Sunteți pe pagina 1din 1209

Wilbur Smith

ULTIMUL PAPIRUS






Capitolul I




AMURGUL se apropia pe furi dinspre deert,
aruncnd o umbr purpurie asupra dunelor.
Asemenea unei mantii groase, de catifea, fcea
toate zgomotele s amueasc, aa c seara era
senin i tcut.
Din locul n care se aflau, pe creasta dunei,
cuprinser cu privirea oaza i complexul de
stucuri dimprejurul ei. Construciile erau albe,
cu acoperiuri plate, iar curmalii le ntreceau n
nlime pe toate, cu excepia moscheii islamice
i a bisericii cretine de rit copt. Cele dou
bastioane ale credinei se nfruntau de o parte
i de alta a lacului.
Apele acestuia ncepeau treptat s se
ntunece. Un stol de rae cobora piezi, cu bti
iui de aripi, ateriznd cu un zgomot uor i o
fluturare alb n apropierea lor, n stufri.
Brbatul i femeia formau o pereche
neobinuit. El era nalt, puin adus de spate,
iar prul argintiu i strlucea n ultimele raze de
soare. Ea era tnr, cu puin peste treizeci de
ani, subire, dinamic i vibrnd de via. Prul
des i cre era strns cu un iret la ceaf.
E timpul s mergem. Ne ateapt Alia, i
zmbi el afectuos.
Ea era cea de-a doua soie. Cnd murise
prima, crezuse c soarele apusese o dat cu ea.
Nu se ateptase ca aceast ultim perioad din
viaa lui s fie plin de atta fericire. Acum le
avea pe ea i munca lui: era un brbat pe deplin
fericit.
Pe neateptate, ea fugi de lng el i i
smulse iretul din plete. i scutur prul des i
ntunecat i izbucni n rs. Era un sunet foarte
plcut. Apoi, se avnt n josul pantei abrupte a
dunei, cu fustele vlurindu-se n jurul
picioarelor ciocolatii, bine fcute. Reui s-i
in echilibrul pn la jumtatea pantei, cnd
gravitaia o nvinse i o fcu s se rostogoleasc
pn jos.
Din vrful colinei, el i zmbi indulgent.
Uneori, ea se comporta ca un copil mare. n faa
celorlali, afia imaginea unei femei sobre i
demne. Nu era sigur pe care din cele dou
atitudini o prefera, ns o iubea n ambele
ipostaze. Ea se opri din rostogolire la poalele
dunei, unde rmase aezat, fr s se
opreasc din rs, scuturndu-i nisipul din
bucle.
E rndul tu! i strig.
El o urm calm, cu micrile uor epene ale
vrstei, pstrndu-i echilibrul pn ajunse jos.
O ajut s se ridice n picioare. Nu o srut, n
ciuda puternicei ispite: un arab nu fcea
niciodat gesturi afectuoase n public, nici
mcar fa de iubita sa soie.
Ea i aranj hainele i i prinse iar prul
nainte de a pomi napoi spre sat. Trecur pe
lng straturile de trestie din oaz i traversar
podurile ubrede, aezate peste canalele de
irigaie. Pe drum, ranii care se ntorceau de la
truda cmpului l salutau cu profund respect:
Salaam aleikum, Doktari! Pacea fie cu tine,
doctore!
Aa i onorau pe toi cei care aveau educaie,
ns pe el l
Apreciau n mod deosebit pentru buntatea
de care dduse dovad fa de ei i de familiile
lor de-a lungul anilor. Muli dintre ei lucraser
pentru tatl lui nainte de a lucra pentru el. Nu
avea prea mult importan c majoritatea erau
musulmani, n timp ce el era cretin.
Cnd ajunser la vil, Alia, btrna menajer,
i ntmpin cu bodogneli i cu priviri
ncruntate:
Ai ntrziat. Tot timpul ntrziai. De ce nu
putei s venii la ore normale, aa cum fac toi
oamenii? Doar avem un nume i o reputaie de
pstrat.
Micu, tu ai tot timpul dreptate, o
tachin el. Ce ne-am face dac n-ai fi tu s ne
pori de grij?
Blnd, o fcu s plece, tot ncruntat felul ei
de a-i ascunde dragostea i ngrijorarea pentru
el.
Merser pe teras, unde luar mpreun cina
simpl: curmale i msline, pine nedospit i
brnz de capr. Se lsase ntunericul cnd
terminar masa, ns stelele de deasupra
deertului luminau ca nite luminri aprinse.
Royan, floricica mea, ntinse el mna peste
mas i o atinse pe-a ei. E timpul s ne apucm
de treab.
Se ridic de la mas i pomi naintea ei ctre
biroul care ddea spre teras.
Royan Al Simma se duse direct la seiful nalt,
din oel, de lng peretele ndeprtat i form
combinaia. Obiectul ieea n eviden n odaia
aceea, plin de cri vechi i de papirusuri,
statuete, artefacte din vremuri strvechi i
obiecte mortuare, colecie care era rodul muncii
lui de-o via ntreag.
Cnd ua grea de oel se ddu la o parte,
Royan fcu un pas napoi. Era ntotdeauna
strbtut de un fior de veneraie, ori de cte
ori i oprea privirea asupra acestei relicve de
peste secole, chiar dac mai fcuse acel lucru
cu doar cteva ore nainte.
Al aptelea papirus, opti ea i i lu
inima-n dini ca s-1 poat atinge.
Vechi de aproape patru mii de ani, fusese
scris de un om al crui geniu strbtea
timpurile i istoria i care se prefcuse n
pulbere cu mii de ani n urm, dar pe care ea
ajunsese s l cunoasc i s l respecte la fel de
mult ca pe soul ei. Cuvintele lui purtau pecetea
veniciei i i vorbeau cu glas limpede de dincolo
de mormnt, de pe cmpiile paradisului, unde
se afla n prezena trinitii, Osiris, Isis i
Horus, n care crezuse cu atta devoiune. Le
fusese la fel de devotat, pe ct i era ea Trinitii
ceva mai recente.
Duse papirusul la masa lung, la care
Duraid, soul ei, se apucase deja de lucru. i
ridic ochii atunci cnd ea puse sulul n faa lui
i, pre de o clip, zri n ochii acestuia acelai
spirit mistic ce pusese stpnire i pe ea. i
dorea mereu papirusul acolo, pe mas, chiar
dac nu avea nevoie de el. Lucra cu fotografiile
i cu microfilmul. Era ca i cnd i-ar fi fost
necesar prezena nevzut a autorului
strvechi aproape de el, cnd studia textele.
Apoi, se scutur de starea aceea i redeveni
omul de tiin lipsit de emoie, ca de obicei.
Ai ochii mai buni dect mine, floricica mea,
spuse el. Ce caracter e sta?
Ea se aplec peste umrul lui i studie
hieroglifa artat de el n fotografia papirusului.
Se uit nedumerit la caracter pentru o clip,
nainte s ia lupa din mna lui Duraid i s se
concentreze iar asupra ei:
Se pare c Taita a aruncat iar n text o
criptogram creat de el, ca s ne ncurce.
Vorbea despre autorul din vechime ca despre
un prieten drag, dar uneori exasperant, care
tria i respira aerul lor i cruia i plcea s le
joace feste.
Atunci nu ne rmne dect s-l deducem,
declar Duraid, cu o plcere nedisimulat.
ndrgea jocul strvechi; doar era opera vieii
lui.
Cei doi continuar s lucreze n rcoarea
nopii aceasta era perioada n care reueau s
i fac treaba cel mai bine. Uneori vorbeau
arbete, alteori englezete; pentru ei, ambele
limbi erau la fel de familiare. Ceva mai rar,
foloseau franceza, care era cea de-a treia limb
comun a lor. Fuseser amndoi educai n
universiti din Anglia i din Statele Unite, att
de departe de acest Egipt al lor. Royan ndrgea
expresia acest Egipt , folosit att de des de
Taita n papirusurile sale.
Simea o afinitate special cu acest egiptean
din vechime, iar aceasta se manifesta n mai
multe feluri. La urma urmelor, era descendenta
lui direct. Era cretin de rit copt, nu se trgea
din arabii care cuceriser Egiptul destul de
recent, cu mai puin de paisprezece secole n
urm. Arabii erau nou-venii n acest Egipt al ei,
n vreme ce sngele ei i afla izvorul n vremea
faraonilor i a marilor piramide.
La ora zece, Royan pregti cafeaua, pe care o
nclzi pe soba cu crbuni aprins de Alia
nainte s plece n sat, la familia ei. Bur
licoarea dulce i tare din ceti subiri, pline pe
jumtate cu za gros. n timp ce sorbeau
butura, discutau ca doi prieteni vechi.
Pentru Royan, asta nsemna relaia lor, o
prietenie solid. l tia pe Duraid de cnd ea se
ntorsese din Anglia, cu doctoratul n
arheologie, i obinuse slujba de la
Departamentul Antichitilor, unde el era
director.
Era asistenta lui cnd Duraid deschisese
mormntul reginei Lostris din Valea Nobililor,
care era datat n jurul anului 1780 .Hr.
i mprtise dezamgirea, cnd
descoperiser c mormntul fusese jefuit nc
din timpuri strvechi i c toate comorile
fuseser prdate. Tot ce mai rmsese erau
picturile murale ce acopereau pereii i tavanul
mormntului.
Chiar Royan fusese aceea Care lucra la
peretele din spatele plintei pe care sttuse
cndva sarcofagul, fotografiind picturile murale,
cnd o poriune de tencuial se prbuise,
scond la iveal, ascunse n ni, cele zece
vase de alabastru. Fiecare dintre acele vase
coninea cte un sul de papirus. Absolut toate
fuseser scrise i puse acolo la pstrare de ctre
Taita, sclavul reginei.
Din momentul acela, viaa ei i a lui Duraid
prea s se nvrt n jurul acelor frnturi de
papirus. Chiar dac existau fragmente distruse
i deteriorate, cea mai mare parte rezistase timp
de aproape patru mii de ani, n stare remarcabil
de bun.
i ce poveste fascinant conineau, a unei
naiuni atacate de un duman cu fore
superioare, narmat cu cai i care, complet
necunoscute egiptenilor la vremea aceea.
Zdrobii de hoardele hicsose, copiii Nilului se
vzuser silii s fug. Condui de regina lor,
Lostris, al crei mormnt l descoperiser,
urmaser cursul sudic al maiestuosului fluviu
pn aproape de izvoare, n inima munilor cu
pante abrupte de pe teritoriile nalte ale Etiopiei.
Acolo, printre stncile amenintoare, Lostris
nmormntase corpul mumificat al soului ei,
faraonul Mamose, ucis n btlia mpotriva
hicsoilor.
La mult vreme dup aceea, regina Lostris i
cluzise poporul napoi, spre nord, ctre acest
Egipt . narmai acum cu cai i care,
transformai n rzboinici duri n pustietatea
african, egiptenii se npustiser ca o furtun
pe cataractele fluviului, ca s l provoace nc o
dat pe invadatorul hicsos, pentru ca, n cele
din urm, s triumfe i s smulg din ghearele
acestuia dubla coroan a Egiptului de Sus i de
Jos.
Era o poveste care i fcea s vibreze fiecare
fibr a fiinei i o fascinase desclcirea fiecrei
hieroglife pe care pana btrnului sclav o
trasase pe papirus.
n toi aceti ani, lucraser n fiecare noapte
aici, la vila din oaz, dup ce i terminau lucrul
la muzeul din Cairo, ns, n cele din urm, cele
zece suluri fuseser descifrate toate, cu excepia
celui de-al aptelea. Acesta era cel care
rmnea o enigm, cel pe care autorul l
acoperise cu straturi de prescurtri ezoterice i
cu aluzii att de obscure, nct deveniser
imposibil de descifrat dup un interval aa de
mare de timp. Unele dintre simbolurile folosite
de el nu se regseau n niciunul dintre miile de
texte pe care le studiaser n vieile lor puse
laolalt. Le era amndurora limpede c Taita nu
dorise ca papirusurile s fie citite de ali ochi n
afara celor ai preaiubitei sale regine. Acestea
erau ultimul lui dar, pe care s-l ia cu ea
dincolo de mormnt.
Fusese nevoie de talentele lor combinate, de
toat imaginaia i ingeniozitatea de care erau
capabili, dar, n cele din urm, se apropiau de
sfritul grelei sarcini. Existau, nc, multe
goluri n traducere, ca i multe pri unde nu
erau siguri dac prinseser sau nu sensul
corect, ns aezaser scheletul manuscrisului
ntr-o ordine din care reueau s disceam
silueta creaturii pe care o reprezenta.
Acum Duraid i sorbea cafeaua i cltina din
cap, aa cum fcuse de-attea ori nainte.
M nspimnt, mrturisi el. E o
responsabilitate att de mare! Ce s facem cu
informaiile pe care le-am dobndit? Dac pic
n minile cui nu trebuie...
Lu nc o sorbitur i oft nainte s i
continue gndul:
Chiar dac l ducem la cine trebuie, cine o
s dea crezare materialului stuia, vechi de
aproape patru mii de ani?
De ce trebuie s i amestecm i pe alii?
ntreb Royan, cu o und de exasperare n glas.
De ce nu putem face singuri ce trebuie fcut?
n astfel de situaii, diferenele dintre ei
ieeau puternic n eviden. Pe el l caracteriza
precauia vrstei naintate, n timp ce n ea
clocotea impetuozitatea tinereii.
Nu nelegi, i spuse el.
O enerva cnd i spunea asta, cnd o trata
aa cum i tratau arabii femeile, ntr-o lume
exclusiv masculin. Ea cunoscuse i cealalt
lume, unde femeile cereau i primeau dreptul
de a fi tratate ca nite egale. Era o fiin prins
ntre cele dou lumi, ntre Occident i lumea
arab.
Mama lui Royan era englezoaic i lucrase la
Ambasada Marii Britanii din Cairo n perioada
tulbure de dup Al Doilea Rzboi Mondial. l
cunoscuse i se mritase cu tatl lui Royan pe
vremea cnd acesta era un tnr ofier sub
comanda colonelului Nasser. Era o cstorie
neobinuit, care se destrmase nainte ca
Royan s ajung la vrsta adolescenei.
Mama ei insistase s se ntoarc n Anglia, n
casa ei din York, unde s o nasc pe Royan.
Dorise ca fiica ei s aib cetenie britanic.
Dup divorul prinilor, tot la insistenele
mamei, Royan fusese trimis n Anglia s
studieze, ns vacanele i le petrecea cu tatl
ei, la Cairo. Cariera acestuia luase o curb
ascendent, propulsndu-1, n cele din urm,
n cabinetul guvernului Mubarak. Dragostea pe
care i-o purta tatlui ei o fcuse pe Royan s se
considere mai mult egipteanc dect
englezoaic.
Tatl ei fusese cel care i aranjase cstoria
cu Duraid Al Simma. Fusese ultimul lucru pe
care l fcuse pentru ea nainte de a muri. Pe-
atunci, ea tia c tatl ei era pe moarte, aa c
nu avusese inima s i se opun. Toat educaia
modern pe care o primise o fcea s-i
doreasc s se opun demodatei tradiii copte a
cstoriilor aranjate, ns spiritul n care fusese
crescut, familia i biserica ei i erau mpotriv.
Se resemnase.
Cstoria cu Duraid nu se dovedise att de
insuportabil pe ct se temuse ea. Ar fi putut fi
chiar extrem de confortabil i de
satisfctoare, dac nu ar fi cunoscut niciodat
dragostea romantic. Totui, avusese o relaie
cu David, cnd era la universitate. El o
aruncase n vrtejul iubirii, o fcuse s triasc
delirul i, mai apoi, suferina unei inimi sfiiate,
cnd o prsise ca s se nsoare cu blondul
trandafir din Anglia care deinea aprobarea
prinilor lui.
l respecta i l plcea pe Duraid, ns, n
unele nopi, trupul ei ardea de dorina unui
corp la fel de ferm i de tnr ca al ei care s o
acopere.
Duraid vorbea n continuare, iar ea nu
ascultase niciun cuvinel. Redeveni ns atent.
Am vorbit din nou cu ministrul, dar am
impresia c nu m crede. Probabil c Nahoot l-a
convins c sunt nebun, zmbi cu tristee
Duraid.
Nahoot Guddabi era adjunctul lui ambiios i
cu relaii importante.
Oricum, ministrul mi-a spus c guvernul
nu mai dispune de fonduri i c va trebui s
caut sponsori n strintate. Aa c am mai
aruncat o privire pe lista posibililor sponsori i
am selectat patru. Unul dintre ei e, bineneles,
Getty Museum, dar nu mi-a plcut niciodat s
lucrez cu o instituie mare i impersonal.
Prefer s am de-a face cu o singur persoan.
Se iau mai repede decizii aa.
Nimic din ce-i spunea nu constituia o noutate
pentru ea, dar l asculta cu supunere.
Sigur, mai e i Herr von Schiller. Are bani
i subiectul l intereseaz, dar nu l cunosc
ndeajuns ca s am ncredere deplin n el.
Fcu o pauz, dar Royan ascultase toate
acele meditaii de attea ori, c tia dinainte ce
avea s spun.
Dar americanul? E un colecionar celebru,
i-o lu ea nainte.
Peter Walsh e un brbat cu care e greu de
lucrat. Pasiunea lui de a acumula ct mai mult
l face lipsit de orice scrupule. M nspimnt
puin.
i-atunci, cine-a mai rmas? ntreb ea.
El nu-i ddu niciun rspuns, ns amndoi
tiau cine e acela, n schimb, i ndrept din
nou atenia spre materialul mprtiat pe masa
de lucru.
Pare att de nevinovat, de obinuit! Un sul
de papirus, cteva fotografii i carneele cu
notie, o hrtie scoas la imprimant. E greu de
crezut ct de periculoase ar deveni n minile
cui nu trebuie. Ai putea chiar s spui c sunt
mortale, oft el.
Apoi, izbucni n rs:
Am nceput s-o iau razna. Poate c de vin
e ora naintat. Ce zici, ne ntoarcem la treab?
Avem destul timp s ne facem griji dup ce o s
descifrm aradele pe care ni le-a nirat
ticlosul sta btrn, Taita, i o s terminm
traducerea.
Lu fotografia aflat deasupra tuturor
celorlalte din grmada din faa lui. Era un
extras din seciunea central a sulului.
E cum nu se poate mai prost c partea
deteriorat a papirusului e chiar n locul sta.
i lu ochelarii de citit i i-i puse pe nas,
nainte s citeze cu voce tare:
sunt multe trepte de urcat pe scara ce duce
la locuina lui Hapi. Cu mare greutate i dup
multe strduine am ajuns la cea de-a doua
treapt i n-am mers mai departe, cci acolo a
primit prinul revelaia divin. n vis, tatl su,
zeul-faraon trecut n nefiin, l-a vizitat i i-a
poruncit: Am fcut o cltorie spre inuturi
ndeprtate i am obosit. Acesta e locul unde
vreau s m odihnesc pentru venicie
Duraid i ddu ochelarii jos i i arunc o
privire lui Royan:
Cea de-a doua treapt . Avem, pentru
prima dat, o descriere foarte precis. Taita nu
mai ncearc s ne amgeasc, aa cum face de
obicei.
S ne mai uitm o dat la fotografia luat
prin satelit, suger Royan i i trase n fa
hrtia lucioas.
Duraid ocoli masa i rmase n picioare, n
spatele ei.
Cel mai logic mi se pare ca elementul
natural care s le stea n cale n defileu s fie
un ir de praguri sau o cascad. Dac ar fi
vorba de cea de-a doua cascad, asta ar fi cam
pe-aici Royan puse degetul pe fotografia prin
satelit, ntr-un punct unde erpuirea ngust a
rului strbtea masivele ntunecate ale
munilor n ambele pri.
In acel moment, atenia i fu distras de ceva
ce o fcu s i ridice ochii.
Ascult! Zise cu vocea ascuit brusc, n
semn de alarm.
Ce-i? Ridic i Duraid capul.
Cinele, rspunse ea.
Javra aia afurisit, confirm el. mi d
mereu comaruri noaptea, cu ltratul lui. Mi-
am zis de-attea ori c o s scap de el.
Chiar atunci, toate luminile se stinser.
Cei doi rmaser mpietrii de uimire, n
bezn. Pcnitul molcom al generatorului diesel
din opronul aflat n spatele crngului de
palmieri ncetase. Se obinuiser att de tare cu
zgomotul pe care l fcea noaptea, c nu i
ddur seama de existena lui dect acum,
cnd tcuse. Ochii lor se adaptar luminii slabe
a stelelor ce intra prin uile terasei. Duraid
travers ncperea i lu lampa cu ulei de pe
raftul de lng u, pus acolo pentru astfel de
ntmplri neprevzute. O aprinse i i arunc
lui Royan o privire ncrcat de resemnare
comic:
Trebuie s cobor...
Duraid, l ntrerupse ea, cinele!
Ascult i el pentru o clip, i expresia feei
trda uoare semne de ngrijorare. Cinele
amuise n bezna nopii.
Sunt sigur c nu e cazul s ne alarmm, se
ndrept el spre u.
Duraid, ai grij! Strig dup el, fr un
motiv anume.
El ridic nepstor din umeri i iei pe teras.
Ei i se pru, pre de o clip, c umbra viei de
pe spalier se mic n adierea nocturn ce venea
dinspre deert, ns nu se simea nicio briz.
Apoi i ddu seama c o siluet omeneasc
traversa iute i tcut lespezile terasei,
apropiindu-se prin spate de Duraid, n timp ce
acesta ocolea micul heleteu din mijlocul terasei
pavate.
Duraid! Strig s-l avertizeze, iar acesta se
rsuci i ridic lampa.
Cine-i acolo? Rcni el. Ce caui aici?
Intrusul se apropia fr un cuvnt.
Vemntul tradiional, dishdasha, lung pn-n
pmnt, forma vrtejuri n jurul picioarelor, iar
basmaua alb, ghutrah, i acoperea capul.
Duraid vzu c individul i trsese colul
basmalei peste fa, ca s i ascund
trsturile.
Intrusul sttea cu spatele la Royan, aa c
femeia nu vzu cuitul din mna dreapt, ns
micarea braului ridicat pentru a-1 njunghia
pe Duraid n stomac nu putea fi confundat.
Duraid gemu de durere i lovitura l fcu s se
aplece; atacatorul scoase lama i vru s-o mai
nfig o dat, ns, de aceast dat, Duraid ls
lampa s cad i apuc mna care inea cuitul.
Uleiul din lamp se vrs i flacra se ridic
n vlvtaie. Cei doi brbai se luptau pe
ntuneric, dar Royan zri o pat ntunecat ce
se ntindea pe partea din fa a cmii albe a
soului ei.
Fugi! Url el la ea. Du-te! Cheam
ajutoare! Nu pot s-1 mai in!
Din cte tia ea, Duraid era o persoan
blnd, un brbat blajin, dedicat crilor i
studiului. Vedea limpede c nu-i putea ine
piept atacatorului.
Du-te! Te rog! Salveaz-te, floricica mea!
i ddea seama din tonul vocii c ncepeau
s-1 lase puterile, dar se inea cu disperare de
braul n care intrusul inea cuitul.
Rmsese paralizat din cauza ocului i a
nehotrrii n acele cteva secunde fatale, ns
acum se dezmetici i fugi ctre u. Cu puteri
sporite de groaz i de nevoia de a aduce pe
cineva care s-1 ajute pe Duraid, travers
terasa cu agilitatea unei pisici, n timp ce el l
mpiedica pe atacator s i ain calea.
Sri peste zidul jos de piatr i ajunse n
crng, ct pe ce s nimereasc n braele celui
de-al doilea brbat. ip i se ntoarse s-1 evite
chiar n momentul n care degetele rsfirate ale
acestuia i atinser faa; aproape reui s scape,
dar degetele lui i se prinser n bluza de
bumbac.
De aceast dat, vzu cuitul din mna
atacatorului, sclipind argintiu la lumina
stelelor, iar asta o mboldi s mai fac un efort.
Bumbacul se rupse n mna agresorului i ea se
eliber, dar nu ndeajuns de repede ca s scape
de lama ascuit. Ii simi neptura pe bra i l
lovi pe brbat cu toat fora pe care i-o ddeau
panica i corpul ei tnr i puternic. Simi cum
piciorul l izbete n locul moale din partea
inferioar a corpului, cu o putere ce-i fcu
genunchiul i glezna s vibreze, n timp ce
atacatorul scoase un urlet i czu la pmnt.
Femeia o lu la fug printre palmieri,
alergnd la nceput fr int i fr niciun sim
al direciei. Pur i simplu fugea ct o ineau
picioarele, ct mai departe de locul acela. Apoi,
treptat, izbuti s i nfrneze panica. Se uit
napoi, dar nu zri pe nimeni care s o
urmreasc. Cnd ajunse la malul lacului,
ncetini, ca s i pstreze energia, i observ
firiorul cald de snge care i se scurgea pe bra
i-i picura de pe vrful degetelor.
Se opri i-i sprijini spatele de trunchiul dur
al unui palmier, n timp ce rupea o fie din
bluza sfiat i i lega cu ea braul. Tremura
att de tare din cauza ocului i a efortului, c
pn i braul sntos ovia i se mica
nendemnatic. i nnod bandajul improvizat
cu dinii i cu mna sting, ncetinind
sngerarea.
Nu era sigur pe unde trebuia s-o apuce,
pn cnd vzu luminia slab de la fereastra
colibei Aliei, dincolo de cel mai apropiat canal
de irigaie. Se desprinse de trunchiul
palmierului i pomi spre ea. Nu fcuse mai mult
de o sut de pai, cnd se auzi o voce strignd
n arab, dinspre dumbrava din spatele ei:
Yusuf, ai dat de femeie?
Imediat, o lantern fulger n bezna din faa
ei i o alt voce rspunse:
Nu, n-am vzut-o.
Peste doar cteva secunde Royan ar fi dat nas
n nas cu brbatul. Se ls pe vine i se uit
disperat n jur. O alt lantern se apropia prin
crngul din spatele ei, urmnd aceeai potec
pe care o luase i ea. Era, probabil, cel pe care l
lovise, dar i ddea seama dup micarea
fasciculului de lumin c i revenise i i
recptase iueala i ndemnarea.
Era blocat din ambele pri, aa c se
ntoarse pe malul lacului. Pe-acolo era oseaua.
Ar fi putut s dea peste vreo main ntrziat
care trecea prin zon. i pierdu echilibrul pe
terenul accidentat i czu, zgriindu-se i
julindu-i genunchii, dar sri iar n picioare i
fugi mai departe. Cnd se mpiedic a doua
oar, nimeri cu mna stng peste o piatr
rotund i neted, de mrimea unei portocale.
Se ridic i pstr piatra ca pe o arm care s-i
dea un iluzoriu sentiment de siguran.
Braul rnit ncepea s o doar, i doar
ngrijorarea pentru soarta lui Duraid o fcea s
continue. tia c era grav rnit, pentru c
vzuse direcia i fora loviturii de cuit. Trebuia
s gseasc un mijloc s-1 ajute. n urma ei, cei
doi brbai cu lanterne cercetau fiecare tufi din
dumbrav i nu putea s-i pstreze avantajul
pe care l avea fa de ei. O ajungeau din urm
i auzea cum strig unul la cellat.
Ajunse, n cele din urm, la osea, i, cu un
scncet de uurare, urc anul de scurgere
spre suprafaa de prundi pal. i tremurau n
aa hal picioarele, c de-abia mai putea merge,
dar o porni n direcia satului. Nu ajunsese la
prima curb, cnd zri dou faruri
ndreptndu-se ncet spre ea, plpind printre
palmieri. O lu la fug pe mijlocul oselei.
Ajutor! Strig n arab. Ajutai-m, v rog!
Maina lu curba i, pn s fie orbit de
faruri, vzu c e un Fiat mic, de culoare
nchis. Rmase n mijlocul drumului,
agitndu-i braele ca s-l opreasc pe ofer, n
lumina farurilor, ca i cnd s-ar fi aflat pe scena
unui teatru.
Fiatul opri n faa ei i femeia alerg la
portiera oferului, smucind de clan:
V rog, trebuie s m ajutai...
Ua se deschise dinspre interior cu atta
for, c o fcu pe Royan s se clatine. oferul
sri n strad i o apuc de ncheietura minii
rnite. O tr aa la Fiat i deschise portiera din
spate.
Yusuf! Bacheet! Strig spre crngul
cufundat n bezn. Am pus mna pe ea!
Se auzir strigtele de rspuns, iar lanternele
se ntoarser n direcia lor. oferul o fora s
bage capul nuntru, ncercnd s o arunce pe
bancheta din spate, cnd ea i ddu seama c
mai inea nc piatra n mna sntoas. Se
ntoarse ncet, i facu curaj, dup care izbi cu
pumnul n care strngea piatra n capul
brbatului, lovindu-1 drept n tmpl. Fr s
mai scoat vreun sunet, acesta se prbui pe
pietri, unde rmase nemicat.
Royan ls piatra din mn i o lu la fug pe
osea ct o ineau picioarele, dar i ddu
seama c se afla chiar n btaia farurilor, care i
luminau fiecare micare. Se auzeau din nou
strigtele celor doi brbai din crng care
ajunseser, aproape umr la umr, la oseaua
din spatele ei.
Aruncnd o privire peste umr, i zri pe
amndoi apropiindu-se rapid i nelese c
singura ei ans era s ias de pe osea i s
intre la adpostul ntunericului. Se ntoarse i
se arunc de pe mal. Se trezi imediat cufundat
pn la bru n apele lacului.
Din cauza beznei i a zpcelii, i pierduse
simul orientrii. Nu realizase c ajunsese n
punctul unde oseaua ocolea digul de la
marginea apei. tia c nu avea timp s urce
napoi pe osea, dar i c naintea ei se
ntindeau plcuri dese de papirus i de stufri,
care i puteau servi ca adpost.
naint cu greu prin ap, pn simi c
fundul lacului i alunec brusc de sub picioare
i se vzu silit s noate. ncerc un bras
ciudat, stnjenit de fuste i de braul rnit.
Chiar i aa, micrile ei ncete i furie nu
creau aproape nicio tulburare a suprafeei
lacului i, pn s ajung brbaii de la osea
pn n locul unde coborse ea de pe mal,
Royan era deja n mijlocul unui mnunchi de
stuf.
Intr n stufri i se ls alunece n ap.
nainte ca nrile s-i fie acoperite, simi cum
degetele de la picioare ating mlul moale de pe
fundul lacului. Rmase acolo fr s fac niciun
zgomot, lsndu-i doar vrful capului la
suprafa, cu faa ntoars n direcia opus
malului. tia c prul ei negru nu avea s
reflecte lumina lanternelor care examinau apa.
Cu toate c apa i venea peste urechi, auzea
vocile agitate ale brbailor de pe osea. Acetia
i ndreptaser lanternele ctre ap i ncercau
s lumineze stufriul, n cutarea ei. Pre de o
clip, una dintre raze i juc deasupra capului
i ea trase adnc aer n piept, gata s se
scufunde, cnd raza i schimb direcia i
nelese c nu o observaser.
Faptul c nu o vzuser nici mcar la lumina
direct a lanternelor i ddu curaj s i ridice
uor capul, pn izbuti s i scoat o ureche
din ap i s deslueasc vocile.
Vorbeau arbete i recunotea glasul celui
pe nume Bacheet. Prea s fie eful celorlali,
pentru c el mprea ordinele:
Bag-te-n ap, Yusuf, i scoate-o pe trf
de-acolo!
Ea l auzi pe Yusuf cum se las n jos i
alunec, pn cnd lovete apa cu un plescit.
Mai departe! i porunci Bacheet. Acolo, n
stufriul la, pe care-1 luminez cu lanterna.
E prea adnc apa. tii c nu pot s not.
O s-mi vin peste cap.
Acolo! Chiar n faa ta! Printre trestiile alea.
i vd capul, l ncuraj Bacheet, iar Royan se
temu c i dibuiser ascunziul.
Se scufund ct putu de adnc.
Yusuf mproca din greu cu ap n jurul lui,
ndreptndu-se spre locul unde ea sttea
ascuns n stufri, cnd, dintr-o dat, se pomi
o micare agitat, care l fcu pn i pe Yusuf
s tresar.
Djinns! Dumnezeu s m apere! Rcni el,
n timp ce un stol de rae aciuate pe lac se
nl brusc, lansndu-se cu un zgomot
puternic de aripi spre vzduhul ntunecat.
Yusuf pomi napoi spre mal i niciuna dintre
ameninrile lui Bacheet nu putu s-1 fac s
i continue vntoarea.
Femeia nu e aa de important ca
papirusul, protest el, suind malul ce ddea n
osea. Fr el, nu vedem niciun ban. Oricum,
tim cum s dm de ea mai ncolo.
ntorcnd puin capul, Royan vzu lanternele
micndu-se napoi, pe osea, ctre Fiatul
parcat, ale crui faruri erau nc aprinse. Auzi
cum sunt trntite portierele, apoi cum e turat
motorul i maina pleac spre vil.
Era prea tulburat i ngrozit ca s fac vreo
tentativ de a-i prsi ascunztoarea Se temea
c l lsaser pe unul dintre ei s atepte s-i
fac apariia pe osea. Rmase n vrful
picioarelor, cu apa pn la nivelul buzelor,
tremurnd mai mult de oc dect de frig,
hotrt s atepte rsritul soarelui, nainte s
se mite de-acolo.
Abia mult mai trziu, cnd vzu scnteierea
focului care lumina vzduhul i limbile
flcrilor erpuind printre palmieri, uit de grija
pentru propria persoan i se tr la mal.
ngenunche n noroiul de la marginea apei,
tremurnd i rsuflnd din greu, slbit din
cauza ocului, a sngelui pierdut i a fricii, i
cercet cu privirea flcrile ce se zreau prin
vlul prului ei des i al apei care i intra n
ochi.
Vila! opti ea. Duraid! Dumnezeule, nu!
Nu!
Se sili s se ridice i porni cu pai ovielnici
spre casa n flcri.
Capitolul II




BACHEET opri motorul i stinse farurile
Fiatului, nainte s ajung pe aleea ce ducea la
vil i ls maina sub teras.
Ieir toi trei din Fiat i urcar treptele de
piatr pn pe terasa pavat cu dale. Corpul lui
Duraid zcea tot acolo, lng heleteu, unde l
lsase Bacheet. Trecur pe lng el fr s-i
arunce nicio privire i se duser ntins n biroul
acestuia.
Bacheet puse pe'mas geanta ieftin din
nailon pe care o cra dup el:
Am pierdut i-aa destul de mult timp.
Trebuie s-i dm btaie.
Yusuf e de vin, protest oferul Fiatului.
A lsat femeia s-i scape printre degete.
Ai avut i tu ocazia s pui mna pe ea pe
osea, se stropi Yusuf. N-ai fost mai breaz
dect mine.
Ajunge! i potoli Bacheet pe amndoi. Dac
vrei s vedei vreun ban, ar fi bine s nu mai
facei nicio greeal de-acum ncolo.
Cu ajutorul lanternei, Bacheet descoperi
sulul care rmsese n capul mesei.
sta e era sigur, cci i fusese artat o
fotografie de-a lui, aa c nu avea cum s
greeasc. Vor totul harta i fotografiile. i
crile, hrtiile, tot ce e pe masa i la care ei
lucrau. S nu lsai nimic!
Strnser rapid totul n geant i Bacheet
trase fermoarul:
Acum s ne ocupm de Doktari. Aducei-1
aici!
Ceilali doi ieir pe teras i se aplecar
deasupra corpului.
l apuc fiecare de cte o glezn i l trr pe
toat terasa, ca s-1
Bage n birou. Ceafa lui Duraid se lovi de
treapta de piatr de la intrare i sngele desen
o dr umed i alunecoas pe lespezile ce
sclipeau la lumina lanternei.
Adu lampa! Ordon Bacheet, iar Yusuf se
ntoarse pe teras i culese lampa cu ulei din
locul unde o scpase Duraid.
Flacra se stinsese. Bacheet duse obiectul la
ureche i l scutur.
E plin, remarc satisfcut i deurub
capacul. Bine, se adres celorlali, ducei geanta
la main!
n timp ce acetia se grbeau s-i execute
ordinul, Bacheet stropi cu ulei de parafin
cmaa i pantalonii lui Duraid, apoi se duse la
rafturi i vrs restul combustibilului peste
crile i manuscrisele nesate acolo.
Arunc lampa goal i cut cutia de
chibrituri de sub dishdasha. Aprinse un chibrit
i l apropie de dra de ulei de parafin ce se
scurgea pe bibliotec. Lemnul se aprinse
imediat, iar flcrile se rspndir n sus,
ndoind i nnegrind marginile manuscriselor.
Brbatul se ndeprt i se ntoarse la locul
unde zcea Duraid. Aprinse nc un chibrit, pe
care l ls s cad pe cmaa scldat n snge
i ulei de parafin.
O perdea de flcri albastre dans pe pieptul
lui Duraid. Culoarea se schimb atunci cnd
flcrile ncepur s devoreze bumbacul
cmii i carnea de sub material. Acestea
devenir portocalii, iar din vrful limbilor lor
unduitoare un fum cenuiu se ncolcea n
spirale.
Bacheet alerg la u, travers n goan
terasa i cobor treptele. Cnd se urc pe
bancheta din spate a Fiatului, oferul demar n
tromb i cobor pe alee.
Capitolul III




DUREREA l fcu pe Duraid s se trezeasc.
Doar o suferin att de intens reuise s l
aduc napoi din locul acela ndeprtat unde se
rtcise, la hotarul dintre via i moarte.
Gemu. Primul lucru de care i ddu seama
cnd i recpt cunotina era mirosul
propriului corp n flcri; apoi agonia l izbi cu
toat fora. Un tremur violent i cuprinse tot
trupul, fcndu-1 s deschid ochii i s se uite
n jos, s vad ce-i cu el.
Vemintele i se nnegreau i fumegau, iar
durerea nu se compara cu nicio alt senzaie pe
care-i fusese dat s-o triasc vreodat. Vag,
realiz c toat odaia era cuprins de flcri.
Fumul i valurile de cldur l inundau, aa c
de-abia reuea s mai disting conturul uii.
Suferina era att de cumplit, c-i dorea s
se termine totul. i dorea s moar n acel
moment, s nu fie nevoit s mai suporte nimic.
Atunci, i aduse aminte de Royan. ncerc s-i
rosteasc numele, dar de pe buzele arse i
nnegrite nu iei niciun sunet. Numai gndul la
ea i ddu puterea s se mite. Se rostogoli o
dat i aria i atac spatele, care, pn n
momentul acela, fusese protejat. Scoase un
geamt puternic i se rostogoli nc o dat,
apropiindu-se puin de u.
Fiecare micare nsemna un efort uria i-i
ducea agonia n pragul paroxismului, dar, cnd
se rostogoli din nou pe spate, i ddu seama c
o gur de aer proaspt intra pe ua deschis
alimentnd flcrile. i umplu ct putu de mult
plmnii cu aerul dulce al deertului i se mai
nvior, ndeajuns ct s se trasc dincolo de
prag i s ating lespezile rcoroase ale terasei.
Hainele i trupul nc i erau cuprinse de
flcri. Se lovi uor peste piept, ncercnd s
sting focul, ns minile i se transformaser n
gheare negre, aprinse.
Atunci i aminti de heleteu. Gndul c i-ar
putea cufunda trupul chinuit n apa rece i
ddu fora s mai fac un ultim efort: se tr i
se rsuci pe dale pn acolo, precum un arpe
cu ira spinrii zdrobit.
Mirosul neptor al crnii ce nc ardea l
sufoc i l fcu s tueasc de cteva ori, dar
se ncpn s se trasc mai departe. Cnd
se rostogoli cu un plescit n heleteu simi cum
buci din corpul lui fript rmn lipite de
cornia de piatr. Se auzi un fit i norul alb
de abur ce se ridic din carnea ncins i
ntunec vederea i, pentru cteva secunde,
crezu c a orbit. Apa rece n care-i scufundase
carnea jupuit i ncins l aduse n pragul
agoniei, fcndu-1 s-i piard cunotina.
Cnd reveni la realitate, nl capul i, prin
norii negri de fum, zri o siluet care se cltina
pe treptele din captul cellalt al terasei,
dinspre grdin.
Pe moment, i trecu prin cap c era o fantom
din comarul lui, dar cnd flcrile ce mistuiau
vila i luminar faa, o recunoscu pe Royan.
Prul ei lung i atma nclcit peste fa, hainele
i erau sfiate, mustind a ap din lac i ptate
de noroi i alge verzi. Avea mna dreapt
nfurat n nite zdrene pline de noroi, prin
care rzbtea sngele, roz din cauza apei.
Ea nu-1 vzu. Se opri n mijlocul terasei i
rmase cu ochii plini de groaz la odaia n
flcri. Era oare Duraid nuntru? Pomi ctre
cas, ns aria era ca un zid i o fcu s
ncremeneasc pe loc. n clipa aceea, acoperiul
se prbui, trimind o coloan bubuitoare de
scntei i flcri n naltul cerului. Ea se ddu
napoi, punndu-i mna n fa ca s se
protejeze.
Duraid ncerc s o strige, dar din gtul uscat
de fum nu ieea niciun sunet. Royan se
ndeprt i ncepu s coboare treptele. El i
ddu seama c se ducea, probabil, s caute
ajutor. Duraid fcu un efort uria i reui s
scoat printre buzele negre i acoperite de
bici un croncnit ca de cioar.
Royan se rsuci pe clcie, l fix cu privirea
i scoase un ipt. Capul lui nu mai avea nimic
omenesc. Prul i se prlise i dispruse i fii
de piele i atmau pe obraji i brbie. Buci de
came vie se vedeau prin masca de crust
neagr. Femeia se ddu napoi, ca i cnd ar fi
fost n faa unui monstru hidos.
Royan, croncni el, cu o voce aproape
imposibil de recunoscut.
nl o mn spre ea, ca o chemare, iar ea
alerg la heleteu i apuc mna ntins.
n numele Fecioarei, ce i-au fcut?
Suspin ea, dar, cnd vru s l trag din ap,
pielea se jupui i ea rmase cu bucata aceea, ce
semna cu o mnu oribil de chirurgie n
mn, dezvelindu-i degetele sngernde i
acoperite de carne vie.
Royan czu n genunchi lng corni i se
aplec s l ia n brae. tia c nu avea cum s-
1 ridice fr s i nruteasc starea. Tot ce
putea s fac era s l in n brae i s ncerce
s i ofere puin alinare. i ddea seama c
acela era sfritul nimeni nu ar fi putut s
supravieuiasc unor asemenea rni
nfiortoare.
O s vin n curnd i ajutoarele, i opti
pe arbete. Trebuie s fi vzut cineva flcrile.
Curaj, brbate, trebuie s apar ajutoarele!
El se zvrcolea, cuprins de convulsii, n
braele ei, torturat de rnile mortale i sfiiat de
efortul de a spune ceva.
Papirusul? De-abia se auzi.
Royan ridic ochii spre dezastrul care le
cuprinsese casa i cltin din cap:
S-a dus. E ars sau furat.
S nu renuni la el, bolborosi el. Toat
munca noastr...
S-a dus, repet ea. Nimeni n-o s ne
cread fr...
Nu! Protest el cu voce slab, dar hotrt.
Pentru mine, ultima mea...
Nu spune asta, l implor ea. O s te faci
bine.
Promite-mi, i ceru el. Promite-mi!
Nu avem niciun sponsor. Sunt singur. Nu
pot s fac asta singur.
Harper! Spuse el.
Royan se apropiase att de tare, c atingea cu
urechea buzele lui arse.
Harper, repet el. Un om... puternic...
tare... detept... i atunci l nelese.
Harper, firete, era cel de-al patrulea i
ultimul nume de pe lista lui cu sponsori. Cu
toate c era ultimul pe list, ea tiuse
dintotdeauna c ordinea preferinelor lui Duraid
era invers. Nicholas Quenton-Harper era prima
lui alegere. Vorbise adesea despre el cu respect
i cldur i, cteodat, chiar cu veneraie.
Dar ce s-i spun? Nici nu m cunoate.
Cum s-1 conving? Al aptelea papirus a
disprut.
Ai ncredere n el, opti el. Om bun. Ai
ncredere...
Se simea n glasul lui c era o rugminte
teribil.
Atunci ea i aminti de carneelul cu notie
din apartamentul
Lor de la Giseh, de la marginea capitalei,
Cairo, i de materialul despre Taita din memoria
computerului ei. Nu era totul pierdut.
Da, confirm ea, i promit, brbate, i
promit!
Chiar dac trsturile mutilate nu erau n
stare s redea nicio expresie a sentimentelor
omeneti, se simi ecoul slab al mpcrii n
vocea lui, cnd murmur: Floricica mea .
Apoi, ls capul s-i cad n piept i muri n
braele ei.
Stenii o gsir pe Royan n aceeai poziie,
ngenuncheat lng ap, inndu-1 n brae i
optindu-i vorbe de ncurajare. ntre timp,
flcrile sczuser n intensitate i lumina slab
a zorilor le fcea s par tot mai terse.
Capitolul IV




TOI membrii din conducerea muzeului i de
la Departamentul Antichitilor asistar la
slujba de nmormntare din biserica aflat n
oaz. Pn i Atalan Abou Sin, ministrul
Culturii i Turismului, care fusese superiorul
lui Duraid, sosise de la Cairo n Mercedesul
oficial, de culoare neagr, dotat cu aer
condiionat.
Se aezase n spatele lui Royan i, cu toate c
era musulman, se alturase corului ce ddea
rspunsurile n cadrul slujbei. Nahoot Guddabi
sttea lng unchiul su. Mama lui Nahoot era
sora mai mic a ministrului, lucru care, dup
cum remarcase cu sarcasm Duraid, compensa
din plin lipsa de caliti sau experien a
nepotului n domeniul arheologiei, ca i
incapacitatea lui ca administrator.
Afar, ncepuse zduful. Temperatura
depea treizeci de grade i pn i atmosfera
din biserica ntunecoas de rit copt devenise
nbuitoare. Royan simea c se sufoc n norii
groi de fum de tmie, ameit i de zumzitul
monoton al preotului n negru, care intona
cuvintele slujbei strvechi. Copcile de la braul
drept o ineau i o ardeau i, de fiecare dat
cnd i arunca privirea spre cociugul lung i
negru, din faa altarului mpodobit i aurit,
imaginea ngrozitoare a capului chel i prlit al
lui Duraid i aprea n faa ochilor, fcnd-o s
se clatine pe scaun; trebui s se in de el ca s
nu se prbueasc.
n cele din urm se sfri totul i Royan reui
s-i gseasc evadarea n aerul de afar i sub
soarele deertului. ndatoririle ei ns nu se
terminasem. Fiind persoana cea mai apropiat
de cel decedai, locul ei era imediat n urma
cociugului, n procesiunea ce ducea la cimitirul
dintre pilcurile de palmieri, unde rudele lui
Duraid l ateptau ca s l aeze s se
odihneasc n cavoul familiei.
nainte s se ntoarc la Cairo, Atalan Abou
Sin veni s-i strng mna i s i spun cteva
cuvinte de condoleane:
Ce lucru ngrozitor, Royan! L-am contactat
personal pe ministrul de Interne. Vor pune
mna pe animalele responsabile de mrvia
asta, crede-m! Poi s te ntorci la muzeu n
clipa cnd te simi n stare, o asigur el.
Voi fi la birou luni, rspunse ea.
El i scoase agenda de buzunar din jacheta
costumului nchis, la dou rnduri. O consult
i i fcu o noti, nainte s se uite din nou la
vduv:
Atunci, treci s m vezi la minister dup-
amiaz. La patru, preciz el.
Acestea fiind zise, se ndrept spre
Mercedesul care l atepta, n timp ce Nahoot
Guddabi veni la ea s i strng mna. Dei
avea tenul livid i dedesubtul ochilor negri se
vedeau cteva pete de culoarea cafelei, era un
om nalt, elegant, cu pr des i ondulat i dini
de un alb strlucitor. Purta un costum croit
impecabil i emana un uor parfum de colonie
scump. Avea o min grav i trist.
A fost un om bun. i purtam lui Duraid cea
mai mare stim, o asigur pe Royan, care ddu
uor din cap, fr s rspund minciunii
sfruntate.
Duraid i adjunctul su nu se nghieau unul
pe cellalt. Lui Nahoot nu i se permisese s
lucreze la descifrarea papirusurilor lui Taita; i
se interzisese n special accesul la cel de-al
aptelea sul, iar acesta era un puternic motiv de
vrjmie ntre cei doi.
Sper c o s-i depui candidatura pentru
postul de director, Royan, i zise. Ai toate
calitile care s te recomande pentru asta.
Mulumesc, Nahoot, eti foarte amabil. N-
am avut timp s m gndesc la ce voi face, dar
tu nu-i depui candidatura?
Firete! Confirm el. Dar asta nu nseamn
c trebuie s fiu singurul candidat. Poate c-o
s-mi sufli postul de sub nas, i acord el un
zmbet de complezen.
tia c se afl n lumea arab, unde femeile
nu se bucur de prea multe drepturi, i-apoi, el
era nepotul ministrului. Nahoot era ct se poate
de contient c sorii l favorizau.
Prieteni n rivalitate? ntreb.
Prieteni, cel puin, surise ea trist. O s am
nevoie de ct mai muli pe viitor.
tii c ai muli prieteni. Toat lumea din
departament te ndrgete, Royan!
Cel puin asta era adevrat, presupunea ea.
Pot s te duc cu maina n Cairo?
Continu el pe acelai ton amabil. Sunt sigur c
unchiul n-ar avea nimic mpotriv.
Mulumesc, Nahoot, dar maina mea e-aici
i trebuie s rmn n oaz, n seara asta, ca s
rezolv unele dintre problemele lsate de Duraid.
Spusese o minciun. Avea de gnd s se duc
la apartamentul din Giseh chiar n acea sear,
dar, din motive de care nici mcar ea nu era
sigur, nu dorea ca Nahoot s i cunoasc
planurile.
Atunci, ne vedem luni, la muzeu.
Royan prsi oaza de cum reui s scape de
rude, prieteni de familie i steni, dintre care
muli lucraser pentru familia lui Duraid cea
mai mare parte a vieii. Se simea amorit i
izolat, aa c toate condoleanele i predicile
pioase i se preau fr noim i nu-i aduceau
nicio alinare.
Chiar i la ora aceea naintat, oseaua ce
traversa deertul era aglomerat, iruri de
maini circulnd constant n ambele direcii,
pentru c a doua zi era vineri, dup care venea
sabatul. i eliber braul rnit din suportul de
la gt i descoperi c nu o mpiedic prea mult
la condus. Reuea s scoat un timp destul de
bun. Chiar i aa, abia pe la cinci dup-amiaza
ajunse s disting pe fundalul cafeniu-rocat al
deertului linia verde ce marca nceputul fiei
nguste de pmnt irigat i cultivat de-a lungul
Nilului, marea arter a Egiptului.
Ca de obicei, traficul deveni tot mai
aglomerat, pe msur ce se apropia de capital,
i se lsase deja ntunericul, cnd ajunse la
blocul de apartamente din Giseh, de unde se
vedeau att fluviul ct i acele mree
monumente de piatr ce se nlau cu atta
mndrie spre cerul nstelat i care erau pentru
ea simbolul inimii i al istoriei rii ei.
Ls vechiul Renault verde al lui Duraid n
parcarea subteran a cldirii i lu liftul pn
la ultimul etaj.
Descuie i nlemni n pragul uii. Salonaul
fusese ntors pe dos pn i carpetele fuseser
ridicate i tablourile de pe perei rupte.
nmrmurit, se strecur printre buci de
mobil distrus i obiecte decorative sparte.
Arunc o privire n dormitor, n timp ce traversa
holul, i descoperi c nici acesta nu scpase
furiei agresorului. Hainele ei i ale lui Duraid
erau mprtiate pe toat podeaua, iar uile
dulapurilor se cscau larg. Una dintre ele era
chiar smuls din balamale. Patul era rsturnat,
cearafurile i pernele aruncate ct colo.
Cutiile i sticluele cu produse cosmetice i
parfumuri din baie fuseser sparte, iar mirosul
era att de puternic, nct te ameea, iar Royan
nu se simea n stare s intre acolo. tia prea
bine ce avea s gseasc. n schimb, se ndrept
spre ncperea spaioas pe care o folosiser
drept birou i atelier de cercetare.
n haosul de-acolo, primul lucru pe care i
czur ochii i pentru care simi un regret
profund fu setul de ah antic, druit de Duraid
drept cadou de nunt. Tabla cu ptrele de
marmur neagr i filde fusese spart n dou,
iar piesele aruncate prin toate colurile, cu o
violen rzbuntoare i inutil. Se aplec i
culese de jos regina alb: avea capul smuls.
innd regina n mna sntoas, se duse ca
o somnambul la biroul de sub fereastr.
Computerul ei era devastat. Sprseser ecranul
i ciopriser unitatea principal cu ceva ce
prea a fi un topor. i ddu seama dintr-o
privire c nu mai avea cum s recupereze nicio
informaie din memorie; nu putea fi reparat.
Se uit n serarul unde i inea dischetele. i
acesta, ca i celelalte sertare, fusese smuls i
trntit de podea. Erau toate goale, firete; o
dat cu dischetele, dispruser i carneelele, i
fotografiile. Ultimele ei legturi cu cel de-al
aptelea papirus se pierduser. Dup trei ani de
cercetri, dovezile pe care le avusese se
duseser pe apa smbetei.
Se prbui pe podea, ca un om btut i ajuns
la captul puterilor. Braul ncepuse s o doar
iar i se simea singur i vulnerabil, cum nu
mai fusese niciodat n toat viaa ei. Nu
crezuse c Duraid avea s i lipseasc att de
mult. Umerii ncepur s-i tresalte i simi cum
o podidesc lacrimile, inute aa de bine n fru
pn atunci. ncerc s i le stpneasc, dar i
ardeau pleoapele, i atunci le ls s curg n
voie. Rmase printre ruinele vieii ei i plnse
pn cnd i se uscar toate lacrimile, dup care
se ncovrig pe covorul plin de resturi i se ls
furat de somnul epuizrii i al disperrii.

Capitolul V

Pn luni diminea, reuise s-i pun
puin ordine n via. Poliia venise la
apartament i i luase o declaraie, dup care
Royan curase mizeria din cas. Lipise pn i
capul reginei albe. Cnd prsi apartamentul i
urc n Renaultul verde, i simea braul mai
uor i, chiar dac nu era prea vesel, cel puin
se simea mai optimist, sigur de ce avea de
fcut.
Ajuns la muzeu, se duse direct la biroul lui
Duraid i se enerv cnd vzu c Nahoot i-o
luase nainte. Acesta i supraveghea pe doi
gardieni care strngeau obiectele personale ale
lui Duraid.
Ai fi putut da dovad de atta consideraie,
nct s m lai pe mine s fac asta! i spuse pe
un ton tios, la care el i rspunse cu un rnjet
cuceritor:
mi pare ru, Royan! M-am gndit c pot
s te ajut.
Fuma un trabuc gros, turcesc, a crui arom
greoaie, de
Mosc, Royan o detesta.
Se duse la biroul soului ei i deschise
sertarul din dreapta, sus:
Aici era agenda soului meu. Acum a
disprut. Ai vzut-o cumva?
Nu, n sertarul la nu era nimic, se uit
Nahoot pentru confirmare la cei doi gardieni,
care i trir picioarele i cltinar din cap.
Nici nu mai conteaz , se gndi ea. Agenda
nu coninea lucruri de interes vital. Duraid se
bazase ntotdeauna pe ea pentru nregistrarea
i stocarea datelor importante i majoritatea
acestora se aflaser n memoria computerului.
Mulumesc, Nahoot! l concedie ea. Am s
termin eu ce mai e de fcut aici. Nu vreau s te
in din treab.
Dac ai nevoie de ajutor, Royan, te rog s-
mi spui!
i cu asta se nclin uor i o prsi.
Nu-i trebui mult timp s termine treaba n
biroul lui Duraid. i puse pe cei doi paznici s
care cutiile cu lucrurile lui la ea n
Birou i s le aeze una peste alta, sprijinite
de perete. Pn la prnz, se ocup cu punerea
n ordinea a propriilor afaceri i, cnd termin,
vzu c mai avea o or la dispoziie, pn la
ntlnirea cu Atalan Abou Sin.
Dac voia s respecte promisiunea fcut lui
Duraid, atunci avea s lipseasc pentru o
vreme. Dorind s-i ia rmas-bun de la toate
comorile ei preferate, cobor n seciunea
deschis marelui public din uriaa cldire.
Lunea era o zi aglomerat, iar slile cu
exponate erau nesate cu grupuri de turiti. Se
ngrmdeau cu toii n spatele ghizilor, precum
turma care-i urmeaz pstorul. Se nghesuiau
n jurul celor mai faimoase exponate i ascultau
cum ghizii i recitau discursurile nvate pe
dinafar n toate limbile din Tumul Babei.
ncperile de la etajul al doilea, ce conineau
tezaurul lui Tutankhamon, era att de
aglomerate, c trebui s i scurteze vizita acolo.
Reui s ajung la caseta n care era expus
minunata masc mortuar din aur a copilului-
faraon. Aa cum se ntmpla de fiecare dat,
mreia i vraja ei o fcur s respire mai greu,
iar btile inimii i se nteir. Totui, n timp ce
sttea acolo, nghiontit de dou turiste de
vrst mijlocie, asudate i cu piepturi largi, nu
putu s nu se ntrebe, aa cum o fcuse de-
attea ori pn atunci, ce bogii trebuie s se fi
gsit n mormntul marilor Ramses, dac un
asemenea regior nesemnificativ se dusese pe
lumea cealalt cu o astfel de minune a creaiei
peste faa mumificat. Ramses al II-lea, cel mai
mre din familia regilor cu acel nume, domnise
timp de aizeci i apte de ani i petrecuse toate
acele decenii acumulnd comori funerare din
vastele teritorii cucerite.
Royan se duse apoi s i aduc omagiul
btrnului rege. Dup treizeci de secole,
Ramses al II-lea dormea somnul de veci cu o
expresie senin i gnditoare pe trsturile
coluroase. Pielea avea o strlucire uoar, ca
de marmur. uviele rzlee de pr blond erau
vopsite cu henna. Minile, vopsite cu aceeai
substan, erau lungi, subiri i elegante. Cu
toate acestea, era nvelit doar ntr-un vemnt
simplu, de in. Jefuitorii de morminte
desfcuser pn i bandajele n care fusese
nfurat mumia, ca s pun mna pe
amuletele i scarabeii dintre crpele de in, aa
c trupul i era aproape gol. Cnd fuseser
descoperite aceste rmie, n 1881, n petera
din stnc de la Deir El Bahari, unde erau
ascunse mumiile regale, doar bucica de
papirus de pe pieptul mumiei i atesta
descendena.
Exista, probabil, o moral n toate astea,
presupunea ea, dar, n timp ce sttea n faa
acestor rmie jalnice, se ntreba, nc o dat,
dup cum fcuse de-attea ori mpreun cu
Duraid, dac scribul Taita spusese adevrul,
dac undeva, departe, n slbticia munilor
Africii, mai exista un alt mare faraon care
dormea netulburat, nconjurat de comorile sale,
rmase intacte. Numai ideea era de ajuns s o
fac s se nfioare de emoie i s-i fac pielea
ca de gin la rdcina prului negru de pe
ceaf.
i-am fcut o promisiune, brbate, opti n
arab. Am s-o ndeplinesc pentru tine i n
amintirea ta, cci tu ai fost deschiztorul de
drumuri.
Se uit la ceasul de la mn n timp ce
cobora scara principal. Mai avea un sfert de
or pn la ntlnirea cu ministrul i tia prea
bine cum avea s i petreac timpul rmas la
dispoziie. Avea s viziteze un exponat aflat ntr-
una dintre slile laterale, mai puin frecventate.
Ghizii muzeului i ndrumau rareori turitii n
partea aceea i, dac o fceau, era din dorina
de a scurta drumul pn la statuia lui
Amenhotep.
Royan se opri n faa unei vitrine ce ajungea
din podea pn la tavanul slii nguste. Era
nesat cu artefacte mrunte, unelte i arme,
amulete, vase i ustensile, dintre care cea mai
recent era din timpul dinastiei Noului Regat, n
jurul anului 1100 .Hr., pe cnd cea mai veche
supravieuise perioadei ntunecate a Vechiului
Regat, n urm cu aproape cinci mii de ani.
Catalogarea acestor fragmente de tezaur era
rudimentar. Multe dintre obiecte nici nu erau
descrise.
In colul cel mai ndeprtat, pe raftul de sus,
erau expuse bijuterii, inele i sigilii. Lng
fiecare sigiliu era o bucat de cear, pe care era
imprimat semnul fiecruia dintre ele.
Royan ngenunche s examineze mai
ndeaproape unul dintre aceste artefacte. Micul
sigiliu din lapislazuli, aflat n mijlocul celorlalte
obiecte, era superb sculptat. n antichitate,
piatra de lapis constituia un material rar i
preios, care nu se gsea n stare natural n
Imperiul Egiptean. Imprimarea n cear nfia
un oim cu o arip frnt, iar Royan putea s
citeasc fr efort inscripia de dedesubt:
TAITA, SCRIBUL MREEI REGINE.
Era sigur c e vorba de acelai om, pentru
c Taita folosise simbolul oimului mutilat drept
autograf i n papirusuri. Se ntreba cine i
unde gsise flecuteul acela. Probabil c nite
rani l furaser din mormntul pierdut al
btrnului sclav i scrib, dar n-avea cum s afle
niciodat cu certitudine.
i bai joc de mine, Taita? S fie asta doar
o fars pe care ai pus-o bine la punct? Rzi de
mine pn i-acum, din mormntul tu netiut
de nimeni?
Se apropie i mai mult, pn atinse cu
fruntea geamul rece:
mi eti prieten, Taita, sau duman
necrutor?
Se ridic i-i scutur praful de pe fust.
O s vedem. O s intru cu tine n joc i mai
vedem noi cine ctig la sfrit, i promise ea.
Capitolul VI




MINISTRUL n-o ls s atepte dect vreo
cteva minute, pn ce secretarul o conduse n
cabinetul lui. Atalan Abou Sin purta un costum
de culoare nchis, din mtase lucitoare, i
sttea la birou, cu toate c Royan tia c
prefera un vemnt mai comod i o pern
aezat pe carpetele de pe podea. El i nelese
nedumerirea mut i zmbi stnjenit:
Am o ntlnire cu nite americani ceva mai
trziu.
l plcea. Fusese ntotdeauna nelegtor cu
ea i lui i datora slujba de la muzeu.
Majoritatea brbailor ar fi refuzat cererea lui
Duraid de a avea o femeie pe post de asistent,
mai ales c era vorba de propria soie.
O ntreb de sntate, iar ea i art braul
bandajat:
mi scot copcile peste zece zile.
Urm o discuie politicoas despre diverse
lucruri nensemnate. Doar occidentalii puteau fi
att de lipsii de tact, nct s treac direct la
miezul problemei. Totui, ca s l scape de o
situaie jenant, Royan profit de prima ocazie
ca s-i spun:
Simt c am nevoie de ceva timp n care s
fiu singur, s m ocup de mine. Trebuie s-mi
revin dup pierderea suferit i s m hotrsc
ce am de fcut de-acum nainte, fiindc sunt
vduv. V-a fi recunosctoare dac mi-ai
aproba cererea de a-mi lua un concediu fr
plat de cel puin ase luni. Vreau s plec s
stau n Anglia, cu mama.
Atalan i exprim sincer ngrijorarea, dar o
rug:
S nu ne prseti prea mult timp, te rog!
Munca pe care o faci aici e nepreuit. Avem
nevoie de tine s continui treaba nceput de
Duraid.
Nu reui totui s-i ascund pe deplin
sentimentul de uurare. Ea tia c se ateptase
s i depun candidatura pentru postul de
director. Probabil c discutase cu nepotul lui
despre asta. Numai c el era un om prea drgu
ca s-i fac plcere s o anune c nu fusese
aleas pentru acea funcie. Lucrurile
ncepuser s se schimbe i n Egipt, femeile
ieeau din tiparele tradiionale, ns nu att de
rapid. tiau amndoi c postul de director
trebuia s fie ocupat de Nahoot Guddabi.
Atalan o conduse pn la ua cabinetului
strngndu-i mna la desprire i, pe cnd
cobora cu liftul, ea se simi cuprins de un
sentiment de uurare i de eliberare.
Lsase Renaultul la soare, n parcarea
ministerului. Cnd deschise portiera, nuntru
aerul era att de ncins, c se putea coace
pine. Ls toate geamurile i vntur portiera
ca s foreze aerul ncins s ias, dar locul
oferului tot i ardea coapsele atunci cnd se
aez n spatele volanului.
De cum iei pe poart, fu nghiit de
furnicarul traficului din Cairo. Se tr n urma
unui autobuz aglomerat care, la intervale
regulate, emana cte un nor de fum albastru ce
nvluia Renaultul. Problema traficului prea s
fie una dintre cele fr soluie. Erau att de
puine locuri de parcare, nct autovehiculele
opreau n iruri paralele de cte trei sau patru
la marginea oselei, strangulnd circulaia din
centru la o singur band.
Cnd autobuzul din fa frn i o oblig i
pe ea s se opreasc, Royan zmbi, aducndu-
i aminte de gluma veche ce spunea c unii
oferi care parcaser lng bordur erau nevoii
s-i abandoneze acolo mainile, pentru c nu
aveau s fie niciodat n stare s le scoat din
blocaj. Poate c era acolo un smbure de
adevr, pentru c unele dintre vehiculele pe
care le vedea nu fuseser micate de sptmni
ntregi. Parbrizele erau complet acoperite de
praf i multe dintre ele aveau roile dezumflate.
i arunc privirea n oglinda retrovizoare. Un
taxi oprise doar la civa centimetri de bara ei
de protecie i, n spatele lui, circulaia era
blocat. Numai motociciitii mai aveau libertate
de micare. Chiar n timp ce se uita n oglind,
unul dintre acetia se strecur prin mulimea
de maini cu o nepsare sinuciga. Era o
Honda roie, de 200 cc, care trecuse prin multe
i era att de prfuit, c abia i se distingea
culoarea. Pe locul din spate era cocoat un
pasager care, asemenea oferului, i acoperise
partea inferioar a feei cu colurile basmalei, ca
mijloc de protecie mpotriva gazelor de
eapament i a prafului.
Trecnd pe banda necirculabil, Honda se
strecur prin spaiul ngust dintre taxi i
mainile parcate lng bordur, trecnd la
milimetru pe lng ele. oferul taxiului fcu un
gest obscen cu degetul mare i cel arttor i l
chem pe Alah drept martor c motociclistul
era, pe ct de nebun, pe att de prost.
Honda ncetini puin cnd ajunse lng
Renaultul lui Royan, iar pasagerul se aplec i,
prin geamul deschis, azvrli ceva pe locul din
dreapta, de lng ea. Imediat dup aceea,
oferul acceler att de brusc, nct roata din
fa se ridic pentru cteva secunde. ntoarse
motocicleta cu o singur micare i plec n
vitez pe strdua lateral ce ddea din oseaua
pricipal, evitnd n ultimul moment lovirea
unei btrne.
Cnd pasagerul de pe motociclet i ntoarse
capul s se uite la ea, vntul i smulse bucata
de bumbac alb de pe fa i Royan rmase
ocat s-l recunoasc pe brbatul pe care l
vzuse ultima oar n lumina farurilor Fiatului,
pe drumul de lng oaz:
Yusuf!
n timp ce Honda se fcea nevzut, ea cobor
ochii spre obiectul care fusese aruncat pe
scaunul de lng ea. Avea form de ou, iar
suprafaa metalic segmentat era vopsit n
nuana de verde folosit de armat. Vzuse de-
attea ori obiectul la televizor, n filmele vechi
de rzboi, nct recunoscu imediat grenada cu
fragmentare i, n aceeai clip, i ddu seama
c inelul de siguran fusese scos, iar proiectilul
urma s explodeze dintr-un moment n altul.
Fr s mai stea pe gnduri, puse mna pe
clan i se mpinse cu toat puterea n
portier; aceasta se deschise i ea se rostogoli
pe osea. Piciorul i alunec de pe ambreiaj i
Renaultul pomi i intr n spatele autobuzului
staionat.
n timp ce Royan rmsese ntins pe osea,
sub roile taxiului din spate, grenada explod.
Pe ua deschis din dreptul oferului apru o
perdea de flcri, fum i schije. Geamul din
spate se sparse i fu mprocat de o ploaie de
cioburi mrunte, iar detuntura aproape c o
asurzi.
ocul exploziei fu urmat de o tcere
mormntal, n care nu se auzea dect sunetul
cristalin al cioburilor care continuau s cad,
dup care ncepu vacarmul gemetelor i al
ipetelor. Royan se ridic i i strnse la piept
braul rnit. Czuse cu toat greutatea pe el i
rana o fcea s nnebuneasc de durere.
Renaultul era distrus, dar vzu c geanta ei
de piele fusese aruncat afar pe u i zcea n
strad, aproape de ea. Se ridic nesigur pe
picioare i chiopt pn acolo, s o culeag.
n jurul ei era o debandad total. Civa dintre
cei aflai n autobuz erau rnii i o bucat de
schij sau de geam ajunsese pn la o feti de
pe trotuar. Mama acesteia urla i i tergea cu o
earf sngele de pe fa. Copilul se zbtea n
braele mamei, ipnd sflietor.
Nimeni nu-i ddea nicio atenie lui Royan,
dar aceasta tia c poliitii aveau s soseasc
n cteva minute. Erau cu toii instruii s
reacioneze rapid la atacurile teroriste ale
fundamentalitilor. tia c, dac ddeau peste
ea acolo, o ateptau zile n ir de interogatoriu.
i puse cureaua genii pe umr i se ndeprt
ct de repede i permitea piciorul rnit, pe
aceeai strdu pe care dispruse Honda.
La captul ei, era o toalet public. Se ncuie
ntr-una dintre cabine i se propti n u, cu
ochii nchii, ncercnd s i revin din oc i
s i pun ordine n gndurile nvlmite.
n disperarea i groaza cauzate de asasinarea
lui Duraid, nu se gndise niciodat, pn
atunci, la propria siguran. Abia acum realiza,
n cel mai dur mod, c se afla n primejdie de
moarte. i aminti cuvintele rostite de unul
dintre ucigai, n bezna oazei: tim cum sa
dm de ea mai trziu .
Scpase ca prin urechile acului de tentativa
de asasinat. Trebuia s i nchipuie c avea s
i urmeze o alta.
Nu pot s m ntorc n apartament, realiz
ea. Vila e distrus i, oricum, m-ar cuta i
acolo.
n ciuda atmosferei neplcute, rmase
ncuiat n cabin peste o or, cntrind
micrile pe care trebuia s le fac. n cele din
urm iei i se duse la irul de chiuvete ptate
i crpate, unde i clti faa cu ap. Apoi, se
pieptn n faa oglinzii, se fard puin, i
ndrept i i aranj hainele ct putu mai bine.
Trecu de cteva blocuri, apoi se ntoarse pe
acelai traseu uitndu-se mereu n spate s se
asigure c nu e urmrit, nainte s opreasc
un taxi.
l puse pe ofer s o lase pe strada din spatele
bncii la care avea cont i de-acolo merse pe
jos. Mai erau doar cteva minute pn la
ncheierea programului cnd se prezent la
ghieul unuia dintre funcionari. Retrase toi
banii pe care-i avea n cont, sum care nu
ajungea la cinci mii de lire egiptene. Nu era
mult, dar mai avea ceva bani pui deoparte n
contul de la Lloyds Bank, din York, i mai avea
i Mastercardul.
Trebuia s ne ntiinai c vrei s scoatei
un articol din seif, o dojeni cu severitate
funcionarul bancar.
Ea i ceru scuze cu umilin i juc att de
convingtor rolul fetiei care nu tie pe ce lume
se afl, c brbatul se ls nduplecat. i
nmn pachetul n care se aflau paaportul
englezesc i documentele bancare de la Lloyds.
Duraid avea o mulime de rude i de prieteni
care ar fi fost ncntai s o gzduiasc, dar ea
prefer s rmn nevzut, departe de locurile
pe care le frecventa. Alese unul dintre hotelurile
de dou stele, departe de fluviu, unde spera s
i pstreze anonimatul, n multitudinea de
grupuri de turiti. n astfel de hoteluri, clienii
se schimbau n mod constant, fiindc
majoritatea nu rmneau mai mult de cteva
nopi, dup care plecau spre Luxor i Assuan,
s viziteze monumentele.
Imediat ce rmase singur n camera single,
fcu o rezervare telefonic la British Airways.
Era un zbor spre Heathrow chiar a doua zi, la
zece dimineaa. Rezerv un bilet la clasa a doua
i le ddu numrul de cont de la MasterCard.
Trecuse deja de ora ase, dar, din cauza
diferenei de fus orar dintre Egipt i Marea
Britanie, probabil c acolo nc nu se terminase
programul de lucru. Cut numrul n agend.
Leeds University era locul unde i fcuse
studiile. I se rspunse la cel de-al treilea apel.
Departamentul de arheologie. Biroul
profesorului Dixon, intona o voce afectat, ntr-
o englez pedant.
Dumneavoastr suntei, Miss Higgins?
Da. Cu cine vorbesc?
Sunt Royan. Royan Al Simma, fost Royan
Said.
Royan! N-am mai vorbit de-o sut de ani.
Ce mai faci?
Plvrgir un timp, ns Royan era
contient de costul
Convorbirii.
Profu e-n birou? Scurt ea conversaia.
Profesorul Percival Dixon avea peste aptezeci
de ani i ar fi trebuit s ias la pensie de civa
ani buni.
Royan, chiar tu eti? Studenta mea
favorit!
Ea zmbi. Chiar i la vrsta aceea, tot o fcea
pe craiul. Toate studentele drgue erau
favoritele lui.
V sun din strintate, profu! Vreau doar
s tiu dac oferta mai e valabil.
Dumnezeule, am crezut c ne-ai spus c n-
ai timp de noi, nu-i aa?
Schimbare de planuri. V povestesc eu
cnd ne vedem.
Sigur, ne-ar plcea s vii i s vorbim.
Cnd crezi c reueti s scapi?
Mine sunt n Anglia.
Dumnezeule, ne-ai luat pe nepregtite! Nu
tiu dac putem s punem totul la punct aa de
repede.
O s stau cu mama, lng York. Facei-mi
din nou legtura cu Miss Higgins i o s-i las
numrul de telefon.
Era unul dintre cei mai sclipitori oameni pe
care-i cunoscuse vreodat, dar Royan n-avea
ncredere c poate s scrie corect un numr de
telefon:
O s v sun eu peste cteva zile.
nchise i se ntinse n pat. Era epuizat i o
durea iar mna, dar trebuia s-i fac planurile
astfel nct s prevad toate posibilitile.
Cu dou luni n urm, profesorul Dixon o
invitase s in un curs despre descoperirea i
spturile de la mormntul reginei Lostris i
despre gsirea papirusurilor. Bineneles,
interesul lui fusese stmit de carte i mai ales
de nota de subsol de la sfritul acesteia.
Publicarea ei se bucurase de foarte mult succes.
Primiser ntrebri din partea egiptologilor de
pretutindeni, indiferent dac erau amatori sau
profesioniti, unii chiar din Tokyo sau din
Nairobi; toi, fr excepie, doreau s cunoasc
gradul de autenticitate a romanului, ca i
faptele ce stteau la baza lui.
La vremea aceea, Royan se opusese ideii ca
unui scriitor de ficiune s i se permit accesul
la transcrieri, mai ales c nu fuseser
terminate. Avea senzaia c ntreaga poveste
redusese ceea ce ar fi trebuit s fie un subiect
academic important la nivelul de distracie a
maselor, asemntoare cu modul n care parcul
plin de dinozauri al lui Spielberg afectase
paleontologia.
Pn la urm, i se nchisese gura. Chiar i
Duraid se aliase cu toi ceilali mpotriva ei. De
vin erau banii, firete. Departamentul ducea n
permanen lips de fonduri cu care s i
desfoare activitatea mai puin spectaculoas.
Cnd fusese vorba de planul grandios de
mutare a ntregului templu de la Abu Simbel
ntr-o nou locaie, deasupra apelor revrsate
de la Marele Baraj din Assuan, naiunile din
toat lumea contribuiser cu zeci de milioane de
dolari. Cu toate acestea, munca de zi cu zi a
departamentului nu dispunea de o asemenea
susinere.
Jumtatea lor din drepturile de autor
dezboinicii Nilului, cci acesta era titlul crii,
oferise finanarea timp de aproape un an a
cercetrilor i a explorrilor, dar nu fusese de
ajuns pentru potolirea resentimentelor
personale ale lui Royan. Autorul i luase o
libertate prea mare n ceea ce privete faptele
descrise n papirusuri i nzestrase personajele
istorice cu personaliti i slbiciuni pentru
care nu exista nici cea mai mic dovad
istoric. In special n cazul lui Taita, btrnul
scrib, Royan simea c portretul schiat era
unul de fanfaron i de prefcut nsetat de glorie.
Ura lucrul acesta.
Dar dac era s fie corect, trebuia s
recunoasc faptul ca misiunea autorului fusese
aceea de a face faptele ct mai savuroase i mai
uor de citit pentru un public ct mai larg i, cu
inima ndoit, era de acord c scopul fusese
atins. Totui, toat educaia ei tiinific o fcea
s se revolte mpotriva unei asemenea
popularizri a unui lucru unic i minunat.
Oft i i ndeprt gndurile acelea din
minte. Rul fusese fcut i, dac-i btea capul
cu asta, nu fcea altceva dect s se enerveze.
i ndrept atenia ctre probleme mai
presante. Dac voia s in cursul pe care
profesorul Dixon o invitase s-l in, avea
nevoie de diapozitive, iar acestea se aflau n
biroul ei de la muzeu, n timp ce-i storcea
creierii s gseasc metoda cea mai bun s
pun mna pe ele fr s trebuiasc s se
prezinte n persoan, oboseala o coplei i
adormi, cu hainele pe ea, pe patul nedesfcut.
Capitolul VII




PN la urm, soluia problemei se dovedi ct
se poate de simpl. Nu trebui dect s sune la
biroul administrativ i s i roage s ia din
biroul ei cutia cu diapozitive i s l trimit pe
unul dintre secretari cu ea la aeroport.
Cnd i ddu cutia la punctul de control al
biletelor de la British Airways, acesta i spuse:
Cnd am deschis muzeul, de diminea, v
cutau nite poliiti. Voiau s discute cu
dumneavoastr, doamn.
Evident, verificaser plcua de nmatriculate
a Renaultului distrus. Era bucuroas c avea
paaportul englezesc. Dac ar fi ncercat s
prseasc ara folosindu-se de actele de
identitate egiptene, ar fi trebuit s-i amne
plecarea: foarte probabil, poliia emisese un
ordin de restricie pe numele ei ctre toate
punctele de control al paapoartelor. Aa cum
stteau lucrurile acum, reui s treac fr
probleme de punctul de control i, odat ajuns
n sala de plecare, se duse direct la chiocul de
ziare i studie oferta.
Toate cotidienele locale prezentau tirea
aruncrii n aer a mainii ei i majoritatea
reluaser povestea asasinrii lui Duraid, fcnd
legtura ntre cele dou evenimente. Unul
dintre ele fcea chiar aluzie la amestecul
fundamentalitilor islamici. El Arab avea pe
prima pagin o fotografie cu ea i cu Duraid,
fcut cu o lun n urm, la o recepie dat n
cinstea unui grup de operatori francezi n
turism, aflai n vizit.
Avu o strngere de inim vznd poza cu
soul ei, cu o figur att de chipe i de
distins; ea zmbea la braul lui. Cumpr cte
un exemplar din fiecare ziar i le lu cu ea la
bordul zborului British Airways.
In timpul cursei, i not n agend tot ce
izbuti s i aduc aminte din ce-i spusese
Duraid despre brbatul pe care avea s-1 caute.
Ddu paginii titlul: Sir Nicholas Quenton-
Harper (Bart)1 . Duraid i povestise c
strbunicul lui Nicholas primise titlul de
baronet drept rsplat pentru munca depus n
calitate de ofier de carier, n serviciul colonial
britanic. Timp de trei generaii, familia
meninuse legturi foarte strnse cu Africa, n
special cu coloniile britanice i cu sferele de
influen din Africa de Nord: Egipt, Sudan,
Uganda i Kenya.
Dup spusele lui Duraid, chiar i Sir Nicholas
personal i fcuse stagiul militar n armata
britanic din Africa i n statele din Golf. Vorbea
fluent limbile arab i swahili i era un renumit
arheolog i zoolog amator. Asemenea tatlui,
bunicului i strbunicului lui, participase la
numeroase expediii n Africa de Nord, ca s
colecioneze specimene i s exploreze inuturile
mai ndeprtate. Scrisese cteva articole pentru
diverse reviste tiinifice i chiar inuse
discursuri n faa Societii Regale Britanice de
Geografie.
Cnd fratele su mai mare murise fr s
lase urmai, Sir Nicholas motenise titlul i
proprietatea familiei de la Quenton Park.
Demisionase din armat ca s administreze
proprietatea i, n special, s se ocupe de
muzeul familiei, care fusese inaugurat n 1885,
de ctre strbunicul su, primul baronet.
Adpostea una dintre cele mai mari colecii
particulare de faun african, la fel de vestit
fiind i cea de artefacte egiptene i din Orientul
Mijlociu.
Cu toate acestea, din ceea ce aflase de la
Duraid, Royan trsese concluzia c trebuie s
existe i o latur slbatic, aproape nelegiuit, a
caracterului lui Sir Nicholas. Era limpede c nu
i era team s i asume unele riscuri, ca s
mreasc zestrea de la Quenton Park.
Duraid l ntlnise pentru prima oar cu vreo
civa ani n urm, cnd Sir Nicholas l
recrutase pe post de ofier de informaii, n
cadrul unei expediii neautorizate de eliberare
a unor piese turnate n bronz din perioada
punic, aflate n Libia lui GadafFi. Sir Nicholas
vnduse unele dintre obiecte ca s recupereze
costul expediiei, ns le pstrase pe cele mai
bune n colecia sa particular.
Ceva mai recent, avusese loc o alt expediie,
care implicase de aceast dat trecerea ilegal a
graniei irakiene, pentru recuperarea a dou
frize din piatr, n basorelief, de sub nasul lui
Saddam Hussein. Duraid i povestise c Sir
Nicholas vnduse una din ele pentru o sum
colosal; pomenise ceva de cinci milioane de
dolari americani. Duraid spunea c folosise
banii pentru administrarea muzeului, ns cea
de-a doua friz se afla n continuare n posesia
lui Sir Nicholas.
Ambele expediii avuseser loc cu nite ani
nainte ca Royan s l cunoasc pe Duraid i o
mira uurina cu care Duraid i punea toat
ncrederea n acel englez. Probabil c Sir
Nicholas avea nite puteri magice de convingere,
cci nu exista nicio urm de ndoial cu privire
la soarta lor, dac ar fi fost prini: ar fi fost
executai pe loc.
Dup cum i explicase Duraid, i salvaser, de
fiecare dat, ingeniozitatea lui Sir Nicholas i
reeaua de prieteni i de admiratori de care
dispunea n Orientul Mijlociu i n Africa de
Nord, pe care reuise s i cheme n ajutor.
E un drac mpeliat, cltinase Duraid din
cap, cu nostalgie la gndul amintirilor, dar e
omul de care ai nevoie, atunci cnd dai de greu.
Pe-atunci, totul mi se prea o aventur
incitant, dar acum, cnd privesc napoi, m
ngrozesc de riscurile pe care ni le asumam.
Ea se ntrebase adesea ce riscuri era pregtit
s nfrunte un adevrat colecionar, care avea
pasiunea n snge. I se prea c riscurile erau
cu mult prea mari, n raport cu rsplata, cnd
era vorba s mai strng nite obiecte; dar apoi
zmbi la gndul propriilor sentimente pioase.
Aventura n care spera s-1 implice pe Sir
Nicholas nu era lipsit de riscuri i probabil c
o armat de avocai nu ar fi reuit s cad de
acord asupra suportului ei legal.
Adormi cu zmbetul pe buze, fiindc
tensiunea din ultimele zile ncepea s-i spun
cuvntul. nsoitoarea de bord o trezi cu
observaia c trebuie s-i lege centura de
siguran: aterizau pe Heathrow.
Capitolul VIII




ROYAN i sun mama de la aeroport:
Bun, mami, eu sunt.
Da, tiu asta. Unde eti, scumpo? Sun
vocea mamei ei, la fel de calm ca de obicei.
La Heathrow. Vin s stau cu tine un timp.
Te deranjeaz?
Cele dou Lumley, chicoti mama ei. M
duc s-i fac patul. Cu ce tren vii?
M-am uitat pe Mersul trenurilor. E unul de
la Kings Cross, care ajunge n York la apte
seara.
Te atept la gar. Ce s-a-ntmplat? Te-ai
dondnit cu Duraid? E destul de btrn s-i fie
tat. Am zis eu c n-o s mearg.
Royan nu rspunse pentru cteva clipe. Nu
era momentul cel mai potrivit pentru explicaii:
Am s-i povestesc tot disear, cnd ne
vedem.
Georgina Lumley, mama ei, o atepta pe
peron n seara mo-
Hort i rece de noiembrie, prnd trupe
i solid, n haina ei Barbour verde i cu Magic,
cocherul spaniei, aezat cuminte la picioarele ei.
Cei doi erau inseparabili, chiar i cnd nu
ctigau concursurile canine. Acesta era tabloul
reconfortant cu care se familiarizase Royan,
atunci cnd se gndea la ramura englezeasc a
arborelui ei genealogic.
Georgina i srut fiica pe obraz, cu un gest
formal. Nu m-am dat n vnt niciodat dup
prostiile sentimentale 6, spunea adesea cu
satisfacie; lu una dintre genile lui Royan i o
conduse la btrnul Land Rover acoperit de
noroi, aflat n parcare.
Magic adulmec mna lui Royan i ddu din
coad n semn de recunoatere. Apoi, cu o
atitudine demn i ngduitoare, i permise s l
mngie pe cap, dar, asemenea stpnei, nici el
nu era un mare sentimental.
Merser n linite o bucat de vreme i
Georgina i aprinse o igar:
Ei, ce s-a ntmplat cu Duraid?
Pe moment, Royan nu putu s-i rspund,
apoi zgazurile lacrimilor cedar i Royan se
ls n voia lor. Cltoria de la York, spre nord,
pn la Brandsbury dur douzeci de minute i
Royan vorbi tot timpul. Mama ei nu scoase
dect sunete abia auzite, de ncurajare i de
alinare i, cnd pe Royan o podidir din nou
lacrimile, povestind amnunte despre moartea
i nmormntarea lui Duraid, Georgina se
ntinse i o btu uor pe fiica ei pe mn.
Cnd ajunser la csua mamei din sat,
Royan terminase. Izvorul lacrimilor secase i ea
era din nou calm i raional cnd luar cina
pregtit de mama ei i lsat n cuptor. Nici nu
mai inea minte de cnd nu mai mncase
friptur i plcint cu rinichi.
i ce-ai de gnd s faci acum? Se interes
Georgina, n timp ce scurgea ultimele picturi
din sticla neagr de bere Guinness n propriul
pahar.
S fiu sincer, n-am nici cea mai vag idee.
Spunnd asta, Royan se ntreba dezamgit
de ce toat lumea folosea cuvintele acelea ca s
pregteasc o minciun:
Am ase luni libere de la muzeu i profu
Dixon a aranjat s in un curs la universitate.
Mai mult de-att nu tiu n momentul de fa.
Oricum, se ridic Georgina, ai o sticl cu
ap fierbinte n pat i camera ta i st la
dispoziie, indiferent ct vrei s stai.
Venind din partea ei, cuvintele nseninau cea
mai nflcrat declaraie de dragoste matern.
n zilele urmtoare, Royan i puse n ordine
diapozitivele i nsemnrile pentru curs i, n
fiecare dup-amiaz, i nsoi pe Georgina i pe
Magic n plimbrile lungi prin mprejurimi.
tii unde vine Quenton Park? O ntreb pe
mama ei, ntr-una dintre peregrinri.
Ce ntrebare! Replic entuziasmat
Georgina. Eu i Magic mergem acolo la
vntoare de patru-cinci ori pe sezon. Sunt
psri de prim mn acolo, unii dintre cei mai
buni fazani i cocoi de munte din Yorkshire.
Exist un teren de vntoare faimos, numit
Zadele nalte, unde se gsesc psri ce zboar
att de sus, c i fac de ruine i pe cei mai buni
trgtori din Anglia.
l cunoti pe proprietar, pe Sir Nicholas
Quenton-Harper? Vru s tie Royan.
L-am vzut la trageri. Nu-1 cunosc
personal. E bun totui, replic Georgina. L-am
cunoscut cndva pe tatl lui, nainte s m
mrit cu tatl tu, zmbi ntr-un mod sugestiv,
care o surprinse pe Royan. Excelent dansator!
Am dansat cteva dansuri cu el i nu numai pe
ring.
Mami, eti revolttoare! Rse Royan.
Eram odat, o aprob din toat inima
Georgina. Nu se ivesc prea multe ocazii n ziua
de azi.
Cnd te mai duci cu Magic la Quenton
Park?
Peste dou sptmni.
Pot s vin cu tine?
Normal pdurarii sunt mereu n cutare de
gonaci. Douzeci de lire, prnzul i sticla de
bere asigurate.
Se opri i i privi fiica, nedumerit:
mi spui despre ce e vorba?
Am auzit c pe proprietatea aceea exist
un muzeu particular. Au i o colecie faimoas
de obiecte egiptene. Vreau s m duc s o vd.
Nu mai e deschis publicului. Ai nevoie de
invitaie. Sir Nicholas e un individ ciudat, plin
de tot felul de secrete.
N-ai putea s-mi faci rost de o invitaie? O
rug Royan, ns Georgina cltin din cap:
De ce nu-1 ntrebi pe profesorul Dixon? E
mai tot timpul la partidele de vntoare de-
acolo. E prieten la cataram cu Quenton-
Harper.
Capitolul IX




TRECUR ZECE ZILE pn cnd profesorul
Dixon i fcu timp pentru ea. Royan
mprumut Land Roverul mamei sale i se duse
la Leeds. Profesorul o strnse ntr-o mbriare
ca de urs i o conduse n birou, s-i bea ceaiul.
Odaia ntoars pe dos, nesat cu cri i
artefacte antice i trezi lui Royan nostalgia
anilor de studenie. Asasinarea lui
Duraid l oc i l tulbur pe Dixon, ns
Royan schimb iute subiectul vorbind despre
diapozitivele pe care le pregtise pentru curs.
Dixon rmase fascinat de absolut tot ce i art.
Abia cnd se fcu timpul s plece, Royan
profit de ocazie s deschid subiectul privind
muzeul de la Quenton Park, ns reacia
profesorului veni foarte prompt:
M mir c nu l-ai vizitat niciodat, ct ai
fost student. Are o colecie impresionant. De
mai bine de o sut de ani, familia se ocup
numai de asta. De fapt, m duc la vntoare
acolo joia viitoare. O s vorbesc cu Nicholas.
Sracu om, nu prea-i st mintea la nimic n
momentul sta. Acum un an, a trecut printr-o
tragedie de familie: i-a pierdut soia i cele
dou fetie ntr-un accident de main, pe
autostrad, povesti, cltinnd din cap.
Cumplit treab! Nicholas era la volan. Cred c
se autonvinuiete, coment n timp ce o
conducea la Land Rover. Atunci, ne vedem pe
douzeci i trei, i zise lui Royan, la desprire.
M atept s ai un auditoriu de cel puin o sut
de persoane i am primit deja vizita unui
reporter de la Yorkshire Post. Au auzit de
cursurile tale i vor s-i ia un interviu. E o
ocazie minunat s facem publicitate
departamentului. O s dai interviul, firete! Poi
s vii cu cteva ore mai devreme, s vorbeti cu
ei?
De fapt, cred c-o s ne mai vedem i pn
pe douzeci i trei, l asigur. Mama i cinele ei
se duc jos la Quenton Park i merg cu ea pe
post de gonaci.
O s m uit dup tine, promise el i i fcu
semn cu mna n timp ce Royan demar ntr-un
nor gros de fum.
Capitolul X




