnt de onoare. Nu conteaz, zise Joe, mpreunndu-i minile. Unde e? Esme i muc buzele i se uit la cartea care alunec de pe papucii ei. Dintre paginile acesteia czu un bilet de teatru. Asta era! zise Joe, amintindu-i pe loc unde vzuse pagina din Cartea lui Mabel. Surioara sa o folosise pe post de semn de carte. n dimineaa aceea de dup sosirea sa, o vzuse pe Esme strecurnd o bucat nglbenit ntre filele crii, ca s tie unde a rmas. Joe i zmbi clduros. Unde-i bucica de hrtie, Ez? S-ar putea s-o fi lsat n Pinguini n pericol, zise Esme, prinzndu-i papucii cu minile. Aha! fcu Joe, privind avid prin dormitorul ei. E pe rafturile alea de cri de acolo? Nu, zise ea sfioas. Am dus-o napoi la bibliotec.

147

CAPITOLUL OPTSPREZECE

Cutri la lumina lanternei


Joe se furi de-a lungul peluzei. Peste zpad se formase o pojghi subire de ghea i, dei clca extrem de atent, fiecare pas pe care-l fcea trosnea. Joe se uit napoi, dar ferestrele casei erau nchise, ca s nu ias cldura. Nimeni n-ar fi putut s-l aud. Ca s evite raza de lumin de la lampa din camera de zi, Joe merse pe marginea peluzei, poticnindu-se din cnd n cnd. Cu toate c era un frig de crpau pietrele, simea pe ceaf broboane de sudoare. i verific ceasul: aproape cinci i jumtate. Gordon tocmai pusese nite parmezan peste sufleul de broccoli cnd Joe i anunase c vrea s-i petreac seara singur, n camera sa. Joe insistase s-i pregteasc o cina simpl, din fasole i pine prjit, pe care o pusese pe-o tav ca s-o duc n camera sa. nainte de a iei din buctrie, cscase de cteva ori. Curenia l epuizase, pretinsese el, i, probabil, avea s citeasc puin nainte de-a se culca devreme. Auzind programul lui Joe, mama sa se simise oarecum uurat, iar Gordon fusese nelegtor, asigurndu-l pe Joe c fasolea la cuptor era mai gustoas dect sufleul su de broccoli. n camera sa, Joe mbrcase dou perechi de pantaloni de trening i dou pulovere groase. i ndesase n buzunarul de la rucsac o cciul cu urechi mblnite. Tocmai se pregtea s aranjeze pernele sub plapum, cnd auzi nite pai urcnd scrile. Reuise s sar n pat cu cteva secunde nainte ca Gordon s bat uor n u i s-i aduc o can cu ciocolat fierbinte. Dup ce Gordon i urase noapte bun, pe
148

Joe l ncercase un sentiment de disconfort, i asta nu doar din cauz c era att de gros mbrcat. i displcea s-i mint pe mama sa i pe tatl vitreg, dar lucrul acesta nu putea fi evitat Dac ei nu erau dispui s-l duc n Scoia, atunci va trebui s se descurce de unul singur. Joe ajunse n colul grdinii, se strecur prin spaiul ngust dintre opron i gardul viu din lemn-cinesc i atept. Secundele treceau. Twiggy ntrzia. Cnd Joe se ls pe vine, marginea ascuit a unui ghiveci spart i intr n glezn. Era pe punctul de a-i da una cu piciorul, cnd auzi un zgomot o lovitur nbuit, apoi alta. Joe i lipi urechea de opron i prinse uoteala scurt a unei voci. Era cineva nuntru! Nu putea fi Gordon, pentru c l lsase n camera de zi fcnd un puzzle, iar mama sa fcea baie. Joe o auzise cntnd cnd coborse tiptil scrile. Twiggy trebuie s fie, i zise Joe. Poate a neles c am spus n opron dar cum o fi gsit cheia i cu cine o fi vorbind? Joe se furi dup colul opronului i se uit printr-una din gurile din u. Dei era cu spatele la el, Joe o recunoscu ndat pe Esme. i recunoscu imediat cizmele galbene de cauciuc. Sttea n genunchi lng o cutie de carton cu un pahar gol n mn. Esme bolborosi ceva i se ridic n picioare s aeze paharul pe o mas de lucru, lng o lanterna mare roie. Joe rmas e cu gura cscat cnd vzu ce se afla n cutia de carton: o pisic neagr, stnd pe o ptur i splndu-i o lbu. Alturi, pe duumea, se afla o farfurioar de porelan cu cteva picturi de lapte prelinse n jur. Joe se mai uit o dat la pisic, cu ochii mari de uimire. Nu avea niciun dubiu n legtur cu identitatea pisicii. Era Squib. Pentru o clip, Joe se dezechilibr i se sprijini de u. Cine-i acolo? ntreba Esme cu o voce ngrijorat. Lui Joe i trecu prin minte s nu rspund, dar nu voia s-i sperie surioara. Nu-i fie team, sunt eu, zise Joe, deschiznd ua i intrnd n opron. Se pare c ai un secret. l cheam Charlie, zise Esme. Se aplec i ridic motanul, inndu-l de piept, n aa fel
149

nct picioarele din spate i se blbneau dizgraios. Lui Squib nu prea s-i pese. Se uita drgstos la Esme i ncepu s toarc. L-am gsit ieri n timp ce fceam un om de zpada, i zise Esme. Se ascundea dup un rzor i m privea. Bietul Charlie nu are zgard i sunt sigur c e al nimnui. l iubesc de-adevratelea, Joe, dar nu cred ca tati va avea aceleai sentimente. Spune c pisicile miros i las pr. De-asta l in pe Charlie aici. i de-asta nu te mai saturi de lapte sau, mai degrab, Charlie. Joe zmbi, dar imediat i czu faa. Hei! zise el, uitndu-se mai de aproape la ptura lui Squib. la nu-i tricoul meu preferat cu mneci lungi? l ridic i ncerc s-l scuture de pr. Lui Charlie i era frig, explic Esme. i n-ai putut gsi altceva? Ce se ntmpl? ntreba o voce din cadrul uii. Twiggy intr n opron i i duse mna la gura. Ala nu-i Squib? Nu, e Charlie, zise Esme, strngnd motanul n brae. Am tiut eu c te place, i spuse Twiggy lui Joe. Winifred trebuie s fi pomenit adresa ta. Avea de gnd s vin dup tine n noaptea n care-ai fugit de la noi, dar apoi a sosit de la Centru Certificatul Cazanul Auriu, iar ea s-a rzgndit. Cred ca Squib s-a hotrt s se mute la adresa ta. Nu-l pot nvinovi. Probabil i-a ajuns ct a fost pisic de vrjitoare. Ce? se mir Esme. Glumete, zise repede Joe. Ai adus marfa, Twiggy? Bine, atunci e vremea s plecm. Unde mergem? La bibliotec, zise Joe, punndu-i mna cu la gur. Dar nu vorbise destul de ncet. Nu va fi deschis, le spuse Esme ca pe-un secret. Biblioteca se nchide la cinci i jumtate i va fi nchis i mine pentru c e Ajunul Crciunului. Nu e deschisa nici n prima, nici n a doua zi de Crciun. Pagina e la bibliotec? ntreb Twiggy uimit.
150

Da, rspunse Joe. i vine sau nu s crezi, se afl intr-un exemplar din Pinguini n pericol. Sptmna viitoare va fi prea trziu, adug el, gndindu-se la tatl su. Joe cltin din cap. Nu pot atepta att de mult Va trebui s mergem n seara asta s gsim o fereastr descuiat sau ceva de genul sta. Esme se art ngrozit. Joe, dar e ilegal. i, oricum, credeam c le-ai spus lui mami i tati c te culci devreme. Joe puse o mn pe umrul lui Esme. Uite ce e, Esme, promit s nu spun nimnui nimic despre Charlie, dac tu pstrezi secretul n legtur cu escapada mea la bibliotec. Bine? Esme ncuviin din cap. Bine, zise ea, dar numai dac Charlie poate sa pstreze nvelitoarea. Ne-am neles, spuse Joe, lsndu-i tricoul s cad n cutia de carton. Dup ce nchise uurel ua n urma lui, Joe se aplec s-i recupereze rucsacul dintre opron i gardul viu. Unde-i poiunea? o ntreb pe Twiggy. n geanta mea. Am avut nevoie de mult abilitate ca s-o prepar. Mi-a luat o or ntreag numai s gsesc tipul potrivit de ceara de lumnare, i nici geana de cmil n-a fost uor de dibuit. Twiggy se ls pe mtura ei. Mi-am adus-o pe-a mea, astzi, zise ea, btnd uor mnerul mturii ei la mna a doua. A trebuit s i-o dau pe cealalt napoi Dorei Benton. Aproape c a explodat cnd a vzut n ce stare era. i va reveni? ntreba Joe, amintindu-i cum le salvase pielea viteaza mturic. O, da, zise Twiggy, n timp ce Joe se urca n spatele ei. i va reveni dup cteva vizite la vraciul de maturi. Atunci, e bine, zise Joe, netiind dac Twiggy glumete sau nu. n timp ce se nlau deasupra gardului viu, lui Joe i se
151

pru c-aude nite bocneli dinspre stiva de lemne, din cellalt col al grdinii. Se uit ntr-acolo tocmai la timp ca s vad dou cozi golae alunecnd deasupra grmezii de buteni, nainte de-a disprea n ntuneric.

*
Dedesubtul lor, cerul era luminat de-o scnteiere chihlimbarie. Felinarele de strad strluceau, iar vitrinele magazinelor aruncau raze de lumin pe trotuare. ntr-o piaet pavat, plpiau beculeele colorate ale unui uria brad de Crciun. Twiggy i tot lovea mtura, ncurajnd-o s zboare mai sus. Trebuiau s rmn n ntuneric, unde puteau zbura fr teama de-a fi vzui. Mtura i ddea toat silina. Greutatea suplimentar a rucsacului lui Joe i a genii lui Twiggy o fcea s se ncline i s se smuceasc. Uit-te s gseti un loc unde s aterizm! strig Twiggy cu voce alarmat. De preferat, un loc ntunecos i pustiu. Ce zici de locul la? spuse Joe, artndu-i cu degetul o zon neluminat de lng o cldire cu turl. Perfect, zise Twiggy. Mtur, picaj! Mtura n-avu nevoie s i se spun de dou ori. Cobor ntr-un unghi incredibil de ascuit, astfel nct Joe se vzu silit s se in cu toat puterea ca s nu cad. Aerul rece i sufla n fa, mpiedicndu-l s respire. Biatul zri pmntul apropiindu-se cu o vitez alarmant. Twiggy smuci coada i ip. n ultimul moment, mtura se trase n sus, iar Joe czu, izbindu-se cu genunchiul de-o lespede nalt. Ptiu! fcu Twiggy, ieind destul de prudent dintr-un tufi. Chiar c trebuie s termin de citit manualul meu de zbor. Sunt sigur c e pe-acolo vreun capitol despre Aterizarea forat. Prea ameit ca s mai comenteze, Joe se sprijini de lespede i i frec genunchiul lovit. Se uit n jur. Totul era nvluit ntr-o linite sinistr. Siluete cenuii, neclare, preau s pluteasc prin ntuneric. Cnd i ddu seama unde
152

aterizaser, Joe i retrase brusc mna de pe lespedea de piatr. E un cimitir! opti el. Hai s plecm de aici. nainte de-a iei din cimitir, Joe avu ideea s rup cteva crengue de vsc i s le vre printre nuielele de mesteacn ale mturii. i spuse lui Twiggy c aa va prea, mai degrab, o fat cu o decoraiune de Crciun mai excentric, dect o vrjitoare cu o mtur n mn. Aadar, trecur neobservai pe strzile forfotind de cumprtori. n mai puin de zece minute ajunser pe strada principal, i Joe zri faada vruit a bibliotecii. Se repezi ntr-acolo, nerbdtor s recupereze pagina i s se mbarce pentru cltoria spre Scoia. Twiggy alerga pe lng el, strngnd ntr-o mn mtura i cu cealalt innd-o la piept pe Mormoloaca. Pisicua cltorise n geanta de umr a fetei, nfurat n jacheta roie de ln, dar zglielile o treziser cnd Twiggy ncepuse s fug. Mieunase pn cnd stpna ei o scosese din geant i o luase n brae. Joe urcase n goan treptele tocite care duceau spre intrarea principal a bibliotecii. Pe u era afiat programul de Crciun. Esme a avut dreptate, zise el. Dar rsuci, totui, clana pentru a verifica dac ua era ntr-adevr ncuiat. Trebuie s gsim alt modalitate de-a intra, adug el, ridicnd din umeri. Se uit, spre ferestrele ntunecate de pe zidul de calcar, dar preau s fie toate bine nchise. Hai s mergem s vedem dac nu e vreo intrare prin spate, propuse Twiggy, dnd din cap n direcia unei alei nguste i ntunecate. ntr-o curte neluminat, n spatele a dou tomberoane de gunoi, copiii gsir intrarea din spate a bibliotecii. Joe zgli clana, dar ua refuz s se deschid. Ce facem acum? zise biatul posomorndu-se. Twiggy rnji i l rug pe Joe s-o in pe Mormoloaca. Apoi scoase Cartea lui Mabel din geant. A venit momentul pentru puin magie, zise ea, scotocind dup baghet.
153

n timp ce fata cuta vraja potrivit, Joe i lumina cartea cu lanterna. Mda. Aici era asta ar trebui s mearg Vraja de Deszvorre. Se pare c acioneaz asupra balamalelor i a limbilor clanelor. ine lanterna dreapta, Joe. Twiggy ndrept bagheta spre mnerul uii. Supune-mi-te, u sigilat, Cutremur-te toat. Zvoare, balamale, lacte i capcane S nu m mpiedicai. De ndat ce Twiggy termin de rostit cuvintele, Joe auzi declicul yalei, apoi mnerul uii se rsuci, i ua se deschise. Joe intr primul luminnd drumul cu lanterna. Observ c se aflau ntr-o ncpere mic, ticsit de cutii pline cu cri. Pe o mas ubred se aflau o tava cu nite nvelitori, i o can cu o mzg ngheat de culoare maronie, care, cu cteva zile n urm, s-ar fi putut s fi fost cafea. Cineva scrisese de treisprezece ori: M plictisesc pe o coala de hrtie i mzglise o caricatur a unei femei fnoase, cu prul strns la spate ntr-un coc. Joe bnui c era chipul bibliotecarei Lydia, cea creia i modificaser memoria. Biatul gsi o u ce ducea ntr-un coridor tapetat cu aluri de ln colorate. Au mers pe coridor pn au ajuns n dreptul altei ui. Ua se deschise cu un scrit i raza lanternei alunec peste zeci de rafturi pline cu cri. Se aflau n partea central a bibliotecii. ncperea spaioas, cu tavan nalt, cu ungherele sale tainice, era neobinuit de nfricotoare. Joe nu i-ar fi nchipuit niciodat c o bibliotec pustie ar putea fi att de lugubr. Ar fi dorit s aprind becul i s risipeasc ntunericul, dar tia c asta i-ar fi dat de gol. Aa c i lumin, n continuare, drumul cu lanterna i se ndrept precaut spre sectorul crilor pentru copii. Twiggy l urma ndeaproape. ncerca s-o liniteasc pe Mormoloaca. La fiecare pas, Joe i rotea lanterna de jur mprejur. Nu putea scpa de senzaia c cineva i privea.
154

