Sunteți pe pagina 1din 230

1

2

Christina Dodd

Scandalos!

Aceast carte este dedicat criticilor mei, cu mulumiri i cele mai distinse urri.


Nota autorului

Spre marea mea nemulumire, englezii au avut ntotdeauna regretabila tendin de a-i
boteza regii cu aceleai nume. De exemplu, au fost ase regi numii George, apte Edward, patru
William i, ceea cei mai important pentru mine, opt Henry i cinci Elizabeth dou regine cu
drepturi depline i trei soii de regi.
Povestirea de fa se refer la regele Henry al Vll-lea i la soia sa, Elizabeth de York
prinii infamului Henry VIII i bunicii veneratei Elizabeth I. Prin unirea reprezentanilor familiilor
Lancaster i York s-au pus bazele dinastiei Tudor, care a adus stabilitate Angliei. Istoria celor dou
familii cuprinde nenumrate rscoale, rzboaie, crime, adultere i trdri din cele mai josnice.
Acestea sunt i circumstanele n care se desfoar povestea lui Henry VII i a Elizabethei
de York.



SCANDALOS

PROLOG

22 august 1485
Cmpul de lupt de la Bosworth

Griffith ap Powel fusese la un pas de moarte, reuind n ultima clip s evite spada
nsngerat a adversarului. Cu un strigt rzboinic, cavalerul ddu pinteni calului i ni
nainte, cu securea ridicat deasupra capului.
Dumanul se prvli la pmnt, dar Griffith nu avu vreme s priveasc n urm. n faa lui
se ivi alt cavaler, apoi altul, i altul. Nici unul din englezii cei nevolnici nu se putea msura cu
priceperea unui vel, dar oastea lui Richard
1
continua s lupte cu ndrjire i disperare. Griffith i
ndemn din nou armsarul. Picioarele animalului frnt de oboseal se scufundau n terenul
mltinos, iar de jur-mprejur duhnea a moarte i a putreziciune. Apoi, deodat, calul ajunse pe
pmnt solid i,ntr-un asurzitor zngnit de fiare, Griffith ntlni grosul otirii lui Richard.
Cu ghioaga i securea i croi drum printre irurile nesfrite de cavaleri. n urechi i
rsunau urlete i gemete. Sudoarea i se prelingea n gur, gustul ei srat amestecfldu-se eu cel al

1
Richard este vorba de Richard al III-lea, din familia York, rege al Angliei ntre 1483 i 1485. (n.t.)


3

oelului. Primi o lovitur n coaps, dar se ntoarse i-1 zdrobi pe cel care-l atacase. Sngele se
prelingea prin tunica de sub armur, dar lui nu-i psa.
Trebuia s ajung la Henry.
mpresurat de ceurile dimineii, abia putea vedea cte ceva prin viziera coifului. Deodat
zri pe culmea dealului stindardul cu trandafirul rou emblema Lancaster-ilor. Acolo l va gsi
cu siguran pe Henry Tudor, ultima speran a familiei Lancaster. Acolo se afla omul care
trebuia s fie regele Angliei.
Se strecur spre marginea cmpului de lupt, doborndu-i dumanii n dreapta i n
stnga, fra a pierde din ochi stindardul. i croi drum ntr-acolo pas cu pas, apoi, dnd deoparte
strjile lui Henry, strig n vel:
Henry! My lord! n curnd va fi aici!
Henry i rspunse n aceeai limb limba copilriei lui:
Crezi c nu tiu?
Art nspre cmpul de lupt, unde ateptau armatele.
Am trimis vorb cpeteniilor s atace aa cum au fgduit. Dar nici unul nu s-a clintit
din loc.
Pui de cea! mri Griffith, scondu-i coiful i bnd cu lcomie apa pe care i-o
ntinsese scutierul lui Henry. Au jurat c ne vor ajuta.
Din cte tiu eu, i-au jurat la fel i lui Richard, replic Henry, cuprinznd cu privirea
cmpul de lupt. Vor atepta pn ce vor vedea de partea cui nclin norocul.
Griffith schi un zmbet crud.
Oastea lui Richard e mai numeroas i mai bine pregtit, dar tot a avut de suferit. Noi
l-am ucis pe cel mai bun general i trupele sunt n derut. Dar privii, my lord, putei vedea cu
ochii dumneavoastr.
Richard de York vine s v caute, my lord.
Henry i inu rsuflarea, cu ochii la otenii ce se npusteau n direcia lui. Erau de dou
ori mai muli dect cei ce-l aprau.
n fruntea lor clrea Richard, care tia c dac Henry ar fi fost ucis, cauza Lancaster-ilor
era pierdut. Strateg desvrit i rzboinic temerar, Richard poate ar fi fost un rege bun, de n-ar
fi luat tronul cu fora de la unul din cei doi nepoi ai lui. Pusese s fie ucii amndoi, Dumnezeu
tie cum, iar trupurile s fie aruncate ntr-un mormnt fr nume. Chiar i n Anglia patria
naltei trdri un astfel de pcat nu putea fi trecut cu vederea nici de nobili, nici de oamenii
de rnd.
Richard al III-lea purtase coroana timp de doi ani ntunecai, iar zvonurile despre perfidia
sa nu ncetaser s circule i s se nmuleasc. Se spunea c-i otrvise soia i c-i fcea curte
propriei sale nepoate, Elizabeth. Fiind sora celor doi prini asasinai, cstoria cu ea i-ar fi
conferit lui Richard legitimitatea de care avea nevoie.
ns Elisabeth i fusese fgduit lui Henry.
Ar fi fost cstoria ideal: trandafirul rou al Lancaster-ilor i cel alb al familiei York.
Griffith era hotrt s mplineasc aceast uniune.
Henry nu era un rzboinic. Griffith nu alesese s-l urmeze pentru calitile sale de
lupttor, ci pentru faptul c Henry Tudor avea dreptul la tron. Dinspre partea mamei era un

4

Lancaster, dar, n acelai timp, i velul prevestit de vechile legende, descendentul lui Arthur
2
,
sortit s uneasc Anglia i ara Galilor, respectnd autonomia acesteia din urm. Griffith lupta
pentru ara Galilor,patria sa, i pentru sperana unor vremuri mai bune.
Calm, de parc el ar fi fost stpnul iar Henry un simplu curtean, Griffith ncepu s-i dea
instruciuni.
Luai coiful din mna scutierului i punei-vi-l pe cap, my lord. Scoatei spada din
teac. Stai relaxat n a i fii atent s inei tot timpul scutul n dreptul pieptului. Pstrai-v
mintea limpede i nu uitai, adug el, atingnd uor cu ghioaga umrul nzuat al lui Henry
c n-am btut atta cale, venind din ara Galilor, ca s pierd tocmai acum.
Cnd te-aud vorbind astfel, simt cum mi crete inima! rspunse regele.
Griffith ncepu s vorbeasc englezete, cu un uor accent vel, dnd ordine precise
grzilor lui Henry. i alinie pe toi, pregtindu-i s atace la semnalul lui, apoi, trimindu-l pe
purttorul stindardului undeva mai n spate, i puse coiful.
Nu v facei griji, my lord ! se ntoarse el spre Henry. Am s v apr cu preul vieii
mele.
S-ar putea chiar s fie nevoie, replic regele, contient de primejdia n care se afla.
Griffith i relu locul de pe muchia pantei, ceva mai n fa dect restul soldailor, i
ncepu s atepte. Oamenii lui Richard se apropiau, venind dinspre locul unde btlia era n toi.
Griffith atepta. Armsarul lui btea din picior, nerbdtor s intre n lupt. Griffith atepta.
Otenii lui Richard ajunser la poalele colinei. Griffith atepta. Cavalerii din spatele lui cerur s
porneasc la atac. nsoitorii lui Richard i ncetinir goana, ncepnd s urce panta. Atunci
Griffith ridic braul. Oamenii lui i ncletar degetele pe mnerul spadelor. Griffith i repezi
mna n jos, strignd:
Pentru regele Henry!
Grzile lui Henry se npustir la vale ca nite ngeri ai rzbunrii, profitnd de avantajul
coborrii,de direcia vntului i de oboseala adversarului.
Dar i Richard i alesese oameni pe sprncean la fel de devotai lui pe ct era Griffith
de fidel lui Henry. Toi aceti cavaleri luptau pentru ca Richard al III-leas-i pstreze tronul.
Griffith se nvrtea n loc ca un nebun, mpungnd cu spada n dreapta i n stnga, semnnd
moarte n jur i riscndu-i viaa clip de clip. Fiecare lovitur nsemna sfritul unui duman,
ns n urma lui nvleau alii i alii. Doborndu-i unul cte unul pe oamenii lui Henry, otenii
lui Richard i mpinser n susul dealului, spre locul unde se afla regele. Griffith ncerc s-i
stvileasc, s-i ntrzie din. drum, dar oastea lui Richard ataca din ce n ce mai furibund, n
numr din ce n ce mai mare.
Griffith avusese multe ocazii de-a privi moartea n fa, astfel nct o recunoscu i acum.
Dar nu-i piedu sperana. Nici nu se putea altfel. Ambiia lui era mult prea nemsurat, iar
dorina mult prea arztoare.
Pentru regele Henry! url el din nou. Dar strigtul i nghe pe buze, la auzul unui
ipt nit chiar lng el.
Stegarul lui Henry fusese dobort la pmnt. Otenii lui Richard l ncercuiser pe Henry.
Griffith spera c regele nu-i uitase poveele. Apoi rsun un zgomot ca de tunet. Pmntul se

2
Arthurrege legendar, ale crui fapte de vitejie sunt prezentate n faimosul ciclu de legende medievale Arthur i Cavalerii Mesei
Rotunde, (n.t.)


5

cutremur. Cavalerul se rsuci brusc i se lans ntr-un atac furibund, contient c va pierde
ultima btlie a vieii sale.
Avu senzaia c asupra lui se npustea o nou armat. Ali cavaleri, cu sbii i armuri
lucitoare, nvlir n vlmagul btliei. Cele dou armate rmase n ateptare se lmuriser
cine era nvingtorul i-acum se repezeau s-i vin n ajutor, nimicindu-i pe nvini. Griffith i
plec umerii, cutndu-l pe Henry cu privirea obosit. Nu avea cum s ajung la timp. Nu-l mai
putea ajuta. Numai Dumnezeu putea s-o fac, dar Dumnezeu prea a fi foarte departe de aceste
locuri.
i ridic, jsfrit, scutul i securea nu pentru c i-ar fi nchipuit c va scpa cu via, ci
pentru c nu-i sttea n fire s se predea fr lupt. Dar atacatorii nici nu-l luau n seam, ntr-o
fraciune de secund nelese.
Cele dou armate luptau pentru Henry! Cine tie din ce motiv poate binele rii, poate
dreptul lui Henry la tron se hotrser s-l atace pe Richard i oastea lui, fcndu-i una cu
pmntul.
Luptau aproape cu plcere, rznd de bucurie cnd doborau rzboinicii lui Richard.
Rdeau i cnd ucideau caii.
Nu pentru binele rii", i zise Griffith, scrbit. Nici-pentru cauza dreapt a lui Henry."
L-au prins! strig acesta, cu un glas din care lipsea bucuria triumfului.. Uite cum l
cspesc!
Din toat oastea vrjma, numai Richard rmsese n picioare. Cavalerii l nconjurar pe
regele din neamul York, ncepnd s-l loveasc cu spadele. Dar i Richard izbea cu furie n
dreapta i n stnga, iar Griffith scoase o exclamaie de bucurie cnd regele zbur capul unuia
dintre atacatori. Dar aceast isprav nu fcu dect s-i ntrte pe ceilali, care strnser cercul n
jurul lui, mpungndu-l cu spadele, cioprindu-l cu securile i zdrobindu-l cu ghioagele.
ntr-o ultim ncercare de-a scpa din ncercuire sau poate de-a muri eroic Richard
i ridic armsarul pe picioarele din spate. Calul ncepu s necheze, lovind cu copitele, i zvrli
jos din a doi dintre atacatori. Unul dintre acetia i repezi spada nainte i nobilul animal se
prbui, cu o ran sngerie pe pieptul alb ca zpada.
Richard se prvli n iarb, ntr-un zgomot asurzitor de fierraie, i cavalerii se npustir
asupra lui. Pavza i coiful zburar ct-colo, iar sngele ni n aer ca dintr-o fntn.
Milostivul pmnt englezesc nghiise ruri de snge. Sngele pedestrailor. Al cavalerilor.
i sngele regesc al lui Richard al III-lea.
Henry Tudor privea mcelul, cu o grimas de oroare pe chipul frnt de oboseal. Apoi,
ntorcndu-se spre Griffith, rosti jurmntul prin care avea s guverneze Anglia:
Dac aa se poart englezii cu regii detronai, atunci jur pe sfnta cruce c nimeni i
nimic nu
:
mi va putea smulge coroana.


Capitolul 1

Castelul Wenthaven Shpopshire, Anglia, 1487

De-a lungul galeriei impuntorului castel rsuna zngnit de spade. Griffith ap Powel
schi o strmbtur de dezgust.

6

Un duel? ntreb el, adresndu-se gazdei. M-ai adus aici ca s asist la un duel?
nconjurat de o ceat de prepelicari rocai, contele de Wenthaven un brbat crunt,
cu trsturi aristocratice era un exemplu de ospitalitate i curtoazie.
Nu vreau dect s-i mplinesc dorina.
n timp ce-i fceau loc printre spectatori, la urechile lui Griffith ajunser hohote de rs i
ipete de spaim prefcut.
Vd c n ara asta nu mai exist respect pentru lupttori, mormi cavalerul. n ara
Galilor ne luptm pe via i pe moarte, cu spada n mn, i numai cu vrjmaul. Nici
pomeneal de distracii ca duelul!
Cu un gest elegant, Wenthaven curm orice discuie despre ara Galilor i tradiiile ei.
E un obicei franuzesc. Oricum, n jurul meu s-au adunat o mulime de tineri, care se
iau la har din te miri ce. Flcii se dueleaz pur i simplu pentru plcerea de-a ncrucia
spadele iar eu i ncurajez. Au spade uoare, fr muchii, i un antrenament serios n-are cum
s le strice. Mai mult dect att, dac vrei s vorbeti cu lady Marian fosta domnioar de
companie a reginei noastre nencoronate atunci aici trebuie s-o caui.
Griffith simi cum l cuprinde iritarea: se socotea total nepotrivit pentru o astfel de
misiune.
Prin urmare, replic el, lady Marian se amuz privind cum se taie unii pe alii tinerii
tia fr minte?
Wenthaven l privi, abia ascunzndu-i zmbetul.
Dac te-ai uita mai atent, ai vedea cu ochii ti ce face lady Marian.
Griffith era destul de nalt ca s poat privi peste capetele spectatorilor entuziasmai. Pe
lespezile de piatr, dou siluete dansau una n jurul alteia, fiecare innd n mn o spad de
antrenament. Amndoi erau extrem de ndemnatici, cu trupuri tinere i sntoase, cu reacii
prompte.
Deodat se frec la ochi.
Bine, dar unul din spadasini e femeie!
n aceeai clip, prul ei rocovan se eliber de sub coif, revrsndu-i-se pe umeri, ca
flacra unei lumnri albe i subiri. Fata i ainti ochii verzi asupra lui, dezvelindu-i dinii
sclipitori ntr-un surs cuceritor. i inea pe bra poala tunicii lungi, de culoare deschis, i
Griffith i zri gleznele i coapsele musculoase, nvelite n mtase. Mersul ei delicat i distrase
atenia de la spada pe care o inea n mn.
Sfinte Dewi, ce zvelt i nalt era! Se opri n faa unui tnr de pe margine i-l privi n
ochi, plin de ndrzneal.
Lui Griffith nu-i plceau femeile ndrznee.
Fredonnd o melodie, fata i flutur batjocoritor spada pe sub nasul tnrului. Griffith se
simi intimidat i stnjenit de inuta ei mndr i de sursul amuzat.
Tnrul putea lupta cu amndou minile, iar iueala i agilitatea lui ar fi descurajat muli
adversari. Acum, ns, rsufla gfit i stropi de sudoare i picurau din sprncene. ncepu s lupte
cu o agresivitate neobinuit pentru un duel amical.
Simea c-i pe cale s piard.
Nu-i aa c n-are pereche? murmur Wenthaven din spatele lui Griffith.
Acesta scoase un mormit aprobator, dei fr prea mare tragere de inim.
Eu am nvat-o tot ce tie.

7

Dar e o nebunie!! izbucni Griffith, fr a-i putea lua ochii de la aceast femeie, pe care
o gsea prea nalt, prea ndrznea i prea frumoas pentru gustul lui. Ce-i trebuie unui brbat
s nvee o femeie s mnuiasc spada?
O femeie ca ea trebuie s tie cum s se apere! rse Wenthaven. S se apere... de... s
zicem... unele avansuri nedorite.
Cele dou spade curbate se ciocnir scrnind, ntr-o ploaie de scntei albstrui.
O femeie ca ea?
Da.
Apoi, mulumit de interesul pe care-l arta Griffith, adug:
i-o prezint pe lady Marian Wenthaven.
Griffith se ntoarse ctre conte, scpnd din ochi momentul n care fata se pregtea s-i
dea adversarului lovitura de graie. Dar aclamaiile privitorilor l trezir la realitate. Cu un strigt
triumftor, lady Marian i zbur tnrului spada din mn. mbtat de victorie, i ridic braele,
fericit, n timp ce Griffith o privea pe sub sprncene.
Expansivitatea e o nsuire nepotrivit la o femeie. Ct se poate de nepotrivit.
n sinea lui, i dorea ca i simurile s fi fost de aceeai prere.
Wenthaven plesci din limb.
Adrian Harbottle n-avea nici o ans. E doar unul din cavalerii ia fr avere cu
nimic mai breaz dect un tlhar de drumul mare.
Griffith arunc o privire spre tnrul la care se referise Wenthaven. Blond, cu dini albi i
trup bine croit, Harbottle nu arta ctui de puin a tlhar de drumul mare. Era att de frumos,
nct Griffith simi c-l apuc durerea de dini. n plus, nfiarea lui i amintea vag de ceva.
Avea un aer familiar i linititor.
Da! Harbottle semna cu pictura aurit a ngerului din Jurnalul mamei lui Griffith.
Dar Griffith punea mna n foc c Harbottle nu era un nger. nc gfind din pricina
efortului, tnrul cel blond o sgeta pe lady Marian cu o privire furioas.
Griffith arunc o privire indiferent spre pumnii lui ncletai, care nu prevesteau nimic
bun.
A fost un dobitoc dac i-a nchipuit c se poate msura cu ea! rse Wenthaven.
Harbottle nfac spada i se repezi asupra fetei. Reflexul de aprare al lui Griffith se
dovedi mai puternic dect gndul la eventualele consecine. Femeile ncepur s ipe, brbaii s
strige, iar Griffith se prbui pe pardoseal, peste trupul tnrului. Se auzi trosnet de oase i
tendoane. Griffith se rostogoli ntr-o parte i sri n picioare, azvrlind ct-colo spada
atacatorului. Dar cnd vru s-o culeag de pe jos, vzu o mn delicat de femeie aintind-o spre
gtului Harbottle.
Ticlos i la ce eti, rsun glasul adnc i grav al Marianei. Ridic-te i ia-i pedeapsa
pentru mielia ta.
Harbottle se sprijini n genunchi, cu obrazul schimonosit de furie.
Cea afurisit! uier el. Eti lipsit de mil, parc n-ai fi femeie!
Pentru c nu i-am ngduit s m nvingi? Sau s m ucizi? Oare trebuie s m las
ucis de-un bastard nenorocit ca s dovedesc c sunt o lady?
i ainti vrful strlucitor al spadei spre gtul lui, dezvelit de gulerul rsfrnt al cmii.
i-am spus s te ridici i s nfruni femeia pe care ai atacat-o mielete.
Dup triumful strlucitor de mai adineauri, acum i arta mnia cu nobleea cu care i-ar

8

fi purtat coroana o regin.
Griffith fcu un pas spre ea. Dac expansivitatea i se prea nepotrivit la o femeie, atunci
de ce se simea atras de cea din faa lui?
Harbottle se cltin pe picioare, cu ochii la Griffith.
Te simi puternic fiindc te apr ultimul tu iubit. Marian nu-i acord lui Griffith
nici cea mai mic atenie.
N-am nevoie de ajutorul nimnui ca s te ucid, Harbottle.
i zicnd acestea, i retrase braul, pregtindu-se de ultima lovitur.
Harbottle se holb la ea cu ochii injectai, alb la fa de spaim.
Nu... poi... Doar nu vrei...
Cine m-ar putea nvinovi?
Obrazul ei pli, dar Harbottle nu observ nimic. Toat atenia lui era ndreptat spre
vrful nemilos al spadei.
Am muli bani... Dac-i vrei...
Ea se mbujor din nou.
Dac te ucid, scap lumea de-un nemernic ca tine. Rsufl adnc, i Griffith se pregti s-
o vad nfigndu-i spada n gtul lui Harbottle.
Fie-i mil! se milogi tnrul.
Brusc, Marian i schimb gndul i art cu vrful spadei ctre u:
Du-te s cazi n genunchi n faa preotului. Poate pn la urm i va acorda-iertarea.
Asta-i tot ce poi spera, fiindc cei de-aici nu-i vor trece cu vederea fapta mrav.
Harbottle se trase grbit napoi i, cnd ajunse destul de departe, i strig:
Trf! Eti o ruine pentru familia ta! Bastardul pe care l-ai adus pe lume e o pedeaps
pentru pcatele svrite deine!.
Griffith nlemni, dar Harbottle nu terminase tot ce avea de spus.
Puiul de cea pe care l-ai nscut e un idiot!
Marian ridic spada, i toi cei de fa se grbir s se fereasc din calea ei. Dar Griffith o
apuc iute de mn i, rsucind-o spre el, i ngropa fruntea la pieptul su.
Un bastard!" se gndi el, suprat. Va s zic, a fcut un copil din flori. Nu-i de mirare c-a
fost alungat de la Curte."
Un bastard! Un copil al crui tat refuzase s-1 recunoasc! Prin iubirea ei neleguit,
Marian atrsese asupr-i dizgraia i exilul. Iar firea ei nesbuit continua s se vdeasc n
aceste dueluri fr sens.
Harbottle se ndeprt chioptnd, ca o insect pe jumtate strivit.
Marian se smulse din strnsorea lui Griffith, furioas c cineva cutezase s se pun ntre
ea i nemernicul care ndrznise s-i insulte fiul. Dar n urechi i rsun un glas adnc:
Mnia e vntul care stinge lumina minii. Tu nsi ai. dovedit-o. Nu amenina pe
cineva cu moartea dect dac eti hotrt s-i duci gestul pn la capt. Acum te-ai ales cu un
duman pe via, care nu se va declara mulumit dect cnd te va ti umilit i nvins.
Marian se desprinse din braele lui,nlnd privirea. Mai sus... Tot mai sus... i mai sus.
Brbatul din faa ei era nespus de nalt... i mnios. Prul negru, lung pn la umeri, era
dat pe spate, lsnd s se vad un obraz aspru i clit n lupt. Pielea ars de soare purta urma
multor btlii. Avea tot attea cute pe frunte cte cicatrici pe obraz. Nasul subire fusese spart de
multe ori, iar brbia ambiioas era umbrit de barba neras din ajun. Dar ochii aurii erau

9

negrit de frumoi... numai c acum o fulgerau cu un dispre care-i nghea sngele n vine.
Mulumesc, dar asta nu-i treaba ta.
El pufni iritat, fcnd s fluture o uvi rtcit pe fruntea Marianei. n timp ce se
ndeprta, fata l auzi murmurnd:
Numai de-ar fi aa!
n spatele ei rsun glasul lui Wenthaven:
Cpcunul sta vel a fost trimis de regin s-i vorbeasc.
Marian se rsuci n loc, ca mucat de arpe.
La naiba, Wenthaven, de ce nu mi-ai spus de la nceput?
Contele i ntinse braele n lturi, cu prefcut nevinovie;
Eu credeam c i-am spus...
Marian i azvrli o privire dispreuitoare i ncepu s-l studieze pe Griffith, cu capul plecat
ntr-o parte, surprins n primul rnd de hainele lui cafenii i simple.
Chiar c seamn a cpcun. Ia spune, artarea asta are i un nume?
Griffith fcu o plecciune, apropiindu-i obrazul de al ei.
Dac n-avei nimic mpotriv, m numesc Griffith ap Powel.
Vorbise ncet, iar la auzul numelui su, Marian simi cum i urc sngele n obraz.
Griffith ap Powel? Griffith ap Powel nu-i trimisul stpnei mele, regina, ci omul
regelui.
Griffith i ndrept spatele, surznd satisfcut.
Sunt, ntr-adevr, omul regelui, prin urmare i-al reginei, pentru c s-au cstorit dup
lege, n biseric.
Marian arunc o privire n jur i vzu c toi acei gur-casc venii s-o admire luptnd
sorbeau fiecare cuvnt al vorbitorului.
Fcu semn unui paj s se apropie i-i nmna spada, ca s-o curee i s-o pun la locul ei. n
acest rstimp, se strdui s-i recapete stpnirea de sine,
i ce face Elizabeth de York? Cum o duce regina mea?
i Griffith remarcase interesul asistenei, aa c-i oferi braul, spunnd:
Soia regelui e bine, la fel ca fiul i motenitorul ei, Arthur.
Motenitorul tronului Angliei, surse ironic Marian. Iar tatl lui e Henry Tudor.
Tatl lui e regele Henry Tudor.
Marianei i veni s rd de vorbele pompoase ale lui Griffith, ns anii petrecui la Curte o
nvaser s respecte puterea unui rege dei nu i pe cei ce umblau dup favoruri. l lu de
bra pe emisar, ncuviinnd:
Desigur. Regele Henry, al aptelea cu acest nume, e tatl copilului. Dar spune-mi,
regele a hotrt ncoronarea reginei?
nc nu.
n clipa cnd arhiepiscopul va unge fruntea Elizabethei, aezndu-i pe cretet coroana,
n catedrala Westminster, regina se va ridica deasupra celorlali muritori.
Marian se strnse lng Griffith, mulumit c, graie lui, se putea strecura prin mulime.
Dup ce se ndeprtar de urechi strine, i opti:
Regele se teme s nu se cread c-i datoreaz reginei tronul.
E doar prudent, i pe drept cuvnt! o corect Griffith fr s clipeasc.
Numai c tronul se cam clatin sub fundul lui regesc.

10

Se clatin? Nici vorb. Doar naivii i nchipuie aa ceva. A6eiai naivi care spun c
Henry nu-i va putea pstra coroana dect cstorindu-se cu Elizabeth de York.
Nu eti curtean, aa-i? zmbi Marian, mai mult amuzat dect stnjenit de acuzaia
de naivitate.
Sunt tot ce-i necesar s fiu pentru binele lui Henry.
Atunci, poate lacheu! replic Marian, ntrebndu-se dac Griffith va rspunde la
aceast insult.
n prezent, da. Sunt emisar i duc mesaje de la o fat fr minte la alta cu nimic mai
breaz.
i, fr a mai aduga nimic, o conduse afar, n grdina plin de flori, unde trandafirii
timpurii i rspndeau parfumul, rsfndu-se n lumina soarelui de primvar.
Rsplata mea pentru aceast misiune e dreptul de a-mi vizita prinii, n ara Galilor.
Marian observ c soarele de dup-amiaz nu-i era prea favorabil lui Griffith. Prul lui nu
era negru, ci castaniu-nchis i strlucitor. Pieptnat pe spate, ddea feei sale nguste un aer
diavolesc. n acelai timp aducea cu coama unui leu, i Marian se simi nfiorat, ca n prezena
unei slbticiuni. Lumina soarelui i accentua asprimea trsturilor, precum i silueta nalt i
voinic, iar fata se ntreb ce pornire nebuneasc l ndemnase pe Henry s i-l trimit tocmai pe
acest om.
Nu cumva regele ncerca s-o intimideze? Bnuia ceva? Oare ce tia? i ncredinase i
mesagerului secretul?
O uvi de pr rocovan i alunecase pe frunte. ncerc s i-o prind la loc, dar fr
succes.
El o privea cu un surs cinic.
i vopseti prul?
Ea ls minile s-i cad pe lng trup, cu ochii scnteind de mnie. n cei douzeci i doi
de ani ci numra acum, nu ntlnise niciodat un brbat att de grosolan.
i dac l-a vopsi, crezi c a alege culoarea asta?
El nu zmbi. Nu fcu nici un gest, dar nici nu ncerc s-i ascund admiraia. i apuc
uvia rebel cu dou degete, prinznd-o la locul de unde se desfcuse.
Exist riscul s ne aud cineva?
Marian nu putea citi nimic pe chipul lui Griffith, dect un profund dezgust pentru ea i
pentru misiunea pe care o primise. Cu att mai bine, i zise fata. Castelul Wenthaven i oferea o
via mbelugat, n mijlocul naturii, ns ea se Obinuise cu distraciile de la Curte. Iat, acum i
se oferea ocazia de a-i msura inteligena cu acest lord vel, att de nfumurat.
Nu ne-aude nimeni, dar asta n-are nici o importan. Toat lumea tie c am fost
cndva prima domnioar de companie a reginei i c de-atunci am pstrat legtura, dei, de
regul, mesagerii sunt mai...
l msur rapid din cap pn n picioare.
...mai vorbrei.
ntinse mna, cu palma deschis.
Ai o scrisoare pentru mine?
El scoase de la cingtoare un pergament purtnd sigiliul reginei i ncepu s desfac
pecetea de cear.
Vrei s i-o citesc?

11

Ea i smulse din mn mesajul, ascurizndu-1 n mnec.
O voi citi singur. Ai cumva i vreo pung cu bani?
Cu gesturi ncete, Griffith scoase de sub pulpana hainei o pung doldora de bani.
Ea o cntri n mn, rsuflnd uurat.
Sfnta Fecioar a avut grij de mine.
Regina i trimite o mare parte din puinii bani la care are dreptul.
Aa e, ncuviin Marian, cu gndul la copilaul de doi ani care dormea n iatacul ei.
ntotdeauna s-a ngrijit s nu-mi lipseasc nimic.
Remarc privirea scandalizat a lui Griffith, pe care, de altfel, acesta nici nu ncercase s-o
ascund. Aezndu-se pe o banc de piatr, Marian i ls capul ntr-o parte, cu un surs
dispreuitor.
Ei, Griffith ap Powel, ia zi, la ce te gndeti?
M ntrebam dac nu cumva tii ceva ce regina ar dori s nu se afle, i astfel i vri
mna pn la cot n banii ei.
Grosolnia lui dovedea o total lips de respect la adresa Marianei, care simi din nou
cum o cuprinde furia. Adierea blnd dinspre lac i mbujora obrazul. Se ntoarse ctre el cu o
privire mnioas, ns n aceeai clip i aminti c nu era secretul ei i se strdui s-i in firea.
Lady Elizabeth nu poate fi antajat, zise ea, alegndu-i cu grij cuvintele. A dus o
via exemplar. Cum altfel? Mai nti, a crescut n preajma tatlui ei, regele Edward, apoi a fost
pupila unchiului, regele Richard al III-lea.
Regele Richard? ricana Griffith. Poate vrei s spui uzurpatorul. Richard era fratele lui
Edward. Fiii lui Edward ar fi trebuit s moteneasc tronul, dar unde sunt ei? Unde-s ei acum?
Marian i nclet degetele pe punga de piele, simind rotunjimea monedelor dinuntru
i, din nou, fcu un efort s se stpneasc.
Nu tiu, dar Elisabeth e sora lor. Ea n-a avut nici un amestec n dispariia frailor ei.
Richard i-a ntemniat n Turnul Londrei, de unde n-au mai ieit niciodat.
Griffith puse piciorul pe banc, sprijinindu-i braul pe genunchi, i se aplec, apropiindu-
i obrazul de cel al Marianei.
Au disprut. Nimeni nu i-a mai vzut vreodat. Am luptat pentru Henry i m-am rugat
la Dumnezeu s-i ajute s uneasc prin cstorie familiile York i Lancaster. Dar cnd am ajuns
la Londra, am descoperit adevrul. Lady Elizabeth dansase cu ucigaul frailor ei. Tria la curtea
lui Richard, purta rochii druite de el i ddea domniei lui o legitimitate pe care altfel n-ar fi
cptat-o niciodat. Elizabeth ilustreaz clar decderea Casei de York, iar acum stricciunea a
ptruns i n neamul Tudor-ilor.
Fr a-i da seama ce face, Marian i azvrli punga cu bani drept ii obraz i n aceeai clip
auzi trosnet de os sfrmat. El se cltin pe picioare i fcu un pas napoi, acoperindu-i faa cu
mna. Sngele ncepu s-i iroiasc printre degete. Marian l nfac de poala tunicii, trgndu-1
spre ea.
Stofa se sfie, aproape ca un ipt, iar glasul fetei rsun adnc i ptrunztor.
Lady Elizabeth a sacrificat tot pentru a-i salva fraii. Tot! Te previn; dac mai
ndrzneti s-o vorbeti de ru, ai s mori de spada mea.
l mbrnci deoparte i-o lu la fug pe alee, uitnd de pung n graba i furia plecrii.
Cnd se asigur c el n-o mai putea vedea, i ridic poalele pelerinei i iui pasul. Nu-i dorea
dect s scape de bdranul acela, care mai era i sicofantul lui Henry.

12

Totui, fusese o greeal c-l lovise. Mai ales cu punga aceea grea. Auzise o trosnitur. Nu
cumva i rupsese nasul?
Dar cum ndrznea s-o acuze pe Elizabeth de-a fi fost prtaa lui Richard la uciderea
propriilor ei frai? Marian cunotea adevrul, nc de la cinci ani se afla n slujba Elizabethei,
pentru c aveau aceeai vrst i erau rude de snge. De la nceput, Marian fusese crescut n
ideea c trebuia s-o slujeasc pe prines n orice chip.
Elizabethei i se spusese c trebuia s se sacrifice pentru dinastie. Fiecare gest, fiecare
cuvnt, fiecare zmbet era cntrit i judecat ca fiind sau nu demn de o prines de York. Copil
bun i asculttor, Elizabeth se strduise ntotdeauna s se arate la nlimea acestor pretenii,
chiar dac inteligena ei nu era dintre cele mai sclipitoare... Oricum, ce nevoie avea o prines de
inteligen?
i nici nu avusese pn n clipa morii tatlui ei, regele Edward al IV-lea. Urmaser
vremuri grele, pline de trdri de tot soiul, iar Elizabeth nu era pregtit s fac fa jocului
politic care dusese ara la rzboi. Unchiul iubit devenise tutorele frailor ei, pe care declarase c
dorea s-i ocroteasc. Apoi, pe neateptate, fcuse o afirmaie ngrozitoare, cum c nu erau copii
legitimi. Dup spusele lui, toi copiii lui Eduard erau bastarzi.
Aa cum rvnise, Richard fusese ncoronat rege de ctre Parlament.
Marian o consolase pe Elizabeth, care plngea pentru fraii ei, pentru libertatea pierdut,
pentru onoarea terfelit. O ajutase pe tnra prines s gseasc o soluie. Cnd Richard i soia
lui o invitaser la Curte, Marian i Elizabeth mai nti ipaser de furie, apoi, ns, ticluiser un
plan. Dac Elizabeth rmnea la Curte, jucnd rolul unei nepoate asculttoare, atunci avea anse
s descopere ce ce ntmplase cu fraii ei poate chiar s-i influeneze unchiul, sau s-i ajute
pe cei doi prizonieri s evadeze.
Marian i Elizabeth i fcuser fel de fel de proiecte, ncercnd s nu scape din vedere
nici o eventualitate. Un singur lucru nu reuiser s-1 prevad: rolul lor decisiv n timpul
domniei blestemate a lui Richard. Ah, dac...
Marian oft adnc. Aceti dac" o scoteau din mini.
Csua ei se afla chiar lng zidul nalt, de piatr, care nconjura castelul, aprndu-1 de
posibile atacuri. Aici era departe i de ochii lui Wenthaven. De fapt, asta i dorea. S fie departe
de lordul Wenthaven, de mainaiile lui politice, de intrigile pe care urzea. Aici, ea i fiul ei se
gseau n siguran.
Lionel. Oare se trezise?
Deschise poart grdinii i-l strig pe nume. Zmbi fericit cnd, de dup colul casei, i
fcu apariia un biea brunet i durduliu, venind spre ea cu pai legnai. l ridic n brae,
exclamnd:
Eti murdar din cap pn-n picioare. Te-ai jucat n nisip?
El ddu din cap, surznd ncntat, punndu-i palmele plinue pe obrazul ei.
Faci un castel? Bieelul ncuviin din nou.
Cu an de aprare?
Ah, nu-l mai ntreba de an! zise doica, ivindu-se din spatele csuei. Curnd va vrea
s ia ap din fntn i-atunci s vezi murdrie!
Cecily era o fat frumoas, aducnd nespus de mult cu mama Marianei, care rmsese o
duioas amintire de demult. Spre deosebire, ns, de nobila femeie, Cecily se dovedea o naiv,
lsndu-se influenat de mod, de prerile altora i, ndeosebi, de complimentele primului

13

brbat ntlnit n cale.
Totui, doica o urm fr s crcneasc pe Marian, care pornise spre iazul din curtea
castelului Wenthaven.
A dormit? ntreb Marian.
Cecily i sufl o uvi de pr czut pe frunte.
A dormit puin, dar cea mai mare parte a dup-amiezii s-a jucat.
Marian lu copilul n brae i-1 srut, ncuviinnd:
Aa e, Lionel e un bieel voinic i sntos.
Nici nu-i vine s crezi c pn la un an plngea tot timpul.
Avea colici, spuse Marian, fr a-i lua ochii de la Lionel, care se zbenguia n iarb.
Oricum, a fost ngrozitor! coment fr fereal Cecily.
Marian nu-i rspunse. Erau multe lucruri despre care nu vorbise nimnui, printre care
faptul c la nceput nu-1 putuse suferi pe Lionel.
Nu voise s fie mam. N-o interesau copiii. Cnd moaa i pusese pentru prima oar n
brae mogldeaa aceea moale i nsngerat, avusese- o reacie de dezgust, n locul
sentimentului matern.
Se zice c pruncii venii pe lume nainte de soroc sunt debili, glgioi i uri! vorbi
Cecily, care prea s-o considere pe Marian de aceeai prere cu ea. Uneori mi nchipuiam c nu
va supravieui mai mult de cteva luni.
Cteodat,n miez de noapte, cnd bebeluul plngea ore n ir, Marian nici n-ar fi putut
spune dac dorea ca el s supravieuiasc mai mult de cteva luni. i ncovoie umerii sub
greutatea acestor gnduri vinovate i-1 urm pe Lionel spre ochiul de ap amenajat anume
pentru el.
De nu te-a fi avut alturi, my lady, zu c mi-a fi ieit din mini! continu Cecily.
Remucarea o fcuse pe Marian s preia ncet-ncet ntreaga ngrijire a copilului... i ntr-o
zi... ah, ntr-o zi, copilaul i zmbise!
Niciodat nu avusese motive s cread n dragoste sau h revelaia unei clipe. Dar acel
prim zmbet fr dini al pruncului pe care-1 inea n brae o schimbase total. De atunci, fiecare
surs, fiecare suferin i fiecare realizare a bieelului o legase tot mai mult de el. Privindu-i
cporul brun, aplecat deasupra nisipului, Marian se minun, de propriile-i sentimente. i-ar fi
dat i viaa pentru el nu din datorie sau loialitate, ci din iubire.
Cecily oft adnc, la fel ca Lionel atunci cnd dorea s atrag atenia celorlali.
A fi vrut s fiu de fa i s-i a"Jut la naterea lui. Marian i arunc o privire
nencreztoare.
Tu? Tu care-i pierzi minile i cnd vezi un brbat scuipnd pe jos?
Cecily i ls capul n piept.
tiu c aa e, recunoscu ea. Dar sunt convins c n acele momente ar fi nvins
instinctul meu de femeie.
Marian se ndoia profund, dar nu zise nimic.
Sigur, a trebuit s-o nsoeti pe lady Elizabeth n exil. Cu zvonurile care se rspndiser
atunci, nici nu mai putea rmne la Curte.
Cecily o privi pe sub marginea glugii, cu ochi senini i nevinovai.
Vorbesc despre zvonul c s-ar fi mritat cu unchiul ei, regele.
Marian pipi scrisoarea ascuns n mnec.

14

tiu bine despre ce vorbeti.
M surprinde c nu-mi faci confidene. Cum poi ndura aa o dezonoare, fr sprijinul
scumpei tale verioare?
Cecily suspin adnc.
La urma urmei, i-am fost domnioar de companie!
Cecily, o opri Marian, privind-o drept n ochi. Cu cine-ai stat de vorb?
Cecily se nroi pn n albul ochilor.
De ce crezi... c-am stat de vorb cu cineva? se blbi ea.
Pentru c tii bine c niciodat nu i-ai dorit s fii de fa la naterea lui Lionel. Nate
cumva vreuna din prietenele tale?
Pe chipul doicii se citea ncurctur, disperare, stnjeneal.
N-nu... ngim ea.
Direct ca ntotdeauna, Marian adug:
Dac ai spus cuiva c m-ai ajutat la natere, aa c tii ce trebuie s faci n astfel de
mprejurri, te rog s recunoti deschis c ai minit.
Cecily i strnse buzele de parc ar fi mucat dintr-o lmie.
N-am minit pe nimeni. Dar mi-era greu s explic de ce m-ai lsat la Curte i-ai plecat
s-l nati pe Lionel fr mine. Celelalte doamne de companie ziceau... ziceau c nu ai ncredere
n mine.
N-am ncredere n tine?
Brusc, Marian nelese i-o strnse la piept pe micua Cecily.
Bineneles c am ncredere n tine.
Nu era chiar ntregul adevr, aa c Marian ncerc s-i compenseze vorbele printr-o
mbriare afectuoas.
Dac celelalte doamne de companie te mai necjesc, spune-le adevrul. Te-am lsat la
Curte tocmai pentru c m preocupa soarta ta. Am vrut s-i gseti un so i s-i ntemeiezi o
familie, nainte ca ceilali s-mi descopere secretul. Doream s nu te distrug odat cu mine
ceea ce, de altfel, s-a i ntmplat.
Nu... murmur Cecily, nu foarte convins.
Ba da, aa e, iar tu nu mi-ai reproat asta niciodat. i m-ar ndurera cumplit dac i-ai
nchipui c nu-i apreciez sacrificiul.
Cecily se desprinse din mbriare.
Nu, s nu fii ndurerat. Ai fost foarte bun cu mine. M-ai numit verioar"...
Chiar eti verioar mea!
Dar nu legitim.
Dndu-i seama c vorbise cam mult, Cecily arunc o privire spre Lionel, murmurnd:
Nu c m-ar supra adevrul. ns eu nu-i semn. Nu m pricep s scriu i s vorbesc
meteugit i habar n-am cum se mnuiete o spad.
Marian zmbi, ngenunchind lng bieelul care se juca, fericit, n nisip. Ajutndu-l s
sape mai departe, i se adres fetei:
Unii spun c asta ar fi n dezavantajul tu.
Brbaii vorbesc, i cuvintele lor mi ajung i mie la ureche. Sunt civa care te
consider o femeie extraordinar.
Alii, dimpotriv! replic Marian, amintindu-i privirea ncruntat a velului i sngele

15

care-i nise din nas cnd l nvase cum s se poarte cu o femeie.
Sir Griffith o atrgea tocmai prin asprimea lui. Avea magia unui munte necunoscut, cu
stnci coluroase i misterioase. Brusc, i pru ru c-1 lovise.
Dar o meritase cu prisosin. i-n plus, ticlosul o fcuse s uite i de pung! Acum era
nevoit s-l caute i s-l roage s i-o napoieze. Fr ndoial c o va lsa s se umileasc n faa
lui ct mai mult. Marian se foi, nelinitit. Avea nevoie de bani, dar nu voia s mai dea ochii cu
ursul acela urcios.
Nu voia s-i mai aud glasul... catifelat, mustrnd-o pentru ipucturile ei lipsite de
feminitate. Nu avea chef s-i cear scuze, dar dac inea s rennoade discuia cu el, nu exista
alt soluie. Poate, totui... nchise pleoapele pe jumtate. Mda, se pare c mai exista o cale.
i brbatul cu care te-ai duelat azi vede n tine o femeie extraordinar.
Cu gndul tot la Griffith, Marian ncrunt uor din sprncene.
Nu, nu. Nici pomeneal!
Ba da. Altfel de ce s-ar fi luptat cu tine pentru privilegiul de-a fi primit n patul tu?
Cum?
Dup o clip de nedumerire, Marian nelese c Cecily se referea la mizerabilul de
Harbottle. Ddu din mn n semn de lehamite.
la? la nu-i dect unul din turma de idioi care-i nchipuie c eu sunt o prad
uoar. Dar i-am dat o lecie s m in minte.
Am stat de vorb cu el. Vrea s se nsoare cu tine.
Oferta verioarei ei, rostit pe un ton care parc o obliga la recunotin, o fcu s-i sar
andra. Se strdui din rsputeri s se stpneasc.
Sigur c vrea, doar astfel s-ar nla pe sine i m-ar cobor pe mine. Nu, mulumesc.
Dar dac nu te mrii, nu poi avea copii legitimi.
Marian sri n picioare, cu ochii scprnd de mnie.
Adic voi mai aduce pe lume nc un bastard. Asta vrei s spui, nu?
Nu! se bosumfl Cecily. Eu...
Anglia e plin de bastarzi, iar unii din ei o duc chiar foarte bine. Dar taii lor i
recunosc ceea ce dovedete c nobilii notri sunt foarte virili... i au suflet mare.
Marian o fulger cu privirea pe Cecily, care i ncovoie umerii, parc ateptnd o lovitur.
Lionel nu are un tat care s-1 recunoasc. M are doar pe mine, iar eu am s-l apr... i
dac mai ndrznete cineva...
Se opri, simind cum o mn micu o trgea de poala tunicii. Lionel o apucase strns de
faldurile de catifea, privind-o cu ochi cprui i nelinitii. Cuvintele i nghear pe buze. Se ls
n genunchi i, lundu-1 n brae, se ntoarse cu faa n btaia vntului. Cnd i recapt calmul,
vorbi din nou.
Vrei s te ajut s faci un drum?
Lionel ncuviin, aruncnd o privire piezi ctre Cecily.
nc furioas pe doic, dar mai ales pe propria-i lips de stpnire, Marian adug:
Cecily va tia pinea pentru cin, dragul meu. Vrei s papi i miere?
El ddu iari din cap. Cecily i mpreun minile ntr-un gest rugtor.
Oh, lady Marian, dar eu speram... Marian tia bine ce sperase doica.
Te-ascult! zise ea scurt, deja hotrt s-i ndeplineasc dorina, numai s n-o mai vad
n faa ochilor.

16

Speram s pot merge la castel, s petrec mpreun cu cei de-acolo.
Cu cei de-acolo?
Marian i ddea seama c n-ar fi trebuit s-o icaneze, dar orgoliul ei nc suferea de pe
urma vorbelor lipsite de tact ale doicii.
Credeam c petreci mpreun cu unul singur.
Dac n-ai nevoie de mine, my lady, atunci voi rmne pn diminea.
Zu, Cecily!
Marian simea i se strnge inima. Fata asta se juca cu focul.
Cu cine te ntlneti? nu se putu ea stpni s nu ntrebe. Cecily zmbi, artndu-i
toi dinii, apoi rspunse cu un aer mndru:
E un brbat care i-ar plcea i ie. Detept i puternic.
Bine, du-te!
Cecily se grbi s intre n cas i s se gteasc pentru petrecere.
Ai grij, Cecily! strig Marian n urma ei. S nu te trezeti i tu cu un copil fr tat!


Capitolul 2

Da' bine te-a mai pocnit don'oara! zise Art, apsnd o compres rece pe nasul lui
Griffith. Zu c mi-ar face plcere s-o cunosc.
Sunt convins c vei avea ocazia! mormi Griffith.
l ddu deoparte pe Art i-i pipi cu grij osul i cartilagiul nasului.
Eram sigur! Iar am osul spart! Sfinte Dewi, mi-a rupt nasul!
Da, da! ncuviin Art. ntocmai. ine-o tot aa i-ai s-ajungi la fel de frumos ca mine.
Umfltura se ntindea pn sub ochi, dar Griffith tot reui s arunce o privire spre
servitorul lui chior, cu pielea ptat i pe jumtate tirb. Gemu, apsndu-i din nou compresa
pe nas. Tare i-ar fi plcut s-i suceasc gtul Marianei. Dar parc i mai mult i dorea s n-o fi
insultat pe regin.
Marian i dovedise loialitatea fa de Elizabeth. Dac Griffith n-ar fi fost un brbat att de
stpnit, s-ar fi simit tentat s-i plteasc cu aceeai moned. Dar fata i artase fidelitatea fa
de stpna ei, indiferent de primejdia la care se expusese iar Griffith nu putea dect s-o
admire pentru asta.
Ai o mutr care-ar face orice femeie s leine! Da' nu de ncntare! hohoti Art, pn ce-
l apuc tusea. Oricum aveai nasu' prea mare, chiar i nainte s i-l rupi. i cu pru' sta nclcit,
parc-ai fi o slbticiune din pdure. Ai motenit brbia Powel-ilor adic prea ptrat i
ochii de la maic-ta, draga de ea adic prea galbeni. Sigur, tu nici nu-i dai seama, da' femeile
stau la coad s-i admire brbia. Ascult, tot nu mi-ai zis ce s-a ntmplat cu lady... cum
spuneai c-o cheam?
Lady Marian Wenthaven.
Griffith i frec fruntea cu palma. Mcar de-ar fi cedat durerea de cap!
E rud cu contele.
Nu mi-ai zis ce s-a ntmplat cu lady Marian, nu se ls Art. Da' pun prinsoare c tiu.
Pun prinsoare pe ce vrei.
Griffith, cre se pregtea s-i trag o minciun, se opri, cuprins de-o presimire.

17

Ce tii? nu se putu el abine s nu ntrebe.
i-a czut cu tronc pocitania aia.
Apoi, biciuind aerul cu braul, Art adug:
Te-ai duelat cu grsana, aa-i? i btrn aa cum e, tot i-a ars un pumn n nas.
Nu-i nici pocit, nici gras, nici btrn, l ntrerupse Griffith.
Nu? ntreb Art, ndreptndu-i spinarea, numai ochi i urechi.
Griffith se trnti pe salteaua de puf i-i potrivi o pern sub cap suficient timp ca s-i
pun ordine n gnduri.
tia bine unde bate Art. Credinciosul slujitor i pusese n cap s-l nsoare i cerceta cu
mare atenie fiecare fat pe care soarta o scotea n calea stpnului. Acum cuta s afle cte ceva
despre lady Marian, iar dac Griffith i-ar fi destinuit c e frumoas, Art ar fi tbrt cu gura pe
el. Mai ru dect att, dac tnrul i-ar fi spus c Marian era urt i Art ar fi dat cu ochii de ea,
s-ar fi convins c stpnul l minise. Cine tie ce explicaie ar fi gsit pentru asta! Mai bine s nu
se-arate cucerit de nfiarea Marianei!
Nu-i plceau femeile cu un comportament prea familiar i care zmbeau prea mult. Ori
poate prea expresiv?
E tnr, i spuse el lui Art.
Slujitorul nfac informaia din zbor.
Ct de tnr?
Poate c unii ar fi gsit cuvinte pentru strile sufleteti oglindite de sursul Marianei, dar
lui Griffith nu-i venea n minte dect dispreul ei. Capul aplecat ntr-o parte, privirea amuzat,
buzele arcuite, gropiele din obraji.
Douzeci. Poate douzeci i cinci.
Exact vrsta potrivit pentru tine! sri Art cu nsufleire. Tu ai dou''opt. Cum are
prul?
ns Griffith nu-i amintea dect sursul ei ndrzne. Umerii drepi, pieptul scos nainte,
dinii sclipitori... i iar gropiele din obraji.
Rocat.
Rocat..-. Se nnegura slujitorul. Englezoaicele n-au pru' rou. Tre' s fie rou' la urt,
cu care se vopsesc cucoanele.
Griffith se ncrunt, prefcndu-se czut pe gnduri, dar i amintea. i amintea al
dracului de bine.
Nu-i vopsit.
Atunci armiu?
Rocat, ntri tnrul. Unii brbai ar gsi c-i o culoare frumoas.
Ca focu'? insist Art, satisfcut.
Mda, ncuviin Griffith, cu gndul tot la sursul ei vesel. Ochii uor oblici, obrazul
mbujorat, buzele pline, dinii albi, gropiele... O amuzase nfiarea lui. Oare cum ar fi s rd
mpreun?
Ca para focului, mormi Griffith.
Art ridic de pe jos arma" Marianei: punga.
Ce culoare-i sunt ochii?
Verzi.
Asta e! declar Art triumftor, srind n sus de bucurie. Cnd un brbat tie ce culoare

18

au ochii unei fete, nseamn c i-a czut cu tronc.
Ce? rcni-Griffith, azvrlindu-i compresa ct-colo.
Cnd un brbat...
Griffith sri din pat i fcu un pas spre Art.
Te-am auzit! Uite ce e, creier de gin, afl c nu-mi place femeia asta. E nfumurat,
dur, violent, uuratic...
Mie mi se pare tocmai potrivit pentru tine, ndrzni Art, trgndu-se prudent doi pai
mai n spate.
Nu-i genul meu! rbufni Griffith, rsuflnd adnc, ca s-i mai domoleasc furia.
Fr a-i lua ochii de la zmbetul iret al slujitorului, adug:
tii bine c mi-ar plcea o femeie aezat, care s tie s brodeze i s vad de cas, nu
una care arunc ocheade n dreapta i-n stnga, care se lupt ca un brbat i care colac peste
pupz! e pistruiat i cu prul rou. Nu-mi convine o femeie att de frumoas nct brbaii
s se lupte cu ea i ntre ei, numai ca s-o aib n patul lor.
Art se apropie chioptnd i trnti punga cu bani pe msua de la cptiul patului,
fcnd s zornie monezile dinuntru.
Parc mi-ai spus c nu-i btrn, gras i urt.
i ce-i cu asta?
Nu mi-ai spus c-i frumoas...
Da, i?
Art ncepu s fredoneze un cntecel.
Atunci, nseamn c mai rmnem aici?
A apus soarele, nerod btrn! rspunse Griffith. Sigur c rmnem dar numai pentru
noaptea asta, ca mine s-i-pot napoia blestemata de pung. Ai neles? Numai pn-i dau
punga napoi. Ce mai vrei acum?
Nimic. Eti tnr i voinic. Tu tii mai bine ce-i n gndul tu.
mi fgduieti s nu-i vri nasul?
Da, stpne.
Vezi s nu! Parc nu te-a cunoate!
Mulumit, Art se ndrept ontc-ontc spre grmada de traiste i tolbe aduse de la
Londra .
n toat ara Galilor nu exist un castel ca sta. De ce nu te culci puin? Vd c-i ard
obrajii.
Griffith se trnti pe pat, bombnind:
Niciodat n-o pot scoate la capt cu tine!
Art nu-i acord nici o atenie, continund s critice, plin de dispre, englezii i calitile
lor de lupttori.
n loc de arme i catapulte, tia sdesc flori. n ara Galilor aa un castel ar fi cucerit
n dou sptmni.
Poate c Wenthaven se simte n siguran ntr-un castel situat pe-o insul, n mijlocul
unui lac! spuse Griffith, cu gndul n alt parte.
Pff! Nu vezi c-i ine ortniile n cote i soldaii ascuni n cazarm?
Nu-s soldai de-ai lui, l corect Griffith, ci mercenari.
Aha! nelese Art. Nu m mai mir c Wenthaven i ine departe de el. Unii ca ei sunt n

19

stare s atace castelul dinuntru. Unde pui c-a tocmit o liot ntreag! Oare nu tie c-i mai
sntos s-i aib oamenii lui?
Griffith i mngie brbia.
i-a luat pe lng el o adevrat armat, nu-i aa?
Am auzit o mulime vorbind n vel.
Toat lumea tie c velii sunt cei mai buni lupttori din ar.
i de ce n-ar lupta flcii notri pentru bani i prad englezeasc? Vrei s m duc s-i
trag de limb i s aflu ce clocete contele?
Griffith ovia. Art deschise traistele i le trnti pe podea.
Ce vrei s las afar?
Vemintele de cltorie. Mine pornim spre cas.
E pcat s nu rmi s-o cunoti mai bine pe lady Marian.
Vemintele de cltorie, repet Griffith apsat. N-avea chef s mai discute cu Art
despre Marian. N-avea chef nici mcar s se gndeasc la ea.
Aflase destule despre profunzimea iubirii unei englezoaice, cnd se ntorsese clare la
Londra, dup victoria de la Bosworth. i auzise ce se vorbea despre Elizabeth de York.
i spusese Marianei adevrul. Era scrbit de faptul c Elizabethei nu-i pasase de soarta
frailor ei i de zvonul c ar fi avut o legtur cu Richard. i Henry fusese scrbit, aa c nu se
artase prea dornic s se nsoare cu aa o trf. Dar Parlamentul i declarase voina. Regele
trebuia s-i respecte fgduiala de-a se cstori cu Elizabeth. Henry se nclinase n faa
necesitii, repetndu-i n gnd jurmntul fcut pe cmpul de lupt c nimeni i nimic nu
va reui s-i smulg tronul.
Trecnd peste propriile-i simminte, o ntlnise pe Elizabeth... i-i schimbase complet
atitudinea. S-1 fi lovit n cap sau s-i fi atins sexul, i tot n-ar fi reuit s-1 mblnzeasc astfel.
Cert e c se cstorise cu Elizabeth fr s crcneasc i se comportase fr repro fa de ea.
Griffith se vedea nevoit s recunoasc faptul c Elizabeth prea a fi o femeie ncnttoare.
Totui, nu-i putea scoate din minte c femeia asta trdase, ncurcndu-se cu Richard, i
se ntreba cum reuea Henry s-i nfrng repulsia. Poate fusese cucerit de tinereea i farmecul
ei, poate... i aminti talia subire a Marianei i ncerc s-i imagineze snii ei pe sub tunica
tivit cu blan.
Griffith presupunea c regele fusese subjugat de frumuseea englezoaicei. Dar el unul
avea inima mpietrit de suferine, de rzboi i griji.
Era convins c niciodat nu va putea acorda unei femei mai mult atenie dect oimilor
pe care-i cretea.
Auzi tu, vorbi Art, frecndu-i ochiul. Iar m necjete rana aia de demult.
Te-am auzit! se rsti Griffith. Nu-i nevoie s rcneti.
ncrucindu-i braele la piept, Art repet:
Pe mine m supr rana i tu visezi cu ochii deschii.
Nu visez, aa cum nici pe tine nu te doare rana. tii bine c spui asta ori de cte ori vrei
s-i fac pe plac.
E pcat s nu aflm ce are de gnd Wenthaven, ncerc s-l ademeneasc Art.
Griffith ezita. Ca reprezentant al regelui, ar fi fost de datoria lui s descopere ce uneltea
contele dac, ntr-adevr, acesta avea gnduri necurate. Dar Wenthaven se bucura de ncre-
derea regelui i, fr ndoial, tia c soarta lui viitoare depindea de Henry.

20

Voi trimite un mesaj regelui, spuse Griffith. Dac Henry dorete s m cheme napoi,
atunci va da porunc s m ntorc.
Furios, Art trnti de perete uile dulapului de lemn sculptat.
Cred c-am s pun traistele n dulapu' sta cu floricele.
Wenthaven i poate permite un dulap cu floricele" i un castel fastuos. Doar e una
din rudele parvenite ale reginei vduve.
Griffith se ntinse alene, oftnd adnc.
A fcut o cstorie avantajoas, iar pe timpul lui Edward s-a bucurat de mare trecere la
Curte.
A adunat avere prin sudoarea frunii, ncuviin Art. Adic prin uneltiri.
Ridic n aer o cma de-a lui Griffith, fluturndu-i mnecile.
Vezi? Ce-i spuneam eu? Ai brae aa de lungi c-i poi scrpina genunchii fr s te
apleci. Nu zic c nu i-ar fi de folos cnd mnuieti spada, da' cu pieptu' la mare, ari ca o
putin, iar picioarele i-s i ele aa de lungi c abia le poi vr n pantaloni.
i-acum ce faci, ncerci s-mi dai curaj? se stropi Griffith.
Bineneles. Vreau s nelegi c fata aia nu te-a pocit mai mult dect erai. Uite ce e:
dac ii s-o ai, grbete-te, s nu i-o sufle altul de sub...
Art i smulse compresa, nlocuind-o cu alta rece.
...nas!
Nu in s-o am.
De-aia i-e mdularu' tot att de frnt ca nasu'?
Dracu' s te ia, Art! sri Griffith, cu ochii scprnd de mnie. Tac-i fleanca, pn nu-
i vr pe gt i dinii care i-au rmas!
Ho-ho, c nu mai pot de frica ta!
Griffith azvrli compresa ct-colo.
Nu m intereseaz o femeie care nu tie s se stpneasc.
Art nu se ls impresionat nici de furia, nici de ameninrile lui Griffith, i-i ls capul
ntr-o parte, cercetndu-i stpnul cu o privire ptrunztoare.
i, m rog, de ce nu tie s se stpneasc?
A fost ntia domnioar de companie a Elizabethei de York. Ar fi putut avea un so
bogat i o mare influen la Curte. Dar i-a distrus viaa pentru o noapte petrecut n patul unui
om de vaz.
E un pcat din cele mai obinuite.
A nscut un bastard.
Griffith sesiz condamnarea din propriile-i cuvinte i nelese c Art l va face s-i regrete
spusele.
Ah! exclam slujitorul, nvrtindu-se vioi pe lng patul stpnului. Va s zic, pcatu'
ei nu-i c s-a culcat cu un brbat, ci c-a adus pe lume pruncu'. Adic nu greeala, ci faptu'. c-a
fost dat n vileag.
Necazul cu slujitorii btrni i de ncredere, i spuse Griffith, nu era c pricepeau tot, ci
c se simeau obligai s-i mprteasc prerile. Dornic s pun capt criticilor i sfaturilor lui
Art, tnrul se grbi s adauge:
Cine nu se poate stpni pe sine nu merit s stpneasc asupra altora.
sta-i un proverb din popor, i nc tare adevrat.

21

Art se opri n loc, cu privirea aintit asupra stpnului.
Pcat c nu i-ai amintit de el mai des.
De ast dat, Griffith era nevoit s-i in gura cel puin fa de Art, care pltise cu un
ochi neghiobiile lui din adolescen.
Mi-am primit de mult lecia.
Poate c la fel a pit i fata asta, Marian numai c-i e mai greu s-i ascund dovada
greelii.
n adncul inimii, Griffith sngera din nou, torturat de amintiri. O amintire ca un ciob de
sticl, ca un urure de ghea, ca o lam de cuit. Descoperise c amintirile puteau rni la
nesfrit.
Art l culc la loc pe pat i-i nlocui din nou compresa.
Te-am cam rnit cu vorba mea. Te rog s m ieri. Am vrut doar s nelegi c toi
greim, i poate-ai judecat-o prea aspru pe fata asta.
Se ridic i murmur ndeajuns de tare s poat fi auzit de Griffith.
i totu' pentru c-a izbutit s i se vre pe sub piele.
Sunt aici din porunca regelui, replic Griffith, dei nu era prea convins. Att i nimic
mai mult.
Art deschise un buzunra al sacului i scoase o hrtie mpturit, pe care o ntinse
stpnului.
Griffith recunoscu sigiliul de cear stacojie. Nelinitit, apuc scrisoarea, fr a-i lua ochii
de la btrn.
E de la rege. i-a trimis-o personal, prin secretarul lui. Urma s-o primeti dup
ntlnirea cu lady Marian.
Dei nu tia s citeasc, Art se aplec peste pat n timp ce Griffith citea mesajul, cercetnd
scrisul regal cu o privire de cunosctor.
Ceva interesant?
Griffith nfur la loc scrisoarea, dndu-i-o slujitorului.
Arde-o i desf bagajele. Rmnem la castel. Afurisit treab!
Art se scarpin dup ureche, unde mai creteau cteva uvie rzlee.
Nu i-a zis i de ce?
Asta-i stilul lui Henry. Poruncete, dar nu explic. De-aia a trimis scrisoarea prin
Oliver King. Dac a fi stat de vorb cu regele ntre patru ochi, i-a fi cerut s-mi spun adevrul.
Iste biat, aa-i? exclam btrnul, cuprins de admiraie. i ce i-a poruncit?
S rmn aici orict va fi nevoie i s veghez asupra Marianei i-a fiului ei.
Art arunc pergamentul n foc, vrndu-l sub jratic cu vtraiul.
i de ce-i regele ngrijorat de soarta lor?
Nu tiu, rspunse sec Griffith. Henry nu mi-a mprtit niciodat grijile lui.
Da'-i tare ciudat c-l intereseaz fata asta.
Se napoie la grmada de haine, rscolind printre ele cu vrful piciorului.
Cred c-ar trebui s le ag n dulap. Noroc c mergeai acas i i-ai luat toate hainele,
ca s le dai la splat, altfel nu tiu, zu, ce-ai fi pus pe tine, cu atta lume simandicoas.
M miram eu de ce insista Henry s-mi vizitez prinii. Se vede treaba c-l frmnta
ceva.
Griffith se ridic, aezndu-se pe marginea patului.

22

Am auzit c are necazuri n Irlanda.
Ce fel de necazuri?
Cic acolo ar fi fugit contele de Warwick.
Art oft, cu resemnarea velului mndru de ignorana sa cu privire la nobilimea englez.
i asta are vreo importan?
Contele de Warwick, ncepu s-i explice Griffith, e fiul rposatului duce de Clarence.
Slujitorul oft din nou.
Fii atent!
Griffith lu trei mere din fructier i le puse pe mas. Apoi ridic pe cel mai mare i mai
frumos, zicnd:
sta-i regele Edward, tatl Elizabethei de York.
Cam gras, regele nostru! remarc Art.
i chiar era. Acesta urm Griffith, artnd alt fruct, pipernicit i zbrcit e regele
Richard, uzurpatorul, care-a fost nvins i ucis la Bosworth.
Tnrul lu n mn al treilea mr, cel mai mic dintre toate.
Iar sta-i ducele de Clarence. Toi trei au fost frai i descendeni ai casei de York.
Chiar c seamn unu' cu altu'! i ddu Art cu prerea.
Doi dintre ei au fost regi. Dei Clarence n-a ajuns pe tron, totui are un fiu.
Aha!
Chipul zbrcit al slujitorului se lumin dintr-o dat.
Contele de Warwick!
ntocmai. Nepotul celor doi regi din familia York i, prin urmare, motenitorul lor la
tronul Angliei.
Care-acum e n Irlanda?
Nu. Contele de Warwick e la loc sigur, sub protecia lui Henry, n Turnul Londrei.
Art se frec din nou la ochi, bombnind:
Niciodat n-am s pot pricepe cum vine cu regii tia, cu fiii i cu nepoii lor.
Ia gndete-te, l ndemn Griffith. Motenitorii lui Edward au disprut n temnia din
Turnul Londrei. Nimeni nu i-a mai vzut vreodat, probabil au fost ucii de unchiul lor... Art
spre mrul cel zbrcit.
Richard. Acum Henry are grij" de alt motenitor. Dac ai face parte dintre lorzii care
nu l-au sprijinit pe Henry, ce-ai crede?
C Henry 1-a ucis pe contele de Warwick.
ntocmai. i dac n-ai fi susintorul lui Henry, cum te-ai gndi s-l detronezi?
Art renun la aerul ncurcat de adineauri.
A cere s fie rege contele de Warwick, a strnge armat i-a ataca Anglia dinspre
Irlanda, care sprijin n continuare casa York.
Griffith puse merele la loc, n fructier.
Arthur, eti cel mai nelept din...
n clipa aceea rsun o ciocnitur n u. Art i Griffith schimbar o privire rapid.
Slujitorul se duse s deschid. n prag se ivi o camerist btrn i corpolent, care zmbi, fcnd
o plecciune.
Sunt Jane i-am fost trimis s v ajut la despachetat. Chicoti, dnd cu ochii de
grmada de haine de pe podea, apoi ngenunche i ncepu s pun separat pantalonii, cmile,

23

ciorapii, mantiile.
Se pare c aveai nevoie de ajutor. N-am s neleg niciodat de ce brbaii in s se
ocupe singuri de rufria lor. sunt pur i simplu neajutorai.
Ia uitai-v! Dei-i neagr... Arunc o privire la mormanul de haine.
...ca mai toate vemintele domniei tale, ar merita mai mult dect s-o ndesai ntr-o
traist i s-o plimbai prin toat ara. Asta o iau cu mine chiar acu', stpne, ca mine s-o putei
purta.
Nici nu-i nchipuia c tnrul s-ar fi putut mpotrivi, iar cnd acesta deschise gura s
vorbeasc, btrnul i puse mna "pe bra, cu o privire ce prea a spune: Las-m pe mine!"
Griffith tcu. Art tia cum s se poarte cu o femeie de fapt, cu toate aa c fcu un pas
nainte i se nclin, zmbind cu gura pn la urechi.
Eu sunt Art, brbatu' care-i va fi venic recunosctor pentru ajutoru' pe care ni-l dai.
Dup toate aparenele, Jane avea experiena flirturilor.
M bucur s te cunosc, Art, surse ea.
Vrei s iei i celelalte haine? ntreb politicos slujitorul.
M ocup io i de ele, iar stpnul tu va avea cte una curat n fiecare zi, ct timp vei
vrea s stai aici. Da' pentru la iarn va trebui s-i gsim i-o mantie mai groas. Nu-i f griji,
c... . .
Era prea mult pentru Griffith.
Ce te face s crezi c vom rmne i la iarn? izbucni el. Doar i-am spus lui Wenthaven
c plec mine.
Jane i ndrept spatele, intuindu-l cu o privire nedumerit.
Am greit io camera? Nu suntei sir Griffith ap Powel?
Art i ddu un ghiont stpnului su i zise:
Ba chiar aa. Numai c 'mnealui e un nerecunosctor, care nu pricepe ce mult faci
pentru el. Uite, io...
Se apropie, lund-o de mn pe Jane.
...io i admir efortu' de-a munci pn trziu. Brbatu-tu se poate socoti un om
norocos.
Se aplec i-i srut degetele cu elegan.
Sunt vduv, chicoti Jane.
Vduv? Ce trist! murmur Art, lungind ultimul cuvnt, ca s-i dea a nelege c o
comptimea sincer.
Jane surse ctre el, iar Griffith i drese glasul, suprat i mustrtor.
Femeia i aduse brusc aminte unde se afla i ncremeni ntr-o atitudine respectuoas.
Tot ce tiu io e c nlimea Sa, contele, ne-a dat porunc nainte de culcare i ne-a
spus c-o s rmnei mult vreme i c s v slujim ca pe un oaspete de seam. Da' io n-am mai
ateptat pn mine i mi-am zis: Pi aa ne purtm noi cu un oaspete de seam?" Cum s
ateptai pn mine ca s v curm hainele? Aa c-am venit i bag seama c nu degeaba.
Uluii, cei doi brbai se holbau la slujitoarea cu braele pline de haine. Cum nu scoteau
nici un cuvnt, Jane ridic din umeri.
Vi le-aduc ct ai clipi din ochi!
Apoi, aruncnd o privire furi ctre Griffith, plesci din limb.
Da' vd c v-a pocnit zdravn lady Marian. De cnd o tiu, e iute la mnie. Nu vrei s

24

nchizi ua dup mine, Art?
Btrnul se grbi s-o ajute, apoi se ntoarse spre stpnul su i ntinse mna, ntr-un gest
plin de nevinovie.
N-am suflat nimnui o vorb despre lady Marian i despre nasu' tu. V-o fi zrit careva
certndu-v..
Puin mi pas de lady Marian i fna ei! replic Griffith. M ntreb cum de-a aflat
Wenthaven naintea mea c voi rmne la castel?
L-o fi vestit regele, i ddu cu prerea slujitorul. Doar i trimit scrisori unu' la altu'.
Nu cumva pereii de-aici au urechi? insist Griffith, artnd spre lambriurile sculptate.
Art arunc o privire de jur-mprejur, nelegnd imediat la ce se gndea stpnul. Dar
nainte de-a apuca s dea drumul unui potop de vorbe furioase, Griffith adug, linitit:
S dormi iepurete, Art. Dup pania de azi, s-ar putea s cad lat ca un butean. Se
pare c treaba-i mai complicat dect mi-am nchipuit.

Celul care dormea lng Wenthaven scheun uor, trezindu-i stpnul. Contele rmase
cu ochii nchii, ascultnd. Ceva fonea prin tufele din dreptul ferestrei. Ceva... nu, cineva! i
liniti cinele, mngindu-l pe cap. n cadrul ferestrei deschise se ivi o siluet, crndu-se cu
micri greoaie. Necunoscutul se apropie de pat, unde cinele tremura, gata s sar. Wenthaven
atept pn ce individul se aplec asupra patului, apoi uier scurt:
o pe el!
Cinele se repezi nainte, cu un mrit nfricotor. Femeia de lng Wenthaven ncepu s
ipe, iar atacatorul slobozi un potop de njurturi i blesteme n care amesteca limbajul
grjdarilor cu cel al saloanelor aristocratice. Wenthaven recunoscu glasul, dar ls cinele s-i
fac plcerea, mucnd zdravn de cteva ori, timp n care el se narma cu spada. Apoi i chem
cinele, rspltindu-1 cu vorbe i gesturi duioase, i i se adres lui Adrian Harbottle:
Ce caui n iatacul meu?
Potaie afurisit! spumeg Harbottle. i-a nfipt colii n gleznele i-n braul meu. Uite
cum sngerez! M doare-al dracului!
Sngereaz ct pofteti, dar nu pe covor! E nou i m-a costat o groaz de bani, replic
sec Wenthaven.
Aa o fi... mormi atacatorul, nfurndu-i braul ntr-o batist i pind pe lespezile
de piatr ale ncperii.
Te ntreb nc o dat, ce caui n iatacul meu?
Am venit s .cer socoteal! clocoti Harbottle. S m rzbun!
S te rzbuni? Pentru ce?
i inea spada pregtit, ns deocamdat se mulumea s-l fichiuiasc doar cu vorba.
Pentru c i-am oferit ospitalitatea mea? Pentru c te-am ndopat cu mncare mai mult
dect ncape n burta unui om normal? Pentru c i-am nghiit purtarea necioplit?
Ai uneltit mpotriva mea, insist Harbottle.
Eu am uneltit mpotriva ta? Eu?
Wenthaven i ndulci glasul, continund pe un ton ironic.
Iubito, aprinde te rog sfenicul de colo. Tocmai a rsrit luna. Ia s ne uitm mai bine
la strpitura asta.
Cu mna nc tremurnd, femeia aprinse sfenicul, luminnd ncperea.

25

Sigur, ai o femeie nurlie n pat, o sumedenie de oaspei i-un castel n mijlocul lacului
dar toi i fac ochi dulci numai pentru c eti plin de bani.
Te referi i la tine? l ntrerupse Wenthaven.
Eu am venit aici cu inima deschis, bucuros s mnnc bine i s am un acoperi
deasupra capului. Nu mi-am nchipuit c pentru asta va trebui s pltesc cu onoarea mea.
Wenthaven izbucni ntr-un rs nestpnit.
Cu onoarea ta? Ce onoare poate avea unul ca tine? Frate-tu e baron, iar tu n-ai nici un
viitor, dect la pe care i-1 poi face cu o mutr ca a ta. Onoare? Hai, scutete-m!
mi ceri s fac lucruri pe care nu le-ar accepta nici un om cu bun-sim.
Chipul lui Harbottle era leoarc de sudoare.
S ascult pe la coluri, s aflu secrete, s caut pe sub stncile unde se-ascund spiritele
rului...
Dar te pricepi att de bine!
Nu-i adevrat! protest Harbottle.
Wenthaven i ddu sema c trebuia s-1 ia cu biniorul. Natura l nzestrase pe Harbottle
cu o frumusee care fcuse din el un rsfat. Se obinuise s-i cad toi la picioare. Tot natura i
mai dduse un strop de minte i putere.
Iar Marian i zglise zdravn ncrederea i orgoliul. Sigur c, n aceast situaie, brbatul
din el cerea o satisfacie. Iute la mnie, cu sngele fierbinte, plin de iluzii cu privire la o virtute
inexistent, Harbottle i amintea lui Wenthaven de o javr nedresat: era zpcit, fr un scop n
via, dar capabil de minuni odat ce-ar fi ncput pe mna unui stpn priceput.
E drept c Wenthaven nu se ocupa dect de cini de ras, dar principiul era acelai.
Fcnd un semn cu spada, zise:
Toarn-i nite vin. E cel mai bun soi din pivniele mele.
S nu-i nchipui c m poi duce cu zhrelul, ca pe un copil! protest Harbottle.
Totui, i turn vin i trase o nghiitur zdravn. Brusc, se lumin la fa.
Chiar c-i bun!
i-am spus. Acum stai jos.
Harbottle se ncrunt din nou.
Nu.
O lovitur nprasnic, apoi o mngiere a stpnului, Contele i puse vrful spadei n
piept.
Te rog, stai jos.
Harbottle se supuse, ca un ogar asculttor. Cu ochii lui albatri i triti, privi cum
Wenthaven i umple cupa la rndul su, aezndu-se n jilul din cellalt capt al ncperii.
Dup cte neleg, ncepu Wenthaven, nu i-am folosit corect talentele. Ar fi trebuit s-
mi dau seama de la nceput c eti mult prea distins ca s tragi cu urechea.
Nu.
Harbottle i goli cupa, iar Wenthaven fcu semn femeii s ia carafa i s-i toarne din nou.
Sigur c nu, ntri contele.
Se prefcea c bea dar, n realitate, abia dac-i muiase buzele n vin.
Astzi mi-ai dovedit c puterea ta st n spad.
Harbottle sri n picioare, indignat.
Nu-i ngdui s rzi de mine.

26

Wenthaven ridic din sprncene.
Cine rde? i-am fcut un compliment ct se poate de sincer.
Vzu c tnrul ovia i-i art din nou cu vrful spadei ctre scaun.
Stai jos.
De data asta, Harbottle nu se mai mpotrivi i-i relu locul n jil.
Wenthaven urm, ca un stpn mulumit:
Cnd te-am ncurajat s lupi cu lady Marian, ar fi trebuit s te previn ct e de viclean.
Toat lumea a vzut c o protejai, pentru c era femeie. Numai c ea a profitat de slbiciunea ta.
Harbottle rmsese cu gura cscat.
Vorbeti serios?
Fr ndoial. Toi se minunau ce frumos tii s te lupi.
Sigur c-s bun! Chiar foarte bun! Aa mi-am ctigat existena pn acum, dar bnuiesc
c asta nu-i o noutate pentru dumneata.
Ce te face s crezi c tiam?
Pentru c ntotdeauna tii tot. A putea s jur c fiecare din cei care mnnc la masa
dumitale i pltete poria dezvluindu-i cte o tain. Pun prinsoare c eti omul cel mai bine
informat din tot regatul.
M mguleti, spuse Wenthaven, btndu-se uor cu vrful unghiei peste dinii din
fa.
Apoi, nelegnd c sosise vremea s pun punctul pe i, adug:
Nu ne aflm aici ca s discutm despre mine, ci despre tine. Despre tine i despre
nevinovata lady Marian. Am dreptate?
Auzind numele Marianei, lui Harbottle ncepu s-i tremure mna.
Ce legtur am eu cu lady Marian? ntreb el cu glas gtuit.
Ogarul sta a luat urma unei jivine", i spuse Wenthaven.
Parc voiai s-o cunoti mai ndeaproape, nu? Se pare c nu prea te bga n seam i
atunci i-am sugerat s-o provoci la duel. Credeam c dac-ai s-o nvingi, i va arta un dram de
respect.
Oft adnc.
Nu m-am gndit c poate, totui, te va nvinge ea... Probabil c erai cu ochii la silueta
ei admirabil. M nel cumva?
Se uit int la Harbottle, care-i feri privirea.
N-ai de ce s te ruinezi. Sunt de-aceeai prere cu tine c snii Marianei n-au pereche
n tot regatul. Sigur c nu-i frumoas cum eti tu, dar puini sunt destul de nali ca s-i fie pe
potriv aa ca tine. mi nchipui c cei ce au norocul s ajung n patul Marianei descoper c
fata i poate ncolci picioarele n jurul lor de dou ori!
Harbottle se simea cuprins de o ciudat fierbineal. Wenthaven i ngdui s surd, i
imediat slobozi ogarul" din les.
Eu am nvat-o s se dueleze, dar n-am fost att de naiv nct s-i dezvlui chiar tor ce
tiu.
Harbottle icni scurt. Wenthaven se strdui s par ct mai sincer.
Ce-ai zice s-i dau i ie nite lecii? A fi ncntat s-i art cteva mecherii de care
ea n-are habar.
Harbottle czu drept n plasa lui Wenthaven.

27

Vreau s-mi mai ncerc o dat norocul cu domnioara Mare-i-Tare". Cnd am s-o
nfrng, va fi la cheremul meu. Desigur...
i privi minile frumoase, cu un surs viclean.
La nceput se va zbate s-mi scape, dar pn acum n-am fost niciodat refuzat de o
femeie.
nfumurarea lui l ls pe conte fr replic. Wenthaven se ntreb cte femei l refuzaser
n realitate pe Harbottle i se treziser trntite pe spate, neputincioase n faa dobitocului
ncrezut din faa lui.
Nu asta i era intenia n ce-o privea pe Marian. Era convins c fata i va dovedi adevrata
valoare.
Va fi greu s-o fac s accepte o nou confruntare, l preveni contele. A fost o prostie s-i
insuli fiul.
Harbottle i cobor colurile gurii ntr-un zmbet dispreuitor.
Puiul la de cea nu-i dect un bastard.
Wenthaven simi c ncepe s-i piard rbdarea, dar se sili s-i in firea. Harbottle
rmnea o arm n mna lui chiar dac imperfect. Ori contele avea mare nevoie de astfel de
arme, ntruct Henry Tudor l trimisese pe velul cel uria ca s-o pzeasc pe Marian. Asta
nsemna c regele avea nite bnuieli.
Puiul de cea e bastardul ei i l iubete foarte mult, replic Wenthaven.
Din ce n ce mai pornit, Harbottle i urm gndul.
De fiecare dat cnd vreau s-i vorbesc, ea se ocup de plodul la. mi vine s-i frm
capul.
S nu-i faci vreun ru lui Lionel! izbucni Wenthaven alarmat. in tare mult la putiul
sta. Acum, ascult planul meu. Rmi n umbr pn cnd te nv cteva trucuri pe care ea nu
le cunoate. Pe urm n-ai dect s-i insuli fiul. Cu siguran c te va provoca la duel.
i eu ce ctig din toate astea?
Mai mult dect i nchipui, i fgdui contele. Acum f-mi plcerea i pleac tot pe
unde-ai venit.
Nu.
Harbottle se aplec nainte, cu degetele ncletate pe braele jilului.
Nu voi accepta promisiuni att de vagi. Dac-i fac pe plac i-o nving pe lady Marian...
Nu doar pe placul meu, ci i pe-al tu,i aminti Wenthaven.
Bun, i pe-al meu! Dar vreau s-aud ce ctig eu din toate astea. S-mi spui acum, i ct
se poate de clar.
Wenthaven ovi o clip. De regul, prudena l ndemna s nu dezvluie nimnui ce avea
de gnd . Dar n situaia de fa nu era nici un pericol. Putea oricnd s sacrifice jigodia asta
puturoas, oferind-i-o lui Henry, i cu asta basta.
Dac o provoci la duel i-o nvingi pe lady Marian, va trebui s te primeasc n patul ei.
Iar dup ce-o vei tvli ndeajuns, nu va avea ncotro i va fi nevoit s te ia de brbat, i
garantez eu.
Dar'dac se mpotrivete?
Wenthaven rspunse cu glas tios ca o lam de pumnal.
E femeie. Triete din mila mea, aa c va face precum i poruncesc.
Cnd te-aud vorbind astfel, mai c mi se face mil de ea.

28

Wenthaven observ c expresia lui Harbottle oglindea cu totul altceva dect compasiune.
Nu pomeni nimnui despre ce-am discutat aici, altfel s-a dus surpriza pe care i-o
pregtim Marianei.
Plin de entuziasm, Harbottle se strecur afar pe fereastr i dispru printre tufiuri.
Contele stinse lumnrile, mulumit de rezultatul ntrevederii. n clipa aceea, simi o atingere
uoar.
Noua lui amant se sprijini cu capul de braul su, trgndu-se aproape de el.
Eu nu te doresc pentru c eti bogat, murmur ea cu glas senzual i prefcut
sinceritate. Iar tu nu m vrei doar ca s te foloseti de mine. Omul acela ngrozitor nu tie ce
vorbete.
Sigur c nu.
Wenthaven i mngie cporul blai, minind la rndul lui.
Noi ne vom iubi ntotdeauna, iar cnd va veni vremea, te voi lua de soie i vei fi
contes. Niciodat n-a putea profita de o femeie care m iubete aa cum m iubeti tu.
i zmbi n ntuneric unui gnd numai de el tiut.


Capitolul 3

n camer mai era cineva. Chiar lng Art, care dormea la picioarele patului lui Griffith.
Slujitorul i zgli stpnul, ca s-1 trezeasc. Griffith, care avea instinct de lupttor, se strdui
s respire n continuare ct mai linitit, n timp ce ochii lui se obinuiau treptat cu jocul de
umbre i lumini lsat de raza lunii n ntunericul din jur. ntoarse nti capul i vzu o siluet
ghemuit lng sacii de drum, prea departe de fereastr ca s-o poat recunoate. Necunoscutul
cotrobia prin lucrurile lui, n timp ce Griffith l supraveghea cu atenie.
Umbla cumva dup bani? Sau poate era trimis de Wenthaven ca s spioneze?
Houl se ridic, avnd minile goale. Era un tinerel bine fcut, mbrcat cu pantaloni
strmi i tunic. Se duse n vrful picioarelor pn la dulap i-1 deschise, pipind fr zgomot
obiectele dinuntru. Griffith msur distana pn la u. Cnd bieandrul va termina cu
scotocitul i va vrea s plece, Griffith l va sili s rmn. E drept c houl avea picioare lungi, dar
nu mai lungi ca ale lui Griffith, care era hotrt s ajung primul la u.
ns nu mai era nevoie. Vdit nemulumit, houl nchise dulapul i se apropie tiptil de
patul tnrului!
Pe msua de la cpti se gsea punga cu hani a Marianei.
Cu, o exclamaie optit, biendrul o apuc triumftor i, n aceeai clip, Griffith sri
din pat, scond un urlet. Houl ip i se rsuci spre el. Griffith l nfca de mijloc, trntindu-l
pe pat. i altoi vreo doi ghionti, ferindu-se de loviturile care inteau cu precizie spre nasul su.
Pn la urm izbuti s-l prind de mini, imobilizndu-l. inndu-l bine cu o mn, i propti
braul n gtul atacatorului.
Un parfum delicat, precum i instinctul su fr gre i dezvluir brusc lui Griffith
identitatea musafirului nocturn.
L-ai prins? ntreb Art, furios ca un vechi rzboinic ce era.
Am prins-o, l corect acru Griffith, i n aceeai clip prizoniera ncet s se mai zbat.
Ce dracu' spui acolo?

29

Art aprinse o lumnare i-o ridic, luminnd un chip sfidtor, ncadrat de plete
rocovane. Brusc, trsturile btrnului se mblnzir i gura tirb se destinse ntr-un zmbet.
A putea jura c-i lady Marian.
ntocmai.
Continund s-o imobilizeze cu trupul lui, Griffith se sprijini pe genunchi, cercetndu-i
prada.
Lady Marian, ntr-o costumaie pur i simplu scandaloas.
Abia acum vedea c tunica cu mneci lungi fusese cptuit, astfel nct s-i ascund
snii. Fusta scurt care se zrea sub cingtoare era menit s-i acopere coapsele pline. Dar dup
atta zbatere i lupt, poalele fustei se ridicaser, dezvelind locul n care dup mbrcminte
ar fi trebuit s se vad podoaba brbteasc.
Fir-ar dracu-al dracului!
Stnjenit, scandalizat i... - Dumnezeule, nu cumva aat? Griffith i ntoarse
privirea ctre chipul fetei.
Ce caui aici? Ce-i cu hainele astea caraghioase? Buzele ei pline tremurau ca ale unui
copil prins asupra faptului. Totui se strdui s-i pstreze o oarecare demnitate.
Nu puteam veni s te jefuiesc n rochie lung i jupon! protest ea.
S m jef...
i bine-ar fi dac-ai vorbi mai ncet i-ai stinge lumnarea aia! l cert fata, n oapt,
ceva mai sigur pe ea, acum c-i revenise din surpriz. Contele are spioni peste tot i-i jur c n-
a vrea nici n ruptul capului s afle toi pania din noaptea asta.
Griffith se uit la Art, care ddu din cap aprobator. Btrnul stinse lumnarea, spunnd:
Ai face bine s descaleci de pe ea pn nu m nfurii ca o fat btrn i nu m duc s
chem preotul.
Griffith sri n picioare ca o pisic oprit.
Ia vezi de ntreab-o despre Wenthaven nainte s-i dai drumul! insist slujitorul.
Nu plec nicieri.
Marian lu punga de pe noptier, evitnd s priveasc spre cei doi.
Cel puin, nu fr asta. tii bine c-i a mea.
Glasul lui Griffith trda o adnc dezamgire.
E lacom de bani i hoa...
Griffith... l dojeni Art.
Are dreptate, recunoscu Marian, netulburat.
Prea netulburat. Urechea lui Griffith sesiz tonul mndru i ferm al unei fiine acuzate
pe nedrept i resemnate n faa nvinuirilor nemeritate.
Nu, nu eti hoa! se scuz el. Aa cum ai spus, banii sunt ai ti.
Ea i leg punga la cingtoare.
Atunci sunt numai lacom de bani.
Art o lu pe dup umeri, ca un spiridu binevoitor.
Ctui de puin. Doar trebuie s-i hrneti copilau', nu-i aa?
Marian ncerc s se trag deoparte, dar btrnul o conduse pn la fereastr.
Ei, fetio, acum uit-te n ochii mei i spune singur dac ai sau nu ncredere n mine.
Bineneles c avea ncredere. Din clipa cnd lumina luni i poposise pe ochiul lui
albastru, pe obrazul zbrcit i pe sursul blnd, Marian cptase ncredere deplin n Art, aa

30

cum se ntmpla cu toate femeile care-i ieeau n cale.
Griffith ncepu slujitorul, artnd spre stpnul su cu un deget noduros nu
nelege de ce ai nevoie de banii Maiestii Sale, regina. Numa' c el nu tie ce nseamn s fii
tat. N-a crescut copii i habar n-are c lor le trebuie haine, nclri, mncare, doftori s-i
vindece de febr...
i-preot, s-i ngroape...
Griffith tresri, ocat de vorba optit a Marianei. Cunotea povestea lui Art i durerea
ascuns n cuvintele doftori s-i vindece de febr".
i Marian sesizase tremurul din vocea btrnului.
Ai copii, Art? ntreb ea n oapt.
Slujitorul i drese glasul.
Nu mai am, fetio. I-am salvat dintr-un rzboi i pe urm i-am pierdut pe toi ase i pe
mama lor. Au murit de foame i mizerie.
Marian l nghionti ncet, ca o pisicu care caut mngiere. Btrnul i netezi uor prul
cu mna lui uscat. Apoi, forndu-se s par vesel, zise:
Acu', ia spune-ne i nou, e-adevrat c Wenthaven tie tot despre oaspeii castelului i
treburile lor?
Fata zmbi galnic, de parc n-ar fi fost micat de povestea lui Art. Griffith aproape se
ndoia c fusese martorul acelor momente de compasiune. Singura dovad c nu visase era
lacrima pe care btrnul i-o tersese pe furi.
Marian fcu semn spre zidurile din jurul lor i murmur:
Wenthaven e n stare s vnd secrete i diavolului, numai c-i prea lacom i pstreaz
totul pentru sine. Pereii camerei steia ascund zeci de orificii prin care se poate trage cu ochiul
sau urechea iat de ce-i rezervat oaspeilor mai de seam.
Zmbi pozna spre Griffith.
Dar ce-ai fcut ca s-l interesezi att de mult pe conte?
O ntrebare ct se poate de potrivit, rspunse tnrul. Asta a vrea s tiu i eu.
Marian i strecur mna spre punga de la cingtoare, jucndu-se cu monezile. Apoi,
privind n ochii triti i rugtori ai lui Art, adug:
Am s v mut n alt camer. Una sigur.
Griffith i supraveghea toate micrile.
De ce-i nchipui c-i poi muta pe oaspeii lui Wenthaven fr ca el s protesteze?
Marian i puse mna n old, zmbind ncreztoare.
tiu eu cum s-1 iau pe Wenthaven.
i ce te face s crezi c alt ncpere e mai sigur? insist Griffith.
Ai s vezi i singur.
Fcu doi pai ntr-o parte, ieind din btaia razelor de lun.
Adun lucrurile stpnului, Art. V conduc n alt camer.
Nu prea am ce s-adun, se strmb Art. Una, Jane, a luat toate hainele la curat. Mine
o s merg s-i spun s le trimit n camera a nou unde-o mai fi i aia.
Marian iei pe coridorul luminat de sfenice i se aplec s-i trag o pereche de cizme
brbteti din piele.
Griffith o apuc de bra, rsucind-o cu faa spre el.
De ce nu mi-ai cerut mie banii?