VNTUL BTEA USCAT I RECE DINSPRE
NORD. Norii se rostogoleau unul peste altul,
greoi, albatri i cenuii, att de aproape de
pmnt, c atingeau crestele dealurilor, n
graba lor de a vesti furtuna.
Royan purta trei rnduri de haine pe sub
jacheta Barbour veche i verde pe care i-o
mprumutase Georgina i tot tremura pe cnd
urca dealul, n rnd cu ceilali gonaci. Sngele i
se subiase n aria vii Nilului. Doua perechi
de osete de pescar nu erau de ajuns ca s nu i
amoreasc degetele.
Pentru partida asta, ultima din ziua aceea,
eful pdurarilor o mutase pe Georgina n
rndul gonacilor din poziia ei obinuit, din
spatele liniilor de tragere, unde ea i Magic
culegeau psrile rnite ce cdeau n direcia
lor, n rndul gonacilor.
Pstrnd ce era mai bun la sfrit, urmau s
vneze la Zadele nalte. Pdurarul avea nevoie
de toat lumea disponibil ca s aduc fazanii
din zona aceea ntins pn n vrful dealului i
s-i mping de pe culme, deasupra vii unde,
n deprtare, i ateptau putile sprijinite de
rui.
Lui Royan i se prea o dovad suprem de
comportament iraional s creti i s ngrijeti
fazanii de pui i apoi, cnd ajung la maturitate,
s faci atta efort ca s fie ct mai greu de
mpucat, aa cum fceau pdurarii. Totui,
Georgina i explicase cum, cu ct psrile
zburau mai sus i erau mai greu de nimerit, cu
att mai satisfcui erau vntorii i mai dornici
s plteasc pentru privilegiul de a trage n ele.
Nici nu-i poi imagina ci bani se scot la
o partid de vntoare, i spuse Georgina. Azi o
s se strng aproape 1.000 de lire sterline
pentru proprietate. n sezonul sta sunt
douzeci de zile de vntoare. F i tu calculele
s vezi c partidele astea sunt o surs serioas
de venit pentru proprietate. i, pe lng
distracia de a lucra cu cinii i a face pe
gonacii, scot i localnicii nite bani n plus.
n clipa aceea, Royan nu era prea sigur ct
de tare se putea distra cineva fiind gonaci. Era
dificil de mers printre rugi i alunecase de vreo
cteva ori. Avea coatele i genunchii plini de
noroi. anul din faa ei era plin pe jumtate cu
ap i la suprafa se vedea o pojghi de
ghea. Se apropie de el cu grij, folosindu-se de
baston ca s nu cad. Era obosit, avuseser
loc cinci partide deja, toate la fel de grele ca i
asta. i privi pe furi mama i se minun ct de
mult prea s i plac aceast tortur. Georgina
mergea fericit, cu pai mari, controlndu-1 pe
Magic cu fluierul i cu semnalele din mn.
i surise lui Royan:
Ultima sritur, iubito! Ne apropiem de
sfrit.
Royan se simi umilit c i se citea pe fa
oboseala i se folosi de b s sar peste anul
mocirlos. Totui, calculase greit
Limea acestuia i czu aproape de malul
cellalt. Ateriz pn la genunchi n apa
ngheat care i umplu ghetele wellington.
Georgina rise de ea i i ntinse captul
bului ei, s o scoat din mlul lipicios. Royan
nu putea s se opreasc s i scoat apa din
nclri, aa c merse mai departe, plescind
zgomotos la fiecare pas.
ncetior pe partea stng! Veni ordinul
efului gonacilor prin walkie-talkie i irul se
opri asculttor.
Arta i talentul unui paznic de vntoare era
s scoat psrile din iarba nclcit nu n stol
compact, ci ntr-un ir subire: s treac prin
raza putilor cte una sau dou psri, astfel
nct s le dea ansa vntorilor ca, dup ce
trgeau de dou ori, s ia cea de-a doua puc
i s fie gata pentru urmtoarea pasre ce
apare n vzduh, deasupra lor. Baciul i
reputaia pdurarului depindeau de felul n
care prezenta* psrile n faa putilor n
ateptare.
Royan profit de rgaz s-i trag sufletul i
s arunce o privire n jurul ei. Printr-o bre n
plcul de zade ce ddeau numele terenului,
vedea pn jos, n vale.
La poalele dealului se ntindea o pajite, un
covor de iarb verde i neted presrat, din loc
n loc, de petice gri de zpad rmas de la
ninsoarea de sptmna trecut. Pe acea
pajite, fuseser plasai n linie dreapt rui
numerotai. nainte s nceap vntoarea,
armele fuseser trase la sori pentru a se stabili
cine de la care ru trage.
Acum fiecare brbat sttea la ruul lui, cu
un ajutor innd pregtit cea de-a doua puc,
gata s i-o dea atunci cnd se terminau de tras
gloanele din prima. Se uitau cu toii n sus,
spre dmbul de unde aveau s apar fazanii.
Care dintre ei e Sir Nicholas? Strig Royan
la mama ei, iar Georgina art spre captul
ndeprtat al irului de arme.
Acela nalt, veni rspunsul i, n clipa
aceea, se auzi vocea pdurarului:
Uor pe stnga. ncepei s batei din nou!
Disciplinai, gonacii se apucar s bat cu
beele. Nu se striga
Sau urla n cadrul acestei operaiuni delicate
i strict controlate.
Uor nainte. Oprii-v cnd psrile
zboar!
irul de gonaci nainta cte un pas i, n rugii
i ferigile din faa ei, Royan auzea glceava
ascui a ctorva fazani care mergeau
Mai departe, neprnd dornici s se avnte n
aer, dect dac nu mai aveau nicio alt porti
de scpare.
Mai aveau de trecut un an, dar acesta era
blocat de un zid aproape impenetrabil de rugi.
Civa dintre cinii de talie mai mare, cum erau
labradorii, se codeau s intre ntr-o barier att
de epoas. Georgina fluier ascuit i Magic
ciuli urechile. Cinele era complet ud, iar n
blan i se nclciser pietricele i spini, ntrii
de un strat gros de noroi. Limba roz i atma
ntr-o parte, din botul rnjit, i ddea vesel din
ciotul de coad. n momentul acela, era cel mai
fericit cine din Anglia. Fcea treaba pentru
care fusese crescut rasa lui.
Haide, Magic! Comand Georgina. Bag-te!
Scoate-le de-acolo!
Magic se afund n poriunea cea mai deas
i mai spinoas i dispru cu desvrire din
raza vizual. Dup un minut de adulmecat i
scotocit n adncul anului se auzir un ipt
ascuit i un flfit de aripi.
Dou psri explodar parc din tufi.
Femela deschidea drumul; era galben-cenuie,
nedefinit, de mrimea unei psri domestice.
n schimb, masculul care zbura n urma ei era
magnific. Pe cap avea o coroan de verde irizat,
iar pielea din jurul ochilor era stacojie. Coada,
vrgat n cafeniu i negru, era aproape la fel de
lung ct corpul, iar restul penajului era o
simfonie de culori superbe.
n zbor, imaginea pe care o lsa pe cerul sur
era asemntoare celei a unui giuvaer aruncat
de o mn mprteasc. Royan rmase mut
n faa privelitii nemaivzute.
Ia uit-te cum se duc! Exclam Georgina
cu emoie n glas. Ce pereche de experi! Cea
mai bun pereche de azi. Pun pariu c niciun
glon n-o s le ating mcar penele.
Sus, tot mai sus, cele dou psri urcau n
naltul cerului, femela trgndu-1 dup ea pe
mascul, pn cnd, brusc, o rafal de vnt ce
clocotea deasupra dealurilor, ca laptele gata s
dea n foc, i prinse pe amndoi i i mtur
dincolo de vale.
Tot irul de gonaci savura momentul.
Munciser din greu pentru dreptul acesta.
Glasurile lor slabe i ndeprtate erau purtate
de vnt, n timp ce ndemnau psrile s zboare
mai departe. Erau ncntai s vad im fazan
att de rapid nlndu-se att de sus, nct s
ias din btaia putilor.
nainte! Jubilau ei. S-a dus!
i, de data asta, irul se opri fr s vrea, n
timp ce urmrea zborul perechii ce se rsucea
pe aripile vntului.
Pe fundul vii, vntorii i ntorseser
capetele n sus, ca nite puncte palide pe
fundalul verde. Nerbdarea lor era aproape
palpabil n timp ce priveau cum fazanii ating
viteza maxim, astfel c nu mai bteau din
aripi, ci i le strnseser pe lng corp,
ncepnd s plonjeze deasupra vii.
Era cea mai dificil situaie de tragere de care
putea s aib parte un vntor: o pereche de
fazani aflai destul de sus, cu un vnt uor
suflnd din spate, care ajungeau n btaia
putii n faza final a zborului, la limita razei de
aciune a putii de calibru 12. Brbaii de
dedesubt trebuiau s calculeze viteza i direcia
avnd n vedere cele trei dimensiuni ale
spaiului. Cei mai buni trgtori puteau spera
s nimereasc una din psri, dar cine
ndrznea s se gndeasc la amndou?
O lir! Strig Georgina. Pun o lir la btaie
c trec amndou cu bine, licit ea, ns
niciunul dintre gonacii care o auziser nu
accept pariul.
Vntul mpingea uor psrile n lateral.
Porniser ctre centrul liniei de trgtori, dar
erau purtate spre captul ndeprtat al acesteia.
Pe msur ce unghiul se modifica, Royan vedea
cum brbaii din dreptul ruilor se ncordau
cnd psrile ddeau semne c s-ar ndrepta
spre ei i se destindeau, mai apoi, cnd vntul
le ducea mai departe. Sentimentul lor de
uurare era limpede pentru c, pe rnd, erau cu
toii scutii de povara provocrii de a ncerca
imposibilul, cu toi ochii aintii asupra lor.
n cele din urm, doar silueta nalt de la
extremitatea irului de trgtori mai sttea n
calea zborului psrilor.
Sunt ale dumneavoastr, domnule, strig
n derdere unul dintre trgtori i Royan se
pomeni c i ine instinctiv rsuflarea de
emoie.
Nicholas Quenton-Harper nu prea contient
de faptul c fazanii se apropiau. Sttea complet
relaxat, cu umerii uor czui i cu arma
strns sub braul drept, cu evile ndreptate
spre pmnt.
Cnd prima pasre ajunse pe cer la un unghi
de aizeci de grade fa de poziia lui, fcu
prima micare. Cu un gest graios i degajat,
descrise cu arma un arc de cerc. n clipa cnd
patul putii i atinse obrazul i umrul, trase,
ns puca nu se opri din micare i descrise i
restul arcului.
Distana fcea ca sunetul mpucturii s
ajung mai trziu la Royan. Vzu eava dat
napoi de fora reculului i un norior palid de
fum albastru ieind din ea. Apoi, Nicholas ls
arma jos i femela arunc brusc capul pe spate
i-i strnse aripile. Nici mcar un fulg nu
zbur din trupul ei: fusese mpucat n cap cu
precizie i ucis pe loc. De-abia cnd ncepu
cderea lung spre pmnt, Royan auzi
bubuitura.
ntre timp, brbtuul ajunsese deasupra
capului lui Nicholas. De data aceasta, n timp
ce descria arcul de cerc cu gestul acela
nepstor, se ls pe spate, iar corpul su lung
se ndoi din talie, asemenea unui arc ncordat.
n punctul culminant al balansului, arma
recul nc o dat n strnsoarea lui.
A ratat! i trecu prin cap lui Royan, cu un
amestec de satisfacie i dezamgire, n timp ce
pasrea plutea mai departe, n aparen
neatins. O parte din ea dorea ca pasrea aceea
frumoas s scape, n timp ce o alta spera ca
brbatul s reueasc. Treptat, profilul
fazanului aflat la nlime se schimb, aripile i
se strnser la spate i pasrea se rostogoli n
zbor. Royan nu avea cum s-i dea seama c
fazanul fusese lovit n inim, dect dup cteva
secunde cnd pasrea muri la jumtatea
distanei pn la pmnt i aripile strnse i
pierdur rigiditatea.
Cnd brbtuul se rostogoli la pmnt, din
rndul gonacilor izbucni un cor spontan de
urale, slab, dar entuziast, n vntul ngheat din
nord. Pn i ceilali vntori contribuir cu
strigte de: O, bine intit, domnule!
Royan nu se altur entuziatilor, dar, pre
de o clip, uit de oboseal i de frig. Putea s-
i dea prea puin seama c mpucarea celor doi
fazani cerea o art special, totui era
impresionat, chiar puin speriat. De la prima
analiz, fcut n treact, brbatul rspundea
tuturor ateptrilor pe care le avea n legtur
cu el, n urma povestirilor lui Duraid.
Cnd se termin ultima tragere, era deja
ntuneric. Un camion vechi de armat veni
hodorogind pe drumul forestier unde ateptau
gonacii obosii i cinii lor. Cnd acesta ncetini,
se suir n spate. Georgina o mpinse uor pe
Royan i o urm, mpreun cu Magic. Se
aezar mulumite pe una dintre bncile
Lungi i tari i Georgina i aprinse o igar,
n timp ce lua parte la comentariile i glumele
pdurarilor i gonacilor din jurul ei.
Royan sttea tcut n captul bncii,
savurnd sentimentul de mplinire dup o zi
att de obositoare. Se simea istovit i relaxat
i, n mod ciudat, mulumit. Trecuse o zi
ntreag fr s se gndeasc nici mcar o dat
la furtul papirusului, la asasinarea lui Duraid
sau la dumanul netiut i nevzut care o
amenina cu o moarte violent.
Camionul scrnea la coborrea dealului i
ncetini cnd ajunser la poale, oprind pe
marginea drumului ca s dea prioritate unui
Range Rover verde. Cnd cele dou maini
ajunser una lng cealalt, Royan ntoarse
capul i se uit pe fereastra lsat a mainii
scumpe, drept n ochii lui Nicholas Quenton-
Harper, aflat la volan.
Era pentru prima dat cnd ajunsese
ndeajuns de aproape, ca s i zreasc
trsturile i rmase surprins ct de tnr era.
Se ateptase s vad pe cineva de vrsta lui
Duraid. Avea acum n fa un brbat de cel
mult patruzeci de ani, dac se lua dup cele
cteva firioare de argint din prul des i
zburlit. Era bronzat i avea trsturile oelite ale
cuiva care petrecea mult timp n aer liber. Ochii
verzi i ptrunztori strluceau sub sprncenele
ntunecate i stufoase. Gura era larg i
expresiv, iar acum zmbea la o glum pe care
oferul camionului i-o adres cu accentul su
gros de Yorkshire; ochii i pstrau totui
expresia trist ce ascundea o tragedie. Royan i
aduse aminte c profu i spusese ceva de
pierderea suferit recent i simi cum l
comptimete din toat inima. Nu era singur
n durerea i doliul ei.
O privi drept n ochi i ea vzu cum expresia i
se schimb. Era o femeie atrgtoare i i
ddea seama cnd un brbat observa asta.
Fcuse impresie asupra lui, dar nu o ncnta
lucrul acesta. Resimea nc viu i dureros
pierderea lui Duraid. Se uit n alt parte i
Range Rover-ul trecu mai departe.
Capitolul XI




CURSUL EI DE LA UNIVERSITATE mergea
extrem de bine. Royan era un bun orator i
cunotea subiectul n cele mai mici amnunte.
Ii fascin cu povestirea deschiderii mormntului
reginei Lostris i cu descoperirea ulterioar a
papirusurilor. Muli dintre cei aflai n sal
citiser cartea i, n timpul acordat ntrebrilor,
o btur la cap s le spun n ce msur ea
prezenta adevrul. Trebui s fie foarte atent,
ca s nu l judece pe autor cu prea mult
asprime.
Dup curs, profesorul Dixon le pofti pe Royan
i pe Georgina la mas. Era ncntat de
succesul ei i comand cea mai scump sticl
de Bordeaux, ca s srbtoreasc. Rmase
puin contrariat cnd ea refuz paharul.
Vai, am uitat c eti musulman! i ceru
el scuze.
Sunt de religie copt, l corect, i refuzul
nu are legtur cu religia. Pur i simplu nu-mi
place gustul.
Nu v facei probleme, l consol Georgina.
Eu nu mprtesc nclinarea asta ciudat spre
masochism a fiicei mele. Probabil c o
motenete de la taic-su. V dau eu o mn de
ajutor s terminai buntatea asta.
Sub influena dulce a vinului de Bordeaux,
profesorul deveni comunicativ i le ntreinu cu
poveti despre spturile arheologice pe care le
fcuse de-a lungul timpului. Abia dup cafea,
se ntoarse spre Royan:
Dumnezeule, era ct pe ce s uit! Am
aranjat s poi vizita muzeul de la Quenton
Park n orice dup-amiaz din sptmna asta.
Trebuie doar s-o suni pe doamna Street cu o zi
nainte i-o s te atepte ca s te conduc. E
asistenta personal a lui Nicholas.
Capitolul XII




ROYAN I AMINTEA DRUMUL pe care-1
fcuse cu Georgina la Quenton Park, n ziua
vntorii, dar acum era singur n Land Rover.
Porile principale, masive, erau fcute din font
i bogat ornamentate. Ceva mai departe,
drumul se mprea n trei i un grup de plcue
indicatoare artau diferitele destinaii:
Quenton Hali. Proprietate particular ,
Birouri i Muzeu .
Aleea ctre muzeu cotea prin parcul
cprioarelor unde, sub stejarii dezgolii de
iarn, pteau turme de cerbi loptari. Casa
imens se zrea prin perdeaua de cea ce
nvluia peisajul.
n ghidul pe care i-1 dduse profu, scria c
Sir Christopher Wren proiectase casa n 1693,
iar maestrul peisagist, Capability Brown, crease
grdina, aizeci de ani mai trziu. Rezultatul
atingea perfeciunea.
Muzeul era amplasat ntr-o poieni de fagi
rocai, la jumtate de mil de cas. Era o
cldire mare, care se vedea c fusese extins, i
nu doar o dat. Doamna Street o atepta la ua
lateral i se prezent, n timp ce o conducea pe
Royan. Era o femeie de vrst mijlocie, cu pr
crunt, i sigur pe sine:
Am asistat la cursul pe care l-ai inut luni
sear. A fost fascinant! V dau un ghid, dar o s
vedei c exponatele sunt bine catalogate i
descrise. Sunt aproape douzeci de ani de cnd
m ocup de asta. Nu mai primim niciun
vizitator astzi, aa c totul v st la dispoziie.
Nu trebuie dect s v plimbai i s v simii
ca acas. Eu plec abia la cinci seara, aa c
avei toat dup-amiaza la dispoziie. Dac pot
s v ajut cu ceva, m gsii n biroul de la
captul coridorului. Nu ezitai s-mi cerei
ajutorul.
Din prima clip n care puse piciorul n sala
unde erau expuse mamiferele africane, Royan
rmase fr cuvinte. Sala primatelor adpostea
o colecie complet a tuturor speciilor de gorile
i de maimue de pe continent: de la gorila
uria, cu spinare argintie, la delicatul colobus,
cu mantia de blan alb cu negru, erau toate
reprezentate acolo.
Cu toate c unele exponate aveau peste o
sut de ani, erau minunat conservate i
prezentate, nfiate n tablouri n relief, n
culori la fel cu cele din mediul lor natural. Era
limpede c muzeul avea angajai nite artiti i
taxidermiti exceleni. i imagina ct de mult
trebuie s i coste aa ceva. Trebuia s
recunoasc, ntradevr, cu strngere de inim,
c acele cinci milioane de dolari obinui prin
vnzarea frizei furate fuseser cheltuii cu cap.
Se plimb prin sala antilopelor i privi cu
uimire animalele magnifice conservate acolo. Se
opri n faa dioramei unui grup de antilope
uriae, cu blan neagr, din specia acum
disprut de pe teritoriul Angolei. Hippotragus
niger variani. n timp ce admira masculul cu
blana negru-tciune, cu pieptul de omt i cu
coamele date pe spate, nu putea s nu i
deplng moartea venit din mna unui
membru al familiei Quenton-Harper. Apoi, i
control reaciile. Dac nu ar fi fost ciudata
dedicaie i pasiune a vntorului-colecionar
care l ucisese, generaiile viitoare nu s-ar fi
aflat niciodat n prezena aceasta regal.
Trecu n ncperea urmtoare, dedicat
elefantului african, i rmase n mijlocul slii,
n faa unor coli de filde att de mari, nct i
venea greu s cread c aparinuser vreodat
unui animal n via. Semnau mai degrab cu
coloanele de marmur ale unui templu elen
nchinat Artemisei, zeia vntorii. Se aplec s
citeasc inscripia de catalog:
Coli de Elefant African, Loxodonta africana.
mpucat n 1899, n enclava Lado, de ctre Sir
Jonathan Quenton-Harper. Colul stng 131 kg.
Colul drept -136 kg. Lungimea celui mai mare
col 3,0 m. Grosimea 80 cm. Cea mai mare
pereche de coli obinut vreodat de un
european
Erau de dou ori ct ea n lungime i aveau
aproape o dat i jumtate din talia ei n
grosime. Trecnd n camera egiptean, continua
s se minuneze de creatura care i purtase.
i reveni rapid cnd privirea i czu asupra
figurii din centrul slii. Era cea a lui Ramses al
II-lea, nalt de , 5 metri i nfindu-1 ca
zeul Osiris, n granit rou lustruit. mpratul-
zeu prea c merge pe picioarele musculoase,
purtnd doar sandale i o fustanel scurt. n
mna stng ducea rmiele arcului de
rzboi, cu ambele pri, de sus i de jos, ale
armei rupte. Era singurul accident pe care-1
suferise statuia n toi acei mii de ani. Restul
era perfect plinta pstra intacte pn i urmele
daltei sculptorului. n pumnul drept, faraonul
inea un sigiliu pe care era gravat cartuul
regal. Pe capul maiestuos purta dubla coroan
a regatelor de Sus i de Jos. Expresia feei era
calm i enigmatic.
Royan recunoscu imediat statuia, fiindc sora
ei geamn sttea n sala mare a muzeului din
Cairo. Trecea pe lng ea n fiecare zi, n drum
spre biroul ei.
Simea cum ncepe s dea n clocot de furie.
Aceasta era una dintre comorile cele mai de pre
ale acestui Egipt al ei. Fusese furat i scoas
din unul dintre locurile sacre ale patriei ei. Nu
avea ce s caute aici. Locul ei era pe malurile
mreului fluviu Nil. Simi cum o apuc
tremurul din cauza emoiei covritoare cnd se
apropie s examineze mai atent statuia i s
citeasc inscripia hieroglific de la baza
acesteia.
Cartuul regal era plasat n centrul unei
avertizri arogante: Eu sunt divinul Ramses,
mai mare peste zece mii de care. Temei-v de
puterea mea, o, voi, dumani ai Egiptului!
Nu Royan citise traducerea cu voce tare; o
alt voce, joas i profund rostise cuvintele
acelea i o speriase. Nu auzise pe nimeni
apropiindu-se. Se ntoarse pe clcie ca s se
pomeneasc att de aproape de el, c putea s-
1 ating.
Sttea cu minile vrte n buzunarele unui
cardigan albastru, fr nicio form. n cot avea
o gaur. Purta blugi splcii, ce cdeau peste
papucii de cas din catifea, uzai, dar cu
monogram tipul de nfiare ponosit
cultivat de unii englezi care consider c nu
trebuie niciodat s par prea preocupai de
felul cum arat.
mi cer scuze. N-am vrut s deranjez,
arbor el un zmbet obosit, ce lsa s i se vad
dinii foarte albi, dar puin strmbi.
Cnd o recunoscu, expresia feei i se
schimb:
A, tu eti!
Ar fi trebuit s se simt flatat c i aducea
aminte de ea, dup privirea aceea fugitiv, ns
era ceva jignitor n licrirea ochilor lui. Cu toate
acestea, nu putea s refuze s-i strng mna.
Nick Quenton-Harper, se recomand el.
Trebuie s fii fosta student a lui Percival
Dixon. Cred c te-am zrit la partida de
vntoare de joia trecut. Nu ai fcut pe
gonaciul pentru noi?
Atitudinea lui era att de prietenoas i de
deschis, nct ea simi cum i trece iritarea
cnd i rspunse:
Da. Sunt Royan Al Simma. Cred c l-ai
cunoscut pe soul meu, Duraid Al Simma.
Duraid! Firete c-1 cunosc! Un tip
admirabil! Am petrecut ceva timp mpreun n
deert. Unul dintre cei mai buni. Ce mai face?
E mort.
Nu intenionase ca vorbele s sune att de
sec i de crud, dar nu-i trecea prin cap niciun
alt rspuns.
mi pare foarte ru. N-am tiut. Cnd i
cum s-a ntmplat?
Foarte recent. Acum trei sptmni. A fost
omort.
Dumnezeule mare!
n ochi i se citea comptimirea sincer, iar ea
i aminti c i el trecea printr-o suferin
asemntoare.
L-am sunat la Cairo, nu mai demult de
patru luni. Era acelai om ncnttor
dintotdeauna. L-au descoperit pe criminal?
Ea cltin din cap i se uit n jurul ei, prin
sal, ca s-l mpiedice s vad c avea ochii
umezi.
Ai o colecie extraordinar aici, l lud.
Mai mult mulumit bunicului, accept el
imediat schimbarea subiectului. Fcea parte din
echipa lui Evelyn Baring Over Bearing, dup
cum i spuneau numeroii dumani. A fost
reprezentantul Marii Britanii la Cairo n
timpul...
Da, am auzit de Evelyn Baring, i tie ea
vorba. Primul Duce de Cromer, consul-general
al Egiptului din 1883 pn n 1907. Cu puterile
sale plenipoteniare, a fost dictatorul
necontestat al rii mele din toat acea
perioad. Numeroi dumani, dup cum
spuneai.
Ochii lui Nicholas se ngustar uor:
Percival m-a avertizat c ai fost una dintre
cele mai bune studente. Nu m-a pus n gard
totui cu privire la puternicele tale sentimente
naionaliste. E limpede c nu aveai nevoie de
mine ca s-i traduc inscripia de la statuia lui
Ramses.
Tatl meu a fcut parte din echipa lui
Gamal Abdel Nasser, murmur ea.
Nasser era cel care l rstumase de pe tron pe
regele-marionet Farouk i pusese capt
dominaiei britanice n Egipt. n timpul domniei
sale, naionalizase Canalul Suez, n ciuda
ofensei aduse Marii Britanii.
Ha! Chicoti el. Suntem de pri opuse ale
baricadei. Numai c lucrurile s-au schimbat.
Sper c nu trebuie s fim dumani!
Nicidecum, ncuviin ea. Duraid avea o
prere foarte bun despre tine.
i eu l preuiam n egal msur. Suntem
foarte mndri de colecia noastr de ushabti
regale, schimb el subiectul. Modele din
mormintele tuturor faraonilor de la vechiul
regat ncoace, pn la ultimul din dinastia
Ptolemeilor. D-mi voie s i le prezint!
l urm la imensa vitrin cu exponate ce
ocupa un perete ntreg din sal. Raft dup raft,
toate erau pline cu statuetele de mrimea unor
ppui, care fuseser plasate n morminte ca s
serveasc drept slujitori i sclavi ai regilor
trecui n lumea umbrelor.
Cu cheia sa personal, Nicholas desfcu uile
lefuite ate vitrinei i se ntinse s scoat cel
mai interesant exponat:
Acesta e ushabti-ul lui May a, care a servit
trei faraoni: Tutankhamon, Ay i Horemheb. L-
am luat din mormntul lui Ay, care a murit n
1303 .Hr.
i ddu ppua, iar ea citi cu glas tare
hieroglifele nscrise cu trei mii de ani n urm
cu aceeai uurin cu care ar fi citit titlurile
ziarelor:
Sunt Maya, trezorier al celor dou regate.
Voi rspunde de divinul faraon Ay. Fie s aib
via venic! rosti ea n arab, ca s-l testeze,
iar rspunsul lui n aceeai limb veni fluent i
lipsit de formalism:
Se pare c Percival Dixon n-a exagerat cu
nimic. Trebuie s fi fost o student
excepional.
Captivai acum de subiectul ce i interesa pe
amndoi, vorbind cnd n englez, cnd n
arab, reuir s treac peste nepturile
dumnoase de la nceput. Se nvrtir ncet
prin sal, zbovind n faa fiecrei vitrine cu
exponate ca s ia i s examineze amnunit
fiecare obiect.
Era ca i cnd ar fi fost transportai n timp,
cu mii de ani n urm. Orele i zilele preau
lipsite de nsemntate n faa unor astfel de
martori ai antichitii i tresrir amndoi cnd
doamna Street i ntrerupse:
Am plecat acum, Sir Nicholas. Pot s v
rog s nchidei i s activai alarma? Paznicii
sunt deja la posturi.
Ct e ceasul?
Nicholas i rspunse singur la ntrebare,
privindu-i ceasul din oel inoxidabil Rolex
Submariner de la mn:
Deja cinci i patruzeci. Cnd Dumnezeu s-
a dus ziua? Oft el, teatral. Du-te, doamn
Street! mi pare ru c te-am inut att.
S nu uitai s activai alarma, l avertiz
ea. Poate s fie att de zpcit cnd se-apuc
s-i scoat jucriile preferate, i explic lui
Royan.
Era limpede c i purta efului ei o afeciune
de mtu indulgent.
Mi-ai dat destule ordine pentru ziua de azi.
Dispari de aici! Rise Nicholas, ntorcndu-se
ctre Royan: Nu pot s te las s pleci pn nu-i
art ceva ce-am luat dintr-o expediie fcut cu
Duraid. Poi s mai stai cteva minute?
Ea ncuviin, iar el ntinse mna, ca i cnd
ar fi vrut s-o ia de bra, apoi o ls jos. In lumea
arab, era considerat o insult s atingi o
femeie, chiar i ntr-un fel att de inofensiv. Ea
era contient de politeea gestului i rmase i
mai impresionat de bunele lui maniere i de
stilul nepretenios de care ddea dovad.
O conduse spre ieirea din sala exponatelor
pe o u marcat: Accesul permis doar
membrilor personalului , de-a lungul unui
coridor imens, pn ajunser la captul
acestuia.
Sanctuarul intern, o anun, deschiznd
ua. Scuz dezordinea! Trebuie s m apuc s
fac i eu curat pe-aici ntr-unul dintre anii
tia. Soia mea obinuia s...
Tcu brusc i arunc o privire tabloului de
familie, n ram de argint, de pe birou. Nicholas
i o femeie frumoas, brunet, stteau pe un
covora de picnic, sub ramurile stufoase ale
unui stejar. Lng ei se aflau dou fetie, care
semnau izbitor cu mama. Cea mai mic sttea
n braele lui Nicholas, iar cea mare n spatele
lor, innd hurile poneiului ei de Shetland.
Royan i arunc o privire furi i-i citi durerea
devastatoare i mut din ochi.
Ca s nu l fac s se simt stnjenit, se
apuc s inspecteze restul ncperii, care era
evident biroul i atelierul lui. Era spaios i
confortabil, ca dup gustul unui brbat, ns
ilustra contradiciile de caracter ale
proprietarului savantul cufundat n cri, n
opoziie cu omul de aciune. Printre vrafurile de
cri i specimene de muzeu zceau mulinete i
o undi de pescuit somon, marca Hardy. Pe un
ir de cuiere btute n perete atmau o jachet
Barbour, o curea de pnz pentru puca de
vntoare i o cartuier de piele pe care erau
gravate iniialele N.Q.-H.
Recunotea unele dintre tablourile de pe
perei. Erau picturi n acuarel originale, din
secolul al nousprezecelea, ale cltorului
scoian David Roberts, iar altele ale lui Vivant
Denon, care nsoiseLamiee de VOrient a lui
Napoleon n Egipt. Erau nite imagini
fascinante ale monumentelor, fcute nainte de
perioada mai recent a excavaiilor i a
restaurrilor.
Nicholas se duse la emineu i arunc un
butuc pe crbunii aproape stini. l mic cu
piciorul pn cnd flcrile ncepur s joace
iari vesele, apoi i fcu semn lui Royan s se
aeze n faa draperiilor ce acopereau din podea
pn n tavan jumtate din perete. Cu o
micare de scamator, trase nurul mpodobit cu
ciucuri i fcu draperiile s se dea la o parte.
Ce prere ai despre asta? Exclam cu
satisfacie.
Ea studie magnifica friz n basorelief
cocoat pe perete. Detaliile erau minunate, iar
transpunerea, superb, dar nu i trd
admiraia. n schimb, i exprim prerea pe un
ton degajat:
Al aselea rege din dinastia Amoriilor,
Hammurabi, aproximativ 1780 .Hr., spuse,
prefcndu-se c studiaz trsturile fine ale
monarhului antic, nainte s treac mai
departe. Da, probabil din palatul su de la sud-
vest de ziguratul de la Ashur. Ar fi trebuit s fie
dou frize din acestea. Sunt estimate la circa
cinci milioane de dolari americani fiecare. Cred
c au fost furate de sub nasul comandantului
sfnt al Mesopotamiei modeme, Saddam
Hussein, de doi tlhari lipsii de principii. Din
cte am auzit, cealalt friz se afl n prezent n
colecia unui anume domn pe nume Peter
Walsh, n Texas.
Pentru o clip, el rmase cu ochii cscai la
ea de uimire, apoi izbucni n rs:
La naiba! L-am pus pe Duraid s jure c-o
s pstreze secretul, dar probabil c i-a
povestit de mica noastr escapad.
Era prima dat cnd l auzea rznd. Prea
s sune natural pe buzele lui, iar ei i plcea
senzaia c vine din inim, neafectat.
Ai dreptate n ceea ce privete proprietarul
actual al celei de-a doua frize, confirm el,
rznd n continuare. Dar preul a fost de ase
milioanenu cinci.
Duraid mi-a mai spus i despre vizita n
Masivul Tibesti, din Ciad i Libia de sud,
remarc ea, fcndu-1 s clatine din cap cu
remucare prefcut.
Vd c nu pot s in niciun secret fa de
tine, se plnse el i se duse la un amioire nalt
de lng peretele opus.
Era o pies de mobilier superb, cu
incrustaii, probabil din Frana secolului al
aptesprezecelea. Deschise uile duble:
Uite cu ce ne-am ntors eu i Duraid din
Libia, fr consimmntul colonelului
Muammar al GadafFi.
Lu unul dintre minunatele obiecte micue
din bronz i i-1 ddu. Statueta reprezenta o
mam care i hrnea pruncul la sn i avea
patina verde a vremii.
Hannibal, fiul lui Hamilcar Barca, explic
el, n jurul anului 230 .Hr. Astea au fost gsite
de o band de tuaregi la una dintre vechile sale
tabere de pe rul Bagradas, n Africa de Nord.
Probabil c Hannibal le ascunsese acolo nainte
de nfrngerea n faa generalului roman Scipio.
Erau peste dou sute de obiecte de bronz, iar eu
le-am pstrat pe cele mai bune cincizeci.
Le-ai vndut pe celelalte? Se mir ea, n
timp ce admira statueta.
Se simea dezaprobarea n tonul cu care
pusese ntrebarea:
Cum ai putut suporta s te despari de
ceva aa de frumos?
M tem c am fost nevoit, oft el nefericit.
Foarte trist, dar expediia pentru recuperarea
lor m-a costat o avere. Trebuia s-mi acopr
cheltuielile i s vnd cte ceva din captur.
Se duse la birou i scoase o sticl de
Laphroaig, whisky de mal, din sertarul de jos.
Aez sticla pe birou mpreun cu dou pahare.
Pot s te tentez? Fcu el invitaia, la care
ea cltin din cap a refuz. Te neleg. Pn i
scoienii recunosc c butura asta ar trebui
but doar la temperaturi sub zero grade, pe
Colina Capitoliului, sub un vnt de patruzeci de
noduri, dup ce-ai urmrit i ai mpucat un
cerb de zece puncte. Pot s-i ofer ceva mai
potrivit pentru o doamn?
Ai o Cola? Suger ea.
Da, dar asta chiar c nu e bun pentru
tine, e chiar mai rea dect Laphroaig. E toat
numai zahr. Otrav curat.
Ea lu paharul pe care i-1 aduse i i
rspunse la toast cu el.
Pentru via! I se altur ea, dup care
continu discuia: Ai dreptate! Duraid mi-a
povestit despre toate astea.
Puse statueta punic din bronz la loc n
amioire, dup care veni de partea cealalt a
biroului, cu faa la el:
Duraid a fost cel care m-a trimis la tine. A
fost ultima lui dorin.
Aha! Atunci nimic din toate astea nu e
simpl coinciden. Parc-a fi un pion fr voie
ntr-un complot sinistru, plin de ascunziuri.
Ii indic un scaun de lng birou.
ezi! Ordon el. Vorbete!
O privea cocoat pe un col al biroului; n
mna dreapt inea paharul cu whisky i i
cltina lene un picior lung, mbrcat n blugi,
cu o micare ce amintea de cea a cozii unui
leopard ce se odihnete. Cu toate c zmbea
zeflemitor, i fixa faa cu o privire verde,
ptrunztoare. Ea se gndi c i-ar fi greu s l
mint pe acel brbat. Trase adnc aer n piept:
Ai auzit de o regin egiptean din
antichitate, pe nume Lostris, care a domnit n
perioada a doua intermediar, n timpul
primelor invazii hicsose?
El rse puin batjocoritor i se ridic:
O! Acum vorbim despre cartea Rzboinicii
Nilului, nu-i aa?
Se duse la bibliotec, de unde scoase un
exemplar al acesteia. Cu toate c era destul de
uzat, avea nc supracoperta, a crei ilustrare
era o imagine suprarealist, n nuane pastelate
de verde i trandafiriu, a piramidelor privite n
oglinda apei. O ls s cad pe birou, n faa ei.
Ai citit-o? Se interes ea.
Da, ddu el din cap. Am citit majoritatea
crilor lui Wilbur Smith. M amuz. A venit de
cteva ori s vneze aici, la Quenton Park.
Atunci, i plac povetile cu mult sex i
violen, s neleg? Se strmb ea. Ce crezi
despre cartea asta?
Trebuie s mrturisesc c m-a prins destul
de tare. Cnd am citit-o, aproape c mi-am dorit
s aib o baz real. De-asta l-am i sunat pe
Duraid i Nicholas lu cartea i o rsfoi pn
ajunse la sfrit. Nota autorului a fost
convingtoare, dar ce n-am putut s-mi scot din
minte a fost ultima propoziie: Undeva, n
munii Abisiniei, lng izvorul Nilului Albastru,
mumia lui Tanus nc odihnete n mormntul
nepngrit al faraonului Mamose , citi el cu
voce tare.
Aproape furios, Nicholas arunc romanul pe
birou:
Dumnezeule mare! Nu-i poi imagina ct
mi-am dorit s fie adevrat. Nu-i poi imagina
ct de tare mi-am dorit s descopr mormntul
faraonului Mamose. Trebuia s vorbesc cu
Duraid. Cnd m-a asigurat c totul nu e dect o
scorneal, m-am simit trdat. mi fcusem
attea sperane, c am fost dezamgit crunt.
Nu sunt scorneli, l contrazise, apoi se
corect repede: Nu chiar totul.
Am neles. Atunci, Duraid m-a minit, nu-i
aa?
Nu te-a minit, i lu ea aprarea cu
pasiune. Doar a amnat puin clipa adevrului.
Nu era pregtit s-i spun ntreaga poveste
atunci. Nu avea rspunsuri la toate ntrebrile
pe care tia c-o s i le pui. Urma s vin la tine
cnd era pregtit s-o fac. Numele tu era n
capul listei lui de poteniali sponsori.
Duraid nu avea toate rspunsurile, dar
presupun c tu le ai, nu? Zmbi el, sceptic. M-
am fript o dat. Nu m mai prinzi aa uor
lng oala cu ciorb.
Papirusurile exist. Nou sunt deja la
adpost n muzeul din Cairo. Eu am fost aceea
care le-a descoperit, mormntul reginei Lostris.
Royan desfcu geanta de umr i scotoci
pn reui s scoat un pachet subire de
fotografii lucioase, color, format 10 x 15. Alese
una dintre ele i i-o ddu.
Aici e imaginea peretelui din captul
camerei mortuare. Observi vasele de alabastru
din firid? Poza a fost fcut nainte s le lum
de-acolo.
Drgu poz, dar putea fi fcut oriunde.
Ea i ignor comentariul i trecu la o alt
fotografie:
Cele zece papirusuri n cabinetul de lucru
de la muzeu al lui Duraid. i recunoti pe cei doi
brbai din spatele bncuei?
El ddu din cap.
Duraid i Wilbur Smith, spuse i expresiei
sceptice de pe figur i lu locul una ce trda
ndoiala i uluirea. Ce naiba vrei s-mi
demonstrezi?
Ce naiba vreau s-i demonstrez e c, n
afara unei considerabile licene poetice pe care
i-a permis-o autorul, restul crii i gsete cel
puin cteva rdcini n realitate. Numai c
papirusul care ne intereseaz cel mai tare e cel
de-al aptelea, care a fost furat de cei care l-au
ucis pe soul meu.
Nicholas se ridic i se duse la emineu.
Arunc nc o buturug, pe care o lovi rutcios
cu vtraiul, ca i cnd ar fi vrut s i nfrng
emoiile.
Care era nsemntatea acelui papirus, n
comparaie cu celelalte nou? ntreb, fr s
se ntoarc.
Era cel care coninea povestea
nmormntrii faraonului Mamose i, din
bnuielile noastre, indicii care s ne ajute s-i
gsim mormntul.
Bnuii, dar nu suntei siguri? Se rsuci el
s-o nfrunte, innd vtraiul strns n mn, ca
pe o arm.
Cnd era n starea asta de spirit, era
nfricotor. Gura descria
Olinie dur i strns, iar ochii trimiteau
sclipiri amenintoare.
Fragmente mari din cel de-al aptelea
papirus sunt scrise ntr-un soi de cod, o serie
de versuri criptice. Eu i Duraid eram pe cale s
le descifrm, cnd fcu o pauz i trase aer n
piept cnd a fost ucis.
Trebuie s ai o copie a unui lucru att de
valoros! O fulger cu privirea, intimidnd-o.
Ea cltin din cap:
Microfilmul, toate notiele noastre, absolut
totul a fost furat o dat cu manuscrisul original.
Apoi, cel care l-a ucis pe Duraid s-a dus la
apartamentul nostru din Cairo i mi-a distrus
computerul n care introdusesem toate datele
cercetrii noastre.
El azvrli cu zgomot vtraiul n coul cu
crbuni i se ntoarse la birou:
Prin urmare, n-ai niciun fel de dovad?
Nimic prin care s demonstrezi c tot ce mi-ai
spus e adevrat?
Nimic, confirm ea, n afar de ce am aici
i i atinse fruntea cu arttorul lung i
subire. Am o memorie bun.
El se ncrunt i-i trecu degetele prin buclele
dese:
i-atunci, de ce-ai mai venit la mine?
Am venit s-i propun o expediie de
descoperire a mormntului faraonului Mamose,
i spuse ea simplu. Te intereseaz?
Atitudinea lui se schimb pe loc; ncepu s
rnjeasc precum un colar pus pe otii:
In momentul sta, nu cred c mi-a dori
nimic altceva.
Atunci, noi doi va trebui s ne punem de
acord cu privire la condiiile colaborrii, l
anun i se aplec n fa, ca o adevrt
femeie de afaceri. Mai nti, las-m s-i spun
ce doresc eu, dup care poi face i tu acelai
lucru.
Urm o negociere dur i abia pe la unu
dimineaa Royan recunoscu c e epuizat.
Nu mai pot s mai gndesc la ora asta.
Putem s relum discuiile mine diminea?
Propuse, pentru c nu ajunseser la nicio
nelegere.
E deja mine diminea , o inform el.
Dar ai dreptate. Nu m-am gndit. Poi s dormi
aici. La urma urmelor, avem douzeci i apte
de camere.
Nu, mulumesc, se ridic ea. Merg acas.
E polei pe osea, o preveni el.
Apoi i citi hotrrea ntiprit pe fa i i
ridic minile n semn de capitulare:
Bine, nu mai insist. La ce or mine? La
zece m ntlnesc cu avocaii, dar terminm,
probabil, pn la prnz. Ce-ar fi s vii s lum
masa aici, mpreun? Trebuia s ajung la
Ganton, la o partid de vntoare, dup-mas,
dar o s renun la ea. Aa, o s fiu toat dup-
amiaza i seara la dispoziia ta.
Capitolul XIII




NTLNIREA LUI NICHOLAS cu avocaii avu
loc a doua zi diminea, n biblioteca de la
Quenton Park. Nu avea s fie o edin uoar
sau plcut, dar nici nu se ateptase la aa
ceva. Anul acela, lumea lui ncepuse s se
nruiasc n jurul lui. nclet din dini cnd i
aduse aminte cum nceputul lui ianuarie venise
cu acel fatal moment de oboseal i neatenie de
la miezul nopii, pe oseaua ngheat, cnd
farurile orbitoare ale camionului le intraser n
ochi.
Nu i revenise pe deplin n urma ocului,
cnd primise o nou lovitur dur. Era vorba de
raportul financiar al uniunii asigurailor de la
Lloyd, pe lista cruia Nicholas, asemenea tatlui
i bunicului su, era un Nume . Timp de o
jumtate de secol, familia lui se bucurase de un
venit substanial i constant din partea de profit
ce le revenea prin uniune. Bineneles c
Nicholas era contient de faptul c rspunderea
lui In cazul pierderilor suferite de uniune era
nelimitat. Rspunderea aceea cntrise destul
de uor, fiindc, n cincizeci de ani, nu avusese
de suferit pierderi prea importante, cel puin,
nu pn n acel an.
Din cauza cutremurului din California i a
acuzaiilor de poluare a mediului nconjurtor
la adresa uneia dintre companiile
multinaionale de producere a substanelor
chimice, pierderile uniunii depiser suma de
douzeci i ase de milioane de lire sterline. Lui
Nicholas i reveneau dou milioane i jumtate
de lire pierdere o parte din sum fusese deja
pltit, dar restul trebuia achitat n decurs de
opt luni asta pe lng surprizele neplcute pe
care le putea aduce anul urmtor.
Aproape imediat dup asta, recolta de sfecl
de zahr de la Quenton Park, aproape o mie de
acri, fusese lovit de ihizomania, boala
rdcinii nebune . Pierduser toat recolta.
Va trebui s facem rost de cel puin dou
milioane i jumtate, fu de prere unul dintre
avocai. Asta n-ar trebui s constituie o
problem conacul e plin de lucruri de valoare,
ca s nu mai vorbim de muzeu. La ce sum
rezonabil ne-am putea gndi s vindem unele
obiecte?
Nicholas se crisp la gndul c ar putea fi
nevoit s vnd statuia lui Ramses, friza lui
Hammurabi sau orice alt obiect din nepreuita
sa colecie de la conac sau din muzeu. tia prea
bine c vnzarea lor ar fi acoperit datoriile, dar
se ndoia c ar fi putut s triasc fr ele.
Aproape orice altceva era de preferat ideii de a
se despri de ele.
Nu, la naiba! i tie vorba Nicholas, la care
avocatul i arunc o privire ngheat:
Atunci haide s vedem ce alte variante ne
rmn, continu el necrutor. Avem cireada de
la lptrie.
Asta o s ne aduc o sut de mii, dac
avem noroc, mormi Nicholas. Mai avem de
gsit 2, milioane.
Avem herghelia de cai de curse, se bg n
discuie contabilul.
Am doar ase cai la antrenamente. nc
dou sute de mii, zmbi Nicholas fr umor.
Ajungem la 2,2 milioane. Ne apropiem ncet de
sum.
Iahtul, suger cel mai tnr dintre avocai.
E mai btrn dect mine, cltin din cap
Nicholas. A fost al lui tata, pentru numele lui
Dumnezeu! Nici de poman nu cred c poi s-l
dai. Singura valoare pe care o mai are e cea
sentimental. A scoate mai mult pe armele de
vntoare.
Cei doi avocai se aplecar asupra listelor:
A, da! Le-am gsit. Dou puti Purley, cu
ejector lateral. Estimate la patruzeci de mii.
Mai am i nite osete i izmene la mna a
doua, mrturisi Nicholas. De ce s nu le punem
i pe ele la socoteal?
Trecur peste zeflemea.
Mai e i apartamentul din Londra,
continu imperturbabil avocatul n vrst, imun
la suferina omeneasc. E ntr-o zon bun.
Valoreaz 1,5 milioane.
Nu n climatul financiar actual, l
contrazise Nicholas. Un milion ar fi mai aproape
de realitate.
Avocatul not ceva pe marginea
documentului su, nainte s continue:
Firete c vrem s evitm, pe ct posibil,
scoaterea la vnzare a ntregii proprieti.
Se dovedi o ntlnire dur i dificil, n urma
creia nu se ajunse la nicio decizie clar, iar
Nicholas rmase cu un sentiment de frustrare i
de furie neputincioas.
i conduse pe avocai, dup care se duse n
apartamentele sale s fac un du rapid i s i
schimbe cmaa. Dup ce se gndi mai bine,
dar fr niciun motiv anume, se brbieri i i
stropi obrajii cu aftershave din belug.
Travers parcul i ls Range Rover-ul n
parcarea muzeului. Zpada se transformase n
zloat i picturi reci i mpodobeau deja capul
gol pn s apuce s traverseze parcarea.
Royan atepta n biroul doamnei Street. Cele
dou preau s se neleag foarte bine. Se opri
la u s o asculte rznd; l fcu s se simt
ceva mai bine.
Buctreasa le trimisese un prnz fierbinte.
Se pare c era de prere c o mas bogat avea
s in n ah vremea urt. Aveau acolo un
castron cu sup de legume consistent i
groas, o musaca cu cartofi Lancashire, nsoite
de o jumtate de sticl de vin rou de
Burgundia pentru el i o can cu suc proaspt
de portocale pentru ea. Luar masa n faa
emineului n timp ce ploaia biciuia ferestrele.
n timp ce mncau, Nicholas i ceru s i
povesteasc n amnunt uciderea lui Duraid. Ea
nu ls nimic deoparte, nici mcar propriile
rni, i i suflec mneca s i arate
pansamentul din jurul tieturii de cuit. O
ascult cu atenie sporit cnd i povesti despre
cel de-al doilea atentat la viaa ei de pe strzile
din Cairo.
Bnuieti pe cineva? O ntreb, cnd ea
sfri povestea. E cineva pe care s-l poi
considera responsabil de atacuri?
Ea cltin din cap.
N-a existat niciun fel de avertisment,
preciz ea.
Terminar de mncat n linite, fiecare
mcinat de propriile
Gnduri. Cnd ajunser la cafea, el suger:
Bine. Cun rmne cu nelegerea noastr?
Se trguir timp de o or ntreag.
E greu s fiu de acord cu partea de prad
pe care o ceri, pn nu tiu exact care va fi
contribuia ta la afacerea asta, protest
Nicholas n timp ce umplea cecuele de cafea.
La urma urmei, eu vin cu partea financiar i
cu organizarea expediiei...
Va trebui s ai ncredere c voi avea o
contribuie important, altfel nu va exista
niciun fel de prad, cum i spui tu. Oricum, poi
s fii sigur c nu am de gnd s-i mai spun
absolut nimic, pn nu avem o nelegere i n-
am btut palma.
Nu eti puin cam dur? ncerc el, la care
ea rspunse cu un surs rutcios.
Dac nu-i convin condiiile mele, mai sunt
trei nume pe lista de posibili sponsori a lui
Duraid, l amenin ea.
Bine, ced el, compunndu-i o figur de
martir nchipuit. Sunt de acord cu propunerea
ta. Dar cum calculm prile egale de ctig?
Eu am s aleg primul obiect din artefactele
arheologice pe care reuim s le recuperm, tu
pe urmtorul, i facem cu rndul mai departe.
Ce-ar fi s fac eu prima alegere? Ridic el o
sprincean.
S dm cu banul, propuse ea i el pescui o
moned din buzunar.
Alege! Arunc el bnuul n aer.
Cap! Strig ea, n timp ce moneda era nc
n aer.
La naiba! Exclam el recupernd moneda
i punnd-o la loc n buzunar. Aadar, tu o s
alegi primul obiect din prad, dac o s avem
parte de vreuna.
ntinse mna peste mas.
O s fie al tu, s faci orice vrei cu el. Poi
chiar s-l donezi muzeului din Cairo, dac i
menii ideea aceea aberant. De acord? ntreb,
iar ea i lu mna.
De acord, confirm. Partenere! Adug
apoi.
Acum, s trecem la treab. Fr secrete.
Povestete-mi n amnunt tot ce mi-ai ascuns
pn acum.
Adu cartea aia, art ea spre Rzboinicii
Nilului i, n timp ce el se ducea s-o ia, ea
mpinse la o parte vasele murdare. Primul lucru
asupra cruia trebuie s ne ndreptm atenia
sunt seciunile din carte editate de Duraid,
spuse i ddu la ultimele pagini. Aici. sta e
fragmentul unde ncepe zpceala indus de
Duraid.
Un cuvnt foarte potrivit, zmbi Nicholas,
dar hai s pstrm lucrurile ct se poate de
simplu. M-ai zpcit destul pn acum,
coment, dar nu reui s-i smulg nici mcar
un surs.
Cunoti povestea pn aici. Regina Lostris
i poporul ei sunt alungai din Egipt de hicsoi
i de carele lor calitativ superioare. Pleac spre
sud, n susul Nilului, pn ajung la confluena
celor dou Niluri, Alb i Albastru. Cu alte
cuvinte, Khartoum-ul din zilele noastre. Toat
povestea asta respect versiunea din
papirusuri.
mi amintesc. Spune mai departe!
Undeva, n calele galerelor, transport
trupul mumificat al soului reginei Lostris,
faraonul Mamose al VlII-lea. Cu doisprezece ani
n urm, i jurase, nainte s moar rpus de o
sgeat hicsos ce-i strpunsese plmnul, c o
s-i gseasc un loc sigur de nmormntare i
c o s-l ngroape acolo mpreun cu toate
comorile lui nenumrate. Cnd ajung la
Khartoum, decide c a sosit, n sfrit, timpul
s se in de cuvnt. i trimite fiul, pe prinul
Memnon, care avea doar paisprezece ani, cu un
escadron de care, s gseasc locul de
ngropciune. Memnon l are ca nsoitor pe
mentorul su, povestitorul acestei istorii,
neobositul Taita.
Bine, mi amintesc partea asta. Memnon i
Taita se consult cu sclavii negri shilluk, pe
care i capturaser, i, la sfatul acestora,
hotrsc s urmeze cursul din stnga al
fluviului sau ceea ce noi cunoatem ca Nilul
Albastru.
Royan ncuviin din cap i i continu
povestea:
Au cltorit spre est i au dat de nite
muni formidabili, att de nali, c sunt
descrii ca nite metereze albastre. Ce ai citit
pn acum n carte e o redare destul de corect
a papirusurilor, ns aici btu ea cu degetul pe
pagina din fa dm de chichia pus de
Duraid. n descrierea poalelor dealului...
nainte s poat continua ideea, Nicholas
exclam:
mi aduc aminte c m-am gndit, cnd am
citit prima dat, c nu e o descriere corect a
zonei n care Nilul Albastru izvorte din
inuturile muntoase ale Etiopiei. Acolo nu sunt
dealuri. E doar povmiul abrupt, din partea de
vest a masivului. Fluviul apare dintre stnci ca
un arpe ce iese din ascunzi. Cine a fcut
descrierea nu cunoate cursul Nilului Albastru.
Cunoti zona? ntreb Royan i el rse,
ncuviinnd.
Cnd eram ceva mai tnr i chiar i mai
idiot dect sunt acum, am conceput un plan
grandios s navighez cu barca prin defileul
Abbay, de la lacul Tana, n jos, pn la barajul
de la Roseires, n Sudan. Abbay e numele dat
de etiopieni Nilului Albastru.
De ce voiai s faci asta?
Pentru c nu o mai fcuse nimeni pn
atunci. Maiorul Cheesman, consulul britanic,
avusese o tentativ, n 1932, i era ct pe ce s
se nece. M-am gndit c a putea s fac un
film, s scriu o carte despre cltorie i s
ctig o avere din drepturile de autor. L-am
convins pe tata s-mi finaneze expediia; era
genul de escapad nebuneasc pe gustul lui.
Voia chiar s ne nsoeasc n expediie. Am
studiat ntregul curs al fluviului Abbay, i nu
doar pe hart. Mi-am cumprat o rabl de
Cessna 180 i am survolat defileul, opt sute de
kilometri de la lacul Tana pn la baraj. Dup
cum i-arri spus, aveam douzeci i unu de ani
i eram nebun.
i ce s-a-ntmplat?
Era fascinat. Duraid nu-i povestise niciodat
despre asta, ns tia c era tipul de aventur n
care se atepta s se implice brbatul din faa
ei.
Am recrutat opt dintre prietenii mei de la
Sandhurst i ne-am dedicat vacana de Crciun
tentativei. A fost un fiasco. N-am rezistat dect
dou zile n apele alea slbatice. Defileul e cel
mai al naibii col pe care mi-a fost dat s-l vd
pe pmnt. E de aproape dou ori mai adnc i
mai coluros dect Grand Canyon, pe fluviul
Colorado, din Arizona. Ne-a distrus caiacele
nainte s apucm s facem treizeci de
kilometri, din cei opt sute. Am fost nevoii s
abandonm tot echipamentul i s escaladm
pereii defileului ca s ajungem din nou la
civilizaie.
Deveni serios cteva clipe:
Am pierdut doi membri ai echipajului.
Bobby Palmer s-a necat, iar Tim Marshall s-a
prbuit de pe stnci. N-am reuit nici mcar s
le recuperm cadavrele. Sunt nc pe-acolo, pe
undeva. A trebuit s le spun prinilor lor... i
vocea i se frnse, cnd retri agonia
ntmplrilor trecute.
A reuit cineva s navigheze n defileul
Nilului Albastru? Se interes ea, ca s i
distrag atenia.
Da, m-am ntors civa ani mai trziu. De
data asta, nu mai conduceam operaiunea, ci
eram cel mai tnr membru al Expediiei
oficiale a Forelor Armate Britanice. A fost
nevoie de armat, de marin i de aviaie ca s-i
venim de hac fluviului.
Rmase cu ochii la el, fixndu-1 cu veneraie.
Navigase cu adevrat pe Abbay. Era ca i cnd
un destin ciudat ar fi trimis-o n calea lui.
Duraid avea dreptate. Probabil c, n toat
lumea, nu era nimeni mai potrivit dect el
pentru treaba aceea:
Aadar, cunoti la fel de bine ca oricine
care sunt condiiile naturale n defileu. Am s
ncerc s-i redau o imagine general a locului
descris de Taita n al aptelea papirus. Din
pcate, fragmentul din papirus a suferit unele
stricciuni, iar eu i Duraid am fost obligai s
extrapolm din alte pri ale textului. Va trebui
s-mi spui dac descrierea se potrivete cu ceea
ce tii tu despre zon.
D-i drumul! O invit el.
Taita a fcut o descriere a povmiului
foarte apropiat de a ta, ca un perete abrupt,
din care izvorte fluviul. Au fost forai s lase
carele, pe care nu le puteau folosi pe terenul
abrupt i accidentat al canionului. Au fost silii
s mearg mai departe pe jos, ducnd cu ei caii
de povar. Destul de repede, defileul a devenit
att de prpstios i de primejdios, nct au
pierdut cteva animale; acestea s-au prbuit
de pe drumul caprelor slbatice, pe care l
urmau, n fluviul ce clocotea la picioarele lor.
Asta nu i-a fcut s renune i, la porunca
prinului Memnon, au continuat cltoria.
Vd exact tabloul pe care-1 descrie. E o
zon nfricotoare, slbatic.
Taita descrie apoi o serie de obstacole, pe
care le numete trepte . Eu i Duraid nu am
putut s stabilim cu exactitate ce sunt, dar
nclinam destul de mult s credem c e vorba
de cascade.
i ai de unde alege n defileul Abbay,
confirm Nicholas.
Urmeaz cea mai important parte a
mrturiei lui. Taita ne spune c, dup douzeci
de zile de mers prin defileu, ajung la a doua
treapt . Acolo, prinul primete un mesaj
neateptat de la printele su decedat, sub
forma unui vis, n care alege locul acela drept
mormnt. Taita ne spune c nu au mers mai
departe. Dac am putea s aflm ce i-a fcut s
se opreasc atunci, ne-am da seama ct de
mult au avansat n defileu.
nainte s mergem mai departe cu
presupunerile, avem nevoie de hri i de
fotografii din satelit ale muntelui i trebuie s-
mi revd notiele i jurnalul expediiei, hotr
Nicholas. M strduiesc s-mi actualizez tot
timpul documentaia, aa c ar trebui s avem
fotografii prin satelit i cele mai recente hri n
dosar aici, la muzeu. Dac exist, o s le
gseasc doamna Street.
Se ridic i se ntinse:
O s-mi caut jurnalele i-o s m uit pe ele
chiar n seara asta. Strbunicul meu a vnat i
el pentru colecia lui n Etiopia, secolul trecut.
tiu c a traversat Nilul Albastru lng Debra
Markos prin 1890 i ceva. O s scotocesc i
dup notiele lui. Le pstrm i pe acelea n
arhiv. E posibil ca btrnul s fi scris ceva
care ne va fi de ajutor.
O conduse la vechiul Land Rover verde din
parcare i, n timp ce ea pornea motorul, i
spuse prin geamul deschis:
Rmn la prerea mea, c ar trebui s stai
aici, la conac. Probabil c faci o or i jumtate
pn la Brandsbury dus i-ntors, asta
nseamn trei ore pe zi. O s avem mult de
lucru nainte s ne putem gndi mcar s
plecm n Africa.
Da ce-o s spun lumea? ntreb ea, n
timp ce lua piciorul de pe ambreiaj.
N-am dat niciodat nicio ceap degerat pe
ce zice lumea, strig dup ea. La ct ne vedem
mine?
Trebuie s trec pe la doctorul din York. O
s-mi scoat copcile din bra. Nu ajung nainte
de unsprezece, scoase ea capul pe geam s-i
rspund.
Vntul i ciufuli prul i i-1 aduse n fa.
Nicholas avusese ntotdeauna o slbiciune
pentru femeile brunete. Rosalind avusese acel
aer misterios al orientalelor. Se simi vinovat i
necredincios fcnd acea comparaie, dar nu
putea scpa aa uor de amintirea lui Royan.
Era prima femeie care i trezise interesul de
cnd nu mai era Rosalind. Amestecul din
sngele ei l atrgea. Era destul de exotic s i
satisfac gustul pentru orient, dar i ndeajuns
de englezoaic s i vorbeasc limba i s-i
neleag glumele. Era educat i cunotea toate
acele lucruri care l pasionau, fcndu-1 s i
admire spiritul. De obicei, femeile din est erau
educate din natere s fie terse i supuse. Ea
era diferit.
Capitolul XIV




GEORGINA L SUNASE PE DOCTORUL EI
DIN YORK, ca s o programeze pe Royan s i se
scoat firele. Plecar din csua din Brandsbury
imediat dup ce luar micul dejun. Georgina
era la volan, iar Magic sttea ntre ele, pe
banchet.
Cnd intrar pe strada principal a satului,
Royan observ un camion mare, marca MAN,
parcat lng oficiul potal, dar nu-i ddu prea
mare importan.
Odat ieite pe drumul de ar, se trezir
nconjurate de noriori de cea groas care
pluteau prin aer, reducnd vizibilitatea n acele
locuri la nici treizeci de metri. Dar Georgina nu
fcu niciun fel de concesii vremii, ci acceler
Land Rover-ul pn cnd acesta, zornind i
tnguindu-se din toate ncheieturile, atinse
viteza maxim, care, mulumi Royan cerului n
gnd, era de numai o sut de kilometri pe or.
Arunc o privire peste umr, s vad ce era n
spatele lor, pe osea, i observ c acelai
camion MAN le urmrea. Doar cabina oferului
se ridica deasupra mrii de cea joas ce l
nvluia, asemenea periscopului unui
submarin. Chiar n acel moment intr din nou
ntr-un nor de cea care l nghii. Se ntoarse
s asculte discursul mamei ei.
Guvernul sta e o aduntur de zevzeci
incompeteni, i ngust Georgina ochii, ca s
nu-i intre fumul de la igara ce i atma ntre
buze.
Conducea cu o singur mn; cu cealalt
mngia urechea ca de mtase a lui Magic:
Nu m deranjeaz cnd minitrii dau n
mintea copiilor, dar cnd ncep s se joace cu
pensia mea, m-apuc nebunia.
Pensia mamei ei, de la serviciul diplomatic,
era singura ei surs de venit, i nici aceea nu
era prea mare.
Doar n-o s-mi spui acuma c vrei un
guvern laburist, mami, s fim cinstite, o
zgndri Royan.
Mama ei fusese dintotdeauna o conservatoare
nfocat.
Georgina ezit, apoi evit s fac o alegere:
Tot ce am eu de zis e s o aduc napoi pe
Maggie.
Royan se rsuci uor pe scaun i i arunc
iar privirea spre
Geamul murdar din spate. Camionul era tot
n spatele lor, aprnd ters din cea i din
norul albastru de gaze de eapament pe care l
lsa Roverul, ca urma de vapori a unui avion cu
reacie. Pn n clipa aceea se inuse dup ele,
dar acum acceler brusc.
Cred c vrea s ne depeasc, i spuse
Royan ncet Georginei.
Capota masiv a camionului se afla la doar
ase metri de bara lor din spate. Radiatorul
avea ca blazon logo-ul MAN , fcut din crom,
i cabina depea n nlime Land Rover-ul,
aa c, din locul ei, Royan nu putea s zreasc
faa oferului.
Toat lumea vrea s treac de mine, se
lament Georgina. Asta-i povestea vieii mele,
coment i se ncpn s rmn pe mijlocul
oselei nguste.
Royan se uit iar n spate i descoperi c
maina se apropia tot mai tare. Acoperise deja
tot geamul din spate. oferul decupl i ambal
amenintor motorul gigantic.
Ar fi bine s-l lai s te depeasc. Am
impresia c se grbete.
Las-1 s-atepte, mormi Georgina pe
lng igar. Rbdarea e o virtute. Oricum, n-
am cum s-l las s treac aici. n fa e un pod
ngust de piatr. Cunosc bucica asta de osea
ca pe drumul pn n propria baie.
n acel moment, oferul de camion claxon
att de aproape, c aproape le asurzi. Magic sri
pe bancheta din spate i se apuc s latre n
semn de protest.
Tmpit mpuit, njur Georgina cu
amrciune. De-a ce crede c se joac? Ia-i
numerele de la main! Am de gnd s-l reclam
la poliia din York.
Are plcuele acoperite cu noroi. Nu vd
cifrele, dar seamn cu numerotarea de pe
continent. Nemeasc, mi se pare.
Ca i cnd i-ar fi auzit protestul, oferul
ncetini uor i rmase n spate, pn cnd
distana dintre cele dou maini se mri la
douzeci de metri. Royan se ntorsese cu totul,
ca s vad ce face camionagiul.
E mai bine, zise cu mndrie Georgina.
Necioplitul de fri mai nva bunele maniere,
coment, concentrndu-se s strpung ceaa
din fa. Uite podul...
Pentru prima dat, Royan izbuti s vad n
cabina camionului. oferul purta o cagul ce i
acoperea toat faa, mai puin ochii i nasul,
din ln albastru nchis, ce i ddea un aer
sinistru, malefic.
Ferete! Strig dintr-o dat Royan. Vine
drept spre noi!
Zgomotul motorului uriaei maini se
prefcuse ntr-un muget
Care nghiea orice alt sunet, precum urletul
mrii cuprinse de furtun. Pre de o clip,
Royan nu mai vzu dect scnteierea oelului,
dup care partea din fa a camionului intr n
spatele mainii.
Impactul o arunc pe jumtate peste sptarul
scaunului. Se for s se ridice i vzu cum
camionul le ridicase aa cum vulpea ia n flci o
pasre. Luase pe sus Land Rover-ul, purtndu-
1 pe barele de oel care i protejau radiatorul din
crom lefuit.
Georgina se lupta cu volanul, ncercnd s
menin maina sub control, ns eforturile ei
erau zadarnice:
Nu pot s-o stpnesc. Podul! ncearc s
scapi...
Royan izbi butonul de eliberare a centurii de
siguran i ntinse mna spre clan. Pereii de
piatr ai podului se apropiau cu o vitez
ameitoare. Land Rover-ul vira nebunete pe
osea, ieit complet de sub control.
Portiera se deschise brusc sub strnsoarea
lui Royan, dar aceasta nu izbutise s o deschid
de tot, cnd Land Rover-ul fu proiectat n
coloanele solide de piatr ce strjuiau calea de
acces spre pod.
Cele dou femei ipar la unison cnd
vehiculul se strivi i impactul le fcu s zboare
n fa. Parbrizul se fcu ndri cnd se izbir
de coloanele de piatr i Land Rover-ul se
prbui peste parapet, ncepnd s se
rostogoleasc.
Royan fu catapultat prin ua deschis i
aruncat la distan. Panta malului i stop
cderea, dar impactul o ls fr suflare. Fcu
un salt i se rostogoli pe povrni, nainte s
cad n apele ngheate de sub pod.
Chiar nainte s fie tras cu capul sub ap, se
pomeni cu ochii spre cer i spre podul de
deasupra ei. Prinse o ultim frntur de
imagine a camionului, nainte ca acesta s
dispar cu un zgomot infernal. Trgea dup el
dou remorci uriae, ce depeau n nlime
balustrada podului.
Ambele remorci erau acoperite cu o prelat
grea, din nailon verde, prins cu sfoar de
urechile caroseriei. Royan observ, ntr-o
strfulgerare subliminal, simbolul mare, rou,
i numele companiei scris cu vopsea pe partea
lateral a remorcii celei mai apropiate, dar,
pn s apuce s nregistreze numele, fu
aruncat n viitoarea apei, iar frigul i fora
czturii o fcur s-i piard respiraia.
Se chinui s ajung la suprafaa apei i
descoperi c fusese trt o bun bucat de
drum. mpiedicat n micri de hainele pline de
ap, se poticni pn la mal i se ajut de
creanga unui copac s se trag afar din valuri.
ngenunche n noroi, tuind i scuipnd apa
pe care-o nghiise, n timp ce se strduia s i
dea seama ce rni cptase din cauza coliziunii.
Apoi, uit de halul n care se afla, auzind
strigtele cumplite, agonizante ale mamei sale,
aflate n maina rsturnat.
ntr-o grab nebun, se ag de ce gsi ca s
se ridice n picioare i se tr chioptnd prin
iarba ud i ngheat pn n locul unde Land
Rover-ul zcea cu roile-n sus, la poalele
povrniului. Caroseria era ifonat i distrus,
iar aluminiul ce strlucea argintiu se zrea n
poriunile unde vopseaua verde-nchis fusese
decojit. Motorul se blocase, iar roile din fa
nc se mai nvrteau n gol, cnd Royan ajunse
acolo.
Mami! Unde eti? Strig, dar sunetele
teribile nu ncetar.
Se sprijini de caroserie ca s nu cad i se
tr n direcia din care se auzea zgomotul,
ngrozit de ce ar putea s-i vad ochii.
Georgina sttea pe pmntul umed, sprijinit
de partea lateral a mainii. Avea picioarele
ntinse n fa. Stngul era rsucit n aa fel
nct degetele prinse n gheat erau nfipte n
noroi ntr-un unghi anormal. Era clar c
piciorul era rupt de la genunchi sau de foarte
aproape de el.
Nu acesta era totui motivul suferinei
Georginei. l inea n poal pe Magic i se
aplecase deasupra lui ntr-o atitudine de
abandonare n faa durerii; nu putea s i
nbue clocotul lacrimilor. Pieptul spanielului
fusese zdrobit ntre metal i pmnt. Limba i
atma dintr-un col al botului, ntr-un ultim
rnjet, dar picturile de snge cdeau constant
din vrful roz al acesteia i Georgina l cura
cu propria earf.
Royan se prbui lng mama ei i i puse un
bra dup umeri. Nu-i mai vzuse mama
plngnd niciodat. O strnse tare n brae i
ncerc, din rsputeri, s-i aline durerea, ns
aceasta nu se lsa domolit.
Nu tia ct timp au rmas aa. n cele din
urm totui, la vederea piciorului schilodit al
mamei ei i la gndul c oferul camionului
putea s se ntoarc s-i termine treaba, se
trezi la realitate. Se tr pn sus i opi pn
n mijlocul oselei, s opreasc prima main
care avea s apar.
Capitolul XV




ABIA DUP DOU CEASURI de cnd Royan
trebuia s fi venit la ntlnire, Nicholas deveni
ndeajuns de ngrijorat ca s sune la poliia din
York. Din fericire, reinuse numrul de pe
plcua de nmatriculare a Land Rover-ului. Era
simplu de inut minte: iniialele mamei ei,
combinate cu un ghinionist numr 13.
Dur destul de mult pn cnd poliista de
serviciu verific informaiile din computer i se
ntoarse la telefon:
mi pare ru c trebuie s v anun,
domnule, c Land Rover-ul a fost implicat ntr-
un accident n dimineaa aceasta.
Ce s-a ntmplat cu oferul? Vru s tie
imediat Nicholas.
oferul i un pasager au fost dui la
Spitalul Minster din Yoric.
Sunt tefere?
mi pare ru, domnule, nu tiu s v spun.
n patruzeci de minute, Nicholas era la spital
unde, dup aproape nc pe-att, ddu de urma
lui Royan. Aceasta se afla la secia de chirurgie
pentru femei, lng patul mamei sale. Pacienta
nu se trezise nc din anestezie.
Royan i ridic privirea cnd Nicholas ajunse
lng ea.
Te simi bine? Ce naiba s-a-ntmplat?
Mama avea piciorul zdrobit. Chirurgul a
trebuit s-i pun o tij n coaps femurul.
Tu eti bine?
Doar cteva zgrieturi i julituri. Nimic
grav.
Cum s-a ntmplat?
Un camion. Ne-a mpins la marginea
drumului.
Doar nu intenionat? Simi Nicholas cum
tremur ceva n el, amintindu-i de un alt
camion, pe o alt osea, ntr-o alt noapte.
Ba cred c da. oferul purta o masc, o
cagul. Ne-a izbit din spate. Probabil c a fcut-
o intenionat.
Ai anunat poliia?
Ea confirm din cap:
Se pare c maina a fost dat disprut n
dimineaa asta, cu mult nainte de accident, n
timp ce oferul se oprise la una dintre cafenelele
Little Chef. E german. Nu vorbete deloc
englezete.
Ea treia oar cnd cineva ncearc s te
omoare, zise mohorit Nicholas. De-aici ncolo,
eti n grija mea.
Se duse n sala de ateptare i ddu un
telefon de acolo. eful poliiei din zon i era
prieten, ca i directorul spitalului.
Cnd se ntoarse n salon, Georgina se
trezise. Chiar dac era nc ameit, se simea
bine cnd o duser cu scaunul cu rotile n
rezerva pe care Nicholas aranjase s o ocupe.
Chirurgul ortoped sosi cteva minute mai
trziu.
Bun, Nick, ce faci aici? l salut pe
Nicholas.
Royan rmase surprins s vad ct de mult
lume l cunotea. Apoi, medicul i ndrept
atenia spre Georgina:
Cum v simii? Avem aici o fractur
multipl frumuic, nuntru parc-ar fi confeti.
Am reuit s punem totul unde trebuie, dar o s
rmnei la noi nc zece zile, pe puin.
Aa rmne, domni, i spuse Nicholas lui
Royan, cnd o lsar pe Georgina s doarm.
Ce-ar trebui s se mai ntmple, ca s te
convingi? Menajera mea i-a pregtit deja o
camer la conac. Nu te mai las s hoinreti de
una singur dup bunul tu plac. Altfel, data
urmtoare cnd ncearc s-i vin de hac, s-ar
putea s aib ceva mai mult noroc.
Era prea ocat i suprat ca s l
contrazic, aa c se urc asculttoare pe locul
din fa al Range Rover-ului i l ls s o duc
mai nti la doctor ca s-i scoat firele, apoi
napoi la Quenton Park. Cum ajunser, o
trimise n camera ei:
Buctreasa o s-i aduc cina acolo. S
iei neaprat somniferele pe care i le-a dat
doctorul. Trimit pe cineva s-i ia lucrurile de la
Brandsbury, dac-i dai doamnei Street cheile de
la casa mamei tale. ntre timp, menajera i-a
pus nite haine pentru noapte i o periu de
dini n camer. Nu vreau s mai aud nimic
pn mine diminea.
Era bine c avea el grij de ea. Pentru prima
dat, de la noaptea aceea ngrozitoare, din oaz,
se simea n siguran. Totui, i permise un
ultim gest de independen i ncredere n sine:
arunc pastilele la veceu.
Doua zi diminea, o menajer tnr veni s
o trezeasc,
Cmaa de noapte ce o atepta pe pern era
lung, fcut din mtase pur i mpodobit cu
cea mai fin dantel de Cambrai la manete i
la gt. Nu mai purtase niciodat ceva att de
luxos i de senzual. i ddu seama c
aparinuse, probabil, soiei lui i gndul acesta
i trezi un vrtej de emoii confuze. Se sui n
patul cu baldachin, ns nici mcar ntinderea
aceea singuratic de saltea moale sau camera
strin nu o mpiedic s adoarm foarte
repede.
Cu un exemplar din The Times i cu o can
de ceai Earl Grey, dup care se ntoarse cu
sacul ei de voiaj.
Sir Nicholas v roag s luai micul dejun
cu dnsul n sufragerie, la opt i jumtate.
n timp ce fcea du, i inspect trupul gol n
oglinda imens ce acoperea unul dintre pereii
bii. n afar de rana de cuit de la bra, care
era nc livid i doar parial vindecat, mai
avea o vntaie urt pe coaps i o alta pe
partea stng i pe fes, amintiri ale
accidentului de main. Tibia era jupuit i, cu
mult grij, i trase o pereche de pantaloni
marinreti peste ran. chiopta puin atunci
cnd cobor treptele scrii principale, ca s
ajung n sufragerie.
Servete-te, te rog, i ridic Nicholas ochii
din ziar s o ntmpine, vznd c ezit n prag,
i i art felurile de mncare de pe bufet.
Pe cnd i punea ou jumri cu o lingur n
farfurie, recunoscu peisajul de pe peretele din
faa ei ca fiind un Constable.
Ai dormit bine? Zise, fr s atepte
rspunsul ei. Am veti de la poliie, continu.
Au gsit camionul MAN abandonat pe o linie
moart de lng Harrogate. l cerceteaz acum,
dar nu se ateapt s gseasc prea multe. Se
pare c avem de-a face cu cineva care tie ce
vrea.
Trebuie s sun la spital, spuse ea.
Am sunat eu deja. Mama ta n-a avut
probleme azi-noapte. I-am lsat mesaj c o s-o
vizitezi disear.
Disear? Arunc ea o privire mirat. De ce
aa trziu?
Am de gnd s te pun la treab pn
atunci. Vreau s-mi scot banii pe care o s-i
investesc n tine.
Se ridic atunci cnd ea veni la mas i i
inu scaunul s se aeze. Descoperi c gestul lui
de curtoazie o fcea s se simt uor stnjenit,
ns nu fcu niciun comentariu.
Primul atac asupra ta i a lui Duraid, la
vila din oaz deaici nu putem trage niciun fel de
concluzii, n afar de aceea c asasinii tiau cu
exactitate ce i unde trebuie s caute.
Schimbarea brusc a subiectului o
descumpni.
Totui, s ne gndim puin la cel de-al
doilea atentat, de la Cairo. Grenada de mn.
Cine tia c te duci la minister n dupamiaza
aceea, n afar de ministru?
Ea reflect n timp ce mesteca i nghiea o
gur de ou:
Nu sunt sigur. Cred c i-am spus
secretarului lui Duraid, poate unuia sau mai
multor asisteni.
El se ncrunt i cltin din cap:
Aadar, jumtate dintre angajaii muzeului
tiau de ntlnirea ta?
Cam aa ceva. mi pare ru.
El rmase cteva clipe pe gnduri:
Bine. Cine tia c pleci din Cairo? Cine tia
c stai n casa mamei tale?
Unul dintre funcionarii de la administraie
mi-a adus diapozitivele la aeroport.
I-ai spus cu ce zbor pleci?
Nu, categoric nu.
Ai spus cuiva de asta?
Nu. Adic... ezit ea.
Da?
I-am spus ministrului, n timpul ntlnirii,
cnd i-am cerut s m lase s plec n concediu
fr plat. Nu el... sigur nu? Se uit la el cu o
privire n care se citea groaza la gndul c ar fi
putut fi adevrat.
Se ntmpl nite lucruri ciudate, ridic
Nicholas din umeri. Bineneles c ministrul tia
totul despre eforturile tale i ale lui Duraid de
traducere a celui de-al aptelea papirus?
Nu tia toate detaliile, dar... da n linii
mari, tia ce facem.
Bine. Urmtoarea ntrebare: ceai sau
cafea?
i turn cafea n ceac i merse mai departe
cu presupunerile:
Spuneai c Duraid avea o list cu posibili
sponsori ai expediiei. Ne-ar putea da nite idei
n legtur cu lista suspecilor?
Getty Museum, zise, fcndu-1 s
zmbeasc.
Poi s-l tai de pe list. Nu se ocup ei cu
aruncatul grenadelor pe strzile din Cairo. Cine
mai era pe list?
Gotthold Emst von Schiller.
Hamburg. Industria grea. Prelucrarea
metalelor i a aliajelor. Producia de minerale de
baz, confirm Nicholas. Care era cel de-al
treilea nume de pe list?
Peter Walsh, texanul.
Da, acela, aprob brbatul. Locuiete la
Fort Worth. Se ocup de franize n domeniul
fast-food-ului i de comerul cu amnuntul prin
pot.
Puini colecionari aveau destul capital ca s
poat concura cu instituiile majore, cnd venea
vorba de achiziii semnificative de antichiti
sau de finanarea explorrilor arheologice.
Nicholas i cunotea pe toi, pentru c fcea
parte din cercul acela dominat de un
antagonism reciproc, al celor zece-doisprezece
privilegiai. Licitase, pe rnd, mpotriva fiecruia
dintre ei, n slile de la Sothebys i Christies,
ca s nu mai vorbim de locurile mai puin
salubre n care se vindeau antichiti proaspete
. Adjectivul proaspt se folosea n contextul
proaspt scoas din pmnt .
Cei doi sunt nite bandii adevrai. i-ar
mnca propriii copii, dac le-ar umbla oarecii
prin burt. De ce-ar fi n stare, dac ar crede c
stai n calea lor spre mormntul lui Mamose?
tii dac l-a contactat vreunul din ei pe Duraid,
dup apariia crii, aa cum am fcut eu?
Nu tiu. Se prea poate.
Nu pot s-mi imaginez c vreunul din
pungaii tia ar fi pierdut aa o ocazie. Trebuie
s presupunem c amndoi tiau c Duraid
lucreaz la ceva. O s le punem numele pe lista
suspecilor.
Dup asta, i inspect farfuria:
Te-ai sturat? Mai vei o lingur de ou?
Nu? Foarte bine, s mergem la muzeu i s
vedem ce ne-a pregtit doamna Street.
Intrnd n biroul lui, Royan rmase
impresionat ct de multe organizase ntr-un
timp att de scurt. Probabil c i luase toat
noaptea s transforme ncperea ntr-un cartier
general aproape militresc. n mijlocul camerei
se aflau un evalet imens i o tabl pe care erau
prinse n ace un set de fotografii suprapuse,
luate din satelit. Se apropie s le studieze, apoi
arunc o privire materialului care era prins
alturi.
Lng o hart la scar mare, a aceleiai zone,
din sud-vestul Etiopiei, ca i cea prezent n
fotografiile din satelit, se mai aflau cteva liste
cu nume i adrese, cu instrumente i
echipamentul necesar, ca i cu magazinele de la
care fcuse cumprturi n expediiile africane
anterioare, pagini ntregi de calcule ale
distanelor, ca i ceva ce semna cu un buget
preliminar. Sus de tot era un program intitulat
Etiopia informaii generale . Programul
coninea cinci pagini de hrtie concept, scrise
mrunt, aa c Royan nu reui s citeasc tot,
ns rmase impresionat de priceperea cu care
fcuse pregtirile.
Royan i promise solemn c avea s studieze
tot acel material cu prima ocazie, dar acum
travers ncperea s ajung la unul din cele
dou scaune pregtite de el n faa tablei. El
sttea n picioare n faa panoului i lu un
baston, cu vrful argintat, de la tabl,
mnuindu-1 ca pe un indicator colar.
S fie linite n clas, btu el cu bul n
tabl. Primul lucru pe care trebuie s-l faci e s
m convingi c vom reui s dm de urma lui
Taita, dup ce-a avut cteva mii de ani ca s se
fac nevzut. S ne gndim mai nti la
formele de relief din defileul fluviului Abbay.
Nicholas art cu indicatorul cursul fluviului
pe fotografiile din satelit.
De-a lungul acestei seciuni, fluviul i-a
croit drum prin platoul de bazalt. Pe alocuri,
stncile de sub defileu sunt abrupte i ating
120-150 de metri nlime, pe ambele maluri.
Acolo unde exist straturi din isturi vulcanice
mai dure, fluviul n-a reuit s le erodeze.
Acestea formeaz o serie de trepte gigantice pe
parcursul fluviului. Cred c ai dreptate cnd
presupui c treptele lui Taita sunt, de fapt,
nite cascade.
Veni la mas i culese o fotografie din teancul
de hrtii aruncate de-a valma:
Pe-asta am fcut-o n defileu, n timpul
Expediiei Forelor Armate, din 1976. Poi s-i
faci o idee despre cum arat acele cascade.
i ntinse fotografia alb-negru, n care se
zreau stnci de o nlime ameitoare ce
strjuiau o cascad ce prea s se prvleasc
din ceruri asupra unor siluete minuscule de
brbai pe jumtate goi i a brcilor din prim-
plan.
N-aveam idee c aa arat n realitate!
Exclam ea, fixnd privelitea cu veneraie.
Aici nu se vede singurtatea splendid din
partea de jos a defileului, i explic el. Din
punctul de vedere al fotografului, nu exist loc
de unde s se poat prinde tot pe pelicul. Dar,
cel puin, poi s vezi cum o cascad ar putea
sta n calea unui grup de egipteni care urc pe
jos sau cu nite cai de povar. De obicei, exist
un soi de potec de-a lungul cataractelor,
fcut de elefani sau de alte animale slbatice
de-a lungul timpului. Chiar i aa, o asemenea
cascad nu se poate traversa pur i simplu, nici
mcar dac ocoleti stncile.
Ea aprob n tcere i l ls s continue:
Chiar i n aval, a trebuit s coborm
brcile i tot echipamentul cu frnghiile, la
fiecare cascad. Nu ne-a fost uor.
Hai s zicem c o cascad a fost ceea ce le-
a oprit naintarea-a doua din partea de vest,
admise ea.
Nicholas lu indicatorul i tras cursul
fluviului pe hart, de la forma ntunecat ca o
pan a zgazului Rosires, n centrul Sudanului.
Povmiul se nal dincolo de grania
etiopian, acolo unde ncepe, cu adevrat,
defileul. Nu sunt osele sau orae acolo i exist
doar dou poduri, n amonte. Nimic, pe o
ntindere de opt sute de kilometri, n afar de
apele nvolburate ale Nilului i de stncile
slbatice, din bazalt negru.
Fcu o pauz, ca s o lase s analizeze.
E una dintre ultimele zone cu adevrat
slbatice de pe pmnt, cu proasta reputaie de
a fi bntuit de fiare crude i de oameni chiar
mai cruzi dect acestea. Am nsemnat
pricipalele cascade ce apar n defileu aici, pe
fotografia din satelit, zise i le art cu
indicatorul, fiecare ncercuit frumos cu marker
rou. Asta e cascada numrul doi, la vreo 350
de kilometri mai sus de grania sudanez.
Totui, trebuie s lum n calcul unii factori
importani, cum ar fi acela c fluviul s-ar putea
s-i fi schimbat cursul n ultimii patru mii de
ani, de la vizita prietenului nostru, Taita, acolo.
Cu siguran c nu avea cum s scape
dintr-un canion att de adnc, de 1 200 de
metri, protest ea. Nici mcar Nilul nu poate s
ias de acolo, nu?
Da, ns, aproape sigur, i-a modificat
albia. n anotimpul inundaiilor, volumul i
fora fluviului ntrece puterea mea de a-i
descrie mcar imaginea. Fluviul se ridic cu
vreo douzeci de metri pe pereii laterali i
atinge o vitez de zece noduri, dac nu mai
mult.
i ai navigat pe aa ceva? ntreb ea cu
ndoial n glas.
Nu n perioada inundaiilor. Nimic nu ar
putea supravieui.
Rmaser amndoi cteva minute cu ochii la
fotografie, n tcere, imaginndu-i grozviile de
care era n stare ntinderea aceea de ap, cnd
se dezlnuia.
i cea de-a doua cascad? i reaminti ea.
E aici, unde unul dintre aflueni se altur
cursului principal al lui Abbay. Afluentul se
cheam Dandera i are izvorul la 3 600 de metri
altitudine, sub piscul muntelui Sancai, din
lanul Choke, aici, la aproximativ 150 de
kilometri n partea de nord a defileului.
i aminteti punctul n care se unete cu
Abbay, de cnd ai fost acolo?
Au trecut douzeci de ani, i chiar i-
atunci am petrecut o lun n defileu, aa c
totul prea s fac parte dintr-un comar
nesfrit. Memoria ni se nceoa din cauza
monotoniei peisajului stnci peste tot i a
junglei dese de ziduri, iar simurile ni se
atrofiaser de la ari, insecte, urletul apei i
truda necontenit la vsle. Totui, n mod
ciudat, mi aduc aminte de confluena rului
Dandera cu Abbay din dou motive.
Da? Se aplec ea nerbdtoare, ns el
cltin din cap:
Am pierdut un om acolo. Singura victim
din cea de-a doua expediie. S-a rupt frnghia,
iar el a czut treizeci de metri. A aterizat pe
spate, pe un lan de stnci.
mi pare ru. Dar care e cellalt motiv
pentru care i aminteti locul acela?
Acolo se afl o mnstire cretin, de rit
copt, ridicat n stnc, la vreo aizeci de metri
deasupra fluviului.
Acolo jos, n adncul defileului? Vocea ei
trda nencrederea. De ce-ar construi o
mnstire acolo?
Etiopia e una dintre cele mai vechi ri
cretine din lume. Are peste nou mii de biserici
i mnstiri, dintre care foarte multe n astfel de
locuri ndeprtate i aproape inaccesibile, n
muni. Aceasta, de la rul Dandera, e vestitul
loc de ngropciune al Sflntului Frumentius, cel
care a adus cretinismul n Etiopia, din
Imperiul Bizantin, de la Constantinopol, la
nceputul secolului al treilea. Legenda spune c
a naufragiat pe rmul Mrii Roii i a fost dus
la Aksum, unde l-a convertit pe mpratul
Ezana.
Ai vizitat mnstirea?
Nu, ce naiba! Rse el. Eram prea ocupai
cu supravieuirea, prea dornici s scpm din
iadul defileului, ca s ne facem timp de vizite
turistice. Am cobort cascadele i am continuat
In aval. Tot ce-mi aduc aminte n legtur cu
mnstirea sunt excavaiile n peretele de
stnc, mult deasupra apei fluviului, i siluetele
ndeprtate ale clugrilor troglodii, n sutanele
lor albe, nirai pe parapetul peterilor, ca s
priveasc nepstori cum trecem pe-acolo. Unii
dintre noi chiar le-am fcut cu mna i ne-am
simit destul de prost cnd am vzut c nu ne
rspund.
Cum s ajungem vreodat n locul acela,
fr o expediie pe fluviu n toat regula? Se
ntreb Royan cu voce tare, uor descumpnit,
cu ochii lipii de panoul cu fotografii.
i-a pierit deja curajul? Rse Nicholas de
ea. Ateapt s faci cunotin cu vreo civa
dintre narii care se gsesc pe-acolo. Te ridic
i zboar cu tine pn la cuib, nainte s te
mnnce.
Fii serios! l implor ea. Cum o s ajungem
pn acolo, jos?
Clugrii sunt aprovizionai de stenii care
locuiesc pe nlimile de deasupra defileului. Se
pare c exist o potec fcut de caprele
slbatice n gura defileului, chiar pe margine.
i putem cobor pe-acolo?
Nu, dar am cteva idei n legtur cu asta.
Ajungem i la subiectul sta mai trziu. Mai
nti, trebuie s hotrm la ce putem s ne
ateptm s gsim acolo, dup patru mii de ani
i i arunc o privire plin de speran. E rndul
tu acum. Convinge-m! i ntinse el indicatorul
cu vrf argintat, dup care se trnti n scaunul
de lng al ei, cu braele ncruciate.
n primul rnd, trebuie s ne ntoarcem la
carte.
Ls indicatorul, ca s ia exemplarul din
Rzboinicii Nilului:
i aduci aminte de personajul Tanus din
poveste?
Bineneles. Era comandantul armatelor
egiptene n timpul domniei reginei Lostris i
avea rangul de Mare Leu al Egiptului. El s-a
aflat n fruntea exodului din Egipt, atunci cnd
au fost alungai de hicsoi.
A mai fost i amantul de tain al reginei i,
dac e s-i dm crezare lui Taita, tatl prinului
Memnon, cel mai mare fiu al ei, l aprob ea.
Tanus a fost ucis n timpul unei expediii
de pedepsire a unui ef etiopian, pe nume
Arkoun, n muni, iar trupul su a fost
mumificat i adus reginei Lostris de ctre Taita,
continu Nicholas povestea.
Exact, confirm ea. Asta m duce la
cellalt fir pe care l-am prins cu Duraid.
Din al aptelea papirus? i desfcu el
braele i se aplec n fa.
Nu, nu din papirusuri, ci din inscripiile de
la mormntul reginei Lostris, explic ea,
scond din geant o alt fotografie. E imaginea
mrit a unei seciuni din inscripia mural din
camera mortuar, mai exact din acea parte de
zid care a fost drmat i pierdut atunci cnd
au fost descoperite vasele din alabastru. Eu i
Duraid credem c faptul c Taita a plasat
aceast inscripie la loc de cinste, deasupra
ascunztorii papirusurilor, are o semnificaie
aparte, explic ea i i ddu fotografia.
El lu o lup de pe mas ca s o examineze
cu atenie. In timp ce el se chinuia cu
descifrarea hieroglifelor, Royan continu
povestea:
i aminteti din carte ct de mult i
plceau lui Taita ghicitorile i jocurile de
cuvinte, cum se luda adesea c el e cel mai
mare juctor de bao?
mi amintesc, confirm Nicholas,
ridicndu-i ochii de la lup. mi menin teoria
potrivit creia bao e un strmo al ahului. Am
mai bine de o duzin de table de bao n colecia
muzeului, unele din Egipt, altele din prile
ceva mai sudice ale Africii.
Da, i eu susin aceeai teorie. Ambele
jocuri au aceleai piese i reguli, dar bao e o
form mai rudimentar a jocului. Se joac cu
pietre colorate, de diferite ranguri, n loc de
piese de ah. Ei bine, cred c Taita n-a fost n
stare s reziste tentaiei de a dovedi posteritii
talentele sale de maestru al ghicitorilor i de a-
i demonstra inteligena. Cred c era att de
nfumurat, nct a lsat voit unele indicii n
legtur cu locul unde se afl mormntul
faraonului, att n papirusuri ct i printre
inscripiile murale pe care ne spune c le-a
zugrvit cu propriile mini n mormntul prea-
iubitei sale regine.
i crezi c sta e unul dintre indicii? Btu
Nicholas cu lupa n fotografie.
Citete! l ndemn ea. Sunt hieroglife
clasice nu foarte dificile, n comparaie cu
codurile criptice.
Tatl prinului, care nu e tatl, cel care a
dat albastrul ce l-a ucis, traduse el poticnindu-
se, st de paz, mn n mn cu Hapi, la
testamentul din piatr ce dezvluie calea spre
tatl prinului care nu e tatl, cel care a dat
sngele i cenua.
Nicholas cltin dezndjduit din cap.
Nu, n-are nicio noim, protest el. Probabil
c am greit undeva la traducere.
Nu dispera! Abia ncepi s faci cunotin
cu Taita, campionul de bao i pasionatul de
arade. Eu i Duraid ne-am stors creierii
sptmni n ir, l asigur ea. Ca s desclcim
firele, hai s ne ntoarcem la carte. Tanus nu
era tatl prinului Memnon cu numele, dar, ca
amant al reginei, el era tatl biologic. Pe patul
de moarte, i-a dat lui Memnon sabia albastr
care i-a provocat rana mortal n timpul btliei
mpotriva cpeteniei etiopiane. Avem aici
descrierea complet a btliei.
Da, cnd am citit pentru prima dat
seciunea aceea, mi aduc aminte c mi-am
nchipuit c sabia albastr era, probabil, una
dintre primele arme de fier fcute vreodat,
care, n epoca bronzului, ar fi fost o minune a
miestriei armurierului. Un dar potrivit pentru
un prin, medit Nicholas. Aadar, tatl
prinului care nu este tatl e Tanus?
Deocamdat, i accept interpretarea, suspin el
a resemnare.
i mulumesc pentru votul de ncredere,
zise ea pe un ton sarcastic. Dar s continum
descifrarea aradei lui Taita. Faraonul Mamose
a fost tatl lui Memnon doar cu numele, ns n
venele acestuia nu curgea sngele regilor. Din
nou, tatl care nu era tatl, Mamose, i-a lsat
prinului dubla coroan a Egiptului, adic cea
roie i cea alb, reprezentnd Regatele de Sus
i de Jos sngele i cenua.
S zicem c nghit asta ceva mai uor. Dar
cum rmne cu restul inscripiei? Fcu
Nicholas de-a dreptul intrigat.
Expresia mn n mn e ambigu n
Egiptul antic. Ar putea foarte bine s nsemne
foarte aproape de sau la vedere .
Zi mai departe! Ai reuit, n sfrit, s m
faci s-mi iau notie, o ncuraj Nicholas.
Hapi este zeul sau zeia hermafrodit sau
hermafrodit, cum vrei s-o iei, a Nilului; i
schimb sexul n funcie de dispoziia de
moment. n manuscrise, Taita atribuie tot
timpul fluviului numele lui Hapi.
Aadar, dac punem la un loc al aptelea
papirus i inscripiile de la mormntul reginei
Lostris, care ar fi interpretarea complet?
Insist el.
Pur i simplu: Tanus e nmormntat foarte
aproape sau la vedere dinspre fluviu, la cea de-a
doua cascad. n sau pe mormntul lui se afl o
piatr funerar sau o inscripie care ne arat
calea spre mormntul faraonului.
El expir printre dini:
M-au epuizat toate deduciile astea. Ce alte
indicii ai mai dibuit?
Asta-i tot, admise ea.
Asta-i tot? Nimic altceva? Vru el s tie i
ea cltin din cap.
S presupunem c pn aici e totul corect.
S zicem c fluviul are aceeai form i
configuraie ca acum aproape patru mii de ani.
S mai zicem i c Taita chiar ne indic drumul
ctre a doua cascad a rului Dandera. Ce
anume cutm cnd ajungem acolo? O
inscripie n piatr i, dac-i aa, o s-o gsim
intact sau erodat de vreme i de valuri?
Nici Howard Carter nu a avut o pist mai
explicit cnd a descoperit mormntul lui
Tutankhamon, remarc ea cu blndee. Doar o
bucic de papirus, de o autenticitate
discutabil.
Howard Carter nu a cutat dect n zona
Vii Regilor i tot i-au trebuit zece ani de
cutri, replic el. Tu mi-ai vorbit de un loc din
Etiopia, o ar de dou ori ct Frana. Ct crezi
c-o s ne trebuiasc pn descoperim ceva?
Ea se ridic brusc:
Scuz-m, cred c ar trebui s m duc s-
mi vizitez mama, la spital. E clar c-mi pierd
timpul cu tine aici.
Nu s-a fcut ora de vizit, nc, o anun
el.
Are rezerva ei, se ndrept Royan spre u.
Te conduc pn la spital, se oferi el.
Nu te deranja! Chem un taxi, i rspunse
pe un ton glacial.
Taxiul o s fac o or pn s ajung aici,
o avertiz el, iar ea se nduplec ndeajuns s l
lase s-o conduc la Range Rover.
Merser cincisprezece minute ntr-o tcere
deplin.
Nu m pricep s-mi cer scuze, sparse el
gheaa. M tem c n-am prea mult experien
la aa ceva. Am fost prea dur. N-a fost asta
intenia mea. M-am lsat furat de emoia
momentului.
Ea nu binevoi s-i rspund, aa c, dup un
minut, el adug:
O s fii nevoit s vorbeti cu mine, dac
nu cumva preferi s ne trimitem bileele. Ar fi
cam ciudat s facem asta n defileul lui Abbay.
Aveam impresia c nu mai erai interesat s
mergem acolo, zise ea, privind fix nainte.
Sunt o brut, recunoscu el, fcnd-o s-i
arunce o privire piezi.
Asta o fcu s cedeze; zmbetul lui era
irezistibil i o fcu s izbucneasc n rs:
Presupun c am czut de acord asupra
unui lucru: eti o brut.
Rmnem parteneri? ncerc el.
Deocamdat, eti singura brut pe care o
am la dispoziie. Se pare c m-am pricopsit cu
tine.
O ls la intrarea principal a spitalului.
Vin s te iau de-aici la trei, o anun, dup
care se duse ctre centrul York-ului.
De cnd era student, Nicholas avea un mic
apartament pe una dintre aleile nguste din
spatele catedralei din York. ntreaga cldire era
nregistrat pe numele unei companii din
Insulele Cayman, iar telefonul dat la secret nu
trecea prin centrala intern. Nimeni nu avea
cum s afle c el e proprietarul apartamentului,
nainte s o cunoasc pe Rosalind, locul acela
jucase un rol important n viaa lui social.
Acum nsNicholas l folosea doar pentru
afacerile sale confideniale i clandestine. Att
expediia din Libia, ct i cea din Irak fuseser
planificate i organizate acolo.
Nu mai fusese n apartament de cteva luni
bune, aa c acesta era rece, cu iz de mucegai
i neprimitor. Lu un chibrit i aprinse focul cu
gaze din cmin, dup care umplu ceainicul. Cu
o can de ceai aburind n fa, sun la o banc
din Jersey, dup care, imediat, la una din
Insulele Cayman.
Un obolan detept are mai multe ieiri din
vizuin era o zical a familiei, transmis din
generaie n generaie. Trebuia s existe
ntotdeauna ceva dosit cu grij, pentru ziua n
care aveau s se deschid cerurile. Avea nevoie
de fonduri pentru expediie, iar avocaii
puseser deja sechestru pe mare parte din
aceste fonduri.
Ddu parolele i conturile celor doi directori
de banc, mpreun cu instruciunile de a opera
anumite transferuri. l uimea ntotdeauna
uurina cu care se aranjau treburile, atta
timp ct aveai bani.
Se uit la ceas. Era nc foarte devreme n
Florida, ns Alison ridic receptorul la al doilea
apel. Aceasta era dinamul feminin i blond care
conducea Global Safaris, o companie ce aranja
expediii de vntoare i de pescuit n regiuni
ndeprtate ale lumii.
Bun, Nick. N-ai mai dat niciun semn de
via de peste un an. Am crezut c nu ne. Mai
iubeti.
Am fost plecat pentru o perioad, mrturisi
el.
Cum s le spui oamenilor c soia i fetiele
tale au murit?
Etiopia? Nu pru ea descumpnit de
cerere. Cnd vrei s ajungi acolo?
Ce zici de sptmna viitoare?
Cred c glumeti. Nu lucrm dect cu un
vntor acolo, Nassous Roussos, care are
agenda plin pe doi ani de-acum ncolo.
i nu ai pe altcineva? nsist el. Trebuie s
intru i s plec de-acolo nainte de inundaii.
Ce trofee ai n minte? l lu ea la bani
mruni. Nyala de munte? Antilopa lui Menelik?
Plnuiesc o excursie de colecionare a unor
exemplare pentru muzeul meu; merg pe fluviul
Abbay.
Asta era tot ce era pregtit s-i dezvluie.
Ea l mai iscodi un pic, apoi i spuse cam cu
jumtate de gur:
Ce-i spun rmne ntre noi, s fim
nelei. Exist un singur vntor care te-ar lua
aa din prip, dar nu tiu nici mcar dac are
vreo tabr pe Nilul Albastru. E rus i
rapoartele despre el sunt contradictorii. Se
zvonete c a fcut parte din KGB i a fost unul
dintre criminalii din gaca lui Mengistu.
Mengistu era Stalin cel Negru , cel care l
detronase i apoi l omorse pe btrnul
mprat Haile Selassie i care, n aisprezece
ani de conducere marxist despotic,
ngenunchease Etiopia. Cnd protectorul su,
Imperiul Sovietic, se prbuise, Mengistu fusese
nlturat de la putere i prsise ara.
Sunt destul de disperat s m fac frate cu
dracul, i spuse. Promit c n-o s vin cu jalba-n
proap la tine.
Ne-am neles, atunci, fr jalbe i i ddu
numele i numrul de telefon din Addis Abeba.
Te iubesc, Alison, scumpo! i declar
Nicholas.
A vrea eu, coment ea i nchise.
Nu se atepta s reueasc s vorbeasc la
Addis prea repede i nu fu contrazis n
ateptrile sale. n cele din urm, izbuti. i
rspunse o voce dulce de femeie, cu accent
etiopian; femeia trecu imediat la o englez
fluent, cnd el ntreb de Boris Brusilov.
Deocamdat, e plecat n safari, zise ea. Eu
sunt soia lui, Woizero Tessay.
n Etiopia, femeile nu preluau numele soilor
lor. Nicholas mai inea minte ceva din limba
aceea, ca s tie c numele nsemna Doamna
Soare, un nume foarte drgu.
Dac e ceva legat de safari, v pot ajuta i
eu, l asigur Doamna Soare.
El fcu semnul arab mpotriva deochiului:
S m pzeasc Allah de puterea
vrjitoarelor!
Haide!
O fcea s rd att de uor i nu era sigur
dac sta era un lucru bun sau nu:
Spune-mi ce ascunzi n mnec!
Ateapt s ajungem la muzeu.
Hotrrea lui era de neclintit, aa c lui
Royan nu-i rmase dect s-i in curiozitatea
n fru.
De cum intrar n cldire, o conduse prin
ncperea egiptean spre sala mamiferelor
africane, unde o fcu s se opreasc n faa
dioramei unor antilope de munte. Acestea erau
cteva dintre speciile mai mici sau medii de
antilope impala, gazelele Thompson i Grant,
gazela-giraf i altele asemenea.
Madoqua harperii art spre o creatur
delicat dintr-un col al dioramei. Antiopa lui
Harper, cunoscut i sub numele de dik-dik-ul
vrgat.
Era un animal micu, greu de descris, nu cu
mult mai mare dect un iepure mai bine hrnit.
Blnia avea dungi ciocolatii ce-i brzdau umerii
i spatele, iar nasul se lungea ntr-o tromp cu
care putea s apuce.
Puin cam neobinuit, i exprim ea
rezervat prerea, nedorind s l jigneasc,
fiindc prea extrem de mndru de specimenul
su. Are ceva special?
Special? i exprim el uimirea. Femeia
vrea s tie dac are ceva special! i ndrept el
ochii spre ceruri, fcnd-o s rd din nou de
talentul lui histrionic. E singurul exemplar
cunoscut pn acum. E una dintre cele mai
rare creaturi de pe pmnt. Att de rar, c a
ajuns, probabil, pe cale de dispariie. Att de
rar, c muli zoologi o cred apocrif, c n-a
existat niciodat. Cred c strbunicul meu cel
sfint, cruia i poart numele, a inventat-o, de
fapt. Se sugereaz ntr-un studiu c naintaul
meu a jupuit de piele o mangust vrgat i a
ntins-o pe corpul unui dik-dik obinuit. Ii poi
nchipui o acuzaie mai mrav?
Nedreptatea asta m ngrozete de-a
dreptul, rse ea.
i ai al naibii de mult dreptate! Pentru c
mergem n Africa s vnm un alt specimen de
Madoqua harperii, ca s reabilitm onoarea
familiei.
Nu neleg.
Vino cu mine i o s-i explic tot.
Oconduse napoi n biroul lui i, din maldrul
de pe mas, pescui o agend legat n marochin
rou. nvelitoarea era tears i ptat de urme
de ap i de soarele tropicelor, iar colurile i
cotorul erau rupte i roase.
Carneelul de vntoare al btrnului Sir
Jonathan, explic el i l deschise.
Presate ntre pagini stteau flori slbatice i
frunze ofilite, ce rezistaser acolo vreme de
aproape un secol. Textul era nsoit de desene n
peni fcute cu cerneal de un galben ters,
reprezentnd oameni, animale i peisaje
slbatice. Nicholas citi data din susul paginii:
2 februarie 1902. Tabra de pe fluviul
Abbay. Toat ziua am mers pe urmele a doi
elefani uriai. N-am putut s-i prindem din
urm. Ari mare. Oamenii mei au cedat.
Abandonat urmrirea i ntors n tabr. La
ntoarcere, zrit o antilop mic pscnd pe
mal; am dobort-o cu un foc, cu puca mic,
Rigby. La o cercetare amnunit, s-a dovedit
membr a speciei Madoqa. Totui, era o specie
nemaintlnit pn acum, mai mare dect un
dik-dik i cu blana vrgat. Cred c specimenul
poate fi o noutate n lumea tiinific".
i ridic ochii din jurnal.
Btrnul strbunic Jonathan ne ofer
scuza perfect de a cobor n defileul lui Abbay,
nchise el agenda. Dup cum bine ai observat,
continu el, pregtirile pentru propria expediie
near lua luni de planificri i aranjamente, ca
s nu mai pomenim de cheltuieli. Ar nsemna s
mergem s obinem aprobri i permisiunea
guvernului etiopian. n Africa, asta ar putea
dura luni n ir, dac nu ani.
mi imaginez c guvernul etiopian nu ar fi
foarte cooperant, dac ar bnui care sunt
adevratele noastre intenii, czu ea de acord.
Pe de alt parte, exist numeroase
companii legale, care se ocup de safariuri de
vntoare, ce i desfoar activitatea n toat
ara. Dispun de permisele, contactele
guvernamentale, mainile, echipamentul de
campare i suportul logistic necesare cltoriei
i ridicrii de tabere pn i n cele mai
ndeprtate regiuni. Autoritile sunt obinuite
cu vntorii strini care vin i pleac cu aceste
companii, n timp ce doi ferengi care i bag
nasul pe-acolo de capul lor ar atrage atenia
armatei locale i a tuturor celorlali, care s-ar
npusti asupra lor ca nite vulturi nfometai.
i-atunci, o s cltorim ca doi vntori de
dik-dik?
Am fcut deja rezervrile la organizatorul
de safari din capitala Addis Abeba. Planul meu
e s urmrim realizarea proiectului n trei etape
distincte i separate. Prima ar fi aceast
expediie de recunoatere. Dac dm de firul pe
care sperm s-1 urmrim, atunci o s ne
ntoarcem cu propriii oameni i cu
echipamentul necesar. Asta ar fi a doua etap.
A treia, firete, ar consta n scoaterea przii din
Etiopia, iar asta, te asigur din experienele
anterioare, nu va fi cea mai uoar parte a
operaiunii.
Cum o s faci asta... ncepu ea, la care el
ridic minile.
Nu-mi pune ntrebri, pentru c,
deocamdat, n-am nici cea mai mic idee cum o
s fac. S-o lum ncetior, pe etape.
Cnd plecm?
nainte s-i spun asta, las-m s-i mai
pun o ntrebare. Interpretarea pe care-ai fcut-o
la ghicitoarea lui Taita ai explicat totul n notele
care i-au fost furate n atacul din oaz?
Da, totul era n notie i pe microfilm. mi
pare ru!
Atunci, urii o s aib totul la nas, aa
cum am avut i eu.
M tem c aa o s fie.
Atunci, ca s-i rspund la ntrebare,
rspunsul e tout de suite i, cu ct e mai
repede, cu att e mai bine! Trebuie s ajungem
n defileul lui Abbay naintea concurenei.
Gndete-te c au toate concluziile i supoziiile
tale de aproape o lun. Se prea poate s fie deja
pe drum.
Cnd? Repet ea ntrebarea, nerbdtoare.
Aiti rezervat bilete la cursa British Airways
spre Nairobi, de smbt adic, peste dou zile.
O s avem o legtur cu zborul Air Kenya spre
Addis, cu care o s ajungem la destinaie luni,
n jurul prnzului. O s plecm n seara asta la
Londra, unde-o s rmnem n brlogul meu
de-acolo. i-ai fcut vaccinurile contra frigurilor
galbene i a hepatitei?
Da, dar nu am niciun fel de echipament, i
doar cteva lucruri cu mine. Am plecat din
Cairo n fug.
O s ne ocupm de asta la Londra.
Problema e c-n Etiopia, la munte, e suficient
de frig nct s castrezi un maimuoi de alam,
iar n defileu eti ca ntr-o saun.
Se ndrept spre panou i se apuc s verifice
obiectele de pe list.
O s ncepem imediat amndoi msurile
profilactice contra malariei. Mergem ntr-o zon
unde nariiP. Faleiparum sunt rezisteni la
chinin, aa c o s te trec pe Mefloquine...
parcurse el lista n vitez.
Firete c toate documentele tale de
cltorie sunt n regul, altfel n-ai fi aici. O s
avem amndoi nevoie de vize pentru Etiopia,
dar tiu pe cineva care poate face asta n
douzeci i patru de ore.
De cum termin de parcurs lista, o trimise
s-i mpacheteze cele cteva obiecte personale
pe care le adusese cu ea din Cairo.
Pn s fie gata s prseasc Quenton Hali,
se ntunecase deja afar, ns el fcu o oprire de
o or la spitalul din York, ca s o lase s-i ia
rmas-bun de la mama ei. O atept n localul
Red Lion, de vizavi, i, cnd ea urc n Range
Rover, Nicholas mirosea a Theakstons Old
Peculier. Era o arom plcut, de drojdie, i
Royan se simea att de bine n compania lui,
nct se ls pe spate pe scaun i adormi.
Capitolul XVI