Aici, opti Joe, luminnd cu lanterna dou rafturi pline de literatur pentru copii. ine minte, cutm Pinguini n pericol. Esme a spus c numele autoarei este Jennifer Johnson. Au gsit Aventurile lui Hengist, rdaca i Misterul penarului care dispare, amndou de Jennifer Johnson, dar pe raft, alturi de ele era un spaiu gol ngrijortor. A fost mprumutat! exclam Joe neplcut surprins. Poate am putea gsi fia celui care Cineva strnut. Fusese un sunet delicat, dar n linitea bibliotecii rsunase ca un bubuit de tunet. Joe i ndrepta lanterna spre peretele cel mai ndeprtat. Raza poposi pentru o clip doar pe o siluet ascuns de o pelerin cu glug, care inea o carte la subsuoar. Silueta alerg cu pai mruni pe lng biroul bibliotecarei i se ndrept spre ieirea principal. Logan Dritch! zise Joe. Oprete-o! A luat pagina! Tocmai se pregteau sa plece pe urmele ei, cnd dou perechi de ochi galbeni pornir de-a lungul podelei spre ei. Sturm i Drang! zise Joe, punnd lanterna pe doi obolani mari cu boturi lungi i mustcioase. Ghearele lor rciau duumeaua de lemn, iar cozile golae alunecau n urma lor. Fugi! ip Joe cnd unul dintre obolani se npusti asupra lui Twiggy, fcnd-o s-i scape bagheta. Hei! ip Joe aruncnd cu lanterna dup obolan. l rat la musta, iar lanterna se izbi de podea cu un zgomot de ru augur. Becul din ea plpi i se stinse. Vino! url Joe, apucnd-o pe Twiggy de bra n timp ce ea bjbia dup baghet. E timpul s-o tergem! Alergar prin ncperea aflat n bezn. Joe se lovi cu umrul de un corp de bibliotec, dar nu se opri nicio clip. tia dup sunetele agitate ale clcielor sale, c obolanii erau chiar n spatele lui. Scrutnd ntunericul, Joe vzu o raz de lun cznd pe tblia de lemn a unei ui. Se repezi spre ea i pipi nnebunit dup clan. obolanii ezitar cnd biatul deschise ua, apoi unul din ei sri la Joe.
155

Repede, Twiggy, iei tu prima! spuse el, chiar n momentul cnd dinii obolanului se nfigeau n piciorul su. Simi nite coli ascuii strpungndu-i pielea i i scutur piciorul, azvrlind obolanul cu o bucat din pantalonii de trening ntre flci. Joe se strecur pe u i o trnti. Auzi un rcit frenetic de partea cealalt a uii, i un strigat ndeprtat. obolanii se potolir i noaptea redeveni linitit. Joe alerg chioptnd pe coridor, dup Twiggy. Traversar, poticnindu-se, camera plina de cutii de carton i se npustir n curte. Twiggy nfac mtura i o luar pe aleea ngust i ntunecat, pn ajunser n strada luminat puternic, unde civa cumprtori, ncrcai de sacoe, se grbeau spre casele lor. Joe se uit n susul i-n josul strzii, dar nu era nici urm de femeie cu glug sau de obolani. Joe se simi copleit de un amestec ciudat de dezamgire i uurare. Joe, sngerezi. Biatul i privi piciorul. Materialul zdrenuit flutura n adierea vntului i un fir de snge i se prelingea spre clci. Twiggy scoase o batist neagr i i-o strnse bine peste ran. Mulumesc, zise el. Nu-mi vine s cred, zise Twiggy, cu vocea tremurnd. Aproape puseserm mna pe pagin. De unde-o fi tiut Logan Dritch unde se afla? Cred c tiu, i explic Joe. Chiar nainte de a pleca de acas am vzut doi obolani pe o stiv de lemne Sturm i Drang, adug fata cu amrciune-n glas. Da, ncuviin Joe. Trebuie s fi tras cu urechea. Cred c asear, cnd am fost n grdin la ea, Logan Dritch m-a recunoscut. Nu i-a fost prea greu s-i dea seama c Viperele mi-au dat mie pagina. Dar cum te-a gsit? Joe ridic din umeri. Pipistrellele mi-au dat de urm, nu-i aa? Ei bine, zise el, btnd-o uor pe Twiggy pe umr, noi doi am fcut tot ce-am putut dar s-a terminat. Ce vrei s spui? ntreb ea, dndu-se napoi, cu o
156

expresie ngrozit pe chip. Nu s-a terminat deloc! tim unde locuiete. Twiggy scoase bagheta din geant. Avea o julitur lung la unul din capete, iar la cellalt urmele dinilor obolanului. nc mai avem timp s-o mpiedicm! Nu, zise Joe apatic. Eu plec n Scoia, i aminteti? Apuc mtura lui Twiggy i se uit indiferent la ea. Dar nu se poate! zise Twiggy, ncercnd s-i smulg mtura. Cum rmne cu vraja de la pagina cinci sute treisprezece? Dac Logan Dritch are ocazia s-o fac, ar putea provoca o suferin teribil! Nu poi fi sigur de asta. A, chiar aa? zise Twiggy, uitndu-se fix la Joe. Fleur Fortescue a avut un motiv ntemeiat s rup pagina. Sugerezi ca ar trebui s stm deoparte i s nu facem nimic pn nu suntem absolut siguri? Joe, dac Logan Dritch folosete vraja aceea, ar putea fi prea trziu pentru a mai face ceva. Joe i smuci mtura din mn. Unde e Poiunea de Topire? mormi el. Dar tu ai spus c o s-mi dai pagina lui Mabel Am spus c-o sa-i art unde se afl. Eu mi-am respectat partea mea de nelegere. N-am nicio vin ca altcineva a nhat-o naintea noastr. Acum, d-mi poiunea i Alifia de Zburat. Trebuie s-o pornesc spre Scoia. Nu-mi permit s mai pierd nicio secund. Tata ar putea muri de frig chiar acum. Twiggy i muc buzele i ochii i se umezir cnd i ntinse o sticlu minuscul. Joe o nfac i o studie cu atenie. E goal! zbier el. Nu, i explic Twiggy, cu ochii-n lacrimi. E o singur pictur n ea. Doar att am avut timp s prepar. E suficient pentru o persoan. Minunat! zise Joe, desfcnd dopul unui tub de Alifie de Zburat i apucndu-se s mnjeasc mtura cu ea. N-ai nevoie de mult, zise Twiggy timid. Atunci, pa! zise Joe, ntorcndu-se n aleea ntunecat i suindu-se pe mtur. Poart-te frumos cu ea! l rug Twiggy, legnnd-o pe
157

Mormoloaca la piept. i ine-te bine. Noroc mult noroc! Mda, bombni Joe, spunndu-i mturii s se nale. Dup ce decol, i comand mturii: Zboar spre nord! Mtura se nal pn la nivelul acoperiului de la bibliotec. Atunci arunc o privire dedesubt i zri faa mititic a lui Twiggy uitndu-se la el. Joe lovi uor coada mturii i aceasta ni ca o sgeat pe cerul nopii.

158

CAPITOLUL NOUSPREZECE

La nord, spre Tillygrundle


Joe nu-i putea ine ochii deschii. Fulgii de zpad l loveau peste fa ca nite roiuri de viespi, nepndu-i obrajii i vrfurile urechilor. i pierduse cciula mblnit, i zburase de pe cap n urm cu vreo aptezeci i ceva de kilometri, cnd mtura fcuse o bucl aerian, ca s evite nite cabluri de nalt tensiune. Joe strnsese att de tare coada mturii, nct muchii i zvcneau de durere. Nu ndrznea s-i relaxeze nici mcar un singur deget, de team s nu piard controlul. Avea o busol n buzunarul de la geac, dar nu apelase la ea. Mtura se las n jos i Joe trase slab de coad, incapabil s-o mai opreasc. ine-o tot spre nord, o ndemn Joe, printre buzele crpate. Mtura cobor n spiral i fulgii de nea ncepur s roiasc uor n jurul lui Joe. Deschise ochii la timp ca s vad o form ntunecat conturndu-se dedesubtul lui. Era un copac. Fcnd o micare lateral ca s evite crengile, mtura se ls i mai jos i atinse pmntul lng un stlp alb ce sclipea n ntuneric. Nu! exclam Joe, tergndu-se la ochi cu o mnu ud. Nu i-am spus sa aterizezi, proasto! Nuielele de mesteacn zvcnir slab, apoi mtura se ntinse pe jos, epuizat. Joe i desfcu rucsacul i cut tubul cu Alifie de Zburat. n timp ce ungea coada mturii cu Alifie de Zburat, o lumin strlucitoare i trecu prin faa ochilor. Joe ridic mtura i o
159

rezem de stlp. O main trecu huruind i lumin cu farurile un indicator de circulaie de pe stlp. Joe citi cuvintele pictate cu vopsea neagr deasupra capului su: Blakeney Point. 3 kilometri, murmur el. innd n mn foile rupte din atlas, Joe atept s treac i alt main. Cum sttea acolo sub indicatorul de circulaie, auzi zgomotul ndeprtat al unor valuri ce izbeau un rm i simi n aer mirosul de sare. Presupuse c se afla pe undeva prin apropierea mrii. Alte faruri aprur i i aruncar lumina pe harta centrului Angliei. Joe cercet n grab paginile. Blakeney Point, zise el, gsind o fie de pmnt n vrful Norfolkului. Fia ieea ca un deget ndoit din Marea Nordului. Joe se posomor; i ddu seama c parcursese doar o mic parte din cltorie. Maina frn i ddu napoi pn ajunse n dreptul lui. Fereastra din dreptul oferului se ls n jos i o femeie scoase capul afar. Ai pierdut ceva? N nu, rspunse Joe. Femeia nu prea convins. Eti pe jumtate ngheat. Locuieti n zon, nu-i aa? Pot s te duc undeva? Nu, mulumesc, zise Joe, uitndu-se cu jind la locul confortabil de lng femeie. De-aici pot s merg pe jos. Bine, zise femeia, ridicnd mirat din sprncean. Atunci, mult noroc! Luminile din spate ale mainii se fcur din ce n ce mai mici. Chiar i dup ce maina dispruse n ntuneric, Joe continu s se uite dup ea. Femeia i urase mult noroc. Aproximativ cu o or n urm, alt persoan i dorise acelai lucru. Twiggy! zise Joe, i mtura tremur sub palma sa. ncercase din greu s i-o scoat din minte. i spusese c tatl su era mult mai important dect o leaht de vrjitoare proaste, i nc mai credea lucrul acesta. Degetele i se ncletar pe mnerul mturii, n timp ce, n contiina sa, se ddea o lupt acerb. Amndoi aveau nevoie de el.
160

Joe se gndi la tatl su ngheat sub un troian de zpad, inndu-se cu dinii de via. Trecuser patruzeci i opt de ore de cnd dispruse, iar echipa de salvare nu izbutise s-l gseasc. ndoiala ncepu s i se strecoare n suflet. Dac deja cltoria i se prea anevoioas, era el n stare s ajung pn n Scoia? i cum va putea el s-l localizeze pe tatl su, cnd salvamontiti cu experien nu reuiser. Joe i lsase lanterna spart pe podeaua bibliotecii. Chiar dac ar fi nimerit n zona din jurul Tillygrundle-ului, i-ar fi fost imposibil s-i nceap cutrile nainte de revrsatul zorilor. Joe aps pe unul din butoanele de la ceas i i lumin ecranul. Era aproape apte i jumtate. i aminti ct de grosolan i vorbise lui Twiggy. Ea i urase mult noroc, iar el nu catadicsise s-i spun vreo vorb de ncurajare. Joe o abandonase n mijlocul Canterbury-ului, fr mtur. S-o fi ntors la Sabatul Urzicii-Moarte i-o fi ncercat s-o conving pe Winifred c unul dintre Montrii din Much Marcle nu-i prsise nravurile diabolice? Sau s-o fi dus pe jos la casa din pdure s-o nfrunte de una singur pe Logan Dritch? Twiggy era o vrjitoare nceptoare. Cra dup ea Cartea lui Mabel peste tot i tia doar o vraj pe dinafar. Ce anse ar fi avut mpotriva unei vrjitoare care capturase doi membri experimentai ai Sabatului Viperelor? i luase mai puin de-o or s ajung n nordul coastei din Norfolk. Dac mai aduga vreo trei sute de kilometri la cltoria sa, putea ajunge n Scoia nainte de-a se crpa de ziu. Joe se sui pe mtur i o rug s se nale. Spre sud, i zise el cu voce ferm. n aleea Swingletree.

*
Joe sprijini de zidul drpnat din crmid mtura, cu nuielele atrnndu-i ca frunzele unei plante moarte de sete. Prnd s neleag c stpna sa ar putea fi n pericol, mtura zburase jos i repede tot drumul spre Canterbury. Cltoria de ntoarcere nu durase mai mult de treizeci de minute.
161

Cu picioarele nepenite de frig, Joe sri cu greu zidul. Ninsese mult de cnd Joe vizitase ultima oar Dou ipete de Bufni, i zpada din grdin i trecea de genunchi. Vzu dou ferestre luminate. Una era n acoperi, i Joe bnui c e o mansard, iar cealalt era fereastra buctriei de la parter. not prin zpad i se lipi cu spatele de peretele casei. Apoi i ntinse gtul s trag cu ochiul pe fereastra de la buctrie. Camera era prost luminat. Joe vzu o lamp spart pe jos. nuntrul ei, un ciot diform de lumnare plpia slab. Flacra rspndea n ncpere o lumin tremurtoare, dar nu putea ptrunde n colurile cele mai ntunecate. Biatul se apropie i mai mult de fereastr i o vzu pe Twiggy stnd cu spatele la el. Avea picioarele uor ndoite, de parc ar fi vrut s se npusteasc asupra cuiva. ntr-o mn inea bagheta. Joe observ c vrful baghetei tremura ca un creion care mzglete ceva prin aer. O micare dintr-un ungher ntunecat i atrase atenia lui Joe. Biatul scrut camera prin sticla aburit i reui s disting conturul vag al unei persoane. Cineva sttea n picioare acolo. i ddu seama c Twiggy i ndrepta bagheta spre silueta misterioas. Flacra din lamp plpi scurt i Joe zri o pelerin neagr cu glug agat ntr-un crlig n spatele uii de la buctrie. Logan Dritch! murmur Joe. Twiggy se aplec spre stnga i Joe o vzu bjbind dup exemplarul din Cartea lui Mabel care zcea pe podea. Joe se uit din nou spre colul ntunecat. Trase adnc aer n piept. La adpostul umbrei nu era doar o singura persoan: erau dou. Cum naintau ele ontcind, Joe observ ca silueta mai mare inea pe cineva de gt; pe cineva mititel, cu faa palid i ai crei ochi erau aintii asupra unui cuit, care se afla la numai civa centimetri de beregata sa. Era Esme. Joe ncepu s tremure de furie. i nclet pumnii i, fr s se gndeasc prea mult, apuc un ghiveci mare de flori i-l arunc n geam. Sticla se fcu ndri i, vrndu-i
162

prudent mna prin sprtur, descuie fereastra. n cteva secunde, se cr pe pervaz i ateriz pe cioburile sparte. D-i drumul surorii mele! zise Joe turbat. Persoana care-o inea captiv pe Esme izbucni n rs, cu faa nc nvluit-n umbr. Un adevrat erou! coment ea cu voce batjocoritoare. Joe! Twiggy i arunc un zmbet enervat. Ce caui aici? Ai venit sa m duci acas? ntreb Esme plin de speran. Joe rmase mut de uimire. ncepuse s-i dea seama c intrarea sa spectaculoas pe fereastr nu fusese o micare tocmai inteligent. V rog, nu-i facei ru, zise el pe un ton care i se pru jalnic. Mie mie nu mi-e team de tine, Logan Dritch, adug el, prinznd curaj. Un hohot grosolan de rs rsun prin buctrie. Asta nu-i Logan Dritch opti printre dini Twiggy. Taci din gur! Femeia cea misterioas o strnse mai tare pe Esme. Dac nu lai imediat din mn bagheta aia, o s se lase cu vrsare de snge! Twiggy ddu drumul baghetei care czu pe podea. Acum, arunc-o spre mine, zise femeia, iar Joe ncerc s-i zreasc faa, cnd ea se aplec dup baghet. Recunoscu linia maxilarului, i vocea i se pru i ea cunoscut. Joe i aminti c Logan Dritch vorbise cu cineva la ceainrie. Un gnd oribil i trecu prin minte. Dar dac cei doi Montri din Much Marcle se reuniser? Dac Rose Threep se prefcuse doar c i-ar fi schimbat nravurile? Dac rmsese la fel de rea cum fusese ntotdeauna? O rafal rece ca gheaa intr prin fereastra spart. Lumnarea se stinse i buctria se cufund n ntuneric. O clip mai trziu, o lumina orbitoare l fcu pe Joe s-i acopere ochii. i ndeprt prudent minile de la ochi i o vzu pe femeie stnd lng u cu degetul pe ntreruptor.
163

Avea prul lipsit de strlucire, prins strns ntr-un coc, i o privire dezaprobatoare pe chip. Joe o recunoscu pe dat: Era bibliotecara Lydia.

