Sunteți pe pagina 1din 161

Robert Ludlum Patrick Larkin VECTORUL MOSCOVA

PROLOG 14 februarie Moscova


Zpada, nnegrit de gazele de eapament ale autovehiculelor i de emisiile industriale poluante, zcea
adunat mormane de-a lungul trotuarelor strzii Tverskaia, un larg bulevard tind n dou unul dintre cele
mai aglomerate cartiere comerciale ale capitalei ruse. Pe sub strlucitoarele lmpi ale iluminatului public
stradal, pietonii nfofolii pentru a se apra de aerul ngheat al nopii se nghesuiau unii n alii, grbindu-se
pe pava!ul alunecos din cauza poleiului. "uvoaie de automobile, camioane i autobuze se scurgeau fr
ntrerupere n ambele sensuri. Pneurile groase pentru zpad ale mi!loacelor de transport scr#neau pe stratul
de sare i de nisip mprtiat ca s asigure aderena i traciunea pe imensa arter rutier multiband.
$r. %ikolai &irianov se grbea n direcia nord, pe trotuarul de pe partea din dreapta a strzii, strduindu-se
pe c#t posibil s se strecoare neobservat prin mulimea fremttoare. $ar oric#nd l atingea nt#mpltor
cineva din mers, indiferent dac era vorba despre o femeie sau un brbat, despre o persoan t#nr sau n
v#rst, el tresrea violent, lupt#ndu-se din rsputeri s-i reprime impulsul de a face brusc cale-ntoars sau de
a o rupe la fug, cuprins de panic, n ciuda frigului ptrunztor, sudoarea i ieea de sub cciula de blan i i
se scurgea ncet pe frunte.
'naltul i suplul medic patolog inea c#t putea de str#ns sub bra cutia de cadou frumos mpachetat, rezist#nd
cu greu tentaiei de a o ascunde vederii celorlali n interiorul paltonului. (u toate c srbtoarea
ndrgostiilor, Ziua )f#ntului *alentin, era o adugare de dat relativ recent n calendarul festiv rusesc,
aceasta avea o popularitate n plin cretere, iar muli brbai din !urul su duceau propriile cutii cu ciocolat
i cu bomboane drept cadouri pentru nevestele sau pentru iubitele lor.
+ii calm, i spunea insistent n sinea lui. ,ra n siguran. %imeni nu tia ce aveau ei de g#nd. Planurile lor
erau strict secrete.
"i-atunci, de ce tresari la orice umbr, oric#t de nensemnat, pe care o zreti- l ntreb sec mica voce din
mintea lui. .i uitat de toate privirile bizare i de ocheadele speriate pe care i le arunc toi colegii de
serviciu- "i ce ai de zis i despre zgomotele discrete pe care le tot auzi pe linie c#nd vorbeti la telefon-
&irianov se uit napoi peste umr, pe !umtate atept#ndu-se s vad o trup de miliieni, adic de poliiti
militarizai, apropiindu-se de el. 'ns nu vzu dec#t ali moscovii ca i el, ad#ncii fiecare n preocuprile i
n gri!ile proprii i de-abia atept#nd s scape de frigul de iarn, aflat sub limita ngheului. /urat pe
moment, ntoarse capul nainte, mai s se ciocneasc de o femeie mai n v#rst, scund i bondoac, cu
braele pline de pachete cu alimente.
0tr#nica l fulger cu privirea, murmur#nd printre dini o n!urtur.
-Prastite, babuka, iart-m, bunicuo, bolborosi brbatul, evit#nd la limit coliziunea cu btr#na, care scuip
m#nioas la picioarele lui, ncrunt#ndu-se n urma lui. &irianov se grbi s continue drumul, n timp ce
pulsul i bubuia n urechi.
%u foarte departe mai n fa, reclamele fluorescente cu neon sclipeau n ntunericul nvluitor, ntr-un
violent contrast cu cldirile de locuine i cu hotelurile masive i cenuii din era stalinist care mrgineau
strada. &irianov rsufl ad#nc. .!unsese aproape de cafeneaua unde acceptase s-i nt#lneasc persoana de
legtur, o simpatic ziarist occidental, pe nume +iona $evin. 1dat sosit acolo, avea s-i poat rspunde
la ntrebri, s-i dezvluie informaiile pe care le deinea, iar apoi s se ntoarc repede acas la el, n micul
su apartament unde nu mai avea pe nimeni ca ef care s fac pe deteptul la adresa lui. 0rbatul iui i mai
tare pasul, nerbdtor s termine c#t mai repede nt#lnirea clandestin.
$eodat, cineva l izbi pe &irianov din urm, mbr#ncindu-l nainte, pe o poriune groas de ghea neagr,
neted i lunecoas. 0rbatul simi cum i-o iau tlpile nainte. $#nd n disperare din brae, i pierdu
echilibrul i czu pe spate. )e lovi cu capul de pava!ul ngheat i tot corpul lui fii strbtut de un fior dureros
care i nghii orice g#nd contient. 2em#nd ameit, rmase ntins vreme de o interminabil clip, incapabil
s se mite.
/ndeva n norul nv#rte!it de durere, &irianov simi o m#na pe umr. (risp#ndu-se, deschise ochii i se uit
n sus.
/n brbat blond, ntr-un palton de l#n care prea s fi costat foarte mult, ngenunche l#ng &irianov,
potopindu-l cu scuzele3
-$rag domnule, mi pare nespus de ru, te rog s m ieri. )per c nu te-ai lovit prea tare. .m fost cam
mpiedicat, ngrozitor de mpiedicat. "i brbatul l apuc str#ns pe &irianov de bra, cu ambele lui m#ini
nmnuate. 4as-m acum s te a!ut s te ridici n picioare.
Patologul rus simi n momentul acela ceva ca o neptur de ac ptrunz#ndu-i ad#nc n muchi. $eschise
gura s strige, apoi i ddu seama, cu o groaz cresc#nd, ci nu mai putea s respire. Plm#nii i erau efectiv
paralizai, n zadar mai ncerca el acum s trag n piept aerul de care avea at#ta nevoie. 0raele i picioarele
i se crispar spasmodic i ncepur s-i tremure, pe c#nd tot mai muli muchi i nepeneau. 'nspim#ntat, se
holba la brbatul aplecat deasupra lui.
/n sur#s de-abia schiat pru s nfloreasc pe buzele celuilalt, dup care se volatiliz.
-.dio, doctore &irianov, i opti el. .r fi trebuit s te supui ordinelor i s-i ii gura.
(aptiv ntr-un corp care nu mai rspundea comenzilor creierului su, %ikolai &irianov rmase zc#nd rigid,
url#nd neauzit, n timp ce ntreg universul ncon!urtor se pierdea treptat ntr-o total i fr de sf#rit bezn.
5nima lui se mai zbtu c#teva clipe, dup care se opri definitiv.
0rbatul cel blond privi nc o secund la cadavrul rmas cu gura deschis. .poi se uit n sus la grupul de
6
martori curioi atrai de incident i afi o e7presie de nmrmurit ngri!orare.
-. pit ceva ru8 le spuse el. (red c a suferit cine tie ce atac.
-) se fi dat cumva prea tare cu capul de ghea atunci c#nd a czut- .r trebui ca cineva s cheme un doctor,
suger o t#nr elegant mbrcat. )au poate s chemm miliia.
0londul ddu rapid din cap.
-$a, ai dreptate. 0rbatul i scoase apoi cu gri! o mnu groas i ddu la iveal dintr-un buzunar de la
palton un telefon celular. 1 s sun la urgene.
$up vreo dou minute i fcu apariia o ambulan alb-roie care trase l#ng bordur i se opri.
)emnalizatorul albastru intermitent de pe acoperi lumina clipind micul grup de privitori, arunc#nd umbre
fantomatice neregulate pe pava! i pe cldirile din prea!m. $oi brancardieri solizi srir imediat !os pe ua
din spate, aduc#nd cu ei o targ, urmai de un t#nr cu un aer de oboseal plictisit, ntr-un halat alb, boit i
cu o cravat roie, ngust. $ucea n m#n o grea trus medical neagr.
T#nrul doctor al echipa!ului de pe ambulan se aplec o clip deasupra lui &irianov, control#nd cu o mic
lantern ochii holbai i fici ai brbatului i cut#ndu-i pulsul. .poi oft i ddu din cap.
-. murit, bietul de el. .cum nu se mai poate face nimic. )e uit de !ur mpre!ur, la figurile celor prezeni.
.sta e. (ine mi poate spune ce s-a nt#mplat aici-
0rbatul blond ridic din umeri, e7presiv.
-. avut loc un mic accident. %e-am ciocnit, iar el a alunecat pe ghea i a czut chiar aici. .m ncercat s-l
a!ut s se ridice9 ns omul pur i simplu a ncetat s mai respire. .sta-i realmente tot ce tiu.
:edicul se ncrunt.
-.m neles, domnule. :i-e team c va trebui s ne nsoii p#n la spital. .vem de ndeplinit formalitile
de rigoare. 5ar miliia v va solicita s dai o declaraie oficial. T#nrul se ntoarse apoi i n direcia
celorlali martori nc prezeni la faa locului. $ar dintre dumneavoastr, ceilali, a vzut cineva ceva
lmuritor n plus-
:ulimea celor aflai de fa rmase mut. 1amenii se ddeau napoi, cu chipurile lipsite de orice e7presie,
ndeprt#ndu-se de!a, c#te unul sau c#te doi. 1dat satisfcut impulsul iniial de curiozitate morbid, nici
unul dintre ei nu mai voia s rite s-i piard toat seara ca s rspund unor ntrebri incomode prin cine
tie ce mohor#te i murdare camere de gard sau secii de poliie.
T#nrul medic pufni cu cinism i se ndrept ctre cei doi brancardieri cu taiga, spun#ndu-le3
-/rcai-l n ambulan. ;ai s mergem8 %-are nici un rost s mai pierdem timpul aici, n frig.
-:ic#ndu-se repede, ei puser pe targ cadavrul lui &irianov i l ridicar n ambulan. /nul dintre
brancardieri, doctorul n halat alb i brbatul blond se urcar prin spate n ambulan, alturi de cadavru. (el
de-al doilea brancardier tr#nti ua n urma lor i se urc apoi n cabin, l#ng ofer.
(u lumina de deasupra nc aprins i clipind, maina se ncadr imediat n traficul aglomerat de pe strada
Tverskaia i se ndrept ctre nord.
+erit acum de privirile indiscrete, doctorul cotrobi cu ndem#nare prin toate buzunarele mortului i pe sub
mbrcmintea acestuia, control#nd i golind portofelul patologului i verific#ndu-i legitimaia de la spital.
)e uit apoi ncruntat la ceilali.
-%imic. %-am gsit absolut nimic. %enorocitul n-are la el nimic incriminator.
-/it-te i aici, i suger sec blondul, arunc#ndu-i pachetul pe care l avusese cu el &irianov.
:edicul l prinse i sf#ie h#rtia de ambala!, desfc#nd apoi cutia de bomboane. Peste cadavru se mprtiar
atunci c#teva mape pline cu documente. T#nrul le frunzri repede i ddu din cap satisfcut.
-.stea sunt fotocopii ale fielor diverselor cazuri din spital, confirm el. $e la prima p#n la ultima.
$octorul cel t#nr z#mbi. Putem raporta succesul aciunii noastre.
0rbatul blond se ncrunt i zise3
-0a eu nu cred c putem.
-(um adic-
-/nde sunt mostrele de s#nge i de esut pe care le-a furat- ntreb mustrtor blondul, mi!ind ochii reci,
cenuii.
:edicul se uit ndelung la cutia goal din m#na lui.
-4a naiba8 e7clam el, dup care ridic consternat privirea. &irianov trebuie s fi avut i un complice.
:ostrele se afl la altcineva.
-.a se pare, se declar cellalt de acord, apoi scoase din nou din buzunarul paltonului telefonul mobil,
apel#nd un numr prememorat. .ici :oscova /nu. .m nevoie urgent de o linie securizat de legtur cu
Praga /nu. . intervenit ceva9
P.<T,. '%T=5
15 februarie
Praga, Republica Ceh
4ocotenent-colonelul >onathan, >on )mith, doctor n medicin, se opri n umbra bolii vechiului turn gotic
din captul rsritean al Podului (arol. Podul, lung de aproape o !umtate de kilometru, a fost construit cu
mai bine de ase secole n urm. Trece peste r#ul *ltava, leg#nd *echiul 1ra din Praga ?)tare :esto@ cu
:icul (artier ?:ala )trana@. )mith rmase ndelung nemicat, studiind cu atenie structura de piatr din faa
lui.
0rbatul se ncrunt. .r fi preferat un alt loc pentru aceast nt#lnire, unul mai aglomerat i cu mai mult
camufla! natural. Traficul motorizat al capitalei cehe i tramvaiele electrice treceau pe alte poduri mai noi i
A
mai largi, n timp ce Podul (arol era rezervat traversrii pietonale a *ltavei. 'n semiobscuritatea lugubr a
dup-amiezii t#rzii, podul era aproape pustiu.
'n cea mai mare parte a anului, acest pod istoric era monumentul central al oraului, o construcie a crei
elegan i frumusee atrgea n mas vizitatorii i comercianii ambulani. 'ns acum Praga era nvluit n
ceaa iernii, un nor gros de vapori reci i semicondensai de ap, reunit cu smogul ur#t mirositor, reinut de-a
lungul erpuitei vi a r#ului. .burul cenuiu din atmosfer nceoa contururile graioase ale palatelor,
bisericilor i caselor renascentiste i baroce ale cetii.
$#rd#ind uor n aerul !ilav i geros, )mith i nchise p#n la g#t fermoarul canadienei de piele i porni s
urce p#n pe podul propriu-zis. ,ra un brbat nalt i zvelt, abia trecut de patruzeci de ani, cu un pr negru i
lins, ochi albatri, ptrunztori i obra!i cu pomei nali.
4a nceput, zgomotul pailor si se reflect abia auzit din parapetul nalt p#n la br#u al podului, dar dup
aceea sunetele se auzir i mai amortizate, estompate de ceaa care se ridica de pe r#u. (eaa se insinua ncet
pe pod, ascunz#nd treptat vederii ambele capete ale acestuia. (eilali oameni care treceau pe pod, n
ma!oritate lucrtori bugetari i v#nztori din magazine, apreau dintr-odat din camufla!ul ceei, grbindu-se
spre cas, treceau pe l#ng el fr a-i arunca o privire, dispr#nd din nou n cea la fel de brusc precum se
iviser.
)mith continua s nainteze. Podul (arol este mrginit de treizeci de statui de sfini, siluete tcute i
nemicate care se zreau nedesluit, r#nd pe r#nd, n ambele pri. +i7ate perechi, fa n fa, pe piloni
masivi de gresie care susin lunga traversare a r#ului, statuile constituiau punctele sale de reper p#n la locul
de nt#lnire. .mericanul a!unse e7act la mi!locul podului i se opri, uit#ndu-se n sus la figura linitit a
)f#ntului 5an %epomuk, un preot catolic omor#t n grele torturi n anul 6BCB, c#nd trupul su zdrobit fusese
aruncat n r#u chiar de pe acest pod. 1 parte din basorelieful de bronz nnegrit de timp, basorelief nfi#nd
martiriul sf#ntului, strlucea lustruit impecabil de ctre nenumraii trectori care l atingeau ca s le poarte
noroc.
:#nat de un neateptat impuls de moment, )mith se aplec i m#ng#ie i el cu degetele locul cu pricina.
-%u te tiam un om superstiios, >onathan, auzi el din spate un glas linitit, cu sonoriti ostenite.
)mith se ntoarse, r#n!ind !enat.
-%-am nimic de c#tigat din asta, dar nici ru nu-mi poate face, *alentin.
$r. *alentin Petrenko se apropie i i se altur, in#nd str#ns ntr-o m#n nmnuat o serviet neagr.
)pecialistul rus n medicin era considerabil mai scund dec#t )mith i mult mai solid cldit. 1chii lui triti,
cprui clipeau nelinitit ndrtul unor ochelari cu lentile groase, cocoai pe nas.
-'i mulumesc c ai fost de acord s te nt#lneti aici cu mine. .dic separat de conferin. )unt contient c
nu este prea convenabil pentru tine.
-%u-i face gri!i n privina asta, l liniti )mith, schi#nd un z#mbet. (rede-m c prefer s m aflu aici n loc
s-mi pierd alte c#teva ore ascult#ndu-l nc o dat pe &ozlik cum bate apa-n piu cu ultima lui lucrare
despre epidemiile de febr tifoid i de hepatit . din Damsodamnedlostistan-ul 5nferior.
1 privire amuzat licri un moment n ochii prudeni ai lui Petrenko.
-'ntr-adevr, dr. &ozlik nu este chiar cel mai strlucit orator, ncuviin el. 'ns teoriile lui sunt n esen
corecte.
)mith ddu din cap, atept#nd cu rbdare ca interlocutorul lui s-i e7plice de ce i ceruse at#t de insistent
aceast ntrevedere tainic. ,l i Petrenko se aflau la Praga pentru a participa la o important conferin
internaional despre proliferarea bolilor infecioase n ,uropa de ,st. :aladii mortale, de mult vreme
socotite drept inute sub control n rile dezvoltate, izbucneau acum i se rsp#ndeau fulgertor n diverse
pri ale fostului imperiu sovietic, ca urmare a ruinrii sistemului sanitar i de sntate public dup decenii
de negli!are i a prbuirii vechii ordini comuniste.
.mbii brbai erau ad#nc angrenai n confruntarea cu aceast criz n cretere a sntii. Printre altele,
)mith era i un specialist e7trem de priceput n domeniul biologiei moleculare i lucra la 5nstitutul .rmatei
)tatelor /nite pentru (ercetri :edicale privind 0olile (ontagioase ?5.)/(:0(@ de la +ort $etrick,
:arEland. 5ar Petrenko era un foarte bine vzut e7pert n domeniul bolilor rare, asociat n conducerea
)pitalului (linic (entral din :oscova.
(ei doi brbai se cunoteau din punct de vedere profesional de mai muli ani i ncepuser s se respecte
reciproc pentru valoarea i tactul de care ddeau dovad. .a nc#t atunci c#nd, n aceeai zi, un Petrenko
foarte tulburat l trsese deoparte i i solicitase o nt#lnire particular, n afara conferinei, )mith acceptase
fr nici o ezitare.
-.m nevoie de a!utorul tu, zise n cele din urm rusul, dup care nghii n sec. $ein nite informaii
presante, care trebuie s a!ung la cunotina unor autoriti competente din 1ccident.
)mith l privi cu luare-aminte.
-5nformaii despre ce anume, *alentin-
-$espre izbucnirea unei maladii la :oscova. $espre apariia unei boli noi9 a uneia cum eu personal n-am
mai cunoscut niciodat p#n acum, rspunse ncet Petrenko. ,ste ceva care m nspim#nt.
)mith simi im mic fior ngheat pe ira spinrii.
-$-i-nainte8 l ndemn el.
-.m vzut primul caz acum dou luni, continu Petrenko. ,ra un bieel, un prichindel care nu avea dec#t
apte ani. .cuza dureri mari, suferea cumplit i avea o febr ridicat i persistent. 4a nceput, doctorii
crezuser c au de-a face doar cu o banal grip. 'ns dup aceea i absolut dintr-odat, starea lui s-a
B
nrutit. . nceput s-i cad prul. 5-au aprut aproape pe tot corpul nite oribile rni s#nger#nde i erupii
foarte dureroase. . intrat apoi ntr-o accentuat anemie. 4a sf#rit, toate sistemele sale vitale F ficatul,
rinichii i n cele din urm i inima F pur i simplu au ncetat s mai funcioneze.
-$umnezeule8 murmur )mith, imagin#ndu-i oribilele suferine pe care trebuie s le fi ndurat copilaul.
.poi se ncrunt, adug#nd3 *alentin, aceste simptome seamn nfricotor cu cele provocate de e7punerea
la radiaii la un nivel e7trem de ridicat.
Petrenko ncuviin, d#nd din cap.
-$a, sta a fost i primul nostru g#nd, spuse el i ridic din umeri. %umai c n-am putut descoperi nici un fel
de dovad cum c bieelul ar fi fost e7pus la vreun material radioactiv, nici acas, nici la coal i nici
oriunde altundeva.
-.vea vreo boal contagioas- ntreb )mith.
-%u, rspunse rusul, cltin#nd hotr#t din cap. %imeni altcineva din !urul su nu s-a mbolnvit. %ici prinii
lui, nici prietenii i nici aceia care l-au tratat. 0rbatul schi o grimas. %ici una dintre analizele de laborator
nu a evideniat vreun semn de infecie viral sau bacteriologic, iar toate testele to7icologice au avut
rezultate negative. %-a putut fi detectat nici o urm de otrav sau de substan chimic periculoas, care s
fi fcut at#t de mult ru.
)mith fluier uor a mirare i zise3
-+oarte periculos.
-. fost ntr-adevr cumplit, ncuviin Petrenko. )tr#ng#nd n continuare servieta, omul de tiin rus i
scoase ochelarii i-i terse nervos, proptindu-i la loc pe nas. $up aceea, ns au fost i alte cazuri la spital,
suferind de aceleai simptome oribile. :ai nt#i, un btr#n, un fost activist din conducerea Partidului
(omunist. .poi, o femeie ntre dou v#rste. "i n sf#rit, un brbat t#nr F un zdravn muncitor cu ziua, unul
care fusese toat viaa lui sntos i robust ca un taur. "i toi au murit n c#teva zile n chinuri groaznice.
-"i au fost doar patru cazuri-
Petrenko schi un sur#s trist.
-$oar de astea patru am eu cunotin, rspunse el ncet. .sta nu nseamn ns c n-ar putea s mai e7iste i
altele. 1ficialitile de la :inisterul )ntii ne-au atenionat, pe mine i pe ali colegi de-ai mei, c se
ateapt din partea noastr s nu punem prea multe ntrebri, pentru a nu provoca o panic inutil n r#ndul
populaiei i a nu-i st#rni pe reporterii din pres, avizi de tiri-bomb. +irete, am combtut aceast hotr#re
p#n la cele mai nalte niveluri. $ar, p#n la urm, toate cererile noastre pentru o investigaie e7tins au fost
refuzate. %i s-a interzis chiar s discutm despre acele cazuri n afara unui foarte redus cerc de oameni de
tiin. Tristeea din ochii brbatului se accentu. 1 nalt oficialitate de la &remlin a a!uns s-mi spun p#n
i c patru decese ine7plicabile constituia ceva nesemnificativ, fiind Gdoar un zgomot de fond din punct de
vedere statisticH. <espectiva persoan mi-a sugerat c noi, oamenii de tiin, s facem bine s ne
concentrm eforturile contra )5$. i contra altor afeciuni care omoar at#t de muli oameni n :ama <usia.
5ar ntre timp, toate faptele referitoare la aceste misterioase decese au fost categorisite drept secrete de stat i
au fost ngropate n birocraie.
-5dioii8 bombni )mith, nclet#nd ma7ilarele. (onspiraia tcerii i secretomania au fost dintotdeauna
distrugtoare pentru adevrata tiin de calitate. 'ncerc#nd din motive politice s ascunzi apariia unei noi
boli, nu faci dec#t s favorizezi izbucnirea unei catastrofale epidemii.
-Poate, accept Petrenko, nl#nd din umeri. 5at de ce eu, unul, n-am s accept s iau parte la o asemenea
muamalizare. "i tocmai de-aceea i-am adus asta. <usul btu uor pe servieta lui neagr. .ici se afl toate
informaiile medicale relevante referitoare la cele patru victime cunoscute, ca i mostre din s#ngele lor i din
esuturile prelevate de la ele. )per din tot sufletul ca tu i alii din 1ccident s putei afla c#t mai multe
despre mecanismele acestei noi maladii mai nainte de a fi prea t#rziu.
-$ar c#t de mult vei avea de suferit dac guvernul vostru va descoperi c tu ai fost acela care a divulgat
aceste informaii secrete- ntreb )mith.
-%u tiu, recunoscu rusul. "i tocmai de aceea am i dorit s-i transmit aceste date n mare tain. 1ft.
)ituaia din ara mea se deterioreaz rapid, >on. : tem foarte tare c autoritile noastre au a!uns la
concluzia c este mai sigur i mai uor s conduc prin for i fric, dec#t prin puterea de convingere i
raiune.
)mith nelese i ddu din cap. ,l urmrea cu un interes cresc#nd vetile care veneau din <usia. Preedintele
rii, *iktor $udarev, fusese membru al vechiului &20, adic al (omitetului )ovietic pentru )ecuritatea
)tatului i fusese rezident n 2ermania de ,st. (#nd /niunea )ovietic se destrmase, $udarev nu nt#rziase
s se alinieze forelor reformatoare. ,l se ridicase repede n noua <usie, rspunz#nd mai nt#i de +)0, noul
)erviciu +ederal de )ecuritate, devenind apoi prim-ministru i n final c#tig#nd alegerile prezideniale. 'n
tot acest timp, muli doriser cu nverunare s cread c el era un om sincer dedicat normelor democratice.
$udarev i pclise ns pe toi. $up ce se instalase n funcia de preedinte al statului, fostul ofier &20 i
lepdase masca, art#ndu-se mult mai interesat s-i satisfac propriile ambiii dec#t s instaureze n <usia o
democraie veritabil. ,ra ocupat s adune n m#inile lui i ale linguitorilor si acolii din ce n ce mai multe
fr#ie ale puterii. %oile companii independente de pres fuseser silite s tac, apoi readuse sub control
guvernamental. (orporaiile ai cror proprietari se opuneau fi &remlinului fuseser desfiinate prin
ordonane oficiale sau le fuseser confiscate toate bunurile patrimoniale sub prete7tul evaziunii fiscale.
<ivalii lui politici erau redui la tcere sau dai uitrii de ctre presa de stat.
)piritele satirice l porecliser pe $udarev GIarul *iktorH. 'ns gluma aceea se nvechise de mult, iar acum
J
era pe cale s devin o crud realitate.
-*oi face tot posibilul pentru ca numele tu s nu fie asociat cu afacerea asta, i fgdui )mith. 'ns cineva
din guvernul rii tale nu va putea s nu fac legtura ntre tine i aceste informaii c#nd vor aprea scurgeri
de date. "i la un moment dat vor e7ista i astfel de scurgeri de informaii. )mith se uit n ochii celuilalt.
Poate c ar fi mai bine pentru tine s vii tu nsui cu informaiile respective. .r putea fi mai sigur.
Petrenko ridic dintr-o spr#ncean.
-.dic s cer azil politic-
)mith ncuviin din cap.
1mul de tiin scutur ns din cap.
-%u, nu cred. <idic din umeri. (u toate greelile mele, eu sunt n primul r#nd i pentru totdeauna rus. %u-mi
voi prsi patria natal de fric. 0rbatul z#mbi trist 5ar n afar de asta, cum spun filosofii- Pentru a obine
triumful, oamenii de omenie nu trebuie dec#t s nu fac nimic- (red c au dreptate. .a c am s rm#n la
:oscova i am s fac tot ce pot pentru a ndeprta vlul ntunericului cu puterile mele.
-V rog, m putei ajuta i pe mine? (uvintele venir din cea, rostite n ceh.
Tresrind, )mith i Petrenko se ntoarser.
/n brbat oarecum mai t#nr, cu o fa aspr i lipsit de orice urm de z#mbet, sttea, doar la c#iva pai
distan de ei, cu palma st#ng ntins, ca i cum le-ar cere nite bani. )ub o chic de pr castaniu, ncurcat i
unsuros, de lobul urechii sale drepte at#rna un minuscul craniu argintiu. :#na lui dreapt era ascuns ntr-un
palton lung i negru. 'l nsoeau ali doi brbai, mbrcai asemntor i la fel de soioi ca i el, st#nd imediat
n spatele lui. "i ei purtau mici cercei n form de craniu.
<eacion#nd instinctiv, )mith se propti n faa mai scundului om de tiin rus.
-)cuzai-m, nu neleg. *orbii cumva englezete- li se adres el n limba ceh.
0rbatul cu pr lung cobor ncet m#na st#ng.
-,ti american, nu-i aa-
(eva din felul n care articulase cuvintele l fcu pe )mith s se zb#rleasc.
-(orect.
-.sta-i bine, zise brbatul hotr#t. Toi americanii sunt bogai, n timp ce eu sunt srac. 1chii lui negri
licrir o clip n direcia lui Petrenko, dup care se ntoarser din nou ctre )mith. 'i dezgoli dinii ntr-un
rapid rictus de prdtor. .a c mi vei da servieta prietenului tu. (a un cadou, da-
->on, b#igui rusul din spatele lui. 1amenii tia nu sunt cehi.
0rbatul cu pr lung l auzi i ridica vesel din umeri.
-$r. Petrenko are dreptate. 'l felicit pentru perspicacitatea de care d dovad. (uitul rabatabil pe care l
ascunsese p#n atunci n palton iei acum la iveal, dintr-o singur micare lin. 'l deschise. 4ama prea
ascuit ca un brici. $ar eu tot vreau servieta aceea. Acum.
4a dracuK8 i spuse )mith n sinea lui, urmrindu-i cu s#nge rece pe cei trei brbai care ncepuser s-i
mpresoare. .mericanul se ddu uor napoi F i constat c atinsese parapetul nalt p#n la br#u al podului
care trecea peste r#ul *ltava. %u-i bine deloc, g#ndi el nverunat Prini nenarmai i depii numeric pe un
pod cufundat n cea. ntr-adevr, nu era c#tui de puin bine.
1rice sperane pe care le-ar fi putut avea n legtur cu posibilitatea de a le da pur i simplu servieta i de a
pleca apoi de-acolo vii i nevtmai se spulberaser c#nd l auzise pe cellalt brbat folosind at#t de firesc i
de sigur pe el numele lui Petrenko. .sta nu era o banal t#lhrie. 'n cazul n care nu se nela, bieii tia
erau nite profesioniti, iar profesionitii erau pregtii s nu lase niciodat martori vii n urma lor.
.mericanul se strdui s schieze un z#mbet.
-0ine, sigur.9 vreau s zic, dac pui problema aa. %u-i nevoie s fie nimeni rnit, nu-i aa-
-.i dreptate. %-avem nevoie de aa ceva, prietene, l asigur r#n!ind omul care avea cuitul. .cum, spune-i
bunului nostru medic s ne dea servieta aia.
)mith trase ad#nc aer n piept, simind cum i se accelereaz pulsul. 4umea din !urul lui pru s se opreasc,
n timp ce adrenalina i inunda vasele de s#nge, iuindu-i refle7ele. )e ncovoie, pregtit s primeasc atacul.
.cum8
-Poliia8 Poliia8 mugi americanul. .poi mai rcni nc o dat, sf#iind linitea cufundat n cea3 Poliia8
-%eghiobule8 m#r#i brbatul cu pr lung, fand#nd ctre american i repezind nainte m#na n care inea
cuitul.
<ipost#nd instantaneu, )mith se arunc ntr-o parte. 4ama cuitului licri razant pe l#ng faa lui. +usese c#t
pe ce8 4ovi apoi n disperare la interiorul ncheieturii e7puse a m#inii agresorului, tind terminaiile
nervoase.
.gresorul url de durere. (uitul i zbur din m#na brusc paralizat i czu pe pava!. :ic#ndu-se la fel de
repede, )mith se rsuci napoi, izbind cu o for teribil, cu cotul, drept n faa ngust a brbatului cu pr
lung. 1asele trosnir i s#ngele #ni. 2em#nd, omul se rostogoli napoi i czu ntr-un genunchi, pipindu-i
ruina nasului zdrobit, plin de s#nge.
+urios, cel de-al doilea brbat trecu pe l#ng eful su czut i se arunc i el la atac, cu propriul su pumnal.
)mith evit asaltul aplec#ndu-se i i aplic dumanului o cumplit lovitur de pumn drept sub coaste.
0rbatul se ncovoie brusc de durere i se mpletici. :ai nainte ca el s se dezmeticeasc, )mith l nfac
de spatele paltonului i l izbi cu capul de parapetul de piatr al podului. (omplet nucit sau grav rnit, omul
se prbui pe burt fr a mai scoate nici un sunet i rmase nemicat.
->on8 Pzea8
L
.uzind strigtul lui Petrenko, )mith se ntoarse fulgertor, tocmai la timp pentru a-l vedea pe rus
resping#ndu-l pe al treilea agresor cu disperate i necontrolate lovituri largi cu servieta. 'ns bucuria
slbatic din privirea lui Petrenko se topi, ls#nd loc spaimei, c#nd omul se uit n !os i vzu cuitul cu toat
lama nfipt n propriul su abdomen.
.poi, deodat, se auzi o singur mpuctur, reverber#ndu-se de-a lungul podului.
5ar drept n mi!locul frunii lui Petrenko apru brusc o gaur micu cu conturul nroit. +ragmente de os i
creier zburaser prin partea din spate a craniului su, antrenate de un glon de C76M mm, tras pe orizontal.
1chii i se duser imediat n fundul capului, dup care, cu m#inile ncletate pe serviet, rusul ucis se cltin
i czu pe spate peste para pet, rostogolindu-se n r#ul de dedesubt.
(u coada ochiului, )mith l zri pe primul agresor blbnindu-se din nou pe picioare. )#ngele i iroia pe
fa, picur#ndu-i apoi de pe brbia neras. 1chii lui ntunecai erau plini de ur i acum inea n m#n un
pistol, un vechi model sovietic F :akarov. /n tub golit de cartu zuruia ncet pe pava!ul neuniform.
.mericanul se ncord, contient c era de!a prea t#rziu. (ellalt brbat era prea departe de el F dincolo de
lungimea braelor sale. )mith se ntoarse brusc i se arunc de pe pod, dispr#nd cu capul nainte n cea. 'n
urma lui se auzir mai multe mpucturi. /n glon i uier pe l#ng ureche, iar un altul i strpunse haina,
produc#ndu-i o arsur dureroas n umr.
4ovi suprafaa *ltavei, st#rnind un nor alb de spum i de stropi i scufund#ndu-se apoi ad#nc n apele
aproape ngheate, negre ca smoala. $in ce n ce mai !os, brbatul alunec ntr-un vid de linite absolut i de
ntuneric total. .poi, curentul iute al r#ului l nfac n ghearele sale, t#r#ndu-l de haina sf#iat, de brae i
de picioare, rsucindu-l i rostogolindu-l n timp ce l ducea tot mai spre nord, departe de st#lpii masivi de
piatr ai podului.
Plm#nii l usturau de!a, t#n!ind dup aer. (u nd#r!ire, )mith ddu din picioare i din m#ini, lupt#ndu-se s-
i croiasc drum prin apa rece ca gheaa. 'ntr-un t#rziu, scoase capul la suprafa i rmase acolo o bun
bucat de vreme, g#f#ind i horcind, strduindu-se s-i o7igeneze mult ncercatul organism.
(aptiv nc n curentul puternic, se rsuci cu faa n direcia din care venise. Podul (arol nu se mai vedea n
cea, dar se auzeau ecourile strigtelor i glasurilor panicate reverber#nd pe r#u. Zgomotele mpucturilor
preau s-i fi trezit pe locuitorii Pragi din torpoarea dup-amiezii t#rzii. )mith scuip o gur de ap i
schimb direcia.
)e zbtu s se apropie de malul rsritean, lupt#nd din rsputeri s nainteze de-a curmeziul curentului care
l ducea la vale. Trebuia s ias c#t mai repede din ap F mai nainte ca frigul muctor s-i epuizeze
puterile. $inii ncepur s-i clnne pe msur ce gerul ptrundea prin mbrcmintea mbibat cu ap i
amenina cu hipotermia.
$up un lung rgaz de deznde!de, rmul pierdut n cea i se pru imposibil de atins cu forele care l lsau
rapid. (ontient c timpul trecea acum e7trem de repede pentru el, )mith fcu nc un ultim i disperat efort.
$du din nou din picioare, iar de data asta m#inile lui slbite atinser un banc de noroi i de pietricele, de pe
malul apei. 'ncord#ndu-i ultimele puteri, brbatul se tari afar din *ltava, pe o ngust ntindere cu iarb i
copaci ngri!ii, zon aparin#nd evident unui mic parc de pe rmul r#ului.
$#rd#ind i simind mari dureri n toi muchii, se rostogoli cu faa n sus i rmase locului, uit#ndu-se la
cerul cenuiu i uniform. :inutele treceau i el se ls purtat prea e7tenuat pentru a merge mai departe.
'n momentul acela, )mith auzi o e7clamaie de uluire. Tresrind, ntoarse capul i vzu o femeie scund, n
v#rst, nfofolit ntr-o hain de blan, holb#ndu-se n !os la el, ntr-o combinaie de team i stupefacie. /n
celu apru i el la picioarele btr#nei, adulmec#nd curios. .erul din !urul lor prea tot mai ntunecat cu
fiecare secund.
-Poliia, se for el s articuleze printre dinii care i clnneau.
0tr#na fcu ochii mari.
.pel#nd la toate cuvintele st#lcite din limba ceh pe care le tia, )mith reui s opteasc3
-(heam poliia.
'nainte de a apuca s mai spun i altceva, brbatul se cufund ntr-o bezn ad#nc.
Sediul Comandamentului Operaional de !ord,"ernihiv, #craina
*reme de patru sute de ani, &ernihiv a fost supranumit Goraul princiarH, servind drept capital fortificat
pentru principatele din inima <usiei kieviene, apusa confederaie a vikingilor care se fcuser stp#ni pe
teritoriile care vor deveni mai t#rziu <usia i /craina. (#teva dintre frumoasele ei catedrale, biserici i
mnstiri dateaz nc din secolele al unsprezecelea i al doisprezecelea, iar turnuleele lor ascuite i
cupolele aurii confer o calm elegani .ticului orizont al oraului. 'n fiecare an, multe autocare pline de
turiti fac scurta e7cursie de la &iev, aflat la o sut patruzeci de kilometri mai la sud, pentru a admira
anticele bi!uterii arhitectonice i opere de art monumental din &ernihiv.
Puini dintre aceti turiti au remarcat vreodat un comple7 izolat de cldiri din beton i oel construite n era
sovietelor la periferia oraului. .cute, nuntrul unui perimetru aprat de un gard din s#rm ghimpat, pzit
de soldai narmai p#n-n dini, se afl centrul administrativ al uneia dintre cele trei principale organizaii
combatante ale armatei ucrainene F i anume (omandamentul 1perativ de %ord. )oarele asfinise de mult,
iar luminile erau nc aprinse n tot comple7ul. .utomobile oficiale, purt#nd stegulee cu nsemnele tuturor
unitilor militare importante aflate n subordine, umpleau p#n la refuz zona de parcare aferent cldirii
centrale cu trei eta!e a comandamentului, construcie luminat de reflectoare.
'n interiorul cldirii, maiorul $mitri Poliakov sttea ntr-o margine a unei aglomerate sli de edine. 'i
alesese cu gri! poziia care i asigura cel mai bun contact vizual cu eful lui, generalul-locotenent .leksandr
N
:arciuk, omul aflat la conducerea (omandamentului 1peraional de %ord al armatei. :aiorul, t#nr i nalt,
i verific nc o dat mapa de sub bra, asigur#ndu-se c avea acolo orice raport i orice proiect de ordin de
care generalul ar fi putut s aib nevoie n cursul acelei ntruniri militare de urgen. Poliakov era pe deplin
contient c :arciuk era un otean profesionist, sever i pretenios, unul care avea pretenia ca principalul
su colaborator militar subordonat s fie pregtit s rspund instantaneu oricrei nevoi sau oricrui ordin.
:arciuk, ofierii importani din statul su ma!or i efii de brigad i de divizie din (omandamentul de %ord
edeau pe trei laturi ale unei mese mari, rectangulare, de conferin. 1 hart detaliat a zonei lor de aciune
era at#rnat pe un suport, la captul respectivei mese. +iecare ofier de rang nalt avea n fa propria map
cu documentele pentru ntrunire, c#te o scrumier i un pahar cu ceai fierbinte. Iigrile fumegau pe
ma!oritatea scrumierelor.
-%u ncape nici o ndoial c at#t ruii, c#t i belaruii i-au ntrit drastic securitatea de-a lungul granielor
comune cu noi, continu vorbitorul, un colonel plin. .rt cu bul indicator mai multe locuri de pe hart.
.u blocat fiecare punct minor de trecere, de la $rob!anka, aici, n nord i p#n la ;arkov, n partea de est.
Traficul este permis doar pe la punctele de control de pe marile autostrzi principale F i chiar i pe-acolo
numai n urma unor minuioase verificri. :ai mult, omologii mei din comandamentul vestic i din cel sudic
mi-au adus la cunotin c i n sectoarele lor situaia se prezint asemntor.
-5ar ruii nu se mulumesc numai cu at#t, interveni ngri!orat unul dintre ofierii din partea cea mai
ndeprtat a mesei. .cesta comanda o brigad din +orele de .coperire, o nou formaiune militar
multispecializat, alctuit din trupe de recunoatere, cu elicoptere de supraveghere i de atac, precum i din
uniti de infanterie narmate cu rachete antitanc. Posturile mele avansate au remarcat fore de recunoatere
de mrimea unor companii i chiar a unor batalioane, oper#nd n mai multe puncte de-a lungul frontierei.
.cestea par s ncerce s localizeze cu precizie staiile de lucru ale detaamentelor noastre pentru asigurarea
securitii graniei.
-%u trebuie s negli!m nici atenionrile primite din partea americanilor cu privire la zvonurile despre
micrile acelea masive de trupe, mai adug un alt colonel. 2oarnele ncruciate de pe epoleii lui l
identificau drept membru al Trupelor de Transmisiuni, dar asta nu era dec#t o acoperire, n realitate,
respectivul era eful departamentului de contrainformaii militare al (omandamentului de %ord.
Toi cei aflai n !urul mesei ddur din cap. .taatul militar american de la &iev le furnizase informaii
suger#nd c unele dintre unitile militare ruseti de elit ale aviaiei, blindatelor i trupelor de infanterie
mecanizat se volatilizaser fr urm de pe amplasamentele lor obinuite din !urul :oscovei. %-au putut fi
confirmate acele informaii, totui ele se dovedeau e7trem de nelinititoare.
-"i care ar fi e7plicaia oficial a ruilor pentru toat aceast activitate neobinuit- ntreb un masiv
comandant al unei divizii de tancuri, aezat chiar l#ng eful contrainformaiilor. )e aplecase nainte i
luminile din tavan se reflectar din chelia lui lucioas.
-&remlinul pretinde c micrile astea sunt doar msuri de precauie mpotriva terorismului, rspunse ncet
generalul-locotenent :arciuk, scutur#nd scrumul igrii. .vea glasul rguit, iar gulerul nalt al uniformei
era ptat de sudoare.
:aiorul Poliakov i ascunse o ncruntare ngri!orat. (hiar i la cincizeci de ani, generalul era de obicei un
brbat puternic i sntos, ns acum era bolnav F ba chiar foarte bolnav. %u fusese n stare s mn#nce
nimic toat ziua. 5nsistase totui s convoace aceast ntrunire de sear.
-, doar o afurisit de grip, $mitri, h#r#ise :arciuk. 1 s fac abstracie de ea. .cum ns, conte7tul militar
mi solicit ntreaga atenie. 'mi cunoti regula3 datoria nainte de toate.
(a orice soldat disciplinat care primise un ordin, Poliakov dduse din cap i se supusese. (e altceva ar fi
putut s fac- "i totui acum, uit#ndu-se la eful su, ncepea s cread c ar fi trebuit s ncerce s insiste
mai mult ca s-l conving s se lase consultat de un medic.
-"i avem noi oare ncredere n bunii notri prieteni i vecini, ruii, .leksandr- ntreb ipocrit comandantul
diviziei de tancuri. : refer la aceste aa-zise msuri antiteroriste.
:arciuk ridic din umeri. P#n i acest nensemnat gest pru s-i solicite un efort.
-Terorismul constituie o ameninare serioas. (ecenii i nu numai ei, vor lovi :oscova i interesele acesteia
oric#nd i oriunde vor putea. "tim asta cu toii. 1mul tui h#r#it, se opri o clip s-i trag rsuflarea, apoi se
for s continue, ns eu nu am vzut, nici de la guvernul nostru i nici din partea ruilor nii, nici o
informaie care s !ustifice o at#t de febril activitate i de o asemenea amploare.
-"i-atunci noi ce ar trebui s facem- murmur un alt ofier.
-.tunci ne vom lua i noi propriile precauii, i rspunse pe un ton funest :arciuk. $ac nu pentru altceva,
mcar pentru a ne arta deschis atitudinea fa de Iarul *iktor i fa de acoliii acestuia de la :oscova. 1
mic demonstraie de for din partea noastr ar trebui s contribuie la descura!area oricrei eventuale
idioenii din direcia &remlinului. 2eneralul se ridic i se ntoarse nspre hart. Pe frunte i se rostogoleau
stropi mari de sudoare. )e fcuse pm#ntiu la fa. "i se cltin.
Poliakov ddu s se repead, ns generalul i fcu un gest s renune.
-%u-i nimic, $mitri, murmur el. .m avut doar o mic ameeal, asta-i tot.
)ubordonaii lui schimbar priviri ngri!orate.
:arciuk se sili s afieze un sur#s chinuit.
-(e s-a nt#mplat, domnilor- %-ai mai vzut niciodat p#n acum un om gripat- Tui nc o dat, dar acum
prelung i convulsiv, rm#n#nd cu capul aplecat i cut#nd s-i recapete suflul. 0rbatul ncerc din nou s
schieze un z#mbet. %u v facei gri!i, am s ncerc s nu rsuflu n direcia voastr.
O
*orbele sale st#rnir c#teva r#sete ncordate.
<evenindu-i treptat, generalul se aplec i se spri!ini n m#ini.
-.scultai-m acum cu atenie, le spuse celor prezeni, lupt#ndu-se din greu pentru fiecare cuv#nt rostit.
'ncep#nd din aceast sear, ceva mai t#rziu, vreau ca toate diviziile i brigzile combatante s intre n stare
de alert i mai accentuat. Toate permisiile i nvoirile de personal trebuie contramandate. Toi ofierii
plecai indiferent pe ce motiv din unitile lor vor fi rechemai la datorie F imediat. 5ar p#n n zorii zilei de
m#ine vreau ca fiecrui tanc operativ, fiecrui vehicul de lupt al infanteriei i fiecrei guri de foc
autopropulsate a acestui comandament s i se fac plinul cu combustibil i cu muniie. 4a fel i cu toate
elicopterele de transport i de lupt capabile s zboare. 1dat ce aceste lucruri vor fi ndeplinite, unitile
voastre vor ncepe s se deplaseze de urgen n zonele lor de desfurare pe timp de rzboi, pentru a lua
parte la manevrele speciale de iarn.
-*a costa scump aducerea at#tor trupe n stare de pregtire complet de lupt, i atrase linitit atenia eful
statului su ma!or. ,7trem de scump. Parlamentul ne va lua serios la ntrebri. 0ugetul de aprare din acest
an este foarte restr#ns.
-4a naiba cu bugetul8 ltr :arciuk, ncord#ndu-se de iritare. "i s-i ia dracuK i pe toi politicienii de la
&iev8 $atoria noastr este aceea de a ne apra patria i nu de a ne g#ndi la bugete. 0rusc, se nvinei i mai
mult la fa i se cltin din nou. Tremura vizibil, rvit de un val de groaznic durere, dup care se fr#nse
de mi!loc, prbuindu-se cu faa n !os pe masa de edine. 1 scrumier se fcu ndri pe pardoseal,
mprtiind scrumul i mucurile de igar pe covorul uzat.
1fierii uluii srir n picioare, bulucindu-se cu toii n !urul comandantului lor czut.
Poliakov se nghesui printre ei, nemailu#nd n seam rangurile. :aiorul atinse uor umrul lui :arciuk,
pun#ndu-i dup aceea o m#n pe frunte i retrg#ndu-i-o instantaneu. )e holb, uluit.
-)f#nt +ecioar8 opti el. 2eneralul arde cumplit.
-'ntoarcei-l cu faa-n sus8 suger cineva. "i mai lrgii-i cravata i gulerul. 4sai-i spaiu ca s poat respira.
:ic#ndu-se iute, Poliakov i un alt a!utor cu grad inferior se supuser pe dat, n graba lor de a-l desface la
g#t sf#iindu-i cmaa i nasturii de la tunic. (#nd aprur la iveal pri din g#tul i din pieptul lui
:arciuk, se auzir de peste tot e7clamaii de stupefacie. Pielea generalului era aproape n ntregime
acoperit de rni deschise i s#nger#nde.
Poliakov nghii spasmodic n sec, strduindu-se din rsputeri s nu vomite. )e ntoarse, uit#ndu-se n alt
parte.
-(hemai un doctor8 url brbatul, oripilat de ceea ce vzuse. Pentru numele lui $umnezeu, s cheme cineva
imediat un doctor8
(#teva ore mai t#rziu, maiorul $mitri Poliakov edea aplecat n fa, pe o banchet din holul de l#ng
salonul de terapie intensiv al )pitalului (linic din 1blast. $eprimat i cu privirile mpien!enite, se holba la
plcile de gresie crpate ale pardoselii holului, ignor#nd nfundatele i ininteligibilele apeluri stridente de la
staia de amplificare, chem#nd periodic diveri doctori i asistente n diferite pri ale cldirii.
'n c#mpul vizual al lui Poliakov apru la un moment dat o pereche de cizme impecabil lustruite. 1ft#nd,
maiorul i ridic privirea i vzu un ofier cu o fa ngust i aspr, uit#ndu-se la el cu vdit dezaprobare.
1 fraciune de secund i iei din fire, apoi zri ns cele dou stele de general locotenent pe epoleii brodai
cu alb i rou de pe umerii celuilalt i sri deodat n poziie de drepi. Trase umerii napoi i i nl brbia,
rm#n#nd n picioare, cu atenia ncordat.
-Tu trebuie s fii Poliakov, principalul aghiotant al lui :arciuk, se rsti cellalt. %u era o ntrebare.
:aiorul ddu din cap hotr#t, atent n continuare.
-$a, domnule.
-%umele meu este Timoenko, zise cu rceal ofierul cu faa ngust i mult mai scund dec#t el. 2eneral-
locotenent ,duard Timoenko. .m fost trimis de la &iev s preiau comanda aici, at#t din ordinul ministrului
.prrii, c#t i al preedintelui nsui.
Poliakov se strduia s-i mascheze disperarea. Timoenko era cunoscut n tot corpul ofieresc al armatei
drept un activist politic, unul dintre sutele de activiti rmai nc dinainte ca /craina s-i fi redob#ndit
independena n urma dezintegrrii /niunii )ovietice. <eputaia lui n calitate de comandant operativ era
!alnic. (ei care i nduraser conducerea vorbeau cu amrciune despre un brbat preocupat mai degrab de
aspectele formale dec#t de pregtirea pentru o lupt adevrat. 'n ultima vreme, omul i petrecuse cea mai
mare parte din timp n diverse posturi din :inisterul .prrii, mut#ndu-i energic h#rtiile dintr-o parte n
cealalt a mesei sale, asigur#ndu-se permanent c politicienii influeni l consider indispensabil.
-(are este starea actual a generalului :arciuk- l ntreb Timoenko.
-2eneralul nc nu i-a recptat cunotina, domnule, raport fr nici o tragere de inim Poliakov. "i dup
c#te spun medicii, semnele sale vitale se deterioreaz rapid. P#n acum nu rspunde la nici un tratament.
-'neleg, pufni Timoenko, ntorc#nd capul ca s contemple cu dispre privelitea mohor#t a holului. $up o
clip, se uit din nou la brbatul mai t#nr. $ar ce cauz are aceast nefericit boal- (hiar nainte de a pleca
de la &iev, mi-au a!uns la urechi tot felul de prostii, n legtur cu o posibil iradiere.
-'nc nu tie nimeni, recunoscu Poliakov. )pitalul i face o serie de analize, ns rezultatele acestora s-ar
putea s mai nt#rzie c#teva ore, poate chiar zile.
Timoenko ridic o singur spr#ncean sur.
-'n cazul acesta, domnule maior, mi dai voie s-i sugerez c nu mai are nici un rost s b#ntui pe coridoarele
M
astea precum un celu de companie rtcit- 2eneralul :arciuk o s supravieuiasc F sau o s moar. 5ar
eu sunt c#t se poate de sigur c va face acest lucru la fel de bine cu sau fr prezena dumitale aici. 0rbatul
z#mbi subire. 'ntre timp, se pare c a avea i eu nevoie de un aghiotant, cel puin p#n ce am s descopr
un t#nr ofier mai eficient i mai merituos.
Poliakov se strdui s ignore ofensa. $du simplu din cap, fr nici o e7presie i spuse3
-$a, domnule. 1 s ncerc s fac tot posibilul s v fiu de folos.
-0ine. Timoenko ddu din cap n direcia ieirii, adug#nd3 :aina mea oficial m ateapt afar. .i putea
veni chiar acrim cu mine la sediul comandamentului. "i odat a!uni acolo, a vrea s-mi aran!ezi o
ncartiruire temporar. .m ncredere c mi vei gsi ceva confortabil. Poi goli biroul lui :arciuk i poi face
acolo o curenie-lun m#ine de diminea devreme, nainte dea veni eu.
-$ar9 ncepu Poliakov.
:icuul i nenduplecatul general l privi lung.
-$a, m#r#i el. (e mai este, domnule maior-
-(um rm#ne ns cu problema ruilor- "i cu situaia de la frontier- l ntreb Poliakov, fr a mai ncerca
s-i ascund surprinderea. 2eneralul :arciuk inteniona ca la prima or m#ine de diminea toate unitile
de lupt ale (omandamentului s fie desfurate n zonele lor de manevr.
Timoenko se ncrunt i rspunse3
-$a, aa nelesesem i eu. <idic din umerii si nguti. 0ineneles c am anulat toate ordinele alea, de
ndat ce am sosit aici. 1mul ddu din cap n der#dere. (ine a mai auzit de manevre cu toate efectivele n
toiul iernii- "i cu tot consumul i uzura unor echipamente costisitoare pe care le presupune o asemenea
aciune- 5ar totul numai din pricina c#torva oapte paranoice- %ebunie curat. %ici nu-mi pot nchipui ce era
n capul lui :arciuk. +ebra trebuie s-i fi afectat i creierul. %umai la facturile pentru combustibil dac ne-
am g#ndi i tot ar fi fost totalmente inacceptabil respectiva aciune.
.cestea fiind zise, noul conductor al (omandamentului 1perativ de %ord al armatei ucrainene se ntoarse
hotr#t pe clc#ie i plec ano, ls#ndu-l pe maiorul $mitri Poliakov s se uite dup el cu o spaim
cresc#nd.
Pentagonul
(aporalul :attheP $empseE, din forele de poliie ale Pentagonului, fluiera n surdin n timp ce i fcea
rondul de noapte de-a lungul labirinticelor i linititelor culoare ale imensei cldiri. ,ra schimbul su
preferat. Pentagonul nu se nchidea niciodat cu adevrat, iar pe sub uile multor birouri se mai vedea lumina
aprins, dar larma din timpul zilei i aglomeraia i agitaia obinuite aici dispreau n orele de pe la miezul
nopii.
:icul radioreceptor fi7at la urechea sa c#r#i deodat strident.
-$empseE, sunt :illiken.
$empseE rspunse vorbind n emitorul pe care i inea n m#n.
-)pune, sergent, te ascult.
-$ispeceratul ne semnaleaz o urgen, dintr-un birou aparin#nd direciei de spri!in >() de la $5.. (ineva
de-acolo a format numrul C66, dup care a lsat receptorul alturi. Telefonistei i s-a prut c se aude
respiraia cuiva, ns nu i-a rspuns nimeni. . vrea s te duci la faa locului i s verifici situaia.
$empseE se ncrunt. (ele c#teva ncperi de lucru ale .geniei de 5nformaii a :inisterului .prrii ?$5.@
constituiau o zon e7trem de delicat F unde intrarea era de obicei interzis celor care nu aveau autorizaie
special cel puin pentru acces n locuri )trict )ecrete. ,l era autorizat s treac peste respectivele restricii n
cazul n care acest lucru se impunea, ns a merge acolo nsemna s st#rneti un cuib de viespi. (hiar dac n-
ar fi dec#t o alarm fals, el ar urma s-i petreac urmtoarele c#teva ore complet#nd formulare de
anga!ament de pstrare a secretului i suport#nd un lung interogatoriu.
0rbatul oft i o lu din loc.
-.m pornit-o ntr-acolo.
$empseE se opri n faa uilor de intrare ncuiate ale comple7ului de birouri ale $5.. Pe panoul instalaiei
electronice de securitate era aprins un semnalizator rou strlucitor. 1ricine ar fi ncercat s intre cu fora
acolo ar fi declanat automat alarma n toat masiva cldire, ncrunt#ndu-se nc o dat, omul scoase din
buzunarul uniformei cartela special de acces n calitate de poliist i o trecu prin aparatul de deblocare a
uii. )emnalizatorul i schimb culoarea din rou n galben, indic#ndu-i c i se acordase permisiunea de
intrare n caz de urgen.
0rbatul depi intrarea de siguran i se trezi ntr-un alt coridor, acesta duc#nd i mai ad#nc n cldire,
coridor n care se deschideau mai multe ui de sticl antizgomot. )ilenios, poliistul se deplas iute n
direcia biroului pe care sergentul su i-l identificase drept surs a apelului de urgen, strduindu-se din
rsputeri s nu se uite prea ndeaproape la nimic din camerele pe l#ng care trecea.
Pe ua ncperii unde fusese trimis citi3 $5<,(I5. P,%T</ 5%+1<:.I55 (/<,%T, F ),(I5/%,.
</)5.. $empseE cunotea destule despre diversele mecanisme ale spiona!ului c s-i dea seama c brbaii
i femeile care lucrau acolo erau direct responsabili de informarea ministrului .prrii i a celorlali efi a
statului su ma!or cu privire la toate evoluiile militare i politice semnificative. ,rau foarte buni analiti,
nsrcinai s alture toate fragmentele de informaii obinute de la agenii din teritoriu, din fotografiile luate
prin satelit i din transmisiile interceptate F radio, telefonice i prin calculator.
-Poliia8 strig el c#nd intr n birou. ,ste cineva aici- .lo8-
(aporalul se uit cu luare-aminte de !ur mpre!ur. (amera era o aglomerare de mese de lucru, scaune,
C
dulapuri de dosare i computere.
*ocea ndeprtat a operatoarei de la urgene, care ncerca nc s obin un rspuns, l ghid ctre un birou
din colul opus al ncperii.
Pe biroul acela i n !urul lui, pe podeaua mochetat, erau risipite zeci de dosare cu documente i copii de
fotografii luate prin satelit. 'n ciuda eforturilor sale, caporalul nu putu s nu citeasc etichetele c#torva dintre
ele3 divizia a patra de T.%(/<5 $, .PQ<.<, F (.%T1%.:,%T/4 $, 4. %.<1-+1:5%)&,
5%T,<(,PTQ<5 $, ),:%.4, F 0<52.$. JL )P,I%.Z, .%.45Z. T<.+5(/4/5 +,<1*5.< F
$5)T<5(T/4 :545T.< :1)(1*.. "tampile roii indicau c toate erau clasificate n categoria strict
secret sau chiar mai mult.
$empseE se nfiora. 5ntrase n belea.
(alculatorul de pe birou bolborosi ceva n surdin, iar un screen-saver ascunse coninutul documentului pe
care l avea deschis cel care lucrase acolo. Poliistul avu mare gri! s nu ating nimic din prea!ma
computerului. .poi se uit n !os.
5ar acolo zcea un brbat mai n v#rst, chircit l#ng un scaun rsturnat. Pielea de pe faa i de pe g#tul lui
era ptat ciudat. 1mul gemu. 1chii i licrir c#nd ridic puin pleoapele, apoi le nchise c#nd i pierdu
cunotina i i reveni iar i iar. :#na lui era nc ncletat pe receptorul telefonului. $in prul des i sur
czuser smocuri, d#nd la iveal groteti poriuni de chelie, acoperite cu o iritaie de un rou-aprins.
$empseE puse un genunchi pe podea, privindu-l mai ndeaproape pe brbatul bolnav. Poliistul i cut
pulsul F btea rapid i neregulat sub degetele lui. 0rbatul n!ur n g#nd i i nfac staia de radio.
-)ergent, sunt $empseE8 .m nevoie aici de o echip medical, urgent8
1$ februarie
Moscova
Turnurile i turnuleele mpodobite ale cldirii de locuine &otelniceskaia se nlau mult deasupra oraului,
oferind o nentrecut privelite spre vest, peste r#ul :oscova, ctre pereii din crmid roie i cupolele
aurii i acoperiurile uguiate ale &remlinului. Zeci de farfurii de satelit i antene de radio i de microunde
rsreau din toate spaiile relativ libere ale comple7ei faade. &otelniceskaia era una dintre cele G"apte
)uroriH masive ale lui )talin F apte blocuri enorme i foarte nalte, construite n !urul :oscovei n anii KLR,
pentru a ncheia ceea ce dictatorul tot mai avid de putere socotea a fi o umilire a zg#rie-norilor din )tatele
/nite.
1dinioar reedin pentru oficialitile partidului comunist i pentru efii industriei grele, imensa construcie
cu foarte multe eta!e era locuit acum n cea mai mare parte de strinii bogai i de membrii noii elite ruseti
guvernamentale i de afaceri F adic de cei care i puteau permite s plteasc enormele chirii ale
apartamentelor de lu7, chirii care se ridicau la mai multe mii de dolari americani lunar. 4a nivelurile cele mai
de sus, imediat sub v#rful turnului central, mpodobit cu o strlucitoare stea aurie, preurile erau doar la
ndem#na celor mai bogai i mai puternici oameni. Pentru a aduce i mai muli bani, mai multe apartamente
de la ultimul eta! fuseser transformate n sedii ale reprezentanelor unor corporaii de mare prestigiu.
4#ng o fereastr a unuia dintre aceste renovate apartamente cu birouri de lu7 de la ultimul eta! sttea un
brbat nalt i bine cldit. Prul lui de un blond-deschis era strbtut de uvie crunte, culoare care se
potrivea foarte bine cu aceea a ochilor si cenuii ca gheaa. Privea ncruntat spre oraul ntunecat. 4unga
noapte de iarn inea nc :oscova n ncletarea ei geroas, dar cerul devenea ceva mai alburiu.
/n telefon cu linie securizat #r#i deodat pe biroul alturat. /n afia! digital ataat telefonului clipi i se
trezi la via, identific#ndu-l pe cel care suna. 0rbatul se ntoarse i ridic receptorul.
-.ici :oscova /nu. $-i drumul8
-Praga /nu la telefon, rosti nfundat o voce nazalizat. Petrenko e mort.
0rbatul blond z#mbi.
-0ine. "i materialele pe care le-a furat de la spital- +iele cazurilor i mostrele biologice-
-)-au dus, raport hotr#t Praga /nu. 4e avea ntr-o serviet care a czut n r#u odat cu Petrenko.
-.tunci nseamn c s-a ncheiat ntreaga poveste.
-%u chiar, zise rar cellalt. 'nainte de a a!unge noi la el, Petrenko i aran!ase de!a o ntrevedere cu un alt
doctor, un american venit la aceeai conferin. (ei doi stteau de vorb c#nd am srit noi pe ei.
-"i-
-.mericanul a scpat cu via din ambuscada noastr, recunoscu cu prere de ru Praga /nu. ,l se afl acum
n custodia poliiei cehe, care i asigur protecia.
0londul mi!i ochii.
-"i c#t de mult a aflat-
0rbatul cunoscut drept Praga /nu nghii cu greu n sec.
-%u sunt foarte sigur. (redem c Petrenko a apucat s-i spun c#te ceva despre decese p#n s sosim noi
acolo. )untem de asemenea foarte siguri c rusul avea de g#nd s-i dea americanului fiele medicale i
mostrele.
:oscova /nu nclet i mai tare m#na pe receptor.
-"i cine mai e i americanul sta bgat pe fir- se rsti el.
-'l cheam >onathan )mith, rspunse cellalt. Potrivit datelor despre participanii la conferin, este medic
militar F cu gradul de locotenent-colonel F i lucreaz la unul dintre institutele lor ca specialist n boli
infecioase.
)mith- 0londul se ncrunt. .vu vag impresia c mai auzise acest nume, dar unde- Prea c transmite un
6R
semnal de alarm undeva departe. $du impacientat din cap. .vea alte preocupri mai urgente.
-"i ce face acum poliia ceh-
-$rogheaz r#ul.
-'n cutarea servietei-
-%u, replic Praga /nu. .vem un informator n interiorul conducerii poliiei cehe. Pentru moment, nu caut
dec#t cadavrul lui Petrenko. $in nu se tie ce motive, americanul i ine gura n legtur cu ceea ce i-a
relatat rusul.
0rbatul blond se zg#ia din nou pe fereastr.
-"i vor gsi ceea ce caut-
-:ai cur#nd sau mai t#rziu, cadavrul tot va aprea, accept cellalt. $ar sunt absolut sigur c servieta a
disprut pentru totdeauna. *ltava este un r#u larg, cu un curent e7trem de rapid i de puternic.
-Pentru binele tu, sper sincer s ai dreptate, zise ncet blondul.
-$ar cu americanul acela, )mith, cum rm#ne- ntreb Praga /nu dup o clip de linite st#n!enitoare. .r
putea deveni o mare problem pentru noi.
0londul se ncrunt din nou. .sta era c#t se poate de adevrat. :edicul american s-ar putea s nu le fi spus
e4 nc autoritilor cehe despre ceea ce aflase de la Petrenko, ns nu ncpea nici o ndoial c p#n la
urm avea s raporteze totul serviciilor de informaii ale rii sale i faptul c rusul fusese ucis. "i atunci,
(5. i ceilali vor ncepe mai mult ca sigur s se intereseze ndeaproape de noi veti despre alte victime ale
acestei misterioase boli. /n risc pe care el i oamenii lui nu i-l puteau asuma. )au cel puin nu nc.
0rbatul cu numele de cod :oscova /nu hotr n sinea lui. .a s fie8 1 aciune pe fa mpotriva
numitului )mith ar fi periculoas. 'n cazul n care acesta disprea sau murea, atunci poliia din Praga ar
ncepe cu siguran s-i pun i mai multe ntrebri incomode n legtur cu asasinarea lui Petrenko,
transmi#ndu-le dup aceea mai departe, la Sashington. 'ns ar fi i mai periculos pentru ei s-l lase n via.
-+acei tot posibilul pentru a-l elimina definitiv pe american, ordon el sec. $ar avei gri! ca de data asta s
nu mai lsai n turn nici un martor n via.
Praga
:ica ncpere de interogatorii aflat n spatele principalei secii de poliie din Praga de pe strada &onvikka
6J era foarte srac mobilat F doar dou scaune uzate din plastic i o veche mas de lemn, plin de crestturi,
de scobituri i de semnele de arsur lsate de nenumratele igri negli!ent stinse pe suprafaa ei. >on )mith,
ntr-o pereche de pantaloni largi, mprumutai i un tricou, edea eapn pe unul dintre cele dou scaune.
P#n i cea mai mic micare l fcea s fie neplcut contient de rnile i contuziile sale dureroase.
)e ncrunt. (#t timp aveau de g#nd autoritile cehe s-l mai rein aici- 'n cmru nu e7ista nici un ceas,
iar ceasul su de m#n se deteriorase iremediabil n urma scufundrii n apele ngheate ale *ltavei. <idic
privirea. :eschina lumin care intra acum prin unica ferestruic din partea de sus a peretelui arta c se
iviser de!a zorile.
)mith se lupt s-i reprime un cscat. $up ce l salvaser de pe malul r#ului, poliitii cehi i luaser
declaraia despre atacul mielesc care se soldase cu moartea lui Petrenko, apoi aduseser un doctor ca s-i
panseze zg#rietura lsat de glon pe umr. 'n cursul acestui proces, toate bunurile lui, inclusiv portofelul,
paaportul i cheia camerei sale de la hotel, i fuseser luate i duse pentru a-i fi Ginute n siguranH. 'ntre
timp se fcuse aproape miezul nopii i, dup ce i fusese adus drept cin t#rzie o farfurie de sup, i se
GsugeraseH s foloseasc patul dintr-una din celulele lor de detenie, pustii acum. ,l z#mbi str#mb,
amintindu-i de lunga noapte rece i aproape n totalitate lipsit de somn.
(el puin ns i lsaser ua descuiat, ca s-i arate c#t se putea de limpede c nu era chiar arestat, ci Gdoar
a!uta autoritile, d#ndu-le informaiile necesareH. /ndeva n apropiere se auzir bt#nd nite clopote,
probabil, de la 0iserica )f#nta /rsula, chem#ndu-i pe credincioi la slu!ba de diminea i pe copii la
cursurile colii mnstirii de maici, nvecinat. (a la un semn, n momentul acela se deschise ua i intr un
ofier de poliie subirel, cu nite ochi splri, impecabil n uniforma lui frumos clcat. Pantalonii gri
deschis, cmaa albastr, cravata neagr cu nodul ngri!it fcut, precum i sacoul de o nuan de gri ceva mai
nchis dec#t pantalonii, l ncadrau n categoria membrilor Poliiei :unicipale din Praga F cea mai puternic
dintre cele dou organizaii rivale pentru aplicarea legilor n capitala (ehiei. ,cusonul de identificare prins la
piept l prezenta drept 5nspectorul Tomas &arasek. )e aez dega!at pe scaunul din faa lui )mith.
-0un dimineaa, colonele, i se adres firesc ofierul de poliie, ntr-o englez curat i inteligibil. 'i ntinse
lui )mith peste mas dou schie de portrete-robot, desenate de artistul plastic al poliiei. Te rog s-mi spui
ce prere ai despre aceste dou desene. .u fost realizate pe baza descrierilor pe care le-ai dat asear colegilor
mei. Ii se pare c se potrivesc cu ceea ce i mai aminteti acum n legtur cu brbatul despre care afirmi c
l-a omor#t pe dr. Petrenko-
)mith lu cele dou desene i le e7amin cu atenie. Primul nfia figura unui brbat cu prul lung i
nc#lcit, cu ochi ntunecai i triti i cu un mic cercel n form de craniu. (el de-al doilea desen era identic
cu primul, cu deosebirea c artistul aplicase un pansament peste ceea ce prea a fi un nas foarte ru zdrobit i
mai adugase contuzii i v#nti mpre!ur. .mericanul ddu apoi din cap.
-,l este, nu ncape nici o ndoial.
-.tunci este unul dintre romi, i spuse linitit &arasek. 0tu uor cu degetul n cele dou desene. (red c n
ara ta i s-ar spune igan.
)mith ridic privirea, surprins.
-4-ai i identificat pe individ-
66
-%u i tim numele, recunoscu ofierul. 'n evidenele noastre nu apare nici unul care s se potriveasc e7act
cu descrierea. $ar cercelul, prul, mbrcmintea9 toate astea sunt indicii care spun c este unul din neamul
lor. 1mul fcu o grimas. Prin nsi natura lor, romii sunt nite delincveni. (hiar i copiii lor cei mai mici
sunt crescui ca s a!ung t#lhari mruni, hoi de buzunare sau ceretori. %u sunt nimic dec#t nite
turbuleni, nite gunoaie i nite parazii.
)mith fcu un efort i i camufl dezgustul fa de acea nechibzuit intoleran. (u toate greelile lor c#t se
poate de reale, romii, un neam de nomazi dezrdcinai i lovii de srcie, au fost curent folosii ca api
ispitori de societile mai bogate i mai aezate prin care vagabondau. ,ra un !oc vechi i mult prea adesea
unul letal.
-:oartea doctorului Petrenko nu a survenit n urma unui act de t#lhrie mrunt, spuse el prudent, pstr#ndu-
i cumptul. . fost mai degrab un asasinat sv#rit cu s#nge rece. $ac i reaminteti cumva, cei trei
indivizi i cunoteau numele. 5ar acest lucru mie unuia mi se pare prea al naibii de personal pentru o simpl
band de hoi.
&arasek ridic din umeri.
-)-ar putea ca ei s-l fi urmrit nc de la ieirea din hotel p#n pe Podul (arol. 0andele astea de strad
alctuite din romi i t#lhresc adeseori pe turiti, mai ales dac ntrevd obinerea unei przi bogate.
(eva din felul n care rostise cehul vorbele acelea i sun fals lui )mith. ,l ddu din cap.
-%ici dumneavoastr nu credei cu adevrat toate prostiile astea pe care le debitai, nu-i aa-
-.a vi se pare- .tunci ce ar trebui s cred- ntreb linitit cellalt brbat. (ehul l e7amin cu mare atenie.
.vei o teorie proprie n aceast privin, colonele- /na pe care poate c v-ar plcea s mi-o mprtii i
mie-
)mith rmase tcut. )e afla pe un teren minat. ,7istau nite limite p#n la care putea vorbi cu acest brbat
fr nici un pericol. ,ra sigur c Petrenko fusese ucis pentru a fi oprit s transmit cuiva fiele medicale i
mostrele biologice pe care le terpelise de la :oscova, dar nu e7ista nici o dovad concret care s susin
aceast afirmaie. .t#t rusul, c#t i servieta lui dispruser n apele nvolburate ale *ltavei. 'n acelai timp, a
susine c omor#rea lui Petrenko fusese un asasinat de natur politic l-ar fi angrenat pe )mith ntr-o
investigaie care ar putea dura sptm#ni ntregi, e7ist#nd i riscul de a dezvlui competene i legturi pe
care el !urase s le in secrete pentru totdeauna.
-*-am citit declaraia cu mult luare-aminte, continu &arasek. ) v spun drept, mi se pare a fi bizar de
incomplet n mai multe puncte importante.
-(um adic-
-$e e7emplu, nt#lnirea dumneavoastr cu dr. Petrenko, pe pod, zise inspectorul ceh. :i se par neobinuite
at#t locul, c#t i ora de nt#lnire a unui ofier militar american cu un om de tiin rus. )per c nelegei ce
vreau s spun.
-:unca mea n cadrul armatei )tatelor /nite are un caracter e7clusiv medical i tiinific, i aminti )mith
mboat. ,u sunt medic, nu combatant activ.
-0ineneles c da. Z#mbetul abia schiat din v#rful buzelor subiri ale lui &arasek licri o clip i n ochii de
un albastru splcit. 'ns nu pot s nu v invidiez pregtirea fizic de medic american, colonele. Trebuie s fi
fost e7trem de temeinic. .m nt#lnit n viaa mea foarte puini doctori care s poat supravieui ntr-o lupt
cu m#inile goale mpotriva a trei brbai narmai.
-.m avut i noroc.
-%oroc- 1fierul ceh ls cuv#ntul n suspensie vreme de c#teva clipe !enante, mai nainte de a continua3 (u
toate astea, a prefera totui s aud o e7plicaie ceva mai rezonabil a prezenei dumneavoastr i a dr.
Petrenko pe Podul (arol.
-%u este cine tie ce mare secret, rspunse )mith, regret#nd c era nevoit s-l mint. $up dou zile de
prelegeri i de discuii medicale, am simit nevoia unei ntreruperi de la conferin. 4a fel i Petrenko. "i
doream am#ndoi s vedem ceva mai mult din Praga. Podul ni s-a prut un e7celent loc de pornire.
)ceptic, &arasek ridic dintr-o spr#ncean.
-*oiai s facei un tur al oraului- Pe o asemenea cea-
.mericanul nu mai spuse nimic.
Poliistul ceh se mai uit o vreme lung la el, dup care oft.
-+oarte bine, adug el. %-am nici un motiv s v mai rein. )e ridic de pe scaun, se apropie de u i o
deschise. .poi, brusc, se ntoarse. "i nc ceva, colonele. Trebuie s v spun c ne-am permis s v lum
baga!ele de la hotelul conferinei i s vi le aducem aici. * ateapt la parter, n biroul de la recepie.
Presupun c vei dori s v brbierii i s v mbrcai cu alte haine nainte de a pleca la aeroport.
/rmtoarea curs aerian ctre 4ondra i %eP Dork pleac peste c#teva ore.
)mith l privi, mi!ind ochii.
-1h-
-'n aceste circumstane nefericite, sunt sigur c vei dori s v scurtai durata ederii n ara mea, l lmuri
&arasek. ,ste desigur regretabil, dar pe de-a-ntregul de neles.
-: obligai s plec- l ntreb )mith calm.
-1ficial- (#tui de puin, rspunse cellalt. 2uvernele rilor noastre sunt aliai apropiai, nu-i aa- <idic
din umeri. (onsiderai ceea ce v-am spus drept o insistent sugestie cu caracter neoficial. Praga este un ora
linitit, unul a crui prosperitate depinde n mare msur de turism. 'ncercm pe c#t posibil s nu ncura!m
schimburile de focuri n stilul *estului slbatic pe strzile noastre mpodobite cu panouri publicitare i pe
6A
podurile noastre istorice.
-.dic dumneavoastr suntei eriful, iar eu sunt pistolarul pe care l alungai din ora, nainte de a apuca s
provoace i mai multe incidente- ntreb >ohn cu un r#n!et dezamgit.
Pentru nt#ia dat, pe faa inspectorului de poliie trecu fulgertor o e7presie de sincer amuzament.
-(am aa ceva, colonele.
-*oi trebui s-mi contactez mai nt#i superiorii, l anun )mith rspicat.
-$esigur. &arasek se ntoarse n direcia coridorului i ridic uor tonul3 .ntonin8 Te rog s-i napoiezi
prietenului nostru american telefonul.
/n sergent taciturn intr aduc#nd cu el telefonul celular pe care i-l gsiser prins ntr-un buzunar interior
etan al hainei sale de piele.
(u o nclinare scurt din cap n semn de mulumire, )mith lu telefonul, l deschise i aps pe butonul de
pornire. 5mediat se lumin un ecran miniatural n culori, pe care ncepur s clipeasc diverse semne, n timp
ce aparatul rula un program rapid de verificare, asigur#ndu-se c nu se stricase nimic i c nimeni nu fcuse
schimbri n subrutinele i n codurile sale speciale.
-,ste un dispozitiv foarte interesant i sofisticat, coment linitit din cadrul uii &arasek. ,7perii notri n
electronic au fost derutai de multe dintre caracteristicile sale avansate.
)mith avu gri! ca figura lui s nu trdeze nimic.
-(hiar aa- Pcat, mi pare ru. Telefoanele de tipul sta sunt acum cele mai moderne de pe pia n )tatele
/nite. $ata viitoare o s am gri! s aduc cu mine i instruciunile de utilizare.
)ur#z#nd abia perceptibil, cehul ridic din umeri, recunosc#ndu-i nfr#ngerea.
-)per sincer c nu va mai e7ista nici un fel de dat viitoare, colonele )mith. $ar p#n una-alta, v urez
cltorie plcut.
.mericanul atept p#n ce se nchise ua, dup care activ un cod prememorat i i duse aparatul la ureche.
$up o mic nt#rziere, se auzi sun#nd la cellalt capt.
-.teptai o clip, v rog, spuse politicos o voce catifelat de femeie. .poi, dup ce se auzi de dou ori un
ton muzical, confirm#nd faptul c la ambele capete ale apelului transmisia fusese ncriptat, femeia continu3
,-n regul. Putei vorbi acum.
-)unt locotenent-colonelul >onathan )mith i sun de la Praga, spuse precaut >on. .scultai, mi dau seama c
acolo este foarte t#rziu, ns trebuie neaprat s vorbesc cu generalul +erguson. ,ste e7trem de important.
0a, chiar este c#t se poate de urgent.
1ricine ar fi interceptat convorbirea ar fi putut s confirme faptul c generalul de brigad $aniel <Eder
+erguson era ntr-adevr directorul 5nstitutului .rmatei )tatelor /nite pentru (ercetri :edicale privind
0olile (ontagioase. "i totui, numrul prememorat pe care l activase )mith nu avea nimic de-a face cu nici
un birou al 5.)/(:0(. 'n schimb, apelul era deviat printr-un releu automat F unul special echipat pentru a
detecta eventualele ncercri de interceptare a semnalului F nc nainte de a a!unge la Sashington, $.(.,
ctre cartierul general al lui (overt-1ne.
>on )mith ducea o dubl e7isten. (ea mai mare parte a activitii sale se desfura la lumina zilei, n
calitate de om de tiin i medic repartizat la 5.)/(:0(. 'ns mai erau i perioade n care el primea
misiuni din partea lui (overt-1ne, o organizaie ultrasecret de informaii, care rspundea direct i nemi!locit
de activitatea sa n faa Preedintelui )tatelor /nite. %imeni din (ongres nu auzise nici mcar de e7istena
unei asemenea organizaii. "i nimeni din tot cuprinsul armatei i al celorlalte agenii de spiona! nu tia despre
ea. (onstituit n !urul unui mic grup de comand, agenia (overt-1ne se baza pe o reea clandestin de
ageni, profesioniti specializai n diverse domenii de activitate, cu o larg palet de competene i de
cunotine tehnice. "i, ca i )mith, toi erau liberi de obligaii familiale sau de orice alt natur care le-ar fi
putut stingheri munca secret.
-2eneralul +erguson i-a terminat ziua de lucru i a plecat de!a acas, domnule, i rspunse pe nersuflate
:aggie Templeton, adic femeia care asigura sistemul de comunicaii pentru (overt-1ne. ,7presia pe care o
folosise el F G(#t se poate de urgentH F era un mesa! vocal codificat, o modalitate stenografic prin care un
agent de teren anuna c se afl n bucluc. $ar pot s v fac legtura cu ofierul de serviciu.
-(u ofierul de serviciu- repet el cu glas tare, d#nd din cap. $a, cred c e bine i-aa.
-Perfect. .teptai o clip.
Telefonul amui o fraciune de secund, apoi americanul auzi o voce familiar spun#ndu-i3
-0un dimineaa, >on.
)mith se ndrept de spate.
-0un seara, domnule.
"eful lui (overt-1ne, %athaniel +rederick &lein, chicoti sec.
-$e obicei, nu eti chiar at#t de oficial colonele. Presupun c n !urul tu p#n i zidurile au urechi. :aggie
mi-a adus la cunotin c, ntr-un fel sau ntr-altul, ai intrat n ncurctur.
)mith i ascunse un z#mbet. ,ra sigur c partea lui de conversaie era nregistrat prin intermediul a cel
puin unui microfon ascuns. 5nspectorul &arasek era evident suspicios n privina lui.
-)un de la o secie de poliie din Praga, zise el simplu. 5eri dup-amiaz, trei brbai au ncercat s m ucid.
.u izbutit chiar s-l asasineze pe un coleg de-al meu, un cercettor rus pe nume *alentin Petrenko.
4a captul cellalt al firului urm o scurt pauz.
-'neleg, spuse &lein ntr-un t#rziu. .i procedat foarte bine c m-ai sunat. ,ste un lucru grav. 0a chiar
e7trem de grav. .r fi bine s m pui la curent cu ntreaga situaie, >on.
6B
)mith se supuse i i descrise atacul de pe pod. Pentru moment, se strdui s rm#n strict n limitele
povestirii pe care o debitase de!a poliitilor. $ac ascultau convorbirea, trebuia s nu le ofere nici un motiv
de a-l interoga n plus. 5ar +red &lein era suficient de iste nc#t s-i completeze singur evidentele lipsuri din
poveste.
-(ei care v-au atacat erau profesioniti, zise hotr#t &lein dup ce termin )mith de povestit. /n grup de
aciune antrenat pentru lupta de aproape, cu arme mici.
-%u ncape nici o ndoial, fu de acord )mith.
-,rau rui-
)mith se g#ndi retrospectiv, derul#nd n minte ceea ce i putea aminti despre vocea brbatului cu pr lung.
1dat ce agresorul principal renunase la rolul de ceretor i ncepuse s vorbeasc n limba englez, parc se
simise la el un oarecare accent abia ghicit, dar >on nu era sigur c l-ar fi putut identifica i-atunci ridic din
umeri.
-Posibil, ns n-a putea s !ur.
&lein tcu alte c#teva momente.
-"i unde lucra dr. Petrenko n :oscova- ntreb el.
-,ra specialist n bolile rare, la )pitalului (linic (entral din :oscova, i spuse )mith. /n savant de v#rf.
/nul dintre cei mai buni n domeniul su.
-4a )pitalului (linic (entral din :oscova- .sta-i foarte interesant, murmur g#nditor &lein. (#t se poate de
interesant.
)mith ridic dintr-o spr#ncean. $in poziia lui din umbr, &lein avea acces liber la o gam incredibil de
informaii i de analize. (ercetau oare de!a alte agenii de informaii din .merica sau din ,uropa 1ccidental
noua boal aprut la :oscova-
-'n orice caz, a vrea s-i spun c ai fost nemaipomenit de norocos, continu brbatul mai n v#rst. 4a drept
vorbind, ar trebui s fi rmas mort pe podul acela.
-$a, domnule, ncuviin )mith. .propo i poliia de aici i-a e7primat o prere identic.
&lein pufni.
-.a c mi nchipui c autoritile cehe i-au pus ngrozitoare i incomode ntrebri, referitor la felul n care
ai izbutit s scapi cu via din ambuscad-
-)-ar putea spune i aa, zise crispat )mith. :ai adugai i cuvintele non grata la persona mea i o s avei
o imagine c#t se poate de limpede a statutului meu de moment. : e7pediaz de-aici cu primul zbor
disponibil spre 4ondra.
-(eea ce este st#n!enitor, dar nu fatal, nici pentru cariera ta i nici pentru sigurana ta, inu s comenteze
&lein. )au mai precis3 :ai eti nc n pericol din partea acelor indivizi-
)mith analiz atent ntrebarea. ,ra o ntrebare pe care i-o tot pusese mai bine de !umtate din noaptea
precedent. (#t de departe ar fi fost dispui s mearg agenii care l asasinaser pe *alentin Petrenko- (u
eliminarea omului de tiin rus ndepliniser ordinul sau se atepta din partea lor s reduc la tcere pe
oricine intrase n contact cu el-
-)-ar putea, admise el. Poate c nu-i probabil, dar, posibil.
-.m neles, spuse ncet &lein. .poi pe linia telefonic nu se mai auzi nimic. <eveni n mai puin de un
minut. .m de g#nd s-i trimit ceva ntriri. ) nu te atepi la prea mult, in#nd cont de timpul foarte scurt,
ns nici nu vreau s te las acolo de unul singur. Poi s stai cu capul la cutie nc vreo or-
)mith ddu din cap.
-%u e nici o problem.
-0ine. .tunci s m suni iar nainte s pleci de la secia de poliie. &lein avu apoi o scurt ezitare, dup care
adug3 "i ncearc te rog din rsputeri s nu te lai omor#t, >on. .r fi un adevrat calvar pentru mine s
completez toate formularele necesare.
)mith r#n!i.
-%umai la asta am s m g#ndesc, fgdui el.
/n brbat ntre dou v#rste, ntr-un palton gros, maro, cu mnui, cciul de blan i ochelari de soare cu
oglind, se grbea s ias pe ua din fa a seciei de poliie &onvikka. +r s se mai uite napoi, se
ndeprt repede-repede ctre sud-vest, n direcia r#ului.
%u prea departe de-acolo, pe o strdu ngust, lateral, l atepta un sedan :ercedes negru, cu geamuri
fumurii. 'n ciuda faptului c maina era parcat neregulamentar, nsemnele de corp diplomatic afiate la
vedere pe parbriz i inuser p#n n momentul acela la respect pe binecunoscuii ageni de circulaie
superzeloi din Praga. $ei ziua era nnorat, parasolarele de la ferestrele din spate ale sedanului erau lsate.
(ontinu#nd s se mite repede, brbatul deschise portiera oferului i se strecur la volan. 'i scoase apoi
cciula de blan i ochelarii de soare care aterizar pe scaunul tapiat cu piele de l#ng el. (u o m#n
nmnuat, i netezi iritat smocurile epoase din prul castaniu proaspt tuns scurt.
-,i bine- l ntreb un glas aspru venit dinspre bancheta din spate. (e ai aflat-
-Poliia municipal l ine nc pe american, rspunse oferul, un rom#n al crui nume era $ragomir
5lionescu, privind n oglinda retrovizoare. $e-abia distingea persoana aezat pe bancheta din spatele lui. $ar
nu pentru prea mult vreme de-acum ncolo. .a dup cum ai anticipat au aran!at s plece cu avionul astzi,
ceva mai t#rziu. :ai nt#i, la 4ondra, apoi la %eP Dork.
-'nsoit de ce fore oficiale de securitate-
6J
-)e pare c de nimeni. (ehii l las s se descurce p#n la aeroport.
-"i c#t de mult ncredere putem avea n informatorul nostru- mai ntreb acelai glas.
5lionescu ddu din umeri.
-P#n acum, a fost ntotdeauna demn de ncredere. %-am nici un motiv s m ndoiesc de el nici de data asta.
-,7celent. $ou iruri de dini sclipir n interiorul umbrit al mainii, c#nd brbatul de pe bancheta din spate
z#mbi. 'nseamn c vom fi n msur s-i asigurm colonelului )mith o cltorie c#t se poate de palpitant.
.nun i restul echipei. *reau ca toi s fie pregtii s intervin imediat. ,i tiu ce au de fcut.
)upus, 5lionescu ntinse m#na dup telefonul automobilului. .cion comutatorul care activa dispozitivul de
bruia!. $ar apoi ezit.
-,ste necesar acest risc suplimentar- ntreb 5lionescu. *reau s spun c Petrenko este mort i materialele
furate de el s-au dus definitiv, nghiite de apa r#ului. %oi ne-am ndeplinit misiunea iniial. "i n cazul sta,
c#t mai conteaz n realitate viaa unui doctor american, ntr-un fel sau altul.
0rbatul din spate se aplec, ieind din umbr. 4umina care intra cu zg#rcenie prin geamurile fumurii luci pe
craniul lui proaspt ras. (u mare gri!, i atinse pansamentul gros care i acoperea nasul zdrobit. 0anda!ele
erau ptate cu urme cafenii de s#nge uscat.
-(rezi c brbatul care a fost n stare s-mi fac mie una ca asta nu este dec#t un simplu doctor- ntreb el n
oapt. $oar un medic i nimic mai mult-
0rusc, 5lionescu nghii n sec.
-)pune, aa crezi- insist cellalt.
Transpir#nd acum, rom#nul cltin din cap.
-*d c ai mai nceput s !udeci i tu. : bucur. .adar, indiferent cine ar fi n realitate )mith sta, hai s-l
terminm odat, continu cellalt. *ocea lui devenise acum periculos de profund. 5ar n afar de asta,
ordinele cele mai recente de la :oscova au fost c#t se poate de clare, nu crezi- +r martori. %ici unul. 'i
aminteti consecinele n caz de eec, nu-
/n muchi din !urul ochiului st#ng al lui 5lionescu ncepu s zv#cneasc la amintirea anumitor fotografii
nspim#nttoare care i fuseser artate. $du repede din cap.
-$a, mi amintesc.
-.tunci urmeaz-mi instruciunile. "i cu asta, 2eorg 4iss, brbatul care purta i numele de cod Praga /nu, se
spri!ini din nou de sptarul banchetei din spate, ascunz#ndu-i iar faa zdrobit n semiobscuritate.
%n Rusia, l&ng 'rians(
Patru avioane cu coad dubl, de v#ntoare i bombardament, tip )u-BJ, vuiau la mic nlime, pe deasupra
dealurilor mpdurite de la vest de 0riansk. )istemele performante de radiolocaie de la bord le permiteau
acestor avioane s zboare razant cu v#rfurile celor mai nali copaci i cu st#lpii liniilor electrice de nalt
tensiune. )trlucitoarele d#re incandescente erau destinate s dezorienteze rachetele sol-aer ghidate dup
cldur, plan#nd ncet n !os, spre pm#ntul acoperit de zpad.
$eodat, cele patru avioane luar repede altitudine, n timp ce echipamentele de la bord luau n colimator
inte multiple, transferau datele aferente ctre dispozitivele lor de tragere i calculau momentele de eliberare
a proiectilelor. (#teva secunde mai t#rziu, de sub aripile lor se desprindea un nor de bombe i de rachete
ghidate cu mare precizie, cz#nd n pdurea care se vedea n deprtare. 'ntr-o clip, cele patru avioane cu
reacie ncepur s coboare simultan n pica!, p#n la altitudinea redus care le fcea nedetectabile pe oricare
radar inamic e7istent n zona respectiv, dup care disprur spre nord.
'n urma lor, pdurea ncepu s se umple de e7plozii, erup#nd n gigantice coloane de flcri orbitoare,
portocalii i roii. (opaci sfr#mai erau aruncai la mare nlime n vzduh, rsucindu-se pe distane de sute
de metri nainte de a recdea pe pm#nt. *aluri de fum i resturi aprinse pluteau duse de v#nt.
.proape o duzin de ofieri de rang nalt din armata <usiei i din aviaia militar stteau pe acoperiul unui
vechi buncr de beton, ngropat n panta anterioar a unei creste apropiate, urmrind atent prin binocluri.
Peste o sut de uniti de trupe aeropurtate de asalt, narmate p#n-n dini i purt#nd mbrcminte de
camufla! pe zpad i costume de protecie, erau desfurate de-a lungul crestei, pzindu-i pe generali. 'n
spatele buncrului erau aliniate furgonete de comand i de control electronic, bine ascunse printre copacii
din interiorul reelei de camufla!, impenetrabil la radiaiile infraroii. (abluri cu fibre optice, recent ntinse,
erpuiau prin pdure pentru a asigura funcionarea reelei de comunicaii. Pentru a asigura completa pstrare
a secretului operativ i strategic al acestui set de manevre speciale, denumite (1<1.%. 5,<%55, toate
transmisiunile radio, celulare sau standard prin cabluri ngropate erau strict restricionate.
/n colonel n uniform, ascult#nd atent la nite cti, se ntoarse n direcia brbatului scund i subire de
l#ng el.
$intre toi privitorii ngrmdii pe acoperiul buncrului, el era singurul mbrcat n civil. ,ra bine nfofolit
ntr-un palton negru i cu fular la g#t. *#ntul i ciufulea prul castaniu i rar.
-(alculatoarele de supraveghere anun c toate bateriile inamice simulate i toate radarele lor mobile de
control al tirului au fost distruse, domnule, i se adres linitit colonelul.
Preedintele <usiei, *iktor $udarev, ddu calm din cap, privind n continuare prin binoclu.
-+oarte bine, murmur el.
/n alt val de avioane strlucitoare de atac asupra intelor de la sol F ultramoderne aparate tip )u-BC F aprur
la !oas altitudine, peste dealurile apropiate, cu puternicele lor motoare cu reacie vuind asurzitor. .vioanele
trecur fulgertor pe l#ng buncr, zbur#nd de-a lungul vii largi de la poalele crestei. )ute de rachete
neghidate se desprinser din locaurile de sub aripile lor, ls#nd n urm d#re de foc i de fum. 'ntreaga
6L
margine rsritean a pdurii dispru ntr-o serie de e7plozii tuntoare succesive.
-Toate unitile inamice au fost fie distruse, fie scoase definitiv din lupt, raport colonelul.
(onductorul rus ddu din nou din cap. 'ndrept binoclul spre st#nga, cercet#nd cu atenie ctre est, n
direcia captului ndeprtat al vii. $intr-acolo, ntr-un huruit cresc#nd de elice, se apropia un val de
elicoptere trcate n culori de camufla! gri-negru-i-alb, de tip :i-6O pentru transportul trupelor, fiecare
duc#nd c#te o echip de comando. Zbur#nd cu peste dou sute de kilometri pe or, flota de elicoptere cu
camufla! de iarn trecu rapid pe l#ng buncr i dispru n norii groi de fum care se nlau acum deasupra
pdurii sf#rtecate de bombe i rachete.
$udarev se uit spre colonel.
-,i- ntreb el.
-+orele noastre speciale de asalt au spart liniile avansate ale inamicului i sunt pe cale s a!ung la intele lor
principale F unitile de comand, depozitele de combustibil, bateriile de rachete cu raz lung de aciune i
alte asemenea obiective, rspunse aghiotantul su militar, colonelul Piotr &iricenko, dup ce ascultase atent
rapoartele pe care le primea n cti. <idic privirea. 'n momentul acesta, primele ealoane ale forelor
noastre terestre de atac se desfoar de!a n dispozitiv.
-,7celent. Preedintele <usiei focaliz binoclul pe deschiderea ndeprtat a vii. .colo apreau mici pete
care se deplasau repede i se mprtiau n teren pe msur ce se apropiau de intele lor. ,rau vehicule
blindate uoare de recunoatere i atac, pe enile, de tip 0<:-6, echipate cu tunuri de calibru OB mm, cu
rachete i mitraliere. 'n spatele sprintenelor uniti de cercetai, venea grosul blindatelor mai grele F tancurile
T-CR, dotate cu tunuri principale de calibru 6AL mm. .ceste tancuri erau nvelite cu straturi de blinda!
rezistent la rachete i la proiectile e7plozive i dispuneau de sisteme de bruia! n infrarou i de dispozitive
de aprare antilaser cu !eturi de gaze, pentru a evita arunctoarele de grenade antitanc, constituind o
considerabil modernizare a mai vechilor tancuri de tip T-OA. $estinat s reflecte nvmintele din luptele
aparent interminabile din (ecenia, tancul tip T-CR era cel mai modem blindat rusesc de lupt. %oile sisteme
avansate de control computerizat al tragerii i dispozitivele de ochire termic i ofereau tunului principal al
tancului T-CR o precizie la distan, o acuratee i o putere de foc aproape egale cu ale tancului american
:6.6 .brams.
$udarev z#mbi n sinea lui, urmrind formaiunile de tancuri care se deplasau cu mare vitez n vale. )pionii
occidentali considerau c ma!oritatea diviziilor de tancuri de tip T-CR ale <usiei erau desfurate n 1rientul
ndeprtat ca o ameninare la adresa <epublicii Populare (hineze. 'ns mult-ludatele agenii vestice de
informaii se nelau de data asta.
$e c#nd c#tigase controlul asupra &remlinului, fostul ofier &20 lucrase din greu la recldirea i
modernizarea nvechitelor fore armate ale naiunii sale. :ii de ofieri corupi sau lenei sau de nencredere
din punct de vedere politic fuseser pui pe liber. Zeci de divizii de tancuri neperformante i slab echipate,
precum i trupe de lupt motorizate fuseser desfiinate fr nici o mil. :eninuser n activitate numai pe
cele mai bune formaiuni de lupt. "i tot mai muli bani provenii din veniturile din ce n ce mai mari
obinute din v#nzarea petrolului se cheltuiser pentru ca aceste fore mai reduse de divizii de elit s fie cu
mult mai bine retribuite, mai bine echipate i mai bine instruite dec#t armatele recrutate n mas ale fostei
/niuni )ovietice.
$udarev se uit la ceas, dup care l btu uor pe bra pe colonel.
-Piotr, e timpul s plecm, murmur el.
&iricenko ddu din cap.
-.m neles, domnule8
Pe c#nd se ntorceau s plece, generalii din imediata lor apropiere salutar.
$udarev flutur mustrtor un deget ctre ei.
-$e voie, domnilor, spuse el. <einei, nici o formalitate oficial. 'n definitiv, eu nici nu m aflu cu adevrat
aici. "i nici n-am fost vreodat. (onform biroului de pres al &remlinului, eu sunt plecat acum ntr-o foarte
scurt vacan, petrec#ndu-mi o zi sau dou la casa mea de l#ng :oscova. Pe buzele lui nflori un sur#s
lipsit de veselie. .poi se ntoarse i fcu c#iva pai n direcia zecilor de tancuri i de vehicule cu enile
0:P-B, transportoare de lupt ale infanteriei care rtceau acum prin valea ce se ntindea sub ei. "i n
realitate nu s-a nt#mplat nimic din toate astea. (eea ce vedei aici nu este nimic altceva dec#t o iluzie.
(1<1.%. 5,<%55 este doar un simplu e7erciiu pe h#rtie, simple manevre pe o hart de la comandament.
(orect-
1fierii de rang nalt adunai la faa locului chicotir supui.
(onform cu prevederile diverselor tratate internaionale oficiale privind armele convenionale, tratate pe care
le semnase i <usia, toate manevrele sale militare de amploare trebuiau anunate cu sptm#ni de zile sau
chiar cu c#teva luni nainte de desfurarea efectiv. (1<1.%. 5,<%55 constituia o flagrant violare a
respectivelor nelegeri. %ici unul dintre ataaii militari strini acreditai la :oscova nu fusese informat. 5ar
timpul de desfurare al fiecrui element al e7erciiului fusese calculat cu foarte mult gri!, pentru a fi siguri
c sateliii americani de spiona! nu se afl deasupra miilor de soldai i sutelor de aparate de lupt implicate
n manevre, pe c#mpiile i n pdurile acoperite de zpad.
.ceeai desv#rit sincronizare i aceleai msuri comple7e de securitate urmau s fie utilizate cur#nd i n
cazul altor importante manevre programate s aib loc ntr-o zon periferic a +ederaiei <use, aproape de
grania cu 2ruzia, cu .zerbaid!an i cu republicile din .sia (entral desprinse din /niunea )ovietic.
1ricine ar fi pus ntrebri incomode referitoare la aceste repetiii intense pe c#mpul de btaie ar fi fost
6N
informat c <usia desfura pur i simplu nite Gpregtiri speciale de lupt contra terorismuluiH, pentru
forele sale de intervenie rapid. 5ar c#nd minciuna avea s devin evident, va fi de!a prea t#rziu. :ult prea
t#rziu.
(u colonelul &iricenko imediat n urma lui, $udarev cobor iute treptele spate n coasta colinei, n spatele
buncrului. )t#nd la baza scrilor, l atepta rbdtor un brbat scund i gras, cu prul crunt. 4a fel ca i
$udarev, el purta un palton cafeniu nchis i sttea cu capul descoperit n frigul muctor.
Preedintele se ntoarse ctre aghiotantul su militar3
-Piotr, ia-o nainte i ai gri! s fie totul pregtit n vederea plecrii noastre. *in i eu imediat.
(olonelul ddu din cap, dup care se ndeprt fr s se mai uite napoi. 1 parte a ndatoririlor sale i cerea
s tie cu precizie c#nd anume trebuia s dispar F i e7act ceea ce nu trebuia s vad sau s aud.
$udarev se ntoarse din nou spre brbatul crunt.
-,i bine, .leksei- ntreb el ncet. <aporteaz8
.leksei 5vanov, un vechi i de ncredere camarad al su din &20, era acum eful unui foarte puin cunoscut
departament al urmaului &20-ului, adic al )erviciului +ederal de )ecuritate, pe scurt +)0. 'n
organigramele oficiale folosite de guvernul rus, secia lui 5vanov purta titlul3 G0iroul de 4egtur pentru
Proiecte )pecialeH. 'ns cei din interiorul organizaiei porecliser respectivul tainic departament G.l
Treisprezecelea $irectoratH i se strduiau pe c#t posibil s nu intre n colimatorul lui.
-.micii notri ne-au semnalat c ;D$<. s-a pus n micare F i conform programului, i se adres 5vanov
preedintelui rus. Primele variante funcionale au avut efectul scontat.
$udarev ddu din cap.
-+oarte bine. <idic apoi privirea ctre brbatul mai corpolent. $ar ce se mai aude cu scurgerile de informaii
pe care le consider at#t de ngri!ortoare-
5vanov se ncrunt.
-.u fost9 stopate. )au cel puin aa s-a pretins.
-%u eti sigur- ntreb $udarev, ridic#nd dintr-o spr#ncean.
"eful celui de-.l Treisprezecelea $irectorat ddu din umerii si masivi.
-%-am nici un motiv real s pun la ndoial aceste rapoarte. $ar recunosc c nu-mi place !ocul sta de a lucra
prin telecomand. ,ste un procedeu imperfect. 0a chiar periculos, zise el, ncrunt#ndu-se.
$udarev l btu pe umr.
-(ura!, .leksei8 l ndemn el. *echile metode au murit i trebuie s ne inem i noi n pas cu vremurile.
$escentralizarea i distribuirea puterii sunt actualmente la mare mod, nu-i aa- 1chii lui cptar brusc un
aspect ngheat. 5ar n afar de asta, ;D$<. este o arm ideal folosibil de la o distan sigur i uor de
negat. ,-adevrat sau nu-
5vanov ddu cu obid din cap.
-,-adevrat.
-.tunci vei continua conform planului, i spuse $udarev. (unoti orarul. 4a nevoie, s-i supraveghezi atent
i pe prietenii notri. 'ns nu interveni direct dec#t dac nu mai ai de ales. , limpede-
-$a, ordinele tale sunt limpezi, ncuviin cam fr tragere de inim brbatul corpolent. )per din tot sufletul
ca i credina ta s fie !ustificat.
.muzat, preedintele rus ridic iar dintr-o spr#ncean.
-(redin- 0uzele lui tresrir, cu colurile gurii n sus i schi un z#mbet glacial. $ragul meu .leksei, ar fi
trebuit s m cunoti ceva mai bine. ,u nu sunt un credincios veritabil F n nimic i n nimeni. (redina este
apana!ul nebunilor i al prostnacilor. 1amenii nelepi tiu c numai faptele i fora guverneaz cu adevrat
lumea.
)bilisi, *ru+ia
(apitala 2ruziei este amplasat ntr-un amfiteatru natural, ncon!urat din toate prile de dealuri nalte, cu
vechi fortree pe culmi, mnstiri drpnate i pduri dese. 'ntr-o zi senin ca asta, ndeprtatele v#rfuri
nzpezite ale munilor (aucaz se zreau la orizont n partea de nord, parc sculptate pe un cer de un
albastru-deschis.
)arah <ousset, corespondent a ziarului Te !e" #ork Times, se spri!inea de balustrada balconului camerei
sale de la ultimul eta! al hotelului de cinci stele :arriott, din Tbilisi. +emeia avea doar vreo treizeci i cinci
de ani, dar prul ei iniial castaniu era acum mai degrab crunt. .rt#nd mai n v#rst dec#t n realitate, ea
inspira ncredere at#t editorilor principali ai ziarului, c#t i potenialelor ei surse de tiri, nchiz#nd un ochi,
se uit cu atenie prin vizorul aparatului su digital de fotografiat i ncepu s pozeze imensa mulime de
oameni care umplea p#n la refuz bulevardul larg i mrginit de copaci de dedesubt.
+ocaliz imaginea pe o femeie scund, cu prul alb, care inea ridicat un banner roz. 4egate de suportul
banner ului, fluturau mai multe panglici negre, de doliu. Pe faa ridat a btr#nei se scurgeau ncet lacrimi pe
care ea le ignora. .ps#nd uor cu degetul pe butonul de declanare, )arah <ousset imortaliz puternica
imagine i o stoc n memoria aparatului.
+otografia asta ar merita s apar pe prima pagin, i zise n sinea ei. (hiar l#ng articolul de fond, cu
semntura ei aplicat deasupra.
-:agnific, murmur ea, fotografiind n continuare.
-Pardon, zise brbatul nalt i cu brbie ptroas care sttea l#ng umrul ei. ,ra eful misiunii diplomatice
a ambasadei de aici a )tatelor /nite.
-.t#t amar de lume adunat, l lmuri <ousset, art#nd cu capul spre gruzinii adunai dedesubtul lor. )ub o
6O
mare de steaguri i pancarte, mulimea tcut se scurgea spre est, n direcia cldirii parlamentului. Trebuie
s fie acolo zeci de mii de oameni n frigul ptrunztor. Poate chiar mai muli. 5ar pe toi i unete durerea i
tristeea. $oar pentru un brbat bolnav. $du din cap. 1 s ias o poveste minunat.
-:ai cur#nd o teribil tragedie, spuse rspicat interlocutorul ei. Pentru 2ruzia cu siguran i poate c i
pentru ntreaga regiune a (aucazului.
,a cobor aparatul de fotografiat i se uit la brbat cu coada ochiului, pe sub genele lungi.
-(hiar aa- .i vrea s-mi e7plici i mie de ce- "i ai putea s o faci de o manier n care s neleag i
cititorii mei-
-$ar cu caracter neoficial i fr s m citezi- ntreb el ncet.
<ousset ncuviin, d#nd din cap.
-%u e nici o problem. )ur#se delicat. ) zicem c ai putea fi prezentat drept Gun observator occidental,
e7pert n politica 2ruzieiH.
-.a ar fi bine, ncuviin diplomatul. 1ft. .scult, domnioar <ousset, trebuie s nelegi c pentru aceti
oameni preedintele 5avili este mai mult dec#t un simplu politician. ,l a devenit un simbol al <evoluiei lor
<oz, un simbol al pcii i al prosperitii 2ruziei, poate chiar i al continuitii acestui stat. 0rbatul flutur o
m#n ctre dealurile i munii care se vedeau n deprtare i continu3 $e secole ntregi, aceast regiune a
fost sf#iat ntre diversele imperii rivale F Persia, 0izan, arabii, turcii, mongolii i n final ruii. (hiar i
dup destrmarea /niunii )ovietice, 2ruzia a rmas o ruin, rvit de lupte interetnice, de corupie i de
un total haos politic. $up ce <evoluia <oz l-a aezat n funcie, :ihail 5avili a nceput s schimbe toate
acestea. ,l le-a dat acestor oameni primul e7emplu real de guvern democratic i competent din ultimele opt
sute de ani.
-5ar acum este pe moarte, interveni <ousset. (ancer-
-Posibil. $iplomatul american ddu din umeri, trist, ns nimeni nu tie precis. )ursele mele de informaii din
interiorul guvernului gruzin afirm c medicii lui nu au fost n stare s identifice maladia care l ucide. "tiu
doar c organele sale interne se deterioreaz rapid, ncet#nd s funcioneze unul dup altul.
-"i ce se va nt#mpla n continuare- se ntreb cu voce tare reportera de la !e" #ork Times. .dic dup ce va
muri 5avili.
-%imic bun.
<ousset insist.
-)-ar putea s se mai desprind i alte regiuni F la fel ca 1setia de )ud i .bhazia-
4uptele interne din aceste dou autodeclarate Grepublici autonomeH duraser ani de zile i n cursul lor
muriser mii de oameni.
-1ri poate c totul va degenera ntr-un rzboi civil, care va cuprinde ntreaga ar, continu ea.
. transmite reporta!e dintr-o zon de rzboi era o activitate e7trem de prime!dioas, dar n acelai timp calea
sigur ctre celebritatea i gloria !urnalistic. 5ar )arah <ousset fusese dintotdeauna foarte ambiioas.
-Posibil, recunoscu brbatul. 5avili nu are un succesor real, desemnat e7plicit, sau mcar nu unul care s fie
recunoscut i acceptat ca demn de ncredere de ctre toate diversele formaiuni politice, naionaliti i
grupuri etnice din 2ruzia.
-$ar ruii- mai ntreb ea. ,7ist nc foarte muli rui care locuiesc aici, la Tbilisi, e-adevrat- $ac
izbucnesc lupte n tot oraul i-ar trimite &remlinul trupele, pentru a opri rzboiul civil-
$iplomatul ddu iar din umeri.
-(#t despre asta, domnioar <ousset, presupunerea dumitale este la fel de corect ca i a mea.
Casa ,lb, -ashington, ./C/
Preedintele )amuel .dams (astilia i conduse musafirul n ntunecatul 0irou 1val i aprinse luminile. (u
o m#n, lrgi nodul ngri!it de la cravat, dup care i descheie sacoul de sear.
-5a loc, te rog, 0ill, spuse el linitit, ndrept#ndu-se ctre unul dintre cele dou fotolii din faa emineului de
marmur. Pot s-i ofer ceva de but-
$irectorul )erviciilor %aionale de 5nformaii, Silliam Se7ler, cltin iute din cap.
-:ulumesc, nu, domnule preedinte. +ercheul i telegenicul fost senator al )tatelor /nite i z#mbi cu gura
p#n la urechi, evident sper#nd s ndulceasc refuzul. (helnerii care serveau vinul n pahare au fost foarte
generoi la dineul din seara asta. (red c un singur pahar n plus din orice butur ar fi prea mult pentru
mine acum.
(astilia ddu linitit din cap. /nii membri ai personalului de la (asa .lb preau s nutreasc o convingere
intim potrivit creia trebuia ca oaspeii de la dineurile oficiale s primeasc suficient de mult fr#nghie nc#t
s se poat sp#nzura cu ea F sau, n cazul de fa, o cantitate de alcool ndestultoare pentru a mbta cri un
ntreg regiment de pucai marini. 5nvitaii care erau nelepi rezistau tentaiei i nu se mai atingeau de
paharele de vin nainte de a fi prea t#rziu. (ei care nu aveau o asemenea nelepciune arareori mai erau
invitai, indiferent c#t de influeni, de populari sau de puternici puteau fi.
Preedintele se uit la ceasul ornat, dat#nd din secolul al optsprezecelea, care ticia n surdin pe unul dintre
pereii curbai ai ncperii. ,ra trecut bine de miezul nopii. 'i fcu din nou semn lui Se7ler cu m#na s se
aeze ntr-un fotoliu vizavi de el.
-:ai nt#i, a vrea s-i mulumesc pentru bunvoina de a fi rmas n seara asta p#n at#t de t#rziu.
-%u este nici un deran!, domnule preedinte, zise Se7ler pe un sonor ton baritonal de politician profesionist.
)ur#se din nou, de data asta d#nd la iveal dantura perfect. (u toate c trecuse de!a de aizeci de ani, faa
lui bine ars de soare avea foarte puine cute i riduri. 4a urma urmei, sir, m aflu oric#nd la dispoziia
6M
dumneavoastr.
(astilia se cam ndoia de treaba asta. .fectat de o serie de eecuri pgubitoare i foarte cunoscute, (ongresul
legiferase de cur#nd prima reorganizare ma!or a aparatului american de culegere de informaii din ultimii
peste cincizeci de ani. 4egislaia nfiinase un nou post la nivel guverna mental F anume funcia de director al
serviciilor naionale de informaii ?$%5@. $in punct de vedere teoretic, se dorea ca $%5 s fie capabil s
coordoneze ntregul alai at#t de comple7 al ageniilor, departamentelor i birourilor rivale pentru culegerea
de informaii. Practic ns, (5., +05, $5., %). i altele asemenea lor nc desfurau n spatele uilor
nchise un nd#r!it rzboi birocratic pentru a limita drastic puterile $%5.
'nfr#ngerea unei at#t de aprige rezistene instituionale ar fi necesitat n acest post un brbat foarte iret i
perseverent, iar (astilia ncepea s aib serioase ndoieli cum c Se7ler ar avea voina sau abilitatea mintal
necesar. %u era nici un secret c fostul senator n-ar fi fost niciodat prima sa opiune pentru aceast poziie,
ns (ongresul str#nsese r#ndurile i nu acceptase dec#t pe cineva provenit din corpul legislativ. (u un
control F fie i teoretic F asupra unui buget anual total al serviciilor de informaii de mai bine de patruzeci de
miliarde de dolari, )enatul i (amera <eprezentanilor erau foarte interesate s se asigure c postul va fi
ocupat doar de cineva cunoscut de ei i de ncredere.
Se7ler servise peste douzeci de ani ca senator din partea unuia dintre statele cele mai mici din %oua
.nglie, d#nd n acest rstimp dovezi de seriozitate, n ciuda rezultatelor relativ mediocre n activitatea
legislativ i c#tig#ndu-i o reputaie de membru modest i harnic al diverselor comisii i comitete ale
(ongresului care supra vegheau activitatea forelor armate i a serviciilor de spiona!. $up ani de activitate,
i fcuse muli prieteni i foarte puini dumani importani.
.stfel, o ma!oritate solid a )enatului socotea c el era alegerea ideal ca ef al comunitii informaiilor
americane. 'n forul su interior, (astilia era absolut convins c 0ill Se7ler era o penibil de politicoas i
foarte bine intenionat persoan, uor de dus de nas. (eea ce nsemna c reformele prevzute pentru
raionalizarea i ntrirea conducerii operaiunilor spiona!ului american nu fcuser dec#t s adauge
ntregului sistem nc un strat birocratic.
-(u ce anume v pot fi de folos, domnule preedinte- ntreb ntr-un t#rziu directorul serviciilor naionale de
informaii, rup#nd mica tcere care se lsase. $ac era cumva nedumerit de hotr#rea lui (astilia de a-l lua
deoparte la dineul oficial i de a stabili aceast neobinuit i cu totul nereglementar ntrevedere, tinuia
foarte abil acest lucru.
-*reau s redirecionezi eforturile noastre de culegere i de analizare a informaiilor, l anun sec
preedintele. $e voie, de nevoie, i ddu seama c trebuia s lucreze prin intermediul acestui brbat F cel
puin pentru moment.
Se7ler ridic o spr#ncean, oarecum amuzat.
-'n ce sens anume-
-$oresc s ne concentrm asupra evoluiilor politice i militare din interiorul <usiei, precum i asupra
evenimentelor din rile mai mici din !urul granielor ei, spuse (astilia. (eea ce va solicita perioade
prelungite de alocare a timpilor de cercetare prin satelii, stabilirea unor prioriti n transmiterea
informaiilor i desemnarea unor analiti n domeniu.
-<usia- ntreb uluit Se7ler.
-,7act.
-$ar <zboiul <ece a luat sf#rit, protest directorul spiona!ului.
-.a mi s-a spus i mie, zise laconic (astilia. .scult, 0ill, dintr-un anumit numr de considerente
geopolitice precumpnitoare, n ultimii c#iva ani am slbit vigilena n privina bunului nostru prieten *iktor
$udarev, nu crezi- "i chiar dac asta a nsemnat s nchidem ochii la c#teva hotr#ri ticloase pe care le-a
luat mpotriva propriului su popor.
Se7ler ddu cam n sil din cap.
-*ezi tu, necazul este acela c, n timp ce noi am fost ocupai n .fganistan, n 5rak i n alte zeci de astfel de
puncte fierbini de pe glob, $udarev i-a cldit n voie la el n <usia o nou autocraie i s-a aezat n fruntea
tuturor, ca un stp#nitor absolut asupra rii sale. 5ar mie personal nu-mi place asta. %u-mi place c#tui de
puin.
-<uii ne-au fost nite aliai e7trem de utili mpotriva organizaiei al-Taeda i mpotriva altor grupri
teroriste, accentu directorul spiona!ului. .t#t (5., c#t i Pentagonul raporteaz c am obinut de la rui o
cantitate substanial de informaii incriminatoare de pe urma interogrii prizonierilor pe care i-au luat ei n
(ecenia.
(astilia ridic din umeri.
-0ineneles. "i cu asta ce-i- ntreb preedintele, r#n!ind n direcia celuilalt. $ar p#n i un asasin de doi
bani te va a!uta s omori un arpe cu clopoei dac este i el n pericol s fie mucat. $esigur ns c asta n-ar
trebui s te fac s-i ntorci spatele.
-*rei s sugerai c <usia devine iar un inamic activ al )tatelor /nite- l ntreb prudent Se7ler.
(astilia se strdui din rsputeri s-i pstreze cumptul.
-(eea ce vreau s sugerez este c nu-mi place s m nv#rt orbete n !urul unui individ ca *iktor $udarev.
5ar actualmente, analizele informative pe care le primesc de la (5. i de la alte agenii mi se par nite cola!e
de articole decupate din ziare.
$irectorul spiona!ului z#mbi ters.
-4e-am fcut i eu aceleai reprouri celor din echipa mea, recunoscu el. 0a chiar am supus aceste pl#ngeri
6C
ateniei diverselor comitete adecvate de coordonare a activitii diferitelor agenii.
(astilia se ncrunt. G(omitete adecvate de coordonare a activitii diferitelor agenii-H (onducere prin
intermediul rapoartelor i al comitetelor- "i sta era individul de la care se atepta s pun aua pe (5. i pe
celelalte agenii de informaii- 'nc#nttor. .bsolut nc#nttor. )cr#ni din dini.
-"i-
-,i bine, e7ist9 probleme n unele sectoare de analiz, zise ovind Se7ler. 'nc nu cunosc personal toate
amnuntele, dar, mi s-a spus, c#iva dintre cei mai buni specialiti ai notri n domeniul <usiei s-au
mbolnvit grav pe parcursul ultimelor dou sptm#ni.
(astilia se holb ndelung la el.
-0ill, poate c ar trebui s m ii mai atent la curent, replic preedintele nemulumit. 'ncep#nd cu nceputul
i chiar din momentul sta.
Moscova
)e fcuse lumin de-a binelea. <aze timide trimise de soarele palid de iarn clipeau pe apele ngheate ale
:oscovei, reflectate ameitor din parbrizele automobilelor i camioanelor care rulau scr#nind, n ambele
direcii, peste podurile care se vedeau de la ferestrele naltei cldiri &otelniceskaia. (hiar i la douzeci i
patru de eta!e mai sus, cla7oanele zgomotoase se mai auzeau uor. Perioada de v#nzoleal matinal din
capitala <usiei era n plin desfurare.
0rbatul blond edea la biroul su, n faa calculatorului, parcurg#nd din nou rapid setul de mesa!e nalt
ncriptate pe care le primise prin e-mail n ultimele c#teva ore. (ele mai multe dintre ele erau scurte,
cuprinz#nd de regul doar un nume i un titlu, o locaie i un singur r#nd care raporta situaia3
:.<(5/&, .., (5%(, (1:.%$.:,%T/4 $, %1<$, /(<.5%. F 5%+,(T.T. )T.$5/3
T,<:5%.4.
0<52;T:.%, ;., )P,(5.45)T )525%T, 2(;T, (;,4T,%;.:, <,2.T/4 /%5T F 5%+,(T.T.
)T.$5/3 $,(,$.T.
4." *545, :., P<,",$5%T,, <,P/045(. 2,1<25.-5%+,(T.T. )T.$5/3 T,<:5%.4.
)/%$T/5)T, P., .%.45)T P145T5( P<5%(5P.4, (5., 4.%24,D, /.)... F 5%+,(T.T. )T.$5/3
$,(,$.T.
;.:54T1%, >., :.%.2,<, .A ?2</P/4 </)5.@, %)., +1<T :,.$,, /.)... F 5%+,(T.T.
)T.$5/3 T,<:5%.4.
4ista celor bolnavi acum i pe moarte sau de!a decedai continua n acelai fel, cuprinz#nd cu totul mai bine
de treizeci de persoane, brbai i femei. 1 citi p#n la capt cu o satisfacie cresc#nd. +useser necesari ani
ntregi de cercetri scrupuloase pentru a perfeciona arma biologic denumit ;D$<. F ucigaul absolut i
tcut, precis de orientat. Trecuser luni de zile de pregtiri n vederea selectrii intelor pentru primele
variante ale ;D$<,5, apoi pentru a gsi modalitile de a le folosi fr a fi detectat de victimele alese. "i
mai multe luni trebuiser pentru achiziionarea n secret a materialelor necesare confecionrii fiecrei
variante specializate de arm. 5ar n final, toat aceast at#t de complicat planificare i at#t de periculoas
munc a!unsese acum s se materializeze cu succes.
Privind retrospectiv, i spuse el nepstor, aceste testri preliminare de la :oscova fuseser n mare msur
inutile, constituind doar o risip de resurse i o ameninare la adresa siguranei operative, ns inventatorul
;D$<,5 insistase s fie efectuate. ,7perimentele de control desfurate ntre limitele sterile ale unui
laborator nu puteau nlocui e7perimentrile din teren, efectuate pe oameni reali, susinuse el. %umai ls#nd
;D$<. liber s acioneze asupra unor inte nt#mpltoare puteau fi siguri c ali doctori i alte spitale, care
nu cunoteau acest secret, nu vor fi n stare s detecteze realizarea sau s-i vindece pe cei infectai.
0rbatul al crui nume de cod era :oscova /nu ddu din cap. Sulf <enke avea o minte strlucit, era
nemilos i, la fel ca ntotdeauna, absolut decis s-i urmeze propria cale. P#n la urm, cei care finanaser
Proiectul ;D$<. se supuseser voinei lui, de-abia atept#nd s vad dac performanele reale ale armei se
potriveau cu cele tr#mbiate de inventator. ,i bine, acum se confirmase totul, dar numai cu preul alertrii
doctorilor &irianov i Petrenko, precum i a hotr#rii acestora de a avertiza 1ccidentul.
0londul ridic din umeri. (e mai conta acum- &irianov i Petrenko erau am#ndoi mori. 5ar n scurt vreme
avea s li se alture i unicul occidental cruia apucaser ei s-i mprteasc temerile.
'ntinse m#na spre telefon i form un numr local.
'nc de la primul apel rspunse o voce clar i stp#nit.
-,i bine-
-Prima faz este aproape ncheiat, zise ncet blondul.
-Pe 5vanov l-ai informat-
-5-am dat asear un raport preliminar, ncuviin el. 'nainte de plecarea lui la nt#lnirea cu $udarev, la
manevrele (1<1.%. 5,<%55. 1 s-l informez mai pe larg c#nd reveni la :oscova.
-Pot s presupun c amicul nostru de la .l Treisprezecelea $irectorat a fost mulumit- ntreb glasul de la
telefon.
-0nuiesc c .leksei 5vanov ar fi mult mai mulumit n cazul n care ar fi n papucii mei F sau ntr-ai ti,
replic sardonic brbatul cunoscut drept :oscova /nu.
-%u ncape nici o ndoial, aprob vocea. $in fericire ns, stp#nul lui are mai mult scaun la cap i este mai
nelegtor. )pune-mi acum F c#t de repede putem ncepe faza urmtoare- Prietenii notri vor s tie c#nd
vor putea ncepe pregtirile militare.
AR
0londul verific pe ecranul calculatorului ultimul raport asupra stadiului cercetrilor, acela transmis de
nsui Sulf <enke. (el mai bine ar fi fost s discute chiar cu omul de tiin nainte de a trimite viitoarele
variante prin curier.
-*oi avea nevoie de un avion pe aeroportul "eremetievo-A n seara asta, ceva mai t#rziu.
-.ran!ez eu.
-.tunci ar trebui s a!ung la laboratorul ;D$<,5 m#ine-diminea la prima or.
Praga
(u geanta cu lucrurile personale i cu laptopul at#rnate pe un umr, )mith i croi drum prin grmada de
poliiti i de ageni de circulaie care se ntorceau la lucru dup pauza de cafea dinainte de pr#nz. Prin uile
de intrare deschise ale seciei de poliie &onvikka se simea aerul rece de-afar, aduc#nd i dezgusttoarea
duhoare de combustibili auto i de gaze de eapament din labirintul de strzi nguste care formau 1raul
*echi.
>on iei pe trotuar i se simi imediat mpresurat de frigurosul climat de iarn al Pragi. )e opri i i sufl n
palme, regret#nd de!a pierderea hainei sale de piele, sf#iat i mbibat cu ap, de nerecuperat. 'nainte de a
senina documentele necesare pentru a prsi secia de poliie, se schimbase ntr-o pereche de !eani i un
pulover negru pe g#t, ns firavul vindiac gri, pe care l pusese peste pulover i oferea prea puin protecie
mpotriva gerului ptrunztor. Pe deasupra m#inilor sale fcute cu, ochii lui cercetau mpre!urimile.
.colo, i zise )mith.
(hiar peste drum de secia de poliie, un brbat nalt, v#n!os i brbos se spri!inea nonalant de un ta7i parcat
l#ng bordur, un automobil fabricat n (ehia, o )koda. )ub crusta de funingine i de noroi care acoperea
caroseria mainii, respectivul ta7i avea at#tea zg#rieturi i ad#ncituri n urma unor accidente minore, nc#t
era greu de spus care era vopseaua iniial i care stratul de grund. "oferul l msur pe )mith din cap p#n-n
picioare, tui o dat ca pentru a-i drege glasul, scuip ntr-o parte i se ndrept ncet de spate.
-;ei, domnule8 strig el, ntr-o englez st#lcit. .vei nevoie de un ta7i-
-Poate, rspunse precaut >on, travers#nd strada. ) fi fost acest munte de om persoana de contact promis-
(#t mi-ai cere pentru o curs p#n la aeroport-
,ra o ntrebare c#t se putea de fireasc. Ta7imetritilor particulari din Praga le mersese faima c dublau ori
chiar triplau tariful obinuit atunci c#nd le ncpeau pe m#n turiti imprudeni sau naivi. (hiar pentru
scurtul drum p#n la <uzEne, unicul aeroport internaional al oraului, se puteau aduna astfel muli bani.
/riaul brbat r#n!i larg, dezvelind cu generozitate cele dou iruri de dini ptai de tutun.
-/nui om de afaceri i-a cere o mie de coroane. .poi cobor vocea, continu#nd3 $ar unui savant ca tine, unui
biet profesor, c#t s-i cer- %imic. 1 s te duc pe gratis.
)mith i ngdui s se mai destind puin. $avant era parola de recunoatere pe care o alesese &lein pentru
nt#lnirea aceea. 'n ciuda oricror aparene, asta nsemna c necioplitul i zgomotosul ofer de ta7i era chiar
nepreuitul agent din Praga al organizaiei (overt-1ne, agent activat anume pentru a-l a!uta pe el s scape
viu i nevtmat din <epublica (eh. >on ddu repede din cap.
-Perfect. Ii-ai gsit clientul. ) mergem8
$up o ultim privire mpre!ur, >on se strecur pe bancheta din spate i l atept pe ofer care se czni s se
aeze la volan. )koda se legn sub greutatea omului.
'nainte de a porni la drum, oferul se ntoarse ca s se uite drept n ochii americanului.
-:i s-a spus c doreti s a!ungi la aeroport n siguran i c#t se poate de discret, mormi aa-zisul
ta7imetrist.
-,7act.
-"i c e7ist alii care doresc s te mpiedice. (orect-
)mith ddu nc o dat din cap, dar de data asta cu buzele str#ns lipite.
/riaul i z#mbi din nou cu gura p#n la urechi.
-+ii linitit, )avantule. Totul va fi c#t se poate de bine. 'n caz de bucluc, te poi bizui pe *aclav :asek i pe
micul lui prieten de-aici, spuse el fc#ndu-i mecherete cu ochiul i desfc#ndu-i fermoarul de la scurta lui
roie de ski doar at#t c#t >on s poat zri sub ea patul unui pistol ntr-un toc de umr.
)mith i reprim intenia de a se ncrunta, ngri!orat. "eful lui (overt-1ne l prevenise s nu se atepte la
prea mult. G>on, nu-i pot pune la dispoziie n timp util dec#t un singur omH, i spusese &lein. ,ste doar un
curier de legtur, nu un agent operativ de teren, ns este n bun msur demn de toat ncrederea.
)mith i puse n g#nd s nu uite s-l avertizeze pe &lein s mai revizuiasc dosarul lui :asek. 0rbosul i se
prea prea ludros i mult prea nerbdtor s-i arate arma camuflat sub hain. 1 astfel de purtare era
potenial productoare de necazuri. 'nsemna fie c ta7imetristul ceh era nspim#ntat ru de tot i trncnea
ca s-i ascund nervozitatea F fie c individul era prea agresiv, pierz#nd astfel ocazia de a se dovedi pregtit
pentru misiuni mai pretenioase i mai bine recompensate.
>on rmase tcut n vreme ce oferul conducea maina pe strzile ntortocheate ale 1raului *echi, dup care
travers *ltava i urc pe drumul erpuit de la rsrit de (etuie, un masiv comple7 de biserici, de
mnstiri, turnuri i cldiri guvernamentale dat#nd de secole. 5ar n tot acest rstimp, cehul ciripea fr
ncetare, prezent#ndu-i diversele obiective turistice, profer#nd cu grosolnie n!urturi la adresa altor oferi i
oferindu-i repetate asigurri c ei doi se vor descurca de minune.
)igur e nervos, decise )mith. (u toat masivitatea i bravada lui, :asek era n forul su interior doar un
brbat mic i nfricoat. (ehul ar fi putut fi un curier clandestin competent, ns &lein n-ar fi trebuit s-i
cear vreodat s se aventureze at#t de departe din securitatea umbrelor. G+ii cinstit, >onH, i se adres o voce
A6
interioar. G+lcul sta tie probabil c un grup de asasini profesioniti a ncercat de!a o dat s te ucid i
c s-ar putea s ncerce din nou.H
)mith oft. 4a naiba, p#n i el se simea destul de ncordat. 1mul se uit pe geam afar, strduindu-se s se
liniteasc admir#nd grdinile ngri!ite de pe ambele pri ale drumului. .coperiul cldirii 0elvedere, o
nc#nttoare reedin regal de var construit pe vremea <enaterii, se nla deasupra arborilor
ncon!urtori, prote!at de un nveli de cupru albastru-verzui.
4a c#teva minute dup ce ncepuser s coboare, imediat n partea de nord a (etuii, )koda fcu un tur larg
n !urul unui aglomerat vira! giratoriu i porni spre vest, pe un bulevard larg. )mith se ndrept de spate. )e
aflau pe ,vropska, o important i modern arter, care ducea direct la aeroport. Pe partea lor st#ng,
americanul putea vedea un cartier pestri cu case suburbane risipite alandala, coli i mici parcuri industriale.
'n dreapta, un ir de trei coline ncoronate cu o vegetaie venic verde, cu ste!ari i fagi, se nla abrupt
deasupra c#torva r#nduri de case i magazine rzlee. .ceste nlimi mpdurite se ntindeau departe ctre
nord i est, a!ung#nd la r#u n spatele mainii lor.
:asek acceler, for#nd ta7iul s ating, apoi s i depeasc limita de vitez. 5ndicatoarele suspendate pe
care le lsau n urm artau c p#n la aeroport mai erau de parcurs doar c#iva kilometri.
(ur#nd, printre crengile golae ale copacilor de pe latura de nord a bulevardului, >on zri sclipirile unui lac
artificial ngust. 5ar dincolo de lac, terenul era ad#ncit i accidentat i alctuia un peisa! slbatic de pduri
ntunecoase i st#nci cenuii de calcar.
-.ceea este $ivoka a Ticha )arka, adic *alea )lbaticei i %enduplecatei )arka, un loc de legend i de
violen, e7plic emfatic oferul, d#nd din cap, n direcia defileului umbrit care se zrea pe cellalt rm al
ntinderii de ap gri-verzuie. )e spune c acolo brbaii i femeile au desfurat demult, nc nainte de
primii zori ai istoriei, un rzboi crud i s#ngeros. ,ra un rzboi purtat pentru putere absolut i dominaie.
Potrivit legendelor, o t#nr i preafrumoas domnioar, pe nume )arka, i-a sucit minile i l-a sedus pe
comandantul brbailor lupttori din pdurea aceea. .colo, fata a fcut dragoste cu el, l-a mbiat i cu buturi
tari, apoi l-a ucis n timpul somnului.
)mith r#n!i, intervenind3
-Presupun c nu este tocmai un loc vesel.
:asek ridic din umerii.
-Pi, de fapt, pe locurile alea se afl acum o rezervaie natural. :ult lume din Praga se duce vara acolo cu
cortul i noat c#nd e canicul. %oi, cehii, putem fi romantici, dar suntem i foarte practici.
$eodat, luminile roii de fr#n ale mainilor din fa se aprinser, pe msur ce coloana ncetinise. /n ir de
conuri portocalii traversa bulevardul, bloc#nd benzile rapide de circulaie n direcia vest. .lturi de drum,
pe dreapta, un semnalizator luminos electronic portabil afia intermitent un mesa! de avertizare n limba
ceh.
-4a dracuK, murmur :asek, slt#nd piciorul de pe pedala de acceleraie i aps#nd cu nde!de pedala de
fr#n. Ta7iul deceler scurt. 'ncrunt#ndu-se i bodognind printre dini, cehul se apropie de banda din
dreapta, brusc aglomerat, for#ndu-i intrarea n ngustul spaiu dintre un vechi *olvo i un .udi nou-nou.
$in urm se auzir cla7oane de protest.
)mith se aplec nainte.
-4ucrri la drum- ntreb el ncet. )au un accident-
-%ici una, nici alta, rspunse uriaul, muc#ndu-i nelinitit buza de !os. )emnalizatorul pe l#ng care am
trecut anuna c poliia a instituit un punct special de control al traficului rutier i c trebuie s fim pregtii
s oprim.
-(e-or cuta- se trezi >on c ntreab.
:asek ddu din cap iritat.
-%u tiu. Poate oferi bui la volan- $roguri- 0unuri furate- 1ri poate doar pneuri uzate i semnalizatoare
defecte. .rticulaiile i se albir, pe msur ce ncleta tot mai str#ns m#inile pe volan. )-ar putea s fie
oricare din astea. .utoritile gsesc o mare plcere n a nm#na tichete de contravenie i n a aduna amenzi
dup amenzi.
)mith se uita prin parbriz n timp ce ta7iul nainta ncet. :ai erau sub o sut de metri p#n la ieirea marcat
%ivoka $arka. .ceasta ddea ntr-un drum lturalnic mult mai ngust, care cotea i se pierdea n pdure. /n
singur poliist purt#nd apca cu cozoroc, scurta neagr de iarn i pantalonii albatri pentru zpad ai poliiei
naionale cehe sttea acolo i legna ritmic un baston de un portocaliu strlucitor pentru a menine traficul n
micare. $in c#nd n c#nd ndruma, cu m#na ridicat i sufl#nd ntr-un fluier, una sau mai multe maini care
se apropiau, fc#ndu-le s o ia pe drumul lturalnic din spatele lui, accentu#nd comenzile cu puternice
lovituri de baston.
.mericanul se uit cu mare atenie, cut#nd o regul n felul cum erau selectate vehiculele. )e ncrunt,
incapabil s detecteze vreuna. Poliistul cu aspect plictisit prea s permit celor mai multe automobile i
camioane s-i urmeze nestingherite drumul, doar din c#nd n c#nd deviind c#te una sau c#te dou maini de
pe bulevard pe drumul lturalnic. .sta nsemna c totul se reducea la o verificare prin sonda!.
Probabil.
-4a dracuK8 murmur din nou :asek, c#nd poliaiul le fcu i lor semn cu bastonul. +useser scoi din
coloana principal. (u un aer ursuz, oferul trase brusc de volan spre dreapta. *ir spre ieire, pe urmele
celorlalte c#teva maini care ieiser de!a de pe ,vropska.
)mith se uit n urm prin luneta )kodei. /n :ercedes negru, ultimul rcnet, cu geamuri fumurii, coti i el
AA
pe drumul de acces spre parc, destul de aproape n spatele lor. 'ncrunt#ndu-se acum, americanul se ntoarse
privind nainte.
.!unseser printre copaci. 4umina era filtrat prin ramurile desfrunzite de deasupra. )mith vzu dou maini
fr nsemne distinctive, tot )kode, parcate lateral, n afara prii carosabile, l#ng alt ir de conuri rutiere
portocalii. .li doi poliiti n uniform se aflau acolo, aparent pun#nd c#teva ntrebri oferilor tuturor
vehiculelor, nainte de a le face semn s plece mai departe.
/nul dintre cei doi poliiti se apropie de ta7i. .rta cam n v#rst pentru gradul pe care l avea, cu o fa
usciv i pm#ntie. )ub cozorocul chipiului, ochii lui erau lipsii de e7presie. 1mul se aplec i btu nervos
n fereastra lateral a oferului.
:asek cobor iute geamul.
Poliistul ntinse o m#n spre el.
-Prezentai permisul de conducere. "i licena de ta7imetrist, ltr el ntr-o ceh precipitat.
/riaul se grbi s se supun, ntinz#ndu-i celuilalt actele solicitate. *izibil tulburat, atept nelinitit ca
poliistul s le rsfoiasc. ,vident satisfcut, ofierul cu faa pm#ntie le azv#rli arogant pe am#ndou n
poala oferului. .poi se uit pe bancheta din spate, ridic#nd dintr-o spr#ncean.
-(ine este individul acesta- /n strin-
)mith inu gura nchis.
-%imeni deosebit. (red c este un om de afaceri american. /n pasager pe care l duc la aeroport, ndrug
:asek drept rspuns. +runtea i se brobonase de sudoarea care ncepuse s picure. )mith intuia cum sporea
teama n oferul de ta7i, distrug#ndu-i ncrederea n sine i autocontrolul. Zice c trebuie s plece cu avionul
n dimineaa asta.
-%u te panica, i spuse poliistul, ridic#nd nepstor din umeri. .mericanul ar trebui s a!ung la timp la
avion.
-'nseamn c putem pleca- ntreb plin de speran oferul de ta7i.
Poliistul ddu din cap.
-%u chiar imediat, prietene. :i-e team c astzi nu este ziua ta norocoas. 2uvernul a scos nc o
reglementare asupra siguranei vehiculelor i n special a ta7iurilor. .sta nseamn o verificare complet.
1mul se ntoarse, strig#ndu-i colegul3 ;ei, ,dvard8 1 s-l lum pe sta.
)mith mi!i ochii. (eva din profilul figurii brbatului acela l rodea n subcontient, trg#nd un semnal de
alarm slab, dar insistent. Privindu-l mai cu luare-aminte, americanul observ o mic perforare n lobul
urechii, ca un fel de strpungere. 0izar, g#ndi el. (#t de muli poliiti cehi trecui bine de prima tineree
poart oare bi!uterii n viaa particular-
Poliistul se uit din nou la :asek.
-Parcheaz acolo, i zise el, art#nd ctre spaiul dintre cele dou maini fr semne distinctive. .poi ateapt
linitit. 1 s-i dm liber c#t mai cur#nd posibil.
-$a, da, bineneles. (u un sur#s tremurtor, oferul ddu din cap supus, cobor#nd i ridic#nd de mai multe
ori respectabila lui east. 'ndrept maina pe marginea acoperit cu iarb din afara drumului, parc#nd-o
atent cu spatele ntre celelalte dou maini, dup care lu ncet o m#n de pe volan i opri motorul. :#inile i
tremurau.
-%u opri motorul, i ceru brusc )mith, nc uit#ndu-se pe geam. 4as-l deocamdat n funciune. .mbii
poliiti cehi se aplecaser acum s stea de vorb cu oferul :ercedesului negru. 'n spatele acestuia nu mai
ateptau i alte maini s treac pe la punctul de control. $rumul de acces mrginit de copaci din spatele lor
era acum pustiu.
.mericanul ddu din cap, iritat n sinea lui. (e i scpa- (lopoelele de alarm din mintea lui sunau din ce n
ce mai insistent. *enise vremea s apeleze la o strategie de siguran, hotr el.
-*aclav, d-mi pistolul tu, zise el linitit. 5mediat8
-Pistolul meu- /riaul se holb, surprins. )e uit precaut peste umr. $e ce-
-) spunem doar c a prefera s evitm orice accident nefericit, rspunse >on, av#nd gri! s vorbeasc
linitit. %-avea nici un rost s-l agite inutil pe cellalt F cel puin nu nc. %u p#n c#nd nu i-ar da seama de
ce instinctele lui nu ncetau s-i trimit avertismente. (reierul su lucra febril. .i permis de portarm-
+r tragere de inim, :asek ddu din cap.
-'nc#nttor8 .bsolut nc#nttor8 )mith se ncrunt.
.scult, poliitii tia vor de!a s ne gseasc nod n papur. ,ste destul de neplcut dac te vor amenda
pentru un bec ars la semnalizatoarele de fr#nare, de e7emplu. 'ns chiar vrei s te priponeasc pentru posesia
ilegal a unei arme de foc-
"oferul se ntoarse, plind i mai tare sub barba stufoas i nc#lcit. 'nghii n sec.
-%u, nu vreau, recunoscu el. Pentru astfel de infraciuni pedepsele sunt9 foarte severe.
-.tunci d-mi-l mie, repet hotr#t )mith. 4as-m s rezolv eu problema asta.
:asek desfcu n grab fermoarul scurtei i scoase pistolul din tocul at#rnat de umr. :#inile lui mari i
tremurau acum i mai tare.
>on ntinse m#na peste sptarul scaunului i apuc arma nainte s o scape cellalt. Pistolul era un (Z-LA
semiautomat, cu cartue de calibrul O,NA mm, fabricat n (ehia, la fel ca i revolverul sovietic Tokarev,
folosit n cel de-al $oilea <zboi :ondial. (#ndva arme standard din dotarea Tratatului de la *arovia, mii
de astfel de pistoale, considerate GsurplusH, fuseser v#ndute cetenilor particulari F at#t legal, c#t i ilegal.
.mericanul verific dac piedica este n poziia GblocatH, de mi!loc, apoi scoase ncrctorul. ,ra plin cu opt
AB
cartue, adic ncrctura standard pentru respectivul pistol. )mith introduse la loc ncrctorul, dup care se
uit din nou pe geam.
.far, cei doi poliiti cehi se ndreptaser ncet de spate de l#ng :ercedesul negru. $up ce schimbar n
oapt c#teva cuvinte, se ntoarser simultan i pornir ctre ta7iul parcat.
)mith se ncord.
+igurile celor doi deveniser nite imobile mti de neptruns, fr nici o e7presie desluit. ,ra ca i cum o
for teribil le tersese de pe fee orice urm de sim omenesc, ls#ndu-le neschimbate trsturile
superficiale, dar anul#ndu-le orice semn real de via i de personalitate. /nul dintre ei, anume cel mai n
v#rst, care verificase actele lui :asek, ls m#na n !os ca din nt#mplare i scoase pistolul din toc.
0rusc, >on i aminti unde l mai vzuse pe acest brbat.
Pe Podul (arol, i zise el, nverunat. $#nd napoi din faa loviturilor slbatice i disperate ale lui *alentin
Petrenko, dup ce l n!unghiase n abdomen pe omul de tiin rus. 4a fel ca i ceilali doi tovari ai si,
individul cu figura usciv purtase atunci n ureche un mic cercel n form de craniu argintiu, un cap de
mort, at#rnat de lobul urechii drepte.
.cest aa-zis Gpunct de control al poliieiH nu era altceva dec#t o curs uciga.
/n lung moment cumplit, timpul pru s se fi oprit n loc, ns imediat dup aceea refle7ele antrenate ale lui
)mith intrar n aciune. )imul micrii i ndem#narea de a aciona nvlir n lumea ngheat din !urul
su.
-) fugim imediat de-aici8 strig el ctre :asek. , o capcan8 $-i drumul8 $-i drumul8
'ngrozit, uriaul bg n vitez, aps pe accelerator i ddu napoi, ncerc#nd cu frenezie s-i fac suficient
loc de manevr pentru a reintra pe drumul ngust. )mith debloc piedica pistolului i l arm, introduc#nd un
cartu pe eav.
.poi fu aruncat nainte n momentul n care ta7iul se izbi de maina goal parcat aproape n spatele lor i se
oprise, n scr#net de metal i de sticl spart. Zdruncinat n urma coliziunii, motorul )kodei se cal i se
opri.
:asek fcu eforturi disperate s reporneasc rabla lui.
,ra prea t#rziu, nelese brusc )mith, uit#ndu-se cum brbatul cu faa usciv intea de!a cu pistolul su
rusesc :akarov, ca ntr-o micare filmat cu ncetinitorul. "i cel de-al doilea fals poliist scosese pistolul. 4a
naiba8
>on se i lsase ntr-o parte, ctre ua pasagerului din dreapta, atunci c#nd geamurile din st#nga se fcuser
ndri. 5nteriorul mainii se umplu de cioburi de sticl securit, sfr#mate de mai multe mpucturi trase
rapid i de la mic distan.
/n glon l nimeri pe :asek imediat deasupra urechii st#ngi. (apul uriaului e7plod, sfr#mat de un glon
mbrcat n cupru care l lovise cu o vitez de peste trei sute de metri pe secund. 0ordul i locurile din fa
ale )kodei fur mprocate cu s#nge i cu fragmente de os sfr#mat.
/n alt glon strpunse, la mic distan de )mith, canapeaua tapiat i sf#ie nc#lceala de arcuri spiralate
din interior. 2lonul rico din caroseria de oel a ta7iului i mprtie n sus un norior de sc#ntei, bucele
fumeg#nde de fragmente te7tile i sfr#mturi fierbini i albe de metal. $umnezeule8 nfc m#nerul
portierei din spate, o deschise cu fora i se arunc la pm#nt.
(u micri iui, >on se rostogoli spre dreapta i se ascunse n spatele roii din dreapta spate a ta7iului. <isc o
privire rapid peste umr. %u departe n spatele lui, pm#ntul se lsa brusc ntr-o ad#ncitur, cobor#nd apoi
i mai mult pe msur ce se afunda n pdurea ncon!urtoare. (ei mai muli copaci erau ste!ari i fagi
btr#ni, care se nlau falnici i desfrunzii ctre cerul nnorat. )ub ei nu prea crescuse vegetaie, n afar de
c#iva mici arbuti i buruieni uscate.
%u ofer suficient camufla!, g#ndi calm >on. )-ar putea ascunde numai dup trunchiurile copacilor. 1ricine
l-ar urmri, n-ar avea prea mari dificulti s-l mpute. $ac voia s fug, trebuia s ia nc de la bun
nceput un avans considerabil.
'n momentul acela rsunar alte c#teva mpucturi i )koda se legn, lovit de mai multe ori, la intervale
foarte scurte de timp. )e mai sparser i alte geamuri. )e mai sf#ie i mai mult metal. 2loanele ricoate din
blocul motor i din caroseria mainii uierau prin copaci, retez#nd crengi i rmurele.
)mith trase ad#nc aer n piept. /nu. $oi. Trei. .cum.
(u pistolul inut gata de tragere cu ambele m#ini, se ridic peste partea din spate a ta7iului. (u ochii mi!ii,
baleie rapid dintr-o parte n cealalt, cut#ndu-i pe cei care ncercau s-l omoare. 5at8 /nul dintre falii
poliiti, brbatul mai n v#rst, sttea la doar c#iva metri deprtare, trg#nd metodic cu pistolul n ta7i, din
fa p#n-n spate.
)mith se ntoarse fulgertor n direcia agresorului, ochind pieptul acestuia. .ps pe trgaci i pistolul ltr
o dat, ridic#ndu-se odat cu reculul, n timp ce pe eav era introdus un al doilea cartu. >on inti repede
pentru a doua oar i trase din nou.
)#ngele #ni. 4ovit de dou ori, pistolarul cu faa usciv se rsuci n direcia americanului care l
mpucase. 2ura lui se deschisese larg, n semn de stupefacie. .poi, ncet, czu n genunchi i se ntinse pe
drum cu faa n !os. )#ngele lui ncepu s nroeasc asfaltul negru.
(olegul celui mpucat, un brbat mai t#nr i mai solid, se arunc pe burt. (u o e7presie crunt, el ncepu
imediat s trag n direcia lui )mith, fr s se mai osteneasc s vizeze atent. Trgea la nt#mplare vdit
nverunat, strduindu-se s-l fac pe american s se adposteasc din nou.
/n glon pornit din pistolul :akarov uier prin aer foarte aproape de urechea lui )mith. /n altul perfor
AJ
partea de sus a portbaga!ului ta7iului, ls#nd o dung fierbinte prin metalul ruginit i zg#riat, cu vopseaua
!upuit.
>on le ignor. 'ndrept pistolul spre agresorul culcat cu faa la pm#nt i trase n direcia acestuia alte dou
gloane. Primul dintre ele trecu foarte aproape de int, mprtiind bucele de asfalt i pietricele. 'ns cel
de-al doilea glon, de O,NA mm, zdrobi partea de sus a estei agresorului mai t#nr.
1 linitea sinistr se ls atunci peste micul lumini.
)mith rsufl ncet, de-abia venindu-i s cread c e nc n via. 'i simea inima bt#nd ntr-un ritm
incredibil, care scdea puin c#te puin pe msur ce se mai linitea pulsul. "i acum- se ntreb el.
$eodat, auzi deschiz#ndu-se portierele unui automobil. 'i ddu seama c aveau s ias acum i cei din
:ercedesul negru. 'nc ngenuncheat n spatele ta7iului ciuruit de gloane, se ntoarse i arunc o privire
rapid n direcia celor doi brbai, mbrcai n paltoane groase, cafenii i cu cciuli de blan. (obor#ser pe
partea adpostit a marelui i lu7osului sedan. (ei doi erau bine narmai. +iecare ducea n m#inile
nmnuate c#te o puc-mitralier tip :PL& ;eckler U &och.
)mith fcu o grimas. /nul dintre acei brbai avea un pansament lipit pe faa ngust F acoperind fr
ndoial resturile distruse ale nasului pe care americanul i-l zdrobise cu o zi nainte, pe Podul (arol. .a c
se confrunta acum cu ali doi inamici i nu mai avea nici o posibilitate de a-i lua prin surprindere.
>on se uit la pistolul pe care l inea cu ambele m#ini. Patru cartue. 'i mai rmseser n ncrctor numai
patru cartue. (ltin din cap. %u erau destule. %u mpotriva a dou puternice arme automate care puteau s
transforme lesne ta7iul ndrtul cruia se ascunsese el ntr-un maldr de fiare.
. mai rm#ne aici nsemna s moar. *enise vremea s plece.
)e ls n !os, n spatele )kodei ciuruite. .poi, tot aplecat, se ndeprt, ls#ndu-se s alunece pe panta
abrupt, care ducea n $ivoka )arka, cea plin de umbre a )lbaticei )arka.
2eorg 4iss se ridic ncet de dup :ercedes, ochind cu gri! de-a lungul evii scurte a putii-mitraliere :PL,
cu degetul ncordat pe trgaci.
%imic nu mica pe ngusta ntindere de drum sau n spatele ta7iului distrus de gloane i ntors pe o parte. )e
ntunec la fa. $oi dintre cei mai buni ageni ai si de teren zceau nemicai la pm#nt. .m#ndoi erau
mori, mpucai de blestematul la de american. (olurile gurii lui 4iss se lsar n !os, trd#nd frustrarea.
:ai nt#i, fusese aproape o catastrofa pe Podul (arol, iar acum acest dezastru. .mbuscada pe care o plnuise
trebuia s fie perfect, doar anihilarea unui om nenarmat, ca o oaie condus la casap. )e transformase n
schimb ntr-un eec ns#ngerat. (um izbutise acest diavol de )mith s pun m#na pe o arm-
(ontinu#nd s priveasc ruina ta7iului, 4iss rmase nemicat, atept#nd s se iveasc ceva, indiferent ce, de
mpucat. $eodat ns, auzi zgomotul ndeprtat al frunzelor uscate care foneau undeva prin pdurea de
dincolo de drum. .mericanul alerga de!a, ndrept#ndu-se direct ctre accidentata vale )arka. (e i-ar spune
efii lui de la :oscova dac )mith i-ar scpa din nou- )au, mai precis, ce anume i-ar face-
-$ragomir8 se rsti 4iss la oferul su. 5a legtura cu ,ugen i spune-i s lase balt oseaua principal i s
vin imediat aici. .poi 4iss ddu din cap n direcia celor dou cadavre n uniforme de poliie. Pune trupurile
astea n portbaga! i ia i baga!ele americanului. $up aceea, splai putina i mergei am#ndoi la aeroport3
$ac l vedei cumva pe )mith ivindu-se acolo, facei tot posibilul s-l omor#i. $ac nu dai de el,
ntoarcei-v la casa conspirativ. 1 s v sun eu acolo, ceva mai t#rziu.
-$ar ce facem cu celelalte automobile- l ntreb rom#nul.
-4as-le dracului aici, m#r#i printre dini 4iss. %u sunt compromitoare pentru noi. %u e7ist nici o dovad
c ne-ar aparine.
-.m neles. 5lionescu ddu din cap. .poi pru s ovie. $ar tu ce-o s faci-
0rbatul cu numele de cod Praga /nu l fulger cu privirea.
-,u- 1mul fcu semn cu capul spre arma automat pe care o str#ngea n m#ini. ,u o s merg acum la
v#ntoare, nc nu am terminat treaba cu inoportunul dr. )mith.
>on )mith o lu la fug n !osul pantei abrupte i mpdurite, alunec#nd i poticnindu-se n pm#ntul moale i
pe st#ncile ude. .lerga acum c#t putea de repede, ls#nd gravitaia s lucreze n avanta!ul lui, ferindu-se n
ultimul moment de tulpinile arborilor i de ramurile !oase care i apreau brusc n fa. 1mul tia c se
deplasa prea repede, mult prea repede, dar pericolul pe care l simea undeva n urm l fcea s se
ndeprteze cu vitez ma7im.
"i atunci i alunec piciorul c#nd alerga printr-o grmad de frunze putrezite. (zu ru i ncepu s alunece
la vale, acum total necontrolat. 'n!ur#nd n g#nd, )mith se rostogoli n !osul pantei, ag#ndu-se frenetic,
nfig#nd zadarnic degetele n r#n n efortul de a-i mai ncetini cobor#rea. 'n cele din urm, intr cu
umrul nainte n trunchiul unui ste!ar btr#n i cioturos. 1 durere cumplit l sget n toat partea st#ng a
corpului. 5mpactul i golise plm#nii de aer.
(#teva clipe interminabile, zcu acolo unde czuse, ncerc#nd ameit s-i vin n fire. <idic-te, i porunci
ntr-un t#rziu raiunea. $ac vrei s mai trieti, ridic-te imediat.
'nc abia rsufl#nd, se ridic ncet n ezut. )e crisp de durere, c#nd muchii lui greu ncercai protestar
dureros, trimi#nd de-a lungul nervilor p#n n creier fulgere cumplite. (u un mare efort de voin, fcu
abstracie de suferin i se ridic n picioare. 'i mic degetele murdare i zg#riate care l dureau, dup care
se opri brusc.
Pistolul8 /nde era-
AL
.mericanul se ntoarse, cercet#nd atent panta abrupt pe care se rostogolise. (u inima bubuind n piept,
ncepu s se care, e7amin#nd ndeaproape stratul de pm#nt rscolit i grmada risipit de frunze.
.colo8 Zri pistolul la rdcina unui copac, un falnic fag care mai avea pe crengi c#teva frunze roii,
portocalii i cafenii. )e aplec i l ridic, verific#ndu-l i cur#ndu-l de bulgrii de pm#nt care se lipiser
de eav i de percutor.
.poi se auzi rpitul scurt al unei rafale de puc-mitralier, care trimise trei gloane de undeva din susul
pantei. 2loanele de C mm uierar pe l#ng el i se nfipser n trunchiul copacului, cam pe la mi!locul
nlimii, mprtiind achii de scoar pe pm#ntul pdurii. <eacion#nd instantaneu, )mith se arunc !os i
se rostogoli, adpostindu-se n spatele trunchiului.
1 alt rafal rscoli pm#ntul imediat n dreapta lui.
(u pistolul ntins n fa, >on se rostogoli napoi spre st#nga, trg#nd orbete un singur foc n susul pantei i
continu s se rostogoleasc la vale. .poi se opri ghemuit ndrtul unui alt copac. Puca-mitralier ncepu
iar s clnne. :ai multe gloane uierar pe l#ng el, nfig#ndu-se n trunchiurile arborilor. :ulte crengi i
rmurele din copacii mai mici czur retezate. .lte gloane zb#rn#ir i trecur mai departe, rico#nd din
bolovanii aflai mai !os, pe pov#rni i muc#nd din ei achii i sfr#mturi.
)mith ndrzni s arunce o privire rapid pe dup trunchiul copacului i zri un brbat mbrcat ntr-un
palton maro i o cciul de blan pe cap deplas#ndu-se precaut la vale, n direcia lui. 1mul avea un banda!
pe faa lui ngust.
.mericanul se adposti din nou n spatele copacului. 4a naiba8 $istana p#n la inamic era de circa o sut de
metri, prea mare pentru un pistol F i mai ales pentru unul care mai avea doar trei cartue n ncrctor. .r fi
trebuit s fug n continuare, ncerc#nd s rm#n n afara tirului putii-mitralier sau s-i gseasc o poziie
mai avanta!oas de lupt. 'ncrunt#ndu-se, se uit napoi peste umr, analiz#nd rapid opiunile. %ici una nu i
era c#t de c#t favorabil.
:ai !os, pm#ntul cobora deodat ntr-o pant i mai abrupt, a!ung#nd la o nclinare de patruzeci i cinci de
grade p#n la fundul ndeprtat al defileului )arka. )mith ddu din cap. 'ncerc#nd s urmeze repede acest
drum, nsemna s rite nc o cdere prime!dioas. "i nu-i putea permite aa ceva, nu cu un duman care l
urmrea cu at#ta nverunare.
(eea ce nu-i mai lsa dec#t o singur variant.
5nspir ad#nc, apoi #ni din spatele copacului n dosul cruia se adpostise, sprint#nd spre st#nga, de-a
curmeziul pov#rniului. 4uat prin surprindere de aceast micare brusc, urmritorul care cobor#se pe pant
se opri i n!ur cu glas tare. .poi deschise din nou focul, trg#nd serii scurte de c#te trei mpucturi ctre
americanul care alerga prin faa lui.
)mith vzu naintea lui pm#ntul lovit i rscolit de gloanele de C mm. *ir din nou la st#nga, evit
impactul cu un alt copac i sri peste un mic bolovan pe !umtate ngropat n pm#nt, continu#nd s fug.
0rbatul care l hituia ncet s mai trag.
>on alerga n zigzag prin pdure, schimb#nd disperat direcia printre arbori i ocolind p#lcurile de arbuti
pentru a nu-i oferi urmritorului o int fi7. 'n st#nga, panta devenea tot mai abrupt i cur#nd, chiar
aproape vertical, spre fundul vii care se vedea la peste patruzeci de metri mai !os. (opacii se mai rriser,
iar solul ctre muchia st#ncii era din ce n ce mai pietros, ici i colo strpuns de lespezi de calcar erodate.
2onea fr ncetare, strduindu-se s trag n plm#ni c#t mai mult aer. )e mpiedic o dat, izbuti s se
redreseze i continu alergarea. )imea e7act ntre umeri un fior la g#ndul unui eventual glon de C mm care
l-ar fi putut nimeri de la mic distan.
$eodat a!unse n faa unui lumini ntins, a unei mari poiene deschise, acoperit cu iarb cafenie de iarn i
cu blrii mai nalte. 'n marginea cealalt a poienii l chema adpostul altor p#lcuri de copaci, ns pdurea
aceea ncepea la cel puin trei sute de metri distan de el. 'n dreapta lui, luminiul se ntindea p#n la
marginea superioar ndeprtat a vii. 'n st#nga, poiana se termina brusc cu st#nca neregulat de calcar pe
care o urmase i care constituia marginea defileului.
)e str#mb nemulumit. . ncerca s traverseze spaiul acela deschis ar fi constituit o eroare fatal. (u mult
nainte de a izbuti el s a!ung la adpostul copacilor din cealalt parte, urmritorul su l-ar putea mpuca
nestingherit. .mericanul fugise acum direct ntr-o alt blestemat de zon a morii. 0un micare ai mai
fcut, >on, se ironiz el. 'i reuise magistral dificila mecherie de a nimeri din lac drept n pu.
)mith se ntoarse n loc, privind napoi la drumul pe care l strbtuse p#n aici. Pdurea de-acolo, un
amestec de vegetaie venic verde rsp#ndit peste tot i de mruni arbuti desfrunzii, era prea rar pentru
a-i oferi un camufla! eficient. "i nici unul dintre bolovanii care ieeau parial din pm#nt nu era suficient de
mare ca s-i asigure un adpost mulumitor.
'i mai rm#nea doar malul st#ncos al defileului.
(u inima bubuind n piept, )mith se ntoarse din nou i ptrunse n lumini. (u pistolul n m#n, alerg pe
marginea prpastiei, ncerc#nd s zreasc vreo potec F ori mcar o succesiune de ieituri de spri!in F de
care s-ar fi putut aga pentru a cobor n valea mpdurit de dedesubt. )e aplec peste muchia st#ncii,
uit#ndu-se atent la suprafaa crestat i nvlmit. 'n apropiere se vedeau nite smocuri de tufe i chiar
c#iva copcei care crescuser direct pe st#nc, ag#ndu-se n ngustele fisuri i ieituri dintre straturile
coluroase de calcar cenuiu. 'n alte locuri, p#r#iae se prelingeau prin crpturi i picurau pe peretele st#ncii.
1mul se opri, c#ntrindu-i din nou ansele. )e micorau ngrozitor de repede, de la afurisit de infime pe
zidul acela de piatr p#n la total ine7istente aici, n acest spaiu deschis. 1ft#nd, >on puse piedica pistolului,
nfig#ndu-l apoi la br#u, sub curea. )e aplec i mai tare deasupra abisului, respir#nd ad#nc i fc#ndu-i
AN
cura! pentru a cobor peste marginea r#pei. (opacii i pietroaiele acoperite de muchi de la poalele peretelui
de st#nc i se preau acum at#t de mici de parc ar fi fost la kilometri deprtare. 2ura i se usc. Pornete
odat8 i spuse el m#nios. %u i-a mai rmas prea mult vreme.
5ar apoi, brusc, nu mai avu timp deloc.
1 alt rafal sacadat i strident rsun, sfr#m#nd pm#ntul i umpl#nd aerul din !urul su cu o adevrat
grindin de plumb.
$e la cincizeci de metri distan, 2eorg 4iss auzi strigtul americanului i l vzu rsucindu-se i
rostogolindu-se peste buza st#ncii. 'i dezgoli dinii ntr-un r#n!et satisfcut i plin de rutate. P#n aici i-a
fost acestui doctor )mith, se g#ndi el nepstor.
'ncet, foarte ncet, brbatul cu ochi ntunecai cobor eava fumeg#nd a putii sale automate i se ridic din
spatele micului bolovan de calcar ndrtul cruia se ascunsese, naint prudent, scoase ncrctorul aproape
gol i l nlocui cu altul plin. .poi ridic din nou puca la ochi, ntorc#ndu-se ncet de la st#nga la dreapta i
scan#nd prin ctarea armei ntreg spaiul liber din faa lui, cu degetul pregtit pe trgaci.
,ra o linite deplin F dup care se auzi din deprtare sunetul unor sirene apropiindu-se.
4iss se ntoarse. *a trebui s plece c#t mai repede, nainte ca poliia ceh s soseasc i s nceap s
scotoceasc pdurea. .mericanul trebuie c e mort, i zise. %imeni n-ar supravieui unei cderi de la o
asemenea nlime. (u toate astea, ns, ar fi mai bine s se asigure de acest lucru. :car pentru c :oscova
/nu avea s insiste ca el s confirme uciderea respectivului.
<#n!ind nc cu o satisfacie plin de cruzime, brbatul cu nume de cod Praga /nu se apropie de buza hului.
)e aplec peste margine, uit#ndu-se n !osul peretelui coluros de piatr, nerbdtor s vad cadavrul lui
)mith zc#nd zdrobit la picioarele st#ncii.
>on )mith zcea lat pe o mic ieitur, doar la c#iva metri mai !os de marginea falezei, cu spinarea spri!init
de trunchiul unui brdu de care se folosise pentru a-i fr#na rapida cobor#re, aproape necontrolat. (u ochii
mi!ii, ochea n sus prin ctarea pistolului su pe care l inea cu ambele m#ini, ca un trgtor de elit,
ndreptat ctre marginea r#pei F i atepta, doar atepta.
.poi vzu capul i umerii brbatului cu ochi negri ivindu-se peste muchia st#ncii, at#t de aproape nc#t putu
s deslueasc p#n i palidele pete de s#nge uscat de pe pansamentul care i acoperea nasul zdrobit.
5a-i rmas-bun de la via, g#ndi m#nios )mith i aps de dou ori pe trgaci, in#nd ferm pistolul dup
fiecare recul.
Primul glon de O,NA mm l lovi pe cellalt drept n g#t, secion#ndu-i ira spinrii i ieind pe la ceafa. (el
de-al doilea i produse o gaur perfect chiar ntre ochi.
$e!a mort, omul czu n genunchi, apoi se rostogoli cu capul nainte de pe buza prpastiei. Trupul lui inert se
lovi cu un zgomot nbuit de un col de st#nc, rico, apoi se prbui n abis, rotindu-se i rsucindu-se n
linitea lugubr.
)mith rmase c#teva secunde nemicat, cu ochii la cerul nnorat. 'l dureau toi muchii i toate oasele, dar
scpase cu via. (#nd rpise n direcia lui ultima rafal de puc-mitralier, el profitase de cel mai mare
noroc al vieii sale de p#n atunci i ndrznise s se arunce pe spate, n direcia micii platforme de piatr pe
care i-o alesese de!a ca start relativ sigur pentru o cobor#re n r#p. (a printr-un adevrat miracol, uriaul
risc se terminase cu bine, beneficiind de fiecare fr#m de noroc la care se putea atepta rezonabil ntr-o
via ntreag.
(obor apoi ncet pistolul, i puse piedica i l strecur n buzunarul vindiacului. :#inile i tremurau ncetior
pe msur ce scdea i efectul e7cesului de adrenalin din s#ngele lui.
)imindu-se nc slbit i cu nervii ncordai, >on se ntoarse, se aez i privi cu gri! peste marginea
ngustei ieituri a st#ncii. .colo !os, la patruzeci de metri dedesubt, trupul brbatului pe care l omor#se
zcea, contorsionat i zdrobit, peste v#rful unui bolovan. Petele de s#nge dimpre!ur marcau punctul final al
cderii.
'n deprtare, >on auzi sunetul sirenelor, nc slab, dar n continu cretere. *enise vremea s-i cam ia
tlpia de-acolo, g#ndi )mith, obosit. 1ric#t de apropiai aliai ar fi fost cu americanii, guvernanii cehi nu
l-ar fi putut privi cu ngduin pe un ofier al armatei )/. implicat ntr-un schimb de mpucturi n stil
banditesc, desfurat n mpre!urimile capitalei rii lor. )e mai uit nc o dat la brbatul mort, prbuit la
poalele st#ncii.
)mith se ncrunt. 'nainte de a se face nevzut, trebuia s cerceteze cadavrul i s vad ce mai avea el prin
buzunare, n clipa aceea, nc nu i putea da seama despre ce naiba era vorba. /n lucru ns era evident.
(ineva dorea cu orice pre s-l tie mort.
4a nceput ncet, apoi din ce n ce mai repede i cu o sporit ncredere n sine, )mith ncepu s coboare
peretele coluros de calcar, srind de pe o ieitur pe alta i in#ndu-se n acelai timp cu m#inile. )ri pe
apro7imativ ultimul metru, pe platoul de la baza defileului )arka, dup care se ndrept hotr#t n direcia
cadavrului zdrobit, proptit peste un pietroi din apropiere.
'agdad, 0ra(
Peste 0agdad czuse ntunericul. 'n!umtea estic a oraului, lumini strlucitoare se aprinseser de-a lungul
bulevardelor largi i moderne, se vedeau i la ferestrele ministerelor baricadate ale guvernului i fceau s
sclipeasc i bazarurile nc aglomerate. 4a vest de fluviul Tigru, str#mtele alei ale cartierului cu populaie
ma!oritar sunnit, .dhamiEa, erau luminate doar de lmpile palide din vitrinele micilor dughene i de la
AO
ceainriile drpnate sau de la ferestrele i uile zbrelite ale caselor mai vechi. .erul nopii era proaspt i
rcoros, pstr#nd nc o boare de miros curat de ploaie, care mai zbovea n urma unei scurte furtuni din
seara aceea. 0rbai purt#nd tradiionalele ka&&i'euri arbeti, piese cadrilate purtate pe cap, i pierdeau
timpul adunai n mici grupuri n faa ceainriilor, fum#nd igri i povestindu-i pe un ton sczut
evenimentele i b#rfele zilei.
.bdel &halifa al $ulaimi, un fost colonel din cadrul c#ndva temutului )erviciu 5rakian de 5nformaii, adic
al :oukhabaratului, trecea ovitor pe una dintre ngustele alei. .cum era mult mai suplu dec#t n zilele n
care deinea puterea, iar prul i mustaa i ncruniser. :#inile i tremurau.
-,ste o nebunie ceea ce facem noi acum, i opti el n arbete femeii care l urma cu umilin, duc#nd n
brae un co plin de cumprturi. 4ocul sta este nc un bastion al mu!ahedinilor. $ac suntem prini aici,
moartea ni se va prea o binecuv#ntare F dar va fi una de care nu vom avea parte nici repede i nici cu
uurin.
+emeia subiric, nfurat din cap p#n-n picioare ntr-o aba'a neagr, fr form, se apropie cu un pas de
brbat, micor#nd spaiul care i desprea.
-.tunci, toat mecheria const n a nu ne lsa prini, nu-i aa, .bdel- i opti ea cu calm la ureche, n
aceeai limb. .cum taci i concentreaz-te asupra misiunii tale. 4as-m pe mine s-mi fac gri!i pentru
restul.
-%ici nu tiu de ce fac asta, mormi acru &halifa.
-1oo, ba eu una cred c tii c#t se poate de bine, l contrazise femeia cu un glas ca de ghea. )au ai prefera
s a!ungi s te !udece un tribunal pentru crime de rzboi, variantele pentru tine fiind sp#nzurtoarea, plutonul
de e7ecuie sau in!ecia letal- 1amenii de r#nd, pe care tu i cu criminalii ti i-ai terorizat at#t amar de
vreme, nu vor fi chiar ierttori, nu crezi-
+ostul ofier din :oukhabarat n!ur cu obid, apoi tcu.
+emeia se uit nainte peste umrul lui. (ei doi se apropiau de o cas mare cu dou eta!e, construit din
crmizi de lut, cu o curte interioar n stilul tradiional irakian. $oi brbai irakieni tineri i cu fee aspre
stteau l#ng poarta deschis a curii, uit#ndu-se cu luare-aminte la trectori. +iecare dintre cei doi paznici
inea pregtit n m#ini c#te o puc de atac .&: &alanikov.
-Pentru toate grupurile de aciune, v vorbete <aid /nu, murmur femeia n limba arab, ntr-un laringofon
camuflat sub aba'a. )ursa /nu i cu mine ne pregtim acum s intrm n dispozitiv. )untei gata-
$rept rspuns, n radioreceptorul miniatural din urechea dreapt a femeii se auzir mai multe voci3
-,chipele de lunetiti sunt gata. Toate intele sunt luate n colimator. ,chipele de asalt sunt gata. ,chipa de
e7tragere este gata.
-<ecepionat, zise ncet femeia. ,a i cu &halifa a!unseser acum la numai c#iva metri deprtare de poart.
<m#nei n ateptare.
/nul dintre paznicii narmai cu un .&: iei pe alee, bloc#ndu-le calea. :i!i ochii, bnuitor.
-(ine-i femeia asta, colonele- m#r#i el. 2eneralul te-a convocat pe dumneata la aceast ntrevedere. %umai
pe dumneata. Pe nimeni altcineva.
&halifa se str#mb.
-,ste o var de-a soiei mele, bolborosi el, nelinitit. 5-a fost fric s se ntoarc singur acas de la pia. .
auzit c americanii i celuii lor irakieni, colaboraionitii iii, le violeaz pe femeile pe care le prind
singure, fr un brbat l#ng ele care s le apere. $ar eu am fost de acord s o aduc doar p#n aici.
+emeia, modest, ls n !os privirea ochilor negri.
Paznicul se apropie, nc ncruntat.
-%e-ai compromis securitatea, murmur el. 2eneralul va trebui s fie informat n legtur cu acest lucru. 5a-o
cu tine nuntru.
-<aid /nu, sunt 4unetistul-"ef, auzi ea n radioreceptorul din ureche. :ai ateptm doar semnalul.
+emeia ridic din nou privirea, cu un z#mbet stins pe buze.
-4unetist-"ef, c#nd eti gata, poi ncepe s tragi, spuse ea ncet. Toate echipele s porneasc acum. .cum8
1chii paznicului se lrgir, brusc alarmai vz#nd e7presia de pe faa ei. 'ncepu s nale &alanikovul,
ridic#ndu-i piedica.
'n momentul acela, se auzir dou bufnituri surde. .mbii paznici se prbuir, mproc#nd cu s#nge n !urul
lor, fiind mpucai n cap cu gloane de mare putere, trase de pe un acoperi aflat la peste o sut de metri
distan de ei. 'nc nainte de a fi apucat cei doi s ating pm#ntul, un grup de ase brbai care sporoviser
p#n atunci n faa unei ceainrii din apropiere porni fulgertor spre poarta deschis. )coaser de sub haine
puti-mitraliere tip :PL)$N, ;eckler and &och, cu amortizoare. $oi dintre pucai t#r#r cadavrele ambilor
paznici la ntuneric, l#ng un zid. .poi se ntoarser i le luar locul celor dou santinele ucise. %ici un om
care s-ar fi uitat din cas spre poart n-ar fi remarcat nimic n neregul.
$e sub alimentele din coul ei de cumprturi, femeia i scoase i ea arma, un pistol 0eretta de C mm cu
amortizor, mpreun cu &halifa i cu ceilali patru brbai, femeia intr fr zgomot n curte, in#ndu-se cu
toii la adpostul umbrelor. ,a se uit repede la ceas. %u trecuser nc nici treizeci de secunde de la
nceputul atacului. Prin ferestrele sparte ale casei se auzeau sinistrele acorduri t#nguitoare ale unei melodii
populare c#ntate de un brbat n arbete, melodie transmis la postul naional sirian de radio.
:ulumit, femeia fcu un semn trupei de asalt s nainteze ctre ua de la intrare a casei.
$eplas#ndu-se doi c#te doi, cei patru brbai urcar rapid treptele din fa. )ub acoperirea celorlali, omul din
avangard ncerc uor ua solid de lemn, asigur#ndu-se c e descuiat. $du o dat din cap n direcia
AM
tovarilor si i ridic trei degete pentru a le semnala nceputul numrtorii inverse a ultimelor trei secunde.
Toi se ncordar. /nu. $oi. Trei.
0rusc, brbatul aflat cel mai n fa deschise ua cu o lovitur de picior i nvli nuntru, urmat ndeaproape
de ceilali. )e auzir c#teva ipete nbuite, imediat ntrerupte ns de rpitul sec al putilor-mitralier cu
amortizor.
+emeia se ghemui l#ng ua deschis, in#nd pistolul pregtit de tragere. Tremur#nd acum vizibil, &halifa
atepta l#ng ea. +ostul colonel din :oukhabarat se ruga febril, n oapt. 5gnor#ndu-l, femeia ascult cu
atenie n casc rapoartele concise ale grupurilor de asalt.
-;olul e asigurat i camerele din fa sunt asigurate. .m dobor#t doi inamici.
-'ncperile din spate sunt asigurate.
1 alt puc-mitralier clmpni scurt.
-)crile sunt sigure. /n inamic dobor#t.
$e undeva, din interiorul casei, se auzir alte c#teva strigte, urmate de un scurt rpit nfundat de arm cu
amortizor.
-,ta!ele sunt asigurate p#n sus, raport prin radio o voce calm i ncreztoare. .u fost dobor#i nc doi
dumani. .m luat i un prizonier. <aid /nu, sunt .salt /nu. (asa e curat. $intre noi, nimeni nu-i rnit.
+emeia se ridic n picioare.
-.m neles, zise ea din nou n laringofonul ascuns sub aba'a. )ursa /nu i cu mine intrm i noi acum.
+emeia i fcu semn lui &halifa cu pistolul s-o ia nainte.
'nuntru, pe pardoseala de gresie erau mprtiate c#teva trupuri, alturi de mai multe tuburi goale de cartue.
(ei mai muli inamici fuseser mpucai n timp ce ntindeau m#inile dup armele lor F un amestec de puti
i de pistoale de fabricaie sovietic. :irosul vag metalic de s#nge se amesteca cu alte izuri, cu cel neptor
de tutun nefiltrat, cu cel de aftershave ieftin i cu cel de pui fiert. /ndeva, radioul funciona nc, transmi#nd
muzic.
(u &halifa dup ea, urc treptele c#te dou, p#n la eta!ul al doilea i intr ntr-o camer din partea din spate
a casei, plin cu mobil scump. Podeaua era acoperit cu covoare groase. ,rau acolo piese de mobilier de
import, din lemn de tec, mese, scaune i un birou pe care era un laptop care zumzia n surdin i prea
intact. +emeia z#mbi.
/n brbat n halat i papuci zcea pe burt pe o carpet, cu m#inile legate la spate cu un nur rezistent din
plastic. $oi atacani stteau alturi, cu putile-mitralier ndreptate n direcia unicului lor prizonier.
4a un semn al femeii, l ntoarser cu faa n sus.
,a l privi atent compar#nd n minte figura cu nas coroiat i cu barb, de dinaintea ei, cu fotografiile din
dosarul pe care l studiase. $e !os, i ntorceau privirea doi ochi inflamai i m#nioi. +emeia ddu din cap cu
satisfacie. 'l capturaser pe generalul-maior ;ussain .zziz al-$ouri, c#ndva comandant al (elui de-al
1ptulea $irectorat din :oukhabarat, departament direct rspunztor de dezvoltarea, testarea i producerea
armamentului biologic irakian.
-0un seara, generale, i se adres politicos femeia, cu un sur#s abia schiat.
0rbatul se holb la ea, fulger#nd-o cu privirea.
-(ine dracuK mai eti i tu-
+emeia i ddu pe spate gluga de la aba'a, sco#nd la iveal prul scurt i blond, nasul drept i brbia ferm.
-)unt o persoan care umbl de foarte mult vreme dup tine, rspunse glacial ofierul (5. <andi <ussel.
.resda, *ermania
+ulgi mari i umezi de zpad cdeau din cerul acoperit de nori ntunecai. Plutind alene prin aerul linitit i
rece, se aterneau ncet peste piaa care ncon!ura cldirea luminat de reflectoare a 1perei )emper din
$resda. /n strat alb i subire rotun!ea acum contururile viguroase ale statuii ecvestre a regelui >ohann al
)a7oniei, care se nla falnic deasupra pieei.
1ameni nfofolii n paltoane se grbeau s traverseze piaa, cu umbrelele deschise, pentru a se apra de
ninsoare, altur#ndu-se mulimii emoionate care se aduna la intrarea feeric a 1perei. 0annere, afie i
panouri publicitare rsp#ndite prin tot oraul anunau pentru seara aceea premiera unei noi i ultramoderne
puneri n scen a operei (reiscut), de (arl :aria von Seber, prima oper german adevrat.
>on )mith sttea n umbr, l#ng statuia regelui sa7on de mult decedat, uit#ndu-se atent la aflu7ul de lume
nsetat de cultur din $resda care strbtea piaa. %erbdtor, scutur fulgii de zpad umed din prul lui
negru. 0rbatul str#nse din umeri, simind muctura gerului prin vindiacul subire i prin !erseul negru cu
guler pe g#t.
)osise la periferia oraului doar cu o or n urm, fiind adus acolo de un ofer de camion din ;amburg,
tocmai de la Praga, peste grania ceho-german. $ou sute de euro bani-ghea fuseser mai mult dec#t
suficieni pentru a potoli curiozitatea camionagiului asupra motivului care l putea face pe un om de afaceri
american s apeleze la un asemenea mi!loc de transport n vederea unei cltorii at#t de lungi. ,l i permisese
lui )mith s cltoreasc pe locul de dormit din spatele cabinei sale, ferit de orice posibile priviri iscoditoare
ale oamenilor legii. $in fericire ns, trecerea frontierei dintre cele dou state se dovedise lipsit de peripeii.
.cum, c#nd <epublica (eh devenise i ea parte integrant din /niunea ,uropean, punctele de control de
la grania dintre cele dou ri erau mult mai puin active.
$ar pentru deplasarea prin 2ermania, ori mbarcarea ntr-un avion pentru a se ntoarce n )tatele /nite sau
oriunde altundeva necesita mult mai mult dec#t noroc. 'n ambuscada uciga de pe drumul spre aeroportul
din Praga pierduse at#t laptopul su, c#t i geanta cu lucrurile personale. ;otelierii europeni, ca i autoritile
AC
de pe aeroporturi, nu-i priveau cu ochi buni pe cei care cltoreau fr baga!e. 'nc i mai important era c
avea nevoie de o nou identitate. :ai cur#nd sau mai t#rziu, oficialitile din (ehia aveau s declaneze o
anchet mai amnunit cu privire la ofierul-medic american care pierduse avionul spre 4ondra i se
volatilizase de o manier at#t de misterioas. .utoritile ceheti l-ar putea asocia chiar i cu cadavrele
ciuruite de gloane care fuseser descoperite n apropierea oselei spre aeroport.
4a un moment dat, )mith zri un brbat scund i brbos, mbrcat n haine de sear i la g#t cu un fular de un
rou strlucitor, brbat care se ndrepta fr grab n direcia statuii. Purta ochelari cu lentile groase, din care
se reflectau luminile orbitoare care scldau cldirea 1perei. %ou-venitul mai ducea sub un bra, c#t se poate
de vizibil, un program viu colorat pentru opera %on *iovanni, de :ozart.
>on porni spre el i l ntreb n german3
-)untei aici pentru spectacol- )e zice c maestrul este n mare form.
1bserv c omuleul se rela7 puin. +aestru, era parola de recunoatere pe care +red &lein o stabilise
pentru nt#lnirea aceea atunci c#nd l sunase >on )mith pentru a-i cere din nou a!utor de urgen.
-.a am auzit i eu, replic brbatul. 'ns eu, unul, i-l prefer lui Seber pe :ozart, mai adug el, bt#nd
uor cu m#na n programul pe care l inea sub bra.
-$ar asta chiar c este o e7traordinar coinciden. "i eu la fel, accentu )mith cu subneles.
1mul i z#mbi ncordat. 1chii lui albatri sticlir dindrtul lentilelor groase.
-Toi oamenii care l ador pe cel mai mare compozitor din ,uropa trebuie s-i str#ng r#ndurile, prietene.
.a nc#t primete asta din partea mea, mpreun cu cele mai bune complimente. 'i ntinse celuilalt american
programul operei %on *iovanni. .poi, fr o vorb n plus, se ntoarse i se ndeprt, pierz#ndu-se n
mulimea care se nghesuia la intrarea boltit n cldirea 1perei )emper.
)mith o lu n direcia opus. $in mers, deschise programul i gsi n interior un plic gros de carton, prins cu
o caps de o pagin. 'nuntru gsi un alt paaport american, de data asta pe numele unui oarecare >ohn
:artin, ns cu poza lui i cu viza de intrare a vmii germane. Plicul mai coninea un c#rd de credit i debit
pe numele aceluiai ipotetic >ohn :artin, un bilet de tren p#n la 0erlin i o fis numerotat de la oficiul de
baga!e al grii %eustadt din $resda.
>on r#n!i n sinea lui, primind o dat n plus dovada naltului nivel al profesionalismului i g#ndirii lui +red
&lein. *#r n buzunare noile documente, arunc ntr-un co de gunoi programul de oper i se apropie
sprinten de luminile aprinse ale celei mai apropiate staii de tramvai.
1 !umtate de or mai t#rziu, )mith srea uor !os pe la ua din spate a unui tramvai electric galben. )e afla
e7act vizavi de gara %eustadt 0ahnhof. 1 piramid din sticl i traverse moderne de oel se nla foarte sus,
deasupra iniialului frontispiciu la staiei de cale ferat, uzat i ptat din cauza polurii. 0rbatul evit dou
ta7iuri care se t#rau pe strada nzpezit, n cutare de muterii, apoi intr n gara aproape pustie.
4a oficiul de baga!e, un funcionar de noapte cu o mutr acr lu fisa, cotrobi o vreme prin ncperea din
spate i reveni bodognind i aduc#nd cu el o geant nou de voia! i o trus de laptop. >on semn de primire
i se trase ntr-o parte, pentru a-i inspecta noile bunuri. 2eanta coninea un bogat sortiment de mbrcminte
pe msura lui, inclusiv o hain neagr de l#n, mai clduroas. Plin de recunotin, i scoase vindiacul boit
i mbrc haina groas. Pe l#ng un robust laptop de mare vitez, trusa mai cuprindea i un scanner portabil.
)mith se uit apoi n sus i studie panoul cu orarul plecrilor. :ai avea de ateptat nc aproape o or p#n la
urmtorul tren cu destinaia 0erlin care pleca din $resda. 'i chioriau maele, amintindu-i c trecuse mult
prea mult timp de c#nd m#ncase ultima oar F c#teva felii de p#ine pr!it unse cu gem la secia de poliie
din Praga. 'nchise ambele baga!e i le at#rn de umr i se ndrept spre micul restaurant al grii, din
apropierea peroanelor. /n afi n german, francez i englez invita clienii s utilizeze accesul la internetul
fr fir al restaurantului, n timp ce savurau cafeaua, supa, ori sandviurile.
.vea timp berechet ca s mpute doi iepuri dintr-un foc, i zise el bucuros. )e aez la o mas liber dintr-
un col al ncperii i comand o cafea neagr i un bol de -arto&&e,suppe, adic de sup-crem de cartofi,
asezonat cu origan i feliue de c#rnat de porc.
)mith atept s plece chelneria, apoi porni noul su calculator i scanner. 'n timp ce sorbea din cafea,
scoase c#rdul de identitate pe care l luase la $ivoka )arka din buzunarul cadavrului brbatului cu nasul spart
i l e7amin ndeaproape. 0nuia c numele trecut acolo nu avea nici o semnificaie. 'ns a!uns acolo unde
trebuia, fotografia individului ar putea furniza informaii utile.
$eschise telefonul mobil i introduse codul prememorat al ageniei (overt-1ne din Sashington.
-)pune, colonele, auzi vocea linitit a lui &lein.
-Totul a decurs fr nici un incident neprevzut, raport )mith. .cum sunt la gar i mi atept trenul.
-0ine, spuse eful lui (overt-1ne. .i reinut o camer la hotelul .skanischer ;of, chiar n &uKdamm. Te
poi odihni acolo nestingherit o zi sau dou i ntre timp ne vom g#ndi cum s procedm n continuare.
)mith ddu din cap. &urfurstendamm, odinioar inima 0erlinului de *est, era nc un animat centra
comercial i turistic. (hiar i pe timp de iarn era destul de uor s te pierzi discret printre ceilali
vilegiaturiti care se buluceau pe strzile i n restaurantele cartierului.
-(are este acoperirea mea n rolul lui >ohn :artin- l ntreb >on.
-,ti un agent de v#nzri de produse farmaceutice i i petreci c#teva zile n 0erlin dup ce ai participat la o
nt#lnire comercial, rspunse &lein. (rezi c o s ai vreo problem cu aceast acoperire-
-%u, rspunse ncreztor )mith. Pentru moment, ar mai fi doar nc ceva.
-)pune8
BR
-.m o imagine de scanat i de trimis acolo la tine, zise )mith. ,ste fotografia celui care l-a omor#t pe
*alentin Petrenko i care a ncercat de dou ori s m ucid i pe mine. .cum este mort, ns poza lui ar
putea merita s fie comparat cu cele din diverse baze de date.
-+oarte probabil, colonele, replic sec &lein. +oarte bine. Transmite-o aici. 1 ateptm.
%n apropierea graniei ruso1georgiene
5zolatul ora .lagir este amplasat la captul dinspre nord al *ii .rdon, ad#nc ntre colinele accidentate de
la poalele munilor (aucaz. 4a mai bine de aptezeci de kilometri spre sud, la o altitudine de aproape trei mii
de metri, se afl etern nzpezita trectoare <oki, pe unde se a!unge n disputatul inut georgian al 1setiei de
)ud. :unii nii, aglomerri zimate de piatr, zpad i ghea, strlucind stins n lumina rsritului de
lun, se nlau ca un zid nentrerupt de-a lungul ntregului orizont sudic.
4umini strlucitoare de arc electric scldau tria!ul din .lagir, transform#nd ntunericul nopii ntr-o sinistr
imitaie e7agerat a zilei. Transpir#nd n ciuda gerului aspru, inginerii militari, mbrcai n uniforme de
camufla! pe timp de iarn, roiau n !urul mrfarului care umplea tria!ul. 4ucrau n echipe, eliber#nd repede
siluetele nvelite n p#nz de cort ale tancurilor T-OA, ale obuzierelor autopropulsate de 6AA mm i ale
blindatelor 0T<-CR pe roi i tract#nd mainile de lupt ale infanteriei, tip 0:P-A, care fuseser fi7ate pe
vagoanele-platform trase de trei locomotive de mare putere.
.lte echipe munceau de zor s ndrepte vehiculele blindate de-abia descrcate din tren pe rampe de ncrcare
a unui lung ir de enorme autocamioane cu platform. ,rau transportoarele rutiere speciale pentru tancuri,
care urmau s le duc mai departe, prin valea dintre st#nci. (#teva vehicule prevzute cu pluguri pentru
zpad i cu dispozitive de mprtiat sare i nisip pe drum ateptau n fruntea convoiului, pregtite s
deschid calea camioanelor cu ncrcturi grele pe serpentinele acoperite cu ghea din muni.
'nfurat n mantaua lui, generalul-colonel *asili )evalkin, comandant al Zonei :ilitare <useti din
(aucazul de %ord, sttea l#ng maina lui, urmrind cu o nedisimulat satisfacie operaiunile n curs de
desfurare. 1mul se uit la ceas, dup care ridic o m#n nmnuat i chem un subordonat, un ofier-
inginer.
:aiorul-inginer se apropie n fug, btu din clc#ie i salut.
-,i- ntreb )evalkin.
-5sprvim aici n mai puin de o or, raport rspicat maiorul.
-+oarte bine, murmur )evalkin, mulumit c se confirmau propriile estimri. .cest nou convoi de tancuri,
de tunuri cu autopropulsie i de transportoare blindate de trupe de infanterie avea s fie de mult plecat din
.lagir atunci c#nd va trece pe deasupra urmtorul satelit american. 5ar mrfarul nsui, ncrcat cu vehicule-
capcan va fi perfect vizibil deplas#ndu-se prin nodul de cale ferat de l#ng 0eslan F aparent doar nc un
transport de rutin al unor echipamente militare pentru trupele ruseti care se luptau cu rebelii ceceni mai la
vest de locul acela.
2eneralul rus z#mbi subire. 'n cur#nd, el urma s aib armamentul, muniia i lupttorii a dou divizii
motorizate de ma7im for, a AO-a, de 2ard i a LN-a, perfect camuflate n apropierea micii republici
2eorgia. (u toate c ambele divizii erau n mare msur dotate cu tancuri i cu alte echipamente militare mai
vechi, de m#na a doua, armamentul lor erau cu mult superior celui care putea fi adunat de ctre precarele
fore armate georgiene, aflate imediat dincolo de frontier.
(u un gest dega!at, )evalkin l ls pe maior s se ntoarc la ndatoririle lui i se urc n main.
-$u-m la cartierul general avansat de la *ladikavkaz, i ordon el oferului. .poi se rezem de sptarul
scaunului, medit#nd la probabilele evenimente din urmtoarele c#teva zile i sptm#ni. 1rdinele pe care le
primise de la :oscova n legtur cu aceast ultrasecret desfurare de fore pretindeau c nu era vorba
dec#t de Gun e7erciiu special de mobilitate i de promptitudineH. 2eneralul pufni ncetior. %umai un prost
putea crede c mahrii de la &remlin ar ordona cu adevrat o at#t de mare deplasare de trupe i de armament
F aproape patruzeci de mii de oameni i peste o mie de autovehicule blindate de lupt F doar pentru nite
simple manevre de teren. "i n nici un caz n toiul asprei i bine cunoscutei ierni din munii (aucaz, cu
v#nturi dezlnuite, cu temperaturi sub zero grade i cu orbitoarele furtuni de zpad.
%u, nu, i spunea )evalkin, $udarev i ceilali trebuie s fi plnuit ei ceva de amploare, o aciune decisiv
care s uluiasc iar ntreaga lume. :car de va avea loc c#t de cur#nd, g#ndea el ncordat. $e prea mult
vreme de!a, el i alii asemenea lui urmriser ntr-o tcere deznd!duit cum influena i puterea <usiei
scdeau, devenind din ce n ce mai nesemnificative pe msura trecerii anilor. 'ns poate c n cur#nd toat
aceast situaie se va schimba radical. .tunci c#nd vor veni ordinele de a ncepe repunerea rii sale la locul
care i se cuvenea pe scena lumii, el i cu soldaii de sub comanda lui vor fi gata s-i fac datoria.
Casa ,lb
)am (astilia edea la masa mare n stil popular, fcut din lemn de pin din %eP :e7ico F mas care i
servea drept birou de lucru cercet#nd de zor cele peste dousprezece dosare groase de analiz politic i
legislativ cu meniunea .rgent. (hiar trecute prin filtrul e7perilor de nalt calificare din echipa de la (asa
.lb, cantitatea de documente care i solicitau personal atenia era ameitoare. :#zglea n grab c#teva
comentarii pe c#te un raport, dup care trecea imediat la urmtorul. 'l dureau i ochii i ceafa i umerii.
/n col al gurii lui fugi n sus, ntr-un r#n!et crispat. ,ra problema de veacuri a preediniei. . transfera ctre
alte persoane o prea mare putere i responsabilitate prezenta riscul de a fi ironizat de pres drept Gpreedinte
interimarH sau de a fi implicat n vreun neplcut scandal iscat de subordonai e7cesiv de zeloi. $ar dac ar
ncerca s e7ercite un control prea aprofundat, s-ar trezi nglodat ntr-un ocean de referate de neneles, care
puteau fi rezolvate cu mult mai bine de un funcionar t#nr F sau i-ar irosi un timp preios optimiz#nd orarul
B6
zilnic al terenurilor de tenis ale (asei .lbe, aa cum fcuse bietul >immE (arter. "mecheria consta n a
descoperi echilibrul corect ntre cele dou tendine. $ilema era ns aceea c echilibrul corect se afla ntr-o
continu schimbare.
'n momentul acela, se auzi un ciocnit discret n ua deschis a 0iroului 1val.
(astilia i scoase ochelarii de citit cu rame de titan, se frec rapid la ochii obosii i ridic privirea.
-$a-
'n cadrul uii sttea secretara sa administrativ.
-,ste aproape ora ase, domnule preedinte. 5ar domnul &lein a sosit de!a, spuse ea cu subneles, fr a se
mai osteni s-i ascund dezaprobarea iritat. 4-am condus n cabinetul dumneavoastr privat, aa cum mi-
ai cerut.
(astilia i reprim un z#mbet. $oamna Pike, mult-ncercata lui asistent personal, lua n serios, ba chiar
e7trem de serios rolul ei de cerber al programului su de lucru. %u fcea nici un secret c socotea c el
muncea prea mult, se rela7a prea puin i i ngduia s-i risipeasc puinul timp liber pe care l avea, cu
mult prea muli amici politici, sub prete7tul vechilor prietenii care i legau. 4a fel ca i restul personalului de
la (asa .lb, femeia nu era la curent cu secretul ageniei (overt-1ne. Povara asta o ducea el de unul singur.
.a c, netiind cum s-l categoriseasc pe +red &lein, ea l ncadrase pe palidul spion-ef cu nas lung
laolalt cu toi ceilali amici de plvrgeal ai preedintelui.
-:ulumesc, ,stelle, zise el grav.
-Prima $oamn v ateapt n seara asta la o cin intim, i reaminti ea prompt. 4a ora apte fi7.
(astilia ncuviin d#nd din cap, cu un uor sur#s nt#rziat pe buze.
-'i poi comunica lui (assie c voi fi acolo cu orice pre.
,stelle Pike pufni.
-)per din tot sufletul, domnule.
(astilia atept ca femeia s plece. )ur#sul lui se stinse. .poi se ridic iute de la masa de lucru i travers
0iroul 1val, intr#nd n cabinetul privat de alturi. (onfortabil mobilat, era plin de eta!ere burduite cu cri.
(a i cabinetul su de lucru de la eta!, din apartamentul familial de la (asa .lb i aceast mic ncpere era
una dintre puinele care oglindeau gusturile lui personale. 4#ng emineu sttea un brbat chel, de nlime
mi!locie, ntr-un costum albastru, ifonat, contempl#nd una dintre cele c#teva picturi din 1ld Sest care
at#rnau pe pereii cabinetului. 1mul inea ntr-o m#n o serviet uzat de piele.
.uzind c se deschide ua, %athaniel +rederick &lein ncet s se mai uite la tabloul original pictat de
<emington, mprumutat de la 2aleria %aional. Tabloul nfia o mic, zdrenuroas i obosit patrul din
(avaleria )tatelor /nite, opun#nd o ultim rezisten l#ng un mic sm#rc secat din deert, trg#nd n
disperare cu carabinele lor )pringfield cu un singur glon i praf de puc, din spatele unei impresionante
baricade formate din cadavrele cailor lor ucii.
-%u-i aa c i se pare o situaie cunoscut- ntreb ncet (astilia. Prea muli inamici ostili i prea puin
spri!in.
-Poate c aa este, replic eful lui (overt-1ne i ddu din umerii lui nguti. 'ns nici o fiin dotat cu
raiune n-a pretins vreodat c a fi unica superputere a lumii poate fi ceva la ndem#na oricui. )au ceva care
s st#rneasc o prea mare simpatie.
Preedintele fcu o grimas.
-, c#t se poate de adevrat. $ar mai convenabil dec#t alternativa. (red c prefer s fim cuviincioasele, dar
neiubitele gorile de peste dou sute de kilograme, n loc s fim bicisnicii nenorocii demni de mil care
c#ntresc mai puin de patruzeci i cinci de kilograme fiecare. +cu un semn din cap n direcia unui fotoliu
apropiat, tapiat cu piele neagr. 'ndrznete i ia loc, +red. %e confruntm cu o afurisit de problem i a
avea mare nevoie s te implici i tu. (astilia atept s se aeze &lein, apoi se ls i el ncordat n fotoliul
capitonat de cealalt parte a msuei pentru cafea dintre ei. .i vzut lista analitilor politici i a specialitilor
din domeniul informaional care s-au mbolnvit- ntreb el.
&lein ddu din cap cu un aer sumbru. 'n cursul ultimelor dou sptm#ni, mai mult de o duzin dintre
e7perii guvernamentali de v#rf specializai n problemele politice i economice ale blocului militar al <usiei
i al fostei /niuni )ovietice clacaser, rpui de o boal mortal, fie acas, fie la serviciu.
-,i bine, am primit n tot cursul zilei de azi completri la lista aceea, zise ncruntat preedintele. Trei dintre
oamenii notri au murit de!a. (eilali se afl la terapie intensiv, dar se sting vz#nd cu ochii. (umplit8 $ar
cel mai ru este c nimeni F nici din spitale, nici din (entrele pentru (ontrolul :aladiilor i nici de la
5.)/(:0( F n-a fost n stare s identifice aceast boal i cu at#t mai puin s o trateze cu succes. 'n
prezent, doctorii ncearc toate combinaiile de tratamente la care se pot g#ndi F antibiotice, ageni antivirus,
substane antito7ine, chimioterapie i tratament cu radiaii F totul nc fr nici un rezultat pozitiv. 1rice ar fi
ceea ce i omoar pe oamenii notri este complet n afara e7perienei noastre medicale.
-/r#t treab, murmur &lein. 'ndrtul ochelarilor cu rame din metal, ochii lui erau ngrozii. )am, s tii
ns c nu este asta prima dat c#nd misterioasa maladie i-a fcut apariia.
(astilia ridic din spr#ncene.
-%u-
-'n ultimele apro7imativ patruzeci i opt de ore am primit c#teva rapoarte despre ali c#iva oameni care au
murit de o boal necunoscut p#n acum, o boal cu simptome identice celei de la noi, l inform cu glas
sczut &lein. )-a nt#mplat la :oscova cu mai bine de dou luni n urm. )pre 1ccident nu s-au putut scurge
informaii, deoarece &remlinul a fost e7trem de vigilent n privina asta, oprind orice tire referitoare la
BA
izbucnirea bolii.
:a7ilarul puternic al preedintelui se nclet.
-(ontinu, te rog8
-$oi dintre cei mai buni ageni ai mei din (overt-1ne, +iona $evin i >on )mith, au fost abordai separat de
c#te un medic rus care participase la tratarea victimelor. $in pcate, ns, ambii doctori rui cu pricina au
fost redui la tcere mai nainte de a ne fi putut furniza copii dup fie medicale relevante, precum i alte
dovezi. Primul a murit pe o strad din :oscova, cu dou seri n urm, cz#nd victim unui presupus atac de
inim. (el de-al doilea a fost ucis ieri, la Praga.
-5-au ucis ruii-
&lein se ncrunt.
-Probabil c da.
$eschise servieta i i nm#n lui (astilia o copie n alb-negru a fotografiei de pe c#rdul de identitate a crui
imagine o transmisese ceva mai devreme )mith. Poza nfia un brbat cu faa ngust i cu nite ochi reci i
stini.
-5ndividul a condus echipa de aciune din Praga. (ompar#nd fotografia lui cu informaiile din computerele
noastre, a reieit c omul sta aprea n ase baze de date de spiona! i de nclcare a legilor, de regul,
nsoit de atenionarea3 G$at n urmrire general V $e abordat cu cea mai mare prudenH.
Preedintele citi numele scris sub fotografie.
-2eorg $ietrich 4iss- /n neam- ntreb el surprins.
-/n est-german, l corect eful de la (overt-1ne. (#nd a fost dr#mat Zidul 0erlinului, tatl lui era ofier de
rang nalt n :inisterul )ecuritii )tatului, )tasi, din guvernul comunist. 4iss cel btr#n ispete
actualmente o condamnare la nchisoare pe termen lung, pentru diverse crime mpotriva poporului german.
(astilia ddu din cap, bt#nd apoi uor cu degetul n fotografia din m#na lui.
-$ar ce se tie despre fiu-
-)e tie c a fost i el membru al poliiei secrete, rspunse &lein. . servit ca t#nr ofier n regimentul
G+eliks $zei!inskiH, din )tasi, un fel de gard pretorian de elit pentru prote!area guvernului est-german. "i
mai circul zvonuri potrivit crora a fcut parte dintr-un aa-zis detaament al morii pentru Goperaiuni
ultrasecreteH, detaament folosit de regimul comunist pentru uciderea dizidenilor politici i chiar a unor
ziariti strini ale cror dezvluiri se dovedeau prea st#n!enitoare.
-'nc#nttor, rosti dezgustat preedintele.
&lein ddu din cap.
-4iss este un mare ticlos. $up toate datele, este un sociopat de prim m#n, care acioneaz cu mult s#nge
rece. 4a scurt vreme dup reunificarea celor dou 2ermanii, 0erlinul a emis un mandat de arestare pe
numele lui, ns el a ters-o din ar mai nainte ca poliia local s fi apucat s-l rein.
-"i-atunci cine-l ntreine de cincisprezece ani ncoace- ntreb (astilia.
-+oarte de cur#nd, am a!uns la concluzia c a fost probabil anga!at de o organizaie denumit 2rupul 0randt,
rspunse &lein. ,ste o tenebroas firm independent de spiona! i de protecie, cu sediul la :oscova.
-5ar :oscova. Preedintele zv#rli fotografia pe msua de cafea. "i cam cine trage sforile n 2rup 0randt
sta-
-5nformaiile noastre sunt foarte vagi n privina asta, se simi nevoit &lein s recunoasc. %u tim prea multe
nici despre organizaie i nici despre realele ei surse de finanare, cu toate c este evident c dispune de
resurse considerabile. $ar se vorbete mult cum c ageni de-ai 2rupului 0randt ar lucra uneori i pentru
guvernul rus, pe baz de contract, e7ecut#nd misiuni, uor de dezminit, de supraveghere i chiar de
asasinare a unor refugiai ceceni, precum i a altor recalcitrani care nu ar fi la ndem#na &remlinului.
-4a naiba, mormi (astilia.
-"i mai e nc ceva, i spuse &ein. )e aplec i cu o e7presie grav, continu3 .m efectuat nite investigaii
discrete. )e pare c o boal care seamn foarte mult cu aceea de la noi i afecteaz i pe muli e7peri n
domeniu din <usia, din toate ageniile occidentale importante de informaii F :5N din :area 0ritanie, 0%$
din 2ermania, $2), din +rana i altele.
-%e-au orbit, nelese brusc (astilia. .ceast maladie este folosit ca o arm. 1mor#ndu-ne cei mai buni
analiti n informaii, cineva sper c ne va fi din ce n ce mai greu s ne dm seama e7act de ceea ce se
nt#mpl cu adevrat n interiorul <usiei.
-, posibil, ba chiar probabil, ncuviin &lein. $eschise din nou servieta i scoase o singur foaie de h#rtie,
cu nume i locuri. .m nceput, de asemenea, s scanm noi servicii i baze de date medicale din ntreaga
lume, urmrind s gsim alte cazuri semnalate, care prezint aceleai simptome. ,ste o munc anevoioas,
dar iat ce anume am descoperit p#n acum.
Preedintele lu noua list i o cercet n tcere. +luier ncetior.
-/craina. 2eorgia. .rmenia. .zerbaid!an. &azahtan. Toate fostele republici sovietice care ncon!oar <usia.
&lein ddu din nou din cap.
-"i n toate cazurile, brbaii i femeile care se mbolnvesc sunt dintre conductorii militari i politici cheie
din rile acelea. $in ce am putut vedea, cei mai muli dintre nlocuitorii lor sunt mult mai puin competeni
dec#t primii F sau mai apropiai de interesele <usiei.
-%emernicul8 se rsti (astilia, ncrunt#ndu-se. Ticlosul sta viclean de *iktor $udarev8 <uii au ncercat
de!a s se amestece n cele mai recente alegeri prezideniale din /craina F i au dat gre. Trebuie s fi ticluit
ceva diavolesc dac au fost nevoii s bat public n retragere. ,i bine, poate &remlinul a renceput s !oace
BB
acelai !oc dintotdeauna, ns de ast dat la scar mai mare.
-, sigur c scenariul asta sugereaz, zise rar &lein.
Preedintele se uit la vechiul su prieten. 1 umbr de sur#s trecu pe faa lui.
-(eea ce nseamn c ar fi bine s nu m ambalez, fiindc nu avem nc nici o prob concret, corect-
-P#n la urm, asta rm#ne la latitudinea ta, accentu &lein, dup care i drese uor glasul. $ar susin c
momentan ne aflm prea mult pe tr#mul unor supoziii i prea puin pe al unor fapte de netgduit. 'n
actualele circumstane mondiale, nu tiu cum ar fi nt#mpinat o sugestie american nedovedit cu privire la
eventuale activiti necurate ale ruilor.
-(e vorbeti- zise (astilia. /merii si largi se lsar n !os, parc apsai de o imens povar. Pe drept sau pe
nedrept, suntem percepui c am strigat de prea multe ori G4upul8H n ultimii c#iva ani. $rept rezultat, vechii
notri prieteni i aliai din %.T1 sunt gata s cread c avem tendina de a e7agera prime!diile F i la fel de
gata s nu ne mai spri!ine la cel mai mic diferend. .m izbutit s ne mai refacem ntruc#tva credibilitatea n
urma crizei 4azarus, ns mai avem de luptat n direcia asta. 'ncruntat, preedintele continu3 $ar un lucru e
cert. %imeni la 4ondra, Paris, 0erlin sau *arovia nu ne va mulumi, dac riscm s provocm o nou rund
a <zboiului <ece. Privirea i czu pe un antic glob pm#ntesc aflat ntr-un col al ncperii. 5ar n condiiile
n care trupele, navele i avioanele noastre sunt blocate mai peste tot pe afurisita asta de planet, nu suntem
c#tui de puin n situaia potrivit s st#rnim acum un conflict pe fa cu <usia. 'n orice caz, nu singuri.
(astilia tcu c#teva momente, c#ntrind situaia. .poi ddu hotr#t din cap i adug3 0ine, fie. %u mai
putem schimba trecutul recent. .sta nseamn c va trebui s gsim dovezile de care avem nevoie pentru a
ne convinge aliaii s acioneze, dac va fi necesar, alturi de noi. )e ndrept de spate. Prima izbucnire a
maladiei la :oscova pare s fie cheia.
-$e acord, accept &lein, cu o privire ngheat. (ineva este evident hotr#t s elimine pe oricine ar ncerca
s ne vorbeasc despre acest subiect.
-:ai este i altceva la fel de limpede, i urm (astilia firul ideii. %u m pot baza pe (5. pentru a conduce
operaiunea asta. ,i nu sunt pregtii s acioneze efectiv la :oscova F sau cel puin nu clandestin. Pufni. "i
noi care eram at#t de ateni s ne purtm frumos cu ruii zilele astea, ncerc#nd s-i tratm ca pe nite aliai
n rzboiul contra terorismului. (onducerea (5. de la 4angleE i-a pierdut mult timp i energie nfirip#nd
relaii de colaborare cu serviciile de securitate ale ruilor, n loc s recruteze reele de ageni bine camuflai
n interiorul &remlinului. $ac i-a solicita acum filialei (5. de la :oscova s schimbe at#t de brusc
macazul, e7ist toate ansele ca ei s dea gre. 5ar dup aceea, ne va fi at#t de greu s ne splm ruinea,
nc#t nimeni nu va mai crede nici o vorb de-a noastr. 1chii i sticlir o clip. Prin urmare, +red, povestea
asta rm#ne n sarcina ta i a oamenilor ti. 'n ntregime. *reau urgent o investigaie fcut de (overt-1ne.
$ar trebuie s fie rapid i discret.
&lein ddu din cap.
-.m de!a pe poziii la :oscova o mic, dar destoinic echip, accept el. :edit#nd ad#nc, scoase din
buzunarul hainei o batist i i terse lentilele ochelarilor. $up care i puse la loc i ridic privirea. 'n plus,
mai am nc un agent operativ de cea mai nalt clas, aflat n ateptare. ,ste tenace, descurcre i a mai
lucrat i cu alte ocazii n <usia. 5ar cel mai bun lucru este c are pregtirea medical i calificarea tiinific
pentru a nelege orice informaie pe care o vor descoperi ei acolo.
-4a cine te g#ndeti- l ntreb curios (astilia.
-4a locotenent-colonelul >onathan )mith, rspunse ncet &lein.
12 februarie
Poltava, #craina
)ituat la !umtatea drumului ntre ;arkov i capitala &iev, Poltava se ntinde pe trei dealuri din mi!locul
vastei i aproape netedei stepe ucrainene. )trzile i bulevardele centrale ale localitii pornesc radial dintr-o
pia circular. "i chiar n centrul acestui spaiu deschis se afl (olumna de +ier a 2loriei, ncon!urat de
mici tunuri i terminat cu un vultur auriu imperial. <idicat n 6MRC, acest monument comemoreaz victoria
decisiv a arului Petru cel :are asupra invadatorilor suedezi i a aliailor lor cazaci, de acum un secol, o
victorie care a asigurat durabila dominaie a <usiei asupra acestui inut.
Zona circular este mrginit de !ur mpre!ur de cldiri guvernamentale n stil neoclasic, construite n
decursul secolului al nousprezecelea. +erestrele de la eta!ele superioare ale acestor cldiri au vederea direct
ctre (olumna de +ier.
4eonid .hmetov, preedintele grupului parlamentar al deputailor regiunii Poltava, sttea la fereastra din
biroul su i se uita afar. Politicianul voinic i crunt, mare om de afaceri, mai arunc o privire ncruntat n
direcia vulturului auriu, dup care se ntinse i nchise !aluzelele, mormind o n!urtur.
-%u-i place privelitea- l ntreb sardonic musafirul su, un brbat suplu cu obra!ii supi, mbrcat ntr-un
costum be!. 1mul edea ntr-un fotoliu din faa biroului sculptat al lui .hmetov.
.hmetov se ncrunt.
-1dinioar mi fcea plcere s m uit la monument, mormi el furios. .cum ns, acest monument nu este
dec#t o dovad a ruinii noastre, a capitulrii noastre n faa 1ccidentului decadent.
.mbii brbai conversau n limba rus F limba matern a aproape !umtate din populaia /crainei, populaie
din care o mare parte era concentrat n zonele industriale din partea de est a rii. $ou recente sesiuni de
alegeri prezideniale, dintre care prima fusese anulat pe motiv de fraud electoral, au separat populaia n
dou tabere rivale, din care una avea un puternic aer autoritarist i era tentat s reia legturile cu :oscova.
(ealalt tabr era mai democratic i mai nclinat spre ,uropa i spre 1ccident. .hmetov i oamenii si
BJ
fceau parte dintre liderii locali ai taberei filoruse. ,i controlau cea mai mare parte a industriei i a afacerilor
din Poltava.
-:ama <usia nu-i abandoneaz niciodat fiii loiali, vorbi ncet brbatul cu faa supt, ncrunt#ndu-se. $ar
nici nu-i iart pe aceia care au trdat-o.
:asivul oligarh roi.
-,u nu sunt un trdtor8 url el. 'mpreun cu oamenii mei, am fost pregtii s ne mpotrivim &ievului acum
c#teva luni, p#n n clipa n care iubitul tu preedinte $udarev a czut la pace cu noul guvern. 5ar c#nd
&remlinul ne-a tras preul de sub picioare at#t de subit, crezi c mai aveam altceva de fcut dec#t s ne
supunem noii conduceri-
(ellalt brbat ridic din umeri.
-Pacea despre care vorbeti i pe care o condamni nu a fost dec#t o minor retragere tactic. .m considerat
c nu venise nc momentul s ne putem confrunta fi nici cu americanii, nici cu vest-europenii.
.hmetov mi!i ochii.
-"i acum crezi c a sosit momentul acela-
-(ur#nd, rspunse calm cellalt. +oarte cur#nd. 5ar tu va trebui s-i !oci rolul.
-"i ce trebuie s fac-
-'n primul r#nd, dorim s organizezi o demonstraie popular n aceeai zi de AB februarie n care se
srbtorete i Ziua .prtorilor Patriei, i aduse la cunotin brbatul cu faa supt. *a trebui s fie un mar
cu participare masiv prin care se vor cere legturi mai str#nse cu :ama <usie i o total autonomie fa de
&iev9
1ligarhul ascult atent i cu o e7altare cresc#nd, n timp ce omul trimis de :oscova i transmitea ordinele
&remlinului.
$up o or, brbatul trimis de :oscova ieea din cldirea Prefecturii Poltava, ndrept#ndu-se calm spre
(olumna de +ier a 2loriei. /n brbat mai nalt, cu o fa lat i prietenoas, la g#tul cruia at#rna un aparat
de fotografiat se desprinsese de l#ng un mic grup de elevi care se uitau atent la monument i se apropiase de
colegul su mai scund, de la (el de-al Treisprezecelea $irectorat al +)0-ului rusesc.
-(are-i treaba- ntreb el.
-Prietenul nostru .hmetov a fost de acord. Peste ase zile i va aduna susintorii n aceast pia, chiar la
poalele acestui monument, l inform brbatul cu faa supt.
-(#t de muli-
-:inimum douzeci de mii de oameni. )-ar putea s fie chiar patruzeci de mii, ns asta depinde de c#i
muncitori cu familiile lor vor asculta de ordinele lor.
-,7celent, zise brbatul cu fa lat, z#mbind satisfcut. 5ar n momentul acela noi le vom asigura o primire
clduroas, fc#nd dovada, n faa unei lumi ngrozite, c#t de departe poate merge &ievul ca s suprime un
protest panic al unei minoriti ruseti suprtoare.
-.i toate datele necesare-
5nterlocutorul ddu din cap plin de el, m#ng#indu-i aparatul digital de fotografiat.
-.ici sunt stocate toate imaginile de care am nevoie pentru ntocmirea unui plan detaliat de aciune. <estul
nu este dec#t o simpl chestiune de matematic.
-,ti convins- ntreb slbnogul. 5vanov va pretinde o precizie i o certitudine absolut. ,l vrea un masacru
n toat regula, nu un eec lamentabil.
(ellalt i r#n!i n fa.
-4initete-te, 2hennadi .rkadievici. %-ai nici o gri!. (onductorii notri vor obine prete7tul de care au
nevoie. $-mi suficient e7plozibil F i mai ales <$W F i pot trimite p#n pe lun aceast aa-zis (olumn
de +ier.
3&ng Orvieto, 0talia
*echiul i frumosul ora 1rvieto din /mbria este cocoat pe un platou vulcanic care se nal deasupra largii
vi Paglia, cam la !umtatea drumului dintre <oma i +lorena. )t#ncile abrupte care mpresoar oraul i-au
servit de mii de ani drept fortificaie natural.
:ai !os de st#nci, se desprinde un drum lturalnic din oseaua principal, autostrada, tind spre vest
flancurile unei creste care str!uiete 1rvieto. (#teva ultramoderne cldiri din oel i sticl erau risipite de-a
lungul crestei, ncon!urate de un gard nentrerupt, terminat cu un rulou dens de s#rm ghimpat.
Panourile de la poarta principal identificau comple7ul drept sediu al (entrului ,uropean de (ercetri pentru
Populaie. 1biectivul (entrului era studierea migraiilor istorice ale populaiei europene i a modificrilor
genetice. )avanii care lucrau n diversele laboratoare de-aici baleiau sistematic ntreg continentul european
i .merica de %ord, recolt#nd mostre de .$% de la diferite comuniti i grupuri etnice n vederea
desfurrii unei vaste serii de proiecte de cercetare istoric, genetic i medical.
+oarte devreme n dimineaa aceea nnorat i umed, un autoturism :ercedes negru intr pe poart i se
opri l#ng o cldire mare, situat la o parte de celelalte. $in main cobor#t doi brbai cu cciuli de blan
i paltoane nchise la culoare. .m#ndoi erau nali, cu umeri largi. /nul dintre ei, cu ochi albatri i pomei
nali, tip de slav, rmase impasibil l#ng automobil, n timp ce al doilea porni spre intrarea principal
cldirii.
-%umele- l ntreb n englez o voce cu un pronunat accent italienesc, prin interfonul montat l#ng solida
u din oel.
BL
-0randt, rosti limpede brbatul voinic, ntorc#ndu-se uor spre camerele video care supravegheau intrarea i
permi#ndu-le s-i scaneze, mai nt#i, faa, apoi, profilul.
/rm o scurt pauz, timp n care imaginile, captate de camerele video erau comparate cu cele din
computerul sistemului de securitate, apoi brusc, interfonul prinse din nou via.
-Putei continua, domnule 0randt, rosti vocea din perete. * rog s introducei codul de identificare.
1mul tast un cod format din zece cifre pe claviatura de l#ng u i auzi debloc#ndu-se una dup alta
multiplele ncuietori. 1dat nuntru, se trezi pe un coridor foarte bine iluminat. $e la locurile lor de paz
alturate, l priveau ateni doi brbai cu fee dure, narmai cu puti-mitraliere. +oarte politicos, unul dintre
ei fcu un semn cu capul spre un cuier.
-* putei lsa acolo paltonul, cciula i arma, domnule.
*izitatorul z#mbi uor, vag mulumit s descopere c riguroasele proceduri de securitate, pe care el nsui le
stabilise, erau acum aplicate p#n i asupra lui, constituind un linititor contrast cu vetile rele pe care le
primise ceva mai devreme, de la Praga. 'i scoase paltonul i tocul de umr cu pistolul Salther. 4e at#rn pe
un c#rlig i apoi i scoase cciula de blan, d#nd la iveal o coam de pr blond-deschis.
-4-am anunat pe dr. <enke c ai sosit, i spuse unul dintre paznicii narmai. * ateapt n laboratorul
principal.
,rich 0randt, adic brbatul cu nume de cod :oscova /nu, ddu linitit din cap.
-Perfect8
4aboratorul principal ocupa aproape o !umtate din cldire. (alculatoare, decodificatoare i sintetizatoare de
.$% ca nite casete, celule cromatografice, aparate de electroportare de mrimea unor r#nie de cafea i
recipiente etane cu reactivi, cu enzime i cu alte substane chimice umpleau p#n la refuz un ir de standuri
cu suprafee negre. .lte ui ddeau n camere de izolare, utilizate pentru creterea culturilor necesare de
virui i bacterii. Tehnicieni i oameni de tiin, n halate sterile, cu mnui, mti chirurgicale i ecrane
transparente pentru fa, miunau printre echipamente, urm#nd cu gri! necesarele etape prescrise cu strictee
n vederea producerii fiecrei variante unice a ;D$<,5.
0randt se opri l#ng u i rmase pe loc urmrind cu mult interes, dar fr s neleag mare lucru,
complicatul proces. (u toate c Sulf <enke ncercase de mai multe ori s-i e7plice comple7itile
presupuse, 0randt se simise mereu pierdut n oceanul !argonului tiinific.
<idic din umeri. .vea realmente importan- ,l avea priceperea necesar pentru a ucide cu precizie i
s#nge rece, iar ;D$<. era o arm ca oricare alta. <educ#nd totul la noiunile netiinifice de baz, se putea
spune c fora de ucidere i mecanismele de fabricare ale ;D$<,5 erau cumplit de simple n teorie, dei
e7trem de complicate n e7ecuie.
:ai nt#i, trebuia obinut o mostr din .$%-ul potenialei victime F dintr-un fir de pr, un fragment de
piele, o fr#m de mucilagiu sau chiar din grsimea rmas ntr-o amprent. /rma apoi anevoiosul proces de
selectare dintre seciunile-cheie ale cromozomilor alctuii din gene, n cutarea poriunilor specifice ale
secvenei genetice, poriuni unice pentru fiecare individ i asociate cu propria reproducere celular. 1dat
acestea gsite, se puteau prepara secvene unice de aa-numit .$%c, adic .$% complementar, obin#ndu-
se imagini precise n oglind ale poriunilor-int alese.
/rmtorul pas solicita modificarea unui relativ mic virus uni-secvenial .$% e7istent activ n fiinele
umane. /tiliz#nd diverse procese chimice, era posibil s fie eliminat totul, n afar de genele asociate cu
nveliul proteic de protecie al acestuia i de acelea care i-ar permite virusului s ptrund chiar n inima, n
nucleul celulelor umane. )e adugau poriunile de .$%c obinute din genomul victimei, tratate cu gri!, iar
virusul modificat era intercalat ntr-o bucl inelar, obin#ndu-se astfel protoplasmide autoregenerative.
$up aceea, acele protoplasmide virale puteau fi nserate ntr-un tip benign de bacterie /. co,i, una care se
gsete curent n intestinele umane. .poi nu mai rm#nea de fcut dec#t s fie crescut i concentrat o
cultur de astfel de tipuri modificate de /. 0o,i, obin#ndu-se o cantitate suficient de material i, astfel,
varianta ;D$<,5 era gata pentru a fi inoculat intei alese.
'n esen, fiind invizibile, inodore i insipide, aceste bacterii puteau fi lesne administrate, prin intermediul
oricrei combinaii de alimente sau buturi, unicei persoane creia i erau destinate. 1dat ingerate, bacteriile
modificate poposeau n intestinele victimei i ncepeau s se multiplice rapid. Pe msura multiplicrii lor,
eliberau constant particule virale modificate genetic, pe care s#ngele le purta apoi prin tot organismul.
0randt tia c aceste particule virale constituiau componenta-cheie uciga a ;D$<,5. Prin nsi natura lor,
erau destinate s penetreze pereii celulelor umane. 1dat a!uns n interiorul celulei, fiecare particul in!ecta
n nucleu poriunile tratate de .$%c. 4a oricine, n afar de inta aleas, nu se nt#mpla nimic altceva. 'ns
n interiorul victimei selectate ncepea s se desfoare un proces letal. $e cum ncepea s se multiplice
nucleul celular, acele fragmente de imagini n oglind atacau automat poriunile preselectate de .$%
cromozomial, bloc#nd orice alt multiplicare ulterioar, ntregul proces complicat de diviziune i
reproducere celular F absolut indispensabil vieii F era silit s se opreasc F asemenea unui fermoar care
nchide o hain p#n sus.
Pe msur ce tot mai multe celule erau infectate i i ncetau multiplicarea, victimele ;D$<,5 ncepeau s
aib dureri, febr mare, erupii cutanate i rni de piele. $egradarea celulelor cu cea mai rapid multiplicare
F din firele de pr i din mduva oaselor F producea simptome asemntoare epuizrii i anemiei
caracteristice e7punerii la iradiaii. 'n cele din urm, bineneles, distrugerea accelerat se e7tindea la toate
organele i sistemele vitale, duc#nd n mod inevitabil la o moarte lent, dureroas.
%u e7ista nici un tratament. 5ar ;D$<. nu putea fi detectat prin nici un procedeu practic. $octorii,
BN
ncerc#nd n disperare de cauz s izoleze cauza acestei maladii necunoscute, nu se vor g#ndi niciodat s
cerceteze mai ndeaproape superbanala, n aparen inofensiva i neinfecioasa bacterie ascuns n
mruntaiele tuturor victimelor.
0randt z#mbi cu plcere acestui g#nd. %edetectabil, de neoprit i incurabil, ;D$<. era arma perfect
pentru orice asasin. 'n multe sensuri g#ndi el sardonic, <enke i echipa lui migleau versiuni microscopice
ale bombelor i rachetelor ghidate cu mare precizie, cu care americanii se fleau at#t de mult, doar c
;D$<. nu producea nici un fel de pagube colaterale !enante.
Sulf <enke, un brbat mult mai scund i mai slab, se deprt de l#ng un aparat secveniator .$% i se
apropie de 0randt. 'i scoase mnuile, ecranul de pe fa i masca chirurgical, dezvluind un cap cu pr
alb, tuns scurt, precum i o brbu i o mustcioar ngri!ite, n stil *andEke. $e la o oarecare distan,
prea !ovial i poate chiar bl#nd. %umai c, privii de la mic distan, ochii lui cprui dezvluiau seninele
unui fanatism mpietrit i nenduplecat. .cest aa-zis om de tiin mprea ntreaga omenire n dou
categorii e7trem de inegale3 cei care i sponsorizau cercetrile i cei pe care i putea testa oribilele arme
chimice i biologice avansate care constituiau punctul su forte.
1mul ntinse m#na, z#mbind uor, aa cum numai el tia.
-,rich8 0ine ai venit8 *rei s iei personal noul lot de !ucrele- 0rbatul ddu din cap n direcia unei geni
frigorifice izolate, plin cu mici fiole transparente, meticulos etichetate. $e !ur-mpre!urul genii se aflau
nirate pungi cu ghea uscat. Pentru a reduce riscul ca gazdele lor bacteriene s ias din stratul nutritiv i
s nceap s moar, variantele ;D$<. se pstrau congelate c#t mai mult timp posibil. 5at-le, sunt toate
ambalate i pregtite pentru transport.
-1err profesor, am venit s preiau variantele pentru +aza /, ncuviin ncet 0randt, d#nd m#na cu gazda.
.vem ns de discutat i alte chestiuni ultraconfideniale, mai adug el cu subneles.
<enke ridic doar dintr-o spr#ncean subire i alb.
-$a- )e uit napoi peste umr, ctre ceilali savani i tehnicieni care trebluiau n laborator, dup care
ntoarse privirea ctre brbatul masiv. .tunci poate c ar trebui s ne retragem la mine n birou.
0randt l urm ntr-o ncpere fr ferestre din captul coridorului central. .colo, un perete era plin cu rafturi
ticsite de cri i alte materiale documentare. %u se art surprins s vad ntr-un ungher al micii ncperi un
pat ngust, cu un maldr de pturi boite, l#ng o mas de lucru pe care trona un computer. ,ra cunoscut
faptul c pe <enke nu-l interesa confortul material, at#t de important pentru alii. ,l se dedicase aproape n
ntregime cercetrii.
$up ce nchise ua n urma lui, <enke se ntoarse ctre mai impuntorul su coleg.
-)pune8 (e altceva te-a fcut s bai at#ta drum de la :oscova, n afar de a prelua urmtoarele variante ale
;D$<,5-
-$ou chestiuni, spuse 0randt. 'n primul r#nd, vreau s te informez c a aprut o important bre n
sistemul nostru de securitate.
<enke nlemni pe loc.
-/nde-
-4a Praga, ca o consecin a celor nt#mplate la :oscova, spuse sec 0randt. "i povesti de-a fir a pr ceea ce
aflase n legtur cu izbutitul atac asupra lui Petrenko i cu nereuita ncercare de asasinare a medicului
american care se numea locotenent-colonel >onathan )mith. Puin dup sosirea sa la <oma, cu o sear n
urm, primise frenetice semnale de urgen de la supravieuitorii din echipa sa de la Praga.
.scult#ndu-l cu toat atenia, colurile gurii lui <enke se lsar, semn de mare nemulumire. $du din cap
dezgustat.
-4iss a fost negli!ent, spuse el. %epermis de negli!ent.
-,-adevrat. . fost imprecis i infatuat. 1chii cenuii ai lui 0randt erau de ghea. $ar cel puin faptul c
americanul l-a omor#t m scutete de efortul de a-l elimina pentru a da astfel un e7emplu at#t lui 5lionescu,
c#t i celorlali.
-"i ai dat de urma acestui )mith-
-'nc nu, se grbi s rspund 0randt, nl#nd din umerii si largi. "tiu ns c a pierdut zborul programat
ctre 4ondra, iar n momentul sta este cutat i de autoritile cehe. 'n cazul n care acestea l vor descoperi,
am la Praga informatorii mei care mi vor da de tire.
-.u trecut aproape douzeci i patru de ore, i atrase atenia omul de tiin. )-ar putea ca )mith s fi trecut
de!a frontiera ceh. :ai mult, ar putea fi acum oriunde n lume.
0randt ddu mbufnat din cap.
-)unt perfect contient de asta.
<enke se ncrunt din nou. 'i m#ng#ie brbua alb i ngri!it.
-"i ce altceva mai tii despre acest american- ntreb el n cele din urm. 4s#nd la o parte grosolanele erori,
4iss i oamenii si sunt totui nite profesioniti. (um a putut un simplu doctor s-i bat !oc de ei at#t de
uor-
-%u tiu nici eu, admise linitit cellalt. 'ns este evident c )mith !oac un rol mult mai important dec#t
pare.
-*rei s spui c ar putea s fie un agent- .l uneia dintre organizaiile militare americane de informaii-
0randt ddu din umeri.
-%-ar fi imposibil. )chi o str#mbtur. 5-am pus pe oamenii mei s scotoceasc prin trecutul lui )mith, s
verifice fia eventualei lui activiti militare din armat, precum i toate calificrile i e7periena lui
BO
medical, nc de c#nd mi-a raportat 4iss prima oar c )mith s-a nt#lnit cu Petrenko, dar din pcate treaba
dureaz mult. 'n cazul n care are legturi cu vreo agenie american de informaii, n-a vrea s risc s
dezvlui interesul nostru pentru el. )-ar putea s fie o micare prematur.
-$ac este spion, precauiile tale risc s fie tardive. Poate c americanii scotocesc de!a prin rezultatele
testelor de laborator de la :oscova.
0randt nu-i rspunse, lupt#ndu-se s-i reprime m#nia. %-avea nici un rost s-i aminteasc savantului rolul
pe care l !ucase el nsui n presiunile pentru efectuarea acestor prime e7perimente.
-Pe .leksei 5vanov l-ai informat- ntreb <enke dup o mic pauz. )-ar putea ca (el de-al Treisprezecelea
$irectorat s dein de!a informaii despre )mith. "i mai trebuie neaprat atenionai i prietenii notri din
+)0, ca s-i sporeasc vigilena n interiorul i n afara :oscovei.
0randt ddu din cap.
-P#n acum nu i-am spus lui 5vanov nimic despre american, rspunse el calm. ,l nu tie dec#t c Petrenko i
&irianov sunt mori.
)avantul ridic dintr-o spr#ncean.
-.scunzi anumite lucruri fa de 5vanov- (rezi c este nelept, ,rich- (hiar tu ai spus c tot ce s-a nt#mplat
reprezint o important bre n sistemul de siguran al ntregii operaiuni. )per c orice invidie
profesional sau tracasare nu trece naintea unei asemenea aciuni.
-5ar ordinele directe din partea patronului nostru sunt precumpnitoare fa de orice alte consideraii, i
aminti cu rceal 0randt. 5vanov ateapt de la noi s ne reparm greelile fr a mai alerga toat ziua la
&remlin ca nite copii nspim#ntai. 'n aceast privin, eu in s-l ascult. <uii sunt mult prea
nendem#natici, iar intervenia lor n-ar face dec#t s nruteasc situaia. 1ricum, eu am destui oameni care
s rezolve situaia dac americanii ncep s-i bage nasul unde nu le fierbe oala.
<enke str#nse din buze.
-.tunci ce mai vrei de la mine-
-1 list complet a celor de la :oscova a cror cunotin despre prima declanare a ;D$<,5 s-ar putea
dovedi periculoas pentru noi sau pentru ntregul proiect. $at fiind faptul c )mith se afl nc n via i nu
tim pe unde umbl, nu putem porni de la premisa c Petrenko i cu &irianov au fost singurii tentai s nu se
supun ordinelor de a-i ine gura.
<enke ddu ncet din cap.
-Pot s-i dau o asemenea list.
-+oarte bine. Trimite-mi-o c#t poi mai repede. 0randt z#mbi ncordat i glacial, art#ndu-i dantura perfect.
Trebuie s fim pregtii s nu lsm nici o treab neterminat dac va fi nevoie.
-$a, aa este, ncuviin <enke, dup care se uit la brbatul mai nalt i continu3 "i ce mai voiai s discui
cu mine-
0randt avu o ezitare. 'ntoarse ncet capul i privi bnuitor spre maldrele de cri de pe rafturi i la mobila
auster din !ur. .poi se uit din nou n ochii savantului.
-,ti sigur c n-ai microfoane plantate pe-aici-
-,chipa mea de securitate verific n fiecare zi biroul sta, rspunse <enke calm. 5ar ei mi sunt loiali doar
mie. .a c poi vorbi fr nici o reinere. Z#mbi afectat. $in stinghereala ta, presupun c ai nouti cu
privire la cea de-a doua tentativ a noastr. .dic n privina aa-zisei Gpolie de asigurareH mpotriva trdrii
pe care prietenii notri rui o doresc cu at#ta ardoare.
0randt ddu din cap.
-.i dreptate. 'n ciuda siguranei pe care o manifestase savantul relativ la microfoane, blondul ncepu s
vorbeasc mai ncet. Zurichul a confirmat efectuarea primelor pli n conturile noastre. 'ns am nevoie de
acel material special pe care am promis c l voi da personal, nainte ca 5vanov s aprobe cea de-a doua
tran a transferului de bani.
<enke ridic din umeri.
-%u-i nici o problem. .m terminat de c#teva sptm#ni varianta solicitat. Travers ncperea i atinse un
ornament de pe un dulap cu cri. $ulapul glis silenios i ls la vedere un seif-frigider din perete. 1mul
form un cod i aps buricul degetului mare de la m#na dreapt pe un mic scaner pentru amprente de pe ua
seifului. /a se deschise, sco#nd un pufit cauzat de diferena de presiune dintre cele dou pri. )avantul i
puse o mnu izolatoare i bg m#na nuntru, sco#nd o singur fiol transparent. 5at-o8 'n drum spre
ieire, poi s mai iei o geant frigorific i alte c#teva pungi de ghea solid.
0randt remarc n interiorul seifului un stativ cu mai multe alte fiole. :i!i ochii.
<enke remarc privirea i z#mbi.
-,i, hai, ,rich. $oar ne cunoatem de at#ia ani. (u siguran c i-ai dat p#n acum seama c mi iau
ntotdeauna precauiile necesare pentru a-mi asigura propria securitate F indiferent de cel pentru care lucrez.
'erlin
>on )mith goli i ultima ceac de cafea i o puse la loc pe masa rotund, acoperit cu fa de mas. $in
obinuin, cercet discret persoanele care edeau n apropierea lui n linititul i cu gust mobilatul salon
pentru micul de!un de la hotelul .skanischer ;of din 0erlin. $e c#nd a!unsese aici, t#rziu, n seara
precedent, era prima ocazie real de a privi mai atent c#iva dintre ceilali oaspei ai hotelului. (ei mai muli
erau persoane cu figuri sobre, n cltorii de afaceri, ocupate s citeasc ziarele de diminea, ori s-i fac
nsemnri utile ntre dou mbucturi de p#ine pr!it, muesli, rulad pufoas i dulce sau alte gustri
matinale. )e mai aflau acolo i dou perechi mai n v#rst care edeau mpreun la mas, turiti care profitau
BM
de preurile de iarn mai sczute n capitala 2ermaniei. %imeni din mica i eleganta ncpere nu trezi n
mintea lui vreo suspiciune.
4initit pentru moment, ls pe mas c#iva euro drept baci, se ridic i porni spre u. $e pe peretele
dindrtul unui bar bine lustruit, l priveau fotografiile unor faimoi actori i scriitorii care locuiser c#ndva
la .skanischer ;of n cursul ndelungatei sale e7istene F personaliti printre care se numrau .rthur :iller
i +ranz &afka.
5eind n hol, >on fu oprit de funcionarul de la recepie.
-$omnule :artin, murmur el politicos, a sosit un plic pentru dumneavoastr. Prin curier special.
)mith semn de primire pentru plicul sigilat i urc n camer. ,ticheta cu adresa e7peditorului arta c
fusese trimis de la 0ru7elles de firma Saldmann 5nvestments, 44(, una dintre cele c#teva companii de
faad pe care le utiliza (overt-1ne pentru anumite transporturi clandestine n toat lumea. 0rbatul fluier
ncet a mirare, vz#nd pe plic tampila cu ora e7pedierii. (u toate c i fusese trimis cu mult nainte de ivirea
zorilor, cineva tot trebuie s se fi grbit grozav s-l aduc la 0erlin at#t de devreme, n cursul dimineii.
>on se aez pe o canapea albastr comod de l#ng fereastr, desfcu sigiliile de siguran i mprtie
documentele pe suprafaa unei msue de cafea sculptate, stil 6CAR. )e afla acolo un paaport canadian, tot pe
numele lui >ohn :artin i cu fotografia lui )mith. /zat, ptat de ndelungat folosin, paaportul coninea
numeroase tampile m#n!ite, de intrare i de ieire, care atestau faptul c >on cltorise n ultimii c#iva ani
printr-un important numr de state ale ,uropei F printre care 2ermania, +rana, 5talia, Polonia, 0ulgaria i
<om#nia. /n teanc de c#rduri i legitimaii l identificau, n persoana lui :artin, drept un erudit membru al
unei organizaii denumite 5nstitutul 0umett, drept un cap de specialist n politica public, activ#nd n sectorul
privat i av#nd domiciliul la *ancouver, n (olumbia 0ritanic. 1 unic foaie de h#rtie pe care scria
(5T,"T,-1, .P15 $5)T</2,-1 cuprindea o scurt biografie a fictivului persona! >ohn :artin.
Plicul coninea i o viz valabil de afaceri pentru <usia, dovedind c fusese invitat la :oscova de o firm
particular pentru Gconsultri asupra comparaiilor dintre sistemele naionale de sntate i de asigurri
socialeH. :ai cuprindea un itinerar conform cruia avea reinut un loc la zborul 4ufthansa din dimineaa
aceea ctre capitala <usiei.
)mith rmase o vreme s se holbeze la mulimea de documente contrafcute mprtiate n faa lui.
:oscova- 'l trimiteau ei la :oscova- ,i bine, $aniel, prietene, i zise el nemulumit, cam cum i se pare ie
c te vei descurca n cuca cu lei- .poi deschise telefonul celular.
&lein rspunse de la primul apel.
-0un dimineaa, >on, l salut eful lui (overt-1ne. Pot s presupun c ai primit legenda noii tale identitii-
-Presupunerea este corect, "efuK, replic sec )mith. 'ns n-ai vrea s-mi spui i mie e7act ce naiba se
nt#mpl-
-0ineneles8 accept &lein. *ocea lui era acum c#t se poate de serioas. (onsider ceea ce o s-i spun n
continuare drept o informare asupra misiunii tale de-acolo. $ar mai nainte de a ncepe, ar fi bine s tii c
ordinele pentru tine vin direct de la cel mai nalt nivel.
(eea ce nsemna preedintele rii n persoan, nelese )mith. Printr-un gest refle7, se ndrept de spate.
-Zi mai departe8
.scult cu o uluire cresc#nd cum &lein i citea repede lista specialitilor n informaii acum pe moarte sau
mori de!a, ca i a conductorilor militari i a politicienilor din )tatele /nite, din rile aliate din ,uropa
1ccidental, precum i din statele mai mici din !urul <usiei.
-$umnezeule8 e7clam )mith dup ce termin cellalt de citit. .tunci nu-i deloc de mirare c nt#lnirea mea
cu Petrenko a st#rnit o asemenea tevatur.
-$a, ncuviin &lein. 4a fel ne-am g#ndit i noi.
-5ar acum vrei ca eu s aflu tot ce pot despre primele cazuri F despre cele de care mi-a vorbit Petrenko,
presupuse >on cu glas tare.
-,7act. 'n msura posibilitilor, am avea nevoie de date precise referitor la originea bolii, la felul n care
acioneaz i la modul de transmitere, spuse &lein. "i c#t mai repede. 'ncerc neplcuta senzaie c
evenimentele se precipit n aceste momente.
-,ste un ordin e7trem de dificil de adus la ndeplinire, +red, spuse ncet )mith.
-'mi dau seama. 'ns n-ai s fii singur n misiunea asta, colonele, l asigur &lein. .vem de!a acolo o echip
pe poziii F i chiar una foarte bun. ,i ateapt s soseti.
-"i cum o s iau legtura cu ei-
-Ii s-a rezervat o camer la hotelul 0udapesta, nu departe de Teatrul 0aloi, spuse eful lui (overt-1ne.
5nstaleaz-te acolo i du-te la barul hotelului pe la ora apte, n seara asta. *ei fi abordat de cineva nainte de
apte i !umtate.
-"i cum am s-mi recunosc interlocutorul- ntreb )mith.
-Tu nu, replic linitit &lein. *a fi o nt#lnire abordat strict unidirecional. %u trebuie dec#t s stai acolo
calm i s atepi. Persoana de legtur va fi aceea care te va identifica. Parola de recunoatere este cuv#ntul
tangenia,.
>on simi c i se usuc gura. 1 nt#lnire unidirecional nsemna c va a!unge n <usia fr s cunoasc
numele, acoperirile i nici mcar descrierile fizice ale agenilor (overt-1ne infiltrai acolo. &lein nu voia s-
i asume nici un risc F chiar dac )mith va utiliza identitatea de camufla! a lui >ohn :artin i nu propriul su
nume. 'n felul acesta, n cazul n care serviciile secrete ruseti l-ar aresta la aeroport, nu avea cum s fie silit
s trdeze un alt agent operativ, fiindc nu cunotea pe nici unul. 'n condiiile date, procedura constituia o
BC
pruden !ustificat, ns asta l deran! ntruc#tva pe )mith, ba chiar n mare msur.
-"i c#t de solid este acoperirea asta cu :artin- ntreb el laconic.
-,7trem de solid n circumstanele concrete, rspunse cellalt. $ac lucrurile iau cumva o ntorstur
nedorit, acoperirea asta s-ar putea s reziste apro7imativ douzeci i patru de ore, cu puin noroc.
-'n consecin, s bnuiesc c toat mecheria este s evit s le dau bieilor de la &remlin vreun motiv de a
cerceta atent biografia canadian a falsului domn :artin-
-.a ar fi cel mai bine, ncuviin &lein pe un ton plat. $ar s nu uii nici o clip c noi vom rm#ne n
ateptare, pregtii ca n orice moment s-i acordm c#t mai mult a!utor vom putea.
)mith ddu din cap.
-.m neles.
-.tunci, mult noroc, >on, mai spuse &lein. ) m suni de la :oscova, c#t de cur#nd posibil.
"iev, #craina
(pitanul (arlos Parilla, din armata )tatelor /nite, se strduia s nu se poat citi nimic pe chipul lui pe c#nd
asculta, cu receptorul la ureche, ceea ce i spunea vocea tulburat de la cellalt capt.
-$a, da, neleg, *itali, zise el n momentul n care interlocutorul termin. .m s comunic imediat noutile
superiorilor mei. $a, ai absolut dreptate, este ceva oribil.
'nchise i e7pir prelung aerul din piept.
-5isuse8
"eful su de la 0iroul .taatului :ilitar de pe l#ng .mbasada )/., un colonel din trupele :arinei :ilitare
a )tatelor /nite, ridic surprins privirea de pe ecranul computerului la care lucra. 5mpecabilul Parilla era
recunoscut, n ntreaga .mbasad american de la &iev, drept un om care nu drcuia i nu invoca sfinii, nici
chiar n cele mai stresante circumstane.
-(e s-a nt#mplat, (arlos-
-.cum am vorbit la telefon cu *itali (hechilo, de la :inisterul /crainean al .prrii, raport ngrozit
Parilla. :i-a spus c generalul ,ngler este n spitalul din &emihiv F la secia de terapie intensiv. )e pare c
a contractat i el aceeai necunoscut maladie care l-a omor#t ieri pe generalul :arciuk.
(olonelul de marin fcu ochii mari. 2eneralul de brigad 0ernard ,ngler era eful :isiunii :ilitare
)peciale a )tatelor /nite, o echip de ofieri americani av#nd sarcina de a acorda /crainei asisten n
modernizarea i reformarea forelor sale armate defensive. 'nc nelinitit de rapoartele informative rzlee pe
care le primeau n legtur cu neobinuitele manevre militare ruseti din apropierea frontierei, ,ngler plecase
cu o zi nainte la &emihiv pentru a ncerca s-l conving pe mediocrul succesor al lui :arciuk, generalul-
locotenent ,duard Timoenko, s ia nite nsemnate msuri de precauie.
(olonelul ridic receptorul i form un numr.
-+-mi numaidec#t legtura cu ambasadorul. .coperi cu m#na microfonul i se uit n direcia lui Parilla3
Telefoneaz imediat n direct la spitalul din &emihiv i solicit s i se comunice starea generalului. .poi
anun-l pe ofierul de serviciu de la Sashington. *om avea nevoie de un nlocuitor c#t mai repede.
Parilla ddu din cap.
(omandantul su fiind bolnav i poate chiar muribund, :isiunea :ilitar .merican avea s fie n mare
msur paralizat.
'n calitatea sa de general de brigad, ,ngler se bucura de o considerabil atenie i de mult respect din partea
guvernului ucrainean i a conductorilor forelor armate. )ubordonaii si, n cea mai mare parte ofieri
tineri, nu aveau aceeai prestan fa de interlocutorii lor, sensibili la ranguri.
(u potenialele tulburri de-a lungul graniei ruso-ucrainene, devenea imperativ ca Pentagonul s trimit
urgent o alt persoan demn s ocupe locul generalului.
(pitanul se ncrunt, g#ndindu-se la ora de la Sashington, $. (. .colo noaptea era nc n toi.
(hiar i n cele mai favorabile condiii posibile, birocraiei de la Sashington i vor trebui c#teva zile s
aleag dintre toi candidaii i s numeasc un nlocuitor pentru 0ernard ,ngler. "i chiar un succesor de
acelai rang i la fel de priceput ca i el va avea apoi nevoie de zile, poate chiar de sptm#ni p#n c#nd s-ar
familiariza cu complicatele probleme militare i civile ale acestei ri. 5ar, ntre timp, munca de coordonare a
politicilor de aprare ale )/. i /crainei avea s fie mult mai dificil.
'agdad
1fier (5. <andi <ussell edea ostenit la captul unei mese mari, n interiorul fortificatei .mbasade a
)tatelor /nite din Zona *erde a capitalei 5rakului. +emeia i reprim nevoia brusc de a-i freca ochii
obosii. 1 videoconferin securizat, via satelit, cu )tatul :a!or din 4angleE nu era chiar cel mai oportun
moment de e7teriorizare a unor banale slbiciuni umane. Phil .ndriessen, eful seciei din 0agdad a
.geniei, edea g#rbovit pe scaunul cu sptar tare, alturi de ea. .m#ndoi se uitau la un ecran de
videoproiecie. /rmreau imaginea mai multor brbai sobri, n costume elegante, cu cmi apretate i
cravate ngri!it nnodate, ez#nd n !urul unei mese asemntoare, ntr-o sal de conferine situat la eta!ul
apte al sediului (5. de la 4angleE, *irginia.
Qsta-i nc unul dintre miracolele tehnologiei moderne, g#ndi nveninat <andi. Trimitem semnale prin
sateliii care se rotesc la mare nlime n !urul Pm#ntului, anul#nd cu uurin mii i mii de kilometri i
multe ore F i facem asta doar pentru a mai ine nc o interminabil i neconcludent edin.
4a captul din *irginia al conferinei, %icholas &aEe, director al 5nformaiilor (entralizate, se aplec ncet
de pe scaunul pe care edea. Trecut de!a de aizeci de ani, &aEe era un brbat flcos i corpolent. (u zeci de
ani n urm lucrase pentru scurt vreme n .genie, mai nainte de a se retrage n apele mai linitite ale
JR
cercurilor academice i ale creierelor bine mobilate. $estinat s fie mai cur#nd un nlocuitor a lui $avid
;anson, predecesorul su superagresiv i scandalagiu, pozele lui afectate erau uneori la fel de greoaie i de
neneles ca i felul su de a lua decizii.
-) neleg c acest fost ofier al :oukhabaratului irakian pe care l-ai capturat, generalul ;ussain al-$ouri,
refuz nc s coopereze-
.ndriessen ddu plictisit din cap.
-.i neles bine, domnule. P#n acum, rezist cu mare succes echipei noastre de interogare.
/nul dintre ceilali brbai din 4angleE, directorul ad!unct pentru 1peraiuni, interveni n discuie3
-Pentru moment, cred c toi suntem mult mai interesai de dosarele (elui de-al 1ptulea $irectorat, pe care
le-ai capturat odat cu generalul al-$ouri. Primele voastre rapoarte indicau c par s conin informaii de
ma7im importan referitor la un program ultrasecret de fabricare a armelor biologice. /nul despre care noi
nu tim nc nimic. * mai meninei aceast evaluare-
-$a, domnule, rspunse .ndriessen. .rt n direcia lui <andi. $omnioara <ussell, aflat l#ng mine, v
poate informa mai amnunit despre tot ce am aflat. 'nc de c#nd echipa ei de aciune l-a prins pe al-$ouri,
ea se ocup cu e7ploatarea informaiilor pe care le-am luat din casa lui conspirativ.
"eful seciunii din 0agdad se aplec i i opti femeii la ureche3
-.cum s nu-i iei nasul la purtare, <andi8 %u-i scoate din srite pe bieii tia F i mai ales nu acum, c#nd
vrei s obii permisiunea de a pleca la v#ntoare at#t de departe n afara teatrului nostru de operaiuni.
+emeia ddu din cap ncordat.
-+ii linitit, Phil. +gduiesc c am s fiu o fat cuminte.
.ndriessen r#n!i ctre ea.
-$a, sigur. 5ar eu am s fiu ales pap la <oma. 0rbatul deschise apoi microfonul i i zise femeii3 $-i-
nainte8
-.m reuit s decriptm i s citim aproape toate fiierele din P(-ul lui al-$ouri, le spuse <andi
e7perimentailor conductori care o priveau i o ascultau de la mii de kilometri distan. 0ineneles c am i
transmis (orpului 555 de .rmat i +orelor )peciale 5rakiene materialele referitoare la operaiunile zilnice
ale insurgenilor. 5ar de data asta, prietenii notri n uniforme s-au artat e7trem de recunosctori.
)pusele ei st#rnir ncuviinri apreciative i z#mbete satisfcute. .l-$ouri fusese mult mai mult dec#t un
simplu demnitar rmas loial fugarului )addam ;ussein. ,l comandase i o nemaipomenit de eficient i
brutal celul insurgen sunnit, una care organizase din umbr mai multe zeci de e7plozii de maini-
capcan, asasinate i alte atrociti. .dunate laolalt, listele de nume, de mituiri de poliiti, de numere de
telefon i de depozite secrete de arme n memoria calculatorului su ar fi trebuit s le permit autoritilor
militare americane i aliailor lor irakieni s distrug respectiva organizaie terorist.
-$ar fiierele care ne interesau pe noi n mod deosebit erau ascunse mult mai ad#nc, continu <andi. "i erau
ncriptate printr-un sistem mult mai sofisticat, bazat pe codificrile de nalt nivel utilizate de &20 pe la
sf#ritul anilor 6CMR.
-(oduri pe care sovieticii le-au pasat apoi prietenilor lor din :oukhabarat, coment directorul pentru
1peraiuni.
+emeia ddu din cap.
-$a, domnule.
-"i ce anume ai descoperit p#n acum-
-.m gsit referiri la un program ultrasecret de arme biologice, rspunse scurt <andi. /nul aparent at#t de
secret, nc#t a fost instalat n e7teriorul structurilor obinuite de comand ale regimului aflat la putere.
-'n ce msur n e7terior-
-.proape n totalitate, rspunse <andi. .poi lans cu o calm siguran urmtoarea bomb3 ,7ist indicii
solide cum c aceste cercetri au fost inute secrete chiar i fa de )addam ;ussein nsui. 2eneralul al-
$ouri avea gri! ca orice rapoarte referitoare la acest program s treac numai prin m#inile lui9 i s
rm#n n m#inile lui. <apoartele n-au mai fost trimise niciodat mai sus de el, pe scara ierarhic a
:oukhabaratului.
5nformaia asta isc mai multe uierturi e7prim#nd surpriz. +ostul dictator irakian fusese un adept al
guvernrii absolute de ctre un singur om, av#nd n m#n toate fr#iele puterii semnificative. 'n cursul celor
treizeci de ani de domnie a lui )addam, toi aceia care se mpotriveau voinei lui sau chiar care ar fi putut s
reprezinte ntr-o bun zi o ameninare la adresa siguranei sale erau mcelrii GaccidentalH. Iin#nd ascunse
de stp#nul su anumite secrete, fostul ef al (elui de-al 1ptulea $irectorat !ucase un !oc e7trem de
periculos.
-"i acest program pentru un rzboi biologic avea drept scop producerea unor arme de distrugere n mas- o
ntreb unul dintre efii cei mari ai (5..
,a cltin din cap.
-)e pare c nu. .l 1ptulea $irectorat a fost conceput s dezvolte arme utilizabile la o scar mai redus, cu
toate c nu erau mai puin mortale. :isiunea sa principal era aceea de a furniza regimului substane
neurologice, bioto7ine specializate i alte otrvuri n vederea asasinrii oponenilor acestuia, at#t n 5rak, c#t
i n restul lumii.
-"i cam ce proporii are acest program- ntreb acelai brbat. /n mic laborator cu c#iva cercettori sau
ceva de mai mare anvergur-
<andi ddu din umeri.
J6
-Prerea mea este c acest program era de mici proporii F cel puin din punct de vedere al logisticii i al
dimensiunilor laboratorului.
-$ar costul-
-)ubstanial, rspunse ea concis. $in c#t ne putem da seama acum, probabil c undeva la c#teva zeci de
milioane de dolari, pe o perioad de un an sau doi.
'n !urul mesei de consiliu din *irginia, toi cei prezeni ridicar din spr#ncene. P#n i pentru un regim foarte
obinuit cu mari sume ilicite de bani-ghea, asta era o sum impresionant.
-"i de unde proveneau fondurile- ntreb furios eful 1peraiunilor. Presupun c erau deturnate din cele
alocate falimentarului program al 1rganizaiei %aiunilor /nite F petrol-contra-hran.
-%u, domnule, rspunse ncet <andi. )e pare c finanarea acestui program a fost asigurat direct, prin sume
virate din nenumrate conturi bancare anonime, din toat lumea. /n total de mai bine de un milion de dolari
din aceti bani a poposit definitiv n buzunarele prietenului nostru al-$ouri, ns restul pare s fi fost folosit
la achiziionarea de echipamente tiinifice i de materiale i materii prime, precum i la plata salariilor
personalului aferent.
%icholas &aEe se ncrunt.
-%u gsesc e7traordinar nici una dintre aceste informaii, bodogni cu arag masivul ef al (5.. (e mare
lucru s descoperi nc un proiect tiinific irakian ilegal-
<andi schi un sur#s diafan.
-$omnule, e7traordinar este doar faptul c acest proiect militar secret nu pare s fi fost c#tui de puin
sponsorizat din fonduri irakiene.
/rm un moment de stupoare.
-(um adic- ntreb n cele din urm &aEe.
-'nsemnrile lui al-$ouri sunt fragmentare i incomplete, rspunse <andi. Totui, ele indic limpede c toi
cercettorii implicai erau, citez, strini, nchei citatul.
-"i-atunci, unde se afl acum aceti oameni de tiin strini- ntreb directorul (5..
-.u plecat de mult, rspunse <andi. (#teva adnotri dovedesc c i-au mpachetat toate echipamentele i au
prsit 5rakul mai nainte ca trupele noastre s fi a!uns n 0agdad. Probabil c au plecat prin )iria.
-4as-m s m asigur c am neles bine aceast teorie, domnioar <ussell, spuse cu gri! directorul pentru
1peraiuni al .geniei. *rei s sugerezi c altcineva a folosit 5rakul drept acoperire pentru propriul program
ilegal de arme biologice-
<andi ddu din cap.
-$a, asta sugerez. +emeia fcu o grimas. 'n definitiv, unde altundeva poi camufla mai bine murdria, dec#t
ntr-un co de gunoi strin, de!a plin cu murdrii care nu-i aparin-
-"i ai gsit i suspeci-
-.dic, dac ntr-unul din materialele pe care le-am gsit n calculatorul lui al-$ouri- <idic din umeri. %u
chiar. $ac tia cine l pltete pentru a camufla acest laborator de arme biologice n propria sa organizaie,
al-$ouri a fost e7trem de precaut s nu lase nici o urm. 'ns impresia mea este c el nu tia i nici mcar nu-
i psa prea mult.
-'n cazul sta, socotesc c am a!uns ntr-o fundtur, se !eli &aEe.
-%u chiar, domnule, zise <andi, impun#ndu-i s aib rbdare. +r tirea lui, eful (5. era poreclit de
oamenii din .genie Gdr. %uH, at#t pentru pesimismul lui n general, c#t i pentru tendina aproape instinctiv
de a respinge orice propunere care presupunea un risc oarecare sau contravenea nelepciunii obinuite.
-(ontinu, domnioar <ussell, o ndemn bl#nd directorul pentru 1peraiuni, schi#nd i el un z#mbet. %u
tiu de ce, dar am senzaia c mai ai un as n m#nec.
.proape mpotriva voinei sale, <andi r#n!i n direcia ecranului de proiecie.
-%u doar un as, domnule, ci mai mult un !oker F un atu cu adevrat important. <idic o singur coal de
h#rtie, o copie scoas dup unul dintre fiierele ascunse n memoria calculatorului prizonierului lor i relu3
$up prima lui nt#lnire cu savantul care conduce acel program secret, amicul nostru al-$ouri a fcut
urmtoarea destul de ncifrat nsemnare n !urnalul personal3 G.cest brbat pare a fi mai mult un acal dec#t
nobilul lup teuton, cum se autoproclam cu at#ta m#ndrie. "i, precum acalul, se nfrupt lacom din
mortciunile abandonate de cei care i-au fost c#ndva stp#ni.H
&aEe pufni zgomotos.
-"i ce anume am putea s aflm din acest nedesluit soi de lamentare poetic arbeasc- o lu el peste picior.
-%u-i nici o lamentare, replic <andi cu rceal. ,ste doar un st#ngaci calambur. ,l a intenionat s fac un
!oc de cuvinte folosindu-se de numele savantului strin. .l savantului german. .l savantului german
specializat n arme biologice al crui nume sugereaz cuv#ntul ,up ?"o,& at#t n englez, c#t i n german@.
,a atept.
-$umnezeule mare8 e7clam brusc unul dintre ceilali oficiali de la (5.. *orbeti despre Sulf <enke.
<andi ncuviin d#nd din cap i spuse3
-$a, despre el vorbesc.
-.sta-i imposibil, se rsti &aEe. <enke e mort. :ort de ani de zile. Probabil, la scurt vreme dup ce a
disprut din 0erlin.
-.a susine acum guvernul german. $ar nimeni nu i-a vzut vreodat cadavrul, sublinie femeia. "i dat fiind
ceea ce am aflat de cur#nd din aceste fiiere, consider c ar trebui s facem tot posibilul s descoperim
adevrul n legtur cu <enke.
JA
4a ambele mese F n contact prin intermediul videoconferinei F se auzir murmure aprobatoare. Sulf <enke
fcea parte dintre cei mai cutai criminali ai <zboiului <ece din ntreaga lume. (#ndva membru al elitei
tiinifice est-germane, <enke devenise faimos pentru cercetrile sale strlucite, dar se dovedise abominabil
prin nerbdarea de a-i testa mortalele realizri pe nite cobai umani care nici mcar nu tiau ceea ce li se
nt#mpla, de regul, pe dizidenii politici i pe infractorii de r#nd. %u mult dup cderea Zidului 0erlinului,
el dispruse fr nici o urm, volatiliz#ndu-se mai nainte de a apuca poliia federal criminal german s-l
aresteze.
:uli ani de-atunci, serviciile occidentale de informaii l urmriser, plecaser urechea la zvonurile care l
plasau pe renegatul om de tiin n mi!locul diverselor locuri fierbini de pe glob sau n slu!ba unui larg
evantai de cauze i regimuri, care mai de care mai dezgusttoare. )e vorbise despre el cum c ar fi lucrat
pentru (oreea de %ord, pentru 4ibia, pentru )erbia i pentru al-Taeda, ca i pentru alte reele teroriste. $ar
nici unul dintre toate aceste zvonuri nspim#nttoare i dttoare de sperane nu s-a dovedit ntemeiat. /n
numr cresc#nd de guverne erau de!a dispuse s accepte controversata afirmaie a 0erlinului conform creia
el era de!a mort F i prin urmare nu mai constituia nici un pericol la adresa lumii civilizate.
(el puin nu p#n acum.
-"i ce propui, domnioar <ussell- ntreb bos ntr-un t#rziu directorul general al (5..
-) m trimitei la v#ntoare, rspunse <andi. 'i dezveli dinii ntr-un r#n!et amuzat i adug3 ) v#nez
lupul.
&aEe oft.
-"i de unde i-ai propune s nceap investigaia asta- $in )iria- $e pe coclaurile din ndeprtatul
;indukush- 1ri de prin slbaticele meleaguri din Tombuctu-
-%u, domnule, rspunse ea calm. (red c a sosit vremea s ncepem chiar cu nceputul nceputului.
Moscova
'n ciuda frigului muctor de-afar, 0arul 5rlandez de la eta!ul doi al hotelului 0udapesta din :oscova era
plin de lume. (lienii stteau nirai doi c#te doi, nghesuii de-a lungul te!ghelei lustruite din lemn de cire,
comand#ndu-i ocupatului barman mbrcat n alb nc o bere sau nc un pahar cu vin ori cu PhiskE.
(helnerie z#mbitoare circulau n restul ncperii, duc#nd tvi cu buturi. 'n !urul meselor mai mici i n
separeurile tapiate i cu perne de plu, era un nentrerupt zumzet de conversaii animate, condimentat cu
hohote sonore de r#s ori de c#te ori cineva spunea o glum amuzant.
>on )mith edea singur ntr-un col mai linitit al ncperii, sorbind dintr-o halb cu bere neagr 0altika.
.scult#nd zgomotoasele i veselele fr#nturi de rus, englez, francez i german din !urul su, se simea
straniu de deconectat de cei din !ur, aproape ca i c#nd i-ar fi auzit vorbind de la mii de kilometri deprtare.
)e strduise s afieze un sur#s politicos, ns e7presia lui prea vag fals, de parc s-ar fi putut mprtia
brusc n nenumrate bucele. "i atunci i ddu brusc seama c l lsau nervii, c erau ncordai aproape
p#n pe punctul de a claca.
'n fiecare etap a cltoriei sale F zborul de la 0erlin, controlul vamal de pe aeroportul "eremetievo-A, cursa
cu ta7iul p#n la hotel i chiar nregistrarea la recepia hotelului F >on se ncordase ca pentru a face fa unei
prime!dioase ridicri oficiale de spr#ncean, ori unei m#ini grele de poliist pe umr. $ar nu se nt#mplase
nimic amenintor. $impotriv, fusese condus la controlul paaportului, apoi p#n n camera lui de la hotelul
0udapesta, cu o politee linitit i rezervat. Pe strzi preau s fie mai muli miliieni n uniforme dec#t i
amintea din precedentele sale cltorii la :oscova de dup <zboiul <ece, altminteri nu era nici un semn
vdit cum c ar fi fiert mocnit vreo tulburare latent n capitala +ederaiei <use.
)mith se strdui s mai ia o sorbitur prudent din bere i se uit pe furi la ceasul su nou. ,ra trecut bine de
apte i !umtate, aproape opt seara. Persoana lui de legtur din (overt-1ne nt#rzia s-i fac apariia. )
se fi nt#mplat ceva ru- +red &lein era convins c echipa lui de la :oscova aciona nc n siguran, chiar
sub nasul serviciilor ruseti de securitate, dar dac se nela- 1 clip, >on se g#ndi s plece. Poate c n-ar fi
ru s-i gseasc un loc mai ferit de unde s poat telefona n tihn la Sashington, $. (., pentru a raporta
eecul nt#lnirii.
>on ridic privirea din halba de bere i o remarc din nou pe femeia mldioas i atrgtoare, cu pr negru i
ondulat, p#n la umeri i cu ochii sc#nteietori care la lumina sczut din bar preau mai mult verzi dec#t
albatri. 1 zrise ceva mai devreme in#nd un pahar nalt cu vin spumos n vreme ce conversa nsufleit cu
un grup de brbai care i admirau farmecele feminine r#n!ind cu gurile p#n la urechi. .cum, ea prea s se
ndrepte ncet, dar sigur cam spre locul unde edea el, mai oprindu-se pe drum s ofere altor brbai c#te un
z#mbet, un scurt pupic pe obraz sau o vorb de simpatie. Purta o izbitoare rochie albastr de sear, fr
m#neciX prea turnat pe suplele curbe ale siluetei sale. Pe un bra inea o elegant hain cptuit cu blan.
Probabil, escort profesionist, i zise el calm, uit#ndu-se deliberat n alt parte, nainte de a li se nt#lni
privirile. %u avea rost s atrag inutil atenia asupra lui. (ele mai apreciate nsoitoare de elit se adunau n
toate barurile i restaurantele frecventate de cei mai muli oameni de afaceri strini i bogai. 1bservase i
mai nainte c#teva tinere femei, toate foarte frumoase, plec#nd discret, mpreun cu nite burtoi directori
nemi sau francezi sau americani, dup cum presupunea el n vederea unor ntrevederi intime sus, n
camerele lor. 0arul 5rlandez al hotelului 0udapesta prea s fie kilometrul-zero al prostituatelor de nalt
clas din :oscova.
-Pari foarte singur. "i foarte trist, toarse catifelat o voce plcut la urechea lui, adres#ndu-i-se n rusete.
Putem s bem ceva mpreun-
)mith ridic privirea. +emeia supl i cu prul negru sttea alturi, sur#z#ndu-i fermector. $du iute din
JB
cap.
-%u, mulumesc, rspunse el. (rede-m, n clipa asta n-am nevoie de nici o companie. $e altfel, m
pregteam s plec.
'nc z#mbitoare, t#nra se aez fr grab l#ng >on, care surprinse un discret parfum, o arom delicat,
proaspt i floral. ,a ridic dintr-o spr#ncean, maimurind o surpriz ipocrit.
-(hiar aa- .t#t de devreme- $ar e mare pcat, fiindc noaptea nc nici nu a nceput.
)mith se ncrunt abia perceptibil.
-.scult, domnioar, spuse el rspicat. (red c aici este o greeal9
-1 greeal- $a, e foarte posibil, replic femeia cu prul negru, vorbind acum englezete, cu un foarte vag
accent c#ntat irlandez. 1chii ei verzi clipir, evident amuzat. $ac-i aa, sunt convins de faptul c tu eti
acela care a greit, domnule :artin. $ac nu m nel, tu pari s urmreti ceva pe o tangent greit.
Tangent- 5isuse8 i zise )mith nelinitit. ,ra parola de recunoatere pentru aceast nt#lnire. "i, n plus,
femeia cunotea numele lui de acoperire fr ca el s i-l fi spus, ceea ce nsemna c ea trebuia s fie persoana
lui de legtur din (overt-1ne, cea care conducea mica echip de ageni operativi a lui &lein, infiltrat n
capitala <usiei. )imi c obra!ii i iau foc.
-4a naiba8 mormi el st#n!enit. .m dat de bucluc.
-+oarte probabil, ncuviin n oapt femeia. .poi ls gluma la o parte i i ntinse m#na, continu#nd3 :
cheam +iona $evin. )unt o ziarist liber-profesionist. Prietenul nostru comun, domnul &lein, a insistat s
te nt#mpin i s-i urez bun venit la :oscova.
-:ulumesc, spuse el recunosctor. .poi i drese glasul3 $omnioar $evin, mi pare foarte ru pentru
nenelegere. 'ncepuser ns s m treac toate sudorile. :-am g#ndit c n-a mers ceva.
+emeia ddu din cap.
-"i eu am avut impresia asta. .poi ridic din umeri, mi cer scuze pentru lunga nt#rziere, dar m-am g#ndit
c aa este mai bine. 'n localul sta m simt aproape ca la mine acas i am vrut s m asigur c nu e7ist
nici un eventual oaspete nepoftit pe urmele tale. ,u i cunosc c#t se poate de bine pe cei mai muli dintre
clienii obinuii, iar strinii care apar pe teritoriul meu mi sar imediat n ochi.
-.dic agenii i informatorii +)0- ntreb el, folosind acronimul denumirii )erviciului de )ecuritate al
+ederaiei <use.
+iona $evin ddu din nou din cap.
-+lcii grosolani din Piaa 4ubianka nc nu au redevenit la fel de activi i de atotputernici ca atunci c#nd
serviciul lor se numea &20, dar se comport identic.
-'n vreme ce acum preedintele $udarev face tot ce i st n putin pentru a restabili vechea i nociva ordine,
coment )mith.
-"i asta-i c#t se poate de adevrat, ncuviin ea cu un aer sumbru. Iarul *iktor s-a ncon!urat de o clic
dezgusttoare de prieteni. <uii i-au poreclit si,oviki, adic oamenii puterii. (a i $udarev nsui, acetia sunt
cu toii foti &20-iti, av#nd nclinaia ctre deinerea controlului absolut i o real pricepere de a-i
nspim#nta ca pe vremea lui )talin pe toi aceia care sunt suficient de nechibzuii nc#t s li se pun de-a
curmeziul.
-.bsolut real, spuse )mith ncruntat, g#ndindu-se la podul din Praga i la uciderea lui *alentin Petrenko. "i
mai folosesc i surogate precum acest aa-numit 2rup 0randt, pentru anumite treburi dintre cele mai
murdare.
-.a s-ar prea, colonele, i zise ea cu dezinvoltur. $ar s nu uii niciodat faptul c 2rupul 0randt nu
lucreaz numai pentru &remlin, ci pentru stp#nul care pltete cel mai bine.
-$a-
1chii femeii devenir dintr-odat mai reci.
-:-am documentat puin asupra 2rupului. Trebuie s recunosc faptul c acesta se potrivete cu $udarev i
cu clica lui de si,oviki, precum tuea cu !unghiul. (ei mai muli membri ai 2rupului sunt foti ofieri )tasi, la
fel ca i eful lor, o creatur nesntoas, pe nume ,rich 0randt F iar lor li se mai adaug c#iva rom#ni din
fosta )ecuritate i c#iva asasini din poliia secret s#rb, pentru a-i da organizaiei mai mult culoare.
%emernicii tia accept orice misiune, indiferent c#t de odioas ar fi aceasta, numai cu condiia ca
recompensa s fie n aceeai msur de generoas. +emeia str#nse din buze. (ircul zvonul c 2rupul 0randt
ar asigura protecia c#torva dintre cei mai mari regi ai drogurilor i a unora dintre efii crimei organizate din
:oscova. /n grup de parazii care pzete un altul. 4egturile cu &remlinul i asigur 2rupului pasivitatea
din partea poliiei, indiferent c#t de muli nevinovai sunt ucii de ctre efii mafioi pe care i apr.
)mith remarc profunda m#nie i durere din vocea ei.
-)e nt#mpl s le fi czut victim i cineva cunoscut- ndrzni el s presupun.
-)oul meu, rspunse simplu +iona. )erghei era rus. ,l a fost unul dintre optimitii ntreprinztori care au
crezut c aceast ar ar putea renate ca o democraie prosper. . muncit pe br#nci i-a cldit afacerea F iar
dup aceea au venit la el bieii duri, solicit#ndu-i partea leului din profitul firmei. "i fiindc i-a refuzat,
ticloii mafioi l-au mpucat n plin strad.
Tcu, dorind s nu mai spun mai mult pentru moment.
)mith ddu din cap, recunosc#nd nite limite pe care nu trebuie s le depeasc. %u nc. Pentru a umple
linitea care se aternuse ntre ei, opri o chelneri care trecea pe-acolo i comand pentru +iona un pahar de
ampanskoie, un vin dulce i spumos din :oldova, iar pentru el nc o bere, dup care se ntoarse cu faa la
ea. "ovi puin, netiind cum ar fi cel mai bine s continue.
JJ
-0nuiesc c +red &lein i-a spus de ce m aflu aici, doamn $evin- ntreb el n cele din urm, nfior#ndu-
se brusc c#nd auzi c#t de pompos suna ntrebarea lui.
-.m fost perfect informat de domnul &lein, confirm ea nonalant, aleg#nd s manifeste clemen fa de
aceast a doua gafa. 'n afar de asta, am avut i eu propriile informaii referitor la misterioasele decese. (u
trei seri n urm, dr. %ikolai &irianov era pe cale s se nt#lneasc cu mine, c#nd a disprut. .cum suspectez
c ncerca s-mi transmit acelai gen de informaii pe care prietenul tu Petrenko i le adusese la Praga.
-) presupun c trupul nensufleit al bietului &irianov a a!uns n dimineaa urmtoare la morg- ntreb el,
revenindu-i.
+iona se ncrunt.
-%u chiar. %u i-am vzut cadavrul. )rmanul fusese de!a incinerat.
)mith ridic dintr-o spr#ncean.
-.t#t de repede-
,a ddu din cap.
-$eoarece cauza morii trecut n actul de deces a fost Gatac de inimH, presupun c incinerarea trebuie s fi
prut un mod convenabil de a se asigura c nimeni nu va mai putea verifica.
-"i de-atunci-
-$e-atunci tot zg#ndr i-mi bag nasul i pun ntrebri incomode oriunde i oric#nd am ocazia, rspunse ea.
-Pare destul de periculos F n circumstanele actuale, mai coment el.
/nul dintre colurile generoasei guri a +ionei $evin se arcui n sus, ntr-un sur#s asimetric.
-.utoritilor de-aici s-ar putea s nu le plac asta prea mult, i replic ea. 'ns nu uita c a pune ntrebri
neplcute este e7act ceea ce se i ateapt ei s fac un reporter occidental ca mine. 5ar ei tiu c defunctul
&irianov s-ar putea s-mi fi dezvluit mcar o prticic din ceea ce s-a nt#mplat cu nefericitele persoane. "i
dac a fi mirosit un subiect de pres at#t de suculent i totui a rm#ne pur i simplu cu m#inile n s#n, m-
ar suspecta i mai mult.
-"i ai avut ceva noroc- ntreb >on.
+emeia ddu din cap dezgustat.
-(#tui de puin. .m b#ntuit pe coridoarele )pitalului (linic (entral p#n ce am nceput s simt n nri, chiar
i noaptea-n somn, mirosul dezinfectantului pe care l folosesc ei i totul a rmas fr nici un folos. :-am
izbit de un zid solid de obstrucii i rspunsuri evazive. 0ineneles c personalul spitalului neag p#n i
faptul c s-ar fi constatat c#ndva acolo un astfel de caz de boal misterioas.
-+irete, coment sec )mith. "i ai ncercat s arunci o privire i prin fiele medicale-
-)trict interzis, zise +iona sec. $irectorul spitalului insist c absolut toate fiele medicale ale oricrui fost
sau actual pacient sunt inaccesibile. $ac a ncerca s trec peste capul lui i s obin de la :inisterul
)ntii autorizaiile necesare, asta ar putea s dureze sptm#ni ntregi.
-)au s-ar putea s fie tot n zadar.
,a ddu din cap.
-:ai mult ca sigur. Totui, un lucru este c#t se poate de limpede3 doctorii i asistentele de-acolo sunt pe
punctul de a claca. 'n ciuda tuturor dezinfectantelor, se simte teama care i domin pe toi. (rede-m, n-are
nimeni de g#nd s povesteasc ceea ce s-a nt#mplat, nici unui strin i nimnui altcuiva, indiferent cu ce
anume ar fi momit s o fac.
)mith medit asupra celor auzite. $ac spitalul era un punct mort, nsenina c el va fi nevoit s e7ploreze
alte surse. $in ceea ce i spusese Petrenko reieea de parc ordinele &remlinului interzic#nd rsp#ndirea
vetii despre straniile decese veniser mai t#rziu F adic de-abia dup ce mini-epidemia i continuase cursul
ei ucigtor. 'nainte de asta, medicii din spital ncercaser tot ce le sttuse n puteri pentru a diagnostica i a
trata pe pacienii bolnavi. (hiar dac rusul nu menionase e7plicit c ar fi procedat aa, )mith ar fi putut
pune rmag c Petrenko i colegii lui le mprtiser informaiile culese i altor profesioniti din domeniu.
(el puin p#n n clipa n care &remlinul le impusese tuturor tcerea. Pentru oricine se confrunt cu o
maladie necunoscut, unul dintre primele principii este acela de a rsp#ndi c#t mai mult informaia, n
ncercarea de a mobiliza c#t mai mult competen i lucrri de laborator pentru a rezolva letalele enigme.
5ar )mith cunotea persoane din c#teva dintre principalele instituii medicale i tiinifice ale <usiei F savani
de prim rang despre care era sigur c fuseser consultai n legtur cu aceast boal. $esigur c i ei
primiser de la cel mai nalt nivel aceleai ordine de a-i pune lact la gur, totui, cu puin noroc, poate c i-
ar putea convinge pe unii dintre ei s-i dea acces la fiele cazurilor sau la rezultatele analizelor de laborator.
$up ce i spuse i +ionei $evin ideea care i trecuse prin minte, femeia ddu ncet din cap.
-.r putea fi riscant s-i abordezi, accentu ea. Te dai acum drept >ohn :artin, un mrunt i inofensiv
specialist canadian pe tr#m social. $ar nu vei putea s-i mai foloseti identitatea de mprumut n momentul
n care vei avea de-a face cu persoane care te cunosc de!a din vedere, precum i reputaia. $ac mcar unul
dintre ei intr n panic i d n vileag unde trebuie faptul c a fost contactat de ctre colonelul >onathan
)mith, e7pertul militar american n domeniul bolilor, la &remlin va suna foarte tare semnalul de alarm.
-,-adevrat, accept linitit )mith. (u toate astea, nu vd prea multe alte posibiliti reale, doamn $evin.
'mpinse deoparte cea de-a doua bere, nc neatins. .i vzut i tu lista celor care au fost lovii de aceast
maladie. <ealmente nu avem timpul necesar pentru o abordare subtil sau indirect. 'ntr-un fel sau ntr-altul
trebuie neaprat s gsesc c#t mai repede o cale de a intra n legtur cu e7perii rui care pot deine
informaiile de care avem nevoie.
-(el puin, las-ne mai nt#i pe noi s facem c#teva verificri rapide asupra acestor poteniale surse de
JL
informaii, spuse ea. ,chipa mea i cu mine cunoatem terenul mai bine dec#t l cunoti tu. Poate c vom
izbuti s-i e7cludem pe cei care sunt prea apropiai de regimul $udarev F ori prea pe fa nspim#ntai de
acesta F ca s merite riscul de a fi contactai.
-"i de c#t timp ai avea nevoie pentru acest proces de triere- ntreb >on.
-$e c#teva ore ncep#nd din momentul n care mi comunici numele i instituiile la care lucreaz cei pe care
ai fi interesat s-i abordezi, l asigur ferm +iona.
)mith nl dintr-o spr#ncean a nencredere.
-.t#t de puin-
Ziarista r#n!i n direcia lui.
-<ealmente m pricep la ceea ce fac, colonele. "i am i surse corespunztoare de informaii, at#t n guvern,
c#t i n afara lui.
.proape fr s vrea, )mith se trezi c i r#n!ete i el. .cum, c#nd precedenta ei stare se spirit, de m#nie i
de tristee, se mai estompase, aerul de optimist ncredere n sine al femeii ieise din nou la suprafa i era
contagios.
-)pune-mi, cum pot s mai dau de tine la nevoie-
+iona scoase din mica poet o carte de vizit i not repede pe dos un numr de telefon.
-: poi gsi negreit sun#nd la acest numr securizat, la orice or din zi sau din noapte.
,l strecur n buzunarul de la cma cartea de vizit a +ionei.
-5ar p#n una-alta, o s menin aceeai presiune ca i p#n acum asupra birocraiei medicale ruseti, l asigur
ea. :#ine de diminea am programat un interviu, n mare parte pe aceeai tem, cu &onstantin :alkovici.
)mith uier ncetior, minun#ndu-se.
-(u marele bancher- (u tipul care a c#tigat miliarde din v#nzri i din speculaii valutare-
+iona ddu din cap.
-(u el n persoan.
-,ste american, nu-i aa-
-.merican naturalizat, ncuviin ea. (a i mine, de e7emplu. %umai c :alkovici s-a nscut n )erbia i a
investit masiv, n ultimii c#iva ani, n industria ruseasc. $e asemenea, doneaz mari sume de bani n
scopuri caritabile, ncerc#nd s reconstruiasc nvechitele sisteme de ngri!ire a sntii din aceast ar. 5ar
toate aceste investiii i donaii l-au adus n situaia de a avea str#nse legturi cu noile pulamale de la
&remlin. $ei $udarev i ceilali Greprezentani ai puteriiH t#n!esc s reinstaureze vechile r#nduieli, ei sunt
doar nite t#mpii. )e poart cu mnui fa de un asemenea om dispus s arunce n dreapta i-n st#nga cu
banii.
-(hiar speri c-l vei putea convinge pe :alkovici s pun el nsui cui trebuie anumite ntrebri incomode n
legtur cu aceast maladie- ntreb )mith.
-(hiar aa sper, ncuviin +iona. 5 s-a dus vestea c ar fi un individ argos, el fiind obinuit s obin
ntotdeauna ceea ce i dorete. 'n ochii ei strlucitori, de un splendid albastru-verzui, ncepu s licreasc o
bucurie rutcioas. .a nc#t mi-ar displcea profund dac a fi eu primul oficial rus n situaia de a-i refuza
solicitarea.
%n apropierea frontierei ruso1ucrainene
Patru autobuze de pasageri rechiziionate, pline-ochi cu soldai rui, naintau greu de-a lungul unui drum
ngust i e7trem de accidentat, de fapt, un vechi drum forestier, erpuind drept prin inima pdurii ntunecate
ca smoala. $in loc n loc, crengile copacilor zg#riau cu zgomot laturile i ferestrele vehiculelor ntunecate.
(hiar n primul autobuz, cpitanul .ndrei 5udenici sttea pe vine l#ng ofer, spri!inindu-se de speteaza
scaunului acestuia pentru a-i pstra echilibrul. (pitanul se uita prin parbrizul murdar i crpat, ncerc#nd
zadarnic s-i dea seama unde fuseser trimii, el i compania lui de tancuri. 1mul schi o str#mbtur,
profund nelinitit de recentele evenimente.
P#n n momentul acela, cltoria de douzeci i patru de ore, pornit din cazarma lor de la periferia
:oscovei, fusese un comar ca urmare a unor ordine contradictorii. :ai nt#i, fuseser trimii cu trenul spre
sud, p#n la *orone!, n ceea ce prea a fi o prim etap a unei desfurri de trupe n direcia (eceniei.
1dat a!uni acolo ns, fuseser strmutai ntr-un alt tren, cu direcia napoi spre vest, ctre 0riansk. $e-
acolo, 5udenici mpreun cu oamenii si au fost nghesuii n aceste autobuze antice i trimii s orbeciasc
prin pdure, pe nite drumuri de ar proaspt desfundate.
0rusc, n faa lor se ivi un soldat mbrcat ntr-un costum alb de camufla! i luminat de fascicule
tremurtoare de faruri auto. )oldatul se urcase pe un morman de zpad adunat pe o latur a drumului
forestier. 0anderola de un rou strlucitor de pe braul lui i bastonul reflectorizant l identificau ca
aparin#nd )erviciului de (omand F o unitate distinct a armatei, care se ocupa de securitatea deplasrii
unitilor de trupe n teren i de controlul traficului.
)oldatul n costum de camufla! ncepu s le fac deodat semne cu bastonul reflectorizant, ndrum#ndu-i
imperativ s o ia la dreapta. .scult#nd de indicaia lui, autobuzele ieir unul dup altul de pe drumul
forestier i se anga!ar pe un drumeag i mai ngust, recent croit s ias din pdure !udec#nd dup cioturile
unor copaci proaspt tiai de pe ambele pri ale drumeagului. 'ncruntat de-a binelea acum, 5udenici se
ag i mai str#ns de speteaza scaunului oferului cltin#ndu-se n sus i-n !os dup cum vehiculul de mare
tona! slta pe drumeagul accidentat. $up c#teva minute a!unser ntr-o poian i se oprir.
.li soldai din trupele de securitate, cu banderole roii pe brae i cu automate n poziie de tragere se
adunaser n !urul autobuzelor, strig#nd3
JN
-(obor#i toi8 Toat lumea8 :ai repede8 :ai repede8
5udenici a cobor#t primul. )ri uor pe pm#ntul ngheat, tare ca piatra al poienii, dup care l salut pe cel
mai apropiat ofier F cpitan ca i el. (ompania lui cobor dup el, grbindu-se s se ncoloneze n spatele
sergenilor i locotenenilor.
-1rdinele de serviciu- se rsti cellalt cpitan.
+r un cuv#nt, 5udenici scoase din buzunarul de la piept un teanc gros de documente.
(ellalt cpitan le despturi i le studie la lumina unei mici lanterne camuflate pe care o inea ordonana lui.
-'neleg c inei de $ivizia a Patra de Tancuri, de 2ard, coment el, dup care i napoie primului
documentele i se uit pe o list de pe planeta sa de acte. (orect. Tu i cu compania ta suntei repartizai la
Tabra (incisprezece, n (orturile-$ormitor Patru p#n la 1pt.
-Tabra (incisprezece- ntreb 5udenici fr s se osteneasc s-i ascund surprinderea.
-'n direcia copacilor de colo, cpitane, i zise cellalt plictisit, art#nd cu capul spre pdurea de dincolo de
poian. 1 s fii ndrumai.
)upus, 5udenici se uit n direcia indicat i rmase cu gura cscat. .cum, c ochii i se mai obinuiser cu
bezna, putu vedea c se aflau la marginea unei enorme tabere militare, nlat chiar printre copaci. $easupra
lor erau nite panouri gigantice de reea de camufla! cu radiaii infraroii i radar absorbant, iar colacii de
s#rm ghimpat se ntindeau c#t vedeai cu ochii, probabil ncon!ur#nd toat tabra. 2rupuri de paznici
narmai p#n-n dini F dup uniforme, din trupele :inisterului de 5nterne F nsoite i de c#ini care m#r#iau,
patrulau nervos perimetrul.
-(e naiba se petrece aici- murmur el.
-*ei fi informat n clipa-n care va fi cazul s tii, i rspunse cpitanul, ridic#nd din umeri. P#n atunci, vei
comunica doar prin intermediul propriului vostru lan de comand. .i neles-
5udenici ddu din cap.
-.sta-i bine, rosti sever cellalt brbat. "i ai gri! ca bieii ti s nu umble de colo-colo. 1ricine iese n afara
perimetrului taberei fr autorizaie va primi un glon n ceafa i un morm#nt superficial, spat n zpad i
noroi ngheat. +r somaie, fr (urte :arial, fr apeluri, fr mil. (lar-
5udenici ddu din nou din cap, ncep#nd s d#rd#ie instantaneu sub haina lui groas de camufla!.
Moscova
,rich 0randt iei de pe scara rulant n vasta sal subpm#ntean a staiei de metrou %ovokuznekaia.
(ohorte de muncitori cu aspect obosit, ieii din schimbul doi i ndrept#ndu-se ctre casele lor, l
mpresurar din toate prile. (hiar at#t de t#rziu n noapte, trenurile din mruntaiele pm#ntului rtceau cu
zgomot prin tuneluri, sosind i plec#nd n calde rbufniri de aer cu iz de ulei, la intervale de timp de dou sau
trei minute ntre ele. )istemul de transport pe calea ferat din subsolul :oscovei era cel mai bun din ntreaga
lume, servind zilnic un numr de aproape nou milioane de pasageri F mai muli dec#t cele din 4ondra i din
%eP Dork luate laolalt. "i n contrast cu mohor#tele staii utilitare din *est, multe dintre staiile moscovite
de metrou erau adevrate bi!uterii de arhitectur i art. (a un mi!loc de a demonstra fora cresc#nd i
cultura acum rposatei /niuni )ovietice, fiecare dintre aceste staii fusese placat cu marmur i mpodobit
cu sculpturi, basoreliefuri, mozaicuri i imense candelabre at#rn#nd din tavan.
1 clip, 0randt rmase nemicat, contempl#nd basoreliefurile colorate n kaki de pe perei. 'nfiau soldai
i conductori militari de la vigurosul mareal &utuzov, cel care se luptase cu %apoleon la .usterlitz i la
0orodino i p#n la panourile sculptate n onoarea infanteritilor din flota naval sovietic din cel de-al
$oilea <zboi :ondial, cei care prsiser brcile lor de asalt pentru a se altura btliei decisive de la
)talingrad. Pe nalt-boltitul tavan al slii, mozaicuri rzlee nfiau z#mbrei muncitori din fabrici i uzine
i rani mulumii de vieile lor idilice i fericite de servitori n slu!ba )tatului (omunist.
0rbatul blond, voinic, pufni dezgustat. )taia de metrou %ovokuznekaia fusese construit n 6CJB, la
apogeul brutalului rzboi sovietic mpotriva 2ermaniei naziste. 1perele de art din staie omagiau o anumit
victorie contra lui ;itler i a dragilor si fasciti. .leksei 5vanov alesese intenionat aceast staie pentru
nt#lnirea cu nedoritul lui coleg est-german. (u toat subtilitatea sa vestit de superspion, eful (elui de-al
Treisprezecelea $irectorat avea un grosolan i st#ngaci sim al umorului.
$up o clip, 0randt l zri pe eful spiona!ului rusesc ez#nd linitit pe o banc de marmur i se ndrept
direct spre el, aez#ndu-se alturi. (ei doi aveau cam aceeai nlime.
-1err 0randt, spuse ncet 5vanov.
-.m la mine varianta special de ;D$<. pe care ai solicitat-o, spuse 0randt.
-.rat-mi-o8
0rbatul blond deschise servieta i ddu la iveal un mic termos de mrimea unei cutii de bere. +r s-i
scoat mnuile groase de piele, deschise capacul cilindrului metalic, de unde iei un nor mic de vapori, trase
afar o mic fiol plin cu un lichid limpede, ngheat i i-o ntinse celuilalt.
5vanov ridic fiola n lumin.
-1 moarte lent sub un aspect at#t de nevinovat. ,ste c#t se poate de remarcabil, murmur el, uit#ndu-se din
nou la interlocutorul su. $ar cum pot fi sigur c fiola conine un lichid ceva mai letal dec#t obinuita ap de
la robinet-
-)incer, nu poi. %u poi s te convingi dec#t prin utilizarea ei mpotriva intei creia i este destinat. *a
trebui s ai ncredere n mine.
"eful (elui de-al Treisprezecelea $irectorat z#mbi crispat.
-'ncrederea nu este ceva ce acord cu uurin oricui, 1err 0randt. "i n special nu atunci c#nd este vorba
JO
despre ceva care valoreaz mai bine de un milion de euro din banii statului.
+ostul ofier )tasi i ntoarse acelai sur#s subire i ngheat.
-,ste de neles, ns n-ai ncotro. :i-ai solicitat un mi!loc de asigurare a unei cooperri continue a
anga!atorului meu F sau unul de a te rzbuna pe el n cazul n care acest lucru s-ar impune. <enke i cu mine
i-am ndeplinit cererea. ,ste problema ta personal dac ne crezi ori ba. 4u#nd n considerare
circumstanele, preul nostru este perfect rezonabil.
5vanov scoase un geamt.
-+oarte bine, o s v dau banii, m#r#i el. $isear voi autoriza telefonic i cel de-al doilea transfer de fonduri
n ,lveia. 0rbatul ridic iar fiola n lumin, apoi se uit ndeaproape la 0randt. "i dac savanii notri vor
ncerca s foloseasc materialul din aceast fiol pentru a descifra tehnologia de fabricaie a ;D$<,5- 'n
caz de reuit, nu am mai avea nevoie nici de tine, nici de profesorul <enke i nici de stp#nul tu.
-Presupun c ai putea s ncerci, zise blondul, ridic#nd din umerii masivi. $ar, <enke m-a asigurat c o astfel
de ncercare ar fi sortit inevitabil eecului. (ercettorii votri nu ar recupera dec#t c#teva fragmente rupte de
material genetic inutilizabil, plutind ntr-o mare de bacterii muribunde.
"eful (elui de-al Treisprezecelea $irectorat ddu ncet din cap.
-:are pcat. 5ntroduse fiola la loc n termosul pe care l strecur ntr-un buzunar de la palton.
0randt nu mai spuse nimic.
-"i nc ceva, 1err 0randt, adug brusc 5vanov. . vrea s m asiguri personal cum c securitatea
;D$<,5 este nc intact. .cum, c#nd demarm fazele finale ale propriilor noastre pregtiri militare,
secretul absolut este vital. .mericanii i aliaii lor nu trebuie s descopere ceea ce urmeaz s se nt#mple.
-"i &irianov i Petrenko sunt mori, zise rspicat 0randt, ascunz#ndu-i temerile referitoare la dispariia
colonelului >on )mith. %u mai e7ist alte ameninri importante la adresa ;D$<,5, mini el fr s
clipeasc.
-0ine. 5vanov z#mbi, dar n ochii lui cprui-nchis nu e7ista nici urm de cldur sau veselie. "i cred c
nelegi c dumneata vei purta ntreaga responsabilitate pentru orice eec.
0randt ddu din cap ncordat, simind pe frunte broboane de transpiraie.
-$a.
-.tunci nu-mi mai rm#ne dec#t s-i urez noapte bun, prietene. (runtul ef al (elui de-al Treisprezecelea
$irectorat se ridic greoi n picioare. $e-aici ncolo, nu mai avem nimic de discutat.
14 februarie
0ine nclzit n mantoul ei lung, cptuit cu blan, +iona $evin iei din staia de metrou 0orovikaia i se
ndrept spre sud. (lca cu gri! pe pava!ul acoperit cu ghea, mic#ndu-se graios laolalt cu ali pietoni
aflai n drum spre locurile lor de munc, n ntunericul prelungit. (u toate c dup ceas era de!a dimineaa,
lunga noapte de iarn nu se grbea s elibereze oraul din ghearele ei. %u prea departe n fa, un conac mare
se nla deasupra strzii pe o masiv fundaie de piatr. +aada alb a construciei era mpodobit cu coloane
i sculpturi decorative, iar acoperiul avea n v#rf o rotond perfect proporionat. (tre rsrit, strzile i
celelalte cldiri ale :oscovei scdeau treptat n nlime, cobor#nd n direcia zidurilor i turnurilor roii ale
&remlinului.
+emeia schi n sinea ei un z#mbet timid. %u o surprindea c bogtaul &onstantin :alkovici i alesese
drept reedin de afaceri una dintre cele mai frumoase i mai ostentative case din capitala <usiei.
:iliardarul de origine s#rb era vestit at#t pentru grandomanie, c#t i pentru risipa pe care o fcea. (onacul,
denumit (asa Pakov, fusese construit pe la sf#ritul secolului al optsprezecelea pentru un fabulos de bogat
ofier rus, adic pentru cpitanul Piotr Pakov, un brbat hotr#t s aib cea mai grandioas locuin privat
din ntreaga :oscov, cocoat pe o costi de deal, cu vederea chiar ctre &remlin. $up revoluia
bolevic din 6C6O, casa devenise o ane7 a 0ibliotecii de )tat a <usiei din vecintate, depozitar a peste
patruzeci de milioane de inestimabile cri, periodice i fotografii.
4a scurt vreme dup ce hotr#se s fac din :oscova unul dintre centrele imperiului su mondial de
afaceri, :alkovici donase mai bine de douzeci de milioane de dolari pentru restaurarea comorilor uzatelor
i anticelor arhive ruseti. /na dintre condiiile care nsoeau donaia fusese aceea de a primi permisiunea s-
i deschid o serie de birouri la eta!ul superior al (asei Pakov. Protestele c#torva puriti n ale arhitecturii
nu i-au gsit ecou n urechile recent surzite ale autoritilor mbogite peste noapte.
'n momentul acela, ncepur s bat n apropiere clopotele (atedralei :#ntuitorului 5isus ;ristos, de cur#nd
reconstruit dup ce fusese distrus de )talin, sunetele reverber#ndu-se n ntreg cartierul. $e-abia trecuse de
ora nou dimineaa. 5nterviul ei cu miliardarul era programat s nceap peste zece minute.
2rbind paii, +iona urc treptele largi de piatr i intr n holul principal. .colo, o recepioner cu un aer
plictisit i verific numele ntr-un registru, apoi o ndrum n direcia scrii interioare principale. $oi paznici
gravi care ateptau la eta! e7aminar atent actul de identitate, aparatul de fotografiat i reportofonul, dup
care o trecur printr-o serie ntreag de detectoare, control#nd-o de arme sau materiale e7plozive.
'n continuare, o luar n primire alte dou tinere anga!ate. *orbind foarte politicos pe un ton sczut, o
conduser repede prin aglomeratul semihaos al unui spaios birou e7terior, plin cu mese de lucru,
calculatoare i persoane care introduceau date sau emiteau ordine de v#nzare, ori de cumprare, pentru
pieele bursiere din toat ,uropa. /na dintre cele dou tinere i lu paltonul i dispru. (ealalt o conduse
ntr-o ncpere ceva mai mic i decorat fr cusur F biroul privat al lui &onstantin :alkovici.
Pe un perete, trei ferestre nalte ofereau o spectaculoas privelite panoramic asupra zidurilor, turnuleelor
i cupolelor aurii, luminate de reflectoare, ale &remlinului. 5coane ortodo7e ruseti, vechi de secole,
JM
inestimabile originale, luminate indirect din tavanul nalt i complicat zugrvit erau adpostite n nie
construite pe ceilali perei. Podeaua era acoperit de un splendid covor persan. ,leganta mas de lucru din
secolul al optsprezecelea a lui :alkovici era aezat n faa ferestrelor. /n computer cu monitor plat i un set
de telefoane subiri, ultramoderne, preau unicele concesii din ncpere la adresa secolului al douzeci i
unulea.
:iliardarul n persoan se ridic, iei dindrtul mesei de lucru i o nt#mpin cu m#na ntins.
-+ii binevenit, doamn $evin8 +ii bine venit8 zise el, z#mbind larg i etal#ndu-i astfel dantura imaculat.
)unt un mare admirator al activitii dumitale. /ltimul articol din Te /conomist F cel referitor la avanta!ele
competitive ale sistemului rusesc moderat de impozitare F mi s-a prut impecabil.
-)untei mult prea amabil, domnule :alkovici, zise ea linitit, d#nd m#na cu el i ntorc#ndu-i z#mbetul.
+emeia recunoscuse efuziunea lui ca pe una dintre tacticile obinuite pe care le folosea fa de persoanele pe
care spera s le influeneze. 4a urma urmei, eu am scris doar c#teva mii de cuvinte de analiz a efectelor sale
probabile. $ar mi s-a spus c dumneavoastr ai dat o m#n de a!utor chiar la ntocmirea codului fiscal.
0rbatul ridic din umeri.
-1 m#n de a!utor- %-am fost chiar at#t de implicat. 1chii lui sticlir. )au poate c ntr-adevr am mai spus
c#te o vorb pe ici, pe colo. %imic e7agerat, totui. (a simplu om de afaceri, nu m amestec niciodat prea
mult n nici o politic intern a unei naiuni.
+iona nu coment politicoasa fabulaie. Potrivit surselor ei, acest brbat nu putea rezista fr s se amestece
n problemele politice mai mult dec#t ar putea rezista un leu flm#nd fr s se ating de mielul gras de l#ng
el.
:alkovici era mai nalt dec#t se ateptase ea, cu o coam de pr alb i des, ceva mai lung n cretet, n timp
ce pe pri i la ceaf era tuns scurt. Pomeii nali i ochii de un albastru splcit indicau originea slav.
Tonul repezit i vocalele uor prelungite ale englezei lui reflectau anii pe care i petrecuse n :area 0ritanie
i n .merica, mai nt#i, ca student la 17ford i la ;arvard, iar apoi ca om de afaceri de mare succes,
investitor i specialist n speculaii bursiere cu mrfuri.
-Te rog s iei loc, o invit el, art#ndu-i unul dintre cele dou fotolii tapisate, aezate n unghi n faa mesei
lui de lucru.
$up ce se aez +iona, se aez i :alkovici dega!at n cellalt fotoliu.
-Poate doreti mai nt#i un ceai- ntreb el. ,ste nc foarte frig afar F cel puin aa mi s-a spus. .m venit
aici n dimineaa asta foarte devreme F chiar cu mai multe ore n urm, de fapt. Pieele financiare ale lumii
au din pcate un program imposibil, n epoca i n zilele noastre.
-:ulumesc, da. . bea un ceai cu plcere, rspunse ea, ascunz#ndu-i amuzamentul la auzul ludroeniei
abia voalate, n legtur cu multele ore de c#nd lucra de!a.
.proape imediat, o alt secretar aduse o tav cu un samovar de argint masiv, dou pahare nalte i dou
mici boluri de cristal F unul cu feliue proaspt tiate de lm#ie, cellalt cu gem pentru a ndulci ceaiul tare.
+emeia le turn ceai n pahare, apoi se retrase repede.
-.cum s ne ntoarcem la treburile noastre, doamn $evin, spuse el amical, dup ce sorbiser am#ndoi de
c#teva ori din ceaiul aburind. 1amenii mei mi-au spus c v intereseaz mai ales rolul pe care consider c l
am eu, mpreun cu companiile mele, aici, n noua <usie.
+iona ddu din nou din cap.
-,-adevrat, domnule :alkovici, rspunse ea, intr#nd ntr-un rol care i era familiar, acela al unei !urnaliste
n cutarea unui subiect bun. %u era greu. 'n cursul ultimilor c#iva ani, i cldise o binemeritat reputaie de
reporter de mare talent i cura!. )e specializase n urmrirea i e7plicarea adesea complicatelor interaciuni
dintre economia i politica ruseasc. .rticolele ei apreau regulat n ziare de prim mrime i n !urnale de
afaceri din ntreaga lume. 4u#ndu-i acum acest interviu unuia dintre cei mai mari i mai influeni investitori
privai din industria <usiei, ar fi fost ceva c#t se poate de firesc pentru ea chiar fr interesul ei de a se folosi
de acest miliardar ca de nc o modalitate de a penetra, n favoarea lui (overt-1ne, secretele birocraiei
medicale ruseti de stat.
"i, cel puin aparent, :alkovici era un om uor de intervievat. :ereu nc#nttor i n aparen perfect rela7at,
rspundea prompt la ntrebrile ziaristei despre proiectele i relaiile de afaceri, prefer#nd s evite
rspunsurile doar la c#teva ntrebri despre care p#n i ea i ddu seama c erau prea intime sau c ar putea
dezvlui informaii utile pentru concuren.
(u toate astea, +iona simea c miliardarul rm#nea n permanen stp#n pe el. 1mul i alegea cuvintele cu
precizie, ferm hotr#t s influeneze felul n care l percepea ziarista i felul n care le va aprea cititorilor
dac interviul avea s fie publicat. +iona se resemn, spun#ndu-i c sta era marele !oc, eternul dans pentru
oricare om de pres F n special pentru un liber-profesionist care lucra fr suportul unui ziar important sau
al unei reviste cunoscute, ori reele de televiziune. $ac pui prea multe ntrebri incomode, interlocutorii
refuz s-i mai vorbeasc altdat. $ac pui prea puine, nu reueti s scrii dec#t materiale pe care le-ar
putea furniza orice firm de relaii publice de m#na a doua.
'ncet i atent, ea aduse treptat conversaia i pe tr#mul politicii, concentr#nd-o delicat asupra
autoritarismului n continu cretere al guvernului $udarev.
-%u ncape ndoial c te g#ndeti la riscurile pe care le implic o conducere arbitrar pentru orice investitor
i cu at#t mai mult pentru un investitor strin ca dumneavoastr, spuse ntr-un t#rziu +iona. .i vzut doar ce
s-a nt#mplat cu proprietarii cartelului petrolier Dukos F unii au nfundat pucria, iar ceilali au czut n
dizgraie i au fost nevoii s-i v#nd toate proprietile. (#t ai clipi din ochi, p#n i ultimul dolar sau euro
JC
pe care l investeti aici s-ar putea s-i fie nhat de &remlin prin cine tie ce decret. 5ar n cazul n care
legile sau reglementrile pot fi adoptate i anulate dup bunul plac al c#torva oameni, prin ce modalitate i
mai poi planifica raional viitorul-
:alkovici ridic din umeri.
-'ntotdeauna e7ist riscuri n orice afacere, doamn $evin, replic el binevoitor. (redei-m, tiu foarte bine.
$ar sunt un om care privete n perspectiv, pe termen lung, dincolo de schimbrile de la o zi la alta i de
capriciile norocului. (u toate greelile ei nenumrate, <usia rm#ne n continuare o ar a unor mari
posibiliti. $up cderea comunismului ns, ara asta a devenit victima e7ceselor capitaliste F a propriei
sale ,poci de .ur, a erei lacomilor mari magnai ai afacerilor i oligarhi financiari. .a c acum e c#t se
poate de normal s e7iste i o reacie invers, de control mai sever al statului asupra vieii i politicii. $ar
aceeai reacie va bascula p#n la urm spre o cale moderat. "i aceia dintre noi care au avut nelepciunea
de a rm#ne n ateptare n <usia acestor vremuri ceva mai dificile vor fi recompensai pe msur c#nd va
veni ziua aceea.
-Prei foarte ncreztor, zise ea ncet.
-(hiar sunt ncreztor, ncuviin miliardarul. %u uitai c l cunosc personal pe preedintele $udarev. %-o fi
el chiar un sf#nt, ns sunt ferm convins c este un brbat hotr#t s instaureze aici legea i ordinea dup care
t#n!ete ntreaga ar, s readuc simul disciplinei i al seriozitii, s distrug puterea ma&iei i s
rentroneze sigurana pe strzile :oscovei i ale celorlalte orae.
<idic ntrebtor dintr-o spr#ncean.
-:-a fi ateptat ca dumneavoastr, doamn $evin, mai mult ca oricine s apreciai importana vital a
acestor lucruri. :oartea fulgertoare i prematur a soului dumneavoastr a fost o mare tragedie, care nu ar
fi putut avea loc ntr-o societate mai bine pregtit s apere vieile i proprietile cetenilor ei F tipul de
societate pe care sunt sigur c noii conductori ai <usiei sper sincer s o poat edifica aici.
Pentru o clip, +iona se holb la :alkovici n tcere, contient de furia rece care se ridica ndrtul
trsturilor ei strict controlate. P#n i acum, dup doi ani, amintirea asasinrii lui )erghei era o ran aproape
s#nger#nd n sufletul ei. .uzind c#t de nonalant era abordat acest subiect i mai ales ca un argument retoric
pentru susinerea tiraniei cresc#nde a lui $udarev, i se prea un soi de sacrilegiu grotesc.
-,u nsmi am a!utat la aducerea ucigailor soului meu n faa !ustiiei, spuse ea ntr-un t#rziu, vorbind calm
i egal, cu o voce care masca adevratele ei sentimente.
4uni de zile i hituise +iona pe cei care porunciser omor#rea soului ei, adun#nd cu riscul pierderii propriei
sale viei probele care s-i incrimineze. 'n final, protestele publice pe care le adusese prin articolele ei
obligaser autoritile s acioneze. 5ar acum, nemernicii care avuseser cea mai mare vin n uciderea
soului ei i ispeau lungi pedepse n nchisoare.
-"tiu c aa ai fcut, ncuviin :alkovici. "i v-am urmrit cu mare admiraie ndrznea cruciad contra
ma&iei. 'ns chiar dumneavoastr trebuie s recunoatei c aceast misiune v-ar fi fost mai uoar dac
poliia ar fi fost mai puin corupt, mai eficient i mai disciplinat.
+iona se abinu s se ncrunte. $e ce i arunca miliardarul acum at#t de brusc n fa asasinarea soului ei-
.cest om nu spunea niciodat nimic fr un scop bine determinat, aa nc#t ce obiectiv urmrea el, ncerc#nd
acum cu tot dinadinsul s o descumpneasc- ,ra acesta un mod de a o avertiza i de a o ndeprta de
incomodul subiect al alunecrii <usiei napoi, la starea de stat poliienesc- 'ncerca el s o abat de la dorina
de a-i mai pune ntrebri incomode sau st#n!enitoare n legtur cu eventualele lui relaii de afaceri cu
regimul $udarev-
$ac aa stteau lucrurile, trebuia s se grbeasc nainte ca el s pun capt interviului sub un prete7t sau
altul.
-)-ar putea s e7iste i lucruri mai grave dec#t corupia i incompetena poliiei, replic ea. $e e7emplu,
acest cult cresc#nd al secretomaniei oficiale F secretomanie pe care eu, una, o consider a fi obsesiv, inutil
i chiar prime!dioas. "i cu at#t mai mult n momentul n care este n discuie o chestiune de sntate i de
siguran public.
,l ridic dintr-o spr#ncean.
-%-am neles la ce facei aluzie, doamn $evin. 4a ce Gcult al secretomanieiH v referii-
+iona nl din umeri.
-(um altfel ai putea s denumeti ncercarea de a ascunde informaiile referitoare la o boal incurabil nou-
aprut i nu numai de a le ascunde fa de populaia rus, ci i de ageniile de sntate public din ntreaga
lume-
-1 boal nou- :alkovici se aplec, dintr-odat foarte concentrat. 'n ochii lui se citea nelinite. (ontinuai, o
ndemn el bl#nd.
1mul ascult atent n timp ce ea i prezenta esena celor ce aflaser, ea i )mith, separat de la &irianov i
respectiv de la Petrenko, dar trecu sub tcere faptul c tia i c cei doi medici fuseser ucii sau c
misterioasa afeciune letal se rsp#ndea acum chiar i n afara <usiei. (#nd +iona termin, :alkovici
str#nse ngrozit din buze.
-"i ai vreo dovad care s confirme aceste zvonim despre o nou i stranie maladie-
-$ovad- 'nc nu. %ici unul dintre ceilali doctori implicai nu vrea s discute cu mine, iar toate fiele
medicale importante aferente sunt inaccesibile, rspunse +iona, d#nd din cap. )e ncrunt din nou. $ar sper
c v dai seama de pericol. P#n la urm, tot se va afla. 'n cazul n care &remlinul F sau doar un singur
reprezentant al :inisterului )ntii F muamalizeaz izbucnirea unei necunoscute boli epidemice ntr-o
LR
ncercare prosteasc de a nu produce panic n r#ndurile populaiei i nici probleme n relaiile internaionale,
consecinele ar putea fi catastrofale.
:alkovici schi o str#mbtur.
-.i dreptate. .sta ne-ar putea costa enorm din punct de vedere economic i politic. (omunitatea
internaional i pieele financiare n-ar ierta cu uurin o naiune dovedit c ar ascunde ceva ce ar putea
deveni o epidemie la fel de grav ca )5$. F sau poate mai grav.
-,u m g#ndeam la consecinele posibile n materie de pierderi de viei omeneti, spuse ncet +iona.
0rbatul z#mbi glacial.
-$rept la int, doamn $evin8 spuse el. ,ste de neiertat. .cum o privea cu un respect sporit. "i la urma
urmei, ce ai vrea s fac eu- Presupun c toate ntrebrile dumneavoastr n-au fost dec#t de form, o
modalitate de a aduce vorba despre aceast evident muamalizare a unei chestiuni medicale.
-%u e chiar aa, l contrazise ea, roind uor. $ar ntr-adevr sper s v folosii de toat influena
dumneavoastr, pentru ca ministerele implicate s fac ceva lumin n legtur cu misterioasa boal.
-.adar, v ateptai ca eu s v a!ut s dai lovitura, cu un reporta! de senzaie- ntreb sec :alkovici. $in
pur mrinimie-
+iona z#mbi intenionat la fel ca interlocutorul su.
-$ar vi s-a dus vestea pentru mrinimia dumneavoastr, domnule :alkovici, replic ea. "i chiar dac n-ai fi
deloc mrinimos, sunt sigur c suntei n stare s v dai seama de c#t valoreaz o publicitate favorabil.
-'n acelai timp, tiu foarte bine c#t valoreaz o publicitate nefavorabil, ripost el cu un scurt hohot de r#s
sardonic. .poi ddu ncet din capul lui mare, ls#nd s se neleag c se d btut. 0ine, doamn $evin, voi
face tot ce-mi va sta n putin pentru a v deschide c#teva ui la oficialiti, chiar dac nu o voi face dec#t n
interesul meu.
-* mulumesc, spuse ea, dup care nchise agenda i se ridic cu graie de pe scaun. .r fi foarte amabil din
partea dumneavoastr s m putei a!uta. )ecretarele dumneavoastr tiu cum s m contacteze.
-%u avei pentru ce s-mi mulumii, replic :alkovici, ridic#ndu-se politicos n picioare. .cum avea o
e7presie dur. $ac-i adevrat tot ce mi-ai povestit n aceast diminea, atunci s-ar putea ca am#ndoi s
putem remedia la vreme o greeal ngrozitoare i aproape de neiertat.
>on )mith porni pe o alee care ducea tot mai ad#nc n linititul i mpduritul parc denumit ;eleteul
Patriarhului. Pantofii lui sc#r#iau uor pe zpada ngheat care mai acoperea potecile. Puine alte sunete se
mai auzeau. .t#t de departe printre copaci, zgomotul traficului rutier de pe oseaua de centur )adovaia era
mult estompat, redus la un murmur slab. 'n deprtare, copiii r#deau i strigau, ocupai s construiasc forturi
i s arunce unii n alii cu bulgri de zpad printre formele ninse ale construciilor de pe terenul de !oac.
)culpturi bizare, imagini caricaturale ale unor creaturi frecvent prezente n fabulele ruseti din secolul al
nousprezecelea se zg#iau la el printre trunchiurile arborilor i printre contorsionatele crengi dezgolite.
.!unse la marginea unui heleteu ntins, acoperit cu o po!ghi subire de ghea, aflat drept n mi!locul
parcului i se opri o clip, rm#n#nd cu m#inile n buzunare ca s se apere de temperatura sub zero grade. Pe
timp de var, acest mic petic de parc retras era unul dintre locurile preferate de picnic ale moscoviilor, plin
de fee z#mbitoare, de c#ntece i voie bun. 'n ziua aceea cenuie i noroas de iarn, parcul avea un aspect
mai trist i mai dezolant.
-"tii c aici i-a fcut odat apariia chiar )atana, auzi n spatele lui un glas de femeie.
)mith ntoarse capul.
%u departe de el sttea +iona $evin, ncadrat de doi tei desfrunzii. .vea obra!ii mbu!orai de ger, iar peste
prul ei negru purta o cciul elegant de blan. )e apropie de >on.
-$iavolul- ntreb )mith. 4a propriu sau la figurat-
1chii ei verzi-albatri sclipir ghidui.
-, doar o poveste. )au cel puin aa se sper. +cu un semn cu capul spre heleteu. )criitorul :ihail
0ulgakov i-a ales acest loc pentru prima scen din cartea lui +aestru, i +argareta. %ecuratul i face
apariia chiar aici, pregtit s dea o rait prin :oscova atee din epoca stalinist.
Pe )mith l trecu un fior din cauza frigului care l ptrunsese prin paltonul negru de l#n sau cel puin aa
spera el.
-2rozav loc de nt#lnire ai mai ales, n-am ce zice, spuse el, r#n!ind n direcia +ionei. 'ngheat, pustiu i
blestemat. 'ntrunete toate cele trei elemente specifice ruseti. %u ne mai lipsete dec#t s mergem cu sania
i n urma noastr s urle o hait de lupi nfometai.
+iona chicoti.
-Pesimism debordant dublat de un umor macabru, colonele- )-ar putea s te potriveti n locul sta mai bine
dec#t mi-a fi putut nchipui. +emeia naint apoi p#n a!unse l#ng >on, la marginea pava!ului acoperit cu
zpad. (apul ei a!ungea la umrul lui. 1amenii mei au terminat de verificat lista de medici i de oameni de
tiin pe care mi-ai dat-o, spuse ea brusc, cobor#nd tonul. .cum sunt pregtit s te informez.
)urprins, )mith fluier uor a mirare.
-"i-
-$r. ,lena *edenskaia constituie varianta cea mai sigur i mai demn de ncredere, declar ea ferm.
)mith ddu ncet din cap. (a i cu Petrenko, se nt#lnise i cu *edenskaia pe la diferitele conferine medicale
din ultimii c#iva ani. .vea despre ea amintirea vag a unei femei manierate i mai degrab modeste, undeva
pe la cincizeci de ani F o femeie pe care talentul, pasiunea i competena o ridicaser direct n elita profesiei
L6
sale, dominat de brbai. .cum, *edenskaia a!unsese efa departamentului de (itologie, 2enetic i
0iologie :olecular de la 5nstitutul (entral de (ercetri ,pidemiologice. (um acest institut era unul dintre
centrele ruseti de v#rf n domeniul studierii bolilor infecioase, era sigur c ea participase la ncercarea de a
identifica misterioasa maladie la originile creia ncercau ei s a!ung acum.
-,7ist vreun motiv special care te-a fcut s crezi c pot avea ncredere n ea- ntreb >on.
-,7ist, rspunse +iona. $r. *edenskaia are o bun reputaie de adept a democraiei i a reformelor politice,
spuse ea ncet. "i asta nc din vremea studeniei, atunci c#nd la &remlin tiau i sp#nzurau 0re!nev i ali
efi ai partidului comunist.
)mith se uit drept n ochii ei.
-'n cazul sta trebuie s aib un dosar de securitate mare c#t braul meu. (u un &remlin care ine socoteala
tuturor savanilor suspeci, ea trebuie s se afle n capul listei celor care nu sunt scpai din ochi.
-)-ar putea, ncuviin +iona, dup care ridic din umeri. $in fericire ns, dosarul ei nu mai reflect
realitatea. $up c#t tie la ora actual +)0, ,lena *edenskaia este o persoan demn de toat ncrederea i
un lucrtor apolitic de valoare n slu!ba statului.
)mith ridic dintr-o spr#ncean.
-(ineva i-a curat dosarul- Te-ar deran!a s-mi spui i mie cum a avut loc acest mic miracol de e7tirpare-
-:i-e team c acest lucru nu i l-a putea spune dec#t dac ar fi absolut necesar s-l afli, colonele. 5ar
dumneata nu ai nevoie s tii din c#teva motive c#t se poate de evidente.
>on ddu din cap, accept#nd bl#nda do!an.
-.i dreptate, spuse el. "i cum anume eti de prere c ar trebui s-o contactez- Prin institut-
-'n nici un caz, rspunse ea. ,ste foarte probabil ca liniile telefonice fi7e ale spitalelor i instituiilor de
cercetare din :oscova s fie permanent ascultate. +iona i pas un bileel pe care era notat, cu un scris de
m#n feminin i ngri!it, un numr cu zece cifre, dup care adug3 $in fericire ns, *edenskaia are un
telefon celular nenregistrat.
-1 s-o sun chiar n dup-amiaza asta, decise )mith. "i o s ncerc s o conving s cineze cu mine disear la
un restaurant c#t mai ndeprtat de laboratorul ei. (ea mai sigur modalitate de a o aborda este aceea de a
face n aa fel nc#t totul s par doar o nt#lnire dintre doi vechi colegi de profesie.
-:i se pare c#t se poate de raional, aprob +iona. $ar s faci rezervarea pentru o mas de trei persoane.
-.i de g#nd s vii i dumneata-
-$a, rspunse femeia. )ur#se pozna. $oar dac nu sperai s o vr!eti pe buna doctori.
)mith roi uor.
-%u chiar.
Z#mbetul ei se lrgi.
-+oarte nelept din partea dumitale, colonele.
4a o sut de metri deprtare de ei, doi brbai edeau pe locurile din fa ale unui 0:S argintiu, parcat pe
marginea unei strdue nguste. /nul dintre ei, un neam numit Segner, se aplec i fcu c#teva fotografii
prin parbrizul fumuriu, cu un aparat digital echipat cu teleobiectiv de mare putere. (ellalt introduse o serie
de comenzi n micul calculator portabil pe care l inea n poal.
-.m stabilit legtura, zise el. %umele lui era (ernov i servise ca t#nr ofier n vechiul &20. 5maginile pot
fi transmise oric#nd eti gata.
-0ine, mormi tovarul su. :ai fcu o serie de poze, dup care ls aparatul n !os i zise3 (red c sunt de-
a!uns.
-.i vreo idee cine ar putea fi brbatul-
(el care fotografiase ddu din umeri.
-%u. 'ns vom lsa pe altcineva s lmureasc enigma asta. 'ntre timp, noi ne vedem de treaba noastr F s o
urmrim pe ziarista $evin i s raportm cu cine se nt#lnete.
(ernov ddu posomor#t din cap.
-"tiu, tiu. 'ns devine prea riscant. .zi-diminea am crezut c i-ai pierdut definitiv urma la metrou. .
trebuit s conduc nebunete ca s v prind urma. )e ncrunt. %u-mi place felul n care se prezint situaia.
,a pune prea multe ntrebri. .r trebui s-o lichidm pur i simplu.
-) omor#m un gazetar- /n american- ntreb glacial omul cu aparatul. $omnul 0randt va trebui s ia el
singur aceast decizie F c#nd va veni vremea.
4a o distan nu prea mare un brbat nalt, cu pieptul bombat, sttea n intr#ndul unei ui i se balansa nainte
i napoi. 'i inea braele ncolcite n !unii corpului, nfur#ndu-se mai str#ns n haina ponosit ca s se
nclzeasc. Pantalonii lui erau decolorai i peticii. 4a prima vedere, omul nu prea nimic mai mult dec#t
unul dintre btr#nii pensionari lovii de srcie care rtceau adesea pe strzile :oscovei ntr-o perpetu
euforie de origine bahic, ns dedesubtul spr#ncenelor stufoase i crunte, privirea lui era limpede i chiar
ptrunztoare. )e ncrunt i memor atent numrul de nmatriculare al 0:S-ului. )ituaia se complica,
devenind din ce n ce mai prime!dioas, ntr-un ritm ameitor, i spuse brbatul ngrozit.
Peste complicatele turnulee ale cldirii &otelniceskaia, pe cerul care se ntuneca lent, alergau spre vest nori
groi. Prin aer pluteau c#iva fulgi proaspei de zpad, m#ng#ind diafan ferestrele apartamentului de lu7 de
la ultimul eta! n care se aflau birourile 2rupului 0randt. 'nsui ,rich 0randt sttea n faa ferestrei i se uita
n !os, prin ninsoarea rar, la strzile aglomerate ale oraului, mult dedesubt.
LA
0rbatul simea o tensiune cresc#nd n ceafa lat i n umerii zdraveni. $intotdeauna i displcuser aceste
perioade de leneveal silit F timpul pe care l petrecea atept#nd ca subordonaii lui s-i prezinte rapoartele
sau ca superiorii s-i dea noi ordine. 1 parte din el t#n!ea mereu dup descrcarea fizic i emoional pe
care o simea doar n aciune, delect#ndu-se cu brusca violen ca i cu un drog. 'ns anii petrecui p#ndind
inamicul, mai nt#i pentru )tasi, iar mai t#rziu pentru propria desftare i pentru umplerea propriului
portofel, l nvaser at#t necesitatea, c#t i mi!loacele prin care i putea ine sub control chiar i cele mai
brutale instincte.
.uzind o btaie uoar n ua deschis, se ntoarse.
-$a- se rsti el. (e aste-
/nul dintre oamenii si, ca i el un fost ofier )tasi, intr n ncpere aduc#nd o map de documente. Pe faa
coluroas a brbatului usciv se citea ngri!orarea.
-(red c avem o nou bre n sistemul de securitate, rspunse el ncordat. $e data asta ns, una grav.
0randt se ncrunt uor. 5eirile nervoase nu erau ceva obinuit la 2erhard 4ange.
-(um anume-
-,chipa de supraveghere a acelei !urnaliste americane ne-a transmis fotografiile astea, spuse 4ange
deschiz#nd mapa i etal#ndu-i pe birou un set de imagini n alb-negru. 5maginile o nfiau st#nd de vorb
cu nsufleire cu un brbat suplu cu prul negru. .ceste poze au fost fcute doar cu dou ore n urm, n
cursul a ceea ce prea a fi o nt#lnire clandestin la ;eleteul Patriarhului.
-"i-
-/it-te i tu8 4ange i ntinse pe deasupra mesei nc un document. .sta ne-a fost trimis acum prin fa7 de
ctre una dintre sursele noastre de informaii.
(oala de h#rtie coninea un rezumat al unei fie de serviciu a armatei )tatelor /nite F anume a locotenent-
colonelului >onathan )mith, doctor n medicin. <ezumatul cuprindea i o fotografie cam neclar i puin
defocalizat.
0randt se holb la imagine i o compar n tcere cu imaginile luate de cei din echipa lui de supraveghere.
1mul se ncrunt. %u ncpea nici o ndoial. ,ra vorba despre una i aceeai persoan. )mith era la
:oscova F i luase legtura cu !urnalista aceea independent ale crei ntrebri insistente le atrseser atenia
asupra ei.
0rbatul blond se nfior uor. 'n ciuda solemnelor asigurri pe care i le dduse lui .leksei 5vanov,
securitatea operaional a ;D$<,5 continua s fie n mare prime!die.
<idic privirea de pe pozele blestemate.
-"i unde locuiete )mith-
4ange ddu din cap cu un aer ostenit.
-.sta-i prima noastr problem. 'nc nu tim. .m verificat de!a listele de pasageri care au trecut prin toate
aeroporturile i grile de cale ferat din zona :oscovei. %umele lui nu apare pe nici una dintre aceste liste.
0randt se aez la masa de lucru.
-Prin urmare, )mith a sosit aici sub o identitate fictiv, cuget el cu glas tare. "i se folosete i de nite
documente suficient de bine contrafcute nc#t s poat pcli autoritile ruseti.
-.proape sigur, ncuviin 4ange, adug#nd3 5ar acest lucru trdeaz faptul c este spion, fie pentru (5., fie
n slu!ba altei organizaii americane de informaii.
0londul ddu din cap m#nios.
-.a s-ar prea.
-%e-ar putea a!uta +)0-ul, ndrzni s sugereze 4ange. $ac am avea acces la evidena paapoartelor a
:inisterului de 5nterne din ultimele c#teva zile, am putea rula un program de cutare pentru a confrunta
fotografia lui )mith cu9
-"i s le oferim pe tav prietenilor notri rui prete7tul de care aveau nevoie pentru a prelua ei captul de aici
al operaiunii ;D$<.- 0randt ddu din cap. %u, 2erhard. 1 s izbutim i singuri s rezolvm problema
asta. %u vreau ca +)0-ul i, n special, (el de-al Treisprezecelea $irectorat al lui 5vanov, s se amestece n
vreun fel, pe nici o cale i sub nici o form. %u nc. , limpede-
4ange ddu din cap fr prea mare tragere de inim.
-(#t se poate de limpede.
-0ine. 0randt se mai uit o vreme la fotografii i btu uor cu degetul ntr-una care i nfia pe cei doi
ceteni americani ad#ncii n conversaie. Ziarista asta, doamna $evin, e cheia care ne va duce la )mith. ,l a
contactat-o o dat. (u siguran nu va ezita s o contacteze i alt dat. /nde este ea n clipa de fa-
(ellalt brbat ridic posomor#t din umeri.
-.sta-i cea de-a doua problem. 5-am pierdut urma.
0randt l fulger cu privirea.
-5-ai pierdut urma- (um asta-
-$up nt#lnirea ei cu )mith, ziarista i-a purtat pe Segner i pe (ernov prin !umtate din :oscova, rspunse
4ange. :ai nt#i a schimbat de mai multe ori liniile de metrou, iar, n final, a dat o rait i prin magazinele
din Pasa!ul Petrovski. 1amenii notri cred c s-ar putea s-i fi schimbat cciula i mantoul pentru a-i lua o
alt nfiare, apoi s-a strecurat neobservat prin mulime.
0randt ddu eapn din cap. 'ntr-un ora de mrimea :oscovei e7istau destule posibiliti s scapi de nite
urmritori F n cazul n care ai ti c te urmrete cineva i cum s procedezi.
-1amenii notri au revenit dup aceea la locuina ei, sper#nd s o regseasc acolo, continu prudent 4ange.
LB
'ns s-ar putea ca ea s se fi dat la fund.
-:ai mult ca sigur, bodogni 0randt, ncrunt#ndu-se. .cum doi ani a reuit s scape de mai multe echipe de
asasini ale ma&iei, vz#ndu-i de treburile ei de una singur. Poate c femeia asta e o amatoare, dar e cert c
nu este proast. Probabil c i-a zrit pe Segner i (ernov pe urmele ei. $e-acum nu mai ncape ndoial c
i-a luat o camer ntr-un hotel pe undeva sau st pe la nite prieteni.
4ange oft.
-$ac aa stau lucrurile, am rmas fr nici un mi!loc efectiv de a-l localiza pe )mith. *r#nd-nevr#nd, tot va
trebui s cerem p#n la urm a!utorul (elui de-al Treisprezecelea $irectorat, indiferent dac-i place sau nu.
-%u fi chiar aa de sigur de asta, replic 0randt, concentr#ndu-se. $ispunem de o alternativ.
(ellalt se art derutat.
-)mith a venit aici cu un scop bine determinat, i reaminti 0randt. 5ar noi tim care trebuie s fie acel scop,
nu-i aa-
4ange ddu ncet din cap.
-,l ncearc s afle ce voia s-i spun Petrenko la Praga. )au i mai grav, ncearc s adune probe care s
confirme ceea ce i-a spus de!a Petrenko.
-,7act. 0randt i dezgoli dinii. )pune-mi, 2erhard, care este cea mai bun modalitate de a v#na un animal
slbatic, n special un prdtor periculos-
)ubordonatul su nu-i rspunse nimic.
-.pa este cheia, l lmuri 0randt. Toate animalele trebuie s se adape. 'n consecin, afli locul de unde se
adap i dup aceea atepi acolo cu puca pregtit, s vin creatura la tine.
'mpinse deoparte fotografiile i fia de serviciu a lui )mith, dup care ncepu s rsfoiasc dosarele aran!ate
cu gri! pe biroul lui, cut#nd copia dup cel mai recent mesa! pe care l primise de la Sulf <enke. )avantul
i trimisese lista pe care i-o ceruse cu ocazia ultimei lor ntrevederi F numele celorlali doctori i oameni de
tiin moscovii a cror cunotin despre prima izbucnire a ;D$<,5 s-ar fi putut dovedi prime!dioas.
(u un z#mbet flutur#nd pe buzele sale subiri, 0randt i nm#n lui 4ange lista lui <enke i spuse3
-/ndeva pe-aici prin lista asta se afl i locul din care va ncerca s se adape americanul. (oncentreaz-te
mai nt#i asupra persoanelor care au participat la conferine internaionale, acolo unde s-ar putea ca ele s fi
fcut cunotin cu colonelul )mith. :ai cur#nd sau mai t#rziu, acesta va fi nevoit s contacteze pe cineva
dintre brbaii i femeile de pe lista de fa. 5ar n momentul n care o va face, noi vom fi acolo naintea lui,
atept#nd s dobor#m v#natul.
)ituat la grania dintre cartierele %oul .rbat i Tverskaia, cafeneaua &aretni $vor ocupa o veche i
nc#nttoare cldire, o rar supravieuitoare a posomor#telor e7cese de beton ale redezvoltrii urbane din era
sovietic. 'n apropiere se aflau 2rdina Zoologic din :oscova i un alt mamut dintre cele G"apte )uroriH
construite de )talin F blocul de locuine &udrinskaia, imediat de partea cealalt a largii osele de centur
)adovaia. 'n serile fierbini de var, clienii restaurantului edeau n aer liber, n umbra curii interioare,
m#nc#nd salate i b#nd vin, votc sau bere. (#nd vremea era mai rece, muteriii savurau condimentat
buctrie azerbaid!an, servit n saloane vesele, calde i intime, pline de plante agtoare.
.ezat ntr-un separeu din colul cel mai ndeprtat al slii principale, )mith o vzu pe +iona $evin intr#nd
pe ua din fa. <mase pe loc c#teva clipe, scutur#ndu-i zpada de pe palton, ntorc#nd n acelai timp
capul dintr-o parte n cealalt, cut#ndu-l pe el. /urat, )mith se ridic. $#nd dega!at din cap, ea porni spre
el, travers#nd sprinten restaurantul aglomerat i plin de fum de igar.
-Presupun c d#nsa este partenera mult-ateptat, zise calm ,lena *edenskaia, uit#ndu-se la atrgtoarea
femeie elegant, care se apropia, privindu-i cu nite ochi negri i lipsii de e7presie. *edenskaia i stinse
igara n scrumier i se ridic i ea s o nt#mpine pe +iona.
(a nfiare, cercettoarea rusoaic era la fel de ur#ic precum i-o amintea )mith. +aa ei ngust i ridat,
tenul palid, ca i prul sur i aspru, prins cu agrafe ntr-un coc str#ns, o fceau s par cu cel puin zece ani
mai n v#rst dec#t era n realitate. +usta i bluza ei erau teme, alese evident din raiuni de comoditate nu
pentru stil. Totui, mintea ei rmsese la fel de ager i de ptrunztoare cum i-o amintea el, iar aici, n
oraul n care locuia, struiau puine urme din timiditatea rezervat pe care o remarcase >on cu ocazia ultimei
lor nt#lniri F la o conferin de biologie molecular, de la :adrid.
-$oamn $evin, i-o prezint pe dr. ,lena 0orisovna *edenskaia, spuse )mith, av#nd gri! ca vorbele lui s
sune c#t mai oficial.
(ele dou femei ddur din cap una ctre cealalt, rece, dar i politicos, dup care se aezar n cele dou
capete diametral opuse ale separeului semicircular. $up o scurt ezitare, )mith se aez i el mai aproape de
*edenskaia. +r a obiecta, ea se trase mai spre mi!locul separeului, fc#ndu-i loc.
-'mi pare ru c am nt#rziat, >on, spuse ncet +iona. )-au ivit c#teva9 complicaii. 4a un moment dat, mi-
au sunat la u doi oaspei nepoftii F doi comis-voia!ori cred F pe care am vrut s-i evit.
)mith ridic dintr-o spr#ncean. 'n limba!ul codificat al membrilor (overt-1ne, termenul Gcomis-voia!orH
era utilizat pentru a desemna o operaiune ostil de supraveghere ndreptat asupra agentului respectiv.
-5ndivizii nu vindeau nimic din ceea ce te-ar fi putut interesa- o ntreb el, aleg#ndu-i cu gri! vorbele, n
aa fel nc#t s nu o sperie pe doctoria de l#ng el.
-%u, sau cel puin nu cred, rspunse +iona. 2lasul ei trda doar o slab impresie de incertitudine. , posibil
s-mi fi fcut doar o vizit de rutin. .cum, e7ist la :oscova o mulime de v#nztori ambulani pislogi.
>ohn ddu din cap, neleg#nd ce voia ea s-i transmit. Pe msur ce $udarev i amicii lui nspreau tot mai
LJ
tare controlul asupra <usiei, ziaritii i mai ales ziaritii strini, fceau obiectul din ce n ce mai multor
supravegheri F adesea ostentative F din partea poliiei i a +)0-ului. ,ra un procedeu folosit de autoriti
pentru a hrui i intimida presa fr a impune restricii fie care ar fi putut atrage protestele strintii.
Tcur apoi toi trei, n timp ce de masa lor se apropiar doi tineri chelneri z#mbrei, aduc#nd fiecare c#te o
tav plin cu farfurii i boluri cu m#ncare. :ic#ndu-se cu o eficacitate bine antrenat, lsar totul pe mas i
plecar. /n al treilea chelner, mai n v#rst dec#t ceilali, veni imediat dup ei, aduc#nd buturile3 o sticl de
:oskovskaia *odka uor frapat i o alt sticl cu suc de mere ndulcit.
-Pentru a mai economisi din timp, am fcut comanda nainte s a!ungi aici, i spuse dr. *edenskaia +ionei.
+emeia cu prul crunt ridic interogativ dintr-o spr#ncean. )per c nu te superi, nu-
-, perfect, rspunse +iona, z#mbind. %u tiu cum v e vou, dar eu mor de foame.
$e pe mas se nlau nite arome delicioase. Toi trei se npustir cu mare poft asupra bogatului sortiment
de specialiti culinare azere3 felii aburinde de satsivi, adic piept de pui marinat n sos de usturoi cu
sm#nt#n, ardei grai umplui cu un amestec de came tocat de miel, ment i chimen dulce. 'n holurile mici
era dovgra, o sup deas i fierbinte, fcut din iaurt, orez i spanac. 'n timp ce terminau antreurile, li se
aduser alte farfurii cu diverse a,ik-uri, adic frigrui de miel, viel i pui, ntr-un sos de ceap cu oet i
suc de rodii i fripte la !ratic, servite cu felii subiri de ,avas, un fel de p#ine nedospit.
1dat stui, ,lena *edenskaia ridic un pahar de votc.
-2a vae )darovie3 'n sntatea voastr8 le spuse ea i goli butura limpede i rece dintr-o singur nghiitur,
urmat imediat de un pahar de suc de mere.
)mith i +iona i urmar e7emplul, delect#ndu-se cu combinaia de arome profund contrastante care
completau la perfecie m#ncarea picant.
-"i acum s trecem la treab, zise erudita rusoaic. 1 privi atent pe +iona. Prietenul nostru comun aici de
fa, ddu femeia din cap n direcia lui >on, mi-a spus c eti ziarist.
-.a este.
-.tunci, hai s stabilim noi dou un lucru, doamn $evin, spuse ferm *edenskaia. %u vreau ca numele meu
s apar cu litere de-o chioap pe prima pagin a cine tie cror publicaii de scandal. Z#mbi apoi subire,
adug#nd3 "i nici mcar ntr-un ziar respectabil.
+iona ncuviin d#nd din cap.
-,ste perfect rezonabil.
-(u toate c nu agreez guvernul care m pltete, m descurc de minune la serviciu i sunt foarte apreciat,
continu doctoria. "i depun o munc important. (are salveaz viei omeneti. .a nc#t n-am o dorin
arztoare s-mi pierd inutil poziia.
+iona se uit peste mas la interlocutoarea ei.
-.tunci i dau cuv#ntul meu c nu-i voi aminti numele n nici un articol pe care l voi scrie, o asigur ea cu
toat seriozitatea. (rede-m, dr. *edenskaia, sunt mult mai interesat s aflu adevrul despre aceast
misterioas boal dec#t s-mi v#nd articolul unui ziar sau unei reviste.
-'n cazul acesta avem cel puin un lucru n comun, replic sec rusoaica, dup care se ntoarse n direcia lui
)mith. $up cum mi-ai spus la telefon, crezi c aceeai maladie se rsp#ndete acum n afara <usiei.
)mith ddu trist din cap.
-+r mai multe informaii n legtur cu prima manifestare a bolii aici, nu pot fi absolut sigur, dar
simptomele par s fie identice. 5ar dac este aceeai maladie neidentificat, stoparea difuzrii oricror
informaii ordonat de &remlin este eminamente mortal pentru foarte mult lume.
-Protii8 %eisprviii8 e7clam m#nioas *edenskaia, dup care ddu la o parte farfuria golit doar pe
!umtate i i aprinse nc o igar, ncerc#nd evident s-i pstreze cumptul. :uamalizarea este un act
criminal iresponsabil. ,u am avertizat guvernul n legtur cu pericolele deciziei de a face un secret din at#t
de straniile decese. "i aa au fcut i ali colegi de-ai mei. )e ncrunt. .r fi trebuit s ni se permit s ne
consultm i cu alte autoriti medicale internaionale de ndat ce au aprut primele patru cazuri. /merii ei
nguti se lsar n !os. 5ar eu ar fi trebuit s fi spus ceva sau s fi fcut ceva pentru a st#rni mai mult v#lv.
$ar dup aceea, pe msur ce treceau sptm#nile fr s se mai fi mbolnvit i altcineva, mi-am ngduit s
sper c temerile mele iniiale referitor la o epidemie de mai mari proporii au fost e7agerate.
-.ici, la :oscova, n-a mai aprut de atunci nici un nou caz de mbolnvire- o ntreb +iona.
)avanta rusoaic ddu hotr#t din cap.
-%ici unul.
-,ti sigur- o ntreb surprins )mith.
-.bsolut sigur, >onathan, rspunse *edenskaia. ,ste adevrat c guvernul ne-a interzis s dezvluim
dincolo de graniele <usiei datele concrete n legtur cu izbucnirea acelor cazuri, dar avem instruciuni
e7plicite s continum cercetrile pe cont propriu. &remlinul nc este profund interesat s afle mai multe
despre aceast maladie, cauzele i modul de transmitere, despre mecanismele prin care ucide i despre vreo
cale de a ncetini sau de a inversa evoluia ine7orabil.
-Totui, *alentin Petrenko mi-a spus c i s-a ordonat s renune la cercetrile cu privire la primele patru
decese, spuse )mith, ncrunt#ndu-se.
-$a, e-adevrat, ncuviin *edenskaia. ,chipele de investigare de la spital au fost oprite, probabil, pentru a
ine sub control scurgerile posibile de informaii. 'n schimb, toate cercetrile referitoare la aceast boal au
loc acum n alte amplasamente, de un nivel mai nalt, printre care i secia mea de 0iologie, (itologie i
2enetic :olecular de la institut.
LL
-.mplasamentele alea cuprind cumva i laboratoarele din 0ioaparat- ntreb ncet )mith, fc#nd referire la o
serie de comple7e tiinifice superpzite, despre care se zicea c sunt centrul cercetrii ultrasecrete ruseti n
domeniul armelor biologice. 'n cazul n care, aa dup cum bnuiau &lein i preedintele (astilia, ruii chiar
utilizau aceast ciudat boal drept o arm, atunci nu se putea ca oamenii de tiin i tehnicienii care lucrau
n 0ioaparat s nu fie implicai.
$octoria neg d#nd din cap.
-,u n-am cum s tiu ce se petrece dincolo de gardurile de s#rm ghimpat de la ,katerinburg, &irov,
)ergiev Posad sau )trizhi. )tr#nse din buze. %ivelul meu de acces nu este chiar at#t de ridicat.
)mith ddu din cap n semn c nelesese. .poi se ncrunt, ncerc#nd zadarnic s potriveasc noile
informaii printre celelalte. $ac aceast nou boal era o arm de-a ruilor i era de!a folosit mpotriva
unor oameni importani din 1ccident i din alte ri, atunci de ce era &remlinul at#t de dornic ca oamenii si
de tiin, civili de v#rf, s continue cercetarea n domeniu-
)e ls o tcere st#n!enitoare.
-Ii-am adus copii dup nsemnrile mele asupra acelor cazuri, aa cum mi-ai cerut, spuse n cele din urm
*edenskaia. .rt spre haina grea de iarn, ngrmdit pe bancheta separeului. )unt toate acolo, ascunse
printre vechi publicaii medicale. 1 s i le dau dup ce plecm. .cum sunt prea muli ochi aici.
-'i mulumesc, ,lena, spuse grav )mith, cu sincer recunotin. 1 privi apoi piezi. $ar ce se aude cu
mostrele de s#nge i de esut prelevate de la victime- ,7ist vreo posibilitate s faci rost i de aa ceva-
-:i-ar fi absolut imposibil, i rspunse ea concis. Prietenii votri, Petrenko i &irianov, s-au ocupat de asta.
Toate specimenele biologice sunt inute acum strict sub cheie. %imeni nu le poate obine fr s semneze
pentru ele i fr aprobare de la minister s efectueze cu ele anumite e7perimente sau teste specifice.
-.ltceva ce ne mai poi spune- ntreb i +iona n final. *reun amnunt c#t de mic-
*edenskaia ovi o clip, se uit s vad dac nu mai trage cineva cu urechea, apoi rspunse cu glas sczut,
de-abia auzibil, din cauza zgomotului veselei i a murmurului din restaurant.
-.m mai auzit ceva, ceva ce m-a tulburat mult9
(ei doi americani rmaser tcui, atept#nd s continue.
+emeia oft.
-/nul dintre infirmierii de la spital, un brbat care i-a petrecut muli ani ca deinut politic ntr-un lagr de
munc a pretins c l-a vzut pe icnitul de Sulf <enke e7amin#ndu-l pe unul dintre pacienii muribunzi.
/luit, )mith se ndrept de spate.
-Pe <enke- murmur el nencreztor.
-Sulf <enke- (ine este Sulf <enke- ntreb +iona.
-/n om de tiin est-german. 'n dou cuvinte, un e7pert n materie de arme biologice cu mizerabila reputaie
de a fi nscocit noi i nspim#nttoare modaliti de a ucide oameni, rspunse )mith, dup care ddu din
cap. %u se poate s fi fost el. 'n nici un caz. %emernicul a murit de ani muli.
-.a se zice, opti *edenskaia. 'ns din nefericire infirmierul l cunotea bine pe acest neam9 dureros de
bine. Pe c#nd era deinut, a fost silit s fie martor la o serie de macabre e7perimente pe care le-a efectuat
<enke pe ali deinui din lagr.
-"i unde se afl acum infirmierul cu pricina- se repezi +iona. .m putea sta cu el de vorb-
-$oar dac ai putea invoca spiritele morilor, rspunse lapidar ,lena. $in pcate, a czut ntre timp sub
roile unui tramvai F la scurt vreme dup ce se apucase s povesteasc ceea ce vzuse la spital.
-. czut- )au i-a dat cineva br#nci- ntreb ngrozit )mith.
*edenskaia ridic din umeri.
-)e spune c era beat c#nd s-a nt#mplat nenorocirea. "i din c#te tiu eu, s-ar putea s fie chiar adevrat.
.proape toi ruii se mbat din c#nd n c#nd. <usoaica z#mbi amar prin fumul care se ridica de la igara ei i
btu uor cu un deget ptat de tutun n paharul de votc pe care l golise.
.far, ninsoarea se mai nteise, ncep#nd s acopere mormanele mai vechi de zpad i de ghea nnegrite
de funingine. +ulgi proaspei i imaculai cdeau acum pe strzi i pe mainile parcate, acumul#ndu-se
constant ntr-un strat de pudr alb care sclipea n lumina felinarelor i a farurilor mainilor care treceau.
)tr#ng#ndu-i nc cu cordonul scurta groas, un brbat cu aspect !uvenil i cu un nas uor coroiat iei din
cafeneaua &aretni $vor. )e opri c#teva clipe, atept#nd un moment de acalmie n trafic, apoi travers strada
n diagonal. 1dat a!uns pe trotuarul de vizavi, omul o lu repede spre est, de-a lungul strzii Povarskaia,
printre pietonii care se grbeau sub umbrelele lor deschise. :uli duceau sacoe pline cu cumprturile din
seara aceea de la buticurile i galeriile ultramoderne din cartierul .rbat. T#nrul ns ducea i el umbrela
str#ns, in#nd-o cu dega!are sub bra.
4a c#teva sute de metri mai n susul strzii, se opri ca s-i aprind o igar chiar l#ng un sedan mare i
lu7os care staiona l#ng bordur. 5mediat, geamul lateral de la portiera din spate cobor fr zgomot,
dezvluind prea puin din interiorul ntunecat.
-*edenskaia este nc n restaurant, murmur t#nrul.
-"i e mpreun cu cei doi americani- ntreb ncet o voce venit din main.
-$a. 4-am lsat pe unul dintre oamenii mei s-i in sub supraveghere. ,l ne va anuna n momentul n care
cei trei se vor ridica s plece. $up cum mi s-a prut mie, a zice c nu va mai dura mult.
-,chipa ta este pregtit-
T#nrul ddu din cap, trg#nd apoi ad#nc din igar. >arul din captul acesteia strluci.
LN
-Perfect pregtit.
,rich 0randt se aplec uor, doar at#t c#t o slab raz de lumin de la felinarul de pe strad s cad pe
trsturile lui aspre.
-0ine. 1chii si ngheai i cenuii sticlir o clip. .tunci s sperm c dragul nostru colonel )mith i cu
cele dou prietene ale sale au m#ncat pe sturate i le-a plcut m#ncarea. 'n definitiv, va fi ultima lor mas.
)mith inu ua deschis pentru +iona $evin i ,lena *edenskaia i le urm afar din cafeneaua &aretni
$vor. $up cldura din restaurantul azer, aerul ngheat al nopii muca ad#nc, trec#nd prin toate straturile
hainelor. 'nclet dinii ca s nu mai clnne i str#nse din umeri, recunosctor pentru haina sa groas de
l#n.
Parcurser toi trei mpreun o mic distan n susul strzii Povarskaia, dup care se oprir ntr-un mic grup
de oameni de pe trotuar pentru a-i lua rmas-bun. (eilali pietoni treceau pe l#ng ei, grbindu-se s a!ung
pe la casele lor sau pe unde mai aveau treab. $in c#nd n c#nd treceau i maini pe strad, ntr-o procesiune
de faruri aprinse, de rare cla7oane m#nioase i de slabe scr#nete de pneuri antiderapante, rostogolindu-se pe
stratul proaspt de nea.
-.sta este pentru tine, >onathan, murmur *edenskaia, bg#nd m#na n strfundurile paltonului ei i sco#nd
de-acolo un pachet gros din material plastic. +olosete cu nelepciune coninutul acestui pachet.
)mith lu n tcere pachetul i l desfcu, vz#nd c era plin de !urnale medicale !erpelite, scrise unele n
limba englez, iar altele n rusete i n nemete. $eschise coperta unui e7emplar vechi de c#teva luni din
Te 4ancet. 'nuntru se aflau, mpturite ngri!it, mai multe pagini acoperite cu un scris cu caractere
chirilice, constituind evident c#teva dintre nsemnrile savantei rusoaice asupra cazurilor cu pricina. 0rbatul
ridic privirea i ddu repede i recunosctor din cap, tiind c#t risca ea fc#nd acest lucru.
-:ulumesc. 1 s am gri! ca aceste informaii s a!ung acolo unde trebuie.
-, foarte bine. (u puin noroc, mai pot fi nc salvate multe viei. .poi *edenskaia se uit aprig la +iona
$evin i o ntreb3 .i s respeci nelegerea noastr-
-+r ndoial8 +ii linitit8 rspunse ncet +iona. %u se va folosi nici un nume, n nici un articol pe care l
voi scrie pe aceast tem, dr. *edenskaia. Poi s fii sigur de asta.
(ealalt femeie ddu i ea din cap, de data asta cu un sur#s amar pe buze.
-'n cazul acesta a vrea s v urez9
$eodat, *edenskaia se cltin n fa, c#t pe ce s cad, izbit de un brbat care ddu peste ea venind din
spate. 1mul mergea prea repede, uit#ndu-se n !os i cu fularul nfurat peste fa ca s se apere de ninsoare.
+emeia reui s evite cderea doar prinz#ndu-se de braul lui )mith. 'nfuriat, se ntoarse i l apostrofa3
-;ei8 .i gri! pe unde mergi8
<uinat, brbatul F un t#nr cu nasul uor coroiat F se ddu iute napoi.
-5)vinite3 5ertai-m8 murmur el. <#n!ind prostete, i recuper umbrela pe care o scpase n momentul
impactului i plec mai departe, acum e7agerat de atent.
*edenskaia pufni dezgustat.
-,ra de!a beat, spuse ea. 5ar seara e abia la nceput. 4a dracuK. .lcoolul e blestemul naiei noastre. P#n i
tinerii se into7ic.
-%-ai pit nimic- o ntreb )mith.
,a ddu din cap, str#ng#nd nc din buze, suprat.
-%u. "i totui cred c m#rlanul trebuie s m fi zg#riat la picior cu umbrela aia afurisit, zise ea, frec#ndu-se
pe dosul coapsei st#ngi. .poi ddu din umeri. $ar nu e nimic grav.
-,u cred ns c a venit vremea s ne desprim i s o pornim mai departe fiecare pe alt drum, zise +iona
ngri!orat, urmrindu-l cu ochii mi!ii pe aa-zisul beiv. .m obinut ceea ce doream. %u mai are rost s
pierdem vremea pe-aici n vzul lumii, risc#nd s atragem i mai mult atenia.
)mith ddu din cap.
-.i dreptate. )e ntoarse apoi spre *edenskaia, m#ng#ind uor pachetul pe care i-l dduse. .scult, o s te
in la curent prin e-mailul tu privat cu privire la ceea ce vom mai descoperi n9
>on se ntrerupse la mi!locul propoziiei. <usoaica se holba la el cu o e7presie ngrozit.
-,lena- (e i s-a nt#mplat- ntreb el repede. Te doare ceva-
,a inspir ad#nc, o singur dat, tremur#nd, dup care horci, sufoc#ndu-se i cut#nd n disperare aerul. >on
i vzu muchii g#tului ncord#ndu-se c#nd femeia se strduia din rsputeri s vorbeasc. 1chii i erau larg
deschii, aproape ieii din orbite, iar pupilele se micoraser, a!ung#nd doar c#t nite v#rfuri de ac mici i
negre. 1 lsar genunchii.
"ocat, )mith ntinse m#inile ctre ea, dar nainte s apuce s o prind, ,lena *edenskaia i pierdu cunotina
i se prbui ghemuit pe trotuarul acoperit de zpad ca o ppu din c#rpe. 0raele i picioarele ei tresrir
violent, cuprinse de spasme tot mai mici pe msur ce ea se chircea, cuprins de un ir de sinistre convulsii.
-(heam numaidec#t o ambulan8 <epede8 zbier )mith la +iona.
-.sta fac8 $du din cap, scoase telefonul celular i form RB, adic numrul serviciului medical de urgen
din :oscova.
>on se ls n genunchi l#ng femeia muribund. +reneticele spasme slbatice scdeau n intensitate, ls#nd-
o contorsionat pe spate. ,l ls pe !os pachetul din material plastic, i scoase o mnu i i puse doctoriei
dou degete pe g#t, cut#ndu-i pulsul. ,ra foarte rapid i foarte slab, zbt#ndu-se sub pielea ei ca o pasre cu
aripile fr#nte. %u era deloc bine. >on se aplec i puse urechea ia nasul i la gura femeii. %u mai respira.
$umnezeule8 i zise )mith disperat. (e naiba a pit ea- ) fi suferit un atac de cord- 5mprobabil, dup
LO
simptomele pe care le vzuse. /n accident vascular cerebral sau un atac de apople7ie- Poate. 1 alt
posibilitate, mult mai nfricotoare, i fulger vag prin subcontient, ns el ddu din cap, tiind c nu avea
nici timpul i nici informaiile necesare pentru a se limpezi. /n diagnostic ferm avea s se stabileasc de-
abia mai t#rziu. 'ntre timp, el trebuia s fac tot posibilul pentru a o menine n via p#n la sosirea
ambulanei.
-/nul dintre spitale trimite imediat o ambulan cu un echipa! de urgen, colonele, o auzi el pe +iona $evin
spun#ndu-i peste murmurul glasurilor unui cerc de privitori care se adunau repede. 'ns s-ar putea s fac
cinci minute p#n aici sau poate chiar mai mult.
)mith ddu din cap, ncruntat. (inci minute. Pentru cele mai multe dintre situaiile medicale de urgen, era
un timp bun de reacie F ba chiar foarte bun. 'ns n circumstanele de fa cele cinci minute preau o
eternitate. :ic#ndu-se iute, i scoase haina, o mpturi de mai multe ori i i-o puse sub umeri femeii,
ls#nd-o cu capul dat pe spate pentru a-i uura pe c#t posibil respiraia. .poi i trase mandibula nainte i i
ddu limba la o parte, ascult#nd din nou. +emeia tot nu rsufla. (u bl#ndee, i ntoarse capul ntr-o parte i i
palp cu degetele fundul g#tului, cut#nd mucoziti sau o bucat de aliment care ar fi putut s-o sufoce. %u
gsi nimic.
(u o e7presie crunt, )mith lu n brae capul ,lenei *edenskaia, o str#nse uor de nri cu degetele i ncepu
s-i fac respiraie artificial gur-la-gur, sufl#nd suficient de tare nc#t s-i vad pieptul umfl#ndu-se. $in
c#nd n c#nd se oprea i apropia urechea de gura i de nasul ei pentru a verifica dac nu ncepuse s respire
din nou singur. 'ns ea zcea tot ca paralizat, holb#ndu-se la cer cu ochi care nu mai clipeau.
,l continu eforturile, sufl#ndu-i femeii aer n plm#ni. 6espir3 o ruga n g#nd >on. 1ai, /,ena, respir3
$up dou sau trei minute de febril efort, din deprtare se auzi iptul unei sirene apropiindu-se.
)imi sub degetele cum pulsul ,lenei *edenskaia devenea tot mai slab, dup care se poticni pre de c#teva
bti neregulate, apoi se opri pentru totdeauna. 4a naiba8 )mith ncerc atunci s-i fac resuscitare cardio-
pulmonar, altern#nd respiraia artificial gur-la-gur cu scurte i puternice comprimri ale pieptului, ntr-
un efort frenetic. Totul se dovedi ns zadarnic.
+iona ngenunche l#ng el.
-.i reuit ceva- ntreb ea cu un aer ntunecat, av#nd gri! s vorbeasc n rusete.
)mith ddu din cap, frustrat.
-(red c s-a dus de!a.
(#iva dintre cei prezeni care se uitau la *edenskaia i auzir i i fcur repede cruce. /nul sau doi dintre
ei i scoaser cciulile n semn de respect fa de femeia decedat. .lii se ntoarser s plece. )pectacolul
se ncheiase.
-$ac aa stau lucrurile, ar cam trebui s ne vedem i noi de drum, colonele, i suger cu bl#ndee +iona. )ub
nici un motiv nu ne putem permite s riscm vreo complicaie cu autoritile. +emeia ridic de pe pava!
pachetul conin#nd nsemnrile ,lenei *edenskaia. "i cu at#t mai puin acum, mai adug ea.
)mith ddu iar din cap, continu#nd nc resuscitarea cardio-pulmonar. $in punct de vedere raional, el tia
c $evin avea dreptate. ,ra de!a aproape sigur c nici un om de pe lume nu o mai putea a!uta pe ,lena. 5ar a
se lsa t#r#i n ancheta miliiei cu privire la moartea ei ar fi o mare prime!die at#t pentru el, c#t i pentru
+iona, n primul r#nd, din cauz c identitatea fals a lui >ohn :artin nu ar rezista unei cercetri amnunite.
(u toate astea, el era mai nt#i medic, nainte de a fi spion. .vea ndatorirea moral de a o a!uta pe femeia n
pericol de moarte. (#t vreme i pompa o7igen n plm#ni i fcea tot posibilul s-i reporneasc inima, ea tot
mai putea avea o ans de scpare, oric#t de mic.
.poi, dintr-odat, era de!a prea t#rziu pentru a se mai face nevzui.
(u sirena nc url#nd, o ambulan vopsit n alb i rou se oprise l#ng bordur. (#nd sirena tcu, uile din
spate ale ambulanei se deschiser i din vehicul sri !os un brbat sfri!it i palid, ntr-un halat alb mototolit,
str#ng#nd sub bra o trus medical. 'n urma lui ieir din main i doi brancardieri solizi.
$octorul i fcu un semn autoritar lui )mith s se dea la o parte i se ls pe vine l#ng trupul czut pentru a-
l e7amina scurt i aproape de m#ntuial.
(u un aer ostenit, >on se ridic n picioare, scutur#ndu-i zpada de pe genunchi. 'i lu privirea de la
cadavrul contorsionat al ,lenei, lupt#ndu-se cu un sentiment de eec i de profund tristee. Pacienii mai i
mureau. .a se nt#mpla. $ar ntotdeauna i era la fel de greu. 'n astfel de cazuri, se simea ntotdeauna
nfr#nt.
:edicul rus ncerc s gseasc pulsul femeii. .poi se ls napoi pe clc#ie i ddu din umeri.
-0iata de ea. , prea t#rziu. %u mai am ce-i face. $du din cap n direcia brancardierilor care stteau alturi
n picioare, cu o targ pe care o scoseser din vehicul. ;ai, biei, urcai-o n ambulan. :car s-o
ndeprtm c#t mai repede de ochii curioilor.
(ei doi zdrahoni ddur din cap fr o vorb i se aplecar st#ngaci s ridice trupul.
$#nd ns din cap, doctorul se ridic n picioare. )e ntoarse ncet, uit#ndu-se arogant la martorii care se
ndeprtau pe r#nd. Privirea lui a!unse i la cei doi americani.
-(ine mi poate spune ce i s-a nt#mplat bietei femei- Presupun c avut un atac de inim-
-%u cred, rspunse )mith categoric.
-$e ce-
-. czut aproape brusc, prezent#nd convulsii i spasme musculare F la o secund sau dou dup ce pruse c
se sufoc, i rspunse iute )mith, enumer#nd simptomele pe care le remarcase. P#n i muchii pupilelor
prezentau semne ale unor contracturi severe. .m ncercat s-i fac respiraie gur-la-gur, apoi resuscitare
LM
cardio-respiratorie c#nd i s-a oprit i inima, dar totul a fost n zadar.
$octorul de pe ambulan ridic dintr-o spr#ncean.
-. fost un rezumat e7trem de convingtor. Presupun c avei o pregtire medical, domnule9-
-:artin. >ohn :artin, rspunse bos )mith, mustr#ndu-se n g#nd pentru utilizarea at#t de fireasc i de
incontient a unui !argon medical care nu se prea potrivea cu identitatea lui de mprumut. :oartea
nfiortoare a ,lenei *edenskaia l zguduise evident mai mult dec#t i ddea el seama. <idic din umeri.
%u, nu am pregtire medical. 'ns am urmat nite cursuri pentru acordarea primului a!utor.
-%umai nite cursuri pentru acordarea primului a!utor- (e vorbeti, domnule- $ovedeti remarcabile
aptitudini. $octorul i z#mbi cu un aer de politicoas nencredere. "i am avut mare noroc s te afli aici.
-$a- 'n ce sens- l ntreb prudent )mith.
-(unotinele i observaiile tale mi vor fi de mare a!utor la ntocmirea raportului asupra acestui tragic
eveniment, zise linitit cellalt, d#nd din cap ctre +iona $evin. "i tocmai de-aceea m sunt nevoit s v rog,
pe tine i pe nc#nttoarea ta nsoitoare, s venii cu noi p#n la spital.
+iona se ncrunt.
-%u fii ngri!orai, este o simpl chestiune de rutin, continu doctorul, ridic#nd o m#n pentru a respinge
orice mpotrivire. * pot asigura c acest nea!uns nu va dura prea mult.
(ei doi brancardieri o sltaser i o legau pe decedat pe targ.
-+ii atent la piciorul st#ng, l auzi )mith pe unul dintre ei murmur#nd grbit printre dini ctre cellalt. $oar
nu vrei s iei pe m#ini un strop din substana aia8
)ubstan- >on simi c i nghea s#ngele n vene. 'i aminti de t#nrul GbeivH care se ciocnise cu
*edenskaia, zg#riind-o Gdin greealH pe piciorul st#ng cu v#rful umbrelei. "i, brusc, toate blestematele
simptome pe care le remarcase la ea se potriveau perfect3 colapsul respirator, convulsiile, pupilele
contractate i, n final, stopul cardiac.
$umnezeule8 i spuse ngrozit brbatul. +emeii trebuie s i se fi in!ectat atunci cine tie ce agent neurologic
letal cu aciune rapid, probabil vreo variant de )arin, ori *W. "i o singur pictur din oricare dintre aceti
compui to7ici, di rect pe piele, putea omor. 5n!ect#nd *W sau )arin direct n flu7ul sanguin, efectul mortal
era i mai rapid. <idic repede privirea i l vzu pe doctor uit#ndu-se la el cu o e7presie rece i calculat.
)mith fcu un pas napoi.
)chi#nd un sur#s vag, brbatul n alb scoase din buzunarul halatului un pistol miniatural F un :akarov
P):, o variant ruseasc a pistolului Salther PP&. Iin#nd arma !os, pe l#ng corp i intind cu ea drept
ctre inima americanului, aa-zisul doctor de pe ambulan cltin din cap i spuse3
-)per din toat inima c i vei reprima tentaia de a aciona fr s te g#ndeti, colonele )mith. 'n caz
contrar, vom fi silii s te omor#m i pe tine i pe nc#nttoarea doamn $evin. "i ar fi mare pcat, nu-i aa-
+urios c ignorase avertismentele cu privire la aceast ambuscad, )mith fcu o grimas. (ellalt era la o
distan de el la care nu-l putea atinge nici cu m#na ntins. (u coada ochiului, vzu c oferul ambulanei,
un zdrahon la fel de voinic i de ncruntat ca i brancardierii, cobor#se din cabin i se afla acum chiar n
spatele +ionei $evin, mpung#nd-o n spinare cu gura evii pistolului su.
(hipul femeii se fcuse pm#ntiu, fie de furie, fie de team, fie i de una i de alta.
)mith se strdui s stea linitit. (u gri!, i art m#inile goale.
-%u sunt narmat, zise ncordat.
-1 decizie neleapt, colonele, aprob doctorul. %imnui nu i-ar fi de nici un folos un act inutil de bravur.
(ei doi brancardieri se opintir i urcar n ambulan cadavrul nfurat ntr-o ptur al ,lenei *edenskaia.
.poi se ddur la o parte i rmaser n picioare, n ateptarea urmtoarelor ordine.
-* rog s urcai n vehicul, mai spuse linitit brbatul n alb. :ai nt#i, doamna $evin.
)tupefiat, +iona se sui n ambulan. Targa ocupa partea central, ls#nd pe fiecare latur c#te o banchet
ngust. ,a se grbi ctre bancheta din st#nga, naint#nd p#n n capt. /nul dintre brancardieri se ngrmdi
n urma ei, aez#ndu-se greoi pe partea cealalt. 1dat aezat acolo, ndrept propriul pistol n direcia +ionei
pentru a o ine la respect.
-"i acum tu, colonele, ddu din cap indic#nd interiorul mainii brbatul mbrcat n alb. .az-te l#ng
doamna $evin. $ar ine m#inile la vedere. .ltminteri mi-e tare team c $mitri cel de colo ar putea deveni
nervos i, din pcate, ai sf#ri imediat ca biata dr. *edenskaia.
'nc furibund, >on se supuse. 0rbatul se strecur pe banchet n direcia +ionei. ,a se uit la el cu o e7presie
indescifrabil n ochii albatri-verzui. Iinea nc n m#n pachetul cuprinz#nd nsemnrile savantei rusoaice.
-) nu vorbii ntre voi, bodogni brancardierul n direcia lor, ntr-o englez stricat, subliniind comanda cu
o micare din eava pistolului.
+iona ridic abia perceptibil din umeri, apoi ntoarse capul fr s scoat o vorb.
)mith simi un fior. )ituaia lor era n cea mai mare msur din vina lui. $ac n-ar fi nt#rziat at#t de mult
ncerc#nd inutil s-o salveze pe ,lena *edenskaia, ar fi izbutit s evite capcana.
$octorul se urc i i fcu i el loc n maina de!a aglomerat, aez#ndu-se fa n fa cu cei doi americani,
ngrmdit l#ng subordonatul lui mult mai voinic. "i cu un uor z#mbet cinic pe buze, ndrept eava
pistolului n direcia pieptului lui >on.
(el de-al doilea brancardier, mpreun cu oferul, tr#ntir uile din spate ale ambulanei.
4a scurt vreme dup aceea, maina se puse n micare. +ur puse apoi din nou n funciune sirena i
semnalizatorul cu lumin albastr intermitent, pentru ca ambulana s-i croiasc mai uor drum prin
traficul de sear i-aa nu prea aglomerat. :aina ntoarse ncet, printr-o micare ampl, fiind evident c o
LC
luase napoi spre mult mai aglomerata osea de centur )adovaia.
)mith simea cum i se prelingeau pe spinare picturile reci de sudoare. Trebuia neaprat s gseasc o
soluie. "i c#t mai repede. 0ineneles c nu-i fcea nici o iluzie asupra sorii lor dac ddea gre. 1dat
a!uni cine tie unde i duceau, el i +iona ar fi mori.
18
%u departe mai !os, pe strada Povarskaia, un brbat nalt i crunt care edea chircit la volanul unui
autoturism rusesc de teren, o 4ada %iva bleumarin, n!ur n surdin, vz#ndu-i pe cei doi americani urcai
cu fora n spatele ambulanei. :a7ilarul lui se nclet.
1ft#nd, verific dac centura de siguran era bine str#ns, dup care porni motorul. )e spunea c protii i
nebunii i au ngerii lor pzitori. 5ar dac asta era adevrat, spera din tot sufletul s nu-i scape din vedere i
s-i a!ute, fiindc e sigur c nu mai rmsese timp pentru a ntreprinde ceva inteligent sau mcar raional.
Puternicul motor al %ivei se trezi la via, mugind. +r a mai zbovi nici o clip, brbatul folosi
schimbtorul de vitez, aps p#n la podea pedala de acceleraie i #ni de l#ng bordur, ndrept#ndu-se
direct ctre ambulan, chiar c#nd aceasta cotea pe strada Povarskaia.
'n ambulan, )mith edea ncremenit, uit#ndu-se atent la pistolul ndreptat spre el. :intea lui lucra febril,
nscocind i abandon#nd rapid o serie de planuri disperate. $in nefericire, toate planurile care i veneau n
minte preau s le grbeasc i mai tare moartea n loc s o nt#rzie.
$eodat, oferul ambulanei strig ceva, alarmat. >on o simi l#ng el pe +iona ncord#ndu-se.
/n motor vui n apropiere, cresc#nd brusc n intensitate. +r#nele scr#nir strident. (la7oanele mainilor i
camioanelor de pe drum tr#mbiar panicate. .poi )mith simi o izbitur zdravn c#nd un alt vehicul se
ciocni n vitez de ambulan. 5mpactul l mbr#nci de pe banchet, arunc#ndu-l peste cadavrul ,lenei
*edenskaia. (eilali trei scoteau strigte de spaim.
4ovit n plin din lateral, ambulana pierdu direcia i fu aruncat de-a curmeziul strzii, nv#rtindu-se
necontrolat, ntr-un zgomot asurzitor de metal i sticl spart. Trusele de prim a!utor i celelalte materiale
medicale se rostogolir afar din compartimentele lor. /n puternic iz neptor de benzin i o duhoare
iritant de cauciuc ars se mprtie n interiorul nghesuit i rvit.
<sucindu-se ns, ambulana lovi dintr-o parte o *olg veche i ruginit, parcat pe marginea drumului,
dup care se cltin i se opri, nclinat ntr-un unghi bizar, cu roile din fa distruse i proptite sus, pe
bordur. Zgomotul asurzitor ncet.
)mith ridic privirea.
Prima izbitur neateptat l aruncase pe GdoctorH pe spate, d#ndu-l cu capul de peretele interior din metal.
1mul prea ameit. +irioare de s#nge se scurgeau pe obrazul lui supt i palid, dar pistolul :akarov P): nu-
i scpase din m#n.
<eacion#nd rapid, >on se ridic n genunchi.
G$octorulH fcu ochii mari. :#r#ind, ridic pistolul. (u degetul ncordat pe trgaci, se pregtea s apese.
'n momentul acela, )mith se repezi asupra lui, lovind n !os cu muchia m#inii drepte pentru a schimba
direcia evii pistolului e7act n clipa n care porni mpuctura. 'ntr-un spaiu at#t de mic, zgomotul fu
ngrozitor. 'ntr-o strfulgerare de foc, micul glon de L,JL mm guri podeaua ambulanei i lovi cu un sunet
nfundat n caldar#mul de dedesubt, rico#nd la nt#mplare.
'n acelai moment, >on l izbi cu pumnul st#ng n fa.
4ovitura direct l ddu din nou pe GdoctorH cu capul de perete cu o for cumplit. :ai mult s#nge se
mprtie pe metalul ambulanei. 0rbatul n halat alb gemu. $du ochii peste cap i se prbui nainte, gata
s-i piard cunotina. Pistolul czu pe banchet, l#ng el.
)mith ntinse m#na dup pistol, dup care ncremeni.
(u o lovitur cu dosul palmei, namila de brancardier de-alturi o dobor#se de!a pe +iona $evin, care zcea
acum chircit la picioarele lui, cu o urm roie vizibil pe obraz. 5ar brancardierul intea acum cu pistolul
su, un :akarov mai mare, de C mm, faa lui )mith.
$ar +iona i reveni i intr iute n aciune. <idic#ndu-se n genunchi, scoase dintr-un toc ascuns ntr-o cizm
de piele un cuit rabatabil. .ps#nd pe un buton de pe m#ner, +iona ddu la iveal o lam de oel de zece
centimetri, care strluci amenintor n lumin. .cion#nd cu o hotr#re rece, l n!unghie pe uria drept n
g#t. 4ama lung i ngust ptrunse ad#nc, secion#nd dintr-o singur mpunstur traheea brbatului i
artera carotid.
'ngrozit, brancardierul scp pistolul din m#n, pipindu-i frenetic cu m#inile rana din care s#ngele #ni
zv#cnind la nceput cu fiecare btaie de inim, dup care sczu n intensitate pe msur ce viaa l prsea.
(u m#inile nc ncletate n disperare pe gaura cscat n g#tul su, muribundul alunec ncet pe-o parte i
se prbui pe podeaua ambulanei, l#ng cadavrul nvelit n ptur al ,lenei *edenskaia. 0rbatul mai tresri
o dat, apoi rmase nemicat.
.lb i ea la fa, +iona i terse cuitul de s#nge pe haina brbatului ucis. :#inile i tremurau uor c#nd
nchise lama cuitului i l puse la loc.
-P#n acum n-ai mai omor#t pe nimeni- o ntreb ncet )mith.
,a ddu din cap.
-%u, rspunse i schi un biet z#mbet. $ar am s m g#ndesc la asta mai t#rziu9 bineneles presupun#nd
c vom supravieui i urmtoarelor c#teva minute.
,l ddu din cap. G$octorulH i unul dintre cei doi brancardieri erau scoi din lupt, dar mai aveau de nfruntat
NR
cel puin nc ali doi dumani.
-"tii s tragi cu pistolul-
-"tiu.
)mith culese ambele pistoale i i-l ddu +ionei pe cel mai mic. (ontrol iute pistolul de C mm, asigur#ndu-se
c are glon pe eav i piedica deblocat. +iona proced la fel cu arma ei.
'n momentul acela, n ua din spate a ambulanei se auzi un ciocnit puternic.
-+iona- tun un glas profund. )unt eu, 1leg. )untei teferi, tu i cu dr. )mith-
>on se i ntoarse n direcia uii, cu :akarovul ridicat i pregtit s deschid focul la nevoie. $ar +iona puse
uor o m#n pe m#na lui, mping#nd arma n !os.
-) nu tragi, zise ea ncet. ,ste un prieten. .poi +iona ridic tonul i rspunse3 $a, suntem teferi. "i liberi.
-$ar ceilali-
-)unt scoi din circulaie, rspunse laconic +iona. /nul pentru totdeauna. (ellalt e nc n via, dar mai
t#rziu va avea o cumplit durere de cap.
-.sta-i bine. /ile se deschiser. 'n faa lor sttea un brbat nalt i sptos, cu o chic deas de pr argintiu.
Iinea ntr-o m#n un pistol cu amortizor, cu cealalt le fcu semn celor doi s se grbeasc. *enii8 <epede8
:ai avem foarte puin timp p#n o s a!ung aici i miliia.
/luit, )mith se uit lung la cellalt brbat. %u putea fi confundat acest profil seme, cu nas proeminent, un
profil care ar fi putut s apar chiar i pe o moned antic roman.
-&irov, s fiu al naibii dac nu eti chiar tu8 2eneral-maior 1leg &irov din )erviciul de )ecuritate al
+ederaiei <use.
-%u mai lucrez acolo, doctore. &irov ridic din umeri. .m fost trecut n rezerv sau scos la pensie i trimis
cu oile la pune, cum spunei voi, americanii, rspunse el. "efii de la &remlin au hotr#t c nu sunt destul
de loial fa de visurile lor de rentronare a vechii ordini.
>on ddu scurt din cap. (u c#iva ani n urm, colaborase ndeaproape cu naltul ofier +)0 cu piept de taur,
ntr-o ncercare disperat de a da de urma unui container plin cu germeni viruleni de vrsat de v#nt,
container care fusese furat dintr-o fabric ruseasc de arme biologice. 'nc de pe-atunci, se ntrebase adesea
cum de &irov, at#t de str#ns legat de reformatorii politici ai rii, se resemna s munceasc sub conducerea
preedintelui $udarev i a amicilor lui.
.cum tia.
-)porovial i noutile despre carier trebuie s mai atepte, interveni +iona. .cum e musai s plecm de-
aici, zise ea i flutur o m#n n direcia strzii. $up cum vedei, se adun lumea ca la urs.
-.devrat, ncuviin &irov, arunc#nd o scurt privire peste umr. :ainile care fr#naser brusc pentru a
evita accidentul pe care l provocase el, erau rsp#ndite pe strad. (#iva oferi cobor#ser i se uitau la
vehiculele tamponate. .lii, care doar auziser zgomotul accidentului, ieeau de-abia acum din cldirile din
vecintate, din restaurante i din cafenele. :ai muli privitori vorbeau cu aprindere la telefoanele celulare,
probabil alert#nd miliia i serviciul medical de urgen. &irov se uit din nou la cei doi americani i ntreb3
.i obinut ce-ai vrut- 'nsemnrile pe care vi le-a adus *edenskaia-
-)unt chiar aici, rspunse +iona, recuper#nd precaut pachetul de plastic, acum ptat de s#nge.
)mith se ntoarse furios ctre brbatul n alb care czuse ghemuit ntr-un col al ambulanei. G$octorulH
gemea acum ncetior, pe cale s-i revin.
-)-l lum cu noi i pe nenorocitul sta. . avea c#teva ntrebri s-i pun. "i, n primul r#nd, a vrea s aflu
de unde naiba mi cunoate el numele i gradul militar.
+ostul ofier +)0 ddu din cap.
-,ste o ntrebare e7celent. .r fi util s aflm i de la cine primete ordinele i unde avea de g#nd s v duc
pe voi.
,l i )mith se opintir i l traser din ambulan n strad. )#ngele i se scursese n prul rar de la ceafa i se
nchegase. 1chii lui pe !umtate nchii erau evident incapabili s focalizeze imaginile. )pri!inindu-l ntre ei,
)mith i &irov l duser c#nd pe sus, c#nd t#r#, d#nd ocol ambulanei. +iona mergea pe-alturi, arunc#nd
priviri prevztoare n direcia micii, dar din ce n ce mai numeroasei mulimi de curioi.
>on fluier n surdin. (oliziunea lovise partea frontal a ambulanei, transform#nd-o ntr-o mas de oel
contorsionat i sticl spart. 'nc blocai n centurile de siguran, cei doi brbai din cabin erau prbuii pe
scaunele lor. .mbii aveau armele n m#ini i fuseser mpucai mortal de gloane cu traiectorii orizontale.
.mericanul se uit la &irov.
-Presupun c tu i-ai aran!at at#t de frumuel.
(ellalt ddu din cap trist.
-<egretabil, dar absolut necesar. %-am mai avut vreme pentru !umti de msur. .rt ctre %iva rsucit
de-a latul strzii, l#ng ambulana strivit. *enii8 (aleaca ne ateapt.
)mith se holb la micul automobil de teren J7J, remarc#nd masca frontal strivit, capota ifonat i farurile
sparte. ,l arcui o spr#ncean i l ntreb pe rus3
-"i tu chiar crezi c rabla asta se mai poate urni singur de-aici-
-) sperm, >on, rspunse &irov, z#mbind posomor#t. .ltminteri ne-ar atepta un drum foarte lung pe !os, n
vzul tuturor i n frig.
<usul l propti pe prizonierul lor ameit de partea lateral a %ivei i deschise portiera din spate.
-)-l bgm nuntru. $oamna $evin o s ad n fa, l#ng mine. Tu, >on, urc n spate, cu pistolul
ndreptat spre musafirul nostru. "i ai gri! s stea ntins pe podea ca s nu poat fi vzut.
N6
)mith ddu din cap, ntorc#ndu-se ctre GmediculH de pe ambulan, cu privirea acum mpien!enit.
-;ai, copcel8 mormi el, folosindu-se de eava pistolului, pentru a-l mboldi pe brbatul care se cltina s
urce n main.
Trosc3
(apul prizonierului lor e7plod, lovit de un glon de mare vitez pornit dintr-o carabin. Pe tapieria %ivei se
mprtiar s#nge i buci de os zdrobit. (adavrul brbatului alunec ncet n !os, l#ng automobil.
-4a pm#nt8 .dpostii-v8 url )mith. ,l plon! pe asfaltul acoperit de zpad e7act n clipa n care un alt
glon lovi geamul mainii, chiar deasupra capului su. Pe ceafa i czur achii i cioburi de sticl spart.
&irov i +iona $evin se grbir s se adposteasc, lungindu-se n spatele solidei maini de fabricaie
ruseasc.
'nfricoai de neateptatul foc de arm, trectorii care se simiser atrai de scena accidentului o luar acum
la sntoasa, rsp#ndindu-se n toate direciile ca un c#rd de g#te speriate. /nii se ascunser n spatele
mainilor parcate pe carosabil, n timp ce alii se retrseser n cldirile din prea!m. Prins la vedere pe latura
e7pus a vehiculului lui &irov, )mith se rostogoli spre dreapta, ncerc#nd s apuce s se adposteasc
ndrtul ambulanei tamponate. /n al treilea glon de O,NA mm lovi pava!ul la doar c#iva centimetri de >on.
2lonul muc din caldar#m i arunc n vzduh fragmente de asfalt, rico#nd i uier#nd apoi pe l#ng
urechea americanului ca o agresiv i mortal viespe.
2#f#ind de team i de efort, brbatul se arunc ntr-o parte, rostogolindu-se acum cu o i mai mare iueal.
5zbuti s a!ung la adpostul ambulanei contorsionate i acolo se opri. (el de-al patrulea glon lovi metalul
mainii i rico din caroseria de oel, mproc#ndu-l pe >on cu sc#ntei i cu mici fragmente metalice zimate
i aproape topite. Tresrind, >on le ndeprt iute de pe piele.
)mith g#ndea febril, c#ntrind posibilitile de care dispunea. (e aveau de fcut- .t#ta vreme c#t stteau
ascuni n spatele unor paravane solide, se aflau relativ la adpost de lunetistul nevzut, dar erau nevoii s
stea la pm#nt, fr putina de a se deplasa sau de a riposta eficient, iar sirenele se auzeau acum apropiindu-
se din mai multe direcii diferite.
1mul ddu din cap. . rm#ne acolo s se predea miliiei din :oscova nu era o opiune i cu at#t mai puin n
situaia n care aveau asupra lor nsemnrile rposatei ,lena *edenskaia, iar n prea!m zceau mori patru
ageni inamici. :ut pistolul n m#na cealalt, fc#ndu-i cura! s se npusteasc spre locul n care se
adpostiser &irov i +iona $evin.
4a o sut cincizeci de metri deprtare pe strada Povarskaia, ,rich 0randt ngenunchea l#ng portiera
deschis a sedanului su :ercedes. /n alt brbat sttea ntins pe burt pe drum, alturi de el, ochind
concentrat prin luneta telescopic a putii sale cu eav lung de tip $ragunov )*$.
-.cum sunt toi perfect camuflai, raport calm lunetistul. 'ns cel puin am izbutit s-l nimeresc pe )orokin.
0randt l privi ncruntat. .a-zisul GdoctorH, un fost ofier din vechiul &20 pe nume :ihail )orokin, fusese
unul dintre cei mai destoinici i de ncredere ageni ai si, un uciga profesionist cu s#nge rece, unul care nu
ratase niciodat vreo nsrcinare. .dic niciodat p#n atunci. .poi 0randt ddu din umeri, reprim#ndu-i
regretul de moment. (u toate c i fusese e7trem de greu s ordone eliminarea lui )orokin, nu avusese
ncotro. %u putea risca s lase nici un agent s cad viu n m#inile dumanului.
-"i nu poi s-i faci cumva pe americani s ias la vedere-
(ellalt ddu uor din cap.
-%u suficient de repede. <idic din umeri. $ac se vor mica n orice direcie pe strad, i voi omor, dar nu
pot s lovesc o int pe care nu o vd.
0randt ddu din cap ncordat.
4unetistul renun s mai ocheasc i se uit la eful su, continu#nd3
-.teptm s-i aresteze miliia- Primele maini de patrulare vor a!unge aici n c#teva minute.
0randt c#ntri mintal situaia. $atorit lui .leksei 5vanov, el deinea mputernicirea oficial de a superviza
aciunile poliiei locale. 'n cazul n care miliienii ar reine pe cineva, el i putea ine la respect, cer#nd s-i fie
ncredinai prizonierii. 5ndiferent de succesul imediat, nu ncpea ns ndoial c bnuitorul ef al (elui de-
al Treisprezecelea $irectorat va descoperi atunci c fusese minit i c cel puin un ofier american de spiona!
e7plora de!a brea aprut n sistemul de securitate operaional de la :oscova al ;D$<,6.
%eamul fcu o str#mbtur. $ac aa stteau lucrurile, ar fi mult mai bine s-i prezinte efului
contraspiona!ului rusesc un fapt mplinit, adic grupul format din )mith, +iona $evin i complicele lor
necunoscut F la nevoie chiar i mori, iar dac ar fi posibil F vii i n curs de interogare. )e uit n !os la
lunetistul care atepta rbdtor ordinele lui.
-4e vom tia prima cale de retragere, decise 0randt. )coate-le din circulaie vehiculul cu care ar putea s
fug.
(ellalt brbat ddu calm din cap.
-.sta-i uor, domnule 0randt.
"i omul inti iar prin lunet, schimb uor obiectivul i aps lin pe trgaci. 5ar carabina )$* cu lunet trase,
de-abia slt#nd puin n sus eava lung i perfect echilibrat.
)mith se ridic repede n picioare i travers ntr-o goan disperat micul spaiu liber dintre ambulan i
automobilul de teren cu traciune integral al lui &irov. 'n momentul acela, rsun nc o mpuctur.
)cp#nd neatins, el se arunc nainte, se rostogoli pe un umr i se ghemui n spatele botului tamponat al
NA
%ivei, in#nd pistolul cu ambele m#ini, n poziie de tragere, gata s riposteze de ndat ce ar fi aprut o int.
-+oarte acrobatic evoluie, doctore, i strig n glum &irov, r#n!ind. ,l i +iona $evin stteau ntini cu
faa-n !os pe pava!, la c#iva metri deprtare de )mith. 'i invidiez agilitatea !uvenil, mai adug &irov.
>on se strdui s r#n!easc i el drept rspuns, n timp ce n urechi i bubuiau btile propriei inimi.
4unetistul care i v#na era al dracului de priceput. "i destul de aproape ca s e7pedieze gloanele cu ma7im
precizie aproape oriunde dorea.
:aina se cltin deodat, lovit de nc un glon de O,NA mm care ptrunsese n compartimentul motorului,
ricoase n sus din blocul motor i ieise prin capota str#mbat. 5mediat dup aceea, lunetistul schimb din
nou inta i trase iar, de data asta lovind rezervorul de combustibil al %ivei. 0enzina ncepu s se scurg din
ce n ce mai repede n strad prin metalul gurit. /rmtorul glon lovi drept n tabloul de bord, sprg#nd
instrumentele indicatoare i sf#iind firele electrice.
)mith nelese brusc c pucaul se apucase s le distrug metodic maina F trg#nd pe r#nd n toate
sistemele i componentele-cheie.
-%emernicii ncearc s se asigure c nu vom mai putea s-o tergem de-aici, le spuse el cu ngri!orare
celorlali. %e blocheaz aici, ca s ne prind miliienii.
+iona ddu din cap i i muc uor buzele.
-.re cineva o alt idee genial-
-) plecm de-aici, zise simplu &irov. (hiar acum.
+iona l privi nencreztoare.
-"i cum propui s facem asta- ntreb ea. Peste un minut sau dou, strada asta va colci de miliieni.
:erg#nd pe !os, n-o s a!ungem prea departe. 5ar staia de metrou cea mai apropiat este la mai bine de un
kilometru.
-Propun s punem m#na pe o main, replic rusul, aproape ng#mfat. .rt peste umr cu degetul mare3
/it-te i tu8 .vem de unde alege.
)mith i +iona se ntoarser. <usul avea dreptate. (el puin ase maini rmseser mprtiate pe drum,
prsite de proprietarii lor speriai de mpucturi. (ele mai multe fuseser abandonate at#t de n grab, nc#t
mai aveau cheile n contact. 0a c#teva rmseser chiar i cu motoarele pornite.
>on ddu iute din cap.
-0un idee8 )e uit n urm, la &irov. 'ns vom avea nevoie de o diversiune. "i nc de una mare. .ltfel,
lunetistul o s ne doboare r#nd pe r#nd mai nainte de a apuca noi s parcurgem mcar zece metri.
'n clipa aceea, %iva se zgudui din nou, lovit de un alt glon n rezervorul de combustibil. 5zul de benzin
deveni i mai puternic. (ombustibilul scurs ieea acum de sub autovehicul, erpuind ncet prin zpada
murdar adunat n !urul roilor.
-, c#t se poate de adevrat, ncuviin &irov, dup care scoase tacticos din buzunar o cutie de chibrituri i i
dezgoli rapid dinii ntr-un r#n!et ca de animal de prad, continu#nd3 $ar, din fericire, mi!loacele pentru o
asemenea distracie ne sunt foarte la ndem#n.
)cpr un chibrit i aprinse cu el toat cutia, care deveni imediat o v#lvtaie. $up aceea, fr ezitare, fostul
nalt ofier +)0 zv#rli sub %iva cutia de chibrituri n flcri, direct n cea mai ntins balt de benzin.
+lcrile albe i strlucitoare se ridicar, aprinz#nd i benzina care se scurgea nc din rezervorul ciuruit de
gloane. 'n c#teva clipe, toat partea din spate a mainii fu nghiit de flcri.
$in locul n care se gsea n susul strzii, 0randt vzu flcrile ieind brusc de sub %iva, ntinz#ndu-se rapid
p#n ce ntregul vehicul deveni o uria tor. (olaci groi de fum negru ieeau acum din rugul aprins.
-0un treab, +adeev, i lud el lunetistul.
)mith i ceilali erau acum prini n curs. (u puin noroc, incendiul acela avea s-i goneasc de la adpost
drept n btaia putii lunetistului nerbdtor. $ac nu, atunci pierderea mainii cu care voiau s fug le rpise
oricum americanilor orice posibilitate de a scpa de miliia care se grbea s a!ung la faa locului.
$ar pe msur ce norul de fum se rsp#ndea tot mai repede, z#mbetul lui 0randt se estompa. (ldirile i
toate benzile de circulaie dindrtul mainii cuprinse de flcri dispreau nghiite de vlul de fum. *lul
creat de foc aciona ca un ecran, ascunz#ndu-i vederii pe fugari.
-. aprut de!a vreo int- l ntreb el pe lunetist.
-%ici una. +umul e prea gros, rspunse lunetistul ntins pe !os, dup care i lu privirea de la maina
incendiat i se uit n sus. (e ordonai-
0randt ascult sirenele care se auzeau din ce n ce mai aproape. )e ntunec la fa. <uii vor sosi dintr-o
clip-ntr-alta. 'n final, rcni3
-1 s-i lsm acum n seama miliiei i o s-i ridicm dup ce vor fi prini. )mith i prietenii lui nu vor
a!unge prea departe merg#nd pe !os.
)mith sttea culcat n spatele automobilului cuprins de flcri. .t#t de aproape de foc, simea fierbineala
arz#ndu-i faa. +umul infernal i nepa ochii. %u rsufla prea ad#nc, ncerc#nd s inhaleze c#t mai puin din
gazele iritante. *izibilitatea n !urul lor sczu la doar c#iva metri pe msur ce norul de fum se ngro pe
strad. 1mul se uit la &irov i la +iona. <usul ddu mulumit din cap.
-.cum putem pleca.
+r s mai zboveasc, se ntoarser i se ndeprtar iute. &irov i conduse la o mainu cu dou ui, un
prfuit :oskvici foarte deschis la culoare, care cunoscuse sigur la viaa lui i momente mai bune. :otorul
NB
uzat de mrimea unei maini de tuns iarba tuea i huruia, lsat inutil n funciune c#nd oferul o rupsese la
fug.
>ohn aprob n g#nd alegerea fcut de cellalt brbat. $intre toate automobilele abandonate pe strada aceea,
:oskviciul avea preul cel mai mic i coloritul cel mai puin vizibil. Pe strzile :oscovei umblau zeci de mii
de maini asemntoare. (hiar dac i zrea cineva lu#nd-o, miliia ar avea mult de furc p#n ce ar depista-o
printre toate celelalte.
+iona se urc pe locul ngust din spate, n timp ce )mith i &irov se aezar n fa, ultimul la volan. <usul
bg n mararier i ddu repede napoi, ntorc#nd cu greu volanul. :oskviciul descrise un arc de cerc i
sf#ri prin a a!unge cu faa n direcia din care venise.
&irov ndrept apoi mainua spre est cu vitez moderat, rm#n#nd intenionat sub limita ma7im permis.
-1leg, l avertiz pe neateptate +iona, aplec#ndu-se peste umrul rusului. .rt cu degetul ntins prin
parbrizul murdar. 4a orizont apruser lumini intermitente, albastre, care se apropiau cu mare vitez, venind
din fa ctre ei. %e ies n nt#mpinare.
Primele echipa!e de miliie se apropiau de locul unde avuseser loc mpucturile i accidentul reclamat.
&irov ddu linitit din cap.
-'i vd. ,l rsuci iar volanul i coti pe o strdu lateral mai ngust. :erse nc puin i trase apoi mainua
l#ng bordur, oprind-o chiar n dreptul ambasadei mongole. *izavi se nla o elegant vil dat#nd din
secolul al nousprezecelea, care gzduia actualmente ambasada 4ituaniei. +ostul ofier +)0 ntinse m#na i
stinse farurile, ls#nd motorul n funciune. )mith se ntoarse pe scaunul nghesuit i ntinse g#tul ca s poat
vedea prin luneta.
$up c#teva secunde, maina primului echipa! de miliie trecu fulgertor de strdua lor lateral, fr s
ncetineasc, grbindu-se ctre vest, spre strada Povarskaia. (elelalte maini ale miliiei i urmar e7emplul,
gonind una dup alta cu sirenele url#nd.
(ei trei rsuflar uurai. .poi, ncet, &irov ls m#na n !os, bg din nou n vitez i porni, ndrept#ndu-se
spre sud, din ce n ce mai ad#nc n cartierul .rbat.
-(are-i urmtoarea noastr micare- ntreb ncet )mith.
0rbatul mai n v#rst ddu din umeri.
-'n primul r#nd, vom cuta un loc n care s abandonm discret, dac este posibil, maina asta. .poi vom
gsi o locuin sigur pentru tine i pentru doamna $evin.
-"i dup aceea-
-$up aceea voi ncerca s m g#ndesc la o cale de a v scoate pe am#ndoi din <usia c#t mai cur#nd, zise
hotr#t &irov. $up ceea ce s-a nt#mplat n seara asta, &remlinul i va mobiliza tot aparatul de securitate ca
s pun m#na pe voi.
-%u plecm, 1leg, l contrazise ferm +iona $evin. 'n nici un caz acum.
-+iona8 protest &irov. %u fi naiv8 (e speri c ai mai putea face rm#n#nd n :oscova-
-'nc nu tiu, rspunse ea, ndrtnic. $ar tiu sigur c mai avem o treab aici. "i c#t vreme aa stau
lucrurile, n-am intenia s fug cu coada-ntre picioare.
+iona ridic pachetul de plastic ptat cu s#nge.
-%enorociii ia au ucis-o pe ,lena *edenskaia ca s o mpiedice s ne dea aceste fie medicale, nu-
.mbii brbai ddur ncet din cap.
-Pi atunci, continu ea cu nverunare, dup cum vd eu lucrurile, asta nseamn c noi doi, colonelul )mith
i cu mine, suntem obligai s ne dm toat silina s descifrm tainele pe care le conin.
P.<T,. . T<,5.
'erlin
0undeskriminalamt ?0&.@ F Poliia (riminal +ederal F era echivalentul german al 0iroului +ederal de
5nvestigaii din .merica. (a i n cazul +05-ului, cele c#teva mii de ofieri 0&. pentru aprarea legii i de
e7peri criminaliti 0&. asigurau asistena i coordonarea diverselor fore separate de poliie ale celor
aisprezece landuri care alctuiesc 2ermania. "i tot ca +05-ul, 0&. se ocupa cu anchetarea unei largi palete
de infraciuni de nalt nivel, printre care traficul internaional de arme i de droguri, splarea de bani i
terorismul.
.genia era n toiul unei reorganizri de mare anvergur. 2rosul personalului i al sediilor era n curs de
mutare treptat la 0erlin, cu previzibilul rezultat al unei anumite doze de haos i de confuzie pe msur ce
unitile 0&. se instalau n locaii noi.
$ivizia pentru )ecuritatea )tatului F nsrcinat cu investigarea infraciunilor politice de nalt nivel care
ameninau <epublica +ederal F nu fcea nici ea e7cepie de la regul. 1fierii i personalul ei funcionresc
din 0erlin ocupa acum o cldire cu cinci eta!e, situat n %ikolaiviertel F (artierul )f. %icolae, un adevrat
labirint de strzi aglomerate, alei, restaurante i mici muzee nirate de-a lungul malurilor de crmid ale
r#ului )pree. (ldirea n sine era o modern reconstrucie a unei structuri vechi de secole care i adpostise
odinioar pe negustorii i pe artizanii medievali.
'n holul cldirii, 1tto +romm edea n spatele unei lungi te!ghele, aran!#ndu-i pupitrul principal la nceputul
lungului i plictisitorului schimb de noapte. (sc, de!a plictisit de ziarul de scandal pe care i-l cumprase
pentru a avea cu ce i omor timpul. (a un t#nr de-abia ieit de pe bncile colii tehnice, se anga!ase la
0&. ca umil agent de paz n uniform, vis#nd ca ntr-o bun zi s fie promovat detectiv principal pe baza
unor reale merite personale. $ouzeci de ani dup aceea, se gsea nc n aceeai modest ultim poziie din
schem, dei acum cu un salariu substanial mrit i cu un concediu de odihn pltit, de ase sptm#ni pe
NJ
an.
4a un moment dat, ua e7terioar se deschise, ls#nd s ptrund un val de aer curat i rece.
)e uit pe deasupra ziarului pe care l citea. 1 t#nr nalt i cu picioare interminabile, cu prul castaniu-
rocat, tuns scurt dup ultima mod, aproape perie, nasul drept, brbia bine conturat i ochi strlucitori de
un albastru-nchis, travers holul, apropiindu-se de pupitru. $in mers, i descheie paltonul lung, dezvluind
o siluet supl, cu s#ni mici, dar fermi, care i accelerar pulsul lui 1tto.
1chii lui +romm sc#nteiar la vederea femeii at#t de atrgtoare, mai ales una fr verighet pe inelarul
st#ng. /ltima prieten cu care trise l dduse afar din apartamentul ei e7act cu ase luni n urm, iar acum
amicii lui de butur l ndemnau s Gporneasc din nou la v#ntoareH. +r s contientizeze ceea ce fcea,
brbatul se ndrept de spate i i netezi peste cap prul rebel, n curs de rrire accentuat.
-$a, domnioar- zise el politicos. * pot fi de folos cu ceva-
.runc#ndu-i un z#mbet rpitor, femeia i ntinse legitimaia 0&. i rspunse3
-)unt sigur c putei. : cheam *ogel. Petra *ogel. 4ucrez la $ivizia de Tehnologie a 5nformaiilor din
Siesbaden. .poi ridic pe te!ghea servieta de piele, o desfcu i i art o mulime de ($-<1:-uri, fiecare
ntr-un compartiment separat. : aflu acum aici pentru a instala noi programe, mai performante, pentru
reeaua local de calculatoare.
+romm se uit n sus la ea, incapabil s-i ascund consternarea.
-4a ora asta- $ar e noapte i aproape toat lumea de aici a plecat de!a acas.
-Pi tocmai asta este ideea, e7plic ea amabil, sur#z#nd n continuare. *edei, pentru a instala programele
noi, s-ar putea s fiu nevoit s opresc o or sau dou anumite pri din sistemul vostru. $ar n felul acesta
nimeni nu va fi deran!at i nu va mai pierde nimic din preiosul timp de lucru.
-.vei totui nevoie de o autorizaie special pentru aa ceva, murmur +romm, rsfoind repede prin h#rtiile
aezate teanc pe pupitru i uit#ndu-se apoi nedumerit la ea. %u gsesc nici o aprobare pentru aceast
mbuntire de softPare. %u scrie nimic n acest sens. 'n plus, domnul Zentner, specialistul nostru n 5T,
este plecat n concediu pentru urmtoarele trei sptm#ni, cred c pe undeva pe pla!ele din Thailanda.
-%orocul lui, zise femeia cu prul castaniu-rocat. :i-ar plcea i mie s pot pleca undeva pe nisip la soare.
1ft. /ite ce este, nu tiu de ce nu ai h#rtia cu pricina. (ineva, c#ndva, trebuie s fi ncurcat lucrurile.
Trebuia s primii nc de ieri, prin fa7, de la Siesbaden, toat documentaia.
+emeia se apuc s scotoceasc printr-unul dintre compartimentele servietei i scoase de acolo o foaie de
h#rtie mpturit. /ite, am aici copia mea. *ezi-
:uc#ndu-i nelinitit buza inferioar, agentul de paz se ridic de pe scaun. (iti repede copia pe care i-o
nm#nase ea. )cris pe o h#rtie cu antet oficial i semnat de nsui directorul $iviziei de Tehnologie a
5nformaiilor, adresa o mputernicea pe specialista n calculatoare Petra *ogel s instaleze un set de
programe mai performante la sediul 0&. din %ikolaiviertel.
4ui +romm i sticlir ochii c#nd descoperi o nepotrivire.
-.m gsit buba8 i spuse el tinerei, art#nd un numr de telefon nscris n partea de sus a documentului.
;#rtia a fost transmis n alt parte. %umrul nostru de fa7 de-aici se termin cu JNJN. 'ns biroul vostru din
Siesbaden a trimis documentul la acelai numr, doar cu terminaia JNJO. Qsta poate fi numrul de fa7 al
cine tie crei brutrii sau al cine tie crei florrii de pe-aici.
T#nra femeie se aplec s se uite i ea, apropiindu-i foarte mult faa de a lui. 0rbatul nghii n sec,
simind deodat c l sufoc gulerul cmii i cravata. .roma proaspt cu miros de flori a parfumului ei i
intr n nrile dilatate.
-$e necrezut, murmur ea. .u ncurcat-o ru. 5ar acum, biroul din Siesbaden este nchis p#n m#ine de
diminea. 1ft. "i eu ce s fac- ) m ntorc la hotel i s stau cu ochii pe perei, atept#nd ca secretara grea
de cap a directorului meu s fac bine i s repare pocinogul-
+romm ridic nea!utorat din umeri.
-'mi pare ru, spuse el. $ar nu vd ce altceva ai putea face.
<ocata suspin cu regret.
-(e pcat8 /or mbufnat, ncepu s-i str#ng servieta. *edei, doream s-mi termin toat treaba n seara
asta i s-mi rm#n ziua de m#ine liber, ca s pot vizita 0erlinul.
+romm socoti c s-ar fi putut s e7iste n vorbele ei o anume nuan subtil. ,l i drese glasul i o ntreb3
-.vei i nite prieteni de vizitat aici- )au poate nite rubedenii-
-4a drept vorbind, nu. 'l privi semnificativ pe sub genele lungi i pe !umtate cobor#te. )perasem s-mi
gsesc un nou prieten. Pe cineva care s cunoasc bine 0erlinul i care s m nsoeasc9 poate s m invite
chiar la cele mai deosebite discoteci. .poi oft din nou. $ar probabil c voi fi prins aici toat ziua,
strduindu-m s termin treaba nainte de plecarea trenului9
-%u, nu, domnioar, zise +romm cu vocea g#tuit de emoie. %u trebuie s se nt#mple aa ceva. 4u
scrisoarea ei de autorizare. /ite, e simplu3 fac nc o copie dup acest document, copie care o s rm#n la
noi. .poi vom pretinde c respectivul e7emplar a a!uns aici prin fa7, aa precum ar fi trebuit. 5ar dumneata
poi rezolva totul n seara asta, dup cum i-ai propus.
-.i putea s faci asta pentru mine- .dic s nc#lci astfel regulile de dragul meu- ntreb t#nra.
-1oo, da, bineneles, rosti +romm e7pansiv, umfl#ndu-se n pene. ,u sunt agentul principal de paz acum de
serviciu. .a c nu va fi nici o problem. .bsolut nici o problem.
-.r fi minunat, e7clam ea nc#ntat i z#mbindu-i brbatului direct, ntr-o manier care l fcu s-i simt
gura uscat.
NL
$ouzeci de minute mai t#rziu, a!ung#nd la eta!ul cinci al cldirii, pustie acum, femeia care se ddea drept
Petra *ogel sttea i se uita n urma lui +romm care tropia greoi n !os pe scara principal a cldirii i alerg
p#n la parter. $e ndat ce nu se mai afl n raza vizual a brbatului, ofierul (5. <andi <ussell str#mb
din nas dezgustat.
-(e noroc pe mine s dau peste un asemenea idiot, murmur ea.
.poi rsufl ad#nc, pregtindu-se mental pentru riscanta munc pe care o avea n fa. .cum, c i croise
de!a drum prin porile castelului, venise vremea s ia cu asalt i fortreaa interioar. 0g m#na n buzunarul
paltonului i scoase o pereche de mnui chirurgicale.
'i trase mnuile pe m#ini, dup care se ntoarse i intr n ncperea pe care i-o descuiase acelai sritor
1tto +romm. .vea la ea un set de peracle cu care ar fi rezolvat oricum problema, ns era bine c nu
avusese nevoie de ele. (hiar i cele mai sofisticate chei false lsau mici zg#rieturi n interiorul ncuietorilor,
zg#rieturi care puteau fi descoperite la o cercetare mai minuioas. )uccesul operaiunii depindea de talentul
ei de a intra i de a iei din cldirea din %ikolaiviertel fr a lsa nici o dovad care ar fi putut s trdeze
legtura ntre (5. i straniile aciuni de neneles ale falsei Petra *ogel.
<andi nchise bine ua dup ea i e7amin atent echipamentele din ncpere. Zumzind, clincnind i
pcnind ncetior, diverse aparate miniaturizate F servere sofisticate, o unitate central modular i mai
multe repartizoare F se nirau pe l#ng perei, interconectate printr-un labirint de cabluri. .sta era inima
reelei locale de calculatoare a $iviziei pentru )ecuritatea )tatului. +iecare staie de lucru, imprimant i
calculator personal din cldire avea legtur cu celelalte prin intermediul echipamentelor din aceast unic
ncpere. "i tot de aici porneau legturile de mare vitez i de nalt securitate care conectau fiecare birou cu
sistemele, bazele de date i arhivele computerului principal de la sediul 0&. din Siesbaden.
+emeia ddu din cap mulumit. ,ra e7act locul n care avea nevoie s fie. &arl Zentner, specialistul 5T al
diviziei, fiind nc plecat n lunga lui vacan n Thailanda, era puin probabil ca oricine altcineva de-aici, din
0erlin, s-i piard prea mult vreme cercet#nd interiorul reelei de calculatoare de ntreinerea creia
rspundea Zentner. 5ar p#n una-alta, datorit legitimaiei sale false, a ordinului de serviciu inventat i a
superinfatuatului ego al lui +romm, ea avea acum cale liber s ncerce s cerceteze ad#nc, pe cont propriu.
<andi se uit la ceas. 'n cazul cel mai fericit, avea s dispun de un interval de timp de circa o or p#n ce
chelbosul agent de paz de la 0&. i-ar lua urmtoarea pauz de cafea i ar urca tropind scrile ca s o
deran!eze. *enise vremea s treac la treab. )e apropie repede de o staie de lucru dintr-un col al camerei.
(#teva iruri de manuale de softPare i hardPare ndelung studiate, pline de nsemnri pe nite bileele
galbene lipite pe ele indicau c acesta trebuia s fie locul n care i petrecea Zentner cea mai mare parte din
timp. <andi trase cel mai apropiat scaun rotativ, se aez n faa staiei de lucru i deschise servieta.
Pe trei dintre cele ase ($-<1:-uri erau stocate variante standard ale acelorai programe de acces,
management al informaiilor i regsire a datelor pe care le folosea i 0&.. .lte dou discuri erau goale. .l
aselea disc ns coninea ntr-adevr ceva cu totul deosebit, un e7trem de avansat softPare de nalt
specializare, pregtit de ctre 0iroul de (ercetare i $ezvoltare al (5..
+redon#nd uurel o melodie, <andi aps tasta GspaceH, sco#nd din regimul de adormire ecranul plat al
monitorului. .pru o pagin cu emblema 0&. F un stilizat vultur heraldic german cu aripile ntinse F pagin
care i ura bun venit n reeaua local de calculatoare a $iviziei pentru )ecuritatea )tatului. 5ntroduse apoi n
locaul potrivit ($-<1:-ul special. (omputerul se t#ngui n surdin, transfer#nd rapid o copie dup
informaiile de pe ($ n propria lui memorie permanent. 5maginea iniial dispru de pe ecran.
Timp de aproape un minut, <andE i inu respiraia, atept#nd. 0rusc, pe ecranul gol apru un mesa!3
$,)(Q<(.<, (1:P4,TQ. )5)T,:/4 ,)T, P<,2QT5T.
:uchii umerilor i se ncordar. :i!i ochii. .cum urma s afle dac programatorii .geniei care
concepuser acest softPare meritau mai mult dec#t modestele lor salarii i pensii din partea guvernului. 'n
caz contrar, ceea ce se pregtea ea s fac avea s declaneze semnale computerizate de alarm la nalt nivel,
de la 0erlin la Siesbaden i napoi.
'ncrunt#ndu-se pe msur ce se concentra, <andi se aplec n fa i tast cu gri! o comand proprie3
.(T5*.<, >.%/).
>.%/), codificat dup numele zeului roman al porilor, al uilor i al nceputurilor, era un program
ultrasecret conceput de e7perii tehnici ai (5. pentru a evita sau a trece peste sistemele de protecie i de
alarmare ale unei reele-int de calculatoare. 1dat aceste sisteme de aprare contra intruilor depite,
programul era destinat identificrii, descoperirii i decriptrii tuturor identitilor i parolelor stocate n
sistem. .poi, ngduindu-i ei s se dea drept orice utilizator din personalul 0&. F de la cel mai umil
funcionar i p#n la nsui directorul ageniei F softPareul >.%/) trebuia s-i permit lui <andi s ptrund
n orice program i fiier din cea mai secret arhiv a 0&..
.sta cel puin teoretic.
'ns din c#te tia ea, acesta era primul test operaional al programului. 5ar dac ar e7ista un virus n codul
>.%/), <andi <ussell tia c ar risca e7trem de mult la descoperirea acestuia.
1 perioad pe care o aprecie ca interminabil, echipamentul nu pru dec#t s pcne i s iuie ncet ca
pentru sine. >.%/) era n plin desfurare prin ntregul sistem informatic al 0&., scormonind mai nt#i
prin ervetele i prin staiile de lucru din cldirea asta, ntinz#ndu-se apoi n toate celelalte din 0erlin, p#n la
0onn i p#n la sediul din Siesbaden.
<andi se strduia din rsputeri s reziste tentaiei de a se ridica i a se f##i de colo-colo, pentru a-i mai
NN
dega!a din energia ei nervoas pe care o simea cresc#nd. $ei n situaia asta tia c trebuie s se bazeze pe
competena tehnicienilor din (5., nu-i prea plcea s depind de alii. $intotdeauna inuse s-i controleze
destinul, o trstur de caracter pe care nu reuea s i-o mascheze. .stfel c n fia ei de cadre de la .genie
e7istau c#teva rapoarte din care reieea o e7plicabil ngri!orare birocratic at#t pentru tendinele de
comportament autoritar ale unui Glup singuraticH, c#t i pentru dispoziia ei de a nclca regulamentele ori de
c#te ori socotea c era necesar.
'n momentul acela pe ecran apru o nou caset cu urmtorul te7t3 P,%,T<.<,. )5)T,:/4/5 $,
),(/<5T.T, <,.45Z.TQ. T1.T, +5"5,<,4, .((,)5054,. %5(5 /% )5)T,: $, .4.<:Q
$,T,(T.T.
<andi se rezem de sptarul scaunului, rsufl#nd uurat i simind c i se rela7eaz ceafa i umerii. 5ntrase
fr probleme n sistemul 0&.. .poi se aplec din nou, preocupat de urmtoarea etap a operaiunii.
$egetele ei alergar pe tastatur, trimi#nd turntoarele comenzi ctre >.%/). (eru programului s adune
toate rapoartele, dosarele i ntreaga coresponden n care era menionat numele lui Sulf <enke.
"i se vzu iar nevoit s-l atepte pe >.%/) s efectueze magia lui neagr, rspunz#nd parolelor cerute la
fiecare nivel de secretizare i trec#nd apoi prin sute de mii de fiiere arhivate, unele dintre ele fiind
e7emplare digitizate ale unor documente dat#nd p#n la treizeci de ani n urm. Pe ecran apreau rezumate
de c#te un r#nd ale documentelor n spe, derul#ndu-se ntr-un ritm din ce n ce mai rapid. (ele mai multe
aparineau chiar 0&., altele preau ns nite documente guvernamentale est-germane clasificate, obinute
dup reunificarea celor dou 2ermanii.
<andi atept s se termine enorma list, dup care tast o nou comand3 (1P5,<, 5%T,2<.4Q P, ($.
(ontrolat de cerinele pretinse de >.%/), sistemul informatic al 0&. se conforma, copiind asculttor toate
fiierele solicitate referitoare la <enke, respectiv pe cele dou ($-<1:-uri goale pe care ea le introduse pe
r#nd. $up efectuarea operaiunii, <andi mai ddu o ultim comand F tergerea din sistem a programului
intrus al (5., elimin#nd astfel orice urm a operaiunilor pe care le efectuase ea.
$e cum apru din nou pe monitorul lui Zentner imaginea iniial a emblemei 0&., femeia se ridic, v#r
($-urile n serviet i iei. Prsind cldirea, putu s mearg la o cas conspirativ deinut de agenie
pentru a scpa de deghizare. .stfel, e7perta n computere i n acelai timp v#ntoarea de brbai Petra *ogel
avea s dispar pentru totdeauna, spre profunda dezamgire a nefericitului 1tto +romm.
5ar <andi avea s duc discurile la sediul (5. din 0erlin, acolo unde analitii de contraspiona! vor ncepe s
caute diverse anomalii sau alte indicii prin care s-ar putea e7plica misterioasa capacitate a lui Sulf <enke de
a se sustrage arestrii de ctre autoritile germane.
1 or mai t#rziu, o mic subrutin ascuns ad#nc ntre programele care supravegheau funcionarea
sistemelor de calculatoare ale 0&. ncepu obinuita scanare zilnic prin anumite fiiere ane7e, ncerc#nd s
descopere orice urm a unui eventual acces forat sau neautorizat n sistemul informatic. .proape imediat,
respectiva scanare detect nite anomalii semnificative i ncepu s le nregistreze. $atele culese cu aceast
ocazie activar apoi i nite seciuni nc neutilizate de program ale subrutinei cu pricina, declan#nd o
alarm de urgen, conectat prin e-mail la un calculator personal din afara reelei oficiale a 0&..
$e acolo, mesa!ul ncriptat fu rapid direcionat spre est i trecu printr-o ntreag succesiune de servere ale
5nternetului, p#n ce a!unse la destinaia final F birourile din :oscova ale 2rupului 0randt.
2erhard 4ange parcurse ntr-o tcere ngri!orat raportul autogenerat. )tr#nse din buzele lui subiri,
g#ndindu-se la implicaiile presupuse de informaiile cuprinse n mesa!. )osit imediat dup totalul eec al
capturrii lui )mith i a +ionei $evin, aceast complicaie suplimentar era profund suprtoare.
+ostul ofier )tasi ridic imediat receptorul i form numrul direct al celularului lui 0randt.
-$a- rcni 0randt, rspunz#nd nc de la primul apel. (e s-a mai nt#mplat acum-
-(ineva i bag nasul prin fiierele referitoare la <enke, l anun abia auzit 4ange.
-(ine anume-
4ange oft.
-Tocmai asta este partea dificil. Potrivit subrutinei F santinel pe care am strecurat-o n sistemul de
calculatoare al 0&., mai multe sute de fiiere diferite referitoare la domnul profesor <enke au fost recent
accesate de ctre mai bine de douzeci de utilizatori distinci, printre care chiar i directorul nsui, totul
petrec#ndu-se n acelai interval de zece minute. 0a mai mult, toate aceste solicitri de fiiere au fost fcute
de la una i aceeai staie de lucru, anume de la cea repartizat administratorului de sistem pentru reeaua
local de calculatoare din 0erlin.
(#teva clipe, pe linia telefonic se aternu tcerea. .poi 0randt m#r#i3
-%u e cu putin aa ceva.
-%ici mie nu-mi vine s cred, zise ncet 4ange.
-"i crezi c aici este m#na americanilor, spuse 0randt.
-Pare rspunsul cel mai plauzibil, ncuviin 4ange. (u siguran c at#t (5., c#t i .genia pentru )igurana
%aional dispun de mi!loacele tehnologice pentru a desfura o ptrundere de o at#t de mare amploare n
arhivele 0&..
-5ar americanii au i motivaia, i ddu seama 0randt, vorbind rar i fr tragere de inim.
4ange ddu din cap.
-$a. 5ar dac aa se prezint situaia, ar trebui s admitem probabilitatea ca sistemul nostru de securitate
NO
pentru ;D$<. s fi fost compromis ntr-o proporie mult mai mare dec#t am presupus noi iniial.
-.a s-ar prea, zise 0randt printre dini. .tunci nu putem dec#t s sperm c aceast informaie de ultim
or nu va a!unge i la urechile ruilor.
'n continuare, 4ange i alese cu mult gri! vorbele.
-'n cazul n care americanii investigheaz cu adevrat trecutul lui <enke, ei ar putea ncepe s depisteze
sursele noastre de informaii i oamenii pe care i-am infiltrat n guvernul german9
-)unt foarte contient de tot ce ar putea s afle americanii, l ntrerupse 0randt. .scult-m cu atenie,
2erhard. *reau s organizezi o echip de urmrire i nimicire i s zbori cu ea la 0erlin. (hiar din seara asta
dac este posibil.
-"i care sunt ordinele-
-Tu i cu oamenii ti vei descoperi i vei bloca aceast nou bre din sistemul nostru de securitate, i
rspunse glacial 0randt. (u orice pre.
-ashington, ./ C/
.mplasat n Piaa 4afaEette, vizavi de (asa .lb, hotelul ;aE-.dams era un nsemnat punct de reper n
Sashington. $e aproape optzeci de ani, cltori i importani oameni americani de toate felurile F printre
care politicieni influeni, funcionari federali, nali membri ai personalului de la (asa .lb, vestii actori i
bogai directori de mari corporaii F au fost atrai de camerele frumos decorate i de holurile splendide.
Principalul restaurant al hotelului, )alonul 4afaEette, era faimos pentru buctria lui, premiat n repetate
r#nduri, ca i pentru impresionanta list de vinuri. $e aproape un an de zile devenise i refugiul preferat al
unui grup de personaliti marcante de la (asa .lb, din )enat i din comitetele forelor armate. 1 dat pe
sptm#n, acest grup se ntrunea n )alonul 4afaEette la un Gpr#nz de lucruH cu diveri analiti i consilieri
de rang nalt de la Pentagon, (5. i :inisterul de ,7terne. .ceste nt#lniri regulate erau con siderate ocazii
de a face schimb de informaii, de a comenta diversele dispute politice i de a ndulci anumite divergene i
conflicte dintre diferiii politicieni, de o manier mai amical i mai colegial de abordare, cu totul altfel
dec#t atitudinea politic obinuit de pe (olina (apitoliului.
'n imaculata buctrie a restaurantului, unul dintre cei mai noi buctari secunzi ai )alonului 4afaEette, un
imigrant rom#n, pe nume $rago 0rtianu, lucra ndem#natic, combin#nd rapid, ntr-un castron larg, puin
ad#nc, mazre, sparanghel i psti de fasole verde, cu c#teva linguri de arpagic proaspt tocat mrunt i
tarhon. ,ra pe punctul de a termina salata special comandat de unul dintre cei mai bine apreciai e7peri n
politica internaional a <usiei de la :inisterul .facerilor ,7terne.
0rtianu ndrzni s arunce o privire precaut peste umr. (eilali brbai i celelalte femei n alb din
buctrie aveau toi treab s pregteasc alte feluri de m#ncare pentru cei care luau masa de pr#nz acolo n
ziua aceea lucrtoare. %imeni nu era atent la ceea ce fcea el. ,ra ocazia de care avea nevoie.
(u gura uscat acum, scundul i ndesatul brbat bg m#na dreapt n buzunarul de la or i scoase o
sticlu transparent. (u o micare iute i hotr#t, o desfcu i turn lichidul limpede i incolor n salata pe
care o preparase. .poi stropi uor coninutul cu puin sos din ulei proaspt de nuci i amestec ingredientele
pentru a se combina toate aromele, dup care sun dintr-un clopoel.
1 chelneri se ivi imediat.
-$a, efule-
-)alata de primvar pentru :asa (inci, zise linitit 0rtianu.
+r ezitare, femeia puse pe tava de argint castronul cu salata i iei prin uile batante, naint#nd n eleganta
sufragerie. .!utorul de buctar nscut n <om#nia rsufl uurat c#nd chelneria dispru. (#tigase nc
douzeci de mii de dolari neimpozabili, sum care avea s-i ntregeasc frumuel contul de la banca din
Panama de ndat ce i va raporta celui care i ddea ordine i acest cel mai recent succes al su. 'ntre timp,
nc o doz mortal de ;D$<. se ndrepta spre proiectata victim.
Moscova
(analul *odootvnodni fcea un cot larg, descriind un uria arc de cerc dinspre est spre vest, la apro7imativ
un kilometru sud de &remlin, nainte de a se rent#lni cu r#ul :oscova. (analul constituia i grania de nord
a cartierului Zamoskvorecie, locul unde i gsise adpost o populaie de strini, din ce n ce mai muli,
dintre care ma!oritatea erau oameni de afaceri europeni i americani cu familiile lor. $e-a lungul malului
dinspre sud al canalului ngheat se nla un lung ir de cldiri de un galben splcit, cu c#te trei i patru
eta!e fiecare. (onstruite iniial ca nite lu7oase i spaioase locuine urbane, fuseser de!a de mult mprite
n apartamente mai mici.
'n camera de zi a unuia dintre aceste apartamente, locotenent-colonelul >onathan )mith se retrase puin de la
fereastr. ,ra foarte t#rziu, aproape de miezul nopii i afar strzile ntunecate erau aproape complet pustii.
1 main alb-albastr de miliie trecuse ncet, dup care cotise la st#nga pe un pod care ducea n final drept
la &remlin. 4uminile roii din spate se pierdur n bezna ad#nc a iernii. 0rbatul ls draperiile groase s
cad n urma lui, se uit cu mare atenie la &irov i l ntreb3
-,ti convins c locul acesta e sigur-
<usul ridic din umeri.
-.bsolut sigur- %u. %u-i pot garanta aa ceva. $ar incontestabil este cel mai sigur adpost pe care l-am
putut gsi eu ntr-un timp at#t de scurt. 1mul z#mbi i continu3 Proprietarul apartamentului este un vechi
prieten de-al meu, care mi este profund ndatorat F care mi datoreaz, printre altele, libertatea i chiar viaa.
NM
5ar cel mai bun lucru este c toi ceilali chiriai ai amicului meu sunt conductori de corporaii n trecere
prin :oscova, pentru misiuni de scurt durat, aa c cel puin tu i cu +iona nu vei fi altfel dec#t restul
locatarilor.
)mith ddu din cap. &irov avea dreptate. 'ntr-un ora at#t de aglomerat ca :oscova, vecinii care vedeau
ceva sau pe cineva ieit din nota obinuit deveneau lesne suspicioi i era foarte probabil ca ei s raporteze
autoritilor apariia unor strini. $ar dac toi ceilali locatari erau i ei tot nite nou-venii, atunci era mult
mai puin probabil ca el i +iona s atrag atenia.
-"i c#t timp putem rm#ne aici fr s provocm prea mult deran! nici pentru tine, nici pentru prietenul tu,
proprietarul cldirii-
-$ou sau trei zile sigur, i rspunse rusul. Poate chiar i mai mult. $up aceea ns, s-ar putea s fie mai
nelept s v mut ntr-o alt cas i mai sigur F posibil una situat n afara oraului.
-$ar tu cum te vei descurca- l ntreb +iona.
Palid i tras la fa dup s#ngeroasa ncierare din ambulan, aceasta edea pe o canapea, uit#ndu-se
ndeaproape la cei doi brbai. 'nsemnrile ,lenei *edenskaia erau mprtiate n faa +ionei, pe o msu
pentru cafea, mpreun cu un blocnotes n care ea i )mith schiaser traduceri brute ale obscurei
terminologii medicale din !argonul folosit de savanta rusoaic. 'ntrerupseser treaba n momentul n care
rusul se ntorsese din scurta lui plimbare dup ceva alimente, dup alte c#teva diverse produse, printre care
unele de igien. %oi obiecte de mbrcminte mai aveau de ateptat p#n a doua zi diminea.
-(ine, eu- ddu &irov din cap. $ar pe mine nu m amenin nici un pericol imediat. )unt c#t se poate de
sigur c oamenii care v hituiau pe tine i pe >on n-au apucat s se uite cu luare-aminte la mutra mea. 1chii
lui erau triti. 1ricum, nu cei care mai sunt nc n via.
-'ns ce zici despre maina pe care ai abandonat-o la locul accidentului- %u s-ar putea s te depisteze pe
calea asta-
-%u, rspunse ncreztor &irov. .m cumprat %iva cu bani-ghea printr-un ntreg ir de intermediari,
nregistrarea oficial a mainii nu va putea conduce n nici un caz la mine.
-:ai este o problem, interveni i )mith.
&irov ridic dintr-o spr#ncean.
-1h-
-Tu i cu mine am lucrat c#ndva mpreun, at#t aici, c#t i la Sashington, n timpul crizei din cazul
(assandra, acela cu vrsatul de v#nt, i reaminti >on. 5ar aceti indivizi, oricine ar fi ei, tiu cum m cheam
i cunosc cel puin o parte din activitatea mea. )-ar putea ca ei s nceap s pun unele ntrebri periculoase
despre 1leg &irov, fost general n )erviciul +ederal de )ecuritate.
-.sta-i foarte improbabil, rspunse simplu rusul. $inii i se dezgolir ntr-un scurt r#n!et. *ezi tu, mai nainte
ca eu s fi prsit +)0-ul, am avut gri! ca anumite fiiere ultrasecrete s fie9 terse. Te pot asigura c nici
o persoan care ar scotoci prin fiierele rmase la sediul din 4ubianka nu va gsi mcar o singur informaie
care s m poat lega, n vreun fel, de notoriul colonel >onathan )mith. <idic din nou din umeri. $ac-i
mai aduci aminte, chiar i atunci, amnuntele asocierii noastre temporare nu erau cunoscute dec#t de foarte
puini oameni.
.mintindu-i de acel detaliu, )mith ddu din cap.
$eodat e7trem de obosit, >on travers ncperea i se prvli greoi ntr-un fotoliu vechi i uzat din faa
+ionei. ,7cesul de adrenalin din timpul fugii lor se risipise de!a, ls#ndu-l ostenit i slbit. ,ra acum o
adevrat binefacere s nu mai stea n picioare chiar i numai c#teva clipe. .poi el se uit iar la cellalt.
-,-n regul, m-am lmurit acum, situaia ta este c#t se poate de sigur. ,ste o uurare i nc una enorm.
'ns mi-ar plcea s cunosc e7act ce rol !oci tu n balamucul sta. <#n!i e7tenuat. "i nu c m-a pl#nge de
ceva, i dai seama F nu dup ce ne-ai salvat am#ndurora vieile. $oar c a fi oarecum curios s aflu cum de
s-a nt#mplat s apari chiar la momentul oportun i narmat adecvat i la volanul unei maini neidentificabile.
-:-a rugat +iona s-i asigur o discret supraveghere de la distan n timpul ntrevederii voastre cu dr.
*edenskaia, spuse ncet rusul. 5ar eu am fost bucuros s-i fac pe plac.
-1leg conduce o firm particular de consultan n domeniul securitii, firm care n cea mai mare parte
sftuiete diversele companii interesate s afle cum s procedeze pentru a face diferite afaceri aici, la
:oscova, e7plic +iona $evin. Pentru prima oar de la GaventuraH lor, n ochii ei mari licri o veselie
moderat. 'ns el are o gam destul de e7tins de clieni.
-Printre care i misteriosul vostru domn &lein, interveni linitit &irov. 'i arunc lui >on un z#mbet larg,
adug#nd3 .a c, suntem iar colegi.
'ncet, )mith ddu din cap pe msur ce n mintea lui lucrurile ncepeau s se aeze. 1fierul rus pensionar
constituia unul dintre atuurile +ionei $evin la :oscova, un membru ales cu gri! de grupul ei (overt-1ne.
Pensionat, ori ba, puteai pune pariu c rusul mai avea nc prieteni demni de ncredere la toate nivelurile
guvernului rus. %u era de mirare c ea fusese at#t de ncreztoare n faptul c putea verifica at#t de repede
lista lui de surse poteniale. "i nici c fusese at#t de sigur c dosarul ,lenei *edenskaia de la +)0 fusese
curat de orice informaie duntoare. 1are c#t de multe alte dosare mai cosmetizase &irov nainte de a se
lsa trecut pe linie moart de regimul $udarev-
>on l cercet n tcere, c#teva momente, pe cellalt, ntreb#ndu-se cum de acceptase el s lucreze pentru o
organizaie american de spiona! dup ce servise o via ntreag ca fidel nalt ofier n armata i n serviciile
de securitate ale <usiei. (azurile de dubl loialitate se terminaser ru mult prea adesea. 0rbaii, chiar cei
mai buni, clacaser de multe ori sub tensiunea alegerii ntre nite idealuri abstracte i mai str#nsele legturi
NC
de s#nge i de naionalitate. +r s se g#ndeasc cum puteau sima vorbele sale, i e7prim g#ndurile i cu
voce tare.
-'nc sunt un patriot rus, doctore, rspunse &irov, cu ma7ilarele vizibil ncletate. $ar nu sunt un patriot orb
sau care nu g#ndete. $udarev i susintorii si duc patria napoi n ntuneric, urm#nd o cale veche i
tiranic, ceea ce nu ne va duce dec#t spre dezastru. .a c at#ta vreme c#t acest lucru nu se va schimba i
at#ta vreme c#t nu sunt afectate adevratele interese ale rii mele, nu vd nimic ru n a face tot ce pot
pentru a te a!uta n aceast chestiune. )e uit fi7 la american, iar c#nd vorbi din nou, n glasul su era o
evident nflcrare. 'n trecut, noi doi am luptat umr la umr i ne-am vrsat mpreun s#ngele, >on. 5ar
acum i cer s-mi acorzi nc o dat ncrederea. .r fi prea mult s m atept la asta dup c#t am riscat de!a
pentru tine F ca i pentru doamna $evin-
-%u, nici vorb, recunoscu )mith, d#ndu-i brusc seama c ntinsese prea mult coarda. )e ridic, aa ca s-l
poat privi pe &irov drept n ochi i i spuse ncet3 'mi pare ru, 1leg, te rog s m ieri. .poi i ntinse m#na.
.m greit ndoindu-m de onoarea sau de cinstea ta.
-"i eu, dac a fi fost n locul tu, mi-a fi pus aceeai ntrebare, inu rusul s-l asigure. )uspiciunea i
ndoiala sunt prime!dii inerente n !ocul pe care l !ucm noi F !ocul de-a spionii.
)t#n!enii, cei doi brbai i str#nser ndelung m#inile.
-.cum, c tu i 1leg ai hotr#t c suntei am#ndoi loiali, nobili, demni de ncredere i pilde vii pentru toate
celelalte virtui e7istente pe lume, nu crezi c ai putea continua s m a!ui la descifrarea nsemnrilor ,lenei
*edenskaia- l ntreb +iona pe )mith, incapabil s-i reprime un mic z#mbet. .rt apoi spre h#rtiile
mprtiate pe msua de cafea. "tiu foarte bine limba rus, ns cunotinele mele n materie de temeni
medicali de nalt tehnologie sunt aproape nule. .a c, dac nu-mi vei e7plica semnificaia tuturor acestor
e7presii, nu voi putea a!unge prea departe cu traducerea acestui material ntr-o englez inteligibil.
$rept rspuns, )mith r#n!i !alnic, recunosc#nd c avea dreptate s se pl#ng. /or mbu!orat de !en, se
spri!ini de sptarul fotoliului i trecu la urmtorul set de notie.
-(#nd eti gata, putem ncepe, doamn $evin, spuse brbatul. (reierul meu este la dispoziia dumitale.
.bia stp#nindu-i un chicotit, &irov se duse n buctrioara apartamentului pentru a aran!a proviziile
cumprate. *#r apoi capul napoi n camera de zi, doar at#t c#t s ntrebe dac vrea cineva s le fac un ceai,
ca s-i in tre!i. .m#ndoi se declarar de acord. (#nd fu gata ceaiul, el li se altur i mpreun se aplecar
asupra coloanelor de caractere chirilice, strduindu-se s neleag diversele abrevieri i scurtele note de
m#n pe care le utilizaser *edenskaia i ceilali doctori din echipa ei.
Plicticoasa i dureros de dificila munc dur ore ntregi, p#n spre ivirea zorilor. $ei greu de citit i uneori
chiar ncriptate, nsemnrile ,lenei *edenskaia erau remarcabil de minuioase. +emeia listase orice detaliu
imaginabil n legtur cu cele patru prime victime F numele, v#rsta, se7ul, statutul socio-economic i
caracteristicile lor psihice i mentale semnificative. .dugase observaii detaliate asupra evoluiei
misterioasei boli la fiecare persoan n parte, ncep#nd din primul moment n care fuseser aduse victimele la
spital i p#n n clipa n care muriser. )e aflau acolo toate rezultatele analizelor i toate rapoartele de
autopsiere, cu toate datele relevante fr#miate i studiate n zeci de feluri diferite.
'n final, )mith se ls pe spate n fotoliu i oft descura!at. 1chii lui nroii l usturau de parc i i-ar fi
frecat cu mirghel, iar ceafa i umerii erau at#t de nepenii, nc#t l dureau la cea mai mic micare.
-(e prere ai- l ntreb ncet +iona.
-( nu suntem c#tui de puin mai aproape de rezolvarea acestei enigme dec#t eram atunci c#nd ne-am
apucat de lucru, declar el sincer. .dnotrile astea confirm tot ce mi-a povestit Petrenko nainte s moar.
*ictimele nu se cunoteau ntre ele. 4ocuiau n cartiere diferite din :oscova sau de la periferie. %u aveau
nici prieteni, ori cunotine comune. 4a naiba8 )e pare c nu aveau nici acelai fel de via sau de e7perien
profesional. %u se afl nici cel mai mic indiciu n legtur cu cel mai obinuit agent patogen care ar putea fi
responsabil pentru declanarea acestei boli.
-.gent patogen-
-/n agent patogen este reprezentat de orice persoan, animal sau microorganism care poate transmite o
anumit boal, e7plic )mith.
&irov se uit la el cu atenie.
-"i crezi c asta este relevant-
)mith ddu din cap.
-)-ar putea s fie e7trem de relevant, dat fiind c de aici putem nelege c boala nu-i are originea n natur.
(eea ce nseamn c orice a provocat moartea acestor oameni ar putea fi ceva obinut ntr-un laborator, fie
accidental, fie intenionat9
0rbatul tcu brusc, ng#ndurat.
-(e-i, colonele- ntreb +iona.
-:i-a trecut prin minte ceva ngrozitor, zise ncet )mith, dup care se ncrunt. %u se putea ca cele patru
victime s fie mai diferite dec#t oricare ali patru oameni, nu credei- (eilali doi ncuviinar i ei uluii,
d#nd din cap. , ca i cum ar fi fost alese dinadins pentru a fi supuse unui e7periment, adic pentru testarea
aciunii unui organism sau unui procedeu letal pe fiine umane diferite ca v#rst, se7 i metabolism.
-Qsta este ntr-adevr un g#nd ngrozitor, spuse +iona, ridic#nd din spr#ncene. Te g#ndeti la zvonul acela
despre care ne-a vorbit *edenskaia referitor la savantul est-german-
-$a, rspunse )mith. 'n cazul n care Sulf <enke ar mai fi nc n via, maladia asta ar fi e7act genul de
arm biologic sinistr pe care i-ar fi plcut ticlosului s o pun n aplicare. /merii lui >on se ncovoiar.
OR
(ontinu3 (u toate astea, mare lucru n-am descoperit nc. Tot n-am izbutit s descifrez notiele astea.
1ricum, ele nu conin nici o informaie cu privire la proveniena bolii, cum ucide victimele i nici mcar cum
se transmite.
-(eea ce ne aduce n faa unui parado7 tulburtor, ncerc s e7plice &irov. 1chii lui deveniser ca de
ghea. $ac aceste notie nu folosesc la nimic, la ce bun au trebuit s moar at#ia oameni doar ca s te
mpiedice pe tine s le cercetezi-
15 februarie
'erlin
4a optsprezece kilometri sud de centrul oraului, .eroportul 5nternaional 0randenburg din 0erlin era nc
nvluit n prima cea a dimineii, c#nd un mic avion particular cu reacie ateriz pe Pista $ouzeci-(inci-<.
:otoarele gemene ale aparatului vuiau nc asurzitor n vreme ce aeronava decelera lin, rul#nd ntre dou
iruri de lumini verzi i roii care mrgineau lunga panglic de beton. 4a !umtatea drumului p#n la
cldirile puternic luminate ale terminalului, avionul prsi pista de aterizare, fiind condus ctre o platform
de descrcat mrfuri din apropierea unui uria hangar de ntreinere al companiei 4ufthansa, apoi se opri.
'n apropiere se afla un sedan 0:S negru, parcat pe pista umed i strlucitoare.
$in avion debarcar patru brbai supli i atleticiX n paltoane groase i cu cciuli de blan i se ndreptar
iute spre automobilul care i atepta. +iecare ducea c#te o geant uoar de voia!, dar nici un baga!. 1chii lor
reci i hotr#i se roteau ntruna n toate direciile, verific#nd neobosit mpre!urimile, pentru a descoperi
poteniale ameninri sau alte semne de ngri!orare.
/n al cincilea brbat, de data asta mai scund, mai ndesat i ceva mai n v#rst dec#t ceilali, le iei n
nt#mpinare din 0:S. $du scurt din cap, cu o politee sobr i reinut, n direcia efului din grupul celor
patru.
-+ii binevenit n 2ermania, domnul meu. (um mai e pe la :oscova zilele astea-
-+rig i ntuneric, rspunse sec 2erhard 4ange. (a i aici. ,l se uit n !os la brbatul mai n v#rst. )unt
ndeplinite formalitile vamale i de imigrare-
-Totul este rezolvat. .utoritile nu ne vor face nici o dificultate, inu s-l asigure cellalt brbat.
-,7celent. +ostul ofier )tasi ddu satisfcut din cap. $ar ce se aude cu echipamentul special de care vom
avea nevoie- 'l ai-
-,ste n portbaga!ul mainii, rspunse brbatul ndesat.
-.rat-mi-l8
0rbatul mai n v#rst i conduse pe 4ange i pe ceilali trei membri ai grupului n spatele 0:S-ului.
$escuie cu un gest larg ncptorul portbaga!, apoi se ddu la o parte, permi#ndu-le celorlali s e7amineze
coninutul celor cinci ldie metalice aflate acolo.
4ange trecu n revist cu un z#mbet sinistru mortala cantitate de arme din patru ldie3 puti-mitralier
;eckler U &och, pistoale ;U& i Salther, muniie de rezerv din belug, pachete de e7ploziv plastic,
detonatoare i dispozitive de temporizare i sincronizare. . cincea ldi coninea veste antiglon, sisteme de
comunicaii, combinezoane negre, haine de atac i berete de un verde nchis, foarte asemntoare celor
purtate de detaamentele germane de elit 2)2-C, de lupt antitero. ,vident, 0randt nu voia s rite nimic.
,chipa lui de urmrire i nimicire avea s fie dotat pentru aproape orice eventualitate imaginabil.
-.vei de!a i o int- ntreb curios brbatul ndesat.
4ange str#nse din buzele lui subiri.
-'nc nu. 'ncrunt#ndu-se, nchise capota portbaga!ului i fcu un pas napoi. 'ns atept s primim c#t de
cur#nd de la :oscova urmtorul set de ordine, adug el.
%n apropierea frontierei dintre "a+ahstan 6i Rusia
4a nord de r#ul $erkul se nla un ir de coline !oase i sterpe. (#teva p#lcuri rzlee de arbori pipernicii
ncoronau nlimile, dar cea mai mare parte dintre pantele molcome erau pustii, acoperite doar de un covor
de ierburi nalte i uscate. $incolo de r#u, terenul se aplatiza, ntinz#ndu-se ctre sud i est p#n dincolo de
zarea ndeprtat. ,ra captul nord-vestic al vastelor stepe care formau cea mai mare parte a &azahstanului.
4ocotenentul 5uri Timofeiev se lungise la adpostul ierbii nalte i uscate, imediat sub creasta uneia dintre
colinele acelea !oase. $esenul decolorat al pelerinei i glugii sale de camufla! se confunda aproape perfect cu
ascunziul natural, fc#ndu-l pe brbat totalmente invizibil pentru oricine s-ar fi aflat la mai mult de douzeci
de metri deprtare. 1mul se uita prin binoclu, baleind din nou oseaua i calea ferat care treceau mai !os de
el, paralel cu r#ul.
$up un minut, locotenentul ls !os binoclul i arunc o scurt privire ctre brbatul aflat l#ng el,
spun#ndu-i3
-1ra3 RO.RR. *d dou camioane de c#te zece tone fiecare, ambele civile, precum i un autobuz aproape plin.
:ai este i un automobil negru, o *olg, probabil, un vehicul oficial. Toate vehiculele astea se ndreapt
ctre est, spre /ralsk, cam cu optzeci de kilometri pe or. :omentan, dinspre vest nu vine nici o main.
(olegul su, subofierul Pausin, not docil ntr-un carneel ceea ce i spusese, adug#nd noile date la o lung
list care detalia vehiculele i traficul de cale ferat pe care le observaser cei doi n ultimele patruzeci i opt
de ore.
-.m notat, domnule, spuse subofierul.
O6
-(#t o mai trebui s ne tbcim fundurile pe-aici ca s numrm nenorocitele astea de camioane i de
locomotive, bombni un al treilea otean care sttea camuflat la c#iva metri deprtare de primii doi. 1mul
inea un pistol automat cu eav scurt, tip .&)/-OJ, o variant miniaturizat a armei ruseti standard de
asalt.
-*om rm#ne aici at#ta timp c#t o s hotrsc eu, 5van, i-o retez Timofeiev, dup care nl din umeri. .sta
nseamn c vom sta p#n ce vom primi noi ordine de la centru prin intermediul acestui micu aparat, mai
adug el, m#ng#ind uor aparatul portabil de radioemisie-recepie cu raz lung de aciune, aezat n iarb,
alturi de el.
(ei trei rui din grupul de cercetai, toi trei fiind veterani h#rii n nesf#ritele btlii din (ecenia, fceau
parte dintr-o echip special de recunoatere pe spaii largi. Trecuser cu dou nopi n urm grania cu
&azahstanul i se postaser n locul acela ascuns de observare din care puteau fi vzute3 intersecia a dou
importante osele i unicul nod important de cale ferat de l#ng frontiera de nord a statului kazah. Primiser
ordinul de a monitoriza toat circulaia de pe aceste ci de comunicaie, cu un interes deosebit fa de
eventualele uniti de patrulare militare i de frontier. P#n n momentul acela, vzuser foarte puine. (ea
mai mare parte a micii i prost echipatei armate a &azahstanului staiona departe n estul rii, de-a lungul
graniei comune cu <epublica Popular (hinez.
-,ste o pierdere de vreme inutil, se cin cel de-al treilea otean, sergentul 0elukov, evident plictisit i
nemulumit.
-.i fi preferat s alergi dup mu!ahedini- ntreb Pausin, z#mbind sarcastic i referindu-se la nemiloii
lupttori ceceni de gheril.
-$oamne-ferete8 se vzu nevoit 0elukov s recunoasc, simind un fior pe ira spinrii. /ltimul lor stagiu
de lupt n (ecenia fusese un nesf#rit comar, cu nenumrate i cumplite ambuscade surprinztoare, ca i cu
mai multe raiduri de asalt, cu victime din ambele pri. 'ns nu vd ce rost are recunoaterea asta. /nicul
scop al acestei mizerabile aciuni ar fi putut fi doar acela de a invada acest teritoriu, dar ce rost ar avea s
ocupm o asemenea hazna- ntreb el, art#nd cu m#na spre trista i pustia step care se ntindea p#n ht,
departe, n semintuneric.
-<ostul e acela c odinioar &azahstanul a fost al nostru. .proape !umtate din cei care locuiesc n
&azahstan sunt de origine rus, au acelai s#nge ca i noi, e7plic linitit Timofeiev. "i fiindc ara asta este
aezat deasupra unor zcminte de petrol, gaze naturale, bau7it, aur, crom i uraniu F lucruri la care
viseaz preedintele $udarev9
0rbatul tcu brusc, auzind n spatele lor un nechezat. 4ocotenentul i cei doi subalterni ntoarser mirai
capetele i vzur un biat care se holba la ei din v#rful dealului.
0iatul, nu mai mare de doisprezece sau treisprezece ani, era mbrcat n haina de l#n, lung, cu cma
c#ndva alb i larg i cu pantaloni cafenii legai la br#u cu o fr#nghie, specifice ciobanului cazah. 0iatul
inea de huri un prpdit de ponei de step care acum amuina prin ierburile uscate, n spate, pe a, erau
aezate3 un ol de dormit fcut sul, un cort i ceva provizii de alimente.
Timofeiev se ridic gri!uliu, mpreun cu cei doi subalterni ai si.
-(e caui aici, se rsti rusul la biat, duc#ndu-i m#na ncet, abia perceptibil la tocul armei de la br#u.
<spunde8
-'mpreun cu tata, am plecat n recunoatere prin mpre!urimi ca s ne pregtim de primvar, rspunse
repede biatul, continu#nd s se holbeze la cei trei brbai n haine de camufla!. :ai nainte de a urni turmele
din adposturile lor de peste iarn, din !urul /ralKsk-ului, trebuie s vedem unde sunt cele mai bune puni i
cea mai bun ap pentru ele.
-,ste i tatl tu acum prin apropiere-
-.aa, nu. 0iatul ddu m#ndru din cap. ,l cerceteaz acum punile dinspre vest. ,u m ocup de zona asta
deluroas.
-,ti un biat bun, l lud locotenentul, distrat. 'ncet, i scoase pistolul din toc, un :akarov PN cu
amortizor, l arm, inti i aps pe trgaci.
4ovit n piept, biatul se arcui pe spate sub impact. 1chii lui se holbar i mai tare, acum plini de groaz la
vederea s#ngelui care iroia pe cmaa lui alb. .poi biatul czu ncet n genunchi. Timofeiev mai ochi nc
o dat i trase din nou n biat, de data asta n cap. T#nrul kazah se chirci i czu la pm#nt fr suflare, ca o
movili inert printre smocurile nalte de iarb uscat.
Poneiul sfori speriat. 5ritat de mirosul cald de cupru al s#ngelui proaspt, micul i v#n!osul animal de povar
se ridic pe picioarele de dinapoi, dup care o zbughi n galop peste deal, p#n ce dispru din raza vizual.
)ergentul 0elukov pufai i o lu la fug spre v#rful dealului, urmat ndeaproape de camarazii si.
.!uns pe creast, rezem puca-mitralier de umr i ochi micuul ponei care alerga n !osul pantei.
)ergentul pregti arma pentru foc automat.
-%u8 Timofeiev i mpinse n !os eava armei mai nainte ca sergentul s fi apucat s trag. $ac tragi acum
n animalul acela, o s faci prea mult zgomot. :ai bine las-l n plata $omnului. (u c#t mai departe va
a!unge el, cu at#t mai bine o s fie pentru noi, fiindc n felul sta, atunci c#nd vor veni s-l caute pe biat,
kazahii nu vor ti de unde s nceap cutarea. 0elukov ddu morocnos din cap, accept#nd do!ana. Tu cu
Pausin spai-i am#ndoi o groap biatului, spuse n continuare locotenentul, art#nd n direcia celui mai
apropiat p#lc de copaci. 5ar c#t timp voi vei fi ocupai s ngropai cadavrul, eu o s anun la centru c ne
schimbm amplasamentul postului de observaie.
-%-ar fi mai bine s trecem napoi grania- ntreb mirat 0elukov. "i asta mai nainte de a ne trezi cu kazahii
OA
pe cap cut#ndu-i copilul.
-%e vom conforma ordinelor, i reaminti cu rceal Timofeiev, dup care ridic din umeri. Pentru misiunea
noastr n-are nici o importan o regretabil moarte. P#n la urm, atunci c#nd se va inflama situaia, vor mai
muri i ali oameni nevinovai. .a-i la rzboi.
'erlin
<andi <ussell urc scrile p#n la eta!ul trei al ambasadei, c#te dou trepte o dat. )e opri pe palier pentru a-
i prinde legitimaia (5. cu fotografie de buzunarul de la piept al sacoului bleumarin. .poi deschise o u
ignifug i coti la st#nga, pornind-o rapid de-a lungul unui coridor larg. +uncionari cu aspect obosit, cr#nd
de la un birou aglomerat la altul brae pline de cereri de viz i teancuri de coresponden oficial, o vedeau
venind i se ddeau la o parte din calea ei.
(aporalul de marin, un brbat nalt care asigura paza la intrarea n sala de conferine securizat, pi nainte
pentru a-i iei n nt#mpinare. (u o m#n spri!init pe tocul armei, se uit atent la legitimaia ei agat ca
ecuson, dup care ddu din cap.
-Putei intra, domnioar <ussell. $omnul 0ennett v ateapt.
'nuntrul slii de conferine, (urt 0ennett, ef al echipei tehnice trimise de la sediul din 4angleE al (5., de-
abia catadicsi s ridice privirea la intrarea ei. (u ochii nroii de oboseal, neras i ciufulit, edea aplecat n
faa a dou calculatoare personale interconectate, la unul dintre capetele unei mese lungi. ,l i echipa lui
petrecuser toat noaptea precedent i toat dimineaa p#n acum disec#nd materialul pe care l copiase ea
din arhivele 0&.. Prin ncpere erau mprtiate ceti de cafea rcit i pahare cu ap carbogazoas, parial
golite, unele pe mas, altele direct pe pardoseal, iar c#teva lsate chiar pe scaune. P#n i aerul mirosea a
sttut.
<andi i trase un scaun i se aez l#ng 0ennett.
-.m primit apelul tu, (urt, i zise ea analistului-ef F un brbat scund i nelinitit, cu foarte puin pr pe cap
i cu o pereche de ochelari cu lentile groase i rame de s#rm. (e-mi poi spune-
-Te pot anuna c presupunerea ta, n aparen hazardat, a nimerit drept la int, n plin, rspunse el,
dezgolindu-i dinii ntr-un r#n!et fugar. (ineva din interiorul 0&. a fost un bieel ru, ru de tot F cel
puin n privina domnului profesor Sulf <enke.
<andi rsufl prelung, ca i cum i s-ar fi luat o povar enorm de pe umeri. (u c#t studiase mai mult trecutul
lui <enke, cu at#t se convinsese mai mult c o persoan sus-pus din sistemul german de control al
respectrii legilor l prote!a pe omul de tiin. (um ar fi izbutit altfel savantul specializat n arme biologice
s evite at#ta de uor s fie prins dup dr#marea Zidului 0erlinului- "i cum ar fi fost posibil ca el s
cltoreasc, dup cum se pare fr nici o oprelite, oriunde dorea, n multe dintre cele mai diverse ri
periculoase ale lumii F printre care 5rak, (oreea de %ord, )iria i 4ibia-
0ineneles c una era s fie convins c presimirea ei era ntemeiat i cu totul alta s-i rite cariera i s
pun n pericol relaiile .geniei cu aliaii ei germani, ptrunz#nd prin efracie n arhivele 0&.. . auzi acum
c mizase pe varianta corect era o imens uurare. $ac aceast operaiune avea s eueze, conductorii
(5. de la 4angleE nc o puteau arunca drept hran lupilor, dar cel puin nu o mai puteau face pretinz#nd c
ea se nelase asupra faptelor.
<andi se aplec.
-.rat-mi i mie8
-(ele mai multe dintre fiierele pe care le-a cules >.%/) s-au dovedit inofensive, ncepu 0ennett. 'n timp ce
omul vorbea, degetele lui dansau pe claviatura unuia dintre cele dou calculatoare interconectate, afi#nd
rapid pe ecran tot felul de documente. ,le conin doar informaii standard, asemntoare cu cele pe care le
aveam i noi despre <enke n bazele noastre de date F adic rapoarte referitoare la zvonuri auzite de ctre
agenii din teritoriu n legtur cu <enke, meniuni despre diverse posibile reperri, care nu s-au confirmat,
anchete de rutin conduse de importante persoane oficiale9 i nc multe alte poveti.
-$ar ce a aprut acum diferit- ntreb ea.
-$iferit, <andi, este c sistemul informatic al 0&. este plin de fantome, rspunse 0ennett, r#n!ind din nou.
-$e fantome- insist <andi.
-$e fiiere i de e-mailuri terse, e7plic e7pertul n informatic de la (5.. *ezi tu, cele mai multe programe
de editare de te7te, de prelucrare a cuvintelor i de e7ploatare a bazelor de date au aceeai hib comun, cel
puin din punctul de vedere al celor care ncearc s tearg documente, ori nregistrri compromitoare.
-;ib care const n ce anume-
0ennett ridic din umeri.
-Poi s apei tasta de tergere i atunci vezi cum fiierul dispare ca prin farmec. 'ns asta nu nseamn c a
disprut realmente pentru totdeauna, ca o coal de h#rtie mrunit n bucele irecuperabile. $e fapt,
documentul a fost fcut doar neinteligibil, pregtit pentru a se putea scrie n el altceva atunci c#nd sistemul
va avea nevoie de spaiu. $ar cum e-mail-urile i cele mai multe fiiere nu ocup chiar at#t de mult loc F mai
ales n sistemele gigantice i interconectate F ele sunt nc acolo, atept#nd s fie recuperate prin intermediul
unui softPare adecvat.
-(urt, las-m s ghicesc8 zise <andi sec. , ceva ce ai inclus n >.%/).
-$a. (hiar asta am fcut.
-"i totui nu e7ist i programe destinate s tearg definitiv fiierele- ntreb ea dup o clip de g#ndire.
0ennett ddu din cap.
-0a bine c nu8 )igur c e7ist. 5ar o mulime de companii private i de agenii guvernamentale le folosesc
OB
acum curent. 'ns aproape nimeni nu se mai ostenete s fac o curenie general prin sisteme i s ia pe
r#nd la ters toate materialele vechi i presupuse terse care s-au acumulat n diversele unghere i ascunziuri
din memoria computerelor.
-(um ar fi i aceste fiiere-fantom pe care le-ai descoperit voi, nelese <andi.
-,7act, confirm e7pertul tehnic (5.. "i aa am aflat cum cineva din 0&. i asigur protecia lui Sulf
<enke. /it-te la c#teva dintre manevrele trecute ale respectivului protector. Prin c#teva comenzi rapide,
0ennett afi pe unul dintre monitoare un anumit document.
(#teva clipe <andi studie n tcere documentul deschis pe ecran, urmrindu-l n timp ce 0ennett trecea de la
o pagin la alta. ,ra o versiune digitizat a variantei oficiale guvernamentale est-germane a dosarului
personal al lui <enke, completat cu o fotografie n alb-negru a omului de tiin, cu amprentele lui digitale,
cu o descriere fizic amnunit i cu date personale concise referitoare la origine, educaie i munca lui de
cercetare. 5maginea nfia un brbat flcos, guat i cu faa rotund, cu un pr negru v#lvoi i spr#ncene
groase i stufoase.
-.cesta este fiierul pe care l deine 0&.-ul n arhivele sale curente, spuse fr nici o ezitare 0ennett.
(onine informaiile pe care le furnizeaz 0&. ori de c#te ori o agenie de informaii F s zicem noi, sau
+05-ul, sau :5N F se arat interesat s-i ia urma lui <enke i solicit date din partea guvernului german.
-'ns mai e7ist i o alt versiune a acestui dosar- ghici <andi. /n e7emplar mai vechi al originalului pe care
acel cineva l-a ters la un moment dat-
0ennett ddu din cap a ncuviinare.
-/it-te i la asta8 "i din nou degetele lui alergar pe tastatur, iar pe ecranul celuilalt computer se ivi un alt
set de imagini digitizate ale dosarului personal est-german al lui <enke.
<andi se uit de la un monitor la cellalt, compar#nd cele dou fiiere. <idic din spr#ncene consternat.
-$umnezeule, murmur ea.
*ersiunea iniial a fiierului nfia o fotografie diferit, a unul brbat art#nd cu totul altfel dec#t cellalt,
mult mai suplu, cu prul scurt i alb i cu o musta i o barb tunse foarte ngri!it. $escrierea fizic tiprit
se potrivea cu aceast fotografie i era limpede, chiar i la o cercetare rapid, c amprentele digitale din cele
dou variante de dosar erau diferite.
-%u-i deloc de mirare c nimeni n-a pus nc m#na pe <enke, zise cu amrciune <andi. $atorit acestui
dosar falsificat am cutat mereu pe cine nu trebuia, probabil, pe cineva mort cel puin din 6CMC. 5ar ntre
timp, adevratul Sulf <enke a putut b#ntui cam prin orice ar a vrut el, tiind c nici amprentele i nici
figura sa nu vor trezi suspiciuni.
-.a-i8 se declar de acord 0ennett. :#ng#ie delicat carcasa unui calculator i continu3 5ar cu c#t spm
mai ad#nc n materialele pe care le-ai subtilizat tu, cu at#t mai bine desluim un permanent sistem de
prote!are a domnului profesor <enke. 'n cea mai mare parte a ultimilor cincisprezece ani, orice reperare real
ale lui <enke a fost sistematic deformat de aceeai surs din 0&.. 5ar toi cei care au ncercat s se ia dup
aceste rapoarte falsificate trebuie s se fi trezit c alearg dup cai verzi pe perei.
1 clip, <andi se uit atent la brbatul de l#ng ea. .poi r#n!i.
-+oarte bine, (urt. "tiu c arzi de dorina s-mi mpui capul cu toate cunotinele de care dispui. .a c mai
scurteaz-o. )pune-mi cine este trdtorul din interiorul 0&.. (ine i-a acoperit urmele lui <enke n toi aceti
ani-
-5ndividul se numete /lrich &essler, zise linitit 0ennett. 'n esen, amprenta lui electronic F adic numele
de identificare ca utilizator de reea i parolele sale F se afl peste tot n fiierele terse. 'n plus, n momentul
dr#mrii Zidului, omul se afla ntr-o poziie foarte avanta!oas pentru a-l a!uta pe <enke s evite arestarea.
-(um aa-
-&essler a fost ofierul de rang nalt din 0&. nsrcinat cu supravegherea anchetei iniiale, spuse el direct.
(azul <enke a fost aproape n ntregime opera lui, nc de la promitorul start i p#n la finalul frustrant i
lipsit de glorie.
-Perfect8 .bsolut nc#nttor, n-am ce zice8 :inunat8 <andi se mai uit c#teva momente la fiierul GfantomH,
dup care ddu din cap dezgustat. "i unde se afl acum nemernicul-
-(hiar aici, n 0erlin, rspunse 0ennett. 'ns a fost promovat rapid pe scara ierarhic. 0rbatul z#mbi cinic.
Probabil ca o rsplat pentru primul su mare eec rsuntor, cel puin n cazul n care i la nemi se lucreaz
la fel ca la noi.
<andi pufni.
-;ai8 $-mi acum i vestea cea rea8
-/lrich &essler este n prezent unul dintre cei mai importani efi din 0&., spuse calm 0ennett, d#nd apoi
din umeri. 4a drept vorbind, a a!uns unul dintre cei mai apropiai colaboratori ai ministrului de 5nterne al
2ermaniei.
Comandamentul 7orei de 8oc, Regimentul 1$4 de ,vioane de 9&ntoare 6i 'ombardament
.vionul cu coad dubl )u-BJ de v#ntoare i bombardier zbura la mic altitudine, deasupra panicelor
peisa!e campestre, mugind spre sud-est prin noaptea neagr ca smoala, cu o vitez de aproape opt sute de
kilometri pe or.
.eronava vibra i se cutremura din c#nd n c#nd, lovit de curenii turbuleni de aer mai cald i mai rece.
(ei doi brbai care formau echipa!ul avionului )u-BJ edeau unul l#ng altul n cabina ncptoare, pilotul
comandant n st#nga, iar navigatorul ofier nsrcinat i cu armamentul n partea dreapt. .mbii membri ai
echipa!ului asudau acum n costumele lor 2, intens concentrai asupra misiunii lor. 5nstrumentele de afiare
OJ
multifuncional care licreau stins pe panoul de bord permiteau fiecruia dintre ei s monitorizeze sistemele
eseniale care-i erau repartizate. $ar pilotul, un robust maior rus ntre dou v#rste din +orele .eriene
:ilitare ale armatei ruse, i petrecea aproape fiecare clip uit#ndu-se atent prin dispozitivul de vedere n
infrarou sau la afia!ul indicatorului direciei de zbor, supraveghind concentrat cerul i pm#ntul din fa.
Pentru a evita s fie detectai de ctre radiolocatoarele inamice, zburau la o altitudine de mai puin de dou
sute de metri F iar la viteza cu care se deplasau nu era loc de nici o eroare de pilota! sau de scderea ateniei.
:ici poriuni de lumin alb, semne ale satelor izolate i ale comple7elor de ferme agricole, le ieeau nainte
apropiindu-se de ei din ntunecimea verzuie, dup care dispreau, lsate rapid n urm.
-$ouzeci de kilometri p#n la inta principal, anun calm n cele din urm navigatorul, un cpitan ceva
mai t#nr dec#t pilotul. .ps un buton de pe afia!ul de l#ng genunchiul su drept i adug3 .m activat
indicatorul.
-.m neles, murmur maiorul, clipind iritat pentru a ndeprta o mic pictur de transpiraie care amenina
s-i intre n ochiul drept. Pe afia!ul direciei de zbor apru o minuscul caset, deasupra i doar cu c#teva
grade mai la st#nga fa de traiectoria curent de zbor a avionului )u-BJ. (aseta era un indicator de navigaie
asigurat de computerul lor de bord F un ndrumtor vizual ctre principala lor int de atac de la sol. 0rbatul
trase de man napoi, urc#nd brusc p#n la apro7imativ dou mii de metri i cotind uor p#n ce caseta intei
se centr pe afia!ul su.
'n fa se ivi strlucirea mai intens a luminilor unui ora, mprtiindu-se pe linia orizontului pe msur ce
se apropiau. 1 reea de osele i de ci ferate convergea spre luminile care se nmuleau, despic#nd
privelitea ntunecat. Panglica mai ntunecat a unui fluviu lat, %iprul, apru i ea mai la est. Zilele i
sptm#nile de studiu intensiv al hrii i artau acum roadele pe msur ce omul recunotea suburbiile
estice de la marginea &ievului, capitala /crainei.
-(incisprezece kilometri, raport navigatorul de pe )u-BJ, apoi atinse un alt grup de butoane. .m activat
sistemele de ghidare a armamentului. (oordonatele sunt introduse.
$eodat, n ctile maiorului rsun un ton de avertizare.
-(aut v#rful radarului8 i strig navigatorul, baleind n disperare cu privirea displaE-urile defensive. .larm
de detectare8 (vadrantul din dreapta spate8
-0ruiaz-l8 url maiorul.
+useser localizai de radarul ucrainean, probabil, de acela situat n marele comple7 de aprare antiaerian de
l#ng &onotop. Pufni ncet, dezgustat. Potrivit planului de asalt, trupele de comando infiltrate ar fi trebuit s
fi distrus respectivele radiolocatoare acum un sfert de or. 'ns asta ar fi fost prea mult pentru arogantele i
peste msur de ludatele comandouri ale armatei, i spuse n sinea lui.
.poi ridic din umeri. (hiar n aceste zile ale luptei nalt-tehnologizate, ale sateliilor i ale armamentului
ghidat cu e7trem precizie, adagiul potrivit cruia nici un plan nu reuete vreodat perfect n contact cu
inamicul se confirma nc. <zboiul fusese dintotdeauna tr#mul norocului nt#mpltor, al incertitudinii i al
erorilor umane i de echipament.
4#ng el, navigatorul era ocupat cu comenzile de pe consola lui, strduindu-se s bruieze puternicul radar
ucrainean de cutare cu sistemele electronice de contracarare ncorporate la bordul lui )u-BJ. .r fi fost un
adevrat miracol dac ar fi izbutit, dar fiecare secund n plus pe care o obinea era foarte valoroas.
5ndicatorul distanei p#n la int de pe afia!ul de direcie a zborului indica acum valoarea de doisprezece
kilometri. (aseta reprezent#nd inta clipi n culoarea roie. .proape c aveau de!a n raza de aciune a
armamentului inta principal F comandamentul pe timp de rzboi al (onsiliului /crainean de .prare.
/n nou ton strident rsun n ctile maiorului.
-<adarul armamentului inamic ne-a prins n colimator, l avertiz colegul su de echipa!. .m detectat
lansarea de rachete sol-aer. $ou rachete sunt pe urmele noastre. +orma lor arat c sunt de tipul )-BRR.
Pornesc n acest moment msurile active i pasive de aprare8
-4a naiba, mormi printre dini maiorul. )-BRR era una dintre cele mai moderne rachete sol-aer cu raz lung
de aciune din dotarea arsenalului ucrainean de lupt, echivalent cu racheta american Patriot.
)u-BJ se zdruncin scurt n momentul n care fur lansate proiectilele de mprtiat fragmente de camuflare
de la bord. (artuele ieir i fur detonate n urma avionului, ntr-o secund, n aer nflorir nori formai din
mii i mii de minuscule f#iue de material :Elar. +iecare dintre aceste fragmente e7trem de subiri avea
dimensiunea precis pentru a se potrivi cu lungimea de und utilizat de radarul care i prinsese n obiectiv.
(u puin noroc, norul acesta care se mprtia rapid avea s atrag i s devieze rachetele departe de ei.
-;aide, haide8 se auzi maiorul murmur#nd printre dini, menin#nd nd#r!it cursul de zbor al avionului, n
ciuda tentaiei de a ncepe imediat urgentele manevre de retragere, n momentul acela caseta intei deveni
verde.
.veau acum inta n raza de aciune a armamentului.
-Trag spre obiectiv8 se rsti el, aps#nd pe butonul de declanare de pe man. 5mediat dup aceea, )u-BJ se
slt n sus cu c#teva mii de kilograme mai uor dec#t nainte, n timp ce de sub aripile sale erau eliberate
patru bombe ghidate cu ma7im precizie. +r s mai atepte nici o clip, maiorul smunci tare de man spre
st#nga, rsturn avionul cu susul n !os i plon! ctre pm#nt ntr-o spiral str#ns i periculoas.
5ei din pica! de-abia la o sut de metri altitudine F at#t de aproape de pm#nt nc#t copacii, hambarele,
casele i st#lpii de energie electric se ivir din bezn i disprur aproape nainte de a-i fi nregistrat ca
obiecte solide. Tonul de avertisment din cti dispruse.
-<adarul ne-a scpat din colimator, i confirm navigatorul su, rsufl#nd cu uurare. %e aflm sub nlimea
OL
minim de detectare.
:aiorul ntoarse brusc capul, ntinz#nd g#tul ca s priveasc prin spaiul transparent din spatele lor. 4a
marginea zrii, o succesiune de e7plozii de un alb orbitor transformaser ntunericul nopii ntr-o strlucire
ca de zi.
-5mpactul bombelor, zise linitit navigatorul. (omputerul estimeaz c toate bombele au lovit inta
prestabilit.
$eodat, totul n !urul cabinei avionului )u-BJ se cufund n bezn.
1 alt voce se auzi n ctile lor3
-)imularea atacului terminat. <m#nei n ateptare. (u un ascuit vaiet hidraulic, acoperiul cabinei se
ridic, dezvluind un hangar cavernos umplut cu nc alte c#teva mari simulatoare de zbor pe )u-BJ.
(elelalte simulatoare se mai aflau nc n micare, rsucindu-se i balans#ndu-se rapid, n vreme ce ecranele
comandate prin calculator asigurau echipa!elor imaginile reale ale cerului i ale pm#ntului de la e7teriorul
avioanelor manevrate energic.
:aiorul se ncrunt, trec#nd mintal n revist evenimentele din ultima or.
-) relum misiunea, efule, spuse el, vorbind n laringofon. $e data asta a vrea s ncerc un culoar de zbor
uor diferit, ca s vd dac putem evita detectarea de la &onotop atunci c#nd ne ridicm pentru a lansa
bombele.
%avigatorul su se uit la el de-a curmeziul cabinei cu un r#n!et ostenit.
-.m repetat de cinci ori de!a acest atac astzi, )erghei %ikolaievici. $e trei zile stm prin simulatoarele
astea, c#te dousprezece ore n fiecare zi, ncerc#nd orice posibil permutare sau chichi. %-am putea s mai
lum i c#te o mic pauz, doar c#t s ne mai ntindem i s ne mai dezmorim puin picioarele-
:aiorul ddu din cap.
-'nc nu, *ladimir, rspunse el ferm, dup care ddu din umeri. .i vzut i tu ordinele de avertizare venite
de la :oscova. :ai avem doar dou zile de antrenamente aici nainte de a ne deplasa, mpreun cu ntregul
regiment, la 0riansk. "i eu nu cred prostia aia cum c am merge acolo numai n vederea unui aa-numit
e7erciiu urgent n caz de alert. (omandantul escadronului de avioane )u-BJ se uit cu toat seriozitatea la
subordonatul su, adug#nd3 .mintete-i c, n cazul n care vom desfura n realitate acest raid aerian
asupra &ievului, nu va mai fi loc pentru greeli serioase sau calcule eronate. %u vom mai avea o a doua
ocazie dac vom da gre n misiunea real. :ai bine s fim pregtii, cci altminteri pe-acolo ne vor rm#ne
oasele.
"remlin
Preedintele rus *iktor $udarev continua s-i pstreze biroul personal din seciunea central a
triunghiularei cldiri alb-galbene a )enatului. 'ntr-un contrast izbitor cu ncperile de ceremonie peste
msur de nzorzonate, de prin toate celelalte palate ale &remlinului, aceast odi rectangular era
mobilat simplu i practic, doar cu c#teva accente de sobr elegan clasic.
Pe peretele din spatele mesei de lucru cu blat de malahit a lui $udarev at#rna complicata stem a +ederaiei
<use. :asa era ncadrat de dou steaguri F n st#nga F drapelul naional alb-albastru-rou al <usiei, iar n
dreapta F mult mai complicatul i mai viu F coloratul )tindard Prezidenial. .ceste flamuri erau unicele pete
de culoare din tot biroul, care n rest se distingea prin lambriurile de ste!ar de culoare nchis, tavan cu
mula!e, zugrvit n nuane stinse de galben i alb, ca i prin formele geometrice, colorate palid n vernil, rou
i ocru, ale unui covor de .strahan vechi de sute de ani. $e-a lungul pereilor interiori erau nirate vitrine de
cri pline cu volume rare i cu lucrri moderne de referin. 'ntre cele dou ferestre ale camerei se afla o
mas lung de ste!ar, ncon!urat de scaune cu sptarul drept.
Pe unul dintre aceste scaune edea &onstantin :alkovici. )e uita peste mas la $udarev, apoi iute la brbatul
scurt i gras, cu prul crunt, care edea alturi de preedintele rus. :iliardarul originar din )erbia i
reprim intenia de a se ncrunta. 'l deran!a neateptata prezen a lui .leksei 5vanov, nenduplecatul ef al
(elui de-al Treisprezecelea $irectorat din +)0, la aceast important nt#lnire.
5ntui aceeai nelinite la brbatul care edea n dreapta sa, pe nume ,rich 0randt. 'nainte de a fi a!uns ei doi
la &remlin, fostul ofier )tasi l anunase c era probabil ca 5vanov s le fac necazuri din pricina
problemelor aprute n sistemul de securitate al ;D$<,5. )tudiind acum sumbra figur impasibil a efului
spiona!ului rus, :alkovici i spuse c 0randt avea probabil dreptate. (eva din privirea furiat a lui 5vanov
i sugera o felin mare F un tigru sau un leopard F care i fi7a lenevos pe cei pe care i considera o potenial
prad.
,ra o imagine pe care o gsea e7trem de nelinititoare.
.tunci c#nd deschisese prima oar negocierile cu partenerii rui, neamul l avertizase n privina
potenialelor prime!dii care i pteau, amintindu-i faptul c3 G'n momentul n care ncerci s clreti un
tigru, c#teodat fiara te poate nfulecaH.
Pe atunci, :alkovici respinsese gri!ile pe care i le fcea 0randt, consider#ndu-le e7agerat de pesimiste.
.cum, aezat la masa aceea vizavi de periculosul ef al (elui de-al Treisprezecelea $irectorat, miliardarul
ncepuse s neleag avertismentele subordonatului su.
(u un mare efort, :alkovici izbuti s-i alunge din minte g#ndurile neplcute. Poate c de vin erau doar
nervii si suprasolicitai. .cesta era un moment al unui iminent triumf, rsplat pentru anii de costisitoare i
riscante cercetri, precum i de minuioase proiecte. %u era vreme de suprare, i concentr atenia din nou
asupra marelui ecran de la captul mesei. .colo sttea colonelul Piotr &iricenko, consilierul militar al lui
$udarev i manevra o telecomand pentru a afia diversele hri i diagrame care alctuiau aceast informare
ON
ultrasecret.
-/nitile de lupt ale aviaiei, ale trupelor de comando, de tancuri i de artilerie motorizat, desemnate
pentru a participa la 1peraiunea >/&1*, continu s se desfoare din bazele lor de pe timp de pace spre
zonele de concentrare care le-au fost repartizate, spunea &iricenko, folosind telecomanda pentru a evidenia
punctele-cheie aflate de-a lungul frontierelor comune ale <usiei cu /craina, cu 2eorgia, cu .zerbaid!anul i
cu &azahstanul. P#n acum nu e7ist semne care s indice cum c )tatele /nite sau aliaii lor ar fi detectat
ordinul de mrime al acestor deplasri de trupe. "i nici c ar fi neles adevrata lor semnificaie.
-5gnorana 1ccidentului n aceast privin este cauzat n cea mai mare parte de ;D$<., arma special pe
care v-am furnizat-o eu, interveni :alkovici. 5ndiferent de scopul prezenei lui 5vanov n ziua aceea i n
locul acela, ntotdeauna era bine s le reaminteasc acestor rui c#t de mult i datorau. 1mor#nd at#t de muli
dintre cei mai valoroi analiti ai lor din domeniul informaiilor, agenii mei au fcut aproape imposibil
pentru (5., :5N sau oricare alt agenie asemntoare s destrame convenionalul vl de secret cu care ai
ncon!urat toate aceste micri. Z#mbi curtenitor i continu3 +irete, acelai lucru se poate spune i n
legtur cu rile care constituie victimele voastre preconizate. 1dat ce ;D$<. i va continua cursa, prea
puini dintre comandanii lor militari i politici, oameni-cheie, vor mai rm#ne n via pentru a coordona
contracararea eficient a operaiunilor voastre.
-$a, este c#t se poate de limpede c aceast arm viral de asasinare i-a dovedit valoarea9 p#n acum,
ncuviin rece $udarev.
5vanov ridic doar din umeri. +aa lui ltrea nu trda nici o emoie real.
Preedintele <usiei ddu din cap n direcia lui &iricenko, spun#nd3
-(ontinu, Piotr.
-.m neles. (olonelul se supuse. (#nd 1peraiunea >/&1* se va declana, regimentele noastre de aviaie
cu raz mare de aciune vor da lovituri simultane asupra unei largi palete de obiective F puncte de comand
i control, uniti de aprare antiaerian, aeroporturi i zone de concentrare de trupe inamice.
0rbatul aps un buton de pe telecomand. Zeci de stelue roii aprur imediat pe harta de pe ecran,
indic#nd intele rsp#ndite peste tot n fostele republici sovietice alese pentru a fi recucerite.
-'n acelai timp, tancurile i unitile noastre de infanterie motorizat vor avansa, mic#ndu-se rapid n
teritoriul inamic pentru a asigura obiectivele desemnate. "i &iricenko continu cu patos. Pe hart ncepur s
clipeasc multe sgei, ptrunz#nd pe distane de sute de kilometri n interiorul teritoriului ostil, pentru a
pune stp#nire pe importante orae, poduri, noduri de transport rutier i pe calea ferat, precum i pe zonele
industriale vitale. Poriuni ntregi de pe hart se nroir, indic#nd zonele planificate pentru a fi ocupate i
ntoarse sub controlul rusesc F n ntregime &azahstanul, 2ruzia, .zerbaid!anul i .rmenia, precum i toat
!umtatea de est a /crainei.
:alkovici ddu din cap, din ce n ce mai puin atent pe msur ce aghiotantul lui $udarev ncepea
enumerarea precis a unitilor participante, efectivele, dotrile i sarcinile specifice. $up cum g#ndea el,
acestea erau detalii tactice importante doar pentru generali i pentru ceilali militari participani la aceast
ampl aciune. Pe el l interesa mai mult imaginea de ansamblu, felul n care operaiunea avea s modifice
raportul de fore pe plan global.
Planul >/&1* avea o e7celent semnificaie strategic, politic i economic. Pentru <usia, el nsemna
ntrirea unor granie mai uor de aprat, recuperarea unor ntinse regiuni bogate n resurse naturale i
industrie grea, precum i readucerea sub autoritatea i sub protecia &remlinului a zeci de milioane de etnici
rui. Pe termen lung, avea s marcheze nceputul unui imens efort al <usiei de a-i redob#ndi locul cuvenit
ca una dintre marile puteri ale lumii, de naiune imperial a crei for avea s rivalizeze din nou ntr-o bun
zi cu aceea a )tatelor /nite. Pe termen scurt, zdrobirea celor mai de succes dintre proaspetele democraii
care ncon!urau <usia era vital pentru propria supravieuire politic a lui $udarev. P#n n prezent,
ma!oritatea cetenilor <usiei suporta conducerea sa autoritar, ns e7istau semnele creterii unei
nemulumiri generale pentru care el gsea vinovate e7emplele democratice date de nite popoare c#ndva
supuse <usiei.
Pentru :alkovici nsui, >/&1* reprezenta ocazia de a deveni unul dintre cei mai bogai i mai puternici
brbai din ntreaga istorie a umanitii. ,ra un vis pe care l nutrise nc din frageda pruncie, ca refugiat
dispreuit i srac-lipit pm#ntului, rtcitor prin ,uropa. 'naint#nd n v#rst i ncep#nd s contientizeze
dimensiunea talentelor sale F i mai ales tulburtoarea lui abilitate de a prevedea micrile ulterioare ale
pieelor financiare i de mrfuri F visul s-a transformat ntr-o dorin arztoare, ntr-o pasiune care l mistuia
mai mult dec#t oricare alta.
$e!a fantastic de bogat, brbatul i impunea n msur considerabil voina multor guverne din ,uropa,
.frica i .sia F at#t indirect, prin influena lui economic cov#ritoare, c#t i direct, prin mita oferit
politicienilor i funcionarilor susceptibili. .verea lui nemsurat i permitea, de asemenea, s manipuleze
subtil, prin companiile sale, operaiunile bancare, casele de brokera!, firmele de investiii, laboratoarele
farmaceutice, companiile petroliere, fabricanii de arme i alte industrii pe plan mondial. Prin 2rupul 0randt,
el comanda o for de asasini pltii i spioni, ceea ce i permitea s acioneze la nevoie clandestin i violent,
mpotriva dumanilor si personali i a rivalilor n afaceri. $ar n ultima vreme descoperise c puterea lui
avea nc limite. )pre disperarea i consternarea lui, e7istau i politicieni pe care nu-i putea nici mitui i nici
intimida prin ameninri, e7istau i companii pe care nu le putea cumpra, e7istau i legi i reglementri pe
care nc nu le putea modifica sau ignora fr urmare.
.stfel, :alkovici ncepuse s se g#ndeasc la o cale de a-i mri averea i puterea personal de zece ori cel
OO
puin. (u mult timp n urm, imediat dup terminarea <zboiului <ece, el i asigurase serviciile mai multor
oameni de tiin din industria de armament a fostului bloc sovietic F oameni de tiin printre care se
numra i Sulf <enke. Pe vremea aceea nu se g#ndea doar s dezvolte o discret iniiativ colateral pentru
una dintre companiile sale productoare de muniie care s asigure armamente neconvenionale celor mai
bogate ri teroriste din lume n schimbul unor sume gigantice de bani lichizi murdari.
'ns c#nd Sulf <enke venise la el cu ideea epocal a ;D$<,5 F arma absolut, ghidat cu ma7im precizie,
pe care i-ar dori-o oricare uciga F miliardarul de origine s#rb ntrezrise ntr-o clip potenialul uria al
unei asemenea arme. (ontrolul asupra acestei arme nedetectabile, incurabile i de neoprit i-ar oferi acea
putere dup care t#n!ise de at#ta timp. (u ea, :alkovici ar fi putut nimici naiunile ai cror lideri i se
opuneau i le-ar fi putut recompensa pe acelea care se aliaser cu scopurile sale.
)ub conducerea lui *iktor $udarev, <usia alesese calea nelepciunii.
$rept rsplat pentru utilizarea ;D$<,5 ca arm de mbl#nzit dumanii lor occidentali i din fostele
republici sovietice, $udarev i aliaii acestuia de la &remlin semnaser cu :alkovici nite tainice nelegeri
solemne, pecetluind un acord de afaceri din care urmau s profite ambele pri. *duvind serviciile
occidentale de informaii de cei mai valoroi analiti, ;D$<. i permitea <usiei s plnuiasc, s
organizeze i s declaneze campania militar fr tirea i fr amestecul americanilor i al aliailor
acestora. $e ndat ce vor ncepe s se aud mpucturile, europenii i americanii vor protesta energic, dar
dac erau luai prin surprindere, era e7trem de puin probabil s rite un rzboi i mai mare prin intervenia
lor. (u trupele ruseti dein#nd controlul peste tot la faa locului, americanii vor nghii gluca i vor fi
nevoii s accepte realitatea.
'n schimb, c#nd cuceririle ruseti vor fi complete, miliardarul avea s ia partea leului din petrolul, gazele
naturale, zcmintele minerale, armamentele i celelalte industrii capturate. 5ar la scurt vreme dup aceea,
profiturile de pe urma acestor noi proprieti l-ar face cel mai bogat om din lume, eclips#nd de departe orice
eventual rival posibil.
:alkovici era foarte m#ndru de aceast perspectiv din ce n ce mai apropiat. Protii susineau c bogia
constituia rdcina tuturor relelor. 'nelepii tiau ns mai bine3 banii nu constituie dec#t un instrument, o
unealt care poate fi folosit pentru a recldi o lume aa cum s-ar cuveni.
-"i c#nd vei porni la atac- l auzi el pe 0randt ntreb#nd.
&iricenko se uit ntrebtor la $udarev, primi scurta ncuviinare a acestuia i rspunse la ntrebare3
->/&1* va fi declanat n mai puin de cinci zile. Primele raiduri ale comandourilor i primele lovituri
aeriene vor ncepe la c#teva minute dup miezul nopii, pe data de douzeci i patru februarie. Tancurile
noastre i celelalte trupe vor trece frontierele la puin timp dup aceea.
-+r provocare preliminar- zise cinic 0randt. Te rog s m ieri, colonele, dar acest lucru mie mi se pare
oarecum9 lipsit de elegan.
5vanov se aplec cu un sur#s abia schiat pe buze.
-*or avea loc ample provocri la adresa noastr, domnule 0randt. 1chii brbatului erau ca de ghea. $e
e7emplu, n /craina, spionii notri speciali sugereaz intens c n cur#nd s-ar putea s aib loc un regretabil
incident terorist, prile! cu care vor muri foarte muli etnici rui nevinovai.
0randt ddu glacial din cap.
-'neleg. .sta-i convenabil, desigur. "i bineneles c atacul terorist va presupune un rspuns militar imediat
al forelor ruseti.
-+irete, ncuviin laconic 5vanov. 'n cazul n care guvernul de la &iev nu se arat n stare s ne prote!eze
oamenii de propriii lui ucraineni ultranaionaliti, ne vom vedea silii s facem noi nine acest lucru.
.scult#ndu-l, :alkovici pufni, dup care se ntoarse ctre $udarev3
-"i ce prete7te vei gsi pentru a v !ustifica interveniile n 2eorgia i n celelalte ri-
Preedintele <usiei ridic din umeri.
-'n 2eorgia i n restul fostelor republici unionale e7ist de!a semnele unei cresc#nde instabiliti politice.
1mul nclin din cap n direcia miliardarului cu un z#mbet ironic. :ulumit, desigur, deceselor
conductorilor militari i civili, decese provocate de virusul vostru ;D$<..
:alkovici ddu din cap.
'ns 5vanov izbucni3
-$in nefericire, domnule :alkovici, actualmente nsi ;D$<. ar putea s constituie cea mai mare
ameninare la adresa succesului nostru. "eful (elui de-al Treisprezecelea $irectorat se uit cu rceal peste
mas, n direcia lui 0randt. ,ecul ncercrii domnului 0randt de a-l elimina pe dr. Petrenko mai nainte ca
acesta s apuce s vorbeasc a fost o greeal monumental. 5ar continuarea eecului de a-i prinde sau ucide
pe colonelul )mith i pe colaboratorii si este un potenial dezastru. (u c#t )mith va rm#ne mai mult
vreme liber aici, la :oscova, cu at#t mai mare va fi riscul ca el s afle secretul ;D$<,5. "i ca s vorbim
fr ocoliuri, acesta este un risc pe care nu ne putem permite s ni-l asumm.
-(#t se poate de adevrat, .leksei, se declar de acord $udarev. Preedintele <usiei art nspre ecranul care
nfia forele blindate de avangard penetr#nd ad#nc n teritoriul ucrainean, georgian i al celorlalte state
vizate. )uccesul operaiunii >/&1* depinde integral de reuita noastr de a-i lua pe adversari c#t mai pe
neateptate. $ar dac americanii afl de amestecul nostru n decesele produse de arma voastr viral, atunci
va fi pus n prime!die tot ce sperm noi s realizm.
-"i ce propunei- ntreb nepat :alkovici.
-'n primul r#nd, propun ca directoratul meu s preia integral conducerea operaiunilor de cutare a lui )mith
OM
i a ziaristei americane, doamna $evin, rspunse 5vanov ntorc#ndu-se apoi n direcia lui 0randt. 'ns de
data asta doresc s avem o cooperare deplin. Trebuie s nu mi se mai ascund nimic. %imic. %e-am neles-
1 clip, fostul ofier )tasi rmase tcut. )tr#nse din dini, ncerc#nd s-i ascund m#nia. .poi omul ddu
din umeri cu un gest studiat, simul#nd o indiferen total.
-(um vrei.
:alkovici nu-l slbea din ochi pe $udarev. (u toat nd#r!irea lui, 5vanov nu era dec#t un simplu e7ecutant,
ca i 0randt. Preedintele rus era acela care trgea toate sforile. :iliardarul ridic dintr-o spr#ncean.
-,i bine, *iktor, asta-i tot-
$udarev ddu din cap.
-%u chiar, prietene. 0tea uor cu degetele n tblia mesei. .ceste strdanii ale spiona!ului american m cam
ngri!oreaz. 'n ciuda realului ei succes, p#n acum cel puin este evident c ;D$<. nu i-a orbit ndea!uns
pe americani. :ai sunt ngri!orat i de faptul c preedintele (astilia s-ar putea dovedi mai ncp#nat dec#t
nelept. $ac p#n la urm tot nu va fi dispus s se resemneze i s accepte cuceririle noastre, riscul unei
nedorite confruntri directe ntre noi i )tatele /nite va crete e7ponenial. $ate fiind avanta!ele strategice pe
care le avem n /craina i n .sia (entral, ar trebui s rm#nem nc n avanta!, dar costurile, n trupe,
echipament i bani, s-ar putea s fie e7orbitante. Toi ceilali brbai din ncpere ddur ncet din cap. $in
acest motiv, continu $udarev, am hotr#t s m asigur c acest preedinte american anume nu va mai fi
mult vreme o ameninare la adresa noastr. 1mul l privi intens pe :alkovici. 'n consecin, vei da ordin
oamenilor ti s pun c#t mai cur#nd posibil la dispoziia unuia dintre curierii lui 5vanov varianta de
;D$<. adecvat acestui scop.
)urpriza l nlemni pe :alkovici.
-'ns riscurile omor#rii lui (astilia sunt9
-)uportabile, l ntrerupse calm conductorul rus. )e uit apoi la 5vanov, ntreb#ndu-l3 .m dreptate-
"eful (elui de-al Treisprezecelea $irectorat ddu cu rceal din cap.
-.vem un om de-al nostru infiltrat acolo, chiar la (asa .lb, confirm el. .dministrarea cu succes a
;D$<,5 nu ar trebui s prezinte nici o problem.
:alkovici simi c-l ia cu frig.
-$ar va fi o ntreag dandana n cazul n care )tatele /nite mcar vor bnui vreodat ce-am fcut noi, replic
el, ncordat.
$udarev ridic din umeri.
-4as-i pe americani s bnuiasc ce vor at#ta vreme c#t n-or s poat dovedi nimic. Z#mbi subire,
continu#nd3 (eea ce mi furnizeaz o alt preocupare. 'n circumstanele actuale, cu agenii americani d#nd
t#rcoale, ai analizat posibilele pericole care amenin laboratorul n care se fabric ;D$<.-
-4aboratorul este n deplin siguran, replic :alkovici hotr#t. .mericanii n-au cum s-l descopere.
4#ng el, 0randt ddu din cap a ncuviinare.
$udarev se uit la ei cu un cinism amuzat.
-.sta-i o veste bun, spuse el dup un moment, nt#rziind suficient nc#t s fie evident c nu-i crede. "i
totui, s-ar putea s fie mai sigur pentru noi toi dac dr. <enke i echipa lui ar fi transferai aici F de
e7emplu, ntr-unul dintre comple7ele noastre speciale de ma7im securitate din 0ioaparat. %u eti de aceeai
prere-
:alkovici fcu o str#mbtur. 'nelegea acum !ocul preedintelui rus. (ontrolul absolut asupra ;D$<,5 i
secretul fabricrii acesteia constituiau tocmai atuurile sale pentru miza at#t de ridicat a !ocului. .rma viral
unic pe care o realizase <enke fcea din miliardar un aliat de nenlocuit, un om pe care $udarev trebuia s-l
trateze pe picior de egalitate. 'ns n cazul n care el i-ar pierde monopolul asupra tehnologiei letale, cei de
la &remlin ar fi liberi s acioneze dup bunul lor plac. $in acest motiv, miliardarul inuse n cel mai mare
secret i asta mai ales fa de rui, informaia cu privire la locul n care i desfura <enke activitatea.
-4aboratorul se afl n deplin siguran, repet el glacial. 'n privina asta avei cuv#ntul meu cel mai
solemn.
$udarev ddu ncet din cap.
-+oarte bine, sunt dispus s-i accept chezia. .poi, dintr-o dat, e7presia lui aparent bl#nd i parial
amuzat se nspri. "i totui, un lucru trebuie s fie lmurit c#t se poate de limpede, domnule :alkovici3
ntruc#t nu ne dai voie s ne ocupm noi de prote!area secretului acestei arme, te vom face direct rspunztor
pentru orice erori ulterioare. .u mai rmas doar cinci zile p#n ce vom putea declana operaiunea >/&1*.
(inci zile scurte. $ar p#n ce soldaii i avioanele noastre de lupt nu vor fi intrat n aciune, americanii nu
trebuie s afle absolut nimic despre e7istena ;D$<,5. 'n cazul contrar, viaa ta nu va mai valora nici c#t o
ceap degerat. <eine asta.
(eva mai t#rziu, pe scurtul drum de napoiere p#n la birourile sale din (asa Pakov, :alkovici se g#ndi
abtut la ameninarea preedintelui rus. Prin urmare, tigrul mi-a artat n cele din urm colii i ghearele, i
zise el nfuriat. )e ncrunt. /n motiv n plus de a ine tigrul i mai str#ns de beregat.
)e uit apoi n direcia lui 0randt. %eamul edea cu spatele ctre direcia de mers, privind absent pe
fereastr.
-*a izbuti 5vanov s-i prind sau s-i ucid pe americani- l ntreb ncet :alkovici.
0randt pufni.
-: ndoiesc.
OC
-$e ce-
-+iindc miliia i serviciile de securitate sunt fundamental incapabile, e7plic pe ndelete neamul printre
dinii ncletai. (u toate epurrile cu care se mpuneaz at#ta $udarev, ambele instituii cuprind nc prea
muli ofieri care sunt fie corupi i dornici s v#nd informaii sau s asigure protecie fugarilor contra unor
sume substaniale, fie molipsii de aa-numitele idealuri GreformatoareH. )unt prea multe anse ca )mith i
$evin s gseasc persoane oficiale dispuse s-i a!ute sau mcar s nchid un ochi, prefc#ndu-se c nu i-au
vzut fugind. $ac 5vanov crede altfel, atunci e un prost.
:alkovici c#ntri amarele argumente cinice ale subordonatului su. )imindu-se grav ameninat, prerea
defavorabil a lui 0randt la adresa miliiei i a +)0-ului era profund ngri!ortoare pentru el.
:iliardarul se hotr.
-.tunci vei continua i propria ta aciune pentru gsirea lui )mith i a doamnei $evin, i ordon :alkovici.
*reau s fie prini i asta c#t mai repede. . prefera s-i gseasc oamenii ti, nu ruii.
-$ar ce ne facem cu (el de-al Treisprezecelea $irectorat- se ntreb cu voce tare cellalt brbat. $oar ai
auzit ce-a spus 5vanov. ,l va dori s-i comunicm orice informaie vom afla. *a fi i aa destul de greu s le
lum urma americanilor fr s dm la tot pasul peste agenii +)0.
:alkovici ddu din cap.
-'neleg. .poi ridic din umeri. (omunic-le i ruilor suficiente date din cele pe care le-ai dob#ndit despre
acest individ, )mith, at#tea c#t s fie i ei mulumii. 5ar ntre timp, grbete c#t poi propria ta investigaie.
-*a fi dificil s-i prindem pe cei doi americani chiar de sub nasul lui 5vanov, l preveni 0randt. $ar i promit
c eu i oamenii mei vom face tot posibilul.
-%u te pltesc ca s ncerci, domnule 0randt, replic glacial miliardarul. (i ca s reueti. Ii-a sugera s nu
scapi nici o clip din vedere deosebirea.
-"i dac eu i voi prinde vii pe )mith i pe doamna $evin- ntreb foarte calm neamul, ignor#nd
ameninarea subneleas. .dic fr s tie i 5vanov de treaba asta. (are sunt ordinele n cazul sta-
-)toarce tot de la ei, rspunse brutal :alkovici. .fl pentru cine lucreaz i c#t de multe au aflat despre
;D$<. i au transmis n )tatele /nite9
-5ar dup aceea-
-$up aceea omoar-i, se rsti :alkovici. <epede, la nevoie. $ar ncet dac este posibil. (olonelul )mith i
doamna $evin mi-au fcut multe necazuri i mi-ar plcea grozav ca ei s regrete acest lucru.
Moscova
>on )mith reacion pe loc la zgomotul unei uoare bti n ua de la intrarea n apartament. <idic#ndu-se de
pe sofaua pe care ncercase s aipeasc, nfac de pe msua pentru cafea pistolul :akarov de C mm,
debloc piedica i introduse un cartu pe eav. .poi se ntoarse, in#nd pistolul cu ambele m#ini, gata de
tragere. <sufl ad#nc, linitindu-se n timp ce ochea. 0rbatul inti drept n mi!locul uii, rm#n#nd apoi
nemicat.
(u propria ei arm pregtit de tragere, +iona $evin veni i ea tiptil din dormitor, n picioarele goale pe
pardoseala de lemn tare, mic#ndu-se ca o pisic.
-(ine este- strig ea n rusete, schimb#ndu-i glasul pentru a imita tremurai din vocea unei femei n v#rst.
$e-afar i rspunse un brbat, al crui ton era nfundat de ua grea din lemn.
-)unt eu, 1leg.
)mith se rela7 puin. <ecunoscuse glasul lui &irov. "i, mai important, folosind doar numele de botez, i
anuna c totul e n regul. $ac s-ar fi prezentat i cu numele de familie, i-ar fi avertizat c acioneaz
constr#ns, ca prizonier fie al miliiei, fie al altcuiva care i urmrea pe ei.
'ncet, )mith cobor :akarovul i i puse piedica. +iona proced la fel, dup care se apropie de u i o
descuie, trg#nd i zvoarele.
<usul nalt i cu pieptul ca de taur intr iute, aduc#nd dou valize grele. 1mul ridic din spr#ncene c#nd vzu
pistoalele.
-)untei ngri!orai- ntreb el. .poi ddu din cap. ,i bine, aa se i cuvine.
-(e s-a nt#mplat-
&irov ls valizele !os i se ndrept spre cea mai apropiat fereastr, trg#nd colul draperiei.
-*enii s vedei cu ochii votri, le zise el, d#nd din cap n direcia strzii de dedesubt.
)mith i +iona i se alturar degrab.
.utomobilele i camioanele de mrfuri erau oprite de-a lungul podului peste (analul *odootvodni.
:iliieni n pelerine cenuii i cu epci cu cozoroc treceau doi c#te doi de la vehicul la vehicul, aplec#ndu-se
ca s e7amineze actele i s schimbe c#teva vorbe cu fiecare ofer. 1 trap de soldai narmai cu carabine de
atac i n uniforme de camufla! de iarn stteau de paz la cea mai apropiat intersecie.
-)unt trupe ale :inisterului de 5nterne, le spuse linitit &irov. $in ceea ce am vzut eu, e7ist puncte de
control n cele mai multe intersecii importante i l#ng cele mai mari staii de metrou.
-4a naiba8 murmur )mith, dup care se uit la cellalt i l ntreb3 (are este motivul oficial invocat de ei-
&irov ridic din umeri.
-Potrivit tirilor care circul, astea nu sunt dec#t o parte din msurile obinuite de securitate luate pentru
gsirea celor bnuii a fi teroriti ceceni. 'ns eu am reuit s m apropii suficient de unul dintre punctele de
control nc#t s pot vedea ce utilizeaz ei pentru a cuta n mulime. 1mul se uit din nou la cei doi
americani. :iliia are copii dup fotografiile de pe paapoartele voastre.
+iona oft.
MR
-Presupun c era doar o chestiune de timp.
-$a, i rspunse grav &irov. 5ar acum trebuie s facem fa situaiei. %u mai putem am#na. .m#ndoi avei
urgent nevoie de acte noi F cu fee noi i cu nume noi.
)mith l privi i el pe &irov, izbit de ceva din ceea ce spusese. 1 vag posibilitate se strecur n
subcontientul lui, mai mult o presimire dec#t ceva concret. 'ns dup aceea, pe msur ce alte mici
fragmente de dovezi ncepeau s-i revin n memorie, noua ipotez ncepu s prind contur i greutate, ca un
tciune aprins brusc de v#nt.
+cu ochii mari.
-%umele, zise el brusc. .sta trebuie s fie legtura care ne lipsea. %e tot ntrebm de ce au fost ucii at#ia
oameni doar ca s ne mpiedice pe noi s punem m#na pe nsemnrile ,lenei. ,i bine, poate c rspunsul a
fost tot timpul sub nasul nostru.
-$espre ce anume vorbeti, colonele- ntreb n oapt +iona, la fel de nedumerit ca i &irov.
'nflcrat de noua lui teorie, >on i conduse pe ceilali doi l#ng msua pentru cafea.
-%umele, repet brbatul, rsfoind vraful de h#rtii btute la main i traducerea lor. (u un creion rou,
ncon!ur anumite poriuni. /itai-v i voi. .sta conin notiele ,lenei9 numele victimelor primei izbucniri
a bolii. "i numele lor de familie. "i adresele lor. $a-
(eilali doi ddur ncet din cap, nc neneleg#nd ce voia el s spun.
-Privii, le e7plic )mith. (umva, undeva trebuie s e7iste o cone7iune ntre cei care au murit i familiile lor.
/na care ne-ar putea face s nelegem mai bine cum acioneaz aceast nou maladie i locul de unde
provine.
+iona se ncrunt.
-,u, una, nu vd nici o astfel de cone7iune. +emeia cltin din cap. .i subliniat de!a c nu e7ist nici o
legtur evident ntre aceti biei oameni F nici prietenie, nici relaii de familie, nimic care ar putea e7plica
de ce s-au mbolnvit i au murit ntr-un fel at#t de ngrozitor.
)mith ddu din cap.
-,-adevrat. ,lena, *alentin Petrenko i ceilali oameni de tiin rui care au studiat declanarea bolii n-au
izbutit s identifice nici o legtur obinuit ntre cele patru victime. 0tu din nou uor cu degetele n teancul
de notie. $ar dac legtura dintre ei este cumva de o natur mai subtil, const#nd poate din unele asemnri
genetice sau din alte trsturi biochimice comune F din vreo slbiciune sau condiie pree7istent care s-i
fac vulnerabili la aceast nou boal-
-"i chiar crezi c ar fi posibil s descoperi aceast trstur comun- ntreb &irov. (hiar acum-
)mith ddu din nou din cap.
-$a, cred c da. )e uit la cellalt brbat. 'ns nu va fi uor. :ai nt#i, va trebui s gsim o cale de a
intervieva familiile victimelor. $ac le-am putea convinge pe rudele victimelor s ne permit s prelevm
mostre de s#nge, de esut i de .$%, o serie de analize ulterioare de laborator s-ar putea s reueasc s
evidenieze orice eventuale zone de asemnare.
-"i ai de g#nd s faci toate astea n timp ce tu i doamna $evin suntei pe lista neagr a &remlinului- obiect
sec &irov.
-$a, cam aa ceva. )mith se sili s afieze un sur#s. (um sima vorba aceea din btr#ni- (eva de genul3
G$ac nu poi suporta nici o bat!ocur, atunci n-ar fi trebuit s accepi s devii soldatH. ,i bine, noi toi am
acceptat acest lucru, aa c e momentul s ne meritm solda.
'erlin
(onstruit n interiorul i n !urul unei pduri presrate cu mai multe mici, dar pitoreti lacuri, cartierul
2runePald era una dintre cele mai costisitoare suburbii de elit ale 0erlinului. (asele mai vechi fuseser
construite la distan unele de altele, ncon!urate de grdini minunate, de ziduri de piatr, garduri vii i
p#lcuri de copaci.
1 camionet utilitar, vopsit n alb i rou F culorile tradiionale ale companiei germane de telefonie
$eutsche Telecom F era parcat pe ;agenstrasse, una dintre cele mai largi strzi rezideniale din 2runePald.
,ra ntr-o dup-amiaz foarte t#rzie, iar palidul soare al iernii cobor#se de!a spre linia orizontului, arunc#nd
umbre de-a curmeziul drumului. +rigul era muctor, iar afar, n aerul ngheat, se vedea foarte puin
lume. /n alergtor p#ntecos, nvluit n ritmurile muzicii pe care o asculta prin cti, g#f#ia travers#nd strada
prin faa camionului i continua s fug, e7ecut#nd efortul fizic pe care i-l recomandase medicul. 1mul
dispru rapid n ntunecimea cresc#nd dintre copaci. $ou persoane n v#rst, ieite la o mic hoinreal de
dup-amiaz, treceau cltin#ndu-se i trg#nd cu fora dup ele nefericitul lor terier care d#rd#ia de frig.
.poi i grupul acela o lu pe dup un col i se fcu nevzut.
'n cabina camionetei, <andi <ussell edea lsat n !os, n spatele volanului. Purta mnui subiri din piele, o
pcu simpl de baseball, care ascundea prul scurt i blond, precum i o mohor#t salopet cenuie de
lucru. +emeia se uit nerbdtoare la ceas. (#t va mai trebui s atepte acolo-
2ura lui <andi se str#mb ntr-un r#n!et, c#nd i privi mnuile. $ac va mai zbovi mult vreme fr rost,
nu era imposibil s nceap s-i road unghiile chiar prin pielea subire.
-)ervitorii se pregtesc s plece, raport deodat n cti vocea unei tinere femei. Par s fi terminat, n cele
din urm, ziua de munc.
<andi se ndrept de spate, urmrind cu privirea un vechi i rablagit .udi care ddea ncet napoi de pe alee,
nu departe n faa ei. (ei doi imigrani ilegali slovaci pe care i pltea /lrich &essler ca s-i ntrein
curenia casei, s-i gteasc i s aib gri! de grdin plecau acum acas, n apartamentul lor srccios din
M6
e7tremitatea opus a 0erlinului. .utomobilul .udi vir la st#nga pe ;agenstrasse i trecu pe l#ng camionul
lui <andi. 1chii ei urmrir prin oglinda retrovizoare lateral luminile din spate p#n ce disprur.
-$ar ce se mai aude cu bieelul &essler nsui- se interes femeia, vorbind ncet n microfonul prins de
salopeta ei.
-, nc la serviciu, n biroul lui, rspunse un alt glas, de data asta de brbat ceva mai n v#rst. 2lasul i
aparinea ofierului (5. nsrcinat cu supravegherea cldirii 0&. n care lucra &essler. 'ns tim sigur c va
participa ca oaspete la o mare petrecere pe care o d (ancelarul n seara asta la 0iblioteca de )tat. $up c#te
tim, &essler nu scap nici un prile! de a se gudura pe l#ng politicieni. %u va rata nici ocazia asta de a se
pune bine cu personalitile importante din conducerea rii, aa nc#t poi intra nestingherit n cas.
-.m pornit, zise calm <andi. .cum, c#nd era gata s acioneze, nervii ei erau mult mai linitii. 5ntru n
parcul casei.
+r a mai zbovi, puse n micare camioneta utilitar i coti pe aleea care erpuia printre copacii care
ncon!urau vila lui &essler. (asa n sine, construit n primii ani de dup 6CRR, era o replic fidel a unui
conac englezesc de ar, din perioada regelui ,dPard, de la pereii de un alb strlucitor, nvem#ntai n
ieder i p#n la veranda larg care se ntindea pe toat lungimea eta!ului doi al cldirii.
<andi ddu ocol casei i parc l#ng un gara! imens, care trebuie s fi servit odinioar at#t pentru a adposti
trsura, c#t i ca gra!d. (obor din camionet i rmase nemicat o clip, iscodind cu privirea mpre!urimile
i trg#nd cu urechea. %imic nu prea s se mite, nici n interiorul casei, nici afar, printre copaci.
4initit, i prinse iute peste salopeta gri o vest de asalt model ).), n buzunarele i locaurile speciale ale
creia se gseau tot felul de mici unelte i dispozitive electronice n locul obinuitului sortiment de arme i
muniii de rezerv. .stfel echipat, <andi ocoli din nou vila i se duse direct spre ua principal de intrare.
,ra singura cale de acces la care putea fi sigur c nu ddea peste cine tie ce ncuietoare de siguran sau
sistem de alarm.
)e opri n faa uii i ngenunche pentru a e7amina broasca, dup care scoase din buzunarele vestei sculele
adecvate pentru a o descuia. )e pregti s le introduc uor n mica deschiztur, dar se opri i murmur la
microfonul staiei sale de radioemisie-recepie, adres#ndu-i-se celei care supraveghea bunul mers al ntregii
operaiuni3
-.m a!uns la ua de la intrarea principal, (arla. (#nd am s-i spun eu, a vrea s aud cronometrul pornind
o numrtoare invers de treizeci de secunde. .i neles-
-.m neles, rspunse femeia mai t#nr. 4a semnalul tu o s pornesc cele treizeci de secunde. (ronometrul
e pregtit.
-: auzi i tu, :ike- ntreb <andi, adres#ndu-i-se de data asta specialistului n electronic din echipa ei.
-)unt pe recepie, <andi, o asigur linitit tehnicianul.
-0ine. <isc o privire rapid peste umr. 1ricine ar fi trecut pe strad, ar fi putut s-o zreasc, dei doar dac
s-ar fi uitat cu atenie. /n motiv n plus s nu mai piard vremea. <sufl ad#nc, simi o7igenul proaspt i
rece ptrunz#ndu-i n organism, dup care e7pir tot aerul i zise3 5-am dat drumul8
+olosindu-i ambele m#ini, <andi manevr cu delicatee cele dou peracle n mecanismul ncuietorii. $up
c#teva clipe de atent miglire, simi broasca ced#nd i descuie. (u un abia auzit suspin de satisfacie, puse
la loc n vest instrumentele i se ridic.
-+ii foarte ateni, dragii mei, zise ea n oapt. 5ntrarea mea forat ncepe9 acum8
+r s mai ezite, deschise ua i intr n locuina lui &essler, apoi nchise imediat ua n urma ei. )e afla
acum ntr-un larg hol de intrare, luminat de un candelabru at#rnat deasupra capului. Pe fiecare dintre cele
dou laturi ale holului erau ui care ddeau ctre alte ncperi F o zon pentru luat masa sau un salon pe
partea st#ng, iar pe dreapta n ceea ce prea o camer de zi convenional. 1 scar lat i curbat urca p#n
la eta!ul doi al casei.
-Treizeci de secunde, rsun n cti vocea supraveghetoarei, repet#nd distinct i hotr#t numerele care se
succedau pe afia!ul digital al cronometrului.
<andE mtur cu privirea ntregul hol, cut#nd un panou de control al sistemului antifurt al casei pe care l
gsi. Zrise o carcas mic din material plastic gri, montat pe perete chiar la nlimea ochilor, n dreapta
uii. Pe partea frontal clipea o lumini roie, imediat deasupra unei tastaturi cu zece butoane, indic#nd c
sistemul fusese activat n clipa n care intrase ea pe u. <andi mi!i ochii. 'n cel mai bun caz mai avea
treizeci de secunde, perioad n care sistemul i oferea locatarului timp suficient pentru a intro duce codul.
$up aceea, alarma avea s se declaneze, alert#nd cea mai apropiat secie berlinez de poliie cum c este
n curs o spargere.
5nstantaneu, scoase dintr-un alt buzunar al vestei o mic urubelni electric. .ps#nd pe un buton lateral al
urubelniei, aceasta intr n funciune, deurub#nd rapid primul dintre cele dou uruburi care fi7au capacul
frontal din material plastic.
-$ouzeci i cinci de secunde.
Primul urub czu n m#na nmnuat a lui <andi, care trecu imediat i la cel de-al doilea urub. (ed la fel
de uor ca primul. )coase capacul i se uit nuntru, peste o nc#lceal de fire colorate conectate la o plac
de circuit, n cutarea micii inscripii care identifica sistemul de alarm.
-$ouzeci de secunde.
<andi simi deodat c i se usuc gura. /nde naiba era scris blestematul la de cod- <isca s e7pire timpul.
'n sf#rit, zri i eticheta lipit pe peretele posterior al cutiei de comand.
-:ike8 )istemul este T/<5%2 BRRR.
MA
-.m neles, <andi, confirm tehnicianul (5.. +olosete (artela (inci. )coate firul verde pe care-l vezi i
conecteaz-l la noua cartel, la Poziia /nu. .poi procedeaz la fel cu firul de culoare neagr, la Poziia $oi.
.i neles-
-.m neles, ncuviin ea, sco#nd din vest o cartel de sistem special preconfigurat.
-Zece secunde.
:ic#ndu-se iute i precis, <andi urm ntocmai instruciunile primite prin radio, schimb#nd firele de la
vechea plac de circuit la cea nou pe care o adusese cu ea. Pulsul i crescuse i acum i auzea btile inimii
bubuind asurzitor n urechi. 1 voce interioar nfricoat o acuza c nu lucrase suficient de rapid i c alarma
era gata s se declaneze, indiferent ce ar face ea. )e strduia din rsputeri s ignore vocea aceea,
concentr#ndu-se asupra a ceea ce avea de fcut.
-(inci secunde. Patru. Trei9
(el de-al doilea fir fu i el conectat la cartela din m#na ei nmnuat. 5mediat, de la noua cartel ctre cutia
de control a sistemului de alarm pornir alte comenzi, identice cu instruciunile care ar fi fost trimise de la
distan de ctre compania de securitate la care era nscris &essler, pentru resetarea sistemului dup o
eventual alarm fals. 4uminia roie deveni verde.
<andi rsufl uurat. .cum, dup ce va termina ceea ce avea de fcut n cas, va trebui s inverseze
procesul, s monteze la loc capacul cutiei i s ias tot pe unde intrase, fr s lase nici o urm cum c s-ar fi
atins cineva de sistemul de alarm.
-.m rezolvat cu alarma, anun ea cu glas sczut, ncep acum cercetarea casei.
:ic#ndu-se n continuare cu toat ndrzneala, <andi ncepu s scotoceasc amnunit vila lui &essler F
mai nt#i, odile de la parter, apoi sus, p#n la eta!ul doi. (hiar de la bun nceput, o izbi faptul c /lrich
&essler era un colecionar de art i nc unul serios, cu gust pentru lucrrile originale, e7trem de scumpe, de
art modern. $ac nu se nela, recunoscu acolo piese ale $iebenkom, &andinskE, &lee, Pollock,
:ondrian, Picasso i ai c#iva pictori faimoi din secolul douzeci, at#rnate la loc de cinste pe pereii
diverselor ncperi.
)e opri n faa tuturor tablourilor, fc#ndu-i fiecruia c#te o fotografie digital.
-%u-i deloc ru pentru un simplu funcionar public, 1err &essler, murmur <andi, nregistr#nd imaginea a
ceea ce prea s fie un original de &ooning. (u toate c era dificil de estimat cu precizie c#t valorau acele
picturi, ea ar fi fost dispus s pun rmag c valoarea lor total trecea bine peste suma de zece milioane
de dolari. %u era deci de mirare c omului i mersese vestea c nu era niciodat dispus s-i invite colegii de
munc acas la el.
<andi cltin din cap dezgustat. $up toate aparenele, funcionarul 0&. fusese remarcabil de bine
retribuit pentru a-l prote!a pe profesorul Sulf <enke. 1 atent e7aminare a imaginilor pe care le fotografia
pentru e7perii de art din (5. trebuia s ofere un aspect interesant al detaliilor financiare ale lui &essler.
$etalii despre care ea tia c individul ar fi nespus de nefericit dac ar a!unge de notorietate public.
Pun#nd la loc n vest aparatul de fotografiat, <andi trecu mai departe, cotrobind atent mai nt#i prin
dormitorul neamului, dup care deschise o u ce ddea n ceea ce prea s fie biroul lui personal. )ituat
chiar n partea din spate a vilei, ncperea era spaioas i mobilat somptuos, ferestrele ei av#nd vederea
ctre copacii din !ur, n direcia strlucitoarelor lumini ale aglomeratului centru citadin al 0erlinului. $in u,
<andi se uit cu ochii mi!ii, remarc#nd imediat computerul i telefonul de pe un pupitru antic, artistic
sculptat, remarc#nd apoi pereii de-a lungul crora erau niruite vitrine cu cri, precum i o alt pictur
scump F una despre care era sigur c ascunde ua unui mic seif. <ezist tentaiei de a ncepe s rscoleasc
prin sertarele pupitrului sau s ncerce s deschid seiful.
+uncionarul 0&. era corupt, dar nu idiot. ,ra greu de imaginat c ar putea gsi acolo un document,
etichetat convenabil sub titlul3 G*iaa mea secret i Sulf <enkeH. <andi mai era sigur i c /lrich &essler
i-a instalat n ncperea aceea dispozitive de semnalizare foarte bine camuflate i poate chiar nc un sistem
de alarm care s prote!eze informaiile sale at#t de preioase. $ac ar umbla pe-acolo, n-ar face dec#t s-l
pun imediat n gard pe &essler.
.a c <andi ncepu s-i deschid diverse buzunare ale vestei i s scoat din ele o gam ntreag de
dispozitive miniaturizate de ascultare. +emeia z#mbi sfidtor. 0nuitor sau nu, domnul /lrich &essler va afla
c e7ist i alte modaliti de a afla secretele cele mai ad#nc ascunse.
Moscova
,ra ora de v#rf a serii i mii de moscovii istovii dup o lung zi de munc umpleau p#n la refuz scrile
rulante ale staiei de metrou )molenskaia. Printre ei se afla i un mic grup de trei persoane, dintre care se
evidenia un brbat nalt i solid, de vreo cincizeci i cinci de ani. $ucea pe umr o geant grea, din p#nz
groas, plin-ochi, cu o e7presie de martir, nsoindu-i rbdtor mama btr#n i senil i tatl la fel de
btr#n, a!ut#ndu-i s ias de pe scara rulant.
-.m a!uns aproape afar, mmico, i spuse el bl#nd. :ai avem puin de mers acum. )e uit napoi, peste
umr, la brbatul n v#rst. *ino, tticule. 'ncearc s ii pasul cu noi.
)us, tot mai muli cltori mpingeau n barierele care duceau spre strad, atept#nd nerbdtori s le vin
r#ndul s introduc n aparate cartelele magnetice de acces i s treac mai departe. $ar cele mai multe
aparate erau blocate, silind mulimea s foloseasc doar trei bariere. :urmure de e7asperare se ridicau din
mulimea care sttea la coad c#nd oamenii vzur motivul nt#rzierii. 4a fiecare intrare i ieire erau postate
echipe de miliieni n uniforme cenuii. )e uitau atent la feele tuturor celor care intrau sau ieeau din staia
)molenskaia. $in c#nd n c#nd, miliienii trgeau afar din r#nd c#te una sau dou persoane pentru interogri
MB
mai amnunite F adeseori, dar nu mereu, brbai supli i brunei sau femei subirele i atrgtoare, cu prul
negru.
$up ce e7amin actele de identitate ale perechii care i trecuse cel mai recent prin fa, locotenentul de
miliie 2rigor Pronin le napoie celor doi i fcu semn cu m#na brbatului i femeii care artau ngri!orai.
-,-n regul, mormi el. Totul este n ordine. .cum luai-o din loc8
1mul se str#mb. ,l cu ntreaga sa unitate fuseser blocai ore ntregi n ridicola v#ntoare de oameni,
postai aici pentru o nobil i inutil misiune de santinel ordonat de &remlin. %ici un terorist cecen nu
semnase vreodat cu persoanele din fotografiile care le fuseser artate. 5ar n tot acest timp, i zise el cu
amrciune, adevraii infractori din :oscova trebuie s fi avut o zi foarte spornic F !efuind nestingherii de
nimeni, fur#nd de prin magazine i sprg#nd maini dup pofta inimilor lor.
Pronin se ntoarse iritat la auzul neateptatei izbucniri a unor sonore drcuieli i n!urturi care veneau din
direcia barierei. 1amenii se mpingeau i se mbr#nceau unii pe alii l#ng unul dintre aparatele pentru
bilete. )e uit ncruntat. (e naiba se mai nt#mplase acolo- 1fierul de miliie se apropie, spri!inind o m#n
pe tocul lateral al armei.
:ulimea de l#ng barier l vzu venind i brusc se fcu tcere. (ei mai muli se ddur napoi un pas sau
doi, ls#nd trei persoane nc adunate n !urul aparatului. /na dintre cele trei persoane, un brbat nalt cu
prul argintiu, prea s o ndemne bl#nd s treac prin ngusta deschiztur pe o femeie rotofeie mult mai n
v#rst dec#t el. )pri!init ntr-un baston, un brbat btr#n, cu favorii lungi i cu un pr alb murdar i nc#lcit,
se apleca cu greu din cealalt parte peste barier, mping#nd-o uor pe femeia btr#n s nainteze. $ou
medalii prinse la pieptul hainei murdare a btr#nului atestau calitatea lui de veteran al :arelui <zboi pentru
.prarea Patriei mpotriva +ascismului.
-(e se petrece aici- ntreb fioros Pronin.
-:ama mea, domnule, zise pe un ton de scuz brbatul cu prul argintiu. .re probleme cu biletul ei. 'l bag
mereu invers. 1mul se ntoarse iar spre btr#n. *ezi ce ai fcut acum, micu- . venit p#n i miliia s
vad tevatura.
-%-are importan, se rsti Pronin. 'ntinse braul peste barier, lu din m#na tremurtoare a femeii cartela
magnetic i o introduse corect n aparat. 0ariera ced, permi#ndu-i femeii s ont#cie p#n n partea
cealalt, urmat de fiul ei. .proape imediat, un miros cumplit lu cu asalt nrile locotenentului de miliie, o
duhoare puternic i neptoare care l amui. )e ddu napoi, stupefiat. $oamne-$umnezeule8 murmur
ocat brbatul. (e-i izul sta-
(ellalt brbat ridic trist din umeri.
-:i-e team c este vezica ei. 'n ultima vreme se cam scap pe ea. ,u ncerc s-o conving s-i schimbe mai
des scutecul absorbant, ns este foarte ncp#nat, tii F a a!uns chiar ca un copil mic.
'ngreoat, Pronin le fcu semn celor trei s treac printre oamenii si c#t mai repede. Prin urmare, aa putea
arta btr#neea, g#ndi el mohor#t. .poi se ntoarse s supravegheze din nou mulimea n micare, alung#nd
de!a din minte deprimantul incident.
1dat ieii n siguran toi trei din staia de metrou, btr#na se apropie merg#nd greoi de o banc i se
aez. (ei doi brbai o urmar.
-Pentru $umnezeu, 1leg8 murmur +iona $evin cu arag n direcia brbatului care !uca rolul fiului ei. 1 s-
mi vin s-mi vrs i maele dac n-o s scap de hainele astea mpuite9 i c#t mai repede8
-'mi pare ru, spuse linitit &irov. 'ns a fost absolut necesar. <idic dintr-o spr#ncean stufoas, amuzat i
adug3 Pe de alt parte, draga mea, trebuie s recunoti c puin vom n-ar face dec#t s mai adauge ceva
autenticitate deghizrii tale.
.plec#ndu-se g#rbovit deasupra toiagului su, >on )mith fcea eforturi s nu r#d. Peruca lipit i favoriii
si de recuzit teatral pe care i purta i ddeau acum nite m#ncrimi ngrozitoare, dar cel puin haina i
pantalonii lui ponosii erau ptai doar cu ulei de main i cu noroi ntrit. +iona, ncotomnat cu multe
straturi pe dedesubt ca s par gras, apoi mbrcat cu nite haine oribil mbibate, avea de ndurat mult mai
multe.
)mith observa cum ceilali trectori plecai la cumprturi i ocoleau pe departe, grbindu-se s se
ndeprteze, str#mb#nd din nas i arunc#ndu-le priviri semnificative. (hiar n aer liber, mirosurile pe care le
emanau erau ptrunztoare. >on ddu din cap. .ceste costumaii, inconfortabile i n!ositoare cum erau, se
dovediser remarcabil de eficiente.
-*ino, +iona, o ndemn &irov. .proape c am a!uns. :ai avem doar o sut i ceva de metri p#n la
urmtoarea strdu lateral.
(ontinu#nd s bombne printre dinii ncletai, +iona se ridic greoi n picioarele nclate cu nite ghete cu
cel puin un numr mai mici dec#t msura ei i porni t#r#it n direcia indicat de &irov. 'naintar
chiopt#nd i poticnindu-se de-a lungul (ii .rbat i cotir pe o alee mrginit de mici magazine care
vindeau cri, haine noi i la m#na a doua, cosmetice i antichiti.
<bdtor, rusul i conduse spre o u ngust de pe la mi!locul aleii. .lturi, ntr-o vitrin murdar i prost
luminat erau e7puse samovare vechi, ppui matrioka, casete lcuite i boluri, cristaluri, porelanuri din era
sovietic i vechi veioze. $easupra ferestrei, cu litere aurii i foarte decolorate, scria3 .T5&*.Z-
.*5.0.<5.
'n orice caz, magazinaul dindrtul uii era nc i mai nvlmit, plin de obiecte ngrmdite pe rafturi i
pe te!ghele prfuite, fr nici o noim sau scop evident. ,7istau acolo copii dup icoane vestite, catarame de
MJ
curea i cti cptuite de tanchist, rmase de la .rmata <oie, sfenice aurite, servicii ciobite de porelan
pentru ceai, accesorii pentru mbrcminte, precum i postere sovietice de propagand, nrmate i
decolorate.
4a intrarea lor, proprietarul, un brbat trupe care mai avea pe cap doar o urm de pr cre n !urul estei
chelite, ridic privirea de la ceaca spart de ceai pe care o lipea. 1chii lui ntunecai sclipir la vederea lui
&irov i brbatul, mic#ndu-se cu greu, iei de dup te!ghea n nt#mpinarea acestuia.
-1leg, tun el cu un glas baritonal care mai pstra o urm de accent georgian. Presupun c acetia sunt
prietenii despre care mi-ai vorbit la telefon, nu-
&irov ddu linitit din cap.
-,i sunt. 0rbatul se ntoarse apoi ctre +iona i )mith i le spuse3 5ar acest punga supraponderal este 4ado
5avili, care se autointituleaz drept npasta comercianilor autentici de antichiti din :oscova.
-, foarte adevrat ce zice generalul aici de fa, recunoscu 5avili, ridic#nd ngduitor din umeri. .fi un
r#n!et larg, dezvluind dou iruri de dini tocii i ptai de tutun. $ar i eu am de c#tigat biata mea
e7isten, aa cum o au i ei pe-a lor. Prosper fiecare cum poate.
-Tot aa auzisem i eu, accept &irov.
-$ar s trecem acum la afaceri, da- vorbi e7pansiv 5avili. %u-i face gri!i, 1leg. (red c tu i cu prietenii ti
vei fi foarte nc#ntai de marfa mea.
-.a s fie- l ntreb prudent +iona, uit#ndu-se cu un dispre de-abia disimulat la toat harababura din !urul
lor.
5avili chicoti.
-*ai, bunicuo, dac vorbeti n felul sta, nseamn c nelegi greit natura afacerii mele. +lutur nepstor
o m#n n direcia vechiturilor mprtiate prin ntreaga dughean. Toate fleacurile astea sunt n mare msur
doar de faad. ,le constituie numai un hobbE de-al meu, ceva care s-i descura!eze pe poliitii prea curioi
sau pe ocazional bgciosul perceptor. *ino8 .m s-i art i adevrata mea pasiune8
"i cu asta, omul se ntoarse i i conduse printr-o alt u n partea din spate a magazinului su F o alt
ncpere, plin p#n sus cu acelai amestec de antichiti veritabile i de vechituri inutile. 'n ungherul cel mai
ndeprtat al depozitului, un ir abrupt de trepte cobora la subsol. )cara se termina n faa unei ui de oel,
ncuiat.
5avili o descuie i o deschise cu un larg gest teatral.
-/itai-v i voi, i ndemn el pompos. .ici este atelierul meu, micul templu al artei mele.
)mith i +iona se uitar uimii n !ur. )e aflau ntr-o ncpere mare i puternic luminat, plin cu costisitoare
echipamente fotografice, calculatoare, mai multe tipuri diferite de imprimante laser color, fotocopiatoare,
maini de gravat i rafturi peste rafturi cuprinz#nd ceea ce prea s fie aproape toate felurile imaginabile de
h#rtie, tuuri, cerneluri i chimicale utilizate la mbtr#nirea artificial a documentelor. 1 ntreag latur a
camerei era aran!at ca un studio fotografic, completat cu diferite fundturii, o cad de baie cu spun,
ampoane i prosoape, precum i cu un paravan.
<#n!ind nc o dat cu gura p#n la urechi, georgianul se btu uor cu pumnul n piept i continu3
-*orbind desigur cu toat modestia cuvenit, trebuie s afirm c eu, 4ado 5avili, sunt cel mai bun n aceast
aleas meserie artistic F cu siguran cel mai bun din :oscova, ns poate chiar i din ntreaga <usie.
2eneralul prezent aici nelege asta i tocmai de-aceea v-a adus la mine.
-,ti incontestabil un falsificator cu mari aptitudini, ncuviin laconic &irov. .runc o privire spre )mith i
+iona. Pe vremuri, &20-ul deinea monopolul asupra serviciilor destul de nemaint#lnite ale lui 5avili. 5ar
acum, c#nd omul a trecut i el n sectorul privat, s-a dovedit cel mai bun ntreprinztor din acest ginga
domeniu.
2eorgianul ddu din cap constatativ.
-.m ntr-adevr o palet e7trem de larg de clieni, accept el. (ei care se g#ndesc s-i lase trecutul n
urm, indiferent din ce motive, s-au nvat c se pot bizui pe a!utorul meu.
-5nclusiv membri ai ma&iei? presupuse +iona, fr s se vad nimic pe faa ei, dar )mith sesiz m#nie n
vocea ei. +emeia nu putea avea nici o simpatie pentru cineva care i-ar a!uta pe orice membru ai crimei
organizate din :oscova.
5avili ddu din umeri.
-$aK cine mai poate ti- Poate c au fost i din tia, ns eu nu pun niciodat ntrebri st#n!enitoare celor
care m pltesc ca s-i asigure serviciile mele. 1mul z#mbi sec. 5ar pentru asta, cred c i voi ar trebui s-mi
fii recunosctori, nu-i aa-
+iona se uit n spate, la &irov.
-(#t de mult ncredere putem avea n omul sta- ntreb ea de-a dreptul.
<usul i z#mbi glacial.
-$eplin, la drept vorbind. :ai nt#i, pentru c este un brbat a crui e7isten depinde n totalitate de
reputaia lui n privina unei absolute discreii. 5ar n al doilea r#nd, pentru c tie e7act c#t i poate pielea. )e
ntoarse spre 5avili i l ntreb3 "tii ce se va nt#mpla, dac s-ar afla ceea ce ai fcut pentru prietenii mei-
Pentru prima oar, e7uberantul georgian pru s nu-i mai gseasc vorbele. +aa lui rotofeie deveni
pm#ntie.
-.tunci o s m omori, 1leg.
-.a voi face, 4ado, spuse ncet &irov. )au, dac nu o voi putea face chiar eu, e7ist alii care o vor face n
locul meu. 'n orice caz, moartea ta nu va fi rapid. : nelegi-
ML
%ervos, 5avili i umezi buzele cu limba. $du iute din cap.
-$a, neleg foarte bine.
)atisfcut, &irov ls pe o mas din apropiere geanta de p#nz i ncepu s scoat repede lucruri din ea. 'n
c#teva clipe, masa se umpluse cu pantofi i haine noi, curate i elegante, cu msuri potrivite pentru cei doi
americani, cu peruci i mee de pr de diverse culori, cu vopsele i farduri i cu o trus conin#nd alte
elemente care serveau la schimbarea fizionomiei n diverse feluri.
-"i mai doreti toate documentele despre care am vorbit mai devreme- l ntreb 5avili cu titlu de ncercare,
uit#ndu-se cu ochii mi!ii la grmada cresc#nd de haine i de alte obiecte.
&irov ddu din cap.
-Prietenii mei vor avea nevoie de noi paapoarte strine9 cred c suedeze ar fi cel mai bine. "i, de
asemenea, de fotocopii ale vizelor adecvate pentru afaceri, ca i de permise de imigrare F unele emise la )t.
Petersburg ar fi cele mai bune. 'n plus, vor mai avea nevoie i de nite acte care s confirme c sunt anga!ai
ai 1rganizaiei :ondiale a )ntii. .poi de un set de acte locale de identitate, ca o continuare fireasc,
documente av#nd pe ele nume neaoe ruseti. .i vreo problem cu unul dintre actele astea-
2eorgianul ddu repede din cap.
-%ici cea mai mic problem, rspunse el.
-"i c#t timp i va lua s le confecionezi-
5avili ridic din umeri.
-Trei ore. Poate cel mult patru.
-"i preul-
-/n milion de ruble, rspunse scurt cellalt. 0ani-ghea.
)mith fluier ncetior. 4a actualul curs de schimb, suma reprezenta mai bine de treizeci de mii de dolari
americani. "i totui, era probabil un pre rezonabil pentru nite acte false de identitate perfect contrafcute,
de care el i +iona vor avea nevoie c#nd vor fi oprii la un punct de control al miliiei.
&irov ridic din umeri.
-+oarte bine. >umtate acum. 0rbatul scoase din geant un teanc gros de bancnote ruseti i i-l ntinse lui
5avili. 5ar cealalt !umtate mai t#rziu, c#nd vei fi terminat treaba spre mulumirea prietenilor mei.
'n vreme ce brusc nveselitul falsificator i ducea banii la eta!, ca s-i pun bine, &irov le spuse n oapt lui
)mith i +ionei3
-%e nt#lnim dup ce 5avili termin treaba. <estul de bani se afl n geant. 1 s v atept n barul hotelului
0elgrad, tot pe partea asta a podului 0orodinski. <#n!i spre ei. $ac avem noroc, bineneles, nu v voi mai
recunoate pe nici unul dintre voi.
-(um, nu rm#i i tu aici cu noi- ntreb surprins +iona.
&irov cltin cu regret din cap.
-.m o nt#lnire de la care nu pot lipsi, e7plic el. : vd cu un alt vechi prieten de-al meu care ne-ar putea
oferi c#teva rspunsuri de care avem at#ta nevoie.
-/n vechi prieten n uniform- presupuse cu voce tare )mith.
-Poate doar din c#nd n c#nd, >on, ncuviin cellalt, z#mbind abia perceptibil. $ei ofierii de rang nalt din
)erviciul +ederal de )ecuritate prefer adesea un simplu costum civil pentru ocaziile n care apar n public.
27
Trecuse bine de ora zece seara c#nd )mith i cu +iona $evin intrau n 0arul din ;ol al hotelului 0elgrad i
totui localul era nc foarte animat. 0rbai i femei n haine de zi, n ma!oritate rui, dei cu muli strini
mprtiai printre ei, ocupau cele mai multe dintre separeurile i mesele din bar, sau stteau nghesuii l#ng
te!ghea. 'n fundal se auzea n surdin o muzic de !azz, ns aproape complet acoperit de larma
conversaiilor aprinse i zgomotoase. $ei 0elgrad era un hotel mare i paralelipipedic, fr prea mult
farmec arhitectural, amplasamentul su, aproape de metrou i de cartierul .rbat, precum i preurile
rezonabile practicate aici fceau ca gradul de ocupare s fie ridicat i n lunile de iarn.
1leg &irov edea de unul singur ntr-un col al zgomotoasei sli, fum#nd n tcere o igar. Pe mas, n faa
lui, avea dou pahare i o sticl de votc pe !umtate goal. 0rbatul prea ng#ndurat.
)mith i +iona i croir drum ctre el prin aglomerata ncpere.
-%e permitei s ne aezm i noi la masa dumneavoastr- l ntreb >on ntr-o ruseasc stricat.
&irov se uit n sus la ei, d#nd grav din cap n semn de salut.
-0ineneles c da. (u mare plcere. )e ridic, i inu +ionei scaunul, apoi i ceru unei chelnerie s aduc
pahare curate. ) v ntreb i cum v cheam- )au ar fi prea nepoliticos din partea mea dup ce ne-am
cunoscut de at#t de puin vreme-
-0a deloc, rspunse molcom )mith. )e aez i el i mpinse de-a curmeziul mesei noul su paaport
suedez. .rt#ndu-se demn de toate laudele cu care se mpuna, 5avili se ntrecuse pe sine. Paaportul
contrafcut prea de parc americanul l-ar fi utilizat de ani de zile i cuprindea vize de intrare i de ieire ale
mai multor ri. ) m prezint3 sunt dr. &alle "trand, epidemiolog acreditat pe l#ng 1rganizaia :ondial a
)ntii.
-5ar pe mine m cheam 0erit 4indkvist, zise +iona z#mbind pozna. "i sunt asistenta personal a doctorului
"trand.
&irov i arcui ntrebtor o spr#ncean.
-(u accentul pus pe 7persona,H-
+emeia i flutur pe sub nas un deget amenintor.
MN
-%u toi suedezii sunt nnebunii dup se7, domnule &irov. <elaia mea cu dr. "trand este strict profesional.
-.ccept precizarea, doamn 4indkvist, replic rusul cu un z#mbet. Tcu o vreme, cercet#nd aspectul lor
schimbat, dup care ddu din cap. 0un treab8 (red c va fi de-a!uns.
-) sperm, spuse )mith. ,l rezista cu stoicism nevoii de a-i freca spr#ncenele. 1 peruc blond i acoperea
acum prul negru, ns fusese nevoit s-i decoloreze spr#ncenele pentru a se potrivi cu peruca i acum l
m#ncau nnebunitor. 1 pereche de obra!i fali i mai leau acum faa, n timp ce un banda! din material de
umplutur n !urul pieptului mai aduga greutii sale reale nc vreo zece kilograme. 5ar o pereche de
ochelari cu ram groas i neagr, cu lentile fr dioptrii, trebuiau s le distrag celorlali atenia de la ochii
lui albatri. %ici unul dintre aceste accesorii de recuzit nu era prea plcut de suportat i totui toate laolalt
i modificau fizionomia suficient nc#t s treac uor prin orice filtru al miliiei fr s fie recunoscut.
+iona $evin suferise o transformare asemntoare. Prul ei negru i lung p#n la umeri era acum tuns mai
scurt i vopsit ntr-un rocat nchis. Tocurile mai adugau c#iva centimetri nlimii ei, n vreme ce rufria
groas de corp i schimba subtil silueta, dar destul ca s o fac s par o femeie cu totul diferit.
>on tcu c#nd chelneria nlocui paharele de votc de pe mas cu altele curate. .poi l ntreb pe &irov3
-Prietenul tu din +)0 i-a furnizat vreo informaie pe care s merite s ne-o mprteti i nou-
-$a, rspunse &irov abtut. 1chii lui e7primau tulburare. 'n primul r#nd, mi-a confirmat c raziile pentru
prinderea voastr au fost ordonate de la cele mai nalte niveluri ale &remlinului. :iliia i :inisterul de
5nterne au instruciuni s-i raporteze direct lui .leksei 5vanov.
-$irect lui .leksei 5vanov- repet +iona, ncrunt#ndu-se. .sta nu-i bine.
)mith se aplec i ntreb3
-(ine-i acest 5vanov-
-"eful (elui de-al Treisprezecelea $irectorat din +)0, rspunse &irov. %u primete ordine de la nimeni
altcineva dec#t de la nsui preedintele $udarev. $in raiuni practice, departamentul lui funcioneaz
absolut independent de obinuitele structuri de comand ale +)0-ului. )e spune c oamenii si ncalc legile
rii i constituia fr a fi trai la rspundere de nimeni. 5ar eu sunt convins c aceste zvonuri sunt perfect
adevrate.
+iona ddu din cap.
-0rbatul sta este nemilos i total lipsit de moralitate. "i pe deasupra este i e7traordinar de competent. +aa
femeii se ntunec. .sta m face s m ntreb cum de am izbutit noi s scpm din prima curs care ne-a fost
ntins. $e ce s-o fi omor#t ei pe *edenskaia n plin strad i apoi s fi ncercat s ne rpeasc pe noi
folosindu-se de un echipa! fals de ambulan- $e ce nu a trimis pur i simplu miliia s ne prind-
-+iindc aceea nu a fost aciunea lui 5vanov, o lmuri linitit &irov. )au cel puin nu n ntregime. +ostul meu
coleg a reuit s arunce o privire pe primele rapoarte ale miliiei cu privire la incidentul acela F mai nainte
ca oficialitile de la &remlin s comande sistarea oricror eventuale investigaii ulterioare.
-"i- ntreb )mith.
-:iliia a izbutit s identifice doi dintre cei mori, rspunse &irov. .m#ndoi erau foti &20-iti, oameni
folosii ndeosebi pentru Gmunca umedH mpotriva dizidenilor i a celor suspectai de trdare.
)mith ddu ncruntat din cap. ,7presia Gmunc umedH reprezenta un eufemism pentru orice omucidere
autorizat de stat.
-.i spus GfotiH &20-iti-
-(orect, ncuviin &irov. 'n ultimii c#iva ani au fost anga!ai de 2rupul 0randt. 0rbatul ridic din umeri.
)unt aceiai oameni care au ncercat s te elimine i la Praga.
-'ns 0randt i bandiii lui lucreaz pentru un anga!ator de mai de sus, nu de capul lor, accentu +iona. .a
c m ntreb cine anume a pltit cheltuielile pentru rpirea noastr- &remlinul, prin intermediul lui 5vanov-
)au poate altcineva-
-.sta este nc ceva neclar, recunoscu &irov. $ar colegul meu a aflat totui c ambulana era nregistrat ca
aparin#nd (entrului :edical )f#ntul (hiril.
+iona remarc privirea nedumerit a lui )mith i i e7plic3
-(entrul este un fel de spital mi7t ruso-occidental, nfiinat pentru pregtirea profesional a cadrelor
medicale, menit s ridice nivelul ngri!irii sntii din aceast ar. )e ntoarse ctre &irov3 "i ambulana a
fost furat de-acolo-
-'n cazul n care a fost furat, furtul nu pare s fi fost reclamat la autoriti, declar rusul.
-+oarte ciudat, spuse )mith sec. "i cine finaneaz aceast clinic medical-
-/n consoriu mi7t, cu fonduri publice i private, rspunse +iona. $e-abia o treime din bugetul lui provine de
la :inisterul )ntii. <estul banilor este obinut prin intermediul unei reele de fundaii de caritate i din
a!utoare umanitare din strintate9 )e opri brusc, aparent ad#ncit n g#nduri. .poi str#nse din dini, ridic
privirea i adug ngrozit3 5nclusiv un procent foarte substanial, din partea unei fundaii controlate de
&onstantin :alkovici.
-0izarerii peste bizarerii, spuse )mith, privind acum dintr-o cu totul alt perspectiv nlnuirea de
evenimente din ultimele dou zile. 1 posibilitate foarte ur#t i fcu loc n momentul acela n subcontient,
una pe care nu i puteau permite s o ignore. +cu un gest cu m#na n direcia +ionei, continu#nd3 5a s
analizm urmtoarea variant posibil3 Tu i vorbeti lui :alkovici despre declanarea bolii i
muamalizarea oficial a cazurilor. ,l i spune ie c este ngrozit i i promite c va face tot ce poate pentru
a te a!uta s afli ntreg adevrul. 'ns iat c, brusc, dup doar c#teva ore, eti sub stricta supraveghere a unei
echipe profesioniste de urmrire i aciune. .i fost atent p#n aici-
MO
,a ddu din cap.
-Perfect, )mith merse mai departe cu raionamentul3 Tu reueti s scapi de urmritori, ns probabil nu
nainte ca ei s ne fi zrit pe noi doi mpreun la ;eleteul Patriarhului. 5ar n momentul acela, n diverse
locuri au i nceput s sune tot felul de semnale de alarm. (eva mai t#rziu, n aceeai sear, 2rupul 0randt
se npustete asupra noastr, ca s ne nhae pe am#ndoi. Pentru ca acum s reias i faptul c ambulana
utilizat n aceast aciune se nt#mpl s aparin unui spital care primete bani grei din partea aceluiai bun
i drag domn &onstantin :alkovici.
-(rezi c el ar putea fi implicat n aceast conspiraie, laolalt cu $udarev- ntreb &irov, ncrunt#ndu-se.
-+r umbr de ndoial- ntreb la r#ndul su )mith, dup care ddu din cap i rspunse3 %u. Toat povestea
asta ar putea s fie doar o coinciden. $ar e sigur c pare s ias al naibii de mult fum din prea!ma domnului
:alkovici ca s nu e7iste i foc pe-acolo, nu credei- 5ar coincidena pare cam prea mare.
-(hiar aa pare, accept cu amrciune i +iona. ,7ist suficient fum nc#t s-i poi imagina c s-ar putea ca
sub el s danseze nite flcri ale dracului de strlucitoare. )e mbu!ora tot mai tare de furie, pe msur ce i
amintea detalii din interviul pe care i-l luase lui :alkovici, detalii care puneau ntr-o alt lumin ceea ce i
spusese el. )cr#ni din dini frustrat i adug3 "i nu c am avea prea mari anse s-i punem chiar acum
ceva n c#rc miliardarului.
-.a este, avei dreptate, aprob &irov, la fel de nverunat. $ac miliardarul a intrat n c#rdie cu
&remlinul, el i va lua toate precauiile, at#ta vreme c#t tu i colonelul )mith suntei n via. %u va accepta
pe nimeni necunoscut n prea!ma sa, care ar putea avea vreo dovad care s-l incrimineze. .a c a-l urmri
acum direct pe :alkovici ar nsemna s ne legm la cap fr s ne doar.
)mith ddu din cap.
-.i dreptate. 'ns are sigur rost s lum legtura cu familiile victimelor, c#nd vom putea. Prioritatea noastr
este aceea de a obine c#t mai multe informaii despre noua boal. (u toate astea, ar fi bine ca, nainte de a
face pasul urmtor, s-l informm pe +red &lein n legtur cu bnuielile noastre.
-"i mai e7ist nc ceva despre care cred c ar trebui s afle domnul &lein, articul rar &irov. Potrivit
colegului meu din serviciul de securitate, au aprut semne ale unui pericol i mai mare care se apropie n ara
noastr, un pericol care poate avea legtur, ntr-un fel sau ntr-altul i cu aceast misterioas maladie, ns
care o eclipseaz at#t ca dimensiune, c#t i ca importan.
'n timp ce &irov vorbea, )mith i +iona nu scoteau o vorb, ascult#nd cu ngri!orare cresc#nd cum povestea
rusul despre zvonurile despre nite intense pregtiri militare, zvonuri care ncepuser s circule la nivelurile
superioare din comandamentul +)0 din Piaa 4ubianka. .colo se optea despre deplasri secrete de trupe i
despre manevre militare, despre transportul unor uriae cantiti de muniie, hran i combustibil la depozite
de alimentare camuflate l#ng graniele <usiei i despre msurile de securitate mai severe ca oric#nd din
!urul &remlinului i al :inisterului .prrii. "i toate zvonurile preau s convearg spre acelai punct de
neconceput F o campanie de cucerire ndreptat contra fostelor republici sovietice.
28
Casa ,lb
-$omnul &lein, domnule, zise nepat ,stelle Pike, conduc#ndu-l n 0iroul 1val pe brbatul palid cu nas
lung. 5nsist s v vad.
(u un z#mbet nu prea amabil, preedintele )am (astilia ridic privirea din maldrul de dosare informative
care umpleau masa lui de lucru. .vea cearcne sub ochi, efectul multelor zile prea lungi de munc i al la fel
de multelor nopi nedormite. Preedintele ddu din cap n direcia unuia dintre scaunele din faa mesei.
-5a loc, +red. *orbim ntr-o clip.
&lein se supuse, urmrind n tcere cum vechiul su prieten termina de rsfoit un raport. 4iterele mari i
groase tampilate deasupra indicau c acesta cuprindea informaii ultrasecrete, obinute prin sateliii de
spiona! ai )tatelor /nite. (astilia se opri, pufni dezgustat i reintroduse documentul ntr-un dosar.
-.lte necazuri- ntreb precaut eful lui (overt-1ne.
-%enumrate8 (astilia i trecu absent m#inile mari prin pr, apoi art n direcia dosarelor stivuite n faa
lui. )ateliii notri de spiona! i staiile de interceptare a semnalelor par s capteze semnele unor micri
militare ruseti i pregtiri n mai multe sectoare de frontier F anume n cele nvecinate cu /craina, 2eorgia,
.zerbaid!an i &azahstan. 'ns informaiile culese de noi sunt vagi i fragmentate i nimeni de la Pentagon
sau de la (5. nu pare dispus s rite un verdict n legtur cu ceea ce s-ar putea nt#mpla cu adevrat acolo.
-.sta din cauza problemelor referitoare la datele disponibile- ntreb &lein. )au fiindc au greuti s
analizeze faptele constatate-
-$in ambele motive, mormi (astilia. (ut prin mulimea de dosare, alese unul i i-l mpinse peste mas
celuilalt. 5at aici un e7emplu de ceea ce primesc. /it-te i tu8
$osarul cuprindea un raport al .geniei de 5nformaii pentru .prare n legtur cu posibila acumulare de
divizii ruseti dislocate n (ecenia i de-a lungul munilor (aucaz. 0az#ndu-se n cea mai mare parte pe
fotografiile fcute din satelit care nfiau mari cantiti de echipamente militare transportate pe calea ferat
spre anumite zone din !urul oraului 2rozni, unii analiti fceau speculaii cum c ruii s-ar pregti pentru
nc o ofensiv total asupra regiunilor controlate de rebelii islamiti. .lii ns contraziceau aceast
concluzie, pretinz#nd c transporturile feroviare fceau parte doar din rotaia obinuit a trupelor. +oarte
puini specialiti susineau c formaiunile de tancuri i de trupe motorizate de pucai transportate n
aparen n (ecenia erau de fapt redirecionate n alte zone, dei nimeni nu putea afirma cu e7actitate unde
anume.
MM
&lein rsfoi n grab dosarul, citindu-l cu o dezaprobare cresc#nd. Prin nsi natura ei, analiza informaiilor
era ntr-adevr o operaiune imperfect i imprecis ns raportul era mai dezl#nat i mai vag dec#t oricare
altul. Teoriile contrare erau formulate n termeni neclari i prezentate cu at#tea rezerve, nc#t le lipsea orice
putere de convingere, fiind aruncate de-a valma, ntr-un stil confuz, fr nici o ncercare de a le ordona n
funcie de probabilitate. $in punctul de vedere al unui factor decizional n materie de politic, mai ales al
unuia de nivelul preedintelui, analiza era fundamental inutil.
0rbatul ridic privirea descura!at.
-Qsta-i un material de m#na a doua, )am.
-Zi-i mai bine de m#na a treia, replic indignat (astilia. (ei mai buni analiti ai notri specializai n
problemele <usiei sunt fie mori, fie nspim#ntai c le va veni r#ndul. 5ar cei ce le urmeaz nu dein aceeai
e7perien n domeniu9 i asta se vede.
&lein ddu din cap. . ti s alegi gr#ul de neghin n materie de informaii F adic n privina fragmentelor
ciuntite din nite comunicaii interceptate, a fotografiilor din satelit greu de interpretat, a zvonurilor rzlee
comunicate de ageni i de personalul ambasadelor i toate celelalte asemenea F era o ndem#nare care
necesita muli ani de pregtire i practic.
'nc ncruntat, preedintele i scoase ochelarii i i arunc pe birou, dup care se uit la &lein i spuse3
-"i asta ne aduce la nsrcinarea primit de (overt-1ne s descoperim cauza acestei maladii. (e ai aflat
p#n acum-
-:ult mai puin dec#t mi-a fi dorit, recunoscu cellalt $ar acum am primit un semnal urgent de la colonelul
)mith i de la doamna $evin.
-"i-
-, sigur c au dat peste ceva foarte ur#t care se petrece la :oscova, spuse ncet &lein. 1mul se str#mb,
rezist#nd tentaiei de a frm#nta n m#n pipa lui uzat din lemn de iarb neagr, ascuns n interiorul
sacoului. /nele nouti de la ei se leag foarte bine cu cele din rapoartele pe care mi le-ai artat. $ar, din
pcate, mie unuia nc nu mi este limpede ce poate nsemna toat povestea asta.
(astilia ascult cu mare atenie rezumatul informaiilor furnizate de la :oscova de echipa lui &lein, inclusiv
bnuielile privind posibilul amestec al lui &onstantin :alkovici i zvonurile despre iminenta declanare a
unei aciuni militare aflate de la persoana de legtur a lui &irov din serviciul rusesc de securitate.
Preedintele american se ncrunt i mai tare.
-%u-mi place asta, +red. %u-mi place deloc. )e spri!ini de sptarul scaunului. Prin urmare, nu mai e7ist nici
un dubiu c boala care i-a omor#t pe oamenii aceia la :oscova acum dou luni este aceeai cu cea cu care ne
confruntm noi acum-
-%u mai ncape nici o ndoial asupra acestui lucru, l asigur trist &lein. )mith a confirmat c toate
simptomele i rezultatele analizelor de laborator pe care le-a vzut se coreleaz perfect cu cele raportate de
($( i alte instituii de cercetare. 'ns9 *ocea lui se stinse.
-'ns ce-
-'n lipsa unor probe incontestabile asupra implicrii oficiale ruseti n rsp#ndirea acestei maladii ca o arm,
nu ne putem atepta ca oricine altcineva F nici din %.T1 i nici din celelalte state din !urul <usiei F s fie de
acord s se ia msuri serioase de contracarare, continu &lein, dup care ddu din umeri n semn de scuz.
,forturile disperate ale &remlinului de a muamaliza o epidemie pot fi privite ca o prostie criminal, dar
aliaii notri europeni nu vor vedea n asta o !ustificare pentru posibile sanciuni economice sau pentru
ridicarea nivelului de alert %.T1.
-(e vorbeti-8 l apostrofa sec (astilia. 'mi i imaginez urletele de durere de la Paris, sau de la 0erlin, sau de
la &iev, n cazul n care le-a cere s ia o atitudine ferm mpotriva lui $udarev i a regimului lui, doar pe
baza nsemnrilor unei doctorie decedate. "i sigur c nu i vor convinge nici nite ndoielnice poze din
satelit sau nite zvonuri la m#na a doua despre o posibil mobilizare militar ruseasc. 0rbatul oft. 4a
dracuK, +red8 %e trebuie fapte concrete8 $eocamdat, nu facem dec#t s ne batem cu morile de v#nt.
&lein ddu din cap.
-.m de g#nd ca m#ine s convoc o ntrunire de urgen a (onsiliului %aional de )ecuritate, c#nd vom fi cu
toii aici, hotr n cele din urm preedintele. Trebuie s ntrim supravegherea forelor armate ruseti. (el
puin am putea s reprogramm sateliii de spiona! i s trimitem mai multe misiuni de recunoatere de-a
lungul zonelor de grani.
5ncapabil s mai stea locului, (astilia se ridic i travers ncperea, apropiindu-se de fereastra nalt care
ddea spre Peluza de )ud. 1ra de v#rf a serii era n plin desfurare n capital. Prin ntunericul nvluitor,
mainile care se deplasau ca melcul pe ndeprtatul 0ulevard al (onstituiei preau nite mici mrgele
mobile de lumini colorate strlucitor. )e uit napoi peste umr.
-4-ai nt#lnit vreodat pe &onstantin :alkovici-
-%u, nu l-am nt#lnit niciodat, recunoscu +red &lein, z#mbind uor. . m bate pe burt cu miliardarii este
mult peste nivelul meu financiar, domnule preedinte.
-,u l-am cunoscut, zise calm (astilia. ,ste un om puternic. /n om influent. .mbiios.
-(#t de ambiios-
(astilia afi un z#mbet subire.
-)uficient de ambiios nc#t n-ar fi ezitat s ad n locul meu la biroul acesta n cazul n care s-ar fi nscut n
)tatele /nite, nu n )erbia.
&lein ddu din cap cu toat seriozitatea.
MC
-1 s ncercm s aflm c#t mai multe despre :alkovici i despre imperiul afacerilor lui. $ac lucreaz n
tain m#n-n m#n cu &remlinul, poate c vom izbuti s gsim legturile dintre ei, acelea care ne-ar a!uta s
ne dm seama ce pun la cale.
-.a s faci, +red, ncuviin preedintele. .poi cltin din cap, continu#nd3 $ar nu cred s poi afla cine tie
ce. $in c#te mi amintesc, fiscul american a ncercat acum c#iva ani s-l cerceteze pentru o presupus
evaziune, dar s-a izbit de un zid i a fost nevoit s se lase pguba. )e pare c omul sta i-a r#nduit finanele
ca pe un incredibil labirint de companii anonime din afara granielor i de fundaii private. $epartamentul de
(omer i cel al Trezoreriei )tatului l suspecteaz i c ar mai controla pe ascuns i un mare numr de alte
firme de afaceri prin intermediul unor teri fictivi, pentru a evita orice legturi fie care s-ar putea dovedi
st#n!enitoare sau ilegale. %ecazul este ns c nimeni nu pare n stare s probeze nimic.
&lein se ncrunt.
-Pare o nscenare perfect pentru derularea unor operaiuni clandestine.
-"i nu-i deloc corect acest lucru, ncuviin (astilia cu amrciune. .poi se ntoarse de la fereastr i se uit
drept n ochii vechiului su prieten. ) vorbim acum despre echipa ta de la :oscova.
-$a, domnule.
-Presupun c acum, c#nd camuflarea lor a fost descoperit, i-ai rechemat din <usia pe colonelul )mith i pe
doamna $evin, nu-
&lein i alese cu mare gri! cuvintele.
-,u, unul, le-am sugerat insistent s prseasc <usia c#t mai cur#nd posibil.
(astilia nl surprins dintr-o spr#ncean.
-4e-ai sugerat doar- 4a naiba, +red, dar din c#te mi-ai spus, toat poliia din :oscova e pe urmele lor. (e
$umnezeu sper ei s mai fac n condiiile astea-
"eful lui (overt-1ne fcu o grimas.
-)am, tu pe >on )mith l-ai cunoscut. 'nc n-o tii pe +iona $evin, dar te pot asigura c sunt am#ndoi grozav
de ncp#nai. $du ncet din cap. $e fapt, am#ndoi sunt aproape la fel de ncp#nai cum eti i tu
c#teodat. 5ar n momentul de fa, nici unul dintre ei nu este dispus s recunoasc cum c a fost nfr#nt.
-.dmir cura!ul i perseverena, zise ncet (astilia. $ar tiu cei doi, doamna $evin i cu )mith, c, n cazul n
care vor fi arestai, i vom lsa lupilor- +aa lui era acum c#t se poate de serioas. "tiu c vom nega cu
nd#r!ire c am tiut ceva despre ei i c ne vom spla pe m#ini de orice responsabilitate pentru faptele lor-
-$a, o tiu foarte bine, domnule preedinte, spuse cu un aer sumbru &lein. ,ste o condiie a muncii pentru
(overt-1ne i ambii cunoteau toate riscurile atunci c#nd au acceptat. 'n cazul n care se va dovedi necesar,
sunt absolut convins c vor face tot ce ateptm de la ei.
:; februarie
'erlin
)muls fr voia sa din braele buimace ale unui somn neodihnitor de peste noapte, /lrich &essler ncerc
mai nt#i s ignore telefonul care suna pe noptiera de l#ng patul lui. .poi ntredeschise un ochi. (ifrele
luminoase ale ceasului detepttor l anunau c de-abia trecuse de ase dimineaa, nspim#ntat, gemu, se
rostogoli ntr-o parte i ncerc s scape de nnebunitorul zgomot al telefonului, trg#ndu-i perna pe cap. )
rspund blestematul de robot telefonic, i zise el somnoros. *a fi timp suficient i la o or mai rezonabil
pentru a se ocupa de orice criz care i-ar solicita atenia.
0ri). $eschise iar ochii. %umai g#ndindu-se, cuv#ntul acela era suficient ca s-l dezmeticeasc. Poziia pe
care o ocupa n cele mai nalte cercuri ale :inisterului de 5nterne depindea de condiia n care efii si l
percepeau ca pe un om indispensabil, harnic i mereu de ncredere F importantul ef din 0&. n care puteau
avea ncredere i n cele mai prime!dioase situaii.
2em#nd iar de efort, &essler se mpinse i se ridic n ezut. Tresri fulgerat de o durere n t#mple i de
oribilul gust n gur. 0use prea mult n seara precedent, la recepia (ancelarului, apoi nrutise situaia
d#nd pe g#t una dup alta mai multe cafele turceti tari, ntr-o zadarnic ncercare de a-i reveni mai nainte
de a pleca acas la volanul mainii sale. P#n ce stomacul su ncrcat i plin de aciditate se mai potolise,
trebuie s fi trecut bine de ora trei dimineaa.
0rbatul b#!b#i prin ntuneric dup receptorul telefonului.
-$a- &essler la telefon.
-0un dimineaa, domnule &essler, auzi un glas de femeie, ntr-o limb german limpede, aproape obscen de
vesel la ora aceea matinal. %umele meu este 5sabelle )tahn. )unt procuror special la :inisterul >ustiiei,
unde lucrez la departamentul care instrumenteaz cazurile de corupie a funcionarilor publici. .cum v-am
sunat ca s v solicit o ntrevedere urgent pentru a discuta cu dumneavoastr despre un caz deosebit9
$urerea de cap a lui &essler spori brusc. 'l trezise din somn nc nainte de a se lumina de ziu cine tie ce
superzeloas subaltern de la :inisterul >ustiiei- 'nclet m#na pe receptor, iritat.
-.scult, cum dracuK ndrzneti s m suni aa acas- (unoti procedura normal. $ac ministerul vostru
dorete asisten 0&. n orice anchet, trebuie parcurse mai nt#i etapele stabilite prin lege, acion#nd pe
canalele bine cunoscute8 Trimite prin fa7 orice document ai la biroul nostru de relaii, iar ofierul nsrcinat
cu aa ceva te va contacta la momentul potrivit.
-:-ai neles greit, domnule &essler, spuse femeia, de data asta uor amuzat. *edei, chiar dumneavoastr
suntei cel vizat de investigaia noastr oficial de corupie de care v-am amintit.
-(e- url &essler, deodat treaz de-a binelea.
-)-au fcut unele afirmaii e7trem de grave la adresa dumneavoastr cu privire la comportamentul
CR
dumneavoastr, domnule &essler, continu femeia. .firmaii n legtur cu fuga profesorului Sulf <enke,
acum aisprezece ani9
-.sta-i o absurditate8 strig m#nios &essler.
-.a s fie- l ntreb femeia. 2lasul ei deveni mai rece, cpt#nd un ton dispreuitor. 'n acest caz, de-abia
atept s aud e7plicaiile dumneavoastr pentru urmtoarele achiziionri de opere de art plastic, e7trem de
costisitoare F achiziionri fcute, pe c#t se pare, numai cu bani lichizi F i pe care am izbutit cu oarecare
dificultate s le asociem cu numele dumneavoastr. :ai nt#i, n 6CCR, o pictur de-a lui &andinskE,
cumprat dintr-o galerie de art din .nvers contra sumei de ALR RRR euro, la cursul de schimb de astzi.
.poi, n 6CC6, un cola! de :atisse9
.scult#nd din ce n ce mai ngrozit, &essler era scldat ntr-o transpiraie rece, pe c#nd interlocutoarea citea
o list dureros de precis a tablourilor at#t de dragi inimii lui, tablouri cumprate cu banii pe care i primise
n schimbul asigurrii libertii lui <enke vreme at#t de ndelungat, nghii cu greu, strduindu-se cu
disperare s nu vomite. (um naiba putea ti anchetatoarea asta de la :inisterul >ustiiei at#t de multe despre
el- +usese at#t de gri!uliu, cumpr#nd ntotdeauna printr-un alt agent i folosind de fiecare dat alt nume i
alt adres. .r fi trebuit s fie imposibil s-i ia cineva urma unei buci de h#rtie de la at#ia comerciani de
art diferii i at#tea galerii, p#n la el.
:intea lui lucra febril. .r putea s e7ercite el anumite presiuni pentru blocarea anchetei- Propriul su ef
direct, ministrul de 5nterne, i era ndatorat pentru multe favoruri. 5nstantaneu, &essler i alung din minte
aceast posibilitate.
:inistrul nu se va compromite vreodat ca s muamalizeze un scandal de o asemenea amploare.
'ntr-adevr, nu, nelese disperat brbatul. *a fi nevoit s fug, abandon#ndu-i toate valorile pentru care
renunase la integritatea i la onoarea lui. 'ns pentru a face acest lucru n deplin siguran, trebuia s
primeasc asisten dintr-o alt surs.
'nuntrul unei dubie +ord de culoare verde-nchis, parcat la c#teva strzi deprtare de vila lui &essler,
<andi <ussell ncheie convorbirea telefonic i nchise.
-.sta ar trebui s-l umple de fiori pe ira spinrii pe nemernic, spuse ea r#n!ind cu satisfacie. . pune
rmag pe orice c n momentul sta ip dup a!utor.
/nul dintre cei doi tehnicieni de la (5. specializai n operaiunile de interceptare audio, tehnicieni care
edeau l#ng ea n nghesuita dubi plin cu echipamente, ddu din cap.
-%u in rmagul sta. .rt cu capul ctre un dis plaE care afia semnele ncordrii pe care o nregistraser
n vocea lui &essler n timpul convorbirii. $e cum ai nceput s vorbeti despre tablourile lui, pe ticlos l-a
apucat brusc panica.
-.teptai, spuse deodat cea de-a doua tehnician, ridic#nd o m#n i ascult#nd atent sunetele venite prin
cti. :anevr o serie de comutatoare de pe consola din faa ei, oprindu-se doar c#t s asculte scurt
semnalele transmise de fiecare dispozitiv de ascultare plantat de <andi n locuina lui &essler. .poi ridic
privirea i zise3 )ubiectul se mic. . ieit din dormitor i cred c se duce n birou.
-1 s foloseasc telefonul de-acolo, opin <andi. (el din dormitor era fr fir i el nu va dori s rite s fie
ascultat.
.mbii ei colegi ddur din cap. Toate telefoanele fr fir acionau ca nite mici emitoare radio, permi#nd
o comod interceptare a convorbirilor telefonice prin intermediul lor. %ici un om n toate minile n-ar utiliza
vreodat un telefon fr fir pentru a discuta ceva confidenial.
Primul tehnician de la (5. introduse n calculator o serie de comenzi, folosind tastatura din faa lui.
-:-am conectat la reeaua companiei de telefonie $eutsche Telecom, rosti el calm. )unt pregtit s iniiez o
prim identificare.
'nc asud#nd, &essler se aez ncet la frumosul pupitru antic din camera lui de lucru. 'n tcere, se uit o
clip la telefon. ) ndrzneasc s stabileasc legtura- %umrul de telefon care i fusese dat era numai
pentru cazuri de urgen. .poi brbatul r#se aspru. 1 urgen8 g#ndi el posomor#t. Pi asta ce era-
(u o m#n tremurtoare, ridic receptorul i form atent lungul numr telefonic internaional. 'n ciuda orei
matinale, telefonul apelat sun doar de trei ori nainte de a veni rspunsul.
-$a- spuse brusc o voce glacial. ,ra chiar vocea de la care primise ocazional ordine n ultimii aproape
douzeci de ani.
'naltul funcionar 0&. nghii n sec i doar dup aceea zise3
-&essler la telefon.
-"tiu foarte bine cine m-a sunat, /lrich, replic profesorul Sulf <enke. %u-mi mai irosi timpul cu politeuri
inutile. (e vrei de la mine-
-.m nevoie s fiu scos de-aici i s primesc o nou identitate.
-,7plic-mi de ce.
+c#nd tot ce putea ca s par calm, &essler i relat iute coninutul convorbirii telefonice anterioare.
-.a c i dai seama c trebuie s ies din 2ermania c#t mai cur#nd posibil, concluzion el. .m c#tigat
c#teva ore accept#nd s m nt#lnesc ceva mai t#rziu cu procuroarea aceea de la :inisterul >ustiiei, ns ea
tie de!a mult prea multe despre problemele mele financiare. %u pot risca s m prezint n faa ei.
-,ti convins c femeia, )tahn este cu adevrat ceea ce se pretinde a fi- ntreb glacial <enke.
&essler rmase buimcit de ntrebare.
C6
-Pi ce altceva ar putea s fie-
-,ti un prost, /lrich, replic dur cellalt. Ii-a trecut mcar prin minte c ai putea s-i verifici povestea mai
nainte de a apela ntr-un suflet la mine-
-"i cu ce ar schimba asta situaia- ntreb &essler. 1ricine ar fi ea, tot tie prea multe despre mine. %u mai
sunt n siguran aici. 'l strbtu o tresrire de indignare. 'mi eti dator cu asta, domnule profesor.
-%u-i datorez nimic, rspunse cu rceal <enke. .i fost rspltit cu v#rf i ndesat pentru serviciile pe care
le-ai fcut. ,ste ntr-adevr regretabil c au mai aflat i alii c ai nclcat legea, ns asta nu te ndreptete
s ai vreo pretenie de la mine.
-Prin urmare, n-ai de g#nd s faci chiar nimic- ntreb &essler nspim#ntat.
-%-am spus una ca asta, ripost <enke. 4a fel ca ntotdeauna, am s-i onorez solicitarea, ns numai pentru
c aa vreau eu. .cum ascult-m cu atenie i urmeaz cu toat stricteea instruciunile. <m#i acolo unde
eti. %u mai da nici un telefon F sub nici un motiv. $up ce vor fi fcute aran!amentele pentru fuga ta, te voi
suna ca s-i dau instruciuni suplimentare. , limpede-
&essler ddu iute din cap i rspunse3
-$a, da, este c#t se poate de limpede.
-0ine. ,ti singur-
-$eocamdat da, zise &essler i arunc o privire la ceasul de pe birou. $ar ngri!itorul casei i buctreasa
mea vor veni peste apro7imativ o or i ceva.
-)cap iute de ei, d-le liber, l ndemn <enke. )pune-le c nu te simi bine. Trebuie s nu e7iste nici un
martor la plecarea ta.
-1 s am gri! de asta, l asigur repede &essler.
-: bucur s aud asta din gura ta, /lrich, zise <enke, pr#nd sincer nc#ntat. 'n felul acesta se va petrece
totul mai uor i fr probleme.
'n interiorul dubiei de supraveghere a (5., primul tehnician se ntoarse n direcia lui <andi cu o e7presie
dezamgit. 'i scoase ctile i i le ntinse femeii, spun#ndu-i3
-.sta-i tot ce am nregistrat, conect#ndu-ne pe linia telefonic, n timpul convorbirii lui &essler.
<andi i puse ctile i ascult atent, n vreme ce tehnicianul aciona redarea semnalelor interceptate pe care
le nregistraser. %u auzi ns dec#t un iuit de frecvene piigiate, ntrerupt de pauze i de parazii. +emeia
ridic dintr-o spr#ncean.
-(onvorbire ncriptat-
-'ncriptat ru, ncuviin tehnicianul. 4a o prim impresie, orice soft de ncriptare ar utiliza bieii tia mi
se pare mult mai sofisticat dec#t am nt#lnit eu p#n acum F poate cu e7cepia celui pe care l folosim noi.
-5nteresant, coment <andi.
Tehnicianul r#n!i.
-+oarte interesant totui, nu-i aa- Presupun c .genia %aional de )ecuritate ar putea fi n stare s nlture
bruia!ul i s separe convorbirea, ns asta ar putea dura sptm#ni.
-$ar ai izbutit barem s depistezi numrul de telefon la care a sunat &essler- ntreb <andi.
Tehnicianul ddu din cap.
-%ici asta din pcate. 1ricine ar fi conceput reeaua de comunicaii pe care a accesat-o &essler, acela i
cunotea perfect meseria. $e fiecare dat c#nd ncepeam s ne apropiem, semnalul era comutat pe un alt
numr, reset#nd automat urma pe care o gsisem noi.
<andi se ncrunt.
-.i putea concepe i tu un asemenea sistem-
-,u- 0ineneles, ddu el din cap, dup care nl din umeri. 'ns mi-ar trebui c#teva sptm#ni, o grmad
de bani i acces aproape nelimitat la controlul asupra softPare-ului e7clusiv de comutare al mai multor
corporaii diferite de telecomunicaii.
-(eea ce nseamn c profesorul <enke mai are i ali c#iva prieteni foarte influeni care i asigur spatele,
zise rar <andi.
(ea de-a doua tehnician de la (5. o privi pe <andi z#mbind ca numai pentru sine i spuse3
-Presupun c ai tiut ce faci atunci c#nd i-ai plantat lui &essler n birou toate celelalte dispozitive de
ascultare.
<andi ddu voios din cap.
-;ai s spunem doar c am avut o bnuial c e util s e7iste i nite echipamente de rezerv atunci c#nd ai
de-a face cu astfel de indivizi.
-'n cazul sta, afl c transmisiile audio au funcionat impecabil, inu s-o informeze cealalt tehnician. .m
nregistrat toat partea de discuie a lui &essler. 5ar dup ce voi elimina i o bun parte din zgomotul de fond
i voi amplifica nivelul sonor util, vom putea s auzim i ce a spus i interlocutorul lui, o asigur ea pe
<andi.
-Poi s separi i s redai sunetele pe care le-ai nregistrat atunci c#nd a format &essler numrul de telefon-
ntreb colegul ei.
-%ici o problem.
-Perfect8 ,l se ntoarse din nou n direcia lui <andi. 'n cazul sta, mai avem nc o ans. *ezi tu- $e
flecare dat c#nd apas &essler pe un buton al claviaturii telefonului su genereaz un ton unic. "i dup ce
vom altura toate aceste tonuri n ordinea n care s-au succedat ele, vom cunoate acel prim numr la care a
CA
sunat el.
<andi nelese i ddu din cap.
-5ar asta nseamn c vom obine o prim prticic pe care o putem urma pe traseul ntortocheat pe care l-au
conceput bieii aceia, continu serios tehnicianul. %e va lua ceva timp, dar utiliz#nd acel prim numr putem
ncepe s reconstituim traseul prin reelele de telecomunicaii. 5ar p#n la urm vom reui poate s depistm
tot drumul p#n la adevratul numr ascuns la cellalt capt.
-%umr care trebuie s aparin unui post telefonic n direct legtur cu Sulf <enke, coment rece <andi,
cu o voce sever. 5ar atunci, profesorul i cu mine vom avea o scurt conversaie particular despre acei
oameni puternici care i asigur spatele, chiar cu puin nainte de a-l azv#rli ntr-o celul pentru tot restul
zilelor mizerabilei sale viei.
-"i cu &essler cum rm#ne- ntreb cealalt tehnician de la (5..
<andi schi un z#mbet.
-$omnul &essler poate s mai stea s fiarb o vreme. ,l a apsat de!a pe butonul de panic. .cum vom
atepta s vedem cine se va arta la ua lui pentru a-l lua de-acolo.
Moscova
%erbdtor, ,rich 0randt se f##ia ncoace i-ncolo prin biroul su. *orbea cu 0erlinul pe o linie telefonic
securizat.
-.i primit ordinele, 4ange, se rsti el. .cum du-le la ndeplinire8
-(u tot respectul, replic cellalt, oamenii mei i cu mine n-am venit aici ca s ne sinucidem.
-4murete-m8
-(u siguran c americanii supravegheaz casa lui &essler, e7plic 4ange. "i de cum vom face noi vreo
micare, vor i pune m#na pe noi.
-,ti convins c este o operaiune a (5.- ntreb 0randt, strduindu-se s-i in n fr#u furia.
-)unt mai mult dec#t sigur, rspunse 4ange. $e ndat ce am primit semnalul tu de alarm, am nceput s
verific cu a!utorul unora dintre celelalte surse ale noastre din guvern.
-"i-
-,7ist ntr-adevr o anume 5sabelle )tahn, procuroare special la :inisterul >ustiiei, zise 4ange. 'ns
doamna )tahn se afl actualmente ntr-un concediu de maternitate i este ateptat s se ntoarc la serviciu
de-abia n luna urmtoare. "i nici nu e7ist o investigaie intern care s-l aib pe &essler n colimator.
-.adar, consideri c americanii l-au pclit aa nc#t el s ne solicite nou a!utorul- l ntreb furios 0randt.
-$a, ncuviin 4ange. "i ncearc de!a, probabil, s mearg pe urmele apelului su telefonic ctre <enke,
pentru a depista numrul de la cellalt capt.
0randt se opri brusc din mers. $ac americanii l gseau pe <enke, vor descoperi i laboratorul de fabricare
a ;D$<,5. 5ar dac se nt#mpla aa ceva, restul vieii lui 0randt se va msura, n cel mai bun caz, n ore.
-"i crezi c vor reui s-l depisteze-
-%u tiu, rspunse 4ange rar i rspicat. 0randt parc-l i vedea ridic#nd din umeri. 'ns acest soi de lucruri
este tocmai domeniul n care e7celeaz %). i (5..
0randt ddu din cap a lehamite, tiind c evaluarea subordonatului su era corect. $e regul, agenii de
teren ai americanilor erau deplorabili, ns aveau un aproape nentrecut talent n privina mainriilor i
echipamentelor electronice. 1chii lui cenuii devenir reci ca gheaa.
-'n cazul sta, trebuie s distrugi unitatea de supraveghere (5. mai nainte de a fi prea t#rziu.
-%u putem distruge ceea ce nu putem gsi, replic 4ange pe leau. )-ar putea ca americanii s lucreze ntr-un
vehicul sau ntr-o cldire de pe o raz de peste un kilometru i !umtate n !urul vilei lui &essler. ,chipa mea
i cu mine n-avem timpul necesar s orbecim prin 2runePald n sperana de a da peste ei. Pentru a ne
concentra asupra unei inte concrete, am avea nevoie de mai multe informaii despre operaiunile (5. de-
aici, din 0erlin i ar trebui s primim aceste informaii c#t mai repede.
0randt ddu din cap. 5ar avea dreptate 4ange.
-+oarte bine, zise el glacial. 1 s iau imediat legtura cu :alkovici. Patronul nostru are la &oln o persoan
de contact deosebit, un om care ne poate fi e7trem de util n treaba asta.
"oseaua de centur din !urul :oscovei era nsoit de imense cartiere de locuine care ncon!urau oraul cu
r#nduri dese de blocuri anoste i cenuii F furnicare lipsite de personalitate construite de autoritile
comuniste ca locuine pentru adpostirea maselor anonime atrase ctre capital n cutare de lucru. 4a
aproape douzeci de ani dup cderea sistemului care le-a conceput, aceste blocuri de locuine continuau s
fie cminele a sute de mii dintre cei mai sraci ceteni moscovii.
>on )mith i +iona $evin urcau prudent scara uneia dintre aceste cldiri. (#teva beciuri simple i rzlee,
at#rnate de firele electrice, asigurau poriuni de lumin chioar care mai ntrerupeau din loc n loc bezna.
Treptele de beton erau crpate i ciobite i ngrozitor de murdare. 5ci i colo, de-a lungul scrii, seciuni
ntregi de balustrada de fier ruginit erau retezate din suporturi.
.erul era saturat de mirosuri neplcute F damful dezinfectantului ieftin care nepa ochii, izul de varz fiart
care ieea din buctriile apartamentelor, precum i duhoarea de urin i de scutece murdare de prin colurile
ntunecate, pline de grmezi nalte de pungi necolectate cu gunoi mena!er. Peste tot puea acru de la mult
prea muli oameni silii s triasc nas n nas, fr suficient ap cald pentru a pstra curenia.
:icul apartament de dou camere pe care l cutau ei era la eta!ul patru, n captul cel mai ndeprtat al
construciei, dup ce treceai de irurile de ui identice, murdare i cocovite. )mith i +iona se aflau aici
CB
pentru a-i vizita pe prinii lui :ihail *oronov, biatul de apte ani care contractase primul teribila boal pe
urmele creia umblau ei acum.
4a prima vedere, lui >on i se pru greu de crezut c respectiva femeie tcut i retras care le deschise ua
putea fi cu adevrat mama acelui bieel. Prea mult prea btr#n, mai cur#nd ca o bunic dec#t ca femeia
comparativ mai t#nr care s-ar fi cuvenit s fie. Prul ei era crunt. +aa, probabil de!a uscat, era acum
oribil de scof#lcit i cu riduri ad#nc spate. .poi >on i vzu i ochii, plini de o tristee continuu
realimentat, mereu umezii i iremediabil nroii de-at#ta pl#ns. ,rau ochii unei femei dintotdeauna srace
creia acum i fusese smuls i ultima comoar adevrat F unicul ei copil. (hiar i la dou luni dup aceea,
era mbrcat tot n negru, tot pl#ns.
-$a- rspunse femeia, surprins s vad n pragul uii sale doi strini bine mbrcai. (u ce v pot fi de
folos-
-* rog s primii condoleanele noastre cele mai sincere pentru tragica pierdere, doamn *oronova. "i v
mai rog s ne scuzai c am venit la dumneavoastr ntr-un moment at#t de dificil, spuse ncet )mith. $ac n-
ar fi fost absolut necesar, n-am fi ndrznit s v deran!m. 'i art femeii legitimaia lui fals i continu3
%umele meu este "trand, sunt doctorul &alle "trand de la 1rganizaia :ondial a )ntii. 5ar d#nsa este
doamna 4indkvist. 0rbatul art spre +iona, adug#nd3 ,ste asistenta mea.