CASA LUI DIN LONDRA era n Knightsbridge,
dar, n ciuda adresei celebre, era mult mai
puin impresionant dect Quenton Hali, lucru
ce o fcu pe Royan s se simt ca acas, chiar
dac doar pentru dou zile. n perioada aceea, l
vzu foarte rar pe Nicholas, care era ocupat cu
toate aranjamentele de ultim moment,
incluznd o serie de vizite la birourile
guvernamentale din Whitehall. Se ntoarse cu
teancuri de scrisori de recomandare ctre nali
demnitari, ambasadele Marii Britanii i ale
rilor din Commonwealth din toat Africa de
Est.
ntreab orice englez, zmbi n sinea ei. Nu
mai exist nici urm de privilegii ale clasei
superioare, nici reeaua de cunotine care
strbate ara dintr-un col n altul.
n lipsa lui, ea se ocup de lista de
cumprturi pe care el i-o ncredinase. Chiar i
pe strzile celei mai sigure capitale din lume, se
trezi c se uit peste umr sau c se ascunde
prin toalete i staii de metrou, ca s se asigure
c nu e urmrit.
Te pori ca un copil ngrozit, care nu-1 are pe
tticul s-l apere , se mustr singur.
Chiar i aa, ncerca un sentiment nefiresc de
uurare n fiecare sear cnd i auzea cheia n
ua de la intrare, n casa goal, n care l
atepta; n acele momente, trebuia s se
stpneasc, s nu coboare-n goan scrile ca
s-l ntmpine.
Capitolul XVII




SMBT DIMINEA, cnd un taxi i ls la
intrarea de la, JPlecri , la terminalul patru de
la Heathrow, Nicholas trecu un ochi aprobator
peste bagajele lor. Ea avea doar o geant din
pnz moale, nu mai mare dect a lui, i geanta
de umr. Puca lui de vntoare era
mpachetat n piele roas de cltorii, ce avea
iniialele gravate pe capac. O sut de cartue
erau muniia lui, toate depozitate ntr-o cutie cu
legturi din alam; mai avea i o serviet din
piele ce prea s aparin perioadei victoriene.
S cltoreti cu puine bagaje e una
dintre marile virtui existente. S ne fereasc
Domnul de femeile cu muni de valize dup ele!
i spuse, refuznd serviciile unui hamal i
aruncnd totul ntr-un crucior pe care l
mpinse chiar el.
Se vzu nevoit s mreasc pasul ca s se
poat ine dup el prin holul aglomerat de la
Plecri . Ca prin minune, gloata se ddea la o
parte din calea lui. i ls borul plriei
panama peste ochi i o ferici pe fata de la
controlul paapoartelor cu un zmbet care o
fcu s se fstceasc i s se nroeasc toat.
Povestea se repet i cnd ajunser la bordul
avionului. Cele dou stewardese chicoteau la tot
ce zicea el, l rsfau cu ampanie i l
copleeau cu o atenie revolttoare, spre iritarea
evident a celorlali pasageri, printre care se
numra i Royan. Numai c ea i ignor att pe
el ct i pe ele i se ls pe spate bucurndu-se
de luxul neobinuit al scaunului de clasa nti
i al propriului ecran video n miniatur.
ncerc s se concentreze asupra imaginilor cu
Richard Gere, ns descoperi c atenia i zbura
spre alte imagini, reprezentnd canioane
slbatice i plci mortuare strvechi.
Abia cnd Nicholas o nghionti uor, i arunc
o privire uor superioar. Acesta aezase o tabl
micu de ah de voiaj pe braul scaunului
dintre ei i acum ridic o sprincean spre ea,
fcnd un semn din cap ca invitaie.
Cnd ajunser la aeroportul Jomo Kenyatta
din Kenya, lupta era nc strns. Fcuser
remiz n dou partide, dar ea ajunsese cu un
nebun i doi pioni mai mult dect el n jocul
decisiv. Se simi destul de mulumit de sine.
La Norfolk Hotel din Nairobi, el rezervase
dou bungalouri cu verand i grdin, cte
unul pentru fiecare. La zece minute de cnd se
trntise n pat, el o sun din apartamentul de
alturi:
n seara asta o s lum masa cu naltul
Comisar Britanic. E un vechi amic de-al meu.
mbrac-te obinuit. Crezi c eti gata la opt?
Nu trebuie s te speteti de-atta efort cnd
cltoreti n jurul lumii cu brbatul sta ,
medit ea.
Capitolul XVIII




CURSA DE LA NAIROBI la Addis Abeba se
dovedi relativ scurt, iar peisajul de sub ei se
desfura n secvene fascinante, care o inur
cu nasul lipit de fereastra cabinei din avionul
aparinnd companiei Air Kenya. Piscul
brumriu al muntelui Kenya iei dintre nori,
lsnd vrfurile duble, acoperite de omt, s
strluceasc n razele soarelui.
Deertul cafeniu, mohort, din Districtul
Frontierei de Nord era mngiat doar de colinele
verzi ce mprejmuiau oaza de la Marsabit i, n
deprtare, n zona portului, de apele sclipitoare
ale lacului Turkana, fostul lac Rudolf. Pustiul
ceda, n cele din urm, locul nlimilor marelui
platou central din strvechiul teritoriu al
Etiopiei.
n Africa, doar civilizaia egiptean o
ntrece n vechime pe aceasta, remarc
Nicholas, n timp ce admirau mpreun peisajul.
Era o ras cultivat cnd noi, popoarele
nordice, ne mbrcam nc n piei netbcite i
triam n peteri. Erau cretini deja cnd
europenii erau nc pgni i se nchinau la
vechii zei, Pan i Diana.
Era un popor civilizat cnd i-a ntlnit
Taita, acum aproape patru mii de ani, czu ea
de acord. n papirusurile lui, i numete
aproape egalii si culturali, lucru rar ntlnit la
el. Dispreuia toate celelalte naii ale vechii
lumi, pe care le considera inferioare n toate
privinele.
Privit de sus, Addis era la fel ca multe alte
orae africane, un amestec ntre vechi i nou,
ntre stilul arhitectural tradiional i cel exotic,
cu acoperiuri de paie lng fier galvanizat i
igle de teracot. Zidurile rotunjite ale vechilor
tukul-uri construite din chirpici i nuiele
contrastau cu formele rectangulare i cu
planurile geometrice ale cldirilor din crmid,
ridicate pe mai multe niveluri, ale blocurilor de
apartamente i ale vilelor celor bogai, ale
cldirilor guvernamentale i ale grandiosului
cartier general al Organizaiei Unitii Africane,
unde erau arborate drapele.
Trstura distinctiv a mprejurimilor din
acea regiune o reprezentau plantaiile de
eucalipi nali, copacii albatri de gum pe care
i ntlneai pretutindeni i care erau folosii
pentru foc. Era singurul combustibil disponibil
celor muli n ara aceasta srac i sfiat de
rzboi, care fusese pustiit, de-a lungul
secolelor, fie de armate devastatoare, fie, aa
cum era cazul recent, de doctrine politice
strine.
n comparaie cu Nairobi, aerul de la acea
altitudine prea rcoros i dulce, cnd Nicholas
i Royan prsir avionul i traversar pista ca
s ajung la cldirea ce adpostea terminalul.
De-abia intrar i nici nu se apropiar bine
de irul de vamei care ateptau, cnd Nicholas
se auzi strigat:
Sir Nicholas!
Se ntoarser amndoi spre tnra femeie
care se apropia de ei cu graia unei dansatoare
i ale crei trsturi bronzate i delicate erau
luminate de un surs de bun venit. Era
mbrcat n fustele tradiionale ce-i ajungeau
pn la glezne i care-i scoteau n eviden
micrile.
Bine ai venit n ara mea, Etiopia! Sunt
Woizero Tessay, se prezent, dup care se
ntoarse cu un interes nedisimulat spre Royan:
Trebuie s fii Woizero Royan, ntinse ea mna
spre aceasta i Nicholas sesiz c femeile se
plcur de ndat. Dac mi ngduii s v iau
paapoartele, m voi ocupa eu de formaliti ct
timp v tragei sufletul n sala rezervat VIP-
urilor. V ateapt acolo un domn de la
Ambasada Marii Britanii, Sir Nicholas, care vrea
s v ntmpine. Nu tiu cum a aflat c sosii
cu aceast curs.
n sala rezervat VIP-urilor atepta o singur
persoan. Brbatul purta un costum tropical,
cu o croial excelent, iar la gt avea vechea
cravat de la Sandhurst, cu dungi portocalii,
galbene i albastre trasate pe diagonal. Acesta
se ridic i veni imediat s-l ntmpine pe
Nicholas:
Nicky, ce mai faci? Ce bine-mi pare s te
vd! Trebuie s fi trecut vreo doisprezece ani,
nu?
Salut, Geoffrey! Habar n-aveam c te-au
trimis n colul sta de lume.
Sunt ataat militar. Excelena sa m-a
trimis s te ntmpin de cum a aflat c am fost
amndoi la Sandhurst.
Geoffrey i arunc lui Royan o privire plin de
interes i, cu un aer resemnat, Nicholas fcu
prezentrile:
Geoffrey Tennant. Fii foarte atent cu el! E
cel mai mare coco de la nord de ecuator. Nicio
fat nu e n siguran la mai puin de un
kilometru de el.
Hai, las-o mai moale! Protest Geoffrey,
vdit mulumit de referinele date de Nicholas.
Te rog s nu crezi nicio vorbuli de-a lui,
doctor Al Simma; e un mincinos notoriu.
Geoffrey l trase pe Nicholas deoparte i i
fcu un rezumat al situaiei din ar, mai ales al
celei din zonele de frontier:
EL e destul de ngrijorat. Nu-i surde deloc
ideea s te tie colindnd pe-acolo de capul tu.
Sunt o groaz de netrebnici acolo jos, n
regiunea Gojam. L-am asigurat c tii s-i pori
i singur de grij.
ntr-un timp remarcabil de scurt, Woizero
Tessay era napoi:
Am scos din vam toate bagajele, inclusiv
armele i muniia. Acesta e permisul
dumneavoastr de edere temporar. Trebuie s
l avei tot timpul asupra dumneavoastr, pe
toat perioada ct rmnei n Etiopia. Poftim
paapoartele vizele sunt tampilate i n bun
ordine. Cursa noastr pn la lacul Tana pleac
peste o or, aa c avem timp berechet s ne
suim n avion.
Dac o s ai vreodat nevoie de o slujb,
s vii s m caui, i lud Nicholas eficiena.
Geoffrey Tennan i nsoi pn la poarta de
Plecri , unde brbaii i strnser minile:
Dac pot s te ajut cu ceva, nu trebuie s
spui dect un cuvnt: Servesc pentru a
conduce , Nicky.
Servesc pentru a conduce ? ntreb
Royan, n timp ce se ndreptau spre aeronav.
Motoul de la Sandhurst, i explic el.
Ce drgu, Nicky, murmur ea.
Am considerat ntotdeauna c Nicholas
sun mai demn i mi se potrivete mai bine,
preciz el.
Da, dar Nicky sun aa de dulce!
Capitolul XIX




N AERUL RAREFIAT AL NLIMILOR,
aeronavaTwin Otter ce i purta ctre vrful cel
mai nordic al munilor se nla i se nclina
printre curenii de aer ce se ridicau dinspre
crestele de dedesubtul lor.
Cu toate c erau la 500 de metri deasupra
nivelului mrii, pmntul era ndeajuns de
aproape ca s disting satele i cele cteva zone
cultivate din jurul lor. Supus de attea secole
metodelor agriculturii primitive i punatului
necontrolat al cirezilor domestice, pmntul
avea un aspect srccios i sectuit, iar oasele
de stnc ieeau prin stratul subire de came
roie a pmntului.
Brusc, n faa lor, platoul deasupra cruia
zburau fu despicat de o prpastie monstruoas.
Prea c pmntul primise o lovitur de sabie
att de puternic, nct ajunsese s-i strpung
mruntaiele.
Fluviul Abbay! Se aplec Tessay n fa, ca
s o bat pe umr pe Royan.
Buza defileului era tiat dintr-o bucat,
dup care panta cobora la un unghi ce depea
treizeci de grade. Cmpiile golae ale platoului
cedau imediat locul pereilor acoperii cu
pdure deas ai defileului. Distinser imediat
formele ca de candelabru ale uriaelor
euforbiacee care se ridicau deasupra junglei
dese. Din loc n loc, pereii se prbuiser dnd
natere unor povmiuri abrupte, cu pietre
desprinse la ntmplare; n alte pri, se ridicau
n maluri nalte i coluri ascuite ca nite ace,
pe care eroziunea le sculptase cu o miestrie
monstruoas n figuri de umanoizi gigantici i
alte creaturi fantastice din piatr.
Avionul cobora din ce n ce mai mult,
purtndu-i pe pasageri deasupra hului pn
cnd acetia putur s vad drept n jos, la mai
bine de doi kilometri distan, erpuirea
sclipitoare a fluviului n adncuri. Forma de
burlan a pereilor superiori constituia o a doua
buz, pe care o vzur cnd ajunser la stncile
abrupte ale sub-defileului, la o sut cincizeci de
metri deasupra apelor Nilului. n adncurile de
acolo, printre teribilii perei stncoi, fluviul
dltuia prin gresia roie mlatini ntunecate i
firioare lungi, subiri de ap. n unele locuri,
defileul ajungea la peste 60 de kilometri lime,
n altele, la mai puin de 15, ns pe toat
lungimea lui, grandoarea i singurtatea erau
infinite i eterne. Omul nu-i lsase amprenta
asupra acelor locuri.
O s ajungei acolo jos n curnd, i
asigur Tessay cu o voce att de copleit, c se
transformase n oapt, dup care rmaser
amndou tcute.
Cuvintele preau s nu-i aib rostul n faa
naturii dure i slbatice.
Aproape c rsuflar cu toii uurai cnd
vzur cum peretele nordic se ridica s i
ntmpine, iar munii masivi din lanul Choke
se nlau spre cerul african albastru, mai sus
dect altitudinea la care zbura aeronava lor
fragil.
Avionul fcu un viraj n jos, iar Tessay le
art ceva dincolo de vrful aripii din dreapta.
Lacul Tana, zise.
Era o minunat ntindere de ap, ce depea
n lungime optzeci de kilometri i care era
mpodobit cu insule; pe fiecare dintre aceste
insule se nla cte o mnstire sau o biseric
strveche. n timp ce planau deasupra apei,
pregtindu-se de coborre, reuir s-i zreasc
pe preoii nvemntai n alb, care vsleau
printre insulie, n brcuele lor tradiionale,
construite din mnunchiuri de papirus.
Aparatul Otter ateriz pe fia neasfaltat de
lng lac i fu nvluit de un nor lung, ca o
tren de praf. Fcu un viraj i opri motoarele
cnd ajunse la cldirea drpnat, din paie i
lut, de la captul terminalului.
Lumina soarelui era att de puternic, nct
Nicholas scoase o pereche de ochelari de soare
din buzunarul de la pieptul jachetei kaki i i
puse pe nas cnd nc se afla n vrful scrii
avionului. Cuprinse cu privirea urmele lsate de
gloane i de rapnele pe pereii de un alb
murdar ai terminalului, ca i carcasa ars n
ntregime a tancului rusesc de rzboi de tipul
T35, care veghea din iarba de la marginea
potecii. eava piesei grele de artilerie era
ndreptat spre est i ntre enilele ruginite
crescuse iarba.
Ceilali pasageri se nghesuiau nerbdtori n
spatele lui, nghiontindu-1 i ncepnd s se
agite emoionai cnd ddeau cu ochii de
prietenii i de rudele care veniser s i
ntmpine i care se adpostiser la umbra
eucalipilor ce se nlau deasupra cldirii. Un
singur vehicul era parcat acolo, un Toyota Land
Cruiser de culoarea nisipului. Cercul desenat pe
portiera din partea oferului avea n mijloc
figura unei nyala de munte, cu coame lungi i
spiralate, iar n panglica de dedesubt titlul
Safari Vntorii Nenfricai . Un brbat alb
sttea tolnit n spatele volanului.
n timp ce Nicholas cobora pe scar, n urma
celor dou femei, oferul se strecur din
camionet i pomi spre fia de pmnt, ca s-i
ntmpine. Era mbrcat ntr-un costum
colonial ponosit, de culoare kaki; brbatul era
nalt i suplu i pea ca i cnd ar fi avut
arcuri sub picioare.
Are n jur de patruzeci de ani , i calcul
Nicholas vrsta dup firele crunte din barba
scurt. E unul dintre cei duri , i zise. Prul
ca de foc era tiat scurt, iar ochii aveau acel
albastm palid ucigtor. O cicatrice zbrcit i
alb i brzda obrazul i urca erpuit spre nasul
deformat.
Tessay i-o prezent mai nti pe Royan, iar el
fcu o plecciune scurt i stngace n timp ce
i strngea mna.
Enchante, o asigur el cu un accent
franuzesc execrabil, dup care i ndrept
atenia ctre Nicholas.
Acesta este soul meu, Alto Boris, l
prezent Tessay. Boris, el este Alto Nicholas.
Vorbesc prost englezete, spuse Boris. Cu
franceza stau mai bine.
Nu prea ai de unde alege , i zise Nicholas,
dar zmbi uor i spuse cu voce tare:
Atunci, vom vorbi franuzete. Bonjour,
Monsieur Brusilov. ncntat de cunotin,
ntinse el mna spre acesta.
Strnsoarea minii lui Boris era dur prea
dur. Brbatul fcea din gest o ntrecere de
for, ns Nicholas se ateptase la aa ceva.
Cunotea genul acesta de oameni, aa c
ntinsese mna n aa fel nct Boris s nu i
poat strivi degetele. Nicholas i rspunse la
strngerea de mn fr s lase s se
ntrezreasc nicio urm de durere sau de efort
care s-i umbreasc zmbetul lene. Boris fu
cel care se desprinse primul din ncletare i n
ochii lui palizi se zrea o und minuscul de
respect.
Care va s zic, ai venit dup dik-dik?
ntreb el, pe un ton zeflemitor. Majoritatea
clienilor mei vneaz elefani sau cel puin
nyala de munte.
Animalele mari sunt puin cam prea mult
pentru nervii mei delicai, rnji Nicholas. Un
dik-dik e tot ce mi trebuie, nimic mai mult.
Ai mai fost vreodat n defileu? Vru s tie
Boris.
Accentul su rusesc se simea la pronunia
cuvintelor franuzeti i le fcea greu de neles.
Sir Nicholas a fost unul dintre conductorii
expediiei de pe fluviu, din 1976, interveni
Royan cu glas dulce, trezind amuzamentul lui
Nicholas cu acest gest neateptat.
Sesizase rapid poziiile antagonice pe care se
aflau cei doi i i srise n ajutor.
Boris mri i se ntoarse spre soia sa.
Ai luat toate lucrurile pe care le-am
comandat'? Vru el s afle.
Da, Boris, rspunse ea umil. Totul e la
bordul avionului.
i e fric de el, hotr Nicholas, i probabil c
are motive
ntemeiate.
Atunci, s pornim! Ne ateapt un drum
lung.
Cei doi brbai se aezar pe locurile din fa
ale Toyotei, lsndu-le pe femei s stea pe
bancheta din spate, ngropate n marea de
pachete din jurul lor. Bun protocolul sta
african, zmbi Nicholas n sinea lui, brbaii n
fa, femeile s se descurce cum or putea.
Nu vrei s facei turul turistic, nu? n
gura lui Boris, ntrebarea suna mai degrab a
ameninare.
Turul turistic?
Ieirea dinspre lac i centrala electric, le
explic el. Podul portughez de deasupra
defileului i punctul de unde ncepe Nilul
Albastru, adug el.
nainte s apuce s accepte, le oferi un ultim
avertisment:
Dac vrei s facei asta, n-o s ajungem n
tabr dect mult dup lsarea ntunericului.
Mulumim pentru sugestie, spuse politicos
Nicholas, dar am vzut toate astea mai nainte.
Bine, nu-i putu Boris ascunde
mulumirea. S plecm de-aici!
Drumul se rsucea spre vest, pe sub munii
nali. Acesta era
Gojam, inutul singuraticilor oameni ai
munilor. Era o zon bine
Populat, aa c avur ocazia s treac pe
lng muli oameni nali i zveli, care peau
pe marginea drumului n urma turmelor de
capre i de oi i-i purtau lungile toiege pe
umeri. Att brbaii ct i femeile purtau
shammas aluri de ln, pantaloni albi, largi, i
sandale deschise n picioare.
Erau oameni cu trsturi mndre i
frumoase, cu prul prins n form de aureole
mari i stufoase, cu ochii cruzi, ca de oim.
Cteva dintre femeile mai tinere pe lng care
trecuser erau cu adevrat frumoase.
Majoritatea brbailor erau narmai pn-n
dini. Aveau sbii pentru dou mini n teci cu
ornamente din argint, dar i puti de asalt AK-
7.
Aa se simt brbai adevrai, chicoti
Boris. Foarte viteji, foarte macho.
Colibele din sat erau toate tukul-uri cu ziduri
circulare, mprejmuite de plantaii de eucalipt i
de sisal cu vrfuri epoase.
Nori vineii aductori de furtun clocoteau
deasupra crestelor nalte de pe Choke, peste
care se npustir cu ploi i vijelie. Asemenea
unor monede de argint, picturile uriae i
anunau cu un zornit cderea pe parbrizul
vehiculului, ca apoi s transforme drumul de
sub roile mainii ntr-un ru de nmol.
Starea drumului era ngrozitoare: n unele
locuri, stricciunile erau att de mari, nct se
spaser fgae n stnc, pe care nici mcar
Toyota x nu ndrznea s mearg, aa c Boris
era silit s i croiasc o potec proprie n colina
pietroas. Cu toate c micoraser adesea viteza
pn la cea a unui pas de om, tot erau aruncai
ncoace i-ncolo n scaune atunci cnd roile
sreau peste terenul accidentat.
Negrilor stora blestemai nu le-ar da prin
cap s repare oselele, bodogni Boris. Sunt
fericii s triasc aa, ca nite animale.
Remarca lui nu primi niciun rspuns, ns
Nicholas arunc pe furi o privire n oglinda
retrovizoare, s vad expresiile celor dou femei.
Erau nchise i neutre, ascunznd perfect orice
jignire pe care ar fi putut s le-o provoace acele
cuvinte.
Cu ct mergeau mai departe, cu att starea
proast a drumului de la nceput se nrutea
considerabil. Din punctul acela, suprafaa de
nmol moale era strbtut de roile i de
urmele de trafic greu.
Trafic militar? Ridic Nicholas vocea ca s
acopere rafalele ploii ce i plesnea cu putere,
fcndu-1 pe Boris s mrie.
O parte. Shufta sunt foarte activi de-a
lungul defileului bandii i lorzi ai rzboiului n
disiden. Totui, cea mai mare parte a
traficului o fac cei cu prospeciunile miniere.
Una dintre marile companii miniere a
concesionat teren n Gojam i aduce
echipamente s nceap sondarea.
N-am trecut pe lng niciun fel de
autovehicule civile, observ Royan, nici mcar
de transport n comun.
Tocmai am trecut printr-una dintre
perioadele groaznice din lunga i zbuciumata
noastr istorie, i explic Tessay. Avem o
economie preponderent agrar. Cndva, eram
cunoscui drept grnarul Africii, dar, de cnd a
pus Mengistu mna pe putere, ne-a adus n
pragul srciei. A folosit nfometarea ca arm
politic, nc mai trecem prin chinuri teribile.
Foarte puini dintre ai notri i pot permite
luxul s aib o main. Cei mai muli sunt
ngrijorai c nu au ce s le pun copiilor pe
mas.
Tessay a studiat economia la Universitatea
din Addis, coment Boris cu glas nfundat. E
foarte deteapt. Le tie pe toate. Are rspuns la
orice ntrebare. Putei s-i punei ntrebri din
orice domeniu: istorie, religie, economie
continu el zeflemitor, reducnd-o astfel pe
Tessay la tcere.
Pe la mijlocul amiezii, ploaia se mai domoli, n
sfrit, i soarele ncepu timid s trimit raze
printre armatele de nori. Boris opri Toyota pe o
bucat izolat de teren.
Pauz fiziologic, anun el. Oprire pentru
uurat. Vremea de pipi.
Cele dou femei prsir camioneta i se
ndreptar ctre stnci. Cnd se ntoarser la
vehicul, aveau alte haine. Amndou purtau
acum shanmms i pantalonii caracteristici
zonei.
Tessay mi-a fcut cadou un costum
tradiional din prile Tigrului, se lud Royan,
fcnd o piruet n faa lui Nicholas, ca s-i
cear aprobarea.
Arat foarte bine, i ddu el cu prerea. O
s te simi mult mai bine n pantaloni.
Soarele ncepea s apun n timp ce ei
coborau ntr-o alt vale stncoas, la captul
creia curgea un ru cu maluri abrupte i
erodate. Deasupra rului se afla o biseric
circular, cu ziduri albe i o cruce copt, din
lemn, nlat pe acoperiul din trestie. Satul de
tukul-uri se ngrmdea n jurul bisericii.
Debra Maryam, anun cu satisfacie
Boris, Dealul Fecioarei Maria, iar nul se cheam
Dandera. Mi-am trimis oamenii nainte, n
camionul cel mare. Pn ajungem noi, o s
ridice tabra i o s ne atepte. O s dormim
aici n noaptea asta i mine o s urmm cursul
rului n aval, pn ajungem la buza defileului.
Oamenii lui Boris ridicaser corturile n
dumbrava de eucalipi chiar de la captul
satului.
Cel de-al doilea cort e al vostru, le indic
Boris.
Acela o s fie al lui Royan, fu de acord
Nicholas. Eu o s am nevoie de un cort al meu.
Dik-dik i corturi separate, i arunc Boris
o privire inexpresiv. Eti un om dat naibii. M
impresionezi.
Strig la oamenii lui s ridice cortul lui
Nicholas lng cellalt, cu prile laterale
aproape lipite.
S-ar putea s prinzi mai mult curaj n
timpul nopii, i lu el n trbac pe Nicholas. N-
ai vrea s ai prea mult de mers, atunci.
Duul la care se splar era, de fapt, un butoi
agat de ramurile de jos ale unuia dintre
copacii albatri de gum, cu un paravan de
pnz de jur mprejur i fr acoperi. Royan l
folosi prima i se ntoarse de-acolo cu o expresie
vesel i proaspt pe fa i cu un prosop
umed nfurat n jurul capului.
E rndul tu, Nicky, strig la Nicholas
cnd ajunse n dreptul cortului acestuia. Apa e
fierbinte, de-a dreptul minunat.
Se lsase ntunericul pn s se spele i s se
schimbe Nicholas. Se duse i el n cortul unde
se servea masa i unde restul grupului se
aezase deja pe scaune de campanie, n jurul
focului. Femeile edeau cumva ntr-o parte,
discutnd n oapt, n timp ce Boris i
sprijinise tlpile de msua joas, tolnit n
scaun i cu un pahar n mn.
La apariia lui Nicholas, i indic sticla de
votc de pe mas:
Toam-i un pahar! Gheaa e n gleat.
Prefer o bere, mrturisi Nicholas. Drumul
mi-a fcut sete.
Boris ridic din umeri i url la un servitor s
aduc o sticl maronie din frigiderul portabil.
Las-m s-i spun ceva, s-i vnd un
pont, rnji el n direcia lui Nicholas, n timp ce-
i turna un alt pahar cu votc. n zilele noastre,
nu mai exist niciun animal ca dik-dik-ul
vrgat; poate-o fi existat vreodat, nu zic. i
pierzi timpul i banii aiurea.
Se prea poate, l aprob calm Nicholas.
Sunt timpul i banii mei.
Chiar dac vreun puturos btrn o fi
mpucat vreunul n Evul Mediu, nu nseamn
c o s dai i tu peste unul acum. Am putea s
urcm n zona plantaiilor de ceai, s vnm
elefani. Am vzut trei masculi acolo acum zece
zile. Toi aveau coli de peste o sut de livre
fiecare.
Pe msur ce continuau s se contrazic,
nivelul lichidului din sticla lui Boris scdea
asemenea Nilului, la sfritul inundaiei. Cnd
Tessay le spuse c masa e gata, Boris i lu cu
el i sticla; se mpiedic pe drum spre mas. n
timpul cinei, singura lui contribuie la
meninerea conversaiei fii aceea de a se rsti la
Tessay:
Mielul e crud. De ce nu ai grij ca
buctarul s gteasc cum trebuie? Afurisite
maimue, trebuie s stai cu ochii pe tot ce fac!
Mielul dumneavoastr nu e bine fript, Alto
Nicholas? ntreb Tessay, fr s-i priveasc
brbatul. Pot s le spun s-l mai pun puin pe
jratic.
E perfect, o asigur el. mi place s aib
carnea roz.
Cnd sfrir de luat cina, sticla de votc de
lng Boris era
Goal, iar acesta avea faa umflat i roie ca
focul. Brbatul se ridic de la mas fr s
rosteasc un cuvnt i dispru n bezn, n
direcia cortului su, legnndu-se pe picioare
i, din cnd n cnd, regsindu-i echilibrul
dup o gig de doi pai.
mi cer scuze, zise Tessay cu voce sczut.
Nu face aa dect seara. Ziua nu am probleme
cu el. Votca asta face parte din tradiia
ruseasc, explic ea cu un zmbet luminos;
ochii i rmaser ns la fel de triti.
E o noapte frumoas i e nc devreme ca
s mergem la culcare. N-ai vrea s facei o
plimbare pn la biseric? E foarte veche i
faimoas. O s rog pe unul dintre servitori s
aduc o lantern, ca s putei admira picturile
murale.
Servitorul merse naintea lor, s le lumineze
drumul, iar un preot btrn i atepta s le
ureze bun venit la intrarea n cldirea circular.
Era slab i att de negru, nct nu i se vedeau
dect dinii sclipind n bezn. Purta o cruce
copt magnific, turnat n argint masiv i
btut cu pietre de cameol i cu alte pietre
semipreioase.
Att Royan ct i Tessay czur n genunchi
dinaintea lui, ca s-i cear binecuvntarea. El le
btu uor cu crucea pe obraji i fcu o
genuflexiune deasupra lor, bolborosindu-i
binecuvntarea n amharic. O dat ce termin,
i conduse pe toi nuntrul bisericii.
Pereii erau acoperii cu picturi magnifice,
fcute n culori primare strlucitoare. La lumina
lanternei, acestea sclipeau asemenea
nestematelor. Stilul dovedea puternica influen
bizantin: ochii sfinilor erau imeni i
migdalai, iar deasupra capetelor pluteau
halouri imense, aurii. Deasupra altarului,
nvluit n podoabe de beteal i alam,
Fecioara i strngea Pruncul la piept, pe cnd
cei trei magi nelepi i mulimea ngerilor
ngenuncheaser cuprini de adoraie. Nicholas
scoase uurel aparatul Polaroid din buzunarul
jachetei i potrivi bliul. Se plimb prin biseric
fotografiind picturile de pe perei n timp ce
Tessay i Royan ngenuncheaser una lng
alta dinaintea altarului.
Odat terminate fotografiile, Nicholas i gsi
un scaun n stranele din lemn cioplit manual i
rmase s priveasc n linite feele radioase,
asupra crora lumina lumnrii trimitea raze
aurii, i fu impresionat de frumuseea
momentului.
Ce n-a da s pot avea o asemenea credin,
i trecu prin minte, ca de attea ori pn atunci.
Trebuie s-i aduc alinare cnd dai de greu.
Mi-a dori s m pot ruga aa pentru Rosalind
i pentru fetie Nu mai rezist, aa c iei din
biseric i se aez pe portic, de unde privi
cerul nopii.
La altitudini att de mari, datorit aerului
rarefiat i nepoluat, stelele rspndeau o
strlucire att de puternic, c era greu s
Distingi constelaiile una de alta. Dup un
timp, tristeea i se mai risipi. Era bine c se
ntorsese n Africa.
Icky! l scutur Royan, ca s-l trezeasc.
Cnd cele dou femei ieir, n sfrit, din
interiorul ntunecat al aezmntului religios,
Nicholas i ddu btrnului preot o bancnot de
o sut de birr-i i o fotografie polaroid de-a sa,
pe care btrnul era limpede c o preuia mai
mult dect banii. Dup asta, cei trei pornir
napoi n josul dealului, ntr-o linite amical.
Abia cnd se ridic i i aprinse lanterna
vzu c ea i aruncase alul de ln peste o
pereche de pantaloni vrgai de pijama
brbteasc nainte s intre la el n cort.
Ce-i? ntreb el, dar, pn s apuce ea s-i
rspund, auzi sunetul unei voci rguite i
mnioase ce urla invective n puterea nopii,
urmate de bufnitura de neconfundat a unui
pumn ce izbea n came i os.
O bate, rosti Royan cu glas sugrumat de
revolt. Trebuie s-l faci s nceteze.
Lovitura fu urmat de un ipt de durere i de
suspine nbuite.
Nicholas ezita. Doar un nebun s-ar fi bgat
ntre un brbat i femeia lui i rsplata unui
asemenea gest venea, de obicei, cnd acetia se
uneau i se ntorceau asupra ta.
Trebuie s faci ceva, Nicky, te rog!
Fr prea mare tragere de inim, i ddu jos
picioarele din pat i se ridic. Dormise n boxeri
i nu se deranj s i caute nclrile. Ea
venea n urma lui, tot n picioarele goale, pn
la dumbrava unde se afla cortul lui Boris, ceva
mai departe de cel n care luaser masa.
nuntru ardea nc o lumin ce arunca
umbre uriae pe pereii de pnz. Nicholas vzu
cum Boris i nfcase nevasta de pr i
tergea podeaua cu ea, rcnind la ea pe rusete.
Boris!
Nicholas trebui s-l strige de trei ori, ca s-i
atrag atenia, dup care vzur n spectacolul
de umbre de pe pnza cortului cum rusul o ls
pe Tessay s cad i smucete deschiztura
cortului.
Avea pe el doar o pereche de chiloi. Torsul i
era suplu i musculos, pieptul plat i tare,
acoperit de fire cree, armii. Pe podeaua din
spatele lui zcea Tessay, cu faa n jos, hohotind
n palme. Era dezbrcat i avea formele netede
ale unei pantere.
Ce naiba se petrece aici? Vru s tie
Nicholas, ncepnd s clocoteasc de mnie la
vederea nenorocirii i a umilinei la care era
supus femeia aceea graioas i blnd.
i dau curvei steia negre o lecie de bun
cretere, exult Boris, cu faa nc umflat i
roie de butur i patim. Nu-i treaba ta,
englezoiule, dac nu cumva vrei s plteti nite
bani n plus ca s guti i tu o bucic de porc,
rse el, scond nite sunete ngrozitoare.
Te simi bine, Woizero Tessay? ntreb
Nicholas, fr s-i desprind privirea de faa
lui Boris, ca s o scuteasc pe femeie de nc o
umilin, aceea de a-i expune nuditatea
dinaintea ochilor unui alt brbat.
Tessay se ridic, i nl genunchii la piept
i i cuprinse cu ambele mini, ca s-i acopere
trupul:
Sunt bine, Alto Nicholas. Plecai, v rog,
nante s se ite cu adevrat probleme.
Un firior de snge i croise drum dintr-o
nar pn n gur, colorndu-i dinii n roz.
Ai auzit ce-a zis nevast-mea, bastard
englez! Car-te! Vezi-i de treaba ta, pn nu-i
aplic i ie o lecie de bune maniere.
Boris naint mpleticindu-se i vru s-1
izbeasc pe Nicholas cu mna deschis n piept.
Nicholas se ddu la o parte uor i fr pic de
efort, ca un matador care se ferete de primul
atac al taurului. Fcu o micare n lateral i se
folosi de avntul lui Boris ca s-l trimit n
direcia pe care o apucase deja. Dezechilibrat
complet, rusul se nvrti pe cmpul deschis din
faa cortului pn cnd se lovi de unul dintre
scaunele de campanie i se prbui ntr-o
grmad de membre rchirate.
Royan, ia-o pe Tessay n cortul tu, ordon
el fr s ridice vocea.
Royan se npusti n cort i smulse un cearaf
din patul cel mai apropiat. II arunc pe umerii
lui Tessay, pe care o ajut s stea n picioare.
Nu face una ca asta, te rog! Suspin
Tessay. Nu tii de ce e-n stare cnd e aa. O s
rneasc pe cineva.
Royan o tr pe Tessay afar din cort, n ciuda
protestelor i a plnsetelor acesteia din urm,
dar Boris i revenise deja i era din nou n
picioare. Scoase un rget de furie i nfc
scaunul de care se mpiedicase. Dintr-o singur
smucitur, i rupse un picior i l ridic
amenintor n pumnul ncletat:
Vrei s te joci cu mine, englezule? Bine, hai
s ne jucm! i se npusti asupra lui Nicholas,
agitnd ca pe un baston deninja piciorul
scaunului care scoase un uierat puternic,
ndreptndu-se spre capul lui Nicholas.
Cum acesta se feri, Boris schimb direcia
loviturii, vrnd acum s-l nimereasc n partea
lateral a pieptului, sub mna ridicat. Dac l-
ar fi nimerit, i-ar fi rupt coastele, ns Nicholas
se rsuci din nou.
i ddur trcoale unul altuia cu pruden,
dup care Boris atac din nou. Dac votca nu
i-ar fi spus cuvntul asupra reflexelor rusului,
Nicholas nu ar fi riscat niciodat s se msoare
cu un adversar de un asemenea calibru, ns
Boris pierduse ndeajuns controlul, ct s-i
permit lui Nicholas s se lase n jos i s evite
s fie izbit n plin cu piciorul de scaun. Se
ndrept i, cu toat greutatea concentrat n
pumn, i-l nfipse n adncitura din burta lui
Boris, chiar sub stern. Rusul rmase fr
suflare, dup ce scosese un rgit puternic.
Piciorul scaunului i zbur din mn i
brbatul se ncovoie, prbuindu-se. inndu-
se de burt, inspirnd i horcind s-i recapete
rsuflarea, Boris rmase fcut ghem n praf.
Nicholas se aplec deasupra lui i i spuse n
englez, cu glas potolit:
Tipul sta de comportament pur i simplu
nu se accept, amice! Noi nu agresm fetele. S
fie pentru ultima dat, te rog!
Dup asta, se ridic i i spuse lui Royan:
Du-o la tine n cort i ine-o acolo i i
ndeprt prul din ochi cu degetele. i acum,
dac nu avei nicio obiecie serioas, ce-ar fi s
tragem un pui de somn?
Capitolul XX




PLOU DIN NOU n primele ore ale dimineii.
Stropii grei bteau darabana pe pnza
corturilor, iar fulgerele trimiteau n interiorul lor
o lumin ireal. Cu toate acestea, diminea,
cnd Nicholas intr n cortul unde se servea
masa, ca s-i ia micul dejun, norii se risipiser
i razele soarelui strluceau vesele. Aerul dulce
de munte aducea pn la ei mireasma de
pmnt reavn i de ciuperci.
Boris l salut pe Nicholas cu camaraderie i,
aparent, din toat inima:
Bun dimineaa, englezule! Ne-am distrat
ceva asear. nc nu m pot abine s nu rid,
cnd mi aduc aminte. Foarte bune glumele!
ntr-una dintre zile, ct de curnd, o s mai
bem nite votc i-o s mai facem vreo cteva
glume de-astea. Hei! Doamna Soare! Url el
spre cortul ce inea loc de buctrie. Adu-i
noului tu prieten ceva de mncare! I-o fi foame
dup ct sport a fcut asear.
Tessay rmase tcut i retras,
supraveghind oamenii care serveau masa. Avea
un ochi att de umflat, c abia mai sttea
deschis, i buza spart. Nu i arunc nici mcar
o privire lui Nicholas n timpul mesei.
O s mergem mai departe, explic Boris
jovial n timp ce-i beau cafelele. Servitorii mei o
s strng tabra i-o s ne urmeze n camionul
cel mare. Cu puin noroc, o s putem nnopta n
seara asta pe marginea de deasupra defileului i
mine o s ncepem coborrea.
n timp ce urcau n camion, Tessay izbuti s
i opteasc lui Nicholas, fr s rite s fie
auzit de Boris:
Mulumesc, Alto Nicholas! Dar nu a fost un
lucru nelept. Nu-1 cunoti. Acum trebuie s fii
cu ochii-n patru. El nu iart i nici nu uit.
Din satul Debra Maryam, Boris o lu pe un
drum secundar, ce ducea pe lng rul
Dandera, spre sud. oseaua pe care merseser
cu o zi n urm de la lacul Tana era marcat pe
hart ca o autostrad important. Chiar i acela
fusese un drum plin de hrtoape. Acesta, ns,
pe care se aflau acum, era marcat drept osea
secundar mai greu de parcurs pe orice tip de
vreme . Cu alte cuvinte, se pare c totui cea
mai mare parte din traficul greu ce fragmentase
oseaua principal urmase acelai curs.
Ajunseser ntr-un loc unde un vehicul imens
rmsese nepenit n pmntul saturat de ap
de ploaie, iar eforturile de a-1 scoate de-acolo
lsaser n urm zone ntregi de teren arat i o
excavaie, precum craterul unei bombe ce
fusese surprins ntr-o fotografie veche a unor
cmpuri de btlie din Flandra, de pe timpul
Primului Rzboi Mondial.
Pn i Toyota rmsese de dou ori
nnmolit n terenul mltinos. De fiecare dat,
camionul mare ce venea n urma lor i fcea
apariia i toi servitorii se buluceau jos ca s
mping i s scoat Toyota din nmol. Chiar i
Nicholas se dezbrc pn la bru i munci n
noroi, cot la cot cu ei, ca s scoat maina.
Dac mi-ai fi ascultat sfatul, bodogni
Boris, n-am fi aici. Nu exist pic de vnat acolo
unde vrei s mergem, i nici drumuri vrednice
de numele sta.
Abia trecuse de ora amiezii, cnd oprir lng
ru ca s ia prnzul n aer liber. Nicholas cobor
spre lacul de lng drum ca s se spele de
noroiul i de mizeria datorate muncii de
diminea. Fusese n prima linie a frontului n
lupta pentru meninerea camionetei n micare.
Royan cobor coasta dup el i se coco pe un
bolovan aflat undeva deasupra ochiului de ap
n timp ce el i ddea jos cmaa i
ngenunchea pe margine, ca s se stropeasc cu
apa rece de munte. Rul era galben i plin de
ml, umflat de furtuni.
Nu cred c Boris a nghiit povestea cu dik-
dik-uu vrgat, l preveni ea. Tessay mi-a spus
c are suspiciuni n legtur cu ce punem noi la
cale.
l privea cu interes cum se stropea cu ap pe
piept i pe brae. n locurile unde nu fusese
atins de razele soarelui, pielea i rmsese alb
ca laptele, fr urm de pat. Prul de pe piept
era des i nchis la culoare. i zise c avea un
corp pe care merita s l studiezi.
E genul de om care ne-ar cotrobi prin
bagaje dac ar prinde ocazia, fu de acord
Nicholas. N-ai luat cu tine nimic care s i dea
vreun indiciu, nu? Ai documente sau
nsemnri?
Doar fotografiile din satelit i notiele mele
stenografiate. N-o s reueasc s neleag
nimic din ele.
Ai grij ce discui cu Tessay!
Ea e o dulce. Nu are nimic de ascuns, sri
Royan s-i ia aprarea cu nflcrare noii sale
prietene.
S-ar putea s fie de ncredere, cum zici,
dar nu uita c e mritat cu amicul meu, Boris.
i este obligat n primul rnd lui. Nu conteaz
ce sentimente ai fa de ea, nu te ncrede n
niciunul din ei.
Se terse cu cmaa, cu care se i mbrc i
o ncheie la nasturii de la piept.
S mergem s mncm ceva! O ndemn.
Cnd ajunser napoi la camion, Boris tocmai
desfcea dopul unei sticle de vin alb din Africa
de Sud. i turn un pahar plin ochi lui Nicholas.
Rcit n apele rului, avea un buchet proaspt
i fructat. Tessay le oferi friptur rece de pui i
pine injera, acele felii plate, subiri, de pine
fcut din fin nedospit, caracteristic rii.
ncercrile i eforturile la care fuseser supui
diminea plir, devenind nensemnate, cnd
Royan se ntinse n iarb, lng Nicholas, i
privir mpreun un vultur brbos plannd
undeva, n nlimile albastre ale vzduhului.
Pasrea i vzu i se plimb deasupra lor
curioas, sucindu-i capul ca s se uite mai
bine la ei. Avea ochii ascuni dup o masc
neagr, aa cum poart bandiii, i penele din
coad flirtau cu vntul, asemenea degetelor
unui pianist ce mngie fildeul claviaturii.
Cnd se fcu vremea s-o ia din loc, Nicholas i
ddu mna s se ridice. Era unul dintre
puinele contacte fizice dintre ei, aa c ea i
inu degetele cu o secund sau dou mai mult
dect era strict necesar.
Pe msur ce se apropiau de buza defileului,
nu se observa nicio mbuntire n suprafaa
carosabilului i orele se scurser n acelai ritm,
fiind zguduii ncontinuu i dinii clnnindu-le
nencetat. Poteca trecea erpuit peste o
ridictur de pmnt, dup care cobora ncet
costia ndeprtat. La jumtatea drumului,
Boris se apuc s njure pe rusete cnd
ajunser la curba ngust din dreptul malului
dinspre est i ddur peste un camion diesel
uria ce derapase, blocnd drumul aproape n
ntregime.
Cu toate c merseser pe urmele acelui
convoi de vehicule o zi ntreag, acesta era
primul pe care l ntlneau, lucru care-1 lu pe
Boris prin surprindere. Frn att de brusc,
nct era ct pe ce ca pasagerii s fie catapultai
din locurile lor, dac nu ar fi fost noroiul de pe
povmiul abrupt, care nu permitea oprirea
complet. Boris se vzu silit s reduc viteza la
minimum i s se strecoare prin spaiul ngust
dintre mal i camion.
Din locul ei de pe bancheta din spate, Royan
se uit pe fereastr la silueta nalt a
camionului diesel. Pe fundalul verde era numele
companiei i cu logo-ul acesteia, n rou-aprins.
Fu copleit de o senzaie puternic de deja
vu, n timp ce fixa imaginea. ntlnise semnul
acela cndva recent, dar memoria i juca feste:
nu reuea s i aduc aminte nici cnd, nici
unde. Nu tia dect c era de o importan
vital s i aminteasc.
Toyota terse cu partea lateral metalul
camionului, dup care reui s treac de el.
Boris se aplec pe fereastr i i agit pumnul
la oferul vehiculului mai mare.
Acesta era un individ de prin partea locului,
probabil recrutat la Addis de ctre proprietarul
camionului. Rnjind la gestul lui Boris,
brbatul iei la rndul lui din cabin att ct s
i rspund cu un salut similar cu pumnul, la
care adug, ca tent personal, ridicarea
degetului din mijloc.
Mnctor de rahat! Mugi Boris, ultragiat c
pierduse concursul de amabiliti, dar nu se
opri. N-are rost nici mcar s vorbeti cu ei. Ce
tiu ei? Nite maimuoi negri!
Tot restul obositoarei cltorii, Royan rmase
tcut i retras, cutremurat i ngrijorat de
convingerea c mai vzuse semnul calului
naripat undeva, ca i numele companiei,
nscris pe un fanion deasupra imaginii:
EXPLORRI PEGASUS .
Abia cnd ajunser aproape de finalul
cltoriei din ziua aceea, ddur de un
indicator aezat la marginea drumului. Stlpii
de susinere ai semnului erau nfipi solid n
beton, iar lucrarea era de o calitate att de
bun, c nu putea fi dect opera unui artist
profesionist.
n partea de sus a indicatorului, o sgeat
arta spre un drum pe care trecuse de curnd
buldozerul, undeva n dreapta; indicaiile
spuneau:
EXPLORRI PEGASUS TABRA UN
KILOMETRU DRUM PRIVAT INTERZIS
ACCESUL TRAFICULUI NEAUTORIZAT
Calul purpuriu sttea cabrat n centrul
placardei, cu aripile larg deschise, pe punctul
de a-i lua zborul.
Acum Royan trase cu putere aer n piept, n
timp ce amintirea vag ncepu s-i revin cu o
extraordinar claritate. i aminti unde vzuse
calul zburtor i rou. ntr-o clip, fu
transportat n trecut, n apele ngheate ale
unui ru englezesc de culoarea somonului,
aruncat din Land Rover-ul ce se rostogolea, cu
un camion uria MAN mugind pe podul de
deasupra ei i, pentru o secund rmas
undeva, subliminal, vzu calul rou ridicat n
dou picioare, desenat pe portier.
E acelai! Aproape c se trezi strignd, dar
se control n ultimul moment.
Teroarea momentului o izbi din nou cu toat
fora i se pomeni c respir din greu, cu inima
btndu-i ca dup o curs lung. Nu poate s
fie o coinciden, se asigur n tcere, i nu m
nel deloc. E aceeai companie, Explorri
Pegasus.
Rmase retras i cu atenia distras pe
parcursul celor civa kilometri de la sfritul
cltoriei, pn cnd drumul pe care l urmau
se curm brusc, pe marginea stncilor abrupte
ale coastei. Aici, Boris trase lng malul cu
verdea i opri motorul:
Pn aici putem s mergem cu maina. O
s nnoptm aici. Camionul meu nu e foarte
departe. O s ridice tabra imediat cum ajung.
Mine o s coborm n defileu pe jos.
n timp ce coborau, Royan l trase de mn pe
Nicholas.
Trebuie s discutm ceva, i opti cu
hotrre n glas i se lu dup el, pe malul
rului.
El gsi un loc unde s se aeze amndoi,
unul lng altul, cu picioarele atmnd
deasupra prpastiei. Sub ei, rul galben i
umflat prea s simt ce se petrece n faa lui.
Apele reci de munte prindeau vitez, erpuiau
printre stnci i se strngeau la un loc pentru
saltul acela ameitor n neant. Peretele de
stnc de sub ei avea aproape trei sute de metri
adncime. Era att de nalt, nct, la lumina
nserrii, abisul de dedesubt se vedea ca un loc
ntunecat i misterios, cu adncimile ascunse
de umbra cderii maiestuoase a apei. Cnd se
uit n jos, Royan i pierdu simul echilibrului,
ct pe ce s ameeasc. Se ndeprt repede de
margine i se trezi c se sprijin instinctiv de
umrul lui Nicholas, ca s i recapete
echilibrul. Doar cnd i simi atingerea, i ddu
seama ce fcea i se ndeprt stnjenit.
Apele pline de nmol ale rului Dandera
fceau un salt de pe mal i erau n mod
miraculos transformate n perdele de dantel
nepmntean, pe msur ce cdeau.
Asemenea fustelor unei mirese care valseaz,
tremurau i se roteau, iar curcubeul de lumin
se juca printre ele, ca printr-o broderie din perle
micue. Fr s se opreasc din cdere,
coloanele de stropi albi se nvrteau i luau
forme ncnttoare, dar efemere, pn ajungeau
s se loveasc de lespezile joase de stnc
neagr, strlucitoare, i s explodeze mai
departe n nori albi care, n cele din urm,
ascundeau adncimile ntunecate ale abisului
cu un vl opalescent.
Cu un efort, Royan i mut gndurile de la
scena ce i inspira groaz i reveni la prezentul
ncrcat de probleme:
Nicky, mai ii minte ce i-am spus despre
camionul care ne-a fcut pe mine i pe mama
s ne rstumm cu Range Rover-ul peste pod?
Sigur c in minte, confirm el, cptnd o
expresie dezorientat atunci cnd i privi chipul.
Eti suprat. Ce s-a-ntmplat, Royan?
Camionul avea ceva scris pe prile laterale
ale remorcilor.
Mi-ai mai spus asta. Ceva verde i rou.
Mi-ai zis c nu ai vzut prea bine ca s
descifrezi scrisul de pe semnul respectiv.
Era identic cu acela desenat pe camionul
pe lng care am trecut dup-amiaz. Am vzut
semnul din acelai unghi ca mai nainte i mi-
am adus aminte. Pegasul acela rou, calul
zburtor.
Eti absolut sigur? ntreb el dup ce-i
studie faa un timp.
Absolut! Cltin ea din cap cu vehemen.
Nicholas rmase cu ochii la panorama
magnific a defileului ce se desfura sub ei.
Erau 65 de kilometri pn la cellalt perete al
canionului, dar aerul strlucitor, splat de
ploaie, l fcea s par att de aproape, ca i
cnd n-ar fi trebuit dect s ntind mna ca
s-l poat atinge.
S fie o coinciden? Se ntreb n cele din
urm, cu glas tare.
Tu aa crezi? Atunci, e o coinciden
extrem de ciudat. S aib Pegasus afaceri i n
Yorkshire, i n Gojam? Accepi o explicaie ca
asta?
N-are nicio logic. Camionul care te-a lovit
a fost furat...
Chiar aa s fie? Se ndoi ea. Eti sigur de
asta?
Dac n-a fost furat, s auzim ce idei ai tu.
Dac ai plnui s asasinezi pe cineva, te-ai
baza pe furtul unui camion, lsat, n mod
convenabil, la Little Chef, special pentru tine?
Zi mai departe! O ndemn, cltinnd din
cap.
S spunem c aranjezi ca propriul camion
s te atepte acolo i ca oferul s i raporteze
dispariia la poliie abia dup ce ai cptat un
avans considerabil.
E posibil, o aprob el, fr entuziasm.
Cel care l-a omort pe Duraid i a fcut
dou ncercri s m omoare i pe mine
dispune, n mod clar, de resurse considerabile.
E capabil s aranjeze lucrurile cum i convine
att n Egipt ct i n Anglia. Mai mult, mai are
i cel de-al aptelea papirus. Are toate
nsemnrile noastre, toat munca i toate
traducerile care s i indice cu precizie acest
punct de pe cursul fluviului Abbay. Sa
presupunem c are sub control o companie
cum e Pegasus ar avea vreun motiv s nu se
afle aici, n Etiopia, aa cum suntem i noi,
exact n acest moment?
Pentru un timp, Nicholas nu rspunse.
Culese o pietricic de pe lespedea de lng el i
o arunc peste margine. i urmrir amndoi
cderea, observnd-o cum se micora, pn ce
dispru cu totul n vlurile stropilor de ap din
deprtare, mai jos de locul unde edeau ei.
Brusc, Nicholas se ridic i i ntinse mna s
o ajute i pe ea.
Haide, zise el.
Unde mergem?
n tabra lui Pegasus. Hai s mergem s
avem o mic discuie cu eful antierului.
Boris protest furios i se grbi s intervin
atunci cnd Nicholas se sui n Toyota i pomi
motorul:
Unde naiba i nchipui c te duci?
S vizitez mprejurimile, aps Nicholas
pedala ambreiajului. Ne-ntoarcem ntr-o or.
Hei, englezule, maina mea! Alerg el s-i
ajung din urm, ns Nicholas acceler.
Pune-mi costul chiriei pe nota de plat,
rnji el spre Boris n oglinda retrovizoare.
Ajunser la indicator i pornir pe dmmul ce
traversa coama muntelui. Tabra celor de la
Pegasus era de cealalt parte. Nicholas puse
frn i opri pe creasta movilei, ca s studieze
n tcere.
Terenul fusese curat i nivelat pe o
suprafa de zece acri; era mprejmuit de un
gard de securitate din srm ghimpat, cu o
singur poart, care era nchis. Trei dintre
masivele camioane diesel nvelite cu prelate
verzi cu rou se aflau parcate n ir dincolo de
gard. Acolo mai erau i cteva vehicule mai
mici, ca i un mecanism de forare mobil foarte
nalt. Restul curii era plin cu aparatur de
prospectare i cu alte echipamente. Erau
grmezi de cabluri de foraj i cutii cu interiorul
din oel, lzi din lemn cu piese de schimb, ca i
cteva sute de butoaie de 150 de litri de
motorin, petrol i noroi de foraj. Butoaiele i
echipamentul erau aranjate cu atta grij i
sim de rspundere n peisajul acela slbatic i
stncos, c i ddeau fiori. Dincolo de poart se
ntindea un stuc de vreo duzin de barci
construite din tabl ondulat, de tipul Quonset.
i acestea erau aranjate n linie, cu o precizie
militreasc.
O tabr mare, bine organizat, veni
comentariul lui Nicholas. S mergem s vedem
cine e comandantul pe-aici.
La poart stteau dou santinele narmate,
mbrcate n uniformele de camuflaj ale armatei
etiopiene. Era limpede c sosirea la poart a
unui Land Cruiser strin i lua prin
surprindere, iar cnd Nicholas claxon, unul
din cei doi brbai naint prudent, cu puca
AK- 7 pregtit.
Vreau s vorbesc cu cel care comand aici,
anun Nicholas pe arbete, cu destul
autoritate i superioritate n glas, ca s l fac
pe om s se simt nesigur i stnjenit.
Soldatul mormi, se ntoarse s-i consulte
colegul, dup care ridic aparatul de emisie-
recepie la gur i vorbi pe un ton foarte serios.
La cinci minute dup terminarea conversaiei,
ua celei mai apropiate construcii Quonset se
deschise i un brbat alb i fcu apariia.
Acesta era mbrcat ntr-o salopet kaki i
purta pe cap o apc moale, colonial. Ochii i
erau ascuni n spatele ochelarilor de soare
reflectorizani i avea faa extrem de bronzat i
de tbcit. Omul era scurt i ndesat i-i
purta mnecile suflecate deasupra braelor
proase i ngroate de munc. Dup ce le
spuse cteva vorbe grzilor de la poart, se
ndrept spre Toyota.
Mda? Ce se-ntmpl aici? Ceru s afle,
trgnnd vorbele n stilul texanilor i rostind
totul fr s scoat din gur trabucul neaprins.
Numele meu e Quenton-Harper, cobor
Nicholas din Toyota s l salute i i ntinse
mna. Nicholas Quenton-Harper. M bucur s
v cunosc.
Americanul ezit, apoi i lu mna ca i cnd
i-ar fi fost oferit un ipar electric, s-l strng.
Helm, spuse. Jake Helm, din Abilene,
Texas. Eu sunt eful de-aici.
Avea mini muncite, cu palme pline de
btturi, cu o cicatrice umflat deasupra
ncheieturilor degetelor i cu semiluni negre de
ulei de motor pe sub unghii.
mi cer mii de scuze c v deranjez. Am
ceva probleme cu maina. M ntrebam dac nu
ar putea s se uite cineva la ea,
Apel Nicholas la unul dintre zmbetele sale
cuceritoare, fr s primeasc ns niciun semn
de ncurajare din partea brbatului.
Nu-mi permite politica firmei, scutur el
din cap.
Sunt gata s pltesc pentru orice fel de...
Ascult, amice, am zis nu, i scoase Jake
trabucul din gur i se apuc s l studieze cu
atenie.
Compania dumneavoastr Pegasus. N-ai
putea s-mi spunei unde avei sediul central?
Cine e directorul general?
Sunt un om ocupat. M faci s-mi pierd
timpul, i vr Helm trabucul napoi n gur i
se ntoarse s plece.
O s vnez prin zona asta n urmtoarele
sptmni. N-a vrea s pun n pericol viaa
vreunuia dintre oameni cu vreun glon rtcit.
N-ai putea s m ajutai s-mi fac o idee de
locul unde o s lucrai?
Conduc o operaiune de prospectare aici,
domnule! Nu transmit la tiri micrile pe care
le fac. Hai, valea de-aici!
Se ntoarse i, ajuns la poart, mpri ordine
scurte grzilor, nainte de a defila napoi spre
cldirea unde i avea biroul.
Are anten de satelit pe acoperi, remarc
Nicholas. M ntreb cu cine o vorbi oare amicul
nostru Jake, n momentul sta
Cu cineva din Texas, se hazard Royan.
Nu neaprat, se ndoi Nicholas de ipotez.
Pegasus e, probabil, o companie multinaional.
Doar fiindc Jake e texan, nu nseamn c i
eful lui vine tot de acolo. Nu a fost o
conversaie foarte instructiv, m tem, coment,
apoi pomi motorul i ntoarse Toyota. Numai c,
dac cineva de la Pegasus e bgat n treaba asta
necurat, o s mi recunoasc numele. I-am
anunat de sosirea noastr. S vedem ce iese
dup ce am aruncat momeala
Capitolul XXI




CND AJUNSER NAPOI la cascada rului
Dandera, vzur c sosise i camionul lui Boris,
corturile fuseser ridicate, iar buctarul i
atepta cu ceaiul. Boris era ns mai puin
ndatoritor dect buctarul su i pstr o
tcere morocnoas n timp ce Nicholas ncerca
s l mbuneze pentru c i confiscase maina
ceva mai devreme. Abia dup prima duc de
votc din acea sear se nmuie ndeajuns, ca s
scoat cteva cuvinte:
Catrii trebuiau s ne atepte aici. Timpul
nu nseamn absolut nimic pentru oamenii
tia. Nu putem s ncepem coborrea n defileu
pn nu apar.
Ei, cel puin, pn atunci, o s reuesc i
eu s pun ctarea la puc, remarc Nicholas
cu resemnare. n Africa, nu e bine niciodat s
te grbeti. i toceti prea mult nervii.
A doua zi diminea, dup micul dejun luat n
tihn, cum nu se zrea nici urm de catri,
Nicholas i lu cutia n care inea puca
Cnd ridic arma din locaul ei din postav
verde, Boris i-o lu i o inspect amnunit:
O puc veche?
Fabricat n 1926, aprob Nicholas.
Bunicul a comandat-
0special pentru el.
Pe-atunci, oamenii tiau meserie. Nu
fceau porcrii din astea, produse n mas, ca
acum, i strnse Boris gura pung n semn de
dezaprobare. O Mauser Obemdorf, cu pat drept
i aciune dubl, o frumusee! Dar i-ai pus alt
eav, nu?
Cea original a fost distrus. Am nlocuit-o
cu un model Shilen. Poi s nimereti aripile
unui nar de la o sut de pai.
Calibrul 7 x 57, nu-i aa? Se interes
Boris.
275 Rigby, mai bine zis, l corect
Nicholas, dar Boris pufni dispreuitor.
E exact acelai lucru numai sngele vostru
englezesc afurisit v face s i dai un alt nume,
rnji el. Duce un glon de 150 de drame la 850
de metri pe secund. E o puc bun, una
dintre cele mai bune.
N-ai s tii niciodat, dragul meu, ct de
mult nseamn aprobarea ta pentru mine,
murmur Nicholas pe englezete, la care Boris
chicoti i i ddu puca napoi:
Glumele englezeti! Sunt nebun dup
glumele tale englezeti.
Cnd Nicholas prsi tabra, cu puca
micu n suportul ei, Royan l urm n josul
rului i l ajut s umple doi sculei din
pnz cu nisip alb de ru. El i aez n vrful
unei stnci ce i pru adecvat i acetia
formar un suport ferm, dar maleabil, pentru
puca pe care o post peste ei.
Folosindu-se de coasta deschis a dealului
drept fundal pentru nfigerea glonului, se
ndeprt la dou sute de metri i, la distana
aceea, nfipse o bucat de carton pe care legase
o int de tipul Bisley. Se ntoarse la locul unde
atepta Royan i se aez n spatele bolovanului
pe care era postat arma.
Detuntura primului foc tras cu puca aceea
micu aproape feminin, o lu pe nepregtite
pe Royan care tresri fr s vrea i simi cum i
iuie urechile.
Ce lucru oribil, ngrozitor! Exclam ea.
Cum ai inima s omori animale ncnttoare cu
o mitralier aa de puternic? Vru s tie.
E puc, o corect el, n timp ce examina
cu binoclul locul n care se nfipsese glonul. Te-
ai simi mai bine dac a folosi o puc mai
puin performant sau dac a bate animalele
cu bta pn i-ar da duhul?
Glonul ptrunsese la vreo opt centimetri n
dreapta i cinci centimetri mai jos de mijlocul
intei. n timp ce i potrivea luneta, se strdui
s i explice:
Un vntor cu sim etic face tot ce-i st n
puteri s ucid ct poate de repede i de curat,
i asta nseamn s urmreasc prada ct de
aproape poate, s foloseasc o arm de putere
adecvat i s trag la int ct tie el de bine.
Glonul urmtor lovi exact pe linie, ns cu
2,5 centimetri deasupra centrului intei.
Nicholas voia s nimereasc la opt centimetri
deasupra, n acelai rnd, aa c lucr din nou
la lunet.
Mitralier sau puc, ce-o fi, tot nu neleg
de ce vrei s ucizi creaturi de-ale Domnului,
protest ea.
Asta nu i-a putea explica n veci, ochi el
i trase o singur dat.
Chiar i prin lentilele ce mreau slab inta,
vzu c glonul ptrunsese exact la opt
centimetri mai sus, aa cum intenionase el.
Are de-a face cu acea chemare atavic pe
care puini brbai, indiferent de ct de cultivai
i de civilizai sunt, o pot nega cu desvrire,
spuse i trase a doua oar. Unii dintre ei i dau
curs n sala de consiliu, alii pe terenul de golf
sau de tenis, iar civa dintre noi pe un ru plin
cu somoni, n adncul oceanului sau pe cmpul
de vntoare.
Trase i al treilea glon, mai mult ca s-i
confirme inta primelor dou, dup care
continu:
Ct despre creaturile Domnului, El ni le-a
dat n stpnire. Tu eti cea credincioas dintre
noi doi. Citeaz-mi Faptele Sfinilor Apostoli,
versetele 12 i 13.
mi pare ru, cltin ea din cap. Spune-mi-
le tu!
n ea erau toate dobitoacele cu patru
picioare i trtoarele pmntului i psrile
cerului, se conform Nicholas. i glas a fost
ctre el: Sculndu-te, Petre, junghie i
mnnc.
Trebuia s te faci avocat, suspin ea cu o
disperare prefcut.
Sau preot, suger el i se duse n fa s
recupereze inta.
Observ c ultimele trei gloane descriseser
o rozet micu
La opt centimetri deasupra punctului din
centru i toate cele trei guri de-abia se
atingeau una pe cealalt.
Mngie patul putii delicate:
Aa te vreau, micua mea Lucreia Borgia
i botezase aa puca din cauza frumuseii i a
pontenialului ei ucigtor.
Aez cu grij puca napoi n suportul ei de
piele i plec mpreun cu Royan. Ajuni n
apropierea taberei, Nicholas se opri brusc.
Avem vizitatori, spuse el, ridicndu-i
binoclul. Aha! Am atras ceva vnat cu momeala
de ieri. Acolo e parcat un camion de-al lui
Pegasus i, dac nu m nel prea tare, unul
dintre musafiri este chiar ncnttorul nostru
flcu din Abilene. S coborm s vedem ce se-
ntmpl!
Cum ajunser ceva mai aproape de tabr, i
ddur seama c vreo duzin i mai bine de
soldai n uniforme, narmai pn-n dini,
stteau ciorchine n jurul camionului Pegasus
vopsit n rou i verde, iar Jake Helm i un
ofier al armatei etiopiene stteau la adpostul
cortului n care se servea de obicei masa, prini
ntr-o conversaie serioas i concentrat cu
Boris.
Imediat ce Nicholas intr n cort, Boris l
prezent ofierului etiopian cu ochelari:
Dumnealui este colonelul Tuma Nogo,
comandantul militar al regiunii din sudul
Gojamului.
mi pare bine s v cunosc, l salut
Nicholas, ns colonelul ignor gestul de
politee.
Vreau s v vd paaportul i permisul de
portarm, ordon el pe un ton arogant, n timp
ce Jake Helm, foarte mulumit de sine, mesteca
din captul urt mirositor al unui trabuc stins.
Da, cum s nu, fu imediat de acord
Nicholas i se duse n cortul su s i aduc
servieta.
O deschise pe mas i i adres un zmbet
ofierului:
Sunt sigur c vei dori s vedei i
scrisoarea de recomandare a ministrului
britanic al Afacerilor Externe de la Londra, ca i
pe aceasta, de la ambasadorul Marii Britanii la
Addis Ababa. Mai am o scrisoare de la
ambasadorul etiopian la Curtea de la St. James,
iar acest firman este de la ministrul
dumneavoastr al Aprrii, generalul Siye
Abraha.
Colonelul rmase cu ochii ct cepele,
consternat s vad mulimea de antete oficiale,
frumos decorate, i sigiliile cu panglici purpurii.
n spatele ochelarilor cu rame de aur, ochii i
trdau uluirea i tulburarea.
Domnule! Sri n picioare i salut. Suntei
prieten cu generalul Abraha? Nu am tiut acest
lucru. Nu m-a informat nimeni de asta. V rog
s m scuzai pentru deranj!
Salut din nou, iar stnjeneala l fcea s
par penibil i dizgraios:
Am venit doar s v previn c Pegasus
Company desfoar operaiuni de forare i de
dinamitare. S-ar putea s fii n pericol de
accidentare. Va rog s fii foarte ateni! n zon
mai opereaz i muli bandii i oameni certai
cu legea, shufta.
Colonelul Nogo se nroise la fa i de-abia
dac mai reuea s pstreze firul logic al
frazelor. Se opri i trase adnc aer n piept, s
i revin:
Vedei, am primit ordin s asigur escorta
salariailor de la Pegasus Company. Dac avei
vreo problem, pe timpul ederii aici, sau avei
nevoie de ajutor de orice fel, nu trebuie dect s
m chemai.
E o ofert extrem de generoas din partea
dumneavoastr, domnule colonel.
Nu vreau s v mai rein, domnule, salut
el pentru a treia oar i se retrase ctre
camionul Pegasus, lundu-1 dup el i pe
maistrul texan.
Jake Helm nu rostise niciun cuvnt de cnd
veniser, iar acum pleca fr s salute pe
nimeni.
Colonelul Nogo i ddu lui Nicholas cel de-al
patrulea i ultim salut prin fereastra cabinei, n
timp ce camionul o lua din loc.
Le-am fcut-o! O anun Nicholas pe
Royan, n timp ce rspundea la salut cu o
fluturare nonalant de mn. Cred c punctul
sta a fost clar luat de echipa noastr. Cel
puin, acum tim c, din nu se tie ce motiv, e
limpede c domnul Pegasus nu vrea s ne lase
s ne bgm nasul n oala lui. Cred c ne
putem atepta la urmtoarea lui mutare ct de
curnd.
Se ntoarser la Boris, care sttea n cortul
unde se servea masa, i Nicholas i spuse:
Acum nu mai avem nevoie dect de catrii
ti.
Am trimis trei oameni n sat s-i caute. Ar
fi trebuit s fie aici de ieri.
Capitolul XXII




CATRII AJUNSER A DOUA ZI, dis-de-
diminea: erau ase animale mari i zdravene,
fiecare mnat de cte un cioban mbrcat n
nelipsiii pantaloni tipici i cu alul aferent. Nu
trecuse nici jumtate din diminea i erau
pregtii s nceap coborrea n defileu.
Boris se opri la captul potecii i arunc o
privire n jos, n vale. Pentru prima dat, prea
subjugat i nfricoat de imensitatea prpastiei
i de splendoarea dur a defileului.
O s trecei ntr-un alt spaiu i ntr-un alt
timp, i avertiz el, ptruns de un fior filosofic ce
nu i era caracteristic. Se spune c aceast
crare are dou mii de ani vechime, e de pe
vremea lui Hristos.
i desfcu braele cu un gest de dezaprobare:
Btrnul preot negru din biserica de la
Debra Maryam o s v spun c Fecioara Maria
a trecut pe acest drum cnd a fugit din Israel,
dup rstignire, i aici cltin nencreztor din
cap. Dar, oricum, oamenii tia cred orice le-ai
spune i cu asta pomi pe crare.
Poteca se inea pe lng coasta stncoas, la
un asemenea unghi, nct fiecare pas cobort
pe treptele de piatr era att de mare, c le
ntindea tendoanele i muchii de la vintre i
genunchi i le zdruncina vertebrele spinrii.
Erau silii s i foloseasc minile ca s se
sprijine n locurile mai dure i mai abrupte,
unde aveau senzaia c trebuie s coboare o
scar.
Prea imposibil ca animalele, mpovrate cu
pachete grele, s i poat urma jos. Inimoii
catri peau cu greu de pe o stnc pe alta,
ateriznd cu dificultate pe picioarele din fa,
dup care i luau inima-n dini pentru
urmtoarea treapt. Crarea era att de
ngust, nct, ntr-o parte, pachetele
voluminoase tergeau peretele de stnc, n
timp ce, de cealalt parte, hul se csca nspre
ei, ameindu-i.
Cnd poteca se rsuci schimbndu-i
direcia, catrii nu reuir ntoarcerea dintr-o
singur ncercare. Fur forai s se dea napoi
i s execute manevra, strecurndu-se cu
dificultate pe poteca strimt, asudnd de groaz
i dndu-i ochii peste cap, pn cnd li se mai
vedea doar albul ochilor. Ciobanii i ndemnau
cu strigte slbatice i fichiuri dese de bici.
n unele locuri, drumul ptrundea n munte,
trecnd printre resturi i ace de stnc pe care
timpul i eroziunea le desprinseser din coast.
Aceste pori bolovnoase erau att de nguste,
c trebuir s despovreze catrii i s treac
greutile cu ajutorul oamenilor; abia dup ce
trecur n partea cealalt, putur s rencarce
poverile n spinarea catrilor.
Privii! Strig Royan uimit, artnd spre
hu.
Un vultur negru se ridic din adncuri cu
aripile larg deschise i pluti pe deasupra lor, la
aproape un bra distan de capetele lor,
ntorcndu-i capul gola, nspimnttor,
acoperit doar de falduri din piele roz, ca s i
fixeze ochii aceia scruttori, negri, asupra lor,
nainte s i continue zborul.
Se folosete de aerul cald din vale ca s se
nale, i explic Nicholas.
Art, apoi, spre un contrafort aflat la acelai
nivel cu ei, ns ceva mai departe, n peretele de
stnc:
Acela e unul dintre cuiburile lor.
Era o grmjoar de bee nclcite,
ngrmdite pe o lespede inaccesibil.
Excrementele psrilor care locuiser acolo de-a
lungul veacurilor vopsiser peretele de stnc
de dedesubt n dungi de un alb strlucitor i,
chiar i de la distana aceea, simeau duhoarea
de mruntaie n putrefacie i de hoit.
Toat ziua o inur pe acea crare
prpstioas, pe msur ce i croiau drum pe
lng peretele nfricotor. Se fcuse deja dup-
amiaz trziu i erau doar la jumtatea coastei,
cnd crarea o apuc din nou n sus i auzir
murmurul cascadei dinaintea lor. Sunetul
crescu treptat n intensitate pn cnd se
transform ntr-un muget tuntor n momentul
n care ocolir un alt contrafort i ajunser
chiar n faa cascadei.
Curentul creat de torent trgea de ei, silindu-i
s se agae de orice punct de sprijin gsit.
Stropii de ap se repezeau asupra lor i le udau
feele, dar cluza etiopian i conduse tot
nainte, pn cnd avur impresia c o s fie
mturai de ape n valea ce se csca la zeci de
metri sub ei.
Apoi, n mod miraculos, apele se desprir,
iar ei pir n spatele marii cortine translucide,
n adncul adpostului singuratic, acoperit de
muchi presrat printre pietrele lucioase i ude,
ce fusese sculptat n peretele stncos de fora
apei, de-a lungul veacurilor. Singura surs de
lumin din acest spaiu sumbru era filtrat prin
perdeaua cascadei, verde i misterioas,
asemenea unei peteri subacvatice.
Aici o s dormim la noapte, anun Boris,
cu satisfacia de a-i fi lsat fr grai adnc
ntiprit pe fa.
Le art lemnele de foc fcute stiv n fundul
peterii i peretele nnegrit de fum de deasupra
cminului cldit din pietre.
Cruii cu animale ce transport provizii
i alte lucruri necesare preoilor de la mnstire
folosesc locul sta de secole.
Pe msur ce intrar tot mai mult n adncul
peterii, sunetul apei n cdere sczu pn
ajunse doar un murmur nfundat; pietrele de
sub picioarele lor erau uscate. Imediat ce unul
dintre servitori aprinse focul, locul se
transform ntr-un adpost cel puin
confortabil, dac nu chiar romantic.
Cu ochiul format al soldatului care caut cel
mai convenabil colior, Nicholas i alese un loc
n spatele peterii, unde i ntinse sacul de
dormit, lng care, n modul cel mai natural cu
putin, Royan i aez sacul ei. Erau amndoi
epuizai de efortul depus la coborrea coastei,
cu care nu erau obinuii, i dup cin se
lungir n sacii de dormit, ntr-o tcere plcut,
privind joaca flcrilor pe tavanul peterii.
i vine s crezi? opti Royan. Mine o s
mergem pe urmele lsate de paii lui Taita
nsui.
Ca s nu mai vorbim de cei ai Fecioarei
Maria, zmbi Nicholas.
Eti un cinic ngrozitor, suspin ea. i,
ceea ce pune capac la toate, probabil c i
sfori.
Eti pe cale s afli asta n modul cel mai
neplcut cu putin, o asigur el, ns ea
adormi naintea lui.
Avea respiraia uoar i egal, aa c el
reuea s disting susurul apei dincolo de ea.
Trecuse mult vreme de cnd nu mai sttuse
lng o femeie ncnttoare ca ea. Cnd fu
ncredinat c doarme profund, ntinse mna i
o atinse cu blndee pe obraz.
Vise plcute, micuo! i opti tandru. Ai
avut o zi grea.
Acesta era felul n care i ura noapte bun
fiicei sale mai mici.
Capitolul XXIII




CATRII SE TREZIR CU MULT nainte s se
crape de ziu i grupul porni din nou pe crare,
de cum se fcu destul lumin ca s vad pe
unde pun piciorul. Cnd soarele izbi partea
superioar a coastei stncoase, oamenii se aflau
nc destul de sus deasupra vii, ca s aib o
perspectiv complet asupra zonei. Nicholas o
trase deoparte pe Royan i lsar restul
caravanei s treac naintea lor.
Brbatul gsi un loc unde s se aeze i
desfur fotografia din satelit ntre ei. Se
orientar dup piscurile importante i dup
caracteristicile zonei, ca s nceap s
deslueasc puin peisajul prpstios ce se
dezlnuia la picioarele lor.
Nu avem cum s vedem fluviul Abbay de-
aici, remarc Nicholas. E nc departe, n sub-
defileu. Probabil c o s vedem primele frnturi
din el chiar cnd o s ajungem deasupra lui.
Dac am identificat corect poziia n care
ne aflm acum, atunci rul o s fac dou
meandre n jurul rpei de-acolo.
Da, i confluena rului Dandera cu Abbay
e pe-acolo, pe sub stncile acelea se folosea de
articulaia degetului mare ca de un instrument
rudimentar de msur. Cam la 25 de kilometri
de-aici.
Se pare c Dandera i-a schimbat cursul
de multe ori de-a lungul secolelor. Vd cel puin
dou fgae care seamn cu albii strvechi de
ru. Uite, acolo i acolo, art ea. Acum sunt
acoperite de jungl.
Se simea deprimat:
Of, Nicholas, e o zon att de ntins i de
ncurcat! Cum o s reuim vreodat s gsim
singura intrare n mormnt, dac e aa de bine
ascuns?
Mormnt? Despre ce mormnt e vorba? i
manifest interesul Boris, care venise dup ei.
Nu l simiser cnd se apropiase, iar acum
sttea chiar deasupra lor.
Despre ce mormnt vorbii? Insist.
Cum, despre mormntul Sfntului
Frumentius, firete! Explic Nicholas calm, fr
s se arate deloc tulburat c fuseser auzii de
cineva.
Mnstirea nu e nchinat sfntului?
ntreb i Royan, cu glas la fel de domol, n
timp ce strngea fotografia.
Ba da, aprob Boris, dnd dezamgit din
cap, ca i cnd s-ar fi ateptat s afle ceva mai
interesant. Da, Sfntul Frumentius.
Dar n-o s v lase s vizitai mormntul. N-o
s v lase s ptrundei n partea interioar a
mnstirii. Doar preoii au acces acolo.
i ddu apca jos i i scrpin epii scuri
i tari ce i acopereau scalpul. Acetia scrir
precum srma sub unghiile lui:
Sptmna asta e ceremonia de Timkat,
Binecuvntarea Tabot-ului. O s fie mare
agitaie acolo. O s vi se par foarte interesant,
dar n-o s putei s intrai n Sfnta Sfintelor,
nici s vedei mormntul n sine. N-am ntlnit
vreun alb care s-1 fi vzut.
Arunc o privire piezi n sus, spre soare:
Trebuie s mergem mai departe. Arat
aproape, dar o s ne ia dou zile s ajungem la
Abbay. Acolo, jos, e teren accidentat. E un mar
lung, chiar i pentru un vntor de dik-dik,
rse el ncntat de propria glum i se ntoarse
pe potec.
Pe msur ce se apropiau de partea de jos a
coastei, nclinarea drumului se mai domoli, iar
treptele se mai micorar i devenir ceva mai
rare. Coborrea era mai uoar, aa c naintau
mai iute, dar aerul ncepu s i schimbe i el
calitatea i gustul. Nu mai era aerul rcoros,
dttor de for al muntelui, ci acela moleitor
i enervant al ecuatorului, cu mirosul i gustul
junglei ce ncepea s se apropie.
Ce zpueal! Exclam Royan, scondu-i
alul de ln.
E cu cel puin zece grade mai cald, fu de
acord Nicholas i i scoase vechea flanel
militar peste cap, ciufulindu-i prul ondulat.
i ne putem atepta s se nclzeasc i mai
tare, pn s ajungem la Abbay. Mai avem de
cobort aproape un kilometru.
Acum poteca urma pentru un timp cursul
rului Dandera. Uneori, ajungeau la cteva zeci
de metri deasupra lui i, la scurt timp dup
aceea, plesciau n ap pn la bru ntr-un
vad, agndu-se de samarele catrilor, ca s
nu fie mturai de uvoi.
n continuare, defileul rului Dandera
devenea prea adnc i abrupt ca s se mai
poat merge pe cursul lui, iar stncile verticale
cdeau n lacuri ntunecate. Aa stnd
lucrurile, prsir zona rului i pornir pe un
drum care se rsucea precum un arpe
muribund printre colinele erodate i rpele
nalte, din stnc roie.
Doi sau trei kilometri mai jos, se rentlnir
cu rul care era, aciim, ntr-o alt dispoziie,
clipocind prin pdurea deas. Liane atmau
pretutindeni, iar muchiul copacilor le peria
cretetele, la fel de rzleit i de nengrijit ca
barba btrnului preot de la Debra Maryam.
Maimuele de savan i ocrau din vrfurile
copacilor i i fereau capetele, cscnd ochii ca
semn c au fost insultate de ptrunderea
omului n aceste locuri tainice. O dat, un
animal mare o zbughi prin tufiuri, iar Nicholas
i arunc o privire lui Boris.
Rusul cltin din cap, rznd:
Nu, englezule, nu e dik-dik. E doar un
kudu.
Pe movilia de deasupra lor, kudu se opri s
priveasc napoi. Era un mascul mare, cu
coamele largi, ca nite tirbuoane uriae,
rsucite pe de-a-ntregul, un animal magnific,
cu grumazul acoperit de coam i cu urechile
ciulite, ce aduceau cu nite trompete. i fixa cu
ochii aceia imeni, nfricoai. Boris fluier
ncetior i i schimb brusc atitudinea:
Coamele alea au cel puin 1,25 metri. i-ar
gsi uor locul direct n fruntea i? O wland
Ward.
Se referea la registrul vnatului mare, ce
inea loc de Biblie vntorilor de trofee:
Nu vrei s-l dobori, englezule?
Se repezi la cel mai apropiat catr, smulse
puca din suport, se ntoarse n fug i i oferi
arma lui Nicholas.
Las-1 s plece, scutur Nicholas din cap.
Nu vreau dect dik-dik.
Cu un zvcnet din coada ca un pufuor alb,
cerbul se fcu nevzut dup creasta muntelui.
Boris cltin din cap dezgustat i trase un
scuipat n ru.
De ce tot insista s l omori? Vru s tie
Royan, cnd o luar din loc.
Fotografia unei perechi de coame record,
ca acelea, ar fi dat bine n broura lui de
publicitate. I-ar fi atras mai muli clieni.
Urmar poteca erpuitoare ntreaga zi, iar la
lsarea serii i fcur tabr ntr-o poieni
deasupra rului, unde se vedeau urme clare ale
altor caravane ce poposiser acolo de multe ori,
naintea lor. Prea evident c drumul era
mprit n etape bine stabilite: fiecare cltor
avea nevoie de trei zile pline s ajung din
vrful cascadei pn la mnstire i cu toii
opreau n aceleai locuri.
mi pare ru, nu sunt duuri aici, le spuse
Boris clienilor si. Dac vrei s v splai, e
un lac izolat, dup prima cotitur, n susul
rului.
Royan i adres o privire rugtoare lui
Nicholas:
Mi-e aa de cald i sunt transpirat. Te
rog, nu vrei s stai de paz pentru mine, n caz
c am nevoie de ajutor i te strig?
Aa c Nicholas se ntinse pe malul acoperit
de muchi, chiar mai jos de cotitur, ascuns
vederii, ns destul de aproape ca s o aud
jucndu-se i ipnd de plcere n mbriarea
rcoroas a apei. O dat, cnd ntoarse capul,
i ddu seama c, probabil, curentul o trse
n aval, cci, printre copaci, prinse o fnntur de
imagine: un spate neted i rotunjimea unei fese
crem, ude i lucind din cauza apei. i ntoarse
vinovat privirea i tresri la intensitatea reaciei
fizice trezite de acea frntur de piele
alunecoas, punctat de lumina trzie a
amurgului printre copaci.
Cnd se ntoarse de-a lungul malului,
fredonnd molcom i tergndu-i prul cu
prosopul, strig la el:
E rndul tu. Vrei s stau de paz?
Sunt biat mare acum, respinse el oferta.
ns, cnd trecu pe lng ea, Nicholas i
surprinse o licrire obraznic n ochi i se
ntreb dintr-o dat dac nu cumva ea fusese
pe deplin contient ct de departe o purtase
curentul i ct de mult vzuse el. Gndul acela
l stmi.
Se duse singur la lacul din susul rului i,
cnd se dezbrc i se uit n jos, l ncerc un
sentiment de vin vznd ct de mult l aase.
De la Rosalind ncoace, nicio femeie nu avusese
efectul acela asupra lui.
O baie rece n-o s-i fac niciun ru,
flcule! Spuse, aruncndu-i pantalonii peste
un tufi i srind n lac.
Capitolul XXIV