164

CAPITOLUL DOUZECI

Complicea lui Logan


Joe o urmri pe Esme cum sttea lng o sob de mod veche, amestecnd ntr-o crati mare cu bagheta lui Twiggy. Cteva picturi de culoare bej, srir din crati fcnd plita s sfrie. Copil netrebnic! se roi Lydia de pe scaunul ei de la masa din buctrie. Lovea ncet piciorul mesei cu un cuit, n timp ce ntorcea filele unei cri. Nu amesteca aa repede! Se prelinge pe margini. Cum ndrznete! bombni Twiggy, ncercnd s desfac sforile care-i legau ncheieturile minilor i gleznele. Auzi, s foloseasc bagheta mea ca s amestece porcria ei de sup! rosti Twiggy cu dezgust. Joe i zmbi nelegtor. El fusese pironit pe un scaun din faa chiuvetei, n vreme ce lui Twiggy i se poruncise s ad pe un taburet de lng peretele opus. Deasupra capului su era atrnat un avizier plin de ilustrate. Joe i suci minile, ncercnd s slbeasc funia care-i inea ncheieturile, dar Lydia o nnodase prea strns. Gleznele i fuseser imobilizate cu aceeai ndemnare. Unde-i pagina? ntreb argos Twiggy. ntreab-m frumos i s-ar putea s-i spun, rspunse Lydia, ridicndu-i capul din carte. Vorba dulce mult aduce. Twiggy pufni i se strmb. Ai putea fi att de amabil s ne spunei unde se afl? o ntreb Joe ct se poate de politicos. Foarte bine, spuse Lydia, dnd afirmativ din cap spre
165

Joe. Se ridic de pe scaun i se duse iute spre avizier, clcnd peste gleznele lui Twiggy. Dac la lumina neltoare a lumnrii, bibliotecara fusese o figur sinistr, nfricotoare, acum, n buctria intens luminat, ea prea extrem de banal. Era mbrcat ntr-o fust de tweed, cu un pulover de camir bleu-deschis i cu un irag modest de perle la gt. Cuitul mare pe care-l strngea n mna sa delicat prea ntru totul nelalocul lui. Uite-o! zise Lydia, lovind uor o bucat nglbenit de hrtie. Era prins cu nite ace de gmlie ntre dou vederi decolorate. Joe miji ochii. Dar vd c scrie ceva pe ea, observ el. Nu poate fi pagina din Cartea lui Mabel. Ea a folosit cerneal vrjit. Cuvintele n-ar trebui s se vad. Asta-i bun! exclam Lydia. V asigur c este autentic. Cuvintele originale au fost rescrise cu cerneal obinuit. La urma urmelor, cum a fi putut sa traduc cuvintele lui Mabel, dac nici mcar nu le-a fi vzut? Asta nseamn c nu eti vrjitoare? o ntreb Joe. Vai, nu! spuse ea. Nu posed darul magiei. i ai fcut-o? ntreb timid Twiggy. Ce s fac? se rsti bibliotecara. Ai tradus pagina? A, da! zise Lydia, mulumit de sine. A fost o chestiune simpl pentru o persoan att de educat ca mine. Twiggy gemu i bibliotecara o fcu s tac. Joe auzi nite zgomote din tavan, ca i cum cineva ar fi umblat pe deasupra capetelor lor. Vine, zise Lydia, deschiznd o u i scondu-i pentru o clip capul din buctrie. Cum a putut oare Lydia s descifreze pagina aa de repede? uier printre dini Joe. Credeam c scrisul de mn al lui Mabel este ilizibil. Aa este, zise Twiggy cu voce joas. Pn acum, o singura persoan a fost n stare s neleag vreun cuvnt. Atunci cum
166

N-ai vzut ce carte citea? ntreb Twiggy, dnd din cap n direcia mesei de buctrie. Joe arunc o privire spre carte. Citi cuvintele de pe cotor. ndreptar de grafologie de Fleur Fortescue. E cartea din cufrul lui Ulfric, zise Twiggy. Eu am crezut c era o carte plicticoas de matematic, despre studiul graficelor dar nu e aa. Am reuit s citesc cteva rnduri cnd ntorcea Lydia paginile. Grafologia este tiina care se ocup cu studiul scrisului de mn. Asta explic multe, constat Joe. Twiggy ddu din cap. Fleur Fortescue a fost traductoarea Crii lui Mabel. Lydia primete sfaturi de la o expert. Aadar, acum tim cine a spart Sabatul Urzicii-Moarte, zise Joe. Squib ne-a spus c hoaa nu avea baghet i Lydia a admis c nu e vrjitoare. Totul ncepe s capete sens. A, o pisicu! exclam Esme. Ls balt cratia i ngenunche sub mas, unde zcea geanta lui Twiggy. Mormoloaca se vnzolise pn ieise din jacheta roie i sttea pe pardoseal, lovind uor cu lbua un gndac. nainte ca Esme s apuce s mngie pisicua, ua se deschise brusc i Logan Dritch i fcu apariia n buctrie. Ah! exclam ea, i buzele vopsite n rou-aprins i se ntinser ntr-un zmbet. Vd c au sosit oaspeii! Bun seara, Prunella! Bun seara, Joe. Ne ateptai? ntreb Twiggy. Stnd alturi de bibliotecara demodat, Logan Dritch ieea i mai mult n eviden. Lydia i prinsese prul n coc, Logan i lsase buclele armii s se rostogoleasc peste umerii rochiei purpurii de mtase. Perlele Lydiei preau banale i inexpresive pe lng rubinele strlucitoare de la gtul lui Logan. Bibliotecara cea scund i tears intrase parc la ap stnd alturi de silueta nalt i supl a lui Logan Dritch. V place cum art? i ntreb Logan, zmbindu-le. Port aceast inuta doar la ocazii foarte speciale. V rog s m scuzai, dac v-am fcut s ateptai. Sper c v-ai distrat cu
167

sora mea. Sora ta? fcu Joe i rmase cu gura cscat. Mai corect, sora mea geamn, preciz Logan amuzndu-se de expresia tmp de pe faa lui Joe. Biatul se uita cnd la una, cnd la alta. I se prea greu de crezut c dou surori gemene pot semna att de puin. Dezleag-i, Lydia, zise sec Logan, lsnd s alunece o baghet din mneca rochiei sale de mtase. Acum sunt aici. Nu mai e nevoie s-i reinem cu fora. Lydia ncepu s desfac nodurile de la ncheieturile lui Joe. Continu s amesteci! i spuse ea bombnind lui Esme. Joe i privi surioara cum nvrtete cu bagheta n ceaun. Ce e putoarea asta? zise Logan, strmbnd din nas. Sup, rspunse iritat Lydia. Sup de pete de mare. E o reeta nou pe care Ptiu! fcu sora ei. Ei bine, nu te atepta s pun gura pe ea. Miroase a stricat Acum, fii drgu, i du-i de aici pe copiii tia doi. Art spre Joe i Esme. Vreau s schimb i eu dou cuvinte cu Prunella, aa, ca de la vrjitoare la vrjitoare. i Joe e unul de-ai notri, spuse Twiggy ndrtnic. Face parte din Sabatul Urzicii-Moarte Nu-mi jigni inteligena, o repezi Logan. Scumpa mea, spre deosebire de tine, el nu e n Cine-i vrjitoare?! i n-are nici baghet. Nu are mai mult talent la magie dect jalnica i incompetenta mea sor. Lydia o dezleg pe Twiggy i trase ceaunul la o parte de pe foc. Apoi o prinse de mn pe Esme i l mboldi pe Joe de la spate cu vrful cuitului. Du-i n biroul tu, porunci Logan. I-am lsat acolo pe Sturm i pe Drang. Dac tia doi i fac probleme, asmute obolanii pe ei. Joe recunoscu biroul. Prin fereastra lui, el i Twiggy priviser nuntru cnd fuseser prima dat la Dou ipete de Bufni. Esme se sui ntr-un balansoar i se holb somnoroasa la el. Joe se rezem de polia emineului. Dogoarea plcut a focului abia mocnind i nclzea
168

picioarele. Pe poli se aflau dou obiecte. Unul era fotografia nrmat a doi bebelui care stteau la capetele opuse ale unui crucior. Bebeluul mai mic dormea, dar cellalt avea un zmbet ncntat pe fa, acoperit parial de o pat. Joe frec sticla cu degetul, dar pata nu se terse. Asta e sora ta? o ntreb Joe pe Lydia. Da, rspunse ea calm. Se aplec s descuie coul de rchit. Joe ncerc s-i pstreze calmul, cnd cei doi obolani ieir din co i se strecurar sub un scrin. i ndrept atenia spre cel de-al doilea obiect de pe poli. Era o cutiu ptrat de tabl care avea pictate pe trei dintre laturi imaginile unei pduri dese, iar pe cea de-a patra scria Schwarzwald. N-o atinge! zise brusc Lydia, cnd degetele biatului mngiar capacul de tabl. i zmbi lui Joe i rse timid. E doar un suvenir prostesc pe care mi l-a adus sora mea din Pdurea Neagr. Era plin cu ciocolat, dar acum e goal. Complet goal. Sttea ntr-un fotoliu uzat de piele, strngnd nc n mn cuitul. Joe se ndrept spre o bibliotec burduit. Nu se putea abine s nu o comptimeasc un pic pe Lydia. Fusese nemiloas cu ei, dar ea nu fcuse altceva dect s-ndeplineasc poruncile surorii sale. Eti foarte deteapt, dac ai reuit sa traduci pagina aia att de repede, i zise el. Lydia se nroi. Da, pi Studiez de foarte mult timp vrjitoria. E una din pasiunile mele. Chiar dac eu nsmi nu posed puteri magice, m intereseaz foarte mult subiectul. Sora mea nu e o savant. Vezi tu, eu am o nelegere cu ea. mi procur toat literatura de care am nevoie i m pltete cnd gsesc ceva util pentru ea. Ct? o ntreb Joe, uitndu-se la mobila srccioas din camer. Nu exista niciun fiet, nici vreo lamp de birou, ct despre calculator, nici nu se punea problema. Biroul Lydiei era foarte modest utilat. Joe bnui c Logan nu e din cale-afar
169

de generoas. Lydia chicoti amuzat. A, nu cu bani. mi prinde spirite ale vntului. i in ca animale de companie. Nu crezi c sunt nite fpturi fascinante? i flutur mna n direcia acvariului care ocupa un raft ntreg n perete. Pn atunci, Joe crezuse c e gol, dar acum, uitndu-se mai bine, vzu tremurul micuelor fee lipite de sticl. l dezgust ideea ca spiritele vntului s fie nchise ntr-un spaiu att de strmt, dar nu i se pru prudent s-i exprime sentimentele. Sfidnd-o pe Lydia, nu ar fi fcut altceva dect s nruteasc situaia. Ce drgu! zise el, silindu-se sa zmbeasc. Am nceput s-i colecionez n urm cu muli ani, i explic Lydia. Odat, cnd a fost plecat n vacan la Ilfracombe, sor-mea mi-a adus o carte despre ei. Mi-am pstrat primul spirit al vntului ntr-o sticl goal de lapte, dar, normal, cum colecia mea s-a mrit.. Ilfracombe repet Joe, ncercnd s-i aminteasc de ce numele i suna familiar. Vrjitoarele merg n fiecare an la Ilfracombe, i spuse Lydia. Acolo, n ultima zi din august, n pivnia unui magazin de pete, se ine o mare licitaie pentru vrjitoare. n anul n care a participat i sora mea cred c s-au clcat n picioare. Fiecare obiect scos la licitaie i aparinuse, la un moment dat, lui Fleur Fortescue. tii, e o vrjitoare destul de faimoas Fleur Fortescue? se mir Joe, scrpinndu-i brbia. Atunci, cartea aceea despre spiritele vntului trebuie s fie foarte valoroasa. A, nu, drag, zise Lydia. Logan nu mi-ar cumpra ceva scump. L-a luat pe-o nimica toata. Vezi tu, n-au mai existat ali licitatori. Cum aa? ntreba Joe. Nu le intereseaz subiectul. Pentru vrjitoare, un spirit al vntului e util, dar nicio vrjitoare ntreag la minte n-ar vrea s citeasc despre aceste creaturi insignifiante. Colac peste pupz, cartea a fost scrisa de Algernon Fry.
170

