Sunteți pe pagina 1din 180

CLIVE BARKER

CRILE NSNGERATE
Volumele -
Cuprins
Vol.
Cartea nsngerat
Trenul de la miezul nopii
Yattering i Jack
Blues cu snge de porc
Sex, moarte i lumina stelelor
ntre dealuri, oraele
Vol.
Teroarea
Competiie drceasc
Jacqueline Ess: Puterea voinei
nfirile tailor
Noile crime din Rue Morgue
Vol.
Fiul peliculei de celuloid
Unu: Forpan
Doi: Filmul principal
Trei: Scene cenzurate
Rawhead Rex
Confesiunile linoliului unui comerciant de reviste porno
Tapi ispitori
Rmsite umane
Cartea nsngerat
Morii au autostrzi.
Acestea, linii nevzute de trenuri-fantom i trsuri de vis, traverseaz inuturile aride ale vieilor noastre, transportnd
un numr nesfrit de suflete trecute n nefiin. Zngnitul i agitaia lor pot fi auzite n locurile distruse ale lumii, prin
crpturi fcute de acte de cruzime, violen i vicii. Pasagerii lor, morii rtcitori, pot fi ntrezrii ntr-o strfulgerare
cnd inima e pe punctul de a exploda i privelitile care ar trebui ascunse se dezvluie cu claritate.
Autostrzile au indicatoare rutiere, poduri i garaje, bariere i intersecii.
Si doar la aceste intersecii, acolo unde mulimile de norti se amestec i traverseaz, autostrada nevzut i fa'e,
foarte probabil, intrarea n lumea noastr. Circulaia este aglomerat la intersecii, i doar aici vocile morilor scot ipetele
cele mai ascuite. Si tot aici, barierele ce despart o realitate de alta sunt tocite de nenumrate picioare.
O astfel de intersecie pe autostrada morilor era amplasat n Tollington Place numrul 65. O cas cu faada din
crmid, ntr-un pretins stil georgian, cldirea de la acest numr nu se remarca prin nimic altceva. O cas veche, uor
de uitat, lipsit de grandoarea ieftin, revendicat odinioar, o cas ce rmsese goal mai mult de un deceniu.
Nu umezeala din ce n ce mai accentuat alungase chiriaii casei de la numrul 65. Nici putregaiul din pivni, nici
tasarea terenului, care produsese o crptur n faad, de la treptele de la intrare pn la corni. Fuseser alungai de
zgomotul produs de trecerea morilor. Zarva circulaiei nu nceta niciodat la etaj. Crpa tapetul de pe perei i ncovoia
grinzile. Fcea s zngne ferestrele. i rsuna n creier. Tollington Place numrul 65 era o cas bntuit, i nimeni nu
putea s locuiasc aici fr a nnebuni n scurt timp.
ntr-un anume moment al existenei sale, o ntmplare cumplit se petrecuse n aceast cas. Nimeni nu a tiut cnd
sau n ce fel. Dar chiar i un observator neantrenat nu putea s nu remarce atmosfera apstoare a casei, n special a
1
ultimului etaj. n atmosfera de la numrul 65 plutea amintirea sngelui, un miros care struia n nri i ntorcea pe dos
chiar i cel mai rezistent stomac. Cldirea i mprejurimile erau evitate de vermine, de psri, chiar i de mute. Prin
buctrie nu se trau gndaci, iar graurii nu-i fceau cuiburi n mansard. ndiferent ce act de violen fusese comis
aici, acesta a reuit s fac inaccesibil casa, la fel de sigur ca un cuit care spintec burta unui pete; prin aceast
tietur, aceast ran a lumii, morii privesc atent i i fac de cap.
Oricum, aa se zvonea...
Era a treia sptmn de cercetri n casa din Tollington Place numrul 65. Trei sptmni de succese nemaintlnite n
domeniul paranormalului. Folosind ca mediu un nou-venit n bran, un tnr de douzeci de ani, pe nume Simon
McNeal, echipa de parapsihologic de la Universitatea din Essex nregistrase totul, cu excepia mrturiei incontestabile a
vieii de dup moarte.
n camera de la etaj, un adevrat coridor claustrofobic, tnrul McNeal invocase, n mod vdit, morii care, la cererea sa,
lsaser nenumrate mrturii ale vizitelor lor, evideniate n inscripiile fcute de o sut de mini diferite pe pereii vopsii
n ocru-deschis. Se prea c scriseser tot ce le trecuse prin cap. Bineneles, numele, data naterii i a morii.
Fragmente de amintiri, urri de bine adresate descendenilor n via, fraze eliptice ciudate, prin care fceau aluzie la
chinurile suportate n prezent i deplngeau bucuriile pierdute. Unele dintre inscripii erau grosolane i urte, altele
feminine i delicate. Existau i desene obscene, glume neterminate, dar i fragmente din poeme romantice. Un trandafir
desenat stngaci. Un joc din zerouri i cruci. O list de cumprturi.
Personaje celebre, precum Mussolini, Lennon, Janis Joplin, i puseser, i ele, semntura pe acest zid al plngerii,
alturi de nuliti, de oameni dai de mult uitrii. Era un catalog al morilor, tot mai mare de la o zi la alta, ca i cum tirea
se rspndea din gur n gur printre membrii clanurilor odinioar apuse, ispitindu-i s prseasc lumea tcerii pentru
a-i marca prezena sacr n acea camer srccioas.
Dup o munc de-o via n domeniul fenomenelor paranormale, doctorul Florescu era mult prea obinuit cu eecurile
dureroase. Fusese aproape mulumit s aib certitudinea c dovezile nu se vor manifesta niciodat singure. Acum,
confruntat cu un succes brusc i spectaculos, se simea mbrbtat, dar i derutat.
Sedea, aa cum fcuse n aceste ultime trei sptmni incredibile, n camera principal de la primul etaj, situat sub
ncperea cu pereii plini de inscripii, ascultnd, cu o team respectuoas, manifestrile zgomotoase de deasupra, abia
ndrznind s cread c i era permis s asiste la un miracol. Numeroase semne mai fuseser nregistrate i pn atunci
insinuri dttoare de iluzii dearte , dar aceasta er prima dat cnd cei de dincolo insistaser s fie ascultai.
La etaj, zgomotele ncetar.
Mary i privi ceasul: ase i aptesprezece minute.
Din anumite motive, tiute doar de vizitatori, contactul nu dura niciodat prea mult dup ora ase seara. O s atepte
pn la i jumtate, apoi o s urce la etaj. Oare ce se ntmplase n ziua cu pricina? Cine ptrunsese n acea ncpere
sordid, pentru a-i lsa semntura?
S instalez aparatele de fotografiat? o ntreb asistentul ei, Reg Fuller.
Te rog, murmur ea, tulburat de perspectiv.
Te ntrebi, ce vom obine astzi?
i dm rgaz zece minute.
Bine.
La etaj, McNeal se lsase s cad ntr-un col al camerei, privind soarele de octombrie printr-o ferestruic. Se simea
oarecum prizonier, singur-singurel n locul sta blestemat, dar continua s zmbeasc de unul singur, s afieze
zmbetulsters, fericit, cu care nmuia chiar i inimile cele mai raionale. n special cea a doctorului Florescu; o, da,
femeia era nnebunit de sursul i de ochii si, de privirea pierdut, afiat special pentru ea... Era un joc subtil.
ntr-adevr, la nceput fusese doar uh joc. Acum, Simon tia c miza era mai mare; ceea ce ncepuse ca un test de
detectare a minciunilor, se transformase ntr-o ntrecere foarte serioas: McNeal contra Adevr. Adevrul era simplu: el
era un arlatan. Era autorul tuturor ,scrierilor-fantom de pe perei, realizate cu ajutorul unor buci mici de plumb
ascunse sub limb; fcea zgomote puternice, se zvrcolea i urla, fr alt motiv dect rutatea desvrit; numele
necunoscute pe care le scria ha, ce mai rdea doar gndindu-se la asta erau nume culese din cartea de telefon.
Da, era, ntr-adevr, un joc subtil.
i promisese att de multe, l ispitise cu celebritatea, ncurajnd orice minciun pe care el o inventase. i promisese
avere, apariii aplaudate n emisiuni televizate, o adulaie pe care n-o mai cunoscuse nainte. Att timp ct avea s fac
s apar fantome.
Afi, din nou, acelai zmbet. Femeia l numea ntermediarul ei un purttor inocent de mesaje. n scurt timp, o s fie
aici, urmrindu-l atent cu privirea pe cnd vocea lui o s fie aproape di lacrimi cu povestirea patetic a unei noi serii de
nume scrijelite i a altor absurditi.
i plcea cnd ea i privea goliciunea. La toate edinele, era mbrcat doar cu o pereche de chiloi scuri, pentru a
exclude orice ajutoare ascunse. Precauie ridicol. Avea nevoie doar de bucile de plumb ascunse sub limb i de
suficient energie ca s se agite nencetat timp de jumtate de or, zbiernd ca un apucat.
Transpira. Sudoarea i se scurgea pe coul pieptului, iar prul i era lipit de fruntea palid. Muncise din greu astzi; abia
atepta s ias din camer pentru a se spla i a se desfta, admirat de toi, o vreme. ntermediarul i bg mna n
chiloi i se mngie alene. Undeva n camer se afla o musc, poate chiar mai multe. Era puin cam trziu pentru
mute, dar le auzea prin apropiere. Bziau i roiau pe lng fereastr sau pe lng bec. Le auzea vocile subirele, dar
nu le ntreb nimic, fiind prea adncit n gndurile referitoare la joc i n plcerea automngierii.
Cum mai bziau, aceste voci inofensive de insecte, cum mai bziau, cntau i se jeluiau. Cum se mai jeluiaul
Mary Florescu btea n mas cu degetele. Verigheta i era cam larg astzi, o simea micndu-se n ritmul btilor.
Uneori era strns, alteori larg unul din acele mistere care n-au fost niciodat analizate cum se cuvine, doar
acceptate ca atare. De fapt, astzi era foarte larg, aproape aluneca de pe deget. Se gndi la faa lui Alan. Faa delicat
a lui Alan. Se gndi la ea prin gaura verighetei, de parc ar fi fost un tunel. Oare aa artase moartea sa? Transportat
printr-un tunel, din ce n ce mai departe, spre ntuneric? mpinse mai tare verigheta n sus pe deget. Aproape c simea
gustul metalului n timp ce-l atingea cu vrful arttorului i al degetului mare. Era o senzaie curioas, un anume tip de
iluzie.
Pentru a-i alunga gndurile negre, i veni n minte biatul. Faa acestuia i apru uor, att de uor n minte, cu sursul
i cu fizicul su att de comun, dar att de efeminat. Pur i simplu, ca acela al unei fete rotunjimile corpului, culoarea
deschis a pielii, inocenta.
2
Degetele ineau nc verigheta, dar simea cum dispoziia proast i se accentua. Ridic privirea. Fuller manevra
echipamentul. Un halo luminos, verde-palid, plpia i se mpletea mprejurul capului su chel...
Amei brusc.
Fuller nu observase i mi auzise nimic. |inea capul aplecat, complet absorbit de ceea ce fcea. Mary continua s-l
fixeze cu privirea, vznd haloul deasupra sa, simind cum noi senzaii se nasc i pun stpnire pe ea. Aerul prea
deodat viu: moleculele de oxigen, de hidrogen, de azot o nconjurau din ce n ce mai strns, ntr-o mbriare fierbinte.
Haloul din jurul capului lui Fuller se mrea treptat, descoperind aureole identice n fiecare obiect din camer. Senzaia
anormal din vrful degetelor se rspndea i ea. Mary i vedea culoarea respiraiei: o zon portocalie-roiatic n aerul
nspumat. Auzea foarte clar vocea biroului la care sttea: tnguirea joas a unei prezene solide.
Lumea se deschidea, aruncndu-i simurile n extaz, captn-du-le ntr-o dezordine slbatic de funcii. Brusc, Mary era
capabil s cunoasc lumea ca un sistem, nu de politici sau religii, ci de simuri, un sistem care se ntindea de la fiina
uman pn la lemnul inert al biroului i la aurul nvechit al verighetei.
Si mai departe... Dincolo de lemn, dincolo de aur. Poarta care ' ducea spre autostrad era deschis. Auzea n cap voci
care nu ieeau din gura muritorilor.
i ridic privirea, sau, mai degrab, o for anume i ddu att de violent capul pe spate, nct se trezi fixnd tavanul.
Era acoperit cu viermi. Nu, era absurd! Si, totui, tavanul prea s fie viu, viermnos pulsnd de via, dansnd...
Vedea biatul prin tavan. Acesta sttea pe podea, cu mdularul n mn. Capul i era rsturnat pe spate, exact ca al ei.
Era la fel de extaziat ca i ea. Noua ei percepie observ lumina pulsnd din interiorul i din jurul corpului su urmri
pasiunea care i mistuia mruntaiele i i topea capul de plcere*
Dar mai not ceva, minciuna din el, absena puterii pe care ea o considerase att de minunat. N-avea nici o aptitudine
s intre n legtur cu fantomele, nu avusese niciodat acum vedea clar acest lucru. Era doar un mic mincinos, un
biat alb, mincinos i drgu, fr compasiune sau fr nelepciunea de a nelege ceea ce ndrznise s fac.
Acum, totul se terminase. Se spuseser minciuni, se jucaser feste, dar oamenii de pe autostrad, dezgustai pn
dincolo de moarte de a fi reprezentai incorect i de a fi luai n btaie de joc, bziau lng poarta din zid, cernd
satisfacie.
Poarta pe care ea o deschisese: ea o atinsese n necunotin de cauz, bjbind uor cu degetele, deschiznd-o
treptat. Totul se datora dorinei fizice pe care o simea pentru biat gndurilor ei nentrerupte, frustrrii, patimii i
dezgustului fa de aceast patim, care lrgiser din ce n ce mai mult poarta. Dintre toate forele care fac ca sistemul
s se manifeste, dragostea i nsoitoarele ei, pasiunea i pierderea, erau cele mai puternice. ar ea le ntrupa pe toate
trei. nvluit ntr-o agonie a sentimentului pe care-l negase ea nsi, creznd c-l iubea pe biat ca simplul ei
ntermediar.
Nu era adevrat! Nu era adevrat! dorea, l dorea, acum, adnc n ea. Dar acum era prea trziu. Circulaia nu mai
putea fi amnat prea mult vreme. Participanii cereau, da, cereau acces ctre micul arlatan.
Era incapabil s previn acest lucru. Tot ce putea face, era s scoat un uor gfit de groaz pe msur ce vedea
autostrada deschizndu-se n faa ei i nelegea faptul c intersecia respectiv nu era una obinuit. Fuller auzi
zgomotul.
Doamna doctor?
i ridic privirea de pe aparate, iar pe chipul su scldat n lumina albastr pe care Mary o zrea cu coada ochiului
se citea o ntrebare mut.
Ai spus ceva? repet Fuller.
Cu un nod n stomac, Mary se ntreb cum avea s se termine toat afacerea.
Chipurile eterice ale morilor se conturau clar n faa ei. Simea profunditatea suferinelor acestora i simpatiza cu dorina
lor de a-i face cunoscute durerile.
i ddu seama limpede c autostrada care strbtea Tollington Place nu era folosit de mori obinuii; nu urmrea o
circulaie fericit i indolent. Nu, casa era o poart* spre un drum folosit numai de victimele violenelor i de criminali.
Brbaii, femeile i copiii care muriser n chinuri aveau inteligena de a se aduna mpreun, cu minile stigmatizate de
circumstanele morii. Elocveni dincolo de cuvinte, ochii le exprimau agoniile, corpurile fantomatice purtnd nc rnile
fatale. Mary vedea, de asemenea, cum ucigaii i clii se amestecau spontan cu inocenii. Aceti montri spintectori
nebuni, cu mintea rtcit aruncau priviri iscoditoare prin poart ctre lume; creaturi fr seamn, de ne-descris,
miracole interzise ale speciei noastre, flecreau i zbierau nedesluit.
Acum le simi i biatul de la etaj. Mary l vzu rsucindu-se puin n ncperea tcut, tiind c vocile pe care le auzea
nu erau ale mutelor, plngerile nu erau ale insectelor. Deodat, deveni contient c trise ntr-un colior al lumii, n
timp ce restul -Lumea a Treia, a Patra i a Cincea l apsa irevocabil, flmnd, pe spate, Mary i mirosea i i simea
gustul panicii. Da, l gusta aa cum dorise ntotdeauna, dar nu era un srut care le mpreuna simurile, ci numai panica
lui tot mai accentuat. O satura: empatia ei era total. Privirile nspimntate erau att ale ei, ct i ale lui gturile lor
uscate rosteau, scrnind, aceleai dou cuvinte:
Te rog...
Pe care le nva copilul.
-Te rog...
Cu care se primesc daruri i ngrijire. -Terog...
Pe care chiar i morii, cu siguran chiar i morii, trebuie s le cunoasc i s li se supun. -Terog...
Mary tia cu certitudine c astzi nu se va oferi o astfel de ndurare. Aceste fantome i pierduser speranele pe
autostrad, purtndu-i rnile cu care muriser i demena cu care uciseser. nduraser frivolitatea, insolena i
idioenia sa, nscocirile care le transformaser chinurile ntr-un simplu joc. Doreau s spun adevrul.
Fuller o privea mai atent, cu faa scldat ntr-o mare de lumin portocalie pulsatorie. Ea i simi minile pe piele. Aveau
gust de oet.
Te simi bine? ntreb el, cu respiraia tare ca fierul. Ea cltin din cap.
Nu, nu se simea bine, nimic nu era n regul.
Poarta se deschidea tot mai mult cu fiecare secund; prin ea, vedea un alt cer, unul albastru de ardezie, situat chiar
deasupra autostrzii i copleind simpla realitate a casei.
Te rog, rosti ea, cu ochii ridicai spre substana fad a tavanului.
Tot mai mult, tot mai mult...
Lumea fragil n care locuia era ntins pn aproape de punctul de sfrmare.
3
Brusc, se rupse precum un baraj, iar apele negre ptrunser prin el, inundnd camera.
Fuller tia c ceva nu era n regul (culoarea haloului su indica o fric neateptat), dar nu nelegea ce se ntmpla.
Mary i simi coloana vertebral ncreindu-se, creierul nvrtindu-se.
Ce se petrece? se interes el.
Patosul ntrebrii aproape c o fcu s rd.
La etaj, cana cu ap din ncperea cu inscripii se fcu ndri.
Fuller nu mai atept rspunsul la ntrebare i alerg spre u. Aceasta ncepu s trosneasc i s se cutremure chiar
nainte s ajung la ea, ca i cum toi locuitorii adului ar fi btut cu pumnii de cealalt parte. Mnerul se rsuci, i se
rsuci, i se rsuci. Vopseaua se scoroji. Cheia deveni de un rou incandescent.
Fuller privi napoi spre Mary, care rmsese ncremenit n aceeai poziie grotesc, cu capul rsturnat pe spate i cu
ochii larg deschii.
ntinse mna spre mner, dar ua se deschise nainte de-a o atinge. Coridorul din spatele ei dispruse cu desvrire.
Acolo unde se aflase pn atunci o imagine familiar, acum se ntindea, pn la orizont, perspectiva autostrzii.
maginea l ucise pe Fuller ntr-o clip. Mintea sa nu avu destul putere s cuprind ntreaga panoram nu reui s
controleze suprasarcina ptruns n sistemul su nervos. nima i se opri; o adevrat revoluie invers complet
funcionarea ntregului su organism; nu-i mai putu controla vezica, sfincterele i cedar, membrele ncepur s-i
tremure spasmodic, picioarele nu-i mai susinur greutatea. n timp ce se prbuea pe podea, faa ncepu s i se
scorojeasc precum ua, corpul s-i zdrngneasc precum mnerul uii. Era deja o mas inert, la fel de potrivit pentru
aceast umilin ca i lemnul sau oelul.
Undeva, nspre rsrit, sufletul su ptrunse pe autostrada rniilor, ndreptndu-se spre intersecia unde murise cu o
clip nainte.
Mary Florescu tia c era singur. Deasupra ei, biatul minunat, escrocul fermector, se zvrcolea i ipa ptrunztor, pe
msur ce morii i aezau minile rzbuntoare pe pielea sa fraged. Mary le cunotea inteniile, le putea citi n ochi
nimic nou. Fiecare perioad a istoriei i avea propriile-i torturi. Biatul urma s fie folosit pentru a le nregistra
testamentele i a umple pagini ntregi. Urma s fie cartea lor, modul de a le face cunoscute autobiografiile. O carte
nsngerat. O carte fcut din snge. O carte scris cu snge. Se gndi la crile utilizate de magicieni pentru invocarea
spiritelor, cri fcute din pielea morilor ea le vzuse, le atinsese. Se gndi la tatuajele vzute: unele la spectacolele
oferite de pocitanii, altele doar la salahorii de pe strad, cu mesaje adresate mamelor lor, scrijelite direct pe spate. Nu
era ceva necunoscut s scrii o carte nsngerat.
Dar, pe o astfel de piele, pe o astfel de piele scnteietoare -oh, Dumnezeule, era o adevrat crim! Biatul ip n timp
ce vrfurile ascuite, ucigtoare, ale cioburilor cnii de ap i se nfigeau n piele, brzdndro adnc. Ea i simi durerile
cumplite de parc ar fi fost ale ei, dar nu erau att de teribile...
Si, totui, el url; se mpotrivi, mprocndu-i cu obsceniti agresorii. Acetia nu-l luar n seam. Roiau n jurul su,
surzi la orice justificri sau rugmini, atacndu-l cu tot entuziasmul unor creaturi forate s rmn prea mult timp
tcute. Mary asculta n timp ce vocea lui obosea treptat; se mpotrivi fricii resimite n membre. Simi, ntr-un fel sau altul,
c trebuia s urce la etaj. N-avea importan ce se afla n spatele uii sau pe scri; avea nevoie de ea i era suficient.
Se ridic, simind cum prul i se ridic mciuc asemenea celui al Gorgonei. Realitatea plutea aproape c nu mai
avea podea sub picioare. Scndurile casei erau scnduri-fantom; sub ele, un ntuneric negru, clocotitor,
dezlnuindu-se i deschizndu-i gura enorm. Mary privi spre u, cuprins de o letargie creia cu greu i s-ar fi putut
mpotrivi.
Era limpede c morii nu doreau s-o lase s urce la etaj. Poate, gndi ea, chiar le e puin fric de mine. deea o
mbrbta; de ce s-ar obosi s-o intimideze dac nu pentru faptul c prezena ei a persoanei care le deschisese poarta
spre lumea aceasta constituia acum o ameninare?
Ua scorojit era deschis. Dincolo de ea, realitatea casei fusese complet distrus de haosul lugubru al autostrzii. Pi
dincolo, concentrndu-se asupra felului n care picioarele ei nc atingeau podeaua solid, chiar dac ochii n-o mai
puteau vedea. Cerul de deasupra era de un albastru de Prusia, autostrada era lat i btut de vnturi, morii nghesuii
pe ambele laturi. Se lupt s treac printre ei, ca printr-o mulime de oameni vii, n timp ce feele lor idioate, cu gura
cscat de uimire, o priveau i o urau pentru nclcarea teritoriului.
Cuvintele ,te rog dispruser. Acum nu mai spunea nimic; scrnea din dini i i mijea ochii, ca s priveasc nainte
pe autostrad, pipind cu un picior realitatea scrilor pe care tia c trebuia s le gseasc acolo. Se mpiedic de una
dintre ele, i din mulime se ridic un urlet animalic. Nu-i ddea seama dac rdeau de stngcia ei, sau o avertizau ct
de departe ajunsese.
Primul pas. Al doilea. Al treilea.
Dei nfcat din toate prile, ctiga treptat avans. Vedea, prin ua camerei, locul n care zcea ntins micul mincinos,
nconjurat de atacatori. Chiloii acestuia erau n jurul gleznelor, scena semnnd cu cea a unui viol. Nu mai ipa, dar
avea privirea rtcit de teroare i durere. Cel puin, se afla nc n via. Receptivitatea natural a minii sale tinere
acceptase pe jumtate privelitea ce se deschisese n faa sa.
ntoarse brusc capul i privi, drept prin u, spre ea. n aceste ultime clipe, cptase aptitudini reale, nensemnate n
comparaie cu cele ale lui Mary, dar destul de puternice pentru a lua legtura cu ea. Privirile li se ncruciar. nimile lor
vii se ntlnir i se unir ntr-o mare de ntuneric albastru, fiind nconjurai din toate prile de o civilizaie pe care nici n-o
cunoteau, nici n-o nelegeau.
mi pare ru, rosti el n tcere. Era infinit de jalnic. mi pare ru. mi pare ru.
Se uit n alt parte, ferindu-i ochii de privirea ei.
Mary era sigur c trebuia s fi ajuns aproape de capul scrilor, picioarele ei pind, dup cte i ddea seama, nc
prin aer, iar feele cltorilor o nconjurau din toate prile. Distingea, foarte slab, conturul uii, scndurile i grinzile
ncperii n care zcea Simon, scldat, din cap pn-n picioare, n snge. Zri urmele hieroglife ale agoniei pe
fiecare centimetru al torsului, feei i membrelor. Simon pru s se concentreze o clip, i ea l ntrezri n camera goal,
cu soarele ptrunznd prin fereastr, cu cana de ap fcut ndri lng el. Apoi, puterea ei de concentrare pru s
slbeasc, i Mary sesiz lumea invizibil transformndu-se ntr-una vizibil, l vzu pe Simon suspendat n aer n timp
ce morii scriau pe el, din toate prile, smulgndu-i prul din cap i de pe corp, ca s fac rost de-o nou pagin,
scriindu-i pe pleoape, la subsuori, pe organele genitale, n anul dintre fese, pe tlpile picioarelor.
Doar rnile erau comune n cele dou imagini. ndiferent dac l-a vzut asaltat de autori sau singur n camer, sngera
i sngera mereu.
4
Acum ajunsese la u. Mna ei tremurnd se ntinse pentru a atinge realitatea solid a mnerului, dar, chiar
folosindu-i toat concentrarea de care era capabil, nu putea vedea clar. Abia dac exista vreo imagine-fantom
asupra creia s se concentreze, dei acest lucru era suficient. Apuc mnerul, l rsuci i deschise larg ua camerei cu
inscripii.
Sttea acolo, n faa ei. i despreau nu mai mult de doi sau trei metri de aer, stpnit de duhuri rele. Privirile li se
ntlnir din nou, i ei schimbar o expresie elocvent, comun lumii celor vii i celor mori. n aceast privire se citea
compasiune i dragoste, nchipuirile disprur, minciunile se transformar n pulbere. n locul zmbetelor de mrilpui^
adevrat azvrlit chiar n faa ei.
Morii ntoarser capetele n alt parte, temndu-se de aceast privire. Feele lor se ncordar ca i cum pielea le-ar fi
fost ntins pe oase, carnea li se nvinei, vocile le devenir melancolice, anticipnd nfrngerea Stiind c nu mai trebuia
s lupte mpotriva hoardelor de mori, Mary se ntinse s-l ating pe Simon; morii cdeau de pe prada lor precum
mutele muribunde de la o fereastr.
l atinse uor pe fa. Atingerea fu ca o binecuvntare. Lacrimile i umplur ochii i se scurser pe obrazul crestat,
amestecndu snge.
Morii nu mai aveau nici voce, nici gur. Rmseser pe autostrad, rutatea fiindu-le stvilit.
Camera ncepu s se restabileasc, plan cu plan. Scndurile podelei devenir vizibile sub corpul scuturat de suspine
fiecare cui, fiecare bucic de scndur. Ferestrele devenir i ele vizibile; afar, strigtele copiilor rsunau pe strada
nvluit, treptat, n lumina amurgului. Autostrada dispruse cu totul din raza vizual a celor vii. Morii i ndreptaser
feele spre ntuneric i intraser n uitare, lsndu-i doar semnturile i talismanele n lumea real.
Pe platforma superioar a scrilor de la numrul 65, corpul fumegnd, plin de pustule, al lui Reg Fuller era clcat
accidental de picioarele cltorilor n drumul lor spre intersecie. n cele din urm, propriul suflet al lui Fuller trecu pe
lng el i arunc o privire fugar spre corpul pe care-l ocupase odat, nainte ca mulimea s-l mping din spate spre
Judecata de Apoi.
La etaj, n camera din ce n ce mai ntunecat, Mary Florescu ngenunche lng McNeal i i mngie capul nsngerat.
Nu doreas prseasc acea cas pentru a cere ajutor nainte de-a se ncredina c moriicare-l chinuiser nu aveau s
se mai ntoarc. Zgomotele ncetaser, cu excepia vaietului unui avion cu reacie, n drum spre stratosfera. Chiar i
respiraia biatului era linitit i regulat. Nici un nimb de lumin nu-l nconjura. Fiecare sim era la locul lui. Vederea.
Auzul. Pipitul.
Pipitul.
l atinse acum aa cum nu ndrznise s-o fac niciodat, trecndu-i vrful degetelor uor oh, att de uor! peste
corpul su^pJi^b&Ku-i deg^tdbjpejste pielea crestat ca o oarb care citete o carte n Braille. Pe fiecare milimetru din
corp se vedeau cuvinte scrise mrunt, de nenumrate mini. Mary putea distinge, chiar prin sngele nchegat, modul
meticulos n care cuvintele fuseser spate n corpul lui. n lumina tot mai slab, reuea s citeasc, din cnd n cnd,
cte o fraz. Era, fr nici o ndoial, dovada pe care o atepta; i dorea oh, Dumnezeule, cum mai dorea! s nu fi
obinut-o niciodat. Si, totui, dup o via ntreag de ateptare, iat-o: revelaia vieii dincolo de moarte, scris n nsi
carnea corpului uman.
Era limpede c biatul o s supravieuiasc. Sngele se nchega deja, iar miile de rni se vindecau. La urma urmei, era
sntos i puternic; nu aveau s existe leziuni fizice majore. Bineneles, frumuseea o s-i fie distrus pentru totdeauna.
Pe viitor urma s fie, n cel mai bun caz, doar un obiect de curiozitate, iar, n cel mai ru, unul de repulsie i oroare. ns
Mary o s-l protejeze, iar el o s nvee, cu timpul, cum s-o cunoasc i s aib ncredere n ea. nimile lor erau legate
mpreun ntr-un mod inextricabil.
Si, dup o vreme, atunci cnd cuvintele de pe corpul su aveau s fie doar cruste i cicatrice, ea o s-l citeasc,
urmrind, cu dragoste i rbdare infinit, povestirile pe care morii le-au inscripionat pe el.
Povestea de pe abdomen, scris ntr-un stil cursiv, rafinat. Mrturia, ntr-o scriere elegant, excelent, care i acoperea
faa i easta capului. Povetile de pe spate, de pe tibie, de pe mini.
O s le citeasc pe toate, s le relateze, fiecare silab care sclipea i i se prelingea pe sub degetele ei adoratoare, aa
nct lumea ntreag avea s cunoasc povestirile spuse de mori.
Simon era o Carte nsngerat, iar ea era singurul lui traductor.
Dup cderea ntunericului, Mary i prsi locul de veghe i l conduse, gol cum era, n noaptea tmduitoare.
Acestea sunt povestirile scrise n Cartea nsngerat. Citii-le, dac v fac plcere, i nvai.
Ele sunt o hart a acelei autostrzi ntunecate, care duce din via ctre direcii necunoscute. Puini vor trebui s mearg
pe ea.
Cei mai muli vor continua s mearg linitii pe strzile luminate, condui dintre cei vii cu rugciuni i mngieri. Dar
pentru civa, cei alei, ororile vor veni, gata s-i mping spre autostrada blestemailor.
Aa nct, citii. Citii i nvai.
La urma urmei, e cel mai bine s fii pregtii pentru ce-i mai ru, i e mai prudent s nvai s umblai nainte de-a v
pierde rsuflarea.
Trenul de la miezul nopii
Leon Kaufman nu mai era un nou-venit n metropol. Curtea Plcerilor, aa cum o numise ntotdeauna, n zilele
inocenei sale. Dar asta se ntmpla pe cnd tria n Atlanta, iar oraul New York era nc un fel de pmnt al
fgduinei, unde chiar totul era posibil.
Acum, Kaufman se afla de trei luni i jumtate n metropola sa de vis, i Curtea Plcerilor prea mai puin ncnttoare.
A trecut cu adevrat doar un singur anotimp din momentul n care coborse din autobuz i privise n sus pe 42nd Street,
spre intersecia cu Broadway? Att de multe iluzii nepreuite, pierdute ntr-un rstimp att de scurt!
Acum se simea jenat chiar gndindu-se la naivitatea sa. Se crispa tot numai cnd i amintea cum rmsese n picioare,
anunnd cu voce tare: ,Te iubesc, New York!
ubire? Niciodat.
n cel mai bun caz, fusese infatuare.
ns acum, dup doar trei luni de convieuire cu obiectul adoraiei sale, petrecnd zile i nopi n prezena ei, metropola
i pierduse aura de perfeciune.
New York era, pur i simplu, o metropol.
O vzuse deteptndu-se dimineaa ca o trf, scondu-i oamenii ucii dintre dini i sinucigaii din uviele nclcite
de pr.
5
O vzuse noaptea trziu, cu strzile ei dosnice, murdare, cochetnd fr ruine cu depravarea. O urmrise n
dup-amiezile fierbini, apatic i urt, indiferenta }4 ^^#g.|C^ gangurile nguste.
Nu era o Curte a Plcerilor.
Producea moarte, nu plcere.
Toi cei pe care-i ntlnea erau suprimai cu violen; era un adevr al vieii. Era aproape ic s cunoti pe cineva care
murise de-o moarte violent. Era o dovad c locuise n acest ora.
ns Kaufman iubise New Yorkul, de departe, timp de aproape douzeci de ani. i plnuise afacerile amoroase cea mai
mare parte a vieii de adult. De aceea, nu-i venea uor s renune la aceast pasiune ca i cum n-ar fi avut-o vreodat.
Mai apreau asemenea momente, foarte devreme dimineaa, nainte ca sirenele mainilor de poliie s se dezlnuie,
sau n amurg, cnd Manhattanul constituia nc un miracol.
Att pentru acele momente, ct i de dragul viselor sale, i acorda i acum prezumia de nevinovie, chiar dac, uneori,
comportarea ei nu era, ctui de puin, distins.
Metropola nu acorda cu uurin o astfel de clemen. n cele cteva luni petrecute de Kaufman n New York, strzile
acestuia fuseser scldate n snge.
De fapt, nu att strzile n sine, ct tunelele de sub strzi..
,Mcelul din metrou era sloganul lunii. Alte trei crime fuseser raportate numai n sptmna precedent. Cadavrele
fuseser descoperite ntr-unui dintre vagoanele de metrou de pe AVENUE OF THE AMERCAS, spintecate i parial
dezmembrate, de parc un mcelar eficient ar fi fost ntrerupt n timpul operaiei. Crimele erau att de profesionist
executate, nct poliitii discutau cu oricine avea cazier i fusese cndva legat, ntr-un fel sau altul, de comerul cu
carne. Companiile de ambalare a crnii de pe cheiuri erau supravegheate, iar abatoarele percheziionate, n cutare de
indicii. S-a vorbit despre o arestare iminent, dar nu s-a fcut nici una.
Aceste trei cadavre nu erau primele descoperite ntr-o astfel de stare; chiar n ziua n care Kaufman sosise n New York,
The Times publicase un articol despre care nc mai discutau secretarele cu nclinaie spre morbid.
Articolul relata modu} n care un turist german, rtcit, noaptea trziu, pe traseele de metrou, descoperise un cadavru
ntr-un vagon. Victima ertrtnrtle treizeci de ani, atrgtoare i bine fcut, din Brooklyn. Fusese complet dezbrcat
i deposedat de bijuterii chiar i de cerceii din urechi.
Mai bizar dect acest fapt, era modul ngrijit i sistematic n care hainele i fuseser mpturite i introduse n saci
separai de plastic, aezai lng cadavru.
Nu era fapta unui spintector iraional, ci a unuia cu o minte bine organizat un nebun cu un puternic sim al ordinei.
n plus, mult mai bizar dect dezbrcarea atent a cadavrului, era profanarea acestuia. Relatrile pretindeau dei
Departamentul de poliie nu le-a confirmat c tot corpul fusese ras cu meticulozitate, ndeprtndu-se fiecare fir de pr
de pe cap, vintre i de la subsuori. Apoi, toate acestea au fost tiate, iar locurile respective arse uor. i fuseser smulse
chiar i sprncenele i genele.
n cele din urm, acest corp gol-golu fusese atrnat de picioare de unul dintre mnerele amplasate pe tavanul
vagonului, iar sub cadavru, era aezat un butoi negru de plastic, cptuit cu un sac negru de plastic, pentru a colecta
iroaiele de snge scurse, n mod constant, din rni.
Aceasta era starea n care a fost gsit corpul Lorettei Dyer -dezbrcat, ras, agat de tavan i practic golit de snge.
Era o fapt dezgusttoare, meticuloas i adnc tulburtoare.
Nici o urm de viol, nici un semn de tortur. Femeia fusese trimis pe lumea cealalt rapid i eficient, de parc ar fi fost o
bucat de carne. ar mcelarul se afla nc n libertate.
Consilierii municipali, n marea lor nelepciune, au decretat interzicerea difuzrii oricrei tiri n pres referitoare la acest
adevrat mcel. S-a anunat c brbatul care descoperise cadavrul se afla sub protecia poliiei, n New Jersey, departe
de privirile interogatoare ale ziaritilor. ns muamalizarea nu reuise. Un poliist lacom vnduse detaliile scabroase
unui reporter de la The Times. Toi locuitorii oraului New York cunoteau acum povestea nspimnttoare a
masacrului; devenise un subiect de discuie n fiecare restaurant select sau bar bineneles, i n metrou.
Loretta Dyer fusese doar prima victim.
S-au mai descoperit nc trei cadavre n mprejurri identice, dar, de data aceasta, criminalul a fost cu siguran ntrerupt
n timpul faptei. Nu toate corpurile erau rase, iar jugularele nu erau retezate, ca s permit scurgerea sngelui. Exista i
o alt deosebire, mult mai semnificativ: cel care descoperise scena macabr nu era un simplu turist, ci un reporter de la
The New York Times.
Kaufman i plimb privirea peste relatarea de pe prima pagin a ziarului. Spre deosebire de individul aezat lng el, n
barul restaurantului, nu resimea nici o curiozitate bolnvicioas pentru afacerea respectiv doar un uor dezgust, fapt
ce-l fcu s mping deoparte farfuria cu ou prjite prea tare. Pur i simplu, nc o dovad a decadenei acestei
metropole. Nu simea nici o plcere n starea ei bolnvicioas.
Cu toate acestea, ca o fiin uman, nu putea ignora n totalitate detaliile sngeroase menionate pe pagina ntins n
faa sa. Articolul nu era unul de senzaie, iar stilul, clar i concis, fcea subiectul mai atrgtor. Nu putea s nu se
gndeasc la brbatul aflat n spatele acestor atrociti. Era oare un singur psihopat n libertate, sau erau mai muli
fiecare dintre acetia decis s recreeze crima original? Exista posibilitatea ca ororile s fi fost doar la nceput, dup
care s urmeze i alte crime, pn cnd ucigaul, bine dispus sau istovit, avea s fac, n final, o greeal, i s fie
arestat. ns pn atunci, metropola adorat de Kaufman o s oscileze ntre isterie i extaz.
Lng cotul su, un individ brbos i rsturn cafeaua.
Rahat! exclam el.
Kaufman i schimb poziia pe scaun, pentru a se feri de cafeaua care se scurgea de pe tejghea.
Rahat! repet brbatul.
Nici o pagub, zise Kaufman.
l privi pe brbat cu o uoar expresie de dispre ntiprit pe fa. Ticlosul nendemnatic ncerca s tearg cafeaua
cu un erveel, transformat imediat ntr-o mas inform.
Kaufman se trezi ntrebndu-se n gnd dac idiotul de lng el, rumen la fa i cu o barb nengrijit, ar fi capabil de
crim. Exista oare vreun semn pe faa rotund, vreun indiciu n forma capului sau n felul n care-i rotea ochii mici, care
s-i dea de gol firea adevrat?
Brbatul ntreb:
nc una?
Kaufman aprob din cap.
6
Cafea. Simpl. Neagr, ceru idiotul, adresndu-se fetei aflate dup tejghea, care era ocupat cu curatul grtarului
de grsimea sleit depus pe el.
?
Cafea. Eti surd? Brbatul rnji spre Kaufman.
Surd, decise el.
Kaufman observ c i lipseau trei dini de pe maxilarul inferior.
Arat ru, ?
La ce se referea? La cafea? La dinii lips?
Trei oameni... tranai... Kaufman ncuviin din cap.
Te pune pe gnduri, zise el.
Sigur.
Vor s-o muamalizeze, aa-i? Cunosc deja vinovatul.
Ce conversaie caraghioas, gndi Kaufman. i scoase ochelarii i i bg n buzunar; faa brbosului deveni neclar. n
sfrit, o mbuntire.
Ticloi, continu el. Toi sunt nite ticloi. Pariez pe orice c ncearc s muamalizeze...
Ce?
Au dovezi, dar pe noi ne las dracului n ntuneric. Ceea ce se afl acolo nu-i de natur uman...
Kaufman nelese. diotul vorbea despre o conspiraie. Auzise de attea ori despre aa ceva vinovatul universal...
Ascult, fac tot felul de clonri, care le scap de sub control. Pot s creasc i nite blestemai de montri, fr ca noi
s tim. Acolo jos exist ceva despre care nu ne spun nimic. Muamalizare, aa cum am mai zis. Pariez pe orice.
Kaufman gsi interesant sigurana brbatului. Montri plecai la vntoare. Sase capete, doisprezece ochi. De ce nu?
Stia de ce nu. Pentru c asta era o scuz pentru metropola sa -o scotea din ncurctur. ar Kaufman credea, n
strfundul sufletului, c montrii din tunel erau ntru totul fiine umane.
Brbosul arunc banii pe tejghea i se ridic n picioare, micndu-i fundul gras de pe scaunul de plastic ptat.
Probabil, un afurisit de poliist, afirm el drept ncheiere. A ncercat s fac pe eroul, dar a creat, n loc, un monstru
blestemat. Rnji grotesc. Pariez pe orice, conchise acesta i, fr s mai scoat vreun cuvnt, prsi barul, micndu-se
greoi.
Kaufman respir ncet pe nas, simind cum se relaxa.
Dispreuia genul sta de confruntare l fcea s se simt fr glas i incapabil. Si, dac se gndea mai bine, dispreuia
i genul sta de oameni: bruta prea sigur de sine, crescut att de bine n New York.
Era aproape ase cnd Mahogany se trezi. Ploaia de diminea se transformase, spre amurg, ntr-o burni uoar.
Aerul era att de curat ct putea fi vreodat n Manhattan. Se ntinse n pat, ddu deoparte ptura murdar i se ridic,
gata de a-i ndeplini obligaiile.
n baie, apa picura de pe carcasa instalaiei de aer condiionat, umplnd apartamentul cu un sunet ritmic. Mahogany
porni televizorul, ca s acopere zgomotul, neinteresat ctui de puin de ceea ce i putea oferi acesta.
Se duse la fereastr. Sase etaje mai jos, strada era plin de maini si de oameni.
Dup o zi de lucru, newyorkezii se ndreptau spre cas, pentru a se distra, a face dragoste. Oamenii se scurgeau din
birouri i se urcau n maini. Unii aveau s fie iritai dup o zi grea de munc ntr-un birou prost aerisit; alii, blnzi ca
mieii, aveau s hoinreasc spre cas, de-a lungul bulevardelor, mpini din spate de irul nesfrit de corpuri. ar alii
urmau s se nghesuie n metrouri, orbi la graffiti de pe perei, surzi la murmurul propriilor voci i la tunetele lipsite de
vigoare ale tunelelor.
Lui Mahogany i fcea plcere s se gndeasc la asta La urma urmei, nu era un nimeni. Sttea n picioare lng
fereastr i privea la o mie de oameni aflai dedesubtul lui, tiind c el era alesul.
Bineneles, avea i el termene-limit, ca oamenii de pe strad, ns ndatorirea-s^ni^era-fr serre,-ci mai mult dect
att era o datorie scf: ^^tn*'^'-fT? r,p;VT '
Trebuia s triasc, s doarm i s-i fac nevoile ca toi ceilali. Dar nu era mpins din spate de nevoi financiare, ci
de necesitile istoriei.
Aparinea unei mari tradiii, mai vechi dect America. Era un prdtor al nopii, ca Jack Spintectorul, Gilles de Rais, o
ntruchipare vie a morii, un spectru cu fa uman. Era cel care bntuia somnul altora, cel care trezea terorile.
Oamenii aflai undeva sub el nu-i cunoteau faa i nici nu erau interesai s-l priveasc de dou ori. Dar privirea sa
scruttoare se aintea asupra lor, i cntrea, selecionndu-i numai pe cei mai desvrii din ntreaga procesiune,
alegndu-i doar pe cei sntoi i tineri pentru a sfri sub cuitul su sfinit.
Uneori, Mahogany dorea cu pasiune s-i fac cunoscut identitatea, dar avea anumite responsabiliti pe care nu le
putea ignora. Dei ducea o via secret, mndria sa de-abia atepta s tic apreciat.
La urma urmei, cugeta el, l saluta vreodat vaca pe mcelar atunci cnd tremura n genunchi?
Se simea mulumit n toate privinele. Era destui c aparinea unei mari tradiii i aa trebuia s rmn ntotdeauna.
Totui, recent, fuseser fcute cteva descoperiri. Bineneles, nu era greeala sa. Nimeni n-ar fi putut s-l acuze. Dar
era un moment greu. Viaa nu mai era att de uoar ca acum zece ani. Era att de btrn..., lucru care fcea sarcina sa
i mai obositoare; obligaiile l apsau din ce n ce mai mult. El era alesul un privilegiu cu care i era greu s trieti!
Se ntreba, din cnd n cnd, dac nu venise timpul s pregteasc pe cineva mai tnr care s-i continue
ndatoririle.'Avea s se consulte cu ntemeietorii, dar, mai devreme sau mai trziu, o s fie nevoie de un nlocuitor; dup
prerea sa, ar fi fost o neglijen criminal s nu-i ia un ucenic.
Erau att de multe cunotine pe care trebuia s le mprteasc altcuiva. Trucurile ndeletnicirii sale extraordinare.
Metoda cea mai bun de a urmri pe cineva, de a tia, de a jupui i a face s sngereze. Cea mai bun halc de carne
pentru scopul final. Cel mai simplu mod de a scpa de resturi. Att de multe detalii, att de mult experien acumulat.
Mahogany se ndrept spre baie i ddu drumul la du. ntrnd sub el, i privi corpul. Pntecele supt, prul ncrunit de
pe pieptul slbnog, cicatricele, courile care-i acopereau pielea palid, mbtrnea. Si, totui, n aceast sear ca n
oricare alta avea de dus la bun sfrit o ndatorire...
Kaufman se grbi s intre n vestibul, cu sandviul n mn, coborndu-i gulerul i scuturndu-i picturile de ploaie din
pr. Ceasul de deasupra liftului arta apte i aisprezece minute. Avea s lucreze pn la zece, nu mai trziu.
Liftul l duse pn la etajul al doisprezecelea la birourile Pappas. Prost dispus, trecu fr grab prin labirintul de birouri
goale i maini acoperite cu huse, ndreptndu-se spre micul su teritoriu, nc iluminat. Femeile care fcuser curat prin
birouri stteau de vorb pe coridor; altminteri, locul era lipsit de via.
7
i scoase haina, o scutur de ploaie att ct i sttu n puteri, apoi o atrn n cuier.
Se aez n faa unui teanc de acte, cu care se ocupase de aproape trei zile, i ncepu s lucreze. Era sigur c mai avea
nevoie doar de o noapte pentru a termina totul i descoperi c o s-i fie mai uor se concentreze fr a fi deranjat, din
toate prile, de clnnitul nencetat al mainilor de scris.
Desfcu sandviul cu unc, pine de gru i maionez din belug, i se pregti pentru o sear lung.
Era ora nou.
Mahogany sttea gata mbrcat pentru tura de noapte: haina sobr obinuit, cravata cafenie bine nnodat, butonii de
argint (cadou de la prima sa soie) la manetele cmii ireproabil clcate; prul scurt strlucea de briantin, unghiile
erau tiate i bine ngrijite, faa parfumat din belug cu colonie.
Geanta era gata. Prosoape, instrumente, or protector din piele.
Se privi n oglind. nc mai putea trece drept un brbat de patruzeci i cinci-cincizeci de ani, n cel mai ru caz.
n timp ce-i cerceta cu atenie faa, i reaminti ndatoririle. Mai presus de toate, trebuia s fie prudent. Fiecare pas o
s-i fie supravegheat de nenumrai ochi, iar randamentul urmrit i analizat. Trebuia s par inocent, s nu strneasc
nici o bnuial.
Da& d#r$&#kf>, jg^li jMahogany. Oamenii, care mergeau linitii, alergau sau l depeau pe strad, se ciocneau de el,
fr a-i cere scuze, zmbeau uor privindu-i haina care nu-i venea bine. Dac ar ti ce-a fcut, cine era i care-i era
destinul...
Trebuie s fie precaut,i zise el, i stinse lumina. Apartamentul se cufund n bezn. Pi spre u i o deschise,
obinuit s mearg prin ntuneric. S se simt fericit n ntuneric...
Norii de ploaie dispruser cu totul. Mahogany cobor pe Amsterdam Street, ndreptndu-se spre staia de metrou de pe
145th Street. n aceast sear, o s cltoreasc din nou pe AVENUE OF THE AMERCAS, traseul su favorit i,
adesea, cel mai productiv.
O lu n jos pe scri, cu jetonul n mn. Trecu de uile cu deschidere automat. Simea n nri mirosul tunelelor,
bineneles, nu a celor prea adnci. Acestea aveau un miros specific. Exista o anumit siguran chiar i n aerul
mbcsit, ncrcat de electricitate, al acestei linii situate aproape de suprafa. Respiraiile emanate de un milion de
cltori circulau prin acest labirint de linii nguste, amestecndu-se cu acelea ale creaturilor mult mai n vrst, ale
creaturilor cu o voce moale ca argila, dar cu un apetit abominabil. Cum le mai ndrgea! Mirosul, ntunericul, tunetul!
Rmase pe peron, cercetndu-i cu o privire critic tovarii de drum. Erau unul sau dou persoane pe care le-ar fi putut
urmri, restul fiind doar ciurucuri, pentru care nici nu merita s-i piard vremea: cei terminai din punct de vedere fizic,
obezii, bolnavii, dezgustaii de via. Corpuri distruse de felurite excese sau de indiferen. Fiind un profesionist, lucrul l
scrbea, dei nelegea slbiciunea care-i ruina chiar i pe cei mai buni oameni.
Rmase n staie mai mult de-o or, hoinrind pe peroane n timp ce garniturile i oamenii veneau i plecau, veneau
i plecau. Era nconjurat de persoane att de slabe din punct de vedere calitativ, nct se simea descurajat. Se prea c
trebuia s atepte tot mai mult i mai mult n fiecare zi, ca s gseasc o fiin uman corespunztoare. %
Era aproape zece i jumtate i nu descoperise nici mcar o singur fptur cu adevrat ideal pentru a-i ndeplini
scopul.
Nu are nici o importan, i zise el, mai e timp destul. Foarte curnd, slile de teatru aveau s se goleasc de spectatori.
Printre ei se aflau ntotdeauna m'rs^
ntelectuali bine hrnii, innd nc n mn cotoarele biletelor si schimbnd preri despre diversitatea artelor oh, da,
totdeauna gsea pe cineva printre ei!
numea Hank Vasarely, vnztor de flori ieit la pensie, din Bronx. Se prea c Hank era.arestat n mod obinuit pentru
ameninri i comportare indecent, ambele n numele lui ehova. Aparenele neal uneori: era la feLde-periculos ca
epuraul-de-Pati. Nu era el Mcelarul-din-Metrou. Dar pn cnd poliitii i ddur seama de acest lucru, Mahogany
se apucase de mult de treab.
Era unsprezece i un sfert cnd Kaufman lu expresul din Mott Avenue. n vagon mai erau doi cltori: o femeie de
culoare, de vrst mijlocie, ntr-un palton purpuriu, i un adolescent palid, cu faa plin de couri, care se holba cu ochii
ct cepele la un graffiti intitulat: ,Pup-mi fundul alb.
Kaufman se afla n primul vagon. Avea de mers treizeci i cinci de minute. nchise ochii, ndemnat i de cltinarea ritmic
a garniturii. Cltoria era anost, iar el obosit. Nu vzu luminile sclipind n cel de-al doilea vagon i nu-l vzu nici pe
Mahogany, holbndu-se prin ua dintre cele dou vagoane, n cutarea unor noi victime.
Femeia de culoare cobor n staia de pe 14th Street. Nu urc nimeni.
Kaufman deschise o clip ochii, privind peronul gol al staiei, apoi i nchise la loc. Uile fir. Kaufman czu n acea
stare specific dintre veghe i somn, n care i fac apariia primele vise. Era o senzaie plcut. Garnitura prsi,
zngnind, staia i intr n tunele.
Poate c, n subcontientul minii sale adormite, Kaufman nregistra pe jumtate faptul c uile dintre primele dou
vagoane fuseser lsate deschise. Poate c simi uvoiul brusc de aer venit din tunel i nregistra faptul c zgomotul
roilor era deocamdat mai puternic. Dar se decise s ignore toate aceste lucruri.
Se poate chiar s fi auzit i busculada n care Mahogany l dobor pe tnrul cu faa plin de couri. ns sunetul era
prea deprtat, iar somnul prea ademenitor. Aipi.
Dintr-un motiv oarecare, n vis apru buctria mamei sale. Aceasta tia napi, zmbind dulce. Copil fiind, el privea faa
radioas a mamei sale n plin aciune. Toc! Toc! Toc!
Ochii i se deschiser brusc. Mama lui dispruse Vagonul era gol, iar tnrul se evaporase.
Ct timp aipise? Nu-i amintea ca trenul s fi oprit pe West 4lh Street. Se ridic n picioare, cu capul greu ca plumbul,
pier-zndu-i aproape echilibrul n momentul n care trenul se balansa violent, accelernd brusc. Poate conductorul
dorea s ajung mai repede acas, s fie n pat cu nevasta. Mergeau cu mare vitez; de fapt, era teribil de nfricotor.
O perdea, pe care nu i amintea s fi vzut-o acolo, acoperea acum fereastra dintre vagoane. O uoar nelinite se
nscu n mintea nc nceoat a lui Kaufman. Poate dormise prea mult i eful de tren nu-l observase. Poate trecuser
deja de Far Rockaway, iar trenul i continua drumul n mare vitez spre locul, oricare ar fi fost acela, unde urma s fie
garat pentru noapte.
S m ia dracu'! rosti el cu voce tare.
S treac n vagonul din fa i s-l ntrebe pe conductor? Auzi, a naibii ntrebare: unde m aflu? La aceast or din
noapte, mai mult ca sigur c o s primeasc, drept rspuns, un potop de njurturi.
Trenul ncetini.
8
O staie. Oh, o staie! Garnitura iei din tunel pe peronul prost luminat al staiei de pe West 4th Street. Nu pierduse nici o
oprire. Deci, unde dispruse tnrul?
Fie c ignorase anunul de pe perete, care interzicea trecerea dintr-un vagon n altul n timpul mersului, fie c intrase n
cabina conductorului. Probabil se afl chiar acum ntre picioarele acestuia, gndi Kaufman, strmbnd din gur cu
dispre. Nu era ceva nemaiauzit. La urma urmei, oraul New Yofk era Curtea Plcerilor, unde fiecare avea dreptul la o
scurt partid de dragoste n ntuneric.
Kaufman ridic din umeri. Ce-i psa lui unde se dusese biatul?
Uile se nchiser. Nimeni nu urcase. Trenul porni din staie, iar luminile clipir uor n momentul n care conductorul
mri tensiunea, pentru a ctiga din nou vitez.
Kaufman simi cum l cuprinde iari somnul, dar frica subit de a nu rmne n tren, i pomp un val de adrenalin n
corp, sporindu-i forele.
Simurile i se ascutir si ele. ^
n ciuda clnnitului i bubuitului roilor pe ine, distinse un zgomot de haine sfiate provenind din vagonul urmtor. i
rupea cineva cmaa?

Se ridic n picioare, apucndu-se de-un mner, ca s-i menin echilibrul.


*
Fereastra dintre vagoane era astupat complet, dar se holb la ea, ncruntnd din sprncene, de parc ar fi beneficiat
brusc de-o vedere bazat pe raze X. Vagonul se legna i se zguduia. Viteza crescuse din nou.
Alt zgomot de estur sfiat.
Viol?
Prad unui uor imbold de voyeur, se deplas, n ciuda tangajului vagonului, ctre ua despritoare, spernd s
gseasc vreo crptur n perdea. Cu ochii fixai asupra ferestrei, nu observ picturile de snge pe care clca. Pn
ce...
...i alunec piciorul. Privi n jos. Stomacul aproape c percepu sngele naintea creierului, iar unca i pinea de gru
ajunseser deja la jumtatea esofagului i n fundul gtului. Snge! nspir cteva guri de aer sttut i privi ntr-alt parte
nspre fereastr.
n cap i rsuna un singur cuvnt: snge! Nimic nu-l fcea s ias de-acolo.
Mai avea un metru sau doi pn la u. Trebuia s priveasc. Avea snge pe pantofi i o dr subire ducea spre
vagonul urmtor, dar tot trebuia s priveasc.
Trebuia!
Fcu nc doi pai spre u i cercet perdeaua, cutnd o ruptur n material un fir smuls ar fi de-ajuns. Descoperi o
gaur minuscul. i lipi ochii de ea
Mintea sa refuz s accepte ceea ce ochii vedeau n spatele uii. Respinse privelitea ca absurd, nchipuit. Raiunea i
spunea c nu putea fi ceva real, dar firea sa omeneasc tia c, de fapt, era Trupul i deveni rigid din cauza terorii. Cu
ochii holbai, nu-i putea dezlipi privirea de la scena cumplit, de dincolo de perdea Rmase lng u, n timp ce trenul
i continua drumul huruind; sngele i se scurse din toate extremitile, iar creierul ncet s-i mai funcioneze din lips
de oxigen. Pete strlucitoare de lumin i aprur naintea ochilor, mpiedicndu-l s mai vad atrocitatea din fata lui.

Apoi lein.
Era incontient cnd trenul ajunse n Jay Street. Rmase surd la apelul conductorului, care anun cltorii c trebuia s
schimbe trenul. Dac l-ar fi auzit, i-ar fi pus la ndoial sensul. Nici un tren nu-i lsa pasagerii n Jay Street; traseul
continua pe Mott Avenue, via Aqueduct Race Track, apoi trecea pe lng Aeroportul JFK. S-ar fi ntrebat ce fel de tren
era acela. Dei tia deja. Adevrul se afla n vagonul urmtor, zmbind satisfcut, din spatele unui or nsngerat.
Era Trenul de la miezul nopii.
Timpul nu putea fi msurat n cazul unui lein profund. Ar fi putut trece secunde sau ore nainte ca ochii lui Kaufman s i
se mai deschid, iar mintea s i se concentreze asupra noii situaii.
Acum zcea sub unul dintre scaune, ascuns privirii, ntins de-a lungul peretelui n vibraie al vagonului. Se gndi c,
pn aturtci, soarta fiisese de partea sa; ntr-un fel sau altul, micrile vagonului trebuie s-i fi aruncat corpul fr
cunotin ntr-un loc n care nu putea fi vzut.
Se gndi la oroarea din Vagonul Doi i i nghii voma. Era singur. Oriunde se afla eful de tren (probabil mort), nu
exista nici un mijloc de-a cere ajutor. Conductorul? Era mort, prbuit peste comenzi? Zbura, oare, trenul printr-un tunel
necunoscut, fr vreo staie care ar fi putut duce la identificarea sa, un tunel care-l purta direct spre distrugere?
Si chiar dac nu era ucis n timpul impactului, mai rmnea Mcelarul, care nc nu-i terminase treaba, la distan de-o
u de locul unde zcea Kaufman.
ndiferent de variant, pe u sttea scris Moarte.
Zgomotul era asurzitor, n special atunci cnd zceai pe podea. Dinii lui Kaufman clnneau n alveole, faa i amorise
din pricina vibraiilor; l durea chiar i easta.
Treptat, simi cum i revin puterile n membrele anchilozate, i ntinse cu grij degetele i ncleta pumnii, pentru a-i
pune din nou n micare sngele.
O dat cu simurile, i reveni i greaa. Continua s vizualizeze cruzimea nspimnttoare din vagonul urmtor. Vzuse,
bineneles, fotografii ale victimelor unor crime, dar acestea nu erau crime obinuite. Se afla n aceeai garnitur cu
Mcelarul-din-Metrou, monstrul care-i atrna victimele de tavanele vagoanelor, legate de picioare, goale i rase de
orice urm de pr.
Ct timp o s mai treac pn ce ucigaul s peasc prin acea u i s-l revendice? Era sigur c, dac nu murea de
mna criminalului, avea s fie ucis de ateptare.
Auzi o micare n spatele uii.
nstinctul de conservare avu ctig de cauz. Kaufman se nghesui sub scaun, transform ndu-se ntr-un fel de minge
minuscul, cu faa, alb din cauza greii, la perete. Apoi i acoperi capul cu minile i i strnse ochii la fel de tare ca un
copil terorizat de Omul-Negru.
Ua se ntredeschise. Poc! Fs! Dinspre ine i fcu simit prezena un curent de aer nsoit de un miros mult mai
ciudat dect ntlnise vreodat Kaufman; temperatura sczu brusc. ntr-un anume fel, n nrile lui Kaufman ptrundea un
aer primordial, ostil i venit din adncuri. Se cutremur.
9
Ua se nchise. Poc!
Mcelarul era aproape i Kaufman tia acest lucru. Putea s se afle la cel mult civa centimetri de locul n care zcea
el.
Se uita chiar acum n jos, la spatele lui Kaufman? Se apleca chiar acum, cu cuitul n mn, pentru a-l scoate cu fora din
ascunztoarea sa ca pe un melc din cochilie?
Nu se ntmpl nimic. Nu simi respiraia nimnui n ceaf. Nu i se spintec ira spinrii.
Lng capul lui Kaufman se auzi numai un tropit de picioare; apoi, sunetul se ndeprt.
Simind cum plmnii sunt pe cale de-a exploda, Kaufman scrni din dini i respir ncet.
Mahogany era oarecum dezamgit, pentru c brbatul adormit coborse pe West 4th Street Spera s se mai ocupe de
cineva n acea sear, petrecndu-i timpul pn ce ntemeietorii aveau s-i fac apariia. ns brbatul dispruse.
Oricum, se gndi n sinea sa, victima potenial nu pruse prea sntoas probabil, vreun contabil evreu anemic; nimic
de. calitate. Mahogany strbtu vagonul, ndreptndu-se spre cabina conductorului. O s petreac acolo restul cltoriei.
Hristoaser gndi Kaufman, l va ucide pe conductor!
Auzi deschizndu-se ua cabinei. Apoi, vocea joas i rguit a Mcelarului.
Salut.
Salut.
Se cunoteau!
-ai terminat pe toi? -Da.
Kaufman era ocat de banalitatea schimbului de cuvinte. ,-ai terminat pe toi? Ce s fi nsemnat asta?
Pierdu urmtoarele cteva cuvinte, cci roile garniturii fcur un zgomot infernal pe-o anumit poriune a liniei.
Kaufman nu mai putu rezista fr s priveasc. Se rsuci cu precauie i arunc o privire peste umr, de-a lungul
vagonului. Tot ce putea zri erau picioarele Mcelarului i partea de jos a uii deschise a cabinei. La dracu'! Voia s
vad din nou faa monstrului.
Auzi rsete.
Kaufman calcul riscurile situaiei n care se afla: matematica panicii. Dac rmnea pe loc, Mcelarul avea s-l
descopere, mai devreme sau mai trziu, i, astfel, s devin carne tocat. Pe de alt parte, dac ieea din
ascunztoare, risca s fie vzut i urmrit. Care era varianta cea mai rea: s rmn pe loc i s-i gseasc moartea n
ascunztoare, prins ca ntr-o capcan, sau s o ia la sntoasa i s-i nfrunte Creatorul n mijlocul vagonului?
Kaufman fu surprins de propriul su curaj: decise s-o ia din loc.
Extrem de ncet, se tr de sub scaun, urmrind mereu cu privirea spatele Mcelarului. O dat ieit din locul dosit, ncepu
s se trasc spre u. Fiecare pas i se prea un adevrat supliciu, dar Mcelarul prea prea absorbit de conversaie
pentru a se ntoarce.
Kaufman ajunse la u. Se ridic cu greu n picioare, ncercnd, n acelai timp, s se pregteasc pentru privelitea
ce-l atepta n Vagonul Doi. Apuc de mner i trase, deschiznd {5uin ua.
Zgomotul roilor deveni mai puternic, iar un val de aer umed i rece, duhnind a nimic cunoscut pe pmnt, se npusti
asupra sa. Cu siguran, Mcelarul trebuia s fi auzit sau s fi simit mirosul. Cu siguran trebuia s se ntoarc...
Nu se ntmpl nimic. Kaufmaij se strecur prin deschiztura uii i ptrunse n vagonul nsngerat din spatele ei.
Sentimentul de uurare l fcu neatent. Nu reui s nchid ua complet, i aceasta ncepu s se deschid din cauza
trepidaiilor.
Mahogany scoase capul din cabin i se holb de-a lungul vagonului.
Ce dracu' se ntmpl? ntreb conductorul.
Ua... Nu s-a-nchis ca lumea. Asta-i tot.
Kaufman l auzi pie Mcelar apropiindu-se. Se ghemui lng peretele despritor, brusc contient ct de pline i erau
mruntaiele, mpins din cealalt parte, ua se nchise, iar paii se ndeprtar.
Se afla n siguran, cel puin vreo cteva clipe.
Kaufman deschise ochii, mbrbtndu-se pentru a suporta masacrul din faa sa.
N-avea cum s-l evite.
Toate simurile i intrar n aciune. Mirosi intestinele spintecate, vzu cadavrele, percepu fluidul de pe podea, aflat chiar
sub degetele sale, auzi sunetul chingilor pe punctul de-a se rupe sub greutatea cadavrelor; mirosi chiar i aerul, srat din
cauza sngelui. Se afla n compania absolut a morii, n acel spaiu complet nchis, strbtnd ntunericul...
Acum nu-i mai era grea. n afara unui uor dezgust, era lipsit de orice sentiment. Se trezi chiar privind cercettor
cadavrele, prad unei anume curioziti.
Cel mai aproape de el se aflau rmiele tnrului plin de couri, pe care-l vzuse n Vagonul Unu. Cadavrul atrna cu
capul n jos, legnndu-se nainte i napoi, n ritmul trenului, la unison cu ceilali trei confrai un dans macabru i
obscen. Braele le atrnau libere din articulaiile umrului, n care fuseser practicate deschizturi adnci de doi saii
patru centimetri, aa nct corpurile s atrne mai bine.
Fiecare parte anatomic a tnrului mort se balansa hipnotic. Limba i ieea afar din gura deschis. Capul i atrna
greu pe gtul retezat. Chiar i penisul i se mica dintr-o parte n alta, n vintrele smulse. Din rana de la cap i din jugulara
deschis, sngele mai nea nc ntr-un butoi negru. ntreaga privelite ddea o impresie de elegan: semnul unei
munci bine fcute.
Dincolo de leul tnrului, se balansau cadavrele a dou tinere femei albe i al unui brbat cu pielea mai ntunecat.
Kaufman i rsuci capul ntr-o parte, s le priveasc feele. Erau ntru totul golite de snge. Una dintre fete era o
frumusee. Brbatul trebuia s fi fost portorican. Toi erau rai pe cap i pe corp. Aerul era nc usturtor din pricina
mirosului. Din poziia ghemuit n care sttea, Kaufman lunec de-a lungul peretelui, micare ce produse rsucirea
corpului uneia dintre femei, oferind o imagine complet a prii sale dorsale.
Kaufman nu era pregtit pentru aceast ultim oroare.
Carnea de pe spate fusese spintecat de la gt pn la fese, iar muchii jupuii, pentru a expune vertebrele strlucitoare.
Era triumful final al artei Mcelarului. De tavan atrnau buci retezate ale umanitii, rase, golite de snge, spintecate ca
petii, gata de a fi devorate...
Kaufman aproape c zmbi la perfeciunea acestor grozvii. Simi cum n craniu i ptrunde o senzaie de demen,
mbiindu-l spre uitare, promindu-i o indiferen total fa de lume.
ncepu s tremure necontrolabil. Simea cum coardele vocale ncercau s articuleze un urlet. Era intolerabil: i, totui, a
urla nsemna s devin, n scurt timp, asemenea creaturilor din faa sa.
10
S m ia dracu'! rosti el, mai tare dect ar fi dorit.
Se deprta de perete i ncepu s strbat vagonul, trecnd printre cadavrele aflate ntr-o continu balansare, n timp ce
privea cu atenie hainele i lucrurile aezate ordonat pe scaune, ntre fotii lor posesori. Sub picioare/podeaua era
lipicioas din cauza bilei pe cale de-a se usca. Chiar cu ochii aproape nchii, vedea limpede sngele din butoaie: gros,
cu miros mbttor, cu fragmente de pietri...
Trecu de tnr; n fa, distingea ua care ducea nspre Vago-nul Trei. Tot ce trebuia s fac, era s depeasc acest
mnunchi de atrociti. Se for s nainteze, ncercnd s ignore ororile i s se concentreze asupra uii, care avea s-l
duc din nou n lumea celor sntoi.
Trecu i de prima femeie. Doar civa metri, i zise Kaufman, cel mult zece pai, chiar mai puin, dac pea cu
ncredere. Apoi, luminile s-au stins.
sue Cristoase! murmur el.
Trenul se cltin, iar Kaufman i pierdu echilibrul, ntuneric bezn; ncerc s se agate de ceva, dar minile ntinse
cuprinser cadavrul de lng el. nainte de-a se putea opri, simi cum minile i ptrund n carnea cldu, degetele se
ncleteaz pe muchii dezgolii de pe spatele femeii moarte, iar vrful degetelor i ating ira spinrii. Avea obrazul lipit
de carnea goal a coapsei.
Scoase un urlet prelung. Chiar n timp ce urla, luminile se aprinser treptat
Si chiar n timp ce se aprindeau, iar urletul i murea n gt, Kaufman auzi zgomotul fcut de picioarele Mcelarului pe
podeaua Vagonului Unu, apropiindu-se de ua despritoare.
Kaufman ddu drumul cadavrului pe care-l inea n brae. Faa sa era murdar de sngele de pe piciorul femeii. Simea
sngele pe obraz ca o culoare a rzboiului.
Urletul limpezise mintea lui Kaufman, i acesta se simi deodat ntrit. Stia c nu o s fie nici o urmrire de-a lungul
trenului; tia c acum nu o s fie un la. Urma o confruntare primitiv a dou fiine umane fat n fat. Si nu avea s
existe vreo , mecherie nici mcar una pe care s nu o foloseasc pentru a-i distruge dumanul. Pur i simplu,
era o problem de supravieuire.

Mnerul uii zdrngni.


Kaufman se uit n jur, dup o arm, cu o cuttur rece i calculat. Ochii i se oprir pe teancul de haine aflat lng
cadavrul portoricanului. Printre inelele cu diamante false i imitaiile de lanuri de aur, se afla un cuit. O arm
desvrit, cu lama lung, probabil, mndria i bucuria proprietarului. ntinzndu-se peste corpul musculos, Kaufman
trase cuitul din grmad. Se simea bine cu el n mn; de fapt, era de-a dreptul nfiorat.
Ua se deschidea treptat; apru faa ucigaului.
Privirea lui Kaufman prsi scena de abator i se opri pe figura lui Mahogany. Nu era teribil de nfricotor doar un alt
brbat de vreo cincizeci de ani, cu un surplus evident de greutate i cu un nceput de chelie. Avea faa durdulie, ochii
vri n fundul capului i gura destul de mic, cu buze delicate. De fapt, avea o gur de femeie.
Mahogany nu nelegea de unde apruse acest intrus, dar deveni contient de faptul c era o nou greeal de-a sa, un
alt semn al incompetenei sale sporite. Trebuia s termine imediat cu aceast fiin nenorocit. La urma urmei,
ntemeietorii nu se puteau afla la mai mult de trei kilometri de captul liniei. l putea spinteca pe amrtul sta,
atrnndu-l apoi de picioare, nainte s ajung la destinaie.
Ptrunse n Vagonul Doi.
Dormeai, zise Mahogany, recunoscndu-l. Te-am vzut dormind.
Kaufman nu rspunse.
Trebuia s fi cobort din vagon. Ce ncercai s faci? S te ascunzi de mine?
Kaufman continua s tac.
Mahogany apuc mnerul satrului atrnat de cureaua sa de piele. Era murdar de snge ca i orul de protecie,
ciocanul i ferstrul.
Aa stnd lucrurile, zise acesta, va trebui s-i fac felul. Kaufman ridic subit cuitul. Prea o jucrie pe lng
accesoriile Mcelarului.
S m ia dracu'! rosti el.
Mahogany rnji la preteniile de aprare ale omuleului din fata sa.
Nu trebuia s fi vzut toate astea, nu-s chestii pentru unu' ca tine, declar Mcelarul, fcnd nc un pas spre
Kaufman. Sunt secrete.
Aadar, individul sta e inspirat de divinitate! gndi Kaufman. Asta ar explica nite lucruri...
S m ia dracu'! repet el.
Mcelarul se ncrunt. Nu-i plcea indiferena omuleului fa de ndatoririle i reputaia sa.
Toi murim odat i odat, spuse. Ar trebui s fii foarte mulumit: nu vei fi prlit precum cei mai muli. Te pot folosi
-pentru a-i hrni pe ntemeietori.
Kaufman replic doar printr-un rnjet. Depise starea n care se mai simea terorizat de aceast matahal care abia i
tra picioarele.
Mcelarul desprinse satrul de pe curea i-l roti prin aer.
Un evreu mpuit ca tine ar trebui s se bucure la gndul c poate fi, totui, util. Nu ai dect ansa de a-i dori s devii
carne...
Mcelarul lovi fr vreun avertisment. Satrul despic aerul cu vitez, dar Kaufman fcu un pas napoi. Satrul i
spintec mneca hainei i se nfipse n gamba portoricanului. mpactul i retez acestuia jumtate din picior, greutatea
corpului adncind i mai mult rana. Carnea expus semna cu cea a unei fripturi ae bun calitate, suculent i
apetisant.
Mcelarul ncepu s trag satrul din ran i, chiar n acel moment, Kaufman ni nainte. Cuitul se repezi spre ochiul
lui Mahogany, dar o eroare de apreciere l fcu s se nfig n beregat, l strpunse i iei mpreun cu o pictur de
snge prin cealalt parte. Direct prin gtlej. Dintr-o singur lovitur.
Mahogany simi lama printr-o senzaie de sufocare, aproape ca i cum i-ar fi rmas n gt un os de pui. Scoase un sunet
ridicol, asemntor cu o tuse uoar. Sngele i ni printre dini, vopsindu-i buzele, precum rujul gura unei femei.
Satrul czu cu zgomot pe podea.
Kaufman trase cuitul. Dou iroaie mici de snge nir din cele dou rni.
11
Mahogany se prbui n genunchi, holbndu-se la cuitul care-l ucisese. Omuleul l urmrea pasiv. Rostea nite cuvinte,
dar urechile lui Mahogany nu percepeau nici un sunet, de parc s-ar fi aflat sub ap.
Ochii lui Mahogany nu mai vzur nimic. Stia, plin de nostalgie pentru simurile sale, c nu o s mai vad sau s aud
vreodat. Aa arta moartea: cu siguran, se apropia de el.
Totui, minile sale simeau nc estura pantalonilor i picturile fierbini de pe piele. Viaa prea s mearg n vrful
picioarelor, pe cnd degetele simeau nc... Apoi, corpul i ced, iar minile, viaa i datoria lui sacr se prbuir sub
greutatea crnii cenuii.
Mcelarul era mort.
Kaufman trase lacom aerul sttut n plmni i se ncleta de unul dintre mnerele de susinere, pentru a-i menine
echilibrul. Lacrimile l mpiedicau s mai vad abatorul n care se afla. Trecu ctva timp ct, nu tia. Era adncit ntr -un
vis de victorie.
Apoi, trenul ncepu s ncetineasc. Simi i auzi frnele. Cadavrele atrnate de tavan se deplasar nainte pe msur
ce trenul de mare vitez ncetinea, roile scrnind pe inele acoperite cu un lichid vscos.
Curiozitatea l nvinse pe Kaufman.
O s gareze, oare, trenul n abatorul subteran al Mcelarului, decorat cu trofeele adunate n timpul carierei? Si ce avea
s fac acel conductor zmbitor, att de indiferent la masacru, de ndat re o s opreasc trenul? Ce urma s se
ntmple, era o ntrebare pur academic. Putea s nfrunte orice situaie.
Difuzoarele prir. Se auzi vocea conductorului:
Am ajuns, omule. Mai bine i-ai lua locul, da? ,|i-ai lua locul? Ce voia s spun?
Trenul nainta acum ca melcul. Dincolo de ferestre, totul era la fel de ntunecat ca ntotdeauna. Luminile clipir, apoi se
stinser. Dar, de data aceasta, nu se mai aprinser.
Kaufman rmase ntr-un ntuneric total.
Plecm dup o jumtate de or, anun vocea din difuzoare, aa cum se ntmpla n attea staii.
Trenul se oprise. Brusc ncet zgomotul roilor pe ine, uieratul att de familiar lui Kaufman produs de trecerea prin t
unele. Nu se auzea dect bzitul difuzoarelor. Kaufman nu vedea absolut nimic.
Apoi se auzi un ssit. Se deschideau uile. n vagon ptrunse un miros att de neptor, nct Kaufman i acoperi faa
cu mna.
Rmase tcut, n acea poziie, o perioad ce i se pru egal cu ntreaga via. S nu vezi rul. S nu auzi nimic ru. S
nu vorbeti de ru.
Dup aceea, dincolo de fereastr sclipi o lumin. Se proiect pe cadrul uii, devenind din ce n ce mai puternic. Curnd
se fcu destul lumin n vagon pentru ca s poat vedea corpul ghemuit al Mcelarului la picioarele sale i halcile livide
de carne atrnnd de jur-mprejur.
Din ntunericul ce nconjura trenul se auzi o oapt nite zgomote subiri asemntoare cu acelea scoase de gndaci.
n tunel, trindu-i picioarele spre tren, se aflau fiine umane. Kaufman le vedea siluetele. Unele purtau tore ce ardeau
cu o lumin cafenie mat. Zgomotele semnau cu cele fcute de picioare pe un teren umed, de-un plescit de limbi
poate de amndou.
Kaufman nu mai era naivul care fusese cu o or n urm. Mai putea exista, oare, vreo ndoial despre inteniile acelor
fiine venite din ntuneric spre tren? Mcelarul omorse brbai i femei, transformndu-i n hran pentru aceti canibali
care soseau la mas, la chemarea gongului, n acest vagon-restaurant.
Kaufman se aplec i lu de jos satrul scpat de Mcelar. Zgomotul produs de apropierea creaturilor devenea, cu
fiecare clip, mai puternic. Kaufman se ddu napoi de lng uile deschise, doar pentru a le gsi deschise i pe cele din
spatele su; aceleai zgomote se distingeau i din aceast direcie.
Se ghemui lng un scaun, pe punctul de-a gsi un refugiu sub el, cnd o mn, subire i fragil pn la transparen,
apru lng u.
Rmase cu privirea pironit ntr-acolo. Nu din pricin c ar fi ngheat de groaz, aa cum se ntmplase la fereastra
dintre vagoane. Dorea, pur i simplu, s priveasc.
Creatura pi n vagon. Torele din spatele ei i lsau faa n umbr, dar silueta i se distingea cu claritate.
Nu avea nimic remarcabil.
Ca i el, poseda tot dou brae i dou picioare; capul avea o form normal. Corpul era mic, dar efortul de a fi urcat n
tren o fcea s respire greu. Prea mai mult btrn dect psihotic; generaiile de mnctori mitici de oameni nu o
pregtiser pentru vulnerabilitatea sa chinuitoare.
n spatele ei, creaturi similare apreau din ntuneric, urcn-du-se n tren pe toate uile.
Kaufman era prins n capcan. Cntri n mn satrul, cumpnindu-l, gata pentru btlia cu aceti montri antici. O
tor, adus n vagon, lumina feele conductorilor.
Erau cu desvrire chei. Pielea de pe fee era bine ntins pe oasele craniului. Totui, pe anumite poriuni de piele se
vedeau pete de mucegai semne de boal, iar n cteva locuri, muchii se atrofiaser i se transformaser n pungi
negre de puroi, prin care se distingeau oasele obrajilor sau ale tmplelor. Unele creaturi erau complet goale, corpurile lor
moi, sifilitice, fiind abia sexuate. Ceea ce odat fuseser sni, acum ajunseser doar nite pungi de piele care atrnau
de tors; organele genitale erau degenerate.
Cteva creaturi nvemntate ntr-un fel de voaluri artau mai ru dect cei goi. Lui Kaufman i-ati trebuit cteva clipe
bune pentru a-i da seama c materialele aproape putrezite, aruncate n jurul umerilor sau nnodate n jurul
diafragmelor, erau fcjite, de fapt, din piele uman. Si nu doar din una singur, ci dintr -o duzin sau poate chiar mai
multe, ngrmdite la ntmplare una peste alta, ca nite trofee patetice.
Aflai n cutare de hran, conductorii acestui ir grotesc ajunseser acum la cadavre, aezndu-i minile subiri pe
halcile de carne, plimbndu-le n sus i n jos pe pielea ras ntr-un mod ce sugera o plcere sexual. Limbile dansau,
aruncnd picturi de saliv pe carne. Ochii montrilor se micau n sus i n jos, exprimnd foame i excitare.
n cele din urm, unul l zri pe Kaufman.
Pentru o clip, ochii i rmaser nemicai, apoi se fixar asupra lui. O ntrebare i o nedumerire i se oglindeau pe fa.
Tu, spuse creatura, cu o voce la fel de slab ca i buzele care tocmai o rostiser.
Kaufman ridic puin satrul, calculndu-i ansele. Erau aproximativ treizeci de creaturi n vagon i mult mai multe n
afara lui. Dar artau foarte slbite doar piele i os i nu aveau nici o arm...
Monstrul vorbi din nou, cu o voce bine modulat, vocea ascuit a unui om odinioar fermector i bine instruit.
l nlocuieti pe cellalt, aa-i?
12
Arunc o privire spre cadavrul lui Mahogany. nelesese situaia extrem de repede.
Oricum era btrn, remarc el, cu ochii apoi aintii asupra lui Kaufman, studiindu-l cu atenie.
Du-te dracului! zise Kaufman.
Creatura ncerc s zmbeasc crispat, dar aproape uitase cum se proceda, i rezultatul fu doar o grimas care-i
expuse gura plin de dini, ascuii ca nite pumnale.
Acum trebuie s-o faci pentru noi, declar acesta, rnjind bestial. Nu putem supravieui fr hran.
Lovi uor cu mna rmiele de carne uman. deea l ls pe Kaufman fr replic. Pur i simplu, se holba dezgustat,
n timp ce degetele creaturii ptrundeau prin despictura dintre fese, pipind muchiul bombat i moale.
Si pe noi ne dezgust la fel de mult, afirm creatura. Dar trebuie s consumm aceast carne, dac nu vrem s
murim. Dumnezeu ni-e martor c nu ne face nici o plcere.
Cu toate acestea, creatura simea o anumit plcere lasciv... Kaufman i regsi vocea, o voce slab, dominat mai
degrab de sentimente contradictorii dect de fric.
Ce suntei voi? i aminti de brbosul din bar. Accidente genetice?
Suntem ntemeietorii Metropolei, rspunse creatura. Si mame, i fiice, i fii. Furitorii, legiuitorii. Noi am construit
aceast metropol.
New York? ntreb Kaufman. Curtea Plcerilor?
nainte de naterea ta, nainte ca orice fiin n via s se fi nscut.
Chiar n timp ce vorbea, degetele creaturii ptrundeau treptat sub pielea corpului spintecat, jupuind stratul subire,
elastic, de pe muchii suculeni, fii spatele lui Kaufman, celelalte creaturi se apucar s coboare cadavrele din legturile
care le tineauatrnate de tavan, iar minile lor se plimbar n acelai mod desfttor pe snii netezi i pe halcile de
carne, ncepnd s le jupuiasc de piele.
Ne vei aduce mai multe cadavre, zise ntemeietorul. Mai mult carne. Cellalt era un nepriceput.
Kaufman se holba la el cu nencredere.
Eu? S v hrnesc? Ce credei c sunt eu?
Trebuie s-o faci pentru noi i pentru cei mai n vrst dect noi. Pentru cei nscui nainte ca ideea nfiinrii acestei
metropole s-i fi venit cuiva... atunci cnd America era doar un teritoriu nelocuit, acoperit de pduri nesfrite.
Creatura art cu mna subire undeva n afara vagonului.
Privirea lui Kaufman urmri degetul ndreptat spre bezna de-afar. Mai era ceva acolo, ceva ce nu reuise s disting
mai devreme, ceva mult mai mare dect orice fiin uman.
Creaturile se ddur deoparte, lsndu-i lui Kaufman un spaiu liber, aa nct acesta s poat cerceta mai ndeaproape
orice s-ar fi aflat acolo; totui, picioarele lui Kaufman nu voiau s se mite.
Du-te! l ndemn ntemeietorul.
Kaufman se gndi la metropola pe care o iubea att. Erau, oare, aceste creaturi strmoii, filozofii i creatorii ei? Trebuia
s cread acest lucru. Poate c la suprafa erau oameni birocrai, politicieni, autoriti de orice fel care cunoteau
acest secret abominabil i i dedicaser vieile protejrii i hrnirii acestor monstruoziti, aa cum slbaticii i hrnesc
zeii cu miei. Era o familiaritate nspimnttoare legat de acest ritual ceva care trezea o amintire vag, nu n mintea
disciplinat a lui Kaufman, ci n eul su, mai adnc i mai vrstnic.
Picioarele i se micar, fr s mai dea ascultare minii, dar nchinndu-se, n schimb, n faa instinctului. Pi prin irul
de creaturi i cobor din tren.
Torele de-abia reueau s arunce o lumin palid n ntunericul de neptruns de-afar. Aerul prea solid att de gros
devenise din cauza mirosului de pmnt strvechi. ns Kaufman nu simea nimic. |inea ns capul plecat, ca s nu
leine din nou.
n faa lui se afla precursorul omului. Americanul original, cel care trise aici nainte de existena indienilor
Passamaquoddy sau Cheyenne. Ochii acestuia dac erau cu adevrat ochi erau aintii asupra sa.
Corpul i se cutremur. Dinii i clnnir.
Auzea zgomotul fcut de prile anatomice ale monstrului: ticituri, trosnituri, suspine.
i schimb puin locul n ntuneric.
Sunetul era nfiortor. Era ca i cum un munte s-ar fi aezat...
Kaufman i nl faa spre el i, fr s se gndeasc la nimic din ceea ce fcea, czu n genunchi, ntr-o mare de
excremente, n faa Tatlui ntemeietorilor.
Fiecare zi din viaa sa fusese destinat acestei zile, fiecare moment accelera trecerea spre acest moment incalculabil,
de teroare divin.
Dac ar fi fost destul lumin n acel infern, pentru a cuprinde totul cu privirea, poate c i -ar fi explodat inima cldu.
Dar, aa cum stteau lucrurile, o simea palpitndu-i n piept, n timp ce vedea ceea ce vedea.
Era un gigant. Fr cap sau membre. Fr vreo trstur asemntoare omului, fr vreun organ care s aib vreun
sens sau care s-i ajute simurile. Dac semna cu ceva, semna cu un banc de peti. O mie de boturi, toate
micndu-se la unison, nmul-indu-se prin nmugurire, mbobocind i ofilindu-se ritmic. Era irizat, ca sideful, dar uneori
mai ntunecat dect orice culoare pe care Kaufman o tia sau o putea numi.
Asta era tot ce putea vedea Kaufman de fapt, mai mult dect dorea s vad. Dar ceva mult mai mare sclipea i btea
din aripi n bezn.
Kaufman nu mai putea s se uite. Se ntoarse i, chiar n aceeai clip, o minge de fotbal, aruncat din tren, se rostogoli
i se opri n faa Tatlui.
Cel puin, se gndi c era o minge de fotbal, pn cnd o privi mai atent i i ddu seama c era capul unei fiine
umane, mai precis, al Mcelarului. Pielea de pe fa i fusese jupuit n fii. Rmase n faa Stpnului su, mbibat de
snge.
Kaufman i mut privirea n alt parte i se ntoarse n tren. se prea c fiecare parte a corpului i lcrimeaz, cu
excepia ochilor; acetia, prea fierbini dup privelitea vzut, i uscaser lacrimile.
n interiorul trenului, creaturile se aezaser deja la cin. Una scotea ochiul albastru al unei femei din orbit. Alta avea o
mn n gur. La picioarele lui Kaufman zcea cadavrul fr cap al Mcelarului, nc sngernd din gtul retezat dintr-o
muctur.
Creatura cu care vorbise nainte apru n faa lui Kaufman.
Ne slujeti? se interes ea cu blndee, pe acelai ton cu care i-ai fi cerut unei vaci s te urmeze.
13
Kaufman se holba la satr, simbolul funciei Mcelarului. Creaturile prseau acum vagonul, trnd dup ele cadavrele
pe jumtate mncate. ntunericul se lsa din nou, pe msur ce torele erau scoase din vagon.
Dar, nainte ca lumina s dispar complet, creatura se ntinse i l nfac pe Kaufman, rsucindu-l, pentru a-i vedea
propria fa n geamul murdar al ferestrei vagonului.
Era o imagine prost reflectat, ns Kaufman vedea destul de clar ct de mult se schimbase. Mai alb la fa dect orice
alt fiin uman, era acoperit de murdrie i snge.
Mna creaturii inea nc strns capul lui Kaufman, iar degetul arttor intra, ca un crlig, n gura i gtlejul lui, unghia
crestndu-i fundul gtului. Kaufman se nec, dar nu mai avea putere s reziste.
Ne vei sluji, rosti ntemeietorul. n tcere.
Kaufman i ddu seama prea trziu de ceea ce voiau s fac degetele...
Brusc, limba i fu apucat strns i rsucit de la rdcin. n stare de oc, Kaufman scp satrul. ncerc s urle, dar
nu scoase nici un sunet. Avea snge n gt, auzi cum i se sfia carnea i fu zguduit de convulsii.
Apoi, mna se retrase din gura sa, iar degetele stacojii, pline de saliv, i fluturar prin fa, inndu-i limba ntre degetul
mare i arttor.
Kaufman era mut.
Ne vei sluji, repet ntemeietorul i i ndes limba n propria gur, mestecnd-o cu o satisfacie vdit.
Kaufman czu n genunchi i vom sandviul cu unc, ntemeietorul se ndeprta deja n ntuneric; ceilali strmoi
dispruser n brlogul lor pentru nc o noapte. Difuzorul pri.
Mergem acas, zise conductorul.
Uile se nchiser, ssind, motoarele pornir, luminile clipir un moment, se stinser, apoi se aprinser din nou. Trenul
ncepu s se deplaseze.
Kaufman zcea pe podea, i pe fa i curgeau iroaie lacrimi de nfrngere i de resemnare. Decise s rmn acolo,
pentru a sngera pn la moarte. N-avea nici o importan dac murea sau nu. Oricum, era o lume dezgusttoare.
Conductorul l trezi. Deschise ochii. Faa care-l privea era neagr, dar prietenoas. Rnjea. Kaufman ncerc s spun
ceva, dar gura i era astupat cu snge uscat. Scutur din cap ca un idiot care ncerca s articuleze un cuvnt. Nu
scoase dect nite mormituri.
Nu era mort. Nu sngerase pn la moarte.
Conductorul l ridic n picioare, vorbindu-i ca unui copil de trei ani:
Omule, ai o treab de fcut. Creaturile sunt foarte mulumite de tine.
Conductorul i umezise degetele i freca acum buzele umflate ale lui Kaufman, ncercnd s le desfac.
Ai multe de nvat pn mine noapte... Multe de nvat. Multe de nvat.
l cobor pe Kaufman din tren. Nu era o staie pe care s mai fi vzut -o vreodat. Era foarte veche, mbrcat n plci
albe; o Nirvana a supraveghetorilor. Nici urm de graffiti pe perei. Nici un ghieu pentru jetoane dar, nu erau nici ui i
nici pasageri. Era o linie pe care circula doar un singur tren: Trenul-Abator.
O echip de muncitori erau deja ocupai s stropeasc cu furtunul scaunele i podeaua ca s le curee de snge. Cineva
dezbrca cadavrul Mcelarului, pregtiiidu-se s-l trimit n New Jersey. Toi erau ocupai n jurul lui Kaufman.
Lumina zorilor ptrundea printr-un grilaj n acoperiul staiei. Particule de praf se micau ncoace i ncolo n razele de
lumin. Kaufman le urmrea fermecat.. Nu vzuse un lucru att de frumos din copilrie. Ce praf ncnttor! ncoace i
ncolo, ncoace i ncolo!
Conductorul reuise s desfac buzele lui Kaufman. Gura i era prea rnit pentru a o mica, dar, cel puin, putea respira
cu uurin. ar durerea ncepea s se domoleasc.
Conductorul i zmbi, apoi se ntoarse la ceilali muncitori din staie.
V fac cunotin cu nlocuitorul lui Mahogany. at-l pe noul nostru Mcelar!
Muncitorii se uitar la Kaufman. Pe fee li se citea un anumit respect pe care Kaufman l considera atrgtor.
Kaufman privi spre lumina soarelui ce l nconjura din toate prile. Scutur din cap, indicnd c ar dori s ias la
suprafa, la aer. Conductorul consimi printr-un gest i l conduse spre un ir abrupt de trepte, apoi pe o strdu, pn
pe trotuar.
Era o zi minunat. Cerul senin de deasupra oraului New York era brzdat de nori alungii, de culoare roz-aprins, iar
aerul de diminea era proaspt.
Strzile i bulevardele erau, practic, goale. La o distan oarecare, un taxi trecea din ntmplare printr-o intersecie, cu
motorul torcnd uor; un alergtor transpira din greu de cealalt parte a strzii.
Foarte curnd, aceleai trotuare, acum pustii, aveau s se umple cu oameni. Metropola urma s-i continue afacerile n
ignoran, netiind pe ce era construit sau cui i datora existena. Fr ezitare, Kaufman czu n genunchi i srut
asfaltul murdar cu buzele nsngerate, jurnd, n tcere, loialitate etern continuitii nentrerupte.
Curtea Plcerilor i primi adoraia fr comentarii.
a!!erin" #i $a%&
Yattering nu putea nelege de ce puterile ntunericului (fie ca ele s se bucure ct mai muli ani de admiratori i s
arunce ct mai mult lumin asupra capetelor celor blestemai) l trimiseser din ad pentru a-l bntui pe Jack Polo. De
cte ori ncerca s se intereseze, pe cale ierarhic, prin simpla ntrebare ,Ce fac aici?, era mustrat pentru curiozitatea
sa. Nu era treaba lui s tie astfel de lucruri trebuia doar s execute ordinul, sau s moar ncercnd s fac acest
lucru. Dup ase luni de urmrire nentrerupt a lui Polo, Yattering ntrevedea anihilarea complet drept singura opiune
posibil. Acest joc nesfrit de-a v-ai ascunselea nu era n avantajul nimnui, spre imensa frustrare a lui Yattering. i era
fric de ulcer, de lepr psihosomatic (la care erau predispui demonii de grad inferior, asemenea lui), dar cel mai mult
se temea s nu-i ias complet din fire i s ucid acea fiin uman, odat pentru totdeauna, ntr-un acces necontrolabil
de pic.
Totui, cine era Jack Polo?
Un importator de castraveciori; pe boaele Leviticului, era doar un simplu importator de castraveciori. Viaa sa era una
de uzur, familia deprimat, concepia politica simpl, religia inexistent. Omul nu fcea doi-bani, fiind unul dintre indivizii
cei mai lipsii de inteligen din toat lumea de ce s-i pierzi timpul cu unul ca el? Nu era un Faust, un pecetluitor de
pacturi, un vnztor de suflete. ndividu* sta nu lua de dou ori n calcul ansa inspiraiei divine pufnea pe nas, ridica
din umeri i i continua afacerea cu castraveciori.
Si, totui, Yattering trebuia s rmn n casa respectiv, zile nesfrite i nopi i mai nesfrite, pn ce avea s-l
duc pe Jack la nebunie sau pe undeva pe-aproape. Urma s fie o treab de durat, dac nu chiar interminabil. Da,
14
erau momente n care ar fi preferat chiar i lepra psihosomatic, dac ele ar fi nsemnat anularea acestei misiuni
imposibile.
n ceea ce-l privea, Jack J. Polo continua s fie cel mai ignorant dintre brbai. Aa fusese ntotdeauna; ntr -adevr,
existena i era presrat cu victimele naivitii sale. Atunci cnd rposata i mult jelit sa soie l nelase (el nsui
se aflase n cas n cel puin dou ocazii, uitndu-se la televizor), aflase ntotdeauna ultimul. Si cnd te gndeti la
urmri! Chiar i un brbat orb, surd i tmpit ar fi devenit suspicios. Nu ns i Jack. i petrecea timpul cu afacerile sale
plicticoase i nu remarca niciodat mirosul ptrunztor al coloniei amantului, sau regularitatea ieit din comun cu care
nevast-sa schimba lenjeria de pat.
Nu se art ipai interesat nici atunci cnd Amanda, fiica sa cea mai mic, i mrturisi c era lesbian. Singurul lui
rspuns s-a rezumat la o ridicare din umeri i la o privire nedumerit.
Bine, drag, att timp ct nu rmi nsrcinat, replic el, ieind la plimbare n grdin, vesel ca ntotdeauna.
Ce ans avea un demon cu un brbat ca acesta?
Pentru o creatur antrenat s-i introduc degetele intrigante n rnile sufletului uman, Polo oferea o suprafa att de
glacial, att de lipsit de semne distinctive, nct respingea absolut orice manifestare de rutate.
Evenimentele preau s nu lase vreo cicatrice n indiferena lui desvrit. Nenorocirile petrecute n timpul vieii preau
s nu-l fi afectat deloc. Nici mcar atunci cnd, n cele din urm, a avut de nfruntat adevrul -adevrat despre
infidelitatea soiei sale (i-a gsit regulndu-se n baie), nu se simi rnit sau umilit.
Astfel ^ J|upjrirx^se ntmpl ntotdeauna, i zise el, ieind din baie cu spatele i mshdu-i s termine ceea ce
ncepuser.
,Che sera, sera.
Che sera, sera. Omul biguia aceast fraz tmpit cu o regularitate monoton. Prea s triasc cu aceast filozofie
fatalist, lsnd atacurile la adresa brbiei, ambiiei si demnitii sale s alunece pe lng propriul eu, precum apa de
ploaie pe craniul su pleuv.
Atrnat cu capul n jos de lustr, invizibil ca ntotdeauna, Yattering o auzise pe stfia lui Polo mrturisindu-i totul soului;
scena l fcu s se crispeze. at-o pe pctoasa cu mintea rtcit cum se ruga s fie acuzat, zbiernd i aproape
lovindu-se singur, i, n loc s-i dea satisfacie, exprimndu-i ura, Polo se mulumi doar s ridice din umeri, lsrid-o
s povesteasc totul pn la ultimul amnunt , fr a o ntrerupe nici mcar o dat. n cele din urm, ea iei din
camer, prad, mai degrab, frustrrii i suprrii dect vinoviei; Yattering o auzi spunndu-i oglinzii din baie ct de
insultat se simea de lipsa de mnie justificat a soului. Puin mai trziu, se aruncase de la balconul cinematografului
Roxy.
Sinuciderea ei i convenea, n anumite privine, demonului. O dat soia moart i fetele plecate de-acas, Yattering
putea s pun n aplicare un plan mai sofisticat pentru a-i speria victima, fr grija de a-i face cumva cunoscut
prezena acelor creaturi pe care stpnii lui nu le desemnaser drept inte.
ns absena soiei lsa casa goal n timpul zilei, fapt pe care Yattering ncepu s-l gseasc de-a dreptul insuportabil.
Rmas singur, simea cum perioada de la nou dimineaa la cinci seara devenea adesea nesfrit. Se plimba deprimat
prin ncperi, nsoit doar de declicurile i bziturile radiatoarelor i frigiderului, plnuind rzbunri bizare i irealizabile
fa de omul-Polo. Situaia deveni rapid att de disperat, nct pota de la amiaz ajunse punctul central de interes al
zilei; se simea cuprins de-o melancolie adnc dac potaul nu avea nimic de adus i se ndrepta direct spre casa
urmtoare.
Jocul rencepea cu toat seriozitatea cnd Jack se ntorcea acas. Era o rutin obinuit, de nclzire. l atepta pe Jack
la u i i mpiedica cheia s se rsuceasc n broasc. Totul dura unul sau dou minute, pn n clipa n care Jack
gsea, din ntmplare, modalitatea de a i se mpotrivi i de a ctiga. O dat ajuns n cas, Yattering ncepea s
nvrteasc abajururile. De obicei, brbatul ignora acest fapt, indiferent ct de violent ar fi fost micarea. Ridica din
umeri i murmura: ,Se taseaz terenul, Qontinund apoi cu: ,Che sera, sera ,.
n baie, Yattering mprtia past de dini pe scaunul de la toalet i nfunda duul cu hrtie igienic. Fcea chiar du
mpreun cu Jack, atrnnd nevzut de bara pe care era ntins perdeaua i murmurndu-i sugestii obscene n ureche.
Demonii fuseser nvai la Academie c acest lucru reuea ntotdeauna. Obscenitile murmurate n urechi nu ddeau
niciodat gre, victimele creznd c ele nsele se gndeau la astfel de acte duntoare, fiind mpinse spre dezgust fa
de propria lor fiin, apoi spre autorespingere i, n final, spre nebunie. Bineneles, n cteva cazuri, victimele deveneau
att de aate de aceste sugestii optite, nct ieeau pe strzi i le puneau n practic. n aceste condiii, victima era
adesea arestat i nchis. nchisoarea ducea la alte crime i la risipirea oricror reticene morale; astfel, se obinea
victoria. Oarecum, nebunia avea ctig de cauz.
Si, totui, dintr-un motiv sau altul, aceast regul nu i se aplica i lui Polo; omul era imperturbabil: un bastion de
corectitudine.
ntr-adevr, dac lucrurile continuau tot aa, cel care avea s cedeze era Yattering. Era att de obosit! Zile n ir de
torturare a pisicii, lectura glumelor din ziarul din ziua anterioar, urmrirea meciurilor la televizor toate acestea epuizau
puterile demonului, n ultimele zile, fcuse o pasiune pentru femeia care locuia n casa de vizavi. Era o vduv tnr,
care prea s-i petreac cea mai mare parte a vieii defilnd goal-puc prin cas. Uneori, la amiaz, cnd potaul
nu-i fcea apariia, era aproape insuportabil s urmreti femeia, tiind c nu avea s treac niciodat pragul casei lui
Polo.
Aceasta era Legea. Yattering era un demon de categorie inferioar i, ca ispititor de suflete, trebuia s se limiteze strict
la perimetrul casei victimei sale. Dac l-ar fi depit, i-ar fi pierdut toate puterile deinute asupra victimei i s-ar fi pus, el
nsui, la dispoziia umanitii.
Yattering transpirase n nchisoarea sa n iunie, iulie i n cea mai mare parte a lui august; n toate aceste luni toride i
senine, Jack Polo rmsese indiferent la atacurile demonului.
Era extrem de jenant, iar Yattering simi cum i pierdea ncrederea n sine cnd i vedea victima supravieuind oricrei
ncercri i mecherii.
Yattering plnse.
Yattering url.
ntr-un acces de suferin necontrolat, fierse apa din acvariu mpreun cu petii.
Polo nu auzi nimic. Nu vzu nimic.
n cele din urm, spre sfritul lui septembrie, Yattering ncl-i* una dintre reguli i apel direct la stpnii si.
15
Toamna era anotimpul adului, cnd demonii de rang superior c artau mai milostivi, consimind s vorbeasc cu
supuii lor.
Ce vrei? ntreb Beelzebut, vocea sa ntunecnd atmosfera din ncpere.
Brbatul acesta..., ncepu nervos Yattering. -Da?
Acest Polo... -Da?
Nu am ajuns la nici un rezultat cu el. Nu-l pot face s intre tf. panic, nu-l pot nfricoa i nici mcar tulbura. Sunt
neputincios, Stpn-al-Mutelor, i a vrea s mi se pun capt chinurilor.
Faa lui Beelzebut apru, o clip, n oglinda de deasupra (Aminului.
Ce vrei?
Beelzebut era pe jumtate elefant, pe jumtate viespe. Yattering hc ngrozi.
Vreau... vreau s mor. -Nu poi s mori.
Din aceast lume. S dispar doar din aceast lume. S ies din scen. S fiu nlocuit.
Nu vei muri.
Dar nu-l pot nfrnge, ip, cu lacrimi n ochi, Yattering.
Trebuie s-o faci.
De ce?
Pentru c aa i ordonm.
Beelzebut folosea ntotdeauna pluralul regesc, dei nu era autorizat n acest sens.
Cel puin, spunei-mi de ce m aflu n aceast cas, se rug Yattering. Cine-i el? Un nimeni! E un nimeni! '
Beelzebut gsi remarca amuzant. Rse, bzi, mugi.
Jack Johnson Polo este copilul unei adoratoare a Bisericii Mntuirii Pierdute. Polo ne aparine.
Dar de ce v trebuie? E att de ters...
l vrem pentru c ni s-a promis sufletul lui, iar mam-sa nu ni l-a dat. Si, fiindc veni vorba, nici pe-al ei. Ne-a nelat.
A murit ft braele unui preot i a fost condus spre..
Cuvntul care urm era o anatem. Stpnul-Mutelor de-abia se hotr s-l pronune.
...Rai, continu Beelzebut, cu o nuan de pierdere infinit n voce.
Rai, repet Yattering, fr a ti prea bine ce nsemna cuvntul respectiv.
Polo urmeaz s fie hituit n numele lui Satana i pedepsit pentru crimele mamei sale. Nici un supliciu nu este prea
mare pentru o familie care ne-a nelat.
Sunt obosit, se rug Yattering, ncercnd s se apropie de oglind. V rog! V implor!
mpune-te n faa acestui om, declar Beelzebut, sau vei suferi n locul lui.
maginea din oglind i ondul trunchiul negru i galben; apoi se estomp treptat.
Unde-i este mndria? ntreb vocea stpnului, n timp ce se estompa n deprtare. Mndria ta, Yattering, mndria
ta.
Apoi dispru.
n starea de frustrare n care se afla, Yattering nfac pisica i o azvrli n foc, unde fu incinerat rapid. Dac legea ar
permite o astfel de cruzime i asupra oamenilor..gndi el. Numai dac ar permite.... Numai dac ar permite... Atunci l -ar
putea supune pe Polo la aceleai chinuri. Dar nu... Yattering cunotea legile ca pe propria-i mn; fuseser nsemnate
de profesori pe cortexul su de demon-novice. Si Legea Unu stipula: ,Nu vei ridica mna mpotriva victimelor voastre.
Nu i se explicase niciodat de ce legea indica aa ceva...
,Nu vei...
Aa nct, tot acest proces dureros continu. Treceau zilele, dar brbatul nu ddea nici un semn de supunere. n
urmtoarele sptmni, Yattering omor nc dou pisici aduse acas de Polo pentru a-l nlocui pe nepreuitul su
Freddy, transformat acum n cenu.
Prima dintre aceste victime srmane a fost necat n toalet, ntr-o dup-amiaz plicticoas de vineri. A fost doar o
satisfacie nensemnat's vad privirea dezgustat a lui Polo n momentul n care i trase fermoarul de la pantaloni i
se uit n jos. Dar orice plcere ar fi simit atunci Yattering fa de tulburarea lui Jack, aceasta a fost anulat de modul
eficient, linitit, n care brbatul a rezolvat problema pisicii moarte, ridicnd ghemul de blan ud din toalet,
nfurndu-l ntr-un prosop i ngropndu-l n grdina din spate, aproape fr nici un murmur.
A treia pisic adus acas de Polo a sesizat prezena invizibil a demonului chiar de la nceput. A fost, ntr-adevr, o
sptmn plcut i aproape interesant pentru Yattering, pe la mijlocul lui noiembrie, cnd s-a jucat de-a
oarecele i pisica cu Freddy al Treilea. Freddy juca rolul oarecelui. Pisicile nefiind animale prea inteligente, jocul n-a
constituit un efort intelectual deosebit pentru demon, dar a fost o schimbare fa de zilele nesfrite de ateptri,
ncercri i eecuri. n cele din urm, creatura accept prezena lui Yattering. Totui, ntr-o bun zi, aflat ntr-o stare de
spirit mizerabil cauzat de recstorirea vduvei goale din vecini , demonul i pierdu cumptul. Pisica i ascuea
ghearele de covorul de nailon, zgriindu-l i trgnd de el ore n ir. Demonul simi cum i se strepezeau dinii metafizici.
Arunc o privire scurt pisicii, i aceasta se mprtie n toate prile de parc nghiise o grenad amorsat.
Efectul fu spectaculos, iar rezultatele dezgusttoare. Creierul, blana i mruntaiele pisicii se mprtiar n toate
direciile.
Polo ajunse acas extenuat, n acea sear, i rmase n cadrul uii de la sufragerie, cu o figur scrbit, cuprinznd cu
privirea resturile nsngerate ale celui ce fusese Freddy al Treilea.
Cini blestemai! rosti el. Cini blestemai... blestemai!
Mnia i se ghicea n voce. Da Jubil Yattering, mnie! Omul era suprat; emoia i se citea pe fa.
Cu moralul ridicat, demonul o lu la fug prin cas, hotrt s-i fructifice victoria. Deschise i trnti toate uile. Sparse
nite vase. Fcu s se balanseze abajururile.
Polo strngea, pur i simplu, resturile pisicii.
Yattering se arunc pe scri n jos i sfie o pern. La mansard, juc, chicotind, rolul unei creaturi chioape, avid de
carne uman.
Polo l ngropa pe Freddy al Treilea lng mormntul lui Freddy al Doilea i lng cenua lui Freddy ntiul. Apoi se
retrase n dormitor, fr pern.
Demonul rmase de-a dreptul stupefiat. Dac omul nu manifestase nici cea mai mic emoie atunci cnd pisica fusese
fcut buci, n sufragerie, atunci ce anse mai avea s-l nfrng pe ticlos?
Mai rmnea un singur prilej favorabil.
16
Se apropia Crciunul, i copiii lui Jack aveau s vin acas pentru a petrece srbtorile n mijlocul familiei. Poate c ei
l-ar convinge c nu toate erau n regul n aceast lume; poate c ar reui s ptrund sub starea ireproabil de
indiferen, gsind o modalitate de a-l nvinge. Spernd, dar fr prea mari anse, Yattering petrecu sptmnile rmase
pn la sfritul lui decembrie plnuindu-i aciunile cu toat rutatea imaginativ de care era capabil.
ntre timp, viaa lui Jack se irosea n van. Prea s i-o petreac separat de experiena zilnic, trind-o aa cum un
scriitor ar aterne pe hrtie o povestire absurd, fr a se implica vreodat prea adnc n aciune. Totui, n cteva
privine, i art entuziasmul pentru srbtorile ce se apropiau. Fcu o curenie lun n camerele fetelor. nf paturile
cu lenjerie frumos mirositoare, ndeprt orice pictur din sngele pisicii de pe covor. Puse chiar i un pom de Crciun
n hol, mpodobit cu globuri irizate, beteal i cadouri.
Din cnd n cnd, n toiul pregtirilor, Jack se gndea la jocul la care lua parte, calculndu-i calm sorii de izbnd. n
zilele urmtoare, o s cntreasc nu numai propria-i suferin, ci i pe cea a fiicelor sale n privina unei victorii posibile.
Si, ntotdeauna, cnd fcea aceste calcule, ansa victoriei prea s depeasc riscurile.
Aadar, continu s-i scrie viaa i s atepte.
Veni zpada ntr-un strat moale la ferestre i la u. Sosir i copiii cu colindele lor, iar Jack i rsplti din belug. Era
posibil, pentru o scurt perioad de timp, s creasc n pace pe pmnt.
Seara trziu, pe 23 decembrie, sosir i fetele, ntr-un vrtej de bagaje i srutri. Amanda, cea mai tnr, sosi prima.
Aezat ntr-o poziie avantajoas, pe trepte, Yattering o cntri, posomort, cu privirea pe tnr. Nu prea fiina cea mai
indicat s pricinuiasc nfrngerea cuiva. De fapt, chiar prea periculoas. Gina sosi dup o or sau dou; o femeie de
douzeci i patru de ani, uns cu toate alifiile, care avea aceeai nfiare de natur s ini imideze ca i sora ei. Ambele
umplur casa de micare i rsete;.oaranjar mobila, aruncar alimentele bogate n grsimi din rigider i declarar una
alteia dar i tatlui lor ct de mult i simeau reciproc lipsa. Casa posomort deveni, n cteva ore, o oaz de
lumin, voie-bun i dragoste. Lui Yattering i se fcu ru.
Smiorcindu-se, i ascunse capul n dormitor, pentru a stopa manifestrile de afeciune, dar undele de oc l nvluiri
Tot ce putu face era s stea, s asculte i s-i perfecioneze metodele de rA/bunare.
Jack era mulumit s-i tie frumuseile de fete din nou acas. Amanda att de plin de idei i puternic, exact ca
mama ei. (inaatt de echilibrat i perceptiv, exact ca mama lui. Era att de fericit de prezena lor, nct ar fi putut
plnge; iar el, tat orgolios, le expunea pe amndou unui risc att de mare! Care ar fi alternativa? Dac ar fi anulat
petrecerea de Crciun, ar fi dat natere la bnuieli. -ar fi putut distruge ntreaga strategie dumanului, avertizndu-l c
era dus de nas.
Nu trebuia s rmn neclintit. S fac pe prostul, aa cum sc atepta dumanul.
O s soseasc i momentul aciunii.
n dimineaa de Crciun, la orele trei i un sfert, Yattering porni ostilitile, aruncnd-o pe Amanda din pat. n cel mai bun
caz, un spectacol jalnic, dar care i atinse scopul. Somnoroas, aceasta se urc din nou n pat, frecndu-i capul, doar
pentru a simi iari patul scuturndu-se, ridicndu-se n aer i azvrlind-o pe jos, ca un mnz nemblnzit.
Zgomotul i trezi pe ceilali. Gina ajunse prima n camera surorii sale.
Ce se-ntmpl aici?
E cineva sub pat. -Ce?
Gina nfac un prespapier de pe masa de toalet i-i ceru agresorului s ias afar. nvizibil, Yattering edea pe
scaunul de lng fereastr, fcnd gesturi obscene ctre cele dou femei i mngindu-i organele genitale.
Gina arunc o privire sub pat. Acum, Yattering atrna de lustr, balansnd-o i fcnd camera s se clatine.
Nu-inimic aici...
Ba da.
Amanda tia. Oh, da, tia!
Gina, e cineva aici, zise ea. Sunt sigur c e cineva n ca-; mer cu noi.
Nu, rspunse Gina cu fermitate. E goal. Amanda cuta dup dulap cnd Polo intr n camer.
Ce-i atta glgie?
Tat, e cineva n cas. Am fost aruncat jos din pat. < Jack privi cearafurile mototolite, salteaua mutat din loc,]
apoi se uit la Amanda. Acesta era primul test: trebuia s mintal ct mai degajat cu putin.
Scumpo, mi se pare c ai avut un comar, declar el, arbb-j rnd un zmbet inocent. j
Era cineva sub pat, insist Amanda.
Dar acum nu-i nimeni acolo.
L-am simit...
Ei bine, m duc s verific restul casei, se oferi tatl, fr nici un entuziasm. Pentru orice eventualitate, voi dou
rmnei aici.
n timp ce Polo prsea ncperea, Yattering cltin i mai mult lustra.
A sczut temperatura, zise Gina.
La parter era frig, i Polo s-ar fi putut lipsi de plcerea de a pi cu picioarele goale pe dalele din buctrie, dar se
simea de-a dreptul satisfcut de faptul c btlia ncepuse ntr-un mod att de banal. Aproape c se temuse c inamicul
o s se dovedeasc fr. mil fa de nite victime att de gingae aflate la ndemna lui. Dar, nu judecase bine
creatura. Aparinea unei categorii inferioare. Puternic, ns greoaie la minte. Capabil de-a fi ademenit ntr-o aciune
aflat dincolo de limitele pe care le putea controla. Trebuie s acionezi cu grij, i zise el, trebuie s acionezi cu grij.
Cutreier toat casa, deschiznd contiincios dulapurile i privind dup mobile, apoi reveni lng cele dou fete, aezate
Chiar n capul scrilor. Amanda prea mic i palid nu mai era femeia de douzeci i doi de ani, ci, din nou, un copil.
Nu-i nimeni, zise Jack, zmbind. E dimineaa de Crciun, i prin toat casa...
Gina termin versurile:
...nimic nu se mic, nici mcar un oricel.
Nici mcar un oricel, scumpo.
n acel moment, Yattering i folosi coada pentru a rsturna o vaz de pe cminul din camera de zi. Chiar i Jack tresri.
Rahat! zise el.
Avea nevoie de somn, dar era limpede c Yattering nu inteniona s-i lase nc singuri.
Che sera, sera, murmur Jack, adunnd cioburile vazei de porelan i punndu-le pe un ziar. Casa a nceput s se
lase pe latura MAng, de ani de zile, declar acesta cu o voce mai puternic.
Temperatura sczut, spuse Amanda, imperturbabil, nu m putea arunca jos din pat.
17
Gina nu coment. Posibilitile erau limitate, iar alternativele ncatrgtoare.
Ei bine, poate c era Mo Crciun, zise Polo, ncercnd s par neserios. mpacheta cioburile vazei i se ndrept
spre buctrie, sigur c i se urmrea orice micare. Cine altcineva putea *A fie? ntreb peste umr, n timp ce nghesuia
ziarul n coul de gunoi. O alt explicaie posibil aici deveni aproape exaltat de apropierea de adevr , de fapt,
singura explicaie posibil, este prea absurd chiar i pentru a fi doar amintit.
Era o ironie excelent, care tgduia existena lumii invizibile, cu toate c aceasta i sufla rzbuntoare n ceaf.
Te referi la poltergeisti? ntreb Gina.
M refer la oricine face zgomote n timpul nopii. Dar suntem oameni maturi, aa-i? Nu credem n Omul-Negru.
Nu, rspunse rspicat Gina, eu nu cred, aa cum nu cred nici faptul c aceast cas a nceput s se lase ntr-o parte.
Ei bine, hai s terminm discuia aici, hotr, impasibil, Jack. li Crciunul. Nu vrem s-i stricm tot farmecul vorbind
despre spiridui!
Rser cu toii.
Spiridui. Ce jignire! S numeti spiridu progenitura adului!
Frustrat, Yattering scrni din dini, cu lacrimi de acid fierbini pe obrajii intangibili, dar nu reaciona deloc.
Mai era timp s tearg zmbetul ateist de pe faa ipocrit i dolofan a lui Jack Polo. Mai era timp destul. Pe viitor, nu
avea s mai foloseasc jumti de msur. Nici vreun rafinament. O s fie un atac necrutor.
S curg snge! S fie agonia ct mai mare!
Toti o s cedeze.
Amanda era n buctrie i pregtea masa de Crciun, cnd Yattering porni urmtorul atac. n toat casa rsuna o
melodie cntat de corul de la King's College: ,O mic ora, o Bethleem, cum te mai vedem...
Cadourile fuseser deschise; casa era un adevrat paradis, de la mansard la subsol.
n buctrie, un curent brusc de aer rece ptrunse prin cldura i aburul din interior, fcnd-o pe Amanda s se
cutremure; se ndrept spre fereastra ntredeschis pentru a primeni aerul i o nchise. Poate c rcise...
Yattering o urmrea din spate, n timp ce-i fcea de lucru prin buctrie, bucurndu-se de atmosfera de familie pentru o
zi. Fr ndoial, Amanda i simi privirea. Se rsuci. Nimic i nimeni. Continu s spele verzele de Bruxelles; n mijlocul
uneia dintre ele, gsi un vierme, pe care-l nec.
Corul cnta mai departe.
n camera de zi, Jack i povestea ceva Ginei i amndoi rdeau.
Apoi se auzi un zgomot. La nceput, un zngnit, urmat de btaia unor pumni ntr-o u. Amanda ls s-i cad cuitul n
castronul cu salat i se rsuci de la chiuvet spre locul din care venea sunetul. Acesta devenea din ce n ce mai
puternic. Ca i cum cineva fusese nchis ntr-un dulap i ncerca s scape. Poate o pisic sau...
O pasre.
Sunetul venea din cuptor.
Amandei i se ntoarse stomacul pe dos i ncepu s-i imagineze lucrurile cele mai rele cu putin. nchisese, oare, pe
cineva n cuptor cnd pusese curcanul la fript? Strig dup tatl ei, nfac apuctorul i se ndrept spre cuptorul
zglit de prizonierul cuprins de panic. Amanda i nchipui o pisic stropit cu untur srind la ea din interior, cu
blana ars i carnea pe jumtate prjit...
Jack se afla deja n ua buctriei.
E ceva n cuptor, i spuse ea, ca i cum aceasta ar fi fost o mare noutate.
Cuptorul se mica frenetic, coninutul lui fiind aproape aruncat prin u.
Jack lu apuctori din mna Amandei. at o nou idee, gndi el. Eti mai bun dect am crezut. O micare inteligent. Si
original.
Gina intrase i ea n buctrie.
Ce se frige? ntreb cu sarcasm.
Gluma nu mai fu gustat de ceilali, pentru c maina de gtit i cuptorul ncepuser deja s danseze. Oalele cu ap
clocotit fur azvrlite pe jos, oprindu-l pe Jack pe picior. Acesta ip, se ddu napoi i se mpiedic de Gina, nainte
de-a se repezi la cuptor cu un urlet de care nu i-ar fi fost ruine nici unui samurai.
Mnerul cuptorului era alunecos din cauza grsimii i a cldurii, dar Jack l apuc i deschise larg ua.
Un val de abur fierbinte nvli din cuptor, mpreun cu un miros de grsime suculent de curcan. Dar pasrea dinuntru
nu avea, ctui de puin, intenia de-a se lsa mncat. Se arunca (lintr-o parte ntr-alta a tvii, mprtiind stropi de sos
n toate direciile. Aripile cafenii i bine prjite flfiau jalnic, iar picioarele bteau ritmic n acoperiul cuptorului.
Deodat ns pru s simt ua deschis. Aripile se ntinser de ambele pri ale corpului bine umplut, apoi, pe jumtate
opi, pe jumtate se prbui prin ua cuptorului, ntr-o parodie a propriului ei mers. Fr cap, cu umplutura i ceapa
curgndu-i din corp, cu grsimea nc clocotind pe spatele presrat cu slnin, se zvrcolea prin buctrie ca i cum
nimeni nu-i spusese blestematului de curcan c era deja mort.
Amanda url.
Jack plonja spre u atunci cnd pasrea fcu un salt n aer, oarb, dar rzbuntoare. Nu s-a mai aflat niciodat care
i-ar fi fost inteniile de ndat ce-ar fi ajuns la victimele terorizate. Gina o trase pe Amanda pe culoar, urmat
ndeaproape de tatl ei, iar ua fu trntjt chiar n clipa n care pasrea oarb se repezi n ea, btnd n lemn cu toat
puterea. Sosul negru i gras ncepuse s se preling prin spaiul gol de sub u.
Ua nu se putea ncuia, dar Jack se gndi c pasrea nu era capabil s rsuceasc mnerul. n timp ce se ddea
napoi, cu rsuflarea ntretiat, i blestem ncrederea n sine. Opoziia avea mai muli ai n mnec dect i
nchipuise.
Amanda sttea rezemat de perete, plngnd cu suspine, cu faa mnjit de petele de grsime de curcan. Tot ce putea
face era s conteste ceea ce vzuse, cltinnd din cap i repetnd cuvntul ,nu ca pe un talisman mpotriva ororii
ridicule care continua s se azvrle n u. Jack o nsoi pn n camera de zi. Din aparatul de radio se mai auzeau i
acum colindele care acopereau zgomotul asurzitor fcut de curcan, dar promisiunile lor de bunvoin preau doar o
slab consolare.
Gina i turn surorii sale un pahar mare de coniac i se aez pe canapea lng ea, ncercnd s-i ridice moralul i s-o
liniteasc, n aceeai msur. Toate acestea avur doar o uoar influen asupra Amandei.
Ce a fost asta? l ntreb Gina pe tatl ei, pe un ton ce necesita o replic.
Nu tiu, rspunse Jack.
sterie n mas?
18
Nemulumirea Ginei era evident. Tatl su ncerca s ascund un secret; tia ce se petrecea n cas, dar, dintr-un
motiv sau altul, refuza s-l divulge.
Pe cine s chem, poliia sau un exorcist?
Pe nici unul.
Pentru numele lui Dumnezeu...
Gina, crede-m c nu se ntmpl nimic.
Tatl ei se rsuci de la fereastr i o privi. Ochii i indicau ceea ce gura refuza s rosteasc: faptul c se aflau n rzboi.
Jack era nspimntat.
Brusc, casa devenise o nchisoare. Brusc, jocul devenise mortal. namicul, n loc s fie mulumit cu jocuri prosteti,
inteniona s le fac ru tuturor s le fac ru cu adevrat.
n buctrie, curcanul se recunoscuse, n cele din urm, nvins. Colindele de la radio se transformaser ntr-o predic
despre binecuvntarea lui Dumnezeu.
Ceea ce fusese agreabil, devenise acru i periculos. Privi de-a curmeziul camerei spre Amanda i Gina. Din motive
diferite, ambele tremurau. Polo voia s le spun, voia s le explice ce se ntmpla. Stia ns c demonul trebuia s fie
prin preajm, plin de-o bucurie rutcioas.
Se nela. Yattering se retrsese la mansard, pe deplin satisfcut de isprvile sale. Era ncredinat c ideea cu curcanul
fusese genial. Acum, se putea odihni o perioad, putea s-i recapete forele. Fie ca nervii inamicilor s cedeze,
anticipnd ceea ce avea s urmeze. Atunci, n momentul ales doar de el, o s le dea lovitura de graie.
Se gndea alene dac vreunul dintre supraveghetori l vzuse n aciunea cu acel curcan. Poate c ar fi destul de
impresionat de originalitatea lui Yattering privind mbuntirea perspectivelor de lucru. n mod cert, nu trecuse prin atia
ani de pregtire ca s urmreasc, pur i simplu, imbecili neghiobi, ca Polo. Trebuia s lic ceva mai ndrzne. Simea
victoria n toate oasele invizibile -era o senzaie agreabil.
Cu siguran c urmrirea lui Polo o s intre acum ntr-o nou faz. Fiicele lui o s-l conving dac nu era deja convins
c, efectiv, ceva nu era n regul. Avea s cedeze. Avea s piar. Poate c urma s nnebuneasc de-a binelea: s-i
smulg prul, s-i sfie hainele, s se murdreasc chiar cu propriile excremente.
Oh, da, victoria era aproape. Nu ar fi acest lucru pe placul stpnilor si? Nu avea s fie acoperit de laude i nvestit cu
noi puteri?
i mai trebuia doar o demonstraie, o intervenie final, plin de inspiraie, i Polo o s fie cel care o s plng n hohote.
Obosit, dar ncreztor, Yattering cobor n camera de zi.
Amanda dormea lungit pe canapea. Evident, visa ceva despre curcan. Ochii i se rostogoleau imperceptibil sub pleoape,
iar buza de jos i tremura. Gina sttea lng radio, care acum tcea. |inea o carte deschis n poal, dar nu citea.
mportatorul de castraveciori nu era n camer. Nu i se auzeau, oare, paii pe scri? Ba da, urca la etaj pentru a-i
deerta vezica plin de coniac.
O sincronizare perfect.
Yattering travers camera. n visul Amandei, ceva negru /.bura prin cmpul ei vizual, ceva dumnos, care i lsa un
gust amar n gur.
Gina i ridic privirea de pe carte.
Globurile argintii din pom se legnau uor. Nu numai globurile ci i beteala... i ramurile.
De fapt, tot pomul se legna, ca i cum cineva l-ar fi nfcat...
Gina avu o presimire rea. Se scul n picioare. Cartea alunec pe podea.
Pomul ncepu s se roteasc.
Cristoase! exclam ea. suse Cristoase! Amanda continua s doarm.
Pomul se nvrtea din ce n ce mai repede.
Gina se ndrept ct mai calm cu putin spre canapea i ncerc s-i trezeasc sora. Amanda, imobilizat n visul ei,
rezist deocamdat.
Tat! strig Gina.
Vocea ei puternic rsun n tot holul, trezind-o i pe Amanda.
Polo auzi, undeva la parter, uri zgomot asemntor cu scheu-natul unui cine ba nu, a doi cini. n timp ce cobora
scrile n fug, duetul se transform n teret Nvli n camera de zi, aproape ateptndu-se ca toi stpnii adului, cu
capete de cine, s fie acolo, dansnd cu frumoasele lui fete.
Nu... Cel care scheuna ca o hait de cini, rsucindu-se i iar rsucindu-se, era pomul de Crciun!
Beculeele fuseser de mul scoase din fasunguri. Aerul mirosea a plastic ars i a rin. Pomul se nvrtea ca o
sfrleaz, j azvrlind podoabele i cadourile de pe crengile torturate cu mrinimia unui rege nebun. j
Jack i dezlipi privirea de la spectacolul oferit de pom i le j descoperi pe Gina i pe Amanda ghemuite la pmnt,
ngrozite, 1 n spatele canapelei.
eii de-aici! url el.
Chiar n timp ce vorbea, televizorul se ridic insolent ntr-un picior i ncepu s se roteasc la fel ca pomul, cu o vitez
din ce n ce mai mare. Pendula de deasupra cminului se altur piruetelor. Tot aa i vtraiele, pernele, podoabele.
Fiecare obiect adug propria lui not la orchestrarea chellielilor care se apropiau, secund cu secund, de-o
intensitate asurzitoare. Aerul ncepea s fie saturat de mirosul de lemn ars, pe msur ce micarea de frecare nclzea
sfrlezele pn la temperatura de aprindere. Fumul se rotea prin camer.
Gina o apucase pe Amanda de bra i o trgea spre u, prote-jndu-i faa de acele de pin proiectate de pomul a crui
vitez de rotire cretea mereu.
Acum i beculeele se roteau.
Crile, aruncate de pe rafturi, se alturar tarantelei.
Jack i vedea, cu ochii minii, dumanul alergnd printre obiecte ca un jongler care ncearc s menin farfuriile ntr -o
continu micare pe nite bee. Se gndi c trebuia s fie o activitate cumplit de obositoare. Demonul se afla, probabil,
n pragul colapsului. Nu putea gndi clar. Devenise supraexcitaL mpulsiv. Vulnerabil. Acesta era momentul dac ar fi
existat vreunul n care trebuia s intre n lupt. S nfrunte demonul, s-l sfideze i s-l prind n capcan.
Din partea sa, Yattering savura aceast orgie a distrugerii. Azvrlea fiecare obiect ce putea fi deplasat n lupt, fcnd
ca totul s se nvrteasc.
Urmri cu satisfacie cum fata tresri convulsiv, apoi o lu la fug; rse cnd l vzu pe btrn holbridu-se, cu ochii
mari, la acest balet absurd.
19
Cu siguran c aproape nnebunise!
Frumoasele fete ajunseser deja la u, cu prul i pielea pline de ace de pin. Polo nu le vzu plecnd. Travers la
iueal camera, crindu-se de-o ploaie de podoabe, i nfac o furculi din alam pentru prjit pine, trecut cu vederea
de duman. Bibelourile /.burau prin aer, n jurul capului su, dansnd cu o vitez care te mbolnvea de-a binelea.
Corpul i era plin de vnti i nepturi. Dar avea un chef nebun s intre n lupt, aa nct se apuc s distrug crile,
ceasurile i porelanurile. La fel ca un brbat atacat de un nor de lcuste, Jack alerga prin camer, aruncndu-i pe jos
crile preferate, ntr-un vrtej de pagini, sprgnd vasele de Dresda i sfrmnd lmpile. Un strat gros de cioburi
acoperea podeaua, unele dintre ele nc zvcnind convulsiv pe msur ce viaa li se scurgea. ns pentru fiecare obiect
rmas nemicat pe vecie, mai exista o duzin care continua s se rsuceasc i s se lnguiasc.
O auzea pe Gina strigndu-i din u s prseasc ncperea, s-l lase n pace...
Dar era att de plcut s joace mpotriva dumanului mult mai direct dect i ngduise vreodat pn atunci. Nu voia
s renune. Voia ca demonul s-i fac apariia, s fie cunoscut, s fie recunoscut.
Voia s se confrunte cu emisarul Satanei, odat pentru totdeauna.
Fr nici un avertisment, pomul se supuse forei centrifuge i explod, cu un zgomot asemntor unui urlet de moarte.
Ramuri groase, rmurele, ace, globuri, beculee, srme, panglici zburar transversal prin camer. Jack, aflat cu spatele
spre locul exploziei, simi suflul din plin i fu azvrlit la pmnt. Ceafa i craniul i fur mprocate de ace de pin. O
ramur dezgolit trecu pe lng capul su i strpunse canapeaua. Fragmente din pom se rspndir peste tot, pe
covor, n jurul lui.
Acum, alte obiecte din camer, rsucite dincolo de tolerana permis de structura lor, explodau ca bradul. Televizorul
trimise un val mortal de buci de sticl de-a curmeziul camerei, multe dintre ele nfigndu-se n peretele opus.
Fragmente din mruntaiele televizorului, att de fierbini, nct ardeau pielea, czur pe Jack, n timp ce acesta i croia
drum spre u ca un soldat sub bombardament.
Camera era att de nesat de barajul de cioburi, nct prea cufundat n cea. Pernele fuseser sfiate, iar
coninutul lor mprtiat pe jos, ca un strat de zpad. Buci de porelan un bra frumos smluit, capul unei curtezane
ricoar pe podea, chiar n faa nasului su.
Gina sttea ghemuit lng u, cu ochii aproape nchii din cauza ploii de cioburi, i l ndemna s se grbeasc. n
momentul n care Jack ajunse la u i Gina l cuprinse n brae, acesta putu s jure c un hohot de fs rsun n
camera de zi. Un rs palpabil, desluit, profund i satisfcut.
Amanda sttea n picioare n hol, cu prul plin de ace de pin, holbndu-se la el. Jack i trecu picioarele dincolo de tocul
uii, iar Gina o trnti, blocnd privelitea unei adevrate demolri.
Ce este? ntreb ea. Poltergeist? O fantom? Fantoma mamei? Gndul c rposata lui soie ar fi fost capabil de
attea distrugeri i pru caraghios lui Jack.
Amanda zmbea uor. n regul, gndi el, i revine din oc. Apoi, i ntlni privirea inexpresiv i i ddu seama de
adevr. Fusese total distrus, iar mintea ei i gsise refugiu ntr-un loc n care toate aceste ntmplri fantastice nu
puteau ptrunde.
Ce-i acolo? ntreb Gina, strngndu-l att de tare de mn pe Jack, nct i ntrerupse circulaia sngelui.
Nu tiu, mini el. Amanda?
Zmbetul Amandei nu dispru. Continu s se holbeze la tatl ei i prin el.
Ba stii. -Nu/
Mini.
Cred... Se ridic de pe podea, scuturnd cioburile de porelan i de sticl, penele de pe cma i pantaloni. Cred...
c am s m duc s m plimb.
n spatele su, n camera de zi, ncetaser i ultimele sunete tflnguitoare. Aerul din hol era electrizat de prezene
nevzute. )cmonul se afla foarte aproape de el, invizibil ca ntotdeauna, dar att de aproape. Acesta era momentul cel
mai primejdios, i nu trebuia s se piard cu firea. Trebuia s se comporte ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic; trebuia
s-o lase pe Amanda n starea n care sc afla, amnnd explicaiile i nvinuirile reciproce pe mai trziu, dup ce totul
avea s se fi terminat.
S te plimbi? ntreb Gina, creznd c n-a auzit bine.
Da... s m plimb... Am nevoie de aer curat.
Nu ne poi lsa aici!
Voi gsi pe cineva s ne ajute s facem curat... -Dar Mandy...
i va reveni. N-o lua n seam.
Era greu. Aproape de neiertat. Dar aa a spus.
Se ndrept nesigur spre ua de la intrare, ameit de attea lucruri care se nvrtiser prin camer. n spatele su, Gina
spumega de furie.
Nu poi pleca, pur i simplu! |i-ai ieit din mini?
Am nevoie de aer curat, rspunse el, att de degajat pe ct i permitea gtul uscat i inima care-i btea cu putere n
piept. Aa c voi iei afar pentru cteva clipe.
Nu, i zise Yattering. Nu, nu, nu!
Se afla chiar n spatele lui. Polo l simea. Era att de furios acum, att de pregtit s-i rsuceasc capul. Ceea ce nu-i
era permis nu-i era permis s-l ating niciodat. ns Jack i simea indignarea ca pe o prezen fizic.
Fcu nc un pas spre u.
Era tot n spatele su, mergnd pe urmele sale. Umbra sa, spiritul su de nemicat Gina url la el:
Ticlosule, uM-te la Mandy! Si-a pierdut minile!
Nu, nu trebuia s-o priveasc pe Mandy. Dac ar fi fcut-o, ar fi putut s plng, ar fi cedat aa cum dorea demonul i
atunci totul ar fi fost pierdut.
Se va face bine, zise el aproape n oapt.
ntinse mna spre mnerul uii. Demonul o zvor, rapid i zgomotos. Acum nu mai era dispus s se prefac.
Pstrndu-i calmul att ct era posibil, Jack trase zvoarele de jos i de sus. Demonul le mpinse la loc.
Jocul era palpitant, dar i nfricotor. Dac fora prea mult nota, oare frustrarea demonului nu avea s treac peste
ordinele primite?
ncet, cu grij, trase din nou zvoarele. La fel de ncet i la fel de grijuliu, Yattering le mpinse la loc.
20
Jack se ntreb ct timp mai putea continua astfel. ntr-un fel sau altul, trebuia s ias afar trebuia s-l ademeneasc
dincolo de pragul uii. Din cercetrile ntreprinse, tia c legea i permitea doar un singur pas. Un singur pas. *
Zvoare trase. mpinse la loc. Trase. mpinse la loc.
Gina se afla la doi sau trei metri n spatele lui Jack. Nu nelegea ceea ce vedea, dar era evident c tatl ei se lupta cu
cineva sau cu ceva.
Tat... ncepu ea.
Taci din gur! zise el cu blndee, rnjind n timp ce trgea zvorul pentru a aptea oar.
Era un rnjet de nebun, prea larg i prea linitit.
n mod inexplicabil, ea i ntoarse zmbetul. ncruntat, dar adevrat. l iubea, oricare ar fi fost deznodmntul.
Polo o rupse la fug spre ua din spate. Demonul era cu trei pai naintea lui i, alergnd prin cas ca un sprinter, ncuie
ua chiar nainte ca Jack s reueasc s pun mna pe mner. Cheia fu rsucit n broasc de nite mini invizibile,
apoi transformat n pulbere n aer.
Jack se prefcu c se ndreapt spre fereastra de lng ua din spate, dar jaluzelele erau trase, iar obloanele nchise.
Yattering, prea preocupat cu fereastra pentru a-l urmri cu atenie pe Jack, pierdu saltul pe care acesta l fcu napoi prin
cas.
Cnd i ddu seama c fusese pclit, scrni uor din dini i porni n goan dup el, aproape ciocnindu-se cu Jack pe
podeaua bine lustruit. Evit coliziunea doar prindea mai acrobatic manevr. Altfel, ar fi comis o greeal fatal: ar fi
atins brbatul in focul luptei.
Polo se afla lng ua din fa, pe care Gina, sesiznd strategia tatlui su, o deschisese n timp ce acesta se lupta cu
Yattering la ua din spate. Jack se rugase ca ea s foloseasc prilejul pentru a o deschide, ceea ce i fcuse. Era
ntredeschis; aerul glacial al acelei dup-amieze de iarn ptrundea ca un vrtej n hol.
Jack strbtu ultimii metri ca un fulger, simind, fr s aud, urletul de suferin scos de Yattering cnd i vzu victima
evadnd n lumea exterioar.
Nu era un demon ambiios. Tot ce dorea n acel moment, mai presus de orice vis, era s cuprind n minile sale craniul
acestei liine umane i s-l striveasc. S-l fac terci i s-l mprtie n /.Apad. S termine, odat pentru totdeauna, cu
Jack J. Polo.
Cerea oare prea mult?
Polo pi n zpada proaspt, scritoare, simind cum i ngheau papucii de cas i manetele pantalonilor. n clipa
n care demonul ajunse la prima treapt, Jack se afla deja la trei sau patru metri distan, ndreptndu-se rapid pe crare
ctre poart. wadnd. Evadnd.
Yattering url din nou, uitnd tot ce studiase n anii de antrenament. Fiecare lecie pe care o nvase, fiecare regul a
luptei gravat n craniul su nu mai avea acum nici o importan n faa dorinei simple de-a lua viaa lui Jack Polo.
Jack simi acest lucru. Auzi paii demonului transformnd /Apada de pe crare n abur, apoi n ap fiart. Venea dup el!
('rcatura nclcase prima regul a existenei sale. Trebuia s fie pedepsit! Simea victoria n ira spinrii i n stomac.
Demonul l ajunse la poart. Respiraia i se vedea limpede n ucr, dei corpul care o emana nu devenise nc vizibil.
Jack ncerc s deschid poarta, dar Yattering o nchise, ir.intind-o.
Che sera, sera, zise Jack.
Yattering nu se mai putu abine. nfac rapid capul lui Jack n mini, intenionnd s-i transforme oasele fragile n
pulbere.
Aceast atingere constitui cel de-al doilea pcat i l arunc pe Yattering ntr-o agonie dincolo de limita suportabil. Url
ca elele i se ddu napoi, cltinndu-se, alunecnd pe zpad i eA/nd pe spate.
Stia c fcuse o greeal. Leciile care i fuseser vrte n cap se ntorceau acum mpotriva lui. Stia i ce pedeaps l
atepta pentru c a prsit casa, pentru c l-a atins pe acel om. Acum era la ordinele unui nou stpn, ajungnd sclavul
acestei creaturi idioate, aplecate deasupra sa.
Polo ctigase.
Rdea, urmrind silueta demonului format n zpada de pe crare. nfiarea demonului deveni clar ca o fotografie
pe-o hrtie fotografic. Legea i cerea drepturile. Yattering nu se mai putea ascunde de stpnul su. Si iat-l acum,
chiar n faa ochilor lui Polo, n toat splendoarea sa fr farmec: corpul castaniu, ochii strlucitori, fr pleoape, braele
fluturnd prin aer, coada transformnd zpada ntr-o past aproape topit.
Ticlosule! rosti el cu un accent australian.
Nu vei mai vorbi dect atunci cnd vei fi ntrebat, replic Polo, cu o voce calm, dar autoritar. Ai neles?
Ochii fr pleoape se ntunecar plini de umilin.
Da, rspunse Yattering.
Da, domnule Polo.
Da, domnule Polo.
i bg coada ntre picioare ca un cine btut.
Te poi ridica.
Mulumesc, domnule Polo.
Demonul se ridic n picioare. Nu era o privelite plcut, dar, cu toate acestea, l bucura nespus pe Jack.
Si, totui, te vor nvinge, declar Yattering. -Cine?
Doar tii... zise demonul, ezitnd.
Spune cine.
Beelzebut, rspunse el, mndru de a rosti numele fostului stpn. Puterile ntunericului. adul nsui.
Nu cred, replic Polo, vistor. Nu ct vreme te am pe tine ca o dovad a dibciei mele. Nu sunt mai bun ca ei?
Privirea demonului era posac.
Nu sunt?
Da, recunoscu el cu amrciune. Da, eti mai bun dect ei. Demonul ncepu s tremure.
|i-e frig? se interes Polo.
Creatura aprob din cap, lund expresia unui copil condamnat
Atunci ai nevoie de un antrenament, declar el. Mai bine le-ai ntoarce n cas i te-ai apuca s faci curat.
Demonul pru uluit, chiar dezamgit, de acest ordin.
Nimic altceva? ntreb el, nencreztor. Nici un miracol? Nici o Elen din Troia? Nici un zbor pe undeva?
21
Gndul de a zbura ntr-o dup-amiaz plin de zpad ca aceasta l ls rece pe Polo. De regul, era un brbat cu
gusturi obinuite: tot ce dorea de la via era dragostea copiilor si, o cas plcut, un pre bun pentru castraveciori...
Nici un zbor pe undeva, rspunse Polo.
n timp ce Yattering se ndrepta grbovit pe crare spre u, pru s-i aminteasc de ceva. Se ntoarse spre Polo,
servil, dar, nendoios, mulumit de sine.
A putea s spun ceva? - Vorbete.
Este corect din partea mea s te informez c e n afara religiei s ai orice fel de legtur cu fiine ca mine. Este chiar
eretic.
Chiar aa?
Oh, da, rspunse Yattering, nfierbntndu-se la gndul acestei preziceri. Oamenii au ars i pentru mai puin...
Nu n aceste zile i nici n aceast epoc.
Dar Serafimul va vedea Si asta nseamn c nu vei putea ptrunde niciodat n locul acela.
Care loc?
Yattering ncerc s-i aduc aminte cuvntul pe care-l auzise folosit de Beelzebut.
Rai! zise el, triumftor.
Un rnjet hidos i apru pe fa; aceasta era manevra cea mai inteligent pe care o ncercase vreodat i ascundea o
teologie neltoare.
Jack ddu ncet din cap, mucndu-i uor buza de jos.
Demonul spunea, probabil, adevrul: asocierea cu el sau cu semenii acestuia nu avea s fie privit cu bunvoin de
Conclavul Sfinilor i ngerilor. Probabil c o s i se interzic accesul pe cmpiile paradisului.
Ei bine, rspunse el, tii ce trebuie s spun, nu-i aa? Yattering se holb la el, ncruntndu-se. Nu, nu tia. Apoi,
rnjetul de satisfacie i dispru de pe chip n clipa n care i ddu seama la ce se referea Polo.
Ce voi spune? l ntreb Polo. nvins, Yattering murmur:
Che sera, sera. Polo zmbi.
Mai ai o ans, declar el i pi primul pragul, nchiznd ua cu o expresie de linite ntiprit pe fa.
Blue' %a '(n"e de por%
Puteai s adulmeci bieii nainte de a-i vedea, coridoarele cu ferestre zbrelite fiind pline de sudoarea lor sttut, de
respiraia acr, de capetele urt-mirositoare, dar i de vocile stinse din pricina regulilor regimului de nchisoare.
Nu alergai. Nu urlai. Nu fluierai. Nu v batei.
Se numea Centrul de Cercetare a Delincvenilor Juvenili, dar era aproape o blestemat de nchisoare. Ui ncuiate, chei
i gardieni. niiativele de liberalism erau puine, foarte rare i nu disimulau prea bine adevrul; dei nu se numea aa,
Tetherdowne era, de fapt, o nchisoare, iar cei deinui aici tiau acest lucru.
Redman nu-i fcea vreo iluzie n legtur cu viitorii si elevi. Hrau adolesceni duri i fuseser nchii aici pentru un
motiv bine ntemeiat Cei mai muli te-ar fi jefuit fr pic de jen de ndat ce te-ar fi vzut, te-ar fi schilodit, dac ar fi avut
chef, fr s-i fac nici o problem. Fusese prea muli ani poliist ca s mai cread o astfel de minciun sociologic.
Cunotea victimele i-i cunotea i pe puti. Nu erau imbecili nenelei, erau rapizi, inteligeni i amorali ca lamele pe
care le ascundeau sub limb. Nu luau n seam atitudinile sentimentale, doreau, pur i simplu, s ias de-acolo.
Bine ai venit la Tetherdowne.
Oare cum o chema pe femeie... Leverton sau Leverfall sau...
Doctor Leverthal.
Leverthal. Da. Ceaua ncpnat pe care o ntlnise la...
Ne-am ntlnit la interviu. -Da.
Suntem bucuroi s te vedem, domnule Redman.
Neil, te rog s-mi spui Neil.
ncercm s nu ne tutuim n faa bieilor, ntruct considerm c acest lucru i determin s cread c se pot
amesteca n viaa dumitale particular. Aadar, a prefera s folosim numele de botez doar n afara orelor de program.
Femeia nu se obosi s-i spun prenumele. Poate c era ceva greu digerabil. Yvonne. Lydia. Redman se va gndi la
ceva potrivit. Leverthal arta de cincizeci de ani, dar, probabil, era cu zece ani mai tnr. Nici un fel de machiaj, cu
prul att de strns prins la spate, nct se mir c nu-i ieeau ochii din cap.
ncepi orele poimine. Directorul mi-a cerut s-i urez, n numele su, bun venit la Centru i s-i cer scuze c nu te
poate ntmpina personal. Avem nite probleme cu fondurile.
Nu se-ntmpl aa ntotdeauna?
Din pcate, da. M tem c aici notm mpotriva curentului. Regula general n ar este Lege i Ordine.
Nu-i aa c suna frumos? S-l bai mr pe orice puti care traverseaz imprudent strada? Da, aa procedase i el la
timpul su, aflndu-se ntr-o serie de situaii fr ieire, destul de urte, aproape la fel de rele ca sentimentalismul
Adevrul este c s-ar putea s pierdem cu totul Tetherdowne, zise ea, ceea ce ar fi o ruine. Stiu c nu arat prea
bine...
...dar este o cas, se amuz el.
Gluma obinuit printre hoi. Ea nu pru nici mcar s-o aud.
Dumneata vocea ei deveni dur ai un trecut de invidiat (nu cumva a spus ntinat?) n poliie. Sperm c numirea
dumitale aici va fi considerat bine venit de autoritile care ne sprijin financiar.
Aadar, asta era problema. Un fost poliist model adus pentru a calma spiritele i a pune totul n ordine. Nu-l doreau cu
adevrat aici. Voiau vreun sociolog care s ntocmeasc rapoarte despre efectul sistemului de clas asupra brutalitii
printre adolesceni. Femeia i ddea de neles discret c era n plus n acel loc.
Ti-am spus de ce am demisionat din poliie.
Ai menionat acest lucru. Ai fost gsit inapt pentru serviciul activ.
A fost foarte simplu: n-am vrut s accept o slujb de birou, iar ei nu m-au mai lsat s fac ceea ce tiam cel mai bine.
Dup unii, devenisem un pericol pentru mine nsumi.
Femeia pru uor stnjenit de explicaie. Era psiholog, deci trebuia s fi fost obinuit cu astfel de lucruri tot ce fcea
el, era s-i strige n public propria-i durere. Pentru numele lui Dumnezeu, spunea tot adevrul...
Aadar, dup douzeci i patru de ani de serviciu, am primit un ut n fund. Ezit, apoi spuse ce avea pe suflet: Nu
sunt un poliist model de fapt, nu mai sunt poliist. Am rupt-o definitiv cu poliia. nelegi ce vreau s spun?
Bine, bine.
22
Ea nu nelegea absolut nici un cuvnt, aa c ncerc o alt metod.
A vrea s tiu ce li s-a spus bieilor. -Ce li s-a spus?...
Despre mine.
Ei bine, de unde vii...
neleg.
Fuseser prevenii. Venea ,porcu',.
Ni s-a prut important. Redman se ncrunt.
Vezi, dumneata, muli dintre aceti biei au comis agresiuni reale, fapt ce constituie o surs de dificultate pentru
majoritatea. Nu se pot controla i, n consecin, sufer.
Nu o contrazise, dar ea l privi cu severitate, ca i cum ar fi fcut-o.
Oh, da, sufer. De aceea ne este att de greu s facem o apreciere a situaiei lor, s-i nvm c mai exist i
alternative...
Femeia se ndrept spre fereastr. De la etajul al doilea, n faa ochilor se deschidea o imagine de ansamblu a
mprejurimilor. Tetherdowne fusese o proprietate particular, i cldirea principal era nconjurat de-o suprafa destul
de mare de teren. Un teren de sport, cu iarba uscat de seceta miezului de var. Dincolo de el, o serie de dependine,
civa copaci fr frunze, plcuri de arbuti, apoi un teren gol i pietros, care se ntindea pn la peretele ce nconjura
proprietatea. Redman vzuse gardul din cealalt parte. nchisoarea Alcatraz ar fi fost mndr de el.
ncercm s le oferim puin libertate, un pic de educaie i o oarecare simpatie. Exist concepia general c
delincvenilor le plac activitile criminale, aa-i? Acest lucru contrazice complet experiena mea din domeniu. Ei vin aici
vinovai, distrui...
Deplasndu-se alene pe coridor, o ,victim distrus arunc cu un obiect n form de V n spatele lui Leverthal. Prul
putiului era lucios i pieptnat n trei pri distincte; pe antebra avea dou tatuaje neterminate, realizate de o mn nu
prea dibace.
Totui, au comis nite acte criminale, remarc Redman. -Da, dar...
Si, dup cum se pare, trebuie s li se reaminteasc faptele.
Nu cred c e nevoie s li se reaminteasc ceva, domnule Redman. Cred c sunt mistuii de vinovie.
Femeia se nfierbnta cnd venea vorba de vinovie, fapt care nu-l surprinse. Aceti analiti-psihologi se urcaser n
amvon i preluaser rolul predicatorilor cu mna pe Biblie, mprocnd cu predici nvechite credincioii aflai sub ei, dar
folosind un vocabular mai puin colorat Cu toate acestea, povestea era fundamental aceeai, completat cu promisiuni
de vindecare, dac se respectau aceleai ceremonii. Si, ia aminte, cel virtuos va moteni mpria Cerurilor.
Redman observ c pe terenul de sport se desfura o adevrat urmrire. O urmrire soldat cu o captur. O ,victim
lovea cu bocancul o alt ,victim, mai mic de statur; era un spectacol nemilos.
Leverthal vzuse scena n acelai timp cu Redman.
Scuz-m, trebuie s... ncepu s coboare scrile. Atelierul tu e a treia sal pe stnga, dac vrei s-l vezi, i arunc
ea peste umr. M ntorc imediat.
Vezi s nu! Judecnd dup cum evoluau lucrurile pe terenul de sport, avea s fie nevoie de cel puin trei lovituri de
baston pentru a-i despri pe combatani.
Redman se ndrept agale spre atelier. Ua era ncuiat, dar prin geamul cu inserie metalic se zreau bancurile,
menghinele si uneltele. Nu era ru deloc. Poate chiar ar fi reuit s-si nvee >
elevii s lucreze obiecte din lemn, dac i s-ar fi lsat destul timp la dispoziie.
Puin frustrat de-a nu fi fost capabil s intre nuntru, se ntoarse de-a lungul coridorului i porni dup Leverthal, gsind
cu uurin drumul spre terenul de sport, scldat n razele soarelui. Un mic grup de spectatori se adunase n jurul btii
sau al masacrului, care deja ncetase. Leverthal sttea n picioare, cu ochii aintii asupra biatului ntins pe pmnt.
Unul dintre gardieni era ngenuncheat lng capul biatului, ale crui rni preau serioase.
Civa spectatori i ridicar privirea i se holbar la noua figur care se apropia. Unii uoteau, alii zmbeau.
Redman l privi pe biat. Avea aproximativ aisprezece ani i zcea cu obrazul lipit de sol, ca i cum ar fi ascultat ceva
ce venea din pmnt.
Se numete Lacey, zise Leverthal, adresndu-se lui Redman.
E grav rnit?
Brbatul ngenuncheat scutur din cap.
Nu prea ru. Doar o cztur. Nimic rupt.
Faa biatului era plin de sngele scurs din nasul sfrmat. Avea ochii nchii i edea linitit. Putea s fi fost mort.
Unde-i blestemata aia de targa? ntreb gardianul, care sttea ntr-o poziie inconfortabil pe terenul ntrit de secet.
Vine, domnule, rspunse cineva. Redman se gndi c era chiar agresorul. Un flcu subirel de aproximativ
nousprezece ani, cu nite ochi care ar fi putut acri laptele de la douzeci de pai.
ntr-adevr, un grup mic de biei ieea din cldirea principal, ducnd o targa i o ptur roie. Toi rnjeau cu gura
pn la urechi.
Spectatorii ncepur s se risipeasc, deoarece nu mai era nimic interesant de vzut. Nu avea nici un haz s priveti
cum erau adunate de jos cioburile.
Ateptai, ateptai, interveni Redman, nu ne trebuie martori? Cine-i vinovatul?
Civa ridicar din umeri, dar cei mai muli fcur pe surzii. Se ndeprtar agale, ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic.
Noi am vzut tot. De sus, de la fereastr, zise Redman. Leverthal nu-i susinu deloc afirmaia.
Nu-i aa c am vzut? o ntreb el.
Cred c era prea departe pentru a da vina pe cineva. Dar nu mai vreau s vd astfel de bti, m-ai neles cu toii,
da?
Ea l vzuse pe Lacey i-l recunoscuse cu uurin de la acea distan. De ce nu i pe agresor? Lui Redman i venea
s-i dea palme, pentru c nu se concentrase, fr nume sau persoane care s se potriveasc cu o anume fa, era
greu s-i recunoti pe unii sau pe alii. Riscul de a acuza un nevinovat era mare, chiar dac era aproape sigur de
vinovia biatului cu ochi de ghea. Hotr c atunci nu era momentul s comit greeli; de data aceasta, trebuia s
lase balt toat afacerea.
Leverthal nu prea impresionat de cele ntmplate.
Lacey, zise ea, calm, ntotdeauna este Lacey.
23
A fost vina lui i a obinut ce-a meritat, declar unul dintre bieii care duceau targa, ndeprtndu-i o uvi de pr
blond-albi-cios din ochi.
gnornd remarca, Leverthal supraveghe ridicarea pe targa a lui Lacey, apoi se ndrept spre cldirea principal, cu
Redman urmnd-o ndeaproape. Totul era att de linitit...
Lacey nu-i chiar sntos la cap, zise ea enigmatic, aproape ca o explicaie.
Si asta a fost tot. Ce mai comptimire!
Redman arunc o privire n spate, n timp ce bieii aranjau ptura roie n jurul formei inerte a lui Lacey. Aproape
simultan, se ntmplar dou lucruri.
Primul: cineva din grup rosti: ,at i porcu'!
Al doilea: ochii lui Lacey se deschiser i privir mari, limpezi i sinceri drept n cei ai lui Redman.
Redman petrecu o bucat bun de timp, n ziua urmtoare, fcnd ordine n atelier. Multe unelte fuseser rupte sau
deveniser inutilizabile printr-o mnuire neexperimentat: ferstraie fr dini, dli ciobite sau fr ti, menghine rupte.
O s fie nevoie de bani pentru a renzestra atelierul cu toate cele necesare, dar acum nu era momentul ca s nceap s
cear fonduri. Era mai prudent s atepte i s demonstreze c voia s fac o treab ca lumea. Era obinuit cu politica
diverselor instituii poliia nu fcuse nici ea excepie de la aa ceva.
Pe la patru i jumtate, o sonerie ncepu s sune, undeva la o oarecare distan de atelier. O ignor, dar, dup cteva
clipe, instinctul avu ctig de cauz. Soneriile ddeau alarma, iar alarma trii fcut pentru a alerta oamenii. Ls balt tot
ce fcea, ncuie un atelierului i porni n direcia de unde venea zgomotul.
Soneria suna n ceea ce se numea n batjocur Spital de fapt, iloua sau trei camere separate de cldirea principal i
nfrumuse-(Alc cu cteva fotografii pe perei i draperii la ferestre. n aer nu *c simea miros de fum, deci, evident, nu era
vorba de un incendiu. Totui, se auzeau strigte. Mai mult dect att, urlete animalice.
Grbi paii de-a lungul coridoarelor interminabile i, n timp it ddea colul spre Spital, o siluet mic intr direct n el.
Socul rsuci, pur i simplu, pe amndoi, dar Redman l apuc pe puti dr bra nainte de-a o lua din nou la fug.
Captivul reaciona |iiompt, repezindu-i piciorul gol spre tibia lui Redman. Numai i A acesta fu mai iute.
D-mi drumu', ticlosu... Linitete-te! Linitete-te!
Urmritorii se apropiau n vitez.
Tineti-l!
Javr! Javr! Javr! Javr!
|inei-l!
Era ca i cum te-ai fi luptat cu un crocodil: puterile putiului erau nzecite de fric. ns furia i se domolise. Lacrimile i
neau din ochii tumefiai, n timp ce-l scuip pe Redman drept n fa. n braele acestuia se afla Lacey, Lacey cel
nesntos la cap.
n regul. L-am prins.
Redman se ddu napoi, iar gardianul l prelua pe Lacey, Hirngndu-l cu atta putere, de parc ar fi vrut s-i rup
braul, nc dou sau trei persoane aprur de dup col: doi biei i un infirmier, o creatur ctui de puin plcut.
D-mi drumu'... D-mi drumu'..., url Lacey, dar nu mai ii vu putere s se mpotriveasc.
Faa i se bosumfl, iar ochii, mari, cprui, asemntori cu ai nnci vaci, se ndreptar acuzatori spre Redman. Prea s
aib mai puin de aisprezece ani era probabil la pubertate. Tuleiele ncepuser s-i rsar pe obrazulplin de vnti,
iar un pansament, prost aplicat, i acoperea nasul. ns faa i era feciorelnic faa unei fecioare, la o vrst la care mai
existau nc virgine. Si, totui, ochii...
Leverthal i fcu, i ea, apariia, prea trziu pentru a mai fi de vreun ajutor.
Ce s-a ntmplat? \
Gardianul vorbi cu o voce piigiat; urmrirea l lsase fr suflu,, iar suprarea aproape i dispruse.
S-a nchis n toalet i a ncercat s ias pe fereastr.! 7Dece? '! ntrebarea era adresat gardianului, nu copilului. O
confuzie frapant. Zpcit, gardianul ridic din umeri.
De ce? continu Redman interogarea, de data aceastaj adresndu-se lui Lacey. |
Biatul se mulumi s se holbeze, ca i cum nu i se mai pusese niciodat pn atunci o ntrebare.
Dumneata eti porcu'? ntreb el brusc, n timp ce mucii ij curgeau din nas.
Porcu'? j
Vrea s spun poliaiu', interveni unul dintre biei. j Cuvntul fu rostit cu o precizie batjocoritoare, ca i cum ar fi fost
adresat unui imbecil. J
Stiu ce nseamn, biete, replic Redman, nc hotrt s-l determine pe Lacey s-i plece privirea. Stiu foarte bine
ce nseamn.
Eti porcu'?
Taci din gur, Lacey, interveni Leverthal, i aa ai destule probleme!
Da, fiule, eu sunt porcu'.
Rzboiul privirilor continu o btlie personal ntre un biat i un brbat.
Habar n-ai de nimic, afirm Lacey.
Nu era o remarc teatral, biatul i exprima, pur i simplu, versiunea sa despre adevr; privirea nu-i tremura. ]
n regul,Lacey, ajunge. j Gardianul ncerc s-l trag dup el; n timpul luptei, bluza i pantalonii de pijama ai
biatului se desfcur, dezgolindu-i burta o rotunjime neted de piele lptoas.
Las-l s vorbeasc, zise Redman. Despre ce n-am habar?
i poate expune prerile n faa Directorului, interveni Leverthal nainte ca Lacey s poat rspunde. Asta nu-i treaba
dumitale. j
Ba era cu adevrat treaba sa! Privirea fix a biatului att! de tioas, de cumplit era chiar treaba sa.!
Las-l s vorbeasc, repet Redman, cu vocea sa autoritar, anulnd intervenia lui Leverthal.
Gardianul slbi puin strnsoarea.
De ce-ai ncercat s evadezi, Lacey?
'ntru c s-a-ntors.
Cine s-a-ntors? Lacey, vreau un nume. Despre cine vorbeti? Pre de cteva secunde, Redman simi cum biatul se
lupta eu un pact al tcerii; apoi, Lacey scutur din cap, ntrerupnd relaia electrizant creat ntre ei. Biatul pru s se
piard cu loiul; un fel de uluire i astup gura.
Nu vei pi nimic.
24
Lacey i fix cu privirea picioarele, ncruntnd din sprncene.
Acum vreau s m ntorc n pat, zise el, cu o voce feciorelnic.
Nu vei pi nimic. Lacey. i promit.
Promisiunea se dovedi fr prea mare efect; Lacey amuise r a binelea Cu toate acestea, era o promisiune, i Redman
spera i A ,acey i ddea seama de asta. Putiul prea epuizat de efortul necesar evadrii euate, ncercrii de a scpa
de urmritori i misinerii privirii lui Redman. Avea faa pmntie. l ls pe liardian s-l trag dup el. nainte de a da
colul coridorului, pru nA i schimbe gndul; se lupt s se elibereze, nu reui, dar se lAsuci destul pentru a se afla
iari cu faa la cel care-l interoga.
Henessey, rosti el, ntlnind nc o dat privirea lui Redman. Asta a fost tot. Fu tras dincolo de raza vizual nainte
de-a mai puica spune ceva.
Henessey? fcu Redman, simindu-se brusc un strin. Cine-i lencssey?
Leverthal i aprindea o igar; minile i tremurau uor. Kedman nu observase acest lucru cu o zi nainte, dar nu fu
surprins, nc nu ntlnise un psihiatru care s nu aib problemele lui personale.
Biatul minte, zise femeia. Henessey nu mai este aici.
O scurt pauz. Redman nu insist, pentru a nu o neliniti i mai mult.
Lacey e inteligent, continu ea, punndu-i igara ntre ni/ele palide. Cunoate exact punctul slab.
Cum?
Eti nou. aici, i vrea s-i dea impresia c exist un mister doar al lui.
Atunci nu-i vorba de nici \m mister?
Henessey? rosti ea cu dispre. Of, Sfinte Dumnezeule, nu! A evadat la nceputul lunii mai. mpreun cu Lacey... Ezit
fr s vrea. Era ceva ntre cei doi. Poate droguri, n-am aflat niciodat. nhalau aburi de ciment plastic, se masturbau
reciproc, Dumnezeu tie ce mai fceau.
Leverthal gsea acest subiect cu adevrat neplcut. Dezgustul i se citea pe toat faa.
Cum a evadat Henessey?
nc nu tim. Pur i simplu nu s-a prezentat la apel ntr-o diminea. Am cercetat peste tot, dar dispruse.
Este posibil s se fi ntors? Rse din toat inima.
Hristoase, nu! Ura locul sta. n plus, cum putea s ptrund nuntru?
Doar a evadat, aa-i?
Leverthal accept, mormind, remarca.
Nu era grozav de inteligent, dar foarte viclean. N-am fost ntru totul surprins cnd a disprut. Cu cteva sptmni
nainte de-a evada, s-a nchis efectiv n sine. N-am putut scoate nimic de la el, dei pn atunci fusese destul de
vorbre.
Si Lacey?
Era sub papucul su. Se ntmpl adesea. Bieii mai mici i idolatrizeaz pe cei mai mari i experimentai. Lacey
provine dintr-o familie dezorganizat.
Nemaipomenit! gndi Redman. Att de nemaipomenit, nct nu credea nici un cuvnt. Minile nu erau ca tablourile
dintr-o expoziie toate numerotate i atrnate pe perei n ordinea influenei, unul marcat ,Viclenie, urmtorul
,Sensibilitate. Erau mzglituri cu graffiti, care nu puteau fi prezise, care nu puteau fi ntemniate.
ar micuul Lacey? Era scris pe ap!
A doua zi, orelencpur ntr-o cldur att de nbuitoare, nct, pe la ora unsprezece, atelierul deveni un cuptor. Dar
bieii reacionar rapid la atitudinea direct a lui Redman. Toi recunoscur n el un om pe care-l puteau respecta fr
s-l plac. Nu se ateptau la favoruri i nu primir nici unul. Era o nelegere ferm.
Redman gsi ntregul personal mai puin comunicativ dect bAicii. n toate privinele, personalul era o aduntur de
scrntii. Hotr c printre ei nu se afla nici unul cu o voin puternic. Kutina de la Tetherdowne, ritualurile de clasificare,
de umilire, )Arcau s-i fi transformat ntr-o mas amorf de pietri. Redman l ddea seama, din ce n ce mai mult, c
evita conversaiile cu rcilali. Atelierul deveni sanctuarul su, o cas ntr-o cas, mirosind a lemn proaspt tiat i a
corpuri omeneti.
De-abia lunea urmtoare, unul dintre biei meniona existena fermei.
Nimeni nu-i spusese lui Redman c, n interiorul Centrului, ic alia o ferm, iar ideea aceasta i se pru absurd.
Nimeni nu se prea duce pe-acolo pute ngrozitor, zise ('rccley, unul din cei mai proti tmplari lsai de Dumnezeu
pe pAmnt.
Un hohot general de rs.
n regul, flci, linitii-v!
Rsetele se domolir, transformndu-se n cteva oapte /.rllcmitoare.
Creeley, unde-i ferma asta?
Nu-i chiar o ferm, domnule, zise Creeley, micndu-i flllcile nencetat, ca de obicei. Doar cteva maghernie. Si e un
miros, domnule, n special acum!
Art cu degetul pe fereastr spre zona pustie de dincolo de terenul de sport. De cnd privise ultima dat peisajul n
acea prim zi n care fusese acolo cu Leverthal zona respectiv se schimbase din cauza cldurii nbuitoare, fiind
acoperit mai mult ca niciodat de blrii. Creeley indic, n deprtare, un zid dr crmid aproape ascuns n spatele
unui plc de arbuti.
l vedei, domnule?
Da, l vd.
Acolo-i cocina, domnule. Alte rsete nfundate.
Ce-i att de caraghios? ntreb Redman, rsucindu-se spre ilas.
O duzin de capete se aplecar brusc asupra obiectelor la tare lucrau.
Nu m-a duce acolo, domnule. Mirosul te ameete, de pitrc ai lua o porcrie de drog.
Creeley nu exagerase. Chiar n rcoarea relativ a acele dup-amieze trzii, duhoarea adus de vnt de la ferm i
ntorcea stomacul pe dos. Redman trebui doar s se ia dup miros, traver< snd terenul de sport i trecndpe lng
dependine. Cldirile pe care le zrise din atelier ieeau, treptat, la iveal: cteva maghernie din tabl ondulat i lemn
putrezit, o cresctorie de psri, i cocina din crmid asta-i tot ce putea oferi ferma. Aa cum spusese Creeley, nu
era, ctui de puin, o ferm. Era un Dachau n miniatur, murdar i prsit. Evident, cineva hrnise cei civi prizonieri:
psrile, vreo dousprezece gte, porcii, dar nimen nu se obosise s fac i curenie. De aici, mirosul pestilenial. Ma
25
cu seam porcii stteau pe un pat format din propriile lor excremente, insule de fecale perfect uscate la soare, populate
cu mii de mute.
Cocina era format din dou compartimente separate, desprite de un perete nalt de crmid. n arcul exterior al
unuia dintre ele, un porc mic i blat zcea pe-o parte n mizeria din jur, i mii de cpue i insecte i miunau pe corp.
Un alt porc, mai mic, putei fi zrit n obscuritatea interiorului, zcnd pe-un strat de paie i excremente. Nici unul nu-i
art vreun interes lui Redman.
Cellalt compartiment prea gol. 1
Nu erau excremente n arcul exterior, n care roiau mult ma puine mute. Totui, mirosul neptor de materii fecale
vechi amei pe Redman. Acesta era pe punctul de a face cale ntoars cnd din interior se auzi un zgomot i o siluet
masiv se profilJ n ntuneric. Redman se rezem de poarta de lemn, nchis cu ui lact, i strduindu-se s nu mai
respire mirosul cumplit, se uii prin ua cocinei.
Porcul iei s-l priveasc. Era de trei ori mai mare dect ceilali o scroaf imens, probabil, mama purceilor din arcu
alturat. Dar, n timp ce acetia erau murdari pe burt i pe prile laterale, scroafa era curat, cu corpul trandafiriu
radiind d< sntate. Mrimea ei l impresiona pe Redman. Trebuia s f cntrit de dou ori mai mult ca el o creatur cu
adevrat formidabil. Un animal fascinant, dar i dezgusttor, cu prul blond i crlionat, cu un pufule fin pe rtul lucios,
pufule care se transforma n epi n jurul urechilor, ce-i atrnau n jos, cu o privire linguitoare i seductoare n ochii
cprui-nchis.
Ca orean, Redman vzuse rareori un astfel de animal n realitate, nainte de-a deveni friptur n farfuria sa. Aceast
scroaf minunat nsemna o adevrat revelaie. Publicitatea proast la adresa porcilor, reputaia care fcea ca numele
lor s devin un Adevrat sinonim al grosolniei toate acestea erau acum tic /.minite.
Scroafa era minunat, de la rtul sforitor la coada mbriigat n form de tirbuon o adevrat seductoare pe
copite.
Fr ndoial, aceasta l privea pe Redman ca pe un egal, wlmirndu-l mai puin dect o admira el.
Fa era n toate minile, ca i el. Erau egali sub cerul strlucitor.
Din apropiere, corpul scroafei mirosea frumos. Cineva fusese iu siguran aici chiar n aceast diminea, splnd-o cu
ap i hrAnind-o. Redman observ de-abia acum c troaca era plin-ochi ni lturi, evident, hrana din ziua precedent.
Nu se atinsese de ele -tiu era o mnccioas.
n scurt timp, ea pru s termine aprecierea din ochi a hArbatului i, grohind linitit, se rsuci pe picioarele sprintene l
se ntoarse n rcoarea din interior. Audiena se terminase.
n acea noapte, Redman plec n cutarea lui Lacey. Biatul rusesc transferat din Spital i izolat ntr-o camer
srccioas. Din i Ale se prea, mai era maltratat de ceilali biei din dormitor, iar singura alternativ era aceast
ncarcerare solitar. Redman l gsi r/.And pe un covor format din comicsuri vechi i fixnd cu privi -tca peretele opus.
Copertele lugubre ale comicsurilor i ddeau feei sale un aspect mai albicios ca niciodat. Pansamentul de pe mts
dispruse, iar vntaia de la rdcina acestuia se nglbenise.
Redman i strnse mna biatului, iar el i ridic privirea. Se ptodusese o adevrat schimbare de la ultima lor ntlnire.
Lacey era calm, chiar docil. Strrisoarea de mn un obicei pe care Kcdnian l aplica de cte ori se ntlnea cu bieii
n afara orelor ilc atelier-era slab. Te simi bine?
Biatul aprob din cap. i place s stai singur? Da, domnule.
n cele din urm, va trebui s te ntorci n dormitor. Lacey scutur din cap.
Stii c nu poi rmne aici pentru totdeauna.
Of, tiu asta, domnule.
Va trebui s te ntorci acolo.
Lacey aprob iar din cap. ntr-un fel sau altul, aceast idee i pru s-i gseasc drumul spre mintea lui. ntoarse pagina
un comics cu Superman i fix cu privirea pagina colorat, fr s vad de fapt.
Lacey, ascult-m. Vreau s ne nelegem. Da?
Da, domnule.
Nu te pot ajuta dac m mini, aa-i?
Aa-i.
De ce-ai menionat numele lui Kevin Henessey n faa me sptmna trecut? Stiu c nu mai este aici. A evadat, din
cte i s-a spus?
Lacey fixa mai departe eroul desenat n trei culori pe pagi comicsului.
Ce zici?
E aici, rspunse, foarte calm, Lacey.
Brusc, biatul se zpci, stare care i.se simea n voce i i citea pe faa contractat.
Dac a evadat, de ce s-ar mai fi ntors? N-are nici un se pentru mine, pentru tine are?
Lacey cltin din cap. i curgea nasul i picturile i nbui oarecum, cuvintele, dar Redman le distinse clar.
N-a evadat niciodat.
Ce? Vrei s spui c n-a evadat niciodat?
E inteligent, domnule. Nu-l tii pe Kevin. E inteligent, nchise comicsul i-l privi pe Redman.
nteligent n ce fel?
A planificat totul, domnule. Totul.
Va trebui s fii mai explicit.
Nu m vei crede. Si, atunci, totul se va termina, pentru nu m vei crede. El va afla c tii, e pretutindeni. Nu-i pas <
perei. Morilor nu le pas de aa ceva.
Un mort. Un cuvnt mai nensemnat dect un om viu d i tia respiraia.
Poate s vin i s plece de cte ori are chef, zise Lacey.
Vrei s spui c Henessey e mort? l iscodi Redman. Lace ai grij ce vorbeti.
Biatul ezit: era contient c se afla pe un teren primejdios, loartc aproape de a-i pierde protectorul.
Mi-ai promis, zise el brusc, cu o voce rece ca gheaa.
|i-am promis c nu i se va ntmpla nimic ru. Si chiar nu (i sc va ntmpla. Am promis, i aa va fi. Dar asta nu
nseamn (A poi s-mi debitezi minciuni, Lacey.
Ce minciuni, domnule?
Henessey nu-i mort.
26
Ba da, domnule. Toi tiu asta. S-a spnzurat. n cocina porcilor.
Redman fusese minit de nenumrate ori chiar de experi n ua ceva i era convins c i putea da seama atunci
cnd cineva minea sau nu. Cunotea toate semnele respective. ns biatul nu folosise nici unul. Spunea adevrul.
Redman simea acest lucru n sinea sa.
Adevrul; tot adevrul; numai adevrul.
Asta nu nsemna c tot ceea ce spunea biatul er adevrat. ii spunea doar adevrul, aa cum l nelegea el. Credea
c cnessey era mort. ns asta nu dovedea nimic.
Dac Henessey ar fi mort...
Este, domnule.
Dac ar fi mort, atunci cum ar mai fi aici? Biatul i arunc lui Redman o privire inocent.
Nu credei n fantome, domnule?
Soluia era att de evident, nct l ls pe Redman cu gura i'ftscat.
Nu credei, domnule?
ntrebarea nu era pur retoric. Biatul dorea of, nu! cerea un rspuns rezonabil la ntrebarea sa rezonabil.
Nu, biete, rspunse Redman. Nu, nu cred.
Lacey pru s fi rmas netulburat de acest conflict de opinii.
Vei vedea, declar el, simplu. Vei vedea.
n cocina aflat la marginea complexului, scroafa fr nume ora flmnd.
Ea numra zilele i, o dat cu scurgerea lor, i creteau i poftele. Stia c trecuse vremea n care se hrnea cu lturile
rncede din troac. Locul acestor plceri porceti fusese luat de un cu totul alt fel de apetit.
nc de prima dat cnd o gustase, ncepuse s prefere hrana de-o anumit calitate, de-o anumit vibraie. Nu cerea tot
timpul o astfel de hran, ci numai atunci cnd simea nevoia. Nu avea o pretenie att de mare: dorea, din cnd n cnd,
s nfulece mna care o hrnea.
Rmase lng poarta propriei sale nchisori, plin de presimiri, ateptnd i iar ateptnd. Sforia pe nri, i nerbdarea
i se transforma ntr-o mnie surd. n arcul alturat, odraslele ei emasculate, simindu-i suferina, ncepur s se agite. i
cunoteau obiceiurile i tiau ct de periculoase erau. La urma urmei, ea i mncase pe ceilali doi frai vii, fragezi i
de-abia ieii din propria-i burt.
Apoi, la adpostul vlului albastru al asfinitului, se auzir cteva zgomote sunetul uor al unor pai printre urzici,
murmurul unor voci.
Doi biei se apropiau de cocin, pind cu respect i pruden. Scroafa i fcea nervoi, ceea ce era de neles. Circulau
nenumrate poveti despre obiceiurile acesteia.
Nu gria ea, oare, atunci cnd era furioas, cu o voce posedat, arcuindu-i gura crnoas, porceasc, pentru a vorbi
prin intermediul unei limbi furate? Nu se ridica ea, uneori, pe picioarele din spate, trandafirie i suveran, cernd ca
bieii cei mai mici, goi-puc precum purceii nou-nscui, s fie trimii n adpostul ei umbros, ca s o hrneasc? Si nu
lovea ea cu copitele nrvae terenul, pn ce hrana adus era tiat n buci mrunte i introdus n stomac cu
degete tremurtoare? Ea fcea cu adevrat toate acestea.
Si altele si mai rele.
n aceast sear, bieii tiau c nu-i aduseser hrana preferat. Pe farfurie nu era carnea alb i dulce pe care o ceruse
cu cealalt voce a ei, carnea pe care ar fi putut-o lua prin for, dac ar fi dorit, n aceast sear,4irana era, pur i
simplu, o bucat de unc rnced, terpelit de la buctrie. Hrana pe care o rvnea cu adevrat, carnea care fusese
urmrit i nfricoat spre a fi mncat cu lcomie, apoi bine btut cu ciocanul de niel ca o friptur, pentru propria ei
desftare, acea carne se afla sub protecie special. Avea s dureze o bucat de vreme pn ce s-o ademeneasc la
tiere.
ntre timp, bieii sperau ca ea s le accepte scuzele i lacrimile, i s nu-i devoreze la mnie.
'fln s ajung lng peretele cocinei, unul dintre puti se irApA in pantaloni, i scroafa l mirosi. Vocea ei cpt un alt
HHthtu, savurnd gustul picant al fricii. Sforitul slab se transfor-HlMur ntr-unui mai puternic i mai pasionat. Acesta
spunea: ,Stiu, Hu Vino i fii judecat. Stiu, tiu.
Scroafa i urmrea prin ipcile porii, cu ochii sclipindu-i ca li(|tilrri i lc ntr-o noapte ntunecat mai strlucitori dect
noaptea, (+ruliu c erau vii, mai puri dect noaptea, pentru c erau plini de
|Mlllt\
Bieii ngenunchear lng poart, plecndu-i rugtor i Mpriclc. Farfuria pe care o ineau amndoi era acoperit cu o
ntuita ptat de sifon. ii bine? zise ea.
Vocea le rsun limpede n urechi. Vocea lui ieit din'gura unei scroafe.
Biatul mai mare,* un negru cu gur de lup, se adres calm ih hilor scnteietori, ncercnd s-i domine frica: Nu este
ceea ce-ai dorit. Ne pare ru. Cellalt biat, stnjenit de pantalonii care-i atrnau greu* murmur i el scuzele de rigoare.
Totui, o s i-l aducem. Chiar foarte curnd ct de curnd vom putea.
De ce nu n aceast sear? ntreb porcul. E protejat.
De un nou profesor. Domnul Redman.
Scroafa prea s cunoasc toat problema. i reamintea de ronfruntarea avut prin peretele de scnduri, de modul n
care se uitase la ea, ca i cum ar fi fost o curiozitate zoologic. Aadar, acela im a dumanul ei acel btrn. O s-l
devoreze. Oh, da, fr ndoial.
Bieii i auzir promisiunea de rzbunare i se artar mulumii c afacerea nu-i mai privea ctui de puin. D-i
carnea! zise negrul.
Cellalt biat se ridic n picioare, nlturnd bucata de sifon r pe farfurie. Sunca mirosea cumplit, dar, totui, scroafa
scotea Hiinete excitate de entuziasm. Poate c i iertase.
Haide, repede!
Biatul lu prima bucat de unc ntre arttor i degetul marc i i-o oferi. Scroafa i ls gura pe-o parte i o manc,
artndu-i dinii nglbenii. Bucata dispru la iueal. Urmar a doua, a treia, a patra i a cincea.
Ultima bucat, a asea, o nfac mpreun cu degetele biatului, smulgnd-o cu nite maniere att de alese i cu o
asemenea vitez, nct biatul avu doar timpul necesar s urle n' clipa n care dinii ei mestecar degetele subiri i le
nghiir. i trase braul prin peretele cocinei i se holb cu gura cscat la mna mutilat. Avnd n vedere condiiile,
vtmarea era minor. Dispruser doar vrful degetului mare i jumtate din arttor. Din rni, sngele nea rapid i
cu putere, ptndu-i cmaa i pantofii. Scroafa grohi i rsufl zgomotos pe nri, prnd satisfcut.
27
Biatul scoase un urlet i o lu la fug.
Mine, zise scroafa, adresndu-se putiului care o privea implorator. Nu carnea asta veche de porc. Trebuie s fie
alb. Alb i... efeminat, adug ea, gndind c era o glum bun.
Da, consimi biatul. Da, bineneles.
S nu dati gres! ordon scroafa. -Nu.
Sau voi veni eu nsmi dup el. Ai neles? -Da.
Voi veni eu nsmi, indiferent unde s-ar ascunde. l voi mnca chiar i n pat, dac aa voi avea chef. n somn, i voi
mnca tlpile, apoi picioarele, apoi boaele, apoi coapsele...
Da, da.
l vreau, declar scroafa, scurmnd cu copita n stratul de paie. E al meu.
Henessey mort? ntreb Leverthal, continund s-i in capul aplecat peste unul dintre interminabilele ei rapoarte.
Alt nscocire. Acum, putiul spune c e n Centru, peste o clip spune c-i mort. Nici mcar nu poate s-i menin
aceeai declaraie!
Era greu s aduci argumente mpotriva acestor contradicii, dac nu acceptai existena fantomelor la fel de uor cum o
fcea Lacey. Redman nu avea la dispoziie nici o modalitate de a ncerca s discute n contradictoriu asemenea
problem cu femeia din faa lui. Era de-a dreptul un nonsens. Fantomele sunt prostii, doar nite temeri transformate n
lucruri vizibile. ns posibilitatea sinuciderii lui Henessey i prea din ce n ce mai-real lui Redman. nsist asupra
acestui aspect.
Aadar, de unde i-a venit lui Lacey ideea cu moartea lui cncssey? E caraghios s inventezi aa ceva.
Ea binevoi s-i ridice privirea, dar faa i se contract, de parc r fi fost un melc pe punctul de-a intra n cochilie.
maginaia bogat este ceva normal aici. Dac ai auzi povestirile pe care le-am nregistrat pe casete, exotismul unora
r ar face s-i iei cmpii...
Au fost sinucideri?
De cnd sunt aici? Ea se gndi cteva clipe, cu stiloul meninut n echilibru. Dou ncercri. Cred c nici una nu se
dorea n fi o reuit. Erau doar strigte de ajutor.
A ncercat Henessey s se sinucid?
Leverthal i permise s surd batjocoritor, n timp ce cltina din cap.
Henessey era instabil psihic n cu totul alt sens. Credea c uvea s triasc venic. Singurul su vis: Henessey,
supraomul nictzchean. Aproape c dispreuia oamenii obinuii. n ceea ce-l privea, el constituia o ras aparte. La fel de
ndeprtat de noi, restul muritorilor, pe ct era el de ndeprtat de nenorociii...
Redman tia c femeia se afla pe punctul de a spune porci, dar se controla chiar nainte de-a rosti cuvntul respectiv.
De nenorocitele de animale de la ferm, continu ea, cobo-rflndu-i din nou privirea pe raport.
Petrecea mult timp Henessey la ferm?
Nu mai mult dect ali biei, mini femeia. Nici unuia nu-i place s mearg acolo, dar e una din ndatoririle lor, fcut
prin rotaie. Rnitul blegarului nu este o ocupaie foarte plcut. Pot sii depun mrturie n acest sens.
Minciuna pe care tia c Leverthal i-o ndrugase l determin pc Redman s ascund detaliul crucial: faptul c moartea
lui henessey se petrecuse n cocina porcilor. Ridic din umeri i adopt o alt tactic.
Lacey se afl, cumva, sub tratament medical? -1 s-au administrat sedative.
ntotdeauna sunt sedai bieii dup ce s-au btut?
Numai dac ncearc s evadeze. Nu avem destul personal pentru a-i supraveghea pe cei de teapa lui Lacey. Si
nu-mi dau scama de ce eti att de interesat de acest lucru.
Vreau s aib ncredere n mine. Aa i-am promis i nu vreau s-l dezamgesc.
Ca s fiu sincer, totul mi se pare suspicios de parc ar fi vorba de-o favoare special pe care i-o acorzi. Biatul e
unul dintre cei muli de-aici. N-are probleme speciale i nici sperane mari de mntuire.
Mntuire? Ce cuvnt straniu!
Reabilitare, sau oricum vrei s-o numeti. Uite ce-i, Redman, i voi vorbi deschis. Exist prerea general c nu joci
corect.
Vai de mine!
Toi suntem de prere i Directorul, cred c ar trebui s ne lai s ne vedem de treburile noastre, aa cum facem
de obicei. Pune-te la punct cu toate problemele nainte de-a ncepe...
S m amestec.
Ea ncuviin din cap.
Se poate spune i aa. i faci dumani.
Mulumesc c m-ai avertizat.
Crede-m, slujba-i destul de grea i fr dumani. Femeia ncerc s-i arunce o privire conciliant, pe care
Redman o ignor. Putea s triasc n compania dumanilor, dar nu n cea a mincinoilor.
Biroul directorului era nchis, aa cum obinuia s fie toat sptmna. n privina locului n care se afla directorul,
explicaiile erau complet diferite. Cea care circula, ndeobte, printre membrii personalului se referea la ntlnirile cu
organizaiile care finanau Centrul, dei secretara pretindea c nu tia nimic precis. Se mai vorbea despre seminariile pe
care efu* le inea la universitate, scopul lor declarat fiind cercetrile legate de Centrele de Cercetare. Posibil ca
directorul s fi fost la unul dintre acestea. Dac domnul Redman dorea, putea s lase un mesaj, pe care directorul o s-l
primeasc...
ntors n atelier, l gsi pe Lacey ateptndu-l. Era aproape cinci i un sfert; orele se terminaser de mult.
Ce faci aici?
Atept, domnule.
Pe cine?
Pe dumneavoastr, domnule. Vreau s v dau o scrisoare, domnule. Pentru mama. -o trimite-i?
Ai putea s-o trimii pe cile obinuite. D-i-o secretarei, care o va expedia mai departe. Ai voie s trimii dou scrisori
pe sptmn.
Lui Lacey i se lungi faa.
Le citesc, domnule... s verifice dac scrii ceva ce n-ar trebui. Si dac-o faci, le ard.
Si-ai scris ceva ce nu trebuia? Aprob din cap.
Ce?
28
Despre Kevin. -am scris totul despre Kevin, despre ce i s-a-ntmplat.
Nu sunt sigur c ai dreptate n privina lui Henessey. Biatul ridic din umeri.
E adevrat, domnule, zise el calm, dup cte se prea fr s-i mai pese dac-l convingea sau nu pe Redman. E
adevrat. E aici, domnule. n interiorul ei.
n cine? Despre cine vorbeti?
Poate c Lacey vorbea, aa cum sugerase Leverthal, pur i simplu din pricina fricii. Trebuia s existe o limit a rbdrii
sale cu acest biat, i tocmai se ajunsese aici.
Se auzi o ciocnitur n u i Slape, un individ cu faa plin de couri, se holb la el prin geamul cu sticl armat.
ntr.
Un telefon urgent pentru dumneavoastr, domnule. n biroul secretarei.
Redman detesta telefoanele. Nite maini dezagreabile, care nu aduceau niciodat veti bune.
Urgent? De la cine?
Slape ridic din umeri i i scarpin faa.
Rmi cu Lacey, da?
Slape nu pru prea fericit la aceast perspectiv.
Aici, domnule? se interes el.
Aici.
Da, domnule.
M bizui pe tine, vezi s nu m dezamgeti.
Nu, domnule.
Redman se ntoarse spre Lacey. Acesta plngea, iar acum, vntaia prea o adevrat ran o ran deschis.
D-mi scrisoarea. O duc la birou.
Lacey i ndesase* scrisoarea n buzunar. O scoase n sil i i-o ntinse lui Redman.
Spune mulumesc.
Mulumesc, domnule.
Coridoarele Spitalului erau pustii.
Era ora la care ncepuse venerarea nocturn a televizorului. Bieii stteau cu ochii lipii de ecranul alb-negru ce domina
Sala de spectacole, urmrind, cu gura cscat i cu mintea opac, filmele poliiste, emisiunile de divertisment i
rzboaiele oferite de Spectacolele Lumii. O tcere hipnotizant se lsa asupra celor prezeni pn n clipa n care, pe
ecran, se desfura vreo scen de violen sau se fcea o aluzie sexual. Atunci, toat ncperea rsuna de fluierturi,
obsceniti i strigte de ncurajare, pentru a cdea din nou ntr-o tcere ursuz, n timpul dialogurilor, ateptnd
reapariia unui alt pistol sau a altui sn. Redman auzea chiar i acum mpucturile i muzica reverberndu-se de-a
lungul coridorului.
Biroul era deschis, dar secretara nu se afla acolo. Probabil, plecase acas. Redman i potrivi ceasul dup cel din birou,
care arta opt i nousprezece minute.
Telefonul sttea n furc. Oricine l sunase se plictisise s atepte i nchisese, fr a lsa vreun mesaj. Dei linitit c
apelul nu fusese destul de urgent, pentru ca persoana care sunase s rmn pe fir, acum se simea dezamgit de
neputina de a comunica cu lumea exterioar. Aa pise Crusoe n momentul n care zrise o pnz, doar pentru a o
vedea cum se ndeprta de insul.
Ridicul dar locul nu era o nchisoare. Putea s ias de cte ori dorea. O s fac o plimbare chiar n acea noapte i nu
o s mai fie Crusoe.
Se gndi s lase scrisoarea lui Lacey pe birou, dar se rzgndi. Promisese s-l protejeze pe biat, i asta avea s fac.
Dac o s fie nevoie, o s pun chiar el scrisoarea la cutie.
Fr a se gndi la ceva anume, fcu cale-ntoars spre atelier. Simea cum l cuprinde o vag nelinite, ngreunndu-i
reaciile. Suspinele i stteau n gt, iar privirile amenintoare i rmneau ntiprite pe fa. Blestematu' sta de loc!
exclam el cu voce tare, fr a se referi la pereii sau la podeaua propriu-zise, ci la capcana pe care o reprezentau. Avea
impresia c putea s moar aici nconjurat de intenii bune, precum florile din jurul unui cadavru, i nimeni nu o s tie,
nu o s se interesez^ de soarta lui i nu o s-l jeleasc. Aici, idealismul era o slbiciune, iar compasiunea o favoare.
Nelinitea era totul: nelinitea i... Tcere.
Asta nu era n regul. Televizorul nc mai mprtia mpucturi i urlete de-a lungul coridorului... n rest, doar tcere.
Nici fluierturi admirative la apariia unor femei atrgtoare, nici urlete...
Redman ni napoi pe hol, ndreptndu-se spre coridorul ce ducea la Sala de spectacole. Dei fumatul nu era permis
n aceast parte a cldirii, peste tot mirosea a igri rncede. n faa sa, continua s se aud acelai vacarm de
nedescris. O femeie urla numele cuiva. Un brbat rspunse, dar vocea i fu retezat de-o rafal. Povestiri, spuse doar pe
jumtate, pluteau n aer.
Ajunse la u i o deschise.
Televizorul i se adres: ,Culcat!
Are o arm!
O alt mpuctur.
Femeia, o blond cu snii mari, ncas glonul drept n inim i muri, pe trotuar, alturi de brbatul pe care-l iubise.
Tragedia nu era urmrit de nimeni. Sala era goal, vechile fotolii i scaune scrijelite cu graffiti fuseser plasate n jurul
televizorului pentru nite spectatori care aveau o distracie mai bun n acea sear. Redman se strecur printre scaune
i stinse televizorul. n timp ce lumina fluorescent albastr-argintie muri, iar ritmurile insistente ale muzicii fur retezate
brusc, Redman i ddu seama de prezena cuiva care sttea linitit, n ntuneric, lng u.
Cine-i acolo?
Slape, domnule.
|i-am spus s rmi cu Lacey.
A trebuit s plece, domnule.
S plece?
A fiigit, domnule. Nu l-am putut opri.
Lua-te-ar dracu'! Adic nu l-ai putut opri?
Redman porni s traverseze ncperea, dar se mpiedic de-un Kcaun. Acesta se rostogoli pe podea, cu un sunet de
protest. Slape tresri.
29
mi pare ru, domnule, zise el. Nu l-am putut ajunge din urm. Piciorul nu m ajut.
Da, Slape chiopta.
ncotro a luat-o? Slape ridic din umeri.
Nu-s sigur, domnule.
Ei bine, adu-i aminte.
Nu-i nevoie s v sar andra, domnule.
,Domnule era ca o insinuare: o parodie de respect. Redman simi cum l mnca palma i se abinu cu greu s nu-l
pocneasc pe adolescentul cu faa plin de puroi. Se afla la vreo jumtate de metru de u. Slape nu se urni din loc.
Mic-te din calea mea, Slape!
Acum, nu-l mai putei ajuta, domnule. A plecat.
Am spus s pleci din calea mea.
n timp ce fcea un pas nainte, ca s-l dea la o parte pe Slape, Redman auzi un declic la nivelul buricului, i ticlosul i
propti un cuit cu resort n burt, nepndu-i stratul de grsime.
Realmente nu-i nevoie s v ducei dup el, domnule.
Pentru numele lui Dumnezeu, Slape, ce faci?
Pur i simplu jucm un joc, rosti el printre dinii galbeni ca ceara. Nu-i cu adevrat periculos deocamdat. Dar mai
bine ferii-v...
Vrful cuitului fcuse s neasc sngele cald, prelin-gndu-se n jos pe abdomenul lui Redman. Fr nici o
ndoial, Slape era pregtit s-l ucid. Oricare ar fi fost jocul, biatul se distra pe cont propriu. Jocul se numea uciderea
profesorului. Cuitul continua s ptrund, extrem de ncet, prin pielea lui Redman. Suvoiul de snge devenea tot mai
gros.
Lui Kevin i place s-i fac din cnd n cnd apariia i s se joace, zise Slape.
Henessey?
Da, v place s ne strigai pe numele de familie, aa-i? E mai brbtesc, nu? Ceea ce nseamn c nu mai suntem
copii, ci brbai. Totui, vedei, domnule, Kevin nu-i chiar brbat. N-a vrut niciodat s fie brbat. De fapt, cred c detesta
aceast idee. Stii de ce? (Acum cuitul sfrteca uor muchiul.) El credea c, de ndat ce deveneai brbat, ncepeai s
mori, i Kevin obinuia s spun c nu va muri niciodat.
Nu va muri niciodat?
Niciodat.
Vreau s-l ntlnesc.
Toi vor, domnule. E un tip carismatic Aa l-a numit doctorul Leverthal: carismatic.
A vrea s-l ntlnesc pe acest tip carismatic.
Curnd.
Acum.
Am spus curnd.
Redman l apuc att de repede de ncheietura minii, nct Slape nu mai putu s apese cuitul. Reacia nceat a
adolescentului, probabil din cauza drogurilor, l fcu pe Redman s preia iniiativa. Cuitul i czu acestuia din mn, n
timp ce strnsoarea hArbatului se intensific; cu cealalt mn, l apuc pe Slape de pjltul subire, strngndu-l ca
ntr-un clete; palma lui Redman i aps mrul lui Adam, fcndu-l s se nece.
Unde-i Henessey? Du-m la el.
Ochii care-l priveau pe Redman erau la fel de lipsii de i laritate ca i cuvintele sale, iar iriii mici ca o mpunstur de ac.
Du-m la el! ordon brbatul.
Pumnul lui Slape ntlni abdomenul tiat al lui Redman i-l lovi drept n ran. Brbatul njur, slbi strnsoarea, aproape
scpndu-l din mn pe Slape, dar reui, totui, s-l loveasc cu genunchiul, rapid i cu putere, n vintre. Slape se
aplec n fa, din cauza durerii, dar strnsoarea l mpiedic s se prbueasc. (cnunchiul se ridic din nou, cu o foit
si mai mare. Si din nou. Din nou.
Lacrimi spontane nir din ochii lui Slape, scurgndu-se printre furunculele de pe fa.
Te pot rni de dou ori mai tare dect poi s-o faci tu, zise Kcdman. Aadar, dac vrei s-o inem aa toat noaptea,
voi fi n culmea fericirii.
Slape cltin din cap, respirnd cu greu, ncet i dureros, prin traheea comprimat de mna lui Redman.
Mai vrei?
Slape cltin iari din cap. Redman i ddu drumul i-l proiect de peretele opus al coridorului. Smiorcindu-se de
durere, cu faa schimonosit, alunec de-a lungul acestuia, n poziia unui fetus, cu minile ntre picioare.
Unde-i Lacey?
Slape ncepu s tremure; cuvintele i ieir brusc din gur:
Unde credei? L-a luat Kevin.
Unde-i Kevin? Slape l privi, uluit.
Nu tii?
Nu te-as mai ntreba dac as sti, nu crezi?
Slape pru s se prbueasc n fa, n timp ce vorbea, lsnd s-i scape un suspin de durere. Pe Redman l fulger
gndul c biatul se afla pe punctul de-a leina, numai c Slape avea alte intenii. Cuitul, ridicat ntre timp de pe podea,
i apru deodat n mn, i Slape l ndrept direct spre abdomenul lui Redman. Acesta fcu un pas ntr -o parte,
reuind s evite la milimetru lovitura, dar biatul se afla iari n picioare, uitnd complet de durere. Cuitul spintec aerul
n sus i n jos, Slape uierndu-i intenia printre dini:
Te ucid, porcule! Te ucid, porcule! Apoi deschise gura mare i url: Kevin! Kevin! Ajut-m!
Loviturile deveneau mai nesigure, pe msur ce Slape i pierdea controlul. Lacrimile, mucii i sudoarea i lsaser dre
pe fa, dar el continu s nainteze, mpleticindu-se, spre poteniala sa victim.
Redman i alese cu grij momentul i l lovi cu o for incredibil pe Slape n genunchi dup cte bnuia, n piciorul
beteag. Bnuise corect. Slape url i se ddu napoi, rsucindu-se i lovindu-se cu faa de perete. Redman fcu un pas
nainte, mpin-gndu-l cu putere din spate. nelese prea trziu ce fcuse. Slape se nmuie, iar mna sa, strivit ntre
perete i propriul corp, alunec n jos, nsngerat i fr cuit Biatul expir aerul-morii i se prbui greoi, izbindu-se
de perete, nfigndu-i cuitul i mai adnc n propriul abdomen. Era mort nainte de a atinge pmntul.
30
Redman l rsuci cu faa n sus. Nu se obinuise niciodat cu caracterul neateptat al morii. S dispari att de brusc,
asemenea imaginii de pe ecranul televizorului! nchizi.i devine alb. Fr nici un mesaj.
Tcerea deplin a coridoarelor i se pru copleitoare, n timp ce se ntorcea spre hol. Tietura de la stomac nu era
serioas, iar sngele i fcuse propriul bandaj de fapt, o crust din cma, lipind bucile de bumbac de piele i
nchiznd, astfel, rana.
Aproape c nu-l mai durea. ns tietura era problema cea mai nensemnat cu care se confrunta acum: trebuia s
dezlege cteva mistere i nu se simea capabil s le fac fa. Atmosfera istovitoare, epuizant a locului l fcea s se
simt, la rndul su, istovit i epuizat. Aici nu avea s gseasc nici sntate, nici buntate i nici raiune.
Brusc, crezu n fantome.
n hol ardea un bec, unul fr abajur, suspendat deasupra unui spaiu mort. Redman se opri sub bec i citi scrisoarea
mototolit a lui Lacey. Cuvintele mzglite pe hrtie erau adevrate chibrituri gata s-i aprind panica:
Mam,
M-au dat ca hran scroafei. S nu-i crezi dac-i vor spune c nu te-am iubit niciodat, sau dac-i vor spune c am
evadat. Nici vorb. M-au dat ca hran scroafei. Te iubesc.
Tommy.
Redman bg scrisoarea n buzunar i iei n fug din cldire, ndreptndu-se spre terenul de sport. Era ntuneric: un
ntuneric adnc, fr stele; aerul era umed. Nici mcar n timpul zilei nu putea fi sigur de drumul spre ferm; noaptea era
i mai ru. Foarte curnd se rtci, undeva ntre terenul de sport i plcul de copaci. Se afla prea departe pentru a
vedea silueta cldirii principale aflat n spatele su, iar copacii din fa semnau unii cu alii.
Aerul nopii era puturos; nu btea nici un pic de vnt, s-i rcoreasc picioarele obosite. Afar era tot atta linite ca i
nuntru de parc ntreaga lume devenise un interior: o camer nbuitoare, prins de un tavan pictat de nori.
Rmase n ntuneric, cu sngele pulsndu-i puternic n cap, i ncerc s se orienteze.
n stnga acolo unde presupunea c ar fi trebuit s se afle dependinele sclipea o lumin. Evident, se nelase
complet asupra poziiei n care se afla. Lumina venea de la cocin, fcnd s se disting limpede conturul cresctoriei
de psri, drpnate. Distinse cteva siluete n picioare, ca i cum ar fi urmrit un spectacol pe care el nu-l putea
vedea nc.
Porni spre cocin, netiind ce avea s fac, o dat ajuns acolo. Dac toi erau narmai, ca Slape, i mprteau
aceleai intenii ucigae, atunci, acolo o s-i gseasc sfritul. Gndul nu-l deranja. ntr-un fel sau altul, era o opiune
atractiv, pentru a scpa n acea sear din lumea ngrdit a Centrului: s fii terminat pentru totdeauna.
Apoi mai era vorba i de Lacey. Dup ce discutase cu Leverthal, avusese un moment de ndoial i se ntrebase, n
sinea sa, de ce inea att de mult la acest biat Exista un oarecare adevr n acuzaia de ,favoare special, care i se
adusese. Era, oare, ceva n interiorul su care l dorea pe Thomas Lacey gol lng el? Acesta s fi fost subnelesul
remarcei lui Leverthal? Chiar i acum, n timp ce alerga nc nesigur de direcie spre luminile din deprtare, nu se
putea gndi la altceva dect la ochii biatului, uriai i rugtori, privindu-l adnc n ochi.
Unele dintre siluetele aflate n faa sa se deprtau de ferm. Se distingeau, n noapte, proiectate pe luminile cocinei. Se
terminase deja totul? Fcu un ocol larg spre partea stng a cldirilor, pentru a-i evita pe cei care prseau locul.
Acetia nu fceau nici un zgomot nu trncneau ntre ei i nici nu rdeau. Asemntori membrilor unei congregaii
care prseau o nmormntare, peau calm prin ntuneric, cu capetele plecate, fiecare la o distan oarecare de
cellalt. Era lugubru s-i vezi pe aceti delincveni necredincioi copleii de pioenie.
Redman ajunse la cresctoria de psri, fr s se fi ntlnit cu vreunul fa n fa.
Cteva siluete mai zboveau n jurul cocinei. Peretele arcului scroafei era plin de lumnri nenumrate lumnri.
Ardeau continuu n atmosfera linitit, aruncnd o lumin puternic, cald, asupra peretelui de crmid i asupra feelor
puinilor spectatori care nc mai priveau fix spre misterele ascunse ale cocinei.
Printre siluete, se zreau Leverthal i gardianul care ngenunchease lng capul lui Lacey, chiar n ziua sosirii lui
Redman la Centru. Mai erau doi sau trei biei, ale cror fee le recunoscu, dei nu-i putea reaminti cum i chema
Din cocin se auzi un zgomot zgomotul fcut de picioarele scroafei pe paie, n timp ce le accepta privirile aintite
asupra ei. Cineva vorbea, dar Redman nu-i ddea seama cine. Era vocea cadenat a unui adolescent. Vocea fcu o
pauz, moment n care gardianul i unul dintre biei ieir din rnd, de parc li s-ar fi ordonat acest lucru, i disprur n
ntuneric. Redman se apropie i mai mult. Timpul era de maxim importan acum. Curnd, primii membri ai
congregaiei aveau s traverseze terenul de sport, ntorcndu-se n cldirea principal. Atunci, or s vad cadavrul lui
Slape i or s dea alarma. Trebuia s-l gseasc pe Lacey acum, dac Lacey mai era nc de gsit.
Leverthal l zri primul. i mut privirea de la cocin i schi un gest de salut, dup ct se prea, fr a fi deranjat de
sosirea sa. Era ca i cum apariia lui n acel loc ar fi fost inevitabil, ca i cum toate drumurile ar fi dus la ferm, la cocina
plin de paie i la mirosul de excremente. Era de parc ea ar fi crezut acest lucru. Si aproape c-l credea chiar el nsui.
Leverthal, i se adres acesta.
Femeia i zmbi larg. Biatul de lng ea i ridic mna i zmbi, la rndul su.
Tu eti Henessey? ntreb Redman, privindu-l. Tnrul rse. Rse i Leverthal.
Nu, rspunse ea. Nu. Nu. Nu. Henessey e acolo. Art cu degetul n interiorul cocinei.
Redman strbtu cei civa metri rmai pn la peretele cocinei, ateptndu-se i nendrznind s atepte s vad
paiele, sngele, scroafa i pe Lacey.
ns Lacey nu era acolo. Doar scroafa, mare i rotund ca ntotdeauna, n mijlocul propriilor ei excremente, cu urechile
enorme i ridicole atrnndu-i peste ochi.
Unde-i Henessey? ntreb Redman, ntlnind privirea scroafei.
Acolo, rspunse biatul. <- Asta-i o scroaf.
Ea l-a mncat, declar biatul, continund s zmbeasc. Fvident, gsea ideea delicioas. Ea l -a mncat, iar el
vorbete prin gura ei.
Lui Redman i veni s rd. n comparaie cu asta, povestirile despre fantome ale lui Lacey preau aproape plauzibile. i
spuneau c scroafa era posedat!
S-a spnzurat Henessey, aa cum a afirmat Tommy? Leverthal consimi cu o micare a capului.
n cocin?
Alt micare aprobatoare a capului.
Deodat, scroafa lu o alt nfiare. n minte, o vzu ntinzndu-se i adulmecnd picioarele corpului convulsionat al lui
Henessey, simindu-i moartea aproape, salivnd la gndul crnii sale. O vzu lingnd, apoi sorbind cu lcomie, picturile
31
care i se prelingeau din piele, pe msur ce corpul putrezea, la nceput mucndu-l uor i delicat, apoi devorndu-l. Nu
era prea greu de neles cum aceast atrocitate devenise o adevrat mitologie pentru biei, acetia dedicndu-i imnuri
i ridicnd o scroaf la rang de zeitate. Lumnrile, veneraia, sacrificarea intenionat a lui Lacey: era o adevrat
boal, dar nu mai ciudat dect alte o mie de obiceiuri ale credincioilor. Redman ncepu chiar s neleag letargia lui
Lacey, incapacitatea sa de-a se mpotrivi puterilor care-l copleeau.
Mam, m-au dat ca hran scroafei.
Nu ,Mam, ajut-m, salveaz-m! Pur i simplu ,M-au dat ca hran scroafei.
Putea s neleag toate aceste lucruri: erau copii, muli needucai, unii aflai aproape de instabilitate mental, toi
predispui la superstiii. ns asta nu explica atitudinea lui Leverthal. Femeia fixa din nou cu privirea cocina, i Redman
pricepu pentru prima dat c prul, de culoarea mierii n lumina lumnrilor, i era despletit pe umeri.
Mi se pare c-i doar o scroaf, nimic mai mult, declar Redman.
Vorbete cu vocea lui, zise, linitit, Leverthal. Ai putea spune c vorbete prin intermediul limbii altcuiva. O s-l auzi
n scurt timp. Scumpul meu biat!
Atunci nelese,
Dumneata i Henessey?
De ce pari att de ngrozit? Avea optsprezece ani i un pr mai negru dect ai vzut vreodat. Si m iubea.
De ce s-a spnzurat?
Pentru a tri pe vecie, rspunse femeia, aa nct s nu devin niciodat brbat i s moar.
Nu l-am gsit vreo ase zile, interveni tnrul, aproape optind n urechea lui Redman. Si nici mcar atunci, o dat ce
l avea doar pentru ea, n-a lsat pe nimeni s se apropie. M refer la scroaf, nu la doctor. Toi l iubeau pe Kevin,
continu el, pe un ton de intimitate. Era frumos.
Si unde-i Lacey? Zmbetul lui Leverthal dispru.
mpreun cu Kevin, rspunse tnrul. Acolo unde l vrea Kevin.
Art cu degetul prin ua cocinei. Un corp zcea ntins pe paie, cu spatele la u.
Dac-l vrei, va trebui s intri acolo i s-l iei, declar biatul i, n momentul urmtor, i ncleta gtul lui Redman ca
ntr-o menghin.
Scroafa reaciona la aceast aciune brusc. Ea ncepu s striveasc paiele cu picioarele, artndu-i albul ochilor.
Redman ncerc s se desfac din strnsoarea biatului, lovindu-l, n acelai timp, cu cotul n burt. Biatul fcu un pas
napoi, se rsuci i njur, dar, imediat, Leverthal i lu locul.
Du-te la el, zise aceasta, apucndu-l pe Redman de pr. Du-te la el, dac vrei.
Unghiile ei i zgriar faa, de la tmpl pn la nas, trecnd milimetric pe lng ochi.
D-te jos! strig Redman, ncercnd s scape de femeie, dar ca se inea bine, iar capul 1 se legna nainte i napoi,
n timp ce cuta s-l mping spre perete.
Restul se petrecu cu o vitez nfiortoare. Prul ei lung atinse uor flacra unei lumnri i tot capul i lu foc; flcrile se
ntinser rapid. Urlnd dup ajutor, se mpiedic i se ls cu toat greutatea pe poart. Aceasta ced, prbuindu-se n
interiorul arcului. Redman privea neputincios, n timp ce femeia, transformat ntr-o tor vie, se prvli pe stratul de
paie. Flcrile se ntinser avide, de-a curmeziul arcului exterior, spre scroaf, nghind hulpave toate materialele ct
de ct inflamabile.
Chiar i acum, n aceast situaie extrem, scroafa rmase tot scroaf. Nu mai fcu nici o minune: nu scoase nici un
sunet i nici nu ceru ajutor, folosindu-se de feluritele ei voci. Continund s bat din picioare, animalul intr n panic, pe
msur ce vlvtaia l nconjura, ncolindu-i corpul masiv i lingndu-i prile laterale. Aerul se umplu cu un miros de
unc prlit, n timp ce flcrile se ridicau tot mai sus pe corp i pe cap, propagndu-se printre peri ca printr-o iarb
uscat cuprins de foc.
Vocea i era tot de scroaf, la fel i suferina. Grohituri isterice i scpau printre buze; se npusti cu putere de-a
curmeziul arcului cocinei i trecu de poarta rupt, clcnd peste Leverthal.
Corpul scroafei, nc n flcri, prea un obiect magic, ce traversa cu repeziciune terenul n plin noapte, deplasndu-se
n zigzag, din cauza durerii. Urletele ei mi se diminuar nici atunci cnd ntunericul o nghii, prnd, pur i simplu, s
rsune ca un ecou pe tot terenul nconjurtor, incapabile de a-i gsi scparea din acea ncpere ncuiat.
Redman avansa civa pai spre corpul mistuit al lui Leverthal i spre cocin. Paiele ardeau din toate prile i focul se
ntindea spre u. nchise pe jumtate ochii, din cauza fumului usturtor, i plonja n interiorul compartimentului.
Lacey zcea, ca i pn atunci, cu spatele la u. Redman l ntoarse cu faa n sus. Tria. Era contient. Avea chipul
scldat n lacrimi i l privea, de pe. patul de paie, cu o expresie ngrozit i cu ochii att de mari, nct aproape i ieeau
din cap.
Ridic-te, zise Redman, aplecndu-se asupra biatului. Corpul su mic era rigid, i aceste cuvinte reprezentau tot ce
putea face Redman pentru a-l determina s-i mite membrele. mbrbtndu-l astfel, reui s-l scoale tocmai cnd
fumul ncepu s ptrund nuntru.
E-n regul, haide, haide!
Se ridic n picioare i ceva i atinse uor prul. Redman simi o ploaie de viermi pe fa i, uitndu-se n sus, l vzu pe
Henessey sau ceea ce mai rmsese din el atrnnd de-o grind a cocinei. Trsturile, nnegrite precum crbunii,
nu i se mai distingeau. Avea corpul ros inegal la coapse, iar mruntaiele i atrnau din scheletul puturos, legnndu-se
cu micri viermnoase chiar n faa lui Redman.
Duhoarea cadavrului ar fi fost copleitoare, dac n-ar fi fost fumul gros. Aa stnd lucrurile, Redman era de-a dreptul
revoltat; dar reacia i spori puterile. l ridic pe Lacey din umbra cadavrului lui Henessey i l mpinse prin u.
Afar, paiele nu mai ardeau att de puternic, dar lumina focului, lumnrile i corpul n flcri al lui Leverthal l fcur
s-i mijeasc ochii dup bezna din interior.
Haide, flcule! zise el, trecndu-l pe Lacey prin vpaie. Ochii biatului strluceau ca o insign de poliist, ca ai unui
nebun. Exprimau zdrnicie.
Traversar cocina pn la poart, srind peste cadavrul lui Leverthal, i se ndreptar spre ntunericul terenului deschis
din aa lor.
Cu fiecare pas ce i ndeprta de ferm, biatul prea s ias din starea de paralizie n care se afla. n spate, cocina era
deja o amintire n flcri. n fa, noaptea era la fel de linitit i impenetrabil ca ntotdeauna.
Redman ncerca s nu se gndeasc la scroaf. Cu siguran, trebuia s fi murit pn atunci.
32
ns, pe msur ce alergau, din pmnt parc se auzea un zgomot, ca i cum ceva uria ar fi inut pasul cu ei, mulumit
s se menin la distan, precaut acum, dar nendurtor n urmrire.
Redman l trase cu putere de mn pe Lacey i grbi pasul, simind terenul ars de soare sub picioare. Lacey scncea,
scond doar nite sunete, fr s articuleze vreun cuvnt. Era un semn bun, un semn de care avea nevoie Redman. Se
sturase de toat aceast demen.
Ajunser la cldirea principal, fr nici un incident. Coridoarele erau la fel de pustii aa cum fuseser cu o or mai
devreme. Poate c nimeni nu descoperise nc cadavrul lui Slape. Era posibil, fiindc nici unul dintre biei nu prea s fi
avut chef de distracie. Poate c se furiaser, tcui, n dormitoare, pentru a-i continua veneraia n somn.
Venise momentul s gseasc un telefon i s sune la poliie.
Brbatul i biatul se ndreptar, mn n mn, spre biroul directorului. Lacey amuise din nou, dar nu mai avea acea
expresie de nebun ntiprit pe fa; arta ca i cum lacrimile purificatoare erau gata s-i neasc. Trase aerul pe nas
i scoase nite sunete din gtlej.
strnse mai puternic de mn pe Redman, apoi se relaxa complet
n faa lor, holul era cufundat n ntuneric. Probabil c cineva sprsese recent becul; acesta nc se blngnea la
captul firului, luminat de-o raz slab intrat pe fereastr.
Haide! N-are de ce s-i fie fric. Haide, biete!
Lacey se aplec asupra minii lui Redman i l muc. Totul se ntmpl att de iute, nct Redman i ddu, involuntar,
drumul biatului, iar acesta o rupse la fug pe coridor, ndeprtndu-se ct mai mult de hol.
N-avea nici o importan. Nu putea ajunge prea departe. De data aceasta, Redman se bucura c peste tot erau doar
ziduri i zbrele.
Redman travers holul ntunecos, ndreptndu-se spre biroul secretarei. Nici o micare. Oricine sprsese becul sttea
foarte linitit.
Si telefonul fusese sfrmat. Nu doar sfrmat, ci fcut ndri.
Redman se ntoarse spre biroul directorului. Acolo era un telefon; nu avea s se lase oprit de nite vandali.
Bineneles, ua era ncuiat, dar Redman se atepta la aa ceva. Sparse cu cotul geamul mat de la u i bg mna
n cealalt parte. Nici urm de cheie.
La dracu*! gndi el, i se repezi cu umrul n u. Era rezistent, din lemn masiv, i avea o ncuietoare de bun calitate,
l durea umrul, iar rana de la stomac i se redeschise pn cnd ncuietoarea ced i reui s ptrund n camer.
Podeaua era acoperit cu paie; mirosul dinuntru era incomparabil mai dezgusttor dect cel din cocin. Directorul
zcea n spatele biroului, cu inima mncat.
Scroafa! exclam Redman. Scroafa! Scroafa! repet el i ntinse mna dup telefon.
Auzi un sunet. Se rsuci i primi lovitura drept n fa. i sfrm umerii obrajilor i nasul. Camera se color, apoi deveni
alb.
Holul nu mai era ntunecat. n fiecare col, ardeau lumnri, probabil sute de lumnri. Pe de alt parte, capul i se
nvrtea i vedea n cea, ca urmare a loviturii. Putea s fi fost o singur lumnare, multiplicat de simurile sale, pe
care nu se mai putea baza.
Sttea n hol, n mijlocul unui cerc, fr a ti prea bine cum de reuea acest lucru, pentru c, sub el, i simea picioarele
paralizate i nefolositoare. La marginea razei sale vizuale, dincolo de lumina lumnrilor, auzea oameni vorbind. Nu, nu
chiar vorbind. Nu erau cuvinte adevrate. Erau sunete fr sens, scoase de oameni care puteau, sau nu puteau, s fie
acolo.
Apoi auzi grohitul grohitul grav, astmatic al scroafei, care-i fcu, de ndat, apariia din lumina tremurtoare a
lumnrilor. Corpul ei nu mai era strlucitor de curat i frumos. Prile laterale erau carbonizate, ochii rotunzi ca
mrgelele erau uscai, iar rtul, oarecum rsucit fa de poziia sa normal. nainta spre el foarte ncet, poticnindu-se, i
tot foarte ncet, figura, aezat clare pe scroaf, deveni vizibil. Era, bineneles, Tommy Lacey, gol ca atunci cnd se
nscuse, cu corpul la fel de trandafiriu i lipsit de pr ca al unuia dintre purceii ei, cu faa lipsit de orice sentiment
omenesc. Ochii lui deveniser acum ochii ei, conducnd scroafa enorm prin intermediul urechilor. Si zgomotul scos de
scroaf asemntor cu al unui animal inut n fru nu ieea din gura acesteia, ci dintr-a lui. A lui era vocea scroafei.
Redman i pronun calm numele. Tommy, nu Lacey. Biatul pru s hu-l aud. Si doar atunci, pe msur ce scroafa i
clreul ei se apropiau, Redman i ddu seama de ce nu se prbuise nc la pmnt. Avea o frnghie nfurat n
jurul gtului.
Chiar n momentul n care l fulger acest gnd, laul se strnse i se trezi ridicat n aer.
Nu simi nici o durere, doar un dezgust nfricotor mult mai mare dect durerea , un abis de pierdere i regret n care
se afunda cu totul.
Scroafa i biatul se opriser chiar sub Redman, ale crui picioare se legnau n aer. Continund s grohie, biatul
coborse de pe scroaf si se aezase pe vine lng animal. Prin atmosfera din ce n ce mai cenuie, Redman zrea
curbura irei spinrii biatului, pielea perfect a spatelui. Vzu i frnghia cu noduri, cu captul ros, care ieea din
ezutul su galben. Pentru toat lumea, semna cu o coad de porc.
Scroafa i ridic uor capul, dei ochii ei nu mai distingeau nimic. Redman se gndi cu plcere c aceasta suferea i c
o s sufere mai departe, pn ce o s moar. Pentru el, era aproape suficient acest gnd. Apoi, gura scroafei se
deschise i ea vorbi. Redman nu era sigur cum rostea cuvintele, dar vorbea. Cu vocea cadenat a unui biat.
Asta este menirea unui animal, spunea el, s mnnce i s fie mncat.
Dup aceea, scroafa zmbi, iar Redman simi, dei se crezuse paralizat, durerea provocat de dinii lui Lacey, care i
smulse o bucat din picior. Treptat, biatul se car, grohind, tot mai sus, pe corpul salvatorului su, pentru a-i stinge
i ultima frm de via.
Se)* moar!e #i lamina '!elelor
Di ane i trecu degetele parfumate prin barba rocat, epoas, che Je dou zile, a lui Terry.
mi place, zise ea. Chiar i poriunea crunt.
Femeia iubea tot ce avea legtur cu el, sau cel puin aa pre-*:indea. Era ncntat atunci cnd o sruta, cnd o
dezbrca, sau i lunci cnd el i ddea jos chiloii. Exclama de fiecare dat: ,mi place, mi place, mi place!
Ea se lsa peste el cu un entuziasm att de nepotolit, nct tot cc putea face era s-i urmreasc partea superioar a
capului blond-cenuiu sltndu-i ntre vintre, rugndu-se, n acelai timp, lui Dumnezeu ca nimeni s nu ncerce s intre
n cabin. La urma urmei, era o femeie mritat, chiar dac era actri. Si el avea, pe undeva, o soie. Acest tete--tete
33
avea s fac deliciul uneia dintre fiuicile locale de scandal tocmai cnd ncerca s-i ctige reputaia de regizor serios;
nici o mecherie, nici o brf doar art adevrat.
Apoi, chiar i gndurile ambiioase erau anulate de limba ei, care fcea prpd printre terminaiile sale nervoase. Nu era
grozav ca actri, dar, Dumnezeule, ce trf minunat era! Tehnic fr cusur; sincronizare perfect: tia fie din instinct,
fie ca urmare a nenumratelor repetiii, momentul exact n care trebuia s accelereze ritmul i s finalizeze ntreaga
scen cu uii deznodmnt satisfctor.
Dup ce-l termin de ,stors, aproape c dori s-o aplaude.
Toat distribuia spectacolului A dousprezecea noapte, regizat de Calloway, era, bineneles, la curent cu legtura lor.
Uneori se fceau comentarii acide atunci cnd actria i regizorul ntrziau amndoi la repetiii, sau dac ea prea
satisfcut, iar el rou la fa. Calloway a ncercat s-o determine s-i controleze expresia de
m-care-a-mncat-smntna, dar, efectiv, nu era o ,actri att de bun lucru amuzant, lundu-se n considerare
adevrata ei profesie.
Pe de alt parte, La Duvalle, aa cum Edward insista s-o numeasc, ajunsese celebr, deci nu mai avea nevoie s fie o
actri biin. Ce dac rostea versurile lui Shakespeare ca i cum ar fi recitat Cntarea lui Hiavata, bum-bum, bum-bum!
Ce dac toate cunotinele ei de psihologie erau vagi, logica greit, iar abordarea personajului necorespunztoare? Ce
dac nelegea poezia la fel de mult ca buna-cuviin? Era o stea, i asta reprezenta o adevrat afacere.
Nu se putea contesta faptul c numele ei nsemna bani. Afiele publicitare ale Teatrului Elysium anunau pretenia
acesteia la gloria scenei cu litere de-o chioap, negre pe fond galben:
,Diane Duvall: steaua din Copilul dragostei
Copilul dragostei. Probabil cea mai slab soap opera din istoria genului, prezentat vreodat pe ecranele naiunii: n
fiecare sptmn, dou ore pline de personaje mediocre i dialoguri tmpite. Totui, n cele din urm, crescu
considerabil audiena, protagonitii devenind, aproape peste noapte, staruri de prim mrime pe firmamentul ncrcat de
diamante false al televiziunii. Printre ele, scnteia Diane Duvall steaua cea mai strlucitoare.
Poate c nu fusese nscut s joace n piese clasice, dar, suse Cristoase, ce cozi se fceau la casele de bilete atunci
cnd numele ei figura pe afi! ar n aceste zile i n aceast epoc, cu teatrele pustii, tot ce conta era numrul de
scaune ocupate.
Calloway renunase la gndul c aceasta avea s fie versiunea definitiva la A dousprezecea noapte, dar, dac
montarea avea succes i cu Diane n rolul Violei avea toate ansele , i s-ar fi putut deschide cteva ui n West End.
n plus, existau i compens lucrezi cu mereu adulata i mereu pretenioasa domnioar ) Duvall.
Calloway i trase pantalonii de serj i privi n jos. Ea i adres fAmbetul cuceritor folosit n scena scrisorii: expresia
numrul linei din repertoriul Duvall o combinaie ntre una feciorelnic i una matern.
Brbatul i ntoarse zmbetul cu una din propriul su tepertoriu o privire fugar i drgstoas, care prea adevrat r
la un metru distan. Apoi se uit la ceas.
Dumnezeule, am ntrziat, scumpo!
Femeia i linse buzele. Chiar i plcea att de mult gustul? -Mai bine mi-a aranja prul, zise ea, ridicndu-se i
aruncnd o privire n oglinda lung de lng dus. -Da.
Te simi bine?
Cum nu se poate mai bine, replic el. O srut uor pe nas m o ls s se pieptene.
n drum spre scen, intr vreo cteva clipe n cabina brbailor, s-i aranjeze inuta i s-i dea cu ap rece pe obrajii
mbujorai. Sexul fcea s-i apar ntotdeauna pete pe fa i pe partea superioar a bustului. Aplecndu-se, pentru a se
stropi cu ap, ('alloway i studie cu un ochi critic trsturile n oglinda de deasupra chiuvetei. Dup treizeci i ase de
ani n care ncercase s-i ascund vrsta, adevrul ncepea s ias la iveal. Nu mai era junele-prim de altdat. Avea
pungi sub ochi pungi fr nici o legtur cu insomniile repetate , riduri pe frunte i n jurul gurii. Nu mai semna deloc
cu un wunderkind; destrblarea i se citea limpede pe fa. Excesul de sex, butur i ambiie, frustrarea de a aspira i
de a rata marea ans de attea ori. Cum ar fi artat acum, gndi el cu amrciune, dac s-ar fi mulumit s fie un
actora oarecare, jucnd piesele lui Brecht ntr-un teatru de duzin, cu doar zece spectatori n fiecare sear? Probabil c
ar fi avut faa la fel de neted ca fundul unui copila cele mai multe spectatoare ale teatrelor care prezint piese cu
tent social au aceast privire. Srmane vaci, inexpresive i mulumite!
Ei bine, plteti i alegi, zise n sinea sa. Arunc o ultim privire spre heruvimul prpdit reflectat n oglind, cu ncreituri
la colul ochilor heruvim cruia nc nu-i rezista nici o femeie , i iei din cabin, ca s fac fa ncercrilor i
necazurilor din actul al treilea \
Pe scen se desfura o discuie aprins. Jack, tmplarul^ construise dou garduri vii pentru grdina Oliviei. Trebuia c|
acestea s mai fie acoperite cu frunze, dar artau de-a dreptul impresionant, ntinzndu-se pe toat adncimea scenei,
pn U decorul de fundal, pe care urma s fie pictat restul grdinii. Nict o chestie simbolic. O grdin rmnea o
grdin: iarb verde, cef albastru. Asta preferau spectatorii din nordul Birminghamulufy iar Terry arta o oarecare
simpatie pentru gusturile lor simple. '
Terry, scumpule!
Eddie Cunningham l lu de mn i de cot, conducndu-t spre locul disputei.
Care-i problema?
Terry, scumpule, nu poi fi serios n legtur cu aceste rahaturi de garduri vii. (Ct de curgtor i iei din gur cuvntul
,rahaturi!) Spune-i unchiului Eddie c nu eti serios, nainte s fac o criz de nervi. Art cu degetul spre gardurile vii
att de jignitoare. Vreau s spun... uit-te la ele!
n timp ce vorbea, un jet gros de saliv se mprtie prin aer.
Care-i problema? ntreb, din nou, Terry. -Problema? Blocheaz drumu', scumpule, blocheaz drumu'.
Gndete-te. Am tot repetat scena n care m nvrtesc de colo-colo ca un nebun de legat. n sus la dreapta, n jos la
stnga dar treaba nu merge dac n-am acces prin spate. Si uit-te! Rahaturile astea sunt puse pe acelai plan cu
fundalul.
Ei bine, aa i trebuie, pentru a crea iluzia respectiv, Eddie.
Dar nu pot trece pe dup ele, Terry. Trebuie s-mi nelegi punctul de vedere.
i lu drept martori pe ali civa indivizi aflai pe scen: doi tmplari, doi tehnicieni, trei actori.
Vreau s spun... efectiv nu-i destul timp.
Eddie, le schimbm poziia. -Of!
Asta-i lu apa de la moar.
34
Nu?
Hmm.
Adic pare cel mai uor, nu?
Da... numai c mi plcea...
Stiu.
ii bine, dac trebuie neaprat... Dar ce facem cu terenul de Wtkhct?
Tiem i din el.
Si toat scena cu ciocanele de crochet? Chestia aia porcoas? Va trebui s renunm la ea Regret, dar n-am calculat
toate vunanlele. N-am gndit corect, liddie tresri, indignat.
Asta-i tot ce-ar trebui s faci ntotdeauna, scumpule. Chicote. Terry se fcu c n-aude. Obiecia ridicat de Eddie Mit
corect; vina era doar a lui, fiindc nu studiase destul schiele ii* decor.
mi pare ru de toat afacerea, dar n-avem nici o ans s-o Mvolvm.
Sunt sigur c nu vei tia i din rolul altora, zise Eddie. Arunc o privire ctre Diane, peste umrul lui Calloway, apoi w
ndrept spre cabin. ei un actor nfuriat, iar scena rmase poala. Calloway nu ncerc s-l opreasc. Dac i-ar fi
stricat eirea, ar fi nrutit considerabil situaia Mormi doar un simplu ,< )l, Hristoase, i -i trecu mna lat peste fa.
sta era punctul nevralgic inevitabil al profesiunii de regizor: actorii.
aduce cineva napoi? ntreb el. Tcere.
Unde-i Ryan?
Directorul de scen si art fata cu ochelari peste gardul viu.
Da?
Ryan, scumpule, vrei, te rog, s-i duci o ceac de cafea lui ddie i s-l ndupleci s revin n mijlocul familiei?
Ryan fcu o mutr pe care sttea scris: ,Dumneata l-ai jignit, dumneata s-l aduci napoi. ns Calloway fusese dus cu
preul de prea multe ori pn acum, aa nct devenise un adevrat maestru. l fix, pur i simplu, pe Ryan,
ndemnndu-l s nu-i asculte dorina, pn cnd cellalt i plec ochii i aprob din cap.
Sigur, zise el, cu un aer ursuz.
Bun biat!
Ryan i arunc o privire acuzatoare i dispru n cutarea lui ul Cunningham.
Nici o reprezentaie fr o criz de nervi, declar Calloway, ncercnd s mai nclzeasc atmosfera. Cineva mormi;
micul semicerc de martori ncepu s se mprtie. Spectacolul se terminase.
n regul, n regul, zise Calloway, conciliant. S trecem la treab! Repetm de la punctul culminant al scenei. Diane,
eti pregtit?
Da.
Bine. ncepem?
Se ntoarse cu spatele spre grdina Oliviei i spre grupul de actori doar pentru a-i aduna gndurile. Numai reflectoarele
erau aprinse, restul slii fiind cufundat n ntuneric. Rnd dup rnd de scaune goale l priveau insolent, cu gura cscat,
provbcndu-l s le amuze. Ah, singurtatea regizorului de curs lung! Existau zile n aceast meserie cnd gndul de a
fi doar contabil prea o ,ncheiere cucernic de rvnit, pentru a-l parafraza pe prinul Danemarcei.
Cineva se mic la balconul Teatrului Elysium. Calloway i ridic privirea gnditoare i se holb prin aerul mbcsit al
slii. Se refugiase Eddie chiar n ultimul rnd? Nu, cu siguran nu. Pentru bunul motiv c nu avusese timpul necesar s
urce pn acolo.
Eddie? ndrzni s ntrebe Calloway, punndu-i mna streain la ochi. Tu eti?
Nu putea distinge silueta. Nu, nu era doar o singur siluet, ci erau dou. Doi oameni, care se strecurau de-a lungul
ultimului rnd de^scaune, ndreptndu-se spre ieire.
Ala nu-i Eddie? se interes Calloway, rsucindu-se spre grdina artificial.
Nu, rspunse cineva.
Vorbea chiar Eddie. Se afla din nou pe scen, rezemat pe unul dintre gardurile vii, cu o igar nfipt ntre buze. -Eddie...
E-n regul, rspunse actorul, bine dispus. Nu te umili. Nu suport s vd un brbat drgu umilindu-se.
S vedem dac reuim s strecurm undeva chestia cu ciocanele, zise Calloway, gata s se arate conciliant.
Eddie cltin din cap i scutur pe jos scrumul igrii.
Nu-i nevoie. -Realmente...
Oricum nu ieea prea bine.
Usa de la balcon scrti uor, nchizndu-se n urma vizitatorilor. Calloway nu se mai obosi s priveasc ntr-acolo.
Oricine ar fi fost, plecaser deja.
A fost cineva strin n sal, n aceast dup-amiaz. Hammersmith i ridic privirea de pe paginile pline de cifre pc
care le studia. -Da?
Sprncenele sale srmoase se nlar mult deasupra ochilor mici, cu o min de surpriz prost exprimat. Se ciupi de
buza de |os cu degetele ptate de nicotin.
Ai idee cine era?
Continu s se ciupeasc de buz, fixndu-l nc pe mai lAnrul su interlocutor cu o expresie nedisimulat de dispre
pe fa.
Si ce-i cu asta?
Vreau s tiu doar cine era n sal i urmrea repetiia. Cred c am dreptul s aflu.
Ai tot dreptul, rspunse Hammersmith, dnd uor din cap i uguindu-i buzele.
Era vorba s vin cineva de la Naional, zise Calloway. mpresarii mei au aranjat ceva n aceast privin. Dar nu
vreau *A intre oricine n sal fr tirea mea. n special, dac sunt persoane importante.
Hammersmith studia din nou coloanele de cifre. Avea o voce obosit:
Terry, dac va veni cineva de la South Bank s-i urmreasc viziunea regizoral, i promit c vei fi informat primul.
Eti mulumit?
nflexiunea vocii era a naibii de dur! Cu alte cuvinte, plimb ursu', copile! Calloway de-abia se stpnea s nu-l
pocneasc.
Hammersmith, nu-mi place s-mi urmreasc cineva repetiiile fr aprobarea mea. nelegi? Si vreau s tiu cine a
fost tn sal astzi.
Directorul oft din greu.
35
Crede-m, Terry, nu tiu nici eu. i sugerez s-o ntrebi pe Tallulah, fiindc ea a stat la intrare, n aceast
dup-amiaz. Dac cineva a ptruns n teatru, probabil c a observat. Oft din nou. n regul... Terry?
Calloway o ls balt. Avea bnuielile sale n ceea ce-l privea pe Hammersmith. ndividul nu ddea doi bani pe teatru i
nu scpa nici o ocazie s declare deschis acest lucru; afia un aer extenuat ori de cte ori se discuta ceva despre bani,
ca i cum nu fcea s te oboseti cu probleme estetice. Si avea un cuvnt, rostit cu voce tare, prin care-i numea,
deopotriv, pe actori i regizori: ,crai. Minuni de-o zi. n lumea lui Hammersmith, doar banul era venic, iar Teatrul
Elysium era un loc nfloritor, un loc din care cineva inteligent putea ctiga o sum frumuic, dac-i juca bine ansele.
Calloway era sigur c Hammersmith ar vinde teatrul chiar a doua zi, dac ar putea. Un ora-satelit ca Redditch,
dezvoltndu-se n acelai ritm cu Birmingham, nu avea nevoie de teatre, ci de birouri, supermarketuri, depozite; avea
nevoie, n viziunea consilierilor municipali, de o mrire a investiiilor n industria nou. Ma avea nevoie i de
amplasamente excelente, pe care s se dezvolte aceast industrie. Nici o art nu putea supravieui unei astfel de
concepii pragmatice.
Tallulah nu se afla nici n gheret, nici n foaierul mare, i nici n cel al artitilor.
ritat att de lipsa de politee a lui Hammersmith, ct i de| dispariia lui Tallulah, Calloway se ntoarse n sala de
spectacolej pentru a-i lua haina i a se duce s se mbete. Repetiia se( terminase, i actorii plecaser de mult.
Gardurile vii, nc neaco-? perite cu frunze, preau destul de mici, privite din ultimul rnd din] stal poate c era nevoie
s mai fie nlate cu civa centimetrii Fcu o nsemnare pe spatele unui afi de reclam, pe care-l gs n buzunar:
,Gardurile vii, mai nalte?
Un zgomot de pai l fcu s-i ridice privirea, i o siluet i fcu apariia pe scen. O intrare discret, chiar prin fundul
scenei,1 acolo unde se uneau gardurile vii. Calloway nu recunoscu brbatul.
Domnul Calloway? Domnul Terence Calloway? -Da?
Vizitatorul se apropie de partea din fa a scenei, unde, cu muli ani n urm, s-ar fi aflat luminile de ramp, i rmase n
picioare, privind spre sal.
mi cer scuze c v-am ntrerupt irul ideilor.
Nu-i nimic.
Vreau s vorbesc ceva cu dumneavoastr.
Cu mine?
Dac ai fi amabil...
Calloway nainta spre primele rnduri ale stalului, cnt-rindu-l pe strin din ochi.
Era mbrcat n nuane de gri din cap pn-n picioare: hain de ln gri, pantofi gri, cravat gri. La o prim impresie,
nefavorabil, brbatul era ostentativ de elegant, lsnd, totui, o impresie deosebit. Lui Calloway i venea greu s-i
disting faa sub umbra aruncat de borul plriei.
Permitei-mi s m prezint.
Avea o voce convingtoare, cultivat. deal pentru reclame comerciale, poate pentru spunuri. Dup lipsa de maniere a
lui Hammersmith, aceast voce era cu adevrat o prob de bun cretere.
M numesc Lichfield. Nu m atept ca acest nume s nsemne mult pentru cineva de vrsta dumneavoastr fraged.
Ei da, vrst fraged! Poate c pe fa i se mai distingea o umbr de wunderkind.
Suntei critic? se interes Calloway.
Rsul care se auzi de sub borul imaculat al plriei era de-a dreptul ironic.
Pentru numele lui isus, nu! replic Lichfield.
Atunci, mi pare ru, m punei n ncurctur...
Nu trebuie s v cerei scuze.
Ai fost n sal astzi dup-amiaz? Lichfield ignor ntrebarea.
mi dau seama c suntei un om ocupat, domnule Calloway, i nu vreau s v irosesc timpul. Teatrul este meseria
mea, aa cum r i a dumneavoastr. Cred c ar trebui s ne considerm aliai, dei nu ne-am mai ntlnit vreodat.
Ah, marea frie! Aceast pretenie de familiaritate, aproape i A l fcu pe Calloway s scuipe. Cnd se gndea la
numrul de a-zis aliai, care l njunghiaser prietenoi pe la spate, la dramaturgii ale cror opere le njurase zmbind,
la actorii pe care-i distrusese cu o glum uoar, dar muctoare... La dracu cu fria! Aici era vorba de care-pe-care, la
fel ca n oricare profesie n care existau prea muli competitori.
Am un interes statornic, spuse Lichfield, n Teatrul Elysium.' (Cuvntul ,statornic fu accentuat straniu, sunnd de-a
dreptul lugubru pe buzele lui Lichfield.) ngduie-mi!...
Cum?
Da, am petrecut multe ore fericite n acest teatru de-a lungul anilor i, sincer, m doare s fiu purttorul acestor tiri. j
Ce tiri? ';
Domnule Calloway, trebuie s v anun c montarea' dumneavoastr cu A dousprezecea noapte va fi ultima care va'
mai vedea luminile rampei la Elysium. % *
Declaraia nu constitui o surpriz, dar era dureroas, i ocull interior trebuie s se fi reflectat pe faa lui Calloway.
Ah..., deci nu tiai. Aa credeam i eu. ntotdeauna,, actorilor li se ascunde ceva suntei de acord? E o satisfacie la
care] slujitorii lui Apollo nu vor renuna niciodat. Rzbunarea contabilului. |
Hammersmith, preciza Calloway. i
Hammersmith. ] -Ticlosu'!
Nu trebuie s v bizuii pe cei de teapa lui, dar nu cred c e nevoie s v spun eu asta.
Suntei sigur c l va nchide?
Desigur. Ar face-o i mine, dac ar putea.
Dar de ce? Am regizat piesele lui Stoppard, Tenessee Williams s-au jucat ntotdeauna cu slile pline. N-are nici un
sens.
M tem c are un admirabil sens financiar i, dac gndii n cifre, aa cum face Hammersmith, vei vedea c nimic
nu se poate mpotrivi unei simple operaii aritmetice. Elysium mbtrnete. Toi mbtrnim. Scrim. Ne simim vrsta
n ncheieturi: instinctul nostru ne spune s ne lungim i s disprem. \
S disprem: vocea deveni melodramatic de uoar, o oapt plin de dorin.
Cum de tii despre aceast afacere?
36
Am fost, vreme de muli ani, unul dintre membrii consiliului de administraie al teatrului, iar dup ce am ieit la pensie,
am socotit c era de datoria mea cum s m exprim? s stau cu! urechea la pnd. E greu, n aceste zile i n
aceast epoc, s evod triumful pe care.1-a avut aceast scen...
Vocea i se pierdu ntr-o reverie. Prea adevrat, nu doar ceva de efect. Apoi continu, cu acelai timbru de om de
afaceri: Acest teatru e pe punctul de-a muri, domnule Calloway. Vei f prezent la ultimul ceremonial, fr s avei vreo
vin. Am crezut c trebuie s fii... avertizat.
Mulumesc. V sunt recunosctor. Spunei-mi, ai fost vreodat actor?
Ce v face s credei aa ceva?
Vocea.
Stiu, e pe jumtate retoric. M tem c sta-i blestemul meu. Nu pot nici mcar s cer o ceac de cafea, fr ca
vocea s nu-mi sune ca a lui Lear n mijlocul furtunii.
Rse, din toat inima, pe socoteala sa. Lui Calloway ncepu s-i plac individul. Poate c arta cam arhaic, puin absurd,
dar era o adevrat sete de snge n comportarea sa, care captiv imaginaia lui Calloway. Lichfield nu se dezvinovi
privind dragostea lui pentru teatru, ca muli alii din aceast profesie, oameni care acceptau s devin actori de mna a
doua, dei sufletele lor erau vndute cinematografului.
Trebuie s recunosc c m-am ocupat puin de toate, i deschise inima Lichfield, dar m tem c, efectiv, nu am avut
rezistena necesar. Soia mea...
Soia? Calloway fu surprins s afle c Lichfield era hetero-sexual.
...soia mea, Constantia, a jucat aici de cteva ori, cu un mare succes, a putea afirma. Bineneles, nainte de rzboi.
E pcat ca acest teatru s se nchid.
ntr-adevr. ns m tem c nu exist miracole de ultim or. Teatrul va fi un morman de moloz peste ase
sptmni, i asta-i tot. Vreau doar s tii c alte interese dect cele comerciale sunt legate de aceast ultim montare.
Gndii-v la noi ca la nite ngeri pzitori. V dorim numai bine, Terence, noi toi v dorim numai bine.
Era un sentiment sincer, exprimat cu simplitate. Calloway era micat, dar i puin afectat, de interesul brbatului. i punea
propriile-i ambiii ntr-o perspectiv nu prea mgulitoare.
Vrem s ne asigurm c acest teatru i va termina existena ntr-un mod corespunztor i va muri cu demnitate,
continu Lichfield.
Afurisit treab!
E mult prea trziu pentru regrete. Nu trebuia niciodat s fi renunat la Dionisos n favoarea lui Apollo.
Ce este?
Ne-am vndut contabililor, legitimitii, celor de teapa lui Hammersmith, al crui suflet, dac are vreunul, trebuie s fie
de mrimea unghiei mele i de culoarea unui pduche. Cred c ar fi cazul s ne asumm curajul faptelor noastre. S
slujim poezia i s trim sub stele.
Calloway nu prea nelese exact la ce se referea cellalt, dar ghici ideea general i-i respect punctul de vedere.
De undeva din stnga culiselor, vocea Dianei ptrunse prin atmosfera solemn, ca un cuit de plastic.
Terry? Eti acolo?
Vraja dispru. Calloway nu-i dduse seama ct de hipnotic era prezena lui Lichfield pn n clipa n care cealalt
voce se intercala ntre ei. Ascultndu-l, parc erai legnat n braele cuiva; familiar. J
Lichfield pi spre marginea scenei, coborndu-i vocea pn la o oapt conspirativ:
nc un lucru, Terence...
Da? ^
Actria pe care ai ales-o pentru rolul Violei. i lipsesc, dac-mi permii s spun, calitile speciale, necesare interpretrii
acestuia.
Calloway rmase stupefiat.
Stiu, continu Lichfield, c devotamentul personal mpiedic, n asemenea cazuri, prerea sincer...
Nu, replic Calloway, ai dreptate. Dar e o actri cunoscut....
Aa era i vntoarea de uri cu cini, Terence.
Un zmbet luminos se rspndi de sub borul plriei, meni-nndu-se n umbr ca rnjetul unui idiot.
Glumesc, doar, zise Lichfield, chicotind, i urii pot fi fermectori.
Terry, aici erai!
Diane apru, mpopoonat ca de obicei, din spatele ctorva decoruri. Cu siguran, n aer plutea iminena unei
confruntri stnjenitoare. Dar Lichfield trecuse de falsele garduri vii, ndrep-tndu-se spre decorul de fundal.
Sunt aici, spuse Terry.
Cu cine vorbeai?
Lichfield ieise la fel de linitit i discret cum intrase. Diane nici mcar nu-l vzuse plecnd.
Of, doar cu un nger!- declar Calloway.
Avnd n vedere mprejurrile, prima repetiie cu costume nu decurse att de ru cum se ateptase Calloway: se
desfur infinit mai ru. Sfritul replicilor se pierdu, recuzita fu rtcit, intrrile n scen ratate; scenele comice preau
n neornduial i obositoare, jocul actorilor iremediabil surexcitat, sau superficial. Aceast A dousprezecea noapte
prea s dureze un an. Calloway se uit la ceas, pe la mijlocul actului al treilea, i -i ddu seama c o reprezentaie
ntreag cu Macbeth (inclusiv antractele) s-ar fi terminat dc mult.
Rmase n stal, cu capul ngropat n mini, gndindu-se la ce-ar mai fi putut face pentru a pune pe picioare acest
spectacol. Nu era prima dat, n aceast reprezentaie, cnd se simea neputincios din cauza distribuirii anapoda a
rolurilor. Replicile puteau li rostite pn la sfrit, problema recuzitei se putea rezolva, intrri le n scen puteau fi
repetate pn la perfeciune. ns un actor Klab va rmne;ntotdeauna un actor slab. Putea s lucreze pn la judecata
de apoi, ajustnd i repetnd totul, dar nu putea s fac o sit de mtase din coada de cine care era Diane Duvall.
zbutea, cu miestria unui acrobat, s ocoleasc nelesul real al unui cuvnt, s ignore orice prilej de a emoiona
spectatorii, s anuleze orice nuan pe care dramaturgul a vrut s-o pun n gura personajului. Era o performan eroic
prin absurditatea ei, reducnd imaginea delicat, pe care Calloway i dduse osteneala s-o conceap, la o simpl
miorliala. Aceast Viola era un adevrat personaj de soap opera, mai puin uman dect gardurile vii, dar la ci de prost
realizat.
Criticii o s-o mcelreasc.
37
Mai ru dect att, Lichfield avea s fie dezamgit. Spre marea Ka surpriz, ocul apariiei lui Lichfield nc nu se
risipise, Calloway neliind n stare s uite vocea, retorica i atitudinea acestuia de adevrat actor. l micase mai mult
dect era dispus s recunoasc, iar gndul ultimului spectacol cu A dousprezecea noapte, cu aceast Viola,
reprezentnd cntecul de lebd al ndrgitului su Elysium, l deranja i-l ncurca Prea, ntr-un anume fel,
nerecunosctor.
Fusese destul de des avertizat despre greutile crora trebuia s le fac fa regizorii, cu mult nainte de-a se implica
serios n aceast profesie. Wellbeloved, cel cu ochiul de sticl, ndrgitul su mentor, acum decedat, de la Academia de
Teatru, i spusese nc de la nceput: ,Un regizor este creatura cea mai singuratic de pe acest pmnt lsat de
Dumnezeu. El tie ce-i bun i ce-i ru ntr-un spectacol, sau ar trebui s tie, dac-i merit banii pe care-i ncaseaz, i
trebuie s transmit aceast informaie celor din jurul su, fr a nceta s zmbeasc.
n acel moment, nu pruse att de greu.
,Aceast meserie nu se refer la felul n care o s reueti n viitor, obinuia s spun Wellbeloved, ,ci la modul n care
nvei s nu cazi pe faa-i ndobitocit.
Bun sfat, aa cum avea s se dovedeasc mai trziu. Calloway l putea nc vedea pe Wellbeloved, cu chelia
strlucitoare i ochii scnteind de plcere cinic, prezentndu-i pe-o tav respectivul sfat. Nici un om de pe pmnt*
gndise Calloway, nu iubise teatrul mai mult ca Wellbeloved, i cu siguran nimeni nu ar fi putut s fie mai sarcastic
referitor la preteniile sale.
Era aproape unu dimineaa, cnd terminar nenorocita de repetiie; parcurser toate nsemnrile i se desprir,
posomori i plini de resentimente unii fa de alii. Calloway nu mai avea chef s le in companie n acea sear, nici la
vreo beie trzie, n brlogul unuia sau al altuia, nici la vreo edin de masaj. Era att de deprimat i de mhnit, nct
nici vinul, nici femeile i nici cntecele nu-i puteau schimba starea de spirit. De-abia o putea privi pe Diane n fa.
Observaiile pe care i le fcuse n faa restului distribuiei fuseser acide. Nici mcar nu erau de vreun folos.
n foaier, o ntlni pe Tallulah, nc vioaie, dei trecuse de mult ora de culcare a unei doamne n vrst.
ncui ua, n seara asta? o ntreb el, mai mult ca s spun ceva, i nu fiindc ar fi fost curios.
ntotdeauna ncui ua, rspunse ea.
Avea mult peste aptezeci de ani prea btrn pentru slujba de la cas, prea tenace pentru a fi ndeprtat cu
uurin. Acum, ntrebarea era pur academic, nu? Se ntreb ce ar rspunde cnd avea s afle despre nchiderea
teatrului. Probabil c vestea o s-i frng inima fragil. Oare nu i-a spus Hammersmith, cndva, c Tullulah lucrase n
teatru de la vrsta de cincisprezece ani?
Ei bine, noapte bun, Tallulah.
Ca ntotdeauna, ea nclin uor din cap. Apoi ntinse mna i apuc de brat pe Calloway. -Da?
Domnului Lichfield..,, ncepu ea.
Ce-i cu domnul Lichfield?
Nu i-a plcut repetiia.
A fost aici, ast-sear?
Oh, da, replic ea, ca i cum Calloway era doar un imbecil duc credea altceva, bineneles c a fost.
Nu l-am vzut.
Ei bine... n-are importan. Nu a fost prea impresionat. Calloway ncerc s par indiferent.
Asta-i situaia.
ubete foarte mult spectacolul tu.
Mi-am dat seama, zise Calloway, evitnd privirile acuzatoare ale lui Tallulah.
Avea destule probleme care s-l in treaz toat noaptea, fr a mai avea nevoie i de afirmaiile ei dezaprobatoare.
i eliber braul i se ndrept spre u. Tallulah nu fcu nici
O ncercare de a-l opri.
Ar fi trebuit s-o vezi pe Constantia, spuse ea, pur i simplu. Constantia? Unde auzise numele sta? Bineneles, soia
lui
1.ichfield.
O juca minunat pe Viola.
Calloway era prea obosit, ca s se ocupe de actrie moarte; era moart, nu? Chiar Lichfield afirmase c era moart!
Minunat! repet Tallulah.
Noapte bun, Tallulah. Ne vedem mine.
Cotoroana btrn nu-i rspunse. Dac fusese jignit de maniera brusc n care terminase conversaia, atta paguba.
Calloway o ls n plata Domnului i iei n strad.
Era sfritul lui noiembrie i era rece. Nici o mireasm nu plutea n aerul nopii, doar mirosul de smoal de la vreo strad
proaspt asfaltat i puin praf adus de vnt. Calloway i ridic gulerul jachetei pn la ceaf i se grbi spre refugiul
ndoielnic oferit de localul lui Murphy.
n foaier, Tallulah ntoarse spatele frigului i ntunericului din lumea exterioar i reveni, trindu-i picioarele, spre
templul visurilor. Duhnea att de dezgusttor un iz rnced, cauzat de vrsta localului i de folosirea lui ndelungat, un
iz asemntor cu al propriului ei corp. Sosise timpul ca procesele naturale s-i urmeze cursul firesc; nu avea nici un
rost ca lucrurile cldirile i oamenii s depeasc limita de timp. Teatrul Elysium trebuia s moar ns aa cum
trise n glorie.
Trase, plin de respect, draperiile roii, care acopereau portretele din coridorul ce ducea din foaier n stal Barrymore,
rving: mari nume, mari actori. Or fi fost portretele ptate i decolorate, dar amintirile erau la fel de vii i de proaspete ca
apa de izvor. Ultimul portret scos la lumin din lungul ir era cel al Constantiei Lichfield o fa de-o frumusee
transcendental, o structur a oaselor care-l fcea s plng pe orice anatomist.
Bineneles c ea ftisese prea tnr pentru Lichfield, i asta constituise doar o parte a tragediei. Lichfield Svengali, un
brbat de dou ori mai n vrst dect Constantia, fusese capabil s ofere frumuseii ei strlucitoare tot ceea ce-i dorea:
celebritate, bani, companie. Totul, cu excepia darului de care avea cea mai mare nevoie: viaa nsi.
Murise, de un cancer la sn, nainte de-a mplini douzeci de ani. Totiil se ntmplase att de repede, nct era nc greu
de crezut c dispruse pentru totdeauna.
Amintindu-i de acel talent genial, pierdut i irosit, ochii lui Tallulah se umplur de lacrimi. Constantia ar fi strlucit n
attea roluri, dac i-ar fi fost cruat viaa Cleopatra, Hedda, Rosalind, Electra...
38
Dar n-a fost s fie aa. Dispruse pentru totdeauna, stins ca o lumnare n timpul unui uragan, iar pentru cei rmai n
urm, viaa mai era doar o scurgere a timpului, nceat i lipsit de orice bucurii, printr -un inut rece. Erau diminei,
imediat dup rsritul zorilor, cnd Tallulah se ntorcea pe partea cealalt i se ruga s moar n somn.
Lacrimile aproape c o orbeau acum. Of, Doamne, cineva era n spatele ei! Se ntorsese, probabil, domnul Calloway, iar
ea plngea cu suspine i se comporta ca o bab ntng, exact aa cum tia c o considera el. Ce nelegea un tnr
despre trecerea anilor, despre durerea adnc pricinuit de o pierdere irecuperabil? Avea s mai dureze ceva timp
pn s ajung i el n aceeai situaie. Mai repede dect credea, dar, totui, peste o bucat de vreme.
Tallie, zise cineva.
Stia cine: Richard Walden Lichfield. Tallulah se ntoarse si-l vzu la mai puin de doi metri distan un brbat la fel de
frumos cum i-l amintea dintotdeauna. Trebuia s fie cu vreo douzeci de ani mai n vrst dect ea, dar trecerea anilor
nu prea s-l fi afectat. Tallulah se simi ruinat c plnsese.
Tallie, spuse el, amabil, tiu c-i puin cam trziu, dar am crezut c vei dori cu siguran s salui pe cineva.
S salut?
Lacrimile i dispreau treptat din ochi, i acum o putea vedea pc nsoitoarea lui Lichfield, stnd, respectuoas, la vreo
jumtate de metru n spatele acestuia, parial ascuns n ntuneric. Silueta iei din umbra aruncat de corpul lui Lichfield
o frumusee luminoas, cu o structur minunat a oaselor, o siluet pe care Tallulah o recunoscu la fel de uor ca pe
propria ei imagine. Timpul se sfrmase n buci, iar raiunea prsise aceast lume. xele dorite cu pasiune reveneau
neateptat, pentru a umple nopile goale i a oferi o nou speran unei viei care devenise obositoare. De ce s
contrazic ceea ce-i vedeau ochii?
Era Constantia, o Constantia radioas, care-i trecea braul pe sub cel al lui Lichfield i i rspundea lui Tallulah cu o
nclinare u capului.
Scumpa i decedata Constantia.
Repetiia era fixat pentru a doua zi de diminea, la nou i jumtate. Diane Duvall i fcu, ca de obicei, apariia cu o
jumtate de or ntrziere. Arta de parc n-ar fi dormit toat noaptea.
mi pare ru c am ntrziat, zise aceasta, vocalele ei deschise scurgndu-se de-a lungul intervalului pn la scen.
Calloway nu avea dispoziia necesar pentru lingueli.
Mine-i premiera, izbucni el, i toat lumea te ateapt.
Chiar aa? fcu Diane, agitat, ncercnd s par distrus. Era dimineaa prea devreme i efectul se duse dracului.
n regul, relum de la nceput, anun Calloway. Toat lumea este rugat s aib la ndemn textul i un stilou. Am
fcut o serie de tieturi, i vreau s fie limpezi pentru toi pn la prnz. Ryan, ai exemplarul suflerului?
Urm un schimb grbit de priviri i un semn negativ din partea lui Ryan.
Ei bine, adu-l. Si s nu aud mofturi de la nimeni, ora e, oricum, prea trzie. Repetiia de asear a fost un priveghi, nu
o reprezentaie. Sfritul replicilor a durat o venicie, iar jocul a fost mizerabil. Am de gnd s fac modificri, i nu va fi
prea plcut
Nici n-a fost. ncepur mofturile, ameninrile, argumentele; compromisurile, figurile acre i insultele murmurate printre
dini. Calloway i-ar fi dorit, mai degrab, s stea atrnat de trapez cu un deget de la picior, dect s fie nevoit s dea
indicaii la paisprezece oameni nervoi, ntr-o pies pe care dou treimi dintre ei de-abia o nelegeau, iar ceilali nu
ddeau nici doi bani pe ea. si distrugea, pur i simplu, nervii.
Mai ru dect att, avea mereu senzaia c era urmrit, dei sala era goal, de la balcon pn la fotoliile de orchestr.
Se gndi c, poate, Lichfield avea un spion pe undeva, apoi renun la aceast idee, considernd-o un prim semn de
paranoia.
n sfrit, prnzul.
Calloway tia unde s-o gseasc pe Diane i era pregtit pentru scena pe care trebuia s-o joace. Acuzaii, lacrimi,
reasigurri, din nou lacrimi, mpcare. Tot tacmul.
Btu la ua starului trupei.
Cine-i?'
Plngea, oare, sau vorbea cu ajutorul unui pahar plin cu ceva reconfortant? -Eu. -Oh!
Pot s intru? -Da.
Avea o sticl de votc votc de calitate i un pahar. Fr lacrimi nu nc.
Nu sunt bun de nimic, nu-i aa? ntreb Diane de ndat ce el nchise ua.
Ochii acesteia l implorau s-o contrazic.
Nu fi prostu, se eschiv el.
Nu-l voi putea nelege niciodat pe Shakespeare, se bosumfl Diane, de parc ar fi fost vina Bardului din Avon.
Toate cuvintele alea blestemate.
Furtuna se ntrezrea deja la orizont, i Calloway o simea udunndu-i forele.
E-n regul, mini el, cuprinznd-o cu braul. Ai doar nevoie de nc puin timp.
Faa ei se pospmor.
Mine-i premiera, zise ea, sec. Greu de contrazis!
Criticii m vor face buci, nu crezi?
El vru s rspund ,nu, dar limba avu un acces de cinste. -Da. Dac nu...
Nu voi mai juca niciodat, aa-i? Harry, nenorocitul la de evreu neghiob, m-a convins s accept rolul. Mi-a spus c
va face bine reputaiei mele, c mi va asigura o mai mare influen. Ce tie el? i ncaseaz comisionul de zece la sut
i m las balt, lui voi fi cea care va arta ca o proast!
Furtuna izbucni la gndul c o s arate ca o proast. De data aceasta, nu era doar o simpl avers: era fie o rupere de
nori, fie nimic. Calloway fcu tot ce-i sttu n putin, dar era greu. Diane plngea att de tare, cu suspine, nct toate
ncercrile sale abile euar. Aa c o srut uor, cum trebuia s fac orice regizor amabil, i miracolul miracolului
gestul su avu efectul scontat. Aplic metoda cu ceva mai mult entuziasm, iar minile i se abtur pc snii ei, cutndu-i
sub bluz sfrcurile i strngndu-i-le uor ntre degetul mare i arttor.
Efectul fu miraculos. Acum, printre nori, se ntrezreau cteva raze de soare; ea trase aerul pe nas i-i desfcu cureaua,
lsnd cldura s usuce ultimele urme de ploaie. Degetele lui gsir marginea de dantel a chiloilor, i ea ofta n timp
ce el o pipia, uor, dar nu prea uor, insistent, dar niciodat prea insistent. Deodat, Diane rsturn sticla de votc,
ns nici unul nu avu chef s se opreasc i s-o ridice, aa nct aceasta se rostogoli pe podea, peste marginea mesei,
n contrapunct cu ndemnurile ei i cu gfiturile lui.
39
Atunci se deschise afurisita de u i un curent se interpuse ntre ei, rcind atmosfera.
Calloway aproape se rsuci spre u, dar i ddu seama c avea cureaua desfcut i se holb n oglinda din spatele
Dianei, ca s vad faa intrusului. Era Lichfield. Privea direct la Calloway, cu o figur netulburat.
mi pare ru, trebuia s fi ciocnit.
Vocea lui dulce ca frica nu trda nici o urm de jen. Calloway se desprinse din mbriare, i strnse cureaua i se
ntoarse spre Lichfield, njurnd n gnd obrajii n flcri.
Da... aa ar fi fost politicos, declar el.
mi cer nc o dat scuze. Voiam s stau de vorb cu:..-ochii lui, vri n fundul capului i impenetrabili, o fixau pe
Diane -... steaua spectacolului.
Calloway simea cum, practic, eul Dianei se dilata la cele auzite. Abordarea acestuia l ului: oare Lichfield i schimbase
brusc atitudinea? Venea el, admiratorul penitent, s ngenuncheze la picioarele unei mari actrie?
V-a fi recunosctor dac s-ar putea s stau de vorb cu doamna n particular, continu vocea dulceag.
Ei bine, tocmai eram...
Bineneles, l ntrerupse Diane, lsai-m doar o clip, da? Ea preluase imediat iniiativa, uitnd complet de lacrimi.
Atept afar, zise Lichfield, salutndu-i.
Chiar nainte ca ua s se fi nchis, Diane era deja n faa oglinzii, trecndu-i un deget nfurat ntr-un erveel n jurul
ochiului pentru a terge o urm de fard.
Ei bine, ganguri ea, e drgu s ai un simpatizant. Stii cine-i?
Se numete Lichfield, rspunse Calloway. A fost unul dintre membrii consiliului de administraie al teatrului.
Poate c vrea s-mi propun ceva.
M ndoiesc.
Of, Terence, nu fi att de enervant, rnji ea sardonic. Nu poi suporta ca altcineva s fie n centrul ateniei, aa-i?
Am greit, recunosc.
Ea i privi cercettor ochii.
Cum art? -Bine.
mi pare ru pentru... mai nainte.
nainte? Stii tu.
Of... da.
Ne vedem la crcium.
Dup ct se prea, era concediat scurt, cariera sa de amant i confident nemaifiind necesar.
Lichfield atepta rbdtor pe coridorul rece din faa cabinei. Dei luminile erau mai puternice aici dect pe scena prost
luminat, i el se afla mai aproape dect fusese n noaptea precedent, Calloway tot nu putea s-i disting clar faa sub
borurile largi. Era cpva ce idee i se nvrtea prin cap? , ceva artificial n legtur cu trsturile lui Lichfield. Faa
acestuia nu se mica precum un sistem sincronizat de muchi i tendoane, era prea rigid, prea trandafirie, aproape ca
pielea unei cicatrice.
nc nu-i gata, i spuse Calloway.
E o femeie drgu, toarse Lichfield. -Da.
Nu v condamn...
Hmm.
Dei nu-i o adevrat actri.
Nu cumva avei de gnd s v amestecai? N-o s v permit.
Departe de mine acest gnd.
Plcerea voyeuritic pe care Lichfield o simea fa de jena lui Calloway l fcu pe acesta s fie mai puin respectuos
dect liisese pn atunci.
Nu te voi lsa s-o superi...
Terence, interesele mele coincid cu ale tale. Crede-m c lot ce vreau s fac e ca acest spectacol s aib succes. n
aceste circumstane, este oare verosimil ca eu s-o supr pe actria principal? Terence, voi fi blnd ca un miel.
Eti orice, veni rspunsul posac al lui Calloway, numai miel iui eti.
Zmbetul nflori din nou pe faa lui Lichfield, i pielea din jurul gurii abia i se ntinse pentru a-i exprima prerea.
Nelinitit, fr a-i putea explica motivul, Calloway se ndrept spre crcium, pstrnd n minte imaginea acelor dini
prdtori, n form de secer, din gura lui Lichfield.
n mica ei cabin, tapetat cu oglinzi, Diane Duvall era aproape gata s-i joace scena.
Putei intra acum, domnule Lichfield, anun ea.
Acesta se afla n cadrul uii nainte ca ultima silab a numelui lui s-i moar pe buze.
Domnioar Duvall, se nclin uor n semn de respect. Ea zmbi; era att de curtenitor!
Vrei s-mi iertai gafa fcut mai devreme?
Diane prea sfioas, atitudine care-i nmuia ntotdeauna pe brbai.
Domnul Calloway..., ncepu aceasta
Un tnr foarte insistent... -Da.
Nu cumva i hituiete actria principal?
Ea se posomori; o cut i se adnci ntre arcurile sprncenelor.
M tem c da.
O atitudine extrem de neprofesionist din partea sa, declar Lichfield, dar, iertai-m, o pasiune uor de neles.
Actria fcu civa pai spre luminile oglinzii i se ntoarse, tiind c acestea i vor pune mai bine n valoare prul.
Ei bine, domnule Lichfield, ce pot face pentru dumneavoastr?
Ca s fiu sincer, e o chestiune delicat, zise Lichfield. Problema dureroas este cum s m exprim? faptul c
talentele dumneavoastr nu sunt ideal puse n valoare n aceast piesa Jocului dumneavoastr i lipsete rafinamentul.
Urm o tcere prelung. Diane pufni pe nas, reflect la implicaia remarcei, apoi se deplas din centrul cabinei spre u.
Nu-i plcea felul n care ncepuse aceast ntrevedere. Atepta un admirator i, n schimb, i czuse pe cap un critic.
ei afar! zise ea, cu o voce mpietrit.
Domnioar Duvall...
M-ai auzit.
Credei c vi se potrivete rolul Violei? continu Lichfield, ca i cum steaua spectacolului n-ar fi scos nici o vorb.
40
Nu-i treaba dumitale, declar ea cu dumnie.
Ba este. Am vzut repetiiile. Erai prietenoas, neconvingtoare. Accentele comice n-au haz, scena reunirii, care ar
trebui s ne frng inimile, este apstoare.
N-am nevoie de prerile dumitale, mulumesc mult.
Nu avei rafinament... -Car-te!
Nici prezen scenic i nici rafinament. Sunt sigur c nlrAlucii n filmele de televiziune, dar teatrul cere o veridicitate
ipccial, o nsufleire care, s fiu sincer, v lipsete.
Atmosfera se nclzea rapid. Dorea s-l pocneasc, dar nu gsea motivul potrivit. Nu-l putea lua n serios pe acest
prefcut ofilit. Cu elegantele mnui gri, cu cravata impecabil, de aceeai mioare, prea scos mai degrab dintr-o
comedie muzical dect dlntr-o melodram. Un tmpit de homosexual efeminat, cu talia ca de viespe ce tia el despre
actorie?
ei afar nainte de a-l chema pe directorul de scen, insist Diane, dar Lichfield se interpuse ntre ea i u.
Viol? Asta era scena pe care o jucau acum? se aprinsese clciele dup ea? Fereasc Dumnezeu!
Soia mea, rosti el, a jucat-o pe Viola...
Bravo ei!
...i crede c ar pune mai mult via n interpretarea acestui rol dect dumneavoastr.
Premiera e mine, se trezi Diane rspunznd, ca i cum i-ar fi aprat prezena acolo.
De ce naiba ncerca s discute raional cu el, dup ce individul dduse nval nuntru i fcuse toate acele remarce
ngrozitoare? Poate pentru c i era puin fric. Respiraia sa, att de apropiat, mirosea a ciocolat scump.
Stie rolul pe de rost.
Rolul e al meu. Si-l voi juca. Ei bine, l voi juca chiar dac va fi cea mai slab interpretare a Violei din toat istoria
teatrului.
ncerca s-i pstreze stpnirea de sine, dei i era greu. Ceva legat de persoana lui o fcea nervoas. Nu se temea c
ar devopi violent dar i era fric de ceva.
M tem c i-am promis deja rolul soiei mele.
Ce? fcu ea, cscnd ochii mari la arogana lui.
Si Constantia l va juca.
Diane rse la auzul acestui nume. Poate c, la urma urmei, era chiar o adevrat comedie. Ceva dup Sheridan sau
Wilde, o chestie viclean, ipocrit. ns el vorbea cu atta siguran. Constantia l va juca de parc ar fi fost ceva
obinuit i previzibil.
Nu mai discut aceast problem, amice, aa nct, dac nevast-ta vrea s-o joace pe Viola, n-are dect s fac asta
pe-o nenorocit de strad. Ne-am neles?
Mine va juca premiera.
Eti surd, tmpit, sau poate i una, i alta? ' Controleaz-te, i spuse o voce interioar, ntreci msura i nu mai poi
juca cu aplomb scena. Oricare ar fi ea.
El fcu civa pai spre Diane, i luminile din jurul oglinzii se reflectar pe faa aflat sub borul plriei. Actria nu-l privise
cu destul atenie atunci cnd i fcuse apariia pentru prima dat; acum observ ridurile adnci, scobiturile din jurul
ochilor i gura. Era sigur c ceea ce vedea nu era piele. Un strat de latex, prost lipit, i fusese aplicat pe fa. O mncau
degetele de dorina de a-l smulge i a-i descoperi adevratul chip.
Bineneles. Asta era. Scena pe care o juca se numea Demascarea.
S vedem cum ari, zise ea, i mna i ajunse la obraz nainte de-a o putea opri.
Zmbetul lui i se lea pe fa, n timp ce actria l ataca. Asta voia, gndi Diane, dar era prea trziu pentru regrete sau
scuze. Vrfurile degetelor ei gsiser deja marginea mtii chiar lng orbit i se ncletar pentru o priz mai bun.
Apoi traser cu putere.
Stratul subire de latex se rupse, i adevrata lui fizionomie fu expus privirii ntregii lumi. Diane ncerc s se retrag,
dar mna lui i se ncleta n pr. Tot ce putea face era s priveasc direct n acea fa descrnat. Civa muchi
atrofiai pe ici-pe colo i un nceput de barb pe o bucat subire de piele de pe gt; toate esuturile vii dispruser de
mult. Cea mai mare parte a feei era, pur i simplu, o grmad de oase ptate i roase.
Nu am fost mblsmat, rosti craniul. Spre deosebire de Constantia.
Diane nu pricepu explicaia. Nu manifest vreun protest, care, fr ndoial, ar fi fost justificat de scena respectiv.
Scoase doar un scncet, n timp ce strnsoarea se intensific i el i rsturn capul pe spate.
Toi trebuie s alegem, mai devreme sau mai trziu, declar Lichfield respiraia mirosindu-i acum mai puin a
ciocolat i mai mult a putrefacie avansat , ntre a ne servi pe noi nine sau a servi arta.
Diane nu-l prea nelese.
Morii trebuie s aleag cu mai mare grij dect cei vii. Nu ne putem irosi respiraia dac-mi scuzi expresia dect
pe plcerile cele mai pure. Cred c nu doreti arta, aa-i?
Ea cltin din cap, rugndu-se lui Dumnezeu ca acest rspuns s fi fost cel ateptat.
Doreti viaa corpului, nu viaa minii. Si o vei putea avea.
Mulu...mesc.
Dac o vei dori destul, o vei putea avea.
Brusc, mna careo trsese pn atunci att de dureros de pr o nfac de ceaf, forndu-i buzele s le ntlneasc
pe-ale lui. Ar fi ipat n clipa n care gura putrezind se lipi de-a ei, dar contactul era att de insistent, nct chiar i tie
respiraia.
Ryan o gsi pe Diane pe podeaua cabinei cu cteva minute nainte de ora dou. Era greu de apreciat ce se ntmplase.
Nu avea nici un fel de ran pe corp i nu era nici moart. Poate c alunecase i se lovise la cap n cdere. Oricare ar fi
fost cauza, era fcut knock-out.
Mai rmseser cteva ore pn la repetiia general, i Viola se afla ntr-o ambulan n drum spre secia de reanimare.
Cu ct mai repede vor drma locul sta, cu att va fi mai bine, declar Hammersmith.
Buse n timpul programului, ceea ce Calloway nu-l mai vzuse fcnd niciodat. Sticla de whisky se afla pe birou,
alturi de un pahar pe jumtate plin. Pe hrtiile cu cifre se observau urme de pahar, iar mna i tremura vizibil.
Care-s noutile de la spital?
E o femeie frumoas, zise el, fixnd cu privirea paharul. Calloway putea s fi jurat c era pe punctul de-a izbucni n
plns.
41
Hammersmith? Cum se simte?
E-n com, dar starea ei s-a stabilizat.
Bnuiesc c tot e ceva.
Hammersmith se holb n sus la Calloway, i sprncenele i se mpreunar din cauza mniei.
Jigodie, zise el, te culcai cu ea! Ai o prere att de bun despre persoana ta, da? Ei bine, las-m s-i spun ceva,
Diane Duvall valoreaz ct zece ca tine. Ct zece!
De aceea ai acceptat s continue acest ultim spectacol, Hammersmith? Pentru c ai vzut-o i de-abia ateptai s-i
pui labele pe ea?
Nu nelegi. Gndeti cu ce ai n pantaloni. Hammersmith prea sincer jignit de interpretarea dat de
Calloway admiraiei sale pentru domnioara Duvall.
Bine, cum doreti. Nu are cine s-o joace pe Viola.
Tocmai din acest motiv anulez spectacolul, declar rar Hammersmith, pentru a savura din plin momentul.
Trebuia s se ajung aici. Fr Diane Duvall, nu avea s fie A dousprezecea noapte i poate c era mai bine aa. Se
auzi o btaie n u.
Cine dracu'-i? zise ncet Hammersmith. ntr!
Era Lichfield. Calloway se simi aproape bucuros s vad acea fa stranie i plin de cicatrice. Dei avea o mulime de
ntrebri pentru Lichfield despre starea n care o lsase pe Diane, despre conversaia cu aceasta , nu dorea s i le
pun de fa cu Hammersmith. n plus, orice acuzaie ar fi putut formula mpotriva lui ar fi fost contracarat de nsi
prezena lui aici. Dac Lichfield ar fi ncercat vreo aciune violent asupra Dianei, indiferent din ce motiv, s-ar mai fi ntors
el att de repede i att de zmbitor?
Cine eti? se interes Hammersmith.
Richard Walden Lichfield.
Ar trebui s-mi spun ceva numele dumitale?
Am fost n consiliul de administraie al Teatrului Elysium. -O!
Am socotit c este de datoria mea...
Ce vrei? l ntrerupse Hammersmith, iritat de sigurana afiat de Lichfield.
Am auzit c spectacolul este n pericol, replic Lichfield, netulburat.
Nu-i n pericol, l contrazise Hammersmith, permindu-i un zmbet acru n colul gurii, nu-i deloc n pericol, pentru c
nu va mai exista nici un spectacol. A fost anulat.
Cum?
Lichfield l privi pe Calloway.
Ai fost de acord?
N-are nimic de spus n aceast privin. Doar eu pot decide anularea, dac circumstanele o cer aa scrie n
contractul su. Teatrul e nchis, ncepnd de astzi, i nu va fi redeschis.
Ba da, va fi, insist Lichfield.
Ce?
Hammersmith se ridic din spatele biroului, i Calloway i ddu seama c nu-l vzuse pn atunci niciodat n picioare.
Era foarte mic de statur.
Vom juca A dousprezecea noapte, aa cum s-a anunat, rosti Lichfield, linitit. Soia mea a acceptat s-o nlocuiasc
pe domnioara Duvall n rolul Violei.
Hammersmith izbucni ntr-un rs vulgar, de mcelar. Totui, acesta i muri pe buze n clipa n care biroul fu invadat
de-un miros de levnic, i Constantia Lichfield i fcu intrarea, strlucitoare, nvemntat n mtase i blan. Arta la
fel de minunat ca n ziua n care murise; chiar i Hammersmith i inu rsuflarea, rmnnd fr glas la vederea ei.
Noua noastr Viola! anun Lichfield. Hammersmith i recapt vocea dup cteva secunde.
Aceast femeie nu poate juca rolul doar cu o jumtate de zi naintea premierei.
De ce nu? interveni Calloway, fr s-i ia ochii de la soia sa Lichfield era un brbat norocos; Constantia era de-o
frumusee extraordinar. De-abia ndrznea s respire n prezena ci, de fric s nu dispar.
Atunci, aceasta deschise gura. Replica era din actul V, scena 1:
,De st n calea bucuriei noastre
Doar haina-mi brbteasc, mincinoas,
S nu m-mbriezi dect atunci
Cnd locul, timpul, totul dovedi-va
C sunt Viola.1
Vocea era delicat i muzical, dar prea s rsune n tot corpul ei, ntregind fiecare fraz cu subnelesurile unei pasiuni
nbuite.
1 W. Shakespeare, Opere complete, voi. 5, Editura Univers, Bucureti, 1985, p. 290, traducere de Mihnea Gheorghiu (n.
trad.).
ar faa... era minunat de vie, trsturile nsoindu-i cuvintele cu o expresie delicat. Era ncnttoare.
mi pare ru, zise Hammersmith. ns exist reguli i regulamente referitoare la astfel de lucruri. E nscris n
sindicatul actorilor?
Nu, declar Lichfield.
Ei bine, e imposibil. Sindicatul e strict n aceast privin. Ne-ar jupui de vii.
Ce te privete pe tine, Hammersmith? interveni Calloway. Ce dracu'-i pas att de mult? Tot nu vei mai pune
vreodat piciorul n vreun teatru, dup ce acesta va fi demolat.
Soia mea a urmrit repetiiile. Se va integra perfect.
Ar putea fi ceva cu adevrat magic, zise Calloway, entuziasmul su crescnd cu fiecare clip n care o privea pe
Constantia.
Riti s ai probleme cu sindicatul, Calloway, bombni Hammersmith.
mi asum acest risc.
Aa cum ai spus, pe mine nu m privete. Dar, dac cineva le va vinde pontul, totul se va sparge n capul tu.
Hammersmith, d-i o ans. D-ne tuturor o ans. Dac sindicatul m trece pe lista neagr, asta-i treaba mea.
Hammersmith se aez din nou pe scaun.
42
Nu va veni nimeni, tii asta, nu-i aa? Diane Duvall era un star. Spectatorii i-ar fi nghiit tot spectacolul grandilocvent
doar ca s-o vad, Calloway. Dar o necunoscut?... Ei bine, te privete. D-i drumul, eu m spl pe mini de afacerea
asta. Amintete-i c totul se va sparge n capul tu, Calloway. Sper c te vor jupui de viu.
Mulumesc, zise Lichfield. Foarte amabil din partea dumitale.
Hammersmith ncepu s-i fac ordine pe birou, pentru a pune mai mult n eviden sticla i paharul. ntrevederea se
terminase: nu mai era interesat ctui de puin de aceti afoni.
Plecai, zise el. Pur i simplu, plecai!
Am una sau dou doleane, i spuse Lichfield lui Calloway, n timp ce prseau biroul. Cteva modificri de concepie
regizoral, care s mbunteasc jpcul soiei mele.
Ce anume?
Pentru a o calma pe Constantia, a vrea ca luminile s fie reduse substanial. Nu-i obinuit s joace sub attea
reflectoare puternice i fierbini.
Foarte bine.
A mai dori s instalezi un ir de lumini chiar la ramp.
La ramp?
mi dau seama c e o cerere neobinuit, dar se simte mai n largul ei cu lumini la ramp.
Au tendina s-i orbeasc pe actori, afirm Calloway. Devine dificil s-i vad pe spectatori.
Cu toate acestea... trebuie s cer instalarea lor.
n regul.
A treia rugminte... Vreau s regndeti toate scenele care implic srutri, mbriri sau alte gesturi de acest fel,
pentru a nu permite nici o atingere fizic, orict de mic ar fi, a soiei mele.
Orice atingere?
De orice fel.
Pentru numele lui Dumnezeu, de ce?
Soia mea nu are nevoie s dea un caracter teatral aventurilor inimii, Terence.
Ce curios accentuase acesta cuvntul ,inim. Aventurile inimii.
Calloway prinse privirea Constantiei o fraciune de secund. Era ca i cum ar fi fost binecuvntat.
O prezentm pe noua noastr Viola celorlali? suger Lichfield.
De ce nu?
Cei trei intrar n teatru.
Rearanjarea luminilor i excluderea oricrui contact fizic a fost simplu de realizat. Si, dei restul distribuiei a fost la
nceput prudent n privina noii colege, lipsa de afectare i farmecul ei natural i-au fcut n scurt timp pe toi s-i cad la
picioare. Pe deasupra, prezena ei nsemna c spectacolul avea s se joace n continuare.
Calloway fcu o pauz la ora ase, anunnd c repetiia cu costume o s nceap la opt i recomandndu-le s
prseasc teatrul i s se distreze vreo or, sau chiar mai mult. Se mprtiar cu toii care ncotro, discutnd plini de
entuziasm despre spectacol. Ceea ce cu o jumtate de zi mai devreme pruse un adevrat dezastru, se contura acum
ca un viitor succes. Bineneles c erau mii de lucruri de remediat: deficiene tehnice, costume care nu veneau bine,
greeli de regie. Dar, totui, actorii nu mai fuseser att de veseli de mult vreme. Pn i Ed Cunningham nu se ddu
n lturi de-a face un compliment sau dou.
Lichfield o gsi pe Tallulah dereticnd n foaierul artitilor. -Disear...
Da, domnule.
Nu trebuie s-i fie fric.
Nu mi-e fric, replic Tallulah. Ce gnd! Ca i cum...
S-ar putea s te doar puin, ceea ce regret. Pe tine de fapt, pe noi toi.
neleg.
Firete c nelegi. ubeti teatrul aa cum fac i eu: cunoti paradoxul acestei profesii. Pentru a juca viaa... ah,
Tallulah, pentru a juca viaa... ce lucru curios! Stii, uneori, m ntreb ct timp voi mai putea menine iluzia
E o performan minunat, declar femeia.
Asa crezi? Chiar crezi?

Critica ei favorabil l ncuraja Era att de chinuitor s te prefaci tot timpul: s falsifici carnea, respiraia, aspectul vieii.
Recunosctor fa de prerea lui Tallulah, ntinse mna dup ea
Ai vrea s mori, Tallulah? -Doare?
Aproape deloc.
M-ar face foarte fericit.
Chiar aa ar trebui s te fac.
Gura lui o acoperi pe-a ei, i Tallulah muri p mai puin de un minut, cednd bucuroas limbii sale cercettoare. O aez
pe canapeaua jerpelit i ncuie ua foaierului artitilor cu propria lui cheie. Ea avea s se rceasc rapid n frigul din
ncpere i s fie din nou pe picioare n momentul n care or s soseasc spectatorii.
La ora ase i un sfert, Diane Duvall cobor din taxi n faa Teatrului Elysium. Era ntuneric, o noapte vntoas de
noiembrie, dar se simea bine; nimic nu putea s-o indispun n acea noapte. Nici ntunericul, nici frigul.
Trecu nevzut pe lng afiele cu numele i figura ei, strbtu sala pustie i se ndrept spre propria-i cabin. Aici,
petrecndu-i timpul n compania unui pachet de igri, l gsi pe cel cruia i oferise dragostea.
Terry!
Se opri o clip n pragul uii, pentru ca reapariia ei s-i croiasc drum pn n strfundurile minii lui. Vznd-o,
Calloway pli, aa nct ea se bosumfl puin. i venea destul de greu, fiindc muchii feei sale erau rigizi, dar gestul
reui satisfctor.
Calloway rmase fr cuvinte. Fr nici o ndoial, Diane prea bolnav i, dac prsise spitalul ca s ia parte la
repetiia general cu costume, era nevoit s-o conving s renune. Nu era machiat, iar prul blond-cenuiu trebuia
splat.
Ce faci aici? ntreb el, n timp ce Diane nchidea ua.
Am de terminat ceva, declar ea.
Ascult... trebuie s-i spun... Dumnezeule, avea s fie cumplit!
43
|i-am gsit o nlocuitoare pentru spectacol. Diane l privi absent.
El continu grbit, poticnindu-se:
Am crezut c eti indisponibil, vreau s spun, nu permanent, dar, tii, cel puin pentru premier...
Nu-i face probleme, l liniti ea. Lui Calloway i se lungi faa.
S nu-mi fac probleme?
Ce-mi pas mie?
Ai spus c ai venit s termini...
Se opri. Diane i descheia nasturii rochiei. Nu-i serioas, i spuse el, nu poate fi serioas. Sex? Acum?
M-am gndit mult n ultimele ore, se destinui ea, n timp ce-i cobora rochia boit peste olduri; o ls s cad i
pi peste ea. Purta un sutien alb, pe care ncerc, fr succes, s-l desfac. Am hotrt c nu m mai intereseaz
teatrul. Vrei s m ajui?
Se rsuci cu spatele la el. Automat, Calloway i desfcu sutienul, fr s se gndeasc efectiv dac i dorea acest
lucru. Prea s fie deja unfait accompli. Era simplu revenise pentru a duce la bun sfrit ceea ce nu terminaser
mpreun. Si, n ciuda sunetelor bizare pe care le scotea din gt i a privirii lipsite de via, rmnea nc o femeie
atractiv. Se rsuci din nou, i privirea lui Calloway se opri pe snii ei plini, mai palizi dect i -i reamintea, dar frumoi.
Pantalonii i devenir incomod de strmi, iar situaia se nrutea prin felul n care Diane i mica oldurile i i plimba
minile printre picioare asemenea celor mai vulgare prostituate din Soho.
Nu-i face probleme pentru mine, zise ea, m-am hotrt. Tot ce doresc cu adevrat...
i puse minile, pe care tocmai le trecuse peste propriu-i sex, pe faa lui. Erau reci ca gheaa.
Tot ce doresc cu adevrat eti tu. Nu pot s fac dragoste i, totodat, s joc pe scen... Vine un moment n viaa
oricui cnd trebuie s fie luate hotrri.
i linse buzele. Limba trecu peste ele, fr a lsa vreo pictur de umezeal n urm.
Accidentul m-a fcut s m gndesc, s analizez la ce anume in cu adevrat. Si, sincer s fiu i i desfcea
cureaua , nu dau doi bani...
Acum, fermoarul.
...nici pe asta i nici pe vreo alt pies blestemat... i czur pantalonii.
...O s-i art la ce in.
i strecur mna n chiloii lui i-l strnse. ntr-un fel sau altul, mna ei rece fcu atingerea i mai sexy. Calloway rse,
nchiznd ochii, n timp ce Diane i cobor chiloii pn la mijlocul coapselor i ngenunche la picioarele sale.
Era la fel de expert ca ntotdeauna; gtul i se deschise ca un canal de scurgere. Avea gura puin mai uscat ca de
obicei, limba l freca, iar senzaia l nnebunea. Era att de bine, nct aproape nu-i ddu seama de uurina cu care-l
devora, nghindu-l mai adnc dect reuise s-o fac vreodat nainte, folosind orice truc pe care-l tia, pentru a-l aa
din ce n ce mai mult. ncet i adnc, apoi accelernd, ca s-l aduc aproape de orgasm, i din nou ncet, pn ce
dorina i dispru. Se afla cu totul la discreia ei.
Deschise ochii s-o urmreasc n plin aciune. Se nfigea n el, cu faa n culmea fericirii.
Dumnezeule! gfi Calloway. E att de bine. Oh, da, oh, da!
Pe faa femeii nu se citi nici mcar o tresrire de rspuns, continund s-l lucreze n tcere. Nu scotea sunetele ei
obinuite: gemete uoare de satisfacie, respiraie grea pe nas. i mnca doar carnea ntr-o muenie absolut.
Calloway i inu respiraia o clip, n timp ce o idee i se nscu n pntece. Capul ei continua s-l bobineze, cu ochii
nchii, cu buzele ncletate n jurul membrului, peste msur de ngroat. Trecu o jumtate de minut... un minut... un
minut i jumtate -i pntecele su se umplu de terori.
Ea nu respira. Reuise acea partid fr egal de sex oral, pentru c nu se oprise, nici mcar un moment, pentru a
inspira sau expira.
Calloway simi cum corpul i devenea rigid, iar erecia i scdea treptat, ns ea nu se opri, continund s pompeze la
nesfrit; un gnd inimaginabil i fulger prin minte: E moart! M-a luat n gur, n gura ei rece i este moart! De
aceea s-a ntors, s-a ridicat de pe lespedea mortuar i a revenit. Era nerbdtoare s termine ceea ce ncepuse, fr
s-i mai pese de pies sau de cea care-i furase rolul. Ceea ce aprecia, era acest act al dragostei, doar acest act.
Hotrse s-l joace pentru eternitate.
Tot ce mai putea face Calloway era s se holbeze ca un prost, n timp ce acest cadavru i executa o felaie.
Atunci, Diane pru s-i dea seama de groaza lui. Deschise ochii i-l privi. Cum s fi putut el confunda acea privire
moart cu una plin de via? Ea i scoase ncet mdularul nmuiat dintre buze.
Ce s-a ntmplat? ntreb cu o voce cntat, care ncerca nc s par vie.
Nu... nu... respiri.
Femeia se schimb la fa i-i ddu drumul.
Of, scumpule, zise ea, renunnd la orice pretenie de via. Nu-mi joc prea bine rolul, aa-i?
Vocea era cea a unei fantome, o voce subire, pierdut. Pielea, pe care el o considerase att de fermectoare, era, la o
cercetare mai atent, de un alb de cear.
Eti moart?
M tem c da. De dou ore. Am murit n somn. ns am fost nevoit s vin, Terry, fiindc aveam de terminat ceva.
Am ales. Ar trebui s fii mgulit. Eti mgulit, nu-i aa?
Ea se ridic i se ntinse dup poeta pe care o lsase lng oglind. Calloway privi spre u, ncercnd s-i mite
membrele, dar acestea erau inerte. n plus, avea pantalonii n jurul gleznelor. Dac ar fi fcut doi pai, s-ar fi lungit la
pmnt.
Femeia se rsuci spre el, innd n mn ceva argintiu i ascuit. Orict ar fi ncercat, Calloway nu se putea concentra
asupra acelui lucru. Dar, orice ar fi fost, lui i era destinat.
De la construirea noului crematoriu, n 1934, cimitirul suferise umilire dup umilire. Mormintele fuseser devalizate
pentru nveliurile de plumb ale sicrielor, pietrele funerare rsturnate i sparte, locurile murdrite de cini i mzglite cu
graffiti. Foarte puine persoane mai veneau acum s ngrijeasc mormintele. Numrul descendenilor sczuse, iar cei
care ar mai fi putut avea acolo pe cineva ndrgit erau fie prea puini, pentru a risca un drum pe-acolo, fie prea sensibili,
pentru a rezista la un astfel de vandalism.
Nu fusese ntotdeauna aa. Familii ilustre i influente erau nhumate n spatele faadelor de marmur ale mausoleelor n
stil victorian: membri fondatori, industriai i demnitari locali, toi cei care fcuser gloria oraului prin eforturile lor.
44
Corpul actriei Constantia Lichfield fusese i el nmormntat aici (,,Pn se va face ziu i umbreler vor disprea), dei
mormntul acesteia rmnea aproape unic mulumit ateniei pe care vreun admirator secret nc i-o arta.
Nimeni nu urmrea cu interes mprejurimile n acea noapte, mult prea rece pentru cuplurile de ndrgostii. Nimeni n-o
zri pe Charlotte Hancock cnd i deschise propriul cavou, btile aripilor porumbeilor aplaudndu-i vigoarea, n timp ce
ea se deplasa ncet spre ntlnirea cu lumina lunii. O nsoea soul, Gerald, mai puin proaspt ca ea, mort cu
treisprezece ani nainte. Joseph Jardine, en familie, nu era prea departe, n spatele soilor Hancock; la fel, Marriott
Fletcher, Anne Snell, fraii Peacock, iar lista continua la nesfrit. ntr-un col, Alfred Crawshaw, cpitan n Regimentul 17
Lncieri, i ajuta soia, pe frumoasa Emma, s se ridice din aternutul putrezit. Peste tot, feele se lipeau de crpturile
lespedelor funerare nu era oare Kezia Reynolds, inndu-i n brae copilul care trise doar o zi? Si Martin van de
Linde (,Binecuvntat fie memoria celor cinstii!), a crui soie nu fusese gsit niciodat; Rosa i Selina Goldfnch,
amndou femei cinstite; Thomas Jerrey i...
Prea multe nume, pentru a fi menionate. Prea multe stri de putrefacie pentru a fi descrise. Era suficient de spus c se
ridicaser din mormnt, cu hainele luxoase fluturnd, cu feele dezgolite c orice, cu excepia elementelor de baz ale
frumuseii. Morii continuau s apar mereu, deschiznd poarta din spate a cimitirului i croindu-i drum cu greu peste
terenul pustiu, apoi ndreptn-du-se spre Teatrul Elysium. n deprtare, se auzea zgomotul traficului. Deasupra,
motoarele unui avion cu reacie urlau i se pregteau de aterizare. Holbndu-se la gigantul ale crui lumini de poziie
clipeau n aer, unul dintre fraii Peacock se mpiedic i czu la pmnt, cu faa n jos, sfrmndu-i falca. l ridicar
afectuos i l nsoir mai departe. Nu se ntmplase nimic ru; cc-ar nsemna o nviere fr cteva rsete?
Aadar, spectacolul continu.
,Dac e-adevrat c muzica
E hrana dragostei, cntare dai-mi,
S-mi satur dorul sta fr saiu,
Si-atta s-l ndop, nct s moar.1
Calloway nu putu fi gsit la ridicarea cortinei, dar Ryan primise, prin intermediul omniprezentului domn Lichfield,
dispoziia lui Hammersmith de a ncepe spectacolul cu sau fr regizor.
Va fi sus, la balcon, explic Lichfield. De fapt, cred c-l vd dc-aici.
Zmbete? ntreb Eddie.
Rnjete cu gura pn la urechi.
Atunci e beat mort.
Actorii se amuzar. Se rdea mult n acea noapte. Spectacolul mergea bine i, dei nu-i vedeau pe spectatori din cauza
strlucirii orbitoare a noilor lumini de la ramp, simeau valurile de dragoste i ncntare care se scurgeau din sal.
Actorii ieeau din scen jubilnd.
1 bidem, p. 225 (n. trad.).
Toi stau la balcon, zise Eddie, dar prietenii dumitale.: domnule Lichfield, sunt extrem de expresivi. Bineneles, sunt
tcui, dar zmbesc att de larg...
Actul , scena 2; prima intrare a Constantiei Lichfield, n rolul Violei, fu primit cu aplauze spontane. Ce mai aplauze!
Asemntoare cu bubuitul cavernos al tobelor, cu btaia delicat a o mie de bee pe o mie de piei ntinse. Aplauze
generoase, violente.
Si, Dumnezeule, se ridic la nivelul ateptrilor! ncepu aa cum inteniona s continue, punnd tot sufletul n rol,
neavnd nevoie de prezena fizic pentru a-i exprima profunzimea sentimentelor, dar rostindu-i replicile cu atta
inteligen i pasiune, nct cea mai uoar micare a minii valora mai mult dect o sut de gesturi grandilocvente.
Dup acea prim scen, fiecare nou apariie fu primit de spectatori cu aceleai aplauze, urmate de o tcere aproape
respectuoas.
O ncredere optimist se instaurase n culise. ntreaga companie mirosea succesul: un succes care fusese smuls
miraculos din ghearele dezastrului.
Din nou, aplauze! Aplauze!
n biroul su, Hammersmith nregistra vag tumultul adulaiei prin aburii beiei.
Tocmai se afla pe punctul de a-i turna al optulea pahar, cnd ua se deschise. Ridicnd o clip privirea, nregistra c
vizitatorul era arogantul Calloway. Vine s se dea mare, gndi Hammersmith, vine s-mi spun c n-am avut dreptate.
Ce vrei?
Golanul nu-i rspunse. Cu coada ochiului, Hammersmith avu impresia c zrete un surs larg i plcut pe faa lui
Calloway. Neghiob mulumit de sine nsui... s vin cnd un brbat era n doliu.
Bnuiesc c ai aflat? Cellalt mormi ceva.
A murit, zise Hammersmith, ncepnd s plng. A murit acum cteva ore, fr a-i mai recpta cunotina. Nu
le-am spus nc actorilor. N-avea nici un rost.
Calloway tcu mlc. Nu-i psa ticlosului? Nu vedea c acesta era sfritul lumii? Femeia era moart. Murise n
mruntaiele
Teatrului Elysium. O s nceap cercetrile oficiale, o s fie examinat asigurarea, o s se fac o autopsie i o anchet;
prea nmlte lucruri urmau s ias la iveal.
Bu cu nesa din pahar, fr a se obosi s-l priveasc din nou pc Calloway.
Biete, cariera ta se va duce dracului, dup afacerea asta. Nu voi cdea doar eu, scumpule, nu.
Calloway pstra nc tcerea.
Nu-i pas deloc? l iscodi Hammersmith.
Urm un moment de tcere, apoi Calloway rspunse:
M doare-n cot.
Nu eti dect un regizor improvizat, de duzin. Asta suntei uni blestemaii de regizori! O recenzie bun, i v credei
Dumnezeu. Ei bine, las-m s i-o spun pe leau...
l privi pe Calloway, dar ochii nceoai de alcool reuir cu y,rcu s focalizeze imaginea. n cele din urm, izbuti.
Mizerabilul de Calloway era gol de la mijloc n jos. Purta pantofi i osete, dar nu avea nici pantaloni i nici chiloi.
Goliciunea sa ar fi putut s fie comic, dac n-ar fi existat expresia ntiprit pe fa. ndividul nnebunise: ochii i se
rostogoleau necontrolat n orbite, saliva i mucii i curgeau din gur i din nas, limba i atrna precum cea a unui cine
care rsufla din greu.
45
Hammersmith puse paharul pe sugativa de pe birou i se tfndi la ce era mai ru. Cmaa lui Calloway era ptat de o
dr ele snge scurs pe gt din urechea stng, loc din care ieea cap-tu pilei de unghii a Dianei Duvall. Fusese
nfipt adnc n craniul lui Calloway. Brbatul era, cu siguran, mort.
ns el sttea n picioare, vorbea i se mica.
Un alt ropot de aplauze, amortizate de distan, izbucni din sala le spectacol. ntr-un anume fel, nu era un sunet real;
venea din alt lume, dintr-un loc n care emoiile decideau. Era o lume din care lammersmith se simise ntotdeauna
exclus. Nu avusese niciodat succes ca actor, dei numai Dumnezeu era martor c ncercase, ns iele dou piese
scrise de el erau i tia acest lucru execrabile. Punctul su forte l reprezenta contabilitatea, pe care o folosise ca nil
rmn ct mai aproape de scen, detestndu-i lipsa de talent ca actor la fel de mult pe ct se simea jignit de
miestria altora.
Aplauzele ncetar i, de parc ar fi primit o indicaie din partea unui sufleur nevzut, Calloway se repezi spre el. Figura
sa nu era nici comic, nici tragic, ci doar o masc de snge i de rs. Chircindu-se de fric, Hammersmith se simi
ncolit n spatele biroului. Calloway sri peste el arta ridicol cu poalele cmii i boaele legnndu-i-se n toate
prile i-l apuc pe kammersmith de cravat.
Filistin ce eti! zise Calloway, fr a ti cu adevrat ce era n inima lui Hammersmith, i poc! i frnse gtul, n timp
ce aplauzele izbucnir din nou n sal.
,S nu m-mbriezi dect atunci Cnd locul, timpul, totul dovedi-va C sunt Viola.
eite din gura Constantiei, versurile erau o revelaie. Ca i cum acest spectacol cu A dousprezecea noapte era o cu
totul alt pies, iar rolul Violei fusese scris numai pentru Constantia Lichfield. Actorii care se aflau mpreun cu ea pe
scen simeau cum eurile li se ofilesc n faa unui astfel de talent.
Ultimul act se derula spre deznodmntul dulce-amrui, iar spectatorii se dovedir la fel de ncntai ca ntotdeauna,
judecnd dup emoia care le tia rsuflarea.
Ducele rosti:
JD-mi mna, dar, i hai de mi te-arat n haine femeieti nvemntat.1
n timpul repetiiei, invitaia ascuns din vers fusese ignorat; nimeni nu trebuia s-o ating pe aceast Viola, cu att mai
puin s-i prind mna. Dar, n febra spectacolului, astfel de tabuuri fur uitate. Purtat de pasiunea momentului, actorul
ntinse mna dup Constantia. Uitnd, la rndul ei, tabuul, Constantia fcu la fel.
n culise, Lichfield rosti n oapt ,nu, dar ordinul su nu fu auzit. Ducele strnse mna Violei ntr -a sa, viaa i moartea
unindu-se sub cerul pictat
Era o mn rece, fr snge n vene, fr nici o roea a pielii.
Dar, de data aceasta, era ca i vie.
Erau egali, viii i morii, i nimeni nu putea gsi vreun motiv s-i despart. -ij n culise, Lichfield oft, permindu-i un
zmbet. i fusese team de acea atingere, i fusese team c o s se rup vraja. ns
1 bid (n. trad.).
Dionysos era cu ei n acea sear. Totul urma s fie bine, simea acest lucru n oase.
Actul se apropia de sfrit, iar Malvolio, nvins, dar nc proferndu-i ameninrile, fu scos din scen. Eroii ieir unul
cte unul, lsndu-l pe bufon s pun punct piesei:
,Piesa-i gata, trag oblonul,
Tii, ce ploaie e afar!
Dac v-a plcut bufonul,
Mai poftii i mine sear.1
Scena se ntunec i czu cortina. Aplauze furtunoase izbucnir de la balcon, aceleai aplauze cavernoase, trepidante.
Actorii, radiind de fericire dup succesul repetiiei generale cu costume, se aliniar n spatele cortinei pentru saluta
publicul. Cortina se ridic; aplauzele devenir i mai furtunoase.
Calloway se altur lui Lichfield n culise. Acum era mbrcat i i splase sngele de pe gt.
Ei bine, succesul este fulminant, rosti craniul. Mare pcat c aceast trup va trebui dizolvat att de curnd.
Adevrat, rspunse cadavrul.
Actorii strigau spre culise, chemndu-l pe Calloway. l aplaudau, ncurajndu-l s-i arate faa.
Calloway puse o mn pe umrul lui Lichfield.
Vom merge mpreun, domnule, zise el.
Nu, nu, eu nu pot.
Trebuie. Este tot att de mult triumful dumitale, ca i al meu. Lichfield ncuviin din cap, i ieir s salute publicul
mpreun cu restul trupei.
n culise, Tallulah se puse pe treab. Se simea nviorat dup somnul din foaierul artitilor. O dat cu viaa, scpase de
attea neplceri. N-o mai durea oldul, nu mai simea nevralgia din east. Nu mai trebuia s respire printre pipe
acoperite cu un strat de murdrie vechi de aptezeci de ani, nici s-i frece dosul minilor pentru a-i pune sngele n
micare; nici mcar nu mai trebuia s clipeasc din ochi. Cu puteri rennoite, se apuc s fac focul, folosind resturi de
la montri mai vechi: fundaluri de decor,
1 W. Shakespeare, op. cit., p. 294 (n. trad.).
recuzite, costume. Dup ce adun destule materiale inflamabile, aprinse un chibrit i le ddu foc. Teatrul Elysium ncepu
s ard.
Cineva strig, acoperind aplauzele:
Minunat, iubiilor, minunat!
Era vocea Dianei; o recunoscur cu toii, dei nu o puteau vedea. Cobora pe intervalul principal, ndreptndu-se spre
scen i fcndu-se de rs.
Cea proast! remarc Eddie.
Fir-ar s fie! exclam Calloway.
Ea se afla acum la marginea scenei, adresndu-i-se direct:
Ai obinut tot ce-ai vrut, nu-i asa? Asta-i noua ta cucerire, da? Da?
ncerca s se urce pe scen, cu minile ncletate de carcasele metalice fierbini ale reflectoarelor. Pielea ncepu s i se
prleasc, iar grsimea lu foc cu adevrat.
Pentru numele lui Dumnezeu, s-o opreasc cineva! strig Eddie.
46
Dar ei nu prea s-i pese de minile arse; i rse de-a dreptul n fa. Mirosul de carne ars se ridica deasupra luminilor
de scen. Actorii rupser rndul, uitnd de triumful spectacolului.
Stingei luminile! url cineva.
O btaie, apoi luminile de scen se stinser. Diane czu pe spate, cu minile fumegnd. Unul din actori lein, altul fugi
n culise, ca s vomeze. Undeva, n spatele lor, auzeau pritul uor al focului, dar ei aveau altceva de fcut.
Fr luminile de scen, puteau s vad sala mai clar. Stalul era gol, dar balconul i galeria erau pline cu admiratori
nfocai. Toate rndurile erau pline, iar fiecare spaiu gol de pe interval era nesat de spectatori. Acolo sus, cineva
ncepu s bat iar din palme, singur cteva momente, apoi urmat de alte ropote de aplauze. ns acum doar civa
membri ai trupei se mai simeau mndri de aa ceva.
Chiar de pe scen, chiar obosii i cu ochii orbii de lumini, actorii observau limpede c nici un brbat, femeie sau copil
din acea mulime adoratoare nu era n via. Agitau spre interprei batiste fine de mtase, inute n pumni putrezii, unii
bteau cu un deget n scaunele din faa lor, dar cei mai muli i loveau efectiv oasele unele de altele.
Calloway zmbi, fcnd o plecciune adnc, i le primi admiraia cu gratitudine. n toi cei cincisprezece ani petrecui n
teatru, nu avusese niciodat parte de spectatori att de pricepui n a-i recunoate meritele.
Scldai n dragostea admiratorilor, Constantia i Richard Lichfield se apropiar, mn-n mn, de partea din fa a
scenei, pentru a mai primi nc o dat aplauzele publicului, n timp ce actorii n via se ddeau napoi, cuprini de
groaz.
ncepur s ipe i s se roage, s urle animalic, apoi o luar la fug ca adulterii surprini, ntr -o fars, asupra faptului.
Dar, exact ca ntr-o fars, nu exista nici o ieire din situaia respectiv. Rcri strlucitoare se prelingeau pe grinzile
tavanului, iar buci ntregi de pnz se prbueau din dreapta i din stnga, pe msur ec decorurile luau foc. n fa,
morii; n spate, moartea. Fumul gros se ntindea peste tot, aa nct era imposibil de vzut ncotro h& te ndrepi. Cineva
purta o tog din pnz arznd i i recita urletele. Altcineva ndrepta un stingtor mpotriva infernului. Totul era inutil:
doar o oboseal fr rost, prost dirijat. Pe msur cc tavanul ncepu s cedeze, cderile mortale de lemnrie i grinzi
dc susinere i reduser la tcere pe cei mai muli.
Spectatorii de la balcon aproape c se mprtiar. Se ndreptar cu pai mruni, nefireti, spre mormintele lor nainte
dc apariia pompierilor, n linoliile i cu feele luminate de Mrlucirea incendiului, n timp ce priveau peste umeri s vad
disprnd Teatrul Elysium. Fusese un spectacol minunat, i erau cricii s se ntoarc acas, cu satisfacia de a avea alt
subiect de foArf n ntuneric.
ncendiul continu toat noaptea, n ciuda eforturilor impresionante ale pompierilor de a-l stinge. Pe la patru dimineaa,
btlia rra pierdut i conflagraia continua nestnjenit. La revrsatul /orilor, Teatrul Elysium era complet distrus.
Rmiele ctorva persoane fur descoperite printre ruine, majoritatea cadavrelor aflndu-se ntr-o, stare care nu
permitea o dentificare uoar. Se consultar fiele dentare; se stabili c un ntdavru era al lui Giles Hammersmith,
administratorul general, nilul al lui Ryan Xavier, director de scen, iar al treilea fapt CKirem de ocant al Dianei
Duvall. Manetele ziarelor de scandal titrau: ,Eroina din Copilul dragostei ars de vie. ntr-o sptmn, ea se cufund
n uitare.
Nu existau supravieuitori. Cteva corpuri nu au mai fost gsite.
Stteau pe marginea autostrzii i urmreau mainile gonind n noapte.
Erau, desigur, Lichfield i Constantia, la fel de radioas ca ntotdeauna. Calloway, Eddie i Tallulah hotrser s-i
nsoeasc. Ali trei sau patru se alturaser i ei grupului.
Era prima lor noapte de libertate, i iat-i pe marginea drumului actori ambulani. Eddie fusese ucis doar de fum, dar
focul mai provocase cteva stricciuni serioase printre ei: corpuri arse, membre rupte. ns spectatorii pentru care aveau
s joace n viitor o s le ierte mutilrile nensemnate.
Exist viei trite pentru dragoste, se adres Lichfield noii sale trupe, i viei trite pentru art. Noi am ales cu bucurie
cea de-a doua credin.
Un ropot de aplauze izbucni printre actori.
Vou, cei care n-ai murit niciodat, pot s v spun: bine ai venit n lume!
Rsete; alte aplauze.
Farurile mainilor care treceau pe autostrad, ndreptndu-se spre Nord, luminau siluetele membrilor trupei. Dup cum
se prea, artau ca brbai i femei n via. Dar nu sta era secretul meseriei lor? S imite viaa att de bine, nct iluzia
s nu poat fi distins de realitate? ar noul lor public, ateptndu-i n morgi, cimitire i capele, o s le aprecieze calitile
mai mult dect majoritatea celorlali. Cine alii s aplaude frnicia pasiunii i durerii pe care aveau s-o joace, dect
morii care au ncercat aceste sentimente i, n cele din urm, s-au lepdat de ele?
Morii. Nu aveau mai puin nevoie de distracie dect cei vii, dar erau o categorie extrem de neglijat.
Nu fiindc aceast trup ar.fi jucat pentru bani, ci din dragoste pentru arta lor Lichfield lmurise acest lucru chiar de la
nceput Nici un alt serviciu nu o s i se mai fac lui Apollo.
Acum, se interes el, ncotro ne ndreptm, spre Nord sau spre Sud?
Spre Nord, rspunse Eddie. Maic-mea e ngropat n (ilasgow a murit nainte ca eu s devin actor profesionist. A
vrea s m vad jucnd.
Atunci, spre Nord s fie, replic Lichfield. ncercm s gsim un mijloc de deplasare?
Porni n fruntea celorlali spre restaurantul de lng autostrad, ale crui lumini de neon sclipeau intermitent,
transformnd noaptea n zi. Culorile erau strlucitoare, teatrale stacojii, glbui, albastru de cobalt i o nuan de alb
i se reflectau pe ferestrele mainii parcate lng locul n care se aflau. Uile cu celul foto-clectric uierar cnd un
cltor i fcu apariia, aducnd ham-luirgeri i prjituri copilului aflat pe bancheta din spate a mainii.
Cu siguran c vreun ofer prietenos va gsi un loc i pentru noi, zise Lichfield.
Pentru toi? se interes Calloway.
O camionet va fi suficient ceretorii nu prea au de ales, replic Lichfield. Si acum, toi suntem ceretori, supui
toanelor patronilor notri.
Putem oricnd s furm o main, suger Tallulah.
Nu-i nevoie s recurgem la furturi dect n cazuri extreme, zise Lichfield. Constantia i cu mine o vom lua nainte,
pentru a gsi un ofer. Apuc mna soiei sale. Nimeni nu se poate mpotrivi frumuseii, mrturisi el.
Cum procedm dac ne ntreab cineva ce facem pe-aici? ntreb, nervos, Eddie.
Nu era obinuit cu acest rol; avea nevoie de o asigurare din partea cuiva.
Lichfield se rsuci spre restul trupei, i vocea i rsun puternic n noapte:
47
Ce s facei? accentua el. Bineneles, s v comportai ca nite oameni vii! Si s zmbii!
ntre dealuri, oraele a
De-abia n prima sptmn a cltoriei n ugoslavia a descoperit Mick ce bigot politic i alesese ca iubit. De bun
Hcam, fusese prevenit. Un homosexual din Baths i spusese c Judd era mai de dreapta dect Attila Hunul, dar omul
fusese unul dintre fotii iubii ai lui Judd, iar Mick bnuise c era mai mult rutate dect nelegere n respectivul
asasinat de personalitate.
Bine ar fi fost s-l fi ascultat! Atunci nu ar mai fi condus pe acel drum interminabil, ntr-un Volkswagen ce cptase brusc
dimensiunea unui cociug, ascultnd prerile lui Judd despre expansiunea sovieticilor. Dumnezeule, era att de
plicticos! Nu fcea conversaie, ci inea o prelegere, i nc una nesfrit. n talia, predica se referise la modul n care
comunitii exploataser votul ranilor. Acum, n ugoslavia, Judd se ambalase cu adevrat pe aceast tem, iar Mick
era pe punctul de a-l pocni pe acest tip greu de convins.
Nu pentru c ar fi fost n dezacord cu tot ceea ce spunea Judd. Unele argumente (acelea pe care Mick le nelegea)
preau de bun-sim. Dar, de fapt, ce tia el? Era profesor de dans, iar Judd ziarist, un adevrat profesionist. Mick
considera, ca i cei mai muli ziariti pe care-i ntlnise, c era obligat s aib o opinie referitoare la tot ceea ce exist
sub soare. n special la politic: cea mai bun troac n care te puteai blci. Puteai s-i bagi nasul, ochii, capul i
picioarele din fa n gunoiul la i s te simi bine^ mprocndu-l peste tot. Era un subiect inepuizabil, ceva co coninea
cte puin din fiecare lucru, pentru c orice, dup prereai lui Judd, aparinea politicului. Artele reprezentau chestii
politiceJ Sexul constituia o problem politic. Religia, comerul, grdinritul, mncatul, butul, pritul toate aveau
natur politic.
isuse, era o plictiseal ce-i ddea dureri de cap! O plictiseai! ucigtoare, insensibil la dragoste.
Si mai ru, Judd nu prea s-i dea seama ct de plictisilj devenise Mick, sau dac pricepuse, nu-i psa deloc.
Continua, put i simplu, s vorbeasc prolix, argumentele sale devenind din co n ce mai neserioase, iar propoziiile mai
lungi, pe msur ce maina nghiea mii de kilometri.
Judd, hotrse Mick, era un bastard egoist i urma s se despart de el de ndat ce voiajul lor de nunt avea s se
termine.
Judd nu sesizase ce fluturatic ntr-ale politicii.era Mick pn la acea cltorie nesfrit i nemotivat prin cimitirele
culturii europene. Tipul arta prea puin interes fa de situaia economic sau politic a rilor prin care treceau.
Dovedea indiferen fa^ de adevrurile aflate n spatele situaiei din talia i csca, da^ csca atunci cnd el ncerca (i
eua) s dezbat ameninarea ruseasc la adresa pcii n lume. Trebuia s nfrunte adevrul dureros: Mick era o ,feti;
nu exista alt termen pentru el. hi regul, poate c nu vorbea politicos i nu purta bijuterii n mod excesiv, dar rmnea
oricum o ,feti, bucuros s se blceasc n lumea de vis a frescelor Renaterii timpurii i a icoanelolj iugoslave.
Condiiile complexe i contradictorii, chiar agoniile ct| duseser la nflorirea si ofilirea acelor culturi, l oboseau efectiva
Mintea nu-i era mai profund dect nfiarea; era un nimeni bine-crescut.
Halal lun de miere!
Dup standardele iugoslave, ruta ce pornea nspre Sud, de la! feelgrad la Novi Pazar, era accesibil. Existau mai puine
hrtoape dect pe multe alte drumuri pe care cltoriser i era relativ netecL Oraul Novi Pazar se ntindea pe valea
rului Raska, partea de sua a oraului lund numele acestuia. Nu era o zon popular printre turiti. n ciuda drumului
bun, rmsese inaccesibil i-i lipseau condiiile sofisticate de via; totui, Mick hotrse s vad mnstirea Sopocani,
aflat n partea vestic a oraului i, dup cteva discuii aprinse, ctig.
Cltoria se dovedi neinspirat. De ambele pri ale drumului, terenurile cultivate preau aride i prfuite. Vara fusese
neobinuit ilc fierbinte, i seceta afectase multe sate. Recoltele erau compromise, iar vitele fuseser sacrificate
prematur, pentru a le mpiedica s moar de foame. Rarele fee zrite pe marginea drumului aveau ntiprite expresii ale
unor nvini. Chiar i copiii aveau expresii aspre; sprncenele lor erau la fel de ncruntate ca i cldura Nttut ce plutea
peste vale.
Acum, cnd dduser crile pe fa, dup o ceart n Belgrad, cei doi cltoriser n tcere cea mai mare parte a
timpului; totui, drumul drept, ca majoritatea unor astfel de drumuri, invita la discuii aprinse. Atunci cnd ofatul era uor,
mintea scotocea dup ceva care s-o in treaz. Si ce putea fi mai bun dect o ceart?
De ce dracu' vrei s vezi blestemata aia de mnstire? l iscodi Judd.
Era o invitaie clar.
Am fcut atta drum..., ncerc Mick s menin tonul de conversaie, neavnd chef de discuii n contradictoriu.
Alte ticloase de Fecioare, aa-i?
Pstrndu-i vocea ct mai calm posibil, Mick nfac Ghidul i citi cu voce tare: ,...se pot nc vedea i admira cteva
dintre cele mai minunate picturi srbeti, inclusiv ceea ce muli comentatori consider a fi capodopera durabil a colii de
la Raska Adormirea Maicii Domnului.44
Tcere.
M-am sturat pn peste cap de biserici, zise, n cele din urm, Judd.
E o capodoper.
Dac te iei dup cartea aia blestemat, toate sunt capodopere.
Mick simi cum ncepea s-l prseasc stpnirea de sine.
Cel mult dou ore i jumtate...
|i-am spus, nu mai vreau s vd nc o biseric. Mirosul lor mi face grea: duhoare sttut de tmie, sudoare i
minciuni...
E doar un mic ocol, apoi revenim la osea i-mi poi oferi alt prelegere despre subveniile pentru fermieri n Sandzak,
ncerc doar s port o conversaie decent, n loc de prostiile fr margini despre blestematele alea de capodopere
srbeti...
Oprete masiiia! -Ce?
Oprete maina!
Judd trase Volkswagenul pe marginea oselei. Mick cobor.
Soseaua era fierbinte, dar sufla o briz uoar. Respir adnc i se ndrept spre mijlocul drumului. Nu se zreau nici
maini i nici pietoni. Pustiu n ambele direcii. Dealurile licreau n cldura degajat de cmpurile din jur. n anuri
creteau maci slbatici. Mick travers oseaua, se ls pe vine i culese unul.
n spatele su, auzi trntindu-se portiera Volkswagenului.
De ce ne-am oprit? ntreb Judd.
48
Vocea i era fhoas, spernd nc ntr-o discuie n contradictoriu, chiar implornd-o,
Mick se ridic, jucndu-se cu macul. Avea seminele aproape formate, n acea var trzie. Petalele czur de pe
receptacul de ndat ce le atinse, ca nite mici picturi roii mprtiate pe asfaltul cenuiu.
Te-am ntrebat ceva, insist Judd.
Mick privi n jur. Judd sttea napoia mainii, iar sprncenele ui ncruntate indicau o stare incipient de mnie. Era
chipe, oh, da! O fa care le fcea pe femei s plng, frustrate c era homosexual. O musta neagr i stufoas
(perfect ngrijit), dar i nite ochi pe care-i puteai privi venic i n care nu aveai s vezi de dou ori aceeai sclipire de
lumin: De ce, pentru numele lui Dumnezeu, gndi Mick, trebuie ca un brbat att de artos s fie un rahat att de
insensibil?
Judd i ntoarse privirea dispreuitoare, holbndu-se la drguul cu o min bosumflat, aflat de cealalt parte a drumului.
Mica scenet pe care Mick o juca nadins pentru el aproape c-l fcea s vomite. Ar fi putut s fie verosimil la o
fecioar de aisprezece ani, dar i lipsea credibilitatea la un tip de douzeci i cinci.
Mick ls s-i cad floarea i i scoase tricQul din jeani. Un stomac cu muchii ncordai, apoi un tors zvelt i neted se
ivir pe msur ce-i trgea tricoul. Avea prul ciufulit n clipa n care capul i apru din nou la lumin, iar pe fa i se
ntiprise un rnjet larg. Judd i privi pieptul. Bine fcut, dar nu prea musculos. Cicatricea unei operaii de apendicit se
ntrezrea din jeanii decolorai. Un lan de aur, mic, dar strlucitor n lumina soarelui, atrna n scobitura gtului. i
ntoarse fr intenie rnjetul lui Mick, i un fel de pace se ieinstaur ntre ei. Mick i desfcea cureaua.
Vrei s-o facem? ntreb el, continund s rnjeasc.
N-are nici un rost, veni rspunsul, dei nu la aceast ntrebare.
Ce n-are?
Nu suntem compatibili.
Pariem?
Acum avea fermoarul tras i se ndrepta spre lanul de gru ce mrginea oseaua.
Judd l privea n timp ce Mick deschidea drumul prin marea unduitoare, spatele su avnd culoarea grnelor, care
aproape c l camuflau. Era periculos s faci dragoste n aer liber nu se aflau n San Francisco i nici mcar n
Hampstead Heath. Nervos, Judd arunc o privire de-a lungul oselei. Tot pustie, n ambele direcii, lai Mick se rsucea
n lan, se rsucea spre el i-i zmbea, lluturndu-i mna. ca un nottor care se meninea la suprafaa unor brizani
aurii. Ce dracu'..., nu era nimeni care s vad -nimeni care s tie. Doar dealurile, materie lichid n aburul produs de
cldur cu pantele lor mpdurite, aplecate spre ocupaiile pmntului, i un cine abandonat undeva la marginea
drumului, ateptnd un stpn pierdut.
Judd urm crarea fcut de Mick prin lanul de gru, desche-indu-i cmaa n timp ce mergea. n faa lui goneau
oarecii de cmp, alergnd cu pai mruni printre tulpine, pe msur ce uriaul le tia calea, iar picioarele sale
produceau un zgomot ca de tunet. Judd le observ panica i zmbi. Nu voia s le fac nici un ru, dar cum s tie ei
asta? Poate c omorse vreo sut de vieuitoare oareci, gndaci, viermi , nainte de-a ajunge la locul n care, pe un
pat de gru clcat n picioare, zcea ntins Mike, cu acelai rnjet, dar gol-puc.
Au urmat minute lungi de dragoste, o dragoste pasionat, egal ca plcere pentru fiecare; pasiunea lor era precis, cei
doi simind momentul n care extazul devenea presant, iar dorina se ransforma n necesitate. Se strnser mpreun,
membru lng membru, limb lng limb, ntr-un nod pe care doar orgasmul l putea dezlega, spatele lor fiind alternativ
prlit i zgriat, pe msur ce se rostogoleau pe jos, schimbnd ghionturi i srutri, n mijlocul aciuni;,* cnd ejacular
mpreun, se auzi pufitul unui tractor ce trecea prin apropiere; dar ei erau dincolo de punctul n care le mai psa de
ceva.
Si-au croit drum napoi spre Volkswagen, cu spice de gru sfrmate n pr i n urechi, n ciorapi i ntre degetele de la
picioare. Rnjetele fuseser nlocuite de sursuri; armistiiul, chiar dac nu era unul permanent, avea s dureze cel puin
cteva ore.
Maina dogorea, i au fost nevoii s deschid toate ferestrele i portierele pentru a permite brizei s o rcoreasc,
nainte de a-i continua drumul spre Novi Pazar. Era ora patru, i mai aveau nc o or bun de mers.
n timp ce urcau n main, Mick zise:
O lsm balt cu mnstirea, da? Judd csc gura...
Am crezut c...
Nu mai puteam suporta nc o ticloas de Fecioar... Au rs uor, apoi s-au srutat, simindu-i gustul unul altuia, un
amestec de saliv cu iz de sperm srat.
A doua zi, vremea se art frumoas, dar nu excesiv de cald. Cerul nu era albastru, fiind acoperit cu un nor alb
uniform. Aerul dimineii i ptrundea n nri ca eterul sau menta.
Vaclav Jelovsek urmrea porumbeii n piaa central din Popolac, cochetnd cu moartea, n timp ce sltau i fluturau din
aripi n faa vehiculelor ce treceau ncoace i-ncolo. Cu treburi militare sau civile. Un aer de sobrietate ascundea cu greu
emoia pe care o resimea n acea zi, o emoie ce tia c era mprtit de fiecare brbat, femeie sau copil din Popolac.
mprtit chiar i de porumbei. Poate de aceea se jucau cu atta dexteritate printre roi, tiind c n aceast zi a zilelor
nimic nu li se putea ntmpla.
Scrut din nou cerul aceeai bolt alb pe care o cerceta de la revrsatul zorilor. Stratul de nori era cobort, nefiind
tocmai o atmosfer ideal pentru ceremonii. Prin minte i trecu o expresie, o expresie englezeasc pe care o auzise de
la un prieten: ,A fi cu capul n nori. nsemna, dup prerea sa, a fi cufundat n visare, ntr-un vis alb i invizibil. Att,
gndi el crispat, tia Occidentul despre nori c simbolizau visele. Era nevoie de o perspicacitate ce le lipsea apusenilor
pentru a nelege adevrul din aceast expresie obinuit. Aici, n dealurile secrete, nu ar crea ei o realitate
spectaculoas din acele cuvinte fr rost? Un proverb viu. Un cap n nori.
Deja, primul contingent se aduna n pia, n afar de unul sau doi abseni pe caz de boal dar rezervele de-abia
ateptau s le ia locul. Ct nflcrare! Erau afiate zmbete att de largi cnd o rezerv i auzea strigat numele i
numrul matricol, i era scoas din linie pentru a se altura membrului ce ncepea deja s se contureze. De ambele
pri, miracole de organizare. Fiecare cu sarcina sa i cu locul su. Nici un fel de strigte sau mbrnceli; ntr -adevr,
vocile de-abia depeau oaptele. El urmrea totul cu mult admiraie, n timp ce continua poziionarea, intrarea n
formaie i fixarea n rnduri.
Se anuna o zi lung i obositoare. Vaclav fusese n pia chiar cu o or naintea zorilor, bnd cafea din pahare de
plastic, dc import, discutnd rapoartele meteorologice sosite din jumtate n jumtate de or de la Pristina i Mitrovica i
49
contemplnd cerul fr stele, pe msur ce lumina cenuie a dimineii nainta tiptil. Acum, bea a asea cafea i era
de-abia ora apte. De cealalt parte a pieei, Metzinger arta la fel de obosit i nelinitit ca i Vaclav.
Urmriser mpreun el i Metzinger zorile ce se scurgeau dinspre Est. Dar acum se separaser, uitnd de prietenia
lor anterioar, i nu aveau s-i mai vorbeasc. La urma urmei, Metzinger era din Podujevo. Trebuia s-i sprijine
propriul ora n btlia viitoare. Mine, o s schimbe ntre ei povetile aventurilor lor, ns astzi erau nevoii s se
comporte ca i cum nu s-ar li cunoscut vreodat, nici mcar att ct s schimbe un zmbet. Fiindc, astzi, ei aveau s
fie, pur i simplu, partizani, interesai doar de victoria oraului lor asupra celuilalt.
Primul picior al lui Popolac se ridicase, spre satisfacia reciproc a lui Metzinger i Vaclav. Fuseser fcute verificri
meticuloase, iar piciorul prsi piaa, umbra sa proiectndu-se, uria, pe faada Primriei.
Vaclav i sorbi cafeaua dulce i i permise un mic mormit dc satisfacie. Ce zile, ce zilei Zile pline de glorie, cu drapele
fl-find n aer i vederi ce-i ntorceau stomacul pe dos, destul ct s-i ajung unui brbat o via ntreag. Era o
anticipare frumoas a Raiului.
Lsai-i Americii plcerile ei simple, oriceii animai, castelele acoperite cu dulciuri, cultele i tehnologiile sale el nu
dorea nimic din toate acestea. Cea mai mare minune a lumii era aici, ascuns ntre dealuri.
Ah, ce zile!
n piaa central din Podujevo, scena nu era mai puin animat i nici mai puin inspiratoare. Poate c exista un
sentiment mut de tristee, ce sublinia ceremonia din acest an, i acest lucru era de neles. Nita Obrenovic,
organizatoarea respectat i iubit a lui Podujevo, ncetase din via. arna trecut o revendicase, la vrsta de nouzeci
i patru de ani, lipsind oraul de prerile ei dure i de comportamentul i mai dur. Nita lucrase cu cetenii din Podujevo
timp de aizeci de ani, planificnd ntotdeauna urmtoarea ntrecere i mbuntind proiectele, cheltuindu-i energia n
ncercarea de a face ca viitoarea nfruntare s fie mai ambiioas i mai plin de via dect cea anterioar.
Acum, ea era moart i i se simea cumplit absena. Nu pentru c ar fi existat o lips de organizare pe strzi, oamenii
fiind mult prea disciplinai ca s se ntmple aa ceva, dar se aflau deja n ntrziere i se fcuse aproape apte i
douzeci i cinci. Fata Niei luase locul mamei sale, ns ei i lipsea puterea de a stimula oamenii i a-i mpinge la
aciune. ntr-un cuvnt, era prea blnd pentru o astfel de sarcin. Trebuia un conductor care s fie parial profet i
parial maestru de manej, ca s-i ademeneasc i s-i foreze pe ceteni s-i ocupe locurile. Poate c, dup dou sau
trei decenii i dup participarea la mai multe ntreceri, fata Niei Obrenovic i-ar fi atins scopul. Totui, astzi, Podujevo
era n ntrziere; fuseser trecute cu vederea verificrile obinuite, iar privirile nervoase nlocuiser ncrederea anilor
anteriori.
Cu toate acestea, la opt fr ase minute, primul membru al lui Podujevo i croi drum afar din ora, ndreptndu-se
spre punctul de adunare pentru a-i atepta camaradul.
Pn atunci, flancurile erau deja amplasate n Popolac, iar contingentele armate ateptau ordinele n Piaa Primriei.
*
Mick se trezi prompt la ora apte, dei nu exista un ceas detepttor n camera lor simplu mobilat, din Hotelul Belgrad.
Zcea lungit n pat i asculta respiraia regulat a lui Judd, aflat n patul geamn, din cealalt parte a camerei. O lumin
posomort de diminea se strecura printre draperiile subiri, descurajnd o plecare matinal. Dup ce fix cteva
minute lacul crpat de pe tavan i dup ce se holb i mai mult la crucifixul grosolan sculptat, de pe peretele opus, Mick
se ridic i se ndrept spre fereastr. Aa cum ghicise, ziua era mohort, cu cerul plumburiu, iar acoperiurile din Novi
Pazar erau cenuii, avnd un aspect monoton, n lumina palid a zorilor. Dar, dincolo de acoperiuri, spre Est, se zreau
dealurile. Acolo era soare. Vedea nite dre de lumin, ce reliefau verdele-albstrui al pdurii, invitndu-l s-i viziteze
pantele.
Astzi, poate c or s mearg spre Sud, la Kosovska Mitrovica, unde exista o pia, nu-i aa, i un muzeu? Si puteau
cobor pe valea rului bar, urmnd oseaua ce nsoea cursul apei, acolo unde dealurile se nlau slbatice i
strlucitoare, de ambele pri. Dealurile, da astzi hotrser s vad dealurile.
Era ora opt i un sfert.
Pe la nou, principalele corpuri ale lui Popolac i Podujevo erau, efectiv, adunate. n zonele alocate lor, membrele
ambelor orae ateptau s se alture torsurilor deja pregtite.
Vaclav Jelovsek i puse mna streain la ochi i cercet cerul. Fr ndoial, plafonul noros se ridicase n ultima or,
iar spre Est se zreau sprturi printre nori, ba chiar, ocazional, i cteva raze de soare. Poate c nu avea s fie o zi
perfect pentru confruntare, dar, cu siguran, una destul de potrivit.
Mick i Judd dejunaser trziu, servind ceva asemntor cu unca i oule i cteva ceti de cafea neagr. Se nsenina,
chiar i n Novi Pazar, iar ambiiile lor deveneau tot mai mari: s ajung la Kosovska Mitrovica pn la prnz i, poate, s
viziteze caste-lul-deal de la Zvecan, n timpul dup-amiezei.
Pe la nou i jumtate ieir din Novi Pazar i pornir pe oseaua ce ducea spre Sud, ctre valea rului bar. Nu era o
osea grozav, dar hopurile i hrtoapele nu le puteau strica ziua.
Drumul era pustiu, cu excepia unor pietoni ocazionali, iar n locul lanurilor de gru i porumb, pe lng care trecuser n
ziua precedent, oseaua era flancat de dealuri ondulate, cu pantele acoperite de pduri ntunecate i dese. n afara
ctorva psri, nu vzur nici un fel de vieuitoare slbatice. Chiar si tovarii lor rari
+
de cltorie disprur cu totul, dup civa kilometri, iar cele cteva ferme, pe care le lsar n urm, preau nchise i
zvorte. Porci negri alergau singuri prin curi, fr nici un copil care s-i hrneasc. Rufele splate se umflau i flfiau
pe frnghii, dar nu se vedea nici o spltoreas.
La nceput, aceast cltorie solitar printre dealuri era odihnitoare, prin lipsa oricrui contact cu alte fiine umane, dar,
pe msur ce trecea dimineaa, cei doi ncepur s se simt nelinitii.
N-ar fi trebuit s vedem un indicator pentru Mitrovica? Mick cercet cu atenie harta.
Poate...
...am apucat pe un drum greit
Dac ar fi fost vreun indicator, l-as fi observat. Cred c ar trebui s ncercm s prsim drumul sta s-o lum mai
spre Sud, s ajungem devale, mai aproape de Mitrovica dect am planificat...
Cum s prseti blestemata ata de osea?
Pe drumuri de ar.
Ei bine, ce mi-s astea, ce mi-i oseaua pe care ne aflm. Judd i uguie buzele.
Ai o igar? ntreb el.
50
Le-am terminat acum civa kilometri.
n faa lor, dealurile formau o linie impenetrabil. Nici un semn de via, nici cel mai mic vltuc de fum, nici un zgomot
de voci sau de vehicule.
E-n regul, spuse Judd, la urmtoarea intersecie, cotim. Orice e mai bun dect oseaua asta.
i continurii cltoria Soseaua se deteriora rapid, hrtoapele deveneau adevrate cratere, iar movilele i ddeau
senzaia c treceai cu roile peste corpuri omeneti.
Acolo! exclam, deodat, Mick.
O rspntie, una palpabil. Cu siguran, nu era un drum principal. De fapt, prea un drum de ar, o pist de pmnt
asemenea celor descrise de Judd; totui, reprezenta o evadare din perspectiva fr de sfrit a oselei pe care erau
prini n capcan.
ncepe s devin un safari blestemat, zise Judd, n timp,ce Volkswagenul porni s se hurduce i s scrneasc din
toate ncheieturile de-a lungul jalnicului drum de ar.
Unde-i sentimentul tu de aventur?
Am uitat s-l iau cu mine.
Acum ncepur s urce, pe msur ce drumul erpuia n sus printre dealuri. Pdurea se nchise n jurul lor, ascunznd
cerul, aa nct un mozaic de lumini i umbre gonea precipitat pe capota mainii. Brusc se auzi un cntec de pasre,
lipsit de expresie, dar optimist, iar n aer se simi un miros de pin proaspt i pmnt reavn. O vulpe travers drumul i-i
urmri cu privirea, n timp ce maina se apropia de ea. Apoi, cu pasul calm al unui prin nenfricat, dispru agale printre
copaci.
Orincotro s-ar fi ndreptat, gndea Mick, era mai bine dect pe drumul pe care circulaser pn atunci. Poate c, n
curnd, aveau s se opreasc i s mearg puin pe jos, pentru a gsi un promontoriu de pe care s poat contempla
valea, ba chiar i oraul Novi Pazar, n spatele lor.
Cei doi brbai mai aveau nc o or de mers pn la Popolac, cnd capul contingentului prsi, n cele din urm, n
mar, Piaa Primriei i i ocup poziia n corpul principal.
Aceast ultim plecare pustiise oraul. Nici chiar bolnavii i btrnii nu fuseser neglijai ntr-o asemenea zi; nimnui nu
trebuia s i se interzic spectacolul i triumful ntrecerii. Fiecare cetean, indiferent de vrst, orbii i mutilaii, cei cu
copii n brae, femeile nsrcinate se ndreptar cu toii din oraul lor mndru spre terenul tiut. Dei legea impunea
participarea tuturora, nu era nevoie de constrngere. Nici un cetean al celor dou orae n-ar fi pierdut ansa de a
vedea spectacolul i de a ncerca fiorii ntrecerii.
Confruntarea trebuia s fie total ora contra ora. Aa fusese dintotdeauna.
Ca atare, oraele plecar pe dealuri. Cetenii din Popolac i Podujevo se adunaser pn la prnz n zonele secrete
ale dealurilor, ascuni de ochii oamenilor civilizai, pentru a purta btlia strbun i ritual.
Zeci de mii de inimi bteau mai repede. Zeci de mii de corpuri se ntinser, se ncordar i transpirar, n timp ce oraele
i ocupau poziiile. Umbrele corpurilor ntunecau ntinderi de teren de mrimea unor mici aezri; greutatea tlpilor
strivea iarba, transformnd-o ntr-un lapte verde; micrile lor ucideau animale, zdrobeau tufiuri i doborau copaci.
Pmntul reverbera efectiv la trecerea lor, iar dealurile purtau ecoul zgomotului bubuitor al pailor.
n corpul seme al lui Podujevo, se vdeau cteva imperfeciuni tehnice. O uoar fisur n mpletitura flancului stng
dusese la o slbiciune n acel loc. Ca atare, aprur probleme n mecanismul pivotant al oldurilor. Era mai rigid dect ar
fi trebuit, iar micrile nu erau line. Drept rezultat, n acea regiune a oraului ncordarea devenise considerabil. Era
suportat cu stoicism; la urma urmei, nfruntarea trebuia s-i solicite pe participani pn la limita puterilor. Totui, limita
critic a rezistenei se afla mai aproape dect ar fi ndrznit cineva s recunoasc. Cetenii nu erau att de plini de
energie ca n ntrecerile anterioare. O perioad proast pentru recolte produsese corpuri mai puin hrnite, coloane
vertebrale mai puin suple, voine mai puin drze. Flancul cu mpletitur proast n-ar fi putut produce un accident n
sine, ns slbit i mai mult de fragilitatea competitorilor, deveni punctul de plecare al unei scene de moarte la o scar
nemaintlnit.
Oprir maina. -Auzi?
Mick cltin din cap. Auzul su nu fusese bun nici n adolescen. Prea multe concerte de rock i spulberaser dracului
timpanele.
Judd cobor din vehicul.
Psrile amuiser acum. Se desluea din nou zgomotul pe care-l auziser n timp ce cltoreau pe drum. Nu era, pur i
simplu, un zgomot, ci aproape o micare a pmntului, un vuiet ce prea s existe n nsi substana dealurilor.
S fi fost tunet?
Nu, era prea ritmic. i fcu iari simit prezena prin intermediul tlpilor picioarelor... Bum!
De data aceasta, l auzi i Mick. Se aplec pe fereastra mainii.
Vine de undeva, din fa. Acum fl aud. Judd ncuviin din cap.
Bum!
Din nou, tunetul-pmntului.
Ce dracu* -i asta? ntreb Mike.
Orice ar fi, vreau s vd...
Judd reveni, zmbind, n Volkswagen.
Aproape c seamn cu zgomotul tunurilor, zise el, pornind maina. Al unor tunuri de calibru mare.
Prin binoclul su rusesc, Vaclav Jelovsek l urmrea pe oficialul de la start ridicnd pistolul. Zri vltucul de fum alb ce
ieea din eava i, o secund mai trziu, auzi sunetul mpucturii rsunnd peste vale.
nfruntarea ncepuse.
Se uit n sus, la turnurile gemene ale lui Popolac i Podujevo. Capete n nori ei bine, aproape pn acolo! Practic, ele
se nlau ca s ating cerul. Era o privelite nfricotoare, care-i tia-respiraia, o privelite ce te fcea s-i treac
somnul. Dou orae legnndu-se, zvrcolindu-se i pregtindu-se s fac primii pai unul spre cellalt, n aceast
btlie ritual.
Podujevo prea cel mai puin rezistent. Se simi o anumit ezitare n timp ce oraul i ridic piciorul stng pentru a
ncepe marul. Nimic serios, doar o mic dificultate n coordonarea muchilor oldului i ai coapsei. Civa pai, i avea
s-i gseasc ritmul; ali civa, i locuitorii si urmau s se mite asemenea unei singure creaturi, un gigant perfect,
pornit s-i potriveasc graia i puterea cu imaginea-oglind.
51
mpuctura alungase stolurile de psri din copacii ce mrgineau valea ascuns. Ele se ridicar s celebreze marea
ntrecere, ciri-pindu-i excitarea, pe msur ce tbrau asupra terenului de lupt.
Ai auzit o mpuctur? ntreb Judd. Mick aprob din cap.
Exerciii militare?... Zmbetul lui Judd se lrgise. Parc i vedea titlurile mari din ziare reportaje exclusive ale
manevrelor secrete din adncurile provinciale ale ugoslaviei. Poate c erau tancuri ruseti, exerciii tactice desfurate
n afara ochilor cercettori ai Occidentului. Cu puin noroc, el avea s fie purttorul acestof veti.
Bum! Bum!
Psrile se roteau n aer. Tunetul se auzea mai puternic acum.
E dincolo de culme..., spuse Judd.
Nu cred c ar trebui s mergem mai departe.
Trebuie s vd.
Eu nu. Se presupune c nu trebuie s fim aici.
Nu vd nici un fel de indicator de restricii.
Ne vor duce de-aici, ne vor deporta nu tiu cred, pur i simplu...
Bum!
Trebuie s vd.
De-abia i ieiser cuvintele din gur, cnd ncepur ipetele.
|ipa Podujevo un ipt de moarte. Cineva ngropat n flancul slab murise din cauza efortului, i, astfel, ncepuse un lan
al descompunerii n ntregul sistem. Un brbat i eliber vecinul, iar acela i eliber, la rndul su, alt vecin, fcnd
cancerul haosului s se rspndeasc n tot corpul oraului. Coeziunea structurii imense se deteriora cu o rapiditate
terifiant, pe msur ce ncetarea funcionrii unei pri anatomice determina o presiune de nendurat asupra alteia.
Capodopera pe care oamenii de isprav din Podujevo o construiser din carnea i din sngele lor se cltin i, apoi, ca
un zgrie-nori dinamitat, ncepu s se prbueasc.
Flancul sfrmat i scuip cetenii n acelai fel n care o arter spintecat face s neasc sngele. Dup aceea, cu
o ncetineal graioas, ce fcea i mai cumplit agonia cetenilor, se ndoi ctre pmnt, membrele dezagregndu-se
n timp ce cdea.
Capul uria care atinsese norii att de recent fu aruncat spre spate pe gtul su gros. Zece mii de guri scoaser un
singur urlet din gura enorm un apel fr cuvinte ctre cer, vrednic de o mil infinit. Un urlet al pierderii, un urlet al
anticipaiei, un urlet de perplexitate. Cum se putea termina astfel acea zi a zilelor vru s tie acel urlet , cum se putea
termina ntr-o nvlmeal de corpuri n cdere?
Ai auzit?
Era, fr ndoial, un sunet uman, dei aproape asurzitor. Stomacul lui Judd se convulsiona. l privi pe Mick, care se
fcuse la fel de alb ca o foaie de hrtie.
Judd opri maina.
Nu, rspunse Mick.
Ascult... pentru numele lui Cristos...
Vacarmul gemetelor de moarte, rugminile i imprecaiile inundar aerul. Era foarte aproape.
Trebuie s plecm acum, implor Mick.
Judd cltin din cap. Era pregtit pentru un spectacol militar -cci toat armata rus ftisese masat dincolo de dealul
urmtor , dar zgomotul din urechile sale era cel al crnii umane, chiar prea umane pentru a fi redat n cuvinte. i
amintea de imaginile adului, aa cum i le nchipuise pe cnd era copil; de torturile nesfrite i inexprimabile cu care-l
ameninase mama sa, dac n-ar reui s mbrieze calea lui Cristos. Fusese o teroare pe care o uitase de douzeci de
ani. ns brusc, iat-o din nou, de data aceasta, sub o alt nfiare. Poate c nsui adul se deschisese, dincolo de
orizontul urmtor, iar maic-sa sttea pe margine i-l invita s guste din pedepsele oferite de acesta.
Dac nu porneti, o fac eu.
Mick cobor din main i travers prin faa ei, cercetnd drumul. Avu o ezitare de moment, nu mai mult de-o secund,
cnd ochii i sclipir, nencreztori, nainte de-a se ntoarce spre parbriz, cu faa i mai palid dect pn atunci, i de a
exclama:, Jsuse Cristoase!, cu o voce rguit de la greaa pe care ncerca s i-o stpneasc.
ubitul su sttea nc la volan, cu capul ngropat n mini, cutnd s-si tearg din minte amintirile.
Judd.'..'
Judd ridic ncet privirea. Mick se holba la el ca un slbatic, cu faa strlucind din cauza unei sudori ngheate, aprute
brusc. Judd se uit dincolo de el. La civa metri mai n fa, drumul se ntuneca n mod misterios, pe msur ce o
maree se ntindea spre main, o maree groas i adnc de snge. Mintea lui Judd ncepu s funcioneze cu
rapiditate, ncercnd s ajung la o alt concluzie dect cea inevitabil, sugerat de privelite. Numai c nu exista nici o
explicaie rezonabil. Era snge, ntr-o abunden insuportabil, o mare de snge fr de sfrit...
Si acum, n briza care adia, se simea mirosul de cadavre proaspt spintecate: mirosul provenit din adncurile corpului
uman parial dulceag, parial acrior.
Mick reveni, mpleticindu-se spre portiera Volkswagenului, i bjbi dup mner. Portiera se deschise brusc i el se
strecur nuntru, cu privirea nceoat.
D napoi! spuse acesta.
Judd se ntinse dup cheia de contact. Mareea de snge aproape c spla roile din fa. naintea lor, lumea fusese
vopsit n rou.
D-i drumu', la dracu', d-i drumu'!
Judd nu schia nici un gest de-a porni maina.
Trebuie s-aruncm o privire, zise el, fr convingere.
Nu trebuie s facem nimic, replic Mike, ci doar s plecm dracului de-aici. Nu-i treaba noastr...
Dezastru aviatic...
Nu se vede fum.
Totui, sunt voci omeneti...
nstinctul i spunea lui Mick c trebuia s prseasc neaprat zona, Putea s citeasc despre tragedie ntr-un ziar, s
vad imaginile a doua zi, cnd aveau s fie cenuii i stacojii. Astzi erau prea proaspete, prea neprevzute...
Orice se putea afla la captul acelui drum, orice care sngera...
Trebuie...
52
Judd porni maina, n timp ce, alturi, Mick gemea slab. Volkswagenul ncepu s nainteze ncet, ptrunznd n rul de
snge, cu roile nvrtindu-se n mareea greoas i nspumat.
Nu, spuse Mick, cu o voce foarte slab. Te rog, nu...
Trebuie, sun rspunsul lui Judd. Trebuie. Trebuie.
Doar la civa metri deprtare, oraul supravieuitor, Popolac, i revenea din primele convulsii. Se holb cu o mie de
ochi la rmiele dumanului su ritual, ntins acum ntr-un amestec de frnghii i corpuri, pe terenul clcat n picioare,
un duman zdrobit pentru totdeauna. Popolac se ddu napoi, cltinndu-se la aceast privelite, cu tlpile sale uriae
culcnd la pmnt pdurea ce delimita zona de lupt, i cu braele fluturnd prin aer. Dar i meninu echilibrul, chiar
dac o banal nebunie, declanat de grozvia aflat la picioare, i cuprinse toate mdularele i-i nghe corpul. Se
ddu comanda: corpul se zvrcoli i se rsuci, i, ntorcnd spatele rmielor nspimnttoare ale lui Podujevo, se
repezi nspre dealuri.
Pe msur ce nainta ctre uitare, forma sa gigantic trecu ntre main i soare, aruncndu-i umbra rece peste drumul
nsngerat. Mick nu vzu nimic din pricina lacrimilor, iar Judd, cu ochii pe jumtate nchii, din cauza a ceea ce se temea
c avea s zreasc dup primul cot de drum, nregistra vag existena a ceva care blocase lumina timp de un minut.
Poate un nor. Poate un stol de psri.
Dac ar f privit n sus, n acel moment dac ar fi aruncat doar o privire spre Nord-Est , ar fi vzut capul lui Popolac,
acel cap imens i asemntor cu un furnicar al unui ora nnebunit, disprnd din raza sa vizual, pe msur ce
mrluia spre dealuri. Ar fi tiut c teritoriul se afla dincolo de puterea sa de nelegere, c nu exista nici un mijloc de
vindecare n acest col al adului. Dar Judd nu vzu oraul i, astfel, Mick i cu el depir ultimul punct din care s-ar mai
fi putut ntoarce. De-acum nainte, ca i Popolac i geamnul su mort, pierduser orice posibilitate de a-i pstra o
judecat sntoas i o speran de via.
Dup primul col al drumului, ddur cu ochii de rmiele lui Podujevo.
maginaia lor civilizat nu concepuse niciodat o privelite att de nenchipuit de brutal.
Poate c doar pe cmpurile de lupt ale Europei fuseser strnse laolalt aa multe cadavre; dar oare fuseser attea
femei i copii ncletai mpreun cu cadavrele brbailor? Existaser, oare, grmezi de leuri att de nalte, dar att de
recent pline de via? Existaser, ntr-adevr, orae distruse la fel de repede, dar fusese vreodat un ntreg ora pierdut
din cauza unei simple comenzi dictate de gravitaie?
Privelitea depea orice imaginaie. n faa ei, mintea ncepea s funcioneze ca melcul, iar forele raiunii descopereau
cu meticulozitate dovezile, cutnd orice punct vulnerabil, orice loc n care ar fi putut spune: ,Asta nu se ntmpl. Este
un vis de moarte, nu moartea nsi.
Numai c raiunea nu putea gsi nici o fisur. Acesta era adevrul. Era moartea nsi.
Podujevo czuse.
Treizeci i opt de mii apte sute aizeci i cinci de ceteni zceau ntini pe pmnt sau, mai degrab, erau aruncai n
grmezi diforme, din care tot felul de umori se scurgeau pe sol. Aceia care nu muriser n urma prbuirii, sau care nu
se sufocaser, agonizau. Nu aveau s existe supravieuitori, cu excepia celor civa spectatori care i prsiser
casele pentru a urmri confruntarea Acei puini locuitori din Podujevo mutilaii, bolnavii, btrnii se holbau acum, la
fel ca Mick i Judd, la masacru, ncercnd s nu cread ceea ce vedeau.
Judd iei primul din main. Solul de sub pantofii si din piele de cprioar era lipicios, din pricina sngelui pe cale de
coagulare. Judd cuprinse cu privirea mcelul. Nici urm de epav, de avion prbuit sau de incendiu, nici un miros de
combustibil scurs pe jos. Doar zeci de mii de cadavre, calde nc, fie goale, fie mbrcate n uniforme identice din serj gri
brbai, femei i copii, toi laolalt. Unii dintre ei purtau hamuri de piele, bine strnse n jurul pieptului, hamuri din care
se ncolceau n jos kilometri i kilometri de frnghie. Cu ct privea mai de aproape, cu att mai limpede distingea
sistemul extraordinar de noduri i legturi ce continua s le in corpurile mpreun. Pentru un motiv sau altul, toi aceti
oameni fuseser legai unul de cellalt. Unii se sprijineau pe umerii vecinilor, clrind pe ei precum copiii pe spatele
cailor. Alii erau ncletai mn n mn, nnodai cu buci de frnghie, ntr-un perete de muchi i oase. ar alii erau
legai strns n form de minge, cu capetele vrte ntre genunchi. Toi erau, ntr-un anume fel, unii de tovarii lor,
prini mpreun ca ntr-un joc colectiv i dement.
Alt mpuctur.
Mick ridic privirea.
Pe cmp, un brbat solitar, mbrcat ntr-o manta cafe-niu-deschis, umbla printre leuri cu un revolver n mn, dndu-le
lovitura de graie muribunzilor. Era un act de mil, nepotrivit, dar, cu toate acestea, el i continu operaiunea, alegnd
mai nti copiii. Descrcndu-i revolverul, ncrcndu-l, descrcndu-l din nou, ncrcndu-l, descrcndu-l...
Mick nu se mai putu abine.
Url din toate puterile, acoperind gemetele rniilor:
Ce-iasta?
Brbatul nl privirea, ntrerupndu-i ndeletnicirea ngrozitoare, cu faa la fel de cafenie i de-o paloare mortal, ca i
mantaua pe care o purta.
Ha! mri el, ncruntndu-se prin ochelarii groi la cele dou persoane care se amestecau n treburile lui.
Ce se ntmpl aici? strig Mick.
i fcea bine s strige, i fcea bine s se mnie pe cellalt brbat. Poate c el trebuia acuzat. Era bine s ai pe cineva n
spatele cruia s arunci vina.
Spune-ne..., ncepu Mike. Putea s aud lacrimile care-i frn-geau vocea Spune-ne, pentru numele lui Dumnezeu!
Explic-ne!
Brbatul n manta cafenie cltin din cap. Nu nelegea nici un cuvnt din ce spunea acest tnr idiot. Vorbea engleza,
dar de altceva nu-i putea da seama. Mick ncepu s se apropie de el, simind tot timpul ochii morilor aintii asupra sa.
Ochi ca nite pietre preioase i strlucitoare, montate n fee sfrmate; ochi care l priveau de jos n sus, de pe capete
retezate de la locurile lor obinuite. Ochi din capete care permiteau urlete puternice. Ochi din capete ce depiser
stadiul de urlet, de respiraie.
Mii de ochi.
Ajunse lng Manta-Cafenie, al crui revolver era aproape gol. Brbatul i scoase ochelarii i-i aruncase deoparte. Si el
plngea, iar corpul su masiv i diform se scutura de spasme.
53
La picioarele lui Mick, cineva se ntindea dup el. Nu dorea s se uite n jos, ns mna i atinse pantoful i nu avu de
ales. Vzu un tnr, zcnd ca o zvastic din carne, cu fiecare ncheietur sfrmat. Sub el, se afla un copil, cu
picioarele nsngerate, care i ieeau n afar ca dou bee de un roz-aprins.
Voia revolverul brbatului, pentru a-i opri mna s-l mai ating. Ba mai mult, voia o mitralier, un arunctor de flcri,
orice care s stopeze acea agonie.
n timp ce-i ridica privirea de pe corpul sfrmat, Mick l vzu pe Manta-Cafenie nlnd revolverul. - Judd..., zise el.
Dar, pe cnd cuvntul i ieea de pe buze, eava revolverului ptrunse n gura Mantalei-Cafenii, care aps pe trgaci.
Acesta i pstrase pentru el ultimul glon. Partea din spate a capului i se deschise ca un ou scpat pe jos, i buci de
east zburar n toate prile. Corpul i se nmuie i Manta-Cafenie se prbui la pmnt, cu revolverul ntre buze.
Trebuie..., ncepu Mick, adresndu-se nimnui. Trebuie... Care era imperativul? Ce se impunea n aceast situaie?
-Trebuie...
Judd se afla n spatele su. -Ajutor..., rosti el.
Da. Trebuie s aducem ajutoare. Trebuie...
S plecm.
S plece! Asta trebuia s fac. S plece, sub orice pretext, sub orice motiv, orict de nensemnat. S prseasc acel
cmp de btaie, s ias din raza de aciune a minii muribunde, cu o ran n loc de corp.
Trebuie s anunm autoritile. S gsim un ora. S aducem ajutoare...
Preoi, zise Mick. Au nevoie de preoi.
Era absurd s te gndeti la Ultima mprtanie pentru atia oameni. Ar fi fost nevoie de-o armat de preoi, de-o
cistern cu ap sfinit i de un megafon pentru a da binecuvntarea.
Cei doi se rsucir pe clcie, ntorcnd spatele ororii i ncolcindu-i braele unul n jurul celuilalt, apoi aleser cu grij
drumul napoi la main.
Vehiculul era ocupat.
Vaclav Jelovsek se afla la volan, ncercnd s porneasc Volkswagenul. Rsuci o dat cheia de contact. De dou ori. A
treia oar, motorul prinse via i roile se nvrtir n noroiul rou-n-chis, ducnd maina pe drum, n mararier. Vaclav
i vzu pe englezi alergnd spre Volkswagen i njurndu-l. N-avea ce s le fac nu inteniona s le fure automobilul,
dar avea o treab de fcut. Fusese arbitru, fusese responsabil pentru confruntare i pentru sigurana celor care
participau la ea. Unul dintre oraele eroice czuse deja. Trebuia s fac tot ce-i sttea n putin pentru a-l mpiedica pe
Popolac s-i urmeze geamnul. Trebuia s-l urmreasc pe Popolac i s-l conving pe cale raional. S-l scoat din
groaza ce-l stpnea prin cuvinte meteugite i promisiuni. Dac nu reuea, ar mai fi existat un dezastru egal cu cel din
faa lui, iar contiina sa era deja destul de afectat.
Mick continua s fug dup Volkswagen, strignd la Jelovsek. Houl nu-l lua n seam, concentrndu-se la conducerea
mainii cu spatele, de-a lungul drumului ngust i alunecos. Mick pierdea teren. Vehiculul ncepuse s prind vitez.
Furios, dar cu respiraia tiat, aa nct nu-i mai putea exprima mnia, Mick rmase n mijlocul drumului, cu minile pe
genunchi, gfind i suspinnd.
Ticlosule! spuse Judd.
Mick privi n lungul drumului, dar maina lor dispruse deja
Blestematu' la nici nu poate conduce ca lumea.
Trebuie... trebuie... s-l prindem..., rosti Mick, respirnd sacadat.
Cum?
Pe jos...
Nici mcar nu avem o hart... A rmas n main. susc... Cristoase... Dumnezeule atotputernic!
1'ornirA mpreun pe drum, departe de cmpul nsngerat.
Dup civa metri, mareea de snge ncepu s scad. Doar cteva iroaie pe cale de coagulare se mai scurgeau pe
drumul principal. Mick i Judd continuar s mearg pe urmele nsngerate ale cauciucurilor, pn la rscruce.
Soseaua era pustie n ambele direcii. Urmele de cauciucuri artau c maina o luase la stnga.
A ptruns mai adnc ntre dealuri, remarc Judd, holbn-du-se de-a lungul drumului atrgtor, spre captul nvluit
ntr-o culoare verde-albstruie. Si-a ieit din mini!
Ne ntoarcem pe drumul pe care am venit?
O s avem nevoie de-o noapte ntreag, dac o lum pe jos...
Poate gsim vreo ocazie.
Judd cltin din cap; era tras la fa, cu privirea pierdut.
Mick, tu nu vezi c toi erau la curent cu ce se ntmpla pe dealuri? |ranii... toi au plecat dracului n alt parte, n
timp ce oamenii aceia au nnebunit aici, sus. Pun pariu pe orice c nu va trece nici o main pe drumul sta poate cu
excepia unor tmpii ca noi i cu siguran c nici un turist nu va opri pentru cineva care arat ca noi.
Avea dreptate. Semnau cu nite mcelari stropii de sus pn jos cu snge. Feele lor strluceau de parc ar fi fost
date cu grsime, iar ochii preau ai unor nebuni.
Vom fi nevoii s mergem pe jos, spuse Judd, pe drumul pe care am venit.
Art cu degetul spre osea. Dealurile erau mai ntunecate acum; soarele dispruse brusc, dincolo de culmi.
Mick ridic din umeri. Oricum, i atepta o noapte pe drum. i dorea, totui, s se duc undeva oriunde , att timp ct
punea o distan oarecare ntre el i morii de-acolo.
n Popolac domnea un soi de pace. n loc de frenezia panicii, se instaurase o toropeal, o acceptare a lumii aa cum era,
demn mai degrab de-o oaie. Zvori n poziiile lor, strni n curele i frnghii unii ntr-alii, ntr-un sistem ce nu
permitea ca vreo voce s fie mai puternic dect alta, sau vreo spinare s lucreze mai mult dect cea a vecinului, ei
lsar ca un conse\is dement s nlocuiasc glasul calm al raiunii. Erau chinuii de convulsii ca o singur minte, o
singur gndire, o singur ambiie. Deveniser, n decursul ctorva clipe, gigantul cu o singur minte, a crui imagine o
recreaser att de strlucit. luzia unei individualiti meschine era mturat de o maree irezistibil de sentiment colectiv
nu pasiunea unei mulimi, ci un val telepatic, ce dizolva vocile miilor de oameni ntr-o singur comand irezistibil. Si
acea voce ordona: ,Pleac!
Vocea spunea: ,Du aceast privelite departe, unde s nu o mai vd vreodat.
Popolac se ndrept spre dealuri, cu nite pai de opt sute de metri. Fiecare brbat, femeie i copil din acel turn cuprins
de agitaie era lipsit de vedere. Toi acetia vedeau doar prin ochii oraului. Erau lipsii de judecat, cu excepia gndirii
oraului. Si se credeau fr de moarte n puterea lor nenduplecat i stngace. Mare i nebun, i nemuritor.
54
Dup vreo trei kilometri, Mick i Judd simir n aer miros de benzin i, puin mai departe, ddur peste Volkswagen. Se
rsturnase ntr-un an de scurgere astupat cu trestii, de la marginea oselei. Nu luase foc.
Portiera din partea oferului era deschis, iar corpul lui Vaclav Jelovsek se rostogolise afar. Avea o expresie, innd
cont de starea de incontien n care se gsea. Nu se vedea alt ran, dect una sau dou tieturi pe faa sa linitit.
L-au tras afar pe ho cu grij, crndu-l pn la osea. Omul gemu de cteva ori, n timp ce-l deplasau. Apoi i scoaser
jacheta i cravata i-i ndesar sub cap puloverul iii Mick.
Brusc, deschise ochii i se holb la cei doi.
Te simi bine? ntreb Mick.
Brbatul tcu o clip. Nu prea s priceap nimic.
Englezi? articula el, apoi.
Avea un accent puternic, dar ntrebarea fusese clar. -Da.
V-am auzit vocile. Englezi.
ncrunt din sprncene i fcu uor cu ochiul.
Te doare? l iscodi Judd.
Brbatul pru s gseasc ntrebarea amuzant.
Dac m doare? repet el, cu faa ncremenit ntr-un amestec de agonie i extaz. Apoi scrni din dini i spuse: Voi
muri.
Nu, replic Mick. Eti bine...
Omul scutur din cap cu o autoritate absolut.
Voi muri, insist acesta, cu hotrre, vreau s mor.
Judd se ghemui mai aproape. Vocea i slbise n intensitate.
Spune-ne ce s facem, zise el.
Brbatul nchise ochii. Judd l scutur cu duritate.
Spune-ne, zise din nou, fr urm de compasiune. Spune-ne despre ce-i vorba aici.
Aici? fcu omul, cu ochii nc nchii. O cdere, asta-i tot. Doar o cdere...
Ce cdere?
Oraul. Podujevo. Oraul meu.
De pe ce a czut?
De pe el nsui, bineneles.
Brbatul nu explica nimic; rspundea doar la o ghicitoare prin alta.
ncotro mergeai? se interes Mick, ncercnd s fie ct mai panic cu putin.
Dup Popolac, rspunse brbatul.
Popolac? ntreb Judd.
Mick ncepu s intuiasc o anumit legtur n toat povestea asta.
Popolac este un alt ora. Ca i Podujevo. Orae gemene. Se afl pe hart...
Unde-i oraul acum? l iscodi Judd.
Vaclav Jelovsek pru s aleag adevrul. Existase un moment dc ezitare ntre a muri cu o ghicitoare pe buze i a tri
destul pentru a-i istorisi povestea. Ce mai conta dac povestea era spus acum? Nu o s mai fie nicicnd o alt
ntrecere: totul se terminase.
Au venit aici ca s lupte, zise el, cu o voce foarte slab. Popolac i Podujevo. Vin la fiecare zece ani...
S lupte? fcu Judd. Vrei s zici c toi oamenii aceia au Cost omori?
Vaclav cltin din cap.
Nu, nu. Au czut. Doar v-am spus.
Ei bine, cum au luptat? se interes Mick.
Ducei-v pe dealuri, veni brusc rspunsul.
Vaclav deschise puin ochii. Feele ce se aplecau asupra lui erau extenuate i dezgustate. Acei inoceni suferiser.
Aveau dreptul la cteva explicaii.
Ca gigani, continu el. Au luptat ca gigani. Si-au alctuit un corp din corpurile lor, nelegei? Pielea, muchii, oasele,
ochii, nasul, dinii totul era fcut din brbai i femei
Delireaz, rosti Judd.
Ducei-v pe dealuri, repet brbatul. Vedei cu ochii votri ct de adevrat este.;. \?
Chiar presupunnd*^.,inrep&MafiJtao Vaclav l ntrerupse, dornic de a termina odat.
Erau buni la ntrecerea giganilor. A fost nevoie de multe secole de practic: la fiecare zece ani, totul devenea din ce
n ce mai mare. Ambiia unuia era ntotdeauna mai mare dect a celuilalt. Frnghii cu care s-i lege mpreun totul era
ireproabil. Tendoane... ligamente... n pntece exista hran... de la vintre plecau evi pentru evacuarea deeurilor. Cei
cu vederea mai ager stteau n orbite, cei cu vocea mai puternic n gur i gtlej. Nu v vei imagina vreodat ct de
bine era construit din punct de vedere ingineresc.
Nu cred aa ceva, declar Judd i se ridic n picioare.
Este corpul de stat, zise Vaclav, att de ncet, nct vocea i sun ceva mai tare dect o oapt. Este forma vieilor
noastre.
Fcu o pauz. Civa nori mici trecur pe deasupra oselei, rspndindu-se, tcui, n aer.
Un miracol, zise el, de parc i-ar fi dat seama pentru prima dat de enormitatea acestui fapt. Un miracol!
Destul... Da. Era chiar destul.
Gura i se nchise, cuvintele nu se mai auzir i el muri.
Mick i simi moartea mult mai acut dect a miilor de mori de care fugise; sau, mai degrab, aceast moarte era cheia
ce. declana suferina pe care o simea pentru ei toi.
Se simea inutil, fie c brbatul hotrse s le spun o minciun fantastic n timp ce agoniza, fie c povestea aceea
era, ntr-un anume fel, adevrat. maginaia sa era prea limitat pentru a nelege ntreaga idee. Creierul l durea doar
gndindu-se la aa ceva, iar compasiunea lui se prbuea sub greutatea suferinei pe care o simea.
Sttea pe osea, n timp ce norii erau mnai de vnt, iar umbrele lor vagi i cenuii treceau pe deasupra lor,
ndreptndu-se spre enigmaticele dealuri.
Era n amurg.
55
Popolac nu mai putea continua. Simea oboseala n fiecare muchi. Moartea poposise pe alocuri, n anatomia sa uria;
dar n ora nu exista nici o tristee pentru celulele lui decedate. Dac morii erau n interior, cadavrelor li se permitea s
atrne n harnaamente. Dac acestea formau pielea oraului, erau dezlegate i li se ddea drumul pentru a plonja n
pdurea de dedesubt
Gigantul nu era capabil de^ mil/ Nu avea alt ambiie dect s continue pn ce urma s nceteze.
n timp ce soarele disprea din raza vizual, Popolac se odihnea, uczat pe un dmb, legnndu-i capul uria n
minile-i uriae.
Apreau stelele, cu avertismentul lor familiar. Se apropia noaptea, bandajnd cu mtase rnile zilei, orbind ochii care
vzuser prea multe.
Popolac se ridic din nou n picioare i ncepu s se mite, pas cu pas, bubuitor. Cu siguran c nu putea s dureze
mult pn ce o s-l cuprind iar oboseala, nainte de-a se putea ntinde n mormntul vreunei vi pierdute, ca s moar.
ns mai trebuia s mearg o bucat de vreme, agoniznd cu fiecare pas, n timp ce noaptea fcea s nfloreasc bezna
n jurul capului su.
Mick dorea s-l nmormnteze pe houl mainii undeva la marginea pdurii. Totui, Judd remarc faptul c ngroparea
unui corp putea prea oarecum suspicioas, n lumina mai sntoas a /.ilei urmtoare. Si, n plus. nu era absurd s fie
interesai de un cadavru cnd, efectiv, alte mii zceau la o distan de doar civa kilometri de locul n care se aflau?
Ca atare, corpul fu lsat acolo, i maina abandonat s se afunde i mai adnc n an.
Pornir din nou la drum.
Se fcuse frig, tot mai frig, i le era foame. ns cele cteva ciise pe lng care trecur erau prsite, ncuiate i
zvorte.
Ce-a vrut s spun? ntreb Mick, n timp ce stteau nemicai, privind o alt u ncuiat.
Vorbea metaforic...
Toate chestiile alea referitoare la gigani?
Nite fleacuri de origine trokist..., insist Judd.
Nu cred aa ceva.
Eu tiu. Era discursul lui pe patul morii, pe care, probabil, i l pregtise de ani de zile.
Nu cred aa ceva, repet Mick i porni napoi spre pdure.
O, cum asta? zise Judd, care se afla n spatele su.
Nu recita, pur i simplu, nite lozinci de partid.
Vrei s spui c tu presupui c pe-aici, pe undeva, se afl un gigant? Pentru numele lui Dumnezeu! '
Mick se ntoarse spre Judd. J^aa rse desluea cu greu n lumina amurgului. Avea ns vocea mai calm i n ea se
distingea o anumit credin.
Da. Consider c spunea adevrul.
E absurd. Ridicol. Nu.
Judd l detest pe Mick n acel moment. Simi c l dispreuia pentru naivitatea i pasiunea cu care credea orice poveste
rostit de orice neghiob, dac avea n ea un suflu romantic. Si asta? Asta era cea mai rea, cea mai absurd...
Nu, repet el. Nu, nu, nu.
Cerul era neted ca porelanul, iar siluetele dealurilor negre ca smoala.
nghe dracului! zise Mick din ntuneric. Stai aici, sau mergi cu mine?
Judd url:
n felul acesta, nu vom gsi nimic.
Ei bine, e lung drumul napoi.
Ne adncim prea mult ntre dealuri.
F ce vrei, eu plec mai departe.
Paii i se ndeprtar; ntunericul l nghii.
Dup un minut, l urm i Judd.
Noaptea era senin i rece. Cei doi i continuau drumul, cu picioarele umflate n pantofi, cu gulerele ridicate, ca s se
apere de frig. Deasupra lor, cerul devenise o parad a stelelor. Un triumf al luminii revrsate, din care ochiul putea face
attea modele cte i permitea rbdarea Dup o vreme, i trecur braele obosite unul n jurul celuilalt, pentru a se
nclzi i a se alina.
Pe la ora unsprezece, vzur, n deprtare, o fereastr luminat.
Femeia din ua colibei de piatr nu le zmbi, dar nelese n ce situaie se aflau i -i ls nuntru. Nu prea s aib
vreun rost ncercarea de a explica femeii i schilodului ei de brbat ceea ce vzuser. Coliba nu avea telefon i nu se
vedea vreo urm de vehicul, aa nct, chiar dac ar fi gsit vreo modalitate de exprimare, tot nu s-ar fi putut face nimic.
Prin gesturi, cei doi artar c erau flmnzi i extenuai, ncercar, mai apoi, s explice c se rtciser,
blestemndu-se n gnd c lsaser dicionarul n. Volkswagen. Femeia nu prea i nelese foarte multe din spusele lor,
dar i aez lng un foc bun i puse la nclzit pe plit o tingire cu mncare.
m^fe^^M Si ou, iar la rAstimpun i exprimau mulumirile la adresa femeii, zmbindu-i. Soul acesteia sttea lng foc,
fr a cuta s vorbeasc sau mcar Hft-i priveasc vizitatorii.
Mncarea era bun i le ridic moralul.
Hotrr s doarm pn dimineaa i apoi s nceap lungul drum napoi. Pn n zori, cadavrele de pe cmp aveau s
fie numrate, identificate, mpachetate i trimise familiilor, iar aerul urma ft se umple de zgomote linititoare, tergnd
gemetele care nc le mai rsunau n urechi. Dup aceea, o s apar elicoptere i camioane pline cu oameni care o s
organizeze operaiunile de curare a locului. Toate ceremoniile i accesoriile unui dezastru civilizat.
Si, peste o vreme, totul urma s fie acceptat, devenind o parte a istoriei lor; o tragedie, bineneles, ns una pe care o
puteau explica, clasifica i cu care se puteau nva s triasc. Da, totul o s fie bine, totul o s fie bine. Avea s vin
dimineaa.
Brusc, i dobor somnul, provocat pe de-a-ntregul de oboseal. Rmaser ntini acolo unde czuser, aezai la mas,
cu capetele |>c braele ncruciate. i nconjurau, claie peste grmad, strchini goale i coji de pine.
Nu tiau nimic. Nu visau nimic. Nu simeau nimic.
Apoi ncepu tunetul.
n pmnt, n adncul pmntului, un pas ritmic, cel al unui titan, se apropia treptat, cu fiecare clctur.
56
Femeia i trezi brbatul. Sufl n lamp i se ndrept spre ut. Cerul nopii era luminos de attea stele; de fiecare parte
se ntindeau dealurile negre.
nc smnai auzea tunetul. O jumtate de minut ntre fiecare bubuitur, dar acum era mai puternic, i se tot amplifica, cu
fiecare nou pas.
Statur n u mpreun, brbat i femeie, i ascultar ecoul rspndit de dealuri n puterea nopii. Nici un fulger care s
nsoeasc tunetul.
Doar bubuitura...
Bum!...
Bum!...
Fcea ca pmntul s se zguduie; arunca colbul de pe pragul tic sus al uii, fcea s zngne zvoarele ferestrelor.
Bum!... Bum!...
Nu tiau ce anume se apjQpifuda^indiferent de forma pe cai o lua i de ceea ce inteniona, prea inutil s fuga din
calea lui. Acolo unde se aflau ei, la adpostul ca vai de lume oferit de colib, erau tot n aceeai siguran ca n orice alt
ungher al pdurii. Cum puteau alege dintr-o sut de mii de arbori pe cel care avea s reziste trecerii tunetului? Mai bine
s atepte. Si s priveasc.
Ochii femeii erau cam slabi, i ea se ndoi de ceea ce vedea, atunci cnd ntunecimea dealului i schimb forma i se
nl, blocnd lumina stelelor. ns brbatul ei vzuse acelai lucru: capul inimaginabil de uria, mai colosal n
ntunericul neltor, ridi-cndu-se tot mai sus, micornd pn i dealurile cu ambiia sa.
Brbatul czu n genunchi, bolborosind o rugciune, cu picioarele atinse de artrit rsucite sub el.
Soia sa url. Nici un cuvnt pe care-l tia nu putea s-i apere de monstru nici o rugciune, nici o rugminte nu avea
vreo putere asupra lui.
n colib, Mick se trezi, i braul su ntins, zvcnind cu un spasm brusc, mtur de pe mas farfuria i lampa.
Acestea se sfrmar. i
Judd se trezi i el.
Urletul de afar se oprise. Femeia dispruse din cadrul uii, fugind n pdure. Orice copac, indiferent care, era mai bun
dect aceast privelite. Soul continua s bolboroseasc rugciuni, n momentul n care enormul picior al gigantului se
ridic pentru t face un pas...
Bum!...
Coliba se zgudui. Farfuriile zngnir i se sparser pe bufet O pip din argil se rostogoli de pe polia de
deasupnrcminulul si se fcu buci n cenua din vatr.
Cei doi amani cunoteau sunetul care rsuna n propriile lor fiine: acel tunet-al-pmntului.
Mick ntinse mna i-l apuc pe Judd de umr. \
Vezi? fcu el, cu dinii albatri-cafenii n ntunericul colibei* Vezi? Vezi? ' ' j n spatele vorbelor sale clocotea un
anume fel de isterie. Alerg spre u, mpiedicndu-se n ntuneric de un scaun. Plin de vnti i njurnd, iei,
mpleticindu-se, n noapte... '
Bum!/.. ' i
Tunetul era asurzitor. De data aceasta, sparse toate ferestrele colibei. n dormitor, una dintre grinzile acoperiului se
fcu ndri, mprtiindu-i bucile pQste.tot.
Judd se altur iubitului su n u. Btrnul era acum cu faa la pmnt, cu degetele bolnave i umflate ncrligate, cu
buzele imploratoare lipite de solul umed.
Mick privea n sus, spre cer. Judd i urmri privirea.
ntr-un loc nu se vedeau stelele. Era o ntunecime de forma unui brbat, o siluet lat i enorm, un colos care se nla
spre culmi pentru a ntlni Raiul. Nu era chiar un gigant perfect. Conturul lui nu era fix: se agita i se convulsiona.
Gigantul prea mai solid dect orice om normal. Picioarele cestuia erau nefiresc de groase i scunde, iar braele nu
erau lungi. Minile ce se ncletau i se descletau preau s aib articulaii ciudate i mult prea delicate pentru torsul
su.
Apoi ridic un picior uria i plat i-l puse pe pmnt, fcnd un pas spre ei.
Bum!...
Pasul produse prbuirea acoperiului peste colib. Houl mainii spusese adevrul. Popolac era un ora i un gigant; i
el plecase nspre dealuri...
Ochii lor se obinuiser acum cu lumina nopii. Vedeau n detaliile cele mai nfricotoare cum era construit monstrul.
Era o capodoper de inginerie uman: un om fcut n ntregime din nitmeni. Sau, mai degrab, un uria fr sex, alctuit
din brbai, lemei i copii. Toi cetenii Popolacului chircii i ncordai n corpul acestui uria mpletit din carne, cu
muchii lor tensionai dincolo de limita posibilului i cu oasele pe cale de-a plesni.
Vedeau cum arhitectura Popolacului modificase subtil proporiile corpului uman; cum uriaul fusese fcut mai scund,
pentru i cobor centrul de greutate; cum picioarele fuseser concepute masive, ca s poat suporta greutatea torsului;
cum capul fusese cobort pe umerii largi, aa nct problemele legate de un gt slab *A fie minimalizate.
n ciuda acestor malformaii, era grozav de plin de via. (Wpurile legate mpreun, pentru a-i forma suprafaa, erau
goale, ni excepia harnaamentelor, aa nct suprafeele lor strluceau n lumina stelelor, exact ca un singur i imens
trunchi uman. Chiar l muchii erau perfect copiai, dei simplificai. Puteau vedea Hmdul n care corpurile legate se
mpingeau i trgeau unul de cellalt n legturi solide de carne i oase. Vedeau oamenii mpletii care alctuiau corpul:
spinrile lor asemntoare unor broate estoase prinse mpreun, ca s ofere curbura pectoralilor; acrobaii legai i
nnodai cu frnghii la ncheieturile braelor i picioarelor, rostogolindu-se i descolcindu-se, pentru a articula oraul.
Dar, cu siguran c privelitea cea mai uluitoare dintre toate era chipul.
Obraji de corpuri; orbite cavernoase, din care se holbau capete, cte cinci legate mpreun pentru fiecare glob ocular; un
nas lat i plat, i o gur care se deschidea i se nchidea, pe msur ce muchii flcilor se strngeau i se desfceau
ritmic. ar din acea gur, strjuit de dini din copii chelboi, vocea uriaului acum, doar o palid copie a puterilor sale
anterioare scotea o singur not muzical idioat.
Popolac mergea i Popolac cnta.
A fost vreodat n Europa o privelite care s rivalizeze cu asta?
Mick i Judd l urmreau cu privirea, n timp ce uriaul fcu nc un pas n direcia lor.
Btrnul i udase pantalonii. Bolborosind i implornd, se tr ct mai departe de coliba n ruin, nspre copacii
nconjurtori, '] trgndu-i picioarele moarte dup el.
57
Englezii rmaser pe loc, uitndu-se spre monstrul ce sti apropia. Nici spaima i nici oroarea nu-i mai afectau acum,
doar ] o team respectuoas ce-i intuia locului. Stiau c aceasta era ol privelite pe care nu mai puteau spera s-o vad
vreodat; reprezen-^ ta punctul culminant dup el, urmau doar experiene obinuitei Atunci, mai bine s stea, dei
fiecare pas aducea tot mai aproape j moartea, mai bine s stea i s vad privelitea ct nc se afla acolo pentru a fi
vzut. Si dac acest monstru i ucidea, atunci cel puin| vor fi zrit un miracol, vor fi cunoscut mreia pentru un scurt?
moment. Prea un schimb corect. \
Popolac mai avea doi pai pn la colib. Acum, distingeau^ cu claritate complexitatea structurii sale. Feele cetenilor
apreau j| n detaliu: albe, ude de sudoare, dar mulumite n oboseala lor. Unii atrnau mori n harnaamente, cu
picioarele micndu-se ncoace-i-ncolo precum cele ale unor spnzurai. Alii, n special copiii, ncetaser s se mai
conformeze antrenamentului primit i S0 relaxaser, aa nct forma corpului degenera, ncepnd s se descompun o
dat cu fierberea celulelor rebele.
Si, totui, mergea nc, fiecare pas fiind un efort incalculabil dc coordonare i rezisten. Bum!...
Pasul ce zdrobi coliba veni mai devreme dect gndiser.
Mick vzu piciorul ridicat; vzu feele oamenilor din tibie, din glezn i talp acum, de aceeai mrime ca i el , toi
oameni solizi, alei pentru a suporta imensa greutate a acestei grandioase creaii. Muli muriser. Partea de jos a tlpii
era o mbinare de corpuri strivite i nsngerate, presate n moarte sub greutatea camarazilor lor.
Piciorul cobor cu un tunet.
n cteva secunde, coliba se transform n achii i praf.
Popolac acoperi complet cerul. Era, pe moment, o ntreag hune, rai i pmnt, prezena sa umplnd pn la refuz
simurile. Dc la aceast distan, o singur privire nu putea cuprinde totul. Ochiul trebuia s baleieze nainte i napoi
peste uriaa mas, |rntru a avea o imagine complet i chiar i atunci, mintea refuza s accepte ntregul adevr.
Un fragment de piatr proiectat din structura colibei, n momentul prbuirii, l lovi pe Judd drept n fa. Brbatul auzi n
propriul su cap lovitura ucigtoare, ca o minge ce izbete un perete: tiu deces pe terenul de joc Nici o durere. Nici o
remucare. Dispariia unei lumini, a unei lumini mici i nesemnificative. Strigtul su de moarte se pierdu n infernul din
jur. Corpul su se pierdu n fum i ntuneric. Mick nici nu-l vzu, nici nu-l auzi pe Judd murind.
Era prea ocupat s se holbeze la piciorul uriaului, n timp ce cesta se opri o clip pe ruinele colibei; cellalt picior
tocmai i aduna toat voina, pentru a se mica, la rndul su.
Mick profit de aceast ans. Urlnd ca ielele, se repezi spre picior, cu dorina nfrigurat de a mbria monstrul. Se
mpiedic n ruine i se ridic din nou, nsngerat, pentru a ajunge nainte ca piciorul s se fi ridicat, iar el s fi rmas n
urm. Apoi auzi zgomotul unei respiraii agonizante, pe msur ce mesajul de micare ajungea la picior; Mick vzu
muchii tibiei ncordndu-se, n timp ce piciorul ncepu s se ridice. Fcu nc o ncercare de a H|unge la el, tocmai cnd
membrul prsea pmntul, agnd un liarnaament sau o frnghie, ori poate un pr uman sau carnea nsi putea
s apuce orice din acest miracol n micare, devenind mm ci o parte a lui. Mai bine s mearg cu el, oriunde s-ar fi
ndreptat, s-l ajute n scopul propus, oricare ar fi fost acesta; mai bine s moar mpreun, dect s triasc fr el.
Apuc piciorul i gsi un loc sigur pe glezn. Urlndu-ij extazul pentru acest succes, simi membrul ridicndu-se i
aruncl o privire n jos, prin vrtejul de praf, spre locul n care sttuse pn; atunci, deja ndeprtat pe msur ce se
apropia urmtorul pas. j
Pmntul dispruse de sub el. Fcea autostopul ca un zeu: viaa simpl pe care o prsea nu mai nsemna nimic nici
acum,; nici n viitor. Avea s triasc cu acest lucru, da, avea s triasc cu el continund s-l vad i mncndu-l din
ochi, pn ce aveif s moar din pur lcomie.
Url i ip, i se balansa pe frnghii, sorbindu-i triumful. \ Dedesubt, mult dedesubt, observ corpul lui Judd, ncolcit
iremediabil pe solul ntunecat. Dispruse dragostea i viaa, i mintea sntoas, dispruse ca i amintirea numelui su
sau sexului, sau a ambiiilor sale.
Totul nu mai nsemna nimic. Chiar nimic.
Bum!... sf
Bum!...
Popolac pi nainte, zgomotul pailor lui ndeprtndu-se spre Est. Popolac continua s mearg, iar vuietul vocii sale
se, pierdea n noapte.
Dup o zi, sosir psrile, apoi vulpile, mutele, fluturii lj viespile. Judd se mic; Judd i schimb poziia; Judd nscu.
n pn^ tecele su, viermii se nclzir, iar n vizuina unei vulpi se ddu <y lupt pentru carnea gustoas a coapselor
sale. Dup asta, totul decurs rapid. Oasele se nglbenir, oasele se frmiar; curnd rmase un* spaiu gol, pe
care-l umpluse, odinioar, cu respiraie i opinii. '[
ntuneric, lumin, ntuneric, lumin. N-o ntrerupsese pe nici una cu numele su.
CR|LE NSNGERATE
Volumul
Teroarea
Nici un extaz nu poate egala teroarea. Dac ar fi posibil s uurprinzi, invizibil, conversaia a doi oameni desfurat
ntr-un tren oarecare, ntr-o sal de ateptare sau un birou, discuia s-ar irntra mereu asupra acestui subiect, indiferent
dac, iniial, s-ar icferi la cu totul altceva: starea naiunii, accidentele mortale de pe Autostrzi, preul mereu crescut al
asistenei stomatologice; dar, ndeprtnd complet metaforele i insinurile, punctul esenial al discuiei rmnea
ntotdeauna teroarea.
n timp ce originea lui Dumnezeu i posibilitatea vieii venice mint subiecte neabordate, oamenii mediteaz ntotdeauna
la detaliile nensemnate ale suferinei. Limitele sindromului sunt nemrginite, acelai ritual desfurndu-se i ntr-o baie
public, i ntr-o sal de seminar. Aa cum vrful limbii atinge inevitabil, din cnd n cnd, un dinte dureros, tot aa
revenim n permanen la temerile noastre, de-abia ateptnd s le dezbatem cu pofta unui flmnd aflat n faa unei
farfurii pline i aburinde.
nc student i necomunicativ, Stephen Grace a fost nvat kh discute motivele fricii sale. De fapt, nu numai s discute
pur i mniplu despre acest lucru, ci s analizeze i s-i examineze critic npaimele cele mai ascunse.
n toate aceste cercetri, a avut un profesor: Quaid.
Era epoca n care un guru se afla la mare cinste. n toatl universitile din Anglia, tinerii brbai i femei i cutau idol
pe care s-i urmeze, precum mieii; Steve Grace era doar unul dintre acetia. Ghinionul su a constat n faptul c Mesia
pe cari l-a gsit s-a numit Quaid.
Se ntlniser n salonul frecventat de obicei de studenii din anii mari.
58
M numesc Quaid, zise brbatul aflat la bar, lng Steve. -O!...
ar tu?...
Steve Grace.
Da. Urmezi cursul de etic, aa-i?
Exact.
Nu te-am vzut la nici unul dintre celelalte cursuri sau seminarii de filozofie.
L-am ales ca opiune secundar anul acesta. Specialitate! principal este literatura englez. Nu mi-a plcut deloc
ideea de studia limba scandinav veche un an ntreg.
Asa nct ai aterizat brusc la etic. -Da.
Quaid ceru un coniac mare. Nu prea att de nstrit, iar b tura comandat ar fi secat veniturile lui Steve pe toat
sptmni viitoare. Quaid ddu paharul peste cap repede i mai comand unui
Ce vrei s bei?
Steve se chinuia cu o jumtate de halb de bere blond cldu, spernd ca aceasta s-i ajung o or.
Nimic.
Ba ai s bei.
Nu te deranja.
nc un coniac i o halb pentru prietenul meu.
Steve nu rezist generozitii lui Quaid. O halb i jumti de bere blond pe stomacul gol nu avea, ctui de puin, s-i
alunge plictiseala ce-l atepta la viitorul seminar cu titlul ,Charlei Dickens, analist social. Csc doar gndindu-se la
ceea ce-l atepta.
Cineva ar trebui s scrie o disertaie despre beie ca activitate social.
Quaid cntri o clip paharul de coniac, apoi l ddu pe gt
Sau despre uitare, adug el.
Steve privi. Steve avea douzeci de ani, iar cellalt, probabil, cu vreo cinci mai mult. Hainele pe care le purta te derutau,
icnii rupi, pantaloni de catifea reiat, o cma decolorat, care vzuse i zile mai bune, o jachet de piele neagr,
foarte scump, care nu se potrivea ctui de puin cu silueta sa nalt i usciv. Avea figura alungit i comun; ochii,
de un albastru-lptos, erau ntfit de deschii, nct culoarea lor prea s se confunde cu albul ochilor, lsnd vizibil doar
pupila din spatele ochelarilor masivi. Buzele groase, dar palide, uscate i nesenzuale. Prul, de un blond-splcit.
Quaid, hotr Steve, ar fi putut trece drept un traficant de droguri olandez.
Nu purta nici o insign, semn distinctiv al obsesiilor studeni lor, iar Quaid prea gol -golu, fr ceva care s-i dezvluie
gusturile. Era homosexual, feminist, aprtor al drepturilor la via ulc balenelor poate vegetarian fascist? Ce secret
ascundea, pentru numele lui Dumnezeu?
Trebuia s fi ales vechea limb scandinav, declar Quaid. -De ce?
Profesorii de la cursul respectiv nici mcar nu se deranjeaz n citeasc lucrrile de control.
Steve nu auzise nimic despre aa ceva. Quaid continu pe un on monoton:
Pur i simplu le arunc pe toate n aer. Cele care cad cu faa n sus, primesc un zece, cele cu faa n jos, un opt.
O, ce mai glum! Quaid era spiritual. Steve ncerc s rd, dar figura lui Quaid rmase imobil la propriul su sim al
umorului.
Trebuia s fi ales vechea scandinav, repet el. Oricum, cine arc nevoie de episcopul George Berkeley ori de Platon?
Ori...
Ori...
Totu-i o porcrie. -Da.
Te-am urmrit la cursul de filozofie... Steve ncepu s-i pun ntrebri despre Quaid.
...nu iei niciodat notie, asa-i? -Nu.
Am crezut fie c eti foarte ncreztor n capacitile tale, fie c, efectiv, nu-i pas.
N-ai nimerit. Sunt doar pierdut cu totul.
Quaid mormi i scoase din buzunar un pachet de igri ieftine. Din nou, un lucru neindicat. Ori fumezi Gauloise i
Cmel, ori nu fumezi deloc.
Nu aici se nva adevrata filozofie, afirm Quaid, cu un dispre evident.
Cum?
Ni se ofer cu linguria date despre Platon sau Jeremy Bentham nici o analiz adevrat. Desigur, totul ntr-un
limbaj adecvat. Seamn cu bestia, Neiniiailor chiar aa le miroase.
Ce bestie?
Filozofia. Filozofia adevrat. E o bestie, Stephen. Nu crezi?
Num-am...
E slbatic. Muc. Brusc, rnji cu iretenie.
Da. Muc, repet el.
Vai, ce-i mai plcea cuvntul!
Muc, repet din nou.
Stephen cltin din cap. Metafora l depea.
Cred c ar trebui s ne simim chinuii de subiectul nostru. Quaid se ambala treptat, gndindu-se la mutilarea prin
educaie. Ar trebui s ne fie fric s jonglm cu ideile despre care ar trebui s vorbim.
De ce?
Pentru c, dac am fi filozofi, nu am schimba amabiliti academice. Nu am vorbi n termeni semantici, folosind
mecherii lingvistice pentru a ne ascunde adevratele preocupri.
Si ce-am face?
Steve ncepea s se simt ca partenerul lui Quaid, pregtindu-i poantele. Numai c acesta nu avea chef de glume.
Figura i devenise rigid, cu pupilele de-abia vizibile.
Nu crezi c ar trebui s ne apropiem de bestie, Steve? S-o dezmierdm, s-o rsfm, s-o exploatm la snge...
Ce... ... ce este bestia?
Quaid era evident puin exasperat de pragmatismul celuilalt
E subiectul oricrei filozofii care se respect, Stephen. Sunt lucrurile de care ne temem, pentru c nu le nelegem...
ntunericul din spatele uii.
59
Steve i imagin o u. Se gndi la ntuneric. ncepu s-i imagineze lucrul despre care vorbea att de alambicat Quaid.
'ilozofia era o modalitate de a vorbi despre fric.
Ar trebui s discutm despre problemele cele mai intime ale Hufletului, zise Quaid. Dac n-o facem... riscm...
Limbutia lui Quaid ncet brusc. -Ce? '
Quaid fixa paharul gol de coniac, n timp ce i dorea s-l fi avut din nou plin.
Mai vrei unul? ntreb Steve, rugndu-se ca rspunsul s fie negativ.
Ce riscm? repet Quaid. Ei bine, cred c, dac nu vom merge n cutarea bestiei...
Steve simea apropierea loviturii finale.
...bestia ne va gsi, mai devreme sau mai trziu.
Nici un extaz nu poate egala groaza. Att timp ct este a altuia.
n urmtoarele dou sptmni, Steve se interes, aparent nepstor, despre ciudatul domn Quaid. Nimeni nu-i
cunotea prenumele.
Nimeni nu era sigur despre vrsta sa; una dintre secretare ileclar c avea mai mult de treizeci de ani, o adevrat
surpriz.
Cheryl l auzise afirmnd c ambii si prini erau mori. Ucii! cuget ea.
Acestea preau s fie toate informaiile referitoare la Quaid.
Fac cinste, zise Steve, atingnd umrul lui Quaid. Acesta arta de parc fusese btut
Coniac?
Mulumesc.
Steve comand buturile.
Te-am speriat? -M gndeam...
Nici unui filozof nu trebuie s-i lipseasc.
Ce anume?
Creierul.
Erau predestinai s-i vorbeasc. Steve nu tia de ce l abordase din nou pe Quaid. Tipul era cu zece ani mai n vrst
i aparinea unei alte categorii intelectuale. Steve ar fi trebuit s recunoasc c l intimida, dac ar fi fost cinstit. Referirile
necontenite ale lui Quaid la bestie l tulburau. Si, totui, voia s tie mai multe despre acest subiect: mai multe metafore,
mai multe amnunte date de vocea lipsit de orice umor, referitoare la inutilitatea ndrumtorilor si slbiciunile
studenilor.
+ >
Nu existau certitudini n lumea lui Quaid. Nu avea nici un guru secular i, cu siguran, nici o religie. Prea incapabil s
mprteasc orice sistem, politic sau filozofic, fr a da dovad de cinism.
Dei rdea rareori n public, Steve tia c viziunea sa despre lume era amar. Oamenii erau miei i oi, toate cutndu-i
pstorii, n opinia lui Quaid, aceti pstori erau, bineneles, nscociri. Tot ceea ce exista n ntunericul din afara stnei,
erau spaimele existente n berbecul inocent, care ateptau, neclintite ca piatra, momentul prielnic.
Trebuia s ne ndoim de toate lucrurile, cu excepia existenei spaimei.
Arogana intelectual a lui Quaid te nvigora. Steve a ajuns curnd s iubeasc felul n care distrugea, cu o uurin
iconoclas-tic, credin dup credin. Uneori era dureros atunci cnd Quaid formula un argument beton mpotriva uneia
dintre doctrinele lui Steve. Dar, dup cteva sptmni, chiar i zgomotul distrugerii prea s-l strneasc. Quaid cura
tot ceea ce crescuse insuficient, dobornd copacii, suprimnd miritea. Steve se simea liber.
Naiune, familie, biseric, lege. Toate fcute scrum. Lucruri inutile. nelciuni, lanuri i noiuni sufocante.
Peste tot, doar spaim.
M tem, te temi, se teme, ne temem, i plcea lui Quaid s afirme. Nu exist vreo fiin contient pe faa pmntului
care s nu fi cunoscut spaima mai ndeaproape dect btile propriei sale inimi.
Una dintre victimele favorite, ademenite de Quaid, era Cheryl Fromm, o alt student de la filozofie i literatur englez.
Aceasta se revolta mpotriva celor mai scandaloase remairce i, pe cnd cei doi se nverunau unul contra celuilalt,
schimbnd replici dure, Steve edea linitit i urmrea confruntarea. Dup afirmaia lui Quaid, Cheryl era o optimist
patologic.
ar tu nu eti dect un rahat, obinuia ea s afirme cnd dezbaterea devenea prea aprins. Si cui i pas dac i -e
fric i de propria-i umbr? Mie, nu. M simt bine.
Aa i arta. Cheryl Fromm era visul erotic al oricrui brbat, dar prea inteligent pentru ca vreun individ s ncerce a-i
face avansuri.
Cu toii simim teroarea din cnd n cnd, obinuia s-i rspund Quaid, ochii si splcii studiindu-i atent faa,
urmrin-du-i orice reacie i ncercnd dup prerea lui Steve s-i gseasc o bre n argumente.
Eu n-o simt.
Nici o team? Nici un comar?
Categoric nu. Provin dintr-o familie respectabil i nu am nimic de-ascuns. Nici mcar nu mnnc carne, aa nct nu
m simt prost cnd trec pe lng un abator. N-are de ce s-mi fie ruine. Asta nseamn c nu sunt o persoan real?
Ba nseamn ochii lui Quaid erau ca nite pumnale nseamn c n spatele ncrederii tale se ascunde cu adevrat
ceva important.
Ne ntoarcem la comaruri.
Comaruri cumplite.
Fii mai explicit.
Nu-i pot spune de ce i-e fric.
Atunci, spune-mi de ce i-e fric ie. Quaid ezit.
n ultim instan, zise el, e ceva mai presus de orice analiz.
Auzi, mai presus de orice analiz! S m pupi n fund! Afirmaia l fcu pe Steve s zmbeasc involuntar. Fundul
Jui Cheryl era ntr-adevr mai presus de orice analiz! Singura reacie era s ngenunchezi i s-l adori.
Quaid continu de la tribuna sa improvizat:
Lucrurile de care m tem sunt personale. Nu au nici o relevan ntr-un context mai larg. Semnele spaimei mele,
imaginile folosite de creier dac vrei pentru a-mi ilustra frica, sunt blnde n comparaie cu ororile reale aflate la baza
personalitii mele.
Si eu am anumite imagini, interveni Steve. magini din copilrie care m fac s m gndesc la...
60
Se opri, regretndu-i deja confesiunea.
La ce? l iscodi Cheryl. La imagini legate de experiene neplcute? Czturi de pe biciclet sau chestii de genul sta?
Poate c da, rspunse Steve. Mi se ntmpl, uneori, s m gndesc la acele imagini. Nu n mod deliberat, doar
atunci cnd mi scade concentrarea. E ca i cum mintea mi s-ar ndrepta automat spre ele.
Quaid scoase un mormit de satisfacie.
Exact.
Freud a scris despre aa ceva, spuse Cheryl. -Cine?
Freud, repet Cheryl, cu aceeai intonaie cu care s-ar fi adresat unor copii. Poate ai auzit de Sigmund Freud...
Buzele lui Quaid se strnser ntr-un rictus de dispre.
Obsesiile materne nu constituie rspunsul la aceast problem. Terorile adevrate ale mele, ale tuturor ne
anticipeaz personalitatea. Teroarea exist n noi nainte de-a ne percepe ca indivizi. Unghia degetului mare, ncovrigat
n uter, simte frica.
i aminteti, nu-i aa? se interes Cheryl.
Poate, replic Quaid, neobinuit de serios.
Despre uter?
Quaid schi un nceput de zmbet. Steve se gndi c zmbetul voia s spun: ,Stiu ceva ce tu nu tii.
Era un zmbet ciudat, sinistru, unul pe care Steve nu dorea s-l mai vad niciodat.
Eti un mincinos, declar Cheryl, ridicndu-se de pe scaun i msurndu-l cu privirea pe Quaid.
Poate c sunt, spuse acesta, devenit brusc ntruchiparea gentlemanului perfect
Dezbaterile se oprir aici. /
Nici un fel de alte discuii despre comaruri sau despre lucruri cu care te ntlneti nas n nas n timpul nopii. Steve l-a
vzut de cteva ori pe Quaid n luna urmtoare i, de fiecare dat, acesta era nsoit de Cheryl Fromm. Quaid se purta
politicos, chiar respectuos, cu ea. Nu mai purta jacheta din piele, pentru c ea nu putea s suporte mirosul unei haine
din piele de animal. Dei aceast schimbare brusc n relaia celor doi l ls perplex pe Steve, acesta a pus-o pe seama
cunotinelor sale sumare legate de problemele sexuale. Nu mai era virgin, dar femeile constituiau nc un mister pentru
el unul care te intrig i te pune n ncurctur.
n plus, mai era i gelos, dei nu voia s recunoasc pe deplin. Era jignit c acea ntruchipare a erotismului petrecea att
de mult timp n compania lui Quaid.
Si mai exista o senzaie curioas intuiia c amicul Quaid sc bga pe sub pielea lui Cheryl, urmrindu-i doar propriile
intenii bizare. Era sigur c motivul lui Quaid nu era de natur sexual. Si nici nu reprezenta o recunoatere a inteligenei
lui Cheryl. Nu, o ncolea, ntr-un fel sau altul. Aa-i spunea instinctul: Cheryl Fromm era pregtit pentru a fi sacrificat.
Trecu o lun, i Quaid ls s-i scape o remarc despre Cheryl:
E vegetarian.
Cheiyl?
Bineneles.
Stiu. A mai spus-o...
Da, numai c nu-i o simpl manie. E ptima n aceast privin. Nu poate nici s priveasc n vitrina unei mcelrii.
Nici nu vrea s ating carnea, s-o miroas...
O!
Steve era n ncurctur. Unde voia s ajung Quaid?
Groaz, Steve.
De carne?
Semnele sunt diferite de la o persoan la alta. Cheryl se teme de carne. Si mai afirm c-i att de sntoas i
echilibrat! Rahat! Voi descoperi...
Ce anume?
Frica, Steve.
N-ai de gnd s-i?...
Steve nu tia cum s-i exprime ngrijorarea fr a aduce acuzaii.
Fac vreun ru? complet Quaid. Nu, n-am s-i fac nici un ru. Dac va pi ceva, i-o va fi fcut cu propria-i mn.
Quaid l fixa cu o privire aproape hipnotic.
E timpul s nvm s avem ncredere unul n cellalt, continu el. Se apropie i mai mult de Steve. Fie vorba ntre
noi...
Ascult, nu cred c vreau s tiu.
Trebuie s atingem bestia, Stephen.
La dracu' cu bestia! S nu aud nimic!
Steve se ridic, pentru a scpa de cuttura fix a lui Quaid i a pune punct discuiei.
Suntem prieteni, Stephen. -Da...
Atunci respect acest lucru! -Ce?
Tcere. Nici un cuvnt n plus.
Steve ncuviin din cap. Nu era greu s-i respecte promisiunea. Nu exista nimeni cruia s-i fi putut vorbi despre
anxietile sale, fr s fie luat n rs.
Quaid pru satisfcut. Se ndeprt grbit, lsndu-l pe Steve cu sentimentul c s-ar fi alturat fr voie vreunei societi
secrete, pentru un scop pe care nu-l cunotea nc. Quaid fcuse un pact cu el lucru care-l speria.
Sptmna urmtoare nu frecvent cursurile i lipsi de la aproape toate seminariile. Nu-i copie nici un curs, nu citi nici o
carte, nu scrise nici un eseu. De fapt, intr doar de cteva ori n universitate, dar se furi ca un oarece prudent,
rugndu-se s nu dea nas n nas cu Quaid.
Nu trebuia s se fi temut. n singura clip n care a zrit silueta grbovit a lui Quaid, de cealalt parte a curii ptrate,
acesta schimba priviri zmbitoare cu Cheryl Fromm. Ea rdea, i vocea-i muzical reverbera de pereii Facultii de
storie. Steve nu mai era, ctui de puin, gelos. Nu ar fi fost n interesul su s fie att de apropiat de Quaid...
Timpul pe care-l petrecu singur, departe de nenumratele cursuri i coridoare nesate, i-a oferit ocazia s reflecteze.
Mintea i hoinrea liber. Gndurile i reveneau mereu precum limba pe dintele dureros sau unghia pe coaja unei rni
la spaimele sale.
Si, astfel, i la copilrie.
61
La ase ani, Steve fusese lovit de-o main. Nu avusese rni grave, dar rmsese parial surd, din cauza ocului.
Fusese o experien profund dureroas, i nu nelesese motivul pentru care pierduse brusc orice legtur cu lumea
nconjurtoare. Un chin inexplicabil, pe care copilul l considerase a fi etern.
Un moment, viaa exterioar fusese real, plin de ipete i rsete. n momentul imediat urmtor, devenise un acvariu,
plin de peti cu gura cscat i zmbetul grotesc. Mai ru dect att, erau clipe n care suferea de ceea ce doctorii
numeau tinnitus iuit n urechi. Capul i se umplea de sunetele cele mai neobinuite, chiuituri i fluierturi, care jucau
rolul unor efecte sonore unde propagate din lumea exterioar. n acele clipe, simea un nod n stomac, iar fruntea i era
strns ca ntr-o menghin de oel, care-i frmia gndurile, mpiedica transmiterea comenzilor de la cap la mn,
separa inteniile de punerea lor n aplicare. Cuprins de panic, cu capul plin de sunete melodioase i metalice, era
incagabil s recepteze lumea nconjurtoare.
ns terorile cele mai cumplite le ncerca noaptea. Uneori, se trezea n ceea ce, nainte de accident, fusese adpostul
linititor al dormitorului, doar pentru a constata c iuitul ncepuse n timpul somnului.
Ochii i se deschideau brusc. Avea corpul scldat n sudoare i mintea plin de vuietele cele mai cumplite, pe care
trebuia s le suporte la nesfrit. Nimic nu le fcea s dispar, i credea c nimic nu l-ar mai fi ajutat vreodat s aud
vorbele, rsetele i sunetele lumii reale.
Era singur.
Acesta a fost nceputul, mijlocul i sfritul spaimei. Era absolut singur, cu sunetele cacofonice. nchise n casa, camera,
corpul i capul su un prizonier al crnii oarbe i mute.
Era aproape imposibil de suportat. Uneori, noaptea, biatul ipa, netiind c petii -prini aprindeau lumina i intrau n
camer, aplecndu-i feele ngrijorate deasupra patului su, gurile lor mute lund forme hde, n ncercarea de a-l ajuta.
Mngierile l calmau, n cele din urm, iar mama sa reuea, cu timpul, s-i alunge panica.
Cu o sptmn nainte de a mplini apte ani, auzul i-a revenit, nu complet, dar ndeajuns pentru a considera faptul un
miracol. Lumea exterioar a devenit iar palpabil; viaa rencepea din nou.
A fost nevoie de cteva luni pentru ca biatul s cread din nou n simurile sale. Totui, se mai trezea noaptea,
anticipnd pe jumtate sunetele din cap.
Dar, dei urechile i mai iuiau la un zgomot mai puternic, mpiedicndu-l s frecventeze concertele rock mpreun cu
colegii, Steve aproape c nu mai ddea nici o atenie uoarei surzenii.
Bineneles, i amintea totul. Foarte bine. Putea renvia sentimentul de panic, durerea produs de menghina de oel din
jurul capului, dar i o oarecare senzaie de fric frica de ntuneric, de singurtate.
Pe de alt parte, nu-i este fric oricui de singurtate? De singurtatea absolut.
Acum, Steve ncerca o alt senzaie de fric, mult mai greu de clasificat.
Frica de Quaid.
ntr-o dezvluire fcut sub influena alcoolului, i povestise lui Quaid totul despre copilria, surzenia i spaimele sale
nocturnp.
Quaid i cunotea slbiciunile, calea direct spre esena terorilor sale. Avea o arm, un mijloc de a-l distruge, dac s-ar fi
ajuns pn acolo. Poate de aceea a hotrt Steve s nu vorbeasc cu Cheryl s-o avertizeze, asta dorea, nu? i cu
siguran de aceea l evita pe Quaid.
Omul avea o privire plin de rutate. Nici mai mult, nici mai puin. Semna cu un om n care rutatea era adnc
nrdcinat.
Poate c acele patru luni n care urmrise lumea fr s-o aud, l sensibilizase ntr-att pe Steve, nct putea recunoate
cele mai mici umbre, sursuri batjocoritoare sau zmbete fugare, oglindite pe feele oamenilor. Stia c viaa lui Quaid era
un adevrat labirint, harta complexitii firii sale fiindu-i nscris pe fa ntr-o mie de expresii diferite.
Urmtoarea etap a iniierii lui Steve n lumea secret a lui Quaid ncepu doar dup aproximativ trei luni i jumtate.
Sesiunea se terminase i studenii intraser n vacan. Ca de obicei, Steve lucra din nou la tipografia tatlui su;
muncea mult i se simea extenuat fizic, dar, indiscutabil, uurat psihic. Scoala i mpuiase forat capul cu tot felul de
texte i idei. Munca din tipografie l debarasa rapid de toate acestea, ajutndu-l s-i pun gndurile n ordine.
A fost o perioad frumoas; aproape c nici nu s-a gndit la Quaid.
S-a ntors n campus spre sfritul lui septembrie. Erau nc destul de puini studeni. Cele mai multe cursuri nu aveau
s nceap dect peste o sptmn; peste tot plutea un aer de melancolie, n lipsa discuiilor aprinse, a nemulumirilor
i flirturilor dintre tineri.
Steve se afla n bibliotec, cutnd cteva cri fundamentale, nainte de a pune mna pe ele colegii si. Crile erau aur
curat la nceputul fiecrui semestru, dup afiarea bibliografiilor obligatorii, atunci cnd proprietarul librriei universitii
pretindea c titlurile cerute se puteau obine doar la comand. ns volumele neaprat necesare soseau, invariabil, la
dou zile dup seminarul n care trebuia discutat autorul respectiv. Aflat n ultimul an, Steve era hotrt s se plaseze n
fruntea goanei dup cele cteva exemplare din titlurile de baz disponibile n biblioteca universitii.
Auzi o voce familiara:
Eti matinal.
Steve ridic ochii i ntlni privirea ca o mpunstur de ac a lui Quaid.
Sunt impresionat, Steve.
De ce?
De entuziasmul tu pentru nvtur. -O!
Quaid zmbi.
Ce caui?

Ceva despre Bentham.


Am Principii de moral i legislaie. Te intereseaz?
O capcan? Nu, era absurd. mi oferea doar o carte; cum ar putea acest simplu gest s constituie o capcan?
Dac m gndesc mai bine, continu cu un zmbet larg, e chiar exemplarul de la bibliotec. |i-l dau.
Mulumesc.
Ai petrecut bine n vacan?
Da, mulumesc de ntrebare. Tu?
M-am simit recompensat pe deplin. Zmbetul i se subia treptat sub...
|i-ai lsat musta.
62
Una complet nepotrivit. Subire, superficial, de un blond-splcit, se mica n sus i n jos sub nasul lui Quaid ca i
cum ar fi cutat un mijloc prin care s-i dispar de pe fa. Quaid pru uor jenat.
Ai fcut-o pentru Cheryl? Acum era, cu siguran, jenat -Eibine...
Pare s fi avut o vacan pe cinste. Jena era nlocuit treptat de altceva...
Am nite fotografii minunate, zise Quaid.
Ce fel de fotografii?
nstantanee de vacan.
Steve nu-i putea crede urechilor. l mblnzise oare Cheryl Fromm pe Quaid? nstantanee de vacan?
Nici n-o s-ti vin s crezi cnd ai s vezi cteva...

Quaid se comporta de parc ar fi fost un arab care vindea poze pornografice. Ce dracu' reprezentau fotografiile? Cheryl
goal-puca, ciindu-l pe Kant?
Nu credeam c eti fotograf.
A devenit o adevrat pasiune.
Rnji cnd pronun cuvntul ,pasiune. n voce i se ghicea o emoie abia disimulat. Radia, pur i simplu, de plcere.
Trebuie s vii s le vezi.
A...
Disear. ei i volumul de Bentham tot atunci.
Mulumesc.
Acum locuiesc singur ntr-o cas. Pilgrim Street, col cu Maternitatea. Numrul 64. Dup orele nou?
Bine. Mulumesc. Pilgrim Street. Quaid aprob din cap.
Nu tiam c exist vreo cas locuibil pe Pilgrim Street.
Numrul 64.
Pilgrim Street era la pmnt. Majoritatea caselor se aflau n ruin, iar unele chiar pe punctul de a fi demolate. Pereii
interiori erau expui ntr-un mod nefiresc; tapetul roz-aprins i verde-sp-lcit, emineurile de la etajele superioare
supravieuiau fisurilor din crmizile nnegrite de fum. Scrile venind de nicieri i ndreptndu-se spre nicieri...
Cldirea cu numrul 64 era singuratic. Casele ce strjuiser terasa din ambele pri fuseser demolate i locul curat
cu buldozerul, rmnnd n urm doar praf de crmid, prin care ncercaser s se strecoare cteva buruieni temerare
i nesbuite.
Un cine alb, cu trei picioare, patrula prin faa cldirii cu numrul 64, marcndu-i, la intervale regulate, teritoriul cu urme
de urin.
Casa lui Quaid, dei neimpozant, era mult mai primitoare dect pustiul nconjurtor.
Au but mpreun un vin rou, prost, adus de Steve, apoi au fumat marijuana. Quaid era mult mai prietenos dect l
vzuse vreodat Steve, pe deplin fericit s vorbeasc mai degrab despre fleacuri dect despre spaime; uneori rdea,
alteori spunea glume porcoase. Mobilier aproape c nu exista, confortul fiind spartan. Nici tablouri pe perei i nici un fel
de decoraii interioare. Doar crile lui Quaid, fr exagerare, n numr de cteva sute, stivuite pe podea cu o neglijen
aparent, dup prerea lui Steve. Buctria i baia erau primitive. ntreaga atmosfer prea aproape monahal.
Dup vreo dou ore de tihn, curiozitatea i-a venit de hac lui Steve.
Si, la urma urmei, unde sunt instantaneele din vacan? ntreb el, contient c articula greu cuvintele, dar
nesinchi-sndu-se ctui de puin.
O, da! Experimentul meu.
Experimentul?
S fiu sincer, Steve, nu sunt sigur c ar trebui s i le art.
De ce nu?
M ocup de treburi serioase, Steve.
ar eu nu simt nc pregtit pentru lucruri serioase, asta vrei s spui?
Steve simea cum tehnica lui Quaid i fcea treptat efectul, chiar dac intenia sa era evident.
N-am afirmat c nu ai fi pregtit...
Ce dracu' reprezint^ fotografiile alea? -magini.
Ale cui?
|i-o aminteti pe Cheryl. Poze cu Cheryl. Ha!
Cum a putea s-o uit?
Nu mai vine la cursuri semestrul sta. -De ce?
A avut o revelaie.
Privirea lui Quaid semna cu a unui vasilisc.
Cum adic?
Era ntotdeauna att de calm! Quaid vorbea despre Cheryl ca i cum ar fi fost moart. Calm, rece i stpn pe
sine.
Bnuiesc c da.
Ceaua dracului! Tot ce voia era s se reguleze pe cinste. Steve surse, ncrezut ca un puti, la vorbele porcoase
ale lui
Quaid. Era oarecum ocant de parc i-ai fi vzut profesorul cu scula scoas din pantaloni.
A petrecut o parte din vacan aici. -Aici?
n aceast cas. -O placi?
E o vac ignorant. Pretenioas, slab de nger, idioat. Dar nu voia s cedeze, nu voia s cedeze absolut deloc.
Adic n-a vrut s se reguleze?
O, nu, i ddea chiloeii jos imediat dup ce te privea mai bine! La spaime nu voia s renune...
Aceeai plac veche.
ns, la timpul potrivit, am convins-o.
Quaid trase o cutie din spatele unui vraf de cri de filozofie, nuntru se afla un teanc de fotografii alb-negru, de dou ori
mrimea unei cri potale. i ntinse prima fotografie lui Steve.
Vezi tu, Steve, am ncuiat-o ntr-o camer. Vocea lui Quaid era neutr ca a unui prezentator de tiri: S vd dac,
ntrtnd-o, o determinam s-i dezvluie spaimele...
63
Adic, cum ai ncuiat-o?
ntr-o camer de la etaj.
Steve se simea ciudat. Urechile i iuiau uor. Vinul prost i producea ntotdeauna zgomote n cap.
Am ncuiat-o ntr-o camer de la etaj, repet Quaid. A fost un experiment. De aceea am cumprat casa asta. Nu
exist vecini care s aud...
Ce s aud vecinii?
Steve privi fotografia cu un aspect granular din mna sa.
A fost fcut cu un aparat ascuns, continu Quaid. Cheryl n-a tiut niciodat c o fotografiam.
Fotografia Unu reprezenta o camer mic i banal. Cteva obiecte simple de mobilier.
Asta-i camera. La ultimul etaj. Clduroas. Uneori sufocant. Nici un zgomot nu rzbate n afar.
Nici un zgomot...
Quaid i ntinse Fotografia Doi.
Aceeai camer. Cea mai mare parte a mobilierului fusese ndeprtat. Un sac de dormit ntins lng un perete. O
mas. Un scaun. Un bec chior.
i place cum arat?
Parc ar fi o celul... Quaid mri.
Fotografia Trei. Aceeai camer. Un ulcior cu ap pe mas. ntr-un col, o gleat, abia acoperit cu un prosop.
Pentru ce-i gleata?
Trebuia s urineze. -A, da!
-am asigurat toate condiiile, afirm Quaid. Nu intenionam s-o transform ntr-un animal.
Aa beat cum era, Steve remarc implicaia cuvintelor lui Quaid. Nu inteniona s-o transforme ntr-un animal. Si, totui...
Fotografia Patru. Pe mas, o farfurie obinuit cu o bucat de carne din care ieea un os.
Carne de vac, spuse Quaid.
Dar e vegetarian.
ntr-adevr. Puin srat, bine prjit, o bucat pe cinste. Fotografia Cinci. Aceeai camer. Cheryl era nuntru. Ua
era nchis. Fata lovea puternic cu picioarele n ea, cu faa schimonosit de furie.
Am dus-o n camer pe la cinci dimineaa. Dormea, aa nct am trecut-o eu nsumi pragul. Foarte romantic. Habar
n-avea ce dracu' se ntmpla acolo.
Ai ncuiat-o n camer?
Bineneles. Un experiment.
Si nu tia nimic despre ce i se ntmpla?
Vorbisem cu ea despre spaime, doar m cunoti. Stia ce voiam s aflu i mai tia c aveam nevoie de cobai. A
aGceptat. S-a calmat de ndat ce i-a dat seama ce urmream.
Fotografia Sase. Cheryl, gnditoare, n colul camerei.
Probabil, i nchipuia c m putea trage n piept. Fotografia Sapte. Cheryl privea piciorul de vac aflat pe mas.
Frumoas poz, nu crezi? Uit-te la expresia dezgustat de pe faa ei. Detesta chiar i mirosul crnii prjite. Firete,
atunci nu-i era foame.
Opt. Cheryl dormea.
Nou. Urina. Steve se simi jenat, privind-o pe fat cum sttea pe vine pe gleat, cu chiloii czui n jurul gleznelor.
Avea faa brzdat de lacrimi.
Zece. Bea ap din ulcior.
Unsprezece. Dormea din nou, ncolcit ca un fetus.
De ct timp se afla n camer?
Trecuser doar paisprezece ore, dar pierduse noiunea timpului i dai seama, fr nici o variaie de lumin... Foarte
curnd, ceasul ei biologic s-a dus naibii.
Ct timp a rmas nchis?
Pn mi-am dat seama ce-mi pusesem n gnd. Dousprezece. Treaz, ddea trcoale bucii de carne de pe mas,
aruncndu-i priviri furie.
A fost luat n dimineaa urmtoare. Eu dormeam. Aparatul fusese programat s nregistreze imagini din sfert n sfert
de or. Privete-i ochii...
Steve cercet mai atent fotografia. Pe faa lui Cheryl se citea o oarecare disperare; privirea i era nemblnzit, slbatic.
Si modul n care fixa bucata de carne s-o hipnotizeze, nu altceva!
Pare bolnav.
E doar obosit. De fapt, dei a dormit mult, pare mai istovit ca oricnd. n acest moment nu tie dac-i zi sau noapte.
Si, desigur, e flmnd. Trecuse deja o zi i jumtate. Se poate spune c era puin nfometat.
Treisprezece. Dormea din nou, ncolcit i mai strns, ca i cum ar fi vrut s se nghit pe ea nsi. Paisprezece. Mai
bea ap.
Am schimbat ulciorul n timp ce dormea. Dormea att de adnc! Puteam s fi opit prin camera, i tot nu s-ar fi trezit.
N-o mai interesa nimic pe lume.
Rnji. E nebun, gndi, Steve, tipu-i nebun!
Dumnezeule, ce mai putea acolo! Stii cum miros femeile uneori nu este vorba de transpiraie, ci de altceva. Un
miros greu. De carne. De snge. Era la ciclu. Nu plnuisem s se ntmple chiar atunci.
Cincisprezece. Atingea carnea.
De-acum apar schimbrile, afirm Quaid, cu o uoar nuan de triumf n voce. De-aici ncep spaimele.
Steve studie mai atent fotografia. Granulaia prea mare fcea imaginea neclar, dar femeia att de stpn pe sine
pn atunci se schimbase cu siguran. Suferea; avea privirea ncruntat, exprimnd pe jumtate dorin, pe jumtate
repulsie n timp ce atingea carnea.
Saisprezece. Btea i mpingea cu toate puterile n u. Gura -o prpastie neagr de anxietate urla la ua lipsit de
via.
Totdeauna ncheia printr-un discurs bombastic ori de cte ori discutam despre carne.
Cnd a fost luat imaginea?
64
Ne apropiem de cea de-a treia zi. Priveti o femeie flmnd. Nu era greu s-i dai seama. Urmtoarea fotografie o
prezenta tot n mijlocul camerei, protejndu-i ochii de tentaia hranei, cu tot corpul ncordat din cauza dilemei n care se
afla.
O lai s moar de foame!
Poate s reziste cu uurin zece zile fr mncare. Persoanele robuste sunt numeroase n rile civilizate, Steve.
Saizeci la sut din populaia Angliei este, la un moment dat, obez din punct de vedere clinic. Oricum, Cheryl era prea
gras.
Optsprezece. Grsuna sttea, plngnd, n colul ei.
E aproximativ momentul n care a nceput s halucineze. Doar cteva chestii mentale. Credea c avea ceva n pr
sau pe dosul minii. Am vzut-o holbndu-se uneori n sus, dei acolo nu se afla absolut nimic.
Nousprezece. Se spla. Goal pn la jumtate, cu snii grei i faa lipsit de orice expresie. Carnea de pe mas avea
o culoare mai ntunecat dect n fotografiile anterioare.
Se spla regulat. Nu treceau niciodat mai mult de dousprezece ore, fr s se fi splat din cap pn-n picioare.
Carnea pare...
Stricat?
Are o culoare nchis.
E destul de cald n cmrua aia. n plus, mai simt i cteva mute. Au descoperit carnea i au depus ou. Da, carnea
e pe punctul de-a se strica
Asta fcea parte din plan?
Sigur. Dac aceasta o dezgusta cnd era proaspt, ct de dezgustat crezi c se simea n faa unei buci de carne
stricat? Nu-i aa c n asta consta dilema ei? Cu ct atepta mai mult pn s mnnce, cu att mai dezgustat o s
fie de ceea ce primea la mas. Era prins n capcan ntre propria ei groaz de carne, pe de o parte, i spaima de a
muri, pe de alt parte. Care o s cedeze prima?
Nici Steve nu se simea n largul su, acum.
Pe de o parte, gluma mersese prea departe, iar experimentul lui Quaid devenise cu adevrat sadic. Pe de alt parte,
dorea s tie cum se termina toat povestea. Era o fascinaie indiscutabil s priveti suferinele femeii!
Urmtoarele apte fotografii de la douzeci pn la douzeci i ase indicau aceeai rutin zilnic. Dormit, splat,
urinat, privit bucata de carne. Dormit, splat, urinat...
Douzeci si apte.
Vezi?
Cheryl nfcase carnea.
Da, o nfcase, cu o privire de groaz ntiprit pe fa. Ciozvrta de vac prea stricat de-a binelea, plin de ou de
mute. Prea i mai mare.
Muc din ea.
n urmtoarea fotografie, faa femeii era ngropat n bucata de carne.
Steve parc simea n fundul gtului gustul crnii putrede. maginea unei surse de duhoare i se form n minte, iar o
zeam de friptur putrezit i mbib limba. Cum putea Cheryl s mnnce aa ceva?
Douzeci i nou. Vomit n cldarea aflat n colul camerei.
Treizeci. Sedea pe jos, privind spre masa goal. Ulciorul de ap fusese aruncat n perete, iar farfuria fcut buci.
Bucata de carne, o grmad vscoas, aproape dezintegrat, zcea pe podea.
Treizeci i unu. Dormea. Cu capul ngropat n mini.
Treizeci i doi. Sttea n picioare. Privea din nou bucata de carne, nfruntnd-o. Foamea i se citea clar pe fa. La fel i
dezgustul.
Treizeci i trei. Dormea.
Ct a trecut? ntreb Steve.
Cinci zile. Ba nu, ase. Sase zile.
Treizeci i patru. O siluet tears, n aparen atacnd spre perete. Poate izbindu-se cu capul de el, Steve nu putea fi
sigur. Si nici nu dorea s ntrebe. O parte din fiina sa nu voia s tie.
Treizeci i cinci. Dormea din nou, de data aceasta sub mas. Sacul de dormit fusese fcut buci, fii de pnz i
cptueal fiind aruncate peste tot n camer.
Treizeci i ase. Vorbea cu ua, prin u, tiind c nu o s primeasc vreun rspuns.
Treizeci i apte. Mnca acea came dezgusttoare.
Se aezase calm sub mas, ca un om primitiv n petera sa, i sfrteca bucata de carne cu incisivii. Faa sa era din nou
lipsit de expresie; i ndreptat toat energia spre elul de moment. S mnnce. S mnnce pn ce foamea avea
s dispar, pn ce agonia din pntece i durerea din cap aveau s nceteze.
Steve se holb la fotografie.
M-a uimit, zise Quaid, ct de brusc a cedat. O clip, a prut s aib la fel de mult rezisten ca i pn atunci.
Monologul cu ua coninea acelai amestec de ameninri i scuze pe care le profera de diminea pn seara. Apoi a
cedat. A cedat, pur i nimplu. S-a ghemuit sub mas i a nfulecat bucata de carne pn la os, ca i cum ar fi fost o
delicates.
Treizeci i opt. Dormea. Ua era deschis. Lumina ptrundea nuntru.
Treizeci i nou. Camera era goal.
Unde s-a dus?
A rtcit pe la parter. A intrat n buctrie, a but cteva pahare de ap i a stat pe un scaun trei sau patru ore, fr a
rosti un cuvnt
Ai vorbit cu ea?
n cele din urm. Atunci cnd a nceput s-i revin din tarea n care se afla. Experimentul se terminase. Nu voiam
s-i fac ru.
Si ce-a spus? -Nimic.
Nimic?
Absolut nimic. Vreme ndelungat, nici n-am crezut c era contient de prezena mea n camer. Apoi am copt nite
cartofi, |>c care i-a mncat.
N-a ncercat s sune la politie? -Nu.
65
Nu s-a manifestat violent?
Nu. Stia ce fcusem i de ce o fcusem. Nu fusese ceva premeditat, dei vorbiserm despre astfel de experimente n
timpul unor discuii teoretice. Vezi tu, n-a pit nimic. Poate a pierdut ceva din greutate, dar asta a fost tot.
Unde-i acum?
A plecat n ziua urmtoare. Nu tiu unde s-a dus.
Si ce-ai dovedit cu acest experiment?
Poate chiar absolut nimic. ns a constituit un punct nteresant de plecare pentru cercetrile mele.
Un punct de plecare? Asta numeti tu punct de plecare? Din vocea lui Steve rzbtea dezgustul fa de Quaid.
-Stephen...
Puteai s fi omort-o! -Nu.
Si-ar fi putut pierde minile. Ar fi putut rmne dezechilibrat mental pentru totdeauna.
Posibil. Dar improbabil. Era o femeie cu o voin puternic.
ns tu i-ai distrus-o.
Da. Era o ncercare pe care era dispus s-o fac. Discutaserm despre necesitatea de a-i nfrunta fiica. Si asta am
i fcut cu Cheryl. De fapt, nu cine tie ce.
Ai forat-o. Altfel nu ar fi plecat.
Adevrat. A fost o lecie de educaie pentru ea.
Aadar, acum eti profesor?
Steve dorea s-i fi putut reine sarcasmul din voce. ns era acolo. Sarcasm, mnie i puin fric.
Da, sunt profesor, replic Quaid, privindu-l piezi pe Steve, fr a-i concentra privirea asupra unui anume punct. i
nv pe oameni teama.
Steve se uit fix la podea.
Eti satisfcut de ceea ce le-ai predat altora?
Si de ceea ce am nvat. Pentru c am i nvat. E o perspectiv foarte atrgtoare: cercetarea unei lumi a
spaimelor. n special cu subieci inteligeni. Chiar n ciuda unor explicaii raionale...
Steve se ridic.
Nu vreau s mai aud nimic.
Cum? n regul.
Am ore mine diminea. -Nu...
Ce? Ezit.
Nu. Nu pleca nc. -De ce?
nima i btea cu putere. Se temea de Quaid lucru de care nu-i dduse seama niciodat pn atunci.
Mai am s-i dau nite cri.
Steve simi cum roete uor. La ce se gndise n acea clip? Avea Quaid s-l doboare cu un placaj de rugby, ncepnd
apoi s-i cerceteze spaimele?
Nu. Ce idei tmpite!
Am o carte despre Kierkegaard, o s-i plac. E la etaj. M ntorc n dou minute:
Quaid iei din camer, surznd.
Steve se ls pe vine i ncepu s rsfoiasc prin teancul de fotografii. Cel mai tare l fascina aceea n care Cheryl
apucase pentru prima dat bucata de carne putred. Pe fa i se citea o cu lotul alt expresie dect cea a femeii pe care
o cunoscuse odat -o expresie de ndoial, confuzie i o profund... Spaim.
Acesta era cuvntul folosit de Quaid. Un cuvnt murdar, obscen, asociat din acea noapte cu tortura aplicat de Quaid
unei lincre inocente.
O clip, Steve se gndi la propria sa expresie n timp ce privea fotografia. Nu exprima, oare, aceeai confuzie? Si poate
aceeai npaim care atepta s fie eliberat?
Auzi un sunet n spatele su, prea slab ca s fi fost paii lui Quaid.
Numai dac acesta nu se furia. Of, Dumnezeule, numai dac nu...
Un tampon de vat mbibat cu cloroform fu aplicat brusc
[)cste gura i nrile lui Steve. nhala involuntar, i vaporii i nepar sinusurile i-i aduser lacrimi n ochi.
O pat ntunecat i fcu apariia din senin la extremitatea ruzei sale vizuale, i ncepu s creasc, pulsnd, n ritmul tot
mai rupid al btilor inimii.
Vedea n propria-i minte vocea voalat a lui Quaid. i rostea numele:
Stephen. Din nou.
ephen.
phen. -hen. -en.
Pata era lumea. O lume ntunecat, pe punctul de a disprea. Nici cu ochii nu vedeai, nici cu mintea nu gndeai. Steve
se prbui greoi peste vraful de fotografii.
Cnd se trezi, nu era nc att de contient de sine nsui. Peste lot era ntuneric. Zcu, treaz, timp de-o or, cu ochii
mari, nainte dc a-i da seama c erau cu adevrat deschii.
ntr-un mod cu totul experimental, i mjpl&npeput minile i picioarele, apoi capul. Nu era legat fedele, aa cum se
ateptase, ci doar de glezn. n juiul gleznei stngi avea, cu siguran, un lan au ceva asemntor. i zgria pielea de
cte ori.ncerca s se mite prea departe.
Podeaua de sub el era extrem de incomod; cercetnd-o mal ndeaproape, prin pipire cu palma, constat c zcea pe
nite zbrele uriae sau pe un fel de grilaj. Era metalic, iar suprafaa sa neted se ntindea n toate direciile, cel puin
pn unde ajungea cu mna. Strecurndu-i mna prin spaiile goale dintre zbrele, nu ntlni nimic. Doar aerul.
Primele fotografii n infrarou luate de Quaid redau momentul n care Steve cerceta locul unde era nchis. Aa cum se
ateptase Quaid, subiectul era lucid. Nici crize de isterie, nici njurturi i nici lacrimi. Ce mai provocare i oferea acest
subiect deosebit! Stia precis ce se ntmpla i avea s reacioneze logic la toate spaimele sale. O minte mult mai greu
de nfrnt dect cea a lui Cheryl.
Dar cu att mai merituoase o s fie rezultatele atunci cnd Steve o s cedeze. Nu urma s-i deschid atunci tot sufletul,
pentru ca el, Quaid, s-l vad i s-l ating? Erau attea lucruri acolo, n interiorul acestui om, attea lucruri pe care
dorea s le studieze.
Treptat, ochii lui Steve se obinuir cu ntunericul.
66
Era sechestrat n ceea ce prea un fel de pu, lat, dup propriile-i estimri, de aproximativ ase metri, i complet rotund.
O conduct de aerisire pentru vreun tunel, o fabric subteran? Mintea lui Steve ntocmi o hart a zonei din jurul lui
Pilgrim Street, ncercnd s calculeze ct mai exact poziia locului n care putea s-l fi transportat Quaid. Nicieri nu
gsea ceva potrivit
Nicieri.
Era prsit ntr-un loc pe care nu-l putea determina sau recunoate. Puul nu avea coluri pe care s-i fixeze privirea, iar
pereii nu ofereau nici o fisur sau gaur n care s-i ascund contiina.
Mai ru dect att, zcea cu picioarele desfcute pe un grilaj amplasat deasupra acestui pu. Ochii nu puteau strpunge
ntunericul de sub el; puul prea fr fund. Si tot ceea ce-l mpiedica sa cad n adncuri erau doar zbrelele subiri ale
grilajului i lanul ubred din jurul gleznei.
Se imagin n echilibru sub un cer negru i gol, deasupra unul ntuneric infinit. Aerul cald i mbcsit i usc lacrimile
nite brusc din ochii acum umflai. Cnd ncepu s strige dup ajutor, ceea ce se ntmpl imediat dup ce i se uscar
lacrimile, ntunericul i nghii cu uurin cuvintele.
|ipetele l fcur s rgueasc, aa nct se ls pe spate pe
|;rilaj. Nu se putea opri s nu-i imagineze c, sub patul su ubred, numericul era venic. Era absurd, bineneles.
Nimic nu-i venic! afirm el cu voce tare. Nimic nu-i venic! Si, totui, nu avea s tie niciodat acest lucru. Dac ar
cdea
n ntunericul absolut de dedesubt, ar cdea, ar cdea i iar ar cdea, i nu ar vedea momentul contactului cu fundul
puului.
Dei ncerca s se gndeasc la imagini mai luminoase i mai plcute, mintea i evoca mereu imaginea propriului su
corp n cdere liber prin puul oribil, al crui fund se afla la vreo treizeci de centimetri de corpul su zdrobit, fund pe
care nici ochii nu l-au vzut i nici creierul nu l-a anticipat.
Pn cnd s-a lovit de el.
Oare avea s vad lumin n clipa n care capul o s i se zdrobeasc? Avea s neleag, n clipa n care corpul o s -i
devin un hoit, de ce trise si de ce murise?
Apoi gndi: Quaid n-ar ndrzni aa ceva..
N-ar ndrzni! ip el ascuit. N-ar ndrzni! ntunericul era un hu nesios pentru cuvinte. De ndat ce ipa nspre el,
era ca i cum n-ar fi scos nici un sunet.
Deodat, un alt gnd i fulger prin minte: un gnd cu adevrat cumplit. Dac Quaid l aruncase n acest iad circular,
tiind c nu o s fie gsit niciodat, nu o s fie cercetat niciodat! Poate c dorea s-i mping experimentele pn la
limit. O
Pn la limit. Limita era moartea. Si nu ar fi acesta experimentul final al lui Quaid? Urmrirea modului n care moare un
om; urmrirea felului n care se instaureaz frica de moarte, nursa oricrei terori. Sartre afirmase c nimeni nu i-ar
putea cunoate vreodat propria-i moarte. Dar s cunoti ndeaproape morile altora, s urmreti acrobaiile pe care
le-ar realiza, fr ndoial, mintea pentru a evita acest adevr amar, ar nsemna un ndiciu despre natura morii, nu-i
aa? Acest lucru ar pregti, ntr-o orict de mic msur, un om pentru propria-i moarte. S trieti spaimele altuia era
modalitatea cea mai sigur i inteligent de a linge bestia.
Da, gndi el, Quaid m-ar putea omorca sa se elibereze de \)wpria-i groaz.
Steve simi o satisfacie acid la acest gnd. Nenorocitul de Quaid, cercettorul imparial, viitorul profesor, era obsedat
de npaime, pentru c ale lui erau i mai puternice.
De aceea trebuia s-i urmreasc pe alii tratndu-i propriile lor temeri. Avea nevoie de-o soluie, de-o cale de scpare
pentru el nsui.
Toate aceste gnduri i luar ore n ir. n ntuneric, mintea lui Steve era ca argintul viu, dei necontrolabil. i venea greu
s-i duc un argument pn la capt. Gndurile i deveneau alunecoase precum petii mici i rapizi, strecurndu-i-se
din strnsoare de ndat ce punea mna pe ei.
Dar la baza fiecrui gnd nou se afla ideea fix c trebuia s-l nving pe Quaid. Acest lucru era sigur. Trebuia s fie
calm, s par un subiect nefolositor pentru experimentul lui Quaid.
Fotografiile luate n acele ore l prezentau pe Stephen ntins pe grilaj, cu ochii nchii i cu fruntea uor ncreit.
Paradoxal, din cnd n cnd, un zmbet i flutura pe buze. Uneori era imposibil s-i dai seama dac dormea sau era
treaz, dac gndea sau visa.
Quaid atepta.
n cele din urm, ochii lui Steve ncepur s clipeasc sub pleoape, semn evident c acesta visa. Subiectul dormea
era momentul s schimbe metoda...
Steve se trezi cu minile legate mpreun. Lng el, pe un platou, era o strachin cu ap; o alt strachin, plin cu gris
de ovz, cldu i nesrat, se afla alturi. Recunosctor, manc i bn.^
n timp ce mnca, remarc dou lucruri. n primul rnd, zgomotul fcut n timpul operaiei i rsuna foarte puternic n cap.
n al doilea rnd, simea o apsare n jurul tmplelor.
Fotografiile l prezentau pe Stephen ducnd minile, cu o micare stngace, la cap, pe care era aplicat i fixat un ham;
de el atrnau tampoane introduse adnc n urechi, mpiedicnd ptrunderea oricrui sunet.
Fotografiile indicau uimire. Apoi mnie. Si apoi spaim.
Steve era surd.
Auzea doar zgomotele din capul su: clnnitul dinilor, prelingerea apei i a grisului pe cerul gurii. Sunetele i bubuiau
tt urechi ca nite mpucturi.
Ochii i se umplur de lacrimi. Lovi cu piciorul grilajul, fr s aud zngnitul tocurilor pantofilor pe zbrelele metalice.
Url pn ce simi c i sngera gtlejul. Nu-i auzi nici unul dintre urlete.
l cuprinse panica.
Fotografiile i indicar momentul precis al apariiei. Faa lui Steve era mbujorat. Avea ochii larg deschii, i dinii
dezgolii ntr-un rnjet.
Semna cu o maimu nfricoat.
l asaltar toate amintirile familiare ale copilriei: fee ale unor vechi dumani membre care vibrau, sudoare, grea.
Disperat, nfac strachina cu ap, vrsndu-i-o pe fa. Socul produs de apa rece i abtu o clip gndurile,
mpiedicnd accentuarea panicii. Se ls cu spatele pe grilaj, cu corpul rigid, impunndu-i s respire adnc i regulat.
Relaxeaz-te, relaxeaz-te, relaxeaz-te, rosti cu voce tare.
67
n cap, i auzea limba plescind, secreiile nazale alunecnd ncet prin fosele comprimate de panic, cnind i
pocnind n urechi. Acum reuea s detecteze uieratul slab i linitit, de-abia desluit sub toate celelalte zgomote.
Sunetul minii sale...
Semna cu interferenele statice dintre frecvenele posturilor radio; era acelai scncet care venea s-l adoarm sub
anestezie, acelai zgomot care i rsuna n urechi la hotarele somnului.
Membrele nc i tresltau spasmodic i era doar pe jumtate contient de felul n care se lupta cu ctuele de la mini,
nepstor fa de urmele lsate de muchiile lor pe piele.
Fotografiile nregistrar cu precizie toate aceste reacii. Lupta lui cu accesele de isterie, ncercrile patetice de a-i
mpiedica spaimele s revin la suprafa. Lacrimile. ncheieturile nsngerate.
n cele din urm, epuizarea nvinse panica, aa cum fcuse de attea ori n copilrie. De cte ori nu adormise cu gustul
srat al lacrimilor n gur i n nas, incapabil s se mai mpotriveasc?
Suferina accentuase intensitatea sonor a zgomotelor din cap. Acum, n loc s foloseasc un cntec de leagn, creierul
l udormea cu fluierturi i chiuituri.
Ce bun era uitarea!
Quaid se simea dezamgit. Dup viteza de reacie, se vedea limpede c Stephen Grace avea s cedeze foarte curnd.
De fapt, era ca i terminat, doar dup cteva ore de la nceputul experimen-lului. Si Quaid i fcuse attea sperane cu
Stephen! Dup luni de pregtire a terenului, se prea c subiectul se gsea pe punctul de a-i pierde minile, fr s-i
pun la dispoziie nici mcar un indiciu.
Un cuvnt, un singur cuvnt nenorocit att i trebuia lui Quaid. Un semn mic referitor la natura experienei sale. nc i
mai bine, ceva care s-i sugereze o soluie, un totem tmduitor, chiar o rugciune. Cu siguran c numele vreunui
Salvator avea s-l vin pe buze, pe msur ce personalitatea subiectului urma s fia nlocuit treptat de nebunie?
Trebuia s fi fost ceva.
Quaid atepta ca o cioar aflat la locul unei atrocitii numrnd minutele rmase pn la ultima suflare a muribundului
i spernd s obin o bucic bun.
Steve se trezi cu faa n jos pe grilaj. Aerul era mai greu acum, iar zbrelele metalice i zgriau obrajii. Ardea i nu se
simea bine.
Rmase nemicat, permind ochilor s se obinuiasc, din nou, cu mprejurimile. Zbrelele grilajului, desvrit aliniate,
ofereau o perspectiv perfect asupra pereilor puului. Reeaua simpl de zbrele ncruciate i se pru grozav. Da,
grozav. Urmri cu privirea zbrelele, de la un capt la altul, pn se saturi Plictisit, se rostogoli pe spate, i simi
grtarul vibrnd sub greu* tatea corpului. Era mai puin stabil acum? Parc se legna uor, pe msur ce se mica.
nfierbntat i transpirat, Steve i desfcu nasturii cmii. Pe brbie mai avea saliv din timpul somnului, dar nu se
obosi s-o tearg. Si ce dac avea bale? Cine era s le vad?
i scoase pe jumtate cmaa i, folosindu-se de un picior, i scoase pantoful din cellalt.
Pantof reea de zbrele cdere n gol. Lene, mintea $a fcu legtura. Se ridic n picioare. Of, srmanul pantof!
Pantoful avea s cad; o s alunece printre zbrele i o s cad. Vai, nul Sttea n echilibru peste deschiztura dintre
dou zbrele poate l-ar salva, dac ar ncerca.
ntinse minile spre srmanul su pantof, dar micarea modific poziia grilajului.
Pantoful ncepu s alunece.
Te rog, l implor el, s nu cazi!
Nu dorea s-i piard pantoful drgu, pantoful su minunat. Nu trebuia s cad. Nu trebuia.
n timp ce se ntindea i mai tare pentru a-l apuca, pantoful se nclin cu tocul n jos, trecu printre zbrele i czu n
ntuneric.
Ls s-i scape un ipt de durere pentru pierderea suferit, ipt pe care nu-l putea auzi.
Of, dac ar putea doar s asculte pantoful cznd; s numere secundele coborrii; s aud bufnitura de la fundul
puului. Atunci, cel puin, ar ti ct de departe se afla de moarte.
Nu mai putea suporta. Se rsuci pe burt i i introduse mfunile printre zbrele, urlnd:
Vin i eu! Vin i eu!
Nu mai suporta ateptarea de a se prbui n ntuneric, n lAccrea tnguitoare; dorea numai s-i urmeze pantoful n jos,
tot mai jos, prin puul ntunecat, spre pieire, ca s se termine jocul udat pentru totdeauna.
Vin! Vin! Vin! url el strident, plednd n faa gravitii. Sub el, grilajul se mic.
Ceva se rupsese. Un bol, un lan; o frnghie care meninea grilajul n poziia de pn atunci cedase. Steve nu se mai
afla n poziie orizontal; ncepuse s alunece pe zbrele, pe msur ce hc nclinau, aruncndu-l spre ntuneric.
Socat, i ddu seama c membrele nu-i mai erau legate.
Urma s se prbueasc.
Omul voia s-l fac s se prbueasc. Omul ru cum l ihcma? Quake? Quail? Quarrel...
Mainal, se ag cu amndou minile de zbrelele tot mai nclinate. Poate c, la urma urmei, nu dorea s se
prbueasc dup pantof! Poate c, pentru via, pentru doar cteva clipe de via, merita s te agi...
ntunericul de dincolo de marginea grilajului era att de profund... i cine putea ghici ce bntuia pe-acolo?
Zgomotele produse de panic i se nmulir n cap. Btile rapide ale inimii sale setoase de snge, bolboroseala
secreiilor nazale, scrnetul uscat al vlului palatin. Palmele, cleioase de sudoare, pierdeau priza. Gravitatea l dorea.
i cerea drepturile asupra ntregului su corp; i solicita cderea. O clip, aruncn-du-i privirea peste umr, spre gura
deschis sub el, i se pru c vedea montri micndu-se n ntuneric. Lucruri ridicole, lunatice, schiate sumar lucruri
ntunecoase aflate n ntuneric. Graffiti respingtoare se ridicau pofticioase din deprtrile copilriei i i dcscletau
ghearele s-l apuce de picioare.
Mam, rosti Steve n clipa n care minile i se desprinser dc pe grilaj i se trezi aruncat n spaim.
Mam!
at cuvntul! Quaid l auzi clar, n toat banalitatea sa ,Mam.
Atunci cnd corpul su lovi fundul puului, Steve depise de mult stadiul n care ar fi putut judeca distana de la care
czuse.
Cnd minile i se desprinser de pe grilaj i tiu c ntunericul O s-l nghit, mintea sa o lu razna. nstinctul de animal
nvinse, relaxndu-i corpul i atenundu-i cderea, lsndu-l nevtmat, cu excepia unor rni minore produse n
momentul impactului. Toate celelalte componente ale vieii, n afara celor mai simple, fuseser zdrobite, bucile fiind
mprtiate prin strfundurile memoriei.
68
Cnd, n cele din urm, se fcu lumin, Steve i ridici privirea spre personajul cu masca lui Mickey Mouse, aflat n u,
i i zmbi. Era zmbetul unui copil, unul de recunotin pentru salvatorul comic. l ls pe brbat s-l apuce de glezne
i s-l trie afar din ncperea mare i rotund n care zcea. Steve avea pantalonii uzi i atunci tiu c fcuse pe el n
somn. Totui, Mickey-cel-Caraghios era dispus s-l srute.
Capul i atrna ntr-o parte n timp ce era trt din camera de tortur. Pe podea, lng capul su, se afla un pantof. ar la
aproximativ doi metri deasupra, se afla grilajul de pe care czuse.
Lucrul acesta nu nsemna absolut nimic.
l ls pe Mouse s-l aeze ntr-o camer luminoas. l ls s-i redea auzul, dei nu-l dorea cu adevrat. Era nostim s
urmreti lumea fr s-o auzi, si asta l fcea s rd.
Bu nite ap i manc o prjitur dulce.
Era obosit. Voia s doarm. O voia pe Mama. Dar Mouse prea s nu fi neles, aa nct Steve izbucni n plns, ddu
cu piciorul n mas i azvrli pe podea farfuriile i cetile. Apoi alerg n camera urmtoare i arunc n aer toate hrtiile
pe care le gsi Era minunat s le urmreti fluturnd n sus i -n jos. Unele czur cu faa n sus, altele cu faa n jos.
Cteva erau pline de notie. Cteva erau fotografii. Fotografii oribile. Fotografii care-l fceau s se simt foarte ciudat.
Toate, absolut toate, reprezentau oameni, mori. Unele nfiau copii mici, altele adolesceni. Zceau ntini sau n capul
oaselor; pe feele i corpurile lor se vedeau tieturi adnci, tieturi care scoteau la iveal mizeria de dedesubt, un
talme-balme de buci strlucitoare i umede. Si de jur-mprejurul morilor... vopsea neagr. Nu n bltoace bine
delimitate, ci mprtiat peste tot, cu urme de degete i de mini ce mizerie!
n trei sau patru fotografii, obiectul care produsese tieturile se afla nc acolo. Steve tia cum se chema. >
Topor.
Un topor era nfipt aproape pn la mner n faa unei femei. nul n piciorul unui brbat, altul zcea pe podeaua unei
buctrii, lng un bebelu mort.
ndividul coleciona fotografii cu mori i topoare, ceea ce era Uraniu, gndi Steve.
A fost ultimul su gnd nainte ca mirosul prea familiar al cloroformului s-i umple capul apoi i pierdu cunotina.
Cadrul murdar al uii mirosea a urin veche si a vom proaspt. Era propria lui vom ntins peste tot, pe partea din
fu a cmii. ncerc s se ridice, dar picioarele nu-l prea ineau. |{ra foarte frig. l durea gtul.
Apoi auzi pai. Poate se ntorcea Mouse. Poate avea s-l duc acas.
Ridic-te, biete!
Nu era Mouse. Era un poliist.
Ce faci aici? |i-am spus s te ridici!
Steve se ridic, sprijinindu-se de crmizile frmiate ale cadrului uii. Poliistul i ndrept lanterna asupra sa.
isuse Hristoase! exclam el, cu un chip dezgustat. Eti ntr-o stare cumplit. Unde locuieti?
Steve cltin din cap, holbndu-se la cmaa ptat de vom de parc ar fi fost un colar ruinat.
Cum te cheam?
Nu prea i aducea aminte.
Numele, biete!
ncerca s-i aminteasc. De n-ar mai ipa poliistul.
Haide, stpnete-te!
Cuvintele n-aveau nici un sens. Steve simea cum i ddeau lacrimile.
Acas.
Acum se smiorcia, trgndu-i nasul i simindu-se complet abandonat. Voia s moar; voia s se ntind pe jos i s
moar. Poliistul l scutur.
Eti drogat? ntreb el, trgndu-l pe Steve spre luminile de pe strad i fixndu-i cu privirea faa ptat de lacrimi.
Mai bine te-ai duce acas.
Mama, zise Steve. Vreau la Mama. Cuvintele schimbar complet lucrurile.
Poliistul gsi brusc ntregul spectacol mai mult dect dezgusttor, mai mult dect jalnic. Ticlosu' sta mic, cu ochii
injectai de snge i cu cina ntins pe toat cmaa, l clca de-a binelea pe nervi. Prea muli bani, prea multe porcrii
prin venele sale, prea puin disciplin.
,Mama a fost cuvntul care a pus capac la toate. Poliistul l lovi sec i puternic n stomac. Steve se frnse n dou,
scncind.
Gura, biete!
Cu o alt lovitur, poliistul i duse la bun sfrit intenia de a-l pune la punct pe biat, apoi l apuc de pr i apropie
faa micului drogat de-a sa.
Vrei s fii un rufctor, da? -Nu. Nu.
Steve nu tia ce era un rufctor; tot ce dorea, era s-l determine pe poliist s-i schimbe prerea despre el s-l
plac.
Te rog, zise el, plngnd din nou, du-m acas. Poliistul pru nedumerit. Putiul nu se mpotrivise i nici nu-i
reclamase drepturile civile, aa cum fceau cei mai muli. De obicei, toi ajungeau la pmnt, cu nasul nsngerat,
cernd pe cineva de la asistena social, sta, pur i simplu, plngea. Poliistul simi c ceva nu era n regul cu putiul
napoiat mintal sau ceva asemntor. ar el l btuse mr pe mucos. Rahat! Acum se simea rspunztor. l apuc pe
Steve de bra i l trase spre maina parcat de cealalt parte a strzii.
nuntru!
Du-m...
Te duc acas, biete. Te duc acas.
La azil, hainele lui Steve fur scotocite n cutarea vreunui act de identitate, dar nu se gsi nici unul. Apoi, i se curar
hainele de purici i prul de lindine. n acest moment, poliistul l prsi, iar Steve se simi uurat. Nu-i plcuse individul.
Oamenii din azil vorbeau despre Steve ca i cum n-ar fi fost n camer. Discutau despre ct de tnr era, despre starea
mental, hainele i nfiarea lui. Dup aceea, i-au dat o bucat de spun i i-au artat unde se aflau duurile. Rmase
sub apa rece zece minute, tergndu-se apoi cu un prosop ptat. Nu s-a brbierit, dei i mprumutaser un brici. Uitase
cum se proceda.
-au plcut hainele vechi pe care le-a primit. La urma urmei, nu erau oameni att de ri, dei discutau despre el de parc
nu era
(c fa. Unul, mthlos, cu o barb crunt, chiar i-a zmbit -precum unui cine.
69
Hainele erau desperecheate. Prea mari sau prea mici. De toate culorile: ciorapi galbeni, o bluz de un alb-murdar,
pantaloni vr-||it{i, fcui probabil pentru vreun gurmand, un pulover uzat, ghete lolide. Totui, i-a plcut s le mbrace,
punndu-i chiar dou ves-r i dou perechi de'ciorapi atunci cnd ceilali nu-l priveau. Se ilniea n siguran sub cteva
buci de bumbac i ln nfurate n jurul corpului.
Apoi i-au pus n mn un tichet pentru un pat, lsndu-l s Mcpte pn la deschiderea dormitoarelor. Nu era
nerbdtor ca ali oameni aflai pe coridor lng el. Muli ipau incoerent, se scuipau unii pe alii, acuzaiile
amestecndu-se cu obsceniti. Acest lucru l nspimnta. Tot ce dorea, era s doarm. S se ntind i s doarm.
La ora unsprezece, unul dintre supraveghetori descuie ua (Atre dormitor, i toi acei oameni condamnai intrar pe rnd,
ca A-i gseasc un pat de fier pentru noapte. Dormitorul, spaios, dar prost luminat, mirosea a dezinfectant i a
oameni btrni.
Evitnd privirile i ghionturile celorlali rufctori, Steve jlAsi un pat prost fcut, cu o ptur subire aruncat deasupra,
i ne lungi pe el. n jurul su, oamenii tueau, bolboroseau i plngeau, ntins pe-o pern cenuie, unul i fcea
rugciunea, privind fix tavanul. Steve gsi ideea bun, aa nct i rosti i el propria-i rugciune de copil.
,Nobile isus, blnd i indulgent,
Coboar-i privirea asupra acestui copila,
Ai mil de...
Care era cuvntul?
Ai mil de... candoarea mea, ndur-te i cheam-m la tine.
Rugciunea l fcu s se simt mai bine, iar somnul, un adevrat balsam, era albstrui i profund.
Quaid sttea n ntuneric. Spaima l bntuia din nou, mai rea ca niciodat. Corpul i era att de rigid dini cauza fricii, nct
nici mcar nu mai putea cobor din pat pentru a aprinde lumina n plus, clac, de data aceasta, chiar de data aceasta,
spaima avea s se adevereasc? Ce s-ar ntmpla dac brbatul-cu-toporul i-ar aprea la u, n carne i oase?
Rnjindu-i ca un znatic, dansnd ca un diavol n capul scrilor, aa cum i apruse n vis lui Quaid, dansnd i rnjind,
rnjind i dansnd.
Nimic nu se mica. Nici un scrit al scrilor, nici un chicotii din umbr. La urma urmei, nu era el. Quaid avea s
triasc pn dimineaa. ^ 1
Corpul i se relaxase puin. i ddu jos picioarele din pat l aprinse lumina. Camera era ntr-adevr goal. n cas era
linite. Prin ua deschis se zrea capul scrilor. Bineneles c nu era nici un brbat-cu-toporul.
Steve se trezi din cauza urletelor. Era nc ntuneric. Nu tii ct timp dormise, dar membrele nu-l mai dureau att de tare.
Spri-jinindu-se n coate pe pern, se ridic pe jumtate i i plimb privirea prin dormitor ca s descopere de unde
provenea agitaia. Doi brbai se bteau la patru iruri de paturi de el. Motivul disputei nu era, ctui de puin, clar. Se
agau unul de altul ca fetele (Steve simi c-i vine s rd privindu-i), ipnd ascuit i trgndu-se de pr. Sngele de
pe feelei hainele lor prea negru n lumina lunii Unul dintre ei, cel mai n vrst, trntit pe spate pe pat, urla:
Nu m duc n Finchley Road! N-ai cum s m obligi. Ntt m lovi! Nu eu sunt omul tu! Nu eu!
Cellalt nu-l mai asculta; era prea tmpit sau prea nebun' pentru a nelege c btrnul l implora s-l lase n pace.
ndemnat de spectatorii din jur, atacatorul i scosese pantoftd i i pocnet cu el n cap victima. Steve auzea trosniturile
produse de toc Fiecare lovitur era nsoit de aclamaiile spectatorilor, dar i de ipetele din ce n ce mai slabe ale
btrnului.
Brusc, aplauzele se stinser n momentul n care cineva intr n dormitor. Steve nu-l putea vedea; masa de oameni
adunat in jurul celor doi lupttori se afla ntre el i u.
Dar l vzu pe nvingtor aruncnd n aer pantoful, cu un urlet final:
Nenorocitule! Pantoful.
Steve nu-i putea lua ochii de la pantof. Acesta se ridic n aer, rsucindu-se treptat, apoi se prbui spre podeaua
goal, ca o pasre mpucat. Steve vzu totul cu claritate, mult mai clar dect vzuse orice altceva de multe zile.
Ateriza nu departe de el.
Ateriza cu o bufnitur puternic.
Ateriza pe o parte. Aa cum fcuse i pantoful su. Pantoful Hu. Cel care i-l scosese din picior. Pe grilaj. n camer. n
cas. n Pilgrim Street.
Quaid se trezi; avusese acelai vis. ntotdeauna scara i cu el care se uita mereu n jos, spre ,tunelul scrilor, n timp ce
vedenia uia ridicol, jumtate-glum, jumtate-oroare, se apropia n vrful picioarelor, rznd la fiecare nou treapt.
Nu visase niciodat pn atunci de dou ori n aceeai noapte, i trecu mna peste marginea patului i bjbi dup
sticla pe care o inea acolo. n ntuneric, sorbi adnc din ea.
Steve trecu de grupul de oameni furioi, fr s ia n seam nici urletele lor, nici gemetele i blestemele btrnului.
Supraveghetorii or s aib mult de furc pentru a liniti spiritele. Era ultima dat cnd Btrnul Crowley avea s mai fie
lsat s intre; prezena sa invita, parc, la violen. Toate acestea semnau cu nceputul unei revolte care o s poat fi
stins cu totul de-abia dup cteva ore.
Nimeni nu-l ntreb nimic pe Steve cnd iei pe u, parcurse coridorul i ajunse n holul azilului. Uile batante erau
nchise, dar aerul tare de dinaintea zorilor, strecurat nuntru, era reconfortant.
Micul birou de primire era gol; prin u, Steve vzu extinctorul, rou i strlucitor, pe perete. Lng el se afla un furtun
lung, negru, ncolcit ca un arpe adormit pe un tambur rou. Lng toate acestea, prins de perete prin doi supori, era
un topor.
Un topor foarte nostim.
Steve pi n birou. Auzi, la o oarecare distan, tropit de picioare, urlete, un fluier. Dar nimeni nu veni s-l ntrerup n
timp ce se mprietenea cu toporul.
La nceput, i zmbi.
Lama curbat i ntoarse zmbetul.
Apoi l atinse.
Toporului prea s-i plac atingerea. Era prfuit i nu mai fusese folosit de mult vreme. De prea mult vreme. Dorea s
fie luat n brae, mngiat, s i se zmbeasc. Steve l scoase cu grij de pe supori i l strecur sub jachet, ca s-i fie
cald. ei din biroul de primire, trecu prin uile batante i plec n cutarea celuilalt pantof.
Quaid se trezi din nou.
70
Lui Steve i-a trebuit doar foarte puin timp pentru a se orienta Simi un fel de elan n picioare atunci cnd se ndrept
spre Pilgrim Street. Se simea ca un clovn, mbrcat cu nite haine att de viu colorate, n pantaloni att de largi i cu
ghete att de urte! Era un tip comic, nu-i aa? i venea i lui s rd, att de caraghios arta.
Vntul ncepu s-l nvluie, biciuindu-l cu frenezie, strecu-rndu-i-se prin pr i transformndu-i globii oculari n dou
buci de ghea.
ncepu s alerge, s sar, s danseze, s opie pe strzi, vizibil sub becuri, invizibil n ntuneric. Acum m vezi, acum
nu! Acum m vezi, acum...
De data aceasta, Quaid nu se trezise din pricina visului. De data aceasta, auzise un zgomot. n mod sigur, un zgomot.
Luna se ridicase destul de sus ca s-i trimit razele prin fereastr, s lumineze ua i capul scrilor. Nu era nevoie s
aprind lumina. Vedea tot ce trebuia s vad. Capul scrilor era, ca ntotdeauna, pustiu.
Apoi, prima treapt scri, fcnd un zgomot aproape imperceptibil, de parc ar fi fost atins de-o rsuflare.
Moment n care Quaid cunoscu spaima.
Un alt scrit, pe msur ce visul su ridicol urca scrile spre el. Trebuia s fie un vis. La urma urmei, nu cunotea nici
un clovn, nici un uciga-cu-toporul. Aa nct, cum putea acea apariie absurd, aceeai apariie care-l detepta noapte
de noapte, s fie altceva dect un vis?
Si, totui, poate c existau vise att de absurde nct s devin adevrate.
Nici un clovn, i spuse el, n timp ce urmrea ua, scrile i razele lunii. Quaid cunotea doar mini fragile, att de slabe
nct nu-i puteau oferi fiici un indiciu referitor la natura, originea i remediul panicii care-l domina acum. Aceste mini nu
fceau dect s cedeze, s se transforme n pulbere atunci cnd erau confruntate cu cel mai mrunt semn al spaimei
aflate la rdcina vieii.
Nu tia nici un clovn, nu tiuse i nici nu o s tie vreodat.
Atunci i fcu apariia era faa unui nebun. Alb ca varul n lumina lunii, cu trsturile tinere contorsionate, nebrbierit i
puhav, dar cu zmbetul sincer al unui copil. i mucase buza de emoie. Maxilarul inferior era murdar de snge, iar
gingiile erau aproape negre din cauza sngelui. Si, totui, era un clovn. Fi ndoial, un clovn, lund n considerare i
hainele lli, att de distonante i patetice.
Doar toporul din mn nu se potrivea cu zmbetul.
Lama acestuia reflecta lumina lunii, n timp ce maniacul hcuia aerul n stnga i-n dreapta, iar ochii si mici i negri i
sclipeau la ideea distraciei care-l atepta.
Se opri aproape de vrful scrilor, continund s zmbeasc chiar i dup ce ntlni privirea terorizat a lui Quaid.
Picioarele lui Quaid cedar, i el se prbui n genunchi.
Clovnul mai urc dintr-o sritur o treapt, cu ochii strlucitori, plini de un fel de rutate blnd, aintii asupra lui Quaid.
Toporul se mica nainte i napoi n minile albe, ca o mic repetiie a loviturilor aductoare de moarte.
Quaid l cunotea.
Era studentul, cobaiul lui, transformat ntr-o imagine a propriei sale spaime.
El. Dintre toi oamenii. El. Biatul surd.
Sriturile erau mai mari acuni, si clovnul scotea o serie de su-nete joase, asemntoare cu cele ale unor psri
fantastice. Toporul descria cercuri tot mai ample, fiecare mai ucigtor dect precedentul.
Stephen, zise Quaid.
Numele nu nsemna nimic pentru Steve. Tot ce vedea era gura care se deschidea i apoi se nchidea. Poate c a scos i
un sunet, poate nu. N-avea nici o importan pentru el.
Din gtul clovnului iei un ipt strident, i toporul, inut cu ambele mini, se ridic deasupra capului. n acelai moment,
dansul voios,se transform n fug, brbatul-cu-toporul sri peste ultimele dou trepte i nvli n dormitor, n lumina
lunii.
Corpul lui Quaid se rsuci pe jumtate, ca s evite lovitura ucigtoare, numai c micarea nu se dovedi nici destul de
rapid, nici prea inspirat. Lama fulger prin aer i retez partea din spate a braului lui Quaid, spintecnd cea mai mare
parte a tricepilor, sfrmnd humerusul i ptrunznd adnc n carnea antebraului, dar ratnd cu puin artera.
Urletul lui Quaid s-ar fi putut auzi pn la cea de-a zecea cas, dac n-ar fi existat dect ruine. Nu era nimeni s-l aud.
Nimeni care s vin i s ndeprteze clovnul de lng el.
Toporul, gata s-i termine treaba, hcuia acum coapsa lui Quaid ca i cum ar fi cioplit un butean. Rni larg deschise,
adnci de zece sau doisprezece centimetri, dezgoleau muchii uzai, oasele, mduva. La fiecare lovitur, clovnul
smulgea toporul cu putere, iar corpul lui Quaid tresalt convulsiv ca o ppu.
Quaid urla. Quaid implora. Quaid linguea.
Clovnul nu auzea nici un cuvnt.
Tot ce auzea, era zgomotul din cap: fluierturi, chiote, urlete de animale, bzituri. i gsise refugiu acolo, unde nici un
argument raional, nici o ameninare nu avea s-l mai ating vreodat. Acolo unde btile inimii fceau legea, iar vuietul
sngelui muzica.
Si cum mai dansa acest biat surd! Dansa ca un dement, pentru a-i vedea clul cscnd gura ca un pete,
depravarea intelectului su fiind redus la tcere pentru vecie. Cum mai nea sngele! Cum mai mproca, cum mai
semna cu o fntn artezian!
Micul clovn rdea de atta distracie. Aici e o adevrat distracie de noapte, gndi el. Toporul era prietenul su pentru
totdeauna, ascuit i detept. Ar putea tia, seciona transversal, reteza i amputa i, totui, l-ar putea ine pe acest om
n via, dac erau destul de rafinai l puteau ine n via o perioad lung de timp.
Steve era vesel ca un miel. Avea toat noaptea nainte, i toat muzica pe care i-ar fi dorit-o se rezuma la sunetele din
capul su.
Si Quaid tia, ntlnind privirea inexpresiv i fix a clovnului prin aerul mbibat de snge, c n lume existau lucruri mai
cumplite dect teroarea. Mai cumplite chiar dect moartea nsi.
Era o durere fr speran de vindecare. Era o via care refuza s se sfreasc, cu mult dup ce mintea implorase
corpul s cedeze. Si mai ru dect att, erau visuri ce deveneau realitate.
Competiie drceasca
Diavolul nsui, venind tocmai din strfundurile glaciale ale celui de-al Noulea Cerc, prea ngheat pentru a fi nclzit
chiar i de aria unei toamne vratice, apru pe strzile i prin pieele Londrei, ntr-o zi de septembrie. i fcuse
planurile, ubrede cum erau, cu tot atta grij ca i odinioar. Dar, de data aceasta, era mai meticulos, verificnd fiecare
detaliu de dou sau de trei ori, ca s fie sigur c o s aib toate ansele de a ctiga aceast ntrecere vital pentru el.
71
Niciodat nu-i lipsise spiritul competitiv; de mii i mii de ori, de-a lungul secolelor, opusese focul Gheenei puterilor
pmnteti ale oamenilor, uneori avnd ctig de cauz, dar de cele mai multe ori pierznd. Adora pariurile
chintesena progresului. Fr dorina omului de a se lua la ntrecere, de a se trgui i de a paria, Pandemoniul ar fi
disprut din lips de clieni. Dansul, cursele de cini, totul era doar un joc n care, dac se aciona cu suficient
inteligen, se putea pune mna pe un suflet sau dou. Acesta era motivul pentru care Diavolul n persoan se gsea n
Londra n acea frumoas i senin zi: s ia parte la o curs i s ctige n msura posibilului destule suflete pentru
a-l ine ocupat nc un secol.
Cameron deschise radioul; vocea comentatorului se auzea cnd mai tare, cnd mai ncet, ca i cum ar fi vorbit de la
Polul
Nord, i nu din apropierea Catedralei Sfntul Paul. Mai era nc o jumtate de or pn la nceperea cursei, dar
Cameron dorea s asculte comentariul introductiv, ca s tie ce se spunea despre elevul su.
...atmosfera este electrizant... probabil c, de-a lungul traseului pe care se va desfura cursa, se afl zeci de mii de
spectatori...
Vocea comentatorului dispru brusc. Cameron njur i manevr butonul radioului pn cnd auzi din nou inepiile
crainicului:
... ct fost numit cursa anului... i ce zi frumoas avem! Nu-i aa. Jim?
Desigur, Mike...
Suntei n legtur direct cu Jim Delaney, care va urmri cursa din elicopter i v va ine la curent cu evoluia
favoriilor, ce zici, Jim?
Bineneles, Mike, aa voi face...
Ei bine, n jurul locului de unde se va da startul se desfoar o activitate febril, concurenii fiind gata de plecare.
at-l pe Nick Loyerpoart numrul de concurs trei i trebuie s recunosc c pare ntr -o form foarte bun. Mi-a spus c,
de obicei, nu concureaz smbta, dar c a fcut o excepie astzi, cursa fiind de binefacere, ncasrile revenind
programului pentru combaterea cancerului. La start se afl i Joel Jones, medaliat cu aur n cursa de 800 m, dar -i
marele su rival, Frank McCloud. n afar de aceti favorii, va mai lua startul o serie de nume noi: cu numrul cinci,
sud-africanul Malcolm Voight, apoi Lester Kinderman, ctigtorul-surpriz al maratonului de anul trecut, din Austria. Si
trebuie s v informez c toi arat la fel de proaspei ca nite trandafiri, n aceast zi splendid de septembrie. Nu cred
c puteam gsi o zi mai potrivit pentru aceast curs, nu-i aa, Jim?
Joel avusese nite vise urte.
,,Nu te mai frmnta att, vei fi n form, i spusese Cameron.
Dar nu se simea n form; parc avea o greutate n stomac. Nu era vorba de tensiunea nervoas premergtoare unei
curse, cci se obinuise cu aceasta i putea s i-o domine. Cel mai bun remediu erau dou degete n gur i... totul
afar; apoi, se simea linitit. Nu, senzaia pe care o ncerca acum nu se datora tensiunii inerente de dinaintea startului;
nu se asemna cu nimic altceva. Era mult mai profund era ca i cum propriile sale mruntaie i luaser foc.
Cameron nu avea nici un pic de nelegere pentru un astfel de lucru.
Asta-i o curs de binefacere, nu-i Olimpiad, spuse el, privindu-l cu nencredere. Fii brbat!
Aceasta era metoda lui Cameron. Vocea lui suav era cea a unui linguitor care tia s-i terorizeze interlocutorul. Fr
aceast duritate, nu ar fi existat nici medaliile de aur, nici mulimile entuziaste, nici irurile de admiratoare. Un ziar de
scandal l numise pe Joel ,negrul cel mai iubit din Anglia. Era plcut s fii considerat drept prieten de nite oameni pe
care nu i-ai ntlnit niciodat; i plcea s fie admirat, dei tia c acest lucru nu o s dureze o venicie.
Te iubesc, spuse Cameron. Dumnezeu tie de ce, dar ei te iubesc. Apoi rse, i nuana de duritate din voce i se risipi
brusc: Totul va fi bine pentru tine, biete, declar el. Fugi ct te vor ine puterile!
Acum, n plin zi, Joel se uit la ceilali concureni i se simi un pic mai optimist. Kinderman era robust, dar nu avea fini
n cursele pe distane medii. Maratonul presupunea o tactic special, n plus, era att de miop, nct purta ochelari cu
lentile foarte groase, care i ddeau nfiarea unui broscoi. Nici un pericol din partea lui. Loyer un alergtor bun, dar
nu prea obinuit cu aceast distan. Era un alergtor n cursa cu obstacole, iar uneori un sprinter. Alteori alerga i la
400 m, dei nu era prea bucuros de astfel de concursuri. Sud-africanul Voight. Ei bine, nu dispunea de prea multe
informaii despre el. Dup nfiare, prea n form oricum era un adversar ce trebuia urmrit cu grij, fiind capabil de
orice surpriz. Dar adevratul pericol n aceast curs l reprezenta McCloud. Joel alergase mpotriva lui Frank ,Fulger
McCloud n trei ocazii: de dou ori i suflase locul nti, o dat se ntmplase invers. Si Frankie dorea s-i plteasc nite
polie, n special pentru nfrngerea de la Olimpiad, cnd fusese obligat sr se mulumeasc doar cu medalia de argint.
Frank era adversari/: de urmrit. Nu conta c aceasta era doar o curs de binefacere, ccr McCloud avea s alerge la
valoarea lui maxim, pentru mulime, dar i pentru orgoliul su. Se afla deja la linia de start, numai ocr' si urechi. Nu mai
ncpea vreo ndoial c ,Fulger era favoritul
Pentru o clip, Joel simi c Voight l fixa cu insisten. Ciudat Concurenii arareori priveau unii la alii naintea unei curse
probabil exista o anume sfial. Voight prea de aproximativ treizeci de ani, destul de usciv, cu faa palid i cu un
nceput de chelie. Avea picioare lungi, mini mari i un corp disproporionat. Cnd privirile li se ncruciar, Voight
ntoarse capul. Lanul fin din jurul gtului su sclipi n soare, iar crucifixul de aur pe care-l purta se balansa uor sub
brbie.
Joel avea i el o amulet introdus n cingtoarea ortului -o bucl din prul mamei sale , amulet primit n deceniul
trecut, cu ocazia primei sale curse importante. Anul urmtor mama sa se ntorsese n Barbados, unde i murise. Mare
durere o pierdere de nenlocuit. Dac n-ar fi fost Cameron, s-ar fi ales praful i pulberea de cariera sa sportiv.
Cameron urmrea pregtirile de pe treptele Catedralei; hotrse s vad startul, apoi s ajung cu bicicleta n zona
Strandului pentfu a asista la fini. Avea s ajung acolo cu mult naintea concurenilor i s asculte cursa la radio. Se
simea bine. Elevul su era n form, n ciuda ameelii pe care o acuza; cursa de fa era ideal pentru a-i menine forma
sportiv, fr a-l suprasolicita. Desigur, traseul era destul de lung prin Ludgate Circus, de-a lungul lui Fleet Street i
pn la Strand, apoi, traversnd Trafalgar Square, pn la Palatul Parlamentului. n plus, se alerga pe asfalt. Era, totui,
o experien folositoare pentru Joel i pentru ambiia lui. Biatul era un alergtor de fond, i Cameron tia acest lucru;
nu fusese niciodat un sprinter, fiindc ritmul su nu-i permitea acest lucru. Avea nevoie de distan i de timp pentru
a-i gsi tempoul i a-i pune n aplicare tactica de concurs. Biatul era nscut pentru cursele ce depeau distana de
800 m; fuleul su reprezenta un model de economisire a forelor, iar ritmul atingea perfeciunea Dar mai mult i mai mult,
Joel avea curaj, iar acesta i adusese i o s-i mai aduc medaliile de aur, ceea ce-l fcea att de diferit fa de alii.
Existau destui sportivi care apreau meteoric pe firmament, dar, lipsii de curajul care s suplimenteze calitile lor fizice,
72
nu nsemnau aproape nimic. S riti la momentul potrivit, s alergi pn la epuizare iat calitile unui sportiv, i
Cameron tia acest lucru.
Biatul prea mai puin fericit astzi. Cameron putea s parieze c acesta avea probleme amoroase. ntotdeauna,
sportivii cu o reputaie ,de aur se confruntau cu necazuri de acest gen. ncercase s-i explice lui Joel c o s existe
destul timp pentru femei dup ce cariera sa o s ia sfrit, dar elevul su nu dorea s rmn burlac, iar Cameron nu-l
condamna pentru asta.
Se auzi pocnitura pistolului destul de nfundat. Zgomotul trezi porumbeii din domul Catedralei ,Sfntul Paul, care se
ridicar n stoluri, fiindu-le ntrerupt rugciunea.
Joel lu un start bun corect, elegant i rapid.
Mulimea ncepu imediat s-i strige numele, i vocile l nconjurar din toate prile, ntr-o explozie de entuziasm.
Cameron urmri primii douzeci i cinci de metri, n care sportivii ncercau s se plaseze pe o poziie ct mai bun.
Loyer conducea plutonul, dei Cameron nu era sigur dac ajunsese acolo din calcul sau din ntmplare. Joel se afla
dup McCloud, iar acesta chiar n spatele lui Loyer. Nici o grab, biete, i zise Cameron, i se ndeprt de linia de
start. Bicicleta sa se afla n Paternoster Row, la un minut distan de pia. Urase ntotdeauna mainile: obiecte pgne,
inumane, necretineti. Cu o biciclet, erai propriul tu stpn. Ce putea s cear mai mult un om?
Ce start superb pentru o curs care se anun de la nceput minunat. Se traverseaz deja piaa, i mulimea este n
delir. Pare mai degrab o alergare pentru campionatele europene dect o curs de binefacere. Ce prere ai, Jim?
Ei bine, Mike, vd mulimile aflate de-a lungul traseului, pn n zona lui Fleet Street. Poliia m-a rugat s comunic
spectatorilor s nu ncerce s urmreasc cursa din mainile proprii, cci s-a reuit degajarea tuturor strzilor, pentru o
mai bun desfurare a ntrecerii, i tot ce s-ar putea obine ar fi doar o nou blocare a traficului.
Cine conduce n acest moment?
Nick Loyer impune trena n aceast parte a cursei, dar se cunoate, fr ndoial, faptul c pe o astfel de distan
trebuie aplicat o tactic adecvat. Este o curs de fond, dar nu un maraton. Toi participanii sunt tacticieni cu
experien, i fiecare l va lsa pe cellalt s conduc la nceput.
Aa cum spunea ntotdeauna Cameron: ,Las-i pe alii s fac pe eroii.
at o tactic greu de nvat i Joel descoperise acest lucru. Cnd se ddea startul, era greu s nu o iei la picior ca
mpins de-un resort nevzut. Ddeai totul pe primii 200 m i apoi nu mai aveai resurse pentru restul cursei.
,E uor s fii erou, obinuia s afirme Cameron, ,dar, acionnd astfel, nu dai dovad ctui de puin de inteligen.
Nu-i irosi forele fudulindu-te; las acest lucru pe seama Supraomului. Menine-te n grosul plutonului i economisete-i
resursele. Mai bine s fii aclamat la sosire ca nvingtor, dect ca nvins onorabil.
Victorie. Victorie. Victorie.
Cu orice pre. Cu aproape orice pre.
,Omul care nu iubete victoria, nu-mi este prieten, zicea Cameron. ,Dac vrei s nvingi doar pentru plcere sau
amuzament, n-ai dect s-i caui alt antrenor. Numai colarii mai cred n balivernele despre plcerea de a lua parte la o
ntrecere. Nu exist bucurie pentru nvini, biete. Ce-am spus?
Nu exist bucurie pentru nvini!
Fii dur. Joac-i ansa pn la capt dar n mod corect. Foreaz acolo unde este posibil. S nu-l asculi pe acel ticlos
care i-ar spune altceva. Eti aici pentru a nvinge. Ce-am spus?
Fii nvingtor!
n Paternoster Row, strigtele se auzeau n surdin i cldirile blocau ptrunderea razelor soarelui. Era aproape frig.
Porumbeii nc mai zburau, incapabili s se rentoarc la cuiburile lor. Erau singurele vieuitoare care se puteau ntlni
pe strzile lturalnice. Restul lumii prea s urmreasc acea curs.
Cameron desfcu lanul de la biciclet, l bg n buzunar i se urc n a. Sunt destul de sntos pentru un tip de
cincizeci de ani, nciuda pasiunii pentru igrile ieftine, gndi el. Ddu drumul la radio. Recepia era proast numai
parazii; probabil, din cauza cldirilor nconjurtoare. Clare pe biciclet, ncerc s prind mai bine postul respectiv.
Reui, ntr-o oarecare msur.
...i Nick Loyer deja pierde teren...
Deja... Loyer trecuse de floarea vrstei; era timpul s-i agate crampoanele n cui i s lase locuitelor mai tineri. Trebuia
s fi fcut-o, dei, Dumnezeule, ce greu era! Cameron i aduse aminte cum se simise la treizeci de ani, cnd i
dduse seama c era terminat ca sportiv. Era de parc te aflai cu un picior n groap ceea ce-i amintea ct de repede
nflorete i se ofilete corpul uman.
n timp ce pedala de zor ca s ajung ntr-o strad mai nsorit, un Mercedes de culoare neagr, cu un ofer la volan,
trecu pe lng el att de silenios, ca i cum ar fi fost dus de vnt. Cameron abia zri pasagerii din interior. Pe unul l
recunoscu ca fiind cel cu care vorbise Voight nainte de curs un individ cu faa slab, de aproximativ patruzeci de ani,
cu gura fcut pung, de parc buzele i-ar fi fost ndeprtate pe cale chirurgical. Lng el sttea Voight.
mposibil, dei ceea ce se vedea n spatele ferestrelor fumurii prea s fie faa lui Voight; era mbrcat chiar ca pentru
curs.
Lui Cameron nu-i plcu deloc acest lucru. l vzuse pe sud-african doar cu cinci minute nainte, n timp ce lua startul.
Aadar, cine era acesta? Desigur, o dublur. ntr-un fel sau altul, mirosea pn-n naltul cerului a ceva necinstit, a ceva
necurat.
Mercedesul disprea deja dup un col. Cameron nchise radioul i pedal, mncnd pmntul, dup main. Soarele
blnd l fcu s transpire.
Limuzina i continua drumul cu oarecare dificultate, pe strzile nguste, ignornd toate semnele ce indicau sens unic.
Din pricina vitezei mici, Cameron se inea cu uurin dup ea, fr a fi observat de ocupanii acesteia, dei efortul l
fcea s-i simt plmnii n flcri.
Mercedesul se opri ntr-o alee mic, fr nume, la vest de Fetter Lane; aici, umbrele erau compacte. Cameron, ascuns
dup un col, la aproape douzeci de metri de main, privea toat scena, n timp ce oferul deschidea ua, i brbatul
fr buze, urmat de sosia lui Voight, cobor i intr ntr-o cldire cu un aspect greu de definit. Cnd toi trei disprur
nuntru, Cameron i propti bicicleta de perete i se lu dup ei.
Strada era att de linitit, nct ai fi putut s auzi cderea unui ac. De la aceast distan, ipetele mulimii preau doar
un murmur. Strada putea s fi fost ntr-o alt lume. Umbrele tcute ale psrilor, ferestrele zidite cu crmizi ale
cldirilor, vopseaua scorojit, mirosul de putreziciune al aerului nemicat. n rigol zcea un iepure de cas mort un
73
iepure negru cu un gulera alb, probabil animalul favorit al vreunui om. n jurul lui se vnzoleau roiuri de mute
nesioase.

Cameron se furi spre ua deschis, fr a face zgomot. Nu se temea de nimic. Cei trei dispruser, de mult vreme,
de-a lungul coridorului ntunecat. n hol era rcoare i umezeal. Aparent fr fric, dar, de fapt, temndu-se, Cameron
intr n cldirea ntunecat. Tapetul de pe pereii holului avea culoarea excrementelor, vopseaua la fel; era ca i cum ai fi
ptruns n mruntaiele unui om mort, rece i plin de fecale. Scrile ce duceau la etaj se prbuiser, mpiedicnd
accesul la nivelul superior. Cei trei nu urcaser, ci coborser, neexistnd alt soluie. Ua de la pivni se afla n
apropierea scrilor prbuite, i Cameron auzea voci ce veneau de dedesubt.
at momentul prielnic, gndi el, i deschise ua att ct s se strecoare n ntunericul dinuntru. Atmosfera era glacial:
nu numai frig i umezeal, ci un ger cumplit. O clip, crezu c pise ntr-o camer frigorific. Rsuflarea i nghe pe
buze, iar dinii ncepuser s-i clnneasc.
Nu pot s m mai ntorc napoi acum, i zise el, i ncepu s coboare treptele acoperite cu promoroac. Nu era chiar
ntuneric bezn. Undeva departe, la captul treptelor, plpia o lumin palid, flacra ei nensufleit aspirnd spre
lumina zilei. Cameron arunc o privire njur. Era extrem de tentant, iar el att de curios... Nu avea nimic altceva de fcut
doar s coboare.
Mirosul l nepa n nri. Aa cum i plcea nevestei sale s-i reaminteasc, avea un sim nenorocit al mirosului i un cer
al gurii chiar mai ru. Aceasta obinuia s-i reproeze c nu era n stare s deosebeasc un usturoi de un trandafir,
ceea ce putea s fie adevrat. Dar mirosul din acest subsol nsemna ceva pentru el, ceva ce-i ntorcea stomacul pe dos.
Mirosea a ap, i ha, ha ct de mult ar fi dorit s-i spun pe loc nevesti-sii cum de-i reamintise acest lucru.
Era aproape de captul scrilor, la aproximativ ase, poate nou metri sub pmnt. Vocile se auzeau ns de la o
oarecare distan, din spatele unei alte ui.
Se afla ntr-o cmru mic, cu pereii zugrvii n alb i mzglii cu graffiti obscene, cele mai multe reprezentnd actul
sexual. Pe podea se gsea un candelabru cu apte brae; erau aprinse numai dou dintre lumnrile nnegrite de fum, i
ele ardeau cu o flacr albastr. Mirosul de ap devenise mai puternic acum, i era amestecat cu o mireasm att de
nesntoas i de dulce, nct prea s fi provenit dintr-un lupanar turcesc.
Din cmru se deschideau dou ui, iar din spatele uneia, Cameron auzea nite glasuri. Travers cu mare atenie
podeaua alunecoas, ndreptndu-se spre u i strduindu-se s prind sensul cuvintelor, ncrcate de o anume iritare.
... grab...
... dibcie...
... copii, copii... Rsete.
Cred c... mine... noi toi... Din nou rsete.
Brusc, vocile preau s vin din alt direcie, ca i cum vorbitorii s-ar fi ndreptat spre u. Cameron se retrase cu trei
pai, pe podeaua ngheat, aproape ciocnindu-se de candelabru; flcrile lumnrilor scuipar i ssir.
Avea de ales ntre scri i cealalt u. Scrile reprezentau ultima soluie. Dac urca, ar fi fost n siguran, dar nu ar
afla niciodat adevrul. Nu ar cunoate cauza frigului intens, a mirosului de ap sau a flcrii albastre. Ua reprezenta o
ans. Cu spatele la ea, cu ochii la ua de vizavi, aps pe mnerul rece de alam; acesta se rsuci cu oarecare
greutate, i el dispru brusc chiar n momentul n care se deschise cealalt u. Cele dou micri se sincronizar
perfect: Dumnezeu era cu el.
Dar, exact n acea clip, i ddu seama c fcuse o greeal. Dumnezeu nu mai era deloc de partea sa.
Cristale de ghea i ptrunser n cap, n dini, n ochi i n degete. Se simea ca i cum fusese aruncat gol n interiorul
unui aisberg. Sngele prea s-i nghee n vine; saliva i se cristaliza pe limb; mucusul de pe periorii din nas l nepa
pe msur ce se transforma n ururi de ghea. Frigul l paraliza; nu putea nici mcar s se ntoarc.
Micndu-i cu greu ncheieturile, scotoci dup brichet cu degete att de epene, de parc i le-ar fi tiat cineva fr s
simt nimic.
Bricheta aproape c i se lipise de mn, iar transpiraia de pe degete i se transformase n chiciur. ncerc s o aprind,
ca un mijloc de aprare mpotriva ntunericului i a frigului; reui s obin doar o flacr anemic.
Camera era mare: o peter de ghea. Pereii i tavanul ncrustat scnteiau i strluceau. Deasupra capului su
atrnau stalactite de ghea, ascuite ca nite sulie. Podeaua, pe care sttea ntr-un echilibru precar, era nclinat spre o
gaur aflat n mijlocul ncperii, cu o lime de un metru cincizeci sau un metru optzeci de centimetri; marginile i pereii
acesteia erau aa de cptuii cu ghea, de parc un ru ce curgea spre ntunericul de dedesubt ar fi fost solidificat.
Se gndi la Xanadu, poem pe care l tia pe de rost. Viziuni ale unui alt Albion...
,Unde rul sacru Alph, ce curge Printr-ale lumii caverne neumblate, Se-ndreapt spre-ale mrii valuri neluminate.
Dac, ntr-adevr, acolo jos se afla o mare, nu putea fi dect una ngheat. Era moartea venic.
Tot ce putea s fac, era s-i menin echilibrul, s nu alunece pe panta ce ducea spre necunoscut. Flacra brichetei
plpi i fii stins de-o adiere de vnt ngheat.
La dracu'! exclam Cameron, n timp ce totul se cufund n ntuneric.
Nu avea s tie niciodat dac acest cuvnt i-a alertat pe cei trei din afar, sau dac Dumnezeu l-a prsit n momentul
respectiv pentru totdeauna. Totui, ua se izbi de perete, doborndu-l din picioare. Prea paralizat i nepenit de frig, nu
reui s se redreseze i se prbui pe podeaua acoperit cu ghea, n timp ce camera era invadat de mirosul de ap.
Cameron se ntoarse pe jumtate. Lng u se aflau sosia lui Voight, oferul i cel de-al treilea pasager al
Mercedesului. Acesta purta o hain fcut, dup ct se prea, din cteva piei de ap; nc se mai vedeau copitele i
coarnele, iar sngele de pe blan era brun i cleios.
Ce faci aici, domnule Cameron? ntreb personajul n blan de ap.
Cameron de-abia vorbea. Tot ceea ce putea percepe, era un junghi de durere n mijlocul frunii.
Ce dracu' se ntmpl aici? reui s articuleze printre buzele ngheate.
Ce intuiie, domnule Cameron, replic brbatul. Eti n preajma Diavolului.
n timp ce trecea pe lng biserica St. Mary-le-Strand, Loyer privi napoi i se mpiedic. Joel, aflat la trei metri n urm,
i ddu seama c cellalt abandona lupta. Att de repede! Ceva nu era n regul. ncetini pasul, lsndu-i pe McCloud
i Voight s-l depeasc. Nu se grbea. Kinderman se afla departe n spate, incapabil s in piept acestor alergtori
rapizi. Loyer fu depit de
McCloud, apoi de Voight, iar n cele din urm de Jones i Kinderman. Nu mai avea aer i i simea picioarele ca de
plumb. Mai ru dect att, vedea asfaltul scrind i sfrmndu-se sub crampoane, iar din asfalt ieeau nite degete
74
ca acelea ale unor copii nedorii care ncercau s-l ating. Se prea c nimeni altcineva nu le vedea. Spectatorii
continuau s strige, n timp ce aceste mini ireale ieeau din mormintele lor de sub asfalt, nfcndu-l de picioare.
stovit, se prbui n braele lor moarte, simind cum tinereea l prsea, iar corpul i se sleise de putere. Percepea nc
strnsoarea degetelor nepmntene cu mult dup ce medicii l ridicaser de pe pist, l examinaser i-i administraser
calmante.
Zcnd acolo, ntins pe asfaltul fierbinte, i simind nc degetele lor neptoare, i ddu seama ce se ntmplase.
Privise napoi. De aceea apruser acele fiine pentru c privise napoi...
Dup senzaionala prbuire a lui Loyer, cursa este relansat. FranJk ,Fulger McCloud impune acum trena, i el se
detaeaz tot mai mult de concurentul cel nou, Voight. Mult mai departe se afl Joel Jones, care nu pare capabil s
reziste ritmului impus de conductorii plutonului. Ce crezi, Jim?
Ei bine, ori a terminat deja benzina, ori se bazeaz pe faptul c ceilali vor obosi curnd. S ne reamintim c el nu
prea a concurat pe o astfel de distan...
Ai dreptate, Jim...
Si acest lucru poate s-l fac neglijent. Desigur, va mai avea de luptat pn cnd va prsi poziia a treia, pe care se
afl n prezent.
Joel era buimac. O clip, n timp ce-l urmrise pe Loyer pierznd teren, l auzise pe acesta rugndu-se cu voce tare.
Ru'gndu-se lui Dumnezeu s-l salveze. Fusese singurul care auzise cuvintele:
,ntr-adevr, dei pesc prin umbrele Vii Morii,
Nu-mi va fi fric de nimic ru,
Pentru c eti cu mine, cu toiagul i cu slujitorii ti...
Soarele ardea mai puternic acum, i Joel ncepu s simt cum l cuprindea oboseala. Era greu de alergat pe asfalt; te
dureau toate ncheieturile/Numai c acest lucru nu trebuia s determine un brbat s recurg la rugciuni. ncerc s-i
scoat din minte disperarea lui Loyer i s se concentreze asupra cursei.
Mai era nc mult de alergat nu fusese strbtut nici jumtate din distan. Rmsese nc destul timp ca s-i ajung
pe cei care fceau pe eroii nc destul timp.
Continund s alerge, se chinuia s-i aminteasc, pentru orice eventualitate, rugciunile pe care le nvase-de la
mama lui, dar timpul i le tersese cu totul din memorie; nu mai inea minte nici mcar una.
M numesc Gregory Burgess, declar personajul mbrcat n piele de ap. Sunt membru al Parlamentului. Nu cred c
ai auzit de mine, cci am stat ntotdeauna retras, pentru a nu atrage atenia asupra mea.
Membru al Parlamentului? fcu Cameron.
Exact. ndependent. Foarte independent.
Cine-i sta? Fratele lui Voight?
Burgess arunc o privire spre acel alter-ego al lui Voight Acesta nici mcar nu tremura n atmosfera glacial de-acolo, n
ciuda faptului c purta doar o flanel de corp i nite pantaloni scuri.
Fratele? se mir Burgess. Nu, nu... este cum s spun -... un spirit.
Cuvntul ar fi trebuit s-i reaminteasc de ceva, dar Cameron nu ea att de instruit. Ce era un spirit?
Arat-i, spuse Burgess, mrinimos.
Faa lui Voight deveni mobil pielea pru s se contracte, iar buzele se retraser, dezvelindu-i dinii, care se topeau
ntr-un fel de cear alb ce se scurgea spre esofag; la rndul su, acesta se transform ntr -un tub de argint strlucitor.
Faa nu mai avea nimic uman n ea, i nici nu mai semna cu aceea a unui simplu mamifer; devenise un fel de evantai
alctuit din cuite, ale cror lame strluceau n lumina lumnrilor de pe hol. Dar imediat ce aceast fa bizar cpta o
oarecare form precis, ncepea din nou s se modifice. Lamele se topeau, pierzndu-i strlucirea, membranele cu
periori apreau n diverse locuri, iar ochii se umflau ca nite baloane. Din aceast mas inform rsrir antene i
mandibule brusc; capul uria i perfect imitat al unei albine se afla pe umerii lui Voight.
Burgess urmri cu plcere metamorfoza; aplaud cu minile nmnuate.
Amndoi sunt spirite, spuse el, artnd spre oferul care i scosese apca, lsnd s-i cad pe umeri o coam de
pr castaniu.
Era o femeie foarte frumoas, pentru care merita s-i dai viaa; dar era, totui, o himer, un demon, la fel ca i cellalt,
capabil de infinite ntruchipri.
Bineneles, amndoi sunt ai mei, declar, mndru, Burgess.
Ce-ai spus?
Cameron nu fii capabil s rosteasc alt cuvnt; spera ca acesta s simbolizeze toate ntrebrile care i se nvrteau prin
minte.
Sunt n slujba Diavolului, domnule Cameron. Si, la rndul su, acesta m servete pe mine.
A Diavolului? A adului?
n spatele tu se afl una dintre intrrile ce duc la cel de-al Noulea Cerc. Sper c l-ai citit pe Dante, nu-i aa?
,at! Acesta-i locul
Unde trebuie s-i fortifici inima.
De ce eti aici?
Ca s iau parte la curs, sau, mai exact, s vd cum concureaz acest al treilea spirit al meu. De data asta, nu va fi
nvins, cci aceasta este cursa noastr, a adului, i nu o vom pierde.
Pe dracu'! zise Cameron.
Eti credincios, nu? Mergi la biseric, te rogi nainte de-a mnca, ca orice om cu fric de Dumnezeu. |i-e team s nu
te neci cu dumicatele.
De unde tii c m rog?
Mi-a spus nevast-ta. O, da, mi-a spus multe despre tine, domnule Cameron; i-a descrcat cu adevrat sufletul n
faa mea. foarte serviabil. O adevrat comoar, dup ce i-am fcut ochi dulci. Mi-a dat att de multe... informaii. Eti
un socialist convins, ca i tatl tu, aa-i?
Ce treab are politica...
Vai, domnule Cameron, politica st la baza tuturor lucrurilor. Fr politic, ar fi haos, nu crezi? Chiar i adul are
nevoie de ordine. Nou mari cercuri: ordinea i modul de pedepsire. Privete n jos, i o s vezi cu propriii ti ochi.
Cameron simea n spate prezena gurii, fr s fie nevoit s se ntoarc.
75
Noi aprm ordinea, nu haosul. Ceea ce se spune despre noi, nu-i dect propagand dumnezeiasc. Si tii ce vom
ctiga?
O curs de binefacere.
Binefacerea conteaz prea puin. Nu participm la aceast^ curs pentru a salva omenirea,-** peatn^o^guverha.' ^
-oboii
Cameron sesiz doar pe jumtate implicaia cuvntului.
A guverna..., spuse el.
Aceast curs pe distana dintre Catedrala Sfntul Paul i Palatul Westminster are loc o dat la un secol. Adesea, ea
s-a desfurat n timpul nopii, fr aplauze i fr mare tmblu, dar astzi are loc pe o yreme nsorit, fiind urmrit
de mii de spectatori. Oricare ar fi condiiile, ea cuprinde aceleai elemente de baz: atleii votri contra unuia de-al
nostru. Dac voi ctigai, beneficiai de democraie pentru nc o sut de ani. Dac noi ctigm aa cum se va
ntmpla , urmeaz sfritul lumii, cel puin al lumii pe care o cunoatei.
Cameron simi un fel de vibraie n spatele su. Expresia feei lui Burgess se schimb brusc; sigurana i ngmfarea fur
nlocuite, dintr-o dat, cu o exaltare nervoas.
Ei bravo, spuse el, dnd din mini de parc ar fi fost o pasre. Se pare c suntem pe punctul de a fi vizitai de
persoane de rang nalt. Ce onoare...
Cameron se ntoarse i privi cu atenie peste marginea gurii. Nu mai conta dac era prea curios acum. Se afla n mna
lor, aa nct putea s-i permit s vad tot ce era de vzut.
Un val de aer ngheat rbufni din gaura neluminat de soare, iar n ntunecimea tunelului de dedesubt, vzu o form ce
se apropia, cu micri sigure i cu faa ridicat, pentru a privi la trmul de deasupra.
Cameron putea s-i aud rsuflarea, s-i vad trsturile hidoase ale feei i maxilarele deschizndu-se i nchizndu-se
ca nite cleti uriai de crab.
Burgess sttea n genunchi, iar cele dou spirite erau ntinse pe podea, cu faa n jos.
Cameron i ddu seama c aceasta reprezenta singura lui ans. Se ridic, abia micndu-i membrele nepenite, i
se* ndrept, orbecind, spre Burgess, ai crui ochi erau nchii ntr-o atitudine respectuoas. Mai mult accidental dect
cu intenie, l lovi pe Burgess cu genunchiul sub falc, trntindu-l jos. Cameron se furi, pe nesimite, din petera de
ghea i ajunse n camera. luminat de candelabru.
n spatele lui, camera se umplu de fum i uierturi, iar Cameron ca i soia lui Lot, cea care fugea n timpul distrugerii
Sodomei sglHi^l^Q^iQ14aifeapQi,lppntm a zri privelitea interzis muritorilor.
nvluit ntr-un fel de aureol, o form masiv i cenuie se ivea treptat din tunel. Ochii ei, adnc nfundai n orbitele
osoase nlc capului de elefant, ntlnir, prin ua deschis, privirea lui Cameron; era ceva asemntor unui srut,
ptrunzndu-i n cele mai ascunse cotloane ale minii.
Nu fu transformat n sare. Desprinzndu-i privirea de la acea a, Cameron se repezi de-a curmeziul camerei i
ncepu s urce Ncrile dou cte dou, alunecnd i urcnd, alunecnd i urcnd mereu. Ua era nc ntredeschis; n
spatele ei lumina zilei i lumea.
Ddu ua de perete i se prbui n hol, simind cum cldura ncepea s-i destind muchii nepenii. Nu se auzea nici
un /.gomot pe scrile din spatele su; probabil c se temeau prea mult de vizitatorul nepmntean pentru a-l urmri. Se
tr de-a lungul peretelui holului, cu trupul scuturat de frisoane.
Cu toate acestea, nu-l urmrea nimeni.
Lumina zilei era att de puternic, nct te orbea, i Cameron ncepu s simt voioia inerent unei evadri. Nu mai
simise niciodat aa ceva. S fii att de aproape de moarte i, totui, s supravieuieti. Dumnezeu a inut cu el, n cele
din urin.
Merse, cltinndu-se, de-a lungul strzii pn la locul n care sc afla bicicleta, hotrt s ntrerup cursa i s anune
lumea ntreag...
Bicicleta era acolo unde o lsase, cu ghidoanele la fel de calde ca i braele nevestei sale.
n timp ce ridic piciorul s-l pun pe pedal, l ajunse privirea pc care o schimbase cu Diavolul. Corpul su, ignornd
cldura emanat de creier, i continu o clip micrile impuse, punnd picioarele pe pedale i ncepnd s pedaleze.
Cameron simi explozia din capul su i i ddu seama c era pierdut.
Privirea, cuttura pe care o aruncase n urm... Soia lui Lot. La fel ca i soia neghioab a lui Lot... Fulgerul l lovi dup
ureche mai repede dect gndul. |easta i plesni, iar fulgerul incandescent ni din vltoarea de foc a creierului. Ochii
i se carbonizar n orbite, i lumina erupse prin gur i nri. Cldura intens l transform, n cteva secunde, ntr -o
mas inform de carne neagr, fr nici o urm de flacr sau fum. u;.ijmmbijnji>jW iiiL^jumju
Corpul i fu complet carbonizat pn n momentul n care bicicleta prsi strada i, trecnd prin fereastr, i termin
cursa n prvlia unui croitor, printre manechinele mbrcate n costume cenuii. Si Cameron privise napoi.
Mulimile din Traf algar Square erau n delir. Strigte, lacrimi i steaguri. Era ca i cum aceast curs devenise un
eveniment memorabil, un ritual a crui semnificaie le scpa Si, totui, undeva n subcontient, simeau mirosul de
pucioas, nelegnd c vieile lor atrnau de-un fir de pr. Copiii i ddeau seama cel mai bine de acest lucru; ei
alergau de-a lungul traseului, rostind rugciuni incoerente; pe fetele lor se citea teama Unii i rosteau numele:
r Joel! Joel!
i imagina el, oare, acest lucru? i imaginase vreodat rugciunile pe care le auzise de pe buzele lui Loyer, sau
semnele de pe feele radioase ale copiilor, ridicai de prinii lor n sus ca s-i vad pe concureni?
n timp ce ddu colul spre Whitehall, Frank McCloud arunc cu ndrzneal o privire peste umr i Diavolul l lu n
primire.
ntr-o clip simplu de tot.
McCloud se mpiedic; o mn ngheat i se aez pe piept, storcndu-i parc orice frm de putere. Joel ncetini
ritmul, pe msur ce se apropia de el. Faa i devenise purpurie, iar buzele i se acoperiser cu spume.
McCloud, spuse el i se opri, holbndu-se la faa tras a marelui su rival.
McCloud l privi din spatele unei perdele de fum, ce fcea ca ochii si cenuii s capete o tent de ocru. Joel se aplec
pentru a-l ajuta.
Nu m atinge, bombni McCloud, ai crui ochi bulbucai erau injectai de snge.
Ai un crcel? ntreb Joel. Din cauza lui ai czut?
76
Alearg, ticlosule, alearg! continu McCloud, n timp ce mna nevzut i distrugea mruntaiele. Sngele ncepu s
i se preling prin porii feii, iar picturile preau nite lacrimi roii. Alearg, i nu privi napoi. Pentru numele lui
Dumnezeu, nu privi napoil
Ce s-a ntmplat?
Alearg, dac ii la via! Cuvintele nu erau rugmini, ci porunci. Alearg.
Nu pentru bani sau glorie. Doar pentru a tri. Joel privi brusc n sus, dndu-i seama c n spatele su se afla ceva cu
un cap imens, a crui rsuflare rece o simea deja pe gt. i lu picioarele la spinare i alerg.
Ei bine, lucrurile nu merg att de grozav pentru concureni, Jim. Dup senzaionala prbuire a lui Loyer, iat c i
Frank McCloud s-a mpiedicat chiar acum. N-am vzut niciodat aa ceva, dar se pare c a schimbat cteva cuvinte cu
Joel Jones, n limp ce acesta l depea, aa nct trebuie s se simt bine.
McCloud murise n drum spre ambulan, iar a doua zi de diminea, era putrezit.
Joel alerga. O, isuse Hristoase, cum mai alerga! Soarele l ardea cu putere n fa, fcnd s dispar culoarea de pe
steaguri i din obrajii spectatorilor. Totul era numai zgomot, fr pic de umanitate.
Joel cunotea senzaia care-l cuprindea, tulburarea ce nsoea oboseala i suprasolicitarea. Alerga pentru o himer a
propriei sale contiine, alerga gndind, asudnd, suferind de unul singur, pentru sine, n numele su.
Si nu era deloc ru faptul c era singur. n cap ncepur s-i rsune melodii: fragmente de imnuri, pasaje suave din
cntece de dragoste, versuri obscene. Eul propriu i se risipi, iar firea lui vistoare, nenfricat i anonim prelua
conducerea.
Undeva nainte, nvluit n aceeai ploaie alb de lumin, se afla Voight. Acesta era dumanul, obstacolul ce trebuia
depit. Voight cu crucifixul su strlucitor care se balansa n soare. Era capabil de a-l nvinge, cu condiia s nu
priveasc napoi, att timp ct nu privea...
n spatele su.
Burgess deschise ua Mercedesului i se urc n el. Se irosise mult timp un timp preios. Trebuia s fi fost la Palatul
Parlamentului, la linia de sosire, pregtit s-i ntmpine pe alergtori. Avea de jucat o scen, aceea a democratismului
zmbitor i ngduitor. ar mine? Nu att de ngduitor.
Avea minile reci i umede din cauza emoiei, iar costumul n dungulie mirosea ca haina de ap, pe care fusese obligat
sa q poarte n camer. Desigur, nimenrmf a s-i dfc seama, i cmiV dac ar fi fost altfel, ce englez ar fi fost att de
nepoliticos nct s-i reproeze faptul c mirosea a ap?
Detesta Camera nferioar, gheaa ei etern, acea gaur cscat, cu iz de pierzanie. Dar acum totul trecuse. i adusese
ofranda, i artase supunerea oarb i deplin fa de ad; acum era momentul s-i ncaseze rsplata.
n timp ce maina rula, se gndea la sacrificiile nemsurate pe care le fcuse ca s-i satisfac ambiia personal.
ncepuse cu lucruri mrunte: pisicue i cocoei. Avea s descopere mai trziu ct de ridicole erau considerate aceste
fapte de ctre stpnii si. n inocena lui, nu tiuse de la nceput ce s dea i cum s dea. Pe msur ce anii treceau,
preteniile lor se mreau, devenind din ce n ce mai precise i astfel, n timp, i vnduse sufletul. Propriile lui sacrificii
erau plnuite cu grij i realizate impecabil, dei, ca urmare a acestora, rmsese fr mameloane i fr bucuria de-a
avea copii. Totui, merita; puterea i cretea treptat: trei diplome la Oxford, o nevast uns cu toate alifiile, un loc n
Parlament -i, foarte curnd, conducerea ntregii ri.
Cioturile cauterizate ale degetelor l dureau, aa cum se ntmpla ntotdeauna cnd era nervos. Gnditor, ncepu s le
sug ptf rnd.
at-ne spre finalul a ceea ce s-ar putea numi o curs a dracului de frumoas, ei, Jim?
O, desigur, este o surpriz, nu crezi? Voight e adevratul outsider, i el se ndreapt spre victorie fr prea mult efort.
Desi-; gur, dac Jones n-ar fi pierdut un timp preios atunci cnd a fctUl acel gest altruist de a-l ajuta pe Frank
McCloud, dup prbuirea acestuia...
Aici a pierdut Jones cursa, aa-i?
Cred c ai dreptate, i-a fcut-o cu mna lui.
Dar asta-i o curs de binefacere, nimic mai mult.
Absolut. Si, ntr-un caz ca acesta, nu se pune problema dac pierzi sau ctigi...
7 Totul se rezum la modul n care i joci ansa i respeci regulile.
Exact.
M bucur c eti de acord cu mine.
Ei bine, iat-i pe amndoi dnd colul Palatului Whitehall. Mulimea i aclain favoritul, dar m tem c nu mai are nici
un rost, pare s fi pierdut cursa...
Adu-i aminte ce resurse nebnuite a avut n acea curs din Suedia.
ntr-adevr, ntr-adevr.
S-ar putea s repete figura, cine tie!
Joel alerga, i distana care-l separa de Voight ncepea s se micoreze. Se concentra asupra rivalului su, sfredelindu-i
cu ochii tricoul, ncercnd s-i prind ritmul micrilor, s detecteze orice slbiciune.
Observ o ncetinire n alergare; omul nu mai era att de rapid cu nainte; fuleul su devenise inegal, semn sigur de
oboseal.
Putea s-l depeasc. Putea s nving dac avea curaj...
Si Kinderman; uitase complet de el. Fr s se gndeasc, Joel ntoarse capul i arunc o privire n spatele su.
Kinderman se afla undeva departe, meninndu-i neschimbat ritmul de maratonist. Dar mai era ceva n spatele lui Joel,
un alt alergtor unul fantomatic aproape s-l ajung. Blestemnd prostia pe care o fcuse, i feri ochii i privi drept
nainte.
Se apropia din ce n ce mai mult de Voight. Acum era clar c acesta se afla la captul puterilor. Joel i ddu seama c,
dac nsista, l putea depi cu siguran. Nu mai conta urmritorul, oricine ar fi fost el; trebuia s uite orice i pe oricine,
n afar de Voight.
Dar nu-i putea scoate din minte imaginea pe care o vzuse tn spate.
Cuvintele lui McCloud fuseser: ,Nu privi napoi! Prea lrziu, o fcuse deja, aa nct era mai bine s cunoasc
identitatea acelei apariii fantomatice.
Privi din nou.
La nceput nu vzu nimic, doar pe Kinderman care i continua cursa. Apoi, alergtorul -fantom apru nc o dat, i
Joel pricepu cine-i doborse pe McCloud i Loyer.
77
Nu era un alergtor, viu sau mort; nici mcar, o fiin uman, lira un corp de fum, cu capul ca o deschiztur ntunecat
cel care-l hruia era Diavolul n persoan.
Nu privi napoi!
Gura sa, dac aa ceva se putea numi gur, era cscat i difl ea ieea o rsuflare att de ngheat, nct Joel ncepu
s e sufoce, at deci cauza pentru care Loyer se rugase n timp ce alerga dl parc rugciunile l -ar fi putut ajuta cu
ceva; moartea venise oricum,
Joel privi n alt parte, fiindc nu voia s-l vad pe Diavol att de aproape; ncerc s ignore slbiciunea brusc ce o
simea n genunchi.
Voight se uit i el n urm; avea cuttura ntunecat i ne$l gur i Joel tiu, ntr -un fel sau ntr-altul, c rivalul su
aparine! adului, c umbra din spatele su era stpnul sud-africanului.
Voight, Voight, Voight, Voight..., rostea Joel numele tR ritmul pasului. *
Voight i auzi numele. K
Negru ticlos! replic el cu voce tare. Joel i mri fuleul; se afla acum la doi metri de alergtor
adului.
Privete... n spatele... tu, spuse Voight. -l vd.
A... venit... dup... tine.
Tonul cuvintelor era melodramatic. Doar el, Joel, era stp propriului su corp, nu altcineva. Si lui nu-i era fric de
ntuneric*] culoarea pielii sale fiind la fel de ntunecat. Nu acest lucru f fcut, oare, s fie considerat o fiin mai puin
uman de foq muli oameni? Sau mai mult dect o fiin uman: mai setos i snge, mai transpirat, mai avid de pofte
trupeti cu braele j picioarele mai puternice, cu un cap mai tare, cu o rezisten i mare, cu un chef mai mare de via.
Ce-i putea face Diavolul? i mnnce? -ar cdea greu la stomac. S-l congeleze? Avea sng prea aprins i era prea
dornic de via.
Nimic nu putea s-l nving, cci era un necioplit cu ma de gentleman.
Att ziua, ct i noaptea.
Voight se simea ru; durerea i se reflecta n respiraia nto tiat, n fuleul dezordonat. Mai erau doar cincizeci de metri
pfl la trepte i la linia de sosire, dar avansul su se micora treptat; ( fiecare pas, urmritorii se apropiau tot mai mult..
Atunci ncepu trguiala:
Ascult... ce-i... spun.
Cine esti?
... putere... i voi da putere... numai... las-ne... s... nvingem.
Joel se apropiase de el.
Prea trziu.
Picioarele parc-i prinser puteri noi, iar inima i tresalt de bucurie. Diavolul n spatele lui, Diavolul lng el dar ce-i
psa lui? Doar putea s alerge.
Ticlosule! Ticlosule! Ticlosule!..., spunea spiritul, cu faa congestionat de atta efort.
Si nu apruse, oare, o anumit umbr pe acea fa n timp ce Joel trecea pe lng el? Trsturile ei nu preau s-i fi
pierdut, pentru o clip, orice aspect uman?
Voight rmase n urm, mulimile strigau n delir, speranele renviau din nou n lume. Victoria se profila la orizont. A cui
era? Nu se tia, dar era, totui, o victorie.
at-l ns pe Cameron; l vedea stnd pe scri, lng un personaj mbrcat ntr-un costum n dungulie, un brbat pe
care Joel nu-l cunotea. Cameron zmbea, strignd cu un entuziasm ce nu-l caracteriza i fcndu-i semne s se
apropie.
Alerg puin mai repede spre linia de sosire, puterile findu-i nzecite de prezena lui Cameron.
Apoi, figura acestuia ncepu s se metamorfozeze. Era, oare, ceaa produs de cldur, care fcea ca prul s-i
luceasc? Nu, pielea de pe obraji i se bica, iar pete negre, din ce n ce mai negre, i apreau pe gt i pe frunte. Prul
ncepu s i se ridice din cap, i o lumin de incinerare licrea deasupra estei sale. Cameron ardea. Cameron ardea, i
totui zmbea, i totui fcea din mn.
Joel simi cum l cuprindea disperarea.
Diavolul n spate. Diavolul n fa.
Ceea ce vedea, nu era Cameron. Cameron nu se afla acolo; deci Cameron era mort.
Simi acest lucru n adncul fiinei sale. Cameron era mort, iar forma neagr care-i zmbea i-l ncuraja era o recreare a
ultimelor sale momente, prezentate pentru delectarea admiratorilor.
Joel ncetini pasul, pierzndu-i ritmul fuleului. Simea n spate respiraia lui Voight, nspimnttor de compact,
aproape, tot mai aproape.
Corpul i se revolt brusc. Stomacul era pe punctul de a-i revrsa coninutul, picioarele refuzau s-l mai susin, iar
mintea refuza s mai judece. Rmsese doar teama.
Alearg! zise n sinea sa. Alearg! Alearg! Alearg!
Dar Diavolul era n faa lui. Cum putea el s fug drept n braele acestei scrboenii?
Voight recuperase distana dintre ei, i se afla lng umrul su, nghiontindu-l n timp ce-l depea. Victoria i era
smuls extrem de uor ca dulciurile de la un copil.
Linia de sosire se contura la vreo doisprezece pai, i Voight preluase din nou conducerea. Aproape incontient de ceea
ce fcea, Joel se ntinse i l apuc de tricou pe Voight. Era un lucru nepermis, evident pentru toi spectatorii. Dar la
dracu'!
Se ag cu toat puterea de Voight i amndoi se mpiedicar. Mulimea se ddu n lturi, lsndu-i s treac, i ambii
se prbuir la pmnt Voight deasupra lui Joel.
Braul lui Joel, mpins nainte pentru a preveni un contact prea dur cu asfaltul, fu zdrobit sub greutatea ambelor corpuri;
prins ntr-o poziie nefavorabil, osul antebraului plesni. Joel auzi pocnitura nainte de-a simi durerea care-i smulse un
urlet de agonie.
Pe trepte, Burgess ipa ca un slbatic. Era o plcere s-l urmreti. Aparatele de fotografiat cneau fr ntrerupere,
iar comentatorii transmiteau cu nfrigurare.
Ridic-te! Ridic-te! urla omul.
Dar Joel l inea pe Voight cu mna sa teafr, i nimic n lume nu l-ar fi fcut s-i dea drumul.
78
Cei doi se rostogoleau pe caldarm, i fiecare rsucire i zdrobi tot mai mult braul lui Joel, producndu-i acestuia dureri
de nenchipuit.
Spiritul care-l ntruchipa pe Voight era extenuat. Nu fusese niciodat att de obosit i de nepregtit pentru tensiunea ce
marca acest concurs la care stpnul su l obligase s participe. Se afla pe punctul de a-i pierde firea. Joel i simea
respiraia mirositoare drept n fa respiraia unui ap.
rata-i nfiarea normal, i ceru el.
Ochii creaturii nu mai aveau pupile erau albi. Joel scuip drept n faa spiritului toat flegma pe care o avea n gur i
n gt. Creatura i iei din srite.
Faa i se descompuse. Ceea ce prea a fi fost carne cpta un nou aspect o mas, devoratoare, inform, fr ochi sau
nas, fr urechi sau pr.
De jur-mprejur, mulimea se retrgea. Unii dintre spectatori jipau, alii leinau. Joel nu vedea nimic din toate acestea;
plin de satisfacie, nu auzea dect ipetele. Metamorfoza nu era numai pentru el o putea vedea toat lumea. Toi
oamenii vedeau adevrul dezgusttor n toat goliciunea lui.
Gura era enorm, strjuit de dini ridicoli de mari, asemntori cu cei ai unui pete de mare adncime. Braul teafr al
lui Joel se afla sub falca lui inferioar, inndu-l astfel n ah, n timp cc striga dup ajutor.
Nimeni nu se oferi s-l ajute.
Mulimea sttea la o distan respectuoas, continund s ipe ni s priveasc, fr a fi dornic s intervin. Era, pur i
simplu, an spectacol un sportiv luptndu-se cii Diavolul , iar acest lucru nu avea legtur cu ea.
Joel simea cum l prsea i ultima frm de putere; braul nau nu mai reuea s-i in nchis gura. Disperat, i simi
dinii flng sprncene i brbie, ptrunzndu-i prin carne i oase, i nimi, n cele din urm, cum l nvluia noaptea alb
atunci cnd spiritul l muc de fa.
Spiritul se ridic de pe cadavru, cu buci din capul lui Joel atrnndu-i printre dini. i sfiase faa ca pe-o masc, li
ansformnd-o ntr-o mas inform de snge i muchi care nc zvcneau. Prin deschiztura ce fusese gura lui Joel,
rdcina limbii liilfia i mproca snge, fr a-i mai putea exprima durerea.
Lui Burgess nu-i mai psa de cele ce-ar fi spus lumea despre rl. Cursa era totul, i o victorie rmnea o victorie,
indiferent de modul n care era ctigat. Si, la urma urmei, Jones triase.
Aici! ip acesta ctre spirit. Aici! Fantoma i ntoarse faa ptat de snge spre el.
Vino-ncoace! i ordon Burgess.
Erau desprii numai de civa metri: doar civa pai, i cursa avea s fie ctigat.
Alearg spre mine! ip cu o voce ptrunztoare Burgess. Alearg! Alearg! Alearg!
Spiritul era foarte obosit, dar cunotea vocea stpnului su. Alerg n salturi spre linia de sosire, ascultnd orbete de
chemrile lui Burgess.
Mai erau patru pai. Doar trei...
Si Kinderman trecu pe lng el, ndreptndu-se spre linia sosire. Miopul de Kinderman, cu un pas naintea lui Voigl
termin pe primul loc n curs, fr a ti ce victorie ctigase, ch fr a vedea ororile ce i zceau la picioare.
Nu s-au auzit nici un fel de strigte, nici un fel de aplauze
Atmosfera din jurul scrilor prea s se ntunece, i un i ngheat de aer, nepotrivit cu anotimpul, i fcu simit prezen
Cltinndu-i capul pentru a-i cere scuze, Burgess czu genunchi.
Tatl nostru, Care eti n ad, nesfinit fie numele Tu..,
Ce subterfugiu vechi! Ce reacie naiv!
Mulimea ncepu s dea napoi. Unii alergau deja. Copi cunoscnd natura ntunericului de care fuseser atini cu pui
vreme n urm, erau cei mai linitii. Ei i luar prinii de mi ndeprtndu-i din zon, ca pe nite mieluei, i
spunndu-le nu priveasc n spatele lor. Amintindu-i vag de uter, de priit tunel, de prima ieire dureroas dintr-un loc
sfnt sau de prii tentaie de a privi napoi i de a muri, prinii se lsar condui odraslele lor.
Singurul care prea indiferent era Kinderman; acesta stat jos pe trepte i i tergea ochelarii, zmbind dup victorie, fl
s ia n seam frigul intens.
Cnd i ddu seama c rugciunile nu ajutaser la nim Burgess ntoarse spatele i dispru n Palatul Westminster.
Vzndu-se prsit, spiritul renun la orice ncercare d< avea o form uman i deveni el nsui. Plictisit, scuip din gi
ceea ce mai rmsese din faa urt-mirositoare a lui Joel Jones,: resturile, pe jumtate mestecate, aterizar pe
caldarm, alturi cadavrul alergtorului. nvluindu-se ntr-o tromb de fum, spirii se ntoarse la Cercul care-i servea
drept cas.
Mirosea a rnced pe coridoarele ce strbteau Parlament nu se simea nici un suflu de via, nici un ajutor nu venea
nicieri.
Condiia fizic a lui Burgess era precar, aa nct alergai fu nlocuit curnd de mersul su obinuit. Cu un mers
consta] nainta de-a lungul coridoarelor cu lambriuri ntunecate, pi fr zgomot pe covoarele roase de atta umblat.
Nu prea tia ce avea de fcut. Era evident c o s fie nvinovit de eec, c o s i se impute faptul de a fi nesocotit orice
ntmplare neprevzut; ncreztor, totui, n propriile-i puteri, era sigur t'A avea s-o scoat la capt pn la urm. O s
le dea tot ceea ce voiau drept compensaie pentru lipsa sa de prevedere: o ureche, un picior... Oricum, nu avea nimic de
pierdut n afar de carnea i ele sngele su.
Dar trebuia s-i ntocmeasc cu grij procedura de aprare, pentru c stpnii lui nu puteau suferi argumentele
nefondate; viaa sa nu mai valora doi bani, dac scuzele invocate erau ubrede.
Simi un aer ngheat n spate; tia ce nsemna acest lucru -Diavolul l urmrise de-a lungul acestor coridoare linitite,
intrnd chiar pn n uterul locaului democraiei. Avea s supravieuiasc, totui, ntlnirii, cu condiia s nu se ntoarc,
s priveasc numai nspre podea sau spre minile fr degete mari; astfel, nu o s i se ntmple nimic ru. at una
dintre primele lecii nvate de cel litre conlucra cu puterile ntunericului.
Frigul devenea din ce n ce mai puternic. Burgess putea s-i vad propria-i respiraie i simea cum i nghea capul.
mi pare ru, zise cu toat sinceritatea, adresndu-se urmritorului su.
Vocea care-i rspunse era mai blnd dect se ateptase.
Nu a fost greeala ta.
Stiu, rspunse Burgess, nelat de tonul conciliator al Mftpnului. Dar a fost o greeal, i de aceea am remucri.
L-am lubestimat pe Kinderman.
79
Asta a fost o greeal. De altfel, toi facem cte una, spuse Diavolul. Totui, vom ncerca din nou peste o sut de ani.
Democraia este nc un cuvnt nou i nu i-a pierdut complet farmecul superficial. i vom permite s mai existe nc un
secol, dup care o vom nvinge.
Da. -Dar tu...
Stiu.
Nu vei mai avea nici o putere, Gregory. -Sigur c nu.
Nu este sfritul lumii. Uit-te lmihe. M~
Nu n acest moment, dac nu v supirai.
Burgess continu s nainteze cu un pas ferm i constant. Fii ivim, judec lucid!
Te rog, uit-te la mine! spuse mieros Diavolul.
Mai trziu, stpne.
Nu-i cer dect s te uii la mine. Ar trebui s-mi ari puin respect.
Chiar aa, voi face, dar mai trziu.
Coridorul se ramifica n faa lor. Burgess porni spre bifurcaia din stnga, gndindu-se c simbolismul acesta ar putea
s-i ncnte stpnul. Dqr nimerise ntr-un culoar nfundat
Burgess se opri cu faa la perete. Frigul i ptrundea pn n mduva oaselor, iar degetele boante l fceau s se simt
ca pe ghimpi; i scoase mnuile i i supse cu putere degetele.
Uit-te la mine. ntoarce-te i uit-te la mine, continu suav vocea.
Ce avea oare de fcut? S se ntoarc i s caute o alt ieire -aceasta era, probabil, cea mai bun soluie. Trebuia doar
s mearg n cercuri pn ce reuea s-i argumenteze bine punctul de vedere, pentru ca urmritorul su s-l lase n
pace.
n timp ce sttea nemicat, i toate alternativele posibile i se nvolburau n minte, simi o uoar durere n gt.
Uit-te la mine, zise, din nou, vocea
se puse un nod n gtlej. Simea, n mod neobinuit, o durere mistuitoare n cap, produs parc de frecarea unui os pe
altul. Era ca i cum un cuit i se nfipsese la baza craniului.
Uit-te la mine, zise, pentru ultima dat, Diavolul, i capul lui Burgess se ntoarse.
Nu ns i corpul su acesta se afla ndreptat spre peretele orb al coridorului nfundat.
Capul i se ncovoie n jurul axei sale subiri, fr nici un pic de respect pentru anatomie sau fr vreo cauz raional.
Burgess se nec pe msur ce esofagul i se rsucea ca o frnghie, vertebrele i se transformau n pulbere, iar cartilagiile
ntr-un terci fibros. Ochii ncepur s-i sngereze, timpanele i plesnir, i el muri privind la acea fa neluminat de
soare, nepmntean.
|i-am spus s te uii la mine, spuse Diavolul, i plec pentru a-i continua nefasta-i oper.
i Ja Yic^ijj^^^p^ca jjjjl subtil paradox pentru democrai, atunci cnd acetia aveau s intre, preocupai de cuvinte, n
Palatul Westminster.
Jacqueline Ess: Puterea voinei
Dumnezeule, gndi femeia, aceasta nu poate fi cu adevrat via. Zile n ir acelai lucru, doar plictiseal, munc ingrat
i o ficnzaie total de inutilitate.
Of, Doamne, se rug ea, scoate-m din impas, red-mi libertatea, chinuiete-m, dac vrei, dar scoate-m din mocirla fn
care triesc!
n loc de aceast binecuvntare eutanasian, ntr-o zi mohort din luna martie a anului trecut, Jacqueline lu o lam
scoas din aparatul de ras al lui Ben, se nchise n baie i i tie venele dc la mini.
n ciuda pulsaiilor pe care le simea n urechi, reui, ca prin vis, s-l aud pe Ben strignd n faa uii de la baie:
Eti nuntru, drag?
Pleac de-aici! gndi ea c a rspuns.
Scumpo, m-am ntors mai devreme, traficul nu a fost att de intens.
Te rog, pleac!
Efortul fcut pentru a ncerca s vorbeasc i produse o ameeal att de puternic, nct alunec de pe colacul
closetului pc podeaua din dale albe, pe care ncepuser deja s se coaguleze mici bli de snge.
Drag, m auzi?
Pleac... -Drag... -...de-aici! -|i-e ru?
Canalia btea acum toba n u. Nu-i ddea oare seama c ea nu-i putea deschide, c nu voia acest lucru?
Jackie, rspunde-mi!
Femeia gemu nu se putea abine. Durerea nu era att de mare pe ct se ateptase, dar simea o senzaie stranie, ca
i cum cineva o lovise n cap. Si, totui, el nu putea s mai intervin la timp pentru a o salva, cel puin nu acum chiar
dac ar fi spart ua.
Brbatul sparse ua.
Jacqueline privi n sus spre el printr-un aer att de mbcsit de miresmele morii, nct putea fi tiat cu cuitul. Prea
trziu, gndi ea c a rspuns. Dar nu era...
Dumnezeule, aceasta nu poate fi sinucidere. Nu am murit...
Doctorul pe care Ben l angajase era extrem de rbdtor cu ea. ,Tot ce-i mai bun, promisese acesta, ,tot ce se poate
gsi mai bun pentru scumpa mea Jackie.
Nu-i nimic, o liniti doctorul, totul se va rezolva cu bine. De ce dracu9 nu recunoate? se ntreb ea. Nu-i pas ctui
de puin de mine. Nu tie cum m simt.
Am avut ntotdeauna de-a face cu femei i cu problemele lor, spuse doctorul, sigur pe el, ncercnd s par interesat
de pacienta sa. Sunt nite lucruri normale la o anumit vrst.
Jacqueline de-abia mplinise treizeci de ani. Ce voia, oare, s o fac s neleag? C ajunsese deja la menopauz?
Depresiune nervoas, reacii totale sau pariale de, absti-nen^ nevroze de diferite tipuri... Nu eti singura femeie cu
probleme, poi s m crezi pe cuvnt
O, ba da, sunt singura, i spuse ea. Simt acest lucru n mintea mea, sunt propriul meu stpn, dar tu nu poi nelege
asta.
Te vei face bine ct ar scutura un miel din coad. O mieluea? Oare crede c sunt o mieluea?
n timp ce vorbea, doctorul se uita distrat la diplomele nrmate de pe perei, la unghiile sale bine ngrijite, la creioane c i
la hrtiile de pe birou. Se uita oriunde n alt parte, dar niciodat la Jacqueline. Oriunde, numai la Jacqueline, nu.
80
Stiu, spuse doctorul, prin cte ai trecut, cte traume ai suferit. Femeile au anumite necesiti fiziologice. Dac ele nu
sunt satisfcute...
Ce-ar putea s tie el despre necesitile unei femei? Tu nu eti o femeie, crezu ea c gndise n sinea ei.
Ce-ai spus? ntreb doctorul.
Oare vorbise ea? Cltin din cap, iar el i continu discursul cu aceeai voce monoton.
Nu am de gnd s te supun la nite edine interminabile de terapie. Nu vrei acest lucru, aa-i? Tot ce vrei este s
capei din nou ncredere n via i ceva care s te fac s dormi bine noaptea.
Acum ncepea s-o irite de-a binelea. Condescendena lui era att de mare, nct nu mai avea margini. Se erija n
atotcunosc-torul, atotvztorul Printe ca i cum, n mod miraculos, ar fi putut ptrunde n sufletul unei femei.
Desigur, am mai ncercat n trecut edine de terapie cu pacientele mele. Dar acum, ntre mine i dumneata...
O btu uor pe mn. Mna Printelui pe dosul minii sale. Se presupunea c trebuia s fie flatat, linitit, poate chiar
sedus.
...ntre mine i dumneata este prea mult vorbrie. O discuie fr sfrit. Si la ce bun, ca s fiu sincer? Toat lumea
are probleme, iar acestea nu se pot rezolva discutnd, ce crezi?
Nu eti femeie. Nu ari ca o femeie i nici nu simi ceea ce simte ea...
Ai spus ceva?
Ea neg, cltinnd din cap.
Am crezut c ai spus ceva. Te rog s discui deschis i onest cu mine.
Jacqueline nu replic i doctorul se simi obosit de aceast intimitate simulat. Se ridic i se ndrept spre fereastr.
Cred c cel mai bun lucru pentru dumneata...
El sttea n lumin, ntunecnd camera i mpiedicnd vederea spre peluza strjuit de cirei. Femeia se uit fix la
umerii lui largi, la oldurile nguste. Un tip artos, aa cum s-ar fi exprimat Ben. Cineva care nu urma s poarte copii. Un
corp ca acesta fusese fcut pentru a recrea lumea sau, cel puin, minile.
Cred c cel mai bun lucru pentru dumneata...
Ce tia el, cu astfel de olduri i umeri? Era un reprezentant prea tipic ^1 brbailor, ca s-o poat nelege ctui de puin.
Cred c cel mai bun lucru pentru dumneata ar fi un tratament cu tranchilizante...
Acum, ochii femeii erau aintii asupra taliei lui.
...si o vacant.
Mintea ei se concentrase asupra corpului acoperit de haine, la muchii, oasele i sngele de sub pielea elastic. Femeia
i-l imagin din toate prile, determinndu-i dimensiunile i puterea de rezisten, apoi se concentra din ce n ce mai
mult.
Transform-te n femeie! gndi Jacqueline.
Si, pur i simplu, n timp ce-i formula n minte aceast idee absurd, ea ncepu s se nfptuiasc. Nu era o
transformare ca acelea ntlnite n basme, pentru c, din pcate, propriul lui corp se mpotrivea unei astfel de
metamorfoze. La comanda nerostit a lui Jackie, pieptul su de brbat lua forma unor sni seductori de femeie, care se
umflau i se tot umflau vznd cu ochii, pn cnd pielea i crp i sternul iei la lumin. Pelvisul, solicitat la maximum,
se fractur chiar de la mijloc; dezechilibrat, doctorul se rsturn peste birou i de-acolo se holb n sus la ea; faa i se
nglbenise din cauza durerii. i linse buzele uscate de nenumrate ori , n cutarea vreunei urme de umezeal, care
s-i permit s vorbeasc. Gtlejul i ajunsese ca iasca, iar cuvintele nu-i mai ieeau din gur. Singurele zgomote ce se
auzeau proveneau de undeva dintre picioarele sale era pleoscitul sngelui care curgea i bufniturile surde ale
mruntaielor ce cdeau pe covor.
Jackie ip ptrunztor la vederea monstruozitii pe care o crease i se retrase n colul cel mai ndeprtat al ncperii,
unde vomit n vasul ce coninea un ficus.

Dumnezeule, i spuse ea, aceasta nu poate s fie o crim. Nu l-am atins ctui de puin.
Jacqueline se feri s spun i altora ceea ce fcuse n acea dup-amiaz. Nu avea nici un rost s ii oamenii trezi nopi
n ir, pentru a se gndi la asemenea nsuiri personale excepionale.
Poliia a fost ct se putea de binevoitoare. S-au dat o serie de explicaii referitoare la decesul subit al doctorului Blandish,
dei nici una nu a motivat convingtor modul n care pieptul su suferise acea metamorfoz senzaional apariia celor
doi sni bine fcui, dar acoperii de pr.
S-a admis sugestia c vreun psihopat necunoscut, cu o putere herculean nzecit de criz, a ptruns n cas, a fptuit
crima, ajutndu-se de mini, ciocane i ferstraie, apoi a plecat lsnd-o ncuiat nuntru pe nevinovata Jacqueline
Ess, ntr-o stare att de avansat de oc, nct nici un interogatoriu nu ar fi putut scoate ceva de la ea.
O persoan sau nite persoane necunoscute l trimiseser pe doctor ntr-o lume n care nici tranchilizantele, nici alt
metod de terapie nu i-ar mai fi fost de ajutor.
O vreme, aproape c uitase de aceast ntmplare. Dar, pe msur ce treceau lunile, ea i -o reamintea ncetul cu
ncetul; era ca o rememorare a unui adulter tinuit. Nu putea s-i scoat din minte plcerile sale interzise. Uitase
greaa, dar i reamintea puterea. Uitase dezgustul, dar i reamintea fora pe care o avea. Uitase vinovia pe care o
ncercase dup aceea, dar nzuia din tot sufletul, dorea fierbinte s fac din nou ceea ce deja fcuse.
ns mult mai bine.
Jacqueline!
Oare cel care m strig pe numele meu adevrat este realmente soul meu? se ntreb ea. De obicei, mi spune Jackie,
sau Jack, dei, uneori, nici nu se mai obosete s-l rosteasc.
Jacqueline!
Se uita la ea cu nite ochi mari i albatri ca ai unui copil; nc mai semna cu studentul de care se ndrgostise la prima
vedere, numai c, acum, forma gurii i indica caracterul mai nemilos, iar srutrile sale aveau gustul pinii mucegite.
Jacqueline! -Da.
Trebuie s-i spun ceva...
O conversaie banal? gndi Jacqueline. Precis c este vorba de vreun dineu la care trebuie s iau parte.
...dar nu tiu cum s ncep.
Pune-m la ncercare, suger ea.
Stia c putea s-l determine s rosteasc orice cuvinte pe care i-ar fi plcut s le aud poate cuvinte de dragoste , cu
condiia s-i fi amintit cum sunau ele. Dar ce rost mai aveau? Mai degrab voia s aud adevrul.
81
Draga mea, am cam luat-o razna n ultimul timp...
Ce vrei s spui?
Te-am prins, ticlosule! i zise Jacqueline.
Totul a nceput n perioada n care nu prea te simeai n apele tale. Cred c i aduci aminte cnd lucrurile nu mai
decurgeau normal ntre noi... camere separate tu ai vrut, de fapt, acest lucru..., iar eu am nceput s m urc pe perei.
N-am vrut s te supr, aa nct nu i-am spus nimic. Dar acum m are nici un rost s ncerc s duc o existen dubl.
Poi s ai o amant dac vrei, Ben.
Dar nu e doar o amant de ocazie, Jackie. O iubesc...
E pe punctul de a se lansa ntr-unui dintre obinuitele sale discursuri, gndi ea, vznd cum Ben cpta din ce n ce mai
mult avnt. Justificrile care se transformau n acuzaii, acele scuze care ntotdeauna deveneau atacuri mpotriva
caracterului ei. O dat ce se pornea, nu mai putea fi oprit cu nici un chip. Si Jacqueline nu voia s-l asculte.
... nu se aseamn deloc cu tine, Jackie. E destul de uuratic, n felul ei. Cred c ai numi-o superficial.
Cred c ar fi mai bine s-l ntrerup aici, i zise ea, nainte de a-i crea singur complicaii.
Nu-i capricioas ca tine e pur i simplu o femeie normal. Nu vreau s spun c tu eti anormal, cci momentele
tale de depresiune nervoas nu depind de voina ta. ar ea nu-i att de sensibil ca tine.
Ben, nu trebuie...
Fir-ar s fie, vreau s-mi iau o piatr de pe suflet.
Si vrei s mi-o pasezi mie, gndi Jacqueline. 1
Nu m-ai lsat niciodat s-i explic aceste lucruri, continu Ben. Tot ce-ai fcut, a fost s-mi arunci una din acele
blestemate de priviri ale tale, ca i cnd ai fi vrut...
Mori!
...s tac din gur. Taci din gur!
Nu-i pas de ceea ce simt! Acum, urla de-a binelea: ntotdeauna te-ai limitat la lumea ta ngust.
Taci din gur!
Gura lui Ben era deschis. Jacqueline dorea s i-o vad nchis i, brusc, n timp ce-i formula ideea n minte, flcile
acestuia se nchiser cu un zgomot sec, retezndu-i vrful roz al limbii; acesta i czu printre dini i se opri ntr-o cut a
cmii.
Taci din gur! gndi ea din nou.
Cele dou iruri perfecte de dini scrnir, frecndu-se unul de altul, fisurndu-se i fcndu-se ndri; muchi, smal
i saliv se contopeau ntr-o spum rozalie ce i se scurgea pe brbie, n timp ce gura i se strngea pung nspre interior.
Taci din gur, continu ea s gndeasc, pe cnd ochii lui albatri, de copil speriat, se afundau n craniu, iar nasul i Se
nuruba n creier.
Nu mai semna ctui de puin cu Ben era un brbat cu un cap rou de oprl, ce se aplatiza i cretea peste
msur. Mulumescu-i |ie, Doamne, c nu mai era capabil s scoat vreun sunet.
Acum, c prinsese gustul de a-i folosi puterile neobinuite, gsea o plcere real n a urmri transformrile la care-l
supunea.
l rsturn peste cap pe podea i ncepu s acioneze asupra braelor i picioarelor acestuia, comprimndu-i carnea i
oasele ntr-un spaiu din ce n ce mai mic. Hainele i fur ndoite spre interior; esutul stomacului fu jupuit liberndu-se
mruntaiele -i ntins n jurul corpului pentru a-l nveli. Acum, degetele lui preau s-i ias din omoplai,, iar picioarele
care se zvrcoleau nc de furie din mruntaie. l ntoarse pentru ultima oar, ca s-i comprime ira spinrii ntr-o fie
de mas amorf, lung de treizeci de centimetri. Metamorfoza era aproape terminat.
eind din trans, l vzu pe Ben eznd pe covor, micorat la un volum de dimensiunile uneia dintre valizele sale fine
din piele, n timp ce sngele, fierea i lichidul limfatic se scurgeau din corpul su imobil.
Dumnezeule, acesta nu-i soul meu! N-a fost nicicnd att9 de micu.
De data aceasta, nu mai atept ajutor de nicieri, tiind ce fcuse (chiar ghicind i modul n care acionase). Accept
crima ca pe o judecat mult prea dur, i fcu bagajul i prsi casa.
Triesc, gndi ea Pentru prima dat n viaa med att de mizerabil, triesc cu adevrat!
Declaraia lui Vassi (prima parte)
,Aceast poveste este pentru tine, cel care visezi la femei atrgtoare i hotrte. Aceasta este o promisiune i o
confesiune, fiind ultimele cuvinte ale unui om a crui soart e pecetluit, un om care nu a dorit altceva dect s iubeasc
i s fie iubit. Stau aici tremurnd i atept s se fac noapte. Trebuie s vin acel codo plngre, pe nume Koos, i
s-mi ia tot ceea ce mai posed, dndu-mi, n schimb, cheia de la camera ei.
Nu sunt un om curajos i nici nu am fost vreodat, aa nct m tem de ceea ce mi s-ar putea ntmpla la noapte. Dar nu
pot s trec prin via doar visnd, trind n ntuneric, cu sperana unei recompense n ceruri. Mai devreme sau mai trziu,
cineva tot va trebui s-i ncordeze puterile (Ce cuvnt potrivit!) i s dezvluie totul chiar cu riscul de a renuna la
aceast lume.
Probabil c mrturisirea mea nu are nici un sens. Probabil c te gndeti, tu cel care citeti acum aceast declaraie,
cine dracu* era autorul imbecil?
M numesc Oliver Vassi i am treizeci i ppt de ani. Pn acum aproximativ un an, cnd am nceput cercetrile care se
termin n aceast sear cu acest codo, cu cheia i cu aceast sfnt a sfintelor, eram avocat.
Dar povestea ncepe acum vreun an i ceva. A trecut o vreme de cnd am vzut-o, pentru prima dat, pe Jacqueline
Ess.
ntr-o bun zi, a venit ca din senin la birou, pretinznd c este vduva unui fost coleg de facultate, un anume Benjamin
Ess, de a crui figur mi-am adus aminte dup un oarecare efort de memorie. Un prieten reciproc, care fusese la nunt,
mi artase o fotografie a lui Ben i a ncnttoarei ale soii. Si iat-o acum, n carne i oase^la fel de splendid cum o
reprezentase acel instantaneu.
mi amintesc ct de jenat am fost la acea prim ntlnire. Sosise n perioada cea mai aglomerat a unei zile de lucru, iar
eu eram afundat n hrtii pn la gt. Dar am fost att de subjugat de ea, nct am lsat balt toate treburile i
ntrevederile de afaceri din acea zi, iar n momentul n care secretara a ptruns n birou, mi-a aruncat una dintre acele
priviri reci ca oelul, ce aveau efectul unui du rece asupra mea. Cred c m-am ndrgostit la prima vedere, iar ea i-a
dat seama de atmosfera electrizant ce domnea n birou. Si eu care pretindeam a fi doar politicos cu vduva unui vechi
prieten! Nu-mi plcea s m gndesc la patim nu-mi sttea n fire, sau aa credeam. Ce puin ne cunoatem n
realitate adevratele resurse latente!
82
Jacqueline mi-a debitat numai minciuni la acea prim ntlnire. Mi-a povestit modul n care Ben murise de cancer, ct de
des vorbea el de mine i cu ct simpatie mi artase. Bnuiesc c ar fi putut s-mi spun atunci pe loc adevrul
adevrat, i l-a fi suportat fr a clipi, ntr-att i eram de devotat chiar de la nceput.
Este destul de greu s-mi aduc aminte cum i cnd interesul pentru o alt fiin omeneasc poate fi transformat ntr-o
pasiune att de arztoare. S-ar putea doar s-mi imaginez nrurirea pe care a avut-o asupra mea la acea prim
ntlnire, reinventnd, pur i simplu, toat aceast ntmplare ca s-mi justific excesele ulterioare. Nu sunt sigur de acest
lucru. n orice caz, oriunde i oricnd s-a ntmplat, orict de repede sau de ncet, am czut n ghearele ei i aa a
nceput legtura noastr.
De felul meu, nu sunt un om care i bag nasul n afacerile prietenilor sau ale partenerelor de aternut. Ca avocat, mi
ajung cele opt ore pe zi n care scormonesc prin vieile mai mult sau mai puin murdare ale clienilor. Dup ce ies din
birou, dorina mea este de a-i lsa pe oameni s-i vad de treburile lor. Nu fac cercetri i nicfnu rscolesc lucruri care
nu m privesc. au oamenii asa cum sunt.

Jacqueline n-a fcut excepie de la aceast regul. Era o femeie pe care eram bucuros s-o am n viaa mea, indiferent
care ar fi fost adevrul despre trecutul ei. Avea un excepional sang-froid, era spiritual, spurcat la gur, nesincer. Nu
ntlnisem niciodat o femeie att de fermectoare din toate punctele de vedere. Nu m interesa felul n care se
desfsurase viata ei cu Ben, dac fusese fericit sau nu n cstorie. Aceasta o privea pe ea, direct i personal. Eram
bucuros s triesc n prezent i s nu dezgrop amintirile trecutului. Bnuiesc c mi plcea chiar s cred c orice
necazuri ar fi avut, puteam s-o ajut s le uite.
Desigur c povetile ei aveau multe puncte slabe. Meseria de avocat m nvase s fiu cu ochii n patru cnd cineva mi
ndruga verzi si uscate, si acum n ciuda voinei mele simeam c nu era complet sincer cu mine. Stiam c fiecare
are propriile-i secrete. Las-o i pe ea s le aib, cugetam n sinea mea.
Numai o singur dat i-am pus la ndoial un detaliu al presupusei sale viei. ntr-o discuie despre moartea lui Ben, a
luat-o gura pe dinainte i mi-a mrturisit c obinuse ceea ce meritase. Am ntrebat-o ce nelegea prin aceste cuvinte.
Mi-a zmbit, cu acel surs al Giocondei, ce-i era att de caracteristic, i mi-a replicat c exist ntotdeauna o poli de
pltit ntre brbai i femei. N-am mai insistat, lsnd discuia balt. Eram att de obsedat de ea n acea perioad
practic, dincolo de orice speran de salvare -nct a fi crezut orice mi-ar fi spus.
Era att de frumoas! Nu ntr-un sens bidimensional; nu mai era tnr, nici inocent, i nu mai avea acea for
primitiv, latent, att de cutat de fotografii ageniilor publicitare. Avea o fa obinuit pentru o femeie care abia
trecuse de patruzeci de ani, o fa pe care bucuria i tristeea lsaser oarecare urme. Dar avea o putere excepional
de autotransformare, o mare mobilitate a feei, asemntoare cu un cer ntr-o continu schimbare. La nceput, am crezut
c totul era un truc de machiaj. Petrecndu-mi tot mai multe nopi cu ea i urmrind-o dimineaa, cu ochii crpii de
somn, seara, cu ochii ncercnai de oboseal , mi-am dat seama, n scurt timp, c n mintea ei nu exista nici un fel de
preocupare doar carne i snge. Transformarea venea din interior: era un truc al voinei.
Si, nu tiu dac poi s crezi, acest lucru m fcea s o iubesc din ce n ce mai mult.
Apoi, ntr-o noapte, m-am trezit pe neateptate. Dormeam adesea pe covor, pentru c, aa cum susinea ea, patul i
aducea aminte de cstorie. Oricum, n acea noapte, era ntins pe covorul din camera mea, acoperit cu o cuvertur,
iar eu, cuprins, pur i simplu, de adoraie, i priveam faa n timpul somnului.
Dac cineva ar sta complet relaxat i i-ar urmri iubita dormind, ar putea avea o surpriz neplcut. Se tie c
imobilitatea trsturilor feei mpiedic ntotdeauna exteriorizarea gndurilor celor mai ascunse ale unei persoane. Pentru
noi, cei care ne-am druit, acest lucru este o oroare. n aceste momente, persoana respectiv tie c nici nu mai exist
n afara acelei fee, a acelei personaliti. De aceea, cnd faa este impenetrabil, personalitatea se pierde n propria-i
lume necunoscut, prnd s nu mai aib vreun scop n via. E un fel de planet neluminat de soare, ce evolueaz
ntr-un ntuneric de neptruns.
De acest lucru mi-am dat seama n acea noapte, privind trsturile extraordinare ale feei ei. n timp ce cugetam la lipsa
mea de suflet, faa Jacquelinei ncepu s se schimbe. Se vedea limpede c visa, dar ce vise erau acelea! ntreaga
structur i se modifica muchii, prul, pomeii obrajilor micndu-se parc antrenai de-un flux intern. Buzele nfloreau
din structura osoas, fierbnd ntr-un turn pe piele; prul i se ondula n jurul capului ca i cnd ar fi fost afundat n ap;
pielea obrajilor se zbrcea, formnd cute i creuri asemntoare cicatricelor rituale de pe faa unui rzboinic; esuturile
inflamate palpitau, umflndu-se i nchimbndu-i necontenit forma. Acest flux terifiant m nspimnt i, probabil, fr
s vreau, trebuie s fi fcut vreun zgomot. Nu se trezi, dar pru s revin la nite vise obinuite, lsndu-i llflndurile
cele mai ascunse s bntuie prin zonele de unde proveneau puterile ei neobinuite. ntr-o frntur de secund, noile
forme disprur, iar faa ei semna iari cu aceea a unei femei obinuite, cufundat ntr-un somn linitit.
Poi s nelegi, fr ndoial, c tot ceea ce am vzut a fost o ntmplare crucial; urmtoarele zile mi le-am petrecut
ncercnd nA m conving pe mine nsumi c imaginile acelea nu erau Adevrate.
Efortul s-a dovedit inutil. Stiam c era ceva n neregul cu ea i, n acel moment, aveam sigurana c nu bnuia nimic. n
organismul ei se petrecuse un fenomen neobinuit i trebuia s-i cercetez trecutul nainte de a-i spune ceea ce
vzusem.
Desigur c, dac stau bine s m gndesc, acest lucru era rxtrem de naiv auzi, s-mi nchipui c putea s nu fi fost
coni ient de puterile pe care le avea! Dar mi se prea mult mai convenabil s cred c era o victim a acestor puteri, i
nu c ea rra cea care le controla. Asta gndete de obicei un brbat despre o femeie nu neaprat eu, Oliver Vassi,
despre iubita mea, Jacqueline Ess. Noi, brbaii, nu putem crede cu adevrat c o astfel de putere poate exista n corpul
unei femei doar dac ea iui este dat de vreun prunc mascul. Cel puin, nu o putere real. Asta ne-au nvat prinii
notri, tmpiii dracului!
Oricum, am nceput s fac, pe furi, cercetri despre Jacqueline. Aveam o cunotin n York, acolo unde locuiser cei
doi, i nu mi-a fost greu s-o determin s m ajute. A durat o nftptmn tipul respectiv a trebuit s ndure o mulime de
porcrii din partea poliiei ca s afle adevrul n legtur cu numite zvonuri, dar l-a aflat. Vetile erau proaste.
Ben decedase lucru cert. ns, n nici un caz, nu murise de cancer. Amicul meu obinuse numai nite informaii vagi
despre Marea ca lavrului acesta fusese cumplit mutilat. Principalul duspect? 'ubita mea, Jacqueline Ess. Aceeai
femeie inocent, care locun n apartamentul meu i care dormea alturi de mine n fiecare no pte.
Aa nct i-am spus c bnuiam ceva. Nu tiu ce ateptam s-mi rspund, dar am obinut doar o demonstraie a puterii
sale. Mi-a fcut-o de bunvoie, fr rutate, ns trebuia s fi fost un prost ca s nu neleg c era, de fapt, un
avertisment. La nceput, mi-a explicat cum i descoperise capacitatea de a manevra i a stpni o alt fiin uman. n
83
disperarea ei, cnd se aflase pe punctul de-a se sinucide, i-a dat seama c, n strfundurile de neptruns ale fiinei
sale, existau nite resurse de care nu fusese contient pn atunci. Aceste puteri nebnuite apruser brusc la
suprafa aa cum petele iese la lumin pe msur ce sntatea i se restabilea.
Apoi mi exemplific o parte infim a acestor puteri formidabile, smulgndu-mi cam vreo duzin de fire de pr din cap.
Simeam cum dispar rnd pe rnd. M-a avertizat: Acum i smulg un fir de dup ureche. Brusc, am simit furnicturi pe
piele i am srit n sus n timp ce degetele voinei ei mi nhau un fir de pr. Apoi altul, i altul. Era o manifestare
incredibil de for, ce atingea de-acum adevrata art, localiznd i smulgndu-mi firele de pr de pe east de parc ar
fi folosit o penset.
Ca s fiu sincer, nepenisem de fric, dndu-mi seama c, de fapt, nu fcea dect s se amuze pe socoteala mea. Dar
eram sigur c, mai devreme sau mai trziu, va veni vremea cnd m va reduce la tcere pentru totdeauna.
Si, totui, se pare c avea nite ndoieli despre propria ei persoan. Mi-a Spus c o nfricoau aceste puteri, dei le
perfecionase n mod contient. Avea nevoie de cineva care s-o nvee cum s le foloseasc ct mai bine. Si acela nu
eram eu! Eu eram doar o persoan care o iubea, care o iubise nainte de aceast dezvluire, i care nc o va iubi n
ciuda puterilor ei.
De fapt, imediat dup aceast scen, m-am mpcat cu noua imagine a Jacquelinei. n loc s-mi strneasc teama, i-am
devenit mai devotat acestei femei care m tolera n patul ei.
Propria mea meserie m irita, devenind un fel de obstacol ce se ridica ntre mine i iubit. Reputaia mea ncepea s
pleasc; am pierdut nite procese i ncrederea clienilor. n decurs de numai dou sau tifcllMi Cariera mi era aproape
distrus. Prietenii i pierdeau treptat sperana n mine, iar colegii m evitau.
Trebuie s spun rspicat c nu ea m consuma nu era nici lamie, nici succubus. Ceea ce mi s-a ntmplat, dac vrei,
decderea pn la treapta cea mai de jos a existenei, a fost rezultatul propriei mele mini. Nu ea m-a vrjit; asta-i o
minciun romantic cc justific seducerea. Ea era marea i eu trebuia s not n ea. Are vreun sens ceea ce spun?
Trisem toat viaa pe rm, printre maldrele de cri de drept, iar acum m sturasem de ele. Ea era un lichid, o mare
nesfrit ntr-un singur corp, un torent ntr-o camer mic m-a fi necat cu plcere n el, dac mi-ar fi dat ocazia. Si
aceast decizie era numai a mea. Trebuie s nelegi acest lucru. A fost ntotdeauna decizia mea. n aceast sear, am
hotrt s merg n camera ei, s fiu cu ea pentru ultima oar. Din propria mea voin.
Dar ce brbat ar refuza-o? Ea era (este) sublim.
Vreo lun dup acea demonstraie de putere, am trit ntr-o admiraie fr margini. Cnd eram mpreun, mi arta
diferite moduri de-a face dragoste, ce depeau nchipuirile oricrei creaturi de pe acest pmnt al lui Dumnezeu. De
fapt, se situau mai presus de orice nchipuire pentru c, atunci cnd erai qu ea, nu existau limite. Cnd m aflam
departe de ea, o visam fr ncetare fiindc prea s-mi fi schimbat ntreaga via.
Apoi m-a prsit.
Stiu de ce: plecase s gseasc pe cineva care s-o nvee cum -i foloseasc puterea. O nelegeam, dar aceasta
nu-mi fcea viaa mai uoar.
Am fost distrus complet... Mi-am pierdut slujba, propria dentitate i cei civa prieteni care-mi mai rmseser pe
aceast lume. De-abia mi-am dat seama. Erau nite pierderi mrunte n comparaie cu pierderea Jacquelinei..
Jacqueline.
Dumnezeule, gndi ea, s fie oare acesta cel mai puternic brbat din ar? Nu-mi face nici o impresie, nu m ncnt
deloc brbia lui nu are nimic voluntar.
Dar Titus Pettifer era puterea ntruchipat.
Conducea mai multe consorii, nct cu greu le mai tia numrul; un singur cuvnt de-al su n lumea finanelor putea
distruge companii ca pe nite bee de chibrit, spulbernd ambiiile Rutelor de oameni i carierele miilor de funcionari. n
umbra sa, averile se nzeceau peste noapte sau corporaiile ddeau faliment -totul depindea de un simplu capriciu. Dac
exista vreun brbat care s cunoasc puterea cu adevrat, atunci el era acela. De la el puteai nva orice.
Nu te superi dac-i spun J., aa-i?
Firete c nu.
Atepi de mult?
De-o bun bucat de vreme.
De obicei nu las femeile frumoase s atepte!
Ba da, le lai.
l cunotea deja; cele dou minute care trecuser de cnd se afla n prezena lui i permiseser s-i cunoasc
posibilitile. O s-i cad mai repede la picioare, dac o s fie mai insolent cu el.
ntotdeauna foloseti iniialele cu femeile pe care nu le-al mai ntlnit vreodat?
E convenabil pentru clasare, nu crezi?
Depinde.
De ce?
De ce primesc n schimb ca s-i permit aceast familiaritate -Eo familiaritate, sau un privilegiu s-i tiu numele?
Bineneles.
Ei bine... M simt flatat. Numai dac nu acorzi prea dei acest privilegiu.
Jacqueline neg, cltinnd din cap. Era un mod de a-i art} c nu era libertin n viaa ei sentimental. *
De ce-ai ateptat att de mult pentru a m vedea? ntrebi el. De ce mi s-a spus c mi-ai exasperat secretarele cu
attea cercii de audien? Vrei bani, cumva? Dac-i aa, ei bine, afl c vel pleca cu minile goale din acest birou. M-am
mbogit prin avari* ie, i cu ct devin mai bogat, cu att sunt mai zgrcit.
Acesta era adevrul i nu se sfia s-l recunoasc.
Nu vreau bani, replic ea la fel de rspicat;
Mi-ai luat o piatr de pe inim.
Exist bogii mai mari dect cele pe care le posezi. Surprins, brbatul ridic din sprncene. Putea s mutet ceaua
asta frumoas!
E adevrat, rspunse Titus. Stia c existau cel puin vreo ase oameni mult mai bogai dect el, n aceast parte a
lumii, v
Eu nu sunt o nulitate care nu mai poate de dragul tu. Nu am venit aici s regulez un nume, ci pentru c avem ansa
de a fl mpreun i de a ne oferi unul altuia o mulime de lucruri.
Ca, de exemplu?
84
Eu am corpul.
Brbatul zmbi. Era oferta cea mai direct i neruinat pe care o auzise n ultimii ani.
Si ce-a putea s-i ofer n schimbul acestei ofrande?
Vreau s nv...
Ce s faci?
...cum s folosesc puterea.
Putoarea asta se purta din ce n ce mai straniu.
Ce vrei s spui cu asta? replic el, pentru a ctiga timp. nc nu reuise s-i neleag jocul, iar acest fapt l irita i-l
Mupefia.
S-i repet nc o dat, mai pe leau? ntreb Jacqueline, cu un zmbet att de insolent, nct aproape c-l ddu
gata.
Nu cred c-i nevoie. Deci vrei s nvei cum s-i foloseti puterea. Bnuiesc c a putea s te nv...
Stiu c poi.
i dai seama c sunt nsurat. Virginia i cu mine suntem mpreun de optsprezece ani.
Ai trei biei, patru case i o menajer pe care o cheam Mirabelle. Deteti New Yorkul i iubeti Bangkokul. Pori
cmi numrul aisprezece i jumtate, iar culoarea ta favorit este verdele.
Turcoazul.
Ei, da, devii mai rafinat o dat cu vrsta...
Nu sunt btrn.
Optsprezece ani de cstorie nseamn mult. Te mbtrnete nainte de vreme.
Nu pe mine.
Dovedete-o. -Cum?
ubeste-m! -Ha..!
ubete-m!
Aici?
Trage perdelele, ncuie ua, decupleaz terminalul compute-rului i iubete-m. Ai curajul?
M sfidezi?
Ct timp a trecut oare de cnd cineva ndrznise s-l nfrunte n fa?
ndrzneti s m provoci?
Era excitat. Era att de excitat cum nu mai fusese de peste ze<*| ani. Trase draperiile grele, ncuie ua i decupla
terminalul cr afia continuu situaia averilor sale.
Dumnezeule, gndi femeia, am pus gheara pe el!
Nu era o legtur pe gustul Jacquelinei, aa cum fusese cu Vassi. Pe de-o parte, Pettifer era un amant prea
nendemnatic* iar pe de alt parte, se simea prea intimidat i nervos din pricin soiei, pentru a o nela cu nonalan.
se prea c o vede Virginia peste tot: n holurile hotelurilor n care nchiriau cte O camer dup-amiezele, n taxiurile ce
treceau prin faa locurilor lor de ntlnire o dat (i jur c semna leit) o vzu chiar sub*1 nfiarea unei chelnerie
care tergea o mas ntr-un restaurai Bineneles c toate acestea nu erau dect nchipuiri, dar ele afectai
spontaneitatea idilei lor.
Totui, Jacqueline nva de la el, dndu-i seama c pe c era de stngaci ca iubit, pe att de genial era n afaceri.
nva c s fie puternic, fr s par c stpnete puterea, cum s-pstreze eul necontaminat de putreziciunea pe
care reputaia strnete n rndul celor fr reputaie, cum s procedeze deciziile alambicate s fie limpezi ca lumina
zilei, cum s necrutoare dei, n aceast privin, nu prea mai avea ce nv De fapt, mai degrab se putea spune c a
nvat-o s nu regr niciodat absena sentimentului de mil instinctiv i s jud numai pe baz de raiune cine merita s
fie distrus i cine s ajutat.
Nici mcar o singur dat nu i-a artat ea adevrata fa, d i-a folosit puterile n cele mai diferite moduri pentru a trezi
la vi simurile adormite ale brbatului.
Trecuser deja patru sptmni de la ntlnirea lor; zace unul lng altul ntr-o camer cu pereii de culoare liliachi
ascultnd zgomotul surd al traficului din strad. Ziua fusese dezastru; era nervosi nici un fel de truc nu l -a ajutat ctui
puin. Totul se terminase rapid, fr nici un fel de pasiune.
Era pe punctul de a-i spune ceva. Jacqueline tia i atep' destinuirea care-i sttea undeva pe limb. ntorcndu-se
spre < i mas uor tmplele cu mintea, determinndu-l s vorbeasc.
Era pe punctul de a-i strica n totalitate ziua.
Era pe punctul de a-i ruina cariera.
Era pe punctul de a-i distruge viaa.
Dumnezeu s-l aib n paz!
Trebuie s ncetm s ne mai ntlnim, spuse brbatul. N-ai s ndrzneti, gndi ea.
Nu sunt sigur ce tiu despre tine, sau mai degrab ceea ce cred c tiu despre tine, dar m face s fiu... precaut, J.
M nelegi?
Nu.
Cred c te suspectez de... crime.
De crime?
Ai un oarecare trecut...
Cine ncearc s-mi dezgroape trecutul? ntreb Jacqueline. Sper c nu Virginia!
n nici un caz. Virginia nu-i ctui de puin curioas.
Atunci, cine?
Nu-i treaba ta! rCine?
l aps uor pe tmple. Simi o durere i faa i se crispa.
Ce s-a ntmplat? ntreb Jacqueline.
M-a luat o durere de cap.
Esti ncordat, asta-i toat cauza numai ncordare si nervi. Pot s te scap de ea, Titus.
i atinse fruntea cu degetul, atenund fluxul pe care-l ndreptase spre el. Brbatul oft uurat.
E mai bine acum? -Da.
Cine-mi d trcoale, Titus?
85
Am un secretar particular, pe nume Lyndon. Cred c m-ai auzit vorbind despre el. Stie de legtura noastr chiar de la
nceput, pentru c el e cel care reine camere la hotel i mi aranjeaz alibiurile fa de Virginia.
Exista un fel de naivitate, ceva nduiotor n aceste cuvinte. Era ca i cum se simea jenat c trebuia s o prseasc,
nu c ar fi fost cu sufletul zdrobit.
Lyndon e un fel de fctor de minuni. A tras o mulime de sfori pentru a ne face viaa mai uoar. N-are nimic
personal cu tine, dar s-a ntmplat s vad una dintre fotografiile pe care i le-am fcut. le-am dat ca s le rup.
De ce?
Nu trebuia s le fi fcut a fost o greeal. Virginia putea s le fi... Fcu o pauz, apoi continu: Oricum, te-a
recunoscut, dei nu-i aducea aminte unde te mai vzuse nainte.
Dar i-a reamintit, n cele din urm.
Pe vremuri lucra ca ziarist, scria rubrica monden. Aa am ajuns s-l angajez ca secretar particular. Si-a reamintit de
tine -de fapt, de cealalt ntruchipare a ta: Jacqueline Ess, soia lui Benjamin Ess, decedat.
Decedat.
Mi-a artat alte cteva fotografii, nu aa de frumoase ca acelea care te nfieaz pe tine.
Ce reprezentau acele fotografii?
Casa ta. Si corpul soului tu cel puin aa s-a spus, dei -pentru numele lui Dumnezeu! acele rmie nu mai
aveau nimic uman n ele.
De fapt, de la un nimic s-a i pornit, declar ea, fr afectare, gndindu-se la ochii indifereni ai lui Ben i la minile
reci ale acestuia. Bun numai pentru a fi redus la tcere i uitat pentru totdeauna.
Ce s-a ntmplat?
Cu Ben? A fost omort. -Cum?
Oare i-a tremurat vocea un pic?
Foarte uor.
Femeia se ridicase din pat i sttea n picioare lng fereastr. Lumina puternic a soarelui de var i fcea drum
printre jaluzele, dungi de umbr i lumin, schindu-i contururile feei.
Tu ai fcut-o. -Da.
O nvase s fie sincer.
Da, eu l-am omort.
ns o mai nvase c oricine putea fi ameninat.
Prsete-m, i voi face acelai lucru i cu tine. Brbatul cltin din cap.
Niciodat. N-ai s ndrzneti. Sttea n fata ei acum.
J., trebuie s ne nelegem. Sunt puternic, dar neptat, nelegi ce vreau s spun? Nici mcar o urm de scandal nu
mi-a umbrit cariera. Pot s-mi permit o amant, chiar i zece. Dar o uciga? Nu, pentru c astfel mi-a distruge viaa.
Acest Lyndon, te antajeaz cumva?
Privea fix, printre jaluzele, afar n strad, cu o expresie de neputin zugrvit pe fa. Un muchi i zvcnea sub ochiul
stng.
Ei bine, dac vrei neaprat s tii, spuse Titus cu o voce stins, ticlosul m are la mn.
Am priceput.
Si dac el poate ghici, la fel pot i alii. nelegi?
Sunt puternic, aa cum eti i tu. i putem rsuci pe degete dup bunul nostru plac.
Acest lucru nu-i posibil.
Ba da! Titus, eu am anumite talente.
Nu vreau s le cunosc.
Le vei cunoate, declar ea.
Femeia l privi, apucndu-l de mini, fr a-l atinge. Brbatul urmri, cu ochii ct cepele, cum minile i se ridicau
mpotriva voinei sale pentru a-i pipi faa i a-i mngia prul cu un gest afectuos. l fcu s-i plimbe degetele
tremurtoare peste snii ei cu mai mult pasiune dect ar fi fcut-o din proprie iniiativ.
Titus, eti ntotdeauna att de rezervat, zise Jacqueline, determinndu-l s-o strng cu atta brutalitate, nct aproape
c i ls vnti. Aa-mi place!
Minile brbatului coborau acum n jos, tot mai jos. Pe faa ci se aternu o expresie de voluptate, i simi furnicturi n tot
corpul. Tria cu adevrat...
Mai adnc...
Degetul mare o dezmierda uor.
Aa mi place, Titus. De ce atepi ntotdeauna s-i spun cu ce s faci?
El roi; nu-i plcea s vorbeasc despre ceea ce fceau mpreun. Ea continua s-l ademeneasc n oapt.
N-ai nici o grij, nu sunt att de fragil. Virginia poate este ca porelanul de Dresda, eu nu. Vreau s simt, vreau ceva
de care s-mi aduc aminte atunci cnd nu eti lng mine. Nimic nu dureaz venic, aa-i? Dar vreau ceva care s m
nclzeasc toat noaptea.
Brbatul se ls ncet n genunchi, cu minile conduse nc ce rtceau ca doi crabi desfrnai pe corpul ei i n ea.
E scldat n sudoare pentru prima dat, gndi femeia, cnd l vzu nduind.
Nu m omor, scnci Titus.
A putea s te cur. S-l cur, i zise ea, apoi i scoase gndul din minte nainte de a-i face vreun ru.
Stiu, tiu... m poi ucide uor, spuse brbatul. Plngea. Dumnezeule, o fulger un gnd, marele potentat este la
picioarele mele, scncind ca un copila. Ce-a putea s nv despre putere din aceast purtare copilreasc? i usc
lacrimile de pe obraz, folosind mai mult for dect era necesar. Pielea i se nroi sub puterea privirii ei.
J., las-m n pace! Nu pot s te ajut ctui de puin. i sunt inutil.
Avea dreptate; nu-i era de nici un folos. Dispreuitoare, ncet s-i mai controleze minile, i acestea czur fr vlag
de-a lungul corpului.
Titus, s nu ncerci vreodat s m gseti. nelegi ce-i spun? S nu-i trimii niciodat gorilele dup mine ca s-i
restabileti reputaia tirbit, pentru c atunci voi fi cu adevrat mai necrutoare dect ai fost tu toat viata.

El nu rspunse nimic; continu s stea ngenuncheat, cu faa la fereastr, n timp ce Jacqueline se spl pe fa, bu
cafeaua pe care o comandaser i plec.
86
Lyndon rmase surprins cnd gsi ua biroului ntredeschis. Ceasul arta de-abia apte i treizeci i ase de minute;
secretarele nu aveau s soseasc dect peste o or. Probabil c una dintre femeile de serviciu fusese neglijent i
uitase s ncuie ua. Nu-i nimic; o s afle vinovata i o s-o concedieze.
mpinse ua.
Jacqueline edea cu spatele la u. i recunoscu coama de pr castaniu ce-i cdea pe umeri i-i ddea aspectul unei
cocote un pr despletit, dar bine ngrijit. Biroul su, nvecinat cu acela al domnului Pettifer, era ntotdeauna ntr-o
ordine perfect. Privi mprejur; totul prea s fie la locul lui.
Ce caui aici?
Ea respir adnc, pregtindu-se.
Era prima dat cnd premeditase ceea ce voia s fac. Pn acum, totul se ntmplase sub impulsul momentului.
Lyndon se apropie de birou i i ls jos servieta i exemplarul mpturit cu grij al ziarului Financial Times.
Nu ai nici un drept s intri aici fr permisiunea mea, zise acesta.
Jacqueline se ntoarse alene spre el, cu aceeai micare nceat a scaunului pivotant pe care o fcea Lyndon cnd i
admonesta subordonaii.
Lyndon, rosti ea moale.
Nimic din ceea ce vei spune sau vei face nu va schimba realitatea, doamn Ess, continu el, intrnd direct n subiect.
Eti o uciga cu snge rece, i de aceea am simit c era de datoria mea s-l pun n tem pe domnul Pettifer.
Pretinzi c ai fcut acest lucru n interesul lui Titus?
Firete.
Si antajul ulterior, tot n interesul lui este?
ei afar din biroul meu...
Nu-i aa, Lyndon?
Nu eti dect o trf! Trfele nu tiu nimic; ele sunt doar nite animale ignorante, morbide, spuse el cu dispre. O,
desigur, eti rafinat i viclean, trebuie s recunosc acest lucru, dar, pe de alt parte, aa-i orice putoare care trebuie
s-i ctige existena.
Ea se ridic n picioare. Brbatul atepta un rspuns cu aceeai moned. Dar nu primi nici unul cel puin nu unul
verbal. Simi o greutate pe fa, ca i cum cineva l-ar fi apsat uor.
Ce... faci? ntreb el.
Ce s fac?
Ochii i se ngustau, astfel nct expresia feei semna cu aceea a unui copil care ncerca s imite un oriental monstruos;
un zmbet larg i se ntindea pe figura brzdat de-un rictus de durere. ncepu s articuleze greu cuvintele:
nce...tea...z...
Jacqueline cltin din cap.
Trf..., replic Lyndon, continund s o sfideze.
Tot ce fcea, era s-l priveasc fix. Faa ncepu s i se contracte convulsiv sub presiune, iar muchii s fie cuprini de
spasme.
Poliia..., ncerc el s vorbeasc,... dac... ridici... un... deget... asupra... mea...
Nu-l voi ridica, rspunse ea i i intensific puterile. Sub haine, brbatul simi o for ce aciona pe ntreg corpul,
ntinzndu-i din ce n ce mai mult pielea, strngndu-l tot mai mult. Ceva urma s se ntmple, i era contient de acest
lucru. O parte oarecare a corpului su o s se dovedeasc prea slab i o s cedeze sub aciunea acestui flux continuu,
iar atunci cnd urma s se rup, nimic nu avea s-o mai mpiedice s-l spintece definitiv. Extrem de lucid, se gndea el la
ceea ce-l atepta, n timp ce era cuprins de spasme. Reui, totui, s rnjeasc forat:
Trf! articula. Trf sifilitic!
Nu pare a fi nspimntat, i zise femeia.
Ura pe care o resimi brusc era att de mare, nct contracara cu toftil frica. Cu fata aproape de nerecunoscut, o
apostrof din nou:
Trf!
Dup aceea, ncepu s se despice...
Ruptura se produse a rdcina nasului i se extinse n sus, de-a curmeziul sprncenei, i n jos, secionndu-i buzele
i brbia, apoi, gtul i pieptul. n cteva secunde, cmaa i se umplu de snge, costumul negru deveni i mai nchis, iar
din manetele hainei i ale pantalonilor ncepur s se preling picturi. Pielea i se jupuia de pe mini ca mnuile pe
care un chirurg le scoate dup operaie; dou rotocoale circulare de esut rou-intens atrnau, ca urechile unui elefant,
de ambele pri ale feei desfigurate.
nvectivele ce-i ieiser din gur ncetaser acum.
Era deja mort de zece secunde, din cauza ocului, dar femeia, rzbuntoare, continua s-i desvreasc opera,
smulgndu-i pielea de pe corp i mprtiind fiile prin toat camera. Sttu aa ncremenit o bucat de vreme, n
costumul rou, n cmaa stacojie i cu lucitorii si pantofi rocai, pn cnd, mulumit, ea se ndur de corpul din care
ieeau aburi i i ddu drumul. Se prbui ncet ntr-o balt de snge i adormi pe vecie.
Dumnezeule, gndi ea, n timp ce se ndrepta linitit spre scrile de serviciu, dar tiu bine c asta a fost o crim
premeditat!
Moartea lui nu fu anunat nici n ziare i nici n buletinele de tiri. Dup ct se prea, Lyndon murise aa cum trise,
necunoscut de opinia public.
Dar femeia tia c lucrurile nu aveau s se opreasc aici, c mecanismul se pusese deja n micare dei nu trebuia ca
persoane insignifiante ca ea s simt aceasta. Ce urma s se ntmple, cum o s i se schimbe viaa? Putea s
ghiceasc. Moartea lui Lyndon nu fusese ceva gratuit, cci femeia intenionase s tulbure apele, s-i strneasc
dumanii din toat lumea i s-i fac s-o atace. S-i dea n vileag atuurile, s-i arate dispreul i groaza. Se prea c
trecuse prin via urmrind un singur el caracterul ei cel mai ascuns, exprimat n privirile altor oameni. Dar acum dorea
ca totul s ia sfrit. Sosise timpul s-i termine urmritorii.
Desigur c toi cei care o vzuser mai nti Pettifer, apoi Vassi o s-i ia urma, iar ea o s le nchid ochii pentru
totdeauna. O dat ce martorii dispreau, avea s fie liber cu adevrat.
Desigur, Pettifer n-a cutat-o; cel puin, nu el n persoan. -a fost uor s gseasc civa profesioniti, nite oameni
fr scrupule, dar cu un fler nnscut pentru astfel de treburi, un fler care n-ar fi fcut de ruine nici un copoi nsetat de
snge.
87
se ntindea o capcan, dei nu-i putea da seama cum or s procedeze. Semnele erau peste tot: un stol de psrele
nlndu-se brusc de dup un zid, o strfulgerare de lumin provenind de a o fereastr ndeprtat, zgomote de pai,
fluierturi, brbai n costume nchise citindu-i ziarele n limita razei ei vizuale. Sptmnile treceau i acetia nici nu se
apropiau de ea, dar nici n-o lsau n pace. Ateptau momentul prielnic, ca pisicile ce stau la pnd n copaci, dnd din
cozi i trndvind.
Totul purta semntura lui Pettifer. nvase destule de la el pentru a-i recunoate prudena i viclenia. Pn la urm, or
s acioneze, dar n momentul ales de ei, nu sugerat de ea; sau poate mimai cnd o s dea el ordinul. Si, dei nu i -a
vzut niciodat faa, era ca i cum nsui Titus se afla pe urmele ei.
> Doamne Dumnezeule, gndea femeia, mi-e viaa n pericol i, totui, nu-mi pas.
Era inutil s-i exercii puterea asupra unei fiine umane dac nu aveai vreun scop precis. Ea o folosise pentru propriile-i
motive meschine, pentru satisfacerea unor necesiti fiziologice sau, pur i simplu, din mnie. Dar aceste manifestri nu
numai c nu au apropiat-o de ceilali semeni, ci, dimpotriv, au etichetat-o n ochii lor ca o ntruchipare a unui monstru
feminin.
Uneori, se gndea la Vassi, ntrebndu-se pe unde umbla i ce fcea. Nu fusese un brbat hotrt, dei manifestase o
oarecare pasiune pentru ea. Mai mult dect Ben sau Pettifer i, firete, mult mai mult ca Lyndon. Si, i amintea cu
tandree, c fusese singurul brbat cunoscut vreocifat de ea care i spunea pe numele adevrat -Jacqueline. Toi ceilali
nu tiau cum s-l abrevieze mai mult: Jackie, sau J., sau chiar Ju-Ju (cum fcea Ben de cte ori era iritat de ceva).
Numind-o Jacqueline, n felul su simplu i deschis, acesta o accepta n totalitate. Si cnd se gndea la Vassi, la modul
n care s-ar putea ntoarce la ea, se temea pentru el
Declaraia lui Vassi (partea a doua)
,Era de la sine neles e am cutat-o. Numai atunci cnd pierzi pe cineva drag, i dai seama de absurditatea expresiei:
Ce mic-i lumea! Nu-i adevrat. Este o lume uria, mistuitoare, n special atunci cnd eti singur.
Pe vremea n care funcionam ca avocat, nchistat n tiparele inerente clicii respective, eram obinuit s ntlnesc
aceleai fee n fiecare zi. Cu unii schimbam doar cteva cuvinte, cu alii, zmbete sau semne din cap. Toi aparineam
unui cerc restrns, dei eram inamici n faa jurailor. Mneam i beam cot la cot, n aceleai localuri. Se ntmpla chiar
s avem aceleai amante, dei acest lucru nu l cunoteam la momentul respectiv.
n aceste condiii, e uor s crezi c nimeni n lume nu-ti vrea
/\ * '
rul. mbtrneti pe zi ce trece, ca toat lumea, de altfel. Ajungi chiar s crezi, mulumit de tine nsui, c, o dat cu
scurgerea anilor, devii mai nelept. Viaa devine suportabil; chiar i sudorile de la ora trei noaptea vin mai rar dect
creterea contului bancar.
Dar s crezi c viaa-i inofensiv, nseamn s te mini pe tine nsui, s ai ncredere n aa-numitele certitudini, care, de
fapt, sunt doar nite iluzii dearte.
Toate iluziile se spulberar n clipa n care ea m prsi, i toate minciunile pe care le nghiisem devenir extrem de
evidente.
Nu trieti ntr-o lume mic atunci cnd caui n ea o singur fa pe care ai vrea s-o vezi mereu, o fa pierdut undeva
n vrtejul vieii cotidiene. Nu trieti ntr-6 lume mic atunci cnd puinele, dar vitalele, amintiri pe care le ai despre iubita
ta sunt pe cale s fie zdrobite de miile de clipe ce te asalteaz n fiecare zi i se aga de tine, solicitndu-i atenia, ca
nite.copii neajutorai.
Eram un om distrus.
M trezeam eu nsumi dormind n nite cmrue ale unor

hoteluri mizerabile, bnd mult mai des dect mneam i scriindu-i numele, obsesiv, de nenumrate ori. Pe perei, pe
perne, pe dosul palmei. Odat, mi-am zgriat pielea cu stiloul i m-am infectat din cauza cernelii. Mai am i acum acea
urm. M tot uit la ea parc ar spune: Jacqueline... Jacqueline...
Apoi, ntr-o zi, am zrit-o; absolut din ntmplare. Prea melodramatic, dar am crezut c o s mor chiar n acea clip.
Mi-am imaginat-o att de mult, am dorit att de mult s-o vd din nou i, cnd acest lucru s-a ntmplat, am simit cum nu
m mai ineau picioarele i am vomitat n mijlocul strzii. Nu aa mi-am nchipuit momentul iubitul care vrsa pe
propria-i cma la vederea iubitei! Dar, de fapt, nimic din ceea ce s-a ntmplat vreodat ntre mine i Jacqueline n-a
fost normal. Sau natural.
Am urmrit-o cu oarecare dificultate. Era aglomeraie pe strad, i ea se grbea. Nu tiam dac s-o strig sau nu. Am
decis s tac din gur. Cum ar fi reacionat vzndu-l pe acel nebun nebrbierit, care de-abia i tria picioarele,
chemnd-o pe nume? Probabil ar fi fugit. Sau, mai ru, mi-ar fi ptruns n piept, oprin-du-mi inima dup bunul ei plac,
nchizndu-mi gura pe vecie, nainte de-a avea timp s-o dau n vileag.
Aa nct am rmas tcut i am urmrit-o cu perseveren pn la ceea ce am considerat a fi apartamentul ei. Am
rmas acolo -sau prin mprejurimi dou zile i jumtate; nu tiam ce s fac. Era o dilem ridicol. Dup ce o cutasem
att timp, acum, cnd se afla la o distan de la care m putea auzi i vedea, nu ndrzneam s m apropii de ea.
Poate c m temeam de moarte. Dar, acum, iat-m n aceast camer mpuit din Amsterdam, scriindu-mi mrturia i
ateptn-du-l pe Koos s-mi aduc cheia, nesimind nici un fel de team. Probabil c propria-mi vanitate m mpiedicase
atunci s m apropii de ea. N-am vrut s m vad ruinat i nenorocit; voiam s fiu refcut, curat i ntr-o alt stare de
spirit s fiu iari iubitul ei din vis.
n timp ce o ateptam, au venit dup ea.
Nu tiu cine erau. Doi indivizi n haine civile. Nu preau poliiti, cci erau prea blnzi i bine crescui. Jacqueline nici nu
s-a gndit s reziste; i-a urmat, zmbind, de parc s-ar fi dus la oper.
Cu primul prilej, m-am ntors n cldire, mbrcat mai ngrijit, am aflat numrul apartamentului ei, ntrebndu-l pe portar,
i am ptruns nuntru. Trise simplu. ntr-un col al camerei i instalase o msu la care i scria memoriile. M-am
aezat i le-am citit, iar n cele din urm le-am luat cu mine. Nu ajunsese mai departe de primii apte ani de via. Plin de
vanitate, m-am ntrebat dac urma s figurez i eu n acele pagini. Probabil c nu.
Am mai luat i unele haine de-ale ei, acelea pe care le purtase pe vremea cnd am cunoscut-o. Nimic intim nu sunt
fetiist. Nu aveam de gnd s m ntorc acas i s-mi ngrop faa n lenjeria ei intim. Am vrut doar ceva care s mi -o
aminteasc, s m ajute s mi-o nfiez n minte. Dei, dac m gndesc bine, n-am ntlnit vreo fiin uman care s
arate mai bine numai mbrcat n propria-i piele.
Si aa am pierdut-o nc o dat victim mai degrab a propriei mele laiti dect a unor mprejurri nefaste.
88
Pettifer nu se apropie de casa n care, de patru sptmni, doamna Ess era inut prizonier. s-au pus la dispoziie
multe din ceea ce a cerut, mai puin libertatea de micare. De fapt, nici n-a insistat pentru asta; nu era interesat s
evadeze, dei i-ar fi fost destul de uor s-o fac. O dat sau de dou ori, se ntreb dac Titus i prevenise pe cei doi
brbai care o pzeau i pe supraveghetoare de ce era n stare s fac; probabil c nu. O tratau, pur i simplu, ca pe o
femeie pe care i pusese Titus ochii nimic mai mult dect o femeie pentru patul lui.
Avnd la dispoziie o camer separat i o provizie inepuizabil de hrtie, Jacqueline se apuc s-i scrie din nou
memoriile, de la nceput.
Era spre sfritul verii, i nopile ncepeau s devin friguroase. Uneori, pentru a se nclzi, se ntindea pe podea (le
ceruse de la nceput s scoat patul din camer) i i ondula corpul precum apa unui lac. i ddea seama, pentru prima
dat, c, fr o via sexual, propriul ei corp redevenea un mister, c dragostea fizic fusese o explorare a celei mai
intime i necunoscute pri a fiinei sale: carnea. Se nelesese mai bine pe ea nsi n timp ce se afla n braele
altcuiva, i dduse seama mai bine de propria-i natur n timp ce alte buze i se plimbau, uor, adorator, pe piele. Se
gndi din nou la Vassi i, la acest gnd, lacul se nvolbur ca dup o furtun. Snii i palpitau ca nite muni bntuii de
vijelie, uvoaie neobinuite i traversau pntecele, gura i era acoperit ca nisipul unei plaje de curenii ce-i brzdau,
n sus i n jos, faa cuprins de fiori. Pe ct era de vie imaginea ei n memoria lui, pe att de treaz era fiina lui n
mintea ei.
Se gndi la puinele momente de linite pe care le avusese n via, momente fragile, de fiecare dat precedate de
dragostea fizic, de ambiie si vanitate. Probabil c ar mai fi existat si alte ci de a le obine, dar i lipsise experiena
necesar. Mama ei spusese ntotdeauna c femeile, fiind mai echilibrate dect brbaii, aveau nevoie de mai puine
distracii. Nu asta era i prerea ei.
Descoperise c viaa era plin de momente dureroase, dar nu i de modalitile de a le depi.
ncet s-i mai scrie memoriile cnd ajunse la descrierea celui de-al noulea an de via. Urma pubertatea, i nu dorea
s fl-o reaminteasc. Arse toate foile n mijlocul camerei, chiar n r.lua n care primi vizita lui Pettifer.
Dumnezeule, gndi ea, nu aa arat un om puternic.
Pettifer prea bolnav; era la fel de schimbat fizic ca un prieten dc-al ei, care murise de cancer. Astzi, sntos, peste o
lun, ros i>c dinuntru, pe jumtate devorat, de-o boal necrutoare. Avea fn|a ca o masc, pielea cenuie i acoperit
cu pete. Doar ochii i Mrluceau ochi de cine turbat.
Era mbrcat impecabil, ca i cum ar fi mers la o nunt.
Bun, J.
Bun, Titus.
O msur din cap pn-n picioare.
Te simi bine?

Desigur.
Ti-au dat tot ce-ai cerut?
unt nite gazde perfecte.
Nu te-ai mpotrivit deloc.
De ce s m mpotrivesc?
Pentru c ai fost adus i nchis aici. Eram pregtit, dup ic am vzut ce s-a ntmplat cu Lyndon, s asist la un alt
mcel ni unor inoceni.
Titus, Lyndon nu era inocent, pe cnd oamenii acetia sunt. Nu le-ai spus nimic.
Nu am considerat necesar. Pot s nchid ua?
Se afla n puterea lui; totui, venise ca un emisar n tabra cuiva cu o putere mai mare. Jacqueline aprecia modul n care
se comporta; era terorizat, dar avea moralul ridicat. El nchise ua i o ncuie.
Te iubesc, J. Si mi-e fric de tine. De fapt, cred c te iubesc pentru c m tem de tine. S fie o boal?
Am impresia c da.
Eram sigur c ai s gndeti aa.
De ce n-ai venit pn acum?
Trebuia s-mi pun afacerile n ordine, ca s nu fie un haos cumplit dup ce voi pleca.
Pleci undeva?
O privi n ochi, iar muchii feei i tresrir spasmodic.
Sper.
Unde? * *:>~ tkvXi^ auu m mi-hxj.t^ntjjj x Si, totui, ea nc nu ghicea adevratul motiv care-l adusese n aceast
cas afacerile puse n ordine, iertare cerut soiei, fli ca aceasta s tie, n timpul somnului, cile de ntoarcere tiate,
nepotrivirile neluate n seam.
Nu ghicea c venise aici s moar.
M prefaci n pulbere, J. M reduci la zero. Nu pot pleca nicieri. nelegi ce vreau s spun?
Nu cred.
Nu pot s triesc fr tine..., declar Titus.
Expresia era prea banal i de neiertat. Nu putuse, oare, st gseasc o alt modalitate de-a o rosti? Ea aproape c
izbucni n rs era att de rsuflat...
ns el continu:
...i cu siguran nu pot tri cu tine. Tonul i se schimbi brusc. Pentru c m revoli, femeie fr suflet, ntreaga ta fiin
m dezgust!
Aadar? ntreb ea cu un glas moale.
Aadar...

Devenise din nou calm, i Jacqueline ncepea s neleag.


...ucide-m!
Era grotesc. Ochii strlucitori o priveau fix.
Asta vreau, preciza el. Crede-m, asta-i tot ce vreau pe lume. Omoar-m! Cum? Te privete. Nu voi opune nici o
rezisten, nu m voi vita ctui de puin.
89
Jackie i reaminti o veche glum. Masochistul adresndu-se sadicului: ,Lovete-m! Pentru numele lui Dumnezeu,
lovete-m! Sadicul ctre masochist: ,Nu!
Si dac refuz? ntreb ea.
Nu m poi refuza. Sunt prea dezgusttor.
Titus, eu nu te ursc.
Ar trebui. Sunt slab. Nu-i sunt de nici un folos. Nu te-am nvat nimic.
M-ai nvat o mulime de lucruri. Acum m pot controla eu nsmi.
Vrei s m convingi c te-ai controlat cnd l-ai omort pe Lyndon?
Firete.
Mi s-a prut, totui, c ai ntrecut msura.
A cptat doar ceea ce a meritat.
Atunci, d-mi i mie ceea ce merit, la rndul meu. Te-am inut nchis n aceast cas. Te-am respins cnd ai avut
nevoie de mine. Pedepsete-m pentru toate acestea!
Am supravieuit, vezi bine. -J.!
Nici chiar n aceast situaie extrem nu putea s-i rosteasc numele ntreg!
M rog lui Dumnezeu. Pentru numele lui Dumnezeu! N-nm nevoie dect de acest lucru de la tine. F-l! Motivul?
Oricare vrei mil, dispre sau dragoste. Dar f-l, te rog!
Nici gnd, rspunse ea.
Brusc, Titus travers camera i o plesni cu putere peste fa.
Lyndon te-a numit trf. Avea dreptate asta i eti. Ultima lepdtur a societii, nimic mai mult.
Se ndeprt de ea, se ntoarse, o lovi din nou, mai repede i mai tare, de ase sau de apte ori, cu palma i cu dosul
palmei. Apoi se opri, gfind.
Vrei bani?
Trguiala. La nceput lovituri, apoi trguiala, l vedea deformat din cauza lacrimilor pe care nu era capabil na le
opreasc.
Vrei bani? ntreb el din nou. -Ce crezi?
Nu-i deslui nota de sarcasm din glas i ncepu s mprtie bancnote la picioarele ei, zeci i zeci de bilete de banc, ca
nite ofrande aduse Sfntei Fecioare.
Tot ceea ce vrei, zise el. Jacqueline.
Femeia simi o senzaie apropiat de durere n pntece, n timp cc n fiina ei se ntea o dorin brusc de a-l ucide.
Rezist pornirii care i-ar fi fcut lui jocul, devenind un instrument al voinei, fiind redus astfel la neputin. Era din nou
folosit aa cum fusese, de altfel, toat viaa. Fusese crescut i educat ca o vac, uteptndu-se mereu ceva de la
ea: s aib grij de soi, s alpteze copiii, s aduc moarte btrnilor. Si, ca orice vac, trebuia s se lupun oricrei
cereri, de cte ori ar fi fost solicitat. Ei bine, nu i de data aceasta.
Se ndrept spre u.
Unde te duci?
ntinse mna s apuce cheia.
Te privete cum mori, e problema ta, nu a mea, spusa Jacqueline.
Se repezi la ea nainte de-a putea descuia ua, i lovituri! extrem de puternic, o lu pe neateptate.
Cea! url Titus, i un val de lovituri se abtu asupra ei. Dorina uciga se mrea din ce n ce mai mult n stomacul
femeii.
Brbatul o apuc de pr i o trase napoi n camer, mpro* cnd-o cu obsceniti un uvoi nesfrit, ce provenea,
parc, dintr-un iaz plin de lturi, al crui dig se rupsese. at un alt mijloc prin care crede c va obine ce vrea, gndi
Jacqueline. Dac ti lai impresionat, pierzi i de data aceasta iar te manipuleaz, Cuvintele continuau s curg cu
nemiluita, aceleai cuvinte murdare ce fuseser adresate unor generaii ntregi de femei nesupuse trf, eretic,
lepdtur, cea, monstru.
Da, asta era ea.
Da, gndi Jackie. Monstru ce sunt!
Gndul i uura luarea deciziei. Se rsuci. Titus i ddu seama de intenie chiar nainte ca ea s-l priveasc. Ddu
drumul minilor care o ineau de pr. Mnia femeii porni s se materializeze, prsindu-i gtul i traversnd distana
care-i separa.
Dac el consider c sunt un monstru, ei bine, monstru voi fii
O fac pentru mine nsmi, nu pentru el. Niciodat pentru ei Pentru mine nsmi!
Pettifer ncepu s respire cu greutate, n timp ce voina ei tl atingea; ochii strlucitori i devenir pe moment opaci,
dorina de a muri se transform n dorin de via prea trziu, desigur l el ip ct l inu gura. Ca rspuns, pe scri
se auzir pai, strigte i ameninri. Aveau s ajung n camer n cteva secunde.
Eti un animal! l apostrof ea.
Nu, rspunse brbatul, continund s se cread nc stpn pe situaie.
Tu nu exiti, zise femeia, fcnd un pas spre el. Nimeni nu-l va mai gsi vreodat pe cel care a fost Titus. Titus a
plecat. Restul edoar...
Durerea era cumplit. l mpiedic chiar s scoat un sunet -care i rmase n gt Oare ea intrase din nou n aciune,
modificn-du-i gtlejul, vlul palatin, chiar capul? Jacqueline i transforma cutia cranian i l reorganiza.
Nu, nu aa mi-am imaginat acest ritual, voia el s spun. Voiam s mor inndu-te n brae, cu gura lipit de-a ta,
rcorin-(lu-m prin tine, n timp ce mi ddeam ultima suflare. Nu acesta este felul n care am vrut s se ntmple.
Nu. Nu. Nu.
Oamenii care o inuser prizonier se aflau deja lng u, btnd cu pumnul n ea. Bineneles c nu se temea de ei
atta doar c ar fi putut s-o mpiedice s-i termine capodopera, adu-gndu-i ultimele retuuri.
Cineva lovea cu umrul n u. Srir achii, i ua se izbi de |)crete. Cei doi brbai care nvlir nuntru erau
narmai. ndreptar pistoalele spre ea, fr nici o ezitare.
Domnule Pettifer? strig cel mai tnr.
Ochii lui Pettifer strlucir din colul camerei, de sub mas.
Domnule Pettifer? repet el, v uitnd complet de existena femeii.
Pettifer cltin capul ce semna acum mai mult a rt. V rog, gndi acesta, nu v apropiai nici mcar cu un metru.
90
ndividul se aplec i privi sub mas la fiara dezgusttoare, chircit pe vine; era plin de snge, ca urmare a
metamorfozei, dar nc n via. Toi nervii i fuseser distrui; nu mai simea nici o durere. mportant era ns c
supravieuise. Minile lui erau trans-i formate n labe, picioarele ridicate i ndoite spre spate, genunchii fracturai, ceea
ce-l fcea s semene cu un crab cu patru piciorue, creierul dezvelit, ochii lipsii de pleoape, falca inferioar sfrmat i
nclecat peste cea superioar, exact ca la un buldog, urechile smulse, ira spinrii frnt n buci; acum era o fiin
uman adus, prin vraj, la o alt condiie.
Eti un animal, spuse ea.
Si n prezent asta i era o copie aproximativ fidel a unei tiare.
Brbatul cu pistolul i pierdu pe moment glasul, recunoscn-du-i, oarecum, patronul. Se ridic n picioare, cu spaima
oglindit pe chip, i privi la femeia din faa sa.
Jacqueline nl uor din umeri.
Tu ai fcut asta? ntreb cu un glas n care se simea team, dar i repulsie.
Femeia ddu din cap aprobator.
Vino, Titus, rosti ea, pocnind din degete. Fiara i scutur capul, plngnd cu suspine.
Vino, Titus! repet ea poruncitor.
Titus Pettifer iei, cltinndu-se, din ascunztoare, lsnd o dr nsngerat n urma sa.
Brbatul trase instinctiv asupra rmielor lui Pettifer. Ar fi fcut orice, absolut orice, pentru a mpiedica aceast
creatur dezgusttoare s se apropie de el.
Titus se poticni, fcu doi pai napoi, sprijinindu-se pe labele nsngerate, se scutur, ca i cum ar fi vrut s alunge
moartea din oase, se prbui i rmase nemicat.
Eti mulumit acum? ntreb femeia.
Ucigaul ridic ochii de pe corpul celui executat. Cu el vorbea puterea ntruchipat n femeia aceasta? Nu. Jacqueline
privea fix cadavrul lui Pettifer, cruia i adresase ntrebarea:
Eti mulumit?
Ucigaul scp arma din mn. Partenerul su fcu la fel.
Cum s-a ntmplat? ntreb brbatul care sttea lng u. Era o ntrebare nevinovat o ntrebare ce prea pus de
un copil.
El a vrut-o, rspunse Jacqueline. Asta-i tot ce i-am putut oferi.
Ucigaul cltin din cap i czu n genunchi.
Declaraia lui Vassi (ultima parte)
,Sansa a jucat un rol suprtor de mare n idila mea cu Jacqueline Ess. Uneori, mi se prea c eram supus la toate
necazurile ce se ntlneau n lume, nvrtit pe degete dup bunul-plac al cuiva. Alteori, aveam bnuiala c ea mi dirija
toat viaa, aa cum fcea i cu acelea ale altor sute sau mii de indivizi, aranjndu-mi fiecare afacere norocoas,
mprtindu-mi victoriile i nfrngerile, nsoindu-m, orbete, ctre ultima mea clip.
ronia sorii a fcut s o descopr fr s tiu. La nceput, am dat de urma ei ntr-o cas din Surrey, n care, cu un an
nainte, fusese asasinat Titus Pettifer, un miliardar mpucat de una dintre grzile sale.dex^iprirucamera^la etaj, unde
avusese loc crima, totul era linitit. Dac Jacqueline trecuse pe-acolo, orice urm fusese ndeprtat. Casa, aflat acum
ntr-un stadiu avansat de ruin, era lsat la bunul-plac al amatorilor de graffiti. Cineva mzglise silueta unei femei pe
tapetul ptat al ncperii. Dintr-un punct de vedere obscen, era supradotat; ceva ce semna a fulger ti emana din sexul
cscat, iar la picioarele sale se afla o creatur greu de descris. Putea s fi fost un crab, un cine sau chiar un om. Totui,
orice ar fi fost, nu poseda nici un fel de putere proprie. Sttea n uvoiul de lumin eliberat de fiina ei chinuitoare,
consi-dcrndu-se pe sine nsui un favorizat al sorii. Privind la acea creatur zbrcit, ai crei ochi erau nlai pentru a
ntlni privirea arztoare a Sfintei Fecioare, am tiut c portretul o reprezenta pe Jucqueline.
Nu tiu ct timp am stat acolo, privind acel graffiti, dar am fost deranjat/ de un tip care prea s se afle ntr -o stare de
spirit mai proast dect a mea. Avea o barb ce nu fusese vreodat pieptnat sau splat, o siluet att de firav, nct
m-am ntrebat cum mai sttea n picioare, i mprtia un miros de care nu i-ar fi fost ruine nici mcar unui sconcs.
Nu i-am aflat niciodat numele, dar mi-a mrturisit c el era autorul acelui graffiti de pe perete. Un lucru uor de crezut.
Disperarea sa, dorina arztoare i confuzia n care tria erau acelea ale unui brbat care o vzuse pe Jacqueline.
Dac am fost cumva cam dur, sunt sigur c m-a iertat. Era o uurare pentru el s-mi povesteasc tot ce vzuse n ziua
n care Pettifer fusese omort i s fie convins c-l credeam n totalitate. Mi-a spus c amicul su, bodyguardul care
trsese focurile ce-l lichidaser pe Pettifer, s-a sinucis n nchisoare.
Mi-a destinuit c viaa nu mai avea nici un rost pentru el, fiindc femeia aceea i-o distrusese. Am ncercat s-l asigur,
att ct mi sttea n putere, c ea nu voise s-l fac s sufere i c nu trebuia s-i fie team c-l va cuta vreodat. n
timp ce-i spuneam toate acestea, brbatul continua s ipe, mai mult sub impulsul unui sentiment de frustrare dect al
unuia de uurare.
n cele din urm, l-am ntrebat dac stia unde se afla atunci Jacqueline. Lsasem la sfrit aceast ntrebare, dei era
cea mai presant pentru mine, probabil pentru c nu speram s primesc vreun rspuns afirmativ. Dar, pe Dumnezeul
meu, l-am primit. Ea nu prsise casa imediat dup mpiaaaraaiiiiiRejt^^ mult de vorb cu interlocutorul meu de-acum,
discutnd despre copiii, croitorul si maina sa. L-a ntrebat cum artase mama lui, iar el i-
7
a rspuns c a fost o prostituat. Fusese fericit? l iscodise Jacqueline. El rspunsese c habar n-avea. Plngea ea
vreodat?
El replicase c niciodat n viaa lui n-o vzuse rznd sau plngnd. Ea nclinase din cap i i mulumise.
Dup o bucat de vreme, nainte de-a se sinucide, cellalt uciga i-a spus c Jacqueline plecase la Amsterdam. Stia
precis acest lucru, sursa fiind un oarecare Koos. Si astfel, cercul ncepu s se strng.
Am stat apte sptmni n Amsterdam, fr a afla mcar un singur indiciu care s m pun pe urmele ei pn
asear. Sapte sptmni de abstinen, ceea ce era neobinuit pentru mine. Nebun de dorin, m-am ndreptat spre
cartierul ru famat al oraului, n cutarea unei femei. Se gseau pentru toate gusturile -etalate, ca manechinele, la
ferestre, lng nelipsitele lmpi cu abajur rou. Unele ineau celui n poal, altele citeau. Dar cele, mai multe fixau cu
insisten strada, ca i cum ar f fost hipnotizate.
Nu vedeam nici o fa care s m intereseze. Toate preau posomorte, fr nici un chef de via complet diferite de
ea. Sif totui, nu m nduram s plec. M simeam ca un biea obez ntr-un magazin de dulciuri, prea nehotrt ce s
aleg, dar prea mnccios pentru a pleca.
91
Spre miezul nopii, am fost acostat de un tip tnr care se tot nvrtea de colo-colo; la o cercetare mai atent, nu era
deloc tnr, dei bine fcut. N-avea sprncene, doar nite urme fcute cu dermatograful pe pielea lucioas. O pereche
de cercei de aur n urechea stng, o par pe jumtate mncat n mna nmnuat n alb, sandale decupate, unghiile
de la picioare lcuite. M trase de mnec cu un gest degajat.
Privindu-l, probabil c am rs batjocoritor, ceea ce nu pru s-l impresioneze deloc. Pari a fi un cunosctor, zisese el.
Nu art nici pe departe astfel, cred c te neli, i-am replicat. Nu, a continuat el, nu cred c m nel. Trebuie s fii
Oliver Vassi.
Primul meu gnd, absurd desigur, a fost c inteniona s m ucid. Am ncercat s m eliberez, dar strnsoarea sa era
nendurtoare.
Vrei o femeie, mi spusese. S fi ezitat eu destul pentru a-i da seama c rspunsul era afirmativ, cu toate c am
negat? Cunosc o femeie cum nu este alta, continuase el, un adevrat miracol. Stiu c ai vrea s-o ntlneti n carne
i oase.
Oare ce m-a fcut s-mi dau seama c vorbea despre Jacqueline? Probabil faptul c m reperase n mulimea de pe
strad, de parc ea privea de undeva de la o fereastr, alegndu-i admiratorii aa cum un gurmand i alege homarul
direct din bazinul restaurantului. Probabil i din felul n care ochii i strluceau, ntlnindu-mi privirea fr nici un fel de
team, pentru c teama, ca i extazul, o putea simi doar n prezena unei singure creaturi care tria pe acest blestemat
pmnt al lui Dumnezeu. Puteam s nu m recunosc n acea privire primejdioas? Nu mai aveam nici o ndoial, o
cunotea pe Jacqueline.
Stia c eram prins n plas, fiindc de ndat ce am ezitat, s-a ntors i a dat s plece, ridicnd nepstor din umeri, ca i
cnd ar fi spus: Ai avut o ans i ai pierdut-o. Unde-i? l-am ntrebat, apucndu-l de mna subire ca un b. Art
cu capul n josul strzii i l-am urmat, strecurndu-m prin mulime, ca un idiot fr minte. Pe msur ce naintam, strada
devenea tot mai pustie; luminile roii lsau locul obscuritii, apoi, ntunericului bezn. Dac nu l -am ntrebat de vreo
zece ori unde mergeam, nsemna c nu l-am ntrebat niciodat; nu catadicsi s-mi rspund pn cnd n-am ajuns la
ua ngust a unei case nguste, de pe o strad ngust i lung ca un ti de brici. Am ajuns, m anunase el cu
emfaz, ca i cum aceast drpntur ar fi fost cel puin Palatul de la Versailles.
Dup dou iruri de trepte, ntr-o cas de altfel goal, urm o camer cu o u neagr. M mpinse spre ea. Era
ncuiat. a uit-te, m-a invitat el, e nuntru. Dar e ncuiat, i-am replicat. nima mi btea cu putere, gata-gata
s-mi sar din piept; Jacqueline era aproape, simeam c era aproape. a uit-te, a insistat el i mi-a artat o gaur
minuscul n tblia uii. Am absorbit pur i simplu lumina prin ea, apropiindu-mi ochiul de Jacqueline prin acea
deschiztur.
Camera era mizerabil i goal cu excepia unei saltele i a iubitei mele. Zcea ntins cu picioarele desfcute, cu
ncheieturile minilor i gleznele legate de nite rui grosolani btui n podea, n cele patru coluri ale saltelei. Cine a
legat-o aa? l-am ntrebat, ncputndu-mi lua ochii de pe corpul ei despuiat. Ea a vrut-o, mi-a replicat. E dorina ei.
mi auzise vocea. Si-a ntors capul cu oarecare dificultate i a privit direct spre u. Cnd m-a sgetat cu privirea, am
simit cum prul mi se ridica n sus ca un semn de bun-venit i flutura la comanda ei. Olivei, a rostit ea.
Jacqueline! Am imprimat cuvntul n lemnul uii cu un srut.
Corpul i se agita, sexul ei ras deschizndu-se i nchiznd ca o plant exotic de culoare purpurie, liliachie i trandafirie.
Las-m s intru, i-am spus lui Koos. Nu vei supravi( dup o noapte cu ea. D-mi drumul nuntru. Cost mi
m-a avertizat el. Ct vrei? Tot ce posezi. Cmaa de pe toi banii, bijuteriile atunci va fi a ta.
Voiam s sparg ua sau s-i frng degetele ptate de nicoi unul cte unul, pn cnd avea s-mi dea cheia. A priceput
la m gndeam. Cheia e la loc sigur, a zis el, iar ua-i rezisten! Trebuie s plteti, domnule Vassi. Vrei s plteti,
nu-i aa?
Avea dreptate. ntenionam s pltesc. Vrei s-mi dai ceea ce ai avut vreodat, tot ceea ce ai fost vreodat. Vrei s te
di la ea, nelsnd n urma ta nimic care s-i reclame prezeni ulterioar. Stiu acest lucru. Toi care se duc la ea fac la
fel. To( Sunt aa de muli? E o femeie de nepotolit, a spus el, p; fr chef. Nu era un lucru cu care s se
mndreasc un codo era necazul lui i mi-am dat seama imediat de asta. i caut din n ce mai muli clieni i apoi i
ngrop.
i ngropa.
Bnuiam c aceasta era principala ocupaie a lui Koos: s, descotoroseasc de mori. Si asa urma s fac si cu mini
apucndu-m cu minile lui lcuite i trndu-m afar din cam< cnd nu-i mai eram de nici un folos femeii; apoi s m
arunce vreo groap, canal sau cuptor, ca s nu fiu gsit niciodat. d nu-mi surdea deloc.
Si, totui, iat-m cu toi banii pe care i-am putut strnge vnzarea tuturor obiectelor ce le posedam; nu mai aveam nici
fel de demnitate; viaa mi atrna de un fir de pr, iar eu stti i ateptam un codo cu o cheie.
E ntuneric i trziu. Dar cred c va fi obligat s vin. Nl pentru a ctiga nite bani, probabil c avea puine nevoi n afi
de heroin i fardurile pentru sprncene i ochi. Va veni ncheiem afacerea pentru c ea o ceruse, iar el era sclavul ei, la
de devotat ca i mine. Oh, va veni! Va veni cu siguran.
Ei bine, cred c este de-ajuns. j
Aceasta e declaraia mea. Nu mai am timp s o recitesc. siv aud paii pe scri, chioptnd, i trebuie s m duc cu el.
Laif aceast mrturie la ndemna celui care o va gsi, urmnd s-ol foloseasc dup cum l va tia capul. Pn
diminea voi fi mort, dur fericit. Credei-m.
Dumnezeule, gndi Jacqueline, Koos m-a tras n piept.
Vassi fusese de cealalt parte a uii, i simise corpul n minte 11 mbriase. Dar Koos nu-l lsase nuntru, n ciuda
ordinelor clare. Dintre toi oamenii, Vassi trebuia s fie admis pe gratis; Koos tia acest lucru, dar o nelase, la fel cum
fcuser toi brbaii cu excepia lui Vassi. La el fusese, probabil, dragoste dcvrat.
Sttu ntins toat noaptea pe pat, fr s nchid ochii o clip. Arareori dormea mai mult de cteva minute, i numai
atunci cAnd Koos o privea. i fcuse singur ru n timpul somnului, mutilndu-se fr s-i dea seama, apoi
trezindu-se nsngerat i urlnd de durere din cauza spinilor asemntori cu ai unui cactus pe care i fcea s
apar din pielea i muchii oricrui membru.
Bnuia c se ntunecase din nou, dar nu putea fi sigur. n ceasta camer cu draperii grele la fereastr, luminat de un
bec puternic, dar fr abajur, domnea o zi venic pentru simuri -i o noapte perpetu pentru suflet. Se ridica adesea
n ezut, cu rni pe spate de la ederea ndelungat n pat, aipind sau mncnd din mna lui Koos, lsndu-se splat,
pieptnat i, mai ales, folosit.
92
O cheie se nvrti n broasc. Se rsuci pe saltea pentru a vedea cine era. Ua se deschidea... se deschidea... se
deschise.
Vassi. Of, Dumnezeule, n sfrit era Vassi! l vedea traversnd camera i apropiindu-se de ea.
Se rug s nu fi fost cumva doar un vis, fie ca dorina s i se mplineasc: s fie el n carne i oase.
Jacqueline!
Era el.
n spatele lui, Koos se holba direct ntre picioarele femeii, fascinat de dansul labiilor.
Koo..., rosti aceasta, ncercnd s zmbeasc.
|i l-am adus, rnji travestitul, fr s-i mute privirea de pe corpul JacquelineL
O zi, opti ea. Am ateptat o zi, Koos. M-ai fcut s atept...
Ce nseamn o zi pentru tine? replic el, continund s rnjeasc.
Jacqueline nu mai avea ctui de puin nevoie de acest codo, dar el nu-i ddea seama de asta. n naivitatea sa, Koos
credea cl Vassi era doar un simplu client sedus de ea odinioar, un tip care urma s fie sectuit de puteri i nlturat ca
oricare altul. Koos i nchipuia c o s-i fie de folos i pe viitor, motiv pentru care juca att de prost acest joc fatal.
ncuie ua, i suger femeia. Dac vrei, n-ai dect s rmi.
S rmn? repet codoul, uitndu-se piezi la ea. Vrei sl spui c pot s rmn i... s privesc?
Ar fi privit oricum. Jacqueline tia c acesta obinuia sl urmreasc totul prin gaura pe care o fcuse n u, pentru c,
uneori, l auzea gfind. Numai c, de data aceasta, avea s rmn pentru totdeauna.
Koos scoase cu grij cheia din broasca exterioar, nchise usi i o ncuie pe dinuntru. Jacqueline l ucise chiar n
momentul tkl care ncuietoarea cni, nainte ca el s se ntoarc pentru a o privi din nou. Nu era nimic spectaculos n
aceast execuie; tot ce fcuad era s-i ptrund n pieptul de porumbel i s-i zdrobeasc plmnii. Se prbui
grmad peste u i alunec n jos, strivin du-i faa de tblia ei.
Vassi nici mcar nu catadicsi s se ntoarc i s-l vad murind; unica lui dorin era s riu-i deslipeasc ochii de la ea..
Se apropie de saltea, se ls pe vine i ncepu s-i dezlegi gleznele. Avea pielea roas, iar frnghiile erau acoperite cu
pett de snge. Dezleg sistematic nodurile, cu un calm pe care nu i -i imaginase pn atunci; avea satisfacia c se afla
aici, incapabil, de-a face cale ntoars i convins c singura crare pe care pute| merge se adncea n femeia iubit.
Dup ce-i eliber gleznele, fcu la fel cu ncheieturii! minilor; se aplec apoi asupra ei, blocndu-i panorama tavanului
Vocea i se auzea slab:
De ce l-ai lsat s te lege aa?
M temeam. -De ce?
S m mic, chiar s triesc. Fiecare zi era o agonie. f
Ai dreptate. Vassi nelegea prea bine acea incapacitate total de a existai l simi alturi, dezbrcndu-se, apoi
depunnd un srut pil pielea glbuie a stomacului acelui corp n care ea se ntrupase. Ert nsemnat cu urme ale propriei
activiti: pielea fusese ntins peste limita ei de toleran i era brzdat n toate direciile.
Se lungi lng femeie, lipindu-se de corpul acesteia, ceea ce nu-i displcu deloc.
Ea l mngie pe cap. ncheieturile i erau anchilozate, orice micare i producea dureri, dar voia s-i simt faa ct mai
aproape dc-a ei. Zmbind, Vassi se apropie; se srutar.
Dumnezeule, gndi Jacqueline, suntem mpreun!
Si, la acest gnd, dorina i se mplini. Sub apsarea buzelor lui, trsturile feei ei se dizolvar, devenind acea mare roie
la care brbatul visase att de mult, ale crei ape i splau acum faa; aceasta se dizolv, la rndul ei; erau nite ape
nvlmite, formate din gnduri i oase.
Snii ascuii ai femeii l nepau ca nite sgei, n timp ce sexul lui, transformat de gndul ei ntr -o arm tioas, o ucise
dintr-o mpunstur. nclcii ntr-un singur val de dragoste, se gndeau c se distrugeau reciproc. Ceea ce i fceau.
n afar, viaa dur i urma cursul, sporovial negutorilor i a cumprtorilor continund toat noaptea. n cele din
urm, indiferena i oboseala l dobor chiar i pe cel mai avid comerciant, nuntru i n afar se aternu o linite
mormntal punctul final al pierderilor i ctigurilor.
nfirile tailor
_a a_i_
Motorul mainii tui, gfi i se opri definitiv. Davidson i ddu seama brusc de tria vntului ce btea pe oseaua
pustie, rglind geamurile Mustangului. ncerc s porneasc motorul, dar acesta refuz s prind via. Exasperat,
Davidson ls s-i cad minile asudate de pe volan i examina cu atenie mprejurimile, n orice direcie te ntorceai
numai aer fierbinte, roci fierbini, nisip fierbinte. Aceasta era Arizona!
Deschise portiera i pi pe asfaltul prfuit i topit de cldur, n fa i n spate, oseaua se ntindea aproape n linie
dreapt pn la orizontul palid. Dac i mijea ochii, putea s disting munii, dar, de ndat ce ncerca s-i concentreze
privirea, ei dispreau, nghiii de aburul cald al ariei. Deja simea cum soarele i ardea cretetul capului n zona n care
prul blond se rrea. Deschise capota, i cercet, cu o privire fr speran, motorul, blestemn-du-i lipsa de pricepere
n a depana o main. Dumnezeule mare, de ce dracu' lucrurile astea afurisite nu sunt garantate mpotriva oricrei
defeciunii
Atunci auzi muzica.
Era att de departe, nct, la nceput, i suna n urechi ca un fluierat; treptat, se auzea din ce n ce mai tare. Era muzic
de-un oarecare gen.
Cum suna? Ca vntul care trece prin firele de telefon, ca Ufl val de aer fr surs, fr ritm, fr inim, ce-i zbrlea prul
de pa ceaf. ncerc s o ignore, dar fr succes.
Ridic uor capul din umbra capotei, cutnd cu privire! muzicanii, dar oseaua era pustie n ambele direcii. Numai
atunol cnd cercet amnunit deertul nspre Sud-Est, distinse un ir dl siluete minuscule, ce peau, sltau sau
dansau la limita vizibili taii sale, strvezii din pricina cldurii emanate de sol. Procesiune^ dac se putea numi aa, i
croia drum de-a curmeziul deertului, paralel cu oseaua. Drumurile lor nu urmau s se ncrucieze.
Davidson arunc o ultim privire pieselor motorului, care sa rcea, apoi, irului ndeprtat al dansatorilor.
Fr nici o ndoial, avea nevoie de ajutor.
Porni spre ei, prin deert.
naintarea era anevoioas; praful, nefiind ct de ct presat, C pe asfalt, l nvluia din toate prile. ui pasul, dar
siluetele din zare se ndeprtau din ce n ce mai mult. O rupse la fug.
93
Sngele i pulsa n ureche, dar muzica se auzea acum mai tare, Nu era o melodie bine definit, ci desluea felurite
tonaliti instrumentale, amestecate cu urlete, bzituri, fluierturi, mugete i bti de tob.
Capul procesiunii dispruse deja n deprtare, dar ceilali nc defilau prin faa lui. Davidson i schimb puin direcia, ca
s nu-l piard din ochi, apoi arunc o scurt privire peste umr, fixndu-l repere pentru drumul de ntoarcere. Simi un
gol n stomac cnd i vzu maina ajuns acum de mrimea unui gndac , prsit pe osea, sub un aer ce sta
parc s fiarb.
Continu s alerge. Dup aproximativ un sfert de or, cortegiul deveni vizibil, dei conductorii lui erau nc ascuni
privirii. Era, i nchipui el, un fel de carnaval deosebit, de vreme ce se desfura n acel loc uitat de Dumnezeu. Ultimii
dansatori erau, cu siguran, costumai ca de bal. Purtau mti i plrii care-l fceau s depeasc nlimea medie a
oamenilor; n jurul lor, fluturau pene viu colorate i panglici. Oricare ar fi fost motivul ceremoniei, cert era c mergeau
cltinndu-se ca nite beivi cnd srind, cnd opind, cnd trndu-se pe sol, cu pntecele lipit de nisipul fierbinte.
Davidson i simea plmnii n flcri; pierdea din ce n ce mai mult teren n faa procesiunii, care se mica mult mai
repede dect putea sau dorea el s mearg.
Se opri, i sprijini minile pe genunchi, ca s-i odihneasc puin corpul, i se uit, pe sub sprncenele din care picura
sudoarea, spre siluetele ce reprezentau singura lui ans de salvare. Apoi, adunndu-i toat energia de care era n
stare, ip ct l inea gura:
Oprii-v!
Pentru nceput, nici o reacie. Apoi, prin ochii de-abia deschii, i se pru c unul sau doi dintre cheflii se opresc. i
ndrept alele. Da, civa priveau spre el. Le simea mai degrab dect le vedea ochii aintii asupra lui.
Porni n direcia lor.
Unele dintre instrumente tcuser, ca i cum tirea despre prezena strinului se rspndise. Fr doar i poate, l
vzuser.
Continu s mearg, din ce n ce mai repede, i, deodat, din ceaa uoar, detaliile procesiunii deveneau mai clare.
Fr s vrea, ncetini pasul. nima, deja obosit de atta alergtur, btea s-i sparg pieptul.
Doamne Dumnezeule! zise el, i, pentru prima oar n cei treizeci i ase de ani de ateism, cuvintele nsemnau o
adevrat rugciune.
Se opri la vreo opt sute de metri de ei nu putea s se nele ntr-att. Ochii si mai erau totui capabili s disting
mucavaua de carne i oase, iluzia de realitate diform..
Creaturile ce ncheiau cortegiul erau nite montri a cror nfiare ntrecea cel mai demenial comar.
Unul dintre ei msura, probabil, cinci metri i jumtate sau chiar ase; pielea, ce-i atrna n falduri de pe muchi, era o
membran epoas, iar capul era un con de dini rnjii, ce ieeau din nite gingii de un rou-aprins. Altul avea trei aripi,
iar coada tripl btea pmntul, strnind nori de praf, cu un entuziasm reptilian. Al treilea i al patrulea formau un tot
monstruos, mult mai dezgusttor dect corpurile luate separat; pe lungime i pe lime, aceast oroare simbiotic
constituia un cuplu cstorit, membrele unuia fiind mplntate n rnile existente n carnea celuilalt; creatura scotea un
urlet sinistru, cacofonic, dei limbile ei erau rsucite mpreun.
Davidson fcu un pas napoi i arunc o privire spre main, n acest timp, una dintre vieti, neagr i roie la culoare,
scoase un sunet ce semna cu un fluierat, un sunet ce ptrunse pn n strfundurile creierului lui Davidson, n ciuda
distanei de opt sute de metri. Se uit din nou spre procesiune.
Monstrul, continund s fluiere, i prsise locul din cortegiu, i picioarele lui prevzute cu gheare bttoreau pmntul
n timp ce ncepu s alerge spre el. Davidson simi cum l cuprindea o panic de nedescris, i pantalonii i se udar brusc
cnd sfincterele cedar.
Creatura nvlea spre el cu viteza unui leopard, silueta mrin-du-i-se cu fiecare secund, aa nct putea s disting
detaliile anatomiei sale nepmntene: minile fr degetele mari, dar cu palmele dinate, capul cu un singur ochi n trei
culori, muchii dezvoltai ai umerilor i ai pieptului, i sexul n erecie din cauza mniei sau Dumnezeu s m
pzeasc! a dorinei, sex ce i se lovea de abdomen.
Davidson scoase un ipt att de strident, nct aproape c acoperi zgomotul fcut de monstru, i o lu la fug n direcia
din care venise.
Maina staiona la un kilometru i jumtate sau, poate, la trei kilometri deprtare, i Davidson era contient de faptul c
nu-i oferea o protecie sigur chiar dac ar fi ajuns acolo nainte ca monstrul s pun laba pe el. n acel moment, i
ddu seama ct de aproape era de moarte, ct de aproape fusese ntotdeauna, i nzui din tot sufletul s neleag, cel
puin o clip, aceast oroare care-l urmrea.
Creatura se afla chiar n spatele su, cnd picioarele nclite i lunecar, i Davidson czu; cut s se trasc ct
putea de repede spre main. Auzea dupitul picioarelor n urma sa i, instinctiv, se ghemui la pmnt, ateptnd
lovitura de graie.
Numr dou bti ale inimii.
Apoi trei. Patru. Nu se ntmpl nimic.
Vocea uiertoare atinsese o intensitate de nesuportat, apoi, treptat, ncepu s se diminueze. Palmele scrnitoare nu
luar contact cu corpul su. Precaut, ateptnd ca n fiecare clip capul s-i fie smuls de pe umeri, iscodi-printre degete.
Creatura l depise. i continuase drumul spre osea ca un semn de dispre pentru fragilitatea sa.
Davidson era copleit de mirosul greu de fecale ce-l nconjura, i era fric, dar se simea i oarecum ignorat, fr
personalitate. n spatele lui, cortegiul i continua drumul. Doar unul sau doi montri se mai uitau la el peste umr, n timp
ce se deprtau ntr-un nor de praf.
Tonalitatea zgomotului se schimb. Davidson i nl uor capul de la pmnt. Suieratul era acum aproape de limita
percepiei sale auditive ca un fel de scncet strident.
Se ridic n picioare/
Creatura srise pe main, cu capul ei uria dat pe spate, ntr-o atitudine de extaz. Avea o erecie mai pregnant ca
oricnd, iar ochiul i scnteia. ntr-o not final, care scoase fluieratul din zona de frecven perceput de urechea
uman, se aplec asupra mainii, zdrobind parbrizul i ncolcindu-i minile ca un fel de gur hidoas n jurul
capotei. Apoi, se apuc s sfie tabla de oel, de parc ar fi fost hrtie; corpul i tresalt spasmodic de bucurie, iar capul
i se blbnea n toate prile. mediat ce capota fu smuls, sri pe osea i arunc bucile de metal n sus; ele se
nvrtir n aer, apoi czur n mijlocul deertului, sfrmndu-se. Davidson se ntreb cum putea completa polia de
asigurare. Monstrul ncepu s dezmembreze maina: mprtie toate uile, sfrm motorul, dup care sfie i smulse
de pe osii roile.
94
Mirosul arhicunoscut al benzinei invada nrile lui Davidson.
O scnteie i... Nu apuc s termine gndul, c se i produse o sclipire metalic, iar maina i monstrul se transformar
ntr-o minge de foc i de fum negru.
Creatura nu ip dup ajutor sau cel puin nu scoase vreun sunet care s fie perceput de urechea omeneasc. ei,
cltinn-du-se, din infernul de pe osea, cu fiecare prticic a corpului cuprins de flcri; agitndu-i frenetic braele
ntr-o ncercare van de a stinge focul, ncepu s alerge spre muni, departe de locul agoniei sale. Flcrile se nteeau
n jurul ei, iar aerul devenea de nerespirat din cauza mirosului de carne ars.
Si, totui, creatura nu se prbui, dei focul trebuia s fi devorat-o aproape n ntregime. Continu s alerge, pn ce
silueta
1 se pierdu n zare.
Davidson czu n genunchi. Excrementele de pe picioare i se uscaser din pricina cldurii intense. Maina ardea mocnit.
Muzica dispruse complet, la fel i procesiunea.
Soarele fierbinte l determin s prseasc nisipul ncins i s se ndrepte spre maina devastat.
Avea o privire inexpresiv cnd un vehicul care trecea pe osea se opri n dreptul lui.
Seriful Josh Packard se holba la urmele de gheare de pe pmnt, neputnd s-i cread ochilor. Erau gravate ntr-o
grsime ce se solidifica ncet, un lichid ce provenea de la monstrul care alergase pe strada principal singura, de altfel
a orelului Welcome, cu cteva minute n urm. Apoi, se prbuise, dndu-i ultima suflare i chircindu-se de durere,
ca 6 minge, la civa metri de banc. Toat activitatea obinuit a localitii comerul, discuiile, brfele ncetase
brusc. Unul sau doi indivizi mai slabi de nger se adpostiser n holul hotelului, n timp ce mirosul de tocan emanat de
corp ngroa aerul curat al oraului.
Duhnea a pete prjit prea mult i a cadavru deshumat. Packard se simi jignit. Acesta era oraul lui, supravegheat i
aprat de el. Nici un intrus ca aceast minge de foc nu era privit cu ochi buni.
Packard puse mna pe pistol i se ndrept spre cadavru. Flcrile abia mai plpiau, dup ce devoraser cea mai mare
parte a corpului, care dei distrus de foc avea nc o mrime considerabil. Ceea ce odinioar trebuia s fi fost
membrele creatura, erau acum ncolcite n jurul a ceva ce semna cu un cap. Restul era de nerecunoscut. Packard se
art ntru totul mulumit, chiar dac pulsul i se accelerase la vederea formelor inumane ce se ghiceau printre rmiele
de carne fript i oase nnegrite un adevrat osuar.
Fr doar i poate, ceea ce vedea era un monstru.
O creatur de pe pmnt; dar, de fapt, din afara lui. De undeva din ad n drum spre un loc netiut de nimeni, unde
urma s se desfoare o anumit ceremonie. Tatl su i spusese c, o dat la aproximativ treizeci de ani, deertul i
scuipa n libertate demonii, lsndu-i s-i fac mendrele o bucat de vreme. Fiind copil, Packard nu crezuse prostiile
debitate de tatl su; dar, oare, creatura ce zcea n strad nu era un astfel de demon?
Oricare ar fi fost accidentul ce adusese aceast monstruozitate arznd n ora, ca s moar aici, Packard simi o real
plcere la gndul vulnerabilitii ei. Tatl su nu menionase nicicnd aceast posibilitate.
Packard zmbi la gndul de a deveni stpnul acestei scrboenii. Pi apoi spre cadavrul fumegnd i-l lovi cu piciorul.
Din mulimea ce atepta nc, n relativa siguran oferit de tocurile uilor, se ridic un murmur de admiraie pentru
curajul acestuia. Zmbetul i se li i mai mult pe fa. Numai i simpla lovitur de picior putea s-i aduc, pe gratis, nite
pahare de butur, poate chiar i o femeie!
Creatura zcea pe spate. Cu privirea lipsit de patim a unui profesionist obinuit s loveasc demonii cu piciorul,
Packard cercet, grijuliu, amalgamul de membre din jurul capului ei. Evident, era moart de-a binelea. Seriful bg
pistolul n toc i se aplec deasupra corpului.
Jededian, adu-mi un aparat de fotografiat! ordon cu o voce care-l impresiona chiar i pe el.
Adjunctul su o lu la fug spre birou.
Ceea ce ne trebuie, continu el, e o fotografie a frumuseii ce zace aici.
Packard se ls pe vine i se ntinse s ating membrele nnegrite de fum ale creaturii. Mnuile sale nu aveau s mai
fie bune de nimic dar merita, pentru c gestul urma s-i mreasc popularitatea n rnduL alegtorilor. Aproape c
simi privirile admirative ale mulimii n timp ce atingea carnea, ncercnd1 s detaeze un membru ncolcit n jurul
capului monstrului.
Focul mai c-l sudase, aa c trebui s-l smulg cu toat puterea; acesta iei, cu un zgomot nfundat, dnd la iveal i
ochiul uscat de cldur de pe faa desfigurat.
Dezgustat, l ls s cad la loc.
Poc!
Apoi, braul demonului se rsuci ca un arpe brusc, prea brusc pentru ca Packard s poat reaciona, i, ntr-un
moment suprem de spaim, eriful vzu cum gura se deschidea n palma labei din fa i se nchidea, din nou, n jurul
propriei sale mini.
Scncind, i pierdu echilibrul i czu pe mormanul de grsime, ncercnd s se elibereze* n timp ce mnua i era
sfrtecat i dinii monstrului i nfcar degetele, retezndu-i-le; flcile scrnir mestecnd oase, carne i snge.
Pantalonii lui Packard alunecau n murdria de dedesubt, iar el se agita, urlnd i cutnd s se ridice. Acest animal din
ad mai era nc n via! Acum, eriful zbiera i implora ndurare, n timp Ce se ridica n picioare, trgnd dup el i
trupul sordid al creaturii.
Se auzi o mpuctur n apropierea mainii lui Packard. Lichid, snge i puroi l mprocar atunci cnd membrul fu
sfrmat n buci la nivelul umrului; gura i pierdu controlul asupra minii lui Packard. Masa amorf de muchi
devorai czu la pmnt, i mna dreapt a lui Packard sau ceea ce mai rmsese din ea se eliber. Aceasta nu mai
avea dect jumtate din degetul mare, iar oasele zdrobite se distingeau cu greutate dintr-o palm parial mncat.
Eleanor Kooker cobor eava putii de vntoare, pe care tocmai o folosise, i mormi satisfcut, cu o simplitate
dezarmant:
Ai rmas fr mn.
,Montrii nu mor niciodat, i reaminti Packard vorbele tatlui su. i reamintise prea trziu acest lucru i, acum, iat
c-si sacrificase tocmai mna att de folositoare la butur i femei. l cuprinse un val de nostalgie gndindu-se la anii
pe care-i pierdea o dat cu degetele. Un nor negru i se aternu pe ochi i ultimul lucru ce-l mai vzu nainte de-a leina
fu adjunctul su, care tocmai ridica un aparat de fotografiat n dreptul ochilor pentru a imortaliza ntreaga scen.
95
Baraca din spatele casei era i fusese ntotdeauna refugiul lui Lucy. Cnd Eugene venea beat din Welcome sau
cnd l apuca o furie subit, din cauza tocanei reci, ea se retrgea aici, unde putea s plng n linite. Cuvntul ,mil
nu exista n viaa lui Lucy; el nu nsemna nimic, nici pentru Eugene, nici chiar pentru ea nsi.
Astzi, vechiul motiv de iritare strnise un acces de furie din partea lui Eugene: Copilul!
Fructul dragostei lor, educat i crescut cu grij, fusese numit, dup fratele lui Moise, Aaron adic ,cel mpresurat de
strlucire. Un biat ncnttor, cel mai drgu din toat regiunea la cei cinci ani ai si; un biat politicos i fermector, pe
care i l-ar fi dorit orice mam de pe Coasta de Est.
Aaron.
Mndria i bucuria lui Lucy, un copil nscut pentru a face baloane de spun, pentru a dansa i a-l ncnta pe nsui
Diavolul. Spre dezaprobarea lui Eugene.
Scrba asta nu-i biat, aa cum nu eti nici tu, i spuse el lui Lucy. Nu-i nici mcar o jumtate de biat. E bun doar s
poarte pantofi fanteziti sau s vnd parfumuri, sau s fie predicator -e numai bun pentru un predicator.
ndrept spre biat o mn cu degetele ncovoiate i unghiile mncate.
i faci de ruine tatl! Aaron prinse privirea tatlui su.
M auzi, biete?
Eugene se uit ntr-o parte. Ochii mari ai biatului, asemntori, mai degrab, cu ai unui cine dect cu ai unei fiine
umane, i ddeau o senzaie de grea.
Nu vreau s-l mai vd n casa asta.
Dar ce-a fcut?
Nici nu trebuie s fac ceva. E suficient c arat aa cum arat. Toi rd de mine, nelegi tu? Rd de mine din pricina
lui.
Nimeni nu rde de tine, Eugene. -Bada...
Cel puin nu din cauza biatului. -Ha?!
Dac rd, ei nu rd de copil, ci de tine.
Taci din gur!
Toi tiu cine eti, Eugene. Ei te vd aa cum eti n realitate, aa cum te vd i eu...
a ascult, femeie...
...vrsndu-i maele n strad, vorbind vrute i nevrute -despre ce-ai vzut, despre lucruri de care i-e fric.
O lovi aa cum mai fcuse de attea ori pn atunci. i ddu sngele ceva obinuit n ultimii cinci ani , dar, dei se
cltina pe picioare, Lucy ncerc s-i apere copilul.
Aaron, zise ea, printre lacrimile produse de durere, vino cu mine.
Las-l n pace pe ticlos! strig Eugene, tremurnd de furie.
Aaron!
Biatul sttea ntre cei doi prini, netiind de cine s asculte. Confuzia ce i se citea pe fa nu fcu dect s nteeasc
plnsul lui Lucy.
Mam, zise el, cu o voce moale.
n ochi i se citea acum o privire serioas. nainte ca Lucy s gseasc o modalitate de-a calma spiritele, Eugene l apuc
pe biat de pr i-l trase mai aproape de el.
Ascult aici la mine, biete...
Da...
Cnd vorbeti cu tatl tu, se spune ,da, domnule, nu-i aa, biete? Se spune: ,Da, domnule!
Faa lui Aaron era lipit de pantalonii ru-mirositori ai lui Eugene.
Da, domnule!
Rmne cu mine, femeie. N-ai s-l mai iei cu tine n acea barac blestemat. Va rmne cu tatl su.
Discuia se terminase, i Lucy i ddu seama c orice ncercare de-a o prelungi nsemna un risc n plus pentru biat.
Dac-i faci vreun ru...
Sunt tatl lui, femeie! Eugene rnji. Ce-i cu tine, doar nu crezi c am s-l rnesc pe cel care-i os din osul meu?
Aaron sttea ntre coapsele tatlui su ntr-o poziie oarecum obscen. Dar Lucy i cunotea brbatul i acesta se afla
aproape de-o izbucnire care se anuna de necontrolat. Nu-i mai psa de ea nsi bucuriile pe care le mai putea avea
trecuser de mult dar biatul era att de vulnerabil.
Piei din faa mea, ct mai repede, femeie! Biatul i cu mine vrem s rmnem singuri, ce zici?
Eugene i trase capul lui Aaron dintre picioare i surse batjocoritor spre figura sa palid.
Ce zici?
Da, tat.
Da, tat. Of, da, ntr-adevr, tat!
Lucy iei din cas i se retrase n ntunecimea rcoroas a barcii, unde se rug pentru Aaron, cel numit dup fratele lui
Moise, cel al crui nume nsemna ,mpresurat de strlucire; se ntreb ct timp o s mai poat supravieui brutalitilor
pe care i le rezerva viitorul.
Biatul sttea acum dezbrcat n faa tatlui su, fr expresie i fr team. Biciuirea ce urma s-i fie administrat era
dureroas, dar nu-i producea o spaim real.
Eti bolnvicios, flcule, zise Eugene, plimbndu-i mna puternic pe abdomenul fiului su. Eti slbit i
bolnvicios, exact ca un godac pipernicit. Dac a fi fermier i tu ai fi un astfel de porc^ tii ce-as face?
l apuc din nou cu o mn de pr, cealalt inndu-i-o ntre picioare.
Stii ce-as face, biete?
Nu, tat. Ce-ai face?
Mna i alunec pe trupul lui Aaron, nsoindu-i gestul cu un nunet evocator.
Ei bine, te-a tia i i-a hrni pe ceilali cu tine. Nimic mai bun pentru ngrat porcii dect carnea de porc. |i-ar
plcea?
Nu, tat.
Nu i-ar plcea aa ceva?
Nu, tat, mulumesc. Faa lui Eugene se nspri.
A vrea s-o vd i pe-asta, Aaron. A vrea s vd ce-ai face clac a fi pe punctul s te spintec i s vd ce-i
nuntrul tu.
96
n jocurile dintre ei, apruse o violen nou pe care Aaron nu o putea nelege: noi ameninri, noi gesturi de intimitate.
Dei nc simea stingherit, biatul tia c nu lui i era cu adevrat fric, ti tatlui su; frica era dreptul ctigat prin natere
de Eugene, aa cum cel al lui Aaron era de a urmri, de a atepta i de a suferi pn la momentul propice. Stia (fr s
neleag cum sau de ce) c o s fie un instrument de distrugere al tatlui su. Poate mai mult dect un simplu
instrument.
Pe Eugene l cuprinse mnia l privi fix pe biat, iar pumnii lui bronzai erau att de strni, nct articulaiile i se nlbir.
ntr-un fel sau altul, copilul o s-l distrug; i ruinase viaa plcut pc care o dusese nainte de naterea acestuia, la fel de
sigur ca i cum i-ar fi mpucat prinii cu mna lui. Aproape fr s gndeasc, la ce fcea, Eugene i ncleta minile
n jurul gtului fragil al biatului.
Aaron nu scoase nici un sunet.
A putea s te omor, biete.
Stiu, domnule.
i ce-ai de spus?
Nimic, domnule.
Ar trebui s spui,,mulumesc, domnule.
De ce?
Cum de ce, biete? Pentru c aceast via nu valoreaz nici ct rahatul unui porc i pentru c, de fapt, i-a face un
mare serviciu, unul pe care orice tat ar trebui s-l fac fiului su.
Da, domnule.
n baraca din spatele casi, Lucy se oprise din plns. Nu avea nici un rost; n plus, ceea ce vedea prin gurile
acoperiului i renviase nite amintiri care-i uscaser lacrimile: un cer anumit -un cer de un albastru pur, strlucitor i
limpede precum cristalul, Eugene nu o s-l rneasc pe biat, nici acum, nici altdat. El tii ce era biatul, dei nu
recunoscuse niciodat acest lucru.
Lucy i reamintea acea zi cu ase ani n urm , cnd cerul artase tot aa de cristalin ca astzi, iar aerul tot aa de
plumburiu, din cauza cldurii. Eugene i ea fuseser la fel de nfierbntai ci i aerul se sorbiser din ochi de diminea
pn seara. El era mii energic atunci era ri floarea vrstei. Un om ambiios, minunat cu un corp bine cldit i cu
picioarele att de puternice, nc% preau ca de piatr cnd ea i plimba minile peste ele. Si Lucy fusese atrgtoare
avea fundul cel mai bine fcut din Welcoml|| i mersul cel mai unduitor, aa nct Eugene nu se putea abine i n-o
srute toat ziua. Uneori, fceau dragoste zi i noapte, fie casa pe care o construiau, fie pe nisip, trziu dup-amiaza.
Dese era un pat bun, iar ei puteau s zac acolo, sub cerul liber, fr fi deranjai de nimeni.
n acea zi, cu ase ani n urm, cerul se ntunecase devreme, cu mult nainte de lsarea nopii. Totul se petrecuse
[ neateptate celor doi iubii, complet goi, li se fcuse frig dintr-j dat. Peste umrul lui, Lucy vzuse formele pe care le
luase cep ' creaturile enorme i monumentale care-i priveau. El continua s&\ lucreze cu pasiune, nfipt pn la rdcin,
aa cum tia c-i pl pn cnd o mn de culoarea sfeclei i de mrimea unui om | prinsese de ceaf i -l ridicase din
poalele nevestei. Lucy l urm acolo, la nlime, exact ca pe un iepure neajutorat, scuipnd i dou guri Nord i Sud ,
n timp ce termina n aer. Apoi, Eug deschise ochii o clip i i vzu nevasta la vreo ase metri sub < nc goal, cu
picioarele larg desfcute i nconjurat de mont Cu gesturi,calme, fr rutate, ei l ndeprtar de-acolo, n afa inelului
admiratorilor i a zonei de percepie a femeii.
Lucy i reamintea att de bine ora ce a urmat i mbria montrilor. Nu erau respingtoare, grosolane sau
vtmtoare, ( doar tandre. Nici chiar organele lor de reproducere cu care.i strpungeau, unul dup altul, nu i -au
provocat vreo durere, i unele erau groase ct pumnul lui Eugene i dure ca oasele. Oa ci dintre aceti strini o
posedaser n acea dup-amia amestecndu-i smna n corpul ei trei, patru, cinci? Dup ce-au plecat i pielea i-a
fost din nou nclzit de razele soarehi Lucy simi un fel de pierdere dei, dup o oarecare gndire, i fi trebuit s fie
ruinat. Era ca i cum apogeul vieii ei trecuse, restul zilelor fiind doar un drum glacial spre moarte.
n cele din urm se ridicase, ndreptndu-se spre locul n care Eugene zcea incontient pe nisip, cu un picior fracturat
din cauza cderii de la nlime. l srutase, apoi se lsase pe vine s urineze. Sperase din toat inima s existe un fruct
al orelor de dragoste din acea dup-amiaz un suvenir al bucuriei sale.
n cas, Eugene l lovi pe biat. Nasul acestuia ncepu s sngereze, dar nu scoase nici un sunet.
Vorbete, biete!
Ce vrei s-i spun?
Sunt eu tatl tu, sau nu?
Da, tat.
Mincinosule!
l lovi din nou, fr nici un avertisment; de data aceasta, lovitura trnti pe Aaron la podea. n timp ce ncerca s se
scoale de jos, sprijinindu-i minile mici i nedeprinse cu munca pe dalele din buctrie, simi ceva prin podea. Din sol
se auzea o muzic.
Mincinosule! zise nc o dat tatl.
O s mai aib parte de lovituri, de mai mult durere, de mai mult snge, gndi biatul. Dar putea s le suporte; iar
muzica era o promisiune dup o lung ateptare a unui sfrit ct mai apropiat al suferinelor sale, odat pentru
totdeauna.
Davidson mergea, cltinndu-se, pe strada principal a orelului Welcome. Era pe la mijlocul dup-amiezei (ceasul i
sltuse din compasiune, probabil), dar localitatea prea pustie; brusc, ochii i se oprir pe o grmad neagr,
fumegnd, aflat la nici o sut de metri de locul n care sttea.
Dac ar fi fost posibil, sngele i-ar fi ngheat n vine la aceast privelite.
n ciuda distanei, recunoscu proveniena masei de carne arse i simi cum l lua cu ameeal. La urma urmei, totul
fusese real. Mai fcu vreo civa pai mpleticii, ncercnd s-i nving senzaia de grea, pn se simi sprijinit de
brae puternice i auzi, n ciuda unor zgomote nedesluite din propriul su cap, o serie de cuvinte de mbrbtare. Nu
aveau nici un neles, dar cel puin erau rostite de voci umane. Acum putea s renune la eforturi c pe care le fcea
pentru a nu-i pierde cunotina. Lein. se pru c rmase n aceast stare doar cteva clipe, nainte de-a Mf trezi
ntr-o lume la fel de respingtoare.
Fusese transportat ntr-o cas i zcea pe o canapea incomoi o femeie, Eleanor Kooker, l privea fix, zmbindu-i.
Va supravieui, declar ea cu voce aspr, ca a unei v< trecute printr-o rztoare.
Se aplec i mai mult spre el.
97
Ai vzut creatura, nu-i aa? Davidson ncuviin din cap.
Cred c-i mai bine s ne spui tot ce tii. Cineva i puse un pahar n mn i Eleanor, plin generozitate, l umplu ochi.
Bea, comand ea, apoi spune-ne tot ceea ce trebuie... Ddu whiskyul pe gt din dou sorbituri; paharul i fu umpl din
nou. De data aceasta, bu mai ncet i ncepu s se simt bine.
Camera era nesat de oameni; era de parc toat populi oraului se adunase n salonul Eleanorei. Ce audien dar i
poveste! Cu limba dezlegat de whisky, porni s relateze p; prin care trecuse cum se pricepu el mai bine i fr nici
un de nflorituri. La rndul ei, Eleanor descrise circumstanele n eriful Packard ,se accidentase n ntlnirea cu monsl
distrugtor-de-maini. Packard se afla i el n camer. Arta d< de ru, n ciuda paharelor de whisky i a calmantelor.
Mna mutilat era att de bine bandajat, nct semna mai degrab o cros dect cu un membru omenesc.
Acesta nu-i singurul demon ce bntuie prin deert, af eriful, dup ce se terminar ambele relatri.
Dac aa spui tu, replic, nu prea convins, Eleanor.
Aa spunea tatl meu, declar tios Packard, privindu-i mna bandajat. Si eu am motive s-l cred, la fel de sigur
cum n existena adului.
Atunci ar trebui s facem ceva, s lum nite msuri..
Ca de exemplu? se interes un individ cu o mutr rezemat de cmin. Ce se poate face mpotriva unor creaturi
mnnc automobile?
Eleanor ridic uor capul i i surse batjocoritor.
Ei bine, ia s beneficiem i noi de deteptciunea ta, zise ea. Ce crezi tu c ar trebui s facem?
S stm cumini si s-i lsm n plata Domnului.
Eu nu sunt stru, replic Eleanor, dar, dac vrei s-i bagi inpul n nisip ca i cnd nimic nu s-ar fi ntmplat, n-ai dect.
i duu un hrle, Lou, sau, i mai bine, i sap chiar eu groapa.
Urm un hohot de rs general. Jenat, Lou tcu i se apuc s-i road unghiile.
Nu putem sta cu braele ncruciate, lsndu-i s treac prin ora, zise adjunctul erifului, continund s mestece
gum.
Se ndreapt spre muni, nu spre Welcome, le reaminti Davidson.
Si cine o s-i mpiedice s-i schimbe gndurile, l nfrunt lilcanor. Ce zici?
Nici unul dintre cei prezeni nu scoase o vorb, mulumin-ilu-se s-i clatine capetele.
Jedediah, continu ea, eti adjunctul lui Packard, ce crezi despre toate acestea?
Tnrul, cu insign i pistol, se nroi puin, apoi ncepu s ic trag de mustaa subire. Era evident c nu avea nipiic de
spus.
M-am lmurit, conchise femeia, nainte ca brbatul s rflspund. Suntei nite fricoi care facei pe voi numai la
gndul dc-a le lua urma acestor demoni aa-i sau nu?
Murmure de justificare, alte cltinri din cap.
V gndii s stai linitii i s-i lsai s v devoreze femeile...
Un cuvnt bine ales: ,devoreze mult mai sugestiv dect ,mnnce. Eleanor fcu o pauz de efect, apoi continu cu o
voce tumbr:
...sau i mai ru dect att.
Mai ru dect devorat? Doamne, ndur-te de noi, ce poate fi imrc mai ru dect devorat?
Demonii nu se vor atinge de nici unul dintre voi, i liniti Packard, ridicndu-se cu oarecare greutate din scaun. Se
legna pe picioare n timp ce se adresa audienei: O s punem laba pe mflnctorii-de-rahat i-i vom lina.
Aceast declaraie belicoas i ls rece pe brbaii din camer; dup cele ntmplate n acea zi, promisiunile erifului nu
mai valorau nici ct o ceap degerat.
Ar fi mai bine ca unele persoane s dea dovad de mai mult nelepciune, murmur, ca pentru sine, Davidson.
Prea se ndrug verzi i uscate, adug Eleanor.
Davidson nl din umeri i-i termin butura din pahar. Numai c, de data aceasta, nimeni nu i -l mai umplu. Se gndi
cu tristee c ar trebui sifie recunosctor pentru faptul c se afla nc n via. Dar programul i fusese complet dat peste
cap. Trebuia neaprat s dea nite telefoane i s nchirieze o main; eventual, putea s aranjeze cu cineva s vin
s-l ia din acel orel. ,Demonii, oricine ar fi fost ei, nu erau problema lui. Ar fi fost poate interesant s citeasc un
articol pe aceast tem n Newsweek, mpreun cu Barbara, dup ce avea s se ntoarc din nou pe Coasta de Est.
Pn una-alta, inteniona s-i termine treburile n Arizona i s revin acas ct mai curnd posibil.
ns Packard era de alt prere.
Eti martor ocular, preciza el, artndu-l cu degetul, iar euf eriful acestei localiti, i interzic s-o prseti pn cnd
nu-ml vei rspunde satisfctor la toate ntrebrile pe care am s i le pun,
Limbajul acesta oficial suna oarecum deplasat, n acel moment.
Dar am afaceri..., ncepu Davidson.
N-ai dect s telegrafiezi i s-i contramandezi ntlniritai domnule Davidson. ^
Davidson i ddea seama c eriful ncerca s-i refac pd spinarea lui o parte din reputaia pierdut. Dar nu avea ce
facji Packard reprezenta legea. Consimi, ncercnd s ascund fajui c nu era deloc ncntat de perspectiva de a
rmne n ora. Nu-fc nimic, se gndi el, o s aib timp s depun o plngere mpotrivi* acestui Mussolini de la ar
dup ce o s ajung acas viu ft nevtmat. Acum, cel mai bun lucru era s trimit o telegram s dea dracului toate
afacerile.
Deci, ce-ai de gnd? l ntreb Eleanor pe Packard. Seriful i umfl obrajii mbujorai de butur.
S termin cu demonii, rspunse el. -Cum?
Folosind putile, femeie.
Vei avea nevoie de-o mulime de puti, dac creaturile suni aa de mari pe ct se spune...
Sunt, credei-m pe mine, interveni Davidson. Packard rnji.
Vom lua tot blestematul de arsenal de care dispunem, replici el, nghiontindu-l pe Jedediah. Biete, du-te i scoate
armamentul greu... antitanc arunctoarele de grenade.
Stupoare general.
Ai arunctoare de grenade? ntreb cinicul Lou, continund s stea rezemat de cmin.
Packard zmbi rutcios.
98
Tehnic militar rmas din timpul rzboiului... Davidson oft n sinea sa. Tipul era psihopat, cu arsenalul lui nvechit,
probabil mult mai periculos pentru cei care-l foloseau dect pentru o potenial victim. Toi urmau s moar. Dumnezeu
s-i aib n paz, nici unul n-avea s scape.
Josh Packard, eti singurul brbat adevrat din camera asta, n ciuda faptului c i-ai pierdut cteva degete, declar
Eleanor Kooker, ncntat de aceast atitudine brav.
Packard zmbi, scrpinndu-i distrat pntecele. Davidson simi c nu mai suporta discuiile ieftine din camer.
a ascultai aici, uier el, v-am spus tot ce tiu. Ar fi cazul s v las s v, descurcai singuri.
N-ai s pleci nicieri, replic Packard, dac la asta te gndeti.
Voiam...
Toi tim ce vrei s spui, amice, dar eu n-am de gnd s te uscult. Dac ncerci s-o tergi, te spnzur de boae
dac ai aa ceva.
Ticlosul e-n stare s-o fac, chiar dac n-are dect o singur mn valid, gndi Davidson. Singura soluie este s le
cni n strun, i zise el, ncercnd s-i opreasc strmbtura care tocmai i nflorise pe buze. Dac Packard se ducea
s nfrunte montrii i blestematul de arunctor de grenade exploda, aceasta l privea direct i personal. Treaba lui!
Dup cte ne-a povestit tipu' sta, trebuie s fie o aduntur ntreag de astfel de creaturi prin mprejurimi, remarc,
foarte calm, Lou. Deci, cum i ucidem pe toi?
E doar o chestie de strategie, rspunse Packard.
Da, dar nu le cunoatem poziiile.
O s-i supraveghem, replic Packard.
Ne pot distruge pe toi, dac-i dau osteneala, constat Jedediah, culegnd o bucic de gum ce i se lipise de
musta.
sta-i teritoriul nostru, afirm Eleanor. l avem, i trebuie s-l pstrm.
Jedediah ncuviin din cap.
Desigur, doamn.
S ne imaginm c au disprut, pur i simplu? C nu-i mai putem gsi? continu s argumenteze Lou. N-ar fi mai
bine s-i lsm n pace?
Desigur, rspunse Packard. Si apoi n-avem dect s ateptm s apar din nou i s ne devoreze femeile, ce zici?
Poate n-au intenii dumnoase, rspunse Lou. Packard i ridic n sus mna bandajat.
at ce mi-au fcut! Lucrul nu putea fi contestat.
Packard continu cu o voce rguit din cauza mniei.
Pe toi dracii, vreau s-i nimicesc cu totul, aa c o s m duc dup ei cu sau fr ajutorul vostru! Dar trebuie s
chibzuim cu grij i s fim mai irei dect ei, pentru ca nimeni s nu fie rnit
Este ceva adevr n ceea ce spune individu, reflect Davidson. Aceeai impresie prea s-o mprteasc i ceilali
prezeni n camer. Se auzir murmure de aprobare din toate prile, inclusiv din zona emineului.
Packard se adres din nou adjunctului su:
D-i drumu' la treab, biete! Tefefoneaz-i ticlosului de Crumb, n Caution, i spune-i s-i adune toi bieii pe
care-i are la dispoziie, mpreun cu fiecare blestemat de puc sau grenad de care dispun. Dac te ntreab ce te-a
apucat, i spui c eriful Packard a instituit starea de urgen pe un teritoriu de aptezeci i cinci de kilometri i c
rechiziioneaz orice afurisit de puc i pe fiecare individ capabil s-o mnuiasc. Mic-te, flcule!
Toi cei prezeni Tmaser mui de admiraie, iar Packard i ddu seama de acest lucru.
O s-i facem buci pe ticloii tia! declar el.
Pe moment, aceast vorbrie goal i plin de emfaz pru a-l convinge i pe Davidson, dar acesta i reaminti brusc
detaliile procesiunii, capetele, cozile i alte amnunte anatomice, nct entuziasmul i sczu ca prin minune.
Se apropiar de cas ntr-o linite desvrit ns fr a se furia i nimeni nu-i auzi.
n interior, mnia lui Eugene se domolise. Sedea cu picioarele pe mas i cu o sticl goal de whisky n faa lui. Linitea
din camer era att de apstoare, nct prea s te sufoce.
Cu faa tumefiat de loviturile tatlui su, Aaron edea lng fereastr. Nu avu nevoie s-i nale privirea pentru a-i zri
wpropiindu-se de cas; i simi n snge. Faa lui umflat ncepu ftA i se lumineze, dar i reprim instinctul i atept, pur
i simplu, nlr-o resemnare deplin, momentul sosirii lor. Se ridic de pe icaun doar n clipa n care corpurile lor masive
blocar fereastra, mpiedicnd intrarea razelor soarelui. Micarea l trezi pe Eugene din letargie.
Ce se ntmpl, biete?
Copilul se retrsese de la fereastr i sttea acum n mijlocul camerei, plngnd ncet cu suspine. Minile sale mici erau
ntinse ca nite raze de soare, iar degetele i se micau spasmodic.
Ce se ntmpl la fereastra aceea?
Aaron auzi una dintre vocile adevratului su tat acoperind mormiturile lui Eugene. Ca un cine dornic s-i ntmpine
Mpnul pe care nu-l vzuse de mult, biatul alerg spre u i ncerc s-o deschid. Dar nu reui era ncuiat i
zvort.
Eugene l mpinse la o parte i ncerc s bage cheia n broasc, n timp ce tatl lui Aaron i striga odrasla prin u.
Vocea semna cu zgomotul fcut de un curs de ap mbinat armonios cu n scrie de suspine piigiate. Era o voce
pasionat, iubitoare
Ce-i cu zgomotul de-afar?
Brusc, Eugene pru s neleag. l apuc pe biat de pr i-l rase de lng u.
Aaron ip ascuit din cauza durerii:
Tticule!
Eugene crezu c iptul i era adresat lui, ns adevratul tat al lui Aaron auzise i el chemarea biatului. Rspunse cu
o voce n care se simea ngrijorarea.
Lucy auzise i ea schimbul de cuvinte. ei din baraca protectoare, tiind ce o s vad profilndu-se pe cerul strlucitor,
iind nucit de creaturile uriae adunate de fiecare parte a casei. Simi o tortur n suflet, aducndu-i aminte de
bucuriile pierdute ale acelei zile o zi cu ase ani mai devreme. Toate acele creaturi dc neuitat erau acolo o aduntur
incredibil de forme...
Capete piramidale pe torsuri bine proporionate, de culoare roz, i cu trupul n form de umbrel. O frumusee argintie,
fr cap, ale crei ase brae de sidef formau un fel de cerc n jurul gurii ce palpita i torcea uor. O fptur ca un
pieptene de drcit, ce Kcotea un sunet dulce i egal ca tonalitate. Creaturi prea fantastice pentru a fi reale, prea reale
99
pentru a fi ignorate; ngeri ai cminului i ai pridvorului. O creatur avea un cap care se mica ncoace i ncolo pe un
gt subire, de parc ar fi fost o giruet, un ci albastru ca cerul nopii, presrat cu o duzin de ochi strlucita Un alt tat
semna cu un evantai ce se deschidea i se strngea < cauza emoiei, carnea lui portocalie nroindu-se puternic
sunetul vocii biatului. -Tticule!!
La ua casei se afla creatura creia Lucy i pstra cea mai ma afeciune aceea care o atinsese, i alinase temerile i o
poseda prima cu mare gingie. Avea aproape ase metri n pozil dreapt. Acum, sttea aplecat spre u, iar capul ei
enorm i f pr, asemntor celui al unei psri pictate de vreun schizofrenici era aproape lipit de ea n timp ce-i vorbea
copilului. Era goal, ( spatele larg i ntunecat la culoare scldat n sudoare.
n cas, Eugene l trase pe biat lng el, ca un fel de pav
Ce tii tu, biete, despre toate acestea? -Tticule?
Te-am ntrebat ce tii?
Tticule!!
n vocea lui Aaron se simea triumful. Ateptarea se termina O sprtur se produse n faada casei. Un membru ca un
crll de piele se nfur n jurul pragului de sus i ridic ua dil balamale. Crmizile zburar n toate prile, i aerul se
umplu < achii de lemn i de praf. n locul n care pn atunci fusese i ntuneric aductor de linite i siguran, nvleau
acum valuri* lumin, orbind figurile umane liliputane ce miunau printre rui
Eugene privi cu atenie prin perdeaua de praf. Acoperiii continua s fie smuls de mini uriae; pe locul brnelor, se
vede acum cerul. nconjurndu-l din toate prile, se aflau corpurile ipi feele unor bestii imposibil de descris; ele
doborau pereii rmafl* nc n picioare, distrugnd casa la fel de uor ca i cum ar fi spaw o sticl. i ddu drumul
biatului, fr s-i dea seama de ceea C# fcea.
Aaron alerg spre creatura din pragul uii. -Tticule!!
Creatura l strnse n brae, ca un tat care i ntmpl copilul cnd vine de la coal; inea capul nclinat pe spate, ntr -i
fel de extaz, iar din gur i ieea un sunet lung i indescriptibil < bucurie. mnul fu preluat i de celelalte creaturi,
transformndu-ntr-un fel de slujb de celebrare. Eugene i acoperi urechile i czu n genunchi. Nasul ncepuse s-i
sngereze la primele noti scoase de monstru, iar n ochi i nvlir lacrimi usturtoare. Nu era nspimntat. Stia c nu
ar fi capabili s-i fac vreun ru. 'lngea pentru c ignorase aceast posibilitate timp de ase ani, iar acum, cu misterul
i gloria acestora etalate n faa lui, se acuza pc sine nsui c nu avusese vreodat curajul s-i nfrunte i s-i cunoasc.
Acum era prea trziu. i luaser biatul cu fora, i drmaser casa si-i distruseser viata. Fr s dea vreo atenie
+
nu Cerinelor sale, creaturile plecau deja, continund s-i cnte bucuria i ducndu-l pe copil cu ele pentru totdeauna.
n Welcome, se fceau pregtiri intense. Davidson nu putea dect s priveasc cu admiraie felul n care aceti oameni
nebuni i temerari ncercau s nfrunte imposibilul. Se simea uor enervat dc acest spectacol. Era ca ntr -un film:
colonitii ntreprinztori pregtindu-se s contracareze violena pgn a slbaticilor doar cu nite arme nenorocite si cu
o credin nestrmutat n steaua

lor. Dar, spre deosebire de ceea ce se petrece n filme, Davidson tia c, de ast dat, nfrngerea era hotrt dinainte.
i vzuse pc aceti montri nfiortori. Orict de dreapt ar fi fost cauza i puritatea credinei lor, adesea, slbaticii i
mcelreau pe coloniti fr mil. Doar nfrngerile aveau loc numai n filme.
Nasul lui Eugene ncet s mai sngereze dup aproximativ o jumtate de or, dar el nu-i ddea seama, pentru c o
trgea i o mpingea pe Lucy spre Welcome. Nu voia s aud nici un fel de explicaii de la aceast stricat, dei ea
sporovia fr ncetare. Tot ce putea s aud, era sunetul vocilor montrilor i chemarea repetat a lui Aaron
,Tticule! la care rspunsese un diavol distrugtor de case..
Eugene tia c mpotriva lui se urzise un complot, dei, nici n cele mai chinuitoare comaruri ale sale, nu pricepea tot
adevrul.
Aaron era nebun, si de acest lucru si ddea seama. ntr-un fel sau altul, nevast-sa, Lucy, cea cu un trup att de
desvrit, cea care fusese singura lui mngiere, contribuise, i ea, att la demena copilului, ct i la propria lui
decdere.
Femeia i vnduse copilul aceasta era credina lui nestrmutat. Se trguise, ntr-un mod incalificabil, cu aceste
creaturi venite din ad, schimbnd viaa i mintea sntoas a singurului lui fiu pe un cadou oarecare. Ce dracu'
ctigase n schimb? Vreo mic bijuterie sau un alt obiect pe care-l inea ascuns n hambar?
Dumnezeule, cum o s mai sufere pentru asta! Dar, nainte de a-i primi pedeapsa, nainte de a-i smulge prul din
rdcin i de a-i unge cu catran snii frumoi, o s fie nevoit s mrturiseasc. Dar nu n faa lui, ci a ntregii populaii
din Welcome, a brbailor l femeilor care i-au btut joc de vorbele sale de beiv nrit, care au rs cnd l -au vzut
plngnd peste paharul de bere. Toi aveau s aud de pe propriile ei buze adevrul despre comarurile pe care el
le ndurase i s afle, cu oroare, c demonii de care le vorbise de attea ori erau reali. De-abia atunci o s fie reabilitat,
i tot oraul o s-l primeasc cu braele deschise, cerndu-i iertare, n timp ce corpul acoperit cu pene al celei ce se
numise cndva nevast-sa o s se legene de-un stlp de telefon, undeva n afara oraului.
Eugene se opri brusc n clipa n care mai erau aproximativ trei kilometri pn la Welcome.
Se apropie ceva.
Un nor de praf i, n mijlocul vrtejului, se vedea o mulime de ochi arztori.
Dumnezeule mare!
i ddu drumul soiei. Oare veneau s-o ia i pe ea? Da, probabil c aceasta era o parte a trgului pe care-l ncheiasem.
Au pus mna pe ora, zise Eugene.
Aerul vibra de vocile lor; nu le mai putea suporta era prea mult pentru el.
Se apropiau pe osea, ntr-o hoard zgomotoas. Eugene se ntoarse s fug, nepsndu-i de soarta stricatei de lng
el. Puteau s i-o ia, ct vreme l lsau n pace. Lucy zmbea, privind norul de praf.
E Packard, zise ea.
Mijindu-i ochii, Eugene arunc o privire de-a lungul drumului. Norul de diavoli se descompunea ncet. Ochii deveneau
faruri, iar vocile se transformau n sirene; o ntreag armat de maini i motociclete condus de un vehicul n care se
afla Packard se apropia cu toat viteza dinspre Welcome.
Eugene rmase ncremenit. Ce nsemna oare aceasta, un exod n mas?
Pentru prima dat n acea zi splendid, Lucy simi o umbr de ndoial.
100
Pe msur ce se apropia, convoiul ncetinea, apoi se opri de tot; praful se mprtiase, aa nct echipa de kamikaze a
lui
Packard apru cu claritate. Erau njur de zece maini i vreo cinei -ase motociclete, toate ncrcate cu arme i ceteni
ai oraului, printre care se evidenia Eleanor Kooker. Un alai impresionant de oameni ticloi, dar bine narmai.
Packard se aplec peste main, scuip i ntreb:
Ai probleme, Eugene?
Nu sunt nebun, sun rspunsul.
Dar nici n-am zis c eti.
Am vzut i eu acele creaturi. Amnuntele i le va da Lucy.
Stiu c le-ai vzut, Eugene sunt sigur de acest lucru. N-are nici un rost s negm faptul c exist demoni pe undeva
pe dealuri. Pentru ce crezi c am mobilizat garda civil pe care o vezi, dac nu pentru a-i nfrunta?...
Packard rnji, privindu-l pe Jedediah aflat la volan.
Sigur, zise el din nou. i vom trimite pe toi n ad.
Din spatele mainii, domnioara Kooker se aplec pe fereastr, continund s trag dintr-o igar.
Mi se pare c-i datorm nite scuze, Gene, spuse ea, surznd.
Tot dobitoc ai rmas, i zise n sinea ei. A fost un brbat terminat in momentul n care s-a cstorit cu trfa aia cu fundul
mare. Ce pcat!
Satisfacia se oglindi pe chipul lui Eugene.
Aa se pare.
Urc-te ntr-o main din spate, zise Packard. Si tu, i Lucy. O s-i scoatem din gurile lor ca pe nite erpi...
S-au ndreptat spre dealuri, afirm Eugene.
Nu te neli cumva?
Mi-au luat biatul. Mi-au distrus casa.
Sunt muli?
Cred c vreo zece, sau cam aa ceva.
n regul, Eugene. Te sftuiesc s ne nsoeti. Packard ordon unui poliist s se mute n alt main.
Cred c de-abia atepi s te rzbuni pe ei, aa-i? Eugene se ntoarse spre locul n care rmsese Lucy.
Si vreau ca ea s fie judecat..., ncepu acesta.
Dar Lucy o luase deja la goan de-a curmeziul deertului; silueta sa era acum de mrimea unei ppui.
A luat-o de-a dreptul peste cmp curat sinucidere! remarc Eleanor.
Moartea-i o pedeaps prea uoar pentru ea, replic Eugene, urcndu-se n main. Femeia asta-i mai ticloas
dect Diavolul nsui.
Cum adic, Gene?
Femeia asta mi-a vndut singurul fiu adului...
Lucy dispruse din raza vizual, nghiit de aburul cald al ariei.
...adului.
Atunci, las-o n pace, zise Packard. adul va avea grij de ea, mai devreme sau mai trziu.
Lucy tiuse c nu aveau s porneasc n urmrirea ei. Din momentul n care vzuse farurile mainilor prin norul de praf,
observase armele i ctile, i dduse seama de rolul pe care i-l destina derularea evenimentelor viitoare. n cel mai
bun caz, o s fie un simplu spectator. n cel mai ru caz, o s moar de insolaie, traversnd deertul, i nu o s mai
cunoasc deznodmntul confruntrii inevitabile. Reflectase adesea asupra existenei creaturilor care erau, cu toatele,
tatl lui Aaron. Unde triau, de ce se hotrser, n nelepciunea lor, s fac dragoste cu ea. Se mai ntrebase i dac
mai exista cineva n Welcome care s fie la curent cu prezena lor prin mprejurimi. Ci ochi omeneti, alii dect ai ei,
ntrezriser, de-a lungul anilor, anatemiile lor tainice? Urmase o ntrebare logic posibilitatea ca, odat i odat,s
vin ceasul rfuielilor: confruntarea dintre o specie i alta. Acum se prea c sosise momentul, fr nici un fel de
avertisment, i ntr-un astfel de context, n care viaa ei nu mai valora nimic.
De ndat ce mainile i motocicletele se pierdur n deprtare, Lucy se ntoarse, mergnd pe propriile-i urme de pai,
pn cnd ajunse, din.nou, la osea. Era contient c nu avea nici un niijloc de a-l gsi pe Aaron. ntr-un anume sens,
ea fusese doar tutorele lui, dei l nscuse. El aparinea, ntr-un fel straniu, creaturilor care-i amestecaser smna n
corpul ei, procrendu-l; poate ca fusese doar un fel de cobai pentru un experiment de fertilitate i, acum, doctorii se
ntorceau s examineze fructul experienei; poate c, totui, acest lucru se ntmplase din dragoste. Oricare ar fi fost
motivele, spera din tot sufletul s apuce s vad sfritul btliei. Undeva n adncul fiinei ei, ntr-un loc atins doar de
montri, credea n victoria lor. chiar dac muli dintre reprezentanii speciei pe care Lucy o numea a ei urmau s piar.
O linite adnc se aternuse pe colin. Aaron fusese aezat printre pietre, i creaturile se adunar n jurul lui,
nerbdtoare s-i examineze hainele, prul, ochii i zmbetul.
Se nsera, dar lui Aaron nu-i era frig. Rsuflarea tailor l nclzea, mirosul ei fiind cel ntlnit n interiorul magazinului
universal din Welcome un amestec de caramele i smn de cnep, brnz proaspt i fier. Pielea lui era
maro-rocat, n lumina soarelui ce apunea; stelele ncepur s apar pe cer. Nu se putea spune c a fost mai fericit la
snul mamei sale, dect n mijlocul acestor demoni.
Packard ddu ordin de oprire la picioarele colinei. Dac ar fi auzit vreodat de Napoleon Bonaparte, fr ndoial c s-ar
fi simit precum acest cuceritor. Dac ar fi cunoscut povestea vieii lui, ar fi neles c urma Waterlooul su; dar Josh
Packard a trit i a murit fr a fi avut privilegiul s se numre printre eroi.
i convoc oamenii de care dispunea i-i trecu n revist, |inndu-i mna mutilat strecurat sub cma. Nu era
parada cea mai ncurajatoare din istorie. Erau destule fee albe i bolnvicioase printre soldaii si, dar i o mulime de
ochi care-i evitau privirea n timp ce ddea ordine.
Ei bine, oameni lor..., zbier el ct l inu gura.
(Att lui Kooker ct i lui Davidson li se pru c, dac ceea ce urma se voia un atac prin surprindere, atunci glgia era
prea mare.)
...am ajuns la destinaie, ne-am organizat, iar Dumnezeu este de partea noastr. Suntem pe punctul de a pune mna
pe cele mai multe dintre bestii, nelegei?
Linite. Priviri triste. Oamenii transpirau din abunden.
|inei minte: nu vreau s vd nici un terchea-berchea dintre voi c d bir cu fugiii, fiindc, dac-l prind pe vreunul c
ncearc, o s se trie pn n ora cu nite guri n spate.
101
Eleanor se gndi s aplaude, dar discursul nc nu se terminase.
Si nu uitai, oamenilor vocea lui Packard deveni un fel de oapt conspirativ , c aceti diavoli l-au rpit pe biatul
lui Eugene, Aaron, doar cu vreo patru ore n urm. L-au luat de la snul mamei sale, n timp ce-l legna ca s adoarm.
Oricum ar arta, nu sunt dect nite slbatici. N-au nici un fel de respecl pentru o mam, un copil sau orice altceva. Aa
c, atunci cnd o s v apropiai de vreunul, gndii-v cum v-ai simi dac v-ar fl luat cineva de la a mamei voastre.
i plcea expresia ,a mamei. Era att de sugestiv.., Aceste dou cuvinte aveau un efect stimulator mult mai mart
asupra oamenilor dect oricare altele.
Nu trebuie s v fie fric de nimic, n afar de a v pierdt demnitatea de om!
Stranice cuvinte de ncheiere pentru un discurs!
Si acum,la treab!
Se urc n main. Cineva din spate ncepu s aplaude; restul l imit aproape imediat. Un zmbet deschis se li pe faa
roie lui Packard.
La drum! rnji el, i convoiul se puse n micare.
Aaron simi schimbarea din aer. Nu fiindc i era frig, cci mai persista cldura respiraiilor celor din jur. Totui n
atmosfer, se produse un fel de schimbare, de intruziune. Fascinat, privi cum reacionau taii si la aceast schimbare:
pielea lor cpta noi culori, mai nchise, asemntoare cu cele de camuflaj. Unii deja ridicaser capetele pentru a
adulmeca aerul.
Ceva, cineva neinvitat se afla pe punctul de-a mpiedica desfurarea normal a acelei nopi de srbtoare. Demonii
cunoteau semnele i erau pregtii pentru o astfel de eventualitate. Nu era oare inevitabil ca eroii din Welcome s vin
dup biat? Nu credeau oamenii, ntr-un mod vrednic de mil, c specia lor se nscuse din nevoia de autocunoatere a
pmntului, c se dezvoltase trecnd printr-o serie lung de mamifere pn s ajungi la stadiul actual?
n aceste condiii, era firesc ca oamenii s-i considere pe taii si drept dumani, s-i urmreasc i s-i distrug. Cu
adevrat o tragedie: cnd singurul gnd al tailor fusese unitatea prin intermediul cstoriei, copiii s fac o gaf i s
ntrerup festivitatea.
Oamenii rmn oameni. Dar poate c Aaron era altfel dect ei, dei nu ar fi fost exclus ca, odat, s se ntoarc i el n
lumea omeneasc i s uite tot ce urma s nvee aici. Creaturile care-i erau tai erau, totodat, i cei care zmisliser,
cndva, oameni; amestecul de sperm din corpul lui Lucy era acelai care adusese pe lume primii brbai. Femeile
existaser dintotdeauna; o specie separat, ele triser cu demonii. Dar i doriser i nite parteneri de joac i astfel,
mpreun, creaser oamenii.
Ce eroare, ce calcul catastrofal! Cu timpul, cei mai ri i biruiser pe cei mai buni; femeile au devenit sclave, iar demonii
au fost ucii sau constrni s se adposteasc sub pmnt, lsnd la suprafa doar civa pentru a ncerca din nou
experimentul iniial i a crea oameni precum Aaron , care aveau s se arate mai nelepi. Numai prin infiltrarea n
seminia uman a unor noi copii de sex masculin, rasa stpnitoare urma s devin mai prietenoas. Aceast ans
avea, totui, puini sori de izbnd, chiar fr intervenia unor copii furioi, ale cror degete albe i groase erau gata s
apese pe trgaci.
Aaron i adulmec pe Packard i pe tatl su vitreg mirosul lor dndu-i de neles c erau strini. ncepnd din acea
sear, o s se poat gndi la ei ca la nite animale care aparineau unei specii diferite. Se simea cel mai legat de
splendidul cortegiu de demoni, pe care tia c o s-l protejeze, dac o s fie necesar, chiar cu propria-i via.
Maina lui Packard conducea atacul. Sirul de vehicule apru din ntuneric, ntr-un urlet cumplit de sirene,
ndreptndu-se, cu toate farurile aprinse, direct spre grupul de participani la srbtoare. Din cteva maini se auzir
urletele spontane de groaz ale ctorva poliiti nspimntai la vederea spectacolului ce li se deschidea n faa ochilor;
dar era deja prea trziu atacul nu mai putea fi oprit. Se auzir mpucturi. Aaron simi cum taii si fcur un cerc
protector n jurul lui, iar culoarea corpurilor acestora deveni din ce n ce mai ntunecat din pricina mniei i a fricii.
nstinctiv, Packard i ddu seama c i aceste fiine ncercau o oarecare team simea asta dup miros, pentru c, n
meseria pe care o avea, nvase s recunoasc frica i s-o foloseasc mpotriva ticloilor. i url ordinele prin
microfon i conduse atacul mpotriva cercului creat de demoni. Aezat pe locurile din spate ale unei maini, Davidson
nchise ochii i ncepu s se roage lui ehova, lui Buddh i lui Groucho Marx. Dai-mi putere s rezist, dai-mi indiferen,
dar i un oarecare sim al umorului! Degeaba nu se ntmpl nimic. Vocea i tremura nc de emoie i de-abia se inea
s nu fac pe el.
Undeva n fa, se auzi un zgomot asurzitor de frne. Davidson ntredeschise ochii i apuc s vad cum una dintre
creaturi i nfurase mna purpurie-neagr n jurul mainii lui
Packard i o ridicase n aer. Deodat, se deschise o u din spate, i o siluet, n care o recunoscu pe Eleanor Kooker,
czu la pmnt de la o distan de civa zeci de centimetri; imediat dup 6a, urm i Eugene. Rmai fr conductor,
mainile se ciocnir n lan -o scen parial acoperit de fum i de praf. Nu se auzea dect zgomotul parbrizurilor
sfrmate prin care sreau ct puteau de repede poliitii ale capotelor boite i ^le uilor sfiate, zgomote punctate,
ici-colo, de urletul unei sirene sau de geamtul de moarte al vreunui sticlete zdrobit.
Cu toate acestea, vocea lui Packard continua s se aud strigndu-i ordinele din maina ce era ridicat tot mai sus n
aer, cu roile nvrtindu-se nebunete n gol. Demonul zglia maina, exact cum ar fi fcut un copil cu o jucrie, pn
cnd una dintre uile din fa se deschise, i Jedediah czu, ateriznd n fusta de piele a creaturii. Davidson vzu cum
aceasta l nfur pe adjunctul erifului, cu spatele deja frnt, i-l aspira nuntru. O mai zri i pe Eleanor aflat chiar n
faa demonului uria, privindu-l n timp ce acesta i devora fiul.
ei de-acolo, Jedediah! url ea, trgnd foc dup foc n capul cilindric, fr trsturi distincte al devoratorului.
Davidson cobor din main, pentru a avea o mai bun vizibilitate. Acum putea s vad limpede grmada de maini
sfrmate i de capote mprocate cu snge. Montrii se retrgeau deja, lsn-du-l pe unul dintre ei s le acopere fuga.
Davidson adres, n linite, rugi fierbini de mulumire oricrei zeiti care binevoia s-l asculte. Diavolii se ndeprtau.
Nu avea s mai fie nici o btlie ,mn la ,tentacul. Biatul urma s fie, pur i simplu, mncat de viu sau s sfreasc
aa cum intenionau rpitorii si. ntr-adevr, din locul n care sttea acum, putea s-l vad pe Aaron! Nu semna, oare,
acea figur fragil, pe care demonii n retragere o ineau att de sus, cu un fel de trofeu?
nsultai i njurai de Eleanor, poliitii care-i gsiser adpost fiecare pe unde putuse, ieeau acum din ascunztori,
nconju-rndu-l pe monstrul rmas pe loc. La urma urmei, nu era dect un singur duman de nfruntat, dar unul care-l
inea pe Napoleonul lor ntr-o strnsoare lipicioas. ncepur s trag, rafal dup rafal, n corpul cutat i n capul cu o
geometrie indefinit, dar fr vreun rezultat aparent. Numai dup ce corpul erifului ncepu s fac un zgomot de
102
broasc moart ntr-o cutie de tinichea, monstrul i pierdu orice interes pentru maina acestuia i -i ddu drumul. Un
miros de benzin se rspndi n aer, ntorcnd pe dos stomacul lui Davidson. Se auzi un strigt:
Adpostii-v!
O grenad? Mai bine nu cu atta benzin peste...
Davidson se arunc la pmnt Urm o tcere brusc, ntrerupt doar de gemetele unui rnitde negsit prin tot acel
haos..., i grenada explod cu un zgomot surd, aruncnd n aer buci de pietre i pmnt
Cineva exclam:
suse Cristoase! cu o nuan de victorie n glas. sus Hristos! n numele lui...pentru gloria lui... Demonul fu cuprins de
flcri. |esutul subire al fustei sale de piele, acum mbibat de benzin, ardea; unul dintre membre i fusese smuls de
explozie, altul parial distrus; din rni i din ciotul rmas nea un snge gros i incolor; aerul se umplu de un miros de
dulciuri arse. Creatura era pe punctul de a fi incinerat. Corpul i se cltina i -i tresrea, n timp ce flcrile i mistuiau faa
inexpresiv; se mpletici, ndeprtndu-se de clii si, fr a scoate nici un geamt de durere. Lui Davidson i fcu o
mare plcere s-o vad arznd ceva asemntor cu satisfacia pe care o simise cndva, cnd strivea vreo meduz sub
tocul cizmei, o ocupaie favorit n dup-amiezele fierbini ale copilriei petrecute n Mine...
Packard fu tras cu greu de sub mormanul de fierrie ce fusese, cteva minute n urm, frumoasa lui main.
Dumnezeule, gndi Davidson, tipul trebuie s fi fost din oel se ridicase n picioare i i ndemna oamenii s atace
dumanul. Dar norocul l prsise; o pictur arznd se scurse din demonul n agonie drept n balta de benzin n care
sttea eriful. n momentul urmtor, ni un nou alb de foc, cruia i czu prad, mpreun cu maina i cu cei doi
poliiti care-l salvaser. Nu aveau nici cea mai mic ans de supravieuire fur dizolvai, pur i simplu. Davidson le
putea urmri siluetele ntunecate pierzndu-se n acel infern, zgrcin-du-se i devenind din ce n ce mai mici, pn
disprur cu totul.
Chiar nainte ca supliciul lui Packard s se fi terminat, Davidson distinse vocea lui Eugene:
Vedei ce-au fcut? Vedei de ce sunt n stare? Cuvintele acestuia erau nsoite de strigtele slbatice ale poliitilor.
Terminai-i odat-continua s strige Eugene. Stergei-i de pe faa pmntului!
Lucy auzea zgomotul btliei, dar nu fcu nici o ncercare de-a se ndrepta spre dealuri. Ceva legat de cu felul n care
luna strlucea pe cer i de mirosul adus de vnt i tiase orice poft de a merge spre un anume loc. Frnt de oboseal,
dar i oarecum vrjit, se opri n mijlocul deertului i privi cu atenie cerul.
Cnd, dup o vreme, i cobor privirea spre orizont, vzu dou lucruri interesante: de pe deal se ridica o dr neagr de
fum, iar n raza ei vizual se distingea, la lumina blnd a nopii, un ir de creaturi care se ndeprta n grab. Lucy o lu
brusc la goan.
n timp ce fugea, i trecu prin minte c mersul su era la fel de viu i de voios ca al unei tinere fete; acelai lucru se putea
spune i despre raiunea sa era cea a unei tinere ce-i urmrea iubitul.
Grupul de demoni dispru din raza ei vizual ntr-o zon pustie a deertului. Din locul n care se oprise, gfind, lui Lucy
i se pru c intraser n pmnt. O rupse iar la fug. Cu siguran c avea dreptul s-i mai vad o dat fiul i pe taii
acestuia nainte ca toi s dispar pentru totdeauna! S-i fie oare refuzat acest lucru, dup atia ani de ateptare?
Prima main era condus de Davidson, la ordinele unui Eugene cu care nu avea rost s discui n contradictoriu n acel
moment. Ceva din felul n care-i inea puca sugera c urma s trag mai nti, i apoi s pun ntrebri; ordinele pe
care le urla ctre grupul rzle conineau prea puine cuvinte raionale, majoritatea fiind obsceniti. Nebunia i se citea n
ochi; saliva i se scurgea din gur. Se comporta ca un om primitiv, i acest lucru l ngrozea pe Davidson. Dar era prea
trziu ca s mai dea napoi -l ntovrea pe acest om n ultima lui urmrire apocaliptic.
Vedei, fiii tia de cea cu ochi negri n-au nici un fel de cap, urla el, ca s acopere uruitul motorului. De ce dracu'
mergi att de ncet, biete?
Propti eava putii n stomacul lui Davidson.
Accelereaz, sau i zbor creierii!
Nu tiu ncotro au luat-o! zbier Davidson, la rndul su.
Ce, ai nnebunit? Arat-mi direcia!
Nu pot s i-o art, de vreme ce au disprut.
Ca prin minune, Eugene i ddu seama de situaie.
ncetinete, biete! Fcu semn prin fereastr celorlalte maini s-i reduc viteza. Oprete maina, oprete-o!
Davidson frn.
Si stinge naibii nenorocitele alea de faruri! Si voi ceilali, facei la fel!
Farurile se stinser. n spate, ceilali l imitar.
ntuneric brusc. Tcere mormntal. Tribul de demoni se fcuser, parc, nevzut! Fantastic!
Deertul devenea din ce n ce mai vizibil, pe msur ce ochii li se acomodau cu lumina lunii. Eugene cobor din main,
cu arma n poziie de tragere, i privi fix nisipul, de parc se atepta ca acesta s vorbeasc i s le dezvluie direcia de
mers.
Ticloilor! rosti el foarte ncet.

Lucy se oprise din alergat. Acum, mergea ncet spre irul de maini. Totul se terminase. Toi fuseser pclii dispariia
demonilor fusese un atu pe care nimeni nu-l prevzuse. Atunci l auzi pe Aaron.
Nu putea s-l vad, dar avea vocea la fel de clar ca sunetul cristalin al unui clopoel i ca un clopoel, o chema.
Sunetul clopoelului indica nceputul unei ceremonii. El spunea: ,Venii s-o celebrai cu noi!
O auzi i Eugene; zmbi. Deci se aflau pe undeva prin apropiere.
Hei! rsun vocea biatului.
Unde este? Poi s-l vezi, Davidson? Acesta scutur din cap. Apoi...
Ateapt o clip! Ateapt! Vd o lumin uit-te drept nainte!
Acum o vd.
Cu bgare de seam, Eugene i fcu semn lui Davidson s-i reia locul la volan.
D-i drumul, biete! ncet. Si fr s aprinzi farurile. Davidson fcu semn c a neles. Mai multe meduze de zdrobit
sub tocuri, gndi el. n cele din urm, erau pe punctul de a le veni de hac bastarzilor; nu merita acest lucru un risc?
Convoiul de maini se urni, naintnd cu un pas de melc.
Lucy ncepu din nou s alerge; acum, putea s zreasc silueta minuscul a lui Aaron pe marginea unei pante, care se
continua cu o zon nisipoas. Mainile se ndreptau spre el.
103
Vzndu-i cum se apropiau, Aaron ncet s mai strige i porni spre poalele pantei. Nu trebuia s mai atepte nici mcar
un minut, fiindc aveau s-l urmreasc. Picioarele sale goale aproape c pluteau pe panta cu nisip moale, ce marca
hotarul unui trm deprtat de neroziile vieii. n umbrele terenului de la captul pantei, i putea zri familia, fcndu-i
semne i zmbindu-i.
Se ndreapt direct spre grupul de montri, zise Davidson.
Atunci, urmrete-l pe bastardul la mic! ordon Eugene. Poate c putiul nu-i d seama ce face. Si prinde-l n
btaia reflectoarelor.
Valuri de lumin l scldar pe Aaron. Cu hainele numai zdrene, de-abia se mica din cauza oboselii.
La civa pai n dreapta pantei, Lucy urmrea maina din frunte, care depise buza dealului i cobora pe urmele
biatului n...
Nu, i spuse n sinea ei, nu.
Davidson se simi brusc cuprins de fric. ncetini.
D-i drumu', biete! Eugene i propti din nou puca n stomac. -am ncolit Avem n mn tot grupul de creaturi.
Biatul ne-a condus direct a locul lor de refugiu!
Mainile coborau acum panta, cu roile derapnd, dar i afun-dndu-se n nisip.
Aaron se ntoarse. n spatele lui stteau montrii, luminai doar de fosforescena emanat de propriile lor corpuri o
mas compact, cu o geometrie imposibil de descris. Amprenta lui Lucifer se afla peste tot: impregnat n anatomiile lor
extraordinare, n capetele gigantice, ce i le puteai imagina doar n vis, n pielea i solzii cu care erau acoperii, n labele
i ghearele ca nite foarfece uriae.
Eugene fcu semn convoiului s opreasc, se ddu jos din main i se ndrept spre Aaron.
Mulumesc, fiule, zise el. Vino-ncoace, vom avea grij de tine. Am pus mna pe ei, i acum eti n siguran.
Aaron se holba la tatl su, fr a nelege nimic din cuvintele acestuia.
n spatele lui Eugene, oamenii coborau din maini, pregtin-du-i armele: instalar un arunctor de grenade, armar
putile i distribuit grenadele de mn.
Biete, vino la tatl tu, rosti Eugene cu o voce mieroas.
Aaron nu fcu nici o micare, aa nct Eugene se apropie de el cu civa pai. Davidson coborse din main i sttea
acum pe nisip, tremurnd din toate mdularele.
Poate-ar trebui s lasi deoparte puca, poate se teme, suger el.
Eugene mormi ceva, dar cobor eava putii cu civa centimetri.
Eti n siguran, zise Davidson. Totul e n regul.
Vino spre noi, biete! ncet.
Faa lui A aron ncepu s se nroeasc. Chiar n lumina neltoare a farurilor, era limpede c i schimba culoarea.
Obrajii i se umflau ca nite baloane, iar pielea de pe frunte i se mica dintr-o parte n alta, ca i cum iruri de viermi s-ar
fi zvrcolit dedesubt. Capul prea* s i se fluidifice, s capete continuu alte forme, s fie ntr-o nencetat micare i
schimbare exact ca norii de pe cer. Figura lui de copil dispru brusc atunci cnd tatl care exista latent n interiorul
corpului fiului su i art faa enorm i inimaginabil.
Pe msur ce Aaron devenea fiul tatlui su, terenul intra i el ntr-o oarecare transformare. Davidson o simi primul: era
o schimbare uoar n structura nisipului, de parc o for nevzut ar fi acionat asupra lui.
Eugene privea cu gura cscat cum se definitiva metamorfoza lui Aaron, al crui corp era acum cuprins de-un tremur
nestpnit. Pntecul i se umflase i din el rsrise o mulime de cornuri ce se transformau aproape instantaneu n zeci
de picioare erpuitoare; schimbarea era uluitoare n complexitatea ei, avnd n vedere existena de pn atunci,
oarecum normal, a copilului.
Fr nici un avertisment, Eugene ridic puca i trase n fiul su.
Glonul l lovi pe biatul-demon drept n mijlocul feei. Aaron se prbui pe spate, continund s se transforme, chiar n
ciuda faptului c sngele, parial rocat, parial argintiu, i curgea din ran pe pmntul pe cale de lichefiere.
Siluetele care se ghiceau prin ntuneric ieir din adpostul lor, ca s ajute copilul. Complexitatea formelor acestora era
simplificat de lumina prea slab a farurilor, dar, pe msur ce se apropiau, preau s se modifice din nou corpurile se
alungeau din pricina durerii i a mniei, iar un cor de bocete de doliu rbufnea, parc, din inimile lor.
Eugene ridic nc o dat eava putii, savurndu-i victoria, i putea distruge!... Dumnezeule, cum i mai putea distruge.
Ticloi blestemai... murdari, urt-mirositori si hidosi!
Noroiul de sub picioare devenise, ntre timp, un fel de melas cald, ce i se ncolcea n jurul tibiilor, i, atunci cnd trase
din nou, i pierdu echilibrul. Url dup ajutor, dar Davidson deja se retrgea n grab spre deal, departe de zona n care
se ducea o lupt fr sori de izbnd mpotriva unei mlatini ce se ridica tot mai sus. Ceilali oameni erau i ei prini n
capcan, pe msur ce deertul se fluidifica, iar un noroi vscos ncepea s nainteze spre vrful pantei.
Demonii plecaser; se retrseser n ntuneric, i bocetul lor se auzea din ce n ce mai slab.
Eugene, ntins ct era de lung pe spate, n nisipul mictor, mai trase nc de dou ori, fr nici un rost, undeva n
ntunericul din spatele corpului lui Aaron. Ddea din picioare ca un porc cu gtul tiat, dar, cu fiecare micare, se
adncea tot mai mult n nisip. Chiar n clipa n care faa i disprea dedesubt, apuc s o vad pe Lucy, stnd pe
marginea pantei i privind fix n jos, spre corpul lui Aaron. Apoi, totul se cufund n ntuneric.
Deertul i nghiea cu iueala fulgerului.
Una sau dou maini dispruser deja, iar valul de nisip ce urca, implacabil, n sus, i ajungea din urm pe cei care
ncercau s scape. |ipetele slabe de ajutor erau iute nbuite, n timp ce gurile erau astupate cu nisip; cineva ncepu s
trag n pmnt, ntr-o ncercare isteric de a stvili uvoiul, dar acesta se nla cu repeziciune, pentru a-i nha i pe
ultimii supravieuitori. Eleanor Kooker nu era, nici ea, cruat; se lupta din rsputeri, blestemnd i apsnd, tot mai
adnc n nisip, corpul ce nc se zvrcolea al unui poliist, ntr-o ncercare frenetic de-a se salva.
Urletele se auzeau acum de pretutindeni, pe msur ce oamenii cuprini de panic se agau unii de alii, cutnd s
gseasc un punct de sprijin n tentativa de a-i menine capetele deasupra mrii de nisip.
Davidson era ngropat pn la bru. Solul care se nvolbura n jurul su era fierbinte i provocator. ntimitatea presiunii i
produse o erecie. La civa metri, un poliist ipa ct l inea gura, n timp ce deertul l nghiea. Puin mai departe,
vedea o fa ce se ivea din terenul clocotitor ca un fel de masc vie aruncat la pmnt. Lng ea, era un bra care nc
mai fcea semne, fluturnd, n timp cc se scufunda; dou fese voluminoase se ridicar din marea de nmol, ca doi
pepeni verzi semnul de adio al unui poliist.
104
Lucy se ddu doi pai napoi, n momentul n care mlul deborda puin peste buza dealului, dar fr s ajung la
picioarele ci. Curios era faptul c el nu se retrase, cum ar fcut valul oricrei ape.
Se ntri, ca betonul, imobilizndu-i trofeele vii, de parc ar li fost mute prinse n nite bobite de chihlimbar. |ipete de
groaz izbucnir de pe buzele oricrei fee aflate nc n contact cu aerul, pe msur ce oamenii simeau cum deertul
se solidifica n jurul membrelor lor ostenite de atta lupt.
Davidson o vzu pe Eleanor Kooker, ngropat pn la piept. Pe obraji i se scurgeau lacrimile i plngea cu suspine ca o
feti. Abia se mai gndea la el nsui i ctui de puin la casa de pe Coasta de Est, la Barbara sau la copii.
Brbaii ale cror fee erau ngropate, dar ale cror membre sau pri ale corpurilor se aflau nc la suprafa, erau
de-acum mori. Mai supravieuiau doar Eleanor Kooker, Davidson i ali doi brbai. Unul era ngropat pn la brbie.
Eleanor fusese n aa fel prins, nct snii i se odihneau pe sol, dar braele erau libere s loveasc, fr nici un folos,
terenul care o ncletase att de strns. nsui Davidson era prins de la olduri n jos. Cel mai oribil arta ns o alt
victim, din care se mai putea zri doar nasul i gura. Capul acesteia era aplecat nspre pmnt i ascuns privirii de-o
piatr. Continua, totui, s respire i s ipe.
Eleanor Kooker scurma mai departe solul cu unghiile de-acum rupte, dar acesta nu mai era nisipul moale. Se ntrise.
Adu ajutoare, ip ea, adresndu-se lui Lucy i ntinznd spre ea minile sngernde.
Cele dou femei se fixar cu privirea.
suse Cristoase! ip Gura.
Capul tcea, dar, considerndu-i privirea mpienjenit, era evident c omul i pierduse minile.
Te rog, ajut-ne..., o implor Bustul lui Davidson. Du-te i adu ajutoare!
Lucy ncuviin din cap.
Du-te! url Eleanor Kooker. Du-te odat!
Stupefiat, Lucy o ascult. Zorile se iveau deja dinspre Est. Aerul avea s se ncing n curnd. n Welcome, dup trei
ore de mers pe jos, o s ntlneasc doar oameni btrni, femei isterice i copii. Probabil, o s fie nevoie s aduc
ajutoare de la aptezeci i cinci de kilometri deprtare. Dac i mai reamintea drumul napoi. Si, bineneles, dac nu se
prbuea pe nisip din pricina oboselii i nu murea.
De-abia spre amiaz ar putea s aduc ajutoare femeii, Bustului, Capului i Gurii. Dar, pn atunci, pustietatea o s le
vin de hac. Soarele o s le fiarb creierii, erpii or s-i fac cuib n prul lor, ulii o s le ciuguleasc ochii lipsii de
aprare.
Lucy privi nc o dat formele lor nensemnate, diminuate de naintarea implacabil a soarelui tot mai sus pe cer. Mici
virgule i puncte ale durerii umane pe o fil alb de nisip. Nu gsi de cuviin s se gndeasc la condeiul care le
scrisese acolo. Era timp destul, mine, pentru aa ceva.
ncepu s fug de-abia dup o vreme.
Noile crime din Roe Morgcie
arna, hotr Lewis, nu era un anotimp favorabil btrnilor. Zpada, aezat ntr-un strat gros de aproximativ treisprezece
centimetri, pe strzile Parisului, l fcu s nghee pn-n mduva oaselor. Ceea ce constituise o adevrat bucurie
pentru el n copilrie, era acum un blestem. Ura iarna din toat inima; ura copiii care se bteau cu bulgri de zpad
(ipete ascuite, chiote, lacrimi); i ura pe tinerii ndrgostii, nerbdtori s fie prini mpreun ntr-un vrtej de zpad
(ipete ascuite, srutri, lacrimi). Era neplcut i obositor, iar Lewis dorea s fie iar n Fort Lauderdale, acolo unde
soarele strlucea acum.
ns telegrama lui Catherine, dei nu explicit, fusese urgent, iar prietenia lor ncepuse cu aproape cincizeci de ani n
urm. Era aici pentru ea i pentru fratele ei, Phillipe. ndiferent ct de tare i nghea sngele n vene, n aceast ar a
gheei, era ridicol s se plng. Venise ca urmare a unui apel din trecut, i ar fi venit la fel de repede i bucuros, chiar
dac Parisul ar fi fost n flcri.
n afar de aceasta, era oraul mamei sale. Se nscuse pe Boulevard Diderot, ntr-o epoc n care oraul nu fusese
invadat de arhiteci cu o gndire liber i de ingineri mondeni. Acum, de cte ori Lewis revenea la Paris, era pregtit s
reziste unei noi profanri. Observase c lucrul se ntmplase mai rar n ultimii timp. Recesiunea din Europa determinase
guvernele s fie mzi puin dornice de a folosi buldozerele. Si, totui, an dup an, tot mai multe case frumoase se
transformau n ruine. Uneori, strzi ntregi erau fcute una cu pmntul. Chiar i Rue Morgue.
Existau, bineneles, oarece ndoieli despre existena real a acestei strzi cu reputaie dezgusttoare, dar, o dat cu
trecerea anilor, Lewis simea din ce n ce mai puin nevoia de a face distincia dintre adevr si ficiune. Aceast autentic
linie de
> >
demarcaie era valabil pentru tinerii care nc urmau s dea piept cu viaa. Pentru btrnul Lewis, acum n vrst de
aptezeci i trei de ani, deosebirea era pur i simplu academic. Ce importan mai, avea ce era adevrat i ce era fals,
ce era real i ce inventat? n mintea sa, toate aceste lucruri, minciunile spuse pe jumtate i adevrurile, reprezentau
doar un ir de istorii personale.
Poate c Rue Morgue existase n realitate, aa cum fusese descris n povestirea nemuritoare a lui Edgar Allan Poe;
poate c era doar o pur invenie. Oricare ar fi fost adevrul, renumita strad nu mai figura pe nici o hart a Parisului.
Lewis era, poate, puin decepionat s nu gseasc Rue Morgue. La urma urmei, aceasta fcea parte din motenirea sa.
Dac povetile ce i se spuseser n tineree fuseser adevrate, evenimentele descrise n Crimele din Rue Morgue i
fuseser povestite lui Poe de bunicul lui Lewis. Mama sa se mndrea cu faptul c tatl ei l ntlnise pe Poe n timpul
cltoriilor acestuia prin America. Dup ct se prea, bunicul lui Lewis, care cltorise prin toat lumea, ar fi fost nefericit
dac nu ar fi vizitat un nou ora n fiecare sptmn. Ajunsese i n Richmond, Virginia, n iarna anului 1835 o iarn
cumplit, poate nu prea diferit de cea pe care o suporta acum Lewis. ntr-o noapte, n timp ce afar se dezlnuise un
viscol n toat regula, bunicul su i gsise adpost ntr-un bar din Richmond. Aici, ntlnise un tnr scund, oache i
melancolic, pe nume Eddie. Era n mod vdit o celebritate local, autor al unei povestiri ce ctigase concursul organizat
de Baltimore Saturday Visitor. Povestirea se intitula Manuscris gsit ntr-o sticl, iar tnrul bntuit era Edgar Allan Poe.
Cei doi petrecuser i buser mpreun toat seara i, aa cum se zice, Poe a smuls, cu delicatee, de la bunicul lui
Lewis, toate povestirile bizare, oculte i morbide pe care acesta le cunotea. C ltorului versat i fcuse plcere s-i
dezvluie fragmente-mai-in*i?t-sau-mai-puin-credibile, pe care scriitorul avea s le transforme, mai trziu, m Misterul
Mriei Roget i Crimele din Rue Morgue. n ambele povestiri, cercetnd cu atenie atrocitile descrise, se remarca
geniul singular al lui C. Auguste Dupin.
105
C. Auguste Dupin: ntruchiparea perfect dat de Poe detectivului perfect calm, raional i extrem de receptiv. Povestiri
le care l-au avut ca erou au cptat rapid o larg popularitate, fcndu-l pe Dupin o celebritate a ficiunii, fr ca nimeni
din America s tie c, de fapt, era o persoan real.
C. Auguste Dupin fusese fratele bunicului lui Lewis.
Si cazul su cel mai important crimele din Rue Morgue -se baza pe fapte autentice. Crimele descrise n aceast
povestire se petrecuser aievea. Dou femei fuseser ntr-adevr ucise, cu cruzime, n Rue Morgue. Ele se numeau
aa cum meniom se Poe doamna L'Espanaye i fiica ei, domnioara Camille L'Espanaye. Ambele aveau o reputaie
bun, duceau o via linitit i lipsit de evenimente senzaionale, fapt care a fcut i mai odios modul n care i
gsiser sfritul. Cadavrul fetei fusese mpins cu putere n sus, prin hornul cminului; cel al mamei sale fusese
descoperit n curtea din spatele casei, cu gtul tiat att de adnc, nct capul era aproape desprit de trup. Nu se
descoperise nici un motiv vizibil pentru aceste crime, iar misterul deveni i mai profund atunci cnd toi locatarii casei au
declarat c-l auziser pe criminal vorbind ntr-o limb strin. Francezul avea certitudinea c era vorba de spaniol,
englezul, de german, iar olandezul s-a gndit c era francez. n timpul cercetrilor, Dupin a remarcat faptul c nici unul
dintre martori nu vorbea, de fapt, limba pe care declarase c a auzit-o ieind de pe buzele criminalului nevzut. Dupin a
tras concluzia c limba respectiv nu era, ctui de puin, una adevrat, ci doar sunete scoase de un animal slbatic.
De fapt, de o maimu un urangutan monstruos, provenit din insulele ndiilor Rsritene. Un smoc din blana sa
maro-roca-t fusese gsit n mna cadavrului doamnei L'Espanaye. Numai puterea i agilitatea acestei maimue fceau
plauzibil sfritul ngrozitor al domnioarei L'Espanaye. Bestia, aparinnd unui marinar maltez, scpase i se
dezlnuise n apartamentul nsngerat din Rue Morgue.
Acestea erau reperele principale ale povestirii.
Autentic sau nu, povestea avusese o puternic influen romantic asupra lui Lewis. Acestuia i plcea s-i imagineze
unchiul venerabil parcurgnd treptat, logic, toate etapele necesare dezlegrii misterului, neinfluenat de isteria i groaza
care-l nconjurau. Considera calmul respectiv drept tipic european, aparinnd unei epoci apuse, n care raiunea era
nc apreciat, iar cea mai cumplit oroare imaginabil era cea a unei bestii narmate cu un brici uciga.
Acum, pe msur ce se scurgeau ultimii douzeci i cinci de ani ai secolului XX, existau atrociti mult mai mari, toate
comise de fiine umane. Srmanul urangutan fusese studiat de antropologi, fiind considerat un erbivor solitar, linitit i
filozofic. Montrii adevrai erau mult mai puin vizibili, dar mult mai puternici. Armele lor fceau ca bricele s par un
instrument jalnic; crimele lor erau nenumrate. Din anumite puncte de vedere, Lewis era aproape bucuros de vrsta sa
naintat i de posibilitatea de a lsa secolul s-i rezolve singur problemele. Da, zpada l nghea pn-n mduva
oaselor. Da, vederea unei tinere cu figur de zei i trezea inutil dorinele. Da, acum se simea mai degrab un
observator, dect un participant real.
ns nu fusese ntotdeauna aa n 1937, locuind n aceeai camer n care se afla acum pe Quai de Bourbon 11 ,
asistase la destule evenimente. Parisul era nc un dom al plcerilor, n acele zile, ignornd zvonurile de rzboi i
pstrnd un aer de naivitate plcut, dei, din cnd n cnd, tensiunile acumulate rbufneau. Fuseser neglijeni n
ambele sensuri ale cuvntului , trind o via de tihn i plceri necontenite.
Bineneles c nu era aa. Vieile nu au fost nici perfecte, nici eterne. Dar, la un moment dat o var, o lun, o zi , li se
pruse c nimic n lume nu putea s se schimbe.
ntr-o jumtate de deceniu, Parisul avea s fie n flcri, iar vinovia sa glumea adevrat inocen ntinat pentru
totdeauna Petrecuser multe zile i nopi minunate n apartamentul ocupat acum de Lewis; doar gndindu-se la ele,
ncepea s-l supere stomacul, s resimt durerea pierderii.
Gndurile revenir la evenimente mai recente. La expoziia din New York, n care seria sa de tablouri, nfind
damnaiunea Europei, avusese un strlucit succes de critic. La aptezeci i trei de ani, Lewis Fox era un brbat
celebrat peste tot, iar n revistele de art, apreau articole despre el. Admiratorii i cumprtorii se iveau precum
ciupercile, peste noapte, dornici s-i achiziioneze lucrrile, s stea de vorb cu el, s-i ating mna. Bineneles, totul
era prea trziu. Agoniile creaiei se terminaser de mult i, cu cinci ani n urm, lsase pentru totdeauna pensulele jos.
Acum, ca simplu spectator, triumful su critic i se prea o parodie: urmrea circul de la distan, cu un sentiment ce
semna a dezgust.
Primind de la Paris telegrama n care i se implora ajutorul, fusese mai mult dect bucuros s-o tearg din rndul
imbecililor care l preamreau.
Acum, atepta n apartamentul din ce n ce mai ntunecat, urmrind irul constant de maini de pe Pont Louis-Phillipe,
maini pline de parizieni obosii, ndreptndu-se spre cas prin zpad. Claxoanele urlau, motoarele tueau i bubuiau,
farurile galbene de cea aruncau o fie de lumin de-a curmeziul podului.
ar Catherine nu mai venea.
Ninsoarea, care nu-i manifestase prezena cea mai mare parte a zilei, ncepuse din nou s cad, btnd uor n
fereastr. Traficul se revrsa peste Sena, apa fiind nghiit sub trafic. Se ls noaptea, n cele din urm, auzi pai pe hol
i. oapte schimbate cu administratorul.
Era Catherine. n fine, Catherine.
Se ridic i fix ua cu privirea, imaginndu-i cum se deschidea nainte ca acest lucru s se ntmple, nchipuindu-i-o
pe Catherine n cadrul ei.
Lewis, dragul meu...
i zmbi un zmbet palid pe o fa i mai palid. Arta mai n vrst dect se ateptase. Ci ani trecuser de cnd n-o
mai vzuse? Patru sau cinci? Parfumul era cel obinuit, fapt care l liniti ntr-o oarecare msur. O srut uor pe obrajii
reci.
Ari bine, mini Lewis.
Nu, nu-i adevrat, replic ea. Dac a arta bine, ar fi o insult la adresa lui Phillipe. Cum a putea arta bine cnd el
este ntr-o asemenea ncurctur?
Ca de obicei, felul ei de a fi era energic i ngrozitor. Fiind mai mare cu trei ani, l trata precum profesorul pe un copil
recalcitrant. Aa fcuse mereu era modul n care-i exprima ea afeciunea.

O dat terminat schimbul de complimente, Catherine se aez lng fereastr, fixnd cu privirea Sena. Mici sloiuri
cenuii de ghea pluteau sub pod, cltinndu-se i rotindu-se din cauza curentului. Apa prea ucigtoare, ca i cum
cruzimea ei i-ar fi putut tia complet respiraia.
n ce ncurctur se afl Phillipe?
106
Este acuzat de... o foarte mic ezitare, apoi btaia rapid unei pleoape -... crim.
Lui Lewis i veni s rd; era absurd chiar i numai s te gndeti la aa ceva. Phillipe avea aizeci i nou de anL i eil
blnd ca un miel.
Lewis, e adevrat Nu i-am putut meniona asta n telegram, nelegi? Trebuia s-i comunic eu nsmi. Crim. B
acuzat de crim.%
Si pe cine a omort?
O fat, bineneles. Una dintre amantele sale.
Tot se mai ine dup fuste?
Glumeam, uneori, pe seama faptului c va muri cu o femeie n brae, i-aduci aminte?
Lewis aprob pe jumtate.
Avea nousprezece ani. Natalie Perec. n aparen, o fat educat i drgu. Cu prul lung, rou. i aminteti ct de
mult iubea Phillipe rocatele?
Nousprezece? Avea nousprezece ani?
Ea nu rspunse. Lewis se aez, tiind ct de mult o irita obiceiul su de a msura camera n lung i -n lat. Era nc
frumoas din profil, iar lumina galben-albstruie ce ptrundea prin fereastr i atenua ridurile feei, tergnd, ntr-un mod
magic, cincizeci de ani de viat.

Unde-i acum?
n nchisoare. Au spus c-i periculos... c ar putea ucide din nou.
Lewis cltin din cap. Simea cum i zvcnesc tmplele, dar tia c senzaia avea s dispar, dac ar fi putut nchide
ochii.
Are nevoie s te vad. Neaprat.
Somnul era, poate, doar un mijloc de evadare. Dar, de data asta, Lewis se confrunta cu ceva la care nici mcar el nu
putea rmne un simplu spectator.
Phillipe Laborteaux l fixa pe Lewis de cealalt parte a mesei goale i scorojite; faa i era obosit, iar privirea rtcit. i
strnseser doar minile, orice alt contact fizic fiind cu desvrire interzis.
Sunt disperat, zise el. E moart. Natalia mea este moart.
Spune-mi ce s-a ntmplat
Am un mic apartament n cartierul Montmartre, pe Rue des Martyrs. n realitate, e doar o camer n care mi primesc
prietenii. ('ntherine ine ntotdeauna att de curat apartamentul de la numrul 11, nct un brbat nu-i prea poate face
de cap acolo. Natalie petrecea mult timp cu mine n micul apartament, i o cunoteau toi din cldire. Era att de
natural, att de frumoas i inteligent! Sc pregtea s dea la Medicin. Si m iubea.
Phillipe arta nc bine. De fapt, n timp ce nfiarea exterioar se potrivea cu manierele alese, faa-i chipe i armul
de netgduit erau la mod. Probabil, un suflu al unei epoci apuse.
Duminica trecut, dimineaa, m-am dus pn la patiserie, ii cnd m-am ntors... Cuvintele l prsir o clip. Lewis...
Ochii i se umplur de lacrimi de frustrare. Era att de greu pentru el, nct gura refuza s rosteasc sunetele necesare.
-Nu...
Lewis, vreau s-i spun. Vreau s-o cunoti aa cum o cunoteam eu -astfel nct s tii ce este... este... ce este n
lume.
Lacrimile i iroiau pe fa n dou priae graioase. l transe att de tare de mn pe Lewis, nct l duru.
Era scldat n snge. Nenumrate rni. Pielea sfiat... hainele rupte. Lewis, limba ei era pe pern. magineaz-i
aa ceva! Si-o mucase din cauza spaimei. Zcea, pur i simplu, pe pern. ar ochii erau necai n snge, ca i cum ar fi
plns cu snge, lira fiina cea mai scump din toat lumea, Lewis. Era frumoas.
Nu mai este.
Vreau s mor, Lewis. -Nu.
Nu mai vreau s triesc. Nu mai are nici un rost.
Nu te vor gsi vinovat.
Nl -mi pas, Lewis. Trebuie s ai grij de Catherine de-acum nainte. Am citit despre expoziia ta... aproape c
zmbi -...e minunat pentru tine. Am spus, nainte de rzboi, c vei ajunge celebru, nu-i aa? n timp ce eu... zmbetul
dispruse -...voi fi notoriu. Se scriu lucruri cumplite despre mine n ziare. Un btrn umblnd cu fete tinere... vezi tu, nu
pot fi foarte sntos... Probabil se crede c mi-am pierdut cumptul, pentru c n-am reuit s-o regulez. Sunt sigur c
asta i nchipuie ei. Se opri, fcu o pauz, apoi continu: Trebuie s ai grij de Catherine. Are bani, dar nu i prieteni.
Vezi tu, e prea stpn pe sine, dar cu sufletul prea rnit, ceea ce-i face pe oameni s fie precaui. Va trebui s stai cu
ea.
O voi face.
Stiu. Stiu. De aceea m simt cu adevrat fericit s... -Nu, Phillipe.
...mor. Nu ne-a mai rmas nimic, Lewis. Lumea-i prea di Lewis se gndi la zpad, la sloiurile de ghea, i i di
seama ct de puternic era sentimentul morii.
Ofierul nsrcinat cu cercetrile se dovedi mai puin binevoi dei Lewis se prezentase ca rud a respectatului detectiv
Duj Dispreul lui Lewis pentru canaliile prost mbrcate, cu figuri nevstuic, aezate n spatele unui birou n dezordine,
fcu ntlnirea s se desfoare ntr-o atmosfer de mnie abia reprim;
Prietenul Dvs., declar inspectorul, rozndu-i degc mare, este un criminal, domnule Fox. E simplu ca bun zi
Dovezile sunt zdrobitoare.
Nu pot crede aa ceva.
Credei ce dorii, sta-i dreptul d-voastr. Deinem to dovezile de care avem nevoie ca s-l condamnm pe Phill
Laborteaux pentru crim cu premeditare. A fost o crim cu si rece, i va fi pedepsit aa cum prevede legea. V promit.
Ce dovezi avei mpotriva lui?
Domnule Fox, nu trebuie s v dau d-voastr rapon Dovezile sunt treaba noastr. E suficient s v spun c nici o i
persoan n-a fost vzut intrnd n cldire n perioada n c acuzatul pretinde c a fost la vreo patiserie fictiv. n plus,
acce n camera n care s-a descoperit cadavrul este posibil doar pe scr
Dar pe fereastr?
Un perete drept, fr ornamente camera se afl la eta al treilea. Poate un acrobat ar reui s urce pn acolo
doar acrobat...
107
Starea cadavrului? nspectorul fcu o figur dezgustat.
Oribil. Pielea i muchii sfiai de pe oase. Sira spini dezgolit. Si snge mult snge.
Phillipe are aptezeci de ani.
Si ce dac?
{Jn btrn n-ar fi capabil...
n alte privine, l ntrerupse inspectorul, pare s fi fost n totul capabil, ouil Ca amant, da? Amant pasionat de aa c<
era capabil.
Si ce motive credei c a avut?
Gura i se schimonosi, ochii i se ddur peste cap, i inspectorul se btu cu pumnul n piept.
Le coeur humain, zise el, ca i cum ar fi fost disperat de probleme amoroase. Le coeur humain, quel mystere,
riest-cepas? conchise el i i art lui Lewis ua deschis, scond un rgit provocat de un ulcer.
Mulumesc, domnule Fox. V neleg ncurctura, oui? Dar m facei s-mi pierd timpul. O crim este o crim. Este
ceva real, nu ca picturile Dvs.
Sesiz surpriza de pe faa lui Lewis.
Oh, nu sunt att de napoiat nct s nu v cunosc reputaia, domnule Fox! Chiar v rog s v realizai pnzele ct
mai bine cu putin. Acesta este geniul Dvs., oui? Al meu este de a investiga adevrul.
Lewis nu mai putea suporta tonul prefcut al Nevstuicii aflate n faa sa.
Adevrul? se rsti el la inspector. Dumneata n-ai afla adevrul nici dac te-ai mpiedica de el.
Nevstuica arta de parc ar fi fost plesnit n fat cu un peste ud.
Era o satisfacie extrem de mic, dar l fcu pe Lewis s se simt mai bine cel puin vreo cinci minute.
Cldirea din Rue des Martyrs era cam deteriorat, i Lewis simea umezeala n timp ce urca spre micua ncpere de la
etajul al treilea. Uile se deschideau treptat i pe scri l nsoeau oapte iscoditoare, dar nimeni nu ncerc s-l
opreasc. Camera n care se petrecuse atrocitatea era ncuiat. Frustrat, dar netiind cum i de ce l-ar fi putut ajuta
interiorul ncperii n rezolvarea cazului, fcu drum ntors pe scri i iei n aerul rece.
Catherine revenise n Quai de Bourbon. mediat ce o vzu, Lewis i ddu seama c i se ntmplase ceva. i desfcuse
cocul, pe care-l purta de obicei, i prul crunt i se rsfira pe umeri. La lumina lmpii, faa ei avea o culoare
bolnvicioas, galben-cenu-ie. Tremura, chiar n aerul mbcsit i nclzit al apartamentului.
Ce s-a ntmplat?
Am trecut pe la locuina lui Phillipe.
Si eu, dar era ncuiat.
Am cheia cheia de rezerv a lui Phillipe. Am vrut s-i iau cteva haine.
Lewis ncuviin din cap. -Si?.
Mai era cineva acolo. -Politia?
Nu/
Dar cine? *
N-am putut s vd. Nu tiu exact. Era mbrcat ntr-un palton, cu un fular pe fa. Purta plrie i mnui. Dup o
pauz, adug: Lewis, avea un brici n mn.
Un brici?
Un brici deschis, ca acela al unui frizer.
Ceva se declana n mintea lui Lewis Fox. Un brici deschis; un brbat mbrcat att de bine, nct nu putea fi
recunoscut.
Am fost ngrozit.
Te-a rnit?
Catherine cltin din cap.
Am urlat i am fugit.
Nu ti-a spus nimic? -Nu.'
S fi fost vreun prieten de-al lui Phillipe?
i cunosc toi prietenii.
Poate un prieten de-al fetei. Vreun frate. -Poate, dar...
Ce?
Era ceva ciudat cu el. Mirosea puternic a parfum i avea un mers afectat, cu pai mici, chiar dac avea o statur
uria.
Lewis o cuprinse cu braul.
Oricine ar fi fost, l-ai speriat. Atta doar, c nu trebuie si mai treci pe-acolo. Dac va fi nevoie s lum nite haine
pentru Phillipe, m duc eu bucuros.
Mulumesc. M simt ca o proast. Poate c intrase, pur i simplu, s vad camera n care s-a comis crima. Oamenii
fac astfel de lucruri, nu-i aa? Prad unei fascinaii morbide...
Mine voi vorbi cu Nevstuica.
Nevstuica?
nspectorul Marais. i voi cere s cerceteze ncperea.
L-ai vzut pe Phillipe? -Da.
Se simte bine?
Lewis nu zise nimic mult timp.
Catherine, vrea s moar. A renunat s mai lupte, chiar nainte de-a se ajunge la proces.
Dar n-a fcut nimic.
Nu putem dovedi.
Te-ai ludat ntotdeauna cu strmoii ti. Cu mult-slvitul Dupin. N-ai dect s dovedeti...
De unde s ncep?
Lewis, vorbete cu unii dintre prietenii si. Te rog. Poate c femeia avea dumani.
Jacques Solal se holba la Lewis prin ochelarii rotunzi, irisurile uriae fiindu-i distorsionate de lentilele groase. Era beat,
dup tot coniacul consumat
Ea nu avea nici un duman, afirma el. Oh, poate doar cteva femei geloase pe frumuseea ei...
108
Lewis se juca ncet cu bucelele de zahr ambalate, aduse o dat cu cafeaua Solal era la fel de neinformat pe ct era
de beat; dar, pe ct de improbabil prea, Catherine l descrisese pe piticul aezat de cealalt parte a mesei ca fiind cel
mai bun prieten al lui Phillipe.
Crezi c Phillipe a ucis-o? Solal i uguie buzele.
Cine tie?
Ce-i spune instinctul?
Ah, era prietenul meu. Dac a ti cine a omort-o, a mrturisi.
Prea s spun adevrul. Poate c piticul i neca, pur i simplu, amarul n coniac.
Era un gentleman, declar Solal, plimbndu-i privirea pe strad.
Prin geamurile aburite ale braseriei, parizienii se luptau din greu cu furia altui viscol, ncercnd n van s-i menin
demnitatea i poziia n faa rafalelor puternice de vnt.
Un gentleman, repet el.
Si fata?
Era frumoas, iar el o iubea. Firete, avea i ali admiratori. O femeie ca ea...
Admiratori geloi?
Cine tie?
Din nou aceleai cuvinte: ,Cine tie? ntrebarea semna cu o simpl ridicare din umeri. ,Cine tie? ,Cine tie? Lewis
ncepu s neleag pasiunea inspectorului pentru adevr. Pentru prima dat n ultimii zece ani, n viaa sa apruse un
anumit scop, o ambiie de a distruge nepstoarele cuvinte ,Cine tie? imediat ce au fost rostite. Scopul su era
descoperirea celor ntmplate n camera din Rue des Martyrs. Nu se mulumea s obin un raport aproximativ sau fictiv,
ci adevrul adevrul absolut i incontestabil.
i aminteti dac anumii brbai erau atrai de ea? ntreb Lewis.
Solal rnji. Pe falca de jos avea doar doi dini.
O, da! Era unul. -Cine?
Nu i-am tiut niciodat numele. Un brbat corpolent L-am vzut de trei sau patru ori nvrtindu-se pe lng cldire.
Dei, dac l-ai fi mirosit, ai fi crezut...
Doar uitndu-te la figura sa scrbit, ar fi fost de ajuns s-i confirme faptul c tipul era homosexual. Sprncenele arcuite
i buzele uguiate l fceau s arate de dou ori ridicol n spatele ochelarilor groi.
Mirosea? -O, da! -Ace?
A parfum, Lewis. A parfum.
Undeva n Paris se afla un brbat care o cunoscuse pe fata iubit de Phillipe. Un acces de gelozie pusese stpnire pe
el. ntr-un moment de mnie necontrolat, ptrunsese n apartamentul lui Phillipe i o mcelrise pe fat, Era limpede ca
bun-ziua.
Undeva n Paris.
nc un coniac? Solal cltin din cap.
Deja m simt ru.
Lewis fcu un semn chelnerului i, n acest rstimp, ochii i se oprir pe un ir de tieturi din ziare prinse n spatele
barului Solal i urmri privirea.
maginile astea i plceau lui Phillipe, zise el. Lewis se ridic.
Venea uneori pe-aici doar ca s le vad.
Tieturile erau vechi i nglbenite de vreme. Unele reprezentau doar un interes local. Descrierea unui incendiu pe o
strad alturat. O relatare referitoare la un copil de doi ani, ars de viu n ptuul su. O noti despre evadarea unei
pume, un articol despre un manuscris nepublicat al lui Rimbaud, altul nsoit de fotografii despre pierderile dup
prbuirea unui avion pe aeroportul din Orleans. Mai erau i alte tieturi, unele mai vechi dect altele. Atrociti, crime
bizare, violuri rituale, o reclam pentru filmul Fantomas, alta pentru La Belle et la Bete, al lui Cocteau. Si, aproape
ngropat sub maldrul de imagini bizare, se afla o fotografie n sepia, att de absurd, nct putea s fi fost opera lui
Max Ernst. Un semicerc de gentlemeni bine mbrcai, muli purtnd o musta stufoas, la mod prin anii 90, se
formase n jurul cadavrului masiv, nc sngernd, al unei maimue atrnate dc picioare, de-un stlp de felinar. Feele
brbailor exprimau o mndrie mut, o autoritate absolut asupra fiarei moarte o goril, dup aprecierea lui Lewis.
Capul rsturnat avea o poziie aproape nobil n moarte. Sprncenele erau stufoase i ncreite, maxilarul, dei sfrmat
de o ran ngrozitoare, era acoperit cu un pr scurt, asemntor cu barba unui aristocrat, iar ochii, dai peste cap,
preau ngrijorai pentru soarta acestei lumi nemiloase. Ochii dai peste cap i-l aminteau lui Lewis pe Nevstuica,
btndu-se cu pumnul n piept, n biroul su.
,Le couer humain.
Jalnic.
Ce reprezint? l ntreb Lewis pe barmanul cu faa plin dc couri, artnd cu degetul spre imaginea cu gorila
moart.
Rspunsul fu doar o ridicare din umeri un rspuns indiferent despre soarta oamenilor i a maimuelor.
Cine tie? fcu Solal din spate. Cine tie?
Cu siguran nu era maimua din povestirea lui Poe. Povestirea respectiv fusese scris n 1835, iar fotografia era mult
mai recent. n plus, maimua din imagine era, evident, o goril.
Se repeta istoria? Fusese lsat oare n libertate o alt maimu dintr-o alt specie, dar, totui, o maimu pe strzile
Parisului, a nceputul secolului?
Si, dac aa s-a ntmplat, dac povestea cu maimua s-a putut repeta o dat... de ce nu s-ar putea repeta de dou ori?
n timp ce Lewis se ndrepta, prin noaptea friguroas, spre apartamentul din Quai de Bourbon, aceast posibilitate
devenea lot mai clar, iar simetria evenimentelor tot mai limpede. Era oare posibil ca el, strnepotul lui C. Auguste
Dupin, s fie implic^ ntr-o alt. anchet, nu prea diferit de prima?
Lewis avea n mn cheia rece ca gheaa a camerei lui Phillips; din Rue des Martyrs, i, dei trecuse bine de miezul
nopii, nu lf| putu abine s nu-i schimbe direcia i s-o ia n sus pe Boulevafld de Sebastopol, apoi spre Vest, pe
Boulevard Bonne-Nouvelle. fi din nou spre Nord, ctre Place Pigalle. Era un drum lung || obositor, dar avea nevoie de
aerul rece pentru a judeca limped*, fr urm de sentimentalism. -a trebuit o or i jumtate s ajungi n Rue des
Martyrs.
109
Era smbt noaptea i se mai auzeau nc zgomote n cteva camere. Lewis urc cele dou etaje ct mai ncet posibil,
paii fiindu-i acoperii de zarva din jur. Cheia se rsuci uor n broascl i ua se deschise.
Camera era luminat de lmpile de pe strad. Patul, cari domina tot spaiul, era gol. Cearaftirile i pturile fuseser
luate, probabil, pentru analize. Suvoaiele de snge mprocate pe saltel aveau o culoare purpurie, n obscuritatea
ncperii. n rest, nici O urm a violenei petrecute aici.
Lewis ntinse mna i rsuci comutatorul. Nu se ntmpU nimic. Pi pn n mijlocul camerei i privi n sus, spre lampl
Becul fusese sfrmat.
Se gndi s renune, s lase camera prad ntunericului i sl revin a doua zi de diminea, cnd umbrele din jur aveau
s dispari ns, n timp ce sttea sub becul sfrmat, ochii obinuindu-i-ai treptat cu obscuritatea, distinse forma unui
scrin masiv de tek, aflai de-a lungul peretelui opus. Cu siguran, nu avea nevoie dect di cteva minute ca s gseasc
nite haine de schimb pentru Phillipe, Altfel, ar fi trebuit s revin n ziua urmtoare alt drum lung prin zpad. Mai bine
s termine acum i s nu se mai oboseasc.
Camera spaioas fusese lsat n dezordine de poliiti, ndreptndu-se spre scrin, Lewis se mpiedic de-o lamp
rsturnat i de-o vaz spart; njur. La etajul de jos, urletele i chioteli unei petreceri n plin desfurare acopereau
orice zgomot pi care-l fcea. O orgie, sau o lupt? Dup zgomote, putea fi oricare,
Se strdui din greu s trag sertarul de sus al scrinului de tek i, n cele din urm, reui; cotrobi prin adncurile
acestuia, n cutarea unor schimburi de strict necesitate pentru Phillipe: un maiou curat, o pereche de ciorapi, nite
batiste cu iniial, bine clcate.
Strnut. Vremea geroas i accentuase guturaiul i i nfundase sinusurile. Gsind o batist la ndemn, i sufl nasul,
liberndu-i nrile blocate. Si, pentru prima dat, simi mirosul din camer.
O anumit mireasm domina umezeala i aerul mbcsit... un parfum, un miros persistent de parfum.
Se rsuci spre camera ntunecat, micare care fcu s-i trosneasc oasele, i ochii i czur pe umbra din spatele
patului. O umbr masiv, o umbr care se mrea treptat, pe msur ce se ridica n picioare.
i ddu seama imediat c era necunoscutul cu briciul. Sttea i atepta.
Curios, Lewis nu se nspimnt.
Ce faci aici? ntreb el cu o voce puternic.
eind din ascunztoare, faa necunoscutului ptrundea treptat n zona de lumin apoas venit din strad: o figur
aspr, cu trsturi terse. Ochii vri n fundul capului nu-l priveau cu rutate pe Lewis; individul i zmbea, i zmbea
cu generozitate.
Cine eti? ntreb din nou Lewis.
Brbatul scutur din cap; de fapt, se scutur din tot corpul, fcnd o serie de gesturi n dreptul gurii cu minile-i
nmnuate. Era mut? Scutura tot mai tare din cap, de parc ar fi avut o criz de epilepsie.
Te simi bine?
Brusc, tremurturile ncetar i, spre surpriza sa, Lewis vzu lacrimi mari, grele, picurndu-i din ochi i prelingndu-se pe
obrajii aspri, pentru a se opri n barba stufoas.
Ca i cum ar fi fost ruinat de sentimentele sale, brbatul se ddu napoi din conul de lumin i, scond un suspin
adnc, o' rupse la fug. Lewis l urm, mult mai curios de identitatea necunoscutului dect ngrijorat de inteniile
acestuia.
Ateapt!
Brbatul, sprinten, n ciuda masivitii, se afla deja la jumtatea primului rnd de trepte.
Ateapt, te rog, vreau s vorbesc cu dumneata, zise Lewis, ncepnd s coboare treptele dup el.
Dar urmrirea era sortit eecului chiar nainte de-a ncepe, ncheieturile lui Lewis erau nepenite din cauza vrstei i a
frigului, i se fcuse prea trziu. Nu era momentul s alerge dup un brbat mult mai tnr, pe un caldarm ce putea
deveni fatal din cauza gheii i a zpezii. l urmri pe necunoscut pn la u, privindu-l apoi cum parcurgea n fug
strada; fcea pai mruni, aa cum spusese Catherine. Mergea cltinat, fapt ridicol pentru un brbat att de corpolent.
Mirosul parfumului su aproape c fusese mprtiat de vntul ce sufla dinspre Nord-Est. Lewis urc din nou scrile,
gfind, trecu pe lng apartamentul n care vacarmul era n toi i ptrunse nc o dat n camer, ca s ia un rnd de
haine curate pentru Phillipe.
n ziua urmtoare, Parisul se trezi sub un viscol de o ferocitate fr precedent. Clopotele au btut n van, chemnd
credincioii la liturghie, cornurile fierbini de duminic au rmas nevndute n galantare, iar ziarele necitite n standuri.
Puini oameni au avut curajul sau motivul s se aventureze prin vntul ce urla sinistru,* majoritatea rmnnd lng foc,
masndu-i genunchii i visnd la primvar.
Catherine inteniona s-l viziteze pe Phillipe la nchisoare, dar Lewis insist s mearg singur. Nu doar vremea
friguroas l fcu pe acesta s fie prevztor n ceea ce-o privea, ci i faptul c avea de discutat nite probleme delicate
cu Phillipe. Dup ntlnirea din noaptea precedent, Lewis nu se mai ndoia c Phillipe avea un rival, probabil unul cu
intenii criminale. Aadar, foarte probabil, singurul mijloc de a-i salva viaa lui Phillipe era gsirea acestui brbat. Si, dac
acest lucru nsemna cercetarea aventurilor amoroa-se ale lui Phillipe, atunci aa s fie! Dar nici el, nici Phillipe nu ar fi
dorit s poarte o astfel de conversaie n prezena Catherinei.
Schimburile curate au fost examinate, apoi nmnate lui Phillipe, acesta mulumindu-i lui Lewis printr-o nclinare a
capului.
Am trecut asear pe la apartamentul tu, ca s iau schimburile.
n camer se afla cineva.
Muchii faciali ai lui Phillipe se contractar, iar dinii i scrnir. Evit privirea lui Lewis.
Un brbat masiv, brbos. l cunoti, sau stii ceva despre el? -Nu.
Phillipe...
Nu!
Acelai brbat a atacat-o pe Catherine, zise Lewis.
Ce-ai spus?
Phillipe ncepu s tremure.
Cu un brici.
A atacat-o? Eti sigur?
Sau a fost pe punctul s-o atace.
Nu! Nu ar fi atacat-o niciodat. Niciodat!
110
Phillipe, cine-i individul? l cunoti?
Spune-i s nu se mai duc acolo, te rog, Lewis... Avea o privire imploratoare. Te rog, pentru numele lui Dumnezeu,
spune-i s nu se mai duc niciodat acolo. Faci asta pentru mine? Si s nu mai treci nici tu nici tu!
Cine-i individul?
Spune-i.
Am s-o fac. ns trebuie s-mi mrturiseti cine-i brbatul, Phillipe.
Acesta cltin din cap, scrnind puternic din dini.
Nu vei nelege, Lewis. Nu m atept s nelegi.
Spune-mi, vreau s te ajut.
Pur i simplu, las-m s mor.
Cine-i individul?
Pur i simplu, las-m s mor... Vreau s uit, de ce ncerci s m faci s-mi amintesc? Vreau s...
Ridic privirea; avea ochii injectai de snge i nroii de lacrimile vrsate de-a lungul nenumratelor nopi. Dar lacrimile
preau s fi secat; sufletul su era acum doar un loc arid, n care domina o fric sincer de moarte, o iubire fr de
sfrit si un mare apetit pentru via. Ochii lui Lewis ntlnir o privire ce exprima o indiferent universal fat de
continuitate, de autoconservare si sentimente.
Era o trf! exclam el brusc.
i ncleta pumnii. Lewis nu-l vzuse niciodat pe Phillipe s fac aa ceva. Acum unghiile mucar din pielea moale a
palmelor pn ce sngele ncepu s picure.
O trf, repet el, cu o voce prea puternic pentru celula mic.
Nu face glgie! se rsti paznicul.
O trf! De data asta, Phillipe i uier acuzaia printre dinii dezgolii precum cei ai unei maimue furioase.
Lewis nu-i putea explica transformarea.
Tu ai nceput toate acestea..., declar Phillipe, scrutnd faa.lui Lewis i ntlnindu-i pentru prima oar direct privirea.
Era o acuzaie grav, desi Lewis nu-i nelegea semnificaia.
Eu?
Cu povestirile tale. Cu blestematul tu Dupin.
Dupin?
Totul a fost doar o minciun nite minciuni sfruntate. Femei, crime...
Te referi la povestirea despre ntmplrile din Rue Morgue?
Erai att de mndru de asta! Toate acele minciuni incredibile. Nimic nu era adevrat.
Ba da, era.
Nu, n-a fost niciodat, Lewis. Era doar o poveste, nimic mal mult. Dupin, Rue Morgue, crimele...
Vocea i se frnse ca i cum cuvintele urmtoare ar fi fost de nepronunat.
...maimua.
Acelea erau cuvintele: cele n aparen inexprimabile fuseser pronunate de parc fiecare silab i -ar fi fost scoas cu
cletele din gt.
...maimua.
Ce-i cu maimua?
Sunt fiare, Lewis. Unele sunt de comptimit nite animale de circ. Nu au minte, sunt victime nnscute. Dar mai sunt
i altele.
Care altele?
Natalie era o trf! url el din nou, cu ochii ct cepele.
l apuc pe Lewis de revere i ncepu s-l scuture. Toi ceilali aflai n ncperea mic se ntoarser s-i priveasc pe cei
doi btrni ncierai peste mas. Condamnaii i iubitele lor rnjeau pe msur ce Phillipe fu tras de lng prietenul su,
iar cuvintele i devenir incoerente si obscene n strnsoarea gardianului.
Trf! Trf! Trf!
Era tot ce putea spune n timp ce l trau napoi n celul.
. Catherine l ntlni pe Lewis la ua apartamentului ei. Tremura i era nlcrimat. n spate, camera era devastat.
Lipit de pieptul lui, Catherine plngea cu suspine; Lewis ncerca s-o consoleze, dar prea de neconsolat. Trecuser
muli ani de cnd nu mai consolase o femeie i i pierduse obinuina.
Lewis prea jenat, i ea simi acest lucru. Se desprinse din mbriare, bucuroas de a nu fi atins.
A fost aici, zise ea.
Lewis nu trebuia s ntrebe la cine se referea. Necunoscutul, necunoscutul cu briciul i ochii nlcrimai.
Ce voia?
Repeta mereu ,Phillipe. De fapt, mai mult mormia cuvntul. Nu i-am rspuns i atunci a distrus mobilierul. Nici
mcar nu cuta ceva, dorea doar s distrug totul.
nutilitatea atacului o fcea furioas.
Apartamentul era o adevrat ruin. Lewis calc, cltinnd din cap, peste cioburi i buci sfiate de materiale textile. n
minte i se nvlmeau chipuri nlcrimate: Catherine, Phillipe, necunoscutul. Se prea c toi din lumea lui restrns
erau rnii i disperai. Toi sufereau; totui, sursa respectiv de suferin nu era de gsit nicieri.
Doar Phillipe ndreptase un deget acuzator ntr-o anumit direcie: spre Lewis nsui.
,Tu ai nceput toate acestea... Nu aa sunaser cuvintele sale? ,Tu ai nceput toate acestea...
Dar cum?
Lewis rmase n picioare lng fereastr. Trei dintre ochiuri fuseser sparte de sfrmturile mprtiate peste tot i,
vntul se strecura ncet, cu dini de ghea, n apartament. Privi spre apele ngheate bocn ale Senei; apoi, prinse cu
coada ochiului o micare. Simi cum i venea ru.
Necunoscutul privea direct spre fereastr, cu o expresie slbatic, ntiprit pe fa. Hainele, ntotdeauna impecabile,
erau acum n dezordine, iar privirea exprima o disperare total, att de jalnic, nct prea aproape tragic. Sau, mai
degrab, era reprezentarea unei tragedii era durerea unui actor. Si, chiar n timp ce Lewis se holba n jos spre el,
necunoscutul i nl braele spre fereastr, implornd parc iertare sau nelegere sau amndou.
111
Lewis se ddu napoi din faa acestui apel. Era prea mult, mult prea mult. n momentul urmtor, necunoscutul se
ndeprta, traversnd curtea. Paii mici se transformaser ntr-un mers sltre i legnat. Lewis scoase un geamt
prelung, stins, de recunoatere, n timp ce silueta prost mbrcat disprea din raza sa vizual.
Lewis?
Acel mers legnat, afectat, nu era cel al unui brbat Era al unei fiare nvate s mearg n dou picioare, o fiar care,
fli stpnul ei, ncepea treptat s piard obinuina respectiv.
O maimu!
Of, Dumnezeule, Of, Dumnezeule, o maimu!
Trebuie s-l vd pe Phillipe Laborteaux.
mi pare ru, domnule, dar vizitatorii...
E o problem de via i de moarte, domnule gardian.
Uor de spus, domnule. Lewis decise s mint.
Sora sa e pe moarte. V implor s avei puin mil... -Oh... bine!
Cu oarecare ndoial, Lewis continu pe acelai ton:
Doar cteva minute, trebuie s aranjm nite lucruri...
Nu putei atepta pn mine?
Mine diminea va fi moart.
Lewis regreta faptul c trebuia s vorbeasc astfel despre Catherine, chiar dac la mijloc se afla doar o neltorie, dar
era necesar s-o fac; trebuia s vorbeasc cu Phillipe. Dac teoria sa se dovedea corect, atunci, crima avea s se
repete nainte de revrsatul zorilor.
Phillipe fusese trezit din somnul adnc datorat sedativelor. Avea cearcne negre la ochi.
Ce doreti?
Lewis nici mcar nu ncerc s-i foloseasc mai departe stratagema; Phillipe era att de drogat, nct probabil mintea
sa nu judeca limpede. Cel mai bine, s-l pun n faa adevrului-adevrat i s vad rezultatul...
Ai avut o maimu, nu-i aa?
O umbr de spaim se citi pe faa lui Phillipe, atenuat de drogurile din organism, dar totui spaim.
Nu-i aa? -Lewis....
Phillipe mbtrnise brusc.
Phillipe, te implor, rspunde-mi, nainte de-a fi prea trziu. Ai avut o maimu?
Era doar un experiment, nimic mai mult. Un experiment -De ce?
Povestirile tale. Blestematele tale de povestiri! Am vrut s vd dac, ntr-adevr, erau att de slbatice. Am vrut s
fac din ea o fiin omeneasc...

S faci din ea o fiin omeneasc.


ar trfa aia...
Natalie.
A sedus maimua.
Lewis simi c i se fcea ru. Afacerea lua o turnur pe care nu o anticipase.
A sedus-o?
Trfa, repet Phillipe, cu o intonaie de regret infinit n voce.
Unde-i maimua acum?
Vrei s-o omori.
A ptruns n apartament n timp ce Catherine era acolo. Phillipe, a distrus totul. Acum, cnd nu mai are stpn, este
periculoas. Nu nelegi?
Catherine?
N-a pit nimic.
E dresat, n-o s-i fac nimic. A urmrit-o pe ascuns. Venea si pleca. Tcut ca un peste.
Si fata?
Maimua era geloas pe ea.
Deci a ucis-o?
Poate. Nu tiu. Nu vreau s m mai gndesc la asta.
De ce nu le-ai spus? De ce n-ai pus s fie ucis maimua?
Nu tiu dac-i adevrat. Ar putea fi doar o ficiune, una dintre blestematele tale de ficiuni doar o alt povestire. Un
zmbet amar, dar i viclean, i se citi fugar pe faa obosit. Stii ce vreau s spun, Lewis. Ar putea fi o povestire, nu-i aa?
Asemntoare cu una dintre povestirile despre Dupin. Exceptnd faptul c am transformat-o n realitate pentru o vreme
te-ai gndit vreodat la asta? Poate c am transformat-o n realitate.
Lewis se ridic n picioare. Era o discuie obositoare: realitate i iluzie. Un lucru fie c era, fie c nu era. Viaa nu era un
vis.
Unde-i maimua? se interes eL Phillipe art cu degetul spre tmpla sa.
Aici, unde n-o vei putea gsi niciodat, declar el i-l scuip pe Lewis drept n fa.
Scuipatul i atinse buzele ca un srut.
Nu stii ce-ai fcut. Nu vei sti niciodat.
+
Lewis i terse buzele, n timp ce gardienii escortau prizonierul afar din ncpere, napoi n starea sa de uitare fericit,
rezultat din aciunea drogurilor. Rmas singur n vorbitor, nu se putea gndi dect la faptul c Phillipe se comportase ca
i cum nimic nu s-ar fi ntmplat. Se refugiase n pretinsa sa vinovie, nchizndu-se ntr-un loc n care memoria,
rzbunarea i adevrul -adevrul gol-golu, nimicitor aveau s-l mai poat ajunge niciodat. n acel moment, l ur pe
Phillipe din toat inima. l ur pentru diletantismul i laitatea de care dduse ntotdeauna dovad. Phillipe nu crease
nicicnd o lume tihnit n jurul su, ci doar o ascunztoare, la fel de neadevrat ca i vara anului 1937. Nici o via nu
putea fi trit, aa cum fcuse el, fr ca, mai devreme sau mai trziu, s vin i vremea judecii i aceasta sosise.
n acea noapte, Phillipe se trezi n siguran, n celula sa. nuntru era cald, dar lui i era frig. n ntunericul de neptruns,
i roase ncheieturile minilor, pn ce un uvoi de snge i umplu gura. Se lungi pe pat i ls sngele s neasc ca
o fntn, ateptndu-i moartea, care trebuia s-l despart de toi i de toate.
112
Sinuciderea a fost menionat ntr-un articola de pe pagina a doua din Le Monde. Totui, bomba zilei era asasinarea
senzaional a unei prostituate rocate, ntr-o csu din Rue de Rochechquant. Monique Zevaco fusese gsit de
colega ei de camer la orele trei dimineaa, cu trupul att de oribil desfigurat, nct ,ntrecea orice descriere.
n ciuda pretinsei imposibiliti a sarcinii, mass-media i-a pus n gnd s descrie ceea ce era de nedescris cu o poft
morbid. Fiecare zgrietur, lacrim i tietur descoperit pe corpul parial gol al fetei tatuat, conform articolului din
Le Monde, cu o hart a Franei erau descrise amnunit. La fel i criminalul, bine mbrcat i parfumat din belug, care,
n aparen, o urmrise prin ferestruica de la baie, apoi ptrunsese nuntru i o atacase pe domnioara Zevaco.
Criminalul fugise pe scri, ciocnindu-se de colega de camer a victimei, care avea s descopere, doar dup cteva
minute, cadavrul mutilat al prietenei sale. Un singur comentator a fcut legtura dintre crima din Rue des Martyrs i
masacrarea domnioarei Zevaco, dei nici lui nu i s-a prut curioas coincidena c acuzatul Phillipe Laborteaux i
luase viaa n aceeai noapte.
Ceremonia funerar s-a desfurat pe furtun, cortegiul strbtnd strzile abandonate ce duceau ctre Montparnasse,
croindu-i drum prin zpada biciuitoare, care acoperea din abunden drumul. Lewis a rmas lng Catherine i Jacques
Solal, n timp ce Phillipe era cobort n locul de veci. Toi prietenii l uitaser brusc, nefiind dispui s ia parte la
funeraliile unui sinuciga i al unui posibil criminal. Spiritul su viu, nfiarea aleas, capacitatea infinit de a cuceri pe
oricine nu mai nsemnau nimic la sfritul vieii.
Dar Phillipe n-a fost, aa cum s-a ntmplat, complet abandonat de strini. Aflndu-se n picioare lng mormnt,
ngheai de vntul tios, Solal se aplec spre Lewis i l nghionti.
Ce s-a ntmplat?
Privete sub copaci, opti Solal i art cu capul undeva n spatele preotului.
Necunoscutul sttea la o oarecare distan, aproape ascuns printre mausoleele de marmur. Avea faa acoperit cu un
fular gros, negru, plria cu boruri late tras pn la sprncene, dar silueta corpolent era inconfundabil. Catherine l
vzuse i ea. Sprijinit de Lewis, tremura, nu att de frig, ct de fric. Era ca i cum creatura era un nger morbid,
cobort pe pmnt s dea trcoale o perioad de timp, savurnd durerea altora. Era grotesc i lugubru ca aceast fiin
s vin s-l vad pe Phillipe ncredinat pmntului ngheat. Ce simea? Chinuri? Vinovie?
Da, se simea oare vinovat?
i ddu seama c fusese vzut i se ddu napoi, trindu-i picioarele. Fr s-i spun vreun cuvnt lui Lewis,
Jacques Solal se furi de lng mormnt, pornind n urmrirea lui. n scurt vreme, att necunoscutul ct i urmritorul
su au fost nghiii de zpad.
Revenind n apartamentul din Quai de Bourbon, Catherine i Lewis n-au scos o vorb despre incident. ntre ei se
ridicase un fel de barier, mpiedicnd contactul la toate nivelurile, cu excepia celor mai banale. N-avea nici un rost s
analizeze evenimentele i nici s le regrete. Phillipe era mort. Trecutul, trecutul lor mpreun, era mort. Acest capitol final
al vieilor lor comune le distrusese complet pe cele precedente, aa nct nici o amintire nu putea fi savurat, fr ca
plcerea s fi fost stricat. Phillipe avusese o moarte ngrozitoare, devorndu-i carnea i sngele, nnebunit probabil de
cunoaterea propriei sale vinovii i depravri. Nici o inocen, nici o manifestare a bucuriilor trecute nu puteau rmne
neptate de acest lucru. Si-au jelit n tcere pierderea, nu numai a lui Phillipe, dar i a propriului lor trecut.
De-abia acum nelegea Lewis dezgustul pentru via al lui Phillipe n momentul n care, n lume, era o astfel de pierdere.
Solal telefona. nc gfind dup urmrirea necunoscutului, dar exaltat, vorbi n oapt cu Lewis, savurndu-i evident
succesul:
Sunt n Gare du Nord i am descoperit unde triete prietenul nostru. Lewis, l-am gsit!
Excelent. au un taxi ajung n zece minute.
E la subsolul cldirii cu numrul 16, Rue des Fleurs. Ne ntlnim acolo...
Jacques, nu intra nuntru. teapt-m. Nu... Legtura se ntrerupse brusc. Lewis se ntinse dup palton.
Cine era?
Dei ntrebase, Catherine nu dorea, de fapt, s tie. Lewis ridic din umeri i rspunse:
Absolut nimeni. Nu te ngrijora. Nu lipsesc mult.
a-i fularul, zise ea peste umr, fr s-l priveasc.
Bine. Mulumesc.
O s rceti.

O ls contemplnd Sena nvluit n noapte, urmrind sloiurile plutitoare ce dansau pe apa neagr.
Cnd ajunse n faa cldirii din Rue des Fleurs, Solal nu se vedea nicieri, dar n zpada pufoas se distingeau urme
proaspete de pai, care duceau, la nceput, spre ua de la numrul 16, apoi spre partea din spate a casei. Lewis se lu
dup ele. Pind n curtea interioar printr-o poart putrezit, evident forat de Solal, i ddu seama c nu avea nici o
arm. Cel mai bine era, poate, s se ntoarc i s gseasc o rang, un cuit orice. Chiar n timp ce cumpnea
problema, ua din spate se deschise i necunoscutul i fcu apariia, mbrcat n paltonul de-acum familiar. Lewis se lipi
de peretele curii, acolo unde umbrele erau mai adnci; sigur c avea s fie vzut. Dar fiara avea alt treab. Rmase n
cadrul uii cu faa complet vizibil i, pentru prima dat, Lewis putu distinge clar fizionomia creaturii, n lumina lunii
reflectat de zpad. Faa i era proaspt ras, mirosul de colonie puternic, chiar n acel spaiu deschis. Pielea, de un
roz-aprins, semna cu cea a unei piersici, fiind crestat ntr-un loc sau dou de o lam mnuit neglijent Lewis se gndi
la briciul cu care, dup ct se prea, o ameninase pe Catherine. Asta cutase, oare, n camera lui Phillipe un brici
bun? i trgea mnuile de piele pe minile mari, rase, scond din gtlej nite sunete slabe i guturale, asemntoare
unor gemete de satisfacie. Lewis avu impresia c se pregtea s ias n lume; privelitea te impresiona i intimida, n
acelai timp. Tot ce dorea creatura era s fie o fiin uman. Aspira, n felul ei, spre modelul pe care Phillipe i -l oferise i
pentru care o educase. Acum, lipsit de mentorul ei, derutat i nefericit, ncerca s nfrunte lumea aa cum fusese
nvat. Pentru ea, nu exista drum de ntoarcere. Zilele inocenei trecuser; nu o s mai poat fi niciodat o fiar lipsit
de ambiie. Prins n curs n noua ei personalitate, nu avea alt soluie dect s continue viaa pentru care stpnul i
deschisese apetitul. Fr s arunce nici mcar o privire n direcia lui Lewis, nchise uor ua dup ea i travers curtea
Mersul i se transform, doar dup civa pai, din cel legnat, caracteristic maimuelor, n cel cltinat i afectat, folosit
pentru a simula natura omeneasc. Apoi dispru.
Lewis atept un moment n mijlocul umbrelor, respirnd ncet. l dureau toate oasele din cauza frigului, iar picioarele i
erau nepenite. Fiara nu prea s se ntoarc, aa nct Lewis ndrzni s ias din ascunztoare i ncerc ua. Nu era
113
ncuiat. Ptrunznd nuntru, fu izbit de un miros greu cel dulceag, nesntos, de fructe putrezite, amestecat cu cel
suprasaturat de colonie; mirosul de grdin zoologic i de budoar.
Se furi n jos pe nite trepte cleioase de piatr, apoi de-a lungul unui coridor scurt, pavat cu dale, pn ajunse la alt
u. Nici aceasta nu era ncuiat, iar becul fr abajur din interior lumina o scen bizar.
Un covor persan, destul de uzat, era ntins pe podea. Mobili-lerul era srccios: un pat acoperit cu pturi i o pnz de
sac ptat, un dulap, plin de haine de talie mare, o gleat, plin cu paie, mirosind a excremente. Peste tot, fructe din
belug, unele zdrobite pe podea. Pe perete, se afla un crucifix mare, pe cmin o fotografie din care zmbeau mpreun,
ntr-o imagine nsorit, Catherine, Lewis i Phillipe. Pe chiuvet, trusa de brbierit a creaturii: spun, perie, brici, spum
de spun proaspt. Pe masa de toalet, un teanc de bani, aruncai neglijent lng o grmad de siringi i nenumrate
sticlue. Era cald n brlogul creaturii; cazanul instalaiei de nclzire duduia, probabil ntr-o ncpere alturat. Solal nu
se afla nuntru.
Brusc, se auzi un zgomot.
Lewis se rsuci spre u, ateptndu-se s vad maimua astupndu-i complet cadrul, cu dinii dezgolii i ochii sclipind
demonic. Descoperi c-i pierduse simul de orientare: zgomotul nu venea dinspre u, ci din dulap. n spatele
maldrului de haine, se produse o micare.
Solal?
Jacques Solal se prbui pe jumtate din dulap, lindu-se pe covorul persan. Avea faa desfigurat de o ran att de
cumplit, nct era aproape imposibil s-i distingi una dintre trsturile caracteristice.
Creatura l apucase de buze i i smulsese muchii de pe oase, ca i cum ar fi scos o cagul. Dinii dezgolii clnneau
un rspuns nervos la moartea ce se apropia tot mai mult; membrele i zvcneau spasmodic. Dar Jacques era deja
mort. Spasmele nu mai erau un semn al activitii mentale sau al voinei proprii, ci al trecerii n nefiin. Lewis
ngenunche lng Solal; avea nervii tari. n timpul rzboiului, refuznd serviciul militar activ, se angajase voluntar la un
spital militar, prilej cu care aproape c nu existase transformare a corpului uman pe care s nu fi vzut-o, sub o form
sau alta. Ridic n brae corpul, cu grij, fr s observe vreo urm de snge. Nu-l ndrgise pe acest brbat, abia dac
i pasase de el, dar acum tot ce dorea era s-l scoat din brlogul maimuei i s-l aeze ntr-un mormnt omenesc.
Luase i fotografia. Era prea mult s-i fi lsat fiarei imaginea celor trei prieteni mpreun. Acum l ura pe Phillipe, mai
mult dect oricnd.
Trase corpul 4c pe covor; era nevoie de un efort supraomenesc, iar cldura sufocant din camer, dup atmosfera
ngheat din exterior, i provoca ameeal. Membrele i tremurau nervos. Simea cum l prsesc puterile; tia c se afla
pe punctul de a ceda, de a-i pierde luciditatea i a leina.
Nu aici. Pentru numele lui Dumnezeu, nu aici!
Poate ar trebui s prseasc ncperea, s caute un telefon. Ar fi un lucru nelept. Da... s telefoneze la poliie... s-i
telefoneze lui Catherine... sau s gseasc pe cineva din cldire care s-l ajute. ns asta ar nsemna s-l lase pe
Jacques n slaul fiarei, la bunul plac al acesteia, iar el devenise ciudat de protector -nu dorea s lase cadavrul singur.
Confruntat cu sentimente contradictorii, incapabil s-l abandoneze pe Jacques, dar, totui, incapabil s-l deplaseze,
Lewis rmase n picioare n mijlocul camerei, fr a face absolut nimic. Da, aa era cel mai bine. S nu fac absolut
nimic. Era prea obosit, prea slbit. Cel mai bine era s nu fac nimic.
Continund s viseze la nesfrit, btrnul rmase nemicat, luptndu-se cu propriile-i sentimente, incapabil s
avanseze spre viitor sau s revin n trecutul ntinat. ncapabil s-i reaminteasc. ncapabil s uite.
Ateptnd, visnd pe jumtate, sfritul lumii.
i reveni brusc, ca un beiv, iar zgomotul uii exterioare i strni o reacie lent. Tr, cu oarecare greutate, cadavrul lui
Jacques pn la dulap i se ascunse i el tot acolo, inndu-i capul lipsit de fa pe genunchi.
n camer se auzea o voce o voce de femeie. Poate c, la urma urmei, nu era vocea fiarei. Dar nu; prin ua
ntredeschis a dulapului, Lewis putea s vad fiara, nsoit de o tnr cu prul rou. Aceasta vorbea fr ncetare
fleacuri eterne ale unei mini limitate.
O, dar mai ai... O, scumpule, o, dragule, e minunat. a uite.... Avea nite pastile n mn i le nghiea precum
bomboanele, voioas ca un copil n ziua de Crciun.
De unde le ai? Bine, nu-i nimic, dac nu vrei s-mi spui.
Era mna lui Phillipe, sau fiara furase pastilele pentru propriile sale scopuri?. Seducea, n mod regulat, prostituate
rocate, drogndu-le?
Sporovial enervant a fetei ncet treptat, pe msur ce pastilele i fceau efectul, transportnd-o ntr-o lume aparte.
Lewis o urmri, fermecat, cum ncepea s se dezbrace.
E att... de cald... aici...
Maimua o privea, cu spatele la Lewis. Ce expresie era ntiprit pe faa-i ras? n ochi i se citea patim, sau ndoial?
Dei destul de slab, fata avea snii frumoi, albi, cu sfrcurile roz-aprins. Se ntinse, rilndu-i braele deasupra
capului, iar globurile perfecte se ridicar i se turtir uor. Maimua ntinse o mn mare spre corpul fetei i o pic uor
de unul dintre sfrcuri, rsucindu-l ntre degetele negricioase. Fata suspin.
Scot... tot de pe mine? Maimua mri.
Nu eti prea vorbre, aa-i?
Fata i scoase fusta roie, rmnnd doar n chiloi. Se lungi pe pat, mbtndu-se cu frumuseea propriului ei corp i cu
cldura bine venit din camer, fr mcar s-i priveasc admiratorul.
Apsat de greutatea corpului lui Solal, Lewis simi cum i se fcea ru din nou. Cu toate c picioarele i amoriser
aproape complet i nu-i mai simea mna dreapt, presat de partea din spate a dulapului, nu ndrznea s se mite.
Stia c maimua era capabil de orice. Dac ar fi descoperit, ce-ar fi fost n stare s le fac, lui i fetei?
Fiecare parte a corpului i era lipsit de vigoare i devastat de durere. Cadavrul lui Solal prea s devin din ce n ce
mai greu, cu fiecare clip. Coloana vertebral l durea cumplit, iar ceafa parc i era strpuns de ace fierbini de tricotat.
Agonia devenea de nesuportat; ncepu s cread c o s moar n aceast ascunztoare patetic, n timp ce maimua
fcea amor.
Fata suspin i Lewis privi din nou spre pat Mna maimuei era ntre picioarele fetei, aceasta agitndu-se sub
mngierile sale.
Da, o, da! repet ea nencetat, pe cnd iubitul ei o dezbrca de tot.
Era prea mult. Simi cum ameeala se instaura la nivelul cortexului. Aa arta, oare, moartea? Lumini n cap i scncete
n urechi?
114
nchise ochii, pierznd astfel percepia vizual a celor doi amani, dar incapabil s mpiedice zgomotul. Prea s
continue la nesfrit, invadndu-i capul. Suspine, rsete, scurte ipete ascuite.
n cele din urm, doar ntuneric.
Lewis se trezi pe un instrument invizibil de tortur; corpul i fusese deformat de spaiul ngust al ascunztorii. Ridic
privirea. Ua dulapului era deschis, iar maimua se holba la el, ncercnd s rnjeasc. Era goal, cu trupul n mare
parte ras. Un crucifix mic de aur strlucea n despictura pieptului imens. Lewis recunoscu imediat bijuteria. O
cumprase pentru Phillipe de pe Champs Elysees, chiar nainte de rzboi. Acum i gsise locul ntr -un smoc de pr
ro-portocaliu. Fiara ntinse mn spre Lewis, i acesta o apuc automat. Mna palmat, aspr, l trase de sub cadavrul
lui Solal. Lewis nu putea s stea drept Picioarele i se nmuiasem, gleznele nu-i puteau suporta greutatea. Fiara l sprijini.
Simind cum i se nvrtete capul, Lewis privi spre dulap, acolo unde Solal zcea ncolcit, cu faa la perete, precum un
ft n uter.
Fiara nchise ua, mascnd cadavrul, i l ajut pe Lewis s ajung la chiuvet pentru a vrsa.
Phillipe?
Lewis i ddu vag seama c femeia se mai afla nc n camer; n pat, dup o noapte de dragoste.
Phillipe cine-i sta?
Rocata bjbia dup pastile pe msua de lng pat. Fiara fcu un salt i i le smulse din mini.
Ah... Phillipe... te rog! Vrei s-o fac i cu sta? O fac, dac vrei. Doar s-mi dai napoi pastilele. Fcu un gest spre
Lewis. -De obicei, n-o fac cu btrni.
Maimua mri la femeie. Expresia feei acesteia se schimb, ca i cum ar fi fcut aluzie, pentru prima dat, la clientul ei.
Dar gndul era prea complicat pentru mintea nceoat de droguri, aa nct renun.
Phillipe, te rog..., scnci ea.
Lewis privea maimua. Aceasta luase fotografia de pe cmin. Unghia ei neagr se afla pe figura lui Lewis. Zmbea. l
recunoscuse pe Lewis, chiar dac, dup patruzeci i ceva de ani, acesta se schimbase foarte mult.
Lewis, rosti creatura cu destul uurin.
Btrnul nu mai avea nimic n stomac i nu mai simea nici o durere. Era sfritul secolului, trebuia s fie gata pentru
orice. Chiar s fie salutat ca un prieten al unui prieten de fiara, a crei siluet se distingea vag n faa sa. Stia c nu o
s-i fac nici un ru. Probabil c Phillipe i povestise maimuei despre viaa lor mpreun, fcnd-o s-i iubeasc pe
Catherine i Lewis la fel de mult ca pe el nsui.
Lewis, rosti din nou creatura, i fcu un gest spre femeia aezat cu picioarele desfcute pe pat, oferindu-i-o pentru
plcerea proprie.
Lewis cltin din cap.
Parial ficiune, parial realitate.
Se ajunsese i aici: s i se ofere o femeie de ctre o maimu goal. Dumnezeule, era ultimul, chiar ultimul capitol al
povestirii ncepute de fratele bunicului su! De la dragoste la crim i iari la dragoste. Dragostea unei maimue pentru
un brbat. El nsui o pricinuise, cu yisele sale pline de eroi fictivi, cufundat ntr-o judecat absolut. El l convinsese pe
Phillipe s transforme n realitate povestirile unei tinerei pierdute. Era, trebuia s fie vinovat. Nu aceast srman
maimu, cu un mers seme, pierdut ntre jungl i bursa de valori; nici Phillipe, care dorea s rmn tnr pe vecie;
i, cu siguran, nici Catherine care, dup acea sear, avea s fie complet singur. Era vinovat. Ale lui erau crimele, a lui
era vinovia, a lui pedeapsa.
Picioarele i mai recptaser puin puterile, aa nct Lewis se ndrept, cltinndu-se, spre u.
Nu mai rmi? ntreb rocata..
Aceast creatur..., nefiind n stare s-i spun animalului pe nume.
Vrei s spui, Phillipe?
Nu se numete Phillipe, rspunse Lewis. Nici mcar nu-i o flint uman.
F ce vrei, spuse femeia, ridicnd din umeri.
n spatele su, maimua vorbi, rostindu-i numele. Dar, de data asta, n loc s articuleze un cuvnt pe jumtate mormit,
palatinul maimuei a redat inflexiunea vocii lui Phillipe cu mare precizie, mai bine dect papagalul cel mai bine dresat.
Era vocea lui Phillipe, reprodus perfect.
Lewis, rosti creatura.
Nu o rugminte. Nu o cerere. Doar un simplu nume, rostit pentru plcerea de a numi un semen de-al su.
Trectorii care l-au vzut pe btrn crndu-se pe parapetul lui Pont du Carrousel, l-au fixat cu privirea, dar n-au fcut
nici o ncercare de a-l mpiedica s sar. Se cltin un moment, rmnnd drept n picioare, apoi se arunc n apa
agitat, rece ca gheaa.
Unul sau doi oameni se ndreptar spre cealalt parte a podului, s vad dac btrnul fusese luat de curent; aa se
ntmplase. Se ridic o clip la suprafa, cu faa vnt i inexpresiv, ca a* unui copil, dar un vrtej i prinse picioarele
i l trase n adncuri. Apa tulbure se nchise, spumegnd, peste capul su.
Cine era? ntreb cineva.
Cine tie?
Era o zi senin. Czuse deja ultima zpad, iar dezgheul avea s nceap pe la prnz. Psrile, bucuroase de soarele
aprut brusc pe cer, se roteau peste Sacre Coeur. Parisul ncepea s-i dezbrace hainele de iarn; albeaa lor virginal
era prea murdrit, s mai poat fi purtat mult timp.
n mijlocul dimineii, o tnr cu prul rou, la bra cu un brbat mthlos i urt, se ndrepta, fr grab, ctre scrile
de la Sacre Coeur. Soarele i binecuvnta. Clopotele bteau.
Era o nou zi.
CR|LE NSNGERATE Volumul
Fiul peliculei de celuloid
UNU: FORSPAN
n ciuda glonului ncasat, Barberio se simea bine. Desigur, dac respira profund, simea o durere n piept, iar rana din
coaps nu arta prea bine; dar mai fusese gurit i altdat, totul terminndu-se, pn la urm, cu bine. Cel puin, era
liber: acesta era principalul lucru. Nimeni, se jur el, nimeni nu avea s-l mai nchid vreodat mai degrab s-ar
sinucide, dect s fie nc o dat arestat. Dac o s-l urmreasc ghinionul i s fie iari ncolit, o s-i bage arma n
gur, zburndu-i creierii. Nici o ans s fie trt din nou, viu, n acea celul.
115
Viaa era prea lung, dac stteai nchis i numrai secundele, i trebuise doar dou luni pentru a nva lecia
respectiv. Viaa era lung, reiterat i plin de slbiciuni, iar dac nu erai atent, aveai s te gndeti curnd c ar fi mai
bine S mori, dect s trieti n acea latrin mpuit n care fusesei nchis. Mai bine s te spnzuri cu cureaua n
mijlocul nopii, dect s nfruni din nou ncetineala cu care treceau nc douzeci i patru de ore, optzeci i ase de mii
patru sute de secunde.
Aa nct, juc totul pe-o carte.
n primul rnd, i cumpr un pistol de pe piaa neagr a nchisorii. l cost tot avutul su, plus o duzin de chitane la
purttor, pe care urma s le onoreze n lumea de-af ar, dac dorea s rmn n via. n al doilea rnd, recurse la
aciunea cea mai simpl: escalad zidul. Si oricare ar fi fost zeul protector al contrabanditilor de buturi alcoolice din
aceast lume, s-a ngrijit i de el n acea noapte, pentru c, mam Doamne, a srit zidul i a luat-o la sntoasa, fr ca
nici mcar un cine s-i fi luat urma!
Poliitii? Au dat-o-n bar n toate privinele, de duminic ncoace, cutndu-l acolo unde nu se dusese niciodat,
arestndu-i fratele i cumnata sub bnuiala de a-l fi adpostit, dei nici nu tiau c evadase, dndu-l n urmrire
general cu o descriere veche, n care avea cu zece kilograme mai mult dect acum. Toate acestea lc auzise de la
Geraldine, o doamn pe care o curtase n vremurile de demult, care-i bandajase piciorul i-i dduse sticla de whisky,
acum aproape goal n buzunar. Luase butura, acceptnd toat simpatia ei, i i vzuse de drum, ncrezndu-se n
idioenia legendar a poliitilor i n zeul care-l adusese pn aici.
Pe acest zeu i numise Sing-Sing. Si-l imaginase ca pe un tip gras, cu un rnjet de la o ureche la alta, cu un salam de
prim calitate ntr-o mn i o ceac de cafea neagr n cealalt. n mintea lui Barberio, Sing-Sing avea aceeai burt
plin pe care o avusese el nsui acas, n zilele n care maic-sa era nc ntreag la cap, iar el i fusese singura
mndrie i bucurie.
Din pcate, Sing-Sing privise n alt parte cnd singurul poliist cu ochi de vultur din tot oraul l vzu pe Barberio
uurn-du-se ntr-o stradel lturalnic i-l recunoscu din vechiul buletin de urmrire general. Tnrul poliist vru s
fac pe eroul la nici douzeci i cinci de ani. Era prea tmpit pentru a lua n considerare focul de avertisment al lui
Barberio. n loc s se adposteasc, lsndu-l pe Barberio s-o ia la sntoasa, i for norocul, repezin-du-se direct
spre el.
Barberio nu avu de ales. Trase.
Poliistul trase i el. Pesemne c Sing-Sing intervenise ntr-un fel sau altul, fcndu-l pe poliist s-i greeasc inta, aa
nct glonul care ar fi trebuit s-l loveasc pe Barberio drept n inim l nimeri n picior, dar ndreptnd glonul de
rspuns al lui Barberio direct spre nasul poliistului. Ochiul-de-Vultur se prbui, ca i cum tocmai i-ar fi amintit de un
rendez-vous cu pmntul, iar Barberio fugi nfricoat, njurnd i sngernd. Nu mpucase niciodat pe cineva pn
atunci i iat c ncepuse tocmai cu un poliist Un adevrat debut pentru aceast meserie!
Totui, Sing-Sing nc mai era cu el. Glonul din picior l durea, dar primul-ajutor acordat de Geraldine oprise sngerarea,
whiskyul fcuse minuni contra durerii, i iat-l acum, o jumtate de zi mai trziu, obosit, dar n via, opind ntr-un picior
prin jumtate din ora, urmrit att de aproape de poliitii rzbuntori, nct prea s fac parte dintr-o parad a
psihopailor la Balul poliitilor. Acum, tot ceea ce-i cerea protectorului, era un loc n care s se odihneasc o vreme,
pentru a-i trage sufletul i a-i planifica micrile viitoare. Nu i-ar fi stricat deloc i o or sau dou de somn.
Problema era c l durea burta o durere acut, chinuitoare, pe care o simea din ce n ce mai mult n aceste zile. Poate
c, dup ce avea s se odihneasc un timp, o s gseasc un telefon i o s-o sune din nou pe Geraldine, rugnd-o s-l
duc pe vreun doctor cu zhrelul, pentru a-l determina s-l consulte. Plnuise s prseasc oraul nainte de miezul
nopii, dar, acum, acest lucru nu mai prea o opiune valabil. Orict de periculos ar fi fost, trebuia s rmn n
localitate nc o noapte i, poate, cea mai mare parte a zilei urmtoare, cutnd s se ndrepte spre o alt regiune, dup
ce mai recupera forele i i se scotea glonul din picior.
Doamne, ce-l mai durea burta! Probabil, un ulcer provocat de porcriile de lturi care se numeau hran n nchisoare. n
acel loc,
O mulime de indivizi avea probleme cu burta i defecarea. Al naibii s fie dac nu avea s se simt mai bine dup
cteva zile n care o s mnnce doar pizza i s bea numai bere!
Cuvntul cancer nu exista n vocabularul lui Barberio. Nu se gndise niciodat la boli incurabile, mai ales n legtur cu
propria-
1 persoan. Ar semna cu o vac dus la abator, care s-ar plnge, n ateptarea sfritului, de-o copit ncarnat. n
profesiunea sa, nconjurat de arme letale, un brbat nu se ateapt s piar din cauza unei tumori n burt. ns de-aici
provenea durerea.
Cldirea din spatele cinematografului Movie Place fusese un restaurant, dar un incendiu o distrusese cu trei ani mai
nainte, i zona nu fusese niciodat curat.
Nu era un loc bun pentru a reconstrui ceva pe el, i, de aceea, nimeni nu se artase prea interesat de terenul respectiv.
Zona fusese, odinioar, plin de via, dar aceasta se ntmplase prin anii 60 i nceputul anilor 70 o decad
ameitoare, n care nfloriser localurile de distracie: restaurante, baruri, cinematografe. Urm decderea inevitabil. Din
ce n ce mai puini puti veneau pe-aici s-i cheltuiasc banii: erau noi localuri de noapte de vizitat, noi locuri de vzut.
Mai nti, se nchiser barurile, apoi restaurantele.
Rmase doar Movie Palace, o amintire simbolic a unor zile ct de ct inocente, ntr-un cartier care devenea, cu fiecare
an, mai sordid i mai periculos.
Rochia-rndunicii i lemnele putrezite rspndite peste tot acel teren prsit i conveneau de minune lui Barberio.
Piciorul l chinuia ca naiba, se poticnea din cauza oboselii, iar durerea din stomac devenea tot mai puternic. Avea
nevoie, al dracului de repede, de un loc n care s-i pun jos capul obosit, s termine whiskyul i s se gndeasc la
Geraldine.
Era unu jumtate noaptea; zona era locul de ntlnire al pisicilor. Speriate, alergau printre buruienile de nlimea unui
om, n timp ce Barberio mpinse deoparte cteva lemne i se fcu nevzut n obscuritate. Zona mirosea a urin de om
i pisic a gunoi, a focuri vechi, dar constituia un adevrat sanctuar.
La adpostul peretelui din spate al cinematografului Movie Palace, Barberio se sprijini pe antebra i arunc afar din
stomac o cantitate suficient de whisky i suc gastric. Puin mai departe, lng perete, nite puti construiser o
ascunztoare din gSrinzi, scnduri nnegrite de foc i buci ncovoiate de fier. deal, gndi el, un sanctuar n interiorul
unui alt sanctuar. Sing-Sing i zmbea mieros. Gemnd uor burta l durea ntr-adevr cumplit, n acea sear ,
Barberio merse, cltinndu-se, de-a lungul peretelui spre ascunztoare i se strecur nuntru pe u.
116
Altcineva folosise acest loc pentru dormit; simea sub mini pnzele umede de saci, n timp ce se aezav iar o sticl
zngni, lovindu-se de-o crmid, undeva n stnga. n jur plutea un miros la care nu dorea s se gndeasc prea mult;
era ca i cum canalele colectoare se revrsau. Una peste alta, era o adevrat mizerie, dar era mai sigur dect pe
strad. Se rezem cu spatele de peretele cinematografului Movie Palace i i ddu fru liber temerilor printr-o rsuflare
lung, nceat.
Nu mai departe de un cvartal, poate chiar jumtate, se auzi urletul tnguitor al unei maini de poliie, i sentimentul su
de siguran, de-abia ctigat, dispru fr urm. Stia c poliitii se apropiau cu gndul de a-l ucide. Se jucau cu el,
lsndu-l s cread c scpase, dndu-i, n tot acest timp, trcoale ca rechinii, prefcui i tcui, ateptnd momentul n
care o s fie prea obosit pentru a le mai opune rezisten. La naiba, ucisese un poliist, nu aveau s se dea n lturi de la
nimic de ndat ce aveau s-l gseasc singur. O s-l crucifice.
n regul, Sing-Sing, ce s fac acum? Renun la privirea aia surprins de pe fa i scoate-m din aceast ncurctur!
Nimic, deocamdat. Apoi, zeul i zmbi cu ochiul minii i, coinciden, Barberio simi balamalele intrndu-i n spate.
La dracu'! O u. Se rezema de-o u.
Gemnd de durere, se rsuci i-i plimb degetele peste acea porti de scpare, aflat chiar n spatele su. La o simpl
atingere, era o gril de aerisire, nu mai mare de nouzeci de centimetri ptrai. Poate ducea spre o conduct sau spre
buctria cuiva i cc dac? nuntru era mai sigur dect afar: asta era prima lecie pc care orice nou-nscut i-o bga
n cap.
Sirena continua s urle; pielea lui Barberio se fcu ca de gsc. Respingtor sunet! Doar auzindu-l, inima ncepu s-i
bat mai tare.
Degetele groase pipir partea de jos a grilei de aerisire, n cutarea vreunei ncuietori. La naiba, un lact, la fel de
ruginit ca i restul prilor metalice!
Haide, Sing-Sing, se rug el, tot ce-i mai cer este nc o ans de scpare, haide, las-m s trec, i voi fi al tu pe
vecie.
Trase de lact, dar la dracu', acesta nu avea de gnd s cedeze att de uor! Fie c era mai rezistent dect prea, fie c
el era mai ilbit poate amndou.
Maina poliiei se apropia cu fiecare secund. Sirena nbui wnetul propriei sale respiraii cuprinse de panic.
Scoase pistolul ucigaul-de-poliist din buzunar i ncerc n-l foloseasc pe post de rang; era prea scurt, pentru a
fi folosit tn acest fel, dar dou lovituri, nsoite de njurturi, avur efectul ucontat. Lactul ced, iar o ploaie de rugin i
mproc faa. i reprim un strigt de triumf.
Urma doar s deschid grila de aerisire i s scape din aceast lume nenorocit, n ntuneric.
i strecur degetele printre zbrele i trase. Durerea, o durere continu care cobora de la pntece spre mruntaie, apoi
spre picior, fcu s i se nvrt capul. Lua-te-ar dracu, deschide-te, se adres grilei de aerisire, deschide-te, Sesam!
Ua ced.
Se deschise brusc, iar el se prbui pe spate, pe sacii mbibai dc ap. Se ridic ntr-o clip, privind cercettor spre
ntunericul care era interiorul cinematografului Movie Palace.
Poate s vin maina poliiei, gndi el, optimist, am o ascunztoare care s-mi in de cald. Si, ntr-adevr, era cald de
fapy o cldur aproape torid. Aerul mirosea ca i cum ar fi fiert acol
O bun bucat de vreme. M
Prad unui crcel, piciorul l durea cumplit, n timp ce se tifl| prin u nspre bezna din spatele ei. Chiar n acel moment,
maini poliiei ddu colul strzii i sirena ncet s mai urle. Ceea Q auzea nu erau cumva paii repezi i mruni ai
oamenilor legii?J
Se rsuci stngaci n ntuneric, simind cum piciorul rnit ajunsese deja de mrimea unui pepene verde, i trase ua-grll
dup el. Simea aceeai satisfacie ca i cnd ar fi ridicat un p04 mobil, lsndu-i dumanul pe cellalt mal al anului
cu aplj ntr-un fel sau altul, nu avea nici o importan dac poliitii deschideau ua la fel de uor, urmrindu-l n interior.
Sincer ca Ul copil, era sigur c nimeni nu l-ar fi gsit aici. Att timp ct nu-S putea vedea urmritorii, nici acetia nu-l
puteau vedea.
Dac poliitii ptrunseser pn n acel loc, pentru a-l cuUfc el nu-i auzise. Poate greiser, poate urmreau vreun alt
nenorocit de derbedeu de pe strad, nu pe el. Ei bine, explicaia putea fi oft care. i gsise un loc minunat, n care s
se odihneasc o vreme i un lucru excelent. rk
Ciudat, dar aerul nu prea chiar att de ru nuntru. Nu mii era aerul sttut ce putea fi ntlnit ntr -o ieire de urgen
sau #r mansard atmosfera din ascunztoare era vie. Nu era aer curat, nici vorb de aa ceva era vechi i mbcsit,
ns viu. Aproape %} cnta n urechi, i fcea precum un du rece pielea ca de ginii
1 se strecura prin nas i-i vra gndurile cele mai ciudate n mintfl Era la fel de bine ca i cum s-ar fi aflat sub influena
unui drog. Fl| c nu-l mai durea piciorul, fie c era prea distrat de imaginile d|R minte. Era plin pn la refuz cu imagini:
dansatoare, cupluri cait se srutau, despriri n gri, case vechi i ntunecoase, actorii cow-boy, aventuri submarine
scene pe care nu le trise ntr-m milion de ani, dar care-l emoionau acum, de parc ar fi fost 6 experien real,
adevrat i incontestabil. Dorea s plng tl timpul despririlor; singura deosebire era c voia s rd de actoHjj s
arunce ocheade fetelor, s strige ct l inea gura dup cow-bou
La urma urmei, ce loc era sta? Strpunse cu privirea vrw| imaginilor care aproape i distruseser lumina ochilor. Se afli
ntr-un spaiu nu mai larg de-un metru i douzeci de centimetrii dar nalt, luminat de-o lumin plpitoare, care
ptrundea prlft crpturile peretelui interior. Barberio era prea ameit, pentru a recunoate sursa luminii, iar urechile sale
nu puteau nelege nimic din dialogul desfurat pe ecranul situat de cealalt parte a
Peretelui. Era Satyricon, cel de-al doilea din cele dou filme de cllini, prezentat n acea smbt noapte la Movie Palace.
Barberio nu vzuse niciodat filmul, nici nu auzise de Fellini. L-ar fi dezgustat acest film cu homosexuali o porcrie
italian. Prefera filme cu aventuri subacvatice sau de rzboi. O, i cu dansatoare! Orice film cu dansatoare.
Curios, dei era singur n ascunztoare, avea senzaia ciudat ta era urmrit. Prin caleidoscopul de imagini tip Busby
Berkeley, desfurat n interiorul craniului, simea nite ochi, nu doar civa ci mii urmrindu-l. Senzaia nu era att
de rea, nct s fuc s te mbei, ns ochii se aflau n permanen acolo, holbndu-se la el ca i cum ar fi fost ceva ce
merita vzut, uneori rznd de el, uneori plngnd, dar, de cele mai multe ori, pur i Kimplu privindu-l flmnzi.
Oricum, nu putea face nimic n privina lor. Membrele nu-l mai ajutau deloc nu-i mai simea nici minile, nici picioarele.
Nu tia probabil era mai bine aa c, ptrunznd n acel loc, i redeschisese rana i c acum sngera de moarte.
Pe la dou i cincizeci i cinci noaptea, n timp ce Satyricon sc termin ambiguu, Barberio i ddu duhul n spaiul aflat
ntre dosul vechii cldiri i peretele din spate al cinematografului.
117
Movie Palace fusese, odinioar, o misiune religioas i, dac Barberio ar fi privit n sus n timp ce trgea s moar,
poate ar fi zrit fresca stupid, care reprezenta un Amfitrion divin, nc vizibil prin praful de crbune, primind, astfel,
propria-i Adormire. ns muri, urmrind dansatoarele, ceea ce-i convenea de minune.
Peretele fals, cel care permitea ptrunderea luminii din spatele ecranului, fusese ridicat ca un perete de form, pentru a
acoperi fresca ce reprezenta Amfitrionul o idee mai respectuoas dect ucoperirea permanent a ngerilor cu vopsea;
n plus, brbatul care comandase modificarea aproape bnuise c cinematograful o s ard, mai devreme sau mai
trziu. n acest caz, drma pur i simplu peretele i devenea, din nou, adoratorul lui Dumnezeu, nu ui lui Garbo.
Acest lucru ns nu avea s se ntmple. Dei ubred, cinematograful nu arse niciodat, iar filmele rular mai departe.
Toma necredinciosul pe numele adevrat Harry Cleveland muri, iar spaiul fu dat uitrii. Nici un muritor nu mai tia de
el. Dac ar fl cutat prin tot oraul, Barberio nu ar fi putut gasi un loc mai secrd n care s-i dea duhul.
Totui, spaiul, aerul nsui, i trise propria-i via n c4 cincizeci de ani. Ca un autentic rezervor, nmagazinase privirii*
pline de electricitate ale miilor, zecilor de mii de ochi. Spectatorii unei jumti de secol triser, substituindu-se altora,
prin interme diul ecranului de la Movie Palace, imprimndu-i simpatiile fi pasiunile pe imaginile tremurtoare, energia
degajat de emoiill lor ntrindu-se, ca un coniac uitat de vreme, n aerul pasajului secret. Mai devreme sau mai trziu,
energia trebuia s se descarci singur. Tot ce-i lipsea, era catalizatorul.
Pn la cancerul lui Barberio.
Fiul peliculei de celuloid
DO: FLMUL PRNCPAL
Dup ce hoinri prin foaierul strmt de la Movie Palace vreo douzeci de minute, tnra ntr-o rochie imprimat,
cireie-gl-buie, ncepu s fie evident agitat. Era aproape trei dimineaa, iar filmele din spectacolul de noapte se
terminaser de mult.
Trecuser opt luni de cnd Barberio murise n spatele cinematografului, opt luni plictisitoare n care afacerile merseser,
n cel mai bun caz, pe sponci. Totui, cele dou filme prezentate noaptea trziu vinerea i smbta atrgeau
ntotdeauna clienii. n acea noapte, rulaser dou westernuri spaghetti, cu Eastwood. Tata n rochie cireie-glbuie nu
prea, dup opinia lui Birdy, un lan al westernurilor acestea nefiind chiar genul de filme care s atrag femeile. Poate
venise, mai degrab, pentru Eastwood dect pentru violena de pe ecran, dei Birdy nu gsise niciodat ceva utractiv la
acea fa cu privirea etern ncruciat.
Pot s te ajut cu ceva? ntreb Birdy. Fata l privi nervoas.
l atept pe Dean, prietenul meu, zise ea.
L-ai pierdut n nghesuial?
S-a dus la toalet la sfritul filmului i n-a mai aprut dc-atunci.
iera... ... ru?
O, nu, rspunse repede fata, ncercnd s-i protejeze prietenul de orice tentativ de a-i pune la ndoial seriozitatea.
Trimit pe cineva s-l caute, spuse Birdy.
Era trziu, era obosit, iar efectul amfetaminei se risipea treptat. Nu-i prea surdea ideea de a rmne mai mult timp
dect era strict necesar n acest cinema de duzin. Voia acas, n patul ei i voia s doarm. Doar s doarm. La
treizeci i patru de ani, hotrse c se putea dispensa de sex. Patul era pentru dormit, mal ales pentru grsane.
mpinse ua batant i-i bg capul n sal. O nvlui un miros sttut de igri, popcorn i sudoare; n sal era mai cald
CU cteva grade dect n foaier.
Ricky?
Ricky ncuia ua din spate, la captul opus al slii.
Mirosul a disprut cu totul, strig el.
Bine. Cu cteva luni n urm, putea al dracului de tare tn spatele ecranului.
Trebuie s fi fost vreun mort prin mprejurimi, afirm Ricky,
Poi s m ajui o clip? strig fata.
Ce vrei?
Se apropie agale pe intervalul acoperit cu mochet roilj cheile zdrrtgnindu-i la centur. nscripia de pe tricou anunai
,Numai cei tineri mor de-a binelea.
Ai probleme? se interes el, suflndu-i nasul.
O fat zice c prietenul i-a disprut la toalet. Ricky pru necjit.
n toalet?
Exact. Vrei s arunci o privire pe-acolo? Nu te superi, nit? Mai bine te-ai lsa de bancuri proaste, gndi el,
adresndu^
un zmbet ters. De-abia i mai vorbeau n ultimele zile. Petit* cuser prea multe momente plcute mpreun, ceea ce,
pe termfll lung, destrma ntotdeauna o prietenie. n plus, Birdy fcuU cteva remarce rele dar reale n legtur cu
amicii si, iar el rspunsese cu aceeai moned. Dup acest schimb de replici, nu( mai vorbiser timp de trei
sptmni i jumtate. Acum se stabilii un armistiiu jenant, mai mult din bun-sim dect din alt motlty armistiiu
nerespectat n mod riguros.
Ricky se rsuci pe clcie, o lu napoi pe interval i se ndrep t spre toalet, traversnd sala de-a lungul rndului E i
ridicnd scaunele pe msur ce nainta. Scaunele respective vzuser i zll| mai bune, dar acum artau jalnic, unele
necesitnd reparaii, altele trebuind nlocuite complet. Numai pe rndul E, patru scaune fuseser deja spintecate, fr
posibilitatea de a mai fi reparate -acum l gsi i pe cel de-al cincilea, proaspt mutilat n acea noapte, de vreun puti
fr minte, plictisit de film i / sau de prietena sa, i prea drogat pentru a prsi sala. Fusese o vreme n care fcuse i el
acelai lucru, considerndu-l o lovitur contra capitalitilor care controlau aceste localuri dezgusttoare. O vreme n care
fcuse o mulime de blestemii.
Birdy l urmri ptrunznd grbit n toaleta brbailor. Aa o s fie satisfcut, se gndi ea, zmbind cu iretenie, exact
ceea ce-i trebuia. Si cnd te gndeti c, n urm cu vreo ase luni, i se aprinseser clciele dup el, dei, genul ei de
brbai erau cei subirei, cu un nas ca al lui Durante i cu o cunoatere aprofundat a filmelor lui de Niro. Acum, Birdy l
vedea exact cum era, o lepdtur de pe o corabie pierdut a speranei, nc toxicoman, teoretic bisexual, devotat
primelor filme ale lui Polanski i pacifismului simbolic. Oricum, ce o fi fost n mintea lui? Acelai lucru care fusese i ntr-a
ei, se mustr Birdy, atunci cnd se gndise c vagabondul era sexy.
118
Atept cteva secunde, cu privirea aintit asupra uii. Vznd c nu mai apare, Birdy se ntoarse o clip n foaier, s
vad cc fcea fata. Aceasta fuma, ca o actri amatoare lipsit de orice talent, rezemat de balustrad, cu poala rochiei
ridicat, scrpinn-du-i piciorul.
M strnge, explic ea.
Administratorul s-a dus s-l caute pe Dean.
Mulumesc, zise fata, continund s se scarpine, sunt alergic. Picioarele frumoase ale acesteia erau pline de
bubulie, ceea cc aproape c distrugea privelitea.
Asta-i din cauz c sunt nfierbntat i necjit, ncerc ea n explice. Devin alergic de cte ori sunt nfierbntat si
necjit.
Vai!
Stii, poate c Dean a plecat cnd eram ntoars cu spatele. Ai face aa ceva. Nu d doi bani pe nimic. Nu-l
intereseaz.
Birdy i ddu seama c fata era pe punctul de-a izbucni n lacrimi, un fapt cu totul exasperant. Nu putea suporta
lacrimile. Urlete, chiar bti, da. Lacrimi, n nici un caz.
Totul va fi n ordine, zise ea, pentru a mpiedica apariia lacrimilor.
Nu, nu va fi, replic fata. Nu va fi n ordine, fiindc e uil ticlos. i trateaz pe toi ca pe nite gunoaie.
Strivi igara pe jumtate fumat sub vrful ascuit al pantofilor de culoare cireie, avnd mare grij s sting orice
fragment] de tutun nc aprins.
Brbailor nu le pas, nu-i aa? ntreb ea, privind-o pe Birdy cu o franchee care-i topea inima.
Sub machiajul expert, prea de vreo aptesprezece ani, nu m4 mult. Rimelul era puin ters, iar sub ochi avea cearcne.
Nu, replic Birdy, vorbind din propria-i experien duri* roas. Nu, nu le pas.
Birdy se gndi mhnit c nu artase niciodat att de bint ca aceast nimf obosit. Avea ochii prea mici, iar braele
pnM grase fii cinstit, fato, eti gras de-a binelea! Se convinseU singur c braele erau partea cea mai urt a
corpului. O mulimi de brbai se ddeau n vnt dup sni mari sau dosuri de mrimi considerabil, dar nici unul dintre
cei pe care-i cunoscuse nu sil porta braele grase. ntotdeauna doreau s poat cuprinde nchei* tura minii iubitei ntre
degetul mare i arttor ca o metodl primitiv de a-i arta afeciunea. ns ncheieturile ei ca s fl| aspr cu propria-i
persoan erau practic invizibile. Minile grase se continuau cu antebrae i cu brae groase. Brbaii nut puteau
cuprinde ncheieturile, pentru c nu avea aa ceva, iar acei! lucru le denatura sentimentele. Ei bine, sta era unul dintre
motivt, ( Birdy era foarte inteligent un dezavantaj pentru cineva caft dorea ca brbaii s-i cad la picioare. De aceea,
afirma ntot* deauna c braele ei grase erau motivul pentru care nu avuseH niciodat noroc n dragoste.
Fata din faa ei avea braele la fel de zvelte ca ale unei dansatoare din Bali, ncheieturile prnd subiri ca sticla i la fel
de fragilii
|i se fcea cu adevrat grea. Probabil c nu era deloo meter la vorb. Dumnezeule, fata avea toate avantajele!
Cum te cheam? ntreb Birdy.
Lindi Lee, replic fata. Avea s fie.
Ricky se gndi c fcuse vreo greeal. Aceasta nu poate fi toaleta, i zise n gnd.
Se afla pe ceea ce prea a fi strada principal a unui ora dl frontier, vzut n vreo dou sute de westernuri. O furtun
cu prif l oblig s-i mijeasc ochii, pentru a-i proteja contra nisipului neptor. Prin vrtejurile de aer ocru-cenuiu, i se
pru c distinge magazinul universal, biroul erifului i crciuma, situate n locul cabinelor toaletei. Buruieni duse de vnt
dansau, uneori, pe lng el prin vntul fierbinte al deertului. Sub picioare se ntindea doar nisip presat nici urm de
plci de ceramic. Nimic care s semene, chiar pe departe, cu o toalet.
Ricky privi spre dreapta, de-a lungul strzii, acolo unde, n planul al doilea i ntr-o perspectiv forat, trebuia s fi fost
peretele exterior al toaletei. Era, bineneles, o minciun-totul era o minciun. Cu siguran, dac s-ar concentra, ar
putea s-i dea scama, prin miraj, de felul n care s-a realizat totul: proieciile, efectele ascunse de lumin, decorurile de
fundal, miniaturile -loate mecheriile meseriei. Dar, dei se concentra ct de tare i permiteau condiiile uor distanate,
pur i simplu nu putea descoperi locul de unde ncepea iluzia, pentru a o risipi.
Vntul continua s sufle, i buruienile s se rostogoleasc. Undeva, n mijlocul furtunii, ua unui hambar se trntea,
deschi-/ndu-se i nchizndu-se cu zgomot. Simea chiar i mirosul blegarului. Efectul era att de perfect, nct i se
tie respiraia de admiraie.
Oricine crease aceste efecte extraordinare i dovedise din plin calitile. Era impresionat, dar venise acum momentul s
pun punct acestui joc.
Reveni la ua toaletei. Dispruse n spatele unui perete dc praf. Brusc, se trezi singur i rtcit.
Ua hambarului continua s se trnteasc. Prin furtuna care devenea din ce n ce mai puternic, se auzeau oameni
strignd unii a alii. Crciuma i biroul erifului dispruser i ele n praf. Ricky simi ceva ce nu mai ncercase din
copilrie: panica produs de pierderea protectorului. n acest caz, printele pierdut era reprezentat de mintea-i
sntoas.
Undeva n stnga sa, din strfundurile furtunii, se auzi o mpuctur, i ceva i fluier n ureche; urm o durere ascuit,
i duse ncet mna la lobul urechii, atingnd locul dureros. O parte din ureche lobul dispruse; avea snge, snge
adevrat, pe degete. Cineva tocmai ratase ocazia s-i fac o gaur n cap sau, efectiv, se juca cu el.
Hei, omule, se adres cuiva din lumea acestei ficiuni dc dou parale, rsucindu-se pe clcie, s vad dac nu-l
putea localiza pe agresor.
Nu vzu pe nimeni. Praful l nvluia n ntregime i nu se putea deplasa n siguran nici nainte, nici napoi. Trgtorul
putea s fie n apropiere, ateptndu-l s fac un pas n direcia sa.
<- Nu-mi place, zise cu voce tare, spernd c lumea real l va auzi ntr-un fel sau altul i va interveni pentru a-i salva
mintea drogat.
Se scotoci prin buzunarul jeanilor dup vreo capsul cu drog, orice pentru ameliorarea situaiei, dar printre custurile
buzunarului nu gsi nici LSD, nici mcar vreun nenorocit de Valium. Se simi gol. Ce moment i-a gsit s se rtceasc
n mijlocul comarurilor din romanele lui Zne Grey.
Rsun a doua mpuctur, dar, de data asta, nu se auzi uieratul glonului. Ricky era convins c acest lucru nsemna
c fusese mpucat, dar, nesimind nici o durere i nevznd nici urm de snge, se gndi cu greu la o certitudine.
Apoi, auzi pocnitura de neconfundat a uii crciumii i geamtul unui alt om, aflat undeva prin apropiere. Pentru o clip,
n peretele de praf se deschise o bre. S fi zrit prin ea crciuma i un tnr ieind, mpleticindu-se, pe u, lsnd n
spate o lume pictat de mese, oglinzi i pistolari? nainte de a-i focaliza corect privirea, brea se nchise cu un perete
119
de nisip, fapt care-l determin pe Ricky s pun la ndoial ceea ce tocmai vzuse. Apoi, lucru de nenchipuit, tnrul pe
care venise s-l caute se afla lng el, la nici treizeci de centimetri, prbuindu-i-se n brae, cu moartea ntiprit pe
buzele albastre. Nu era mbrcat pentru un astfel de film, aa cum nu era nici Ricky. Jacheta fr pretenii era n stilul
anilor 50, iar tricoul purta figura zmbitoare a lui Mickey Mouse.
Ochiul stng al lui Mickey era injectat, i sngele continua s-i curg. Glonul gsise, fr greeal, inima tnrului.
Muri, folosindu-i ultima suflare pentru a ntreba:
Ce dracu' se ntmpl?
Cuvintele nu erau cele mai potrivite, dar le rostise din inim. Ricky fix un moment faa ngheat a tnrului, apoi,
greutatea cadavrului deveni prea mare i nu avu alt alternativ dect s-l dea drumul. n clipa n care corpul atinse
pmntul, praful pru s se transforme, vreo cteva secunde, n plci de ceramic ptate de urin. Apoi, ficiunea prelua
din nou controlul, praful se nvolbur, buruienile se rostogolir ncoace i-n colo, iar Ricky rmase n mijlocul strzii
principale din Deadwood Gulch cu un cadavru la picioare.
Ricky simi, dintr-o dat, ceva foarte rece n organism. Membrele ncepur s-i tremure ca ntr-o criz de coree i l pres
urgent nevoia s urineze. nc o jumtate de minut, i i va fi udat pantalonii!
Undeva, se gndi el, undeva n aceast lume slbatic, exist un pisoar. Exist un perete acoperit cu graffiti, cu numere
de telefon pentru obsedai sexuali, cu inscripia:, Acesta nu-i un loc n care s cazi scrijelit pe plcile de ceramic,
alturi de o serie de desene obscene. Exist rezervoare de ap, suporturi pentru sulurile de hrtie igienic fr nimic pe
ele, toalete cu capace rupte. Exist mirosul cumplit de urin i pruri. Gsete-l! Pentru numele lui Dumnezeu, gsete
acel lucru real nainte ca ficiunea s-i produc un ru permanent.
Dac, prin absurd, crciuma i magazinul universal sunt cabinele toaletelor, atunci pisoarul trebuie s fie n spatele meu,
conchise el. Aadar, d-te napoi. Nimic nu putea fi mai ru dect s rmn aici n mijlocul strzii n timp ce cineva l lua
drept int.
Doi pai, doi pai precaui nimic n afar de aer. La cel de-al treilea ei, ei, ce avem aici? Mna sa atinse o suprafa
rece de ceramic.
Uhuuu! exclam Ricky. Pisoarul!
l atinse, ca i cum ar fi gsit aur ntr-o lad de gunoi. Nu simea oare un miros slab de dezinfectant? Oh, da,
Dumnezeule, el era!
Chiuind nc de bucurie, i trase fermoarul pantalonilor i ncepu s-i potoleasc durerea pe care o simea n vezic,
m-procndu-se, n grab, pe picioare. La dracu', ce iluzie avusese! Dac s-ar ntoarce acum, cu siguran iluzia ar
disprea. Crciuma, tnrul mort, furtuna toate vor fi disprut. Probabil, vreun efect secundar al drogurilor de proast
calitate, ceva care-i rmsese n organism i-i jucase vreo fest memoriei. n timp ce ultimele picturi i cdeau pe
pantofii din piele de cprioar, fl auzi pe eroul acestui film vorbind:
De ce te uurezi n mijlocul strzii, biete?
Era vocea lui John Wayne, fidel pn la ultima silab articulat nedesluit, voce care venea chiar din spatele su. Ricky
nici mcar nu se gndi s se ntoarc. Tipu' avea s-i zboare cu siguran creierii. Avertismentul se simea din voce:
,Sunt gata s trag, f ce nu trebuie, i eti mort. Cow-boy-ul era narmat, pe cndUicky i inea n mn doar scula,
care nu se putea pune cu un pistol, chiar dac ar fi fost ntr-o poziie mai avantajoas.
Extrem de precaut, i vr la loc arma, trase fermoarul i ridic minile. n faa lui, imaginea tremurtoare a peretelui
toaletei dispruse din nou. Furtuna urla, urechile i iuiau.
n regul, biete, desf centura i las-o s cad. Ai auzit? ntreb John Wayne.
Da.
ncet i cu grij i ine-i minile n aa fel nct s le vd. Dumnezeule, individu' chiar vorbea serios.
ncet i cu grij, aa cum spusese omul, Ricky i desfcu centura, o trase prin gicile jeanilor i -i ddu drumul pe jos.
Cheile trebui s fi zngnit atingnd plcile de ceramic se ruga lui Dumnezeu s fi fcut -o. De unde aa noroc! Se
auzi o bufnitur surd si sunetul unui metal czut pe nisip.
n regul, rosti Wayne. Acum mai merge. Ce-ai de spus n aprarea ta?
C-mi pare ru? fcu Ricky fr vlag.
i pare ru?
Pentru c am urinat n strad.
Nu cred c-i suficient, zise Wayne.
Chiar mi pare ru. Am greit.
Ne-am sturat de voi, strinilor, prin aceste locuri. L-am gsit pe putiul la cu pantalonii n jurul gleznelor, fcndu-i
nevoile n mijlocul crciumii. Ei bine, asta-i grosolnie! Unde ai nvat voi, ticloilor, s facei asa ceva? n colile la
mod din Est?
Nu exist destule cuvinte ca s-mi cer scuze...
Bineneles c nu, rosti trgnat Wayne. Eti mpreun cu putiul?
Se poate spune i aa.
Ce vorbe-s astea? ntreb el, nfigndu-i pistolul n spatele ui Ricky; atingerea era, ntr-adevr, real. Eti cu el sau
nu?
Am vrut doar s spun c...
Nu vrei s spui nimic prin aceste locuri, amice, asta s-o tii de la mine. Ridic cocoul pistolului cu un sunet sec. De
ce nu te-ntorci, fiule, s-i vedem faa?
Ricky cunotea continuarea. Omul se ntorcea, ncerca s scoat o arm ascuns i Wayne l mpuca. Fr polemici,
fr discuii legate de etica gestului glon fcea o treab mai bun dect cuvintele.
Am spus s te-ntorci!
Foarte ncet, Ricky se rsuci pentru a-l nfrunta pe supravieuitorul a mii de schimburi de focuri n faa lui se afla nsui
John Wayne sau, mai degrab, o personificare strlucit a lui. Un Wayne de la mijlocul carierei, nainte de a se ngra
i de-a arta bolnav. Un Wayne de pe Rio Grande, plin de praf din pricina drumurilor lungi, privind cruci din cauza unei
viei petrecute cu privirea aintit spre orizont. Lui Ricky nu-i plcuser niciodat westernurile. Ura toat masculinitatea
agresiv, glorificarea eroismului de dou parale. Generaia sa pusese flori n evile putilor, iar el se gndise c fusese
un lucru frumos n acel moment; de fapt, mai gndea la fel i acum.
120
Aceast figur, att de pretins brbteasc, att de intransigent, personifica o mn de minciuni mortale, referitoare la
gloria frontierei americane, moralitatea judecii sumare, sensibilitatea inimii brutelor. Ricky detesta aceast figur.
De-abia se stpnea s n-o pocneasc.
La dracu', dac actorul, oricare ar fi fost el, urma s-l mpute oricum, ce avea de pierdut dac i-ar fi plantat pumnul
drept n faa ticlosului? Gndul se transform n fapt: Ricky i strnse pumnul, l arunc nainte, i articulaiile
degetelor sale ntlnir brbia lui Wayne. Actorul reaciona mai ncet dect imaginea sa de pe ecran. Nu reui s pareze
lovitura, i Ricky avu prilejul s azvrle pistolul din mna lui Wayne. Continu cu 6 serie de lovituri la corp, aa cum
vzuse n filme. Splendid!
Brbatul mai solid se retrase sub lovituri i se poticni, pin-tenele agndu-i-se n prul biatului mort. i pierdu echilibrul
i se prbui n praf, nvins.
Ticlosul era la pmnt! Ricky* simi un fior pe care nu-l mai simise niciodat: veselia produs de triumful unei
confruntri fizice. Dumnezeule, l doborse pe cel mai mare cow-boy din lume! Gndirea critic i fu copleit de victorie.
Brusc, furtuna de nisip se ntei. Wayne era nc la pmnt, plin de sngele scurs din nasul sfrmat i buza crpat.
Nisipul l acoperea deja, ca o cortin tras peste ruinea nfrngerii.
Ridic-te! ceru Ricky, ncercnd s profite de situaie, nainte de a pierde complet ocazia.
Wayne pru s rnjeasc n timp ce furtuna l nvluia.
Ei bine, biete, zise el, privind piezi i frecndu-i brbia, o s scoatem un adevrat brbat din tine...
Apoi, corpul i fu erodat de nisipul adus de vnt i, o clip, altceva i lu locul, o form pe care Ricky n-o putu deslui. O
form care era i nu era Wayne, o form care se deteriora rapid, transformndu-se n ceva inuman.
Nisipul l bombarda deja cu furie, intrndu-i n urechi i n ochi. Aproape sufocat, Ricky se ndeprt, mpleticindu-se, de
locul luptei i gsi, ca prin minune, o u; nainte de a-i da seama unde se afla, furtuna violent l arunc n tcerea ce
nvluia Movie Palace.
Aici, dei i fgduise s se comporte curajos pn ce avea s-i creasc mustaa, scoase un ipt slab, care n-ar fi
fcut-o de ruine nici pe Fay Wray, i lein.
n foaier, Lindi Lee i povestea lui Birdy motivul pentru care nu agrea foarte mult filmele.
Vreau s spun c lui Dean i plac filmele cu cow-boy. Mie nu-mi plac chestiile de genul sta. Bnuiesc c n-ar trebui
s-i spun...
Nu, e-n regul.
...adic, eu cred c-i plac cu adevrat filmele... doar lucrezi aici.
Unele mi fac plcere, altele nu.
Oh! M atrag filmele despre viaa n slbticie, zise ea, prnd surprins.
Da...
Stii doar. Animale... chestii de-astea. -Da...
Birdy i aminti ceea ce-i nchipuise despre Lindi Lee faptul c nu era genul care s fac conversaie. Am citit-o din
prima.
M ntreb ce-l reine att? se interes Lindi.
Timpul pe care Ricky l petrecuse n furtuna de nisip nu durase mai mult de dou minute n timp real. ns n filme timpul
era flexibil.
M duc s vd, ndrzni s spun Birdy.
Probabil a plecat fr mine, afirm din nou Lindi.
Vom afla.
Mulumesc.
Nu te necji, zise Birdy, atingnd uor braul subire al fetei, n timp ce trecea pe lng ea. Sunt sigur c totu-i n
ordine.
Dispru prin uile batante n sal, lsnd-o pe Lindi Lee singur n foaier. Lindi oft. Dean nu era primul biat care o
prsea doar pentru c nu-i arta toate farmecele. Lindi avea propriile sale idei referitoare la momentul i la felul n care
ar fi mers pn la capt cu un biat. Acum, nu era nici momentul, i nici Dean nu era biatul potrivit. Era prea superficial,
prea tcrchea-berchea, iar prul i mirosea a motorin. Dac o prsea, n-avea de gnd s boceasc dup el. Aa cum
zicea ntotdeauna maic-sa, mai existau destui brbai pe lumea asta.
Fixa cu privirea un poster care anuna filmul de atracie al sptmnii urmtoare, cnd auzi un zgomot nbuit n
spatele ei: un iepure trcat, dolofan i somnoros edea n mijlocul foaierului, holbndu-se la ea.
Salut, zise Lindi, adresndu-se iepurelui. epurele i lingea blana.
Lindi Lee iubea animalele i i plceau filmele despre viaa animalelor, n care creaturile erau prezentate n habitatul lor
natural pe muzic de Rossini, filmele n care scorpionii executau cadriluri atunci cnd se mperecheau, iar fiecare pui de
urs era numit, afectuos, o mic sectur. nghiea cu lcomie toate aceste chestii. Dar cel mai mult iubea iepurii.
epurele fcu dou salturi spre ea. Lee ngenunche ca s-l mngie. Era prietenos, cu ochii rotunzi, de culoare
roz-aprins. Trecu srind pe lng ea, pe scri n sus.
Vai, nu cred c ar trebui s urci acolo! zise fata.
Unul dintre motive era faptul c vrful scrilor se afla cufundat n ntuneric, iar altul, c pe perete se afla inscripia:
,Accesul permis doar personalului. ns iepurele prea hotrt i i continu drumul, distanndu-se apreciabil atunci
cnd fata ncepu s urce, i ea, scrile.
n vrful scrilor, era ntuneric bezn, iar iepurele dispruse.
n locul iepurelui, se afla, cu ochi strlucitori, altcineva.
luziile puteau fi simple cu Lindi Lee. Nu era nevoie s-o atragi ntr-o ficiune, ca n cazul biatului, fata visa deja. Prad
uoar.
Salut, zise Lindi Lee, puin nfricoat de ceea ce se afla n faa ei.
Fata scrut ntunericul, ncercnd s disting o siluet sau o fa. Nimic. Nici mcar nu auzi respiraia cuiva. Fcu un pas
napoi, dar, brusc, creatura se ntinse dup ea i o prinse nainte de-a se rostogoli pe scri, reducnd-o la tcere rapid.
Lee nu avea prea mult pasiune de oferit, dar creatura simi c ea putea s-i fie de folos ntr-un alt fel. Corpul delicat al
fetei nc mbobocea, orificiile nefiindu-i obinuite cu invaziile. Creatura o purt pe Lindi n sus pe scri i o puse la
pstrare pentru cercetri ulterioare.
Ricky? O, Dumnezeule, Ricky!
121
Birdy ngenunche lng corpul lui Ricky i-l scutur. Cel puin respira, i asta era ceva; dei, la prima vedere, prea plin
de snge, rana era, de fapt, doar o gaur n ureche.
l scutur din nou, mai tare; nici o reacie. Dup cutri frenetice, i gsi pulsul: puternic i regulat. Evident, fusese atacat
de cineva, probabil de prietenul pierdut al lui Lindi Lee. Si atunci, unde se afla acesta? Poate tot n toalet, narmat i
periculos. Nici o ans ca ea s fie att de nebun, nct s ptrund nuntru i s arunce o privire pe-acolo vzuse
de prea multe ori scena respectiv. Femeie n Pericol: chestie obinuit. ncpere ntunecoas, bestie la pnd. Ei bine,
n loc s se conformeze acestui clieu, avea s fac ceea ce ea nsi le ndemna, n tcere, pe eroine s fac: s-i
nfrneze curiozitatea i s anune poliia.
Lsndu-l pe Ricky acolo unde zcea, strbtu intervalul i reveni n foaier.
Era pustiu. Fie c Lindi Lee renunase complet s-i mai atepte prietenul, fie c gsise pe altcineva pe strad s-o duc
acas. Oricum, ncuiase ua de la intrare dup ea, lsnd n aer o urm de parfum. n regul, asta uura mult lucrurile,
se gndi Birdy, ndreptndu-se spre casa de bilete ca s telefoneze la poliie. Se simea oarecum mulumit c fata
avusese bunul-sim s-i prseasc nenorocitul de prieten.
Ridic receptorul i imediat auzi o voce:
Alo, zise vocea, nazal i insinuant, e puin cam trziu s foloseti telefonul!
Nu era operatoarea, Birdy era sigur. Nici nu apucase s formeze numrul.
n plus, vocea semna cu a lui Peter Lorre. Cine-i acolo?
Nu m recunoti?
Doresc s vorbesc cu poliia.
A vrea s-i fac pe plac, chiar a vrea.
Te rog s nchizi! E o urgen! Trebuie s telefonez la poliie.
Te-am auzit de prima dat, continu vocea tnguitoare.
Cine eti?
Ai mai ntrebat asta.
E cineva rnit. Te rog, vrei...
Srmanul Rick!
i cunotea numele. Spusese ,srmanul Rick de parc ar fi fost un prieten drag.
Birdy simea cum sudoarea i rzbate prin fiecare por, adunn-du-se ntre sprncene. Cellalt tia numele lui Ricky.
Srmanul, srmanul Rick, repet vocea. Totui, sunt sigur c vom avea un happy-end, nu eti de aceeai prere?
E o problem de via i de moarte, insist Birdy, impresionat de modul stpnit n care i suna vocea.
Stiu, rspunse Lorre. Nu-i captivant?
Du-te dracului! nchide telefonul! Sau ajut-m...
S te ajut? Ce poate o grsan ca tine s fac ntr-o astfel de situaie dect s se smiorcie?
Ticlosu' dracului!
Plcerea e de partea mea.
Te cunosc?
Da i nu tonul vocii i tremura.
Eti un prieten al lui Ricky, aa-i? Unul dintre prietenii toxicomani cu care-i pierdea vremea. Un fel de joc idiot. Bine,
ai fcut destule glume proaste, zise Birdy, acum nchide telefonul nainte de a face ceva cu adevrat ru.
Eti obosit, zise alintor vocea. neleg,.. vocea se schimba magic, urcnd cu o octav ,...ncerci s-l ajui pe
brbatul pe care-l iubeti... acum timbrul era feminin, nuana modificndu-se, i din linguitor deveni asemntor cu cel
al unei pisici care torcea.
Si, brusc, era Garbo.
Srmanul Richard, rosti ea, adresndu-se lui Birdy. A ncercat att de tare, nu-i aa?
Femeia prea blnd ca un miel.
Birdy amui: personificarea era, fr doar i poate ca i cea a lui Lorre , la fel de feminin pe ct de masculin era
prima.
n regul, sunt impresionat, acum las-m s vorbesc cu poliitii.
Birdy, n-ar fi o noapte frumoas numai bun pentru o plimbare? Doar noi dou.
mi tii numele!
Firete. Sunt foarte apropiat de tine.
Adic, cum foarte apropiat?
Rspunsul fu un rs gutural rsul ncnttor al lui Garbo.
Birdy nu mai putea suporta. Siretlicul era prea inteligent; simea cum ceda n faa acelei voci, de parc ar fi vorbit ea
nsi cu starul.
Nu, rosti fata n receptor, n-ai s m convingi, auzi? Brusc, i sri andra. Eti o impostoare! url ea att de tare,
nct simi receptorul tremurndu-i n mn, apoi l trnti n furc.
Birdy deschise ua biroului i se ndrept spre ua exterioar. Lindi Lee nu trntise, pur i simplu, ua dup ea. Era
ncuiat i zvort pe dinuntru.
Rahat! rosti ncet Birdy.
Deodat, foaierul prea mai mic dect l considerase pn atunci; simi cum i pierdea stpnirea de sine. Se plesni
mental peste fa reacia obinuit a unei eroine aflate n pragul unui acces de isterie. Fii calm, i recomand ea.
Unu: ua era ncuiat. Lindi Lee n-o fcuse, Ricky nu putea s fi fcut-o, iar cu siguran ea n-o fcuse. Ceea ce
nsemna,..
Doi: nuntru era un nebun. Poate acelai el sau ea cu care vorbise la telefon. Ceea ce nsemna...
Trei: El sau ea trebuie s fi avut acces la cealalt linie telefonic, undeva n cldire. Singurul loc de unde putea s-o
fac era la etaj, n magazie. Nici o ans ca ea s urce acolo. Motivul: Eroina n Pericol. Ceea ce nsemna...
Patru: Trebuia s deschid ua cu cheile lui Ricky.
n regul, deci trebuia s ia cheile de la Ricky.
Reveni n sal. Plpiau, dintr-un motiv oarecare, luminile, sau nervul ei optic i juca o fest? Nu, plpiau uor; ntregul
interior prea s oscileze, ca i cum ar fi respirat.
gnor-l; ia cheile.
122
O lu la fug pe interval, contient, aa cum fusese ntotdeauna cnd alerga, c snii dar i bucile i sltau ritmic.
Ce bine art, gndi ea, pentru cineva care are ochi s vad. Ricky gemea. Birdy cut cheile, dar centura i dispruse.
Ricky..., rosti aceasta aproape de faa lui. Gemetele se nteir.
Ricky, m auzi? Rick, sunt eu, Birdy. Birdy.
Birdy?
Suntem ncuiai nuntru. Unde-s cheile?
...cheile?
Nu ai centura, Ricky, zise ea ncet, ca i cum ar fi vorbit cu un idiot, unde-s cheile?
Enigma pe care Ricky ncerca s-o rezolve, n ciuda faptului c l durea cumplit capul, fu brusc soluionat, i el se ridic
n picioare.
BiatuM rosti acesta. -Ce biat?
n toalet. Mort n toalet.
Mort? Of, Hristoase. Mort? Eti sigur?
Ricky prea s fi czut ntr-un fel de trans. Nu se uita la ea, ci privea fix de la semidistan, vznd parc ceva ce Birdy
era incapabil s vad.
Unde-s cheile? repet ea. Ricky. E important. Concentrea-z-te.
Cheile?
Voia s-l plesneasc, dar avea faa deja plin de snge i ar fi fost ceva sadic...
Pe podea, zise el, dup un timp.
n toalet? Pe podeaua toaletei?
Ricky aprob din cap. Micarea capului pru s-i readuc n minte o serie de gnduri cumplite; brusc, art de parc ar
fi fost pe punctul s plng.
Totul va fi n regul, afirm Birdy.
Minile lui Ricky se abtur asupra propriei fee, pipindu-i trsturile, un adevrat ritual de reasigurare.
Sunt cu adevrat aici? ntreb el ncet.
Birdy nu-l auzi, ocupat s-i adune toate puterile pentru a intra n toalet. Nu mai ncpea nici o ndoial, trebuia s
ptrund acolo, fie c era sau nu un cadavru nuntru.
ntri, iei cheile i iei. F-o, acum\
Pi nuntru, gndindu-se c nu mai intrase niciodat ntr-o toalet pentru brbai i spernd sincer ca aceasta s fie
prima i ultima dat.
Toaleta era aproape cufundat n ntuneric. Lumina plpia la fel de intermitent ca n sal, dei mai puin evident.
Rmase n u, permind ochilor s se acomodeze cteva clipe cu obscuritatea, apoi cercet cu privirea locul.
Toaleta era goal. Pe podea nu se afla nici un biat, mort sau viu.
Totui, cheile erau acolo. Cureaua lui Ricky zcea n canalul de scurgere al pisoarului. O pescui, mirosul apstor de
dezinfectant producndu-i dureri n sinusuri. Scoase cheile de pe inel, iei din toalet i reveni n atmosfera comparativ
mai proaspt a cinematografului. Totul se terminase, simplu ca bun-ziua.
Ricky se ridicase de jos i se prbuise pe unul dintre scaune?, artnd mai bolnav i mai amrt dect fusese
vreodat. Auzind-o pe Birdy, i ridic privirea.
Am cheile, zise ea.
Ricky gemu. Dumnezeule, pare bolnav, gndi Birdy. Totui, o parte din compasiune i dispruse. Evident, avusese
halucinaii, probabil de natur chimic. Era doar din vina sa.
Ricky, nu-i nici un biat acolo. -Ce?
Nu-i nici un cadavru n toalet, absolut nimic. Ce drog ai luat?
N-am luat, sincer.
Ce tmpenie! zise ea. l suspecta c, ntr-un fel sau altul, pusese ceva la cale, dei festele nu erau genul lui. Ricky era
aproape un puritan n aceast privin, iar asta fusese una dintre calitile sale.
Ai nevoie de un doctor? Cltin ursuz din cap.
Sigur?
Am spus c nu vreau! se rsti el.
Bine, am ntrebat doar. Birdy nainta deja pe interval, mormind ceva n barb. Se opri la ua foaierului i -i arunc
peste umr: Cred c avem un intrus. Era cineva pe derivaia telefonic. Vrei s pzeti ua principal n timp ce aduc un
poliist?
mediat.
Ricky rmase aezat, sub lumina plpitoare, i ncerc s-i examineze starea mental. Dac Birdy a afirmat c biatul
nu era acolo, probabil c spunea adevrul. Cel mai bun mijloc de a verifica era s vad cu propriii si ochi. Atunci o s
fie sigur c suferise o criz minor de realitate produs de vreun drog de proast calitate, caz n care o s se duc
acas, s pun capul jos i s se trezeasc mine dup-amiaz n form. ns nu voia s-i bage capul n acea
ncpere din care emana mirosul rului. Dac Birdy se nelase, i ea era cea care avea criza respectiv? Nu existau,
oare, astfel de lucruri ca halucinaiile de normalitate?
Se ridic, cltinndu-se, travers intervalul i mpinse ua toaletei. nuntru era ntuneric, dar vedea destul, pentru a-i
da seama c nu erau nici furtuni de nisip, nici biei mori, nici cow-boy i nici mcar buruieni. Ce minte mai am i eu! S
creeze perfect o lume alternativ att de stranie! Minunat mecherie! Pcat c nu putea fi folosit la lucruri mai bune
dect s-l nspimnte de moarte. Nu poi ctiga ntotdeauna, nii?
Atunci vzu sngele. Pe dalele de ceramic. O pat de snge care nu provenea din urechea sa gurit, cantitatea fiind
prea mare. Ha! Nu-i imaginase ctui de puin. Snge, urme de cizme, toate semnele care indicau c vzuse cu
adevrat ceea ce crezuse doar c vzuse. Dar, Dumnezeule din Ceruri, ce era mai ru? A vedea sau a nu vedea? N-ar
fi fost mai bine s se fi nelat i s fi fost doar puin drogat n acea sear, dect s fi avut dreptate i s se afle n
minile unei puteri care putea, realmente, s schimbe lumea?
Ricky se holb la dra de snge i se lu dup ea, traversnd toaleta, spre cabina aflat n stnga razei sale vizuale.
Ua era nchis; nainte fusese deschis. Ucigaul, oricare ar fi fost, lsase acolo cadavrul biatului Ricky tia acest
lucru fr s se mai uite.
n regul, zise el, acum te-am prins.
123
mpinse ua. Aceasta se deschise larg i Ricky ddu nas n nas cu biatul, rezemat de scaunul toaletei, cu picioarele
desfcute i braele atrnnd n jos.
Ochii i fuseser scoi. Nu era o treab bine fcut nu de un chirurg. i fuseser, pur i simplu, smuli, lsnd o dr
nsngerat pe obraji.
Ricky i astup gura cu mna, impunndu-i s nu vomite. Stomacul i se revolt, dar l ascult, i Ricky se repezi spre
ua toaletei ca i cum cadavrul ar fi fost pe punctul de a se ridica i a-i cere napoi banii pentru biletul de intrare.
Birdy... Birdy...
Ceaua aia gras se nelase, cum se mai nelase! Moartea se afla aici poate ceva mai ru.
Ricky iei n fug din toalet, ptrunznd n sala cinematografului.
Luminile de pe perei dansau uor n penumbr, topindu-se asemenea lumnrilor aflate pe punctul de a se stinge.
ntunericul ar fi prea mult pentru el, i-ar pierde minile.
se pru ceva familiar n modul n care plpiau luminile, ceva de care nu-i putea da seama. Rmase o clip pe
interval, pierdut, fr speran.
Apoi auzi vocea i i ridic privirea, dei ghici c, de data asta, era Moartea.
Salut Ricky, spunea ea, n timp ce se apropia de-a lungul rndului E.
Nu era Birdy. Nu, Birdy nu purtase niciodat o rochie alb, subire, nu avusese niciodat buze att de crnoase, nici pr
att de fin sau ochi att de plini de promisiuni. Spre el pea Monroe, trandafirul distrus al Americii.
N-ai de gnd s m salui? l mustr ea cu blndee. -... ...
Ricky. Ricky. Ricky. Dup atta timp...
Dup atta timp? Ce voia s spun cu ,dup atta timp?
Cine eti?
Ea i zmbi radioas.
Ca i cnd n-ai ti.
Nu eti Marilyn. Marilyn e moart.
Nimeni nu moare n filme, Ricky, o tii la fel de bine ca i mine. ntotdeauna poi pune napoi pelicula de celuloid...
...iat de ce-i aducea aminte plpirea luminilor de pl-pitul produs de trecerea peliculei prin deschiztura
proiectorului, imagine dup imagine, o iluzie a vieii create dintr-o succesiune perfect de mori nensemnate.
...i iat-ne din nou, vorbind, cntnd. Rse, glacial: Nu ne ratm niciodat replica, nu mbtrnim niciodat, nu ne
desincro-nizm niciodat...
Nu eti real, zise Ricky.
Pru puin plictisit de observaie, ca i cum ar fi fost pedant.
Ajunsese deja la captul rndului i se afla la nu mai mult de-un metru de el. De la aceast distan, iluzia era la fel de
fermectoare i complet ca ntotdeauna. Brusc, vru s-o aib, chiar acolo, pe interval. Si ce naiba dac era doar o
ficiune: poi s regulezi ficiunile, dac nu intenionezi s te cstoreti.
Te vreau, zise Ricky, surprins de propria-i grosolnie.
Eu te vreau, replic ea, ceea ce-l surprinse i mai mult De fapt, am nevoie de tine. Sunt foarte slbit.
Slbit?
Nu-i uor s fii n centrul ateniei. i dai seama c ai nevoie tot mai mult de aceast atenie. Ai nevoie de oameni care
s te priveasc. Toat noaptea, toat ziua.
Te privesc.
Sunt frumoas?
Orice-ai fi, eti o zei.
Sunt a ta, asta sunt.
Era un rspuns perfect. Se autodefinea prin el. ,Exist n funcie de tine; sunt fcut pentru tine, din tine. Fantezia
perfect.
Continu s m priveti, s m priveti pentru totdeauna, Ricky. Am nevoie de privirile tale iubitoare. Nu pot tri fr
ele.
Cu ct o intuia mai mult cu privirea, cu att mai puternic prea s-i devin imaginea. Plpirea luminilor aproape
ncetase; calmul se aternuse peste acel loc.
Vrei s m atingi?
Ricky se gndise c nu avea s-o ntrebe vreodat.
Da.
Bine.
Ea i zmbi linguitor, iar el se ntinse s o ating. Fantasma i evit elegant vrful degetelor n ultima clip i fugi,
rznd, n de-a lungul intervalului, spre ecran. Ricky o urm, nerbdtor. Voia s se joace perfect, din punctul lui de
vedere.
Fantasma intrase ntr-o fundtur. Nu exista nici o ieire n aceast parte a cinematografului i, judecnd dup
avansurile fcute, cunotea acest lucru. Ea se rsuci i se lipi de perete, cu picioarele puin desfcute.
Ricky se afla la civa metri, cnd o briz venit de nicieri i ridic rochia n jurul taliei. Aceasta rse, mijindu-i ochii, n
timp ce jupa de mtase se ridic, dezgolindu-i corpul. Nu purta nimic pe dedesubt.
Ricky se ntinse din nou dup ea, dar, de data asta, nu-i evit atingerea. Rochia se ridic i mai sus, iar el se holb uluit
la acea parte a corpului lui Marilyn pe care n-o vzuse niciodat, la blana ce fusese visul milioanelor de oameni.
Vzu snge. Nu mult, cteva urme de degete pe partea interioar a coapselor. Strlucirea desvrit a corpului ei era
puin mat. Ricky continua s se holbeze: buzele i se ntredeschiser pe msur ce ea i mica oldurile, iar el nelese
c scnteierea umed din ea nu era seva corpului, ci cu totul altceva. n timp cc muchii acesteia se micau, ochii
nsngerai pe care i ngropase n propriul corp se micar i se aintir asupra lui.
Marilyn i ddu seama, din expresia ntiprit pe faa lui, c nu-i ascunsese destul de adnc, dar unde era s-i
ascund fructele muncii o fat care nu avea pe ea aproape nimic care s-i acopere goliciunea?
Tu l-ai ucis, spuse Ricky, fr s-i mute privirea de la buzele i de la ochii care priveau iscoditori dintre ele.
maginea era att de captivant i primitiv, nct i suprim oroarea resimit n pntece. ntr-un mod pervers, dezgustul
i aliment dorina, n loc s-o omoare. Si ce dac era o uciga era o legend.
124
ubete-m, rosti fantasma. ubete-m pentru totdeauna. Ricky se apropie, dei tia prea bine acum c acest lucru
nsemna moarte. Moartea era un lucru relativ, nu? Marilyn era moart n realitate, dar vie aici fie n creierul su, fie n
matricea bzitoare a aerului, fie n amndou , iar el putea s fie cu ea.
O mbria, i Marilyn fcu la fel. Se srutar. Era uor. Buzele i erau mai moi dect i imaginase, i Ricky simi
aproape o durere n pelvis, att de puternic era dorina de-a fi n ea.
Braele subiri ca ramurile slciilor i nconjurar talia, i el se simi ca ntr-un adevrat paradis de lux.
M faci puternic, zise ea, privindu-m n acest fel. Trebuie s fiu privit, altfel mor. E starea natural a iluziilor.
mbriarea fantasmei devenea tot mai strns; braele care-l nconjuraser pe la spate nu mai semnau aproape deloc
cu ramurile de salcie. Ricky ncerc s se elibereze.
N-are rost, i gunguri ea n ureche. Eti al meu.
Ricky ntoarse capul spre spate s-i vad braele, dar observ, cu surprindere, c acestea semnau acum cu nite lauri
ceva fr mini, degete sau ncheieturi.
isuse Hristoase! exclam el.
Privete-m, biete, zise fantasma.
Cuvintele i pierduser delicateea. Nu mai era Marilyn cea care-l inea n brae; nimic care s semene cu ea.
mbriarea deveni i mai puternic, plmnii i se golir, strnsoarea mpiedicn-du-l s trag aer n piept. Coloana
vertebral ced sub presiune, iar durerea i se propag fulgertor prin tot corpul ca o lumin extrem de puternic,
explodndu-i n ochi, ntr-o jerb de culori.
Ar fi trebuit s pleci din ora, rosti Marilyn, n timp ce faa lui Wayne se ivi de sub curbele oaselor perfecte ale obrajilor
ei.
Privirea lui Wayne era trufa, Ricky zrind-o doar o secund nainte ca imaginea s dispar i altcineva s apar din
spatele acestor fee celebre. Ricky ntreb, pentru ultima oar n via:
Cine esti?
Cel care-l luase n captivitate nu rspunse. Se hrnea cu fascinaia lui Ricky; chiar n timp ce acesta l privea fix, dou
organe gemene nir din corpul creaturii, ca nite coarne de melc -poate nite antene , transformndu-se n sonde
care inteau capul lui Ricky.
Am nevoie de tine, zise creatura, vocea nefiind nici a lui Wayne, nici a lui Monroe, ci una aspr, neculivat vocea
unui criminal. Sunt al dracului de slbit i m consum faptul c m aflu n aceast lume.
Orice era, se hrnea cu privirile lui Ricky, cndva adoratoare, acum ngrozite. Simea cum i aspira viaa prin ochi,
desftndu-se cu privirile sufletului pe care i le arunca n timp ce pierea.
Stia c trebuia s fie aproape mort, pentru c nu mai respirase de mult. Parc trecuser cteva minute, dar nu putea fi
sigur.
n timp ce-i asculta btile inimii, coarnele i nconjurar capul i i se lipir de urechi. Senzaia era dezgusttoare chiar
i n starea de reverie n care se afla, aa nct vru s strige, cerndu-i creaturii s se opreasc. ns degetele i croiau
deja drum n capul su, sprgndu-i timpanele i continund s nainteze, ca nite tenii iscoditoare, prin creier i prin
craniu. Chiar i acum mai era n via, intuindu-l cu privirea pe cel care-l tortura, tiind c degetele creaturii i cutau
globurile oculare, mpingndu-le din spate..
Brusc, ochii i se fcur ct cepele, apoi, desprinzndu-se din locaurile lor, fur proiectate afar din orbite. Pentru o
clip, vzu lumea dintr-un unghi diferit n timp ce simul vederii i se scurgea n jos pe obraji. i vzu propriile buze,
brbia...
Era o experien nspimnttoare, dar, din fericire, de scurt durat. Apoi, trsturile sub care Ricky trise vreme de
treizeci i apte de ani disprur la jumtatea rolei, i el se prbui grmad n braele ficiunii.
Seducerea i uciderea lui Ricky durase mai puin de trei minute. ntre timp, Birdy ncercase toate cheile de pe inelul
acestuia, dar nu reui s deschid ua cu nici una. Dac n-ar f fost att de perseverent, poate s-ar fi ntors n sal i ar
fi cerut ajutor. Dar orice chestie mecanic, chiar ncuietorile i cheile, constituiau o provocare pentru feminitatea ei.
Dispreuia felul n care brbaii afiau o superioritate instinctiv fa de femei atunci cnd era vorba despre motoare,
sisteme i procese logice. A naibii s fie, dac avea s se ntoarc scncind la Ricky pentru a-i spune c nu putea
deschide blestemata asta de u!
n momentul n care renun s mai ncerce, Ricky renunase i el la via. Mort pentru totdeauna. Birdy njur ntr-un
limbaj colorat cheile i se recunoscu nvins. Ricky se pricepea, cu adevrat, la lucrurile astea nenorocite, ceea ce ea
n-avea s reueasc vreodat. Atmosfera devenea claustrofobic. i displcea s fie nchis acolo, netiind cine bntuia
la etaj.
Si acum, ca s pun capac la toate, luminile din foaier ncepur s plpie, murind treptat.
Ce dracu se ntmpl n locul sta?
Fr nici un avertisment, luminile se stinser cu totul, i Birdy fu sigur c auzise o micare n spatele uilor slii. O
lumin ptrunse din partea opus, mai puternic dect cea a unei lanterne 9 lumin tremurtoare, vie.
Ricky? risc ea s ntrebe, adresndu-se ntunericului. Acesta pru s-i nghit cuvintele. Fie c aa se ntmpla, fie
c nu credea ctui de puin c acolo era Ricky, ceva i spunea s vorbeasc dac trebuia neaprat n oapt:
-Ricky?...
Buzele uilor batante plescir ncet, ca i cum ceva s-ar fi lipit de ele pe cealalt parte.
...tu eti?
Atmosfera era ncrcat de electricitate static. Aceasta i trosnea sub pantofi, n timp ce pea spre u, iar prul de pe
brae i se zbrlise. Lumina din partea exterioar devenea tot mai strlucitoare cu fiecare pas.
Se opri, gndindu-se dac era bine s-i mai continue cercetrile. Stia c acolo nu era Ricky. Poate c era brbatul sau
femeia de la telefon, sau vreun nebun cu ochii bulbucai, cruia i plcea s hruiasc femei grase.
Fcu doi pai napoi, spre casa de bilete, i de sub pantofi i ieir scntei; se ntinse sub tejghea dup
Amicul-Ticloilor o bar de fier, inut acolo de cnd fusese ncolit n birou de trei viitori hoi, cu capete rase i
burghie electrice. |ipase de parc-ar fi fost sfritul lumii, i cei trei fugiser, dar i jur c, data urmtoare, o s-i bat
pn o s-i lase lai, mai degrab dect s fie terorizat. Si Amicul-Ticloilor, lung de-un metru, era arma aleas.
narmat, se rsuci spre uile batante.
Brusc, acestea se deschiser, i un vuiet i ptrunse n cap; apoi o voce rosti, acoperind vuietul:
a s te vd, putoaico!
125
Un ochi, un singur ochi imens, umplea cadrul uii. Vuietul o asurzea; ochiul clipea, uria, umed i indolent, cercetnd cu
privirea ppua din faa lui cu insolena Singurului Zeu Adevrat, creatorul Pmntului i al Cerului de celuloid.
Birdy se simea ngrozit sta era cuvntul. Nu era vorba de un fior provocat de cineva-care-te-urmrea, nici de o
anticipare desfttoare i nici de o fric ademenitoare. Era o fiic adevrat, o fric izvort din mruntaie, la fel de
natural i urt ca i excrementele.
i auzea propriile-i scncete sub privirea nenduplecat a Ochiului, simind cum i se nmuiau picioarele. Curnd o s se
prbueasc pe covorul din faa uii i, cu siguran, acolo o s-i gseasc sfritul.
Apoi i aduse aminte de Amicul-Ticloilor. Drag Amic-al-Ticloilor, binecuvntat fie inima ta falic! Ridic bara cu
amndou minile i alerg spre Ochi, rotind-o prin aer.
nainte de a-l lovi, Ochiul se nchise, lumina dispru, i ea rmase din nou n obscuritate, avnd nc nregistrat pe
retin imaginea.
Cineva rosti n ntuneric:
Ricky e mort.
Doar att. Era mai ru dect Ochiul, mai ru dect toate vocile moarte ale Hollywoodului, pentru c tia, ntr -un fel sau
altul, c era adevrat. Cinematograful devenise un abator. Dean, prietenul lui Lindi Lee, murise aa cum spusese Ricky,
iar acum era mort i Ricky. Toate uile erau ncuiate. Era un joc n doi ea i creatura.
Se repezi spre scri, nesigur de ce avea s fac, dar tiind cu siguran c ar fi fost curat sinucidere s rmn n
foaier. n clipa n care puse piciorul pe prima treapt, uile batante se deschiser din nou n spatele ei, i ceva se lu
dup ea, rapid i plpitor. Se afla cu un pas sau dou n urm, n timp ce Birdy urca scrile cu rsuflarea tiat,
blestemndu-i gabaritul. Siruri de lumini strlucitoare trecur pe lng ea, asemenea primelor sclipiri explozive ale unui
foc de artificii. Creatura pregtea o alt mecherie, Birdy era sigur de asta.
Ajunse n capul scrilor, cu admiratorul nc pe urmele ei. n fa, coridorul luminat de un singur bec murdar nu prea
s-i fie de prea mare ajutor. Coridorul se ntindea pe toat lungimea cinematografului i pe el se niruiau uile ctorva
magazii plisc de rahaturi: postere, ochelari tridimensionali, fotografii mucegite. Birdy era sigur c o magazie avea o
ieire de incendiu. Dar care? Mai fusese pe-aici doar o singur dat, cu doi ani n urm.
La dracu'! La dracu'! La dracu'!
Alerg spre prima magazie. Ua era ncuiat. Btu n ea, protestnd. Rmase ncuiat. La fel, urmtoarea. La fel, cea
de-a treia. Chiar dac i-ar reaminti n care magazie se afL ieirea de urgen, uile erau prea masive pentru a le
sparge. Poate ar reui, folosindu-se de Amicul-Ticloilor i avnd la dispoziie vreo zece minute. ns Ochiul se afla n
spatele ei nu mai dispunea nici de zece secunde, darmite de zece minute.
Rmnea doar confruntarea direct. Se rsuci pe clcie, murmurnd o rugciune, ca s se afle cu faa spre scri i
spre urmritor. Nu era nimeni n capul scrilor.
Se holb la dispunerea becurilor, moarte acum, i la vopseaua cojit de pe perei, ca i cum ar fi vrut s descopere
creatura invizibil, dar aceasta nu se afla ctui de puin n faa ei, ci n spate. Strlucirea izbucni iar n spatele ei i, de
data asta, se aprinser artificiile, focul devenind lumin, lumina transformndu-se n imagini, i celebritile pe care
aproape le uitase ncepur s se reverse de-a lungul coridorului spre ea. Scene decupate dintr-o mie de filme, fiecare cu
legtura sa unic. Birdy ncepu, pentru prima dat, s neleag originile acestei specii remarcabile. O fantom n
proiectorul cinematografului: un fiu al peliculei de celuloid.
D-mi sufletul tu, rostir cele ,o mie de stele.
Nu cred n suflete, replic ea pe acelai ton.
Atunci, d-mi ceea ce ai dat ecranului, ceea ce d toat lumea. D-mi un pic de dragoste.
Asta era ceea ce toate acele scene jucau la nesfrit n faa ei. Erau toate momentele n care spectatorii erau unii,
ntr-un mod magic, cu ecranul, sngernd prin ochii acestuia, privind i iar privind. Fcuse i ea, adesea, acelai lucru.
Vzuse un film i fusese impresionat att de puternic, nct aproape simise o durere fizic n clipa n care pe ecran
apruse genericul de sfrit, i iluzia se terminase -simise c lsase o parte din ea nsi, o parte a eului interior, acolo,
printre eroi i eroine. Poate c aa fcuse. Poate c aerul i transportase dorinele i le depozitase pe undeva,
amestecate cu ncrctura celorlalte inimi toate adunndu-se n vreun loc potrivit pn...
Pn aici. Pn la acest copil al pasiunii lor colective, acest seductor tehno-ncruntat, comun, grosolan i cu totul
ncnttor.
Foarte bine, gndi ea, una e s-i nelegi clul i cu totul altceva s-l determini s renune la obligaiile profesionale.
Chiar n timp ce dezbtea enigma, nu se putea abine s nu se delecteze cu imaginile existente n creatur. magini
fugare ale vieilor pe care ea le trise, fee pe care le iubise. Mickey Mouse dansnd cu o mtur, Gish n Crinul strivit,
Garland cu Toto lng ea , urmrind tornada ce ntuneca cerul Kansasului,* Astair n Piccolino, Welles n Ceteanul
Kane, Brando i Crawford, Tracy i Hepbum actori att de ntiprii n inimile noastre, nct nu mai aveau nevoie de
prenume. Si cu att mai bine s fii scit de aceste momente, s i se arate doar preambulul srutului, nu srutul nsui;
palma, nu mpcarea; umbra, nu monstrul; rana, nu moartea.
Fr ndoial, creatura o subjuga. Era legat la ochi la fel de sigur ca i cum creatura i-ar fi scos din locul lor i i-ar fi
nlnuit.
Sunt frumos? ntreb creatura. Da, era frumos.
De ce nu mi te oferi?
Birdy nu mai gndea, capacitatea de analiz i secase brusc, ceva apru n harababura de imagini care continuau s-o
asalteze., JDumbo. Elefantul gras. Elefantul gras nici mai mult, nici mai puin dect elefantul gras, pe care ea l
considerase ca fiind al ei.
Vraja se rupse. i mut privirea de la creatur. Pentru o clip, vzu, cu coada ochiului, ceva nesntos i murdar sub
aspectul fascinant. Toi copiii din bloc o numiser, nc din copilrie, Dumbo. Trise cu acest nume ridicol vreme de
douzeci de ani, fr a fi capabil s scape de el. Corpul gras al creaturii i reamintea de propria ei grsime, privirea lui
pierdut, de propria ei izolare, i imagin creatura n corpul mamei sale, condamnat ca un Elefant Nebun, i dori s-o
bat mr pe aceast fiin sentimental.
E o minciun sfruntat! i strig ea cu dispre.
Nu tiu ce vrei s spui, protest creatura.
Atunci, ce se afl sub toat aceast vigoare? Probabil ceva foarte urt.
126
Luminile ncepur s plpie, iar parada forpanurilor se poticni. Birdy zri o alt form, mic i ntunecat, stnd la
pnd n spatele cortinei de lumini. n ea se citea ndoiala. ndoiala i frica de moarte. Birdy era sigur c-i simea frica,
de la zece pai.
Cine eti? Birdy fcu un pas spre creatur. Ce ascunzi? Descoperi o voce. O voce uman, nspimntat.
N-ai nici o treab cu mine.
Ai ncercat s m ucizi.
Vreau s triesc.
Si eu.
Se ntuneca n acest capt al coridorului i, n plus, se simea un miros vechi i urt, de putrefacie. Birdy cunotea
mirosul respectiv unul animalic. Primvara trecut, dup topirea zpezii, gsise o mortciune n curtea din spatele
apartamentului. Greu de spus ce era: un cine de talie mic, o pisic mai mare. Un animal domestic, care murise de frig
n timpul zpezilor din decembrie anterior; plin de viermi, de culoare glbuie, cafenie, roz-tranda-firie o grmad
albastr cu o mie de componente n micare.
Acum simea aceeai duhoare. Poate c era, cumva, mirosul corpului din spatele fantasmei.
Fcndu-i curaj, cu ochii nc amgii de ,Dumbo, Birdy nainta spre mirajul tremurtor, cu Amicul-Ticloilor ridicat, n
caz c aceast creatur ar fi ncercat vreo mecherie.
Scndurile i scriau sub picioare, dar era prea interesat de creatura pe care o hituia, pentru a mai da atenie
acestor avertismente. Sosise momentul s-l captureze pe uciga, s-l scuture bine i s-l fac s-i dezvluie secretul.
Aproape c parcurser tot coridorul, ea naintnd, creatura retrgndu-se.
Brusc, sub greutatea lui Birdy, scndurile se transformar ntr-un adevrat vrtej de mici fragmente, i ea se prbui prin
podea ntr-un nor de praf. Ddu drumul Amicului-Ticloilor n ncercarea de-a se prinde de ceva, dar scndurile,
mncate de viermi, se frmiar sub degete.
Czu nendemnatic i ateriza ca un bolovan pe ceva moale. Mirosul de putrefacie, incomparabil mai puternic aici, i
ridic coninutul stomacului n gt. ntinse mna s-i regseasc echilibrul n ntuneric, dar ntlni doar o materie
vscoas si rece. Se simea de parc ar fi fost aruncat ntr-o lad cu pete, parial curat de intestine. Deasupra ei,
lumina nerbdtoare strlucea printre scnduri, czndu-i pe pat. Birdy privi n jur, dei Dumnezeu tia c nu dorea aa
ceva, i-i ddu seama c zcea pe rmiele unui brbat, al crui cadavru fusese mprtiat de devoratori pe o
suprafa destul de mare. i veni s urle. nstinctul i spuse s-i sfie fusta i bluza, ambele mbibate cu materia
organic respectiv; ns nu putea s apar goal n faa fiului peliculei de celuloid.
Creatura nc o privea.
Acum tii, rosti fantasma, pierdut.
st a-i...
Asta-i corpul pe care l-am ocupat cndva Se numea Barberio. Un criminal mrunt, care n-a aspirat niciodat la
celebritate.
ar tu?
Cancerul su. Sunt acea parte din el care aspira spre ceva, care nzuia s fie mai mult dect o celul umil. Sunt o
boal vistoare. Nu-i de mirare c-mi plac filmele.
Fiul peliculei de celuloid plngea peste marginea podelei sfrmate, expunndu-i adevratul su corp, acunvcnd nu
mai avea nici un motiv s foloseasc un nume celebru.
Era o creatur scrboas, o tumoare dezvoltat din pasiuni irosite. Un parazit de forma unui melc, cu structura unui ficat
crud. Pentru o clip, o gur fr dini, prost modelat, i apru pe cap i spuse:
Va trebui s gsesc o nou modalitate de a-i mnca sufletul. Creatura se ls s cad n spaiul ngust, lng Birdy.
Fr haina plpitoare de lumini tehnicolore, era de mrimea unui copil mic. Birdy se ddu napoi, n timp ce creatura i
ntindea un sensor pentru a o atinge, dar posibilitatea evitrii era limitat. Spaiul era ngust, puin mai departe fiind
blocat cu ceea ce preau s fie nite scaune rupte i cri de rugciuni aruncate la gunoi. Nu exista alt ieire n afar de
aceea prin care ptrunsese, aflat la vreo patru metri i jumtate deasupra capului.
Cu titlu de ncercare, cancerul i atinse piciorul, i Birdy simi cum i venea ru; nu se putu abine, chiar dac i era ruine
s cedeze unor reacii att de primitive. O revolt cum n-o mai fcuse nimic nainte i i aduse n minte imaginea a ceva
avortat.
Du-te dracului! se adres ea creaturii, lovind-o cu piciorul n cap.
Aceasta ns continua s nainteze, masa ei diareic prinzn-du-i picioarele. i simea micarea agitat a mruntaielor pe
msur ce se ridica spre ea.
Apsarea creaturii pe abdomenul i vintrele ei era aproape sexual i, revoltat de propriile-i gnduri, Birdy se ntreb
melancolic dac o astfel de creatur nzuia spre sex. Ceva din insistena sensorilor, a cror form se schimba mereu
n contact cu pielea ei, scormonindu-i cu blndee sub bluz, ntinzndu-se pentru a-i atinge buzele, avea rost doar dac
exprima o dorin carnal. Atunci, las-l s vin, gndi ea, las-l s vin, dac trebuie s-o fac.
i permise s se urce, trndu-se, pe corpul ei, luptndu-se tot timpul cu impulsul de a-l arunca jos apoi declana
capcana. Se rostogoli pe pmnt.
Ultima dat cnd se cntrise, avusese o sut zece kilograme acum, probabil, avea mai mult. Creatura se trezi sub ea,
nainte de a-i da seama cum, sau ce se ntmplase, n timp ce prin pori i se scurgea toat vlaga bolnvicioas.
Creatura se lupta, dar orict se agita, nu putea s ias de sub corpul lui Birdy. Aceasta i nfipsese unghiile n ea i
ncepuse s-o sfie, spintecnd pielea subire ca de pianjen i provocnd i mai multe secreii. Urletele de mnie ale
creaturii se transformar n urlete de durere. Dup o bucat de vreme, boala vistoare ncet s se mai mpotriveasc.
Birdy rmase un moment imobil. Nimic nu se mica sub ea n cele din urm, se ridic n picioare. mposibil de tiut
dac tumoarea era moart. N-ar fi supravieuit, dup toate standardele cunoscute de Birdy. n plus, nu avea de gnd s-o
mai ating din nou. Mai degrab s-ar lupta cu nsui Diavolul, dect s mai mbrieze nc o dat cancerul lui Barberio.
Privi n sus, spre coridorul de deasupra, i czu prad disperrii. Oare avea s moar aici, precum Barberio? Apoi,
uitndu-se n jos, spre adversarul ei, observ grilajul. Nu fusese vizibil ct vreme era noapte afar. Acum se crpa de
ziu i dre zoioase de lumin ptrundeau printre zbrele.
Se aplec spre grilaj, trase cu putere i, deodat, lumina invada spaiul strmt din jurul ei. Se strecur, ntr-adevr, cu
mult greutate prin ua mic, avnd tot timpul senzaia c simea creatura trndu-i-se n sus pe picioare; reui, totui,
s ajung n lumea real doar cu snii plini de vnti.
127
Zona abandonat nu se schimbase considerabil de la vizita lui Barberio. Era doar mai npdit de urzici dect nainte.
Birdy rmase o vreme respirnd aerul proaspt, apoi se ndrept spre gard i spre strada aflat dincolo de acesta.
Grsana cu privirea slbatic i hainele urt-mirositoare fu ocolit cu grij, deopotriv de vnztorii de ziare i de cini,
n timp ce se ndrepta spre cas.
Fiul peliculei de celuloid
TRE: SCENE CENZURATE
Nu aa se termin totul...
Poliitii ajunser la Movie Palace la scurt timp dup ora nou i jumtate. Birdy i nsoea. Cercetrile descoperir att
cadavrele mutilate ale lui Dean i Ricky, ct i rmiele lui ,Sonny Barberio. La etaj, n colul coridorului, se gsi un
pantof cireiu.
Birdy nu spuse nimic, dar tia adevrul. Lindi Lee nu prsise niciodat cinematograful.
Birdy fu judecat pentru o dubl crim, pe care nimeni nu credea, cu adevrat, c o comisese, i achitat din lips de
probe. Decizia tribunalului o puse sub observaie psihiatric pentru o perioad de cel puin doi ani. Poate c femeia nu
comisese nici o crim, dar, cu siguran, era nebun de legat. Poveti despre cancere umbltoare nu fac nimnui nici un
bine.
Primvara urmtoare, Birdy renun s mai mnnce o sptmn ntreag. n aceast perioad, reui s elimine doar
ap, dar era suficient pentru a-i ncuraja prietenii c, n cele din urm, o s caute s rezolve Marea Problem.
n acei weekend, Birdy lipsi douzeci i patru de ore.
Birdy o gsi pe Lindi Lee ntr-o cas prsit din Seattle. i luase urma cu uurin; srmanei Lindi i era greu s-i
controleze propria comportare n acele zile, ca s nu mai vorbim de ncercarea de a scpa de nite urmritori poteniali.
ntmplarea fcea ca prinii s fi renunat s-o mai caute, cu cteva luni nainte. Doar Birdy continuase, pltind un
detectiv care s-i dea de urm; n final, rbdarea i fu rspltit la vederea acelei frumusei trectoare, mai firav ca
ntotdeauna, dar nc o frumusee, eznd n camera goal. Prin aer bziau mutele, iar n mijlocul ncperii, zceau
excremente, probabil umane.
Birdy ptrunse n ncpere cu un pistol n mn. Lindi Lee, cufundat n gndurile ei sau poate ale creaturii , nl
privirea i-i zmbi. Zmbetul dur doar o clip, nainte ca parazitul din Lindi s recunoasc faa lui Birdy, s vad pistolul
i s-i dea seama exact de scopul vizitei.
Ei bine, zise creatura, ridicndu-se pentru a-i ntmpina vizitatoarea.
Ochii i gura lui Lindi Lee erupser, la fel vaginul i anusul, urechile i nasul, tumoarea revrsndu-se din ele n ruri
ocante, de culoare roz-aprins. Se mai revrsa, trndu-se, din snii lipsii de lapte, dintr-o tietur n degetul mare,
dintr-o zgrietur de pe coaps. Venea din orice deschiztur aflat pe corpul lui Lindi.
Birdy ridic pistolul i trase trei focuri. Cancerul se ntinse ctre ea, apoi se ddu napoi, se mpletici i se prbui,
rmnnd nemicat. Birdy scoase calm din buzunar sticla cu acid, deurubl capacul i -i goli coninutul arztor,
deopotriv peste diavolul uman i peste tumoare. Creatura nu scoase nici un sunet n timp ce corpul i se dizolva,
mprtiind n jur un fum usturtor; ea o ls acolo, pe acea poriune nsorit a podelei.
Birdy pi n strad, cu sentimentul datoriei mplinite, i-sl vzu de drum, plnuind cu toat convingerea s triasc mult
dup ce genericul de sfrit al acestei comedii speciale avea s s6 fi terminat.
Rawhead Rx
Dintre toate armatele cuceritoare care clcaser, de-a lungul secolelor, pe strzile din Zeal, doar paii turitilor de
duminic aduseser, n cele din urm, locuitorii satului la captul rbdrii. Toleraser legiunile romane i pe cuceritorii
normanzi, supravie-uiser suferinelor produse de rzboiul civil, fr a-i pierde identitatea proprie n favoarea forelor
de ocupaie. Dar, dup secole dominate de cizme militare i arme de tot felul, turitii -noii barbari cuceriser satul Zeal,
folosind, ca arme, politeea i banii-ghea.
Locul era ideal pentru o invazie. Situat la aptezeci i doi de kilometri Sud-Est de Londra, printre livezile i cmpurile
cultivate cu hamei din Kent, Zeal era destul de departe de metropol, pentru ca o cltorie aici s fie o adevrat
aventur, i, totui, destul de aproape, pentru o retragere rapid n caz de vreme urt. Din mai i pn-n octombrie,
Zeal devenea, n fiecare weekend, o adevrat crcium pentru londonezii nsetai. Acetia miunau prin sat n fiecare
smbt ce promitea s fie nsorit, nsoii de cini, mingi de plastic, copii, copiii copiilor, lsndu-i pe acetia s se
mprtie n cete urltoare pe terenurile nverzite, apoi revenind la crciuma ,Omul nalt, ca(s schimbe impresii n
compania halbelor de bere cald.
Din partea lor, locuitorii din Zeal nu erau chinuii, n mod exagerat, de turitii de duminic; cel puin, ei nu vrsau sngele
nimnui. ns chiar aceast lips de agresiune ddea invaziei un caracter cu att mai perfid.
Treptat, oamenii plictisii de viaa din metropol ncepur sl schimbe, ncet, dar sigur, atmosfera din sat. Muli se gndir
s 86 stabileasc la ar, ncntai de casele de piatr, amplasate prinW stejarii seculari, vrjii de porumbeii care-i
fcuser cuiburi n tisele din cimitir. Chiar i aerul pe care-l trgeau adnc n piept prea -cel puin aa spuneau mai
proaspt aici: aerul adevratei AngliL
La nceput, puini, apoi din ce n ce mai muli, ncepur sl fac oferte pentru hambarele goale i casele prsite,
mprtiate prin Zeal i mprejurimi. Puteau fi vzui n fiecare weekend cu vreme frumoas, stnd n mijlocul urzicilor i
al molozurilor, fcnd planuri cum sa mreasc buctriile sau unde s instaleze jacuzzi -urile. Si, dei muli dintre ei, o
dat rentori n confortul din Kilburn sau St. John's Wood, se hotrau s rmn acolo, n fiecare an, unul sau doi
fceau o afacere avantajoas cu vreun stean, cumprnd un pogon de teren.
Aadar,, pe msur ce anii treceau i localnicii din Zeal se curau de btrnee, slbaticii bine crescui le luau locul.
Dei ocupaia se desfura pe nesimite, era vizibil pentru ochiul unul cunosctor. Era evident din teancurile de ziare
de la Pot, cci care localnic din Zeal ar fi cumprat vreodat revista Harper and Queen sau ar fi frunzrit The Times
Literary Supplementl Schimbarea mai era simit i prin mainile noi, strlucitoare, cart umpleau singura strad ngust,
numit n batjocur Sosea -coloana vertebral a satului Zeal , dar i prin brfele auzite la ,Omul nalt, semn sigur c
afacerile strinilor deveniser un subiect de dezbatere i de glume.
ntr-adevr, o dat cu trecerea timpului, invadatorii gsiserl un loc i mai stabil n inima satului Zeal, demonii venici ai
vieilor lor febrile Cancerul i nfarctul urmrindu-i victimele chiar n acest inut nou descoperit, pentru a-i cere
drepturile. Ca f romanii, naintea lor, ca i normanzii i toi ceilali invadatori, navetitii i lsar amprenta cea mai
puternic pe acest teren cu iarb, uzurpat, nu cldind pe el, ci fiind ngropai sub el.
Era mijlocul unui septembrie rece i umed ultimul septembrie al satului Zeal.
128
Thomas Garrow, singurul fiu al decedatului Thomas Garrow, transpira din greu, spnd ntr-un col al cmpului numit
Trei
Pogoane. Fusese o furtun violent n ziua precedent joi iar solul era mbibat cu ap. Curarea i pregtirea
terenului pentru semnatul de anul viitor nu se dovedi, aa cum crezuse, o treab uoar, dar Thomas jurase orbete c
avea s termine pn la sfritul sptmnii. ndeprtarea pietrelor i a resturilor de maini vechi, pe care taic-su un
ticlos lene le lsase s rugineasc acolo unde rmseser, era o munc dificil. Trebuie s fi fost ani buni, ai
dracului de buni, reflect Thomas, dac taic-su i permisese s lase maini n perfect stare de funcionare s ajung
fiare vechi. ar dac se gndea mai bine, i-a putut chiar permite s lase nearat cea mai mare parte a celor trei
pogoane. Si ce pmnt fertil era! La urma urmei, asta era Grdina Angliei: pmntul nsemna bani. n aceste vremuri de
strmtoare, nimeni nu-i putea ngdui s lase n paragin trei pogoane. Dar, isuse Hristoase, munca era grea genul
de munc pe care taic-su l pusese s-o fac n tineree i pe care o urase cu nverunare de-atunci. Totui, trebuia
fcut.
Ziua ncepuse bine. Tractorul mergea ca uns, dup ce fusese verificat, iar cerul dimineii era plin de pescruii venii
tocmai de pe coast pentru un osp cu viermi proaspt scoi din pmnt. Pescruii i inur companie cu ipetele lor
rguite, obrznicia i irascibilitatea acestora fiind ntotdeauna distractiv. Apoi, dup ce Thomas revenise pe cmp,
dup un prnz lichid la ,Omul nalt, lucrurile intrar pe un fga prost. Motorul ncepu s dea rateuri, dei, recent, abia
cheltuise pentru el dou sute de lire; i tocmai cnd se apucase din nou de lucru, doar de cteva minute, gsise piatra.
Era o simpl piatr, ieind cu vreo treizeci de centimetri din pmnt, cu diametrul vizibil de aproape un metru, cu
suprafaa neted i goal; nici mcar licheni nu creteau pe ea; se vedeau numai cteva crestturi care ar fi putut
constitui, cndva, cuvinte. Poate o scrisoare de dragoste mai degrab ceva de genul ,Kilroy a fost aici, sau cel mai
probabil o dat i un nume. Orice ar fi fost odinioar un monument funerar sau o piatr de hotar, acum sttea n drum.
Trebuia s-o dezgroape, cci altfel, anul viitor, o s aib cu aproape trei metri mai puin teren arabil. Nici o ans ca vreun
plug s trag brazd n jurul unui bolovan att de mare.
Thomas era surprins c blestemata de piatr fusese lsat pe cmp att timp, fr ca cineva s se fi deranjat s-o
ndeprteze. ns trecuse destul vreme de cnd Trei Pogoane nu mai fusese cultivat cu siguran, nu n ultimii treizeci
i ase de ani. Si, poate, dac se gndea mai bine, nici n timpul vieii tatlui su. Pentru vreun motiv oarecare (dac l-ar
fi tiut vreodat, acum l uitase), aceast bucat din pmntul familiei Garrow fusese lsat n paragin de-a lungul
multor ani buni de semnat, poate chiar timp de generaii. De fapt, i aducea vag aminte c cineva, probabil tatl su,
afirmase c niciodat nu aveau s creasc grne n acest loc. Ce aiureal! n afar de urzici i de volbur, orice ar fi fosl
plantat pe aceste trei pogoane abandonate ar fi crescut mai des f| mai rodnic dect n oricare alt parte a inutului. Aa
nct, nu exista nici un motiv din lume pentru care hameiul s nu se dezvolte din plin aici. Poate i nite pomi ,fructiferi,
dei acetia necesitau mai mult ngrijire i dragoste dect credea Thomas c le-ar fl putut oferi. ndiferent ce s-ar fi
hotrt s planteze, cu siguran ar fi obinut o recolt bogat de pe un teren att de roditor, prilej cu care i -ar putea
redresa situaia financiar dezastruoas.
Numai dac reuea s dezgroape aceast piatr blestemat!
Aproape c se gndea s angajeze pe unul dintre excavatoritll de pe antierul de construcii aflat la captul de nord al
satului, pentru a-i aduce aici ,flcile mecanice i a extrage piatra n doar dou secunde. ns mndria l mpiedica s
alerge dup ajutor la cel mai mic necaz. Oricum, treaba era mult prea uoar. O sl scoat singur piatra, aa cum ar fi
fcut-o i taic-su. Aa hotrse. Dar, dou ore i jumtate, i regret hotrrea pripit.
Cldura torid a dup-amiezei devenise acid, iar aerul nbuitor, n lipsa oricrei brize. Dinspre dealurile calcaroase
din Sud se auzeau cteva tunete slabe, i Thomas simea cum electricitatea static din aer i ridica prul de pe ceaf.
Cerul de deasupra cmpului era acum pustiu pescruii, prea capricioi pentru a mai rmne prin preajm, dup ce
toat distracia se terminase, plecaser, folosindu-se de curenii ascendeni de aer cald i srat.
Chiar pmntul, reavn, dup ce fusese ntors de lama tioas n acea diminea, emana acum un miros urt; n timp ce
spa solul negru din jurul pietrei, mintea lui Thomas se ndrept, iremediabil, spre putrefacia care-l fcea att de mnos.
Gndurile i rtceau n jurul nenumratelor mori nesemnificative petrecute pe fiecare palm a terenului pe care tocmai
l spa. Nu era obinuit sl gndeasc astfel, iar propria sa morbiditate l ntrista. Se opri o clip, rezemat de hrle,
regretnd c dduse pe gt, la prnz, l cea de-a patra halb de bere Guinness. n mod normal, cantitatea era destul de
inofensiv, dar astzi i se nvrtea prin stomac, la fel dc neagr ca i pmntul de pe hrle, luptnd cu resturi de acid
gastric i hran pe jumtate digerat.
Gndete-te la altceva, i impuse el, sau o s vomii. Pentru a-i distrage atenia de la ceea ce i se ntmpla n stomac,
privi spre cmp. Nimic bizar doar o suprafa aproximativ ptrat de teren, delimitat de un gard viu, nengrijit, de
pducel. n umbra gardului, /.ceau una sau dou psri moarte: un graur i nc ceva, de ncrecunoscut de la acea
distan. Ceva lipsea, dar nu era att de neobinuit. Curnd avea s vin toamna vara fusese prea lung i prea torid
pentru gustul su.
Privind mai sus peste gardul viu, observ norul de forma unui cap de mongol descrcnd un fulger deasupra dealurilor.
Din strlucirea dup-amiezei mai rmsese doar o dung subire i albastr la orizont. n scurt timp, va ploua, se gndi
el cu bucurie. O ploaie rece poate o avers ca aceea din ziua precedent. De data asta, va curai cum trebuie aerul.
Thomas privi fix n jos spre piatra de neclintit i o lovi cu hrleul. Se produse o flcruie alb, de forma unui arc.
njur, tare i colorat, piatra, pe el nsui, apoi terenul. Piatra sttea, efectiv, n anul pe care-l spase, s.fidndu-l.
Aproape c-i epuizase opiunile: spase solul din jur pn la o adncime de aizeci de centimetri, introdusese dedesubt
rue de lemn, legate ntre ele cu lanuri, apoi folosise tractorul pentru a o ridica. Degeaba. O s fie nevoie s sape mai
adnc i s nfig ruii mai mult n pmnt. Nu avea de gnd s se lase btut de o blestemat de piatr.
Mormind, ncepu iari s sape. O pictur de ploaie i czu pe dosul minii, dar de-abia i acord atenie. Stia din
experien c o astfel de munc necesita un singur lucru: capul jos, atenia concentrat. i impuse s nu se mai
gndeasc la altceva dect la pmnt, hrle, piatr i corpul su.
Apsa hrleul, l scotea. Apsa, scotea un ritm hipnotic al efortului. Transa era att de total, nct nu-i ddu seama
ct timp trecuse nainte ca piatra s nceap s se deplaseze.
Micarea l trezi. Se ndrept, vertebrele i trosnir, nesigur nc dac micarea nu fusese, de fapt, numai o iluzie.
mpinse piatra cu clciul. Da, se mic din locul ei de veci. Era prea stors de puteri ca s zmbeasc, dar victoria era
aproape. Piatra se afla la cheremul lui.
ncepuse s plou mai stranic, i simea picturile pe fa, nfipse nc doi rui n jurul pietrei, pentru a o deplasa i
mai mult: urma s-o nving. O s vezi, zise, o s vezi! Al treilea ru intr mai adnc dect primele dou i, probabil,
129
sparse o pung de gaz aflat sub piatr; un nor glbui, ru-mirositor, ni din pmnt. Thomas fcu un pas napoi, ca
s trag n piept o gur de aer proaspt. Nici urm de aa ceva! Reui doar s scuipe un cocolo de flegm, pentru a-i
cura gtul i plmnii. Orice se afla sub piatr mirosul era, fr ndoial, de animal era ntr-o stare foarte avansat
de putrefacie.
Fcu un efort s-i reia lucrul, trgnd aerul pe gur, nu pe nas. i simea capul greu, ca i cum creierul i s-ar fi umflat i
i-ar fi apsat pe east, ncercnd s ias afar.
Lua-te-ar dracu'! exclam el i btu nc un ru sub piatr. Simea cum spatele era pe punctul s i se frng. O
bic 11
apru pe mna dreapt. Un tun i se aez pe bra i ncepu s se ospteze netulburat.
Mic-te. Mic-te. Mic-te. Btu ultimul ru, fr a ti ce fcea. Apoi, piatra ncepu s se rostogoleasc.
Fr mcar s-o ating. Era mpins din locaul ei de dedesubt. Thomas ntinse mna dup hrle, care rmsese nc
nfipt fii pmntul de sub piatr. Devenise, brusc, foarte posesiv hrleul era al lui, o parte din el, i nu dorea s-l lase
n apropierea gropii, Nu acum, cu piatra balansndu-se de parc un gheizer ar fi fost gata s neasc de sub ea. Nu n
aerul galben din jur i cu propriul creier umflndu-i-se ca un dovlecel n luna august.
Trase cu putere de hrle, dar acesta nu ieea din pmnt l njur i-l apuc cu ambele mini, de la o palm distan de
nivelul gropii; micarea tot mai accentuat a pietrei azvrli n sul o ploaie de pmnt, pduchi i pietricele.
Trase din nou de hrle, dar tot nu ieea. Nu se opri, pentru a analiza situaia. Se sturase de munc, iar tot ce dorea era
s-l recupereze hrleul hrleul lui din groap i s plece dracului de-acolo.
Piatra se ridic nc puin, dar Thomas tot nu voia s dea drumul hrleului i bgase n cap ideea c trebuia s-l
scoat nainte de a pleca de-acolo. Doar atunci cnd o s-l aib n mini, ntreg i nevtmat, o s asculte ndemnurile
mruntaielor sale fl s-o ia la goan.
Pmntul ncepu s-i erup sub picioare. Piatra se rostogoli de pe mormnt, ca i cum ar fi fost un fulg, iar un al doilea
nor de gaz, mai insuportabil ca miros dect primul, pru s-o mture din cale. n acelai timp, hrleul iei din groap, i
Thomas vzu ce-l reinuse.
Brusc, Raiul sau Pmntul nu mai aveau nici un sens.
O mn o mn vie era ncletat pe hrle, o mn att de lat, nct putea cuprinde cu uurin lama.
Thomas i ddu seama exact despre ce era vorba: pmntul care crpa, mna, putoarea. Cunotea totul dintr-o
poveste de comar, auzit pe cnd sttea, odat, pe genunchii tatlui su.
Acum dorea s dea drumul hrleului, dar nu mai era stpn pe propria-i voin. Tot ce putea face era s asculte
poruncile venite de sub pmnt, s trag n sus, pn ce ligamentele aveau s i se rup, iar muchii s-i fie stori de
vlag.
De sub scoara subire a pmntului, Rawhead simea mirosul cerului eter pur pentru simurile sale inactive, un miros
care-l mbolnvea de plcere. Doar la civa centimetri distan, se aflau nite regate de cucerit. Dup atia ani, dup
asfixierea nentrerupt, ochii si vedeau iari lumina zilei, iar limba simea din nou gustul spaimei umane.
Capul i ieea acum la suprafa, cu prul negru mpletit cu viermi i pielea miunnd de pianjeni mfci i roii. Aceti
pianjeni l iritaser o sut de ani, ascunzndu-se n mduv, aa nct, acum, de-abia atepta s-i zdrobeasc. Trage,
trage! ordon el fiinei umane, iar Thomas Garrow trase pn ce nu mai rmase nici un pic de putere n corpul su
mizerabil; Rawhead fu ridicat, centimetru cu centimetru, afar din mormnt, nvluit ntr-un giulgiu de rugciuni.
Piatra care-l apsase att de mult timp fusese ndeprtat i, acum, el se ridica ncet, lepdndu-se de pmntul
mormntului ca un arpe de pielea lui. Torsul i se eliberase. Umerii de dou ori mai largi dect ai unui brbat, braele
subiri, pline de cicatrice, mai puternice dect ale oricrei fiine umane, membrele i pulsau de snge precum aripile unui
fluture, jubilnd la gndul renvierii, iar degetele lungi, mortale, scurmau ritmic pmntul, pe msur ce deveneau tot mai
puternice.
Thomas Garrow rmase nemicat, privind. Nu mai simea dect o fric respectuoas frica pentru cei care mai aveau
nc o ans de a tri; a lui se spulberase.
Rawhead ieise acum complet din mormnt. ncepu s se ridice n picioare, pentru prima dat de secole. Buci de
pmnt umed i cdeau de pe tors, n timp ce revenea la adevrata sa nlime: un metru peste cei un metru optzeci ct
msura Garrow.
Thomas Garrow rmase n umbra aruncat de corpul lui Rawhead, cu ochii aintii asupra gropii cscate, din care se
sculase Regele. nc inea ncletat hrleul n mna dreapt. Rawhead l ridic n sus, nfcndu-l de pr. Pielea
capului se desprinse sub greutatea corpului, aa nct Rawhead l apuc de gt, cuprinzn-du-l cu uurin n mna sa
mare.
Sngele curgea pe faa lui Garrow i senzaia l tulbur. Stia c moartea era iminent. Se uit n jos spre propriile-i
picioare, care loveau neputincioase aerul, apoi n sus, direct spre faa nemiloas a lui Rawhead.
Era enorm, ca o lun plin, uria i chihlimbarie o lun cu ochi care ardeau n mijlocul feei palide, ieite parc din
ad. Pentru toat lumea, ochii lui Rawhead semnau cu dou rni, ca i cum cineva le-ar fi scobit n carnea feei, apoi ar
fi pus dou lumnri aprinse n gurile respective.
Garrow fu vrjit de imensitatea acestei luni. O msur cu privirea, de la un ochi la altul, holbndu-se apoi la crpturile
umede, care-i constituiau nasul, i, n cele din urm, cu o spaim copilreasc, la gur. Dumnezeule, ce gur! Era att
de larg i cavernoas, nct prea s-i despart capul n dou n clipa n care se deschise. Acesta fu ultimul gnd al lui
Thomas Garrow c luna se despica n dou i se prbuea din cer direct asupra lui.
Apoi, Regele ntoarse cadavrul invers, aa cum procedase ntotdeauna cu dumanii mori, coborndu-l pe Thomas, cu
capul nainte, chiar n mormntul n care strmoii si intenionaser s-l ngroape pe Rawhead pentru totdeauna.
Atunci cnd furtuna se abtu cu toat puterea asupra satului Zeal, Regele se afla deja la un kilometru i jumtate de Trei
Pogoane, adpostindu-se n grajdul lui Nicholson. n sat, indiferent dac ploua sau nu, fiecare i vedea de treburile ui.
gnorana constituia o bucurie. Printre ei nu se afla nici o Cassandr, iar rubrica ,Citii -v viitorul n stele, din
sptmnalul Gazette, nu anunase niciodat posibilele mori subite, n urmtoarele zile, ale unui Geamn, trei Lei, un
Sgettor i ale altor nativi din constelaii mai puin importante.
Ploaia rece i deas, nsoit de tunete, se transform rapid ntr-o avers de o ferocitate asemntoare cu cea a unui
muson.
Oamenii ncepur s se adposteasc doar atunci cnd anurile de scurgere devenir adevrate torente.
130
Pe antierul de construcii, excavatoristul care trasase aproximativ conturul grdinii din spatele casei lui Ronnie Milton,
sttea nepstor n ploaie, udat pentru a doua oar n dou zile. Soferul considerase aversa drept un semnal pentru a
se retrage n fearac, la discuii despre curse de cai i femei.
Din ua Potei, trei steni priveau canalele de scurgere revrsndu-se, exclamnd c acest lucru se ntmpla
ntotdeauna cnd ploua, fapt pentru care, peste vreo jumtate de or, adncimea apei n partea de jos a Soselei avea s
fie att de mare, nct s-ar putea merge cu barca.
Si chiar n acest loc, n sacristia bisericii Sfntul Petru, Declan Ewan, Purttorul Crjei, urmrea apa care se scurgea de
pe deal n priae rapide, adunndu-se ntr-o mare mititic, chiar n faa porii sacristiei. Curnd o s fie destul de
adnc pentru a se neca, o reflect el, i apoi, uluit de motivul pentru care i imaginase aa ceva, plec de lng
fereastr, relund mpturirea odjdiilor. Astzi simea o emoie stranie, pe care nu putea i nu dorea s i-o reprime.
N-avea nici o legtur cu furtuna, dei ndrgise ntotdeauna astfel de fenomene, nc din copilrie. Nu altceva l
nelinitea i s-l ia dracu' dac tia ce anume! Era ca i cum ar fi fost din nou copil. Ca i cum ar fi fost Crciunul, iar
Mo Crciun, primul Stpn n care crezuse vreodat, tocmai urma s intre pe u. deea aproape c-l fcu s rd
zgomotos, dar sacristia era un loc prea sobru pentru aa ceva i el se opri, lsnd zmbetul s se nfoare n interiorul
su ca o speran secret.
n timp ce toat lumea se adpostise de ploaie, Gwen Nicholson fu udat pn la piele. Zbovise n curtea din spatele
casei, ncercnd s ademeneasc poneiul Ameliei ctre grajd. Tunetele speriaser tmpitul de animal i acesta nu voia
s se mite din loc. Acum, Gwen era leoarc si furioas.
Vii odat, dobitocule? url ea pentru ca s acopere zgomotul furtunii.
Ploaia biciuia curtea i i rpia cu putere n cap. Prul i se lipise.
Haide! Haide!
Poneiul refuz s se mite. Frica i se citea n albul ochilor. Si, cu ct tunetele deveneau mai puternice, cu att mai mult
se ncpna animalul. Furioas, Gwen l pocni pe spate, mai zdravn dect era necesar. Ca urmare a loviturii, poneiul
fcu doi pai, dnd drumul, n acelai timp, la cteva baligi aburinde. Gwen profit de prilej; o dat ce reuise s-l
urneasc, putea s-l trasc i restul de drum.
E cald n grajd, i promise ea. Haide, plou afar, i tu nu vrei s stai aici.
Ua grajdului era ntredeschis. Cu siguran era o invitaie ademenitoare, chiar i pentru un ponei cu creierul de
mrimea unei boabe de mazre. l trase dup ea pn la o distan de un scuipat de grajd i l mpinse pe u, cu o
nou lovitur pe spate.
Aa cum i promisese afurisitului de animal, n interiorul grajdului era uscat i plcut, dei aerul avea un miros metalic din
cauza furtunii. Gwen leg poneiul de grinda boxei i arunc n grab o ptur peste pielea lucitoare. S fie a naibii dac
avea s-l esale, asta era treaba Ameliei. Aa se nelesese cu fiic-sa cnd fusese de acord s cumpere poneiul:
eslatul i curenia grajdului urmau s fie responsabilitatea Ameliei i, ca s fim coreci, ea i respectase, mai mult sau
mai puin, promisiunea.
Poneiul era nc stpnit de panic. Btea din copite i i rostogolea ochii ca un tragedian prost. Avea botul nspumat.
Gwen l btu uor pe crup, ca i cum ar fi vrut s-i cear scuze. i pierduse cumptul se afla n perioada proast a
lunii i acum regreta. Spera doar ca Amelia s nu fi urmrit-o de la fereastra dormitorului.
O rafal de vnt izbi ua grajdului, nchiznd-o. Sunetul ploii de afar fu, pe neateptate, amortizat. Brusc se fcu
ntuneric.
Poneiul ncet s mai dea din copite. Gwen ncet s-l mai bat pe crup. Totul ncet dup ct se prea, chiar i
btile inimii ei.
Din spatele femeii, o siluet aproape de dou ori mai mare dect ea, se nl dintre baloturile de fn. Gwen nu-l zri pe
uria, dar simi o durere n mruntaie. A dracului ,perioad ,/ gndi ea, frecndu-i abdomenul cu o micare circular,
nceat. n mod normal, ciclul i venea la date precise, ca de ceasornic, dar luna asta i venise cu o zi mai devreme.
Trebuia s se ntoarc n cas, s se spele i s se schimbe.
Rawhead rmase n picioare, privind spre ceafa lui Gwen Nicholson, acolo unde o singur muctur ar fi ucis cu
uurin pe cineva. ns nu era nici o ans s se ating de aceast femeie -nu astzi. Purta n ea ciclul sngelui i
simea mirosul ptrunztor, ceea ce-i fcea ru. Acel snge era tabu, i nu se atinsese niciodat de vreo femeie otrvit
de prezena lui.
Simind umezeala dintre picioare, Gwen iei n grab din grajd, fr s priveasc n urm, i alerg prin ploaie pn n
cas, lsnd poneiul n ntunericul grajdului.
Rawhead auzi paii femeii ndeprtndu-se i ua grajdului trntindu-se.
Atept pentru a fi sigur c femeia nu avea s se ntoarc, apoi se ndrept spre animal, se aplec i -l ridic. Poneiul
ddu din picioare i nechez, dar Rawhead omorse, la vremea sa, animale mult mai mari i mai bine dotate pentru
aprare dect acesta.
Deschise gura. Avea gingiile necate n snge, dinii ieeau din ele ca ghearele unei pisici din pernie. Pe fiecare falc se
aflau dou rnduri de dini, dou duzini de dini ascuii ca acele. Strlucir n timp ce se nchideau n jurul grumazului
poneiului. Sngele gros i proaspt se scurse n gtul lui Rawhead; l nghii cu lcomie. Gustul fierbinte al lumii. l fcea
s se simt mai puternic i mai nelept. Aceasta era doar prima dintre multele mese pe care avea s le ia -urma s
nfulece tot ceea ce avea chef i nimeni nu o s-l poat opri de ast dat. Si cnd o s fie gata, o s-i detroneze
pretendenii, o s-i ard n casele lor, o s le ucid copiii i s le poarte mruntaiele n chip de coliere. Acest loc era al
lui. Doar pentru c mblnziser slbticia o vreme, nu nsemna c stpneau pmntul. Acesta era al lui, i nimeni nu
avea s i-l ia, nici chiar Sanctitatea Sa. O s se ngrijeasc de asta Nu o s-l mai supun din nou.
Se aez cu picioarele ncruciate pe podeaua grajdului, cu intestinele cafenii-trandafirii ale poneiului mprtiate n jurul
lui, planificndu-i tactica ct de bine putea. Nu fusese niciodat un mare gnditor. Apetitul prea mare i ntuneca
judecata. Tria n prezentul etern al foamei i puterii sale, simind instinctul teritorial crud, care, mai devreme sau mai
trziu o s se transforme n mcel.
Ploaia continu mai bine de-o or.
Ron Milton devenea nerbdtor: un defect care-i provocase un ulcer i-i oferise un post de consultant, de mna nti, n
proiectare. Ceea ce Milton fcea pentru voi, nu putea fi fcut repede. Era cel mai bun i ura trndvia, att la el, ct i la
alii. De exemplu, casa asta blestemat. s-a promis c o s fie gata pe la mijlocul lui iulie grdina bine delimitat,
drumul de acces asfaltat, totul pus la punct i, iat, dou luni mai trziu, privea la o cas care mai avea mult pn s
131
poat fi locuit. Jumtate din ferestre nu aveau sticl, ua din fa lipsea, grdina era o curs cu obstacole, drumul de
acces o mocirl.
Acesta urma s fie castelul su, locul de retragere dintr-o lume care-l fcuse dispeptic i bogat. Un refugiu fa de
frecuurile oraului, un loc n care Maggie putea s cultive trandafiri i copiii s respire aer curat. Numai c refugiul nu
era gata. La naiba, n ritmul sta, nu o s reueasc s se mute pn la primvar. O alt iarn n Londra; inima i se
strnse la acest gnd.
Maggie i se altur, adpostindu-l sub umbrela ei roie.
Unde-s copiii? ntreb el. Ea se strmb.
La hotel, nnebunind-o pe doamna Blatter.
Enid Blatter le suportase prostiile vreo cinci-ase weekenduri n timpul verii. Avea i ea copii, i se descurca cu aplomb
cu Debbie i an. Dar exista totui o limit, chiar i pentru capacitatea ei de veselie i voioie.
Mai bine ne-am ntoarce n ora.
Nu. Te rog, s mai rmnem o zi sau dou. Ne putem ntoarce duminic seara. Vreau s mergem cu toii la slujba de
Srbtoarea Recoltei.
Veni rndul lui Ron s se strmbe. -Of, la dracu'!
Face parte din viaa satului, Ronnie. Dac vom locui aici, va trebui s ne integrm n comunitate.
Scncea ca un bieel cnd se afla ntr-o astfel de dispoziie. Maggie l cunotea att de bine, nct i auzi cuvintele chiar
nainte s le rosteasc:
Nu vreau.
Ei bine, n-avem de ales.
Putem pleca disear. -Ronnie...
N-avem ce face aici. Copiii sunt plictisii, tu eti prost dispus... Trsturile lui Maggie se mpietrir n-avea de gnd
s cedeze nici o iot. Ron cunotea acea expresie la fel de bine cum i cunotea ea scncetul:
Studie bltoacele care se formau n ceea ce, ntr-o bun zi, putea s fie grdina lor, incapabil s-i imagineze locul
acoperit cu iarb i trandafiri. Brusc/totul prea imposibil.
ntoarce-te n ora, dac vrei, Ronnie. a i copiii. Eu rmn aici. Vin cu trenul, duminic noaptea.
nteligent micare, se gndi el, s-i ofere o variant de plecare mai neatractiv dect una de a rmne. Dou zile n
ora, avnd singur grij de copii? O, nu, n nici un caz!
Bine, ai ctigat. Mergem la afurisitul la de Festival al Recoltei.
Vei deveni un martir.
Att timp ct nu va trebui s m rog.
Amelia Nicholson alerg n buctrie, cu faa-i rotund alb ca varul, i se prbui n faa mamei sale. Pe haina verde de
ploaie avea urme de vom, iar pe cizmele verzi de cauciuc, pete de snge.
Gwen url dup Denny. Dei leinat, fetia tremura toat, gura schind un cuvnt sau cuvinte care nu mai veneau.
Ce s-a-ntmplat?
Denny cobor zgomotos scrile.
Pentru numele lui Dumnezeu...
Amelia vrs din nou, i faa i deveni practic albastr.
Ce are?
De-abia a intrat pe u. Mai bine ai chema o ambulan. Denny i puse mna pe obraz.
E n stare de oc.
Ambulana, Denny...
Gwen i scoase copilului haina de ploaie verde i-i desfcu bluza. ncet, Denny se ridic n picioare. Prin fereastra
biciuit de ploaie, putea s vad n curte; ua grajdului se deschidea i se nchidea n btaia vntului. Zri o micare
cineva era nuntru.
Pentru numele lui Dumnezeu cheam ambulana! insist Gwen.
Denny n-o asculta. Cineva era n grajdul lui, pe proprietatea lui, iar el avea reguli stricte fa de cei care-i nclcau
proprietatea.
Ua grajdului se deschise iari, fcndu-i n ciud. Da! Se retrgea n ntuneric. Un intrus!
nfac puca aflat lng u, cu privirea ndreptat, pe ct posibil, spre hambar. n spatele lui, Gwen o lsase pe
Amelia pe podeaua buctriei i telefona dup ajutor. Fata gemea: avea s se fac bine. Fusese, probabil, speriat de
vreun nenorocit care-i nclcase proprietatea. Proprietatea lui.
Denny deschise ua i pi n curte, mbrcat doar ntr-o cma cu mneci scurte. Vntul sufla rece, dar ploaia se
oprise. Pmntul de sub picioare strlucea, iar din fiecare corni i portic cdeau picturi un sunet nelinitit de
percuie, care-l nsoi pe cnd traversa curtea.
Ua grajdului se deschise din nou cu indiferen, dar, de data asta, rmase deschis. Denny nu vedea nimic nuntru.
Se ntreb dac era o iluzie creat de lumina proast...
Dar nu vzuse pe cineva micndu-se nuntru. Grajdul nu era gol. Ceva nu poneiul l urmrea chiar i acum. O s
vad puca din mn i o s ndueasc. Treaba lui. S intre astfel n grajdul su! Las-l s cread c avea de gnd
s-l lase fr boae!
Strbtu distana din ase pai mari i, sigur de sine, intr n grajd.
Stomacul poneiului se afla sub un pantof, unul dintre picioare n dreapta, cu partea superioar a gambei roas pn la
os. Blile de snge n curs de nchegare reflectau gurile din acoperi. Mutilarea aproape l fcu s vomite.
n regul, se adres umbrelor. ei de-acolo! Ridic puca. M-ai auzit, ticlosule? ei sau te trimit pe lumea cealalt!
Vorbea serios.
Ceva se mic, la captul cel mai ndeprtat al grajdului, printre baloturile de fn.
Acum, am pus mna pe ticlos, gndi Denny. Cel care i nclcase proprietatea se ridic n picioare i se holb la el de
la nlimea celor doi metri i aptezeci.
isu...se!
Si, fr nici un avertisment, se repezi spre el, venind ca o locomotiv, cu vitez i randament constante. Denny trase,
glonul l lovi n partea superioar a pieptului, dar rana aproape c nu-i ncetini naintarea.
Nicholson se rsuci i o rupse la fug. Pietrele din curte erau alunecoase i nu-i putea mri viteza, ca s se distaneze
de creaturi Aceasta l ajunse din doi pai, iar la al treilea se arunc asupra lui.
132
Gwen ls s-i cad telefonul din mn n clipa n care auzi mpuctura. Se repezi la fereastr n timp util, pentru a-l
vedea pe scumpul ei Denny umbrit de o form gigantic. Aceasta url animalic n timp ce-l nfca, aruncndu-l n aer ca
pe o pern plin de puf. Gwen privi neputincioas atunci cnd corpul lui Denny se rsuci n punctul culminant al
cltoriei, nainte de a cdea ca un bolovan pe pmnt, izbindu-se cu o bufnitur pe care ea o resimi n fiecare fibr;
gigantul se arunc fulgertor asupra corpului, transformndu-i faa ndrgit ntr-o mas amorf.
Gwen url, apoi ncerc s-i astupe gura cu mna. Prea trziu. Sunetul fusese auzit, iar gigantul se uita acum drept la
ea, rutatea acestuia ptrunznd prin fereastr. Of, Dumnezeule, o vzuse i acum venea dup ea, traversnd curtea n
salturi, ca o main nud, rnjindu-i n timp ce se apropia.
Gwen o ridic pe Amelia de pe podea i o inu n brae, apsndu-i faa de gtul fetei. Poate c nu o s vad nu
trebuia s vad. Zgomotul picioarelor lipind prin curtea ud deveni mai puternic. Umbra creaturii umplu buctria.
isuse Hristoase, ajut-m!
Gigantul era lipit de fereastr; corpul lui imens mpiedic ptrunderea luminii, iar faa rea i murdri geamul ud. Apoi pi
nuntru, sfrmnd i ignornd sticla ce-i strpungea trupul. Mirosise carne de copil. Voia carne de copil. O s aib
carne de copil.
Dinii lui dezgolii i transformau zmbetul larg ntr-un rs obscen. Ruri de saliv i curgeau din flci, n timp ce muca
aerul, ca o pisic dup un oarece ntr-o cuc, apropiindu-se tot mai mult cu fiecare pas, de bucica rvnit.
Creatura i pierdu rbdarea i porni s rup cadrul ferestrei i s se caere nuntru pe cnd Gwen deschise larg ua
spre hol, ncuind-o, apoi, dup ea. De cealalt parte, faiana fii sfrmat i lemnul fcut ndri. Gwen ncepu s
nghesuie mobila din hol n faa uii mese, scaune, cuiere , tiind c toate acestea aveau s ajung achii exact n
dou secunde. Amelia sttea ngenuncheat pe podeaua holului, acolo unde o lsase Gwen, palid i recunosctoare.
n ordine, asta era tot ce putea face. Acum trebuia s urce la etaj. i ridic fata n brae, uoar ca fulgul, i urc scrile
dou cte dou. Pe cnd ajunsese la jumtatea lor, zgomotul din buctria de dedesubt ncet.
Brusc, se confrunt cu o criz a realitii. Pe palierul pe care se afla, atmosfera era linitit. Praful se aduna continuu pe
pervazuri, iar florile se ofileau; toate lucrurile i vedeau de mersul lor firesc, de parc nimic nu se ntmplase.
Visez, i zise ea. Da, Dumnezeule, visez.
Se aez pe patul n care ea i Denny dormiser mpreun timp de opt ani i ncerc s gndeasc limpede.
Era doar un comar menstrual dezgusttor, o fantezie seductoare, scpat de sub control. O puse pe Amelia pe
plapuma trandafirie de puf (Denny ura aceast culoare, dar o suporta de dragul ei) i-i mngie fruntea lipicioas.
Visez.
Apoi, camera se ntunec, i Gwen i ridic privirea, tiind ce o s vad.
Comarul se afla aici, ntunecnd fereastra de sus, cuprinznd toat limea sticlei cu braele ca de pianjen,
agndu-se ca un acrobat de cadru, cu dinii respingtori dezvelindu-se i acoperin-du-se n timp ce rnjea de spaima
aternut pe chipul ei.
Cu o singur micare, Gwen o nfac pe Amelia de pe pat i se repezi ctre u. n spatele ei, sticla se fcu ndri i
un val de aer rece nvli n dormitor. Venea creatura.
Travers culoarul spre partea supeioar a scrilor, dar creatura o ajunse ntr-o fraciune de secund, plonjnd prin ua
dormitorului, cu gura larg-deschis ca un tunel. Uria n spaiul ngust al coridorului, scoase un strigt de lupt i se
ntinse s fure pachetul mut din braele femeii.
Aceasta nu putea nici s fug i nici s lupte. Minile creaturii se ncletar pe Amelia, cu o uurin insolent, i traser.
Copilul ip; unghiile lsar patru dre pe obrajii mamei sale n timp ce fta era ridicat din braele acesteia.
Gwen se ddu napoi, mpleticindu-se, nucit de privelitea de neconceput pe care o avea n fa, i i pierdu echilibrul
chiar n captul scrilor. Pe cnd se prbuea, vzu faa ptat de lacrimi i rigid ca a unei ppui a Ameliei, mestecat
ntre irurile de dini. Apoi, capul i se lovi de balustrad i gtul i se frnse. Ultimele ase scri fur coborte de un
cadavru.
Apa provenit de la ploaie se mai scursese puin pn la lsarea serii, dar lacul artificial creat la partea de jos a Soselei
avea nc o adncime de civa centimetri. Linitit, lacul reflecta cerul. Lucru drgu, dar necuviincios. Printele Coot i
reaminti calm lui Declan Ewan s anune consiliul districtual despre gurile de canalizare nfundate. i reamintea acest
lucru a treia oar, i Declan se nroi.
mi pare ru...
Nu-i nici o problem, Declan, dar vor trebui desfundate. O privire inexpresiv. O clipire din ochi. Un gnd.
Bineneles, frunzele czute toamna le vor nfunda la loc. Coot fcu un gest uor ciclic, intenionnd s fie un fel de
observaie asupra faptului lipsit de semnificaie al desfundrii canalizrii^ apoi renun complet la idee. Avea alte
probleme mai arztoare. n primul rnd, predica de duminic. n al doilea rnd, motivul pentru care nu prea reuise s-i
scrie predica n acea sear: o anumit tulburare n atmosfer care fcea ca fiecare cuvnt linititor aternut pe hrtie s
se coaguleze pe msur ce-l scria. Coot se ndrept spre fereastr, ntorcndu-i spatele lui Declan i scarpinndu-se n
palmele care-l mncau probabil avea o nou eczem. Dac mcar ar putea vorbi, dac i-ar gsi cuvintele pentru a-i
formula suferina! Niciodat, n cei patruzeci i patru de ani de via, nu se simise att de incapabil s comunice i,
niciodat, n toi aceti ani, nu fusese att de vital s vorbeasc.
Pot pleca? ntreb Declan. Coot cltin din cap.
Mai stai o clip, dac vrei.
Se ntoarse spre Purttorul Crjei. Declan Ewan avea douzeci i nou de ani, dei arta mult mai btrn la fa:
trsturi blnde, terse, o chelie prematur.
Cum va primi aceast fa, asemntoare cu un ou, revelaia mea? gndi Coot. Probabil va rde. De aceea nu-mi pot
gsi cuvintele pentru c nu vreau. M tem s nu par stupid. Eu, om al bisericii, dedicat misterelor cretine. Pentru
prima dat, n patruzeci i ceva de ani, am ntrezrit ceva poate o viziune i mi-e fric s nu fiu luat n rs. Om
stupid, Coot, om stupid, stupid!
i scoase ochelarii. Trsturile terse ale lui Declan se estompar. Cel puin, acum nu trebuia s-i vad sursul afectat.
Declan, astzi de diminea, am avut ceea ce s-ar putea numi o... o... viziune.
Declan nu scoase o vorb i nici trsturile estompate nu i se schimbar.
Nu prea tiu cum s formulez... vocabularul nostru e srac cnd e vorba de astfel de lucruri... dar, sincer s fiu, n-am
avut niciodat o manifestare att de direct i precis a lui...
Coot se opri. Se referea la Dumnezeu?
133
...Dumnezeu, continu, nesigur c se referea la el. Declan tcu o clip. Coot risc s-i pun din nou ochelarii pe nas.
Faa-ou rmase imobil.
Poi s-mi spui cum arta? ntreb Declan, fr s-i piard, ctui de puin, cumptul.
Coot cltin din cap; ncercase toat ziua s-i gseasc cuvintele, dar toate expresiile preau previzibile.
Cum arta? insist Declan.
De ce nu nelegea c nu putea fi descris n cuvinte? Trebuie s ncerc, gndi Coot. Trebuie s-o fac.
Eram n altar dup slujba de diminea..., ncepu el, i am simit ceva trecnd prin mine ca i cum m-ar fi electrizat.
Mi s-a fcut prul mciuc realmente mciuc.
Coot i trecu mna prin prul tuns scurt n timp ce-i reamintea senzaia respectiv: prul eapn, asemntor cu un
cmp de ghimber, i bzitul de la tmple, din plmni, din vintre. De fapt, chiar l excitase dei nu-i putea spune aa
ceva lui Declan; sttuse n altar cu p erecie att de puternic, de parc ar fi descoperit din nou plcerea simurilor.
Nu voi pretinde... nu pot pretinde c era Stpnul nostru Dumnezeu... (Dei dorea s cread aa ceva, s cread c
Dumnezeul su era Stpnul Ereciei).., nu pot nici mcar pretinde c era cretin. Totui, cevai-a-ntmplat astzi
simt asta.
Faa lui Declan rmase nc impenetrabil. Coot o urmri cteva secunde, nerbdtor s vad dispreul oglindindu-se pe
ea.
Ei bine? ntreb el.
Ce anume?
N-ai nimic de spus?
Faa-ou se ncrunt o clip, i pe coaj i apru o cut adnc. Apoi spuse, aproape optind:
Dumnezeu s ne ajute. -Ce?
Si eu am simit acelai lucru. Nu chiar aa cum l-ai descris -nu ca un oc electric. ns era...
De ce s ne ajute Dumnezeu, Declan? |i-e fric de ceva? Nici un rspuns.
Dac tii ceva despre aceste lucruri, i eu nu tiu... te rog, spune-mi. Vreau s tiu, s neleg. Dumnezeule, trebuie
s neleg.
Declan i uguie buzele. -Ei bine...
Ochii i devenir mai indescifrabili ca niciodat i, pentru prima dat, Coot vzu imaginea unei fantome n spatele
ochilor lui Declan. S fi fost disperare?
Stii, exist o mulime de relatri istorice legate... de acest loc, zise el.
Coot tia c Declan cercetase istoria satului Zeal. O distracie destul de inofensiv: trecutul rmnea doar un trecut.
Pe aceste locuri a existat, de-a lungul secolelor, o aezare ale crei rdcini datau nc nainte de ocupaia roman.
Nimeni nu tie de ct timp. Posibil s fi fost i un templu pe-aici pe undeva.
Nimic ciudat n asta.
Coot zmbi, invitndu-l pe Declan s continue. O parte din el dorea s i se spun c totul era bine n lumea lui chiar
dac acest lucru era o minciun.
Faa lui Declan se ntunec. Nu putea oferi nici o asigurare.
Pe aici exista o pdure uria: Pdurea Slbatic. se mai citea nc disperarea n ochi? Nostalgia?...
Nu o biat pdurice. O pdure n care ncpea un ora, plin de bestii...
Adic lupi? Uri? Declan cltin din cap.
Erau creaturi care stpneau aceast zon, nainte de Hristos, naintea civilizaiei. Multe n-au supravieuit distrugerii
habitatului lor natural bnuiesc c erau prea primitive. ns erau puternice, i nu se asemnau cu noi nu erau fiine
umane, ci cu totul altceva.
Si ce dac?
Una dintre ele a supravieuit pn prin anii o mie patru sute. Exist o reprezentare a ei pe altar.
Pe altar?
Sub vlul de pe masa altarului. Am descoperit-o cu ceva timp n urm. Nu m-am gndit prea mult la ea pn astzi.
Astzi... am ncercat s-o ating. i ridic pumnul i-l desclet. Carnea din palm era plin de bici. Din pielea crpat
curgea puroi. Nu m doare, declar el. De fapt, nici nu-l simt. Trebuia s fi tiut...
Primul gnd al lui Coot fu c omul minea; al doilea, c exista o explicaie logic; al treilea se referea la o zical a tatlui
su: ,Logica este ultimul refugiu al unui la.
Declan vorbea din nou, de data asta plin de emoie:
l numeau Rawhead.
Pe cine?
Bestia pe care o ngropaser. Figureaz n crile de istorie. Era numit Rawhead pentru c avea un cap uria, de
culoarea lunii, i era crud precum carnea. Declan nu se mai putea opri acum. ncepu s zmbeasc. Mnca copii,
adug el, radiind ca un prunc pe punctul de a fi alptat la sn.
Atrocitile de la ferma lui Nicholson nu au fost descoperite pn smbt dimineaa. Mick Glossop se ndrepta spre
Londra i se angajase pe drumul care trecea pe lng ferm (Nu tiu de ce; de obicei nu merg pe-acolo; e ntr-adevr
ciudat); vacile friziene ale lui Nicholson stteau nirate lng gard, cu ugerele pline; era evident c nu mai fuseser
mulse de douzeci i patru de ore. Glossop oprise jeepul pe drum i intrase n curte.
Cadavrul lui Denny Nicholson fusese acoperit de mute, dei soarele rsrise doar de-o or. n interiorul casei,
rmiele Ameliei Nicholson erau doar nite zdrene din rochie i un rest dintr-un picior, aruncat cu nepsare pe jos.
Cadavrul nemutilat al lui Gwen Nicholson zcea la picioarele scrilor. Nu prezenta nici o ran i nici o urm de agresiune
sexual.
Zeal viermuia de poliiti, pe la nou i jumtate, iar ocul incidentului se citea pe faa fiecrei persoane de pe strad.
Dei existau relatri contradictorii referitoare la starea cadavrelor, nimeni nu se ndoia de brutalitatea crimelor. n special
cea referitoare la moartea copilului, probabil dezmembrat. Corpul i fusese luat de uciga, Dumnezeu tie n ce scop.
Echipa criminalistic se stabili la ,Omul nalt. Detectivii intrau din cas n cas, interognd toi locuitorii satului, dar nu se
obinu nici un rezultat imediat. Nici un strin nu fusese vzut n sat i nu se descoperi alt comportare suspect, n afar
de cea obinuit a unui braconier sau negustor de fiare vechi. Doar Enid Blatter, cu bustul ei amplu i inuta matern,
meniona faptul c nu-l vzuse pe Thom Garrow de mai mult de douzeci i patru de ore.
134
l descoperir acolo unde l lsase ucigaul, ntr-o stare proast, doar dup cteva ore de stat n pmnt. Viermii i
mn-caser capul, iar pescruii picioarele; carnea de pe tibii, acolo unde pantalonii i ieiser din cizme, era ciugulit
pn la os; familii de pduchi se scurgeau din urechi n timp ce-l dezgropau.
Atmosfera din hotel, n acea sear, era trist. n bar, sergen-tul-detectiv Gissing, venit din Londra pentru a conduce
cercetrile, gsise un asculttor atent n persoana lui Ron Milton. Bucuros s stea de vorb cu un concetean londonez,
Milton continu s consume, mpreun cu cellalt, scotch cu ap timp de aproape trei ore.
De douzeci de ani, de cnd sunt n poliie, continu s repete Gissing, n-am vzut niciodat aa ceva
Ceea ce nu era chiar adevrat. Mai existase acea trf (sau fragmente din ea) gsit ntr-o valiz la bagaje pierdute n
Euston, cu mai bine de zece ani n urm. Si drogatul care se hotrse s hipnotizeze un urs polar, n Grdina Zoologic
din Londra; ce privelite ncnttoare dup ce-l pescuiser din piscin! Stanley Gissing vzuse o mulime de lucruri...
Dar aa ceva... n-am vzut niciodat aa ceva, insist el. Pe cuvnt c mi-a venit s vrs.
Ron nu tia prea sigur de ce-l asculta pe Gissing era, pur i simplu, un mod de a petrece noaptea. Ron, radical n
tineree, nu ndrgise niciodat poliitii i simea o satisfacie echivoc n a-l determina pe tmpitul sta mulumit de sine
s-i ias din ni.
E un nenorocit de nebun, spuse Gissing, poi s m crezi pe cuvnt. O s-l prindem cu uurin. Un astfel de brbat
nu se poate controla, nu se obosete s-i acopere urmele, nici mcar nu-i pas dac triete sau moare. Doar
Dumnezeu tie c orice brbat care poate hcui n aa hal o feti de apte ani e pe punctul de-a o lua razna. Am vzut
asa ceva.
Adevrat?
O, da. -am vzut plngnd precum copiii, cu lacrimile curgndu-le pe obraji, mnjii de sus pn jos de snge, de
parc tocmai ar fi ieit dintr-un abator. Patetic.
Aadar, o s-l prinzi.
Ct ai zice pete, zise Gissing, pocnind din degete. Se ridic n picioare, ovielnic. l vom prinde la fel de sigur cum
Dumnezeu face s creasc merele.
Arunc o privire la ceas, apoi la paharul gol. Ron nu se oferi s-l mai umple.
Ei bine, hotr Gissing, trebuie s m ntorc n ora s-mi prezint raportul.
Se ndrept, legnndu-se, spre u, lsndu-l pe Milton s achite nota.
Rawhead urmri maina lui Gissmg cum se tra afar din sat, ndreptndu-se spre Nord; farurile acesteia nu reueau s
mprtie dect foarte puin din ntunericul nopii. Zgomotul motorului, urcnd dealul pe lng ferma lui Nicholson, l
enerva pe Rawhead; urla i tuea cum nu mai fcuse nicicnd vreo fiar ntlnit pn atunci i, ntr-un fel sau altul,
Homo sapiens o controla. Dac Regatul urma s fie recucerit de la uzurpatori, mai devreme sau mai trziu, trebuia s
nving una dintre aceste fiare. Rawhead i nghii frica i se pregti pentru confruntare.
Lunii i crescur dini.
Pe bancheta din spate, Stanley dormea, visnd fetie. n visurile sale, aceste nimfe ncnttoare urcau pe o scar spre
pat, iar el era de serviciu lng scar, urmrindu-le i ntrezrindu-le chiloeii puin ptai, n timp ce ele dispreau n cer.
Era un vis familiar, despre care n-ar fi vorbit niciodat, nici mcar atunci cnd era beat. Nu pentru c i-ar fi fost ruine;
tia precis c muli dintre colegii si fceau unele greeli la fel de neobinuite, dei unele mai puin apetisante dect ale
sale. ns Stanley era un tip foarte posesiv -acesta era visul su special, i nu avea s-l mpart cu nimeni.
La volan, tnrul poliist, oferul lui Gissing de aproape ase luni, atepta ca btrnul s adoarm cu adevrat. Atunci, i
numai atunci, putea s-i permit riscul de-a deschide radioul i de-a asculta rezultatele la cricket. Australia era condus
la scor puin probabil s mai poat recupera. Ah, juctor de cricket, asta da carier! gndi poliistul. O nvinge detaat
pe-a noastr.
Pierdui n reveriile lor, nici oferul i nici pasagerul nu-l zrir pe Rawhead. Acesta i urmrea i paii si gigantici ineau
uor ritmul cu maina ce nainta pe drumul erpuit i neluminat.
Dintr-o dat, se nfurie i, cu un urlet puternic, prsi cmpul, repezindu-se spre osea.
Soferul vir lateral, pentru a evita silueta imens, care apruse n lumina arztoare a farurilor, urlnd ca o hait de cini
turbai.
Maina derapa pe terenul umed; aripa sa stng atinse tufiurile de pe marginea drumului, iar cteva ramuri i biciuir
parbrizul. Pe bancheta din spate, Gissing czu de pe scara din vis exact n clipa n care maina ajunse la captul
gardului viu i se izbi de-o poart de fier. mpactul l proiect pe ofer peste volan i prin parbriz n doar dou secunde.
Acum, picioarele sale tresreau spasmodic chiar n faa lui Gissing.
De pe drum, Rawhead urmri moartea cutiei metalice. Vocea deformat, urletul prilor laterale smulse, faa ei zdrobit l
nspimntar. ns era moart.
Prudent, atept cteva momente pn s nainteze spre drum, pentru a mirosi corpul zdrobit. n aer plutea un iz
aromat, care-i gdila sinusurile, iar cauza lui sngele cutiei se scurgea din torsul sfrmat, alergnd n jos pe drum.
Fiind acum sigur c trebuia s fie moart, Rawhead se apropie.
n cutie, rmsese cineva n via. Nu era mirosul crnii dulce de copil, care-i plcea att de mult, ci al crnii viguroase
de brbat O fa comic l privea cercettor, cu ochii si rotunzi, slbatici i gura stupid, care se deschidea i se
nchidea precum cea a unui pete. Lovi cu piciorul cutia pentru a o deschide, dar, vznd c nu reuea, smulse uile.
Apoi se ntinse i-l trase pe brbatul care scncea afar din refugiul su. Era oare un membru al speciei care-l
nvinsese? Acest prichindel fricos, cu buze gelatinoase? Rse la rugminile lui i-l ntoarse pe Gissing cu capul n jos,
inndu-l de-un picior. Atept pn cnd ipetele ncetar, apoi ntinse mna ntre picioarele lui i-i gsi brbia. Nu era
mare. De fapt, chiar zbrcit de fric. Gissing bolborosea ceva fr nici un sens. Singurul sunet pe care Rawhead l
nelese din gura omului era acela pe care-l auzea acum urletul strident ce nsoea ntotdeauna o castrare. O dat
terminat treaba, i ddu drumul lui Gissing lng main.
Un foc izbucnise n motorul sfrmat, iar Rawhead i simea mirosul. Nu era o fiar care s se team de foc. respecta,
dar nu se temea de el. Focul era o unealt pe care o folosise de multe ori pentru a-i arde dumanii i a-i incinera n
propriile paturi.
Se ndeprt de main, n timp ce focul ajunse la benzin i flacra se ridic n aer. Cldura se rostogolea spre el; simi
mirosul prului ars de pe piept, dar era prea vrjit de spectacol ca s-l priveasc. Focul se extinse de-a lungul drei de
snge al fiarei, l mistui pe Gissing, prelingndu-se, apoi, de-a lungul rurilor de benzin n acelai fel n care un cine
lacom se ia dup o urm de urin. Observnd privelitea, Rawhead nv o lecie nou, mortal.
135
n haosul din birou, Coot ncerca, fr succes, s lupte mpotriva somnului. Petrecuse o mare parte a serii n altar
ctva timp mpreun cu Declan. Nu inteniona s rosteasc rugciuni n acea sear, ci ncerca doar s studieze o anume
schi. n faa sa, pe birou, se afla o reproducere a inscripiei de pe altar, reproducere pe care o fixa cu privirea de-o or.
n zadar. Ori inscripia era prea ambigu, ori imaginaia sa lsa de dorit. Oricare ar fi fost motivul, nelegea prea puine
lucruri din ea. Cu siguran, reprezenta o nmormntare. Cadavrul prea puin prea mare dect cel al participanilor la
serviciul funebru, ns nu era nimic extraordinar n asta. Se gndi la numele crciumii din Zeal ,Omul nalt i zmbi.
S-ar fi putut ca vreunui spirit inteligent al Evului Mediu s-i fi plcut s imortalizeze nmormntarea vreunui berar sub
vlul de pe masa Altarului.
Pe hol, pendula, aflat ntr-o stare nu prea grozav, btu ora dousprezece i cincizeci, ceea ce nsemna c, de fapt,
era aproape unu. Coot se ridic de la birou, se ntinse i stinse lampa. Era surprins de strlucirea lunii, ale crei raze se
strecurau prin crptura draperiei. Era lun plin i lumina ei, dei rece, era luxuriant.
Puse grilajul n faa focului din cmin i pi pe holul ntunecat, nchiznd ua n urma lui. Pendula ticia strident. Auzi
sirena unei ambulane, undeva spre Goudhurst.
Ce se ntmpl? se mir el i deschise ua din fa, s vad ce putea s afle. Pe deal, se zreau farurile unor maini
obinuite, dar i luminile albastre ale mainilor poliiei, mult mai ritmice dect btile pe care le auzea n spate. Un
accident pe Soseaua de nord. Prea devreme pentru a fi din cauza gheii, i cu siguran nu din cauza frigului. Urmri
luminile, amplasate pe deal ca bijuteriile din constelaia Cetus, fcnd cu ochiul. Dac se gndea mai bine, era chiar
rece. Nu era o vreme n care s stai.:.
Se ncrunt; ceva n colul cel mai ndeprtat al cimitirului, sub copaci, i atrase privirea. Lumina lunii grava scena ntr-o
culoare monocrom. Tise negre, pietre cenuii, o crizantem alb mprtiindu-i petalele pe un mormnt. Si, de culoare
neagr n umbra tiselor, dar proiectat clar pe fundalul de marmur al unui mormnt, se afla un uria.
Coot iei din cas n papuci.
Uriaul nu era singur. Cineva ngenunchease naintea lui o siluet mai mic i mai uman, cu faa ridicat, vizibil, n
lumina lunii. Era Declan. Chiar de la acea distan se distingea limpede c i zmbea stpnului su.
Coot dori s se apropie, s vad mai bine comarul. La cel de~al treilea pas, o piatr i trosni sub picioare.
Uriaul pru s-i schimbe poziia printre umbre. Se ntorcea pentru a-l privi? Coot simi cum i srea inima din piept.
Nu,f-l s fie surd; te rog, Doamne, f-l s nu m vad,f-m invizibil!
Dup aparene, ruga i fusese ascultat. Uriaul nu ddu nici un semn c l -ar fi vzut apropiindu-se. Coot prinse curaj
travers poriunea pavat cu lespezi de mormnt, adpostindu-se dup fiecare cavou, de-abia ndrznind s respire.
Cnd ajunse la o distan de civa zeci de centimetri, observ felul n care capul creaturii era aplecat deasupra lui
Declan i auzi sunetul asemntor cu cel al unui mirghel frecat de-o piatr sunet pe care creatura l scotea din gt.
ns asta nu era totul.
Vemintele lui Declan erau sfiate i murdare, iar pieptul subire dezgolit. Lumina lunii i cdea pe stern i pe coaste.
Starea i poziia sa erau clare reprezentau, pur i simplu, adorare. Apoi, Coot auzi un plescit i, apropiindu-se mai
mult, vzu cum uriaul ndrepta un jet strlucitor de urin nspre faa ridicat a lui Declan;
acesta se revrs n gura lui deschis i i se prelinse pe tors. Licrirea de bucurie din ochii lui Declan nu dispru nici o
clip n timp ce primea botezul, ntorcndu-i, n schimb, capul dintr-o parte n alta, n dorina de a fi complet pervertit.
Mirosul urinei creaturii fu purtat de vnt nspre Coot un miros acid, respingtor. Cum suporta, oare, Declan o pictur
pe trupul lui, cu att mai mult s se scalde n el? Coot vru s ipe, s opreasc depravarea, dar silueta bestiei era
terifiant chiar i n umbra tisei. Creatura era prea nalt i prea masiv, ca s fi fost o fiin uman.
Cu siguran c aceasta era Bestia Pdurii Slbatice, pe care Declan ncercase s-o descrie aceasta era devoratoarea
de copii. Ghicise oare Declan, cnd i fcuse elogiul acestui monstru, ce putere ar avea asupra imaginaiei sale? Stiuse,
oare, tot timpul c, dac bestia ar fi urmat s vin, adulmecnd dup el, ar fi ngenuncheat n faa lui, l-ar fi numit Stpn
(,nainte de Hristos, nainte de civilizaia, spusese el), l-ar fi lsat s-i goleasc vezica asupra lui i ar fi zmbit?
Da. O, da.
Aadar, las-l s-i savureze momentul. Nu-i risca viaa pentru eU gndi Coot, e aici unde dorete s fie. Foarte ncet,
se ddu napoi spre sacristie, cu privirea aintit asupra decderii din faa lui. Botezul se terminase, dar minile lui
Declan, fcute cu, nc mai reineau o cantitate de fluid. i duse palmele la gur i bu.
Coot vomit, incapabil s se abin. nchise o clip ochii, pentru a scpa de acea privelite, i i deschise din nou, doar
ca s vad capul ascuns ntre umbre rsucindu-se spre el i privindu-l cu ochi care ardeau n ntuneric.
Hristoase, Dumnezeule!
l vzuse. De data asta, chiar l vzuse. Creatura url, capul ei i schimb forma n umbr, iar gura i se deschise cumplit
de mare. -isuse Hristoase!
Nvlea deja spre el, sprinten ca o antilop, lsndu-i acolitul prbuit n spatele copacului. Coot se rsuci pe clcie
i o rupse la fug, aa cum nu mai fcuse de muli ani, srind peste morminte. Ua se afla doar la civa metri ua
care-i oferea o oarecare siguran, doar att ct s poat gndi i s gseasc o arm. Alearg, prostnac btrn!
Cursa lui Hristos, premiul lui Hristos. Patru metri.
Alearg!
Ua era deschis.
Aproape a ajuns; nc un metru...
Pi peste prag i se rsuci, ca s-i trnteasc ua n nasul urmritorului. O, nu! Rawhead i trecuse deja fulgertor
mna prin u o mn de trei ori mai mare dect una uman. Urla nencetat, spintecnd aerul i ncercnd s-l nface
pe Coot.
Acesta se azvrli cu toat greutatea asupra uii de stejar. Cadrul de fier al uii muc antebraul lui Rawhead. Urletul se
transform ntr-un ipt, ura i agonia amestecndu-se ntr-un vuiet care fu auzit dintr-un capt n cellalt al satului.
|iptul strbtu noaptea, ajungnd pn pe Soseaua de nord, acolo unde rmiele lui Gissing i ale oferului erau
culese de pe jos i introduse n saci de plastic. Rsun ca un ecou n jurul pereilor de ghea ai Capelei mortuare, n
care Denny i Gwen Nicholson ncepeau deja s se descompun. Se auzi i n dormitoarele din Zeal, acolo unde
cuplurile vii stteau ntinse unele lng altele, poate cu un bra nepenit sub corpul celuilalt; acolo unde btrnii zceau
trezi, studiind configuraia tavanului; acolo unde copiii visau uterul, iar bebeluii l plngeau. Se auzi la nesfrit, n timp
ce Rawhead turba de furie n faa uii.
Coot simi cum i se nvrtea capul din pricina iptului. Bolborosi cteva rugciuni, dar nici un semn l ajutorului att de
necesar nu se ivi din naltul cerului. Simea cum l prsesc puterile. Uriaul ctiga mereu teren, mpingnd ua
136
centimetru cu centimetru. Picioarele lui Coot alunecau pe podeaua prea lustruit, iar muchii i fremtau pe msur ce
cedau. Era o ntrecere pe care nu avea nici o ans s-o ctige, n cazul n care ar ncerca s-si msoare fora si
rezistenta cu cele ale bestiei. Avea nevoie de-o strategie, dac voia s mai vad dimineaa urmtoare.
Coot mpinse i mai tare n ua de stejar, aruncndu-i, n acelai timp, privirea prin hol, n cutarea unei arme. Creatura
nu trebuia s ptrund nuntru, nu trebuia s pun stpnire pe el. Simi un miros amar n nri. O clip, se vzu gol,
ngenuncheat n faa uriaului, cu urina lui rpindu-i pe east. Acestei imagini i urmar imediat altele, adevrate
exemple de depravare. Tot ce putea face, era s nu le lase s-i ptrund n minte, s nu lase obscenitile s aib ctig
de cauz. Mintea creaturii incerca s pun stpnire pe-a sa, un ir ntreg de porcrii croindu-i drum printre amintirile lui
i ncurajndu-i gndurile ascunse s ias la suprafa. Nu cerea creatura veneraie, exact ca orice Dumnezeu? ha erau
cererile sale adevrate i reale, i nu ambigue, precum cele &k Stpnului pe care-l slujise pn atunci? Ce gnd mre:
s se ofere acestei creaturi certe, care btea de cealalt parte a uii, s se prosterneze n faa ei i s-o lase s-l distrug!
Rawhead. Numele su era o pulsaie n ureche Conductor. Crud.
n disperare de cauz, tiind c liniile sale de aprare mental erau la un pas de a se prbui, privirea i se opri pe cuierul
de haine, aflat n stnga uii.
Conductor. Crud. Conductor. Crud. Numele era ceva imperativ. Conductor. Crud. Conductor. Crud. Numele evoca
un cap ras, lipsit de mijloace de aprare, o creatur aproape de-a exploda, fr s tie dac de durere sau de plcere.
Uor de aflat...
Coot era contient c trebuia s acioneze acum sau niciodat, ca s nu fie supus. Sprijinind ua doar cu o mn, o
ntinse pe cealalt spre cuier, dup un baston. Printre alte cteva, exista unul de care avea neaprat nevoie. l numise
bastonul pentru teren accidentat, un baston lung de-un metru i jumtate, din frasin curat dexoj, des folosit i elastic.
l trase cu degetele spre el.
Rawhead profit de faptul c ua nu mai era bine sprijinit dinuntru; brau-i puternic ptrundea tot mai mult n interior,
nepstor c ua i zgria pielea. Mna cu degetele ca de oel nfac poalele hainei lui Coot.
Coot ridic bastonul de frasin i lovi cotul lui Rawhead, n locul n care osul, aflat chiar sub piele, era vulnerabil. Arma se
frnse, dar i fcu datoria. De cealalt parte a uii, se auzi un nou urlet, i braul lui Rawhead se retrase rapid. Coot
trnti ua i o zvori. Urm o scurt pauz doar cteva secunde nainte ca atacul s renceap, de data asta sub
forma btilor de pumni n u. Balamalele ncepur s se ndoaie, iar lemnul trosni. Mai rmsese foarte puin timp
pn ce Rawhead avea s ptrund n ncpere. Era puternic, iar acum i foarte furios.
Coot travers vestibulul i ridic telefonul, formnd numrul poliiei. Ct oare o s mai treac pn cnd creatura s
cumpneasc lucrurile, s renune s mai atace ua i s se ndrepte spre ferestre? Geamurile erau din sticl cu plumb,
dar asta nu o s-o rein prea mult. Avea la dispoziie cteva minute, poate numai secunde, depinznd de i#piditatea cu
care gndea creatura.
Eliberat de dominaia lui Rawhead, mintea lui Coot era un cor de fragmente de rugciuni i rugmini. Dac avea s
moar, se trezi el gndindu-se, urma s fie rspltit n Rai pentru a fi murit ntr-un mod mai brutal dect cel la care putea
s se atepte orice preot de ar? O s i se ofere o compensaie n paradis pentru intestinele scoase n vestibulul
propriei sale sacristii?
La poliie, mai rmsese doar un singur ofier de serviciu, ceilali aflndu-se pe Soseaua de nord, unde strngeau
resturile mainii lui Gissing. Bietul poliist nelese prea puin din rugminile reverendului Coot, dar nu se nel nici
asupra zgomotului de lemn sfrmat care nsoea bolboroselile, nici asupra urletului care se auzea pe fondul
conversaiei.
Ofierul nchise telefonul i ceru ajutor prin staia de radio. Patrula aflat pe Soseaua de nord avu nevoie de douzeci
sau douzeci i cinci de secunde pentru a rspunde apelului. n acest timp, Rawhead sfrmase panoul central al uii
sacristiei, iar acum distrugea i restul. Echipajul patrulei n-avea cum s tie aa ceva. Dup privelitea de pe osea
corpul carbonizat al oferului, brbia lips a lui Gissing , poliitii deveniser imuni la orice experien de acest gen,
de parc ar fi fost veteranii unui rzboi de-o or. Ofierului de serviciu i trebui un minut ntreg ca s-i conving colegii
c reverendul Coot avea nevoie urgent de ajutor, n tot acest rstimp, Rawhead ptrunsese nuntru.
n hotel, Ron Milton urmri spectacolul de lumini sclipitoare de pe deal, auzi sirenele i urletele lui Rawhead i fu cuprins
de ndoieli. Era, oare, acesta satul linitit n care inteniona s se stabileasc mpreun cu toat familia? O privi pe
Maggie care, dup ce fusese trezit de zgomot, adormise din nou; flaconul de somnifere, aproape gol, se afla pe
noptier. Ron simea, dei ea ar fi rs dac ar fi tiut, c trebuia s-o apere dorea s fie eroul ei. Si, totui, Maggie luase
lecii de autoaprare n perioada n care el se ngrase din pricina prea multor dejunuri de afaceri. l ntrista n mod
inexplicabil s-o vad dormind, cnd tia c avea o att de mic putere asupra vieii i a morii.
Rawhead sttea n vestibulul sacristiei, ntr-un nor de confetii format din sfrmturi de lemn. Torsul i era plin de achii,
zeci de rni minuscule sngerau pe corpul lui masiv, iar sudoarea acr se rspndea n vestibul ca tmia.
Adulmec aerul pentru a lua urma brbatului, dar acesta nu se afla prin apropiere. Rawhead i dezgoli dinii ntr -un
rnjet frustrat, uier subire din fundul gtului i fcu un salt spre birou. De la douzeci de metri, simurile i indicau c
acolo gsea cldur i consolare. Rsturn biroul i sfrm dou scaune, ntr-o oarecare msur ca s aib mai mult
spaiu de micare, dar mai cu seam dintr-o pornire pur distructiv; ddu apoi deoparte grilajul cminului i se aez.
Cldura, tmduitoare, vie, l nconjur. Savura senzaia pe msur ce cldura i cuprindea faa, pntecele plat,
membrele, i ptrundea apoi n snge, aducndu-i aminte de alte focuri pe care le aprinsese, odinioar, n holdele de
grne.
Si i reaminti un alt foc, unul pe care ncerca s-l uite, dar la care nu se putea abine s nu se gndeasc umilirea la
care fusese supus n acea sear o s dinuie n el pentru totdeauna. Dumanii i aleseser cu grij momentul: miezul
verii, nici o pictur de ploaie czut vreme de dou luni. Arbutii din Pdurea Slbatic erau uscai complet, chiar i
copacii vii luaser foc cu uurin. Fusese alungat din ascunztoarea sa cu ochii iroind de lacrimi, derutat i
nspimntat, pentru a fi ntmpinat de rui i plase, de fiecare parte, i de acel... lucru pe care-l aveau, acea privelite
care-l putea supune.
Bineneles, nu fuseser destul de curajoi ca s-l ucid -erau prea superstiioi pentru aa ceva. n plus, oare nu-i
recunoscusem autoritatea? Spaima ntiprit pe feele lor, n timp ce-l rneau, nu constituia un omagiu? De aceea l-au
ngropat de viu ceva mai ru dect moartea. Nu era, oare, lucrul cel mai ru posibil? Pentru c el putea s triasc un
secol, chiar mai multe, fr s moar vreodat, nici chiar nchis sub pmnt. Lsat doar s atepte i s sufere o sut de
ani, apoi alt sut i alt sut, n timp ce generaii se perindau pe pmntul de deasupra capului su, generaii care au
trit, au murit i l-au uitat. Poate c femeile nu-l uitaser: le simea mirosul chiar i prin pmnt, atunci cnd se apropiau
137
de mormnt, i, dei ele ar fi putut s nu tie, se ngrijorau, reuind apoi s-i conving brbaii s abandoneze definitiv
acel loc; astfel, a fost lsat complet singur, neavnd nici mcar spicele drept nsoitor. Singurtatea fusese rzbunarea
lor, cuget Rawhead, pentru timpurile n care el i fraii si le luaser femeile n pduri, le intuiser la pmnt, le
violaser i le dduser drumul s plece, pline de snge, dar nsrcinate. Aveau s moar nscn-du-i copiii fructele
acelor violuri , pentru c anatomia nici unei femei nu putea supravieui aducerii pe lume a unui astfel de hibrid. Aceasta
era singura rzbunare pe care el i fraii si au svrit-o vreodat asupra sexului cu burt mare.
Rawhead se ntinse i privi n sus spre reproducerea aurit a ,Luminii lumii, ce atrna deasupra cminului lui Coot.
maginea nu trezi n el nici fric i nici remucri: era doar o reprezentare a unui martir fr sex, cu ochi de cprioar,
copleit de durere. Nici un fel de provocare n aceast imagine. Puterea adevrat, singura putere care-l putea nvinge,
dispruse, dup ct se prea pierdut dincolo de orice putin de revenire, locul ei fiind uzurpat de un pstor virgin.
Rawhead ejacula n tcere, i jetul subire de sperm ssi pe pmnt. Lumea i aparinea, fiind supus stpnirii lui n
mod categoric. O s aib cldur i hran din abunden. Chiar i bebelui. Da, carnea de bebelu era cea mai bun.
Bebelu proaspt nscut, nc fr ochi.
Se ntinse, oftnd anticipat la gndul acestor delicatese, cu mintea plin de atrociti.
Refugiat n cript, Coot auzi mainile poliiei oprindu-se n scrnete de frne n faa sacristiei, apoi zgomotul pailor pe
pietriul crrii. Preau s fie cel puin vreo ase poliiti. Cu siguran, suficieni.
Se deplas prudent, n ntuneric, spre scri.
Ceva l atinse; aproape c url, mucndu-i limba cu o clipft nainte ca strigtul s-i ias din gtlej.
Nu te duce acum, rosti o voce din spatele su.
Era Declan, dar vorbea mult prea tare pentru a fi linitit Creatura se afla undeva deasupra lor i avea s-l aud, dac nu
era atent. Of, Dumnezeule, nu trebuia s-l aud!
E deasupra noastr, opti Coot.
Stiu.
Vocea prea s-i vin din mruntaie, nu din gt, i n ea se distingea degradarea.
S-l lsm s vin aici, jos, ce zici? Doar tii c te vrea. Vrea ca eu s...
Ce s-a-ntmplat cu tine?
Faa lui Declan de-abia se distingea n ntuneric. Rnji era nebun.
Cred c ar dori s te boteze i pe tine. Cum i-ar plcea? A urinat pe mine l-ai vzut? Si asta n-a fost tot. O, nu, vrea
mai mult dect att. Vrea totul. M auzi? Totul.
Declan l nfac pe Coot, ntr-o mbriare de urs puind a urin urina creaturii.
Vii cu mine? ntreb el, privindu-l piezi.
Eu cred n Dumnezeu, rspunse Coot.
Declan rse. Nu era un rs cavernos, ci unul n care se distingea o compasiune sincer pentru sufletul su pterdut.
El este Dumnezeu. Era aici nainte ca rahatul sta de cldire s fie construit.
Si cinii erau. -?
Asta nu nseamn c-i voi lsa s urineze pe mine.
Faci pe deteptul, da? zise Declan, cu un zmbet pervers.
O s-ti arate el. Te vei schimba.
Nu, Declan. D-mi drumul... mbriarea era prea puternic.
Urc pe scri, cretinule! Nu trebuie s-l faci pe Dumnezeu s te-atepte.
l trase pe Coot n sus pe scri, inndu-l nc n brae. Coot nu-i gsea cuvintele, nu gsea vreun argument logic; oare
nu putea s fac nimic pentru al determina pe individ s-i dea seama de nivelul de degradare la care ajunsese?
Amndoi i fcur o intrare disgraioas n biseric; Coot privi automat spre altar, cutnd o anume siguran, dar nu
gsi nici una. Altarul fusese profanat. Odjdiile fuseser sfiate i murdrite cu excremente, iar crucea i sfenicele
ardeau, mpreun cu crile de rugciuni, ntr-un foc viu, pe treptele altarului. Funinginea plutea prin biseric i aerul era
plin de fum.
Tu ai fcut asta? Declan mri.
Vrea ca eu s distrug totul. Crmid cu crmid, dac trebuie.
Nu va ndrzni.
O, ba da! Nu se teme de isus, nu-i este fric de... Sigurana l prsi o clip, i Coot profit de aceast ezitare.
-Totui, exist ceva aici de care i este fric, nu-i aa? Altfel, ar fi intrat chiar el n biseric, ar fi fcut-o singur...
Declan nu-l privea pe Coot. Ochii i se mpienjenir.
Ce este, Declan? Ce nu-i place? Poi s-mi spui... Declan l scuip n fa pe Coot, i un cocolo de flegm i se lipi de
obraz ca un melc.
Nu-i treaba ta.
Pentru numele lui Dumnezeu, Declan, privete ce-a fcut din tine!
mi cunosc stpnul cnd l vd... Declan tremura -...l aa vei face i tu.
l rsuci pe Coot cu faa spre ua dinspre Sud. Era deschis, iar creatura se afla n prag, aplecndu-se graios pentru a
ptrunde nuntru. Coot l vzu pentru prima dat pe Rawhead n plin lumini i se simi cuprins de o spaim adevrat.
Evitase prea mult s se gndeasc la mrimea, privirea fix i originea lui. Acum, pe msuri, ce se apropia, cu pai
ncei, chiar maiestuoi, inima i recunosql autoritatea. Nu era o simpl bestie, n ciuda coamei i a irului ngrozitor de
dini; ochii ei l strpungeau continuu, scnteind cu un dispre pe care nici un animal nu l-ar fi putut exprima vreodat.
Gura i se deschidea tot mai larg, dinii lungi de cinci sau chiar opt centimetri, strlucindu-i din gingii. Cnd Coot nu mai
avea ncotro s fug, Declan i ddu drumul. Oricum, Coot nu s-ar fi putut mica: privirea fix a creaturii era prea
insistent. Rawhead se ntinse i! nfac pe Coot. Lumea i se nvrti n cap...
Erau apte poliiti, nu ase ct bnuise Coot. Trei erau narmai, armele fiind aduse de la Londra, din ordinul sergentului
Gissing defunctului sergent Gissing, ce urma, n curnd, s fif decorat post-mortem. Cei apte poliiti toi oameni
unul i unul -se aflau sub ordinele sergentului vanhoe Baker. vanhoe nu era ur erou, nici prin vocaie i nici prin
educaie. Vocea sa, pentru cart se rugase n gnd sa nu-l trdeze tocmai n momentul critic, sun ca un ipt nbuit,
atunci cnd Rawhead apru din biseric.
l vd! zise el.
Toi l vedeau: nalt de doi metri i optzeci, acoperit de snge -un ad umbltor. Armele se ridicar fr ordinul lui
vanhoe, iar cei nenarmai, simindu-se brusc goi, i srutar bastoanele i ncepur s se roage. Unul o lu la goan.
138
Meninei formaia! url vanhoe.
Dac ticloii tia splau putina, avea s fie lsat singur. Nu-i dduser nici o arm, mulumindu-se s-l investeasc cu
comanda grupului, dar asta nu-l nclzea deloc.
Rawhead l inea nc de gt, la nlimea braului, pe Coot. Picioarele reverendului se cltinau la treizeci de centimetri
de sol, capul i era rsturnat pe spate i ochii nchii. Monstrul prezent! corpul dumanilor, ca o dovad a puterii sale.
Putem... v rugm... putem... s-l mpucm pe ticlos? ntreb unul dintre poliitii narmai.
vanhoe nghii cu greu nainte de-a rspunde.
l vom lovi pe preot.
E deja mort, replic poliistul.
Asta n-o tim.
Trebuie s fie mort. Uit-te la el...
Rawhead l scutura pe Coot ca pe o plapum de puf; o parte din umplutur czu pe jos, spre marele dezgust al lui
vanhoe. Apoi, cu o micare aproape neglijent, Rawhead l arunc pe Coot spre poliiti. Corpul lovi pietriul puin mai
departe de poart i rmase nemicat. vanhoe si regsi vocea:
Foc!
Poliitii nu aveau nevoie de ndemnuri; degetele apsaser deja pe trgaci nainte ca ultima silab s-i fi ieit din gur.
Rawhead fu lovit de trei, patru, cinci gloane ntr-o succesiune rapid, cele mai multe nimerindu-l n piept. Rnit, i ridic
o mn pentru a-i proteja faa, acoperindu-i cu cealalt boaele. Era o durere pe care n-o anticipase. Rana primit din
arma lui Nicholson fusese uitat n exaltarea produs de vrsarea de snge care urmase, dar aceste nepturi l dureau
i numrul lor continua s creasc. Avu un acces de fric. nstinctul i spunea s se repead n faa acestor bee
strlucitoare, ce scoteau un sunet surd, dar durerea era prea mare. Se rsuci i se retrase, srind peste morminte i
ndrep-tndu-se spre sigurana oferit de dealuri. Acolo se aflau crnguri, ascunziuri i peteri pe care le cunotea,
locuri n care se putea ascunde, ctignd timpul necesar pentru a se gndi la aceast nou problem. ns, mai nti,
trebuia s scape de urmritori.
Acetia se luar iute dup el, nflcrai de uurina cu care nvinseser, lsndu-l pe vanhoe s gseasc un vas pe
unul dintre morminte, ca s arunce crizantemele din el i s vomite.
Pe osea nu erau lumini, i Rawhead ncepu s se simt mai n siguran. Putea s se topeasc n ntuneric, n pmnt
doar fcuse acest lucru de o mie de ori. Travers un lan. Orzul nu era cules nc, iar spicele erau grele de boabe. Le
zdrobi sub tlpi n timp ce alerga, mcinnd boabele i tulpinile. n spatele su, urmritorii pierdeau deja cursa. Maina
n care se ngrmdiser se oprise pe osea, i Rawhead i vedea luminile una albastr, dou albe n deprtare.
Dumanii strigau ordine dezordonate, cuvinte pe care el nu le nelegea. N-avea nici o importan; cunotea oamenii; se
speriau uor. Nu aveau s-l caute prea departe n acea noapte; or s foloseasc ntunericul ca o scuz pentru a opri
cercetarea, spunndu-i c, oricum, rnile erau probabil fatale. Copii ncreztori!
Urc n vrful dealului i privi n vale. Sub oseaua-arpe, ai. crei ochi erau farurile mainii inamice, satul semna cu o
roat de lumin cald, cu sclipiri albastre i roii n butuc. Mai departe, n toate direciile, se vedea doar negrul
impenetrabil al dealurilor, peste care atrnau stelele n bucle i mnunchiuri. Ziua semna cu o vale acoperit, de
mrimea unei jucrii. Noaptea era ceva fr| fund, mai mult a lui dect a lor.
Dumanii se retrgeau deja spre colibele lor, aa cum i imaginase el. Urmrirea se ncheiase n acea noapte.
Rawhead se ntinse pe pmnt i urmri cu privirea un meteor aprinzndu-se i cznd undeva spre Sud-Vest. O licrire
scurt, strlucitoare, care lumin marginea unui nor, apoi se stinse. Pn diminea, mai erau multe ore, lungi i
tmduitoare. n scurt timp, o s fie din nou puternic, iar atunci, atunci... o s-i ard pe toi.
Coot nu era mort, dar se afla att de aproape de moarte, nct nici nu mai conta. Avea optzeci la sut dintre oasele
corpului fracturate sau rupte, faa i gtul sfiate, iar una dintre mini aa de sfrmat, c nu mai putea fi recunoscut
ca atare. Oricum, urma s moar. Era doar o problem de timp i de vocaie.
n sat, cei care vzuser doar un fragment din cele ntmplate n partea de jos a aezrii i pregteau deja n detaliu
povestirile; dovezile vizibile cu ochiul liber ofereau credibilitate celor mal fantastice invenii. Haosul din cimitir, ua
sfrmat a sacristiei, maina nconjurat de cordoane de protecie de pe Soseaua de nord. ndiferent ce se ntmplase
n acea noapte de smbt, avea s treac mult timp pn ce totul s fie dat uitrii.
Nu se desfur nici o slujb dedicat Festivalului Recoltei, ceea ce nu constituia o surpriz pentru nimeni.
Vreau s plecm cu toii la Londra, insist Maggie.
Cu o zi n urm, doreai s rmnem aici, s devenim o parte a comunitii.
Asta a fost vineri, nainte ca... tot... acest... Un nebun este n libertate, Ron.
Dac plecm acum, nu ne vom ntoarce niciodat.
Ce spui? Bineneles c ne vom ntoarce.
Dac plecm acum, cnd localitatea se afl n primejdie, renunm cu totul la ea.
Ridicol.
Doar tu erai att de nerbdtoare fii vzut c te integrezi n viaa satului. Ei bine, va trebui s ne alturm i
morilor de-aici. Si am de gnd s rmn pn ce totul se va termina. Poi s te ntorci la Londra. a si copiii.
Nu.
Ron oft din greu.
Vreau s-l vd capturat, oricine ar fi. Vreau s tiu c totul s-a terminat, s vd cu propriii mei ochi. E singurul mod n
care ne vom simi vreodat n siguran aici.
Ea ncuviin din cap, fr tragere de inim.
Cel puin, haide s plecm din hotel o vreme. Doamna Blatter a luat-o razna. Putem s ieim puin la plimbare cu
maina? Lum aer proaspt...
Firete, de ce nu?
Era o zi linitit de septembrie; inutul, ntotdeauna plin de surprize, strlucea de via. Florile trzii sclipeau n gardurile
vii de pe marginea drumului, iar psrile coborau deasupra oselei i a mainii. Cerul era albastru, i norii, o fantezie de
culoare crem. La civa kilometri n afara oraului, toate ororile nopii precedente se estompar i exuberana
desvrit a zilei ncepu s amelioreze starea de spirit a familiei. Cu ct se ndeprtau mai mult de Zeal, cu att
temerile lui Ron se micorau. n scurt timp, se apuc s cnte.
Pe bancheta din spate, Debbie fcea fie. Acum zicea: ,Mi-e cald, tticule, n clipa urmtoare: ,Vreau un suc de
portocale, tticule, iar n clipa imediat urmtoare: ,Vreau s fac pipi'*.
139
Ron opri maina pe o poriune pustie a oselei i juc rolul tatlui indulgent. Copiii trecuser prin multe, aa nct, astzi,
puteau s fie rsfai.
n regul, scumpo, f pipi aici, apoi mergem s-i cumprm o ngheat.
Unde-i zero-zero? ntreb ea.
Ce expresie tmpit eufemismul folosit de soacr-sa. Maggie interveni. Se descurca mai bine dect Ron cu Debbie,
atunci cnd aceasta se afla n asemenea toane.
Poi s te duci dup gardul viu.
Debbie pru ngrozit. Ron schimb o privire amuzat cu an. Biatul fcu o figur afectat. Strmbndu-se, se ntoarse
la banda desenat, cu colurile ndoite.
Grbete-te, da? murmur el n brbie. Apoi vom pleca ntr-un loc decent.
ntr-un loc decent, cuget Ron. Voia s spun un ora. Fiind un puti de la ora, o s aib nevoie de ceva timp pentru a-l
convinge c un deal de pe care se deschidea o privelite era ui) loc decent. Debbie continu s se comporte la fel.
Nu pot s m duc unde mami...
De ce nu?
Dac m vede cineva?
Nu te va vedea nimeni, scumpo, o asigur Ron. Acum f| ce i-a spus mama. Se rsuci spre Maggie. Du-te cu ea,
iubito!
Maggie nu se mic din loc.
Se va descurca.
Nu se poate cra singur pe poart.
Ei bine, atunci du-te tu!
Ron, hotrt s nu discute n contradictoriu, zmbi forat.
Haide, zise el.
Debbie cobor din main i Ron o ajut s treac peste poaiti de fier, n lanul aflat de cealalt parte. Grnele fuseser
deja culese Mirosea... a pmnt.
Nu te uita, l admonesta ea, cu ochii mari, nu trebuie s te uii, Era deja o punga la vrsta fraged de nou ani. l
ducea de nas mai bine dect cnta la pian, dei lua lecii de muzic. El tii acest lucru, la fel i ea. Ron i zmbi i
nchise ochii.
n regul. Vezi? Am nchis ochii. Acum, te rog, grbete-te, Debbie!
Promite-mi c nu tragi cu ochiul.
N-o voi face. Dumnezeule, gndi el, cte mofturi! Hal, grbete-te!
Ron arunc o privire n urm, spre main. an edea pe bancheta din spate, cu faa rigid, continund s citeasG,
captivai de aventurile eroice de duzin ale eroului. Biatul era att de serios, nct Ron nu putea s obin de la el dect
un zmbet ocazional. Departe de a fi o masc sau de-a avea un aer contrafcut de mister, prea mulumit s lase toate
fandoselile n seama surorii sale.
n spatele gardului viu, Debbie i trase n jos pantalonaii de duminic i se ls pe vine, dar, dup tot circul fcut, nu
reui sl urineze. Se sfora, ceea ce nruti i mai mult situaia.
Ron privi peste lan, spre orizont. Pescruii se nvrteau ta aer, certndu-se de la vreo bucic de hran gustoas. i
urmri o vreme, simtindu-se din ce n ce mai nelinitit.
Grbete-te, scumpo! zise el.
Se uit spre main. an l urmrea cu o figur plictisit -poate i cu un sentiment profund de resemnare? Biatul i
cobor din nou ochii pe banda desenat, intitulat ,Utopia, fr s susin privirea fix a tatlui su.
Fetia scoase un urlet strident.
Dumnezeule!
Ron escalad poarta ntr-o clip, urmat ndeaproape de Maggie.
Debbie!
Tatl o gsi stnd n picioare, cu spatele la gardul viu. Se holba spre pmnt, bolborosind, cu faa roie.
Pentru numele lui Dumnezeu, ce s-a-ntmplat? Debbie vorbea incoerent. Tatl i urmri privirea.
Ce s-a-ntmplat?
Maggie avea probleme cu escaladarea porii.
E-n regul... e-n regul.
O crti moart era aproape ngropat n ramurile de la marginea lanului, cu ochii ciugulii i pielea acoperit de mute.
Of, Dumnezeule, Ron!
Maggie l privi acuzator, ca i cum el ar fi pus cu premeditare blestematul de animal acolo.
Nu-i nimic, scumpo, zise ea, dndu-i soul la o parte cu cotul i cuprinznd-o n brae pe Debbie.
Suspinele i se mai domolir. Copii crescui la ora, se gndi Ron. O s fie nevoie s se obinuiasc i cu astfel de
lucruri, dac urmau s locuiasc la ar. Aici nu existau gunoieri care s ridice, in fiecare diminea, pisicile clcate de
maini. Maggie o legna; se prea c momentul dificil trecuse.
i va reveni, spuse Ron.
Bineneles c-i va reveni. Nu-i aa, scumpo?
Maggie o ajut s-i trag pantalonaii. Debbie mai scncea nc, uitnd complet, n nefericirea ei, de nevoia de-a fi
singur.
Pe bancheta din spate a mainii, an asculta miorliturile surorii sale i ncerca s se concentreze asupra benzii
desenate. Ar face orice s i se dea un pic de atenie, gndi el. Ei bine, treaba ei!
Brusc, se fcu ntuneric.
i ridic privirea i inima i sri din piept. Lng umrul lui, la vreo cincisprezece centimetri, ceva o fa a adului se
aplec, privind cercettor n main. an nu putu s urle, cci limba refuza s-l ajute. Nu reui dect s ude scaunul i s
dea inutil din picioare, n vreme ce braele lungi i pline de cicatrice se ntindeau prin fereastr, dup el. Unghiile bestiei
se ncletar n jurul gleznei i i sfiar oseta. Unul dintre pantofii cei noi i czu n timpul luptei. Creatura l trgea de
picior, pe bancheta ud, spre fereastr. i regsi vocea. Nu chiar vocea lui, ci una patetic, prosteasc, care nu putea
egala spaima mortal resimit. Oricum, era prea trziu; i trgea picioarele pe fereastr apoi ezutul. an se uit prin
fereastra din spate atunci cnd creatura i ridic torsul n aer i, ca ntr-un vis, i vzu tatl la poart, cu faa att de
ridicol, apoi l vzu escaladnd poarta, pentru a-i veni n ajutor, pentru a-l ajuta numai c se mica prea ncet. an
140
tiuse de la nceput c nu putea fi salvat, fiindc murise n acest fel, n somn, de sute de ori, iar tatl su nu ajunsese
niciodat la timp. Gura era mai mare chiar i dect cea din vis, o gaur n care era introdus cu capul nainte. Mirosea de
milioane de ori mai urt dect lzile de gunoi din spatele cantinei colii. i veni s vomite chiar n clipa n care creatura i
retez, cu o muctur, calota capului.
Ron nu uriae nicicnd n viaa lui. Urletele aparineau ntotdeauna celuilalt sex pn n acel moment. Atunci, vznd
monstrul cum se ridica n picioare i i nchidea flcile n jurul capului fiului su, nici un sunet nu putea fi mai potrivit
dect un urlet.
Rawhead auzi strigtul i se rsuci, fr vreo urm de fric pe fa, pentru a-i descoperi sursa. Ochii li se ntlnir.
Privirea Regelui l strpunse pe Milton ca un piron, nghendu-l pn-n mduva oaselor, pe osea. Maggie rupse cea
dinti vraja, cu o voce funebr:
O... te rog... nu!
Ron i scoase din minte imaginea lui Rawhead i porni spre main, spre fiul su. Dar ezitarea i oferise lui Rawhead o
clip de rgaz de care oricum n-avea nevoie , i el se ndeprta deja, cu prada bine prins ntre flci, sngele
acesteia iroind prin dreapta i prin stnga gurii. Briza purt stropii din sngele lui an pe osea, spre Ron, iar acesta i
simi picurndu-i pe fa ca un du uor.
Declan sttea n altarul bisericii Sfntul Petru i asculta bzitul. Acesta persista. Mai devreme sau mai trziu, trebuia s
ajung la sursa lui i s-l distrug, chiar dac i-ar fi,semnat propria-i moarte. Noul su stpn o s i-o cear. Nu era
nimic neobinuit n asta, iar gndul morii nu-l deranja; departe de el aa ceva. n ultimele cteva zile, i vzuse
ndeplinite ambiiile pe care le nutrise nerostite, chiar negndite ani de zile.
Privind n sus la corpul masiv i negru al monstrului, n timp ce acesta l scldase n urin, descoperise bucuria cea mai
pur. Dac acea experien, care l-ar fi dezgustat odinioar, putea fi att de desvrit, atunci cum ar arta moartea?
Chiar i mai perfect. Si dac ar reui s moar de mna lui Rawhead, de acea mn uria, care mirosea att de urt,
n-ar gsi, oare, perfeciunea ntruchipat?
Se uit spre altar i spre rmiele focului stins de poliiti. l cutaser, dup moartea lui Coot, dar el avea o duzin de
ascunztori pe care nu puteau s le gseasc niciodat, aa nct renunaser. Aveau un pete mai mare de prins.
Declan adun nc un bra din Psalmi i azvrli crile n cenua ud. Sfenicele erau deformate, dar, totui, destul de
uor de recunoscut. Crucea dispruse fie distrus, fie luat de vreun poliist cu mna lung. Rupse cteva pagini cu
imnuri i scapr un chibrit. Vechile cntece se aprinser uor.
Ron Milton vrsa acum lacrimi, al cror gust l uitase. Trecuser muli ani de cnd plnsese, n special n faa altor
brbai. ns nu-i mai psa ctui de puin; oricum, ticloii tia de poliiti nu erau fiine umane. Se mulumeau s-l
priveasc, cltinnd din cap ca nite idioi, n timp ce-i depna povestirea.
Ani adus oameni de la fiecare secie de pe o raz de optzeci de kilometri, domnule Milton, declar figura prietenoas,
cu ochii nelegtori. Dealurile sunt cercetate amnunit. l vom prinde, orice-ar fi.
Mi-a luat copilul, pricepi? L-a ucis chiar n faa mea... Nu preau s neleag ntreaga oroare a celor ntmplate.
Facem tot ce putem.
Nu-i destul. Creatura asta... nu-i uman.
vanhoe, poliistul cu ochii nelegtori, tia al naibii de bine ct de neuman era.
Ateptm specialiti de la Ministerul Aprrii. Nu putem face mai mult pn ce nu vor studia probele, zise el. Apoi
adug, ca o concesie: E vorba de banii contribuabililor, domnule.
diotul dracului! Ce importan are ct cost s-l ucidei? Nu-i o fiin uman. E o creatur a adului.
Privirea lui vanhoe i pierdu orice urm de compasiune.
Dac ar fi venit din ad, domnule, zise el, nu cred c reverendul Coot ar fi fost o prad att de uoar.
Coet sta era omul de care avea nevoie. Cum de nu se gndise mai devreme? Coot.
Ron nu fusese niciodat un om cu frica lui Dumnezeu. ns nu avea prejudeci, iar acum, dup ce-i ntlnise pe
adversari -sau pe unul dintre soldaii lor , era gata s-i revizuiasc prerile. O s cread orice, absolut orice, dac
astfel o s obin o arm cu care s se mpotriveasc Diavolului.
Trebuia s vorbeasc cu Coot.
Ce facem cu soia dumitale? strig poliistul dup el.
Maggie se afla, sub influena unor calmante puternice, n unul dintre birourile alturate; Debbie dormea lng ea Nu
putea s fac nimic pentru ele. Erau n aceeai siguran aici, ca i n alt parte.
Trebuia s vorbeasc cu Coot, nainte ca acesta s moar.
O s tie tot ceea ce tia i reverendul; el o s-i neleag durerea mai bine dect aceti maimuoi. La urma urmei, fiii
mori constituiau problema delicat a bisericii.
n timp ce se urca n main, i se pru, o clip, c simte mirosul fiului su, al biatului care i -ar fi purtat numele fusese
botezat an Ronald Milton , al spermei sale transformat n carne, al biatului care fusese circumcis ca i el, al biatului
linitit care l privise din main cu atta resemnare n ochi.
De data asta, nu mai izbucni n lacrimi. De data asta, nu simea dect mnie, un lucru aproape minunat.
Era unsprezece i jumtate seara. Rawhead Rex sttea ntins, sub lumina lunii, n unul dintre lanurile aflate la sud-vest
de ferma lui Nicholson. Miritea era acum cufundat n ntuneric, iar din pmnt se degaja un miros ator de materii
vegetale putrezite. Lng el zcea cina: an Ronald Milton, cu faa n pmnt, cu coul pieptului spintecat. Din cnd n
cnd, bestia se sprijinea ntr-un cot i-i afunda degetele n supa din ce n ce mai rece a corpului biatului, pescuind vreo
delicates.
Aici, scldat n lumina argintie de lun plin, ntinzndu-i membrele i hrnindu-se cu carne omeneasc, Rawhead se
simea de nenvins. Degetele apucar un rinichi de pe farfuria de lng el i l nghii cu totul.
Proaspt.
n ciuda sedativelor, Coot sttea treaz. Stia c era pe moarte, iar timpul devenise prea preios pentru a moi. Nu tia
numele celui care-l interoga n obscuritatea galben a camerei, dar vocea era att de politicoas i insistent, nct
trebuia s-l asculte, chiar dac i ntrerupea mpcarea cu Dumnezeu. n plus, erau aceleai ntrebri, ntrebri ce se
nvrteau n jurul bestiei care-l adusese n aceast stare de mas amorf.
Mi-a luat fiul, spunea brbatul. Ce tii despre aceast creatur? Te rog, spune-mi. Voi crede tot ce-mi vei spune... n
voce i se citea disperarea. Explic-mi, doar...
141
De nenumrate ori, n timp ce Coot zcea pe perna fierbinte, i treceau prin minte gnduri confuze: botezul lui Declan,
mbriarea bestiei, altarul, prul din cap ridicat mciuc i pielea fcndu-i-se ca de gin. Poate c era, totui, ceva
ce putea s-i spun acestui tat aflat lng patul su.
...n biseric...
Ron se aplec i mai mult deasupra lui Coot; acesta mirosea deja a pmnt
...altarul... ie fric... altarul...
Te referi la cruce? Se teme de cruce? -Nu... nu de...
Nu de...
Corpul tresri o singur dat, apoi rmase nemicat. Ron se uit cum moartea i se aternea pe fa: urmri saliva
uscndu-se pe buzele lui Coot i irisul unicului ochi contractndu-se. Privi o lung bucat de vreme nainte de-a suna
dup infirmier; apoi dispru n linite.
n biseric se afla cineva. Ua, ncuiat cu lact de poliie, era ntredeschis i ncuietoarea sfrmat. Ron o mpinse cu
civa centimetri i se strecur nuntru. n biseric nu ardea nici o lumin, singura surs de iluminat fiind un foc pe
treptele altarului, foc ntreinut de-un tnr pe care Ron l vzuse din cnd n cnd prin sat Acesta i ridic privirea, dar
continu s alimenteze flcrile cu mruntaie de cri.
Pot s te ajut cu ceva? ntreb el, fr interes. -Am venit s...
Ron ezit. S-i spun acestui brbat adevrul? Nu, ceva nu era n regul aici.
|i-am pus o nenorocit de ntrebare, zise brbatul. Ce vrei? n timp ce cobora din naos spre foc, Ron l vzu mai clar
pe cellalt. Avea pete noroioase pe haine, iar ochii i erau afundai n orbite, ca i cum creierul i-ar fi aspirat nuntru.
N-ai nici un drept s ptrunzi aici...
Credeam c oricine poate intra ntr-o biseric, spuse Ron, fixnd cu privirea paginile arznde care se nnegreau
treptat.
Nu i ast-sear. ei dracului de-aici! Ron continu s nainteze spre altar.
Am spus s iei dracului de-aici!
Figura din faa lui Ron arunca cutturi rutcioase i se schimonosea, prnd cuprins de nebunie.
Am venit s vd altarul, i nu voi pleca dect dup ce-l voi vedea.
Ai vorbit cu Coot, nu-i asa?
Coot?
Ce-a trncnit mpuitul la btrn? Orice i-ar fi debitat, sunt doar minciuni. Stii c n-a spus niciodat adevrul n
toat viaa lui blestemat? Obinuia s urce acolo... arunc o carte de rugciuni spre amvon i s spun nite
minciuni afurisite!
Vreau s vd eu nsumi altarul. Vom vedea dac debita minciuni...
Nu, nu-l vei vedea!
Brbatul arunc nc un bra de cri pe foc^i pi nainte, pentru a-i tia calea lui Ron. Nu mirosea a noroi, ci a
excremente. Fr nici un avertisment, se repezi asupra lui Ron, nfcndu-l de gt; cei doi se rostogolir pe jos.
Degetele lui Declan se ntinser s-i scoat ochii lui Ron, iar dinii ncercar s-l mute de nas.
Ron rmase surprins de slbiciunea propriilor sale brae; de ce nu jucase squash, aa cum sugerase Maggie, de ce-i
erau muchii att de slabi? Dac nu era atent, brbatul avea s-l omoare.
Brusc, o lumin, attde strlucitoare nct miezul nopii ar fi putut deveni zori de ziu, ptrunse prin fereastra dinspre
Vest. i urm ndeaproape o mulime de urlete. Lumina focului, eclipsnd rugul de pe treptele altarului, color aerul.
Vitraliul se zgudui.
Declan uit o clip de victima sa, i Ron i adun forele, mpinse napoi brbia brbatului, i propti un genunchi n piept
i-l lovi cu putere. Adversarul se cltin i se ddu napoi, iar Ron se ridic i, repezindu-se dup el, l apuc pe nebun
de pr cu o mn, pocnindu-l cu cealalt drept n fa, pn ce i-o fcu zob; nu se mulumi s-i vad nasul sngernd
sau s aud sfrmn-du-i-se cartilajul continu s-l pocneasc pn ce pumnul ncepu s-i sngereze. Doar atunci i
ddu drumul lui Declan.
Afar, satul Zeal era n flcri.
Rawhead mai fcuse multe focuri nainte. Benzina era o arm nou i nc trebuia s se obinuiasc cu ea. N-a avut
nevoie de prea mult timp ca s nvee. Smecheria era s rneasc cutiile pc roti, lucru uor de fcut. S le sfie
flancurile si s lase s li se scurg sngele, acel snge care-i provoca dureri de cap. Cutiile erau o prad uoar, aliniate
pe caldarm precum taurii jugnii n ateptarea sacrificrii. Trecea printre ele ca moartea, scos din mini, mprtiindu-le
sngele pe strada principal i aprinzndu-l. Siroaie de foc lichid curgeau prin curi, peste pragurile caselor. Cocenii se
aprindeau, iar colibele cu grinzi de lemn erau mistuite, n cteva minute, satul Zeal ardea de la un capt la altul.
n biserica Sfntul Petru, Ron trase vlul murdar de pe masa altarului, ncercnd s nu se mai gndeasc deloc la
Debbie i Margaret. Cu siguran, poliia o s le transporte ntr-un loc sigur. Ceea ce fcea acum, trebuia s aib
ntietate.
Sub vl se afla o cutie mare, cu capacul sculptat grosolan. Nu ddu nici o importan desenului respectiv; avea de
rezolvat probleme mult mai urgente. Bestia era n libertate. i auzea urletele triumftoare, iar el se simea nerbdtor
da, nerbdtor s-o ntlneasc. S-o ucid sau s fie ucis. Dar primul su obiectiv era cutia. Ascundea, fr ndoial,
puterea o putere care, chiar acum, fcea s i se zbrleasc prul de pe cap i aciona asupra penisului, provocndu-i
o erecie dureroas. Corpul prea s-i fiarb i l exalta precum dragostea. nfometat, i puse minile pe cutie, i un oc
electric i trecu prin ambele brae, aproape prjindu-i ncheieturile. Czu pe spate i, o clip, se ntreb dac avea s
rmn contient; dei cumplit, durerea se potoli n cteva momente. Arunc o privire n jur, cutnd o unealt, ceva cu
care s ptrund n interiorul cutiei, fr s-o mai ating cu mna goal.
n disperare de cauz, i nfur n jurul minii o bucat din vlul de pe masa altarului i smulse unul dintre sfenicele
de alam din foc. Vlul ncepu s ard nbuit, pe msur ce cldura i croia drum ctre mna sa. Se apropie din nou
de altar i lovi cutia ca un nebun, pn ce lemnul ncepu s crape. Minile i amoriser; dac sfenicul ncins i ardea
palmele, nu simea acest lucru. Oricum, ce mai conta? La civa centimetri de el, se afla arma dorit doar dac ar fi
putut ajunge la ea, dac ar fi putut-o mnui. Penisul i pulsa, iar testiculele i palpitau.
Vino, vino, se trezi el spunnd, ca i cum ar fi consimit s mbrieze aceast comoar, ca i cum ar fi fost o fat pe
care o dorea, pe care erecia o dorea, iar el o hipnotiza pentru a o duce n patul su. Vino, vino...
Carcasa de lemn se sfrma treptat. Gfind, folosi colurile postamentului sfenicului, ca s ndeprteze bucile mai
mari de lemn. Altarul era scobit, asa cum stia c o s fie. Si gol.
142
Gol.
Cu excepia unei pietre rotunde, de mrimea unei mingi mici de fotbal. Asta era premiul? Nu putea s cread ct de
lipsit de semnificaie arta i, totui, aerul era nc ncrcat cu electricitate n jurul lui; sngele nc i clocotea n vine.
i bg mna prin gaura pe care-o fcuse n altar i ridic relicva.
Afar, Rawhead jubila.
magini fulgerar prin faa ochilor lui Ron, n timp ce cntrea piatra n mna amorit: un cadavru cu picioarele arznd,
un ptu de copil n flcri, un cine, ca o minge vie de flcri, alergnd pe strad totul era afar, ateptnd s fie
dezvluit.
Ron avea doar aceast piatr ca arm mpotriva celui care fcuse toate aceste lucruri.
Avusese ncredere, timp de-o zi i jumtate, n Dumnezeu i fusese nelat. Era doar o piatr, doar o piatr nenorocit.
Rsuci pe toate prile mingea de fotbal n mn, ncercnd s deslueasc nelesurile anurilor i umflturilor de pe
ea. Poate c nsemna ceva, poate c el nu-i nelegea semnificaia adnc.
La cellalt capt al bisericii, se auzi o serie de zgomote: o trosnitur, un ipt, rbufnirea unei flcri n spatele uii.
Dou persoane intrar, mpleticindu-se, urmate de fum i de rugmini.
A dat foc satului, rosti o voce.
Ron o cunotea. Era a acelui poliist blajin care nu crezuse n existena adului i care ncerca s-i pstreze calmul,
poate n folosul nsoitoarei sale, doamna Blatter, de la hotel. Cmaa de noapte n care aceasta alergase pe strzi era
sfiat. se vedeau snii, clti-nndu-se n ritmul suspinelor; nu numai c femeia nu prea s-i dea seama c era
goal, dar nu tia nici mcar unde se afla.
isuse Hristoase din Ceruri, ajut-ne! exclam vanhoe.
Nu-i nici un blestemat de isus Hristos aici, replic vocea lui Declan.
Acesta se ridic n picioare i se ndrept, cltinndu-se, spre intrui. Ron nu-i zrea faa, dar tia c trebuia s fie
aproape de nerecunoscut. Doamna Blatter l evit pe cnd el se mpleticea spre u, i alerg spre altar aici se
cstorise, chiar pe locul n care Declan aprinsese focul.
Ron se holb, n trans, la corpul femeii.
Avea un surplus evident de greutate, snii i atrnau, pntecele i lsa n umbr sexul, aa nct Ron se ndoi c ea ar
putea s i-l vad vreodat. Dar pentru aceasta i pulsa penisul, pentru aceasta i se nvrtea capul...
Avea imaginea ei n mn. Da, Dumnezeule, ea se afla n mna sa era echivalentul n via a ceea ce inea el n
mn. O femeie. Piatra era statuia unei femei, o Venus mai gras dect doamna Blatter, cu pntecele umflat de copii, cu
ele precum munii, cu sexul o vale, care ncepea de la buric i se deschidea n faa ntregii lumi. n tot acest timp, sub
vlul de pe masa altarului i sub cruce, ei i plecaser capul n faa unei zeie.
Ron cobor din altar i ncepu s alerge n josul naosului, mpingndu-i deoparte pe doamna Blatter, pe poliist i pe
nebun.
Nu iei, zise vanhoe. Creatura e afar.
Ron o inea strns n,mn pe Venus, simindu-i greutatea i simindu-se ocrotit de ea. n spatele lui, Purttorul Crjei
url strident un avertisment adresat Stpnului su. Da, cu siguran era un avertisment.
Ron deschise ua cu o lovitur de picior. Focul l ncadra din toate prile. Un ptu de copil n flcri, un cadavru
dirigintele Potei cu picioarele arznd, un cine cu pielea jupuit de foc, toi i se perindar prin fa. Si, bineneles,
Rawhead o siluet proiectat pe-o panoram de flcri. Creatura privea njur, poate pentru c auzise ipetele de
avertisment ale Purttorului Crjei, dar, mai probabil, cuget Ron, pentru c tia, tia fr a i se spune, c femeia fusese
gsit.
Aici! url Ron. Sunt aici! Sunt aici!
Acum venea dup el, cu mersul sigur al unui nvingtor care se apropia s-i revendice victoria final i absolut. Pe
Ron l cuprinse ndoiala. De ce venea att de sigur s-l ntlneasc, i nu prea s se team de arma pe care o inea n
mini?
Nu vzuse i nu auzise avertismentele?
Dac nu cumva...
O, Dumnezeule din Ceruri!
...dac nu cumva Coot se nelase. Dac nu cumva era doar o simpl piatr ceea ce inea n mn, o piatr
nefolositoare, fr nici un rost.
Apoi, dou mini l nfcar de gt. Nebunul.
O voce slab i scuip n ureche cuvntul ,javr.
Ron l urmri pe Rawhead apropiindu-se i auzi nebunul ipnd ptrunztor: ,Aici e. nha-l! Ucide-l! Aici e.
Fr vreun avertisment, strnsoarea slbi i Ron se rsuci att ct s-l vad pe vanhoe trndu-l pe nebun spre
peretele bisericii. Gura de pe faa sfrmat a Paznicului Crjei continua s ipe:
E aici. Aici!
Ron privi napoi spre Rawhead: bestia era acum foarte aproape, iar el ridica prea ncet piatra n autoaprare. ns
Rawhead n-avea intenia s-l atace. Pe Declan l mirosea i-l auzea. vanhoe i ddu drumul lui Declan, n timp ce
minile uriae ale lui Rawhead trecur pe lng Ron, bjbind dup nebun. Urm ceva de nenchipuit. Ron nu putea s
suporte s vad minile creaturii sfrtecndu-l pe Declan; auzea rugminile bolborosite, devenind strigte
nencreztoare de durere. Cnd Ron se uit din nou n jur, nu mai era nimic cu aspect uman pe jos sau pe perete...
...Si Rawhead venea acum dup el, venea s-i fac acelai lucru ca lui Declan sau chiar mai ru. Capul uria se roti, i
privirea i se fix pe Ron, cu gura larg-deschis; Ron vzu rnile pe care focul i le produsese lui Rawhead. n entuziasmul
distrugerii, bestia fusese neglijent: focul i arsese faa i partea superioar a torsului. Prul de pe corp era prjit, din
coam rmseser doar nite peri scuri, iar carnea de pe partea stng a feei era neagr i bicat. Flcrile i
arseser globii oculari, care notau ntr-o mas de mucoziti i lacrimi. De aceea urmrise vocea lui Declan i trecuse
pe lng Ron de-abia zrea.
ns acum trebuia s vad. Trebuia.
Aici... aici..., zise Ron, sunt aici!
Rawhead l auzi. Privi, fr s vad, ochii si ncercnd s se focalizeze.
Aici! Sunt aici!^
Rawhead mri. l durea faa ars i voia s plece de-aici, s plece n rcoarea pdurii de mesteceni, scldat n lumina
lunii.
143
Ochii si opaci descoperir piatra; acest Homo sapiens o inea ca pe un copil. i era greu s vad limpede, dar Rawhead
tia. Acea imagine i provoca o durere n minte, l nepa, l scia.
Bineneles, era doar un simbol, un semn al puterii, nu puterea nsi, dar mintea sa nu fcea astfel de distincii. Piatra
era lucrul de care se temea cel mai mult: femeia care sngera, cu ,gaura ei nghiind smna i scuipnd copii. Acea
,gaur, acea femeie, reprezenta viaa, fecunditatea fr de sfrit. l ngrozea.
Rawhead fcu un pas napoi, i propriile excremente i se scurser pe picior n jos. Frica ce i se ntiprise pe fa i ddu
putere lui Ron. Profitnd de acest avantaj, se apropie i mai mult de bestia care se retrgea, oarecum contient c
vanhoe i regrupa oamenii n jurul lui acele siluete narmate ce ateptau la marginea zonei sale vizuale, gata s-l
distrug pe incendiator.
Ron simea cum l prsesc puterile. Piatra, ridicat deasupra capului, aa nct Rawhead s-o poat vedea desluit,
prea mai grea cu fiecare clip.
Haidei, zise el calm, adresndu-se locuitorilor adunai n jurul su. Haidei, dobori-l! Dobori-l...
Acetia ncepur s se apropie, chiar nainte ca Ron s fi terminat de vorbit.
Rawhead mai degrab i mirosi dect i vzu: ochii, care-l dureau, erau aintii asupra femeii.
Dinii ieir din tecile lor, pregtindu-se pentru atac. Mirosul umanitii l nconjura din toate prile.
Panica nvinse o clip superstiiile, i el se repezi spre Ron, adunndu-i puterile pentru confruntarea cu femeia. Atacul l
lu prin surprindere pe Ron. Ghearele i se nfipser n east, iar sngele porni s-i curg pe fa.
Atunci, mulimea se apropie. Minile umane slabe, minile umane albe atinser corpul lui Rawhead. Pumnii i lovir ira
spinrii i unghiile i zgriar pielea.
Rawhead l slobozi pe Ron, pe cnd cineva i nfipse un cuit n partea din spate a piciorului, retezndu-i tendoanele.
Agonia l fcu s scoat un urlet care se auzi pn la cer sau cel puin aa prea. n ochii prjii ai lui Rawhead, stelele
se cltinau n timp ce se prbuea pe osea, zdrobindu-i spatele. Mulimea profit imediat, copleindu-l prin numr.
Rawhead muc un deget aici, o fa dincolo, dar ea nu mai putea fi oprit acum. Ura celor muli era veche, ascuns n
oase, dei nu contientizau acest lucru.
Se zvrcoli sub asaltul lor ct l mai ineau puterile, dar tia c moartea era sigur. De data asta, gata cu nvierea, gata
cu ateptarea n pmnt timp de-un secol, pn ce descendenii celor de azi o s-l uite. Avea s fie distrus complet
pentru el, o s existe doar neantul.
La acest gnd se mai liniti i se strdui s priveasc spre locul n care sttea micuul tat. Ochii li se ntlnir, aa cum
fcuser pe osea cnd i omorse biatul. ns acum privirea lui Rawhead i pierduse puterea de a strpunge pe
cineva. Faa lui era la fel de goal i steril ca i luna, nvins cu mult nainte ca Ron s-i trnteasc piatra ntre ochi.
Craniul era moale: se curb nuntru, i pri din creier se mprtiar pe osea.
Regele muri. Brusc, totul se terminase, fr ceremonie sau celebrare. Totul se terminase, odat pentru totdeauna. Fr
nici un ipt
Ron ls piatra acolo unde se afla, ngropat pe jumtate n faa bestiei. Rmase n picioare, cltinndu-se, i i duse
mna la cap. Pielea de pe east era desprins, i degetele atinser craniul; sngele curgea fr oprire. Dar existau
brae care s-l sprijine i nu era nimic de care s se team, dac dormea.
Un lucru trecu neobservat: dei Rawhead era mort, bica lui se golea. Un uvoi de urin nea ritmic din cadavru i
curgea pe osea. Ruleul fumega n aerul rece, cu nasul su nspumat adulmecnd n stnga i -n dreapta, pentru a
gsi un loc n care s se scurg. Dup civa zeci de centimetri, gsi rigol i se prelinse de-a lungul ei pn la o
crptur n asfalt; acolo se infiltra n pmntul primitor.
Confesiunile linoliulcii unui comerciant de reviste porno
Odinioar fusese carne. Carne, oase i ambiie. Toate acestea se ntmplau cu un secol n urm sau aa prea , iar
amintirile acelei stri binecuvntate dispreau rapid.
Totui, mai rmseser unele urme ale existenei sale anterioare; timpul i epuizarea nu-i puteau lua totul. nc i mai
putea imagina, clar i dureros, feele acelora pe care i iubise i -i urase, aintindu-l, din trecut, cu o privire limpede i
luminoas. nc mai putea vedea expresiile de ncntare din ochii copiilor cnd le ura noapte bun i aceeai privire,
mai puin ncntat, dar tot de noapte bun, n ochii brutelor pe care le ucisese.
Unele dintre aceste amintiri i trezeau dorina de a plnge, fr s in seama de faptul c din ochii imobili nu mai puteau
ni lacrimi. n plus, era mult prea trziu pentru regrete. Regretul era un lux rezervat celor vii, care mai beneficiau nc
de timp, rsuflare i energie ca s acioneze.
El se afla dincolo de toate acestea. El, ,micuul Ronnie, aa cum l numea maic-sa o, dac l-ar putea vedea acum ,
era mort de aproape trei sptmni mult prea trziu pentru regrete.
Fcuse tot ce-i sttuse n putere s-i corecteze greelile, pn la limita posibilului i chiar dincolo de aceasta, ctignd
un timp preios n care s se revaneze pentru perioadele mai uuratice ale existenei sale destrmate. ,Micuul Ronnie
fusese ntotdeauna ordonat: un model de ordine. Urmrirea ctorva penny rtcii printre sute de cifre era o ocupaie
care-i plcea; i ce satisfcut era, la sfritul zilei, cnd registrele artau sumele corecte! Din pcate, viaa nu era att de
perfect, aa cum nelese acum, prea trziu. Totui, i dduse toat silina, lucru care, dup cum obinuia s spun
maic-sa, era tot ceea ce putea spera cineva s fac. Nu trebuia dect s recunoasc, iar dup confesiune, s se
prezinte la Judecata de Apoi cu minile goale, plin de cin. n vreme ce sttea, acoperit cu linoliul, n scaunul afumat
din confesionalul bisericii Sfnta Mria Magdalena, i fcea probleme, gndindu-se c forma corpului su uzurpat nu o
s reziste destul de mult pentru a avea timp s-i uureze contiina de toate pcatele care lncezeau n inima sa de
pnz. Se concentra, ncercnd s-i menin corpul i sufletul mpreun, n cele cteva ultime minute vitale.
Curnd, avea s vin printele Rooney. O s se aeze de cealalt parte a despriturii de zbrele a confesionalului i o
s-i ofere cuvinte de consolare, nelegere i iertare; apoi, n minutele rmase ale existenei sale furate, Ronnie Glass
urma s-i spun povestea.
Avea s nceap prin a nega acuzaia cea mai teribil care-i pta reputaia, aceea de comerciant de reviste porno.
Comerciant de reviste porno!
Gndul era absurd. Nu exista nici urm de aa ceva n firea sa. Oricine l cunoscuse n cei treizeci i doi de ani ar fi
depus mrturie n aceast privin. Dumnezeule, nici mcar nu-i prea plcea s fac sex. Curat ironie! Dintre toi
oamenii, tocmai el s fie acuzat de astfel de porcrii, cnd el era cel mai puin probabil s fi fcut aa ceva! n timp ce
toi din jurul lui se fleau cu aventuri i adultere, de parc ar fi fost vorba de un al treilea picior, el dusese o existen fr
pat. Viaa interzis a corpului li se ntmpla, precum accidentele de main, altor oameni, nu lui. Sexul era, pur i
simplu, o plimbare sus-jos pe care cineva i-ar putea-o permite o dat pe an, sau cam aa ceva. De dou ori ar fi
144
tolerabil, de trei ori i-ar provoca grea. Mai putea fi atunci surprinztor faptul c n nou ani de csnicie cu o bun
catolic, acest bun catolic zmislise doar doi Copii?
Chiar i lipsit de pofte trupeti, fusese un brbat iubitor, iar soia sa, Bernadette, i mprtise indiferena fa de sex,
aa nct membrul su lipsit de entuziasm nu constituise niciodat un motiv de ceart ntre ei. Si copiii erau minunai.
Samantha devenea deja un model de politee i ordine, iar mogen motenea zmbetul mamei sale.
Una peste alta, viaa fusese frumoas. Avusese o cas, fr o form bine definit, lipit de-o alt cldire printr-unul
dintre ziduri, n suburbiile umbroase din sudul Londrei. Avusese o mic grdin pe care o ngrijea doar duminica; la fel
proceda i cu sufletul su. Dusese, n msura n care putea judeca el nsui, o via model, modest i cinstit.
Si asa ar fi rmas, dac n-ar fi existat n firea sa viermele lcomiei. Fr ndoial, lcomia l distrusese.
Dac n-ar fi fost lacom, n-ar fi acceptat slujba oferit de Maguire. S-ar fi ncrezut n propriul su instinct, ar fi aruncat o
privire prin biroul nensemnat i plin de fum, situat deasupra unei plcintrii ungureti din Soho, i ar fi dat bir cu fugiii.
ns setea de bogie i distrsese atenia de la adevrul-adevrat c i folosea toat abilitatea de contabil pentru a da
o aparen neltoare, de credibilitate, unei afaceri care mirosea a depravare. Bineneles, tiuse acest lucru n adncul
inimii. Stiuse c Maguire era o jigodie, n ciuda discursurilor nesfrite despre curenia moral, n ciuda afeciunii pentru
copii i a obsesiei pentru arta educat a Bonsaiului. ndividul era cel mai de jos printre cei de teapa lui. Dar Ronnie nu
inuse seama de toate aceste fapte i se mulumise s-i fac meseria: inerea registrelor contabile. Maguire era
generos, iar acest lucru i stimulase i mai mult orbirea. Lui Ronnie chiar ncepuse s-i plac omul i asociaii si. Se
obinuise cu Dennis ,Dork Luzzati, o matahal care mergea trindu-i picioarele, cu o bucat de prjitur cu crem
lipit ntotdeauna de buzele groase; se mai obinuise cu Henry B. Henry, micuul cu trei degete, care tria la cri i
flecrea continuu, n fiecare zi pe alt tem. Nu erau interlocutorii cei mai rafinai i, cu siguran, n-ar fi fost bine primii
la Tennis Club, dar preau destul <le inofensivi.
Apoi, Ronnie a avut un oc, unul nspimnttor, cnd, n cele din urm, a ridicat vlul i i -a vzut pe Dork, Henry i
Maguire ca adevrate bestii ce erau.
Revelaia se produsese din ntmplare.
ntr-o sear, terminnd trziu de calculat nite impozite, luase un taxi pn la depozit, pentru a-i preda raportul direct lui
Maguire. Nu vzuse niciodat depozitul, dei acesta fusese adesea menionat n conversaii. Maguire depozitase acolo,
de cteva luni, stocul de cri cele mai multe, cri de bucate din Europa, sau, cel puin, aa i se spusese. n acea
noapte, ultima noapte de puritate, Ronnie aflase adevrul n toat goliciunea lui.
Maguire se afla ntr-una din ncperile de crmid, aezat pe un scaun, nconjurat de pachete i cutii. Un bec fr
abajur arunca un nimb pe pielea subire a capului; aceasta strlucea ntr-o culoare trandafirie. Dork era i el acolo,
ocupat cu o prjitur. Henry B. fcea pasene. Aezate n teancuri nalte, de fiecare parte a celor trei, se aflau mii i mii
de reviste, cu coperte strlucitoare, virgine i oarecum lumeti.
Maguire i ridic privirea din calcule.
O, Glass cel rece! exclam el. ntotdeauna folosea acea porecl.
Ronnie se holb prin ncpere, ghicind, chiar de la distan, ce reprezentau acele nenumrate comori.
ntr, zise Henry B. Ai chef de-o partid?
Nu fi att de sobru, l liniti Maguire, e doar o marf de vnzare.
Un fel de spaim paralizant l fcu pe Ronnie s se apropie de unul dintre teancurile de reviste i s deschid
exemplarul de deasupra.
Pe copert sttea scris: Climax Erotica. Revist pornografic n culori pentru adulii cu discernmnt. Text n limbile
englez, german i francez. ncapabil s se abin, ncepu s frunzreasc revista, cu jena care i se citea pe fa,
auzind doar n parte glumele i ameninrile proferate de Maguire.
Nenumrate fotografii obscene, oribile, i defilar prin faa ochilor. Nu mai vzuse aa ceva n viaa lui. Fiecare act
sexual posibil ntre aduli (i doar civa acrobai dopai ar consimi la aa ceva) era reprezentat n toate detaliile
splendide. Executanii acestor acte inexprimabile i zmbeau lui Ronnie cu ochii lipsii de via, n timp ce se
nvlmeau n vltoarea sexului, fr ca pe feele lor pline de dorine s se vad nici ruine i nici scuze. Era expus
orice ,crptur, orice ,gaur, orice ncreitur i bubuli de pe corpurile lor nuduri dincolo de nuditate. Excesul de
gfieli i horcieli i ntoarse stomacul pe dos lui Ronnie.
Acesta nchise revista i arunc o privire la alt teanc. Fee diferite, aceeai mperechere furioas. Nici o perversiune nu
era uitat. Titlurile stteau mrturie pentru deliciile ce puteau fi gsite n interior; unul era Femei bizare n lanuri, altul
nrobit n cauciuc, iar al treilea ubitul labrador era n perfect consens cu imaginile, pn la ultima musta ud.
ncet, vocea alterat de tutun a lui Michael Maguire ptrunse prin creierul ameit al lui Ronnie. l ademenea, sau ncerca
s-o fac; mai ru dect att, i btea joc, ntr-un mod subtil, de naivitatea sa.
Trebuia s afli, mai devreme sau mai trziu, zise el. Bnuiesc c ar putea fi mai devreme, ei? Nimic ru n asta. Totul
e doar un pic de distracie.
Ronnie scutur violent din cap, ncercnd s nlture imaginile nrdcinate n spatele ochilor. Acestea se multiplicau
deja, invadnd un teritoriu care fusese att de inocent fa de astfel de posibiliti. n imaginaia sa, labradorii, mbrcai
n piele, alergau de colo pn colo, bnd din corpurile trfelor legate. Era nspimnttor modul n care aceste imagini i
ptrundeau n ochi, fiecare pagin constituind o nou grozvenie. Simea c avea s se nbue din cauza lor, dac nu
aciona n vreun fel.
Oribil, fu tot ce putu spune. Oribil. Oribil. Oribil.
Trase un ut ntr-un teanc de Femei bizare n lanuri, i revistele se prbuir imaginile repetate de pe copert
mprtiind-se pe podeaua murdar.
Nu face aa ceva, zise Maguire, foarte ncet.
Groaznic, spuse Ronnie. Toate sunt infecte.
Exist o pia mare de desfacere pentru ele.
Nu i pentru mine! zise el, ca i cum Maguire sugera c el ar avea vreun interes personal n aa ceva.
Bine, deci nu-i plac. Nu-i plac, Dork.
Dork i tergea crema de pe degetele bondoace cu o batist fin.
De ce?
Sunt prea porcoase pentru el.
Groaznic, rosti din nou Ronnie.
145
Ei bine, fiule, eti bgat n treaba asta pn-n gt, declar Maguire. Vocea lui era vocea Diavolului, nu-i aa? Cu
siguran era vocea Diavolului: Poi doar s faci haz de necaz.
Dork izbucni n hohote de rs.
S faci haz de necaz. mi place, Mick, mi place. Ronnie l privi pe Maguire. Omul avea patruzeci i cinci de ani, poate
cincizeci, dar faa acestuia avea o expresie tulburat, cretin, prea btrneasc pentru anii si. Farmecul dispruse;
figura care l intuia cu privirea nu mai avea aproape nimic uman n ea. Sudoarea, epii, gura fcut pung fceau ca
acea fa s semene, n mintea lui Ronnie, cu dosul oferit de una dintre trfele ordinare i vulgare din reviste.
Toi suntem nite ticloi bine cunoscui, zicea organul, i n-avem nimic de pierdut dac vom fi prini din nou.
Nimic, ntri Dork.
n timp ce tu, fiule, eti un profesionist imaculat, care n-ai fost niciodat bgat n rahat pn acum. Aa cum vd eu
lucrurile, dac vrei s vorbeti vrute i nevrute despre aceast afacere murdar, i vei pierde reputaia de contabil cinstit
i simpatic. De fapt, a ndrzni chiar s sugerez c nu vei mai lucra niciodat, nelegi ce vreau s spun?
Ronnie simi dorina de a-l lovi zdravn pe Maguire ceea ce i fcu. Se auzi o pocnitur ce-l satisfcu pe deplin n clipa
n care dinii lui Maguire ncasar lovitura, iar sngele ni rapid printre buze. Ronnie nu se mai btuse din coal i
reaciona ncet la replica inevitabil. Lovitura de rspuns a lui Maguire l trimise la podea, plin de snge, printre Femeile
Bizare. nainte de-a se putea ridica n picioare, Dork i proiect clciul n faa lui Ronnie, frngndu-i cartilajul nasului.
n timp ce Ronnie clipea din cauza sngelui, Dork l slt n picioare, inndu-l nemicat -o int ideal pentru Maguire.
ncletndu-i pumnul, acesta l folosi pe Ronnie, n urmtoarele cinci minute, drept sac de box, loviturile ncepnd de
sub centur i urcnd, treptat, n sus.
Ronnie gsi, n mod curios, durerea linititoare; prea s-i tmduiasc eul vinovat mai bine dect un cor de ,Ave
Mria. Dup ce fu snopit n btaie i Dork i (fcu vnt, desfigurat, n ntuneric, Ronnie nu mai simea nici un pic de
mnie, doar nevoia de a termina el nsui purificarea nceput de Maguire.
Ajuns acas, o mini pe Bernadette, spunndu-i c fusese atacat pe strad. Ea l alin ct putu, iar el se simi prost
pentru c fusese nevoit s-i nele ncrederea, dar n-avea ncotro. Nu dormi nici n acea noapte, nici n urmtoarea.
Zcu n propriul pat, doar la civa centimetri de ncreztoarea sa soie, i ncerc s-i pun n ordine gndurile. Stia n
adncul fiinei sale c, mai devreme sau mai trziu, adevrul o s ias la iveal i o s fie cunoscut de toi. Cu siguran
era mai bine s se duc la poliie, pentru a fi absolvit de orice vin; avea ns nevoie de curaj, iar inima sa nu mai fusese
niciodat att de slbit. Aadar, proced mpotriva datoriei i contiinei, n noaptea de joi i n ziua de vineri, lsnd
vntile s se nglbeneasc i starea de confuzie s se liniteasc.
Apoi, duminic, rahatul deveni public.
Cel mai mizerabil dintre toate ziarele de scandal de duminica i prezenta figura pe prima pagin, mpreun cu o manet
de-o chioap: ,mperiul sexului al lui Ronald Glass. n interior se aflau fotografii, instantanee ale unor mprejurri
inocente, prezentate drept mrturii de vinovie. Glass, cu o figur de om urmrit Glass, cu o expresie viclean ntiprit
pe fa. Aspectul su pros obinuit, de altfel l fcea s par prost ras, iar prul su bine ngrijit sugera moda
adoptat n nchisoare de unii dintre membrii asociaiilor criminale. Fiind miop, privea adesea cruci; fotografiat n astfel
de momente, semna cu un obolan desfrnat.
Rmase n picioare, n faa standurilor de ziare, holbndu-se la propria lui fa, tiind c Armaghedonul su personal se
afla la orizont. Tremurnd, citi minciunile nfricotoare din paginile ziarului.
Cineva nu reuise niciodat s descopere cine dduse n vileag ntreaga poveste. Publicaiile pornografice, bordelurile,
sex-shopurile, cinematografele. Lumea secret a pornografiei dirijat din umbr de Maguire era prezentat amnunit, n
toate aspectele sordide. Cu excepia faptului c numele lui Maguire nu era menionat nicieri. Nici al lui Dork i nici al lui
Henry. Doar cel al lui Glass -peste tot, doar numele lui Glass: vinovia sa era transparent. se nscenaser toate
astea, simplu ca bun-ziua. Editorialul l numea ,coruptor de minori, Bieaul Albastru, ngrat i excitat.
Era prea trziu pentru a nega totul. Pn cnd ajunsese acas, Bernadette deja l prsise, lund i copiii. Cineva o
ntiinase i salivase, probabil, la telefon n timp ce se delecta povestindu-i despre acea mizerie.
Ronnie rmase, plngnd, n buctrie, acolo unde masa fusese pus pentru un mic-dejun pe care familia nu-l servise
nc i pe care nu avea s-l mai serveasc vreodat. Nu plnse prea mult lacrimile i erau strict limitate, dar ndeajuns
de multe pentru a simi c-i fcuser datoria. Apoi, o dat terminate gesturile de remucafe, se aez, ca orice brbat
de treab, profund nedreptit, i i plnui crima.
Achiziionarea unui pistol se dovedi, n multe privine, mai dificil dect ceea ce urm, fiindc necesita o planificare
atent, cteva cuvinte dulci i muli bani-ghea. A fost nevoie de-o zi i jumtate pentru a gsi arma dorit i a nva
cum s-o foloseasc.
Apoi, avnd tot timpul la dispoziie, se puse pe treab.
Henry B. muri primul. Ronnie l mpuc n propria sa buctrie din lemn de pin decojit, buctrie situat n promitorul
cartier
slington. |inea o ceac de cafea n mna cu trei degete i avea o expresie de spaim aproape -vrednic de mil
ntiprit pe fa. Primul glon l nimeri ntr-o parte, sfiindu-i cmaa i fcndu-l s sngereze uor. Mult prea puin
fa de ce-i propusese Ronnie. Mai ncreztor acum, trase din nou. Al doilea glon lovi inta n gt -probabil, o lovitur
mortal. Henry B. se prbui nainte, ca un actor dintr-un film mut, fr s dea drumul cetii de cafea dect n clipa n
care atinse podeaua. Ceaca se nvrti ntre resturile de cafea i via, zngni i, n cele din urm, rmase nemicat.
Ronnie pi peste corp i trase, aproape nepstor, a treia oar, direct n ceafa lui Henry B. un ultim glon, rapid i
precis. Dup aceea, Ronnie