CUM STTEAU N JURUL FOCULUI DE
TABR, dup masa de sear, Nicholas ridic
brusc privirea i i ntinse gtul.
Am nceput s am iluzii auditive? Se
ntreb cu voce tare.
Nu, rse Tessay. Se aud cntece. Preoii de
la mnstire vin s ne ntmpine.
Zrir apoi i torele, erpuind pe colin n
ritmul procesiunii i plpind printre copaci, pe
msur ce se apropiau de tabr. Catrgiii i
servitorii se ngrmdir n fa, cntnd i
btnd ritmat din palme, ca s i primeasc pe
trimiii mnstirii.
Vocile profunde, masculine, se nlar,
coborr apoi ca ntr-o oapt, dup care se
ridicar iari, nltoare, minunate sunetul
Africii nocturne. Nicholas simi cum l trec fiori
pe ira spinrii i se cutremur fr s vrea.
Apoi vzur robele albe ale preoilor,
fluturnd precum moliile la lumina torelor
cnd irul i fcu apariia pe crare. Servitorii
din tabr czur n genunchi n clipa n care
primul dintre oamenii sfini intr n perimetrul
taberei. Erau tineri acolii, cu capetele i tlpile
goale. Erau urmai de clugri, care purtau
robe lungi i turbane nalte. Se aezar n iruri
pe margini i fcur loc, asemenea unei grzi de
onoare, diaconilor i preoilor hirotonisii,
nvemntai n robe cu broderii stridente.
Fiecare dintre acetia ducea cte o cruce
copt grea, aezat pe un toiag nalt i cu o
montur complicat n argint nativ. La rndul
lor, i ei se desfurar n dou iruri, cntnd
n continuare, lsnd palanchinul cu baldachin
s fie adus de patru acolii zdraveni i s fie
plasat n mijlocul taberei. Draperiile din mtase
purpurie i galben strluceau n lumina
lanternelor din tabr i a torelor aduse de
procesiune.
Trebuie s mergem s l ntmpinm pe
abate, i spuse n oapt Boris lui Nicholas. l
cheam Jali Hora.
Cum pir spre litier, draperiile fur trase
deoparte cu un gest dramatic i o siluet nalt
puse piciorul pe pmnt.
Tessay i Royan czur amndou n
genunchi i i mpreunar minile la piept.
Totui, Nicholas i Boris rmaser n picioare,
iar primul l inspect pe abate cu interes vizibil.
Jali Hora era slab ca un schelet. Dedesubtul
straturilor de robe, picioarele aduceau cu beele
de tutun conservat, negre ca smoala i strimbe,
cu ncheieturi uscate i muchi aoi.
Vemntul su era verde cu auriu, cusut cu fir
de aur ce strlucea la lumina flcrilor.
Pe cap purta o plrie nalt, cu partea de
sus plat, brodat cu un model de cruci i stele.
Chipul abatelui era negru ca tciunele, pielea
vetejit i strbtut de semnele adnci ale
anilor.
Doar civa dini i mai rmseser n spatele
buzelor zbrcite i pn i aceia erau nglbenii
i strmbi. Barba i era izbitor de alb, argintie,
mprtiindu-se ca talazurile pe timp de furtun
pe oasele btrne ale flcilor. Un ochi era
albastru opac, orbit de oftalmia tropical, ns
cellalt sclipea ca acela al unui leopard la
vntoare.
ncepu s vorbeasc pe o voce nalt,
tremurtoare.
O binecuvntare, l preveni Boris pe
Nicholas i amndoi i plecar capetele n semn
de respect.
Adunarea preoilor incanta rspunsurile de
fiecare dat cnd btrnul fcea o pauz.
Cnd, n sfrit, termin cu binecuvntrile,
Jali Hora fcu semnul crucii n cele patru
direcii, rotindu-se ncet spre fiecare punct
cardinal, n vreme ce doi biei de altar
scuturau cu ndejde cdelniele din argint,
potopind noaptea cu nori usturtori de fum de
tmie.
Dup rostirea binecuvntrii, cele dou femei
naintar i ngenunchear dinaintea abatelui,
care se aplec i le lovi uor cu crucea de argint
pe fiecare obraz, cntnd n falset o
binecuvntare deasupra lor.
Se spune c btrnul are peste o sut de
ani, i opti Boris lui Nicholas.
Doi debtera n robe albe aduser n fa un
scunel din abanos african, sculpta cu atta
miestrie, nct Nicholas l evalu din ochi.
Bnuia c avea, probabil, cteva secole vechime
i ar fi fcut o figur frumoas ca nou achiziie
n colecia muzeului. Cei doi debtera l luar pe
Jali Hora de coate i l aezar ncet pe scunel.
Dup asta, ntreaga adunare czu la pmnt n
jurul lui, cu feele negre ridicate ctre el, atente.
Tessay se aez la picioarele lui i, cnd soul
ei ncepu s vorbeasc, traduse cu glas domol
cuvintele lui n amharic:
E o mare plcere i onoare pentru mine s
te salut din nou, sfinte printe!
Btrnul ncuviin tcut i Boris continu:
Am adus un nobil englez, de snge regal,
s viziteze mnstirea Sfntul Frumentius.
Ia-o mai uor, amice! Protest Nicholas,
dar ntreaga congregaie l studia deja cu un
interes plin de solicitudine.
Ce fac eu acum? l ntreb pe Boris, din
colul gurii.
De ce crezi c a btut atta drum? Rnji
Boris maliios. Vrea un dar. Bani.
Dolarii Mriei Tereza? Se interes el,
referindu-se la moneda tradiional a Etiopiei,
veche de cteva secole.
Nu neaprat. Vremurile s-au schimbat.
Jali Hora o s fie la fel de mulumit i cu
verziorii yankei.
Ct de mult?
Eti un nobil cu snge regal. O s vnezi n
valea lui. Cel puin cinci sute de dolari.
Nicholas tresri, dar se duse s-i aduc
geanta din samarul unuia dintre catri. La
ntoarcere, se nclin n faa abatelui i depuse
un teanc de bancnote n palma roz, cu ghearele
desfcute. Abatele zmbi, dezvelindu-i cioturile
galbene ale dinilor, i spuse cteva cuvinte.
Spune: Bine ai venit la mnstirea
Sfntul Frumentius i la srbtoarea de
TinikatTessay. i ureaz noroc la vntoare pe
malurile fluviului Abbay.
Imediat, spiritul solemn al mulimii ce l
nsoea pe abate se schimb: izbucnir cu toii
n rs sau ncepur s zmbeasc, iar abatele
se uit la Boris, semn c ateapt ceva.
Sfntul abate spune c a fost o cltorie n
care au rbdat de sete, traduse Tessay.
Afurisitul btrn se d n vnt dupa
rachiu, explic Boris i strig dup slujitorul
taberei.
O sticl de rachiu fu adus cu o oarecare
ceremonie i pus pe msua de campanie din
faa abatelui, lng sticla de votc dinaintea lui
Boris. Ciocnir i abatele trase o duc ce i
fcu ochiul sntos s lcrimeze i vocea s i
fie hrit cnd i puse o ntrebare lui Royan.
Te ntreab, Woizero Royan: De unde vii,
fiica mea, de ai urmat calea cea adevrat a lui
Hristos, Mntuitorul oamenilor?
Sunt egipteanc, de credin veche,
rspunse Royan, la care abatele i toi preoii
si aprobar n tcere i ochii le scnteiar
nelegtor.
Suntem cu toii frai i surori ntru Hristos,
egiptenii i etiopienii, i se adres abatele. Chiar
i cuvntul copt din egiptean vine din
grecete. De mai bine de aisprezece secole,
Abuna, episcopul Etiopiei, a fost uns de ctre
patriarhul din Cairo. Abia mpratul Haile
Selassie a schimbat acest obicei, n 1959, dar
noi urmm tot calea cea dreapt a lui Hristos.
Eti binevenit n snul nostru, fiica mea!
Debtera i turn nc o gur de rachiu, pe
care btrnul o ddu imediat peste cap. pn i
Boris era impresionat.
Unde o pune atta rachiu estosul sta
negru, btrn i aschilopat? Se minun cu glas
tare.
Tessay nu traduse, ci i plec ochii i
suferina pe care o simea din cauza insultei
aduse btrnului sfnt i se citea pe trsturile
de madon.
Jali Hora se ntoarse ctre Nicholas..
Vrea s tie ce animale ai venit s vnezi n
valea lui, i explic Tessay.
Nicholas se pregti mental, dup care
rspunse cu grij. Urm un lung moment de
nencredere, apoi abatele cotcodci fericit, iar
soborul de preoi strig cu voioie incredul:
Un dik-dik! Ai venit s vnezi un dik-dik!
Dar nu e niciun pic de came pe un animal de
dimensiunea aia.
Nicholas i ls s treac de primul oc i
scoase o fotografie a specimenului de Moquoda
harperii de la muzeu. O aez pe mas,
dinaintea lui Jali Hora.
Acesta nu e un dik-dik obinuit, le spuse
pe un ton important, fcndu-i semn lui Tessay
s traduc. Permitei-mi s v spun legenda!
Rmaser cu toii tcui, n ateptarea unei
poveti bune, cu accente religioase. Pn i
abatele i opri paharul la jumtatea drumului
spre buze i l aez la loc pe mas. Unicul su
ochi se plimba de la fotografie la chipul lui
Nicholas i napoi.
Cnd Ioan Boteztorul murea de foame n
deert, ncepu Nicholas i civa preoi i
fcur semnul crucii la auzul numelui, nu mai
pusese nicio bucic de mncare n gur de
treizeci de zile i treizeci de nopi nir Nicholas
firul povetii un timp, zbovind asupra postului
extrem ndurat de sfnt, detalii savurate de
spectatori, crora le fcea plcere ca sfinii s
sufere n numele dreptii. n cele din urm,
Domnului i se fcu mil de robul su i puse o
antilop micu ntr-un tufi de acacia,
priponind-o bine de coame. i i spuse
sfntului: i-am pregtit o mas, ca s nu mori
de foame. Ia carnea aceasta i mnnc .
Atunci cnd Ioan Boteztorul atinse creatura
pitic, urmele degetelor sale rmaser
imprimate pe spinarea animalului pe vecie, de-a
lungul tututror generaiilor ce aveau s vin.
Toi rmaser tcui, profund impresionai.
Nicholas i ddu fotografia abatelui:
Uitai-v la urmele lsate de degetele
sfntului pe spate.
Btrnul studie hrtia imprimat, ridicnd-o
la nlimea singurului ochi sntos i, n cele
din urm, exclam:
E adevrat! Urmele degetelor sfntului se
vd foarte limpede.
Le ddu fotografia diaconilor. ncurajai de
confirmarea abatelui, acetia exclamau i se
minunau de poza creaturii insignifiante, n
vemntul su de blan vrgat.
A dat careva dintre oamenii ti cu ochii de
un asemenea animal? Vru s afle Nicholas i,
unul dup altul, cltinar cu toii din cap.
Fotografia fcu un cerc complet i fu trecut
irului de acolii aezai pe pmnt. Pe
neateptate, unul dintre acetia sri n picioare,
agitnd poza i bolborosind entuziasmat.
Am zrit animalul sfnt! Am vzut-o cu
ochii mei, susinu tnrul, care abia pea
pragul adolescenei.
Se auzir strigte ce l luau n derdere pe
biat, demonstrnd nencrederea celorlali.
Unul dintre ei smulse poza din mn biatului
i o flutur sus, unde acesta nu putea ajunge,
ca s-i bat joc de el.
Copilul este napoiat i e adesea posedat de
demoni i face crize, explic Jali Hora cu
tristee. Nu l bgai n seam pe bietul Tamre!
Tamre alerga de-a lungul irului de dascli i
de acolii, cu ochii trdnd nebunia, ncercnd
cu disperare s recupereze fotografia. Acetia
ns i-o treceau de la unul la altul, innd-o cu
puin deasupra nlimii la care reuea el s
ajung, btndu-i joc de el i de gesturile lui
caraghioase.
Nicholas se ridic n picioare s intervin.
Gsea c batjocorirea flcului slab de minte
era jignitoare, ns, n clipa aceea, ceva ced n
mintea biatului, care se prbui la pmnt ca
secerat. Spinarea i se arcuia i membrele i se
rsuceau i se zbteau, imposibil de controlat,
ochii i se ddur peste cap, pn cnd pupilele
nu i se mai vzur, n timp ce o spum alb i
nflorea pe buzele trase napoi ntr-un rictus.
Pn s poat Nicholas s mearg la el, patru
dintre colegii biatului l luar pe sus i l
duser de acolo. Rsetele lor se risipir n
noapte. Ceilali se purtau ca i cnd nimic
neobinuit nu s-ar fi ntmplat, iar Jali Hora
fcu semn lui debtera s i umple din nou
paharul.
Se fcuse trziu cnd, n cele din urm, Jali
Hora i lu rmas-bun i fu ajutat de diaconi
s urce n palanchin. Lu ce mai rmsese din
rachiu cu el, strngnd sticla pe jumtate goal
ntro mn ciolnoas i mprind
binecuvntri cu cealalt.
Ai fcut o impresie bun, milord englez, l
asigur Boris. I-a plcut povestea despre Ioan
Boteztorul, dar i mai mult i-au plcut banii
ti.
Capitolul XXV




CND O LUAR DIN LOC, a doua zi, poteca
urm, o vreme, cursul rului. Dup aproape doi
kilometri ns, apele i iuir ritmul, gonind
apoi prin deschiztura ngust dintre stncile
roii i nalte, ca s cad ntr-o alt cascad.
Nicholas prsi calea bttorit i cobor la
marginea cascadei. De sus, arunc o privire la
aizeci de metri mai jos, unde crptura spat
adnc n stnc de-abia i ddea voie rului
nfuriat s se strecoare n spaiul ngust. Ar fi
putut s arunce o piatr peste groapa aceea. Nu
exista nicio potec sau vreo palm de pmnt
pe care s poi pune piciorul, aa c se ntoarse
i se altur restului caravanei, ce se ndeprta
de ru, ndreptndu-se ctre o alt vale cu
pdure deas.
Probabil c sta a fost cursul rului
Dandera nainte s i taie o alt albie, prin
prpastie, art Royan spre movilele nalte de o
parte i de alta a potecii i apoi spre bolovanii
erodai de ap, presrai n calea lor.
Cred c ai dreptate, o aprob Nicholas.
Stncile astea par s fie o intruziune a
calcarului n bazalt i n gresie. ntreaga zon a
fost afectat i modelat de eroziune i de
schimbarea permanent a rului. Poi s fii
sigur c rocile de calcar sunt pline de peteri i
de izvoare.
De-aici, drumul cobora rapid spre Nilul
Albastru, pierznd aproape 50 de metri n
altitudine, pe parcursul doar a civa kilometri.
Marginile vii erau acoperite cu vegetaie
abundent i, n unele locuri, izvorae i fceau
loc prin piatra de calcar i se pierdeau n vechea
albie a rului.
Pe msur ce coborau, zpueala era tot mai
insuportabil i, n curnd, chiar i cmaa
kaki a lui Royan cpt pete ntunecate de
transpiraie ntre omoplai.
La un moment dat, un puhoi de ap limpede
ni dintr-o zon cu arbuti dei, aflat n
partea de sus a dealului, i transform firul de
ap ntr-un rule. Apoi, la un cot al vii,
descoperir c i ei, i prul rentlniser
cursul principal al rului Dandera. Privind
napoi, n susul defileului, vzur locul unde
rul ieea printr-un arc ngust, spat n stnc.
Piatra ce mprejmuia fisura avea o nuan
special de roz, era neted i lucioas, ntoars
n interior, dnd, astfel, impresia membranei
umede dinuntrul unei perechi de buze
omeneti.
Piatra avea o culoare i o textur att de
neobinuite, nct rmaser amndoi ocai la
vederea ei. Se retraser pe margine, s o
studieze, pe cnd catrii i continuar
coborrea; sunetul copitelor care se ndeprtau
i vocile brbailor care ndemnau animalele
reverberau n ecouri ciudate n spaiul acela
restrns, nepmntean.
Seamn cu un gargui monstruos, care
arunc ap pe gur, opti Royan, privind n
sus, la despictur i la acele stranii formaiuni
stncoase. mi nchipui ct de impresionai ar fi
fost egiptenii din antichitate, condui de Taita i
de prinul Memnon, dac ar fi ajuns vreodat n
locul sta. Ce conotaii mistice i-ar fi atribuit
unui asemenea fenomen natural!
Nicholas tcea i i studia chipul. Ochii femeii
erau ntunecai de veneraie, iar expresia feei
era solemn. n peisajul acela, i amintea izbitor
de tare de un portret pe care l avea n colecia
de la Quenton Park. Era un fragment de fresc
din Valea Regilor, nfind o prines din
dinastia lui Ramses.
i ce te miri? Se ntreb n sinea sa. Doar
acelai snge curge i prin venele ei.
Ea i ntoarse faa spre el:
D-mi sperane, Nicky! Spune-mi c n-am
visat toate chestiile astea. Spune-mi c o s
gsim ceea ce cutm i c o s rzbunm
moartea lui Duraid.
Chipul ei era nlat spre al lui i prea s
radieze sub roua fin de transpiraie i datorit
hotrrii ferme ce o nsufleea. Nicholas ardea
de dorina copleitoare de a o lua n brae, s i
srute buzele acelea umede, desfcute, ns, n
loc s dea fru dorinei, se ntoarse cu spatele i
i fix privirea la potec.
Nu ndrzni s o priveasc din nou pn nu
ajunse s i stpneasc pe deplin emoiile.
Dup un timp, i auzi paii iui i uori pe
stncile din spatele su. Coborr n linite, iar
el era att de preocupat, nct privelitea ce se
dezvlui dintr-o dat dinaintea lor l lu pe
nepregtite.
Se aflau sus, pe o lespede de deasupra sub-
defileului Nilului. Dedesubtul lor era un imens
cazan din piatr roie, adnc de 150 de metri.
Cursul principal al legendarului fluviu cdea cu
un torent verde n abisul nvluit n tenebre.
Era att de adnc, nct razele soarelui nu
ajungeau pn acolo. Alturi, ceva mai puin
nvolburate, apele rului Dandera executau
aceeai sritur, albe, asemenea penelor de
egret, rsucindu-se i rsunnd n vntul fals
al defileului. n adncuri, apele se amestecau,
spumegnd i tulburndu-se ntr-un vrtej de
spum, dup care se ntorceau spre sine,
precum o uria roat, grea i vscoas ca
uleiul, pn cnd, ntr-un sfrit, dibuiau
ieirea din defileu i se npusteau asupra ei cu
o for i o putere de nestvilit.
i zici c ai navigat pe aa ceva ntr-o
barc? ntreb Royan, nfricoat.
Eram cu toii tineri i nebuni, pe-atunci,
zise Nicholas, cu un zmbet trist, bntuit de
amintiri de demult.
O bun bucat de vreme niciunul nu mai
scoase vreo vorb. Apoi, Royan zise ncet:
E de neles cum asta i-ar fi oprit pe Taita
i pe prinul su din urcuul lor.
Arunc o privire n jur, apoi art n jos, n
partea dinspre vest a defileului:
Cu siguran, n-aveau cum s urce direct
prin sub-defileu. Trebuie s fi urmat linia de pe
piscul stncos, chiar pe-aici, prin locul unde ne
aflm noi i vocea i trd emoia pe care o
ncerca la gndul acela.
Dac nu cumva au venit din partea
cealalt a fluviului, suger Nicholas, ca s o
necjeasc.
Nu m-am gndit la aa ceva. Firete c se
poate i asta! Cum o s traversm n partea
cealalt, dac nu gsim nimic pe aici?
Hai s ne gndim la asta doar cnd o s
fim silii s-o facem. Avem destule pe cap
deocamdat, fr s trebuiasc s cutm
greuti n plus.
Rmaser din nou tcui amndoi, meditnd
la amploarea i la gradul de nesiguran al
misiunii la care se nhmaser. Royan se ridic:
Unde e mnstirea? Nu vd nici urm de
ea.
E n peretele de stnc de la picioarele
noastre.
O s facem tabra acolo?
M ndoiesc. Hai s-1 prindem din urm
pe Boris i s aflm ce vrea s fac.
Urmar crarea de-a lungul marginii
cazanului i ajunser din urm caravana de
catri n punctul n care se fcea o rscruce. Un
drum se ndeprta de ru, ntr-o depresiune
mpdurit, pe cnd cellalt mbria n
continuare buza stncii.
Boris i atepta i le art crruia ce se
deprta de ru:
E un loc bun de tabr acolo, printre
copaci, unde am poposit ultima dat cnd am
vnat prin prile astea.
Civa smochini nali aruncau un pic de
umbr asupra poienii i un izvor cu ap dulce
ipotea n captul ei. Ca s micoreze poverile,
Boris nu transportase corturile n josul
defileului. Aadar, imediat ce catrii fur
descrcai, i trimise oamenii s construiasc
trei colibe micue, acoperite cu stuf, n care
urmau s se adposteasc, i s sape o latrin,
la mare distan de izvor.
n timp ce se fceau toate acestea, Nicholas le
fcu semn lui Royan i lui Tessay i toi trei
pornir s exploreze mnstirea. Ajuni la
rscruce, Tessay i cluzi pe drumeagul ce
trecea pe marginea piscului i, n curnd,
ajunser la o scar larg cu trepte spate n
piatr ce coborau pe suprafaa stncii.
Un grup de clugri n veminte albe coborau
i ei, iar Tessay se opri cteva clipe s schimbe
dou vorbe. Cnd acetia i reluar drumul, le
spuse lui Nicholas i lui Royan:
Astzi este Katera, ajunul festivalului lui
Timkat, care ncepe mine. Sunt entuziasmai.
E unul dintre principalele evenimente ale anului
religios.
Ce srbtoresc? Vru s tie Royan. Nu e
un eveniment care face parte din calendarul
bisericesc din Egipt.
E Boboteaza etiopian, celebreaz botezul
lui Hristos, explic Tessay. In timpul
ceremoniei, tabot-ul va fi dus jos, la ru, s fie
sfinit din nou i rensufleit, iar acoliii vor
primi sfntul botez, aa cum Iisus Hristos l-a
primit din minile lui Ioan Boteztorul.
Coborr scara de pe faa abrupt a stncii.
Treptele erau tocile de tlpile goale ale celor care
trecuser pe-acolo de-a lungul secolelor.
Coborau n continuare, iar cazanul imens al
Nilului clocotea, uiera i mproca stropi la zeci
de metri sub ei.
Brusc, ddur ntr-o teras larg, spat de
mna omului n stnc. Piatra roie venea
deasupra ei, formnd un acoperi susinut de
arcadele de piatr, lsate acolo de constructorii
din vechime. Peretele interior al terasei lungi,
acoperite, era presrat cu intrri ce duceau n
catacombele de dedesubt. De-a lungul
veacurilor, partea frontal a stncii fusese
minat i spat, ca s formeze coridoarele i
chiliile, vestibulele, bisericile i altarele
comunitii monastice care le locuia de mai bine
de o mie de ani.
Grupuri de clugri edeau de-a lungul
terasei; unii dintre acetia ascultau cum un
diacon le citea cu glas tare dintr-o scriptur cu
anluminuri.
Sunt att de muli analfabei, suspin
Tessay. Biblia trebuie s le fie citit i explicat
pn i clugrilor, cci muli dintre ei sunt
incapabili s o citeasc singuri.
Aa era i Biserica de la Constantinopol,
Biserica Imperiului Bizantin, remarc Nicholas
cu glas sczut. Rmne Biserica crucii i a
crii, a ritualului elaborat i somptuos n
lumea dominat de netiutorii de carte din zilele
noastre.
n timp ce hoinreau nspre vale, unde se
vedea schitul, trecur pe lng alte grupuri de
acolii care edeau pe pmnt i, sub
ndrumarea cte unui dirijor de cor, rosteau
incantaii i cntau psalmi i imnuri amharice.
Din interiorul chiliilor i al peterilor se auzea
murmurul glasurilor ridicate n rugciune sau
implorare, iar aerul greu era impregnat de
mirosul lsat de cei care i gsiser acolo
adpost de-a lungul veacurilor.
Era un miros amestecat de lemne arse i
tmie, de alimente rncede i excremente, de
sudoare i evlavie, de suferin i boal. Printre
grupurile de clugri i fceau loc i pelerinii
care veniser sau fuseser adui de rude pn
n valea defileului ca s nale rugciuni
sfntului sau s afle de la el leacul pentru bolile
i suferinele lor.
Erau copii orbi, care plngeau n braele
mamelor, leproi cu carnea n putrefacie, ce le
cdea de pe oase, ca i alii, prad comei date
de boala somnului sau rpui de teribile
afeciuni tropicale. Vaietele i gemetele lor de
agonie se mpleteau cu incantaiile clugrilor i
cu vuietul ndeprtat al Nilului, ce se prvlea
n cascada cazanului.
Ajunser, n sfrit, la intrarea n catedrala
din grot, nchinat Sfntul Frumentius.
Deschiderea era circular, asemenea unei guri
de pete, i marginile portalelor erau zugrvite
cu un chenar nfind stele, cruci i capete de
sfini. Portretele erau primitive, redate cu o
simplitate copilreasc. Ochii sfinilor se cscau
imeni, n conturul dat cu negru de crbune,
blajini i respirnd pace luntric.
Un diacon n veminte ponosite, de culoare
verde, strjuia intrarea, dar cnd Tessay i
spuse cteva vorbe, zmbi, aprob cu o micare
din cap i le fcu semn s intre. Pragul de sus
nu era foarte nalt, aa c Nicholas fu silit s se
aplece ca s treac pe sub el; n partea cealalt,
se ridic din nou, ca s arunce n jur o privire
uluit.
Plafonul grotei era att de sus, nct se
pierdea n ntuneric. Pereii de piatr erau
acoperii cu picturi o armat cereasc de ngeri
i de arhangheli care plpiau i tremurau n
lumina luminrilor i a lmpilor cu ulei. Erau
parial ascuni de tapiserii lungi, ce atmau pe
lng perei, nnegrite de funingine de tmie,
cu franjurile destrmate i rupte. Pe una dintre
acestea, Sfntul Mihail clrea un cal alb ridicat
n dou picioare, pe o alta, Fecioara
ngenunchea la picioarele crucii, n timp ce,
deasupra ei, trupul palid al lui Hristos sngera
din cauza rnii fcute n coast de sulia
roman.
Acesta era naosul din exteriorul bisericii.
Pragul din peretele ndeprtat, ce ducea spre
camera de mijloc, era pzit de dou ui masive,
de lemn, ce stteau deschise. Cei trei traversar
podeaua din piatr, strecurndu-se cu bgare
de seam prin marea de credincioi i de
pelerini ngenuncheai, acoperii cu zdrene i
crpe, nenorocii, dar cuprini de extaz religios.
La lumina slab a lmpilor i n aburul albastru
de fum de tmie, aduceau cu nite suflete
pierdute, condamnate s rtceasc prin bezna
purgatoriului pn la sfritul veacurilor.
Vizitatorii ajunsera la cele trei trepte ce
duceau spre uile interioare, ns calea le fu
tiat n prag de doi diaconi cu plrii nalte, cu
vrful plat. Unul din acetia i adres lui Tessay
cteva cuvinte pe un ton grav.
Nu ne las s intrm nici mcar n qiddist,
ncperea din mijloc, zise cu regret Tessay.
Dincolo de aceasta se afl maqdas, Sfnta
Sfintelor.
Aruncar o privire furi pe lng grzi i, n
bezna ce nvluia qiddist-ul, reuir s disting
cu greu ua ce ddea n cellalt sanctuar.
Doar preoilor hirotonisii li se ngduie s
intre n maqdas, fiindc acesta conine tabot-ul
i intrarea n mormntul sfntului.
Dezamgii i frustrai, se retraser din grot
i se napoiar pe teras.
Capitolul XXVI




LUAR CINA SUB CERUL acoperit de stele.
Aerul era nc nbuitor, iar nori de nari
pluteau la distana minim de alifiile
protectoare cu care oamenii i unseser prile
expuse ale corpului.
i uite-aa, englezule, te-am adus acolo
unde i-ai dorit. Acum, cum ai de gnd s prinzi
animalul sta, pentru care ai btut atta drum?
Votca l fcea pe Boris s i reia aerul
provocator.
De cum se crap de ziu, vreau s-i trimii
gonacii s caute n josul rului, l anun
Nicholas. De obicei, dik-dik-uactiv n zorii zilei
i apoi abia n ultimele ore ale amiezii.
ncerci s vinzi gogoi grdinarului, zise
Boris, amestecnd expresiile, dup care i mai
turn un pahar de votc.
Spune-le s se uite dup urme, insist
Nicholas n mod deliberat asupra acelui punct.
mi nchipui c urmele speciei vrgate seamn
destul de mult cu cele de dik-dik comun. Dac
dau de indicii, s se aeze fr s fac zgomot
n tufiurile mai dese i s fie ateni la orice
micare fcut de vreun animal. Dik-dik-ul are
un sim foarte pronunat al teritoriului. Nu se
ndeprteaz prea tare de peticul lui de iarb.
Da! Da! O s le spun. Da tu ce-o s faci? O
s-i petreci toat ziua cu doamnele? Rnji el
viclean. Dac ai un dram de noroc, ct de
curnd n-o s mai ai nevoie de acoperiuri
separate, hohoti el zgomotos, la propria glum.
Tessay se mohor i se ridic, pretextnd c
se duce la buctrie, s supravegheze gtitul.
Nicholas se prefcu a nu auzi politeurile
mitocneti:
Eu i Royan o s mergem s cutm prin
tufiurile de pe malul rului Dandera. Par un
habitat atrgtor pentru dik-dik. Avertizeaz-i
oamenii s nu se apropie de ru. Nu vreau s-
mi sperie vnatul.
Prsir tabra a doua zi diminea, la
primele semne ale zorilor. Nicholas i luase
puca Rigby i un pachet uor cu provizii i o
conducea pe Royan pe malul rului Dandera.
Se deplasau ncet, oprindu-se la fiecare zece
pai, s se uite i s asculte. Tufiurile miunau
de mamifere mrunte i de psri, aflate ntr-o
continu micare i forfot.
Etiopienii nu au tradiie n ale vntorii i-
mi nchipui c nici clugrii nu prea deranjeaz
slbticiunile de-aici, din defileu.
Art spre urmele lsate n pmntul moale
de o antilop mic.
Antilopa de tufi a lui Menelik, i explic el.
Unic n partea asta a lumii. E un trofeu la care
rvnesc muli.
Chiar speri c-o s gsim dik-dik-ul de care
vorbea str-strbunicul tu? ntreb ea. Preai
tare hotrt cnd i ddeai instruciunile lui
Boris.
Bineneles c nu, zmbi el. Cred c
moneagul a inventat toat povestea. Ar fi
trebuit s fie botezat himera lui Harper .
Probabil c, la urma urmelor, s-a folosit de o
blan de mangust vrgat. Noi, cei din neamul
lui Harper, nu ne-am ctigat poziia n lume
doar prin respectarea strict a adevrului.
Se oprir s priveasc o pasre Tacazze ce
btea din aripi deasupra unui buchet de boboci
galbeni, pe o plant agtoare, undeva, mult
deasupra capetelor lor, n coronamentul pdurii
de la marginea rului. Penajul micii psri
strlucea precum o coroni de smaralde.
Numai c ne ofer o scuz minunat s
scotocim prin tufiuri.
i, zicnd acestea, arunc o privire n urm,
s se asigure c nu sunt urmrii, dup care i
fcu semn s se aeze lng el, pe un trunchi
de copac aflat n drum:
Bun, hai s ne lmurim ce cutm. Ia zi-
mi!
Cutm rmiele unui templu funerar
sau ruinele necropolei n care au locuit
muncitorii, n perioada cnd spau mormntul
faraonului Mamose.
Orice fel de zidrie sau lucrare n piatr,
czu el de acord, mai ales dac seamn cu o
coloan sau cu un monument.
Testamentul spat n piatr de Taita,
aprob ea. Ar trebui s fie gravat sau dltuit cu
hieroglife. Probabil este distrus n mare parte de
vreme, n ruin, acoperit de buruieni nu tiu
s-i spun. Poate s arate oricum. Suntem doi
cini surzi la vntoare.
Pi, ce mai lncezim aici? S pornim s
adulmecm vnatul!
Pe la miezul dimineii, Nicholas descoperi
urme de dik-dik
Pe malul rului. Se sprijinir de trunchiul
unuia dintre copacii imeni i ateptar o vreme
n tcere, n umbra pdurii, pn cnd, n
sfrit, fur rspltii cu viziunea fugitiv a
acelei fiine plpnde pe care o pndeau. Trecu
aproape de locul unde edeau ei, ncolcindu-i
trompia, pind delicat pe copitele mititele,
apucnd o frunz dintr-o crac joas i pornind
s o mestece cu spirit de rspundere. Blnia
ns era de un cenuiu posomorit, nentrerupt
de niciun fel de dungi.
Cnd animalul dispru n tufiuri, Nicholas
se ridic.
N-avem noroc. E specia comun,
murmur. S mergem mai departe!
Abia trecuse de ora prnzului, cnd ddur
de locul unde rul izvora dintre pereii roz, de
nuana crnii, ai prpastiei. Explorar att ct
reuir, pn cnd accesul le fu blocat de
stnci. Piatra intra drept n mijlocul potopului
i nu gsir pe marginea ei niciun colior pe
care s pun piciorul, ca sa ptrund ceva mai
departe.
Se retraser n aval i traversar hul pe un
pod suspendat primitiv, din liane i frnghie
scmoata de in, care, credea Nicholas, fusese
mpletit de clugrii din mnstire. ncercar
nc o data s coboare n prpastie. Nicholas
chiar fcu o tentativa s treac de prima
fortreaa de stnc roz ce le statea n cale, ns
curentul era prea puternic i amenina s l ia
pe sus. Se vzu silit s renune:
Dac noi nu putem s trecem pe-aici, e
greu de nchipuit c Taita i muncitorii lui ar fi
fost n stare s-o fac.
Se ntoarser la puntea suspendat i gsir
un locor umbros, aproape de ap, unde s
mnnce merindele puse de Tessay la pachet.
Zpueala amiezii era colpeitoare. Royan i
ud baticul de bumbac n ru i i tampon
faa, n timp ce se aeza lng brbat.
Nicholas se ntinse pe spate i ncepu s
studieze prin binoclu fiecare centimetru de
perete roz. Cuta orice fisur sau deschiztur
ce putea aprea n suprafeele netede i
lucioase, ncepu s vorbeasc, fr s lase
binoclul din mn:
Cnd citeam Rzboinicii NU ului, aveam
senzaia c Taita chiar angajase ajutoare care
s schimbe cadavrul lui Tanus, Mare Leu al
Egiptului, cu acela al faraonului nsui.
Ls binoclul i se uit la Royan:
Nu m mpac de fel cu ideea, pentru c
asta ar fi nsemnat s fac un lucru revolttor,
pentru vremea aceea, ca s nu mai vorbim de
credina lui. Asta e traducerea corect a
papirusurilor? Taita chiar a schimbat cadavrele
ntre ele?
Ea rse i se ntoarse s-l priveasc n fa:
Vechiul tu amic, Wilbur, are o imaginaie
bogat. Unica baz pe care se sprijin ntreaga
poveste e un singur rnd din papirusuri: n
ochii mei, a fost un rege mai mre dect
faraonul nsui , cit i se ntoarse iari cu
spatele la el. sta e unul dintre cele mai bune
exemple pe care le-a putea da, ca s nelegi de
ce sunt mpotriva crii. Amestec faptele cu
fantezia i rezult o tocni de nedigerat. Din
cte tiu i cred, Tanus odihnete n propriul
mormnt, iar faraonul n al su.
Ce pcat! Oft Nicholas i nghesui cartea
la loc, n rucsac. Era o chichi romantic
savuroas.
Se uit la ceasul de la mn i se ridic:
Haide, vreau s mergem n recunoatere n
partea cealalt a vii. Am zrit un loc interesant
acolo, pe cnd ne ndreptam ieri spre tabr.
Ajunser napoi, n tabr, abia n pragul
amurgului, i Tessay se grbi s ias din
buctrie ca s i ntmpine:
V-am ateptat s v ntoarcei. Am primit o
invitaie interesant din partea lui Jali Hora,
abatele. Ne-a invitat pe toi la un banchet, la
mnstire, s serbm Katera, ajunul lui Timkat.
Servitorii v-au pregtit duul, apa e fierbinte. N-
avei timp dect s v schimbai hainele i-am
i plecat la mnstire.
Capitolul XXVII




ABATELE TRIMISE UN GRUP de tineri acolii
s i nsoeasc pn n sala unde avea loc
banchetul. Tinerii sosir la vremea apusului
african, ducnd cu ei tore ca s lumineze
drumul.
Royan l recunoscu printre acetia pe Tamre,
biatul epileptic. Cnd i acord un surs plin
de cldur, n semn c l remarcase, biatul iei
timid din rnd i i oferi un buchet de flori
slbatice pe care le culesese de pe malul rului.
Gestul o lu pe nepregtite i, fr s i dea
seama, i mulumi n arab:
Shukran.
Taffadali, rspunse imediat biatul,
folosind genul corect al rspunsului, cu un
accent ce i spuse instantaneu c vorbea limba
ei curgtor.
Cum de tii aa de bine arbete? Vru s
afle, intrigat.
Biatul ddu stnjenit din cap i ngim:
Mama e din Massawa, de lng Marea
Roie. Am vorbit aa de mic copil.
Cnd pornir spre mnstire, clugraul o
urm pe Royan, precum un celu.
Coborr iari treptele spate n peretele de
piatr i ieir pe terasa scldat n lumina
torelor. Schiturile nguste erau nesate de
lume i, n timp ce i croiau drum prin
mulime, cu ajutorul grzii de onoare formate
din ucenici, fee negre le strigau urri n graiul
amharic, iar brae negricioase se ntindeau s i
ating.
Se aplecar la intrarea joas ce ddea n
naosul exterior al catedralei. Camera era
luminat de lmpi cu ulei i de tore, astfel c
reprezentrile murale ale ngerilor i sfinilor
dansau n plpirea nehotrt a flcrilor.
Podeaua de piatr era acoperit cu un covor de
trestie i papur proaspt tiate, al cror
parfum dulce impregna aerul greu de fum. Se
pare c toat congregaia de clugri era
aezat cu picioarele ncruciate pe covorul
acesta spongios. Intmpinar sosirea micului
grup de ferengi cu strigte de bun venit i cu
exclamaii de binecuvntare. Lng fiecare
siluet aezat se odihnea cte o plosc de tej,
miedul but n acea zon. Se citea limpede pe
feele radioase i acoperite cu broboane de
transpiraie c plotile fcuser deja o treab
bun.
Vizitatorii fur condui ntr-un loc ce fusese
lsat gol special pentru ei, chiar n faa uilor de
lemn ce ddeau nspre qiddist, odaia din mijloc.
Cei din escort i ndemnar s se aeze n
spaiul acela i s stea comod. De cum se
aezar, un alt grup de acolii venir de pe
teras, cu ploti de tej, i ngenunchear s lase
cte una dinaintea fiecrui musafir.
Tessay se aplec spre ei s le opteasc:
Ar fi mai bine s m lsai pe mine s gust
acest tej nainte s bei. Tria, culoarea i
gustul lui variaz de la o regiune la alta i, n
unele pri, e cu adevrat ngrozitor.
Ridic plosca la gur i bu direct din gtul
alungit. Cnd o ls jos, zmbea:
E o butur bun. Cu puin atenie, o s
v plac.
Clugrii se aezaser n jurul lor,
ndemnndu-i s bea, i
Nicholas i ridic plosca. Gust licoarea n
aplauzele i hohotele clugrilor. Butura era
uoar i plcut, cu un puternic buchet de
miere slbatic.
Nu-i rea deloc, i ddu el cu prerea, ns
Tessay inu s-1 avertizeze:
Mai mult ca sigur c, mai ncolo, o s v
ofere katikala. S fii foarte ateni! E distilat
din gru fermentat i o s v ia minile.
Acum clugrii i concentrau atenia de
gazde asupra lui Royan. Faptul c era cretin
copt, o adevrat credincioas, i
impresionase. Era evident ns c nici
frumuseea ei nu i lsase complet indifereni pe
aceti brbai sfini, care depuseser
jurmntul celibatului.
Nicholas se aplec spre ea i murmur:
Va trebui s te prefaci un pic, de dragul
lor. Ridic-o la buze i f-te c nghii, altfel n-o
s-i dea pace.
Gestul ei de ridicare a recipientului fu
ntmpinat de strigtele de ncntare ale
clugrilor, care l salutar cu plotile n mn.
Dup ce bu, Royan i opti lui Nicholas:
E delicios. Are gust de miere.
i-ai nclcat legmntul de abstinen! O
tachin el rznd. Pe bune?
Am luat doar o pictur, admise ea, i,
oricum, n-am fcut niciodat vreun legmnt.
Acoliii ngenunchear, pe rnd, dinaintea
fiecrui musafir, oferindu-le cte un vas cu ap
fierbinte, n care s i spele mna dreapt, ca
s se pregteasc de osp.
Dintr-o dat, se auzi sunet de muzic i de
tobe i un grup de muzicani i fcu apariia,
prin uile deschise ale qiddist-ului. Acetia i
ocupar locurile pe marginea pereilor laterali ai
ncperii, pe cnd congregaia i lungea
nerbdtoare gturile s deslueasc totui
ceva n interiorul ntunecat.
In cele din urm, Jali Hora, btrnul abate,
i fcu apariia n capul scrilor. Purta un
vemnt pn la clcie, fcut din mtase
purpurie, i pe umeri avea un patrafir brodat cu
fir de aur. Pe cap purta o coroan masiv.
Nicholas tia c, dei strlucea precum aurul,
aceasta era din bronz aurit, i c pietrele
multicolore ncrustate n ea nu erau, cu
siguran, dect sticl i trasuri.
Jali Hora i nl crja, deasupra creia
edea o cruce de argint, i o tcere de mormnt
cobor peste mulime.
Acum va rosti rugciunea de mulumire, le
spuse Tessay i i plec fruntea.
Rugciunea rostit de Jali Hora era lung i
nfocat, i falsetul lui rguit era punctat de
rspunsurile solemne ale clugrilor. Cnd,
ntr-un sfrit, i ddu de capt rugciunii, doi
debtera, n haine splendide, l ajutar pe Jali
Hora s coboare treptele i l aezar pe scaunul
su sculptat, fr sptar, jimmera, aflat n
capul cercului format de diaconi i de preoi
confirmai.
Pioenia religioas a clugrilor se transform
ntr-o stare de bonomie festiv de cum i fcu
apariia, de pe teras, un grup de acolii, fiecare
ducnd pe cap cte un co mpletit din papur,
de mrimea unei roi de car. Cte unul dintre
acestea fu lsat n mijlocul cercului de musafiri.
Apoi, la semnalul lui Jali Hora, acionnd la
unison, acoliii ndeprtar capacul de pe
fiecare co. Un strigt de bucurie se nl din
piepturile clugrilor: fiecare co coninea cte
un castron simplu, de bronz, plin ochi cu buci
rotunde de pine cenuie, nedospit, numit
injera.
Doi acolii intrar mpleticindu-se dinspre
teras, de-abia reuind s care mpreun un
vas aburind, umplut cu kilograme de wat, o
tocan condimentat din came de oaie mustind
n grsime. Aplecar vasul uria deasupra
fiecrui castron cu pine injera i vrsar wat
topit, rou-maroniu, cu suprafaa lucind a
grsime ncins.
Adunarea se npusti cu voracitate asupra
mncrii. Sfiar straturi de injera, cu care
pescuir n amestecul de wat, i-apoi i
ndesar bucoaiele n gurile deschise, ce nu se
nchideau nici n timp ce mestecau. Ddur pe
gt dumicaii cu nghiituri mari din plotile cu
tej, nainte s i ia o alt porie de wat topit. n
curnd, toi erau acoperii de grsime pn la
cot, cu brbiile mnjite cu un strat gros de
grsime, timp n care mestecau, beau i rdeau
n hohote.
Acoliii care serveau lsar lng fiecare
musafir buci consistente dintr-un alt fel de
pine injera. Acestea erau mai tari dect
primele, sfrmicioase i delicate, lipsite de
consistena de cauciuc a lipiilor subirele i
cenuii de dinainte.
Nicholas i Royan se strduiau s arate c
apreciaz bucatele, fr s se murdreasc din
cap pn-n picioare, aa cum fceau ceilali. n
ciuda aparenelor, wat-ul era destul de gustos i
injera uscat i galben i mai tia din grsime.
Vasele din bronz, din care se mnca la
comun, erau golite ntr-un ritm nucitor. Nu
mai rmsese dect un amestec de grsime i
pine, cnd ucenicii sosir mpleticindu-se sub
greutatea unui alt set de oale, de data aceasta
pline pn la refuz cu wat de pui condimentat
cu curry. Mncarea fu vrsat n vase, peste
resturile de oaie, i clugrii se grbir s-i
arate i acesteia atenia care se cuvine.
n vreme ce nfulecau puiul, plotile cu tej
erau mprosptate i clugrii devenir mai
glgioi.
Nu cred c-am s mai pot face fa prea
mult timp la asta, l anun Royan, ngreoat,
pe Nicholas.
nchide ochii i gndete-te la Anglia, o
sftui el. Eti vedeta serii. N-o s te lase s
scapi.
Imediat cum se termin puiul, servitorii se
ntoarser cu alte oale, de aceast dat pline
pn-n vrf cu wat fierbinte de vit. Aruncar
fiertura deasupra resturilor de oaie i de pui.
Clugrul din cercul opus celui lui Royan
golise plosca i, cnd acolitul veni s i-o
reumple, l izgoni pe flcu cu un strigt de,
JKatikala!
Strigtul fu preluat de ali clugri:,
JKatikala! Katikala!
Acoliii se grbir s ias i revenir cu o
duzin de sticle de lichior limpede ca ginul i cu
vase de bronz de mrimea unor cecue de ceai.
Cu chestia asta trebuie s fii cu bgare de
seam, i avertiz Tessay.
Pe furi, Nicholas i Royan izbutir s verse
coninutul cetilor n salteaua de papur pe
care edeau, ns clugrii se botezau zdravn
cu licoarea.
Boris se cinstete bine, observ Nicholas
ctre Royan.
Rusul se aprinsese la fa i asudase, rnjind
ca un idiot n
Timp ce ddea pe gt nc o cecu.
nviorai de katikala, clugrii ncepur un
joc. Unul dintre ei mpturea o porie de wat de
vit ntr-o foaie de injera, apoi, cu grsimea
prelingndu-se pe dreapta ridicat, se ntorcea
spre clugrul de alturi. Victima csca gura,
pn cnd flcile erau forate la maximum i
pachetul cu mncare i era ndesat n gur de
ctre grijuliul su vecin. Bucata era, firete, ct
de mare putea s cuprind gura unui om i, ca
s-o nghit, victima era nevoit s rite s fie
omort prin asfixiere.
Regulile jocului preau s nu-i permit
victimei s se foloseasc de propriile mini ca s
in bucata, nici s verse vreo pictur pe
hain, nici s mproate cu sos pe cei de lng
el. Contorsionrile omului, ca i nghiitul,
necatul i ncercarea de a prinde o gur de aer,
erau un izvor de nesecat i incontrolabil
ilaritate. Cnd, n cele din urm, izbutea s dea
gata bucata, i se ducea la buze un vas de bronz
cu katikala, drept rsplat. Coninutul acestuia
era de ateptat s aib aceeai destinaie ca i
cea a bucii de injera.
Jali Hora, deja nclzit de tej i de katikala, se
ridic n picioare cu mare greutate. n mna
dreapt, inea suspendat o bucat de injera,
mustind de grsime. Cnd, cu pai nesiguri i
cu coroana strlucitoare ntr-o parte, pomi s
traverseze camera, nimeni nu i ddu prea bine
seama ncotro se ndreapt, aa c l urmrir
toi cu interes.
Deodat, Royan nlemni i opti cu groaz:
Nu! Te rog, nu face asta! Salveaz-m,
Nicky! Nu-1 lsa s-mi fac una ca asta!
sta e preul pe care-1 plteti cnd eti
doamna serii, o mbrbt el.
Jali Hora i croia nesigur drum ctre locul
unde edea ea. Sosul din bucata pe care i-o
aducea se scurgea pe bra i picura jos de pe
cot.
Muzicanii nirai pe lng perete atacar o
melodie vesel. Cnd abatele ajunse n dreptul
lui Royan, balansndu-se din toate
ncheieturile, asemenea unei cleti nvechite,
ncinser arcuurile i fluierele, iar toboarii le
rspunser cu o daraban nvpiat.
Abatele i prezent cadoul i, aruncnd o
ultim privire disperat n direcia lui Nicholas,
Royan nfrunt inevitabilul. nchise ochii i
deschise gura.
In vacarmul de ncurajri, sunet de fluiere i
rpit de tobe, se for s mestece. Faa i se
fcu trandafirie i ochii i se umplur de lacrimi.
La un moment dat, Nicholas avu impresia c e
pe punctul s se recunoasc nvins i s
scuipe totul pe podeaua acoperit de papur.
Totui, ncet i cu mult curaj, bucic cu
bucic, ea sili mncarea s i fac loc n
stomac, dup care czu extenuat.
Publicul o aplaudase i o ncurajase tot
timpul, ncntat de spectacol. Abatele czu
eapn n genunchi dinaintea ei i o mbrai,
riscnd s-i piard coroana. Apoi, fr s-o
slbeasc din brae, i fcu loc lng ea.
Se pare c ai mai fcut o cucerire, o
anun Nicholas cu voce seac. Cred c-o s-i
cad-n brae dintr-un moment n altul, dac nu
te fereti i nu fugi de el.
Royan reacion fulgertor. ntinse mna i
apuc o sticl cu katikala i o cecu pe care o
umplu ochi.
D-o peste cap, tataie! l invit, inndu-i
ceaca la gur.
Jali Hora accept provocarea, ns fu nevoit
s i dea drumul,
Ca s bea din mna ei.
Brusc, Royan tresri att de violent, nct
vrs butura ce mai rmsese n vas pe haina
btrnului. Sngele i dispru din obraji i
ncepu s tremure ca apucat de friguri, cu
privirea fixat asupra coroanei lui Jali Hora, ce
i alunecase peste ochi.
Ce e? Ceru Nicholas s tie, cu glas linitit,
dar hotrt, ntinznd mna spre braul ei, s o
calmeze.
Nimeni din ncpere nu i mai observase
tulburarea, ns el deja i cunotea perfect
strile de spirit.
Cu obrajii ca de cenu, fr s scape din
ochi coroana, ea ls ceaca i l apuc de
ncheietur. Rmase uluit de fora ei: l durea
strnsoarea i vzu c i nfipsese unghiile n
carnea lui att de adnc, nct i strpunsese
pielea.
Uit-te la coroana lui! Nestemata!
Nestemata albastr! Se sufoc ea.
Atunci o zri i el, amestecat printre
cioburile iptoare de sticl i pietricelele
semipreioase de granate i cristale de stnc.
De mrimea unui dolar de argint, era o pecete
din ceramic albastr, perfect rotund, ars
pn ce lefuirea i duritatea atinseser
perfeciunea. n mijlocul discului era gravat un
car de lupt egiptean, deasupra cruia se afla
silueta distinct, imposibil de confundat, a unui
oim cu aripa frnt. n jurul circumferinei, era
gravat legenda, n hieroglife. Nu avu nevoie
dect de cteva clipe s o deslueasc:
COMAND ZECE MII DE CARE.
Sunt TAITA, MAESTRUL HERGHELIILOR
REGALE".
Royan i dorea cu disperare s evadeze din
atmosfera apstoare a cavernei. i czuse greu
bucata de wat pe care i-o ndesase pe gt
abatele, amestecat cu acele cteva guri de tej
nghiite, i, n plus, starea i era nrutit i
de izul vaselor de mncare, murdare i
acoperite cu grsime sleit, i de aburii tari de
katikala. Deja, civa clugri bei vomau i
duhoarea se aduga miasmei nbuitoare de
fum de tmie din ncpere.
Totui, rmsese n centrul ateniei abatelui.
Acesta edea lng ea, mngindu-i braul gol
i recitndu-i extrase trunchiate din scripturile
amharice, pe care Tessay renunase de mult s i
le mai traduc. Royan se uita cu speran-n
ochi la Nicholas, care ns prea retras i tcut,
fr s ia aminte, parc, la nimic din ce-1
nconjoar. Ea tia c se gndete la pecetea de
ceramic din coroana abatelui, la care ochii
brbatului nu ncetau s revin, ntrebtori.
i dorea s fie singur cu el, s discute
despre acea descoperire minunat. ncntarea
ei depea cu mult tulburarea stomacului
suprancrcat i simea c i ard obrajii de
nerbdare. De fiecare dat cnd trgea cu
ochiul la coroana btrnului, simea cum i
zvcnete inima i trebuia s fac un efort ca s
se abin s ntind mna, s apuce pecetea
albastr i s-o smulg din locaul ei, ca s o
examineze ndeaproape.
tia ct de imprudent ar fi fost s atrag
atenia asupra bucii de ceramic, dar, cnd
i arunc ochii spre cerc, vzu c Boris era
departe de a observa orice altceva, n afara
cetii cu katikala din mn. n cele din urm,
chiar Boris fu acela care i oferi o scuz pentru
ceea ce cuta s fac. Acesta ncerc s se
ridice, dar nu-1 mai ineau picioarele. Se
prbui cu destul graie n fa, i capul i czu
n vasul nclit de grsime n care fusese pine
injera, unde rmase s sforie zgomotos.
Alto Nicholas, ce m fac? Apel Tessay la
el.
Nicholas i ndrept privirea spre neplcutul
spectacol oferit de vntorul czut n nesimire.
Bucele de pine i de tocan de vit i se
lipiser pe post de confeti de prul rocat i
tuns.
Am senzaia c Ft-Frumos i-a fcut
plinul pe noaptea asta, murmur el.
Se ridic, se aplec i l apuc pe Boris de o
ncheietur. Dintr-o smucitur, l aduse n
poziie eznd, dup care l aburc peste umr,
aa cum fac pompierii.
Noapte bun, tuturor! Le ur clugrilor
adunai, dintre care foarte puini mai erau n
stare s-i rspund.
Apoi, l cr pe Boris, aruncat pe umr, cu
capul i picioarele blngnindu-se. Cele dou
femei se vzur nevoite s iueasc paii, ca s
se in dup Nicholas, care traversase terasa i
acum urca treptele din piatr fr s se
opreasc s i trag sufletul.
Nu mi-am dat seama c Alto Nicholas e
att de puternic, gfi Tessay, din cauz c
treptele erau abrupte i ritmul de mers rapid.
Nici eu, admise Royan.
ncercase un sentiment ridicol de mndrie,
datorit faptei lui de vitejie, ca i cnd brbatul
i-ar fi aparinut, i acum i zmbea siei, la
adpostul ntunericului, n timp ce se apropiau
de tabr. Nu te prosti, se admonest singur.
Nu i aparine, s te poi mndri cu el.
Nicholas i arunc povara jos, pe patul din
coliba de stuf, i se ddu napoi, respirnd din
greu, n timp ce broboane de sudoare i se
prelingeau pe obraji.
Asta-i o reet destul de bun de provocat
un atac de cord, sufl el din greu.
Boris gemu, se rostogoli i vom copios pe
perne i pe aternuturi.
n aceast not plcut, v doresc tuturor
noapte bun i vise plcute, i ur Nicholas lui
Tessay, ieind din colib n noaptea african,
cald, de afar.
Uurat, trase n piept mirosul de pdure i de
ap, apoi se ntoarse spre Royan, care l
strngea de mn.
Ai vzut... izbucni ea, emoionat, ns el i
puse degetul pe buze, s o fac s tac i,
ncruntnd din sprncene n direcia colibei lui
Boris, o conduse la csua ei.
Ai vzut? Vru s afle, neputnd s se mai
controleze. Ai citit inscripia?
Comand zece mii de care , recit el.
sunt Taita, maestrul hergheliilor regale ,
complet ea citatul. A fost aici. Oh, Nicky! A fost
aici. Taita a fost aici. Asta e dovada pe care o
doream. Acum tim c nu ne pierdem timpul.
Se trnti pe patul de campanie i se mbri
extaziat.
Crezi c abatele o s ne lase s examinm
pecetea?
M ndoiesc, cltin el din cap. Coroana
face parte din tezaurul mnstirii. Nu cred c-o
s fac asta nici mcar pentru tine, doamna lui
preferat. Oricum, n-ar fi nelept s te ari
prea interesat de ea. E limpede c Jali Hora n-
are nici cea mai mic idee de semnificaia ei. Pe
deasupra, nu vrem s-l alertm pe Boris.
Presupun c ai dreptate, aprob ea,
fcndu-i loc pe pat. Stai jos!
Cnd el se aez lng ea, l ntreb:
De unde crezi c provine pecetea? Cine a
gsit-o? Unde i cnd?
Uurel, drgua mea! Sunt patru ntrebri
n una singur i n-am rspuns la niciuna,
deocamdat.
Ghicete! l invit ea. Speculeaz! Lanseaz
nite idei!
Prea bine, se conform el. Pecetea a fost
confecionat la Hong Kong. Acolo exist o
fbricu care scoate mii de pecei pe band
rulant. Jali Hora a cumprat-o dintr-un
magazin de suveniruri de la Luxor, cnd a fost
n vacan n Egipt, luna trecut.
Ea i trase un pumn zdravn n bra.
Fii serios, i porunci.
S auzim dac tu te descurci mai bine, o
invit el, frecndu-i braul.
Bine, urmrete-m! Taita a pierdut
pecetea n defileu, pe cnd lucra la construirea
mormntului faraonului. Trei mii de ani mai
trziu, un clugr btrn, unul dintre primii
care au venit s triasc aici, la mnstire, a
gsit-o. Nu tia, firete, s citeasc alfabetul
hieroglific. A dus-o la abate, care a declarat-o
relicv de-a Sfntului Frumentius i i-a aezat-
o n coroan.
i au trit cu toii fericii pn la adnci
btrnei, o aprob Nicholas. Nu-i rea povestea!
Poi s-i gseti vreun defect ? Se interes
ea, la care el cltin din cap. Atunci, eti de
acord cu mine c asta dovedete c Taita chiar
a fost pe-aici, dovedete c teoriile noastre sunt
corecte?
Dovedete e un cuvnt prea mare. Hai s
zicem c indic direcia dorit de noi, ncerc el
s-i mai potoleasc avntul.
Ea se suci pe pat ca s l priveasc n fa:
Oh, Nicky, sunt aa de emoionat! Jur c
n-o s pot nchide un ochi n noaptea asta. Abia
atept s pornim iar n recunoatere, mine.
Ochii i se aprinseser i obrajii i se
nclziser, cptnd o nuan cafeniu-
trandafirie. Avea buzele ntredeschise i, printre
ele, putea s-i vad vrful roz al limbii. De data
asta, nu se mai putu abine. Se aplec foarte
ncet spre ea, foarte blnd, oferindu-i timp s se
retrag, dac dorea s-l evite. Ea nu se retrase,
ns expresia strlucitoare a feei se transform
treptat ntr-una luminat de nelegere. i fix
ochii ntr-ai lui, ca i cnd ar fi cutat ceva care
s o liniteasc, s o asigure c totul e bine.
Cnd ajunser la un centimetru unul de
cellalt, Nicholas se opri i ea fu aceea care
duse gestul la mplinire: buzele li se unir.
La nceput, nu fu dect un amestec delicat,
uor al rsuflrii, care se transform n ceva
mai dur, mai hotrt. Vreme de o clip
nesfrit, n care inimile li se oprir, se
devorar unul pe cellalt, iar gura ei era dulce
i moale, ca un fruct copt. Apoi, dintr-o dat, ea
scnci i, cu un uria efort de voin, se
desprinse din braele lui. Rmaser uitndu-se
unul la altul, tremurnd tulburai.
Nu, opti ea. Te rog, Nicky, nu acum! Nu
sunt nc pregtit.
i lu mna i o puse ntre ale lui. Apoi,
delicat, i srut vr-
Furile degetelor, savurnd parfumul i gustul
pielii ei.
Ne vedem diminea, i ls el mna,
ridicndu-se. Devreme. S fii gata, mai spuse i
se aplec s ias prin deschiztura colibei.
Capitolul XXVIII




A DOUA ZI DIMINEA, n timp ce se
mbrca, o auzi foindu-se prin colib, iar cnd
fluier uor la u, ea i iei n ntmpinare,
gata mbrcat i dornic s porneasc la
drum.
Boris nu s-a trezit nc, i anun Tessay,
n timp ce le aducea micul dejun.
Asta chiar c e o surpriz pentru mine,
coment Nicholas, fr s-i ridice privirea din
farfurie.
El i Royan se simeau nc stnjenii unul n
prezena celuilalt, amintindu-i circumstanele
n care se despriser cu o sear n urm. Cu
toate acestea, cnd Nicholas i ag puca i
pachetul cu provizii pe umr i pornir n vale,
starea de spirit li se transform ntr-una de
anticipare.
Mergeau de o or, cnd Nicholas arunc o
privire peste umr, dup care o preveni
ncruntat:
Suntem urmrii.
Lund-o de mn, o trase dup o lespede de
gresie. Se lipi de stnc i i fcu i ei semn s l
imite. Apoi, cumpni i sri brusc nainte, s
pun mna pe silueta costeliv, n shamma de-
un alb murdar, care se furia n urma lor.
Scond un urlet de groaz, creatura czu n
genunchi i se apuc s scoat nite sunete
nearticulate de spaim.
Nicholas l ridic de jos.
Tamre! Ce caui s ne urmreti? Cine te-a
trimis? l ntreb n arbete.
Biatul ntoarse ochii spre Royan:
V rog, effendi, nu m batei! N-am vrut s
fac nimic ru.
Las biatul n pace, Nicky! O s-i provoci
o alt criz, interveni Royan.
Tamre o zbughi n spatele ei i o apuc de
mn, cutnd protecie i uitndu-se peste
umrul ei la Nicholas, de parc acesta i-ar fi
ameninat viaa.
Linitete-te, Tamre, l calm Nicholas. Nu-
i fac nimic, doar dac nu m mini. Dac m
mini, o s-i ia un rnd de piele. Cine te-a
trimis s ne urmreti?
Am venit de capul meu. Nu m-a trimis
nimeni, bolborosi biatul. Am venit s v art
unde am vzut animalul sfnt, care are pe
blan urmele degetelor Boteztorului.
Nicholas se holb la el pre de o clip, nainte
s nceap s rd nfundat.
S fiu al naibii, dac putiul nu crede c-a
vzut dik-dik-ul Iu strbunicu. Adu-i aminte
ce peti, dac m mini, se strmb el feroce.
Spun adevrul, effendi, suspin Tamre i
Royan i sri n aprare:
Nu te mai lua de el! E inofensiv. Las-1 n
pace pe bietul copil!
Bine, Tamre. O s-i mai dau o ans. Du-
ne unde zici c-ai vzut anipialul sfnt!
Tamre nu voia s slbeasc mna lui Royan
din strnsoare. Se aga de ea n timp ce opia
alturi, conducnd-o; dup o sut de metri,
groaza i se evaporase i biatul zmbea i
chicotea la ea timid.
Pre de o or, i cluzi departe de rul
Dandera, dincolo de movila ce se ridica
deasupra vii, ntr-o zon de tufri des i de
culmi nalte din calcar ros de vreme. Ramurile
spinoase ale tufriului erau strns
ntreptrunse i creteau att de aproape de
sol, nct prea s nu existe nicio cale de
trecere printre ele. Cu toate acestea, Tamre i
ducea pe o crare ngust i ntortocheat,
unde de-abia puteau s se fereasc de crligele
spinilor cu vrf rou, ce i mpresurau din
ambele pri. Atunci se opri brusc i o smuci i
pe Royan s se opreasc lng el. Art n jos,
aproape de tlpile sale.
Rul, anun el cu glas important.
Nicholas li se altur i scoase un fluierat
uurel, de surpriz.
Tamre i condusese ntr-un cerc larg, ctre
vest, apoi i adusese napoi la rul Dandera,
ntr-un punct unde nc nu prsise albia din
rpa adnc.
Acum stteau chiar pe marginea prpastiei.
Vzu imediat c, dei vrful rpei stncoase
avea o lime mai mic de treizeci de metri, hul
se csca imediat sub buza de piatr. De la
suprafaa apei aflate departe, dedesubt, peretele
de stnc se rotunjea, asemenea unei ploti cu
tej. Se ngusta din nou abia cnd se apropia de
vrful pe care se aflau ei.
Am vzut animalul sfnt acolo.
Tamre art spre partea cealalt a hului,
unde un izvor i cuta drumul prin tufriul
epos. Fii de muchi de un verde-aprins,
hrnite de apa izvorului, stteau suspendate de
buza peretelui concav de stnc, iar apa se
prelingea peste ele i picura din vrfurile
acestora n rul ce i vedea de drum, la aizeci
de metri mai jos.
Dac l-ai vzut acolo, de ce ne-ai adus n
partea asta a rului? i ceru explicaii Nicholas.
Tamre prea c st s izbucneasc n plns:
Partea asta e mai uoar. Pe coasta
cealalt nu exist nicio potec printre tufiuri.
Spinii ar rni-o pe Woizero Royan.
Nu-1 mai brusca aa, i spuse Royan lui
Nicholas, cuprinznd umrul biatului cu
braul.
Nicholas ridic din umeri:
Vd c v-ai unit amndoi mpotriva mea.
Bine, dac tot suntem aici, putem s stm un
pic i s vedem dac nu ne onoreaz cu
prezena dik-dik-u strbunicu.
i alese un locor la umbra unuia dintre
copacii pipernicii ce atmau de buza prpastiei
i, cu plria, mtur pmntul de spini, pn
cnd avur pe ce s se aeze. i propti spatele
de trunchiul copacului i-i aez puca Rigby
n poal.
Se fcuse deja amiaz, iar atmosfera era
nbuitoare. i trecu sticla cu ap lui Royan i,
pe cnd aceasta bea, arunc o privire spre
Tamre i i suger femeii pe englezete:
Poate ar fi momentul s afli, dac e ceva de
aflat, ce tie flcul despre bucica de ceramic
din coroan, care pomenete de Taita. Biatul e
ndrgostit de tine pn peste urechi. O s-i
spun tot ce vrei s tii. ntreab-1!
Ea ncepu discret, plvrgind inofensiv, cu
voce joas. Din cnd n cnd, i trecea mna
prin pr i l mngia, aa cum ai face cu un
celu. Aduse vorba de banchetul de cu o
sear n urm, vorbi de frumuseea peisajului
ce ncadreaz biserica, de vechimea picturilor
murale i a tapiseriilor, i abia la sfrit arunc
o remarc despre coroana abatelui.
Da, da. Aia e piatra sfntului, se grbi el s
o aprobe. Piatra albastr a Sfntul Frumentius.
De unde a aprut? ntreb ea. tii?
Biatul pru stnjenit:
Nu tiu. E foarte veche, probabil de pe
vremea lui Mntuitorului nostru, Iisus Hristos.
Aa spun preoii.
Nu tii unde a fost gsit?
El cltin din cap, dar, dornic s i fac pe
plac, suger:
Poate a czut din ceruri.
Poate.
Royan i arunc o privire lui Nicholas, care i
ddu ochii peste cap i-i mpinse plria s-i
acopere faa.
Poate c Sfntul Frumentius i-a druit-o
primului abate, nainte de a muri, presupuse
Tamre, prins de subiect. Sau poate c a fost n
cociugul n care a fost nmormntat.
Toate astea sunt foarte posibile, i aprob
Royan supoziiile. Tu ai vzut mormntul
Sfntului Frumentius?
Biatul se uit njur, cu o expresie vinovat.
Numai preoii hirotonisii au voie s intre
n maqdas, Sfnta Sfintelor, i lungi el gtul s-
i opteasc.
L-ai vzut, Tamre, l acuz ea cu blndee,
mngindu-1 pe cap, intrigat de sentimentul
de vinovie al biatului. Poi s-mi spui. N-o s
te prsc preoilor.
Doar o dat, recunoscu el. Ceilali biei.
Ei m-au trimis s pun mna pe piatra tabot-
ului. M bteau, dac nu m duceam. Toi
ucenicii noi sunt trimii s fac asta, pomi s
bolboroseasc, ngrozit de amintirea ritualului
de iniiere. Eram singur. Mi-era fric. Era dup
miezul nopii i preoii dormeau. Bezn. Maqdas
e bntuit de stafia sfntului. Mi-au zis c, dac
sunt nevrednic, sfntul o s m trsneasc pe
dat cu fulgerul.
Nicholas i lu plria de pe fa i se
ndrept ncet.
S fiu al naibii, copilul spune adevrul,
murmur. Chiar a fost n Sfnta Sfintelor.
Apoi i arunc o privire lui Royan:
Mai pune-i ntrebri! S-ar putea s ne dea
nite informaii folositoare. ntreab-1 de
mormntul Sfntului Frumentius.
Ai zrit mormntul sfntului? l chestiona
ea, primind o scuturare aprobatoare din cap
drept rspuns. Ai intrat n cavou?
De data aceasta, primi o cltinare de negare:
Nu. Sunt gratii la intrare. Doar abatele are
voie s intre n cavou, de ziua sfntului.
Te-ai uitat printre gratii?
Da, dar e foarte ntuneric. Am zrit
cociugul sfntului. E din lemn i are pictat
faa sfntului pe el.
E negru?
Nu, e un brbat alb, cu o barb rocat.
Pictura e foarte veche. Figura se terge i
lemnul din care-i fcut cociugul putrezete i
se frm.
E aezat jos, pe podeaua cavoului?
Tamre i boi faa din cauza efortului de
gndire i, dup ce reflect cu atenie, ddu din
cap:
Nu. E pe un raft de piatr, n perete.
i mai aduci aminte altceva despre
mormntul sfntului? ncerc Royan s-i
sfredeleasc mintea, ns Tamre cltin din cap.
Era tare ntuneric i deschiztura era
mic, se scuz el.
Nu conteaz! Cavoul e n peretele din spate
n maqdasl
Da, e n spatele altarului i a pietrei tabot-
ului.
Din ce e fcut altarul din piatr?
Nu, e din lemn. Din lemn de cedru. Sunt
acolo luminri, i-o cruce mare, i multe
coroane de-ale abatelui, i potirul, i crja.
E pictat?
Nu, dar are multe figuri sculptate. Numai
c sunt altfel dect cele din mormntul
sfntului.
Cum adic, altfel? Lmurete-m, Tamre!
Nu tiu. Feele sunt caraghioase. Poart
altfel de haine. Sunt i cai acolo fcu el o figur
nedumerit. Sunt altfel.
Royan ncerc un timp s obin de la el o
descriere mai clar, ns biatul deveni din ce
n ce mai confuz, ncepnd s se contrazic n
vorbe cnd l for mai tare, aa c schimb
tactica.
Povestete-mi despre tabot, i suger ea,
ns Nicholas o opri.
Ba nu, tu s-mi povesteti mie ce e cu
tabot-ul, i ceru el. Seamn cu chivotul la
evrei?
Ea se ntoarse spre el:
Da, cel puin n Biserica Egiptean. E
inut, de obicei, ntr-o caset de bijuterii, nvelit
ntr-un material brodat cu fir de aur. Singura
diferen e c n Tablele Legii sunt gravate cele
zece porunci, n timp ce, n biserica noastr,
sunt gravate cuvintele de dedicare scrise de acel
lca care l adpostete. E sufletul viu al
Bisericii.
Ce e piatra tabot-ului? Se ncrunt
concentrat Nicholas.
Nu tiu, recunoscu ea. Biserica noastr nu
are aa ceva, o piatr a tabot-ului.
ntreab-1!
Vorbete-mi despre piatra tabot-ului,
Tamre!
E att de nalt i-aa de ptrat indic o
nlime ce i depea cu puin umrul i o
lime ct puteau cuprinde braele lui larg
deschise.
i tabot-ul st n vrful pietrei steia?
ncerc Royan s ghiceasc.
Tamare ncuviin tcut.
De ce te-au trimis s pui mna pe piatr,
i nu chiar pe tabot'? Vru s afle Nicholas, dar
Royan i fcu semn s tac.
Las-m pe mine s vorbesc. Tu eti prea
aspru cu el, motiv i se ntoarse ctre biat: De
ce s atingi piatra i nu arca tabot-ului ce se
afl pe ea?
Tamre ridic neputincios din umeri:
Nu tiu. Aa mi-au zis.
Cum arat piatra? E i ea acoperit de
figuri?
Nu tiu se mohor el, c nu e n stare s-i
mulumeasc ateptrile, cci i dorea cu
disperare s i fac pe plac. Nu tiu. Piatra e
acoperit cu o pnz.
Nicholas i Royan schimbar priviri uimite,
dup care ea i ndrept din nou atenia
asupra biatului.
Acoperit? Se aplec Royan spre el. Piatra
e acoperit?
Se spune c e descoperit doar de ctre
abate, de ziua naterii Sfntului Frumentius.
Nicholas i Royan se uitar din nou unul la
altul, apoi el zmbi gnditor:
Mi-ar plcea s arunc o privire la
mormntul sfntului i la piatra tabot-ului
neacoperit.
Ar trebui s atepi pn se srbtorete
naterea sfntului, l anun ea, i s te
hirotoniseti. Doar preoii... se ntrerupse s-1
sgeteze cu privirea. Nu te gndeti s... nu, n-
ai face una ca asta, nu?
Cine, eu? Rinji el. Departe de mine gndul!
Dac te prind n maqdas, te fac bucele.
Soluia ar fi, atunci, s nu-i las s ma
prind.
Dac te duci, vin cu tine. Cum ai de gnd
s acionezi?
Ia-m uor, drguo! Mi-a trecut ideea prin
cap acum zece secunde. Pn i-n zilele mele
bune, tot am nevoie de cel puin zece minute s
ncropesc un plan de btaie genial.
Fixar amndoi prpastia n tcere, pn ce
Royan opti uor:
Piatra acoperit. Testamentul n piatr al
lui Taita?
Nu spune cu voce tare, o implor el, fcnd
semnul contra piezei rele. Nici mcar nu te
gndi la asta cu voce tare. Diavolul st cu
urechile ciulite.
Se ls din nou tcerea: amndoi rumegau
concentrai tot felul de idei. Apoi, Royan
izbucni:
Nicky, ce-ar fi dac... i se ntrerupse. Nu,
n-are cum s mearg, conchise i reczu n
tcerea ncruntat.
Tamre rupse tcerea cu un chiit brusc de
entuziasm:
Acolo! Uitai!
Cei doi tresrir, pierznd irul gndurilor.
Ce-i? Se ntoarse Royan la el.
Tamre o apuc de mn i o smuci; tremura
de emoie:
Acolo! V-am spus eu! i arta cu mna
cealalt de partea opus a rului. Acolo, la
marginea tufiurilor de spini. Nu-1 vedei?
Ce e? Ce vezi?
Animalul lui Ioan Boteztorul. Creatura cu
semnul sfnt.
Lundu-se dup direcia minii lui ntinse,
distinse ceva micu, cafeniu, ce se mica la
marginea tufelor de pe malul cellalt.
Nu tiu. E prea departe...
Nicholas scotoci prin lucruri i-i scoase
binoclul. Ridic obiectul, l focaliz i se porni
s chicoteasc:
Aleluia! Reputaialu strbunicu e, n
sfrit, salvat!
Ii ddu binoclul lui Royan. Ea focaliz i
descoperi micua creatur din lumini. Era la
trei sute de metri deprtare, dar, cu lentilele ce
mreau de zece ori, izbuti s observe i cele mai
mici detalii.
Era aproape jumtate din dik-dik-ul comun
pe care l vzuser cu o zi n urm i, n loc de
cenuiu posomorit, avea blnia de un rou-
cafeniu. Trstura cea mai izbitoare totui
consta n fiile de ciocolatiu-nchis ce i
brzdau umerii i spatele cinci semne, trase la
distane egale, ce semnau, ntr-adevr, cu
amprentele lsate de degetele unei mini.
Madoqua harperii, nici mai mult, nici mai
puin, i opti Nicholas. mi pare ru,
strbunicule, c m-am ndoit de tine!
Dik-dik-ul sttea ascuns pe jumtate de
umbr, ndoindu-i trompia n timp ce
adulmeca aerul. inea capul sus, prevztor i
atent. Briza sufla uor ntre ei i animal, dar,
chiar i aa, curentul capricios dusese izul slab
de oameni ctre animal, alarmndu-1.
Royan auzi zngnitul putii, cnd Nicholas
trase piedica i bg un glon pe eav. Ls
degrab binoclul i i arunc o privire.
Doar n-ai de gnd s-l mputi? Vru s
afle.
Nu, nu de la distana asta. Sunt peste trei
sute de metri i e o int mic. Atept s vin
mai aproape.
Cum poi s faci una ca asta?
Cum s nu pot? Doar de-asta am venit
aici, printre altele.
Dar e att de frumos...
S-neleg, atunci, c n-ar fi nicio problem
s-l mcelresc, dac ar fi urt?
Ea nu rspunse, ci ridic iar binoclul.
Curentul i schimbase, probabil, direcia, cci
dik-dik-ul i lsase capul jos, s ronie un
smoc de iarb aspr, maronie. Ridic iari
capul i naint cu pai delicai n crngul de
rugi, oprindu-se la fiecare civa pai, ca s mai
ciuguleasc ceva.
ntoarce-te! se strdui ea s-1 ghideze spre
siguran, ns animalul i continua meandrele
ce duceau la buza prpastiei.
Nicholas se ntoarse pe burt i se aez
dup rdcina unui copac. i rul plria, din
care fcu un suport moale pe care s se
odihneasc puca.
Dou sute de metri, mormi brbatul ca
pentru sine. Asta e o int bun. Nu mai
departe.
Punnd patul protejat al armei pe rdcina
rsucit, privi prin lunet. Apoi ridic ochii,
dorind s lase victima s se apropie la o
anumit distan.
Deodat, dik-dik-ul nl din nou capul i se
opri, tremurnd de ncordare.
E ceva ce nu-i place. La naiba, probabil c
vntul i-a schimbat iar direcia, mormi
Nicholas.
n acea clip, micua antilop ni. O zbughi
printre tufe, napoi de unde venise, i se fcu
nevzut printre arbutii spinoi.
Fugi, dik-dik-ule, fugi! l ncuraj Royan cu
mndrie n glas, n timp ce Nicholas se scul n
picioare i mormi dezgustat:
Nu pot s-mi dau seama ce l-a speriat,
spuse nepuntincios.
Apoi, expresia i se schimb i nl capul. n
aer se auzea
Un zgomot ciudat, ce cretea n intensitate cu
fiecare clip un zngnit dur, n crescendo, i
un uierat ascuit, ca un scncet.
Un elicopter! La naiba! Recunoscu imediat
sunetul.
Lu binoclul din mna lui Royan i-l ndrept
spre cer, scrutnd pustietatea albastr, fr pic
de nor, de deasupra piscurilor crenelate ale
povmiului.
Uite-1 acolo, spuse mohort. Bell Jet
Range, adug atunci cnd recunoscu profilul.
Vine ncoace, dup cte se pare. N-are rost s-i
atragem atenia asupra noastr. S ne
adpostim!
i mn pe Royan i pe biat sub ramurile
ntinse ale rugului.
Fii linitit! O asigur. N-au nicio ans s
ne dibuiasc aici.
Urmri cu binoclul apropierea elicopterului.
Probabil sunt fore aeriene etiopiene, zise
el ncet. Vreo patrul mti-shufta, mai degrab.
i Boris, i colonelul Nogo ne-au avertizat c
sunt muli rebeli i bandii care opereaz aici, n
defileu... i se ntrerupse. Nu. Stai puin! sta
nu-i un elicopter militar. Fuselaj verde cu rou
i emblema cu acel cal rou. Nimeni altele dect
vechile noastre cunotine de la Pegasus
Exploration.
Zgomotul fcut de rotoare era n crescendo i
Royan desluea deja, cu ochiul liber, calul
naripat de pe fuselajul elicopterului ce zbura la
mic nlime, la mai puin de un kilometru n
faa lor, ndreptndu-se ctre Nil.
Niciunul nu-i ddea nicio atenie lui Tamre,
ghemuit n spatele lui Royan, n ncercarea de a
se ascunde dup trupul ei. Dinii i clnneau
de groaz i i dduse ochii peste cap.
Se pare c prietenul nostru, Jake Helm, i-
a tras nite mijloace de transport de prim
mn. Dac Pegasus are o ct de mic legtur
cu uciderea lui Duraid i cu atentatele la viaa
ta, putem s ne ateptm s le simim
rsuflarea-n ceaf de-acum ncolo, i permit s
ne supravegheze dup pofta inimii.
Nicholas urmrea, nc, elicopterul cu
binoclul.
Cnd dumanul e n aer, te ncearc o
senzaie de neputin, se trase Royan instinctiv
mai aproape de el, fixnd nlimile.
Aparatul colorat n verde i rou-aprins se
fcu nevzut dup cocoaa sub-defileului,
cobornd spre mnstire.
Dac nu cumva face o excursie de plcere,
probabil c ne caut tabra, i ddu Nicholas
cu presupusul. La ordinele marelui ef, s nu
ne scape din ochi.
N-o s i fie greu s-o gseasc. Boris n-a
fcut niciun efort s camufleze colibele, zise
Royan, cu inima grea. S ieim deaici! Se ridic
ea.
Bine gndit, vru s-o urmeze Nicholas,
cnd, brusc, o prinse de mn i o arunc
napoi. Ateapt! Se ntorc tot pe-aici.
Btile de motor crescur din nou n
intensitate. Apoi se zri
Ofrntur din elicopter prin coroana de
frunze i de ramuri de spini de deasupra
capetelor lor.
Acum merg pe cursul rului. Tot caut
ceva, dup cum se vede.
Pe noi? ntreb nelinitit Royan.
Dac astea sunt ordinele efului, se prea
poate, confirm Nicholas.
Aparatul era foarte aproape acum i iptul
ascuit al motorului era asurzitor.
n acel moment, lui Tamre i cedar nervii;
biatul scoase un urlet de groaz:
E diavolul, a venit s m ia. Salveaz-m,
Iisuse Hristoase, Mntuitorul meu, salveaz-
m!
Nicholas ntinse mna s l opreasc, dar nu
fu destul de iute. Tamre scp i sri n
picioare. Urlnd n continuare, de frica gropii i
a flcrilor din iad, fugi ca din puc pe poteca
din tufriul de spini, cu poalele shanima-ei
vltucindu-se pe picioarele-i ciolnoase i
rotindu-i feioara neagr i lucioas peste
umr, s nu scape din ochi aparatul ce se
apropia.
Pilotul l zri imediat i crmi botul
elicopterului n direcia lpr. Venea drept spre ei,
ncetinind pe msur ce se apropia de buza
hului. Reueau s disting capetele celor doi
ocupani din spatele ecranului cabinei din fa.
ncetinind n continuare, aparatul rmase
suspendat deasupra rului, pivotnd pe discul
rotorului, n vreme ce Royan i Nicholas se
ciuciser n tufe, ncercnd s evite s fie
detectai.
sta-i americanul din tabra de
prospectare, l recunoscu Royan pe Jake Helm,
n pofida ctilor radio voluminoase i a
ochelarilor ntunecai, reflectorizani.
El i pilotul de culoare i lungeau gturile s
scruteze malurile rului.
Nu ne-au descoperit nc...
Dar, chiar cnd rostea aceste cuvinte, Jake
Helm se uit exact la ei, de dincolo de gura
cscat a hului. Chiar dac expresia feei i
rmase neschimbat, americanul l btu pe
pilot pe umr i art spre ei.
Pilotul ls elicopterul s coboare pn cnd
ajunse s pluteasc n deschiztura hului,
aproape la acelai nivel cu ei. i mai despreau
doar treizeci de metri acum. Renunnd la orice
tentativ s se mai asund, Nicholas se sprijini
cu spatele de buturuga rugului, i ls plria
panama pe un ochi i i trimise lui Jake Helm o
fluturare indiferent de mn.
Maistrul nu rspunse la salut. i arunc lui
Nicholas o privire rece, urt, dup care aprinse
un chibrit i inu flacra la vrful trabucului pe
jumtate fumat aflat ntre buze. Ddu un
bobmac chibritului stins i sufl un nor de
fum n direcia lui Nicholas. Fr s-i modifice
cu ceva expresia, i spuse ceva pilotului, din
colul gurii.
Imediat, elicopterul se nl i o lua spre
nord, ndreptndu-se spre peretele costiei i
spre tabra de pe culme.
Misiune ndeplinit. A gsit ceea ce cuta,
se ridic Royan. Pe noi!
i probabil c ne-a descoperit i tabra.
tie unde sa ne caute, o aprob Nicholas.
Royan se cutremur i i cuprinse corpul cu
braele:
mi d fiori de groaz tipul la. Seamn
cu o broasc rioas.
Ei, i tu, acum! O tachina Nicholas. Ce ai
cu broatele rioase? Se mir i se ridic. Nu
cred c-o s-1 mai vedem pe dik-dik-ul Iu
strbunicu pe ziua de azi. Elicopterul la l-a
ngrozit. O s mai fac o ncercare mine.
Ar trebui s l cutm pe Tamre. Probabil
c a fcut o criz, bietul biat!
Se nela. l gsir stnd lng crare. Se
liniti repede, sub ngrijirea lui Royan, i i
urm pe drumul de ntoarcere n tabr. Totui,
cnd se apropiar de dumbrav, o apuc pe
furi n direcia mnstirii.
Capitolul XXIX




N ACEEAI SEAR, nc pe lumin, Nicholas
o duse pe Royan napoi, la mnstire.
Cred c, n jargonul infractorilor, o
recunoatere de genul steia pe care o facem
noi acum se cheam pregtirea terenului ,
coment el, cnd se aplecar s intre n
catedrala din stnc i se alturar adunrii de
credincioi din ncperea exterioar.
Din ce povestea Tamre, se pare c novicii
ateapt pn sunt siguri c preoii de gard au
aipit n post, opti Royan, cnd se oprir s
spioneze prin uile ce ddeau n camera din
mijloc.
Nu avem niciun fel de informaii de-astea,
din interior, remarc Nicholas.
Preoii treceau de-o parte i de alta a uii, n
timp ce ei rmseser s priveasc.
Nu pare s existe vreun procedeu anume,
observ Nicholas. Nu folosesc parole sau vreun
ritual care s le permit accesul.
Pe de alt parte, i-au salutat pe cei de
gard spunndu-le pe nume. E o comunitate
mic. Probabil c se cunosc foarte bine ntre ei.
Nu prea se ntrevd anse s m mbrac n
haine de clugr i s m strecor neobservat,
admise Nicholas. M ntreb ce le fac intruilor
pe care-i prind n zonele sacre?
i arunc de pe teras la crocodilii din
cazanul Nilului? Suger ea rutcioas.
Oricum, nu intri nicieri fr mine.
Nu era momentul potrivit s nceap o ceart,
hotr el, aa c se strdui, n schimb, s
cuprind cu privirea ct mai mult posibil, prin
uile deschise ale qiddist-ului. ncperea din
mijloc prea mult mai mic dect cea
exterioar, n care se aflau. Abia dac distingea
picturile murale ce acopereau poriuni din
pereii interiori din zona lui vizual. n peretele
din fa se contura o alt u. Din descrierea lui
Tamre, i ddea seama c trebuie s fie
intrarea n maqdas. Aceasta era blocat de o
poart grea, cu gratii din lemn negru, iar
mbinrile dintre bucile ce se ntreptrundeau
erau fcute manual, din fier nativ.
De o parte i de alta a uii, din tavanul de
stnc pn n podea, atmau tapiserii brodate,
nfind scene din viaa Sfntului
Frumentius. ntr-una, predica dinaintea unei
adunri ngenuncheate, cu Biblia ntr-o mn,
n timp ce, innd-o pe cealalt n aer, fcea
semnul binecuvntrii. ntr-o alta, l boteza pe
un mprat. Suveranul purta o coroan nalt,
din aur, ce semna cu aceea a lui Jali Hora, iar
capul sfntului era nconjurat de o aur. Faa
sfntului era alb, pe cnd cea a mpratului
era neagr.
S fie vorba de echilibru rasial? ntreb
Nicholas, zmbind.
Ce e aa de amuzant? Vru s tie Royan.
Te-ai gndit la o modalitate s intrm acolo?
Nu, m gndeam la cin. S mergem!
La cin, Boris nu ddea niciun semn c ar fi
resimit efectele abuzurilor din urm cu o sear.
n timpul zilei, i luase puca de vntoare i
mpucase o grmad de porumbei verzi. Tessay
i marinase i i fripsese pe crbuni.
Ia zi, englezule, cum i-a mers azi la
vntoare? Te-a atacat nfiortorul dik-dik
vrgat? Ei? Ia zi! Se stric el de rs.
Gonacii ti au avut mai mult succes?
ntreb pe un ton calm Nicholas.
Da! Da! Au gsit kudu i antilope de
pdure, i bivoli. Au dat chiar i peste dik-dik,
da fr dungi. Ce s-i faci, fr dungi.
Royan se apleca n fa i deschise gura s
intervin, ns Nicholas o opri, cu un semn din
cap. Ea nchise atunci gura i i concentra
atenia asupra farfuriei, ca s taie o bucic
dintr-un piept de porumbel.
Nu avem nevoie de companie mine, i
explic linitit Nicholas, pe arbete. Dac i-am
povesti, ar insista s vin cu noi.
Mmica nu te-a-nvat bunele maniere,
englezule? Nu-i frumos s vorbeti ntr-o limb
pe care ceilali n-o neleg. Ia o votc!
Bea tu i poria mea, l invit Nicholas.
tiu cnd sunt depit.
Pe tot restul cinei, Tessay ddu numai
rspunsuri monosilabice ncercrilor lui Royan
de a o include n conversaie. Arta ngrozitor,
nvins fr drept de apel. Nu i nvrednici
brbatul nici cu o privire, nici mcar cnd
acesta ajunse s tune, cuprins de un acces de
autoritate. Cnd se scular de la mas, o lsar
alturi de Boris, n faa focului. Boris avea o
sticl nou de votc n ateptare pe mas.
Dup cum toarn butur n el, se pare c
o s fiu chemat la o alt misiune de salvare la
miezul nopii , remarc Nicholas, pe drum spre
colibele lor.
Tessay a stat toat ziua cu el n tabr i a
avut numai probleme. Mi-a spus c, imediat
cum ajung n Addis Abeba, vrea s-l
prseasc. Nu mai poate s-l suporte.
Singurul lucru care m surprinde e c s-a
legat de un animal ca Boris, de la bun nceput.
E o femeie ncnttoare; ar putea s aleag pe
cine vrea.
Unele femei sunt atrase de animale, ridic
din umeri Royan. Presupun c le atrage fiorul
pericolului. Oricum, Tessay m-a ntrebat dac
n-ar putea s vin cu noi mine. Nu mai rezist
nc o zi singur cu Boris. Cred c acum i e
ntr-adevr fric de el. Zice c nu l-a mai vzut
niciodat s bea n halul sta.
Spune-i s vin, se resemn Nicholas. Cu
ct suntem mai muli, cu att mai bine. Poate
c-o s reuim s-1 facem pe dik-dik s moar
de fric, atunci cnd o s vad ce muli suntem,
i-aa o s fac i eu economie de muniie.
Nu se crpase nc de ziu cnd cei trei
prsir tabra, a doua zi. Boris nu ddea
niciun semn de via i, cnd Nicholas se
interes de sntatea lui, Tessay rspunse
simplu:
Dup ce-ai plecat asear la culcare, a dat
gata sticla. Nu iese pn la amiaz. N-o s-mi
simt lipsa.
Cu puca Rigby pe umr, Nicholas le conduse
pe colinele de gresie, pe crarea pe care o
urmaser cu Tamre, n ziua anterioar. n timp
ce mergeau, Nicholas le auzea pe cele dou
femei discutnd n spatele lui. Royan i explica
lui Tessay cum zriser dik-dik-ul i ce
plnuiser s fac.
Soarele se ridicase bine de tot pn s ajung
ei n locul de sub arbustul spinos, de pe buza
prpastiei, i s se aeze s atepte.
i cum o s recuperezi corpul, dac
reueti cumva s mputi srmana creatur'?
Vru s afle Royan.
M-am ocupat de aspectul sta nainte s
plecm din tabr, explic el. Am vorbit cu eful
gonacilor. Dac aude o mpuctur, vine cu
fringhii i m ajut s trec n partea cealalt.
Nu m-a da n vnt s traversez chestia
asta, msur Tessay abisul de la picioarele lor.
In armat te mai nva i nite lucruri
folositoare, pe lng porcriile obinuite,
rspunse Nicholas.
Se aez comod cu spatele sprijinit de
trunchiul copacului, cu puca pregtit n
poal.
Femeile i se alturar, conversnd n surdin.
Era puin probabil ca sunetul nfundat al
vocilor lor s se aud dincolo de viroag, hotr
Nicholas, aa c nu ncerc s le potoleasc.
Se atepta ca, dac avea s vad dik-dik-ul,
acesta s i fac apariia devreme. Se nela,
ns. Pn la amiaz, nu vzur nici urm de el.
Valea era ncins de soarele de la miezul zilei.
Peretele ndeprtat al povrniului, nvluit n
ceaa albastr a ariei, prea fcut din sticl
albastr zimiut, iar mirajul dansa pe
marginile stncoase i tremura asemenea
undelor unui lac de argint, pe deasupra
vrfurilor tufelor de spini.
Femeile renunaser de mult s mai
uoteasc i zceau ntinse, aproape adormite
de ari. ntreaga suflare era tcut, suferind
de zpueal. Numai un porumbel de pdure
sparse tcerea, cu bocetul su: Mi-a murit
nevasta, mi-au murit copiii! Vai mie, vai mie, vai
mie! . Nicholas i simea pleoapele ca de
plumb. Capul i czu n piept i tresri, dar
imediat l ls s cad din nou. Chiar cnd era
gata s aipeasc, distinse un sunet undeva pe-
aproape, n tufriul de spini din spatele su.
Era un zgomot imperceptibil, dar ce i era att
de familiar. Un zgomot ce i biciui terminaiile
nervoase i l trezi la realitate, i fcu pulsul s o
ia la goan i i aduse gustul amar al fricii n
gur. Era sunetul metalic al piedicii ridicate la o
puc de asalt AK- 7, pregtit de tragere.
Cu o micare unduitoare, i ridic arma din
poal i se rostogoli de dou ori, rotindu-i
corpul astfel nct s le acopere pe cele dou
femei de lng el. n acelai timp, duse puca
Rigby la umr, avnd ca int tufiul din spatele
lui, de unde venise zgomotul.
Jos! uier spre tovarele lui. Lsai
capetele jos!
inea degetul pe trgaci i, cu toate c avea o
arm cu slabe anse n faa unui Kalanikov,
era pregtit s rspund cu foc. Observ
imediat inta i i ndrept arma spre ea.
Un brbat sttea ghemuit la douzeci de pai,
cu puca de asalt aintit asupra feei lui
Nicholas. Era negru, mbrcat ntr-o salopet de
camuflaj ponosit, din care curgeau aele, i cu
o apc moale din acelai material. estura lui
de chingi era nesat de grenade, un cuit de
vntoare, o sticl cu ap i de tot
echipamentul necesar unui lupttor de gheril.
Shufta! l fulger gndul pe Nicholas. Un
adevrat profesionist. N-am nicio ans n faa
lui . Totui, n acelai timp, i ddea seama c,
dac intenia acestuia ar fi fost s l ucid, ar fi
fost deja mort.
Fix inta la doi centimetri deasupra gurii
putii de asalt, n ochiul drept, injectat de
snge, al shufta din spatele ei. Cellalt calcul
distana, mijind ochii, dup care ddu un ordin
pe arbete:
Salini, ocup-te de femei! mpuc-le, dac
brbatul mic.
Nicholas auzi micarea din lateral i arunc o
privire fugitiv n acea direcie, pstrndu-i
vederea periferic asupra lui shufta.
Un alt lupttor de gheril iei din tufi. Era
mbrcat asemenea primului, dar avea o
mitralier uoar la old, un RPD sovietic.
eava era scurtat, ca s fac arma mai uor de
manevrat n luptele prin tufri, i o band de
muniie i decora grumazul, nainta cu grij, cu
RPD-ul aintit asupra celor dou femei.
Nicholas tia c, doar s ating trgaciul, i
amndou ar fi fost prefcute n came tocat.
Se auzeau i alte zgomote furiate printre
tufe, peste tot n jurul lor. Cei doi nu erau
singuri, i ddu seama Nicholas. Era o trup de
gheril. Poate reuea s trag o dat cu Rigby,
dar, pn s-o fac, Royan i Tessay ar fi fost
ucise. i nici el nu avea s atepte prea mult
pn s le urmeze.
Foarte lent i cu mult grij, ls gura putii
n jos, pn cnd ajunse s inteasc nspre
pmnt. Apoi, abandon arma la sol i ridic
minile.
Ridicai minile, le sftui pe femei. Facei
exact ce vi se spune.
Comandantul trupei de gheril accept gestul
de predare,
Ridicndu-se n picioare i dnd rapid ordine
oamenilor si, tot pe arbete:
Luai-i puca i sacul!
Suntem ceteni britanici, l ntiin
Nicholas cu glas puternic i brbatul se art
surprins c folosete limba arab. Suntem nite
simpli turiti. Nu suntem militari. Nu suntem
oamenii guvernului.
Taci! ine-i gura! Porunci eful i restul
grupului iei din ascunztori.
Nicholas numr cinci, cu toii, dei tia c
erau, probabil, i alii care nu se artaser.
Ddeau dovad de profesionalism, n modul
cum i ncercuiau prizonierii. Nu i blocau
niciodat raza de tragere unul altuia, nici nu
ofereau vreo cale de scpare celor capturai. Ii
percheziionar rapid, apoi se strnser n jurul
lor i i mpinser spre potec.
Unde ne ducei? Vru s tie Nicholas.
Fr ntrebri! i patul unui AK- 7 l
izbi ntre omoplai, aproape doborndu-1 la
pmnt.
Uurel, biei, mumiur n englez, pentru
sine. Asta chiar nu-i avea rostul.
Erau silii s mearg n mar forat n aria
amiezii. Nicholas tot verifica, din cnd n cnd,
poziia soarelui i sclipirile ndeprtate de pe
peretele coastei. i ddea seama c mergeau
spre vest, urmnd cursul Nilului ctre grania
sudanez. Trecuse destul de mult de la amiaz
i Nicholas estima c parcurseser vreo 16
kilometri, pn s dea de o deschidere lateral a
vii principale. Rpele erau acoperite de copaci
dei, iar cei trei prizonieri se vzur mnai ntr-
un petic de pdure.
Ajunser, de fapt, n perimetrul taberei de
gheril, nainte s i dea mcar seama c
aceasta exist. Viclean camuflat, ea consta din
cteva adposturi primitive, cu armele
amplasate circular. Santinelele erau bine
plasate i toate mitralierele uoare din
adposturile individuale erau gata de tragere.
Au fost condui la unul dintre adposturile
din mijlocul taberei, unde trei brbai stteau
pe vine, n jurul unei hri ntinse pe o msu
de campanie. Se vedea limpede c acetia erau
ofieri i nu exista nicio ndoial care dintre ei
era comandantul. Comandantul patrulei ce i
capturase se duse la acesta, l salut respectuos
i apoi i vorbi hotrt, artnd spre captivi.
Comandantul gherilei se ndrept de spate i
veni la lumina soarelui. Era de nlime medie,
ns rspndea un asemenea aer de autoritate,
nct prea mult mai nalt. Avea umerii largi i
trupul ptros i robust, iar talia ncepuse s i
se ngroae. Purta o brbu crea, mpodobit
de cteva fire sure, iar trsturile i erau
rafinate i plcute ochiului. Pielea avea tonuri
ce oscilau ntre culoarea chihlimbarului i
armiu. Ochii ntunecai vdeau inteligen, iar
privirea i era rapid i neobosit.
Oamenii mei mi spun c vorbeti limba
arab, i se adres lui Nicholas.
Chiar mai bine dect tine, Mek Nimmur, l
asigur Nicholas. Care va s zic, te-ai fcut
comandantul unei lehte de bandii i de
teroriti, acum? i tot repetam eu c n-o s
ajungi n rai, btrne pctos!
Mek Nimmur se holb la el uluit, apoi miji un
zmbet:
Nicholas! S nu te recunosc! Ai mbatrnit.
Ia uite ce de fire cenuii ai n pr!
Deschise larg braele i l strnse pe Nicholas
ntr-o mbriare de urs:
Nicholas! Nicholas!
l srut pe amndoi obrajii. Apoi l ndeprt
la un bra distan i se uit la femeile care
asistau uimite la scen.
Mi-a salvat viaa, le explic el.
M faci s roesc, Mek!
Mek l mai srut o dat:
Mi-a salvat viaa de dou ori.
O dat, l contrazise Nicholas. A doua oar
a fost o greeal. Trebuia s-i las s te-mpute.
Mek rse satisfcut:
Ct timp a trecut de-atunci, Nicholas?
Nici nu merit s-i bai capul.
Pe puin cincisprezece ani, socoti Mek. Mai
eti n armata britanic? Trebuie s te fi fcut
deja general!
Sunt n rezerv, doar, ddu Nicholas din
cap. M-am ntors n civilie de foarte mult timp.
mbrindu-l n continuare pe Nicholas,
Mek Nimmur se uit la femei cu interes.
Nicholas m-a nvat cam tot ce tiu despre
militrie, le spuse.
Ochii i zburar de la Royan la Tessay,
oprindu-se asupra
Feei ncnttoare i ntunecate a etiopienei.
Te cunosc, i zise. Te-am vzut n Addis,
nite ani n urm. Erai o fetican atunci. Tatl
tu era Alto Zemen, un om mare i bun. A fost
asasinat de tiranul Mengistu.
i eu v cunosc, Alto Mek! Tata v stima
foarte mult. Suntem muli cei care credem c ar
trebui s fii preedinte al Etiopiei, n locul
celuilalt.
Fcu o plecciune mic, lsndu-i capul n
jos ntr-un gest timid, dar atrgtor, de respect.
M flateaz prerea ta despre mine.
i lu mna i o ridic din plecciune. Dup
asta, se ntoarse ctre Nicholas:
mi cer scuze pentru ntmpinarea cam
dura. Unii dintre oamenii mei exagereaz cu
entuziasmul. Aveam cunotin c nite ferengi
pun ntrebri pe la mnstire. Ajunge cu
prostiile astea, suntei printre prieteni aici. V
urez bun venit!
Mek Nimmur i duse n coliba sa, unde unul
dintre oamenii si aduse un ibric nnegrit de
funingine, din care le turn n cni
Ocafea neagr i vscoas.
El i Nicholas rscolir amintirile zilelor de
dinainte de rzboiul din insulele Falkland, cnd
luptaser umr la umr, Nicholas pe post de
consilier militar sub acoperire, iar Mek drept
tnr lupttor pentru eliberarea de sub tirania
lui Mengistu.
Dar rzboiul a luat sfrit acum, Mek,
protest n cele din urm Nicholas. Btlia e
ctigat. Ce mai caui prin tufiuri, cu oamenii
ti'? De ce nu te mbogeti i te ngrai n
Addis, cum fac toi ceilali?
In guvernul de tranziie de la Addis, am
destui inamici, asemenea lui Mengistu. Cnd o
s m vd scpat de ei, atunci o s ies din
tufiuri.
El i Nicholas se avntar ntr-o discuie
aprins despre politica african, att de
profund i de complicat, nct Royan
recunotea doar cteva dintre personalitile
despre care vorbeau. Nici nu putea s
urmreasc nuanele i subtilitile
prejudecilor i a intoleranei religioase i
tribale ce persistau de o mie de ani ncoace.
Chiar i aa, era impresionat de cunotinele
lui Nicholas, de modul n care nelegea el
situaia i de felul cum un brbat ca Mek
Nimmur i cerea prerea i i asculta sfatul.
La sfrit, Nicholas l ntreb:
S neleg c ai extins rzboiul dincolo de
graniele Etiopiei? Acum operezi i n Sudan?
Rzboiul din Sudan dureaz de douzeci
de ani. Cretinii din sud se lupta mpotriva
persecuiilor impuse de musulmanii din nord...
tiu prea bine asta, Mek. Dar ara aia nu e
Etiopia. Nu e rzboiul tau.
Sunt cretini i sufer de pe urma
nedreptilor. Eu sunt soldat, i cretin pe
deasupra. Normal ca e rzboiul meu!
Tessay sorbise fiecare cuvinel rostit de Mek
i acum l aproba cu o micare din cap, n
vreme ce ochii ei ntunecai i serioi l priveau
cu adoraie pe erou.
Alto Mek e un cruciat al lui Hristos i al
drepturilor oamenilor de rnd, i zise ea lui
Nicholas, pe un ton plin de veneraie.
i tare-i mai place s se bat, rse
Nicholas, trgndu-i cu afeciune subiectului
un pumn n umr.
Era un gest familiar, care ar fi putut fi
interpretat uor drept ofensator, ns Mek l
accept cu inima deschis i rse la rndul lui.
i-atunci ce caui pe-aici, Nicholas, dac
nu mai eti soldat? Pe vremuri, i tu te ddeai
n vnt dup o btlie stranic.
Sunt complet schimbat. Fr btlii. Am
venit n defileul Abbay s vnez un dik-dik.
Dik-dik? Se holb Mek Nimmur
nencreztor, dup care izbucni n hohote de
rs. Nu cred. Nu tu. Nu dik-dik. Pui tu ceva la
cale.
sta-i adevrul.
Mini, Nicholas! N-ai fost niciodat n stare
s m mini n fa. Te cunosc prea bine. Pui tu
ceva la cale. O s-mi spui tu ce atunci cnd o s
ai nevoie de ajutorul meu.
i o s m mai ajui atunci?
Bineneles! Mi-ai salvat viaa de dou ori.
O dat, l corect Nicholas.
Chiar i o singur dat e de-ajuns, l
asigur Mek Nimmur.
Capitolul XXX