Cine e acest Algernon Fry? Se ntmpl s fie o rud de-a lui Fleur, dar, i mai important e brbat. Acetia au fost tratai secole de-a rndul ca nite paria. Atitudinea a nceput s se schimbe, dar chiar i acum cinci ani o femeie vrjitoare care se respect, n-ar fi atins cartea lui Algernon nici cu captul unei maturi lungi de trei metri. Privirea lui Joe se opri pe acvariu. Spiritele vntului erau att de nghesuite c de-abia aveau loc s se mite. Am peste trei sute, l anun ea mndr. Sor-mea crede c-s cam scrntit, aduga ea oftnd. N-am fi putut fi mai diferite. Lui Logan i-a plcut ntotdeauna aventura. Cnd s-a gsit n Pdurea Neagr pagina lipsa din Cartea lui Mabel, a zburat imediat n Germania. i, de atunci, a cltorit n toata lumea ca s gseasc pagina. A devenit obsesia ei, tii. A mers cu avioane cu reacie n cele mai ndeprtate coluri ale lumii, pe cnd eu nici mcar n-am ieit din colul sta al Angliei. Sunt destul de mulumit n csua mea, cu spiritele vntului care-mi in de urt. Aadar, Dou ipete de Bufni i aparine? O, sigur c da, zise Lydia. Logan locuiete ntr-un apartament simandicos din Kensington. Drag, o, drag, m-a luat gura pe dinainte, adug ea ncruntndu-se. Stai jos, biete, i nu m mai trage de limb. Joe se coco pe braul balansoarului, atent s n-o trezeasc pe Esme. De ce se afl Esme aici? ntreb el ncet. Cum de-a fost amestecat n toat afacerea asta? Nu m mai ntreba nimic! spuse Lydia, agitnd amenintor cuitul n aer. Te rog, i spuse Joe. A vrea s neleg Of Lydia cltin din cap. Foarte bine! mi place s vd copii cu o minte iscoditoare. Cnd eram de vrsta ta, i eu o bombardam ntruna pe mama cu ntrebri. Pi, s vedem zise ea inspirnd adnc. n timp ce jarul portocaliu din emineu se transforma n
171

cenu, Joe afl cum Harriet i Aubrey fuseser nvini de un blestem complicat n gara Stubble End. Auzi despre lupta aprig dintre arpele lui Harriet i cei doi obolani. (Vzndu-se nfrnt i rnit, arpele lui Harriet se transformase la loc n stilou i se rostogolise sub o banchet.) Lydia povesti, fr ca Joe s-o ntrerup, cum cotrobise prin Sabatul Urzicii-Moarte fr s gseasc pagina lips. i obolanii fuseser la fel de lipsii de noroc la Sabatul Pipistrellelor. Tot Lydia avusese ideea s foloseasc Poiunea de Recretere pe Cartea lui Mabel, dar, cnd cuvintele lui Mabel nu aprur, surorile Dritch fuseser la un pas de disperare. Pn la urma ne-a surs norocul, i mrturisi Lydia zmbind. Cnd te-a ntlnit n tren, Logan a crezut c eti un biat oarecare; dar i-ai fcut apoi apariia la csua mea nsoit de prietena ta, Prunella, i sora mea a pus totul cap la cap. i-a dat seama c Viperele trebuie s-i fi dat pagina. Dup ce-ai scpat, i-a trimis dup tine pe Sturm i Drang Mi s-a prut mie c ne urmrete cineva, spuse Joe. Aadar, aa a aflat unde locuiesc. Din momentul acela, obolanii i-au supravegheat fiecare micare, i spuse Lydia. Sturm i Drang i scoaser boturile proase de sub scrin i chiir agitai. Am vzut doi obolani pe o stiv de lemne din grdina mea, zise Joe, privindu-i ngrijorat pe Sturm i Drang. Nu-i aa c m-au auzit spunndu-i lui Twiggy c pagina era la bibliotec? Bineneles, zise Lydia. Logan m-a trimis la bibliotec s recuperez pagina. Sturm i Drang au venit cu mine, n caz c ar fi aprut oarece probleme. Joe tresri, amintindu-i cum fusese atacat de unul dintre obolani. i tot nu mi-ai spus ce caut Esme aici, i atrase el atenia. Drag, ea a fost momeala, explic rbdtoare Lydia. Nu puteam fi sigure c vei avea destul curaj s vii dup pagin, aa c Logan a rpit-o pe sora ta i i-a lsat un mic mesaj
172

acas la tine. Trebuia s te ademenim ncoace. Dar de ce? zise biatul nedumerit. Nu primi niciun rspuns. Atunci Joe i puse ntrebarea pe care ardea s i-o pun de cnd intraser n birou: Ce face vraja de la pagina cinci sute treisprezece? Lydia se lovi uor cu degetul arttor peste nas. O s vezi, zise ea misterios. Ua de la birou se deschise cu un scrit, i-n prag apru Logan Dritch, lng care sttea stingher Twiggy. Tocmai am ncheiat mica noastr discuie amical, zise Logan. E timpul Nu, url Twiggy i se npusti spre acvariu. Cuthbert! O, Cuthbert sunt eu, ip ea, lipindu-i nasul de sticl. Se uit la cele dou gemene, cu ochii scprnd de furie. E o cruzime s facei una ca asta! Dai-le drumul, bestii oribile ce suntei! obolanii o zbughir pe podea i se repezir la gleznele lui Twiggy. nceteaz imediat cu circul sta! zbier Logan. Lydia, du copiii n mansard. A venit timpul s jucm Beioarele Sorii!

173

CAPITOLUL DOUZECI I UNU Beioarele sorii


Mansarda ntunecoas mirosea puternic a achii i a vopsea proaspt. Joe sttea lng Esme, uor aplecat ca s nu dea cu capul de o brn joas de lemn. Printr-o lucarn deschis ptrundeau nuntru licririle slabe ale lunii i, din cnd n cnd, cte un val de fulgi de zpad adui de un vnt rece ca gheaa. Luminrile plpiau, iar lampa agat ntr-un cui se blbnea, rspndindu-i lumina n fiecare cotlon plin de pnze de pianjen. Joe o apuc pe Esme de mn i i strnse palma umed. Sub lamp se afla o msu rotund, la care sttea Logan Dritch. i inea coatele pe o cutie veche de pantofi, cu buricele degetelor lipite; unghiile ei lungi i stacojii scoteau un clinchet delicat, ori de cte ori se atingeau unele de altele. n faa ei era un scaun liber. Stai jos, Prunella, spuse ea cu voce vioaie. Lydia o mpinse de la spate i se ddu napoi, lipindu-se de ua nchis. n clipa n care Twiggy se prbui pe scaun, obolanii ncepur s se foiasc prin mansard. Stai locului, le porunci Logan, i cei doi obolani se ghemuir lng vrfurile ascuite ale cizmelor ei negre, chiind discret i fremtnd din boturile lor mustcioase. obolanul mai mic se ridic pe picioarele din spate i ndrzni s ating cu o lbu piciorul lui Logan. Nu nc, Sturm, se zburli vrjitoarea, apucnd obolanul de ceaf i aruncndu-l ntr-un col al ncperii. Dac m mai batei la cap, m voi rzgndi. Animalul ateriz lng picioarele lui Joe i rmase acolo,
174

tremurnd din tot corpul. Joe ncerc s-i surprind privirea lui Twiggy, dar ea nu prea dispus s se uite n direcia lui. Nu reuiser s vorbeasc n timp ce urcau spre mansard, aa c subiectul discuiei ei cu Logan era nc un mister pentru el. Oricum, Joe i ddu seama ca Twiggy era nspimntat, chiar dac ncerca s n-o arate. i muca buza de jos i minile i tremurau n poal. Beioarele Sorii! murmur Joe. Auzise de cteva ori pomenindu-li-se numele. n sfrit, avea s descopere ce erau. Logan i lu coatele de pe cutia de pantofi i i ndeprt cu grij capacul. Bg mna n cutie i scoase un mnunchi de bee subirele, bine ascuite la fiecare dintre capete i legate laolalt cu un fir argintiu. Logan mpinse cutia pe podea i desfcu uor firul ce inea beioarele laolalt. Dup aceea, ddu brusc drumul mnunchiului, lsnd beigaele s se mprtie pe mas. Joe observ c ambele capete ale fiecrui beiga fuseser vopsite cu o anumit culoare. Ce se ntmpl? ntreb Joe. Astea sunt Beioarele Sorii, zise Logan, plin de sine. Toata seara a muncit s le confecioneze, i explic Lydia. De ndat ce-am tradus pagina cinci sute treisprezece, sora mea a nceput s adune tot ce-i era necesar: cte o achie de lemn din treizeci i trei de tipuri diferite de copaci, treizeci i trei de tuburi de vopsea fiecare coninnd o alt culoare i douzeci i unu de centimetri de fir de pianjen. Mabel a dat instruciuni foarte precise. Deci nu e o vraj, zise Joe uimit E un joc. Zmbi uurat. De sta se teme toata lumea aa de tare? Mie nu mi se pare deloc periculos! Aici te neli, biete. Logan i arunc peste umr o uvi de pr armiu i se uit urt la el. Eti pe cale s devii martor al unui eveniment istoric. Ce vrei sa spui? ntreb Joe. Ctigtoarea Beioarelor Sorii primete Inelul lui Tor
175

Dree. Acesta i confer celei care-l poart puteri tiranice Lydia care ziceai c sunt alea? Capacitatea de-a provoca distrugeri n mas, suferin etern n esen, i permite sa nrobeti ntreaga planet, peror sor-sa. i i cea care pierde? bigui Joe. Logan zmbi cu iretenie. Cea care pierde e sortit pieirii Aruncat ntr-un cuptor mistuitor, ca s fim mai exaci, zise Lydia, jucndu-se cu iragul de perle de la gt. Joe nghii n sec i se uit la Twiggy. Refuz s joci! ip el la Twiggy. Dac nu are adversar, nu poate ctiga! Nu lua parte la jocul ei tmpit. Twiggy cltin din cap i se uit cu tristee la Joe. N-are de ales, zise Logan cu rutate. Dac nu se ntrece cu mine la Beioarele Sorii, i-am spus c te voi ucide pe tine i pe drglaa ta surioar. Vrjitoarea i scutur mneca din care i alunec o baghet. O flutur amenintor spre Joe. Joe o lu pe dup umeri pe Esme, care ncepuse s scnceasc. Asta ai fcut cu Aubrey i Harriet? ntreba el rece. I-ai omort? Nu, zise Logan. mi erau mult prea utili. Tot ce-am fcut a fost s-i transform n melci negri. Din ochii lui Esme ncepur s curg iroaie de lacrimi. nceteaz cu smiorciala, i zise tios vrjitoarea, sau te transform chiar acum n melc. ntr-unul micu i durduliu. Esme izbucni n hohote de plns. t, zise Joe, acoperindu-i gura cu mna. Dar nu reui s-o opreasc pe Esme, ale crei ipete rsunau n toat mansarda. Te rog, stai linitit, Esme, o s se termine totul cu bine, adug el, dar ea se smulse din braele lui i fugi spre u. nceteaz IMEDIAT cu trboiul sta infernal! url Logan, cu ochii ei albatri sclipind rutcioi. Se ridic i i ndrept bagheta spre capul lui Esme. O, copil mizerabil ce eti strici totul. Atept de ani de
176

zile momentul acesta I ACUM MI-L DISTRUGI! Esme fcu ochii mari i, copleit de spaim rcni din toi rrunchii. Bine, zise Logan, clocotind de furie. Att i-a fost, pregtete-te s mori! Joe ip i se npusti spre Esme cnd o vlvtaie de scntei verzi ni din bagheta lui Logan. n acelai timp, Twiggy sri din scaunul ei i ncerc s-o dea pe Esme la o parte. Dar niciunul dintre ei nu acionase destul de rapid. Ca o grenad proas, obolanul care sttea la picioarele lui Joe sri i i nfipse colii n mna lui Logan. Vrjitoarea scp bagheta i rcni de furie cnd scnteile verzi sfrir pe podea, fcnd o mic gaur n ea. Cu o micare iute, Logan o desclet pe Sturm de pe bra i o proiect afar prin lucarn. Drang se nvrti n jurul lui Logan, artndu-i dinii. Apoi alerg spre u, o deschise cu botul i dispru. Vrjitoarea se ncrunt la Esme, care amuise cu faa mpietrit de spaim. Joe i lu sora de mna i ncerc s-o calmeze. Acum, poate putem ncepe fr s fim ntrerupte, spuse Logan, ocupndu-i locul la mas. Cunoti regulile, i aminti ea lui Twiggy. Las-m pe mine s joc n locul tu, spuse Joe, furios. Taci din gur! l repezi Logan. Acesta e un joc pentru vrjitoare nu pentru fiine lipsite de har ca tine. Joe se retrase lng perete i se uit ngrijorat la Twiggy. S ncepem! mri Logan. Cteva picturi de snge aprur pe mna vrjitoarei, n momentul cnd atinse vrful unui beior mov. l extrase din grmad fr s le mite pe celelalte, i se apuc s scoat altul. Hei, nu era rndul lui Twiggy? t, fcu Lydia, apropiindu-se de el. Odat jocul nceput, o juctoare poate extrage cte beioare dorete. Dac prima juctoare extrage un beior i mic grmjoara, atunci e rndul adversarei sale s fac urmtoarea mutare.
177

A! exclam Joe. i cine ctig jocul? Vrfurile beioarelor sunt vopsite n culori diferite, i explic Lydia. Anumite culori valoreaz mai mult dect altele. La sfritul jocului, fiecare juctoare rmne cu un teanc de beioare pe care le-a extras din grmada iniial. Cea care are mai multe puncte este ctigtoare. Twiggy tie cte puncte valoreaz fiecare beior? o ntreb Joe. nclin s cred, mrturisi Lydia, n timp ce Twiggy scotea din grmad un beior cu vrful portocaliu, c sora mea a omis s-i spun. Era dezarmant s-o priveti pe Twiggy aplecat deasupra mesei, cu prul ei nclcit, chinuindu-se s extrag cte un beior, fr a le mica pe celelalte. Joe observ c Logan adunase mai multe beioare dect Twiggy. Cu fiecare minut, Twiggy devenea tot mai nendemnatic, iar zmbetul lui Logan se lea tot mai mult. Asta-i o tortur, zise Joe i o trase de mnec pe Lydia. Te rog, spune-i lui Twiggy cte puncte valoreaz fiecare beior, altfel nu-i cinstit. t, fcu Lydia ducnd un deget la buze. E prea trziu. Aproape am terminat. O, Twiggy, zise Joe, cnd ea extrase ultimul beior i l aez cu grij n grmjoara ei modest. n ciuda efortului de-a prea curajos, Joe era convins c Twiggy pierduse. i puse mna la ochi surorii sale. Nu te uita, Esme, zise el, n timp ce beioarele ncepur s se ciocneasc frenetic pe masa. n vreme ce Logan savura gndul victoriei i al stpnirii lumii, Joe se holba la Twiggy. O sa se ntmple din clip n clip, se gndi el cu groaz. Va fi aruncat-ntr-un cuptor mistuitor. Avea un nod dureros n gt, iar ochii-i ardeau i-l usturau. Beioarele se oprir i Joe nchise ochii. Nu se auzi niciun tunet puternic sau vreo bubuitura asurzitoare; doar dou fsieli slabe, de parc cineva ar fi suflat n lumnri. Cnd Joe deschise ochii, Twiggy sttea nemicat la mas, dar avea un inel ostentativ pe unul din
178

degete. Pe scaunul lui Logan nu era dect o bucat de crbune. Asta a fost! zise Lydia vioaie. Apoi nfac bucata de crbune i i se adres: La ce-i folosesc acum puterile magice, scumpa mea sor? Mai sunt inutil i incompetent? Ha! Eu cred c nu. Ridica bagheta lui Logan de pe mas. Ce? cum? blmji Joe, cnd Lydia trecu pe lng el i deschise ua. Asta o va nva minte s mai lase toat munca grea n seama mea, zise ea. Apoi se uita fix n ochii lui Joe. E ntotdeauna uor s te concentrezi numai asupra uneia i s-o neglijezi pe cealalt, adug ea enigmatic. nainte ca Joe s-o ntrebe ce-a vrut s spun, Lydia iei, nchiznd ua de la mansard n urma ei. Joe auzi cheia rsucindu-se n broasca. Ah! Nu ndrepta chestia aia spre mine, zise Joe, ghemuindu-se lng perete, n timp ce Twiggy studia inelul care-i apruse pe arttorul stng. Ai auzit ce-a zis Logan. Acesta e inelul Tor Dree. i d celei care-l poart puteri tiranice. Pentru numele lui Dumnezeu, nu-l atinge! Twiggy, ai nnebunit? Ai putea s provoci un cutremur sau ceva de genul sta. Sora lui se ndrept cu pai mruni spre mas i se uit la inel. O, spuse ea, seamn cu inelul pe care l-am gsit anul trecut de Crciun ntr-o punga cu pufulei. Esme! o strig Joe, vino imediat aici. la nu-i doar o bucat de plastic. Este o arm teribil de periculoas. Nu-i nevoie s intri n panic, zise Twiggy. N-am de gnd s-nrobesc planeta prea curnd. Ce vrei s spui? o ntreb suspicios Joe. Uit-te i tu. Twiggy i scoase inelul de pe deget i-l inu n palm. Joe se apropie i-l mpinse cu degetul. Era un inel uor, fcut dintr-o bucat translucid de turcoaz i cu o piatr ct se poate de banal.
179