31

Voia s afle adevrul. Voia s-i cunoasc gndurile cele mai tainice.
Cnd? ntreb ea, ca s ctige timp.
Chiar i mine.
Mine s-ar fi putut s pleci, rspunse fata.
Dac-a fi plecat fr s-i napoiez punga, a fi fost un ho.
Nu... Nu un ho murmur Marian, cu ochii la nasul lui umflat ci un om suprat...
Deci asta-i prerea ta despre mine! M credeai n stare s te jefuiesc ca s m rzbun
pentru un fleac?
Te rog s m ieri, opti ea.
Ofensat de jignirea adus onoarei sale, Griffith mormi:
Tot e ceva...
Nu te-a fi lovit, orice-ai fi spus, dar cnd ai insultat-o pe lady Elizabeth...
Stai puin, o opri el, ridicnd mna. Vrei s spui c-i I iii scuze, nu pentru jignirea
adus onoarei mele, ci pentru lovitur?
Ea l privi int i rspunse rspicat:
Numai o naiv s-ar bizui pe onoarea unui brbat.
Ce fel de brbai ai cunoscut tu pn acum? Marian i nclin capul, sincer mirat de
mnia lui. Griffith schi un gest, dezgustat nu de ea, ci de brbaii care-o aduseser la aceste
amare concluzii.
Hai, condu-ne.
Marian porni spre captul coridorului, urmat de Art i Griffith. Btrnul slujitor chicoti
ncet i sufl la urechea stpnului:
O s cam ai de furc, flcule! Poate-ar trebui s te dai btut nc de pe-acuma.
Marian ntoarse capul, nelinitit, s vad dac cei doi veneau dup ea. Sau poate l auzise
pe Art? Griffith $i ncovoie umerii, privind-o ncruntat.
Chiar nu zmbeti niciodat? l ntreb fata, iritat de proasta lui dispoziie.
Nu atept rspunsul, ci lu n mn unul din sfenicele de pe coridor. Fr a da semne c
respect proprietatea contelui, aez sfenicul pe o policioar de sticl aurie i deschise o ui
ascuns n perete. Griffith fu nevoit s se aplece ca s treac pragul, poticnindu-se de prima
treapt a unei scri n spiral.
Asta duce n foior! constat el, neputndu-i ascunde respectul pentru Marian. Mda,
acolo nu vd cum ar putea trage careva cu urechea.
Ea zmbi, oarecum stnjenit.
Wenthaven nu vine aici niciodat.
Razele de lun ptrundeau prin fantele pentru sgei. Marian ridic sfenicul, dar Griffith
nu putu zri dect un tunel ntunecat deasupra capului. Sub scri se ntindea pardoseala de
piatJ i scnduri.
Aceasta e o veche arip a castelului, spuse fata, privind de jur-mprejur. Fiecare piatr
vorbete de vremuri de demult.
Da, da, ncuviin Art, trgnd aer n piept. Chiar i mirosu' amintete de alte vremuri.
Marian i zmbi i ncepu s urce treptele dou cte dou.
Tare-i impulsiv! mormi Griffith, urmnd-o n acelai ritm.
Sub pretextul c voia s-o fereasc de un eventual accident pentru c scara nu avea
balustrad Griffith i studia de fapt, oldurile unduioase i picioarele lungi. Pn n prezent, l

32

dezgustase ideea unei femei mbrcate n pantalofi, dar privelitea se dovedea ispititoare, orict
de greu i-ar fi venit s recunoasc. Muchii care jucau sub pantalon, coapsele puternice l
vrjeau, dndu-i un fel de ameeal, astfel nct, n clipa cnd ea se opri brusc n capul scrilor,
Griffith se ddu napoi o treapt, lovindu-se la genunchi.
Ea l apuc de bra ca pe un btrn.
i-e ru?
Nu! se rsti Griffith.
Apoi, frecndu-i noua vntaie i fulgerndu-1 cu privirea pe Art, care rdea pe
nfundate, ntreb:
Unde-i camera aia?
Aici.
Marian deschise o u pe care tnrul nici n-o observase i ridic sfenicul.
Hai, intr!
Griffith ptrunse n ncperea mirosind a praf. Lady Marian l urm, luminnd pereii cu
sfenicul. Camera avea un aer elegant i melancolic. Chiar n mijloc se gsea un pat de lemn
sculptat, cu baldachin i perdele de brocart. Zidurile erau acoperite de tapiserii cu-scene
domestice, de vntoare sau de btlie. Mai ncolo se zrea un emineu imens, dar stins i lipsit
de lumin i cldur. Jilurile tnjeau s mbrieze o siluet omeneasc.
- Bine, dar asta nu-i o camer de oaspei, protest tnrul. E...
Marian pufni n rs i rsul ei pluti o clip ntre zidurile ncperii. Dintr-o dat camera se
nsuflei, devenind mai cald i mai primitoare.
Aici a fost dormitorul contesei, soia lui Wenthaven.
tirea asta nu-i de natur s m liniteasc, insist Griffith.
Se zice c-i plcea s se izoleze de zarva castelului, continu Marian.
Apoi, punnd sfenicul la cptiul patului, trase perdelele baldachinului. n aer se
rspndi un nor de praf, fcnd-o,s tueasc.
Slujitorii n-au mai fcut curat aici de nu tiu cnd dar acum, c ai venit voi, nu vor
avea ncotro.
i trecu degetul pe sticla ferestrei i se ncrunt, vznd dra lsat prin praf.
Slugi lenee i bune de nimic!
Wenthaven nu va accepta ca eu s tulbur linitea acestui altar cu amintiri, spuse
Griffith.
Cum doreti, rspunse fata. Dar oriunde te miti n castel, ferete-te de draperii, de
alcovuri i coridoare ascunse. De cele mai multe ori ascund urechi strine.
Pe fruntea lui Griffith apru o cut..
Credeam c vrei s stai de vorb cu Art nestingherit, tiind c nimeni nu se uit la tine
cnd te mbraci i nici nu rde dac ai guri n turul pantalonilor. S-i faci nevoile' fr jen...
My lady, se vr n vorb slujitorul, sunt convins c orice spion l-ar invidia pentru...
Tac-i fleanca, Art! se stropi Griffith. Nu despre asta discutam acum.
Ba tocmai despre asta! i-o ntoarse Marian. Aici e singurul loc din castel unde nu pot
ajunge spionii lui Wenthaven.
Griffith era obinuit cu singurtatea. i plcea rmul . pustiu din ara Galilor i iptul
cucuvelei n pdure. i-aa se mpca greu cu ideea de-a sta mai mult timp la castelul contelui,
darmite s tie c cineva i mai i supraveghea orice micare..!

33

Atunci, rmnem? ntreb Art din prag.
Cnd va afla c suntem aici, Wenthaven o s ne dea afar! mri Griffith.
Dar mpotrivirea i se domolisse Marian l simea c ncepe s cedeze. i surse din nou,
la fel de galnic.
N-o s se supere, n-avea grij.
Art pi nuntru i ddu jos din spinare traistele, care czur pe covorul gros cu o
bufnitur nfundat.
Da' ce s-a-ntmplat cu contesa? ntreb el, tergndu-i palmele pe tunic.
Cu contesa? repet Marian, aruncnd o privire afar pe fereastr. Acum optsprezece
ani a czut de pe scara asta i i-a rupt gtul. Iat de ce v-am spus c aici suntei n siguran.
Wenthaven nu urc niciodat n turn. Am auzit c soia lui a fost singura fptur omeneasc pe
care a iubit-o cu adevrat.
Cu alte cuvinte, n-o s-i vre nasul aici, pentru c ncperea pstreaz vie amintirea ei,
opti Art.
Griffith simi un fior rece pe ira spinrii.
Marian se apropie de btrnul slujitor, fr a prea prea speriat la gndul c turnul ar
putea fi bntuit de fantome. i puse mna pe braul lui, murmurnd:
Oare ntr-adevr e nc aici? Unii servitori zic c da. Cic ncperea e prea rece i
neprimitoare. Dar mie nu mi s-a prut niciodat aa.
Sigur c nu, o ncuraja Art, btnd-o uor pe bra. Bnuiesc c-a fost nmormntat
dup datin.
Da. Cnd au gsit-o, nc mai tria, aa c preotul i-a putut da Sfnta mprtanie. Pe
urm au vrut s-o mite din loc i...
Marian ls s-i cad braele pe lng trup, ntr-un gest de neputin.
Atunci nu-i un spirit ru - vorbi Art ci o umbr blnd, al crei destin pe pmnt n-a
apucat s se mplineasc. Poate c n-are rbdare cu cameristele lenee sau cu valeii destrblai,
dar pe tine te place, Marian. Da, da, te place...
Fata i surse, recunosctoare, i Griffith i ddu seama c-l deranja tot mai mult
prietenia dintre servitorul su i... lady Marian.
Arthur! se rsti el. Poi s-mi spui i mie de cnd ai devenit sentimental?
Da' ce, credeai c tii chiar totu' despre mine? replic Art. I-auzi ia el, putanu'!
Marian i ddu capul pe spate, izbucnind n rs. De data asin, schimbarea era vizibil.
Camera cptase, ntr-adevr, un aer vesel. Griffith ncerca s gseasc o explicaie. Prin fereastra
de la rsrit ptrundea prima sclipire a zorilor. Mai erau nc dou ore bune pn s se lumineze
de ziu, dar Marian zise:
Acum trebuie s plec. i-aa am rmas prea mult. Porni grbit ctre u.
La primul cntat al cocoilor, am s trimit sus slujitorii, s curee...
Vin cu tine, o ntrerupse Griffith.
Cum? exclam Marian, fr s neleag.
Apoi, dup o scurt pauz, ntreb:
Unde?
Te conduc pn n camera ta. E primejdios s umbli prin castel mbrcat n haine
brbteti! insist tnrul, strduindu-se fr succes s par autoritar.
Nu-i f griji pentru mine, replic fata.

34

Am zis c te conduc.
Marian deschise gura s protesteze, dar el i-o lunainte:
Altfel rmi aici pn se face ziu.
Ea surse nelinitit i nerbdtoare.
Bine, vino dac vrei, i dracu' s te ia!
O lady nu njur n halul sta! o mustr Griffith.
Marian se prefcu c nu aude dar tnrul era convins c vorbele lui i ajunseser la urechi.
Fata cobor n goan scrile, trecnd mpreun cu Griffith prin faa uii de la vechea camer.
Pornir pe coridorul ce ducea spre intrarea principal i cotir pe altul mai strmt, care ddea
spre buctrie. Urcar o scri ngust, oprindu-se n faa unei ui. Marian o mpinse, optind:
,,Eu sunt." Ua se deschise i n prag se ivi un otean lat n umeri.
Omul se uit temtor la Griffith.
My lady, dar aceasta e o trecere secret.
Sir Griffith nu va sufla o vorb,l liniti ea, scuturndu-se de praf.
Uriaul i frec brbia.
Atunci nu va fi nevoie s-l omor.
Foarte mulumesc, spuse Griffith, cu ochii la oteanul narmat pn n dini.
Ai i de ce, replic Marian. Billy e omul de ncredere.
Auzind-o, uriaul zmbi fericit i-i ntinse o mantie lung pn la genunchi.
Punei-o pe dumneavoastr, my lady ! o ndemn el. Straiele astea brbteti nu-s
potrivite pentru o femeie. S-ar putea ca unii aici l privi sfredelitor pe Griffith s-i fac cine
tie ce idei. ,
Cu neputin. Sir Griffith tie totul despre mine i gsete c am apucturi
revolttoare.
Pune-i mantia, o ntrerupse Griffith.
Ea se supuse, rznd vesel.
Vrei s v nsoesc pn acas, my lady ? ntreb paznicul, dndu-i lui Griffith primul
indiciu despre destinaia lor.
Am eu grij s ajung teafr i nevtmat, l asigur tnrul.
Oteanul i privi nasul umflat, cu un aer ndoielnic.
Suntei sigur c vei face fa?
Ct se poate de sigur.
Billy se trase un pas napoi.
Bine, sir Griffith. Cum dorii, sir Griffith.
Dar dup ce tnrul se ndeprt nsoit de Marian, strig n urma lor:
Fii cu bgare de seam, lady Marian. Nu v ncredei prrn mult nici n sir Griffith.
Griffith spera c Marian va avea bunul sim s-i in gura. Bnuielile lui Billy nu-l
amuzau ctui de puin i se ntreba dac toi ceilali i ddeau seama de amestecul de dorin i
dezaprobare pe care i-l strnea prezena acestei femei. Spera ca Marian s-i dea seama c-l
putea face s se aprind i c pricina acestei vlvti era numai i numai ea.
Ndjduia ca fata s dea vreun semn de slbiciune, dei acest simplu gnd l umplea de
spaim.
Mormi ca pentru sine, dar suficient de tare ca s-l aud i ea:
Femeile n-ar trebui s se culce cu brbaii fr a se ti protejate prin cstorie.

35

Marian i vr degetele n cingtoare i se strecur printre copaci.
Vrei s spui c eti virgin?
Atunci la ce-ar fi bune trfele?
Ca s vindece un nefericit caz de virginitate? Ia spune...
Tocmai ieiser din livad i Marian se ntoarse spre el, cu un surs ironic.
Cum stai cu bolile ruinoase? Nu vd alt motiv pentru care s fii tot timpul mbufnat.
n umbra zidului se profila o csu poate chiar csua ei. Dar Griffith nu-i putea lua
ochii de la Marian. i prinse brbia n mn, ridicndu-i faa spre el. Fata continua s zmbeasc
sfidtor.
Nu am nici o boal ruinoas.
Atunci faci parte dintre brbaii care cred c lund fecioria unei fete i pot pstra
propria puritate.
Nu, la dracu'! nceteaz cu hruiala! Am fost nsurat i, de cnd a murit nevast-mea,
n-am mai avut alt femeie.
Cnd s-a ntmplat asta?
Acum doi ani.
Doi ani! repet ea, zmbind la fel de batjocoritor. Nu neleg cum de nu umbli de
nebun dup fuste. Billy era convins c n-ai gnduri curate.
Zeflemeaua ei i frnse ultima ncercare de rezisten. Griffith ncepu i el s zmbeasc
fericit, dar i ngrijorat de propria-i lips de control. Totui, mai ales fericit.
Billy e un biat iste. Te doresc ca un nebun. Chiar vrei s te conving c nu mint?
Privirea ei alarmat l umplu de ncntare, ca i atingerea trupului pe care-l inea strns
lipit de pieptul su.
Nu.
Prea trziu.
Griffith i aplec faa spre ea.
Dar Marian nu voia s fie srutat. De mult vreme nu mai srutase un brbat, iar
experienele trecutului fuseser att de anoste, nct ajunsese la concluzia c toi brbaii surtt
plicticoi. Dar Griffith... Griffith era altfel...
Griffith o scotea din srite. O distra. O provoca... o atrgea nespus.
Nu pentru c ar fi fost frumos. Nici maic-sa nu l-ar fi putut considera chipe. O atrgea
prin asprime, prin firea-i chibzuit i prin cinstea lui. Brbatul acesta i ddea un sentiment de
siguran. Avea ncredere c la nevoie o putea ocroti.
Se simea stnjenit la gndul c face o prostie.
Totui i rspunse la srut, pentru c dracu', s-l ia! sruta remarcabil de bine. De
fapt, pentru un brbat singur, sruta chiar minunat. Avea buze pline i purta de grij s nu-i
zgrie obrazul cu brbia sau cu favoriii. i netezea buzele cu limba, fr a ncerca s ptrund
nuntru, mulumindu-se s-i sirnt gustul, recunosctor pentru privilegiul acordat. Cnd ea se
trase napoi, tnrul nu ncerc s-o rein, ci i ddu drumul din mbriare.
Afurisitul ncepea s-o intereseze!
Parfumul garoafelor din faa csuei, adierea rcoroas de toamn, stelele de deasupra
capului, razele lunii pe chipul su viril....
Marian i plimb degetul pe sprncenele lui i vzu cum ochii ncep s-i strluceasc.
Apoi i atinse buzele cu mna, de parc ar fi vrut s-i neleag vraja, fr a se lsa prad.

36

Nu reui. Rsuflarea lui i nclzea palma, iar buzele i erau netede i catifelate ca cele ale
unui pahar plin cu vin aromat. Pn i rbdarea lui o intriga, dnd ghes curiozitii ce-i sttea n
fire.
Murmur nfiorat:
Srut-m din nou.
Trupurile lor se srutar, iar buzele se mbriar.
O cldur nvalnic puse stpnire pe amndoi.
Surprins, Marian se lipi strns de trupul lui.
Uimit, el i strecur palmele pe sub mantie, cuprinzndu-i oldurile.
ncercau parc s se topeasc ntr-o singur fiin. Marian l prinse de ceaf i-i trase
capul spre ea, deschizndu-i buzele s-l primeasc. El i simi gustul, apoi, brusc, limba ei i
ptrunse printre buze, cutndu-l. Se frecau unul de altul gemnd, mpiedicndu-se de haine,
dar rscolii de plcere, de parc ar fi fost goi.
Marian ncerc s-1 ncolceasc cu piciorul. El vru s-o ajute i, n aceeai clip, ea, l lovi
cu capul peste nas.
Griffith scoase un urlet de durere. Marian gemu, cerndu-i iertare, furioas pe sine nsi
i dintr-o dat i ddu seama ce fcuse. Ce era pe cale s fac. Fusese gata s-i calce
jurmntul, s comit o prostie ireparabil, s...
Iart-m! zise scurt, smulgndu-se din mbriare.
Nici nu te gndi! protest Griffith, ncercnd s-o trag nspre el.
Ea fcu un pas napoi.
Iart-m, sir Griffith.
El nghe.
Pentru ce-i ceri iertare? Chestia cu nasul e un fleac.
N-am vrut... N-ar fi trebuit... i, aruncndu-i o ultim privire, o lu la fug spre cas.
Fr a se uita n urm, tiu c vine dup ea. Paii lui uriai rsunau din ce n ce mai aproape.
Chiar lng gard, Marian se mpiedic de-o piatr i Griffith i puse mna pe umr. Fata se rsuci,
cu ochii int la el.
Iart-m. Te rog s m ieri. N-ar fi trebuit s...
Nici unul din noi n-ar fi trebuit s... o corect el.
S ce?
Eram mpreun, amndoi, i... ai dreptate. N-ar fi trebuit.
Poate c Marian l-ar fi crezut, dac Griffith n-ar fi pstrat un aer mndru i viril.
Dar i-am fgduit c te conduc pn acas, continu tnrul. nc n-ai ajuns.
Ba da. Aici stau; spuse Marian, artnd nspre csu.
Te nsoesc pn la u. Am zis pn acas".
Ea deschise gura s protesteze, dar Griffith i puse un deget pe buze.
Acas... murmur el ncetior.
Acas... repet Marian.
Atingerea lui i amintea de lucrurile pe care era mai bine s le uite. Se ndeprt de el i,
trgnd ivrul, deschise ua. nuntru, la lumina palid a unui sfenic, dormea fiul ei. Auzind
ua, se trezi i se ridic n capul oaselor, frecndu-i ochii somnoros. Marian i fcu reprouri c-
l lsase singur. N-ar fi trebuit s plece de acas. ngenunche lng ptu i-l ntreb:
Te-am trezit noi?

37

El scutur din cap, artnd spre fereastr.
Ceva, acolo... afar...
Marian tcu, amintindu-i gemetele ei i-ale lui Griffith, pe cnd se mbriau aproape cu
disperare.
Lionel ddu din cap, satisfcut, i maic-sa se nroi pn n vrful urechilor.
Vd c te iubete foarte mult, spuse Griffith. Marian se simi brusc ofensat.
Doar e fiul meu!
Femei sub rangul i averea ta i-ar vinde tot ce au n cas, numai s ia copilului o doic.
De data asta, chipul ei deveni sfidtor.
Are o doic.
Se pare c are tot ce-i dorete inima,ncuviin Griffith. Aerul lui amuzat o punea n
ncurctur, fcnd-o s-i dea seama c trecuse de la o extrem la alta. Arunc o privire spre
Lionel, care-l msura pe noul venit de sus i pn jos. Trgnd unele concluzii, bieelul i
ngropa obrazul la pieptul ei. Marian i mngie cporul brun, explicnd:
E timid. Nu prea-i plac strinii i nc nu vorbete.
Griffith o privi cu aceeai atenie cu care-l studiase Lionel.
Dar de auzit aude?
Da.
Atunci nseamn c nelege tot ce spui. N-ar trebui s vorbeti despre el de parc n-ar
fi de fa.
Marian rmase cu gura cscat. nc nu-i revenise din uimire cnd Lionel i ridic
fruntea, ntorcnd din nou ochii ctre Griffith. Deodat, copilaul cel timid zmbi i ntinse
mnuele spre uriaul din faa lui. Griffith l lu n brae de parc ar fi crescut copii de cnd
lumea.
Majoritatea adulilor vorbesc astfel n prezena copiilor. Dar flcul sta merit mai
mult de-att.
Se uit la Lionel, ateptnd o confirmare, i putiul ddu din cap cu hotrre.
Nici eu n-am vorbit prea mult n primii ani de via, continu tnrul. ns mama mi-a
spus c din clipa cnd am deschis gura, am nceput s rostesc fraze ntregi. Adevrate cuvntri.
Poveti n vel i-n englez, cntece i balade. Zu aa, cnd am nceput s vorbesc, n-a fost chip
s m mai opreasc cineva.
Marian l privi, cu braele ncruciate la piept.
Asta se vede de la o pot.
Griffith l aez pe Lionel n pat, apoi ngenunche lng el, potrivindu-i perna.
Acum la culcare, flcule, i dormi fr grij pn va cnta cocoul.

Lionel scutur din cap. Griffith ncepu s rd.
Nu semeni cu maic-ta, dar eti ncpnat ca ea. Marian i Lionel se uitar unul la
altul.
Griffith rse din nou un rs adnc i linitit, ca torsul unui cotoi cu burta plin.
Te rog mult. Dac nu dormi bine, n-ai s fii odihnit mine diminea, cnd vreau s ne
plimbm amndoi prin pdure.
O clip Marian crezu c invitaia i era adresat ei. Dar Lionel pricepuse fr gre. Se
trnti n pat, lipindu-i strns pleoapele, ca i cum astfel ar fi putut sili somnul s vin mai
repede. Griffith l nveli cu grij, apoi l mngie uor pe cap - i se ridic.

38

Marian observ c nu prea deloc surprins c se fcuse ascultat de putiul cel ncpnat.
Se ntreba dac ntotdeauna ieea nvingtor dintr-o btlie. Dac da... Se foi, nelinitit. Nu
cumva acesta fusese scopul srutului i mngierilor din grdin? Oare srutul s fi fost un
mijloc de-a o supune vrerii lui? Nu cumva, dup insulte, acum ncerca s-o seduc?
Poate c i el, la fel ca alii, o credea o prad uoar...
Brbatul i surse, confirmndu-i parc bnuielile. Era pentru prima dat cnd i zmbea,
i Marian se simi rscolit de cldura acelui zmbet. ncruntarea lui se topi ntr-o atitudine
protectoare, ochii aurii o priveau cu tandree, iar buzele lui...
Buzele i aminteau srutrile de mai adineauri... i srutrile i aminteau ce singur era.
N-o mai mira c el zmbea att de rar.
Acum du-te la culcare, spuse tnrul. Dac eti cuminte, mine te iau i pe tine la
plimbare.
Vino n patul meu, l chem Marian, vrjit i arznd de dorin.
Brusi , avu revelaia propriilor cuvinte i se trezi la realitate.
n patul ei? Nu cumva i el dorea acelai lucru? Nu cumva n noaptea asta i Griffith voia
s renune la multrtrmbiata lui burlcie? i puse un deget pe buze, ncercnd s-i imagineze
cum ar fi fcut dragoste, cu el. Dac ntr-adevr nu se atinsese de nici o femeife. Dar ce-o
interesa la urma urmei? Ce importan avea faptul acesta pentru ea?
Oare va pleca, sau se prefcuse afectuos cu fiul doar ca s ctige bunvoina mamei?
Marian pi ctre u, iar Griffith porni n urma ei. Ieir n grdin. Luna rtcea printre fii de
nori. Copacii foneau. O adiere uoar aducea pn la ei mireasm de garoafe. Se fcuse rcoare,
dar Marian nu tremura de frig. Tremura de teama amintirilor proaspete, gata s se trezeasc din
nou la via. Prefcndu-se c uitase srutrile lui ptimae i izbucnirea propriei dorine, ncepu
s vorbeasc pe un ton voit indiferent.
Mine contele organizeaz o vntoare. Eu voi face oficiile de gazd. Nu voi avea timp
s merg la plimbare.
Griffith se ncrunt brusc.
O vntoare?
Marian rmase surprins de uimirea i nemulumirea lui.
Cum, dar nu i-a spus?
Nu.
Ai sosit abia ieri, aa c probabil i-a nchipuit c n-ai s vrei s vii.
Dup ce-l scuz pe Wenthaven, adug:
Oricum, eti binevenit. Contele e o gazd minunat, l privi int, ateptndu-i cu
nerbdare rspunsul.
Griffith se uit n ochii ei, apoi o msur din cap pn n picioare, vdit nemulumit.
Doar n-ai s te duci mbrcat n halul sta!
Cum?
- Nu poi s mergi la vntoare, clare pe cal, ca o femeie uuratic i fr ruine.
Cum? repet ea, de data asta mai puin uimit dec nedumerit.
Faptul c-ai fcut un copil din flori nu nseamn c trebuie s te compori dup
ateptrile celorlali.
Indignarea lui o ls fr replic. Nu-i venea n minte nici un cuvnt, nici un rspuns
posibil.

39

ndrzneti s-mi dai sfaturi cum trebuie s, m port?
Se pare c cineva trebuie s se ocupe i de asta.
Vorbea cu atta nfumurare i arta att de sigur pe el, nct Marianei i veni s-1
pocneasc. Dar i ddea seama c i-ar fi regretat gestul toat viaa. Rsufl adnc, ca s-i
potoleasc mnia, i zise scurt:
Nu eti tatl meu!
i venea s-i trag palme. Unde erau replicile ei scnteietoare de altdat?
Dar Griffith i rspunse nc i mai prostete:
Dac te-ar vedea taic-tu, s-ar ngrozi!
Dac m-ar vedea taic-meu...
Marian ntinse gtul spre el, fcnd ochii mari. Cum, dar nu tia? nc nu nelesese?
Nu, nu nelesese. O privea indignat i, n aceeai clip, Marian i ddu seama c-l avea n
puterea ei. Dac se folosea de netiina lui Griffith, reuea s capete un avantaj asupra lui.
Tatl meu este aici. N-ai priceput. Eu sunt motenitoarea castelului Wenthaven.
Contele e tatl meu.


Capitolul 4

Ce ciudat!" i zise Griffith.
Sttea culcat n patul contesei de Wenthaven. Sttea culcat n patul mamei i tnjea dup
fiic.
Se simea uor stnjenit, de parc spiritul contesei i-ar fi putut citi gndurile sau l-ar fi
prins cu mna pe sexul Marianei. i totui... cu siguran, contesa nu putea fi de acord cu
purtrile fiicei ei. Nu i-ar fi plcut s-o vad duelndu-se, mbrcat ca un brbat, i aducnd pe
lume un copil din flori.
Cine crezi c-i tatl? murmur Griffith.
Art, care se afla la picioarele patului, ridic brusc capul, asemenea unui maimuoi de
jucrie.
Ca vechi prieten al lui Griffith, nelese imediat la cine se referea tnrul.
Chiar m ntrebam cnd ai s te gndeti la asta.'Nu cumva aa se explic ciudatu'
interes al regelui pentru Marian?
Femeia asta tie s-i pstreze tainele, zise Griffith, rezemndu-se ntr-un cot.
ncperea, care-i pruse att de ntunecoas i de prfuit n noaptea ce trecuse, devenise
vesel i primitoare odat cu sosirea dimineii. Pn i Art arta bine, se gndi tnrul, dei nu
pricepea cu nici un chip cum putea arta bine un om chim i cu pielea zbrcit ca un pergament
vechi.
Eti cu totul altu' n dimineaa asta! i spuse btrnul, ntorcndu-i cu voce tare
complimentul, fr voia lui. Umfltura aia de pe ptlgic i-a disprut, aproape c nici nu se mai
vede.
Griffith i pipi nasul cu mare grij. Art i lungi spre el gtul subire.
Te-o fi vindecat contesa azi-noapte. Cine tie, poate i-ai czut cu tronc.
Zidurile de piatr rspndeau o rceal care-i nghea spinarea. Griffith trase aer n piept,
fericit s poat respira din nou pe nas.

40

Ar f pcat s fie altfel.
Art se sprijini cu coatele pe genunchi i-l privi pe Griffith cu ochi cercettori.
Credeam c azi-noapte am lmurit cum e cu frumuseea ta.
Nu-i vorba de cum art, replic Griffith, ci de caracterul meu. Fr fals modestie, pot
s-afirm c sunt un om respectabil, cinstit i loial.
Isuse Cristoase!
Exact genul de brbat pe care orice mam i l-ar dori de ginere, preciza netulburat
Griffith.
Art clipi din singurul lui ochi.
Eti o pacoste, asta eti! Ce tot bai cmpii acolo? Doar nu vrei s te nsori cu lady
Marian...
N-am zis c vreau s m nsor, ci numai c...
i arunc o privire lui Art i pricepu c nu va avea ultimul cuvnt.
tiai c Wenthaven e tatl Marianei? ntreb el, schimbnd subiectul.
I-auzi! exclam Art, scrpinndu-se dup ureche. M miram eu de ce face numai dup
cum o taie capul. Pe urm, chiar seamn cu el. Prea mult ca s fie simpli veri.
Seamn? Cum o s semene sacul la de baleg ngmfat, cu...
Cu trfa pe care-ai fost trimis s-o ocroteti?
Griffith se ncrunt amarnic nspre Art, cu gnd s-i taie oroce chef de glum.
Nu-i o trf. Poate doar ceva mai vesel dect alte femei.
Doamne, ct te-ai schimbat peste noapte! se cruci Art. M ntreb ce-ai pit... Io
vorbeam de zmbet.
Ce?
Amndoi zmbesc la fel, adic tot timpu', i zmbetele lor sunt foarte gritoare.
Griffith se trnti ntre perne, chibzuind la spusele lui Art.
Marian zmbete cu dispre.
Marian? pufni btrnul. Wenthaven zmbete cu dispre.
Nu, la el e rutate! l corect Griffith, cu gndul n alt parte.
Art avea dreptate. Peste noapte Griffith i schimbase prerea despre Marian i nici nu
era cazul s se ntrebe de ce. Rspunsese srutrii lui cu atta tandree, cu atta pasiune, cu o
patim nbuit vreme ndelungat. Pe urm, se ferise ca o cprioar speriat. Griffith avea
dovada c fata nu cunoscuse brbat cine tie de cnd, poate de la naterea fiului ei, dac nu chiar
cu mult nainte.
Eu nu cred c-i o trf. E o pasre slbatic i nc n-a ntlnit brbatul care s-o
struneasc.
Ce potriveal! Tu te pricepi s domesticeti oimi, coment Art.
Griffith nu-l bg n seam.
n dimineaa asta a plecat la vntoare, mpreun cu oaspeii castelului.
Nu te duci i tu? se mir Art.
Nu, eu am s-l iau pe Lionel la o plimbare. Dar i-am spus clar Marianei cum trebuie s
se comporte.
i cum anume trebuie s se comporte? ntreb insinuant btrnul.
n primul rnd, am rugat-o s se mbrace n straie femeieti.
Amintindu-i silueta mbrcat n pantaloni, Griffith simi iar cuprins de revolt... i

41

dorin.
i nchipui ce-ar nsemna s stea clare pe cal?
Art ncepu s chicoteasc i se trnti la loc, pe saltea.
Da, aa gndesc i eu. Dac ar avea pe cineva care s-o povuiasc...
Pufni din nou n rs. Griffith ridic ochii spre el.
De data asta, hohotele nestpnite ale btrnului rsunar ca un strigt irlandez de lupt,
i Griffith simi c-i nghea sngele n vine.
Gata-gata s se nece, Art fcu un efort s se abin.
Tu... i-ai spus... s se mbrace femeiete?
Griffith ncuviin i slujitorul se porni din nou s rd, nencreztor, inndu-se cu
minile de burt.
Mare detept ai fost! sunt sigur... c acum... va ti... cum s se poarte!
Griffith sri din pat i ncepu s se mbrace, n cele din urm, Art se potoli. Aezndu-se
n capul oaselor, cu ptura pe umeri, ntreb:
Te duci s-o iei pe lady Marian la plimbare?
Griffith i arunc o privire nimicitoare i-i azvrli pelerina pe umeri. Iei n fug din
camer, dar dup civa pai se ntoarse din drum. Pe perete era atrnat o oglind frumos
lucrat, iar pe msua de toalet un maldr de veminte femeieti. Scotocind prin grmada de
haine prfuite, tnrul gsi un pieptene, pe care i-l trecu de cteva ori prin pr.
Art se tvlea de rs. Griffith porni pe scri ca o vijelie i btrnul strig n urma lui:
Petrecere frumoas la vntoare!

Marian i mn calul ntre copaci, apoi descleca. Leg animalul de o creang i se
ntreb, posomort, de ce venise la vntoare.
Uitase cum atrgea toate privirile cnd clrea n straie brbteti. Uitase cum chicoteau
femeile cnd trecea pe lng ele nclat n cizme negre, cu vrfuri ascuite.
Fcuse asta n repetate-rnduri de cnd se ntorsese de la Curte. Apoi praful se alesese de
reputaia ei. Prietenii o prsiser i tot ce conta n viaa ei era copilaul pe care-l ngrijea n
fiecare noapte, linitindu-i plnsetele. Taic-su o ncurajase s clreasc brbtete, s njure
soldete i s se dueleze ca un gentilom. Furioas i sfidtoare, ncepuse s nu se mai
sinchiseasc de brfe, trind dup imaginea pe care i-o fceau ceilali despre ea, chiar dac asta
nsemna autodistrugere.
Amintirea acelor zile i ridica i-acum sngele n obraz, i azvrli ct-colo plria de fetru
i-i trecu mna prin pr.
Trebuie s dau totul uitrii!" i spuse, tiind prea bine c nu va reui.
Rtci pe buza unei rpe, cercetnd terenul cu luare-aminte. Dac i amintea bine,
trebuia s fie pe undeva pe aici... Cu o exclamaie triumftoare, ngenunche, dnd deoparte
stufriul. Via slbatic se tra pe pmnt, printre tufele de zmeur, cu fructe coapte i
mbietoare. Marian i umplu pumnul cu boabe roii i parfumate, lsndu-se n voia amintirilor.
Dar un gnd o sgeta, trezind-o la realitate: scrisoarea prin care lady Elizabeth i anuna
cstoria cu regele Henry. Regele se-artase peste msur de darnic, ns fastuoasa ceremonie
fusese tulburat de un singur lucru: absena credincioasei sale prietene, lady Marian, care nu
urmase mireasa la altar n chip de domnioar de onoare.
Marian zmbise. Apoi plnsese. Pe urm l legnase n brae pe Lionel pn n zori,

42

mbrcat ntr-o rochie modest i decis s se poarte ca o femeie respectabil. Lucrul nu era
uor, pentru c nici la Curte, Marian nu-i refuzase plcerea de-a alerga mile ntregi, de-a dansa
toat noaptea sau de-a sri gardul ca s ctige vreun pariu. Se consolase ns cu gndul c
procedase foarte bine.
Evident c Griffith era de cu totul alt prere.
Marian se ncrunt. Din cauza lui i-a srutrilor pe care i le dduse nu putuse nchide
ochii toat noaptea. O usturau buzele nu pentru c tnrul s-ar fi purtat brutal, ci pentru c
ea i le mucase n nenumrate rnduri, tot ncercnd s neleag izbucnirea lui de pasiune.
n cele din urm, trsese concluzia c nu era vorba de pasiune. O srutase pentru c era
suprat i voia s-i dea o lecie. Cu neputin ca un brbat ca el s-o doreasc.
Din pcate, noaptea ce trecuse i dovedise c nici ea nu l dispreuia pe sir Griffith. Iar
dac se gndea la srutrile, lui, ar fi putut spune chiar c-1 admira.
Srutrile... ncerc s nu se mai gndeasc la ele. i nici la sir Griffith.
Vr n gur o boab de zmeur i nchise ochii, savurnd dulceaa nceputului de var.
Ah, cum mai ura iarna! Ce dor i era de zilele petrecute la Curte! Jocurile, veselia, focul
care alunga frigul...
La castelul Wenthaven jucau aceleai jocuri, dar rsul suna fals, aproape disperat. La
Wenthaven se fcea focul nu pentru cldur, ci cu un scop precis. Oamenii care se adunau la
gura sobei nu erau prieteni, ci dumani cu ochii la pnd.
i totui, n fiecare iarn Marian fusese silit s accepte prefcuta ospitalitate de la castel.
Afar urla viscolul, csua ei se zglia sub rafalele de vnt, focul trosnea, Lionel se zbenguia
vesel, Cecily se tnguia, iar ea... ea se pricopsise cu o tuse. O tuse care se vindecase lesne de
ndat ce sosise vremea cald i uscat.
Prima iarn fusese mai plcut. Marian se mutase n dormitorul mamei ei. i plcea s
stea aici, departe de toi cei venii la Wenthaven s cereasc bani sau favoruri. Lionel avea colici
din ce n ce mai rar. De-acum putea s se trasc pe covor. Ba chiar ncercase s-o porneasc la
vale, pe scara fr balustrad i plin de primejdii.
Iarna urmtoare, Marian, Cecily i Lionel fuseser instalai ntr-unui din apartamentele
luxoase ale castelului, cu guri de aerisire deci mult mai la ndemna spionilor.
Marian simi umezeal n palm i deschise pumnul. Zmbi vznd cum strivise zmeura
n mn. La urma urmei, ce conta dac era supravegheat?. N-avea nici un secret pe care
Wenthaven l-ar fi putut descoperi i, de altfel, curnd urma s plece iar la Curte. Nu peste mult
vreme va tri din nou n inima aristocraiei. i-atunci toi vor afla ceea ce Marian tia de pe
acum: c fiul ei, Lionel, era de vi nobil.
Culese din palma zmeura zdrobit, ntrebndu-se dac i Griffith ascundea astfel de
secrete. Nu-i putea da nici un rspuns. Nu nelegea nici ea. i nici mcar nu-i imagina de
ce-i oferise camera mamei sale. Poate pentru c-i plcuse felul lui de-a fi direct i fr
ocoliuri.
S fi fost o simpl prere?
Rse de una singur. Nu, era convins c nu se nelase, dovad purtarea lui nesbuit.
Cei mai muli brbai i vorbeau ca unei lady, dar se purtau cu ea ca i cu o trf. Griffith nu. El o
dojenise fr fereal, n cuvinte pompoase i prosteti, i-abia pe urm o tratase ca pe o lady.
Numai c atunci cnd o srutase, nu mai vzuse n ea o lady... ci o femeie.
Nu cumva i ea ncercase s-l ae doar pentru plcerea de a-l vedea cum reacioneaz?

43

Azi se mbrcase brbtete, tocmai ca s-i fac n ciud, iar acum l atepta, n dorina de-a mai
asista la o ieire de indignare autentic, stil sir Griffith".
Va veni. Era convins de asta. n caz contrar... se va simi umilit, iar Lionel... va mnca
zmeur. i desfcu punga de la cingtoare i, dup ce o cptui cu o bucat de pnz curat, se
apuc de cules, pn cnd punga fu plin ochi.
n clipa aceea auzi trosnind un vreasc n spatele ei. Se ntoarse, surznd, spre silueta
nalt, profilat n razele soarelui, cu o aureol aurie n jurul frunii.
i-a trebuit cam mult s m gseti.
Atunci brbatul pi n umbra copacilor i Marian ip, ngrozit.
n faa ei se afla Adrian Harbottle, zmbind obraznic, cu o mn n old.
M bucur s te vd, iubito.
Icnind scurt, Marian sri n picioare.
N-am tiut c tu erai!
Zmbetul lui se topi brusc. Pe frunte i se ivi o cut adnc.
Dar pe cine ateptai cu atta nerbdare?
Fii sigur c nu pe tine.
Harbottle ntinse mna s-o apuce, dar Marian se trase napoi. Repezindu-se spre ea, o
nfac violent de bra, repetnd:
Pe cine ateptai, hm? De ce nu pe mine?
Marian arunc o privire rapid de jur-mprejur.
Unde-s ceilali?
I-am trimis s te caute. Ia zi! insist el, ncepnd s-o zglie. De ce nu pe mine?
Marian i ddu seama c se gsea singur cu aceast imitaie jalnic de gentleman, pe
care doar cu o zi n urm l umilise de fa cu toi oaspeii lui Wenthaven. Fr spad tia c nu
avea cum s-l nving. Pn la urm, Griffith avusese dreptate. Iat c-i fcuse un duman un
duman nsetat de rzbunare-i care nu s-ar fi dat n lturi de la nimic.
ncerc s se ndeprteze, dar Harbottle o smuci nspre el.
Cred c tatl meu m caut.
Harbottle hohoti dispreuitor.
M ndoiesc c tata cuvntul suna amar pe buzele ei s-ar bucura tiindu-te singur
cu mine. De ce nu...
Nu suporta s-l vad uitndu-se la ea i lingndu-i buzele groase.
Artai grozav aa cu fundu-n sus, umblnd n patru labe dup zmeur!
Zmbi seductor i se aplec s-o srute. Marian se feri brusc, dar el reui s-i ating
buzele n treact.
Mm... zmeur! mi place zmeura. De ce nu-mi dai i mie s gust cteva boabe? Ia arat-
mi unde sunt.
Acolo, zise Marian ntinznd mna spre zmeuriul din apropiere.
El i uguie buzele cu un aer cuceritor, de parc ar fi exersat ndelung n oglind, pn la
atingerea perfeciunii.
Altceva am vrut s spun. Ia vino-ncoa!
ncerc s-o culce n iarb.
Hai, arat-mi!
,,Arat-mi!" Va s zic, voia s-o vrjeasc. Dar Marian tia c dac asa ddea gre,

44

Harbottle n-ar fi ezitat s foloseasc violena. i alesese bine locul i momentul. Cine l-ar fi
putut opri i cine ar fi remarcat absena ei? La urma urmei se ndeprtase de ceilali de bun voie
i nesilit de nimeni. n fond, cui i psa dac fiica desfrnat a lui Wenthaven se tvlea prin
pdure cu un nobil scptat? Sau dac ar fi fost violat? Nici n-ar ndrzni s se plng, altfel s-ar
trezi cu o liot de brbai la ua ei, dndu-i trcoale care mai de care.
Dumnezeule, cum s ndure asta nc o dat? Dup naterea lui Lionel i inuse pe toi la
distan cu spada, aprndu-i cu ndrjire castitatea. Dar dac Harbottle i fcea mendrele cu
ea, totul era pierdut.
Trebuie s gsesc o cale de scpare", i zise Marian. S m gndesc!"
Mi-ar face plcere s-i art zmeuriul, surse ea. Zmbetul era departe de a fi sincer,
dar netrebnicul nu prea s-i fi dat seama.
Bine! zise, furind o privire ctre snii ei.
Dar am prea multe haine pe mine.
Privirea lui lunec mai jos i,Harbottle ncepu s gfie ca ogarii lui Wenthaven.
Nu vrei s m-ajui s-mi scot cizmele?
Sigur c da.
ngenunche i se aplec deasupra ei.
Sigur c da.
Marian era uluit ct putea fi de prost i de credul. Cnd ticlosul i apuc n mn cizma,
ea l izbi cu cealalt n gt, rostogolindu-l pe spate, dup care sri n picioare i-o lu la fug.
Alerg poticnindu-se prin pdure, auzindu-i glasul n urma ei. ncerca s strige, dar nu putea
scoate dect nite sunete jalnice. ngrozit, se ntreb dac nu cumva fusese gata s-l ucid i-i
nfrna pornirea de-a se ntoarce s vad ce s-a ntmplat cu el.
Dac nu murea, atunci cu siguran c va face totul s-o omoare.
Cu degetele tremurnd, i dezleg calul i, n aceeai clip, auzi n spate tropot de copite.
Griffith!
i duse minile la piept, cu ochii n lacrimi. Brusc, o cuprinse o furie oarb. Unde dracu'
umblase tocmai cnd avusese nevoie de el?
Afurisitule! ip ea. Halal cavaler! Ai sosit prea trziu ca s mai faci pe salvatorul!
Sri n a, nclecndu-i calul cu un aer sfidtor, dar Griffith i smulse frul din mn.
Ce vrei s spui?
Se aplec, aintind asupra ei o privire mai amenintoare ca a lui Harbottle.
De cine s te salvez?
Marian nelese c era prea trziu ca s mai dea napoi. Prea trziu p.entru o comportare
neleapt.
Harbottle zcea acolo unde l lsase. Gfind, i ridic privirea spre cei doi clrei care se
apropiau. Vznd expresia din ochii lui, Marian simi c-i nghea sngele n vine. Ticlosul
aflase rspunsul la ntrebarea Pe cine ateptai?". Fr s-i mai pese de primejdia n care se gsea,
i ntmpin dumanii cu ostilitate, cu ochii injectai i mrind ca o fiar.
Marian apuc braul lui Griffith.
Las-l n pace. L-am lovit destul de ru.
Griffith descleca, cltinnd din cap:
Nu, draga mea. Individul sta e un vierme i trebuie strivit.
Nu-i treaba ta, insist Marian.

45

El o privi n ochi, cu un rnjet n colul gurii. Marian avu senzaia c era o ciozvrt de
carne, pentru care se bteau doi cini.
ncepnd de azi-noapte e i treaba mea, vorbi Griffith cu glas gutural i
nspimnttor. Du-te acas, Marian, i ateapt-m acolo.
i ntoarse calul, btndu-l uor pe crup. Animalul porni la trap, apoi se dezlnui ntr-un
galop vijelios. Nu pentru c ar fi ascultat de Griffith, ci tocmai pentru c nu putea s nu-l asculte.
Castelul Wenthaven se gsea pe o insuli, n mijlocul unui lac. Marian galop pe podul
mobil, ndreptndu-se spre grajdurile aproape goale. Har Domnului, oaspeii nu se ntorseser
de la vntoare. Rndaii se repezir s-o ajute, iar Marian sri jos din a, aruncnd frul n
minile unuia dintre ei.
Se ndeprt n grab, nu pentru c ar fi vrut s-1 evite pe Griffith, ci pentru c voia s
scape de privirile curioase ale slujitorilor.
nainte de-a ajunge n livad, auzi tropot de copite pe podul mobil i oviala i se
preschimb n panic. Se strecur printre pomi, scuturndu-i de floare i lsnd urme adnci n
pmntul reavn.
Dar nu-i psa. Cu ct trecea mai mult pn ce Griffith i-ar fi dat de urm, cu att avea s-
i domoleasc furia. Bine-ar fi fost s-i fi vrsat mnia pe Harbottle. Mcar de nu l-ar fi ucis!
Oricum, ce mai conta pe lng...
Griffith o nfca de bra, rsucind-o cu faa spre el.
ncotro, lady Marian? Unde te duci aa grbit? Rostise cuvintele n oapt, de parc n-
ar fi ndrznit s vorbeasc cu glas tare, de team c nu-i va ine firea i va ncepe s ipe.
Acas, ngim ea. Mi-ai spus s m duc acas i...
El o privi de sus, mohort, aproape slbatic.
Vreau s-i vorbesc.
Mi-am nchipuit.
Nu f pe deteapt cu mine.
Marian deschise gura, apoi o nchise la loc. Griffith o privea cu un fel de satisfacie, iar ea
se ntreb dac avea rost s-i ncerce farmecele feminine, de care cam uitase n ultimul timp.
Poate ar fi reuit s-l domoleasc. Dar mai nti, trebuia s afle un singur lucru.
Harbottle triete?
Da, din pcate, graie ie.
Marianei i pieri orice chef s-l mai mpace. Se trase napoi, pn se lipi cu spatele de
trunchiul unui pom. Crengile se cltittar i cteva flori de mr se scuturar la pmnt.
Oricum, n-o s mai fie n stare s in spada n mn cteva luni bune de-aici ncolo,
urm Griffith.
Nu eu l-am rugat s vin dup mine.
Unii brbai nici nu ateapt s fie rugai.
Art spre ea, adugnd:
Unii ar considera c straiele astea de pe tine sunt un fel de invitaie.
Ea surse dispreuitor i declar:
Ar trebui s fie dobitoci ca s m plac mbrcat astfel.
Griffith o prinse de pulpana tunicii, trgnd-o spre el, i-o pironi cu o privire mnioas.
Adic eu sunt un dobitoc?
Sursul ei se topi. Uriaul sta lat n umeri i zdravn ca un stejar prea sincer. Ba chiar

46

avea i-o mutr ofensat. Dar Marian era convins c glumete.
Tu nu m placi!
Zu?
,,M dispreuieti", ar fi vrut ea s continue, dar se mulumi s adauge:
Art ca un biat.
N-ari ca un biat, aa cum nu te miti i nici nu te pori ca un biat. Nici un brbat
normal nu s-ar lsa prostit s cread c eti biat.
Simi c i se suie sngele la cap i ridic glasul:
Nu hainele tale atrag brbaii, ci ceea ce se-ascunde dedesubt!
Nu? ntreb ea, contrariat.
i nici mcar trupul, ci firea ta focoas.
i mngie brbia, privind n gol, parc n cutarea unui rspuns.
tii s citeti. Ai fcut parte din suita reginei. Ce-i poate oferi ie un brbat? Pe tine te
intereseaz sufletul lui, nu vemintele pe care le poart sau caii pe care-i are n grajd. Fiecare
brbat tie c-l consideri mai prejos de tine i vrea s-i arate ce-i n stare. Desigur, cei mai
muli... adug, privind-o cercettor cred c te pot convinge de vitejia lor la pat.
Marian nu-i putu stpni un hohot dispreuitor de rs.
nc nu m-a convins nici unul cu astfel de isprvi.
Nu m ndoiesc c le-ai i spus-o n fa, cnd gfiau, sfrii, lng tine. Zu, Marian,
m i mir c nu s-a gsit vreunul s te strng de gt. ns ascult-m bine, dac azi, n pdure,
i-ai fi rs de individul la, te-ar fi ucis fr ezitare i te-ar fi ngropat sub o tuf.
tiu.
Vezi de ce-i spuneam s nu pori asta? se rsti el, trgnd furios de tunic.
Marian i spuse c, probabil, Griffith era nfuriat de propriile-i presupuneri.
Nu uita c eu sunt victima, replic ea.
Se mpunse de cteva ori cu degetul n piept.
Eu. Ori de cte ori un brbat are remucri c-a violat o femeie, d vina pe ea, zicnd c
a fost ademenit, c femeia aia o cuta cu lumnarea. Ei bine, afl c eu n-am cutat-o cu
lumnarea! i orice-ai crede tu, nu l-am ademenit pe ticlosul de Harbottle.
Eti o proast mic!
Nu-s proast deloc. Indiferent cum m-a mbrca sau m-a purta. Harbottle e un om n
toat firea i-ar trebui s-i dea seama ce face. N-am vrut s m ating. Sigur c puteam fi mai
neleapt, dar e descurajant s...
Constat cu groaz c-i tremura glasul i se strdui din rsputeri s se stpneasc.
...s m port ca o clugri...
Glasul i se frnse din nou.
...i din cauza unui singur pcat s fiu socotit o prad uoar. Poate ar trebui s tii c
pcatul nu l-am fcut eu singur.
Din ochi i se prelinse o lacrim i Marian i-o terse, frecndu-i obrazul de umrul
tunicii.
mi pare ru c mi-am pus hainele astea. A fost o prostie din partea mea, dar...
Dar, ntr-un fel, eu te-am provocat s-o faci.
Marian ar fi vrut s-1 priveasc n fa, ns atunci Griffith i-ar fi observat ochii umezi. Nu
suport gndul ca un brbat s-o vad plngnd. Se uit cum minile lui o prindeau de amndou

47

braele, trgnd-o spre el. Prima pornire fu s se mpotriveasc la urma urmei avea mndria ei
dar dup cteva clipe ced i se ls n voia lui. Numai cu trupul, capul continua s-l in
drept i ano.
Griffith o nlnui cu braele, legnnd-o uor, ca pe un prunc.
Ea l fixa cu ochii larg deschii.
Ai dreptate, fetio. Ai dreptate.
Marian nu-i dezlipea privirea de gulerul tivit cu blan al mantiei lui.
Pur i simplu m nspimnt gndul c pleci la vntoare mbrcat brbtete, cnd
eti att de femeie.
O lipi de trupul lui, murmurndu-i la ureche:
Pe urm i-am ntlnit pe Wenthaven i oaspeii lui, n vreme ce cinii hituiau vnatul,
i-am vzut c nu erai acolo. Nimeni nu tia unde te-ai dus i nimnui nu-i psa ce s-a ntmplat
cu tine. Atunci mi-a venit n minte imaginea trupului tu zdrobit, azvrlit ntr-un an.
Vorbea din ce n ce mai repede, iar Marian i pleca fruntea tot mai mult pe pieptul lui,
simindu-se n siguran. Avea dreptate s fie nemulumit. i ea i nfrnase deseori pornirea de
a-l plesni pe Lionel cnd o speriase cu cine tie ce escapade copilreti.
Cui i mai pasase pn acum de ea, ntr-att nct s-i poarte de grij?
Atunci am nceput s te caut i-am neles c nenorocitul la te gsise naintea mea.
Gndul la Harbottle l fcu s-i ncleteze flcile. Fata se ghemui la pieptul lui. Inima lui
Griffith btea nebunete i Marian se strdui s-i alunge nelinitea, aa cum i el i alinase
zbuciumul.
Nu mi-a fcut nici un ru, opti, spunnd adevrul.
Nu? vorbi el, tremurnd de mnie.
Apoi ntreb:
Vrei s te srut?
Cum?
Un nemernic ca Harbottle poate face o femeie s urasc toi brbaii lsai de
Dumnezeu.
Marian nelese i-i nl chipul spre el.
Vreau s m srui. Tu eti cu totul altfel.
Ochii lui aurii luceau ca ari de febr.
i... srui minunat.
Griffith prea att de ptima aproape la fel de violent ca atunci cnd voise s se
rzbune pe Harbottle. Dar cnd buzele lui le atinser pe ale Marianei, ea nu mai simi dect
pasiunea.
Dorina din noaptea trecut se aprinse din nou, la fel de arztoare, de parc Marian nu s-
ar fi gndit dect la Griffith n fiecare clip, de parc Griffith ar fi putut vedea aievea femeia
ascuns sub vemntul brbtesc.
Srutarea lui era tandr i att de intim, nct Marian avu senzaia c n faa ei se deschid
porile unei noi lumi.
Se pare c nu te-a srutat... opti Griffith, la fel de convins de parc ar fi fost martorul
scenei din pdure.
Nu, ncuviin fata.
i totui, mi pare ru c nu l-am ucis.

48

De data aceasta srutul nu mai era drgstos i nici mngierile linititoare. Griffith i
culese cu buzele lacrima din colul ochilor, de parc ar fi avut dreptul s-i mprteasc durerea.
Apoi i strecur mna sub tunica Marianei, atingndu-i snii, ghicind ce fel de mngieri i
fceau mai mult plcere, descoperind punctele sensibile ale trupului ei.
O sprijini cu spatele de pom i un mr uscat, rmas de anul trecut, czu lovindu-l drept n
spate. Griffith pru s nu observe, dar Marian i frec ncetior spinarea i el gemu de plcere, ca
un motan mulumit.
Un motan uria. i slbatic.
Griffith i desfcu buzele i Marian i primi srutarea, druindu-i toat mndria i
singurtatea ei. Nu tia i nici nu-i psa dac astfel i arta admiraia, sau dac el voia s-o simt
linitit i ncreztoare.
S mergem undeva... murmur Griffith, abia dezlipindu-i buzele de ale ei.
Cu mintea stpnit de un singur gnd, Marian rspunse:
La mine acas.
i Lionel?
Doarme, gemu ea.
Singur?
Nu.
Disperat i nebun de dorin, murmur:
n spatele casei... tiu un loc... ntre csua mea i zidul castelului... Printre copaci...
Numai eu cunosc locul acela...
El nu protest, totui Marian insist:
Te rog...
Pornir ntr-acolo, fr a se desprinde din mbriare, ameii de dorina de a-i aparine.
Cu mintea nceoat, Marian se ntreb vag dac tnrul i va da seama de locul unde ea
i ngropase comoara. Nu, era cu neputin! I se prea c merg prea ncet i se ruga la toi sfinii
s n-o zreasc Cecily. nainte de-a iei din livad, se opri i-i fcu semn lui Griffith s intre n
umbra castelului. La rndul ei, privi spre csu. O dat i nc o dat.
Ceva era n neregul. Simea foarte clar.
Griffith?
Dar i el avea acelai sentiment.
De ce-s sparte ferestrele? De ce prin toat curtea zboar pene i fulgi de gin?
Patima se preschimb fulgertor n panic.
Lionel?... chem ea. Apoi ceva mai tare:
Lionel?...
Fr a mai privi spre Griffith, se repezi ctre csu, srind gardul. Ua deschis se bia
ntr-o balama. nuntru era prpd. Saltelele fuseser sfiate, rafturile smulse. n ncpere
plutea un praf att de dens, nct Marian i simi gustul pe limb. Toat casa mirosea amestecat a
mirodenii, mutar i miere. Toate dulapurile fuseser sparte, iar coninutul lor vrsat pe podea i
clcat n picioare.
Lionel nu era nicieri.




49

Capitolul 5

Marian se oprise n vrful picioarelor, gata s-o ia la fug, nici ea nu tia ncotro.
Lionel? l chem ea pe bieel, cu vocea lipsit de orice intonaie.
ntinse braele n fa, gata-gata s cad.
Lionel? strig din nou, pind printre cioburi i resturi de tot felul.
Crezi c-a fugit? o ntreb Griffith, fr a-i fi revenit din uluire i profund ngrijorat de
soarta copilului pe care fusese trimis s-l pzeasc.
De soarta lui i-a Marianei.
Posibil. De fapt, chiar eu l-am nvat.
Cum vine asta?
L-am nvat s fug i s se ascund. Dar nc n-a mplinit doi ani i nu tiu...
Nu-i dusese gndul pn la capt, dar Griffith nelese ce era n mintea ei. Dac cei care-i
distruseser casa i mai lsaser putiului timp s fug.
ncerc s dau de el, n caz c s-a pitit pe undeva i se teme s ias din ascunztoare,
zise Griffith, strduindu-se s se arate ct mai ncreztor.
Ptrunse n casa Marianei sau, mai bine zis, n ceea ce rmsese din ea i ncepu s
ridice mobila, maldrele de haine, sfrmturile de tot felul, n cutarea unui trupuor de copil.
Intr-un trziu, se opri n mijlocul camerei, plin de fulgi i de praf, innd n mn doar punga cu
bani trimis de lady Elizabeth.
Marian nu se zrea nicieri. Iei n prag i-o auzi strigndu-i fiul, undeva, prin preajma
casei.
Porni spre locul unde rsunase glasul ei i la urechi i ajunse o exclamaie nspimntat:
Cecily!
Slav Domnului, my lady ! rspunse doica, scond un suspin adnc.
Doar nu vrei s leini tocmai acum!
Lng zidul castelului cretea un plc de copaci. Griffith porni grbit ntr-acolo i ddu cu
ochii de Marian, care-o plesnea pe Cecily peste fa cu dosul palmei. Doica sri n picioare,
privind speriat n toate prile.
Unde-i fiul meu? o ntreb Marian. Ce s-a ntmplat? Unde-i Lionel?
Am vzut un brbat strecurndu-se n curte i-atunci am luat copilul din pat i am
fugit cu el n brae.
Avea poalele rochiei ptate de iarb, iar boneta i alunecase pe-o ureche.
Am alergat cu Lionel pn la castel, l-am ascuns la locul tiut i m-am ntors s vd ce
se petrece.
Lionel e teafr? ntreb Griffith.
Cecily i ntoarse ochii ctre el, apoi se uit n alt parte i din nou reveni cu privirea
asupra lui.
Marian o nfac de bra, rsucind-o cu faa ctre ea.
Lionel e teafr?
Da, rspunse Cecily, dnd grbit din cap. Rspund eu pentru asta.
Marian ncepu s alerge spre castel.
Hai dup el.
Cecily, care se simea mai doamn dect doamna pe care o slujea, vru s rmn pe loc,

50

ns Marian o trase dup ea. Griffith i auzi iptul de mpotrivire i, zrind expresia de dezgust
aternut pe chipul Marianei, arunc o privire rapid de jur-mprejur.
Marian i povestise c plcul de copaci era un loc tiut numai de ea. ntre dou trunchiuri
se legna un hamac. Razele soarelui se jucau printre crengi, prin iarb i pe pmntul roietic.
Era un cotlon singuratic, destul de nepotrivit cu firea aprig a Marianei. Lui Griffith i se pru
ciudat i, n sinea lui, se hotr s se ntoarc mai trziu, ncercnd s dezlege taina fetei.
Le ajunse din urm pe cele dou femei, care alergau printre straturile de flori. Boneta
ascuit a Cecily-ei i czuse pe spate i doica fugea, inndu-i vlul cu o mn. Marian nici
mcar nu observase. Aproape de zidul de piatr cenuie, Cecily se opri, zicnd:
Lady Marian, n-am de gnd s intru n castel alergnd ca un bieoi!
Atunci n-ai dect s rmi afar.
Lady Marian, insist Cecily, trgnd-o de poala tunicii. Vrei s afle toat lumea c l-ai
pierdut pe Lionel?
Marian o fulger cu privirea, dar Cecily profit de oviala ei i vorbi mai departe:
Vrei s te trezeti cu zeci de gur-casc n jurul tu n clipa cnd ai s-l gseti? Vrei s-
i pun toi ntrebri despre csu, mirndu-se ce-ai putea avea att de valoros nct s-atrag
hoii?
Marian rsuf adnc, nchiznd ochii. Cnd deschise pleoapele, din privirea ei dispruse
orice urm de nelinite. Pentru ochii curioi ai servitorilor i-ai oaspeilor de la castel, redevenise
acea Marian pe care o cunoscuse Griffith n prima zi: nepstoare i indiferent la etichet.
Griffith o urmri urcnd n goan scrile i se ntreb dac nepsarea ei era menit s-i
nele pe ceilali sau avea un alt motiv, mult mai serios.
Lady Marian nclin capul, rspunznd salutului schiat de valetul care deschisese ua.
Strbtu repede holul de la intrare, urmat de Cecily i de Griffith, i pi grbit pe lng
capelanul stupefiat de vemintele ei brbteti.
Bun ziua, printe! murmur ea peste umr.
Nu ntoarse capul cnd l auzi chemnd-o pe nume i porni pe coridorul unde se gsea
prima camer a lui Griffith.
Bine, dar unde-i Lionel? ntreb tnrul.
n capt se zrea ua turnului i Marian zori pasul.
Acolo, rspunse Cecily, artnd spre intrarea n turn.
Brusc, Griffith nelese.
n turnul contesei?
Sper din tot sufletul! opti Marian.
Cecily pufni, dispreuitoare.
Cu multe luni n urm, ai insistat s-i facem o ascunztoare sub scar. I-am adus i
pturi. N-are unde s fie dect acolo.
Dar cnd deschiser ua turnului nu le iei nimeni n ntmpinare.
Lionel?
Glasul Marianei pluti, strnind ecouri n turnul pustiu. Fata simi c i se strnge inima.
Cecily njur printre dini. Brusc, Griffith i Marian i amintir c doica nu-i fcuse
datoria.
Cum ai putut s-l lai singur? Scrile...
Marian ngenunche, pipind pardoseala cu minile, de parc s-ar fi ateptat s gseasc

51

un trupuor plpnd, zdrobit pe lespezile de piatr.
Lionel?
Griffith se repezi n sus pe scri.
Am vrut s vd ce se ntmpl acas, ngim doica. Credeam c fac bine. ineam s
aflu cine ne-a distrus casa.
i-am mai spus de-attea ori c prima ta grij trebuie s fie Lionel.
Marian intrase h panic. Pe chipul ei poposise o raz subire de lumin, strecurndu-se
printr-una din gurile de aerisire.
Acum unde s-mi mai caut fiul? n sus, pe scri? Pe-afar, una din ascunztorile lui?
Sau poate s-a ntors acas?
Cecily ncepu s scnceasc.
Dar dac a dat nas n nas cu bruta care mi-a sfrmat totul n cas?
Marian se ridic i se sprijini cu spatele de zidul de piatr, strduindu-se s-i vin n fire.
Dac l-a rpit cineva? Cecily...
Undeva rsun un rset cristalin de copil.
Sst! opti Griffith.
Marian tcu, ciulind urechile. Rsul se auzi din nou, mai clar de ast dat, i Marian o lu
la fug n sus pe scri, urcnd treptele dou cte dou. Griffith, care ajunsese primul n dreptul
camerei contesei, deschise ua, fcndu-i loc s treac.
Art i Lionel stteau pe jos, aplecai deasupra unei mingi urgintii. Cnd Marian ddu
buzna nuntru, amndoi ridicar privirea, uluii. Tnra femeie se opri n mijlocul ncperii, cu
ochii int la panicul tablou pe care-l avea n faa ochilor. Din nou Griffith fu ocat de
transformarea ei subit. Nu mai era nemblnzita fiic a contelui Wenthaven, nici mama nspi-
mntat a lui Lionel, ci o ntruchipare a forei, pe care viaa n-o putuse ngenunchea.
Ei, Lionel, ia zi, cum te-ai distrat?
Reuise s se stpneasc, dar Griffith nelese ct nelinite i ce imens uurare
ascundeau vorbele ei.
Lionel zmbi fericit, artndu-i dinii de lapte i gropiele adorabile din obraji.
Da, da! exclam Art, cercetndu-i cu privirea cnd pe unul cnd pe altul. E un flcu pe
cinste, lady Marian. Ai de ce s fii mndr.
i chiar sunt! replic ea.
ngenunche pe covorul gros i ntinse braele, care-i tremurau ca i glasul.
Lionel, nu vii s-o mbriezi pe mama?
Lionel scutur din cap cu ncpnare i apuc mingea cu minile murdare, innd-o
strns la piept. Dinuntru rsun un clinchet de clopoel. Bieelul ncepu s zglie mingea,!
fericit s asculte clopoelul.
Mmica n-o s-i ia jucria, i spuse Art, ca o cloc dojenindu-i puiorul rtcit. Dup
ce-o srui, ne jucm din nou.
Lionel se bosumfl i Marian simi c-i dau lacrimile. tia c putiul nu voise s se poarte
urt. Chiar dac-l speriase ceva nu de mult, acum uitase cu desvrire. Dar maic-sa i
ntrerupsese joaca, aa c n-avea timp de ea. Numai c Marian i dorea cu disperare s-i simt
braele durdulii n jurul gtului i trupuorul lipit de pieptul ei, ca s cread n minunea regsirii.
Lionel, l ndemn cu blndee Art, de ce nu-i arunci mingea mamei tale?
Copilul o sgeta cu o privire nencreztoare.

52

i mmica i-o va arunca napoi, l ncuraja Griffith.
Marian ddu din cap, negsind putere s vorbeasc.
Mndru de noua sa comoar, Lionel o ridic, aruncnd-o cu toat puterea. Art scoase un
strigt, Griffith sri s-o apuce, ns Marian ntinse mna i-o prinse din zbor.
Dar vd c ai muchi, nu glum, fiule! rse ea, azvrlind mingea n aer i prinznd-o
din nou.
Hai, vino ncoace, s te nv cum trebuie s-o arunci. Lionel fcu vreo civa pai spre
maic-sa, dndu-i ocazia s-1 strng n brae. Marian l lipi de pieptul ei, apoi i nlnui umerii
cu braul i-i art cum s arunce mingea.
A urcat singur scrile? ntreb ea, azvrlind mingea spre btrn.
Da, my lady.
Marian se nglbeni la gndul c bieelul ei urcase singur treptele acelea abrupte i
ntunecoase.
N-are dect doi ani, murmur ea. Dumnezeule, n-are dect doi ani.
l mbri nc o dat, dar el se smulse nerbdtor de lng maic-sa, pornind ctre Art.
Las, fetio, c nu s-a ntmplat nimic, ncerc s-o liniteasc btrnul. S-a ales doar cu
sperietura. Cnd m-am ntors de la spltorie l-am gsit aici, n pat. Un prichindel cu ochi mari
i pr zbrlit. La nceput i-a fost fric de mine, pe urm i-am spus c asta-i camera mea i c
aveam o minge pentru el.
Marian se uit n jur pentru prima dat de cnd intrase n ncpere. Nici urm de praf pe
mobil. Ferestrele sclipeau n lumina soarelui de dup-amiaz. n emineul uria ardea un foc
zdravn. Tapiseriile erau curate i strluceau n culori vii.
Oh, Art! exclam ea. Ce minune ai fcut din camera asta!
E tare frumoas, iar servitorii nu s-au lsat prea mult rugai s-o curee, rse btrnul.
Le trebuie cineva care s le dea ghes - exact ce-am fcut eu!
Art se pricepe grozav la aa ceva! interveni Griffith, pe un ton care nu aducea nici pe
departe a compliment.
Nu-i cazu' s vorbeti n felu' sta despre mine, nu-s chiar aa de pislog! protest Art,
rostogolind mingea pe covor spre Lionel.
Am prins momentul potrivit...
Dar Marian rtcea departe, printre amintirile copilriei.
Parc-mi amintesc cum m jucam aici cnd eram mic... i mie-mi plcea s-aud
clopoelul... Mirosea a trandafiri i m veghea un zmbet dulce...
Mama dumitale, lady Marian, zise Art, era o femeie tare blnd.
Cecily, care rmsese n prag, scoase un ipt ascuit. Toi se ntoarser brusc spre ea.
Marian o sgeta cu o privire sever.
Ce-ai pit, Cecily?
Cecily se sprijini de tocul uii, artnd spre Art.
Ai vzut duhul contesei de Wenthaven?!
Art i prinse delicat nrile cu degetele i-i sufl nasul pentru c nu avea batist sau
poate ca un comentariu la cuvintele doicii. Marian n-ar fi putut spune. Tot ce simea era o iritare
crescnd la adresa bonei.
Vino i stai jos, porunci ea. Spune-ne ce s-a ntmplat.
Cecily se prbui pe cea mai apropiat lavi. Era ciufulit i gfia dup efortul de-a urca

53

treptele.
A btut la u un tnr blond, care a struit s-l primesc nuntru. I-am spus c nu se
poate, dar m-a ameninat, aa c l-am luat pe Lionel din ptuul lui i am fugit pe ua din spate.
Griffith i puse piciorul pe lavia unde sttea doica i se aplec spre ea, privind-o n ochi.
De ce nu te-ai dus dup ajutor?
Cecily pru s se trezeasc brusc la realitate.
Cine s m-ajute? Toi erau plecai la...
Ai procedat bine, Cecily! spuse Marian.
De ce? insist Griffith.
Lionel lovi mingea din greeal i se repezi s-o prind. Marian nu-i acord nici o atenie
lui Griffith, continund s-i priveasc fiul cu un zmbet drgstos. Tnrul se propi chiar n
faa ei, repetnd:
De ce? Vrei s spui c Cecily nu trebuie s cear ajutor de la oamenii tatlui tu?
Marian i ddu capul pe spate, cu o privire sfidtoare, furioas din cauza modului n care
ncerca el s-o domine.
n castelul acesta e mai bine s nu pui anumite ntrebri. La altele nu vreau s tiu
rspunsul. Un singur lucru m intereseaz preciza ea, cu ochii int la Cecily. L-ai mai vzut
vreodat pe omul acela?
Griffith se ndeprt, oprindu-se n faa emineului. Cecily ncepu s rsuceasc ntre
degete vlul bonetei.
Nu l-am vzut prea bine. N-am ateptat s intre n cas. Totui, chipul lui mi s-a prut
cunoscut.
Cunoscut? sri Marian.
Era nalt, frumos i lat n umeri...
ntinse minile, ca s-i arate ct de solid fusese atacatorul.
Arta a cavaler.
Griffith se grbi s trag o concluzie, dei convins c nu putea fi cea adevrat.
Harbottle!
Numai dac are un frate geamn, adug Marian. Harbottle a fost cu mine.
Tot timpul? ntreb Griffith.
Nu, dar a luat parte la vntoare i m-a zrit ndeprtndu-m de grup.
L-ai vzut cu ochii ti acolo?
Marian se simi jignit de tonul lui inchizitorial.
Dar ce, trebuia s m uit doar dup el?
Griffith se opri n faa focului, nlndu-i braele n semn de exasperare.
Altfel m ndoiesc c va recunoate c i-a distrus csua.
Marian nu-l putea contrazice, dei i-ar fi plcut s-i atrag atenia c nu avea nici un drept
s se amestece. Brbaii nu ajutau dect atunci cnd voiau ceva n schimb. Niciodat nu se
bizuise pe fora lor, pentru a nu tri dezamgirea de a-i auzi cerndu-i rsplata.
Ai vorbit cu el, lady Marian? ntreb, oftnd, Cecily.
i-ar conveni s fie Harbottle, nu-i aa? replic Marian, oarecum amuzat de
dezamgirea ei. Are toate motivele s-mi poarte smbetele.
N-ar fi singurul! suspin Cecily, cu obrazul scldat n lacrimi. Vai, my lady, mi-e att de
fric!

54

Nici nu trebuie s te mire! izbucni Griffith, aezndu-se pe un scaun n faa focului. A
furat ceva din cas?
De unde s tiu? rspunse Cecily, aplecndu-se s-i rup o a desprins din tivul
rochiei. N-am mai ndrznit s intru.
Lionel se apropie de Griffith, innd n mn mingea cu clopoei. Tnrul ntinse braele
spre el, zicnd:
Vrei s stai la mine pe genunchi, flcule?
Lionel l cercet atent cu privirea, apoi se repezi cu capul spre pieptul lui.
Lionel! ip Marian, srind n picioare.
Fii fr grij! o liniti Griffith cu un semn al minii, dei plise i-i tremura glasul. E un
fel de a-i arta afeciunea.
Cu-atta afeciune putea s te i omoare! coment Art.
Marian i duse palma la gur, s-i ascund zmbetul. Nu era momentul s rd, nici
mcar comptimitor.
Dei continu btrnul e timpul s-i mai mpri drgleniile i cu noi. Pn
acum n-am prea avut parte.
Drgleniile? chicoti Cecily.
Marianei i pieri brusc toat veselia. Cu numai un ceas n urm, Griffith ncepuse ,,s-i
mpart drgleniile" cu ea.
Nimic de pe chipul lui nu prea s trdeze c s-ar fi gndit la acelai lucru. Dimpotriv,
tnrul rsufl adnc i-l aez pe Lionel pe genunchi, asigurndu-se c putiul nu-1 putea lovi
cu picioruele care nu stteau o clip locului. Apoi, tergndu-i fruntea de sudoare, ntreb:
Cecily, zici c l-ai vzut plecnd?
Lionel se foi ca s-i gseasc locul, iar Griffith l ajut s se aeze mai bine.
Spuneai c l-ai lsat pe Lionel n ascunztoare, dup care te-ai ntors s vezi ce se
petrecea n csu. Asta nseamn...
N-a luat nimic... cel puin, din cte am vzut eu... Obrazul i devenise stacojiu.
Marian i Griffith schimbar o privire rapid. Amndoi bnuiau acelai lucru: nu cumva
doica minise cnd spusese c pndise de departe csua? Era n firea ei s se arate sritoare, fr
a avea curajul de a
:
i pune n aplicare bunele intenii.
De unde-ai pndit casa? o ntreb Marian, privind-o scruttor.
Din livad, rspunse Cecily, bosumflat.
De-acolo n-ai cum s vezi mare lucru,- observ Marian. E prea departe.
i unde propui s stau data viitoare? replic Cecily, pierzndu-i cumptul. Cocoat pe
gard?
Art pi ntre cele dou femei i art spre chepengul din tavan, spre care duceau cteva
trepte de lemn.
Mai bine urc i pregtete patul pentru stpna ta i pentru domnior, pn nu spui
vreo prostie pe care s-o regrei mai trziu.
Cecily se albi la fa.
Nu putem rmne aici. Nu-i aa, my lady ?
Dar Griffith nici n-o ls, s-i termine vorba.
E singurul loc unde putei rmne.
Marian ridic din umeri.

55

O s mergem ntr-unul din dormitoarele de jos. La urma urmei...
Rmnei aici, o ntrerupse Griffith, pe un ton ce nu admitea replic.
Dar ce ni s-ar putea ntmpla n castelul tatlui meu?
Griffith i scutur pletele negre i-i ncrunt sprncenele, eu un aer mai slbatic ca
oricnd.
Exact ce i s-ar fi ntmplat azi, dac-ai fi fost acas.
Adic nimic, insist Marian, cu glas nepstor.
Dar nu nelegi, femeie? se rsti Griffith. Cel care i-a ntors casa cu susul n jos nu era
un slujitor supus, ascultnd porunca tatlui tu. Omul acela cuta ceva, cuta cu disperare. Dac
i-ai fi stat n cale, s-ar fi descotorosit de tine prin orice mijloace.
Tatl meu...
Nu pricep de ce crezi c-i vorba de tatl tu. Ce-ar putea fura de la tine? Ce-ar putea
cuta n casa ta? se mir el.
Ea evit s-l priveasc.
N-am de unde ti ce-i n mintea lui.
Chiar dac el ar fi dat porunca, tu ai ncredere n slujitorii lui?
Vzu cum Marian se crispase.
Ei, de-abia acum ncepem s ne apropiem de adevr. Deocamdat nu putem da
rspunsuri la nici una din aceste ntrebri, aa c sunt cu ochii pe tine.
Ea i arunc o privire fugar, apoi se uit n alt parte.
Nu pot rmne aici, cu tine.
Vrei s spui c-i strici buna reputaie?
Nu cumva era sarcastic? Marian nu tia i, de altfel, puin i psa.
N-am chef s se spun c triesc cu tine.
Atunci vei dormi n pat cu Cecily, hotr Griffith.
Nu! se opuse vehement doica.
Dar nainte ca Griffith s deschid gura, Art fcu un salt spre Cecily i-o apuc de ureche.
Ba da!
Boneta i czu din nou ntr-o parte, rmnnd agat n voal. Plngea n semn de
protest la gestul lui Art sau poate la porunca de-a rmne acolo dar btrnul nu se sinchisi.
Artnd spre scara n spiral, spuse:
Nici o prpdit de slujnic englezoaic s nu ndrzneasc s-l contrazic pe stpnul
meu! Acum mic pn nu-i ard una!
Marian l dojeni, dar Cecily nu atept ca stpna s-i ia aprarea. Sri n picioare, cu ochii
n lacrimi, i privi, ovind, spre u, apoi spre scri. Se uit lung la Marian i suspin.
Nu te pot lsa singur.
i se ndrept ncet spre scar.
Marian i frngea minile.
Uite ce-ai fcut! Vezi cum plnge?
Smiorcita asta se vicrete tot timpul, pufni dispreuitor Art.
Da, i pe urm schimb pernele i mi-o las mie pe cea ud.
Griffith chicoti satisfcut.
Va s zic, rmi.
Marian ddu s protesteze, dar chiar n clipa aceea Art i vesti:

56

Contele i oaspeii lui se ntorc de la vntoare.
Marian se ridic, scuturndu-se de praf.
M duc s stau de vorb cu tata.
Griffith ncerc i el s se ridice, dar Lionel se ag de gtul lui, fcndu-l s cad la loc
pe scaun.
Nu trebuie s mergi singur.
Iar tu nu poi veni cu mine.
Griffith vru s protesteze, dar ea nu-i ls rgaz.
Nu fii naiv! Trebuie s aflu dac Wenthaven l-a trimis pe omul acela la mine acas. i
de-a fost porunca lui, vreau tiu din ce motiv a dat-o. Dar dac n-a fost el...
Ei bine? o ntreb Art.
n cazul acesta, nseamn c nu tie,ce se petrece chiar sub nasul lui. Se luda c nu-i
scap nimic din ce se ntmpl pe domeniu.
Ridic, amuzat, din sprncene.
Mi-ar face o mare plcere s i-o spun cu gura mea.
Marian! o chem Griffith cu glas adnc.
Cee?
i ddea seama c-l nemulumea ceva, dar nu avea chef s aud alt predic. Nu-i plcea
felul n care tnrul i asuma rspunderea pentru ea.
El i ntinse punga.
Banii ti au rmas la mine.
Banii mei! Uitasem de ei!
Uitasei? Cum puteai s uii de bani? Doar asta cutau i hoii, nu?
Vorbea ca ucum ar fi descoperit motivul jafului, iar Marian se gndi ce uor i-ar fi fost s-
i confirme presupunerile. Dar nu voia s se mai ncread n nimeni i nu nelegea cum reuise
acest supus al regelui s-o atrag spre el.
Strbtu ncperea, fr un cuvnt, ns n clipa cnd vru s-i ia punga, tnrul o ascunse
la spate.
Te las s mergi singur la tatl tu, ns numai cu o condiie.
Adic?
S te ntorci s-i petreci noaptea aici.
Ridic mna, ca s-i stvileasc protestele.
Vreau s-mi dai cuvntul tu, altfel nu primeti banii.
Ea se uit la pung, cu un aer rzvrtit.
Atta timp ct dormi n pod, continu Griffith, ademenind-o precum arpele biblic,
reputaia ta nu va avea nimic de suferit. i nici-n-ar trebui s te mpotriveti, pentru c oricum
nu m placi. Sunt o creatur urt i nesuferit, care nu tie altceva dect s-1 slujeasc cu
credin pe Henry Tudor. Cred c regele Henry a ntrecut-o n vicleuguri pe Elizabeth n timpul
domniei lui Richard. i mai cred c-ar trebui s te mrii cu unul care s-i trag de dou ori pe zi
cte o mam de btaie, ca s n-apuci pe ci greite.
Marian i repet vorbele ce reprezentau crezul ei de cnd se ntorsese la castelul
Wenthaven.
N-am s m mrit niciodat.
Dar cuvintele n-aveau pentru ea nici o noim.

57

Eu sunt convins c da.
Era o provocare. Tot ce-i spusese era o provocare, cu-att mai mult cu ct tot timpul o
nvluise ntr-o privire cald i gritoare. n ochii lui strlucea o lumin aurie ca razele soarelui,
sau ca focul, amintindu-i Marianei clipa ei de slbiciune, cnd l srutase n livad.
Dar Griffith nu uitase, aa pum spera fata. Continua s-o fixeze cu privirea, fr grab i
fr fereal.
M voi ntoarce aici, zise ea n cele din urm.
El i ntinse punga cu bani. Nu zmbea, dar Marian simi ct era de mulumit.
nainte de-a apuca s regrete c cedase, Art i smulse punga din mn.
O pun aici, vorbi el, aruncnd-o pe dulapul cel nalt. Poi s-o iei i mai trziu. My lady,
nu-i f griji pentru tnrul de colo. Griffith e urt ca o slbticiune i nedemn de frumuseea
dumitale. Pun prinsoare c nici mcar nu-i tii culoarea ochilor.
Marian se uit la Art printre gene.
Parc... galbeni...
Ba au culoarea noroiului, rse btrnul. Cel puin, atunci cnd e furios.
Eu una n-am bgat de seam, protest fata.
Art rnji satisfcut spre ea, apoi spre Griffith. Marian se uit de la unul la altul,
nedumerit de privirile pe care le schimbau cei doi. nelegnd c nici unul din ei n-avea de gnd
s-o lmureasc, i azvrli pelerina pe umeri i iei.
Ua masiv, de stejar, nu putea fi trntit. Era prea grea i avea balamalele neunse,
Marian, i ddu toat silina, dar nu reui s obin dect o bufnitur nfundat. Instinctiv,
Griffith i pipi vntaia de la nas.
- Crezi c-am reuit s-o conving de pericolul n care se afl?
De convins ai convins-o, numai c pericolul de care se teme ea e-aici, n camer!
replic btrnul.
Lionel arunc mingea i Griffith i ddu drumul din brae, ca s se duc dup ea.
Am fgduit s-o apr i uite ce-a ieit!
Wenthaven va fi nemulumit.
Dracu' s-l ia pe Wenthaven! izbucni Griffith, pierzndu-i cumptul. A vrea s tiu i
eu din ce parte vine ameninarea! Am sosit abia ieri. Nu cumva csua Marianei a fost distrus
tocmai pentru c am venit noi?
Sau poate c-am venit la anc!
Presupunera lui Art fcu s i se strng inima.
Nu cumva cineva a neles c stm n calea unor anumite planuri? Sau poate s-a aflat
de ce suntem aici?
Cineva ca Wenthaven? ntreb Art, ghicindu-i gndul.
ntocmai.
Nu vrei s m duc la spltorie i s m dau bine pe lng vdana aia, Jane? adug
btrnul, cu un surs viclean.
Ba chiar aa.
Griffith se ridic n picioare, lundu-l n brae pe Lionel.
I-am promis lui Lionel c n dimineaa asta mergem la plimbare. E deja amiaz, dar
poate n-ar fi ru s facem o vizit mercenarilor. Ct timp Lionel se va uita la arme i armuri, eu
a vrea s schimb o vorb cu cpitanul.

58

Ai grij s nu-i scapi din ochi pe lady Marian i pe Wenthaven.
Fii pe pace! Nu-i scap din ochi!


Capitolul 6

De cum iei din castel, Marian auzi mritul cinilor care sreau n jurul unui mistre
sfrtecat i-a ctorva biete veverie pe care le vnaser. Femei despletite se strigau una pe alta cu
glas ascuit. Caii tropiau n loc, sforind, obosii i nclzii de goana prin pdure. Brbaii se
bteau pe spate, vorbind tare, cu prefcut camaraderie. Slujitorii se strecurau printre oaspei, cu
cni de bere i tvi cu friptur, grbindu-se s ndeplineasc poruncile celor ce strigau care mai
de care:
Hei, biete! Vino nti la mine!
Toat curtea mirosea a snge, a sudoare brbteasc, foame, sete i pasiune carnal abia
stpnit. Emoia i agitaia vntorii avea s se potoleasc de-abia dup ce oaspeii se vor stura
de mncare, butur i femei. Brbaii adulmecau femeile ca nite ogari pe urma przii i-i
alegeau, rnd pe rnd, cte una cu care s petreac. Desfrul avea s in toat noaptea, prin
coluri, pe mese i pe coridoarele castelului.
Marian ocoli cu pruden vacarmul, cu ochii dup Harbottle i dup tatl ei. Trase de
mnec o servitoare, ntrebnd-o:
Contele de Wenthaven e cumva la cutile cu cini?
Slujnica i frec oldurile ndelung ciupite.
Da' unde n alt parte ar putea fi?
Marian privi cu dezgust pe deasupra capetelor nfierbntate ale mulimii petrecree:
Chiar aa, unde n alt parte?"
Dintre toate apucturile tatlui ei, aceasta i displcea cel mai mult. Organiza chefuri, i
ndopa pe toi cu butur, apoi se distra privind cum femeile se certau ntre ele pentru o pereche
de ndragi i cum brbaii ajungeau s se lupte pe via i pe moarte pentru cte o trf..
Mine diminea, la micul dejun, contele va pune ntrebri, cu glas suav, fiecrui oaspete
n parte. Va povesti n gura mare fapte ce scpaser ateniei celorlali, zmbind la gndul c-i
inea pe toi captivi n laul bogiei sale. De altfel, unde s-ar fi putut duce? Nici o cas
respectabil n-ar fi primit sub acoperiul ei vreun oaspete al lui Wenthaven.
Marian pi printre cuti i ngenunche s mngie ogarii murdari i obosii.
V-ai distrat bine? i ntreb ea, mngindu-i pe cap cu blndee.
Sheldon, ngrijitorul cinilor, se apropie, tergndu-i minile cu o crp.
i nc cum, my lady ! sunt cei mai buni ogari din toat Anglia.
Numai din Anglia? ntreb, zmbind, Marian.
Sheldon ncepu s rd.
Nici mcar ticloii ia de spanioli n-au aa cini cum cretem noi.
Marian scarpin ntre urechi un celandru, ntrebnd n oapt:
Ia zi, ai prins vreun coco slbatic?
Ba chiar o duzin, dac nu mai mult! rspunse Sheldon n locul lui.
Auzi o rsuflare uierat la ureche i, n aceeai clip, o limb fierbinte ncepu s-o ling pe
obraz.

59

Pfui! Gata cu pupturile! protest ea, ncercnd s scape de ogarul care inea mori s-
i arate afeciunea.
Mathe se ls la pmnt i se rostogoli cu labele n sus, n semn de supunere total, dnd
din coad, cu o privire gritoare,
Mathe e de prere c azi trebuie s srute pe toat lumea, zise Sheldon. A ncolit o
minunie de cerb i-acu' nu-i mai ncape n piele de mndrie.
Un cerb?
Da-da. Ori astea-s acu' animale rare.
Marian se aplec s-l mngie pe burt.
Bravo, biete! Bravo, isteule! Dar de ce te tvleti pe jos?
Sheldon cltin din cap, impresionat de demonstraia de bucurie a ogarului.
Pentru dumneata se tvlete, lady Marian. Aa ar trebui s fac orice brbat cnd
ntlnete o femeie la fel de tare ca el.
Marian izbucni n rs i se ridic n picioare.
Bine-ar fi s priceap asta toi brbaii. i ia pe dou picioare.
Fiecare se poart dup instinct, spuse Sheldon, gonind ogarii din preajma ei. Tatl
dumitale e acolo, n spate, m-ajut s spl cinii.
Marian ddu din cap n semn de mulumire i strbtu curtea, admirnd cutile
strlucind de curenie. Wenthaven nu se uita la bani cnd era vorba de animalele sale favorite.
Ogarii lui, mari i mici, erau socotii cei mai buni cini de vntoare din aceast parte a Angliei i
numai datorit lor reuise contele s rmn n relaii civilizate cu nobilii de pe moiile
nvecinate.
i mrturisise Marianei c acesta era i motivul pentru care se ocupa att de mult de cini.
Zrindu-i tatl, gol pn la bru, cu braele vrte pn la cot n apa murdar, unde tocmai
cltea o celu ndrtnic, Marianei nu-i veni s-i cread ochilor.
Ah, dac te-ar putea vedea acum dumanii ti!
Din cauza ltrturilor, Wenthaven n-o auzise venind, totui nu pru surprins.
Dac m-ar vedea acum, s-ar nghesui s-o cumpere pe znatica asta, iar eu zu c-a
accepta. Mare pacoste!
Ddu drumul animalului, care se grbi s sar afar din troac. Dar unul din ngrijitori o
prinse de gt, s-o tearg de ap.
Usuc-o cu grij! porunci Wenthaven. Nu vreau s-o aud din nou tuind.
Prea bine, my lord ! se nclin slujitorul, apoi se ntoarse spre ceilali ngrijitori,
strignd:
Hei, biei! Stpnul are nevoie de ap curat pentru cinele care-i la rnd! La treab!
Doi servitori se grbir s goleasc i s clteasc bine troaca, n vreme ce ali doi ddur
fuga s scoat ap din fntn. Cu iueala unei practici ndelungate, aezar troaca splat pe
dou bnci de lemn, astfel nct contele s nu fie nevoit s se aplece, i-o umplur cu ap curat.
Wenthaven i privi, bombnind, degetele zbrcite de umezeal.
Tot timpul trebuie s fiu cu ochii pe ei, altfel n-ar vedea de cini aa cum trebuie.
Dar Sheldon e un om de ndejde, nu? ntreb Marian.
N-are pereche n toat Anglia. Altfel nici nu l-a fi adus aici.
Atunci bizuie-te pe el.
Asta i fac.

60

Wenthaven se apropie de troac i fluier scurt. Celua lui favorit se apropie dintr-un
salt i sri singur nuntru, mprocnd ap n toate prile. orul pe care contele i-1 legase la
bru era ud leoarc. Wenthaven ncepu s-i vorbeasc pe un ton drgstos:
Eti o feti bun. Aa... Cuminte... Bravo...
Celua cu blan aurie se zbenguia n ap, ncercnd s-l ling pe obraz. Wenthaven i
fcu pe plac, aplecndu-se spre ea.
Bravo, fetio! Bravo, Honey
3
!
i vr degetele n spunul lichid pe care-l folosea ca s omoare puricii i ncepu s spele
cinele. Fcu semn Marianei s treac n dreptul lui, astfel nct s-o poat vedea, i ntreb:
Ia zi, ce vnt te-aduce?
Marian se propi n faa contelui, cu picioarele deprtate i minile n olduri.
Cineva a intrat la mine n lipsa mea i mi-a ntors casa cu susu-n jos!
Auzindu-i tonul suprat, celua mri scurt.
Cineva i-a rscolit casa? repet contele.
mi nchipui c la porunca ta.
Wenthaven neg, fr s ridice glasul.
Haide-haide, tat! Doar tii tot ce se petrece cale de cincizeci de mile de jur-mprejurul
castelului. Nu-mi spune c habar n-aveai de treaba asta.
E drept c ncerc s fiu la curent cu tot, o corect el. Se pare ns c nu reuesc
ntotdeauna. Iar excepia nefericit eti tocmai tu. Ce i s-a furat?
Nu tiu. tiu doar c...
Glasul i se frnse, la gndul a ceea ce putea s se ntmple. Pn acum, singura ei grij
fusese Lionel. Brusc, i venir n minte i celelalte obiecte distruse: amintiri din copilrie, de la
Curte, daruri primite de la lady Elizabeth. Praful se alesese de toate.
Fiul tu e teafr?
Marian i terse ochii cu mneca.
Da.
La urma urmei, asta-i cel mai important, nu? Semeni grozav cu maic-ta. i ea tria
numai pentru tine.
Fata suspin adnc.
Aa e.
Wenthaven se aplec deasupra lui Honey, spunindu-i bine gtul.
Atunci? Ai venit s-mi ceri bani ca s-i cumperi alte haine? .Nu mai ai nici una
ntreag? Nici o problem. O s-i iei altele noi.
Marian nu se mai putu stpni.
N-am venit ca s-mi ei alte haine! ip ea, exasperat. Am venit s te ntreb de ce l-ai
pus pe omul acela.
Crezi c houl cuta ceva anume? o ntrerupse contele.
Marian i feri privirea.
Ce-ar fi putut s caute?
Asta m ntreb i eu. Dac-a fi pus pe cineva s-i scotoceasc prin cas, n-ai fi aflat n

3
Honey (engl.)- Miere", dar i apelativ drgstos, aprox. Scumpa". (n.t.)


61

vecii vecilor. De ce s-i distrug lucrurile, Marian? Gndete-te i tu. Nu-i stilul meu.
Ea ovi, apoi i ddu dreptate.
i de ce s fur de la tine? Tot ce ai tu mi aparine i mie.
Nu chiar tot.
Da, mai e i aurul pe care i-l trimite regina. Dar am impresia c-l pui deoparte, nu-i
aa? M ntreb de ce.
Pentru Lionel, rspunse ea fr ocoliuri. Ca s aib tot ce-i trebuie. Mi-am dat seama
c nu-i chiar att de neplcut s triesc din mila ta. Singurul obstacol e orgoliul meu.
Vd c faci haz de necaz! Nostim, nu? Contele arta de parc i s-ar fi strepezit dinii.
Mrturisesc c i-am fgduit haine noi ca s-mi mai linitesc contiina. Nu-mi iese
din minte c s-a petrecut ceva fr tirea mea.
nveselit de nemulumirea lui, Marian ncerc s glumeasc.
Poate-ai nceput s-i scapi din mn liota de linguitori.
Sper c nu, draga mea, altfel ar fi un adevrat dezastru.
Fiindc veni vorba de dezastru, l-ai ndemnat sau nu pe Adrian Harbottle s se in
mereu de coada mea?
Wenthaven se opri din splat, ridicnd ochii spre ea.
Ia te uit! Eti istea, nu glum. Nu credeam c-ai s-i dai seama.
Marian i iei din fire.
L-ai ndemnat s m violeze?
Honey mri din nou. Wenthaven o liniti, continund s-i priveasc fiica drept n ochi.
S te violeze? Cnd?
Azi, la vntoare.
Nu-i putu stpni un fior de groaz. Din privirea rece a tatlui ghici c se trdase.
Bnuiesc c-ai fost n stare s te aperi.
Nu tiu ce bnuieti, dar afl c m-am aprat.
Multe femei s-ar simi onorate de ateniile unui... ncepu contele.
Unui dobitoc ncrezut, care rvnete la onoruri mai presus de el?
Draga mea, uneori mi vine s cred c-ai motenit inteligena mea, i asta m umple de
mndrie un sentiment strin de firea mea i, prin urmare, derutant.
ncepu din nou s spele cinele.
Aadar, folosete-i inteligena i spune-mi dac, ntr-adevr, crezi c te-a da plocon
unui brbat.
Posibil, dac te-ai putea sluji de el ca s capei control asupra mea.
El rse scurt, evitnd un rspuns direct.
Eti motenitoarea mea i, chiar cu reputaia pe care o ai, merii un so mai actrii.
Brbaii sunt dispui s uite multe pentru o zestre generoas.
De cnd m-am ntors de la Curte n-a prea plouat cu peitori.
Wenthaven chicoti ncetior.
Au venit civa i vor mai fi i alii, pe msur ce trece timpul i se aterne uitarea peste
pcatul tu. Pur i simplu, am considerat c nu-i cazul s-i bai capul cu ei.
De ce, au refuzat s colaboreze cu tine?
Eu nu-mi vnd fiica pentru bani.
Zu? Doar n-ai s-mi spui c ofertele au venit din partea unor familii de vaz.

62

Vezi ce bine m cunoti?
Sigur c te cunosc. i nc ndeajuns ca s m ntreb dac-mi spui adevrul.
Te asigur c niciodat nu te-a putea da unui individ ca Adrian Harbottle. Asta mi-a
scpat din fru.
Atunci ce l-ai ncurajat s fac?
Asta a fost mai demult i speram c-a uitat. Ba atepta, btnd nervoas din picior.
L-am ncurajat s se dueleze cu tine.
Dar de ce? Pentru numele lui Dumnezeu, de ce? ntreb Marian, exasperat.
Ca s m distrez.
Nu-mi place s fiu asmuit ca un urs asupra unui taur.
Nimnui nu-i place dac-i d seama... Cnd te-ai tntors la castelul Wenthaven, i-ai
nfruntat soarta cu ndrzneal. Dar pe msur ce trecea timpul, te-ai conformat din ce n ce mai
mult la regulile societii i... dac-mi ngdui a spune c-ai devenit neinteresant.
i flutur mna, mprocnd cu ap n toate prile.
Dovad cererile n cstorie pe care le-ai primit.
De ce cnd am venit de la Curte m-ai ncurajat s fac tot soiul de lucruri scandaloase?
Cnd un cine o ia razna, mai bine-l mputi. Ai fost complet dezonorat, aa c ori te
spnzuri, ori ncerci s-i dregi proasta reputaie e tot una. Voiai s-ari tuturor c puin i
pas, iar eu te-am ajutat.
Dei prin asta mi fceai i mai mult ru?
Mai mult ru? repet el, aplecndu-se spre Marian, aproape s-i ating fruntea cu
fruntea lui. i-aduci aminte cum la vrsta de cinci ani te-am trimis s-o slujeti pe lady Elizabeth?
Mai tii ce sfat i-am dat cu o noapte nainte de plecare?
Marian l privi n ochi, prndu-i-se c bariera timpului s-a ters i c se afla din nou n
faa contelui, ngrozit c trebuia s plece de acas, nc i mai ngrozit s-i mrturiseasc
tatlui ei, i agndu-se de gndul c, dac-i fcea pe plac, el va fi mulumit i-o va aduce napoi.
Cum s fi uitat?
Sigur c-mi amintesc. Mi-ai spus s m strduiesc s mulumesc pe toat lumea, s
observ greelile stpnei mele i s-o povuiesc de bine, iar dac nu va pleca urechea, s-i art
credin i s-mi asum ntreaga rspundere pentru urmri.
Era un sfat bun?
Da, rspunse Marian fr ezitare.
Ei, acum am s-i mai dau unul. Niciodat s nu-i ceri iertare pentru greelile din
trecut. Niciodat s nu explici i nici s nu-i ari regretul c eti aa cum eti. Eti fiica mea, i
reprezini o for n ara noastr.
Se trase napoi, ntorcndu-se la treaba lui.
S nu uii asta ct trieti.
Marian simi aceeai team ca n copilrie. ncerca s neleag nite lucruri care-o
depeau.
Tnrul... tnrul acela nu trebuie scpat din ochi, zise contele.
Cine?.. Ah, Harbottle? Nu cred.
Wenthaven o scoase pe Honey din apa murdar.
L-ai ucis?
Nu. L-am lovit cu piciorul...

63

Ce lips de imaginaie!
...n gt.
Ei, aa mai merge.
Dar tocmai atunci a aprut sir Griffith, care mi-a spus c nu aveam de ce s-mi fac griji.
Sir Griffith ap Powel?
Fr voie i ncleta degetele pe gtul celuei, care latr de durere. Wenthaven o
mngie i ncepu s-o clteasc.
Powel e un adevrat cavaler.
Marianei nu-i plcu tonul pe care vorbise tatl ei. n gura lui vorbele sunaser a insult.
Ca o simpl curiozitate, pot s te ntreb de ce l-ai dus n turn?
Contele remarc n sinea lui c Marian nu se pricepea la fel de bine s jongleze cu
adevrul. O vzu cum ovie i nelese c a cptat un avantaj asupra ei. ntreaga conversaie
fusese pentru el o revelaie a propriei incompetene. l crezuse pe Harbottle prea dobitoc ca s
aib vreo iniiativ, dar i subestimase orgoliul i virilitatea. Trebuia s se ocupe neaprat de el.
i subestimase i fiica.
ntr-o via de om cunoscuse regi, curteni i oameni simpli, ns nu ntlnise pe nimeni
care s aib mcar jumtate din inteligenta i capacitatea lui de-a ese intrigi. Dar fiica sa ei
bine, ea era grozav de iute la minte. Ceea ce contele luase drept prostie nu fusese dect naivitate.
Dac se ocupa de ea aa cum trebuie, o putea uor aduce la nivelul lui.
Constatareavar fi trebuit s-l alarmeze. Totui, contele se simea mndru lucru
neobinuit pentru unul ca el. Acum voia s afle ce-i n mintea Marianei, ca s neleag ce
sentimente nutrea fa de Griffith ap Powel. Ezitarea ei l umplu de mulumire.
A... pi... voia o camer unde s poat vorbi fr s trag nimeni cu urechea.
i m rog cum a descoperit c cineva trage cu urechea?
Nu tiu, ridic ea din umeri. Habar n-am. Tot ce tiu e c servitorul lui mi-a pus
ntrebri despre spionii ti. Probabil c i regele Henry e la curent cu asta, de nu cumva spionii
lui i spioneaz pe ai ti.
Era o idee demn de reinut. E drept, cam trist, ns merita analizat. Dar contele nc
nu terminase discuia cu Marian.
De ce te-ai dus n camera lui Powel n crucea nopii?
Era limpede c Marianei nu-i convenea ntrebarea, totui rspunse fr ezitare.
Am fost ca s-mi iau banii.
Desigur.
N-o credea, dar asta nu avea nici un fel de importan.
i repet prima ntrebare. De ce l-ai dus n camera din turn?
Nu neleg la ce te referi.
Parase bine, dar contele i strpunse defensiva.
Mai nou, e amantul tu?
Nu.
Obinuit cu rolul de anchetator, Wenthaven o fix cu o privire acuzatoare.
L-ai dus n turn ca s-i faci de cap cu el fr tirea mea.
Vznd-o c rsufl uurat, l ncerc acelai sentiment de mndrie.
Nu. Sir Griffith e argos, prost crescut, ba pe deasupra i urt. M socotete o trf i
m dispreuiete pentru purtrile mele uuratice. De la naterea lui Lionel, nu m-a atins nici un

64

brbat. De ce crezi c m-a fi lsat sedus tocmai de el?
Wenthaven se minun ce bine nvase Marian arta prefctoriei ct timp rmsese la
Curte. Fcuse cumva o pasiune pentru acest Griffith ap Powel? Wenthaven nelegea mai bine ca
oricine c dragostea e oarb. Lu ap n cuul palmei i-o turn pe urechile lui Honey.
Mama ta nu era nici din cale-afar de frumoas, nici din cale-afar de interesant, dar
am iubit-o ptima, chiar i dup ce m-am nsurat cu ea. Chiar i-acum, cnd se ntmpl s
ntlnesc o femeie care-i seamn... dar nu, nimeni nu-i ca ea.
Aa cum prevzuse, Marian surdea nduioat.
Vrei s spui c ai plns mult dup ce-a murit mama?
Ceva l ndemn s-i spun adevrul, pe un ton neutru, menit s-i ascund rana nc vie
dup aproape douzeci de ani.
Dac-a putea, a face una cu pmntul turnul care-a ucis-o.
Ar fi cam greu, dar nu i imposibil. De ce zici c nu poi?
Ea n-ar fi de acord. Cndva chiar luasem aceast hotrre, dar cnd m-am dus n turn,
ca s explic lucrtorilor ce aveau de fcut, ea...
i aminti fonetul de mtase... parfumul de trandafiri... Se rsucise brusc n loc i... nimic.
i aps mna ud pe frunte, apoi o cufund din nou n ap.
De-atunci n-am mai clcat pe-acolo. Nu-i cine tie ce plcere s te tii dirijat dintr-un
mormnt. Oricum, nu de o femeie care, ct timp tria, avea att de puine de spus.
Crezi c te dezaprob?
Mama ta era o fptur curat la suflet.
l nfuria constatarea c, chiar i dup atta timp, tot i ducea dorul.
Niciodat n-a fost de acord cu apucturile mele, cu vicleugurile prin care mi adunam
informaii. Nu-i plceau oamenii pe care-i aveam n jurul meu.
Nu ndrznea s-i priveasc- fiica drept n fa, dar, trgnd cu coada ochiului, o vzu c-
i recptase ncrederea, i adun tot curajul, pregtindu-se s nfrunte alte ntrebri privitoare
la fosta lui soie.
Dar Marian voia s afle un singur lucru:
De ce-i ii n jurul tu pe toi indivizii tia?
Care indivizi?
Maimuoii tia... Caricatura asta de suit... Netrebnicii care-i dau trcoale, pndind
s nface un ciolan la masa ta. Pn i cinii au mai mult demnitate.
Chiar tu ai spus. Sunt nite netrebnici. Prea c savureaz cuvntul.
Dac eu nu i-a primi la masa mea, cine crezi c-ar face-o?
Ar trebui s-i gseasc i ei un rost.
Cum? Cei mai muli sunt nobili i nu se pricep la nimic. Cei tineri mai tiu s lupte
ntr-un turnir, s recite vreo poezie de dou parale, s ncalece un cal ba unul chiar tie s
spun liturghia. A fost preot i era menit unei nalte funcii bisericeti, pn cnd l-a prins
episcopul pipind-o pe fie-sa.
Wenthaven o privi cu ochi rotunzi de mnie.
N-au intuiie politic.
Dar femeile?
Ah, nite biete scptateP
Sufl ca s-i alunge de pe frunte o uvi argintie.

65

Cine le-ar plti doar ca s dea cu acul i cu gura? Srmanele depind numai i numai de
mine.
i asta te face s te simi puternic.
El i arunc o privire piezi.
Bine gndit, draga mea.
Dar la ce-i trebuie atta putere?
Chiar vrei s tii de ce?
Da... Cred c da.
Contele plesci din limb i se strdui s rmn ct mai calm.
E pentru prima oar c te ari interesat de mine i de soarta mea. Mrturisesc c m
simt mgulit.
Marian avu nelepciunea s nu spun nimic. Wenthaven i rsplti gestul cu o amintire
din trecut.
n tineree i eu am fost un netrebnic.
Lu celua n brae, adresndu-se ngrijitorului:
M ocup eu de Honey. Apoi se ntoarse ctre Marian: Eram ruda srac a familiei
Woodville, care pe vremea aceea nu deveniser neamuri cu regele. Cnd Elizabeth Woodville s-a
mritat cu regele Edward, fcndu-i o droaie de copii ntre care i stpna ta, Elizabeth de
York lucrurile s-au schimbat. Verioara Elizabeth Woodville acum regina vduv a Angliei
i-a cerut regelui Edward s-mi acorde un titlu, apoi mi-a gsit o motenitoare bogat, i aa
m-am nsurat.
E vorba de mama?
Da.
Art spre o grmad de crpe uscate, adugnd:
D-mi, te rog, tergarul de colo.
Marian se supuse.
Cum a vzut ea cstoria sta?
El surse sceptic.
Mama ta nu era o femeie prea lesne de neles.
Te-a iubit?
n aristocraie nu exist iubire.
Atunci s te ntreb altfel: tu ai iubit-o?
Contele o privi, remarcndu-i picioarele lungi i zvelte i conturul mndru al brbiei.
Pentru prima oar n via dezvluise prea mult din ce gndea, i Marian credea c are un
avantaj asupra lui. i nchipuia c-l putea insulta nepedepsit. Rspunse cu glas de ghea:
Nu-s att de josnic pe ct crezi, Marian. n orice caz, eu n-am venit sub acoperiul
printesc cu un bastard n brae, cernd tatlui meu s-mi ofere adpost.
Marian tresri de parc ar fi primit o palm n plin obraz.
Niciodat nu mi-ai fcut reprouri.
Reprouri? Pentru ce? Pentru c mi-ai nelat speranele? Pentru c i-ai btut joc de
ansa pe care i-o cumprasem cu bani grei?
Marian se aplec pe deasupra cinelui, punndu-i mna pe braul tatlui ei.
Am fcut ceea ce mi-ai cerut s fac.
Cu un mrit, Honey se repezi asupra ei. Wenthaven o apuc de ceaf, iar Marian scoase

66

un ipt i se rostogoli pe spate, n iarb. Honey ltra furioas, zbtndu-se s scape din
strnsoare, ca s-i apere stpnul. Contele se lupta s-o rein, mnios pe Marian, care-o strnise,
i pe sine nsui, c se lsase antrenat ntr-o astfel de discuie.
Ar fi trebuit s asmut cinele s-o sfie pe Marian. Asta i-ar fi dat o lecie binemeritat,
lsndu-i i nite urme care-ar fi inut la distan pe Harbottle i pe Griffith. Pe toi cei cu care-i
fcuse ea de cap.
Totui, instinctiv, lupta s potoleasc animalul.
Nu voia ca Marian s sngereze. Nu voia s-o vad suferind.
Dracu' s-o ia de cea! ip Marian, cu ochii la colii ascuii ai animalului. Ce i-a venit
aa, deodat?
Wenthaven potoli cinele, care se culc la pmnt, continund s mrie.
A vrut s m apere.
Doar n-aveam de gnd s te muc! se rsti Marian, srind n picioare i scuturndu-i
hainele pline de iarb i noroi. Honey nu m-a plcut niciodat.
Bineneles c nu. Honey e ceaua cea mai important din hait i reacioneaz la tot
ce-i amenin domeniul.
Bine, dar n-am ameninat-o! protest fata.
Eu tiu, ns nu vd cum o convingi pe Honey.
O btu uor pe obraz.
i cunoate mirosul. La urma urmei adug cu un zmbet larg la castel tu eti
ceaua cea mai important.


Capitolul 7

Lionel se foi pe umerii lui Griffith i tnrul l ajut s se aeze mai bine, dei cu gndul n
alt parte. Cum altfel, cnd discuia avut eu mercenarii veli, ndeosebi cu cpitanul lor viteaz i
brzdat de cicatrici, se dovedise mult mai interesant dect i-at fi nchipuit?
Lionel se foi din nou, trgndu-l zdravn de pr.
Ei, putiule! l cert Griffith, dndu-l jos de pe umeri. Ce te-a apucat?
Copilul rse vesel, artnd spre gardul dincolo de care se aflau cutile cinilor. Privirea lui
Griffith se opri asupra tnrului nalt i graios care tocmai nchidea poarta.
Numai c nu era un biat, ci o fat. Straiele brbteti i veneau att de bine, nct n
prima clip Griffith n-o recunoscu.
Marian.
Mercenarii erau de-aceeai prere cu Griffith. Unul din ei, Cledwyn, rse artndu-i
dinii spari i spuse n vel:
Fiica aia zurlie a contelui! Mi-am pus n minte s-i fac i eu o vizit ntr-o noapte.
Griffith l apuc de tunica soioas i lung pn la genunchi singura pe care o avea, de
altfel i-l trase lng el, apoi, privindu-l n ochi, i spuse tot n vel:
n locul tu m-a mai gndi, dac nu vrei s-i tai limba aia afurisit.
Dar ce, ntreb Cledwyn tremurnd, e sub protecia ta?
A mea i-a regelui Henry.
Henry? i nu mai pot eu de frica lui! hohoti mercenarul, repezindu-i dou degete spre

67

ochii lui Griffith.
Tnrul se feri, plesnindu-l peste mn. Cledwyn l msur din cap pn n picioare.
tii s te lupi, aa-i?
Fr s se tulbure, Griffith i desclet degetele de pe tunica murdar a mercenarului.
Cum s-a ntmplat de i-ai pierdut dinii?
Am primit o lovitur de ghioag peste fa.
Lipsit de dantur, chipul lui Cledwyn arta ca o bucat de lut frmntat ntre degete:
lovitura i zdrobise obrazul de la gur pn la frunte.
Numai un vel solid ca mine putea supravieui cu rana asta.
Griffith ncuviin din cap.
Ar fi pcat s i se ntmple nc o dat. M ndoiesc c-ai avea norocul s scapi cu via
i a doua oar.
Cledwyn l cercet din ochi pe Griffith, fr team.
Halal vel, dac-ai ajuns s-amenini pe i de-un neam cu tine.
Halal vel, replic Griffith, dac-l trdezi pe regele Henry.
Cledwyn prea mai curnd surprins dect suprat.
Pi din asta ctig o groaz de bani!
Lionel l trase de mnec pe Griffith, care-l btu uurel pe cretet, rspunznd lui
Cledwyn:
Asta nu-i o scuz pentru trdare.
Banii-s o scuz pentru tot.
Vznd c i se ivise prilejul de a-l provoca pe Griffith, Cledwyn rnji batjocoritor:
Mai ales cnd Henry i aduce aminte c e vel numai atunci cnd simte c i se clatin
tronul sub fund! Pe urm face toate porcriile n ara lui de batin.
Suspinul lui nu-l impresiona pe Griffith ctui de puin.
Nu dau doi bani pe dragostea ta pentru ara Galilor.
Lionel l trase din nou de mnec, dar Griffith se smulse din mna lui.
Dac toi velii ar gndi ca tine i s-ar lsa pltii de un lord ambiios, care se ntinde
mai mult dect i e plapuma, atunci Henry ar avea destule motive s-i trdeze ara de batin,
nu crezi?
Cledwyn ridic glasul.
Nu-i mai bate gura de poman, c tot nu m convingi, rahat cu ochi ce eti!
Griffith l trase pe Lionel departe de piciorul pros al mercenarului, chiar n clipa cnd
palma lui Cledwyn cobora nprasnic spre cretetul lui.
M-a mucat! ip velul, repezindu-se s-l prind pe Lionel. Bastardul sta idiot m-a
mucat de picior!
Griffith avea minile ocupate, astfel nct i arse lui Cledwyn o lovitur de picior n
testicule, cu att mai cumplit cu ct velul se npustise asupra lui cu toat greutatea. Cledwyn
ntinse braele n lturi i nlemni pe loc, ca o ppu de crpe atrnnd de-un la. Brusc, se
ghemui la pmnt, n aclamaiile tovarilor lui.
Tnrul cavaler nu lu n seam strigtele lor admirative, convins c ovaiile ar fi fost
exact aceleai dac n locul lui Cledwyn ar fi zcut el. Se ntoarse ctre nemernicul ncovrigat de
durere i-i spuse:
Te-am prevenit s-i ii gura.

68

Mama! ip Lionel, artnd spre castel. Mama!
Griffith l privi, uluit la culme.
Poi s vorbeti!
i nc foarte limpede, coment unul dintre mercenari.
Probabil c-a fcut niscaiva exerciii de unul singur, agug un altul.
Griffith zmbi larg, mndru ca un tat.
E primul cuvnt pe care-l rostete, i mi-a fost adresat mie.
Mama! strig Lionel.
Griffith se uit n direcia n care artase putiul, dar Marian dispruse.
Unde oare s-a dus?
Socotind probabil c vorbise ndeajuns, Lionel se mulumi s arate cu degetul. Griffith l
lu n brae i porni grbit prin livad, n cutarea Marianei. O ajunse din urm chiar cnd intra
pe poarta csuei. Ar fi vrut s-o cheme pe nume, dar ea se furia cu atta bgare de seam, nct
tnrul renun s-i fac simit prezena. Pn i Lionel prea s fi ghicit dorina mamei lui de-
a trece neobservat, pentru c se abinu s-o strige cu glsciorul lui ascuit i ptrunztor.
Marian ocoli csua i se strecur ctre zidul castelului.
Porni n direcia plcului de copaci i, spre nemulumirea lui Griffith, dispru n lstri.
Tnrul i lungi gtul, ncercnd s-o zreasc, dar fata continua s rmn ascuns privirii lui.
Orict se strduia, i era cu neputin s-o descopere. nelegea acum de ce fata i alesese tocmai
acest loc pentru a-i ncredina taina ei.
Cnd Marian reapru dintre copaci, Griffith se trase napoi, ferindu-se s fie vzut.
Nu-i plcea c trebuie s se ascund. Nu aa proceda un cavaler cinstit, dar Griffith
descoperise c atunci cnd ai de-a face cu fiarele slbatice, cu regii i femeile, un strop de
iretenie era ct se poate de binevenit.
Cu Lionel n brae, Griffith nainta de-a lungul zidului, care-i aternea umbra asupra
plcului de copaci. Se lipi de pietre, ca s se fereasc de eventualii spioni de la ferestre,
nfurndu-se n mantia neagr, pentru a nu fi recunoscut.
Copceii artau exact la fel ca n urm cu cteva ceasuri, numai c soarele nu mai ajungea
pn la ei. Acum locul nu mai era idilic, ci misterios, prielnic ascunderii unor taine. Aceiai
copaci, acelai hamac i totui... ceva se schimbase.
Mama... opti Lionel, artnd undeva, ntr-o parte. Griffith scrut lstriul dintre
copaci, dar nu zri nimic. Copilul i apuc obrazul cu amndou palmele, ntorcndu-l cu faa
spre el i, privindu-l n ochi, rosti rar:
Mama.
Vd c eti de partea mea, rse Griffith.
naintnd printre copaci, ajunse la locul spre care l ndemna Lionel. Aici vzu o movilit
de pmnt proaspt, probabil o groap spat i astupat n grab. Griffith l aez pe Lionel n
hamac i ncepu s dea pmntul la o parte, pn ce mna lui ntlni o cutioar neagr i
lucioas.
Cutia era goal.

De ce te mbraci aa urt?
ntrebarea Marianei rupse tcerea adnc, dar nimeni dintre cei din turn nu pru s-i dea
atenie. Cecily nu fcu nici o micare, prefernd s rmn n continuare lng foc, cu braele

69

nlnuite n jurul mijlocului. Lionel sttea lng ea, pe o ptur, sugndu-i fericit un deget. Art
i Griffith, clare pe o banc de lemnjucau ah, bnd bere i mormind ntr-o limb de neneles
pentru Marian.
Fata i zise c poate doar visase c pusese o ntrebare. Vorbi din nou, de ast dat
ceva'mai tare:
Griffith ap Powel? De ce te mbraci aa urt?
Griffith ridic fruntea.
Cu mine vorbeai?
Dar ce, nu te cheam Griffith ap Powel? se rsti exasperat Marian. i nu eti singurul
din ncperea asta care poart asemenea veminte ngrozitoare?
Griffith se uit, pe rnd, la toi cei de fa, apoi privirea i se opri asupra Marianei. Fata i
netezi corsajul strmt al uneia din rochiile trimise de tatl ei. Regreta c poalele nu erau destul
de lungi ca s-i acopere gleznele, i c nu purta un vl, ca s-i ascund expresia feei.
i prinse la loc cteva uvie rzlee i-i ainti privirea, cu curaj, asupra tunicii urte i
cafenii pe care Griffith o purta peste cmaa de in.
- De cincizeci de ani nu se mai poart tunicile astea. Ari de parc te-ai fi tvlit prin
noroi.
Griffith i privi tunica, ctui de puin afectat.
E o culoare foarte portivit cnd urmreti vnatul prin pdure. i, la urma-urmei, ce
importan are dac-i demodat? Eu nu-s pun, ca s-mi art penele lucitoare cnd vreau s-mi
gsesc perechea.
i, considernd subiectul ncheiat, i ndrept atenia spre tabla de ah.
Fusese o sear ciudat.
Cnd Marian se ntorsese n turn aa cum fusese nelegerea n-o gsise aici dect pe
Cecily, care srea nspimntat ori de cte ori trosnea sau scria vreo scndur, bolborosind
ceva despre spiritul ru-voitor al contesei de Wenthaven. Dar cum se pare c se temea mai mult
de Art, rmsese fr s crcneasc.
Marian i dusese rochiile trimise de tatl ei n cmrua din turn, unde ascunsese i
comoara dezgropat din crngul din spatele csuei. Cnd Griffith se ntoarse mpreun cu
Lionel, o gsi ngenunchiat n faa emineului, gata s aprind focul.
Ar fi vrut s dea o replic usturtoare ct privea supunerea ei la poruncile lui Griffith. Dar
vznd cu ct tandree l strngea la piept pe bieel velul cel uria, i nghiise vorbele. Mai
apoi se bucurase c-i inuse gura, pentru c Griffith nu prea n toane bune. De fapt, rmsese
tot timpul posomort i tcut, astfel nct la sosirea lui Art Marian srise n sus de bucurie.
Dar chiar i veselul Art arta obosit i fr chef de vorb.
i nchipuise c n cursul serii tensiunea adunat ntre ea i Griffith va exploda n vreun
fel. Dar velul nu-i dduse nici o atenie i Marian continuase s-i vad de treburi, lungind tivul
celorlalte rochii primite de la Wenthaven.
nelegea c nu era rost de ceart cu Griffith i o nemulumea gndul c tare i-ar fi fcut
plcere s se ciondneasc puin cu el. Nu cumva se purta ca un copil, care dorea cu orie pre s
atrag atenia asupra lui?
Dar pn i Lionel tcea, adncit n gndurile lui, iar Marian nu se simea prea flatat de
comparaie.
Hai, Lionel! zise ea, ridicndu-se n picioare. Ai avut o zi obositoare. Mergem la

70

culcare.
De fiecare dat cnd venea ora de culcare, Lionel i uguia buzele, bosumflat. De ast
dat, ns, reacia lui fu cu totul alta.
Nu!
Marian ncremeni n locul unde se afla.
Cecily se nec, apoi ncepu s tueasc.
Ai spus ceva? ngim ea ntr-un trziu.
Nu!
Dragul mamei! izbucni Marian, repezindu-se spre Lionel i ngenunchind pe ptur,
alturi de el. Mai spune o dat.
Nu, nu, nu!
Ai auzit? se adres ea celorlali, plin de mndrie. A rostit primul cuvnt. Nu!
Zbovi asupra celor dou sunete, de parc ar fi fost cea mai frumoas silab din lume.
Nu.
Cecily i umezi buzele.
E... e chiar primul cuvnt? Probabil c mult timp de-acum ncolo va repeta numai asta.
De fapt... ncepu Griffith.
ncntat c i se acorda atta atenie, Lionel l ntrerupse.
Mama!
Marian simi c-i sare inima din piept. Aproape c nu ndrznea nici s respire.
Mama? repet ea n oapt.
Mama! ntri Lionel, ghemuindu-se la pieptul ei, rznd i srutnd-o. Mama!
Marian i ls capul pe umrul copilului, cu ochii scldai n lacrimi. Nu-i era ruine de
ceilali, nu se sfia s fie vzut plngnd. Erau lacrimi mult prea preioase ca s le rein.
Copilaul ei, drglaul ei bieel, rostise primele cuvinte.
Mai poate spune i altceva? ntreb Cecily, cu un tremur n clas.
Art rspunse pe tonul filozofic al unui tat cu experien:
Vom afla curnd.
Sfinte Dumnezeule! murmur Cecily.
Marian ntinse o mn ctre ea, fr s-o priveasc, iar doica i-o strnse cu toat puterea.
Marian i ridic obrazul plns i zmbi spre Cecily, cu ochii mpienjenii de lacrimi.
Scumpa mea verioar, tu ai fost singurul meu sprijin n toi aceti ani. Ce fericire s ne
putem bucura mpreun de-o asemenea clip!
Aa e, ncuviin Cecily. N-a fi crezut niciodat s m impresioneze att de mult o
singur silab.
Marian se ridic n picioare, cu Lionel n brae. Prin mtasea subire a rochiei, picioarele
lungi se profilau n lumina flcrilor. De-ar fi fost n stare s se mite din loc, Griffith i-ar fi pus
lui Art mna la ochi. ns rmase pe loc, cu un aer ntng, fr a ndrzni s fac vreo micare, n
timp ce Marian i pregtea fiul de culcare. nainte de-a urca scrile, se ntoarse ctre ceilali:
Lionel, spune noapte bun" lui Griffith i lui Art. Prea uluit de miracolul de
adineauri, nu se atepta ca putiul s-i dea ascultare.
Griffith... spuse ncet copilul.
Pe chipul Marianei se citea mndrie, dar i nencredere. Se cltin pe picioare, de parc
dintr-o dat Lionel ar fi fost o povar prea mare pentru ea.

71

Pentru prima oar n via, Griffith simi c-i nvlete tot sngele n obraz. i drese
glasul-i spuse, voit morocnos:
Somn uor, biete.
Cred c-ai primit rspunsul la ntrebarea dac mai tie i alte cuvinte, vorbi Art.
Cecily ntinse braele spre Lionel.
l duc eu la culcare, my lady.
Marian i-l ddu, fr prea mare tragere de inim, i ntoarse chipul ud de lacrimi spre
Griffith i Art.
Primul lui cuvnt a fost ,,nu". Asta nseamn cumva c are stof de rzboinic?
Izbucni n rs i-o lu n sus, pe scri, pe urmele doicii.
Griffith rmase cu ochii la ea pn ce dispru n cmrua de deasupra. La urechile lor
rzbteau sunete vagi. Lionel scnci un timp, apoi se ls convins s se culce, obosit dup o zi
plin de realizri. Curnd amui i murmurul celor dou femei. n tcerea care se lsase, Griffith
ddu fru liber imaginaiei ocupaie neglijat de atta timp.
Oare Marian era n pat? Purta cma de noapte transparent sau dormea goal n
aternutul rcoros? i atunci...
Se ntoarse brusc spre Art, care se strdui s-i ascund privirea cercettoare.
Primul cuvnt al lui Lionel a fost mama". L-a rostit azi dup-mas. Crezi c-ar trebui
s-i spun i ei?

Dac i l-a adresat ie, mai bine nu! rspunse Art scandalizat. Las-o s cread c-a zis
mai nti nu", mcar cuvntu' sta i l-a spus ei!
Aa gndeam i eu! mormi Griffith.
Se frec pe frunte, simind c-i ddea trcoale o vag durere de cap.
Azi am fcut o treab bun.
Ai discutat cu mercenarii? ntreb Art. Atunci ai fcut dou treburi bune.
Se pregtete o trdare, murmur tnrul, cu ochii n tavan. i nu tiu cine-o pune la
cale.
n orice caz, nu Marian! protest Art la bnuiala subneleas a lui Griffith.
Nu Marian, dar pot s jur c e n legtur i cu ea.
Griffith i puse mna pe umrul lui Art.
Hai s facem focul i s ne aezm sub baldachin, propuse el. Acolo e mai cald i nici
nu-i deranjm cu vorba pe cei de deasupra.
Art se ls pe vine n faa emineului.
Adu tu lemnele. Azi m-am spetit muncind pentru tine. Surprins de aceast cerere
neobinuit, Griffith i fcu pe plac, punnd lemnele la ndemna lui Art, apoi se ghemui lng
el.
E prima oar cnd te-aud spunnd una ca asta.
Nici n-am crezut vreodat c voi avea prilejul, replic Art, rscolind jarul cu vtraiul.
tiai c vdana ara, Jane, a vrt n pmnt cinci soi?
Aha! exclam Griffith, frecndu-i brbia. neleg... Nu, n-am tiut. Ci ai zis, cinci?
Cinci..
Art art spre tciunii din emineu.
Pune lemnul la acolo. Cinci. i cred c am descoperit de ce-au murit.
Otrav? Farmece?

72

Sfreal! I-a stors de puteri pe toi cinci, i azi m-a frnt i pe mine.
Nenelegnd indignarea lui Art, Griffith ntreb:
Cu ce? Ai muncit la rufe?
Am muncit la ea! Femeia aia...
Griffith izbucni ntr-un rs nestpnit.
...i mic oldurile c-o iueal care te d gata. N-am ntlnit aa ceva de cnd sunt!
l fulger pe Griffith cu o privire furioas.
i-am cunoscut destule la viaa mea!
Nu credeam s-apuc ziua asta! hohoti Griffith.
A fost ct pe-aci s-mi dau duhu'!
Mcar mureai-fericit!
Da, da' tu n-ai mai fi avut parte de ce-am aflat io, cu sacrificiu' lu' Jack-cel-fr-de-
fric"! mri Art.
Griffith deveni brusc serios.
e-ascult.
n cursu' iernii, la castel au nceput s se-adune mercenari, n mare parte strini de aste
locuri i pui pe rele.
Art aa focul cu foalele, clipind des din cauza fumului.
Vecinii lu' Wenthaven s-au cam nspimntat. Se temeau s nu se ite vreo lupt prin
apropiere, care s-i tearg de pe faa pmntului! Da' tre' s tii c-i mai ru de-att. tia-s
oameni ai dracu', cu ochii numa' dup jaf i tlhrie. De multe ori au dat noaptea cte o rait
prin sat, au violat femei, au omort prunci, au dat foc la case...
Griffith i aminti chipul slbatic al lui Cledwyn i hotrrea lui de a-i face o vizit
Marianei. Se aplec spre foc, murmurnd:
Sfinte Dewi...
Patru familii au rmas fr adpost. Wenthaven a pltit pagubele, i dup asta i-a
inut din scurt mercenarii, da'...
Griffith se descl i-i puse pantofii aproape de foc.
tie cumva vduva ta de ce-s aici?
Nu, da' io cred c-am ghicit.
Art privea int flcrile, de parc acolo ar fi vzut scris adevrul lui Dumnezeu.
Contele vrea s se alture rebelilor irlandezi de care mi-ai vorbit.
Lui Warwick? Trdtorul la? S-ar putea s ai dreptate. Dar lady Marian ascunde nite
taine i pun prinsoare c de-aia se teme Henry.
Vrei s zici c taina ei e motivu' pentru care-a strns armat Wenthaven?
Nu tiu. Nu tiu dect ce-am vzut cu ochii mei. i fcu semn lui Art i amndoi se
cocoar,n patul cu baldachin. Trgndu-l mai aproape pe btrnul slujitor, Griffith i murmur
la ureche:
Ce-ai zice dac Lionel ar fi de os regesc?
Dei experiena l nvase pe Art s nu-i trdeze sentimentele, totui nu-i putu stpni
o tresrire.
Nu poate fi vorba de prinii care-au disprut n Turnul Londrei. Erau prea tineri. Nu
cumva regele Edward? C tare-a fost destrblat!
Chiar dac Edward ar fi murit n timp ce-l zmislea pe Lionel, putiul tot ar fi trebuit s

73

aib cel puin trei ani.
Art i umezi buzele cu limba i rosti n oapt numele la care se gndiser amndoi.
Richard?
Griffith nu-i rspunse, continund s-1 fixeze cu privirea. Chipul lui Art oglindea
sentimente amestecate, de la uimire la ngrijorare.
Bine, dar dac taic-su e Richard, de ce-l ascunde Marian? izbucni btrnul ntr-un
trziu.
Pentru putere? Sau poate pentru bani? i ddu Griffith cu prerea. Cine tie dac n-a
sperat s fie regin cnd a murit soia lui Richard!
Art sri n picioare, strngnd furios din pumni.
Uneori tare mi-ar place s-i pocesc mutra. Numa' un dobitoc ar bnui-o pe lady
Marian de-aa o fapt! E cea mai dulce fat din cte-am cunoscut.
Dulce? chicoti Griffith.
Art i fcu semn s vorbeasc mai ncet.
Dulce? repet tnrul n oapt. E ultimul lucru pe care l-a spune despre Marian. n
rest, s tii c-i dau dreptate. Cnd mi-a spart nasul, a zis ceva. Poate c durerea mi-a ntunecat
minile, sau poate cum spui tu am fost un dobitoc" i nu mi-am dat seama ct era de
important.
Ei, aa mai merge! se liniti Art.
Mi-a mrturisit c lady Elizabeth a sacrificat tot ce-avea mai scump, ca s-i salveze
fraii din ghearele lui Richard.
Griffith i scoase tunica, aruncnd-o la piciorul patului.
S tii c are dreptate, zise Art, cu ochii la haina cafenie de postav. Zu c-i urt.
Atunci de mine am s-mi pun nite veminte de-am s v iau ochii, replic tnrul.
Se dezbrc de cma, apoi de pantaloni. Tremurnd n pielea goal, i trase o ptur pe
umeri i se vr n aternut.
Asta explic i purtrile Elizabethei la curtea lui Richard.
i tu, care erai convins c Elizabeth e o ticloas fr seamn! l dojeni Art.
Recunosc c-am greit.
Griffith se simea bine n aternutul rece, pentru c astfel rmnea cu mintea treaz, lucru
de care avea mare nevoie. Era un lupttor: fire simpl i aspr. De cele mai multe ori nu reuea s
se descurce n pienjeniul de intrigi de la Curte i se temea c firul pe care tocmai l
descoperiser duce ctre moarte a lui, a lui Art, a Marianei i-a lui Lionel. Era necesar s fie
ct se poate de prudent. Rspunderea pe care i-o asumase i apsa greu pe umeri dar, n acelai
timp, l i ndemna la aciune.
Totui, Henric a prins drag de Elizabeth i pare s-o socoteasc mai presus de orice alt
femeie. Regele nu-i prost, i...
Atunci, crezi c lady Marian a sacrificat totu' de dragu' tinerei prinese?
i poart o credin fr margini, se vzu silit s recunoasc Griffith.
i-n plus, e i viteaz. Va s zic, regele nostru Richard al III-lea i-a ucis pe prini, apoi
s-a folosit de sora lor ca s ctige respectu' supuilor, lsnd-o s cread pe prima domnioar
de onoare c cei doi frai puteau fi salvai dac ea i sacrifica fecioria n patu' lui?
De regul, Griffith aprecia descrierile sugestive ale btrnului, dar de data asta i se prur
greu de suportat. Cel puin privitor la Marian. Gndul c Richard o antajase sau o violase l

74

scotea din mini.
E o presupunere pe care trebuie s-o avem n vedere.
i asta n timp ce nevast-sa trgea s moar! pufni Art, simind c i se face grea. Mi
se ntoarce stomacu' pe dos.
Poate de asta ne-a i trimis Henry s-avem grij de lady Marian i de fiul ei.
Art se scul din pat, ca s ia ulciorul de bere i dou cni.
Crezi c Henry are de gnd s-1 ucid pe copilau' sta? ntreb el, n timp ce amndoi
sorbeau ncet butura.
Richard a avut i ali copii din flori, iar Henry nu s-a atins de nici unul.
Art se uit fix la Griffith, care se vzu silit s adauge:
E drept c nici nu s-a purtat prea blnd cu ei.
La dracu', Griffith, mie nu-mi miroase a bine. Toate se potrivesc la fix. Lady Marian are
un copil cu Richard, Wenthaven afl tot i-i d seama c i s-a ivit un prilej de-a fi regent...
Art i goli cana dintr-o nghiitur.
...asta dac reuete s-l suie pe Lionel pe tron.
Deci Wenthaven tocmete, mercenari i uneltete mpreun cu irlandezii s-l
detroneze pe Henry.
Griffith mai sorbi cteva nghiituri de bere, apoi i ntinse cana lui Art.
Sau poate vrea numai s se foloseasc de revolt ca s-i ascund propriile intrigi.
ntre timp, Henry afl cine-i tatl biatului, prinde de veste ce urzete Wenthaven i ne
trimite s-avem grij de Marian i Lionel, dei, la o adic, ne va da porunc s ucidem copilu'.

:
Eu n-a putea s omor un copil i Henric tie asta foarte bine. Aici se ncurc
treaba, se nveruna Griffith, lovindu-i iritat palma cu pumnul. De ce oare nu mi-a mprtit
Henry temerile sale? E ceva care ne scap.
Deodat auzir un pas uor. Se uitar repede n jur, cu pumnalele trase afar din teac.
n capul scrii sttea Marian.
Punei cuitele deoparte. N-am s v fac nici un ru. Vorbise cu glas hotrt, dar trupul
ei zvelt se cltina ca o salcie n btaia vntului. Purta aceeai rochie transparent, dar i pusese
un al de ln pe umeri.
Griffith i stpni imboldul de-a se rsti la ea i arunc o privire rapid ctre Art.
Amndoi i vrr pumnalele n teac i zmbir cu aceeai voit inocen, ca doi bieandri
prini asupra faptului.
Ne-ai speriat, fetio! zise Art.
Iar noi am cedat unor deprinderi mai vechi, expli Griffith, btnd uor cu palma n
perna sub care-i ascunses pumnalul.
V-am auzit vorbind i-am crezut...
Fcu vreo civa pai, n picioarele goale, pe podeaua rece de scndur.
Sigur c ne face plcere s stai cu noi! sri Art, clipind cu singurul su ochi.
Efectul era att de caraghios, nct fata zmbi, dar numai pentru o clip.
... vrei s continum discuia de-adineauri sau preferi s vorbim despre altceva?
N-am neles nici un cuvnt. Vorbeai n vel...
Aa e, ncuviin repede Griffith.
Tocmai spuneam c berea noastr e mult mai bun dect aia englezeasc, explic Art,
umplnd cana lui Griffith i oferindu-i-o Marianei. Da' gust mai nti i zi ce crezi.

75

Marian fcu un pas spre ei, cu ochii int la can. Art o ndemn, rznd, s se apropie.
Nu poi s-i dai cu prerea dac nu guti. Da' dup ce-ai s sorbi o gur din berea
noastr vel ai s nelegi de ce la noi brbaii sunt aa puternici i femeile aa frumoase.
Marian mai fcu un pas.
Bine, dar asta-i bere englezeasc. Nu tiu cum a putea s-o compar cu a noastr.
Art i arse o palm peste frunte, de parc abia atunci i-ar fi dat seama c se afla ntr-o
situaie imposibil.
Va trebui s vii cu mine n ara Galilor, i-i fgduiesc c n-o s-i par ru. Sunt sigur
c-o s-i plac. Avem muni frumoi i slbatici, deasupra crora se nal piscu' Snowdon.
Oamenii notri sunt blnzi i primitori, cu suflet poetic, gata oricnd s cnte. Castelu' Powel se
ridic n vrful unei coline, chiar pe rmu' stncos al Atlanticului, acolo unde se sparg valurile i
ip pescruii. Da, da, my lady, trebuie s vii cu noi n ara Galilor.
Vznd-o cum ovie, Griffith fu ct pe-aci s fac pasul decisiv, dar se stpni, de teama
urmrilor.
i era uor lui Art s-o ademeneasc, povestind zmbitor. Art nu era cu ochii la prul
mpletit n cozi groase i nici nu-i imagina cum i-ar sta Marianei cu pletele revrsate pe umeri.
Nu i-o nchipuia pieptnndu-i pletele roii ca para focului. Nu-i observa degetele delicate i
nu avea n minte tabloul arstor mini gingae strngnd la piept un pui de om cu snge vel. Art
nu-i privea picioarele lungi i goale, gndind cum ar fi s le-simt ncolcite peste ale lui n
nopile reci de iarn. Art nu visa la nici una din plcerile dup care tnjete un brbat n cutarea
perechii lui de-o via.
n schimb, btrnul ghicea ce-i n mintea lui Griffith i era hotrt ca de data asta s nu-i
mai ngduie s fac pe nevinovatul.
Marian nu-i dezlipise ochii de cana cu bere. Prea c ncremenise n loc, iar Art nu mai
avea rbdare s atepte. Se duse lng ea i, punndu-i n mn cana, o ndemn printete:
Hai fetio, ia i bea.
Nu pot, murmur ea. Mi-e foarte frig.
Ia te uit, da' drdi, nu glum! observ Art, pornind grbit ctre foc.
ntr-adevr, i clnneau dinii i tremura din tot corpul, parc luptnd s-i nfrng o
mare emoie. Griffith o apuc de ncheietura minii, care zvcnea n palma lui ca o pasre
speriat. Dar nu era singurul semn de tulburare. Marian i muc buzele, se uit n ochii lui,
apoi i feri privirea.
Viteaza lui Marian se temea de ceva!
Aproape fr voie, i slbi strnsoarea, strduindu-se s se arate blnd:
Ce s-a ntmplat, iubito? Marian tresri ca mucat de arpe.
Voiam doar... s... ah!
Ieind pe jumtate de sub aternut, Griffith i puse palmele peste ale ei i-i ridic stacana
plin la buze, ajutnd-o s bea, aa cum fcea i ea cu Lionel.
Hai, bea! o ndemn, i Marian se supuse. Dup ce fata goli cana, tnrul o puse pe
mas i repet ntrebarea:
Ce te nelinitete?
Marian i plimb privirea pe trupul lui, aa cum se ghice prin aternut, pe pieptul
dezgolit, apoi pe chipul aspru.
Am... ... copilaul meu dormea i n-am vrut s-trezesc, aa., c... am...

76

Griffith ncepea s neleag, dar o ncuraja s-i duc gndul la capt.
De ce voiai s-l trezeti?
N-am vrut, doream doar s-l in puin n brae, ncepu din nou s tremure i Griffith i
ddu seama c nici alul cel gros de ln nu reuea s-i domoleasc fiorii. Art veni lng ei.
Uite, am nfurat n crpe o piatr nclzit n foc. i-o pun aici, n mijlocul patului.
Apoi se adres Marianei:
Eu am ntlnire cu vduvioara de la spltorie, aa c trebuie s plec. Griffith o s-i
poarte de grij.
i strecur un picior pe sub ptur i-l pocni zdravn pe Griffith n genunchi.
Nu-i aa, Griffith?
Arthur, nu pleca! i porunci tnrul, dar Art se fcu nevzut, fr a-i arunca mcar o
privire. Ah, dracu' s te ia! Ndjduiesc s te stoarc Jane de vlag ca pe-o crp.
Simi cum mna Marianei ncepuse s tremure din nou n palma lui.
Eti furios, opti ea.
Nu. Adic nu pe tine, o liniti Griffith.
Nu ndrznea s-i spun s se urce n pat, s-i nclzeasc picioarele pe piatr. Abia se
stpnea s nu-i srute mna rmas prizonier n palma sa. Anii ntregi de abstinen l aau
ca o lovitur de pinteni n coastele unui cal nrva, ncerc s-i in firea, spunndu-i c, la
urma urmei, el era clreul.
O trase uurel de mn, iar Marian opti:
Ai dreptate. N-ar fi trebuit s vin. Iart-m! Las-m s plec.
El i srut palma deschis.
Sunt ngrijorat pentru tine. Zici c-ai avut un comar?
Marian nu-i pricepu iretlicul i-i duse mna la ochi.
A fost ngrozitor. Se fcea c cineva mi-a dat foc la cas i nu-l puteam gsi pe Lionel...
Iar cnd, ntr-un trziu, am dat cu ochii de tine, aveai un pumnal nfipt n inim...
Cu mna liber, Griffith i ndeprt degetele de la ochi i vzu c erau ude de lacrimi. Pe
obraz i iroiau altele i altele. O apuc de mijloc i-o trase pe pat, lng el. i nveli picioarele
ngheate i-i strnse ptura n jurul trupului, apoi spuse:
Stai aici, lng mine.
De ce faci asta? izbucni ea.

Ce anume?
M suceti pe toate prile, m urci n pat cu mna ta i pe urm m rogi s stau lng
tine.
Griffith rse cu blndee. i plcea s-i simt coapsa lipit de a lui, mai ales c ntre ei doi
se gsea bariera sigur a cearafului. O ndemn s se culce pe pern lng el, zicnd:
ntinde-te puin. Am observat c faci numai dup cum te taie capul, n schimb pe alii
i ii sub papuc.
n special cnd nu-i vorba de femei, l ntrerupse ea, posomort.
n special cnd nu-i vorba de ini slabi de nger, o corect Griffith.
Apoi, nainte ca ea s-i fi putut rspunde, o ntreb:
N-ai fost n stare s-i ii n brae copilaul i-ai venit s m ii pe mine?
Marian ncet s mai tremure. Se foi, nelinitit. Tot trupul i se crispa. Era temtoare,
intimidat, vulnerabil. Toate fetele tiau ce risc atunci cnd ndrzneau s treac pragul

77

camerei unui brbat. Chiar i Marian descoperise acest adevr dovad c-l nscuse pe Lionel.
Totui, i nvinsese reinerea i venise la el.
E drept c de team, dar venise.
Griffith se hotr s-i domoleasc pornirile vijelioase i s-i ofere cldura sufleteasc pe
care-o cuta.
i petrecu braul pe dup umerii ei i-i aplec uurel capul culcndu-i fruntea pe pieptul
lui gol. Marian ncerc s se mpotriveasc, dar el era mai puternic. La fel i dorina ei
Odihnete-te la pieptul meu, murmur tnrul. Marian scoase un suspin adnc i tot
trupul i se destise.
Griffith i simea pe piele rsuflarea fierbinte. Mna ei ncepu s-i netezeasc prul aspru
de pe piept.
Griffith zmbi bucuros c ea nu-i putea vedea expresia triumftoare.
Tuturor fetelor le place s se uite la mine. Dar numa cteva au avut prilejul s m
ating.
Acest fel de-a glumi era cu totul nou, i Marian ridic privirea. Dar tnrul o sili s-i
sprijine iari tmpla pieptul lui i ntreb:
Auzi cum mi bate inima?
Da.
nc n-a sgetat-o nimic. E destul de sntoas s...
n aceeai clip, Marian l srut.
Nu fcuse dect s-i ating uor i nevinovat pielea cu buzele. Chiar n dreptul inimii.
Griffith scp din mn frul calului nrva, care-l clrea... adic pe care-l clrea...
Marian i plec din nou fruntea i Griffith avu senzaia c ncetase s respire. Fata i
auzea btile nvalnice ale inimii, iar Griffith tia, dar nu-i mai psa, c se trdeaz. Vrjit de
prul ei ca o flacr, ridic mna i ncepu s-i mngie pletele cu blndee. Degetele lunecar n
jurul urechii, cobornd spre pielea catifelat a gtului, apoi de-a lungul spinrii. Iar i iar...
i-am spus vreodat c ai un pr nespus de frumos?
Nu..
Vorbise att de ncet, nct Griffith aproape c n-o auzise. Rsuflarea ei i nclzea pieptul.
nchise ochii de plcere.
Ct de lung e prul tu cnd l lai despletit?
Pn la... ah!
El i mngie cu blndee oldul, apoi, pe furi, i dezleg panglica, despletindu-i prul.
Aa gndeam i eu.
Cnd l las liber, aproape m nfor n el. Ar trebui s fie mai lung, dar...
Griffith i desprinse ncet alul de pe umeri i ncepu s-o mngie, simindu-i pielea cald
prin mtasea transparent. Ea tcu, nfiorat.
Dar? o ndemn el s continue.
Cnd eram mic, nu puteam suferi culoarea. Toi rdeau de mine i m necjeau. Aa
c ntr-o zi am luat o foarfec i...
Eti prea nestpnit.
Tnrul se ntreb cum de avea neobrzarea s-o certe cnd stteau culcai n patul lui,
unul n braele celuilalt, iar el i despletise prul.
Poate n copilrie. La cinci ani mi cunoteam deja ndatoririle i-mi puteam controla

78

pornirile nesbuite. Tata m-a nvat.
Griffith ar fi vrut s-o ntrebe ce anume o determinase s intre n patul celuilalt brbat, dar
tia c ntrebarea ar fi nfuriat-o i-ar fi speriat-o, iar el nu dorea cu nici un chip s tulbure mica
lor discuie, din care putea afla att de multe. Poate c din cauza ntunericului, a locului
singuratic i straniu unde se gseau, reuiser n sfrit s stea de vorb.
Nu se rsteau, nici nu se repezeau unul pe altul. Pur i simplu discutau, lucru care-l
umplea de ncntare.
Tatl tu?
Da, el m-a pus n slujba Elizabethei i tot el m-a nvat ce datorii aveam fa de
stpna mea.
Tatl tu n persoan?
Bineneles, rse ea. Dar te asigur c n-a fcut-o-din motive onorabile, ci numai ca s
sporeasc averea familiei. Pe-atunci casa de York prea sigur i stabil. Eu trebuia s m fac
indispensabil Elizabethei i s-i rmn credincioas n orice mprejurri ceea ce s-a i
ntmplat.
Pentru binele familiei?
Pentru binele Elizabethei, l corect ea. M iubea mai mult dect ca pe-o sor.
Iar tatl tu nu te iubete deloc.
Tatl meu m iubete att ct e el n stare s iubeasc... sau poate deloc.
Tnrul i trecu degetele prin prul ei, ca un pieptene, i spuse:
Vd c te resemnezi cu asta.
Marian ridic din umeri.
Nu poi duce dorul a ceva ce n-ai avut niciodat.
Griffith i aminti ce mult l iubeau prinii lui i se ntreb...
Dar sigur c ea avea dreptate. i nici mcar nu suferea.
Dac tata ar fi inut ct de puin la mine, nu m-ar fi trimis de-acas, iar eu n-a fi avut
cum s-o ajut pe Elizabeth.
Cltin uor din cap.
Ea chiar c era impulsiv. Pentru iubire ar fi sacrificat orice.
El i aps mna pe umrul Marianei.
Dar tu, tu ce-ai sacrifica pentru iubire?
De fapt, voise s-o ntrebe dac-i druise trupul pentru a o ajuta pe Elizabeth.
Dar fata dduse vorbelor lui un sens mult mai personal.
Marianei nu-i mai era frig. Picioarele i se nclziser de la piatr, iar trupul absorbise
cldura trupului lui Griffith. Totui, ncepu din nou s tremure. Se ridic ntr-un cot i-l privi
drept n ochi:
Ce-a sacrifica eu pentru iubire?
Prea s-i citeasc gndul i cu fiecare fibr rspundea ntrebrii lui nerostite.
Griffith ar fi vrut ca ea s i se druie, aa cum fcuse i cu alii poate chiar mai mult.
Nu pot... opti Marian.
Eu n-am s te silesc... rspunse Griffith, continund s-o priveasc seductor, uitnd de
chipul lui aspru i marcat de lupte.
Acel Griffith pe care-l vedea oglindit n ochii ei era ca o icoan frumoas i adorat.
Ar fi o nenorocire.

79

Ar fi...
Fcu o pauz,apoi rse:
...minunat!
Ea se supuse i tnrul simi cum l inund un val de bucurie. Prul ei despletit l nvlui
ntr-o cascad de culori de toamn. Marian se aplec deasupra lui.
Prima dat i aflase gustul. Acum o savura. Buzele ei ntredeschise, obrazul de culoarea
piersicii, parfumul de cedru al rochiei inute mult timp n dulap... Zgomotul uor al alului
azvrlit pe podea, picioarele lungi i zvelte lepdnd rochia de mtase, prul de pe pubis, rou ca
focul...
Dac aici se afl intrarea n iad, murmur el, nu m tem s-aleg calea pierzaniei.
Ea rse, uimit i ncntat.
i tu eti pe placul meu. Prul negru de pe piept, de pe tot corpul...
i plimb o clip degetele prin uviele czute pe frunte i ntreb:
Vd c ai prul castaniu nchis. l vopseti cumva cu zeam de castane?
Nu! rspunse Griffith, prea indignat ca s-i aminteasc de prima lor ntlnire.
i aminti abia cnd ea ncepu s rd, i o pedepsi cu un srut care-i cobor de pe buze n
snge, nfiornd-o din cap pn n picioare.
Mngierea lui nu era savant. Abia dac-i atingea, n treact, trupul aa cum i-ar fi dorit
ea s fie atins. La urma urmei, era vorba de o pedeaps. Dar Marian pru s nu-i dea seama c
Griffith ncerca s-o pcleasc. iptul nbuit n pern, trupul ncordat ca un arc, dovedeau o
inocen pe care primul ei iubit o lsase neatins... Griffith se hotr s-o fac s uite de cellalt,
de parc acum s-ar fi druit pentru ntia oar.
N-ar trebui... ngim ea.
S te mngi i pe spate? Ai dreptate. O culc pe burt i ncepu s-i plimbe degetele
pe ceafa ei. Marianei i plceau nespus mngierile tnrului, iar cnd acesta o ntoarse din nou
cu faa ctre el, braele ei l nlnuir cu putere. Griffith se ls greu peste trupul fetei, cuprins
de un irezistibil sentiment de posesie. O prinse de pr cu amndou minile, silind-o s-l
priveasc n ochi, i-i opti:
Eti a mea.
Ca de obicei, Marian se feri de un rspuns direct.
Numai n clipa asta.
Altceva voia el s aud. Dorea s-o fac s neleag c flacra de-acum va arde n sufletul
lui ntotdeauna. Citi n ochii ei un nceput de trezire la realitate. Nu mai putea da napoi. Nu mai
era n stare s se stpneasc. O dorea nebunete, aproape cu disperare. tia, era convins c o va
face s-l doreasc la fel de intens. Poate c nu era amantul ideal, dar cu Marian se potrivea
perfect.
innd-o n brae, i spuse aproape autoritar:
Acum stai cuminte. Am s-i art... Totul.
Cu un srut, care-i smulse Marianei un geamt de plcere, ncepu s-o nvee cum trebuia
s-l mngie, pn ce fata i uit complet inhibiiile, lsndu-se n voia lui.
Era minunat, simplu i direct. Ea i cuta trupul cu mini tremurnde, mbujorat i
uimit, timid i extaziat, strnindu-i nite senzaii cu adevrat dumnezeieti. Griffith o nva
ca pe o fecioar, aa cum reaciona i Marian. Pn n clipa cnd ncerc s-o ptrund.
Eti foarte strmt, murmur el. Foarte strmt...

80

n subcontient l scia o team nelmurit, dar pn atunci orice gnd lucid fusese
nfrnt de dorina ptima, nfiorat de plcere, Griffith lupta din greu s-i pstreze controlul. O
srut cu pasiune, atingndu-i uor snii, apoi singurul loc de pe trupul ei pe care-l ocolise pn
n clipa aceea.
l lsase la urm, tiind c mngierea final o va face pe Marian s se abandoneze cu
totul.
Fata gemu nbuit. Gfia, se zvrcolea, se aga de el, apoi muchii ei l absorbir cu
totul.
Cel puin aa i imagina, dar cu siguran c-i pierduse minile, pentru c putea s jure
c Marian fusese fecioar.
Ea gemu din nou, de durere nu de plcere, i Griffith i ridic fruntea, privind-o drept n
ochi.
Din buzele ei strnse, din ochii nchii, din obrazul nlcrimat, nelese adevrul.
Fusese, ntr-adevr, fecioar.
Pe toi sfiinii, fusese fecioar!


Capitolul 8

Marian ncerc s-i nbue un ipt, dar era prea trziu. Ce fcuse? Sfnt Fecioar, ce
fcuse?
Oare el i dduse seama? Reuise s-i ascund realitatea?
Deschise pleoapele, privindu-l drept n ochi.
Griffith era furios. Privirea lui nu era blnd, dar rmsese arztoare. Doamne, ct de
arztoare! Deodat, chipul i se lumin de un zmbet.
Te-a durut, iubito, dar n-am avut ncotro. Acum... acum am s-i art ce nseamn
adevrata plcere.
Cnd terminar, patul era cu susul n jos. Pernele czuser, ceraful era adunat ntr-un
col, pturile azvrlite ct-colo. n camer se fcuse frig, dar Marian nu-i mai ddea seama.
Rzbunarea lui Griffith pentru nelciunea ei fusese cea fgduit: adevrata plcere.
O plcere aproape insuportabil.
Marian se simea ca o oglind spart n mii de cioburi. Nu le putea aduna pe toate, ca s
redevin cea de la nceput. Cuta cu febrilitate vorbe sau gesturi n spatele crora s se ascund.
Dar Griffith nu-i ls rgaz s-o fac. Se aplec deasupra ei, mngind-o pe gt pn cnd
ea deschise ochii, i-i zise rznd:
i cnd te gndeti c ani de zile ai stat clare n a... degeaba!
Era mulumit. Marian era convins, dei nu se pricepea prea bine la brbai. Dovad
geamtul de extaz i privirea lui intens, chiar i acum, cnd ea cuta, grbit, un capt de
cearaf ca s-i acopere goliciunea.
Ce vrei s spui? ntreb Marian, cu glas tremurat.
El rse din nous un rs aspru i slbatic.
Statul clare nu i-a rpit fecioria.
Ea tresri, ocat.
tiu, vorbi el din nou, cu glas apsat.

81

Marian ncerc nc o dat s se nveleasc, dar el n-o ls.
Mi-e frig, scnci fata.
Am s te acopr eu.
Nu se referea la ptur. O trase sub el. Trupul i ardea, ca i privirea. Marian se lupt s-i
nving panica, pregtindu-se s suporte consecinele propriei prostii nu i pe cele ale
pasiunii.
Acum s-mi spui cum ai ajuns s-l ai pe Lionel, i ceru Griffith.
Marian i aps degetele pe buze, dar nu le putu potoli tremurul. Vorbi, fr a spune de
fapt nimic.
Niciodat nu i-am spus lucruri importante. Vznd-o cum ocolete subiectul, Griffith
se nfurie i-i strivi trupul sub al lui.
Dar te-ai culcat cu mine. Nici asta nu-i important?
N-am dreptul s dezvlui adevrul. M-am druit ie. Nu-mi cere mai mult.
Nu mi te-ai druit mie. Mie mi-ai dat numai trupul, i orict ar fi de frumos, nu-i de-
ajuns.
i prinse tmplele n mini i-i murmur la ureche.
Eu vreau s tiu ce-i aici, n cporul tu. Vreau s cunosc sufletul i gndul Marianei
Wenthaven.
Nu se poate. Curnd vei pleca, iar eu voi rmne aici.
El cltin din cap i Marian l ntreb cu asprime:
Vrei s spui c nu-i aa?
Voi rmne alturi de tine atta timp ct va porunci suveranul meu, regele Henry.
Ea ncerc s-l ndeprteze, cu palmele transpirate. Griffith se ridic n capul oaselor.
Trupul lui gol era, ntr-adevr, impresionant: muchii jucau sub pielea bronzat, brzdat ici-
colo de cicatrici vechi i noi. Tnrul o privi lung i de ast dat n-o mai mpiedic s se
nveleasc.
Dar dorina de a-i acoperi trupul era tot att de puternic precum aceea de a-l nelege
pe Griffith. l privi nencreztoare i ngrijorat, optind:
Cum adic, regele i-a poruncit s rmi lng mine?
Am o scrisoare de la el, prin care-mi cere s stau aici i s veghez asupra ta.
Mai bine ar fi plesnit-o peste obraz. Un act de violen ar fi fost mult mai uor de suportat
dect trdarea. Ce prostie fcuse, nchipuindu-i c tnrul o ocrotise din iubire.
Va s zic, ai venit ca s m spionezi?
Am venit ca s nmnez aurul trimis de regin pentru fosta ei domnioar de onoare.
Pe urm am primit porunc s v protejez, pe tine i pe fiul tu.
Adic s m spionezi?
Obrajii ei ardeau de indignare i durere.
Aa cum fac slugile tatlui meu?
S te protejez!
E-acelai lucru! replic ea, cu ochii n lacrimi. Nu dau doi bani pe protecia asta. Nu
dau doi bani pe...
El i puse mna la gur, la fel de furios.
Uite ce e, fetio! Cu mine nu te joci! Nu uita c m-ai minit din prima clip, i
indignarea ta nu-i are rostul dac te uii puin la sngele de pe cearaf. Nu eti ceea ce vrei s

82

pari.
Ba da! se rsti ea, lovindu-l peste mn.
Nu eti mama lui Lionel.
Ba sunt! insist Marian, aproape cu disperare. El i ddu la o parte uviele rzlee pe
obraz.
Chestia cu naterea din fecioar s-a petrecut acum o mie cinci sute de ani, aa c
putiul care doarme n camera de sus nu-i copilul tu.
Frigul din camer reuise s-i mai rcoreasc furia, fcnd-o s neleag primejdia n care
se afla Lionel. Se lsase sedus de cldura i blndeea lui Griffith, de mngierile i vorbele lui
neltoare. Se druise unui brbat n care crezuse c putea avea ncredere, iar el se dovedise a fi
nedemn.
Nu tii ce vorbeti.
E cazul s-i amintesc c n privina ta sunt singurul care tie ce vorbete.
Marian i strnse minile ntr-ale ei cu disperare.
Dac ndrzneti s spui ceva despre mine...
Brusc, el i eliber minile, apucndu-le pe-ale ei.
i-am spus c te voi ocroti, aa c, de-a dezvlui ce tiu, v-a pune ntr-o mare
primejdie pe tine i pe Lionel. Dar ca s te pot ajuta cu-adevrat, trebuie s ai ncredere n mine.
Insistena lui o fcu s-i ias din mini de furie.
S am ncredere n tine? n tine ? N-am nevoie de ocrotirea ta. N-am nevoie s m
apere o slug de-a lui Henry!
Nici chiar cnd e n joc viaa lui Lionel?
Marian nlemni cu gura cscat i Griffith se aplec, srutnd-o cu tandree. Prima
izbucnire de mnie se potolise, alungat de-o raz de raiune.
Ai nevoie de ajutor, iubito, fie c recunoti sau nu. Tatl tu pune ceva la cale.
Ea l privi alarmat.
Ce vrei s spui?
Nu te-a mirat numrul mare de mercenari tocmii de Wenthaven?
Bine, dar tata n-a artat niciodat c-ar fi preocupat de soarta mea.
Nu de-a... ta! rspunse el pe-acelai ton. Dar exist oare vreun loc destul de sigur
pentru un copil de rege ?
Privirea Marianei era destul de gritoare. Ochii ei spuneau adevrul. Bnuielile lui Griffith
fuseser ntemeiate. O trase mai atproape i se culc pe spate, silind-o s rmn lng el, n
ciuda mpotrivirilor ei.
- Hai, fetio. Rmi i dormi aici, cu mine. Mine diminea o s fii mai optimist. Vom
sta de vorb amndoi i vei vedea c am dreptate.
Patima i suprarea lui se topiser. Se simea ncreztor i cu mintea limpede. De ani de
zile nu mai trise o astfel de senzaie.
De fapt, niciodat nu-i fusese att de bine ca acum. Era uluit de miracolul produs n el de
aceast femeie. Femeia lui. Dragostea lui.
Marian se ghemui lng Griffith ca un copil, iar tnrul ncepu s-o mngie, strduindu-
se s-i redea ncrederea. Cu capul vrt n perne, ea murmur pierdut:
Dar nici mcar nu te cunosc...
El rse abia auzit.

83

M cunoti mai bine dect a reuit n doi ani fosta mea soie.
Numai un dobitoc i nchipuie c poate avea ncredere n cineva cu care s-a culcat.
El o strnse la piept cu tandree.
Bine, atunci eu sunt un dobitoc.

Sunt un dobitoc! url Griffith n vel i strigtul lui rsun pe toat nlimea scrilor
din turn. Un dobitoc, un cretin, un idiot!
Art l mpinse napoi, n camera contesei:
Sfinte Dewi, omule, nu-i nevoie s spui la toat lumea! Griffith trnti ua cu putere,
fcnd-o s se zglie din
balamale.
Unde dracu' s-a putut duce? Cu un copil n brae!
Mai bine zis, unde s-a dus?
ntrebarea i tonul lui Art erau ncrcate de reprouri. Griffith i apropie faa de cea a
btrnului slujitor, uiernd furios:
Asta pentru c-am fcut ceea ce ne-ai ndemnat tu s facem!
Ochii lui Art scprau de mnie.
Te-ai purtat aa urt c-a fugit de tine?
Oh, Arthur! mri Griffith, cu pumnii strni. Nici n-ai idee ct a vrea s-i sucesc
gtul. M-am purtat mai frumos dect merita. O s-i aminteasc de mine mult vreme. De fapt...
adug, ncepnd s se plimbe de colo-colo prin camer, n-o s m uite cte zile va avea.

nfumuratule! l apostrof Art.
Ba deloc! i-o ntoarse Griffith, fr s se tulbure. Chiar tu spuneai c o femeie nu uit
niciodat primul brbat cu care s-a culcat.
Da, mi amintesc c i-am spus asta, dar...
Brusc, se opri, fcnd ochii ct cepele.
Ce vrei s spui?
Griffith se propi n faa lui i, nfcndu-l cu amndou minile de guler, l ridic de la
pmnt ca pe un fulg.
Vreau s spun c nu trebuie s ne ntrebm cine-i tatl lui Lionel, ci, mai curnd, cine-i
mama!
Art rmsese cu gura cscat. Abia ntr-un trziu reui s respire.
Aa.
Art se smuci din minile lui Griffith.
Tre' s fii foarte atent cnd ai de-a face c-o fecioar. Tu ai fost atent?
Tnrul surse cu amrciune i se sprijini de pervaz, privind afar, pe fereastr.
Am fost ct se poate de atent. E drept c din cu totul alte motive, dar am fost atent.
Art deschise dulapul i scoase rnd pe rnd hainele lui Griffith, trntindu-le ntr-un
maldr pe podea.
Cnd pornim dup ea?
Nu tiu. Uit-te i tu! i-a lsat aici toate lucrurile.
Ridic de pe jos rochia Marianei, apoi, artnd spre emineu, adug:
Pn i spada.
Art lu arma i-o terse bine cu o crp, dup care o rezem din nou de emineu.

84

Poate se va ntoarce dup ea, i ddu el cu prerea.
Griffith se ndrept, poticnindu-se, spre scara care ducea n cmrua de sus i strig n
englezete:
Cecily! Vino ncoace! Coboar imediat!
ndat, capul blond al doicii se ivi n deschiztur, dovad c tot timpul trsese cu
urechea. Griffith se bucur n sinea lui c fata nu nelegea o iot din limba vel. i fcu semn
nc o dat s coboare i Cecily se supuse fr ntrziere.
My lord!
Cnd a plecat stpna ta?
Lady Marian a plecat?
Da, i tu tii asta foarte bine, ticloas mic ce eti! coment Art n vel.
Cecily l sgeta cu privirea, dar btrnul continu s ndese n traiste hainele stpnului,
fr s se uite nici n dreapta, nici n stnga.
Mi s-a prut mie azi-noapte c-am auzit-o micndu-se prin camer! recunoscu doica.
Griffith simi cum l mnnc palma. Nu-i plcea s aib de-a face cu ini sraci cu duhul,
mai ales cnd umblau cu minciuni gogonate.
De ce n-ai ajutat-o?
Ea fcu ochii mari.
Mi s-a prut c visez. Stpna nu m-a prsit niciodat pn acum.
Niciodat? se rsti Griffith. Chiar niciodat?
Cecily i feri privirea.
O singur dat, mrturisi ea. Atunci cnd lady Elizabeth a plecat n exil. Lady Marian
nu m-a lsat s-o nsoesc.
De ce?
Pentru c voia s-mi gsesc un so la Curte.
Nu asta te ntreb, se opuse Griffith, strduindu-se s-i in firea. De ce-a fost exilat
lady Elizabeth?
Fiindc se zvonea c se va mrita cu regele Richard.
Art ncremeni cu mna n aer.
Cnd a luat calea exilului? insist Griffith.
Acum doi ani. Adic... ovi Cecily, cu obrazul stacojiu atunci cnd lady Marian l-
a nscut pe Lionel.
Art i relu ndeletnicirea, nelegnd dintr-o dat cum stteau lucrurile, Griffith i
terse fruntea brobonit de sudoare.
Va s zic, azi-noapte ai auzit-o pe lady Marian pregtindu-se de plecare?
N-am auzit nimic, se apr doica. N-am auzit nimic.
Ba ai auzit prea multe, bombni Art, tot n vel.
Cecily se ntoarse ctre el, tremurnd de furie.
Nu tiu ce tot mormi acolo despre mine, dar afl c nu-i adevrat. Habar n-am unde
s-a dus lady Marian, habar n-am cnd a plecat i habar n-am de ce. Dar pun prinsoare se
nverun ea, fulgerndu-l cu privirea pe Griffith c unul din noi tie asta, i nc foarte bine.
Art i scarpin epii cruni din barb i spuse, de ast dat n englezete:
S-ar putea s ai dreptate.
Vzndu-se astfel ncurajat, Cecily se ntoarse ctre Griffith:

85

i dac ai distrus din nou viaa stpnei mele, contele de Wenthaven v va ucide pe
amndoi. Un al doilea bastard i va da definitiv peste cap toate planurile pe care le fcuse pentru
ea.
Art vorbi din nou n vel, pe un ton liric, dar cuvintele lui erau departe de-a fi
sentimentale:
Bag de seam c i mtlu ai unu' pe drum. Nu trece mult i-am s te vd cu
burticic la gur.
Griffith o msur rapid din ochi, apoi i ainti privirea asupra lui Art, care ddu din cap,
cu un aer cunosctor.
Da, da. E ct se poate de limpede. Peste dou sptmni, va afla toat lumea.
Cecily se nroi i-i puse mna pe burt, ntr-un gest trdtor.
Prin urmare, nu tii cnd a plecat, i spuse Griffith. Ai cumva idee unde s-ar fi putut
duce?
Cecily rspunse, cu un aer mbufnat:
Probabil s-a ascuns undeva, pe moia contelui. N-ar fi plecat de n-ar fi fost convins c
Lionel e n primejdie.
i n cazul acesta, unde s-ar fi dus?
Ct mai departe cu putin. Poate chiar napoi, la lady Elizabeth... bolborosi Cecily.
Griffith i art ua, cu un gest plin de mnie.
Du-te s mbuci ceva i nu uita: nu care cumva s sufli, vorb despre plecarea stpnei
tale.
Cecily se grbi s se fac nevzut. Rmai singuri, cei doi brbai continuar discuia n
vel.
Oare ct va trece pn va afla ioat lumea? ntreb Art.
Nu prea mult.
Crezi c Marian e undeva prin apropiere?
Nu.
S se fi ntors la lady Elizabeth?
Griffith cltin din cap.
Art i cobor glasul, fr a se ncrede prea mult n protecia pe care le-o oferea graiul vel.
Elizabeth e mama, nu-i aa?
M tem c da, rspunse Griffith, pornind n sus pe scri. Hai s vedem dac nu cumva
Marian a lsat vreun semn n urma ei.

Sir Adrian Harbottle sttea n aripa unde fuseser ncartiruii mercenarii, ngduindu-i
primul zmbet de dup ntlnirea avut n pdure. Era primul zmbet dup ce Griffith i rsucise
braul drept, gata s i-l smulg din ncheietur, lsndu-l acolo, nevolnic, tvlindu-se de durere
i... lipsit de singurul mijloc prin care-i putea ctiga existena.
Cledwyn i zmbi i el, cam din acelai motiv i cu aceeai nelegere.
Ceaua i puiul ei scpaser.
Se strecurase afar din castel nainte de revrsatul zorii mbrcat brbtete, dar lsnd
attea urme, nct i-un dobit ar fi descoperit-o fr prea mare greutate. Prima lor pornire fusese
s porneasc dup ea fr zbav i s triasc plcerea rzbunrii, dar, gndindu-se mai bine,
aleseser alt cale. Se aflau prea aproape de castelul Wenthaven. Mai ru dect att, Griffith ar fi

86

aflat numaidect i amndoi nvaser pe pielea lor ce nsemna mnia velului.
Aadar, avur grij s tearg orice urm, ba chiar s lase altele false, i rencepuser s
atepte marea hituiala.
S vezi ce-o s ne mai distrm, zise Cledwyn.

Harbottle zmbi din nou.
ntr-adevr, va fi o distracie pe cinste.

Marian se uit de jur-mprejur, prin poiana nconjurat de copaci, apoi din nou spre
poteca pe unde venise. Sri jos din a, mpreun cu Lionel, pe care-l legase ntr-o boccelu
atrnat de gtul ei. Dar nainte de a-l scoate din boccea, Lionel se zvrcoli, ieind singur afar, i
czu pe burt. Marian se repezi s vad dac nu cumva se rnise, dar copilul sri n picioare i-o
lu la fug prin iarba proaspt.
Nu te duce prea departe, Lionel! strig ea.
Nu!
Marian se uit spre soare, ngustndu-i pleoapele, apoi lu traista cea mai grea din
spatele calului i ddu dnimul animalului s pasc.
Erau doi ani de cnd atepta primul cuvnt al lui Lionel, dar, dup o singur zi, se
sturase pn peste cap. Oricum, se simea prea obosit i prea ngrijorat ca s-l mai
dojeneasc. tia din alte excursii c bieelului nu-i plcea s se afunde n pdure, astfel nct nu
era nevoie s stea tot timpul cu ochii pe el.
Cu ochii pe el! Ce expresie ngrozitoare! Cineva fusese tot timpul cu ochii pe ea. i plimb
degetele pe cuitul bine ascuit pe care-l purta la cingtoare i pe spada agat la oblnc. i
prea ru c nu-i luase propria spad, dar n condiiile n care plecase, i fusese cu neputin. O
lsase sprijinit de emineu, mult prea aproape de patul unde se afla Griffith. n locul ei i luase
alta, din panopliile lui Wenthaven.
De-ar fi avut o pratie sau un arc, ar fi fost mai puin ngrijorat, att pentru fiul ei, ct i
pentru comoara de pre pe cure o ascunsese ntr-o pungu din piele legat de picior. Se liniti,
spunndu-i c, la urma urmei, nu avea nevoie chiar de un arsenal. Reuise s-i fac pierdut
urma.
La nceput se temuse c cel ce-o urmrea era Griffith. i chiar ar fi putut s fie el. N-ar fi
mirat-o ctui de puin. Nu dup noaptea petrecut mpreun, cnd triser clipe de durere i
extaz.
Apoi i dduse seama c Griffith nu s-ar fi furiat ca un ho. Ar fi venit direct la ea,
cerndu-i socoteal de ce plecase. Ar fi vorbit tare i rstit, vrnd s-i impun voina lui, dar nu i-
ar fi fcut nici un ru. Cu siguran c nu s-ar fi atins nici de ea, nici de Lionel.
Ceea ce nu s-ar fi ntmplat n cazul unui alt urmritor. Atunci, cine se luase dup ea?
Spionii contelui? Sau cineva care-i dorea rul?
Se ls pe vine sub un copac i scoase dopul de la plosc.
Lionel, vino s bei puin ap.
Nu.
Marian i aps mna pe stomac i ncepu s bea cu nghiituri mici, spernd c apa i va
mai potoli durerea. Era ngrozitor de speriat, tiind c muli i purtau smbetele.
Dobitocul i mrlanul de Adrian Harbottle.
Regele Henry Tudor.

87

i tatl ei, contele de Wenthaven.
Vorbele rostite de Griffith cu o noapte n urm o nspimntaser. Nu cumva Wenthaven
tocmise mercenari din pricina lui Lionel? Iar n acest caz, o fcuse fr tirea ei ori Marian
avea nevoie de conte, numai c voia s aib ea cuvntul hotrtor. Dorea s joace un rol
important i s in situaia sub control.
La un moment dat, scpase lucrurile din mn. Intrigile pe care cndva le esea cu
miestrie, acum o prinseser n plasa lor. Simea c regele avea un amestec, dar nu-i putea da
seama mpotriva cui erau ndreptate uneltirile, i nici cin era principalul autor.
Griffith nu se nelase. Lionel era copil de rege, prin urmare un pion important n minile
celor dornici de putere.
Aadar pornise la drum, cu ochii n patru, cu urechile la pnd, ntorcnd mereu capul n
urm i innd palma la gura lui Lionel, ca s-i nbue gngurelile.
Reuise s scape de urmritori. Era sigur. Numai c, din cnd n cnd, i se prea c aude
zvon de pai i rsuflarea gfit a unui brbat.
Avea un cal bun: suficient de puternic ca s reziste ngrozitoarelor drumuri englezeti i
ndeajuns de iute de picior ca s lase n urm orice clre.
Totui, nu se putuse folosi prea mult de aceste nsuiri, fiind nevoit s se opreasc la tot
pasul. Cltoria mpreun cu un copil de doi ani, zvpiat i ncpnat, i punea rbdarea la
ncercare. Probabil c i Lionel simea acelai lucru.
Lionel! strig Marian. Uite o veveri!
Copilul se uit n sus, apoi btu din palme, iar cnd veveria se fcu nevzut, ip ascuit:
Nu!
Marian l luase de lng Cecily pe jumtate adormit i-l dusese n grajd. Nu se micase
deloc nici atunci cnd maic-sa l rugase frumos pe Billy s coboare podul mobil i s-o lase s
plece. Dar asta-i fusese toat linitea.
Putiul se trezise n zori, pregtit de o nou zi de joac i, nengduindu-i-se acest lucru,
devenise un mic tiran. Nu voia s clreasc, voia s alerge. Nu voia doar s se uite la copaci, voia
s-i i ating. Nu voia s mnnce carne uscat, ci noroi.
Tot timpul se cerea jos din a, iar Marian fusese nevoit s opreasc mult mai des dect ar
fi trebuit. Avnd de ales ntre dorina nebun de-a fugi i capriciile fiului ei, pn la urm cedase
rugminilor copilului.
La un moment dat, zri o insect roie, cu antene lungi i strig: .
Lionel, vino repede, uite o cprioar!
Lionel se rsuci n loc, uitndu-se oriunde n afar de desiul pdurii.
Acolo! art ea.
Dar cprioara", o lu la sntoasa.
Gata, a fugit!
Nu! zise hotrt Lionel.
Oare de ce-l trimisese regele pe Griffith? Ce tia Henry?
Cnd regele se nsurase cu Elizabeth, Marian ateptase, tremurnd ngrozit c totul avea
s fie dat n vileag. Dar noaptea nunii trecuse fr nici un incident. Oare Henry nu observase
chiar nimic? Era att de naiv nct s nu-i dea seama de deosebirea ntre o fecioar i o femeie
care adusese pe lume un copil? S fi fost att de ndrgostit nct s nu fi neles c fusese
nelat? Sau poate dorea prea mult s-i pstreze tronul i nu suflase o vorb, prefernd s-i fac

88

soiei sale reprouri ntre patru ochi?
Lionel, nu mai mnca gngnii!
Putiul i ridic privirea ctre ea. Din gur i atrna un capt de anten.
Nu!
Marian se ridic, pornind ctre el.
Ch! scuip ce-ai n gur!
Nuu!
Greierele profit c Lionel deschisese gura i sri afar, scutind mama i fiul de o ceart.
n locul bietei insecte, Marian i oferi bieelului un codru de pine, pe care Lionel l accept,
fr prea mare tragere de inim.
Marian urmri jocul de lumini i umbre n prul lui negru, minunndu-se ce mult semna
putiul cu tatl su i ce puin cu maic-sa. Se gndi c-i dorea tot binele din lume, dar c va fi
teribil de greu s-i vad mplinit dorina. i zise c acum era vesel i vioi, dar c probabil
nu va apuca vrsta de trei ani. ns tia c-l va apra cu preul propriei viei, pentru c orice-ar
fi spus Griffith era fiul ei. Fiul ei de suflet.
Griffith. tia prea multe. Credea c tie tot, dar nu era adevrat. Nimeni nu tia tot n
afar de Elizabeth i de ea. Toi cei ce cunoscuser taina erau mori. Toi.
Oare de ce nu-i spusese de la nceput c fusese trimis de rege ca s vegheze asupra ei i a
lui Lionel?
Poate pentru c nu gsise un moment potrivit. Sau poate pentru c nu se mpcase cu o
astfel de misiune, nedemna de un lupttor ca el. S
;
au poate pentru c ea l clcase pe nervi tot
timpul...
Dar nu numai c-l clcase pe nervi! l provocase, l luas peste picior, rznd de el. Ciudat
mod de-a flirta: crud, ascuns, nscut din... din ce? Din flori i din nopi cu stele? Din pofta crnii
i din pasiune? Sau din ntlnirea a dou suflete pierdute?
Felul de-a fi al lui Griffith i zguduise din temelii credina oarb c ea una n-ar face nimic
prin care s primejduiasc viaa lui Lionel. De asta o i durea groaznic trdarea lui. Cavalerul
fusese trimis s-o spioneze de nu cumva atepta porunc de la rege ca s-i ucid copilul.
Care erau vorbele lui?
C trebuia s se ncread n el, pentru binele lui Lionel? Ce voise s spun cu asta? Cumva
c i va ocroti fiul dac ea se oferea s colaboreze? Dac-l mituia, dac se culca cu el? Oare asta
fusese n mintea lui? i ct timp s-ar fi putut declara mulumit cu un astfel de trg? Pn se
plictisea de ea? Pn ce Lionel ar fi nceput s-l scoat din srite? Pn ce regele ar fi dat porunc
s-i fie ucis fiul?
Dracu' s-l ia pe Griffith, cu chipul lui aspru i cu trupul voinic i musculos! Mai nti se
dduse drept un rzboinic clit n lupte, apoi se prefcuse a avea suflet de poet i minte de
savant. O convinsese s-i acorde ncredere, ca pn la urm s-i dea arama pe fa.
De-ar fi bnuit ceva, ar fi fost cu ochii n patru. Ar fi rezistat ispitei. N-ar fi ajuns n patul
lui, ca o curtezan dar aia mcar lua bani pentru aa ceva!
Cum putea un lucru att de frumos s se preschimbe dintr-o dat ntr-unui att de josnic?
Oare un brbat capabil s pedepseasc prin plcere putea fi ru la suflet? Nu cumva l judeca
greit?
Brusc, i ridic ochii, privind de jur-mprejur. Unde dispruse.Lionel n numai cteva
minute?

89

Lionel? Nici un rspuns.
Lionel?
Ascult, dar la ureche nu-i ajunse nici un sunet. Poate c se ascunsese. Era un joc pe care-l
jucaser adeseori n vremu-i- bune, dar care acum o fcu s sar, nelinitit, n picioare.
Unde-i Lionel? strig ea cu glas cntat, strduindu-se s par vesel.
Rsun un rs cristalin i Marian rsufl uurat. Putiul nu se rtcise, nici nu fusese
rpit. Nu-i rmnea dect s-l ia n brae i s-l aeze n a, pentru o nou etap a obositorului
drum clare.
Lionel? Unde-i Lionel? Unde-i?
Cu fiecare hohot de rs, Marian venea tot mai aproape. n ultima clip, putiul ni din
ascunztoare i-o lu la fug, oprindu-se n mijlocul prului.
Vai, Lionel! exclam Marian, alergnd spre el.
Apa i ptrunse n cizme, udndu-i pantalonul. Bieelul se mpiedic i czu. Marian l
ridic n brae, udndu-i mnecile i poalele tunicii, i-l aduse napoi pe mal.
Eti ud leoarc! l cert ea, uitndu-se la hainele din care iroia apa. Sper s nu te
mbolnveti. Doamne, Lionel!
Era prea mult. Mai mult dect putea suporta. Strduindu-se s-i in lacrimile, i schimb
hainele, apoi i scoase apa din cizme i-i stoarse mnecile tunicii.
ntr-un trziu se adres putiului, cu o veselie forat:
E timpul s plecm, Lionel.
Nu.
Marian se lupt s-l ia n brae.
Acum trebuie s sui n a...
Nu.
S pornim clare...
Lionel nu pleac, zise el rspicat.
Marian ncepu s tremure. Ieri putiul spusese primul cuvnt, iar dup numai o zi
prima propoziie. i zbur gndul la mama lui Griffith, care se plngea c fiul ei devenise brusc
din cale-afar de vorbre, apoi la Griffith, care o asigurase c Lionel va vorbi curnd. i dorea
din tot sufletul ca Griffith s fi fost cu ea acel Griffith n care crezuse tot timpul pentru c,
dintr-o dat, psrile ncetaser s mai ciripeasc, iar undeva pe-aproape se auzeau pai
necunoscui.


Capitolul 9

M doare fundu' de-atta stat n a. n dou zile am rscolit jumtate din inutul
Lancaster i tot degeaba.
Art art spre pdurea ntunecoas din jurul lor.
Tot ce-ara gsit erau poteci care se nfundau n codru. Nimeni n-a vzut-o pe lady
Marian i, dac vrei s tii prerea mea, afl c-am fost trai pe sfoar. Sunt convins c fata-i la
castelu' Wenthaven i se ascunde ntr-o cmru primitoare, dormind ntr-un pat, ca toi
oamenii.
Poate, mormi Griffith. Dar a fi jurat c-a fugit ca o cprioar speriat. Crezi c cineva

90

a-ncercat s ne-nele?
Vrei s spui c cineva a pus mna pe ea i-acu' plesnete de rs cum cutm noi prin
tot inutu'? ntreb Art, frecndu-i fesele ndurerate. Tot ce se poate. Ba chiar ncep s cred c-
aa s-a i-ntmplat.
Griffith i ntoarse calul, zicnd:
Atunci, hai s mergem napoi, la castel, i s ne gndim cam ce putem face.
Art atta atepta. Se simea istovit, iar vrsta i spunea cuvntul. Griffith i jur s-i
suceasc gtul Marianei n cipa cnd va pune mna pe ea. Dac va pune mna pe ea. i dac o va
gsi teafr i nevtmat. Oare de ce-i dorea s-o strng n brae i, n acelai timp, s-o
pedepseasc? Nu cumva era alt tertip de-al Marianei, ca s-l fac s-i piard controlul? O va
ntreba cnd o va gsi. Dac o va gsi.
Mai ai scrisoarea de la Elizabeth? i se adres el lui Art.
Eti ngrijorat pentru scrisoare, ai? rse Art, btndu-se te piept, unde inea scrisoarea
ascuns n jiletc. Sigur c-o am! Sper c nu scrie nimic cu care s ne frngem gtu'.
E o simpl scrisoare de la o doamn nobil pentru prietena ei aflat n exil. Nu zice
nimic deosebit... dect dac tii cum s-o citeti.
Griffith i aplec fruntea, ferindu-se de o creang, apoi scrut pdurea de jur-mprejur.
Nu erau prea departe de drumul mare. nainte de lsarea serii, se vor numra printre oaspeii
nedorii ai castelului Wenthaven. Vor fi silii s-o caute pe ascuns pe lady Marian i s-i
supravegheze fiecare cuvnt pe care-l vor spune.
Cu isteimea lui caracteristic, Art descoperise adevrata semnificaie a rndurilor
Elizabethei, spre deosebire de Griffith, care era prea implicat sufletete ca s vad limpede.
Tnrul i struni calul i porni la pas alturi de Art, reproducnd scrisoarea din memorie:

De la lady Elizabeth ctre scumpa ei sor de suflet, lady Marian. i doresc toate cele bune
i m rog la Domnul s te binecuvnteze, aa cum o fac eu. i scriu ca s te ntreb ce face micuul
tu Lionel. Sper ca rndurile mele s-l gseasc voinic i sntos. Te rog s-mi scrii n amnunt
despre poznele lui i despre cum se poart la aceast vrst. ntotdeauna mi-a plcut cum
povesteti, cu farmec i umor, mai ales c, n curnd, i fiul meu Arthur va fi de vrsta lui Lionel.
Tare-a vrea s-i vd jucndu-se mpreun. M doare absena ta i-mi lipseti nespus de mult.
Arthur m vindec de cumplita suferin a pierderii frailor mei, cnd toi cei din jur mi-au nelat
ncredera. Toi, n afar de tine, surioar.
i acum, s-i povestesc de scumpul meu so, regele Henry. Vorbete nespus de frumos
despre tine, dei nu te-a ntlnit niciodat. E foarte bun i generos i m ndeamn s-i trimit bani,
pentru c tie ce mult m-ai sprijinit n vremu de restrite. n amintirea acelor zile, te rog s prime
aceast pung i s te foloseti de bani ca s-i creti fi mult-iubit, totodat finul meu, i pentru
care m rog Domnul Dumnezeu n fiecare zi.

Srmana femeie! zise Art, care era milos din fire. Nici ea nu tie ce s fac. Vd c-o
ndeamn pe lady Marian s nu care cumva s fac vreo prostie, c s-a zis cu ele!
Chiar crezi c asta vrea s spun? ntreb Griffith, simind c i se ia o piatr de pe
inim. Aa gndeam i eu, dar de multe ori m-am nelat vrnd s ghicesc ce zace-n minte unei
femei.
N-ai grij, c nu eti singuru'!

91

Am greit i fa de Marian.
S tii c dac nu-mi spuneai, nici nu mi-a fi da seama!...
Dar dac tu crezi c asta vrea s zic lady Elizabeth...
Se opri, vznd zmbetul batjocoritor al lui Art.
Rzi de mine, Arthur?
Nu, my lord, de ce s rd? Nici prin gnd nu-mi trece... Se feri de Griffith, care-i
ridicase, amenintor, mna nmnuat.
...s rd de-un cavaler aa viteaz cum eti domnia ta. Cnd vd ct nelepciune ai
strns numa'-n degetu' mic...
Se feri din nou, chicotind amuzat.
...neleg c nu m pot msura cu judecata neleapt... neleapt...
Glasul i se frnse. Ridic braul, cu capul aplecat ntr-o parte, ascultnd cu atenie.
Rmase cu mna n aer. Auzise paii grbii ai unui brbat. Ddu pinteni calului, pornind spre
drumul mare. Aici se ntlni nas n nas cu Billy, slujitorul nsrcinat cu paza Marianei la castel, i
care venea chiar n direcia lor. Billy i zri abia n clipa cnd ajunse lng ei i se opri, gfind.
My lord!
i puse minile pe genunchi, ncercnd s-i trag sufletul cu s poat vorbi.
My lord... Am veti... despre lady Marian...
Griffith schimb o privire rapid cu Art, care-i ntinse lui Billy plosca cu ap.
Paznicul bu cu lcomie, apoi i turn restul de ap n iap. Cnd socoti c-i revenise
ndeajuns ca s vorbeasc, Griffith l ndemn din nou:
Hai, zi ce ai de zis.
A plecat alaltieri, dis-de-diminea.
De unde tii? se rsti Art.
Chiar eu i-am deschis poarta. inea n brae copilau', care dormea adnc.
Art scoase o exclamaie furioas.
E stpna mea, se apr Billy. Face precum i e voia. Mi-am zis c mai bine i deschid
io, dect altu', care-ar fi prins prileju' ca s-i fac ru. i-a fost bine aa, pen' c n-am fost singuru'
care-a vzut-o ieind.
A fost prins? ngim Griffith, ndreptndu-i spatele.
Nu, my lord. Ultima oar cnd am vzut-o era teafr i nevtmat. Dup ce i-am dat
drumu' pe poart, am rmas de straj. Cpitanu' mercenarilor tie cam tot ce se petrece la castel
i oamenii ia ai lui i vr mereu nasu' unde nu trebuie, aa c io n-am ncredere n ei. Ei bine,
am vzut cum Cledwyn se uita lung dup ea. P'orm a aprut llalt, Harbottle, i-amndoi au
pornit dup ea, fr s tie c i io m ineam de coada lor.
Bravo, biete! i zise Griffith.
Era de datoria mea, rspunse Billy. Oricum, nu-mi prea plac strinii tia care tot vin
n Shropshire, cu tot felu' de apucturi, vorbind alt grai dect al nostru... Iertai-m, my lord.
Griffith i aminti atitudinea lui Billy n seara cnd o condusese acas pe Marian i
ntreb, din pur curiozitate:
Adic te ndoieti de Cledwyn i Harbottle, dar ncredere n mine?
Cam greu de spus pentru un om de rnd ca mine, my lord, da'...
Billy nl capul, intuindu-l pe Griffith cu o privi acuzatoare:
Suntei singuru' n castelu' nostru cruia i pas de soarta stpnei... dei nu prea

92

pricep de ce... Tot i dai trcoale, cum fac ogarii lui Wenthaven cnd le iese n cale o cea.
Mcar ia tiu ce s fac cu ceaua! remarc Art.
Griffith nu ddu nici o atenie comentariului, dar Billy l msur pe btrnul slujitor cu o
privire plin de respect, de parc ar fi avut n faa ochilor un cine de ras.
Da, poate c are gnduri bune, chiar dac-l muncete grija i de fitilu' lui.
Enervat de discuia celor doi, care uitau c sunt simpli servitori, Griffith mormi printre
dini:
Vreau s m nsor cu lady Marian.
Billy i descrei brusc fruntea i suprarea i se topi ca un nor gonit de vnt.
Aa da! S tii c nu-i att de uuratic pe ct ncerc s se arate. Dac-o s-i dai de
lucru, turnndu-i cte un plod pe an, n-o s mai aib timp s umble teleleu, cutnd necazu' cu
lumnarea.
Exact asta am de gnd s fac, vorbi solemn Griffith, de parc Billy i-ar fi fost tat.
Oteanul i primi fgduiala la fel de solemn, de parc Griffith i-ar fi fost fiu.
Prin urmare, unde-i acum? ntreb Art.
Billy ncepu s scurme n rn cu vrful piciorului, cu un aer stnjenit i ngrijorat.
N-a putea s v spun unde-i chiar n clipa asta, pen' c-am venit drept ncoace, s v
caut.
i, luminndu-se la fa, adug:
Da' tiu unde-ai putea ncepe cutarea. Cledwyn i Harbottle au mers spre sud
aproape toat dimineaa, i io dup ei! Porm stpna a luat-o ctre asfinit, spre ara Galilor,i-
a pornit glon spre tinuturile alea pgne fie-mi cu iertare, my lord! Nemernicii ia doi se pare
c s-au mulumit cu-atta, finc-au fcut cale-ntoars.
- ara Galilor? repet Art, nevenindu-i s-i cread urechilor. Ce naiba s caute acolo?
Doar nu vorbete vela. Pe urm. ara Galilor e patria mea i-a lui Griffith. Acolo s-ar afla-n
puterea noastr.
Dac-o ajungei din urm, le aminti Billy.
Griffith i mngie barba neras de dou zile.
O icneal de-a ei, dar una cu cap. i nchipuie c nu ne va da prin minte s-o cutm
tocmai acolo i nici n-am fi cutat-o, de nu ne-ar fi vestit Billy. Nici Henry nu-i mai poate
prinde urma. Dar ca s se ndeprteze ct mai mult, trebuie s-o ia spre nord, spre inutul
lacurilor. Ori asta nseamn cale lung.
Eu unul cred c s-a dus la...
Art oft adnc, uitndu-se la Griffith.
Nu eti singuru' care nu tie ce zace-n minea unei femei. Nu toi velii sunt nite
oprle nestule i scrboase, care nu tiu dect s stea cu burta la soare... aa cum fac englezii.
Griffith i stpni cu greu un zmbet. Sosise rndul lui Art s se zbrleasc.
Sunt lupttori viteji i singura lor dorin e s-i ucid pe englezi.
Marianei i-ai spus cu totul altceva, i-aduci aminte? l trezi la realitate Griffith. n seara
n care a plecat, i-ai ndrugat o poveste duioas, despre un inut de basm, cu oameni primitori,
bucuroi s-o aib sub acoperiul lor.
Chipul lui Art arta sincer ngrozit.
Eti sigur, Billy? Noi am cutat-o doar spre sud.
Cledwyn i Harbottle au ncercat s-ascund urmele. Voiau s nu afle nimeni ncotro a

93

luat-o.
Pot s jur c-au lsat i urme false, murmur Art. Tre' s recunosc c pentru nite javre
i duce mintea!
Nu zu! se rsti Griffith, furios c lui nu-i dduse prin gnd s vad n ce ape se sclda
Cledwyn, dar nc i mai furios c nu-i venise de hac lui Harbottle atunci cnd i se ivise prilejul.
Ticloii tia vor ajunge hran pentru viermi.
Aa v vreau, my lord ! ncuviin Billy. Dou zile am mers pe urmele stpnei mele i-s
sigur c acum e-n ara Galilor, numa' c-a naintat tare ncet, din pricina copilului. A s v duc n
locu' unde-am vzut-o ultima oar i de-acol putem porni mai departe.
Bine, du-ne! accept Art.
Griffith se aplec n a, murmurnd la urechea lui Billy:
Dup aia te ntorci la castel. Vezi ce faci ca s le pui bee-n roate lui Cledwyn i
Harbottle.
Billy rnji cu gura la urechi.
Le pun, my lord. Lsai pe mine!

Ah, tu eti! zmbi Wenthaven, zrind paznicul care se oprise, ovind, n pragul
dormitorului.
Contele o mngie pe cap pe Honey, care ncepuse s mrie, i-i porunci s tac.
Intr, Billy, eti binevenit!
Spunnd acestea, nu-i mai acord nici o atenie servitorului, care se apropie timid, pas cu
pas. Nu se uit nici la noroiul lsat pe covorul scump de ghetele lui butucnoase, nici la
rsuflarea umed i zgomotoas a oteanului. Turn dou cni zdravene de bere, porunci
cinelui s stea culcat i se ndrept spre jil.
Vino i stai jos, Billy. Hai s bei ceva cu mine.
My lord...
Numai slujitoarele cele noi mai vorbeau pe un ton att de timid i ncurcat.
- Nu pot s beau cu dumneavoastr.
De ce?
Nu s-ar cuveni.
Wenthaven rse amuzat i se trnti n jil, cu Honey la picioare.
Cred c tiu i singur ce se cuvine i ce nu. La urma urmei, dac am chef s beau bere
mpreun cu unul din cei mai vechi i credincioi servitori ai mei, cine-o s m mpiedice?
Billy mormi ceva nedesluit.
Hai, vino i ia loc lng mine! l ndemn contele, mpingnd cu piciorul un scaun.
Vreau s stm de vorb.
Nelund n seam protestele lui Billy, surse binevoitor, pan ce oteanul i aez trupul
uria pe scunel.
Stai bine, Billy?
Era limpede c nu, dar omul ncuviin din cap.
ine o can cu bere, Billy.
Billy lu cana cu mini tremurtoare.
Ia spune, Billy, de cnd eti n slujba mea?
Pi...

94

Dinii lui Billy clnneau pe can.
Wenthaven nchise ochii, ca s-i ascund durerea.
i lipsea Marian. i lipsea singura fiin cu care se putea msura din punct de vedere al
spiritului. i lipsea unicul om de care avea nevoie, fiind n schimb nconjurat de nenumrai
idioi, care mai de care mai srac cu duhul. Deschise ochii i privi la Honey, care se ridicase
adulmecnd de parc ar fi prins o urm.
Am venit la castel cnd aveam vreo un'pe ani, my lord, iar acu' am...
Se ncrunt, ncercnd s socoteasc.
Cred c am trei'j'doi... Adic sunt aici de ai'pe ani, my lord.
Contele se ls pe spate n jil. Doamne, ce prostovan! Ce prostovan! Ce prostovan!
Bravo, Billy!
Honey se apropie de draperii, adulmecnd din ce n ce mai-cu rvn.
- i-n toi aceti aisprezece ani, de cte ori ai plecat de la castel?
Niciodat... Adic...
Brusc, ncepu s se foiasc, ncepnd s neleag unde btea Wenthaven.
...numa' dou zile.
Ieri i-alaltieri?
Honey i vr capul pe sub draperie, dnd vesel din coad.
Da... cam aa ceva...
Bea-i berea, Billy. Nu-mi place s te vd aa de stnjenit, m faci s cred c nu-s o
gazd bun.
Curios i bnuitor, contele se apropie de draperie.
Vd c tremuri. Poate i-e frig. Vrei s trag draperiile? Zicnd acestea, smuci faldurile
de catifea. Ceaua sri napoi, speriat, i Wenthaven i stpni cu greu un hohot de rs.
Nu, my lord, rspunse Billy. Mi-e foarte bine. Nu mi-e frig deloc.
Wenthaven pipi o clip draperia, apoi ddu din cap, aprobator.
Cum vrei... Atunci nu trag draperia... nu nc. Vino, Honey.
Contele se aez din nou n jil.
Scaunul tu e destul de moale?
Da, my lord, ngim Billy. Nicodat nu m-am simit mai n largul meu.
Foarte bine, Billy, foarte bine. S-ar zice c suntem doi vechi prieteni!
Dda... ... nu... adic...my lord, am avut un motiv serios ca s-o las s plece...
Nu vrei... ncepu Wenthaven, studiindu-i cu atenie unghiile, ...nu vrei s mi-l spui i
mie?
Am vrut s-o apr pe fiica dumneavoastr, declar Billy fr ocoliuri.
Am auzit c-a plecat n zorii zilei.
Chipul lui Billy oglindea stnjeneal i nencredere.
Aa e, my lord, dar cine v-a spus?
Wenthaven zmbi auzindu-l cum i pune ntrebarea, de parc ar fi avut tot dreptul s-o
fac. Marian i nsuise bine lecia lutlui. l legase de ea pe dobitocul sta printr-o purtare plin
de blndee i iat c Billy se dovedise un slujitor credincios.
n ultima vreme cam muli au lipsit fr motiv, urm contele. Pur i simplu eram
curios s tiu de ce. L-am chemat pe tnrul Harbottle... l cunoti, nu?
la nu merit nici s-mi fac cizmele, my lord.

95

Wenthaven zmbi fr voia lui.
Vd c-l cunoti pe Harbottle. Cnd l-am vzut, mi s-a prut c-a suferit un accident.
Avea umrul aproape scos din ncheietur. L-a aranjat bine cineva pe nume sir Griffith ap Powel.
Billy se linitise ndeajuns ca s rspund.
Asta-i un om de isprav!
Va s zic l cunoti i pe cavaler? ntreb Wenthaven cu prefcut mirare. Mi se pare
c i el a disprut cam n acelai timp cu fiica mea.
Billy i ncrei fruntea, silindu-se s chibzuiasc. Era limpede c nu avea ncredere n
Wenthaven i c nici nu se gndea s-i trdeze pe Marian i Griffith.
Sir Griffith a fost trimis sub umilul meu acoperi de nsui regele Henry.
Billy se lumin la fa, vdit impresionat.
ns nu cunosc motivul pentru care l-a trimis, i asta m nelinitete.
i duse palma la frunte, adugnd:
Crezi c-i nsrcinat cu vreo misiune mai puin onorabil?
Nu, rspunse Billy, foarte sigur de el. Sir Griffith e la fel de devotat stpnei mele ca
mine i ca dumneavoastr.
Foarte interesant... Cum i-ai dat seama?
Pentru c mi-a dat cuvntul lui.
Wenthaven simi un fior pe ira spinrii. Se aplec spre Billy, cernd lmuriri:
Cuvntul lui?
A fgduit s-o ia de soie pe lady Marian.
Vznd expresia mnioas de pe chipul lui Wenthaven Billy ncepu s se foiasc, fstcit,
dar contele pur i simplu nu se mai putea stpni.
Va s zic, ridic el glasul, a fgduit c se va nsura cu fata mea?
Da, i-are de gnd s-i fac un copil pe an, ca s-i dea o ocupaie i s-o pun la adpost
de primejdii.
Se trase napoi, ridicnd braul ntr-un reflex de aprare, dar Wenthaven nici nu se
gndea s-l loveasc. Nu pe Billy era furios, ci pe sir Griffith, care-i nchipuia c se putea nsura
cu fata contelui de Wenthaven. i pe Marian, trfa asta neruinat care refuza s-i fac jocul,
nelsndu-se prins n planurile sale.
La dracu', i totui era fiica lui! Cnd se ntorsese la castel, cu un bastard n brae, contele
trise un moment de adnc dezamgire. Dar Marian nu-i ceruse iertare i nici nu-i dduse
explicaii, iar dup ce-i potolise mnia, contele nelesese de ce.
Fiul ei cum i zicea? Parc Lionel? Lionel semna leit cu cei din neamul York. Cu
Richard, regele Angliei.
Desigur, bastarzii regali nu valorau cine tie ct, mai ales cei ai unui rege detronat, dar
Wenthaven avea o bnuial privind mprejurrile n care se nscuse Lionel. Dar dac se nela?
Avea ceva de pierdut? Doar se nrudea cu regina vduv, prin familia Woodville. Pe msur ce
Henry i consolida tronul, avea tot mai puine interese de-a rmne n bune relaii cu
Wenthaven ca i cu ceilali Woodville. Cu fiecare zi a domniei lui Henry, contele vedea cum i
slbete poziia, iar jurmntul lui de credin ctre rege ncepea s nu se mai mpace cu
hotrrea din tineree de-a deveni unul din cei mai puternici nobili din regat.
Prin urmare, i purta recunotin Marianei. Ea i adusese un copil de rege, pion
important n uneltirile lui. Poate c n-o fcuse cu intenie, poate c nu-i aproba planurile, dar

96

contele i era tat i-i voia doar binele.
Se mulumise s-o studieze din umbr. Marianei nu-i plcea c fusese nevoit s plece de
la Curte. Se druia trup i suflet fiului ei. Wenthaven tia c,.pn la urm, fata i-ar fi apreciat
eforturile, aa c ateptase s se iveasc momentul potrivit. Iat, acum sosise clipa, dar Marian
fugise, aruncndu-se n braele unui amrt de cavaler vel, care se credea suficient de bun
pentru a-i fi so.
Wenthaven i ncleta mna pe jiletc. Blestemata de Marian! i lsase o ran att de
adnc, nct n-o mai putea vindeca nici cu o brdac de vin. Ct despre aprtorul ei, Billy,
acesta se refugiase n cellalt capt al ncperii, aruncnd priviri disperate spre u.
Civa i spuseser lui Wenthaven c atunci cnd se nfuria, cpta o expresie diabolic.
Dar miza era prea mare ca s rite. Sarcina lui era de-a ctiga ncrederea lui Billy lucru greu
de realizat, ntruct oteanul vzuse cum ani ntregi tatl i neglijase fiica. ns contele tia c
oricine cedeaz pn la urm, dac te pricepi cum s-l iei. Trebuia neaprat s-l ctige de partea
lui pe Billy.
Cum s-l conving c nu dorea dect ca Marian s fie n siguran? I-ar fi putut porunci
paznicului s-i spun unde se afla fata i ce rol jucase Griffith n aceast dispariie, dar nu l-ar fi
silit niciodat s-i fac vreun ru ei sau copilului. Se strdui s-i in firea i chem ceaua
lng el.
Honey! Aici,fetio!
Celua se ridic, dnd din coad fericit. Wenthaven se btu uor pe genunchi i ea i
sri n brae, fr team.
ntr-adevr, avea o ncredere fr margini n conte. Se artase ntotdeauna afectuoas,
credincioas, dornic s-l mulumeasc. Nu-l dezamgise niciodat, nici el pe ea. i adora
stpnul, care o privea acum cu mndrie, admirndu-i blana auriu-rocat i privirea inteligent.
Pe furi, contele studia reacia lui Billy, care se dovedea exact cea ateptat.
Omul pe care cinele su l iubete att de mult nu poate fi ru la suflet. Cel ce-i rsfa
astfel animalul favorit n-ar putea face ru cu bun tiin propriei sale fiice.
Fr a ridica privirea, contele era convins c odat cu fiecare mngiere pe spinarea
celuei,Billy se destindea tot mai mult. Cnd l consider ndeajuns de linitit i ncreztor, l
privi n treact, spunnd:
Billy, adu ncoace brnza i pinea de colo. Hai s mncm ceva, iar tu ai s-mi
povesteti cum a ajuns sir Griffith s fac acest legmnt.
Billy rmase tcut cteva clipe, prnd c-i alege cuvintele
Cuta urmele stpnei, ca i mine, dar io nu l-am lsa s plece pn n-a jurat. Ultima
oar cnd l-am ntlnit, pornise dup ea n ara Galilor.
n ara Galilor? repet Wenthaven, sincer surprins. De ce s se fi dus aa departe?
Sir Griffith zice c lady Marian nu-i nchipuie c cineva ar cuta-o tocmai acolo. Da' io
cred adug oteanul btndu-se peste frunte cu degetul lui uria c pur i simplu a fugit
unde a vzut cu ochii. Asta pen' c era nspimntat.
nspimntat? i de ce, m rog?
Nu tiu.
i-a petrecut noaptea n dormitorul lui sir Griffith.
Billy cltin din cap, nencreztor.
Cum, dar nu i-a spus? Atunci pun prinsoare c nici sir Griffith n-a suflat o vorb.

97

Billy ovi. ncepea s nu mai fie att de sigur de sir Griffith. Wenthaven i observ deruta
i se felicit n gnd. Ctigase primul punct.
Acum s vedem cum facem ca s-o aducem napoi pe lady Marian, teafr i
nevtmat.
S-o aducem napoi?
Bineneles, ntri Wenthaven, scrpinnd-o ntre urechi pe Honey. Lady Marian
trebuie s se ntoarc la castel.
Billy vr n gur un dumicat, cu mna tremurnd.
Nu i dac se mrit cu sir Griffith.
Billy, aici nu-i vorba de-o rncu oarecare, ci de fata contelui de Wenthaven. Dac
sir Griffith vrea s-o ia de soie' lucru de care nu m ndoiesc atunci aa va face. Dar fii sigur
c nu din dragoste. O soie ca lady Marian Wenthaven e un mare chilipir. Familia luj va dori s
afle ce zestre are fata, iar eu voi cere s cunosc ct i ofer ei n caz de vduvie. Va trebui discutat
contractul de cstorie, apoi hainele i lenjeria care-i revin miresei. Lady Marian trebuie s se
ntoarc, mcar pentru transferul de avere i pmnturi. Billy nu-i ridic privirea de pe pinea i
brnza pe care o inea n mn.
Sir Griffith n-o ia de soie pentru bani.
Poate c nu. Eti bun s tai puin pine? Nu vreau s-o deranjez pe Honey cnd st att
de bine. Averea mea va ajunge n ara Galilor. Pot s pun mna-n foc.
i pe mine m frmnt treaba asta. Nu banii dumneavoastr, ci faptu' c sir Griffith e
vel.
Billy scoase cuitul de la bru i, tind o bucat de pine, i-o ntinse contelui.
Credei c-i un slbatic?
N-a vrea s dau ochii cu el pe cmpul de lupt dac la asta te referi. Sunt sigur,
ns, c nu-i va face nici un ru Marianei.
Wenthaven i ddu celuei o coaj de pine.
Adic, nu ceva grav.
Ridic ochii, ntlnind privirea ngrozit a lui Billy.
Pe urm, mai e i Harbottle... trebuie s-i spun c l-am dat afar din castel.
i bine-ai fcut, my lord! l aprob Billy cu cldur.
Mda, e soi ru. Dar Griffith a dat, ntr-adevr, dovad de slbticie i iretenie
cnd i-a smuls lui Harbottle braul din ncheietur i nc braul drept.
Wenthaven muc din pine i ncepu s mestece cu un aer gnditor.
Ia spune, lady Marian avea vreun os rupt n dimineaa n care-ai ajutat-o s plece?
N-nu... se blbi Billy. Nici vnti. Da' era ntuneric i n-am putut vedea prea bine.
Hm! Probabil c-a fugit de Griffith ntr-o pornire de sfial feciorelnic. E drept c nu-i
fecioar, dar astfel de reacii sunt foarte posibile.
Pinea i brnza i alungaser nodul din stomac, iar ncercarea sa de a-l ponegri pe
Griffith prea s fi avut succes. Contele se tolni mai comod n jil, n timp ce mintea lui urzea
noi planuri.
Sper c-i i ea de-acord s se mrite. A vrea s-o pot ajuta dac va fugi din fortreaa
familiei Powel. Dar nu-i chip s cer unui englez s dea trcoale pe pmnt strin, ca s-mi mai
potolesc ngrijorarea.
Billy ridic mna, dar Wenthaven i fcu semn s tac.

98

Nu, Billy! Las-m s m gndesc.
Rupse nc o bucic de brnz pentru Honey.
i am pe mercenarii veli, dar tia doar i-ar face mendrele prin sate. Drept s-i spun,
nici n-am ncredere n ei. M tem s nu abuzeze de lady Marian n drum spre cas, ba chiar s-
mi cear i plat pentru asta.
V implor, my lord...
De-ar exista vreo cale...
Wenthaven i vr n gur un dumicat de pine att de mare, nct nu mai putea s
vorbeasc. Billy profit de ocazie.
Dar exist o cale, my lord! izbucni el, ptima. Dai-mi mie comanda mercenarilor.
Wenthaven nghii, apoi i drese glasul. Se uit n ochii strlucitori ai lui Billy i spuse:
Tu nu-i poi comanda pe toi soldaii ia. Pe urm, cine s-ar mai ngriji s apere
castelul Wenthaven? Nu-l poi lsa fr nici un otean.
Avei i oteni englezi, my lord insist Billy care-s gata s apere castelu'. Da' dac
inei s rmn mercenarii, atunci dai-mi mcar trei oameni. Cu trei oameni pot s-o scot pe
lady Marian din ara Galilor.
Doamne, Billy, dar tii c-i o idee bun! exclam Wenthaven.
Puse cinele jos pe podea i se aplec s-l mngie, ascun-zndu-i chipul, de team s nu
i se citeasc n ochi victoria.
Am s-i dau, nu trei, ci cinci oameni. Ia cu tine cinci oameni. Ei o s te-ajute s treci
cu bine prin ara Galilor i s mi-o aduci napoi pe lady Marian.
Billy gemu att de ncet, nct Wenthaven nici nu-l auzi.
Da' dac stpna vrea s se mrite cu sir Griffith? A putea s jur c-i om de treab.
Exist destui oameni de treab care nu se poart bine nevestele, spuse Wenthaven i
Billy i ddu dreptate.
Dei am alte planuri cu ea, dac vrea s se mrite cu sir Griffith, am s-i dau
binecuvntarea mea, precum i zestrea, i voi fi ncntat s-l socotesc pe vel ruda mea cea mai
apropiat.
Auzind de o posibil nrudire cu un vel, Billy fcu o mutr acr, dar se ridic, spunnd:
M duc s-mi aleg oamenii.
Ia-l cu tine pe Cledwyn, i porunci Wenthaven.
Bine, da' nu-i de ncredere.
E cpitanul mercenarilor. Vorbete i vela, i engleza. Trebuie neaprat s-l iei.
Billy studie cteva clipe posibilitatea i, negsind alta mai bun, se nvoi.
Aa am s fac, my lord, da' s tii c sunt cu ochii pe el.
Foarte bine.
Cnd Billy porni spre u, contele murmur n urma lui:
Iar el va fi cu ochii pe tine.
Ai spus ceva, my lord?
Voiam s-i mulumesc, Billy. Mi-ai luat o piatr de pe inim.
Surztor, Wanthaven i ngdui s plece, aplecndu-se din nou s-o mngie pe Honey.
Cnd se asigur c Billy ajunsese destul de departe, se apropie de fereastr i arunc afar
berea rmas n cni. Apoi se ntoarse la mas, umplu dou cupe cu vin i, innd una n mn,
se duse cu pai mari spre draperie, trgnd-o la o parte:

99

Hai, dragul meu, vino i bea cu mine! i scoate-i din cap c-ai putea vreodat s-i
spionezi stpnul.


Capitolul 10

Crezi c Marian poate fi aici? ntreb Art, cu ochi la coliba drpnat, btut de ploaie
i de vnt. Aici?
Arunc o privire de jur-mprejur, spre ctunul prpdit, aflat n munii Clwyd din ara
Galilor.
S nnebuneti, nu alta! Griffith nu putea pricepe nici n ruptul capului cum ajunsese ea
att de departe i de ce se oprise tocmai n satul acela. La nceput, stenii negaser cu
ncpnare c Marian ar fi trecut pe-acolo, dar la vederea unei monede lucitoare, unul din
copii fcuse semn spre coliba din marginea satului. Suprai c vor pierde musafira cea bogat,
stenii se adunaser pe la pori, urmrindu-i cu privirea pe cei doi strini, n ciuda ploii care
btea dinspre apus.
De ce n-o fi rmas n casa preotului? se mir Art. Acolo s-ar fi aflat la cldur i n
deplin siguran.
Dar i mai uor de gsit! replic Griffith.
Descoperise c nelegea nevoia Marianei de-a fugi. l durea doar c fugise de lng el.
Fr voia lui, Art puse paie pe foc.
S vezi ce-o s-i fac dac ncerci s-o iei de-aici.
Ud pn la piele din cauza ploii i a zloatei, Griffith mai gsi, totui, putere s rd.
Cum, Art, chiar i nchipui c va prefera s stea aici, n loc s vin cu mine ntr-un loc
cald i...
i ridic pulpana ud leoarc a mantiei.
...uscat?
Fata asta-i ncpnat ca nimeni alta, zise Art, msurndu-l din priviri pe Griffith.
De-aia i-ari ca un rzboinic gata s asedieze o cetate. Ai de gnd s te furiezi nuntru ca un
nor aductor de furtun, sau s intri vijelios ca Sfarm-Piatr?
Griffith l fulger cu privirea i porni mai departe.
Deci vrei ca Sfarm-Piatr! constat cu satisfacie Art.
Griffith ddu de perete ua ubred a colibei.
i ca un nor de furtun! complet btrnul.
Griffith se aplec i pi nuntru. n mijlocul ncperii ardea un foc de turb, scond un
fum gros i neccios. Singurul mobilier erau o banchet i un pat. n coliba asta Marian n-avea
de ce se teme de spioni. Pe podeaua murdar czuser buci de piatr ce lsaser n perei nite
guri att de mari nct i-ar fi fost imposibil unui spion s priveasc prin ele pe ascuns.
Numai c aceleai guri lsau s ptrund nuntru vntul i ploaia. Griffith clipi des,
orbit de fum. Pe patul din col, cuibrit sub o ptur, dormea Marian. Lng ea sttea Lionel,
jucndu-se cu cteva surcele. Putiul ridic privirea i, zrindu-l pe Griffith, scoase un ipt de
bucurie, azvrlind surcelele ct colo.
Griffith! articul el.

100

Nu, dragul meu opti Marian, fr s deschid ochii. Nu-i Griffith.
Tnrul intenionase s intre ca o vijelie, s strige, la nevoie s lupte ca s nving
mpotrivirea fetei. Dar acum nu mai tia ce s fac. De ce oare zcea Marian aproape nemicat?
De ce nu deschisese ochii cnd el dduse ua de perete? Se apropie de pat i ngenunche alturi
de mam i copil. Lionel ntinse mnuele spre el i Griffith l lu n brae.
Sunt aici, Marian.
Pleoapele ei se zbtur, deschizndu-se cu mare greutate, l recunoscu i n privire i se
aprinse o lumini de bucur apoi o licrire de spaim. Fcu un efort s se ridice. Buzele ncercar
s-i rosteasc numele Griffith" dar nu izbutir s scoat nici un sunet.
Griffith ar fi putut s rd de neputina fetei, dar obrajii ei ncini i privirea disperat i
dezvluir brusc adevrul. Era bolnav, att de bolnav nct nu reuea nici s vorbeasc. Att de
bolnav nct tnrul ncepu s se team pentru viaa ei.
Marian se prbui la loc, pe pat, prea slbit ca s-i in capul ridicat. ncerc s ntind
mna dup Lionel, dar braul i atrna prea greu i nu reui s-l urneasc de pe ptur. Ochii i se
umplur de lacrimi, iar Griffith se simi cuprins de mil tristee. i scoase pelerina i-i suflec
mnecile, apoi i puse mna pe frunte. Ardea ca focul. ncruntat, i fcu semn din cap lui Art s
se apropie.
Acesta veni ctre el, trindu-i picioarele aa cum se ateptase Griffith. Btrnul era
curajos ca un leu, dar i milos ca un clugr. Nu se temea de moarte pentru el, ci numai pentru
cei dragi... aa ca Marian. Privind-o cu ochii umezi de lacrimi, ntreb optit:
Are febr?
Arthur! l dojeni Griffith. Nu boci ct timp e nc n via.
Marian i strecur mna afar de sub ptur, cutnd degetele uscate ale btrnului, pe
care le duse la buze, murmurnd:
Art... Fiul meu!... Ocrotete-l... Ai grij de el...
Era o rug fierbinte, un efort pentru care-i adunase ultimele puteri. Pe chipul lui Art se
aternuse o expresie de adnc tristee, fcndu-l s-i arate vrsta.
Te vom ajuta, fetio...
Lionel!... insist Marian, cu degetele ncletate pe mna lui Art.
Vom avea grij de el, draga mea.
Trebuie... articula cu greu Marian, privind cu spaim spre Griffith, apoi din nou spre
Art. Trebuie s-mi juri.
Uluit, Griffith se poticni i czu pe spate, cu o bufnitur puternic.
Va s zic, Marian nu avea ncredere n el! Se temea s-i ncredineze viaa fiului ei!
E drept c i Griffith se ntrebase ce urmrea Henry. Logic, putea s-i nchipuie chiar c
fusese trimis s asasineze copilul.
La dracu', trebuia s se ncread n el. Doar i spusese asta. El unul avusese ncredere. i
druise smna lui.
Art pricepea mai greu spaima Marianei, dar n clipa cnd nelese, ncepu s protesteze:
Cum, fetio, dar Griffith n-ar...
Jur-i, Arthur.
ngrozit, Art i mpreun minile a rugciune..
Bine, dar ea crede...
tiu i eu ce crede! i-o tie Griffith, jignit i ndurerat. Jur-i. Mcar s aib cugetul

101

mpcat.
Blbindu-se aa cum nu-i sttea n fire, Art jur s-1 apere pe Lionel cu preul vieii,
ferindu-l de orice pericol.
Marian i ls, ostenit, mna pe marginea patului, aintind spre Griffith o privire nc
sfidtoare.
Tnrul i susinu privirea, adresndu-se lui Arthur:
Art, ia copilul n brae.
Griffith, e bolnav! Nu tie ce vorbete! protest btrnul, aplecndu-se s-l ia n brae
pe Lionel.
Ba tie foarte bine. Du-te s cumperi o cru.
Fgduieti c n-ai s strigi la ea?
Fgduiesc, rspunse Griffith, neobinuit de asculttor. i cumpr toate pturile pe
care le gseti n satul sta blestemat.
Art ncepu s-l legene pe Lionel, fr a-i lua ochii de la cavaler.
Ai o fire ngrozitoare.
Nu m crezi nstare s m stpnesc?
Btrnul slujitor pru destul de mulumit, mrginindu-se s adauge:
Stenii tia o s m stoarc de bani ca pe o lmie.
Spune-le mri Griffith, dezgolindu-i dinii ntr-un rnjet c dac nu se poart
cum se cuvine, vor avea de-a face cu stpnul tu cel fioros.
Am o idee i mai bun. Am s le zic c fata a adu molima-n sat, iar noi am venit s-o
lum de-aici.
Griffith ar fi vrut s zmbeasc de iretenia lui Arthur, dar maxilarele ncletate refuzau
s-l asculte. Din cauza ei. Din cauza propriei lui dezamgiri.
ngenunche lng pat, aplecndu-se spre Marian.
Uit-te la mine. ncearc s m vezi aa cum sunt. Se apropie i mai mult de Marian, cu
umerii lai, cu pieptul i braele vnjoase, cu chipul de care Art i btea joc, dar de care ea se
simise atras.
Buzele Marianei ncepur s tremure i ochii i se umplur de lacrimi. i le terse,
frecndu-i obrazul de ptur i deschise ochii, privindu-l int pe tnrul din faa ei. i msur
trupul puternnic, ca un cltor n cutare de adpost. Griffith atept rbdtor, apoi spuse:
Sunt lupttor. Am fost crescut cu arma-n mn. Dac-a vrea, i-a putea frnge gtul lui
Art dintr-o singur lovitur, lundu-l pe Lionel cu mine.
Nu... nu Art... murmur ea.
Sigur c nu... Cum s-i fac vreun ru lui Art? i-ai ales bine omul. Dar pe tine cine s te
apere?
Citi pe chipul Marianei c ncerca s-i adune gndurile, fcnd un efort dureros. ntr-un
trziu, fata i ainti asupra lui privirea ntrebtoare.
ntocmai, ntri tnrul btndu-se cu palma n piept. Eu sunt cel ce va avea grij de
tine...
Ochii Marianei continuau s-l cerceteze. De ce atta team? Ce-i nchipuia? Credea c-o
va prsi aici? Sau c o va ucide pe drumul de ntoarcere? C o va lipsi de ngrijire, pn cnd
Domnul o va lua la el, astfel nct s aib contiina mpcat?
Oare fata asta i ddea seama cum l rnise cu nencrederea ei? Bnuia c da, numai c

102

acum era prea slbit ca s-i mai poat ascunde adevratele sentimente. i totui, nu tia dac o
va ierta vreodat.
Dup cteva clipe, Marian ncuviin din cap i nverunarea lui ncepu s se topeasc.
Totui, mai trebuia s-i pun o ntrebare:
Ai ncredere c te voi ocroti?
Fr s ovie, ea ncuviin din nou, silindu-se s zmbeasc.
Griffith i stpni cu greu un geamt. Cnd i vedea privirea, i ddea seama c i-ar fi
iertat oriee. Dar cum nu dorea s-i arate slbiciunea, mormi:
Ei, asta-i cu totul altceva.
O ridic n brae i-i nveli trupul tremurnd n ptur, ncercnd s par ct mai
optimist:
Acum am s fac focul i-am s-i dau cteva nghiituri de sup fierbinte, ca s mai
prinzi putere.
i lipi fruntea de pletele ei armii i-i spuse, zmbind:
Pe urm, mergem la castelul prinilor mei.
Ea nu avu putere s se mpotriveasc.
Tot timpul ct dur cltoria, nu scoase un cuvnt.
Afar era ntuneric i umezeal. Tot trupul i ardea, i totui se simea ngheat. inea
ochii nchii, ntre somn i trezie. Crua se zguduia din toate ncheieturile pe drumul plin de
hrtoape. O dureau oasele, fruntea prea strns ntr-un cerc de fier i-i clnneau dinii n
gur.
ntr-un trziu, crua se opri i Marian deschise ochii. Ce importan avea? Tot nu putea
s vad. Bezna i ddea senzaia c se nbu. Se ntreb dac nu cumva murise i se gsea ntr-
un sicriu. Cine se va mai ngriji de Lionel?
Se foi nelinitit i durerea din ncheieturi o trezi la realitate. Art i va purta de grij
copilaului. Jurase s nu-l prseasc i, orict i-ar fi displcut lui Griffith, era convins c
btrnul i va respecta cuvntul.
Nu, nu murise! Se simea mult prea ngrozitor ca s fie moart.
Auzi undeva, n jurul ei, zvon de glasuri, strignd ntr-o limb ciudat. n vel. Apoi,
chiar lng ea, cineva spuse:
Mam, i-am adus ceva.
Griffith! Se aflau la castelul prinilor lui? Probabil, i totui tnrul vorbise englezete.
Dar nu avu prea mult timp de gndire, pentru c la urechi i ajunse un glas grbit de femeie
Rufele tale murdare pot s-atepte!
Izbucnir hohote de rs, dar Griffith insist:
E vorba de ceva ce-mi tot ceri de zece ani ncoace. Un nepot.
Un nepot? Marian se foi, nelinitit. Ce mai nsemna i asta? Cum ndrznea s spun c
Lionel era copilul lui? N-o mai mira c vorbise englezete. Voia ca ea s-aud i s neleag.
Rsetele se potolir. n jurul cruei se aternu o tcere gritoare.
Ei, bravo! Prinii lui Griffith erau i ei la fel de indignai. Apoi un glas subirel rupse
tcerea:
Griffith!
Aa e, putiule! ncuviin Art. Doamna e mama lui Griffith.
Ah, de-ar putea vorbi i ea! i adun tot curajul ca s nfrunte privirea dojenitoare a

103

mamei lui Griffith i aproape i veni s leine, auzind c femeia vorbea pe un ton blnd i
aprobator.
Vai, ce copila frumos i sntos! Ci ani are?
nc n-a mplinit doi ani, rspunse Griffith cu mndrie, dar e tare vioi i iste.
n clipa aceea se auzi un glas brbtesc, foarte asemntor cu al lui Griffith.
Ai ceva de mrturisit, Griffith Rhys Vaughn Ednyfed Powel?
Am s-i povestesc de-a fir-a pr, tat, ns mai nti...
Marian se lupt s-i in firea, dar nu era pregtit s nfrunte lumina orbitoare a
soarelui. Cnd Griffith ddu la o parte coviltirul, Marian i duse mna la ochi, ferindu-se de
razele strlucitoare.
Ca prin vis, auzi glasul mamei lui Griffith:
Sfnt Winifred, fata asta de-abia mai respir! Ia copilul, Rhys!
Marian simi o mn mngindu-i obrazul cu blndee. Apoi rsun din nou glasul de
femeie, de ast dat dojenitor:
Griffith, dar tu n-ai minte! Nu vezi c fata asta e bolnav? Cum ai putut s-o tri dup
tine prin toat ara Galilor, aa cum faci cu rufele murdare? Draga de ea.
Lady Marian preciz Griffith.
Lady Marian, relu femeia, eu sunt Angharad, mama lui Griffith, soia lui Rhys, i m
trag din familia faimosului medic Rhiwallon. Suntem vindectori vestii, aa c te vom pune pe
picioare.
n timp ce femeia vorbea, Marian i cobor ncet braul. Crua se gsea ntr-un grajd cu
perei nali, mirosind a vite i-a fn. De undeva rzbtea critul oimilor nchii n coteele lor.
Lumina era slab, nu strlucitoare, cum crezuse o clip mai devreme, totui nu reuea s-i in
pleoapele deschise. De jur-mprejurul cruei erau adunai servitori i rndai, alturi de Griffith,
Art i nc un brbat, cam la fel de nalt. Necunoscutul l inea n brae pe Lionel prin urmare
el era Rhys. Dar ochii Marianei rmseser aintii asupra Angharad-ei.
Aceasta purta un vl de mod veche nfurat n jurul capului, lsnd s se vad un chip
cu gropie n obraji. Ridurile mrunte din colul ochilor trdau o fire vesel i zmbitoare. Iriii ei
aveau o culoare neobinuit galbeni, ca ai lui Griffith i n ei se citea o blndee fr
margini.
Vai, srmana fat! o cina Angharad, strngnd-o la pieptul ei bogat.
Poate mirosul de pine proaspt, ori poate primirea neateptat ce i se fcea, o
impresionar pe Marian att de mult nct ochii i se umezir. ncepu s plng tcut, luptnd s-
i nghit lacrimile.
Biata de ea! exclam din nou Angharad. Griffith, ia-o te rog i du-o n cas.
Griffith se aplec deasupra cruei i-o lu n brae Marian.
Hai s mergem! zise el, de parc fata ar fi putut s aleag.
Aceast simpl micare i trimise sgei dureroase n tot trupul. Din nou ochii i se
umplur de lacrimi i-i sprijini capul pe umrul lui Griffith. Pentru prima dat de cnd se
cunoteau, glasul lui trda nesiguran.
Mam...
Las-o n grija mea, biete! zise Angharad. Art, acoper-o cu ceva, s nu rceasc. Rhys,
du copilul n cas.
Art o nveli pe Marian cu o ptur clduroas, dar fata o ddu deoparte. Voia s poat

104

privi n jur i s respire liber. Art se uit la ea cu tristee, cltinnd din cap.
Febra o face s se poarte aa ciudat.
Nu te speria, Art. Se va nzdrveni curnd! l liniti Angharad, potrivind ptura pe
lng trupul Marianei. E mai bine aa?
Am s-o culc n dormitorul meu, zise Griffith.
Suntei cstorii? ntreb Rhys.
nc nu.
Atunci nu putei dormi mpreun ct vreme v aflai sub acoperiul meu.
Cum spui dumneata, tat.
E vduv?
Rhys punea ntrebri de parc ar fi avut tot dreptul s-i trag de limb feciorul. Marian l
cunoscuse pe tnrul cavaler numai sub aspectul unui tiran. Iat, totui, c exista un om care-i
pretindea respect, iar Griffith se supunea fr crcnire.
Nu, tat, nu e vduv.
Rhys l mut pe Lionel de pe un bra pe altul, ca i cum, dintr-o dat, ar fi inut la piept un
bolovan fierbinte.
i n-a fost mritat niciodat?
Nu, tat! declar solemn Griffith. N-a fost mritat niciodat.
Fie din tact, fie din lips de sensibilitate, Rhys ddu din cap aprobator.
Bine. M ntrebam dac nu ne vom trezi la poart cu vreun so abandonat i furios..
Poi s discui cu Griffith mai trziu interveni Angharad i Marian se ntreb dac, la
urma urmei, autoritatea lui Rhys nu avea i ea anumite limite. Acum trebuie s ne ngrijim de
lady Marian. Griffith, du-o n dormitorul tu.
Ascult, femeie...
Tonul lui Rhys nu prevestea nimic bun, dar Angharad nici nu se sinchisi.
Griffith poate dormi n holul mare, cu servitorii.
Scorpie mic! mormi Rhys.
Angharad i surse, fcnd o plecciune, i-i apuc orul cu amndou minile,
exclamnd:
Sfnt Winifred, trebuie s pun slujnicele s deretice prin camer i buctarul s
pregteasc cina.
Zicnd acestea, iei grbit din grajd, uoar ca un fulg. Griffith o privi cu un zmbet care-
o fcu pe Marian s simt un nod n gt, apoi i ntoarse ochii ctre bolnav, zicnd:
Tu i-ai pierdut mama. Mama mea va fi i-a ta. O strnse cu putere la piept i porni
spre u. Picturi de ploaie rcoreau obrazul Marianei, amestecndu-se cu lacrimile. Clipi des, ca
s-i limpezeasc privirea, i se uit atent spre castelul Powel. Pe lng zidurile uriae grzile
preau nite pitici. Castelul era o construcie cenuie i grandioas, ridicat n vrful unui
povrni, n mijlocul curii interioare. Griffith ncepu s urce panta, cu Marian n brae. Pe
msur ce se apropiau, zidurile deveneau tot mai impuntoare, copleind-o cu mreia lor i
amintindu-i de ceva.
Ar fi vrut s-l strng n brae, dar, n acelai timp, s fug departe de el. Acest loc l
formase pe Griffith dup chipul i asemnarea sa. Ca i cavalerul, i respinsese cu vitejie
dumanii, dar i ocrotise pe cei aflai la umbra zidurilor lui.
Marian tia c, de-ar fi rmas cu Griffith, i ea s-ar fi aflat n siguran. Iar de nu, s-ar fi

105

izbit la infinit i probabil fr nici un rost de voina lui nenduplecat ca o stnc.
Se oprir n faa uii masive de stejar. Griffith o mpinse cu piciorul i Marian se simi
cuprins de panic.
Marian... o chem pe nume tnrul.
Marian ridic spre el o privire disperat. Griffith tia de ce se teme.

n ara Galilor, exist obiceiul ca mirele s treac pragul cu mireasa n brae. E o
tradiie datnd din vremea cnd miresele erau rpite din casele lor. Au i englezii obiceiul sta?
Marianei i veni s ipe. Dar nu putu dect s murmure:
Afurisitule! Javr ce eti!

El i nchise gura cu o srutare i pi n cas. Urc scrile pn la primul cat, unde o ls
s se uite bine de jur-mprejur.
Regele vostru englez, Edward, a construit castele ca s-i supun pe rebelii veli, iar noi
am ridicat castelul Powel ca s-i inem piept. Bineneles c n-am reuit. Castelul Powel a rmas
n minile englezilor pn cnd un strmo de-al meu, mai nevolnic, s-a trt la picioarele noului
su stpn.
Angharad, care se afla chiar n spatele lui, i ddu un ghiont.
Du-o n camera ta, Griffith. Lady Marian va putea asculta glorioasa istorie a neamului
Powel cnd va fi din nou n putere. Castelul sta nu-i dect o vgun rece i umed. Nu prea ai
cu ce s te lauzi.
Marian i nelegea nemulumirea. ntr-adevr, castelul i arta vrsta prin lipsa de
confort, dar acest neajuns fusese compensat prin perne, tapierii i focuri aprinse zi i noapte.
Ferestrele mari primeau toat lumina de-afar, iar servitorii erau mereu cu zmbetul pe buze.
Art se apropie, dnd deoparte ptura acum ud leoarc ce acoperea trupul Marianei.
Ai s te pori frumos cu lady Angharad, aa-i?
Marian ovi cteva clipe i minile ncepur s-i tremure.
Orict de-amare ar fi leacurile pe care o s i le dea, ai s le nghii pe toate, da?
Marian ls brbia n piept. Singurul ochi al lui Art se umplu de lacrimi.
Nu i-am spus niciodat pn-acu', da' s tii c semeni cu fata mea cea mare. Nu vreau
s-o pierd i-a doua oar.
sta-i antaj! murmur Marian, dndu-i seama c pierduse btlia. Bine, i
fgduiesc.
Art rse fericit i lacrimile i se uscar ca prin farmec.
S faci cum zice lady Angharad, ca s te pui pe picioare. Iar eu...
Se uit stnjenit la Griffith, apoi l lu pe Lionel din braele lui Rhys.
...am s-i port de grij flcuaului tu, aa cum am promis. N-ai de ce s te frmni
din pricina lui.
Bine.
ovi din nou. Cum s nu se frmnte din pricina lui Lionel?
Voi fi linitit.
Camera n care o duse Griffith era plin de servitoare ce trebluiau harnice ca nite albine.
nclzeau aternutul, aau focul, puneau ierburi aromate sub perne. ntr-o oal atrnat
deasupra focului bolborosea ap clocotit.
Bravo! exclam Angharad. Vd c-ai adus i leacurile.
Slujitoarele se nclinar, zmbind, iar Griffith o culc pe Marian pe pat. Apoi, aplecndu-

106

se, i prinse capul n mini, zicnd:
Croeso i Cymru. Bine-ai venit n ara Galilor.
Oare-i pruse bine s-l revad n coliba dintre muni? Dac da, n-ar fi putut spune de ce.
Griffith era un brbat impulsiv i nesuferit. Se arta prea sigur de talentele lui la pat i de
drepturile astfel ctigate asupra ei.
Nelinitit, ncerc s-l dea la o parte. Dar Angharad i-o lu nainte.
Acum las-o n seama mea! zise, hotrt, femeia.
Vreau s rmn i s te-ajut! o rug Griffith. Am ngrijit-o tot drumul pn la castel.
Sunt convins c-i pot fi de folos i-acum.
Nu! gemu Marian.
Angharad arunc o privire ctre u.
Rhys?
Rhys fcu un pas nuntru.
Avem ceva de discutat. Iart-ne o clip, lady Marian. Lady Marian...?
Griffith interveni imediat, rspunznd ntrebrii subnelese:
Lady Marian Wenthaven.
Wenthaven? repet uluit Rhys. Din Shropshire?
Alarmat, Marian nl capul de pe pern.
Da, din Shropshire! ncuviin Griffith. Dar de ce...?
Rhys i puse o mn pe bra:
Trebuie s vorbim.
Griffith furi o privire spre pat, apoi i urm tatl, nchiznd ua n urma lui.
Era mulumit de felul n care decursese totul. l apuca disperarea de fiecare dat cnd se
uita la chipul Marianei, cu obrajii supi i ari de febr, cu ochii nelinitii i dui n fundul
capului. Dar avea senzaia c btrnul castel ncepuse deja s exercite o vraj tainic asupra ei.
Totui, ghinionul nu nceta s-i urmreasc. Cu acest gnd n minte, se adres tatlui su:
De unde cunoti numele de Wenthaven?
Cu dou nopi n urm, a venit la poarta noastr un ceretor n zdrene i care
chiopta destul de convingtor. Cum noi suntem cretini, l-am primit n cas, la cldur, i l-am
omenit dup cuviin.
Privind piezi spre Griffith, adug:
Drept s-i spun, englezul la mi s-a prut un ceretor interesant.
Un englez? ntreb Griffith, devenind brusc, foarte atent. i a venit tocmai aici?
Aa mi-am zis i eu. Castelul e cam departe de vadul obinuilt al ceretorilor.
Desigur. i-a oferit vreo explicaie?
La nceput, nu. Dar dup ce-a turnat n el o butie de vin, i s-a urcat la cap i i-a dat
arama pe fa spuse Rhys, cu o expresie ncruntat. A nceput s se plng c ducea lips de
femei, drept care a ncercat s se lege de slujitoarele noastre. ndrznesc s afirm c, de-ar fi fost
cu mintea ntreag, s-ar fi priceput destul de bine la trebuoara asta.
Un tip artos? Cu un bra beteag? ntreb Griffith, simind c i se strnge inima.
Harbottle!
Aha, va s zic l cunoti. Pn nu demult a fcut parte din suita contelui Wenthaven
din Shropshire, fiind chiar i amantul fetei lui.
Jigodie mincinoas i netrebnic! rcni Griffith, ca ieit din mini. Unde-i acum?

107

Vino cu mine.
Pornir mpreun spre o alt ncpere, aflat nu departe de-a Marianei.
L-am ncuiat n camer, zise Rhys. De cnd e aici, nghite cte trei mese pe zi i bea de
stinge. Maic-ta i-a pus braul la loc i i l-a prins cu scndurele. I-a satisfcut pofta de vin i,
dup cte tiu, dou slujnice l-au vizitat azi-noapte, ca s-i satisfac i-alte pofte. Deci bnuielile
mele, au fost ntemeiate: individul e un mare ticlos.
Las' c-l vindec eu de treaba asta! se jur Griffith.
Mama ta, care-i din fire foarte blnd, nu va ngdui s te pori aa cu un ostatic, l
preveni Rhys. tii bine c i se moaie inima ori de cte ori vede un copil sau un invalid ca s nu
mai vorbesc de zmbetul tu, cu care faci din ea ce vrei. N-ai grij, o va pune pe picioare pe lady
Marian. La fel ca i pe Harbottle.
Rsuci cheia uria n broasca de fier i ua masiv, de stejar, se deschise, scrind.
nuntru se zreau un emineu, un pat, o banc, o mas i o tav cu diverse mncruri, care-ar fi
ispitit i gusturile cele mai capricioase. Cu un gest scrbit, Rhys i-l art fiului su pe sir Adrian
Harbottle, care avea glezna legat de pat cu o funie.
Harbottle simi ameninarea din privirea celorlali i mri ca un lup ncolit:
Griffith ap Powel...
Griffith se nclin cu prefcut curtoazie.
De cum am auzit c-avem un oaspete, am venit s te salut! zise el. E o mare cinste
pentru noi s-l primim la caste pe primul spadasin al Angliei.
Trecnd pragul cmruei, adug:
Sau poate nu chiar primul, ci al doilea?
Instinctiv, Harbottle i duse mna teafr la umrul bandajat, dovedind c mijloacele lui
de aprare erau mai puin muchii, ct iretlicurile.
Dac m atingi, mama ta va fi grozav de suprat.
Maic-mea o ngrijete acum pe lady Marian Wenthaven, aa c n-are cum s-i aud
zbieretele.
La auzul numelui Marianei, Harbottle se schimb la fa.
Lady Marian?
Prea c-i savureaz numele.
Lady Marian e-aici?
Griffith i ridic pumnii ncletai, gata s sar n gtul ticlosului.
Harbottle i ndrept spatele.
Sau poate c vorbele i sunt la fel de prefcute ca i ospitalitatea. A fost aici tot
timpul?
Rhys i prinse fiul de bra, murmurnd:
Linitete-te, biatule!
Apoi nchise ua dup el i se adres lui Harbottle:
Am venit pentru o discuie civilizat i nimic mai mult.
Ai vrut s m arunci n temni! l acuz Harbottle. i chiar ai fi fcut-o, dac soia
dumitale nu s-ar fi opus, lund aprarea unui oaspete rnit i bolnav.
M surprinde, replic Rhys. Se spune c sunt omul cel mai primitor din ara Galilor. Ia
gndete-te ce primire i s-ar fi fcut n alte case!
Harbottle se albi la fa.

108

Mai bine nu veneam, bolborosi el.
Te-a trimis Wenthaven? vru s tie Griffith.
Nu.
Era limpede c Harbottle ar fi avut mai multe de spus, dar i inca gura. Oare se temea de
Wenthaven? Foarte posibil. Braul lung al contelui se putea ntinde i pn n castelul Powel.
Atunci de ce-ai btut drumul pn aici? insist Rhys. De Ce-ai fcut atta cale, pe o
vreme ca asta?
Am venit s iau ce mi s-a fgduit.
Era o declaraie plin de ngmfare, aa c Griffith ntreb:
i, m rog, ce i s-a fgduit?
Contele mi-a promis c-o voi avea pe lady Marian n patul meu.
i de ce i-ar fi promis una ca asta? nu se ls Griffith. Nu uita c Marian e fiica i
motenitoarea lui.
Pentru unele servicii pe care i le-am fcut.
Griffith i tatl su schimbar o privire plin de nelesuri. Harbottle i ddu seama c-l
luase gura pe dinainte i ncerc s-o dreag,
La urma urmei, n-ar fi o cstorie chiar att de nepotrivit.
Wenthaven e conte, adic un om din cale-afar de bogat i influent. i putea gsi
Marianei un so de-o mie de ori mai bun ca tine. Dar dac spui adevrul zise Griffith, convins
c lucrurile stteau exact invers pun prinsoare c-ai ncercat s-i iei rsplata nainte de-a face
treaba cu pricina, i-atunci contele te-a dat afar.
Harbottle tcea mlc. n ncpere nu se auzea dect rsuflarea lui uiertoare.
i-acum, vorbi Griffith cu prefcut amabilitate, ia zi, ce servicii i-a cerut contele?
Chiar vrei s tii? replic sfidtor Harbottle.
Dar vznd expresia aternut pe chipul lui Griffith, ip speriat:
S-o nving la duel, atta tot!
Parc i-ai mai ncercat norocul o dat.
Da, dar acum voia s m nvee nite mecherii pe ca ea nu le tie, i dup aia s-o
provoc la duel.
Ca s-o ucizi?
Nu... Eu...
Glasul i se frnse.
Nu... el n-ar... Pi... e fiica lui. De ce m-ar ndemna pe mine s-o ucid?
Poate din cauza copilului, i ddu cu prerea Rhys.
Griffith i fcu semn s tac.
Copilul ei? Dar cine, m rog, e plodul la? pufni dispreuitor Harbottle. Nici mcar nu i
se cunoate tatl.
Ochii lui albatri sclipeau tios, ca o lam de oel. i mngie brbia, gnditor, adugnd:
Ce tat att de important ar putea avea copilul, nct Wenthaven s...
Prostii! i tie vorba Griffith. Probabil c-a avut un alt motiv.
S-o fac s se ndrgosteasc lulea de mine? l ironiza Harbottle, zmbind obraznic.
Griffith trase aer n piept, luptndu-se s-i alunge o astfel de nchipuire.
Marian are gusturi mai bune.
Mai bune ca mine?

109

Harbottle se ridic, se poticni de funia cu care era legat, apoi i ndrept spatele cu un
gest aproape graios.
Privete-m mai bine. Eu nu-s un vel slbatic i necioplit, care vorbete o limb
barbar, trind ntr-un castel umed i plin de igrasie, departe de Curte. Eu sunt nobil englez,
sntos la minte i la trup.
Cel mai amrt dintre nobili. i cel mai nensemnat.
Lui Griffith i venea s-l plesneasc peste mutra artoas i impertinent i s-l umple de
snge dar, cum nu putea, se mulumi s-i arunce, batjocoritor:
Ce s-i faci? Mai bine un cap de mgar dect o coad de cal.
Nu-i adevrat! Sunt de vi nobil. Mai nobil dect , toi velii din lume!
Pare destul de curajos pentru un om cu laul de picior, coment Rhys.
Poate chiar de gt! adug Griffith, cu minile n olduri, ncntat de o asemenea
perspectiv.
Dar vorbele lui Harbottle i nghear zmbetul pe buze.
Am venit s-o salvez pe lady Marian.
Griffith se albise la fa de mnie.
Lady Marian rmne aici, cu mine.
Pentru c-o ii cu fora!
Harbottle gsise punctul slab al lui Griffith i-l lovea fr cruare.
Cum ar putea ea s aib ncredere ntr-un strin, ntr-un om aflat n slujba regelui pe
care-l dispreuiete?
Marian are ncredere n mine, numai c...
Griffith abia i mai gsea cuvintele. Nu acelai lucru se ntmpla cu Harbottle, care pi
spre el, cu ochi strlucitori, zmbind cu gura pn la urechi.
Cel puin, eu o pot stpni cu-n dos de palm, iar puiul ala de cea n-are dect s stea
la contele de Wenthaven. Dup ce-o s-i torn civa copii, o s uite cu totul de bastardul ei. Cnd
va fi soia mea, o s m-ajute s ptrund la Curte, unde are o mulime de relaii. Va trebui s-i
in gura, s nu-i vre nasul unde nu-i fierbe oala i s nu-mi dea btaie de cap. Prin asta neleg
c-i de datoria ei s-i desfac picioarele ori de cte ori...
Vorbele i se topir ntr-un chiit. Griffith i nfipsese minile n gtul lui. Brusc, n ochi i
se aprinse o lumini i, n aceeai clip, i repezi pumnalul spre stomacul lui Griffith. Tnrul se
chirci la pmnt, sgetat de o durere nprasnic.
Asta i-o datoram de mult! rnji Harbottle.
Dar braul lui Rhys ni cu iueala fulgerului i, cu un rcnet, ticlosul zbur prin aer,
izbindu-se cu capul de zid. Griffith i adun toate puterile i se ridic, apoi porni spre u
cltinndu-se pe picioare.


Capitolul 11

Auzind scrnetul cheii n broasc, Harbottle scoase un geamt nbuit. Doamne, ce
plcere i fcuse s-l pocneasc pe Griffith! Tare-ar fi vrut s-l loveasc iar i iar, lsndu-l ntr-o
balt de snge. Era att de mulumit, nct aproape uitase de durere. Se ridic, pipindu-i

110

maxilarul, i-i privi chipul oglindit n apa din lighean.
i cercet atent imaginea i se ncrunt zrind umfltura lsat de pumnul lui Rhys. Lu
ap rece n cuul palmei i-i rcori obrazul nfierbntat.
Cu puin noroc, ar fi putut opri s creasc umfltura, domolindu-i n acelai timp
durerea.
Nu suporta suferina fizic. Acesta era i secretul extraordinarei sale miestrii de spadasin.
Detesta s fie rnit.
i pipi cu grij cucuiul de la ceaf. Oare brutele astea nu cunoteau rnduielile
captivitii cnd era vorba de-un ostatic de vi nobil?
Sigur, el nu era chiar un ostatic. Nimeni n-ar fi pltit ca s-l vad pus n libertate. Dar
trecuse i prin ncercri mai grele, n care fusese nevoit s se descurce singur.
ncet-ncet, chipul i se destinse ntr-un zmbet, pe care-l studie ncntat n apa din
lighean. Ce brbat frumos! Dini puternici, pr crlionat, gene pentru care s-ar fi dat n vnt,
orice femeie. Da, da! Femeile ar fi n stare de orice pentru un brbat att de-atrgtor. ns, mai
nti, trebuia s scape, din castel.
Asta era partea cea mai uoar.
Problema era pe cine s ia cu el.
Pe Marian? E drept c i-ar fi convenit, dintr-o mulime de motive. Pentru c-l refuzase,
alegndu-l pe Griffith. Pentru c era fiica lui Wenthaven, pe cate voia s se rzbune.
O dorea nebunete. Nu cumva era bolnav? Cnd se gndea la ea, simea c-l cuprinde
fiebineala, iar cnd i-o nchipuia cindu-se c-l nfruntase, l treceau toate rcorile. i imagina
duelul final. Ea i va opune rezisten, folosindu-iputerea i iretenia. Iar el i va zbura spada din
mn, dup care va lovi scurt, lsndu-i un semn pe via, ca s-i arate ce nsemna un brbat
adevrat.
Un singur lucru l ngrijora: c va trebui s-o ia de soie chiar dac taic-su ar fi
dezmotenit-o. Poate c merita osteneala de-a mblnzi o slbticiune ca ea, dar ar fi fost i mai
bine s poat obine totul: pe Marian, o situaie bun i banii contelui.
n cazul acesta, trebuia s-i schimbe planul. S se gndeasc.
Cheia era bastardul ei cel urltor. Cnd l adusese pe lume, Marian se gsea la Curte i,
dup toate aparenele, Griffith i contele considerau copilul ca fiind foarte important. Iar dac
Wenthaven era de prerea asta, atunci merita s pun mna pe biat.
De-ar fi reuit s scape, lund i copilul, de-ar fi reuit s fug din castel... ei bine, atunci
ar fi avut-o i pe lady Marian, dar n condiii impuse de el.
Harbottle surse din nou. Era o idee tentant, pentru merita s sufere.

Griffith suferea i el. Rhys l trase dup sine, ntr-o nc mai luminoas. Pe tnr l chinuia
rana din stomac, dar mult ca orice l durea gndul c-i suprase tatl.
Rhys nchise ua cu piciorul, poruncind:
Scoate-i hainele ude! i ntre timp, povestete tatl tu iubitor cum vine cu legtura
asta dintre tine i lady Marian
Griffith i ddu seama c Rhys era furios, i pe bun dreptate. Viitoarea nevast nu era
numai treaba lui, ci i ntregii familii. Un brbat se nsura ca s sporeasc pmturile, averea i
influena familiei sale.
Aa gndise i Griffith cnd se nsurase prima dat, dar cstoria se dovedise un eec. Nu

111

existaser certuri, pentru c soia lui i cunotea lungul nasului. Nu prea aveau ce discuta pentru
c ea nu se pricepea nici la politic, nici la rzboi. Da Griffith avusese parte de tot ce-i putea
dori un brbat: o mncare cald pe mas i un trup fierbinte de femeie n pat.
Cu numai o lun n urm, ar fi pufnit n rs dac i-ar fi spus cineva c se va nsura cu alte
gnduri dect satisfacia sexual imediat.
Dar cu o lun n urm n-o cunoscuse pe Marian. Dumnezeule, Marian! N-avea nici una
din calitile ce se cer unei neveste.
E o femeie extraordinar, ncepu el, cu voce tremurat. Blnd, perseverent...
Rhys i tie vorba cu un gest categoric, i Griffith i aduse aminte ce autoritar putea fi
tatl su.
Du-te lng foc i scoate-i hainele!
Griffith se supuse, la fel de asculttor ca i bieandrul zvpiat de altdat. ntre timp,
Rhys se duse spre cuferele de lng perete, deschizndu-le unul cte unul. Fr a ine cont de
ordinea pstrat n ele de Angharad, ncepu s arunce afar fel de fel de haine, pn ce ncropi o
costumaie complet i clduroas. Fr s-i ntind hainele lui Griffith, repet, cu glas apsat:
Ei, de data asta poate mi spui adevrul!
Adevrul? Care adevr? C Marian purta vesrainte brbteti i se lupta cu spada? C
atunci cnd se va nzdrveni, va fi la fel de iute i neastmprat ca i fiul ei? Nu, nu-i putea
spune tatlui su adevrul.
Tat, cnd ai s-o cunoti mai bine, s vezi c-ai s-o ndrgeti.
Griffith ncepu s-i frece braele. I se fcuse pielea de gin..
E blnd i politicoas...
Din nou simi un fior rece pe ira spinrii, de ast dat vznd expresia nencreztoare de
pe chipul tatlui su.
Ai stat att de mult n Anglia nct ai uitat ce nseamn cinstea?
Pune-i adversarul ntr-o situaie delicat i vei reui s-l nfrngi. Era o tactic bun, pe
care Griffith o aplicase deseori. Numai c uitase de la cine o nvase. Nu se mai putu stpni.
Tat, d-mi, te rog, hainele! se milogi el.
Eu i-am schimbat scutecele! pufni mnios Rhys. i tot eu te-am nvat s faci pipi-n
pru. Mie s nu-mi ascunzi nimic... ai neles?
Vrei s-i vorbesc de lady Marian?
Nu, i tie vorba Rhys, fluturndu-i pe la nas un pantalon clduros. Vreau s-mi spui
adevrul despre lady Marian.
Griffith se ntreb cum ar fi putut nchina steagul, astfel nct s-i mai mblnzeasc
tatl. Trecuse mult vreme de cnd sngele lui vel i ceruse dreptul la libertate. Aproape c nici
nu-i mai amintea cnd anume i luase zborul de sub aripa printeasc.
Lady Marian... ncepu el, cu glas ovielnic, alegndu-i cu grij cuvintele. Cnd mi
nal ochii spre soare, o vd pe ea. E ca un pui de oim, demn de un rege, nind pe cerul
limpede de dup ploaie, mai mndr i mai liber dect ciocrlia n fapt de diminea.
Rhys i azvrli cmaa de pnz.
Griffith o mbrc repede, ncheindu-i iretul de la gt.
Are pene strlucitoare i alese i lumineaz ca sos n miez de zi.
Rhys l privi cercettor, apoi i arunc jiletca.
n sfrit, spui i tu adevrul.

112

Griffith fcu o pauz, surprins de propriul su sit poetic, pe care-l crezuse otrvit i ucis
de viaa de zi cu zi.
Nu-i adevrul, ci doar...
Ci doar sufletul tu vel, pe care l-ai ngropat att de adnc nct credeam c n-o s-l
redescoperi niciodat! l complet Rhys, aruncndu-i i celelalte haine, dup care i trase un
scaun lng foc.
Amuzat de propria-i situaie i de faptul c, n sfrit, taic-su se potolise, Griffith se
mbrc, fr a-i lua gndul de la puiul lui de oim".
Cnd vreun netrebnic i ntinde o curs, ca s-o aib n mn, ea l sfie cu ghearele i
ciocul pn-l umple de snge. Dei, pn la urm, dumanul i d drumul, tot continu s-o
urmreasc, vrjit de penajul i strigtul ei victorios.
Dar poate fi mblnzit?
Nu exist brbat pe lume care s-o mblnzeasc, declar Griffith, care cunotea pe
pielea lui acest cumplit adevr. Pot s fluier pn mi dau duhul, ea va veni la mine fr tragere
de inim. Rmne, fr a se lupta cu ghearele i cu ciocul, numai atunci cnd o ademenesc...
ovi cteva clipe, apoi urm:
...cu plceri pe care nu le poate refuza. i pentru scurt timp, att ct se simte stul i
obosit, mi aparine numai i numai mie.
Nu poi momi un oim cu mna goal, declar Rhys.
Prbuit de pe culmile poeziei, Griffith se apr, aproape sfidtor:
Dar m ofer pe mine.
Nu cu totul.
Oricum, partea cea mai important i care reprezint i care reprezint ntregul. M
ndoiesc c ea ar face deosebirea.
Zu? ntreb Rhys, ducndu-i degetul la tmpl. oimii ca i femeile au un fler
grozav pentru cei n care pot avea ncredere.
Griffith simi un junghi n inim, la amintirea jurmntului smuls de Marian lui Art. i
turn o cup de vin i-o bu pn la fund, luptndu-se s-i alunge bnuielile.
Poate c va nva cu timpul, dar te asigur c, pn la urm, va avea ncredere n mine.
Rhys i spulber optimismul cu o fraz ca o lovitur de tun.
Asta nu se va ntmpla niciodat, dac nu-i dai voie s te cunoasc.
Griffith i feri privirea, dar Rhys i apuc mna ce atrna inert pe lng corp,
murmurnd:
Ce s-a ntmplat, s-a ntmplat de mult. Noi te-am iertat cu toii. Numai tu nu i-ai
iertat vina niciodat.
Amrciunea i durerea din trecut spaser cute adnci pe chipul lui Griffith.
Pierderea castelului n-a nsemnat nimic?
Noroc c n-a durat mult. N-a fi renunat la el, de n-a fi tiut cum s-l recapt. Ct
despre tine, existau cu totul alte ci, chiar dac nu dintre cele mai uoare.
mi pare ru c-a fost nevoie s faci asta. Eram tnr i fr minte.
Nu fr minte, ci cpos. Aa cum mi-a spus maic-ta pe vremea aia, dac te-a fi inut
mai din scurt, n-am mai fi avut necazuri.
Griffith ncerc s-i scuze lipsa de rbdare.
Ar fi fost cam greu, cnd trebuia s faci fa unui asediu, apoi s raionalizezi hrana...

113

Nu mai vorbesc de teama s nu ne otrveasc prul care se scurgea n fntn!
Tot de aia ai scpat i tu din fru. Pe toi sfinii, omule, spune-i femeii leia ce-ai pe
suflet i, cine tie, poate te va vrea de so.
Cum Griffith continua s tac, Rhys i ntinse picioarele, urmndu-i gndul:
Va s zic, asta i-ai pus n minte s faci? Vrei s-o iei de soa pe lady Marian
Wenthaven?
Bucuros s revin asupra subiectului, Griffith se grbi s-l ntrebe:
i pas cu adevrat?
Suntem ndeajuns de respectai ca s ndurm umilina de-a accepta n familie o
englezoaic. Dar spune-mi, i aduce i ceva zestre?
Nu tiu. M ndoiesc.
Atunci, ce avantaj avem de pe urma ei?
Are relaii sus-puse la Curte, rspunse Griffith, alegndu-i cu grij cuvintele. E
prieten cu nsi regina Angliei.
Rhys era vdit impresionat.
M ndoiesc c-i blnd, aa cum spui tu. Vd c Art i poart un respect fr margini,
ceea ce i se ntmpla numai rareori.
Nu pricep nici eu de ce-l mai in lng mine pe pctosul sta! murmur Griffith.
Poate pentru c-i datorezi viaa? i ddu cu prerea Rhys.
Poate, ncuviin Griffith, umplnd o cup cu vin i ntinznd-o tatlui su.
Rhys o lu, zicnd:
Credeam c umbli dup o soa cum a fost Gwenllian. De multe ori te-am auzit
spunnd c vrei o femeie care s te-atepte acas, cu nasul n gherghef.
Asta poate s nvee i Marian, declar Griffith. Sunt chiar convins c va nva.
I se pru c taic-su dusese cupa la buze ca s-i ascund un zmbet. Dar cnd goli cupa,
tergndu-se la gur, nu mai rmsese nimic din veselia de-adineauri.
M ntreb dac nu ne vom trezi la u cu tatl Marianei, venit i ia fiica napoi, acas.
Griffith se ls greoi pe banca de lemn, aplecndu-se spre cldura focului.
Foarte posibil, dac-ar ti unde se afl fata. ns asediul nu se numr printre metodele
de lupt ale lui Wenthaven. El atac numai pe ntuneric, ca o nevstuic, i pleac purtndu-i n
coli prada nsngerat.
Ct se poate de linititor! Crezi c-i cazul s facem de straj, ca lady Marian s nu
dispar?
n castelul Powel se afl n siguran, zise Griffith.
Cel puin, aa spera.
Dar mi se pare c primejdia l pate n primul rnd pe Lionel.
Umbl taic-su pe urmele lui?
Nu tiu cine-i taic-su, dar pn acum nu l-a prea interesat soarta biatului. ns
Lionel e un copil aparte, i asta din multe motive, pe care nc nu le-am neles cu totul.
Aadar, nu m-am nelat. Marian e important pentru Wenthaven din cauza copilului.
Bnuiesc c da, dar n-a vrea ca Harbottle s ghiceasc adevrul.
Ce s aib contele cu fiul Marianei?
Griffith ar fi vrut s-i explice tatlui su cum stteau lucrurile i s-i ceart sfatul. Dar fr
ncuviinarea Marianei, o astfel de destinuire ar fi nsemnat un act de trdare.

114

Tat, n-am dreptul s-i mprtesc o tain care nu-mi aparine, dar trebuie s te
previn c prezena Marianei i-a lui Lionel sub acoperiul nostru poate primejdui att castelul,
ct i pe toi locuitorii lui. Dac doreti, poi refuza s-i primeti, i-atunci eu am s ncerc s-i
duc n alt parte.
Prostii! protest Rhys, aproape uitnd de bunele maniere. Dac a refuza s-i ascund,
din team pentru viaa mea, maic-ta mi-ar face vnt din turnul cel mare sau, i mai ru, nu
m-ar mai primi n patul ei.
Griffith ncepu s rd. Reacia tatlui su fusese exact cea la care se ateptase. Totui, i se
pruse cinstit s-1 pun n gard.
neleg. S tii ns un lucru: Marian n-a fost niciodat amanta lui Harbottle.
Rhys i ngust pleoapele, msurndu-i fiul din cap pn n picioare.
N-a vrea s crezi c-i cer s renuni la onoare, dar te sftuiesc s-i ii gura fa de
maic-ta. Nu prea-i plac tainele.
Griffith se sprijini de sptarul jilului. nelese c, pentru moment, Rhys nu mai avea nici
un fel de obiecii cu privire la Marian. Dac datoria lui Griffith era s duc mai departe numele
familiei, Rhys nc i pstrase un strop de romantism vel, care-l fcea s regrete ndeprtarea
fiului de toi cei dragi.
Atunci, ce facem cu Harbottle? ntreb tnrul.
Rhys rse, apoi deveni brusc serios.
l inem n continuare aici? urm tnrul. E un arpe veninos i poate n-ar fi ru s-l
avem sub ochii notri.
Sau e mai bine s-l zvrlim afar? cuget Rhys. Vremea-i tare capricioas: cnd ploaie,
cnd frig. Nu i-ar prii deloc s mai rmn pe meleagurile astea.
O duce foarte bine n captivitate.
Privirile li se ntlnir i amndoi ddur glas aceluiai gnd:
Atunci l dm afar.

Trebuie s-i iei leacul, spuse cu blndee Angharad, apropiind cupa de buzele strnse
ale Marianei. I-ai promis lui Art c-ai s fii cuminte.
Marian i prinse nasul cu dou degete, scrbit de mirosul doctoriei.
Dar nu la nesfrit. Acum sunt sntoas.
Aa e. i-a prins bine s stai o sptmn n pat, zise Angharad, punnd cupa ntre
degetele Marianei. S vezi ce bine o s-i prind nc una.
nc una? gemu Marian, simind c-i tremur glasul!
Angharad nu putea scpa un prilej att de potrivit.
Vezi? Ce-i spuneam eu?
O mngie pe obraz, ca o mam ncercnd s-i conving copilul.
Dac eti cuminte i-i iei doctoria, am s-i ngdui s primeti vizitatori.
Marian se mbufn, furioas pe propria-i slbiciune. Crezuse c era pe moarte. Abia acum
nelegea prin ce trecuse: zile ntregi de febr, apoi durerea i teama, nopi cu comaruri
ngrozitoare, tusea scitoare, care-o lsa epuizat i leoarc de sudoare.
Boala o storsese de voin i putere. Acum i putea nla capul de pe pern, dar gestul i
se prea lipsit de sens. n fiecare zi avea posibilitatea s verifice dac preioasa ei comoar se afl
tot n sacul n care o ascunsese, dar faptul nu mai prezenta nici un fel de importan. Era n stare

115

s se ridice n capul oaselor, ca s-i perie prul, sau s se scoale din pat pentru nevoile zilnice,
dar n-avea chef s prseasc dormitorul nici mcar ca s nfrunte grijile mrunte ale vieii
zilnice. Fiul ei se afla pe mini bune, iar ea se simea istovit. Fr vlag.
Las-m s-i masez spatele, propuse Angharad.
Marian ovi o clip..Nu ndrznea s-o contrazic pe mama lui Griffith.
Tnrul i-o oferise pe propria lui mam, ca pe cel mai de pre dar pe care i-l putea face.
Iar Angharad fusese peste ateptri de bun i nelegtoare. O luase pe Marian sub aripa ei
ocrotitoare, ca pe un pui rtcit i mult-iubit. Se ngrijea de ea cu atta afeciune poate chiar
prea mult dup prerea bolnavei ca s n-o neliniteasc. i Angharad o ndrgise. La fel cum
l ndrgise i pe Lionel. i iubea pe amndoi de parc ar fi fost copiii ei. O mblnzise pe Marian
cu afeciunea sa de mam, iar Marian se lsase de bun voie n puterea ei.
Vd c n-ai nici un pic de mil! murmur fata, band pn la fund leacul cel ngrozitor,
al crui gust aducea a excremente de liliac amestecate cu ierburi.
La urma urmei, poate chiar asta i era. ncerc s nu se mai gndeasc i accept cu
bucurie cana de bere pe care i-o ntinse Angharad, ca s-i clteasc gtul. Apoi se rostogoli pe
burt, trgndu-i cmaa de sub ea.
Maseaz-m, te rog.
Angharad se aez lng ea, pe marginea patului, i, dndu-i la o parte cozile lungi i grele
de pr rocat, ncepu s-i maseze gtul i spatele, nepenite de prea mult stat n pat. Marian
gemu de plcere, apoi ntreb:
Vine Lionel s m vad?
Lionel, Rhys i Griffith.
Griffith?
Marian se smulse din amoreal, sprijinindu-se n coate.
Nu vreau s-l vd pe Griffith.
Toat sptmna ai refuzat s-l primeti. E furios un urs care ateapt s nfrunte un
taur. Umbl de colo-colo bombnind i rstindu-se la toat lumea.
Angharad o plesni n glum peste fund, dndu-i a nelege c vina era a ei.
De data asta, te rog s-l ajui s-i afle linitea. Mcar de dragul nostru.
nc nu m simt n stare s dau ochii cu el.
Angharad o aps uor pe cap, ndemnnd-o s stea culcat.
Parc ziceai c te-ai fcut bine i vrei s te dai jos din pat.
Prins cu ma n sac, Marian protest:
Griffith o s m fac s m simt i mai ru.
Dimpotriv, o contrazise Angharad, continund s-i maseze spatele. N-auzi cum i
bate inima? Asta-i va pune sngele n micare, alungnd teama i tristeea care te-au
mbolnvit.
Marian i ngropa faa n pern, ca s-i ascund obrajii mbujorai. Dac Angharad i
ghicise att de uor stnjeneala, spaima i deruta, nu cumva i ceilali i vor da seama tot att de
repede? Chiar i Griffith...
De cnd se tia, Marian nu se ferise de necazuri. Cndva, lady Elizabeth i spusese c le
caut cu lumnarea. Dar acum era cu totul altceva. Nu trebuia s lupte, nici s accepte o
provocare la duel. Avea de nfruntat brbatul care-o fcuse sa-i piard stpnirea de sine,
abandonndu-se n voia lui. Acest brbat i rpise ceva ce nu putea s-i mai napoieze niciosat,

116

lsnd n loc durere i amrciune. Nu... Era prea istovit ca s-l mai vad pe Griffith. Acum sau
alt dat. i ridic fruntea din pern, rugndu-se de Angharad:
Nu putem atepta pn mine?
Sri ca ars, auzind glasul lui Griffith:
Nu mai vreau s-atept nici o zi.
O singur privire asupra lui i fu de-ajuns. Tnrul arta ca una din acele uriae lespezi de
piatr din vechime, nite parc din pmnt. Marian le cunotea din cltoriile fcute n Anglia.
n ara Galilor existau nc i mai multe. Aici oamenii le numeau menhire. Btute de vnt i
ploaie, giganticele stnci rmneau neclintite, indestructibile i... inexplicabile: monumente ce
sfidau trecerea timpului, proclamndu-i n tcere atotputernicia.
n linitea din camer, Marian i simea nervii ncordai nervii, a cror existen prea
s-o descopere abia acum; ndrzni s priveasc spre Griffith.
El venise mai aproape. Stnca amenintoare se preschimbase ntr-un om ca toi oamenii.
Un brbat nfocat, dur i impuntor ca un menhir nfierbntat de cldura din adncul
pmntului pe care se nal.
Nu cumva puteau comunica i fr vorbe? Stnjenit, Marian descoperi c da. i nelegea
perfect furia i dorina arztoare. O dorea cu aceeai disperare cu care ar fi vrut s-i nbue
dorina.
Oare Griffith avea vreo slbiciune? Dac da, atunci aceea era Marian, i tnrul se lupta s-
o alunge ntr-un ungher al vieii lui tihnite de pn atunci.
i-e mai bine? o ntreb el, cu glasul tremurnd de dorin.
Ea nu gsi putere s-i rspund, mulumindu-se s dea din cap.
Ne vom cstori de ndat ce se vor face strigrile n biseric.
Ea se grbi s protesteze:
Nu!
Griffith pru s creasc i mai nalt.
Trebuie s ne purtm ca doi oameni cu capul pe umeri.
Cu ochii la el, Marian descoperi c nu-i mai amintea dect acea ntlnire nvalnic i
tulburtoare din patul lui. Dar se sili s-i pstreze gndirea lucid. Era rspunztoare de soarta
lui Lionel. ncepu s vorbeasc ncet, cu grijij pentru gtul ars de usturime.
Asta i fac. Nu m pot mrita cu un supus al regel Henry. Nici acum, nici alt dat.
Pe chipul lui se aternu o expresie ntristat, iar Marian i simi durerea de parc ar fi fost
a ei. n mod ciudat, i era ruine de bnuielile prin care spera s-i salveze copilul.
Griffith se apropie de fereastra care ddea spre curtea interioar. Se sprijini cu spatele de
zid i ncepu s vorbeasc, nenduplecat ca o stnc.
Am s cer preotului s anune cstoria noastr n biseric, n urmtoarele trei
duminici.
Pierdere de timp!
Vom vedea, replic el.
Fiule, se auzi glasul nemulumit al hui Rhys, n-o poi sili s se mrite cu tine.
Marian fcu ochii mari. n mijlocul nccperii l zri pe tatl lui Griffith, inndu-l n brae
pe Lionel. Prea c se afl acolo de mult vreme.
Dar ea nu-l observase. Nu-i observase nici copilul, de care i fusese att de dor. Dac se
gndea bune, uitase i de Angharad, care continua s-i maseze gtul.

117

Trebuie s ne cstorim, insist Griffith. Pentru sigurana ei i a copilului.
Ct timp rmn la noi, amndoi sunt n siguran! vorbi solemn Rhys. Dar oricare-ar fi
primejdia, preotul nostru nu va face strigrile n biseric fr ca lady Marian s-i dea
consimmntul.
Griffith ridic din umeri, ncruciindu-i braele la piept. Rhys atept, cu ochii la fiul su.
Dar cum tnrul continua s tac, tatl su ntreb:
Oare lady Marian are destul putere ca s-i in copilul n brae?
Sigur c da, rspunse Angharad.
Amndoi i ddeau silina s aplaneze conflictul dintre doi tineri.
n ultimele trei zile n-a mai fcut deloc febr, iar putiul e tot att de zdravn i
sntos cum era i Griffith la vrsta lui. i la fel de neputincios.
Marian l lu pe Lionel din braele lui Rhy i-l strnse la piept, fericit, optindu-i vorbe
drgstoase.
V-a dat mult de furc?
Nu! se grbi s rspund Lionel.
Rhys ncepu s rd.
E tare drgla. L-ai crescut aa cum trebuie: iste i sntos.
Nu! repet Lionel, cu o srutare lipicioas pe obrazul Marianei.
Trgnd cu coada ochiului spre Griffith, ea vzu c tnrul i urmrea, zmbind. Lui
Griffith i priise sptmna petrecut acas, la prini. Se mbiase i acum purta haine noi i
curate, n culori vii, dup moda de la Curte. i tiase i-i periase prul, care lucea ca lemnul de
abanos lcuit. De fapt, aa cum presimise Angharad, sngele ncepea din nou s pulseze n
vinele Marianei. Griffith arta, ntr-adevr, a peitor.
n aceeai clip, el spuse:
Pe Marian am ntlnit-o graie lui Lionel. Pentru asta i sunt recunosctor.
Marian i zise c Griffith alesese o cale neleapt. Mcar de l-ar fi crezut prinii lui!
i gsi de lucru cu Lionel, dndu-i i lui o pern i acoperindu-i picioruele cu ptura.
Angharad se simi obligat s umple tcerea.
Cel puin, nu v-ai cunoscut aa cum s-a ntmplat cu mine i cu Rhys.
Ce tot spui acolo? o mustr Rhys. Doar n-a fost chiar aa o catastrof!
- O catastrof? repet Angharad.
Apoi, ntorcndu-se spre Marian, i explic:
Noi doi ne-am cunoscut abia la slujba de cstorie
Aa au gsit de cuviin prinii notri, interveni solemn Rhys.
Dar imediat ncepu s rd.
Ce tiau ei? Sau eu? Mie puin mi psa. N-avea prea mare importan pe cine iau de
nevasta. Abia mplinisem douzeci i unu de ani, fusesem uns cavaler i m consideram intrat n
rndul lumii.
Iar eu n-aveam dect doisprezece, opti Angharad.
Rhys o dojeni, ridicnd arttorul.
Dar aveai nite forme adorabile.
M-a speriat de moarte.
Credeam c te atepi la una ca asta.
A intrat n dormitor, s-a uitat la mine, care-l ateptam tremurnd n pielea goal, i-a

118

declarat: ,,Eu nu m culc cu un copil."
Dup care am ieit din camer.
Adic te-ai npustit afar! l acuz Angharad.
Doar nu vrei s-mi gseti vin pentru asta, ripost Rhys.
Nu, surse Angharad. n sinea mea am rsuflat uurat... dei umilit n ochii lumii.
Rhys zmbi i el, iar Marian avu senzaia c-i mbrieaz din priviri soia. ntre ei exista
o legtur trainic, ce se ntrea odat cu trecerea timpului, astfel nct dorina din tineree nu
era prea greu de aprins.
Griffith suspin, cltinnd din cap.
Sunt i-acum ndrgostii unul de altul, i zise el Marianei.
Ea nu rspunse. i era uor s-i nchipuie c mpreun cu Griffith ar fi format o pereche la
fel de fericit, depnnd cu nostalgie amintiri de la nceputurile idilei lor, fiecare tiind ce urma
s spun cellalt.
Dar la fel de bine i putea imagina c nc patruzeci de ani de-acum ncolo soarta le-ar fi
fost potrivnic.
Cum s-a ntmplat? ntreb ea, contient c-i tremura glasul, iar lacimile stteau gata
s-i neasc.
Vrei s spui, cum se face c suntem, totui, mpreun? i vorba din gur Angharad,
ncrucindu-i n poal minile muncite. Pi... eu am crescut...
Era o mndree de fat! adug Rhys.
Taci din gur, c nici nu m bgai n seam! l cert Angharad. Eu i ineam casa, iar
vduva din sat i inea de urt. N-ai dat nici o atenie farmecelor mele de altfel, destul de
discutabile!
Pn cnd ai nceput s flirtezi cu scutierul meu.
Era de-aceeai vrst cu mine, opti Angharad la urechea Marianei. i frumos ca
ngerul ispitei!
i pe deasupra, prost ca noaptea! complet Rhys.
Sfnt Winifred! Aa-i prea ie, pentru c-i nchipuia c puin i pas. i, ntr-
adevr, nu i-a psat, pn n clipa cnd ai vzut c altora le pas.
Pufni, amintindu-i indignarea de-atunci.
Cum face cinele cu osul: nu-l mnnc dect atunci cnd vede c-l rvnete alt dulu.
S tii c nu eram chiar att de indiferent pe ct spune nevast-mea! murmur Rhys,
aplecndu-se spre Marian.
Angharad i ncrucia braele pe pieptul opulent.
Hm!
O, sigur c-o remarcasem. Trupul i se mplinise i chiar avea pe vino-ncoa. Dar eram
cstorii de patru ani i nu puteam schimba rnduielile aa, deodat. Ceilali ar fi zis c-s
dobitoc dac-am ajuns s-mi curtez propria nevast.
Oft, apoi adug, profund mhnit:
Dei asta mi-ar fi fost mult mai uor.
Angharad i ascunse zmbetul, dar Marian nu reui aceeai performan. Vzndu-l pe
brbatul acela ct un urs intimidat de minuscula lui soie, nu se mai putu stpni i izbucni n
rs.
Vezi? Vezi, fiule? se nfurie Rhys, artnd spre amndou. Femeile nu-i respect nici

119

soii, nici iubiii. Eu le povestesc despre umilina pe care-am ndurat-o, i ele se prpdesc de rs.
ntr-adevr, tat! E de-a dreptul revolttor!
Sigur c e! ntri Rhys, privind-o ncruntat pe Marian. Nu vd nimic de rs n toate
astea.
Marian i drese glasul, ncercnd s redevin serioas.
Continu, te rog. Ce-ai fcut cu scutierul?
L-am trimis napoi, la prini, cu coada ntre picioare. Eu l-am scos din srcie i
mizerie, educndu-l ca s-mi fie scutier, i nemernicul o curta chiar pe nevast-mea! Chiar pe
nevast-mea! repet el, dnd furios din mn.
Marianei nu-i fu greu s neleag c alungarea scutierului se petrecuse cu mare tevatur.
Cnd Angharad i anun, n treact, soul c servitorul cu pricina se ntorsese, Rhys i iei din
fire:
i ce, crezi c-mi face vreo impresie? E dobitoc, i necopt, i...
Nu mai e necopt acum, l ntrerupse Angharad. Dar e la fel de frumos i nvalnic, aa
c bag de seam cum te pori.
Vechea ceart reuea i-acum s strneasc reaciile de odinioar. Rhys se nroise ca
racul de furie, aa c Marian se grbi s intervin:
Ce s-a ntmplat cu voi dup ce-ai rmas singuri?
Rhys se strdui s-i nghit vorbele mnioase, apoi, prinznd privirea nelinitit a soiei,
fcu un efort s depeasc momentul.
Am umblat de colo-colo ca scos din mini. M ateptam ca Angharad s se trasc la
picioarele mele, cerindu-mi iertarea.
Evident c-a ateptat degeaba! pufni femeia.
Cnd colo, ea era cea suprat! zise Rhys, nc uimit de izbucnirea de odinioar a soiei
sale prea-supuse. Zicea c-i vina mea.
i chiar era! nu se ls Angharad.
Aa c m-am trezit cu o nevast de doisprezece ani, care-mi spunea c are aisprezece
i c s-a sturat s mai fie socotit un copil.
Iar el mi-a zis c dac vreau s fiu socotit femeie n toat firea, atunci trebuie s m
port ca atare.
Aa c m-am culcat cu ea.
Povestiser pe rnd, adugnd fiecare noi amnunte, dar n final precizarea direct a lui
Rhys i lu prin surprindere. Amndoi roir pn n vrful urechilor. Schimbar o privire rapid
i Rhys ncepu s tueasc. Apoi vorbi din nou, cu glas mai potolit.
Numai c s te culci cu o fecioar cnd eti n culmea furiei nu-i o idee prea neleapt.
Nu, nu! Ctui de puin. Au urmat lacrimile...
Unele chiar ale lui, interveni Angharad.
...iar un brbat trebuie s ncerce s ndrepte situaia, ceea ce nu-l pune ntr-o poziie
prea avantajoas.
Copleit de amintiri, Rhys i terse fruntea de sudoare i se rezem de sptarul jilului.
Bineneles, asta nu se ntmpl chiar att de des, slav Domnului!
Rhys! l mustr Angharad.
Toi tcur, cu ochii la Lionel, care se juca, ascunzndu-se sub ptur. Nimeni nu prea
dornic s deschid gura. Marian nu ndrznea s priveasc nici la Rhys, nici la soia sa, cu att

120

mai puin la Griffith.
Atunci tnrul i drese glasul.
De fapt...
Marian ridic privirea, scandalizat. Nu, nu putea fi adevrat! Doar nu voia s le spun
adevrul!
Marian i cu mine...
Fata simi c i se taie respiraia i se ridic brusc n capul oaselor.
Griffith?
...am avut o experien asemntoare...
Griffith, te rog s taci!
...i am nevoie de ajutorul vostru ca s nfrunt consecinele.
Griffith se sprijini de pervaz, adugnd:
Nu te teme, iubito, mama i tata mi-au dat ntotdeauna numai sfaturi bune.
Disperat c el nu nelegea, Marian izbucni:
Dar nu-i vorba numai de tine i de mine!
Nici nu le cer sfatul doar cu privire la noi doi! o liniti tnrul, cu o plecciune, avnd
grij s rmn destul de departe de pumnii ei. Cu ajutorul lui Dumnezeu, o vom scoate la capt.
Trebuie s ne preocupe soarta lui Lionel.
Griffith, i interzic... ncepu Marian, ncercnd s ridice glasul.
Spre mrea ei disperare, descoperi c nu putea vorbi.
Copilul nu-i al ei, declar Griffith.
Marian rsufl adnc de cteva ori, strduindu-se s-i recapete vocea, dar tnrul urm,
fr ezitare:
Am avut dovada cu mai puin de-o lun n urm.
Angharad i Rhys se uitar consternai unul la altul, apoi la Lionel, la Marian i din nou la
Griffith. Rhys i reveni primul din surpriz.
Ce vrei s spui, biete?
n sufletul lui Griffith se luptau orgoliul i ruinea. Trase aer n piept i spuse dintr-o
suflare:
Vreau s spun c atunci cnd s-a culcat cu mine era fecioar.
Marian i acoperi faa cu minile, scond un geamt. Totul era pierdut. Taina lui Libnel
fusese descoperit.
Dar cum de-a ajuns fata n patul tu, Griffith? ntreb, uluit, Angharad.
A... a avut un comar.
Apoi, dndu-i seama c sunase caraghios, se grbi s adauge:
Vorbesc serios. Era alb ca varul la fa i tremura din toate ncheieturile... n aceeai zi
Lionel fusese rpit i Marian se temea... c cineva... va lua...
Bine... bine... ncuviin Rhys. Dar zici c-ai fcut dragoste cu ea. Adic ai renunat la
burlcie. Asta vrei s spui, nu?
Da, tat.
Fata nl capul, fr s neleag. Prinii lui Griffith aveau cu totul alte preocupri. Pe
Marian o ngrijora c Lionel era de snge nobil i se ntreba cum va influena acest fapt istoria
Angliei, iar ei preau c se intereseaz numai de Griffith... i de ea.
Rhys i frec, ncntat, minile.

121

De ce-ai fcut dragoste cu fata?
Mi-am pierdut controlul, tat! rspunse Griffith, cu capul n piept.
Angharad i plesni palmele, n culmea fericirii.
i-ai pierdut controlul?
Da, recunoscu tnrul.
Cu lady Marian? insist maic-sa.
Da, repet el.
Angharad i ridic braele spre ceruri.
Domnul fie ludat! n sfrit, avem i noi o fiic!
Amin, ntri Rhys.
Angharad l srut pe Lionel, apoi o strnse la piept pe Marian, care rmsese uluit i
ngrozit, i sri jos de pe pat.
M duc s ncep pregtirile de nunt.
Rhys se scul i el din jil, pornind dup ea.
Iar eu m duc s-i spun preotului s fac strigrile n biseric.
Marian simea c-i vuiete capul, ns tot mai gsi putere s se mpotriveasc.
Dar spuneai c nu vei ngdui cstoria fr ncuviinarea mea.
Asta era nainte s auzim vetile uluitoare de-adineauri, rspunse Angharad,
strngndu-l de bra pe Rhys i plimbndu-i privirea de la Griffith la Marian. Ne-ai napoiat fiul,
fetio.
Marian nu pricepea nimic. De-ar fi fost mbrcat, ar fi srit din pat, s-l nfrunte pe Rhys.
Bine, dar cu Lionel cum rmne?
Lionel? repet Rhys, uitndu-se cu mare atenie la bieel.
Copilul i vrse capul sub ptur, azvrlind perna pe podea, i izbea cu picioruele n
tblia patului.
Ia-l n brae pe Lionel, Angharad. S-i lsm singuri pe porumbeii notri.
Cred c Marian ar vrea s tie ce prere avei despre copil, acum cnd ai aflat c nu-i
al ei, zise Griffith.
i mai vreau s tiu, izbucni Marian, dac jurai s pstrai secretul.
Rhys i Angharad o privir nedumerii, fr a-i nelege ngrijorarea. n cele din urm,
Rhys vorbi n numele su i al soiei:
Dac ai lsat s se cread c-i al tu, distrugndu-i reputaia i ansa de-a fi fericit,
nseamn c-ai avut temei serios. Tu-l cunoti, fr ndoial, i Griffith l cunoate dar dac nu
vrei s ni-l spui i nou, nu-i nici o suprare. Asta voiai s-auzi din gura noastr?
Jurai-mi s pstrai secretul, opti Marian, nfrigurat i temtoare. Jurai-mi!
Rhys se crisp, iar Angharad suspin, vdit ndurerat.
Griffith gemu, cltinnd din cap.
N-a vrut s v jigneasc, tat. Dar dac l-ai cunoate pe tatl ei, ai nelege.
Rhys l privi cu rceal, dar Angharad i puse mna pe piept, cu ochii n ochii lui. El
nelese i ncuviin din cap, apoi se apropie de Marian, lundu-i mna n minile sale aspre.
Harbottle mi-a povestit despre tatl tu, aa nct te iert. Dar acum eti n ara Galilor,
la rudele tale. i dac n noi nu ai ncredere, atunci n cine?



122

Capitolul 12

Ua se nchise fr zgomot n urma lui Rhys, Lionel i Angharad. Marian i urmrise cu
privirea, ntrebndu-se dac nu cumva prinii lui Griffith i pierduser minile. S aib
ncredere n ei pentru c erau rude? Ce nebunie mai era i asta?
i totui, avea ncredere n Angharad. Nici nu putea s nu aib. Iar Rhys... pi, dac Art
era nsoitorul lui Lionel, iar Griffith poza n tat al lui Lionel, atunci modelul lui era cu siguran
Rhys. Fiul i imita tatl pn n cele mai mrunte gesturi. Marian se nroi, amintindu-i ct de
jignit se simise Rhys cnd i ceruse s jure c va pstra taina.
De ce-a venit Harbottle? ntreb ea.
Griffith oft, ndeprthdu-se de fereastr.
Se pare c i-a luat urma n ara Galilor. Cnd n-a mai dat de tine, a ntrebat unde-i
castelul Powel.
De ce?
El se apropie de pat, cu pai rari, fr s scoat un cuvnt.
Pentru c vrea s pun mna pe tine.
Prostii!
i tremura glasul i se sili s se stpneasc.
Se vede treaba c l-a trimis tata.
Mie mi se pare c tatl tu s-a cam splat pe mini n privina lui Harbottle. Ca i noi,
de altfel. Acum patru zile, i-am dat drumul s plece, dup ce i-am ndesat n traist haine uscate
i destul hran ct s-i ajung pn n Anglia... dac-i iute de picior. Dar individul pare dispus
s-i rite pielea, numai s pun mna pe tine, pentru c servitorii ne-au prevenit c un brbat
tot d trcoale castelului.
Griffith veni lng ea i se aez pe marginea patului.
De fapt, mai muli slujitori l-au vzut stnd la pnd.
Marian ar fi vrut s-i mai cear nite explicaii, dar el i scoase cizmele, apoi jiletca. n
clipa cnd i duse mna la iretul pantalonului, ea ntreb n oapt:
Ce-ai de gnd s faci?
S aflu adevrul despre Lionel. Nu tot aa am descoperit i adevrul despre tine?
i scoase pantalonul, apoi cmaa. Marian rmsese cu ochii la el ameit de reacia lui
imprevizibil.
Ai venit n patul meu, am stat de vorb, am fcut dragoste, iar cnd s-a terminat, i
cunoteam taina.
Inima Marianei pulsa nvalnic. Brusc, i pieri acel sentiment al inutilitii, care se opunea
nsntoirii ei. i recptase puterile i se simea n stare s-o ia la fug. Departe de el. Totui...
Ei?
Sau, poate, ctre el!
A fost aa de simplu!
El rse cu blndee.
E cel mai simplu lucru din lame. De asta ne-a fcut Dumnezeu deosebii unul de altul,
ca s ne potrivim att de bine.
Tnrul se ntinse pe pat lng ea, cu trupul gol i ars de soare, i-o lu n brae. Marian i

123

ncleta degetele pe ptur, strngnd-o n jurul trupului.
Ar putea s vina cineva.
Nu uita c suntem ntr-o cas vel. La ora asta toat lumea tie c duminic se vor
face strigrile.
Zmbi, aeznd perna lui Lionel lipit de-a Marianei, i-i culc fruntea pe umrul ei.
Velii tiu s se poarte n astfel de mprejurri.
Socotind c spusese destul, tcu, rmnnd nemicat. Minutele treceau, iar Marian simea
c-i pocnesc nervii de atta ncordare. Nemaiputnd suporta tcerea, izbucni:
Ce vrei de la mine?
Mai multe lucruri, rspunse Griffith, plimbndu-i degetul pe conturul snilor ei. n
primul rnd, dup cum i-am spus, vreau s-aud povestea lui Lionel.
Marian i desclet brusc degetele de pe ptura cu care ncercase s se protejeze.
Asta nu pot s-i spun.
Griffith oft, i rsuflarea lui i nclzi pieptul prin pnza subire a cmii de noapte.
Tocmai de asta m temeam, gemu el. Nu te pot sili s-mi spui un, adevr pe care-ar fi
trebuit s mi-l ncredinezi de bunvoie.
Tonul lui Griffith o ntrista, iar atingerea lui o fcu s-i aminteasc. Dac ar fi fost o
femeie cu experien, aa cum i lsa pe alii s cread, s-ar fi putut apra prin alte amiritiri. Dar
aa, n minte i venea numai noaptea petrecut cu Griffith o imagine att de vie, nct aproape
o fcu s piard irul discuiei.
Nu pot spune nimnui.
Nici mcar mirelui tu?
Nu m pot mrita cu tine.
Ah, iat cel de-al doilea lucru pe care voiam s i-l cer: consimmntul de a-mi fi soie.
Nu.
Nu vorbise chiar att de hotrt pe ct ar fi vrut, pentru c el tocmai o srutase lng
ureche.
Cstoria astaprezint o serie de avantaje.
i dezavantaje.
Ca de exemplu?
Lionel nu va putea s...
Se opri. Fusese ct pe ce s se trdeze. Nu se putu mpiedica s nu admit iretenia lui
Griffith.
El surse cu tristee n colul gurii i Marian i nfrn cu greu pornirea de a-i urmri
conturul buzelor cu vrful limbii.
n primul rnd, Lionel va fi mai n siguran cu mine dect fr mine.
Ea se ncord ca un arc, iar Griffith i nl fruntea.
Nu eti de-aceeai prere?
Marian nu tia ce s rspund. Sufletul i mintea ei se rzboiau, fiecare ncercnd s
capete supremaie asupra trupului. Renunase la iubire de dragul lui Lionel, iar cnd Griffith se
dovedise a fi mare maestru ntr-ale iubirii, ncercase s fug din calea lui. Poate c, ntr-adevr,
Lionel va fi mai siguran alturi de Griffith, dar Marian fcuse un jurmnt fa de lady
Elizabeth, pe care nu putea s-l calce n picioare.
i cu aceasta, ajungem la cel de-al doilea argument n favoarea cstoriei, spuse

124

tnrul, politicos ca un curtean sigur pe el ca un rege. Am discutat cu preotul nostru, care-i un
om tare nelept. Jurmntul de cstorie e mai puternic dect jurmntul de credin al
cavalerului fa de suveranul su dei amndou sunt legminte sfinte, fcute n faa lui
Dumnezeu. Sper s nu fiu silit s aleg ntre soie i rege. Ndjduiesc s-mi pot sluji n
continuare regele, fr vreun neajuns pentru soia mea. Dar, n ultim instan, voi pstra
secretele soiei, voi avea grij de averea i copiii ei, rmnndu-i credincios mai presus de orice
alte jurminte.
Marian ciupi, nervoas, ptura cu degetele.
neleg.
Dar m crezi?
Griffith se slt ntr-un cot, cu muchii jucndu-i sub piele, i se aplec deasupra ei.
Vrei s-auzi i cel de-al treilea argument n favoarea cstoriei?
Cred c...
Iat-l! opti tnrul, acoperindu-i faa cu srutri.
Marian i simi buzele, rsuflarea parfumat, pielea neted a obrazului proaspt brbierit,
i nchise ochii de plcere o plcere pe care ntunericul de sub pleoape nu fcea dect s-o
sporeasc.
M-ai speriat, iubito... i murmur el la ureche. Credeam c-o s te pierd i n-a fi putut
ndura...
Nu trebuie s facem asta... opti Marian, dorindu-i s fi vorbit mai hotrt i s fi
avut mai mult voin.
O fac doar ca s te conving s te mrii cu mine.
n ochii Marianei se citea stupefacia.
Vrei s spui c, dac-mi dau consimmntul, pleci i m lai n pace?
Amndoi se privir fix cteva clipe.
Accepi? ntreb el, cu o expresie de neptruns.
Mai nti, rspunde-mi.
Tcerea lui ascundea aceeai lupt ntre pasiune i raiune. n cele din urm, zmbi fr
veselie, n vreme ce ea l intuia cu o privire ndurerat.
Nu. N-am s plec. Orice-ai spune tu.
i dezleg panglica din pr i-i despleti cozile groase.
Datorit ie mi-am pierdut sngele rece i onoarea... Dar m-ai fcut de dou ori mai
brbat ca nainte.
i ngropa faa n pletele rocate, revrsate pe pern, murmurnd:
Aa nct acum vreau s te rspltesc n acelai fel.
Ea rse cu amrciune:
S faci din mine un brbat?
S te fac s uii de tine.
i nl fruntea, cu expresia cavalerului sigur de victorie nc nainte de-a intra n lupt,
Marian se simea slbit, dei nu chiar att de mult ca n urm cu cteva ceasuri. Nu chiar
att nct s nu i se poat mpotrivi. Cnd mna lui i atinse iretul cmii de noapte, ea l opri,
speriat.
Unde vrei s-mi pun mna, my lady ? zmbi el. Dorina ta e porunc pentru mine. Vrei
s-i mngi umerii? Sunt cei mai frumoi pe care i-am vzut vreodat: puternici, dei scobitura

125

lor trdeaz o feminitate ascuns. Te-am admirat pe furi i m-am minunat ce frumos contur are
trupul tu: cu talia ngust, Cu oldurile arcuite, care ademenesc brbaii, fgduind paradisul pe
pmnt.
Degetele ei tremurau. Se ls pe pern, mirndu-se ct plcere i fceau vorbele lui.
Nu cumva mna mi-e prea grea, my lady? ntreb el, vorbind ncet i rar, pe un ton plin
de subnelesuri. Aeaz-o tu acolo unde vrei.
Marian i adun toate puterile i-i aez mna pe... ptur, ct mai departe de ea.
Continund s zmbeasc, Griffith se slt ntr-un cot, sprijinindu-i capul n palm, i
privi spre mna pe care Marian o respinsese.
Bine-ai gndit, my lady. Hai s vedem amndoi unde-i mai bine s ncep cu
mngierea. Eu unul a vrea s-i ating snii. Nu-s nici prea mici, nici prea mari, dar foarte
sensibili. N-am s-i uit niciodat geamtul de plcere cnd i i-am srutat data trecut. Ca o
pisic, i-aminteti?
Marian simi c i se oprete respiraia i c se nvrte camera cu ea. Nu cumva i se fcuse
iari ru? Sau poate leacul acela dezgusttor...
Atunci ai fi vrut mai mult, dar nu prea tiai ce s-mi ceri. Acum tii, nu-i aa??
Sfrcurile snilor ei se ntriser, innd loc de orice alt rspuns. Marian i ncrucia
braele pe piept, dei Griffith n-avea cum s ghiceasc ce se ntmplase sub ptur.
Va s zic, n-ai uitat! rse el. Cnd i-am srutat snii, a trebuit s te in n fru, erai
nnebunit de plcere. M trgeai de pr i nu tiai nici tu dac-ai fi vrut s continui sau s m
opresc. Dar cnd am ncercat s m opresc...
Pe toi sfinii...
Mi-ai lipit din nou gura de snii ti, i i-am srutat iar i iar, pn cnd am crezut c-
mi voi pierde minile de plcere.
i netezi pieptul, iar ea privi, fascinat, smocurile de pr negru i cre nind la loc n
urma degetelor lui.
i brbatul savureaz astfel de senzaii.
n mintea Marianei ncepur s se perinde imagini sugestive, posibile reacii ale lui
Griffith la srutri att de ndrznee.
Asta fusese i intenia lui. Surse n colul gurii i Marian simi cum o cuprinde furia la
gndul c Griffith ncerca s-o ademeneasc prin cuvinte. i scutur cu nverunare capul sprijinit
n perne.
Te rog s pleci!
El i ndeprt uor o uvi rtcit pe frunte.
mi ceri cam mult, iubito...
i prinse obrazul n palm, i-i plimb vrful degetului pe genele ei.
i totui, nu ndeajuns. Mai ai nc multe de nvat pn s tii cum s faci dragoste.
Nici nu se putea altfel. N-am avut vreme s-i destinui toate tainele. De pild, i-ai nchipuit c
un brbat poate sruta o femeie aici...
i puse palma pe pubis.
...fcnd-o s ipe de plcere?
Instinctiv, ea i apropie genunchii, de team ca degetele lui s nu-i continue explorarea.
O clip, reui s-i potoleasc propria dorin. Apoi o coplei acelai val de fierbineal mai
puternic, aproape dureros, i, totui, divin. Dar nu chiar...

126

Nu!
i jur c acesta-i adevrul. Iar femeia poate face i ea acelai lucru.
i-ai s ipi de plcere? ntreb Marian.
Intenionase s fie sarcastic, dar nu reuise s-i ascund pasiunea.
ncearc i-ai s vezi.
Se rostogoli pe spate, cu braele sub cap. Avea umerii, pieptul i braele musculoase i
puternice, iar n aceast poziie, coastele se desenau uor sub piele. i ncorda abdomenul sub
privirea ei, i Marian avu impresia c-i zvcniser i picioarele. Poate c i se pruse. Nu ndrzni
s mearg cu privirea mai departe... Ridic brusc capul, cu ochii n ochii lui.
Ochii tnrului strluceau ca aurul topit, tulburnd-o mai mult ca orice gest i-orice
cuvnt, i citea limpede gndul, nelegnd patima care-1 rscolea.
nchipuie-i ce-ar nsemna s m atingi i tu... murmur el. S m ai n puterea ta... S
m nfior pn n strfundurile fiinei mele cnd mi mngi pieptul, apoi pntecele, apoi...
Imagineaz-i gustul meu... i geamtul meu de plcere, cnd buzele tale umede s-ar deschide ca
s m primeasc...
Ea i puse palma pe gur, silindu-l s tac.
Nu voia s-l ating, dar nu se mai putea stpni.
Oare cnd se preschimbase velul cel rzboinic ntr-un poet? Cnd nvase s ispiteasc
prin vorbe?
Griffith i srut palma, iar cnd ea vru s-i retrag mna, o prinse de ncheietur. ncepu
s-i maseze pielea delicat i sensibil, fascinat de netezimea ei i de vinioarele albstrii. i
mngie fiecare deget, iar i iar, pn cnd Marian i strnse palma, ca s-i domoleasc fiorul
de plcere. Apoi i duse degetele la buze, sugndu-le unul cte unul.
Voia ca i ea s repete gestul. Aceasta era i dorina Marianei. Smucindu-i mna, fata se
ridic n capul oaselor. Ptura alunec ntr-o parte, dezgolindu-i snii abia ascuni sub cmaa
de noapte transparent. El o privi, fr a-i putea stpni un geamt.
Ct de frumoas eti! murmur cu glas rguit de emoie. i eti toat a mea... Snii
acetia sunt tot ai mei...
Marian se aplec spre el, cu sngele pulsndu-i n vine. Pentru prim dat de cnd sosise
la castelul Powel se simea bine i avea senzaia c va tri o venicie.
Dac-i pui din nou minile sub cap, i fgduiesc s te las s-i srui.
Era un risc calculat, Fr ndoial, el ar fi putut face uz de for, posednd-o dincolo de
orice mpotrivire. Dar chiar i fr lupt, Marian l dorea nebunete. Dar Griffith voia ca ea s i-o
i dovedeasc.
Foarte bine!
Pune-i minile sub cap! ceru ea din nou
Tnrul ovi o clip, apoi, lund mna de pe obrazul ei, se supuse resemnat.
Cu ce s nceap? Era foarte important, mai ales privindu-l cum sttea ntins ca un festin
pregtit numai i numai pentru plcerea ei. i, n plus, aveau la dispoziie o zi ntreag. i puse
palmele pe umerii lui Griffith, urmrind cu degetul conturul fiecrui muchi. Apoi cobor spre
piept, spre olduri i spre coapse. l mngia fr grab, dornic s cunoasc ndeaproape un trup
de brbat i s-i afle reaciile. Dornic s descopere secretul mult-ludatului su control.
Pe chipul lui se citi o chemare disperat. i ncord degetele de la picioare, coapsele i
zvcnir. Tot trupul i se preschimbase ntr-o coard de oel.

127

Tu ai vrut-o! i aminti ea.
Atunci f precum i-am cerut! porunci el, ncruntat.
Toate la timpul lor.
Se sprijini pe clcie, i, punndu-i minile pe oldurile lui, se aplec peste el, repetnd.
Toate la timpul lor.
Nrile i se umflar de parfumul lui: un miros curat i brbtesc.
Ai fcut baie? l ntreb Marian.
Aa-i tradiia n familia mea... rspunse Griffith, apoi icni scurt, pentru c Marian
ncepuse s-l mute de ureche. nainte de nunt, te mbiezi. Iar eu eram hotrt s... Nu pot
vorbi, cnd mi lingi urechea ca o pisic.
tpnete-te! replic Marian.
Gustul lui era la fel de plcut ca nfiarea, iar Griffith se cutremur de plcere cnd
Marian i umezi sfrcul pieptului cu vrful limbii, suflnd apoi uor asupra lui.
Se strdui s rmn cu privirea la brnele tavanului i spuse:
Eram hotrt s m port cu tine astzi ca n ziua nunii. La urma urmei, o facem de
ochii lumii.
Ce anume? ntreb ea, frecndu-i obrazul pntecele lui.
Nunta. Ne cstorim doar de ochii lumii. Cstoria noastr e deja consumat. Acum nu
ne rmne dect s facem strigrile n biseric i s mergem la preot, ca s rostim jurmntul.
Dar dac a fost deja consumat murmur Marian apucndu-i coapsele i
plimbndu-i vrful limbii de la genunchi spre olduri la ce mai e nevoie de nc o
consumare?
El i nl capul de pe pern, ca s-o priveasc mai bine.
Fiindc-am crezut c mori.
Ea rse amuzat, dar Griffith vorbise ct se poate serios.
M temeam c dup ce te-am gsit robust i fericit, ca o for a naturii, urma s te
pierd pentru totdeauna.
i deschise braele spre ea.
Iubete-m, Marian. Toarn-mi n vine seva ta. Alung umbrele.
Chemarea lui o nfiora pn n mduva oaselor.
Acest brbat aceast stnc! avea nevoie de ea. Att de mult nct uriaa lui voin
se nchina n faa pasiunii.
I-ar fi putut lua dorina n joac?
Griffith voia mai mult dect s-i simt trupul lipit de-lui. i cerea s-i uneasc viaa cu a
sa.
Nici un alt brbat nu reuise s-o conving s i se druiasc, dar n braele lui Griffith ap
Powel se abandonase fr regrete i fr remucri.
i pusese soarta n minile lui. Va ndrzni s i-l ncredineze i pe Lionel? l crezuse
atunci cnd i spusese c jurmntul fa de ea era mai presus dect legmntul fa de rege?
Rspunsul trupului era Da!", chiar dac mintea continua s-i fie chinuit de ndoieli.
Srut palma lui Griffith, iar el strnse degetele, de parc ar fi vrut s-i pstreze srutarea
ca pe-o amintire. Cu mini tremurnde, ea l sili s se aeze din nou cu braele sub cap. i atinse
n treact obrazul cu snul i el i ntoarse faa, cutndu-i sfrcul cu buzele. Marian se
cutremur, dei i primea srutarea prin pnza subire. N-o atingea. Nici nu era nevoie. Trupul ei

128

i strig pasiunea ca un clopot n zi de srbtoare. Cnd el i desfcu buzele, Marian rmase o
clip nemicat, retrind n gnd acea senzaie divin.
Apoi se culc pe spate, cu un surs viclean. Griffith o provocase, iar ea se pregtea s-i
rspund, turnndu-i n vine fiorul vieii, aa cum i ceruse.
i dezleg nurul cmii de noapte, cu gesturi ncete i senzuale, urmrindu-i fiecare
schimbare de expresie, dezvelindu-i tot mai mult picioarele. n cele din urm, cu o micare
brusc, i scoase cmaa pe cap, azvrlind-o pe podea.
Puse mna pe acea parte a trupului lui pe care pn atunci o ocolise i nu-i putu stpni
rsul, vzndu-i privirea uluit.
O adevrat stnc! glumi Marian, dei, probabil, el nici mcar n-o auzise. Apoi l
atinse cu buzele i el gemu, lsndu-se n voia plcerii.
Totui, fcu un efort s vorbeasc. Cu pauze mari i gfind, izbuti s articuleze:
Acum... Vino, draga mea...
i inea ochii pe jumtate nchii, ca i cum ar fi privit spre soare. Marian se ridic,
aplecndu-se spre el.
Vino peste mine, i spuse Griffith, vzndu-i oviala.
ntr-o fraciune de secund, Marian nelese.Andu-l pe el, nu fcuse dect s-i ae
propria dorin, Se aez deasupra lui, primindu-l nluntrul ei puin cte puin. Era foarte
strmt, dar curnd durerea fcu loc plcerii. l simea tremurnd n trupul ei, dar el nu fcea
nici o micare. Era femeie i intuia sub trupul ei un lupttor. Plcerea brbatului i ddea
Marianei uriae puteri asupra lui, puteri pe care voia s le testeze pn la capt.
Prefcndu-se netiutoare, ntreb:
i-acum, ce trebuie s fac?
El se ncrunt, parc nevenindu-i s cread.
Mic-te n sus i-n jos.
Aa?
Da.
i-aa?
Da.
Vrei mai repede?
Da. Nu. Dumnezeule! F cum i place ie!
Continund s se mite, Marian se ls pe spate, sprijinindu-i palmele de coapsele lui.
i place?
El scoase un geamt dureros.
Chiar vrei s m ucizi?
Cu plcere.
i plimb palmele pe trupul lui ncordat ca un arc, de parc astfel ar fi vrut s-l ia n
stpnire.
Vreau s te ucid cu plceri.

Criminal... murmur Griffith, nnebunit de micrile ei.
Cum?
Glasul Marianei era toropit de somn. Prea att de ameit nct tnrul simi n inim
ghimpele remucrii. Marian fusese prea slbit pentru o dezlnuire att de ptima. Dar ce

129

putea el s fac? S-o fi ateptat s se nzdrveneasc? Dar atunci l-ar fi evitat prin tot felul de
viclenii. Ori el avea nevoie de cel mai mic avantaj asupra ei. Pe msur ce-i ddea seama c se
aflau n pat, dezbrcai, iar n minte i reveneau imagini ale propriei ndrzneli, ncepu s bat n
retragere.
Griffith ncerc s i-o ia nainte.
Eti o criminal fr scrupule. Eram gata s mor de plcere i nici c-ar fi existat o
moarte mai atrgtoare.
Vorbea cu un uor accent vel, care ddea cuvintelor o nuan senzual.
Ea se ghemui cu capul la pieptul lui. Griffith surse. Probabil Marian gsea c-i mai uor
s-i simt trupul lng al ei dect s-l priveasc n ochi.
M-am gndit... ncepu tnrul, rsfirndu-i pletele rocate n uvie printre
smocurile de pr negru de pe pieptul lui c pentru nunt am putea avea un eisteddfod.
iretlicul lui i atinse scopul. Marian i ls deoparte timiditatea i, sprijinindu-se n cot,
i ddu mna la o parte.
Un... ce? Care nunt?
Un eisteddfod, pronun el cu grij, ca i cum singura lui preocupare ar fi fost s-o
lmureasc,pe Marian. Adic un grup de barzi i muzicani, care vin s-i cnte cntecele i s-i
recite poeziile.
Ea l privi drept n ochi.
N-am spus c m mrit cu tine.
Griffith i susinu privirea, cu un aer candid:
Oare te-ai fi culcat cu un brbat n minile cruia n-ai avea curajul s-i ncredinezi
copilul? E posibil s ai instinct aa capricioase nct s nu te poi bizui pe ele?
Marian i ddu la o parte prul rzleit pe frunte, ntr-un gest care-i trda nesigurana.
Femei mai nelepte dect mine s-au bizuit pe instinctele lor i-au dat gre, zise ea.
ntr-adevr, ai fi putut s ne faci ru, ns cine tie dac na cumva atepi porunca altcuiva...
Griffith se simi profund jignit c Marianei i trecuse prin minte aa o grozvie. Se ridic
ncet n capul oaselor.
Nici o porunc din lume nu m-ar putea face s ucid un copil.
Nici dac ai fi proscris i nfierat ca trdtor i i-ai pierde pmnturile? Sau dac i-ai
rata ansa unei funcii nalte?
Nenduplecat ca boul n jug, Griffith i rspunse:
Eu nu duc rzboi mpotriva copiilor.
Pn i-n clipa asta s-ar putea s te gndeti c dac-a nate ali copii ai ti, de ast
dat nu m va mai interesa soarta lui Lionel.
n mod ciudat, repeta chiar cuvintele lui Harbottle. Griffith se simi jignit c Marian i
atribuia i lui pcatele lui sir Adrian.
Dac ne cstorim, m atept s m respeci, dar cred c nu-i prea greu pentru un
brbat s nele ateptrile unei femei, adug fata.
Nu i-n cazul n care acesta e motivul pentru care refuzi cstoria.
nc de cnd eram copil, urm Marian, de parc nici nu l-ar fi auzit, am nvat nu
m ncred n nimeni. E o obinuin veche, adnc nrdcinat n firea mea. Acum nu-i vorba
doar de tine i de mine. La Curte am fost martora multor grozvii, care-i nspimntau chiar i
pe cei ce le svreau. L-ai cunoscut pe regele Richard, unchiul Elizabethei?

130

Nu.
Eu da.
Dndu-l deoparte pe Griffith, se sprijini ntre perne i-i trase ptura la piept, rmnnd
cu spatele dezgolit, acoperit doar de cascada de pr rocovan.
A fost un unchi bun pentru Elizabeth i fraii ei, precum i-un frate iubitor pentru
regele Edward. Nu mi-a fi nchipuit nici n ruptul capului c era n stare de crime att de oribile.
Griffith i strecur palma pe sub pletele ei, mngind-o pe umr.
Nu m flateaz nici una din aceste comparaii.
Dar eu nu te compar cu nimeni. Nici mcar cu tata.
Glasul i se nsprise. Vorbise fr s-l priveasc. Nu cumva pentru c nu suporta s-l vad
n ochi? Sau pentru c-i era ruine de propriile-i bnuieli?
Tot ce voiam s spun e c sufletul brbailor e un hu ntunecat i plin de primejdii, n
care nu tii niciodat unde sclipete lumina adevrului.
neleg.
i chiar nelegea. Mna i alunec de pe umrul ei, lsndu-i o dureroas senzaie de
singurtate. N-avea rost s mai rmn n pat alturi de-o femeie care l socotea la fel de ticlos
ca pe ceilali brbai ntlnii n cale pn atunci.
Vru s se dea jos din paf, dar mn Marianei l reinu.
Crezi c-ar trebui s am ncredere n instinctele mele?
n sufletul lui Griffith se aprinse o licrire de speran.
Sunt convins.
Ei bine, instinctul mi spune c-mi ascunzi ceva.
Speran abia nfiripat se nrui brusc i n locul ei ni un val de mnie, nimicitoare ca o
furtun pe mare. Nici Griffith nu se atepta la o asemenea reacie. Nucit, fcu un efort
supraomenesc s-i pstreze gndul limpede.
Se trdase singur. Cine tie cum aflase Marian vechile brfe! Degetele ei lungi i subiri i
apucar strns ncheietura minii, ca pe mnerul unei spade mnuite cu miestrie. Griffith se
ncrunt. Nu-i plcea deloc asta. Chiar deloc.
Nu voia ca o femeie s-i citeasc n suflet i s-l joace dup bunul ei plac. i dorea o
femeie care s tie s coase, s ngrijeasc grdina, s-i druiasc fii, s i se supun fr prea
multe ntrebri nelegnd c numai brbatul avea dreptul de a pune ntrebri i s-i
foloseasc nelepciunea pentru a furi o via frumoas pentru amndoi, o femeie care s
priceap c nu era treaba ei s gndeasc i cu att mai puin s vorbeasc despre tainele
unui brbat. i totui, o dorea pe Marian.
Marian cea curajoas. i cercettoare. Cuteztoarea Marian.
Prea naiv ca s-i dea seama c mi-a sfidat autoritatea pentru ultima oar, zise el cu
voce tare.
Marian sri ca ars, stacojie de indignare.
N-ar trebui s-mi vorbeti mie de cstorie. Eu nu-s o proast care se supune orbete
unui brbat.
Griffith i puse palmele pe umeri i-o trase nspre el, privind-o drept n ochi.
Dac voiai un brbat pe care s-1 tri de cpstru ca pe-un armsar ncpnat,
atunci nu trebuia s te culci cu mine. Dar acum e prea trziu. Am fcut toate pregtirile de
nunt, pori n tine smna mea i, cu voia Domnului, ne vom cstori i-am s te nv s-i tii

131

lungul nasului.
n ochii lui ardea o hotrre nestrmutat. Vorbise la fel de nverunat ca n ziua cnd se
ntlniser pentru prima dat. Dar atunci amndoi erau mbrcai i stteau n picioare. ntre ei
nu exista un pat, cu aternutul rvit, care s-i cear drepturile.
De-ar fi fost neleapt, Marian ar fi trebuit s-i in gura i s fug de la castelul Powel
cu prima ocazie. Dar ea nu fusese niciodat neleapt.
Poate c eu am s te nv s-i cunoti lungul nasului, spuse ea. Poate c...
El i astup gura cu o srutare, culcnd-o din nou pe pat, cuprins de patim. Cumva era i
furie? Posibil. Marian i simi durerea i dezamgirea, i ncepu s neleag.
Griffith i dorise o via linitit i o nevast ca toate celelalte, iar acum era prizonierul
propriului su cod al onoarei. i rpise fecioria, o nvase s iubeasc i-i nchipuia c-i obligat
s-o ia de soie. Ea se desprinse din mbriare, spunnd:
Nu te silesc.
Ce anume? ntreb el, cu o privire rtcit.
S te nsori cu mine. Nu sunt femeia potrivit pentru tine.
El mormi ceva i-i tie vorba cu alt srutare, ptima i dominatoare. Prinzndu-i
obrazul n palme, o privi ptrunztor, spunnd:
Tu eti a mea. Indiferent cum sau de ce, dar eti a mea.
M gndeam...
Nu te mi gndi la nimic.
O srut din nou, fr a-i lua n seam mpotrivirea.
Dar tu...
Fr nici un dar".
Alt srutare.
Tu...
Fr tu " . Fr eu " . Numai noi".
Marian nu-i mai aminti ce voia s spun. Se zbtea din ce n ce mai puin convins, aa
c el i slbi strnsoarea. Continua s-o in n puterea trupului su, continua s-o doreasc, dar n
primul rnd voia s-l doreasc i ea. Ceea ce fusese o lupt se preschimbase ncet-ncet n
mbriri ptimae. Marian era gata-gata,s cedeze, cnd pe coridor rsun un urlet, care-i fcu
pe amndoi s sar n picioare.
Nu putei intra acolo! se auzi glasul lui Art.
Apoi alt voce, necunoscut:
Va s zic, aia-i ua. Bun! Acum voi mplini ceea ce am de mplinit.
Griffith njur printre dini. Ua zbur de perete. Marian scoase un ipt ascuit. O voce
sepulcral rosti rspicat:
V aduc salutul maiestii sale, regele Henry.


Capitolul 13

Art cotcodcea ca o gin ntr-un cote n care-a intrat vulpea:
Am ncercat s-l opresc, Griffith, dar nici n-a vrut s-aud.

132

Griffith o acoperi repede pe Marian cu cearaful i sri jos din pat. Gol puc i furios la
culme, se ndrept, cu pai ui iai, spre mesager:

Oliver Churl
4
, aa-i?
Oliver King, l corect emisarul, fr s se tulbure. Mai precis, secretarul particular al
lui Henry Tudor. i aduc salutul maiestii sale regele.
Griffith arunc o privire la mogldeaa care tremura ascuns sub pturi.
Maiestatea sa regele a ales momentul cel mai potrivit. Art, d-mi hainele.
Btrnul se grbi s-i mplineasc porunca, aducnd hainele azvrlite prin toat
ncperea. Cu minile n olduri, Griffith i ndrept spinarea i-i nl brbia, n dorina de a-l
intimida pe omuleul nvemntat n straie scumpe aflat dinaintea lui.
Fr succes.
mi cer iertare c i-am ntrerupt plcerea, sir Griffith, dar dup cum tii regele
Henry nu-i un om prea rbdtor. M-a trimis s te caut nc de acum dou sptmni i de-atunci
am btut drumul la castelul Wenthaven, apoi am colindat toi munii din ara Galilor pn s te
gsesc.
Griffith simi cum ncolete n el dorina de aciune.
Ai mers prea ncet.
Ba deloc. Am mers chiar foarte repede, dac te gndeti c nici mcar nu tiam unde s
te caut. Regele Henry i-a nchipuit c-i urmezi porunca, nu c te-ai dus acas s te odihneti.
Doar dac...
l intui pe Art cu o privire sfredelitoare.
...servitorul a uitat s-i nmneze scrisoarea regelui.
Oliver se numra printre puinii pentru care Art avea un profund respect.
I-am nmnat-o, my lord, precum ai poruncit.
Surprins de atitudinea btrnului, Griffith i cercet oaspetele cu o privire mai atent.
Poate c Oliver era, ntr-adevr, prea bine mbrcat i vorbea cu un uor accent franuzesc, dar
trupul su musculos avea o anumit elegan, iar ochii i sclipeau de inteligen.
Fr ndoial c Henry tia s-i aleag slujitorii. Oliver era unul dintre puinii care
rmseser alturi de rege att la bucurie ct i la necaz, i-i cunotea poziia la Curte.
Mnia lui Griffith se potoli ca prin farmec. Tnrul ncepu s se mbrace cu hainele pe
care i le ntindea Art.
Am urmat ntocmai poruncile regelui, spuse Griffith pe un ton msurat.
Atunci unde-i lady Marian? ntreb King.
Griffith fcu un semn ctre pat.
Chipul lui Oliver oglindea un amestec de surpriz i oroare. Treptat, cpt o expresie
gnditoare i, n cele din urm, reveni la masca surztoare i impenetrabil a curteanului versat.
Nu-mi amintesc ca regele s fi specificat c aveai i datoria asta, dar niciodat nu poi
ti la ce se gndete maiestatea sa. Poate chiar aa voia sau spera s se ntmple.
Art i ciocni uor fruntea cu degetul. Griffith i fcu semn lui King s tac, cu ochii la
pturile care ncepuser s se mite. Dar Marian continua s-i ascund faa i pe Griffith l
npdi un val de duioie la gndul c o femeie cu o reputaie ca a ei se putea ruina fiind gsit
ntr-o situaie compromitoare. Mai ales c presupunerile lui Oliver o fcuser cu siguran s

4
Churl (engl.)-bdran, mitocan, (n.t.)

133

se albeasc la fa.
Pe King prea s-l intereseze reticena Marianei, ntruct nici el nu-i lua ochii de la pat.
Regele te cheam de ndat la el.
Griffith, care tocmai i lega mantia, ncremeni cu degetele pe nur.
De ce?
Contele de Lincoln a ajuns n Irlanda, unde i-a unit torele cu conii de Kildare i
Desmond, precum i cu pretendentul, la tron. n catedrala Christ Church din Dublin l-au
ncoronat pe impostorul la, cu numele de Edward, regele Angliei.
Maic Precist! murmur Art.
Oliver ncuviin din cap, cu un aer sumbru.
C bine zici! Ticloii au smuls o coroan btut n pietre scumpe de pe statuia Maicii
Domnului i-au pus-o pe fruntea acestui nemernic!
Blasfemie!
Chiar aa. Cnd am plecat de la Curte, umbla zvonul c-au pornit pe mare, nspre noi.
Cu ce trupe? ntreb Griffith.
Oameni de-ai lor, rspunse Oliver. Thomas Fitzgerald, lordul cancelar al Irlandei, e n
fruntea unei armate irlandeze. Dar, ce-i mai grav, au i-o companie de mercenari, condus de
Martin Schwarz.
Griffith se bucur c i se ivea ocazia s-i schimbe statutul de amant nelat cu cel de
rzboinic al lui Henry. Se bucura s se poat ntoarce n lumea palpitant a intrigilor i a luptei
aa c zise cu o plcere macabr:
Impresionant, dar cam costisitor. Cine pltete toate astea?
Margaret, sora lui Edward al IV-lea.
Ah, Margaret! pufni dispreuitor Griffith. Scorpia aia btrn ar face orice, numai s-1
zvrle de pe tron pe Henry. Unde mai pui c are toate mijloacele!
S nu uitm c strnepotul ei e contele de Lincoln, iar pe Richard al III-lea inteniona
s i-l fac motenitor.
Oliver vorbea cu iretenia care fcuse din el un secretar de nenlocuit.
I-am tras de limb pe cltorii ntlnii n cale. Se pare c trupele au debarcat pe
rmul din Lancashire.
Bravo! l felicit Griffith, btndu-l pe umr voinicete. Sunt convins c informaiile
tale sunt mai de ndejde dect zvonurile de la Curte. Ia zi, ce-ai mai aflat?
Destul de puin, i nimic util. Toate zvonurile confirm debarcarea, dar nu locul i nici
destinaia trupelor. De cum am intrat n ara Galilor, am neles c pe veli i doare-n cot de
situaia Angliei.
Nici nu se poate altfel, my lord ! rnji Art cu gura lui tirb. Velii au ncredere c
Henry i va apra i singur tronul.
De asta s fii sigur, cel puin att ct triesc eu, zise Griffith.
Trase aer n piept, adulmecnd aproape aievea mirosul cailor, al sngelui, al cmpului de
lupt. tia ce nseamn o btlie. Se pricepea la tactic i strategie. tia c victoria revine celui ce
reuea s rmn n picioare, iar nfrngerea celui dobort n noroi. Era o treab serioas,
brbteasc, potrivit pentru un cavaler, de-o mie de ori mai bun dect tumultul sufletesc n
care se zbtea cnd o nfrunta pe Marian.
i totui, privind spre pat, l ncoli o vag remucare.

134

Voi veni, zise el.
Art lu asupra sa ndatoririle de gazd, lsndu-1 pe Griffith s se ocupe de Marian
My lord, nu dorii s cobori n sala mare i s bei ceva, dup oboseala drumului? Ai
btut cale lung, iar dac lord Rhys i soia sa vor afla de sosirea dumneavoastr, vor dori, fr
ndoial, s v ureze bun-venit.
Ah! exclam Oliver, fcndu-i vnt cu poala mantiei. Voi fi ncntat s-l cunosc pe
lordul Rhys. Ne vedem mai trziu, sir Griffith.
Ct de curnd, l asigur Griffith.
Atept pn ce ua se nchise n urma lui Oliver, apoi se ndrept spre pat.
Iubito... murmur el, dnd deoparte cearaful. Au plecat. Poi s iei de-acolo.
Prul ciufulit al Marianei nu reuea s-i ascund privirea mnioas.
Griffith se ntrist brusc. Marian ascultase, fr voia ei, planurile lui i ale regelui.
M-ai spionat, zise tnrul, adresndu-i, la rndul su, aceeai acuzaie care-l scosese
din mini cnd se afla la castelul Wenthaven..
Marian pricepu aluzia i-i rspunsse cu glas rece i lipsit de orice sentiment:
Un obicei dezgusttor, nu-i aaa? Dar n acelai timp i profitabil aa cum i-ai dat i
tu seama ntr-un trziu. Se pare c trebuie s pleci fr zbav.
Griffith socoti n gnd ct timp i-ar fi trebuit ca s-i adune oamenii i s-i narmeze.
Chiar mine diminea, se hotir el. Iar cnd m ntorc, vreau s te gsesc tot aici. Vei
rmne la castel, unde vei fi tratat cu toate onorurile, n calitate de viitoare soie a mea.
Marian i ridic brbia nspre el. Griffith i prinse obrazul n palme, silind-o s-l priveasc
n ochi. O domina, aa cum avusese intenia.
Ascult-m. Aici eti n siguram. La fel i Lionel. De asta se, vor ocupa prinii mei.
Dac ai pleca de la castel, mi-ar fi team pentru tine. Aa c jur-mi....
Nu jur nimic unui brbat care d fuga la Henry ori de cte ori primete porunc.
El gemu, dezgustat, i-i ddu mna la o parte.
Iar ncepi?
Apoi adug rbdtor, de parc s-ar fi adresat unui copil.
Henry e suveranul meu. n calitate de cavaler i cretin, nu pot s nu-mi respect
legmintele, iar cel mai important e acela de a-mi ajuta regele cnd m cheam la lupt. Dac l-
ai auzit pe Oliver King, ai neles, probabil, ce ameninare reprezint pentru Henry acest
pretendent la tron.
Marian i ntoarse spatele.
Pentru Henry i pentru Elizabeth! adug Griffith, cuprins de o furie subit.
Bineneles c trebuie s pleci, i arunc ea peste um cu un surs acru. Aa c... pleac!
Dar acest mod de a-i arta ngduina era departe de a-l mulumi pe Griffith.
Tu ai avea ncredere ntr-un brbat care nu-i respect jurmntul fa de regele su?
Eu n-am ncredere n nici un brbat.
Ba ai, n Art.
Chipul Marianei se mblnzi brusc.
Aa e.
Iar Art e credinciosul meu servitor.
Fata ncuviin din cap.
Crezi c Art m-ar sluji cu atta credin dac-a fi un netrebnic?

135

Nu tiu.
El zmbi fr voia lui.
ntreab-l i-ai s vezi.
Ah, uneori am ncredere i n tine! izbucni Marian. Dar tocmai atunci te cheam regele
i m sileti s-mi amintesc propriile mele ndatoriri.
i atinse obrazul cu degetele reci ca gheaa.
Du-te, Griffith. Lupt pentru crezul tu, iar eu voi rmne s lupt pentru al meu.
Am s te gsesc aici cnd m ntorc?
Ai s te ntorci? replic Marian, aruncnd vorbele ca pe nite sgei otrvite.
ntrebarea ei l lu pe nepregtite. Ce voia s spun? Se temea c o va prsi? i nchipuia
c va curta alt femeie?
Sau poate era ngrijorat c va fi rnit n lupt?
Simi o fierbineal n tot trupul. Ea i smulse mna dintr-a lui, de parc ar fi fost jratic,
i Griffith ncepu s rd prostete.
i jur c-am s m ntorc, declar tnrul, dar a vrea s-mi dai un obiect de-al tu, s-l
iau cu mine ca amintire.
Ea ntoarse capul, ferindu-i privirea.
N-am ce amintire s-i dau.
Griffith simi c i se strnge inima.
Atunci am s-mi iau singur.
Prinse ntre degete o uvi subire, de culoarea focului, i, cu o micare brusc, o smulse,
fluturndu-i-o prin faa ochilor.
O amintire care s-mi dea curajul lui Samson
5
n btlia care m-ateapt.

A doua zi, n zori, Marian sri din pat, chinuit de un sentiment de vinovie. Remucarea
i alung somnul, dndu-i puteri s coboare scara n spiral care prea s-i fug de sub picioare.
n ajun i epuizase bruma de fore ctigat prin odihn, dar voia cu orice pre s-l mai
ntlneasc o dat pe Griffith nainte de plecare.
Nu-l putea lsa s mearg la rzboi fr a-l mai vedea cteva clipe.
Poate c era ultima oar.
i trecu mneca pe la ochi, ca s-i tearg lacrimile, apoi se tr, cltinndu-se pe
picioare, pn n curte. Prin ua deschis ptrundea un curent de aer rece, care-o nvlui fcnd-
o s-i nfoare mai strns ptura n jurul trupului. n apropiere se auzeau glasuri brbteti,
suduind i glumind, pregtindu-se de btlie.
Srmani netiutori! Nu nelegeau c riscau s nu se mai ntoarc acas? Nici Griffith nu
nelegea? Nu-i ddea seama c toat vitejia lui nu servea la nimic dac-l nimerea o singur
piatr aruncat din catapult, zdrobindu-i oasele? Sau dac vreo sgeat nit dintr-o arbalet
i-ar fi ptruns prin armur? Ori de-ar fi fost zvrlit din a i clcat n picioarele cailor? Toat
noaptea rsucise n minte zeci de imagini, zeci de feluri n care ar fi putut muri Griffith. Iar el i

5
Samson personaj biblic, conductor al iudeilor n lupta mpotriva filistinilor. Legenda spune c
puterea lui era ascuns n pr. Neputnd fi nvins pe ci obinuite, a fost dobort prin viclenia preotesei Dalila,
care i-a tiat pletele. (n.t.)


136

oamenii lui rdeau!
Ajungnd n capul scrilor, se sprijini de perete, rsuflnd adnc de cteva ori i
luptndu-se cu nodul din gt. i venea s tueasc, dar se abinea, de team s nu-i trdeze
prezena. Se simea stnjenit i-ar fi fost o umilin ngrozitoare dac vreunul din soldai ar fi
descoperit-o. Cu-att mai puin Griffith!
Prin ua deschis, vedea un vlmag de brbai, bieandri i cai... dar nu-l zrea pe
Griffith, aa c ndrzni s fac un pas afar din ascunztoare. Lespezile de piatr i rspndeau
n tot trupul fiori de ghea. Se opri chiar pe marginea ultimei trepte i, n aceeai clip, ddu cu
ochii de el.
Rdea cu capul lsat pe spate, cu minile n olduri, radiind for i bucurie cu fiecare
fibr a trupului su uria.
Se trase napoi, speriat, dar Griffith nu rdea de ea. Rdea laolalt cu toi ceilali ostai
mrginii i lipsii de imaginaie care porneau la rzboi fr a se gndi la ce lsau n urm.
Tremurnd din toate ncheieturile, se sprijini de zid i-i terse fruntea transpirat.
N-ar fi trebuit s se poarte aa urt cu Griffith! S-ar fii cuvenit s-i dea binecuvntarea ei,
acum cnd se pregtea s-i

mplineasc datoria ctre rege. n schimb, ea se artase fnoas, l
minise, i spusese c nu avea nevoie de el. n realitate, o rodea gelozia.
Era geloas pe Henry.
Oh, sigur, dac l-ar fi acceptat ca so, era sigur c el n-ar mai fi rvnit alt femeie.
Legmntul de cstorie ar fi fcut i el parte din inviolabilul cod al onoarei, pe care Griffith nu l-
ar fi trdat cu nici un pre. Dac l-ar fi luat de brbat, ar fi fost singura femeie din viaa lui dar
ntotdeauna ar trebuit s cedeze n faa dorinei lui arztoare de-a lupta i a-i sluji regele.
Cum ndrznea s plece din pat, lsnd-o balt la prima chemare a lui Henry? Cum
ndrznea s renune att de uor la iubirea ptima care-i lega?
i nchipuia c ea nu tie ct urte delirul irezistibil care-l aducea n braele ei, dar se
nela. Cumva credea c era mai puin ruinos ca Marian s-i trdeze jurmntul dect ca el s
cedeze n faa pasiunii?
Cu alte cuvinte, ndatoririle ctre Henry erau o cinste, iar cele ctre ea o umilin.
O ngrozea propria-i gelozie. Ce nsemna aceast emoie indescriptibil pe care Griffith i-
o aprinsese n suflet? Cumva ceva mai mult dect dorina fizic? Oare s fi fost vreun sentiment
siropos, care-i slbea forele, abtnd-o de pe calea pe care o tia a fi cea dreapt i corect?
Atunci, trebuia s-o nbue. Aa va face... ns nu azi! Azi avea de luptat cu gndul c
Griffith s-ar fi putut s nu se mai ntoarc niciodat.
Privi ncruntat la pungua de piele roie pe care-o inea strns n pumn, ntrebndu-se
cum s-o strecoare n bagajele lui Griffith, fr tirea lui. Cnd o luase, scpase din vedere
amnuntul, dar realitatea era cu totul alta. Avea de ales ntre a i-o da nmna ceea ce orgoliul
nu-i ngduia i-a gsi o cale de-a i-o strecura n bagaje.
M'lady!
Auzind glasul lui Art, tresri ca picat cu cear.
Ce faci aici? E tare frig i nc nu te-ai nzdrvenit complet.
i puse palma pe bra, conducnd-o ctre scar.
Dac vrei, poi s-i faci cu mna de la fereastra camerei, dar acum...
Fcu un pas napoi, privind-o cu luare-aminte.
De ce te hlizeti aa?

137


Ud leoarc dup ce traversase rul Trent, Griffith ptrunse clare n tabra regal din
satul Radcliffe, nsoit de Oliver King i de Art i urmat de o trup de cavaleri veli. Cltoriser
nentrerupt vreme de ase zile, mai nti spre Kenilworth unde se dusese Henry de ndat ce
aflase despre debarcare, mpreun cu cei mai credincioi cavaleri i patru mii de soldai. Totui,
nainte de-a ajunge la Kenilworth, Griffith primise veste c Henry pornise ctre Nottingham,
unde armata sa i sporise numrul cu cinci mii de oteni credincioi, veli i englezi. Griffith,
Oliver, Art i nsoitorii lor o luaser spre nord, ajungnd n oraul Nottingham, pe care-l
gsiser pustiu. Lincoln i rebelii si se ndreptau spre sud, iar Henry evacuase Nottingham-ul, ca
Radcliffe s aib cale liber pentru a le stvili naintarea.
Unde-i cortul regelui Henry? strig Oliver spre straja cea mai apropiat.
Cine ntreab? ntreb soldatul.
Oliver se aplec din a, ncruntndu-se spre el.
Secretarul personal al maiestii sale.
Oliver King?
naltul slujba ncuviin scurt din cap i sentinela i rsuci, ncurcat, o uvi de pr,
vorbind cu respect exagerat:
Regele Henry a ntrebat de 'mneavoastr. Tre' s mergei la el numaidect. E colo, n
vrful dealului. i vedei stindardu'?
Mrea privelite... murmur Art. Urmeaz altele i mai i. Crezi c putem ajunge
pn acolo?
Oteanul izbucni n rs, dar tcu brusc, vznd expresia ncruntat a lui Griffith. Cavalerii
veli se rspndir printre ali lupttori venii din ara Galilor. Art oft, ridicnd ochii spre
ceruri.
Uite ce fericii sunt c-au scpat de gura ta! remarc el.
Ei bine, tu n-ai norocul sta! replic Griffith. Ai s rmi cu mine, s te ocupi de bagaje.
Clrir n tcere spre cortul regelui Art era mbufnat, cum de altfel rmsese tot timpul
cltoriei. Drumul se dovedise greu de suportat, pentru c, dei vremea fusese senin i plcut,
nu acelai lucru se ntmpla i cu starea de spirit a lui Griffith. Tnrul se artase n permanen
morocnos i, cum nu avea prea mare experien n acest domeniu, nici nu se pricepea s-i
ascund aragul sub o masc de comportare civilizat.
Marian l lsase s plece la lupt fr nici o dovad de mbrbtare i nu artase nici cea
mai mic preocupare pentru soarta lui. Nici mcar nu-i fcuse semn de la fereastr, aa cum
sperase tnrul, trgnd cu coada ochiului n vreme ce prsea castelul Powel. Oare femeia asta
nu nelegea c n btlia ce urma unii vor fi ucii? Poate chiar i Griffith.
E drept c el era ncreztor i-i rdea de grija pe care i-o fceau femeile. Dar ar fi vrut ca
femeia lui s se team, s sufere pentru el clip de clip ct timp era plecat.
nainte de-a descleca la cortul regelui, le iei n ntmpinare nsui Henry
Griffith, pe unde umbli? Pn acum a trebuit s m descurc fr cel mai bun sftuitor
al meu. i tu unde-ai fost, Oliver? A trebuit sa pun scutierul s-mi scrie scrisorile i-au ieit o
porcrie!
Scutierul i ceilali consilieri militari se adunaser n jurul regelui protestnd, ns cu
zmbetul pe buze. Griffith anticip c totul avea s mearg strun. Zvrli frul n mna unui paj,
ntrebnd:

138

Unde-s trupele contelui de Lincoln?
Henry l btu pe umr, prietenete.
sta zic i eu cuvnt de bun-gsit
Dndu-i seama c fusese nepoliticos, Griffith spuse:
Maiestate, ai trimis dup umilul vostru servitor i-am venit ca vntul i ca gndul.
Apoi, nfurndu-i mantia n jurul trupului, ntreb:
Unde-i Lincoln?
Henry izbucni n rs i, cltinnd din cap, se adres celor din jurul su:
Ai vzut vreodat un vel care s nu fie priceput la vorb?
My lord, glumi Oliver, cine tie dac nu cumva i-a trebuit s simt pmntul rii sub
picioare i cldura unei femei n braele sale?
Griffith l privi ncruntat.
Cine tie dac nu cumva secretarul regelui ar trebui s-i in gura nchis, ca s nu-i
piard dinii?
Oliver pufni cu prefcut dispre i ceru s vad corespondena lui Henry, dar Griffith tia
c discuia nu se ncheiase. Secretarul particular al lui Henry fcea mai mult dect s scrii
scrisori. Cealalt nsrcinare a lui era de-a tria tirile, dnd deoparte brfele i zvonurile, ca s-i
ofere regelui doar informaiile cele mai importante.
Iar scena al crei martor fusese nu demult, la Castelul Powel, era aur curat.
Henry intr primul n cort, urmat de Griffith i Oliver.
Dup ei venea Art, crnd bagajul lui i-al stpnului lui.
Regele le art o banc de lemn, n apropiere de jilul su de campanie, i zise:
Aezai-v acolo i bei ceva, s v rcorii. Scutierul tu, Art... parc Art, nu?
Btrnul zmbi cu gura pn la urechi i ddu din cap, mgulit de atenia suveranului.
Art v va servi buturile ct timp eu v povestesc ce se mai aude despre Lincoln.
Griffith murmur cteva cuvinte de mulumire i se aez, nc posomort de indiferena
Marianei. Se ntreba dac va reui vreodat s-o uite.
Henry nu-i bg n seam proasta dispoziie, ncepnd s istoriseasc:
Am aflat c Lincoln vrea s ajung la cetatea fortificat unde se afl familia York.
Griffith lu pinea i brnza din minile lui Art, apoi ntreb:
Oare individul sta e att de dobitoc nct nu nelege c astfel va fi inta focurilor
noastre ncruciate?
Sper s fie! oft Henry. A traversat rul Trent i i-a ridicat tabra pe marginea unei
rpe.
De-asta suntem noi aici? Ca s ne ducem s-i tvlim niel prin noroi?
Henry ncuviin, iar Griffith surse cu cruzime.
Cnd plecm?
Curnd. Chiar dup-amiaza asta. Trupele mele sunt mai bine echipate i narmate
dect rebelii i am generali mai experimentai.
Henry lu o can cu bere i nchin spre Griffith.
Am mai muli oameni dect Lincoln spionii mei zic c de dou ori pe-att. Numai
un ghinion drcesc ne-ar putea face s pierdem.
Griffith cltin din cap, dezaprobator. Avea suficient experien pe cmpul de lupt ca s
tie c soarta unei btlii putea fi schimbat din te miri ce i era destul de superstiios ca s i se

139

strng inima vznd optimismul lui Henry.
La Bosworth, tot un astfel de ghinion drcesc l-a costat viaa pe regele Richard,
Toi cei de fa tcur brusc, auzind dojana aspr a velului. Henry cobor braul n care
inea cana.
La dracu', omule, ce te-a apucat?
Abia acum pricepu Griffith c fcuse o gaf i-i ddu silina s-o ndrepte.
Nimic, my lord, doar c vreau s v feresc de neajunsurile unui entuziasm exagerat.
Cei din suita regelui tceau n continuare, iar Griffith urm:
Cu alte cuvinte, ar trebui s ne rugm la Dumnezeu s ne druiasc victoria, i nu s-l
suprm artndu-ne prea ncreztori.
neleg. Nici nu s-ar putea altfel. Fii sigur c-am s in seama de spusele tale...
Zicnd acestea, Henry se uit spre Oliver, nlnd ntrebtor din sprncene. Secretarul se
ridic de la masa de scris i veni lng el. Murmur ceva la urechea regelui, n vreme ce Griffith
se foia, nelinitit. Cnd Oliver sfri ce-avea de spus Henry i fcu semn c putea s plece.
Ce-a zis? ntreb tnrul.
Tu ce crezi? i-o ntoarse Henry, aplecndu-se spre el.
Vreau s-o iau de soie, declar Griffith cu un aer sfidtor, tiind c regele avea dreptul
s se opun la cstorie, singura lui ans fiind aceea de a-i demonstra c el i Marian fceau o
pereche potrivit.
Era limpede c Henry nelesese. Cu siguran c Oliver rostise numele femeii, pentru c
regele nu ceruse nici un de lmuriri.
Dar Henry ridic brbia, iar Griffith se nnegur. Apoi regele art spre el, zicnd:
Ai lipsit de la Curte aproape o lun. De ce n-ai luat-o de soie pn acum?
Griffith schimb o privire cu Oliver, care-i ascunse un zmbet. Ceilali nobili din suita
regal erau numai ochi i urechi.
Pentru c n-am reuit s-o conving ct sunt de hotart s fac acest pas. Parc s-ar teme,
explic Griffith, cu ochii la Henry, s nu-i faci vreun ru fiului ei.
Regele i trecu uor palma peste obraz i peste brbie.
Trebuie s mi se rad barba, murmur el. Nu-mi place s merg la lupt n halul sta.
Risc s stric moralul trupelor. Art, te pricepi s razi o barb fr s m ciupeti?
Art fcu o plecciune.
Pot i s tai gtul cuiva, dac aa vreau eu. Dar pe maiestatea voastr promit s v rad
fr nici cea mai mic zgrietur.
Nu cumva se laud? ntreb regele, adresndu-se lui Griffith.
Ctui de puin, rspunse tnrul.
Atunci, te rog s-i ari meteugul, i porunci Henry lui Art. Ia briciul meu i ascute-l
cum crezi de cuviin.
Maiestate, dac nu v suprai, a prefera s v rad barba cu briciul lui sir Griffith.
Chiar eu i l-am druit, cu muli ani n urm, i are lama din cel mai fin oel spaniol.
Fri a mai atepta alt ndemn, Art rsturn coninutul sacului lui Griffith pe covorul
scump al regelui i ncepu s rscoleasc printre haine.
Ce faci acolo, Art? ntreb Griffith, exasperat.
Caut briciul tu.
Te-ai prostit? se rsti tnrul, scondu-l de la cingtoare i legnndu-l sub ochii

140

servitorului. Doar tii c-1 pstrez totdeauna la ndemn.
Uitasem, se scuz Art, ndesnd lucrurile stpnului napoi n sac.
Lu briciul, trecndu-i degetul bttorit de-a lungul muchiei.
n cteva clipe, l ascut aa cum trebuie.
Atept, ncuviin regele.
Apoi, ntorcndu-se spre scutier, adug:
Adu-mi ap fierbinte!
i, n ncheiere, se adres celor prezeni:
Nu-mi place s am spectatori cnd m brbieresc.
Griffith i ddu seama c, atunci cnd voia, Henry era n stare s scape de nepoftii ct ai
clipi din ochi. Singurul care rmsese era Oliver, care privea gnditor o hrtie pe care fcuse
cteva nsemnri strategice.
Ct despre lady Marian Wenthaven... urm regele, strngndu-i buzele i aranjnd
cu grij piesele unei armuri lucitoare persoana ei intereseaz Coroana numai pentru c este o
prieten apropiat a reginei. n ce-l privete pe fiu, tiu c Elizabeth i-a fost na.
Adevrat?
Nu i-a spus nimeni?
Nu, dar m bucur s aflu.
Henry i ignor comentariul cu nepsare regeasc.
Aadar, pe regin o preocup soarta lady-ei Marian i a copilului, dar, aa cum i-am
explicat, lady Marian are un tat care, dup tirea noastr, nu pare a fi un trdtor.
nc nu, sire.
nc nu! Aici e buba, nu-i aa? exclam Henry, aruncnd o privire nspre Griffith. nc
nu. Am auzit c lordul de Wenthaven i-a tocmit mercenari veli.
I-am vzut cu ochii mei.
Wenthaven mi-a stat ntotdeauna ca un ghimpe n coast. E iste i are ambiii care-i
depesc cu mult originea umil. Dup ce isprvim cu rebelii, va trebui s m ocup i de el. Lu
n mn o plato, cercetnd-o ca s vad dac era n stare bun.
Dac tatl Marianei s-ar rzvrti mpotriva mea i-ar lua calea exilului, lady Marian i
fiul ei ar cdea n grija Noastr! Dac vreau s fiu respectat ca rege, sunt nevoit s dau o lecie
exemplar fiecrui trdtor, tindu-i capul i confiscndu-i averea. ns astfel, i-a face un mare
ru fiului Marianei... cum zici c-l cheam?
Lionel, sire..
Griffith era fascinat de teatrul pe care-l juca regele i, n primul rnd, de faptul c Henry o
acceptase pe Marian.
Lionel.
Henry i trecu din nou mna peste fa, apoi rmase cu palma apsat pe gur, de parc
i-ar fi venit greu s pronune numele copilului. ns n clipa urmtoare, i reveni i-i urm
gndul:
Dup cum i-am spus, lady Marian e prietena reginei, iar regina ar fi tare nemulumit
dac m-a purta urt cu fosta ei domnioar de onoare i, desigur, cu copilul a crui na este.
Aadar, dac lady Marian ar fi soia unui supus credincios ca tine...
i ls fraza neterminat, ca o momeal atrnnd n vrful undiei, iar Griffith prinse
prilejul i ntreb fr ocoliuri:

141

Atunci ar fi n siguran i i-ar putea pstra averea?
Pentru fiul ei, preciz Henry.
Lady Marian are aceleai griji ca maiestatea voastr, dar bnuielile ei sunt cu totul
altele.
A dori ca prietena reginei s nu aib nici un fel de bnuieli.
Dar ea se teme c, lund-o de soie, chiar eu a fi trimis n exil.
n caz c tatl ei trdeaz?
n orice caz, zise Griffith, alegndu-i cuvintele.
Poi s-o asiguri pe lady Marian c n prezent eti unul din cei mai fideli supui ai mei.
Dac te ia de so, te voi trata cu tot respectul rangului tu, chiar dac...
Fcu o pauz, privindu-l drept n ochi.
...te vei retrage de la Curte, ca s te ocupi numai de domeniile tale.
Griffith trase concluzia c, de fapt, dac se nsura cu Marian, va cdea n dizgraia regelui.
Iat preul ce se cerea pltit pentru dreptul de-a fi fericit alturi de femeia iubit.
Desigur, vei primi compensaiile cuvenite...
Tonul lui Henry prea sincer, dar cu totul dezinteresat, ca i cum ar fi tiut ct de puin i
psa lui Griffith de compensaii. Brusc, regele puse ntrebarea care-l frmnta cel mai mult:
Lady Marian e o femeie de onoare?
Mai mult dect e cazul, ncuviin Griffith.
Da... oft Henry. Sigur c da. Elizabeth mi-a descris-o...
Glasul i tremur, aa c-i lu fraza de la nceput.
Regina mi-a povestit cum a ajutat-o lady Marian n lunile ngrozitoare petrecute la
Curtea lui Richard. Nu tiu cum ar fi supravieuit soia mea, de n-ar fi avut sprijinul acestei fiine
istee i devotate. Nu tiu...
ntinse mna i-i ncleta degetele pe umrul lui Griffith aproape cu slbticie.
i-o druiesc. Ia-l i pe fiul ei. Ferete-i de primejdii i de ticloii care-ar vrea s se
foloseasc de ei pentru a-i atinge scopurile. Te rog s ai grij de ea, altfel urmrile vor fi
cumplite i distrugtoare...
De data asta, Henry nu mai juca teatru. Vorbele lui erau strigtul disperat al unui brbat
care voia s-i salveze soia, tronul i motenitorul.
Vzndu-l astfel, Griffith avu din nou revelaia c Henry era un rege bun, capabil s fac
din Anglia un stat unitar, iar jurmntul lui c nimeni nu-i va lua vreodat tronul aproape
c-i umplea sufletul de spaim. Spaim, respect i nelegere. O nelegere dincolo de jalnicele
ncercri de comunicare ntre ceilali oameni.
Aa voi face, fie c vrei sau nu. Dar pentru asta trebuie s tiu cine-i copilul.
Privirea regelui nu trda nici o emoie.
Gum cine? Fiul lady-ei Marian.
Regele pstra o expresie de neptruns i Griffith se sili s-i opreasc ploaia de ntrebri
care stteau gata s-i neasc de pe buze.
Oliver! strig regele.
Secretarul sri n picioare.
Scrie o scrisoare ctre lady Marian i invit-o imediat s ne fac o vizit. Vom celebra
cstoria ei cu sir Griffith la Curte.
Surse binevoitor spre Griffith.

142

Dei taic-su are destui bani, vreau s-i ofer eu nsumi zestrea miresei.
Griffith i nghii nodul din gt.
Nu tiu...
Henry i ghici gndul i spuse:
Va veni. Nu trebuie dect s gsim mesagerul potrivit, n cine are ea cea mai mare
ncredere?
Art, rspunse Griffith.
M-ai chemat? ntreb btrnul, vrnd capul n cort.
Art, i se adres Henry, nconjurndu-i cu braul umerii osoi, Griffith spune c Marian
are mare ncredere n tine.
Art ncuviin din cap, fr prea mare tragere de inim.
Atunci tu eti cel care-o va aduce lng alesul inimii ei, astfel nct s putem ncheia
cstoria ntre sir Griffith i lady Marian. Vai de mine! se ncrunt regele. E fiic de conte, aa c
e o lady", iar Griffith doar sir". Trebuie s fac ceva. Oliver, nu uita s-mi aminteti c sir Griffith
are nevoie de un titlu.
Prea bine, maiestate! rspunse secretarul, apoi, netulburat, cut un pergament nou i
se aternu la scris.
Sire, nu-i nevoie... bigui Griffith.
Regele ddu din mn, plictisit.
Prostii! M-ai slujit cu credin, iar misiunea pe care i-am ncredinat-o nu-i lipsit de
pericole. Acum, Art, spune ct i trebuie ca s te duci n ara Galilor i s-o aduci pe lady Marian.
Depinde dac v gsesc tot aici, rspunse btrnul, pe un ton plin de ndoial.
Dup nunt am de gnd s m ntorc la Kenilworth, adug regele, uitndu-se pe furi
la Griffith. Dac totul merge bine. Cu voia lui Dumnezeu... Ad-o aici pe lady Marian.
Am nevoie de cinci zile drum ntins pn la castelul Powel, spuse Art. Iar ca s
cltoresc cu o lady pn la Kenilworth nc vreo zece.
Cu lady Marian, interveni sec Griffith, nu-i vor trebui dect apte.
Dar fiindc-i vorba i de Lionel, ripost Art, atunci se fac vreo dou'pe.
Henry l strnse tare de mn.
Nu aduce copilul. Regatul meu nu-i chiar att de sigur pe ct a vrea eu, iar castelul
Powel l va apra de primejdii.
Nu tiu dac va veni fr Lionel, se ndoi Art.
E porunca regelui, rspunse Henry.
Art arunc o privire rugtoare spre Griffith, dar acesta ridic din umeri.
Dac cineva e-n stare s-o aduc, acela eti tu, Art.
Art o va convinge.
Henry i reluase aerul regesc. Prea sigur de nsuirile btrnului slujitor. Deodat se
aplec i culese ceva de pe jos.
Ce-i asta?
inea n mn o pungu roie, din piele, legat cu nur auriu.
Era printre lucrurile lui Griffith, zise Art. Tre' s fi czut cnd am rsturnat sacu' pe
covor.
Griffith i arunc o privire bnuitoare, dup care lu pungua i-o deschise. n palma lui se
rostogoli o piatr cenuie, asemenea celor din care erau construite zidurile castelului Powel.

143

Odat cu ea alunec afara ceva moale i mtsos. Griffith recunoscu imediat culoarea. ntre
degete inea o uvi de pr subire i rocovan, lung aproape pn la pmnt. O raz de soare
se aga n ea, ca i inima lui Griffith.
Henry atinse uor uvia sclipitoare.
Amintire de la iubita ta?
Aa cred... murmur tnrul, luptnd s-i nfrng emoia. Da, e-o amintire de la ea. A
vrut s fiu la fel de puternic ca Samson.
i piatra? ntreb Henry.
Griffith fcu ochii mari spre Art, care se uita n tavan, fcnd pe netiutorul.
mi nchipui c scutierul meu cunoate rspunsul.
Art se sprijini n clcie, zicnd:
Habar n.-am, dar bnuiesc c prin piatra aia i ureaz s fii tare ca munii din ara
Galilor.
Cred c ai dreptate, ncuviin Griffith.
ncercase s fie sarcastic, dar nu reuise dect s se arate moale ca o plcint.
Dar cum de n-ai gsit pungua mai nainte?
M mir i eu... rnji Art cu gura lui tirb.
Nu m ndoiesc! replic Griffith.
...dar cred c lady Marian n-a vrut s-o gseti dect nainte de btlie, ca s nu se strice
vraja.
Cnd Griffith se simi destul de stpn pe sine ca s-i strecoare pungua n sn, Art se
adres lui Henry:
Am ascuit briciu', maiestate. Scutieru' a adus ap fierbinte. mi ngduii s v rad
barba?
S-mi razi barba? se ncrunt Henry. Doar merg la rzboi, nu s fac curte la femei. De
ce s-mi razi barba? Vreau s-mi mplineti porunca fr ntrziere.
Chiar acu'? se ngrozi Art.
Sigur c nu! Calul tu are nevoie de odihn. i totui, nu-mi place s te fac s-atepi...
ncepu s bat darabana cu degeele pe mas, apoi, brusc, se lumin la fa.
Am s te trimit la grajduri, cu o hrtie purtnd pecetea mea. Le spui celor de-acolo c
ai nevoie de un cal iute de picior cel mai bun pe care-l avem i provizii pentru o cltorie
de patru zile.
Cinci! i aminti Griffith.
Henry nu ddu nici un semn c l-ar fi auzit.
Ah, Art, ce aventur vei tri! Te invidiez pentru prilejul de-a revedea ara Galilor.
Mai ales c tocmai m-am ntors de-acolo! mormi Art.


Capitolul 14

Btlia decurge aa cum am sperat. Credinciosul lord Oxford a ieit naintea trupelor
lui Lincoln, pe povrniul colinei Rampire. S-a dat o lupt pe via i pe moarte, dar armele i
armurile noastre i-au dovedit superioritatea.
Mulumit i zmbitor, Henry i ridic ochii de pe depea abia primit.

144

Griffith, se pare c, ntr-adevr, Dumnezeu i ajut pe cei ce se ajut singuri.
nciudat, Griffith i azvrli mnuile de piele pe masa plin de alte depee asemntoare.
Se ndeprt cu pai mari, zngnindu-i pintenii. Jambierele de metal l incomodau la mers, iar
genuncherele i cotierele scriau la fiece micare.
Dar Griffith nici nu le lua n seam. Nu ddea atenie nici soarelui de amiaz, care-l
fierbea ca pe-o bucat de carne ntr-o oal, nici transpiraiei care-i mbibase cmaa de sub zale.
Nu remarcase nici suspinul exasperat sau privirile pline de subnelesuri pe care le schimbau
ntre ei nobilii din suita regelui. Bolnav de inactivitate, cuta argumente pentru a-l convinge pe
Henry s-l trimit la lupt.
Sire, Dumnezeu mi-a dat norocul de-a v sluji dup puterea mea, dar v-a fi
recunosctor dac mi-ai da prilejul s v terg dumanii de pe faa pmntului.
Henry rsuci pergamentul, deloc impresionat de elocina lui Griffith.
Bedford i Oxford se descurc destul de bine.
Platoa lui Griffith strlucea n lumina soarelui de diminea. Tnrul i strnse cu putere
coiful sub bra, scrnind din dini. Voia s intre n lupt. Simea nevoia s-o fac. De zile ntregi
era ntr-o dispoziie cumplit, nc de cnd se desprise de Marian, cu convingerea c puin i
psa de el. Acum, cnd Art plecase s-o aduc, era la fel de prost dispus, ns dintr-un motiv exact
opus. De data asta tia c fetei nu-i era indiferent soarta lui. Purta amintirea de la ea sub
plato, chiar lng inim.
Iar Henry insista s-l in lng el.
Dar regele nu era chiar att de nenduplecat pe ct prea
tii bine c am dreptate. E o prostie s arunc n lupt mai multe trupe dect e necesar.
Domnul e de partea noastr. De ce s-l sfidm numai dintr-un orgoliu prostesc?
Orgoliu prostesc? Oare orgoliul prostesc l fcea pe Griffith s doreasc s-i aline
nemulumirea prin aciune concret? Prin lupt?
Am mai mare nevoie de tine ca s-o protejezi pe lady Marian, dect pe cmpul de lupt!
explic Henry.
tiu.
Dar dac faci attea nazuri, oft regele, atunci n-ai dect s te duci.
De n-ar fi avut pe el o armur att de grea, Griffith ar fi srit n sus de bucurie.
Har Domnului! murmur Oliver. De ceasuri ntregi umbl ca un leu n cuc, sau ca un
suflet blestemat care-i duce n spate pcatele prin venicie.
Griffith se ntoarse brusc spre el.
S nu spui asta niciodat! E de ru augur s vorbeti de moarte nainte de o btlie.
Tulburat de vorbele tnrului, Oliver bigui cteva cuvinte de scuz.
Griffith l sget cu privirea. Nu cumva cuvintele lui Oliver i vor aminti regelui de
pericolele cmpului de lupt? Nu cumva se va rzgndi i nu-l va mai trimite acolo?
Henry ridic arttorul ctre el.
Nu te vr n iureul btliei. Du-te numai ca mesager. Vezi care-i situaia i vino s-mi
dai de tire.
Prea bine, my lord.
Fericit ca un clugr n zi de Pati, Griffith vru s-i ndese coiful pe cap, dar lanul i se
ag de nas. Izbucni n rs, apoi desprinse lanul i-i puse coiful cum se cuvine. ncerc s-l
prind de armur, dar nu putea s vad ce face i degetele lui mari nu erau obinuite cu o

145

asemenea operaiune delicat.
Stai s te-ajute scutierul meu, se oferi Henry.
Scutierul vostru, sire, e n vrful dealului, cu ochii ct cepele la lupta care se d acum,
replic Griffith.
Oliver? ntreb regele.
Oliver nl privirea de pe depeele pe care tocmai le scria.
Fie-mi cu iertare, sire, dar eu nu sunt cavaler.
Henry se ntoarse spre nobilii din suit, dar acetia se risipir ca potrnichile, pretextnd
diverse treburi urgente.
Foarte bine! oft el. Am s-l ajut chiar eu.
Aducndu-i aminte c n faa lui se afla nsui regele, Griffith ddu s protesteze:
Cum aa, maiestate? Nu se poate ca un rege s slujeasc un cavaler.
Atunci s nu povesteti nimnui ce fac acum, replic Henry.
Apucnd lniorul, l prinse la locul lui i fix coiful, rsucind uruburile ca s-l fixeze. i
admir isprava i zise cu mndrie:
Niciodat n-am s pot uita ce-am nvat pe cnd eram un simplu scutier.
Griffith i verific armura.
Se pare c nu, ncuviin el.
Doresc din suflet ca cel mai apropiat sftuitor al meu s se ntoarc teafr i nevtmat,
ncheie regele, cobornd viziera coifului.
Griffith atept o clip, cu clinchetul metalic nc rsunnd n urechi.
Aa voi face! fgdui el.
nclec pe armsarul su i porni n galop spre Rampire Hill. Ajuns pe cmpul de lupt,
i ridic viziera. Cum s observe situaia de pe cmpul de lupt, dac nu putea s vad? La
dracu, nu prea erau anse s intre i el n lupt. Ici-colo, civa cavaleri se mai nfruntau corp la
corp, iar oamenii lui Henry pzeau cu spadele grupuri de prizonieri.
Flamurile dumane nu se zreau nicieri.
Au fugit sau sunt mori... murmur Griffith, urmrind mcelul cu luciditatea unui
observator.
Zrind un grup de lupttori n josul povrniului, se hotr s mearg la faa locului
desigur, nu cu gndul de-a nesocoti porunca regelui, ci pentru a-i raporta ct mai exact situaia
btliei. Pe msur ce se apropia, i ajungeau la urechi vorbe rostite ntr-o german gutural,
apoi un glas ascuit i, n sfrit, o voce rsuntoare, strignd n vel:
Am s-i vrs tot sngele la verde, ca s ngra pmntul cu el!
Griffith ddu pinteni calului, inndu-i armele pregtite: lancea, ghioaga i spada cu
dou tiuri. n faa lui se gseau doi cavaleri veli, luptnd spate n spate, mpresurai de zece-
doisprezece oameni, care atacau cu bgare de seam. Griffith nelese c voiau armurile celor
doi, drept care se strduiau s nu le strice. Acesta era motivul pentru care compatrioii si nc
mai erau n via. Totui, starea lor nu era ctui de puin de invidiat. n aceeai clip, tnrul
zri trei cavaleri englezi apropiindu-se n goana calului.
Trebuia s ajung la locul luptei naintea lor. Un rcnet furios, n vel, acoperi tropotul
copitelor:
S crapi, lipitoare afurisit! Arz-te-ar...
Griffith i cobor lancea, nfignd-o ntr-un mercenar, chiar n momentul n care unul

146

dintre cavalerii aflai la ananghie se cltina pe picioare. Abandonnd lancea, tnrul se rsuci n
loc, npustindu-se din nou spre grupul de atacatori. Un singur cavaler rmsese n picioare.
Unul dintre mercenari tocmai se pregtea s-i dea lovitura de graie, n vreme ce ceilali se
adunaser n grup compact, ca s se apere de Griffith.
Ridicnd ghioaga, tnrul turti un coif, zdrobind easta dinuntru, ns chiar atunci, o
lovitur primit din spate l azvrli jos din a. Se lupt s se ridice n picioare, dar armura l
trgea la pmnt. n acel moment, sosir i cavalerii englezi, astfel nct .....mercenarii se
ntoarser s ntmpine noul duman. Griffith i scoase spada din teaca agat de aua calului,
la anc ca s bareze atacul unui irlandez furios.
mbtat de fiorul luptei, i dezveli dinii ntr-un zmbet crud i, profitnd de faptul c era
mai greu i mai nalt, l arunc pe irlandez jos din a. Ridic spada pentru lovitura de graie, dar
un strigt de lupt n german l fcu s se ntoarc, la timp pentru a face fa unui atac.
Neamul era un uria, la fel ca Griffith, i un mare maestru al spadei. Se mica bine i
rezistase pn atunci graie forei i agilitii.
Era un lupttor perfect.
Griffith nu-i putu stpni un zmbet, dei chipul i rmsese mpietrit. Dup aceast
victorie decisiv, puini vor mai contesta puterea lui Henry sau dinastia instaurat de el. Dar
chiar i n astfel de cazuri, regele i spusese c pe viitor va evita s se mai afle n centrul unor
conflicte care sfiau Anglia. Aadar, Griffith decise s lupte din toate puterile, bucurndu-se de
febra i mirosul btliei, precum i de fiecare lovitur de spad. Mercenarul german prea s-i fi
ghicit gndurile. Rse i el n spatele vizierei i se npusti spre Griffith ca o vijelie. Cele dou
spade se ciocnir, zngnind-asurzitor. Amndoi simeau c le plesnesc muchii i le crap
tendoanele. Zvonul celorlalte ncletri se pierdu undeva, departe, pe msur ce Griffith se
concentra asupra acestei ncletri: ultima i cea mai important.
Neamul reuise s pareze fiecare lovitur.
Griffith izbutise s evite fiecare atac. Timpul nainta ncet ca o roat veche i scritoare.
Braele ncepur s-i tremure sub greutatea spadei. Observ cu satisfacie c i mna celuilalt
devenea tot mai nesigur. i simea urechile nfundate Plmnii i ardeau, reaciile i erau din ce
n ce mai ncete. Dar neamul nu profita de slbiciunea lui. Griffith rnji. Neamul nici nu putea
profita de acest avantaj pentru c, la rndul lui, se simea tot mai sleit de puteri.
Acum amndoi se micau ca prin vis. Fiecare lovitur era dat cu mare grij i abia simit
prin armur. Griffith ncepu s se ntrebe care va fi sfritul nfruntrii, cnd amndoi era la
limita rezistenei.
Adunndu-i ultimele fore, ncerc o lovitur fatal n gtul adversarului. Chiar dac avea
s nimereasc n baza coifului, cel puin i va lsa dumanul fr cunotin.
Dar se ntmpl cu totul altceva. Neamul se ls s cad pe spate, jar Griffith, dus de
fora loviturii, nu-i mai putu nici el ine echilibrul i se prvli ntr-un zgomot asurzitor de
fierraie.
nl capul, privindu-i int potrivnicul. Neamul i, ridic viziera, cu ochii n ochii lui,
apoi izbucni n rs i zise n german:
M predau.
Griffith nu nelese un cuvnt, dar recunoscu gesturile i-i ddu seama c era singurul
sfrit posibil. Mercenarul se gsea pe pmnt engelzesc. Nu avea alt cale dect s se predea i
gsise n Griffith un adversar demn de a-i primi spada.

147

Griffith ncuviin din cap, apoi fcu un efort s se ridice. n cdere, genunchierele i
cotierele i sriser ct-colo, aa c se cznea din greu s se ridice, ca o broasc estoas ntoars
cu burta n sus.
Chiar n clipa cnd reuise, se auzi un strigt n englez:
Pzea!
Instinctiv, Griffith se rsuci spre loculunde rmsese prizonierul. Neamul nu se clintise,
dar privirea lui nspimntat l fcu pe Griffith s nale ochii.
n faa lui se gsea irlandezul: plin de snge, pe moarte, dar cu spada ridicat chiar
deasupra capului su. Griffith continua s-l priveasc nucit i, n acelai moment, spada se
abtu nprasnic asupr-i, ca un arc strlucitor. Ridic braul, ntr-un reflex de aprare, dar
armura nu respinse, ci doar devie izbitura. Tiul spadei i crest obrazul pn la os. Sngele
ni ca dintr-o fntn, ntunecndu-i vederea. Auzi un ipt de durere i-i ddu seama cu
uimire c ipase chiar el.
Cnd privirea i se limpezise din nou, l vzu pe neam, n picioare, cu spada nfipt n
trupul irlandezului.
Va s zic, se gndi Griffith, pn la urm tot o pise. Reuise s se lase cioprit! Simea
c ceva i acoper ochii, dar nc mai putea ntrezri soarele. Razele lui i jucau pe obraz,
nfierbntndu-l. Apoi n faa ochilor ncepur s-i joace puncte roii i negre, iar fierbineala
deveni de nesuportat. i duse mna la inim, unde purta amintirea de la Marian, i, ca ntr-o
viziune cereasc, revzu pajitile verzi din ara Galilor, pietrele cenuii ale castelului unde se
nscuse i unde i-o imagina pe aleasa sufletului su, ateptndu-i ntoarcerea.

Cu ochii la linia rmului ce se pierdea n zare, Marian se ntreba dac-l va mai vedea
vreodat pe Griffith.
Griffith. Brbatul care urma calea onoarei prin hiul de neptruns al binelui i-al rului.
Griffith. Puternic i sigur pe el, dar att de departe, luptnd pentru regele pe care-l iubea, ncerc
s se liniteasc, spunndu-i c va fi nvingtor. Nimeni n-ar fi putut ucide un rzboinic de talia
i fora lui. Nimeni n-ar fi putut ucide...
i acoperi ochii cu palma.
Dac vrei s iei biatu', atunci pune mna i ine-l bine, mormi marinarul.
Marian se ntinse i-l prinse n brae pe Lionel chiar n clipa cnd acesta era gata-gata s
cad n ap, dup ce se ntinsese din ce n ce mai mult ca s ating valurile lucitoare. Putiul
scnci i se zbtu n braele ei, dar Marian l sili s se aeze pe locul lui i-l strnse la piept.
Nu! Mama! Lionel noat! insist copilul.
Lionel nu noat deloc, replic ea. Lionel merge acas.
Copilul chibzui o clip, apoi ntreb:
La bunicu' Rhys?
Marinarul ncepu s rd i pe chipul lui frumos i aspru se aternu o expresie de
satisfacie. Pn atunci se artase tcut i morocnos, n vreme ce Lionel aproape c o fcea pe
Mariana s plng cu noile lui simpatii.
Nu Rhys era bunicul lui, ci Wenthaven, i totui Rhys era cel care se purta cu Lionel de
parc i-ar fi fost nepot. l nconjurase cu atta dragoste nct, pentru prima dat de la naterea
lui Lionel, Marian avea senzaia c cineva i luase locul n inima copilului. Urmrindu-i pe Rhys
i Lionel, cnd se aflau mpreun, nelesese c bieelul avea nevoie de prezena unui brbat. Cu

148

un bunic ca Rhys i un tat ca Griffith, ar fi crescut cinstit i viteaz.
Cinstit i viteaz! Iar dac soarta i s-ar arta prielnic, poate chiar mai mult dect att.
Oare de ce i-l scosese Dumnezeu n cale pe Griffith? nainte de a-l cunoate, fusese sigur
pe viaa ei, pe tot ce trebuia s fac, pe tot ce jurase s duc la ndeplinire. ndrznise s-i
fureasc vise de mreie i dreptate pentru ea i fiul ei.
Dar alturi de Griffith trise un alt fel de vis. S fi fost tnrul un dar de la Dumnezeu?
Sau o tentaie a necuratului?
n prima lor noapte de dragoste Griffith reprezentase ispita, iar ea avusese nelepciunea
i curajul s fug. Crezuse c Dumnezeu o va rsplti.
Cnd colo, voina Lui fusese s-o aduc la castelul Powel, ceea ce nsemna o soart mult
mai crud. Marian nu credea n iubire. Nu putea crede, astfel nct i fusese destul de uor s-i
refuze inima, cnd nici o experien afectiv nu-i tulburase visele de mrire. Dar viaa la castel,
alturi de prinii lui, o nvase c fericirea era chiar la ndemna ei. Dei n tineree avuseser i
ei probleme, Rhys i Angharad se mpcau, totui, toarte bine. Se iubeau. Vzndu-i mpreun,
Marian aproape c ncepuse s socoteasc propria-i fericire mai presus de drepturile lui Lionel.
Acesta era motivul pentru care fugise. Dei i prea ru c trebuise s plece fr a-i lua
rmas bun de la Angharad i Rhys, care tocmai fcuser strigrile n biseric, ori ea nu putea...
l trase pe Lionel mai aproape, privind nelinitit spre velul de la crm.
Dolan i spusese c navigase de jur-mprejurul Angliei, strngnd o groaz de bani, dup
care se ntorsese la casa lui din ara Galilor, unde viaa era ieftin i nimnui nu-i psa c cele
dou mnui ale lui nu ascund dect cinci degete cu totul. Marian l tocmise ca s-o duc cu barca
napoi n Anglia, dar acum se ntreba dac nu cumva procedase cam pripit. Poate c, ntr-adevr,
marinarul fcuse nconjurul Angliei, dar cine tie dac ocupaia lui nu fusese dintre cele
necinstite. Mai curnd prea s fi fost pirat, jefuind fpturi nevinovate i pierzndu-i degetele n
goana dup ctiguri nemuncite. Poate c acum, cnd o avea n puterea lui, visa la vechile
isprvi.
Dar i Marian i avea visele ei, de la care n-o putea abate un ran, orict ar fi fost el de
iste. E drept c prezena lui Lionel ar fi dezavantajat-o n cazul unei lupte, dar se tia puternic
i inea ascuns n cizm un cuit tios, stificient pentru a-l trimite pe vel pe lumea cealalt.
Fluturnd din gene, zmbi timid, cu ochii la Dolan, care continua s vsleasc.
El o privi bnuitor.
Cei mai muli brbai pe care i-am cunoscut erau de vi nobil. Nite slbnogi! Nu
tiau dect s in n mn o pan de scris. Nici vorb s ncolceasc odgoane sau s ridice
ancora, ori s mite vslele. Ce prere ai de ei?
Vrei s m duci cu zhrelu', mormi el. Nu eti aa proast pe ct ai vrea s pari.
Vslea paralel cu rmul, ndreptndu-se spre est, spre gura rului Dee, dar se inea destul
de departe n larg ca ca nu poat nota pn la mal, chiar i fr Lionel. Marian fcu ochii mari.
De ce zici c-s proast? Nu toi tiu cum se cheam chestiile astea marinreti.
Am spus c nu eti proast. Numai o femeie istea putea s fug de la castelul Powel.
Dac-ai fi luat-o pe uscat, te-ar fi prins de mult.
Aa e, ncuviin Marian, amintindu-i cltoria ei de pomin prin ara Galilor i
punndu-i palma pe cretetul lui Lionel.
Da' o barc nu las urme, dup cum se zice, i te-ai gndit la asta, tot aa cum ai tiut i
pe cine s-alegi, ca s nu de fuga s-l ntiineze pe lordu' Rhys.

149

Ddu din cap, aplecndu-se din ale n ritmul vslelor.
Aa c nu f pe proasta cu mine.
Ochii lui negri o scrutau, suprai, dei Marian nu pricepea de ce. Buzele senzuale
zmbeau, dar fr bunvoin. Era frumos ca pcatul, dar se temea fata de dou ori mai
ru.
Om... zise Lionel, artnd spre Dolan i surznd cu diniorii lui albi. Om bun.
Hei! Ce-i asta? se stropi Dolan, lsndu-se pe spate, cu o uittur fioroas. De ce-a
spus om bun?
Marian ncerc s-l fac pe copil s tac, dar Dolan insist:
A spus sau nu?
A spus, recunoscu Marian.
Dolan ntoarse privirea furioas ctre ea.
Nu-s un om bun.
Bunicul, insista Lionel, foarte ncntat de Dolan. Bunicul meu.
Nu, dragul meu. Nu-i bunicul tu.
Se aplec i scoase din traist o bucic de pine, pe care i-o ntinse lui Lionel, spernd
s-i mai domoleasc entuziasmul. Credea c bieelul va roni pinea, fcnd destule firimituri
nct s atrag psrile, dar Lionel folosi rgazul de tcere ca s-l priveasc n extaz pe Dolan.
La ce te uii aa? mri marinarul.
Bunicul... Rhys? ntreb putiul.
Dolan sri n picioare, dnd drumul la vsle, care zngnir, fcnd s se legene mica
ambarcaiune.
Nu sunt Rhys! Ai auzit? Nu sunt Rhys, sunt Dolan.
ocat de aceast izbucnire de furie, Marian control dac mai avea pumnalul n cizm.
Dar Lionel continua s-l priveasc pe Dolan cu mare interes, vorbind cu gura plin:
Bunicul Dolan.
Marinarul se trnti la loc pe banchet.
Nu-l poi face pe plodu' sta s-i mai in gura?
Se pare c nu, rspunse Marian. De ce-ai acceptat s m duci cu barca dumitale?
Fin'c plteti bine.
Ridic din nou vslele, fr s-l scape din ochi pe Lionel.
Niciodat nu-i stric s ai un ban n plus.
i?
Vrei s tii dac am de gnd s te violez?
Vei ncerca?
El se opri din vslit i-o msur din cap pn-n picioare, oprindu-se asupra snilor.
Nu. Eu am ce am cu Rhys, nu cu fiu-su, i dac-a viola-o pe logodnica lui Griffith, sunt
sigur c biatu' sta mi-ar pune pielea-n b. N-am s-i fac nimic. Cu condiia s-mi plteti de
dou ori pe ct ne-am neles. Nu-mi plac femeile prea slabe
njur, vznd c Lionel se ridicase i ncerca s ajung pn la el.
i nu-mi plac plozii, aa c ine-l departe de mine!
Marian se ntinse dup Lionel, dar copilul se dovedi mai iute de mn i, vrndu-i sub
nas lui Dolan coltuicul de pine din care mucase, zise:
Bunicul Dolan pap pine.

150

Marian vru s-l trag napoi, dar se opri, ocat de expresii marinarului, care amintea de
un motan gata s adoplte un celu, ncet, buzele i se destinser ntr-un zmbet larg, de zvelind
doua iruri de dini puternici, i Dolan lu un dumicat de pine.
Doar unul foarte mic, dar Lionel se declar mulumit. Marian avu un sentiment de triumf.
Cu numai dublul sumei pentru care se tocmise, urma s ajung teafr n Anglia, mpreun cu
fiul ei, fr a fi pus n situaia de a-i apra virtutea. Iar Dolan ei bine, chiar i el se numra
pn la urm printre cuceririle lui Lionel.
Poate c, totui, aventura ei se va sfri cu bine.

Cteva ore mai trziu, se desprea de marinar, urmrindu-l cum se ndeprta de rm.
Bine c-am scpat de tine! murmur ea. Ce crcota!
Lionel strig:
Bunicul! Bunicul!
Dar Dolan nici mcar nu-i fcu semn cu mna.
Ce scrbos! exclam Marian, aproape dorindu-i ca Lionel s-i repete cuvintele.
ns reacia copilului fu cu totul alta: se aez pe jos i ncepu s plng.
Marian l ridic, tergndu-i lacrimile. Tlpile i se afundau n nisipul umed. La picioare
zceau bagajele, aruncate unul peste altul. Punga de bani i micorase simitor volumul, graie
lui Dolan, care pruse s-i regrete momentul de slbiciune, hotrnd s-l compenseze printr-un
pre mai piperat i prin refuzul absolut de a-l lua n seam pe Lionel.
Acum avea nevoie de un cal, dar nu prea scump.
Mai ru era c trebuia s se decid ncotro s-o apuce.
Singurul gnd cu care fugise de la castelul Powel fusese acela c, dac rmnea, Lionel nu
i-ar fi mplinit destinul. Dar n Anglia, cine s-o ajute? Cumva tatl ei?
Da, poate c Wenthaven ar fi acceptat, dar numai pentru propriile-i interese. Dar atunci,
cine l-ar fi aprat pe Lionel i interesele lui ?
Numai ea. Numai lady Marian Wenthaven. Doar ea era n stare s-o fac. Se simea destul
de puternic pentru asta.
i ridic bagajul i, lundu-l n brae le Lionel, porni spre Shropshire. Ctre castelul
Wenthaven i ctre tatl ei.

A plecat?
Lui Art nu-i venea s-i cread ochilor. Cu inima strns; nu-i putea lua ochii de la Rhys,
care-l privea ncruntat.
N-ai dat de urma ei?
Am cutat-o dou zile, i nimic! Unde s se fi dus, cu un copil mic dup ea? izbucni
Rhys, lovind cu pumnul n peretele grajdului.
Nu neleg.... murmur Art.
De-abia trecuse pragul castelului Powel i Rhys i ieise n cale, povestindu-i c femeia pe
care o cuta singura pe care o dorea Griffith dispruse! Art i scoase plria i ncepu s-i
frece easta cheal, ca i cum ar fi vrut s-i adune gndurile n creierul nucit.
Cnd am plecat, i-a druit lui Griffith o amintire i-am crezut c totu' era-n regul.
Acu'...
Nu-i chip s ghiceti ce-i n mintea unei femei! spuse Rhys.

151

Da-da, ncuviin Art. Aa cum am zis i io ntotdeauna. Pcat de ele, c tare-s bune la
aternut.
Ajunge! se stropi Angharad, ivindu-se n ua grajdului.
Odat cu ea, nuntru ptrunse lumina soarelui de primvar.
Fata nu se mpcase cu ideea cstoriei. Noi tiam asta i totui am fcut strigrile, cu
gndul la Griffith i la iubirea-i ptima pentru ea. E lesne de neles, dar greu de gsit o cale.
Strecurndu-i braul pe sub cel al lui Art, l ntreb:
Tu o cunoti mai bine dect noi. Ia zi ce, prere ai?
i ce crezi c-ar putea face Art i n-am fost n stare eu? pufni Rhys.
Poate bnuiete ncotro a luat-o! i-o ntoarse Angharad.
Art se uit la Rhys, cltinnd din cap. Hainele i erau pline de praf i transpiraie dup o
cltorie att de lung. tia c obrazul lui prea fcut din buci de pergament cusute una de
alta. Cu toate acestea, Rhys arta mai ru ca el. Cu ochii injectai cu braele atrnnd
neputincioase de-a lungul trupului, abia mai putea vorbi de suprare.
Am cutat-o n toate locurile unde s-ar fi putut duce.
Atunci caut-o acolo unde nu s-ar fi putut duce! Trebuie s fie undeva. Nu nelegi...
Angharad i prinse obrazul n palme.
Nu pot s cred c e nevoie s mai discutm pe tema asta. Ai cutat-o trei zile ncheiate,
Rhys. Eti obosit i nu mai gndeti limpede. Du-te la culcare i las-ne pe mine i pe Art s-o
gsim pe lady Marian.
Grozav! Tu i Art s-o gsii pe lady Marian! Tu i Art vei reui acolo unde eu am dat
gre!
Porni ctre u, dar se ntorase din prag.
ns afl c pot s-i spun unde nu s-a dus. Nu s-a dus n Anglia, nici la mnstirea St.
Asaph, nici la trupa de mercenari care d trcoale prin apropiere, pentru c eu nsumi am vorbit
cu cpitanul unul, Cledwyn i-am rscolit prin toat tabra.
Cledwyn? repet Art. Ai zis Cledwyn?
Chiar aa, rspunse Rhys, prnd ceva mai linitit. Cunoti numele sta?
Omul cu pricina a fost n solda lui Wenthaven i pot s jur c nu-i aici cu gnduri prea
bune pentru lady Marian.
Art tcu, scrpinndu-i cei ciiva epi din barb.
i spui c ea nu era n tabr?
Pot s jur c nu.
Nu cumva au rpit-o din castel? ntreb btrnul slujitor. Poate prin pasajul secret?
Rhys arta sleit de puteri.
Am astupat pasajul cu ani ra urm, dar tot am aruncat o privire. Nimeni n-a trecut pe-
acolo.
i totui, a vrea s-i fac i eu o vizit lui Cledwyn.
Rhys cltin din cap.
Au ridicat tabra de ndat ce-am vorbit cu dnii.
Poate c-o urmreau i ei pe lady Marian, i ddu cu prerea Angharad.
Degeaba! oft Rhys, pierzndu-i rbdarea. V spun c n-a lsat nici o urm. N-a luat
nici un cal din grajd, nu s-a ascuns n castel i...
Se opri, privind acuzator spre Angharad.

152

...nici n-a pornit pe mare.
Iei din grajd cu fruntea sus, iar Angharad se ntoarse ctre Art.
M-am gndit c poate a pornit pe mare, iar Rhys e furios c nu i-a venit lui ideea asta.
De-aiai s-a i dus la culcare, ca s putem vorbi noi cu pescarii, fr ca el s-i calce pe mndrie.
Mai curnd sau mai trziu, tot o s-o fac! filozof Art.
Eh, mai trziu va fi odihnit i n-o s-i mai pese chiar aa de mult.
Ieir amndoi la soare, iar Art vzu c i Angharad arta grozav de obosit. O strnse la
piept, ncercnd s-o mbrbteze.
N-ai nici o vin pentru ce s-a petrecut. Fata aia a fcut ntotdeauna dup cum o taie
capul,
Ba am o vin, surse cu amrciune Angharad. Am neles bine ce simea, dar tare-am
vrut ca Griffith s-o ia de soie. N-am ascultat-o cnd mi-a povestit ce planuri i fcuse pentru
bieel. Nu m-am gndit dect la planurile mele.
sta nu-i un pcat. i eu mi fac fel de fel de vise.
Sigur c-i faci, ncuviin Angharad, mngindu-i barba aspr.
Am fcut totu' ca s-i vd pe tinerii notri mpreun i n-am s renun tocma' acu'.
Spune-mi, de ce crezi c-a pornit pe mare?
Dei Rhys e un om cu judecat, iar slujitorii lui se pricep s dea de urma unui vnat
ncepu Angharad, ndreptndu-se hotrt spre poart totui nu se poate ca lady Marian s nu
fi lsat nici o urm, dect dac...
Art se uit n direcia n care arta ea cu degetul: deprtare, pe valurile oceanului, se
profila satul de pescari. nelese suprarea lui Rhys i protest:
Pescarii sunt supuii votrii. Ei n-ar lua-o pe logodnica lui Griffith. Nici la rugmintea
ei, nici a altcuiva.
Sigur c pescarii n-ar lua-o, zmbi aproape amuza Angharad. Dar i-l aminteti pe
Dolan?
Dac mi-l amintesc pe Dolan? strig Art. Cum s nu mi-l amintesc? la-i soi ru! E
scutieru' care-a ncercat s-i fac curte.
ntocmai.
Rhys l-a dat afar din castel, cu muli ani n urm.
Chiar aa, iar el s-a jurat s termine cu viaa de cavaler i-a fugit pe mare.
tiu, vorbi Art, privind-o cu atenie. Trebuie s neleg c s-a ntors?
Anul trecut, i-i mai ru ca oricnd.
M mir c Rhys nu i-a fcut de petrecanie.
Te miri?
Art se mut de pe un picior pe altul.
Nu prea. Sngele ap nu se face, iar ca Rhys s-i mnjeasc minile cu sngele fratelui
su...
Vitreg... l corect ea.
Vitreg... Ar fi un pcat de neiertat.
Asta tie i Dolan.
Angharad l lu din nou de bra pe Art i-l trase pe poteca ce ducea spre sat.
Iat de ce cred c-ar trebui s-l ntrebm despre lady Marian.


153


Capitolul 15

Trosnetul unei crengue uscate undeva, lng marginea drumului, o fcu pe Marian s-i
ntoarc brusc calul n loc. i fcu semn lui Lionel s tac, dar copilul insist:
Mama! De ce, mama? De ce?
Marian trase de fru, domolind avntul calului, care pndea prilejul s-o ia din nou la
goan. innd strns de cpstru, cercet cu atenie frunziul pdurii. Nu vzu nimic, dar i
ddu seama c ar fi fost o prad uoar pentru tlhari i bandii de tot felul.
Dei nu auzea nici un zgomot suspect, duse calul printre tufe i-l leg zdravn de o
ramur. Lionel continua s-o ntrebe.
De ce, mama? De ce?
Sst, Lionel!
l cobor din a i se ascunse mai bine printre copaci.
Vino s te iau n brae.
Lionel se supuse. Cum altfel? Fusese smuls din singurul cmin pe care-l avusese vreodat,
trt tocmai pn n ara Galilor, dat n grija lui Rhys i-a soiei sale n vreme ce mama lui zcea
bolnav, i chiar cnd ncepuse s se obinuiasc cu acetia, fusese luat de lng ei. Cele dou
zile de cltorie l obosiser, era tulburat i nimic nu-l mai putea convinge c lng mama lui se
afla n siguran.
i ngropa faa la pieptul ei i Marianei i se strnse inima vzndu-l cum tremur. i
ncorda iar auzul, cutnd s prind sunet de pai, dar la ureche nu-i ajungea dect rsuflarea
gfit a calului, care ncerca s se smulg din cpstru i fug napoi, acas.
Mama... opti Lionel.
Marian l mngie uor pe spate.
Taci, Lionel.
Mama... Art.
Nu, dragul meu, nu-i Art. Art e departe.
Lionel nl capul, artnd ctre copaci.
Art! insist el. Art! Art!
Vorbea din ce n ce mai tare, zbtndu-se n braele ei.
Art! Art!
Nencreztoare i, totui, pe jumtate convins, Marian ntoarse capul, scrutnd
penumbra pdurii. Nu vzu dect un trunchi lovit de trsnet, cu dou guri ca doi ochi. l
mngie din nou pe Lionel i se ndrept spre copacul cel uscat.
Nu, Lionel, vezi? Nu-i dect...
n aceeai clip, trunchiul ncepu s se nale, ca un duh trezit la via. Marian se trase
napoi, cltinndu-se pe picioare, apoi se poticni de-o rdcin i czu pe spate, cu Lionel n
brae. Copilul o lovi n stomac, fcnd s i se taie respiraia, i, nainte ca ea s-l poat reine, se
ridic i-o lu la fug.
Art! ip el cu glsciorul lui subirel.
Lionel! strig Marian, vznd cum omul-copac se apleca s ia copilul n brae.
Copacul" se apropie de ea i fata sri n picioare, gata s se lupte cu acest duh, pentru
copilul ei.

154

Am onoarea, m 'lady.
Zicnd acestea, Art iei dintre umbrele pdurii, rznd vesel ca atunci cnd o ntmpinase
n holul mare al castelului Powel.
Ce surpriz s te ntlnesc aici!
Marian i aps mna pe inim, care btea s-i sparg puptul. O simea aproape vie,
tremurndu-i n palm. Sau poate c minile i tremurau singure.
Art, unde-i...?
Glasul i se frnse, vznd cine-l nsoea pe btrnul slujitor.
Nu era Griffith. Dei nu-l putea zri prea bine, i ddu seama c de la un timp mprea
brbaii n dou categorii: cei nali i brunei ca Griffith i... restul. Nu era nevoie s se uite de
dou ori. Fie c-i fcea sau nu plcere, l recunotea pe Griffith nu doar cu ochii, ci i cu sufletul.
Dintre copaci i fcu apariia Dolan, care se nclin n faa ei, cu un aer batjocoritor.
Am s m ocup eu de armsarul dumitale pur-snge.
Ce-i cu voi aici? ntreb Marian, dar Dolan i ntoarse spatele, vzndu-i de treaba lui.
Fata se rsuci spre Art.
Ce-i cu voi aici?
Rspunsul lui era ultimul la care s-ar fi ateptat.
Vin de la castelul Wenthaven.
De la Wenthaven? Dar ce-ai cutat acolo?
Pe tine.
Maic Precist! se cruci Marian, apucndu-l de bra. S-a ntmplat ceva cu Griffith?
Art nu-i putu stpni un zmbet de satisfacie.
Cnd m-am desprit de el la Stoke era bine sntos. i, nainte ca ea s-i potoleasc
btile inimii, adug:
Bineneles, asta se ntmpla naintea btliei.
L-ai prsit nainte de lupt? Vai, Art, cum ai putut?
Art l puse jos pe Lionel i, fcnd civa pai, o privi drept n ochi.
M nvinoveti c l-am prsit cnd avea mai mult nevoie de mine, m'lady ?
Eu... se blbi Marian, evitnd s-i ntlneasc privirea. Nu, Art, sigur c nu.
M bucur s-aud asta. Fin'c-ar fi cam urt din partea ta, fetio, nu crezi?
Niciodat nu-i vorbise pe un ton att de mustrtor. Simi c o copleete remucarea.
Ai auzit cum s-a sfrit lupta?
Se zice c trupele lui Henry l-au nfrnt pe Lincoln regele s-a ntors la Kenilworth, s
se odihneasc.
Nici o veste despre Griffith?
Cine s-mi dea veti despre un singur om?
Aa e...
Suprat i nelinitit, se ndrept ncet spre un stejar cu coaja crpat i-l strnse n
brae, de parc ar fi fost omul iubit.
Dar... cum ai aflat c-am fugit de la castelul Powel?
Mi-au spus lordul Rhys i lady Angharad. Sunt tare ntristai c i-ai prsit i ngrijorai
de soarta ta...
Art arunc o privire spre Lionel, care alerga de colo-colo, bucurndu-se de libertate.
...i de-a lui Lionel.

155

Nu se poate s fi mers de la Powel la Stoke, napoi la Powel, i pe urm pn aici n
numai nou zile. E...
Ar fi vrut s spun imposibil", dar privindu-l mai atent, tcu. Orict s-ar fi ludat Art c-i
una cu peisajul pentru c are snge vel, murdria de pe haine i oferea un camuflaj natural.
Slujitorul prea ajuns la captul puterilor, iar chipul lui supt, cu ochii adncii n orbite, i
spunea adevrata vrst. Pn i cele cteva fire de pr care-i mai mpodobeau easta cheal
atrnau pleotite. ntr-adevr, btrnul parcursese atta amar de drum n mai puin de zece zile.
Unde vrei s te duci acum? o ntreb Art, de parc ar fi avut tot dreptul. Ai de gnd s
fugi ca un ho n miez de noapte?
Reproul lui o fcu s-i ias din fire.
i tu eti la fel ca toi ceilali. M ntrebi ce gnduri am i unde m duc, de parc n-a fi
fata unui conte, prieten apropiat cu regina.
A fost cam greu drumu' pn aici, aa-i? ntreb Dolan, innd de fru jalnicul cal al
Marianei i intuind-o cu o privire rutcioas.
Ea i ndrept spatele, cu ochii scprnd de mnie.
Mi-am fcut-o cu mna mea.
Sigur c da. Asta explic i sngele de pe haine, i tietura din brbie. Parc-ai avea nc
o gur.... o studie el. Numa' c-i mai jos.
Art i apuc brbia, ridicnd-o cu un gest hotrt.
Da' ce-ai pit, fetio?
Am czut.
Dolan pufni, dispreuitor.
ncearc s-mi rspunzi, lady Marian! insist Art. Da' de data asta, spune-mi adevrul.
Nu-i plcea s fie tratat ca un copil, dar sub nfiarea burzuluit a lui Art se ghicea o
ngrijorare sincer. Dup cteva clipe de nesiguran, Marian ced.
Mi-au ieit n cale doi tlhari...
Pn i Dolan scoase un strigt de surpriz.
N-a fost chiar att de cumplit pe ct v nchipuii. Au vrut s-mi fure calul.
n mod bizar, ncepuse s tremure ca un celu lsat n frig. Cu o zi n urm, cnd se
petrecuse incidentul, nu fusese chiar att de tulburat.
A trebuit... s... s-i ucid pe amndoi.
Art rmase cu gura cscat, cu braele atrnnd moi pe lng trup. Dolan i arunc o
privire rapid i ntreb:
Ai omort doi brbai?
Nu... Nu chiar.
Fruntea Marianei era brobonit de sudoare i fata se terse cu mneca.
Pe unul din ei l-a omort calul. L-a lovit n cap cu copita. O fiar, nu alta!
Houl? ntreb Art.
Nu, calul.
Dolan apuc frul i mai strns.
i cellalt ho?
...Pi, tii, aveam la mine un pumnal.
l nfipsese n pieptul tlharului, fr nici o remucare. Amndoi bandiii o ameninaser
c va sfri n chinuri, iar copilului i vor da foc. i descriseser n amnunt cum murise ultima

156

lor victim. Apoi l cntriser din priviri pe Lionel dndu-i cu prerea ce pre ar fi putut lua
pentru el.
Nu, nu-i regretase gestul ctui de puin.
Mai apuc s-l aud pe Dolan spunnd: Na c lein!" i se ls moale pe marginea
drumului, cu capul pe genunchi.
Cei doi brbai o ajutar s se ridice i Marian deschise gura, respirnd adnc.
Nu-mi place s m vait, dar cnd mi amintesc cum i s-au muiat braele i cum s-a
aternut vlul morii peste ochii lui albatri, mi vine s...
Las, fetio, aa am simit i noi cnd am ucis prima dat! zise Dolan aproape cu
blndee. Ba nc i-acum ni se ntmpl cnd i cnd. Da' unora chiar le place s omoare, cum
au fost i netrebnicii i doi.
Dac nu i-ai fi ucis, acu' ai fi zcut cine tie pe unde, prin pdure, iar flcuaru' sta...
Art l ridic pe Lionel n brae, strngndu-l la piept, pn ce putiul ncepu s bat din
picioare, s fie lsat jos.
tiu, ncuviin Marian, proptindu-i coatele pe genunchi, cu obrazul ngropat n
palme. Aventura nu-i chiar aa frumoas cum mi-am nchipuit, se vzu ea silit s recunoasc.
Toi trei tcur. Marian nu ndrznea s ridice ochii. Nu voia s le vad privirile
comptimitoare, nici s-i aud povuind-o c trebuia s se poarte ca o femeie i c ar fi fost mai
n siguran ntr-un castel, lucrnd o broderie. Inteniile ei erau cu totul altele, numai c avea
nevoie de mai muli bani, mai multe merinde, veminte brbteti i o spad bun, cu care s-l
apere pe Lionel.
Cu o zi n urm s-ar fi bucurat s-l aib alturi pe Griffith. Dar el era departe, luptnd
pentru regele pe care ea l dispreuia. Iar lady Marian Wenthaven nu acceptase niciodat s
depind de un brbat.
Prin urmare, era un semn de slbiciune. Va s zic, Griffith avusese o nrurire nefast
asupra ei motiv suficient pentru a-i i urma, neabtut, calea pe care o alesese.
Se adres celor doi, pe un ton aproape agresiv:
i voi ce vrei de fapt? De ce-ai venit dup mine?
Ciudatul amestec de compasiune i duioie de pe chipul lui Dolan se preschimb n furie.
Asta mi-a dori i eu s aflu. Atta cale pentru o englezoaic, i proast pe deasupra!
Marian simi c i se urc sngele n obraz. Dolan o privi bnuitor.
Unde te duci?
La Wenthaven. La castelul tatlui meu. Ai ceva mpotriv?
Ctui de puin! replic Dolan, scobindu-se ntre dini cu unghia. Numa' c-ai luat-o pe
unde nu trebuie.
Nu-i adevrat, rspunse ea mecanic, uitndu-se de jur-mprejur.
Eti la vreo treij' de mile mai la est de Wenthaven. Nu i-ai dat seama cnd ai trecut de
Stafford?
Am ocolit oraele, ngim ea.
Te-am fi gsit de ieri, dac-ai fi mers pe unde trebuie, pufni Dolan. Minte de femeie!
Marian se uit spre Art, care ncuviin din cap.
Trist, da' adevrat. Ai trecut de Wenthaven.
l lu n brae pe Lionel, aezndu-l din nou n a.
Da' dac vrei s-ajungi la Wenthaven, m'lady, atunci te nsoim i noi.

157

Apoi, artnd spre drumul plin de hrtoape, adug:
Te urmm.
Marian fcu vreo civa pai i se opri.
Dar de ce-ai venit dup mine?
Pen' c dac nu-i ddeam de urm, nu-mi puteam respecta jurmntul.
Art se juca cu Marian, pndindu-i reaciile, iar Marian czuse n cursa lui. Mai nti, se
artase ngrijorat pentru Griffith cnd ar fi trebuit s par indiferent. Acum se strduia
zadarnic s-i nfrneze curiozitatea.
Ce jurmnt?
Acela de a-l ocroti pe Lionel. Ai uitat c mi-ai cerut s jur?
Marian nu-l credea. Era limpede c Art glumise: dei surdea, i inea sprncenele
ncruntate, iar ochii i sticleau, nerbdtori.
Ai jurat s-l aperi i pe Griffith, spuse ea mbufnat.
Griffith e brbat, se poate apra i singur.
Dar dac va fi rnit?
ovi o clip i adug:
Atunci va avea nevoie de tine.
Dac va fi rnit, nu de mutra mea pocit va avea nevoie! replic btrnul.
Marian nu tia ce s rspund. Rmase ncruntat, pn ce Dolan ntreb:
Acu' ce facem, plecm sau stm aici s trncnim?
Plecm, viteazule! l ironiza Marian.
Dolan se mulumi s dea din cap.
Uite-aa tre' s se poarte o femeie.
Dar cine eti tu ca s-mi spui cum trebuie s se poarte o femeie? Nu uita c m-ai
trdat.
Eu? se mir Dolan, mpungndu-secu degetul n piept.
Apoi, cltinnd din cap, adug:
Crezi c banii pe care mi i-ai dat ar fi trebuit s-mi nchid gura?
Nu, dar mi-am nchipuit c firea ta scrboas te va face s taci.
i chiar a fi tcut, da' prietenii de la castel au fost att de suprai cnd ai plecat...
ndeajuns de suprai ca s m-amenine cu exilu' dac nu vorbesc.
Calul ncepu s se smuceasc din cpstru, dar Dolan l plesni cu frul peste bot.
Destul am colindat prin lume. A doua oar nu m mai zvrle nimeni afar din castelu'
Powel i nu pentru o codan fr minte.
Eti un om ru, zise Marian, cu glasul tremurnd de mnie.
El zmbi i pe chipul frumos i se aternu o expresie rutcioas.
Aa e, Abia acu' i-ai dat seama?
Marian scutur din cap i-i ntoarse spatele. Art pi n urma ei, mpreun cu Lionel, iar
Dolan li se altur, fr a se sinchisi de hachiele calului.
Unde-ai gsit minunea" asta? ntreb el.
Minunea" asta are i un nume: Jack.
Jack, de la jackass
6
? rse Dolan, foarte aproape de adevr. E cpos ca un catr. i

6
Jackass (engl.) dobitoc, tmpit, (n.t.)

158

slbnog, de nu stau nici puricii pe el. Ia s vedem ct de repede i punem fundu
7
n micare,
adug el, plesnindu-l peste crup.
Strigtul de ncurajare al lui Lionel acoperi iptul disperat al Marianei.
Nu!
Art i puse mna pe bra.
Nu-i fie team. Are Dolan grij de biat.
Dar lui nu-i plac copii, protest ea, exasperat.
Poate c nu, chicoti Art.
Marian se uit cu jind la Lionel i nsoitorul lui, care porniser n galop, dorindu-i din
suflet s fi fost la fel ca ei: fericit, fr griji, cu inima uoar.
Ce-a zis Griffith de darul meu?
Darul tu? repet Art, prefcndu-se mirat.
Apoi, ca i cum i-ar fi amintit deodat:
Ah, darul tu! Pietricica i uvia de pr! Da' frumoas amintire i-ai trimis, fetio!
A neles...
Rsufl adnc.
I-a plcut?
Sigur c eu nu pot vorbi n locul lui. Adic nu pot la fel de bine.
i nl sprncenele groase.
Da' pn i l-am vrt n sac a fost ursuz ca un urs. Zu aa, ca un urs abia trezit din
somnu' l lung, de iarn.
Nici nu-mi vine s cred c-am fcut aa o prostie. Slbiciune de femeie!
Se btu cu pumnul peste palm.
Dar cnd ne-am desprit prea aa de trist, nct mi-am zis c va lupta mai bine dac
m va simi aproape.
Cnd a vzut piatra... bnuiesc c sta era el... i uvia aia... adic tu... a zmbit aa de
dulce, mirndu-se cum de i-ai trimis un mesaj att de limpede. Era fericit la gndul c-i atepi
ntoarcerea.
Nu cred s fi avut chiar gndul sta, se ndoi Marian, desennd n praf cu vrful
piciorului. Tu ce zici, Art?
Zic c-ai fi fcut mai bine dac nu-i trimiteai nimic! declar btrnul cu asprime.
Oricum, Griffith n-avea dreptul s pretind c a ajuns s m cunoasc, numai pentru
c se pricepe s fac dragoste.
Ar fi i czu' s se priceap. Doar exerseaz de cte ori rmne singur, ori cum n ti
doi ani a fost singur aproape tot timpu'...
Art! protest, scandalizat, Marian. Cum ndrzneti s-mi spui astfel de lucruri?
Sunt om btrn i vorbesc cum mi place.
Prea iritat, prost dispus i deloc dornic s-i fac pe plac.
Fetio, i-ai pierdut bunvoina mea din clipa cnd ai fugit de Griffith i de dragostea
pe care i-a aternut-o la picioare.
Am avut motivele mele... spuse ea, dei, sub privirea mustrtoare a lui Art, nu-i mai

7
Joc de cuvinte bazat pe omonimele englezeti ass (catr) i ass (fund), (n.t.)


159

amintea att de clar care fuseser acestea. Motive mai importante dect legtura mea cu Griffith
i nensemnatele noastre sentimente.
Atunci, spune-i-o i lui. Vezi c n-ai curaj?
Am ncercat, dar n-a vrut s m-asculte.
nseamn c nu prea i-ai dat silina. E greu al dracu' s renuni la o iubire, nu-i aa, my
lady ? Mai ales cnd iubeti i tu.
Uluit, Marian simi c i se taie rsuflarea.
Dar eu nu-l iubesc.
Am eu semnele mele, fetio, rspunse Art, ncepnd un numere pe degete. Nu stai
treaz noaptea de grija lui? Nu te ntrebi dac i-ai greit vreodat? Sau dac nu cumva ai rmas
grea, dei, pe undeva, nu i-ar prea chiar att de ru?
Art i ghicise toate gndurile i Marianei nu-i plcea deloc. Nu-i convenea nimic din ce
auzise i, mai ales, concluzia c-l iubea pe Griffith. Dac l-ar fi iubit... Pe toi sfinii! Da, l iubea
i toate suferinele ndurate pn atunci nu fceau ct durerea de a-l ti plecat la rzboi.
Oare ce va face tnrul? Va asculta porunca regelui i-i va ucide, pe ea i pe Lionel? Se va
ine deoparte, cu indiferen, cnd ea va fi executat mpreun cu copilul? Va ncerca s-i scape
cnd vor fi prini n funii, ca nite rufctori?
Iar dac regele Henry va fi nvins, atunci ea trebuia s fie martora morii lui Griffith.
Simi un junghi de team i, instinctiv, i strnse mantia n jurul trupului.
N-am rmas grea.
Bine. Nu mi-ar place s-l vd pe Griffith legat de o femeie mult prea slab ca s-l
iubeasc aa cum merit. Una care l-ar lua de brbat numa' pen' c-i cu burta la gur i care-ar
jeli tot timpu' dup viaa mbelugat pe care-a lsat-o n urm. Una care s-i fac un plod pe
jumtate englez i care s nu fie n stare s ia o hotrre.
Marian se opri n mijlocul drumului.
Cum ndrzneti s-mi vorbeti astfel? Uii c nu eti dect un...
Un servitor? Un vel? ntreb el, ridicndu-i arttorul noduros. Aa e, dar valorez de
dou ori mai mult dect o muiere speriat, fetio. De dou ori mai mult dect orice femeie care
renun la un brbat ca Griffith.
Ea i ddu peste mn, protestnd:
Un brbat ca Griffith? Om de onoare, bun, cinstit i nobil, dar ruinat de sentimentele
ce-mi poart, de parc ai un beteug! M acuzi de slbiciune? Ai dreptate, pentru c dac Griffith
mi s-ar fi druit cu totul, nu mi-a mai fi putut respecta legmntul. Tentaia ar fi fost
irezistibil. Dar s-mi vnd sufletul pentru un brbat care vrea s m in ascuns ntr-un
ungher, stingndu-mi flacra cu spiritul lui ferm disciplinat? Nu, mulumesc.
Art prea uimit, dar i uurat.
Va s zic, aa? murmur el.
Apoi, ridicnd ochii spre cer, ncepu s-i scarpine brbia coluroas, cufundat n gnduri.
Tcerea se prelungi att mult, nct Marian ncepu s se foiasc, nelinitit. Dup toate
aparenele, btrnul ajunsese la o concluzie, ntruct porni cu pai rari de-a lungul drumului.
M'lady, cred c-ar fi bine s-i explic cte ceva despre flcul care-i face curte. Fr prea
mult folos, dup ct se pare. tii cum mi-am pierdut ochiul?
Marian nu numai c nu tia, dar puin i psa.
n lupt? ncerc ea s ghiceasc.

160

Un fel de-a spune, ncuviin Art. Hai s iuim pasul, m'lady, se pare c Dolan i biatu'
ne-au cam lsat n urm. Ei bine, mi-am pierdut ochiu' atunci cnd Griffith a fcut exact aceeai
prostie ca i tine: a fugit.
Art reuise s-i ctige atenia, dei Marian se strduia din rsputeri s nu-i arate.
A fugit? De ce s fi fugit un cavaler puternic ca el?
Pe vremea aia nu era cavaler. i nici mcar scutier. Nu era dect un puti neastmprat
i glgios, care-i iubea la nebunie tatl.
Ca i-acum, murmur Marian, amintindu-i adnca afeciune dintre Rhys i fiul su.
Da, i dei lordu' Rhys i-a dat a nelege c vina cea mai mare a fost a lui, Griffith nu l-a
ascultat. Nici atunci i nici acum.
Cnd atunci?
Cndva s-a ntmplat ca fortreaa Powel s se gseasc sub asediu. Trevor un
ticlos de vel cum nu se mai afl sub soare i-a pus n minte c-i plcea privelitea de la
castelu' nostru. Nu numa' privelitea, ci i mobilieru'.
Art o cercet pe Marian pe sub sprncenele stufoase.
i, n primu' rnd, o plcea pe lady Angharad ntr-un fel ct se poate de necretinesc.
nelegi ce vreau s spun...
Marian ncuviin din cap, deloc surprins c alt brbat se ndrgostise de chipul blajin al
Angharad-ei, dorind-o pentru el. Art i intrase cu totul n rolul de povestitor.
Griffith se plictisise de asediul care dura de luni ntregi. Lordul Rhys i pierduse i el
rbdarea i ipa la fiu-su din te miri ce... Aa c, ntr-o bun zi, biatu' s-a strecurat prin tunelu'
cel secret i-a ieit afar din castel.
Care tunel?
Un tunel construit pentru sigurana familiei, nc din vremea regelui Edward. Era un
obicei destul de rspndit. E drept c pe-acolo nu putea intra nici un duman, da' nici nu ne
ateptam ca unui tnr fr minte s-i tune prin cap s ias! Griffith era n grija mea, aa c l-am
urmat, ncercnd s-l conving s se ntoarc.
Art cltin din cap cu tristee.
Pe-atunci i eu eram destul de tnr, i n-am fost destul de nelept nct s-mi in gura
pn ne-am fi gsit din nou la adpost. Ca urmare, am fost prini, iar monstru' la de Trevor mi-a
scos ochiu'.
Marian se nec de emoie i btrnul surse, ncntat c reuise s-i capteze interesul.
Da-da. Ticlosu' voia ca Griffith s mearg sub zidurile castelului i s-i strige lui tat'su
s se predea. Biatu' a refuzat vezi matale, ca s fac pe erou' aa c Trevor mi-a scos ochiu'
i poate c m-ar fi ucis, de nu i-a fi jucat un renghi de pomin: m-am prefcut c m rostogolesc
ntr-o rp adnc.
Un renghi de pomin...? repet Marian, ncepnd s rd. Glumeti!
Ba deloc! i-o ntoarse el. Cnd eti n minile dumanului i crezi c nu mai ai scpare,
gndete-te bine: cu siguran c exist o cale. Poate c-o s doar ce-am s-i spun acu', da s tii
c ntotdeauna se gsete o cale, pentru cine-o caut. i io credeam c s-a zis cu mine, pn-n
clipa cnd mi-a scos ochiu' cu...
Marian se ncrunt i Art i drese glasul.
N-are importan. Da' Trevor voia s mi-i scoat pe amndoi, ca Griffith s m vad
cum sufr. A poruncit s mi se dea drumu' i-am fcut vreo civa pai, iar cnd am ajuns pe

161

buza rpei, m-am zvrlit la vale, chiar n clipa cnd ia trgeau cu arcu' s m opreasc.
Adic s te ucid?
Trevor nu prea tia ce-i mila i cred c nc nu se distrase destul pe socoteala mea. Da'
cnd s-au uitat n fundu' rpei, io n-am fcut nici o micare. M-au crezut mort i n-au mai tras
nici o sgeat, mulumesc lui Dumnezeu. Atunci Griffith a ascultat porunca lu' Trevor i i-a
convins tatl s predea castelu'. Un sfrit fericit! adug el, cu un aer meditativ.
De ce?
Lord Rhys a luat un numr de oteni i-a ieit din fortrea fr lady Angharad, aa
cum ceruse Trevor. Dar cnd a intrat n castel, nemernicu' n-a gsit-o nicieri, fin'c dnsa i
restu' garnizoanei se ascunseser n tunel. Cnd mizerabilu' srbtorea victoria, golind butoaie
cu bere i slbind paza, lady Anghapad i-a trimis oamenii n castel i dumanu' a fost nimicit.
P'orm ar fi trebuit s-i deschid poarta lordului Rhys, chicoti btrnul, da' ea n-a tiut niciodat
s respecte o porunc...
i Rhys s-a suprat pe ea?
i-a ieit din mini de furie!
S-a mniat i pe Griffith?
Nu prea, fin'c-a vzut ce ctrnit era biatu'.
Art i puse mna pe bra, silind-o s se opreasc n loc.
Privete colo.
Ceva mai departe, piratul cel uria i micuul Lionel se blceau i se stropeau n priaul
de la cotul drumului. Marian zmbi, nduioat s-i aud fiul rznd din nou. Dar inima ei
tnjea dup Griffith. Suferea nespus, dar nu ndrznea s dea un nume suferinei.
i Griffith? ntreb ea, ndemnndu-l pe Art s povesteasc mai departe.
Noi am crezut c totul s-a sfrit cu bine, c Griffith a primit o lecie i cu asta basta.
Da' pe msur ce trecea timpu', am neles c Griffith fcea orice ca s-i nbue sentimentele.
i batjocorea propriile emoii i se strduia s-i mpietreasc inima!
Art ddu din cap spre Marian.
Darul pe care i l-ai trimis a fost ct se poate de binevenit, fetio. Din multe motive...
Marian se gndi, nspimntat, ce rece trebuie s-i fi prut lui Griffith amintirea ei.
ntotdeauna i controla purtrile. Nu rdea n gura mare, nu ipa, nu-i arta nici
nelinitea, nici durerea, nici iubirea...
Dar i iubete prinii!
Asta-i o iubire fr riscuri. Nu-i patim nestpnit. Da-da, s-a mrginit la sentimente
cldue, ferindu-se de pasiune.
i soia lui?
Art ridic din umeri.
O fat ncnttoare. Tcut i cuminte. A zice c moartea ei a trecut aproape
neobservat.
Cu alte cuvinte, Griffith n-a avut niciodat pn acum o pasiune?
Vrei s-i fac un compliment, m'lady'!
Nu vorbesc de mine, insist ea, nerbdtoare.
ara Galilor.
Art i ls capul ntr-o parte i adug, fr a-i lua ochii de la ea:
...i regele Henry Tudor.

162

Da, mi-am dat seama. Cel mai mare rival al meu e regele Angliei.
Ai vrea ca Griffith s fie mai puin dect ceea ce este? Ai dreptate, cnd e vorba de
dragoste, se poart ca un puti speriat, altfel e un om drept i cinstit, un cavaler viteaz, un suflet
bun, care caut dreptate pentru inutul su de batin i pace pentru Anglia. Cu ce drept te
mpotriveti dorinei lui?
Ce drept? Dreptul unei mame care se gndea la binele fiului ei, chiar dac acest lucru
nsemna revenirea la interminabilele rzboaie de odinioar.
l duc pe Lionel la tatl meu. Nu ca s-i cer, ci ca s ofer ceva, explic Marian, cu
gndul la preiosul pergame pe care-l pstra la piept. Un dar de pre. mi va fi ndatorat.
Art czu pe gnduri, cu ochii la bieelul pe care Dolan l urcase din nou n a.
Vrei s i-l dai pe Lionel?
Da, pe Lionel, dar nu aa cum l tii tu.
i nici cum l tii tu, fetio, dac-i vorba s-l dai tatlui tu. Nu m laud c m pricep la
treburi regeti, dei bnuiesc c eti vrt pn-n gt n ceva grav, mpreun cu regina Angliei,
da' dac o ii tot aa, cui i vei face ru?
Art spre Lionel.
Uit-te la el. Are nevoie de ocrotire. De un tat. Iar dac vei bate la poarta inimii lui
Griffith, tu pe de o parte, fiu-tu pe de alta, sunt sigur c pn' la urm, tnru' nostru o s se
deschid iar spre lume.
Pe Marian o tenta perspectiva. Chiar foarte mult. Art o fcuse s neleag c se pripise. O
fcuse s gndeasc logic. Sigur c astfel avea mult de pierdut. Chiar ansa de-a tri la Curte. Dar
nimic din ce fcea nu era pentru ea. Nimic.
Hei! strig Art. Hei, ce faci acolo?
Uluit, Marian se uit nti la el, apoi n lungul drumului.
La nceput, crezu c cel ce se aplecase deasupra copilului era Dolan i nu nelese teama
btrnului. Abia pe urm i ddu seama c n faa ei se afla un strin.
Cum ndrzneti? se stropi Art, alergnd spre locul unde se juca bieelul. Pleac de-
acolo!
Dar unde era Dolan? Marian ncepu s alerge dup Art. Unde...?
Pleac de-acolo! ip ea, vznd c strinul l luase n brae pe Lionel. Las-l n pace!
Art ajunsese lng necunoscut i Marian i vzu spada arcuindu-se prin aer.
Nu! url ea, aruncndu-se asupra strinului care-i luase copilul i trntindu-i la pmnt
pe amndoi.
Lionel ip speriat, iar necunocutul scp spada din mn. Marian ncepu s-l loveasc cu
pumnii, dar cnd omul ntoarse faa ctre ea, fata rmase cu mna n aer.
Harbottle!
nlemni, ocat. Ridic din nou mna, s loveasc, dar pumnul lui o izbi n tmpl i ea se
prvli, nu complet lipsit de cunotin, dar cu privirea mpienjenit i cu timpanele vjind.
Harbottle i nfac din nou spada, ns Art se npusti asupra lui i amndoi se rostogolir n
praf.
Marian i adun ultimele puteri i se tr spre Lionel, murmurnd:
i-a fcut vreun ru?
i ddu deoparte prul de pe frunte i el ncet s mai scnceasc. Ceva mai linitit,
Marian fcu un efort s se ridice n picioare i-1 lu de mn.

163

Vino cu mine.
Prea trziu. Harbottle l smulse de lng ea i porni n galop.
Marian se rsuci n loc i czu din nou, apoi se sili s se ridice i ncepu s alerge dup ei,
poticnindu-se de copaci i strigndu-i fiul pe nume, n timp ce ipetele copilului rsunau din ce
n ce mai pierdute. Ajungnd n lumini, l zri pe Harbottle ndeprtndu-se clare pe un
armsar tnr i focos.
ip dup el, dar Harbottle rse triumftor, continund s galopeze. Marian se sili s
alerge n urma lui, dar n-o mai ineau puterile. Sleit, se prbui la pmnt, dobort de oboseal
i durere.
Cu un ultim efort, se ridic din nou n picioare i se ntoarse, chioptnd, la locul de
unde plecase. Primul lucru pe care-l zri fu trupul nsngerat al lui Art, zcnd cu faa n pru.


Capitolul 16

Calul o gsi pe Marian jelind aplecat deasupra trupului lui Art. O mpinse cu botul att
de tare nct o arunc n pru. Ea ntoarse capul, gata s trnteasc o njurtur, dar se opri,
auzind geamtul stins al btrnului, i ngertunche lng el.
Art...
i atinse mna i degetele lui uscate se ncletar peste ale ei.
Sfnt Fecioar! Art! Trieti!
Credinciosul slujitor deschise ochii, intuind-o cu privirea de parc ar fi vzut-o pentru
ntia oar n via, apoi fcu un efort supraomenesc s se sprijine pe coate. Marian l apuc de
umeri, silindu-l s stea culcat, dar el se zbtu s scape.
Scoate-m din ap...
Marian l ajut s se trag de o parte, spunnd:
Acum stai linitit ca s-i vd rana.
M-a lovit la cap, m'lady... Nu-i mare lucru, da sngereaz al naibii!
Marian cercet rana care se csca de la ureche pn la ceaf i ncerc s opreasc sngele
cu poalele fustei.
Art... S nu mori... Te rog...
Nu, m'lady... Io...
Fata i ls capul pe umrul lui, izbucnind ntr-un plns nervos i disperat. Art zcea
nemicat. Ridicnd ochii, Marian vzu c btrnul se gndea intens probabil la propria-i
moarte pentru c-i plecase pleoapele, ca s nu i se vad lacrimile, i gemea tare, de parc i-
ar fi dat ultima suflare.
Fata nelese c nu trebuia s stea cu braele ncruciate i sri n picioare.
Am nevoie de bandaj i...
Calul o mpinse din nou cu botul i Marian l apuc de fru.
De data asta n-ai s mai fugi, zise ea. Acum tiu ce-i poate pielea.
l trase cu disperare pn lng un copac, priponindu-l zdravn de o creang, apoi se
ntoarse la Art i-l acoperi cu o ptur scoas din sac. Lu o cmu de-a lui Lionel, cu gnd s-o
foloseasc drept bandaj. O inu cteva clipe n aer, privind-o ca nuc, apoi geamtul lui Art o
trezi la realitate. Rupse cu dinii pnza subire i nfur cu ea capul lui Art.

164

L-a luat pe Lionel? murmur btrnul.
Da, rspunse Marian, mirndu-se i ea c reuea s-i stpneasc tremurul din glas.
Unde-i Dolan?
Cred c-a profitat de situaie i s-a fcut nevzut.
Art mri cteva cuvinte n vel, pe care tonul lui le fcea ct se poate de limpezi.
Trebuie s m duc la Griffith, zise Marian, fr s mai stea pe gnduri. El l va gsi pe
Lionel i-l va salva din minile ticlosului.
Griffith? Vrei ca Griffith s-i scape fecioru' ?
Privirea lui ironic i aminti brusc Marianei de propriile-i ndoieli i temeri, care-o
mpiedicaser s se ncread n Griffith. Dar acum toate gndurile negre dispruser, ca praful
risipit de vntul prevestitor de vijelie.
Avea ncredere n Griffith ca n nimeni altul.
n aceeai clip, Art i nltur i ultimele reineri.
Va trebui s mergi la Kenilworth, s-l vezi pe rege. Acolo ai s-l gseti i pe Griffith.
Marian i grbovi umerii, ncercnd s-i adune gndurile, dar n mintea ei nu mai era loc
nici pentru logic, nici pentru luciditate. Sufletul i clocotea de sentimente ptimae. Ar fi vrut s
alerge pe urmele lui Harbottle, s-i salveze fiul. L-ar fi ucis pe ticlos cu minile ei. tia prea
bine c era cu neputin i c avea nevoie de ajutor, dar Kenilworth... Kenilworth era cetatea
regelui.
Am cunoscut doi regi amndoi netrebnici. Henry are toate motivele s-i fac ru lui
Lionel.
Se ridic n picioare, spunnd:
M duc dup Lionel.
Art ntinse braul i, apucndu-i glezna, o sili s ngenuncheze lng el.
Nu poi singur, fetio. Ai nevoie de Griffith. Dac te ncrezi n el, aa cum spui, atunci
las-l s-l apere pe Lionel, fie chiar i de rege.
Art i acoperi ochii cu palma, de parc l-ar fi ndurerat lumina soarelui pe msur ce viaa
i se scurgea din trup.
ngerul morii i-a ntins aripile asupra mea. Curnd voi fi plecat dintre cei vii i nu
vreau s mor cu un pcat pe suflet,
Pe' obrazul Marianei se prelinser lacrimi fierbini. Nu suporta gndul c Art nu va mai fi.
Privirea nceoat aproape c putea deslui contururile ngerului nenduplecat.
Ce pcat?
i-am jurat s-l apr pe Lionel i am dat gre. Las-m s mor cu sufletu'mpcat. Jur-
mi c-ai s te duci la Kenilworth dup Griffith.
Marian putea i trebuia s-i mplineasc ultima dorin. Mcar de dragul lui Lionel.
Am ncredere n Griffith. M voi duce la Kenilworth.
i terse lacrimile cu mneca.
Jur.
Eti o fat bun.
Cu ultimele puteri, se grbri s-o ndrume.
Ia-o pe drumu' sta pn' la Lichfield, unde poi s ntrebi pe unde s-o apuci spre
Kenilworth. Ai s-ajungi n mai puin de-o zi.
N-ar trebui s rmn pn...

165

Din nou o nec plnsul.
Art ncepu s tueasc gata-gata s-i plesneasc plmnii i se rostogoli cu faa n iarb,
cea s-i ascund agonia. Marian ncepu s-l frece pe spate cu mini tremurtoare.
Nu! refuz btrnul, cnd gsi destul putere s vorbeasc. Nu! Sufletu' meu nu-i va
afla odihna pn ce Lionel nu va fi n siguran. Du-te, m'lady. Du-te chiar acu'. Dumnezeu s te
nsoeasc...
Marian se ridic, cltinndu-se pe picioare, i se apropie de Jack, dezlegnd frul.
Trebuie s-l ncaleci, strig btrnul. Urc-te repede n a, pn nu face vreo micare.
Fata ddu din cap i, punnd piciorul n scri, sri n a.
Bravo, fata mea! surse Art. Numa' s-l ii strns de cpstru i totu' o s fie bine.
Marian se ntoarse, privindu-l lung, parc ar fi vrut s-i ntipreasc pentru totdeauna n
minte chipul lui, apoi i nfipse pintenii n coastele calului, pornind n galop spre adncurile
pdurii.
Art atept pn ce fata se pierdu printre copaci, dup care se slt ncet, n capul oaselor,
tremurnd din toate ncheieturile. l durea capul, era amieit, dar i rcori faa n pru, cu grij
s nu ude bandajul. Apoi, cu micri lente, se chinui s se ridice n picioare i, schind un surs
necrutor, porni prin pdure, pe urmele lui Harbottle.

Art subestimase hotrrea i curajul Marianei. La castelui Kenilworth nc nu sunase
stingerea, cnd fata se post naintea oteanului de la poart, salutndu-l cu o njurtur.
Paznicul o cercet atent la lumina torei i cltin ncet din cap.
Vorbeti ca o doamn, da' nici o doamn n-ar veni la castelu' regelui n miez de noapte,
ud leoarc i cu haine zdrenuite, ca o sperietoare, fr o camerist i fr un brbat lng ea.
Hai, du-te de-aci, pn nu te zvrl afar.
Marian ridic degetul spre el, cu un aer amenintor.
Nu pricepi, omule, c m-a atacat un tlhar i c nsui regele va vrea s-mi asculte
psul?
Regele? ncepu s rd grosolan soldatul. Chiar ere c regele nostru i face griji pentru
toate jafurile de pe drumurile Angliei? Las-o balt, femeie, i vezi-i de treab!
N-am fost jefuit, ncerc ea s explice, contient c nu era cazul s pomeneasc
despre Lionel. Atta doar c mi s-a luat ceva de mare pre.
Oteanul o mpinse ctre ua gheretei sale, din peretele porii.
Asta se numete tot jaf.
Marian se ag cu amndou minile de u, insistnd:
nelege, omule, c regele va asculta cu atenie ce am s-i spun.
Oare clrise zi i noapte pn la cetatea n care se afla Griffith, ca s fie dat afar de un
strjer ncpnat? i ademenise calul n fel i chip s-o aduc pn aici, ca s se opreasc la un
pas de int? Disperat, recurse la un iretlic.
l cunosc pe rege. Sunt sigur c m va primi chiar n clipa asta.
Paznicul ncepu s rd i mai tare.
Cum te cheam? l ntreb Marian.
Omul o privi piezi, totui rspunse:
Ward.
Ei bine, Ward, eu sunt prieten cu lady Elizabeth. I-am fost ntia doamn de

166

companie.
Vai, cum decad mrimile! exclam batjocoritor strjerul.
Cu gndul c i se ivea un prilej de distracie, renun s-o mai mping afar.
i, m rog, de ce nu-i mai eti i-acu' ntia doamn de onoare?
Am fost silit s m retrag pe domeniile mele, rspunse Marian.
Fin'c eti o trf! ncheie, triumftor, paznicul, punndu-i din nou mna pe umr.
Sunt lady Marian Wenthaven, logodnica lui Griffith ap Powel, care-o s-i rup gtul
dac nu m lai s intru.
Omul i retrase brusc mna, cercetnd-o printre pleoapele ngustate.
Zu? Griffith ap Powel, zici?
O msur din cap pn n picioare.
Domnul s te binecuvnteze. Vino cu mine, s vorbim cu cpitanu'.
Nerbdtoare, Marian porni naintea lui.
Cndva locuise i ea la Kenilworth i cunotea ncperile castelului. tia c, odat trecut
de poarta mare, nimic n-o mai desprea de Griffith.
Nu avea vreme de pierdut cu slujitori care de care mai plini de importan.
Trebuia s ajung nentrziat la Griffith. Altfel, ar fi trecut ore ntregi pn cnd s-l
gseasc i, n acest rstimp, cine tie ce s-ar fi ntmplat cu Lionel.
Mai mult dect att, i dorea nespus s fie cu Griffith, s-i aud glasul, s-i simt braele
nlnuind-o cu tandree, s-i asculte cuvintele de mbrbtare. Avea nevoie de Griffith i de
iubirea lui.
Se pare c Art avusese dreptate. ntr-adevr, l iubea pe Griffith, dar dragostea asta era
sortit s-i aduc numai necazuri.
Surse trist, vznd c numele lui i convinsese pe soldai s ridice grilajul, lsnd-o s
treac. De cum ajunse nuntru, se repezi pe scrile care duceau pe zidul exterior al castelului.
Sus, pe metereze, zidul era brzdat de creneluri care-i ddeau un aspect caracteristic.
Jos, sub ziduri, se vedea curtea interioar. Ward pea alturi de ea, pzind-o s nu cad,
cu o ciudat curtoazie. Marian era de-a dreptul impresionat. Apoi oteanul i strig cpitanul:
Femeia asta zice c-i prieten cu regele i logodnica lu' sir Griffith. Dumneata ce crezi?
Vorbind, ridic tora, aruncnd lumin asupra hainelor ponosite i a prului nclcit.
Cpitanul pufni n rs, dar Marian l fix cu o privire sfidtoare, pn ce el se potoli,
ncepnd s se mite, stnjenit, de pe un picior pe altul.
Calul meu a rmas pe podul mobil. E un animal prea nobil pentru a fi lsat n ploaie.
Aducei-l ndat nuntru i ducei-l la grajduri, s-i dai ngrijirea cuvenit.
Ward prea nehotrt, dar cpitanul o chem n cmrua lui. Marian rmase n prag,
fulgerndu-l cu privirea pe strjer.
n locul dumitale, m-a ntreba ce va spune sir Griffith ap Powel auzind cum v-ai
purtat cu logodnica lui.
Ameninarea i atinse scopul. Ward se nclin i porni spre scri. Marian l urmri pn
cnd omul ncepu s coboare treptele, apoi se fcu nevzut n ntuneric.
Cpitanul strig n urma ei. La fel i Ward. n bezn rsunar mai multe glasuri alarmate
i Marian se lovi de un otean narmat, care ddu s-o prind. Dar fata l lovi cu piciorul n
genunchi, apoi i arse un pumn n piept. Omul se cltin pe picioare i Marian profit de rgaz,
continund s alerge, atent pe unde calc i cu grij s nu fie ajuns din urm de grzi.

167

Inteniona s ajung pe mica platform de deasupra fierriei, de unde putea sri pe
acoperiul de paie, lsndu-se s alunece la pmnt pe unul din cpriori. Cu puin noroc, nu-i
mai rmnea dect s traverseze n fug curtea, pn la Turnul lui Cezar.
Era convins c va reui, pentru c fusese unul din jocurile preferate, jucate cu prinesa
Elizabeth.
Desigur, pe-atunci era nc un copil.
Ajungnd la platform, se opri, ovind, pe muchia de piatr, cu vrfurile degetelor de la
picioare n gol. Lumina torelor din curtea interioar nu ajungea pn la ea. Dar nici ea nu putea
vedea nimic n jur. Trebuia s sar fr s tie ce se afl dedesubt. Era un mare act de curaj: s se
arunce n gol, ncrezndu-se doar ntr-o amintire din copilrie presupunnd c nimic nu s-ar
fi schimbat n cei zece ani trecui de-atunci. Sau o mare nebunie. Dar nu avea vreme de pierdut.
Strigtele urmritorilor rsunau din ce n ce mai aproape. Grzile erau la civa pai de ea.
i adun tot curajul i sri.

Te doare?
Griffith i lu brusc mna de pe obraz.
Destul de mult... recunoscu el.
Dac i-ai fi pus coiful, aa cum i-am cerut, acum n-ai fi avut cicatricea asta urt,
care-i brzdeaz tot obrazul, spuse Henry, privindu-l cu luare-aminte. Dar i mai mult ne
ngrijoreaz braul tu. Ai noroc c n-ai dat n cangren, cu lovitura ngrozitoare pe care-ai
primit-o de la ticlosul de irlandez.
Lsai ddceala, sire, i jucai. Mai avei puin i suntei complet ncercuit. Atunci am
s pot i eu s merg la culcare.
n sinea lui, Griffith blestema din tot sufletul obiceiul regelui de-a juca ah un nou joc,
foarte la mod pn trziu, spre miezul nopii, n dormitorul lui din turn.
Visezi la victorie! coment Henry, mutnd calul.
Mai bine v-ai mulumi cu victoria obinut la Stoke, fiindc ast-sear n-avei anse!
Nu poi face asta! protest Henry.
Regret, sire, dar pot.
Ia d ncoace cartea! ceru regele, ntinznd mna dup un exemplar din Jocul de ah",
ieit de sub prima tiparni englezeasc i oferit suveranului de nsui realizatorul ei.
n timp ce Henry rsfoia darul de la Caxton, Griffith l ntreb nepstor:
Ce-ai fcut cu pretendentul? Bieandrul care zicea c-i contele de Warwick?
Henry mormi cteva cuvinte nenelese i zvrli din mn cartea, care czu nu departe
de focul ce-i nclzea n noaptea umed de primvar.
Putei s-o i ardei! zmbi Griffith. Am nvat regulii pe dinafar.
Henry l privi cu acreal, trecndu-i degetul peste coroana frumos sculptat a piesei care
reprezenta regele.
Pretendentul? l cheam Lambert Simnel i n-are nici strop de snge albastru n vine.
L-am trimis acolo unde-i este locul.
Dei tia c regele trebuia s nbue n fa orice pretenii la tron, totui Griffith nu se
mpca prea mult cu gndul uciderii unui copil. ncepu s fixeze, cu ncpnare, tabla de ah,
pn cnd ptrelele albe i negre ncepur s-i joace dinaintea ochilor.
Nu te mai ncrunta att! se rsti, agasat, Henry. Nu l-am ucis, l-am trimis s munceasc

168

la buctrie.
Griffith rsufl uurat.
I-am artat mai mult ndurare dect ar fi meritat i sper s fie o lecie pentru oricine
i-ar nchipui c m poate lipsi de coroan.
Chipul i se schimonosi ntr-un rnjet. Arta mai puin a leu regesc ct a lup nsetat de
snge.
Dup mine va fi rege fiul meu. Dinastia ntemeiat de mine va moteni coroana.
Griffith se aplec peste tabla de ah i-l apuc de pumnul ncletat.
Aa va fi, ct vreme va curge snge n vinele mele.
ncet-ncet, Henry reveni la realitate.
M linitete gndul c mi-ai jurat credin. Altfel, mi-ai fi un duman de temut.
Griffith se ls pe spate n jil.
Iar Lambert Simnel e un duman neputincios.
Dac se poart cum trebuie, poate am s-1 fac...
Buctar-ef? rse Griffith. M bucur c v-ai artat milostiv. Bieandrul sta n-a fost
dect un pion.
Henry i mngie pionii, cu un zmbet satisfcut.
Ei bine, acum e unul din pionii mei. Rposatul conte de Lincoln nu se va mai putea
sluji de el.
Lincoln va arde venic n iad pentru trdarea svrit fa de maiestatea voastr, spuse
cu profund convingere Griffith.

Amndoi tcur, concentrndu-se din nou asupra jocului. Deodat, briza serii le aduse la
urechi strigte ndeprtate. Griffith i duse iari mna la rana de pe fa.
Ai mncrimi? l ntreb Henry.
Griffith i mpreun palmele.
Ce fel de mncrimi?
La ran, omule! pufni, dezgustat, regele. Cndva nu-i sttea n obicei s te prefaci c
nu m-ai neles. Cred c lady Marian aia i-a luat minile cu totul!
Nu-i adevrat! protest, indignat, Griffith.
Atunci, la ce te gndeti?
Simindu-se ridicol, Griffith se aplec asupra tablei de ah, murmurnd:
M ntrebam dac m va socoti hidos.
Henry avu bunul sim s nu rd. Ba chiar nu i se pru deloc amuzant. i ddu pe spate
prul care ncepea s se rreasc i se mulumi s ofteze:
Femeile ne fac s fim orgolioi. Niciodat pn acum nu mi-am fcut griji cum art.
Dar pentru Elizabeth vreau s fiu...
Rse, bine-dispus.
Frumos ca un tnr n floarea vrstei. i pentru ce, m rog? Pentru o femeie care m
place aa cum sunt. Care m iubete, aa cum spune ea, pentru buntatea mea.
Griffith nu tia ce s rspund.
Aa se ntmpla ori de cte ori Henry aducea vorba de soia lui. De fapt, Henry cu
Elizabeth i Griffith cu Marian erau prtaii aceluiai secret. Un secret pe care fiecare din ei l
cunotea numai n parte, dar care apsa, deopotriv, asupra tuturor.
Lady Elizabeth e i ea bun la suflet, zise Griffith un aer rezervat.

169

Elizabeth a mea e o femeie extraordinar, urm Henry cu ochii la tabla de ah. Ca i,
lady Marian a ta. M ndoiesc c podoaba aia de pe fa o s-o impresioneze n vreun fel.
Oricum...
tiu. Oricum, n-am fost niciodat un brbat atrgtor. Art a avut grij s mi-o spun
ntotdeauna.
Dar Marian l fcuse contient de frumuseea trupului su. n zilele de convalescen,
Griffith se gndise deseori la privirea fascinat cu care ea i descoperise trupul. i amintea
atingerea minii ei delicate i plcerea cu care-i primea avansurile. De fapt, deseori i se ntmpla
s nu adoarm, pentru c trupul su n-o putea uita pe Marian.
Se uit pe furi la Henry i-i trase scaunul mai aproape de mas, strduindu-se s-i
ascund proasta dispoziie i rugndu-se la toi sfinii ca Marian s soseasc mai curnd.
Mna regelui ovi ntre un turn i un nebun, alegnd pn la urm nebunul.
Se va ntoarce curnd, nsoit de lady Marian.
Deie Domnul s n-aib necazuri pe drum.
n realitate, Griffith i dorea ca Marian s se fi supus poruncii, dar nu-i rosti gndul cu
voce tare. n schimb, lu nebunul regelui, zmbind triumftor.
Henry se sprijini de sptarul jilului, studiind nemulumit situaia de pe tabla de ah.
Mda, pentru c dac ei ar avea necazuri, tu te-ai preschimba ntr-un mistre furios, cu
ochii injectai i rnjind colii la oricine.
Mulumesc, sire.
Mi-ai dat ah!
Da, sire.
Nu tii c-i mai prudent s-i lai regele s ctige?
Nu prea tiu s m prefac nvins, sire.
Nu tii! repet regele, ncepnd s rd.
Din nou rsunar strigte i zgomote de pai grbii pe podelele de lemn.
Cred c-au descoperit vreun ho. Ce-i nebunia asta afar?
Paii se auzeau acum din turn, apoi pe trepte i, dup cteva clipe, cineva btu puternic n
u. Cei doi brbai se privir unul pe altul i regele porunci:
Intr!
n prag se ivi Ward, paznicul de la poart, care fcu o plecciune stngace, spunnd:
Iertai-m, nlimea Voastr, da' am dat de bucluc. Femeia aia a ajuns cumva aici?
Eu unul n-am vzut-o! rspunse Henry, amuzat. Care femeie?
O nebun! O zurlie! zise cu nduf Ward, fluturndu-i egetele semnificativ. Una care
inea mori s stea de vorb cu maiestatea voastr. Dac n-avei nimic mpotriv, am s pun
straja la u, s v apere de ea.
Prea mult osteneal pentru o biat femeie, spuse Henry.
Dar v zic c-i nebun! i are for, nu glum! L-a mturat din cale pe srmanu' Bowey
doar c-o mn. i sta-i un vljgan ct casa!
n mintea lui Griffith ncoli o bnuial.
L-a lovit cu piciorul n gt?
Instinctiv, strjerul i prinse gtul cu mna.
Nu, sir Griffith. n genunchi.
Lui Henry nu-i fu greu s-i nchipuie ce era n gndul lui Griffith.

170

Felul sta de-a lupta i se pare cunoscut?
Parc da.
Ward nici nu asculta, nici nu nelegea despre ce vorbeau cei doi.
Nu v fie team, am ncercuit tot turnu' i, cu paznicu' sta la u, n-avei de ce s v
facei griji...
n aceeai clip, simi c n spatele lui se afla cineva i se rsuci fulgertor pe clcie. Dar
nainte de-a apuca s vad ceva, o mn l mpinse cu putere nuntru, rostogolindu-l podea.
Dnd cu ochii de chipul murdar de noroi din cadrul ui, sri n picioare.
Griffith se ridic, aezndu-se ntre oteanul furios i femeia care se cltina pe picioare.
Puse o mn pe umrul lui Ward, zicnd:
E femeia mea.
Ward o fulger cu privirea pe strin, apoi, cu ochii la rege, pufni mnios:
Ce vorbeti!
Te asigur c rana de la cap nu m-a fcut s-mi pierd minile. E logodnica mea, lady
Wenthaven. neleg c-ai vrut s-l aperi pe rege, dar pot i eu s fac acelai lucru.
Ward ddu din cap n semn de ncuviinare, iar Griffith i lu mna de pe umrul lui,
artnd spre u.
Poi s pleci.
Paznicul se ndeprt, trndu-i picioarele dup ce fcu o plecciune adnc n faa
Marianei. Fata nici nu se uit la el, dei Ward o pndea din ochi, ca pe-o pisic slbatic. Ajuns la
u, se opri, ntorcndu-se din nou spre Griffith.
Suntei sigur?
Griffith ddu din cap, nerbdtor.
nchide ua dup tine.
De cum rmaser singuri, Marian alerg spre Griffith, prinzndu-l de brae cu amndou
minile i nfigndu-i unghiile n carnea lui. i ridic obrazul murdar, ca de copil orfan,
privindu-l cu ochii ei verzi, care-i sfiau inima de mil.
Ce s-a ntmplat, iubito? Ce-i cu tine?
Ne-a atacat Harbottle.
Glasul ei grav tremura de emoie. Griffith o strnse la piept, s-o liniteasc, chiar nainte
de-a afla ce se petrecuse.
Te-a lovit?
Pe mine? Nu! Mai ru, l-a rpit pe Lionel. A...
Pe Lionel?
Griffith i ddu brusc drumul din mbriare.
Lionel? Ce cuta Lionel cu tine?
E fiul meu!
Marian l apuc de umeri i ncepu s-l zglie cu disperare, ca s-l fac s neleag.
Ascult-m... Harbottle l-a rpit pe Lionel. Griffith, trebuie s-l gsim!
Henry se ridic de la masa de joc. Cei doi tineri tcur. Fr prea mare tragere de inim,
Marian se ndeprt de Griffith, schind o plecciune. Dintr-o simpl privire, ghicise n faa cui
se afla. Griffith fcu prezentrile cu glas gtuit, n timp ce regele i tnra plin de noroi se
studiau unul pe altul de parc amndoi ar fi fost n pielea goal.
Apoi Henry art spre banca de lng foc.

171

Ia loc. Eti frnt de oboseal i ud leoarc, cred c ai multe de istorisit. Cine-i
Harbottle i de ce-a rpit copilul?
Marian se supuse:
Copilul se numete Lionel. E fiul meu i nu cred s existe cineva care s vrea s-l ia de
lng mine. Dar Harbottle e un cavaler scptat, care l-a slujit cndva pe tatl meu. De la omul
acesta m atept la orice.
Se ridic i vzu c Griffith era lng ea.
Trebuie s plecm imediat. Cine tie ce-i poate face Harbottle lui Lionel! E n stare s-l
prseasc pe undeva... sau s-l bat...
Glasul i se frnse i dou perechi de mini o ajutar s se aeze.
La fel de grijulie e i Elizabeth a mea cnd vine vorba de micul Arthur, spuse regele pe
deasupra capului Marianei. Ct de blnd ar fi femeia asta, la gndul c pruncul ei e n pericol,
devine o tigroaic furioas.
Griffith nu era ntru totul de acord, dar i pstr prerea pentru el. n tcerea care se
lsase, Marian i nchipui c venise la el ca s se sprijine pe braul lui tare ca stnca i, n
schimb, gsise un brbat dur, rece i indiferent.
Unde-i Art? ntreb tnrul.
Marian simi c se prbuete cerul pe ea.
Art?
Da, Art, scutierul i prietenul meu. Singurul om n care am avut ncredere s te aduc
din ara Galilor i pn aici. Unde e?
Un fior rece cobor pe spinarea Marianei.
Marian, vorbi Griffith, aplecndu-se ca s-o poat privi n fa. Unde-i Art?
Ea ncerc s-i spun. Cu un efort suprem, deschise gura dar nu putu rosti nici un cuvnt.
Nici unul. Prea mare era durerea aternut pe chipul lui Griffith.
E mort? opti tnrul.
L-a ucis Harbottle.
Nu era nici o rp prin apropiere?
Marian nelese.
Nu. Eu... Chiar eu i-am bandajat capul i-a fi rmas pn i-ar fi dat ultima suflare, dar
m-a ndemnat s pornesc dup tine.
Griffith rmsese mut de durere.
Pentru Lionel. Era ngrijorat de soarta copilului. Trebuie s plecm chiar ast sear. Cu
fiece clip, se ndeprteaz tot mai mult de noi.
Griffith i ntoarse spatele, fr un cuvnt. Marian nu pricepea de ce. Oare nu-i psa deloc
de Lionel?
i Henry rmsese cu ochii la Griffith, apoi privirea i se opri asupra chipului nedumerit al
fetei. Cu un tact neobinuit pentru un rege, ncerc s arunce o punte ntre cei doi.
mi nchipui c Lionel e tot ce ai mai scump pe lume. De asta l-a rpit Harbottle? Ca s
te aib n mna lui?
Ca s se rzbune! interveni Griffith.
Gsind o cuvertur, o puse pe umerii Marianei, dar cnd ea ncerc s-i mulumeasc, nu-
i ddu nici o atenie, adresndu-se regelui:
L-a jignit de moarte, i-a umilit trupul i sufletul. Cred c acesta e motivul.

172

E posibil s se mai afle i-acum n slujba lui Wenthaven?
Marian cltin din cap.
Tata spune c Harbottle i-a scpat din les. Pentru el, asta-i cea mai cumplit injurie
pe care i-ar putea-o aduce cineva.
Atunci, poate c vrea s se rzbune pe tatl dumitale? i ddu cu prerea Henry. Nu
cumva are intenia s-l antajeze?
Wenthaven n-are nimic de-a face cu Lionel. Harbottle n-ar putea fi att de dobitoc
nct s-i nchipuie c tata i-ar plti rscumprarea pentru fiul meu.
Spre disperarea ei, descoperi c nu-i putea stpni lacrimile.
Fr a da atenie hainelor murdare de noroi ale fetei, Henry se aez, pe banc lng ea i-
i ntinse un erveel ca s-i tearg ochii. Apoi ntreb, pe un ton ferm:
Are Wenthaven vreun motiv s cread c Lionel e un copil deosebit? Cumva biatul
prezint interes i pentru alii, nu numai pentru cei care-l iubesc?
Marian nelegea perfect ce voia s spun. Ce comploturi urzea oare? Ce furtun se
ascundea n sufletul lui? Ce simea soul Elizabeth-ei cnd auzea vorbindu-se despre copilul ei
din flori?
Cum Marian nu rspundea, regele urm:
Lionel e finul reginei, prin urmare mai important pentru ea dect toate giuvaerurile
Coroanei. Att ct mi st n putere, nu voi ngdui s i se fac nici un ru.
Sigur, se gndi Marian, Henry n-ar fi dorit ca Lionel s ncap pe mini strine, care s-ar fi
putut sluji de el ca de o arm mpotriva sa. Dar cinismul ei se topea n faa sinceritii
suveranului. Pn azi fusese sigur c Henry nu se deosebea cu nimic de ceilali doi regi pe care-i
cunoscuse: ludroi, nsetai de putere, rzbuntori i cruzi. Nu cumva i ddea a nelege c tia
totul despre Lionel, dar c, de dragul Elizabeth-ei, era dispus s uite i accepta s-l ocroteasc pe
copilul cel nevinovat? Marian nu gsea alt explicaie, dar, de s-ar fi nelat, urmrile ar fi fost
catastrofale.
Uluit, ridic privirea ctre Griffith, dar ochii tnrului erau lipsii de orice expresie. O
lsase fa n fa cu Henry, ca s se conving singur de caracterul i inteniile regelui.
Alegndu-i cu grij cuvintele, zise:
Niciodat nu i-am dat lui Wenthaven motive s cread c Lionel e mai mult dect fiul
meu.
i totui, deseori contele tie mai multe dect ne-am nchipuit!
Lionel seamn cu tatl lui! declar pe nepus mas Marian, dar n aceeai clip i
muc buzele.
O luase gura pe dinainte. Henry avea toate motivele s-l urasc pe tatl lui Lionel i era cu
neputin s nu fi ghicit cine era acesta. Dar Marian simea c nu mai putea ascunde adevrul
un adevr pe care probabil l ntrezrise i Wenthaven.
Henry se ls pe spate n jil, oftnd.
Din pcate, cei mai muli copii seamn numai cu unul din prini. Fiul meu, Arthur,
are deja trsturile mamei sale, i-a motenit pielea alb i prul blai. Pentru ea, cea mai mare
fericire din lume e s-i in pruncul n brae. De cnd i-a pierdut fraii pe care-i iubea att de
mult, nu mai suport despririle. Necazul tu i-ar sfia inima de durere, pentru c-i iubeti
fiul. Nu-i aa c-l iubeti?
E fiul meu. E... soarele vieii mele.

173

Exact cum mi-a povestit Elizabeth, ntri regele, mngindu-i prul cu un gest nervos.
Acest Harbottle a aflat cumva de ce Lionel e un copil att de-aparte?
Nu. Chiar dac tatl meu ar ti, tot nu i-ar spune unui neghiob ca Harbottle.
M tem c Harbottle bnuie ceva, interveni Griffith. Ct timp a stat la castelul nostru
din ara Galilor, i-au ajuns la urechi lucruri pe care n-ar fi trebuit s le aud.
Marian ridic o privire dezndjduit.
Iart-m, Marian, urm tnrul, dar chiar aa stau lucrurile.
Trdtorule! strig ea.
Eu?
i strnse buzele i, dintr-o dat, trupul lui uria se aplec, amenintor, asupra Marianei.
- Atunci, hai s te ntreb i eu ceva. Cum de-ai ajuns aici att de repede? Acum nou zile l-
am trimis pe Art la castel, cu ordinul de-a te-aduce la mine. Regele a poruncit ca Lionel s
rmn cu prinii mei, ca nu cumva s i se ntmple vreun ru. Cum de-ai ajuns la Kenilworth
att de repede i de ce-ai luat copilul cu tine, nesocotind dorina regelui?
n graba de-a cere ajutor pentru Lionel, Marian uitase c datora nite explicaii, dar
vorbele lui Griffith o fcur s neleag n ce situaie se pusese.
Se uit la Henry, ateptndu-l s-i vin n ajutor, dar regele o privea, ncruntat i
nedumerit.
mi ieise complet din minte c mi-ai nclcat porunca. De ce-ai scos copilul din castel?
Spune-ne adevrul.
Nici eu nu mai tiu care-i adevrul, izbucni ea, exasperat. Exist prea multe adevruri
i prea multe minciuni, nici eu nu le mai pot deosebi unele de altele.
Adevrul, sire vorbi Griffith e c lady Marian a prsit castelul nainte de sosirea
lui Art, fr s-i ia escort, fr nimic. A fugit ca s nu fie nevoit s m ia de so. Art a gsit-o
i-a murit pentru ea. Lionel a disprut, dar, de cum i-l voi aduce napoi, va fugi din nou de mine.
Am dreptate, Marian?
i apropiase obrazul de al ei, cu ochii galbeni fulgernd, la fel ca ntia oar cnd o
ntlnise.
Marian nelese c Griffith o dispreuia.
Pn acum nu se gndise c-l minise i c-i rnise inima. Griffith fusese brbatul la care
alergase de fiecare dat dup ajutor i pe care se bizuise la necaz. Nu se gndise o clip la
durerea ncercat de el la vestea morii unui bun prieten, nici nu-i dduse seama c ea nsi
purta ntreaga vin. Pentru uciderea lui Art. Pentru rpirea lui Lionel.
Fcuse aa cum crezuse c era mai bine, dar totul ieise pe dos!
ndreptndu-i umerii, ncerc s-i susin privirea furioas.
Te rog din suflet s m ieri. Ar fi trebuit s caut ajutor n alt parte, dar cnd
Harbottle mi-a rpit copilul, singurul la care m-am putut gndi ai fost tu. tiam c-l vei salva i
te implor s-o faci, oricte necazuri i-a fi pricinuit eu.
tiai c-l voi salva? Sau asta i-a spus Art?
tiam. Iart-m. Nu trebuia s-mi nchipui c, dup cte i-am fcut, i va mai psa de
mine.
Tu?
Glasul lui grav tremura, plin de speran.
S nu m mini. Cu adevrat ai, ncredere c-i voi gsi copilul?

174

Am ncredere n tine.
i-ai venit aici, la Kenilworth, n cetatea regal, fr alt gnd dect acesta?
Fr...
Glasul i se frnse.
Cu aproape nici...
Griffith mri printre dini un blestem i-i ntoarse spatele. Se apropie cu pai mari de
fereastra ngust i nalt i, aplecndu-se afar, scoase un urlet de fiar rnit.
Henry fcu o grimas. Marian auzi urletul lui Griffith ca un ecou la propria-i disperare.
Lacrimile adunate n atia ani de singurtate lacrimi pentru Elizabeth, pentru Lionel i
pentru ea nsi i se prelingeau pe obrazul palid, la gndul c-l dezamgise pe acest brbat
dintr-o bucat.
Deja iubirea ei nscuse suferin. Dar i Griffith suferea. Nu cumva tot din iubire?
Cu ochii mpienjenii de lacrimi, se apropie de el i-i culc fruntea pe spatele lui,
nlnuindu-i mijlocul cu braele. Nu mai era nimic de spus, aa c tcea, dar i simea tremurul
pe msur ce ncordarea lui ceda, fcnd loc tandreei de odinioar.
Oare mai exista vreo speran pentru ei? Nu cumva dragostea asta era blestemat? l
putea readuce pe Griffith spre lumin? Trebuia s ncerce, de dragul lui Lionel.
Griffith rsufl adnc, de parc ar fi avut nevoie de mult aer ca s-i vin n fire, apoi se
rsuci cu faa ctre Marian i-i spuse:
Ai nevoie de odihn.
Nu. Trebuie s plec.
Va dura ceva timp pn s m pregtesc de plecare, iar n halul n care eti acum, nu-
mi poi fi de nici un folos.
Te duci dup Lionel?
Te-ai ndoit de asta vreo clip?
Nu. Am tiut ntotdeauna...
El nu-i ascult protestele.
Ai nevoie de-o baie fierbinte, ca s-i dezmoreti muchii, pe urm de o mas cald i-
un somn bun. Hai, Marian, tii bine c am dreptate.
Chiar i cel mai vajnic lupttor trebuie s se pregteasc nainte de btlie, zise Henry,
din jilul lui de lng foc.
Marian i privi chipul enigmatic, apoi i ntoarse ochii ctre Griffith.
N-ai s pleci fr mine, aa-i?
Nu, rspunse Griffith. Ai destul ncredere n mine ca s nelegi c nu te mint?
Nu era un sarcasm, ns tonul lui prea aproape indiferent.
Am ncredere n tine, repet Marian. Numai eu tiu prin ce-am trecut ca s ajung aici.
A vrea s m crezi...
Abia atunci vzu cicatricea de pe chipul lui.
Lung i roie, cusut n zigzag cu ma subire de oaie, acel semn ngrozitor i amintea c
moartea i dduse trcoale brbatului pe care-l credea puternic i invincibil ca pmntul. Era un
miracol c nc putea s vad i s vorbeasc. Era un miracol c nc mai tria. Cu degete
tremurtoare, Marian atinse cicatricea care brzda obrazul tnrului, de la nas pn la ureche.
Ce ran cumplit!
Pierdut n braele ei, Griffith rspunse:

175

Aa e! mi sngereaz inima.


Capitolul 17

O trezir pe Marian a doua zi n zori, mult prea devreme pentru trupul frnt de oboseal,
mult prea trziu pentru sufletul mcinat de nelinite. Slujnicele glgioase ca un crd de gte se
mbulzeau n jurul ei, mbrcnd-o ntr-un costum de clrie care-i venea ca turnat. Dup aceea
urm un mic dejun copios. Cnd Marian ntreb la ce or era plecarea, slujnicele chicotir ca la o
glum bun. i puser flori n pr, iar cnd o vzur cscnd, i ddur pe fa cu ap rece. Apoi
un cortegiu ntreg de nobili i o mulime de slujitori o nsoir spre capela din Kenilworth, unde
o atepta Griffith, avndu-l de o parte pe preot i de cealalt pe regele Henry.
Regele zmbea puin cam prea vesel.
Griffith sttea puin cam prea ncruntat.
Ce diminea frumoas pentru o nunt! exclam Henry.
Griffith nu spuse nimic.
Nedumerit, Marian se ntreb ce legtur exista ntre nunt i cutarea lui Lionel. Dac
regele voia ca ea i.Griffith s asiste la o liturghie nainte de plecare, foarte bine! Totui, mintea
ei nu reuea s deslueasc tlcul acestei ceremonii.
Ce nunt? ntreb ea cu pruden.
Henry i mpreun minile la spate.
Am hotrt c nainte de-a pleca s-i caui fiul te vei cstori cu sir Griffith!
S m cstoresc cu sir Griffith? repet Marian, stupefiat.
E o cstorie ct se poate de potrivit i, n acelai timp, cea mai mare dorin a lui sir
Griffith.
Marian se atepta s-l aud pe Griffith spunnd c aceasta fusese cea mai mare dorin a
sa, nainte ca ea s-i dea arama pe fa, artndu-se nedemn de ncredere, nepstoare,
uuratic i nestpnit. i pierduse fiul i jertfise viaa lui Art, tot ncercnd s restabileasc
adevrul i s-i redea lui Lionel drepturile i se cuveneau. Era o greeal ce se cerea ndreptat.
Chiar acum.
Sire...
Obrazul lui Henry se mpurpur brusc i regele ncepu s-i frmnte nervos degetele.
Marian se ntreb ct de mult inea suveranul la aceast cstorie.
Sir Griffith mi-a spus c, dup ct se pare, n ara Galilor au fost deja fcute strigrile
de nunt, dup datin. Ca rege, te pot conduce la altar n locul contelui de Wenthaven. Sper c
n-ai nimic mpotriv, lady Marian. Ct despre tatl dumitale, las-l n seama mea. Drept
verighete, luai aceste dou inele de pre din visteria mea...
Dar nu se poate, maiestate! protest Marian.
Henry se opri n mijlocul frazei, de parc s-ar fi ateptat la aceast ntrerupere.
Lady Marian?
Doar nu vrei s ne cstorii chiar acum!
Cei de fa ncepur s murmure i s zmbeasc. Marian i roti privirile asupra lor, nc
nenelegnd ce se petrece. Nu vzu nici un chip cunoscut, cu excepia lui Oliver King, care
sttea deoparte, innd n mn un document oficial privelite ce avu darul de a-i spori

176

nencrederea. Aceast diminea, spre deosebire de cea dinaintea ei, era frumoas i senin.
Regele, vechiul duman, se oferise s-i in loc de tat. Preotul, doamnele i nobilii de la Curte i
erau strini, i totui mai apropiai dect brbatul ce urma s-i fie so. Griffith se ncrunt spre
ea. Cicatricea nu mai purta urmele custurii. Tnrul prea o stnc uria, ca un monument al
dezaprobrii, dar Marian se simea atras tocmai de rceala lui.
i-ar fi dorit s fie o nunt adevrat, cu voie bun i mese ntinse, cu alai vesel, care s-i
conduc n dormitorul nupial. i-n schimb...
Dar fiul meu? ntreb ea, vorbind destul de ncet, ca vorbele s ajung numai la
urechea regelui i a lui Griffith.
Vom porni dup el de ndat ce sfrim ceremonia, rspunse tnrul, la fel de rece i
nepstor ca piscul Snowdno din ara Galilor.
nfricoat de purtarea lui i consternat de planul ticluit de rege, Marian cut cu
disperare un motiv ca s amne nunta.
Dar nu exist un contract, n-am vorbit nimic de zestre. Ar trebui s semnm...
De asta m-am ocupat eu, zise Henry. Dup ncheierea ceremoniei i dup ce martorii
vor fi semnat n registru, i voi drui titlul de conte lui sir Griffith cu ncepere de azi, lordul
Griffith. Titlul v aparine vou i motenitorilor, c timp va dinui spia voastr. Comitatul se
numete Lillestry i se afl la grania cu ara Galilor, nu departe de Wenthaven, iar valoarea lui o
ntrece pe cea a averii familiilor voastre.
Marian se uit la pergamentul pe care Oliver l desfurase n faa lor i nelese c micul
ei subterfugiu nu servise la nimic. Bogatul domeniu druit de rege era o compensaie
mrinimoas pentru aceast cstorie ieit din comun.
Marian continu s citeasc, pn ce Griffith se aplec peste umrul ei, vorbind cu un glas
ncrcat de dispre:
Totul este n ordine. nelegi, desigur, c Henry nu va ngdui s pornim dup Lionel
nainte de sfritul ceremoniei.
Abia acum pricepea vicleugul regelui. Henry o atrsese n curs. Folosindu-se de
instinctul ei matern, o mpiedicase s-i mai pun n aplicare intenia de a-l aduce pe Lionel pe
tron.
Atinse cu vrful degetelor punga de piele pe care o inea ascuns sub haine. Henry nu tia
c n minile ei mai exista o arm, i nc una de temut, de-ar fi gsit momentul potrivit.
nelegea i resemnarea lui Griffith n faa unei cstorii pe care o dispreuia. Jurase s-l
apere pe Lionel, iar acum era dispus la orice sacrificiu, numai s-i slujeasc regele.
Brbatul ales de Henry pentru a-i contracara orice intenie de aciune se apropie,
optindu-i la ureche:
Resemneaz-te, my lady. Te cstoreti cu o fiar de vel.
Minea cumva Griffith? Marianei nu-i prea venea a crede. Cum se ndoia c tnrului i-ar
psa prea mult de ea, se resemn s peasc naintea preotului i s rosteasc jurmntul. Cnd
slujba lu sfrit, mirii se srutar, apoi Marian, Griffith, preotul i Oliver semnar n registrul de
cstorii. Henry i mue de cteva ori degetele,n semn de nerbdare, apoi lu pana i-i
adug semntura sa regal, plin de nflorituri.
Marian i Griffith erau so i soie, dup toate regulile. Zmbind larg, Henry i lu de bra
pe amndoi.
i-acum, s mergem s mbucm cte ceva.

177

Dar trebuie s plecm, sire! se mpotrivi Marian.
Mai nti trebuie s mncai, iar o mas bun n-are cum s v strice. Am poruncit s vi
se pregteasc merinde pentru drum i arme de tot felul, dac Doamne ferete! va fi nevoie
s luptai. Sper, copila mea, c nu ii neaprat s ncaleci calul care te-a adus ncoace. n locul lui
i druiesc un armsar tnr i iute de picior.
Dracu' s-l ia pe Henry, dar avea dreptate! Trebuia mai nti s mnnce, aa cum
trebuise s se odihneas. Totui, n sufletul Marianei ncolea o spaim vag. Spaim de femeie,
la gndul c Griffith era mai nelept i, deci, mai rezistent. El cunotea necesitatea unui somn
bun i-a unei mese mbelugate nainte de plecarea la btlie. El nu i-ar ngdui niciodat
slbiciunea de-a se gndi c un copil nevinovat ncpuse pe mini rele. El n-ar ncepe s ipe i s
se milogeasc de Henry ca s-i dea voie s plece.
Ajungnd n sala mare, ale crei ziduri o mpresurau, desprind-o din nou de fiul ei,
Marian ncerc s se liniteasc i murmur:
Mulumesc, nlimea Voastr.
Remarc slujitorii care-i ateptau cu tvi pe care se aflau muni de porridge i ciozvrte de
carne aburind. Pe un platou de aur se gsea pine tiat felii, iar pe mas ulcele cu miere.
Marian i ddu seama c toat aceast mas bogat fusese preparat pentru o gustare la
repezeal.
Henry se instal n jilul cel mare i-o invit pe Marian s stea n stnga lui. Griffith se
aez la dreapta regelui. Abia acum i ddu seama fata ct i era de foame. i cum inea s plece
ct mai repede, ncepu s mnnce cu poft, ca s sfreasc mai curnd.
Nici Griffith nu-i ridica nasul din farfurie. Henry se uita cnd la unul, cnd la cellalt.
Dup ce amndoi sfrir de mncat, regele i se adres lui Griffith:
Dragul meu lord, insist s-i dau civa oameni s te nsoeasc n cutare.
Griffith i terse cuitul de ervet i refuz propunerea, cu politeea cea mai desvrit.
Sire, nu-i nevoie. Primul lucru pe care trebuie s-l fac este s dau de urma ticlosului,
ori nepricepuii tia de englezi n-ar putea dect s-mi ncurce socotelile.
i-n caz c-i vorba de vreo lupt...
Chiar i-aa, tot sunt mai tare dect Harbottle.
Dar dac individul nu e singur?
Dac voi fi la ananghie, voi trimite dup ajutor, promise Griffith.
Henry nvrti de vreo dou ori lingura n castronul de porridge aproape neatins.
Refuzi s accepi oamenii mei, n schimb o iei pe lady Marian, care-i femeie i, cu
siguran, te va ntrzia din drum.
Eu? sri Marian, jignit de vorbele regelui. Eu clresc la fel de bine ca un brbat, tiu
s m lupt cu spada i pumnalul i nici nu vreau s-aud s stau acas, cnd e-n joc viaa fiului
meu.
Henry o privi ca pe o creatur din alt lume i nc una nspimnttoare.
E limpede c nu pot pleca fr ea, zise Griffith. Oricum, ar veni dup mine. Lady
Marian e o femeie puternic i devotat fiului ei.
Aa e! Puternic i devotat, ntri regele.
Apoi, cu o urm de zmbet, adug:
Vd c nu v pot ajuta n nici un fel, aa c v las s plecai. Pornii nentrziat! Cine
tie dac nu cumva copilul a i ajuns prea departe?

178

Marian se ridic, grbit, de pe scaun.
S mergem!
Griffith se nclin pn la pmnt.
Sire, s nu uitai c v-am jurat credin. Suntei singurul rege pe care-l recunosc.
Henry le fcu semn c puteau s plece. Atept pn se nchise ua n urma lor, apoi l
chem pe Oliver King. Secretarul se grbi s se nfieze.
Strnge o mn de oteni din cei mai buni i spune-le s se pregteasc a-l nsoi pe
rege.
Surprins de porunc i de tonul grbit al regelui, Oliver ncepu s se blbie:
Vrei... vrei s pornii pe urma lor, sire?
Nu vreau s pornesc pe urma lor, fiindc tiu c, mai presus de orice, lordul Griffith i
va respecta jurmntul fa de mine. De asta sunt convins. Dar el e singur i nc ntr-o
chestiune de via i de moarte ca aceasta... Cred c ne vom ndrepta spre castelul Wenthaven, s
vedem cam ce oaspei are contele. Poate m voi lmuri ce se ntmpl. Fr ndoial c m voi
lmuri!

De regul, lui Griffith i plcea s cltoreasc n tcere. Prefera s fie atent la drum i
nimic s nu-l distrag. Dar tcerea de-acum era cu totul altfel: plin de ntrebri nerostite,
ncrcat de emoie, n timp ce Marian l conducea spre locul unde se petrecuse atacul.
Pe msur ce orele naintau, Griffith o privea cu un soi de mirare. Femeia aceasta era soia
lui. Cndva o crezuse znatic, aiurit, uuratic i desfrnat. Dar n ajun clrise din zori i
pn n noapte ca s ajung la el, iar acum fcea calea ntoars fr s se plng i fr s-i
trdeze oboseala.
Nu, nici vorb s fie o znatic! Era chiar prea stpnit. Aceeai acuzaie rostitia adresa
lui i pe care acum o privea cu ironie. Tot o ironie i se prea i faptul c, n ciuda nencrederii i
spiritului ei independent, continua s-o doreasc.
i concentra ntreaga atenie asupra drumului, decis ca dup ce vor gsi copilul, iar ea i
va recpta linitea, s-i trezeasc din nou dorina crnii. Avea n minte lucruri extraordinare,
nebuneti, pe care le auzise optite ntre brbai, fr a le da vreodat crezare. Dar, de dragul
Marianei, era dispus s le experimenteze.
Griffith...
Marian i rupse irul gndurilor i el se nroi, cu un aer vinovat. Nu cumva fata bnuise
ce-i n mintea lui? Oare observase c se foia n a, din cale-afar de stnjenit?
De ce nu l-am gsit pe Art? n halul n care era, nu putea ajunge prea departe.
Griffith aproape c rsufl uurat. Nu tia ce s-i rspund. Nu voia s-i mprteasc
bnuiala lui nu pentru c ar fi fost greu de suportat, ci pentru c tare-i venea s cread c Art
o pclise cu bun-tiin. Avea convingerea c btrnul nu murise.
Art l va cuta pe Lionel pn va da de el. i, cu toat vrsta lui naintat, credinciosul
slujitor era un mare maestru n mnuirea spadei. Griffith ar fi vrut s-i spun Marianei toate
acestea, pentru c-i vzuse ochii nlcrimai i tia c o ncearc un sentiment de vinovie, dar,
pe de alt parte, se ferea s-i dea prea multe sperane.
Poate-l vom gsi n josul rului. Sau poate niscaiva hoi au fost atrai de hainele i
armele lui.
Era un rspuns destul de vag, dar, totui, un rspuns. i ce-i mai important, rupseser

179

tcerea dintre ei. Artnd spre floricelele galbene i albastre din jurul lor, care fuseser culcate la
pmnt, tnrul spuse:
Harbottle s-a ntlnit cu nite prieteni" i-au continuat drumul mpreun.
Ci? ntreb Marian.
Dup urme, ar fi cam patru, dar sunt tare vicleni. Au venit ncoace strecurndu-se prin
hiuri.
Fcu semn spre dealurile domoale din spatele lor, unde se zreau ici-colo plcuri de
pdure.
Apoi au pornit direct spre Wenthaven, fr a se mai ine de potec. Trebuie s fie
oamenii lui Wenthaven.
Harbottle nu-i omul tatlui meu, protest Marian.
tiu c nu-i doreti ca tatl tu s aib astfel de supui, dar, dup ct se pare,
Harbottle este, totui, omul lui.
Chipul ei se crisp i tot sngele i fugi din obraz.
Crezi c Lionel e tot cu ei?
Bineneles. Dac te uii mai bine, ai s vezi, din loc n loc, c i-a fcut nevoile.
Am observat i speram... Adic Lionel triete?
Sigur c da, dar dac au pornit-o spre Wenthaven, nu-i vom prinde nainte de-a ajunge
la castel.
Se uit fix n ochii ei i urm:
Dar poate c pentru tine faptul nu-i chiar att de important. S-ar putea s crezi c
Lionel e n siguran lng tatl tu.
Pornir spre Wenthaven pe urmele lsate n iarb. Griffith nici nu observ c, la un
moment dat, un clre singuratic se alturase grupului. Dup un timp, grosul trupei cotise spre
rul Severn. Urma ducea spre mlatini, apoi, prin desiul codrului, spre grania cu ara Galilor.
Fcur un ocol maare, dup care Griffith le pierdu urma.
Descleca, cercetnd cu atenie semnele din drum.
Veli. Cei ce-au venit ncoace erau veli. Numai ei se puteau ascunde att de bine nct
s nu le mai descopr urma.
Marian rmsese n a.
Recunosc locul acesta, zise ea. E hotarul apusean al domeniului Wenthaven.
Griffith i ndrept spatele, privind de jur-mprejur, la piscurile munilor din ara Galilor,
ca nite pietre presrate de mna unui uria. Neatins de civilizaie, neclcat de picior de celt,
saxon ori normand, strvechiul codru era i-acum plin de mistrei, cprioare i duhuri fr
nume.
Auzea mistreul amuinnd prin tufe. Auzea boncluitul cerbilor. Auzea oapta blnd ca
un abur a znelor, simea ochiul ru al spiriduilor i se ruga Sfntului Dewi s-i arate calea.
Deodat, soarele intr n nori, ca i cum ruga i-ar fi fost respins. Griffith gsi c era semn
ru: parc i Sfntul Dewi i ascundea privirea, s nu-i vad. Dar...
Griffith, uite colo!
Tnrul se ntoarse n direcia spre care artase Marian zri, nu departe, ceva strlucitor
printre lespezile de gresie
Fii binecuvntat, sfinte Dewi! exclam Griffith, srind n sai dnd pinteni calului. Fii
binecuvntat!

180

n aceeai clip, soarele se ivi din nori i Marian porni pe urmele nsoitorului su, spre un
plc de stejari i frasini.
Ei sunt? ntreb fata, desclecnd n grab.
Mai mult ca sigur. i, probabil, nici nu-i dau seama c aproape i-am ajuns.
Descleca i el, lsnd frul n mna Marianei.
Vreau s fac o mic recunoatere. Rmi aici. Adap caii, dar nu-i lsa s pasc i nici
nu le scoate cpstrul. S-ar putea s fie nevoie s plecm imediat. Ai s m-asculi?
Spre marea lui surpriz, Marian ncuviin din cap.
Dac tu eti prins, eu voi fi liber i voi putea... merge dup ajutor, ca s-l aduc napoi
pe Lionel... sau mcar s fiu luat, la rndul meu, prizonier i astfel s port de grij fiului meu.
Gndise foarte bine i, totui, Griffith rmase cu un gust amar. Nu-i plcea s-o aud
plnuind calm ce avea s fac n caz c el ar fi czut ostatic. Ar fi vrut s-o vad jelind i
frngndu-i minile, nspimntat, ca o femeie de rnd. Mcar de dragul lui. Cu glas rguit de
dezamgire, replic:
Nu voi fi prins.
tiu.
Griffith porni spre lespezile de gresie.
De ce n-atepi pn se ntunec? Ai fi mai n siguran.
Tnrul zmbi i, ncreztor n talentele lui de pdurean, se pierdu n lumina asfinitului.
Nu dup mult timp se ntoarse i o chem ncet pe nume. Dintre cei doi cai se ivi o umbr
subiratic.
Ce-ai aflat?
Lionel e teafr i nevtmat, spuse el pe nersuflate.
Un abur cldu pe obraz l vesti c Marian scosese un lung suspin de uurare.
Doarme la umbra unui copac. Cledwyn e n fruntea a trei mercenari veli ai lui
Wenthaven. Harbottle st lng foc, cu spada gata pregtit. Caii lor sunt jos la ru, toi la un
loc, i nu va fi greu s-i mprtiem. ns... se ncrunt el, nu tiu de ce pe Lionel l pzete Dolan
de la Powel.
Mizerabilul! sri furioas Marian.
Ce caut aici? ntreb Griffith, apucnd-o de bra.
E un pirat, un ho, un trdtor! Mi-a luat copilul. Copilul meu, care-i arta atta
simpatie.
Griffith o simi ncordat ca un arc, dar nu-i slbi strnsoarea i, ncet-ncet, ea i
recapt stpnirea de sine. Trecndu-i palma peste frunte, murmur:
Cred c de la nceput era vrt n toat treaba asta i eu, ca o proast, i-am cerut
ajutorul.
n glasul ei se citea o adnc amrciune.
Vei avea prilejul s te rzbuni, o liniti Griffith. Acum sunt treji cu toii, dar mnnc
zdravn i beau de sting, nainte de revrsatul zorilor, cnd vor fi cufundai ntr-un somn de
plumb, l vom lua pe Lionel. Dar pn atunci trebuie s ne odihnim.
Nu-mi pot afla odihna! protest Marian.
Ba ai s poi! replic Griffith, dnd drumul cailor s pasc.
O vedea tremurnd de nerbdare. Silit s-i nbue pornirea spre aciune. Marian era o
lupttoare i inima lui Griffith crescu de mndrie cnd observ c fata reuise s-i nving

181

nerbdarea i se apucase de treab, ajutndu-l s adape i s esale caii.
Dac ne odihnim, s-ar putea s ne fure somnul, spuse ea. Cum s fim siguri c ne vom
trezi la momentul potrivit?
Nimic mai simplu, rzboinica mea drag! rspunse el, ntinzndu-i plosca. Bea toat
apa asta. Nu va trece mult i vei vedea cum te trezeti!
O clip, ea nu nelese, apoi lu plosca i bu pn cnd simi c nu mai poate. La fel fcu
i Griffith. Dup aceea priponir caii n mijlocul unui petec de iarb i-i pregtir cu grij
armele date de Henry, n caz c ar fi fost atacai. n cele din urm, i aranjar un pat din frunzi
i se culcar, umr la umr, fr un cuvnt, cu ochii aintii spre cerul ntunecat.
nc nu rsrise luna. Nici nu se putea o noapte mai neagr. Apoi, ca prin minune,
ncepur s se aprind ici-colo stele.
Strlucirea argintie de la rsrit se ivi, mai nti ca o prere apoi ca o fgduial, i, ntr-un
trziu, luna ncepu s se nale pe bolta cerului, uria, rotund i curat ca Sfnta Fecioar
purtndu-i n pntec pruncul ei divin.
O asemenea privelite mrea fcea s li se par nensemnat propria lor nenorocire.
Griffith o strnse pe Marian de mn. Degetele ei tremurau, ncletndu-se peste ale lui cu o
violen dttoare de speran. Dar vorbele fetei l ocar att de mult nct aproape c-i veni s-
i dea drumul de mn.
Lionel e un copil legitim.
El reaciona fulgertor.
Nu se poate.
Te asigur c da. Probabil ai ghicit deja c mama lui este Elizabeth.
Da, iar tu, ca un suflet mare ce eti, ai luat ruinea asupra ta.
Nu ruinea, ci un mare pericol. Poate n-ai neles c tatl copilului e nsui unchiul ei.
Dei buse pe sturate, Griffith i simea gura uscat.
Richard... opti el.
ntocmai.
Pe Griffith l btuse gndul c Richard ar fi putut s fie tatl. Apoi, descoperind c Marian
era fecioar, trsese concluzia c mama lui Lionel era Elizabeth. Refuzase s accepte
ngrozitoarea presupunere c Richard i Elizabeth ar fi avut o legtur vinovat, ntruct
nelegea prea bine urmrile unui astfel de pcat.
Iar acum, Marian i nfia o oroare i mai mare: spectrul cstoriei ntre doi oameni de
cel mai nobil snge regesc, din a cror unire rezultase un copil: motenitor la tron, nscut sub
oblduirea Sfintei Biserici.
Griffith simi cum groaza i se prelinge n vine ca fierul topit.
Dea Domnul s te neli, pentru c dac Lionel e fiul legitim al lui Richard i-al
Elizabeth-ei, atunci are mai multe drepturi la tron dect Henry Tudor.
Griffith, tu m cunoti bine. Mai bine dect oricare alt brbat. Crezi c l-a fi lipsit pe
Lionel de sigurana casei tale de nu m-a fi grbit spre o ntlnire cu destinul? i nchipui c i-a
fi riscat viaa dac nu m-a fi temut pentru soarta lui?
Dar cum de s-a culcat regele cu Elizabeth? ntreb tnrul, scrbit i nspimntat.
Cum de-a luat-o n cstorie? Doar i era unchi fratele tatlui ei! Biserica interzice cstoria
intre rude apropiate.
Dup cum tii, la nevoie papa poate da unui rege dispens de cstorie. Richard era

182

ncredinat c va fi iertat, ba chiar a trimis i o solie la pap, numai c a murit la Bosworth,
nainte de-a primi rspunsul.
Griffith se ag de ultima speran.
Deci cstoria nu-i oficial!
Marian rse cu amrciune.
Cine-ar da crezare unor nenelegeri popeti?
Avea dreptate. Amndoi tcur. Griffith o privea n lumina lunii, micat de lupta aprig ce
se ddea nluntrul ei, transformnd-o dintr-o copil zvpiat ntr-o femeie chibzuit. Ochii ei
uscai nu clipeau, ci continuau s rmn aintii ntr-un punct fix, parc vorbind despre lacrimi
de demult.
Griffith dorea nespus s-o poat atinge, s-o liniteasc, dar nu ndrznea. Prpastia dintre
ei era adnc i ntunecat, plin de taine diavoleti, care l-ar fi nfcat cu ghearele lor ascuite,
trgndu-l n abis, dac ar fi ndrznit s se apropie prea mult.
Elizabeth a fcut-o pentru fraii ei, vorbi Marian, copleit de amintiri. Richard i
ntemniase n Turnul Londrei i nimeni nu tia ce-avea de gnd cu cei doi prizonieri. S-a
proclamat rege i toi s-au cutremurat bnuindu-i inteniile. A invitat-o la Curte pe Elizabeth i-
atunci am tras ndejde s ghicim ce era n mintea lui. Pe urm... adug, cu glasul tremurnd
de emoie am regretat amarnic aceast groaznic descoperire.
Adic i-a ucis nevasta ca s se nsoare cu Elizabeth?
Marian se ridic n capul oaselor i Griffith avu senzaia c fata uitase unde i alturi de
cine se afla.
Dac Richard a ucis-o pe Anne? Nu tiu. Tot ce tiu e c avea un snge rece
nspimnttor. O dorea pe Elizabeth nu pentru tinereea i frumuseea ei, ci pentru a-i
asigura stabilitatea tronului. De fapt, adug Marian, nlnd din umeri, motivele lui erau exact
aceleai ca ale lui Henry Tudor. Cstoria cu fiica fostului rege Eduard e o garanie de neclintit a
legitimitii unui monarh, nu crezi?
Ba da... rspunse tnrul cu pruden.
Richard i-a promis Elizabeth-ei c, dac-l accepta patul ei, i va elibera fraii: pe tnrul
motenitor al tronului i pe micul duce de York.
Un surs amar i nflori n colul gurii.
Eu una nu l-am crezut. Sunt sigur c nici Elizabeth, dar nu avea de ales.
Iar cei doi tineri erau deja mori... murmur Griffith
N-a existat nici un cadavru. E greu s-i iei adio de cineva pn cnd... nelegi?
Rupse o crengu din frunziul pe care stteau culcai ncepu s-o fac bucele. Seva i
picura n palm i Marian terse pe poala fustei, cu o grimas de dezgust. Apoi i rci palma cu
unghia.
Pata asta nu mai iese, se plnse ea.
Griffith i lu mna i ncepu s tearg seva lipicioas cu colul aspru al surtucului esut
n cas.
Dac apuc s se pteze, nu mai ai ce face. Dar, dup cum vezi, am reuit s te cur
chiar cu surtucul de care i-ai btut joc cndva.
i ddu drumul de mn i ea i privi palma, de parc i-ar fi putut citi soarta n liniile ei.
Griffith... Cnd se vor termina toate astea, crezi c noi...?
El atepta, nendrznind nici s respire.

183

Dar nu i-am terminat povestea.
Renun s-i duc gndul pn la capt, dnd din mn cu resemnare.
El...
Care... el?
Richard.
Numele prea s-i rneasc buzele.
Curnd dup aceea a lsat-o nsrcinat pe Elizabeth, ceea ce-l bucura, dar, n acelai
timp, l umplea de disperare. Cnd a murit Anne, n-a pregetat s se cstoreasc cu Elizabeth,
dar totul s-a petrecut n secret, pentru c umblau fel de fel de zvonuri i nu dintre cele mai
plcute. Richard nu prea s neleag c oamenii consider crim, nelciune i uzurpare ceea
ce el socotea a fi strategie neleapt.
Cine tia de ceremonie? ntreb Griffith.
Elizabeth. Richard. Preotul. Ducele de Norfolk. i eu.
Tnrul simi c-l ia cu lein.
Eu n-am auzit absolut nimic despre asta.
Preotul e mort. Se pare c-a murit n drum spre Roma, unde se ducea ca s obin bula
papal. Ducele de Norfolk a murit i el, n btlia de la Bosworth. La fel i Richard.
Iar tu trieti.
Da.
Griffith gsi c Marian era cu mult prea calm pentru situaia n care se afla. Nu nelegea
pericolul care-o amenin.
Iar dac vrei s scapi cu zile, zise el, atunci s nu sufli o vorb nimnui despre ce mi-ai
spus mie acum.
Altfel ai s m ucizi?
El izbucni ntr-un rs nervos.
Nu eu, draga mea. Chiar azi diminea am jurat s te ocrotesc. Dar nu uita c la
Bosworth am stat chiar lng Henry i am vzut cum l-au ucis pe Richard cavalerii englezi. Am
auzit i jurmntul rostit de Henry, c va face tot ce-i va sta n putin ca s-i pstreze tronul.
Te previn, dac aceast tain ajunge la urechile regelui, cu siguran c te va trimite pe lumea
cealalt, mpreun cu Lionel.
Dar cu jurmntul meu cum rmne? ntreb ea, cu naivitatea unui copil ce respect
preceptele bisericii.
Vorbele i tonul Marianei i nghear sngele n vine.
Care jurmnt?
La moartea lui Richard, Elizabeth i-a dat seama c pruncul din pntecele ei era sortit
pieirii. Aadar, am rmas cu ea pn l-a nscut pe Lionel, am inut-o de mn i i-am auzit
ipetele i gemetele... Am vzut-o ndurnd durerile facerii i-am fost martora hotrrii care s-a
nscut atunci n mintea ei. Mi-a pus n brae trupuorul gol i zvpiat al lui Lionel i mi-a cerut
s jur c voi face totul pentru a-l duce pe calea pentru care a fost sortit. I-a ncredinat soarta n
minile mele. Iar tu mi ceri s-o trdez?
Griffith privi spre cerul negru, n cutarea unui rspuns pe care nu-l putea afla dect n
inima lui.
Da, trebuie s-i cer s calci acel legmnt. Tu eti...
Femeie. Soia mea. Vei face precum i spun eu."

184

Argumentele i veneau cu uurin, dar tia c nu vor avea mai mare greutate dect nite
pene n btaia vntului. Trebui s fac apel la logic i la dragostea ei pentru Lionel.
Te-ai gndit ce-ar nsemna s-i ii cuvntul? Ca s reueti, ai avea nevoie de ajutorul
unor indivizi ambiioi i fr scrupule.
Ea schi o umbr de surs i spuse:
l am pe tatl meu.
i crezi c-ar fi n stare s ctige tronul pentru Lionel, mai curnd dect s i-l ia?
ntreb tnrul.
Wenthaven prefer puterea din umbr. Sunt sigur c va susine drepturile lui Lionel.
Crescndu-l dup chipul i asemnarea lui.
Nu voi ngdui una ca asta! protest Marian, nlndu-i fruntea.
i cum crezi c vei reui s-l mpiedici?
Pe Wenthaven nu-l intereseaz creterea unui copil. Va fi fericit s lase totul n seama
mea.
Arogana ei l oc pn n strfundul sufletului.
Vei tri la Curte?
Da, desigur. mpreun cu Lionel.
Dar eu? Dar cstoria noastr?
Ea se nroi, apoi pli brusc.
Oricum, n-ai vrut s te nsori cu mine. Iar cstoria n-a fost consumat...
Chiar aa?
...dup ceremonie. Sunt sigur c vom putea obine o anulare.
Dar dac eu nu sunt de acord?
Ea se mbujor din nou.
Speram s spui asta. tiam c-i vei da seama de dilema ta.
Ironia Marianei era tioas ca o lam de cuit.
Care dilem?
Ai jurat s sprijini preteniile lui Henry la tron, iar acum ai aflat c el pornete de la o
premis greit. Cerceteaz-i contiina, Griffith! De partea cui te afli? A lui Henry sau a
adevratului rege al Angliei?
Complicatele legi ale onoarei prinseser n pienjeniul lor i oameni mai nelepi ca
Griffith. Tnrul simi cum nesigurana ncepea s-i clatine hotrrea i ncerc s se apere.
I-am jurat credin lui Henry nainte de-a fi rege, apoi din nou, dup ncoronare. Cu
alte cuvinte, m-am legat n faa omului, nu a rangului su, iar tu, cu vicleniile tale, nu m poi
abate de la calea adevrului.
Dar te frmnt soarta lui Lionel. Te ntrebi cum va deveni el un om de onoare
crescnd n preajma tatlui meu. Dac i-ar reveni ie sarcina de a-i purta de grij, fr ndoial
c...
Acum pricep de ce i-ai ales s-mi spui povestea, tocmai n pustietile astea! izbucni
el. Vrei s m ispiteti ca arpele cu mrul? Chiar m crezi att de naiv nct s-mi uit datoria?
Cursul evenimentelor e mai presus de voina ta sau a mea. Totui, i noi putem juca un
rol.
Putem aduce Anglia pe marginea prpastiei. Henry e puternic i bine nscunat, are
muli aliai n rndul nobililor i-o armat numeroas. Nici unul din adepii lui nu va abandona

185

un om att de puternic pentru un copil de doi ani mai ales c-i nscut dintr-o cstorie ai
crei martori sunt doi brbai mori i dou putoaice. Cum i imaginezi c tu, o simpl femeie,
ai putea ngenunchea fora unui monarh ca Henry Tudor?
Marian se aplec i-i ridic poalele rochiei, dezvelindu-i pn la coapse picioarele lungi.
Jartiera era legat cu un nod complicat, pe care fata l desfcu, desprinznd o pungu de piele.
Din ea scoase un pergament uzat, pe care-l netezi, ntinzndu-l lui Griffith.
Cu asta. E o pagin din registrul de cstorii, dovad de netgduit a unirii dintre
Elizabeth, fiica lui Eduard, i Richard, regele Angliei.


Capitolul 18

n lumina lunii, scrierea cu nflorituri l fcu pe Griffith s tresar, ca trezit de un sunet
ascuit de goarn.
Marian i contempla, satisfcut, privirea uluit i gura cscat. n toat atitudinea lui se
citea o uimire fr seamn. Pergamentul produsese exact efectul ateptat. Acest act avea s-l
conving de temeinicia cauzei ei, ctigndu-l de partea lui Lionel.
Brusc, hrtia ncepu s-i tremure n mn. Apoi tremurul degetelor se ntinse asupra
ntregului trup i Marian l apuc de bra, speriat:
Griffith! i-e ru?
Se cutremur din cap pn n picioare vzndu-i privirea ngrozit i disperat. Glasul lui
tremurat o fcu s-i neleag greeala.
De ce mi-ai artat mie actul? Vrei s-l distrug?
Nu. Cum s-l distrugi?
Vru s-i smulg din mn preioasa hrtie, dar el o ridic deasupra capului.
i-am artat-o ca s nelegi c toate dovezile indic dreptul la succesiune al lui Lionel.
Glasul lui rsun cavernos, ca un clopot de nmormntare.
Eu sunt omul lui Henry, iar actul din mna mea e dovada trdrii.
Nu a trdrii! ip Marian. Ci a drepturilor din natere ale lui Lionel!
E condamnarea la moarte a lui Lionel!
Cu toat rcoarea nopii, fruntea lui Griffith era scldat n sudoare.
i l-a putea lua.
Marian se uit la actul din mna tnrului, apoi msur statura impuntoare i braele
puternice ale acestuia. Dac ar fi vrut s-i ia sau s-i distrug documentul, Marian tia c nu i s-
ar fi putut mpotrivi. Dduse gre i nu-i mai rmnea dect s ncerce, s dreag situaia.
Ai putea s mi-l iei, rspunse ea cu drzenie, dar n-ai s-o faci, pentru c eti un om de
onoare.
Reuise oare s-l conving, sau doar s-i ghiceasc adevrata fire? Ce mai conta? Griffith
ddu drumul hrtiei i Marian se repezi s-o apuce nainte de-a cdea n praf.
Tnrul o prinse cu braul pe dup mijloc.
ngroap actul, opti el. Arde-l. Ia-i cuitul i f-l buci. Atta timp ct exist, se vor
gsi ticloi care-l vor cuta pe Lionel, ca s-l conteste pe Henry. Au fcut-o i pn acum, chiar
fr o astfel de dovad.
Marian se zbtea ntre raiune i simul onoarei.

186

i cum rmne cu jurmntul fa de Elizabeth?
Jurmntul fa de Elizabeth.! pufni el. Eu am citit scrisoarea pe care i-a trimis-o. Tu
nu?
Ba da. Vorbea de Lionel i spunea ce mult se gndete la el.
Numai att? insist Griffith.
i... mai ce? ntreb ea, nedumerit.
Nu pomenete de dragostea ei pentru Arthur? Nu-i mrturisete c bieelul o
consoleaz de moartea celor doi frai?
Ba... cam... aa ceva...
Nu-i vorbete despre soul ei, regele, care-o ncurajeaz s-i trimit bani pentru
Lionel?
Griffith o privi cu luare-aminte. Expresia ei de neptruns l scotea din mini. O prinse de
umeri i ncepu s-o zglie.
Chiar nu pricepi ce-a vrut s spun?
Marian cltin din cap. Nu nelegea ce voia Griffith. Nu vedea un lucru care lui i se prea
limpede c lumina zilei. De fapt, nu nelegea nimic.
Griffith o ddu deoparte, de parc simpla ei atingere l-ar fi umplut de dezgust.
Pentru c refuzi s priveti n ochi realitatea. Ce valoare, are un jurmnt cerut de o
femeie epuizat de natere, ndurerat de moartea frailor i nesigur de ce-i va aduce viitorul?
Nu nelegi? Elizabeth e fericit cu noul ei so i cu cel de-al doilea prunc, iar ie i cere s uii
trecutul i s-i vezi de treab!
Contient de vorbele lui, Marian ncepu s se blbie.
Nu... nu se... poate...
Crezi c Elizabeth vrea s-i fie ucis mezinul ca s-i vad pe tron fiul cel mare?
Marian continua s-o apere pe regin numai din instinct.
Elizabeth e un suflet blnd cum nu-i altul pe lume. Nu dorete moartea nimnui i cu
siguran...
n aceeai clip, n mintea ei se fcu lumin, dar, dei pricepuse crudul adevr, nu voia s-
l recunoasc.
...cu siguran c Arthur nu va trebui s moar.
Nu fii naiv, Marian! Doar ai trit la Curte. Eti vrt n cea mai neagr intrig din
istoria Angliei i cunoti adevrul.
Marian i duse palmele la urechi, dar Griffith o apuc de brae, silind-o s-l asculte.
Arthur va trebui s moar. La fel i Henry. Iar regele e un tat la fel de iubitor pe ct
eti tu de devotat lui Lionel ca mam. Va fi un mcel ngrozitor.
Griffith i azvrlea n fa fapte concrete, pe care Marian refuzase s le ia n seam. Fiecare
vorb a lui o rnea c o lovitur de bici.
Pentru ca Lionel s devin rege, continu el nenduplecat, vor trebui s moar Henry,
i Arthur, ba chiar, i scumpa ta prieten Elizabeth. Iat ce ncearc s-i spun prin scrisoare.
Trebuie s accepi realitatea.
Marian nu putea nici s respire, de parc tot sngele prelins din inima rnit i-ar fi nvlit
n plmni. Era ameit de revelaia nucitoare a adevrului.
Luptndu-se s dea glas propriilor convingeri, se trezi rependu-i vechiul crez, cu care-
i hrnise sperana:

187

Lionel e fiul meu, motenitorul tronului, i merit mai mult dect soarta rezervat unui
bastard.
Griffith i umfl pieptul, cu un aer de triumf.
ntocmai! Este exact ce i-am oferit eu. l voi face fiul meu, i voi drui o parte din
averea mea i-l voi iubi ca pe propriul meu copil.
Era o ofert generoas, pe care, ns, Marian o respinse necondiionat. Griffith i
presimise aceast reacie chiar naite ca ea s caute argumente pentru a-i ndulci refuzul.
Viaa lui Lionel, aa cum o vezi tu, va fi plin de ameninri la adresa fiinei i puterii
lui, spuse tnrul cu furie i dezamgire. nsi viaa lui va depinde de o sgeat bine intit sau
de tiul unui pumnal, ca viaa oricrui fiu de rege. Vd c asta-i doreti.
Nu! Nu-i adevrat!
Marian ncepu s tremure din tot trupul, cu inima sfiat de acuzaiile lui.
Eu l pot ocroti. Nu-s chiar att de egoist.
Nu? repet el, ridicnd mna cu pergamentul, pe care ncepu, s-l fluture pe sub nasul
Marianei. Atunci pentru cine pstrezi asta? Pentru Lionel sau pentru tirie?
Nu pentru mine! se apr ea instinctiv, tiind c dorea numai binele lui Lionel, fr nici
un gnd meschin de-a trage vreun folos personal.
Pentru c, ntr-adevr, cel mai negru pcat era acela de-a folosi copilul ei drag pentru a-i
asigura o situaie. Doar un monstru, o fiin depravat s-ar fi putut gndi la aa ceva. Ea n nici
un caz.
Vrei s te rzbuni pe cei care te-au crezut o trf? Vrei s pui mna pe putere ca mam
de rege? Sau, pur i simplu, caui s trieti din nou la Curte, unde i-a plcut att de mult?
n lumina lunii sclipi o lam de pumnal. Marian propti vrful ascuit n pieptul lui
Griffith. Era att de jignit i de furioas, nct i venea s i-l nfig n inim pn n plasele.
Hai, ce mai atepi ? murmur Griffith, dndu-i drumul i ntinznd braele n lturi.
Ucide-m! Dar numai dac am minit.
Ea aps pumnalul i mai tare.
Ucide-m i ine minte c n noaptea asta ai ucis adevrul.

Griffith i simea inima btnd nebunete i sngele pulsndu-i n vine. Se tra pe
pmnt, mulumind lui Dumnezeu c mcar inima i rmsese ntreag.
ntotdeauna fusese contient c ar putea sfri n vrful unei spade dar i nchipuia c
acest lucru se va ntmpla n btlie.
Niciodat nu s-ar fi gndit c arma fatal s-ar fi aflat n mna propriei lui soii.
Dar se gsise la un pas de moarte. Poate chiar i mai puin! Marian apsase cuitul pe
pieptul lui pn cnd simise c-i plesnete stofa surtucului.
Pe urm i retrsese pumnalul i, fr un cuvnt, l pusese la loc n cingtoare i se
culcase n frunzi. Griffith nu trebuise s-o trezeasc pentru mica expediie mpotriva
mercenarilor, fiindc ea rmsese cu ochii deschii, iar tnrul se ntreba dac din cauza mniei
sau a sentimentului de vinbvie.
Marian. De ce oare Dumnezeu i-o scosese n cale tocmai pe ea? S fi fost un soi de ironie a
soartei, pentru, c el jurase s se nsoare cu o femeie panic i dornic s stea acas? Dac i-ar
fi inut jurmntul, nevast-sa nu s-ar fi furiat acum n spatele mercenarilor, n vreme ce el
pregtea atacul frontal. Ar fi leinat numai la simplul gnd al unei lupte, iar el ar fi fost singur n

188

ntuneric.
Alturi de Marian nu se simea singur. Avea un tovar pe care se putea bizui. i chiar aa
fcea.
Cu grij s rmn n spatele unei stnci de gresie, pentru c tunica de piele nu-i oferea
destul protecie, Griffith se ridic n picioare, cercetnd mprejurimile. Mercenarii i aleseser
bine locul. Deasupra se nla un grup de stnci n form de potcoav, iar Dolan i Lionel se aflau
n cel mai ndeprtat cotlon al acestui adpost natural. La zece pai de ei fusese aprins focul, n
jurul cruia stteau patru brbai nfurai n pturi. Locul era n pant, deci nu prea
confortabil, dar se vdea perfect pentru protecia copilului ceea ce, nendoielnic, fusese i
intenia rpitorilor. Lipsea un singur om s fi fost cumva de straj? Sau, pur i simplu, avusese
nevoie s se piard cteva minute printre tufe?
Griffith l atept s se ntoarc, msurnd din ochi distana dintre stncile de deasupra i
culcuul lui Lionel. Plnuiser ca Marian s sar ntre foc i Lionel i s ia copilul cu orice pre.
Griffith se mai uit o dat, apoi i ntoarse privirea. Descoperi c-i era mai uor s
porneasc la lupt dect s-i vad soia n pericol, aa c cercet cu atenie drumul pe care avea
s fug. Chiar n faa taberei era un pria, care spase adnc n piatr un fel de an de aprare
natural, aceasta fiind calea aleas de Marian pentru a fugi cu copilul. Griffith va face tot posibilul
s-i rein pe ceilali. tia c soia lui avea mult curaj. Dac n plus ar fi avut destul for,
precum i un dram de noroc, existau anse s se ndeprteze repede de-aceste locuri.
Cu ochii i urechile la pnd, Griffith scrut cu privirea tabra, n timp ce-i potrivea o
sgeat n arcul din lemn de tis. Omul care lipsea nc nu se ntorsese, dar timpul trecea i luna
cobora ncet-ncet dup muni. Nu mai puteau atepta. Ridic arcul i trase cu putere de coard,
ochind una dintre siluetele de lng foc.
Sgeata zbur ca vntul, atingndu-i fr gre inta. Rsun un strigt de moarte. Ceilali
mercenari i dovedir ndat reflexele cptate n urma unei ndelungate pregtiri,
rostogolindu-se departe de foc i srind n picioare. Griffith culc la pmnt un altul, care alerga
spre desiul pdurii, ns lovitura nu era mortal i omul ncepu s blesteme, smulgndu-i
sgeata din picior.
Atept pn ce Marian sri de pe stnc lng Lionel, apoi alerg s-i schimbe
ascunziul.
Pietriul de sub stnca cea mare era i el un mijloc de-a se apra de nepoftii, pentru c
Marian l simi fugindu-i de sub picioare. Cu cuitul n mn, se rostogoli civa metri mai la vale,
speriat de propria-i nendemnare i spernd c Dolan n-o auzise.
Degeaba, ns! Ar fi trebuit s fie surd s n-o aud. innd cuitul ntre dini, Marian se
tr n susul pantei, descoperind c Dolan, departe de-a fi surd, dispruse! Lionel era ghemuit n
crptura stncii, cu ochii mari de spaim i nepzit de nimeni. Marian simi c-i salt inima de
bucurie.
Fiul ei tria! Era teafr i nevtmat. Nici prin minte nu-i trecuse c va ajunge la el aa
uor.
Lionel... murmur ea. Vino la mama.
ns putiul se trase napoi, ascunzndu-se i mai bine.
Lionel, te rog...
Se uit, speriat, de jur-mprejur, dar nu vzu pe nimeni.
Eu sunt, dragule, eu, mama. Vino cu mine, s plecm de-aici ct mai curnd.

189

i auzi rsuflarea pripit i nelese c putiul, abia trezit din somn, nu vedea dect o
siluet cu nimic diferit fa de cele ntlnite n comarul su. Uitndu-se din nou n jur, Marian
se tr sub stnc, ntinznd mna dup el.
Dar nainte de a-l putea atinge, o alt mn ni din ntuneric, apucnd-o de ncheietur.
Vguna nu era pustie. Din umbr se ivi chipul lui Dolan, care-o lipi cu spatele de stnc.
M'lady... murmur el. Pn la urm tot ai venit. Ce-ai de gnd s faci?
S-l iau pe Lionel!
Fulgertor, Marian i pironi pumnalul n piept.
Pe mine s nu m-amenini cu eap aia, altfel am s-i art eu cum s-o foloseti! mri
el. Ai un cal? Pe jos n-o s-ajungi prea departe.
Uluit de tonul lui binevoitor, Marian ngim:
Nu... adic am... un cal. De fapt, doi.
E i Griffith pe-aproape?
Da.
Atunci poi scpa.
l lu pe Lionel n brae, nfurndu-l ntr-o ptur, apoi i conduse pe amndoi pn la
ieirea din vgun. Aici scrut ntunericul i zise:
Mergi aplecat pn' ce-ajungi lng cal, p-orm d-i pinteni i gonete ct mai departe.
Cred c vrei s mergi la castelu' Wenthaven. Vezi c javrele astea nu-s oamenii lui. Umbl s fac
avere vnznd copilu' lu' bunicu-su. I-auzi! exclam el, auzind noi ipete. Iar a dibuit Griffith pe
vreunu'! Acu' pleac!
I-l ddu pe Lionel, dar Marian ntreb:
De ce-a avea ncredere n tine? Doar eti de partea lor.
Nu vorbi prostii, m 'lady! Cine dracu' crezi c-ar fi avut grij de srmanu' copil? A
trebuit s-i urmez!
Marian i privi chipul coluros i se convinse c spunea adevrul.
Dolan era contient c ea nelesese.
Hai, fugi! o ndemn, mpingnd-o de la spate.
Ea se furi spre pdure, iar Dolan o apr, fcnd zid cu trupul su. l auzi pe Griffith
strignd, dar Dolan i zise grbit:
Fugi! Nu te mai uita n urm!
Marian se opri i, dintr-un salt, Dolan ajunse lng ea.
Fugi! o zori el, dar Marian pur i simplu nu se putea mica din loc.
Chiar dac strngea la piept scumpa ei comoar, totui trebuia s tie ce se ntmpl.
Printre copaci, n lumina lunii, i zri pe amndoi. Griffith i Harbottle.
Harbottle inea n mn o spad de duel, din cele att de dispreuite de Griffith.
Soul ei avea o ghioag.
Dumnezeule! murmur Marian. Harbottle o s-l ucid
Nu fii chiar aa de sigur, m'lady.
Dar i glasul lui Dolan tremura.
Harbottle strlucea de sntate i vigoare, iar pe chip i se aternuse o expresie de triumf.
n faa lui, Griffith, puternic i solemn, arta ca o vietate a pdurii, prea naiv ca s-i nfrunte
soarta cu graie.
Din desiul codrului rsun un strigt ascuit:

190

Ucide-l!
Uluit, Marian se ntreb cui i se adresa ncurajarea. Dolan o trase de mnec.
Trebuie s fugim, m'lady. Ceilali mercenari au scpat. Pot veni oricnd pe urmele
noastre.
Lama spadei lui Harbottle fulger prin aer, intind spre obrazul lui Griffith. Tnrul se
trase napoi. Marian i nbui iptul i-i inu rsuflarea, ateptnd s vad sngele nind n
urma nprasnicei lovituri.
Dar nu se ntmpl nimic. Chiar i Harbottle se ncrunt, nedumerit. ntr-o fraciune de
secund, Griffith se preschimbase dintr-un urs al pdurii ntr-un rzboinic de temut.
n clipa urmtoare, tnrul i repezi ghioaga spre umrul lui Harbottle, dar aceasta trecu,
uiernd, la civa centimetri de int.
Din pdure rsun un hohot de rs rguit. Griffith se apropie, pe nesimite, de buza
rpei.
D-mi mie copilul, opti Dolan ctre Marian. Atta l-ai strns c nici nu mai poate
respira.
Ea i ddu copilul, fr a-i putea lua ochii de la ngrozitoarea scen ce se desfura civa
pai mai ncolo. tia la fel de bine ca Griffith c dac el ar fi nvins n lupta cu Harbottle, ar fi
rmas inta sgeilor trimise de arcai nevzui.
Hai, vino ncoace, laule! i strig Harbottle n btaie de joc. Vino i nfrunt spada
mea! Oricum, nainte de revrsatul zorilor, o voi avea n patul meu pe femeia ta!
Nici nu sfri bine de vorbit c-i repezi spada spre stomacul lui Griffith. O dat i nc o
dat.
Ah, are tunic de piele, remarc un mercenar.
Deodat, situaia scp de sub controlul lui Harbottle, care ntinse braul cu spada, dar, n
aceeai clip, ghioaga se abtu nprasnic peste umrul lui. Sunetul de oase frnte i iptul de
durere o fcur pe Marian s-i strng pleoapele cu disperare, de parc astfel n-ar mai fi putut
s aud...
Dar auzi. Auzi uieratul ghioagei care zdrobise capul lui Harbottle. Ar fi vrut s nu se uite,
ns Dolan murmur:
Ticloii! Or s-l prind.
Marian deschise repede ochii i-l zri pe Griffith repezindu-se spre rpa adnc ce
nconjura tabra.
Fugi, omule, fugi! l ndemn n oapt Dolan.
Marian iei de dup trunchiul gros al unui stejar i-l vzu pe Cledwyn, cocoat pe o stnc
nalt, cu arcul ndreptat spre Griffith.
ip dup soul ei, ca s-l avertizeze, dar Cledwyn deja dduse drumul corzii. Griffith,
care ajunsese chiar pe muchia rpei, zvcni i se rostogoli n vale.
Cledwyn nl capul i url spre lun, ntocmai ca un lup care i-a ncolit prada. Din
desiul pdurii i rspunser alte dou urlete slbatice.
Marian se cutremur, trind comar dup comar, dar Dolan i ddu un ghiont, mrind
printre dini:
Trebuie s salvm copilul!
Marian alerg ctre cai, neputndu-i potoli durerea din inim.
Griffith era rnit, poate chiar mort. Czuse n prpastie i nu era nimeni care s-i sar n

191

ajutor. Cine tie unde zcea, pe fundul rpei?
ncalec n grab i Dolan i ntinse copilul, ca s-l aeze a.
Eu am s iau cellalt cal i-am s vin pe urmele dumitale, zise Dolan. n prpastie...
Marian ddu pinteni calului i porni spre rsrit, ctre castelul Wenthaven, unde spera s
gseasc adpost, la fel cum se ntmplase i cnd l adusese pe Lionel.
Fusese tras pe sfoar. Griffith o pclise. Nu fuse lovit de sgeat, ci imitase exemplu lui
Art, care se prefcuse mort spre a scpa de urmritori.
Atunci, de ce nu reuea s fie optimist?
Cunotea rspunsul.
Pentru c Griffith fusese convingtor. Sfinte Dumnezeule, chiar foarte convingtor.

Cledwyn se aplec peste buza prpastiei i, zrind trupul care zcea nemicat, izbucni
ntr-un urlet victorios.
L-am nimerit! L-am nimerit pe ticlosu' de vel!
Am fcut o treab bun! Griffith ap Powel e mort, iar Harbottle strivit ca un gndac
urcios ce-a fost. P'orm, lady Marian a fugit cu plodu' napoi la Wenthaven. Ia haidei s-o
hituim niel, biei! O s ne distrm de minune, iar contele o s ne dea o rsplat pe cinste!
De-abia merg, ce s-o mai alerg i pe muierea aia! protest unul din mercenari, care
chiopta de un picior.
Curaj, Bryce! Eti n via! Iar io l-am ucis pe ticlosu' care-a tras cu arcu'-n tine. Unde
mai pui c sta l-a zdrobit pe Harbottle, scutindu-ne pe noi de osteneal!
Aa e, da' unde-i Billy? A fi mai linitit dac nu s-ar fi pierdut fr urm n desiu'
pdurii.
Cledwyn i repezi piciorul i arse cu sete o lovitur n glezna rnit a lui Bryce.
Acesta scoase o njurtur oribil i se prbui la pmnt. Cledwyn vru s-1 loveasc din
nou, dar cellalt se feri.
Asta s n-o mai spui nimnui, nici mcar contelui de Wenthaven. Dac te ntreab
careva, Billy a fost ucis n ncierare. Ai priceput?
Se pregti s-l loveasc pentru a treia oar, dar Bryce se rostogoli departe de el, urlnd c
aa va face.
Ai priceput? repet Cledwyn, gata s-l izbeasc i pe cellalt mercenar.
Da-da, fii fr grij... rspunse acesta, speriat.
nc furios, Cledwyn se uit n jur, cutnd un mod de a-i descrca nduful, i privirea i
se opri asupra lui Harbottle. Cu un rnjet slbatic, rostogoli trupul astfel nct lumina lunii czu
n plin asupra rnii ngrozitoare de la cap.
Nu-i aa c-i st tare bine? hohoti Cledwyn, lovind cu piciorul capul inert.
Apoi fcu vnt cadavrului pn pe marginea prpastiei.
Ce zicei, e cazu' s rostim o rugciune? rnji mercenarul, ridicnd braele spre cer. l
ncredinm pe englezu' sta ntunericului din iad. Dea Domnu' s ard-n veci n cazanu' cu
smoal!
Ceilali veli se ncruntar auzind blasfemia. n clipa urmtoare, rpa nghii trupul
nensufleit al lui Harbottle, care se rostogoli n hu. Zgomotul cderii pluti n aer cteva
momente, ca o ameninare.
Cercetndu-i din priviri nsoitorii, Cledwyn i ntreb:

192

Ei, ce zicei? Venii cu mine, s punem laba pe aur, sau rmnei aici, s putrezii
alturi de Harbottle?

Se-aud cai! anun Dolan. Vin ca vntul pe urmele noastre!
Marian i ddu seama c Griffith nu reuise s mprtie toi caii mercenarilor. Dei se
folosise de toate scurtturile pe care le cunotea, ba chiar gsise i altele noi, totui urmritorii
nu aveau cu ei un copil care s le ncetineasc fuga.
Gonea spre Wenthaven, cu pintenii nfipi slbatic n coastele calului. Luna lumina
drumul ca o tor binecuvnt, iar n zare, o dung glbuie prevestea apropierea zorilor. Vntul
i uiera n urechi, fcnd s fluture vlul negru cu care-i acoperise prul su ca o flacr.
Ne-ajung, m'lady.
n fa rzbtea un vag ltrat de cini. Ogarii!
Ne-au auzit cinii de la castel! murmur ea.
Calul ni nainte ca o sgeat i Marian nelese c voi ajunge la Wenthaven naintea
mercenarilor. Dac porile erau deschise, curnd vor fi la adpost.
Dac...
Ar fi trebuit s se bucure, dar nu era aa. Lionel privea de jur-mprejur, cu ochii mrii de
spaim. Marian nu tia ce-i fcuser mercenarii, dar copilul nu vorbea sau nu putea vorbi?
iar ea tnjea s aud acel ndrtnic ,,Nu"! l strnse drgstos la piept, ncercnd s-l apere cu
trupul ei de zdruncinturile cavalcadei.
i ncorda privirea, ca s disting zidul de aprare al castelului, i o sclipire o vesti c erau
pe aproape.
n faa lor se ntindea lacul n mijlocul cruia se nla castelul Wenthaven. Ieind n cmp
deschis, Marian galop nvalnic spre podul mobil, strigndu-i numele din goana calului. Dolan
rmsese n urm, clrind n zig-zag, ca s evite sgeile urmritorilor. Podul mobil ncepu s
coboare, cu ncetineal i mreie, i nc nainte de-a atinge pmntul, calul Marianei sri pe el.
Tropotul de copite pe scnduri vestea sfritul comarului. La fel i imaginea tatlui ei,
nconjurat de ogarii lui favorii. Cu Dolan pe urmele ei, Marian strig:
Ridicai podul, vin velii dup noi!
Smuci de fru, oprindu-i calul chiar n faa contelui.
Ne urmrete Cledwyn cu ai lui. E nnebunit de mirosul banului.
Cledwyn? Ce amuzant!
Wenthaven arta vesel i bine-dispus, prnd interesat de vetile primite.
Lsai podul jos! porunci el.
Ascult-m, tat! L-au rpit pe Lionel.
E omul meu, replic Wenthaven, pocnind din degete spre mercenari.
Grbii-v, nu-l lsai pe Cledwyn s atepte.
Exasperat, dar fr s-i piard ndrzneala, Marian ncepu s explice:
Voia s-l pstreze pe Lionel ca s cear rscumprare.
Eu i-am dat porunc s-l ia.
Marian rmase cu ochii la taic-su, uluit de calmul i rceala lui. Contele era mbrcat
ntr-o jiletc frumoas, cu jabou la gt i mneci elegante. Avea prul tuns i pieptnat cu grij,
la fel ca toi ogarii lui. De fapt, arta ca un gentleman londonez, pregtindu-se s mearg n ora,
la o petrecere.

193

Abia atunci Marian pricepu adevrul. Taic-su se trezise att de devreme pentru c o
atepta pe ea.
Fusese trdat. Trdat de singurul om n care ar fi trebuit s aib ncredere.
De propriul ei tat.


Capitolul 19

Gfind, Griffith mpinse deoparte trupul greu al lui Harbottle i se ridic, gemnd, n
picioare. Se bucurase cnd Cledwyn rostogolise cadavrul peste el, pentru c se temuse ca nu
cumva vreunuia din mercenari s-i fi trsnit prin minte s-i dea lovitura de graie. ns probabil
c se prefcuse att de bine, nct ceilali nu se ndoiser nici o clip de moartea lui.
Cu mari eforturi, se car pn pe buza rpei. Dup cum se atepta, calul dispruse. Cu
neputin s ajung la Wenthaven n aceeai zi. l cuprinse disperarea. Se cltin pe picioare,
cznd ntr-un genunchi. ncepu s sape n pmnt i-i ridic spre ceruri pumnul plin de rn.
Pstreaz-o n via pn voi ajunge i eu acolo.
Glasul i se frnse. Dac Marian reuea s supravieuiasc pn la venirea lui, atunci se va
ngriji s-i asigure un trai linitit pn la adnci btrnei, chiar de-ar fi s-o lege i s-o trasc
dup el pn la castelul Powel. Nu era o idee prea grozav. Dac-i lega nevasta, ar fi dat natere
la tot soiul de brfe. Dar auzise strigtul de triumf al lui Cledwyn, vestind ndeplinirea misiunii
ce-i fusese ncredinat. Abia acum nelegea geniul lui Wenthaven. Dar dac tatl Marianei i
punea planul n aplicare, pornind o rscoal n numele lui Lionel, soarta copilului era pecetluit.
Henry va considera c se artase prea milostiv fa de primul pretendent, Lambert
Simnel, i va fi hotrt s nu dea un al doilea semn de slbiciune. Cu siguran c-l va ucide pe
Lionel. La fel i pe Wenthaven, pe Marian, chiar i pe Griffith, mpreun cu toi membrii familiei
Powel.
Jalnic sfrit pentru o csnicie abia nceput, pentru un neam onest i pentru un brbat
fr pat. Numai el, Griffith, putea opri dezastrul, cu condiia s nu ajung la Wenthaven prea
trziu.
Scormoni din nou n rn, cu gndul la scurgerea nendurtoare a anotimpurilor.

n deprtare rsun un nechezat de cal. Griffith nl fruntea, cuprins de-o hotrre
brusc.
S fi fost o ferm? Puin probabil,n slbticia asta, totui... Se ridic n picioare i porni n
direcia de unde venise nechezatul. Curnd ajunse ntr-un lumini cu iarb gras i-i stpni cu
greu un chiot de bucurie, zrind un cal care ptea fr grij.
Era unul din caii mercenarilor ucii, care fugise speriat de zarva luptei. N-avea nici fru,
nici a, dar nc de mic copil Griffith nvase s clreasc pe spinarea nrvailor ponei din
ara Galilor. Dac Sfntul Dewi i trimisese un cal, atunci avea s-l ncalece fr zbav!
Dup cteva ncercri nereuite, sri n spinarea animalului. Calul trimis de Sfntul Dewi
avea temperament, nu glum, precum i o prere personal n privina destinaiei, dar Griffith i
impuse punctul de vedere, recptndu-i ncrederea n sine. Curnd galopa spre Wenthaven,
strduindu-se s rmn clare pe armsarul neneuat. l bntuiau fel de fel de gnduri cu
privire la Marian i cuta cea mai nimerit cale de a-i pune planul n aplicare.
Dup ce-o va lua prizonier, o va nva s fie o femeie de cas. O va rsplti cu o srutare

194

pentru fiecare mpunstur cu acul i cu o mngiere pentru fiecare leac nvat. Astfel, Marian
va nelege binefacerile feminitii i va uita de alte distracii, ca spada i aventurile.
Griffith i spuse c, probabil, aiureaz.
n mintea lui se contura imaginea Marianei mbrcat n veminte brbteti, lucrnd o
broderie i plvrgind despre mod.
Da, da, fr ndoial c aiura!
n delirul lui i se pru c aude vocea lui Henry.
Griffith! Griffith!
Tnrul fcu ochii mari. Vedenia chiar aducea cu Henry i se apropia de el, n fruntea
unei numeroase trupe de clrei.
Puteam s jur c eti tu. Pe toi sfinii, Griffith, ce-ai pit? Ari ca dracu'!
Griffith l msur pe rege din cap pn-n picioare, remarcnd c era mbrcat cu o armur
uoar. Mai mult dect att, Henry avea un zmbet vesel, o expresie calm i inocent, dar o
privire sfredelitoare. Nu cumva l urmrise? N-avea ncredere n el? De ce nu? Fr a-i trda prin
nimic gndurile, Griffith atept pn ce clreii l ajunser din urm.
Parc-ai fi regele meu... Ai venit s... m salvezi?
Henry ddu pinteni calului i se opri lng Griffith.
Se pare c, ntr-adevr, ai mare nevoie de ajutor, zise el, privindu-i cavalerul numai
vnti i murdar din cap pn-n picioare.
Nu chiar de ajutor, dar un mic sprijin nu mi-ar strica. Merg la castelul Wenthaven.
Ah! i noi ne ducem tot acolo. Unul din slujitorii credincioi ai lui Wenthaven mi-a dat
de tire c mercenarii lui sunt pui pe rele. M tem pentru copil.
Pentru copil? se ncrunt Griffith.
Fiul lady-ei Marian.
Henry nc nu gsea destul curaj ca s-i spun putiului pe nume. Orict nevoie avea de
trupa regal, Griffith i-ar fi dorit din suflet ca Henry s nu fi fost de fa. Destinuirile Marianei
i apsau pe suflet ca o piatr de moar. Se temea de motivele perfect ntemeiate ale regelui.
Cine v-a adus aceste tiri? ntreb el cu glas obosit.
Omul de colo! rspunse Henry, rsucindu-se n a.
Griffith ntoarse capul n direcia n care artase regele i-l vzu pe... Billy. Uriaul Billy,
credincioasul paznic al Marianei. Cum oare ajunsese Billy pn aici?
Dar nu avu vreme s-i adreseze cuvntul, pentru c Henry ntreb:
Ce s-a ntmplat cu copilul? De ce nu-i cu tine? Nu cumva lady Marian a fost...
Ucis, sire? mi nchipui c nu. L-a salvat pe Lionel din mna mercenarilor i n clipa
aceasta trebuie se afle la adpost, n castelul tatlui ei.
La dracu'! izbucni Henry i calul lui, speriat, fcu un salt napoi. Trebuie s-o oprim!
De ce? ntreb Griffith, care cunotea rspunsul, dar voia s afle ce tie regele.
Pentru c Wenthaven vrea s se foloseasc de fiul ei ca de-o sgeat intit n inima
puterii mele.

Nu ncetez s m minunez de isteimea ta, dar ce-ai fi vrut? M-ai minit n legtur cu
Lionel.
n camera sa, Wenthaven i turna vin, tia pine, comportndu-se cu atta inocen nct
Marian simea c vede negru naintea ochilor de furie.

195

Se prbui n jilul pe care i-l artase tatl ei i-l mut pe Lionel de pe un bra pe cellalt.
Nu te-am minit.
Nu m-ai minit, dar nici nu mi-ai spus tot adevrul, replic Wenthaven, privind spre
Lionel ca un ceretor dnd cu ochi de o grmad de aur. M-ai lsat pe mine s descopr cum
stteau lucrurile n realitate.
Cu talentul dumitale de spion, nici nu era prea greu! murmur Marian, care nu-i
revenise din ocul de-a se vedea trdat tocmai cnd cuta adpost n castelul tatlui ei.
Da, dar mai nti trebuia s-mi dau seama c ascundeai o tain. Cnd putiul a crescut,
ncepnd s semene cu taic-su a nceput s m mire generozitatea Elizabethei. Pe urm, nu
mi-a fost prea greu s aflu secretul.
Puse o farfurie i o cup pe masa de lng Marian, apoi se aplec spre ea, murmurnd:
N-ai fost singura care-a asistat la natere, fata mea, i cu toate c nobilimea i-a inut
gura, ntr-un trziu, un servitor s-a hotrt s vorbeasc.
Ce naiv fusese s-i nchipuie c se putea atepta la sprijin din partea lui! Singurele
lucruri care contau pentru Wenthaven erau prestigiul, averea i intrigile, iar mijloacele de-a
ajunge la ele erau obinuine nnscute.
Ai deczut prea mult, tat.
Dar m voi ridica i mai sus.
Contele i ndrept spinarea, schind un semn graios cu mna.
Scumpa mea, nu fac dect s-i mplinesc visul. Am tocmit mercenari. Am atras de
partea mea pe toi nobilii nemulumii din aceste inuturi.
i ce le-ai spus? ntreb Marian, inndu-i rsuflarea.
Nimic, dar am n mn cheia prbuirii lui Henry.
i nchipui c regele n-a aflat de uneltirile dumitale?
Ce importan are?
Honey se gudura la picioarele contelui, privindu-l cu ochii ei mari, cprui i dnd din
coad. Wenthaven se aplec s-o scarpine ntre urechi.
Cu Lionel n fruntea armatei suntem invincibili. Pn la sfritul anului vom ajunge la
Londra i vom pune coroana pe cporul lui cel brun.
Marian i aminti bnuielile lui Griffith i ncerc s le verifice.
i-i vei zbura capul lui Henry.
Din pcate, nu vom avea ncotro.
La fel va pi i Elizabeth.
Elizabeth e prietena ta, spuse Wenthaven, vesel i mrinimos. Pe ea o vom exila ntr-o
mnstire.
i prinul Arthur? insist Marian, cu sufletul la gur, spernd s aud o dezminire.
Netiind ce s rspund, Wenthaven se aplec s cerceteze labele celuei, scond din
blan civa ciulini.
Nu-mi st n fire s... ucid un copil. Ai vzut ce-a pit Richard de York.
Atunci l vei lsa de izbelite pn ce va muri de moarte bun?
Wenthaven vru s vorbeasc, dar Marian i fcu semn s tac. Nu-i mai putea stpni
furia i dezamgirea.
Sau poate l vei arunca din turn? Ori l vei duce la mnstire pn ce toi vor uita de
existena lui, iar el va fi destul de mare ca s poat fi ucis fr remucri?

196

Interesant idee! coment Wenthaven.
La dracu', tat, eti mai josnic dect credeam!
Un mrit o vesti pe Marian c Honey nu era de aceeai prere.
A prefera cuvntul nendurtor", preciza Wenthaven, ncruntat, ncepnd s-i
piard rbdarea. Ai vrut s te ntorci la Curte. S nu-mi spui c nu-i aa. Ai visat s fii mama
adoptiv a unui rege. Nu poi nega. Ai vrut s arunci acuzaia de trf" n obrazul celor care te-
au ponegrit. Mai ales asta.
Era adevrat. Marian nu-l putea contrazice cu nimic. Dar acum, amintirea acestor vise o
umplea de ruine. E drept c dorise ca Lionel s fie rege. Dar se gndise i la propriile-i foloase,
iar interesul personal i ntunecase raiunea. Numai Griffith, cu judecata lui limpede, reuise s-o
vad aa cum era n realitate, silind-o i pe ea s se priveasc n oglind.
Cndva mi-am dorit aceste lucruri, recunoscu Marian, l aez mai bine pe Lionel n
poal, dorindu-i ca putiul s nchid ochiorii mari i nelinitii, cufundndu-se ntr-un somn
adnc. Dar, dei era frnt de oboseal, dei se afla n braele iubitoare ale Marianei, totui copilul
nu reuea s adoarm.
Uit-te la el... murmur fata ctre contele de Wenthaven. Nu poate s doarm pentru
c nu se mai simte n siguran. Se teme de treziri brute, de rpitori, de cruzimile unor brbai
care i-ar lua asupra lor povara unui copil. Se teme de tot ce-i n jurul lui.
ncepu s-l mngie pe spate iar i iar.
Dac ar fi motivul unei rscoale menite s-l detroneze pe Henry, n-ar cunoate dect
spaima. Iar comarurile unei mini de copil nu sunt nimic pe lng cele pe care le-ar putea
ntlni n realitate. Nu ncerca s m ispiteti cu vechile mele dorine. Gndete-te la binele lui
Lionel.
Wenthaven se mulumi s-o eticheteze ntr-o singur fraz:
Vorbeti ca o femeie.
Ea abia i stpni un nvalnic hohot de rs.
Mulumesc, tat.
Nu reuise s-l conving. De ce oare mai ncercase? Privindu-i minile, se ntreb dac
avea destul putere s duc singur pn la capt ceea ce trebuia mplinit. Nu mai era nimeni
care s-o ajute. Absolut nimeni. Dolan, acel pirat vel cu dou fee, dispruse de cum ptrunseser
n castel. Art murise, iar Angharad i Rhys erau departe.
Nimeni.
L-ai ucis pe Griffith, opti ea ntr-un trziu.
Contele nl o sprncean.
E mort? Habar n-aveam.
Ba tii foarte bine.
De unde s...?
Le-ai dat ordin mercenarilor s-l ucid. I-ai poruncit mizerabilului de Cledwyn...
Se-opri, tremurnd, amintindu-i rnjetul triumftor al lui Cledwyn, cnd trecuse podul
mobil ca s-i primeasc rsplata. Viaa pe care o curmase nu valora nimic pe lng banii
ctigai i plcerea lui de-a ucide.
Iei lucrurile prea n tragic, o dojeni Wenthaven, turnndu-i vin n cup. Dar de ce te
afecteaz att de mult moartea lui? Nu era dect un obscur cavaler vel. l iubeai?
Era soul meu,

197

n sfrit, reuise s-l ia prin surprindere. Contele se apropie de ea, innd cupa ntre
degetele crispate.
Ai ndrznit s te mrii fr ncuviinarea mea?
N-am avut ncotro, regele Henry a insistat s se fac nunta. Tot el m-a dus la altar i
ne-a dat ca zestre un domeniu ntins, nu departe de Wenthaven.
Ochii contelui scprau de mnie.
Pe toi sfinii, Marian, eti fiica mea. Doar ai ceva n capul la! Nu puteai gsi o cale de-
a te mpotrivi?
Trebuia s-l gsesc pe Lionel, pe care l-ai rpit de lng mine. Henry n-a vrut s ne lase
s plecm n cutarea lui nainte de-a se oficia cstoria. Singurul meu gnd era s-mi salvez fiul.
Dup cum vezi, dumneata pori toat vina c sunt femeie mritat.
Ai fost, mri el.
Marianei i veni n minte rpa, sgeata nit din arc, zvcnetul trupului lui Griffith n
clipa cnd se prbuise n prpastie. Totui, nu nceta s spere. Era o nebunie s-i nchipuie c
soul ei mai tria. Chiar dac nu putea ajunge pn la ea, chiar dac nu-i putea fi de folos, totui
Marian continua s spere.
Wenthaven inuse s-i aduc aminte c-i era fiic, reprondu-i c nu gsise un iretlic s
amne cstoria. Dac motenise iscusina tatlui ei la uneltiri i intrigi, atunci trebuia s
nscoceasc un plan de salvare. Dar avea nevoie de timp. ncepu s mngie cporul brunet al
lui Lionel, spunnd:
i Lionel, i eu suntem rupi de oboseal.
Dar Wenthaven nelese.
Nu tiu dac-i cazul s te las s stai cu fiul tu. i-ar putea veni cine tie ce idee
nebuneasc, poate chiar s fugi cu copilul. Mai bine l iau de lng tine.
Toate speranele ei se risipir. l strnse tare pe Lionel la piept, spunnd:
Aa cum ai mai procedat o dat. Uite n ce hal l-au adus oamenii dumitale numai ntr-
o zi. E speriat de moarte. i-a pierdut ncrederea n mine. Copilul acesta se teme de lupte, iar
dumneata vrei s faci din el regele Angliei? i-ai pierdui minile? Nu-i dect un nc!
E un prin! replic Wenthaven, fr a-i lua ochii de la Lionel. Iar eu am s-l nv s se
poarte ca atare.
i cum vei reui isprava asta? ntreb ea. Dumneata nu eti prin. Nu eti nici mcar
om.
Wenthaven ridic mna, rmnnd o clip cu ea n aer, apoi o cobor ncet. Acest om
distant, ironic, cu snge rece, i pierduse pentru cteva momente stpnirea de sine, ca i cum
dispreul Marianei i propriile-i planuri i-ar fi putut fi fatale.
M'lord!
n prag se ivise Cledwyn, plin de noroi din cap pn-n picioare.
Avem necazuri.
n sfrit, Wenthaven gsise pe cineva pe care s-i verse focul.
i-am spus s nu pui piciorul aici. Ce caui n camera mea?
Cledwyn art cu degetul spre curtea interioar, aflat chiar sub ferestrele contelui.
Avem necazuri, repet el rar, de parc Wenthaven ar fi fost greu de cap.
Fusese ultima pictur. Mai nti fiic-sa cea ncpnat i recalcitrant, iar acum acest
dobitoc, pe jumtate slbatic, care ndrznea s rnjeasc i s-l ia peste picior. Deschise gura,

198

gata s-l copleeasc cu un potop de insulte, dar Cledwyn se grbi s explice motivul prezenei
lui acolo.
Vrei s v vorbesc n faa fetei 'mneavoastr? ntreb el, adugnd cu sarcasm:
S n-o tulbure, c prea e delicat.
Furia lui Wenthaven se topi, fcnd loc raiunii. Contele se apropie de Cledwyn i,
apucndu-i braul ca ntr-un clete, l tr dup el de-a lungul coridorului, mbrncindu-l ntr-
una din cmruele cele mai ferite.
Ce s-a ntmplat?
Cledwyn i frec braul.
Da' frumos mai tii s v purtai!
Wenthaven se aplec spre el.
i asta nu e tot.
Ceva din atitudinea lui glasul, expresia, poziia trupului reui s zdruncine
stpnirea de sine a mercenarului. Contele constat cu satisfacie c Cledwyn se trsese napoi,
pn ce ajunsese cu spatele lipit de zid.
Am venit s v spun c sub zidu' castelului, lng plcu' de copaci, e o trup de soldai.
Au trimis un sol la poart, cernd s le deschidem. Zic c... adaug Cledwyn, cobornd glasul
zic c vin din partea regelui.
Wenthaven nu gsea putere s vorbeasc.
Din partea regelui?
Solu' purta stindardu' regelui.
Atunci nu-s trimii de Henry. La poart e chiar regele.
Wenthaven rmase tcut cteva clipe, chibzuind adnc.
Ci oameni sunt n trup?
Nu se vd prea bine din cauza copacilor, da' io zic c-s vreo dou'j de cavaleri cu
scutierii lor.
Cam puini... M ateptam ca Henry s fie mai prudent. Dac l-a putea lua prizonier...
Contele i ncleta pumnul, cu un zmbet care-l fcu pe nritul mercenar s se trag de-a
ndratelea spre u. Dar degetul ntins al lui Wenthaven l pironi pe loc.
Ascult!
Cledwyn nghe.
Porunc, m'lord...
Stai de vorb cu ei, ine-i n loc pn cnd sunt eu gata. Pregtete-i oamenii!
M'lord...
Ochii lui Cledwyn strluceau de lcomie.
Pot s port armur n lupta asta?
Perspectiva succesului l fcea mrinimos pe Wenthaven.
Da. Spune-le otenilor englezi s-i dea cea mai frumoas armur din camera de arme.
O s cam strmbe din nas, murmur Cledwyn.
Vor face precum am poruncit. Cnd mprejurrile o vor permite adug contele, cu
degetele ncletate pe umrul mercenarului, care se chircise ca ars cu fierul rou ntreaga
Anglie va fi n puterea noastr. N-avem voie s greim.
Se rsuci pe clcie i iei, lsndu-l pe Cledwyn cu gura cscat. Trebuia s se ntoarc la
Marian. Marian, fiica lui, pstrtoarea attor secrete. Sau, poate, a tainei supreme? i surse

199

binevoitor, fr s dea atenie faptului c fata l strnsese pe Lionel la piept, ntr-o pornire
instinctiv de a-l proteja.
De ce nu te duci n camera ta? ntreb el pe un ton nespus de blnd. Gndete-te la tot
ce-am vorbit. Eti obosit i nu ai mintea limpede. Cnd te vei odihni, mi vei fi recunosctoare
pentru ceea ce vreau s fac.
Ah, tat!... izbucni Marian.
Dar contele nici n-o lu n seam.
Cecily! Iei de dup draperia aia i f i tu ceva util!
Uluit, Marian se uit n direcia n care privea i tatl ei.
Hai odat, Cecily! se rsti el. Doar nu-i nchipui c nu te-am observat, cnd eti ct o
vac!
Draperia se mic uor, apoi se ddu ncet la o parte i Cecily fcu un pas n camer.
Era nsrcinat, cu obrazul puhav, cu fruntea ptat. Avea degetele i ncheieturile
minilor umflate ca nite crnai. Se mica greoi i nendemnatic.
Mai mult dect att, pe chipul ei se citea o tristee de moarte. Buzele pline i ispititoare
aveau colurile lsate n jos. Ochii languroi, de cprioar, erau roii de plns. n mn inea o
batist ud de lacrimi.
Contele o privea dezgustat.
Cecily! exclam Marian.
Ddu s se ridice de pe scaun, s-i ias n ntmpinare, dar sub greutatea lui Lionel se
prbui la loc, n jil.
Eu...
M-ai prevenit... i tie vorba doica, argoas. Asta voiai s-mi spui, nu? Parc te-aud:
tiam eu c-aa o s se ntmple..."
Nu, Cecily...
La dracu', Cecily, termin cu smiorciala i vezi-i de treburile tale!
Wenthaven se duse n cellalt capt al ncperii, cutnd s fie ct mai departe de femeia
aceea boroas i urt.
Du-i pe lady Marian i pe nepotul meu n camera lor.
Se ncrunt spre Marian i preciza:
Nu n csu, ci n castel. Ai grij de ei la fel ca nainte. i termin cu mutrele alea de
vit amorezat. N-am timp de hachiele tale!
Citi pe chipul uluit i ngrozit al Marianei c n mintea ei ncepea s se fac lumin.
Copilul era al lui. i nfrunt privirea, strduindu-se zadarnic s-i ascund stnjeneala.
Seamn cu maic-ta, explic el, convins c acest detaliu scuza totul. Dar n rest e ca
toate celelalte. Dac nu mai ru!

Solul regelui se ntoarse n galop la trupa de oteni care-l atepta. De cum ajunse la ai lui,
Henry i Griffith venir lng el, dornici s aud ce veti le aducea.
Castelul Wenthaven e plin de mercenari veli. Primul care mi-a ieit n cale s-a
prefcut c nu vorbete dect vela i-a trimis dup un altul, care tia englezete, dar prost. Dup
ce-am strigat la el pn-am rguit, mercenarul a zis c nu poate deschide poarta fr ngduina
contelui, care-n clipa aia era ocupat cu vreo femeie. Se pare c s-a dus cineva s-i dea de veste.
Tnrul cavaler i scoase coiful, tergndu-i fruntea de sudoare.

200

Eu unul cred c trag de timp, sire.
Griffith se ndeprt de Henry, care tuna i fulgera, i ncepu s cerceteze zidurile nalte i
crenelate. Trebuia s ptrund n castel, i asta fr ntrziere. Nu-l interesa acordul lui
Wenthaven, nici dezacordul regelui. Singurul pentru care contau vieile Marianei i-a lui Lionel
era el. Trebuia cu orice pre s-i salveze.
Billy, vino ncoace!
Oteanul se ivi ca din pmnt, de parc i-ar fi ateptai porunca.
M'lord ?
Cum ajungem nuntru?
Dar Henry prinse din zbor ntrebarea.
Nu se poate ptrunde n castelul Wenthaven, mri el. Trimit dup mai multe trupe i
ncepem asediul.
Eu nu m dau btut att de repede, se opuse Griffith, continund s priveasc zidurile
cu luare-aminte. Avem cu noi pe unul din oamenii lui Wenthaven. Nu cumva cunoate vreo
trecere secret?
Billy cltin din cap.
Sau vreo poart dosnic?
Billy neg i de ast dat.
N-ai cumva pe cineva de ncredere care i-ar putea da drumul nuntru? insist
Griffith, exasperat.
Billy czu pe gnduri i, ncet-ncet, n minte i ncoli o idee.
Otenii notri englezi au fost nlocuii de ticloii de veli. Fie-mi cu iertare, m 'lord...
Asta-i tare ru. Da' poate c' englezilor le-ar face plcere s pocneasc pe vreo civa veli numa'
ca s m lase s intru.
Griffith ncuviin din cap.
Vom nconjura castelul, pn pe malul lacului. Tu rmi la vedere.
Henry se uit, scrbit, la calul lui Griffith.
Mine ai s mergi crcnat ca un roi. De ce nu pui o a pe calul la?
Poate are cineva una de rezerv, ncuviin Griffith, desclecnd. De-acum m neleg
bine cu armsarul sta. A fost pregtit pentru rzboi.
Henry ovi, apoi fcu semn scutierului s se apropie i-i porunci s-i dea lui Griffith
propria lui a. Tnrul vru s protesteze, dar Henry se rsti la el, enervat:
Pe toi sfjnii, doar nu plecm nicieri. F precum i-am poruncit, i fr prea mult
vorb!
Privi ncruntat la scutierul care muta aua de pe un cal pe altul, apoi porunci tnrului s-
i cedeze lui Griffith i armele sale.
Lord Griffith e hotrt s-i pun planul n aplicare, aa c va avea nevoie de arme, dei
eu unul a prefera asediul. Asta l-ar ine pe trdtorul de Wenthaven ca ntr-o cuc, pn ar
ajunge s se trasc n faa mea.
N-avem timp de asediu, sire! zise Griffith, privind lancea, scutul ghioaga i spada
scutierului, pe care le pregti aa cum fusese nvat. n castel se afl soia i copilul meu i viaa
lor e n pericol. mi nchipui c i regina ar vrea s-i tie. n siguran.
Desigur, ncuviin Henry, trecndu-i degetele peste colanul de la gt. Desigur. Dar
mcar ateapt pn ce scutierul i aduce armura. Nu trebuie s pleci fr ea ntr-o astfel de

201

expediie.
Agasat, Griffith i aranja la nesfrit cureaua de pe umr. Era limpede c regele ovia
ntre contiin i necesitate. Dac Lionel ar fi fost ucis, aparenele ar fi fost respectate. Dar dac
ar fi ieit la iveal c mna uciga fusese a regelui, atunci nimic nu l-ar mai fi ferit de furia i
durerea Elizabeth-ei. Aadar, Henry continu s analizeze situaia, n timp ce Griffith trecu la
aciune.
mi ajunge scutul i tunica de piele. Nu-mi mai trebuie altceva adug el, apucnd
lancea pentru c am contiina curat.
Henry nelese ce voia s spun Griffith.
Ai grij! l povui el i, nainte ca tnrul s apuce s-i rspund, adug:
tiu c vei fi cu bgare de seam, dar pn acum nu i-a prea surs norocul, iar eu am
nevoie de oameni de ncredere n preajma mea. Mai ales acum. i mai ales de tine, soul lady-ei
Marian i tatl adoptiv al copilului.
Griffith i ddu seama cu mndrie c brbaii nu fceau atta caz de sentimentele care
impresionau inimile femeilor. El i Henry se nelegeau perfect. Se sili s-i ndeprteze
stnjeneala creat de nesigurana regelui i zise:
nc nu mi-a btut ceasul, sire, i n-am de gnd s deschid ua doamnei cu'coasa chiar
cu mna mea. Voi fi cu bgare de seam.
Apoi adug, cu un zmbet nfricotor:
Va fi o joac de copil. Fii pregtii s intrai de cum deschidem poarta.

Mut de uimire, Marian l slt pe Lionel n brae i porni pe coridor n urma Cecily-ei. n
cele din urm, doica rupse tcerea:
N-ai de gnd s spui nimic? Nu m ceri c-am fost att de proast?
Era greu de gsit un cuvnt potrivit cu situaia, dar Marian ncerc.
Cum te simi?
Grozav! Minunat chiar! Sunt gras i urt, mi-e grea tot timpul, iar el nu vrea s m
ia de soie i nici mcar s m mai vad n ochi. n rest, totul e cum nu se poate mai bine.
Marian ddu din cap, ferindu-se s comenteze.
mi pare ru pentru tine.
Ajungnd la ua camerei n care Marian i petrecea iernile, doica o deschise, fcnd o
plecciune.
Dup tine. Vezi bine c n castelul acesta eu nu-s dect o servitoare.
Mulumesc, rspunse Marian, pind peste prag.
ncperea era ntunecoas i prfuit ca o temni. Lionel i ascunse obrazul la pieptul ei,
scncind. n aceeai clip, Marian i ddu seama ce avea de fcut.
Nu! zise ea cu glas hotrt. Vreau s stau n camera mamei mele.
Cum?! strig Cecily. Nu se poate! Lordul Wenthaven a spus...
A spus s stau n camera mea de la castel. Asta i fac.
Marian ddu din cap, lund-o pe Cecily de bra.
Vino. Acolo vom fi linitite.
Doica se smulse din mna ei.
Tu vei fi linitit. Eu va trebui s urc i s cobor treptele de zeci de ori. Scara n-are
balustrad, iar camera contesei e chiar n captul ei. Ah, lady Marian, nu vezi c de-abia merg?

202

Marian nu-i ddu nici o atenie i porni spre turn, cu Cecily pind greoaie n urma ei, cu
o figur de martir.
Nu-i pas, sigur c nu-i pas, bombni doica. La urma urmei, tu eti motenitoarea
contelui. Dar nu uita c eu port n pntec pe fiul lui.
Ajuns n ua turnului, Marian se rsuci spre ea.
Pe Dumnezeul meu, Cecily...
ncntat de reacia Marianei, doica schi un zmbet viclean.
Te miri de unde tiu c-i biat? Am ntrebat-o pe, vrjitoarea satului i mi-a spus c eu
l voi duce la pieire pe Wenthaven. Se va ndrgosti de mine, mi va face un copil i, dup multe
suferine, totul se va ncheia cu bine.
Marian nu-i mai putea stpni exasperarea.
Sper c nu i-ai dat i bani pentru asta.
Brbia doicii ncepu s tremure.
Cecily, ar fi trebuit s-mi spui de la nceput. i-ai nchipuit c tata, cu ambiiile i setea
lui de putere, se va nsura cu una din verioarele nelegitime al rposatei lui soii?
Pe obrazul doicii ncepur s se preling lacrimi fierbini.
N-am vrut s te jignesc, dar sunt, ntr-adevr, motenitoarea domeniului Wenthaven,
primit de la mama mea, care la rndul ei l-a motenit din moi-strmoi. Nu numai c e
motenirea mea, dar deja mi aparine, dei tata l administreaz, n calitate de tutore. Chiar dac
s-ar recstori i-ar avea ali copii, Wenthaven nu va fi al lui n vecii vecilor.
Marian nconjur cu braul umerii Cecily-ei, care se zguduiau de plns.
Contelui i place la nebunie s fie stpnul. S-ar fi putut recstori de nu tiu cte ori,
mrindu-i averea i nnobilndu-i rangul. Dar n-a fcut-o, probabil din cauza mamei.
Cecily plngea n hohote.
Hai s urcm n camera contesei. Eu am s m ocup de Lionel, iar tu vei sta culcat, cu
picioarele pe o pern, i amndou ne vom gndi ce-i de fcut.
Cecily se trase napoi.
Vreau ca Wenthaven s vad acest copil. Cnd i va cunoate fiul, nu va rezista i m
va lua de soie...
Wenthaven rezist farmecelor copilreti cu o uurin remarcabil, surse Marian,
mpingnd-o uor pe Cecily spre scara de piatr care urca n spiral n ntunericul turnului. Mi-a
rezistat i mie, i-a rezistat lui Lionel...
Tu-i aduci aminte de contes. Iar Lionel nu-i nepotul lui de snge.
Marian nlemni.
Ce-ai spus?
Ajuns n capul scrilor, Cecily se ntoarse, cu un surs nfricotor.
Credeai c nu tiu? Tu n-ai avut niciodat copii. Biatul nu e fiul tu, ci al Elizabeth-ei.
Marian urc din doi pai ultimele trepte i-o nfac de bra..
i-a spus Wenthaven?
Doica se zbtu n mna ei ca un copil prins asupra faptului.
Eu i-am mrturisit bnuielile mele i mpreun am pus faptele cap la cap. Amndoi
am...
i poruncesc s uii tot ce tii sau i-ai nchipuit c tii. Trebuie s-i tergi din minte
astfel de bazaconii. Ai un copil la care s te gndeti, iar dac-ai s te vri n porcria pus la cale

203

de Wenthaven, nu vei fi singura care s suferi.
Te ndoieti c tatl tu va reui, aa-i? ntreb Cecily.
Marian i aminti de Henry, de credincioii lui supui, de devotamentul cu care l slujea
Griffith, i cltin din cap.
Ei bine, eu sunt de alt prere. Eu am ncredere n Wenthaven i-i neleg ambiiile,
declar Cecily, ndreptndu-i spatele, cu o sclipire a frumuseii de odinioar. Ct despre mine, i
voi sta alturi.
Tot ce se poate, rspunse cu rceal Marian, deschiznd ua i pind n camera
contesei.
Ajunsese acas. ncperea arta i mirosea a cmin primitor. n ciuda tuturor necazurilor
abtute asupra ei, simi c ncepea s se destind. Nici nu-i mai amintea de cnd nu mai trise
aceast senzaie de tihn i de relaxare. Poate din ara Galilor. Tresri, cu un aer vinovat. n ara
ara Galilor... Lng ursuzul Rhys... i blnda Angharad... Pe-atunci, Art i Griffith nc mai
triau...
Din ochi i se prelinser lacrimi amare. Abia acum i ddea seama ct nevoie avea s
plng. Lionel ntinse mna, mngindu-i obrazul. Cecily o cercet cu o privire iscoditoare.
Linitea ncperii o nvlui pe Marian ca o plapum de puf.
i Lionel simea aceeai cldur ciudat, pentru c se zbtea s fie lsat jos, pe covor.
Marian i frec braele amorite, cu ochii la bieelul care ncepuse s cerceteze ncperea,
pipind obiectele cu degetele durdulii i surznd fericit. ntr-un trziu, se opri n faa ei.
Griffith? ntreb el.
Era primul cuvnt pe care-l rostea de cnd fusese salvat din minile rpitorilor.
Griffith? repet el.
Nu-i Griffith, rspunse Marian. Nu-i aici acum.
Nici acum, nici alt dat! mri Cecily.
Marian o fulger cu privirea, iar doica se chirci, uitndu-se de jur-mprejur cu ochii mrii
de spaim.
Ursc camera asta. Miroase a mucegai i-i un frig de-i nghea sngele-n vine.
Am s deschid fereastra, spuse Marian. Probabil c de la plecarea noastr n-a mai fost
nimeni pe-aici. Praful e gros de dou degete. n emineu s-a adunat cenua.
ngenunche i aez lemnele, aprinznd focul i nteindu-l cu surcele, pn ce ncepu s
ard zdravn. Deodat, i atrase atenia o sclipire metalic. Sprijinit decmin se gsea spada ei:
curat i parc ateptndu-i ntoarcerea. O lu cu grij, cntrind-o n mn. Spada i amintea de
vremuri mai bune, de zilele cnd l cunoscuse pe Griffith.
Se grbi s-o lase deoparte.
Cecily, treci lng foc s te nclzeti.
Cecily se supuse, cu ochii la Maran, care ncepuse s deretice prin camer.
Patul e aa cum l-ai lsat, zise doica, pe un ton insinuant.
Marian ncremeni pe loc, copleit le nvala amintirilor.
Pun prinsoare c i cearafurile sunt aceleai. Nu vrei s te ntinzi pe pat i s-i
nchipui c eti din nou n braele lui?
Cnd voia, Marian putea fi la fel de tioas ca i tatl ei.
Cecily, ai ntrecut msura!
Cecily izbucni din nou n plns.

204

tiu! tiu! Iart-m!
Alerg spre Marian, agndu-se de gtul ei.
Sunt obosit i nfricoat. Toae visele mele sunt pe cale s se nruie i caut cu
disperare o cale de-a le salva. mi nchipui c dac m port urt cu ceilali m voi simi mai bine,
dar nu-i adevrat.
Micat de prima dovad de sinceritate auzit din gura Cecily-ei de cnd se ntorsese
acas, Marian o btu uor pe spate.
Nu-i nimic de fcut, bolborosi coica.
mi pare ru, opti Marian, desfcndu-i braele cu blndee. Acum terge-i lacrimile.
Eu am s fac patul, ca tu i Lionel s v putei odihni.
Dar tu? vru s tie Cecily.
Eu voi avea grij de foc, surse Marian. Pe urm, o s-mi odihnesc i eu picioarele. Ar
trebui s-mi limpezesc gndurile, dar acum sunt prea istovit.
i nelinitit, i descurajat", ar fi vrut s adauge, dar nu zise nimic.
Spre marea ei mirare, i lu mult timp ca s-l conving pe Lionel s se culce alturi de
Cecily. i nchipuise c putiul va regsi n ea o veche prieten, dar se prea c Lionel nu mai
avea ncredere n nimeni. Totui, somnul i ddea trcoale i, n curnd, Marian putu s se aeze
lng foc.
O minise pe Cecily. Nu mai avea nevoie sa-i limpezeasc gndurile. tia foarte bine ce-i
rmnea de fcut i era pregtit s acioneze.
Dar avea inima rnit.
Cnd Cecily i pomenise despre visele ei spulberate, Marian simise un val de
comptimire. i visele ei se nruiser ca un castel de nisip. Planurile ispititoare ale contelui nc
o mai puteau atrage, iar ea avea destul for ca s le urmeze.
Ar fi putut merge la Londra, veghind asupra lui Lionel, i, prin el, asupra ntregului regat.
Ar fi putut obine averi i o influen de nenchipuit.
Dac scpa acest prilej i nu intra n lupt alturi de tatl ei, ca s-l doboare pe Henry,
pierdea orice ans de-a accede la putere. Iar ea descoperise c motenise de la tatl ei setea de
putere.
Dar dac Wenthaven ar fi dat gre, atunci Henry l-ar fi cutat pe Lionel i-n gaur de
arpe. i ea, i fiul ei ar fi fost exilai pe pmnt strin, cernd bunvoina cine tie crui senior,
suferind de foame i de frig, mereu temndu-se pentru viaa lor.
Dar fie c Griffith tria sau nu, Marian tia care ar fi fost dorina lui. tia ce trebuia fcut
i cum s preia ea nsi iniiativa lui Wenthaven.
Aruncnd o ultim privire ctre pat, i ridic poala rochiei, dezlegnd pungua n care se
afla pagina din registrul de cstorie. Lu pergamentul i-l netezi cu mna, apoi citi cele cteva
cuvinte care ar fi adus prpdul peste ntreaga Anglie, i amintea nunta pn n cele mai mici
detalii: Richard, nalt i seme; Elizabeth, frumoas i nspimntat; preotul, grbindu-se s
termine slujba, de parc ar fi fost ceva necurat; lordul Norfolk:... i ea, cu trei ani mai tnr...
numrnd numai nousprezece primveri... i att de naiv!
Capela era luminat de un singur sfenic. Semnase n registru cu degete tremurtoare, iar
cnd Elizabeth i dduse de tire, n mare tain, c rmsese nsrcinat, cu aceleai degete
tremurtoare smulsese pagina din registru.
De atunci, ori de cte ori i venise n minte capela, o vzuse numai ca prin fum. Fumul se

205

va alege i din dovada cstoriei. Era mai bine aa. Pentru Lionel i pentru Griffith
Se aplec spre foc, ntinznd pergamentul spre flcri.
Nu!
La iptul Cecily-ei, sri ca ars, scpnd din mn documentul.
Nu! ip din nou doica, repezindu-se spre foc.
Cu minile goale scoase din flcri pergamentul, ars pe mrgini i cu colurile rsucite de
cldur.
Sfinte Dumnezeule!
i ddu drumul pe podea, dnd cu piciorul ca s sting flcrile, apoi i sufl n degete.
l aveai! ntotdeauna am tiut c-i la tine. I-am spus lui Wenthaven. Am rscolit toat
casa, dar nu l-am gsit nicieri.
Marian i aminti, stupefiat, n ce hal fusese distrus csua ei.
Tu ai rscolit prin cas?
Da. Cum n-am descoperit nimic, a trebuit s desfac totul, bucat cu bucat, dar contele
s-a nfuriat. Va s zic, sta-i actul...
O privi pe Marian printre pleoapele ngustate.
...iar tu voiai S-l arzi!
Marian ncerc s i-l smulg din mn, dar Cecily se feri din calea ei.
D-mi pergamentul! o rug Marian. Nu tii ce faci.
Ba cum s nu! i voi da contelui dovada pe care-o caut de atta vreme. Pentru asta se
va nsura cu mine.
Peste cadavrul meu! izbucni Marian, srind n picioare.
Cecily nu se putea msura cu ea. Marian i prinse ncheietura cu putere, strngnd pn
ce doica scoase un ipt, dnd drumul documentului.
Dar o alt mn l prinse din zbor.
O mn de brbat.
Mna lui Wenthaven.


Capitolul 20

Rsetele dispreuitoare ale mercenarilor nu ncetar nici cnd ncepu s plou cu sgei
asupra lor. Billy i Griffith ocoliser castelul. Oare de ce nu ripostau la atac? Ce pusese la cale
contele?
Recunoti pe vreunul din ei? l ntreb el pe Billy.
Paznicul cercet cu privirea zidurile uriae, apoi spuse:
Ca s v zic drept, ochii nu m prea ajut. Nu-mi dau seama care-s englezi i care veli,
i nici nu-s destul de aproape, ca s-i deosebesc dup miros. Ticloii de veli! Nite trdtori!
Ce vrei s spui, Billy? se ncrunt Griffith.
De ce nu-l sprijin pe Henry? ripost oteanul, furios. Regele e vel. Asta nu-i de-ajuns
pentru ei?
ara Galilor e un inut srac, cu prea puin pmnt roditor i prea multe guri flmnde.
Oamenii i hrnesc i ei copii cum pot.
Dar explicaia lui nu-l satisfcu pe Billy, care-i arunc o privire ntunecat. Griffith i

206

ddu seama c Art avusese dreptate. Cnd cineva nu avea copii, nici nu putea nelege la ce-i n
stare s recurg un printe. Acum i Griffith era tat. l avea pe Lionel, i iat c sttea n btaia
sgeilor, gata s fac o ncercare disperat, aproape imposibil, date fiind mprejurrile. Iar Billy
nu vedea prea bine!
Ascult, Billy, dac i i-a descrie, crezi c i-ai putea recunoate?
Paznicul se gsea destul de aproape de Griffith ca s ghiceasc din privirea lui c era mai
nelept s-i dea silina.
Dac mi-i descriei ca lumea... s-ar putea...
Unul e brunet i poart o tunic maronie.
sta-i vel! spuse, convins, Billy.
Altul are prul tot negru i...
Zidul se nla chiar deasupra lor, astfel nct pn i ochii de vultur ai lui Griffith
distingeau cu greu detaliile.
...i lipsesc dou sau trei degete.
Pi... exist destui englezi cu pru' negru, mai ales prin prile noastre. Cred c-i tot
vel.
Mai e unul, tot brunet i cu nasul spart, continu grbit tnrul.
Vel.
Altul pleuv i cu un singur ochi.
mi nchipui c-i tot vel, dei nu l-am vzut pe-aci...
Griffith ddu pinteni cailor, pornind drept ctre zid.
Art! Arthur! Pentru numele lui Dumnezeu!
Din naltul zidului, Art i fcu semn, rznd cu gura pn la urechi. ndat, lng el i
fcu apariia alt brbat.
Griffith nainta, fericit, prin ap, fr s-i pese c se udase la picioare.
i Dolan! D, Doamne, s fie Dolan!
Nicicnd nu mai trise aa o bucurie. Art! Credinciosul lui Art, teafr i nevtmat, la fel
de bine-dispus ca altdat! i Dolan, piratul" satului, care-l scotea din srite pe taic-su cu
mecheriile lui! Nici nu-i putea dori aliai mai de ndejde, n viaa lui nu se simise att de
optimist.
Aproape c uitase de sngele rece i stpnirea de sine de odinioar. Dar ce mai conta?
nelegea acum c Dumnezeu era cu el. Se tia ocrotit i era sigur de reuit.
Cei doi brbai de pe zid se aplecar n afar i-i artar, n tcere, ctre poart.
Griffith fcu semn din cap c pricepuse i cei doi se traser napoi. Rznd, Griffith, ridic
pumnul spre zidurile cenuii, apoi i deschise braele, cu ochii ctre cer.
Voi nvinge! strig el. Voi reui! Voi...
n aceeai clip, o sgeat czu n ap chiar lng el, mprocndu-l de sus i pn jos.
Griffith ap Powel! se auzi de dup creneluri glasul lui Cledwyn. Lipitoare afurisit! De
data asta nu-mi mai scapi!
Griffith rmsese cu ochii la el. Mercenarul puse alt sgeat n arc, dar tnrul se
dezmetici i-o lu la sntoasa. Sigur c putea fi nvingtor, dar numai cu condiia s se retrag
ct nu era prea trziu. Aprndu-i spatele cu scutul, strig ctre Billy:
Veli! Sfntul Dewi s-a milostivit de noi! Sunt veli, ns ne vor deschide porile!
Billy nu mai zbovi i porni n grab pe urmele cavalerului.

207

Bine, da'-s numa' doi! strig el din goana calului.
Griffith zmbi cu toat gura.
Sunt veli. Nici nu-i nevoie de mai muli.

Marian sttea n faa uii nchise, cu vrful spadei pironit n gtul tatlui ei.
Nu-mi poi lua documentul. E al meu. D-mi-l napoi.
Fr a se lsa impresionat nici de ameninrile ei, nici de Honey care zgria ua, cerndu-
i voie nuntru, nici de spaima prefcut a Cecily-ei, Wenthaven desfur cu grij pergamentul.
Cteva petice de hrtie ars plutir prin ncpere, aternndu-se pe covor.
Nu fii naiv, fata mea! Doar n-o s-i ucizi propriul tat! Spre deosebire de mine, tu ai
un strop de contiin.
n contiina mea se d o lupt crncen, tat. Ce pot s fac? S-o trdez pe Elizabeth,
care mi-a fost o prieten sincer i devotat? S-i distrug viaa i odat cu ea s m distrug pe
mine i pe Lionel? Sau s-mi ucid tatl, care m-a crescut, dar nu s-a uitat la mine nici ct la o
javr nchisa n cuc? Fii nelept i nu m sili s aleg. D-mi documentul!
El continua s-o priveasc, vdit amuzat, iar Marian nu-i putea ascunde mirarea. Contele
rspndea o strlucire aproape halucinant. Era mbrcat complet n armur i narmat ca de
rzboi, de parc ar fi anticipat lupta o lupt pe care nu putea s-o piard.
i dac i-a da actul, ce-ai vrea s faci cu el?
S-l ard.
Auzindu-l c pufnete n rs, urm:
Trebuie s fie ars. Ori l ard eu, ori Henry, cnd va da foc castelului, cu recolt cu tot i
cu vasalii dormind n paturile lor.
N-o asculta, Wenthaven! ip Cecily. Ea n-are ncredere n puterea ta. i-a nelat
ncrederea.
Dintr-o privire, Marian ghici sentimentul de triumf care-o nsufleea pe doic. Se aezase
pe o banc de lemn, ca la spectacol i asmuea tatl i fiica unul asupra celuilalt, de parc ar fi
asistat la lupta ntre un urs i un taur.
Gura! porunci scurt contele.
Dar Cecily nici gnd s se potoleasc.
Vd c ai mare ncredere n Henry Tudor! se ncrunt Wenthaven ctre Marian.
Am ncredere n cei care-l slujesc.
Afar se auzi un strigt, distrgnd pentru o clip atenia contelui. Dar imediat, privirea
lui se ntoarse asupra Marianei.
Griffith ap Powel e mort.
Mai sunt i alii ca ei.
Tu? rican Wenthaven.
nfuriat la culme, Marian abia se stpni s nu-i nfig vrful spadei n gt. Dinii lui albi
strlucir ntr-un zmbet.
Vd c-ai ajuns s sprijini cauza lui Henry!
Marian i ddu seama c tatl ei avea dreptate. Dac Lionel nu cpta coroana, atunci nu
putea exista alt rege dect Henry. Domnia lui era puternic i sigur. Se nsurase cu Elizabeth,
fapt care-i confirma dreptul la tron. ntemeiase o dinastie, menit s vindece rnile dureroase ale
Angliei. Instinctiv, slbi strnsoarea degetelor de pe mnerul spadei, dar i reveni, intuindu-i

208

tatl cu aceeai privire amenintoare.
Dac sprijin cauza lui Henry, atunci sunt gata s-mi dau viaa pentru ea.
Ce-i asta? O prinsoare? O dreptate a armelor? Ce spirit englezesc! i de prost gust!
Cu un scrnet metalic, Wenthaven i scoase i el spada din teac.
Dar pe mine m aranjeaz perfect.
Marian nu nelegea de ce. Era surprins. Ba chiar ngrozit. E drept c Wenthaven nu se
uitase la ea nici ct la o javr nchis n cuc, dar era, totui, tatl ei. Nu-i nchipuise c va
accepta o provocare la duel, ns trdarea atrgea dup ea alt trdare.
Te-ai rzgndit? o ntreb Wenthaven, pe un ton batjocoritor.
Dar atenia lui se ndreptase spre strigtele tot mai numeroase de afar. Honey scheun,
cernd s fie lsat nuntru.
Nu, nici vorb! rspunse Marian, trecndu-i limba peste buzele uscate. Vom lupta pe
via i pe moarte. Vom lupta pentru actul de cstorie. Dac mori dumneata, voi arde
pergamentul. Dac mor eu, te poi sluji de el nestingherit. Aa c, drag tat, pune-l pe emineu,
ca nvingtorul s-l aib la ndemn.
Pe emineu?
Lamele se ciocnir, zngnind, i contele surse ncntat.
Eu te-am nvat tot ce tii i niciodat n-ai reuit s-mi smulgi spada din mn. Oare
tii destule? Ai chiar atta ncredere n miestria ta?
Da, ncuviin Marian, aruncndu-i pe bra poalele rochiei. Dumneata nu?
El pru s chibzuiasc o clip, dar Cecily izbucni ntr-un ipt ascuit:
Nu, Wenthaven! E o mecherie! Nu te lsa tras pe sfoar.
ntr-adevr, Cecily era o mare proast, dar Marian o binecuvnt n gnd pentru lipsa ei
de har.
Cecily, eti o neroad fr seamn! mri Wenthaven. Poate c fiic-mea chiar vrea s
ncerce o mecherie, dai uii c eu i-am fost maestru.
Se apropie de emineu, cu spada ndreptat ctre Marian i puse pergamentul pe consol.
Las-l acolo! porunci contele doicii, care se grbise s-l apuce. Las-l acolo! Ori am s-l
iau tot eu, ca s m folosesc de el, ori l va lua Marian ca s-i dea foc, i atunci voi fi mort i nu-
mi va psa nici ct negru sub unghie.
Marian ctigase cea mai mare concesie. Acum trebuia s profite de ea, dar nu cu prea
mare bucurie. Fr ndoial c s-ar fi simit mai bine sus n ceruri, dar pn nu avea s vad cu
ochii ei trupul nensufleit al lui Griffith, nu va renuna cu prea mare uurin la viaa
pmnteasc. Uneori dreptatea cerea sacrificii, iar sacrificiul nsemna snge.
Tmplele ncepur s-i zvcneasc. Btile inimii sunau ca propriul clopot de
nmormntare. Se repezi spre Wenthaven, cu spada sclipind ca argintul viu. Contele par
lovitura n ultima clip i de pe buze i scp o njurtur. Regsindu-i echilibrul, i repezi
spada nainte, sfiindu-i fusta... poate chiar braul?
Ea ridic braul, ateptndu-se s descopere un ciot nsngerat, dar spada uierase pe
lng mn, fr s-o ating. Wenthaven o cercet pe sub pleoapele pe jumtate plecate i
porunci:
Rupe-i fusta!
Ea l privi, nedumerit.
Rupe-i fusta! repet contele. Sfie poalele, ca s nu trebuiasc s-o mai ii pe bra. S

209

nu spui pe urm c am fost n avantaj.
Numai Wenthaven s-ar fi putut ngriji de un astfel de amnunt. Numai el avea precizia
necesar pentru a duce la capt asemenea lovitur. nfricoa, Marian se ntreb dac nu cumva
pierduse lupta nc nainte de-a o ncepe.
Hai! o ndemn el.
Marian ddu din cap i sfie materialul pn sub genunchi.
Nu fusese rnit, dect poate n orgoliu sau, cel puin, aa spera Wenthaven. Spera c
era de-ajuns ca s-o descurajeze s continue o lupt inutil. Spera c dac n-a convins-o prin for
fizic, avea anse s-o convirg prin cuvinte.
Nu c i-ar fi psat prea mult de Marian, care era obraznic i neasculttoare, ci pur i
simplu pentru c-l nspimnta perspectiva de a-i lua fiul sau orice alt copil sub oblduirea
lui. Mai ales un copil care i-ar fi jelit mama ucis.
Mai dovedise o dat c nu se pricepea la astfel de treburi.
Glgia din curte se transformase n hrmlaie. Dracu' s-l ia pe Cledwyn, chiar nu reuea
s-i in oamenii n fru pn s sfreasc el ce avea de fcut? Blestemai s fie cu toii! Se va
ocupa de ei mai trziu.
Continum? o ntreb el pe Marian.
Sunt gata, rspunse fata.
Privirea ei curajoas i lipsit de orice expresie l nfior pn n adncul sufletului,
amintindu-i de o celu care fusese sfiat de lupi. Aceei satisfacie de-a muri la datorie cu
contiina mpcat. Vrnd s-i schimbe gndurile i s-i dea o ans, porni un atac uluitor chiar
i pentru el.
O sili s se mite prin camer, tot mai aproape de u, innd-o lipit de scnduri cu o
serie de lovituri att de rapide nct o nchideau ca ntr-o cuc. i-ar fi prelungit distracia, dar
afar Honey ltra cu atta nverunare, nct contele se temea ca nu cumva s cad n golul
scrilor. Aadar, i ngdui Marianei s scape din mpresurare cu o parare de rutin.
Numai c pararea de rutin" l umplu de snge.
Sngerez, remarc el scrbit.
Un firicel rubiniu se prelingea dinspre ncheietur n lungul braului, picurnd n stropi
mari de pe umr.
Aa-i c-s foarte bun? ntreb ea cu mndrie.
Eti nfumurat.
Spun numai adevrul.
Dar orgoliul era nceputul cderii, dup cum remarc satisfcut, Wenthaven. ncepu s
atace rapid, cu lovit repetate, pn ce ea ncet s se mai apere, fiind nevoit s atace. S atace ca
s nving.
Inima btea s-i sparg pieptul. n ochi i se prelingea picturi de transpiraie, dar pe buze
i nflorise un surs hotrt. Avea nevoie de ntreaga concentrare pentru a-i pstra spada i
viaa. Fr a-i lua ochii de la ea, contele o mpinse ctre patul pe care Lionel dormea, cufundat
n somnul dulce, al copilriei. Observ c n apropierea bieelului, Marian ncepea s-i piard
cumptul. Devenise foarte atent la micri i lupta n tcere, ca s nu-l trezeasc.
Wenthaven i nelegea sentimentele. La fel simea i el pentru Honey, iar acum l durea
inima pentru celua care zgria cu disperare podeaua, vrnd s-i sape drum pe sub u. Spre
marea lui surprindere, l durea inima i pentru Marian, care, de dragul onoarei, ddea o lupt

210

pierdut dinainte.
Desigur, dac o nvingea, nu trebuia neaprat s-o ucid. Era suficient s-o umileasc,
pentru c n clipa de fa plcerea duelului luase locul resemnrii, fcnd s-i fiarb sngele n
vine.
Ctigase cea mai important miz a duelului: Marian se lupta ca s supravieuiasc.
i mai rmnea s-o conving s se supun vrerii lui. Era sigur c va reui. Marian i era
fiic. Fr ndoial c ar fi plecat urechea la argumentele tatlui ei.
ncepu s vorbeasc pe tonul cu care izbutea s mblnzeasc i celele cele mai
neasculttoare:
Tu nc nu pricepi n ce situaie te afli. Am n mna mea dovada cstoriei, cu care pot
s-l rstorn pe Henry de la crma Angliei. i exact aa voi face.
O sili s se retrag ctre fereastra deschis, spernd s-o trezeasc la realitate. Dar de-afar
rzbtu scrnet metalic i scrit de lemn, semn c era cobort podul mobil. Ce naiba fceau
dobitocii ia de mercenari?
N-o s-i fie prea uor! articula ea, gfind.
Ai s vezi c-o s-mi fie.
Mini... Te mini singur. Ai petrecut prea mult vreme aici.
Se poticni de mingea argintie i spada ei uier pe lng urechea contelui. Mingea se
rostogoli cu clinchet de clopoei. Marian se lupt s nu-i piard firea.
Nu te-ai gndit niciodat c poate... spionii pe care i-ai tocmit nu-i spun dect ceea
ce-i face plcere s auzi?
Lui i displcu profund ideea. Nervos, ncepu s atace violent.
Pe domeniu e linite... Oamenii sunt mulumii... Nu-i va fi uor s ridici o armat.
Muli nobili s-au mbogit... sub domnia lui Henry.
Marian se silea s fac fa atacului furibund, vorbind cu glas ntretiat:
Du-te s vezi cu ochii dumitale i-ai s nelegi c am dreptate.
Era viclean. Mai viclean dect i nchipuise contele. Nu cumva toat trncneala asta
era menit s-i zdruncine ncrederea n sine?
Ei bine, strategia nu va reui. Dar trebuia s fie cu ochii pe Marian, ca i pe idioii de-
afar, care urlau acum de-i sprgeau timpanele. Nerbdtor s termine duelul, spuse:
Am s-i iert ieirea asta necuviincioas, dac vei veni cu mine, ca s ngrijeti copilul.
Marian zmbi, cu aceleai gropie n obraz ca tatl ei.
n cazul acesta, de ce ne mai luptm?
Cecily, de care uitaser cu totul, repet ca un ecou:
Chiar aa, de ce?
Iritat peste msur, Wenthaven se rsuci spre ea.
Cecily! Iei afar! se rsti el.
O zri cu coada ochiului stnd pe banc, lng u, cu privirea sticlind de bucurie.
Afar! Iei afar!
Bine, Wenthaven, dar...
Isuse Cristoase, cum detesta femeile miorlite!
Afar! rcni contele, mnuind spada cu micri furioase. Iei afar de-aici!
Cecily ncepu s plng cu sughiuri. Auzind-o, Honey porni s latre ca nebun. Larma
de-afar devenea din ce n ce mai asurzitoare. Wenthaven mri printre dini o njurtur.

211

Dar Marian nu profit de clipa lui de neatenie. i ea prea preocupat de ce se ntmpl
n curtea interioar. i sprijin spada de perete i se aplec pe fereastr.
Au cobort podul! n curte tocmai a ptruns un mare numr de cavaleri narmai.
Imbecilii!
Wenthaven se repezi la fereastr, ncercnd s-o dea deoparte, dar Marian se mpotrivi,
vrnd s-i pstreze locul.
Pe toi sfinii, Wenthaven. Uite colo un clre care-i face mercenarii una cu
pmntul. A...
Brusc, fcu un pas napoi, cu mna pe inim, necndu-se de parc ar fi nghiit un
dumicat uria. Wenthaven i arse un pumn zdravn pe spinare, apoi se grbi s-i ia locul la
fereastr.
n aceeai clip, nelese c Marian l trsese pe sfoar, n curte nu intrase nici un grup de
clrei, dar podul mobil se zglia n sus i-n jos, de parc cineva s-ar fi luptat s-l coboare, iar
altcineva ca s-l ridice. Totui, nu minise n privina clreului singuratic. Acesta purta numai o
tunic de piele i inea n mn un scut. Era, ns, cavaler i nc unul din cei mai buni pe care-i
avea Henry. Cu o mn nvrtea spada, secernd mercenarii cu lovituri nprasnice, n timp ce cu
cealalt se apra. Condus cu miestrie, chiar i calul devenise o arm, pentru c zvrlea din
copite i muca n dreapta i n stnga.
Cine-i omul sta? ntreb contele, fr a se adresa cuiva anume.
Wenthaven... se auzi glasul stins al Cecily-ei.
i-am spu s iei afar! o repezi el.
n acel moment, lng lupttorul singuratic se ivi un alt clre, care ns se ndrept spre
castel, ieind din iureul btliei. Wenthaven rmsese cu ochii la cavaler.
Parc-l cunosc de undeva... se ncrunt el.
Wenthaven... ndrzni din nou Cecily.
Contele se rsuci fulgertor spre ea.
Nu pricepi c sunt atacat, idioato?
Dar cuvintele i nghear pe buze.
Fiic-sa, ticloasa de fiic-sa, nfcase dovada cstoriei, azvrlind-o n flcri.
Nu! url el, repezindu-se spre emineu.
Marian l privi drept n ochi, mpingnd actul i mai adnc sub lemnele aprinse.
Nu! rcni contele din nou, apucnd-o de pr, chiar n clipa cnd Cecily deschisese ua
ca s fug.
nnebunit s ajung la stpn, Honey i sri cu labele n piept, dezechilibrndu-l.
Marian czu pe spate, dar se rostogoli pe burt, vrnd pergamentul sub jratic.
Wenthaven izbi ceaua de perete i-o lovi cu sete pe Marian, aruncnd-o ct-colo, apoi se
npusti spre foc.
Prea trziu.
Flcrile preschimbaser documentul ntr-o grmjoar de cenu, din care se ridica o
uvi subire de fum.
L-ai ars! L-ai ars! L-ai ars!
Cu actul acela ar fi putut s cucereasc ntreaga Anglie. S-o ia sub stpnirea lui. Toi
nobilii i s-ar fi plecat, smerii, pn la pmnt. ranii i s-ar fi nfiat n genunchi. Ar fi fost
bogat i puternic. Doamne, ct de puternic!

212

Se uit din nou spre foc, parc vrnd s caute ceea ce nu mai era. Actul dispruse fr
urm.
Ars! Ars! Ars!
Repet cuvntul, lovindu-se peste picior, ca i cum astfel i-ar mai fi putut uura sufletul.
Dar nimic nu-l mai putea calma. Dect uciderea Marianei.
Uciderea Marianei... Trupul ei nensufleit, zdrobit pe lespezile de piatr de sub scar.
Marian auzi un plnset nfundat. Plnsetul lui Lionel.
l auzea. Trebuia s ajung la el. Dar avea privirea tulbure i nu se putea ridica de jos.
O durea ngrozitor braul. i capul. Trebuia s se ridice de jos, s-l ia n brae pe Lionel i
s fug. S-l pun la adpost.. Dar nu reuea s-i mite picioarele. Trebuia neaprat! Cu orice
pre! S se grbeasc, s fug nainte ca Wenthaven s poat pune mna pe el. Pe ea!
Marian...
Era glasul lui Wenthaven. Tatl ei. Crezuse c voia s-o ucid, dar el i se adresa mai blnd
ca niciodat. Parc-l mai auzise vorbind pe tonul acesta, dar cnd?
Marian... murmur el din nou.
Ct era de blajin! i binevoitor! Cnd oare l mai auzise alintnd-o astfel?
Vino, Marian...
i nl, ameit, capul de pe lespedea de piatr, cu ochii n ochii lui. n aceeai clip i
aminti. Taic-su vorbise blnd atunci cnd se pregtise s ucid un cine pe care nu reuise s-l
dreseze.
Ridic-te n picioare, Marian.
inea spada cu vrful pironit n pieptul ei, exact n dreptul inimii, ca un avertisment pe
care nu putea s nu-l ia n seam. Sprijinindu-se de zid, se ridic tremurnd i-i nfrunt privirea.
Cecily rmsese n prag, cu ochii la ei, consternat i fr s priceap.
Honey alerga prin camer, chioptnd i scheunnd. Lionel i fixa cu ochiorii lui mari,
obinuit s-i vad mama cu spada n mn, dar nebnuind ce avea s urmeze.
Marian ar fi vrut s-l liniteasc, dar nu-i putea desprinde privirea de chipul tatlui ei. De
imaginea morii.
Wenthaven... ngim ea, cu glasul necat de lacrimi. Pentru numele lui Dumnezeu,
Wenthaven...
Nu mai e mult i te vei nfia dinaintea lui Dumnezeu.
Ea se tr lng perete, cu genunchii tremurnd.
Dac faci asta, ai s arzi n flcrile iadului.
Ce mare lucru! i-acum sunt tot n iad.
i ncleta pumnul cu o furie dement.
Am inut norocul n palm i mi-a scpat printre degete, din cauza orgoliului. A
orgoliului meu i-a trdrii tale.
Marian se opri n colul ncperii, apoi ncerc s se apropie de u.
Ce s-a ntmplat cu onoarea ta prost neleas? ntreb el cu glas cobort i dttor de
ncredere. Am crezut c-ai s-i respeci cuvntul i-ai s lai actul acolo unde era, pn la
sfritul luptei.
Onoarea mea m-a sftuit s-l ard, chiar dac asta mi-ar aduce moartea. Onoarea mea
m-a fcut s neleg c era misiunea mea cea mai de seam.
Se sprijini cu degetele de tocul uii, ncercnd s se strecoare afar.

213

Wenthaven nu se mai putu stpni.
Onoarea unei femei! izbucni el, cu chipul schimonosit de furie.
Spre uluirea contelui, Marian mai gsi putere s zmbeasc.
Da, onoarea unei femei.
Atunci, mori pentru ea!
Marian se poticni de prima treapt, mpins de ascuiul spadei lui.
F doi pai napoi! porunci Wenthaven.
Marian arunc o privire peste marginea platformei de lemn, dincolo de care se ntindea
un hu adnc, de nu i se vedea fundul. Vrful spadei i atinse gtlejul, apoi se retrase.
F doi pai napoi! repet contele. F-i i pleac pe lumea cealalt.
Clciul ei rmase n aer. i nchirci degetele de la picioare, ca i cum ar fi cutat un
ultim sprijin. Luptnd cu disperare s-i pstreze echilibrul, vzu ngrozit cum vrful ascuit se
apropia ncet-ncet de gtul ei.
Pe lespezile de jos au mai zcut i alte trupuri.
Vrful spadei ncepu s tremure.
Acolo i-a gsit sfritul i maic-ta. Unii zic c eu am mpins-o, dar nu-i adevrat.
Moartea a scpat-o de mine.
Marian l privi n ochi. Contele i ainti din nou vrful spadei asupra ei, cercetnd-o
printre pleoapele pe jumtate plecate. n privirea lui nu se citea nici mil, nici speran, nici
scpare. Doar o uoar mirare.
Apoi, ncet, i retrase spada.
Nu pot s fac una ca asta.
Ba poi! uier Cecily, cu glas nveninat.
El i urm gndul, prnd c n-o aude.
Parc o aud pe maic-ta rugndu-m s-i jur c te voi ocroti ntotdeauna, c te voi
nva s fii puternic.
Ucide-o! l ndemn Cecily.
De data asta, contele i se adres chiar doicii.
Nu pot. E fiica mamei ei.
Dac tu nu poi, eu pot!
i, n aceeai clip, se npusti spre Marian cu braele ntinse.
Dar n faa ei se csca hul.
Marian se cltin, agitndu-i dezndjduit braele. O mn o nfac de hain,
smulgnd-o de pe marginea scrii i oprind-o pe Cecily, care se repezise ca o vijelie.
Marian simi c se nvrte totul n jurul ei i se prbui peste un trup care se zvrcolea.
Cecily.
Apoi auzi bufnituri, repetate, urmate de gemete.
Recunoscu zgomotul i nlemni de groaz.
Culcat pe burt, se tr pe marginea platformei de lemn i privi n jos. Wenthaven se
rostogolea pe scara n spiral, ca o jucrie stricat. Capul lui lovi zidul de mai multe ori. i
pierduse cunotina.
O treapt ced. Trupul inert se aplec n afar.
Marian scoase un ipt ascuit.
n aceeai clip, contele se prbui n gol.

214



Capitolul 21

Cobori grilajul!
Scond strigte rzboinice, mercenarii ncercar s-l doboare pe Griffith din a.
Armsarul se ridic n dou picioare, necheznd i secernd atacatorii cu copitele. Cei lovii se
rostogoleau, urlnd, pe lespezile curii. Printre strigte i gemete, Griffith auzi, totui, chemarea.
Haidei, puturoilor! Cobori blestematul la de grilaj! Cu o privire rapid, tnrul
nelese cine dduse ordinul.
Pe treptele de lng poarta mare se afla Cledwyn, uiernd comenzi n dreapta i n
stnga.
Grilajul de lemn cu vrfuri de fier czu cu un zgomot asurzitor, izolndu-l pe Griffith de
oamenii lui Henry, venii n ajutorul lui. Nici un cavaler n-ar fi riscat s se avnte pe sub epuele
ascuite.
nchidei porile! nchidei porile, netrebnicilor, pn nu ptrund englezii s ne fac
chisli!
mbrcat n armur de clrie, Cledwyn urla ctre un grup de zece-doisprezece
mercenari, care se strduiau s nchid porile grele de lemn din spatele grilajului. Purta un coif
prea strmt pentru cpna lui i-o plato cu mult prea mare. Gambierele i gleznierele
zngneau la fiecare pas, iar mnuile luceau n btaia soarelui.
Mai repede! Mai repede!
Griffith i ddu seama c, n curnd, mercenarii vor cobor i drugii de fier, blocnd
definitiv porile. El rmnea nuntru, iar Henry afar.
Avea nevoie de ajutor, i chiar n clipa asta. Unde oare era Billy, care-i fgduise sprijinul
lui?
Cu un rcnet slbatic, Griffith se smulse dintre cei ce-l atacau i porni n galop spre
mijlocul curii.
Pentru Anglia! strig el ctre ferestrele castelului. Regele Henry dorete s intre, dar
mercenarii veli nu-i dau voie.
Mercenarii nghear, cu ochii la ferestrele contelui. Oare englezii vor refuza s asculte
poruncile stpnului, nchinndu-se regelui?
Pentru englezi!
Dar nu se ntmpl nimic i mecenarii ncepur s se nvrt rnjind n jurul lui Griffith,
ca o hait de lupi flmnzi. Disperat, tnrul continua s strige:
Pentru tovarul nostru de arme, Billy, i pentru lady Marian!
Ua din fa a castelului se deschise i n curte nvlir otenii englezi, urmai de buctari
i seniori englezi, de cameriste i spltorese englezoaice.
n fruntea lor se afla Billy, care le ddea instruciuni, ca un adevrat comandant de oti.
Cele dou pri se ciocnir ntr-o hrmlaie de nedescris. Otenii englezi se bteau admirabil,
cum era i de ateptat, dar ceea ce-l impresiona mai mult pe Griffith erau slujitorii care foloseau
tvile grele de argint drept scuturi i cameristele, care mnuiau vtraie lungi de fier.
Spltoresele i pocneau pe veli cu lopeile de nvrtit rufe n cazan, iar buctarii i hcuiau cu
cuite mari de buctrie.

215

Cnd lupta era n toi, Sheldon ddu drumul cinilor, care se npustir din instinct asupra
mercenarilor. Cledwyn i ridic viziera, ncercnd s-i adune oamenii spulberai de nvala
englezilor. Dar, n aceeai clip, grilajul masiv al porii ncepu s se ridice ncet i Griffith nu-i
mai putu stpni rsul, vznd mutra furioas a cpitanului de mercenari. Cledwyn l auzi, cu
toate ipetele, blestemele i ltrturile din jur, i rnji provocator. Se repezi spre treptele de
piatr care duceau n ncperea unde se afla mecanismul grilajului. tia c Griffith nu va ntrzia
s-l urmeze, ceea ce se i ntmpl. Tnrul descleca i alerg, cu spada i cu scutul n mn,
oprindu-se la picioarele scrii.
Att era de pornit s nu-i scape prada, nct auzi abia ca prin vis strigtul lui Art:
Griffith! Da' fii atent, mi omule!
Ridic repede privirea, dar nchise ochii, orbit de strlucirea soarelui pe armura lui
Cledwyn. Art i Dolan, cu gura la urechi, l legnar de dou ori n aer, n timp ce el ddea,
disperat, din mini i din picioare. Nici nu apuc Griffith s vad bine despre ce era vorba, c cei
doi l azvrlir pe Cledwyn, care se prbui pe pietrele curii cu zgomotul unui ciocan izbit de
nicoval, ridicnd n jurul lui un nor de praf.
Vznd trupul inert, Griffith se uit din nou spre cei doi veli, ncntai nevoie mare de
propria isprav.
Art nl din umeri, cu nevinovie, iar Dolan i terse minile de hain i strig:
mi pare ru, dar l-am scpat!
,,Da, da", i zise Griffith, doi veli au fost de ajuns."

L-ai omort! i-ai omort propriul tat! se jelui Cecily.
iptul ei rsuna n golul turnului, ntorcndu-se iar i iar, purtat de ecou.
Sub scar se adunaser o mulime de oameni, aplecai deasupra trupului zdrobit al
contelui.
i-a ucis tatl! strig Cecily. Pentru numele lui Dumnezeu, facei ceva!
Honey scheuna i ea dezndjduit, cobornd treptele una cte una i innd n aer
piciorul rnit.
V-a hrnit i v-a mbrcat. i-acum stai cu braele ncruciate! strig Cecily.
Dar vznd attea priviri uluite nlate nspre ea, se potoli i ncepu s-i roage pe cei de
jos:
Facei ceva! De ce stai i v uitai ca protii?
Chiar aa! exclam o femeie, ridicndu-se de lng trupul zdrobit al contelui i
scuturndu-i fusta. Eu am s-mi strng lucrurile i-am s iau cu mine ligheanul ncrustat cu aur.
Pun prinsoare c-am s primesc pe el bani buni.
Atunci eu vreau tava aurit, declar un gentilom, trgndu-se uor de barb. Credei c-
au ntins deja masa n sufragerie?
Marian rmsese cu Lionel n brae, neputndu-i lua ochii de la fotii oaspei ai tatlui ei,
care acum se nghesuiau s prade castelul.
Cecily ip din nou, vznd c nimnui nu-i psa de Wenthaven i nici mcar de ea.
Mama... chem ncet Lionel.
Marian i lipi capul de umrul ei, acoperindu-i urechea cu palma. Trebuia s-l fereasc de-
o astfel de scen. Ar fi dorit s existe cineva care s-o ocroteasc i pe ea. Suferea sincer. Avea o
ran n suflet, o ran adnc i dureroas, ca arsura din palm. i totui, era fericit. Fericit!

216

Wenthaven, omul cel mai egoist i mai nendurtor de pe pmnt, nu reuise s-o ucid.
Ea i spulberase visele, distrugndu-i ansa de-a deveni puternic, i, cu toate acestea, contele nu
fusese n stare s-i ia viaa i nici n-o lsase pe Cecily s-o fac.
Pentru c-i era fiic? Poate. Pentru c era fata mamei ei? Mai degrab.
Oare dragostea lui chiar nu murise?
Marian ridic privirea n naltul turnului i nelese c nu.
Nu murise nici dragostea contelui pentru soia lui, nici dragostea mamei pentru ea.
Aceste sentimente continuau s existe, ca un mortar care suda pietrele turnului. Ocrotitoare.
Dttoare de speran. Necesare ca aerul.
Curnd sosi i preotul castelului i, dintr-o ochire, pricepu situaia. ngenunchind lng
cadavru, ncepu s murmure rugciunea pentru mori. ipetele Cecily-ei deveneau tot mai
puternice, dar preotul i fcu un semn poruncitor:
Te rog s ai puin respect!
Doica i nl spre el obrazul ud de lacrimi, apoi privirea i se opri pe trupul sfrmat al
fostului ei iubit. ncepu din nou s suspine pe nfundate, inndu-i cu amndou minile
pntecul umflat.
Honey ajunse i ea lng cadavru i ncepu s-l amuine, dup care se aez pe picioarele
din spate i se porni s urle ca un suflet n agonie.
A murit nespovedit i nemprtit, murmur Marian fr voia ei.
Preotul o msur cu o privire sever, apoi chipul i se mblnzi.
Nu-i adevrat. De la moartea mamei tale, a venit s se mprteasc n fiecare zi.
Dar asta-i mpotriva legilor bisericii! protest Marian, ocat.
Wenthaven m-a hrnit i m-a mbrcat atunci cnd biserica n-a mai vrut s aud de
mine. Era firesc s m supun n primul rnd lui.
Marian simi un nod n gt i iei n fug din turnul ntunecos.
Voia s-l gseasc pe Griffith. De la fereastra turnului l zrise ptrunznd n curte. l
recunoscuse numaidect. Dac, ntr-adevr, iubirea lui nu murise, atunci dragostea lui
supravieuise tuturor ncercrilor, iar ea voia s-i caute adpost la pieptul lui. Voia s fie femeia
visurilor lui, fcndu-l s-i uite vechile greeli.
Trecnd pe lng ferestre, vzu c btlia din curte era pe sfrite. Mercenarii fugeau
mncnd pmntul din faa trupelor engleze ale lui Wenthaven i a unui grup de cavaleri
necunoscui.
Oare-i adusese Griffith? Fr ndoial. Griffith era capabil de orice chiar i s se
ntoarc nevtmat din rpa adnc n care se prvlise.
Fr a ine seam de ce se petrecea n jurul ei, Marian se lupt s-i croiasc drum spre
locul unde-l vzuse ultima oar pe Griffith. Singurul ei gnd era s ajung n curte. Uitase de
prepelicarul auriu care alerga pe urmele ei, chioptnd.
Uitase de lipitorile care jefuiau castelul, de mercenarii rnii care fugeau ncoace i ncolo,
de englezii i servitorii care-i hituiau cu ndrjire. Nu lu n seam nici grupul care pea drept
ctre ea. Chiar atunci o mn puternic i se ls pe umr i, ridicnd privirea, ddu cu ochii de
regele Angliei.
Unde te duci? ntreb Henry.
Uluit de aceast apariie neateptat, Marian abia reui s ngaime:
La Griffith.

217

Henry apuc brbia lui Lionel, nlndu-i faa spre el, i-l cercet cu o privire
ptrunztoare.
Crezi c poi duce copilul de-aici?
Sire...
Regele fcu un pas spre Marian, ca s-l fereasc pe Lionel de privirile curioase ale
cavalerilor.
Unde putem sta de vorb n linite?
Ea se uit de jur-mprejur.
Cel mai aproape ar fi... n dormitorul tatlui meu. Acolo... dac dorii... putem discuta
numai noi doi... Tata... nu mai...
i nghii lacrimile i glasul ncepu s-i tremure.
...nu mai are nevoie de nimic din castelul lui.
Henry o cercet cu aceeai luare-aminte ca pe Lionel i spuse cu voce tare, spre a fi auzit
i de ceilali:
neleg c tatl tu i-a pierdut viaa n lupt, aprnd cauza mea n faa mercenarilor
trdtori.
Marian rmase nucit.
Eu... nu tiu... ce...
Vino! o chem Henry, punndu-i mna pe umr.
Dar Griffith...? ncerc ea s se mpotriveasc.
Mergei s-l cutai pe lord Griffith! se adres regele peste umr cavalerilor, ca acetia
s nu-l poat zri pe Lionel. Cnd l gsii, trimitei-l la mine.
De cum ptrunse n camera lui Wenthaven, Marian se cltin, copleit sub povara
amintirilor. Cu numai dou ore n urm, contele tria i se bucura de victoria pe cale s-o obin.
Acum zcea nensufleit i dumanul lui de moarte oferea protecie fetei i domeniului su. Cu
iretenia-i caracteristic, regele va avea grij s eas n jurul ei legenda fiicei unui erou.
Marian tia c ar fi trebuit s-i mulumeasc, i chiar ncerc s-o fac.
Sire...
Dar se opri, vzndu-l cu ct atenie l studia pe Lionel.
Henry nu ls nuntru dect cinele, nchiznd ua n nasul cavalerilor nedumerii.
Seamn cu taic-su, spuse el cu glas lipsit de orice intonaie, continund s-l
priveasc pe Lionel de parc el ar fi purtat toat vina.
Copilul i ntoarse privirea. Motenise curba nobil a brbiei, spatele drept, buzele uor
uguiate ale printelui su. Chiar i tcerea lui prea s-l acuze pe Henry.
N-are nimic din maic-sa, urm regele. Speram s descopr vreo trstur... dar n-are
nici un rost, aa-i? Oricum nu va putea veni nicicnd la Curte. Nu trebuie scos n lume, ca nu
cumva cineva s recunoasc...
Sire, e fiul meu... se grbi s spun Marian. Tat lui nu prezint nici un interes pentru...
Dar nu reui s-i duc gndul pn la capt.
Vezi? Nici mcar tu nu eti n stare s mini. Dar eu am gsit soluia.
Fcu un pas spre ea.
D-mi copilul.
Marian se trase napoi,strngndu-i fiul la piept.
Sire... Vrei s-l inei n brae pe Lionel?

218

Vreau s-l pstrez!
Glasul lui era blnd i cumptat. Vorbise ca tatl ei atunci cnd punea la cale cele mai
mari mrvii. Marian l privi drept n ochi, ncercnd s ghiceasc adevrul. Privirea regelui
ardea ca o flacr lipsit de cldur, ca metalul ncins czut pe pmntul rece. Nu putea avea
ncredere n omul din faa ei. Fcu un pas napoi.
Henry veni spre ea, vorbindu-i cu glas blnd i nvluitor, fr a reui s-i mascheze
inteniile necurate.
i-a putea ascunde copilul ntr-un loc sigur, unde nimeni n-ar veni s-i pomeneasc
de drepturile lui din natere. Acolo ar sta cu cei de rangul lui.
Cum s-a ntmplat cu contele de Warwick?
n Turnul Londrei? rse regele. Turnul are o faim proast, dar adevrul e cu totul
altul. Nu-i o ruine s fii...
nchis acolo?
Dup cte ndurase, Marianei nu-i venea s cread c ajunsese ntr-o astfel de situaie.
Fcuse totul pentru a-l pstra pe Lionel: i clcase jurmntul fa de Elizabeth, arsese dovada
c era vorba de fiul legitim al lui Richard, ba chiar distrusese i dragostea lui Griffith pentru ea.
Acceptase pn i invitaia la o discuie deschis cu omul din faa ei, nchipuindu-i c n-ar fi
fost n stare s fac ru unui copil.
i-acum, bunvoina de mai adineauri se vdea a fi dovada perfidiei lui. Henry voia s i-l
ia pe Lionel, oferindu-i soarta tuturor copiilor nedorii, de snge regesc.
Henry fcu un pas spre ea, ncet, ca un vntor ncolind o cprioar nevinovat.
Turnul nu-i numai o nchisoare, ci i o reedin regal.
Ea se trase napoi la fel de ncet, regretnd c nu pstrase pumnalul. Dar la ce i-ar fi
folosit? Nu-l putea njunghia pe regele Angliei. i-ar fi semnat condamnarea la moarte, pentru ea
i pentru Lionel. Cu mare bgare de seam, ca nu cumva s-l ntrte i mai mult pe Henry,
spuse:
Aa e. Acolo au locuit i fraii prietenei mele, lady Elizabeth.
nainte de-a fi ucii", ar fi vrut s adauge, dar nu ndrzni.
Ua din spatele lor se deschise, ns Marian nu-i putea dezlipi privirea de rege.
Iei afar! se rsti acesta, convins c porunca i va fi ascultat.
Se auzi cnitul ivrului. Regele se uit la Lionel.
Seamn foarte mult cu Richard. E plin de el?
Marian l lipi pe Lionel cu fruntea de umrul ei, ca pentru a-i ascunde chipul, i rspunse:
Ctui de puin.
Copilul se smulse de la pieptul ei i spuse, categoric:
Nu!
Zmbetul lui Henry se topi brusc n faa acestei dovezi de nesupunere fa de autoritatea
matern.
mi nchipui c-i i agresiv...
Lionel se zbtea, cernd s fie dat jos din brae. Marian, care se lupta s-l rein, ncerc
s se explice, dar constat, scrbit, c nu fcea dect s se roage.
E doar un copil. Un copil netiutor.
Nu chiar! replic regele, silind-o s se retrag din faa lui pn lng perete.
ntinse nerbdtor minile spre copil.

219

E fiul lui Richard.
Dar nu apuc s-l ating, pentru c o lam scurt i strlucitoare i bar calea.
Nu, sire, spuse Griffith. Lionel e fiul meu.
Marian ncremeni, cu inima sfiat ntre spaim i bucurie, convins c Griffith i va
apra chiar i n faa regelui.
i Henry rmsese nlemnit. Nu ntoarse capul s-l priveasc pe Griffith, ci se mrgini s
spun, cu glas alb:
D-te la o parte, lord Griffith.
Nu-i psa nici de spad, nici de omul care-o mnuia. tia c Griffith era vasalul lui i c
legmntul de supunere pe care-l fcuse era tot att de trainic ca stncile din ara Galilor.
i Griffith gndea acelai lucru. Jurmntul de credin ctre suveran era sfnt. Jurase s-l
menin pe Henry pe tronul Angliei i nimic nu l-ar fi putut determina s-i calce legmntul
tot aa cum nimic nu l-ar fi putut determina s-i calce legmntul fa de Marian.
M voi da la o parte, sire, de ndat ce vei binevoi s facei un pas napoi.
Asta nu-i treaba ta, lord Griffith. Am spus la o parte! Vorbele lui Henry erau
uiertoare, ca nite plesnituri de bici, dar Griffith nu se ls impresionat.
Chiar nlimea Voastr a vrut s fie treaba mea, cnd mi-a dat-o de soie pe lady
Marian. Copilul e al ei, aadar i al meu, i nu voi ngdui ca Lionel s fie luat de la noi.
Surprins, Henry nu tia ce s fac. ntr-un trziu, se ntoarse ctre Griffith, cu o
ncetineal nfricotoare. n ochii lui se citea gelozie, furie i disperare un amestec de
sentimente primejdios pentru un rege.
S dm crile pe fa, sir Griffith! i se adres fr ocoliuri regele. Copilul nu-i nici al
Marianei, nici al tu. E fructul incestului i al violului: fiul lui Richard, acea pat pe obrazul
seminiei omeneti. Ar trebui nchis ca nu cumva s moteneasc nclinaiile pctoase ale
printelui su.
Lionel a motenit i trsturile reginei, rspunse cu drzenie Griffith, rostind un adevr
pe care Henry refuza s-l recunoasc. Richard a fost unchiul Elizabethei i, totui, ea e o fptur
blnd i milostiv, precum i o garanie a triniciei domniei voastre.
Nu-i regin dect cu numele, rspunse Henry argos, nc n-a fost ncoronat.
i acesta-i modul n care ai ales s-o inei prizonier i pe ea? izbucni Marian. Iat
rsplata fiindc s-a jertfit pentru binele Angliei!
Griffith gemu, dezndjduit, dei nici el nu se ateptase la alt deznodmnt. Soia lui i
dovedise de-attea ori curajul, dar i indiscreia. Tnrul se rug la Dumnezeu s-o cluzeasc
spre o gndire neleapt.
Eu voi fi rege numai prin meritele mele, nu prin ale ei sau ale familiei York. Familia ei!
pufni Henry, scuipnd dispreuitor pe podea. Privii-i! Taic-su a fost un beiv i-un desfrnat.
Maic-sa m-a trdat deja. Unchiu-su...
A fost o cstorie foarte potrivit, l ntrerupse Marian, cnd ai judecat-o doar dup
avere.
Dumnezeu nu catadixise s asculte ruga lui Griffith. Totui, Henry merita s aud
reprourile Marianei, att de vehemente nct aveau anse s-l abat de pe calea rzbunrii.
Griffith ncremeni pe loc, fr un cuvnt, neputndu-i lua ochii de la Marian, furioas i
ptima, nfruntnd dispreul i cruzimea regelui.
O cstorie potrivit, ncuviin Henry. Elizabeth nu tie...

220

Marian izbucni ntr-un rs dispreuitor.
Oare? Chiar nu tie, sire? Am crescut mpreun cu Elizabeth i pot s v asigur c, dei
n-a avut o minte de savant, totui nelege gndul i sufletul oamenilor mai bine dect ei nii. A
fost nevoit s nvee s-i cunoasc. De asta depindea propria ei via.
Henry i ndrept spatele, nfurndu-i mantia n jurul trupului, cu un gest maiestuos.
Eu sunt regele. Trebuie s-mi ascund adevratele sentimente.
Suntei brbat i soul Elizabethei. Ea tie ce gndii i nelege de ce n-ai ncoronat-o.
Cu fiecare zi cu care amnai ceremonia, i frngei inima. V-a nscut un motenitor, pe care-l
iubete mai mult... mai mult dect orice pe lume.
Glasul ncepu s-i tremure. l lipi pe Lionel strns de pieptul, ei.
i-a abandonat vechile aliane, a uitat jurmntul pe care mi-a cerut s-l fac n faa ei.
i-a uitat primul nscut, carne din carnea ei.
Taci, femeie! tun Griffith.
Marian se ntoarse ctre el, dar tnrul o apuc de brbie i repet, rostind rspicat fiecare
cuvnt:
Taci din gur!
Tremurnd de indignare, Marian l intui pe Griffith cu o privire sfidtoare, dar
ameninarea lui reuise s-i fac efectul. Furia ncepu s i se domoleasc. ncet-ncet, i
recapt luciditatea. Cnd Griffith i retrase mna, ea i plec supus fruntea, spunnd:
i cer iertare, preaiubite so! Voi face precum ai poruncit.
Bravo! exclam dispreuitor Henry. Ai reuit s domesticeti cel mai de ras ogar din
Wenthaven.
Griffith se lupta i el s-i in firea.
Sire, zise tnrul, cndva am vzut cu ochii mei cum lady Marian a nfruntat cu
minile goale un brbat: Adrian Harbottle. Acest nemernic voia s-i pngreasc trupul, iar ea l-
a lovit cu cizma n gt. Pe vremea aceea, eu am nvinovit-o pe ea pentru avansurile unui
destrblat ca Harbottle. Lady Marian mi-a spus c brbaii dau ntotdeauna vina pe-o femeie,
dac femeia e o victim.
Ai rzbunat acea insult? ntreb Henry.
Da, sire.
Dar nu ndeajuns, se pare, pentru c nu peste mult timp, Harbottle a nceput din nou
s ne fac necazuri. Buruienile trebuie smulse din rdcin.nelegi, lord Griffith? Din rdcin!
Sire... murmur Griffith i oapta lui pluti o clip n tcerea ncperii. Tot n-ai neles?
Lionel e fiu de rege. Fiu legitim. Dac v-a ucide n acest moment... i tii bine c pot s-o fac...
i pusese minile n olduri, ntr-o atitudine amenintoare.
Dac v-a ucide, a ajunge lord protector al regelui. A fi regent. A mplini visul de
independen al rii Galilor, fr a fi nevoit s atept bunul vostru plac. A avea-o alturi pe
aceast femeie, pe care Lionel o socotete mama lui, i v-a strpi seminia de pe faa
pmntului. Locul unde ai ales s-l trimitei-pe Lionel ar putea deveni lcaul de odihn al
regelui Henry Tudor, iar eu mi-a lega numele de Coroana Angliei.
Henry l asculta fr s clipeasc. Pe chipul lui se citea un amestec de spaim i uimire.
Avem dovada cstoriei, spuse n oapt Griffith.
Cum? sri Henry.
Lady Marian are dovada.

221

Cu neputin! Am cutat...
Da n-ai gsit-o. Sigur c nu, pentru c lady Marian a purtat-o ntotdeauna asupra ei.
Cu acest act, dac am fi vrut, am fi strnit de mult rzmeria n ar. Ce zici, Marian, o s-o facem
de-acum ncolo?
Fr s-o priveasc, o simi c venise lng el.
i doreai s trieti la Curte. Visai o via de belug i putere. Uite, acum i s-a ivit
prilejul. Ce prere ai?
Ea se prefcu adncit n gnduri i rmase cteva clipe privindu-l pe Henry, cu capul
aplecat ntr-o parte.
Ce-ar fi s-l lsm pe Lionel s aleag?
Ce? rcni Henry, att de tare nct cavalerii de-afar ncepur s bat cu pumnul n
u. Lsai-m n pace! url el.
S-l ntrebm pe Lionel dac vrea s fie rege? chibzui Griffith. Nu vd de ce nu. Lionel,
i-ar place s fii rege?
Nu! declar copilul, zbtndu-se s fie lsat jos din brae.
Ai putea tri ntr-un palat, l ispiti Marian, de parc putiul ar fi neles tot ce-i spunea.
Nu!
Brbaii ar ngenunchea n faa ta, iar femeile te-ar sruta... adug Griffith.
Nu! Nu! Lionel vrea jos!
Fruntea lui Henry era nclit de sudoare.
V batei joc de mine.
Numai un pic, sire! rspunse Griffith, lundu-l pe Lionel din, braele Marianei i
punndu-l pe covor. Nu te urca pe scaune, l dscli el.
Nu vei ndrzni s-l pui pe tron pe copilul sta n locul meu... nurmur Henry,
tergndu-i sudoarea de pe frunte.
Nici maiestatea voastr nu va ndrzni s-l nchid pe Lionel n Turn, replic Griffith,
fluturndu-i spada prin aer..
Sigur c nu.
Sigur c nu, repet Marian. Regele nostru are o judecaii neleapt.
La fel ca lord Griffith i lady Marian.
Oricine poate grei, coment Griffith. Dar numai un prost repet vechea greeal.
Dnd cu ochii de Honey, ncovrigat lng jilul contelui, lingndu-i laba rnit, Lionel
scoase o exclamaie de comptimire. Cu instinctul fr gre al copilului, o ls s-i miroase,
mna, apoi ncepu s-o mngie sfios pe cap.
Oare avea ceva din mirosul lui Wenthaven? Posibil, cci Honey i ngdui s-o ating, apoi
scnci i-i puse botul pe genunchii lui.
Henry i urmrea cu o privire lipsit de expresie.
Acea dovad a cstoriei...
E la loc sigur, complet Marian, nendrznind s spun mai mult.
Henry rsufl uurat.
Bine. A dori ca totul s rmn ntre noi, dac nu de hatrul meu, atunci mcar de-al
reginei.
V fgduiesc, sire! zise Marian.
Henry porni ctre u, cu ochii goi i chipul parc spat n marmur.

222

Atta vreme ct dovada se afl la loc sigur i voi suntei la adpost de orice primejdie.
Marian nu suporta acest deznodmnt: Henry nvins, Griffith respins. La urma urmei, era
femeie. Poate nu chiar ca toate celelalte i, desigur, nu genul de femeie pe care i-ar fi dorit-o
alturi Griffith dac ar fi avut de ales totui, femeie. Auzi ca o prere oapta mamei ei i ip:
Stai!
Uluit, Henry ridic din sprncene.
Lady Marian? Mai ai vreo dorin?
Una singur, sire.
i, apropiindu-se, ngenunche n faa lui.
Vreau s v fac un legmnt de credin.
Henry o cercet cu privirea i Marian i ddu seama ce bine tia regele s-i ascund
sentimentele. Nu trdase prin nimic c ar fi neles pornirea ei de sinceritate. Nici o fluturare a
genelor nu lsase s i se ghiceasc uimirea pentru locul i momentul ales de Marian. n schimb,
se aplec i-i lu minile ntr-ale lui.
Chiar vrei s-mi fii vasal?
Da, sire! rspunse fata. Din clipa aceasta v sunt supus preaplecat i jur s v port
credin pe via i s urmez porunca voastr, oricare ar fi ea. Jur pe Sfnta Fecioar, care ca i
mine a dat natere unui fiu.
Henry ddu din cap, satisfcut, apoi o ajut s se ridice n picioare. Acum urm srutul de
pecetluire a pactului. n viaa ei nu srutase Marian un brbat mai rece dect Henry. Regele
rmase neclintit i tcut, ateptnd ca Marian s fac primul pas.
Spre ruinea ei, i tremurau picioarele. Ultimul pas i se pru imposibil de fcut. Nu gsea
putere s-l ating pe omul care amenina viaa fiului ei.
Gndete-te c-mi dai aceast srutare ca pe un dar de vasalitate. Oricum nu ai nici un
alt dar.
Marian i privi minile goale.
Aa e...
Cuvintele prur s-o trezeasc din amoreal. i puse minile pe umerii regelui i-l srut
pe gur.
El i rspunse, cu o srutare n care se simea stpnul, apoi o mpinse ctre Griffith. nc
ncruntat, ncerc, totui, s fac o glum:
Dar ndrtnic nevast ai, lord Griffith. Bag de seam s n-ajungi sub papuc!
Chiar asta-mi i doresc, sire! rspunse Griffith, strngnd-o n brae.
Probabil vei locui pe noul vostru domeniu de la grania cu ara Galilor.
Cum poruncete maiestatea voastr, spuse Griffith, strngnd-o pe Marian i mai tare.
Dar mai nti am fi vrut s mergem la castelul prinilor mei, s facem nunta dup datin.
Bun idee! De fapt, cu ct stai mai departe de Londra, de Curte i de mine, cu att mai
bine.
Ajuns la u, regele se opri cu mna pe clan. Prea czut pe gnduri i Griffith simi cum
i se strnge inima. Apoi, fr a ntoarce capul, Henry adug:
Lady Marian, i mulumesc c mi-ai adus aminte ct plcere i-ar face soiei mele
ceremonia ncoronrii. De ndat ce sunt fcute toate pregtirile la Westminster, arhiepiscopul i
va pune coroana pe frunte, fcnd din ea o regin adevrat.
Tcu o clip, continund s rmn cu spatele la ei. Apoi ncet, de parc ar fi fcut un

223

efort s fie politicos, zise:
Am s-i spun s-i scrie, lady Marian, ori de cte ori are plcere. Prietenia asta
nseamn mult pentru ea. Atept s-aud veti bune de la amndoi n anii ce urmeaz.
i iei, nchiznd ua dup el nainte ca Marian s apuce a-i da rspuns.
Lucru pentru care i era recunosctoare... i acoperi faa cu minile, rsuflnd uurat.
M temeam... c am distrus viaa Elizabethei... c regele o va nvinovi pe ea pentru
tot ce-a aflat de la mine i c se va folosi de vorbele mele pentru a unelti mpotriva noastr. Dar
Henry i iubete soia. O iubete cu adevrat. Tu ce crezi? i se adres ea lui Griffith, care-o
privea cu ochi strlucitori. Ne va lsa s-l cretem pe Lionel n linite i pace?
Eu zic c da, rspunse el cu glas adnc, luptnd la rndu-i cu emoia copleitoare.
Altfel i-ar fi chemat cavalerii s ne mcelreasc i-acum am fi zcut pe jos, ntr-o balt de
snge.
ntr-o balt de snge? repet ea, clipind din ochi, fr s neleag ce anume l dusese
cu gndul la o imagine att de nspimnttoare.
Expresia lui o fcu s se trag napoi, alb la fa de groaz.
Griffith?
Tnrul veni lng ea, aplecndu-se n fa, ca un monolit gata s se prvleasc.
Tot ce vreau eu s tiu... e cum faci de caui ntotdeauna necazul cu lumnarea?


Capitolul 22

Marian l privea cu gura cscat, mut de uimire.
Ce fel de necazuri?
Ce fel de necazuri? tun el. Intru aici i te gsesc nfruntndu-l pe nsui regele Angliei
i m mai ntrebi: Ce fel de necazuri?"
Dar eu...
Nu exist brbat n toat Anglia care s nu fie gata s ucid pentru tine i m mai
ntrebi: Ce fel de necazuri?"
Asta nu...
Pori fusta sfiat pn la genunchi, ai arsuri pe degete, eti plin de snge pe haine i
m mai ntrebi: Ce fel de necazuri?"
Pierzndu-i rbdarea, Marian se propi n faa lui, cu ochii scprnd de mnie.
Matahal ngmfat ce eti! ndrzneti s-mi spui c eu caut necazul cu lumnarea,
cnd te-am vzut clar cum te luptai cu Harbottle doar cu o ghioag n mn? Iar Cledwyn trgea
cu arcul n tine... Ce s mai zic de nebunia de-a nvli singur n castelul Wenthaven?
Descoperi cu ruine c ridicase tonul. Se uit pe furi la Lionel, ateptndu-se s-l
gseasc nspimntat. Dar putiul-continua s-o mngie pe Honey, unhrindu-i pe amndoi cu
mare interes. i plimba ochii de la maic-sa la Griffith, ateptnd s vad ce urmeaz.
Marian nu-l dezamgi. mpungnd cu degetul n pieptul lui Griffith, declar:
Trebuia s-i nfig cuitul n inim cnd am avut ocazia.
Ai fi fcut-o, de n-ai fi neles c aveam dreptate.
A fi fcut-o, de n-a fi neles c tu n-ai inim.
Zu? se ncrunt el, descheindu-i tunica. Chiar n-am?

224

O nfac de mn i-i puse palma pe pieptul su.
Inima mea bate pentru tine, my lady. Din trei motive! Dac nu pentru necazurile care
te pndesc, atunci pentru cele care mi nchipui eu c te amenin. Cndva eram un brbat calm,
serios i respectat de toat lumea. Acum sunt pe jumtate nebun de ngrijorare, suprare i
dorin.
i aps palma pe pieptul lui fierbinte, msurnd-o cu privirea din cap pn n picioare.
Mai ales dorin...
Ha! exclam Marian, smulgndu-i mna dintr-a lui. Ce prostie!
El nu fcu nici o micare, continund s-o fixeze cu o privire intens, asemenea unui
animal la pnd.
Vorbe prosteti de brbat nfumurat!
Rsuflarea lui deveni uiertoare. Cu pleoapele czute, prea flmnd, nsetat i, aa cum
spusese, nebun de dorin.
Mai ales... ...
Marian uit ce voia s spun. Acum tia numai ce voia s fac.
Dorea s-l ating, s-l srute, s fie a lui.
Era i dorina lui Griffith. Marian aproape c-i simea dogoarea trupului nfierbntat.
ntinse mna, dar degetele i tremurau, aa c i le ascunse repede la spate.
Griffith... ... n-am gsit nc o cale s...
S ce?
Nu tia nici ea.
Griffith porni cu spatele spre u, continund s-o fixeze cu ochi strlucitori.
Art!
n aceeai clip, btrnul se rostogoli n odaie, urmat de Dolan.
Va s zic, tragi cu urechea? l lu n primire tnrul. Ei, ai aflat ceva interesant?
Ruinat, Art se ridic n picioare. n schimb Dolan rmase pe podea, rnjind viclean.
Nimic pe care s nu-l fi tiut deja.
Unde-i Henry? ntreb Griffith.
A plecat. n mare-grab, de parc l-ar fi fugrit necuratul. i-a luat toat trupa cu el.
Art cltin din cap, adugnd:
Nici mcar n-a stat s mbuce ceva. Cavalerii ia erau nemulumii.
Exact cum mi-am nchipuit! murmur Griffith, cu un surs crunt.
L-a luat i pe Cledwyn! povesti ncntat Dolan. Pn la sfritul sptmnii, o s atrne
frumos n treang.
Nici nu merita mai mult, coment Art.
Griffith se apropie de Marian, prinznd-o de ncheietura minii, ca ntr-o ctu trainic,
fierbinte i iubitoare.
Avei grij de copil. Lady Marian i cu mine mergem s ne plimbm.
S v plimbai? repet nedumerit Art, pricepnd prea bine ce se ntmpla cu cei doi
tineri. De ce s v plimbai, cnd avei attea paturi n...
Am spus c mergem s ne plimbm! mri Griffith, fulgerndu-l cu privirea.
Dolan i arse un ghiont lui Art.
Nu pricepi c nu vrea s-i trezeasc amintiri triste lady-ei Marian?
Asta-i o prostie! protest Art. Unde naiba se pot duce?

225

Dolan izbucni n rs.
Oriunde? Tu de ct timp n-ai mai fost aa grbit?
Griffith i Marian nu mai ateptar s aud rspunsul: el pentru c, ntr-adevr, era tare
grbit, ea pentru c tnrul o trgea dup el, cum trage bivolul un plug. Ieir n curte i Marian
zri ca prin cea mercenarii legai fedele, ca porcii dui la trg, iar alturi de ei, slujitori
zmbitori, cini frni de oboseal i civa oteni englezi rnii.
Griffith, oare n-ar trebui...
Nu.
Dar civa oameni de-ai mei...
O duc foarte bine.
Eti lipsit de suflet!
Griffith se opri att de brusc, nct Marian se izbi de el. Tnrul o lu n brae i-o srut
pe gur, o srutare lung, menit s-o fac s-i uite supuii i rspunderea castelului. i Marian
uit. Uit lupta, i durerea, i ruinea. Cnd se desprinse din mbriare, nu mai tia ce se afl n
jurul ei. Auzea numai cuvintele lui Griffith.
Nu sunt lipsit de suflet... Vino cu mine i-am s-i dovedesc.
Putem lua calul meu.
El zmbi. Acelai zmbet care-o fascinase nc de la prima lor ntlnire. Ochii lui aurii
strluceau mulumii, nclzind-o cu lumina lor. nainte de a-i fi revenit cu totul, Marian se
trezi clrind pe calul ei neneuat, n braele lui Griffith.
Unde mergem? se mrgini ea s ntrebe.
Pe malul Severnului, unde-am auzit chemarea znelor bune.
i nlnui strns mijlocul, adugnd:
Te-am luat de soie n faa Sfntului Altar. Acum vreau ca ursitoarele cele bune s te
lege de mine pentru totdeauna.
Dar nu-i nevoie de ursitoare.
Atunci, de ce-i nevoie?
Ea i culc fruntea pe umrul lui i rspunse:
Numai ca tu s m iubeti.
El oft, exasperat:
Pe toi sfinii, femeie, dar pn acum ce crezi c-am fcut?
Ce-a fcut? se ntreb ea nfiorat. A avut de furc cu ambiia ei nemsurat, pe care nu
reuiser s-o alunge nici vorbele drgstoase, nici sentimentele lui ptimae. Nu voia s distrug
aceste clipe de intimitate, dar simea c nu le merit. i ridic ncet fruntea. Griffith vru s-o
trag lng el, dar ea se mpotrivi.
Dac ai ti adevrul despre mine, n-ai mai vrea nici s m atingi.
l simi cum se crispeaz, apoi cum se destinde din nou.
M ndoiesc.
Ai avut dreptate. Doream tronul i pentru mine, nu numai pentru Lionel.
tiu.
Nu sunt mama lui bun, altfel niciodat n-a fi...
Eti prea aspr cu tine nsi, o ntrerupse tnrul.
ns nu ndeajuns, murmur ea, tergndu-i ochii.
Mama mea spune c singura mam care face exact ce trebuie e aceea care n-a avut

226

niciodat copii.
ncercase s-o fac s zmbeasc i chiar reuise s-i aduc pe buze un surs, ns unul
amar. i tremurau colurile gurii i, abia ntr-un trziu, reui s ngaime:
Tatl meu n-a fcut niciodat ce trebuie.
Poate c-a fcut ce-a crezut el c-i mai bine, i ddu cu prerea Griffith. Poate c att s-
a priceput s fac.
Marian i aminti propriile-i vise n legtur cu Lionel i ddu ncet din cap.
Probabil c aa e-n firea lucrurilor...
tii... oaspeii tatlui tu... cnd am venit eu, ei tocmai plecau.
Marian rse cu tristee, ntrebndu-se ce gndise Griffith vzndu-i cum goleau ncperile
castelului.
Mi-au spus c Wenthaven s-a prbuit de pe scrile turnului.
Da... opti Marian, plimbndu-i degetele prin coama calului. A vrut s m omoare, dar
i-a dat seama c nu avea putere s-o fac. n schimb, Cecily da.
El rmase fr replic.
Cecily? reui s ngaime ntr-un trziu. Vrei... s spui... chiar Cecily?
Cecily a fost la fel de proast ca i mine.
Netezi cu mna coama aspr, amintindu-i jalea neprefcut a doicii la vederea trupului
nensufleit al contelui.
Poart n pntece pe fratele meu vitreg. Are o burt ct toate zilele i-i neagr de
suprare.
i ce va face dup ce se va nate copilul?
Marian ridic din umeri.
Bnuiesc c se va ine tot de intrigi.
Griffith se, opri n vrful pantei care cobora domol spre ru i se uit la panglica
erpuitoare i argintie. Prea s fi gsit soluia unei probleme importante, pentru c se ntoarse
spre Marian, cu o privire ireat:
Ce-ai zice s-o dai de nevast lui Dolan?
Marian rmase ncremenit, cu minile pe umerii lui.
Dolan? repet ea rar.
ntocmai, rse Griffith.
Marian i altur n gnd pe piratul cel aspru i slbatic i pe Cecily cea delicat i
pretenioas. Nu se mai putu stpni i izbucni n rs.
Care din doi e cel pedepsit?
El o lu n brae, ajutnd-o s descalece.
Fiecare din ei i merit perechea.
Sursul lui se topi, fcnd loc stnjenelii i tristeii. nghii cu greu i zise:
S tii c n-ai fost chiar aa naiv.
Ce vrei s spui?
Ai avut dreptate. Henry nu avea gnduri curate cu Lionel.
O dorea ptima, dar n-o putea lsa s-i fac reprouri cnd vina fusese i a lui. Suferise
cnd i ntorsese faa de la ea, pentru c dorina lui era s-o aib alturi i s-o iubeasc o via
ntreag.
La dracu'! exclam el nciudat. Oare cum de-a reuit Henry s m trag pe sfoar n

227

asemenea hal?
Eti brbat, replic Marian, de parc nu mai era nevoie de alt explicaie. Cei ca tine nu
se gndesc dect la dreptate i onoare, uitnd c exist i sentimente. Henry s-ar fi putut arta
drept i ndurtor fa de Lionel, dac nu l-ar fi vzut la chip. De cum l-a zrit, a avut n faa
ochilor figura lui Richard al III-lea.
Aa e, ncuviin Griffith.
Nu acel rege Richard pe care l-a nvins n lupt, care i-a aprat coroana pn la ultima
suflare. Pe acela l-ar fi neles i, poate, chiar l-ar fi iertat. Lionel i-a amintit de Richard care i-a
siluit nevasta i asta nu putea s-i ierte.
Sufletul regelui fusese pervertit de un exagerat sentiment al posesiei. Griffith i nelegea
reacia. i el simise acelai lucru cnd i nchipuise c Lionel era copilul Marianei, pe care
regele o forase s-l primeasc n patul ei.
Acum spune-mi... ncepu el cu glas rguit. Unde-ai ascuns dovada cstoriei?
Am ars-o.
El i ddu drumul i se trase napoi, poficnindu-se.
Dar regelui i-ai spus...
C e la loc sigur. Ce, nu-i adevrat?
Ziceai... ziceai c n-o vei distruge niciodat... c o pstrai pentru Lionel... ca s-i
dovedeti dreptul la tron...
Ea i inea privirea pironit n pmnt, cu obrazul ud de lacrimi.
Griffith i lu minile ntr-ale lui, rsucindu-le cu palmele n sus. Erau pline de bici
sparte, adevrat carne vie, care aveau s-i lase urme adnci pe via. Degetele erau purpurii i
lucioase, iar roeaa se ntindea pe piele ca o alg agat de o stnc.
Gestul ei fusese menit s ndrepte lucrurile dup ce Griffith i dezvluise propriile-i
ambiii, fcnd-o de ruine. Acum i lui i era ruine, att pentru ncredera oarb pe care o
avusese n Henry, ct i pentru prerile preconcepute despre Marian.
tiu de la mama un leac pentru arsuri.
i pipi cu blndee rnile i ea schi o grimas de durere.
Pot s adun ierburi chiar acum i...
Nu asta ar fi vrut, de fapt, s-i spun, dar cuvintele fugeau, se ascundeau de el ca nite
fiine vii.
Am vrut s renuni la visul tu, pentru c mi s-a prut a fi o povar mult prea mare.
Credeam c onoarea mea e totul, iar a ta conteaz mai puin. Tu mi-ai dovedit c m nelam,
att asupra puterii ct i a fidelitii tale. Acum neleg. neleg tot. Voiai ca Lionel s fie rege al
Angliei, iar tu s-i stai alturi i s te mndreti cu el. De fapt... i eu simt acelai lucru pentru
tine.
Pentru mine?
Rou pn n vrful urechilor, Griffith se ndrept spre ru.
Am prins n la un oim mprtesc. Nu-s muli brbai care s se laude cu asemenea
isprav.
Un oim mprtesc? repet Marian, fascinat. Te referi la mine?
Liber i slbatic, nind spre nalturi i purtndu-m pe aripile tale. Vrei s facem
civa pai pe jos? Acum avem destul timp. Nu trebuie s salvm pe nimeni i nici s ne luptm
cu careva.

228

Ea i strecur mna pe sub braul lui.
Mi-ar face plcere.
Griffith i art un plc de copaci.
S mergem acolo. Pare un loc destul de potrivit ca s pndim ursitoarele.
Marian i vzu sclipirea din priviri.
Atunci, hai! ns mai vorbete-mi despre oim...
Dac la nceput fuseser stnjenii, acum Griffith o ademenea ca pe o pasre, aproape fr
ca ea s-i dea seama. Pornir mpreun spre plcul de copaci.
Desigur, cei mai muli brbai nici mcar nu ncearc aa captur. Se tem de ghearele i
ciocul psrii, dar, n acelai timp, i invidiaz pe cei ce posed o asemenea minune.
Crezi c vei fi invidiat pentru c i-ai luat o soie ca mine? pufni ea. Ali brbai au
neveste care tiu s coas, s gteasc i s-i vad de cas, n loc s se dueleze, s umble prin
lume de capul lor sau s-l sfideze pe rege. Parc-i aud pe prietenii ti: Bietul Griffith! N-o s aib
o clip de linite cu lady Marian. Femeia aia e de-a dreptul scandaloas!"
Sunt convins c aa vor spune. Numai c noaptea i vor nchipui c te au n patul lor
i-i vor ului nevestele cu minuni de brbie.
i nlnui mijlocul cu braul.
Dar eu sunt singurul care-o am pe adevrata lady Marian: regina casei mele i-a patului
meu.
Credeam c-i pare ru c Henry a vrut s-i fiu soa.
Dar tu cine crezi c i-a dat ideea asta?
Ea l mbrnci cu atta putere, nct Griffith se poticni de-un trunchi culcat la pmnt.
Tu?
Tnrul ncuviin din cap.
De ce?
Pentru c... m-am pierdut cu firea.
Ea l privea, nencreztoare.
nc din prima clip, mrturisi tnrul. A fost o nebunie s te aduc n patul meu, i-n
casa mea, mpotriva voinei tale.
Se ridic n picioare, cu ochii n ochii ei.
Dar m bucur c-am fcut-o! i jur pe ce am mai scump.
Totui, ie nu-i place s-i pierzi cumptul. Te-ai suprat cnd s-a ntmplat aa din
vina mea.
Sosise momentul s-i explice.
Pentru c voiam s ai ncredere n mine fr s atepi nimic n schimb.
Trebuia s-i povesteasc i despre asediul castelului Powel!
Ai ghicit laitatea mea i m-ai pedepsit pentru asta. S-i spun cum nebunia lui din
tineree l costase pe tatl su castelul, iar pe Art un ochi.
Nu mi-ai oferit nimic.
Dorea din tot sufletul s-i spun, dar pentru asta i trebuia mai mult curaj dect atunci
cnd nvlise singur n castelul Wenthaven. Se ntreb dac-i putea deschide sufletul spre
Marian fr s roeasc de ruine sau s urle de durere. Vajnicul lupttor din el, care-i
disciplinase viaa de ani i ani de zile, se temea s nu fie ridicol, s nu jigneasc, sau cel mai
ru din toate s nu-i dea lacrimile.

229

ns probabil c nenorocirea se i ntmplase, pentru c Marian pi spre el, tergndu-i
obrazul.
Griffith, Art mi-a povestit cum ai pierdut castelul i cum i-a fost fric s nu mai faci
alte greeli. Dar mie mi-eti drag nu pentru sngele tu rece, ci pentru strigtele tale de furie i
pentru rsul de bucurie atunci cnd iubeti un oim att de mult nct, fr voia ta, ncepi s-l
mblnzeti.
El i apuc amndou minile, punndu-i-le pe obraz.
De asta-i sunt drag?
Pi cum altfel? surse ea, privindu-l cu ochii mari i verzi ca iarba primverii. Crezi c
mi-eti drag atunci cnd te-ari rece ca un sloi de ghea?
Nu?
Ba... da. Mi-eti drag i cnd foloseti cuvinte mari.
Clipi din ochi, galnic.
Pentru c m faci s rd.
M bucur c persoana mea e obiect de veselie pentru tine, rspunse el nepat.
Ea surse i-i lipi buzele de ale lui.
tii cnd mi-am dat seama c m iubeti?
Cnd i-am spus eu?
N-aveam motive s m ncred n vorbele unui brbat. Nu. Am neles c m iubeti n
clipa cnd i-ai scos spada din teac, s m aperi n faa regelui.
Asta a fost o prostie, zise Griffith, regretndu-i gestul. O prostie fr seamn. De-a fi
avut sngele rece cu care m laud att, a fi gsit alt cale de-a potoli mnia regelui.
Aa-i c-a fost o prostie? rse ea, cu gropie n obraji. Dar am ncercat eu s-o dreg pentru
tine.
Ce vrei s spui?
I-am jurat credin lui Henry ca s te protejez pe tine.
Tnrul i pierdu din nou controlul, aa cum se ntmpla de fiecare dat n prezena ei.
Ce? url el ca scos din mini.
N-aveam de ales. tiu ct ii la Henry i nu-l puteam lsa s plece aa. S-ar fi ntors
dup mine i dup Lionel, iar tu ar fi trebuit s ne aperi cu spada n mn.
Cltin din cap cu tristee.
Astzi am priceput un mare adevr, i anume, c nu suport ideea ca tu s mori pentru
noi. Pentru mine.
E dreptul meu s-o fac.
Nu fr ngduina mea.
Griffith era furios. Ea voia s-l apere. Pe el! Cel mai viteaz rzboinic din Anglia i ara
Galilor. i vedea prul armiu strlu citor printre frunzele copacilor i ochii verzi sclipind
nveselii. Porni dup ea, jurndu-se cu mna pe inim:
Pe toi sfinii, am s te leg cu lanuri de patul meu.
Marian izbucni n rs.
Pentru asta va trebui mai nti s m prinzi.
i ce, crezi c nu pot? ntreb el, iuind pasul.
Fata ip scurt i ncepu s alerge printre copaci. Strigtul ei pluti cteva clipe pe aripile
vntului.

230

Cine poate prinde un oim n zbor? repet el.
Se opri n loc, chibzuind asupra ntrebrii.
Cine poate prinde un oim n zbor? Un oim, cea mai iute dintre psri...
Zmbi larg, urmndu-i drumul spre pduricea singuratic. Aici ncepu s-i scoat
hainele, una cte una, cu gesturi ncete i pline de fgduine.
Cine poate prinde un oim n zbor? murmur el, ca s-l aud doar vntul. Numai un
vntor priceput, care tie s-i aleag momeala.

Sfrit