N TIMP CE EI STTEAU LA POVETI, soarele
coborse pe cer. Suntei oaspeii mei n seara
asta, le spuse formal Mek Nimmur. Mine
diminea v escortez napoi n tabra de la
mnstirea Sfntul Frumentius. Oricum, ntr-
acolo m ndrept i eu. Eu i oamenii mei
mergem la mnstire s srbtorim festivalul
Tinikat. Abatele, Jali Hora, e un bun prieten i
aliat de-al nostru.
i mnstirea e, probabil, baza ta secret.
i foloseti, pe ea i pe clugri, ca s te
aprovizionezi i s obii informaii. N-am
dreptate'?
Ce bine m cunoti, Nicholas! Cltin Mek
Nimmur din cap cu tristee. De la tine am
nvat mare parte din ce tiu, aa c de ce n-ai
putea s-mi ghiceti strategia? Mnstirea e o
baz de operaiuni perfect. E destul de aproape
de grani... se ntrerupse, zmbind. Dar nu-i
nevoie s-i explic toate astea tocmai ie.
Mek dduse ordin s se construiasc un
adpost pentru Nicholas i Royan i s li se
pregteasc apoi cte o saltea cu iarb, s
doarm mai comod. Cei doi stteau destul de
aproape unul de cellalt, sub acoperiul firav.
Noaptea era nbuitoare, aa c nu simeau
lipsa pturilor. Nicholas avea n rani un spray
contra insectelor, ca s in narii la distan.
Dup ce se aezar pe saltelele cu iarb,
descoperir c aveau capetele ndeajuns de
aproape, ca s poarte o conversaie pe un ton
sczut. ntorcnd capul, Nicholas zri siluetele
ntunecate ale lui Mek Nimmur i Tessay stnd
una lng alta lng foc.
Etiopienele sunt altfel dect arboaicele
sau dect majoritatea femeilor africane,
coment Royan, care urmrea i ea cuplul.
Nicio femeie arab nu ar ndrzni s rmn
singur cu un asemenea brbat. Cu att mai
puin, dac ar fi cstorit.
Oricum ai lua-o, fac o pereche al naibii de
reuit, i exprim i el prerea. Eu le urez
baft. Tessay n-a prea avut parte de aa ceva n
ultima vreme i-a cam venit timpul.
ntoarse capul s o priveasc:
Dar tu, Royan, ce eti? O arboaic supus
i decorativ sau o occidental independent i
voluntar?
E puin cam devreme, dar i destul de
trziu pentru ntrebri personale de felul acesta,
i rspunse ea i se ntoarse cu spatele.
A, s-neleg c respectm convenienele n
seara asta, nu? Noapte bun, Woizero Royan!
Noapte bun, Alto Nicholas, i ur fr s
ntoarc faa spre el, ca s nu i se vad sursul.
Capitolul XXXI




COLOANA LUPTTORILOR de gheril pomi la
drum nainte de-a se crapa de ziu. Mrluiau
n formaie de lupta, cu cercetai nainte i
soldai care aprau ambele flancuri.
Armata coboar foarte rar n defileu, dar
noi suntem tot timpul pregtii n caz c apare,
explic Mek Nimmur. Ne strduim s i
ntmpinm cu toat cldura.
Tessay l fixa pe Mek Nimmur n timp ce
acesta vorbea; de fapt, de-abia dac i luase
ochii de la el toat dimineaa. Acum i murmur
lui Royan:
E cu adevrat un om mre, un brbat
care ar putea uni teritoriul nostru, poate pentru
prima dat n o mie de ani. M simt umil n
faa lui i m simt iar ca o fetican, plin de
bucurie i de speran.
Marul napoi la mnstire dur toat
dimineaa. Cnd ajunser s vad rul
Dandera, Mek Nimmur i retrase oamenii de pe
crare n tufiurile dese, trimind o singur
iscoad mai departe. Dup un ceas de
ateptare, un grup de acolii i fcu apariia
dinspre mnstire, fiecare ducnd cte o
legtur mare, inut n echilibru pe cap.
Isalutar pe Mek cu reverene adnci i le
ddur legturile oamenilor acestuia nainte s
se ntoarc pe potec n defileul lui Abbay.
Legturile conineau shanunas preoeti,
basmale i sandale. Soldaii i schimbar
salopetele de camuflaj cu hainele acestea, care
erau, fr excepie, uzate bine i nesplate, ca
s dea impresia de autenticitate. Sub robe
pstraser numai armele albe. Toate celelalte,
mpreun cu tot echipamentul lor, rmaser
ascunse ntr-una dintre peterile spate n
peretele de calcar, n paza unui detaament.
Transformai acum ntr-un grup de clugri,
parcurser ultimii civa kilometri pn la
mnstire, unde comunitatea de-acolo i
ntmpin cu mult bucurie. Nicholas i femeile
l prsir pe Mek i urcar pe crarea ngust
ce ducea la dumbrava de smochini slbatici.
Boris i atepta furios i frustrat, masurnd
tabara cu paii.
Pe unde dracu-ai fost, muiere? Rcni la
Tessay. Ai fcut pe curva toat noaptea, nu?
Ne-am rtcit asear, i servi Nicholas
povestea pe care o nscocise cu Mek Nimmur,
ca s nu l dea de gol pe acesta din urm.
Boris nu era omul n care s aib ncredere.
Ne-a cules un grup de clugri de la
mnstire, azi-diminea. Ei ne-au adus pn
aici.
i zici c eti marele vntor i gonaci, nu?
l lu Boris n trbac. N-ai avut nevoie de mine
ca ghid, nu? Te-ai rtcit, nu-i aa, englezule?
Acu neleg eu de ce nu vrei s mputi altceva
n afar de dik-dik.
Rse zgomotos, fr umor, i se uit la Tessay
cu ochii aceia palizi i ucigtori:
O s vorbim noi mai trziu, femeie! Du-te
i vezi de mncare!
n ciuda zpuelii, i lui Nicholas, i lui
Royan le era foame.
Ct ai bate din palme, Tessay izbuti s le
serveasc o gustoas mas rece, sub ramurile
umbroase ale smochinilor. Nicholas refuz vinul
oferit de Boris:
Vreau s merg dup-mas la vntoare.
Am pierdut aproape o zi ntreag.
Vrei s te in de mn de data asta,
englezule? S fim siguri c nu te mai rtceti?
Mersi, amice, dar cred c m descurc i
fr tine.
n timp ce mncau, Nicholas i fcu semn lui
Royan:
i-a sosit admiratorul.
Fcu un semn scurt din cap n direcia
siluetei costelive i dizgraioase a lui Tamre,
care se furiase pe nesimite i edea acum
lng buctria improvizat. De cum se uit
Royan n direcia lui, faa i se lumin, nvluit
de un zmbet idiot, de ndrgostit irecuperabil,
i biatul i vr capul n piept i ncepu s se
suceasc, vdit cuprins de stnjeneal
amestecat cu adoraie.
Nu vin cu tine n dup-amiaza asta, l
anun ncet Royan pe Nicholas, ntr-un
moment cnd Boris nu le asculta discuia. Cred
c o s-i fac scandal lui Tessay. Vreau s stau
aici, cu ea. Ia-1 pe Tamre cu tine.
Pe cuvntul meu, ce alternativ mi oferi!
Am ateptat momentul sta toat viaa! Se
entuziasm el.
Totui, cnd i lu puca i rania, i fcu
semn biatului s-1 urmeze. Tamre o cut
nerbdtor cu privirea pe Royan, care era n
coliba ei. n cele din urm, i tri picioarele
n urma lui Nicholas.
Du-m de partea cealalt a rului, i spuse
biatului. Arat-mi cum s ajung acolo unde
triete animalul sfnt.
Tamre se nvior la auzul planului i pomi cu
pai mruni i trii s l duc pe Nicholas
ctre podul suspendat de sub piscurile roz.
Timp de o or urmar drumeagul, care se
micora tot mai mult, pn sfri ntr-un teren
accidentat i plin de pietre, ntre colinele
modelate de eroziune. De neabtut, Tamre
plonj printre tufele de mrcini i urmtoarele
dou ore le petrecur crndu-se pe creste
stncoase i trndu-se prin vi sufocate de
rugi.
neleg de ce n-ai vrut s-o aduci pe Royan
pe drumul sta, mormi Nicholas.
Braele sale dezgolite erau zgriate de spini,
iar picioarele i pantalonii sfiai n zeci de
locuri. Totui, memora dmmul i tia c avea s
se descurce cu alt ocazie fr probleme.
Ajunser, n sfrit, n vrful unei alte culmi,
unde Tamre se opri i art n jos, spre partea
cealalt. Dedesubt, Nicholas vedea despictura
hului i poienia deschis n care apruse dik-
dik-ul. Recunotea pn i rugul, de pe cellalt
mal al rului Dandera, sub care stteau atunci
cnd i surprinseser oamenii lui Mek.
Se odihni vreo cteva minute i nghii cteva
guri de ap, nainte s-i dea sticla lui Tamre. E
clugr, ce Dumnezeu, se mbrbt. Doar n-o
s aib drcuorul sta SIDA, nu? Dar terse
cu grij gura sticlei cnd Tamre i-o napoie.
nainte s nceap coborrea pantei, i
verific puca Rigby i sufl praful ce se aezase
pe lentilele lunetei. Apoi privi prin ea piatra de
mrimea unui dik-dik de la poalele povmiului
n vreme ce rotea inelul de reglare la
grosismentul minim. Era pregtit acum s trag
foc rapid, la mic distan, n tufiul des.
Mulumit, n sfrit, bg un glon pe eava,
puse sigurana i se ridic.
ine-te dup mine, i zise biatului. i fa ce
fac i eu!
Pomi n josul povmiului, oprindu-se la
fiecare civa pai s
Cerceteze tufiurile din fa i din prile
laterale. Cnd ajunse la captul izvorului, vzu
c pmntul era umed i moale. Cteva animale
i psri buser de-acolo. Recunoscu urmele
de kudu i de antilop de pdure, ns, ntre
acestea, se imprimaser i acelea minuscule,
sub form de inim, ale vnatului pe care-1
dorea.
Se mica prudent i, la marginea
mrciniului, ddu peste o grmjoar de
blegar, un nsemn folosit de dik-dik ca s-i
marcheze teritoriul ales. Movilia de bilue din
blegar de mrimea unor alice mai mari avea s
creasc, de fiecare dat cnd micua antilop se
va ntoarce s marcheze acel loc.
Nicholas era deja complet absorbit de
vntoare. Eecurile anterioare nu fcuser
dect s sporeasc farmecul. Era att de
concentrat, de parc ar fi fost pe urmele unui
leu devorator de oameni. Fcea doar cte un
pas o dat, verificnd solul, s nu calce pe vreo
crengu uscat sau pe vreun morman de
frunze fonitoare, micndu-i ochii mai repede
dect minile i prinznd orice micare sau
nuan diferit din palisada de epi.
A fost de ajuns un tremur din urechi ca s
trdeze poziia animalului. Sttea ascuns pe
jumtate n umbr, cu blnia armie
integrndu-se perfect n decorul creat de
ramurile uscate, nemicat, de parc ar fi fost o
sculptur n mahon. Numai acea micare
imperceptibil l-a trdat. Era att de aproape,
c Nicholas vedea cum se reflect lumina intr-
un ochi luminos precum onixul lefuit i apoi
cum i se agit nasul alungit. Era contient de
pericol, ns nesigur din ce direcie avea s vin
acesta.
Dureros de ncet, Nicholas ridic arma Rigby
la umr. Prin lunet, putea s disting fiecare
fir de pr din smocul dintre urechile ciulite i
corniele ca nite ace negre. Mut inta mai jos,
la mbinarea dintre cap i gt. Dorea s strice
ct mai puin blnia, ca s uureze munca de
aranjare i de mpiere a animalului.
E animalul sfnt! Ludai fie Domnul i
Sfntul Ioan Boteztorul! Url Tamre la cotul
lui, prbuindu-se n genunchi, cu minile
strns mpreunate dinaintea ochilor.
Dik-dik-ul se evapor ca un nor de fum
cafeniu n afara razei lunetei i nu se mai auzi
dect un fonet uor n mrcini, ca semn c
fugea. Nicholas cobor ncet puca i se uit n
jos, la biat. Era tot n genunchi, biguind
laude i rugciuni.
Bravo ie! Cred c Woizero Royan te-a
angajat pe bani buni, i zise n englez.
Se aplec i l ridic pe biat n picioare, dup
care trecu la arab:
O s stai aici. S nu te miti! S nu
vorbeti! Chiar i cnd respiri s o faci cu foarte
mare grij, pn vin eu s te iau de-aici. Dac
rosteti pn i cea mai scurt rugciune
nainte s apar, o s am grij s te trimit
personal s faci cunotin cu Sfntul Petru, la
porile raiului. Ai neles?
Inaint singur, ns micua antilop era de-
acum cu tot sistemul de alarm n funciune.
Nicholas o mai zri de dou ori, dar numai n
strfulgerri de micare brun-armie i
camuflat aproape pe de-a-ntregul de tufe.
Rmase cu buza umflat, neputnd dect s
trimit njurturi la adresa ucenicului clugr
i s asculte pcnitul copitelor mrunte pe
pmntul uscat n vreme ce creatura fugea ct
mai departe, n desi. n cele din urm, se vzu
silit s renune la vntoare n ziua aceea.
El i Tamre ajunser la tabr abia dup
lsarea ntunericului. De cum puse piciorul n
cercul descris de lumina flcrilor, Royan i veni
n ntmpinare:
Ce s-a-ntmplat? ntreb ea. Ai vzut dik-
dik-ul din nou?
Nu m ntreba pe mine! ntreab-1 pe
complicele tu. El l-a speriat. Probabil c nu s-a
oprit din alergat nici acum.
Tamre, eti un flcu de toat isprava i
sunt foarte mndr deine! l lud ea.
Biatul se gudura ca un celu, chicotind i
mbrindu-se de bucurie c ea l aproba, n
timp ce o zbughea pe potec, s coboare la
mnstire.
Royan era att de mulumit de rezultatul
vntorii, nct i turn cu mna ei un pahar de
whisky lui Nicholas, pe care i-1 aduse cnd
acesta se prbui lng foc.
El gust i se cutremur:
Abstinenii nu trebuie lsai niciodat s
toarne butur. Pi, cu o mn grea ca a ta, ar
trebui s te apuci de haltere sau de fierrie.
n ciuda reclamaiei, mai lu o sorbitur. Ea
se aez lng el, negsindu-i locul de emoie,
ns trecu totui ceva timp pn ca el s i dea
seama de agitaia ei:
Ce e? Parc-ai sta pe crbuni ncini.
Dup ce arunc o privire prudent n direcia
lui Boris, aflat de cealalt parte a focului, se
aplec spre Nicholas i i spuse n arab, cu
glas sczut:
Am fost dup-amiaz cu Tessay la
mnstire, s-l vedem pe Mek Nimmur. Tessay
m-a rugat s o nsoesc, s nu cread Boris c...
ei, tii ce vreau s spun.
Am o vag idee. Fceai pe
supraveghetoarea.
Nicholas lu nc o nghiitur de whisky i
trase aer n piept.
Expir din rrunchi i vocea i deveni
rguit:
Continu, o invit el.
La un moment dat, nainte s-i las singuri,
vorbeam despre festivalul Tlnikat. n cea de-a
cincea zi, abatele ia tabot-ul i-l duce la Abbay.
Mek ne zicea c exist o crare ce duce la malul
apei.
Da, tim asta.
Acum urmeaz partea cea mai interesant
pe-asta nu cred c-o tiai. Toat lumea se
altur procesiunii ce se duce la fluviu. Absolut
toat lumea: abatele, toi preoii, acoliii, toi
drept-credincioii, pn i Mek cu oamenii lui,
toi coboar la fluviu i rmn acolo peste
noapte. Timp de-o zi i-o noapte ntreag,
mnstirea e prsit. Goal. Nu e nici ipenie
de om atunci.
El o fix cu privirea pe deasupra marginii
paharului, dup care, ncet, un zmbet i fcu
loc pe chipul su.
Recunosc c asta e o chestie cu adevrat
interesant, admise.
Vin cu tine, s nu uii asta, l atenion pe
un ton sever. S nu cumva s ndrzneti s
gndeti, mcar, c poi s m lai deoparte.
Capitolul XXXII




NICHOLAS O CUT DIN NOU N COLIB, n
seara aceea, dup cin. Era singurul loc din
tabr unde puteau fi siguri c nu-i vede i nu-i
aude nimeni. Totui, de data asta, nu mai fcu
imprudena s se aeze pe patul ei. Ea se coco
pe un capt al patului, iar el lu taburetul din
faa ei.
nainte s ncepem s schim orice fel de
plan, vreau s-i pun o ntrebare. Te-ai gndit la
posibilele consecine?
Vrei s spui, ce se-ntmpl dac ne prind
clugrii asupra faptului? Preciz Royan.
n cel mai bun caz, putem s ne ateptm
s ne alunge din vale. Abatele are o putere
foarte mare. n cel mai ru caz, putem fi atacai
fizic, zise Nicholas. Acesta e unul dintre locurile
cele mai sacre ale religiei lor i nu trebuie s
minimalizm lucrul sta. Ne bgm ntr-o
treab extrem de primejdioas. Ne putem trezi
oricnd cu un pumnal ntre coaste sau cu ceva
neplcut n mncare.
i am ndeprta-o i pe Tessay. E o femeie
profund religioas, adug Royan.
i mai mult dect att, l-am insulta,
probabil, pe Mek Nimmur, se art Nicholas
mhnit de gndul acela. Nu tiu cum ar
reaciona, dar nu ndrznesc s sper c
prietenia noastr ar trece testul sta.
Rmaser amndoi tcui o vreme, reflectnd
la preul pe care se putea s-l aib de pltit.
Nicholas fu acela care rupse tcerea:
Pe de alt parte, te-ai gndit la poziia ta?
La urma urmelor, e vorba de propria ta biseric,
pe care o s-o pngrim. Doar eti cretin
devotat. Cum poi s-i justifici faptele n faa
propriei contiine?
M-am gndit i eu la asta, mrturisi ea. i
nu sunt foarte fericit s o spun, dar nu e cu
adevrat biserica mea. E o ramur distinct a
Bisericii Copte.
Acuma despici firu-n patru, nu?
Biserica Egiptean nu interzice accesul
nimnui nici n cele mai sacre unghere din
cldirea bisericii. Nu m consider obligat s
respect prohibiia impus de abate. Simt c, n
calitatea mea de drept-credincios, am dreptul s
intru n oricare parte a catedralei doresc.
El fluier ncet, admirativ:
i tu eti cea care-mi spunea mie c ar fi
trebuit s m fac avocat.
Te rog, Nicky, nu spune asta! Nu e un
lucru de glum. Tot ce tiu e c, indiferent prin
ce mijloace, trebuie s intru acolo. Chiar dac o
s-i insult prin asta pe Tessay, pe Mek i pe
toat preoimea, trebuie s fac asta.
Ai putea s m lai pe mine s-o fac n locul
tu, suger el. Dac stm s ne gndim, eu
sunt un pgn irecuperabil. N-o s-mi pun n
pericol ansele de mntuire c n-am niciuna.
Nu, cltin ea cu hotrre din cap. Dac
exist vreo inscripie sau altceva asemntor,
trebuie s-o vd. Tu citeti hieroglifele binior,
dar nu att de bine ca mine, i nu cunoti nici
scrierea hieratic. Eu sunt expert tu, doar un
amator talentat. Ai nevoie de mine. Vin cu tine.
Bine, fie! Atunci, aa rmne, spuse pe un
ton tranant. S ncepem s ne organizm. Ar fi
bine s facem o list cu lucrurile de care o s
avem nevoie. Lanterne, cuit, aparat Polaroid,
film de rezerv...
Hrtie special i creioane moi ca s lum
mulaje de pe inscripii, adug ea pe list.
La naiba! i pocni el degetele cu
amrciune. Nu m-am gndit s aduc.
Ce-i spuneam? Amator! Am adus eu.
Conversaia se lungi pn trziu cnd, n cele
din urm, Nicholas se uit la ceas i se ridic:
E trecut bine de miezul nopii. Sunt
programat s m transform n dovleac dintr-o
clip-n alta. Noapte bun!
Mai sunt dou zile din festival, pn s fie
dus tabot-ul la ap. Nu putem face nimic pn
atunci. Ce ai de gnd?
Mine, m duc iar dup afurisitul la mic
de Bambi. i-a btut joc de mine de dou ori
pn acum.
Vin cu tine! Afirm cu hotrre i simpla ei
declaraie trezi n el o plcere nefiresc de mare.
Doar dac-1 lai pe Tamre acas, o
preveni, aplecndu-se s ias pe u.
Capitolul XXXIII




MRUNTA ANTILOP iei din umbra deas a
tufiului de mrcini i razele soarelui de
diminea se reflectar n blnia mtsoas.
Animalul i continua hotrt calea prin
luminiul strmt.
Rsuflarea lui Nicholas se acceler de emoie
pe cnd o urmrea prin lunet. Era ridicol s se
simt att de pornit s vneze o creatur att
de mrunt i de umil, ns eecurile
anterioare i ntriser hotrrea. n afar de
asta, mai era i pasiunea aceea anume, care l
nsufleete pe colecionarul veritabil. De cnd
le pierduse pe Rosalind i pe fete, i aruncase
toat energia n alctuirea coleciei de la
Quenton Park. Acum, deodat, procurarea
acestui exemplar pentru colecie devenise o
chestiune de o importan suprem.
Arttorul i se odihnea uor pe garda
trgaciului. Nu voia s trag pn cnd dik-dik-
ul nu sta locului. Chiar i pasul acela lejer ar fi
pus n pericol eficacitatea mpucturii. Trebuia
s plaseze glonul cu precizie, s ucid rapid,
ns, n acelai timp, s nu afecteze foarte mult
pielea animalului.
n acest scop, i ncrcase Rigby-ul cu acele
cartue metalice care nu explodeaz la impact i
care fac un canal larg n ran, nu sfie i nu
guresc blana, la ieire. Aceste gloane solide
aveau s fac o gaur micu, de dimensiunea
unui creion, pe care taxidermistul de la muzeu
o putea repara i face invizibil.
i simea nervii ntini la maximum, cnd i
ddu seama c dik-dik-ul nu avea s se
opreasc n cmp deschis. Se ducea ntins la
tufriul des din marginea ndeprtat a
luminiului. Asta putea fi ultima lui ans. Se
lupt cu tentaia de a trage asupra intei n
micare i, cu un efort considerabil de voin,
ridic degetul de pe trgaci.
Antilopa ajunse la zidul de mrcini i, cu o
clip nainte s se fac nevzut, se opri brusc
s-i vre capul ntr-una dintre tufele pitice.
Stnd cu o parte a corpului nspre Nicholas,
ncepu s ronie smocurile frunzelor noi, de un
verde palid. Capul animalului era ascuns, aa
c trebui s renune la intenia de a trage cum
plnuise. Cu toate acestea, umrul i rmsese
expus. Reuea s disting conturul clar al
omoplatului de sub pielea ce lucea brunarmiu.
Dik-dik-ul era uor ntors ntr-un unghi ce
facilita ptrunderea unui glon n inima
adpostit jos, n spatele umrului.
Fr s se grbeasc, potrivi reticulul lunetei
exact n locul acela i aps pe trgaci.
Glonul fichiui prin aerul nbuitor i
antilopa pitic ni n nalturi, cobornd la sol
gata de fug. Glonul solid nu o izbise cu
destul for ca s o rpun. Cu capul plecat,
aceasta gonea fr int, reacia tipic
declanat de un glon n inim. Dik-dik-ul era
deja mort, alergnd doar datorit ultimelor
rmie de oxigen din snge.
O, nu! Nu n partea aia! Strig Nicholas,
srind n picioare.
Micua creatur gonea direct spre buza de
piatr. Fcu un salt
Orbete, n gol, i se rostogoli n cdere,
disprnd din ochii lor, undeva la aizeci de
metri n prpastia rului Dandera.
Ce noroc rupt n fund! Sri Nicholas peste
tufiul care-i ascunsese i alerg la buza
prpastiei.
Royan l urm i iscodir amndoi cu privirea
hul ameitor.
Uite-1! Art ea.
Da, l vd, confirm.
Cadavrul zcea chiar sub ei, prins pe o
insuli de piatr n mijlocul apelor.
Ce-ai de gnd? ntreb ea.
O s trebuiasc s cobor s-1 culeg de-
acolo.
Se ndrept i se ndeprt de margine:
Din fericire, e nc devreme. Avem timp
berechet s terminm treaba pn se ntunec.
O s m duc napoi, n tabr, s aduc frnghie
i nite ajutoare.
Capitolul XXXIV




SE FCUSE AMIAZ pn s se ntoarc,
nsoii de Boris, de ambii gonaci ai acestuia i
de doi jupuitori. Aduseser cu ei patru colaci de
frnghie de nailon.
Nicholas se aplec peste creast i rsufl
uurat:
Ce bine, cadavrul e nc acolo! Mi-1 i
imaginam mturat de ape.
i supraveghe pe gonaci n timp ce desfceau
frnghia i o desfurau pe toat ntinderea
poieniei.
O s avem nevoie de doi colaci ca tia s
ajungem pn jos, estim el i li se altur,
dndu-i osteneala s lege i s verifice
personal nodul.
Msur nlimea hului, lsnd captul
firnghiei n jos, pn ce atinse suprafaa apei,
i trgnd-o apoi s o msoare ntinznd larg
braele.
Treizeci de stnjeni. 55 de metri. N-o s pot
s escaladez aa o nlime, i spuse lui Boris.
Tu i cu oamenii ti o s trebuiasc s m
tragei n sus.
Ancor captul frnghiei cu un nod de
parm de trunchiul unui rug vnos, dup care
o mai test o dat, cu meticulozitate, punndu-
le pe toate cele patru ajutoare s trag de ea la
unison.
Asta ar trebui s fie de ajuns, i ddu cu
prerea, rmnnd doar n cma i n
pantalonii scuri kaki i desfcndu-i ghetele.
La buza stncii, se ls pe spate, cu frnghia
aruncat pe umr i cu un capt ntre picioare,
n stilul clasic n alpinism.
Acum o s-mi iau zborul i cu Dumnezeu
nainte! Zise i fcu un salt cu spatele n
prpastie.
Controla cderea permind frnghiei s i
alunece peste umr, punnd frn cu o
ntoarcere din coaps, legnndu-se ca un
pendul i izbind cu ambele picioare n peretele
de stnc, s se desprind. Se ls iute n jos,
pn cnd ddu cu tlpile de torentul de ap i
curentul l fcu s se nvrt la captul funiei.
Mai avea doar civa metri pn la colul de
stnc pe care zcea dik-dik-ul i se vzu nevoit
s se lase s cad n ap. innd captul
frnghiei ntre dini, not scurta distan
rmas cu un craul furios, reuind cu greu s
in piept curentului care l mtura la vale.
Se tr pe insul i rmase cteva minute s-
i trag sufletul, nainte s admire minunia de
animal ucis de mna lui. ncerc sentimentul
familiar de melancolie amestecat cu vin n
timp ce i mngia spatele lucios i-i examina
capul perfect, cu acel proboscis extraordinar.
Numai c nu era vreme nici pentru regrete, nici
pentru mustrri de contiin.
Fcu pachet dik-dik-ul, legndu-i zdravn
toate cele patru picioare laolalt, apoi se ddu
napoi i i ridic privirea. Vedea chipul lui
Boris ndreptat cercettor spre el.
Ridic-1! Rcni el i trase de trei ori de
funie, dnd semnalul convenit.
Gonacii erau ascuni vederii lui, dar
poriunea ntins de frnghie se scurt, iar dik-
dik-ul dispru de pe insuli i se ridic n
salturi pe peretele prpastiei. Nicholas l
urmrea nelinitit. La un moment dat, cnd
carcasa parcursese o treime din drumul pn n
vrf, frnghia pru s se blocheze, dar apoi se
eliber i i continu unduirea spre culme.
n cele din urm, dik-dik-ul dispru din raza
lui vizual i urm o pauz lung, pn ce
captul funiei fu lsat peste buza prpastiei.
Boris avusese destul minte s lege de ea o
piatr rotund, de mrimea unui cap de om, i
acum sttea aplecat peste margine, urmrind
toat operaiunea i artndu-le oamenilor si
cum s controleze coborrea.
Cnd captul funiei de care era atmat
greutatea atinse suprafaa apei, Nicholas vzu
c nu ajungea pn la ea. Din vrf, Boris ncepu
s balanseze frnghia, pn cnd captul
acesteia pendul ndeajuns de aproape, ca
Nicholas s-o nface. Cu un nod de parm,
Nicholas fcu o bucl la captul sforii i o ls
s-i alunece sub brae, dup care ridic privirea
spre Boris.
Ridicai! Rcni el i trase de trei ori de
funia ce se balansa ncoace i-ncolo.
Frnghia se ntinse i brbatul se desprinse
de la pmnt, ncepndu-i ascensiunea ntr-o
serie de smucituri i salturi n spiral. Pe
msur ce se nla, peretele bombat al hului
se arcuia n ntmpinarea sa, pn cnd
Nicholas izbuti s i fac vnt sprijinindu-i
picioarele goale de stnc i s opreasc
micarea de rotire de la captul funiei. Se afla la
cincisprezece metri de vrful stncii cnd, dintr-
o dat, se opri i rmase blngnindu-se
neajutorat lng peretele de stnc.
Ce se-ntmpl? Strig la Boris.
Funia naibii s-a blocat! Url drept rspuns
Boris. Vezi tu unde s-a oprit?
Nicholas se uit cu atenie n sus i i ddu
seama c frnghia se blocase ntr-o fisur din
perete, aceeai, probabil, care aproape c
stopase ascensiunea dik-dik-ului. Numai c
greutatea lui o ntrecea de cinci ori pe cea a
micuei antilope i silise funia s intre mult mai
mult n adncul crpturii.
Sttea suspendat n aer, cu o rp de
aproape treizeci de metri cscat sub el.
ncearc s te nvri i s te desprinzi! i
strig Boris.
Asculttor, Nicholas trase un picior n perete
i se roti pe funie, ncercnd s o descurce. Se
chinui pn cnd broboanele de sudoare i
inundar ochii i funia i ajunse n came, la
subsuori.
Nu merge, rcni napoi spre Boris. ncearc
s-o tragi cu fora!
Urm o pauz, apoi vzu cum, deasupra
despicturii, frnghia
Se ntinde ca o bucat de fier, tras cu toat
fora de cinci brbai zdraveni. i auzea pe
gonaci scandnd n cor, dup cum obinuiau s
fac la munc, n timp ce i uneau forele s
trag de funie.
n partea lui, nu se clintea nimic. Era blocat
zdravn i tia c nu puteau s ajung la niciun
rezultat aa. Se uit n jos. Apa prea s fie la o
distan mult mai mare de treizeci de metri.
Viteza limit suportat de corpul uman e de
250 de kilometri pe or, recapitul el. La viteza
aceea, apa era ca de beton. N-o s ajung la
viteza aia cnd o s lovesc apa, nu? , ncerc
s i insufle curaj.
Se uit din nou n sus. Brbaii din vrful
stncii nc trgeau, cu toat fora de care erau
n stare. Chiar n acel moment, unul dintre
toroanele din care era mpletit funia de nailon
se retez de marginea ascuit a fisurii de piatr
i ncepu s se descolceasc, precum o rm
lung i verde.
Nu mai tragei! Strig Nicholas. Oprii-v
cu trasul!
Dar Boris nu se mai vedea nicieri; se
alturase oamenilor n efortul de a-1 scoate de-
acolo.
Un al doilea toron se desprinse i porni s se
despleteasc. Nu se mai inea acum dect de o
singur bucat de funie.
i dadea seama c legtur putea s se rupa
n orice clip:
Boris, ticlos nendemnatic, nu mai trage!
Ins vocea nu ajunse pn la urechile rusului
cnd, cu un zgomot ca acela fcut de
deschiderea unei sticle de ampanie, se
desprinse i cel de-al treilea i ultim toron din
funie.
Cdea n gol, captul desprins al funiei
retezate fluturndu-i pe deasupra capului. i
ridic braele drept n sus, ca s i stabilizeze
zborul, i i ntinse picioarele ct putu,
transformndu-i corpul ntr-o sgeat care s
loveasc apa nti cu picioarele.
Gndul i fugi la insula de sub el. Urma s
scape de colii ei de piatr roie sau avea s se
zdrobeasc de ea i s-i frng toate oscioarele
de la bru n jos? Nu ndrznea s se uite n jos,
ca s nu i strice echilibrul i s nu fac tumbe
n aer. Dac izbea apa cu burta, risca s i
rup coastele sau s-i fractureze ira spinrii.
Mruntaiele preau s-i fie bgate cu fora n
gt de viteza cderii i trase o ultim gur de
aer n plmni, nainte de a lovi suprafaa apei
cu picioarele. Fora impactului fu
cutremurtoare; se transmise de-a lungul irei
spinrii, pn n partea din spatele craniului,
astfel nct dinii i clnnir i stele luminoase
i aprur n faa ochilor. Rul l nghii lacom.
Se ducea tot mai n adnc, ns cu atta
repeziciune c, atunci cnd se izbi de fundul
stncos, picioarele i se zguduir pn la olduri.
i simi genunchii cednd sub presiune i se
gndi c i rupsese ambele picioare.
Impactul i golise plmnii de aer i abia cnd
se desprinse de fundul apei, disperat s dea de
aer, realiz, uurat, c picioarele i erau intacte.
ni la suprafa, horcind i tuind, i vzu
c trecuse pe lng insuli la o distan egal
cu lungimea corpului su. Oricum, curentul l
trse deja la o bun bucat de ea.
Clcnd apa n torentul ce gonea neobosit, i
scutur picturile din ochi i se uit rapid de
jur mprejur. Pereii prpastiei goneau pe lng
el i estim viteza cu care era trt la zece
noduri destul de repede ca s-i rup oasele,
dac se lovea de vreo stnc. n timp ce aceste
gnduri i treceau prin minte, o alt insuli i
fulger prin faa ochilor, de data asta destul de
aproape ca s o ating. Se roti pe spate i-i
mpinse picioarele n fa, gata s pareze, n caz
c era aruncai spre vreo alt stnc ieit din
valuri.
O s ai parte de tot tacmul, i zise
mohort. Nu exist dect o cale de ieire s duci
la bun sfrit cltoria
Se strduia s calculeze ct de sus era de
punctul n care rul ieea din prapastie prin
arcul de piatr roz, ct de mult mai avea de
notat.
Cinci sau ase kilometri, cel puin, i rul
are o cdere de aproape 300 de metri. n fa
m ateapt mai mult ca sigur viituri i,
probabil, cascade, hotr el. Dup cum se vede,
perspectiva nu e prea plcut. A zice c am o
ans din trei s scap fr s las amintire ceva
piele cu came pe pietrele de aici.
i ridic privirea. Pereii se nclinau spre
interior, astfel c, n unele locuri, aproape se
ntlneau deasupra capului su. Nu se zrea
dect o fie ngust de cer albastru, iar
adncimile erau jilave i posomorite. De-a
lungul veacurilor, rul erodase stnc pe
msur ce i croise drum.
Ce noroc chior c e anotimpul secetos! Cum
o fi pe-aici cnd vin ploile? se ntreb. Se uit
n sus, la urmele gravate n piatr de potopul de
ap, la cinci-ase metri deasupra capului su.
Cutremurndu-se la vederea imaginii, i
cobor din nou privirea, concentrndu-se
asupra rului dinaintea sa. i recptase deja
suflul i acum i studia corpul cutnd
eventuale rni. Cu mare uurare, decise c, n
afar de nite julituri i de ceea ce prea s fie
un genunchi scrntit, nu avea nicio alt ran.
Toate membrele rspundeau la comenzi i, cnd
not cteva lungimi de bra n lateral, ca s
evite un alt pinten de roc, pn i genunchiul
suferind lucr destul de bine, ca s-1 scoat din
ncurctur.
Treptat, deveni contient de un alt zgomot,
nou, n canion. Era un muget mocnit, ce cretea
n intensitate pe msur ce el cobora n vitez.
Pereii prpastiei se aruncau unul nspre
cellalt, trectoarea ngust se micora i mai
tare, iar potopul ddea semne c accelereaz pe
msur ce era tot mai comprimat i mai
zgzuit. Zgomotul apei crescu rapid ntr-un
bubuit ce reverbera n tot canionul.
Nicholas se rostogoli i not din toate
puterile de-a curmeziul curentului, pn
ajunse la cel mai apropiat perete de stnc.
ncerca s gseasc un punct de sprijin, un loc
de care s se in, ns piatra era neted i
lustruit de ru. i aluneca de sub minile
disperate s se prind i rul i mugea n cap.
Vedea suprafeele din jurul su netede i plate,
asemenea sticlei. Precum un cal cei las
urechile pe spate nainte s-i adune forele
naintea unei srituri, rul simise ce-i sttea
nainte.
Nicholas i lu avnt de lng peretele de
piatr, ca s ncerce s-i fac loc de manevr,
i i ntinse, nc o dat, picioarele n direcia
curentului. Brusc, aerul explod sub el,
proiectndu-1 n spaiu. Peste tot, apa
spumegnd i alb invada aerul i brbatul i
pierdu echilibrul, trezindu-se aruncat ca o
frunz n vrtejul torentului. Cderea prea s
in o venicie, fcndu-i stomacul s se
prvale asupra coastelor. Apoi, nc o dat, fu
izbit cu for i mpins mult n adncuri.
Se lupt s se ridice i sparse undele, cu
rsuflarea uierndu-i n gt. Printre iroaiele
ce i acopereau ochii, vzu c era prins ntr-un
vrtej de ap, n cazanul de stnc de sub
cascad. Apele se rostogoleau i se nvolburau,
rsucindu-se spre sine ntr-un menuet
maiestuos.
Cnd se ntoarse, zri mai nti panglica
nalt de ap alb a cascadei prin care fcuse
tumbe i-apoi, continund s se roteasc,
ieirea ngust din bazin, prin care rul i relua
cursul nebun n jos. Dar, pentru moment, era
n siguran, nconjurat de linite aici, n partea
opus a viitorii de sub cascad. Curentul l
mpingea ctre una din laturile bazinului,
aproape de jgheabul cascadei. ntinse mna i
gsi ca sprijin o tuf de ferig acoperit de
muchi, ce cretea ntr-o crptur din perete.
Aici, n sfrit, avea o ans s se odihneasc
i s analizeze situaia n care se afla. Nu i
trebui mult totui s realizeze c singura cale
de ieire era s urmeze cursul rului i s i
asume riscul de a nfrunta primejdiile
necunoscute ce l ateptau jos. Putea sa se
atepte la viituri, dac nu chiar la un alt set de
cascade, asemenea celei care i tuna furia
undeva, n apropierea lui.
Dac-ar avea o cale s escaladeze peretele! Se
uit n sus, dar speranele i se nruir cnd
vzu lespedea ce forma un acoperi de catedral
n nalluri.
Pe cnd examina nc peretele de deasupra
capului sau, ceva i atrase atenia: ceva prea
regulat i ordonat ca s fie creat de natura. Un
ir dublu de semne ntunecate strbtea
vertical peretele de stnc, ncepnd de la
suprafaa apei i urcnd pe zid pna la
marginea lui, la aproape aizeci de metri
deasupra. Renun s se mai in de tufa de
ferig i not cinete pn la locul unde
semnele se mbinau cu apa.
Cnd ajunse la ele, i ddu seama c erau
nie, tiate n ptrate cu latura de zece
centimetri. Cele dou iruri se aflau la o
distan ce ntrecea de dou ori lungimea
braelor lui desfcute, cele de pe un ir
aliniindu-se perfect, pe orizontal, cu vecinele
lor de pe cel de-al doilea ir.
Vrnd mna n cea mai apropiat
deschiztur, descoperi c era att de adnc,
nct i ncpea braul pn la cot. Aceast
deschiztur, fiind sub nivelul apei, era neted
i erodat, dar, uitndu-se la cele aflate mai
sus, pe perete, deasupra semnului lsat de ap,
observ c i pstraser mult mai bine forma:
marginile erau ascuite i drepte.
Dumnezeule, ct de vechi trebuie s fie ca s
ajung att de erodate? Se minun. i cum
naiba a ajuns careva acolo, jos, s le taie?
Sttea agat de nia din imediata lui
apropiere i studia tiparul de pe zidul de piatr.
De ce s-ar nhma cineva la atta amar de
munc? Nu i trecea prin minte niciun motiv
sau el pentru aa ceva. Cine a trudit aici? De
ce-ar fi vrut s fac asta, aici, n ap? Era o
tain ce l intriga.
Apoi, deodat, atenia i fu atras de altceva.
Era o adncitur circular n stnc, spat cu
precizie ntre cele dou iruri de nie i
deasupra semnului ce marca fluxul. De jos,
prea perfect rotund o alt form ce nu putea
fi natural.
Mai not prin jur, strduindu-se s ajung
ntr-o poziie din care s aib o perspectiv mai
clar asupra semnului. Semna cu un soi de
gravur n piatr, o plac ce i amintea foarte
mult de semnele ntlnite pe lespezile negre ce
stau de-o parte i de alta a Nilului, sub prima
cataract de la Assuan, plasate acolo n
antichitate, ca s msoare nivelul de inundaie
al fluviului. Numai c lumina era prea slab i
unghiul prea ascuit ca s fie sigur c era un
semn fcut de mna omului, fr sa-i mai
pun problema sa recunoasc sau sa citeasca
inscripia sau literele ce erau, probabil,
ncorporate n form.
Sperind sa descopere o metod s urce mai
aproape de semn, ncerca s se foloseasc de
nie ca elemente de susinere. Cu un efort
considerabil, sprijinindu-se cu minile i
picioarele de ele, izbuti s se ridice din ap.
Numai c distana dintre acestea era prea mare
i czu napoi cu un plescit, nghiind i mai
mult ap.
Uurel, flcule, mai trebuie s i noi s
scapi de-aici! N-are rost s-i iroseti puterile. O
s vii alt dat, s studiezi mai cu atenie ceea
ce ai tu impresia c se ascunde aici.
Abia atunci i ddu seama c era aproape s
clacheze. Apa ce venea din munii Choke era
rece, purtnd amintirea zpezilor de pe nlimi.
Tremura aa de tare, c i clnneau dinii.
Nu mai ai mult pn la hipotermie. Trebuie
s iei de-aici, acum, ct nc te mai in puterile

Cu inima ndoit, se ndeprt de peretele de
stnc i not spre deschiztura ngust prin
care rul Dandera i continua goana neobosit
n cutarea fluviului-mam, Nilul. Simea cum e
luat de curent i purtat mai departe, aa c se
opri din notat i se ls n voia valurilor.
Caruselul diavolului!, i zise. Tot mai jos i
mai jos, i nimeni nu tie unde se oprete
Primul set de viituri l ls fr vlag. Preau
s nu se mai sfreasc, dar, n cele din urm,
l vrsar n cursul unei ape mai domoale, ceva
mai jos. Nicholas pluti pe spate, profitnd din
plin de pauza aceasta, i se uit n sus. Era
foarte puin lumin deasupra, cci cei doi
perei de stnc aproape se mpreunau. Aerul
era jilav, ntunecat i puea a lilieci. Numai c
nu avea vreme s cerceteze mprejurimile
fiindc, nc o dat, rul ncepu s bubuie n
faa lui. Se pregti mental pentru asaltul apelor
nvolburate i i continua alunecarea ctre
urmtoarea cascad abrupt.
Dup la o vreme, pierdu irul cataractelor
crora le supravieuise sau al distanei
parcurse. Ducea o lupt constant mpotriva
durerii din plmnii plini de ap, din muchii
ntini i din ncheieturile mult prea ncercate.
Rul l fcuse zob.
Brusc, lumina se schimb. Dup bezna de la
baza pereilor nali, acum era ca i cum i-ar fi
bgat cineva o lantern n ochi; mai mult,
simea cum fora i ferocitatea apelor scade. i
ngust ochii s priveasc lumina puternic a
soarelui, apoi se uit n urm i vzu c trecuse
pe sub arcul din piatr roz n partea cunoscut
a rului, pe care o explorase cu Royan.
Deasupra lui, se apropia podul suspendat
mpletit din sfoar; i mai rmsese suficient
for s noate ncet ctre plaja micu, cu nisip
alb, de sub pod.
Una dintre funiile uzate i scmoate se
legna la suprafaa apei i el izbuti s o apuce,
n trecere, i s i fac vnt cu ea pn pe
plaj. Vru s se trasc pe mal cu tot corpul,
dar se prbui cu faa n nisip i vomit toat
apa pe care o nghiise. Era aa de bine doar s
poat sta ntins, fr efort, i s se odihneasc.
Jumtatea inferioar a corpului i era cufundat
nc n ap, dar el nu mai avea nici puterea,
nici dorina s se trag cu totul la mal.
sunt viu , se minun i czu ntr-o stare
ntre somn i incontien.
Capitolul XXXV




NU TIA DE CT TIMP zcea aa, dar, cnd
simi o mn scuturndu-1 de umr i o voce
care i vorbea ncet, se enerv c i era deranjat
somnul.
Effendi, trezii-v! V caut. Frumoasa
Woizero v caut.
Cu un efort uria, Nicholas se trezi i se
ridic pe jumtate.
Tamre sttea ngenuncheat deasupra lui,
rznd i dnd energic din cap.
V rog, effendi, venii cu mine! Woizero v
caut pe malul cellalt al rului. Plnge i v
strig, i zise Tamre.
Era singura persoan ntlnit vreodat de
Nicholas care izbutea s arate ngrijorat i s
rd n acelai timp. Nicholas se uit dincolo de
silueta acestuia i deduse c era, probabil,
dup-amiaza trziu, cci soarele zcea, mare i
rou, pe buza povmiului.
Rmnnd nc pe nisip, Nicholas i inspect
corpul, s fac inventarul rnilor. l dureau toi
muchii, iar picioarele i braele i erau julite i
nvineite, dar nu detect niciun os rupt. i, cu
toate c simea o umfltur moale ntr-o parte a
capului, acolo unde l mngiase o piatr,
mintea i era limpede.
Ajut-m s m ridic! i porunci lui Tamre.
Biatul i puse umrul sub braul lui
Nicholas, acolo unde l rosese funia, i l slt n
picioare. Cei doi se chinuir s traverseze
malul, nspre potec, i apoi onticir pe podul
ce se legna.
Abia ajunser pe malul cellalt, c i
ntmpin un strigt bucuros, venit de aproape:
Nicky! O, slav Domnului! Eti teafr!
Royan cobor n goan poteca i i arunc
braele n jurul lui.
Am fost nnebunit. Am crezut c... se
ntrerupse i se ndeprt la un bra distan,
ca s l priveasc. Te simi bine? M ateptam
s-i gsesc trupul zdrobit...
Doar m cunoti, rnji la ea, ncercnd s
nu chiopteze, nalt ca bradu i tare ca fieru.
Nu scapi tu aa uor de mine. Am fcut toat
tevatura asta ca s capt o mbriare de la
tine.
Ea i ddu drumul n grab.
S nu-i faci sperane dearte. Sunt blnd
cu toi cinii btui de soart i cu alte
necuvnttoare oropsite, l asigur pe un ton
rece, contrazis ns de zmbetul plin de
cldur. Oricum, m bucur c eti ntreg,
Nicky!
Unde e Boris?
Te caut cu oamenii lui pe mal, mai jos.
Cred c abia ateapt s-i descopere cadavrul.
Ce-a fcut cu dik-dik-u?
E clar c n-ai nimic, dac asta-i problema
ta. Jupuitorii l-au dus n tabr.
La dracu! Trebuie s supraveghez personal
jupuirea i pregtirea trofeului. O s-i bat joc
de el!
i puse braul pe umrul lui Tamre:
Hai, biete! S vedem dac putem s-o lum
la trap mrunt.
Nicholas tia c, din cauza cldurii
nbuitoare, cadavrul micuei antilope urma s
se descompun rapid i prul avea s cad de
pe pielea netbcit, dac nu era tratat
imediat. Fusese i-aa lsat de izbelite prea
mult timp, iar pregtirea unei piei n vederea
mpierii ntregului corp era o operaiune tare
migloas, care necesita ndemnare.
Se lsase deja ntunericul cnd intrar
chioptnd n tabr. Nicholas strig dup
jupuitori n arab:
Ya, Kif! Ya, Salin!
Cnd acetia sosir n fug din colibele lor, i
ntreb nelinitit:
Ai nceput?
Nu nc, effendi. Am luat nti masa.
O dat-n via, lcomia devine o virtute. S
nu v atingei de animal pn nu apar! Pn
vin, aducei una dintre lmpile cu gaz!
Se ndrept poticnindu-se ctre adpostul
su, pe ct de repede i permiteau rnile. Acolo,
se dezbrc i i unse toate zgrieturile i
rosturile cu antiseptic, i arunc pe el nite
haine curate, scotoci prin geant pn gsi
ruloul de pnz n care inea cuitele i se grbi
n coliba care fusesese pregtit pentru jupuirea
antilopei.
La lumina puternic a lmpii cu butan, abia
terminase de fcut primele incizii n partea
interioar a picioarelor i burii dik-dik-ului,
cnd Boris mpinse ua colibei:
Ai fcut o baie bun, englezule?
M-a nviorat, mulam de ntrebare, zmbi
Nicholas. Nu trebuie s m atept s-i nghii
vorbele pe care le-ai spus despre dik-dik-ul meu
vrgat, nu-i aa? ntreb pe un ton blajin. Nu
exist aa soi de animal, cred c-ai zis.
Arat ca un obolan. Un adevrat vntor
nu-i pierde vremea cu aa o porcrie, replic
maiestuos Boris. Acuma, c i-ai prins
obolanul, putem s ne ntoarcem la Addis,
englezule?
Te-am pltit pentru trei sptmni. E
safariul meu. Plecm atunci cnd spun eu, l
inform Nicholas, la care Boris mormi ceva
nedesluit i se retrase.
Nicholas lucra cu repeziciune. Avea cuite cu
un model special, care sa i uureze munca fr
s afecteze fineea, pe care le ascuea la
intervale regulate cu un baton ceramic, pn
cnd instrumentele puteau s reteze firele de
pr de pe braul barbatului la cea mai mic
atingere.
Picioarele trebuiau jupuite cu tot cu copitele
micue. nainte s sfreasc cu aceast etap,
o alt siluet i fcu apariia n adpost. Era
nvemntat ntr-o shamma preoeasc i pe
cap purta o basma, aa c, pn s deschid
gura, Nicholas nu l recunoscu pe Mek Nimmur.
Am auzit c iar i-ai cutat-o cu luminarea,
Nicholas! Am venit s m asigur c n-ai pit
nimic. Se zvonea la mnstire c te-ai fi necat,
dar eu tiam c aa ceva e imposibil. Nu mori tu
att de repede.
Sper s ai dreptate, Mek, rse la el
Nicholas.
Mek se ls pe vine n faa lui:
D-mi i mie un cuit s te ajut s termini
copitele. O s mearg mai repede dac te ajut.
Fr s comenteze, Nicholas i pas unul
dintre cuite. tia c Mek era n stare s jupoaie
copitele, pentru c el i mprtise arta
aceasta, cu muli ani n urm. Dac lucrau
amndoi la blni, avea s mearg totul mult
mai iute. Cu ct desprindeau mai repede pielea,
cu att scdea riscul ca aceasta s se strice.
i ndrept atenia spre cap. Asta era partea
cea mai delicat a ntregii operaiuni. Pielea
trebuia desfcut asemenea unei mnui, iar
pleoapele, buzele i nrile s fie dezlipite din
interior. Urechile erau, probabil, cel mai greu de
desprins ntr-o singur bucat de pe cartilaj.
Lucrau de ceva vreme ntr-o linite prietenoas,
cnd Mek rupse tcerea:
Ct de bine l cunoti pe rusul tu, Boris
Brusilov? Se interes.
L-am vzut prima dat cnd am cobort
din avion. Mi l-a recomandat un prieten.
nseamn c nu-i un prieten prea bun,
ridic Mek privirea, cu o expresie cumplit n
ochi. Am venit s te avertizez asupra lui,
Nicholas!
Te ascult, spuse ncet Nicholas.
n 85, am fost capturat de ticloii lui
Mengistu. M-au inut n nchisoarea Karl Marx,
de lng Addis. Brusilov era unul dintre
anchetatorii de-acolo. Pe-atunci, fcea parte din
KGB. Metoda lui favorit era s introduc
furtunul de presiune de la compresor n anusul
persoanei pe care o interoga i s dea drumul la
robinet. Omul se umfla ca un balon, pn cnd
i explodau maele.
Se opri din povestit cnd ddu. Ocol mesei,
s se ocupe de cealalt copit a antilopei:
Am evadat nainte s apuce s m
interogheze. S-a retras din activitate cnd a
fugit Mengistu i s-a apucat de vntoare. Nu
tiu cum a convins-o pe Woizero Tessay s se
mrite cu el, dar, din cte l cunosc eu, mi
imaginez c nu i-a dat de ales.
Bineneles c aveam i eu unele bnuieli,
mrturisi Nicholas.
Dup asta, lucrar n linite, pn cnd Mek
opti:
Am venit s-i spun c s-ar putea s fiu
nevoit s-l ucid.
Nu mai spuse niciunul nimic, pn ce Mek
nu termin toate
Copitele i se ridic:
n vremurile de azi, Nicholas, viaa nu mai
e sigur. Dac
Os fiu nevoit s plec fr s pot s-mi iau
rmas-bun, e bine s tii c exist cineva n
Addis care o s-mi transmit un mesaj, dac ai
nevoie de mine. Este colonelul Maryam Kidane,
de la Ministerul Aprrii. mi e prieten. Numele
meu de cod e Rndunica . O s tie despre
cine vorbeti.
Se mbriar n grab.
Rmi cu Dumnezeu! Mai zise Mek i iei
pe furi din colib.
Noaptea nghii silueta ascuns n rob i
Nicholas rmase
Mult timp n prag; se ntoarse s-i termine
treaba dup destul de mult timp.
Se fcuse trziu cnd sfri de frecat fiecare
centimetru de piele cu un amestec de sare
grunjoas i unsoare de Kabra, ca s o curee i
s o protejeze de ravagiile gndacului de slnin
i de alte insecte i bacterii. n cele din urm, o
ntinse pe podeaua colibei, cu partea umed n
sus, i mai puse sare n zonele unde era piele
crud.
Pereii colibei erau dublai cu o plas de
metal, mpletit, care s in hienele la distan.
O asemenea creatur blestemat putea s
nghit pe nemestecate blnia, n cteva
secunde. Se asigur c ua era nchis cu
srm i-abia dup aceea lu lampa i se duse
la buctrie. Ceilali mncaser i se culcaser
de cteva ore bune, dar Tessay ii lsase cina n
grija buctarului etiopian. Nu-i dduse seama
ct i e de foame pn nu simi mirosul mbietor
al bucatelor.
Capitolul XXXVI




N DIMINEAA URMTOARE, Nicholas era
att de nepenit, c ontici ca un moneag
pn la coliba unde lsase pielea animalului. O
verific pe aceasta mai nti i mai puse sare pe
ea, apoi le ddu porunc lui Kif i Salin s
ngroape craniul dik-dikului ntr-un muuroi de
furnici, ca s le permit insectelor s nlture
surplusul de came i s curee cutia cranian.
Prefera aceast metod celei de fierbere a estei.
Mulumit c trofeul se pstra n condiii
bune, cobor la mas, unde Boris l ntmpin
binedispus:
Aa, englezule! Acum plecm spre Addis,
da? Nu mai avem nimic de fcut aici.
O s rmnem s facem fotografii la
serbarea Timkat de la mnstire, l anun
Nicholas. i, dup asta, s-ar putea s vreau s
vnez antilopa lui Menelik. Cine tie? i-am mai
spus: plecm atunci cnd spun eu.
Boris se art nemulumit:
Eti nebun, englezule! De ce vrei s stai n
cldura asta nbuitoare i s te uii la oamenii
tia i la parascoveniile lor?
Azi m duc la pescuit i mine ne uitm la
Timkat.
Da nu ai undi, protest Boris, dar
Nicholas i deschise ruloul mic de pnz, ce nu
depea dimensiunile unei poete de dam, i i
art cele patru piese componente ale unei
undie Hardy Smuggler cuibrite confortabil
nuntru.
Se uit la Royan, aflat de partea cealalt a
mesei.
Vii cu mine s-mi ii de urt? O ntreb.
Urcar pn la podul suspendat, unde
Nicholas i fix undia i leg o musc n crlig.
Vizitiul regal, ridic el insecta ca Royan s
o poat admira. Petii din toat lumea, din
Patagonia pn n Alaska, l iubesc la nebunie.
O s aflm n curnd dac e la fel de popular i
aici, n Etiopia.
Ea l urmri din vrful malului cum arunc
aa, rotind-o n zbor, crmind musca uoar
pn n mijlocul apei i-apoi aeznd-o cu
blndee pe suprafaa apei, astfel nct s
pluteasc domol pe undele vlurite. La a doua
aruncare, se form un vrtej sub musc. Vrfiil
undiei se arcui brusc, mulineta scnci i
Nicholas ls s-i scape un strigt de bucurie:
Al meu eti, frumosule!
Ea l privea cu ochi ngduitori de pe mal. n
entuziasmul i emoia sa, era ca un bieel.
Zmbi observnd c rnile lui se vindecaser n
mod miraculos i c nu mai chiopta cnd
alerga ncoace i-ncolo pe marginea apei,
jucndu-se cu petele. Dup zece minute, l
pcli i-l prinse strlucitor ca un lingou de aur
proaspt lustruit, lung ct braul su,
zbtndu-se i micndu-se nnebunit pe plaj.
Un pete galben, o anun triumftor.
Colosal! l facem mine la micul dejun.
Se sui pe mal i se prbui pe iarb, lng ea:
Pescuitul era doar o scuz s scap de
Boris. Te-am adus pn-aici s-i povestesc ce
am descoperit ieri.
Art n sus, prin arcul de piatr roz de
deasupra podului. Ea se ridic n cot i l privi
cu toat atenia.
Sigur, n-am cum s-mi dau seama dac
are ceva de-a face cu cercetrile noastre, dar
cineva a muncit de s-a spetit pe-aici.
i descrise niele descoperite n peretele
canionului:
Ajung de la buza coastei pn la suprafaa
apei. Cele de sub semnul ce marcheaz fluxul
au fost erodate serios de inundaii. N-am reuit
s ajung la cele de mai sus, dar, din ce-am
putut s vd, au fost protejate contra vntului
i a ploilor de forma concav a peretelui, care
st ca un acoperi de verand deasupra lor. Par
s fie neatinse, spre deosebire de cele de mai
jos.
i ce putem deduce din asta? ntreb ea.
C sunt foarte vechi, rspunse el. Cu
siguran, bazaltul e un material destul de
rezistent. A fost nevoie de foarte mult timp ca
apa s l erodeze n halul la.
Ce rol crezi c au gurile?
Nu pot s spun cu siguran, admise el.
S-ar putea s fi fost puncte de prindere
pentru vreun soi de schelrie? Presupuse ea,
reuind s-l impresioneze.
Bine gndit! Se prea poate.
Ce altceva ar mai putea fi?
Modele rituale, suger el. Vreun motiv
religios.
Zmbi ca rspuns la expresia ei de ndoial:
Nu e o ipotez prea convingtoare, de
acord.
Bun, hai s ne concentrm pe ideea
schelelor. De ce-ar dori cineva s ridice un
astfel de eafodaj ntr-un asemenea loc? Lans
ea ntrebarea i se ntinse pe iarb, rupse un fir
i se apuc s l ronie meditativ.
El ridic din umeri:
S ancoreze o scar sau o schel cu care
s aib acces pe fundul prpastiei?
Alt motiv?
Nu-mi trece prin minte.
Dup un timp, ea cltin din cap.
Nici mie, recunoscu i scuip firul de
iarb. Dac sta e motivul, nseamn c erau
foarte pornii pe treab. Din ce mi-ai descris tu,
pare s fie o structur masiv, fcut s
suporte greutatea multor oameni sau a unor
materiale grele.
n America de Nord, pieile roii construiau
platforme de pescuit deasupra cascadelor ca
aceea, de pe care prindeau somonul n nvoade.
Au fost vreodat multe bancuri de peti
prin apele astea? ntreb ea, la care el ridic din
nou din umeri.
Nu poate s-i rspund nimeni la
ntrebarea asta. Poate cu mult timp n urm
cine tie?
Asta-i tot ce-ai vzut acolo?
Sus de tot, pe perete, aliniat cu precizie
matematic ntre cele dou iruri de nie din
piatr, e ceva ce seamn cu un basorelief.
Ea se ridic dintr-un salt i l fix cu o privire
avid:
Ai vzut clar ce era? Era o inscripie sau
un desen? n ce stil era sculptat obiectul?
N-am avut atta noroc. Era prea sus i
lumina prea slab. Nici mcar nu sunt sigur c
nu era o form dltuit n piatr de natur.
Dezamgirea ei era vizibil, ns, dup o
pauz, ea veni iar cu o ntrebare:
Mai era i altceva'?
Da, rse el. Un potop de ap ce se mica
extrem de rapid.
Ce ne facem cu acest aa-zis basorelief al
tu'? Vru s afle.
Nu m ncnt deloc ideea, dar va trebui
s cobor acolo nc o dat i s m uit cu
atenie.
Cnd'?
Mine-i Timkat-uL Singura noastr ans
s intrm n maqdas din catedral. Dup asta,
o s ncropim un plan de explorare a defileului.
Suntem n criz de timp, Nicky, tocmai
acum, cnd lucrurile au devenit interesante.
Poi s repei asta! Murmur el.
Ea i simi rsuflarea pe buze, pentru c feele
le erau foarte apropiate, ca ale conspiratorilor
sau ale ndrgostiilor, i-atunci i ddu seama
de dublul sens al propriilor cuvinte. Sri n
picioare i i scutur praful i firele rzlee de
iarb de pe pantalonii albi:
Nu ai dect un pete cu care s saturi
mulimea. Dac n-ai cumva o prere strlucit
despre propria persoan, ai face bine s pui
mna s mai prinzi ceva.
Capitolul XXXVII




DOI DEBTERA CARE FUSESER desemnai
de abale s i escorteze ncercau s le croiasc
drum prin mulime. Totui, nu ajunseser la
primele trepte, c escorta fu nghiit de gloata
i se pierdu. Nicholas i Royan se separar de
ceilali ca un cuplu.
Stai lng mine! i spuse Nicholas lui
Royan i o apuc hotrt de antebra, n timp
ce se folosea de propriul umr ca s-i croiasc
drum.
Firete c fcuse n aa fel nct s-i piard
pe drum pe Boris i pe Tessay, i planul
mersese de minune.
n cele din urm, ajunser ntr-un loc unde
Nicholas reui s se sprijine cu spatele de una
dintre coloanele de piatr ale terasei, ca s nu
fie strivit de puhoi. Royan nu era destul de
nalt s vad pe deasupra capetelor brbailor
din faa ei, aa c Nicholas o ridic pe
balustrada scrii i o post ferm lipit de
coloan. Ea se ag de umrul lui ca s se
sprijine, pentru c n spatele ei se csca hul
Nilului.
Enoriaii intonau o incantaie joas,
monoton, n timp ce o duzin de grupuri
bteau tobele i zomiau din sistru. Fiecare
grup se strnsese n jurul propriului patron, o
cpetenie n veminte splendide, care se
adpostea sub o umbrel uria, n culori
iptoare.
Atmosfera de emoie i ateptare era aproape
la fel de palpabil ca i zpueala i duhoarea.
Cu timpul, verva credincioilor cretea i, pe
msur ce cntrile deveneau tot mai sonore i
mai ascuite, mulimea ncepu s se legene i s
se onduleze, ca o singur fiin, asemenea unei
amibe groteti, ce pulsa de vitalitate.
Deodat, din interiorul catedralei, se auzi
dangt de clopote de alam, cruia i
rspunser imediat o sut de corni i de
trompete. Din capul scrilor se ridic un nor de
praf de puc cnd grzile de corp ale
cpeteniilor slobozir salve de foc n aer.
Unele erau narmate cu puti automate, iar
bubuitul de AK- 7 se amestec astfel cu
tunetul strvechilor flinte cu praf de puc pe
care le foloseau localnicii. Nori de praf albastru
pluteau peste congregaie, iar gloanele ricoau
din stnc i se pierdeau deasupra defileului.
Femeile zbierau i scoteau un sunet
nepmntesc, ce fcea sngele s-i nghee n
vine. Pe feele brbailor ardea focul fervorii
religioase. Acetia cdeau n genunchi i i
nlau minile n semn de adorare, cntnd i
implornd binecuvntarea lui Dumnezeu.
Femeile i ineau pruncii ridicai, n timp ce
lacrimi de frenezie religioas le brzdau obrajii
nchii la culoare.
La poarta bisericii subterane i fcu apariia
o procesiune de preoi i de clugri. n fa
veneau debtera, n veminte lungi, albe, urmai
de acoliii care aveau s fie botezai n fluviu.
Royan l recunoscu pe Tamre, a crui siluet
deirat se nla cu un cap deasupra bieilor
din jurul lui. i fcu semn cu mna peste
mulime i atunci el o vzu i i zmbi sfios
nainte s i urmeze pe debtera pe poteca ce
ducea la fluviu.
Se lsa deja noaptea. Adncurile cazanului
erau ascunse de umbre i, atmat deasupra lui,
era baldachinul purpuriu al cerului, mpuns de
primele stele luminoase. La captul potecii
ardea focul ntr-un vas de alam. Cnd trecea
pe lng el, fiecare preot i vra tora neaprins
n flcri i, de cum ncepea s plpie, o ridica.
Asemenea unui uvoi de lav topit,
procesiunea de tore aprinse pomi s erpuiasc
pe versant, preoii incantnd cu jale, iar tobele
bubuind i trimind ecouri pn n peretele de
stnc de pe cellalt mal al fluviului.
n urma candidailor la botez, prin poarta de
piatr i fcur ieirea preoii hirotonisii, n
robe mpopoonate, purtnd crucile de
procesiune, din argint i alam lucitoare, i
steagurile din mtase brodat, cu scene ce
nfiau sfini n agonia martiriului i n
extazul adoraiei. Sunau din clopote i suflau n
flaute, asudau i cntau pn cnd nu li se mai
vedea dect albul ochilor, ncadrat de negrul
feelor.
Dup ei, purtat de doi preoi n cele mai
somptuoase haine i cu toci nalte, ncrustate
cu nestemate, venea tabot-ul. Arca
tabemaculului era acoperit cu o pnz stacojie
ce atma pn la pmnt, pentru c obiectul
era prea sfnt ca s fie pngrit de ochii
profanilor.
Credincioii se aruncar la pmnt, cuprini
de un nou val de veneraie paroxistic. Pn i
cpeteniile se prosternaser pe pavajul murdar
al terasei i unii dintre ei ncepur s plng,
sub impulsul fervorii religioase.
Ultimul n aceast procesiune era Jali Hora,
care nu mai purta coroana cu piatr albastr, ci
o creaie i mai strlucitoare, coroana de
Boboteaz, o mas de metal lucios i bijuterii
false ce i luau ochii, i care prea prea grea
pentru gtul su de cocostrc. Doi debtera l
ineau de coate i i cluzeau paii nesiguri
ctre treptele ce coborau la Nil.
Pe msur ce procesiunea cobora, credincioii
de lng capul scrilor se ridicau n picioare, i
aprindeau torele la vasul de alam i l urmau
pe abate spre fluviu. Pe teras avea loc o
micare general a mulimii care se ndeprta
i, cnd locul ncepu s se goleasc, Nicholas o
lu pe Royan de pe balustrada unde o cocoase.
Trebuie s intrm n biseric acum, ct
mai sunt destui oameni n jur care s ne
acopere, i opti.
Lund-o de mn, cu cealalt pe cureaua
aparatului foto, se altur celor care coborau
terasa. Se ls dus de valul lor, avnd tot
timpul grij s ctige teren prin puhoi ca s
ajung la intrarea n biseric. i zri pe Boris i
pe Tessay n mbulzeala dinaintea lui, ns ei nu
l vzur, aa c se ls ct mai jos, ca s
treac neobservat.
Cnd ajunse cu Royan la poarta dinspre
ncperea exterioar a bisericii, se ndeprt
ncet de puhoiul de lume i o trase uor peste
pragul jos n interiorul ntunecat i pustiu. Cu
privire iute, se asigur c sunt singuri i c
santinelele nu se mai afl la posturile lor, lng
porile interioare. Apoi, se deplas cu
repeziciune pe lng peretele lateral, pn n
locul unde tapiseriile nnegrite de funingine
atmau din tavan pn la podeaua de piatr.
Ridic faldurile grele de ln esut i o trase pe
Royan dup ele, lsndu-le s cad la loc,
protejndu-i pe amndoi.
Abia se ascunsesem, cu spatele lipit de
perete, dup draperiile care czuser la locul
lor, c auzir pai apropiindu-se dinspre
qiddist. Nicholas trase cu ochiul pe la colul
draperiei i zri patru preoi n veminte albe
care traversar ncperea exterioar i nchiser
uile principale n spatele lor, prsind biserica.
Se auzi o bufnitur puternic de afar cnd
lsar grinda zvorului s cad, dup care n
peter se aternu o tcere de mormnt.
La asta nu m-am gndit, opti Nicholas.
Ne-au ncuiat aici n noaptea asta.
Cel puin, asta nseamn c n-o s fim
deranjai de nimeni, replic iute Royan. Putem
s ne apucm de treab imediat.
Ieir pe furi din ascunztoare i traversara
camera exterioar ctre intrarea n qiddist. Aici,
Nicholas se opri i o preveni, punndu-i o mn
pe bra:
De-aici intrm pe teritoriul interzis. Mai
bine lasa-m pe mine s merg n recunoatere!
Ea scutur hotrt din cap:
N-o s m lai aici! Vin cu tine pn la
capt, l asigur, la care el nu ncerc s i se
opun.
Bine, haide atunci! Spuse i o lu nainte
pe treptele ce duceau n camera de mijloc.
Era o ncpere mai mic i mai joas dect
cea din care veneau. Draperiile ce mpodobeau
pereii erau mai bogate i mai bine ntreinute.
Podeaua era goal, cu excepia cadrului sub
form de piramid, din lemn nativ, lucrat
manual, pe care stteau agate iruri de lmpi
din alam, fiecare cu fitilul plutind n ulei topit.
Acestea ddeau o lumin slab, singura din
acea ncpere, lsnd tavanul i restul odii n
voia umbrelor.
Cnd traversar camera spre porile ce i
despreau de maqdas, Nicholas scoase din
geant dou lanterne i i ddu i ei una.
Am pus baterii noi, o inform, dar nu le
prpdi. S-ar putea s stm aici toat noaptea.
Se oprir dinaintea uilor ce ddeau n Sfnta
Sfintelor. Nicholas le examin rapid. Pe fiecare
tblie erau gravuri ale Sfntului Frumentius, cu
capul nvluit ntr-un nimb celest radios i cu
mna dreapt ridicat n semn de
binecuvntare.
ncuietoare primitiv, murmur el. Trebuie
s aib vreo sut de ani. Poi s-i arunci
plria n spaiul dintre zvor i limb.
Vr mna n geant i scoase o scul
Leatherman:
Chestia asta e foarte deteapt. Te ajut n
orice situaie, de la ndeprtarea pietrelor dintr-
o copit de cal, pn la desfacerea unei centuri
de castitate.
ngenunche n faa ncuietorii masive din fier
i desfcu una dintre multiplele lame ale
instrumentului. Ea l privea nelinitit cum
lucreaz i tresri cnd, cu un clnnit sonor,
limba nchiztorii se retrase.
i-ai irosit talentele din tineree? Se
interes ea. Se numr i ptrunderea prin
efracie printre multiplele daruri cu care eti
nzestrat?
Mai bine nu-ntreba.
Se ridic i mpinse cu umrul una din
tbliile uii, care scoase un hrit de balamale
neunse; el o deschise doar ct s se poat
strecura amndoi, dup care o nchise imediat
n urma lor.
Rmaser amndoi n pragul camerei maqdas
i privir de jur mprejur n tcere, cuprini de
veneraie.
Sfnta Sfintelor era o camer micu, mult
mai mic dect i nchipuise vreunul din ei.
Nicholas ar fi fcut doisprezece pai de la un
capt la cellalt. Tavanul boltit era att de jos,
nct, dac se ridica pe vrfuri, l atingea cu
vrful degetelor ntinse.
De sus pn jos, pereii erau acoperii cu
rafturi pe care edeau darurile i ofrandele
credincioilor, icoane ale Trinitii i ale
Fecioarei redate n stil bizantin i ncadrate de
rame cu nflorituri din argint. Erau acolo
rnduri de statuete de sfini i mprai,
medalioane i cununi din metal lefuit, vase,
cupe i cutii ncrustate cu pietre preioase,
candelabre cu multe brae i, pe fiecare dintre
acestea, ardea cte o lumnare votiv, ce
rspndea o lumini tremurtoare i nesigur.
Era o colecie extraordinar de gunoaie i
comori, de obiecte respirnd virtute i vechituri
iptoare, oferite n semn de credin de ctre
mpraii i conductorii Etiopiei de-a lungul
secolelor.
n mijlocul camerei se afla altarul din lemn de
cedru, pe uile cruia erau sculptate scene
vizionare ale Apocalipsei i Facerii, ale ispitirii i
izgonirii din rai, ca i ale Judecii de Apoi.
Pnza ce acoperea altarul era esut din mtase
natural, iar crucea i potirul, lucrate n argint
masiv. Coroana abatelui strlucea n lumina
luminrilor, cu sigiliul din ceramic albastr al
lui Taita n centru.
Royan se duse i ngenunche la altar, plecnd
capul n rugciune. Nicholas atept respectuos
n prag pn ce ea se ridic i abia atunci i se
altur.
Piatra tabot-ului! Art dincolo de altar i
naintar unul lng cellalt.
n spatele maqdas-u, se afla un obiect
acoperit cu o estur groas de damasc,
brodat cu fir de argint i de aur. Dup
conturul ce se desluea sub acopermnt, se
vedea c avea proporii elegante i plcute
ochiului, ct un om de nalt, ns subire,
ridicat pe un piedestal.
i ddur trcoale amndoi, studiind cu ochi
avizi forma ascuns, dar ezitnd s o ating sau
s o descopere, de team ca ateptrile s nu le
fie nelate, iar speranele nruite, duse ca de
apele nvolburate ale rului ce se vrsau n
cazanul Nilului. Nicholas risipi tensiunea ce i
inea ncletai, ndeprtndu-se de piatra
tabot-ui ducndu-se la poarta zbrelit din
peretele aflat n spatele sanctuarului.
Mormntul Sfntului Frumentius! Spuse i
se apropie de zbrele.
Ea veni lng el i amndoi se uitar prin
deschizturile ptrate din lemnul nnegrit de
veacuri. Interiorul era cufundat n bezn.
Nicholas vr lanterna printr-una dintre
deschizturi i o aprinse.
Cavoul se lumin ntr-un curcubeu de culori
ce strluceau att de puternic n razele
lanternei, nct ochii avur nevoie de cteva
clipe de adaptare, dup care Royan rosti pe
nersuflate:
Dumnezeule mare!
ncepu s tremure ca scuturat de friguri i
se fcu galben ca ceara, n timp ce sngele i
disprea din obraji.
Cociugul era aezat pe o poli de piatr n
peretele din spate al chiliei transformate n
cavou. Pe partea exterioar era pictat figura
brbatului dinuntru. Cu toate c era scorojit
i vopseaua se luase, figura palid i barba
armie se mai distingeau nc.
Dar acesta nu era unicul motiv al uimirii lui
Royan, care rmsese cu ochii la pereii de
deasupra i la cei ce mrgineau polia unde se
afla cociugul. Era o nebunie de culori, cu
fiecare centimetru acoperit de cele mai
complicate i mai elaborate picturi, ce
rezistaser n mod miraculos trecerii mileniilor.
Nicholas proiecta lumina lanternei asupra lor
ntr-o tcere nfiorat, iar Royan se ag de
braul lui, ca i cnd s-ar fi sprijinit s nu cad.
i nfipsese unghiile n carnea lui, ns el nu
lua aminte la durere.
Erau nfiate scene din btlii mree, n
care galerele de lupt se ncletau ntr-un rzboi
teribil pe albastrele ape venice ale fluviului. n
alte scene se vna: erau urmrii hipopotami i
uriai elefani cu coli lungi, din filde sclipitor.
Mai erau i scene de lupt n care regimente
mpodobite cu pene i armuri clocoteau de furie,
nsetate de snge. Escadroane de care se roteau
i se nvlmeau unele contra celorlalte pe toi
pereii aceia nguti, ascunse pe jumtate de
praful ridicat n urma goanei lor nebuneti.
n prim-planul fiecrei picturi murale domina
acelai erou nalt. ntr-una dintre scene, acesta
arcuia ntindea coarda arcului la maximum, n
alta rotea n nalturi tiul de bronz. Dumanii
tremurau dinaintea lui, iar el i clca n picioare
sau le aduna capetele retezate ca ntr-un
buchet de flori.
Nicholas proiect lumina asupra acestei
bogii de expresii artistice i se opri asupra
panoului central, ce acoperea ntregul perete
principal de deasupra poliei pe care zcea
cociugul putred. Aici, aceeai siluet de zeu
domina de pe platforma carului su. ntr-o
mn inea arcul, iar n cealalt un mnunchi
de sulie. Capul nu i era acoperit de coif, iar
prul i flutura n goana carului, o coad deas,
aurie, ca de leu. Brbatul avea trsturi mndre
i nobile i privirea direct i nemblnzit.
Sub aceast imagine era o legend n
hieroglife egiptene clasice. Cu oapte sepulcrale,
Royan traduse cuvintele:
Mare Leu al Egiptului Cel Mai Bun din O
Sut de Mii Deintor al Aurului Valorii Unic
nsoitor al Faraonului Rzboinic al tuturor
Zeilor S ai via venic!"
Mna i tremura pe braul lui i vocea i se
sugrum i-i pieri, nbuit de emoie. Scoase
un suspin de-abia auzit i se scutur ca s i
vin n fire.
l recunosc pe artist, spuse ea ncet. Am
petrecut cinci ani studiindu-i opera. I-a
recunoate stilul oriunde, i trase ea
rsuflarea. tiu cu siguran absolut c acum
aproape patru mii de ani, sclavul Taita a
decorat aceti perei i a nchipuit acest
mormnt.
Art ctre numele mortului, sculptat n
piatr, deasupra poliei pe care se afla
cociugul:
sta nu e cavoul unui sfnt cretin. Cu
secole n urm, vreun preot btrn s-a
mpiedicat, probabil, de el i, n ignorana lui, i-
a atribuit originea propriei religii.
Mai trase o gur de aer, tremurnd:
Uite aici! sta e sigiliul lui Tanus, Senior
Harreb, comandantul tuturor armatelor
Egiptului, amant al reginei Lostris i tatl
natural al prinului Memnon, cel care a devenit
faraonul Tamose.
Rmaser amndoi tcui dup asta, pierdui
n miracolul descoperirii lor. In cele din urm,
Nicholas rupse tcerea:
Atunci, totul e adevrat. Tainele celui de-al
aptelea papirus ne ateapt aici, dac reuim
s gsim cheia s le dezlegm.
Da, confirm ea n oapt. Cheia.
Testamentul n piatr al lui Taita.
Se ntoarse ctre piatra tabot-ului i pomi
spre ea ncet, cu fric, parc:
Nu pot s m uit, Nicky! M ngrozete
gndul c nu e ceea ce am sperat. Uit-te tu!
El se duse direct la coloan i, cu un gest de
magician, smulse pnza de damasc ce o
acoperea. Se uitau amndoi cu ochi mari,
cercettori, la stlpul din granit marmorat, de
culoare roz, ce le rsrise dinainte. Avea cam
1,80 metri nlime i 30 de centimetri ptrai la
baz, ngustndu-se spre vrf cu aproape
jumtate din lime. Piatra de granit fusese
lustruit, apoi gravat.
Royan fcu un pas n fa i atinse piatra
rece, trecndu-i ovielnic degetele peste
inscripia hieroglific, asemenea unui orb care
citete Braille.
Scrisoarea lui Taita pentm noi, opti ea,
indicnd simbolul oimului cu aripa frnt din
nscrisul dltuit mrunt, trasnd conturul cu
arttorul lung i subire, ce i tremura uor.
Scris acum aproape patru mii de ani,
ateptndu-ne toate veacurile astea pe noi ca sa
o citim i s-o nelegem. Uit-te cum a semnat!
Fr s se grbeasc, ddu roat stlpului de
granit, studiind pe rnd fiecare dintre cele patru
laturi, zmbind i aprobnd, ncruntndu-se i
clatinnd din cap, apoi zmbind din nou, ca i
cnd ar fi citit o scrisoare de dragoste.
Citete-mi i mie, o invit Nicholas. E prea
complicat scrisul pentru mine neleg
caracterele, dar nu prind sensul cuvintelor.
Explic-mi ce spune!
E Taita n persoan, rse ea, groaza i
mirarea transformndu-i-se, n cele din urm,
n ncntare. E acelai individ misterios i
capricios.
Vorbea despre el ca despre un vechi prieten
drag, dar enervant.
Sunt numai versuri i e, probabil, vreunul
dintre codurile lui ezoterice.
Alese un rnd de hieroglife i le urmri cu
degetul, n timp ce citea cu voce tare:
Vulturul se ridic pe aripi puternice, s
dea binee soarelui. acalul url i se nvrte n
jurul cozii. Fluviul coboar nspre pmnt.
Luai aminte, voi, care pngrii locurile sacre,
mnia tuturor zeilor se va pogor asupra
voastr!
Sunt numai prostii. Nu au niciun sens,
protest el.
Ba cum s nu, au chiar foarte multe
sensuri. Taita e ntotdeauna logic, dac nelegi
cum funcioneaz mintea lui complicat.
Se ntoarse s l priveasc n fa:
Nu mai fi aa de posomorit, Nicky! Doar nu
te atepi s-l citeti pe Taita aa cum ai citi un
editorial din The Times. Ne-a pregtit o
cimilitur grozav i o s ne ia sptmni, poate
chiar luni, pn s-i desclcim iele.
Bine, un lucru e sigur. Nu putem s stm
n maqdas sptmni sau luni de zile s ne
dumirim despre ce e vorba. S trecem la treab!
Mai nti, fotografiile, se nvior ea, gata de
lucru. Apoi putem face mulaje ale pietrei.
El ls jos geanta cu aparatul i se aplec
deasupra ei, s deschid clapa.
O s fac mai nti dou filme color, dup
care o s folosesc polaroidul. Asta o s ne dea
ceva de lucru, pn developm filmele color.
Ea se ddu din calea lui, lsndu-1 s
nconjoare stlpul n genunchi, innd unghiul
corect, ca s nu distorsioneze perspectiva.
Fotografie fiecare latur, folosind diverse
viteze ale obturatorului i timpi de expunere.
Nu folosi tot filmul, l preveni ea. Avem
nevoie de cteva poze ale pereilor cavoului.
Asculttor, el se duse la porile zbrelite i
studie sistemul de nchidere:
E ceva mai complicat dect sistemul de la
poarta exterioar. Dac ncerc s ptrund aici,
s-ar putea s stric ceva. Nu cred c merit s
riscm s fim descoperii.
De acord, aprob ea. Fotografiaz prin
deschizturile din poart.
El fotografie ct putu de bine, ntinznd
aparatul printre zbrele la lungimea maxim a
braelor, aproximnd focalizarea.
Cam asta ar fi, o anun, n cele din urm.
Acum, cu polaroidul.
Schimb aparatele i repet ntreaga
operaiune, dar, de data aceasta, Royan inu o
rulet lng stlp, ca s i dea seama de scar.
Dup ce fcea o fotografie, i-o ddea ei s
verifice developarea. O dat sau de dou ori,
cnd instantaneul era fie supraexpus, fie
subexpus sau dac, din oricare alt motiv, ea nu
era mulumit, i cerea s repete operaiunea.
Dup aproape dou ore de munc, aveau un
set complet de imagini polaroid, aa c Nicholas
i strnse aparatul i scoase un sul de hrtie
special. Lucrnd cot la cot, ntinser hrtiape
una dintre feele stlpului i o prinser cu
band adeziv. Apoi, el o lu de sus, iar ea de
jos. narmai cu un creion moale, cu min
neagr, copiar cu precizie forma i modelul
gravurilor pe foaia alb de hrtie.
Am nvat ct de important e s faci asta
atunci cnd ai de-a face cu Taita. Dac nu
izbuteti s lucrezi cu originalul, trebuie s ai o
copie fidel a acestuia. Uneori, cel mai mrunt
detaliu de pe gravur poate s schimbe ntregul
neles al inscripiei. Taita ascunde mesajul sub
straturi adnci. Ai citit Rzboinicii Nilului, tii
c se crede maestrul ghicitorilor i al jocurilor
de cuvinte i cel mai mare campion la bao al
tuturor timpurilor. Ei bine, mare parte din carte
e destul de aproape de adevr. Oriunde s-ar afla
acum, tie c jocul a nceput i l delecteaz
fiecare micare pe care o facem. Parc-1 vd
cum chicotete i i freac minile de bucurie.
E un scenariu cam fantezist, fat drag! i
relu el lucrul. Dar neleg ce vrei s spui.
Sarcina de a transfera conturul desenelor pe
hrtia alb era monoton i trudnic; orele
treceau i ei continuau s se chinuie n
genunchi, stnd pe coate sau ghemuii lng
coloana de granit. n cele din urm, Nicholas se
ddu napoi i i mas spatele nepenit:
Asta a fost. Am terminat.
Ea se ridic lng el.
Ct e ceasul? Vru s tie i el i consult
ceasul de mn:
E patru dimineaa. Ar fi bine s facem
curat pe-aici. S nu lsm nicio urm de-a
vizitei noastre.
Ar mai fi ceva, zise Royan, rupnd un col
de hrtie, cu care se duse la altar, unde se afla
coroana abatelui.
Iute, nfur bucica de hrtie peste sigiliul
albastru de ceramic din centrul coroanei i
copie imaginea oimului cu aripa fiin.
Doar aa, s ne poarte noroc, i explic ea
cnd se ntoarse s l ajute la mpturirea
fiilor lungi de hrtie pe care le bgar apoi n
geant.
Dup asta, adunar bucile de band
adeziv i ambalajele de film goale, nirate pe
lespezile de piatr.
nainte s acopere stela de granit cu estura
de damasc, Royan mngie inscripiile n piatr,
ca i cnd i-ar fi luat adio de la ele pentru
totdeauna. Apoi i fcu semn lui Nicholas.
Acesta arunc pnza peste stlp i mpreun
aranjar faldurile ca s atme aa cum le
gsiser. Din pragul uii cu zvor de bronz,
aruncar o ultim privire ncperii maqdas i
nchiser ua, care scri.
S mergem! l ndemn i se strecur n
qiddist-ul bisericii; el o urma.
Nu avu nevoie dect de cleva clipe s treaca
din nou limba zvorului la locul ei.
Cum o s ieim pe uile principale? Vru ea
s afle.
Nu cred c-o s fim nevoii s facem asta. E
limpede c preoii au o alt intrare, ce duce de
la chiliile lor direct la qiddist. i vezi foarte rar
folosind intrarea principal.
Rmase n mijlocul ncperii, uitndu-se de
jur mprejur cu atenie:
Trebuie s fie n partea asta, dac duce
direct la chiliile clugrilor, se ntrerupse cu un
murmur de satisfacie. Aha! Se vede locul pe
unde tlpile lor au fcut potec de-a lungul
veacurilor.
Art spre o zon neted, de piatr concav,
roas, de pe lng un perete lateral:
i uite i urmele degetelor murdare pe
tapiseria de acolo.
Travers iute camera spre draperii i le ddu
ntr-o parte:
M gndeam eu o u ngust se ascundea
dup perdea. Vino dup mine!
Se trezir ntr-un culoar ntunecat spat n
stnc. Nicholas lumin cu lanterna toat
lungimea acestuia, ns masc becul cu mna,
ca s nu i fac simit prezena mai mult
dect era necesar:
Pe-aici!
Pasajul fcea unghiuri drepte i, n fa,
reueau s disting o lumin slab. Nicholas
stinse lanterna i o conduse nainte.
Acum se simea un miros amestecat de
mncare stricat i de oameni, iar ei strecurar
prin intrarea fr u n chilia de piatr a unui
clugr. Nicholas trecu rapid raza lanternei prin
ea: era pustie i goal. O cruce de lemn sttea
agat de perete, iar sub ea era un pat scund.
Nu era niciun alt obiect de mobilier. Trecur
printr-o duzin de chilii ce artau aproape
identic.
La urmtoarea cotitur a coridorului,
Nicholas se opri. Simea un curent uor n
obraz, iar gustul de aer proaspt i gdila limba.
Pe-aici, opti el.
Grbir pasul cnd, brusc, Royan l apuc de
umr i l sili s se opreasc.
Ce... ncepu el, dar ea l strnse de umr,
ca sa-1 faca s tac.
Atunci auzi i el sunetul unei voci omeneti,
al crei ecou
Nepmntesc trecea prin labirintul de
coridoare.
Veni apoi un strigat fantomatic, ciudat, de
suflet n agonie, care se tnguie i suspin. Cei
doi se furiar mai departe, ncercnd s
evadeze nainte s fie descoperii, dar sunetul
devenea tot mai puternic pe msur ce
naintau.
Drept n fa, o preveni Nicholas optit. O
s trebuiasc s ne strecurm pe lng ei.
Acum vedeau lumina plcut, ce se revrsa
galben prin ua uneia dintre chilii i inunda
coridorul. Se auzi un alt strigt sfietor de
femeie, al crui ecou fcu s le nghee sngele
n vine.
E o voce de femeie. Ce se-ntmpl? ntreb
dintr-o suflare Royan, primind drept rspuns
doar un cltinat din cap, ce o sili s tac i s
mearg mai departe.
Erau nevoii s treac pe lng ua deschis
a chiliei luminate. Nicholas se apropie de ea cu
spatele lipit de peretele opus. l urm i Royan,
inndu-se pe urmele lui, agat de braul lui,
s capete ncredere.
Cnd se uitar n chilie, femeia scoase iari
un ipt, dar, de data aceasta, vocea ei se
mpletea cu cea a unui brbat. Era un duet fr
cuvinte, ns clocotind de toat agonia slbatic
a unei pasiuni prea mistuitoare ca s poat fi
rbdat n tcere.
Chiar sub ochii lor, un brbat i o femeie
stteau goi, ntini pe patul scund. Femeia era
rsturnat pe spate, innd oldurile brbatului
ntre genunchii ei ridicai. Braele i strngeau
tare spatele plin de muchi ce se ncordau
mndru i strluceau de sudoare. El o
ptrundea cu slbticie, fesele lui ncordate
btnd cu fora unui puternic berbece negru.
Femeia i cltina capul dintr-o parte n alta,
n timp ce un alt strigt incoerent i era smuls
din gtlejul ncordat. Prea c asta depea cu
mult puterea de ndurare a brbatului de
deasupra, care se ridic asemenea unei cobre ce
i umfl gluga; pelvisul i era nc blocat n al
ei, ns spatele i se rotunjise ca un arc de lupt.
Brbatul fu cuprins de convulsii. Tendoanele
din spatele picioarelor se ntinser aproape s
plesneasc, iar muchii de pe spinare pulsau i
sreau ca i cnd ar fi avut o via proprie.
Femeia deschise ochii i privi drept spre cei
doi care nlemniser n prag, numai c era
orbit de fora pasiunii: nu vedea nimic, doar
ipa ctre brbatul de deasupra ei.
Nicholas o trase de-acolo pe Royan i se
furiar prin pasaj pn pe terasa pustie. Se
oprir la captul scrilor i traser n piept
aerul dulce i rcoros al nopii, umplut de
parfumul apelor Nilului.
Tessay e a lui, murmur lin Royan.
n noaptea asta, cel puin, fu de acord
Nicholas.
Nu, l contrazise ea. I-ai vzut chipul,
Nicky! i aparine lui Mek Nimmur acum.
Capitolul XXXVIII




ZORII SCLDAU CRESTELE zimate ale
povmiului n culorile vinului de Porto i ale
rozelor cnd ajunser n tabr i se desprir
n pragul uii lui Royan.
Sunt frnt, i spuse lui Nicholas. Emoia a
fost prea mare pentru mine. N-ai s m prinzi
treaz nainte de ora prnzului.
Excelent plan! Dormi ct de mult. Te vreau
sclipitoare i receptiv cnd ne apucm s ne
uitm pe materialul strns ast-noapte.
ns mai erau cteva ceasuri bune pn la
prnz cnd Nicholas fu trezit din somnul
profund de rgetele aspre i ptrunztoare ale
lui Boris, care intr ca o vijelie:
Trezete-te, englezule! Tre s vorbim.
Trezete-te, omule, trezete-te!
Nicholas se suci spre el i scoase un bra de
sub plasa contra narilor, ca s bjbie dup
ceas:
Fir-ai al naibii, Brusilov! Ce dracu vrei?
Nevast-mea! Ai vzut-o pe nevast-mea?
Ce treab are nevast-ta cu mine?
A disprut! N-am mai vzut-o de azi-
noapte!
Dup felul cum te pori cu ea, nici nu m
mir foarte tare. Acu du-te i las-m s dorm!
Curva a fugit cu netrebnicul la negru,
Mek Nimmur. tiu tot ce e ntre ei. Nu ncerca
s o acoperi, englezule! tiu tot ce mic-n jur.
ncerci s o acoperi recunoate!
Mai scutete-m, Boris! Nu m mai
amesteca pe mine n viaa ta particular, i-aa
plicticoas.
Te-am vzut cum vorbeai cu nenorocitul
la de shufta n coliba de jupuire, noaptea
trecut. Nu te strdui s negi, englezule! Eti
bgat n asta pn peste cap!
Nicholas smuci plasa de nari la o parte i
sri jos din pat:
Msoar-i cuvintele, atunci cnd vorbeti
cu mine, ntrule!
Boris se ndrept spre u:
tiu c a fugit cu el. I-am cutat toat
noaptea pe malul fluviului. Au plecat mpreun
cu majoritatea oamenilor lui.
Bravo lui Tessay! n sfrit, d dovad de
gust n alegerea brbailor.
i nchipui c o s-o las pe curv s scape
nepedepsit? Te neli amarnic! O s-i urmresc
i-o s-i omor pe amndoi. tiu ncotro au luat-
o. Crezi c sunt un prost. tiu totul despre Mek
Nimmur. Am fost eful spionajului... tcu
brusc, dndu-i seama ce era s spun. O s-l
mpuc n burt i pe trfa de Tessay o s-o las
s-l vad cum i d duhul.
Dac te duci dup Mek Nimmur, pot s
pun pariu c nu te mai ntorci.
Nu m cunoti, englezule! M-ai btut ntr-o
noapte, cnd aveam o sticl de votc n burt,
aa c m crezi o prad uoar, nu? Ei bine,
Mek Nimmur o s vad c nu m las cu una, cu
dou.
Boris iei ca o vijelie din colib. Nicholas i
trase o cma peste pantalonii scuri i se
duse dup el.
ntors n adpostul lui, Boris i strngea
cteva obiecte de strict necesitate ntr-un
bagaj uor. Acum, ndesa nite cartue n
ncrctorul putii lui de vntoare, model 30
06.
Las-i s plece, Boris! l sftui Nicholas, pe
un ton mai blnd. Mek e un tip dur nu exist
altul mai dur dect el i are cu el o trup de
cincizeci de rzboinici. Eti destul de matur s-
i dai seama c nu poi s ii o femeie lng tine
cu fora. Las-o s plece cu el!
Nu vreau s-o in lng mine. Vreau s-o
omor. Safariul a luat sfrit, englezule!
Arunc o pereche de chei cu o etichet din
piele jos, la picioarele lui Nicholas:
Ia cheile de la main! Poi s te ntorci i
singur la Addis. O s-i las patru oameni de
ndejde s aib grij de tine i s te in de
mnu. Eu iau camionul cel mare. Cnd ajungi
la Addis, las cheile la gonaciul meu, Aly. O s
dau eu de el mai ncolo. O s-i trimit banii pe
care i-i datorez pentru c i-am stricat
planurile. Nu-i face griji sunt un om cu
principii.
Cum am putut s m ndoiesc vreodat de
asta? Zmbi Nicholas. Adio, amice! i urez
noroc. O s ai nevoie, dac te duci s-l nfruni
pe Mek Nimmur.
Boris era cu cteva ore n urma vnatului su
i, de cum iei din tabr, pomi ntr-o alergare
susinut, pe drumeagul ce ddea n drumul
principal spre vest, n direcia graniei cu
Sudanul. Gonea ca un cerceta, cu pasul uor
legnat, ce nghiea pmntul.
Se pare c e nc n foim, cu toat votca
pe care o are n snge.
Fr s vrea, Nicholas era impresioant de
felul n care
Sprinta Boris:
M ntreb doar ct timp o s poat s in
ritmul sta?
Pomi napoi spre csua lui, s mai prind un
ceas de somn,
Dar, cnd trecu pe lng adpostul lui Royan,
aceasta i ii capul:
Ce-a fost cu rcnetele alea? M gndeam
c iar ai un mic diferend cu Boris.
Tessay a fcut-o de oaie. Boris bnuiete
c a plecat cu Mek, aa c a pornit pe urmele
lor.
Vai, Nicky! Nu putem s-i prevenim
cumva?
Nici o ans, dar, dac Mek nu s-a tmpit
ntre timp, o s se atepte ca Boris s-i vneze.
De fapt, dac stau bine s m gndesc, probabil
c sper s-o fac i s-i dea ocazia s-i ia
revana. Nu, Mek n-are nevoie de ajutorul
nostru. Culc-te la loc!
Nu cred c mai pot s donn acum. Sunt
aa de agitat! M-am tot uitat la pozele pe care
le-am fcut azi-noapte cu polaroidul. Taita ne-a
dat mai mult dect putem duce. Vino i uit-te
i tu!
Mai las-m s dorm o or! Se prefcu el
c o implor.
Acum, dac nu mai devreme, rse de el.
n colib, fotografiile i desenele copiate cu
grafit erau mprtiate pe masa de campanie,
unde ea l invit s ia loc pe scaun.
n timp ce tu sforiai de nu mai tiai de
tine, eu fceam progrese aici.
Aez cele patru poze una lng alta i puse
lupa imens deasupra lor. Aceasta era un
model fcut pentru cercetrile de pe teren, avea
picioare pliante i lentila scotea la iveal absolut
fiecare amnunt din imagini.
Taita a dat fiecrei laturi a stelei numele
unui anotimp primvar, var, toamn i iarn.
Ce crezi c voia s spun cu asta?
Numerota paginile?
Mi-ai ghicit gndurile, l aprob ea.
Egiptenii considerau primvara nceputul unei
viei noi. Taita ne spune n ce ordine trebuie
citite tbliele. Asta e cea cu primvara, select
ea o fotografie.
ncepe cu cele patru citate standard din
Cartea Morilor. i Royan cit primele rnduri
din paragraful de nceput: sunt prima briz ce
sufl lin peste oceanul ntunecat al veniciei.
Sunt primul rsrit de soare. Primul licr de
lumin. Un fulg alb purtat pe aripile vntului
din zori. Eu sunt Ra. Sunt nceputul tuturor
lucrurilor. Eu voi tri venic. Nu voi pieri
niciodat .
Cu lupa nc n aer, ridic ochii la el:
Din cte vd eu, nu difer prea mult de
original. Instinctul mi spune s le punem
deoparte, deocamdat. Putem s ne ntoarcem
oricnd la ele, mai ncolo.
Bine, s facem cum i dicteaz ie
instinctul, suger el. Citete seciunea
urmtoare!
Ea ridic lupa peste poza polaroid.
N-o s m uit la tine, n timp ce citesc.
Taita poate fi voluptos ca Rabelais, cnd vrea.
Oricum, uite ce zice: Fiica zeiei tnjele de
dorul mamei. Rage ca o leoaic, grbindu-se s
o ntlneasc. Sare de pe munte, cu colii ei
albi. Ea e trfa ntregii lumi. Din vaginul ei
nesc mari torente. Vaginul ei a nghiit o
armat ntreag. Sexul ei mnnc zidarii i
pietrarii. Vaginul ei e o caracati care a nghiit
un rege .
Mai s fie! Chicoti Nicholas. Un material
tare suculent, nu crezi? Se aplec el s-i
studieze chipul, care era lot ascuns privirii lui.
Vai, fetio, ai trandafiri n obrajii osoi! S nu-
mi spui acuma c roeti?
Accentul tu scoian nu e deloc
convingtor, l inform cu rceal, ns fr s
se uite la el. Cnd o s termini cu remarcele
spirituale la adresa mea, o s fii bun s-mi spui
ce prere ai despre ce am citit?
n afar de ce e limpede spus, nu am nici
cea mai vag idee.
Vreau s-i art ceva, se ridic ea i puse
fotografiile i sulurile de hrtie napoi n rani.
Trebuie s-i pui ghetele. O s facem o scurt
plimbare.
O or mai trziu, erau n mijlocul podului
suspendat, legnndu-se uor la nlime,
deasupra apelor repezi ale rului Dandera.
Hapi e zeia Nilului. i-atunci, apa aceasta
nu e fiica ei, tnjind de dor s-o ntlneasc,
srind din vrful muntelui, rgind ca o leoaic,
cu colii albi de spum? l ntreb.
Priveau n tcere arcada din piatr roz prin
care se revrsa rul, cnd Nicholas ncepu
brusc s rnjeasc lasciv:
Cred c tiu ce vrei s spui mai departe. La
asta m-am gndit i eu cnd am zrit
despictura pentru prima dat. Ai zis c arat
ca gura unui gargui, numai c eu aveam o alt
imagine n minte.
Tot ce pot s remarc e c trebuie s ai
nite prietene extraordinare, zise ea, dup care
i acoperi gura. Vai! N-am vrut s spun asta.
Vorbesc la fel de porcos ca tine sau ca Taita.
Muncitorii nghiii aici! Exclam el cu glas
incitat. Zidarii i pietrarii!
Faraonul Mamose era un zeu. Rul a
nghiit un zeu n... n arcul su de piatr, se
art ea la fel de emoionat. Trebuie s
recunosc c n-a fi fcut asocierea de idei, dac
nu ai fi explorat interiorul cavernei i n-ai fi dat
de niele alea din perete.
l apuc de bra:
Nicky, trebuie s ne ntoarcem acolo.
Trebuie s examinm cu atenie basorelieful pe
care l-ai vzut tu pe peretele cavernei.
Asta presupune o pregtire adecvat,
coment el fr prea mult tragere de inim. O
s trebuiasc s mbin frnghiile cap la cap, ca
s fac un soi de sistem cu scripei, i-o s i
pregtesc pe Aly i pe ceilali, ca s evitm
repetarea micului meu eec. N-o s fiu gata s
fac ncercarea pn cel mai devreme mine
dimineaa.
Atunci ocup-te de asta! Eu o s-mi bat
capul cu traducerea stelei... se opri din vorb i
se uit spre cer. Ascult! opti.
El nl capul i, undeva mai sus de
revrsarea tumultuoas a rului, auzi
fluturarea tnguitoare a rotoarelor n vzduh.
Drace! Rbufni el. Credeam c am scpat
de tia de la Pegasus. Vino!
Oapuc de mn i o mboldi s se dea jos de
pe pod. Ajuni pe teren solid, el sri pe plaj i
ea i urm exemplul. Se furiar amndoi sub
streinile atmate ale podului.
Rmaser fr s scoat un sunet pe nisipul
alb, ascultnd cum elicopterul Jet Ranger se
apropie cu repeziciune i apoi cum d trcoale
pe deasupra colinelor de dincolo de crestele roz.
De data aceasta, pilotul nu i descoperi, pentru
c se ndeprt i se apuc s patruleze de-a
lungul prpastiei. Deodat, zgomotul motorului
se schimb brusc, din cauza modificrii
altitudinii, cnd pilotul acionase mecanismul
de control.
Se pare c vrea s aterizeze sus, pe coline,
observ Nicholas, ieind tr de sub pod. M-a
simi mult mai linitit, dac nu ar mai spiona
prin mprejurimi.
Nu cred c trebuie s ne facem prea multe
griji, l contrazise Royan. Chiar dac au vreo
legtur cu asasinii lui Duraid, suntem cu mult
naintea lor. E clar c n-au idee de importana
mnstirii sau de stel.
Sper din tot sufletul s ai dreptate. Hai s
ne ntoarcem n tabra! Nu trebuie s ne vad
iar n apropierea prpastiei. Ar fi prea mare
coincidena, s dea tot timpul peste noi prin
zona asta, de fiecare dat cnd apar.
Capitolul XXXIX