Ar putea fi opal, zise ea, sau ar putea fi sticl alb. n orice caz, e complet inofensiv. Dar dar Logan a crezut Ea a crezut doar ce i-a spus Lydia, zise Twiggy, ridicnd din umeri. Deci Lydia ne-a pclit pe toi, zise Joe. Asta e absolut revolttor! Am crezut c aveai s mori! nc nu tiu cum ai reuit s ctigi. Lydia i-a spus lui Logan ct valoreaz fiecare beior, interveni Esme. Se uit fix la Joe cu ochii ei cenuii. Cred c s-ar putea s-o fi minit A fost o fars! Lydia a dorit ca sor-sa s piard zise Joe zpcit. i a fost transformat ntr-o bucat de crbune, constat serioas Twiggy. La urma urmei, poate cea care a pierdut va sfri ntr-un cuptor mistuitor. Dar de ce? ntreb Joe. Cum a putut s-i fac aa ceva surorii ei gemene? Ai vzut ct de urt se purta Logan cu ea, zise Twiggy. Aa sunt unele vrjitoare. i dispreuiesc pe toi cei care n-au puteri magice. Presupun c Lydia a vrut s se rzbune. Ce crezi ca a vrut s spun prin s te concentrezi numai asupra uneia i s-o neglijezi pe cealalt? Ne lua oare peste picior pentru c-am subestimat-o? Joe ridic din umeri. tiu eu E aa drgu, zise Esme, lund inelul i strecurndu-i-l pe degetul ei subirel. Piatra licri cnd ridic inelul n dreptul lmpii. Dac vrei, poi s-l pstrezi, zise Twiggy binevoitoare. Cred c-l merii. Ai fost foarte curajoas. O, mulumesc, zise Esme. Twiggy, tu chiar eti o vrjitoare adevrat? Dar dar mi-e team c nu una prea priceput. Cum de nu ai niciun neg? Twiggy izbucni n rs. Poate o s-mi apar vreunul cnd o s fiu mai
180

btrn unul plin de pr, drept n mijlocul nasului! Dar am totui o pisic neagr. Joe mi-a dat-o. i am i mtur. O, Joe! Twiggy i duse mna la gura. Trebuia s fii n drum spre Scoia. Ce s-a ntmplat? Sper c n-ai avut vreun accident, nu? Nici vorb, zise Joe, aprndu-se. Chiar dac sunt unul din aia care nu se pricep la tertipurile astea magice, am reuit s m descurc, mulumesc de ntrebare. Atunci, te-ai rzgndit? Nu chiar, zise Joe, punndu-i minile-n sn i ncruntndu-se. Cum totul mergea excelent, m-am gndit c a avea timp s m ntorc s m asigur ca n-ai pit nimic. Ce galant din partea ta, zise Twiggy clipind. Credeai c sunt prea neajutorat ca s fac fa de una singur? Pi, nu fceai prea bine cnd am sosit eu. O, chiar? Twiggy i puse minile n olduri. Aveam situaia sub control pn s intri tu pe fereastr ca un yeti n miniatur. Ah, yeti! zise Joe oripilat. tii, de fapt, nu trebuia s m-ntorc. Chiar acum tata ar putea s moar ngheat, iar eu sunt blocat aici, n mansarda asta tmpit. M-am sturat pn peste cap de Mabel Crump i de porcria ei de carte. Oricum, cui i pas de pagina cinci sute treisprezece? Ce mai cti gura? Scoate-ne odat din camera asta-ncuiat! Hai, zbiera el, sau nu-i mai aminteti vraja?! N-am bagheta la mine, zise simplu Twiggy, tremurnd de furie. O! fcu Joe ruinat Scuzai-m, interveni Esme cu urechea lipit de ua. Cred c am auzit un zgomot afar.

181

CAPITOLUL DOUZECI I DOI Amuit


Joe i inu rsuflarea i ascult. O rafal neateptat de vnt smulse cteva igle din acoperi, i lampa ncepu s scrie, n timp ce se legna ca un pendul n cuiul n care fusese agat. Lui Joe ncepu s-i bat inima mai tare cnd auzi un alt zgomot. Era un mieunat slab i piigiat. Mormoloaca! exclam Twiggy. Se ntinse pe burt i i strecur degetele pe sub u. Deci ne-ai gsit! Ct eti de istea! Pisicua mieun trist i, cnd i puse lbua pe degetele fetei, Joe zri pentru o clip un petic de blan neagr. mi pare ru, Mormo, mi-ar plcea s te iau n brae, dar suntem ncuiai aici. Joe se aplec i se uit pe gaura cheii. Nu reui s vad nimic. Gaura cheii era astupat. Am o idee, zise el, nhnd un beior de pe mas. Lydia a lsat cheia n broasc. Dac a reui s-o fac s cad, crezi c Mormoloaca ar putea s-o mping pe sub u? O nu tiu, zise Twiggy. i place s loveasc lucrurile cu lbuele i e o pisicu foarte inteligent. Am putea mcar s-ncercm. Twiggy pocni din degete ca s-i distrag atenia pisicuei, n timp ce Joe vr beiorul n gaur i zgndri cheia, pn cnd czu cu un clinchet puternic. O adulmec, zise Twiggy, uitndu-se pe sub u. mpinge cheia spre mine, Mormoloaco. tiu c poi. Btu darabana cu degetele n podea. Uite aici, Mormoloaco! Bravo!
182

Joe auzi zgomotul de metal zgriind scndurile de lemn ale duumelei. O vd, zise Twiggy, vrndu-i degetele pe sub u. Aproape gata, am luat-o! Sri n picioare i ls cheia ruginit n palma lui Joe. Ai avut o idee bun, l lud ea. Joe zmbi. Nici mcar o pisic-cu-ochi-de-chihlimbar-i-vrfulcozii-argintiu nu s-ar fi descurcat mai bine, zise el, rsucind cheia n broasc. innd lampa n fa, Joe le conduse pe scara abrupt i de acolo pe un coridor ngust. Nu poi s liniteti puin pisica? i opti Joe. mi pare ru, zise Twiggy, strngnd-o n brae pe Mormoloaca. Pisicua ncepu s toarc parc i mai tare. Joe lumin urmtorul ir de trepte. n regul, nici urm de Lydia. Stai n spatele meu i ncercai s nu facei zgomot. Nu tiu de ce eti att de precaut, zise Twiggy. Ea nu poate face vrji. tiu, zise el. Dar nc mai are cuitul, nu? Joe se ntoarse i se uit napoi. Unde-i Esme? Sunt aici, se auzi vocea surioarei lui. Joe ridic lampa luminnd holul. Esme se uita pe o fereastr i scruta ntunericul. M ntreb ce s-o fi ntmplat cu bietul obolan, zise ea. Mi-a salvat viaa, nu-i aa, Joe? Joe pufni, revoltat la aceast idee. i aminti ncierarea pe care-o avusese cu unul dintre obolani la bibliotec. Piciorul nc-i mai zvcnea de durere sub bandajul improvizat de Twiggy. Joe n-o putea privi n ochi pe Esme. tia c ea are dreptate. Din nu se tie ce motiv, Sturm se ntorsese mpotriva propriei stpne. Dac obolanul nu s-ar fi repezit asupra lui Logan chiar n acel moment, sora lui ar fi fost ucis. Sturm fusese gata s-i sacrifice propria via pentru a o salva pe Esme. Iar Joe nu nelegea de ce. Vino, zise el morocnos. Nu mai pierde vremea pe-aici.
183

Pe scri nu ntlnir nicio bibliotecar mnuitoare de cuite. Joe le ls pe Twiggy i pe Esme ghemuite pe coridor, iar el deschise uor ua de la buctrie i trase cu ochiul nuntru. Ceaunul fusese luat de pe sob i ncperea prea goal. n regul, zise Joe, fcndu-le semn fetelor. Cred c ia cina. O s ne furim pe-aici i apoi o s ieim pe fereastr. Am lsat mtura afar. Pn s-i dea Lydia seama c am disprut, noi vom fi deja la jumtatea drumului spre cas. Joe i arunc rucsacul n spate i deschise fereastra. Dar cum rmne cu bagheta mea? ntreb Twiggy aplecndu-se sub mas ca s-i recupereze geanta. Pot s arunc repede o privire pe-aici? Nu, las-o, zise Joe grbit. Poi s faci rost de alt bagheta. Trebuie s plecm acum. mprtie bucile de sticl spart de pe pervaz i se pregti s-o ridice pe Esme. Stai un pic. Ce-o fi asta? zise Twiggy, cnd o bucata de hrtie zbur de pe mas. O prinse din zbor. Grbete-te, Twiggy! Da, un minut doar, zise ea, cu ochii pe foaie. Asta trebuie s fie traducerea fcut de Lydia, a paginii cinci sute treisprezece. Beioarele Sorii se joac n doi sau mai muli juctori, citi Twiggy. Avei nevoie Doamne, ce scris ordonat are! Aici eram. Cel care ctig primete Inelul Tor Dree, care, atunci cnd e frecat Devine foarte strlucitor. O! Twiggy ridic din umeri i citi mai departe. Iar cel care pierde e transformat ntr-o materie carbonizat. Se recomand ca juctorul nvins s fie readus la forma original folosind Descntecul de Rupere a Vrjii de la pagina o sut doi, mai degrab dect s fie ars pn se face cenu. De ce naiba o fi rupt Fleur pagina? zise Joe, dnd din cap. Acum, pune-o jos, i hai s-o tergem de-aici. ntoarce-o, zise nerbdtoare Esme. Mai scrie ceva pe spate. Are dreptate! zise Twiggy i se plesni cu palma peste
184

frunte. O, Joe ce proti am fost! Fiecare pagin e scris pe ambele pri. Cnd Fleur a rupt pagina cinci sute treisprezece, a rupt-o i pe urmtoarea! S te concentrezi numai asupra uneia i s-o neglijezi pe cealalt, repeta ncet Joe. La asta s-a referit Lydia! Citete, Twiggy. Repede! Ah! zise Twiggy dezamgit. i ddu pagina lui Joe. Este o Poiune de Amuire. Mie nu mi se pare prea periculoas. Vino. Unde-ai zis c mi-ai lsat mtura? Joe o prinse de bra. Cratia! Nu era sup de pete de mare. Pun pariu pe ce vrei ca era Poiune de Amuire. Aici scrie c ingredientele trebuie amestecate cu o bagheta fermecata. A obligat-o pe Esme s amestece n cratia cu bagheta ta! Nu-i aminteti? Lydia are de gnd s dea cuiva poiunea i efectul ei nu poate fi schimbat! Uite scrie n josul paginii. Trebuie s recunosc c ar fi groaznic s-i pierzi vocea, zise Twiggy, dar de-aici pn la o catastrof planetar e cale lung. Trebuie s-o oprim, zise Joe. Stai un pic acum un minut ai spus M-am rzgndit, se ncpn Joe. ncepi s-i faci o regul din asta, observ Twiggy, i Joe se holb la ea. Bine, atunci. S mergem s investigm. n timp ce se furiau n hol, dinspre biroul Lydiei se auzir nite zgomote nfundate. Joe se uit prin gaura cheii i o vzu pe Lydia deplasndu-se greoi pe o scria cu acvariul n mn. Are spiritele vntului, opti Joe. Of! Twiggy oft i l apuc pe Joe de umr. Am uitat complet de Cuthbert. Cum am putut fi aa nepstoare?! Trebuie s-i eliberm! Joe, ce face Lydia acum? Vd cratia, zise Joe. Pune acvariul pe biroul ei. Acum i terge fruntea cu o batist i deschide un sertar. Oh! Scoate o pens uria, cel puin aa cred. Seamn cu un
185

instrument folosit de chirurgi. Twiggy icni. Joe se ntoarse spre ea. Ai pit ceva? Da, zise ea i i-o ddu pe Mormoloaca lui Esme. Ai grij de ea, o rug Twiggy. Apoi i suflec mnecile i trase adnc aer n piept. Eu intru. Stai! zise Joe zgindu-se pe gaura cheii. Cred c ine un spirit al vntului n pensa aia. Da! l vd zbtndu-se. Acum, bag un polonic n crati Nu pricep. Credeam c spiritele vntului nu pot vorbi. Twiggy l mpinse pe Joe i deschise brusc ua de la biroul Lydiei. D-i drumul imediat spiritului! url ea, pind spre bibliotecara surprins. Lydia i scp polonicul i cteva picturi de lichid lipicios stropir covorul decolorat. Twiggy nfc pensa uria chiar n momentul n care Lydia nha cuitul. Bibliotecara lovi aerul cu el, la civa centimetri de faa lui Twiggy. Las-m-n pace, fetio! scrni Lydia ca o nebun. Nu ncerca s m opreti! Twiggy ddu drumul pensei i fcu un pas napoi, cu ochii plini de lacrimi. Ce le faci? o ntreb ea cu voce tremurtoare. Twiggy se uit spre acvariu. Spiritele vntului se nghesuiau n colul cel mai ndeprtat de Lydia. Cred c ai sute acolo Trei sute doi, preciz cu mndrie Lydia. Nu Am uitat de ultima achiziie. Sor-mea l-a prins acum cteva zile. Cu sta se fac exact trei sute trei. Cuthbert! exclam Twiggy, respirnd greu. Se apropie de acvariu. Joe i ddu seama c ncerca s-l zreasc n mulimea de creaturi ghemuite pe favoritul ei. napoi, zise amenintor Lydia, fluturnd n aer pensa cea lung. Spiritul vntului se vnzoli, cu gtul prins n vrful pensei. i iroseti degeaba poiunea, i zise Joe din pragul uii. Spiritele vntului nu pot vorbi.
186

Aa e, ntri Twiggy. Ceea ce faci tu n-are sens. N-are sens?! Lydia i ddu capul pe spate i izbucni ntr-un rs isteric. Vrjitoare prostu ce eti! Bibliotecara se uit urt la Twiggy. Crezi c sunt o idioat: o biat nenorocit, inutil i lipsit de orice talent, care nu e bun nici mcar s-i srute ghetele. Ei bine, la fel a crezut i sor-mea i uite unde-a ajuns acum! Lydia i pironi triumftoare privirea pe polia unde, ntre cutiua de tabl i fotografia nrmat, se afla bucata de crbune. Voi, vrjitoarele, suntei toate la fel, zise bibliotecara cu amrciune-n glas. Credei ca suntei mai bune dect noi, ceilali. tii ci ani de umiline a trebuit s ndur din partea mizerabilei mele surori? Dar tiam c, dac am rbdare, dac studiez fiecare carte de vrjitorie, o s gsesc o cale de a m rzbuna. Logan caut de douzeci de ani pagina lips din Cartea lui Mabel, iar eu am ajutat-o, mai zise Lydia cocondu-se pe birou. Aez pensa pe un teanc de hrtii. Am scotocit prin toate crile pe care le-am putut gsi, ncercnd s-i ofer indicii despre locul n care s-ar afla pagina lips. Pentru puturoasa i tmpita de sor-mea! Ea nu se putea deranja s caute ceva i asta s-a dovedit a-i fi fatal! Am petrecut ani de zile studiind cri de grafologie i am vizitat de zeci de ori Muzeul Naional de Vrjitorie ca s privesc originalul Crii lui Mabel. O ans neateptat mi-a fost oferit cnd, intrnd n reedina sabatului vostru am dat peste ndreptarul de grafologie. Fleur Fortescue a fost un talent de excepie n domeniul lingvisticii. Cnd am avut, n sfrit, pagina n mn (Lydia pocni din degete) mi-a luat doar un sfert de or s-o descifrez. Dar dar e imposibil, url Twiggy. Vorbeti prostii. N-ai fost tu n stare s traduci instruciunile pentru Beioarele Sorii i pentru Poiunea de Amuire n doar cincisprezece minute! Taci din gur, Twiggy, uier Joe printre dini, cnd
187

Lydia se ntoarse spre mica vrjitoare cu o licrire diabolic-n ochi. Joe pai n birou, iar Esme l urm ndeaproape, innd-o bine pe Mormoloaca n brae. Lydia ridica o mn i ddu uor din cap. Ai perfect dreptate, Prunella, zise ea. Dar n-a fost nevoie s le traduc pe amndou. tiam deja cum se joac Beioarele Sorii. Cum aa? ntreb Twiggy. Nu te cred! Acum cteva zile mi s-a ntmplat ceva destul de neobinuit, zise Lydia. La nceput am crezut c am o viziune neobinuit. Eram n bibliotec, aranjnd crile pe rafturi, cnd, dintr-o dat, m-am trezit ntr-un birou de mod veche holbndu-m la o pagin cu un scris ordonat, n care se explicau regulile de joc pentru Beioarele Sorii. O femeie tnr, purtnd o bonet cu pan mi-a smuls hrtia din mn, a mototolit-o i a ndreptat o baghet spre mine. n secunda imediat urmtoare m-am trezit n holul bibliotecii. Mi-au trebuit cteva ore ca s-mi dau seama cine era femeia. Mai vzusem fotografii ale lui Fleur Fortescue, dar toate erau de la btrnee. nchipuii-v ce emoionat am fost cnd mi-am dat seama c zrisem traducerea paginii lips din Cartea lui Mabel! Joe ntlni privirea lui Twiggy. Faa ei se fcuse roie ca focul i avea o expresie vinovat. Joe i ddu seama c se gndeau la acelai lucru. Involuntar, fuseser responsabili pentru viziunea neobinuit. Orict de bizar ar putea s par, continu bibliotecara, cred c cineva s-a jucat cu mintea mea i mi-a introdus nite amintiri pe care Fleur le scosese cu atia ani n urm! E singura explicaie la care m pot gndi. Presupun c cineva a dat trcoale prin biroul lui Fleur, iar ea s-a npustit asupra lor i le-a schimbat memoria cam fr rost. Pentru c, dup cum s-a dovedit, nu apucaser s citeasc o iot despre Poiunea de Amuire. Cnd o s aflu cine s-a jucat cu memoria mea, zise Lydia, privind cu suspiciune obrajii mbujorai ai lui Twiggy, chiar intenionez s i mulumesc. Twiggy se ddu napoi.
188

Tu ai fost, Prunella, nu-i aa? zise Lydia. Voi trei ai fost la bibliotec, cnd mi s-a ntmplat chestia asta ciudat. mi aduc bine aminte c v-am vzut trecnd pe lng mine pe coridor, cnd vorbeam la telefon cu sora mea. Hmmm nu cred asta nu tiu, bigui Twiggy, privindu-i fix ghetele. Ei bine, mi-a fost de mare ajutor, zise Lydia. Mi-am dat seama, desigur, ca Beioarele Sorii era doar un joc prostesc i c vraja cea periculoasa trebuie sa fie cea de pe cealalt parte a paginii. Joe i scrpin gnditor brbia. Avea impresia c cineva i flutura un steag prin faa ochilor, ncercnd s-i atrag atenia. F. F murmur el. F., F Joe se uita drept nainte, cu ochii pierdui n gol. Ilfracombe! exclam el deodat, amintindu-i cteva cuvinte scrise cu cerneala de culoare indigo, n jurnalul lui Ulfric. O privi emoionat pe Twiggy. Cnd am pus la loc lucrurile n cufrul lui Ulfric, am vzut ce scria pe o pagin de jurnal. Ceva despre F.F ceea ce trebuie sa nsemne Fleur Fortescue i despre o licitaie la Ilfracombe. De acolo trebuie s fi cumprat borcanul cu pcla violet! t! fcu Twiggy i faa ei rozalie se ntunec pn deveni de culoarea prunei coapte. Nu e de mirare c Ulfric a fost distrus cnd a observat c borcanul era aproape gol, zise Joe ignornd rugminile disperate ale lui Twiggy de a-i ine gura. Trebuie s-l fi costat ceva. Mulumit ie, zise Lydia privind-o drept n fa pe Twiggy, am fost n stare s pun la cale un plan ingenios. I-am alimentat speranele surorii mele, fcnd-o s cread c va deveni nespus de puternic dac va ctiga Beioarele Sorii, iar apoi m-am asigurat c va suferi o nfrngere umilitoare! I-ai oferit informaii false despre valoarea beioarelor, zise Joe btnd din palme. Foarte inteligent din partea ta! Lydia i ndrept umerii i zmbi radioas.
189

M bucur c aa crezi, dar asta nu nseamn nimic n comparaie cu ceea ce sunt pe cale s realizez! A fost nelept din partea lui Fleur s rup pagina. De ce? vru s tie Twiggy. Cum de poate o poiune care te amuete s fie att de nemaipomenit? Pentru c, prostu naiv, ea va nimici vrjitoria. Eti printre ultimele din neamul sta, Prunella Brushwood. Cnd o s termin, vrjitoarele vor fi o specie pe cale de dispariie i, nainte de sfritul secolului, nu va mai exista nici o singur vrjitoare n lume!

190

CAPITOLUL DOUZECI I TREI

Pe optite
Nu mai spui nimic? zise Lydia batjocoritor, n timp ce Twiggy se prbuea n balansoar, cu o privire ngrozit pe chip. n cteva minute exact asta se va ntmpla i cu aceste spirite ale vntului. Nu neleg, hohoti Twiggy. Asta pentru ca nu citeti ndeajuns, se rsti bibliotecara la ea. Rspunsul se afl ntr-o lucrare a lui Algernon Fry. Raftul al treilea de jos, ltr Lydia, artnd cu pensa spre biblioteca din camer. Cine naiba mai e i Algernon Fry? ntreb Twiggy cu nedumerire n glas. Cnd Joe se ndrept spre bibliotec s ia volumul, trecu pe lng spiritul vntului prins n pens. Se zbtuse pn la epuizare, iar acum atrna inert, dar Joe i simi, totui, respiraia slab pe bra, de parc micua creatur ar fi vrut s se ntind pn la el. O sut unu lucruri pe care nu le-ai tiut niciodat despre spiritele vntului era o carte groas cu pete de mucegai pe prima pagin. Cu un scris nflorit, n cerneal sepia, se puteau citi cuvintele: Scumpei mele mtuici Fleur. La muli ani. Cu dragoste, de la Algy. Joe i aminti c Lydia i povestise despre carte. Fusese achiziionat de ctre Logan la licitaia vrjitoarelor de la Ilfracombe. Datorit faptului ca subiectul nu era de interes i, pe deasupra, autorul mai era i brbat, O sut unu lucruri pe care nu le-ai tiut niciodat despre spiritele vntului a fost un fiasco total, evitat de vrjitoarele de pretutindeni. Se
191

prea ca Fleur Fortescue posedase un exemplar, dar numai pentru c autorul fusese nepotul su, Algernon, i i-l oferise n dar de ziua ei. Cred ca i-ar fi dorit, mai degrab, o pereche de osete, se gndi Joe, n timp ce rsfoia cartea. Joe se opri asupra unui paragraf subliniat cu un marker fluorescent. Informaia douzeci i ase, citi Joe cu voce tare. Spiritul vntului nu este n totalitate mut, dar vocabularul sau este compus dintr-un singur cuvnt. Acest cuvnt e necunoscut i este optit doar la urechea bebeluilor. Aez cartea la loc pe raft i se ntoarse ncet. Nu tiu dac-ai observat, zise Lydia jubilnd, dar numrul vrjitoarelor a sczut constant n ultimii ani. De fapt, de cnd am nceput s colecionez aceste ncnttoare spirite ale vntului. i nclin capul ntr-o manier afectat i i puse un deget pe obraz. E o coinciden amuzant, nu credei? Twiggy strnse braele balansoarului. Ce vrei s sugerezi? Ia uit-te la fotografie, zise Lydia acr. Ddu amenintor din deget spre acvariu, unde era mare forfot printre spiritele vntului. Du-te, cnd i spun! i strig ea lui Joe, cu faa plin de ur. Joe nghii n sec i se duse glon spre polia emineului. Se uit cu atenie la poza celor dou surori Dritch care stteau n crucior. n graba sa, rsturn cutiua de tabl. Vai! fcu Esme, lipindu-se de Twiggy pe balansoar. i urmarea fratele cu ochi mari, nfricoai. O s gseti o lup n sertarul de sus al biroului meu, zise Lydia, mutndu-se de pe un picior pe altul. Joe se ntreba de ce devenise Lydia att de agitat. Pi nervos spre ea, cu ochii la cuitul pe care aceasta-l strngea n pumn. Spiritele vntului i turteau feele de peretele transparent al nchisorii lor, n timp ce Joe alegea o lup din sertar. nainte s-l nchid, Joe zri bagheta lui Twiggy
192

vrt ntre o rigl de calcul i un creion. Pentru o fraciune de secund se gndi s-o nface, dar Lydia pru s-i observe nervozitatea. Prsi biroul, nchiznd cu zgomot sertarul. Revenind lng balansoar, Joe i ddu fotografia lui Twiggy i inu lupa deasupra ei. Cei trei copiii privir cu atenie. Bebeluul mai mic dormea satisfcut cu pumniorii strni de-o parte i de alta a capului fr pr. La cellalt capt al cruciorului sttea cealalt geamn, care era complet treaz. Zmbea vesel la aparat i ar fi fost o fotografie perfect, dac o pat nu i-ar fi nceoat o parte din fa. Joe nclin lupa. Rmase cu gura cscat, iar Esme, sughi de uimire. Uau! zise Twiggy. Pata de pe capul copilului era, de fapt, un spirit al vntului. I se vedeau clar faa ascuit i prul strlucitor. Cuibrindu-se pe obrazul bebeluului, spiritul vntului i fcuse mna cu la gur. Nu exista nici urm de ndoial c spiritul vntului optea ceva n urechea fetiei. De ce-a trebuit s-o aleag pe ea?! zise Lydia cu rutate, spintecnd aerul cu cuitul. Eu ce-aveam? Spiritul la al vntului mi-a fcut viaa un iad! ntotdeauna am fost eclipsat de nzestrata mea sora. Vrei s spui c spiritele vntului ne dau puterile magice? ntreb Twiggy zmbind radioas. O, ce minunat! Minunat? E o cruzime, asta e! Zboar de colo-colo, optind cuvntul la tmpit celor puini alei i ne resping pe restul. M ntreb dac nu cumva Cuthbert a fost spiritul care m-a fcut vrjitoare, zise vistoare Twiggy. O, sper c el a fost! TACI, TACI, TACI DIN GUR! url Lydia. Las cuitul pe mas i ridic polonicul cu Poiune de Amuire spre buzele translucide ale spiritului. Asta el a zis ea savurnd clipa. sta e momentul de care s-a temut Fleur Fortescue. Nimeni nu aflase vreodat de unde-i i capt vrjitoarele harurile magice pn cnd Fleur Fortescue nu a citit cartea nepotului su i a ntrezrit secretul. Eu sunt, aadar, a doua persoan care a descoperit
193

importana cuvntului optit de spiritele vntului. E nevoie de creier ca s rezolvi un mister ca sta, peror bibliotecara, umflndu-se-n pene. Nicio bagheta nu se poate pune cu puterea unei inteligene ascuite! Un zmbet diabolic se ntinse pe faa Lydiei i, pentru o clip doar, arta exact ca sora ei. Acum, privii cum le reduc pentru totdeauna la tcere pe aceste spirite ale vntului i scap lumea de magie! Au! ip Esme, fcnd-o pe Lydia s-i verse Poiunea de Amuire pe bluza albastr de camir. Mi se urc ceva pe cizme! Joe se uit la nclrile surorii sale i vzu un melc negru i mare trndu-se n sus pe una din cizme i lsnd o dr lucioas pe cauciucul galben. i ddu un bobrnac, dar zri nc un melc ieind din cutiua ptrat de tabl. Cred c tocmai l-ai fcut K.O. pe Aubrey White, zise Twiggy, holbndu-se la melcul care rmsese nemicat. Orice-ar fi, nu clca pe el! Lydia umplu din nou polonicul i se pregtea s-i toarne coninutul pe gtlejul spiritului, cnd fu din nou ntrerupt. De data aceasta, de un zgomot asurzitor, ce venea de-afar. Un sfrit puternic i o bubuitur ca de tunet zguduir pereii biroului. Spre deosebire de Lydia, Joe nu sttu pe gnduri. n mai puin de dou secunde se repezi la birou, deschise sertarul de sus i nh bagheta lui Twiggy. n timpul sta, bibliotecara bjbia nc dup cuit, cu o expresie de uimire pe fa. Prinde-o! strig el, aruncndu-i bagheta lui Twiggy. Lydia scoase un urlet neputincios, cnd Joe mpinse acvariul de-a lungul biroului cu toat puterea de care era n stare. Acvariul se izbi de perete i se crp. NU! zbier Lydia, cnd spiritele vntului ncepur s se strecoare printre crpturi. Perdelele flfir, pe msur ce camera ticsit se umplea de rotocoale de aer. Joe i simi prul ciufulit de sute de mnue recunosctoare i zri un spirit al vntului lund-o de gt pe Twiggy. Spiritele vntului se ndreptar roi spre Lydia, i desfcur
194

cocul i i ncurcar prul. iragul de la gt i se rupse i perlele se mprtiar n toate colurile camerei. Lydia scp din mini cuitul i pensa, lovind frenetic aerul din faa ei. Joe se aplec i desfcu pensa, elibernd i ultimul spirit al vntului. Acesta i ciuguli cu afeciune degetele, nainte de-a se rsuci n aer pentru a se altura prietenilor si. Joe i acoperi urechile, ncercnd s scape de urletele Lydiei. Apoi ua de la birou se deschise brusc. Ce naiba se petrece aici? ntreb Winifred, agitnd amenintor bagheta. Se aplec n cadrul uii i, din borul plriei negre, czu puin zpad peste melcul cel gras. Zpada pru s-l readuc-n simiri i el mic uor din antene. Fii atent, Winifred, zise Twiggy. S nu-l striveti pe Aubrey White! Adun cei doi melci i i puse n cutiu, n timp ce Winifred o privea ntrebtor. Logan Dritch l-a transformat n melc odat cu Harriet Perkins, explic Twiggy. Logan Dritch ai spus? Rose pi ano n camer i o scrut pe Lydia prin ochelarii ei n form de fluture. Ei bine, zise ea arogant, a trecut ceva timp, nu-i aa, Logan? O, asta nu-i ea, interveni Joe, lund bucata de crbune de pe poli. Asta-i Logan. Nu gseti c s-a cam schimbat un pic de cnd ai vzut-o ultima oar? Nu fi obraznic, biete, zise Rose, nfcndu-i bucata de crbune i studiind-o cu atenie. Ai face mai bine s nu-mi torni gogoi. Charlie! zise Esme, cnd Squib se repezi n camer, urmat ndeaproape de Patsy, care de-abia mai respira. Cnd Esme se ls pe vine, Mormoloaca i ni din brae, i Charlie i lu locul. i mngie capul de brbia fetiei i toarse fericit. Hei tu eti Esme? ntreb fnoas Patsy. Ce i-ai fcut motanului meu, hm? Nu mai vrea s vin la mine. Nu a vrut nici mcar s se urce pe mtura mea
195

Buna seara, zise Ulfric politicos, iindu-i capul pe dup silueta masiva a lui Patsy. Aa nins cum era, prul lui Ulfric prea i mai alb dect de obicei. O-ho-ho! N-am vzut niciodat att de multe spirite ale vntului la un loc. Ai pit ceva, Twiggy drag? Dar Esme? Am auzit ca se afl n pericol de moarte. N-am nimic, zise Twiggy, i m bucur foarte mult s v vd. Patsy, i s-a turtit plria! Mi-a czut o bucata de tavan pe ea, i explic vrjitoarea. Am scos ua de la intrare din balamale, dar cred c am exagerat un pic Holul de la intrare e plin pn la glezne de moloz. i-am spus eu s faci Vraja de Deszvorre, zise Rose fnoas, dar nu tu a trebuit s demonstrezi ce grozav eti i s-i faci o intrare spectaculoas. Fetia era n pericol, nu-i aa? Patsy i nclet pumnii i se uit sever la Rose. Voi dou, ajunge! le opri Winifred. Pocni de doua ori din degete i spiritele vntului ncetar s se mai roteasc n jurul Lydiei. Bibliotecara se prbui ntr-un fotoliu de piele i se holba absent la nou-venii. Buza de jos i tremura de parc ar fi fost gata s izbucneasc n plns. Prul i era rvit i avea o pat maronie pe puloverul de camir, acolo unde-i vrsase Poiunea de Amuire. Cine-i individa asta jegoas? ntreb Patsy cu grosolnie. Ea e cea care-a rpit-o pe Esme? De unde tii? ntreba Twiggy cu uimire-n glas. i cum ai tiut unde s ne gsii? De la Squib, zise Winifred, i Joe a observat ca ea avea pete negre pe limb. A ajuns la noi acas ntr-un hal fr de hal. Normal, a trebuit s mnnc nite Lingo Liquorice ca s aflu care-i problema. Squib mi-a spus ca o vrjitoare pusese mna pe-o feti. Reuise s se agae de mtura vrjitoarei cnd ea i luase zborul. Zicea c s-a inut cu capul n jos pn au ajuns la o csu din mijlocul unei pduri. Apoi a alergat tot drumul napoi ca s aduc ajutor.
196

Dragul de Squib, zise Joe, mngind motanul pe cap. Numele lui e Charlie, spuse Esme, afundndu-i faa n blana felinei. i e cel mai curajos motan din lume. Winifred oft. Joe, pari cea mai raional persoan din ncperea asta. Ai putea s-mi spui i mie ce s-a ntmplat?!

197

CAPITOLUL DOUZECI I PATRU Transformri


Joe i povesti despre gemenele Dritch, despre pagina lips din Cartea lui Mabel i despre Poiunea de Amuire, n timp ce Rose i Patsy se certau care din ele s fac Descntecul de Rupere a Vrjii pentru Aubrey i Harriet. tiu eu cum se face, zise Twiggy plin de speran, innd cutia la piept. Se pregtea s-i ndrepte bagheta nspre cel mai mare dintre melci, cnd Mormoloaca ncepu s miaune i s-i arcuiasc spatele. ncepu s scuipe i blana neagra i se zburli ca firele unei perii de pantofi, cnd n pragul uii apru cineva. Era un obolan. Pentru o clipa se fcu nevzut, apoi Drang (pentru c el era) reapru innd-o de ceaf pe Sturm. Puah! fcu Rose. Roztoare dezgusttoare i pline de purici! O s-i aranjez eu imediat. i ridica bagheta magic i ncepu s murmure o vraj, cnd Joe se interpuse. Nu e nevoie sa-i ucizi, zise el cu hotrre-n glas. Pe lng asta, cred c unul dintre ei e deja mort. Nu, strig i Esme, cu ochii iroindu-i de lacrimi. Drang i fcu drum cu greu spre emineu innd-o pe Sturm ntre flci. i aez prietena lipsit de vlag lng cmin i se uit rugtor la Joe. Cu toate c fusese mucat de unul din ei, biatului i pru sincer ru pentru obolani. tia c Esme ar fi fost ucis fr altruismul lui Sturm. Biata de tine! zise el, lsndu-se pe vine lng trupul inert al lui Sturm.
198

O atinse cu blndee, fr ca Drang s ncerce s-l opreasc. obolanul sta i-a salvat viaa surorii mele, zise Joe, uitndu-se la membrii Sabatului Urzicii-Moarte. Apoi, Logan Dritch a apucat-o de coad i a aruncat-o afar pe geamul de la mansard. Drang trebuie s-o fi cutat prin zpad. Joe ls ntristat capul n jos. Winifred ngenunche alturi de el i i trecu degetele prin blana aspr a lui Sturm. Respir nc, zise vrjitoarea, dar inima-i bate foarte slab. Winifred l lu cu delicatee pe Joe de umeri. Nu are niciun os rupt. Zpada trebuie s fi amortizat cderea lui Sturm. Cu toate astea, e ngheat. Nu cred c va supravieui. Esme ncepu s plng i Joe rmase, n continuare, ghemuit lng cmin. Se uita fix la emineu, cu ochii la mormanul de cenu de pe grtarul care se rcise. ncperea se cufund n tcere. Fr s spun ceva, Joe i ddu jos rucsacul din spate i desfcu unul din fermoare. i vr mna n interiorul lui i scoase o sticlu. Nu, Joe nu, zise Twiggy respirnd greu cnd Joe deurub capacul. Dar dar cum rmne cu tatl tu? Fr s-i dea atenie, Joe desfcu gura lui Sturm i ridic sticlua. O singur pictur czu pe limba obolanului. Zpada care se prinsese de fiecare fir din blana lui Sturm ncepu s se topeasc, cu un sfrit uor. Joe simi o adiere plcut mngindu-i faa, cnd din trupul obolanului, se ridic o cldur blnd. Limba ei precum ceara se color ntr-o nuan sntoas de roz. Sturm mic lbuele, deschise ochii galbeni i i nl capul. Drang fremt de emoie. Linse faa prietenei sale, pn cnd Sturm l mpinse deoparte cu nasul. Apoi, Drang se nvrti prin camer, dnd vesel din coad, nainte de-a se prbui lng Sturm. Joe se aez din nou pe vine, innd n mn sticla goal. Era mulumit c salvase viaa obolanului, dar, n acelai
199

timp, i simea inima grea. Umerii i se lsar neputincioi i sticlua i scp din strnsoare, bufnind uor cnd atinse podeaua. Joe evit privirea lui Twiggy. tia la ce se gndea ea. Tocmai risipise singura ans de a-i salva tatl. Drang i ridic brbia i scheun ctre Joe. i spune mulumesc, traduse Winifred, avnd nc urme de Lingo Liquorice pe limb. Joe se dezechilibr, cnd Esme i arunc braele n jurul gtului su. Ai fcut o magie, Joe! zise ea. Asta-i minunat! Simi inima surorii sale pulsnd pe umrul su i i aminti momentul acela nspimnttor cnd Logan ndreptase bagheta spre Esme. Twiggy i surprinse privirea lui Joe i ddu din cap. N-o s te ntreb cum ai fcut rost de poiune, zise Winifred, ridicnd din sprncene spre Twiggy. Twiggy tui i se mbujor. Studie cu o preocupare exagerat melcii din cutia de tabl. Cred c Aubrey i Harriet devin destul de nelinitii, zise ea. S-i transform la loc n vrjitoare? Tu?! o lu peste picior Rose. Nu fi ridicol! Mcar ai habar de vraj? O, da, zise Joe, amintindu-i de mormanul de agrafe de birou. O tie, serios! Foarte bine, zise Winifred, poi s ncerci dar cred c ar fi mai bine ca nti s-i scoi din cutie. Twiggy strmb din nas cnd trebui s apuce, pe rnd, fiecare melc ntre degete i s-l aeze n cadrul uii. Apoi rosti de dou ori Descntecul de Rupere a Vrjii, fr s se blbie sau s uite vreun cuvnt Joe era extrem de mndru de ea i pn i Rose pru impresionat cnd melcii se metamorfozar n Aubrey White i Harriet Perkins. i sunt foarte recunosctor, tnr domni, zise Aubrey, scuturndu-i costumul de praf i scame. M cam sturasem sa m trsc pe burt de colo-colo. Puah! i ndrepta cravata i i fcu cu ochiul lui Joe. n regul, flcia! zise el, btndu-l prietenete pe
200

umr. Ne-ai fcut un mare hatr, nu? Eu a zice c da, spuse Harriet, scotocind dup ceva n buzunarul jachetei sale roz-portocalii. Scoase o batist de dantel i i terse ochii. Am riscat att de mult, cnd i-am dat pagina din Cartea lui Mabel, adug ea cu voce tremurtoare. Nu mi-a fi nchipuit niciodat c te vei dovedi a fi ei bine un adevrat erou. A mulumesc, zise Joe, simind cum roete. n numele vrjitoarelor din ntreaga lume, socotesc c trebuie s-i mulumesc, zise eful Sabatului Viperelor, cu lacrimi n ochi. Da, ncuviin Harriet, dndu-i batista lui Aubrey. Ne-ai salvat de la dispariie, dup cum se pare. Doamn! Aubrey apuc mna lui Winifred i o scutur cu nflcrare. Nu cred c ne-am cunoscut. Din ce sabat facei parte? Urzica-Moart, zise Winifred calm. Urzica-Moart, hm? zmbi Aubrey, cu faa luminat. V garantez c-o s primii premiul Sabatul Anului. Bun treab, draga mea! Ce se ntmpl? ntreb iritat Twiggy, cnd obolanii i se suir pe glezne, trgnd-o de ireturile de la ghete i gurindu-i ciorapii de ln. Joe, cred c-au luat-o razna. Nu vor s m lase-n pace. Vor s faci ceva pentru ei, explic Winifred. Se aplec i ascult chiiturile agitate pe care le scoteau obolanii. Cred c te roag s mai spui o dat descntecul. Descntecul de Rupere a Vrjii? se mir Twiggy. De ce? Nu tiu, zise Winifred, cltinnd nemulumit din cap. Lingo Liquorice i pierde efectul. mi pare ru, asta-i tot ce-am neles. V-a sugera s-o ntrebm pe doamna aceasta? interveni o voce btrioar. Biroul se umpluse de oameni i Joe trebui s se strecoare printre dou persoane ca s-l poat zri pe Ulfric, care o
201

pzea pe Lydia, ntr-un col al camerei. Ei bine? ntreb Ulfric, mpungnd-o pe bibliotecar cu vrful baghetei sale. Poi s faci puin lumin n problema ce ne intereseaz? Vor s fie transformai napoi, zise Lydia bosumflata. napoi n ce? De unde s tiu eu? Ar trebui s-o ntrebai pe sor-mea. Ea i-a capturat cu ani n urm, n Germania, imediat dup ce pagina lips i-a fcut apariia n Pdurea Neagr. Schwartzwald, preciz Ulfric dnd din cap. Aa-i spun nemii. Lydia i arunc o privire ncruntat, i continu. Logan mi-a spus c a trebuit s-i transforme pe Sturm i Drang n obolani, ca s ncap n geamantanul ei. Le-a promis ca o s-i readuc la normal de ndat ce va gsi pagina lips. Numai ca nu i-a inut promisiunea, zise Joe gnditor. De-asta o cicleau obolanii n mansard! Sor-mea nu se prea deranja s-i respecte promisiunile, le explic prost dispus Lydia. Probabil i-ar fi inut sclavi pe obolanii ia pn la sfritul vieii lor. i-au dat seama c-au fost trai pe sfoar, zise Joe. De aceea Sturm a atacat-o pe Logan. Biatul se ntoarse ctre Twiggy. Hai s facem vraja chiar acum! Facei-i fetei puin loc! zise Patsy, dndu-i importan i mpingnd pe toat lumea spre u. Joe mut cteva piese de mobilier, pn cnd reui s elibereze mijlocul camerei. obolanii se npustir n acel spaiu i se ridicar nerbdtori pe labele din spate, n timp ce spiritele vntului fceau tumbe deasupra capetelor lor. O, zise Twiggy, mutndu-i privirea de la un obolan la altul. Pe care s-l transform primul? Se uit n spate. Winifred O s-i transformm pe amndoi odat, nu-i bine-aa? spuse efa Sabatului Urzicii-Moarte. Twiggy ncuviin dnd din cap i se simi uurat. i
202

scoaser baghetele i rostir Descntecul de Rupere a Vrjii mpreun: n numele Pietrelor Destinului i al Beioarelor Sorii Recapt-i Fostul tu sine! Scntei verzi scprar deasupra obolanilor, iar ei ncepur s se scarpine febril, pe msur ce prul li se ngroa i devenea de un cenuiu lucios. Se fcur de mrimea cinelui lui Joe Hamish i pe picioare le apru o blan de culoarea scorioarei. Boturile li se lrgir devenind negre i umede. Culoarea ochilor li se nchise de la galben la chihlimbariu, iar urechile le crescur i se acoperir cu fire de pr sur. Sturm i Drang crescur, n continuare, pn ajunser de dimensiunea unui iedu. Blana din jurul gtului li se ngro i se zburli. Fire negre precum crbunele acoperir partea din spate a coapselor lor puternice. Sturm ddu din coada ei stufoas, iar Drang i csc gura, artndu-i colii strlucitor de albi. Lupi! exclam Joe. Se ddu n spate i o prinse pe Esme de mn. Nu-i aa c sunt frumoi? zise ea, ncercnd s-l in pe Squib de coad, cnd acesta se cr pe umrul ei. Cu siguran, ncuviin Joe. Sturm i Drang se foiau prin camer, cu ghearele cnind pe scndurile de lemn ale podelei. Scheunar i chellir, dar nimeni nu reui s neleag ce spuneau. Lupul mai mare i puse labele din fa pe pervazul ferestrei i scoase un urlet trist. Eu eu cred c ar vrea s se duc acas, zise Joe. Dar cum o s se ntoarc ei n Germania? i-a mai rmas vreun pic de Alifie de Zburat? ntreb Twiggy, apucndu-l de bra. Da, o grmad Am folosit foarte puin. De ce? Am putea s le frecm labele cu ea, iar spiritele vntului le-ar putea arta drumul.
203

Prul lui Twiggy flutur uor, cnd Cuthbert ncepu s danseze nerbdtor pe umrul ei. Dar o s in efectul alifiei pn-n Germania? O, da Aa zic i eu, interveni Patsy. E chiar prea mult, dac m ntrebai pe mine. Poi s mergi pn la Polul Nord i-napoi cu un singur tub de Alifie de Zburat. Totui, pn acum n-am mai vzut-o folosit pe altceva n afar de cozi de mtur. Comportndu-se ca nite cini dresai, lupii ateptar linitii, ca Twiggy i Joe s le aplice pe labe coninutul unui tub ntreg de Alifie de Zburat. Alifia le ptrunse n piele, lsnd o urm fin, argintie, la suprafa. Joe, Twiggy i Esme mngiar blana moale a lupilor. Joe o auzi pe Twiggy optind ceva la urechea fiecruia dintre lupi. Mulumesc i baft! spuse Joe, uitndu-se fix n ochii aurii ai lui Sturm i Drang. Apoi se duse la fereastr i o deschise. Drum bun, le strig Twiggy, cnd Cuthbert ni de pe umrul ei spre mulimea sclipitoare de spirite ale vntului, care-i nconjurase pe lupi. Sturm i Drang srir pe geam, plutir pe deasupra grdinii, lovind aerul cu labele i scheunnd nervos. Joe se aplec pe geam i i zri ridicndu-se deasupra celor mai nalte crengi ale copacilor, cu escortele lor aeriene, urmndu-i n tcere. Apoi se topir n ntuneric. Un adevrat spectacol, zise Patsy. i se pune un nod n gt, zu aa! oft ea mulumit i negul i se mic o dat cu brbia. Aubrey i sufl nasul n batista de dantel a lui Harriet. Apoi se ntoarse spre Rose i plesci n semn de repro. Mi-e teama ca va trebui sa prsesc mica voastr reuniune. Ce? fcu Rose, aranjndu-i ochelarii. Se uitar sever la mna lui ntins. Montrii din Much Marcle, zise Aubrey. Nu te-am confundat, nu? Tu eti Rosemary Threep. Rose ddu din cap, devenind dintr-o dat palid. ncepu s
204

tremure din tot corpul i degetele i se ncletar pe bucata de crbune. Hei! Winifred l nghionti pe Joe i i fcu loc prin mica adunare. Se propti n faa lui Aubrey cu minile-n sn. Nu cred c e cazul s mai rscolim trecutul, zise ea, mijindu-i ochii furioas. N-am vrut s jignesc pe nimeni, zise Aubrey, un pic ofensat. Realitatea e c sunt mndru i satisfcut s ntlnesc o astfel de celebritate de nalt rang. S ntlnesc unul din Montrii din Much Marcle a fost destul de emoionant chiar dac i puin cam nfricotor dar s dau de amndou ei bine, mi-a dori s fi avut la mine carnetul pentru autografe. i zmbi ncurajator lui Rose, care-l privea din spatele lui Winifred. O s trec mine pe la Centru, zise Aubrey, s duc Cartea lui Mabel i pagina aia nenorocit. Sunt sigur c or s vrea s aib o vorb cu Logan Dritch. Cred c o s-o zboare ct de curnd n Papua Noua Guinee. Penitenciarul pentru vrjitoare ndrtnice, bolborosi Rose ngrozit. Winifred se ddu la o parte, iar Rose i puse lui Aubrey n palm bucata de crbune. M gndesc c eu n-a transforma-o prea curnd n femeia strlucitoare care era, mrturisi Aubrey, nfurnd crbunele n batista lui Harriet i strecurndu-l n buzunar. Va fi mai uor de transportat n felul sta i nici nu va avea vreo ans s ne scape! i ce-o s facem cu cealalt sor Dritch? ntreb Harriet. Va fi o treab complicat, zise Ulfiic punnd pe birou o boccelu i cotrobind prin ea. Scoase un Fundibule i un borcan gol. Lydia i duse minile la urechi i ncepu s scuture violent din cap. Acuica, acuica nu te teme, zise Ulfric. Sunt foarte priceput la genul sta de treburi. Nu cred c va fi necesar s-i splm complet creierul.
205

CAPITOLUL DOUZECI I CINCI

Cuthbert se ntoarce
O mic flot de mturi travers n grab aleea Swingletree spre Canterbury. Copleite de pasageri, mturile zburau la mic altitudine. Cnd i cnd, adidaii lui Joe tergeau vrful vreunui gard viu sau atingeau n treact un stlp, acoperindu-i tlpile de zpad. Esme zbura alturi de el, cu braele ncolcite n jurul taliei lui Winifred. Squib se ghemuise n spatele ei, cu ghearele nfipte n nuieluele de mesteacn, i ddea din coad. Joe se ntinse i o scutur de bra, de teama c ea ar fi putut s adoarm i s alunece de pe mtur. Main! url Twiggy, cnd o pereche de faruri licrir la orizont. Crmi deasupra unui gard i cobor att de jos, nct adidaii lui Joe atinser terenul acoperit cu zpad, lsnd nite dre paralele. i restul vrjitoarelor fcur aceeai isprav. Liber! strig Twiggy cteva minute mai trziu, ridicndu-se din nou deasupra gardului. Din fericire, n-au fost nevoii s execute aceast manevr prea des, pentru c era aproape unsprezece noaptea i nu era prea mare circulaie n zon. Cnd ajunser la periferia Canterbury-ului, se vzur silii s descalece pentru c felinarele mrgineau aproape fiecare strad, i vehiculele treceau cu o frecven mult mai mare. Vrjitoarele i scoaser plriile i merser n grup, formnd o procesiune destul de ciudat. Li se aruncar cteva priviri intrigate, ba cineva chiar i lu drept colindtori, cerndu-le s cnte cteva versuri dintr-o colind. Dar ei i continuar
206

netulburai drumul pn la sediul Sabatului Urzicii-Moarte. Twiggy csc i nchise ncet ochii. Exact, zise Winifred, lund-o cu fermitate pe dup umeri i conducnd-o spre ua de la intrare. E timpul s te culci Fr alte discuii, adug ea, cnd Twiggy ncerc s protesteze. O s-i nsoesc eu pe Esme i Joe acas. Winifred se ntoarse spre Patsy. Poi s faci o vraj i s aduci cte un pat pentru Aubrey i Harriet? Ca i fcut! zise Patsy. Dar mai nti vreau s am o mic discuie cu Esme. Vrjitoarea se aplec i ntinse o mn s-l mngie pe Squib, care sttea tolnit n braele lui Esme. Ei bine, cred c trebuie s m dau btut, zise Patsy, cnd motanul o zgrie n palm. Au! Micuule! E clar c te prefer pe tine, Esme! Nu vrei s-l pstrezi? Ba da, v rog, zise Esme, srutnd-o pe vrjitoare pe obraz. Cred c tati s-ar putea rzgndi n privina pisicilor, cnd va vedea ce adorabil e Charlie. S sperm, zise Joe sceptic. n timp ce Joe mergea pe strzile acoperite cu zpad, innd-o de mn pe sora sa, i aminti de noaptea n care Winifred i schimbase memoria. Se tot uita temtor la ea, dar n-auzi niciun clinchet, i nici nu zri vreun borcan umflndu-i-se n buzunarele de la pelerin. Cnd s-o ia pe aleea Cloister, zrir o main de poliie staionnd n faa casei, tot acolo unde se aflase i n urm cu trei nopi. Aici v las, le spuse Winifred. Noapte bun, amndurora. Mama lui trebuie s-i fi vzut pe geam, pentru c se afla deja la jumtatea aleii din faa casei, nainte ca Joe s deschid poarta. i lu n brae i-i inu strns. Squib se zvrcoli n braele lui Esme i ni nuntru prin ua deschis. O, slav Domnului! zise Merle oprindu-se, n sfrit, din plns. Gordon bate strzile s v caute de ore ntregi. Joe l recunoscu pe poliistul care sttea n pragul uii, cu un aparat de emisie-recepie la ureche i vorbea cu cineva
207

cruia i se adresa cu Dom sergent. Bun, domnule poliist Atkins, l salut Joe, nclinndu-se uor. Bun, Joe Binks, i rspunse poliistul. Iar ai dat o tur cu barca, nu-i aa? nainte ca Joe s-apuce s-i rspund, ceasul de la catedral btu miezul nopii. E noaptea de Crciun, zise Joe. Se ntoarse spre mama sa. Bnuiesc c nu Joe trase adnc aer n piept. Mai tii ceva de tati?

*
N-a fost nevoie ca Joe s inventeze pe loc vreo poveste. Cnd poliistul i ntrebase unde fuseser, Esme pruse s neleag c nimeni nu i-ar fi crezut. Mergeam prin somn ca o somnambul, zise ea convingtoare. Fratele meu m-a urmrit i m-a adus napoi. Somnambul? repet poliistul sceptic. Lovi uor cu creionul n carneel i ridic din sprncean. n palton i cu cizmele de cauciuc? Nu, zise Esme, rsucindu-i gaica de la paltonaul gri de molton. Ai neles greit, domnule poliist Atkins. Fratele meu mi-a dat hainele astea s le pun pe mine. S-a gndit c s-ar putea s rcesc. Joe o vzu pe Esme ducndu-i minile la spate. Am pijamaua pe dedesubt. Hmm fcu poliistul. Ai un rspuns pentru toate, nu-i aa, domnioar? Art cu creionul spre cer. Atunci, presupun c o s-mi spui cum a ajuns aia acolo. Ai mers ca o somnambul pe catalige, nu? Joe i Esme s-au uitat n sus spre acoperiul casei de pe aleea Cloister numrul 2. Vzur fularul galben al lui Esme nnodat n jurul antenei i fluturnd n vnt Esme ridic din umeri i zmbi nevinovat spre poliist. Pentru o clip, Joe fu la fel de nucit ca i poliistul Atkins.
208

Nu-i putea imagina de ce ar alege cineva un loc att de ciudat pentru a expune fularul lui Esme i cum o fi reuit? Cu siguran, ar fi avut nevoie de o scar extrem de nalt Sau de o mtur, i trecu deodat lui Joe prin minte. Cteva secunde mai trziu pricepuse semnificaia fularului. Era mesajul pe care i-l lsase Logan mai devreme, n aceeai sear. Pentru nimeni altcineva, un fular legat de o anten nu ar fi avut vreo semnificaie dar Joe ar fi neles numaidect c sora lui fusese rpit de o vrjitoare. Poliistul mzgli ceva n carneelul su nainte de a i-l ndesa n buzunarul de la piept al uniformei. Ei bine, i zise el lui Joe, ndulcindu-i expresia de pe fa, tiu c n-ai avut o perioada prea buna, dup ce s-a ntmplat cu tatl tu, i n-o s-i in o lecie despre ce-nseamn s iroseti timpul poliiei atta vreme ct mi promii c tu i domnioara asta istea, nu mai plecai iari hai-hui.

*
Era ora patru i jumtate a zilei de Crciun i luminile erau deja aprinse n parcul Becket. Joe o inea de mn pe Esme n timp ce treceau cu grij pe o potec de-a lungul rului. A fost de-a dreptul impresionant, zise el. Ce anume? Minciuna gogonata pe care i-ai turnat-o azi-noapte poliistului. Chiar aa, somnambul! A, aia? zise Esme. Pi, nu puteam s-i spun poliistului Atkins ce s-a petrecut n realitate. Oamenii mari nu neleg astfel de lucruri. Asta-i drept, admise Joe, rnjind spre sora lui. Auzi un tropit i, cnd se uit n spate, o vzu pe Twiggy alergnd spre el. i tra mtura prin zpad. Hei, strig ea, rsuflnd greu. Ateptai-m un pic! Joe se opri i se uit nainte. Mami i Gordon ajunseser lng o banc i scuturau zpada de pe ea.
209

Ce e? a ntrebat-o el. Mi-a luat o venicie s te gsesc! Mda. Joe suspin. Mami i Gordon ne-au dus azi-diminea la cumprturi i toat dup-amiaza am fost la cinema. tii, vor s nu m gndesc nelegi tu la tati. Aadar, n-a fost nc gsit? Joe ddu din cap cu tristee i oft din greu. Au trecut de-acum aproape trei zile de cnd e dat disprut. Nimeni nu pare s cread c ar fi putut supravieui att de mult pe o astfel de vreme. Probabil, ar trebui s accept c nu va fi gsit n via. Joe clipi repede, cu ochii mpienjenii de lacrimi. A fost o tmpenie s cred c a putea s-l gsesc n via. Oricum, Poiunea de Topire s-a terminat, i Vocea i se stinse i deveni doar o oapt. Acum e prea trziu. Twiggy l mngie pe bra. Nu renuna s speri, zise ea. Joe ddu din cap i-i terse lacrimile. Voiai s-mi spui ceva? Da. Twiggy i-a desfcut nasturii de la palton i Mormoloaca i ii capul din jacheta de ln. Pisicua amuin captul unui sul de pergament. Ce mai face Squib vreau s zic, Charlie? ntreba Twiggy, scond pergamentul de sub nasul pisicuei. i place s terpeleasc felicitrile de Crciun i s doarm pe ele, zise Esme, i tati n-a strnutat nici mcar o dat. Asta-i bine, zise Twiggy. Am uitat ochelarii magici. Nu-i nimic o s-i citesc eu. Guvernatoarea Sabaturilor ni l-a expediat personal. E un certificat pentru tine, Joe. Twiggy i drese glasul i citi cuvintele invizibile. Drept recunoatere a serviciilor aduse vrjitoriei, lui Joe Blinks i este permis s fie membru onorific al Sabatului Urzicii-Moarte i e semnat de Freda Snaggletooth. Membru onorific? se mir Joe. O, da Cei de la Centru tiu c nu eti vrjitoare, dar au spus c nu conteaz! Vai, e o onoare att de mare, Joe. Nu i s-a mai permis niciodat cuiva care nu e vrjitoare s se
210

alture unui sabat. Minunat, zise Joe, ncercnd s par entuziast. Ah, uite, zise Esme. E Lydia. Bibliotecara trecu pe lng ei cu prul nfurat n beteal i cu gablonuri n urechi. inea n mn un mic Mo Crciun gonflabil i, cnd travers grbit un pod i se ndrept spre staia de autobuz de dincolo de grilajul ce mprejmuia parcul Backgate, nu le acord nicio atenie. N-a fi recunoscut-o, zise Twiggy. Arat att de schimbat i prea nici s nu ne cunoasc deloc. Cred c va fi mult mai fericit, de-acum. O, Joe Fii atent! n ultimul moment, Joe vzu o coal mare de hrtie plutind spre el. l plesni peste fa i i se nfur n jurul capului. O lu i simi o pal uoar de vnt uierndu-i pe la ureche. E Cuthbert! zise Twiggy. i-a adus ceva. E pagina nti a unui ziar, observa Joe nedumerit. The Aberdeen Evening Express. Twiggy se uit peste umrul lui i scoase un fluierat. mpunse pagina cu degetul. Ua! Citete asta, Joe. Ce? Monstrul din Loch Ness zrit ntr-o piscin? Nu, zise Twiggy exasperat. Articolul de lng. Cel cu titlul: Englez descoperit la anc. Joe citi articolul cu voce tare: Echipa de salvare a fost uluit, n dup-amiaza aceasta, s-l gseasc n via pe Nicholas Binks, englezul disprut. Domnul Binks, n legtur cu care exista temerea de a fi decedat dup ce se rtcise de taxiul avariat n plin viscol, a fost descoperit ntr-o zon stncoas, la apte kilometri de Tillygrundle, dup ce supravieuise peste aizeci de ore n aer liber. Joe i zmbi fericit lui Twiggy i continu: Echipa de salvare a sosit la locul unde se afla domnul Binks, alertat de urletele unor cini. Ei l-au descoperit pe englez nghesuit ntr-o scobitur dintre stnci cu doi cini din rasa Husky lipii de el. Rab MacFee, care a condus echipa de salvare, a declarat: Domnul Binks e un om norocos. Le datoreaz viaa acestor cini.
211

Asta-i fantastic! zise Esme, opind de bucurie. Da, zise Joe, zmbind fericit. Privi obrajii mbujorai ai lui Twiggy. Cini Husky? se mir el. i aminti c Twiggy le optise ceva la ureche lupilor nainte ca acetia s plece n Germania. Doar nu i-ai rugat pe Sturm i Drang De ce nu? zise Twiggy. Fceau un ocol de doar civa kilometri de drumul lor. Crciun fericit, Joe!

212