-%u neleg, zise femeia, nc nedumerit. (e v-a adus aici-
-)tudiem boala care l-a omor#t pe fiul dumneavoastr, e7plic +iona bl#nd. 'ncercm s aflm e7act ceea ce
s-a nt#mplat cu :ihail, astfel nc#t alii s poat fi salvai c#ndva.
'ncet, e7presia de pe faa rvit de durere a femeii art c ncepuse s neleag.
-1o, bineneles8 5ntrai8 5ntrai8 Poftii. +cu un pas napoi, invit#ndu-i i printr-un gest nuntru.
.far era o diminea strlucitoare de iarn, dar camera e7terioar n care i condusese ea era slab luminat
de un singur bec din tavan. $raperii groase blocau unica fereastr a ncperii. /n reou electric cu un singur
ochi i un lighena ocupau unul dintre colurile odiei, n timp ce o canapea !erpelit, dou scaune de lemn
uzate i o msu !oas luau cea mai mare parte din restul suprafeei camerei.
-* rog s luai loc, le spuse femeia, art#nd spre canapea. )-l chem i pe soul meu, 5uri. <oi, adug#nd3
ncearc s doarm acum. Trebuie s-l iertai. %u mai este acelai om de c#nd fiul nostru9
,vident incapabil s mai spun vreun cuv#nt fr s izbucneasc n pl#ns, ea se ntoarse i se grbi s treac
n cea de-a doua i ultima camer a apartamentului.
+iona l nghionti pe )mith, art#ndu-i pe msua !oas fotografia nrmat a unui bieel z#mbitor. /n col al
ramei era acoperit cu o panglic neagr. $ou mici lum#nri ardeau de-o parte i de alta a fotografiei.
0rbatul ddu din cap ncordat, regret#nd nevoia de a-i mini pe cei doi prini ndurerai F fie i pentru o
cauz nobil. 'ns era necesar. $in ceea ce le spusese cu o sear nainte +red &lein, era mai urgent ca
oric#nd ca ei s obin dovezi evidente asupra originilor crudei boli. /na c#te una, bazele de spri!in ale
serviciilor occidentale de informaii fuseser distruse, tocmai ntr-o perioad n care se simea cea mai mare
nevoie de ele. "i tot una c#te una, noile republici din !urul <usiei erau slbite, prin pierderea celor mai
valoroi conductori politici i militari.
:ama bieelului decedat reveni n ncpere, nsoit acum de soul ei. (a i nevasta lui, 5uri *oronov prea
mai mult o umbr ndurerat dec#t o fiin vie. 1chii lui iritai erau ad#ncii n orbite, iar m#inile i tremurau
n permanen. ;ainele de pe el, mirosind a sudoare sttut i a alcool, preau c at#rn pe un inutil suport
g#rbovit i umil.
$#nd cu ochii de +iona i de )mith care i ateptau, *oronov se ndrept ncet de spate. Z#mbindu-le !enat,
i netezi prul aspru i ciufulit i fcu un dureros de corect i de politicos efort de a-i nt#mpina cu cldur
pe cei doi strini care clcaser pragul casei sale, oferindu-se s le serveasc un ceai, n lipsa oricrei buturi
tari. 'n vreme ce soia lui pusese s nclzeasc ap ntr-un ibric, el se aez n faa musafirilor.
-Tatiana mi-a spus c suntei oameni de tiin, articul rar *oronov. $e la 1rganizaia %aiunilor /nite- "i
c studiai maladia care ni l-a rpit pe bieelul nostru-
)mith ddu din cap.
-.a este, domnule. $ac se poate, am vrea s v punem am#ndurora c#teva ntrebri despre viaa fiului
vostru i despre sntatea lui n general. <spunsurile pe care ni le vei da s-ar putea s ne a!ute s aflm cum
am putea lupta cu aceast boal nainte s mai omoare i ali copii, din alte pri ale lumii.
-$a, zise simplu cellalt brbat. *om face orice ca s v a!utm. 'i reprim lacrimile i continu3 %imeni n-
ar mai trebui s sufere aa cum a suferit :ika.
-* mulumim, spuse ncet )mith.
.poi, n timp ce +iona i fcea nsemnri detaliate, >on i supuse pe cei doi unui tir de ntrebri despre
trecutul medical al lor i al fiului lor, strduindu-se s gseasc ceva care s le fi scpat din vedere lui
Petrenko, ,lenei *edenskaia i celorlali cercettori. 4a r#ndul lor, prinii biatului rspunser cu rbdare,
p#n i atunci c#nd cele mai multe dintre ntrebrile lui )mith preau s le repete pe cele care le mai fuseser
puse de zeci de ori.
$a, :ihail suferise de obinuitele boli ale copilriei din <usia F po!ar, oreion i nt#mpltoare gripe banale.
(u toate astea, n general, el fusese un copil sntos i destul de fericit. %ici unul dintre prinii lui nu
consumaser vreodat droguri ilegale, dei tatl su recunotea oarecum ruinat c, Gdin c#nd n c#ndH,
obinuia s bea prea mult. "i nu, nimeni dintre rudele apropiate sau ndeprtate ale familiei *oronov nu
suferise niciodat de vreo boal cronic F nici de cancere stranii, nici de defecte congenitale i nici de alte
invaliditi, de orice natur. /nul dintre bunici murise relativ t#nr ntr-un accident de tractor, la o ferm
CJ
agricol colectiv. 'ns toi ceilali bunici triser fr probleme p#n aproape de v#rsta de optzeci de ani,
murind n cele din urm din diverse motive proprii v#rstei F un atac de inim, un atac cerebral i un caz grav
de pneumonie.
'ntr-un t#rziu, )mith se spri!ini de sptarul canapelei, frustrat. P#n n momentul acela nu putea ntrezri
nimic care ar fi putut e7plica cum sau de ce contractase :ihail *oronov maladia anterior necunoscut i care
l omor#se. (e l unea pe acest bieel cu celelalte persoane din :oscova care se mbolnviser de aceeai
afeciune letal-
>on se ncrunt. ,l avea puternica bnuial c rspunsul, n cazul n care ar e7ista unul, era ad#nc ngropat n
motenirea genetic sau n biochimia molecular a victimelor. Pentru a-i verifica teoria, era necesar s
obin mostre de .$%, s#nge i esut, de la rudele lor supravieuitoare. :ai trebuia, de asemenea, s obin
acces nelimitat la cele mai sofisticate laboratoare tiinifice capabile s deruleze analizele solicitate. $ei
1leg &irov era sigur c putea s transmit n perfect siguran n )tatele /nite toate probele prelevate, acest
lucru necesita timp. 5ar efectuarea acelor analize de laborator ar dura i mai mult timp F timp de care s-ar
putea ca ei s nu mai dispun.
)mith oft, spun#ndu-i n sinea lui c, n cazul n care posibilitile erau ntr-at#t de restrictive, trebuia s se
conformeze i s fac tot ce putea n condiiile date, sper#nd c va fi de-a!uns.
)pre uurarea lui, ambii prini ai lui :ihail *oronov se artar nerbdtori s-i ofere toate mostrele, at#t de
s#nge, c#t i de orice altceva. ,l se temuse c va nt#mpina mai mult rezisten la ideea de a fi nepai i
strpuni de ace.
-(e altceva mai pot face aceti biei oameni pentru a da mai mult sens vieii lor- murmur abia auzit +iona n
timp ce l a!uta pe )mith s aran!eze seringile i toate celelalte dispozitive de recoltare i de prelevare din
trusele pe care le procurase unul dintre oamenii de legtur ai lui &irov de pe piaa neagr. ,a ridic privirea
ctre )mith i se uit la el cu o e7presie serioas. Tu le oferi acum nc o nesperat ans de a lupta
mpotriva bolii care le-a rpus copilul. (ei mai muli prini pe care i cunosc s-ar arunca i-n foc pentru a nu
scpa o asemenea ocazie. %-ai face i tu la fel-
)mith ddu ncet din cap. )e ntoarse cu umilin ctre soii *oronov i le spuse3
-) ncepem cu recoltarea mostrelor de .$%. 4e ddu celor doi c#te o periu cu coad lung. .cum a vrea
s v rog s9
)pre surprinderea lui, mai nainte de a apuca s le dea orice alt instruciune, am#ndoi soii ncepuser s-i
frece cu periuele interiorul gurii, colect#nd celulele din esutul moale, cele mai folositoare pentru efectuarea
testelor .$%. >on se holb la ei stupefiat.
-.i mai fcut vreodat aa ceva- ntreb el ncet.
.mbii soi ddur din cap.
-1h, da, rspunse tatl copilului, dup care nl din umeri. Pentru studiul cel mare.
-"i a fcut asta i micuul :ika, i aminti cu bl#ndee soia. 1chii i se umplur de lacrimi. ,ra at#t de
m#ndru n ziua aceea8 +emeia se uit la brbatul ei. 'i aminteti, 5uri, c#t de m#ndru era-
-'mi amintesc. *oronov i terse ochii. 0iatul nostru a fost un omule e7trem de cura!os n ziua aceea.
-5ertai-m, v rog, dar despre ce studiu este vorba- ntreb precaut +iona.
-.m s v art. *oronov se ridic i se duse din nou n dormitorul din spate.
(#teva momente, l auzir cotrobind printre nite h#rtii, dup care brbatul se ntoarse aduc#nd un mare
certificat de atestare, frumos tiprit n relief, certificat pe care i-l ntinse lui )mith.
(u +iona care citea i ea peste umrul lui, >on parcurse nscrisul cu nflorituri. 'n dou cuvinte, certificatul le
mulumea celor din familia *oronov pentru Gparticiparea lor vital la studiul 1riginilor )lavilor, studiu
desfurat de (entrul ,uropean de (ercetri n domeniul PopulaieiH. (ertificatul data din anul precedent.
)mith schimb cu +iona o privire consternat. ,a ddu ncet din cap, ncep#nd s neleag. Prin urmare,
cineva colectase .$% de la aceti oameni, iar colectarea avusese loc doar cu c#teva luni nainte ca fiul de
numai apte ani al soilor *oronov s fi contractat o boal necunoscut p#n atunci F o maladie mortal, care
distrugea organele i sistemele vitale din tot corpul.
'nc o clip, )mith rmase nemicat, continu#nd s se holbeze la certificatul din m#inile sale. 1mul mi!i
ochii. .cum, n sf#rit, tia ce ar trebui s caute ei.
,eroportul din <urich
%ikolai %imerovski se opri puin l#ng ua barului .lpenblick, uit#ndu-se dup persoana cu care urma s se
nt#lneasc. 'i cercet pe cei care preau s cltoreasc singuri n interes de afaceri, cei mai muli ez#nd la
mese diverse i se opri la un brbat palid, cu prul crunt n faa cruia era deschis la vedere un e7emplar din
numrul din ziua precedent a ziarului 5nternaional 1era,d Tribune. )e apropie de acesta, remarc#nd
servieta din piele neagr F practic identic cu cea din m#na sa F precum i micul ac dublu spiralat de la
reverul hainei lui sport, de un albastru intens.
<usul se apropie i mai mult, contient c pulsul i-o luase razna. .nii si de serviciu n calitate de agent
clandestin pentru (el de-al Treisprezecelea $irectorat al lui 5vanov l nvaser s fie prudent. )e opri n
faa brbatului crunt i art ctre scaunul liber.
-'mi permitei- ntreb el ntr-o englez cu accent american.
(ellalt ridic privirea din ziar. 1chii lui l c#ntreau.
-(u plcere, rspunse el trgnat. Zborul meu este aproape gata de plecare. )unt aici doar n tran)it.
,ra parola de recunoatere, g#ndi %imerovski, auzind uorul accent pus pe ultimul cuv#nt. 0rbatul se aez
i i ls servieta pe pardoseal, l#ng cealalt serviet identic i zise3
CL
-(a i mine. Zborul meu are doar o ntrerupere aici, la Zurich. 4umea este din ce n ce mai conectat, nu
credei-
(ontraparola.
0rbatul crunt z#mbi uor.
-.a este, prietene. .poi mpturi ziarul, se ridic, lu o serviet i plec, d#nd din cap cu o politee reinut,
n semn de rmas-bun.
%imerovski mai atept alte c#teva momente, dup care scoase de sub mas servieta pe care o lsase cellalt
brbat i o deschise repede. 'nuntru se aflau un teanc de h#rtii, c#teva reviste financiare i o cutiu din
material plastic gri pe care scria G)(-6H. 'n interiorul cutiei superetanate, rusul tia c este un mic tub de
sticl. 'nchise servieta la loc.
G$oamnelor i domnilor, rsun politicos o voce feminin prin difuzoarele din sal, vorbind mai nt#i n
nemete, apoi n franuzete, n italienete i n englezete. (ompania )Piss.ir v anun c zborul BRRR,
fr escal p#n pe .eroportul 5nternaional >ohn +. &ennedE din %eP Dork, este pregtit pentru mbarcarea
pasagerilorH.
<usul se ridic i prsi barul, duc#nd cu el varianta unic de ;D$<. destinat preedintelui )amuel
.dams (astilia.
"oln, *ermania
,ra pe la mi!locul dimineii. <afale dese de ploaie ngheat mprocau turnurile gemene ale masivei
catedrale gotice, ascunz#ndu-le privirilor celor care se grbeau pe strzile de dedesubt. 'n interiorul
catedralei, c#iva turiti temerari se preumblau prin enorma nav, admir#nd cu sfial i veneraie
nenumratele comori nepreuite F printre care frumoasele vitralii, statuile fin sculptate n piatr i n
marmur i un antic crucifi7 din lemn cioplit, (rucea lui 2ero, veche de mai bine de o mie de ani. 5ci i colo,
credincioi singuratici, fie ngenuncheau i se rugau, fie se opreau scurt la plecare ca s aprind mici
lum#nri, nainte de a porni pe drumul lor spre obinuitele poveri zilnice ale lumii laice de-afar. 'n rest,
vastul spaiu plin de umbre era aproape pustiu, ngheat ntr-o eteric linite nepm#ntean.
Pm#ntiu de fric i purt#nd o manta gri de ploaie, 0ernhard ;eichler ngenunche o clip n faa altarului.
1mul i fcu cruce, se aez pe o banc apropiat i ngenunche cu evlavie. <mase cu capul plecat, parc
cufundat n meditaie profund.
Pe pardoseala de piatr reverber zgomotul unor pai, apropiindu-se din ce n ce mai mult. ;eichler nchise
ochii, simind cum i bubuie inima n piept de team. Te rog, $oamne, spuse el n g#nd, disperat, ia de la
mine acest pahar. .poi i muc buzele, brusc ngrozit de grotesca blasfemie care-i trecea prin cap. $intre
toi oamenii din acest loc sacru, el avea cel mai puin dreptul de a invoca disperata rugciune a lui ;ristos n
2rdin. ,l era un 5uda, un trdtor.
5ar 0ernhard ;eichler tia c avea multe de trdat. ,ra un nalt ofier din 0undesamtes fur *erfassunsschutz
?0f*@, adic din 0iroul +ederal pentru .prarea (onstituiei. 0f*-ul era principala agenie nemeasc de
contrainformaii, echivalenta german a ageniei britanice :5L. .utorizrile lui de securitate i permiteau un
acces nelimitat la c#teva dintre cele mai bine ascunse taine ale guvernului.
(ineva se strecur n strana din spatele lui.
;eichler ddu s ridice capul.
-%u te ntoarce, domnule ;eichler, auzi o voce de brbat n surdin. ,ti prompt. Te felicit.
-%-am avut de ales, replic nepat ;eichler.
-.sta-i adevrat, ncuviin cellalt. $in momentul n care ai acceptat bani de la noi, ai devenit omul nostru.
"i vei rm#ne omul nostru p#n-n ziua-n care vei muri.
;eichler tresri. $e ase ani atepta nspim#ntat ca binefctorii si s-i ia napoi ceea ce le datora el. "i tot
de ase ani spera ca aceast oribil zi s nu vin niciodat.
$ar, acum venise.
-(e dorii de la mine- murmur ;eichler.
-/n cadou, rspunse cellalt brbat, uor amuzat. <acla :agilor este imediat n spatele acestui altar, nu-
1ficialul 0f* ddu nelinitit din cap. )e spunea c racla, o cutie de aur incrustat cu pietre preioase, ar
conine moatele celor trei :agi de la <srit, nelepii btr#ni care veniser aduc#nd daruri pentru copilul
5isus. .dus de la :ilano n secolul al doisprezecelea, relicvariul era cea mai mare comoar a catedralei i
nsi raiunea pentru care fusese construit.
-%u te neliniti, i zise cellalt. %u trebuie s-mi aduci aur, tm#ie sau mir F ci numai ceva care este cu mult
mai la ndem#n. 5nformaii vrem, domnule ;eichler. $e la dumneata ateptm s ne dai informaii.
Pe banc, l#ng ;eichler, bufni nbuit o crticic de rugciuni, fc#ndu-l s tresar.
-$eschide-o8
Tremur#nd, el se supuse. 'n (artea de rugciuni era o unic bucat de h#rtie pe care era notat un numr de
telefon cu dousprezece cifre.
-%e vei transmite prin fa7, la numrul acela, informaia solicitat. "i vei face acest lucru n cursul
urmtoarelor dou ore. ,ste clar-
;eichler ddu din cap. 4u n sil bucata de h#rtie i o puse n buzunarul interior al hainei sale de ploaie.
-'ns de ce informaie avei nevoie-
-$e numerele de nmatriculare i de tipurile tuturor vehiculelor utilizate curent de ctre americanii de la
secia (5. din 0erlin.
;eichler simi c i fuge s#ngele din obra!i.
CN
-$ar este imposibil8 se b#lb#i el.
-$impotriv, replic brbatul din spatele su. ,ste c#t se poate de posibil F pentru un ofier de rang nalt din
)ecia *. $e fapt, pentru cineva ca tine, domnule ;eichler. (u o precizie implacabil, brbatul continu3
)ecia * supervizeaz toate sucursalele ageniilor strine de informaii care acioneaz pe teritoriu german,
inclusiv pe ale rilor aliate cu 2ermania, precum )tatele /nite. 1fierii de legtur din aceste organizaii v
ofer regulat date reactualizate despre echipamentele pe care le folosesc, numele agenilor lor de teren i alte
aspecte ale muncii lor clandestine dinuntrul granielor 2ermaniei. .m dreptate sau nu-
'ncet, naltul ofier 0f* ddu din cap.
-Prin urmare, poi obine uor datele de care avem nevoie i vei urma instruciunile noastre.
-, un risc prea mare8 se t#ngui ;eichler. 1mului i se fcu ruine c#nd sesiz nota de panic din propriul glas
i se strdui din rsputeri s-i recapete o brum de autocontrol. . accesa at#t de rapid informaiile pe care
mi le cerei ar nsemna s las inevitabil c#teva urme care m-ar putea incrimina ulterior. 5ar dac americanii
vor descoperi vreodat ce am fcut eu9
-.r fi cazul s te hotrti de cine te temi mai mult, se roi cellalt, dur. $e noi sau de americani- /n om cu
scaun la cap i-ar c#ntri atent ansele.
;eichler se foi, frm#ntat de oribila convingere c nu avea de ales. ,ra silit s se supun acestor ordine,
altminteri ar trebui s plteasc cumplitul pre al crimelor i al trdrilor sale anterioare. /merii lui se
prbuir n semn de capitulare i ddu trist din cap.
-+oarte bine. .m s fac ce pot.
-.i fcut cea mai neleapt alegere, lud sarcastic interlocutorul su. %u uita c ai doar dou ore. 5ar eecul
este inadmisibil.
3&ng Orvieto, 0talia
Profesorul Sulf <enke trecu ncet cu o lup peste foaia tiprit cu rezultatele celei mai recente secvenierii
.$% e7ecutate. )tudie cu gri! formele complicate pe care le evideniau diagramele, cut#nd s descopere
poriunile unice ale secvenei genetice F polimorfismele mono-nucleotidice rare cele de care avea nevoie
pentru a continua urmtoarea variant ;D$<.. .tunci auzi soneria ceasului su, amintindu-i c n cur#nd
va fi vremea s inspecteze urmtorul lot de culturi bacteriene de /. co,i. :ai avea doar c#teva minute ca s
termine o analiz care altfel i-ar lua nc o or.
1mul de tiin german specializat n arme se ncrunt, plictisit de cea mai recent dovad de grab e7cesiv.
)olicitrile constante din partea :oscovei pentru a grbi producia l sileau s conduc activitatea
laboratorului, a personalului su i a echipamentelor acestora, ntr-un ritm ameitor, e7trem de prime!dios.
+iecare variant unic de ;D$<. era o oper de art miniatural, solicit#nd un timp ndelungat pentru
concepie i analizare migloas, cu o precizie drgstoas. $ar, :alkovici i *iktor $udarev ateptau din
partea lui s fabrice de-acum pe band rulant noile spirale mortale, de parc laboratorul ar fi fost o fabric
demodat de armament care producea n serie proiectile de artilerie de mare putere.
<enke i zise n sinea lui c ar fi fost mai nelept s fi ateptat mai mult nainte de a-i fi trimis creaia n
lume. (u numai c#teva luni de pregtire n plus, n-ar mai fi fost nevoie de o asemenea grab. .r fi putut s
aib toate variantele necesare de ;D$<., stocate i gata de utilizare la comand. $in nefericire, anga!atorii
si erau nite brbai impetuoi i mai mereu suprai. 0a mai ru chiar, din punctul su de vedere, cei de la
:oscova erau nc devotai unei ncrederi e7agerate i de mult depite, n fora concentrrilor de blindate,
infanterie i bombardiere. (a rezultat, orarul operaiunii >/&1* se concentra asupra considerentelor
meteorologice, asupra ndem#nrii ruilor de a desfura fore militare pe osele i pe ci ferate, precum i a
duratei necesare trupelor ruseti s cucereasc obiectivele stabilite dup nceputul ostilitilor.
Pufni dispreuitor. %ici :alkovici, nici preedintele <usiei nu apreciau la !usta valoare puterea mai subtil i
mai durabil conferit de controlul asupra unei arme precum ;D$<.. (reaiile sale ar fi putut fi folosite
pentru nspim#ntarea eventualilor oponeni, fc#ndu-i s se team s calce pe degete partea rus, fr a mai
recurge la inutile violene e7tinse. 'n schimb ns, patronii si nu vedeau n ;D$<. dec#t nc un mi!loc de
a ucide. 4ucru tipic pentru slavi, g#ndi <enke n der#dere. ,i nelegeau e7ercitarea puterii numai sub
nfiarea ei cea mai evident i mai brutal.
<enke ridic din umeri. ,roarea nate eroare. Prostia se hrnete din prostie. ,ra o poveste veche n cariera
lui F indiferent dac se afla n 2ermania de ,st, n /niunea )ovietic sau n 5rak. %u puteai avea niciodat
ncredere ntr-un profan s g#ndeasc i s acioneze clar. 4comia i ignorana esenial interferau
ntotdeauna cu procesul raional de luare a deciziilor. $in fericire ns, el era imun la astfel de slbiciuni.
-Pro&essore? strig unul dintre asistenii si, art#ndu-i un telefon. $ignor 0randt v caut pe linia securizat.
%erbdtor, <enke i scoase ecranul pentru fa, masca chirurgical i mnuile. 4e arunc ntr-un co de
gunoi i lu receptorul.
-$a- strig omul de tiin. (e s-a nt#mplat, ,rich-
-*reau s-i comunic o actualizare adus celor mai deran!ante dou probleme ale noastre n materie de
securitate, rspunse concis 0randt. ,ste vorba despre cele cu care ne-am confruntat la 0erlin i aici, la
:oscova.
<enke ncuviin n sinea lui. 'n cazul acesta, cellalt brbat avusese dreptate s-l ntrerup.
-$-i-nainte8
.scult atent, n vreme ce 0randt l punea la curent cu evenimentele recent petrecute. *etile venite de la
0erlin l mai linitir. $ac 4ange i echipa lui de oc dob#ndiser informaiile de care aveau nevoie,
succesul lor prea asigurat.
CO
%outile de la :oscova erau ns mult mai puin plcute.
-'nc nu li s-a dat de urm americanilor lora- ntreb el, parc nevenindu-i s cread.
-%u, rspunse 0randt. %ici unul dintre mult-ludatele de ctre .leksei 5vanov puncte de control ale miliiei
n-a descoperit mcar un indiciu asupra locului unde s-ar putea afla ei acum. 1mul crede c )mith i $evin s-
ar putea s se fi dat la fund, ascunz#ndu-se n cine tie ce cas sigur din afara oraului F sau poate c ei de!a
au i fugit din <usia.
-$ar tu ce crezi-
-,u, unul, sunt convins c 5vanov este un prea optimist, replic 0randt. Poate c doamna $evin o fi doar o
amatoare n ale spiona!ului, ns colonelul )mith este mai mult ca sigur un profesionist h#rit. ,l nu e omul
s abandoneze aa de uor o misiune.
<enke c#ntri cele auzite. ,valuarea fcut de fostul ofier )tasi oponentului su prea corect.
-"i-atunci, care este urmtoarea ta micare- ntreb el glacial.
0randt avu o ezitare.
-%u prea tiu.
1mul de tiin nl dintr-o spr#ncean, dezamgit.
-,i, hai, ,rich, ridic el tonul. )mith i $evin nu sunt proti. "tii cu siguran ce vor gsi n nsemnrile
,lenei *edenskaia, nu-i aa-
-$omnule profesor, m#r#i cellalt printre dinii ncletai, ai uitat probabil c eu nu sunt un savant. Talentele
mele se manifest n cu totul alte domenii.
-%umele, rosti e7asperat <enke. .mericanii vor afla numele acelora pe care i-am utilizat noi drept primi
subieci pentru testarea ;D$<,5. 5ndiferent de ceea ce mai este colonelul )mith, el este n acelai timp i un
om de tiin, un cercettor n domeniul medicinei. (onfruntat cu o boal at#t de stranie, va ncerca s
determine agentul patogen prin intermediul cruia se propag aceasta. 'n consecin, nu trebuie dec#t s le
ntinzi o curs potrivit, dup care s atepi ca ei s nimereasc direct n ea.
'erlin
.d#nc n interiorul unui gara! public multieta!at la c#iva kilometri deprtare de cartierul 2runePald,
2erhard 4ange auzi prin radio sunetul ascuit i bruiat al unei voci. Printre interferene i din cauza vditei
surescitri a brbatului cruia i aparinea vocea, era imposibil de desluit ce ncerca el s-i raporteze.
'ncrunt#ndu-se, 4ange se ndrept de spate i i mpinse mai bine n ureche micua casc de recepie.
-(e ai spus, :uller- ntreb el. %-am neles. Te rog s repei8
$e data asta, :uller, brbatul gras care i nt#mpinase echipa la aeroport cu o zi nainte, vorbi mai rar i mai
limpede3
-Iintele voastre mi-au fost confirmate, spuse el. <epet3 Iintele voastre mi-au fost confirmate.
4ange rsufl ad#nc. >ocul ateptrii se ncheiase. 1mul se aplec prin geamul lateral lsat al 0:S-ului lor
negru i lu din main copia listei trimise prin fa7 pe care o primiser cu dou ore n urm.
-(itete-mi-le nc o dat8
'n timp ce :uller i citea numerele de nmatriculare i mrcile vehiculelor pe care le zrise n timpul aciunii
sale de recunoatere, fostul ofier )tasi confrunta datele cu cele din lista automobilelor i a celorlalte vehicule
nregistrate n 0erlin pe numele (5.. )e potriveau perfect. 'mpturi fa7ul i l strecur n buzunarul interior
al hainei lui. .poi desfcu o hart amnunit a strzilor din partea locului.
-.i fcut o treab nemaipomenit. )pune-mi i unde anume sunt desfurai americanii tia8
4ange ascult cu atenie, folosind un creion rou pentru a ncercui poziiile pe care i le furniza cellalt. 4e
studie apoi rapid, not#ndu-i distanele relative i posibilele trasee de abordare i de retragere. 'n mintea lui
ncepea s prind contur un plan. +ulgertor i !osnic, i zise omul. "i cu c#t mai iute, cu at#t mai bine
pentru noi.
0rbatul se ntoarse ctre tovarii si i li se adres n s#rbete3
-Pregtii-v8 .vem o int8
4a comanda lui, cei trei brbai cu fee dure, toi veterani ai )ecuritii de )tat din )erbia i ai brutalelor
campanii de purificare etnic din 0osnia i &osovo, i aruncar igrile i se ridicar. 4ange descuie
portbaga!ul 0:S-ului i scoase i mpri echipamentele i muniia. $up ce termin, fostul ofier )tasi i
membrii alei pe spr#ncean ai echipei sale de e7terminatori ncepur s se echipeze i s-i verifice armele.
$ei dup-amiaza era nc n toi, afar se ntuneca repede. (erul era acoperit de nori groi. )pulberate de un
v#nt puternic dinspre rsrit, rafale de zpad proaspt dansau pe strzile i trotuarele aproape pustii ale
cartierului 2runePald. *#ntul st#rnit uiera prin copacii din apropiere i aducea tot mai mult zpad, care
aluneca de pe acoperiurile abrupte de ardezie ale caselor adpostite printre arbori.
Pentru a se nclzi, <andi <ussell se plimba acum n pas sprinten, ndrept#ndu-se spre sud, pe (laEallee.
.cest larg bulevard, nsoind aici marginea estic a parcului natural mpdurit al oraului, fusese astfel
botezat dup numele generalului american 4ucius (laE, cel care ordonase instituirea Podului .erian pentru
salvarea oraului de la nfometare n vremea <zboiului <ece. Purt#nd o elegant scurt de schi, un !erseu
negru cu guler nalt i nite !eani, femeia tocmai se ntorcea la dubia (5. de supraveghere, dup ce dduse
precaut t#rcoale prin linititele mpre!urimi ale vilei lui /lrich &essler.
P#n n momentul acela nu se nt#mplase nimic deosebit. 'n cercetarea ei n !urul vilei nu descoperise dec#t o
circulaie normal. 1ficialul 0&. nsui se afla nc n cas. $ar cum ziua se apropia de sf#rit fr nici un
alt con tact ca Sulf <enke, &essler devenea tot mai nelinitit. $ispozitivele de ascultare pe care i le plantase
CM
ea mai devreme n locuin captau sunete ale unei permanente f##ieli, n!urturi ocazionale i frecvente
clinchete de sticle i de pahare venind din apropierea barului bine garnisit cu buturi.
<andi se g#ndi iar la aceast bizar tcere din partea lui <enke. ) se fi hotr#t renegatul om de tiin s nu
se mai complice i s-l lase pe &essler n plata $omnului- (u c#t trecea mai mult vreme fr nici o micare,
nici n interiorul, nici n e7teriorul casei, cu at#t mai probabil prea aceast din urm variant. :ai mult
dec#t orice altceva, <enke era un supravieuitor. ,l nu demonstrase niciodat o loialitate real fa de o
persoan, ar sau ideologie. )avantul nu l-ar fi salvat pe &essler dec#t n cazul n care ar fi obinut anumite
avanta!e pentru el nsui. 5ar p#n n momentul acela, probabil c <enke suspecta de!a c protectorul lui de
at#ta amar de vreme din 0&. era sub o atent supraveghere. 'n acest caz, <andi se ntreba dac meritase s
se ocupe at#t de mult de &essler. Putea ea s obin o informaie util de la acest individ mai nainte ca cei
din 4angleE s-i piard rbdarea i s-i ordone s-l lase pe m#na compatrioilor lui-
+emeia r#n!i, nchipuindu-i reacia probabil a birocrailor din conducerea (5., ostili riscurilor, dac unul
dintre agenii lor de teren ar rpi un nalt funcionar al poliiei criminale federale germane. %u, hotr <andi
dezgustat, a-l nfca pe &essler nu putea fi o opiune raional. 'n schimb, cea mai bun variant n ceea ce
o privea era de a da puin napoi deocamdat. :ai t#rziu, putea cuta o modalitate discret de a aduce la
cunotina superiorilor lui &essler comportamentul lui criminal i intolerabilele fapte comise de el.
0ineneles, ns, c va trebui s fac acest lucru fr a le dezvlui c intrase ilegal n una dintre cele mai
nalt securizate reele ale lor de calculatoare.
'n timpul sta, tehnicienii ei audio-operatori erau ocupai cu ncercarea de a gsi traseul acelui prim numr
de urgen pe care l formase &essler. P#n acum izbutiser s asocieze numrul cu un telefon celular
nregistrat n ,lveia. /nde putea duce traseul de acolo rm#nea nc o enigm.
/n autobuz mare, galben, de transport n comun trecu n urlet de motor pe l#ng ea, cu doar c#iva pasageri
la bord. <andi ridic privirea ca s vad unde a!unsese. 'n dreapta ei, spre vest, era pdurea nvem#ntat n
zpad. 'n st#nga, peste drum F un ir de case i c#teva mici magazine. :ai multe maini se deplasau pe
poriunea aceea a bulevardului F c#teva particulare i vreo dou camioane de marfa care i fceau rondurile
de aprovizionare, n ciuda vremii care se nrutea puin c#te puin. 4a o strad distan de-acolo, putea
vedea dubia +ord a echipei sale, parcat ntre un .udi mai vechi i un 1pel break nou-nou.
,a aps pe un buton de pe ceea ce prea un ornament argintiu agat de centura ei. $estinat pentru
operaiuni sub acoperire, acesta era de fapt o sofisticat staie miniatural de radioemisie-recepie, cu mai
multe canale securizate.
-0aza, aici "efa. : ntorc.
-.m neles, "efa, rspunse tehnicianul care lucra n dubi. $eodat, vocea lui deveni strident. )tai puin,
<andi. .m interceptat un apel ctre locuina lui &essler. (ineva i spune s fie gata de plecare pentru c o
echip care o s-l scoat este de!a n drum spre el8
,7celent8 (u pumnul drept ncletat, <andi izbi cu entuziasm n podul palmei m#inii sale st#ngi. ,ra i
timpul.
-0ine, 0aza. Pregtii-v de plecare. (#nd bieii aceia se vor npusti i l vor ridica pe &essler, noi ne vom
lua dup ei ca s vedem unde l duc.
-.m neles, rspunse tehnicianul de la (5.. Prin legtura radio, ea l putea auzi acum mut#ndu-se anevoie
prin locul str#mt din partea din spate, fr geamuri, a dubiei, n cabina din fa, pe scaunul oferului.
:erg#nd n continuare tot n direcia +ordului, <andi comut frecvenele pentru a vorbi direct cu t#nra
agent de teren de la sucursala (5. din 0erlin, postat la p#nd pe strada lui &essler, ceva mai departe de
vila acestuia.
-1bservatorule, aici "efa. .i fost pe faz-
%u rspunse nimeni.
+emeia se ncrunt.
-(arla, aici <andi. <spunde8
$ar nu veni nici un rspuns. )e auzea doar f##itul slab din cti. <andi se ntoarse alarmat, simind un fior
rece cobor#ndu-i pe ira spinrii. )e nt#mplase ceva ru. (eva foarte ru. 'i desfcu fermoarul scurtei doar
at#ta c#t s-i poat scoate pistolul 0eretta de C mm din tocul de umr, fr s se ncurce n haine F n cazul
n care ar fi brusc necesar s foloseasc o arm.
'n clipa aceea, vzu un sedan 0:S negru merg#nd n mare vitez pe (laEallee, cu motorul turat la
ma7imum pe c#nd fcea slalom printre mainile i camioanele care mergeau mai ncet, depindu-le.
5nstinctiv, bg m#na n interiorul scurtei pentru a scoate pistolul. $ar grbitul automobil trecu de dubia ei
de supraveghere. <andi rsufl uurat.
.poi, pe neateptate, 0:S-ul puse o fr#n brusc. )edanul negru se nv#rti 6MR de grade n uierat de
cauciucuri, oprind doar la c#iva metri distan de +ordul parcat la bordur.
Trei dintre cele patru ui ale 0:S-ului se deschiser brusc i din main srir n strad trei brbai supli, cu
priviri de ghea. )e micar repede n direcia dubiei (5., form#nd n !urul ei un arc de cerc. Toi trei
aveau n m#ini puti-mitraliere F ;eckler U &och tip :PL)$ dotate cu amortizoare integrale F proptite la
umr n poziie de tragere. <andi fcu ochii mari c#nd recunoscu combinezoanele negre i beretele de un
verde-nchis, cu un vultur n frunte, purtate de unitatea de lupt antiterorist de elit a 2ermaniei, 2)2-C,
adic 2renzschutzgruppe-C.
-4a naiba8 murmur ea. Probabil c unul dintre cei care locuiau prin mpre!urimi sau unul dintre patronii de
magazine de prin partea locului remarcase echipa ei de supraveghere, devenise bnuitor i alertase
CC
autoritile. $up dezastrul din 66 septembrie i dup ororile masacrelor din trenurile de. %avetiti de la
:adrid, 2ermania, +rana, )pania i alte state ineau acum uniti de reacie rapid n permanent stare de
alert. <andi lu iute m#na de pe patul pistolului ei 0eretta. %-avea rost s ntr#te astfel de comandouri
narmate p#n-n dini. $ac ei credeau c porniser acum contra unor teroriti, nervii i refle7ele lor erau cu
siguran ntr-o stare de ma7im ncordare.
'i scoase n schimb din buzunarul hainei legitimaia ei (5. i porni ntr-un ritm i mai accelerat n direcia
unitii 2)2-C. Poate c apuca s intervin mai nainte ca aceti supernerbdtori soldai germani s-i
spulbere ntreaga ei operaiune clandestin. $up ce oamenii ei ar fi scoi din dubi i aliniai pe trotuar, n
vzul tuturor curioilor, n-ar mai e7ista nici o ans ca povestea s nu a!ung de notorietate public. 5ar
mass-media local ar alerga ntr-un suflet s prezinte tiri proaspete despre obraznicii ageni americani prini
n timp ce i spionau pe panicii ceteni germani.
-"efa, aici 0aza, i spuse prin radio unul dintre cei doi tehnicieni din dubi, pr#nd speriat. (e ar trebui s
facem- <andi comut napoi pe canalul anterior i rspunse3
-*oi doar stai acolo linitii. *in i eu imediat 4sai-m pe mine s lmuresc toat treaba.
,ra nc la mai bine de cincizeci de metri deprtare c#nd cei trei pucai mbrcai n negru deschiser pe
neateptate focul asupra dubiei, trg#nd n ea fr nici o somaie prealabil i fr s fi fost provocai.
Putile lor mitralier clmpneau pe foc automat i ciuruiau dubita dintr-o parte n cealalt, trg#nd asupra ei
la orizontal, de la mic distan. 'n aer se mprtiau nori de sc#ntei, n timp ce zeci de gloane de C mm
strpungeau caroseria vehiculului, gurind metalul, distrug#nd fragilele echipamente electronice i
sf#rtec#nd trupurile oamenilor dinuntru. (ele mai multe gloane treceau prin dubi i ieeau pe partea
cealalt cu o vitez nc apropiat de aceea a sunetului. $ar destule lovituri transformau interiorul +ordului
ntr-un veritabil abator mprocat cu s#nge. 'n ctile ei, <andi auzea gemetele care se stingeau rapid din
fericire, n vreme ce rafalele gloanelor putilor-mitralier nu se mai terminau.
1amenii tia trebuie s fie trimiii lui <enke, i ddu ea seama, ngrozit. %u veniser s-i salveze pe
&essler, ci s-i ucid pe cei care l urmreau.
/rl#nd de furie, <andi i scoase pistolul 0eretta, l inti repede pe cel mai apropiat agresor i aps de dou
ori pe trgaci. /n glon i rat inta, ns cellalt l nimeri pe brbat n partea de sus a pieptului. "i totui, n
loc s-l doboare, impactul glonului l arunc doar c#iva pai napoi. 1mul g#f#i, se ndoi o clip de mi!loc,
dup care se ndrept din nou de spate. <andi putu vedea gaura sf#iat din mbrcmintea lui, dar remarc
faptul c nu se zrea nici urm de s#nge.
$umnezeule8 i zise ea, ticloii tia poart veste antiglon. 5nstinctul ei de conservare se dovedi
precumpnitor, fc#nd-o s se arunce ntr-o parte i s se adposteasc ndrtul unui *olvo parcat pe
marginea bulevardului (laEallee.
0rbatul se ntoarse fulgertor ctre ea, ridic#nd n acelai timp puca-mitralier. Trase o rafal lung n
direcia ei, ciuntind *olvo-ul.
'ntins pe burt n spatele mainii parcate, <andi i acoperi capul cu m#inile, n timp ce maina care o
ascundea se legna i vibra, lovit repetat de la mic distan. +ragmente i achii de metal sf#rtecat, sticl i
material plastic sreau pe strad. 2loanele ricoate i cele care greeau cu puin inta i treceau aproape
deasupra capului. )e nfigeau apoi n alte vehicule parcate sau izbeau caldar#mul, smulg#nd i mprtiind n
toate direciile fr#me de beton. .surzitoarele sisteme de alarm ale mainilor lovite ncepur s ipe de-a
lungul bulevardului, declanate de impactul ploii de gloane abtute asupra lor.
'mpucturile ncetar brusc.
<espir#nd cu greu, <andi se rostogoli pe trotuar cu pistolul gata de tragere n fa. *zu pe doi dintre
trgtorii mbrcai n negru srind napoi n 0:S. (el de-al treilea i at#rnase de umr puca-mitralier i
se aplecase, fc#ndu-i de lucru cu ceea ce prea s fie o mic geant din p#nz verde.
$e data asta, ea ochi atent, ntinz#nd pistolul inut bine cu ambele m#ini. .tept p#n ce l lu bine n
ctarea pistolului pe cel de-al treilea puca, dup care aps pe trgaci. Pistolul ltr o dat, reculul fiind
nt#mpinat de priza ferm a lui <andi. "i nimic. <atase din nou. Iinti iar i mai trase nc o dat.
.cest din urm glon nimeri n partea de sus a piciorului drept al brbatului, i zdrobi acestuia femurul i iei
prin partea opus, mprtiind s#nge i fragmente de os. 1mul czu brusc n ezut, holb#ndu-se nencreztor
la piciorul su sf#rtecat. 2entua de p#nz i scp din m#ini i se rostogoli pe strad.
Pe chipul brbatului rnit fulger o e7presie de disperare. 1mul lovi cu piciorul st#ng bocceaua, ncerc#nd s-
o ndeprteze c#t mai mult de el. .ceasta se rostogoli pe pava! i a!unse n cele din urm sub dubia (5. de
supraveghere.
<andi l auzi pe trgtorul schilodit strig#nd nspim#ntat un avertisment n ceea ce prea a fi o gutural
limb slav. 5mediat, unul dintre tovarii lui se aplec din 0:S, l nfac de sub brae i l ridic n
main, ls#nd n urma lor, pe asfalt, o balt de s#nge de un rou-aprins.
+r s mai atepte nici o clip, oferul sedanului aps v#rtos pedala de acceleraie i o lu din loc pe
(laEallee, n direcia din care venise. (u pistolul n m#n, <andi se ridic iute n picioare. $escrise repede cu
m#na o curb larg i nl pistolul, ochind ctre 0:S, c#nd acesta trecu n goana mare prin dreptul ei, la o
vitez cu mult peste optzeci de kilometri la or. .ps repetat pe trgaci, ncerc#nd s trimit c#t mai multe
gloane n inta rapid mictoare.
/nul dintre gloanele ei nimeri i fcu ndri luneta. /n altul ls o gaur n portbaga!. 'ns celelalte ratar
inta, n!ur#nd printre dini, ncet s mai trag pentru a nu risca s loveasc vreun martor nevinovat al
scenei.
6RR
0:S-ul i continu drumul, ndrept#ndu-se spre nord de-a lungul bulevardului, p#n ce dispru n
crepusculul tot mai accentuat.
*reme de nc o clip, <andi rmase perple7 n picioare, holb#ndu-se n zare, parc tot nevr#nd s-i cread
ochilor. 1 stupefiase amploarea i fora acestui asalt deschis i uciga asupra echipei sale de supraveghere.
(um $umnezeu de li se putuse nt#mpla una ca asta- se ntreb ea amr#t. (um de reuiser oamenii aceia
ai lui <enke s le ia at#t de repede urma i cu o asemenea precizie-
'ncet, ls pistolul n !os i se strdui s-i pun piedica. %u era uor. :#inile ncepuser s-i tremure pe c#nd
tensiunea recentei lupte se retrgea, ls#nd n loc doar tristee i o furie profund. .poi se uit napoi peste
umr, la +ordul sf#iat de gloane.
:ica saco de p#nz abia se vedea l#ng una dintre roile din spate.
1 saco, i spuse mintea ei. .poi, dup c#teva fraciuni de secund, mintea ei se corect. %u, g#ndi ea. , o
bomb F o geant cu ncrctur e7ploziv.
+ugi, i zise <andi. +ugi imediat8 (u mintea brusc suprasolicitat, se ntoarse i o rupse la fug,
ndeprt#ndu-se c#t putea de rapid. (u pistolul n m#n, alerga pe l#ng mainile oprite, ai cror oferi se
uitau ocai n direcia dubiei distruse.
-+ugii8 +ugii8 zbier femeia la ei n nemete, fc#ndu-le semne cu arma din m#n. .colo este o bomb8
"i-atunci, ncrctura din geant e7plod.
'n ntunecimea din spatele lui <andi izbucni deodat un fulger orbitor de lumin alb. $in alergare, se arunc
la pm#nt, ghemuindu-se pentru a se feri, tocmai n momentul n care unda de oc, pornit vuind din chiar
centrul puternicei e7plozii, se rostogolea asupra ei. :asivul perete de aer supranclzit o slt de pe pava! i
o rostogoli de c#teva ori. 'n acelai timp, ceva ca un pumn gigantic F de fapt suprapresiunea provocat de
e7plozie F pru s-i scoat i ultimul strop de aer din plm#ni.
'ncetul cu ncetul, incandescenta lumin alb sczu n intensitate. Totul deveni ntunecat ca smoala. 4umea
din !urul ei se estompa c#nd ea i pierdu cunotina.
<andi i reveni n simiri doar c#teva secunde mai t#rziu, atunci c#nd zcea chircit, spri!inindu-se de partea
lateral a unui automobil aruncat de suflul e7ploziei de-a curmeziul, peste strad. Pe !umtate asurzit, cu
urechile nc iuindu-i, se strdui s se ridice mai nt#i n ezut, apoi n picioare, tresrind involuntar din
cauza durerilor din muchii lovii i din poriunile de piele zg#riate i s#nger#nde.
$e !ur mpre!urul ei pe strad, muli oameni nucii i rnii se t#rau afar din mainile lor care fuseser
izbite de unda de oc a e7ploziei i mprocate cu rmie de sfr#mturi aruncate de suflu. .lii, plini de
s#nge i oblo!indu-i membrele rupte, se poticneau orbecind s ias din magazinele i din locuinele lor
afectate de e7plozia bombei. /riaa deflagraie smulsese acoperiuri de pe case, dr#mase hornuri i sprsese
toate geamurile care ddeau spre strad, umpl#nd cu o ploaie de cioburi camerele de zi, buctriile,
dormitoarele i vitrinele magazinelor.
'ncet, <andi se ntoarse i se uit la locul n care se aflase dubia lor.
+ordul se volatilizase la propriu, rmas acum doar o ur#t ngrmdeal de resturi contorsionate i arz#nde.
Toate celelalte maini care fuseser parcate la mai puin de cincizeci de metri de dubia sfr#mat erau acum
rsturnate i aruncate pretutindeni pe (laEallee F turtite, lovite i nvluite n flcri portocalii. /n fum gros
i negru se mprtia pe drum.
<andi i reprim lacrimile. %u era vreme pentru tristee, hotr ea. $ac va tri destul, va veni i r#ndul
tristeii.
)trduindu-se s se concentreze, verific rapid echipamentul. )taia ei de radio era moart acum, probabil
stricat definitiv n momentul n care e7plozia o aruncase pe <andi la pm#nt i o rostogolise pe pava!. $ar,
momentan, asta nu mai conta, g#ndi ea trist. 'n definitiv, nici mcar nu mai avea cu cine s ia legtura. .poi
i zri pistolul 0eretta czut pe trotuar, la c#iva metri deprtare i chiopt p#n acolo ca s-l recupereze.
'ncrunt#ndu-se i concentr#ndu-se, <andi i e7amin atent arma. (u toate c patul i eava pistolului erau
zg#riate i lovite, percutorul, arcul trgaciului, mecanismul nchiztorului i acul declanator preau
neafectate. /n col al gurii ei se arcui n sus, ntr-un r#n!et autopersiflant. $up cum arta la prima vedere,
pistolul de C mm prea ntr-o form mai bun dec#t ea nsi.
$ebloc ncrctorul pe !umtate golit, l scoase i l bg ntr-unul din buzunarele scurtei sale. .poi nfipse
n pistol un alt ncrctor plin cu cincisprezece cartue, trase de nchiztor introduc#nd un glon pe eav i
cobor ncet percutorul. .cum era pregtit.
<epuse pistolul n tocul de umr i mai arunc o ultim privire n direcia epavelor arz#nde care erau risipite
pe (laEallee. )e auzeau de!a sirenele poliiei, ale pompierilor i ale ambulanelor, url#nd din ce n ce mai tare
F autoritile nemeti ncepeau s reacioneze la dezastru.
*enise vremea s plece de-acolo.
,a se ntoarse i plec spre vest, ad#ncindu-se tot mai mult ntre copacii din rezervaia natural a parcului
2runePald, p#n ce nu mai putea fi zrit de pe drum. 1dat a!uns acolo, coti ctre nord i ncepu o
alergare aplecat i dureroas, mic#ndu-se din ce n ce mai repede printre umbre i printre arborii
nvem#ntai n alb.
Centrul Spaial Suprem de Comand din apropierea Moscovei
2eneralul-colonel 4eonid .verkovici %esterenko, naltul i spilcuitul comandant suprem al forelor militare
spaiale din +ederaia <us, pea sprinten pe coridorul care lega cartierul su general cu (entrul de (ontrol
1peraional. )trlucitoarea iluminare fluorescent din tavan i o nentrerupt adiere de aer rcoros i
proaspt-mirositor din conductele de ventilaie fceau s nu te g#ndeti c aceast masiv instalaie era
6R6
ngropat la sute de metri sub pm#nt, ecranat i prote!at mpotriva atacurilor prin intermediul unor plci
groase de beton armat cu oel. 5ntrarea foarte bine aprat i tunelurile de ieire erau camuflate n pdurile
dese de mesteceni de la nord de :oscova.
(ele dou santinele narmate care stteau de paz n e7teriorul (entrului de 1peraiuni ncremenir n poziie
de drepi, cu atenia ncordat, la apropierea generalului.
%esterenko le ignor. $ei pedant de obicei i atent la fineurile oficialei politei militare, acum se simea
prea presat de timp.
%esterenko mpinse repede ua i se precipit n gigantica sal din spatele ei. Pe msur ce ochii i se
obinuiau cu iluminarea mai sczut din imensa ncpere, putu s vad mai bine irurile succesive de console
de control. 1fierii de la fiecare consol erau ocupai fie cu monitorizarea sistemelor de satelii i de
avertizare timpurie prin radiolocaie, fie cu discuii linitite prin intermediul echipamentelor de
telecomunicaii securizate cu colegii lor din bazele de lansare a rachetelor, din staiile de la suprafa i din
posturile locale de comand, mprtiate pe ntreg teritoriul <usiei.
'n captul cel mai ndeprtat al (entrului, un enorm ecran c#t tot peretele nfia planiglobul, precum i
navele spaiale strategice i sateliii care se nv#rteau n !urul Terrei. %ite linii punctate de un galben
strlucitor descriau traiectoriile orbitale estimate ale tuturor obiectelor care se micau n spaiul cosmic din
!urul Pm#ntului, n vreme ce mici sgei vectoriale verzi indicau poziiile lor curente.
1fierul de serviciu, un brbat scund cu brbie ptrat, pe nume 0aranov, i se altur lui %esterenko,
raport#ndu-i3
-$omnule, americanii i remanevreaz unul dintre sateliii lor de recunoatere, tip 4acrosse, cu captare de
imagini prin radar.
%esterenko se ncrunt.
-.rat-mi i mie.
0rbatul se ntoarse i rcni un ordin ctre unul dintre subordonaii si de la cea mai apropiat consol de
con trol3
-.fieaz datele lui 4acrosse-(inci.
/na dintre sgeile care clipeau intermitent pe giganticul ecran i schimb imediat culoarea din verde n
roie. (oncomitent, ncepu s apar ncet o nou linie punctat care se abtea de la traiectoria orbital
anterior nregistrat a satelitului.
-.m detectat modificarea orbitei acum apro7imativ cinci minute, adug 0aranov.
%esterenko ddu din cap ncruntat, urmrind atent noul curs estimat al lui 4acrosse-(inci.
-(e au de g#nd prietenii notri americani- murmur el, dup care se ntoarse spre 0aranov. .rat-mi acum o
imagine detaliat a locului n care traiectoria nou-estimat traverseaz frontierele noastre. "i mai pune i
c#teva semne care s indice locurile n care ne putem atepta ca americanii s c#tige o mai bun posibilitate
de recunoatere de pe acest nou traseu orbital.
5maginea din ecranul de pe perete tremur i se e7tinse rapid, mrind anumite poriuni i focaliz#ndu-se pe o
arie cu mult mai restr#ns F /craina, 0elarus i partea de vest a <usiei. (asete strlucitoare marcau imense
f#ii de teritoriu situate de-a lungul unei diagonale merg#nd spre nord-est, de la &iev la :oscova i dincolo
de :oscova. Zonele de concentrare pentru diviziile de tancuri i pentru trupele motorizate de pucai,
desemnate s invadeze /craina, se aflau e7act n mi!locul uneia dintre aceste casete intens luminate.
-4a dracuK, murmur %esterenko. )atelitul 4acrosse era echipat cu un e7trem de puternic sistem de captare a
imaginilor prin radar, cu o mare deschidere i o mare for de sintez a datelor culese, un sistem capabil s
GvadH prin stratul de nori i de praf, ca i prin ntuneric. Zonele de reunire pentru operaiunea >/&1* erau
ele ascunse sub mai multe straturi de reele de camufla! care absorbeau undele radar, ns nimeni nu putea fi
sigur c materialul acela e7perimental va izbuti s devieze cu succes o at#t de atent cercetare.
-.vem un Pian!en pe poziie, i reaminti 0aranov linitit, art#nd ctre o alt sgeat vectorial care clipea
pe ecran. (alculatoarele noastre pentru urmrirea intelor au previzionat c el va fi eficient nc treizeci de
minute.
%esterenko ddu ncordat din cap. Pian!enul era unul dintre cele mai secrete sisteme de arme spaiale pe
care le deinea <usia. $eghizat sub forma unor comuni satelii civili de telecomunicaii, meteorologici sau
pentru navigaie, fiecare Pian!en cuprindea i arme antisatelit care puteau fi folosite contra platformelor
spaiale inamice pe orbite circumterestre !oase. 'n teorie, orice astfel de atac putea fi desfurat pe ascuns.
$ar n practic- 'n cazul n care ar fi detectat, orice ncercare ruseasc de a distruge un satelit american de
spiona! ar putea fi lesne interpretat drept un act de rzboi.
.poi generalul ridic din umeri. .ceast decizie depea autoritatea lui. 0rbatul naint p#n la cea mai
apropiat consol i ridic receptorul unui telefon rou securizat.
-)unt generalul-colonel %esterenko. +-mi legtura cu &remlinul, ceru el apsat operatorului de la cellalt
capt al firului. Trebuie s vorbesc imediat cu preedintele. 5nformeaz-l c este o convorbire cu prioritate de
rzboi.
Pe orbit
4a patru sute de kilometri deasupra mrilor nsorite ale Terrei i a ntinderilor cafenii, verzi i albe de
pm#nt, un satelit meteorologic rusesc, nregistrat oficial drept (1):1)-M0, se deplasa pe orbita lui eliptic
obinuit, mic#ndu-se cu o vitez de douzeci i apte de mii de kilometri pe or. 'n realitate, falsul satelit
meteorologic era un purttor de arme, cu numele de cod Pian!enul $oisprezece. .cum, pe c#nd satelitul
zbura foarte sus pe deasupra coastei africane, antena de nalt frecven pentru recepionare de date a acestui
6RA
vehicul spaial ncepu s primeasc transmisii ncriptate, conin#nd o nou programare pentru computerele
de la bord.
'n cursul celor aizeci de secunde dup primirea ultimei transmisii, Pian!enul $oisprezece a devenit activ,
lans#nd rachetele sale de mic altitudine care scuipau n urma lor n spaiu mici nori de vapori. 'ncet,
satelitul lung, de form cilindric, s-a ntors pe un arc de cerc p#n ce botul lui bont s-a ndreptat spre un
anumit punct din spaiu, deasupra orizontului curb al Terrei. 'n momentul n care Pian!enul $oisprezece a
atins unghiul dorit, a lansat alte rachete, ncep#nd s se roteasc. . fost comutat atunci un releu i au fost
deschise trapele de la baza botului.
"ase vehicule spaiale mai mici F de form conic, cu ncrcturi e7plozive antisatelit F au ieit prin trape i
i-au ncetinit uor deplasarea, fr#nate fiind de nite ciorchini de minuscule servomecanisme de manevrare
care funcionau ntr-o secven programat anterior. Pe msur ce erau fr#nate, trapele ncepur s cad spre
pm#nt, descriind n !os o larg curb care urma s le aduc, cu o remarcabil precizie, ctre acel ndeprtat
punct precis calculat.
'n momentul n care cele ase trape a!unseser la c#iva kilometri deprtare de el, Pian!enul $oisprezece
trecu la efectuarea ultimei secvene programate. 'ncrcturile autodistructive amplasate n punctele eseniale
din satelitul de zece tone e7plodar cu scurte, dar intense fulgerri orbitoare, suficient de strlucitoare nc#t
s fie remarcate at#t de senzorii americani, c#t i de cei ruseti care orbitau la mare nlime n !urul globului
pm#ntesc. $etonrile focoaselor rupser n buci Pian!enul $oisprezece, sfr#m#ndu-i antenele i
panourile solare i gurind i rezervoarele de combustibil ale acestuia.
'mprtiind n toate direciile vapori de ap i combustibil, epava distrus ncepu s se deplaseze n deriv
prin spaiul cosmic, lepd#nd fragmente tot mai mici n timp ce cobora ncet ctre marginile superioare ale
atmosferei terestre. (amuflate de e7ploziile mai luminoase din spatele lor, cele ase trape antisatelit fur i
ele detonate. +iecare dintre aceste ase e7plozii eliber n spaiu c#te o grindin de mii de minuscule buci
de titan cu marginile e7trem de ascuite. 'mpreun, formar un gigantic nor de schi!e, un letal nor zbur#nd
nainte cu o vitez de peste apte kilometri pe secund.
4a patruzeci i cinci de secunde dup aceea i la mai mult de trei sute de kilometri mai !os, norul de schi!e
intersect traseul orbital al lui 4acrosse-(inci, unul dintre singurii doi satelii americani dotai cu sistem de
captare a imaginilor prin radar, satelii care se roteau pe orbite circumterestre.
Centrul Spaial Suprem de Comand
-<adarul nostru de urmrire confirm multiple lovituri de schi!e asupra lui 4acrosse-(inci, zise 0aranov,
!ubil#nd, n vreme ce asculta atent raportul transmis de unul dintre ofierii si de supraveghere. 0aranov
ntoarse capul n direcia lui %esterenko. ,valurile preliminare ale stricciunilor produse arat c satelitul
american de spiona! a fost total distrus.
2eneralul-colonel %esterenko ddu linitit din cap. <idic din nou receptorul telefonului rou.
-%esterenko la telefon, spuse el calm. +-mi urgent legtura cu (omandamentul )paial al )tatelor /nite.
1mul se uit n direcia lui 0aranov cu un z#mbet uor pe buze, atept#nd s se stabileasc legtura direct i
i spuse acestuia3
-*a trebui s-mi e7prim cele mai sincere regrete i cele mai serioase scuze pentru ngrozitoarele distrugeri
provocate accidental de catastrofala e7plozie care a avut loc la bordul unuia dintre sateliii notri
meteorologici din clasa (1):1).
-"i socotii c americanii v vor crede-
%esterenko nl din umeri.
-Poate c da, poate c nu. :ai important este c nu mai au posibilitatea de a lansa n timp util un nlocuitor
pentru satelitul lor de spiona! prin radar. 5ar cur#nd, foarte cur#nd, noi nu vom mai fi obligai s ne sinchisim
prea tare de ceea ce cred sau nu cred americanii. "i nici mcar de ceea ce ar fi ei n stare s fac.
Casa ,lb
,ra nc devreme de diminea c#nd un agent n uniform de la )erviciul )ecret l conduse pe +red &lein n
biroul particular al preedintelui de la eta!, n .ripa de ,st. 'ncperea, plin cu cri vechi, cu copii dup
lucrrile lui +redric <emington i 2eorgia 1K&eefe, precum i cu fotografii ale peisa!ului accidentat din %eP
:e7ico, era numai i numai a lui (astilia F refugiul lui personal, unde putea s scape de frenezia obinuit
din spaiile mai populate ale (asei .lbe.
Preedintele edea ntr-unul dintre cele dou fotolii mari din odaie, rsfoind abtut informarea din dimineaa
aceea a serviciilor de spiona!. 4#ng el, pe o tav, era neatins micul de!un. (astilia fcu un semn n direcia
celuilalt fotoliu i l ndemn pe &lein3
-5a loc, +red.
:usafirul se supuse.
(u un gest ostenit, (astilia mpinse la o parte maldrul de h#rtii i se ntoarse spre vechiul su prieten.
-.u mai sosit veti proaspete de la )mith sau de la ceilali din :oscova-
-'nc nu, ns m atept s primesc urmtorul lor raport cel mai t#rziu peste c#teva ore, rspunse &lein.
Preedintele ddu din cap cu un aer sumbru.
-.sta-i bine, deoarece o s am nevoie de c#t mai multe informaii F i asta c#t de cur#nd. (u siguran n
urmtoarele patruzeci i opt de ore.
&lein ridic dintr-o spr#ncean.
-)unt din ce n ce mai convins c orice or plnui ruii se va nt#mpla n foarte scurt timp, e7plic )am
(astilia. (eea ce nseamn c noi avem i mai puin vreme pentru a-i contracara.
6RB
-$a, domnule, ncuviin eful lui (overt-1ne.
'n cazul n care zvonurile auzite de )mith i +iona $evin cu privire la ritmul accelerat al pregtirilor militare
ruseti se dovedeau ntemeiate, atunci )tatele /nite i aliaii lor ar fi de!a n situaia de a se grbi foarte tare
pentru a putea reaciona n timp util.
-(onvoc o nt#lnire secret cu reprezentanii la nivel nalt ai unora dintre cei mai apropiai aliai ai notri, l
inform (astilia. .i acelora care au nc o respectabil for militar F :area 0ritanie, +rana, 2ermania i
>aponia, pentru nceput *reau s concepem un rspuns comun ctre &remlin, o serie de msuri concrete care
l vor sili pe $udarev s renune nc 8nainte de a declana indiferent ce operaiune ar avea el n pregtire
acum.
-(#nd- ntreb linitit &lein.
-'n dimineaa zilei de AA februarie, rspunse preedintele. %u vd cum ne-am putea permite s ateptm mai
mult dec#t at#t.
&lein se ncrunt.
-,ste un termen foarte str#ns, zise el ntr-un t#rziu. %u tiu dac m pot anga!a s obin rezultate concrete
p#n atunci.
(astilia ddu din cap.
-'neleg, +red. $ar sta este tot rgazul care ne-a mai rmas. (rede-m, aceleai imposibile solicitri le-am
transmis i celorlali. 4a ntrunirea de asear a (onsiliului de )ecuritate %aional am ordonat redirecionarea
parial a fiecrei componente a capacitilor noastre de culegere de informaii F satelii de spiona!, staii de
interceptare a semnalelor i orice reele de ageni mai avem F ctre aceeai misiune comun. .tunci c#nd
aliaii notri i vor face apariia n 0iroul 1val, voi avea nevoie de probe solide i convingtoare n legtur
cu inteniile agresive ale <usiei.
-"i dac nu putem s i le furnizm n timp util-
Preedintele oft.
-'nt#lnirea va avea oricum loc, ns nu-mi fac prea mari iluzii. +r nimic mai mult dec#t propriile mele
temeri i vagi bnuieli referitor la posibile tulburri, este foarte puin probabil cu altcineva s fie dispus s ni
se alture pentru a ine piept :oscovei.
&lein ddu ncordat din cap.
-.m s-i comunic i colonelului )mith, c#t mai repede posibil, intervalul critic de timp.
-.a s faci, rspunse linitit (astilia. %u-mi place c#tui de puin s-i cer s-i e7pui oamenii unui pericol i
mai mare, dar n-am ncotro. Preedintele tcu, auzind apelul telefonic de pe linia securizat. <spunse
imediat. $a-
'n timp ce &lein l urmrea, faa larg i ad#nc brzdat a preedintelui se lungi. 0rusc, art cu muli ani
mai btr#n.
-(#nd- ntreb (astilia, nclet#nd m#na pe receptor p#n ce i se albir articulaiile degetelor. .scult
rspunsul, dup care ddu din cap ferm. 'neleg, amirale, zise el ncet.
(astilia ntrerupse convorbirea, dup care form un numr de interior de la (asa .lb.
-(harlie, la telefon, )am (astilia, i se adres el efului su de cabinet. (onvoac imediat (onsiliul %aional
de )ecuritate. .vem o situaie de urgen.
(#nd termin convorbirea, preedintele se ntoarse spre &lein cu o privire ostenit i descura!at i i spuse3
-4a telefon a fost amiralul 0rose. . primit adineaori o comunicare de urgen de la )ediul (omandamentului
)paial din (olorado. 'n spaiul cosmic a avut loc o e7plozie i noi am pierdut unul dintre cei mai sofisticai
satelii de spiona! F 4acrosse-(inci.
%n nordul Moscovei
)e fcuse ntuneric bezn c#nd >on )mith i +iona $evin a!unser la urmtoarea lor destinaie, o mare
proprietate deinut c#ndva de .leksandr Zakarov, btr#nul care fusese cea de-a doua victim a suspectei
izbucniri a bolii pe care o investigau. 'nainte de a se pensiona, Zakarov fusese at#t un influent membru al
Partidului (omunist, aflat la putere, c#t i director al unui combinat din industria grea. 'n decursul primilor
ani slbatici ai capitalismului de cumetrie care a urmat dezmembrrii /niunii )ovietice, el a c#tigat o avere
substanial din v#nzarea de aa-zise GaciuniH la fabricile pe care le controla.
4u7oasa proprietate pe care i-o cumprase cu o parte din banii pe care i !efuise din avutul obtesc era
amplasat la distan de o or bun cu maina spre nord, dincolo de oseaua e7terioar de centur. 'n timp ce
trecea ncet pe drumeaguri de ar nguste i acoperite de zpad, printre sumbre poriuni mpdurite i pe
l#ng sate micue i biserici prsite, )mith se ntreba de ce bogata vduv a lui Zakarov optase s locuiasc
at#t de departe n afara :oscovei F i mai ales n lunile lungi, reci i ntunecoase de iarn. Pentru cea mai
mare parte a elitei bogate a oraului, reedinele de la ar erau n principal locuri rustice de refugiu pe timp
de var, locuri de evadare i de rela7are n zilele i nopile caniculare at#t de obinuite n iulie i august.
Puini dintre ei se mai g#ndeau s abandoneze confortul capitalei dup cderea primilor fulgi de zpad,
poate doar cu e7cepia unor sporadice Peekenduri sau vacane dedicate schiului pe coclauri sau practicrii
altor sporturi de iarn.
'n primele cinci minute dup ce au fost condui n elegant mobilat ei camer de zi, nici >on i nici +iona nu
se mai ntrebau de ce vduva fostului persona! de marc din partid locuia ntr-o astfel de izolare. 2azda lor, o
persoan distant, nici nu i dorea i nici nu se bucura de compania altora. Prefera o via de singurtate,
nsoit doar de o m#n de servitori pltii s gteasc, s curee i s-i satisfac orice mrunt i e7centric
capriciu.
6RJ
$oamna 5rina Zakarova era o femeie mrunic, cu un nas ascuit, ca un oble i ochi mici, negri i lacomi,
care preau tot timpul n micare F observ#nd, !udec#nd i apoi ignor#nd cu dispre. +aa ei ngust i
brzdat de cute ad#nci purta amara i caustica ncruntare a cuiva care nu ateapt niciodat prea mult de la
nimeni i care descoper c aproape ntotdeauna nensemnatele ateptri din partea celorlali oameni au fost
pe de-a-ntregul !ustificate. (u o cuttur pizma, termin de e7aminat mputernicirile contrafcute ale lui
)mith din partea 1rganizaiei :ondiale a )ntii, dup care i napoie documentele i ridic nepstoare
din umeri.
-+oarte bine. Poi ncepe s m ntrebi, doctore )trand. %u-i promit prea multe rspunsuri utile. (a s-i
spun drept, gsesc c toat povestea cu ultima boal a soului meu a fost foarte plictisitoare. (olurile gurii ei
se cobor#r parc i mai !os. Toi doctorii aceia ridicoli i asistentele i funcionarii de la :inisterul
)ntii, care mi puneau aceleai e7asperante ntrebri3 (e a m#ncat ultima oar- . fost e7pus vreodat la
radiaii- (e tratamente urma- "i apoi iar i iar, ntr-un interogatoriu fr de sf#rit. Totul era at#t de absurd.
-'n ce sens era absurd- ntreb )mith prudent.
-Pentru simplul motiv c .leksandr era o enciclopedie ambulant de boli i de vicii, rspunse glacial doamna
Zakarova. . fumat, a but i a m#ncat prea mult toat viaa lui. .r fi putut s-l rpun orice F un atac de
inim, un accident vascular cerebral, un cancer9 absolut orice maladie. .a nc#t faptul c trupul lui a cedat
n final nu era o surpriz prea mare sau de vreun interes real pentru mine. (hiar nu neleg toat tevatura pe
care au st#rnit-o doctorii n legtur cu moartea lui.
-.u mai fost rpui i ali oameni de aceeai stranie maladie, aminti lapidar +iona. Printre ei se numr i un
bieel nevinovat, care n-avea nici unul dintre nravurile soului dumneavoastr.
-(hiar aa- o ntreb calm cealalt femeie. /n copil altminteri sntos-
)mith ddu din cap, strduindu-se s-i ascund pro pria antipatie la adresa acelei femei reci, remarcabil de
egoist.
-(e bizar8 coment doamna Zakarova, d#nd nc o dat din umeri cu aceeai detaare emoional. 1ft
plictisit. Pi, presupun c trebuie s v a!ut fr s in seama de faptul c nu-mi face plcere.
<bdtor, mult mai rbdtor dec#t ar fi presupus c se poate, )mith i puse acelai set de ntrebri referitoare
la sntate pe care l pusese i soilor *oronov. (a i mai nainte, +iona i not cu gri! rspunsurile
nnebunitor de incomplete cum erau.
'n cele din urm, c#nd femeia btr#n ncepu s dea indubitabile semne c a!unsese aproape la captul
propriei sale rbdri, >on hotr c venise vremea s deplaseze ntrebrile spre aria lor de interes ma7im F
(entrul ,uropean de (ercetri n $omeniul Populaiei i prelevarea de mostre de .$% din !urul :oscovei.
-* mulumim pentru timpul pe care ni l-ai acordat, doamn Zakarova. %e-ai fost de un real folos, mini
)mith, spri!inindu-se de sptarul scaunului i ncep#nd s-i str#ng h#rtiile. .poi se opri ns i continu3 .,
era s uit8 .r mai fi o singur chestiune mic.
-$a-
-$in datele pe care le avem rezult c dumneavoastr i soul dumneavoastr ai fi participat anul trecut la un
studiu asupra .$%-ului, spuse detaat )mith, fc#ndu-i cruce cu limba n gur. (orect-
-*orbii despre marele studiu genetic- +emeia pufai. 1h, da. %e-am frecat cu nite periue n gur, la cererea
unor oameni cu totul strini, n numele tiinei. . fost un ritual dezgusttor, dac vrei prerea mea. +a
.leksandr s-a artat foarte entuziasmat de ntregul proces grotesc. $du dispreuitor din cap. )oul meu era
un prost. ,l chiar credea c acest aa-numit proiect al 1riginilor )lavilor va dovedi una dintre prostetile lui
teorii preferate F cum c noi, ruii, constituim apogeul dezvoltrii pe plan european evoluionist, rasial i
etnic.
>on se strdui s afieze un z#mbet c#t mai evaziv, ascunz#ndu-i propria e7altare. .cum era absolut sigur c
descoperiser o parte important a originilor acelei boli letale.
$up ce el i +iona $evin terminaser de discutat cu soii *oronov, n dimineaa aceea, se ntorseser
am#ndoi n siguran la casa lor conspirativ din cartierul Zamoskvorecie. .poi, n timp ce el revzuse
nsemnrile i dduse telefoanele necesare pentru a stabili aceast ntrevedere, +iona i petrecuse mai multe
ore on-line, ncerc#nd s afle c#t mai multe despre (entrul ,uropean de (ercetri n $omeniul Populaiei
?(,($P@ i despre proiectul acestuia privind 1riginile )lavilor. $eoarece era prea riscant s apeleze acum la
sursele ei obinuite de informaii, datele amnunite de care aveau nevoie erau dificil de gsit. (u toate astea
ns, dou puncte importante ale enigmei deveniser clare.
'n primul r#nd, dei 1riginile )lavilor constituia o foarte e7tins, costisitoare i ambiioas iniiativ
tiinific, cercettorii nu colectaser .$% dec#t de la o mie dintre cele peste nou milioane de oameni care
locuiau n regiunea :oscovei. Pentru evaluarea deplasrilor istorice ale populaiilor slave, eantionul era
suficient F mai ales combinat cu miile de alte eantioane colectate din alte ri din ,uropa de ,st i din
fostele republici sovietice. $ar asta nsemna i c aceast legtur ntre biatul de apte ani :ihail *oronov
i btr#nul de aptezeci i cinci de ani .leksandr Zakarov era mai mult dec#t o operaiune oarb de alegere la
nt#mplare. Probabilitatea de a nu avea loc o asemenea coinciden era de ordinul a optzeci i unu de
milioane la unu.
'n al doilea r#nd, numele lui &onstantin :alkovici apruse i aici. (orporaii i fundaii controlate de el
asigurau o substanial proporie din fondurile de finanare ale (,($P. Puine detalieri i precizri asupra
bugetului (entrului erau de domeniul public, ns +iona era absolut sigur c banii miliardarului
subvenionau direct proiectul 1riginile )lavilor.
)mith fcu o grimas. 1 potenial legtur ntre &onstantin :alkovici i ambulana de la (entrul :edical
6RL
)f#ntul (hiril putea fi considerat nt#mpltoare i scoas din discuie. $ar nu dou coincidene. :alkovici
era incontestabil amestecat n aceast conspiraie, mpreun cu amicul su de la &remlin, *iktor $udarev.
'n pdurea care ncon!ura proprietatea, 1leg &irov se lungise rezemat ndrtul unui butean pe !umtate
ngropat n zpad, supraveghind cu mare atenie poteca desfundat, cu fgae ad#nci, care se desprindea din
cel mai apropiat drumeag de ar. $ispozitivul militar suplimentar de vedere pe timp de noapte transforma
ntunericul nvluitor ntr-o zi monocromatic de o nuan verde. 4a circa douzeci de metri n spatele lui,
acoperit cu crengi i rmurele pentru a-i camufla silueta, se afla !oasa structur a mainii sale 2.Z ;unter,
n mare parte echivalentul rusesc al >eep-ului american Srangler.
&irov venise la ferma lui Zakarov naintea lui )mith i a +ionei $evin. Prima lui sarcin fusese s cerceteze
rapid zona pentru a descoperi eventuale semne de prime!die. . doua fusese aceea de a-i gsi acest post
ascuns de observaie, camufl#ndu-se ntr-un loc de unde putea ine sub supraveghere cea mai probabil cale
de acces spre cas c#t timp >on i +iona desfurau ancheta. (olurile gurii i se lsar n !os. )pera ca ei s se
grbeasc.
<usul cu umeri lai d#rd#ia, frigul intr#ndu-i n oase n ciuda proteciei oferite de haina groas de iarn, de
cciul i mnui. Temperatura, de!a sub zero grade (elsius, scdea rapid pe msur ce se nnopta.
'nelesese nevoia prietenilor si de a confirma informaia pe care le-o furnizaser soii *oronov, ns avea
grave presimiri n legtur cu o deplasare la o at#t de mare distan de :oscova. .ici, n acest aspru i
amenintor peisa!, toi trei erau foarte e7pui. %u e7istau aglomerri umane n mi!locul crora s se poat
pierde. %ici staii de metrou sau magazine universale n care puteai s intri ca s scapi i s fugi. .ici nu erau
dec#t copaci i zpad i c#teva drumuri care rm#neau total pustii la lsarea ntunericului.
1ft#nd, rusul se concentr asupra mainii parcate l#ng ua de la intrare. $oamna Zakarova i inea
:ercedesul ntr-un gara! nclzit, de l#ng cas. <arii ei oaspei trebuiau s se descurce cu parcarea pe o
mic poriune acoperit cu pietri ngheat. %imic nu prea s se mite pe l#ng sedanul *olga, albastru-
nchis, de care fcuse el rost pentru cei doi americani.
.poi, brusc, &irov nlemni. .uzi zgomotul unor motoare puternice venind printre arbori. Zgomotele se
auzeau nc de la o distan apreciabil, dar e sigur c se apropiau. 0rbatul se slt ca s vad mai bine,
dup care se ntinse iar pe pm#nt, bg#nd m#na n buzunar cu o grab nfricoat.
35
Telefonul celular al lui )mith ncepu s sune brusc.
-)cuzai-m, v rog, i spuse el vduvei, dup care deschise telefonul i rspunse3 $a-
4a telefon era &irov.
-Trebuie s plecai de-acolo, >on. 5mediat8 spuse rusul apsat. $ou maini fr nsemne distinctive s-au
abtut de pe drumul principal i se ndreapt spre dacea. 5eii chiar acum8 4uai-o prin spate8
-.m pornit, rspunse )mith nspim#ntat, dup care nchise telefonul i se ridic, nfc#ndu-i concomitent
haina de iarn. )imi patul pistolului :akarov de C mm ascuns ntr-un buzunar al hainei. 1 clip, >on se
simi tentat s opun rezisten de-acolo, din cas, lupt#nd de la adpost n loc s ias n c#mp deschis. $ar
imediat respinse ideea. *duva i servitorii fiind n cas, nu putea risca s provoace acolo un schimb de
focuri. $ac ar fi nceput s zboare gloane care ncotro, prea muli oameni nevinovai ar fi putut fi rnii sau
omor#i.
-%ecazuri- l ntreb iute +iona n englez. )e ridicase n acelai timp, adun#ndu-i haina i mnuile.
-.vem musafiri nepoftii, i rspunse el tot n englez. 4sm aici maina i ieim prin spate. 1leg ne
ateapt afar.
Palid i ncordat, ea ddu din cap.
0tr#na rusoaic se uita nedumerit la ei.
-.sta a fost tot ce ai vrut s m ntrebai- .cum plecai-
)mith ddu din cap.
-$a, doamn Zakarova, plecm. (hiar acum. 5gnor#nd protestele vduvei uluite, o conduse pe +iona afar
din camera de zi, n holul central de trecere al casei. .colo ddur peste o mena!er corpolent, ntre dou
v#rste, care aducea o tav cu ceaiul i fursecurile pe care le promisese stp#na casei nu prea nc#ntat
oaspeilor nc de la sosirea lor. /nde este ua din spate- o ntreb >on.
Perple7, mena!era art cu capul n lungul culoarului, spre st#nga, n direcia din care venise ea.
-Pe-acolo, rspunse femeia, evident buimcit de ntrebare. Prin buctrie.
(ei doi americani o ocolir i pornir iute pe culoar. 'n spatele lor, cineva ncepuse s bat tare n ua solid
de la intrare.
-+i,iia3 tun un glas puternic. $eschidei8
>on i +iona grbir i mai mult pasul.
0uctria era spaioas i dotat cu toate utilitile practice F aragaz, frigider, congelator, cuptor cu
microunde i toate celelalte. 'n atmosfera nclzit se ridicau cele mai mbietoare arome. 'ntr-un col, un alt
servitor, un brbat t#nr i bine fcut, edea la o mas i i termina de m#ncat cina, adic un castron cu
pe,meni 9 perioare de came nbuite cu sm#nt#n i cu unt. T#nrul ridic uimit privirea c#nd cei doi
treceau grbii pe l#ng el.
-;ei, unde9-
)mith i fcu semn cu m#na s stea pe loc.
-$oamnei acesteia i s-a fcut ru, e7plic el. .re nevoie de puin aer proaspt.
6RN
+r s ovie, >on deschise ua grea de lemn. 4umina i cldura ieir n bezna ngheat, ls#nd s se vad
o f#ie ngust de zpad alb groas. +erma ocupa un mic lumini din pdure, iar copacii cei mai apropiai
erau la numai c#iva metri distan. 1 potec fcut de pai prin zpad ducea la lzile de gunoi, nirate n
spatele casei.
-2rbete-te, i opti )mith +ionei. $e ndat ce a!ungem printre copaci, alearg c#t poi de repede. (otete
la st#nga i nu te opri pentru nimic n lume p#n ce nu-l nt#lnim pe &irov. .i neles-
'ncruntat, ea ddu din cap.
'mpreun, cei doi americani o luar spre pdure, afund#ndu-se p#n la !umtatea gambelor n stratul de
zpad ngheat. )mith trase repede o gur de aer, simind p#n ad#nc n plm#ni muctura gerului. (#teva
secunde nc, g#ndi el. $oar at#t ne mai trebuie ca s scpm.
$eodat, dintre copaci ieir trei brbai narmai. Toi trei purtau camufla! de iarn i aveau puti-mitraliere
de fabricaie ruseasc, tip .&)/. $oi dintre ei erau ceva mai scunzi dec#t )mith, ns bine cldii,
mic#ndu-se cu linitita siguran a unor soldai instruii. (el de-al treilea era cu c#iva centimetri mai nalt
ca )mith, cu ochi reci, de un cenuiu ca ardezia. 'n prul blond-deschis avea uvie crunte.
)mith i cu +iona ncremenir.
-:#inile sus, v rog, spuse ncet, n englez, brbatul nalt. .ltfel, oamenii mei i cu mine vom fi obligai s
v mpucm aici i acum, ceea ce ar fi regretabil de neplcut, nu credei-
)mith se conform fr grab i ridic braele, cu palmele ntoarse n afar pentru a arta c nu e narmat. (u
coada ochiului, o zri pe +iona fc#nd acelai lucru. +emeii i pierise culoarea din obra!i.
-.i luat o decizie neleapt, ncuviin blondul, dup care z#mbi glacial. ,u sunt ,rich 0randt. 5ar voi
suntei faimosul colonel >onathan )mith i nc#nttoarea, dar nu mai puin faimoasa doamn $evin.
-)mith- $evin- %u tiu despre ce vorbeti, zise >on nepat. %umele meu este "trand, sunt doctorul &alle
"trand. 5ar d#nsa este doamna 4indkvist. )untem oameni de tiin i lucrm pentru %aiunile /nite. "tia c
ncercarea lui era inutil, ns nu era dispus s recunoasc cu uurin n faa celuilalt. (el puin, nu nc. $ar
voi cine suntei- (riminali- ;oi- <pitori-
'nc z#mbind, 0randt ddu din cap.
-,i, hai, colonele8 ) lsm !ocurile astea8 %u eti mai suedez dec#t mine. 0rbatul fcu un pas nainte. $ar
te felicit sincer. +oarte puini oameni mi-au scpat at#t de mult vreme.
)mith nu spuse nimic, lupt#ndu-se s-i stp#neasc furia de a fi czut at#t de uor n aceast capcan.
:ainile care veniser n faa casei fuseser doar o diversiune, nelese el amr#t F doar un mi!loc de a-l face
s ias n c#mp deschis.
0randt ridic din umeri.
-"i stoicismul este o trstur pe care o admir. 'ns numai p#n la un punct. +cu un semn cu eava putii-
mitralier ctre cas. 5ntrai napoi8 :icai-v8
'ncet, )mith i +iona se ntoarser.
.cum mai erau nc trei brbai narmai n cas. 'i adunaser n camera de zi pe doamna Zakarova i pe cei
trei servitori F mena!era corpolent, t#nrul din buctrie i un brbat mai n v#rst, care mai avea doar
c#teva uvie de pr lipite de easta lui cheal F in#ndu-i acum prizonieri.
'nc aezat regete n fotoliul ei cu sptar nalt, btr#na doamn se zg#ia acum, revoltat la 0randt.
-(e-i toat aiureala asta- ntreb ea m#nioas. (um ndrznii s dai buzna n casa mea-
+ostul ofier din poliia secret est-german ddu din umeri.
-/n regretabil caz de for ma!or, doamna mea, rspunse el molcom. $in nefericire, aceste dou persoane,
continu brbatul art#nd spre )mith i +iona, se ocup cu spiona!ul. )unt dumani ai statului.
-<idicol, zise bat!ocoritor Zakarova.
0randt z#mbi din nou.
-.a credei- )e ntoarse ctre oamenii si i le ordon3 4egai-le m#inile8 .poi percheziionai-i8
.mnunit.
(ontient c mai multe arme erau ndreptate direct asupra lui, )mith nu fcu nici o micare, accept#nd cu
prere de ru s i se lege str#ns m#inile la spate cu o bucat de cablu din material plastic F ctue fle7ibile, la
fel cu cele folosite pentru insurgeni i teroriti capturai n 5rak de ctre trupele )tatelor /nite. 1 auzi pe
+iona s#s#ind de durere printre dinii ncletai n timp ce era supus aceluiai tratament.
1dat cei doi legai i imobilizai, oamenii lui 0randt i percheziionar minuios, cu mult pricepere,
control#nd orice loc n care ar fi putut fi ascuns o arm sau altceva folositor. )mith era din ce n ce mai
furios F pe ei i pe sine F pe msur ce percheziia continua tot mai obraznic. 'i scoaser peruca blond,
ls#nd la vedere prul lui negru, apoi fu nevoit s scuipe inseriile din obra!i care i modificau forma feei. )e
g#ndea ns c pentru +iona probabil c percheziia asta era mult mai umilitoare.
0randt sttea i urmrea fr vreo reacie vizibil cum oamenii si gsir mai nt#i pistolul de C mm al lui
)mith, apoi pistolul :akarov P): de L,JL mm al +ionei, dup care descoperir i toate elementele de
deghizare, paapoartele contrafcute i celelalte documente falsificate i n final telefoanele lor celulare de
nalt tehnologie care le asigurau contactele cu (overt-1ne. Puseser armele i toate celelalte obiecte pe o
msu de cafea, n faa lui 0randt. 'ns el nu manifest un semn de mare interes p#n c#nd unul dintre
oamenii lui nu descoperi cuitul rabatabil camuflat n gheata dreapt a +ionei.
0randt lu cuitul n m#n, aps uor pe butonul de pe m#nerul negru i vzu ieind lama mortal. 'nl
surprins dintr-o spr#ncean splcit i se ntoarse n direcia +ionei cu un sur#s neutru pe buze3
-.m vzut nspim#nttoarea ran pe care !ucrioara asta a ta i-a fcut-o unuia dintre oamenii mei, doamn
6RO
$evin. "i $mitri era un asasin bine antrenat. :i se pare evident c nu eti doar o simpl ziarist.
+iona ridic sfidtor din umeri.
-(rezi ce vrei, 1err 0randt. %-am nici o vin pentru imaginaia dumitale debordant.
0randt chicoti.
-'ndrznee vorbe, doamn $evin. 'ns cred c sunt doar vorbe goale. )e ntoarse ctre doamna Zakarova
care edea ncruntat i urmrea scena. *edei acum- o ntreb el, nc z#mbind. .rme. $eghizri.
Paapoarte false. "i dispozitive sofisticate de telecomunicaii. )punei-mi, vi se par toate acestea articole care
trebuie s se afle n dotarea oricrui cercettor suedez n domeniul medicinei- )au s-ar potrivi poate mai bine
unor spioni strini-
-(red c sunt spioni, admise ncet femeia mai n v#rst, plind i mai tare.
-.a ziceam i eu, ncuviin linitit 0randt. 0g m#na ntr-un buzunar interior al hainei sale de camufla!,
scoase de-acolo o pereche de mnui subiri, din late7 i se apuc s i le pun, ncet i metodic. Toi cei
aflai n ncpere l urmreau n tcere, neput#nd s-i ia ochii de la el. )oul dumneavoastr recent decedat a
fost odinioar un membru important n conducerea Partidului, doamn. %u suntei o simpl membr a gloatei
netiutoare. )punei-mi8 (are era pedeapsa pentru spiona! i pentru trdare-
-:oartea, opti ea. Pedeapsa cu moartea.
-(#t se poate de corect rspunsul, zise neamul. Termin s-i trag mnuile pe m#ini, apoi se uit la
servitorii vizibil nfricoai care edeau aliniai pe o canapea cu o pies din secolul al nousprezecelea, cu
picioarele subiri i cu tapieria bogat lucrat n strlucitoare nuane de albastru i de auriu. (are dintre voi
este Petr &limuk-
0rbatul mai n v#rst i cu chelie ridic ovitor o m#n.
-,u, domnule, murmur el.
0randt sur#se vag.
-$eci tu ne-ai contactat c#nd ai auzit c stp#na ta va avea o nt#lnire cu aceti strini-
&limuk ddu din cap cu mai mult nflcrare acum.
-$a, rspunse el. .a cum mi-ai cerut astzi s fac. :i-ai promis c dac anun c cineva i bag nasul pe-
aici i pune ntrebri despre soul ei, voi primi o recompens.
-.a i-am promis, recunoscu glacial 0randt. "i i vei primi imediat recompensa.
.poi, fr nici o ezitare, brbatul cu ochi cenuii lu de pe msua de cafea din faa lui pistolul :akarov al
lui )mith, i ridic piedica, inti i l mpuc pe &limuk drept n frunte. )#ngele #ni pe sptarul canapelei,
pt#nd cu un rou ur#t tapiseria.
'n vreme ce servitorii ceilali se holbau ngrozii la colegul lor ucis, 0randt schimb puin direcia pistolului
i mai trase de dou ori. :ena!era i brbatul mai t#nr se prbuir i ei pe canapea, rpui fiecare de c#te
un singur glon.
+ostul ofier )tasi se ntoarse apoi n alt direcie. +aa lui era lipsit de orice e7presie.
$e o paloare cadaveric acum, doamna Zakarova rmase nemicat n fotoliul su cu sptar nalt, uit#ndu-se
la servitorii asasinai.
-$e ce- strig ea furioas. $e ce s-i omori- ,i nu erau spioni. $a, &limuk i ceilali or fi fost ei ignorani i
proti, ns n-au fcut nimic ca s merite s moar.
0randt ddu din umeri.
-+oarte puini oameni merit vreodat s moar. <idic din nou pistolul i trase nc o dat.
'mpucat drept n inim, femeia czu pe spate n fotoliu. (u ochii holbai acum n tavan, ngheai pentru
totdeauna ntr-o e7presie n care se amestecaser m#nia, dispreul i nt#ia nelegere a faptului c i ea va
muri imediat.
(u gri!, 0randt ls pistolul !os pe podea i l trimise cu o lovitur de picior p#n sub canapea, uit#ndu-se
apoi la )mith.
-(#nd va a!unge aici mi,iia, ar trebui s ia amprentele de pe arma aceea de mare interes, nu crezi- 5ar
amprentele sunt ale tale, firete. 0rbatul ddu din cap cu o veselie mimat. *oi, americanii, suntei at#t de
violeni i at#t de bucuroi i de grbii s apsai pe trgaci. %u-i de mirare c suntei at#t de dezagreabili pe
ntreg globul pm#ntesc.
-%u eti dec#t un ticlos de uciga nemernic, cu inima mpietrit8 l categorisi nverunat +iona, vorbind
printre dinii ncletai.
-$a, presupun c este o caracterizare c#t se poate de e7act, spuse 0randt calm. .poi el o privi cu ochii lui
reci i cenuii. 5ar acum eti prizoniera mea, doamn $evin. 2#ndete-te la asta8
0rbatul se ntoarse ctre oamenii si.
-4uai-i8 rcni el. "i s plecm de-aici8
(u unii mboldindu-i de la spate i cu alii deschiz#ndu-le drumul, )mith i +iona fur mbr#ncii pe u
afar i urcai cu fora pe bancheta din spate a unuia dintre cele trei vehicule parcate n faa casei F un +ord
,7plorer cu traciune integral. 'n fa se suir 0randt i unul dintre oamenii lui. .lt brbat dintre cei rmai
se strecur la volanul *olgi cu care veniser americanii, iar ceilali se urcar n cea de-a treia main, alt
+ord mare, tot cu traciune integral.
/nul dup altul, ,7plorerul n care se aflau 0randt i ambii americani n fa, cele trei vehicule ntoarser pe
poriunea de pietri din faa casei i se ndeprtar hurducind pe poteca brzdat de fgae care ducea spre
drumeagul de ar. 1dat a!unse acolo, n loc s o ia la st#nga, vehiculele cotir n partea opus, adic spre
dreapta i accelerar.
6RM
5gnor#nd durerea de la ncheieturile str#nse, )mith se ndrept puin de spate. :ergeau acum, prin ntuneric,
ctre vest. 4a lumina farurilor apreau pentru scurt vreme copaci, grmezi nalte de zpad troienit i
ramificaii npdite de tufiuri ctre vechi drumuri de e7ploatare, dup care dispreau n noapte, n urma lor.
>on i arunc o privire +ionei, ca s vad dac remarcase i ea. +emeia ddu abia perceptibil din cap. 0randt
i oamenii lui nu i duceau napoi la :oscova.
$e ce oare- se ntreba )mith. $ac fostul ofier )tasi lucra pentru :alkovici, iar miliardarul era n c#rdie
cu &remlinul, de ce nu i-ar duce direct ruilor pentru interogatoriu- >ucau 0randt i bogatul su patron un
!oc dublu-
*ladik +adaiev sttea lungit perfect nemicat printre p#lcurile de mesteceni care mrgineau drumul. $atorit
costumului su de camufla! i reelei din rmurele mpletite, oricui s-ar fi uitat de la mai mult de c#iva metri
la suplul trgtor de elit cu obra!i scof#lcii, i s-ar fi prut c zrete nc o movili de zpad printre at#tea
altele rsp#ndite prin pdure.
'n ciuda gerului aspru, +adaiev era mulumit. (#nd fusese mai t#nr, petrecuse doi ani lupt#nd n munii
st#ncoi i pe colinele subalpine din .fganistan, omor#nd de la mare distan nenumrai rzboinici
mu!ahedini cu mult-iubita lui carabin )*$ cu lunet. ,7periena l nvase s se bucure de periculosul i
dificilul !oc de a v#na ali oameni. $up ce .rmata <oie renunase la ndelungatul ei rzboi contra
afganilor, pacea venise pentru el ca o nspim#nttoare dezamgire. 'n concluzie, g#ndea brbatul, el fusese
norocos c l anga!ase un om ca ,rich 0randt F un om care i aprecia la !usta valoare talentele deosebite i
gsea multe modaliti diferite de a-l folosi.
<#nd pe r#nd, luminile de poziie din spate ale celor trei vehicule din convoiul lui 0randt disprur dup o
cotitur a drumului. Zgomotul motoarelor se stinse n noapte.
+adaiev rmase nemicat la postul su, atept#nd n continuare.
"i rbdarea i fi7 rspltit.
'n faa lui, se ivi din pdure hurduc#ndu-se un 2.Z ;unter mare i ptros. :erg#nd zgomotos, !eepul de
fabricaie ruseasc se legna violent, merg#nd ctre vest pe drumul ngust i accelera. $e pe capota i de pe
acoperiul mainii alunecau rmurele, crengi rupte i zpad, cz#nd n urma ei pe drumeagul de ar.
Z#mbind, lunetistul comunic n surdin prin radio3
-)unt +adaiev. .i avut dreptate. .mericanii au escort. 5ar acum suntei urmrii.
)mith se strdui din rsputeri s-i controleze e7presia, n momentul n care auzi raportul h#r#it n staia
tactic de radioemisie-recepie fi7at pe tabloul de bord al ,7plorerului. 4#ng el, brbatul auzi o rsuflare
nbuit din direcia +ionei. .m#ndoi neleseser c 1leg &irov fusese reperat. 5ar acum nu mai aveau cum
s-l previn pe rus c se afl n mare prime!die.
0randt se aplec i lu microfonul staiei.
-.m neles, +adaiev. :ai departe, ne ocupm noi. Terminat. 0rbatul se uit peste umr la cei doi
americani, mi nchipui c trebuie s fie vorba despre colegul vostru.
%ici unul nu se clinti.
0randt sur#se la vederea e7presiei lor impasibile.
-%u m prostii voi pe mine, spuse el linitit. )untei am#ndoi profesioniti. :i-am nchipuit eu c nu v-ai fi
aventurat niciodat ntr-o zon periculoas fr spri!in.
Pentru a-i ascunde sentimentul de disperare care l cuprinsese brusc, )mith arunc o privire pe geam. Prin
ntuneric era greu de distins mare lucru, dar colonelul se g#ndea c vor a!unge la un mic urcu, urm#nd
drumul care erpuia pe dealul puin nalt i foarte dens mpdurit. 'n st#nga lor, pm#ntul cobora n pant
lin i acoperit de copaci.
'ntrerupt ici i colo de r#pe ceva mai abrupte i care fuseser invadate de bolovani, tufe i arbuti.
$e pe scaunul din faa lui l auzi pe 0randt vorbind din nou la staia radio.
-Toate vehiculele stop8 comand autoritar brbatul. $esfurai-v pentru aciune n spatele nostru.
5mediat, maina n care se aflau ncetini mersul, trase spre marginea din dreapta a drumului dup ce trecuser
de o curb lipsit de vizibilitate, apoi se opri. *olga i cel de-al doilea +ord ,7plorer i urmar e7emplul,
oprindu-se n spatele lor. Portierele se deschiser, oamenii lui 0randt se risipir pe drumul ngust,
mprtiindu-se n evantai printre copaci, cu armele automate gata de tragere.
'n linitea aternut, >on i +iona auzir zgomotul unui alt vehicul care urca dealul n urma lor. )t#ngaci, se
rsucir pe banchet, ca s se uite prin lunet.
)mith simi c i se ncleteaz flcile. (e putea face el- se g#ndea ncr#ncenat la posibilitile de a aciona.
$ar cu m#inile str#ns legate la spate nu vedea ce mare lucru ar putea face. 0ineneles, ar fi izbutit poate s
se arunce peste locurile din fa asupra lui 0randt i a oferului, dar asta nu ar fi creat diversiunea de care
avea nevoie &irov pentru a li se opune cu succes adversarilor. Totui nu renun la aceast variant. (u toate
c aciunea prea absolut inutil, era unica opiune real. >on ndoi pe furi braele i picioarele, ncerc#nd
s-i rela7eze muchii mai nainte de a trece la aciunea propriu-zis.
-)tai linitit, colonele, l avertiz sec 0randt. .ltminteri am s-i trimit un glon drept n creier.
)mith se uit precaut, peste umrul lui.
0rbatul cu ochi cenuii edea fr s-l slbeasc din ochi, cu pistoletul ndreptat direct spre capul lui.
$eodat, mai cur#nd dec#t se ateptase oricare dintre ei, !eepul copiat de uzinele 2.Z apru n vitez de
dup cotitur. )e mica rapid, cu farurile aprinse orbitor.
6RC
1amenii lui 0randt deschiser imediat foc automat. Pocnetele mpucturilor fcur ndri tcerea ngheat
a nopii geroase de iarn. 2loanele ciuruir mult prea grbitul !eep, ls#nd enorme guri n asiul i n
caroseria acestuia i smulg#nd din el fragmente de metal. Parbrizul mainii se sfr#m spre interiorul cabinei,
zdrobit n milioane de cioburi de gloanele de C mm trase pe direcie orizontal.
+r a ncetini c#t de puin mersul, !eepul sf#iat de gloane vir brusc n deriv ctre marginea oselei i se
prbui pe pov#rniul mpdurit. $in derapa!ul la vale n plin vitez, ;unterul se izbi cu un zgomot
asurzitor de un mesteacn, se rsuci aruncat n aer, apoi se rsturn pe-o parte, rm#n#nd suspendat pe
muchia unei prpstii. +asciculul slab de lumin al unui singur far mai lumin c#teva clipe copacii aplecai
peste marginea vgunii, dup care clipi i se stinse, ls#nd n bezn coasta colinei.
$up ce dispru i ultima licrire, >on i +iona schimbar ntre ei priviri cutremurate. %ici unul dintre ei nu
mai spera c 1leg &irov ar fi supravieuit ucigaei ambuscade i izbiturii cumplite la care fuseser am#ndoi
martori.
0randt atept p#n ce americanii se ntoarser la loc, amr#i. .poi, cu pistolul nc ndreptat n direcia lui
)mith, lu din nou microfonul staiei radio.
-+adaiev- 0randt sunt. %oi am terminat aici. .scult, du-te napoi la maina ta i urc dealul dup noi. *reau
s controlezi epava acelui !eep i s recuperezi eventualele documente aflate la bord sau asupra oferului.
*ezi dac poi afla numele brbatului pe care l-am ucis. .i neles-
$e dincolo se auzi rspunz#nd o voce i lipsit de intonaie3
-.m neles.
0randt ddu din cap.
-+oarte bine. 5ar dup ce termini treaba, raporteaz la sediul central al 2rupului din :oscova. %oi continum
drumul ctre mnstire.
$up ce ascult ncuviinarea franctirorului, ntrerupse convorbirea.
0rbatul cu ochi cenuii se uit la )mith i la +iona, dup care nl din umeri.
-P#n aici i-a fost amicului vostru, spuse el z#mbindu-le detaat celor doi. 5ar n cur#nd ne vom putea ncepe
durerosul proces prin care vom ncerca s scoatem la lumin de la cine primii voi ordinele i c#t de multe ai
izbutit s le transmitei9
'a(u, ,+erbaid=an
0ulevardele largi i aleile nguste din 0aku, cel mai mare i mai sofisticat ora din regiunea (aucazului, se
ntindeau pe muli kilometri de-a lungul rmului :rii (aspice. Pe msur ce n ar intrau tot mai multe
miliarde de euro i de dolari pentru a finana noile companii petroliere i de e7ploatare a gazelor naturale,
0aku devenea mai mult ca oric#nd un ora al unor izbitoare contraste. ,ra n acelai timp fremttorul i
prosperul ora de viitor al secolului al douzeci i unulea, cu zg#rie-nori sclipitori, din oel i din sticl, dar i
o antic metropol a moscheilor, a palatelor regale i a bazarurilor din labirintul strzilor umbroase, pavate
cu piatr.
Pe o colin nlat imediat n afara zidurilor *echii (eti se vedea dizgraioasa cldire de beton care
adpostea preedinia .zerbaid!anului. Pe strzile din mpre!urimi patrulau mereu ncruntai soldai azeri,
asigur#ndu-se c reprezentanii companiilor petroliere venii n vizit i turitii curioi cut#nd +ilarmonica
din 0aku din apropiere sau :uzeul naional de art nu se opreau prea mult s cate gura.
.d#nc n interiorul cldirii .dministraiei Prezideniale, unul dintre membrii personalului de servire ieea
dintr-un ascensor central. 1mul mpingea un crucior greu, plin cu farfurii acoperite. 'ngri!orat de ceea ce
prea s fie o amenintoare acumulare de trupe ruseti n nvecinatul $aghestan, (onsiliul <epublican de
.prare se ntrunise ntr-o sesiune de urgen. .proape de ivirea zorilor, generalii i minitrii din guvern
comandaser s li se aduc m#ncare de la buctrie.
$oi brbai cu priviri aspre, mbrcai n costume ntunecate, ieir n nt#mpinarea omului cu cruciorul.
-)ecuritatea, spuse unul dintre ei, art#ndu-i o legitimaie. $e-aici ncolo prelum noi cruciorul. :ai
departe are acces doar personalul autorizat.
(helnerul ridic plictisit din umeri.
-$oar s avei gri! s primeasc fiecare persoan ceea ce a comandat, le spuse el, ntinz#ndu-le o foaie de
h#rtie pe care erau notate solicitrile. (sc#nd, omul se ntoarse n ascensor.
$up ce uile liftului se nchiser, unul dintre ofierii serviciului de securitate ridic iute capacele farfuriilor
de pe crucior, compar#nd coninutul din farfurii cu lista. 0rbatul se opri de ndat ce gsi castronaul cu
piti, o tocan de berbec cu nut, grsime i ofran i se ntoarse ctre colegul su.
-.sta este, spuse el ncet.
-Pare delicioas, replic cellalt, afi#nd un r#n!et cinic.
-.a arat, ncuviin i primul. .poi se uit repede ntr-o parte i-n alta a coridorului ca s se asigure c nu
se uit nimeni la ei. :ulumit, scoase din buzunar o fiol i amestec n tocan lichidul din ea, dup care
reintroduse fiola n buzunarul hainei, n timp ce tovarul su mpingea cruciorul pe culoar. 'nc o variant
de ;D$<. se ndrepta spre inta aleas.
Casa ,lb
Privelitea celor aezai n !urul mesei de consiliu din aglomerata )al de conferine de urgen de la (asa
.lb era deprimant, constat preedintele )am (astilia, cercet#nd imobilele figuri ncruntate ale membrilor
(omitetului de )ecuritate %aional. (ei mai muli dintre ei erau profund ngri!orai de faptul c )tatele
/nite s-ar putea confrunta n cur#nd cu o ciocnire de mari proporii cu <usia, dar nimeni nu se simea
suficient de ncreztor n informaiile disponibile nc#t s poat oferi sugestii ntemeiate cu privire la felul n
66R
care putea fi dezamorsat terifianta criz diplomatic i militar de care se temeau c s-ar apropia de ei.
'n esen, era absolut sigur preedintele, se cam sturaser cu toii p#n peste cap s orbecie prin bezn.
Pentru moment nu aveau dec#t fragmente de informaii dis parate F valul accelerat de misterioase decese,
at#t n )tatele /nite, c#t i n strintate, zvonurile referitoare la pregtirile militare tot mai intense ale ruilor
i neobosita trompet a propagandei ruseti care condamna necontenit Gprime!dioasa instabilitateH din rile
din !urul frontierelor <usiei. $in pcate, ns tuturor le lipseau dovezile decisive, precum i fora de analiz
necesar pentru a uni toate fragmentele de informaii ntr-un model coerent, n ceva care ar fi putut revela
convingtor ce anume puneau la cale n realitate $udarev i generalii lui. 'n lipsa unei astfel de imagini clare
de ansamblu, nimeni din ,uropa sau din afara acesteia n-ar fi dispus s intre n conflict cu :oscova.
(astilia se ntoarse spre Silliam Se7ler, noul director naional al serviciilor de spiona!3
-.m putea s reprogramm orbita satelitului nostru 4acrosse care a supravieuit n aa fel nc#t s obinem o
supraveghere mulumitoare asupra zonelor ruseti de frontier care ne preocup cel mai mult-
-:i-e tare team c nu, domnule preedinte, recunoscu fr tragere de inim frumosul i fercheul fost
senator. 4acrosse-(inci era cel mai nou dintre cei doi satelii. 4acrosse-Patru este de prea mult vreme n
spaiu. %u i-a mai rmas combustibil suficient pentru a a!unge pe traiectoria dorit.
-"i de c#t timp am avea nevoie pentru a lansa un nlocuitor al lui 4acrosse-(inci- ntreb (astilia.
-$e prea mult, domnule, interveni hotr#t ,milE PoPell-;ill, consiliera preedintelui pe probleme de
siguran naional. (5. vorbete de ase sptm#ni minimum. $ar dac ar fi s fac o apreciere mai realist,
a zice c putem conta pe un interval de trei p#n la cinci luni.
-$oamne-$umnezeule8 murmur preedintele. Pi n vremea asta ruii ar putea s a!ung p#n n )iberia i
napoi cu toate trupele i cu toate tancurile de care dispun. )e uit peste mas la amiralul )tevens 0rose,
eful statelor-ma!ore reunite ale armatei. (um evaluezi distrugerile suferite de satelitul nostru, amirale- .
fost un accident F ori un atac deliberat al ruilor pentru a ne orbi-
-%u tiu, domnule, rspunse prudent ofierul de marin. (omandamentul spaial nu a apucat s fac dec#t o
analiz preliminar a imaginilor pe care le-au captat sateliii notri de alertare n timp util. (u toate astea,
generalul (ollins i echipa lui au raportat c e7ploziile pe care le-au observat la bordul satelitului rusesc
(1):1)-M0 au fost e7trem de puternice.
-)uficient de puternice nc#t s loveasc decisiv un alt satelit situat la sute de kilometri deprtare-
-)incer s fiu, m cam ndoiesc de acest lucru, domnule preedinte. $ate fiind orbitele lor diferite,
probabilitatea ca at#t de multe fragmente din satelitul (1):1)-M0 s-l loveasc pe 4acrosse-(inci mi se
pare, ca s zic aa, de-a dreptul astronomic, zise 0rose. .poi ddu din umeri. 'ns asta este numai o
presupunere de-a mea. P#n n acest moment nu deinem nc datele necesare pentru a dovedi ceva, ntr-un
sens sau n cellalt.
(astilia ddu ncruntat din cap, clocotind n sinea lui. +r a avea vreo prob concret c ruii acionaser
intenionat, )tatele /nite nu aveau alt soluie practic dec#t s treac cu buretele peste suspecta pierdere a
unui satelit de spiona!, care costase multe miliarde de dolari. Preedintele str#nse din buze.
-$ar ce-i cu sateliii notri de recunoatere i fotografiere din seria &;- ntreb el.
-,fectum de!a un mare numr de treceri orbitale pe deasupra zonelor-int, rspunse ,milE PoPell-;ill.
'ns plafonul gros de nori este marea problem. :omentan, condiiile atmosferice sunt inimaginabil de
nefavorabile deasupra celei mai mari pri a /crainei i a (aucazului. 'n ciuda faptului c dispunem de
senzori termici, nu reuim s obinem prea multe detalii prin stratul dens de nori care acoper aceste regiuni.
$ar n toat povestea asta, i zise n sinea lui preedintele, partea proast era aceea c p#n i cele mai
reuite fotografii luate din satelit solicitau o interpretare de calitate i o analiz profesionist pentru a stoarce
toate informaiile utile, n vreme ce specialitii americani cei mai pricepui n domeniu erau fie bolnavi pe
moarte, fie de!a mori.
(harles 1uraE, eful de stat-ma!or de la (asa .lb, interveni din cealalt parte a mesei3
-$ar de ce n-am ncerca o recunoatere aerian clasic- .vem aeronave echipate cu radare. %-am putea s le
trimitem s zboare pe l#ng graniele <usiei-
-+izic se poate, rspunse brusc secretarul de stat Padgett. $iplomatic, ns, nu. (u at#ia conductori de-ai
lor, politici i militari, mori sau pe moarte, guvernele din /craina, 2ruzia, .zerbaid!an i din alte foste
republici sovietice sunt tot mai fragile. 'n condiiile actuale, nici una dintre ele n-ar risca s provoace
&remlinul, permi#ndu-ne s folosim spaiul lor aerian pentru zboruri de recunoatere. P#n acum, toate
cererile n acest sens, pe orice cale, ne-au fost refuzate.
(astilia ddu din nou din cap. )cenariul de comar, cel care n ultimele c#teva zile i ngri!orase at#t de mult,
at#t pe el, c#t i pe +red &lein, prea s devin realitate. $ac ruii se aflau n spatele acestei noi boli, aa
cum prea din ce n ce mai probabil, ei o foloseau c#t se poate de eficient, pentru a semna confuzie i haos.
:area ntrebare era ns urmtoarea3 (#t de departe era dispus $udarev s mping avanta!ul actual- )-ar
mulumi el doar cu slbirea fragedelor democraii din !urul <usiei sau are n minte scopuri mult mai
ambiioase-
/a slii ntrunirilor de urgen se deschise i nuntru se grbi s ptrund o aghiotant, o femeie t#nr,
serioas, cu ochelari cu rame de baga, care se apropie repede de Silliam Se7ler, care nota ceva. T#nra se
aplec i i opti ceva la ureche. +aa lui bronzat pli brusc.
-,ste ceva despre care ar trebui s tiu i eu, 0ill- ntreb aspru (astilia.
Se7ler i drese glasul, pr#nd stingherit.
-+oarte posibil, domnule preedinte. : tem c (5. a pierdut una dintre echipele ei clandestine de aciune,
666
un grup de ofieri, ageni de teren care opera la 0erlin. Primele rapoarte sunt foarte sumare, dar se pare c
teroriti narmai cu puti automate i cu e7plozivi i-au prins n curs pe oamenii notri pe o strad public.
"eful sucursalei (5. din 0erlin se afl chiar n acest moment pe drum ctre locul faptei, ns lucrurile se
prezint foarte ru. 0a chiar c#t se poate mai ru. )e pare c nu e7ist nici un supravieuitor.
-$oamne-$umnezeule8 opti (harles 1uraE.
-.min, (harlie, zise bl#nd (astilia. /merii lui se arcuir uor sub povara altor decese, a altor stele de aur pe
peretele memorial de marmur de la sediul (5.. .poi se ncrunt. :ai nt#i, fusese satelitul 4acrosse, iar
acum masacrarea slbatic a unor ofieri americani de spiona!. .veau vreo legtur cele dou evenimente-
Preedintele se ntoarse ctre Se7ler. "i care era misiunea acelei echipe-
$irectorul spiona!ului american la nivel naional prea nucit.
-:isiunea lor, domnule preedinte- repet el nesigur, dup care ncepu s rsfoiasc h#rtiile din faa lui,
evident ncerc#nd s c#tige timp.
/rm o tcere st#n!enitoare. %imeni dintre cei prezeni lui avea prea mult respect fa de fostul senator. 'n
cel mai hun caz era considerat o nulitate absolut, iar n cel mai ru caz drept un balast, nc un obstacol
birocratic ce trebuia depit de ctre comunitatea american, de!a supus unor constr#ngeri, a celor ce lucrau
n domeniul culegerii de informaii.
-%u cred c am la mine detaliile misiunii lor, recunoscu ntr-un t#rziu Se7ler, roind !enat. )e ntoarse apoi
n direcia aghiotantei sale, femeia care i adusese tirea i o ntreb3 (aroline, cei din 4angleE ne-au
comunicat vreodat aceast informaie-
-.genii aceia ncercau s ia urma unui fost om de tiin est-german specializat n domeniul armelor
biologice, spuse ea ncet. . unui brbat pe nume Sulf <enke.
)am (astilia se rezem de sptarul scaunului, simindu-se nfr#nt. <enke8 $umnezeule mare8 g#ndi el
perple7. <enke era renegatul acela nenorocit pe care cei din grupul (overt-1ne de la :oscova al lui +red
&lein l bnuia cum c ar fi creat strania maladie pe care o investigau ei.
Preedintele se scuz repede, l ls pe eful su de stat-ma!or s prezideze ntrunirea i prsi ncperea. Pe
c#nd se nchidea ua dup el, auzi c#teva izbucniri argoase. )e ncrunt ns nu se opri. 'n ansamblu,
echipa sa care se ocupa de securitatea naional era remarcabil de competent, dar temperamentele i
rbdarea lor ncepuser s se uzeze de c#nd se confruntau cu comarul de a fi silii s orbecie, n lipsa unor
analiti de informaii e7perimentai. "i tocmai acum, el nu-i mai putea permite s piard nici o clip.
4a eta!, n 0iroul 1val, (astilia ridic receptorul unuia dintre telefoanele de pe masa lui de lucru i form un
numr numai de el tiut.
-&lein, zise sumbru eful lui (overt-1ne, rspunz#nd nc de la primul apel.
-.i auzit vetile de la 0erlin-
-4e-am auzit, rspunse furios &lein. Tocmai scanez primele declaraii i rapoarte (5. i ale poliiei locale.
-"i-
-4egtura cu Sulf <enke este c#t se poate de semnificativ, admise &lein, rostind rar cuvintele. 4a fel ca i
reacia de o violen e7trem la adresa investigaiei (5..
-(eea ce ar putea nsemna c ruilor le este fric de ceea ce am putea afla noi despre el- ntreb (astilia.
-$espre el sau chiar din gura lui, preciz &lein. $ac <enke ar fi lucrat ncuiat ntr-unul dintre propriile lor
laboratoare din 0ioaparat, ruii ar fi avut mult mai puine motive s se team c am aflat i noi c omul a
scpat i este i astzi n via.
-(rezi c lucreaz pe cont propriu ntr-un laborator din afara <usiei-
-) spunem doar c eu consider acest lucru ca pe o serioas probabilitate, rspunse &lein. )tudiez acum
dosarul lui <enke i omul sta mi se pare c nu s-ar lsa niciodat pus de bunvoie ntr-o situaie n care alii
s dein prea mult putere asupra lui. 'n cazul n care el a creat ntr-adevr o arm pentru rui, cred c
lucreaz pentru ei de la o distan sigur.
-"i i-ai comunicat i lui )mith teoria asta- mai ntreb (astilia.
-%u, domnule, rspunse ncet &lein. 'mi pare ru s-i spun c am i eu nite veti rele s-i dau. 'n ultimele
ore am pierdut complet contactul cu echipa noastr de la :oscova. %u se tie din ce cauze, >on )mith,
doamna $evin i 1leg &irov par s fi disprut de pe faa pm#ntului.
'erlin
)trada din faa vilei lui /lrich &essler era pustie. 4a distane egale, felinare din fier for!at mprtiau pete de
lumin bl#nd pe trotuarele acoperite de zpad i scoteau la iveal c#teva tcute maini parcate pe marginea
strzii goale. <isipind ntunericul din ambele pri de pe ;agenstrasse, lumini i mai numeroase licreau
printre pini, ste!ari i mesteceni, marc#nd poziiile altor case mult retrase de la drum.
4a circa o sut de metri deprtare de aleea care ducea la casa lui &essler, mai n !osul strzii, ofierul (5.
<andi <ussell sttea nemicat, ntr-o zon de umbr ad#nc dintre doi ste!ari btr#ni. <sufla ncet, uor,
atept#nd ca inima s se liniteasc dup sprintul ndelungat i dureros prin pdurea 2runePald. Pupilele ei
se adaptau acum semiobscuritii, mrindu-se pe msur ce ea baleia mpre!urimile, cut#nd semne ale unor
eventuali p#ndari postai s supravegheze zona apropiat. %imic nu se mica. %imic nu se clintea. %u se
zreau nici siluete suspecte sau umbre strecur#ndu-se cu fereal printre mainile parcate sau printre copacii i
tufiurile care mrgineau linitita strad.
, destul de bine, i zise ea. /neori, p#n i bieii ri fac greeli.
<andi i strecur la loc n tocul de umr pistolul 0eretta. $e data asta ls fermoarul scurtei aproape
complet desfcut. .poi iei din umbr i porni pe trotuar, merg#nd repede i nefc#nd nici un efort s nu fie
66A
vzut, ori auzit. (u puin noroc, oricine ar fi zrit-o ar fi crezut c nu era dec#t o alt localnic ntorc#ndu-
se acas de la lucru, de la mrunte cumprturi sau de la o mic plimbare.
%u departe pe strad trecu pe l#ng un .udi argintiu, parcat l#ng bordur, ntr-un loc de unde se putea
vedea bine intrarea pe proprietatea lui &essler. $e la o anumit deprtare, automobilul prea intact. $oar
atunci c#nd se mai apropie, <andi observ micul orificiu rotund i curat din lunet. 'n trecere, se uit cu
coada ochiului n interiorul cabinei vehiculului. .colo, czut peste volan i fr s mite, edea o femeie
t#nr cu prul castaniu. Pe tabloul de bord i pe interiorul parbrizului erau mprtiate pete ntunecate de
s#nge nchegat i uscat.
<andi se uit precaut n alt parte, reprim#ndu-i sentimentele de tristee i de regret. T#nra femeie moart
de la volan era p#ndarul din echipa ei, o strlucit i nfipt, de cur#nd absolvent a cursurilor de instruire ale
(5., pe nume (arla *oss. $up cum se artau lucrurile, t#nra murise probabil fr ca mcar s-i fi zrit
agresorul.
<andi simi furnicturi la ceaf, imagin#ndu-i impactul unui glon. 'ncepur s-i zv#cneasc uor muchii
din !urul ochiului drept. Pstreaz-i cumptul, i zise ea hotr#t, silindu-se s mearg ca i c#nd n-ar fi
remarcat nimic neobinuit. $ac vreunul dintre bandiii care i uciseser tot restul echipei s-ar fi uitat chiar n
clipa aceea la ea, o reacie din partea ei ar fi trdat-o i ar fi putut s-i fie fatal. (u siguran fatal, accentu
ea sumbru n sinea ei.
4a patruzeci de metri distan de aleea casei lui &essler, <andi coti ntr-o parte, spre gardul unei case,
bg#nd concomitent m#na n buzunarul !eanilor, de parc i-ar fi cutat cheile. .poi mpinse i deschise o
porti dintr-un perete nalt de piatr i intr n ntinsa grdin din faa vilei vecin cu a lui &essler. .colo,
poteci largi acoperite cu pietri erpuiau printre straturi pustii de flori, acum troienite. Privind spre cas, vzu
o singur lumin aprins deasupra uii de la intrare, n vreme ce tot restul construciei F cldit n aa fel
nc#t s semene cu un palat italienesc renascentist F era cufundat n bezn. .vea noroc. 4ocatarii nu erau
nc acas.
.cum, c#nd nu mai era la vedere, venise vremea s se mite mai rapid. 1 rupse la fug prin grdin, evit#nd
zonele cu pietri, pentru a nu face prea mult zgomot. .lerg direct spre poriunea de zid care marca marginea
proprietii lui &essler. 'ncetinind puin, se slt, se prinse cu m#inile nmnuate de marginea superioar a
peretelui de piatr i se trase n sus, cr#ndu-se pe culmea zidului. 1 clip, rmase nemicat, fc#ndu-se
una cu aspra suprafa a pietrelor legate cu mortar. 'i simea pulsul bubuind n urechi, dar l ignor,
concentr#ndu-se asupra oricror zgomote, c#t de slabe, care ar fi putut veni din grdina de alturi.
4a nceput, nu auzi nimic n afar de v#ntul care se !eluia printre crengile desfrunzite de deasupra capului ei.
'ns apoi ncepu s perceap i diverse alte sunete, mai nt#i potolitul scr#net produs de paii cuiva care se
tot f##ia ncoace i-ncolo, clc#nd pe beton i pe pietri, iar dup aceea nfundatul f##it parazitat al unei
scurte transmisii prin radio. <andi estim c zgomotele acelea veneau de la circa douzeci sau treizeci de
metri deprtare.
'ncet, cobor de pe culmea peretelui n grdin la &essler, srind uor pe pm#nt i ntorc#ndu-se cu faa n
direcia din care auzise sunetele, dup care se aplec mult, sco#nd concomitent arma din toc, cu o graie
iute, fluid i letal.
:i!i ochii. ,ra bine camuflat printre arborii nali i printre tufele dese care fuseser plantate de !ur-
mpre!urul vilei lui &essler n stil edPardian. $ei la mai multe ferestre de la eta!ul doi al casei se vedea
lumin, arunc#nd alungite dreptunghiuri pe pa!itea liber de l#ng cas, ngusta lizier de copaci unde se
adpostise <andi era nvluit ntr-un ntuneric aproape total. 2hemuit, se strecur precaut spre dreapta, pe
dup trunchiurile groase i prin spatele arbutilor i ale tufiurilor acoperite de zpad, foarte atent unde
pune piciorul pentru a evita ramuri sau crengue czute.
$eodat nghe i se ghemui i mai tare, n umbrele care o ascundeau privirilor. %u departe de-acolo, doar
la c#iva metri distan, vzuse ceva mic#nd ca o scurt licrire a conturului unei siluete aprut n lumina
slab venit dinspre casa lui &essler.
Privi atent printre tufe i printre ramurile lsate, d#ndu-i seama c acolo se afl un brbat scund i ndesat,
mbrcat n costum i cu palton gros de l#n. 1mul pea ncet dintr-o parte n cealalt a aleii i napoi. 'ntr-o
m#n mare i groas, inea o mic staie radio. 'n cealalt avea un pistol cu amortizor. Prea nervos. 'n ciuda
frigului de afar, fruntea lui era plin de sudoare.
<andi se uit dincolo de el. .colo erau dou maini parcate n spaiul dintre vil i gara!. /na era un sedan
:ercedes de un rou-nchis. (ealalt, 0:S-ul negru dup care trsese ea n cursul scurtei aciuni brutale de
pe (laEallee. /n alt brbat, mbrcat n negru i cu vest antiglon, zcea rstignit pe !os, spri!inindu-se de o
latur a 0:S-ului. 'n !urul piciorului su drept ntins erau nfurate str#ns nite banda!e care se mbibaser
(u s#nge. 5ndividul i pierduse cunotina sau era mort.
<andi ddu din cap, constat#nd acum c presupunerea ei fusese corect. /cigaii trimii de <enke se
npustiser probabil aici dup ce spulberaser echipa ei de supraveghere. (eilali asasini echipai n negru se
aflau probabil, nc nuntru, ocup#ndu-se de /lrich &essler.
0rbatul pe care l lsaser de paz se ntoarse iar i se ndrept ctre cele dou maini. 1mul se uit la ceas,
n!ur furios, apoi ridic radioemitorul la gur.
-4ange, aici e :uller, rosti el ncordat. :ai dureaz mult-
/n glas aspru h#r#i n difuzor.
-(inci minute. .cum stai linitit i las n pace staia radio. Terminat.
.scult#nd concisa discuie, <andi se hotr. *a fi nevoit s-i nfrunte de una singur pe aceti nemernici.
66B
%u mai avea timp s cheme ntriri. 'ns a atepta s se lupte acolo cu oamenii lui <enke c#nd ei aveau s
ias din cas nu na de neluat n considerare. (u puin noroc, ar putea s doboare pe unul sau doi dintre ei,
nainte de a fi rpus, fiindc putile lor mitralier cu amortizoare le ofereau o for de atac mult prea mare
pentru a putea fi contracarat acolo, n c#mp deschis. Pe c#nd nuntru, ntr-o lupt desfurat n spaii
nchise, ea ar avea anse ceva mai mari de supravieuire.
/n r#n!et rapid, parial involuntar, trecu fulgertor pe chipul ei ngust i tensionat. G(eva mai mariH nsemna
probabil, n cazul de fa, doar deosebirea dintre Gnici un fel de anseH i Go ans dintr-o mieH. .poi r#n!etul
ei se stinse. 1rice ans, c#t de mic, tot era mai mult dec#t avuseser ceilali membri ai echipei sale.
<andi l studie intens pe brbatul numit :uller pe c#nd el umbla nervos ntr-un nentrerupt du-te-vino. )
ncerce s-l ia prizonier- %u, n nici un caz, decise ea. .r fi prea prime!dios. $ac el ar izbuti s strige, ori s
trimit un avertisment prin radio ctre tovarii si narmai p#n-n dini din casa lui &essler, atunci ea ar fi
ca i moart.
(ontinu#nd s-l priveasc pe :uller defil#nd nainte i napoi ntr-o stare de agitaie cresc#nd, <andi scoase
dintr-un buzunar al scurtei un amortizor, pe care l nurub str#ns la gura evii pistolului 0eretta. Pregtit
acum, ochi atent n lungul evii, lu#ndu-i inta n colimator. Pa&, Pa& Pistolul tui de dou ori. Zgomotul
metalic al pocniturii gloanelor pru s reverbereze de-a pururi n aerul tcut al serii. 'n realitate, tia ea,
ambele sunete erau aproape de neauzit pentru oricine s-ar fi aflat la mai mult de zece metri deprtare.
/n glon l nimeri pe :uller n piept. (el de-al doilea i ls o gaur drept n beregat. 0rbatul czu
grmad n fa i rmase ntins acolo, tresrind, horcind i s#nger#nd pe betonul rece p#n ce muri, dup
doar c#teva clipe.
<andi se ntoarse repede, ndrept#nd arma n direcia brbatului pe care l rnise mai devreme. $egetul ei se
ncord pe trgaci, gata s trag din nou imediat, dup care se rela7 treptat. 1mul nu se clintise din loc.
2rbindu-se acum foarte tare i rm#n#nd aplecat, iei dintre copaci i travers n fug aleea, av#nd gri! ca
mainile s rm#n ntre ea i cas. .!unse la 0:S i puse un genunchi !os, l#ng brbatul ncremenit.
"edea ca i mai nainte, cu spatele rezemat de o latur a mainii negre i cu piciorul zdrobit ntins n fa.
(u o m#n inu pistolul ndreptat n continuare spre capul brbatului, iar cu cealalt <andi i cut pulsul.
Zadarnic. "i pielea lui ncepuse s se rceasc. 5ar acolo, pe beton l#ng el, vzu o sering goal. )tr#nse din
gur dezgustat. )eringa coninuse fr ndoial o supradoz de morfin sau un alt drog fatal. Probabil c
oamenii lui <enke aveau ordine stricte s nu lase n urm nici un rnit F nici mcar de-al lor.
.poi mai vzu i altceva, o form coluroas i neagr, czut pe pava!, chiar l#ng cadavrul acelui brbat.
,ra puca lui mitralier. Probabil c tovarii si au lsat-o l#ng el p#n ce drogul mortal pe care i-l
in!ectaser s-i fac efectul.
$e-abia ndrznind s cread ntr-un asemenea noroc, <andi deurub amortizorul de la pistolul 0eretta i
bg arma la loc n tocul de umr. .poi ntinse m#na peste cadavru i nfc puca-mitralier abandonat.
,7amin arma cu micri rapide i sigure, un ;eckler U &och :PL)$ de C mm, gsi montat un ncrctor
de treizeci de cartue aproape plin, bg un cartu pe eav i fi7 selectorul de tragere pe poziia
corespunztoare unor scurte rafale de c#te trei mpucturi.
:ulumit acum, <andi btu uor cu palma n arm. (el puin avea i ea acum o arm ca cele ale
adversarilor. 0ineneles, mai rm#nea raportul numeric, de cel puin trei la unu, i reaminti ea F contra unor
ucigai antrenai, iar asasinii profesioniti purtau veste antiglon.
.poi ridic din umeri. 1ric#t ar mai atepta, misiunea ei nu devenea mai uoar. <andi rsufl ad#nc,
ncep#nd mintal o numrtoare invers. Trei. $oi. /nu. .cum8
)ri n picioare i se npusti spre o latur a vilei lui &essler, atept#ndu-se parc s fie nt#mpinat de o
ploaie de gloane trase de la una din ferestrele luminate de la eta!ul doi al casei. $ar n-o nt#mpin dec#t o
linite morm#ntal. .!unse l#ng cas i i lipi spatele de zid, ascult#nd atent strigtele care i-ar spune c
fusese zrit.
$ar tot nimic.
(u puca-mitralier proptit ferm n umr, <andi se strecur din nou nainte, lu#nd-o pe dup col p#n ce
a!unse s vad ua din fa, dup care continu s nainteze, strbtut de un val de adrenalin care o fcea
s-i simt intens fiecare terminaie nervoas i s sesizeze i cele mai nensemnate micri din !urul ei.
Toate simurile preau c i se ascuiser. Toat durerea de la tieturile, zg#rieturile i contuziile cu care se
alesese mai devreme prea s fi disprut. Putea auzi acum chiar i cele mai slabe sunete F sc#r#itul pailor ei
pe zpad, aproape imperceptibilul ticit al motorului n curs de rcire al uneia dintre maini, motor care se
contracta ncet n aerul geros, precum i ndeprtatul vaiet al sirenelor ambulanelor i vehiculelor poliiei i
pompierilor care se grbeau s a!ung la locul masacrului de pe (laEallee.
.!unse n partea din fa a casei.
/a de la intrarea principal a vilei ncepuse s se deschid. Prin spaiul ce se mrea rapid se vedea lumina
strlucitoare dinuntru. Pentru o fraciune de secund, timpul prea s se fi oprit n loc. (e trebuia s fac-
.poi, la fel de brusc, ntreaga lume se puse din nou n micare. %u mai avea timp dec#t s acioneze, nu s se
g#ndeasc.
+urioas, <andi se arunc nainte i izbi cu for ua cu umrul drept, deschiz#nd-o complet. /a grea reveni
ctre ea c#nd se izbi de cineva de pe partea cealalt. "i se auzi deodat un geamt de durere scos de cineva
aflat n holul spaios de la intrare i care suferise puternicul impact. +emeii i amori umrul vreme de c#teva
momente, dup care durerea deveni cumplit. Prea grbit acum ca s se mai opreasc uor, <andi alunec
pe pardoseala de gresie, se lipi iar cu spatele de perete i se ntoarse ca s scruteze coridorul.
66J
/nul dintre oamenii lui <enke F un brbat suplu, cu ochi negri i cu prul de un blond-nchis F era prvlit n
hol, la vreo doi metri distan de u. 'nc ameit de neateptata lovitur pe care o ncasase, brbatul se
chinuia s se ridice n genunchi. Puca lui mitralier era alturi, pe podea. <idic#nd privirea mpien!enit, o
zri pe <andi uit#ndu-se la el i rmase cu gura cscat de uimire, dup care i nfac de !os arma,
ncerc#nd frenetic s inteasc n direcia femeii.
<andi ns apuc s trag mai repede ca el, slobozind pe orizontal o rafal de trei gloane. $ou dintre ele l
izbir n piept. %eput#nd s strpung vesta antiglon, plumbii mbrcai n cupru se turtir i rmaser n
voluminosul surtuc, lovindu-l pe brbatul cu ochi negri cu o for care l proiect n cel mai apropiat zid. .l
treilea glon l nimeri drept n fa i i sfr#m easta.
-&arici- se auzi de deasupra o voce surprins.
)urprins i ea, <andi se ntoarse i privi n susul scrii care urca la eta!. .colo se ivise nc un brbat
narmat i nvem#ntat n negru, uit#ndu-se peste balustrad. 1mul apuc s ridice primul arma i s
ocheasc rapid.
,a se arunc napoi e7act n clipa n care puca lui mitralier ncepuse s clmpne n surdin. 2loanele
zburau prin aer n !urul ei, muc#nd din plcile de gresie din pardoseal. 0uci sreau n toate direciile. Pe
coridor se ncruciau periculos gloanele ricoate.
'n disperare de cauz, <andi se rostogoli de-a curmeziul coridorului, strduindu-se s se fereasc din calea
gloanelor, fr s fie lovit. /n ciob ascuit de gresie i crest obrazul, fc#nd s-i #neasc s#ngele. 1 alt
rafal din susul scrilor lovi dou scaune antice care ncadrau o oglind cu ram aurie, transform#ndu-le n
dou maldre de surcele, rumegu i stofa sf#iat. "i oglinda se fcuse ndri, mprtiind prin vzduh
nenumrate cioburi de sticl. :ai multe mpucturi nimerir unul dintre tablourile dubios dob#ndite de
&essler, o pictur de $iebenkom, pe care focurile de arm o ddur !os de pe perete i o transformar ntr-o
zdrean zc#nd pe pardoseala holului.
-4a naiba8 murmur ngrozit <andi. 'n vreme ce trgtorul de deasupra continua s trag, ua larg-deschis
de la intrarea n locuina lui &essler devenea rapid o capcan mortal pentru ea. Trebuia s fac ceva pentru
a schimba situaia i trebuia s o fac repede.
0rusc, <andi se opri din rostogolire. %emailu#nd n scam gloanele care zburau n toate prile n !urul ei,
inti drept n candelabrul imens care at#rna deasupra holului. (oncentr#ndu-se i ncrunt#ndu-se, aps pe
trgaci, simind iar n umr reculul putii-mitralier :PL)$.
(andelabrul e7plod, sfr#mat n mii de cioburi strlucitoare. Pardoseala de gresie a holului se umplu de
fragmentele de sticl i de cristal care zburau prin aer. 5mediat, luminile se stinser, holul cufund#ndu-se n
ntuneric.
0rbatul din capul scrilor ncet i el s mai trag pentru a evita s-i trdeze poziia.
<andi se str#mb nemulumit. 5ndividul era prea bun. ,a sperase s poat ochi, prin bezn, licrirea evii de
la arma lui. 0anditul se mulumise ns s rm#n tcut n poziia n care se afla, atept#nd ca ea s fac
eroarea fatal ncerc#nd s urce scrile.
,ra un impas de tip me7ican, i zise <andi cu s#nge rece. ,a nu putea s urce pe scar fr s fie ucis, iar
ucigaii pltii ai lui <enke nu puteau cobor fr s i amenine aceeai soart fatal. ,i bine, poate c ea i
va putea reine acolo suficient timp nc#t s a!ung i poliia german la faa locului.
.poi ddu din cap, furioas pe sine pentru c se artase mult prea ncreztoare. (el puin doi bandii
rmseser n via. "i n vreme ce unul dintre ei ar bloca-o acolo, cellalt ar putea s se strecoare bine n
spatele ei. 'n definitiv i somptuoasa scar nu constituia nici pe departe unica modalitate de a cobor de la
eta!.
)e ridic prudent n ezut, medit#nd profund.
.tunci c#nd intrase cu o zi nainte n locuina lui &essler, petrecuse mai mult de o or cercet#nd casa cu de-
amnuntul de sus p#n !os, e7plor#nd fiecare ncpere i coridor n cutarea dovezilor incriminatoare
mpotriva coruptului funcionar 0&. i plantase o ntreag reea de dispozitive ascunse de ascultare. (u
aceast ocazie dduse i peste alt scar, situat n partea din spate a vilei, una mult mai mic i mai
modest.
.ceast scar, camuflat ndrtul unei ui mascate de l#ng buctrie, fusese iniial conceput pentru uzul
servitorilor folosii n orice familie nstrit n primii ani de dup 6CRR. Pe-atunci, se presupunea c
personalul de ntreinere trebuie s-i desfoare discret activitile zilnice, evit#nd, oric#nd era posibil,
spaiile elegante rezervate stp#nilor lor i musafirilor acestora.
'n bezn, <andi r#n!i brusc. ,ra e7trem de probabil ca oamenii lui <enke s nu fi gsit nc scara aceea de
serviciu din spatele casei. Toat atenia lor avea s se concentreze aici, n partea din fa a vilei.
<andi puse piedica la puca-mitralier i i-o at#rn la spate. .poi se rostogoli din nou pe burt i se t#r fr
zgomot prin coridorul cufundat n bezn, care ducea n spatele casei. 'n timp ce se #ra pe pardoseal, ddea
la o parte cu gri! tuburile goale de cartue, bucile sparte de gresie i cioburile de sticl. Pentru reuita
planului ei, era esenial ca ea s evite s fac vreun zgomot c#t de mic, care ar fi putut s-i trdeze micrile
i s le comunice pucaului nevzut care p#ndea n capul scrii.
4a eta!ul doi, n biroul lui /lrich &essler, 2erhard 4ange se ncrunt.
-:uller, uier el n microfonul staiei radio. <spunde8 $ar n casc se auzeau numai parazii. :uller8
repet el scurt, dornic s ia legtura cu omul pe care l lsase de paz afar. <spunde8
%ici un rspuns.
66L
'nciudat, 4ange renun la efortul inutil. :uller era fie mort, fie prizonier, fie fugise de!a de-acolo c#t l
inuser picioarele lui dolofane. 'n orice caz, el i cu )tepanovici trebuiau s se descurce n mare msur
singuri.
1mul se uit n cealalt parte a ncperii, acolo unde trupul lui &essler zcea, rsucit i contorsionat, pe un
covora de l#ng un pupitru artistic sculptat. 0uzele lui 4ange se str#mbar cu dispre. 'mpotriva oricrei
logici elementare, prostul acela bicisnic i la chiar i imaginase c ei veniser acolo ca s-l salveze pe el.
Totui, ce era de fcut acum- 4ange i analiz abtut opiunile. 1rdinele lui 0randt fuseser e7plicite.
Trebuia s distrug echipa (5. care l spiona pe &essler. Trebuia s-l omoare pe &essler nsui i dup aceea
s distrug i casa acestuia. ) lase poliiei germane doar cenua de cercetat, i spusese 0randt. ) distrug
orice prob care ar fi putut s stabileasc legtura ntre brbatul decedat i Sulf <enke. Totul pruse s se
desfoare conform planului, cel puin p#n n clipa n care nvlise prin ua din fa descreieratul acela,
omor#ndu-l pe &arici i izbutind s supravieuiasc focurilor de arm cu care i ripostase apoi )tepanovici.
+ostul ofier )tasi sudui printre dini. Probabil c lui :uller i scpase neobservat unul dintre agenii
americani care supravegheau perimetrul proprietii lui &essler. 5ar acum acest american necunoscut i
prinsese aici, mpreun cu un cadavru i o ncpere plin de dovezi incriminatoare. %u era ns o opiune
acceptabil s atepte supui s vin poliia i s-i aresteze. ,rich 0randt avea un bra e7trem de lung i de
rzbuntor i nici un om de-al lui care l dezamgise aa de crunt nu mai apuca s triasc suficient nc#t s
aib c#nd s regrete acest lucru, nici mcar n presupusa siguran a unei celule de nchisoare din 0erlin.
%u, nu puteau s nu acioneze, decise 4ange. ,l i cu )tepanovici vor trebui s-l nfr#ng pe acest american
singuratic, sper#nd c armele i vestele lor antiglon i vor a!uta s supravieuiasc atunci c#nd vor cobor
scara. $ar, mai nt#i, va avea el gri! s ndeplineasc toate ordinele lui 0randt. 5ncendierea vilei lui &essler
le-ar putea asigura mcar o diversiune folositoare n momentul fugii. $#nd din umeri, ridic din nou bidonul
greu cu benzin i continu s mbibe cu lichidul inflamabil covoraul, draperiile i pupitrul, retrg#ndu-se
cu spatele, ieind prin ua deschis i ptrunz#nd pe coridorul de la ultimul eta! al casei. /dase de!a bine de
tot cadavrul lui &essler. /n sigur chibrit aprins putea transforma ncperea ntr-o imens v#lvtaie.
/rc#nd prin ntuneric tiptil ca o pisic, <andi <ussell a!unse n capul scrii de serviciu. )e ntinse cu faa-n
!os pe micul palier i privi atent n lungul evii putii-mitralier, echilibrat i gata n orice moment s
deschid focul. /a care ddea pe coridorul principal de la eta!ul doi al vilei era chiar n faa ei, nchis, dar
prin spaiul ngust de dedesubt se vedea licrind o lumin.
)e ncrunt. (#teva din luminile de la eta! erau nc aprinse. %u era bine. 'nsemna c, odat ce ar trece de
acea u, ar fi e7pus la vedere, n lumin i fr nici o acoperire real F o int imobil pentru oricine s-ar fi
uitat n direcia ei.
/n miros slab venea pe sub u, din ce n ce mai intens cu fiecare clip care trecea. :ic din nas la apariia
familiarul iz neplcut. 0enzin- 'n interiorul casei- ;olb ochii pe msur ce i ddu seama ce se nt#mpl.
1amenii lui <enke aveau de g#nd probabil s ard din temelii casa lui &essler pentru a-i acoperi urmele8
'ncrunt#ndu-se, <andi sri iar n picioare. 1rice trebuia s fac era bine s fac imediat. /nica ei ans era s
se mite iute i s nu se mai opreasc. (u m#na dreapt ncletat pe arma automat, ntinse st#nga i aps
pe clana uii. )e mic lesne. 0roasca ced i ua ncepu s se deschid ncet, sc#r#ind tare din balamalele
de prea mult vreme neunse.
Pornete acum8 +emeia inspir scurt i puternic, deschise complet ua cu o lovitur de picior i se av#nt
imediat pe coridor. )e rostogoli pe un umr pentru a se ndeprta de ua deschis i se ridic spri!init ntr-un
genunchi, cercet#nd cu privirea culoarul lung care ducea n direcia scrii principale.
.colo, n lumina slab ieind pe coridor din c#teva camere adiacente cu uile deschise, ea zri micare F o
siluet scund i neagr profil#ndu-se pe fundalul i mai ntunecat al holului neluminat al casei. ,ra silueta
unui brbat cu prul negru, pr#nd voluminos n vesta lui antiglon i care se ntorsese de!a ca s se uite spre
<andi. .vea n m#ini o arm.
Prea t#rziu, nenorocitule, g#ndi rece femeia, aps#nd pe trgaci i slobozind o serie de rafale rapide de c#te
trei gloane. .rma :PL)$ trepida, zv#cnindu-i puternic n m#ini.
/nele gloane care i greeau inta smulgeau buci i achii din balustrada din spatele lui, fc#nd s sar
sc#ntei strlucitoare atunci c#nd loveau bronzul i marmura sfr#mat. .ltele izbeau n rmiele at#rnate
ale candelabrului distrus. "i mai multe cioburi de sticl i de cristal se zdrobeau i cdeau pe pardoseala de
gresie de departe, dedesubt.
4ovit cu o for capabil s rup chiar i oasele de nenumrate gloane care plesneau cu zgomot n vesta lui,
brbatul se ddu napoi mpleticindu-se, apoi se chirci rnit. )e lovi de o poriune de!a slbit a balustradei,
dup care zbier nspim#ntat brusc c#nd aceasta se nclin i ced sub greutatea lui.
<andi continu s trag, in#nd cu nd#r!ire arma ndreptat asupra intei pe care o lovea tot mai sus cu
fiecare rafal.
'ncerc#nd zadarnic s-i recapete echilibrul d#nd din m#ini, brbatul rnit se rostogoli i se prbui n gol,
mpins de izbiturile altor gloane. 'nc url#nd asurzitor, el dispru n ntuneric. *aietul lui sinistru i ngrozit
se ncheie brusc cu o bufnitur surd.
,7pir#nd uurat, <andi eliber trgaciul. Puca-mitralier amui.
-4a dracuK- grohi n spatele ei un glas n nemete.
1oo, la naiba8
)e ntoarse pe loc, ncerc#nd s roteasc grabnic arma spre suplul brbat cu buze subiri pe care l zrise
66N
profilat n cadrul uii deschise de la biroul lui &essler. (a i ceilali, purta tot straie negre i o vest din
&evlar. Totui, puca lui mitralier era sp#nzurat la spate, ls#ndu-i m#inile libere pentru a cra o canistr
mare de benzin. (ei doi se aflau la mai puin de zece metri deprtare unul de altul.
:#r#ind, brbatul ddu drumul canistrei. (ombustibilul se mprtie la picioarele sale i ncepu s se scurg
pe mocheta de pe coridor. 1mul i smulse pistolul semiautomat Salther din tocul lateral.
$e la o distan at#t de mic, pistolul acela prea enorm. +lcrui albe #nir din gura evii c#nd banditul
ncepu s trag.
<andi simi glonul trec#nd razant pe l#ng capul ei, at#t de aproape nc#t gazele fierbini din urma lui o
plesnir tare peste fa. /rechile i iuiau. 2ustul dulce-srat al s#ngelui proaspt i nvli n gur. 'n
disperare de cauz, ncepu s trag i ea, fr s ocheasc, ncerc#nd doar s trimit suficiente gloane n
direcia corect nc#t s-l fac pe noul adversar s se adposteasc.
/n glon nimeri canistra de benzin.
<ecipientul se cltin sub impactul puternic i se ntoarse. "i mai mult combustibil se mprtie atunci prin
aer. 1 sc#nteie sri din metalul sf#iat.
(u un vuiet potolit, benzina se aprinse. P#r#iae de flcri se risipir rapid n toate direciile, alimentate de
fiecare pictur de combustibil scurs i aprinz#nd totul n calea lor.
0rbatul cu buze subiri se uit n !os cu groaz, pe c#nd pantalonii si stropii cu benzin luar foc. +aa lui
se schimonosi de spaim. 4s Salther-ul s-i cad din m#n i ncepu s loveasc slbatic v#lvtaia. 'ns
din g#tle!ul su izbucni un inuman urlet nnebunit c#nd flcrile i arser m#inile mbibate de combustibil i
i aprinser braele, naint#nd fulgertor n sus i apropiindu-se iute de fa. 'n mai puin de o secund, omul
se transform ntr-o tor uman, nfurat din cap p#n-n picioare de o intens pllaie. 2em#nd i ip#nd n
chinuri groaznice, muribundul o porni, cltin#ndu-se i poticnindu-se, n direcia femeii. *#lvtaia l omora
de viu.
)imind c-i vine grea, <andi inti cu gri! i l mpuc drept n cap, scurt#ndu-i suferinele. 1mul arz#nd
se prbui pe podea i rmase nemicat. +lcrile vuiau din ce n ce mai tare, ntinz#ndu-se pe perei i de-a
lungul mochetei. Peste tot ncepu s clocoteasc i s se ridice un fum gros i sufocant.
Prin ua deschis, <andi putea vedea c biroul lui &essler era de!a cuprins de foc. Printre flcrile nv#rte!ite
i printre colacii de fum, zri nc un cadavru arz#nd F acesta din urm chircit l#ng un pupitru antic. %u
ncape nici o ndoial c respectivul cadavru este al lui &essler, i zise ea posomor#t, lupt#ndu-se cu greaa.
5ar odat cu moartea lui se duceau pe apa s#mbetei i toate bietele ei indicii care o fcuser s spere c ar
putea s o conduc p#n n actualul b#rlog al profesorului Sulf <enke.
0rusc, <andi arunc ntr-o parte puca-mitralier i se ridic anevoie n picioare. Trebuia s se uite mai
ndeaproape la individul pe care l mpucase. )e ntoarse i sprint pe coridor. +r a ncetini alergarea,
ddu buzna ntr-una dintre camerele de oaspei, nfac de pe pat o ptur groas de l#n i se npusti napoi
pe acelai drum pe care venise.
+lcrile i fumul erau acum i mai dense.
$in alergare, femeia i puse ptura n cap, nchise ochii i sri drept prin cortina de foc. Pentru o fraciune
de secund, simi un val de fierbineal intens i arztoare. .poi ateriz greu pe podea i se ghemui l#ng
brbatul ucis. <m#n#nd n continuare mult aplecat pentru a evita valul de fum neccios care se ntindea pe
culoar, <andi i lu de pe cap ptura i nbui cu ea flcrile care i carbonizau brbatului mbrcmintea i
trupul.
(risp#ndu-se de durere, i trecu m#inile peste cadavrul nc ncins de flcri, percheziion#ndu-i ntr-o grab
disperat buzunarele i despriturile ascunse ale hainelor. 2si ceea ce prea s fie un telefon mobil, straniu
rsucit i nnegrit de foc i l bg ntr-un buzunar al propriei scurte. .poi fcu acelai lucru i cu c#teva
h#rtii p#rlite, un paaport i un portofel.
+lcrile vuiau tot mai tare. +ulgi mari de vopsea aprins se desprindeau din tavan i pluteau n !os n !urul
ei, purtai dintr-o parte n alta de curenii de aer supranclzit. :ocheta, pereii i tavanul deveniser
suprafee nentrerupte de foc.
,ra timpul s plece de-acolo.
<epede, i nfur din nou ptura de l#n, acum nnegrit de foc, n !urul capului, umerilor i m#inilor.
Tuind din ce n ce mai ru pe msur ce fumul neptor i ptrundea tot mai ad#nc n plm#ni, se ridic
blbnindu-se n picioare i se arunc iar prin perdeaua de foc, alerg#nd apoi iute spre seara principal.
"i din nou simi valul acela de fierbineal intens i arztoare. $e data asta ns mirosi i a l#n cuprins de
flcri. $ar deodat se vzu trecut de zidul de foc i lepd c#t colo ptura care ardea mocnit. )e arunc
apoi pe podea, dup care se rostogoli iar i iar pe culoar, sting#nd ntre timp cu palmele flcruile care mai
ardeau pe !eani i pe scurt.
$e ndat ce le nbui pe toate, <andi sri din nou n picioare i o lu iar la fug, cobor#nd treptele n cea
mai mare vitez, srind i c#te dou sau trei deodat. 'n urma ei, focul se ntindea repede, nteindu-se pe
msur ce cuprindea costisitoarele mobile antice ale lui &essler, preioasele lui cri i toate nepreuitele sale
opere de art plastic.
Tuind tare acum, a!unse la parterul vilei, gsi pe b#!b#ite ua de la intrare i iei mpleticindu-se n aerul
proaspt, rece i bine-venit. 'ntoarse capul i privi trist spre cas. ,ta!ul doi al locuinei lui &essler ardea
acum n ntregime. 4imbi de foc roii, portocalii i albe se zbteau i dansau nebunete i izbucneau prin
geamurile sparte, nl#ndu-se ctre cer i prin gurile aprute n acoperiul abrupt din plci de ardezie.
+ascinat, <andi mai privi c#teva clipe infernul. Tremura din ce n ce mai tare, zguduit de g#ndul c
66O
scpase cu via. 0rusc i ddu seama c fusese c#t pe ce s moar acolo. )tr#nse ncet n m#na dreapt
telefonul celular i documentele pe care le recuperase. )e ndoia c bucelele de h#rtie p#rlit ar putea
conine informaii care s merite pericolul pe care l nfruntase sau vieilor a trei brbai i femei, membri
marcani ai echipei sale de supraveghere.
<andi oft. Trebuia s afle adevrul. 4e datora mcar at#ta lucru defuncilor ei colaboratori.
'ncet i cu inima fr#nt, i lu privirea de la casa cuprins de flcri i se fcu nevzut n bezna nopii.
%n apropierea Moscovei
*ladik +adaiev urm oseaua p#n n v#rful micului deal i acolo trase maina de pe carosabil. )tinse
farurile i opri motorul 4zii sale, ascult#nd atent cum tuea i scuipa p#n s se opreasc. (#tigase destui
bani de c#nd lucra pentru 2rupul 0randt nc#t s-i poat permite o main mai bun, totui, slbnogul
lunetist cu obra!i scof#lcii nu putea s renune la mainua lui ruginit i adesea zg#riat, n ciuda multelor ei
defecte. *ehiculele mai noi erau prea vizibile, mai ales costisitoarele mrci occidentale, n timp ce lui
+adaiev i plcea s fie n stare s se amestece netiut printre cei din !urul su.
)coase din compartimentul pentru mnui o lantern lung i grea, deschise portiera i clc uor pe r#na
bine bttorit i ngheat. /n minut, rmase pe loc, lumin#nd cu fasciculul lanternei drumul, vecintatea i
pdurea de pe fiecare parte. Pentru ochii si antrenai era destul de uor s-i dea seama de ceea ce se
nt#mplase acolo. /rmele pneurilor artau unde se opriser brusc vehiculele mari ale lui 0randt. Tuburile
goale de cartue licreau n lumina puternic, pe !umtate ngropate n zpada clcat n picioare pe sub
copaci, acolo unde pucaii 2rupului se ascunseser i deschiseser focul n ambuscad.
+adaiev pufni dezgustat. . lsa n urm tuburile alea ca s le poat gsi oricine era o negli!en. .devraii
profesioniti se m#ndreau s dea o lovitur i s plece fr s lase probe care i putea lega de ceea ce
fcuser. 'ns el presupunea c 0randt i ceilali fuseser prea grbii ca s mai curee zona aa cum s-ar fi
cuvenit.
4unetistul cltin ncet din cap. %u-i psa prea mult de acest nou contract pe care l acceptase 0randt. :#nat
de misteriosul lor anga!ator, neamul voinic i cu ochi cenuii era mereu grbit i risca vieile oamenilor si
pentru a obine rezultate c#t mai rapide. +adaiev se ncrunt. .cest continuu zor era prime!dios. %esntos.
'n ceea ce l privea, ar fi preferat vremurile de odinioar, c#nd 2rupul 0randt i fcea discret i fr mult
zarv munca sa bine pltit, elimin#nd c#te un disident politic ici, rpind i ucig#nd c#te un concurent de
afaceri colo.
1mul se ntoarse n direcia opus, remarc#nd anurile ad#nci lsate n zpad i n r#n i care duceau n
!osul pov#rniului. ,ra locul n care !eepul 2.Z pe care l zrise mai devreme se prbuise ca s-i gseasc
pieirea. (rengile rupte i fragmentele de metal sf#iat i de sticl spart risipite pe pant zugrveau un traseu
al distrugerii care se ncheiase pe buza albiei cu margini abrupte a unui torent.
+adaiev se urc napoi n maina lui i nfac de pe scaunul din dreapta pistolul, un Tokarev solid, greu i
vechi de O,NA mm. (u toate c lunetistul prefera s omoare de la distan, pistolul constituia o mai bun
alegere pentru valea aceea. $e la mic distan era mai uor de m#nuit dec#t carabina sa )*$ i mai potrivit
pentru uciderea unui rnit F ceea ce era de ateptat s aib de fcut n circumstanele acelea. 'i ndes
Tokarevul n buzunarul hanoracului su de camufla! pe zpad.
4a nceput mai ncet, apoi cu ncredere sporit, +adaiev cobor panta printre copaci p#n ce a!unse aproape
de marginea r#pei. .colo fcu o scurt pauz, scoase din buzunar pistolul i naint cu lanterna ntr-o m#n
i cu Tokarevul pregtit n cealalt.
Precaut, se uit n vale.
,pava !eepului zcea aplecat pe-o parte la apro7imativ zece metri mai !os, tr#ntit ntr-un unghi straniu n
mi!locul unei grmezi de bolovani mari. 4starii fr#ni i tufiurile strivite artau pe unde se rostogolise
maina p#n pe marginea r#pei, nainte de a se izbi i de a se propti n pietroaiele alea coluroase. +asciculul
de lumin al lanternei lui +adaiev scoase la iveal mai bine de dousprezece guri de gloane de-a lungul
asiului contorsionat i boit al !eepului. %umai c#teva cioburi se mai ineau pe marginea geamurilor, n rest
F doar nite deschideri ntunecoase ctre interiorul devastat.
4unetistul oft.
. cobor pe ntuneric n r#p nu era ceva ce i sur#dea. .r fi fost mai indicat s atepte lumina zilei. 'n
definitiv, mortul dinuntrul !eepului, oricum, nu mai pleca nicieri, nici documentele de identitate sau alte
h#rtii pe care ar fi putut s le aib n main. "i totui, ordinele erau ordine, iar 0randt nu era deloc rbdtor
sau ngduitor n zilele acelea. %u, mai bine s-i ndeplineasc misiunea c#t mai repede, i zise +adaiev.
(el puin dup aceea se putea ntoarce linitit n confortul apartamentului su din :oscova.
'i lu c#teva minute bune s coboare p#n la epav.
*erific#nd la lumina lanternei terenul accidentat din faa lui, trgtorul naint cu ncredere ctre !eepul
avariat, se cr pe doi bolovani alturai, sri apoi ntr-o mic ad#ncitur, dup care se aplec prudent peste
marginea autovehiculului, ntinz#nd g#tul ca s poat vedea bine nuntru.
1mul fcu ochii mari.
'n main nu se afla nimeni. 1 centur de siguran at#rna stingher pe locul oferului. (eea ce nsemna
c9
+adaiev ncremeni brusc, simind n ceafa mpunstura ngheat a evii unui pistol.
-.runc arma8 i porunci un glas nenduplecat.
<mas perple7, brbatul se supuse. Pistolul zurui pe st#nci.
-+oarte bine, coment sec vocea. .cum descotorosete-te i de lantern.
66M
+adaiev fcu iar ceea ce i se ceruse, nc nedumerit de eecul su. %ici un inamic nu reuise p#n atunci s-l
ia prin surprindere. ,l era mereu v#ntorul i niciodat cel hituit. 4anterna czu i ea pe pm#nt la
picioarele lui i se rostogoli mai ncolo. )e opri, lumin#nd ntr-o nc#lcire de pietre i tufiuri din faa lui.
'nghii cu greu. 2ura i se uscase complet.
-,7celent, se auzi din nou vocea, cu o und de umor trist n ea. 'n definitiv, s-ar putea s i supravieuieti
acestei seri.
-(e vrei de la mine- bolborosi +adaiev.
-:ai multe lucruri, rspunse hotr#t brbatul din spatele lui. *om ncepe cu c#teva ntrebri elementare la
care se poate rspunde cu uurin. Totui amintete-i c sta este un !oc cu dou reguli simple. <egula
%umrul /nu3 $ac-mi spui adevrul, n-o s te ucid. <egula %umrul $oi3 $ac m mini, am s-i spulber
ira spinrii i am s i-o scot prin g#t. , limpede-
+adaiev ddu temtor din cap.
-$a, e c#t se poate de limpede, se b#lb#i el.
-Perfect8 spuse cellalt. Ieava pistolului aps mai tare ceafa lunetistului. Pi atunci s ncepem9
Cartierul *eneral de Comand a 7orelor de ,prare ,ntiaerian, "iev
.d#nc ntr-un buncr de comand de sub cldirea :inisterului .prrii, ofierii superiori rspunztori de
aprarea /crainei mpotriva atacurilor aeriene i cu rachete edeau n !urul unei mese n form de potcoav,
ascult#nd atent n timp ce un colonel ntre dou v#rste i informa cu privire la cele mai recente evenimente.
'mpreun, cei de fa comandau o serie de regimente de :52-AC i )u-AO de lupt, de baterii de rachete sol-
aer cu raz lung de aciune i baze de staii de radiolocaie pentru alertare timpurie.
-.vem dovezi ale unei activiti din ce n ce mai intense n bazele ruseti de avioane de v#ntoare i de
bombardament din imediata apropiere a rii noastre, spunea cu un aer sumbru vorbitorul. .m interceptat
alte recente transmisii aer-sol i rspunsuri ale controlorilor teretri, din acelea care ar putea fi interpretate
drept semne ale unor desfurri de noi regimente pe aerodromurile militare de l#ng 0riansk, &ursk, <ostov
i alte localiti.
/nul dintre ofieri se aplec spre vorbitor.
-'ns transmisiile acelea nu sunt concludente- ntreb el sever.
-%u, domnule, nu sunt, recunoscu vorbitorul. $ar n mai multe cazuri a fost vorba despre piloi care s-au
identificat ca aparin#nd unor alte uniti aeriene i au cerut instruciuni de aterizare n bazele de aeronave
militare de-aici. $e fiecare dat, controlorii de zbor le-au reamintit s menin o strict muenie radio i s
urmeze reperele indicaiilor vizuale pe care le-au primit anterior, nc nainte de a fi prsit bazele lor de
origine.
-4ucrul sta este cu siguran sugestiv i elocvent, spuse ncruntat un alt general-maior din +orele de
.prare .ntiaerian. ,l comanda unul dintre regimentele de avioane :52-AC staionate n apropierea
&ievului. %ici un comandant raional nu le cere piloilor si s zboare p#n la o baz necunoscut n condiii
de muenie radio n scop de antrenament. "i n nici un caz iarna8 "i nu n situaia n care nu este dispus s
piard piloi i aparate de zbor n accidente de altminteri uor evitabile. $e ce ar face asta ruii dac nu
pentru a ncerca s i ascund fa de noi micrile i inteniile-
(olonelul care susinea informarea ddu din cap.
-.a e, domnule. "i, de fapt, toate transmisiunile militare ruseti s-au mpuinat drastic n ultimele douzeci
i patru de ore. : refer la cele cu privire la forele aeriene, terestre i la rachete9 n marea lor ma!oritate.
(ei din !urul mesei se ncruntar. Trecerea la o tcere absolut radio era o msur de securitate utilizat
uneori pentru a camufla o concentrare de fore pentru lupt, adic pe timp de rzboi, n vreme ce pe timp de
pace era mai rapid, mai comod i mai sigur pentru unitile de aviaie, tancuri, artilerie i infanterie s
comunice ntre ele i cu comandamentele lor folosind transmisii prin semnale radio.
-"i au mai fost descoperite i alte indicii ale unei posibile aciuni iminente- l ntreb linitit unul dintre
comandanii comple7elor de rachete.
-<uii fac n ultima vreme sensibil mai multe raiduri aeriene foarte aproape i chiar de-a lungul frontierei
noastre comune, rspunse colonelul. $e c#teva ori ei ne-au violat, chipurile Gdin greealH, spaiul aerian F
c#teodat chiar cu douzeci sau treizeci de kilometri.
-%e testeaz, rosti tios un general. 0rbatul de-abia trecut de cincizeci de ani, cu g#t gros, comanda un
amplasament-cheie de staii de radiolocaie de l#ng esticul ora ucrainean &onotop. )ondeaz forele
noastre defensive pentru a ne evalua capacitatea de detectare i a descoperi c#t de repede putem reaciona la
o ptrundere aerian ostil n spaiul nostru aerian. $up toate probabilitile, n timpul acestor intrri aa-zis
GaccidentaleH, ei zboar asistai i de avioane de spiona! electronic, care ne monitorizeaz frecvenele radar,
comunicaiile prin radio i modelele de interceptare. 1mul se ntoarse ctre capul mesei, acolo unde edea cu
capul aplecat cruntul comandant suprem al +orelor /crainene de .prare .ntiaerian, generalul-locotenent
<ustem 4issenko, aparent ascult#nd discuiile lor n timp ce e7amina concentrat nsemnrile pregtite de
ctre oamenii si. (are este impresia dumneavoastr n aceast privin, generale- 4issenko nu rspunse
nimic. 2enerale-
/nul dintre ofierii care edeau l#ng el ntinse m#na i atinse uor umrul lui 4issenko. 0rbatul crunt czu
cu fruntea pe h#rtiile de dinaintea lui. $e pe capul lui se desprinser c#teva smocuri de pr, dezvluind o
erupie cutanat virulent pe ntreg scalpul. 2eneralul ncepu s tremure, evident prad febrei care cretea
galopant.
'n toat ncperea se auzir suspine de uimire.
66C
(olonelul care l atinsese pe 4issenko i privea m#na oripilat. .poi nfac receptorul celui mai apropiat
telefon i i spuse operatoarei3
-+-mi legtura cu centrul medical8 ,ste o urgen8
4a o or dup aceea, un cpitan scund i cu o figur tears, care fcea parte din +orele de .prare
.ntiaerian sttea la fereastra micului su birou. )e uita n !os n curtea interioar a ministerului, urmrind cu
o nedisimulat satisfacie activitatea furibund de dedesubt. $octori i tehnicieni medicali n costume de
izolare mpotriva pericolului biologic se ocupau cu escortarea unui lung ir de generali cu aspect ngri!orat,
urc#ndu-i n ambulanele care ateptau. .t#t de muli militari de rang nalt i conductori politici se
mbolnviser n ultima sptm#n, nc#t nimeni dintre cei aflai nc la conducere la &iev nu mai credea c
are anse s scape teafr. Toi cei care fuseser prezeni la ntrunirea comandamentului intraser obligatoriu
ntr-o carantin strict.
,l z#mbi. (u trei zile n urm, omul turnase coninutul unei mici fiole n micul de!un pe care l lua de obicei
4issenko, un castrona cu kaa F o fiertur cu multe ingrediente. 5ar acum, rezultatele acestui gest unic i
simplu depeau toate ateptrile lui. 'n consecin, acum fusese decapitat (omandamentul +orelor de
.prare .ntiaerian a /crainei, acesta fiind vduvit de cel mai e7perimentat i mai vechi ofier al lor, n
momentul cel mai prost posibil.
(pitanul, cetean ucrainean, dar de etnie i loialitate ruse, plec de l#ng fereastr i ridic receptorul unui
telefon. +orm numrul secret care i fusese comunicat cu c#teva sptm#ni n urm.
-$a- rspunse o voce calm.
-<bakov la telefon, se prezent la fel de calm cpitanul. .m s v raportez o veste bun.
3a "remlin
Preedintele rus *iktor $udarev privea peste masa lui de lucru la brbatul solid i crunt care sttea n faa
lui. )e ncrunt.
-"i zici c )am (astilia a convocat o ntrunire a aliailor si pentru a discuta cum s se confrunte cu noi- 1
ntrunire secret- ,ti absolut sigur de asta-
.le7ei 5vanov ddu din cap.
-.m primit un raport destul de amnunit din partea omului nostru de la (asa .lb, raport confirmat i de
alte surse demne de toat ncrederea din interiorul celorlalte guverne invitate.
-"i c#nd va avea loc respectiva ntrunire-
-'n cursul urmtoarelor dou zile, rspunse eful (elui de-al Treisprezecelea $irectorat.
$udarev se ridic de la masa lui de lucru i se apropie de o fereastr. <mase acolo o clip i se uit n !os, n
curtea puternic luminat. .poi ntoarse din nou privirea ctre 5vanov.
-(#t de multe au aflat americanii-
-%u destul de multe, l asigur 5vanov. 'n cel mai bun caz au auzit doar nite zvonuri i speculaii. 0rbatul
ridic din umeri. $ar suntem siguri c fac investigaii din ce n ce mai disperate n cutarea rspunsurilor
care le lipsesc.
Preedintele <usiei ddu scurt din cap. <adia de bucurie.
-(urierul tu a a!uns n )tatele /nite cu mostra de ;D$<.-
-$a, rspunse 5vanov. .cum este la %eP Dork, de unde va pleca c#t de repede la Sashington, $. (.
-+oarte bine. $udarev i arunc din nou privirea pe fereastr. Pe sticla geamului putea vedea oglindirea
deformat a propriei sale imagini. Preedintele privi cu i mai mare atenie afar. 5a legtura cu omul nostru
de la (asa .lb. *reau ca )am (astilia s fie eliminat c#t mai cur#nd posibil, l vreau mort sau pe moarte
nainte de a apuca s conduc ntrunirea asta secret cu aliaii )tatelor /nite. )e ntoarse spre 5vanov3 Ii-e
clar-
-$a, l asigur calm cellalt. 1rdinul va fi dus la ndeplinire.
:1 februarie
,mbasada Statelor #nite din 'erlin
<andi <ussell se ncord brusc, simind un val de durere trec#ndu-i prin tot corpul. (#teva secunde
ngrozitoare, durerea ei fusese at#t de acut nc#t i se pruse c sala de consiliu de la eta!ul trei al ambasadei
devenea roie. +runtea pru c-i arde i i nghea simultan. <sufl ncet, printre dinii ncletai,
strduindu-se s se rela7eze. $urerea slbi treptat.
-Te-neap un pic, nu-i aa- o ntreb voios doctorul ambasadei, uit#ndu-se cu atenie la tietura pe care abia
o terminase de cusut.
-$ac pentru dumneavoastr Gun picH nseamn Gal dracului de tareH, atunci rspunsul meu este c da, simt o
neptur, replic ea ironic.
$octorul ridic din umeri, ntorc#ndu-se s-i str#ng trusa medical.
-$ac ar fi fost dup mine, noi doi ar fi trebuit s purtm aceast conversaie n camera de gard a unui spital
de urgen, domnioar <ussell, replic el calm. Te-ai pricopsit cu at#t de multe crestturi, !ulituri i arsuri
minore c#t s a!ung pentru trei oameni, nu pentru o t#nr ca dumneavoastr.
<andi se uit la el.
-)unt i unele mutilante- ntreb ea sarcastic.
-+iecare dintre ele- %u, recunoscu doctorul fr prea mare entuziasm, dup care ddu din nou din umeri. $ar
dac vei sta locului suficient nc#t s v lsai trupul s-i dea seama c#t de ru a fost afectat, atunci v vei
dori s v ntindei linitit ntr-un frumuel i moale pat de spital, cu o perfuzie intravenoas cu cele mai
6AR
bune analgezice de pe pia.
-Presupun c asta nseamn c mecheria const n aceea c trebuie s m mic ntr-una, i zise <andi
uit#ndu-se chior# la el. ,i bine, doctore, cred c a fi n stare s m descurc cu aa ceva. %iciodat nu m-am
simit cu adevrat bine doar st#nd linitit.
$octorul pufni pe nas, apoi ddu din cap, recunosc#ndu-se nvins. Puse pe mas n faa lui <andi un mic
flacon etan cu medicamente.
-/itai cum st treaba, domnioar <ussell. 'n cazul n care durerea care v ncearc va depi pragul de
suportabilitate, mcar promitei-mi c vei nghii dou pilule din astea. ,le v vor a!uta s facei fa mai
uor.
T#nra femeie privi flaconaul, dup care se uit din nou la el.
-"i ce efecte secundare au aceste pilule-
-:inime, rspunse medicul, z#mbind vag. %imic mai mult dec#t o uoar somnolen. $rept ncheiere, omul
adug3 ns ar trebui, probabil, s fii mai precaut cu manevrarea dispozitivelor grele F ceea ce include tirul
cu arme automate, v#ntoarea bieilor ri i incendierea vilelor de lu7.
-1 s in minte, i replic glacial <andi.
$up ce plec doctorul, azv#rli imediat flaconaul cu pilule contra durerii n cel mai apropiat co de h#rtii.
.poi se ridic de pe scaun i se ndrept chiopt#nd spre locul unde (urt 0ennett, eful echipei tehnice
speciale trimise de la sediul central din 4angleE al (5., era ocupat s-i v#re tot mai ad#nc nasul n reeaua
securizat de telecomunicaii a lui Sulf <enke. 0rbatul scund i fr ast#mpr folosea o combinaie dintre
primul numr de telefon pe care l descoperise echipa ei de supraveghere F adic cel nregistrat n ,lveia F i
alte numere, acestea luate din memoria telefonului celular cu suprafaa ars i nnegrit, pe care pusese m#na
n casa lui &essler cu c#teva ore mai devreme.
<andi se aplec peste umrul lui. ,cranul monitorului de calculator din faa lui 0ennett era plin cu ceea ce
prea a fi, pentru ochii ei novici, un talme-balme de succesiuni aleatoare de numere i simboluri. /nele
dintre acestea erau legate prin linii continue. .ltele erau unite prin linii ntrerupte, n sf#rit, e7istau i multe
rmase ntr-o splendid izolare.
-(um merge treaba- ntreb ea ncet.
.nalistul (5. se uit n sus la ea. 1mul avea ochii in!ectai, dar nc strlucitori ndrtul lentilelor groase
ale ochelarilor lui cu rame de metal.
-Progreseaz, o asigur el. 'ns acela care a conceput reeaua cu pricina a fost foarte bun. ,ste un pien!eni
remarcabil de complicat de diverse numere de telefon, cu puzderie de bucle i de trasee nfundate intercalate.
(u toate astea, ncep s fiu n stare s identific anumite tipare specifice.
-"i-
-P#n acum am izolat numere aparin#nd unor posturi telefonice nregistrate n diferite ri, pentru nceput
,lveia, <usia, 2ermania i 5talia, spuse 0ennett.
<andi se ncrunt.
-"i poi s asociezi vreunul dintre aceste numere cu <enke-
-'nc nu, zise e7pertul (5.. (ele mai multe dintre aceste posturi mi se par fictive. Pe scurt, bnuiesc c sunt
echivalentele electronice ale unei csue potale nchiriate de cineva care a utilizat un nume fals i acte de
identitate contrafcute.
-4a dracuK8
-$ar nu e chiar totul pierdut, o liniti 0ennett, ridic#nd dintr-o spr#ncean. ) presupunem c ai descoperit
realmente acea csu potal. (e ai face n continuare-
-5-a urmri pe toi cei care vin s ridice corespondena, rspunse <andi. "i a urmri i toat corespondena
trimis de acolo.
-,7act. )pecialistul (5. r#n!i cu toi dinii. ,i bine, putem face acelai lucru i electronic. Pe msur ce
apelurile trec prin aceste diverse numere, le putem depista, urmrindu-le p#n la urmtorul grup de posturi
telefonice i aa mai departe.
-"i c#t vreme estimezi c va dura p#n ce vei putea identifica toate numerele eseniale- ntreb ncet <andi.
.dic pe acelea aparin#nd unor posturi telefonice autentice-
-2reu de zis, rspunse 0ennett ridic#nd din umeri. Poate doar c#teva ore nc. Poate c#teva zile. 'n cea mai
mare msur, asta depinde de traficul prin aceast reea securizat. .cum, c#nd am intrat de-abia n stratul ei
e7terior, cu c#t efectueaz bieii ri mai multe apeluri, cu at#t mai multe informaii adunm i noi.
<andi ddu din cap.
-.tunci, ine-o aa, (urt, zise ea cu nverunare. .m mare nevoie s aflu unde se ascunde <enke. "i c#t mai
cur#nd posibil.
)e ntoarse c#nd vzu o alt anga!at a (5. intr#nd grbit n sala de consiliu.
-$a-
-(ei din 4angleE cred c s-ar putea s se fi aflat i un nume pentru brbatul pe care l-ai omor#t la urm, n
vila lui &essler, spuse repede femeia. Paaportul cu coperte arse pe care l-ai recuperat este cu siguran fals,
ns n-au putut s compare ceea ce a rmas din fotografia omului cu ceea ce avem n arhive.
-.rat-mi ce s-a descoperit8 o zori <andi.
4u mesa!ul )T<5(T-),(<,T trimis de la sediul central al (5.. 'n partea de sus era imaginea scanat dup
o veche fotografie alb-negru care nfia un brbat cu faa ngust i cu prul nchis la culoare. 1mul purta o
uniform militar, o tunic de ofier est-german, pe epolei cu cele patru diamante reprezent#nd nsemnele
6A6
gradului de cpitan. (ompar imaginea cu cea din memoria ei n legtur cu brbatul narmat i mbrcat n
negru care ncercase cu at#ta nverunare s-o omoare doar cu puine ore n urm. $du ncordat din cap.
-$a, era vorba despre unul i acelai brbat.
<andi cobor privirea mai !os de fotografie la te7tul mesa!ului.
-G2erhard 4ange, citi ea cu voce tare. +ost cpitan n :inisterul ,st-2erman al )ecuritii )tatului. $up
dispariia <$2-ului, luat iniial n custodie de guvernul de la 0onn n legtur cu mai multe asasinate
politice comise n 4eipzig, $resda i 0erlinul de ,st. ,liberat la scurt vreme dup aceea din lips de probe.
)e crede c ar fi emigrat, o lun mai t#rziu, n )erbia. (ircul zvonuri cum c ar fi activat, n calitate de
consultant intern de securitate, pentru regimul :iloevici, din 6CCR i p#n n 6CCJ, nainte de a emigra din
nou, de data asta n <usia. %u mai e7ist alte date n dosarH. :i, mi, mi, murmur <andi. :i se pare
evident. ( preabunul doctor <enke prefer s lucreze cu compatrioi de-ai lui. : ntreb de c#t de muli ali
foti criminali din )tasi mai dispune el.
"oln
0ernhard ;eichler edea nemicat la biroul su din sediul 0f*. 1mul studia rapoartele urgente sosite de la
0erlin, rapoarte care ar putea constitui cu uurin un dezastru absolut pentru el. )coase un geamt sonor,
dup care se opri brusc, nspim#ntat la g#ndul c sunetul emis de el ar putea fi auzit p#n departe, n
cldirea ciudat de linitit.
4a ora trei dimineaa, ncperile 0f*-ului erau aproape complet pustii, nefiind populate dec#t de un firav
schimb de ofieri de contrainformaii i de personal funcionresc. Prezena lui continu la serviciu ar st#rni
fr ndoial mirare i ar provoca comentarii sarcastice, mai ales din partea propriilor si subordonai din
)ecia *. ;eichler era bine cunoscut drept un brbat cu o acut nevoie de rutin i care dispreuia de obicei
spectaculosul. Privit din acest unghi, decizia sa de a rm#ne p#n at#t de t#rziu la lucru pentru a urmri
noile evoluii ale cercetrilor cu privire la masacrarea n dup-amiaza precedent la 0erlin a trei ofieri
americani de informaii, i-ar fi fcut pe muli dintre colegii lui s considere c aceasta era o dovad c
urmrea s obin o nou promovare.
%imeni n-ar fi putut ghici motivul real al lui ;eichler de a citi primul acele rapoarte secrete ale poliiei din
0erlin, naintea oricui altcuiva din serviciul german de contrainformaii.
0rbatul le citi nc o dat, parc tot nevenindu-i s cread. ,chipele de criminaliti i de medici legiti ale
poliiei reuiser s fac legtura ntre armele utilizate la uciderea agenilor (5. i cele gsite F mpreun cu
alte ase cadavre F n interiorul i n !urul casei incendiate a unuia dintre nalii demnitari din 0&.
?0undeskriminalamt@. ;eichler nghii n sec, lupt#nd s alunge gustul acid de fiere. 'n ce conspiraie
diabolic fusese el amestecat-
Telefonul su sun brusc, nspim#nttor de tare n tcerea nefireasc din birou. Tresrind speriat, ;eichler
nfac receptorul.
-$a- (e este-
-.i primit un apel din .merica, domnule ;eichler, spuse centralista. $e la domnul .ndreP (oates, unul
dintre ad!uncii directorului (5.. $#nsul dorete s stea de vorb cu un ofier de rang nalt din )ecia *.
-+-mi legtura, zise aspru ;eichler. :#inile i tremurau. .lo-
-0ernhard- auzi el la ureche un glas familiar. (oates asigura legtura dintre (5. i ncurcata serie de
organizaii de informaii interne i e7terne din 2ermania. ,l i ;eichler se nt#lneau destul de des, ca s fac
schimb de informaii. (e m bucur c eti nc acolo8 /ite, te-am sunat ca s-i dau datele actualizate asupra
investigaiei noastre i s te anun c am primit i nite veti bune. 1 agent de-a noastr a supravieuit acelei
blestemate ambuscade. :ai mult, suntem aproape siguri c a izbutit s pun m#na pe nite dovezi
indubitabile care ne vor conduce la descoperirea nemernicilor care au ordonat atacul9
;eichler asculta cu o spaim cresc#nd, n vreme ce omologul su din (5. i spulbera p#n i ultimele
sperane n legtur cu posibilitatea de a scpa de laul lipsei de loialitate i al trdrii, la care se str#ngea
at#t de tare n !urul g#tului su. 1mul izbuti, nici el nu tia cum, s duc la bun sf#rit i restul convorbirii
fr s nceap s urle. $up ce americanul nchise n cele din urm, neamul rmase o vreme uit#ndu-se n
gol.
.poi, ncet i parc fr voia lui, cu m#inile tremur#ndu-i mai tare ca oric#nd, ;eichler ridic nc o dat
receptorul. $ac americanii i prindeau pe cei rspunztori pentru mcelrirea agenilor lor de teren, nu
ncpea nici o ndoial c vor gsi i probe care i-ar conduce direct la 0&* F direct la el. 'nc o dat, i
spuse omul disperat, nu avea de ales. $eloc.
Moscova
&onstantin :alkovici edea linitit la mas i i lua micul de!un n lu7osul su apartament care ocupa
ultimul eta! al unei cldiri care domina prin nlime cartierul financiar &itaE 2orod. 0u i ultima
nghiitur de ceai din dimineaa aceea, parcurg#nd lista tranzaciilor de peste noapte efectuate de ctre
brokerii si pentru mrfuri din )tatele /nite i din .sia. Pentru prima oar n ultimele c#teva zile, miliardarul
se simi n stare s se concentreze asupra operaiunilor de rutin ale ntinsului su imperiu de afaceri. 0randt
i prinsese pe cei doi americani F )mith i $evin F care nu-i mai puteau scpa acum, n vreme ce vetile
t#rzii venite de la 0erlin n seara precedent erau, de asemenea, e7trem de satisfctoare.
)ecuritatea ;D$<,5 era nc o dat complet asigurat.
/nul dintre servitorii si i fcu silenios apariia, aduc#nd un telefon.
-$omnul Titov este pe linie, domnule.
:alkovici ridic o privire oarecum plictisit. Titov rspundea n lipsa lui de conducerea birourilor sale din
6AA
:oscova. (e o fi fost chiar aa de important, nc#t nu mai putea atepta p#n ce sosea i el la (asa Pakov,
n aceeai diminea, mai t#rziu-
-,i bine, ce e, &iril- ntreb miliardarul. (are este problema-
-. sosit un e-mail care v este adresat personal, rspunse Titov. (u meniunea GurgentH. .m socotit c e bine
s v comunic imediat acest lucru.
(u un efort, :alkovici i reprim iritarea. (a i muli ali rui care crescuser sub vechiul regim sovietic,
Titov avea dificulti n a aciona din proprie iniiativ, fr ordine e7plicite din partea efului.
-+oarte bine, oft miliardarul. (itete-mi acest e-mail.
-$in pcate, nu pot, rspunse precaut Titov. )e pare c este codificat utiliz#nd programul de ncriptare
)1*,<,52%.
:alkovici se ncrunt. )istemul cifrat )1*,<,52% era destinat anume comunicaiilor celor mai delicate,
adic acelora care fceau referiri la cele mai secrete i ilegale operaiuni. $oar :alkovici i c#iva dintre cei
mai de ncredere subordonai ai lui tiau s decodifice aceste mesa!e.
-'neleg, zise el dup o pauz. .i fcut foarte bine c m-ai sunat s-mi spui. : ocup eu de problema asta.
$up ce ncheie discuia cu Titov i nchise telefonul, brbatul se ridic de la mas i se ntoarse n biroul
su. Tast#nd c#teva comenzi scurte la calculatorul de-acolo, acces e-mailul i trecu respectivul mesa! prin
programul de decriptare. :esa!ul cuprindea un raport frenetic trimis de unul dintre cei mai buni ageni ai si
din 2ermania, un brbat care coordona diversele marionete i pe toi spionii pe care :alkovici i infiltrase n
mai multe dintre cele mai importante ministere din guvernul acelei ri.
:iliardarul citi mesa!ul cu o panic cresc#nd. ,chipa de anihilare trimis de 0randt la 0erlin fusese ea
nsi anihilat pentru totdeauna. 0a nc i mai ru, individul pe nume 4ange i oamenii si euaser chiar
n privina sarcinii lor principale. .mericanii continuau s fie pe urmele lui <enke. )ecretul ;D$<,5 era
acum ntr-o prime!die mai mare ca oric#nd.
:alkovici estim la rece probabila reacie a preedintelui rus la auzul unor asemenea veti. +cu o
str#mbtur. .meninrile lui $udarev fuseser limpezi. Putea s-i ascund detaliile- (onductorul <usiei
i avea propriile surse de informaii i, ntr-un fel sau altul, va afla oricum despre dezastru. 5ar atunci c#nd
se va nt#mpla asta, ar fi e7trem de lipsit de nelepciune din partea lui :alkovici s spere la vreo ngduin.
(u armatele sale aflate de!a n mar ctre dumanii lor care nu bnuiau nimic, $udarev avea prea multe de
pierdut ca s poat ierta cu uurin un astfel de eec.
'nc ncruntat, :alkovici terse blestematul mesa! i nchise calculatorul. :ai zbovi abtut o vreme cu ochii
la ecranul gol, cuget#nd la posibilele desfurri ulterioare ale evenimentelor. ;D$<. mai putea fi nc
salvat, era sigur de asta, ns era o chestiune pe care cel mai bine era s-o rezolve singur F i cu totul n afara
posibilitilor lui $udarev de a interveni.
(u decizia de!a luat, el se ridic brusc i se ndrept spre un seif din perete, camuflat ndrtul unei icoane
vechi de sute de ani a )f#ntului .rhanghel :ihail. $escuiat prin intermediul amprentelor, ua grea de metal
se deschise, dezvluind o serie ntreag de ($-<1:-uri i de dosare cu fotografii, precum i o cutie plin-
ochi cu casete audio conin#nd conversaii nregistrate pe ascuns. 'ntregul material reprezenta tranzaciile
sale secrete cu &remlinul. 5ncludea, de asemenea, un amnunit rezumat asupra a tot ce aflase :alkovici
despre planurile militare ale <usiei.
:iliardarul ncepu s transfere rapid ntr-o serviet coninutul seifului. 1dat a!uns n siguran dincolo de
graniele <usiei, el ar putea s foloseasc aceste informaii pentru a-i renegocia nelegerile cu $udarev,
asigur#ndu-i garanii absolute ale securitii personale n schimbul finalizrii proiectului ;D$<.. Pe
buzele lui :alkovici flutur un z#mbet de-abia schiat n momentul n care i imagin indignarea care l va
cuprinde pe preedintele rus c#nd se va trezi anta!at chiar de ctre fostul su asociat. .poi ddu din umeri.
$in fericire, ca i el nsui, $udarev era n esen un realist care privea totul la rece. Parteneriatul lor nu se
bazase niciodat n ntregime pe ncredere reciproc.
%n apropierea Moscovei
>on )mith se neca, cufundat din ce n ce mai !os n apele unui lac negru i fr fund. Plm#nii i ardeau,
lupt#nd contra presiunii tot mai mari pe msur ce se rostogolea mereu mai ad#nc n abisul distrugtor. )e
zv#rcoli ntr-o ncercare disperat de a reveni la suprafa. .poi, spre marea lui groaz, i ddu seama c
m#inile i picioarele i erau ngheate i complet imobile. ,ra legat i neputincios, cz#nd i mai repede, cu
capul nainte, n neant. %u mai avea nici o scpare.
-Trezete-te, colonele8 i porunci deodat o voce aspr.
)mith se cutremur i g#f#i, fc#ndu-i-se grea c#nd o alt gleat de ap rece ca gheaa l izbi drept n fa.
Tui violent, apoi se ncovoie de durere. Toate terminaiile lui nervoase erau sensibilizate. Prudent, se strdui
s deschid ochii.
Zcea tr#ntit pe-o parte ntr-o balt de ap aproape ngheat. :#inile, legate la spate, erau amorite. 4a fel i
picioarele, legate unul de cellalt n dreptul gleznelor. 1 pardoseal aspr i uzat de piatr se pierdea n
ntuneric. *reme de o clip interminabil nu nelese nimic din ceea ce vedea. /nde se afla- (e naiba i se
nt#mplase- Putea auzi ceea ce prea a fi o femeie care gemea ncetior, n apropiere, ncet, crisp#ndu-se
involuntar de durerea pe care i-o provoca p#n i cea mai mic micare, >on ntoarse capul ca s se uite n
sus.
.lturi sttea un brbat nalt i blond, privindu-l cu ochi de un cenuiu rece, evalu#ndu-l. 0rbatul l studie
6AB
nc puin n tcere, dup care ddu din cap cu o satisfacie crud.
-.cum c i-ai mai revenit, colonele, putem s o lum de la capt F iar i iar.
%eplcute amintiri se ngrmdeau n ritm accelerat, inund#nd mintea ntunecat de durere a lui )mith.
0rbatul cu ochi cenuii era ,rich 0randt. 5ar el i cu +iona $evin erau acum prizonierii lui 0randt. +useser
am#ndoi t#r#i cu fora n aceast pivni umed i rece la puin vreme dup ambuscada n care fusese ucis
1leg &irov.
Pivnia se afla chiar sub ruinele unei biserici care aparinea unei mnstiri ortodo7e ruseti, nchis de
bolevici dup revoluia din 6C6O. >on i aminti c vzuse n pereii beciului sute de guri de gloane i c l
auzise pe neamul nalt e7plic#ndu-le cu o veselie sumbr c ncperea aceea subteran fusese utilizat de
poliia secret a lui )talin, %&*$, ca loc de e7ecuie a prizonierilor politici cu prile!ul uneia dintre brutalele
epurri ordonate de dictator. .cum, terenul mnstirii i ceea ce mai rmsese din cldirile ei erau
abandonate, fiind nghiite ncetul cu ncetul de pdurea din !ur.
'nspim#nttoarele ore de c#nd fuseser adui ei aici trecuser ntr-o succesiune interminabil de torturi, n
vreme ce 0randt i doi acolii de-ai si cu fee ncruntate i interogaser cu r#ndul. +iecare ntrebare pe care
le-o puneau era nsoit de durere, fie prin c#te o lovitur aspr cu pumnul n coaste, ori n cap, fie prin c#te o
palm peste fa, fie prin aplicarea de ocuri electrice. 'n scurtele rgazuri dintre aceste runde de
interogatoriu, >on i +iona fuseser scldai cu ap rece i bombardai cu o ameitoare succesiune de zgomote
asurzitoare i lumini orbitoare stroboscopice F toate astea fc#nd parte dintr-un efort de a-i dezorienta i de a
le slbi rezistena.
0randt l e7aminase cu mare atenie. 0rbatul blond z#mbi glacial, d#nd din cap n direcia celorlali oameni
ai lui, care stteau nevzui n spatele lui >on.
-Prietenul nostru american aici de fa este pregtit. $ai-i o m#n de a!utor i aezai-l la loc pe scaunul lui.
$ou perechi de m#ini grosolane i bttorite l nfcar violent de subsuori, n timp ce subalternii lui
0randt l trgeau pe )mith n sus ca pe un sac din balta ngheat. 'l tr#ntir apoi pe un scaun i iar l legar
de sptarul de lemn cu margini ascuite cu a!utorul unei f#ii de piele pe care i-o petrecuser peste piept i
care l str#ngea acum fr mil.
>on scr#ni din dini i arunc o privire n st#nga lui.
+iona $evin era i ea legat de un scaun, chiar l#ng el. "i ea avea m#inile i picioarele legate, iar capul i
at#rna cu brbia spri!init n piept. Pe la un col al gurii i se prelingea un fir de s#nge.
-(a i tine, nici doamna $evin n-a vrut s9 coopereze cu noi, zise linitit 0randt. /n z#mbet lipsit de
veselie i schimonosi o clip faa, dup care dispru rapid, fr a lsa o urm pe buzele sau n ochii lui. 'ns
eu sunt un om ierttor, aa c v ofer nc o ans ca s putei evita i mai mult durere inutil. <cni apoi un
ordin scurt peste umr ctre unul dintre subordonaii si3 )e pare c doamnei i s-a fcut sete, 5uri. :ai d-i
ceva de but8
1mul lui 0randt, un brbat v#n!os i ras n cap, se conform imediat, arunc#ndu-i +ionei n fa o gleat de
ap rece. +emeia se nec i scuip, ls#ndu-se pe spate pe scaun ntr-un zadarnic efort de a evita potopul
ngheat. $up c#teva secunde deschise ncet ochii. 1bserv#ndu-l pe )mith care o privea cu vdit
ngri!orare, +iona se strdui s afieze un dureros r#n!et, spun#ndu-i3
-)erviciul de-aici este de-a dreptul e7ecrabil. $ata viitoare o s rein locuri n alt parte.
0randt pufni.
-+oarte amuzant, doamn $evin. )e ntoarse din nou n direcia lui )mith. (olonele, te rog pentru ultima
oar s m a!ui s fiu rezonabil. 2lasul lui se nspri. Pentru cine lucrezi- Pentru (5.- Pentru .genia de
5nformaii a :inisterului .prrii- Pentru o alt organizaie-
>on se ncord n ateptarea loviturii pe care tia c o va ncasa. 'nl capul, uit#ndu-se drept n ochii
fostului ofier )tasi.
-$ar i-am mai spus, i se adres el cu un aer ostenit i agasat, surprins de c#t de chinuit suna vocea lui. )unt
locotenent-colonelul >on )mith, sunt doctor n medicin i lucrez la 5nstitutul de (ercetri :edicale al
.rmatei )tatelor /nite9
'ns n loc s-l loveasc pe el, 0randt se ntoarse i o plmui tare pe +iona, d#