N VREME CE ROYAN se ducea la coliba ei,
sa se ngroape printre fotografii i mulaje,
Nicholas muncea mpreun cu gonacii i cu
tabacarii. Leg capatul unei funii de nailon de
un al doilea colac, ca s fac o singur frnghie,
lung de 150 de metri. Dup asta decupa pnza
ce acoperea bucatria improvizat,
Tind-o i ndoindu-i marginile, ca s fac un
scaun suspendat. Croi din capetele funiei un
ham pe care l leg de cele patru coluri ale
scaunului de pnz.
Nu avea nici scripei, nici talan, aa c
meteri din rui o schel rudimentar, care
putea fi ntins peste marginea crestei, ca s
mpiedice frnghia s se frece de stnc. Funia
avea s treac prin canelura pe care o scobise
cu fierul ncins n captul traversei centrale i
pe care o unsese cu untur de gtit.
Se fcuse miezul amiezii cnd termin
pregtirile. O ls pe Royan n tabr i plec
mpreun cu oamenii pe care i mpovrase cu
colacii de frnghie i cu bucile ce urmau s
formeze schela, napoi pe drumeagul ce ducea
la locul de unde ncepuse coborrea n rp, ca
s recupereze cadavrul dik-dik-ului. De acolo, o
luar n jos, urmnd marginea coastei. naintau
cu greutate, cci tufele de mrcini creteau
chiar pn la buza ripei i, n unele locuri, se
vzur silii s foloseasc toporitile, ca s-i
croiasc drum.
Sunetul cascadei l ajuta s se orienteze. Pe
msur ce coborau, acesta crescu n intensitate
pn cnd stnc pru s se cutremure sub
picioarele lor, de mugetul apelor ce se revrsau.
n cele din urm, aplecndu-se peste margine i
uitndu-se n jos, Nicholas izbuti s descopere
viitoarea din adncuri.
sta e locul, mormi satisfcut i i explic
n arab lui Aly ce dorea.
Ca s poat determina poziia exact n care
s aeze schela, Nicholas se sui n scaunul de
pnz i i puse pe oameni s l coboare ase
metri, chiar pn acolo unde ncepea acoperiul
de roc. Pn n punctul acela, reui s in
frnghia de nailon astfel nct s nu se road de
stnc, dar putu i s vad pe lng
protuberana coastei.
Atmat cu spatele spre cascad i spre
cazanul stncos al rului aflat la 5 de metri
dedesubt, putu n sfrit s vad irul dublu de
nie spate n perete. Totui, gravura n
basorelief era n continuare ascuns vederii de
iregularitile peretelui. Ii ddu semnalul lui
Aly, care puse s fie ridicat de acolo.
Trebuie s instalm schela un pic mai jos,
i spuse i oamenii se mutar unde le indic el,
defrind tufele dese care sufocau buza vii.
S fiu al naibii! Exclam deodat i se ls
ntr-un genunchi, s studieze piatra ce n urm
cu doar cteva secunde era ascuns sub
mrcini. Sunt mai multe excavaii aici.
Spre deosebire de lucrrile de mai jos, care
fuseser protejate de protuberana stncoas,
acestea rmseser expuse stihiilor i, n mare
parte, fuseser erodate. Mai erau doar vagi
urme rmase n piatr, ns Nicholas era sigur
c acolo fusese ancorat schelria. i aezar
propria schel n aceeai zon nivelat i
ntinser grinda lung deasupra hului. Apoi o
aranjar i o asigurar cu un sistem primitiv de
contrafie, fcut din funii i traverse mai
uoare.
Dup ce terminar, Nicholas se tr pn la
capt, s testeze structura i s introduc
frnghia prin gaura pe care o pregtise n acest
scop. ntreaga structur prea solid i de
neclintit. Chiar i aa, simi c i se ia o piatr
de pe inim cnd ajunse din nou pe teren solid.
Se ridic i se uit peste vrfurile tufelor de
mrcini, la soarele ce fumega rou i nfuriat la
orizont.
Ajunge pentru azi, hotr el. Restul poate
s atepte pn mine.
Capitolul XL




A DOUA ZI DIMINEA, cnd nu se crpase
nc de ziu, Nicholas i Royan erau amndoi
treji i i beau cafeaua la focul de tabr. Aly i
oamenii lui edeau ghemuii alturi, la propriul
foc, sporovind ncet i fumnd primele igri
din acea zi. Se pare c proiectul le nfierbntase
imaginaia. N-aveau nici cea mai vag idee de ce
se fcea aceast a doua coborre n rp, ns
entuziasmul celor doi ferengi i contaminase pe
toi.
Cnd se fcu destul lumin ca s zreasc
poteca, Nicholas i conduse napoi pe deal.
Oamenii plvrgeau vesel n amharica, n timp
ce grbeau pasul prin tufriul spinos, i
ajunser la marginea abisului chiar cnd
soarele se proiecta victorios pe povmiul
dinspre est al vii. Nicholas i instruise pe
oameni n ziua precedent i sttuse cu Royan
jumtate din noapte ca s pun la punct
planul, aa c fiecare tia ce are de fcut i nu
pierdur timpul cu pregtirea pentru coborre.
Nicholas se dezbrcase i rmsese n
pantaloni scuri i pantofi sport, dar, de data
aceasta, i adusese i un jerseu vechi, cu
nsemnele echipei de rugby Barbarians, ca s-i
in de cald. n timp ce l mbrca, i art lui
Royan platforma spat n stnc solid; ea o
cercet cu atenie:
E foarte rezistent, asta e sigur, dar cred
c ai dreptate. Probabil c e fcut de mna
omului.
Cnd o s ajungi mai jos, n-o s mai ai nici
umbr de ndoial. Sub protuberan, piatra s-a
erodat foarte puin, iar niele sunt conservate
aproape perfect, adic pn ajung la semnul ce
marcheaz fluxul, preciz el, ocupndu-i locul
n scaun i rsucindu-se peste stnc.
Legnndu-se la captul schelei, i fcu semn
lui Aly i oamenii l lsar jos, n defileu. Funia
aluneca uor prin canelura uns.
Observ pe dat c fcuse corect calculele i
cobora n linie cu irul dublu de nie. Ajunsese
la acelai nivel cu cercul enigmatic de pe faa
versantului, dar la vreo 15 metri deprtare;
licheni viu colorai vrstau i schimbau nuana
natural a stncii, ascunznd parial detaliile,
astfel c nu putea fi nc sigur c nu era vorba
de un model fcut de natur. Trecu de el i
cobori mai departe, Aly i echipa lui dndu-i tot
mai mult funie de sus.
Ajuns la suprafaa apei, se ls s alunece
din scaun i plonj. Era rece ca gheaa. Clc
apa, respirnd cu greutate, pn cnd corpul i
se obinui cu temperatura. Apoi, i ddu lui Aii
semnalul convenit: trase de trei ori de funie. n
vreme ce scaunul de pnz era nlat, el not
pn n partea cealalt a lacului i se inu de
una dintre niele spate n piatr ca punct de
sprijin. Uitase ct de mohort, de rece i de
pustiu era acolo, pe fundul hului.
Dup un timp, ddu capul pe spate i o vzu
pe Royan aprnd de dup cocoaa de stnc,
blnganindu-se n scaunul de pnz i
nvrtindu-se ncet la captul frnghiei de
nailon. Ea se uit n jos i i facu vesel cu
mna.
O fat de nota zece, zmbi el. Nimic nu i
sta n cale.
Vru s i strige ceva s o ncurajeze, dar tia
c ar fi fost inutil, pentru c tunetul cascadei
acoperea orice alt sunet. Aa c se mulumi s-i
fac i el cu mna.
Ajuns la jumtatea distanei, o zri cum
trage cu frenezie de funie. Aly fusese prevenit c
trebuie s se atepte la asta, aa c ncet
imediat s o mai lase n jos. Atunci, ea se ls
pe spate, inndu-se doar cu mna stng i
bjbind cu cealalt dup binoclul lui Nicholas,
pe care l purta agat la gt. Sttea rsucit
ntr-un unghi bizar, cu binoclul la ochi,
ncercnd s se descurce cu o singur mn s
focalizeze imaginea. Se vedea limpede c nu
reuise s disting semnul rotund de pe perete
i s l pstreze n raza obiectivului, pentru c
scaunul improvizat se mica ncoace i-ncolo,
rotindu-se, n acelai timp, n jurul corzii.
Se agit la captul frnghiei o vreme ce i se
pru lui Nicholas foarte ndelungat, dar care,
probabil, nu depea cteva minute. Apoi,
dintr-o dat, ea scp binoclul napoi pe piept,
i ls capul pe spate i scoase un strigt care,
n ciuda mugetului apei n continu cdere,
ajunse limpede pn la Nicholas, la treizeci de
metri sub ea. Ddea bucuroas din picioare i
i flutura mna liber la el, nebun de emoie,
cnd Aly ncepu s coboare din nou funia.
ipnd n continuare incoerent, se uita n jos,
cu chipul radios, ce prea s lumineze
mohorta catedral a defileului.
Nu te aud! Url drept rspuns, ns
cascada nvinse eforturile amndurora de a
comunica.
Royan se tot sucea n scaun, strignd i
gesticulnd cu nsufleire i chiar ls hul pe
care-1 inea cu o singur mn i se aplec i
mai tare, ca s rmn cu faa la el, n timp ce
hamul se tot rsucea. Mai avea vreo zece metri
pn la ap, cnd aproape c-i pierdu cu totul
echilibrul i fu ct pe ce s se rstoarne cu
spatele din scaun.
Ai grij! Strig la ea. Binoclul la e Zeiss.
Dou sute de lire sterline la duty-free, n
Zurich!
De data aceasta, vocea trebuie s i se fi auzit,
pentru c ea scoase limba la el, cu un gest de
colri. Numai c micrile i devenir mai
circumspecte. Cnd ajunse aproape s ating
apa cu tlpile, trase de funie ca s opreasc
coborrea i rmase agat acolo, la zece metri
deprtare de el.
Ce-ai gsit? Strig la ea.
Ai avut dreptate, brbat minunat ce eti!
E fcut de mna omului? E o inscripie?
Ai putut s-o descifrezi?
Da, da i iari da la toate cele trei
ntrebri, rse ea triumftor, tachinndu-1.
Nu m enerva! Spune-mi!
nfumurarea lui Taita a nvins din nou. N-a
rezistat ispitei i i-a semnat opera, rse ea. i-
a lsat autograful oimul cu aripa frnt!
Minunat! De-a dreptul minunat! Se exalt
el.
Dovad c Taita a fost aici, Nicky! Ca s
graveze cartuul la, trebuia s stea pe o
schel. Prima noastr presupunere s-a dovedit
adevrat. Nia de care te ii face parte din
scara lui, care duce la fundul defileului.
Da, dar de ce, Royan? Url el drept
rspuns. De ce-a venit Taita pn aici, jos? Nu
se vede nici urm de excavaie sau de
construcie de vreun fel.
Se uitar amndoi njur, studiind caverna
ntunecoas. n afar de mruntele iruri de
nie, pereii erau ntregi, netezi i de neptruns,
pn n locul unde intrau n apa nchis la
culoare.
Sub cascad? Strig ea de la distan. E
vreo tietur n stnc? Poi s ajungi pn
acolo?
El se desprinse de stnc i not spre
prvlirea bubuitoare de ap. La jumtatea
distanei, l prinse un curent care l sili s
noate cu toate forele ca s nainteze ct de ct.
Plesnind cu for apa cu braele i lovind
puternic din picioare, izbuti s ajung la un
pinten de piatr neted, acoperit de alge
lunecoase, n captul cel mai apropiat al
cascadei.
Apa i se prvlea deasupra capului, dar el
reui s o ia uor, pe sub treapta de stnc, i
s ajung n inima cascadei. Cam pe la
jumtate, apa l coplei. l smulse de lng
precarul punct de susinere, l azvrli napoi n
bazinul de dedesubt i l rsuci pn nu mai
tiu de el. Ajunse la suprafa cam pe la
mijlocul lacului i trebui s noate din nou din
toate puterile, ca s se elibereze din strnsoarea
curentului i s ajung iari la apa calm de
sub perete. Se ag de suportul din nia de
piatr, rsuflnd din greu ca s i revin.
Nimic? Strig ea.
El cltin din cap, incapabil s rosteasc
vreun cuvnt pn nu-i trgea sufletul. ntr-un
sfrit, reui:
Nimic. E un perete din piatr solid n
spatele cascadei.
Trase nc o gur de aer, dup care fcu o
invitaie sarcastic:
Mai avei vreo idee strlucit, doamn?
Ea nu zise nimic, iar el se bucur de
momentul de respiro. Apoi, spuse din nou:
Nicky, ct de jos ajung niele?
Vezi i tu, zise el, pn la asta de care m
in eu.
Dar sub suprafaa apei?
Nu te prosti, femeie i se fcea frig i
devenea tot mai nervos. Cum dracu s fie
tieturi sub ap?
ncearc! Url ea, aproape la fel de
nervoas.
El cltin din cap comptimitor i trase
adnc aer n piept. inndu-se nc de punctul
de sprijin, i ntinse ct putu membrele i
corpul. Apoi, capul i dispru sub suprafaa
ntunecat, n timp ce, cu degetele de la
picioare, bjbia ct putea de departe n
adncime.
Brusc, ni napoi, rsuflnd zgomotos dup
aer, cu o expresie uluit pe chip.
Cerule! Rcni. Ai dreptate! Mai e o ni
acolo, jos!
Detest s spun am avut dreptate .
Chiar i la aa o distan, i se citea clar
nfumurarea pe fa.
Ce eti? Vrjitoare?
Apoi se ntrerupse i-i ddu ochii peste cap,
pironindu-i spre ceruri, n semn de disperare:
tiu ce vrei s-mi ceri s fac.
Pn la ce adncime ajung niele? Strig
ea, cu glas nmuiat n miere. Nu te scufunzi
pentru mine, dragul meu Nicky?
Pn aici! Veni rspunsul. tiam eu. O s-i
zic vreo cteva efului de sindicat. Asta e munc
de sclav. Din momentul sta, sunt n grev.
Te rog, Nicky!
El rmase plutind n ap, pompnd aer n
plmni i expirnd, hiperventilndu-se,
ncrcndu-i sngele cu oxigen, ca s i
mreasc pe ct posibil rezistena sub ap. n
cele din urm, scoase tot aerul din plmni,
forndu-se pn simi c l doare pieptul de
atta efort, dup care inspir ct putut de mult,
umplndu-i plmnii la ntreaga lor capacitate
cu aer proaspt. n sfrit, cu pieptul umflat la
maximum, se ls la fund, cu capul n jos i
picioarele n sus, ateptnd ca greutatea s l
trag n adncuri.
Alunecnd cu capul nainte pe lng peretele
scufundat, ntinse mna s bjbie dup
urmtoarea ni. O gsi i se folosi de ea ca s
i accelereze scufundarea, trgndu-se mai jos.
Gsi o a doua ni dup aceea i se trase i
mai jos. Niele erau la distan de 1,80 metri
una de alta cam ct un stnjen marin.
Folosindu-le ca unitate de msur, izbuti s
calculeze corect progresul pe care-1 fcea.
notnd tot mai n adncuri, ddu de o alt
ni, apoi de nc una. Patru rnduri de nie,
apte metri sub ap. Urechile i pocneau i-i
iuiau, cci presiunea storsese tot aerul din
trompele lui Eustachi.
O inu tot n jos i gsi cel de-al cincilea ir
de nie. Acum, aerul din plmni era
comprimat la aproape jumtate din volum,
astfel nct, cu ct i scdea flotabilitatea, cu
att coborrea devenea mai uoar i mai
rapid.
inea ochii larg deschii, ns apele de sub el
erau ntunecate i tulburi. Nu reuea s
disting dect suprafaa peretelui ce era chiar
n faa lui. Vzu cea de-a asea ni aprndu-i
n fa i se ag de ea, apoi ezit.
Zece metri adncime deja i nu se vede nici
urm de capt , i trecu prin minte. Fusese o
vreme cnd pescuia cu ostia cot la cot cu cei din
echipa armatei, cnd putea s se scufunde
pn la douzeci de metri i s rmn la acea
adncime un minut ntreg. Numai c pe atunci
era tnr i avea o condiie fizic de excepie.
nc o ni, i promise, i m ntorc la
suprafa Pieptul ncepuse s-i pulseze i s
ard de nevoia de a respira, ns el trase tare de
suportul de care se agase i se propuls mai
jos.
Zri ca prin cea conturul celei de-a aptea
nie aprnd din obscurul de dedesubt.
Merg chiar pn la fund, i ddu seama cu
uimire. Cum Dumnezeu a reuit Taita s fac
asta? Pe-atunci nu erau echipamente de
scufundare" Apuc nia i pluti acolo o clip,
netiind ce s fac, dac are rost s rite s
mearg mai departe. tia c ajunsese aproape
de captul puterilor. Deja cuta disperat aerul
i pieptul ncepuse s-i fie cuprins de convulsii
involuntare.
Ce-ar fi s mai ajung la una, aa, de-al
naibii? ncepuse s se simt nechibzuit i
fusese cuprins de o ciudat euforie. Recunotea
semnele pericolului, aa c i cercet trupul.
Prin bezn, vzu c pielea i se ncreise i
fcuse cute, din cauza presiunii apei. O
greutate de aproape dou atmosfere l apsa,
zdrobindu-i pieptul. Creierul tnjea dup oxigen
i brbatul se simea lipsit de orice grij i
invulnerabil.
nc o dat n deschiztur, dragi prieteni ,
se gndi ca un om beat i continu coborrea.
Numrul opt, eti aproape mort .
Simi cea de-a opta ni sub degete. ncepuse
s bolboroseasc n gnd: la opt, iei la raport
.
Se ntoarse s porneasc spre suprafa,
cnd ddu cu picioarele de fund. Cincisprezece
metri adncime, realiz, chiar i n starea aceea
de ameeal. Am plecat prea trziu. Trebuie s
m ntorc. Trebuie s respir.
i fcea curaj s se desprind de fundul apei,
cnd ceva l apuc de picioare i l trnti cu
putere de peretele de stnc.
Caracatia! se gndi, amintindu-i cuvintele
de pe stela lui Taita: Vaginul ei e o caracati
care a nghiit un rege .
ncerc s dea din picioare ca s scape, dar
acestea erau parc legate de braele unui
monstru acvatic; o mbriare rece se insinua
i l inea captiv. Caracatia lui Taita. Pe naiba!
Chiar asta a vrut s zic. M-a prins.
Era intuit de zid, zdrobit i neajutorat. l
cuprinse groaza i fiorii ce i strbteau corpul
nlturar halucinaiile create de creierul
srcit de oxigen. Atunci i ddu seama ce i se
ntmplase: Nu-i nicio caracati. E presiunea
apei .
Mai trecuse cndva printr-o experien
asemntoare. n timpul unui exerciiu de
antrenament, pe cnd fcea scufundri lng
gura de intrare a turbinelor de la generatorul
din Loch Arran, colegul su de scufundare,
legat de el, fusese aruncat de curent n teribila
gur de absorbie. Omul fusese izbit de grilajul
de la gura de intrare i trupul i se zdrobise n
aa hal, c achiile coastelor ieiser prin came
i ptrunseser prin cauciucul de neopren al
costumului ca nite pumnale.
Nicholas scpase ca prin urechile acului.
Pentru c era la o oarecare distan n lateral,
nu fusese atras complet n curentul de ap
sorbit de gura de intrare a turbinei. Chiar i
aa, i rupsese un picior i fusese nevoie de
fora altor doi scafandri militari, ca s l smulg
din stnsoarea curentului.
De ast dat, era la captul rezervei de aer i
nu se afla niciun scafandru prin preajm s-l
ajute. Era tras ntr-o despictur ngust din
stnc, n gura unui tunel subacvatic, un canal
care l ducea n peretele de piatr.
Partea superioar a corpului nu era cuprins
de fora ngrozitoare a curentului, ns
picioarele i erau trase inexorabil nuntru. Era
contient c de jur mprejurul deschizturii
erau muchii clar demarcate, drepte i perfect
tiate, asemenea pragului unei ui fcute de un
zidar. i desfcu larg braele, s se opun din
toate puterile, dar degetele ca nite gheare i
alunecau pe suprafaa neted i acoperit cu
ml a stncii.
Acu-i acu, se gndi. Asta-i lovitura pe care n-
o poi evita. i ncord i mai tare degetele i
simi cum i se rup unghiile la frecarea de
stnc. Apoi, deodat, se blocar n ultima ni
din zid, deasupra gurii de absorbie care l
trgea n jos.
Acum, avea cel puin un punct de sprijin. Se
ag de ni cu amndou minile i se lupt
cu fora apei. Se zbtea cu toat puterea
rmas, din toat inima, dar era n pragul
epuizrii. Se ncord pn simi cum i pocnesc
muchii braelor, pn ce tendoanele de la gt i
se ncordar ca nite corzi de oel i simi c o
s-i plesneasc ceva n cap. Dar opri alunecarea
insidioas a propriului trup n gaura de
absorbie.
nc o dat, i zise. O ultim ncercare. tia
c pn aici l ineau puterile. I se terminaser
tot aerul, curajul i hotrrea. Mintea i juca
feste i forme ntunecate i umbreau vederea.
De undeva, din strfundurile fiinei, scoase
ultimele rezerve i trase pn ce ntunericul din
cap explod n fii de lumini colorate, stele
cztoare i artificii care l ameir. ns trgea
mai departe. Simea cum i ies picioarele, cum
strnsoarea apelor slbete, i mai trase o dat,
cu o for pe care nu-i imagina c o mai are.
Atunci se eliber brusc, nind spre
suprafa, numai c era prea trziu. ntunericul
i inund mintea, iar n urechi prea c mugete
cascada ce gonete n abis. Se neca. Era
terminat. Nu tia unde se afl, ct de mult mai
avea pn la suprafa, dar tia c nu avea s
reueasc. Era sfrit.
Cnd ajunse la suprafa, nu tia c fcuse
asta i nu avea destul putere s i ridice capul
din ap i s respire. Zcea acolo, ca un
cadavru umflat de ap, cu faa n jos,
muribund. Apoi simi degetele lui Royan
nfigndu-i-se n prul de pe ceaf i aerul rece
cum i mngie faa cnd ea i scoase capul din
ap.
Nicky! Url la el. Respir, Nicky, respir!
El deschise gura i scoase un jet de ap,
saliv i aer nchis, dup care tui i respir cu
greutate.
Mai trieti! O, slav Domnului! Ai stat
acolo aa de mult! Am crezut c te-ai necat.
n timp ce tuea, lupta s respire i i
recpta simurile, Nicholas i ddu vag seama
c ea srise, probabil, din scaun, ca s i vin n
ajutor.
Ai stat la fund atta timp! Nu-mi venea s
cred!
l inea cu capul n sus, agat cu mna
liber de nia din perete:
O s-i revii, acum. Te-am gsit. Ia-o ncet.
O s fie bine.
Era uimitor ct de mult l ncuraja vocea ei.
Aerul era bun i
Dulce i simea cum i se ntorc, treptat,
puterile.
Trebuie s te ridicm, i zise ea. Mai stm
puin, s te mai aduni, i dup asta te ajut s
urci n scaun.
not cu el pn la scaunul ce se blngnea
i le fcu semn oamenilor din vrful coastei s l
coboare pn la ap. Atunci inu bucile de
pnz, pentru ca el s i poat pune picioarele
n ele.
Te simi bine, Nicky? Vru s tie,
nelinitit. ine-te bine, pn ajungi n vrf!
i puse minile pe corzile laterale ale
hamului:
ine-te bine!
Nu pot s te las aici, bolborosi el ameit.
Nu pesc nimic, l asigur ea. Pune-1 pe
Aly s trimit scaunul jos, dup mine.
Cnd era la jumtatea nlimii, se uit n jos
i i vzu capul ieind din apele ntunecate.
Prea foarte mic i singur i era palid, cu o
expresie demn de mil pe chip.
Curaj!
Avea vocea att de slab i de aspr, c nici el
nu i-o recunoscu.
Ai curaj, nu glum!
Dar era prea sus ca ea s i aud vorbele.
Capitolul XLI




DE CUM O ADUSER pe Royan cu bine din
rp, Nicholas i porunci lui Aly s desfac
schela i s ascund bucile n mrcini.
Zona se vedea extrem de bine din elicopter i nu
dorea s ae curiozitatea lui Jake Holm.
Nu era n stare s le dea o mn de ajutor
oamenilor, ci rmase la umbra unui arbore
spinos, n timp ce Royan i acorda ngrijiri. Era
consternat s constate ct de mult l afectase
experiena lui att de aproape de nec. Avea o
durere de cap nfiortoare, cauzat de lipsa de
oxigen. Pieptul l durea i l nepa de fiecare
dat cnd respira: probabil c, n sforrile lui,
i rupsese sau i rsucise ceva nuntru.
Era impresionat de rbdarea lui Royan. Nu
fcea nicio tentativ s l interogheze cu privire
la descoperirile de pe fundul defileului i prea
cu adevrat mai preocupat de starea lui, dect
de bunul mers al expediiei.
Cnd l ajut s se ridice n picioare i
pornir napoi spre tabr, mergea ca un
moneag, chiop i nepenit. l durea fiecare
muchi i tendon. tia c avea s mai treac
ceva timp pn cnd acidul lactic i nitrogenul
care se adunaser n esuturi aveau s se
resoarb i s se disperseze.
Odat ajuni n tabr, Royan l duse n
coliba lui i avu grij s l aeze ct mai
confortabil sub plasa de nari. Deja se simea
mult mai bine, dar neglij s o informeze de
acest lucru. Era plcut s fie din nou ngrijit de
o femeie. Ea i aduse dou tablete de aspirin i
o can cu ceai aburind, cu mult zahr. Se mai
rsf un pic, atunci cnd, cu glas pierit, i
ceru o a doua can cu ceai.
Lng patul lui, ea l urmrea cu atenie cum
o bea.
Mai bine? l ntreb cnd isprvi.
ansele sunt de doi la unu c o s
supravieuiesc, i spuse, iar ea surise:
Vd c te simi mai bine. Ai prins iar glas.
M-ai speriat ngrozitor, s tii!
Fac i eu ce pot s i atrag atenia.
Acum, c te-ai decis s trieti, povestete-
mi ce s-a-ntmplat. n ce belea ai intrat, acolo,
n lac?
Ce vrei tu, de fapt, s afli e ce am gsit
acolo. Corect?
i asta, recunoscu ea.
Atunci i povesti tot ce descoperise i cum
fusese prins de curentul gurii de absorbie
subacvatice. Ea l asculta fr s-l ntrerup i,
nici mcar dup ce isprvi, nu zise nimic pentru
un timp, ci se ncrunt, semn c se concentra
s analizeze cele auzite.
ntr-un sfrit, ridic ochii la el:
Vrei s spui c Taita a fost capabil s duc
rndurile de nie pn jos, chiar pe fundul
lacului, la 15 metri adncime?
i, cnd el fcu semn din cap c aa stteau
lucrurile, ea czu din nou pe gnduri.
Cum Dumnezeu a reuit una ca asta?
ntreba, apoi. Tu ce prere ai?
Acum patru mii de ani, nivelul apei se
poale sa fi fost mai sczut. Poate c a fost
secet, ntr-un an, rul a secat i i-a permis s
ajunga acolo. Ce zici de asta?
Nu-i ru, admise ea, dar, atunci, de ce s-a
mai legat la cap sa construiasc o schel? De ce
n-a folosit albia secat a rului drept cale de
acces? i-apoi, cu siguran ca punctul de
atracie pentru
Taita era chiar rul. Dac era secat, atunci
putea fi oricare alt loc dintre cele o mie
asemenea celui de-aici, din defileu. Nu, presimt
c tocmai faptul c era inaccesibil a fost
principalul, dac nu chiar singurul motiv
pentru care s-a apucat de lucru n locul sta.
nclin s cred c ai dreptate, czu el de
acord.
Aadar, dac rul curgea, chiar la nivelul
minim, cum e acum, cum Dumnezeu a reuit s
taie niele acelea sub nivelul apei? i ce sens
avea ridicarea unui eafodaj subacvatic?
M depete problema. Habar n-am,
recunoscu el.
Bine, s lsm asta, deocamdat. Acum s
analizm gura de absorbie care aproape te-a
tras nuntru. Poi s estimezi dimensiunea
deschizturii?
El cltin din cap:
E aproape bezn acolo. Nu vedeam mai
departe de un metru n fa.
Intrarea era chiar ntre cele dou rnduri
de nie'?
Nu, nu chiar, spuse el gnditor. Era uor
ntr-o parte. Am lovit fundul apei cu picioarele
i era ct pe ce s m ridic, atunci cnd m-a
nhat.
nseamn c trebuie s fie chiar pe fundul
lacului i un pic mai n aval fa de eafodajul
schelei. Spui c intrarea i s-a prut c are o
corni ptrat?
Nu sunt absolut sigur de asta nu uita c
vedeam extrem de slab. Dar asta a fost impresia
pe care mi-a dat-o.
Trebuie s fi fost o alt structur fcut de
mna omului, atunci
Poate un soi de galerie de min fcut ntr-
o parte a lacului?
Tot ce-i posibil, aprob fr prea mult
convingere. Dar, pe de alt parte, ar putea
foarte bine s fie un defect natural in aluviunile
depuse n permanen de ru.
Ea se ridic s plece.
Unde te duci? O ntreb.
Nu stau mult. M duc la mine, s-mi aduc
notiele i mulajul de pe stel. M-ntorc ct ai
clipi.
Cnd se ntoarse, se aez pe podea, lng
patul lui, cu picioarele trase sub ea, n stilul
acela, specific feminin. Cnd se apuc s nire
hrtiile n jurul ei, el trase la o parte plasa de
nari, ca s se uite la ce pune la cale.
Ieri, cnd tu erai ocupat s construieti
schela, am reuit s descifrez restul de pe faa
stelei denumit primvara .
i inu carneelul n aa fel, nct s vad i
el paginile deschise:
Astea sunt nsemnrile mele preliminare.
Ai s vezi unde am inserat o serie de semne de
ntrebare aici i aici, de exemplu. n locurile
astea nu sunt sigur de traducere sau dac
Taita nu a folosit un simbol nou i ciudat. O s
trebuiasc s le acord mai mult timp i atenie
ceva mai trziu.
Te urmresc, o asigur el i ea continu:
Aceste seciuni, pe care le-am nsemnat cu
verde, sunt citate din versiunea standard a
Crii Morilor. S-l lum pe sta de-aici:
Universul e trasat n cercuri, discul zeului
soare, Ra. Viaa omului e un cerc ce ncepe n
pntece i sfrete n mormnt. Cercul unei
roi de car prevestete moartea arpelui zdrobit
sub obada ei .
Da, recunosc citatul, zise el.
Pe de alt parte, aceste pri din text pe
care le-am nsemnat cu galben, sunt scrieri
originale ale lui Taita sau, cel puin, nu sunt
citate nici din Cartea Morilor, nici din vreo alt
surs cunoscut mie. Vreau s-i atrag atenia
mai ales asupra acestui paragraf, de-aici.
i urmri seciunea cu degetul, n timp ce
citea cu voce tare:
Fiica zeiei a conceput. A fost lsat grea
de ctre cel fr de smn. i-a conceput
propria sor geamn. Ftul zace pe vecie
ncolcit n pntecele ei. Geamna nu se va
nate niciodat. Nu va vedea niciodat lumina
lui Ra. Va tri pe veci n ntuneric. n pntecele
surorii ei, mirele ei i cere dreptul la cununie
etern. Geamna nenscut devine mireasa
zeului, care a fost om. Destinele lor se
mpletesc. Ei vor avea via venic. Nu vor pieri
niciodat.
Royan i ridic ochii din nsemnri:
Cnd am citit prima dat, am fost
mulumit s constat c fiica zeiei era rul
Dandera, aa cum fuseserm deja de acord.
Eram destul de sigur i c zeul care fusese
cndva om trebuia s fie faraonul. Mamose a
fost zeificat o dat cu urcarea pe tronul
Egiptului. nainte de asta a fost om.
Nicholas ddu aprobator din cap:
Cel fr de smn e clar Taita nsui.
Face referiri repetate la faptul c e eunuc. Dar
acum, suger el, dac ai idei noi n legtur cu
misterioasa sor geamn, hai s le auzim!
Sora geamn ar fi, cel mai probabil, o
ramur sau o despritur a cursului, nu-i aa?
Aha, tiu unde bai! Sugerezi c gura de
absorbie e geamna. Acolo jos, n defileu, n-o
s vad niciodat lumina lui Ra. Taita, cel fr
de smn, i arog paternitatea, aa c ne
spune c el e arhitectul.
Chiar aa, i el a cununat pe geamna
rului cu faraonul Mamose pe vecie. Cnd am
pus toate astea cap la cap, am ajuns la
concluzia c n-o s gsim niciodat locul unde e
ascuns cavoul faraonului Mamose, pn nu
explorm n amnunt acea gaur de absorbie
care aproape c te-a necat.
i cum propui s facem asta? Vru s tie
el, la care ea ridic din umeri.
Eu nu sunt inginer, Nicky! Te las pe tine s
organizezi chestia asta. Tot ce tiu e c Taita a
gsit o modalitatate de a-i da de capt nu doar
de a ajunge pn acolo, ci i de a lucra acolo.
Dac interpretarea pe care-am dat-o inscripiei
de pe stel e corect nseamn c a fcut
excavaii extinse chiar pe fundul lacului. Dac
el a putut s fac asta, atunci nu vd niciun
motiv ca tu s nu poi face acelai lucru.
Ah! ovi el. Taita a fost un geniu. A spus-
o chiar el de-attea ori. Eu sunt un biet tocilar.
Eu pariez toi banii pe tine, Nicky! N-o s
m lai balt acum, nu?
Capitolul XLII




NU ERA NEVOIE de cine tie ce talente de
vnator ca s dea de urma unui astfel de vnat
acesta i luase foarte puine precauii sa i
acopere urmele. Foarte deschis, urmau drumul
principal ce cobora prin defileul Nilului i ducea
n vest, spre frontiera cu Sudanul. Mek Nimmur
era pe drumul de ntoarcere ctre propria
fortrea.
Boris estima c inamicul avea cu el ntre
cincisprezece i douzeci de oameni. Era dificil
s fie sigur, pentru c urmele de pe crare se
suprapuneau i, firete, mai erau i iscoadele
din fa i din lateral. Mai intra la socoteal i
ariergarda, care tergea urmele dup el.
Se micau destul de repede, ns un
asemenea grup numeros nu avea cum s
ntreac un singur urmritor. Era sigur c se
apropie cu pai repezi de ei. Calcula c plecase
cam la patru ore dup ei, ns, judecind dup
semnele recent gsite, era la mai puin de dou
ore distan.
Fr s slbeasc ritmul, se aplec s
culeag ceva de pe crare. Din alergare,
examin obiectul. Era o crengu, un vrf moale
de mldi din planta kusagga-sagga, care
cretea pe marginea potecii. Unul dintre
brbaii de dinaintea lui se lovise de ea n
trecere i o rupsese. Asta i ddea lui Boris o
msur destul de corect ct de n urm se afla.
Pn i n zpueala din defileu, vlstarul crud
abia dac ncepuse s se ofileasc. Era chiar
mai aproape dect i fcuse calculele.
ncetini puin, gndindu-se la urmtoarea
micare. Cunotea destul de bine aceast parte
a vii. Cu un an n urm, vnase n zon cu un
client american, care era n cutarea unui
trofeu de ibex Walia. Dup aproape o lun de
cutreierat prin anuri i prin rpe mpdurite,
doborser un mascul btrn, nnegrit de ani i
purtnd o pereche de coame rsucite, lsate pe
spate, care s-a plasat pe locul al zecelea ca
mrime n Rowland Ward.
tia c la trei sau patru kilometri n fa,
Nilul ncepea o alt meandr ce fcea bucla
nspre sud i care, apoi, revenea la vechiul curs.
Poteca principal urma drumul rului, cci o
serie de stnci abrupte i formidabile pzeau
movila din centrul buclei fcute de fluviu.
Totui, se putea lua pe scurttur. Boris fcuse
asta nainte, n timp ce urmrea ibexul rnit.
Vntorul american nu omorse curat glonul
l nimerise pe animal prea n spate, ratnd
cavitatea inim-plmni i strpungndu-i
intestinele. apul slbatic, rnit, o pornise spre
colin, pe una dintre crrile tainice, printre
stei. Boris i americanul l urmriser pe munte
i dincolo de el. Boris i aducea aminte ct de
periculoas i de neltoare era crarea, dar,
cnd coborser n partea cealalt, vzuser c
scurtaser drumul cu aproape 15 kilometri.
Dac gsea iar captul potecii caprelor, avea
toate ansele s ajung de partea cealalt
naintea lui Mek Nimmur i s l atepte acolo.
Asta i-ar fi dat un avantaj enorm. Comandantul
de gheril se ateapt la urmrire, nu la
ambuscad. Probabil c are spatele acoperit i e
destul de improbabil ca Boris s reueasc s
treac de ariergard fr s i alerteze
potenaialele victime. Pe de alt parte, dac era
naintea lor, putea s controleze evenimentele.
Atunci putea s aleag terenul pe care avea s-i
omoare.
Cnd drumul i cursul principal al Nilului
ncepur s se ntoarc spre sud, brbatul
continu s urmeze terenul ridicat de deasupra
lor, cutnd un punct de reper familiar. Dup
mai puin de un kilometru ddu de locul cutat.
Aici era o sprtur n irul de stnci ntunecate,
o intrare tiat n peretele de bazalt.
Se opri s i tearg broboanele de sudoare
de pe fa i gt. Prea mult votc, mormi el,
te moleeti . Cmaa i era complet ud, parc
abia scoas din fluviu.
Mut cureaua putii pe umrul cellalt, ridic
binoclul i inspect laturile vlcelei mpdurite.
Preau aspre i inaccesibile, dar apoi prinse n
lentile conturul ciuntit al unui copcel care
cretea ntr-o despictur strimt pe faa
versantului. Semna cu un bonsai japonez, cu
trunchiul rsucit i malformat, i cu ramurile
torturate.
n momentul cnd trsese americanul, ibexul
Walia sttea pe lespedea aflat chiar puin mai
sus de copcel. Boris vedea cu ochii minii cum
apul slbatic i ncovoiase spinarea, lovit de
glon, i apoi se rsucise i o luase la goan pe
costi. Mut uor binoclul mai sus i izbuti s
disting nclinaia lespezii nguste, care descria
un unghi ascuit cu versantul.
Da, da. sta e locul. Gndea din nou n
limba matern o adevrat uurare, dup
ultimele zile, cnd trebuise s se lupte cu
franceza i engleza.
Pn s nceap s urce, prsi poteca
bttorit i se tr pe panta presrat cu
bolovani pn jos, la fluviu. ngenunche pe
malul Nilului i se stropi cu doi pumni de ap,
udndu-i prul scurt i ndeprtndu-i
transpiraia de pe fa i gt. Vrs ce mai avea
n sticl i o reumplu, apoi bu pn ce simi c
l doare burta. Dup asta goli iar sticla i o
umplu la loc. n muni nu era strop de ap. n
cele din urm, i cufund plria vntoreasc
n fluviu i i-o puse iari n cap, ud leoarc
i revrsndu-i ap pe gt i pe fa.
Urc napoi pe drumul principal, pe care l
urm pe o distan de o sut de pai, mergnd
ncet i studiind terenul. ntr-un loc, un
bolovan aproape c bloca poteca. Brbaii
dinaintea lui fuseser silii s peasc peste
acest obstacol, dup care urma un petic de
pulbere fin, ca de talc, n care i lsaser
amprentele, perfect pstrate, ce puteau fi citite
cu uurin.
Majoritatea brbailor purtau bocanci
paramilitari, fcui dup modelul israelian, cu
tiparul tlpilor n zigzag, iar cei aflai n spate
clcaser peste urmele celor de dinaintea lor.
Trebui s se lase ntr-un genunchi, s
examineze seninele n amnunime, nainte s
gseasc amprenta unui picior mult mai mic i
mai delicat, cu un pas mai uor, negreit
feminin. Urma era parial ascuns de celelalte,
mai mari, masculine, ns conturul degetului
mare se vedea limpede, iar tiparul era cel al
unui pantof uor de tenis Bata, cu talpa din
cauciuc. L-ar fi recunoscut din zece mii de ali
pantofi.
Era uurat s descopere c Tessay fcea nc
parte din grup i c ea i amantul ei nu
apucaser pe un alt drum. Mek Nimmur era
alunecos i viclean. Scpase din ghearele lui
Boris o dat. Dar nu i de data asta! Rusul
cltin vehement din cap: nu i de data asta.
i ndrept ntreaga atenie din nou asupra
urmei de femeie. i trecea un junghi prin inim
cnd se uita la ea. Mnia i ienscu, cu aceeai
for. Nu se gndea la sentimentele lui fa de
femeie. Dragostea i dorina nu fceau parte din
ecuaie. Era sclava lui i i fusese furat. Insulta
adus era singurul lucru care avea o
semnificaie pentru el. Ea l respinsese i l
umilise, iar pentru asta avea s moar.
Simi cum l ncearc fiorul bine cunoscut,
cum i se nfierbnt sngele la gndul c avea
s o omoare. mprirea morii fusese
dintotdeauna ocupaia i vocaia lui, ns
indiferent ct de des i exercitase meseria,
fiorul nu l prsea niciodat, plcerea nu i se
potolea n veci. Poate c era singura plcere
care i mai rmsese, pur i de nenfrnt nici
chiar votca nu i-o putea slbi sau dilua, aa
cum fcea actul fizic al copulaiei. Avea s i
fac mai mult plcere s o ucid dect i
fcuse cndva s se mpreuneze cu ea.
n aceti ultimi ani, vnase numai animale
inferioare, ns nu uitase niciodat cum e s
doboare i s ucid o fiin uman, mai ales
dac era vorba de o femeie. l voia pe Mek
Nimmur, dar pe femeie o dorea i mai tare.
Pe vremea preedintelui Mengistu, cnd
fusese comandantul contraspionajului, oamenii
lui i cunoteau gusturile i i le alegeau pe cele
mai drgue. Acum l ncerca un singur regret,
acela c trebuia s se grbeasc, n cazul sta.
Nici nu se punea problema s lungeasc i s
savureze plcerea. Cu totul altfel dect n multe
alte experine de-ale lui, care inuser ore, dac
nu zile ntregi.
Cea, rosti i trase un picior n rn,
clcnd pe conturul delicat al urmei femeii,
tergnd-o de pe faa pmntului, aa cum avea
s fac i cu femeia. Cea neagr adulter!
Alerga acum cu fore noi, mai hotrt ca
niciodat, lsnd n urm crarea i urcnd
spre copacul deformat i spre nceputul potecii
caprelor, sus, pe costi.
Exact acolo unde se atepta s fie, gsi
punctul de pornire al potecii, pe care o urm.
Cu ct urca mai mult, cu atit aceasta devenea
mai abrupt. Adesea, trebuia s i foloseasc
ambele mini ca s se trag n sus, pe povmi,
sau s i croiasc drum prin vreo trecere
ngust n zigzag.
Prima oar cnd urcase muntele sta,
urmrise urmele nsngerate ale ibexului rnit,
ns acum nu mai avea picturile acelea
mprtiate pe drum, care s l ghideze, i, de
dou ori, rtci crarea i se trezi ntr-o
fundtur de pe faa versantului. Fu silit s se
retrag de pe marginea prpastiei i s refac
drumul, pn ddu de cotitura corecta. De
fiecare dat cnd pea asta, i ddea seama c
pierde timp preios i c Mek Nimmur ar putea
s treaca nainte s fie el n stare s i ias n
cale.
O dat sperie un grup mic de capre slbatice,
care stteau pe o teras de piatr, la jumtatea
coastei. Acestea fugir n salturi pe versant,
semnnd mai degrab cu nite psri, dect
cu animale legate de legile gravitaiei. Erau
conduse de un mascul uria, cu o barb n
valuri i coame lungi, spiralate, care, n goana
lui, i indic lui Boris ruta direct spre creast.
i sfie pielea din vrful degetelor cnd se
cr peste ultima pant abrupt, dar, n cele
din urm, ajunse n vrf, unde se tr pe burt,
fr s-i ridice vreodat capul. Silueta unui
om, prefigurat pe fundalul albastru al cerului,
ar fi fost vizibil de la kilometri distan. Se
deplas astfel n spatele crestei, pn gsi o
tuf de sanseveria care s-i ofere adpost, i se
folosi de frunzele drepte i spinoase ale acesteia
ca s-i ascund forma capului pe cnd studia
prin binoclu valea, la trei sute de metri sub el.
De la nlimea aceasta, Nilul prea un arpe
gros, strlucitor, ce i desfcea inelele n prima
cotitur a meandrei, cu suprafaa brzdat de
vltori i de recifuri stncoase. Terenul ridicat
de pe ambele maluri forma valuri nalte de
bazalt, nvolburate i contorsionate ca o mare
furtunoas, cuprins de un taifun tropical.
Totul dansa i tremura n aerul ncins, iar
razele soarelui loveau asemenea toporului unui
clu, supunnd prin dogoarea sa acest univers
de roc roie.
Chiar dac imaginea era distorsionat de
mirajul pe care l vedea prin binoclu, Boris
izbuti s observe crarea puin umblat de
lng fluviu i o urmri pn n vale, n punctul
unde se ascundea pe dup cot. Era pustie, fr
niciun semn de prezen omeneasc, i atunci
tiu c vnatul ieise din raza lui vizual. Nu
avea cum s vad ct de mult merseser pe
crare tot ce tia era c trebuia s se grbeasc,
dac voia s le sar n fa, pe partea cealalt a
muntelui.
Pentru prima dat de cnd se ndeprtase de
malul fluviului, lu cteva picturi din sticla cu
ap. i ddea seama n ce hal l deshidrataser
aria i crarea pe munte. n asemenea
condiii, un om fr ap putea s moar n
cteva ore. Nu era deloc surprinztor c erau
att de puine aezri omeneti n defileu.
Cnd se retrase de pe linia orizontului, se
simi rentinerit i pomi s traverseze coama
muntelui. Avea de mers mai puin de doi
kilometri i, fr s-i dea seama, se trezi n
vrful nlimilor de pe partea cealalt. Doar un
pas neatent mai trebuia i ar fi pit direct n
spaiu, plonjnd n gol de la trei sute de metri.
nc o dat, se tr de-a lungul crestei pn
ddu de un punct de observaie ascuns, de
unde s spioneze terenul de dedesubt.
Fluviul era cum l tia o ntindere larg i
dezordonat de vrtejuri cu ncreituri albe,
ntorcndu-se spre sine prin piciorul meandrei.
Drumul urma cursul malului mai apropiat, mai
puin acolo unde era forat s fac un ocol spre
centru, pe lng falezele zimate i acele de
stnc ce rsreau din apele Nilului.
n pustietatea mrea a defileului, Boris nu
percepea nicio alt micare, n afar de
spumegarea nepotolit a apelor i de dansul
nesfrit al mirajului. tia c era imposibil ca
Mek Nimmur s se fi micat ntr-att de repede,
nct s l depeasc i s i-o ia nainte; prin
urmare, trebuia s apar de dup cotul
meandrei.
Boris lu nc o gur de ap i se odihni
aproape o jumtate de or, dup care se simi
din nou n putere, refcut pe deplin. Reflect
dac s coboare imediat i s pun la cale o
ambuscad pe drum, ns, n cele din urm,
hotr s rmn la adpostul nlimii pn la
apariia przii.
i control cu mult atenie puca,
asigurndu-se c luneta nu se dereglase n
timpul ascensiunii, apoi goli ncrctorul i
examin cele cinci cartue. Suprafaa de alam
a unuia era crestat i decolorat, aa c pe
acela l arunc i puse n loc un cartu de la
cingtoare. Bg un cartu pe eav i puse
piedica.
Ls arma deoparte ct i schimb osetele
ude de transpiraie cu unele noi, din rani, i
i leg ireturile cu grij. Numai un novice ar
risca s fac bici la picioare n astfel de
condiii: n cteva ore, acestea s-ar infecta i s-
ar umple de puroi.
Mai lu o gur de ap, dup care se ridic i
i ag arma pe umr. Pregtit acum pentru
orice i-ar fi trimis zeia vntorii, pomi pe
creast, s-i intercepteze inamicii.
Scrut valea cu binoclul din toate punctele de
observaie posibile de-a lungul coamei muntelui
i de fiecare dat eu n tentativa de a zri
prada, iar dup-amiaza trecea ca gndul.
ncepuse chiar s se ntrebe ngrijorat dac Mek
Nimmur nu reuise cumva s se strecoare
neobservat pe lng el, dac nu traversase
fluviul printr-un loc secret sau nu o luase pe alt
drum, prin valea ascuns, cnd auzi un ipt
jalnic, ca un bocet, n aerul uscat de ari. Se
uit n sus. O pereche de ulii ddeau roat
deasupra unui plc de mrcini de pe malul
fluviului.
Uliul cu cioc galben e unul dintre cel mai des
ntlnii necrofagi din Africa. El exist n
strns simbioz cu omul, hrnindu-se cu ce
las acesta n urm, culegndu-i resturile,
nlndu-se i rotindu-se pe deasupra satelor
sau a taberelor n care el se afl, n cutare de
rmie sau ateptnd rbdtor ca omul s se
aeze printre tufiuri pentru ca, imediat cum
acesta i-a fcut nevoile, s coboare i s
acioneze ca un vidanjor universal.
Boris studie perechea de psri prin binoclu,
urmrindu-le cum plutesc lene n aerul ncins,
ntotdeauna ncercuind acelai petic de tufri
de pe viroag. Aveau o manier distinct de a
cnni cu cozile lungi i bifurcate, pe care le
rsuceau dintr-o parte n alta, n timp ce
pluteau dui de briz. Pliscurile de un galben
aprins se vedeau foarte clar cnd psrile
ntorceau capetele s se uite dup ceva n tufe.
Brbatul zmbi rece pentru sine. Da!
Nimmur a ridicat tabra mai devreme. Probabil
c zpueala i ritmul sunt prea intense pentru
noua lui femeie sau poate c s-a oprit s se
joace puin cu ea.
Se deplas pe buza coastei pn izbuti s
vad direct n tufri. l studie prin binoclu, dar
nu zri niciun semn care s indice o prezen
uman. Dup aproape dou ore, ncepu s se
ndoiasc de presupunerile sale iniiale.
Singurul lucru care i mai reinea atenia era
perechea de ulii, care se aezaser ntr-un vrf
de copac, cu vedere ctre plcul de mrcini.
Trebuia s fie convins c acetia i urmresc pe
oamenii ascuni n lstri.
Arunc o privire nelinitit soarelui: aluneca,
n sfrit, spre linia orizontului, i i pierdea
nflcrarea aprig. Apoi se uit din nou n vale.
Chiar sub plcul de tufe, malul fluviului
forma o rstoac, aproape ca o mic lagun. La
venirea fluxului, aceasta era inundat, nsa
acum era doar o fie de prundi. Pe acest mal
se aflau mai muli bolovani care czuser de pe
coasta de deasupra. Unii dintre ei zceau pe
plaj, n vreme ce alii se rostogoliser n fluviu
i erau pe jumtate sub ap. Cel mai mare
ajungea la dimensiunile unei csue, o mas
imens, rotund de roc neagr.
n timp ce privea, un bibat iei pe
neateptate dintre arbuti. Pulsul lui Boris se
iui, vznd cum omul coboar pe unul dintre
bolovanii mai mruni i sare de acolo pe malul
acoperit de pietri. Brbatul ngenunche la
marginea apei i umplu o gleat de pnz cu
ap, dup care se urc napoi i dispru iari
printre tufiuri.
Aha! Aria e prea mare chiar i pentru ei.
Trebuie s bea i asta i trdeaz. Dac n-ar fi
fost psrile, nu mi-a fi dat niciodat seama c
sunt aici.
Chicoti ncet, cu admiraie involuntar:
Nimmur e un brbat atent. Nu-i de mirare
c a supravieuit att de mult timp. ine
lucrurile sub control strict. Dar pn i el
trebuie s bea ap.
Boris continu s priveasc prin binoclu n
timp ce se strduia s ghiceasc urmtoarea
micare a lui Mek Nimmur. A pierdut o groaz
de timp aici, ca s se adposteasc de ari. O
s porneasc iar n mar de cum se rcorete. O
s fac un mar de noapte, hotr el, uitndu-se
din nou spre soare. Mai sunt trei ore pn se
las ntunericul. Trebuie s acionez pn
atunci. O dat ce se face ntuneric, o s-mi fie
greu s vd intele
nainte s se ridice, se tr iari mai jos de
linia orizontului. Se retrase pe propriile urme
de-a lungul coamei muntoase, pn ce un mal
abrupt i ceva mai nalt l feri de ochii
santinelelor lui Mek Nimmur. Abia atunci
ncepu s coboare. Nu exista nicio crare fcut
de capre pe-acolo, aa c trebuia s i gseasc
singur drumul; totui, dup cteva eecuri,
descoperi un prag nclinat din piatr, pe care
putea s coboare destul de uor pe versant.
Cnd ajunse la baza defileului, lu aminte la
aezarea i la compoziia stratului, ca s l mai
poat gsi, n caz de urgen. Era o cale de
scpare bun i tia c, n curnd, se putea s
fie urmrit i constrins la msuri extreme.
i luase peste o or s coboare i i ddea
seama c e n criz de timp. Ajunse la drumul
de la marginea apei i porni napoi, ctre tabra
lui Mek Nimmur. Acum se grbea, dar, chiar i
aa, avea grij sa i ia msuri de precauie sa
nu fie depistat. Mergea pe marginea drumului i
pea numai pe teren pietros, atent s nu lase
niciun semn al trecerii lui pe acolo. n ciuda
precauiilor, ns, era gata-gata s dea nas n
nas cu ei.
Nici nu parcursese primii dou sute de metri
cnd, undeva n subcontient, nregistr
fluieratul grav, ndoliat, al unui graur cu aripi
galbene, pe care l ignor aproape total pn
cnd, n minte, ncepu s-i sune un semnal de
alarm. Momentul zilei nu era deloc potrivit.
Graurul scotea acel tnguit numai n zori de zi,
cnd i prsea cuibul cocoat pe crestele
abrupte. Era dup-amiaza trziu, jos, n
adncurile clocotind de ari ale defileului.
Bnuia c era un semnal dat de una dintre
iscoadele care se apropiau de el. Trupa lui Mek
Nimmur o luase din loc.
Boris reacion instantaneu. Iei de pe
crarea bttorit i o lu la goan napoi, pn
ajunse la captul potecii pe care coborse
versantul. Urc doar ct s poat vedea ce se
ntmpl pe drum. Totui, i ddea seama c
pierduse mult din avantajul pe care l dobndise
scurtnd drumul prin munte. Aceasta nu era
poziia ideal de ambuscad i calea lui de
scpare era expus focului deschis de inamicul
aflat jos ar fi fost norocos s ajung pn n
vrf. ns ideea de a abandona planul de
rzbunare nu i trecu nicio clip prin minte.
Imediat ce intele aveau s ajung n raza lui
vizual, avea s trag din acea poziie.
Cu toate acestea, recunoscu n sinea lui c
Mek Nimmur l luase prin surprindere. Boris nu
se ateptase ca acesta s porneasc la drum
nainte de apusul soarelui. i imaginase c o s
poat s i ocupe poziia n lstriul de
deasupra taberei, de unde s trag dou gloane
bine chibzuite nainte s fie silit s o ia la
goan.
Tot n mintea lui, prevzuse c, odat. Scpat
de Mek Nimmur, oamenii acestuia nu aveau s
se nghesuie s i ia urma. Boris plnuise s se
retrag n goan, oprindu-se la fiecare punct
bine aprat ca s mai trag cteva focuri, s
doboare unul sau doi dintre urmritori ca s-i
fac s fie precaui i circumspeci, pn ce
brbailor avea s le piar cheful s-1 mai
vneze i o s-l lase s scape.
Numai c toate acestea se schimbaser.
Trebuia s profite de prima ocazie posibil i
asta nsemna o int n micare i, de cum avea
s trag, urma s fie expus pe drumeagul ce
urca versantul. Singurul avantaj care i
rmsese era puca de vntoare, o pies
extraordinar de precis, n vreme ce oamenii lui
Mek Nimmur erau narmai cu arme de asalt
AK- 7, ce trgeau rapid, dar erau extrem de
imprecise la distane mari, mai ales n minile
acestor shufta. Cu un antrenament adecvat,
rzboinicii triburilor din Africa alctuiau unele
dintre cele mai bune trupe din lume. Aveau
toate calitile necesare pentru asta, cu o
singur excepie erau bine cunoscui pentru
intaii lor proti.
Rmase ntins pe lespede, i piatra de sub el
era att de fierbinte din cauza razelor directe ale
soarelui, nct l ardea nfiortor, chiar i prin
hain. i trase rania din spate i o aez n
fa, folosind-o drept suport pentru patul armei.
Se uit prin lunet, sucindu-se s i gseasc o
poziie confortabil, inti spre o piatr micu,
de lng potec, apoi mic eava dintr-o parte
n alta, ca s se asigure c nu va fi stnjenit n
momentul tragerii.
Mulumit c i-a gsit o poziie ct mai bun,
n scurtul rgaz care-i mai rmsese, ls
puca i lu un pumn de rn. Se frec uor
cu ea pe fa, iar sudoarea o transform n
noroi care i masca pielea palid, fcnd-o s-i
piard strlucirea vizibil de la distan pentru
ochiul unei iscoade ncercate. Apoi avu grij s
controleze unghiul n care btea soarele,
asigurndu-se c lumina nu se reflecta nici n
lentilele lunetei, nici n vreo parte metalic a
putii. ntinse mna i trase de o tuf, s i
umbreasc puca.
n cele din urm, se aez n spatele armei i
i sprijini patul acesteia de umr, i control
respiraia, ncetinind ritmul n care trgea aer
n piept, cobor nivelul pulsului i i stpni
tremurul minilor. Nu trebui s atepte mult.
Auzi din nou chemarea psrii, dar, de aceast
dat, de foarte aproape. I se rspunse imediat,
din partea ndeprtat a drumului, de lng
malul fluviului.
Cei de pe flancuri vor ntmpina dificulti
dac vor s menin controlul asupra unui
astfel de teren, rnji el lipsit de umor, ca
grimasa unui cap de mort. O s fie nevoii ba s
se adune, ba s se disperseze. n timp ce se
gndea la asta, un brbat apru de dup
cotitur, la vreo cinci sute de metri drept n
fa.
Boris l prinse n vizorul lunetei. Era un
lupttor african de gheril tipic, un shufta
imbrcat cu o combinaie de veminte de
camuflaj i civile, zdrenuite i decolorate, dotat
cu rani i sticl cu ap, cu muniie i
grenade, i cu AK-ul pregtit. Brbatul se opri
n momentul n care trecu de cotitur i se
ghemui n spatele unui bloc de piatr de la
marginea drumului.
Timp de un minut foarte lung, scrut
aezarea terenului ce i se nfia dinainte,
ntorcnd ncet capul dintr-o parte n alta. La
un moment dat, pru s l fixeze cu privirea
chiar pe Boris, care i inu respiraia i rmase
neclintit, ca de piatr. Numai c, n cele din
urm, shufta se ndrept i fcu semnalul tiut,
cu mna, celor care l urmau, nevzui
deocamdat. Apoi, o lu la pas mrunt pe
crare. Dup cincizeci de metri, restul trupei
ncepu s-i fac apariia, pstrnd distana cu
precizia mrgelelor nirate pe o a. Ar fi fost
imposibil s execute foc de anfilad mpotriva
acestui ir, chiar cu un RPD, dintr-o poziie
bine aleas.
Bun, aprob Boris. Sunt trupe de elit.
Probabil c Mek i-a ales oamenii pe sprincean
i privi prin obiectiv, examinnd trsturile
fiecrui soldat, pe msur ce i intrau n vizor,
n cutarea lui Mek Nimmur. Deja trecuser
apte i nici urm de comandant. Brbatul luat
n obiectiv ajunse n dreptul locului n care
sttea Boris, dup care l depi. Doi dintre cei
care pzeau flancurile trecur chiar pe sub
postul lui, fcnd mrcinii s foneasc uor,
la cel mult doisprezece pai de el. Boris rmase
mpietrit pe loc i i ls s treac. Ceilali
ajunser pe rnd n dreptul poziiei lui, bine
organizai i micndu-se rapid. Pentru cteva
minute, dup ce se ndeprtase i ultimul
soldat, defileul pru pustiu, golit de orice
prezen omeneasc. Abia apoi urm o alt
micare fcut pe furi.
Ariergarda, mormi Boris pentru sine. Mek
i ine femeia n spatele trupelor. E noua lui
jucrie. Are mare grij de ea.
Ridic ncet piedica, avnd grij s nu lase
niciun sunet metalic s tulbure tihna aerului
ncins.
Acum pot s pofteasc, murmur el. O s-1
secer mai nti pe Mek Nimmur. Nimic
complicat, fr gloane n cap. Direct n mijlocul
pieptului. Femeia o s mpietreasc, vzndu-1
la pmnt.
Ea n-are reflexe de lupttor; o s pot s trag
fr s m grbesc. De la distana asta, n-am
cum s nu nimeresc. Chiar ntre drguele alea
de e negre ale ei. Simea c are o erecie, la
gndul sngelui i al morii violente pe care i-o
pregtea frumoasei i graioasei Tessay. A
putea chiar s am ocazia s mai omor unul. Dar
nu pot s m bazez pe asta. Oamenii tia sunt
buni. Foarte probabil c o s se pun la
adpost, nainte s o omor pe femeie
Urmri feele celor din ariergard, cum, la
intervale bine gndite, apreau n obiectiv, unul
dup altul.
i, de fiecare dat, simea cum inima i
suspin dezamgit. La sfrit, venir ali trei
pe potec, trecnd pe lng el n pas alergtor,
constant, de oameni pui pe treab. ns nici
urm de Mek i de femeia lui. Ariergarda se
pierdu pe potec, iar zgomotul mrunt al pailor
lor se topi n tcere. Boris rmase singur, ntins
pe lespede, cu inima bubuind i cu gustul amar
al dezamgirii n gur.
Unde sunt?, se gndi nfuriat. Unde dracu e
Mek? i rspunsul evident la propria ntrebare
i rsri imediat n minte. O luaser pe alt
drum. Mek se folosise de patrula aceea ca
momeal s-1 in la distan.
Rmase ntins n linite timp de cinci minute
bune, numrate dup ceasul lui de mn, n
eventualitatea c ar mai veni i alii pe crare.
Mintea i lucra cu iueal. Ultima urm limpede
lsat de Tessay fusese amprenta pantofului de
tenis, pe poteca din captul cellalt al
meandrei.
Asta se ntmplase cu vreo cteva ore n
uim, iar dac ea i Mek i trseser clapa,
puteau s fie oriunde acum. Poate c Mek luase
deja un avantaj de o zi sau chiar mai mult cam
att i-ar fi trebuit lui Boris s descifreze urmele.
Simind cum l inund torente de furie, se sili s
nchid ochii i s se lupte cu ele, ca s i
pstreze treaz simul raiunii. Acum trebuia s
judece limpede, nu s se arunce cu capul
nainte, ca un bivol rnit. Era contient c sta
era unul dintre punctele lui slabe: trebuia s i
in emoiile sub control.
Cnd redeschise ochii, mnia i fusese
nlocuit de un rece spirit practic. tia cu
exactitate ce avea de fcut i n ce ordine
anume. Prima sarcin pe care o avea era s se
ntoarc s examineze din nou drumul. Trebuia
s stabileasc punctul de unde Mek prsise
detaamentul de shufta.
Cobor tiptil de pe terasa din piatr i se
furi prin mrcini spre drumul principal.
Lund-o napoi, ns cu micri grbite, i croi
drum n amonte, ntorcndu-se n direcia
mrciniului unde i gsise adpost grupul de
shufta, n miezul fierbinte al zilei. Primul lucru
pe care-1 observ era c perechea de ulii i
luase zborul. Numai c el nu lu faptul acesta
ca dovad c tufriul era prsit i ncepu s i
dea ocol, cu mult precauie. Mai nti, se
ocup de urmele de pe drumul din partea
ndeprtat a tufelor. Cu toate erau vechi de
vreo cteva ore, erau nc destul de clar de citit.
Deodat, se opri n mijlocul drumului i simi
cum i se ridic prul de pe brae i de pe ceaf,
cnd se holb la semnele din pulberea fin. i
ddea seama c tocmai czuse n capcana lui
Mek. Pe crare se afla amprenta distinct a
unui pantof de tenis Bata.
Mek i femeia intraser n tufiul de spini, de
unde nu mai ieiser. Erau nc acolo i Boris
fu cuprins de puternica presimire c Mek l
urmrea chiar n acel moment, prin obiectivul
AK-ului. Cnd se afla n cmp deschis, ca
acum, aplecat asupra urmelor lsate de cei
urmrii, Boris era complet vulnerabil.
Aruncndu-se ntr-o parte, ateriz precum o
pisic n iarba srmoas de lng drum, cu
arma pregtit. Avu nevoie de nite minute
bune s i domoleasc btile inimii i-abia
atunci se ridic iar, pe vine, i se apuc s
nconjoare plcul de arbuti spinoi cu mult
precauie. Avea nervii ntini la maximum,
asemenea unor corzi de chitar, iar ochii palizi
sgetau dintr-o parte n alta. Degetul i se
odihnea pe trgaciul armei i gura putii se
mica ncet, precum capul unei cobre pregtite
s atace n orice direcie.
Cobor spre malul fluviului, unde zgomotul
apelor nvolburate masca orice sunet ar fi scos.
Dar, cnd ajunse aproape de adpostul
bolovanului mare ct o cas, pe care l
observase de pe creasta muntelui, nghe din
nou. Auzise ceva ce rzbtuse dincolo de
freamtul vltorii Nilului un sunet att de
nefamiliar acelui loc i timp, nct nu-i veni s-
i cread urechilor. Era sunetul unui rs de
femeie, dulce i limpede precum clinchetul unui
candelabru de cristal n adierea brizei.
Sunetul venise de undeva mai jos de el,
dinspre malul fluviului de dincolo de blocul
rsturnat din piatr. Se furi ctre bolovanul
acela, hotrt s l foloseasc drept acoperire i
punct de supraveghere, de unde s observe
malul de dincolo de el. ns, pn s ajung la
pietroi, auzi plescitul unui obiect greu ce lovea
apa fluviului i un ipt de femeie excitat,
jucu i provocator.
Ajuns la marginea bolovanului i rmnnd
la adpostul acestuia, se duse tiptil ntr-un col,
de unde putea s zreasc malul pietros. Apoi,
cnd arunc o privire furi pe dup marginea
stncii, rmase cu gura cscat. Nu-i venea s-
i cread ochilor. Nu se ateptase la aa o
dovad de prostie din partea lui Mek Nimmur.
Brbatul dur, rzboinicul ncercat, trecut prin
experiena a douzeci de ani de lupte
sngeroase, se comporta ca un adolescent
ndrgostit.
Mek Nimmur i trimisese oamenii nainte ca
s rmn singur, s-i fac de cap cu noua sa
iubit. Boris atept un timp, s se asigure c
nu era vreo curs complicat, pregtit pentru
el. Totul prea prea frumos ca s fie adevrat,
ca o man cereasc. Inspect fiecare centimetru
de mal n ambele direcii, n cutare de pucai
ascuni, nainte s arboreze zmbetul su rece
i subire.
Firete c sunt singuri! Mek n-ar lsa
niciodat ca vreunul dintre oamenii lui s o
vad pe Tessay aa goal. Zmbetul i se li,
cnd i ddu seama de norocul ce dduse peste
el. Probabil c a luat-o razna. Chiar nu i-a dat
seama c o*s-l urmresc? i-a imaginat c mi-
a luat-o att de mult nainte, c poate s se
rsfee n halu sta? Exist ceva mai idiot i
mai orb dect o pu sculat? Boris era n
culmea fericirii.
Cei doi i dduser jos toate hainele i le
lsaser ntr-o grmjoar pe prundiul de
bazalt cenuiu, la umbra stncii nalte. Se
stropeau unul pe cellalt n apa domoal a
fluviului din apropierea curentului principal.
Amndoi erau goi puc, aa cum i fcuser
mmicuele lor. Mek Nimmur avea umerii lai,
spatele plin de muchi i fese tari i ncordate.
Alturi de el, Tessay era subire ca o trestie de
pe fluviu, cu talia micu i oldurile nguste.
Pielea ei avea culoarea mierii slbatice. Erau
complet absorbii unul de cellalt, fr s mai
aib ochi sau urechi pentru nimic altceva pe
lumea asta.
Trebuie s fi lsat Mek nite oameni s-i
pzeasc spatele, i fcu Boris favoarea de a-1
considera posesorul unui dram de minte. Nu se
atepta s i-o iau nainte. i nchipuie c sunt
n deplin siguran. Uitai-v la prostusta ,
jubil el, cnd Mek alerg dup fat, care se
ls prins. Czur amndoi n apa nu foarte
adnc, strns mbriai, cu gurile cutndu-
se flmnd, n timp ce se ridicau din nou la
suprafa, rznd, cu apa iroindu-le pe feele
minunate, imaginea masculinitii chipee i a
feminitii ncnttoare prinse n esena lor,
imaginea lui Adam i a Evei africani, surprini
pentru un moment n micul lor paradis uitat de
griji.
Boris i smulse privirea de la ei, ca s i-o
ndrepte spre locul unde zceau hainele
abandonate, pe fia de prundi. AK-ul lui Mek
sttea aruncat deasupra jachetei lui de
camuflaj, la civa pai de Boris. Acesta
travers din civa pai poriunea de prundi,
lu AK-ul de jos, i desfcu ncrctorul curbat
i l vr n buzunar, scoase glonul de pe eav
i l ls s cad pe plaj, i aez puca
descrcat la loc pe jachet; apoi se ntoarse
rapid la adpostul stncii. Nici Mek, nici Tessay
nu aveau nici cea mai mic idee ce se
ntmplase.
Boris rmase linitit la umbra bolovanului,
urmrindu-le joaca n fluviu. Se purtau ca nite
copii ndrgostii, complet preocupai unul de
cellalt.
Tessay se smulse n cele din urm din braele
lui Mek i iei din ap. Venea n fug pe bancul
de pietri, cu picioarele lungi, ca de mnz, cu
sinii de mtase uzi, legnndu-se i
mpingndu-se unul n altul la fiecare pas, n
timp ce i arunca peste umr cte o privire ca o
invitaie deschis. Mek o urm, cu apa
strlucind n buclele dese de pe pieptul umflat,
cu sexul hotrt i puternic.
O prinse nainte s apuce s ajung la haine
i femeia se lupt n joac n braele lui o vreme,
pn cnd gura lui se nclet peste a ei. Atunci
i se pred cu totul. O sruta i i plimba
minile pe spatele ei i pe fesele ude i
strlucitoare. Strngndu-se la pieptul lui, i
desfcu picioarele i l cuprinse ntre coapse,
invitndu-1 s exploreze tainele ascunse de
trupul ei. Gemu de dorin cnd el i cuprinse
blnd sexul n cupa minii sale.
Boris simea cum furia i se amestec cu fiorul
de spectator pervers al posedrii propriei soii
de ctre un alt brbat. Un amestec diavolesc de
emoii ddea n clocot n interiorul lui. i
simea vintrele mrindu-se i ntrindu-se, cu o
excitare aproape dureroas, ns, n acelai
timp, furia l scutura asemenea unei rafale de
vnt ce se abate asupra unei ramuri.
ndrgostiii se prbuir n genunchi;
inndu-1 nc strns n brae, Tessay se ls
pe spate, i l trase deasupra ei.
Boris strig cu voce puternic:
Dumnezeule, Mek Nimmur, n-o s-i dai
niciodat seama ce ridicol ari cu fundu gol n
sus, ca acu!
Mek reacion cu iueala unui leopard prins
asupra przii. Dintr-o micare, fcu un salt i
apuc AK-ul. Cu toate c Boris era pregtit s-l
nfrunte, intind nspre ceafa lui n momentul
cnd strigase, Mek fu att de rapid, c nfc
AK-ul de unde zcea aruncat i l ndrept spre
burta lui Boris, nainte ca acesta s schieze
vreo micare. Mek aps pe trgaci n aceeai
clip cnd gura putii ajunse pe int.
Mecanismul percutant czu pe camera goal
cu un clic inutil, iar cei doi brbai se fixar
unul pe altul peste plaja plin de pietri,
amndoi cu armele ridicate. Tessay era
ncolcit n jurul propriului corp gol, acolo
unde o lsase Mek, cu ochii ntunecai umezii
de durere i de groaz, la vederea brbatului ei,
realiznd c Mek avea s moar.
Boris chicoti ncet, din gtlej:
Unde-1 vrei, Mek? Ce-ar fi s-i iau capul
sculei leia scrboase i negre, ct nc mai st
aa ridicat n aer?
Ochii lui Mek Nimmur prsir chipul
adversarului su, cutnd napoi, spre munte,
i Boris i ddu seama c bnuiala i se
adeverea. Mek avea nite oameni postai acolo,
sus, dar care stteau departe de plaj, ct timp
comandantul i fcea plcerile:
Nu te mai gndi la ei! O s fii amndoi
mori de mult cnd o s-ajung cimpanzeii ti
aici, jos, ca s v salveze.
Boris chicoti din nou:
mi place chestia asta. Noi doi am mai avut
stabilit o ntlnire, dar n-ai respectat-o. Nu
conteaz acum o s ne distrm chiar mai bine.
tia c nu e nelept s amne lucrurile, cu
un asemenea om. Mek fcuse o greeal, dar
era extrem de improbabil s mai fac alta.
Trebuia s i zboare capul acum i-asta i-ar fi
dat cteva minute n plus, s se ocupe de
Tessay. Numai c tentaia de a jubila sub ochii
dumanului era prea puternic:
Am veti bune pentru tine, Mek! O s mai
trieti cteva minute. Am de gnd s-o omor
mai nti pe trf i vreau s te las s urmreti
spectacolul. Sper c o s-i plac la fel de mult
ca i mie.
Iei de sub adpostul stncii, ndreptndu-se
spre locul unde Tessay edea ghemuit, pe plaja
pietroas. Femeia era pe jumtate ntoars cu
spatele, ncercnd s-i acopere sinii i zona
pubian cu minile prea mici i prea delicate
pentru asta. Chiar i cnd se apropia de ea,
Boris l supraveghea pe Mek cu cea mai mare
atenie. Mek era primejdia i nu-i lua ochii de
la el. Dar fcu o greeal. O subestimase pe
femeie.
Pe cnd se prefcea c se ferete de privirea
lui, ruinat, Tessay bgase mna printre
coapse i gsise o piatr rotund, lefuit de
ap, ce intra perfect n pumnul ei micu. Brusc,
i descolci trupul unduios i se folosi de toat
fora ca s azvrle piatra spre capul lui. Boris
prinse micarea cu coada ochiului i i ridic
braul, s se fereasc.
Piatra zbur cu o for surprinztoare pe
distana scurt, dar nu-i atinse inta. n
schimb, prinse colul cotului ridicat al lui Boris.
Mnecile i erau suflecate pn sus, n jurul
bicepilor, i nu exista nimic care s atenueze
impactul pietrei; braul brbatului era ndoit i
contractat i suprafaa subire de piele era
ntins n jurul osului ncheieturii. Capul osului
cubitus se crp precum o bucat de sticl, iar
Boris scoase un urlet teribil, n agonie. Palma i
se deschise involuntar i arttorul sri de pe
trgaci, fr puterea de a trage glonul intit
spre burta lui Mek.
Mek ajunse din rostogolire n picioare i,
pn s apuce Boris arma cu cealalt mn, se
fcu nevzut n spatele stncii uriae.
Cu stnga, Boris nvrti patul putii n
direcia capului lui Tessay, dobornd-o pe
spate, n nisip. Apoi vr gura putii n gtul
femeii, intuind-o acolo, n vreme ce rcnea
furios:
O s-o omor, negru nenorocit! Dac-i vrei
curva napoi, vino i ia-o!
Durerea cotului zdrobit i fcea vocea rguit
i animalic.
De undeva din spatele blocului de piatr,
rsun puternic i limpede vocea lui Mek
Nimmur, strignd n amharic un singur
cuvnt, ce i purt ecoul pn pe nlimi.
Dup asta, zise pe englezete:
Oamenii mei o s fie aici din clip-n clip.
Las femeia i o s te cru. F-i cel mai mic ru
i am s te fac s-i rogi moartea.
Boris se aplec peste Tessay i o trase n
picioare cu braul sntos strns n jurul
gtului ei. inea puca n aceeai mn, intind
peste umrul femeii. Palma braului rnit i
revenise ndeajuns din primul oc s poat ine
arma i s apese pe trgaci.
Ea o s fie moart de mult cnd o s
ajung oamenii ti aici, rcni Boris drept
rspuns, ncepnd s o trag mai departe de
blocul de piatr. Vino i ia-o singur, Mek! E aici,
dac o vrei.
i ntri strnsoarea n jurul gtului femeii,
sufocnd-o pn ce aceasta ncepu s se zbat
i s gfie dup aer, sfiindu-i braul cu
unghiile i lsndu-i bici roii pe pielea
bronzat.
Ia ascult-o! i zdrobesc gtul sta
ncnttor. Ascult-o cum se sufoc!
Strnse i mai tare, fornd-o s scoat
sunete disperate.
Boris sttea cu ochii pe colul bolovanului n
spatele cruia dispruse Mek; n acelai timp,
se ndeprta de el, ca s i fac destul spaiu
de aciune. Mintea i pornise ntr-o curs
nebun, cci tia c nu are cum s scape. Mna
dreapt de-abia dac i-o putea folosi i trupa
de shufta a lui Mek era prea numeroas. Avea
femeia, dar voia s pun mna i pe brbat.
sta era cel mai bun trg pe care spera s-1
fac amndoi, trebuia s pun mna pe
amndoi.
Auzi un strigt, o voce strin, venind de sus,
de pe costi. Oamenii lui Mek erau pe drum.
Era disperat acum. Nu mai putea s ajung la
Mek; nu l mai auzise vorbind sau micndu-se
de aproape dou minute. l pierduse putea fi
oriunde de-acum.
Prea trziu, i ddu seama Boris. N-o s-l
omor. Doar pe femeie. Dar trebuie s-o fac chiar
acum. O sili s cad n genunchi i se aplec
deasupra ei, schimbnd strnsoarea braului n
jurul gtlejului.
Adio, Tessay! i mri la ureche.
i ncord muchii braului i simi cum
vertebrele femeii se arcuiesc, aproape s se
rup. Mai era nevoie s apese doar un
centimetru.
S-a terminat cu tine, i opti i ncepu
presiunea final.
Cunotea, din lunga sa experien, sunetul
fcut de vertebrele
Care cedeaz i, n timp ce se ncorda pentru
lovitura de graie, se pregti s aud zgomotul
tipic, ca atunci cnd rupi o creang verde, i s
simt greutatea moale a corpului ei n
strnsoare.
Atunci, ceva l izbi n spate, cu o for ce
prea s i ptrund prin ira spinrii i s i
zdrobeasc coastele. Att fora ct i direcia
loviturii l luau complet pe neateptate. Nu
prea posibil ca Mek Nimmur s se fi micat
att de departe i cu atta repeziciune. Probabil
c prsise adpostul stncii i o luase prin
tufiurile de mrcini. Acum ajunsese la Boris
din spate.
Atacul era att de slbatic, nct braul
strns de Boris n jurul gtului lui Tessay se
desfcu. Hrind strangulat, femeia trase n
piept o gur de aer i se rsuci din strnsoare.
Boris vru s se ntoarc i s dea cu puca, ns
Mek era din nou peste el, apucnd arma i
ncercnd s o smulg din minile lui Boris.
Degetul rusului rmsese pe trgaci i glonul
pomi n momentul cnd gura putii era la
nivelul feei lui Mek. Detuntura l fcu pe
acesta s mpietreasc pre de o clip, apoi ls
arma i se mpletici napoi, cu urechile vuindu-i
de zgomot.
Boris se ndeprt de el, luptndu-se cu
puca, ncercnd s bage un alt cartu pe
eav, numai c braul drept, schilodit, i fcea
micrile stngace i nefireti. Mek se adun i
atac n for, cu fruntea nainte, pe plaja cu
pietri. Intr n Boris cu toat greutatea i
puca zbur din mna rusului. Piept la piept,
cei doi se nvrteau ntr-un vals macabru,
ncercnd s se arunce unul pe cellalt, luptnd
pentru obinerea unui avantaj, pn cnd se
mpiedicar i czur pe spate, n fluviu.
Revenir la suprafa tot ncletai n lupt,
rostogolindu-se unul peste cellalt, ocupnd
poziia de deasupra cu rndul, ntr-o parodie
nfricotoare a actului sexual la care asistase
Boris cu doar cteva minute mai devreme.
Lovind cu pumnii, ncordndu-se i punndu-i
pe rnd piedic, se luptau n vad. ns, de
fiecare dat cnd cdeau n ap, panta malului
de sub picioarele lor i silea s nainteze n larg,
pn ce, atunci cnd apa le ajunse pn la
bru, curentul principal al Nilului i culese
deodat i i mtur n aval. Erau tot prini n
ncletare, inndu-i capetele deasupra vltorii
apelor, n timp ce, cu minile, izbeau apa alb
din jurul lor, mugind unul la altul cu o furie
primitiv.
Tessay i auzise pe oamenii lui Mek strignd
pe cnd veneau n fug printre mrcinii de pe
coast. i nfc shanima i i-o trase peste
cap n timp ce alerga s-i ntmpine. La vederea
primului soldat care nvlea pe prundi cu
cocoul AK-ului ridicat, i strig n amharic:
Acolo! Mek e n ap. Se lupt cu rusul.
Ajut-1!
Alerg i ea pe rm, o dat cu ei. Cnd
ajunser n dreptul
Celor doi, unul dintre ei se opri i i ridic
arma, ns Tessay se repezi la el i i ddu una
peste butoi.
Prostule! Strig mnioas. O s-1
nimereti pe Mek.
Srind n vrful unui bolovan de la marginea
fluviului, i
Puse mna la ochi, s se fereasc de reflexia
ameitoare a soarelui jos, n ap. Simind c i se
face ru, vzu c Boris reuise s ajung n
spatele lui Mek, i i aplica o jumtate de figur
Nelson la gt, forndu-1 s stea cu capul sub
ap. Mek se zbtea n strnsoare ca un somon
prins n crlig, cnd un torent de ap
nspumat i mtur din acel loc.
Tessay sri de pe stnc i alerg pe plaj
pn la urmtorul punct, de unde putea doar
s priveasc, neajutorat.
Boris l inea nc pe Mek cu capul sub ap n
timp ce erau dui de viitoare. Coli de stnc
neagr treceau fulgertor db o parte i de alta,
n timp ce curentul prindea tot mai mult
vitez. Mek era un brbat puternic i Boris
trebuia s pun la btaie i ultimele resurse de
energie disponibile ca s l in i tia c nu
poate s-o mai fac mult timp. Brusc, Mek se
ndrept de spate i, pentru o clip, scoase
capul din ap. Trase cu nesa o gur bun de
aer nainte ca Boris s l bage iar cu fora
dedesubt; ns acea gur de aer prea s-i fi
mprosptat forele.
Disperat, Boris se uit n fa, la captul
vltorii, spre care se ndreptau cu repeziciune.
Erau i mai multe pietre acolo. Boris alese o
lespede neagr, imens, peste care apele
curgeau ntr-un val de un metru nlime.
Crmi nspre acolo, lovind i trgnd de trupul
lui Mek cu ultimele puteri.
Zburar luai de viitur nspre lespedea de
piatr care-i atepta la capt, asemenea unui
monstru marin aflat la pnd. Boris continu
s lupte cu Mek pn ce l ntoarse s stea n
faa lui. Plnuia s l mping ntr-o coliziune
frontal cu stnc i s se foloseasc de corpul
lui Mek pentru amortizarea propriului impact.
Chiar n ultima clip, naintea izbiturii, Mek
scoase capul la suprafa i, n timp ce sorbea
aerul att de preios, zri stnc i i ddu
seama de pericol. Cu o singur micare
violent, se arunc n fa n ap i fcu o rotire
cu capul nainte. Micarea fu att de puternic
i de neateptat, nct Boris nu gsi fora s-i
reziste. Instinctiv, i pstrase strnsoarea n
jurul gtului lui Mek i fu dus nainte, cu
spatele, pn cnd poziiile li se inversar.
Acum, Mek reuise s l interpun pe Boris
ntre el i stnc, aa c, n momentul izbirii,
rusul fu acela care suferi impactul violent.
Umrul lui Boris se sparse precum o alun n
flcile unui sprgtor din oel. Cu toate c se
afla nc sub ap, url de durerea agonizant i
plmnii i se umplur cu ap. Ddu drumul
strnsorii i se desprinse de Mek. Atunci cnd
se ridic la suprafa, se zbtea ca o insect
care se neac, avnd braul drept zdrobit n
dou locuri, cu cel ntreg micndu-se
neputincios i cu plmnii mbibai cu ap
uiernd sleii.
Mek ni la suprafa, la doar civa metri n
spatele lui. Uitndu-se mprejur, n timp ce se
ncorda s ia aer, zri aproape instantaneu
capul lui Boris blngnindu-se i, din cteva
brae, ajunse n spatele acestuia.
Boris era att de dus, c nu fu contient de
inteniile lui Mek pn n clipa cnd acesta i
apuc gulerul pe la spate i i-1 rsuci, ca pe
laul unui strangulator. Cu mna liber, sub
ap, Mek l apuc strns de cureaua lat i o
folosi pe post de crm, ca s l fac s se
ndrepte spre urmtorul recif de stnci pe care
fierbea apa, chiar n fa.
Cu plmnii mustind de ap, Boris se
strduia s strige invective:
Bastardule! Porc negru! mpuiciune...
Vocea abia dac i se auzea din cauza
torentului de ap curgtoare i a urletului
valurilor pe pintenii de stnc din calea lor. Mek
l izbi cu capul nainte de stnc i simi
impactul ttecut prin craniul lui Boris
zdruncinndu-i muchii ncordai ai
antebraului. Imediat, Boris se nmuie n
minile lui, capul i czu ntr-o parte i
membrele devenir neputincioase i moi,
precum firele de varec splate de valuri.
Cnd se rostogolir n urmtorul curent de
ap, Mek l ridic pe Boris de guler, cu faa la
suprafaa apei. Pentru o clip, chiar i el
rmase ngrozit de ce putuse s-i fac. Fruntea
lui Boris era spart. Pielea nu se rupsese, dar n
craniu se fcuse o gaur n care Mek ar fi putut
s-i vre degetul mare. Ochii erau cscai,
mpini afar din orbite, ca ai unei ppui
dezmembrate.
Mek nvrti cadavrul inert n ap, holbndu-
se la capul spart de la o distan de doar civa
centimetri. ntinse mna i atinse zona
craniului cu vrful degetelor i simi cum achii
din oasele sparte scrnesc i cedeaz sub piele.
Mai vr o dat capul zdrobit sub ap i-l inu
acolo n timp ce mergea n lateral spre mal.
Boris nu opunea nicio rezisten, ns Mek i
inu capul scufundat pe tot parcursul acelui
not prelungit, chinuitor, de traversare a Nilului.
Cum se omoar un monstru? Se gndi
nendurtor. Ar trebui s-1 ngrop la rscruce
de drumuri, cu o epu nfipt n inim. ns,
n loc de asta, l mai bg cu capul n ap de
cincizeci de ori i, la urmtorul cot al fluviului,
fur aruncai pe mal.
Oamenii lui Mek l ateptau acolo. l
susinur cnd l lsar picioarele i l duser
pe rm. Cnd se apucar s care cadavrul lui
Boris din ap, Mek i opri scurt:
Lsai-1 pentru crocodili. Dup tot rul
fcut rii noastre, nu merit nimic altceva.
Dar, chiar i n mnia i n ura lui, nu voia ca
Tessay s priveasc acel cap mutilat. Ea nu
reuise s in pasul cu oamenii lui, dar acum
se apropia de el.
Unul dintre soldai mpinse cadavrul napoi n
curent i, cnd ncepu s pluteasc, i lu
arma de pe umr i trase foc automat. Gloanele
fcur bucele zona capului lui Boris i mare
parte din spate. Fceau guri n cmaa ud i
smulgeau hlci de came crud. Ceilali brbai,
de pe mal, strigau i rdeau, alturndu-se
focului i descrcndu-i putile n cadavru.
Mek nu ncerc s i opreasc. Unele dintre
rudele lor apropiate fuseser ucise n chinuri
groaznice sub ngrijirea rusului. Cadavrul se
roti n norul roz al propriului snge i, pre de o
clip, ochii bulbucai ai lui Boris se holbar la
cer. Apoi, trupul se scufund.
Mek se ridic ncet i se duse s o ntmpine
pe Tessay. O lu n brae i, innd-o la piept, i
opti:
O s fie bine. N-o s te mai rneasc
niciodat. S-a terminat. Eti femeia mea acum
pentru totdeauna!
Capitolul XLIII




DE CND BORIS I TESSAY prsiser
tabra, nu mai exista niciun motiv ca Nicholas
i Royan s i ia msuri de siguran i s se
ascund n coliba ei cnd discutau despre
cutarea mormntului.
Nicholas mut cartierul general n bordeiul
unde mncau de obicei i i puse pe oameni s
construiasc o alt mas ncptoare, pe care
s i poat ntinde fotografiile prin satelit i
toate celelalte hri i materiale pe care le
adunaser. Buctarul i aproviziona n
permanen cu cafea de la buctrie, n timp ce
ei studiau cu atenie hrtiile i discutau despre
descoperirile fcute n lacul lui Taita, ca i
despre teoriile pe care le imaginase fiecare,
indiferent de ct de aiuristice preau la prima
vedere.
N-o s tim niciodat cu siguran dac
puul a fost fcut de Taita sau dac e doar o
groap spat de natur pn nu ne ntoarcem
n acel loc, cu echipamentul adecvat.
Despre ce fel de echipament e vorba? Vru
ea s tie.
Echipament de scuba diving, nu tuburi cu
oxigen. Chiar dac armata folosete un
echipament mult mai uor i mai compact, nu
putem folosi aa ceva la o adncime mai mare
de zece metri, echivalentul unei atmosfere de
ap. Mai jos de att, oxigenul pur devine
mortal. Ai folosit vreodat un respirator
subacvatic?
Ea ddu aprobator din cap:
Cnd am fost cu Duraid n luna de miere,
ntr-o staiune de la Marea Roie. Am luat
cteva lecii i m-am scufundat de vreo trei sau
patru ori, dar m grbesc s adaug c nu sunt
deloc expert n aa ceva.
Promit s nu te trimit acolo, jos, zmbi el,
dar cred c putem spune fr s greim c am
gsit destule dovezi, att n cavoul lui Tanus ct
i n lacul lui Taita, ca nceperea celei de-a doua
faze a acestei operaiuni s fie imperativ.
Ea aprob dnd din cap:
Va trebui s ne ntoarcem cu mult mai
mult echipament i mult mai variat, pe
deasupra, ca s nu mai vorbim de ajutorul unui
expert. Dar data viitoare n-ai s poi s te mai
dai drept vntor amator. Ce motiv o s gsim
ca s ne ntoarcem fr s declanm alarma n
capetele birocrailor etiopieni?
Vorbeti cu brbatul care a fcut vizite
neoficiale, fr s aib invitaie, celor doi flci
ncnttori, Gadaffi i Saddam. n comparaie
cu asta, excursia n Etiopia ar trebui s fie un
picnic cu puti de la grdini.
Cnd ncep ploile n muni? ntreb ea
brusc.
Da! i lu el o expresie serioas. Asta e
ntrebarea de o mie de puncte. Nu trebuie dect
s te uii la seninele lsate de flux pe pereii din
lacul lui Taita, ca s i faci o idee cum arat
rul n timpul inundaiilor.
Lovi uor paginile din jurnalul su de
buzunar:
Din fericire, mai avem ceva timp nu prea
mult, ns de ajuns. O s trebuiasc s ne
planificm micrile destul de inteligent.
Trebuie s ne ntoarcem acas nainte s pot s
ncep organizarea fazei a doua.
Ar trebui s ne apucm de fcut bagajele,
atunci.
Da, ar trebui. Dar mi-ar prea al naibii de
ru s nu profitm din plin de fiecare moment,
dac tot am btut atta cale. Cred c putem s
mai pierdem cteva zile s testez nite idei de-
ale mele legate de lacul lui Taita i de gura de
absorbie, ca s ncerc s ajung la o concluzie
ct mai aproape de realitate cu privire la ce ne
trebuie la ntoarcere.
Tu eti eful.
Dumnezeule, ce plcut e s auzi aa ceva
de la o doamn!
Ea surise dulce.
Bucur-te de momentul sta ct poi, l
sftui, s-ar putea s nu mai auzi aa ceva
vreodat. Deveni din nou serioas: Ce idei i
trec prin cap?
Ce urc trebuie s i coboare i ce intr
trebuie s i ias, zise el pe un ton misterios.
Apa care intr n gura de absorbie, sub aa o
presiune, trebuie s mearg n vreo direcie.
Adic, dac nu cumva se altur vreunui
curent de ap subteran i ajunge n Nil n acest
fel, atunci trebuie s ajung la suprafa pe
undeva, iar eu intenionez s aflu pe unde.
Continu, l invit ea.
Un lucru e sigur. Nimeni nu are cum s
ajung la gura de absorbie prin lac. Presiunea
e mortal. Dar, dac gsim ieirea, am putea s
o explorm din cellalt capt.
Ar fi o posibilitate fascinant.
Prea impresionat i se ntoarse la fotografia
prin satelit. Nicholas gsise mnstirea i o
ncercuise n poz. Marcase cu aproximaie
cursul fluviului prin abis, chiar dac defileul era
prea ngust i acoperit cu tufiuri, ca s se vad
apa pe o fotografie la o scar att de mic, cu
toate c era pus sub o lup foarte puternic.
Aici e punctul unde rul intr n hu, i
art. i aici e valea lturalnic, pe unde
ocolete drumul. De acord?
De acord, aprob el. Unde vrei s ajungi cu
asta?
n drumul nostru, am remarcat c valea
asta ar fi putut fi, cndva, albia de origine a
rului Dandera i c se pare c acesta i-a croit
un alt drum prin prpastie.
Aa am zis, confirm Nicholas. Te ascult
mai departe.
Panta terenului nspre Nil e foarte abrupt
n punctul sta, nu-i aa? Ei bine, mai ii minte
c am traversat un alt pria, mai mic, dar
destul de nsemnat, pe cnd ce coboram spre
valea seac? Priaul prea s izvorasc de
undeva din partea de rsrit a vii.
Bine, acum neleg unde bai. Vrei s spui
c sta poate s fie locul de revrsare a apei ce
intr n gura de absorbie. Eti un drcuor tare
iste, nu?
Fructific doar imensiul tu geniu.
i ls ochii n jos, cu modestie, i l privi pe
sub gene. Se amuza, ns genele lungi i dese i
ochii de culoarea mierii arse, cu strluciri aurii
n adncuri, privii de la o distan att de mic,
l tulburau profund.
Se ridic i i suger:
De ce nu mergem s aruncm o privire?
Nicholas se duse s i ia geanta cu aparatul
de fotografiat i rucsacul uor din colib i,
cnd se ntoarse, o gsi pe Royan gata de drum.
Numai c nu era singur.
Vd c i iei ddaca dup tine, observ cu
resemnare n glas.
Doar dac nu eti destul de dur, ca s-1
trimii la plimbare, surise Royan ncurajator
ctre Tamre, care sttea lng ea, rnjind,
legnndu-i capul i prinzndu-i umerii cu
minile, n extaz c se bucur de prezena
idolului su.
Bine, fie, ced Nicholas fr lupt. Las-1
pe drcuor s vin cu noi.
Tamre pomi nainte cu mersul lui legnat, cu
shamma soioas flfindu-i pe lng picioarele
lungi i scheletice, incantnd acelai refren al
unui psalm amharic i, la fiecare cteva minute,
se uita n urm, s se asigure c Royan e tot n
spatele lui. Era un drum anevoios n susul vii,
iar zpueala amiezii era ameitoare. Cu toate
c Tamre prea complet imun la ari, ceilali
doi aveau deja pete ntunecate de transpiraie
pe cmi cnd ajunser la locul unde prul
i fcea apariia n vale. Recunosctori, cutar
umbra unui plc de acacia i, n timp ce i
trgeau sufletul, Nicholas scruta colul de vale
prin binoclu.
Cum se vede prin el, dup ce l-am nmuiat
n ru? Se interes ea.
Rezistent la ap, mormi el, nota ece
pentru Herr Zeiss.
Ce vezi acolo, sus?
Nu mare lucru. Tufiurile sunt prea dese.
Va trebui s-o lum la pas pe costi. mi pare
ru!
Abandonar umbrarul i i croir drum pe
coasta vii, n btaia nemiloas a soarelui.
Prul se rostogolea ntr-o serie de cascade,
fiecare cu cte un iaz la poalele ei. Malurile erau
nesate de arbuti bogai i verzi n locurile
unde rdcinile reuiser s ajung la ap. Nori
de fluturi negri i galbeni dansau deasupra
iazurilor i o codobatur neagr cu alb patrula
pe deasupra stncilor nverzite de muchi de pe
margine, cu coada lung pendulnd n fa i-n
spate, ca acul unui metronom.
Pe la jumtatea pantei, se oprir lng un iaz
s se odihneasc i Nicholas i folosi plria ca
s ameeasc o lcust colorat n cafeniu i
galben. Azvrli insecta pe suprafaa apei i, n
timp ce aceasta ddea slab din piciorue i
plutea spre mal, o umbr lung se ridic de pe
fundul iazului. Urm un zvcnet i
strfulgerarea ca de oglind a unei buri cu solzi
argintii i lcusta dispru.
Cinci kilograme, se lament Nicholas. De
ce nu mi-am adus undia?
Tamre, ghemuit pe malul iazului, lng
Nicholas, ridic brusc mna i o inu n aer.
Aproape instantaneu, unul dintre fluturii ce se
roteau se aez pe degetul lui. Rmase cocoat
acolo, fluturnd din aripile mtsoase, pictate
n negru i galben, ca un evantai. Cei doi
rmaser cu ochii mrii de uimire, cci prea
c insecta sosise la chemarea biatului. Tamre
chicoti i i oferi fluturele lui Royan. Cnd
aceasta ntinse mna, el i transfer minunata
insect n palm.
Mulumesc, Tamre! E un cadou splendid.
Acum, darul meu pentru tine e s i redau
libertatea.
i uguie buzele i sufl uor, s l fac s
zboare. Privir fluturele cum urc n nalturi,
deasupra iazului, n timp ce Tamre btea din
palme i rdea ncntat.
Ciudat, murmur Nicholas. Pare s aib o
empatie special cu toate slbticiunile din
pustietate. Cred c Jali Hora, abatele, nu
ncearc s l controleze, ci l las s fac ce i
dicteaz fantezia. Un tratament special pentru
un suflet capricios, ce aude o alt melodie i
danseaz pe ea. Trebuie s recunosc: fr s
vreau, am ajuns s l ndrgesc pe flcu.
La numai 15 metri mai sus, ajunser la sursa
apei. Era o stnc nu foarte nalt de gresie
roie, dintr-o grot la poalele creia izvora
priaul. Intrarea era mascat de un plc des
de ferigi i Nicholas se ls n genunchi s le
dea la o parte i s cerceteze deschiztura
joas.
Ce vezi? Vru s tie Royan, din spatele lui.
Nu mare lucru. E ntuneric, dar pare s fie
destul de mult spaiu nuntru.
Eti prea mare ca s intri acolo. Mai bine
las-m pe mine.
E un loc propice pentru cobra de ap,
remarc el. Sunt multe broate acolo, cu care
s se hrneasc. Eti sigur c vrei s intri?
N-am zis c vreau.
Se aez pe mal, s i desfac ireturile de la
pantofi, dup care se ls n ap. i venea pn
la jumtatea coapselor, ngreunndu-i
naintarea mpotriva curentului.
Se vzu silit s se aplece de mijloc, ca s se
trasc sub acoperiul ieit n afar al grotei. Pe
msur ce ptrundea tot mai n strfunduri,
vocea ajunse la el:
Acoperiul se las tot mai jos.
Ai grij, feti drgu! Nu risca!
Mi-a dori s nu-mi mai spui feti
drgu vocea ei avea o rezonan ciudat prin
intrarea n peter.
Pi, eti ambele lucruri, i feti, i
drgu. Ce-ai zice s-i spun tnr doamn
?
Nici aa nu-mi place. Numele meu e
Royan.
Dup o tcere destul de lung, strig din nou:
Pn aici pot s merg. Se ngusteaz ntr-
un fel de pu.
Un pu? Vru el s verifice dac a neles
corect.
Ei bine, are, cel puin, o deschiztur
aproximativ rectangular.
Crezi c e fcut de mna omului?
Imposibil de spus. Apa nete prin ea ca
din duza unui robinet la baie. Un jet puternic.
Nu vezi nicio dovad c s-au fcut
excavaii? Ceva urme lsate de scule n piatr?
Nimic. Peretele e alunecos i ros de ap,
acoperit de muchi i alge.
Ar putea vreun om s intre prin
deschiztura aia, vreau s zic, dac n-ar fi
presiunea apei?
Doar dac ar fi pigmeu sau pitic.
Sau copil? Oferi el o sugestie.
Sau copil, czu ea de acord. Dar de ce ar
trimite un copil aici?
Anticii foloseau adesea copii-sclavi. Poate
c Taita a folosit acelai sistem.
Nu sugera chestia asta. mi distrugi
prerea bun pe care o am despre el, l rug ea,
n timp ce se retrgea cu spatele prin intrarea n
grot.
Avea ferigi i muchi n pr, i era leoarc de
la bru n jos. El i ntinse mna i o ajut s
urce din nou pe mal. Rotunjimile feselor erau
extrem de vizibile prin pantalonii uzi; el fcu un
efort s nu rmn cu ochii lipii de acel loc.
Aadar, trebuie s tragem concluzia c
puul constituie doar un defect natural n
stnc de calcar, i nu un tunel spat de mna
omului?
N-am zis aa ceva. Nu. Am zis c nu pot s
fiu sigur. S-ar putea s ai dreptate. Copiii ar fi
putut fi folosii la sparea tunelului. La urma
urmelor, au lucrat n mine i n timpul
revoluiei industriale.
Dar nu exist nicio cale s putem explora
tunelul din captul sta?
Imposibil, veni rspunsul ei vehement. Apa
se revars cu o presiune enorm. Am ncercat
s vr mna prin tunel, dar nu am avut destul
putere.
Ce pcat! Ndjduiam s cptm o
dovad mai clar, dac nu, mcar un alt fir.
Se aez pe mal, lng ea, i scotoci prin
rucsac. Ea i adres o privire ntrebtoare cnd
el scoase un instrument micu, negru, cu un
anod la un capt, i i deschise capacul.
Barometru aneroid, explic el. Orice
navigator care se respect are aa ceva.
l studie un moment, apoi not rezultatul
observaiei.
Explic-mi, l invit ea.
Vreau s aflu dac izvorul sta e sub
nivelul intrrii n gura de absorbie din lacul lui
Taita. Dac nu e nseamn c putem s-1
tergem de pe lista posibilelor variante. Dac
eti gata, putem s mergem, se ridic el.
Unde?
Cum unde, la lacul lui Taita, firete.
Trebuie s citim nivelul apei i acolo, ca s
stabilim diferena de altitudine dintre cele dou
puncte.
Capitolul XLIV




DE CUM AFL NCOTRO doreau s mearg,
Tamre i conduse pe scurttur, aa c nu le
lu nici dou ore s ajung de la izvor pn n
vrful versantului de deasupra lacului lui Taita.
n timp ce se odihneau, Royan remarc:
Tamre pare s-i petreac mai tot timpul
colindnd prin slbticie. Cunoate fiecare
potec i fiecare drum pe care o iau animalele.
E un ghid excelent.
E mai bun dect Boris, cel puin, czu
Nicholas de acord, n timp ce i pescuia
barometrul din bagaj i l studia din nou.
Ari foarte mulumit de tine, i observ
Royan faa, n timp ce el examina instrumentul.
Am toate motivele, i mrturisi. Dac
socotim c versantul de sub noi are 5 de metri
nlime i mai punem 15 metri adncimea
lacului, intrarea n gura de absorbie rmne
totui la mai mult de 30 de metri mai sus dect
ieirea prin grota mascat de ferigi, de pe partea
cealalt a culmii.
i asta nsemn...
Asta nseamn c e foarte posibil ca, de
fapt, cele dou priae s fie unul i-acelai.
Intrarea e pe-aici, prin lacul lui Taita, iar ieirea
e prin grota ta.
Cum Dumnezeu a reuit Taita chestia
asta? Se minun ea. Cum a ajuns pe fundul
lacului? Tu eti geniul ingineresc. Spune-mi
cum ai face tu!
El ridic din umeri, dar ea nu se ddu btut
cu una, cu dou:
Vreau s spun c trebuie s existe vreo
modalitate de-a face asta, s lucrezi sub ap.
Cum se construiesc pilonii unui pod sau
fundaia unui baraj, sau... sau... cum a
construit chiar i Taita tunelul pe sub nivelul
apelor Nilului, ca s msoare fluxul rului? Mai
ii minte descrierea pe care o face hidrografului,
n Rzboinicii Nilului?
Metoda obinuit e prin construirea unui
batardou, explic Nicholas pe un ton degajat,
dup care rmase cu gura cscat, holbndu-se
la ea. Pe onoarea mea, chiar c eti fantastic!
Un baraj! Ce-ar fi dac ticlosul btrn de Taita
ar fi barat toat revrsarea aia de ape?
Ar fi fost posibil?
ncep s cred c totul e posibil la Taita.
Dispunea, cu siguran, de o mn de lucru
nelimitat i, dac a reuit s construiasc
hidrograful de pe Nil, la Assuan, atunci
nseamn c nelegea foarte clar principiile
hidrodinamicii. La urma urmelor, vieile vechilor
egipteni erau strns legate de revrsrile ciclice
ale fluviului i de regularizarea viiturilor. Dac
punem cap la cap informaiile pe care le-am
adunat despre moneag, atunci asta pare cu
siguran posibil.
Dar cum putem dovedi asta?
Gsind rmiele barajului. Trebuie s fi
fost un efort extraordinar s pun zgaz rului
Dandera. Cred c avem anse s gsim ceva
rmie care s stea mrturie.
Unde ar fi putut s construiasc barajul?
ntreb ea, agitat. Sau, ca s formulez altfel,
unde ai fi ridicat tu barajul, dac ai fi fost n
locul lui?
Exist un loc ales de natur pentru asta,
veni prompt rspunsul lui. Acolo unde drumul
prsete cursul rului i face un ocol pe vale
n jos i unde apele se revars n prpastie.
ntoarser amndoi capetele la unison i se
uitar n amonte.
i ce mai ateptm? Vru s tie ea, srind
n picioare. S mergem s vedem!
Entuziasmul lor era contagios, iar Tamre
chicotea i dansa naintea lor, pe crarea
printre mrcini, apoi sus, pe coast, spre locul
unde aceasta se reunea cu rul. Soarele i
pierduse puterea de la miezul zilei i, cnd
ajunser ei deasupra cascadei unde rul
Dandera se revrsa n gura hului, i ncepuse
ultima curs spre ntlnirea cu Nilul.
Dac Taita ar fi ridicat un baraj aici i
Nicholas fcu un gest larg cu mna peste gura
defileului atunci ar fi putut s schimbe cursul
rului prin partea asta a vii.
Pare posibil, rse ea.
Tamre i se altur cu un chicotit, fr s
neleag o iot din ce discutau ei, dar
distrndu-se ct se poate.
A avea nevoie de un nivelmetru, ca s iau
cteva cadre ale pantei reale a terenului. Poate
fi o zon foarte neltoare, dar, cu ochiul liber,
pare ntr-adevr posibil ceea ce spui tu.
i puse mna streain la ochi i cercet
malurile nalte de pe ambele pri ale cascadei:
formau dou portale abrupte, din calcar, printre
care rul mugea n cderea peste buza
prpastiei.
A vrea s urc pn acolo s am o imagine
mai clar a aezrii terenului. Vii cu mine?
ncearc s m opreti, l provoc ea,
pornind naintea lui.
Era un urcu dificil i, n unele locuri,
calcarul era vechi i
Periculos de sfrmicios. Cu toate acestea,
ajuni pe culmea portalului estic, fur rspltii
cu o splendid privelite de ansamblu asupra
zonei de dedesubt.
Chiar spre nord, povmiul se nla
asemenea unui zid abrupt, cu parapeii
crenelai i zimuii. Deasupra i dincolo de el,
se vedeau ca o nlucire ali muni, crestele
nalte ale lui Choke, albastre ca penajul unui
btlan, pe fundalul ceva mai deschis i mai
ndeprtat al cerului african.
De jur mprejurul lor se ntindeau terenurile
degradate ale defileului, un amestec vast de
coame, spinri i recife de stnc, n cincizeci
de tonaliti cromatice diferite, unele gri-
cenu, amestecat cu alb, altele negre ca
spatele unui bivol sau roii ca sngele din inima
lui. Tufele de pe maluri erau verzi, de nuana
vie, otrvitoare, a unui mamba cocoat n vrful
copacului, n vreme ce, puin mai departe de
ap, mrciniul era cenuiu i veted i, de-a
lungul crestelor movilielor frmiate, se
vedeau contururile golae ale copacilor btrni,
lovii de secet, cu braele torturate ridicndu-
se rsucite i negre la orizont.
Tabloul pustiirii, opti Royan, uitndu-se
n jurul ei, slbatic i de nemblnzit. Nu-i de
mirare c Taita a ales locul acesta. i
ndeprteaz pe toi intruii.
Rmaser amndoi tcui o vreme, ptruni
de mreia peisajului, dar, dup ce i traser
sufletul, entuziasmul rzbtu din nou la
suprafa.
Acum poi s vezi mai bine toat zona,
art Nicholas spre valea ce se ntindea la
picioarele lor. E o cumpn clar acolo, la
bifurcaia din vale. Se vede nclinarea natural
a terenului. Deacolo, din latura aia a defileului,
pn n punctul de sub noi, se gsete cea mai
ngust zon. E strmtoarea prin care se
strecoar rul amplasarea natural a unui
baraj.
Se rsuci i art jos, n stnga lor:
N-ar trebui un efort prea mare, ca s faci
rul s se verse n vale. Odat terminat treaba
n hu, i-ar fi luat chiar i mai puin s sparg
peretele barajului i s lase rul s-i reia
cursul firesc.
Tamre le urmrea cu interes expresiile feelor,
ntorcnd capul cnd la unul, cnd la cellalt,
fr s neleag o boab, ns reflectnd
mimica lui Royan, asemenea unei oglinzi. Dac
ea ddea din cap, ddea i el din cap, cnd se
ncrunta, fcea i el acelai lucru, iar cnd
aceasta surdea, el chicotea fericit.
E un ru mare, cltin Royan din cap, n
timp ce Tamre l legna pe-al lui dintr-o parte n
alta, din solidaritate, lundu-i o min
neleapt. Ce metod s fi folosit? Un baraj de
pmnt? Nu-i prea credibil, nu?
Egiptenii foloseau destul de mult canalele
i barajele de pmnt, la irigaii, reflect
Nicholas. Pe de alt parte, cnd aveau la
dispoziie piatr, o foloseau ct puteau de mult.
Erau experi n ale zidriei. Ai vzut carierele de
piatr de la Assuan.
Nu-i prea mult sol aici, n defileu, observ
ea. Pe de alt parte, avem o groaz de stnci. E
ca un muzeu de geologie. Orice tip de roc pe
care i-i dorete sufleelul.
De acord cu asta, spuse el. Dect s
construiasc un perete de pmnt, Taita putea,
mai degrab, s ridice o zidrie din stnc. sta
e tipul de baraj construit de antici n Egipt, cu
mult nainte de vremurile n care a trit Taita.
Dac ar fi aa nseamn c avem anse bune s
gsim urme ce au supravieuit trecerii timpului.
Bun. S pornim, atunci, de la ipoteza asta.
Taita a construit un baraj din buci de stnc,
pe care apoi l-a spart. Unde am putea s gsim
rmiele?
Ar trebui s pornim chiar de la locul
actual, rspunse el. De-acolo, de unde se
ngusteaz defileul. Apoi o s trebuiasc s o
lum pe pant n jos.
Coborr din nou pe costi, ajutai de
Tamre, care i ghida pe calea cea mai uoar
pentru Royan i se oprea s i fac semn ori de
cte ori ea ovia ori se oprea s i trag
sufletul. Ieir n strnsura vii i rmaser pe
malul stncos, uitndu-se n jurul lor.
Ct de nalt s fi fost zidul? ntreb Royan.
Nu foarte nalt. Iari, nu pot s-i dau un
rspuns exact, pn nu citesc nivelurile.
Sui o poriune mic din coasta lateral. Acolo,
se ls pe vine i se uit nainte i napoi, mai
nti n josul vii i apoi ctre buza cascadei ce
se arunca prin gura prpastiei.
i schimb de trei ori poziia, micndu-se,
de fiecare dat, cu vreo civa pai mai sus pe
povmi. Versantul devenea tot mai abrupt, pe
msur ce urca; n cele din urm, ajunse s i
menin cu greu echilibrul, ns prea
mulumit.
A zice c era pe-aici, unde m aflu eu
acum, strig ctre ea. Aici ar veni nlimea
unui perete de dig. A zice c sunt cam cinci
metri.
Royan rmsese n picioare, pe mal, iar acum
se ntoarse s se uite la cellalt mal al rului,
estimnd distana pn la versantul de calcar
ce se ridica deasupra lui.
Sunt cam treizeci de metri distan, strig
la el.
Cam aa, czu el d acord. nseamn ceva
munc, dar nu-i imposibil.
Taita nu se speria niciodat de
dimensiunile sau de greutatea unui lucru, i
puse ea minile plnie la gur, ca s strige la el.
Dac tot eti acolo, vezi ceva semne c s-ar fi
lucrat acolo? Taita ar fi trebuit s fixeze peretele
zgazului de versant.
El se czni s mearg pe versant, pstrnd
acelai nivel, pn ajunse aproape deasupra
cascadei, de unde nu mai putea nainta. Apoi se
ddu jos, acolo unde l ateptau Royan i
Tamre.
Nimic? Anticip ea rspunsul, la care el
cltin din cap.
Nu, dar nu poi s te atepi s mai
rmn ceva, dup aproape patru mii de ani.
Stncile astea au fost expuse stihiilor n toat
vremea asta. Cred c totui cele mai multe
anse le-am avea dac am cuta blocuri de
piatr rmase din zidul barajului, ce ar fi putut
fi duse mai departe, n momentul cnd Taita a
fcut o bre, ca s inunde din nou prpastia.
Pornir la vale, unde Royan ddu peste un
bolovan ce prea de un alt tip dect celelalte
stnci din zon. Era de mrimea unui cufr
demodat. Cu toate c era acoperit pe jumtate
de ierburi, partea de sus cea expus era clar
tiat n unghi drept. l chem i pe Nicholas.
Ia uite ce am aici, mngie ea bolovanul,
cu mndrie. Ce zici de asta?
El cobor lng ea i i plimb minile peste
suprafaa expus a lespezii.
Se poate, repet el. Dar, ca s fim siguri, ar
trebui s gsim urmele de dalt lsate de zidarii
din vechime atunci cnd au nceput s-o sparg.
Dup cum tii, fceau cu dalta o gaur n
piatr, dup care tot bteau cu o pan, pn ce
o despicau.
Examinar amndoi cu atenie suprafaa
expus i, cu toate c Royan descoperi un semn
pe care l proclam drept urm de dalt, roasa
de vreme, Nicholas nu i ddu dect patruzeci la
sut anse.
Intrm n criz de timp, zise el,
convingnd-o s se despart de gselnia ei, i
mai avem atta de cercetat.
Cercetar fundul vii pe nc o jumtate de
kilometru, dup care Nicholas declar ncetarea
cutrilor.
Nici cel mai puternic potop nu avea anse
s transporte pietrele att de departe. Hai s ne
ntoarcem s vedem dac nu a fost ceva aruncat
n gura prpastiei!
Se ntoarser la malul rului Dandera i
coborr pn la cascad. Nicholas arunc o
privire peste buza prpastiei.
Nu-i aa de adnc aici, ca puin mai jos,
estim el. Presupun c nu sunt nici treizeci de
metri.
Crezi c ai putea cobor pn acolo? Se
ndoi ea.
Stropii neau din adncuri udndu-le feele
i erau nevoii
S strige unul la altul, ca s se fac auzii
peste tumultul apelor revrsate.
Nu fr frnghie i civa brbai zdraveni,
care s m ridice de-acolo.
Se coco pe margine i fix binoclul asupra
bazinului de dedesubt. Se vedea un amestec de
stnci desprinse mai mici, rotunde, i una sau
dou mult mai mari dect restul. Unele erau
tiate n unghiuri ascuite, iar altele, cu puin
imaginaie, puteau fi considerate
dreptunghiulare. Cu toate acestea, suprafeele
fuseser netezite de apele tumultuoase i
luceau umede. Toate preau parial scufundate
sau ascunse de valurile nfuriate.
Nu cred c putem hotr nimic de-aici, de
sus, i, ca s fiu cinstit, nu m dau n vnt s
cobor acolo nu n seara asta, n orice caz.
Royan se aez lng el i i stnse
genunchii la piept. Era abtut:
Aadar, nu putem s fim siguri de nimic. A
secat Taita rul sau nu?
Cu un gest fresc, el i cuprinse umerii cu
braul ca s-o consoleze i, dup cteva clipe, ea
se relax i se sprijini de el. Rmaser s
priveasc adncul prpastiei n tcere. n cele
din urm, ea se retrase ncet de lng el i se
ridic n picioare:
Presupun c ar trebui s pornim napoi,
spre tabr. Ct ne ia pn acolo?
Pe puin trei ore, se ridic i el. Ai dreptate.
O s se lase ntunericul, pn ajungem napoi,
i n seara asta nu e nici luna pe cer.
Ciudat ce obosit te simi cnd eti
dezamgit, spuse ea i se ntinse. A putea s
m ntind i s adorm chiar aici, pe unul dintre
blocurile de piatr ale lui Taita.
Tcu brusc i rmase cu ochii la el:
Nicky, de unde le-a adus?
De unde a adus ce? Pru el s nu neleag
ntrebarea.
Nu vezi? Am apucat-o pe o pist greit.
Noi ncercm s aflm ce s-a ntmplat cu
blocurile de piatr. Azi-diminea, ziceai ceva de
cariera de piatr de la Assuan. N-ar trebui s ne
ntrebm, mai degrab, unde a gsit Taita
stncile pentru baraj, n loc de ce s-a ntmplat
cu ele dup aceea?
Cariera de piatr! Exclam Nicholas. Pe
bune, s tii c ai dreptate! De la cap, nu de la
coad. Ar trebui s cutm cariera de piatr, nu
rmiele zgazului.
De unde ncepem?
Speram s-mi spui tu asta, rse n hohote
i, imediat, Tamre i inu isonul, din
solidaritate.
Cei doi aduli i ndreptar privirile ctre
biat.
Cred c ar trebui s ncepem cu Tamre,
credinciosul nostru ghid, zise ea, lundu-1 de
mn pe acesta. Ascult-m, Tamre! Ascult cu
foarte mare atenie!
Biatul i ndrept supus capul i o privi fix,
adunndu-i toat puterea de concentrare.
Cutm un loc de unde vin pietrele
ptrate, i explic ea.
Biatul prea pierdut, aa c ncerc nc o
dat:
Demult de tot, nite oameni au tiat piatr
din muni. Pe undeva prin apropiere, au lsat o
gaur mare. S-ar putea ca n gaura aia s mai
fie blocuri ptrate de piatr?
Chipul biatului se lumin dintr-o dat, ntr-
un zmbet extaziat.
Piatra lui Iisus! Exclam el fericit.
Sri n picioare, fr s i dea drumul la
mn.
V art piatra lui Iisus pe care o am, spuse
i o tr pe Royan dup el, opind n josul vii.
Ateapt, Tamre! l rug ea. N-o lua aa de
repede!
n zadar; Tamre pstra ritmul i pomi s
intoneze un imn amharic, n timp ce alerga.
Nicholas i urma cu un pas mai domol i i
ajunse din urm cam o jumtate de kilometru
n josul vii.
Acolo, l gsi pe Tamre n genunchi, cu
fruntea lipit de peretele de stnc, cu ochii
strns nchiin timp ce se ruga. O trse i pe
Royan lng el.
Ce Dumnezeu facei acolo? Vru s afle
Nicholas cnd i ajunse din urm.
Ne rugm, l lmuri ea pe un ton afectat.
Instruciunile lui Tamre. Trebuie s spunem
rugciuni, nainte s mergem la piatra lui Iisus.
i ntoarse spatele lui Nicholas, nchise ochii
i i mpreun minile dinaintea frunii,
ncepnd s se roage ncetior.
Nicholas gsi un loc s se aeze, pe un
bolovan aflat la o oarecare distan de cei doi.
Presupun c nu are ce s strice, se consol
el i se puse s atepte.
Tamre sri brusc n picioare i se apuc s
execute un dans ameitor, btnd din mini i
nvrtindu-se, pn ce ridic praful. Apoi, se
opri i cnt:
Gata! Acum putem merge la piatra lui
Iisus.
Onfc din nou pe Royan de mn i o
duse ctre peretele de stnc. Cei doi prur s
dispar chiar dinaintea ochilor lui Nicholas,
care se ridic alarmat.
Royan, strig el. Unde eti? Ce se-
ntmpl?
Pe-aici, Nicky! Vino pe-aici!
El se ndrept spre zid i exclam uluit:
S fiu al naibii! N-am fi dat de chestia asta
nici ntr-un an de cutri.
Faa versantului era curbat, astfel c
intrarea era ascuns ntr-o cut n perete.
Nicholas intr prin deschiztur, cu ochii la
laturile verticale i, dup vreo treizeci de pai,
ajunse ntr-un amfiteatru deschis, larg de cel
puin o sut de metri, aflat sub cerul liber.
Pereii erau din stnc masiv i se putea vedea
dintr-o privire c era vorba de acelai ist de
mic asemntor blocului de piatr descoperit
de Royan pe fundul vii.
Era evident c acea carier fusese golit de
piatr i nu mai rmseser dect pilonii de
susinere, ce se nlau pn n vrful pereilor.
Adnciturile din care fuseser scoase blocurile
se puteau vedea fr greutate, n urm
rmnnd trepte abrupte, tiate n unghiuri
drepte. Nite mrcini i cteva ierburi i
gsiser un suport precar n crpturi, ns
cariera n sine nu fusese sufocat de vegetaie,
aa c Nicholas vzu c o mulime de blocuri
din granit, finisate, rmseser mprtiate pe
fundul excavaiei. Era att de uluit de
descoperire, nct nu i gsea cuvintele s i
exprime sentimentele. Rmase chiar la intrare,
ntorcndu-i ncet capul dintr-o parte n alta,
n ncercarea de a cuprinde totul cu privirea.
Tamre o condusese pe Royan n mijlocul
carierei, unde zcea o lespede stingher. Era
limpede c lucrtorii din acele vremuri
ndeprtate fuseser ct pe ce s o scoat de-
acolo i s o transporte n susul vii, din felul
cum o finisaser, modelnd-o ntr-un
dreptunghi perfect.
Piatra lui Iisus! Cnt Tamre,
ngenunchind dinaintea lespezii i trgnd-o pe
Royan dup el. Iisus m-a adus aici. Prima dat
cnd am venit aici, L-am vzut cum sttea pe
piatra asta. Avea o barb lung, alb, i ochii
blnzi i triti.
i fcu apoi cruce i se pomi s recite un
psalm, legnndu-se i cltinnd din cap, n
ritmul cntrii.
Cnd ajunse cu pai domoli n spatele celor
doi, Nicholas ddu cu ochii de dovada vizitelor
regulate pe care Tamre le fcea n locul acela
sacru. Piatra lui Iisus era altarul su personal
i micile sale ofrande srccioase zceau pe
unde le aezase. Printre ele, ploti vechi de tej i
vase din lut ars, majoritatea crpate sau sparte.
n ele, buchetele de flori de cmp se ofiliser de
mult i se uscaser. Mai erau i alte comori pe
care biatul le adunase i le adusese la altarul
lui carapace de broate estoase i epi de porc
spinos, o cruce din lemn, cioplit manual i
mpodobit cu bucele de pnz colorat,
coliere din boabe de fasole, aductoare de
noroc, i figurine reprezentnd animale i
psri, modelate din lut de pe malul fluviului
albastru.
Nicholas sttea i se uita la cei doi care
ngenuncheaser i acum se rugau mpreun
dinaintea altarului primitiv. Se simea profund
micat de aceast dovad de credin a
biatului, ca i de ncrederea de copil cu care i
adusese n locul acela.
n cele din urm, Royan se ridic i veni
lng el, i pornir amndoi, fr grab, s fac
un tur al carierei. Vorbeau foarte puin i, cnd
se ntmpla s o fac, doar n oapt, de parc
ar fi fost ntr-o catedral sau ntr-un alt loc
sfnt. l atinse uor pe mn, ca s-i arate
mulimea de blocuri ptrate ce zceau n
poziiile originare, n pereii carierei de piatr.
Nu fuseser desprinse pe deplin din stnca-
mam, asemenea unui fetus legat printr-un
cordon ombilical ce nu fusese niciodat tiat de
zidarii din vechime.
Era o ilustrare perfect a metodelor folosite
de antici la extragerea pietrei. Lucrul fusese
ntrerupt n diverse stadii de desfurare a
procesului, de la marcarea de ctre meter a
blocurilor, sfredelirea gurilor pentru prindere,
montarea penelor pe linia de despicare, pn la
produsul finisat, desprins din perete i gata
pentru a fi transportat la antierul unde se
construia barajul.
Pn s ajung ei napoi la intrarea n cariera
de piatr, soarele apusese i cedase aproape n
ntregime locul ntunericului. Se aezar pe
unul dintre blocurile finisate, cu Tamre la
picioarele lor, ca un celu, cu privirea aintit
spre chipul lui Royan.
Ar da i din coad, dac-ar avea, zmbi
Nicholas.
Nu putem s profitm de ncrederea lui i
s profanm locul acesta n niciun fel. i-a
fcut din el un templu numai al lui. Nu cred c
a mai adus vreun suflet pe-aici. mi promii c,
orice s-ar ntmpla, o s-i respectm templul?
Mcar atta pot s fac i eu, czu el de
acord i se ntoarse spre Tamre: Ai fcut o
treab foarte bun c ne-ai adus la piatra lui
Iisus. Sunt foarte mulumit de tine. i doamna
e foarte mulumit de tine.
Ar trebui s o lum nspre tabr, de-
acum, suger Royan, cu privirea ndreptat
asupra peticului de cer de deasupra capetelor
lor.
Vzduhul se colorase deja n purpuriu i
indigo, strpuns ici i colo de ultimele raze de
soare.
Nu cred c ar fi o treab prea neleapt, o
contrazise el. E o noapte fr lun i ne-am
putea rupe picioarele, una-dou, pe-ntunericul
sta. Nu-i recomandat s facem asta pe-aici.
Ne-ar lua o sptmn s ajungem la un medic
acceptabil.
i vrei s dormim aici? ntreb ea
surprins.
De ce nu? Aprind focul ct ai bate din
palme i am i o raie de supravieuire pentru
cin am mai trecut prin chestii de-asta, tii
bine! i o ai cu tine i pe ddac, aa c
onoarea i rmne neptat. i-atunci, de ce
nu?
De ce nu, ntr-adevr? Rse ea. Vom putea
s facem o inspecie mai amnunit a carierei
mine, n zori.
El se ridic s adune lemne de foc, dar se opri
i i ndrept ochii spre cer. i ea auzise acel
uierat n aer, devenit de-acum familiar.
Elicopterul de la Pegasus ne viziteaz
iari, spuse el, inutil. M ntreb ce naiba pun
la cale la ora asta?
Scrutar amndoi ntunericul din ce n ce
mai dens i zrir luminile de navigaie ale
aparatului trecnd la trei sute de metri
deasupra lor. Plpirile roii, verzi i albe se
ndreptau spre sud, n direcia mnstirii.
Nicholas fcu un foc micu n ungherul cel
mai apropiat de intrare i, n timp ce se aezau
cu toii n jurul lui, mpri pachetul cu raiile
uscate n trei pri. Ronir tabletele dulci i
lipicioase i le fcur s se duc pe gt cu ap
din sticla lui.
Flcrile aruncau reflexe fantomatice n
partea de sus a peretelui i sporeau umbrele
mictoare. iptul de jelanie al unui caprimulg
aflat ntr-o ni din partea de sus a zidului
suna att de nepmntesc i de rscolitor, nct
Royan se cutremur i se trase mai aproape de
Nicholas.
M ntreb dac, pe trmul cellalt, Taita e
contient de progresele noastre, reflect ea. Am
senzaia c l-am cam pus pe gnduri deja. Am
desclcit prima parte a cimiliturii pe care ne-o
pregtise i pot s bag mna-n foc c nu se
ateptase ca totui cineva s se descurce att
de bine.
Urmtorul pas va fi s ajungem pe fundul
lacului. Atunci chiar c o s-i dm o lovitur
grea ticlosului btrn. Ce speri s gsim acolo?
Mi-e fric s vorbesc despre asta, replic
ea. Ar putea s fac visul s dispar i s
arunce un blestem asupra noastr.
Eu nu sunt superstiios. Ei, nu foarte, n
orice caz. S rostesc eu vorbele n locul tu? Se
oferi el, obinnd din partea ei un hohot de rs
i o aprobare tacit.
Aa c i continu supoziiile:
Sperm s gsim intrarea n mormntul
faraonului Mamose. Nu mai vrem indicii i
ghicitori, i piste false. Vrem mormntul, aa
cum a fost construit.
Ea i ncruci degetele:
S te-aud Dumnezeu!
Apoi, redeveni serioas:
Ce anse crezi c avem? S gsim
mormntul intact, adic?
El ridic din umeri:
Am s-i rspund doar cnd o s dm de
fundul lacului.
i cum o s ajungem acolo? Am scos din
calcul respiratorul subacvatic.
Nu tiu, mrturisi el. In stadiul n care
suntem, pur i simplu nu am nici cea mai mic
idee. Poate o s reuim s ptrundem n
costume de scafandru.
Ea rmase tcut, reflectnd asupra sarcinii
aparent imposibil de realizat, care-i atepta.
nveselete-te! i cuprinse el umerii cu
braul, la care ea nu fcu niciun gest s se
ndeprteze. Avem un motiv de consolare: dac
Taita ne-a pregtit o curs aa de dur
nseamn c nici cei care au ajuns acolo
naintea noastr nu au avut o sarcin mai
uoar. Cred c, dac mormntul chiar se afl
acolo, jos, niciun alt jefuitor de morminte nu
ne-a luat-o nainte.
Dac intrarea n mormnt e pe fundul
lacului nseamn c descrierile fcute n
papirusuri sunt trecute, cu bun tiin, n mod
eronat. Informaiile care au ajuns pn la noi
au fost prelucrate nti de Taita, apoi de Duraid,
i, n cele din urm, de Wilbur Smith. Ne
confruntm cu greaua ncercare de-a descoperi
drumul prin labirintul acestor dezinformri
deliberate.
Rmaser din nou tcui pentru o vreme,
apoi Royan surise la lumina focului, cu chipul
radiind la gndul celor ce aveau s fie
descoperite:
O, Nicky! E o provocare att de incitant!
Apoi, vocea i sczu cu o octav: Da pe ce cale
apucm? O s putem s ptrundem pn-acolo?
O s descoperim noi o cale.
Cnd?
Pe parcurs. nc nu m-am gndit aa de
departe. Singurul lucru de care sunt sigur e c
o s facem o groaz de planuri i o s muncim
pe brnci.
Atunci, s-neleg c mergem mai departe,
nu?
tia c, de una singur, nu ar fi putut s
duc treaba la bun sfrit.
Nu te-a speriat proiectul?
Nicholas chicoti:
Recunosc c nu m ateptam ca Taita s
ne bage ntr-o nebunie ca asta. mi nchipuiam
c o s spargem, pur i simplu, o u de piatr
i-o s gsim totul pregtit, ateptndu-ne pe
noi, cam cum s-a ntmplat cu Howard Carter
cnd a ptruns n mormntul lui
Tutankhamon. Totui, ca s-i rspund la
ntrebare, da, sunt speriat de ce-o s fim nevoii
s facem dar, la naiba, nimic nu m-ar putea
opri acum! Simt mirosul gloriei n nri i am
strlucirea aurului n faa ochilor.
n timp ce ei vorbeau, Tamre sttea fcut
covrig n praful de pe cealalt parte a focului i
i trsese shamnia peste cap. Odihna trebuie
s-i fi fost ntrerupt de vise i de fantezii,
fiindc bolborosea, scncea i chicotea n somn.
M ntreb ce-o fi n capul bietului smintit
i ce viziuni o avea, opti Royan. Zice c L-a
vzut pe Iisus aici, n carier, i nu m ndoiesc
c el crede cu adevrat c aa s-a i ntmplat.
Pe msur ce focul se potolea, vocile le
deveneau din ce n ce mai linitite i mai
adormite, i Royan muYmur, chiar nainte s
adoarm sprijinit de umrul lui Nicholas:
Dac mormntul lui Mamose e sub nivelul
rului, atunci coninutul lui e distrus de ap?
Nu pot s cred c Taita ar fi construit un
asemenea baraj i-ar fi pierdut cincisprezece ani
trudind la mormnt, dup cum zice n
papirusuri, doar ca s l inunde cu bun tiin,
s pngreasc mumia regelui su i s-i
degradeze comorile, opti Nicholas, pe care
prul ei l gdila pe obraz. Nu, asta ar fi
mpiedicat nvierea faraonului pe lumea cealalt
i ar fi redus toat munca lui la zero. Cred c
Taita a luat toate astea n calcul.
Ea se ghemui mai aproape i rsufl uurat.
Ceva mai trziu, el i spuse: Noapte bun,
Royan , dar ea nu rspunse; rsuflarea i era
profund i egal. El zmbi ca pentru sine i o
srut blnd pe frunte.
Capitolul XLV




NICHOLAS NU ERA SIGUR ce l trezise. i
trebuir cteva momente s se dezmeticeasc
i-abia atunci i ddu seama c se afla tot n
cariera de piatr. Era o noapte fr lun, ns
stelele atmau aproape de pmnt, mari i
rotunde ca nite ciorchini de struguri copi. La
lumina lor, observ c Royan alunecase i
sttea acum ntins pe pmnt, alturi de el.
Se ridic, aadar, cu grij, s nu o deranjeze,
i se ndeprt destul de mult de rmiele
focului, ca s se uureze. Domnea o tcere de
mormnt. Nu se auzea tril de pasre, nici mcar
vreun alt zgomot care ar fi putut s trdeze
niscaiva animale nocturne. Rocile din jurul lui
nc mai radiau cldura trimis de soare n ziua
anterioar.
Deodat, sunetul care l deteptase se auzi
din nou. Era o susurare slab, ndeprtat, ce
i trimitea ecoul peste stnci, aa c nu avea
cum s-i dea seama din ce direcie vine. Chiar
i aa, nu exista nicio umbr de ndoial asupra
naturii acestuia; l auzise de prea multe ori
nainte. Era sunetul unei arme automate, aflate
la ceva distan, ns, aproape sigur, era vorba
de o mitralier de asalt AK-7, trgnd nu rafale
lungi, sacadate, ci runde de cte trei focuri, art
care cerea o mn de profesionist i
antrenamente temeinice. Era convins c
trgtorul era un profesionist ncercat.
Mic ncheietura, astfel nct cadranul
luminos al ceasului s prind razele stelelor, i
vzu c abia trecuser cteva minute peste trei.
Rmase ceva timp cu urechile ciulite, dar
focurile de arm ncetaser. Se ntoarse, n cele
din urm, n locul unde dormea Royan i se
aez lng ea. Totui, dormi iepurete,
trezindu-se brusc, la intervale regulate, ca s
asculte dac se mai trage n noapte.
La primele scnteieri de auriu i portocaliu
ale zorilor la orizont, Royan ncepu s se agite
i, n timp ce luau ultimele raii de
supravieuire n loc de mic dejun, el i povesti
despre zgomotul care l trezise pe timpul nopii.
Crezi c-ar fi putut s fie Boris? ntreb ea.
Poate i-a ajuns din urm pe Mek i pe Tessay.
M ndoiesc tare mult. Boris e plecat de
nite zile bune. Cred c nu mai putem auzi
vreun sunet de arm de-a lui, nici dac-ar avea-o
pe cea mai zgomotoas.
i-atunci, cine crezi c a fost?
Habar n-am. Numai c nu-mi place. Ar
trebui s pornim spre tabr dup ce mai dm
o rait prin carier. Dup-aia, nu mai avem
nimic de fcut, n faza asta. Ar trebui s ne-
ndreptm spre cas, unde te-ateapt mama ta.
De cum se lumin ndeajuns, Nicholas trase o
rol de film ca s rmn cu o imagine a
carierei de piatr. Ca s i dea seama de scar,
Royan poz lng zidul n care mai zceau
blocurile nefolosite. Pe msur ce i intra n
rolul de model, se apuc s se prosteasc de
dragul lui. Urc pe lespedea cea mai nalt i
poz ca un model n faa aparatului,
bosumflndu-se, cu o mn la ceaf, n stilul
lui Marilyn Monroe.
Cnd, n cele din urm, coborr costia ce
ducea spre mnstire, amndoi exultau i
sporoviau vesel, ncntai de succes. Purtau o
discuie animat, ntorcnd ideile pe toate
prile, i fceau planuri pentru exploatarea n
viitor a acestor minunate descoperiri. Cnd
ajunser la stncile roz din partea de jos a
prpastiei, dimineaa era pe trecute. Acolo, pe
crare, ddur peste un grup micu de clugri
de la mnstire.
Chiar i de la aa o deprtare, se vedea
limpede c se ntmplase ceva ngrozitor n
absena lor: vaietele clugrilor i ddeau lui
Royan fiori de ghea pe ira spinrii. Era
sunetul de jale al africanilor, vestitor al morii i
al dezastrelor. Pe msur ce se apropiau,
observau cum clugrii luau arin n pumni i
i-o turnau pe cap, n timp ce boceau i se
lamentau.
Ce e, Tamre? l ntreb Royan pe biat.
Du-te i vezi ce e! Tamre o lu la fug nainte,
s discute cu fraii si clugri.
Acetia se oprir n mijlocul drumului i se
pornir s discute cu glasuri ascuite, vrsnd
lacrimi i gesticulnd. Apoi, Tamre se ntoarse
n goan:
Oamenii votri din tabr. S-a ntmplat
ceva ngrozitor. Oameni ri au venit azi-noapte.
Muli servitori sunt mori, strig el.
Nichlas o apuc de mn pe Royan.
Haide, o grbi el, s vedem ce se-ntmpl
aici!
Capitolul XLVI




GONIR PE ULTIMUL KILOMETRU pn la
tabr, iar, cnd ajunser, ddur de un alt
grup de clugri strni n jurul a ceva aflat
chiar n faa buctriei de campanie. Nicholas i
mpinse i i croi drum cu coatele s ajung n
fa. Acolo, rmase intuit locului, cu ochii fici
i cu o senzaie de grea urcndu-i din
mruntaie pn n gt, n vreme ce broboanele
de sudoare de pe fa se preschimbau n
ghea, de groaz. Acoperite de un linoliu
albastru de mute bzitoare, ntr-o balt de
snge, zceau cadavrele buctarului i ale altor
trei servitori. Fuseser legai cu minile la
spate, apoi silii s ngenuncheze, nainte de a fi
mpucai n ceaf, de la mic distan.
Nu te uita! O preveni Nicholas pe Royan,
care se apropiase. Nu e o privelite prea
plcut.
Numai c ea nu inu seama de avertizare i
veni lng el.
Dumnezeule mare! I-au mcelrit ca pe
vite la abator, se sufoc ea.
Asta explic sunetele de foc de arm pe
care le-am auzit azi-noapte, explic el mohort
i se duse mai departe, s i identifice pe mori.
Aly i Kif nu sunt aici. Unde sunt?
Ridic vocea i strig n limba arab,
ntorcndu-se cu faa spre mulime:
Aly, unde eti?
Hitaul i fcu loc cu greu pn la el:
Aici sunt, effendi vocea i tremura, iar
chipul i era rvit de durere.
Brbatul avea partea din fa a cmii plin
de snge.
Cum s-a ntmplat? l prinse Nicholas de
bra ca s l susin.
Au venit nite oameni noaptea, cu arme.
Shufta. Au tras n adposturile unde dormeam.
Nu ne-au dat niciun avertisment. Doar au
nceput s trag.
Ci erau? Cine erau? Vru s tie Nicholas.
Nu tiu ci erau. Era ntuneric. Eram
adormit. Am fugit cnd au nceput s trag.
Erau shufta, bandii, ucigai. Hiene i acali,
asta erau nu au niciun motiv pentru ce-au
fcut. Oamenii ia erau fraii mei, prietenii mei.
ncepu s suspine i lacrimile i curgeau
iroaie pe obraji.
Royan plec de-acolo, scrbit i ngrozit. Se
duse la coliba ei i se opri n prag: fusese
devastat. Genile i fuseser golite pe podea,
cearaful, fcut ferfeni, iar salteaua, aruncat
ntr-un ungher. Cu micri de somnambul
care triete un comar, travers odaia i culese
de jos nvelitoarea de pnz n care i inea
documentele. O ntoarse pe dos i o scutur.
Era goal. Fotografiile din satelit, hrile,
mulajul stelei, pozele fcute cu polaroidul de
Nicholas la mormntul lui Tanus totul
dispruse.
Royan puse mna pe pat i l fix la locul lui.
Se aez pe el, ncercnd s i adune
gndurile. Se simea derutat i nfricoat.
Imaginea acelor cadavre nsngerate, ciuruite
de gloane, ce zceau n pragul buctriei, o
bntuia i nu o lsa s se concentreze i s
judece limpede.
Nicholas nvli nuntru i arunc iute o
privire de jur mprejur
Acelai lucru mi-au fcut i mie. Au ntors
totul cu susu-n jos. Mi-a disprut i puca, o
dau cu toate hrtiile. Cel puin, aveam
paapoartele i cecurile de cltorie n rani cu
mine se ntrerupse brusc, dnd cu ochii de
dosarul gol, din pnz, ce zcea la picioarele ei.
Au luat i...
Da! i ghici ea ntrebarea. Ne-au furat toate
materialele de cercetare, chiar i polaroidul.
Mulumesc lui Dumnezeu c aveai rolele de film
nedevelopate cu tine. Exact aa s-a ntmplat i
atunci, cu Duraid i cu mine. Nu suntem la
adpost de ghearele lor nici mcar aici, n colul
cel mai ndeprtat al slbticiei.
Se simea din vocea ei c e n pragul isteriei.
Sri din pat i alerg la el:
O, Nicky, ce s-ar fi ntmplat dac am fi
fost azi-noapte n tabr?
i arunc braele n jurul lui i se ag de
el:
Am fi zcut la soare acum, plini de snge i
acoperii de mute.
Linitete-te, draga mea! S nu tragem
concluzii pripite. Ar putea s fie un raid fcut la
ntmplare de bandii.
i-atunci, de ce ne-au furat hrtiile? Ce
importan ar putea avea pentru nite shufta
oarecare mulajele i pozele polaroid? ncotro se
ndrepta elicopterul de la Pegasus chiar nainte
de raid? Ne urmreau pe noi, Nicky! Cred asta
cu toat convingerea. Voiau s ne omoare i pe
noi, aa cum l-au omort pe Duraid. Nu se
puteau ntoarce oricnd, iar acum eram
nenarmai i lipsii de orice ajutor.
Bine, sunt de acord cu tine c suntem
destul de vulnerabili aici. nelept ar fi s
plecm ct de curnd posibil. N-are niciun sens
s mai stm pe-aici, n orice caz. Nu mai avem
nimic de fcut n stadiul n care ne aflm.
O cuprinse n brae i o scutur cu blndee:
Curaj! O s recuperm ce se poate din tot
balamucul sta i pe urm o s plecm imediat
la maini.
i ce facem cu morii?
Se ddu napoi i se sili s i nghit
lacrimile i s se controleze:
Ci dintre oamenii notri au supravieuit'?
Aly, Salin i Kif au scpat. Au tulit-o din
colibe i au fugit la adpostul ntunericului de
cum a-nceput s se trag. Le-am zis s se
pregteasc imediat de plecare. Am vorbit cu
unul dintre mai-marii mnstirii. O s aib ei
grij s ngroape morii i s ia legtura cu
autoritile ct pot de repede. Dar i ei sunt de
prere c noi eram inta atacului i c suntem
nc n pericol, aa c trebuie s-o tergem ct
mai repede.
n mai puin de o or, erau gata de plecare.
Nicholas se hotrse s lase tot echipamentul
de camping, ca i bagajul lui Boris, n grija lui
Jali Hora. Catrii erau ncrcai uor, aa c
planul consta n ieirea n mar forat din
defileu.
Abatele le dduse o escort de clugri care
s i nsoeasc pn n vrful versantului.
Numai un om cu adevrat fr niciun
Dumnezeu v-ar ataca atta timp ct suntei sub
protecia crucii , le explic el.
Nicholas gsi pielea uscat i capul dik-dik-
ului vrgat la locul lor, n opronul unde
jupuiser animalul. Le rul ntr-un sul pe care
l leg de povara unui catr, dup care ddu
ordin caravanei mpuinate s porneasc.
Tamre se strecurase n grupul clugrilor
care escortau grupul. Se inea strns pe urmele
lui Royan de cum porniser la drum, iar
bocetele i strigtele de adio ale comunitii
monastice i ntovriser de-a lungul primului
kilometru.
La miezul zilei, atmosfera era apstoare i
nbuitoare. Nicio adiere nu le aducea mcar
un strop de alinare, iar pereii de piatr ai vii
sugeau aria acelui soare teribil i o scuipau
napoi peste oamenii care se trudeau pe pantele
abrupte. Sudoarea li se usca de cum i fcea
loc prin pori, lsnd urme de cristale albe de
sare pe pielea i pe hainele oamenilor. Cu frica-
n sn, catrgiii goneau ntr-un ritm ucigtor,
alergnd cu pai mruni n spatele animalelor,
pe care le nepau n testicule cu un b ascuit,
ca s le fac s pstreze pasul.
Pn spre mijlocul dup-amiezei, refcuser
drumul parcurs de diminea i ajunseser din
nou la locul presupusului baraj al lui Taita.
Nicholas i Royan se oprir cteva minute s i
cufunde capetele n ap i s se tearg de
sudoarea ce le nclia feele i gturile. Dup
asta, se duser mpreun deasupra cascadei i
i luara n grab rmas-bun de la hul n care
zceau toate speranele i visele lor.
Ct o s treac pn ne ntoarcem? ntreb
ea.
Nu ne permitem sa lipsim prea mult,
rspunse el. Ploile trebuie sa vina n curnd i
hienele au simit mirosul i au nceput s se
adune. De-acum ncolo, fiecare zi e preioas i
fiecare or pierdut poate fi crucial.
Ea privi lung abisul i murmur:
nc nu ai ctigat, Taita! Jocul nu s-a
terminat.
Se ntoarser amndoi i o luar dup catri,
pe crarea spre peretele povmiului. n seara
aceea nu se oprir la tabra tradiional de
lng fluviu, ci se forar s mai parcurg civa
kilometri, pn cnd bezna i sili s ia o pauz.
Nu fcur nicio tentativ s ridice o tabr
confortabil. La cin, nmuiar buci de pine
injera n vasul cu wat pe care clugrii l
craser cu ei. Apoi, Nicholas i Royan i
ntinser sacii de dormit unul lng altul pe
pmntul pietros i, cu poverile de pe catri n
loc de perne, czur epuizai ntr-un somn
adnc, fr vise.
Capitolul XLVII




N DIMINEAA URMTOARE, pe cnd catrii
erau ncrcai, n ntunericul de dinaintea
zorilor, bur cte o can mare cu cafea
etiopian, neagr, tare i amar, dup care o
luar din loc.
Cnd razele rsritului luminar zidurile
golae ale povmiului din faa lor, acesta li se
pru destul de aproape s l poat atinge i
Nicholas i spuse lui Royan, care mergea n
urma lui, pe picioarele ei lungi:
n ritmul sta, o s ajungem la poalele
costiei pe dup-amiaz i s-ar putea s
dormim la noapte n petera din spatele perdelei
de ap.
nseamn c am putea s scurtm
cltoria cu vreo cteva zile i s ajungem
mine la camioane.
S-ar putea, confirm el. M-a bucura sa
scap de-aici.
Parc-am fi ntr-o cursa, i ntri Royan
spusele, aruncnd o privire asupra terenului
stncos i accidental ce se nala de-o parte i
de alta, ngrdindu-i n albia ngust a rului
Dandera. M-am mai gndit un pic, Nicky.
Ia s-auzim la ce concluzii ai ajuns!
La niciuna, doar la nite idei destul de
ngrijortoare. S presupunem c mulajele i
pozele polaroid sunt acum la cineva de la
Pegasus care le i nelege semnificaia. Ce
reacie ar avea dac ar afla ce progrese am fcut
n cutrile noastre?
Nu e o perspectiv prea vesel, fu el de
acord. Dar, pe de alt parte, nu prea avem ce
face, pn nu ne ntoarcem la civilizaie, dect
s stm cu ochii-n patru i s prindem orice
micare. E ca naiba, n-o mai am nici mcar pe
micua mea Rigby. Suntem inte sigure.
Aly, catrgiii i clugrii preau s le
mprteasc prerea, fiindc nu slbeau
pasul deloc. Abia pe la amiaz fcur o oprire
scurt, s fiarb cafeaua i s adape animalele.
n vreme ce oamenii aprindeau focurile,
Nicholas i lu binoclul din bagajul de pe catr
i ncepu s urce costia de piatr. Nu ajunse
prea departe cnd, uitndu-se n spate, o zri
pe Royan, care urca dup el, i o atept s-1
ajung din urm.
Ar fi trebuit s profii de ocazie ca s te
odihneti, o mustr el. Epuizarea n condiii de
ari e un adevrat pericol.
N-am ncredere s te las de unul singur.
Vreau s tiu ce pui la cale.
O scurt recunoatere. Ar trebui s avem
cercetai n fa, nu s umblm orbete pe un
drum ca sta. Dac in eu bine minte de cnd
am venit, ne ateapt unul dintre cele mai
proaste drumuri. Dumnezeu tie peste ce putem
s dm.
Continuar ascensiunea, ns le era cu
neputin s ajung pe creste, fiindc un ecran
de stnc vertical, inaccesibil, le bara drumul.
Nicholas alese cel mai bun punct de observaie
de sub acea barier i scrut ambele pante ale
vii ce se desfura dinaintea lor. Terenul era
exact aa cum i-l aducea el aminte. Pe msur
ce se apropiau de poalele versantului i terenul
devenea tot mai denivelat i mai accidentat,
asemenea oceanului care se umfl la vederea
rmului i se nal agitat, nainte s se sparg
la mal. Drumul urma ndeaproape cursul apei.
Stncile stteau agate deasupra fiei nguste
de pmnt care forma malul, sculptat de vnt i
de intemperii n figuri ciudate, amenintoare,
asemntoare crenelurilor de la castelul
vrjitoarei celei rele, dintr-un vechi desen
animat fcut de Disney. ntr-un loc, o stnc
din gresie roie venea deasupra crrii, silind
rul s o ocoleasc, astfel nct poteca se
micora n asemenea msur, c un catr cu
povar n spate nu se prea ncumeta acolo, fr
s rite s cad de pe mal n ap.
Nicholas studie cu grij fundul vii prin
binoclu. Nu vedea nimic suspect sau bizar, aa
c nl capul i scrut coastele i piscurile
acestora.
n momentul acela, din valea de sub ei, se
auzi vocea lui Aly, ce i trimitea ecourile pe
povmi:
Grbii-v, effendi! Catrii sunt gata s
plece mai departe!
Nicholas i fcu semn cu mna, ns ridic
binoclul s mai
Cerceteze zona ce i atepta n fa. O
fulgerare de lumin i atrase atenia o frntur
efemer de strlucire, precum semnalul unui
heliograf. i ndrept ntreaga atenie spre locul
de pe nlimi de unde se ivise.
Ce e? Ce-ai vzut? Vru s tie Royan.
Nu tiu sigur. Probabil c nu era nimic,
rspunse el, fr s lase binoclul din mn.
Poate a fost reflectarea unei suprafee
lustruite de metal, un alt binoclu sau poate
eava putii vreunui lunetist , medit el. Pe de
alt parte, un ciob de mic sau o pietricic
dintr-o roc de cristal ar putea reflecta n
acelai mod soarele, aa cum s-ar ntmpla i
cu unele specii de aloe sau cu alte plante
suculente, cu frunze lucioase. Urmri cu atenie
punctul acela pre de cteva minute, dup care
vocea lui Aly ptrunse din nou pn la ei:
Grbii-v, effendi! Catrii nu ateapt!
Bine, se ridic el. Nu e nimic. S mergem!
O lu de mn pe Royan, s o ajute s treac
de poriunea de teren accidentat, i pornir n
jos. n acel moment, auzi zornitul pietrelor
ceva mai sus de ei, pe pant, i o opri,
strngnd-o de bra, ca s o mpiedice s
vorbeasc. Ateptar, cu ochii int la linia
orizontului.
Brusc, pe creast i fcur apariia o pereche
de coame lungi, rsucite, i, sub ele, capul unui
btrn kudu, cu urechile ca dou trompete
ciulite n fa i cu brbia micndu-se n
btaia brizei uoare i fierbini. Se opri pe
marginea coastei de piatra, chiar deasupra
locului unde se ghemuiser ei, ns nu i zrise.
Animalul ntoarse capul i privi napoi, n
direcia din care venise. Soarele i scnteia n
ochi, iar orientarea capului i poziia
tensionat, n stare de alert, spuneau clar c
totui ceva l deranjase.
Rmase un timp n cumpn, dup care, tot
fr s i dea seama de prezena lui Nicholas i
a lui Royan, fomi i dispru dintr-un salt,
gonind ct l ineau picioarele. Dispru dup
coama de stnc i sunetul copitelor lui se
stinse, lsnd loc tcerii.
Ceva l-a speriat de moarte.
Dar ce? ntreb Royan.
Ar fi putut fi orice probabil c un leopard,
replic el i avu un moment de ezitare cnd se
uit n jos. Caravana format din catri i
clugri pornise deja i urma drumul de lng
malul rului.
Ce-ar trebui s facem? ntreb Royan.
Ar trebui s facem o recunoatere a
terenului asta, dac am avea timp, i n-avem.
Caravana se ndeprta cu repeziciune. Dac
nu coborau imediat, aveau s fie lsai n urm,
singuri i nenarmai. Nu avea nimic concret,
care s-1 ajute, i totui Nicholas trebuia s ia
imediat o hotrre:
Hai s mergem!
O lu iar de mn i coborr cu dificultate,
alunecnd pe costi pn jos.
De cum ajunser la potec, fur nevoii s o
ia la fug, ca s prind coada caravanei din
urm.
Acum, c fceau din nou parte din coloan,
Nicholas putea s-i ndrepte atenia spre
inspectarea cu mai mare atenie a liniei
orizontului. Stncile se desenau n faa lor,
mascnd jumtate din cer. Rul, aflat n stnga
lor, acoperea orice alt zgomot cu bubuitul lui
tumultuos.
Nicholas nu era alarmat cu adevrat. Se
mndrea c poate s simt pericolul, cu un al
aselea sim, care nu o dat i salvase viaa. l
considera sistemul su de detectare i de
avertizare, numai c acum nu primea niciun fel
de mesaj de la el. Puteau fi o mulime de
explicaii plauzibile pentru reflexia pe care o
sesizase sus, pe creasta muntelui, ca i pentru
purtarea masculului de kudu.
Chiar i aa, era tensionat i acorda cea mai
mare atenie nlimilor de deasupra lor. Zri
un punct ce plutea peste piscul muntelui,
rsucindu-se n cdere o frunz moart purtat
de briza cald i capricioas. Era ceva prea
mrunt i nesemnificativ ca s constituie un
pericol, totui i urmri micrile cu o umbr de
interes.
Frunza maronie descria spirale i bucle, pn
ajunse, n cele din urm, s l ating uor pe
obraz. Ridic mna din reflex i o prinse. Frec
bucica maronie ntre degete, ateptndu-se ca
aceasta s se crape i s se fac frme. Frunza
era, dimpotriv, moale i supl, cu o textur
fin, aproape unsuroas.
Deschise palma i studie mi atent obiectul.
Vzu imediat c nu era frunz, ci o bucat
rupt de hrtie unsuroas, cafenie i
transparent. Dintr-o dat, toi clopoeii de
alarm ncepur s rsune. i nu numai
ciudata apariie a unei hrtii fabricate n locul
acela uitat de lume era problema. Recunoscuse
calitatea i textura acelui tip special de hrtie.
Ridic bucica la nas i o mirosi. Izul ascuit,
de azot, i gdil gtul.
Gelatin! Exclam el.
Recunoscuse mirosul imediat.
Fumilcotonul era arareori folosit n scopuri
militare n aceast epoc a Semtex-ului i a
explozibililor plastici, dar se mai folosea n mod
curent n industria minier i n exploatrile
miniere. De obicei, beele de nitrogelatin n
celuloz i cu baz de azotat de sodiu erau
ambalate n acea hrtie maronie i unsuroas,
nainte de plasarea detonatorului n captul
bului, se obinuia s se rup colul hrtiei de
ambalat, ca s se scoat la iveal explozibilul de
culoarea melasei, aflat dedesubt. Folosise
materialul de prea multe ori, pe vremuri, ca s
i uite mirosul.
Gndurile ncepur s se perinde cu
repeziciune. Dac cineva i atepta i minase
zona cu fumilcoton nseamn c licrirea pe
care o surprinsese putea s vin de la srma de
cupru prins n stnc sau putea fi de la alt
obiect asemntor. Dac aa stteau lucrurile,
atunci autorul probabil c sttea chiar acum
ascuns prin apropiere, gata s apese pe butonul
de detonare. Kudu trebuie s fi fugit de
prezena omului ascuns.
Aly! Rcni el ctre capul caravanei.
Oprete-i! ntoarcei-v!
ncepu s alerge n direcia capului caravanei,
dar, n inima
Sa, tia c era deja prea trziu. Dac cineva
era cocoat pe stnci, atunci i urmrea fiecare
micare a lui Nicholas. Acesta din urm nu
putea spera s ajung n fa, s ntoarc
grupul de catri pe crarea ngust i s i pun
pe toi la adpost nainte de... Se opri brusc i
privi n urm, la Royan. Sigurana ei era
principala lui grij. Se ntoarse n fug i o
prinse de bra:
Vino! Trebuie s ieim de pe drum.
Ce s-a-ntmplat, Nicky? Ce faci?
ncerca s i se opun, trgndu-i mna, s
se elibereze din strnsoare.
i explic mai trziu, o repezi el. Ai
ncredere n mine!
O tr dup el civa pai, pn o fcu s
cedeze i s alerge cu el napoi, n direcia din
care veniser.
Nu fcuser nici cincizeci de metri, cnd
partea frontal a versantului sri n aer. Un val
imens de aer trecu pe deasupra lor cu o for
care i fcu s se clatine. Explozia le suna
dureros n urechi, ameninnd cu implozia
membranelor delicate ale timpanelor. Apoi veni
peste ei adevrata detuntur, nu ca o simpl
explozie, ci ca un tunet prelung, ce se
rostogolea i se sprgea undeva deasupra
capetelor lor. Zgomotul i nuci i i zgudui att
de tare, c se ciocnir unul de cellalt,
dezorientai.
Nicholas o prinse n brae, s o ajute s-i
capete echilibrul, i se uit n urm. Vzu o
serie de explozii ce sltau pe coama muntelui.
Fntni nalte de noroi, praf i pietri dansau,
executnd piruete una dup alta, ntr-o
coregrafie precis, ca un grup de balerine ale
iadului.
Chiar i n momentele acelea ngrozitoare,
aprecia miestria cu care fusese plasat
explozibilul. Era o mn de maestru. Coloanele
sltree de pietri se prbueau i dispreau,
lsnd ceaa fin, roiatic, de praf, s
pluteasc i s i continue spiralele pe fondul
de un albastru senin al cerului i, pre de o
clip, dezastrul pru s fie complet. Apoi silueta
blocului de piatr ncepu s se transforme.
La nceput fr grab, zidul de piatr ncepu
s se aplece n fa. Nicholas vedea cum n
partea frontal apreau nite despicturi ce se
deschideau asemenea unor guri lascive. Fii de
roc se desprindeau i alunecau unele pe lng
altele cu ncetinitorul, precum fustele de mtase
din juponul unei femei-gigant care face o
plecciune. Stnc gemea, se frma i huruia,
n timp ce ntreaga bucat de piatr pornise s
se prvleasc n rul ndeprtat.
Nicholas era vrjit de spectacolul nfricotor
i creierul prea s-i fi amorit din cauza
exploziei. Avu nevoie de un efort uria s se
foreze s gndeasc i s acioneze. Observ
c, ntr-adevr, centrul exploziei se aflase ceva
mai jos, pe crare, lng capul caravanei de
catri. Tamre era acolo, mpreun cu Aly. El i
Royan se aflau n spatele grupului. Era limpede
c acela care detonase bomba i ateptase s
ajung chiar n epicentrul capcanei sale
explozive, ns fusese silit s acioneze cnd i
vzuse alergnd napoi i i dduse seama c
fuseser alertai i erau gata s i scape.
Totui, nu erau n afara oricrui pericol aveau
s prind fora periferic a alunecrii de teren
ce se pornise deasupra lor. innd-o n
continuare pe Royan, Nicholas scrut versantul
frontal i fcu un calcul disperat.
Urmri cu o fascinaie mpietrit cum valul
imens de stnci cztoare mtur drumul din
faa lui, culegnd oameni i catri, i trndu-i
dup el peste marginea prpastiei, n albia
rului. i nghiea, hpindu-i ca limba unui
monstru nfricotor i mestecndu-i pn la
mduv cu coli din piatr roie, ascuii ca
lama. Pn i peste bubuitul de uragan al
valului de piatr tot se auzeau ipetele de groaz
ale oamenilor i animalelor luate pe sus.
Unda distrugtoare avansa spre locul unde se
aflau cei doi. Dac ar fi fost chiar sub explozie,
ar fi avut la fel de puine anse de supravieuire
ca i ceilali, dar, n alunecarea pe versant,
puterea distructiv i pierdea din intensitate.
Pe de alt parte, Nicholas i ddea seama c n-
avea nicio ans s scape cu fuga, iar ceea ce
urma s cad asupra lor avea totui o for
devastatoare.
N-avea timp s-i explice lui Royan ce trebuia
s fac aveau la dispoziie doar cteva secunde
s acioneze. Lund-o pe sus, sri de pe mal n
direcia rului. i pierdu echilibrul aproape
instantaneu i czur amndoi, venind de-a
berbeleacul; la vreo zece metri mai jos ns, era
un col de stnc, mare ct o cas. Cnd se
ciocnir de partea de sus a acesteia, se oprir
din cdere.
Chiar dac erau pe jumtate nucii de
impact, Nicholas o trase pe Royan n picioare i-
i fcu semn spre un adpost n peretele de
piatr. Gsir acolo o despictur n care se
trr i se ghemuir. Rmaser strns lipii de
perete, inndu-i respiraia, cnd prima bucat
de stnc se prvli n salturi ctre ei, ca o
gigantic minge de cauciuc, ce prindea vitez
datorit gravitaiei, pn cnd se izbi de
adpostul celor doi cu o for ce fcu roca solid
de care se sprijineau s vibreze i s rsune
precum clopotul unei catedrale; apoi proiectilul
sri n nalturi, pe deasupra capetelor lor,
rotindu-se n cercuri largi n zbor, nainte s
cad n ru. La suprafa se ridic un val care
se sparse ca brizant furtunos de ambele maluri.
Era doar preludiul urgiei care se abtea acum
asupra lor. Cu fiecare bolovan spart de
adpostul lor, din marginile acestuia sreau
pumnale i achii ce umpleau aerul cu o
pulbere fin i cu duhoarea sulfuroas de
scnteiere de cremene. Aceast cascad imens
le zbura peste capete sau se depunea n grmezi
dinaintea adpostului, acoperindu-i cu cioburi
i pietri.
Nicholas se tr peste Royan i o protej cu
trupul su. O piatr l lovi n tmpl cu o
asemenea for, c i iuir urechile, ns
strnse din dini i rezist impulsului de a-i
nla capul s se uite n sus. Simi ceva cald
care l gdil i erpuiete printre firele scurte
de pr din spatele urechii drepte. Acel ceva i
se tra pe obraz ca o vietate i de-abia cnd
ajunse n colul gurii i i simi gustul metalic
de sare, i ddu seama c era vorba de un
firior de snge.
Pulberea fin de talc i pudrase i le iritase
gtul, aa c amndoi tueau i se necau n
nebunia aceea. Praful li se strecura n ochi i
cei doi se sileau s-i in pleoapele strns
lipite.
Un bloc de stnc mare ct un vagon se
ridic n aer, ca s cad foarte aproape de locul
unde stteau ei ntini. Impactul fcu pmintul
s se zguduie cu atta violen, c Royan, n
ciuda greutii lui Nicholas de deasupra ei, fu
izbit n stomac i n diafragm, i fora loviturii
o fcu s rmn fr aer n plmni i s
cread c i-a rupt toate coastele.
Apoi, ncetul cu ncetul, revrsarea de
pmnt i de piatr ncepu s mai scad.
Loviturile bolovanilor n adpost, care le tiau
rsuflarea, de venir mai rare. Pulberea fin pe
care o inhalau ncepea s se aeze. Huruitul i
bubuitul se domolir treptat, pn ce nu se mai
auzir dect sunetul alunecrii i al cderii
pmntului care se reaeza, i bolborositul
rului, ceva mai jos de ei.
Prudent, Nicholas i ridic, n cele din urm,
capul i ncerc s clipeasc i s-i ndeprteze
praful din gene. Royan se agita sub el, aa c se
tr la o parte, s o lase s se ridice. Se holbar
unul la cellalt. Feele le erau acoperite de
mti kabuki, cu praf alb de antimoniu, i
aveau prul pudrat, ca perucile aristocrailor
francezi din secolul al optsprezecelea.
Sngerezi, opti Royan, cu glas aspru din
cauza prafului i a groazei.
Nicholas i puse mna pe fa i, cnd se
uit, vzu c era acoperit cu o past de rn
i snge.
E doar o zgrietur, zise. Tu cum te simi?
Cred c mi-am scrntit genunchiul. Am
simit cum cedeaz, cnd am czut. Nu cred c-
i ceva grav. M doare foarte puin.
Atunci, am avut amndoi un noroc
porcesc, spuse el. Nimeni nu merita s
supravieuiasc unui asemenea atac.
Ea fcu un efort s se ridice, ns el o
mpiedic, punndu-i mna pe umr:
Ateapt! Toat costia de mai sus de noi e
distrus i instabil. Mai las s treac puin
timp! nc o s mai cad stnci la vale.
i desfcu bandana Paisley din jurul gtului
i i-o ddu ei:
n afar de asta, nu vrem...
Se rzgndi i nu duse fraza pn la capt.
Ai vrut s spui n afar de asta ntreba ea
cu glas tremurtor, n timp ce se tergea pe
fa.
n afar de asta, nu vrem s le dm
ticloilor de sus deacolo impresia c am
supravieuit petrecerii oferite de ei. Altfel, i
obligm s coboare aici, s-i termine treaba i
s ne ia gtul. Mai bine s cread c am mierlit-
o, dup voia lor.
Crezi c mai sunt sus i ne urmresc?
Fcu ea ochii mari.
Pot s pun pariu, rspunse el ncruntat.
Probabil c sunt destul de ncntai c au
izbutit, n sfrit, s se descotoroseasc de tine.
Nu vrem s scoatem cpoarele chiar acum i
s le stricm bucuria.
De unde-ai tiut ce-o s se-ntmple? Vru
ea s afle. Dac nu m-ai fi tras deoparte... i
vocea i pieri.
n cteva cuvinte, el i explic tot ce se
ntmplase cu fia de la ambalajul
explozibilului.
E cel mai simplu lucru din lume s alegi
partea cea mai ngust a unui drum i s
minezi versantul se ntrerupse cnd auzi
sunetul ndeprtat, ns de neconfundat, al
unui motor de elicopter i flfitul rotoarelor,
scond zgomotul ascuit de decolare.
Repede! O smuci. Ascunde-te ct poi de
bine sub lespede,
Oavertiz i o mpinse napoi, spre blocul de
piatr care le servise drept pavz. Stai ntins
pe burt!
Dup ce vzu c ea se supune fr s
crcneasc, se lungi lng ea i arunc pietri
peste amndoi.
Stai nemicat! S nu te clinteti, fie ce-o
fi!
Rmaser ntini la pmnt, cu urechile
ciulite la elicopterul
Care se apropia, descriind cercuri n vzduh.
Aparatul se deplasa n susul i-n josul vii, la
civa pai distan de suprafaa rului. La un
moment dat, ajunse chiar deasupra lespezii
unde stteau ntini i cei doi fur izbii de
curentul rotoarelor.
Se uit dup supravieuitori, coment
mohort Nicholas. Nu te mica! Deocamdat,
nu ne-au zrit.
Dac ne urmreau nainte de explozie, ar fi
putut s vin direct i s ne ia ca din oal,
murmur ea. Par dezorientai. Probabil c ne-au
pierdut urma n norii de praf ridicai de
avalan i dup prbuirea versantului. Nu
sunt siguri pe unde zcem.
Sunetul elicopterului se ndeprta ncet de-a
lungul rului, aa c Nicholas i spuse:
O s risc s arunc o privire, s fiu sigur c
e mna celor de la Pegasus nu c-ar ploua cu
elicoptere prin zona asta. ine capul jos!
El i nl capul ncet, cu mult pruden,
i o singur ochead i fu de ajuns s i
confirme toate bnuielile. La aproape un
kilometru n amonte, aparatul Pegasus Jet
Ranger plutea deasupra rului. Elicopterul se
ndeprta ncet i, din unghiul acela, lui
Nicholas i era imposibil s vad prin parbriz n
cabina pilotului. In clipa aceea ns, btaia
motorului se schimb cnd pilotul schimb
nclinarea aparatului i activ mecanismul de
control.
Cnd elicopterul ncepu micarea pe vertical
i se ntoarse spre nord, Nicholas prinse cu
coada ochiului o imagine a pasagerilor. Jake
Helm sttea pe scaunul din fa, lng pilot, iar
colonelul Nogo era pe scaunul din spatele
acestuia. Scrutau amndoi valea rului, dar, n
cteva secunde, aparatul se nl i dispru de
partea cealalt a coamei muntelui,
ndreptndu-se n direcia colinei, iar zgomotul
motoarelor se stinse, lsnd loc tcerii. Nicholas
iei tr de dup blocul de piatr i o trase pe
Royan n picioare.
Nu mai exist niciun dubiu. Acum-tim cu
cine avem de-a face. n elicopter erau Helm i
Nogo. Pun mna-n foc c Helm a pus minele i
Nogo probabil c a condus atacul asupra
taberei noastre, de azi-noapte. Fiecare a fcut
treaba la care se pricepe cel mai bine, spuse
Nicholas. Aa c avem confirmarea. Persoana
care conduce Pegasus e ticlosul din spatele
tuturor atacurilor. Helm i Nogo sunt doar nite
trepdui.
Dar Nogo e ofier n armata etiopian,
protest ea.
Bun venit n Africa! i ur el, fr s
zmbeasc. Aici, totul e de vnzare, pentru un
anumit pre, inclusiv oficiali ai guvernului i
ofieri ai armatei.
Acum se ncrunta, astfel c praful ntrit de
pe chip i se crpa i se cernea ntr-o pulbere
fin.
Totui, acum, principala noastr grij
rmne s ieim din defileu i s ne ntoarcem
la civilizaie.
i ridic ochii spre pant. Poteca de
deasupra lor fusese tears de pe faa
pmntului de cderea stncilor.
Nu ne putem ntoarce pe-acolo, o anun,
lund-o de mn.
Dar, cnd o ridic n picioare, femeia gemu i
i mut repede
Greutatea pe piciorul drept.
Genunchiul meu! Apoi, zmbi curajos: O
s treac.
Totui, chiopta serios cnd ncepur
coborrea anevoioas ctre ru, ngrozii c
micrile lor ar putea declana o nou ploaie de
stnci. Ajunser pn la bru n apa de sub
mal.
n spatele lui Nicholas, Royan i spl rana de
la cap de praf i de snge nchegat.
N-arat prea ru, l liniti. N-ai nevoie de
copci.
Am un tub de Betadyne n rani, zise el i
l pescui, iar ea i unse rana cu unguentul
galben-maroniu, nainte s i-o lege cu bandana
Paisley.
Asta a fost tot, l btu pe umr.
Slav Domnului c am rania asta de
vagabond, se felicit Nicholas, n timp ce-i
nchidea fermoarul. Mcar avem cu noi cteva
lucruri eseniale. Acum, urmtoarea noastr
misiune e s cutm ali supravieuitori.
Tamre! Exclam ea.
naintar cu greutate prin nmolul de lng
mal. Rul era nfundat cu pietre desprinse i
pmnt czut de pe versant. n locurile mai
adnci, erau forai s se cufunde pn la
subsuori i Nicholas i inea rania la un bra
deasupra capului. Pietrele desprinse erau
neltoare i cedau sub greutatea lor cnd
ncercau s i croiasc drum prin ml, ca s i
caute pe ceilali membri ai caravanei.
Gsir trupurile a doi clugri, amndoi
zdrobii i pe jumtate ngropai. Nu fcur
nicio tentativ s-i elibereze. Un catr zcea cu
un picior n aer i cu restul corpului acoperit n
ntregime de stnc spart. Povara pe care o
dusese cedase i coninutul ei era mprtiat
peste tot. Sulul de piele i trofeele dik-dik-ului
fuseser nclite de glod. Nicholas le recuper
i le leg de rani.
O s ai mai mult de crat, l avertiz
Royan.
Cam un kilogram, da merit, rspunse el.
i croir drum spre locul de pe potec unde i
zriser ultima dat pe Tamre i pe Aly. Cu
toate c i cutar aproape o or, nu gsir nici
urm de ei. Coasta de deasupra lor era
distrus: pmntul scobit pn n mruntaie,
stnci mari sfrmate, arbuti i copaci scoi
din rdcin i fcui surcele.
Royan se sui ct de sus i ddu voie piciorul
rnit, i fcu minile plnie la gur i strig:
Tamre! Tamre! Tamre! Ecoul i prelu
chemarea i o purt din perete n perete de-a
lungul vii.
Cred c s-a zis cu el. Sracul drcuor a
fost ngropat, i strig Nicholas. Ne nvrtim de-
o or deja. Nu putem s mai pierdem timpul pe-
aici, dac vrem s scpm. O s fim nevoii s-l
prsim.
Ea l ignor i i continu cutrile pe
terenul denivelat, unde grohotiul i se
rostogolea sub picioare; Nicholas vedea c
genunchiul o durea serios.
Tamre! Rspunde! Strig ea n arab.
Tamre! Unde eti?
Royan! Ajunge! O s-i rneti i mai tare
piciorul. Acum ne pui pe amndoi n primejdie.
Las-te pguba!
Chiar n acel moment auzir amndoi un
geamt slab de undeva de pe costi. Royan se
chinui s urce pn acolo de unde venea
sunetul, alunecnd i dnd napoi aproape la fel
de mult pe ct suia, dar, n final, scoase un
ipt de groaz. Nicholas i ls rania i urc
dup ea. Cnd ajunse lng Royan, czu i el n
genunchi.
Tamre era intuit n pietri. Faa de-abia i se
mai cunotea era sfiat i zdrobit, cu
jumtate din piele smuls. Royan i ridicase
capul la ea n poal i i tergea mizeria din nri
cu mneca, s l ajute s respire mai uor. Din
colul gurii i iroi a sngele i, cnd gemu nc
o dat, se porni un alt uvoi rou. Royan l tot
tergea, mnjindu-i brbia.
Partea inferioar a trupului era ngropat i
Nicholas ncerc s dea la o parte pietrele
sfrmate, dar, aproape instantaneu, i ddu
seama de inutilitatea tentativei lui. O bucat de
stnc ntreag, de mrimea unei mese de
biliard, czuse peste mijlocul biatului. Probabil
cntrea cteva tone i, mai mult ca sigur, i
zdrobise ira spinrii i pelvisul. Niciun om n-ar
fi putut s mite din loc imensitatea aceea.
Chiar dac ar fi putut s-o fac, frecarea i-ar fi
agravat n mod inevitabil rnile ngrozitoare pe
care Tamre le avea deja.
F ceva, Nicky! opti Royan. Trebuie s
facem ceva pentru el!
Nicholas se uit la ea i cltin din cap. Ochii
lui Royan se
Umplur de lacrimi, care i ngreunar
pleoapele, i se mprtiar apoi ca nite
picturi de ploaie pe faa ntoars a lui Tamre,
dilund sngele n nuana vinului rose:
Nu putem s stm cu braele ncruciate i
s-l lsm s moar, protest ea i, la auzul
vocii ei, Tamre deschise ochii i se uit int la
ea.
Zmbi, cu tot sngele care-i iroia, i
zmbetul acela i lumin faa prfuit i
sfiat.
Ummee! Murmur el. Tu eti mama mea.
Eti aa de blnd! Te iubesc, mam!
Vorbele i fur curmate i un spasm i
nepeni trupul. Chipul
Ise contorsion de agonie i biatul scoase un
strigt uor, strangulat, dup care se prbui.
Umerii i pierdur rigiditatea, iar capul i se
rostogoli ntr-o parte.
Royan rmase o bun bucat de vreme
inndu-i capul i plngnd ncet, cu lacrimi
amare, pn cnd Nicholas i atinse mna,
zicndu-i cu blndee:
E mort, Royan.
Ea nclin capul:
tiu. S-a silit s reziste ct s-i ia rmas-
bun de la mine.
El o ls s mai jeleasc puin, apoi i spuse
cu glas domol:
Trebuie s plecm, draga mea.
Ai dreptate. Dar mi-e att de greu s-l las
aici! N-a avut niciodat pe nimeni. A fost aa de
singur! Mi-a spus mam . Cred c m-a iubit
cu adevrat.
tiu c te-a iubit, o asigur Nicholas,
lund capul biatului din poala ei i ajutnd-o
s se ridice. O s-1 acopr ct pot de bine.
Nicholas i ncruci lui Tamre braele la piept
i i strnse degetele n jurul crucifixului de
argint care-i atma la gt. Apoi nl cu grij o
grmjoar din pietrele desprinse, acoperindu-i
capul, astfel nct ciorile i vulturii s nu
ajung la el.
Cobor n ap, unde l atepta ea, i i
arunc rania pe umr.
Trebuie s mergem mai departe, i zise lui
Royan.
Ea i terse lacrimile cu dosul palmei i fu de
acord:
Acum sunt gata.
naintau cu greu n amonte, luptnd din
rspunteri mpotriva curentului. Alunecarea
stncilor blocase jumtate din albia rului i
apele se strecurau prin spaiul ngust care mai
rmsese. Cnd ajunser, n cele din urm, la
punctul de pe mal aflat dincolo de avalan,
ieir din ap i urcar pe malul abrupt pn ce
reuir, n sfrit, s se trasc pe bucata de
potec rmas intact.
Se oprir cteva clipe s i trag sufletul i
aruncar o privire n urm. Sub avalana de
pietre, rul devenise rou-cafeniu, de la nmol.
Chiar dac, n aval, clugrii nu auziser
exploziile, aveau s se alarmeze din cauza
potopului de ap colorat i urmau s vin s
caute cauza. Aveau s gseasc trupurile
nensufleite i s le ia cu ei, s le
nmormnteze cum se cuvine. Gndul acesta o
mai linitea puin pe Royan, pe care o ateptau
dou zile de mers dificil.
Royan chiopta serios deja, ns, de fiecare
dat cnd Nicholas ncerca s o ajute, i ddea
mna la o parte:
M simt bine. E doar un pic cam eapn.
Nu voia s l lase s-i examineze genunchiul,
ci se ncpna s mearg naintea lui pe
potec.
Restul drumului l parcurser n tcere, n
ziua aceea. Nicholas i respect tristeea i i
rmase ndatorat pentru reinerea ei. Aceast
capacitate de a tcea i, n acelai timp, de a nu
da impresia de alienare i de izolare celor din
jurul ei era una dintre calitile pe care le
admira la ea. Schimbar cteva cuvinte ceva
mai trziu, dup-amiaza, cnd se oprir lng
crare, s se odihneasc.
Singura noastr consolare e c, acum, cei
de la Pegasus cred c suntem ngropai sub
stnci i n-o s se oboseasc s ne mai caute.
Putem merge de-a lungul fr s mai trebuiasc
s facem recunoaterea terenului, zise Nicholas.
Fcur tabr n noaptea aceea sub povmi,
chiar nainte ca poteca s nceap iar s urce
de-a lungul peretelui vertical. Nicholas o
conduse la o oarecare distan de drum, ntr-o
rp cu pdure deas, i aprinse un foc mic,
imposibil de vzut din drum.
Aici, n sfrit, Royan se mai nmuie i i ddu
voie s i examineze genunchiul. Era julit i
umflat, i fierbinte la atingere.
N-ar trebui s mergi pe el, o avertiz.
Am de ales? ntreb ea, lsndu-1 fr
replic.
i ud bandana cu ap din sticl i i leg
piciorul ct putu de strns, fr s rite s i
opreasc circulaia. Apoi, gsi o sticlu de
Brufen n rani i o fcu s ia dou
antiinflamatoare.
Deja m simt mai bine, l anun.
mprir ultima raie de supravieuire din
pachet, cocoai deasupra focului i discutnd
ncet, nc tulburai de experiena prin care
trecuser.
Ce-o s se-ntmple cnd ajungem n vrf?
Vru s tie Royan. O s gsim camioanele
parcate tot unde le-am lsat? O s mai fie
oamenii lui Boris acolo?
Nu pot s-i dau niciun rspuns. Va trebui
s rezolvm fiecare problem pe msur ce
apare.
Un singur lucru atept cu nerbdare s fac
atunci cnd ajungem la Addis Abeba s
raportez la poliie masacrarea lui Tamre i a
celorlali. Vreau ca Helm i leahta lui s
plteasc pentru faptele lor!
El rmase tcut un timp.
Nu tiu dac sta-i cel mai nelept lucru,
se aventur el, n cele din urm.
Ce vrei s spui cu asta? Am fost martorii
unor crime. Nu putem s-i lsm s scape
nepedepsii.
Adu-i aminte c vrem s ne ntoarcem n
Etiopia. Dac facem tmblu acum, toat
valea o s miune de trupe armate i de poliie.
Asta ar putea s pun capt oricror ncercri
de-ale noastre de-a dezlega ghicitoarea lui Taita
i de-a descoperi mormntul lui Mamose.
La asta nu m-am gndit, spuse ea pe un
ton meditativ. Dar, oricum, crimele i Tamre...
tiu, tiu, o mngie el. Dar sunt mai
multe modaliti de-a ne rzbuna pe Pegasus,
chiar mai bune dect s i lsm n seama
justiiei etiopiene. Gndete-te o clip la faptul
c Nogo e mn-n mn cu Helm. L-am vzut n
elicopter. Dac cei de la Pegasus au un colonel
pe statul de plat, cine altcineva mai lucreaz
pentru ei'? Poliia? Conductorii armatei?
Membri ai cabinetului? Nu tim, n stadiul n
care ne aflm.
Nici la asta nu m-am gndit, recunoscu ea.
S ncepem s gndim ca africanii de-
acum nainte i s ne nsuim nvmintele din
papirusurile lui Taita. Ca i el, trebuie s fim
alunecoi i vicleni. Nu ne apucm s aruncm
cu acuzaii n stnga i-n dreapta. Dac ne-am
putea strecura afar din ar, lsndu-i pe toi
s cread c suntem ngropai sub avalan, ar
f ideal. Asta ar face cu att mai uoar
ntoarcerea noastr n defileu. Din pcate, nu
cred c o s putem scpa aa uor. Dar, de-
acum ncolo, trebuie s fim ct de istei i de
precaui ne permit circumstanele.
Ea rmase cu ochii aintii asupra dansului
flcrilor o bun bucat de vreme, apoi oft i
ntreb:
Ai spus c exist o rzbunare mai bun
contra celor de la Pegasus. La ce te gndeti?
Pi, pur i simplu vreau s le lum
comoara lui Mamose de sub nas.
Ea rse pentru prima dat n ziua aceea
ngrozitoare:
Ai dreptate, firete! Oricine conduce
Pegasus, trebuie s fie ndeajuns de disperat s
ucid pentru ea. Trebuie s sperm c, dac l
vom lsa cu buzele umflate, o s-l rnim la fel
de mult cum ne-a rnit i el pe noi.
Capitolul XLVIII




ERAU AMNDOI att de obosii n dimineaa
urmtoare, c se trezir cnd se luminase deja.
Cum ncerc s se ridice, Royan gemu i se
prbui la loc. Nicholas se apropie imediat i ea
nu scoase niciun cuvnt de protest cnd i
aez piciorul gol n poala lui.
El i desfcu bandana i se ncrunt la
vederea genunchiului. Ajunsese aproape de
dou ori ct circumferina normal, iar julitura
luase culorile prunei i strugurilor copi. Ud
din nou bandana i i-o leg la loc n jurul
genunchiului. O fcu s ia ultimele dou pastile
deBrufen din sticlu i apoi o ajut s se
ridice.
Cum te simi? O ntreb nelinitit, iar ea
onticai vreo civa pai i i zmbi curajos:
O s fie bine, dup ce o s merg un pic i o
s se mai dezmoreasc, sunt sigur de asta.
El se uit la povmi. Vzut att de aproape,
panta nu se observa n ntregime, ns el i
amintea de fiecare pas chinuit pe care-1 fcuse
pe drumul acela. Le luase o zi ntreag s-l
coboare.
Sigur c o s se dezmoreasc, zmbi a
ncurajare i o lu de bra. Sprijin-te de mine!
O s fie ca o plimbare n parc.
Trudir toat dimineaa la urcat. Drumul
prea s se fac tot mai abrupt, cu fiecare pas
pe care-1 fceau. Ea nu se plngea, ns se
fcuse pmntie la fa i asuda de durere. Nici
la amiaz nu ajunseser la cascad i Nicholas
o oblig s fac o pauz, s se mai odihneasc.
Nu aveau nimic de mncare, dar ea bu
nsetat din sticla cu ap. El nu ncerc s i
raionalizeze pofta, ns se limit la o singur
sorbitur.
Cnd ncerc s se ridice s mearg mai
departe, ea trase aer n piept i se cltin att
de violent c, dac nu ar fi fost el, s-ar fi
prbuit.
La naiba! njur ea cu amrciune. A
nepenit de tot.
Nu-i nimic, o asigur el pe un ton vesel i
deert mai tot din rani, pstrnd numai
obiectele extrem de importante.
Pstr totui i pielea de dik-dik, pe care o
nfur strns i o ndes n rani. Dup asta,
o leg la loc n jurul taliei i zmbi voios ctre
Royan:
Ne facem probleme pentru o mogldea
osoas ca tine. Suie-te-n spinare!
Nu poi s m cari pn acolo, sus.
Arunc o privire spre crarea abrupt ca un
pu de min i se ngrozi.
E singurul tren care merge-n direcia aia, o
anun i i oferi spinarea.
Ea se cr.
Nu crezi c-ar trebui s renuni la pielea de
dik-dik? l ntreb.
Nici s nu te gndeti! Exclam el i
ncepu ascensiunea.
naintau ncet i cu dificultate. Dup un
timp, el epuiz toate
Resursele de conversaie i i tr picioarele
mai departe ntr-o tcere drz. Cmaa i era
ud de sudoare, dar ea nu gsea suprtoare
nici cldura umed care i ptrundea propria
bluz i-i ajungea pn la piele, nici izul
puternic masculin. Dimpotriv, erau relaxante
i i ddeau ncredere.
La fiecare jumtate de or, el se oprea, o lsa
ncet jos i sttea fr s scoat o vorb, cu
ochii nchii, pn ce ajungea s respire iar
regulat i fr greutate. Apoi deschidea ochii i
rdea la ea:
Dii, Silver! Se ridica i se apleca de la
mijloc, s o lase s i se cocoae n spate.
O dat cu trecerea zilei, i glumele lui
devenir din ce n ce mai forate i mai slabe. Pe
la sfritul amiezii, ritmul i sczu la un mers
anevoios, de om istovit, i, n zonele mai dificile,
trebui s se opreasc i s se adune, nainte s
fac respectivul pas.
Ea ncerca s l ajute; cobora din spinarea lui
i doar se sprijinea de umrul lui, n timp ce se
zbteau s traverseze culmile mai dificile, dar,
cu tot acel repaos din partea ei, Royan tia c el
era la captul puterilor.
Niciunul nu reui s-i cread ochilor cnd
trecur cltinndu-se de un alt cot de pe crare
i zrir n faa ochilor cascada, revrsndu-se
ca o perdea alb de dantel n calea lor.
Nicholas intr poticnindu-se n petera de sub
cortina de ap curgtoare i se ls la pmnt.
i pierdu cunotina i rmase s zac pe jos,
ca mort.
Se lsase ntunericul cnd i reveni
ndeajuns ca s deschid ochii i s stea n
capul oaselor. n vreme ce el se odihnea, Royan
adunase destule vreascuri din grmjoara
lsat de clugri ca s aprind un mic foc.
Ce fat bun! O lud el. Dac o s te
tenteze vreodat o slujb de menajer...
Nu m ispiti, l avertiz i, onticind, veni
deasupra lui s i examineze scalpul. E o crust
sntoas, i spuse i, brusc, cu un gest
impulsiv, i lipi capul de pieptul ei i i mngie
prul prfuit, eapn de transpiraie, de pe
frunte. O, Nicky! Cum a putea s te rspltesc
vreodat pentru ce-ai fcut pentru mine azi?
Un rspuns uuratic i veni n vrful limbii
dar, pn i n starea aceea de slbiciune, gsi
ndeajuns bun-sim s-i nghit vorbele. Nu
era n stare s fac vreun gest de intimitate. Aa
c rmase n mbriarea ei, bucurndu-se s
i simt trupul lipit de al lui, fr s rite s o
sperie cu vreo micare.
n cele din urm, ea i ddu uor drumul i se
aez napoi:
mi exprim profundul regret, domnule, dar
menajera nu v poate oferi somon fume i
ampanie la cin. Ce-ai spune de o can cu
ap de munte, pur i hrnitoare?
Cred c putem face rost de ceva mai bun.
Scoase lanterna cu pil uscat din rani i,
la lumina ei, alese o piatr rotund, de mrimea
unui pumn, de pe podeaua peterii. innd-o n
mna dreapt, ndrept raza n sus i se juc
astfel cu ea pe tavanul grotei. Imediat, se pomi
un freamt de aripi i uguitul alarmat al
porumbeilor de stnc ce i gsiser adpost
pe lespezile din cavern. Nicholas reui s se
posteze cumva sub ei, ameindu-i cu lumina
lanternei.
Chiar din prima lovitur, izbuti s doboare o
pereche, ce se prbui flfind i crind pe
podeaua peterii, n vreme ce restul stolului iei
ca o explozie n noapte, cu o zbatere frenetic de
aripi. Nicholas se repezi la psrile doborte i,
cu o micare expert din ncheietur, le frnse
gturile.
Ce zici de o bucic zemoas de porumbel
fript'? O ntreb.
Ea se propti ntr-un cot, iar el se aez
turcete n faa ei, fiecare jumulind penele
cenuii i castaniu-viinii ale cte unui
porumbel. Nici mcar cnd ajunser la curat
mruntaiele, ea nu fcu ifose, ca multe alte
femei confruntate cu aceeai situaie. Asta, ca i
performana ei stoic din acea zi, n lupta cu
muntele, o fcu s creasc i mai mult n ochii
lui. i dovedise n repetate rnduri ct era de
hotrt i de inimoas. Sentimentele lui fa
de ea deveneau tot mai profunde i se
maturizau cu fiecare zi.
Concentrat s smulg perii fini din pielea
zbrcit a psrii, ea spuse:
Nu mai exist nicio ndoial c materialele
furate din tabra noastr n timpul raidului se
afl n minile celor de la Pegasus.
i eu m gndeam la acelai lucru,
confirm Nicholas, i tim dup antena pe care
o au n tabra de deasupra cascadei c dispun
de comunicaii prin satelit. Putem s punem
pariu c Jake Helm a raportat deja prin fax
barosanului, cine-o fi la.
Aadar, are toate detaliile stelei din
mormntul lui Tanus. tim c avea deja cel de-
al aptelea papirus. Dac nu cumva e chiar el
un bun egiptolog, trebuie s aib un asemenea
expert n serviciul su. Nu eti de acord cu
mine?
Presupun c poate s citeasc hieroglifele
i singur. M gndesc c avem de-a face cu un
colecionar avid. Cunosc genul. Sunt obsedai.
i eu cunosc genul, surse ea ctre el.
Unul dintre ei st chiar n acest moment la mai
puin de 1 500 de kilometri de mine.
Touch! Rse el, ridicnd minile n semn
de capitulare. Doar c eu am fost foarte puin
atins de virus, n comparaie cu alii pe care i-a
putea numi. Cum ar fi cei doi de pe lista lui
Duraid, de exemplu.
Peter Walsh i Gotthold von Schiller, rosti
ea numele imediat.
tia doi sunt colecionari ucigai,
confirm el. Sunt sigur c niciunul din ei nu s-
ar da n lturi s omoare pentru ansa de a
pune mna pe tezaurul faraonului Mamose.
Dar, din cte tiu, sunt amndoi
miliardari, cel puin n dolari.
Banii nu au nimic de-a face cu asta, nu
nelegi? Dac ar pune vreodat mna pe
comoar, n-ar visa n veci s vnd nici mcar
un artefact din ea. Ar ncuia-o ntr-un seif bine
ascuns i n-ar lsa niciun ochi de muritor s o
vad. S-ar bucura de ea de unul singur e o
pasiune bizar, ca masturbarea.
Ce cuvnt ciudat foloseti s o descrii!
Protest ea.
Dar e exact, te asigur! E o chestie sexual,
o nevoie, asemenea celei a unui criminal n
serie.
Iubesc toate lucrurile egiptene, dar nu cred
c mi-a putea imagina vreodat o pasiune att
de intens.
Trebuie s-i aduc aminte c nu discutm
despre oameni obinuii. Averea le permite s i
satisfac orice pofte. Toate poftele normale,
naturale, ale unui om le sunt ndeplinite,
epuizate. Pot avea orice i doresc, orice brbat
sau femeie. Orice lucru, orice perversiune, fie ea
legal sau nu. n cele din urm, trebuie s
gseasc ceva ce nimeni altul nu poate avea
vreodat. E singurul lucru care le mai d fiorii
de odinioar.
Aadar, cel care e n spatele lui Pegasus e
nebun? ntreb ea, n oapt.
Mai mult de-att, o corect el. Avem de-a
face cu un maniac ngrozitor de bogat i de
puternic, care, n nebunia lui, n-o s se
opreasc de la nimic.
Capitolul XLIX




LA MICUL DEJUN, ciugulir ce mai era pe
oasele reci ale porumbeilor fripi. Apoi, n timp
ce unul din ei se ducea, plin de tact, n fundul
peterii i i ferea privirea, cellalt se dezbrca
la piele i fcea baie n cascad.
Dup zpueala din defileu, apa prea rece ca
gheaa. i izbea cu fora unui furtun de
pompieri. Royan opi pe piciorul zdravn,
respirnd greu i scncind sub torent, i iei cu
pielea ca de gin i tremurnd, vnt de frig.
Chiar i aa, duul o nvior i, n ciuda
hainelor murdare, ce pueau a transpiraie,
cpt curaj s porneasc n ultima ascensiune
spre pisc.
nainte s prseasc petera, i examinar
din nou rnile unul celuilalt. Scalpul lui
Nicholas se vindeca vizibil, ns genunchiul lui
Royan nu i schimbase aspectul din ziua
precedent. Zgrieturile ncepeau s fac un
puroi abundent, de culoarea ficatului n
descompunere, iar umfltura era neschimbat.
Nu putea s o ajute cu nimic, ci doar s-i lege
iar genunchiul cu bandana.
n cele din urm, Nicholas se ddu btut i i
abandon rania i sulul din pielea dik-dik-u\.
tia c ajungea la captul resurselor fizice i i
ddea seama c, orict ar fi fost de uoare,
acele obiecte de cteva kilograme puteau s fac
diferena ntre a ajunge pe culme sau a se
prbui undeva pe drum. Pstr numai cele trei
role de film nedevelopat, fiecare n capsula lui.
Erau singurele nregistrri ale hieroglifelor de pe
stela din cavoul lui Tanus. Nu ndrznea s
rite s le piard, aa c le nchise cu nasturele
n buzunarul de la piept al cmii kaki. Vr
rania i pielea de animal ntr-o crptur din
peretele din spatele grotei, hotrt s le
recupereze cndva, la o dat ulterioar.
i-aa pornir pe cea din urm, dar cea mai
mpovrtoare poriune de drum. La nceput,
Royan merse pe propriile picioare, dar
sprijinindu-se din greu de umrul lui. Totui,
nu trecu nicio or i genunchiul nu-i mai
suport presiunea, iar ea se prbui pe o stnc
de lng drum.
Sunt o adevrat pacoste, nu?
Suii la bord, doamn! Avem ntotdeauna
un loc pentru o persoan subiric.
Cu Royan cocoat n spinarea lui, inndu-i
piciorul rnit eapn n fa, Nicholas se chinui
s continue urcuul, ns fceau i mai puine
progrese dect n ziua precedent. Nicholas era
silit s se opreasc s se odihneasc la intervale
din ce n ce mai scurte. Pe piscurile mai
domoale, ea cobora i opia ntr-un picior pe
lng el, sprijinindu-se cu o mn de umrul
lui. Dup asta, o lsau puterile, iar el trebuia s
o ridice i s o urce din nou n spinare.
Cltoria se transform ntr-un comar i cei
doi pierdur noiunea timpului. Orele se
depnau una dup alta, ntr-o singur,
nentrerupt agonie. La un moment dat, zceau
unul lng cellalt pe crare, bolnavi i
ngreoai de sete, de epuizare i de durere.
Goliser sticla cu ap de o or i nu mai aveau
nimic pentru bucata asta de drum nimic de
but, pn nu ajungeau pe culme unde
regseau rul Dandera.
Du-te mai departe i las-m aici, opti ea
rguit.
El se ridic imediat i se holb ngrozit la ea:
Nu te prosti! Am nevoie de tine pe post de
balast.
Nu mai poate fi mult pn n vrf, insist
ea. Poi s te ntorci cu nite oameni de-ai lui
Boris, s te ajute s m cari.
Dac o s mai fii aici i nu te gsesc cei de
la Pegasus primii.
Se ridic, uor nesigur:
Nici s nu te gndeti! Vii cu mine pe
drumul sta pn la capt, o asigur i o slt
n picioare.
O puse s numere cu voce tare fiecare pas de-
al lui i, la o sut de pai, se oprea s-i trag
sufletul. Apoi ncepea o alt sut, ea
numrndu-i molcom n ureche, agat de
gtul lui cu amndou minile.
ntregul univers prea s se prvleasc
asupra lor, strivindu-i. Nu mai vedea nici
peretele de stnc dintr-o latur, nici golul fr
fund din cealalt. De cte ori Nicholas se
poticnea sau o hurduca, durerea i sgeta
genunchiul, fcnd-o s nchid ochii,
strduindu-se s nu i trdeze suferina cnd
numra.
Cnd se odihnea, brbatul trebuia s se
sprijine de coasta stncoas, nencrezndu-se
c l vor mai ajuta picioarele s se scoale de jos.
Nu ndrzni s o lase pe pmnt. Efortul de a o
ridica din nou ar fi fost prea mult pentru el; nu
mai avea puterea s fac asta.
Se las ntunericul, i opti ea n ureche.
Trebuie s ne oprim aici n noaptea asta. Ajunge
pentru azi. Asta e sinucidere, Nicky!
nc o sut, murmur el.
Nu, Nicky! Las-m jos!
Drept rspuns, el se mpinse cu umrul n
zidul de piatr, ca s i ia avnt, i se cltin
nainte.
Numr! i ordon.
Cincizeci i unu, cincizeci i doi, se supuse
ea.
Dintr-o dat, panta se modific att de brusc
sub picioarele lui, c fu ct pe ce s cad.
Poteca se aplatizase i, asemenea unui beiv,
Nicholas bjbi dup o treapt inexistent.
Se cltin, dup care i recpt echilibrul.
Rmase legnndu-se pe marginea piscului i
strpunse cu privirea amurgul de dinainte,
nevenindu-i s-i cread ochilor. Luminiele
sclipeau n bezn i crezu c ncepuse s aib
halucinaii. Atunci auzi voci omeneti i-i
scutur capul s se dezmeticeasc i s revin
la realitate.
Dumnezeule mare! Ai reuit! Eti n vrf,
Nicky! Uite mainile! Ai reuit, Nicky, ai reuit!
El vru s vorbeasc, ns avea gtul uscat i
nu-i iei niciun sunet. Porni nesigur n direcia
luminielor, n timp ce Royan striga cu voce
pierit n spatele lui:
Ajutai-ne! V rugm, ajutai-ne! Implor
mai nti n englez, apoi n arab. Ajutai-ne,
v rugm!
Se auzir strigte de uimire i zgomot de
oameni care alearga. Nicholas czu moale n
iarba mrunt de munte i o ls pe Royan s-i
alunece din spinare. n jurul lor se strnser
siluete ntunecate, care sporoviau n amharic,
i mini pietenoase i apucar i, mai crndu-i,
mai trndu-i, i aduser la lumin. Atunci, o
tor i lumin faa lui Nicholas i o voce i se
adres ntr-o englez pur:
Salut, Nicholas! Ce surpriz plcut! Am
venit tocmai de la Addis s-i caut cadavrul.
Auzisem c-ai fi murit. Ceva cam prematur, nu?
Salut, Geoffrey! Drgu din partea ta c te-
ai deranjat.
A zice c nu i-ar strica o ceac de ceai.
Ari cam drmat, i ddu cu prerea Geoffrey
Tennant. Nu mi-am dat seama pn acum c ai
fire rocate i cenuii n barb. Ai o brbu
foarte original. E la mod. Chiar te prinde, s
tii!
Nicholas realiz ce figur trebuia s aib,
zdrenros, murdar i rpus de oboseal.
O mai ii minte pe doctor Al Simma? Are
un genunchi cam ubred. Crezi c-ai putea s te
ocupi un pic de ea?
Atunci i cedar picioarele i Geoffrey Tennant
l prinse chiar nainte s cad:
Copcel, btrne!
l conduse la un scaun de campanie din
pnz, unde l aez cu grij. Un alt scaun fu
adus pentru Royan.
Letta chai hapa! Scoase Geoffrey strigtul
universal al englezilor n Africa i, dup cteva
minute, cni cu ceai aburind, ndulcit peste
msur, le poposeau n mini.
Nichoals o salut pe Royan ridicnd cana:
Pentru noi! Nu mai e nimeni ca noi!
Luar cte o sorbitur prelung, oprindu-i
limbile, ns cafeina i zahrul le invadar
sngele cu puterea unei descrcri electrice.
Acu tiu c-o s triesc, suspin Nicholas.
Nu vreau s par insistent, Nicholas, dar n-
ai vrea s-mi spui ce naiba se-ntmpl? ntreb
Geoffrey.
Ce-ar fi s-mi spui tu mie? Contraatac
Nicholas.
Avea nevoie de timp s evalueze situaia. Ce
tia Geoffrey i de la cine*? Geoffrey i fcu
imediat pe plac:
Primul lucru pe care l-am auzit a fost c
amicul tu de vntoare alb, Brusilov, a fost
pescuit n apropiere de grania cu Sudanul,
fcut ciur de-attea gloane. Crocodilii i somnii
de mare i luaser gustarea din faa lui, aa c
poliia de frontier l-a identificat dup
documentele de la cingtoare.
Nicholas i arunc o privire plin de neles lui
Royan i o puse n gard cu o ncruntare.
Cnd l-am vzut ultima dat, se ducea de
unul singur ntr-o expediie de recunoatere,
explic Nicholas. Poate a nimerit peste acelai
grup de shufta care ne-a devastat tabra acum
patru nopi.
Da, am auzit i de-asta. Colonelul Nogo,
aici de fa, a transmis prin radio un raport la
Addis.
Niciunul din cei doi nu l recunoscuse pe
Nogo n mulimea din jur. Abia cnd acesta iei
la lumina lanternelor, Royan nepeni, iar chipul
i fu strfulgerat de o asemenea expresie de ur,
nct Nicholas i lu pe furi mna ca s o
mpiedice s scape ceva care s-i dea de gol.
ntr-o clip, ea se calm i arbor o min
indiferent.
Sunt foarte uurat s v vd, Sir Quenton-
Harper! Ne-ai pus pe toi pe jar de cteva zile,
zise Nogo.
mi cer scuze, rosti Nicholas cu glas domol.
V rog, sir, n-am vrut s v jignesc. Numai
c am primit un raport de la Pegasus
Exploration Company n care se spunea c
dumneavoastr i doctor Al Simma ai fost
surprini de o explozie. Eram prezent cnd
domnul Helm de la compania de explorri v-a
avertizat c mineaz defileul.
Dar dumneata... se nflcr Royan plin
de amrciune, dar Nicholas o strnse tare de
mn s o mpiedice s continue.
Probabil c am fost noi neglijeni, aa cum
sugerai. Totui, doctor Al Simma a fost rnit
i amndoi ne resimim puternic de pe urma
accidentului. i mai important dect att e
totui faptul c un numr mare de ali oameni,
unii care lucrau n tabr, dar i clugri de la
mnstire, au fost ucii n raidul shufta i n
accidentul cauzat de explozie. De ndat ce
ajungem la Addis, voi da o declaraie complet
autoritilor.
Sper c nu credei c va cdea vreo vin...
ncepu Nogo, ns Nicholas i tie vorba:
Firete c nu. Nu avei absolut nicio vin.
Ne-ai avertizat asupra pericolului reprezentat
de shufta n zona defileului. Nu ai fost prezent,
aadar ce-ai fi putut face s prevenii toate
acestea? A spune c v-ai fcut datoria n
modul cel mai adecvat cu putin.
Nogo pru s se liniteasc:
Suntei foarte amabil s spunei asta, Sir
Quenton-Harper!
Nicholas l mai studie pre de o clip. Cu
ochelarii aceia cu
Rame metalice, prea cel mai ndatoritor
tnr din lume, ntotdeauna plin de solicitudine
i dornic s-i fie pe plac. O clip, Nicholas fu
ct pe ce s cread c se nelase i c zrise pe
altcineva n Jet Rover-ul care plutise pe
deasupra zonei calamitate, precum un vultur n
cutare de cadavre.
Nicholas se sili s zmbeasc la modul cel
mai prietenos posibil:
V-a rmne ndatorat dac mi-ai face un
mic serviciu, colonele.
Desigur, se grbi Nogo s accepte. Absolut
orice.
Am lsat o rani i unul dintre trofeele de
vntoare n grota de sub cascada de pe
Dandera. Rania conine paapoartele i
cecurile noastre de cltorie. V rmn
ndatorat dac ai putea trimite un om pn
acolo s mi le aduc.
In timp ce-i ddea lui Nogo instruciuni cum
s-i gseasc lucrurile, ncerca o ciudat
bucurie pervers c i trimite prezumtivul
asasin ntr-o misiune att de nensemnat.
Apoi, se ntoarse ctre prietenul su, ca Nogo s
nu-i vad sclipirea rzbunrii n ochi:
i cum ai ajuns aici, Geoffrey?
Cu un avion uor pn la Debra Maryam.
Acolo e un teren de aterizare n caz de urgen.
Colonelul Nogo ne-a ntmpinat i ne-a adus
restul drumului cu un jeep al armatei, explic
Geoffrey. Pilotul i avionul ne ateapt la Debra
Maryam.
Geoffrey se ntrerupse s spun ceva echipei
de campare ntr-o amharic execrabil, nainte
s i ndrepte din nou atenia spre Nicholas:
Tocmai am aranjat ca tu i doctor Al
Simma s facei cte o baie fierbinte. Dup asta,
o cin i un somn bun o s fac minuni.
Mine putem s zburm napoi la Addis. N-
avem niciun motiv s n-ajungem acolo pn
mine sear, cel trziu.
Obtu pe umr pe Royan, deghizndu-i
interesul carnal n spatele unui zmbet blajin
de unchi:
Trebuie s spun c sunt mulumit c n-a
trebuit s merg pe coclauri, pn n defileul lui
Abbay, n cutarea voastr. Am auzit c e o un
col de lume destul de afurisit.
Capitolul L




V DERANJEAZ, doctor Al Simma, dac
stau eu n fa? E-ngrozitor de nepoliticos din
partea mea, dar am tendina s capt imediat
ru de nlime.
Ha, ha! i explic Geoffrey lui Royan, n
timp ce ateptau ca trei bieai s alunge
caprele de pe terenul de aterizare n caz de
urgen de la Debra Maryam.
ntre timp, Nicholas ndesa sulul din piele de
dik-dik sub scaunul din spate. Unul dintre
sergenii lui Nogo coborse n noaptea aceea
povmiul i i adusese rania i pielea de
animal, chiar la micul dejun.
Nogo le adres un salut elegant cnd se
ridicar, ntr-un nor de praf. Nicholas i fcu
uor cu mna i-i zmbi prin geamul lateral,
murmurnd: Du-te la dracu, Nogo, du-te-
nvrtindu-te! Cnd, n sfrit, pilotul ridic
micul Cessna 260 de pe fia de iarb aspr,
orizontul de deasupra fluviului Abbay se art
ca un cmp de ciuperci cosmice, cu imense
vrfuri de nori cumulus ce se nlau n
stratosfer. Aerul de sub ei clocotea ca un
uragan, aruncndu-i nemilos ncoace i-ncolo
n scaunele din spate. Nici Geoffrey, n fa, nu
prea s stea ca pe roze. Era foarte tcut i nu
manifesta niciun interes fa de conversaia lor.
Nu avuseser ocazia s discute ntre patru
ochi n seara precedent cnd fie Geoffrey, fie
Nogo se nimerea s fie prin preajm, cu urechile
ciulite. Acum, n spaiul strimt, n vreme ce
motorul le acoperea vocile i Geoffrey era
preocupat de propria senzaie de grea, puteau
s ncropeasc povestea.
Din cte spunea Geoffrey, era limpede c
ambasadorul britanic la Addis Abeba era prea
puin ncntat de problemele pe care
Ile fcuser ei. Se pare c se primiser o
grmad de faxuri de la Whitehall de cnd
fuseser ei dai disprui. n afar de asta, i
eful poliiei etiopiene dorea s-i interogheze.
Trebuiau s aib grij s nu-1 amestece pe Mek
Nimmur n povestea asasinrii lui Boris
Brusilov i, n acelai timp, nu trebuiau s
alarmeze sau s alerteze Pegasus n niciun fel.
Realizau c reacia cartierului general ar fi fost
rapid i, probabil, mortal, dac lsau n vreun
fel s se neleag c i cunoteau pe ceilali
participani la jocul lui Taita.
Cel mai important era s evite atragerea
dumniei autoritilor etiopiene sau s le dea
vreun motiv s le anuleze vizele i s-i declare
indezirabili. Con venir s mimeze ignorana i
s joace rolul de persoane nevinovate, prinse n
mijlocul unor chestiuni care nu aveau nicio
legtur cu ei i pe care nu le nelegeau.
Pn s aterizeze la Addis Abeba, i
pregtiser deja povestea i o repetaser cu
contiinciozitate. Imediat ce aparatul Cessna
ajunse n faa cldirilor din aeroport i pilotul
opri motorul, Geoffrey reveni la via, doar un
picu cam verde la fa i, cu o fluturare, i oferi
lui Royan mna s o ajute s coboare treptele
avionului.
Vei sta la reedin, bineneles! Le
comunic. Hotelurile din ora sunt ngrozitoare,
iar EL are un buctar aproape acceptabil i o
pivni cu vinuri bunicele. O s mprumut
nite haine pentru amndoi. Doamna mea are
aproape aceeai msur ca domnia ta, doctor Al
Simma i, de nevoie, Nicky o s se echipeze cu
un costum de-al meu. Slav Domnului, am
unul de rezerv! El cam ine la etichet.
Capitolul LI




REEDINA AMBASADORULUI BRITANIC
fusese construit pe vremea domniei vechiului
mprat, Haile Selassie, nainte de invazia lui
Mussolini, din anii 1930. Amplasat la periferia
oraului, era ca o mostr reuit de arhitectur
colonial, cu acoperi din stuf i verande
generoase.
Gazonul, ngrijit de o armat de grdinari, era
ntins i verde, n contrast cu rocatul
strlucitor al poinsettiei. Casa colonial
supravieuise att revoluiei ct i rzboiului de
eliberare care i urmase.
La intrare, Geoffrey i ls n grija unui
majordom etiopian, mbrcat ntr-o shamma
lung, de un alb impecabil, care i conduse n
dormitoarele nvecinate de la etajul al doilea.
Nicholas auzi susurul apei din apartamentul lui
Royan cnd se aez n propria cad plin pn
sus, sorbind un whisky cu sifon i btnd
darabana n robinet cu degetul mare de la
picior. Apoi i ajunse la urechi murmurul vocii
doctorului care venise s se uite la genunchiul
lui Royan.
Fracul lui Geoffrey i era larg n talie i scurt
la mneci i la picioare, pantofii l strngeau i
avea mare nevoie de o tunsoare, constat
Nicholas cnd se examin n oglind.
N-am ce-i face acu, decise el cu glas
resemnat i se duse s bat la ua lui Royan.
Mi s fie! Exclam el cnd aceasta
deschise.
Sylvia Tennant i mprumutase o rochie de
sear verde-lmie, care venea excelent pe
pielea mslinie a lui Royan. Aceasta i splase
prul i l lsase n valuri pe umeri. i simi
pulsul accelerndu-se, ca un adolescent la
prima ntlnire, i rse de sine nsui.
Ari splendid, o compliment din toat
inima.
Mulumesc, domnule! Rse ea drept
rspuns. i domnia voastr artai destul de
bine. Pot s v iau de bra?
Speram s te duc n brae. E o activitate ce
creeaz dependen.
S-au dus zilele alea, l anun, fluturnd
bastonul sculptat n filde de care i fcuse rost
majordomul.
l folosea pe partea cu rana. Cnd pornir s
strbat lungul coridor, ea l ntreb n oapta:
Cum o cheam pe gazda noastr?
Ambasadorul Maiestaii Sale Britanice, Sir
Oliver Bradford KCMG.
Asta nseamna Cavaler Comandor de St
Michael i St George, nu?
Nu, o corect el, nseamn Spunei-mi
Dumnezeu V Rog.
Eti imposibil! Chicoti ea, dup care
redeveni serioas. Ai reuit s i trimii un fax
doamnei Street?
Am reuit din prima ncercare i am primit
confirmarea. Ii transmite salaani-i i promite
s obin informaii despre Pegasus ct ai bate
din palme.
Era o sear blnd i Sir Oliver i atepta s-i
salute pe verand. Geoffrey se grbi s fac
prezentrile. Ambasadorul avea o coam de pr
alb i era rou la fa. Geoffrey i pusese n
gard n legtur cu el i cu prerile lui despre
turitii care creau probleme, numai c
ncruntarea ostil ncepu s i dispar imediat
ce ddu cu ochii de Royan.
n afar de Geoffrey i de Sylvia Tennant, la
dineu mai luau parte nc o duzin de
persoane, aa c Sir Oliver o lu pe Royan de
bra i fcu un tur al grupului, ca s fac
prezentrile. Nicholas se inea dup ei,
obinuindu-se deja cu gndul c Royan avea
efectul acela asupra brbailor.
A vrea s vi-1 prezint pe generalul Obeid,
comandantul poliiei, spuse Sir Oliver.
eful poliiei etiopiene era nalt, cu un ten
foarte nchis, prea afabil i elegant n uniforma
de gal, albastr. Se aplec deasupra minii lui
Royan:
Cred c avem o ntlnire mine diminea.
Atept momentul acela cu cea mai mare
plcere.
Royan i arunc lui Sir Oliver o privire
nesigur. Nu tia nimic de aa ceva.
Generalul Obeid dorete s afle cteva
lucruri legate de evenimentele din defileul
Abbay de la domnia ta i de la Sir Nicholas, i
explic Sir Oliver. Mi-am permis s o rog pe
secretar s stabileasc ntlnirea.
E doar un interviu de rutin, v asigur
doctor Al Simma i Sir Nicholas! N-am s v
rpesc prea mult din timpul dumneavoastr, v
promit!
Sigur c vom face tot posibilul s v fim de
ajutor, l asigur politicos Nicholas. La ce or s
fim la dumneavoastr?
Cred c ntlnirea e programat la ora
unsprezece, dac suntei de acord.
Eo or foarte civilizat, accept Nicholas.
oferul meu o s v ia la zece i jumtate
i o s v aduc la secie, promise Sir Oliver.
La mas, Royan fu aezat ntre Sir Oliver i
generalul Obeid. Cum era drgu i
ncnttoare, ambii brbai i acordau toat
atenia lor. Nicholas i ddea seama c trebuia
s se obinuiasc s i mpart compania cu
alii; o inuse doar pentru sine prea mult
vreme.
Ct despre Nicholas, acesta descoperi c Lady
Bradford, lng care sttea, la captul cellalt
al mesei, era destul de stngace. Era a doua
nevast, cu treizeci de ani mai tnr dect
soul ei, cu un pronunat accent englezesc i cu
un i mai pronunat caracter comun, avnd o
coam de pr vopsit blond i un bust
neverosimil, care i se revrsa peste decolteul
mpodobit cu paiete. Nebunia unui moneag**,
trase concluzia Nicholas. Se pare c devenise
expert n genealogia aristocraiei englezeti cu
alte cuvinte, era o snoab nrit. l chestion
amnunit n legtur cu strmoii lui,
insistnd s ajung la cteva generaii n urm.
n cele din urm, strig la soul ei, aflat n
cellalt capt al mesei:
Sir Nicholas deine Quenton Park. tiai
asta, dragule?
Apoi se ntoarse spre Nicholas:
Soul meu e un vntor pasionat.
Sir Oliver se art destul de impresionat de
informaiile date
De soia sa:
Quenton Park, zici? Am citit un articol n
Shooting Times zilele trecute. Avei un teren
acolo care se cheam Fagi nali, nu-i aa?
Zade nalte, l corect Nicholas.
Acolo se gsesc unele dintre cele mai bune
psri din Marea Britanie. Aa se spune, se
nflcr Sir Oliver, care prea ncntat i care
atepta o invitaie.
Nu tiu dac e aa, protest Nicholas
modest. Noi suntem mndri de ele. Trebuie s
venii la o partid de vntoare data viitoare
cnd ajungei acas vei fi oaspetele meu,
firete.
Din acel moment, atitudinea lui Sir Oliver
fa de Nicholas se schimb radical. Deveni
afabil i binevoitor, ajungnd chiar s-i trimit
majordomul dup o sticl de Lafite din 195 .
I-ai fcut o impresie bun, murmur pe
furi Geoffrey. EL nu deschide o sticl din 195
dect pentru cei civa alei.
Abia dup miezul nopii reui Nicholas s
scape de gazd i s o salveze pe Royan de Sir
Oliver i de generalul Obeid. O conduse, lsnd-
o s se sprijine de el n timp ce ea chiopta
elegant la braul lui; evitar privirea
cunosctoare i speculativ a lui Geoffrey
Tennant pn ce dovedir primul rnd de
trepte.
Fr discuie, ai fost vedeta serii, spuse el.
Lady Bradford torcea lng tine ca o
pisicu, contraatac ea, iar el fu ncntat s
disting o und minuscul de gelozie n vocea
ei. Nu suferise singur.
La u, ea clarific lucrurile, oferindu-i
obrazul, pe care el depuse un srut cast.
Ce sni avea! Murmur ea. Vezi s nu ai
comaruri din cauza lor, l preveni i nchise
ua dup ea.
Se simea destul de voios cnd intr n
camer, dar, cum deschise ua, zri plicul ce se
odihnea n prag. n timpul dineului, probabil c
vreunul dintre servitori l mpinsese pe sub u.
Rupse iute captul plicului i desfcu paginile
pe care le coninea. Expresia feei i se schimba
pe msur ce citea i iei din apartament s
bat la ua lui Royan.
Dup cteva clipe, ea crp ua i i adres o
privire nedumerit. El i citi tulburarea din ochi
i se grbi s i nlture orice suspiciune:
Rspunsul la faxul meu, i art el teancul
de hrtii. Eti ntr-o inut decent?
Un moment!
nchise ua i o redeschise peste cteva clipe.
Intr, l pofti. Vrei un phrel? i art
carafa de pe comod.
Cred c mi-ar prinde bine unul. Acum tim
cine conduce Pegasus.
Spune-mi! i porunci, numai c el nu se
grbi; i tum tacticos un scotch, dup care i
adres un surs peste umr: Ce-ai zice de un
pahar cu ap mineral?
Du-te la dracu, Nicholas Quenton-Harper!
Btu ea din piciorul nclat n ciorap. S nu-
ndrzneti s m torturezi! Cine e?
Cnd te-am ntlnit prima dat, erai o
arboaic micu i cu simul datoriei. i
ddeai seama de superioritatea speciei
masculine. Ia s te-auzi acu! Cred c i-ai luat
nasul la purtare.
Eu cred c te joci cu focul, ncerc ea s i
ascund zmbetul. Spune-mi, te rog, Nicky!
Stai jos! i comand el, ocupnd fotoliul
din faa ei.
Desfur faxul i i ridic ochii spre ea:
Doamna Street a lucrat repede. n faxul
meu, i sugeram s-l sune pe brokerul meu din
ora. Avem un avans de trei ore fa de GMT,
aa c se pare c l-a prins chiar nainte s plece
de la birou. Oricum, are toate informaiile pe
care i le-am cerut.
Termin, Nicholas, altfel mi sfii cmaa,
m-apuc s zbier i o s ai parte de un scandal
cum n-ai mai vzut. Spune-mi!
El fi paginile, dup care citi:
Pegasus Exploration e nregistrat la Bursa
din Sydney, n Australia, cu un capital n
aciuni de douzeci de milioane...
Nu-mi da toate detaliile! l implor ea. Zi-
mi doar numele!
aizeci i cinci la sut dintre aciuni sunt
deinute de
Valhalla Mining Company, continu el
imperturbabil, iar restul de treizeci i cinci la
sut de Anaconda Metals din Austria.
Ea renunase s-l mai implore i sttea
aplecat n fa, pe scaun, intuindu-1 cu
privirea.
Att Valhalla ct i Anaconda sunt filiale
ale HMI, Hambuig Manufacturing Industry.
Toate aciunile de la HMI sunt deinute de
trustul familiei von Schiller, iar singurii
mandatari ai acestuia sunt Gotthold Emst von
Schiller i soia lui, Ingemar.
Von Schiller, repet ea ncet, fixndu-1 n
continuare cu ochii. Duraid l avea pe lista cu
posibili sponsori. Probabil c a citit i el cartea
lui Wilbur Smith tiu c a fost tradus n
german. Probabil c l-a contactat pe Duraid,
aa cum ai fcut i tu. Numai c el n-a fost aa
de uor de descurajat de dezminirile Duraid,
cum ai fost tu.
Aa mi-am nchipuit i eu, aprob
Nicholas. Trebuie s fi fost uor s adulmece pe
la muzeul din Cairo i s-i dea seama c tu i
Duraid lucrai la ceva important. Ce a urmat
tim prea bine.
Da cum de-a ajuns Pegasus aa de repede
n Etiopia? Vru ea s afle.
Probabil c von Schiller a avut un noroc
porcesc norocul diavolului. Geoffrey mi-a zis c
Pegasus a obinut o concesiune pentru
prospeciuni legate de extragerea cuprului de la
preedintele Mengistu, acum cinci ani, chiar
nainte s fie nlturat. Von Schiller era deja
aici, chiar dinainte s afle de papirusuri. Tot ce-
a trebuit s fac a fost s i mute tabra de la
nord, unde lucrau, n defileul fluviului Abbay,
ca s fie gata s profite de avantajele oricrei
descoperiri. Probabil c-o s aflm c Jake Helm
e una dintre brutele lui, expert n treburi
murdare, pe care-1 trimite n orice col al lumii
unde are o problem. E limpede c-1 are pe
Nogo la degetul mic. Am aterizat drept n braele
lor.
Royan czu pe gnduri:
Da, se leag. Imediat ce Helm i-a raportat
stpnului lui de sosirea noastr, von Schiller
trebuie s fi comandat raidul shufta n tabra
noastr. Doamne Dumnezeule, ct de tare-1
ursc! Nu l-am vzut niciodat, da-1 ursc mai
mult dect mi-a fi nchipuit c pot ur ceva sau
pe cineva.
Ei, mcar tim cu cine avem de-a face.
Nu n ntregime, medit ea. Von Schiller
trebuie s aib un om la Cairo. Cineva din
interior.
Cum l cheam pe ministrul vostru? Vru s
tie Nicholas.
Nu, se opuse ea imediat. Nu Atalan Abu
Sin. l cunosc de-o via. E un munte de
onestitate.
E uimitor ce efect poate s aib o mit de o
sut de mii de dolari asupra celui mai rezistent
munte, observ ncet Nicholas, la care Royan
rmase fr replic.
Capitolul LII




DIMINEAA, luar micul dejun singuri. Sir
Oliver plecase la birou de o or, iar Lady
Bradford nu se trezise nc s salute dimineaa
luminoas i rcoroas de munte.
Abia dac-am aipit azi-noapte, cu gndul la
Atalan. O, Nicky, nici mcar nu pot s suport
gndul c-1 suspectezi de amestec n
asasinarea lui Duraid.
Iart-m c i-am fcut noaptea alb, dar
trebuie s avem n vedere toate posibilitile, se
strdui el s-o liniteasc i schimb subiectul.
Am pierdut destul timp aici. Pegasus are culoar
deschis n momentul de fa. Vreau s mergem
acas i s ne-apucm s strngem fora
expediionar cu care s ne facem reintrarea n
scen.
Vrei s m duc s fac rezervri la avion'?
Se ridic ea imediat. M duc s caut un telefon.
Termin-i mai nti ce ai n farfurie.
Am mncat tot ce mi-am dorit, l asigur,
n drum spre u.
Nici nu-i de mirare c eti aa scheletic,
strig dup ea. Se spune c anorexia nervoas
provoac o moarte groaznic.
i, cu asta, mai lu o felie de pine cu
marmelad.
Ea se ntoarse ntr-un sfert de or:
Mine dup-amiaz, la trei i treizeci.
Kenya Airways pn la Nairobi, cu legtur n
aceeai sear cu British Airways, aterizare la
Heathrow.
Bravo! Nicholas se terse la gur cu
ervetul i se ridic: Ne ateapt maina, s ne
duc la poliie, unde ne ateapt admiratorul
tu, generalul Obeid. S mergem!
Un ofier de poliie i atepta i i conduse la
sediul poliiei, printr-o intrare privat. Se
recomand drept inspectorul Galla i i trat cu
cea mai mare curtoazie, artndu-le drumul
spre biroul comandantului.
Generalul Obeid se ridic n picioare de cum
intrar n camer i ddu ocol biroului ca s i
ntmpine. Era ncnttor i afabil, findu-se
pe lng Royan n timp ce i conducea n
camera sa de zi. Abia se aezar i inspectorul
Galla le turn nelipsitele cecue de cafea
neagr i amar.
Dup un interval civilizat de schimb de
politeuri, generalul trecu la chestiunea cu
pricina:
Dup cum v-am promis, n-o s v rein
mai mult dect e absolut necesar. Inspectorul
Galla, aici de fa, o s v nregistreze
declaraiile. Mai nti de toate, a vrea s mi
vorbii despre dispariia i moartea maiorului
Brusilov. Presupun c tii c era fost ofier
KGB?
Interviul dur mai mult dect se ateptaser.
Generalul Obeid era minuios, ns extrem de
politicos. n cele din urm, declaraiile fur
dactilografiate de un stenograf al poliiei i,
dup ce le citir i semnar, generalul fcu vreo
civa pai cu ei, pn la intrare, unde i
atepta maina. Nicholas recunoscu gestul ca
pe un semn de mare favoare.
Dac v pot ajuta cu ceva, dac avei
nevoie de ceva, nu ezitai s apelai la mine. A
fost o adevrat plcere s v cunosc, doctor Al
Simma! Trebuie s v ntoarcei n Etiopia s ne
vizitai ct de curnd.
n ciuda micii noastre aventuri nefericite,
am fost ncntat de minunata dumneavoastr
ar, spuse ea dulce. S-ar putea s ne revedei
mai repede dect v ateptai. Ce brbat
ncnttor, remarc ea, cnd se aezar pe
bancheta din spate a Rolls-ului lui Sir Oliver.
Chiar mi place de el!
Se pare c sentimentul e reciproc, zise
Nicholas.
Orbele lui Royan fur profetice. n dimineaa
urm
Toare, cnd coborr la micul dejun, plicuri
identice, cu numele fiecruia, erau plasate n
dreptul locului lor, pe masa din sufragerie.
Nicholas l deschise pe-al lui n timp ce i
comanda cafea osptarului nvemntat ntr-o
shamma pn la glezne i expresia de pe chip i
se schimb cnd citi biletul.
Ia te uit! Exclam el. I-am impresionat pe
bieii n albastru mai tare dect ne-am
nchipuit. Generalul Obeid vrea s m mai vad
o dat, zise i se apuc s citeze cu glas tare
fragmente din bilet: Vi se ordon s v
prezentai la sediul poliiei la sau nainte de ora
prnzului .
Nicholas fluier ca pentru sine:
Ce cuvinte tari! Nu tu v rog sau
mulumesc .
A mea e identic, arunc Royan o privire
peste hrtia oficial de la poliie. Ce Dumnezeu
crezi c-nseamn asta?
O s aflm ct de curnd, i promise
Nicholas. Numai c sun un pic a ameninare.
A zice c idila a luat sfrit.
n dimineaa aceea, cnd ajunser la sediul
poliiei, nu i mai atepta niciun comitet de
ntmpinare. Garda de la intrarea privat i
trimise napoi, la biroul de primire a publicului,
unde se lansar ntr-o discuie lung i nclcit
cu ofierul de serviciu, care avea cunotine
rudimentare de englez. Din experienele
anterioare n Africa, Nicholas tia c nu e bine
s-i pierzi cumptul sau s ari c eti iritat.
n cele din urm, ofierul se angaj ntr-o
conversaie telefonic optit, foarte lung, cu
un personaj necunoscut, la sfritul creia le
fcu un semn plin de ifose n direcia unei bnci
de lemn, sprijinite de peretele cellalt:
Ateptai! Omu vine acu.
Urmtoarele patruzeci de minute i le
petrecur mprind locul cu o aduntur
colorat de ali reclamani, solicitani, amri
i infractori mruni. Unul sau doi sngerau
abundent de pe urma atacurilor svrite de
persoane necunoscute, iar alii erau cu ctue.
Se pare c steaua noastr apune, observ
Nicholas, ridicndu-i batista la nas.
Era clar c unii dintre vecinii lui nu fcuser
cunotin ndeaproape cu apa i spunul cam
de multior.
Nu mai suntem considerai nite VIP-uri.
La captul celor patruzeci de minute,
inspectorul Galla, care i tratase cu atta
respect cu o zi n urm, cercet grupul celor
care ateptau i le fcu un semn extrem de
distant.
Ignor mna dreapt ntins de Nicholas i i
conduse ntr-una dintre odiele din spate. Nu
le oferi niciun scaun, ci i se adres lui Nicholas
pe un ton ngheat:
Suntei responsabil de pierderea unei arme
de foc pe care o aveai n posesie.
Corect. Dup cum v-am explicat n
declaraia de ieri...
Inspectorul Galla i-o tie din scurt:
Pierderea unei arme de foc din cauza
neglijenei e o infraciune extrem de grav, rosti
el sever.
Nu am dat dovad de niciun fel de
neglijen, neg Nicholas.
Ai lsat arma nepzit. N-ai fcut nicio
tentativ s o ncuiai ntr-un seif de oel. Asta e
neglijen.
Cu tot respectul, domnule inspector, nu
plou cu seifuri de oel prin defileul fluviului
Abbay.
Neglijen, repet Galla. Neglijen
criminal. De unde tim c arma n-a czut n
minile unor elemente ostile guvernului?
Vrei s spunei c o persoan
necunoscut ar putea rsturna guvernul cu o
puc Rigby 275? Zmbi Nicholas.
Inspectorul Galla ignor spiritul i scoase din
sertar dou documente:
E de datoria mea s v nmnez aceste
ordine de deportare dumneavoastr i
doctorului Al Simma. Avei douzeci i patru de
ore s prsii Etiopia, dup care vei fi
amndoi considerai imigrani ilegali.
Doctor Al Simma nu a pierdut nicio arm,
i atrase atenia Nicholas, panic. De fapt, din
cte cunosc eu, nu a dat dovad de nici cea mai
mic neglijen n toat viaa ei.
Comentariul i fu din nou ignorat.
V rog s semnai aici ca s confirmai c
ai primit i ai neles ordinele.
A vrea s vorbesc cu generalul Obeid,
eful poliiei, spuse Nicholas.
Generalul Obeid a plecat de diminea s
inspecteze districtele de la grania de nord. Nu
se ntoarce la Addis Abeba dect peste cteva
sptmni.
Timp n care noi ne vom fi ntors linitii n
Anglia?
Exact, zmbi inspectorul pentru prima
dat un rnjet subire, glacial. Vrog s semnai
aici i aici.
Ce s-a-ntmplat? Vru s tie Royan, dup
ce oferul i deschise portiera Rolls-ului i ea se
aez lng Nicholas. Totul a fost aa de brusc
i de neateptat! La nceput, ne iubete toat
lumea, dup care ne dau un ut n fund pe
scri.
Vrei s-i spun ce bnuiesc eu? O ncerc
Nicholas i continu, fr s mai atepte
rspunsul: Nogo nu e singurul de pe statul de
plat al lui Pegasus. Noaptea trecut, Obeid l-a
contactat pe von Schiller i a primit noi ordine.
i dai seama ce nseamn asta, Nicholas?
nseamn c nu ne mai putem ntoarce n
Etiopia. Asta ne ia de sub control mormntul
faraonului Mamose, l fix ea cu ochii mari i
ntunecai, umplui de o tristee adnc.
Cnd eu i Duraid am vizitat Irakul i
Libia, niciunul din noi nu avea invitaie scris
nici de la Saddam, nici de la Gadaffi, din cte
in eu minte.
Ari tare ncntat de ideea c o s
nclcm legea, l acuz ea. Ai un rnjet pn la
urechi.
La urma urmelor, e vorba doar de legea
etiopian, observ el virtuos. Nu trebuie luat
prea n serios.
i o s te vre ntr-o temni etiopian.
Asta poi s-o iei n serios.
i pe tine la fel, rse el, dac ne prind.
Capitolul LIII




PUTEI S FII SIGURI c el a depus deja
o plngere oficial la cabinetul preedintelui, i
asigur Geoffrey n timp ce i conducea a doua
zi la aeroport. E foarte afectat de toat afacerea
asta, v spun. Ordine de deportare i toate
porcriile alea. Nu s-a mai pomenit aa ceva
vreodat.
Nu te agita, btrine! l potoli Nicholas.
Oricum, niciunul din noi nu intenioneaz s
mai calce pe-aici. Nu-i nicio problem!
Dar e vorba de principiu aici. Un supus al
Coroanei de o asemenea importan s fie tratat
ca un infractor de drept comun! Nu i-au aratat
niciun pic de respect. Cteodat, mi doresc s
m fi nscut acum o sut de ani, oft. N-am fi
fost nevoii s suportm toate mgriile astea.
Trimiteam frumuel o canonier.
Chiar i-aa, Geoffrey, nu pune chestia
asta la inim.
Geoffrey se nvrti n jurul lor precum o
cloc cu pui, n timp
Ce ei treceau prin vama de la Kenya Airways.
Aveau doar bagajul de mna, doua pungue
ieftine, din nailon, pe care le cumpraser de la
o tarab, n dimineaa aceea. Nicholas strnsese
pielea de dik-dik i o ascunsese ntr-o shanima
brodat, cumprat din acelai loc.
Geoffrey atept cu ei pn ce li se anun
cursa i le fcu apoi cu mna dup ce trecur
de barier, toat acea manifestare afectiv
avnd-o ca int mai mult pe Royan, dect pe
Nicholas.
Li se dduser locuri n spatele aripii, iar
Royan avea locul de la geam. Avionul Kenya
Airways i pomi motoarele i ncepu s o ia
ncet pe lng cldirile din aeroport. Nicholas se
certa cu o stewardes care i spunea s-i aeze
preioasa piele de dikdik din sacoa mov de
nailon n compartimentul de deasupra, n vreme
ce Royan se uita prin hubloul de lng ea,
aruncnd o ultim privire a oraului, n timpul
decolrii.
Deodat, Royan nepeni pe scaun i, cu ochii
int la geam, ntinse mna s l apuce pe
Nicholas de bra.
Uite! uier ea cu atta ur n glas, nct l
fcu s se aplece s vad ce i stmise interesul.
Pegasus! Exclam ea, artnd spre avionul cu
reacie, tip Falcon, care tocmai sosise i trsese
la cellalt capt al cldirilor din aeroport.
Nava micu i supl era vopsit n verde, iar
pe aripioara din coad, un cal stacojiu se ridica
pe picioarele din spate, ntr-o poz stilizat. In
timp ce ei se uitau pe geam, ua din fuselajul
Falcon-ului verde se ls n jos i un comitet
restrns de primire, ce atepta pe pist, se grbi
s nainteze nerbdtor, ca s-i ntmpine pe
pasagerii care apreau n cadrul uii.
Primul dintre acetia era un brbat scund,
mbrcat simplu ntr-un costum tropical bej, cu
o plrie panama alb, din paie. n ciuda
staturii sale, rspndea un aer de ncredere i
de for, acea aur special a oamenilor
puternici. Era palid la fa, ca i cnd ar fi venit
din iama nordic, i prea cldit din pri ce nu
se potriveau una cu alta. Avea maxilarul ferm i
ncpnat, nasul proeminent, i privirea
ptrunztoare pe sub sprincenele ntunecate,
stufoase.
Nicholas l recunoscu imediat. l vzuse de
multe ori la licitaiile de la Sothebys i
Christies. Nu era genul de om pe care s l uii
aa uor.
Von Schiller! Exclam, n timp ce germanul
scruta cu o privire imperial suita care l
atepta pe pist, sub el.
Seamn cu un coco, murmur Royan,
sau cu o cobra n poziie de atac.
Von Schiller i scoase plria panama
cobor iute scara avionului, cu pai uori,
atletici; Nicholas zise ncet:
N-ai crede c are aproape aptezeci de ani.
Se mic de parc ar avea patruzeci, fu de
acord Royan. Probabil c-i vopsete prul i
sprncenele uite ce negre sunt.
Fir-a al naibii! Tresri Nicholas. Ia uite
cine-a venit s-l ntmpine!
Razele soarelui sclipir pe decoraiile i
insignele militare. O siluet nalt, ntr-o
uniform albastr, se deta de grup i i
atinse marginea strlucitoare, din piele de lac, a
epcii, ntr-un salut respectuos, nainte s ia
mna lui von Schiller i s i-o strng cordial.
Admiratorul tu de-odinioar, generalul
Obeid. Nu-i de mirare c n-a putut s ne
primeasc ieri. Era mult prea ocupat.
Uite, Nicky! Se sufoc Royan.
Nu se mai uita la perechea de la captul de
jos al scrilor, care i strngea n continuare
minile, discutnd animat. ntreaga ei atenie se
concentra acum n partea de sus a scrilor,
unde apruse un alt brbat, mai tnr. Acesta
avea capul gol i Nicholas remarc pielea
glbuie i prul des, negru i ondulat.
Nu l-am vzut n viaa mea. Cine e? O
ntreb Nicholas.
Nahoot Guddabi, asistentul lui Duraid la
muzeu. Cel care are acum postul lui Duraid.
Cnd Nahoot pomi s coboare scrile Falcon-
ului, aeronava lor se roti pe pist, apoi iei
legndu-se pe pista principal i le bloc
vederea spre adunarea de lng avionul cu
reacie. Se lsar amndoi pe spate n scaune,
rmnnd mult timp cu ochii unul la cellalt.
Nicholas i recpt vocea primul:
Un sabat al vrjitoarelor. O conferin a
rilor. Am avut noroc s-o vedem. Acum nu mai
exist secrete. tim foarte bine cine e opoziia.
Von Schiller e maestrul ppuar, aprob
ea, rmas fr suflare de furie i de groaz.
Dar Nahoot Guddabi e cinele de vnatoare.
Nahoot trebuie s fi fost cel care i-a angajat pe
ucigai la Cairo i i-a asmuit mpotriva
noastr. Dumnezeule, Nicky, dac l-ai fi auzit la
nmormntare, ce mult l-a admirat i l-a
respectat el pe Duraid! Ipocrit nenorocit i
asasin!
Rmaser amndoi tcui pn dup decolare
i, abia cnd ncepur s ia altitudine, Royan
spuse ncet:
Bineneles c ai avut dreptate cu Obeid. E
bgat pn-n gt n treburile lui von Schiller.
Ar putea s acioneze pur i simplu ca un
reprezentant al guvernului etiopian care i
exprim respectul fa de un mare concesionar
strin, care, sper ei, o s descopere depozite
fabuloase de cupru n rioara lor lovit de
srcie i-o s-i mbogeasc pe toi.
Ea cltin hotrt din cap:
Dac era aa simplu cum zici, l-ar fi
ntmpinat cineva de la cabinetul ministerial,
nu eful poliiei. Nu, Obeid miroase de la
distan a trdtor, ca i Nahoot.
Imaginea ucigailor soului ei n came i oase
redeschisese rnile pe jumtate vindecate ale lui
Royan. Sentimentele acestea de amrciune
erau o flacr care o mistuia din interior,
asemenea unui foc n trunchiul gunos al
copacului din pdure, care l arde pn l face
scrum. Nicholas tia c nu poate nbui flacra
aceea, c tot ce putea s ndjduiasc era s i
distrag atenia o vreme. Vorbi cu ea calm,
schimbndu-i direcia gndurilor de la moarte
i rzbunare, la provocarea din jocul lui Taita i
la taina mormntului pierdut.
Pn s schimbe avionul la Nairobi i s
ajung n dimineaa urmtoare la Heathrow, cei
doi schiaser deja un plan de aciune prin care
s se ntoarc n defileul Nilului i s exploreze
lacul lui Taita, din prpastie. Dar, cu toate c
Royan prea s i fi recptat calmul i buna
dispoziie, Nicholas tia c durerea pierderii
suferite se afla nc sub crusta aparenelor.
Capitolul LIV




ATERIZAR LA HEATHROW att de devreme,
nct trecur de controlul vamal fr s se
nghesuie la coad i, cum nu aveau bagaje de
ateptat, nu trebuir s joace obinuitul joc de
rulet de la caruselul de bagaje sosesc sau nu
sosesc?
Cu pielea de dik-dik n plasa de nailon de sub
bra i cu Royan chioptnd cu bastonul ei la
braul cellalt, Nicholas trecu agale pe coridorul
verde al Vmii Maiestii Sale, nevinovat ca un
heruvim de pe acoperiul Capelei Sixtine.
Eti aa de neruinat! opti ea dup ce
trecur cu bine. Dac poi s mini la vam att
de convingtor, cum s mai am eu vreodat
ncredere n tine'?
Norocul inu cu ei. Nu era coad la parcul de
taxiuri i, la puin peste o or de cnd se
urcaser, maina i depuse pe trotuarul din faa
casei lui Nicholas, de la Knightsbridge. Era de-
abia opt i jumtate, luni dimineaa.
n timp ce Royan fcea du, Nicholas cobor,
la adpostul unei umbrele, la magazinul din
col s ia ceva de mncare. Apoi i mprir
sarcina preparrii micului dejun: Royan avea
grij de pinea prjit i Nicholas fcea una
dintre specialitile lui, omlet cu verdeuri.
Sigur o s ai nevoie de ajutorul unui expert
cnd o s ne ntoarcem n defileul lui Abbay,
nu? Observ Royan, n timp ce lsa untul s se
topeasc pe pinea fierbinte.
Am deja omul potrivit n minte. Am mai
lucrat cu el, spuse. A fost la Royal Engineers.
Expert n scufundri i n construcii
subacvatice. E pensionar i locuiete ntr-o
csu n Devon. Presupun c e n pan de bani
i plictisit de moarte. M atept s sar la orice
ocazie care i-ar mbunti una din cele dou
stri.
Cum terminar micul dejun, Nicholas i zise:
Eu spl vasele. Tu du filmele fcute stelei
la developat. E un laborator foto unde i le face
ntr-o or, la magazinul Boots, vizavi de
Harrods.
Asta numesc eu o distribuire echitabil a
muncii, remarc ea cu un aer de suferin
profund. Tu ai o main de splat vase, iar
afar plou cu gleata.
Bine, rse el. Ca s mai ndulcim pilula,
poi s iei impermeabilul meu. Ct atepi s fie
developate filmele, poi s te duci la
cumprturi, s-i nlocuieti hainele pe care le-
ai pierdut n avalana de stnci. Eu am de dat
nite telefoane extrem de importante.
Imediat ce ea plec, Nicholas se aez la
birou, cu un carneel ntr-o mn i cu telefonul
n cealalt. Primul apel a fost la Quenton Park,
unde doamna Street se strdui s nu arate ct
de ncntat era s l tie din nou acas.
Avei biroul plin de maldre de scrisori
care ateapt rspuns. Majoritatea sunt facturi.
Ce plcere, nu-i aa?
Avocaii m-au tot agasat, iar domnul
Markham, de la Lloyds, m sun n fiecare zi.
Fii drgu i nu spune nimnui c m-am
ntors.
Nicholas tia prea bine ce doreau de la el
venicul lucru pe
Care l vor persoanele insistente: bani. n
cazul de fa, nu era vorba pur i simplu de
cinci sute de guinee de pe factura unui croitor,
ci de dou milioane i jumtate de lire sterline.
Probabil c e mai bine s stau n York,
dect s vin la Quenton, o anun pe doamna
Street. N-o s m gseasc la apartament.
Se sili s alunge gndul datoriilor ntr-un
cotlon ndeprtat al minii i se concentr
asupra treburilor presante:
Ai la ndemn creion i hrtie? Bine, uite
ce vreau s faci! i lu zece minute s termine
de dictat, dup care doamna
Street i reciti textul.
Bine. Aa s faci, te rog! O s ne ntoarcem
n seara asta. Doctorul Al Simma o s stea pe
timp nelimitat. Spune-i menajerei s
pregteasc pentru ea cel de-al doilea dormitor
din apartament.
Urmtorul telefon l ddu la Devon i, n timp
ce suna, i veni n minte imaginea csuei
modificate a grzii de coast, aflat n vrful
stncilor ce ddeau spre marea hibernal
cenuie, nspumat de furtun. Daniel Webb
era probabil n atelierul din spatele grdinii,
unde ori meterea la Jaguarul din 1935, marea
iubire a vieii lui, ori lega mute pentru somon.
Pescuitul era cea de-a doua pasiune a sa, cea
care i adusese cnd va mpreun.
Alo? Vocea lui Daniel trda reinere i
suspiciune. Nicholas i-l i nchipuia, cu capul
chel i pistruiat ca un ou
De fluierar, nfcnd telefonul n pumnul
pros, plin de cicatrice.
Sapper, am o treab pentru tine. Te bagi?
Unde mergem, domnule maior?
Cu toate c trecuser trei ani, recunoscuse
imediat vocea lui Nicholas.
Meleaguri nsorite i dansatoare. Aceeai
plat ca data trecut.
M bag. Unde ne-ntlnim?
La apartament. i-1 aduci aminte de data
trecut. Mine adu-i i rigla de calcul.
Nicholas tia c Danny nu punea baz n
calculatoarele astea pricopsite, de buzunar.
Jag-ul se ine nc bine. O s plec devreme
ca s-ajung acolo mine, pe la prnz.
Nicholas nchise, dup care mai ddu dou
telefoane, unul la banca sa din Jersey, cellalt
n Insulele Cayman. Fondurile din ambele
conturi de urgen scdeau vznd cu ochii.
Bugetul pentru expediia pe care o pusese la
punct cu Royan, n timpul zborului, costa dou
sute treizeci de mii. Ca toate bugetele, tia c
era unul optimist.
Adaug ntotdeauna cincizeci la sut, se
avertiz. Asta nseamn c puculia o s fie
goal cnd o s terminm. S sperm i s ne
rugm c nu i bai joc de noi, Taita!
Le ddu parolele respectivilor funcionari de
la banc i i instrui s fac transferurile n
conturile lui personale, din care fondurile
puteau fi scoase imediat.
Mai erau dou telefoane pe care trebuia s le
dea nainte s plece din York. Soarta planurilor
lor depindea de ele, iar contactele pe care le
avea n ambele situaii erau, n cel mai bun caz,
firave, iar n cel mai ru, himerice.
Primul numr suna ocupat. ncerc de cinci
ori, de fiecare dat primind ca rspuns tonul
ascuit i enervant de ocupat. ncerc i ultima
dat i i rspunse o voce cu un accent
linititor, din vestul rii:
Bun ziua. Ambasada Marii Britanii. Cu ce
v pot fi de folos?
Nicholas se uit la ceasul de mn. Era o
diferen de fus orar de trei ore. La Addis Abeba
era amiaz, firete.
Sunt Sir Nicholas Quenton-Harper i sun
din Marea Britanie. A putea vorbi cu domnul
Geoffrey Tennant, ataatul dumneavoastr
militar, v rog?
Geoffrey veni la telefon imediat:
Dragul meu biat! Care va s zic, ai ajuns
cu bine acas. Bravo ie!
Mi-am zis s te linitesc. tiam c n-o s
poi s dormi din cauza asta.
Ce mai face ncnttoarea doctor Al
Simma?
i trimite toat dragostea ei.
Ct mi-a dori s te cred, suspin Geoffrey
dramatic.
Am nevoie de un mare serviciu, Geoff.
Cunoti un anume colonel Maryam Kidane, la
Ministerul Aprrii?
E un flcu de prima mn, confirm pe
dat Geoffrey. l cunosc bine. Am jucat tenis cu
el chiar smbta trecut, de fapt. Are un revers
dat naibii.
Te rog s i spui s m contacteze urgent.
i ddu numrul din apartamentul din York.
Spune-i c e n legtur cu o specie rar de
rndunic etiopian, pentru colecia muzeului.
Iar pui la cale vreo escapad, Nicky! Nu i-
a ajuns c te-au dat afar de ureche din
Etiopia. Acum te ocupi de psri rare. Probabil
e pe CITES, Lista Unu. Specii pe cale de
dispariie.
Faci asta pentru mine, Geoff?
Bineneles. Servesc s conduc, btrne!
Sunt eternul fraier.
i rmn dator cu asta.
Mi-ai mai rmas dator de vreo cteva ori,
din cte tiu.
Avu mai puin succes cu telefonul urmtor.
Serviciul de apeluri internaionale i ddu un
numr din Malta. La prima ncercare, primi un
rit ncurajator.
Rspunde, Jannie, se rug el n oapt,
dar la al aptelea rit intr robotul: Ai sunat
la Africair Services. Pentru moment, nimeni nu
v poate prelua apelul. V rugm s lsai
numele, numrul de telefon i un mesaj scurt
dup semnal. V vom contacta noi ct de
curnd posibil. V mulumim . Puternicul
accent sud-african al lui Jannie Badenhorst era
de neconfundat.
Jannie, aici e Nicholas Quenton-Harper. Se
mai ridic rabla aia de Herc a ta? Treaba asta ar
trebui s fie o otie. Mai mult deatt, plata e
bun. Sun-m la apartamentul din Marea
Britanie! Cnd i convine, ieri sau chiar cu o zi
nainte ar fi perfect.
Royan sun la u la un minut dup ce
lsase receptorul i el cobor n fug scrile.
Sincronizarea e perfect, o felicit cnd
aceasta intr, cu vrful nasului roz de frig i
scuturnd stropii de ploaie de pe impermeabilul
pe care i-1 mprumutase el. Ai developat
filmele?
Ea scoase pachetul galben din buzunarul
hainei i l agit triumftoare:
Eti un fotograf meseria, l lud. Au ieit
perfect. Pot s citesc fiecare caracter de pe stel
cu ochiul liber. Am intrat din nou n jocul lui
Taita.
mprtiar fotografiile lucioase pe birou i le
privir cu nesa.
Ai fcut duplicate? Un set pentru fiecare?
Excelent, aprob Nicholas. Negativele o s
mearg ntr-un seif la banc. Nu o s riscm s
le mai pierdem o dat.
Cu ajutorul lupei, Royan studie fiecare
caracter n parte i select cea mai clar
fotografie a fiecrei pri dintre cele patru ale
stelei.
Astea o s fie exemplarele cu care o s
lucrm. Nu cred c o s simim lipsa mulajelor
pe care le-am fcut pietrei. Astea ar trebui s fie
de ajuns. Citi cu voce tare un fragment de pe
unul dintre blocurile de hieroglife: Cobra i
desface inelele i i ridic gluga cu nestemate.
Stelele dimineii strlucesc n ochii ei. De trei
ori uier limba ei neagr i alunecoas prin aer
.
Se nroise de emoie:
M ntreb ce vrea s spun Taita cu
versurile astea. O, Nicky, e aa de minunat s
dezlegm din nou mistere!
Las-le n pace acum! i ordon el sever. Te
cunosc eu. Dac te porneti, o s stm aici
toat noaptea. Hai s punem bagajele n Range
Rover. Ne ateapt un drum lung i greu pn
n York i meteorologii avertizeaz c e polei pe
autostrad. E o mic schimbare fa de vremea
din defileul fluviului.
Ea se ndrept i strnse fotografiile ntr-un
teanc ordonat.
Ai dreptate. Cteodat, am tendina s m
las dus de val, spuse ea, ridicndu-se. nainte
de plecare, pot s dau un telefon acas?
Prin acas te referi la Cairo?
Scuze. Da, la Cairo. Familia lui Duraid...
Te rog! Nu-i cazul s-mi dai explicaii. Du-
te i d telefon! Te atept jos, n buctrie, pn
termini. O ceac de ceai nainte s pornim la
drum nu stric nimnui.
Peste o jumtate de or, ea cobor n
buctrie cu o mutr spit i i spuse direct:
M tem c o s te enervez din nou. Trebuie
s-i fac o mrturisire.
D-i drumul, o invit el.
Trebuie s merg acas la Cairo, spuse ea,
fcndu-1 s o priveasc speriat. Doar pentru
cteva zile, preciz ea n grab. Am vorbit cu
fratele lui Duraid. Trebuie s rezolv unele dintre
treburile lui Duraid.
Nu-mi place s te las s mergi acolo
singur, cltin el din cap, mai ales dup
ultimele peripeii.
Dac teoria ta e corect i Nahoot Guddabi
era pericolul, atunci el e n Etiopia acum. Ar
trebui s fiu n siguran.
Chiar i-aa, tot nu-mi place. Tu eti cheia
n jocul lui Taita.
V mulumesc frumos, domnule, spuse ea
prefcndu-se ofensat. Acesta e singurul motiv
pentru care nu dorii s scpai de mine?
Dac m pui la col, s-ar putea s
recunosc c m-am cam obinuit s te am prin
preajm.
Am s m-ntorc nainte s-i dai seama c
am plecat. n afar de asta, o s ai o groaz de
lucruri care s te in ocupat pn vin eu.
Presupun c n-am cum s te opresc,
mormi el. Cnd vrei s pleci?
E o curs n seara asta, la opt.
Un pic cam repede. Vreau s spun c de-
abia am sosit, fcu el un ultim efort firav, dup
care capitul: O s te conduc la aeroport.
Nu, Nicky! Heathrow nu e n drumul tu.
Iau trenul.
Insist.
Lunea seara, traficul era destul de lejer i,
odat ieii din zona construciilor, scoaser un
timp destul de bun. Cltoria le era i mai
plcut datorit discuiei animate, el
povestindu-i despre telefoanele pe care le
dduse n absena ei:
Prin Maryam Kidane, sper s fiu iari, ct
de curnd, n legtur cu Mek Nimmur. El e
piesa de baz a ntregului plan. Fr el, nu
putem face nicio micare pe tabla de bao a lui
Taita.
O ls la Plecri", la Heathrow.
Sun-m mine diminea din Cairo, s
tiu c eti bine i s-mi zici cnd te ntorci. O
s fiu la apartament.
Te sun cu tax invers, l avertiz,
oferindu-i obrazul s-i fie srutat.
Apoi iei din main i trnti portiera dup
ea.
i urmri silueta de copil prsit n oglinda
retrovizoare, n timp ce se ndeprta, i l coplei
un sentiment de melancolie i de pierdere.
Aproape instantaneu, fu contient de o senzaie
nou, de nelinite. Clopoeii de alarm
ncepuser s sune. I se pregtea ceva. Avea s
se ntmple ceva urt atunci cnd o s ajung
n Egipt. O alt fiar primejdioas scpase din
cuc i ddea trcoale prin bezn, ateptnd
momentul s atace, numai c era prea devreme
ca s-i disting culoarea sau forma.
Te rog, nu lsa s i se ntmple nimic ru!
Rosti cu voce tare, fr s tie cui i adresa
rugmintea.
i trecu prin cap s se ntoarc i s-o conving
s rmn cu el, ns nu avea niciun drept s
fac asta, iar ea nu l-ar fi ascultat. Lsnd la o
parte fora fizic, nu avea nicio modalitate prin
care s i se impun. Trebuia s o lase s plece.
Dar nu-mi place absolut deloc, reafirm el.
Capitolul LV




SECRETARA SA PARTICULAR i brbaii
care lucrau pentru el tiau cu exactitate ce se
ateapt de la ei. Totul era aa cum ceruse.
Gotthold von Schiller inspect interiorul
barcii din tabl ondulat Quonset cu o privire
aprobatoare. Helm se descurcase bine n
intervalul pe care i-1 acordase ca s
pregteasc baza pentru sosirea efului.
Camerele lui particulare ocupau jumtate din
construcia portabil. Erau spartane, ns
extrem de curate i ordonate. Hainele stteau
agate n dulap, iar produsele cosmetice i
medicale erau aranjate n dulpiorul din baie.
Buctria sa personal era complet utilat i
plin ochi cu provizii. Buctarul su, un chinez,
l nsoise n Falcon, i adusese cu el tot ce i
trebuia ca s i gteasc stpnului su felurile
dorite.
Von Schiller era vegetarian, nu fuma i nu
bea. Cu douzeci de ani n urm, fusese un
gurmand care adora bucatele mbelugate din
Pdurea Neagr, vinurile de pe valea Rinului i
tabacul ntunecat i savuros al Cubei. Pe-
atunci, era obez i rndurile de gu i atmau
peste guler. Acum, n ciuda vrstei, era suplu,
sntos i plin de via ca un ogar de curse.
n amurgul vieii, plcerile minii i ale
emoiilor le ntreceau pe cele fizice. Punea un
pre mai mare pe obiecte dect pe fiinele vii, fie
ele oameni sau animale. O bucat de piatr
sculptat de zidarii fcui oale i ulcele de mii
de ani l excita mai tare dect trupul cald i
moale al celei mai frumoase tinere. i plceau
ordinea i controlul. Puterea asupra oamenilor
i evenimentelor l ntrea mai mult dect
gustul mncrii. Puterea i posesia de obiecte
frumoase i unice erau pasiunile lui, acum,
cnd trupul i se degrada, iar poftele animalice
i pierdeau savoarea.
Fiecare obiect din vasta i inestimabila lui
colecie de comori antice, pe care o strnsese
pn acum, fusese descoperit de alii. Aceasta
era ansa lui, cea din urm ans s fac
propria descoperire, s rup sigiliile de pe ua
mormntului faraonului i s fie primul om care
s admire tezaurul, dup patru mii de ani.
Poate c asta era propria speran la nemurire,
pentru care nu exista un pre prea mare, fie el
n aur sau n viei omeneti. Muriser deja
civa pentru aceast pasiune a lui i nu-i psa
dac aveau s mai fie i alte sacrificii. Niciun
pre nu era prea mare.
i verific imaginea n oglinda de nlimea
unui om, agat pe peretele din faa patului.
i aez prul des, aspru i nchis la culoare.
Firete c i-l vopsea, dar asta era una dintre
puinele vaniti care-i mai rmseser. Apoi
travers podeaua din lemn, neacoperit de
niciun covor, din apartamentele sale i deschise
ua ce ddea n sala de conferine, cartierul
general n zilele ce aveau s vin.
Persoanele aezate acolo se ridicar imediat,
cu atitudini servile i expresii slugarnice. Von
Schiller ajunse din civa pai n capul mesei
lungi i urc pe butucul de lemn, acoperit cu o
carpet, pe care secretara lui l aezase acolo
pentru el. Butucul de douzeci de centimetri
nlime l nsoea pretutindeni. De acolo von
Schiller i privi de sus pe brbaii i pe femeia
care l ateptau. i plimb privirea de la unul la
altul fr s se grbeasc, lsndu-i s mai stea
n picioare o vreme. Din acea poziie dominant,
de pe butean, era mai nalt dect toi.
Mai nti, se uit la Helm. Texanul lucra
pentru el de peste un deceniu. Persoan de
ncredere, acesta era puternic att fizic ct i
psihic i ducea ordinele la ndeplinire fr
ntrebri sau remucri. Von Schiller ajunsese
s se bazeze pe el. l putea trimite n orice col
al lumii, din Zair n Queensland, de la Cercul
Polar n clocotul pdurilor ecuatoriale, i Helm
i fcea treaba cu minimum de tevatur i ct
mai puine consecine neplcute. Era nemilos,
dar discret i, ca un bun cine de vntoare, i
cunotea stpnuL
De la Helm, i mut privirea la femeie. Utte
Kemper era secretara lui particular. Ea i
ordona i aranja toate detaliile vieii, de la
mncare la butuc, de la medicamente la
calendarul monden. Nu exista brbat sau
femeie care s fie primit n prezena lui fr ca
ea s programeze acea vizit. Tot ea era i
expertul n comunicaii. Grmada de
echipamente electronice care ocupau un perete
ntreg era domeniul ei. Utte izbutea s-i
gseasc drumul prin eter cu instinctul infailibil
al unui porumbel calator. De la arta arhaic a
mnuirii pupitrului cu chei i a codului Morse
pn la transmisiuni rapide i explorri
aleatorii, nu mai ntlnise pe nimeni, brbat
sau femeie, care s i ating miestria. Ajunsese
la vrsta perfect pentru o femeie, patruzeci de
ani, era supl i blond, cu ochi verzi migdalai
deasupra pomeilor pronunai, amintind de
Marlene Dietrich cnd era tnr.
Soia lui von Schiller, Ingemar, era invalid
de douzeci de ani, iar Utte Kemper umpluse
golul pe care aceasta l lsase n viaa lui. Cu
toate acestea, Utte i era mai mult dect soie
sau secretar.
Cnd o ntlnise pentru prima oar, Utte
deinea o poziie foarte important n seciunea
tehnic a reelei germane de telecomunicaii,
aprnd, n acelai timp, i n filme pornografice
nu pentru bani, ci de dragul slujbei. Copiile
video ale filmelor ei din acea vreme erau printre
obiectele cele mai de pre ale lui von Schiller,
precedate doar de antichitile egiptene. Ca i
Helm, nici ea nu tia ce nseamn remucarea.
Nu exista nimic ce n-ar fi fcut pentru el sau pe
care nu l-ar fi lsat s-i fac, pentru a-i mplini
cele mai bizare fantezii. Cnd se uita la filmele
ei i ea i fcea unele dintre acele lucruri, era
singura femeie care i mai putea provoca un
orgasm. Chiar i aa, acest lucru se ntmpla
tot mai rar, cu fiecare lun care trecea, i
fiecare spasm de eliberare sexual pe care l
smulgea din trupul ce mbtrnea era mai puin
intens dect cel de dinainte.
Utte avea echipamentul de nregistrare
pregtit pe mas, n faa ei. Fcea parte dintre
multiplele ei ndatoriri s in evidena clar i
complet a fiecrei edine i conversaii. Apoi,
von Schiller trecu scruttor la ceilali doi
brbai care stteau n picioare.
Pe colonelul Nogo l cunoscuse n dimineaa
aceea, cnd coborse din elicopterul Jet Ranger
cu care zburaser de la Addis Abeba la tabra
de aici, n vrful povmiului din defileul
Nilului. Nu tia mare lucru despre el, dect c
fusese selectat de Helm, care era deocamdat
mulumit de serviciile lui. Von Schiller nu era
ns la fel de impresionat; colonelul fcuse deja
o treab de mntuial. Nogo i lsase pe
Quenton-Harper i pe egipteanc s i scape
printre degete. Dup o via ntreag de
operaiuni n Africa, von Schiller avea foarte
puin sau chiar deloc ncredere n negri i
prefera s lucreze cu europeni. Totui, i ddea
seama c, n momentul de fa, serviciile lui
Nogo i erau indispensabile. La urma urmelor,
era comandantul militar al Gojam-ului de Sud.
Fr ndoial, dup ce i ndeplinea misiunea,
avea s fie aranjat". Helm urma s se ocupe de
asta. Nu trebuia s se ncurce el cu detaliile.
Von Schiller se uit acum la ultima persoan
de la mas. nc unul care i era indispensabil
pentru moment. Nahoot Guddabi era cel care i
atrsese atenia asupra existenei celui de-al
aptelea papirus. Din cte se pare, un scriitor
englez prezentase o variant romanat a
papirusurilor, ns von Schiller nu citea ficiune
de niciun fel, nici n german, nici n vreuna
dintre cele patru limbi pe care le vorbea fluent.
Dac Nahoot nu i-ar fi semnalat existena
papirusurilor lui Taita, ar fi putut s scape
ansa vieii sale.
Egipteanul l abordase imediat ce traducerea
original a papirusurilor fusese terminat de
Duraid Al Simma i se pusese n discuie
existena unui faraon nepomenit n niciun
document, ca i a mormntului acestuia. Din
acel moment, fuseser n legtur permanent
i, n momentul cnd Al Simma i nevasta lui
ncepuser s fac prea multe progrese n
investigaiile lor, von Schiller l angajase pe
Nahoot s se descotoroseasc de ei i s i
aduc cel de-al aptelea papirus.
Papirusul era acum vedeta coleciei sale, aflat
n siguran, alturi de celelalte comori antice,
n beciurile de oel i ciment de sub Schoss, n
munii care erau refugiul lui i numai al lui,
Cuibul su de Vulturi.
n ciuda acestui lucru, alegerea lui Nahoot
drept cel care s se ocupe de delicata treab a
nlturrii lui Al Simma i a soiei sale se
dovedise o greeal. Ar fi trebuit s trimit un
profesionist s i termine, ns Nahoot
pretinsese c e capabil s duc treaba la bun
sfrit, aa c fusese bine pltit pentru lucrarea
att de prost fcut. i el avea s devin
candidat la eliminare n timp, dar, n clipa de
fa, von Schiller nc mai avea nevoie de el.
Fr discuie, Nahoot nelegea egiptologia i
hieroglifele mult mai bine dect von Schiller. La
urma urmelor, Nahoot le studiase toat viaa,
pe cnd von Schiller era un amator i, prin
comparaie, un pasionat de dat mult mai
recent. Nahoot putea s citeasc papirusurile
i materialul de care fcuser rost de curnd, ca
i cum ar fi fost scrisori de la un prieten, n
timp ce von Schiller se vedea silit s se opreasc
la fiecare simbol i s apeleze adesea la crile
de specialitate. Nici mcar aa nu era n stare
s descifreze nuanele cele mai fine ale
sensurilor din text. Fr ajutorul lui Nahoot, nu
trgea ndejde s rezolve ghicitorile cu care se
vedea confruntat n cutarea mormntului lui
Mamose.
Aceasta era echipa adunat acum sub el, care
l atepta s dea semnalul de ncepere a
discuiilor.
Luai loc, v rog, Fraulein Kemper! Rosti,
n sfrit. i dumneavoastr, domnilor! S
ncepem!
Von Schiller rmase n picioare pe butucul lui
din capul mesei. i plcea senzaia de nlime
superioar. Statura lui scund constituise o
surs de umiline, chiar din coal, cnd colegii
l porecliser Piciul .
Fraulein Kemper va nregistra tot ce se
spune aici, n aceast dup-amiaz. De
asemenea, v va da cte o map cu documente,
pe care le va lua napoi la sfritul edinei.
Vreau s v fie foarte clar c nimic din
materialul acesta nu va prsi acest ncpere.
E strict confidenial i mi aparine numai mie.
Am s pedepsesc foarte aspru orice nclcare a
acestei instruciuni.
n timp ce Utte mprea dosarele, von
Schiller fixa cu privirea fiecare persoan care
primea documentele. Expresia de pe chipul su
nu lsa nicio umbr de ndoial cu privire la
pedeapsa pentru nerespectarea instruciunilor
sale.
Apoi, von Schiller deschise dosarul ce zcea
pe mas, n faa lui. Se aplec deasupra lui,
sprijinindu-se n pumni.
n dosare, avei copii ale fotografiilor fcute
cu polaroidul i recuperate din tabra lui
Quenton-Harper. V rog s v uitai la ele!
i deschiser cu toii dosarele.
De la sosirea noastr, doctor Nahoot a avut
ocazia s le studieze i e de prere c sunt
autentice i c stela din fotografii e un artefact
veritabil, din Egiptul antic, datnd, aproape
sigur, din a doua perioad intermediar, circa
1790 .Hr. Ai dori s adugai ceva, domnule
doctor?
Mulumesc, Herr von Schiller, zmbi
Nahoot mieros, ns cu team n ochii
ntunecai.
Era ceva n firea rece i lipsit de pasiune a
btrnului neam care l ngrozea. Nu artase
niciun fel de emoie atunci cnd i ordonase lui
Nahoot s pun la cale asasinarea lui Duraid Al
Simma i a soiei acestuia. Nahoot tia c ar fi
fost la fel de impasibil i cnd ar fi comandat
asasinarea lui. i ddea seama c acum
clrete pe spinarea tigrului.
A dori doar s fac o precizare. Am spus c
stela din aceste imagini pare s fie veritabil.
Firete, nu sunt n msur s v dau o prere
definitiv pn nu examinez piatra n sine.
Am luat not de precizarea
dumneavoastr, aprob von Schiller, i ne-am
adunat aici s gsim modalitile de a obine
stela pentru a o supune examinrii i
verdictului dumneavoastr.
Lu copia lucioas pe care Utte o fcuse dup
original n camera obscur din laboratorul aflat
n baraca alturat. Fotografia nu era chiar
ultima pe lista numeroaselor ei talente i fcuse
chiar o treab frumuic. Copiile polaroid pe
care Helm i le trimisese la Hamburg erau
distorsioanate i neclare, ns fusese suficient
ca s l aduc val-vrtej peste continente.
Acum, c inea n mn copii color clare,
entuziasmul amenina s l sufoce.
n tcerea general, el mngie imaginea cu
atta dragoste, ca i cum ar fi fost chiar obiectul
pe care aceasta l prezenta. Dac obiectul era
autentic i, instinctiv, tia c aa este, atunci
numai el singur valora preul pltit deja pn
acum, n timp, bani i viei omeneti. Era o
comoar minunat, pe msura chiar a celui de-
al aptelea papirus original, aflat deja n colecia
lui. Felul n care se conservase stela, dup
patru mii de ani, era extraordinar. Tnjea dup
ea, cum nu mai tnjise dect dup cteva
lucruri n via. Avu nevoie de un efort ca s
lase deoparte dorina ce i invada ntreaga fiin
i s se concentreze asupra misiunii ce l
atepta.
Dac totui stela e veritabil, doctore, ne
putei spune sau, mai degrab, ne putei sugera
unde ar putea fi amplasat i ncotro s ne
ndreptm cercetrile*?
Cred c nu trebuie s ne gndim la stel
ca la un obiect izolat, Herr von Schiller. Ar
trebui s aruncm o privire i asupra celorlalte
fotografii pe care colonelul Nogo a reuit s le
recupereze pentru noi i pe care Frulein
Kemper le-a copiat ntr-un mod att de
ingenios.
Nahoot puse deoparte respectiva imagine i
alese o alta din grmada aflat n dosarul de
dinaintea sa:
Aceasta, de exemplu.
Ceilali frunzrir prin propriile dosare, de
unde culeser aceeai imagine artat de
egiptolog.
Dac studiai fundalul acestei copii, vei
observa c, n umbrele din spatele stelei pare s
se afle un perete de peter sau de cavern.
Ridic privirea spre von Schiller, care ddu
din cap a aprobare.
Mai apare i un soi de u cu gratii.
Nahoot ls poza aceea i lu alta:
Acum, uitai-v aici! E o fotografie avnd
un alt subiect. Dup prerea mea, e o
decoraiune mural zugrvit fie pe un perete
tencuit, fie direct pe stnc peterii, posibil ntr-
un mormnt excavat. Fotografia d impresia c
a fost fcut prin grilajul uii de care v
pomeneam la prima imagine a stelei. Aceast
pictur mural e aproape cert egiptean ca stil
i influen. De fapt, mi amintete foarte mult
de picturile murale ce decorau mormntul
reginei Lostris, din Egiptul de Sus, n care au
fost descoperite papirusurile originale ale lui
Taita.
Da. Da. Continuai! l ncuraj von
Schiller.
Foarte bine. Folosind ua cu grilaj ca
element comun, avem toate motivele s credem
c att stela ct i picturile murale se afl n
aceeai peter sau mormnt.
Dac-i aa, ce indicaii avem despre locul
unde a fcut Quenton-Harper fotografiile? Se
ncrunt von Schiller nervos, n timp ce se uita
la fiecare n parte.
Cu toii ncercau s i evite privirea albastr,
ptrunztoare.
Colonele Nogo, l alese von Schiller,
suntem n ara dumneavoastr. Cunoatei
zona ca pe buzunarul dumneavoastr. S auzim
ce prere avei n legtur cu subiectul.
Colonelul Nogo cltin din cap:
Omul acesta, egipteanul acesta folosea
epitetul ca pe o ofens greete. Nu e un
mormnt egiptean n fotografii.
De ce spunei asta? l provoc Nahoot
mnios. Ce tii despre egiptologie? De douzeci
i cinci de ani...
Ateptai, l reduse von Schiller la tcere pe
un ton ce nu admitea replic. Lsai-1 s
termine! Se uit la Nogo: Continuai, colonele!
Sunt de acord c nu cunosc nimic despre
mormintele egiptene, dar aceste fotografii au
fost fcute ntr-o biseric cretin.
Ce v face s fii att de sigur? Vru s afle
Nahoot, a crui autoritate era pus n discuie.
Permitei-mi s v spun c, acum
cincisprezece ani, am fost hirotonisit preot. Mai
trziu, dezamgit de cretinism i de toate
celelalte religii, am prsit Biserica i am
devenit soldat. V spun aceste lucruri ca s
nelegei c tiu despre ce vorbesc.
Zmbi cu rutate trufa la Nahoot nainte s
continue:
Uitai-v din nou la prima fotografie i vei
vedea pe zidul din fundal, lng colul unde e
ua cu gratii, conturul unei mini de om i
pictura stilizat a unui pete. Acestea sunt
simboluri ale Bisericii Copte. Le putei vedea
reproduse n orice biseric sau catedral din
ar.
Fiecare examin propria copie a imaginii, ns
nimeni nu se aventur s-i spun prerea
naintea lui von Schiller.
Ai dreptate, spuse von Schiller ncet. Aa e,
cum spui, mna i petele.
Dar v asigur c hieroglifele de pe stel, de
pe picturile murale i de pe cociug sunt toate
egiptene, se apr Nahoot ndrjit. mi pun
zlog viaa.
Nogo cltin din cap i ncepu s-1
contrazic:
tiu ce spun...
Von Schiller ridic mna s i faca pe
amndoi s tac, n timp ce el reflecta. n cele
din urm, ajunse la o concluzie:
Colonele Nogo, artai-mi fotografiile din
satelit ale taberei lui Quenton-Harper, de unde
ai obinut aceste poze polaroid.
Nogo se ridic i ocoli masa, s stea lng von
Schiller. Se aplec deasupra fotografiilor din
satelit i puse arattorul pe locul din apropierea
confluenei rului Dandera cu Nilul. Fotografia
se aflase cndva n posesia lui Quenton-Harper
i fusese furat n timpul raidului din tabr.
Erau numeroase puncte subliniate cu markerul
colorat pe hrtie, pe care Nogo bnuia c le
nsemnase englezul:
Aici era, domnule! Vedei c Quenton-
Harper a marcat locul cu un cerc verde.
Acum, arat-mi unde e cea mai apropiat
biseric copt.
Pi, Herr von Schiller, e chiar aici.
Quenton-Harper a nsemnat-o cu rou. E
situat la doar vreo doi kilometri de tabr.
Mnstirea Sfntul Frumentius.
sta-i rspunsul, atunci, zise von Schiller
nc ncruntat. Simbolurile copte i egiptene
mpreun. Mnstirea.
Rmaser cu ochii la el, niciunul
nendrznind s i pun la ndoial concluzia.
Vreau s cercetai mnstirea, spuse cu
voce joas. Vreau s examinai fiecare cotlon i
fiecare centimetru ptrat de zid.
Se ntoarse spre Nogo:
Putei s intrai cu oamenii acolo?
Bineneles, Herr von Schiller. Am infiltrat
deja un om de ncredere n mnstire unul
dintre clugri e n slujba mea. In afar de asta,
aici, n Gojam, e instituit legea marial. Eu
sunt comandantul militar. Am puteri depline s
caut rebeli, disideni i bandii oriunde
suspectez c s-ar putea adposti.
Vor intra oamenii ntr-o biseric, s i
ndeplineasc misiunea? Vru s tie Helm.
Dumneata personal n-ai scrupule religioase? S-
ar putea s fie necesar cum s spun s
pngrim locurile sfinte.
V-am explicat deja c am renunat la
religie pentru credine mai lumeti. O s-mi
fac plcere s distrug simbolurile
superstiioase i primejdioase pe care o s le
gsesc cu siguran n mnstirea Sfntul
Frumentius. Ct despre oamenii mei, am s
aleg numai musulmani sau animiti, care sunt
ostili crucii i tuturor lucrurilor pe care le
simbolizeaz ea. Ii voi conduce eu personal. V
asigur c nu va exista nicio problem n aceast
privin.
Cum le vei explica aciunea superiorilor
dumneavoastr de la Addis Abeba? Nu vreau s
mi fie numele asociat n niciun fel cu ce se va
ntmpla la mnstire, preciz von Schiller.
Am primit ordin de la naltul comandant de
la Addis s iau toate msurile necesare
mpotriva disidenilor rebeli care opereaz n
defileul fluviului Abbay. Orice inspecie a
mnstirii va fi complet justificat.
Doresc acea stel. O doresc cu orice pre.
M-ai neles, colonele?
V-am neles perfect, Herr von Schiller.
Dup cum tii deja, sunt un om generos
cu cei care m servesc cum trebuie. Aducei-mi-
o n stare bun i vei fi rspltit. Putei apela la
domnul Helm pentru orice fel de ajutor, inclusiv
pentru folosirea echipamentului i personalului
de la Pegasus.
Dac am putea lua elicopterul, am
economisi o groaz de timp. Am s cobor cu
oamenii mei acolo mine i, dac piatra se afl
n mnstire, am s v-o pot aduce mine sear.
Excelent! l vei lua pe doctorul Guddabi cu
dumneavoastr. Trebuie s cerceteze dac mai
exist i alte lucruri de valoare n zon i s
traduc orice inscripii sau gravuri care se
gsesc n mnstire. V rog s i dai o uniform
militar. Trebuie s par c face parte din
trupele dumneavoastr. Nu vreau s fiu
implicat n diverse acuzaii mai trziu.
Vom pleca de cum se crap de ziu. Voi
ncepe pregtirile imediat.
Tuma Nogo l salut pe von Schiller i iei cu
pai mari din barac.
Capitolul LVI




DEI NU INTRASE NICIODAT n qiddist sau
n maqdas, colonelul Nogo vizitase deseori
mnstirea Sfntul Frumentius. Drept urmare,
era pe deplin contient de amploarea sarcinii
care l atepta i de reacia probabil a
clugrilor i a congregaiei fa de intrarea sa
forat n incinta lcaului lor. n plus, era
familiarizat cu numeroasele catedrale din piatr
similare, din alte pri ale rii. De fapt, fusese
hirotonisit n faimoasa catedral Lalibelela, aa
c tia ce labirinturi puteau s se gseasc n
iepurriile astea subterane.
Estima c o s aib nevoie de cel puin
douzeci de oameni ca s ia sub paz i s
controleze mnstirea, i s nbue ripostele
ultragiate ale abatelui i clugrilor si. i alese
personal oamenii. Niciunul dintre ei nu avea
probleme de contiin.
Cu dou ore nainte s se crape de ziu, i
scoase la inspecie n incinta bazei Pegasus, la
lumina orbitoare a reflectoarelor, i i inform
pe scurt ce aveau s fac. La sfrit, puse pe
fiecare s ias din rnd i s recite ordinele, ca
s fie sigur c nu exist nicio nenelegere.
Dup asta, le inspect meticulos armele i
echipamentul.
Tuma Nogo era dureros de contient de
propria vin, de a-i fi lsat pe englez i pe
egipteanc s scape, i simea pericolul din
atitudinea lui Herr von Schiller fa de el. i
fcea prea puine iluzii despre ce s-ar ntmpla
dac ar da gre din nou. n scurta perioad de
cnd fcuse cunotin cu Gotthold von
Schiller, Nogo ajunsese s se team de acesta,
cum nu se temuse vreodat de Dumnezeu sau
de diavol, pe vremea cnd era preot, i ddea
seama c raidul acesta i oferea ocazia s se
reabiliteze n ochii formidabilului german
mrunel.
Jet Ranger-ul era pregtit, cu pilotul la
panoul de comand, cu motoarele pornite i
rotoarele micndu-se lene, singura problem
fiind c nu putea duce prea muli oameni,
echipai pn-n dini. Era nevoie de patru ture
ca s-i transporte pe toi pn jos, la punctul de
ntlnire din defileu. Nogo zbur n prima tur
i l lu pe Nahoot Guddabi cu el. Elicopterul i
ls la cinci kilometri de mnstire, ntr-un
lumini de pe malul rului Dandera, n aceeai
zon pe care o folosiser cnd fcuser raidul n
tabra lui Quenton-Harper.
Locul de decolare era ndeajuns de departe de
mnstire ca zgomotul fcut de motorul
elicopterului s nu i alarmeze pe clugri.
Chiar dac l auzeau, Nogo miza pe
probabilitatea ca acetia s se fi obinuit deja
cu frecventele patrulri ale aparatului n zon i
s nu l asocieze cu vreo ameninare la adresa
lor.
Brbaii ateptau n ntuneric, avertizai s
pstreze tcerea; Nogo nu le dduse voie nici
mcar s fumeze n vreme ce Jet Ranger-ul
aducea restul soldailor. Cnd sosi i ultimul
transport, Nogo ordon detaamentului s intre
n formaie i i conduse n ir indian pe poteca
de pe malul rului. Erau cu toii lupttori
ncercai, cu o condiie fizic excelent, i se
micau rapid i hotrt n noapte. Numai
Nahoot era un orean molatic i, dup numai
un kilometru, ncepu s se vaite i s
scnceasc dup o pauz de odihn. Nogo
zmbea rzbuntor n sinea lui, ascultnd
rugminile patetice de mil pe care le optea
Nahoot n vreme ce era mboldit de oamenii din
spatele lui.
Nogo plnuise s ajung la mnstire la
momentul utreniei i al imnurilor, chiar n zorii
zilei. i conduse la trap contingentul pe treptele
de stnc. Armele erau inute cu mare grij i
tot echipamentul era aranjat s nu scoat
niciun sunet, fie el zngnit sau scrit, iar
tlpile de cauciuc ale bocancilor paramilitari
fceau puin zgomot pe pavajul din piatr, n
graba lor de a traversa galeriile pustii, ca s
ajung la intrarea n catedrala subteran.
Din interior se auzea ecoul incantaiilor
monotone i al btilor de tob ale ceremoniei,
punctate, la anumite intervale, de variaiunile
nalte de soprano ale abatelui, care conducea
slujba. Colonelul Nogo se opri la u i oamenii
si se strinser n dou iruri n spatele lui. Nu
era nevoie de ordine, pentru c instrucia de
diminea trecuse n revist fiecare aspect al
raidului. Se uit pre de o clip la soldai, dup
care i fcu semn din cap locotenentului.
ncperea exterioar a bisericii era goal,
ntruct clugrii se strnseser cu toii n
camera din mijloc, qiddist-nl. Nogo travers
rapid naosul, detaamentul micndu-se iute n
urma lui. Apoi urc n fug treptele ce duceau
la uile din lemn ale qiddist-ului, larg deschise.
De cum intr, oamenii fcur un evantai pe
dou iruri n spatele lui i i luar poziiile de-
a lungul pereilor laterali ai qiddist-ului, avnd
putile de asalt cu piedica pus i cocoul tras,
cu baionetele montate, dominnd ntreaga
congregaie ngenuncheat.
Totul fusese fcut att de rapid i ntr-o
linite deplin, nct, abia dup cteva minute,
clugrii ncepur treptat s-i dea seama de
aceast prezen strin n lcaul lor sfnt.
Incantaiile i btile de tobe se stinser i
figurile nchise la culoare se ndreptar
temtoare ctre irurile de brbai narmai. Jali
Hora, btrnul abate, era singurul care nu i
ddea seama de nimic din ce se ntmpla n
jurul lui. Complet absorbit de rugciuni,
rmsese n genunchi dinaintea uilor ce
ddeau spremaqdas, Sfnta Sfintelor, scond
cu glasu-i tremurat strigtul singuratic al unui
suflet pierdut.
n tcerea aceea, colonelul Nogo defil pn
n mijlocul naosului, ndeprtndu-i cu lovituri
de picior pe clugrii ngenuncheai din calea
lui. Cnd ajunse la Jali Hora, l apuc de
umrul negricios i scheletic i l azvrli cu
brutalitate la pmnt. Coroana sclipitoare zbur
de pe easta argintat i se rostogoli pe lespezi
cu un zngnit de bronz.
Nogo l ls ntins acolo i se ntoarse cu faa
la irurile de clugri n shamma-xxnlt lor albe,
adresndu-li-se imperios n amharic:
Am venit s percheziionm aceast
biseric i celelalte cldiri aparinnd
mnstirii, unde bnuim c vom gsi adpostii
disideni rebeli i ali bandii.
Fcu o pauz s i cerceteze pe oamenii sfini
ciucii cu o privire superioar i amenintoare:
Trebuie s v avertizez c orice tentativ de
mpiedicare a oamenilor mei s i fac datoria
va fi privit ca un act de banditism i o
provocare. Rspunsul va fi fora.
Jali Hora se ridic n genunchi i apoi,
folosindu-se de o perdea brodat ca sprijin, se
ridic ncet n picioare. Agndu-se n
continuare de tapiseria ce o reprezenta pe
Fecioara cu Pruncul, depuse un efort s i
revin.
Acestea sunt slauri sfinte, strig el, cu o
voce surprinztor de limpede i de puternic.
Ne-am dedicat slujirii i adorrii lui Dumnezeu
atotputernic, Tatlui, Fiului i Sfntului Duh.
Linite! Rcni Nogo la el.
Desfcu apoi clapa de la tocul pistolului aflat
la old i puse mna amenintor pe Tokarev-ul
pe care l avea acolo.
Jali Hora ignor ameninarea:
Suntem oameni sfini n lcaul lui
Dumnezeu. Nu avem shufta aici. Nu exist
oameni certai cu legea printre noi. In numele
Prea naltului Dumnezeu, v conjur s plecai,
s ne lsai cu rugciunile i cu veneraia
noastr i s nu pngrii...
Nogo scoase pistolul i, cu aceeai micare, l
plesni pe abate cu eava din oel n plin fa,
cu o lovitur grea, n rever. Gura lui Jali Hora
se csc precum crusta unei rodii n prg; sucul
rou ni din buzele zdrobite i i inund
partea din fa a vemintelor zdrenuite, din
catifea. Un geamt nbuit de groaz se ridic
din rndurile clugrilor ghemuii.
inndu-se nc de tapiserie, Jali Hora
rmase n picioare, blngnindu-se i
tremurnd din toate ncheieturile. Deschise
gura distrus s vorbeasc din nou, dar
singurul sunet ce i iei fu un croncnit ascuit,
de corb muribund, i stropi de snge strlucitor
i srir de pe buze.
Nogo rse i i secer picioarele. Jali Hora se
prbui ca o grmjoar de rufe murdare i
rmase la podea, gemnd n propriul snge i
scuipat.
Unde i-e Dumnezeul acum, maimuoi
btrn? Behie la el ct vrei, c n-o s-i
rspund n veci, chicoti Nogo.
Fcu un semn cu pistolul locotenentului,
aflat n partea opus a bisericii. Ls ase
oameni s i pzeasc pe clugri: patru la ui
i cte unul la fiecare perete lateral. Ceilali se
adunar i l urmar ctre intrarea n maqdas.
Uile erau zvorite. Nogo zdrngni
nerbdtor lactul antic.
Deschide ua asta imediat, cioar btrn!
Url la Jali Hora, care zcea n continuare fcut
grmad, gemnd i suspinnd.
E dus ru de tot, senil de-a binelea, cltin
locotenentul din cap. Are mintea dus, domnule
colonel! Nu nelege ce i comandai.
Atunci, spaigei lactul! Porunci Nogo. Nu,
nu v mai pierdei vremea! Tragei n zvor.
Lemnul e putred.
Supus, locotenentul pi spre u i le fcu
semn soldailor s se ndeprteze. inti AK-ul 7
spre lemnul din pragul de sus al uii i trase o
rafal lung, continu.
Praf i bucele de lemn i de piatr zburar
ntr-un nor i achii galbene, proaspete,
acoperir pietrele din pavaj. Zgomotul rafalelor
i tnguirea ricoeurilor erau asurzitoare n sala
cu ecou a qiddist-ului i clugrii se jeluiau i
urlau, cu urechile i ochii acoperii, acolo, unde
rmseser ngenuncheai. Locotenentul se
ndeprt de ua drmat. Zvorul i belciugul
din fier forjat negru atmau ntr-o parte, cu
lemnria aproape dobort.
Spargei-o acum! Porunci Nogo i cinci
brbai venir n fug i puser umrul la ua
nclinat.
La efortul lor reunit, se auzi un trosnet, ca i
cum s-ar fi crpat ceva, ntmpinat de clugri
cu ipete. Unii i acoperiser capetele cu
poalele de la shamma ca s nu trebuiasc s fie
martorii acestui sacrilegiu; alii i sfiau feele
cu unghiile, dltuindu-i pe obraji anuri lungi
de snge.
nc o dat! Rcni Nogo i oamenii se
repezir din nou la u, folosindu-i umerii s
mping.
Zvorul fu smuls din ncheietoare i ei
deschiser larg ua masiv, iscodind cotloanele
ntunecate ale ncperii de dincolo, maqdas.
Acum, dintr-o dat, pn i aceti necretini
simeau o strngere de inim cnd era vorba s
treac pragul n locaul sfnt. Ezitau cu toii,
chiar i Tuma Nogo, n ciuda preteniilor lui de
necredincios: