Sunteți pe pagina 1din 785

Peter F.

Hamillon
Zorii Nopii
Vol. 2 Alchimistul Neutronic Vol. 1
Louisei Kavanagh i se prea c temuta cldur de la mijlocul-verii persistase
sptmni interminaile !i mohorte" nu doar cele patru #ile-$uce trecute de la ultima
ploaie srccioas. %&du' din cuhnia diavolului(" a!a numeau )rncile trne
nemi!carea aceasta teriil !i irespirail ce acoperea dealurile aidoma unei pturi.
*ompleta per'ect dispo#i)ia su'leteasc a Louisei" 'iindc +n #ilele acestea 'ata parc nici
nu sim)ea mare lucru. ,e prea c destinul alesese ca ea s-!i petreac orele de tre#ie 'r
s 'ac asolut nimic" doar s a!tepte.
-n mod o'icial +!i a!tepta tatl" care plecase +n 'runtea mili)iei din comitatul ,to.e
s ajute la +nu!irea insurec)iei declan!ate +n /oston de 0niunea 1erenurilor $emocrate.
0ltima dat tele'onase cu trei #ile +n urm2 'usese un apel scurt !i sumru" +n care
anun)ase c situa)ia era mai rea dect +i lsase s cread lordul-adjunct. *onversa)ia o
+ngrijorase teriil pe mama Louisei. Asta +nsemna c cele dou surori erau nevoite s se
'uri!e#e prin conacul *ric.lade ca ni!te !oricei" pentru a nu-i +nrut)i starea de spirit.
3ar de atunci nu mai primiser nici o veste" nici despre tata" nici despre alt
memru al mili)iilor. /ine+n)eles" tot comitatul vuia de #vonuri despre tlii teriile !i
acte de slticie estial comise de memrii 0niunii. Louise se strduia din rsputeri s
+nchid urechile +naintea #vonurilor" convins c nu era dect propagand pervers
lansat de simpati#an)ii 0niunii. -n realitate" nimeni nu !tia nimic. $up cte cuno!teau
locuitorii comitatului ,to.e" /ostonul putea s 'i 'ost pe o cu totul alt planet. 4n !i
relatrile seci despre %tulurri(" di'u#ate +n uletinele de !tiri de sear" +ncetaser dup
ce mili)iile comitatului +ncercuiser ora!ul. 5useser cen#urate de guvern.
1ot ce puteau 'ace era s a!tepte neajutorate ca mili)iile s trium'e" a!a cum avea
cu siguran) s se +ntmple.
Louise !i 6enevieve petrecuser +nc o diminea) plimndu-se 'r )int +n jurul
conacului" de!i le venea destul de greu. 7ra incrediil de plictisitor s stea 'r s 'ac
nimic" +ns dac ar 'i atras aten)ia asupra lor" li s-ar 'i reparti#at cine !tie ce corve#i umile"
+ntruct ra)ii tineri plecaser" slujnicele !i servitorii vrstnici trudeau la +ntre)inerea
u#ual a cldirii uria!e. 3ar 'ermele domeniului" cu 'or)a de munc redus la minimumul
necesar" rmneau tot mai +n urm cu pregtirile pentru a doua recoltare de var a
cerealelor.
4n la ora prn#ului plictiseala +ncepuse s-o a'ecte#e realmente pe Louise" a!a
c-i propusese surorii ei s se plime clare. 5useser nevoite s-!i +n!eue#e singure caii"
totu!i merita" pur !i simplu pentru a evada cteva ore din conac.
*alul Louisei +nainta grijuliu. 8a#ele 'ierin)i ale $ucelui scorojiser solul"
producnd o re)ea #rcit de crpturi. 4lantele aorigene" care +n'loriser la unison la
mijlocul-verii" muriser de mult. *u numai #ece #ile +n urm" 'ne)ele 'useser stropite de
stelu)e delicate al !i ro#" pentru ca acum petale mici !i #rcite s 'luture precum 'run#e
minuscule de toamn. -n unele adncituri din pmnt" se adunaser +n dune +nalte de peste
trei#eci de centimetri.
9 $e ce cre#i c ne ur!te a!a mult 0niunea: +ntre 6enevieve pe un ton
plngre). *hiar dac-i iute la mnie" tati nu-i un om ru.
Louise etal un #met +n)elegtor spre sora ei mai mic. 1oat lumea spunea c
ele dou semnau 'oarte mult" ca ni!te gemene care se nscuser +ns la patru ani
deprtare una de cealalt. ;i +ntr-adevr" uneori era ca !i cum s-ar 'i privit +n oglind2
acelea!i trsturi" pr des !i negru" nas delicat !i ochi aproape orientali. 6enevieve era
totu!i mai micu) !i ceva mai uclat. 3ar +n clipa de 'a)" teriil de posomort.
6enevieve 'usese +n)elegtoare 'a) de indispo#i)ia Louisei din ultima sptmn
!i nu dorise s spun nimic care s sporeasc iritarea ine<plicail a surorii ei mai mari.
%*t m idolatri#ea#(" gndi Louise. %4cat c nu !i-a putut alege un model mai
un +n via).(
9 N-are nici o legtur cu tata" nici mcar cu 'amilia Kavanagh" #ise ea. 0niunii
nu-i place pur !i simplu 'elul +n care merg lucrurile pe Nor'ol..
9 $ar de ce: 1o)i cei din ,to.e sunt 'erici)i.
9 1o)i cei care au un rost. Asta-i o di'eren) important. *e ai sim)i tu" dac ar
treui s lucre#i pe cmp ct e #iua de lung" toate #ilele vie)ii tale" !i ne-ai vedea pe noi
dou clrind" 'r nici o grij:
6enevieve pru derutat.
9 Nu !tiu=
9 Nu )i-ar plcea deloc !i ai dori s 'acem schim de locuri.
9 4roail c da. >e#ina surse viclean? Atunci eu a! 'i cea creia nu i-ar plcea
deloc.
9 7<act. Asta-i prolema.
9 $ar ceea ce #ic oamenii c ar 'ace 0niunea= +ncepu 6enevieve nesigur. Am
au#it dou cameriste vorind a#i-diminea). ,puneau lucruri oriile. Am 'ugit de acolo
dup un minut.
9 >in)eau@ $ac +n comitatul ,to.e ar e<ista cineva care s !tie ce se petrece +n
/oston" atunci ar 'i 'amilia Kavanagh. *ameristele ar a'la ultimele.
6enevieve radie un #met de venera)ie spre sora ei.
9 *e inteligent e!ti tu" Louise.
9 ;i tu e!ti inteligent" 6en. Nu uita c avem acelea!i gene.
6enevieve surse iar!i" apoi ddu pinteni calului !i o lu +nainte" r#nd
+ncntat. >erlin" cinele lor cionesc" pomi +n 'ug dup ea" ridicnd trme rotitoare
de petale ca'enii +n jurul laelor.
-n mod re'le<" Louise +!i +ndemn calul la trap" pornind spre 4durea AardleB"
a'lat la mai ine de un .ilometru !i jumtate +n 'a). -n verile trecute 'usese terenul de
joac !i aventur al surorilor" +ns +n vara aceasta cptase o picanterie suplimentar. -n
vara aceasta locul cuprinsese !i amintirea lui Coshua *alvert. Coshua !i neuniile pe care
le 'cuser ei doi cnd se +nsoriser pe malurile a#inelor stncoase. Actele se<uale
scandaloase pe care nici o adevrat ladB de 'amilie un de pe Nor'ol. nu le-ar 'i comis
vreodat. Acte pe care aia a!tepta s le repete cu el.
;i +n acela!i timp" acte care o 'cuser s vomite +n ultimele trei dimine)i. -n
primele dou" NannB se alarmase a!a cum oi!nuia" dar Louise i#utise din 'ericire s-!i
ascund gre)urile din diminea)a aceasta" alt'el ar 'i 'ost anun)at mama ei. 3ar mama era
destul de ager.
Louise 'cu o grimas disperat. 1otul va 'i ine dup ce se va-ntoarce Coshua.
8ecent" devenise aproape o mantra.
%3isuse" ct ursc a!teptarea asta@(
6enevieve ajunsese la cinci sute de metri de pdure" cu Louise la o sut de metri
+n urma ei" cnd au#ir trenul. 5luieratul insistent se deslu!ea din deprtare +n v#duhul
lini!tit. 1rei )ignale scurte" urmate de unul lung. ,emnalul de averti#are c se apropia de
pasajul 'eroviar de la *ollBDeston.
6enevieve +!i struni calul !i o a!tept pe Louise s i se alture.
9 Vine-n ora!@ e<clam ea.
Amndou !tiau pe dina'ar mersul trenurilor locale. *olsterDorth avea
douspre#ece curse de pasageri pe #i" totu!i aceasta nu era una dintre ele.
9 ,e-ntorc@ chiui 6enevieve. 1ati se-ntoarce@
>erlin +i sim)i agita)ia !i alerg +n jurul calului" ltrnd entu#iast.
Louise +!i mu!c u#a. Nu !tia ce altceva ar 'i putut s 'ie.
9 A!a cred.
9 Asta-i. Asta-i@
9 /ine" haide" atunci.
$in mijlocul plcului de cedri uria!i modi'ica)i genetic" conacul *ric.lade era o
cldire impuntoare din piatr" construit ca omagiu adus re!edin)elor impuntoare dintr-
o Anglie pe att de +ndeprtat +n timp" pe ct era +n spa)iu. 4ere)ii din sticl ai oranjeriei
ogat +mpodoite care mrginea aripa estic re'lectau +n unduiri geometrice lumina solar
strlucitor de galen a $ucelui" cnd cele dou surori traversar pelu#a din 'a)a
conacului.
$up ce trecu de inelul de arori" Louise #ri jeepul de 'erm verde-alstrui" care
suia pe drumul de acces lung !i acoperit cu prundi!. Eip rsuntor !i-!i +moldi calul
+ntr-un galop +nc !i mai rapid. 4u)ini aveau dreptul s conduc ma!inile de teren ale
domeniului. ;i nimeni nu !o'a la 'el de repede ca tatl ei.
-n scurt timp o ls mult +n spate pe 6enevieve2 epui#at" >erlin le urma la
aproape o jumtate de .ilometru. Louise #ri !ase siluete +nghesuite pe locurile
vehiculului. 3ar la volan se gsea" clar" tata. $intre ceilal)i nu recuno!tea pe nimeni.
Alte dou jeepuri intrar pe drumul de acces" chiar +n clipa +n care primul opri +n
'a)a conacului. >ai mul)i memri ai personalului !i >arjorie Kavanagh se grir s
cooare treptele late pentru a-i +ntmpina.
Louise sri +n gra de pe cal !i se repe#i spre tatl ei. -l cuprinse +n ra)e +nainte
ca el s-!i dea seama. 4urta aceea!i uni'orm militar ca +n #iua +n care plecase.
9 1ati@ 7!ti ine@
-!i 'rec ora#ul de )estura verde-.a.i grosolan a vestonului lui" sim)indu-se
iar!i ca la cinci ani. Lacrimile amenin)au s-o npdeasc.
/ratul se +ncord +n +mr)i!area ei nvalnic !i coor+ +ncet capul" s-o
priveasc. *nd 'ata ridic ochii" adorator" #ri o privire de u!oar ne+n)elegere pe chipul
ro!covan" cu trsturi pronun)ate.
4entru o clip oriil se gndi c el a'lase despre prunc. $up care pe u#ele lui
6rant apru caricatura rutcioas a unui #met.
9 /un" Louise. > ucur s te revd.
9 1ati:
5ata se retrase un pas. *eva era +n neregul cu el. ,e uit nesigur la mama ei"
care tocmai i se alturase. >arjorie Kavanagh cuprinse +ntreaga scen dintr-o uittur
rapid. 6rant arta realmente teriil? oosit" palid !i straniu de nervos. $umne#eilor" ce
se-ntmplase +n /oston:
3gnor mhnirea evident a Louisei !i se apropie de el.
9 /ine ai revenit acas" murmur cu s'ial !i-i atinse ora#ul cu u#ele.
9 /un" scumpo" rosti 6rant Kavanagh.
Cudecnd dup lipsa oricrei emo)ii din glas" putea s 'i 'ost un strin asolut.
$up aceea 6rant se +ntoarse" aproape cu respect" gndi >arjorie tot mai
consternat" !i 'cu o semiplecciune spre unul dintre ra)ii care-l +nso)eau. 1o)i erau
necunoscu)i !i nici mcar unul nu purta uni'orma mili)iei din comitatul ,to.e. *elelalte
dou jeepuri 'rnau +napoia primului" pline de asemenea cu indivi#i necunoscu)i.
9 >arjorie" vreau s )i-l pre#int pe Fuinn $e<ter. Fuinn este un= preot. 7l va
sta aici cu c)iva dintre adep)ii lui.
1nrul care +naint avea genul de mers legnat pe care >arjorie +l asocia cu
adolescen)ii neciopli)i pe care-i +ntre#rea oca#ional +n *olsterDorth. %4reot" pe m-sa@(
gndi ea.
Fuinn purta o mantie dintr-un material negru" incrediil de 'luid2 prea genul de
ve!mnt al unui clugr milionar. Nu se #rea nici un cruci'i<. 5a)a care-i surdea din
interiorul glugii voluminoase era rece !i vulpeasc. 5emeia oserv c to)i ceilal)i erau
'oarte grijulii s nu se apropie prea mult de el.
9 ,unt 'ascinat" printe" rosti ea cu ironie evident.
7l clipi" apoi +ncuviin) gnditor" parc recunoscnd 'aptul c niciunul dintre ei
nu-l amgea pe cellalt.
9 $e ce a)i venit aici: +ntre Louise cu rsu'larea +ntretiat.
9 *ric.lade va 'i re'ugiul pentru secta lui Fuinn" rspunse 6rant. -n /oston s-au
petrecut multe distrugeri !i de aceea i-am pus la dispo#i)ie domeniul.
9 *e s-a-ntmplat: +ntre >arjorie.
Anii de disciplin necesar pentru a-!i consolida po#i)ia +i +ngduir s-!i pstre#e
glasul egal" cu toate c ar 'i vrut s-l prind pe 6rant de gulerul vestonului !i s-i urle +n
'a). *u coada ochiului" o #ri pe 6enevieve desclecnd !i alergnd s-!i +ntmpine tatl"
cu 'a)a delicat inundat de o 'ericire simpl. -nainte ca >arjorie s 'i putut spune ceva"
Louise +ntinse 'ulgertor un ra) !i o opri. %,lav $omnului pentru asta@( gndi >arjorie2
era imposiil de spus +n ce 'el ar 'i reac)ionat strinii aceia distan)i 'a) de ni!te 'eti!cane
surescitate.
*hipul 6enevievei deveni instantaneu trist" privindu-!i tatl intangiil cu ochi
mari" r#vrti)i. Louise +!i pstr +ns 'erm ra)ul protector +n jurul umerilor ei.
9 8eeliunea s-a terminat" spuse 6rant.
Nici mcar nu oservase apropierea me#inei.
9 3-a)i arestat pe cei din 0niune:
9 8eeliunea s-a terminat" repet sec 6rant.
>arjorie nu !tia ce s 'ac. -l au#i pe >erlin ltrnd +n deprtare" cu agresiune
neoi!nuit. /trnul cine cionesc +nainta greoi spre grupul din 'a)a conacului.
9 G s-ncepem imediat" anun) rusc Fuinn.
4omi +n sus pe trepte" ctre u!ile dule" largi" !i 'aldurile lungi ale mantiei i se
+nvolurar lent" parc +ngreunate de plum" +n jurul gle#nelor.
4ersonalul conacului" care se adunase curios pe treptele de sus" se despr)i cu
iu)eal agitat. 1ovar!ii lui Fuinn +l urmar ca un tala#.
*hipul lui 6rant se crisp aproape +ntr-o grimas de scu# ctre >arjorie" cnd
nou-sosi)ii coorr din jeepuri" pentru a se gri pe trepte dup preotul lor neoi!nuit.
>ajoritatea erau ra)i !i to)i aveau pe 'e)e acelea!i e<presii agitate.
%4arc s-ar +ndrepta spre propria lor e<ecu)ie(" gndi >arjorie. 3ar hainele pe care
le purtau doi dintre ei erau 'oarte i#are. Aduceau cu uni'orme militare strvechi? mantale
gri cu revere late" stacojii" !i metri +ntregi de 'ireturi aurii. 5emeia se strdui s-!i
aminteasc lec)iile de istorie +nv)ate cu mul)i ani +n urm2 imaginile de o'i)eri teutoni +i
erau neclare +n minte.
9 Ar 'i mai ine s intrm" rosti 6rant +ncurajator.
*eea ce era asurd@ 6rant Kavanagh nici nu +ntrea" nici nu sugera nimic +n
pragul casei sale el ddea ordine.
>arjorie apro din cap 'r che' !i i se altur.
9 Voi dou rmne)i aici" le spuse 'iicelor ei. Vreau s ave)i grij de >erlin" apoi
s duce)i caii +n grajd. %-n timp ce eu voi a'la ce dracuH se-ntmpl-aici(" complet +n
gnd.
*ele dou surori erau practic +mr)i!ate la a#a scrii" cu 'e)ele crispate de
+ndoieli !i de stupoare.
9 $a" mam" #ise Louise supus.
1rase de mneca jachetei negre de clrie a 6enevievei.
Fuinn se opri +n pragul conacului !i privi pentru ultima dat domeniul. 4resim)iri
rele +ncepeau s-i tulure mintea. -n /oston pruse per'ect 'iresc ca el s 'ac parte din
avangarda care s aduc evanghelia 5ratelui $omnului pe insula Kesteven. Nimeni nu
putea sta +n 'a)a sa cnd 'iara !arpe +i era desctu!at. 7<istau +ns 'oarte multe su'lete
pierdute ce reveneau din lumea de dincolo2 +n mod inevitail" unele cute#au s nu se
supun" +n vreme ce altele !oviau dup ce el transmisese cuvntul. $e 'apt" se putea
i#ui doar pe discipolii cei mai apropia)i pe care-i strnsese.
Acoli)ii sectei pe care-i lsase +n /oston pentru a domestici su'letele revenite"
pentru a le +nv)a motivul adevrat pentru care 'useser aduse +napoi" 'useser de acord
s-i urme#e poruncile pur !i simplu de 'ric. $e aceea venise +n regiunile rurale" pentru a
le impune cre#ul tuturor su'letelor" att mor)ilor" ct !i viilor" de pe planeta aceasta
nenorocit. $ac atrgeau mai mul)i discipoli care s cread +n mod real +n sarcina pe
care le-o +ncredin)ase 5ratele $omnului" atunci doctrina lor urma s trium'e +n cele din
urm.
-ns trmul acesta pe care Luca *omar +l descrisese +n termeni strlucitori era
pur !i simplu pustiu? .ilometri +ntregi de 'ne)e !i ogoare" presrate cu ctune adormite"
locuite de )rani 'rico!i o versiune de climat temperat a Lalondei.
4entru scopul lui" treuia s 'ie mai mult dect att. 5ratele $omnului nu l-ar 'i
ales niciodat pentru o asemenea lucrare simpl. -n *on'edera)ie e<istau sute de planete
care aveau nevoie s aud cuvntul ,u" s-L urme#e +n tlia 'inal +mpotriva #eilor
calpi ai religiilor 4mntului" unde Noaptea urma s rsar pentru vecie.
%$up noaptea aceasta va treui s m cercete# pentru a vedea +ncotro m
clu#e!te 7l2 treuie s-mi gsesc rolul cuvenit +n planul ,u.(
4rivirea +i poposi 'inalmente asupra surorilor Kavanagh care se holau la el"
amele +ncercnd s 'ie curajoase +n 'a)a straniet)ii ce pogora peste cminul lor" lent !i
ine<orail" aidoma #pe#ii de la mijlocul-iernii. *ea mai mare dintre ele ar 'i 'ost o
rsplat meritorie pentru discipolii care dovedeau loialitate" iar me#ina putea 'i de 'olos
pentru un su'let revenit. 5ratele $omnului gsea cte o utilitate pentru 'iecare.
>ul)umit pentru moment" Fuinn ptrunse +n holul de la intrare !i savur opulen)a
care-l +ntmpin. -n seara aceasta" cel pu)in" se putea lsa +n voia splendorii decadente"
strnindu-!i 'iara !arpe. 5iindc cine nu aprecia lu<ul asolut:
$iscipolii +!i cuno!teau destul de ine +ndatoririle !i nu necesitau supraveghere.
Aveau s vne#e slujitorii conacului !i s le deschid trupurile pentru posedare. G sarcin
care 'usese repetat la nes'r!it +n ultima sptmn. >isiunea lui urma s +nceap
ulterior? selectarea celor care meritau a doua !ans la via)" care aveau s +mr)i!e#e
Noaptea.
9 *e=@ +ncepu 6enevieve 'urioas" cnd ultimul dintre adul)ii ciuda)i dispru pe
u!a conacului.
4alma Louisei +i acoperi gura.
9 Iaide@
G smuci puternic de ra)" aproape de#echilirnd-o. 6enevieve +ngdui 'r
tragere de inim s 'ie +ndeprtat.
9 Ai au#it-o pe mama" spuse Louise. 1reuie s-avem grij de cai.
9 $a" dar=
9 Nu !tiu@ *lar: >ama va pune totul la punct.
*uvintele aduser prea pu)in lini!te. *e se-ntmplase cu tata:
4roail c evenimentele din /oston 'useser cu adevrat teriile" dac-l
a'ectaser +n asemenea hal.
Louise +!i des'cu panglica plriei de clrie !i o vr+ su un ra). 4e nea!teptate"
conacul !i domeniul +nconjurtor deveniser 'oarte tcute. -nchiderea u!ilor dule
ac)ionase ca un semnal pentru psri de a +nceta orice ciripeli. 4n !i caii erau mai docili
ca oricnd.
,en#a)ia 'uner 'u +ntrerupt de >erlin" care ajunsese +n cele din urm la drumul
de acces cu prundi!. Ltr destul de jalnic +n vreme ce se +nvrtea +n jurul picioarelor
Louisei" cu lima atrnnd mult a'ar" g'ind.
Louise prinse drlogii amilor cai !i porni cu ei ctre grajduri. 6enevieve +l apuc
pe >erlin de #gard !i-l trase dup ele.
-n cldirea grajdurilor" a'lat +n spatele aripii vestice" nu era nimeni" nici chiar cei
doi 'lci rnda!i pe care +i lsase domnul /utterDorth. *opitele cailor rpir asur#itor
pe caldarmul cur)ii mici !i #gomotele revererar din #iduri.
9 Louise" rosti 6enevieve cu glas jalnic" nu-mi place= Gamenii ia care au
venit cu tati erau tare ciuda)i.
9 ;tiu. $ar mama ne va spune ce s 'acem.
9 7a a intrat cu ei +n conac.
9 $a.
Louise +n)elesese ct de +ngrijorat 'usese mama lor" +ndeprtndu-le imediat pe
ele de prietenii tatei. 4rivi +n jurul cur)ii" ne!tiind cum s procede#e +n continuare.
1reuia oare s o a!tepte pe mama s le cheme" sau ar 'i treuit s intre singure +n conac:
Ar 'i 'ost 'iresc ca tata s doreasc s stea de vor cu ele. %1ata cel vechi(" +!i aminti ea
trist.
$ecise s amne luarea unei deci#ii. 7rau destule de 'cut +n grajduri? s scoat
!eile" s )esale caii" s-i adape= 7a !i 6enevieve +!i scoaser jachetele de clrie !i se
apucar de trea.
4este dou#eci de minute" cnd puneau !eile +n cmara harna!amentelor" au#ir
primul strigt. ;ocul 'u cu att mai mare" cu ct #ieretul apar)inuse unui rat. 0n
rcnet rgu!it de durere" care se stinsese +ntr-un scncet suspinat. 6enevieve o cuprinse
'r nici un cuvnt cu ra)ul pe dup mijloc. Louise o putea sim)i tremurnd !i-i mngie
u!or ra)ul cu palma.
9 7-n regul" !opti ea.
*ele dou 'ete se apropiar pe 'uri! de 'ereastr !i se uitar a'ar. -n curtea
interioar nu se vedea nimic. 5erestrele conacului erau +ntunecate !i oare" asorind
lumina $ucelui.
9 > duc s vd ce s-a-ntmplat" spuse Louise.
9 Nu@ o smuci cu putere 6enevieve. Nu m lsa singur. 1e rog" Louise@
7ra pe punctul de a i#ucni +n lacrimi. ,trnsoarea Louisei se +ntri +n mod re'le<.
9 /ine" 6en" n-o s te las.
9 4romi)i: 4romi)i pe cuvntul tu:
9 4romit@ -!i ddea seama c ea +ns!i era la 'el de speriat ca sora ei. 1reuie
totu!i s a'lm ce vrea mama s 'acem" adug.
6enevieve +ncuviin) cu un aer de#ndjduit.
9 $ac tu #ici a!a=
Louise se uit la #idul +nalt din piatr al aripii vestice. *e ar 'i 'cut Coshua +ntr-o
asemenea situa)ie: ,e gndi la planul aripii" la apartamentele 'amiliei" la pasajele utilitare
ale servitorilor. Gdi !i coridoare pe care le cuno!tea mai ine ca oricine" cu e<cep)ia
majordomului-!e' !i" poate" a tatei.
G prinse pe 6enevieve de mn.
9 Iaide@ G s-ncercm s-ajungem 'r s 'im v#ute +n udoarul mamei. Gdat
!i odat" treuie s vin !i ea acolo.
3e!ir +nceti!or +n curte !i se strecurar pe lng #id" spre u!i)a verde care ducea la
o cmar din spatele uctriilor. Louise se a!tepta +n orice clip la un strigt care s le
some#e. 6'ind" aps clan)a masiv de 'ier !i se 'uri! +nuntru.
*mara era plin cu saci de 'in !i l#i de lemn cu legume" stivuite pe +nl)ime.
$ou 'erestruici +nguste" a'late aproape su tavan" proiectau o lumin sur" srccioas"
prin ochiurile de geam acoperite cu pn#e de pianjen.
Louise rsuci comutatorul electric imediat ce 6enevieve +nchise u!a. $ou
lumis'ere simple de su pla'on plpir sla" apoi se stinser.
9 La naia@
G apuc pe 6enevieve de mn !i +naint cu grij printre l#i !i saci.
*oridorul utilitar avea pere)i simpli" vrui)i +n al" !i dale galen-pal. 4e pla'on"
din !ase +n !ase metri" lumis'erele plpiau aleatoriu. 7'ectul o 'cu pe Louise s se simt
u!or ame)it" de parc pardoseala s-ar 'i legnat.
9 $e ce 'ace a!a: !opti 6enevieve" agitat.
9 Iaar n-am=
0n 'ior groa#nic de singurtate strtu 'r avertisment su'letul Louisei.
*ric.lade nu le mai apar)inea" acum o !tia sigur.
>erser prin coridorul dttor de vertij ctre anticamera din capt. G scar
spiralat din 'ier se rsucea +n sus" disprnd prin tavan.
Louise se opri pentru a asculta dac nu coora cineva. $up aceea" satis'cut c
erau tot singure" +ncepu s urce.
*oridoarele principale ale conacului contrastau evident cu #ona utilitar simpl" a
servitorilor. 5!ii late de mochet groas verde-auriu erau +ntinse peste parchetul din
lemn auriu ine lustruit" iar pe pere)i atrnau uria!e talouri +n ulei" tradi)ionale" +n rame
ostentativ poleite. La intervale regulate e<istau sipe)ele vechi" +n care se a'lau 'ie oiecte
de art delicate" 'ie va#e din cristal cu 'lori par'umate ale unor plante terestre !i <enoce
crescute chiar +n sera conacului.
7<teriorul u!ii din vr'ul scrii spiralate era camu'lat de un panou mural. Louise
+ntredeschise u!a !i trase cu ochiul a'ar. -n captul +ndeprtat al coridorului" o 'ereastr
mare cu vitralii trimitea evantaie largi de lumin colorat ce #ugrveau pere)ii !i tavanul
cu con'igura)ii +ntretiate. Lumis'erele de pe pla'on sclipeau chihlimariu stins. 1oate
emiteau un #it nesntos.
9 Nu-i nimeni" #ise Louise.
*ele dou 'ete )!nir a'ar !i +nchiser panoul +n urma lor. -naintar precaut spre
udoarul mamei.
,e au#i un )ipt +ndeprtat. Louise nu-!i ddu seama de unde rsunase. Nu era
totu!i din apropiere. %>ul)umescu-Ei" 3isuse@(
9 Iai s ne-ntoarcem" spuse 6enevieve. 1e rog" Louise@ >ami !tie c ne-am dus
la grajduri. G s ne gseasc acolo.
9 $oar s vedem mai +nti dac-i aici. $ac nu-i" ne-ntoarcem imediat. Au#ir
din nou strigtul chinuit" de data aceasta mai docil.
4n la u!a udoarului mai erau !apte metri. Louise +!i +ntri su'letul !i 'cu un
pas +ntr-acolo.
9 Gh" $oamne" nu@ Nu" nu" nu@ Gpre!te-te" 6rant@ $oamne $umne#eule" ajut-
m@
>u!chii 'etei se locar" ca terori#a)i. 6lasul mamei )iptul mamei se au#ise
din spatele u!ii udoarului.
9 6rant" nu@ Gh" te rog@ 1e rog" +ncetea#@
0rm un #ieret prelung !i ascu)it de durere.
6enevieve +i strngea ra)ul +ngro#it !i olorosea scncete stinse. Lumis'erele
a'late imediat +n e<teriorul u!ii udoarului sporir +n intensitate. -n cteva secunde"
luminar mai ar#tor dect $ucele la amia#. Amele e<plodar cu un pocnet sla"
e<pediind ciouri de sticl lptoas ce #ornir pe mochet !i parchet.
>arjorie Kavanagh #ier iar!i.
9 >ami@ se tngui 6enevieve.
,trigtul lui >arjorie se +ntrerupse. $in spatele u!ii se au#i un u'net +n'undat"
ine<plicail. Apoi?
9 5063@ 5063" 30/31G@ 5063" 3>7$3A1@
Louise se +mpleticea deja +napoi ctre u!a camu'lat a scrii" sus)innd-o pe
6enevieve" care suspina. 0!a udoarului #ur +n lturi" cu lemnul spintecndu-se su
'or)a loviturii care o i#i. 0n snop compact de ra#e de un verde-smarald olnvicios ie!i
pe coridor. 0mre su)iratice se mi!cau prin el" sporindu-!i densitatea.
Aprur dou siluete.
Louise icni. 0na dintre ele era 8achel IandleB" o camerist. 4rea normal. *u
e<cep)ia prului" care devenise ro!u crmi#iu" cu !uvi)ele +ncolcindu-se !i rsucindu-se
una +n jurul celeilalte +n mi!cri lente" 'luide.
3ar tata sttea lng 'ata scund !i +ndesat" +mrcat tot +n uni'orma mili)iilor. 4e
chip avea un #met straniu" mai degra un rnjet dispre)uitor.
9 Iai la tata" 'eti)" mormi el +ncntat !i 'cu un pas +nainte.
Louise nu reu!i dect s scuture din cap cu disperare. 6enevieve se pru!ise +n
genunchi" urlnd !i tremurnd violent.
9 Iai" 'eti).
6lasul i se preschimase +ntr-un gngurit mtsos.
Louise nu-!i putu stpni suspinul care-i scp de pe u#e. -n curnd avea s
devin un )ipt neun" 'r s'r!it.
1ata rse +ncntat. G 'orm se mi!c prin lumina verde lichid +n spatele lui !i al
lui 8achel.
Louise era att de amor)it" +nct nu i#uti s scoat nici mcar un icnet sla de
surprindere. 7ra doamna *harisDorth" doica lor. $eopotriv tiran !i surogat de mam"
con'ident !i trdtoare. G 'emeie roto'eie" de vrst mijlocie" cu pr +nspicat prematur !i
chip alt'el acru" totu!i +ndulcit de sute de riduri de unicu).
7a +mpinse o andrea de tricotat drept ctre 'a)a lui 6rant Kavanagh" )intindu-i
ochiul stng.
9 Las-mi 'etele-n pace" ticlos nenorocit@ rcni provocator.
Louise nu-!i aminti niciodat cu e<actitate ce se +ntmplase +n continuare. ,nge
!i 'ulgere miniaturale" rami'icate. 8achel IandleB emise un #ieret de trmi). 4e
jumtate din lungimea coridorului" ciouri de sticl erupser din ramele talourilor" +n
vreme ce 'ulgere sclipitor de ale se aprinser !i se stinser violent.
5ata +!i aps palmele peste urechi" 'iindc #ieretul amenin)a s-i despice )easta.
5ulgerul se stinse. *nd ridic ochii" +n locul tatlui ei" lng 8achel" sttea o siluet
umanoid mthloas. 4urta o plato! ciudat" alctuit integral din ptr)ele de metal
+ntunecat" !tan)ate cu rune stacojii !i prinse laolalt cu srme din ron#.
9 *urvo@ mugi silueta spre doamna *harisDorth" care-!i pierduse curajul.
Ceturi groase de 'um portocaliu-strlucitor i se revrsau din 'antele ochilor.
/ra)ele lui 8achel IandleB devenir incandescente" +!i repe#i degetele r!chirate
peste orajii doamnei *harisDorth" cu din)ii de#goli)i de e'ort cnd aps. 4ielea s'ri !i
se caroni# su vr'urile degetelor. $oamna *harisDorth schelli de agonie. *amerista
+i ddu drumul !i doica se cltin +napoi" cu capul lnindu-se +ntr-o parte" !i o privi
pe Louise" #mind cnd lacrimile se prelinser pe orajii distru!i.
9 $u-te" rosti 'r sunet.
8ugmintea disperat pru s i#easc direct +n sistemul nervos al Louisei. 5ata
se aps cu umerii de perete" +ndreptndu-se.
$oamna *harisDorth surse trist cnd camerista !i r#oinicul masiv se apropiar
de ea pentru a-!i desvr!i r#unarea. 8idic iar!i andreaua jalnic.
4anglici de 'oc al !erpuir +n jurul ra)elor lui 8achel cnd rnji ctre victima ei.
6loule)e din acela!i 'oc +i picurar din vr'urile degetelor !i #urar ori#ontal spre
'emeia rnit" devornd cu nesa) uni'orma cenu!ie scroit. 0n rset uuitor rsun din
armura clincnitoare" contopindu-se cu glgielile de durere ale doicii.
Louise +!i strecur ra)ul su umrul 6enevievei !i o ridic. 4lpieli de lumin !i
sunetele torturrii doamnei *harisDorth inundar coridorul +n urma lor.
%Nu treuie s m-ntorc s m uit. Nu treuie.(
$egetele gsir clema u!ii camu'late !i aceasta se deschise silen)ios. Aproape c o
+mrnci pe 6enevieve +n penumrele scrii" 'r s-i mai pese dac pe trepte se a'la
cineva.
0!a se +nchise.
9 6en: 6en@ o #gl)i pe 'ata +mpietrit. 6en" treuie s plecm de aici.
Nu cpt nici un rspuns.
9 3isuse=
,im)ea cum cre!te imoldul de a se strnge ghem !i de a plnge pentru a-!i alunga
neca#urile.
%$ac-o s 'ac asta" o s mor. ;i pruncul odat cu mine.(
-!i spori strnsoarea pe mna 6enevievei !i se gri +n jos pe scara +n spiral. *el
pu)in picioarele surorii ei 'unc)ionau. $e!i nu !tia ce avea s se +ntmple dac se
+ntlneau cu vreun altul dintre= oamenii-creaturi.
Ajunseser +n anticamera micu) de la piciorul scrii" cnd de deasupra +ncepur
s se aud ocnituri sonore. Louise pomi +n 'ug pe coridorul spre cmar !i 6enevieve
se +mpletici alturi de ea.
/ocniturile +ncetar !i se au#i u'netul metalic al unei e<plo#ii. 1entacule
alstrui de electricitate static unduir +n jos pe scara spiralat !i se descrcri prin
podea. $alele din piatr ro!cat virar !i crpar. Lumis'erele palide de pe pla'on
revenir la intensitate complet.
9 >ai repede" 6en@ strig Louise.
Nvlir +n cmar !i apoi prin u!a verde care ddea +n curte. >erlin sttea +n u!a
larg deschis a grajdurilor !i ltra necontenit. Louise merse direct acolo. $ac ar 'i putut
lua un cal" ar 'i scpat. 7a putea clri mai ine dect oricine din conac.
>ai aveau cinci metri pn la grajduri" cnd dou siluete ie!ir din cmar. 7rau
8achel !i tatl ei. %Att doar c" de 'apt" nu-i el(" gndi 'ata" disperat.
9 -ntoarce-te" Louise" rosti cavalerul +ntunecat. Iaide" scumpo. 1ati vrea s-l
strngi +n ra)e.
Louise !i 6enevieve se npustir prin u!. >erlin se hol pentru o clip la
artrile ivite din conac" dup care se +ntoarse iute !i le urm +nuntru.
6loule de 'oc al i#ir +n u!ile grajdului !i se sparser +n plase comple<e" ce
testar lemnria cu tenacitatea unor degete de 'antom. Vopseaua neagr strlucitoare
'cu !ici !i se vapori#" iar scndurile +ncepur s ard cu 'urie.
9 $eschide u!ile o<elor@ strig Louise peste vuietul incendiar al 'ocului !i
neche#turile cailor agita)i.
1reui s mai strige o dat" +nainte ca 6enevieve s jie la primul ol). *alul
din o< )!ni a'ar" +n coridorul de legtur care se +ntindea pe toat lungimea grajdului.
Louise se repe#i ctre captul +ndeprtat al grajdului. >erlin hmia isteric +n
urma ei. 5ocul se +ntinsese de la u!i la snopurile de 'n din iesle. ,cntei portocalii #urau
ca picturile de ploaie +ntr-un uragan. 1entacule groase de 'um negru se +ncolceau
insidios +n lungul tavanului.
6lasurile de a'ar strigar din nou" dnd ordine !i 'cnd promisiuni +n cantit)i
egale. Niciuna dintre ele nu era adevrat. >inciuni la scara cea mai mare.
Vacarmului din curte i se adugau acum #ierete. -n mod inevitail" discipolii lui
Fuinn cptaser superioritate numeric2 pu)inii servitori rma!i lieri din *ric.lade erau
hitui)i !i poseda)i +n mod deschis.
Louise ajunse la o<a din captul grajdului +n care se a'la superul armsar negru
al tatei" o ras modi'icat genetic pn la per'ec)iune" la care regii din secolul al J3J-lea
ar 'i putut doar s vise#e. /ol)ul u!ii glis lin !i 'ata prinse h)ul +nainte ca animalul s 'i
avut posiilitatea s ias pe coridor. *alul neche# 'urios" dar +i +ngdui s-l )in +n loc.
Louise 'u nevoit s urce pe un alot de 'n pentru a-l putea +ncleca.
5ocul se +ntinsese cu o vite# oriil. *teva o<e ardeau acum" iar pere)ii lor
rou!ti din lemn vechi degajau 'lcri slatice" sul'uroase. >erlin se retrgea dinaintea
lor !i ltrturile +i deveniser temtoare. ;ase cai se +ngrmdiser +n mijlocul coridorului"
unde 'orniau jalnic. 5lcrile +i i#olaser de u!ile grajdului" iar in'ernul asur#itor +i
+ndeprta treptat de unica lor ie!ire. Louise n-o putea #ri pe 6enevieve.
9 0nde e!ti: strig ea. 6en:
9 Aici. ,unt aici.
Vocea se au#ea dintr-o o< goal.
Louise +ndemn armsarul +nainte pe coridor" #iernd slatic la caii panica)i din
'a)a ei. $oi se carar" speria)i de amenin)area nou !i nea!teptat. 4ornir s +nainte#e +n
mas ctre 'lcri.
9 8epede@ strig Louise.
6enevieve +ntre#ri oca#ia !i sprint" ie!ind +n coridor. Louise se aplec !i o
prinse. La +nceput cre#u c apreciase gre!it greutatea surorii ei" deoarece sim)i cum
+ncepe s lunece +n jos" dup care 6enevieve +n!'c coama calului" 'cndu-l s neche#e
ascu)it. -n clipa +n care Louise 'u sigur c spinarea i se va rupe sau c va cdea +n cap pe
lespe#ile de piatr ale coridorului" 6enevieve se trase +n sus !i +nclec peste gruma#ul
armsarului.
0!ile grajdului 'useser aproape complet arse de 'ocul straniu de 'ierinte.
,cndurile rmase +n ram se +ndoir !i se rsucir pe ))nile incandescente" apoi c#ur
uuind pe pietrele caldarmului.
*u intensitatea vpilor redus pentru moment" caii se npustir ctre ie!ire !i
liertate. Louise vr+ clciele adnc +n 'lancurile armsarului" +ndemnndu-l" !i acesta
acceler ame)itor. Limi galene de 'oc i se sparser peste ra)ul !i piciorul stng"
'cnd-o s )ipe. 6enevieve chi)i +n 'a)a ei" lovindu-!i disperat lu#a cu palmele. 3#ul
de pr prlit i se solidi'ic +n nri. ,traturile su)iri de 'um ce se +ntindeau pe coridor +i
!'ichiuir 'a)a" +n)epndu-i ochii.
$up aceea trecur prin gaura cscat a u!ii" cu ghirlanda de 'lcri ce lingeau
cadrul distrus" !i gonir dup ceilal)i cai. Aerul proaspt !i lumina solar sla se
revrsar peste ele. *avalerul uria! +n armur-mo#aic +ntunecat sttea +naintea lor.
5uioare de 'um portocaliu-viu continuau s i se reverse prin 'antele oculare ale coi'ului.
,cntei de 'oc al dansau peste mnu!ile-i ridicate. -ncepu s +ndrepte spre 'ete un deget
arttor rigid" iar 'ocul al se cumul.
-ns plcul de cai +nneuni)i nu putea 'i deviat. 4rimul 'ulger pe lng el la
numai c)iva centimetri distan). -n)elegnd pericolul pe care-l pre#entau" chiar !i pentru
cineva cu puteri energistice" cavalerul ddu s sar +ntr-o parte. Aceea 'u gre!eala lui.
4oate c dac ar 'i rmas nemi!cat" al doilea cal nu l-ar 'i atins. A!a +ns" +l i#i aproape
+n plin. Neche#nd cumplit" calul se urc pe el !i picioarele anterioare +i trosnir atroce"
mnat +nainte de iner)ia masei sale impresionante. *avalerul 'u a#vrlit +n lateral"
rostogolindu-se prin aer. Ateri# ca un le! 'r oase !i sri aproape trei#eci de centimetri
deasupra caldarmului +nainte de a se opri. Armura +i dispru imediat" de#vluind trupul
lui 6rant Kavanagh" +nc +nve!mntat +n uni'orma mili)iei. Eestura era rupt +ntr-o
du#in de locuri !i ptat stacojiu de sngele care )!nea din rni deschise.
Louise icni !i trase instinctiv de h) pentru a opri armsarul. 1ata era rnit@
$ar curgerea sngelui se opri iute. >arginile #dren)uite ale rnilor din came
+ncepur s se +nchid. 0ni'orma se cusu la loc. 4anto'ii pr'ui)i din piele #griat
devenir ci#me metalice. 7l cltin din cap !i mri cu un soi de iritare ame)it.
Louise +l privi o secund" ct el se ridic pe coate" apoi ddu pinteni calului.
9 1ati@ strig 6enevieve alarmat.
9 Nu-i el" !uier Louise printre din)i. Acum nu-i el. Kla-i altcineva. 0n monstru
al diavolului.
8achel IandleB sttea +n 'a)a intrrii +n arcad a cur)ii. Einea minile +n !olduri"
iar pletele-viermi erau ridicate !i se #vrcoleau nerdtor.
9 5rumoas-ncercare" hohoti ea atjocoritor.
8idic palma ctre surori. -ngro#itorul 'oc al i se aprinse +n jurul +ncheieturii" ca
un mnunchi de gheare )!nite din degete. 8setul +i spori la vederea spaimei Louisei !i
acoperi ltrturile jalnice ale lui >erlin.
5ulgerul-glon) de 'oc al care o lovi pe 8achel IandleB la doi centimetri deasupra
ochiului stng sosi de undeva din spatele Louisei. ,'redeli craniul cameristei !i deton +n
centrul creierului. *ea'a 'emeii e<plod +ntr-o jer de )esut organic caroni#at !i 'lcri
violete ce se disipar iute. 1rupul rmase vertical pentru o secund" dup care mu!chii
mai #vcnir o dat +nainte de a-!i pierde +ncordarea. *#u +n 'a). ,nge arterial
strlucitor se revrs din )easta distrus" 'umegtoare.
Louise se rsuci imediat. *urtea interioar era pustie" cu e<cep)ia siluetei nesigure
a tatei" care aia acum se ridica +n picioare. G sut de 'erestre oare o priveau de sus.
Eipete slae revererau peste acoperi!uri. 4anglici lungi de 'oc se +nvolurau #gomotos
prin u!ile largi ale grajdului.
6enevieve re+ncepuse s tremure violent" hohotind +n icnete convulsive. 6rija 'a)
de surioara ei dep!i deruta total a Louisei" care +moldi iar!i armsarul" conducndu-l
pe lng cadavrul oriil" a'ar din curte.
$in locul +n care se a'la" la 'ereastra apartamentului pentru oaspe)i de la etajul al
doilea" Fuinn $e<ter privi 'ata care clrea superul cal negru ca pana corului peste
pelu#a conacului" +ndreptndu-se ctre dealuri. $e la deprtarea aceasta nici chiar
impresionanta lui putere energistic nu le putea ajunge pe surorile 'ugare.
-!i )uguie u#ele" nemul)umit. *ineva le ajutase. Nu-!i putea imagina nici un
motiv pentru care ar 'i 'cut-o. *u siguran) trdtorul treuia s 'i !tiut c n-avea s
scape nepedepsit. 5ratele $omnului vedea tot. -n cele din urm" toate su'letele aveau s
'ie trase la rspundere.
9 ,e vor +ndrepta spre *olsterDorth" rosti el. Nu 'ac altceva dect s amne
inevitailul cu vreo dou ore. *ea mai mare parte a trgu!orului la amrt este deja-n
minile noastre.
9 $a" Fuinn" spuse iatul care sttea lng el.
9 ;i-n curnd" +ntreaga planet" murmur Fuinn.
%3ar dup aceea:(
,e +ntoarse !i #mi mndru.
9 > ucur tare mult s te revd. Nu cre#usem c s-ar putea +ntmpla. $ar 7l
treuie s 'i decis s m rsplteasc.
9 1e iuesc" Fuinn" #ise simplu LaDrence $illon.
*orpul rnda!ului pe care-l posedase era complet gol" cicatricele cau#ate de actul
posedrii nemai'iind deja dect linii tranda'irii" ce pleau acum pe pielea armie.
9 4e Lalonde a treuit s 'ac ceea ce am 'cut. G !tii. Nu te puteam lua cu noi.
9 ;tiu" Fuinn" spuse LaDrence pios. 7ram o povar. 4e atunci eram sla.
-ngenunche la picioarele lui Fuinn !i surse ctre trsturile dure ale siluetei +n mantie
neagr? $ar nu mai sunt a!a. Acum te pot ajuta din nou. Va 'i ca +nainte" dar mai ine.
-ntregul univers se va pleca +n 'a)a ta.
9 $a" rosti Fuinn $e<ter +nceti!or" savurnd gndul acela. Larii n-o s-ai-
ncotro.
Alerta datavi#at +l de!tept pe 8alph Iiltch din somnul 'ragmentat. -n calitate de
!e' de sta)ie A,7" +i 'usese alocat un spa)iu temporar +n careul o'i)erilor >arinei 8egale.
Amientul straniu !i impersonal" precum !i destinderea emo)ional care urmase aducerii
lui 6erald ,.ioD la 6uBana +i +nvoluraser gndurile cnd se +ntinsese noaptea trecut
+n cu!et" dup sesiunea de interogare de trei ore. -n cele din urm s'r!ise prin a accesa
un program tranchili#ant u!or" pentru a-!i rela<a corpul.
*el pu)in nu su'erise de co!maruri2 cu toate c CennB nu 'usese nici o clip prea
departe de supra'a)a min)ii. 0n ultim stop-cadru al misiunii? CennB acoperit de un
morman de oameni-maimu)" datavi#nd un cod .ami.a#e +n celula energetic de pe
propriul ei 'lanc. G imagine care nu treuia s 'ie stocat +ntr-o celul de memorie
nanonic neural pentru a-!i pstra claritatea. 7a cre#use c sinuciderea era pre'erail
alternativei. $ar avusese dreptate: 7ra o +ntreare pe care ratul !i-o pusese +ntruna +n
voiajul spre GmeB.
-!i coor+ picioarele peste marginea cu!etei !i-!i trecu degetele prin prul pe care
uitase de cnd nu-l mai splase. 4rocesorul re)elei de comunica)ii +l in'orm c asteroidul
6uBana tocmai ridicase starea de alert la cod 333.
9 /ga-mi-a!= ;i acum" mai ce:
$e parc n-ar 'i putut ghici el +nsu!i.
Nanonicele neurale raportar un apel din partea o'iciului A,7 de pe GmeB2
potrivit etichetei" provenea chiar de la directorul 8oche ,.ar.. 8alph deschise un canal
protejat ctre re)eaua de comunica)ii" sim)ind o inevitailitate ne+ndurtoare. Nu treuia
s 'ii mediu psihic pentru a !ti c n-avea s urme#e ceva un.
9 -mi pare ru s te readuc la statut activ la a!a de pu)in timp dup ce ai sosit"
datavi# 8oche ,.ar." +ns rahatul tocmai a dat pe a'ar. Avem nevoie de e<perien)a ta.
9 $a" domnule:
9 ,e pare c trei memri din personalul amasadei care au sosit aici la ordul lui
7.Dan au 'ost sechestra)i de virus. ;i au coort pe planet.
9 4o'tim:
4anica nvli +n mintea lui 8alph. %Nu aomina)ia aceea" nu +n stare de liertate
aici" +n 8egat. 1e rog" $oamne@(
9 ,unte)i siguri:
9 $a. 1ocmai am sosit de la con'erin)a de securitate a *onsiliului de *oroan cu
4rin)esa. Acesta este motivul pentru care ea a autori#at starea de alert de cod 333.
0merii lui 8alph se grovir.
9 $umne#eule" eu sunt cel care i-a adus aici=
9 N-aveai de unde s !tii.
9 ,arcina mea este s !tiu. La naia" m-am +nmuiat pe Lalonde@
9 > +ndoiesc c vreunul dintre noi ar 'i putut 'ace altceva.
9 $a" domnule.
4cat c nu puteai transmite sarcasmul prin datavi#are.
9 -n tot ca#ul" suntem la un pas +n urma lor. Amiralul 5arLuar !i una mea coleg
Canni.e $ermot de la A,3 au 'ost remarcail de rapi#i +n implementarea procedurilor de
limitare a daunelor. 7stimm c avansul celor trei din amasad nu este de nici !apte ore
'a) de voi.
8alph se gndi la nenorocirile pe care le putea cau#a doar una dintre creaturile
acelea +n !apte ore !i-!i ls capul +n palme.
9 Asta +nseamn 'oarte mult timp pentru a in'ecta al)i oameni. 3mplica)iile
+ncepeau s-i r#at prin crusta de stupoare. 7'ectul va 'i e<ponen)ial.
9 4osiil" admise 8oche ,.ar.. $ac nu-i restric)ionat 'oarte rapid" este posiil
s 'im nevoi)i s aandonm +ntregul continent Jingu. 4rocedurile de carantin au 'ost
deja transmise !i poli)ia a 'ost +n!tiin)at despre modul de aordare a situa)iei. Vreau +ns
ca tu s 'ii acolo" s insu'li energie" s dai ni!te !uturi +n 'und.
9 $a" domnule. ,tatutul acesta activ +nseamn c va treui s plec personal pe
urmele lor:
9 $a. Vei coori pe planet ca s consilie#i autorit)ile civile de pe continentul
Jingu. $in partea mea" te po)i implica +n orict de mult munc de teren dore!ti" cu
condi)ia de a nu te e<pune posiilit)ii de in'ectare.
9 >ul)umesc" domnule.
9 8alph" nu m s'iesc s-)i spun c virusul acesta energetic m sperie de m cac
pe mine. 1reuie s 'ie un precursor al ceva= al unei 'orme de inva#ie. 3ar protejarea
8egatului de asemenea amenin)ri este sarcina mea. ;i a ta" dac tot veni vora. A!a c"
opre!te-i" 8alph. 1rage 'r s-ntrei !i eu te voi acoperi dup aceea" dac va 'i nevoie.
9 Asta ar 'i o prolem" domnule
9 Ne-am +n)eles atunci. Amiralul a dispus ca o avionet s te cooare la
spa)ioportul ora!ului 4asto pleac peste douspre#ece minute. -)i va 'i pregtit un
pachet de date cu in'ormarea complet asupra situa)iei" ca s-l accese#i +n timpul
coorrii. $ac dore!ti altceva" orice" anun)-m.
9 A! vrea s-i iau cu mine pe Aill $an#a !i $ean 5olan !i s dispun de
autori#a)ia de a utili#a armamentul pe supra'a)a planetei. 7i !tiu cum s se ocupe de
oamenii care au 'ost sechestra)i. ;i pe *athal 5it#gerald2 el a v#ut virusul +n ac)iune.
9 Vor cpta autori#rile +nainte de asoli#area ta.
$ucesa se ridicase deasupra ori#ontului" pn ce *olsterDorth apru +n ra#a
vi#ual. ,teaua ro!ie pitic se a'la diametral opus 'a) de $uce !i cei doi a!tri se strduiau
s contamine#e peisajul de dedesut cu propriul lor spectru unic.
$ucesa c!tiga tlia" ridicndu-se simultan cu cderea $ucelui din +naltul
cerului. Versan)ii estici ai dealurilor treceau lent de la verde lu<uriant la un urgund-
splcit. 4inii-analogi aorigeni planta)i printre gardurile vii de mce!i modi'ica)i genetic
deveneau coloane cenu!ii de cositor. 4n !i pielea de aanos a armsarului se +ntuneca.
,trlucirea aurie a $ucelui se retrase +naintea tala#ului ro!u tot mai intens.
4entru prima dat +n via)a ei" Louise regret retragerea stelei primare. Noaptea-
$uces era de oicei un moment 'ermecat" care trans'orma lumea 'amiliar +ntr-un trm
de umre misterioase !i aer +nmiresmat. $e data aceasta" pata ro!iatic avea o
caracteristic distinctiv amenin)toare.
9 *re#i c mtu!a $aphnie va 'i acas: +ntre 6enevieve" proail pentru a
cincea oar.
9 ,unt sigur" replic Louise.
5usese nevoie de o jumtate de or pentru ca 6enevieve s se opreasc din plns
dup ce evadaser de pe domeniul *ric.lade. Louise se concentrase att de intens asupra
alinrii surorii ei" +nct aproape c +ncetase s-i mai 'ie team. *u siguran) era u!or s-!i
!tearg din minte cele +ntmplate. Nu era +ns tocmai sigur despre ce urma s-i spun
mtu!ii $aphnie. Adevrul ar 'i 'cut-o s par c !i-a pierdut realmente min)ile. 4e de
alt parte" orice mai pu)in dect adevrul ar 'i putut s 'ie insu'icient. 5or)ele de aprare a
legii !i justi)iei care ar 'i 'ost trimise la *ric.lade treuia s 'ie ine +narmate !i alerte.
;eri'ul comitatului !i primarul treuia s 'ie convin!i c se +n'runtau cu ceva realmente
letal" nu cu 'ante#iile unei adolescente pe jumtate isterice.
$in 'ericire" ea era o Kavanagh. Gamenii ar 'i ascultat-o. %;i" te rog" 3isuse
Iristoase" '-i s cread@(
9 Kla-i un 'oc: +ntre 6enevieve.
Louise ridic rusc 'runtea. *olsterDorth se +ntindea pe trei .ilometri de vale
pu)in adnc" de#voltndu-se de la intersec)ia dintre un ru !i calea 'erat. 0n trgu!or
somnoros" cu !iruri de case ordonate" a!e#ate +n grdini micu)e !i 'rumoase. Locuin)ele
mai mari ale 'amiliilor importante ocupau versantul estic lin" care o'erea panorama cea
mai un a regiunii. 0n cartier industrial de antrepo#ite !i 'ricu)e ticsea #ona din jurul
cheiului.
1rei coloane +nalte de 'um murdar se +nl)au rsucindu-se din centrul a!e#rii. La
a#a uneia dintre ele ardeau 'lcri. Ni!te 'lcri 'oarte strlucitoare. 3ndi'erent ce ar 'i
'ost cldirea aceea" strlucea ca 'ierul topit.
9 Nu se poate" icni Louise. Nu se poate s 'ie !i aici.
4e cnd privea" unul dintre !lepurile lungi de pe ru pluti pe lng ultimul
antrepo#it. 4un)ile +i erau luminate !i din cargoul acoperit cu prelate se ridicau ciuperci de
'um maro. Louise nui c utoaiele pe care le transporta e<plodau. Gamenii sreau de
pe ord !i +notau ctre mal.
9 *e 'acem acum: +ntre 6enevieve cu glas jalnic.
9 Las-m s m gndesc.
Louisei nu-i trecuse nici o clip prin minte c puteau 'i a'ectate !i alte locuri dect
*ric.lade. $ar" desigur" tata !i preotul acela tnr !i luguru se opriser mai +nti +n
*olsterDorth. 3ar mai +nainte= 0n 'ior de mijlocul-iernii +i strtu spinarea. 7ra oare
posiil ca totul s 'i +nceput +n /oston: 1o)i spuneau c o insurec)ie dep!ea capacitatea
de organi#are a 0niunii. Gare toat insula avea s 'ie cucerit de diavolii ace!tia deghi#a)i
+n oameni:
%;i dac a!a vor sta lucrurile" noi unde o s ne ducem:(
9 0ite@ art 6enevieve drept +nainte.
Louise v#u o cru) romanB cu coviltir care gonea cu vite# apreciail pe unul
dintre drumurile de la marginea trgului de su ele. Vi#itiul sttea pe capr !i !'ichiuia cu
iciul crupa calului voinic" cu picioare scurte. 7ra o 'emeie a crei rochie al 'lutura +n
vnt.
9 5uge@ strig 6enevieve. -nc n-au putut pune mna pe ea.
,impla idee c s-ar 'i putut altura unui adult care s 'ie de partea lor constituia un
toni'iant minunat pentru Louise. *hiar dac n-ar 'i 'ost dect o romanB simpl" gndi ea
rutcios. 4e de alt parte" romanB nu se pricepeau la vrji: ,lujitorii de la conac spuneau
c practicau tot soiul de magii negre. 4oate c !tiau chiar !i cum s-i )in la distan) pe
diavoli.
Louise privi atent drumul din 'a)a cru)ei" +ncercnd s aprecie#e unde i-ar 'i
putut ie!i +n cale. $rept +n 'a)a cru)ei nu e<ista nimic" +ns la vreun .ilometru de a!e#are
se a'la cldirea mare a unei 'erme.
Animale disperate ie!eau +n 'ug pe poarta deschis a cur)ii" revrsndu-se pe
lunc? porci" juninci" trei cai de povar" a chiar !i un larador. 5erestrele cldirii
strlucir intens" emi)nd ra#e solide de lumin al-alastr ce preau de-a dreptul
oritoare su cerul stacojiu.
9 >erge drept spre ei" gemu Louise.
*nd privi din nou cru)a" aceasta tocmai trecuse de ultima cas din *olsterDorth.
$rumul din 'a) era mrginit de prea mul)i copaci !i avea prea multe cotituri pentru ca
vi#itiul s poat #ri 'erma.
Louise aprecie distan)a pn la drum !i smuci cpstrul
9 Ein-te ine@ +i spuse 6enevievei.
Armsarul se npusti +nainte !i iara ro!u-+ntunecat se +nce)o! su copitele sale.
,ri peste primul gard practic 'r s-!i mic!ore#e vite#a. Louise !i 6enevieve 'ur
trntite rutal pe spinarea sa !i me#ina scoase un )ipt de durere.
G mul)ime atjocoritoare ie!ise pe drum +n urma cru)ei" strngndu-se su
plcurile gemene de mesteceni argintii modi'ica)i genetic care marcau limita o'icial a
localit)ii. 7ra aproape ca !i cum n-ar 'i dorit" sau n-ar 'i 'ost +n stare" s se aventure#e pe
cmpia deschis. *teva 'ulgere de 'oc al 'ur e<pediate +n urma cru)ei 'ugare" stele
scnteietoare care se stinser dup cteva sute de metri.
Louisei +i veni s plng de 'rustrare cnd v#u cum din 'erm ie!ir oameni care
pornir pe drum spre *olsterDorth. 5emeia romanB +nc nu oservase pericolul din 'a)a
ei.
9 ,trig la ea@ Gpre!te-o@ #ier ctre 6enevieve.
4arcurser ultimii trei sute de metri rcnind din rsputeri.
&adarnic. 7rau +ndeajuns de aproape de cru) pentru a vedea spuma ce acoperea
nrile calului pag" cnd le #ri 'emeia romanB. 7a nu opri nici atunci" dar trase de h)uri.
*alul +ncepu s-!i +ncetineasc galopul disperat" la nivelul unui trap mai re#onail.
Armsarul trecu dintr-o sritur nepstoare peste gardul viu !i !an)ul care
mrginea drumul !i Louise +l aduse la vite#a cru)ei. $in interiorul cadrului de lemn
vopsit )iptor rsunau #ngnituri teriile" de parc ni!te clovni rutcio!i ar 'i 'cut
jonglerii cu tigile !i crati)ele dintr-o uctrie.
5emeia romanB avea pr lung !i negru ca tciunele" care-i 'lutura +n urm" chip
armiu !i oraji rotun#i. 8ochia al de +n era ptat de transpira)ie. Gchi slatici"
s'idtori" le privir pe surori. >na ei schi) un semn +n aer.
%0n descntec:( se +ntre Louise.
9 Gpre!te-te@ o implor. 1e rog" opre!te-te. 7i sunt deja +n 'a)a ta. ,unt la 'erma
aceea" uit-te@
5emeia romanB se ridic +n picioare !i cercet terenul. 4n la 'erm mai erau
proail cinci sute de metri. -ns Louise +i pierduse din vedere pe oamenii care ie!iser
din curte.
9 $e unde !tii: strig 'emeia.
9 Gpre!te@ chi)i 6enevieve.
4umni!orii +i erau strns +ncle!ta)i.
*armitha se uit la 'eti)" apoi lu o deci#ie. Apro din cap !i +ncepu s trag de
h)uri.
Gsia din 'a) a cru)ei se rupse cu un trosnet rsuntor.
*armitha aia i#uti s se prind de cadrul coviltirului" dup care +ntreaga cru)
se aplec +nainte. Cere de scntei i#ucnir de su ea !i imaginea lumii se +nclin rusc.
0n ultim trosnet groa#nic !i cru)a se opri. 0na dintre ro)ile din 'a) se rostogoli pe lng
Glivier" calul ei" apoi c#u +n !an)ul gol de lng drum.
9 8ahat@
*armitha le privi cu ur pe 'etele de pe armsarul mare !i negru" cu lu#e ale
mnjite de 'uningine !i chipuri murdare !i de#olate. 7le treuie s 'i 'ost de vin. *re#use
c erau pure" dar era imposiil s-)i dai seama. Nu acum. $elirrile unicii ei despre
lumea spiritelor nu 'useser dect pove!ti spuse +n jurul 'ocului de tar pentru a-i
+ncnta !i speria pe cei mici" dar ea +!i reamintea unele dintre cuvinte. 8idic ra)ele a!a
cum +i artase trna !i apel incanta)ia.
9 *e 'aci: +i strig 'ata mai mare. 1reuie s 'ugim de aici. 3mediat@
*armitha se +ncrunt" derutat. Amele 'ete preau +ngro#ite" a!a cum ar 'i 'ost
'iresc dac ar 'i v#ut mcar a #ecea parte din ceea ce v#use ea. 4oate c erau
nespurcate. *ine +ns +i distrusese cru)a" dac nu ele:
Au#i un chicotit !i se rsuci. /ratul tocmai se ivise din plcul de copaci care se
a'la de cealalt parte a drumului" +n 'a). Literalmente se materiali#ase din copaci.
*rpturile de pe trunchi +i dispreau de pe corp" de#vluind o tunic verde neoi!nuit.
/ra)e de mtase ca de jad" hain din ln galen-ver#uie" nasturi mari din alam +n 'a) !i
o plrie de 'etru ridicol de ascu)it" din care se ridicau dou pene ale.
9 >erge)i undeva" 'rumoase domni)e:
,e plec adnc !i-!i scoase plria.
*armitha clipi repede. Iaina lui era realmente verde. 1otu!i" n-ar 'i treuit s 'i
'ost a!a" nu +n lumina aceasta.
9 5ugi)i@ le strig 'etelor.
9 Gh" nu" se au#i vocea lui indignat" ca a unei ga#de a crei ospitalitate se
dovedise insu'icient. 8mne)i.
0nul dintre micu)ii porumei-lingavi din arorele dinapoia sa +!i lu #orul cu un
)ipt indignat. Aripile lui pieloase se pliar pe spate !i pasrea pic spre armsar. ,cntei
alastre !i purpurii intense +i s'rir din coad" lsnd +n urm o dr de 'um ca !o'ranul.
>icu)ul proiectil organic vji pe lng otul calului !i se +n'ipse +n sol cu o u'nitur
plescit.
Att Louise" ct !i 6enevieve reac)ionar instinctiv" mngind !i lini!tind
armsarul" care se speriase. Al)i cinci porumei-lingavi erau coco)a)i pe ramurile pinului"
dar nu mai ciripeau.
9 $e 'apt" chiar insist s rmne)i" rosti ratul verde !i surse 'ermector.
9 Las 'etele s plece" +i spuse *armitha calm. ,imt doar ni!te copii.
Gchii lui #ovir asupra Louisei.
9 $ar care cresc splendid. Nu e!ti de acord:
Louise se +ncord.
*armitha era pregtit s plede#e" poate chiar s implore. Apoi +ns v#u al)i
patru oameni care veneau pe drum dinspre 'erm !i se sim)i sectuit. 5uga pe jos n-ar 'i
ajutat-o cu nimic. V#use e'ectul glourilor de 'oc al asupra crnii !i oaselor. Avea s
'ie su'icient de ru !i 'r s se mai gndeasc la durere.
9 -mi pare ru" 'etelor" #ise ea jalnic.
Louise +i #mi scurt. ,e uit ctre ratul verde.
9 Atinge-m" )rane" !i logodnicul meu te va pune s-)i +nghi)i coaiele.
6enevieve se rsuci uluit pentru a-!i privi sora. $up aceea rnji 'r putere.
Louise +i 'cu cu ochiul.
G s'idare de mucava" dar o 'cea s se simt minunat.
/ratul verde chicoti.
9 Vai de mine" !i eu care cre#usem c e!ti o domni!oric delicat.
9 Aparen)ele pot +n!ela" replic ea glacial.
9 -mi va 'ace plcere s te +nv) ce-nseamn respectul. Voi avea grij personal ca
posedarea ta s dure#e multe #ile.
Louise arunc o uittur scurt +n direc)ia celor patru ra)i de la 'erm" care
stteau acum lng calul lnd.
9 7!ti asolut sigur c ai chemat su'iciente ajutoare: Nu vreau s 'ii prea speriat
de mine.
,ursul 'als al ratului dispru" ca !i aerul lui de voio!ie.
9 ;tii ceva" curvo: G s te pun s te ui)i +n timp ce o 'ut pe surioara ta de o rup +n
dou.
Louise tresri" plind.
9 *red c s-a ajuns su'icient de departe.
Vorise unul dintre cei sosi)i de la 'erm" care +naint acum ctre ratul verde.
Louise oserv c avea picioarele 'oarte crcnate !i din cau#a aceasta legna
u!or umerii dintr-o parte +n cealalt +n timpul mersului. 1reuia s recunoasc totu!i c
era artos" cu piele smead !i pr ondulat !i negru ca noaptea" strns la spate +n codi).
*ol)uros !i musculos. Nu putea s 'i avut mai mult de dou#eci" dou#eci !i unu de ani
aceea!i vrst ca Coshua.
Vestonul su leumarin era teriil de demodat" cu co#i lungi la spate" care-i
coorau pn mai jos de genunchi. -l purta peste o vest galen !i o cma! din mtase
al cu gulera! rs'rnt" +n jurul cruia era legat o cravat neagr" +ncre)it. Ni!te haine
stranii" +ns elegante.
9 *are-i prolema ta" iete: +ntre dispre)uitor ratul verde.
9 Nu este evident" domnule: -mi vine greu s +n)eleg cum pn !i un gentleman
de teapa dumitale se poate +njosi +ntr-att +nct s amenin)e trei ladB +nspimntate.
6ura ratului verde se despic +ntr-un rnjet larg.
9 ,erios" chiar a!a:
5oc al +i )!ni din degete. 3#i vestonul nou-sositului !i se e<tinse larg +n gheare
scurmtoare. 1nrul rmase calm +n vreme ce !erpii incandescen)i se trr ine'icient
peste el" de parc ar 'i purtat o mantie din sticl" impermeail.
Neperturat de e!ecul su" ratul verde repe#i un pumn. Nu-!i atinse )inta.
Gponentul su se eschiv surprin#tor de rapid. 0n pumn i#i +n 'lancul ratului verde
!i trei coaste se rupser su lovitura ampli'icat. 8nitul 'u nevoit s-!i e<ercite o parte
din puterea energistic pentru a opri durerea !i a repara le#iunile 'i#ice.
9 /ga-mi-a!@ scuip el" !ocat de re#isten)a aceea ine<plicail din partea cuiva
care ar 'i treuit s-i 'ie camarad. *e dracuH 'aci:
9 A! 'i cre#ut c este evident" domnule" rspunse cellalt dindrtul pumnilor
ridica)i. Apr onoarea acestor ladB.
9 Nu pot s cred@ e<clam ratul verde. Au#i" haide s le lsm pur !i simplu
s 'ie posedate !i s dm uitrii chestia asta. GK: ,cu#e dac-am vorit urt. $aH 'ata asta
are lima diavolului !i mai multe nu@
9 Nu" domnule. Nu voi uita cum ai amenin)at-o pe copil. 4oate c $omnul
nostru m-a judecat nevrednic s m alturi Lui +n *eruri" totu!i m consider mai presus
de un animal care ar silui o asemenea 'loare delicat.
9 $elicat= *red c glume!ti-n pula mea.
9 Niciodat" domnule.
/ratul verde ridic ra)ele +n aer. ,e +ntoarse ctre ceilal)i trei" care-l +nso)iser
pe oponentul su de la 'erm.
9 Iaide)i +mpreun-i putem 'iere creierul neun !i s-l trimitem +napoi +n
lumea de dincolo. ,au le pute)i ignora rugmin)ile de a 'i lsate +napoi +n lume" adug el
cu su+n)eles.
*ei trei ra)i schimar uitturi nesigure.
9 ,-ar putea +ntr-adevr s m +nvinge)i" rosti ratul +n veston alastru. $ar
dac va 'i s revin +n acel lestemat niciunde" voi duce cu mine pe cel pu)in unul dintre
voi" poate chiar pe mai mul)i. A!adar" v a!tept care dintre voi va 'i:
9 N-am nevoie de a!a ceva" murmur unul dintre cei trei.
1recu pe lng ceilal)i doi !i pomi mai departe pe drum" spre *olsterDorth.
/ratul +n veston alastru +i privi +ntretor pe cei rma!i. Amii cltinar din
cap !i se +ndeprtar pe drum.
9 *e-i cu tine: rcni 'urios ratul verde.
9 /nuiesc c aceasta a 'ost o +ntreare retoric.
9 GK" deci cine dracuH e!ti:
4entru o clip" 'a)a chipe! tremur" pier#ndu-!i re#olu)ia. $urerea arse +n ochi.
9 *ndva +mi spuneau 1itreano" !opti el.
9 GK" 1itreano. Ai ie!it tu deasupra. $eocamdat. -ns cnd o s dea de tine
Fuinn $e<ter" o s ve#i atunci ce-nseamn s 'ii cu capul la 'und@
,e rsuci pe un clci !i pomi pe drum.
*armitha +!i reaminti s respire din nou.
9 $oamne $umne#eule@ 6enunchii +i cedar !i se a!e# repede pe jos. *re#usem
c-am !i murit.
1itreano #mi elegant.
9 Nu ai 'i 'ost omort. *eea ce aduc ei este mult mai ru.
9 Adic:
9 4osedarea.
5emeia +l privi +ndelung !i ne+ncre#tor.
9 ;i tu e!ti unul dintre ei.
9 ,pre ru!inea mea" stimat ladB" da.
*armitha nu !tia ce naia s mai cread.
9 V rog" domnule" rosti 6enevieve" ce ar treui s 'acem acum: 0nde putem
merge eu !i Louise: Louise o tu u!or pe me#in pe mn +n semn de pruden). La urma
urmelor" acest 1itreano era unul dintre diavoli" indi'erent ct de prietenos prea s 'ie.
9 Nu cunosc locul acesta" spuse 1itreano" totu!i v-a! s'tui s nu v aventura)i +n
ora!ul de colo.
9 ;tim asta" replic 6enevieve vesel.
1itreano +i #mi.
9 A!a este. $ar cum te nume!ti dumneata" micu)o:
9 6enevieve. 3ar ea este sora mea" Louise. ,untem din 'amilia Kavanagh" s !tii.
*armitha ddu ochii peste cap.
9 Iristoase" e<act asta-mi mai treuia acum" mormi ea.
Louise se +ncrunt" nedumerit.
9 8egret c n-am au#it de 'amilia voastr" spuse 1itreano pe un ton care suna a
regret sincer" +ns din mndria dumitale" +ndr#nesc s cred c este una important.
9 5amilia noastr de)ine mare parte din Kesteven" #ise 6enevieve.
-ncepea s-i plac ratul acesta. ,e +mpotrivise ororilor !i era politicos. 4u)ini
adul)i erau politico!i cu ea" niciodat nu preau s ai timp s-i voreasc. -n acela!i
timp" 'olosea cuvinte alese.
9 Kesteven: repet 1itreano. Acesta +ns este un nume pe care-l cunosc.
/nuiesc c este o parte din )inutul Lincolnshire. > +n!el cumva:
9 A!a era pe 4mntul cel vechi" da" #ise Louise.
9 A!a era pe 4mntul cel vechi(" repet 1itreano cu glas ne+ncre#tor. 4rivi
$ucele" apoi +!i mut ochii spre $uces? *um se nume!te lumea aceasta:
9 Nor'ol.. 7ste o planet de etnie engle#.
9 >ajoritar" preci# *armitha.
Louise se +ncrunt din nou. *e era cu 'emeia asta romanB:
1itreano +nchise ochii" ca !i cum ar 'i sim)it o durere pro'und.
9 Am navigat pe mri !i oceane !i nu am cre#ut c poate e<ista o +ncercare mai
mare" rosti el +nceti!or. 3ar acum oamenii navighea# pe neantul dintre stele. Gho" !i cum
mi le mai amintesc@ *onstela)iile care ard att de strlucitor noaptea@ *um a! 'i putut
nui vreodat: >re)ia crea)iei $omnului +i las pe oameni umili !i despuia)i la
picioarele ,ale.
9 Ai 'ost marinar: +ntre Louise nesigur.
9 $a" ladB Louise. Am avut onoarea de a-mi sluji ast'el regele.
9 8ege: ,tatul engle# de pe 4mnt nu mai are o 'amilie regal.
Apoi" 1itreano deschise +ncet ochii" de#vluind doar triste)e.
9 Nu mai e<ist rege:
9 Nu. -ns 'amilia >ountatten de pe Nor'ol. descinde din regalitatea ritanic.
4rin)ul e garantul *onstitu)iei.
9 4rin urmare noilimea n-a 'ost +nc rsturnat de tenere. Asta ar treui s m
'ericeasc
9 *um se 'ace c nu !tiai despre vechea Anglie: +ntre 6enevieve. Vreau s
#ic" dac !tiai c din ea 'cea parte !i Kesteven=
9 -n ce an ne gsim" micu)o:
6enevieve se gndi s proteste#e 'a) de apelativul %micu)o(" dar se prea c
ratul n-o spusese cu rutate.
9 Anul 1M2 de la coloni#are. $ar aceia sunt ani Nor'ol." iar un an Nor'ol. )ine
ct patru ai 4mntului. $eci pe 4mnt este anul 2N11.
9 2N11 de ani de la na!terea $omnului" rosti 1itreano cople!it. *erurilor@ Att de
mult: $e!i chinurile pe care le-am +ndurat s-au sim)it ca !i cum ar 'i 'ost eterne.
9 *e chinuri: +ntre 6enevieve cu curio#itate inocent.
9 *hinurile pe care noi" toate su'letele lestemate" le su'erim dup moarte"
micu)o.
5alca 6enevievei coor+ +nceti!or !i gura ei 'orm un G mare.
9 1u ai 'ost mort: +ntre Louise" necre#nd nici mcar un cuvnt.
9 $a" ladB Louise. Am 'ost mort vreme de peste opt sute de ani.
9 Asta +n)elegi prin posedare: +ntre *armitha.
9 $a" ladB" +ncuviin) el grav.
*armitha se ciupi de vr'ul nasului" +ncre)indu-!i 'runtea.
9 ;i cum anume= e<act= te-ai +ntors:
9 Nu !tiu" att doar c o cale a 'ost deschis +n inima acestui trup.
9 Vrei s #ici c nu-i corpul tu:
9 Nu. Acesta este un om muritor pe nume 7amon 6oodDin" de!i acum port
propria-mi 'orm peste a lui. -l aud plngnd +nluntrul meu. G 'i< pe *armitha cu ochi
ptrun#tori? $e aceea v urmresc ceilal)i. >ilioane de su'lete simt rtcite +n chinurile
lumii de dincolo. 1oate caut trupuri vii" pentru a putea rsu'la din nou.
9 4e noi: chi)i 6enevieve.
9 $a" micu)o. 4e voi. -mi pare ru.
9 0ite care-i treaa" 'cu *armitha" toate astea-s 'oarte interesante. Aiureli
asolute" dar interesante. $ar +n ca# c n-ai prins !pilul" noi suntem pn peste cap +n
rahat. Nu !tiu ce sunte)i voi" mon!trii" dac sunte)i #omi poseda)i sau ceva drgla! !i
simplu ca ni!te <enoci cu puteri psihice" +ns cnd lestematul la verde ajunge la
*olsterDorth" o s se-ntoarc c-o mul)ime de prieteni. 4n atunci treuie s-mi desham
calul !i noi trei 'cu un gest prin care le cuprindea !i pe surorile Kavanagh s 'im
plecate de mult. Arcui o sprncean? A!a-i" domni!oar Kavanagh:
9 $a" apro Louise.
1itreano se uit la calul care trsese cru)a" apoi la armsarul 'etelor.
9 $ac vore!ti serios" atunci ar treui s cltori)i laolalt +n cru)a ta. Niciuna
dintre voi nu are !a" iar idiviul acesta mre) pare s ai puterea lui Iercule. 4un
rm!ag c poate merge multe ore 'r oprire.
9 6ro#av@ pu'ni *armitha.
,e trnti pe pmntul ttorit al drumului !i pocni cu palma +n latura cru)ei.
9 G s-a!teptm aici poate trece vreun rotar" da:
1itreano surse. >erse ctre !an)ul +n care c#use roata.
0rmtoarea remarc usturtoare a *armithei muri nerostit cnd el ridic roata !i
o rostogoli Ocu o singur mn@P din !an)" tratnd-o ca pe un cerc pentru copii. 8oata avea
diametrul de un metru !i jumtate !i era 'cut din lemn un" re#istent" de tBthom. 1rei
ra)i puternici s-ar 'i c#nit s-o ridice.
9 $umne#eule=
Nu era sigur dac ar 'i treuit s 'ie recunosctoare sau +ngro#it de demonstra)ia
aceea. $ac to)i poseda)ii erau la 'el de puternici ca el" atunci speran)a prsise de mult
Nor'ol.ul.
1itreano ajunse la cru) !i se aplec.
9 $oar n-o s-o=
7l o ridic de col)ul din 'a)? o jumtate de metru" apoi un metru de la pmnt.
*armitha privi cum osia plesnit se +ndrept +ncet" de la sine. 8uptura cu a!chii din mijloc
se +nce)o!" dup care" pentru cteva clipite" lemnul pru s curg aidoma unui lichid. ,e
solidi'ic !i osia redeveni +ntreag.
1itreano 'i< roata +napoi pe 'usul osiei.
9 *e e!ti tu: murmur ea 'r putere.
9 Am e<plicat deja" ladB" rosti 1itreano. Nu voi putea +ns niciodat s v
conving s crede)i c sunt ceea ce simt cu adevrat. *redin)a aceea treuie s vin de la
sine" ca voin)a $omnului.
,e apropie de armsar !i ridic ra)ele.
9 Iaide" micu)o" s te coor.
6enevieve !ovi.
9 $u-te" spuse +ncet Louise.
-n mod limpede" dac 1itreano ar 'i dorit s le 'ac vreun ru" n-ar 'i a!teptat pn
acum. *u ct vedea mai multe despre oamenii ace!tia stranii" cu att inima i se +nnegura
mai tare. Gare ce ar 'i putut lupta +mpotriva unei ast'el de puteri:
6enevieve #mi po#na! !i trecu un picior peste spinarea armsarului. ,e ls s
lunece pe 'lancul lui +n ra)ele lui 1itreano.
9 >ul)umesc" rosti ea cnd o ls jos. ;i mul)umesc !i pentru c ne aju)i.
9 *um a! putea s n-o 'ac: 4oate c sunt damnat" dar nu sunt lipsit de onoare.
Louise coor+ aproape complet de pe armsar" +nainte s accepte ra)ul lui 'erm.
3#uti un #met iute !i stingher de mul)umire.
9 > dor toate" se plnse 6enevieve" 'recndu-!i 'undule)ul cu palmele.
9 -ncotro: o +ntre Louise pe *armitha.
9 Nu sunt sigur" rspunse 'emeia. -n pe!terile de mai sus de Ioleach ar treui
s 'ie mul)i din neamul meu. -ntotdeauna ne strngem acolo" dac apar neca#uri +n alte
pr)i. 4e!terile alea pot 'i aprate mult timp2 sunt sus +n stnci !i-i greu de ajuns la ele.
9 > tem c de data aceasta ar 'i un asediu scurt" rosti 1itreano.
9 Ai vreo idee mai un: se rsti 'emeia
9 Nu pute)i sta pe insula asta" +n nici un ca# dac dori)i s scpa)i de posedare. 4e
lumea aceasta e<ist corii:
9 $a" +ncuviin) Louise.
9 Atunci" ar treui s +ncerca)i s pleca)i la ordul lor.
9 0nde: +ntre *armitha. $ac cei ca tine ne doresc cu adevrat corpurile" unde
am putea 'i +n siguran):
9 Aceasta va depinde de iu)eala cu care se vor ralia conductorii vo!tri. Va 'i
r#oi !i vor 'i multe tlii teriile. Nu poate 'i vora despre altceva. Amele taere
lupt pentru +ns!i e<isten)a lor.
9 Atunci" treuie s mergem la NorDich" la capital" anun) decis Louise.
1reuie s averti#m !i guvernul.
9 4n la NorDich sunt opt mii de .ilometri" spuse *armitha. 0n vapor ar 'ace
pn acolo cteva sptmni.
9 Nu ne putem ascunde aici 'r s 'acem nimic.
9 5ato" eu nu-mi risc pielea +ntr-o neunie@ ;i oricum" de mare 'olos ne-ar 'i
gro#avii ti mo!ieri@ *e-ar e<ista pe Nor'ol. care s lupte cu unii ca el: art ea ctre
1itreano.
9 7scadrila >arinei *on'edera)iei +nc n-a plecat" rosti Louise" ridicnd acum
vocea. 7a are arme 'auloase.
9 4entru distrugere +n mas. -n ce 'el o s-i ajute asta pe cei care sunt poseda)i:
Noi treuie s anulm posedarea" nu s-i mcelrim pe cei a'ecta)i.
*ele dou se 'ulgerar din priviri.
9 La /Btham e<ist o aeroamulan)" spuse 6enevieve energic. -n cinci ore ar
putea ajunge la NorDich.
Louise !i *armitha o privir 'i<. $up aceea Louise #mi larg !i-!i srut sora.
9 *ine-i acum cea istea):
6enevieve le surse cu +ndr#neal. 1itreano 'cu o grimas spre ea !i me#ina
chicoti.
*armitha privi +n lungul drumului.
9 /Btham este cam la !apte ore de mers de aici. Asta presupunnd c nu mai
dm peste alte neca#uri.
9 N-o s dm" #ise 6enevieve !i-l prinse pe 1itreano de mn. Nu" dac-o s ne-
nso)e!ti.
7l #mi 'r tragere de inim.
9 N-o s ne la!i singure:@ +ntre 6enevieve" rusc +ndurerat.
9 /ine+n)eles c nu" micu)o.
9 Atunci" asta-i@
*armitha cltin din cap.
9 1reuie s 'iu neun de legat ca mcar s m gndesc s 'ac asta. Louise"
leag-)i calul de cru).
5ata se con'orm. *armitha urc pe cru)" o privi nuitoare !i dup aceea se
a!e# pe capr.
9 *t va re#ista repara)ia asta:
9 Nu sunt tocmai sigur" rspunse 1itreano pe un ton de scu#.
G ajut pe 6enevieve s urce lng *armitha" apoi o urm.
$up ce veni !i Louise" pe ancheta +ngust era deja +nghesuial. 7a sttea practic
lipit de 1itreano!i nu !tia cum s reac)ione#e 'a) de asemenea apropiere. $ac ar 'i 'ost
Coshua= gndi melancolic.
*armitha smuci de h)uri !i Glivier pomi la trap mrunt.
6enevieve +!i +ncruci! ra)ele mul)umit !i ridic ria ca s-l priveasc pe
1itreano.
9 1u ne-ai ajutat !i la *ric.lade:
9 *e vrei s spui" micu)o:
9 G posedat a +ncercat s ne opreasc s 'ugim" e<plic Louise" dar a 'ost lovit
de 'oc al. Alt'el n-am mai 'i 'ost aici.
9 Nu" ladB Louise. N-am 'ost eu acela.
Louise se ls pe spate pe capra tare" nemul)umit c misterul nu 'usese re#olvat.
4e de alt parte" dac +l judeca prin prisma celor petrecute pn acum" era doar una dintre
prolemele minore cu care se con'runta.
Glivier tropi pe drum" iar $ucele dispru +n cele din urm +napoia dealurilor. -n
spatele cru)ei cu coviltir" mai multe dintre cldirile din *olsterDorth +ncepuser s ard.
,pa)ioportul 6uBanei era o s'er goal din traverse" cu diametrul de aproape doi
.ilometri. ,e ridica perpendicular pe a<a de rota)ie a asteroidului" pe o tulpin 'oarte
su)ire" aidoma unei ciuperci al-argintii gloulare2 lagrele magnetice masive de la
captul 'usului conector +i +ngduiau s rmn sta)ionar" +n timp ce olovanul imens se
rostogolea pe ruta sa orital. ,upra'a)a era alctuit din silo#uri circulare de andocare"
legate printr-un 'iligran de traverse !i tuuri de tran#it. -n intersti)iile dintre silo#uri erau
+ngrmdite re#ervoare" generatoare" sta)ii pentru echipaj" ma!inrii de +ntre)inere
amiental !i panouri de termopurjare ce semnau cu ni!te aripioare de rechin" aparent
'r nici o tentativ de logic a unui design de ansamlu.
8uri +nguste de stelu)e plpitoare curgeau de jur +mprejur" +ngemnndu-se +n
opturi complicate care se +mucau. 8urile aveau curen)i" +ntruct toate punctele
luminoase pluteau +n aceea!i direc)ie !i cu aceea!i vite#2 !lepuri de cargo" navete
personale !i V,>-uri care-!i declan!au propulsiile reactive pentru a men)ine vectorii
preci!i ce le 'useser aloca)i de controlul tra'icului. ,tarea de alert de cod 333 pentru
GmeB declan!ase o activitate 'renetic +n spa)ioport" pentru a doua oar +n dou#eci !i
patru de ore. Acum +ns nu se pregteau s primeasc o singur nav" ci era vora despre
plecarea unor 'regate !i cruci!toare. La 'iecare cteva minute" una dintre uria!ele nave
s'erice ale >arinei 8egale Kulu se lansa din silo#ul su de andocare" ridicndu-se prin
coridoarele de tra'ic ale vehiculelor de sus)inere mai mici" +nso)it de strlucirea oritoare
a propulsiilor secundare de 'u#iune. Navele goneau ctre orite mai +nalte" 'iecare de alt
+nclina)ie2 *omandamentul $e'ensiv ,trategic le po#i)iona ast'el +nct s asigure
acoperire complet de interceptare a +ntregii planete pn la distan)a de un milion de
.ilometri. $ac vreo nav neidenti'icat se materiali#a prin salt 11& +n interiorul regiunii
respective" avea s 'ie angajat +n ma<imum cincispre#ece secunde.
4rintre navele acelea de r#oi" de pe spa)ioport se ridic !i o avionet singuratic
a >arinei. 0n 'u#elaj ovoidal turtit din aliaj siliciu-litiu cenu!iu-alastru" lung de
cinci#eci de metri !i lat de cincispre#ece. *mpuri magnetice coerente +l +nvluiau +ntr-o
strlucire aurie cald" de particule de vnt solar capturate. 8achete ionice pornir"
+ndeprtndu-l de 'regatele mari. $up aceea tuul de 'u#iune din coad declan! !i
+mpinse avioneta spre planeta a'lat la !apte#eci !i cinci de mii de .ilometri mai jos.
Accelera)ia de un ge +l trase u!or pe 8alph Iiltch +napoi +n scaunul su !i ridic
podeaua +n po#i)ie vertical. 4e scaunul de alturi" geanta cu echipamente se rsturn !i
rmase la +minarea sptarului cu !e#utul.
9 Vectorul acesta ne va duce +n !ai#eci !i trei de minute la spa)ioportul 4asto"
datavi# *athal 5it#gerald de pe locul pilotului.
9 >ul)umesc" rspunse 8alph !i lrgi canalul ca s-i includ !i pe cei doi solda)i
6NN. Vreau s accesa)i to)i in'ormarea primit de la ,.ar.. 3n'orma)iile de genul sta pot
'i esen)iale !i avem nevoie de toate datele utile pe care putem pune mna.
Vorele acelea +i c!tigar un rnjet !i o 'luturare de ra) din partea lui $ean
5olan" alturi de o strmtur indi'erent de la Aill $an#a. Amndoi stteau de cealalt
parte a culoarului. *aina cu !ai#eci de locuri prea pustie" numai cu ei patru +nuntru.
Nimeni din echipa lui micu) nu se vicrise !i nu re'u#ase s mearg. -ntre patru
ochi" 8alph le sulimase destul de clar c se puteau retrage 'r ca +n dosar s le 'ie
consemnat vreun act de indisciplin. 1o)i 'useser +ns de acord" cu grade di'erite de
entu#iasm pn !i $ean" care ar 'i avut scu#a cea mai un dintre to)i" deoarece +n
noaptea trecut sttuse !apte ore +n sala de opera)ii din clinica >arinei" unde +i 'usese
reconstruit !ai#eci la sut din ra). >usculatura ampli'icat" distrus de loviturile +ncasate
+n jungla Lalondei" 'usese complet +nlocuit cu )esut arti'icial" alturi de vase sangvine"
piele !i nervi. 8epara)iile erau +nc +nvelite +ntr-o teac verde de pachete nanonice
medicale" +ns ratul anun)ase cu glas voios c aia a!tepta s egale#e scorul +n meciul
cu sechestra)ii.
8alph +nchise ochii !i ls in'ormarea s-i invade#e mintea" taulat de nanonicele
neurale +ntr-o matrice iconogra'ic precis de'init. $etalii ale continentului Jingu? o
supra'a) de patru milioane !i jumtate de .ilometri ptra)i pe emis'era nordic"
apro<imativ de 'orm romic" !i un lan) muntos prelung care se e<tindea din col)ul su
sudic. Lan)ul traversa 7cuatorul" iar #onele tropicale largi ale lui GmeB +nsemnau c
+ntregul continent era o regiune agricol ideal" cu unica e<cep)ie a semide!ertului care
ocupa centrul. $eocamdat" numai dou cincimi din regiune erau locuite" dar" avnd o
popula)ie de !apte#eci de milioane" era al doilea continent ca prosperitate dup 7sparta"
unde se gsea capitala Atherstone.
$up datele despre Jingu venir cele despre trioul din amasad? Caco
1remarco" ,avion KerDin !i Angeline 6allagher. $osarele lor pro'esionale nu con)ineau
nimic e<cep)ional personal oi!nuit din ministerul de 7<terne Kulu" irocra)i loiali !i
plictisitori. 3magini !i videouri" istoria 'amiliilor" rapoarte medicale. 1otul se gsea acolo"
+ns nimic nu era prea util" cu e<cep)ia imaginilor. 8alph le stoc +ntr-o celul de
memorie nanonic neural !i le asocie cu un program de identi'icare a caracteristicilor
generale. Nu uitase strania ailitate de metamor'o#are a aspectului pe care o
demonstraser sechestra)ii pe Lalonde. 7ra posiil ca programul de identi'icare s-i o'ere
un u!or avantaj dac vreunul dintre ei +ncerca s se deghi#e#e" de!i el nu nutrea prea
multe speran)e.
4artea cea mai promi)toare din pachetul de date o constituia seria de msuri
implementate de amiralul 5arLuar !i de Leonard $eville" ministrul A'acerilor 3nterne al
Jingu" pentru a impune carantin continentului !i a urmri trioul din amasad. -ntregul
tra'ic civil era +nchis +n mod sistematic. -n nucleele de date ale continentului erau
+ncrcate programe de cutare" care urmreau eventuale trasee de de'ec)iuni temporare
ine<plicaile ale procesoarelor !i circuitelor energetice. Videocamerele de monitori#are
pentru securitatea #onelor pulice cptaser !alonul vi#ual al trioului !i patrulele de
poli)ie 'useser de asemenea in'ormate.
%4oate c vor avea noroc(" gndi 8alph. Lalonde 'usese o colonie +napoiat de la
captul lumii" 'r mijloace de comunica)ii moderne !i aproape complet lipsit de
autoritate civil. $ar GmeB 'cea parte din 8egat" societatea pe care el jurase s-o apere"
sacri'icndu-!i via)a la nevoie" +ntruct cu ani +n urm" la universitate" cnd i se o'erise +n
mod discret un post +n agen)ie" considerase Kulu o societate meritorie. *ea mai ogat
din *on'edera)ie" e<ceptnd s'era edenismului. 4uternic economic !i militar2 un lider al
tehnologiei. Avea un sistem juridic care asigura securitatea cet)eanului oi!nuit !i era
chiar re#onail de corect" potrivit standardelor modeme. -ngrijirea medical era asigurat
de stat. >ajoritatea oamenilor aveau locuri de munc. $e acord" su conducerea
,aldanilor" nu era nici pe departe cel mai democratic dintre sisteme" dar la urma urmelor"
cu e<cep)ia *onsensului 7denist" pu)ine societ)i democratice erau realmente
repre#entative. ;i e<istau o sumedenie de planete care nici mcar nu pretindeau c sunt
egalitariste. A!a +nct 8alph +!i +nghi)ise orice suspiciuni iritante de radicalism !i 'usese
de acord s-!i slujeasc 8egele pn la moarte.
*eea ce v#use din gala<ie servise doar la a-i consolida convingerea c procedase
corect. 8egatul era un loc civili#at" +n compara)ie cu majoritatea celorlalte" !i cet)enii si
erau +ndrept)i)i s-!i duc vie)ile 'r imi<tiuni. 3ar dac asta +nsemna c A,7 treuia
oca#ional s-!i murdreasc minile" atunci a!a s 'ie" considera 8alph. 4e scurt" o
societate care merita s-!i proteje#e valorile.
;i gra)ie propriei sale naturi" GmeB ar 'i treuit +n mod clar s se poat descurca
mai ine dect Lalonde" de!i sistemele care o 'cuser mai capail o'eriser de
asemenea inamicului o oportunitate mai mare de a-!i rspndi suversiunea. 4e Lalonde"
deplasarea purttorilor virusului 'usese lent. Aici" ei nu aveau s su'ere de asemenea
restric)ii.
*athal 5it#gerald opri propulsia cu 'u#iune cnd ajunser la dou sute de
.ilometri deasupra lui Jingu. 5or)a gravita)ional intr +n ac)iune" trgnd avioneta +n jos.
*mpul su magnetic se e<tinse !i aplic presiuni sutile asupra ga#elor rare'iate ce
apsau 'u#elajul. 4lutind +n centrul unei perne scnteietoare de ioni" avioneta se +nclin la
triord !i +ncepu o lin spiral glisant ctre spa)ioportul de dedesut.
,e a'lau la o sut cinci#eci de .ilometri altitudine" cnd calculatorul de #or
datavi# un semnal prioritar protejat de la 8oche ,.ar. spre nanonicele neurale ale lui
8alph.
9 ,-ar putea s avem o prolem latent" anun) directorul A,7. G curs de
pasageri de la 4asto la Atherstone are neca#uri cu sistemele electronice" nimic critic" dar
de'ec)iunile sunt constante. A! dori s te aduc pentru consiliere +n *omitetul de ,ecuritate
al *onsiliului de *oroan.
9 $a" domnule" +ncuviin) 8alph.
$atavi#area se lrgi la o con'erin) sen#amiental cu nivel de securitate 3. 8alph
prea s stea la o mas oval +ntr-o sal emis'eric al" simpl" ai crei pere)i se gseau
la distan) nedeterminat.
Amiralul 5arLuar era a!e#at +n capul mesei" 'lancat de 8oche ,.ar. !i Canni.e
$ermot. Nanonicele neurale ale lui 8alph identi'icar celelalte trei persoane pre#ente.
Lng directorul A,3 era comandorul $eorah 0nDin" !e'ul re)elei de de'ensiv
strategic a lui GmeB" iar alturi sttea 8Ble 1horne" ministrul A'acerilor 3nterne al
GmeB. 8alph se gsea pe aceea!i latur a mesei cu 8oche ,.ar." vi#avi de Leonard
$eville.
9 Avionul se a'l la !apte minute de Atherstone" rosti $eorah 0nDin. 1reuie
s lum o deci#ie.
9 *are-i statutul curent al avionului: +ntre 8alph.
9 *a parte a procedurilor de carantin" controlorii mei de #or au instruit pilotul
s revin la 4asto. Atunci a comunicat di'icult)ile. A spus c-!i va pune +n pericol
pasagerii dac va treui s #oare +napoi tocmai pn la 4asto. ;i are +ntr-adevr dreptate"
dac este vora despre de'ec)iuni reale.
9 Nu putem utili#a plat'ormele $, asupra aparatelor de #or civile doar pentru
un procesor cu proleme" spuse 8Ble 1horne.
9 $impotriv" domnule" replic 8alph. -n situa)ia aceasta treuie s men)inem
politica de tip %vinovat pn la dovedirea inocen)ei(. -n circumstan)ele actuale" nu pute)i
permite asoli#area avionului acela +n capital. Nu acum.
9 $ac treuie s #oare +napoi la Jingu" ar putea muri to)i pasagerii de la ord"
protest ministrul. Avionul ar putea s se pru!easc +n ocean.
9 Atherstone are un numr important de a#e militare +n districtul +nconjurtor"
rosti amiralul 5arLuar. $ac va 'i necesar" avionul poate s stea pur !i simplu pe pist"
+nconjurat de pu!ca!ii marini" pn cnd gsim o metod satis'ctoare de detectare a
virusului.
9 4ilotul +!i utili#ea# nanonicele neurale pentru comunicarea cu controlul
#orului: +ntre 8alph.
9 $a" rspunse $eorah.
9 4er'ect" atunci se poate presupune +n mod re#onail c n-a 'ost sechestrat.
$ac pute)i garanta pa#a strict a unei piste de asoli#are" eu simt de prere s-o utili#a)i.
-ns avionul treuie s rmn +nchis ermetic pn cnd a'lm ce s-a +ntmplat cu cei trei
din amasad.
9 >i se pare destul de ine" #ise amiralul 5arLuar.
9 Voi trece imediat pe statut activ pu!ca!ii marini de la a#a ,apcoat" #ise
$eorah. /a#a este la vreo sut de .ilometri de Atherstone. Avionul poate ajunge acolo
'r proleme.
9 G sut de .ilometri este o distan) destul de sigur" rosti 8Ble 1horne.
Lui 8alph nu-i plcea atitudinea ministrului2 prea s trate#e situa)ia ca !i cum ar
'i 'ost un incident natural minor" un uragan sau poate un seism. La urma urmelor +ns" el
treuia s apar +n 'a)a alegtorilor si la 'iecare cinci ani !i s-i conving c ac)iona +n
interesul lor. Grdinul dat plat'ormelor $, de a deschide 'ocul asupra concet)enilor lor ar
'i 'ost greu de e<plicat +n termenii rela)iilor cu pulicul. Acela era unul dintre motivele
pentru care 'amilia regal ,aldana avea un 4arlament care s-o consilie#e. 0n strat i#olator
+n jurul vinova)ilor. 4oliticienii ale!i erau +ntotdeauna culpaili !i +nlocuiili.
9 A! sugera de asemenea ca dup asoli#area avionului s utili#a)i un satelit
sen#orial orital pentru monitori#area sa permanent" #ise 8alph. 4entru eventualitatea
vreunei tentative de evadare. -n 'elul acesta putem utili#a plat'ormele $, ca ultim
msur? sterili#area +ntregii #one.
9 >i se pare o msur cam e<cesiv" rosti 8Ble 1horne cu polite)e grijulie.
9 ;i de data aceasta v voi contra#ice" domnule. 4e Lalonde" inamicul !i-a putut
utili#a capacit)ile de ruiaj electronic pentru a inter'era de pe sol cu satelitul de
oserva)ii *$L" +nce)o!nd imaginile +ntr-un grad destul de mare. A! #ice c aceast
op)iune de re#erv este minimumul pe care ar treui s-l avem asigurat.
9 8alph a 'ost adus pentru e<perien)a sa +n comaterea virusului" #mi 8oche
,.ar. ctre ministru. 7l a scpat de pe Lalonde tocmai pentru c a implementat genul
acesta de msuri protectoare.
8Ble 1home +ncuviin) scurt din cap.
9 4cat c nu ne-a protejat !i de virus" murmur Canni.e.
Att doar c +ntr-un conte<t sen#amiental" nimic nu era realmente sotto voce2
orice a'irma)ie era clar delierat.
8alph o privi" dar imaginea sinteti#at de calculator a chipului ei nu trda nimic.
*hapman Ad.inson se sim)ea e<trem de oosit de 'lu<ul continuu de datavi#ri pe
care le recepta de la controlul tra'icului aerian. ;i +n acela!i timp era +ngrijorat. $eja nu
mai avea de-a 'ace cu controlul tra'icului civil de la Atherstone" din ra#a cruia ie!ise cu
opt minute +n urm. Acum erau implementate protocoalele militare !i +ntregul control al
tra'icului planetar era direc)ional prin centrul de opera)ii al >arinei 8egale de pe 6uBana.
3ar cei de acolo nu erau tocmai comptimitori 'a) de starea lui.
7sparta se derula pe su avion2 actualmente trecea peste unul dintre lu<uriantele
parcuri na)ionale din jurul capitalei. G jungl care era +ntrerupt doar de oca#ionalele
!osele rectilinii !i de da!ele aristocra)ilor. Gceanul se a'la la cinci minute +n spatele lor.
Nanonicele lui neurale accesau sen#orii e<teriori" dar imaginea vi#ual era
anali#at doar +n mod secundar" +n principal pentru a sus)ine sistemul de ghidare iner)ial
+n care ratul nu mai avea de acum +ncredere. ,e concentr asupra diagramelor
sistemelor avionului? dou#eci la sut din procesoarele de la ord su'ereau de de'ectri
temporare aleatorii. 0nele se reactivaser dup cteva secunde" altele rmseser moarte.
4rogramele de diagno# pe care le rula nu puteau pur !i simplu identi'ica prolema. *hiar
mai nelini!titor +nc era 'aptul c +n ultimele cincispre#ece minute +nregistrase oscila)ii
violente +n circuitele de putere.
Acela 'usese motivul pentru care se certase cu controlorii militari. 4erturrile
procesoarelor repre#entau o amenin)are acceptail" 'iindc +n arhitectura electronic a
avionului era +ncorporat atta redundan)" +nct putea s supravie)uiasc unei +ntreruperi
cvasitotale2 pe de alt parte +ns" pierderea puterii de #or se +ncadra +ntr-o categorie de
risc complet di'erit. *hapman Ad.inson decisese deja c" dac aveau s +ncerce s-l
sileasc s #oare +napoi peste ocean" el avea s asoli#e#e 'or)at imediat" gndu-!i
picioarele +n penali#rile pe care aveau s i le +ncarce +n licen). *e naia" riscurile
iologice de pe Jingu nu puteau 'i letale@
9 *hapman" rmi +n standB pentru actuali#area coordonatelor de asoli#are"
datavi# controlorul de #or de pe 6uBana. V aatem.
9 -ncotro: +ntre ratul sceptic.
9 La a#a ,apcoat. V elierea# o #on pentru coorre !i sta)ionare. ,e pare c
pasagerii vor treui s rmn o vreme la ord" dup asoli#are.
9 >car de am asoli#a=
*oordonatele sosir !i *hapman le introduse direct +n calculatorul de #or.
$ouspre#ece minute pn la ,apcoat. Asta putea s accepte. Avionul se +nclin lin la
triord !i +ncepu s se +ndeprte#e de ora!ul a'lat undeva dincolo de tremurul negru-
argintiu cau#at de cldur la ori#ont.
5u un semnal pentru ca de'ec)iunile s se +mptreasc. *ircuitele pornir s cad
cu o vite# +nspimnttoare. 0n s'ert din schema sistemelor plpi scurt !i deveni
amenin)tor de negru" lsnd doar contururi incolore spectrale +n locul hardDare-ului
'unc)ional cu o clip +n urm. Alimentarea energetic a celor dou compresoare
posterioare de la triord +ncet complet. *hapman au#i cum )iuitul ascu)it de 'undal
deveni mai grav" pe msur ce palele +ncetinir. 4rogramul de compensare al
calculatorului de #or trecu +n mod primar" +ns 'useser decuplate prea multe supra'e)e
de control pentru a 'i cu adevrat e'icient.
9 >aBdaB" >aBdaB" datavi# *hapman.
-ncetase s mai 'unc)ione#e chiar !i transmi)torul primar. 5ur activate
procesoarele de re#erv. 5u#elajul +ncepu s vire#e !i s se #gl)ie" cnd avionul
strtu o #on de turulen)e.
9 *e este: +ntre controlul tra'icului.
9 4ierd putere !i altitudine. 8ata de'ectrii sistemelor cre!te. /ga-mi-a!@
1ocmai am pierdut magistrala de date pe direc)ia co#ii.
$atavi# un cod de urgen) +n calculatorul de #or. $in potcoava consolei din 'a)a
lui glis un piston argintiu" avnd la capt un pat ca de pistol" placat cu crom ro!u-mat.
Ajunse +n poala ratului !i se roti silen)ios cu nou#eci de grade. *hapman +l +nh).
*omand manual. %Iristoase" n-am mai utili#at-o niciodat +n a'ara simulrilor
Autorit)ii Aviatice@(
L)imea de and a datavi#rii spre calculatorul de #or +ncepu s se reduc.
1recu prioritatea schemei pe a'i!area elementelor asolut esen)iale. $isplaB-urile
hologra'ice de pe consol +nviar" duplicnd in'orma)iile.
9 6si)i-mi un teren plat s-asoli#e# imediat" 'ir-ar al dracuH@
Nici nu voia s se gndeasc +n ce 'el avea s cooare avionul +n con'igura)ie
V1GL" lipsit de amele compresoare triord. 4oate o !osea" pe care s-o utili#e#e ca pist:
9 ,olicitare re'u#at.
9 4o'tim:
9 Nu po)i asoli#a dect la coordonatele autori#ate.
9 -n pi#da m-tii" o s ne pru!im@
9 -mi pare ru" *hapman" nu po)i asoli#a nicieri +n a'ar de ,apcoat.
9 Nu pot s-ajung la ,apcoat.
Legtura de datavi#are de comen#i ctre calculatorul de #or +ncepu s dea
rateuri. >an!a i se mi!c u!or +n mn !i sim)i cum avionul se +nclin imediat.
%0!urel@( +!i spuse. 7<ercit o presiune 'erm asupra man!ei !i otul aparatului
+ncepu s se ridice. 6ra'ica hologra'ic a ori#ontului arta c pica +n continuare. Aps
mai tare !i rata coorrii +ncetini.
0!a coc.pitului glis" deschi#ndu-se. *hapman era prea surescitat ca s-i pese.
Ar 'i treuit s 'i 'ost locat codi'icat" dar dup cum se de'ecta hardDare-ul=
9 $e ce ai modi'icat cursul:
*hapman arunc o privire scurt peste umr. 3ndividul era +mrcat +ntr-un
costum ie'tin" demodat de vreo cinci ani. Nu era doar calm" ci senin. 3ncrediil@ Nu putea
s nu s 'i sim)it #guduiturile avionului.
9 G prolem tehnic" i#uti s icneasc. Asoli#m pe cea mai apropiat pist
care poate primi o urgen).
>an!a aproape c i se +mpotrivea mi!crilor" iar acum !i displaB-urile hologra'ice
+ncepuser s unduiasc. Nu era sigur dac se mai putea +ncrede +n ele.
9 -ntoarce-te la locul tu" amice.
/ratul veni +ns pur !i simplu +n spatele scaunului su !i +ntinse capul peste
umrul lui *hapman" privind a'ar prin parri#ul +ngust !i cur.
9 0nde-i Atherstone:
9 0ite care-i trea=
$urerea +i strpunse adnc coapsa. *hapman icni rgu!it din cau#a !ocului.
$egetul arttor stng al ratului +i atingea u!or piciorul !i un cercule) din )estura
pantalonului de uni'orm ardea +n jurul su.
*hapman lovi iute cu palma 'lcruile alastre !i ochii +i clipir repede" alungnd
lacrimile. >u!chiul din coaps +l durea +ngro#itor.
9 0nde-i Atherstone: repet ratul. 1reuie s-ajung acolo.
*almul su i se prea lui *hapman mai descurajam dect de'ectarea avionului.
9 0ite care-i treaa" n-am glumit cnd am spus c-avem proleme tehnice. ,
#icem mersi dac reu!im s trecem de nenorocita asta de jungl. Nici vor de
Atherstone.
9 G s te rnesc din nou" dar mai ru. ;i te voi rni +ntruna pn-o s m duci la
Atherstone.
%,imt deturnat@( +n)elegerea 'aptului respectiv era tot att de ame)itoare" pe ct de
improail. *hapman se hol la el.
9 *red c glume!ti@
9 Nu glumesc de'el" cpitane. $ac n-asoli#e#i +n capital" voi avea grij s n-o
'aci nicieri.
9 3isuse Iristoase@
9 Atherstone. ,pune unde este.
9 0ndeva spre vest. Iristoase" nu-s sigur unde anume. 6hidarea iner)ial s-a dus.
0n surs lipsit de veselie apru pe 'a)a ratului.
9 Atunci" +ndreapt-te ctre vest. 7ste un ora! mare. ,unt sigur c-l vom vedea
de la altitudinea asta.
*hapman nu schi) nici un gest. $up aceea 'cu o grimas" cnd ratul se
+ntinse pe lng el !i-!i lipi de parri# palma cu degetele r!chirate. 5isuri ale oriil de
pro'unde se +ntinser +n toate direc)iile" ca ra#ele unei stele.
9 Atherstone.
5usese un ordin.
9 -n regul" numai ia-)i mna aia lestemat de acolo@
4arri#ul era din sa'ir arti'icial" pentru numele lui $umne#eu@ Nu-l puteai 'isura
prin simpla re#emare de el. G veri'icare a statutului nanonicelor neurale +i art c-i
c#use jumtate din augmentarea sinaptic !i practic toate celulele de memorie se
+nchiseser. 7<ista totu!i su'icient capacitate pentru o datavi#are.
9 0rgen) cod 5@ rcni el la calculatorul de #or" rugndu-se simultan s nu se 'i
de'ectat complet.
9 G'i)erul de serviciu A,3" se au#i rspunsul. *e se-ntmpl:
*hapman utili# ultimele resurse de capacitate ale nanonicelor neurale pentru a
emite o comand metaolic prioritar" care s-i men)in chipul per'ect neutru. Nu
treuia s trde#e prin nici un 'ior de emo)ie conversa)ia silen)ioas.
9 1entativ de deturnare. -n plus" avionul se de#agreg +n jurul meu.
9 *)i terori!ti:
9 $oar unul" cred. N-am acces la videocamerele cainei
9 *e dore!te:
9 ,-ajung la Atherstone.
9 *e 'el de arm utili#ea#:
9 Nu sunt sigur. Nimic vi#iil. 0n soi de implant. 4oate un generator de camp de
induc)ie termic. >i-a ars piciorul !i a avariat parri#ul.
9 >ul)umesc. 8mi pe legtur" te rog.
%$e parc-a! putea 'ace altceva(" gndi sarcastic *hapman. Arunc o privire
curioas ctre ratul care continua s stea +n picioare lng scaunul lui. *hipul +i era la
'el de ine<presiv ca al pilotului.
Avionul se legn alarmant. *hapman +ncerc s-l domoleasc" deplasnd man!a
pentru a compensa mi!crile de#ordonate. A!a ceva ar 'i avut succes la un avion cu
supra'e)e control complet 'unc)ionale" dar aici nu o)inu dect oscilarea co#ii. *hapman
oserv c otul se +nclinase din nou +n jos cu cteva grade.
9 $ac nu te superi c te-ntre" ce naia-i att de important +n Atherstone ca s
'ie nevoie s recurgi la chestia asta neuneasc:
9 Gameni" rspunse sec ratul.
*eva din calmul su se in'iltra +n mintea lui *hapman. 1rase man!a spre el"
ridicnd otul pn cnd redeveni ori#ontal. Nici o prolem. *el pu)in nu mai cdeau
alte sisteme2 se prea c de'ec)iunile atinseser un platou. -ns asoli#area avea s 'ie
criminal.
9 *hapman" datavi# o'i)erul de serviciu A,3. 1e rog" +ncearc s ne transmi)i o
imagine a teroristului. 7ste 'oarte important.
9 Am picat pn la aproape doi .ilometri altitudine" !apte#eci la sut din sisteme
mi-au c#ut !i voi nu dori)i dect s vede)i cum arat individul:
9 Ne va ajuta s evalum situa)ia.
*hapman +l privi pie#i! pe rat !i +ncrc imaginea +ntr-una dintre cele trei
celule de memorie care-i rmseser 'unc)ionale. 8ata de i)i a datavi#rii +i era acum
att de mic" +nct avu nevoie de o secund +ntreag pentru a transmite 'i!ierul.
8alph Iiltch privi pi<elii coagulndu-se +nceti!or deasupra mesei din sala s'eric.
9 ,avion KerDin" rosti el 'r surprindere +n glas.
9 5r +ndoial" +ncuviin) amiralul 5arLuar.
9 Avionul acela a plecat din 4asto la nou#eci de minute dup asoli#area
avionului lor spa)ial" spuse Canni.e $ermot. -n mod evident" ei inten)ionea# s
rspndeasc virusul ct mai mult posiil.
9 A!a cum v-am spus" #ise 8oche ,.ar.. 8alph" cre#i c-a mai in'ectat pe
altcineva din avion:
9 5oarte posiil" domnule. -n mod evident" calculatorul de #or !i nanonicele
neurale ale lui *hapman sunt asaltate de un cmp de ruiaj electronic 'oarte intens. ,-ar
putea s 'ie chiar mai mul)i" care ac)ionea# la unison" ori s-ar putea s 'ie vora doar
despre apropierea lui ,avion KerDin de sistemele electronice la urma urmelor"
calculatorul de #or se a'l su puntea coc.pitului. Nu ne putem asuma +ns riscul
respectiv.
9 $e acord" spuse amiralul 5arLuar.
*hapman Ad.inson a!tept cincispre#ece secunde dup ce datavi#ase 'i!ierul cu
imaginea. *alculatorul de #or dereglat anun) c men)inea deschis canalul de
comunica)ii. Nu se +ntmpl nimic" nici o actuali#are de la o'i)erul A,3.
5iind el +nsu!i o'i)er +n re#erv a >arinei 8egale Kulu" *hapman !tia de e<isten)a
procedurilor de rspuns +n ca#ul urgen)elor care implicau civili. 8egula era simpl? cu ct
luarea unei deci#ii +ntr#ia mai mult" cu att prolema era trimis mai sus prin structura
de comand. 4roail c prolema aceasta ajungea chiar pn +n vr'. La persoanele
autori#ate s ia deci#ii de via) !i de moarte.
3ntui)ia sau pur !i simplu sen#a)ia strivitoare de condamnare +l 'cu pe *hapman
Ad.inson s i#ucneasc +ntr-un hohot de rs vesel.
1eroristul se +ntoarse !i-l privi straniu.
9 *e-i:
9 G s ve#i +n curnd" amice. 3a #i-mi" e!ti un risc iologic:
9 $ac sunt=
Laserul cu ra#e J i#i avionul cu opt#eci de .ilometri +nainte de Atherstone.
4lat'ormele de armament $, pe orit joas a GmeBului puteau lovi viespi de lupt de
la o deprtare de dou mii cinci sute de .ilometri. Avionul se a'la la numai trei sute de
.ilometri su plat'orma pe care o activ $eorah 0nDin. Atomii de o<igen !i a#ot din
atmos'era in'erioar se de#integrar pur !i simplu +n constituen)ii lor suatomici cnd
ra#a J strtu aerul un 'ulger purpuriu prjolitor" lung de opt#eci de .ilometri. -n
vr'ul su" avionul deton +ntr-o cea) ioni#at care se dilat aidoma unui ciclon de neon
miniatural. 5ragmente radioactive +n 'lcri c#ur ca o ploaie peste jungla virgin de
dedesut.
,e nscuse de 'apt +n ,tatele 0nite ale Americii" de!i pu)ini erau cei crora le
plcuse s-o recunoasc vreodat" atunci sau ulterior. 4rin)ii +i erau din Napoli" iar
italienii din sud erau privi)i peste tot cu condescenden) !i dispre)ui)i chiar !i de alte
grupuri de imigran)i sraci" !i cu att mai mult de intelectualii superiori ai epocii" care-!i
a'irmau deschis ura 'a) de neamul acela in'erior. $rept urmare" pu)ini iogra'i !i istorici
au admis vreodat adevrul simplu. 7l era" mai presus de orice" un monstru autentic
%made +n America(.
,-a nscut +n /roo.lBn" +n #iua geroas de 1Q ianuarie 1RSS" al patrulea 'iu al lui
6ariele !i al 1eresinei. -n vremea aceea cartierul era cminul unei mase clocotitoare de
asemenea 'amilii de imigran)i care +ncercau s-!i cldeasc vie)i noi pe noul trm al
'gduielilor. >unca era aspr" 'or)a de munc era ie'tin" in'ama ma!inrie politic a
ora!ului era puternic" iar gangsterii !i andele de strad erau notorii. -n mijlocul tuturor
di'icult)ilor" tatl lui a i#utit totu!i s c!tige +ndeajuns pentru a-!i +ntre)ine 'amilia. 3ar
ca rier" a 'cut toate acestea +n mod independent !i onest" ceva destul de rar +n epoca
!i +n locul acela.
5iul lui 6ariele n-a urmat niciodat drumul respectiv2 !ansele rnduite +mpotriva
lui erau pur !i simplu prea numeroase. -ntregul mediu din /roo.lBn prea special
conceput pentru a-i deturna pe tinerii si ra)i de la calea spre ine.
$up ce a 'ost e<matriculat din !coal la paispre#ece ani pentru c-!i tuse
pro'esoara" a +nceput s 'ac comisioane pentru !e'ul local al Asocia)iei locale. 0nul
dintre cei mai de jos dintre cei de jos. 7l +ns a +nv)at despre viciile oamenilor !i despre
ce ar 'i 'ost ei +n stare pentru a !i le satis'ace" despre anii ce puteau 'i c!tiga)i" despre
loialitatea 'a) de ai si !i" mai mult ca orice" despre ceea ce oamenii acordau !e'ului
Asocia)iei? respect. *eva ce nimeni nu-i artase vreodat lui sau tatlui su. 8espectul era
cheia. 0n rat respectat avea totul" era un prin) printre oameni.
-n decursul acelei ucenicii in'rac)ionale au 'ost sdite semin)ele distrugerii sale2 ca
o ironie a sor)ii" de ctre el +nsu!i. A contractat si'ilis +ntr-unul dintre numeroasele
ordeluri jalnice pe care le vi#itau +n mod regulat ie)ii de vrsta !i condi)ia sa. *a
majoritatea ra)ilor" a supravie)uit primului stadiu de evolu)ie2 'urunculele de pe
organele genitale i s-au vindecat +n dou sptmni. Nici al doilea stadiu nu l-a deranjat
prea mult2 o perioad la 'el de scurt de su'erin)" despre care s-a convins singur c
'usese o 'orm acut de grip.
$ac ar 'i vi#itat un medic" i s-ar 'i spus c stadiul ter)iar era cel care se dovedea
letal pentru o cincime dintre cei in'ecta)i" distrugndu-i loii 'rontali ai creierului. $ar
odat ce trecuse al doilea stadiu" oala per'id devenea latent mult timp" uneori decenii"
amgindu-!i victima +ntr-o 'als impresie de siguran). 7l n-a v#ut nici un motiv pentru
care s a'le realitatea umilitoare.
-n mod parado<al" tocmai oala aceea a contriuit la ascensiunea lui ine<orail
din urmtorii cincispre#ece ani. $in cau#a naturii atacului su asupra creierului" a
ampli'icat trsturile de personalitate ale victimei. 1rsturi care +n ca#ul su 'useser
'orjate +n /roo.lBnul de la +nceputul secolului !i includeau dispre)ul" ostilitatea" 'uria +n
tandem cu violen)a" lcomia" trdarea !i +n!eltoria. *alit)i de supravie)uire e<celente
pentru 'undtura aceea de cartier" dar care +l scoteau +n relie' +ntr-un amient mai
civili#at. 0n arar +n metropol.
-n 1S2M s-a mutat +n *hicago. -n cteva luni era puternic implicat +ntr-una dintre
ma'iile majore. 4n atunci ma'iile conduseser a'acerile ilegale" ordelurile !i slile de
jocuri !i grelaser ani 'rumo!i. ;i ar 'i putut s 'i rmas la nivelul respectiv" relativ
insigni'iant. -ns acela a 'ost anul +n care prohii)ia a intrat +n vigoare +n toat )ara.
/arurile clandestine s-au deschis" distileriile ilegale au +n'lorit. /anii au curs +n
cu'erele ma'iilor" milioane !i milioane de dolari murdari" u!or c!tiga)i. Le ddea o a#
de putere la care nu visaser niciodat pn atunci. Au cumprat poli)ia" +i aveau la
degetul mic pe primar !i pe majoritatea 'unc)ionarilor din primrie" intimidau #iarele care
porniser cruciade !i rdeau +n nasul legii. -ns anii au adus propria lor prolem"
aparte. 1o)i puteau vedea ct de vast era pia)a" ct de pro'itail. 1o)i doreau o cot-
parte.
;i acela a 'ost domeniul +n care" +n cele din urm" a intrat +n drepturile sale.
*artiere +ntregi din *hicago au degenerat +n #one de r#oi" cu andele" ma'iile !i o!ii
luptndu-se aidoma leilor pentru teritoriu. *u neurosi'ilisul erodndu-i treptat ra)iunea" el
a ie!it +n relie' printre contemporanii si ca 'iind cel mai nemilos" cel mai de succes !i cel
mai temut !e' de and. *apriciile au devenit e<centricit)i +n'umurate? a deschis cantine
pentru sraci2 a organi#at parade 'unerare pentru camara#ii uci!i" care au locat +ntregul
ora!2 tnjind dup pulicitate" a )inut con'erin)e de pres pentru a-!i promova
genero#itatea de a le drui oamenilor ceea ce-!i doreau cu adevrat" a sponsori#at
cntre)i 'ali)i. ,tilul lui 'lamoaiant a devenit la 'el de legendar ca rutalitatea sa.
La apogeu" tirania sa a 'ost su'icient pentru a 'i men)ionat de *asa Al. Nimic
din ceea ce au +ntreprins vreodat autorit)ile n-a prut vreodat s +nsemne ceva.
Arestri" anchete" acu#a)ii= el !i-a cumprat scparea cu ani" +n timp ce reputa)ia !i
asocia)ii lui asigurau tcerea martorilor.
$e aceea guvernul a 'cut ceea ce 'ac +ntotdeauna guvernele cnd se con'runt cu
o opo#i)ie care nu poate 'i doort prin mijloace cinstite !i legale. A tri!at.
4rocesul su pentru eva#iune 'iscal a 'ost descris ulterior ca o lin!are legal.
1re#oreria a 'ormulat reguli noi !i a dovedit c el se 'cuse vinovat de +nclcarea lor. 0n
rat care era responsail" att direct" ct !i indirect" pentru moartea a sute de oameni a
'ost condamnat la unspre#ece ani de +nchisoare pentru neplata unor ta<e +n valoare de
21T.MRM dolari.
$omnia lui atroce a luat s'r!it" dar via)a a avut nevoie de al)i !aispre#ece ani ca
s se o'ileasc. -n ultimii si ani" cu neurosi'ilisul mugindu-i +n cap" a pierdut complet
contactul cu realitatea" avnd vi#iuni !i au#ind voci. >intea +i rtcea acum printr-un stat
complet imaginar.
*orpul +ncetase s-i 'unc)ione#e +ntr-un mod +ndeajuns de pa!nic pe 2T ianuarie
1SUQ" +ntr-o cas mare din 5lorida" +nconjurat de 'amilia +ndurerat. -ns atunci cnd e!ti
deja dement" di'eren)a este prea pu)in sesi#ail +ntre propriul tu univers ilu#oriu !i
torturile distorsionate ale lumii de dincolo" +n care-)i lunec su'letul.
Au trecut peste !ase sute de ani.
7ntitatea care a ie!it din lumea de dincolo +n corpul 'racturat !i +nsngerat al lui
/rad Lovegrove" manager asistent de gradul 3V Odivi#ia +ntre)inere saluritate uranP din
grupul metamecanic 1arosa din Noua *ali'ornie" nici mcar nu !i-a dat seama c revenise
+n realitatea vie)ii. Gricum" nu imediat.
4rima 'iin) posedat a ajuns la Noua *ali'ornie +ntr-o nav de mar' plecat de la
Nor'ol. unul dintre cei dou#eci !i doi de insurgen)i pe care 7dmundrigB +i crease +n
/oston. ,e numea 7mmet >ordden !i imediat ce a ajuns pe supra'a)a planetei a +nceput
procesul de cucerire" rpind oameni de pe str#i !i autostr#i" cau#nd rni dttoare de
agonie care s le sleasc spiritul !i s le deschid mintea pentru a primi su'letele din
lumea de dincolo.
-n #ilele ce urmar" o and mic de poseda)i se strecur neoservat pe
ulevardele din ,an Angeles" sporindu-!i +nceti!or rndurile. Aidoma tuturor poseda)ilor
ce apreau +n toat *on'edera)ia" ei nu aveau o strategie distinct" ci doar un impuls unic
care-i +moldea s aduc mai multe su'lete din lumea de dincolo.
-ns acesta nu era de nici un 'olos pentru cau#. *u mintea spulerat" nu se
asocia niciunui stimul e<tern. 7l rcnea averti#ri isterice adresate 'ratelui su 5ran."
plngea" )inea monologuri interminaile despre 'arica lui de panto'i" unde promitea c le
va asigura tuturor locuri de munc" emitea 'r averti#are ra'ale mici de energie" chicotea
constant" de'eca +n pantaloni !i +ncepuse s-!i arunce e<crementele +n jur. Gri de cte ori
+i aduceau mncare" ailitatea lui energistic o trans'orma +n paste 'ierin)i !i picante" ce
emanau o duhoare +nspimnttoare.
$up dou #ile" caala a'lat +n cre!tere +l aandon pur !i simplu +n maga#inul
scos din u# pe care +l utili#ase drept a#. $ac s-ar 'i sinchisit s-i arunce o privire
+nainte de plecare" ar 'i oservat c vorirea +i era mai coerent !i comportamentul ceva
mai moderat.
;aloanele de gndire psihopate ce se 'ormaser la +nceputul anilor 1SUM !i
rulaser necontrolat vreme de !ase secole +ncepuser 'inalmente s opere#e din nou +n
interiorul unei structuri neuronale sntoase. Nu e<istau de#echilire chimice" nici
spirochete" nici mcar urme de u!oar to<icologie alcoolic" deoarece Lovegrove nu ea.
,ntatea mintal +i reveni treptat" pe msur ce procesele de gndire +ncepur s se mi!te
+n cicluri mai naturale.
7l sim)i cum mintea !i amintirile +i revenir laolalt" ca !i cnd ar 'i ie!it din cea
mai groa#nic e<perien) cu cocain pe care o +ncercase vreodat Oviciul su de demult"
din anii 1S2MP. >ulte ore #cu pur !i simplu pe podea" tremurnd" pe cnd evenimentele
se revrsau prin con!tiin)a sa a'lat +n e<tindere. 7venimente care-i +ngre)o!au inima" dar
care-i apar)ineau.
Nu au#i deschiderea u!ii de serviciu a maga#inului" icnetul de surprindere al
agentului imoiliar" pa!ii greoi care tropiau spre el. G mn +i strnse umrul !i-l scutur
puternic.
9 Iei" gagiuH" cum ai ajuns aici:
7l tresri violent" ridic ochii !i v#u un rat cu o casc stranie" de parc elitre
verde-strlucitor de gndac i se pliaser peste )east. Gchi uluca)i" aurii" ine<presivi" +l
'i<au de sus. 0rl !i se rsuci. La 'el de surprins" agentul imoiliar se retrase un pas !i
duse mna la parali#atorul cortical ilegal din u#unarul jachetei.
-n ciuda a !ase sute de ani de progres tehnologic" ratul +nc putea s
recunoasc o arm individual atunci cnd o vedea. /ine+n)eles" adevratul indicator era
e<presia de superioritate !i u!urare nervoas de pe 'a)a agentului imoiliar2 cea a oricrui
om speriat" atunci cnd o arm a readus +n mod rusc !ansele de partea sa.
7l +!i scoase propria sa arm. Att doar c" de 'apt" n-o scoase nu e<ista un toc
din care s-o 'i scos. -ntr-o secund +!i dori o arm !i +n secunda urmtoare degetele +i
strngeau o pu!c-mitralier 1hompson. 1rase. 3ar mugetul cndva 'amiliar al armei
poreclite %mtura tran!eelor( +i rpi iar!i +n urechi. G 'lam ciudat de al ie!i din
)eav" cnd o +ndrept ctre agentul imoiliar care se ghemuise" luptndu-se cu reculul.
3ar apoi nu mai rmase dect un trup distrus" care #vcnea" pompnd litri de snge
pe podeaua goal de eton-caron. 8nile ca ni!te cratere 'umegau" de parc gloan)ele ar
'i 'ost incendiare.
Gripilat !i cu ochii uluca)i" se hol la cadavru pentru un moment" dup care
vomit neajutorat. *apul i se +nvrtea" ca !i cum eternul co!mar revenea pentru a-l +nh)a
o dat +n plus.
9 Iristoase" nu@ gemu el. Nu mai vreau rahaturile astea. 1e rog@
4u!ca-mitralier 1hompson dispruse la 'el de misterios precum apruse.
3gnornd grea)a care-i trimitea 'iori violen)i prin toate memrele" se +mpletici pe u! !i
ie!i +n strad. 3magini neune!ti +l asaltar. *apul i se +nclin lent pe spate pentru a vedea
imaginile desprinse din reviste pulp 'antasB +n care nimerise. 5uioarele de nori jo!i care
pluteau dinspre ocean erau spintecate de #grie-norii ca ni!te lame de spad din crom !i
sticl ce 'ormau centrul lui ,an Angeles.
4e 'iecare supra'a) sclipeau !i scnteiau lumini prismatice. 0n ora! alctuit dintr-
o sut de oglin#i multicolore" +nalte cat turnurile. Apoi v#u secera simpl a unei luni
micu)e !i ro!iatice chiar deasupra capului. Ceturile navelor stelare roiau neglijent pe cerul
de coalt" aidoma unor licurici incandescen)i. 6ura i se csc de uimire total.
9 , 'iu al naiii" daH ce dracu-i locu-sta: +ntre Alphonse *apone.
8otirea lui GmeB adusese continentul Jingu +n centrul pr)ii +ntunecate cnd
avioneta >arinei 8egale +n care se a'la 8alph Iiltch trecu peste peri'eria lui 4asto.
Gra!ul era situat pe coasta vestic !i se de#volta din portul 5alling Cumo +ntr-o e<tindere
sus)inut" care dura de o sut de ani. 1erenul era plat" ideal pentru urani#are" ridicnd
minimum de proleme ami)io!ilor ingineri civili. >ajoritatea districtelor aveau
con'igura)ii geometrice" g#duind domenii care alternau cu parcuri mari !i cartiere
comerciale comple<e. 4u)inele coline e<istente 'useser revendicate de locuitorii mai
oga)i" pentru castelele !i conacele lor.
Accesnd suita sen#orial a avionetei" 8alph le vedea ridicndu-se mndre +n
propriile lor oa#e luminoase" +n centrul unor domenii +ntinse" complet +ntunecate.
$rumurile +nguste !i puternic iluminate care !erpuiau printre coline erau singurele cure
+n re)eaua vast de linii portocalii strlucitoare ce se +ntindea su el. 4asto arta minunat
de 'unc)ional !i de modern" un simol mre) al iscusin)ei economice a 8egatului" o
insign de merit prins pe planet.
3ar undeva jos" prin arhitectura sclipitoare !i dinamismul uman" e<istau oameni
care puteau nrui complet +ntregul edi'iciu. 4roail +n dou #ile" cu certitudine +n mai
pu)in de o sptmn.
*athal 5it#gerald orient avioneta ctre cldirea cuic mare ce adpostea sediul
5or)ei 4oli)iene!ti Jingu. Asoli#ar pe plat'orma special de pe acoperi!" la captul unui
!ir de avioane hipersonice mici" cu 'orme de planoare !i oturi ca ni!te vr'uri de sge)i.
La piciorul scrii" 8alph era a!teptat de dou persoane. *omisarul de poli)ie
Landon >eculloc." un rat viguros de !apte#eci !i doi de ani" +nalt de aproape doi
metri" cu pr ro!covan des" tuns periu)" +n uni'orm alastru-+nchis cu trese argintii pe
ra)ul drept. 7ra +nso)it de $iana 1ieman" !e'a $ivi#iei 1ehnologie din $epartamentul de
4oli)ie" o 'emeie 'ragil" mai vrstnic" dominat de statura superiorului ei" un contrast
care tindea s-i relie'e#e aspectul studios.
9 Aprecie# realmente 'aptul c ai coort pe planet" rosti Landon cnd +i strnse
mna lui 8alph. 7ste imposiil s-)i 'i 'ost u!or s 'ii de acord s reve#i creatura asta.
4achetul de date cu in'ormarea amiralului 5arLuar m-a #guduit neplcut. Gamenii mei nu
sunt tocmai pregti)i s 'ac 'a) genului acestuia de incidente.
9 $e 'apt" cine este: coment 8alph acid. Noi am 'cut totu!i 'a) pe Lalonde !i
inten)ionm s ne comportm chiar mai ine aici.
9 > ucur s-aud asta" #ise Landon cu un aer morocnos.
-i salut scurt din cap pe ceilal)i trei agen)i A,7 care coorau scara avionetei !i
u#ele +i #vcnir +ntr-un surs admirativ indus de amintire" privindu-i pe Aill !i $ean"
care +!i crau echipamentele de lupt +n dou gen)i voluminoase.
9 A trecut ceva timp de cnd n-am mai ac)ionat +n partea de teren a unei
opera)iuni" murmur el.
9 *eva actuali#ri despre avionul care a 'ost doort: +ntre 8alph dup ce
pornir ctre li'tul care-i a!tepta.
9 N-a supravie)uit nimeni" dac la asta te re'ereai" #ise $iana 1iernan !i-l privi
+ntretor. La asta te re'ereai:
9 ,unt ni!te ticlo!i re#isten)i" coment scurt Aill.
5emeia strnse din umeri.
9 Am accesat o +nregistrare a datavi#rii lui Ad.inson. Ailitatea aceea de
manipulare a energiei pe care a demonstrat-o ,avion KerDin a prut cu totul
e<traordinar.
9 Nu v-a artat nici o #ecime din ce poate s 'ac" spuse 8alph.
0!ile li'tului se +nchiser !i coorr spre centrul de comand. ,ala 'r 'erestre
care ocupa jumtate din nivelul respectiv 'usese conceput pentru a trata orice urgen)
civil imaginail" de la pru!irea unui avion +n centrul unui ora!" pn la r#oiul civil.
$ou#eci !i patru de noduri separate de coordonare erau dispuse +n trei rnduri" cercuri de
console cu cte cincispre#ece operatori 'iecare. Autoritatea lor de acces la re)eaua
continental era asolut" asigurndu-le acoperire sen#orial !i legturi de comunica)ii
'r egal.
*nd 8alph intr acolo" toate locurile erau ocupate !i aerul prea un corp solid din
cau#a petelor de lumin ale laserelor" aruncate de sutele de coloane proiectoare AV. -l
v#u pe Leonard $eville a!e#at la Nodul 1" un inel de console +n centrul +ncperii.
,trngerea de mn a ministrului A'acerilor 3nterne nu avu sinceritatea lui >eculloc..
8alph 'u pre#entat iute celorlal)i de la Nodul 1? Aarren Aspinal" prim-ministrul
parlamentului continental Jingu" Vic.B Keogh" adjuncta lui >eculloc." !i /ernard
6ison" comandantul 7scadronului 1actic Armat al poli)iei. G coloan AV proiecta o
imagine a amiralului 5arLuar.
9 -ntregul tra'ic aerian a 'ost +nchis acum dou#eci de minute" anun) Landon
>eculloc.. 4n !i #orurile de patrulare ale avioanelor poli)iei au 'ost reduse la minimul
asolut.
9 3ar echipajelor celor care se mai a'l +nc +n v#duh li s-a cerut s ne
datavi#e#e 'i!iere din nanonicele neurale" #ise $iana. -n 'elul acesta putem 'i re#onail de
siguri c niciunul n-a 'ost in'ectat de 1remarco sau 6allagher.
9 *nd am coort cu avioneta" am v#ut un tra'ic masiv pe drumuri !i !osele"
rosti 8alph. A! dori s 'ie +nchis. Nu pot sulinia su'icient de apsat c treuie s
restric)ionm mi!crile popula)iei.
9 -n 4asto este aia ora #ece seara" rosti Leonard $eville. Gamenii +nc se +ntorc
la casele lor" al)ii ies s-!i petreac seara +n ora! !i doresc s revin mai tr#iu. $ac
+nchide)i acum tra'icul la sol" ve)i cau#a un nivel incrediil de con'u#ie" mai presus de
capacitatea 'or)ei poli)iene!ti de ari solu)iona" pentru multe ore. 3ar noi treuie s
men)inem poli)ia +n re#erv pentru a se ocupa de cei din amasad" atunci cnd +i vom
detecta. Am considerat c ar 'i mai logic s le +ngduim tuturor s mearg acas ca de
oicei" dup care s instituim starea de asediu. -n 'elul acesta marea majoritate vor 'i
restric)iona)i +n locuin)ele lor pn mine diminea). 3ar dac 1remarco !i 6allagher au
+nceput s-i in'ecte#e" orice epidemie va 'i locali#at" ceea ce +nseamn c ar treui s-o
putem i#ola relativ u!or.
%5ii discret !i o)ine re#ultate" de ce nu:( gndi 8alph acru. %7u ar treui s ascult
!i s consilie#" nu s m ag peste ei !i s m comport ca o goa# glgioas. La naia"
dar KerDin !i avionul m-au surescitat prea tare.(
-ncercnd s ascund ct de peniil se sim)ea" +ntre?
9 La ce or ve)i institui starea de asediu:
9 La unu noaptea" #ise prim-ministrul. Atunci vor mai 'i a'ar doar adevratele
psri de noapte. ,lav cerului c nu este smt@ Atunci chiar c-am 'i avut proleme
serioase
9 -n regul" pot s accept asta" spuse 8alph. 4e chipul lui $eville licri un
#met iute de victorie pe care opt s-l ignore. *um stau lucrurile cu celelalte a!e#ri !i"
mai important" cu !oselele: +ntre el apoi.
9 ,tarea de asediu se va decreta la ora unu +n toate #onele urane de pe Jingu"
rosti >eculloc.. *ontinentul are trei 'usuri orare" a!a c va 'i introdus dinspre est. *t
despre !osele" +nchidem deja tra'icul" ast'el +nct a!e#rile vor 'i i#olate. Asta n-a 'ost o
prolem" 'iindc toate vehiculele de pe !osele sunt supervi#ate de calculatoarele pentru
managementul rutelor !i 'lu<ului ale $epartamentului de 1ransport. Vehiculele de pe
drumurile secundare sunt cele care ne dau ti de cap2 toate sunt comutate pe procesoare
de control autonome. ;i mai rele sunt vehiculele de la 'ermele din #onele rurale" 'iindc
jumtate din lestem)iile alea au comen#i manuale.
9 7stimm c vor 'i necesare alte trei ore pentru +nchiderea complet a +ntregului
tra'ic de la sol" #ise $iana. -n clipa aceasta stailim o inter'a) +ntre *omandamentul
$e'ensiv ,trategic !i $ivi#ia 1ra'ic a poli)iei noastre. -n 'elul acesta" cnd sateli)ii cu
sen#ori $, de pe orit joas locali#ea# un vehicul care se deplasea# pe un drum
secundar" vor e'ectua o aleiere de identi'icare !i-l vor cataloga. $up aceea $ivi#ia
1ra'ic va datavi#a oprirea procesorului de comand. 4entru vehiculele operate manual va
'i nevoie s trimitem un echipaj de patrulare. Gricum" asta-i +n teorie. G opera)ie de
detectare !i identi'icare la nivel continental va implica enorm de mult putere de
procesare" de care nu ne prea putem lipsi +n clipa aceasta. $ac nu suntem 'oarte aten)i"
vom s'r!i cu de'icit de procesare.
9 *re#usem c a!a ceva este imposiil +n epoca asta" interveni lnd Aarren
Aspinal.
$iana +!i pierdu orice urm de amu#ament.
9 -n condi)ii normale" da. -ns ceea ce +ncercm s 'acem nu are precedent.
8idic din umeri +n semn de scu# ctre ceilal)i din Nodul 1? 7chipa mea are trei 3A +n
susol !i dou la universitate" care +ncearc s accese#e !i s anali#e#e simultan toate
procesoarele din ora!. 7ste o ra'inare a ideii amiralului 5arLuar de a urmri virusul
energetic prin intermediul distorsiunii electronice pe care o generea#. Am v#ut-o
demonstrat +n avionul lui Ad.inson" a!a +nct cunoa!tem natura apro<imativ a 'iarei.
1ot ce ne rmne de 'cut este s +ntreprindem cel mai masiv e<erci)iu de corelare
+ncercat vreodat? s a'lm care procesoare au su'erit de'ec)iuni +n ultimele opt ore !i s
'acem re'eriri +ncruci!ate la or !i coordonate geogra'ice. $ac s-a +ntmplat la cteva
procesoare neasociate din aceea!i #on +n acela!i moment" atunci e<ist o posiilitate
serioas ca de'ec)iunea s 'i 'ost cau#at de cineva virusat.
9 1oate procesoarele: +ntre Vic.B Keogh.
9 Asolut toate. 4entru o clipit" 'a)a smochinit a $ianei 'u luminat de un
surs adolescentin. $e la procesoarele re)elei pulice" la tempori#atoarele 'elinarelor
stradale" reclamele AV" u!ile automate" automatele pentru vn#ri" mecanoi#ii" locurile
comunicatoare personale" matricele supervi#oare gospodre!ti= 1otul.
9 ;i va merge: +ntre 8alph.
9 Nu e<ist nici un motiv pentru care s nu mearg. A!a cum am spus" e<ist o
posiil prolem de capacitate de procesare !i se poate ca 3A-urile s nu reu!easc
'ormatarea programului de corelare +n interiorul cadrului temporal de care avem nevoie.
-ns cnd programul se va activa" ar treui s ne o'ere echivalentul electronic al unor
urme lsate +n #pad.
9 ;i dup aceea: +ntre +nceti!or Aarren Aspinal. Acesta este motivul real
pentru care ai 'ost adus aici" 8alph. *e 'acem cu oamenii ace!tia dac-i gsim: 0tili#area
sistemelor $, de 'iecare dat cnd locali#m una dintre persoanele a'ectate va implica o
dimensiune politic. Nu contest necesitatea eliminrii avionului lui Ad.inson. 3ar oamenii
vor 'i cu certitudine de acord s utili#m 'or)a +n scopul nimicirii amenin)rii. $ar
'inalmente va treui s gsim o metod pentru eradicarea virusului energetic +n sine" 'r
a vtma victima. Nici chiar 4rin)esa nu poate autori#a de-a pururi asemenea distrugeri"
+n nici un ca# cnd sunt orientate +mpotriva supu!ilor 8egatului.
9 Lucrm +n direc)ia aceasta" #ise amiralul 5arLuar. 6erald ,.ioD intr chiar
acum +n interogarea de personalitate. $ac putem descoperi 'elul +n care a 'ost in'ectat !i
cum a 'ost apoi puri'icat" ar treui s putem veni cu o solu)ie" un soi de contramsur.
9 *t timp va dura asta: +ntre Leonard $eville.
9 3n'orma)iile sunt insu'iciente" rspunse amiralul. ,.ioD nu este 'oarte
puternic. Vor treui s-l ia cu u!urelul.
9 *u toate acestea" spuse Landon >eculloc." pentru ca pregtirile noastre s
+nsemne ceva" va treui s-i prindem pe cei doi din amasad +n noaptea aceasta sau cel
tr#iu mine diminea). ;i nu numai pe ei" ci !i pe to)i cei cu care au intrat +n contact.
,itua)ia ar putea escalada dincolo de capacitatea noastr de a o restric)iona. 1reuie s
avem pregtit o politic pentru a ne ocupa de ei. $eocamdat singurul lucru despre care
!tim c ar 'unc)iona este o putere de 'oc cople!itoare.
9 7u pot o'eri dou lucruri" spuse 8alph. ,e uit la /ernard 6ison !i-i #mi cu
un aer cit? 7chipele tale vor 'i nevoite s duc tot greul" mai ales la +nceput.
*omandantul 71A rnji larg.
9 4entru asta suntem plti)i.
9 4er'ect" atunci" iat-le? >ai +nti" contactul cu un purttor al virusului energetic
nu +nseamn neaprat contractarea virusului. Aill !i $ean sunt dove#i e<celente +n
privin)a asta. 7l l-au capturat pe ,.ioD" l-au )inut cu minile" au 'ost ore la rnd +n
imediata lui pro<imitate !i amndoi se simt per'ect. $e asemenea" eu am 'ost +n 7.Dan
timp de o sptmn cu cei trei din amasad !i n-am 'ost in'ectat. -n al doilea rnd" +n
ciuda puterii lor" pot 'i intimida)i s se supun. 1reuie s 'i)i +ns pregti)i s 'olosi)i
+mpotriva lor violen) e<trem" iar ei treuie s !tie asta. 0n singur indiciu de sliciune"
o unic e#itare !i v vor lovi cu tot ce au. $e aceea" cnd +l vom gsi pe primul" eu !i
echipa mea vom conduce asaltul. -n regul:
9 $eocamdat nu am nimic +mpotriv" spuse /ernard 6ison.
9 4er'ect. 4reconi#e# rspndirea e<perien)ei unui atac +n acela!i 'el +n care este
rspndit virusul. 1o)i cei care vor participa alturi de mine la primul asalt se vor putea
'amiliari#a cu ceea ce treuie 'cut. $up aceea +i vei reparti#a la conducerea propriilor
lor grupe" pentru urmtoarea etap de capturi" !i a!a mai departe. -n 'elul acesta +ntreaga
ta divi#ie va 'i pus +n tem ct mai rapid posiil.
9 -n regul. ;i ce vom 'ace cu ei dup ce i-am capturat:
9 -i ga)i +n tau-#ero.
9 *re#i c asta a eliminat virusul lui ,.ioD: +ntre prompt 5arLuar.
9 *onsider c este o posiilitate un" domnule amiral. 7l s-a +mpotrivit cu
disperare s intre +n incinta din 7.Dan. 4n +n clipa aceea 'usese destul de docil. *nd a
a'lat c-l vom ga +n modul" a devenit aproape isteric. *red c era speriat. ;i +n tot
ca#ul" cnd a ie!it" virusul dispruse.
9 7<celent" #mi Aarren Aspinal ctre 8alph. *ursul acesta de ac)iune este
oricum mai acceptail dect +n!iruirea lor cu spatele la #id pentru a 'i +mpu!ca)i.
9 *hiar dac tau-#ero n-ar 'i responsail pentru !tergerea virusului" !tim c-i
poate restric)iona +n acela!i 'el +n care o 'ace cu oamenii oi!nui)i" spuse 8alph. -i putem
)ine +n sta# pn cnd gsim o solu)ie permanent.
9 *te module tau-#ero avem disponiile: o +ntre Landon pe $iana.
;e'a $ivi#iei 1ehnologie clipi prelung" +n timp ce nanonicele ei neurale cutar
'i!ierele relevante.
9 -n cldirea asta sunt trei. -n ora! e<ist alte #ece sau cincispre#ece. ,unt
utili#ate aproape e<clusiv de industria aerospa)ial.
9 -n 7.Dan e<ist +n clipa de 'a) cinci mii de module neutili#ate" rosti 8alph.
7le ar treui s 'ie su'iciente" dac va 'unc)iona acest program de corelare 3A. , 'iu
sincer" dac vom avea nevoie de mai multe" +nseamn c am pierdut.
9 7chipele de +ntre)inere vor +ncepe s le deconecte#e imediat" #ise amiralul
5arLuar. Vi le putem trimite jos +n avionete de cargo pe pilot automat.
9 8mne atunci doar prolema de a-i sili pe cei in'ecta)i s intre +n ele" rosti
8alph !i-l privi deschis pe /ernard. 3ar asta va 'i +nc !i mai ru dect capturarea lor.
9 0rm posiil@ anun) rusc $iana cnd primi o datavi#are de la o 3A.
1o)i cei din Nodul 1 +!i +ntoarser aten)ia asupra ei.
9 0n ta<i care a prsit spa)ioportul la dou#eci de minute dup sosirea
avionului spa)ial cu cei trei din amasad. 4este cinci minute" matricea de procesoare a
vehiculului a +nceput s su'ere de'ec)iuni stranii. *ontactul a 'ost pierdut dup alte dou
minute. Nu poate s 'i 'ost totu!i o decuplare total" deoarece controlul tra'icului nu are
+nregistrarea vreunei de'ec)iuni generali#ate +n sectorul respectiv +n dup-amia#a aceasta.
A disprut pur !i simplu din ucla de control rut !i 'lu<.
Antrepo#itul care g#duia >ahalia 7ngineering ,upplies era sigilat !i etan!at
ermetic" 'iind una dintre cele dou#eci de cldiri identice care se +n!iruiau pe latura
sudic a parcului industrial" separat de vecina ei prin '!ii de eton vechi !i rnduri de
arori su)iratici planta)i +n tentativa de a alunga rigoarea #onei. 7ra lung de !apte#eci de
metri" lat de dou#eci !i cinci de metri !i +nalt de cincispre#ece" cu #idurile din panouri
din compo#it cenu!iu-+nchis" 'r nici o 'ereastr. $in e<terior arta inert" ino'ensiv" a
chiar aandonat. ,mocuri de vegeta)ie aorigen din GmeB +!i 'i<aser rdcinile +n
rigole. ;asiurile despuiate ale unor vehicule de 'erm vechi erau stivuite pe trei-patru
rnduri +n lungul unui perete" !iroind rugin pe eton.
8alph +!i concentr sen#orii c!tii-cochilie asupra u!ii late care culisa vertical +n
centrul peretelui din capt" la cinci#eci de metri +n 'a)a lui. 7l !i echipa avuseser nevoie
de patru minute ca s ajung aici de la sediul poli)iei" +ntr-unul dintre hipersonicele
'or)elor de interven)ie" pe urmele procesoarelor disprute din controlul de rut !i 'lu<"
care 'useser locali#ate de $iana !i 3A-uri. 1rei grupe de poli)ie 71A 'useser de
asemenea trimise la parcul industrial" +n con'ormitate cu ordinele lui /ernard 6ison. Gpt
avioane micu)e asoli#aser" +ncercuitul antrepo#itul de la cinci sute de metri deprtare.
-n jurul u!ii nu r#tea nici mcar o singur ra# de lumin. Nici un semn de
via). Nici in'raro!iile nu de#vluiau mai multe. /ratul scan din nou +n lungul cldirii.
9 0nitatea de condi)ionare 'unc)ionea#" oserv 8alph. Vd cldura emanat de
motor" iar grila degaj aer. *ineva este +nuntru.
9 Vrei s in'iltrm un sen#or nanonic: +ntre Nelson A.roid.
7ra cpitanul plutonului 71A" un rat solid" care se apropia de patru#eci de ani
!i care aia ajungea la umrul lui 8alph. Nu tocmai imaginea la care s te 'i a!teptat din
partea cuiva cu pro'esiunea lui" de!i 8alph era oi!nuit cu solda)ii 6NN mai volumino!i.
-n acela!i timp +ns nuia c Nelson A.roid era un oponent serios +n orice +n'runtare
corp la corp" deoarece avea e<act genul respectiv de competen) controlat.
9 7ste o cldire mare !i e<ist multe posiilit)i pentru amuscade" #ise Nelson
A.roid. Am avea de c!tigat dac le-am putea repera e<act. 3ar operatorii mei tehnici sunt
pricepu)i. Gstilii nici mcar n-ar !ti c ne-am strecurat printre ei.
4rea dornic s intre +n ac)iune" ceea ce putea 'i o de'icien) +n situa)ia aceasta.
8alph nu-!i putea imagina c plutonul su avea parte de cine !tie ce misiuni reale pe
GmeB. Activit)ile lor +nsemnau proail interminaile e<erci)ii !i antrenamente"
lestemul oricrui agent de teren.
9 5r nanonice" spuse 8alph. Gricum nu vom putea depinde de ele. Vreau ca
echipa de penetrare s 'oloseasc procedurile standard pentru cutare !i re)inere. Nu
putem avea +ncredere +n in'orma)iile sen#orilor" a!a c vreau ca oamenii s intre cu
ma<imum de alert.
9 $a" domnule.
9 $iana: datavi# el. *e-mi pot spune 3A-urile:
9 Nici o schimare. Nu pot accesa nici o de'ec)iune detectail +n procesoarele
antrepo#itului. 4e de alt parte +n #ona aceea activitatea electronic este oricum 'oarte
restrns" deoarece sistemele de administra)ie !i irouri sunt decuplate" a!a c asta nu-
nseamn mare lucru.
9 *are-i capacitatea ma<im a ta<iului:
9 ;ase persoane. 3ar $epartamentul 3ndustrie spune c >ahalia are cincispre#ece
angaja)i" care asigur service !i distriu)ie pentru componente de utilaje agricole pe tot
continentul.
9 4er'ect" vom pomi de la varianta cea mai pesimist. >inimum dou#eci !i unu
de ostili posiili. >ul)umesc" $iana.
9 8alph" 3A-urile au descoperit alte dou trasee posiile de de'ec)iuni +n re)eaua
rut !i 'lu< a ora!ului. Le-am instruit s se concentre#e asupra tra'icului vehiculelor din
jurul spa)ioportului +n perioada de dup sosirea trioului de la amasad. 7ste vora despre
un alt ta<i care a su'erit o mul)ime de proleme !i despre un vehicul de mar'.
9 /ga-mi-a!@ 0nde sunt ele acum:
9 3A-urile rulea# rutine de cutare" dar acestea dou se dovedesc mai greu de
gsit dect primul ta<i. 1e )in la curent.
*analul se +nchise. 8alph privi grupa 71A care se apropia de antrepo#it" siluete
negre ce preau mai degra umre moile" dect oameni. -!i cunosc meseria(" admise el
'r che'.
9 1o)i sunt pe po#i)ii" domnule" datavi# Nelson A.roid" iar 3A-urile au preluat
controlul videocamerelor de securitate. Gstilii nu !tiu c suntem aici.
9 /ine.
8alph nu-i spuse c dac 1remarco sau 6allagher ar 'i 'ost +nuntru" ar 'i !tiut cu
certitudine c grupa 71A era a'ar. -!i dorea ca memrii ei s 'ie moili#a)i !i
pro'esioni!ti" nu s +nceap s trag +n 'antome.
9 ,ta)i pe loc" datavi# el spre grup. *are este statutul mecanoi#ilor de asalt:
9 Gn-line" raport tehnicianul grupei 71A.
8alph mai scan o dat u!a glisant. 4recum *utia 4andorei" odat ce avea s 'ie
deschis nu mai e<ista drum de +ntoarcere. ;i doar el" 8oche ,.ar. !i amiralul 5arLuar
!tiau c" dac purttorii virusului treceau pe lng plutonul 71A" parcul industrial urma
s devin )inta plat'ormelor $,.
Aproape c sim)ea sen#orii sateli)ilor de pe orit joas 'ocali#ndu-se pe el.
9 /un" se adres grupei. -ncepe)i@ >ecanoidul de asalt utili#at de echipele 71A
de pe GmeB lsa impresia c designerii si s-ar 'i inspirat din prea multe sen#avi#ri
horror. -nalt de trei metri la e<tindere ma<im" avea !apte picioare plasmatice" care
semnau cu ni!te tentacule cu copite ce se puteau deplasa pe terenul cel mai accidentat cu
o vite# imposiil de egalat chiar de oamenii ampli'ica)i. *orpul +i era un utoia!
segmentat" ceea ce-i con'erea o 'le<iilitate serpentin. 7<istau de asemenea mu'e pentru
pn la opt memre speciali#ate ce puteau 'i adugate" de la gheare pentru c)rare" pn
la caraine-gauss de caliru mijlociu. *ontrolul era 'ie autonom" opernd pe a#a unui
program pre+ncrcat" 'ie cu telecomand prin datavi#are direct.
*inci mecanoi#i se repe#ir peste parcarea antrepo#itului" acoperind ultimii
trei#eci de metri +n dou secunde. *or#i lungi aidoma unor ice !'ichiuir din pr)ile
superioare ale corpurilor lor ctre u!a din materiale compo#ite groas de un centimetru.
Acolo unde o atinser" se lipir" alctuind o gril la patru metri deasupra solului. 4este o
milisecund" cor#ile detonar2 +ncrctura e<plo#iv cumulativ cu electroni era
+ndeajuns de puternic pentru a strpunge un strat de eton gros de un metru. 0!a distrus
nici mcar nu avu timp s cad. 1o)i cei cinci mecanoi#i de asalt o i#ir +ntr-o
demonstra)ie super de devastare sincroni#at. *eea ce mai rmsese din u! se cur !i
e<plod" e<pediind sec)iuni neregulate s se rostogoleasc !i s rico!e#e prin coridorul
central al antrepo#itului.
$up ce-!i stailir un cmp lier pentru tragere" mecanoi#ii e<pediar un araj
rutal !i rapid de proiectile de supra+ncrcare sen#orial pe distan) scurt" care 'ulger pe
toat lungimea cldirii. 3nstantaneu sen#orii depistar oamenii desemna)i ca ostili" care
)ipau +n panic" !i-!i concentrar 'ocul.
6rupa 71A nvli +napoia mecanoi#ilor" prin u!a care 'umega. >emrii ei se
repe#ir s se adposteasc +ntre stive de l#i !i scanar ungherele +ndeprtate ale
antrepo#itului +n cutare de ostili ascun!i. $up aceea" cu mecanoi#ii ocupnd coridorul
central" +ncepur s se rs'ire +n 'orma)ia de cutare !i re)inere.
>i<i 4enrice" proprietarul de la >ahalia 7ngineering ,upplies" se chinuia s
demonte#e motorul liniar de pe osia din spate a ta<iului 'urat" cnd mecanoi#ii de asalt se
npustiser prin u!a antrepo#itului. Vacarmul +ncrcturilor e<plo#ive cumulative cu
electroni 'usese att de puternic" +nct cre#use c trsnise chiar lng el.
;ocul +l 'cu s sar o jumtate de metru +n aer" ceva nu chiar att de simplu"
)innd seama de 'aptul c era supraponderal cu dou#eci de .ilograme. Linii oritoare de
lumin al 'ulgerar +n captul +ndeprtat al antrepo#itului !i u!a se cur spre +nuntru
pentru o 'rac)iune de secund +nainte de a se de#integra. /ratul nu era +ns att de
stupe'iat" +nct s nu recunoasc siluetele distinctive ale mecanoi#ilor care sprintau prin
volurile de 'um !i )ndrile de compo#it. >i<i #ier !i se arunc la podea" acoperindu-
!i capul cu ra)ele. 4uterea proiectilelor de supra+ncrcare sen#orial +l i#i nemilos.
Lumini strooscopice prur c-i ptrund prin )east. &gomote se strduir din rsputeri
s-i #gl)ie toate articula)iile pn le rupeau. Aerul se trans'orm +n ga#e de evacuare"
ar#ndu-i lima" gtul" ochii. Vomit. -!i de!ert att ve#ica urinar" ct !i intestinul gros"
mnat de o comina)ie de spaim pur !i impulsuri de scurtcircuitare nervoas.
4este trei minute" cnd +i reveni cuno!tin)a +nneunit de durere" se tre#i #cnd
+ntins pe spate" tremurnd spasmodic" cu 'luide de#gusttor de dense rcindu-se !i
+nchegndu-i-se peste haine. *inci siluete mthloase +n costume de armur +ntunecate
stteau deasupra lui" a)intindu-i asupra adomenului arme oriil de mari.
>i<i +ncerc s-!i +ncle!te#e minile +n rug. 7ra #iua despre care +n adncul
inimii !tiuse mereu c va sosi" #iua +n care regele Alastair al 33-lea va trimite toate 'or)ele
de impunere a legii !i ordinii din 8egatul su pentru a se ocupa de >i<i 4enrice" ho) de
ma!ini !i cominator de piese 'urate.
9 V rog= olorosi el sla.
Nu-!i putu au#i propriul glas2 prea mult snge +i curgea din urechi.
9 V rog" o s pltesc totul= 4romit@ 1oate sistemele pe care le-am vndut"
'iecare nu) pe care l-am o)inut. G s v #ic care mi-s tinuitorii. G s v dau numele
tipului care a scris programul care ele!te procesoarele din re)eaua rutier. Vi le dau pe
toate. Numai" v rog" nu m-omor)i@
-ncepu s hohoteasc 'r s se poat stpni.
8alph Iiltch +!i ridic +ncet vi#orul mulat al c!tii-cochilie.
9 5utu-i maica m-sii@ rcni el.
3nteriorul din piatr !i ipsos al al capelei de 'amilie *ric.lade era con'ortail !i
soru" 'r e<cesele e<oritante ce prevalau prin restul conacului. Avea o istorie 'ericit
!i oricine intra aici pentru prima dat +!i ddea seama imediat de lucrul acesta2 era
su'icient s +nchi#i ochii pentru a vedea nenumratele ote#uri" mre)ele ceremonii
nup)iale ale mo!tenitorilor" liturghiile de *rciun" serile de corale. 5cea parte din 'amilia
Kavanagh +n aceea!i msur ca !i terenurile mnoase din jur.
Acum +ns s'in)enia sa lnd 'usese violat metodic. 3conostasele 'useser !terse"
vitraliile delicate 'useser sparte" statuetele lui Iristos !i ale 5ecioarei >aria 'useser
#droite. 1oate cruci'i<ele 'useser +ntoarse cu capul +n jos2 pentagrame negre !i ro!ii
mnjeau pere)ii.
4ngrirea +l alin pe Fuinn cnd +ngenunche la altar. -n 'a)a lui" un co! din 'ier
'usese a!e#at pe lespedea groas de piatr. 5lcri lacome consumau iliile !i cr)ile de
imnuri pe care le con)inea.
*u patimile trupului satis'cute de LaDrence" +ndopat cu delicatese !i dup ce
au#ase de sticlele cu Lacrimile Nor'ol. vechi din eci" se sim)ea miraculos de calm.
-napoia lui" rndurile de novici stteau rigid +n po#i)ie de drep)i" a!teptnd s 'ie +nrola)i
+n sect. Aveau s stea a!a" nemi!ca)i" o eternitate dac ar 'i 'ost nevoie" +ntr-att erau de
speria)i de el.
Luca *omar era +n 'a)a lor aidoma unui sergent de instruc)ie nemilos. Armura de
dragon +i sclipea stins +n lumina 'lcrilor !i 'uioare mici de 'um portocaliu pu'neau prin
'antele oculare ale coi'ului. 4urtase +n')i!area aceea aproape permanent de cnd
posedase corpul lui 6rant Kavanagh. Fuinn gndea c proail compensa o 'ractur
psihologic pro'und. La urma urmelor +ns" to)i cei care reveneau din lumea de dincolo
erau mai mult sau mai pu)in sona)i.
Fuinn +ngdui dispre)ului s-i creasc pn ce emo)ia primar +i olorosi +n
creier. 4oalele mantiei +i 'luturar u!or. 4e Nor'ol." mascaradele acestea jalnice aveau s
trium'e" dar nu la 'el urma s se +ntmple pe multe alte planete. >ajoritatea planetelor din
*on'edera)ie aveau s lupte +mpotriva incursiunilor poseda)ilor !i acelea erau corpurile
cosmice cu adevrat importante. *ele pe care urma s 'ie dus r#oiul real" r#oiul
universal pentru credin) !i devo)iune +ntre cei doi 'ra)i cele!ti. Nor'ol. era irelevant
pentru +ncle!tarea aceea" nu putea contriui cu nimic" nici cu arme" nici cu nave stelare.
8idic ochii deasupra vpilor care )!neau +n sus din co!ul metalic. *erul
stacojiu era vi#iil prin gurile cscate +n 'ereastra spart. >ai pu)in de o du#in de stele
de prim magnitudine clipeau deasupra dealurilor" iar restul universului 'usese decolorat
+n strlucirea posac a piticei ro!ii. Lumini)ele al-alastre preau per'ect pure !i delicate.
Fuinn #mi ctre ele. Voca)ia i se releva 'inalmente. Avea s-!i aduc darul
divin al clu#irii la o!tile rtcite pe care 5ratele $omnului le +nsmn)ase +n toat
*on'edera)ia. Avea s 'ie o cruciad" un mar! glorios al mor)ilor" care s +nchid aripile
Nop)ii +n jurul tuturor scnteilor de via) !i speran) !i s le sting pentru vecie.
-n primul rnd treuia s moili#e#e o armat !i o 'lot care s transporte cruciada
aceea. 0n 'rison al propriei sale dorin)e" 'oarte personale" +i +nvpia mintea. 5iara !arpe
+i vorea direct +n inim. /anneth@ /anneth se gsea e<act +n centrul *on'edera)iei" acolo
unde se a'la cea mai mare concentra)ie de resurse !i arme.
Novicii oedien)i nu se clintir cnd Fuinn se ridic +n picioare !i se +ntoarse la ei.
4e chipul lui al ca neaua se #rea un rnjet amu#at. -mpunse un deget +n direc)ia lui
Luca *omar.
9 A!tepta)i aici" to)i" spuse el !i porni pe culoarul dintre ncu)e.
*on'igura)ii moarate de magenta-+nchis !i alastru +i lunecar peste )estura
neagr a mantiei" re'le<ii ale hotrrii sale nou-gsite. 0n pocnet din degete !i LaDrence
$illon +l urm.
1recur repede prin conacul je'uit !i coorr treptele din piatr ale porticului" la
jeepurile de pe prundi!. G pat de 'um l)it peste ori#ont trda po#i)ia lui *olsterDorth.
9 ,uie" #ise Fuinn.
,e sim)ea pe punctul de a i#ucni +n rs. LaDrence se a!e# +n scaunul de lng
!o'er !i Fuinn pomi motorul. Vehiculul )!ni pe aleea de acces" a#vrlind pietricele peste
pelu#a de iar care o mrginea.
9 >-ntre ct timp vor sta acolo a!a" re'lect Fuinn.
9 Nu ne mai +ntoarcem:
9 Nu. 4laneta asta mic !i de ccat e o 'undtur" LaDrence. 4entru noi n-a mai
rmas nimic aici" nici un scop. 1reuie s plecm !i pe orit nu mai sunt multe nave
stelare. 1reuie s-ajungem la una dintre ele +nainte s plece toate. -n scurt vreme
*on'edera)ia se va de!tepta +naintea amenin)rii. -!i va rechema 'lotele pentru a proteja
planetele importante.
9 ;i +ncotro o s ne +ndreptm" dac reu!im s-ajungem pe o 'regat:
9 8evenim pe 4mnt. Acolo avem alia)i. -n toate arcologiile majore e<ist
secte. 4utem roade *on'edera)ia din interior" s-o corupem complet.
9 *re#i c sectele ne vor ajuta: +ntre LaDrence curios.
9 -n cele din urm" da. ,-ar putea ca la +nceput s 'ie nevoie de pu)in
convingere. Aia-mi va 'ace plcere.
4lutonul 71A +nconjur complet maga#inul e<clusivist. >oBceHs G' 4asto se a'la
+ntr-o sec)iune mai ospitalier a ora!ului dect antrepo#itul >ahalia. *onstruit +n stil
neonapoleonian opulent" cldirea era orientat ctre unul dintre parcurile principale. ,e
adresa aristocra)iei !i celor avu)i" speculnd +n principal valoarea snoismului. >aga#inul
+n sine repre#enta doar o cincime din a'acere" +ntruct venitul principal al lui >oBceHs
provenea din 'urni#area de unuri !i delicatese domeniilor private !i persoanelor a'late +n
ascensiune social de pe tot continentul. -n spatele cldirii e<istau opt u!i pentru mar'"
care s 'ac 'a) 'lotilei de camioane +ncrcate +n 'iecare noapte. *ile lor de acces se
contopeau +ntr-un unic drum-tulpin" care coora +ntr-un tunel" unde se altura uneia
dintre cele trei !osele suterane circulare principale ale ora!ului.
La #ece minute dup mie#ul nop)ii" centrul su de distriu)ie era de oicei ocupat
s +ncarce camioanele cu comen#ile primite peste #i. Nimic nu ie!ise +n cele patru minute
ct avusese nevoie plutonul 71A pentru a se des'!ura. 0n vehicul oprit +n e<teriorul
ultimei rampe de +ncrcare loca +ns drumul-tulpin? ta<iul pe care 3A-urile +l urmriser
de la aeroport. 1oate circuitele sale electrice 'useser decuplate.
*incispre#ece mecanoi#i de asalt se repe#ir +n sus pe panta spre u!ile celulelor de
+ncrcare" cu mi!crile coordonate de !apte tehnicieni ai plutonului. 1rei u!i urmau s 'ie
drmate" iar celelalte aveau s 'ie locate !i p#ite. 0n mecanoid 'usese alocat ta<iului.
;ase mecanoi#i +!i lansar icele de e<plo#ive cu electroni. >emrii plutonului
alergau deja +n urma lor pe cile de acces.
Nu toate icele +!i atinser )inta. *teva detonri mu!car din pilonii de sus)inere
!i traversele u!ilor. /uc)i de piatr de dimensiunile unor crmi#i #urar +n jos pe cile
de acces. $oi mecanoi#i 'ur lovi)i !i #urar +napoi" dndu-se peste cap. *elula de
+ncrcare central colaps" purtnd cu ea o sec)iune mare din podeaua primului etaj. G
avalan! de l#i !i module cilindrice de stocare se revrs pe drum" +ngropnd al)i trei
mecanoi#i. Ace!tia +ncepur s trag aleatoriu proiectilele de supra+ncrcare sen#orial"
iar 'lamele !i undele sonice ru'nir de su containere +n mijlocul unor arte#iene imense
de granule ale pentru protec)ia mr'urilor. 0nit)i de uctrie strivite !i moilier pentru
patiouri se +mpr!tiar peste mormane.
>emrii plutonului 71A se aruncar pe jos" cutnd acoperire" cnd al)i doi
mecanoi#i +ncepur s se roteasc +ntr-un dans slatic. 4roiectilele lor ie!ir ca din
pulveri#atoare" lovind pere)ii !i arcuindu-se +n deprtare" peste parc. $oar trei dintre
mecanoi#ii rma!i trgeau realmente +n cele dou celule de +ncrcare ale cror u!i
'useser sparte.
9 8etrage)i-i@ datavi# 8alph la tehnicieni. ,coate)i de aici nenoroci)ii ia de
mecanoi#i.
Nu se +ntmpl +ns nimic. 4roiectilele de supra+ncrcare sen#orial )!neau de
peste tot. >ecanoi#ii +!i continuau dansul lunatic. 0nul 'cu o piruet" +!i +mpletici cele
!apte picioare !i se pru!i imediat. 8alph v#u o du#in de 'lame care se ridic pe
vertical" iluminnd +ntreaga #on. ,iluete negre #ceau r!chirate pe cile de acces"
oriil de e<puse. G 'lam de supra+ncrcare sen#orial i#i direct +n una dintre ele2 dup
aceea se e<tinse +n mod straniu" crend o plas de lumin al unduitoare. ,ilueta +n
costum se #tu pe loc.
9 8ahat" mri 8alph.
Nu era o 'lam" ci 'ocul al. ,echestra)ii se a'lau +n centrul de distriu)ie@
9 -nchide)i imediat mecanoi#ii" datavi# el.
Nanonicele neurale +l anun)ar c unele sisteme ale costumului su su'ereau
cderi.
9 Nici un rspuns" domnule" anun) un tehnician. 3-am pierdut complet" le-au
c#ut pn !i rutinele de re#erv. *um au 'cut asta: >ecanoi#ii sunt echipa)i cu
electronice de grad militar !i nici o megaton de impulsuri 7> nu le-ar putea avaria
procesoarele.
8alph +!i putea +nchipui surprinderea tehnicianului2 o cunoscuse el +nsu!i pe
Lalonde" cnd +l i#ise +n)elegerea teriil. ,e ridic +n spatele parapetului de deasupra
intrrii +n tunel !i +nl) pu!ca de caliru mare !i 'r recul. 7lemente gra'ice de ochire se
suprapuser peste imaginea 'ormat de sen#orii c!tii sale. 1rase +ntr-un mecanoid.
Acesta e<plod violent" cu celulele energetice !i muni)ia detonnd imediat ce
proiectilul per'oram +i ptrunse +n corpul care se 'le<iona. 0nda de !oc deplas jumtate
din mormanul precar de s'rmturi din 'a)a celulei de +ncrcare colapsate. ;i mai multe
l#i c#ur uuind de la primul etaj coco!at. 1rei mecanoi#i 'ur trimi!i cltinndu-se
+napoi pe cile de acces" cu picioarele plasmatice trepidnd +n unduiri rapide. 8alph
schim )inta !i door+ altul" tocmai cnd se pregtea s se +ndrepte.
9 *tre tot plutonul" +mpu!ca)i mecanoi#ii@ ordon el. /locul comunicator +l
in'orm c jumtate dintre canalele de comand 'useser +nchise. /ratul comut pe
di'u#orul e<tern al locului !i repet ordinul" rcnindu-l peste cile de acces la un volum
ce putea 'i au#it deasupra detonrilor mecanoi#ilor.
0n jet de 'oc al )!ni +n jos de la una dintre 'erestrele superioare din >oBceHs.
4rogramul de rspuns 'a) de amenin)ri din nanonicele neurale ale lui 8alph +i cople!i
mu!chii picioarelor cu impulsuri nervoase de comen#i prioritare. ,e a#vrli +ntr-o parte
+nainte ca mintea con!tient s 'i +nregistrat atacul.
Al)i doi mecanoi#i e<plodar cnd el atinse etonul dindrtul parapetului !i i se
pru c recunoa!te caraina-gauss de caliru greu pe care o utili#au solda)ii 6NN. $up
care un !arpe insidios de 'oc al i se +ncolci +n jurul genunchiului. Nanonicele neurale +i
ridicar instantaneu locaje analge#ice peste nervi" anulnd orice dureri. 0n a'i!aj
medical +i art pielea !i osul care erau consumate de 'ocul al. Articula)ia genunchiului
avea s 'ie distrus +n cteva secunde dac nu-l putea stinge. 1otu!i" att $ean" ct !i Aill
spuseser c +ncercarea de a-l +nu!i ca pe un 'oc oi!nuit aproape c nu conta.
8alph le aloc nanonicelor neurale controlul complet al musculaturii !i indic pur
!i simplu 'ereastra prin care ie!ise 'ocul al. *u interes deta!at" oserv cum corpul i se
rote!te odat cu )eava pu!tii. 7lementele gra'ice de ochire retinal se 'i<ar pe o 'ereastr.
1rei#eci !i cinci de proiectile i#ir +n dreptunghiul negru" un araj cominat de
e<plo#ive de mare putere OchimiceP" !rapnele !i incendiare.
-n dou secunde +ncperea +ncet s mai e<iste. 5rontonul ei dltuit +n piatr se
de#integr +napoia eructa)iei vaste de 'lcri !i rpi ca grindina pe viermuiala de
dedesut.
5ocul al din jurul genunchiului lui 8alph dispru. /ratul trase de la centur un
pachet nanonic medical !i-l lipi peste rana caroni#at.
Cos" pe cile de acces" cei mai mul)i memri ai plutonului 71A comutaser pe
di'u#oarele locurilor lor comunicatoare. Grdine" averti#ri !i strigte de ajutor
revererau peste sunetele e<plo#iilor multiple. G perdea de 'oc provenit de la pu!tile de
caliru greu i#ea +n celulele de +ncrcare. *omete de 'oc al se revrsau dinuntru +n
semn de rspuns.
9 Nelson" datavi# 8alph" pentru numele lui Iristos" asigur-te c solda)ii de la
u!i nu las pe nimeni s scape@ 1reuie s-!i men)in po#i)iile !i s trag acum e<clusiv
pentru a ucide. ,e revoc misiunea de capturare2 o vom +ncerca doar noi !i nimeni al)ii nu
treuie s dea dovad de cine !tie ce ini)iative pline de eroism
9 $a" domnule" rspunse Nelson A.roid.
8alph reveni la emisia prin di'u#or.
9 *athal" haide s-ncercm s intrm acolo. 4rocedur de i#olare. -i separm !i-i
radem cu nuclearele.
9 $a" domnule@
,trigtul se au#ise de peste parapet.
%*el pu)in este +nc +n via)(" gndi 8alph.
9 Nu vrei s trecem la etapa a doua: datavi# amiralul 5arLuar.
9 Nu" domnule amiral. 7i continu s 'ie restric)iona)i" iar cordonul nostru
de'ensiv re#ist.
9 $e acord" dar treuie s !tiu imediat ce apare o modi'icare a situa)iei.
9 $a" domnule amiral.
Nanonicele neurale +i raportar c pachetul medical terminase 'i<area de
genunchi. 6reutatea pe care o putea sus)ine acum se redusese la patru#eci la sut. 1reuia
s se descurce !i a!a. 8alph +!i vr+ arma de caliru greu su ra)" dup care" aplecndu-
se mult" alerg spre captul parapetului !i spre treptele ce duceau la drumul-tulpin.
$ean 5olan le 'cu semn memrilor echipei sale s-l urme#e !i ocolir mormanul
imens de containere" ptrun#nd +n #ona celulelor de +ncrcare. 5lcrile +ncepuser s se
ridice printre 'ragmentele +ngrmdite a'ar.
La interior era +ntuneric. 4roiectilele de impact mu!caser adnc din pere)ii goi de
eton-caron. >nunchiuri de srme !i caluri de 'ir optic atrnau ca ni!te co#i de
!oolan din pla'onul 'isurat" legnndu-se u!or. 4rin lentilele ulucate ale vi#orului
c!tii" se putea vedea 'oarte pu)in" chiar !i cu retinele ampli'icate la sensiilitate
complet. $ean +!i comut sen#orii c!tii-cochilie la nivel de iluminare redus !i
in'raro!ii. 3magini ver#i !i ro!ii se contopir" alctuind taloul palid al peretelui din
captul celulei. 4ete oritoare iritante licrir" cnd 'lcrui linser stelajele de stocare
+n!iruite pe lng pere)i. 4rogramele de discriminare se strduir s le elimine.
$e la peretele din captul celulei plecau trei coridoare rectilinii" 'ormate din
stelaje de stocare" grile metalice care con)ineau l#i !i module pregtite pentru camioane
!i care semnau cu #iduri solide din crmi#i uria!e. >ecanoi#i manipulatori de mr'uri
+ncremeniser pe !inele lor ce se +ntindeau pe lng stelaje" cu ra)ele plasmatice atrnnd
inert. Apa !iroia din cinci-!ase conducte rupte din tavan" se revrsa peste l#i !i 'orma
apoi ltoace pe podea.
Nimic nu se clintea pe coridoare.
$ean +!i ls caraina-gauss +n captul coridorului din mijloc" !tiind c avea s 'ie
inutil din apropiere" +ntruct cmpul de ruiaj electronic ar 'i scos-o pur !i simplu din
'unc)iune. -n locul ei avea s 'oloseasc o carain semiautomat2 avea o ucl de
alimentare conectat la rani)" iar toate proiectilele erau chimice. 3ni)ial plutonul 71A
mormise nemul)umit despre armele acestea" punnd su semnul +ntrerii +n)elepciunea
aandonrii armelor de mare energie. Nimeni nu se mai plnsese dup ce mecanoi#ii
+nneuniser !i sistemele costumelor lor su'eriser nenumrate cderi.
1rei din echip +l urmar cnd +naint pe coridor" purtnd de asemenea caraine
semiautomate. 8estul se des'!urar +n jurul celulei de +ncrcare !i pornir pe celelalte
dou coridoare.
G siluet travers 'ulgertor coridorul prin captul +ndeprtat. $ean trase !i
vuietul armei semiautomate rsun impresionant de sonor +n spa)iul +nchis. A!chii de
plastic din l#i rico!ar prin aer su grindina gloan)elor.
$ean +ncepu s alerge. 4e podea nu era asolut nici un cadavru.
9 8ad'ord" l-ai v#ut: +ntre el. ,e-ndrepta spre coridorul vostru.
9 Nu" !e'uH.
9 L-a mai v#ut cineva:
Nu cpt dect rspunsuri negative" unele strigate" altele datavi#ate. Nu +ncpea
nici o +ndoial c ostilii erau +n jur" locurile costumului su continuau s 'ie pro'und
a'ectate de cmpul de ruiaj electronic. -n plus" sim)ea mncrimi puternice +n ra)ul
rnit.
Ajunse la captul coridorului. 7ra o rspntie din care se desprindeau alte trei
coridoare.
9 La dracuH@ Aici e un a'urisit de lairint.
8ad'ord ajunse la captul coridorului su !i aleie cu semiautomata stelajele de
stocare.
9 /un" anun) $ean" aici ne-mpr!tiem. *tre toat lumea? men)ine)i permanent
+n cmpul vi#ual al)i doi memri ai plutonului. $ac nu v mai #ri)i partenerii" v opri)i
imediat !i restaili)i contactul.
4omi pe unul dintre coridoarele ce intrau mai adnc +n maga#in !i le 'cu semn la
doi oameni s-l urme#e.
G creatur c#u peste 8ad'ord2 jumtate om" jumtate leu negru" cu trsturile
contopindu-se grotesc. 6reutatea sa door+ imediat victima pe podea. 6hearele ca ni!te
pumnale #griar costumul-armur al lui 8ad'ord" +ns generatoarele de valen) integrate
rigidi#aser materialul chiar +n momentul impactului" protejnd carnea uman vulnerail
dinuntru. *reatura url de 'urie" 'rustrat +n momentul de trium'.
,istemele costumului lui 8ad'ord !i nanonicele sale neurale +ncepur s se
+nchid. 4n !i rcnetul lui !ocat 'u +ntrerupt" cnd di'u#orul locului comunicator
amu)i. >aterialul costumului +ncepu s cede#e" +nmuindu-se lent. 0n vr' de ghear
s'redeli +nuntru" 'lmnd dup carne.
*hiar !i +n toiul #aterilor !i rsucirilor sale disperate de a se descotorosi de
creatur" 8ad'ord 'u con!tient de un murmur aproape suliminal. 0n murmur care
e<istase cu certitudine acolo pe toat durata vie)ii sale" dar pe care aia acum" cu
posiilitatea mor)ii acuti#ndu-i percep)iile" +l con!tienti#a complet. -ncepu s se e<tind"
nu +n volum" ci +n armonie. 0n cor de !oapte. 4romi)nd iuire. 4romi)nd +n)elegere.
4romi)nd s ajute" dar numai dac el=
6loan)e i#ir +n 'lancurile creaturii" rupnd lana !i en#ile musculare prelungi.
$ean nu-!i clinti caraina semiautomat" +n timp ce 'ptura se )inea de corpul lui
8ad'ord. Vedea cum materialul costumului-armur re+ncepea s se +ntreasc. 6hearele
lunecau !i patinau.
9 Gpre!te@ rcni cineva din echip. G s-l uci#i pe 8ad'ord@
9 $ac n-o 'acem" va 'i mai ru dect mort@ #ier $ean drept rspuns.
1uurile de cartu!e erau scuipate din arma sa cu o vite# uluitoare" totu!i 'iara nu
voia s se desprind" iar capul masiv se legna +ntr-o parte !i alta" emi)nd un tnguit
permanent de durere.
4lutonul nvlea +n mas spre $ean prin coridoarele +nguste dintre stelajele de
stocare. Al)i doi oameni urlau la el s se opreasc.
9 -napoi@ comand el. 5i)i cu ochii-n patru dup restul nenoroci)ilor@
-ncrctorul +i coorse la opt#eci la sut. *araina nu avea su'icient putere s
+n'rng creatura" care nu treuia s 'ac nimic altceva dect s se )in strns. ,ngele +i
!iroia pe laele posterioare" iar por)iunile lovite de gloan)e erau mase de came s'rtecat
amestecat cu lan. Vtmarea nu era +ns su'icient" nici pe departe.
9 4entru Iristos" s mai trag cineva-n ea@ strig $ean disperat.
Alt carain deschise 'ocul !i un al doilea jet de gloan)e lovi creatura +n 'lancul
craniului de licantrop. -i ddu drumul lui 8ad'ord !i 'u proiectat +n stelajul de stocare.
1nguiala turat care mugea dintre col)ii csca)i +!i dul intensitatea.
$ean +!i ampli'ic la nivel ma<im volumul locului comunicator.
9 4red-te sau mori" +i spuse.
4oate c avea 'orm de 'iar" dar privirea de ur asolut provenea din ochi
umani.
9 6renad@ ordon $ean.
0n cilindru gri micu) se lovi de corpul +nsngerat.
*ostumul-armur al lui $ean +ncremeni pentru o secund. ,en#orii gulerului su
detectar detonarea. 7<plo#ie" urmat de implo#ie. 5orma e<terioar a creaturii colaps
+ntr-un rat de vrst mijlocie" iar culorile disprur rapid. 4entru o milisecund"
silueta ratului 'u per'ect vi#iil" r!chirat pe stelajul de stocare. $up aceea
gloan)ele +!i reluar atacul. $e data aceasta nu mai avea aprare.
$ean v#use !i carnaje mai teriile" de!i spa)iul limitat dintre stelajele de stocare
+l accentu pe acesta pn la limitele groa#ei. -n mod evident c)iva memri ai plutonului
71A nu aveau nici e<perien)a" nici caracterul lui 'legmatic.
8ad'ord 'u ajutat s se scoale !i olorosi mul)umiri stinse. ,unetele provenite de
la alte grupe din plutonul 71A care trgeau undeva prin cldire revererau sla prin
coridoare.
$ean le mai acord un minut s-!i revin" apoi relu aleierea. La nou#eci de
secunde dup ce +ncepuser" 'u apelat de Ale<andria Noa.es.
7a descoperise un rat ghemuit +ntr-un spa)iu dintre dou l#i. $ean se repe#i
+ntr-acolo !i o gsi +nghiontindu-l pe captiv a'ar din ascun#toare" prin +mpunsturi
nervoase cu )eava carainei. $ean lipi )eava propriei sale caraine de craniul ratului.
9 4red-te sau mori" +i spuse.
/ratul rse +ncet !i stins.
9 $ar eu sunt mort" seVor.
Gpt hipersonice ale departamentului de poli)ie asoli#aser +n parcul din e<teriorul
lui >oBceHs G' 4asto. 8alph !chiopt oosit spre cel care era +n acela!i timp centrul
moil de comand al plutonului 71A. Nu di'erea prea mult de celelalte" att doar c avea
mai mul)i sen#ori !i mai multe echipamente de comunica)ii.
Ar 'i putut s 'ie mai ru" +!i spuse el. *el pu)in amiralul 5arLuar !i $eorah
0nDin opriser plat'ormele $,= deocamdat.
1rgi cu rni)i din plutonul 71A erau +n!iruite su dou hipersonice. >edici se
deplasau printre ele" aplicnd pachete nanonice. G 'emeie 'usese introdus +ntr-o capsul
tau-#ero" deoarece rnile ei necesitau spitali#are imediat.
Numero!i cet)eni curio!i se adunaser" +nghesuindu-se +n parc !i revrsndu-se
pe cile de acces. 4oli)i!tii ridicaser aricade care s-i )in la distan).
Nou ma!ini masive de pompieri 'useser oprite lng >oBceHs G' 4asto.
>ecanoi#i care trgeau dup ei 'urtunuri escaladaser #idurile cu tenacitate de pianjeni
!i pompaser spum !i inhiitori chimici prin 'erestrele distruse. 0n s'ert din acoperi!
lipsea. 5lcri lungi se ridicau prin gaur ctre cerul nop)ii. *ldura din in'ernul acela
sprgea pu)inele panouri rmase" crend un in'lu< !i mai mare de o<igen.
Avea s treac mult pn la redeschiderea lui >oBceHs.
Nelson A.roid +l a!tepta la a#a scrii hipersonicului de comand. -!i scosese
casca-cochilie" de#vluind un chip sco'lcit2 un om care v#use necuratul +n ac)iune.
9 ;aptespre#ece rni)i !i trei mor)i" domnule" rosti el cu glas pe punctul de a se
'rnge.
>na dreapt +i era acoperit de un pachet nanonic medical. 4e costumul-armur
erau vi#iile urme de arsuri.
9 ;i ostilii:
9 $ou#eci !i trei uci!i" !ase captura)i. -ntoarse capul !i privi cldirea +n 'lcri?
7chipele mele= s-au descurcat ine. Ne antrenm s 'acem 'a) neunilor. Am +nvins
creaturile alea. Iristoase=
9 ,-au descurcat ine" +ncuviin) repede 8alph. 1otu!i" Nelson" asta n-a 'ost
dect runda +nti.
9 $a" domnule. /ratul +!i +ndrept spinarea. /aleierea 'inal prin cldire a avut
re#ultate negative. 4n unde am putut ajunge= A treuit s-i retrag" cnd incendiul a
luat propor)ii. >ai am trei echipe care acoper locul pentru eventualitatea +n care +nuntru
mai e<ist ostili. 7le vor mai 'ace o cercetare dup stingerea 'ocului.
9 /un trea@ Iaide s-i vedem pe pri#onieri.
4lutonul 71A nu-!i asumase nici un 'el de riscuri? cei !ase captivi erau )inu)i +n
parc" la distan) de o sut de metri +ntre ei. 5iecare sttea +ntre cinci solda)i care-l a)inteau
cu carainele.
8alph se apropie de cel p#it de $ean 5olan !i *athal 5it#gerald. $atavi#
locului su comunicator s deschid un canal spre 8oche ,.ar..
9 4oate dori)i s vede)i asta" domnule.
9 Am accesat sen#orii din jurul lui >oBceHs cnd a intrat plutonul 71A" datavi#
directorul A,7. Au opus 'oarte mult re#isten).
9 $a" domnule
9 $ac a!a se va +ntmpla de 'iecare dat cnd le locali#m un cui" vei s'r!i
prin a rade jumtate din ora!.
9 Nici perspectivele pentru decontaminarea lor nu sunt prea gro#ave. ,e lupt ca
ni!te mecanoi#i. ,upunerea lor este di'icil. Ace!tia !ase repre#int e<cep)ii.
9 Voi aduce !i restul *omitetului s asiste la interogare. 4utem avea imagini" te
rog:
Nanonicele neurale ale lui 8alph +l in'ormar c !i alte persoane intrau on-line
pentru a oserva interviul2 *omitetul de ,ecuritate al *onsiliului de *oroan din
Atherstone !i autorit)ile civile din sediul poli)iei din 4asto. 3nstrui locul comunicator s
lrgeasc l)imea de and a canalului pentru sen#avi#are total" +ngduindu-le acces la
ceea ce putea s vad !i s aud.
*athal 5it#gerald +l salut scurt din cap cnd se apropie. /ratul pe care-l p#eau
sttea pe iar" ignornd armele semiautomate ce-l )inteau. Einea +n gur un tu su)ire"
al. *aptul tuului ardea" strlucind stins. ,u ochii lui 8alph" ratul supse din tu !i
sclipirea ca de tciune se +nte)i. 7l scoase tuul din gur !i e<pir un jet su)ire de 'um.
8alph schim o +ncrunttur derutat cu *athal" care se mul)umi s ridice din
umeri.
9 Nu m-ntrea" !e'uH" +i spuse.
8alph rul un program de cutare prin celulele de memorie nanonice neurale.
,ec)iunea general de enciclopedie produse un 'i!ier intitulat %Nicotin" inhalare(.
9 Iei" tu@
/ratul ridic privirea !i trase iar!i din tu.
9 ,i" seVor.
9 Ksta-i un oicei ru !i de aceea nimeni nu l-a mai respectat de cinci secole.
6uvcentralul a re'u#at chiar o licen) de e<port pentru A$N-ul nicotinei.
0n #met ursu#" totu!i !iret.
9 Asta a 'ost dup vremea mea" seVor.
9 *um te nume!ti:
9 ,antiago Vargas.
9 >incinos nenorocit" rosti *athal 5it#gerald. Am rulat o veri'icare de identitate.
7ste Ian. $oBle" supervi#or de distriu)ie la >oBceHs.
9 3nteresant" coment 8alph. ;i ,.ioD pretindea c era altcineva cnd a 'ost
prins? Kings'ord 6arrigan. Asta-i programat virusul s 'ac:
9 Nu )tiu" seVor. Nu cunosc nici un virus.
9 $e unde vine: $e unde vii tu:
9 7u" seVor: 7u vin din /arcelona. 0n ora) minunat. 4oate o s )i-l art cndva.
Am trit acolo mul)i ani. 0nii au 'ost ani 'erici)i" iar al)ii au 'ost alturi de so)ia mea. Am
murit acolo.
,trlucirea )igrii ilumin ochi apo!i" care-l priveau viclean pe 8alph.
9 Ai murit acolo:
9 Ei" seVor.
9 Astea-s ccaturi. Noi avem nevoie de in'orma)ii" rapid. *are-i ra#a ma<im de
ac)iune a armei cu 'oc al:
9 Nu )tiu" seVor.
9 Atunci +)i sugere# s-)i e<amine#i rapid memoria" rosti 8alph tios. 5iindc
alt'el nu e!ti de nici un 'olos pentru mine. G s-ajungi direct +n tau-#ero.
,antiago Vargas +!i strivi )igara pe iar.
9 Vrei s-)i art ct de departe +l pot arunca:
9 $a.
9 /ine.
,e ridic +n picioare cu o +ncetineal indolent.
8alph 'cu semn ctre +ntinderile pustii ale parcului. ,antiago Vargas +nchise
ochii !i +ntinse ra)ul. >na i se +nvpie de lumin !i un 'ulger de 'oc al s'ri"
+ndeprtndu-se. 6oni peste iar" lsnd +n urm o sumedenie de scntei minuscule.
$up o sut de metri +ncepu s se l)easc !i s-!i diminue#e strlucirea" +ncetinind. La o
sut dou#eci de metri" era o pcl luminescent rare'iat. Nu mai ajunse pn la o sut
trei#eci de metri" ci se evapor +n aer.
,antiago Vargas a'i! un surs 'ericit.
9 Asta-i@ /ini)or" nu" seVor: $ac e<erse#" poate c-o s 'iu !i mai un.
9 *rede-m" n-o s ai oca#ia" +i spuse 8alph.
9 /ine.
Nu prea +ngrijorat.
9 *um +l genere#i:
9 Nu )tiu" seVor. > gndesc pur !i simplu la el= !i se-ntmpl.
9 Atunci" s-ncercm alt direc)ie. $e ce tragi cu el:
9 Nu trag. Asta a 'ost prima dat.
9 4rietenii ti nu aveau inhii)iile tale.
9 Nu.
9 Atunci" de ce nu te-ai alturat lor: $e ce nu te-ai luptat cu noi:
9 N-am dihonii cu voi" seVor. *ei pasionali se lupt cu solda)ii vo!tri. 7i aduc
+napoi mai multe su'lete" pentru a 'i puternici laolalt.
9 3-au in'ectat !i pe al)ii:
9 ,i.
9 *)i:
,antiago Vargas deschise ra)ele" cu palmele +n sus.
9 Nu cred c cineva din maga#in a scpat posedrii. -mi pare ru" seVor.
9 *cat@ 8alph privi din nou ctre cldirea care ardea" e<act la timp pentru a
vedea cum colapsa alt sec)iune a acoperi!ului. Landon: datavi# el. Vom avea nevoie de
lista complet a personalului care a lucrat +n schimul de noapte. *)i au 'ost= 0nde
locuiesc=
9 3mediat" replic comisarul.
9 *)i in'ecta)i au plecat +nainte s 'i ajuns noi: +l +ntre pe ,antiago Vargas.
9 Nu sunt sigur" seVor. 7rau multe camioane.
9 Au plecat +n camioanele de livrare:
9 ,i. Au stat +n spate. -n #iua de a#i nu mai e<ist loc pentru !o'er. 1otu-i
mecanic. 5oarte de!tept.
8alph se hol disperat la ratul posac.
9 Ne-am concentrat asupra opririi vehiculelor cu pasageri" datavi# $iana
1ieman. 1ra'icul mr'urilor a 'ost o preocupare secundar.
9 Iristoase" dac au ajuns la autostrad ar putea 'i deja la jumtatea
continentului@ #ise 8alph
9 8eprograme# chiar acum prioritatea de cutare a vehiculelor pentru 3A-uri.
9 $ac gse!ti vreun camion al lui >oBceHs +nc +n mi!care" )inte!te-l cu
plat'ormele $,. N-avem de ales.
9 $e acord" datavi# amiralul 5arLuar.
9 8alph" +ntrea-l" te rog" care dintre cei doi rma!i din amasad a 'ost +n
>oBceHs" datavi# 8oche ,.ar..
8alph scoase de la centur un loc procesor !i-i comand s a'i!e#e imaginile lui
Caco 1remarco !i Angeline 6allagher. -l +ntinse ctre Vargas.
9 L-ai v#ut pe vreunul dintre oamenii ace!tia +n maga#in:
/ratul nu se gri cu rspunsul.
9 4e el. A!a cred.
9 $eci mai avem s-o gsim pe Angeline 6allagher" #ise 8alph. ,-a mai semnalat
tra'ic uran cu procesoare de'ecte:
9 1rei posiilit)i" datavi# $iana. $ou au 'ost deja locali#ate. Amele sunt
ta<iuri de la spa)ioport.
9 /un" aloc cte o grup 71A pentru 'iecare ta<i. ;i asigur-te c din amele
'ac parte oameni cu e<perien). ;i a treia posiilitate:
9 0n autou# Longhound" care a plecat de la aeroport la #ece minute dup
asoli#area trioului din amasad pe un traseu predeterminat spre sud" care ajungea chiar
pn +n capt" +n e<tremitatea lui >ortonridge. Ne strduim s-i determinm po#i)ia
actual.
9 4er'ect" m-ntorc la sediul poli)iei. Aici am cam terminat.
9 *e 'acem cu el: +ntre Nelson A.roid" artnd cu degetul mare ctre captiv.
8alph privi +napoi. ,antiago Vargas gsise de undeva alt )igar !i o 'uma +n
tcere. /ratul +i surse.
9 Acum pot s plec" seVor: +ntre el plin de speran).
8alph +i +ntoarse #metul cu aceea!i onestitate.
9 >odulele tau-#ero au sosit de la 7.Dan: datavi# el.
9 4rimul lot urmea# s ajung +n douspre#ece minute la spa)ioportul 4asto"
rspunse Vic.B Keogh.
9 *athal" rosti 8alph cu glas tare" ve#i dac domnul Vargas va mai coopera ni)el
cu noi. A! dori s a'lu limitele cmpului de ruiaj electronic !i al e'ectului lor de ilu#ie.
9 $a" !e'uH.
9 $up aceea +l duci +mpreun cu ceilal)i +ntr-o vi#it la spa)ioport. Nu se 'ace
nici o e<cep)ie.
9 4lcerea va 'i de partea mea.
*omple<ul ,ala LoBola era unul dintre cele mai prestigioase locuri dedicate
spectacolelor live din ,an Angeles. 4utea adposti dou#eci !i cinci de mii de spectatori
su un acoperi! retractail +n 'orm de cupol" care era +ndeprtat cnd vremea era
'avorail" a!a cum se +ntmpla att de 'recvent +n ora!ul acela. 7<istau rute e<celente de
acces pn la cea mai apropiat autostrad suspendat" sta)ia de metrou era un nod pentru
!ase dintre liniile ce treceau pe su ora!" !i avea chiar !i !apte plat'orme de asoli#are
pentru aparatele de #or V34. *omple<ul era dotat cu restaurante de cinci stele !i snac.-
aruri" !i cu sute de toalete. ,teDar#ii erau e<perimenta)i !i prieteno!i. Anual" poli)ia !i
organi#atorii se ocupau aici de peste dou sute de evenimente.
*omple<ul era o opera)ie care 'unc)iona cu e'icien)a unui procesor. 4n a#i.
4u!tii nerdtori sosiser +nc de la ora !ase diminea)a. Acum era !apte !i
jumtate seara. ,e +nghesuiau +n jurul pere)ilor pe adncime de dou#eci de rnduri2
aglomera)iile din 'a)a u!ilor spa)iilor pulice necesitaser mecanoi#i de poli)ie care s
men)in o ordine apro<imativ" dar chiar !i ace!tia se a'lau +n pericol de a 'i cople!i)i.
4u!tii se distrau copios" +mpro!cndu-i cu uturi rcoritoare !i mnjindu-le sen#orii cu
+nghe)at.
1oate locurile din sal erau ocupate" iletele 'iind cumprate cu luni +n urm. ;i
coridoarele de trecere erau ticsite" de!i era greu de +n)eles +n ce 'el trecuser oamenii
aceia de turnichetele controlate de procesoare. /i!ni)arii deveneau milionari peste
noapte= cei care nu erau aresta)i sau je'ui)i de ande de pu!ti deci!i de paispre#ece ani.
7ra ultimul spectacol al turneului %5aliment >oral(" sus)inut de Ce##iella.
,istemul Noua *ali'ornie +ndurase cinci sptmni de satura)ie media ne+ncetat" pe
msur ce vedeta trecuse prin a!e#rile asteroidale" pentru ca dup aceea s cooare pe
planet. &von? coloane proiectoare AV emit con'igura)ii activatoare ilegale +n timpul
concertelor pentru a stimula orgasmele +n rndul pulicului Oneadevr" sus)inea
comunicatul o'icial de pres" Ce##iella are propria-i se<ualitate aundent !i nu necesit
asisten) arti'icial pentru ampli'icarea >ood 5antasB-ului pe care-l e<hiP. Iiperol?
me#ina pre!edintelui devenise osedat s-o +ntlneasc pe Ce##iella !i se 'uri!ase a'ar
din 4alatul Alastru" pentru a merge +n culise la concertul ei OCe##iella a 'ost +ncntat !i
pro'und onorat s-i +ntlneasc pe to)i memrii 4rimei 5amilii !i nu !tim despre vreo
intrare neautori#at la un concertP. ,candal? doi memri ai 'orma)iei" /runo !i /usch" au
'ost aresta)i pentru +nclcarea legilor de comportament decent +n pulic +n 'a)a unui grup
de pensionari a'la)i +n e<cursie !i cau)iunea le 'usese 'i<at la 1.MMM.MMM de dolari Noua
*ali'ornie O/runo !i /usch erau angaja)i +ntr-un act de iuire minunat" sensiil !i 'oarte
intim" iar grupul de trni neru!ina)i !i perver!i se 'olosise de retine ampli'icate pentru
a-i spionaP. 4ulicitate direct? Ce##iella vi#itase O+n calitate de cet)ean privat de
aceea" v rugm" 'r sen#avi#riP un leagn de copii dintr-un cartier srman al ora!ului !i
donase o jumtate de milion de 'u#idolari pentru 'ondul de tratament cu celule stem al
spitalului. ;oc editorial? 'elul +n care ea +!i e<pusese )an)o! companionul de treispre#ece
ani" 7mmerson Odomnul 7mmerson este veri!or de gradul al doilea cu Ce##iella" iar +n
pa!aportul su 'igurea# clar vrsta de !aispre#ece aniP. $istrac)ie non-stop a pulicului !i
averti#ri o'iciale din partea poli)iei" cau#ate de +ncierrile e<traordinar de violente
dintre echipa de securitate a Ce##iellei !i reporterii lier-pro'esioni!ti. *ascada de
ac)ionri +n judecat pentru calomnie revrsat de LeroB Gctavius" managerul ei" de
'iecare dat cnd cineva sugera c Ce##iella ar 'i avut mai mult de dou#eci !i opt de ani.
;i +n toate acele cinci sptmni" ea nu acordase nici un interviu !i nu 'cuse nici
mcar o singur declara)ie pulic +n a'ara spectacolelor de pe scen. Nici nu treuia s-o
'i 'cut. -n intervalul respectiv" sucursala regional a Aarner *astle 7ntertainment
datavi#ase trei#eci !i !apte de milioane de e<emplare ale noului ei alum ,t5 Via)
cinetic prin re)eaua de comunica)ii a planetei ctre 'anii adoratori2 alumele ei vechi se
vnduser la 'el de ine.
7chipajele navelor stelare" care +n mod oi!nuit +!i asigurau un pro'it 'rumu!el din
vn#area unui e<emplar dintr-un alum ,t5 unui distriuitor din sistemele stelare +n care
acesta +nc nu 'usese lansat o'icial" +!i lestemau norocul cnd soseau pe planete pe unde
Ce##iella trecuse +n ultimele optspre#ece luni. -ns asta +nsemna s 'ii artist +n turneu. 0n
alum nou la 'iecare nou luni !i vi#itarea a cte #ece sisteme stelare +n 'iecare an2 era
unicul 'el +n care-i puteai +nvinge pe contraandi!ti. $ac nu erai pregtit s procede#i
a!a" singurii ani pe care-i +ncasai vreodat proveneau din sistemul stelar natal. 4u)ini
arti!ti 'ceau trecerea de la statutul de 'enomen local la cel de megastar galactic.
*ltoriile necesitau sume mari !i companiile de divertisment !oviau s investeasc.
Artistul treuia s demonstre#e un grad imens de pro'esionalism !i determinare +nainte de
a merita riscul de multe milioane de 'u#idolari. $esigur +ns" odat ce trecea pragul acela
se aplica per'ect strvechea ma<im a anilor care trag la ani.
>ult deasupra recu#itei costisitoare !i a stivelor de coloane AV puternice de pe
scen" un sen#or de and optic scana mul)imea. *hipuri se contopeau +ntr-o procesiune
monoton" pe cnd aleiau etajele !i lojile. 5anii se +mpr)eau +n categorii distincte?
+n'lcra)i !i eu'orici" +n majoritate cei tineri2 turulen)i !i incita)i" cei a'la)i spre s'r!itul
adolescen)ei2 nerdtori" deja hiperstimula)i" nervo!i" adoratori temtori" a chiar !i
pu)ini care +n mod evident ar 'i dorit s 'i 'ost altundeva" dar care veniser de dragul
partenerilor. 1oate costumele +n care Ce##iella interpretase vreodat un cntec ,t5 se
gseau pe undeva pe acolo" de la cele simple" la i#areriile +mpopo)onate.
,en#orul 'ocali# pe un cuplu +n haine de piele asortate. /iatul avea
nouspre#ece-dou#eci de ani" iar 'ata era ni)el mai tnr. ,e )ineau +n ra)e !i erau
evident +ndrgosti)i unul de cellalt. Amndoi +nal)i" snto!i" plini de via).
Ce##iella anul datavi#area de la sen#or.
9 Aia doi" +i spuse lui LeroB Gctavius. -mi plac.
>anagerul supraponderal privi tija AV scurt care se ridica din locul su
procesor !i e<amin cele dou 'e)e e<ta#iate.
9 6ata" 'ata. /ag mare.
Nici o eschivare" nici cel mai vag indiciu de de#aproare. Ce##iellei +i plcea
asta2 de aceea era un manager att de un. G +n)elegea" +n)elegea lucrurile de care avea ea
nevoie pentru a 'unc)iona. -i treuiau pu!ti ca aceia doi. -i treuia ceea ce aveau ei?
naivitatea" nesiguran)a" +ncntarea 'a) de via). Ce##iellei nu-i mai rmsese nimic din
toate acestea" +n nici un ca# din latura 'rumoas a naturii umane. 1urneul nes'r!it o
sectuise undeva printre stele2 unica energie care se putea scurge a'ar dintr-un cmp tau-
#ero. 1otul devenea secundar 'a) de turneu" sentimentelor nu le era +ngduit s
inter'ere#e. 3ar sentimentele suprimate destul de mult timp dispreau pur !i simplu. 7a
+ns nu putea +ngdui asta" 'iindc avea nevoie de o +n)elegere a emo)iilor pentru a putea
interpreta. *ercuri= Via)a +i era alctuit numai din cercuri.
A!a c +n locul propriilor ei emo)ii se 'amiliari#a cu ale altora" e<aminndu-le ca
!i cum ar 'i compilat o te# de doctorat. Asorea ceea ce putea" iar degustarea scurt +i
permitea s ias din nou pe scen" s simule#e cu succes pe durata altui spectacol.
9 >ie nu-mi plac" rosti osum'lat 7mmerson.
Ce##iella +ncerc s surd spre el" dar de acum +ntreaga 'ars a satis'acerii lui o
plictisea. ,ttea" goal-pu!c" +n mijlocul vestiarului" +n timp ce LiB 8oos.B"
consultanta personal de imagine" se ocupa de sol#ii ei dermici. -nveli!ul de ite. era mai
sutil dect un strat cameleonic" +ngduindu-i s-!i modi'ice +ntreaga te<tur e<tern a
corpului +n loc de a-i schima pur !i simplu culoarea. 4entru unele numere treuia s ai
o piele moale" sensiil" o adolescent care se +n'iora su atingerile primului iuit2 era
apoi aspectul pur" un corp gra)ios +n mod natural" 'r e<erci)ii 'i#ice !i diete alimentare
la mod Oca 'ata pe care o v#use prin sen#orul sliiP2 !i" desigur" corpul de alerin
sportiv" suplu" puternic !i musculos 'oarte apreciat printre ie)i. 1o)i spectatorii din
sal doreau s o simt pe ea? Ce##iella +n came !i oase.
-ns sol#i!orii aveau o durat de via) scurt !i 'iecare treuia 'i<at +n mod separat
pe piele. LiB 8oos.B era ne+ndoios o e<pert +n privin)a aplicrii lor" utili#nd un
pachet nanonic medical modi'icat.
9 Nu treuie s te-ntlne!ti cu ei" +i spuse rdtor Ce##iella iatului. G pot
'ace !i singur.
9 Nu vreau s rmn singur toat noaptea. 7u de ce nu pot s-aleg pe cineva din
pulic pentru mine:
A!a cum reporterilor li se +ngduise s descopere" el nu avea" +ntr-adevr" dect
treispre#ece ani. Ce##iella +l adusese +n anturaj de pe /orroloola" considerndu-l o
jucrie interesant. Acum" dup dou luni de toane !i morocneli #ilnice" valoarea
nout)ii se epui#ase.
9 5iindc a!a treuie s se des'!oare lucrurile. Am nevoie de ei pentru un motiv
anume. Ei-am spus de o sut de ori.
9 /ine" !i atunci de ce n-o 'acem acum:
9 ,pectacolul meu +ncepe peste un s'ert de or. Ai uitat:
9 ;i ce dac: o provoc 7mmerson. Nu te pre#enta. Asta o s declan!e#e o
adevrat 'urtun de pulicitate. ;i nici n-o s-ai e'ecte rele" 'iindc plecm
9 LeroB" datavi# 'emeia" ia-l de aici +n pi#da m-sii pe pu!tiul sta pn nu-i
crp capul" s vd unde i-a disprut creierul.
LeroB Gctavius se +ntoarse spre ea cu mers legnat. ,tatura mthloas +i era
+mrcat +ntr-o jachet u!oar din piele de !arpe" prea mic cel pu)in cu o msur !i
jumtate. 4ielea dur" de!i su)ire" scr)ia la 'iecare mi!care.
9 Iaide" 'iule" rosti el cu glas sever. 1reuie s-i lsm pe arti!ti singuri cnd a
mai rmas a!a de pu)in pn la +nceperea spectacolului. ;tii ct de sensiili sunt +n
momentele astea. *e-ai #ice s-aruncm o privire la u'etul pe care-l pregtesc alturi:
/iatul +ngdui s 'ie condus" cu ra)ul imens al lui LeroB pus +n jurul umerilor
si" neglijent" dar 'erm.
Ce##iella gemu.
9 8ahat@ $e ce am cre#ut vreodat c vrsta lui +l 'ace e<citant:
Gchii indigo ai lui LiB se deschiser rusc !i o privir +ntretor. $intre to)i
sico'an)ii" para#i)ii !i memrii esen)iali ai echipei de turneu" Ce##iella o plcea pe LiB
cel mai mult. 6entil de unicu) care se +mrca +ntotdeauna pentru a-!i sulinia vrsta.
Avea stoicismul !i rdarea de a asori orice toane sau cri#e printr-o vag ridicare din
umeri neinteresat.
9 Iormonii ti au luat-o ra#na la vederea coco!elului lui de ie)el" ppu!ic"
spuse LiB.
Ce##iella mormi" !tiind c restul anturajului +l detesta pe 7mmerson.
9 LeroB" datavi# ea" i-am pltit spitalului luia pe care l-am vi#itat un cclu
de ani. N-au pe acolo vreo arip de ma<im securitate +n care l-am putea lsa pe minorul
sta de doi ani:
LeroB 'lutur din ra) 'r s se +ntoarc" pe cnd ie!ea din vestiar.
9 Vorim mai tr#iu despre ce-o s 'acem cu el" +i rspunse.
9 N-ai mai terminat dracului: o +ntre Ce##iella pe LiB.
9 6ata" ppu!ic.
Ce##iella se concentr !i comand nanonicelor neurale s-i e<pedie#e o suit de
impulsuri codi'icate +n lungul nervilor. 0rm o sen#a)ie stranie de piele umed care-i
luneca pe partea de sus a cu!tii toracice !i toate memrele i se +n'lorar. 0merii i se
+ndreptar de la sine" mu!chii pntecului i se tensionar" linii sinuoase se rigidi#ar su
pielea care cpt o nuan) mai pronun)at de ron#.
5emeia se a'und mult +n memorie" gsind sen#a)ia potrivit de mndrie !i
+ncredere. *ominat cu 'i#icul" era sinergism curat. 7ra adorail !i o !tia.
9 >errill@ strig ea. >errill" unde pi#da m-sii e costumul meu de deschidere:
Asistenta se gri ctre vali#ele mari +n!iruite +n lungul unui perete !i +ncepu s
e<trag oiectele necesare.
9 ;i voi" cca)ilor" de ce n-a)i +nceput nici pn-acum +ncl#irea: #ier Ce##iella
spre mu#icieni.
Vestiarul deveni rusc un vrtej de activitate !i to)i cei dinuntru +!i gsir de
lucru. $atavi#ri silen)ioase private 'ulgerar prin aer" +ntruct to)i discutau despre
amenin)toarea 'ragilitate a viitorului lui 7mmerson. Le alunga gndurile legate de
propria lor situa)ie precar.
8alph Iiltch acces diversele rapoarte pe cnd #ura +napoi peste ora!. *utarea
prioritar ini)iat de departamentul $ianei 1ieman producea re#ultate. 4otrivit re)elei de
procesoare rutiere de control rut !i 'lu<" cinci#eci !i trei de camioane plecaser +n
noaptea aceea din >oBceHs. 3A-urile erau acum pe urmele lor.
La !apte minute dup ce $iana alocase prioritate asolut pentru cutarea
camioanelor" douspre#ece 'useser locali#ate. 1oate ie!iser din ora!. *oordonatele 'ur
datavi#ate la *omandamentul $e'ensiv ,trategic din 6uBana" iar sateli)ii sen#ori
triangular )intele pentru plat'ormele de armament de pe orit joas. G du#in de
e<plo#ii stelare violete cu via) scurt +n'lorir +n cvadrantul sudic al lui Jingu.
4n la asoli#area hipersonicului lui 8alph" alte opt camioane 'useser adugate la
total. -n avion ratul +!i scosese costumul-armur avariat !i +mprumutase un
comine#on leumarin de poli)ie. 7ra +ndeajuns de larg pentru a-l trage 'r proleme
peste pachetul nanonic medical2 totu!i" +n ciuda sus)inerii asigurate de pachet" el continua
s !chiopte#e cnd se +ndrept ctre Nodul 1.
9 /ine ai revenit" rosti Landon >eculloc.. Ai 'cut trea un" 8alph. -)i sunt
recunosctor.
9 1o)i +)i suntem" #ise Aarren Aspinal. ;i nu-s doar simple cuvinte de politician.
5amilia mea locuie!te +n ora! !i am trei copii.
9 >ul)umesc" domnule.
8alph se a!e# lng $iana 1iernan" care-i surse scurt.
9 Am veri'icat schimul de noapte din >oBceHs" spuse ea. Au 'ost patru#eci !i
cinci de persoane. 6rupele 71A au identi'icat dou#eci !i nou +n decursul atacului" ucise
!i capturate.
9 5utu-i@ i#ucni /ernard 6ison. ;aispre#ece nemernici care sunt +n liertate.
9 Nu" rosti $iana 'erm. Noi credem c este posiil s 'i avut noroc. Am cuplat
3A-urile la mecanoi#ii departamentului de pompieri" care au sen#orii pro'ila)i pentru
e<plorarea mediilor cu temperaturi ridicate. 4n acum au locali#at alte cinci corpuri +n
cldire !i a mai rmas de cercetat +nc trei#eci la sut din ea. ;i a!a +ns mai rmn
unspre#ece persoane din schimul de noapte despre care nu !tim nimic.
9 4rea multe" coment Landon.
9 ;tiu. Avem +ns certitudinea c !ase dintre camioanele distruse pn acum
con)ineau o persoan din schimul de noapte. 4rocesoarele lor !i circuitele au<iliare au
su'erit de'ec)iuni aleatorii" similare celor din avionul lui Ad.inson.
9 Ar mai 'i rmas cinci" !opti Aarren Aspinal.
9 $a" domnule" +ncuviin) $iana. ,unt destul de sigur c cei cinci se a'l +n
celelalte camioane.
9 > tem c %destul de sigur( nu-i su'icient de un cnd ne con'runtm cu o
amenin)are ce ne-ar putea distruge +n mai pu)in de o sptmn" spuse Leonard $eville.
9 $omnule" rosti $iana" 'r s se ooseasc s-l priveasc" nu 'ceam a'irma)ii
'r acoperire. -n primul rnd" 3A-urile au con'irmat c" dup sosirea ta<iului lui Caco
1remarco" nu s-a consemnat alt tra'ic la >oBceHs.
9 7ste posiil ca indivi#ii aceia s 'i plecat pe jos.
9 8ealmente nu cred c a!a au stat lucrurile" domnule. 1oat #ona din jurul lui
>oBceHs este complet acoperit de sen#ori de securitate" att ai no!tri" ct !i ai sistemelor
private ale companiilor din cldirile vecine. Am accesat toate memoriile relevante. $in
>oBceHs n-a ie!it nimic. $oar camioanele.
9 *eea ce am v#ut +n noaptea asta este un !alon permanent de tentativ de
rspndire pe ra# larg" spuse Landon >eculloc.. 1rioul din amasad a +ncercat +ntruna
s distriuie ct mai mult virusul energetic. Ac)iunea este per'ect logic. *u ct virusul
este +mpr!tiat pe o #on mai mare" cu att vom avea nevoie de mai mult timp pentru a-l
restric)iona !i cu att mai mul)i oameni pot 'i in'ecta)i" ceea ce va spori +n continuare
di'icultatea noastr de a-l restric)iona. G escaladare +n spiral 'oarte pctoas.
9 7i au un timp limitat de operare +n ora!" interveni 8alph" iar ora!ul este locul
unde noi dispunem de principalele avantaje +n gsirea !i eliminarea lor. $e aceea vor !ti
c-i o risip de e'ort s +ncerce s rspndeasc aici contaminarea" cel pu)in +n 'a#a
ini)ial. 4e cnd regiunea rural +nclin alan)a +n 'avoarea lor. $ac vor c!tiga acolo"
principalele #one urane de pe Jingu vor deveni pn la urm cet)i asediate. $in nou o
situa)ie +n care proail c vom pierde pe termen lung. A!a s-a +ntmplat pe Lalonde.
/nuiesc c $urringham a c#ut de acum.
Leonard $eville +ncuviin) scurt.
9 Al doilea aspect" spuse $iana" este c in'ecta)ii nu par +n stare s stope#e
camioanele. *u e<cep)ia ca#ului +n care 'olosesc arma 'ocului al pentru a le distruge +n
mod 'i#ic motoarele sau sistemele energetice" camioanele nu se opresc +naintea primului
punct de livrare programat. 3ar dac asupra unui camion se 'olose!te violen)a"
procesoarele autostr#ii vor detecta imediat evenimentul. $in dove#ile acumulate pn
acum" se pare c ei nu-!i pot utili#a nici cmpul de ruiaj electronic pentru a modi'ica
destina)ia unui camion. *a instrument" cmpul respectiv este puternic" dar neso'isticat" +n
nici un ca# +ntr-att +nct s intre +n procesoarele de comand reale ale propulsiei !i s
ac)ione#e asupra programelor active.
9 Vrei s spui c sunt captivi +n interiorul camioanelor: +ntre Aarren Aspinal.
9 $a" domnule.
9 ;i pn acum nici un camion n-a ajuns la destina)ie" surse Vic.B Keogh ctre
ministrul A'acerilor 3nterne. A!a cum #ice $iana" se pare c-am avut noroc.
9 , mul)umim $omnului c nu sunt omnipoten)i" #ise prim-ministrul.
9 $ar nu sunt nici 'oarte departe de a!a ceva" oserv 8alph.
$escrierea situa)iei curente 'cut de $iana nu-i ridicase moralul. *ri#a era prea
+ncins" prea actual. 7mo)iile nu avuseser timp s ajung evenimentele din urm2
urmrirea trioului din amasad semna cu tliile spa)iale" unde totul se petrecea prea
rapid pentru a +ngdui altceva dect rspunsuri simpliste nu e<istau oportunit)i de
e<aminare a situa)iei !i gndire.
9 *e-i cu Angeline 6allagher: +ntre el. 3A-urile au gsit !i alte piste:
9 Nu. $oar cele dou ta<iuri !i autou#ul Longhound" rspunse $iana. 6rupele
71A au pornit +ntr-acolo.
Avur nevoie de alte douspre#ece minute pentru a tia ta<iurile de pe list. -n
timpul derulrii opera)iilor de interceptare" 8alph rmase la Nodul 1" mul)umindu-se s
primeasc datavi#ri de la cei doi comandan)i de grupe.
4rimul ta<i sta)iona lng unul dintre rurile ce !erpuiau prin 4ato. -ncetase s mai
inter'a)e#e cu procesoarele de control rut !i 'lu< pe cnd se apropia de un hangar pentru
rci. $e unspre#ece minute videocamerele de monitori#are a drumului erau a)intite
asupra vehiculului cenu!iu" dar nu v#user nici o mi!care nici +n el" nici +n hangar.
>emrii grupei 71A se apropiar" utili#nd tactica standard de +naintare prin
salturi grupate. Luminile interioare ale ta<iului nu ardeau" portierele rmseser pe
jumtate deschise !i +nuntru nu era nimeni. 0n tehnician deschise un panou de acces la
sisteme !i-!i cupl locul procesor. 3A a poli)iei test circuitele !i celulele de memorie ale
vehiculului.
9 1otu-i curat" raport $iana. 0n scurtcircuit a pus !asiul su tensiune" ceea ce a
ars majoritatea procesoarelor !i a elit sistemele. Nu-i de mirare c-a aprut ca !i cum ar 'i
'ost deturnat de un ostil.
Al doilea ta<i 'usese aandonat +ntr-un garaj suteran de su o strad re#iden)ial.
6rupa 71A sosi e<act +n clipa +n care echipa de service a companiei de ta<iuri +ncrca
vehiculul pe transportorul su. >emrii 71A nu-!i asumar nici un risc cu cei trei
mecanici din echipa de service !i to)i cei din Nodul 1 asistar la scene de isterie !i 'urie.
$up rularea unei diagno#e instantanee" echipa de service descoperi c vinovat
era matricea electronic a ta<iului" care e<pedia vr'uri uria!e de tensiune prin circuitele
de la ord.
9 6allagher treuie s 'ie +n autou#" spuse Landon >eculloc. dup ce-!i anul
datavi#area ctre grupa 71A !i +njurturile inventiv de oscene ale echipei de service
disprur din percep)ia sa +mprumutat.
9 4ot s con'irm asta" #ise $iana. /lestem)ia nu rspunde la comen#ile de
oprire pe care le transmitem prin procesoarele de control rut !i 'lu<.
9 >i se pruse c-ai spus c ei nu pot altera programele cu tehnica lor de ruiaj
electronic" rosti Leonard $eville
9 Autou#ul nu !i-a modi'icat ruta" dar pur !i simplu nu rspunde" replic )'nos
'emeia.
*ele trei ore aproape ne+ntrerupte petrecute +n inter'a) cu 3A-urile +ncepeau s-o
istoveasc nervos.
Aarren Aspinal se +ncrunt +n semn de averti#are spre colegul su politic.
9 6rupele 71A vor 'i la autou# +n nou#eci de secunde" #ise /ernard 6ison.
Atunci vom vedea e<act ce se-ntmpl.
8alph datavi# o solicitare de situa)ie tactic +n matricea de procesoare a nodului.
Nanonicele lui neurale vi#uali#ar o hart a lui Jingu" o 'orm apro<imativ romic" din
care coora o e<tensie curat la capt ca o coad de pisic. 4atru#eci !i unu dintre
camioanele de livrare >oBceHs 'useser de acum locali#ate !i anihilate" iar simoluri ver#i
!i purpurii le a'i!au mi!crile !i coordonatele +n care 'useser )intite. Autou#ul era
chihlimariu-aprins !i se deplasa pe autostrada >N" care mergea +n lungul lui
>ortonridge" lima prelung de teren muntos ce coora ctre sud" traversnd 7cuatorul.
*omut pe accesarea suitei de sen#ori din hipersonicul a'lat +n 'runte. Avionul
tocmai decelera +n #or susonic !i programele de 'iltrare discriminatorie nu puteau 'ace
asolut nimic +n privin)a vira)iilor cau#ate de 'rnarea atmos'eric. 8alph treuia s
a!tepte acum" iar nerdarea 'cea s-i clocoteasc sngele. $ac Angeline 6allagher nu
era +n autou#" atunci proail c pierduser continentul.
>N se +ntindea su el +n aerul tropical limpede. ,cuturturile hipersonicului se
diminuar !i v#u sute de ma!ini" due" autou#e !i camioane oprite pe en#ile de
serviciu ale autostr#ii. 5arurile iluminau vegeta)ia lu<uriant de pe margini !i sute de
oameni se +ngrmdeau +n jurul vehiculelor" unii chiar instalndu-se comod pentru un
picnic la mie#ul nop)ii.
4rocesiunea aceea +ncremenit u!ura oservarea autou#ului" unica surs
mi!ctoare de lumin de pe autostrad" care se deplasa spre sud cu vite#a de dou sute de
.ilometri pe or. Vuia pe lng spectatorii +nlemni)i ce se +n!iruiau +n lungul arierei
dintre en#i" imun la codurile prioritare care-i erau lansate +n circuite de procesoarele de
control rut !i 'lu< ale autostr#ii.
9 *e dracu-i chestia aia: 'ormul Vic.B Keogh +ntrearea nerostit din min)ile
tuturor celor care accesau suita de sen#ori a hipersonicului.
*ompania de autou#e Longhound avea o 'lotil de vehicule standard cu cte
!ai#eci de scaune" construite pe continentul 7sparta" +n culori verde-purpuriu distincte.
7rau utili#ate pe tot GmeBul" legnd +ntre ele a!e#rile continentului" cu servicii e<tinse"
rapide !i 'recvente. 4rincipatul nu dispunea +nc de economia sau popula)ia care s
justi'ice legarea #onelor urane prin tuuri cu trenuri de vid" ca pe 4mnt sau Kulu" a!a
c autou#ele Longhound constituiau o imagine 'amiliar pe autostr#i2 aproape to)i cei
de pe planet cltoriser +n unul la un moment sau altul al vie)ii lor.
-ns vehiculul care gonea pe >N nu semna deloc cu un Longhound normal. 4e
cnd caroseria Longhoundului era re#onail de neted !i elegant" acesta avea genul de
pro'il asociat cu industria aerospa)ial. /otul conic curat se contopea lin +n partea
posterioar cu corpul de sec)iune oval" dotat cu aripioare triunghiulare de tip spoiler ce
se ridicau din cvadrantul posterior. 5inisajul era argintiu mai" cu geamuri strlucitor de
negre. 5um sur" unsuros" se revrsa dintr-o 'ant circular dispus +napoia setului de ro)i
din spate.
9 A luat 'oc: +ntre derutat Aarren Aspinal.
9 Nu" domnule" rspunse $iana cu glas ridicol de 'ericit. *eea ce vede)i sunt
ga#ele lui de e!apament $iesel.
9 7!apament= cum:
9 $iesel. 7ste un 5ord Nissan model Gmnirover2 arde comustiilul +ntr-un
motor cu ardere intern de tip $iesel.
4rim-ministrul rulase propria sa cutare enciclopedic cu nanonicele neurale.
9 0n motor care arde comustiil din hidrocaruri:
9 $a" domnule.
9 7ste asolut ridicol= ca s nu mai #ic c-i ilegal.
9 Nu era a!a la momentul construirii acestui aparat" domnule. 4otrivit 'i!ierelor
mele" ultimul a ie!it de pe linia de produc)ie din 1orino +n anul 2MUW. > re'er la ora!ul
1orino de pe 4mnt.
9 $e)ii vreo consemnare c vreun aparat ar 'i 'ost importat de un mu#eu sau un
colec)ionar privat de vehicule: +ntre Landon >eculloc. rdtor.
9 3A-urile n-au putut gsi niciuna.
9 CennB Iarris a raportat un 'enomen similar pe Lalonde" interveni 8alph. *nd
am trimis-o +n acea ultim misiune" ea a v#ut o amarca)iune 'luvial neoi!nuit. -i
modi'icaser aspectul" ast'el +nct prea de mod veche" ceva din epoca pretehnologic a
4mntului.
9 Iristoase= murmur Landon >eculloc..
9 7ste logic" urm $iana. *ontinum s receptm din partea procesoarelor sale
codul de identi'icare corect. 4roail c au proiectat ilu#ia asta +n jurul Longhoundului.
Iipersonicul se apropie de autou#" plannd la numai o sut de metri peste
autostrad. $edesut" 5ordul Nissan se legna dintr-o parte +n alta" ignornd complet
marcajele en#ilor. >i!carea ne+ncetat !i aleatorie +ngreuna sarcina pilotului de a-!i
men)ine po#i)ia deasupra lui.
8alph +!i ddu seama ce anume +i nemul)umise sucon!tientul !i solicit
trans'ocarea unui sen#or vi#ual.
9 Asta-i mai mult dect o simpl ilu#ie hologra'ic" rosti dup ce studiase
imaginea. 0ita)i-v la umra autou#ului de su luminile acelea este +n concordan) cu
conturul.
9 *um 'ac asta: +ntre $iana cu glas plin de curio#itate" prin care se strecura o
und de incitare.
9 -ncearc s-l +ntrei pe ,antiago Vargas" replic apsat Vic.B Keogh.
9 Nici mcar nu m pot gndi la o teorie care ne-ar permite s manipulm +n
'elul sta supra'e)ele solide" rosti $iana pe un ton de scu#.
8alph mormi vulgar2 purtase o conversa)ie similar pe Lalonde" cnd +ncercaser
s +n)eleag cum era ruiat satelitul de oserva)ii *$L. Nu se aplica. A nici un principiu
cunoscut. -n sine" conceptul virusului energetic era asolut radical.
%4osedare(" a!a +i spusese ,antiago Vargas.
8alph se +n'ior. *redin)a lui cre!tin nu avusese niciodat rdcini 'oarte adnci"
dar ea e<ista +ntotdeauna +ntr-un supus loial al 8egatului.
9 4reocuparea noastr imediat o repre#int autou#ul. A)i putea coor+ memrii
grupei 71A pe capota lui" dac ar 'i echipa)i cu rani)e de #or individual" +ns este
imposiil s sar din hipersonic.
9 0tili#a)i plat'ormele $, pentru a distruge autostrada din 'a)a autou#ului"
suger amiralul 5arLuar. -n 'elul acela +l silim s se opreasc.
9 ;tim c)i oameni erau la ord: +ntre Landon >eculloc..
9 > tem c toate locurile erau ocupate la momentul plecrii de la spa)ioportul
4asto" anun) $iana.
9 La naia@ ;ai#eci de oameni= 1reuie s +ncercm mcar s-l oprim.
9 Asta +nseamn mai +nti mrirea 'or)elor 71A" #ise 8alph. 1rei hipersonice nu
sunt su'iciente. ;i va treui s opri)i autou#ul e<act +n mijlocul unui cordon. *u !ai#eci
de ostili posiili la ord" va treui s 'im 'oarte siguri c niciunul nu va r#ate prin
cordon. 8elie'ul din jur pare destul de accidentat !i o urmrire va 'i di'icil.
9 5or)e 71A suplimentare pot ajunge acolo +n !apte minute" #ise /ernard
6ison.
9 *cat=
5usese o datavi#are de la pilot. G lance mare de 'oc al )!ni +n sus din autou# !i
lovi partea ventral a hipersonicului. Avionul se cutremur" apoi se +ndeprt rapid"
aproape 'cnd un tonou de nou#eci de grade. 4icturi strlucitoare de ceramic topit
'ur +mpro!cate din gaura ce se csca +n 'u#elaj !i arser pe supra'a)a autostr#ii. *u
aerodinamica a'ectat" aparatul vira +ntruna" pier#nd din +nl)ime. 4ilotul se strdui cu
disperare s-l redrese#e" totu!i coorse deja prea mult. Ajunse !i el la conclu#ia
calculatorului de #or !i activ sistemul de protec)ie la pru!ire.
,pum su presiune uria! irupse +n cain" +ngropndu-i pe memrii grupei
71A. 6eneratoarele de valen) o solidi'icar +ntr-o secund.
Avionul i#i solul" deschi#nd o ra#d uria! prin vegeta)ie !i solul negru"
moale. /otul" aripile !i coada se o)ir !i se rupser" iar 'ragmentele #im)ate se
rostogolir +n noapte. *ilindrul masiv al cainei parcurse +nc !apte#eci de metri"
descotorosindu-se de traverse structurale !i module au<iliare strivite. ,e opri cu un
#guduit puternic" lovind surd un mal arupt de pmnt.
6eneratoarele de valen) decuplar !i spuma se scurse din epav" amestecndu-se
cu noroiul. La interior" siluete se mi!car sla.
/ernard 6ison e<pir dureros.
9 *red c nimeni n-a p)it nimic.
0nul dintre celelalte dou hipersonice revenea ctre locul pru!irii. Al doilea
rmsese respectuos la un .ilometru +napoia autou#ului.
9 Iristoase@ gemu Vic.B Keogh. Autou#ul +ncetine!te. Vor coor+.
9 *e 'acem acum: +ntre prim-ministrul cu glas care se au#i speriat !i 'urios.
9 G singur grup 71A nu-i poate restric)iona" rosti 8alph.
7ra ca !i cum !i-ar 'i mrturisit trdarea. %Am +n!elat a!teptrile oamenilor stora.
,unt e!ecul !i vina mea.(
9 -n autou#ul acela simt !ai#eci de persoane@ e<clam +ngro#it Aarren Aspinal.
4oate am reu!i s-i vindecm.
9 $a" domnule" !tiu asta.
8alph +!i +nspri e<presia" camu'lnd sentimentul de inutilitate pe care-l +ncerca"
!i se uit la Landon >eculloc.. -n mod evident" !e'ul poli)iei ar 'i dorit s argumente#e2
+!i privi adjunctul" care ridic din umeri neajutorat.
9 Amiral 5arLuar: datavi# Landon >eculloc..
9 $a.
9 7limina)i autou#ul.
4rin suita de sen#ori a hipersonicului" 8alph v#u cum ra'ala laser de pe orit
joas i#i vehiculul 'antasmagoric. 4entru o clipit #ri silueta adevratului Longhound +n
interiorul +nveli!ului ilu#oriu" de parc adevratul scop al armei ar 'i 'ost demascarea
adevrului. $up aceea arajul de energie inciner autou#ul odat cu un cerc cu
diametrul de trei#eci de metri din autostrad.
*nd se uit +n jur" 8alph #ri propria sa spaim !i oroare oglindit pe chipurile
celor din Nodul 1.
$iana 1ieman 'u cea care-i sus)inu privirea" iar 'a)a ei vrstnic !i lnd se cut
de simpatie plin de +n)elegere.
9 -mi pare ru" 8alph" rosti ea. N-am 'ost +ndeajuns de rapi#i. 3A-urile tocmai m-
au anun)at c autou#ul s-a oprit +n primele patru ora!e de pe ruta programat.
Al *apone se +mrca a!a cum se +mrcase dintotdeauna? cu stil. *ostum la dou
rnduri din serj alastru" cravat din mtase cu imprimeu oriental" panto'i negri de lac !i
plrie gri-perlat" +nclinat !mechere!te +ntr-o parte. 3nele din aur cu pietre pre)ioase
multicolore +i sclipeau pe toate degetele" iar pe degetul mic avea un diamant ct un ou de
ra).
Nu avusese nevoie de mult timp pentru a decide c oamenii din aceast lume a
viitorului nu erau prea stila)i din punctul de vedere al modei. 1oate costumele pe care le
vedea erau largi !i din mtase" de!i imprimeurile lor din linii su)iri" colorate" le 'ceau s
semene mai degra cu ni!te pijamale japone#e lli. *ei care nu aveau costume purtau
variante de veste !i cm!i sport mulate pe corp" cel pu)in pentru cei su trei#eci !i cinci
de ani. Al se holase din capul locului la ppu!ele" convins c toate erau prostituate. *e
'el de 'at decent s-ar 'i +mrcat +n 'elul acela" de#golindu-!i o parte att de mare a
corpului: 5uste care aproape nici nu le acopereau 'undurile= !orturi care nu erau cu
nimic mai une= 1otu!i" nu@ 7rau pur !i simplu 'ete oi!nuite" normale" #mitoare !i
vesele. Locuitorii ora!ului acesta nu erau oseda)i de moralitate !i decen). Lucrurile care
ar 'i cau#at apople<ia unui preot catolic de acas nu ridicau aici nici mcar o sprncean.
9 *red c-o s-mi plac via)a asta" declar Al.
7ra +ns o via) ciudat. 5usese re+ncarnat +n calitate de magician2 un magician
adevrat" nu unul dintre scamatorii aceia scumpi pe care-i angajase pentru cluurile lui
din *hicago. Aici" orice !i-ar 'i dorit aprea ca din senin.
4entru a se oi!nui cu asta" avusese nevoie de ceva mai mult timp. 1e gnde!ti
!i= pac@ Aprea imediat totul" de la o 1hompson +n stare per'ect de 'unc)ionare" la un
dolar din argint care scnteia su soarele 'ierinte. 7ra o chestie al dracului de un
pentru haine. /rad Lovegrove purtase o salopet din material ro!u-+nchis strlucitor" ca
un gunoier de tot rahatul.
Al +l putea au#i pe /rad Lovegrove scncind +nluntrul su" ca !i cnd ar 'i avut
un spiridu! cuirit +n centrul creierului. 0rla ca un neun asolut !i era la 'el de
ira)ional. 4rin maldrele de steril e<ista totu!i !i ceva aur" pepite de dou#eci !i patru de
carate. $e pild= dup ce-i reveniser min)ile" Al cre#use c planeta aceasta era poate
>arte sau Venus. Nici vor@ Noua *ali'ornie nu se a'la nici mcar pe orita aceluia!i
soare ca 4mntul. Nici nu mai era +n secolul JJ@
3isuse" era nevoie s dai ceva pe gt" ca s nu-)i e<plode#e capul de la chestiile
astea@
$ar de unde s iei utur: Al +!i imagin c-l strngea cu putere pe micul
spiridu!" ca !i cum creierul su ar 'i 'ost un mu!chi gigantic. -l contract lent.
0n macromall la intersec)ia dintre LongDal. !i ,unrise" chi)i silen)ios
Lovegrove. Acolo e<ist un maga#in speciali#at" cu uturi alcoolice de pe toate
planetele *on'edera)iei" proail c au !i ouron de pe 4mnt.
/uturi din toat gala<ia@ 3-au#i ce mai chestie@
A!a c Al porni la drum. 7ra o #i minunat.
1rotuarul era att de lat" +nct constituia practic un ulevard +n sine2 nu e<istau
dale de pavaj" ci totul era o '!ie unic" 'r +minri" dintr-un material ce prea o
+ncruci!are +ntre marmur !i eton. La 'iecare vreo patru#eci de metri" prin cratere din
supra'a)a trotuarului se ridicau arori lu<urian)i" ale cror mnunchiuri largi de peste o
jumtate de metru de 'lori ovale aveau o nuan) imposiil de purpuriu metalic.
&ri cteva ma!inrii de mrimea unor puele" ce se mi!cau placid printre pietonii
care se ucurau de strlucirea soarelui de la s'r!itul dimine)ii" mai gro#ave dect orice
visase vreodat IenrB 5ord. >ecanoi#i utilitari" +i spuse Lovegrove" care cur) trotuarul"
culegnd gunoaiele !i 'run#ele c#ute.
/a#a 'iecrui #grie-nori era ocupat cu maga#ine de delicatese" aruri"
restaurante !i ca'enele2 mesele se revrsau pe trotuar ca +n ora!ele europene. 4asaje
ptrundeau adnc +n cldiri.
$in cte putea s vad Al" acela!i gen de cartier pentru oga)i se a'la !i de cealalt
parte a str#ii" proail la vreo sut cinci#eci de metri deprtare. $esigur +ns c nu
puteai ajunge acolo" 'iindc nu aveai cum s ocole!ti ariera +nalt de doi metri !i
jumtate din sticl !i metal care mrginea drumul.
Al rmase o vreme cu 'a)a apsat de sticl" privind ma!inile silen)ioase care
goneau +ntr-o parte !i alta. ,emnau cu ni!te gloan)e mari cu ro)i. 1oate erau
strlucitoare" aidoma cromului colorat. Nici mcar nu mai treuie s le vire#i din volan" +i
spuse Lovegrove" 'iindc o 'ac singure. Aveau motoare electrice complicate" nu cu ardere
intern. 3ar vite#a peste dou sute de .ilometri pe or.
Al !tia ce erau .ilometrii2 a!a le #iceau 'rance#ii la mile.
Nu era +ns 'oarte sigur +n privin)a 'olosirii unui automoil pe care s nu-l poat
conduce el +nsu!i" mai ales unul care s goneasc cu asemenea vite#. ;i" oricum"
electricitatea prea a'ectat +n pre#en)a sa. $e aceea continu s mearg pe jos.
&grie-norii +l ame)eau prin +nl)imea lor" iar cnd priveai +n sus nu puteai vedea
dect re'le<iile altor #grie-nori. 4reau s se aplece peste strad" +ntemni)nd lumea de
dedesut. Lovegrove +i spuse c erau att de +nal)i" +nct vr'urile le 'useser proiectate s
se legene +n vnt" alansndu-se dou#eci-trei#eci de metri +nainte !i +napoi +n ralanti.
9 6ura" mri Al.
,piridu!ul se ghemui !i mai strns" ca un !arpe +nnodat.
Gamenii se uitau la Al la +mrcmintea lui. Al se uita la oameni" 'ascinat !i
radios. -l !oca s vad negri !i ali laolalt" ca !i alte rase" mediteraneeni mai deschi!i la
culoare" ca el +nsu!i" chine#i" indieni. 0nii preau s-!i 'i vopsit prul +n culori complet
nepotrivite. 0imitor@
;i to)i preau rela<a)i" avnd parc un acela!i surs interior. 7talau o non!alan) !i
o siguran) pe sine pe care nu le mai v#use pn atunci. $iavolul care-i mnase pe at)ia
oameni +n anii 1S2M lipsea" ca !i cum edilii ora!ului aoliser complet grijile.
Aveau de asemenea o sntate uluitor de un. $up ce mersese un cvartal !i
jumtate" Al +nc nu #rise pe nimeni nici mcar pe departe supraponderal. Nu era de
mirare c purtau haine scurte. G lume +n care to)i se antrenau permanent" pn !i trnii
de !apte#eci de ani.
9 >ai ave)i +nc aseall" nu: murmur Al +ncet. $a" con'irm Lovegrove.
>da" 4aradisul adevrat.
$up o vreme" +!i scoase haina !i o purt pe umr. >ergea de un s'ert de or !i nu
se prea c ar 'i ajuns undeva. /ulevardul masiv dintre #grie-nori nu se modi'icase
de'el.
9 Iei" amice@ strig el.
Negrul care arta ca un lupttor pro'esionist se +ntoarse !i surse larg !i
amu#at cnd v#u straiele lui Al. Einea pe dup umeri o 'at cu piele de indian !i pr
lai de prime. 4icioarele lungi +i erau puse +n eviden) de 'usta-pantalon u'ant.
%$rgu)ic uc)ic(" gndi Al !i-i #mi. %G adevrat omonic.( /rusc" +!i
ddu seama c nu se mai culcase de !ase secole cu o 'emeie.
7a +i rspunse la #met.
9 *um pot s chem un ta<i pe aici:
9 $atavi#ea# la procesoarele !oselei" amice" spuse negrul e<uerant. Gra!ul are
un milion de ta<iuri. N-are pro'it de pe urma lor. $ar pentru asta suntem uni noi"
contriuailii pro!ti" ca s compensm pierderile" nu:
9 Nu pot 'ace chestia aia cu data= 'iindc nu-s de pe aici.
5ata chicoti.
9 NumaH ce-ai coort dintr-o nav stelar:
Al +!i atinse marginea plriei cu dou degete.
9 A!a ceva" doamn. A!a ceva.
9 >ar'@ $e unde e!ti:
9 *hicago. $e pe 4mnt.
9 Iei" uau@ 4n-acum n-am mai +ntlnit pe nimeni de pe 4mnt. *um este:
&metul lui Al +!i pierdu strlucirea. 3isuse" daH 'emeile de aici erau directe" nu
glum@ 3ar ra)ul solid al negrului continua s-o )in dup umeri. Nu prea s-l deranje#e
c puicu)a lui 'cea conversa)ie cu un rat complet necunoscut.
9 1oate ora!ele seamn-ntre ele" rosti Al !i schi) un gest jalnic spre #grie-
norii argintii" de parc aceea ar 'i 'ost o e<plica)ie su'icient.
9 Gra!e: 1riam cu impresia c pe 4mnt ave)i doar arcologii.
9 Au#i)i" vre)i s-mi spune)i cum s-opresc un ccat de ta<i" sau nu:
G dduse-n ar. ;tiu asta +n clipa +n care v#u cum e<presia ratului se
+nspre!te.
9 Vrei s-)i apelm unul" amice:
/ratul privea mai atent" mai pe +ndelete" hainele lui Al.
9 ,igur c da" risc Al.
9 /ine. Nici o prolem. ,-a 'cut.
0n surs 'als.
Al se +ntre ce 'cuse de 'apt ratul. N-avea nici un radio-r)ar ca $ic.
1racB sau altceva +n 'elul acela" ca s cheme un ta<i. ,ttea pur !i simplu locului" rnjea
!i-l lua pe Al de 'raier.
Lovegrove +i +mpuia capul cu rahaturi despre tele'oane miniaturale +n creier. 7l
+nsu!i avea unul" +i spuse" dar +ncetase s mai 'unc)ione#e cnd +l posedase Al.
9 Acum o s-mi spui despre *hicago: +ntre 'ata.
Al putea s vad ct de +ngrijorat era. 6lasul ei" postura corpului" 'elul +n care se
topise +n ra)ele cuprin#toare ale ratului ei= 1oate +i telegra'iau teama !i el !tia s
citeasc semnele. 1eama din al)ii +i era per'ect 'amiliar.
-!i apropie rusc 'a)a de negru !i mri ctre nemernicul cel !mecher. 4entru o
clip" trei cicatrice lungi +i pulsar ar#tor pe ora#ul stng.
9 G s te )in io minte" muistule. G s te gsesc io. G s te-nv) io ce-nseamn
respectuH !i" iete" o s-nve)i +n modul cel mai usturtor.
5uria cea veche +i ardea acum +n trup" memrele +i tremurau" iar glasul i se ridic
la un muget asur#itor.
9 Nimeni nu se cac pe Al *apone@ Ai +n)eles: Nimeni nu m tratea# ca pe un
ccat de cine +n care ai clcat@ 3o am condus *hicago-n pula mea@ Gra!ul la a 'ost
proprietatea mea. Nu-s un oschetar ne!ters la cur pe care-l po)i lua la mi!to@ 1reuie. ,-
mi. Ar)i. 87,47*1.
9 8etro-mpu)it@
/ratul repe#i un pumn spre el.
4roail c Al l-ar 'i tut chiar dac trupul lui Lovegrove n-ar 'i 'ost ampli'icat
de puterea energistic pe care su'letele posedatoare o degajau +n universul natural. Anii
petrecu)i +n /roo.lBn +l aruncaser +n nenumrate +ncierri !i oamenii +nv)aser repede
s se 'ereasc de temperamentul lui.
Al se eschiv instinctiv" cu pumnul drept deja pornit. Lovitura era 'ocali#at"
mintal !i 'i#ic. -l i#i pe rat per'ect +n partea lateral a ma<ilarului.
,e au#i un trosnet hidos de os s'rmat. 1cere apstoare. /ratul #ur +ndrt
cinci metri prin aer !i se pru!i pe trotuar" unde rmase cu memrele r!chirate. Lunec
+nc doi metri pe compo#itul caron-eton" +nainte de a se opri" complet nemi!cat.
,ngele +ncepu s-i )!neasc din gur" acolo unde osul serat +i gurise ora#ul !i u#a.
Al se hol" surprins.
9 , dea dracii@
-ncepu s rd +ncntat.
5ata )ip. Eip !i iar )ip.
Al privi +n jur" rusc nelini!tit. 1o)i oamenii de pe trotuarul lat se uitau la el !i la
negrul rnit.
9 1aci@ !uier el spre gagica isteric. 1aci@
7a +ns nu tcea. *ontinua s #iere" s #iere !i iar s #iere. $e parc aceea i-ar
'i 'ost pro'esia.
Apoi se au#i alt sunet" care rsuna prin urletele ei" crescnd +n intensitate de
'iecare dat cnd 'ata +!i trgea rsu'larea. ;i Al *apone +!i ddu seama c" dup !ase sute
de ani" putea recunoa!te nu numai #gomotele armelor de 'oc. Nici sirenele poli)iei nu se
schimaser prea mult.
-ncepu s alerge. Gamenii se +mpr!tiau din 'a)a lui" a!a cum pisoii 'ug de un
dulu. 0rlete !i rcnete i#ucnir de jur +mprejur.
9 Gpri)i-l@
9 >i!c
9 8etro-mpu)it.
9 L-a omort pe gagiul la. $intr-un singur pumn.
9 Nu@ Nu-ncerca s=
0n rat se repe#i ctre el. Voinic !i decis" u!or aplecat" pentru un placaj de
rugi. Al 'lutur dintr-o mn" aproape cu nepsare" !i 'oc al +mpro!c 'a)a eroului.
4etale negre de carne se de'oliar de pe os" s'rind. 4rul castaniu des lu 'oc"
trans'ormndu-se +n cenu!. 3cnetul surd de agonie +ncet cnd durerea supra+ncrc
con!tiin)a ratului !i acesta colaps.
3ar apoi se declan! adevratul in'ern. Gamenii speria)i devenir o gloat
+ngro#it. Alergau tropind din 'a)a lui. 4rivitorii de pe margini 'ur prin!i de nval !i
clca)i +n picioare.
Al privi peste umr !i v#u cum se plia# o sec)iune a arierei str#ii. >a!ina de
poli)ie lunec spre el. 0n 'u#elaj neted ca de avion" cu aspect periculos de vr' de lance
negru-alastru. $easupra lui 'ulgerau lumini oritor de puternice.
9 ,tai pe loc" 8etro@ uui un glas din ma!in.
Al reduse vite#a. -n 'a)a lui se deschidea un pasaj" dar intrarea arcuit era
+ndeajuns de larg pentru ma!ina de poli)ie. La dracuH@ Viu iar!i" de patru#eci de minute"
!i deja 'ugea de poli)i!ti.
*e altceva mai era nou:
,e opri !i se rsuci cu o sut opt#eci de grade pentru a-i +n'runta" cu 1hompsonul
placat cu argint strns +n mini. Alte dou 'utu-i@ ma!ini de poli)ie veneau de pe
strad" +ndreptndu-se direct ctre el. 0!i mari" ca ni!te plci" se ridicar aidoma unor
aripi +n spatele lor !i de acolo ie!ir +n goan creaturi. Nu erau nici oameni" nici animale.
Animale-ma!ini: 3ndi'erent ce ar 'i 'ost" nu preau lini!titoare. $in corpurile solide de
metal mai ie!eau )evi utucnoase de arme. Aveau prea multe picioare !i toate erau din
cauciuc" 'r genunchi sau gle#ne.
>ecanoi#i de asalt" spuse Lovegrove !i +n glasul mintal se sim)ea o und de
incitare. Lovegrove se a!tepta ca 'pturile acelea s-l +nving.
9 ,unt electrici: +ntre Al.
$a.
9 7 ine.
-l privi pe cel din 'a) !i-!i a#vrli primul descntec vrjitoresc.
,ergentul de poli)ie Alson Loemer +!i anticipa deja promovarea cnd ajunse la
locul incidentului. Loemer 'usese +ncntat cnd nanonicele lui neurale receptaser
actuali#rile de la sec)ie. *u hainele sale i#are" ratul arta realmente ca un 8etro.
/anda de terori!ti ce purtau haine din alte epoci istorice +nneunise de trei #ile
departamentul de poli)ie" ostruc)ionnd sistemele ora!ului prin arme cu plasm de stil
nou !i cmpuri de ruiaj electronic. ;i cu alte chestii. >ajoritatea poli)i!tilor au#iser
#vonuri intense despre rpiri" despre oameni care dispreau aleatoriu de pe str#i"
noaptea. ;i nici mcar un singur 8etro nu 'usese re)inut. *ompaniile de !tiri datavi#au
tone de specula)ii neune!ti pe re)eaua de comunica)ii? un grup religios= o and de
mercenari e<traplanetari= a chiar !i no)iuni mai smintite. 4rimarul +!i ie!ise din min)i
!i-l presa iritat pe !e'ul poli)iei. 4e coridoarele sec)iei apruser indivi#i cu aspect
pro'esional dintr-o agen)ie de contrain'orma)ii guvernamental nenumit" dar nici ei nu
!tiau mai multe dect poli)i!tii de teren.
Acum el" sergentul Loemer" avea s pun mna pe unul dintre jego!ii ia.
1recu ma!ina de patrulare peste ariera pliat !i sui pe trotuar. $elincventul era
chiar +n 'a) !i 'ugea spre a#a 1urnului 0orestone. Alte dou ma!ini erau alturi de
Loemer" apropiindu-se de delincvent" +ncadrndu-l. Loemer +!i lans amii mecanoi#i de
asalt ai ma!inii !i le datavi# instruc)iunile de i#olare !i re)inere.
-n clipa aceea ma!ina lui +ncepu s ai proleme" accelernd pe nea!teptate.
,en#orii +i artar cet)eni speria)i" care alergau ca s scape2 un mecanoid se legn pe
lng el" trgnd 'r discernmnt. ,ergentul lans comen#i de de#activare +n procesorul
propulsiei. Nu avur nici un e'ect.
;i apoi 8etro +ncepu s trag +n ma!inile de poli)ie. 3ndi'erent ce ar 'i 'ost arma pe
care o 'olosea" proiectilele ei treceau prin lindaj" lovind osiile !i utucii de ro)i. Lagrele
scr!nir !i )iuir +n tonul unic !i imediat recognosciil care anun)a distrugerea iminent.
Loemer aps prompt pe decuplarea manual de urgen)" oprind instantaneu energia.
>a!ina de poli)ie derap !i rico! din ariera str#ii" pentru a se i#i +n unul dintre
arorii regree planta)i +n lungul trotuarului. Alarma intern de accident se declan!"
asur#indu-l pe jumtate pe Loemer" care era deja ame)it" iar chepengul lateral de urgen)
eject. ,caunul-ul lunec pe !inele telescopice. ,egmentele groase" ran'orsate" ale ulei
translucide se des'cur ctre spate aidoma unor petale" +ngduindu-i ratului s cad"
plngnd" +n genunchi" cnd aerul din jur revrs o ra'al teriil de impulsuri de
supra+ncrcare sen#orial. Nanonicele lui neurale nu i#utir s datavi#e#e un cod de
+nchidere spre mecanoi#ii care-!i pierduser controlul. 0ltimul lucru pe care-l v#u cnd
se pru!i pe sol 'u copacul regree rupt" care +ncepea s se +ncline direct deasupra lui.
4n !i Al 'u a'ectat de atacul slatic al proiectilelor de supra+ncrcare
sen#orial. 8njetul dement cu care urmrise derapajele !i ciocnirile ma!inilor de poli)ie
'u stopat rapid de asaltul de lumin" sunete !i mirosuri. Ailitatea lui energistic putu s
devie#e doar grosul impactului" dup care ratul se +ntoarse !i alerg +mpleticit ctre
intrarea pasajului. -napoia lui mecanoi#ii continuau s inunde strada cu putere de 'oc
aleatorie" cltinndu-se ca ni!te e)ivi. $oi se lovir unul de cellalt !i rico!ar" c#nd.
4icioarele li se #vrcolir haotic" precum gndacii rsturna)i pe spate.
1rotuarul era presrat cu trupuri inerte. Gamenii nu erau mor)i" gndi Al" ci doar
teriil de lovi)i. 3i-suse" daH !mecheriile astea de solda)i mecanici erau ni!te chestii al
naiii de nasoale@ ;i spre deoseire de poli)i!tii adevra)i" pe ele nu le-ai 'i putut mitui.
4oate c Noua *ali'ornie nu era chiar un paradis.
Al se poticni prin pasaj" prins +n torentul de oameni dispera)i s scape din haos.
*ostumul +i dispru treptat" iar culorile vii !i tietura revenir la salopeta ca'enie original
a lui Lovegrove.
8idic +n ra)e o 'eti) cu orajii sclda)i +n lacrimi !i o purt. ,e sim)ea ine s
'ie de ajutor. 4orcii ia lestema)i !i 'r creier ar 'i treuit s se 'i asigurat c-n jur nu
e<istau copii +nainte s-l 'i atacat" trgnd cu toate armele. A!a ceva nu s-ar 'i +ntmplat
pe timpuri +n *hicago.
La dou sute de metri dup intrarea +n pasaj se opri +ntr-un grup de oameni
speria)i !i oosi)i. Ajunseser su'icient de departe pentru ca e'ectele proiectilelor de
supra+ncrcare sen#orial s nu-i ating. 5amiliile se strngeau laolalt" al)ii +!i strigau
prieteni sau persoane dragi.
Al o ls pe 'eti) din ra)e. 7a continua s plng" proail din cau#a ga#elor
lacrimogene" pentru c nu se vedea nici o ran" pe nicieri. Apoi mama ei apru +n goan
!i o strnse cu disperare la piept. -i mul)umi din tot su'letul lui Al. G doamn drgu).
Einea la copiii !i la 'amilia ei. Asta era ine" era cuvenit. Lui Al +i prea ru c nu mai
avea plria" ca s-o salte +n direc)ia ei.
;i de 'apt" cum e<prim oamenii de pe planeta asta genul acela de polite)e
protocolar:
Lovegrove 'u derutat de +ntreare.
Al continu prin pasaj. 4este cteva minute" poli)aii aveau s roiasc aici. $up
+nc o sut cinci#eci de metri" reveni pe strad. >erse calm. $irec)ia nu conta" ci doar s
se +ndeprte#e. $e data aceasta pstr pe el salopeta lui Lovegrove. Nimeni nu-l g +n
seam.
Al nu era sut la sut sigur cum s procede#e +n continuare. 1otul era 'oarte
straniu planeta aceasta" dar !i situa)ia lui. $e!i %straniu( nu era tocmai cuvntul potrivit"
pentru c se sim)ea mai degra cople!it. ,au pur !i simplu +n'iorat. 7ra destul de
neplcut s te gnde!ti c popii avuseser dreptate despre lumea de apoi" rai !i iad. 7l nu
mergea prea des la iseric" spre nemul)umirea maic-sii.
%>-ntre dac am 'ost mntuit !i dac mi-am pltit datoriile cere!ti. $e aceea
sunt +napoi +n lume: $ar dac te re+ncarne#i" n-ar treui s-ncepi s retrie!ti ca prunc:(
Nu tocmai genul de gnduri cu care era oi!nuit.
0n hotel" +i spuse lui Lovegrove" treuie s m odihnesc !i s m gndesc pe
+ndelete la ce-i de 'cut.
,e prea c majoritatea #grie-norilor dispuneau de un soi de ca#ri" +ns treuia
s plte!ti pentru ele.
>na lui Al se +ndrept cu un gest re'le< ctre un u#unar de pe cracul salopetei.
,coase un disc de credit /anca Covian" o moned groas !i mare" argint strlucitor pe o
parte" magenta pe cealalt. Lovegrove e<plic supus cum 'unc)iona !i Al +!i puse degetul
mare pe centrul ei. 4e partea argintie undui o re)ea de linii ver#i.
9 La dracuH@
-ncerc iar!i" concentrndu-se" dorind. 5cnd magia.
Liniile ver#i +ncepur s alctuiasc ci're" grosolane la +nceput" apoi distincte !i
regulate. Lovegrove +i spusese c +ntr-unul dintre discurile acestea puteai depo#ita toat
tre#oreria unei planete. Al ciulise urechile la au#ul acelor cuvinte. Apoi sim)i c ceva nu
era tocmai +n regul. -n apropiere e<ista o pre#en).
7l nu se gndise mai deloc la ceilal)i. La cei care 'useser deja aici" cnd el sosise
+n corpul lui Lovegrove. Aceia!i care-l aandonaser +n maga#inul scos din u#. 1otu!i
dac +nchidea ochii !i alunga sunetele ora!ului" putea s aud vacarmul +ndeprtat de
/ael. ,osea din trmul de co!mar" rugmin)i !i 'gduieli de a 'i adu!i aici" de a tri !i
respira din nou.
Aceea!i percep)ie +i o'erea o vi#iune cu totul aparte asupra ora!ului. &iduri de
umre negre" dense" +n mijlocul unui cenu!iu universal. Gameni se mi!cau pe aici" !oapte
distorsionate care rsunau peste tot" 'antasme audiile. 0nele di'ereau de celelalte. 7rau
mai puternice" mai clare. Nu prea multe.
Al deschise ochii !i privi pe strad. G sec)iune a arierei coora" pliindu-se cu
elegan) precis. G ma!in-glon) se opri lng ea. 4ortiera ca o arip glis +n sus" iar la
interior se gsea un automoil adevrat" o decapotail american autentic" care purta
imaginea aerodinamic a vehiculului din Noua *ali'ornie ca pe o +mrcminte. 7ra
joas" cu capot lat !i o sumedenie de ornamente cromate. Al nu recunoscu modelul"
care era mai modern dect orice e<istase +n anii 1S2M" iar amintirile sale din anii 1SWM !i
1SUM nu erau chiar gro#ave.
/ratul din 'otoliul capitonat +n piele ro!ie al !o'erului +ncuviin) amail spre el.
9 Ar 'i mai ine s urci" +i spuse. 4oli)aii or s te prind" dac rmi pe strad.
,unt cam porni)i +mpotriva noastr.
Al privi +n sus !i +n jos pe trotuar" apoi ridic din umeri !i sui +n ma!in.
La interior" imaginea ma!inii-glon) colora aerul aidoma iri#a)iilor de pe pelicula
unei !icu)e de spun.
9 > numesc /emhard Allsop" #ise ratul de la volan !i ie!i cu ma!ina pe
strad. -n urma lor" ariera se ridic lin. $intotdeauna mi-am dorit un Gldsmoile ca
'rumuse)ea asta" dar nu mi l-am putut permite pe cnd triam +n 1ennessee.
9 ;i sta-i real:
9 *ine poate !ti" iete: $a-n tot ca#ul" se simte real. ;i eu sunt e<trem de
recunosctor pentru oca#ia de a !o'a unul. Ai putea spune c cre#usem c !ansa aia
trecuse de'initiv pe lng mine.
9 $a. ;tiu ce vrei s spui.
9 Ai strnit ceva agita)ie acolo" iete. 4orcii sunt 'urio!i !i pu!i pe trea. Noi le
monitori#m 'recven)a radio= a!a cum se numea pe vremea mea.
9 7u n-am dorit dect un ta<i" atta tot. *ineva a-ncercat s 'ac pe de!teptul.
9 7<ist o !mecherie prin care te po)i deplasa +n ora!ul sta 'r s !tie poli)ia. G
s 'iu +ncntat s )i-o art cndva.
9 >ul)umesc anticipat. 0nde mergem acum:
/emhard Allsop surse larg !i-i 'cu cu ochiul.
9 1e duc s-ntlne!ti restul grupului. Voluntarii sunt permanent ine-veni)i"
'iindc nu-s u!or de gsit.
8se +ntr-o cascad de iodlere ascu)ite !i +ntretiate" care-i amintir lui Al de
gui)turile unui purcelu!.
9 4e mine m-au aandonat. N-am nimic de discutat cu ei.
9 >da" m rog= ;tii cum a 'ost= Nu erai chiar cu min)ile +ntregi" iete. 7u
am spus c-ar 'i treuit s te 'i luat cu noi. Neamurile-s neamuri" chiar dac aici nu-i
tocmai o 'amilie" !tii ce vreau s spun= > ucur totu!i c-ai r#it +n cele din urm.
9 >ul)umesc.
9 $eci" cum te cheam" iete:
9 Al *apone.
Gldsmoile-ul vir rusc la tresrirea lui /emhard" +ncheieturile degetelor i se
+nlir cnd +!i spori strnsoarea pe volan" dup care risc o privire nelini!tit ctre
pasagerul su. $ac +nainte +n scaun sttuse un tnr de dou#eci de ani +n salopet ro!u-
+nchis spre ca'eniu" acum acolo era tolnit un personaj de etnie latinoamerican"
inedispus" +n costum leumarin la dou rnduri !i cu plrie gri-porumel.
9 5aci mi!to de mine:
Al *apone vr+ mna +n costum !i scoase un aston miniatural de aseall. $e-a
dreptul +ngrijorat" /emhard Allsop v#u cum astonul crescu pn la mrimea complet.
Nu-)i treuia prea mult imagina)ie ca s deduci ce erau petele +ntunecate de pe captul
su gros.
9 Nu" rspunse Al politicos. Nu 'ac mi!to de tine.
9 3isuse Iristoase@ -ncerc s rd. Al *apone=
9 $a
9 3isuse Iristoase= Al *apone +n ma!ina mea@ Nu c-i tare:
9 $a" cred c-i destul de tare.
9 7 o plcere pentru mine" Al. Iristoase" voresc serios. G plcere adevrat. *e
dracuH" Al" tu ai 'ost cel mai un mai mult de att nu se putea. 1o)i !tiau asta. La vremea
mea am 'cut !i eu ni)ic contraand cu alcool. Nu mare lucru" cteva utoia!e. $aH tu=
tu ai organi#at-o pentru un ora! +ntreg. Iristoase@ Al *apone@ 3#i +n volan cu amele
palme !i chicoti? , dea dracii" aia a!tept s le vd mutrele cnd o s te aduc.
9 , m-aduci unde" /emhard:
9 La grup" Al" la grup. Au#i" nu te superi c-)i #ic Al" nu: Nu vreau s te supr
sau altceva. -n nici un ca# pe tine.
9 7-n regul" /emhard" to)i prietenii +mi spun Al.
9 4rietenii= $a" domHle@
9 /emhard" cu ce anume se ocup e<act grupul sta al vostru:
9 4i" s devin mai mare" normal. Asta-i tot ce putem 'ace deocamdat.
0nitatea +nseamn putere.
9 7!ti comunist" /emhard:
9 Iei@ Nici vor" Al. ,unt american. -i ursc pe-mpu)i)ii de ro!ii.
9 $up cum vore!ti" mie a!a-mi pari.
9 Nu" ai +n)eles gre!it. *u ct vom 'i mai mul)i" cu att vom avea mai multe
!anse" cu att vom 'i mai puternici. *a o armat2 o mul)ime mare de oameni are 'or)a de a
se 'ace sim)it. La asta m re'eream" Al. 4e cuvnt@
9 ;i ce inten)ionea# grupul s 'ac dup ce va deveni mare !i puternic:
/emhard +l privi din nou cu coada ochiului" de data aceasta derutat.
9 , ne crm de aici. *e altceva:
9 $in ora!ul sta:
9 Nu. , lum planeta. 8idic un deget mare drept +n sus? $e acolo. $e pe cer.
Al arunc o privire sceptic +n sus. &grie-norii 'ulgerau pe lng ei de amele
pr)i. >rimea lor nu-l mai tulura acum +n aceea!i msur. Ceturi de la nave stelare
continuau s r#de#e cerul a#uriu" aidoma licririlor unor 'lash-uri 'oto. Luna micu) !i
stranie nu mai era vi#iil.
9 $e ce: +ntre el chi#uit.
9 La dracuH" Al. Nu po)i s sim)i: 4ustietatea= Nenic" este oriil@ 1ot neantul
la uria! care-ncearc s te asoar +n sus !i s te-nghit cu totul. -nghi)i un nod !i glasul
+!i reduse intensitatea. *erul este ca acolo= 7ste lumea de dincolo" din nou. 1reuie s
ne-ascundem. -ntr-un loc unde n-o s mai murim niciodat" undeva care s nu continue la
nes'r!it. 0nde nu e<ist o noapte pustie.
9 Acum vore!ti de parc-ai 'i predicator" /emhard.
9 4i" poate c sunt= ni)el. 0n om inteligent este cel care !tie cnd este +nvins.
Nu mi-e ru!ine s )i-o spun" Al. >i-e 'ric de lumea de dincolo. N-o s m mai +ntorc
niciodat acolo. Nu" !e'uH.
9 $eci o s muta)i planeta:
9 7<act@
9 /emhard" asta-i o chestie dat dracului de ami)ioas. V doresc mult a't.
Acum" las-m la intersec)ia aia care vine. G s m descurc !i singur prin ora!.
9 Vrei s #ici c n-o s te agi s dai o mn de ajutor: +ntre /emhard cu glas
ne+ncre#tor.
9 Nu.
9 $ar treuie s-o 'i sim)it !i tu" Al. 4n !i tu. 1o)i o sim)im. 7le nu-ncetea#
nici o clip s te implore toate celelalte su'lete pierdute. Nu )i-e 'ric s te-ntorci acolo:
9 Nu pot #ice c mi-ar 'i. $e 'apt" nu m-a deranjat niciodat ct am stat acolo
prima dat.
9 Nu te-a deranjat niciodat=@ 3isuse Iristoase" e!ti un gagiu superdur.
/emhard ddu capul pe spate !i rcni ascu)it? Asculta)i" 'ir-a)i ale dracului" pe Al *apone
nu-l deranjea# de'el s 'ie mort@ , dea dracii@
9 ;i" oricum" unde-i locul la sigur unde ve)i duce planeta:
9 Nu !tiu" Al. *red c-o s-o urmm pur !i simplu pe CudB 6arland dincolo de
curcueu. Gricare ar 'i locul unde nu e<ist un cer.
9 N-ave)i nici un plan" n-ave)i nici o idee despre unde s merge)i. ;i tu voiai s
intru +n asta:
9 $ar se va-ntmpla" Al. Ei-o jur@ *nd vom 'i destul de mul)i" o putem 'ace.
Acum ai v#ut ce po)i 'ace tu singur" doar un om. 6nde!te-te ce pot 'ace un milion" dou
milioane= &ece milioane@ Nimic nu ne va putea opri
9 G s poseda)i un milion de oameni:
9 /ine+n)eles.
Gldsmoile-ul intr pe pant descendent lung" care-l duse +ntr-un tunel.
/emhard suspin 'ericit cnd ajunser +n lumina sa puternic" +n tonuri oranj.
9 N-o s poseda)i un milion de oameni" spuse Al. 4oli)aii v vor opri. G s
gseasc ei o cale. Noi suntem puternici" totu!i nu suntem supereroi pe care nu-i pot
atinge gloan)ele. *hestia aia pe care au tras-o mecanoi#ii aproape c m-a doort atunci.
$ac-a! 'i 'ost ceva mai aproape" a! 'i 'ost din nou mort.
9 La naia" e<act asta-ncerc s-)i spun@ se plnse /emhard. 1reuie s ne sporim
numrul. $up-aia ei nu ne vor mai putea 'ace niciodat vreun ru.
Al tcu. G parte din spusele celuilalt erau logice. *u ct e<istau mai mul)i
poseda)i" cu att poli)ailor le-ar 'i 'ost mai greu s-i opreasc din a se rspndi. -ns
poli)aii aveau s lupte. *a ur!ii slatici" odat ce-!i ddeau seama ct de serioas era
prolema" ct de periculo!i erau poseda)ii. 4oli)aii" ceea ce treceau drept agen)i 5/3 pe
planeta asta" armata= to)i aduna)i laolalt. ;oolanii guvernamentali se adunau
totdeauna +n ga!c. 7i aveau !i armele navelor stelare2 Lovegrove olorosise despre ct
de puternice erau acelea" capaile s preschime )ri +ntregi +n de!erturi de sticl 'ierinte
+n numai cteva secunde.
;i ce ar 'i 'cut Al *apone pe o planet pe care s-ar 'i dus un asemenea r#oi:
$e 'apt" ce ar 'i 'cut Al *apone pe orice planet modern:
9 *um +i rpi)i pe oameni: +ntre el rusc.
4roail c /emhard sim)ise schimarea tonului" a oiectivului. $eveni rusc
agitat" se 'oi pe pielea ro!u-strlucitor a scaunului" dar +!i pstr ochii 'erm a)inti)i pe
strada din 'a)a lor.
9 4i= +i lum pur !i simplu de pe strad. Noaptea" cnd este 'rumos !i lini!te.
Nimic rutal.
9 1otu!i a)i 'ost v#u)i" nu: 4oli)aiul la m-a numit %8etro(. Au deja un nume
pentru voi. ;tiu c voi o 'ace)i.
9 $a" a!a-i" sigur c da. 7ste destul de greu cu c)i suntem" +n)elegi: *um )i-am
#is" avem nevoie de 'oarte mul)i. 0neori mai suntem v#u)i. 7ste inevitail. $ar nu ne-au
prins.
9 Nu +nc" rnji larg Al !i-!i trecu ra)ul dup umerii celuilalt. ;tii ceva"
/emhard" cred c totu!i voi veni s cunosc grupul sta al vostru. >i se pare c nu v-a)i
organi#at prea ine. 5r suprare" m-ndoiesc c voi ave)i cine !tie ce e<perien) +n
domeniul sta. 4e cnd eu=
G havan groas +i apru +n mn. 1rase prelung" cu e<ta#" primul 'um dup !ase
sute de ani.
9 7u am avut o e<perien) de o via)-ntreag de partea rului. ;i-o s v o'er
toate ene'iciile cu care m-am ales.
6erald ,.ioD intr tr!indu-!i picioarele +n odaia cald" cu pere)i ali"
)inndu-se strns de in'irmier. La unele mi!cri" halatul leu-pal !i larg de spital
de#vluia cteva pachete nanonice medicale mici. 6erald se deplasa a!a cum ar 'i 'cut-o
un om 'oarte trn +ntr-un mediu cu gravita)ie mare cu demnitate precaut. Avea
nevoie de ajutor" de clu#ire.
,pre deoseire de persoanele normale" el nici mcar nu-!i mi!c ochii +ntr-o parte
!i alta" pentru a-!i vedea noul interior. Nu pru s oserve patul cu saltea groas din
mijlocul camerei" +nconjurat de aparate mari" vag medicale.
9 /un" ravo" 6erald" spuse in'irmierul cordial. Iaide acum s ne 'acem
con'ortaili" da" ce #ici:
A!e# cu grij 'esele ratului pe marginea patului" apoi +i ridic picioarele !i-l
roti cu totul" pn ce ajunse pe spate pe saltea. >ereu 'oarte prudent. 4regtise o du#in
de candida)i pentru interogarea de personalitate aici" +n 'acilitatea de grad 3 de
restric)ionare a >arinei din 6uBana" !i niciunul nu 'usese tocmai voluntar. 7ra posiil ca
,.ioD s-!i dea seama pentru ce era pregtit. Ar 'i putut s 'ie scnteia care s-l
smulg din transa traumatic.
Nu 'u +ns ca#ul. 6erald +i +ngdui in'irmierului s-l 'i<e#e cu plasa centurilor de
siguran)" care i se mul dup contururile corpului. $in gtlej nu i se au#i nici un sunet !i
nici mcar nu clipi" cnd plasa se strnse.
0!urat" in'irmierul ridic degetul mare spre cei doi ra)i dinapoia panoului lung
de sticl +ncastrat +n perete. 1otal imoili#at" 6erald se uit la casca masiv din plastic
care-i coor+ peste cap. 3nteriorul era pu'os" o cptu!eal de lan mtsoas" care se
rigidi#a cumva. $up aceea 'a)a +i 'u complet acoperit !i lumina dispru.
3n'u#ii chimice asigurar asen)a oricror dureri sau discon'orturi" cnd
'ilamentele nanonice se strecurar +n jurul celulelor dermice !i-i strtur oasele
craniului. 4o#i)ionarea vr'urilor lor +n sinapsele speci'icate dur aproape dou ore" 'iind
o opera)ie delicat" similar implantrii de nanonice neurale. 3n'iltrrile acestea +ns
ptrundeau mai adnc dect circuitele oi!nuite de augmentare" cutnd centrii memoriei
pentru a se +mperechea cu neuro'irilele din grupurile lor de celule. ;i ptrunderea era
masiv" milioane de 'ilamente se +ngropau +n lungul capilarelor" molecule superstring
active cu 'unc)ii preprogramate" care !tiau unde s mearg !i ce s 'ac. $in multe puncte
de vedere semnau chiar cu 'orma)ia dendritic de )esut viu +n care construiau o re)ea de
in'orma)ii paralel. *elulele +!i ascultau !alonul A$N" iar structura 'ilamentelor era
'ormatat de 3A-uri. 0n proces conceput prin studierea celuilalt" dar niciodat
complementar.
3mpulsuri +ncepur s curg prin 'ilamente pe msur ce vr'urile hipersensiile
+nregistrar descrcri sinaptice. 0n montaj oriil de con'u# de instantanee de gndire
aleatorii !i amintiri neordonate. 3A a 'acilit)ii intr on-line" rulnd compara)ii" de'inind
caracteristici" recunoscnd teme !i )esndu-le +n scene sen#oriale coerente.
6ndurile lui 6erald ,.ioD erau 'ocali#ate asupra apartamentului su din
arcologia >arele /ru<elles. 1rei camere de mrime respectail la nivelul !ai#eci !i cinci
al piramidei $elores. 4rin 'erestrele cu trei rnduri de geamuri se vedea peisajul de
geometrii austere.
$omuri" piramide !i turnuri" toate lipite +ntre ele !i +nvluite de +nclceala
intestinal a ahn-tuurilor aeriene. 1oate supra'e)ele vi#iile erau cenu!ii" pn !i sticla
domului" acoperite cu mi#erie acumulat +n decenii.
7ra la doi ani dup ce se mutaser aici. 4aula avea trei ani!ori" 'ugea de colo-colo
ca to)i )ncii !i cdea +ntruna. >arie era un nodule) energic de #mete" care putea emite
un spectru vast de sunete de incredulitate 'a) de lumea care-!i producea minunile #ilnice
pentru ea.
-n seara aceea +!i )inea +n ra)e 'eti)a Odeja 'rumoasP" +n timp ce Loren se trntise
+ntr-un 'otoliu !i accesa emisiunea de !tiri locale. 4aula se juca cu un mecanoid $isneB pe
care i-l cumprase la second-hand cu dou sptmni +n urm" un arici complet
antropomor'i#at care avea un rset incrediil de iritant.
7ra o 'amilie care se sim)ea con'ortail" +ntr-un cmin 'rumos. ;i erau +mpreun"
iar de asta erau 'erici)i. &idurile puternice ale arcologiei +i protejau de pericolele din
lumea e<terioar. 6erald le asigura e<isten)a" le iuea !i le proteja. 7le +l iueau la rndul
lor2 o putea vedea +n #metele !i +n ochii lor adoratori. 1ati era regele.
1ati cnta cntece de leagn pentru copilele lor. 7ra 'oarte important s cnte2
dac s-ar 'i oprit" spiridu!ii ri !i strigoii ar 'i ie!it din e#ne !i le-ar 'i +nh)at pe copile=
$oi ra)i intrar +n camer !i se a!e#ar tcu)i pe so'aua din 'a)a lui 6erald. 7l
se +ncrunt" nereu!ind s le asocie#e vreun nume" +ntrendu-se ce cutau aici" de ce +i
invadau cminul.
3nvadau=
4iramida tremur" parc su un seism minor" !i culorile se +nce)o!ar pentru o
clipit. Apoi +ncperea +ncremeni" so)ia lui !i 'iicele nu se mai clintir !i cldura lor
dispru.
9 Nu te speria" 6erald" rosti unul dintre ra)i. Nu invadea# nimeni. Nimeni nu
v va 'ace nici un ru.
6erald o strnse la piept pe micu)a >arie.
9 *ine sunte)i:
9 7u sunt dr. 8ileB $os" e<pert neurolog" iar el este colegul meu" IarrB
7amshaD" tehnician de sisteme neurale. Ne a'lm aici ca s te ajutm.
9 Lsa)i-m s cnt@ rcni 6erald disperat. Lsa)i-m s cnt@ Ne vor +nh)a dac
m-opresc@ Ne vor +nh)a pe to)i. Vom 'i tr)i +n mruntaiele pmntului. Niciunul dintre
noi nu va mai revedea lumina #ilei.
9 Lumina #ilei va e<ista de-a pururi" 6erald" spuse $os. Ei-o promit.
1cu !i datavi# o comand +n 3A.
&orile rsrir +n e<teriorul arcologiei. &ori limpe#i" de 'elul celor pe care
4mntul nu le mai v#use de secole" cu soarele uria! !i ro!u-auriu a#vrlind ra#e
strlucitoare peste peisajul ponosit. ,trluceau direct +n apartament" calde !i pline de
via).
6erald suspin ca un copila! !i +ntinse minile spre ele.
9 *e 'rumoase sunt@
9 1e rela<e#i. Asta-i ine. Vrem s 'ii rela<at2 !i pre'er s ajungi singur +n starea
aceasta. 1ranchili#antele +)i inhi rspunsurile !i dorim s 'ii cu mintea limpede.
9 *e vrei s spui: +ntre 6erald nuitor.
9 0nde e!ti acum:
9 Acas.
9 Nu" 6erald" asta s-a petrecut cu mult timp +n urm. Acesta este un re'ugiu
pentru tine" un adpost psihologic +n trecut. -l cree#i pentru c )i s-a +ntmplat ceva destul
de neplcut.
9 Nu. Nimic@ Nimic neplcut. 4leac@
9 Nu pot s plec. 7ste 'oarte important pentru mul)i oameni ca eu s rmn. 1u"
6erald" ai putea s salve#i o planet +ntreag.
6erald scutur din cap.
9 Nu v pot ajuta. 4leca)i.
9 Nu plecm" 6erald. ;i tu nu po)i s 'ugi de noi. Acesta nu este un loc" ci este
+nuntrul min)ii tale.
9 Nu" nu" nu@
9 -mi pare ru" realmente" dar nu pot s plec pn cnd nu-mi ar)i ceea ce vreau
s vd.
9 4leac@ 7u cnt@
6erald re+ncepu s-!i 'redone#e cntecele de leagn. Apoi +ns gtlejul +i +mpietri"
locnd mu#ica +nuntru. Lacrimi 'ierin)i pornir s-i !iroiasc pe oraji.
9 6ata cu cntatul" 6erald" spuse IarrB 7amshaD. Vom juca alt 'el de joc. $r.
$os !i cu mine o s-)i punem ni!te +ntreri. Vrem s !tim ce )i s-a +ntmplat pe
Lalonde=
Apartamentul e<plod +ntr-un vrtej oritor de culori. 1oate canalele sen#oriale
racordate la creierul lui 6erald ,.ioD virar de supra+ncrcare.
8ileB $os se scutur" cnd matricea de procesoare deconect legtura direct.
-n scaunul de alturi" IarrB 7amshaD se mi!ca de asemenea.
9 5utu-i" mormi $os.
-n camera pe care o vedea prin sticl" #rea corpul lui ,.ioD +ncordndu-se +n
centurile de siguran). $atavi# iute procesorului de control 'i#iologic o comand pentru
un tranchili#ant.
7amshaD privi scanarea neural a creierului lui ,.ioD" cu vr'ul electric uria!
consemnat la men)ionarea planetei Lalonde.
9 Asta-i o traum e<trem de pro'und. Asocia)iile sunt conectate la aproape toate
cile neurale.
9 3A a e<tras ceva din convulsia cereral:
9 Nu. A 'ost o dispersie complet aleatorie.
$os privi cum displaB-ul 'i#iologic al lui ,.ioD revenea lent la valoarea
medie.
9 /un" haidem +napoi. 1ranchili#antul la ar 'i treuit s-i 'i tocit nevro#ele.
$e data aceasta ei trei se a'lau +ntr-o savan de iar lu<uriant" verde ca
smaraldul" +nalt pn la genunchi. >un)i +nal)i" +ncununa)i de omt" p#eau ori#ontul.
,oarele strlucitor coagula aerul" +ngro!ndu-l !i +nu!ind sunetele. -n 'a)a lor se a'la o
cldire care ardea? o caan roust din u!teni" cu horn din piatr !i perete comun cu un
hamar.
9 Loren@ strig 6erald rgu!it. 4aula@ 5ran.@
4orni +n 'ug spre casa pe ai crei pere)i suiau 'lcri. Acoperi!ul din panouri de
celule solare +ncepu s se ome#e" 'cnd !ici din cau#a temperaturii.
6erald alerg !i alerg" dar nu se apropie deloc" +napoia 'erestrelor erau chipuri?
dou 'emei !i un rat" care nu 'cur nimic cnd vpile se +nchiser +n jurul lor" ci se
mul)umir s priveasc a'ar cu triste)e in'init. 6erald c#u +n genunchi" hohotind.
9 ,o)ia Loren !i 'iica 4aula" cu so)ul 5ran." rosti $os primindu-le identit)ile
direct de la 3A. Nici urm de >arie.
9 Nu-i de mirare c ne'ericitul e-n !oc dac a v#ut asta +ntmplndu-i-se
'amiliei lui" remarc 7amshaD.
9 >da. ;i este prea devreme. -nc n-a 'ost a'ectat de virusul energetic.
$os datavi# o comand +n 3A" activnd un program de suprimare orientat" !i
'ocul dispru odat cu oamenii.
9 7-n regul" 6erald. ,-a terminat. ,-a s'r!it. 7i !i-au gsit pacea acum.
6erald se roti pentru a-l privi" cu chipul de'ormat de mnie.
9 4acea: 4acea@ 3diot cretin !i ignorant@ 7i n-or s-!i gseasc niciodat pacea.
Niciunul dintre noi n-o s !i-o gseasc vreodat. -ntrea-m pe mine@ -ntrea-m pe
mine" pulache. Iaide@ Vrei s !tii ce s-a-ntmplat: 0ite" uite ce s-a-ntmplat@
Lumina #ilei dispru de pe cer" +nlocuit de o strlucire 'irav dinspre 8ennison"
satelitul cel mai interior al Lalondei. Aceasta ilumina alt caan din u!teni" care
apar)inea 'amiliei Nicholls" vecinii lui 6erald. >ama" tata !i 'iul 'useser lega)i !i ga)i
+n )arcul de animale +mpreun cu 6erald.
0n cerc de siluete +ntunecate +nconjur gospodria i#olat" siluete umane
de'ormate" altele estial de hidoase.
9 $umne#eule= murmur $os.
$ou siluete trau +n caan o 'at care se #tea !i #iera.
6erald hohoti ame)itor.
9 $umne#eu: Nu e<ist $umne#eu@
$up aproape cinci ore de cltorie ne+ncetat !i din 'ericire lipsit de incidente"
*armitha tot nu se putuse convinge c 'ceau ine c mergeau la /Btham. 1oate
instinctele o +ndemnau s se duc la Ioleach" s 'ie printre ai ei" s-i utili#e#e ca pe un
gard care s )in la distan) du!manul care rtcea peste meleaguri" s-o proteje#e.
Acelea!i instincte care o 'ceau 'oarte sensiil 'a) de pre#en)a lui 1itreano. 1otu!i" a!a
cum pre#isese me#ina Kavanagh" gra)ie pre#en)ei lui nimic nu se +ntmplase cu cru)a. -n
cteva rnduri el indicase cte o 'erm sau ctun" unde spusese c ntuiau ai lui.
3ndeci#ia era un lestem teriil.
Acum +ns 'emeia avea pu)ine +ndoieli c el era aproape ceea ce pretindea c ar 'i.
0n noil de pe trnul 4mnt" care poseda corpul unui #ilier la 'ermele de pe Nor'ol..
-n ultimele cinci ore voriser aproape ne+ncetat !i cu ct *armitha au#ise mai
multe" cu att devenise mai convins. /ratul !tia 'oarte multe detalii" totu!i persista un
mic neadevr care o tulura.
$up ce vorise despre via)a lui anterioar" spre 'ascina)ia surorilor" 1itreano
devenise la rndul su doritor s a'le despre Nor'ol.. Atunci *armitha +ncepuse
'inalmente s-!i piard rdarea cu tovar!ele ei de drum. 4e 6enevieve o putea tolera2
lumea v#ut prin ochii unei pu!toaice de doispre#ece ani Otere!triP era oricum destul de
i#ar" compus numai din entu#iasm !i ne+n)elegeri. Louise +ns era cu totul alt'el.
Louise e<plic 'elul +n care economia planetei 'usese cldit +n jurul e<portului de
Lacrimi Nor'ol." cum +ntemeietorii aleseser +n mod +n)elept o via) pastoral pentru
descenden)ii lor" despre ct de 'rumoase erau satele !i ora!ele" ct de curat era aerul !i
peisajul rural prin compara)ie cu planetele industriali#ate" ct de amaili oamenii" ct de
ine organi#ate domeniile" ct de pu)ini in'ractori e<istau.
9 ,un ca !i cum a)i 'i +n'ptuit multe lucruri pre)ioase" spuse 1itreano. Nor'ol.
este o planet pe care este de invidiat s te 'i nscut.
9 0nora nu le place" #ise Louise" dar ace!tia nu sunt 'oarte mul)i.
*oor+ ochii ctre capul 6enevievei" pe care-l )inea +n poal" !i surse cu
lnde)e. Legnat de ritmul lin al cru)ei" surioara ei i#utise s adoarm +n cele din
urm. -i +ndeprt cteva 'ire de pr de pe 'runte. 4rul era murdar !i +nclcit" cu !uvi)e
mototolite !i prlite de 'ocul din grajd. $oamna *harisDorth ar 'i 'cut o cri# de nervi"
dac l-ar 'i v#ut. 5etele lati'undiarilor treuia s 'ie permanent modele de )inut" mai
ales 'etele Kavanagh.
,impla amintire a trnei" a sacri'iciului ei" amenin) s declan!e#e lacrimile
amnate atta vreme.
9 $e ce nu-i spui motivul pentru care disiden)ilor acelora nu le place aici:
interveni *armitha.
9 *are disiden)i: +ntre Louise.
9 *ei din 0niunea 1erenurilor" negustorii arunca)i +n +nchisori pentru c-au
+ncercat s vnd medicamente care sunt anale +n restul *on'edera)iei" cei care muncesc
pmnturile !i toate celelalte victime ale clasei de mo!ieri" printre care m numr !i eu.
5uria" ooseala !i disperarea irupser laolalt +n )easta Louisei" amenin)nd s
+nece pu)inul rmas din spiritul ei 'ragil. ,e sim)ea e<trem de oosit" dar treuia s
mearg mai departe" treuia s ai grij de 6en. $e 6en !i de pruncul pre)ios. Gare
acum avea s-l mai revad vreodat pe Coshua:
9 $e ce spui asta: +ntre ea" epui#at.
9 5iindc este adevrul. ,unt convins c nu-i unul cu care s 'ie oi!nuit un
memru al 'amiliei Kavanagh. -n nici un ca# nu-i oi!nuit s-l aud din partea uneia ca
mine.
9 ;tiu c planeta asta nu-i per'ect. Nu-s oar" !i nici proast.
9 Nu" 'iindc voi !ti)i ce s 'ace)i pentru a v ag)a de privilegiile !i de puterea
voastr. ;i uite unde v-au adus@ +ntreaga planet este ocupat" v este luat din mini.
Acum nu mai sunte)i a!a de inteligen)i" este: Nu mai sunte)i att de superiori !i de
puternici.
9 Asta-i o minciun s'runtat.
9 ,erios: Acum dou sptmni ai trecut clare pe lng mine" pe cnd
munceam +ntr-o livad de tranda'iri de pe domeniul vostru. 1e-ai oprit s schimm vreo
vor: Ai oservat mcar c e<istam:
9 Iaide)i" doamnelor" +nceta)i" interveni stnjenit 1itreano.
Louise nu putea s ignore +ns provocarea" insulta !i implica)ia aject.
9 >-ai rugat s m opresc: +ntre ea. Voiai s m au#i vorind despre lucrurile
pe care le iuesc !i la care )in cel mai mult: ,au erai prea ocupat pentru a te strma la
mine: 1u !i srcia ta cinstit@ 4entru c sunt ogat" sunt ticloas a!a cre#i" nu:
9 5amilia ta este ticloas" da. ,trmo!ii ti s-au asigurat +n privin)a asta" cu
constitu)ia lor oprimant. 7u m-am nscut pe drum !i voi muri pe drum. Nu m
deranjea# asta. -ns voi ne-a)i condamnat la un drum care merge-n cerc. Nu ne duce
nicieri" +ntr-o epoc +n care e<ist !ansa de a cltori pn-n inima gala<iei. Ne-a)i
+nctu!at cu tot atta str!nicie pe ct ar 'ace-o orice +nchisoare. 7u nu voi vedea nicicnd
minunea rsritului !i apusului de soare pe alt planet.
9 ,trmo!ii ti au !tiut care era constitu)ia cnd au venit aici" totu!i au venit. 7i
au +n)eles liertatea pe care v-o acorda" ca s hoinri)i a!a cum a)i 'cut dintotdeauna" a!a
cum nu mai pute)i 'ace pe 4mnt acum.
9 $ac asta-i liertate" spune-mi de ce nu pot pleca:
9 4o)i. Gricine poate. Ajunge s cumperi un ilet +ntr-o nav stelar.
9 *e s-)i #ic" ce mai !ans@ $ac ar lucra toat vara" +ntreaga mea 'amilie n-ar
putea strnge pre)ul unui singur ilet. Voi controla)i +n acela!i timp !i economia. A)i
conceput-o ast'el +nct noi s nu putem c!tiga niciodat altceva dect pra'ul de pe to.
9 Nu-i vina mea c nu v pute)i gndi s 'ace)i altceva dect s lucra)i +n live#i.
Ai o cru)" de ce nu comerciali#e#i unuri" ca un negustor: ,au de ce nu plante#i tu
+ns)i tranda'iri: 4e sute de insule e<ist terenuri +nc ne'olosite.
9 Noi nu suntem un popor care s de)in pmnt" nu vrem s 'im lega)i de un loc
anume.
9 7<act@ i#ucni Louise. Aici v )in +nctu!ate doar propriile voastre prejudec)i
proste!ti" nu noi" proprietarii de terenuri. 1otu!i pe noi da)i vina pentru imper'ec)iunile
voastre" pur !i simplu 'iindc nu pute)i +n'runta adevrul adevrat. ;i s nu cre#i c
sunte)i unici. ;i eu vreau s vd *on'edera)ia. G vise# +n 'iecare noapte. $ar nu voi 'i
niciodat +n stare s #or +ntr-o nav stelar. Nu mi se va permite" ceea ce-i mult mai ru
dect +n ca#ul vostru. Voi v-a)i 'cut singuri temni)a. 7u m-am nscut +n a mea.
Gliga)iile m leag de planeta asta !i va treui s-mi sacri'ic +ntreaga via) pentru inele
insulei.
9 Gh" da@ *t mai su'eri)i voi" noilii Kavanagh@ *e recunosctoare v sunt@
G 'ulger cu privirea pe Louise" aia oservndu-l pe 1itreano !i 'r s mai age
+n seam locul ctre care tropia calul.
9 ,pune-mi" domni!oar Kavanagh" c)i 'ra)i !i surori cre#i c ai +n 'amilia ta de
noili:
9 Nu am nici un 'rate" doar pe 6enevieve.
9 $ar cei vitregi: toarse *armitha. *e po)i spune despre ei:
9 Vitregi(: 1ermin cu prostiile@ N-am a!a ceva.
5emeia rse amar.
9 *e sigur e!ti pe tine@ ,us !i semea) deasupra noastr" a tuturor. 7i ine" eu
cunosc trei !i nu sunt dect cei care s-au nscut +n 'amilia mea. Veri!oara mea a nscut
unul dup ultimul mijlocul-verii. 0n ie)el osos imaginea leit a lui taic-su. *are-i
chiar taic-tu. Ve#i tu" pentru el via)a nu-nseamn numai munc. >ai este !i plcerea.
>ai mult dect poate gsi +n patul mamei tale.
9 >inciuni@ )ip Louise.
,im)ea c-i vine s le!ine !i s vomite.
9 ,erios: ,-a culcat cu mine +n #iua dinainte ca solda)ii s plece la /oston. Am
meritat anii pe care mi i-a dat. >-am asigurat de asta2 eu nu-n!el oamenii. A!a c nu-mi
vori mie despre nole)e !i sacri'iciu. *ei din 'amilia ta nu sunt dect ni!te ho)i cu titluri
de proprietate.
Louise coor+ capul. Gchii 6enevievei erau deschi!i !i clipeau su lumina ro!ie.
%$" $oamne" s nu 'i au#it(" se rug Louise. ,e +ntoarse ca s-o priveasc pe 'emeia
romanB" nemai'iind +n stare s-!i opreasc tremurul ma<ilarului. Nu avea puterea s mai
argumente#e. &iua aceea o +nvinsese" +i capturase prin)ii" +i invadase cminul" +i
incendiase )inutul" +i terori#ase sora !i distrusese ultimul 'ragment de 'ericire ce-i
rmsese? trecutul cu amintirile sale de aur.
9 $ac vrei s 'aci ru unui Kavanagh" rosti ea cu glas stins" dac vrei s m ve#i
+n lacrimi pentru ceea ce pretin#i c s-ar 'i +ntmplat" atunci +)i po)i satis'ace dorin)a. $e
acum nu-mi mai pas de mine. $ar cru)-o pe sora mea" care a trecut a#i prin multe. Nici
un copil n-ar treui s +ndure attea. Las-o s intre su coviltir" unde nu-)i poate au#i
acu#a)iile. 1e rog@
7rau mai multe cuvinte de spus" mult mai multe" +ns prjolul din gtlejul ei nu le
lsa s ias. Louise +ncepu s suspine" detestndu-se 'iindc o lsa pe 6en s-i vad
sliciunea. 4e de alt parte" era att de u!or s le +ngdui lacrimilor s curg@
6enevieve +!i trecu ra)ul +n jurul surorii ei !i o strnse cu putere.
9 Nu plnge" Louise. 1e rog" nu plnge.
*hipul i se o)i.
9 1e ursc@ scuip ea spre *armitha.
9 ,per c acum e!ti mul)umit" ladB" interveni sec 1itreano.
*armitha se uit la cele dou surori mhnite" la 'a)a +nsprit !i de#gustat a lui
1itreano" apoi arunc h)urile din mini !i-!i ls capul +n palme. 8u!inea era mai presus
de orice. %8ahat" s-)i arunci propria-)i 'ric patetic asupra unei pu!toaice de !aispre#ece
ani +nlemnit" care n-a 'cut +n via)a ei ru cuiva@ *are !i-a riscat realmente capul pentru
a te averti#a despre poseda)ii din 'erm.(
9 Louise" rosti ea !i +ntinse un ra) ctre 'ata care continua s suspine" +mi pare
'oarte ru. N-am vrut s spun ceea ce am spus. ,imt att de idioat= nu m gndesc
niciodat la ce spun.
*el pu)in i#utise s se opreasc din a #ice %iart-m(. %4oart-)i singur
vinov)iile" c)ea egoist(" +!i spuse +n gnd.
1itreano +!i trecu !i el un ra) +n jurul umerilor Louisei. 6estul nu cont deloc
pentru 'at.
9 4runcul meu@ icni ea +ntre hohote de plns. $ac-o s ne prind" o s-mi omoare
pruncul.
1itreano o prinse cu lnde)e de mini.
9 7!ti= grea:
9 $a@
,uspinele i se +nte)ir.
6enevieve se hol la ea.
9 7!ti +nsrcinat:
Louise +ncuviin) violent !i prul lung +i 'lutur +n jur.
9 Gh= 0n surs mic +ncre)i u#ele me#inei? N-o s spun nimnui" +)i promit"
adug ea serios.
Louise +nghi)i un nod uria! !i-!i privi sora. Apoi i#ucni +n rs printre lacrimi !i o
strnse pe 6enevieve la piept. >e#ina +i rspunse +n acela!i 'el. *armitha +ncerc s nu-!i
trde#e surprinderea. 5ata unui lati'undiar ca Louise" cea mai noil dintre noili" gravid
!i nemritat@ %>-ntre cine=(
9 /ine" spuse ea cu 'ermitate !i 'r gra. Asta-i alt motiv pentru ca voi dou"
'etelor" s prsi)i insula. $e alt'el" cel mai un de pn acum.
,urorile o priveau cu ne+ncredere. %Nu le pot +nvinui pentru asta.( 0rm?
9 V jur" aici !i acum" c eu !i 1itreano ne vom asigura s sui)i +n avion. A!a-i"
1itreano:
9 $a" chiar a!a este" +ncuviin) grav ratul.
9 /un.
*armitha prinse din nou h)urile calului !i le scutur scurt !i rusc. Animalul +!i
relu +naintarea cu pas apsat.
%0n singur act un(" gndi ea" %un singur act decent +n holocaustul din ultimele
!ase ore. 4runcul la va supravie)ui. /unico" dac e!ti cumva cu ochii pe mine !i dac-i
po)i ajuta pe vii +n orice 'el posiil" acum ar 'i un moment potrivit.(
;i gndul acela nu-i ddea pace un iat care nu 'usese intimidat de 6rant
Kavanagh" care cute#ase s-i ating 'iica pre)ioas. $e 'apt" mult mai mult dect doar s-o
ating. 0n romantic nesuit" ori un adevrat prin)-erou:
*armitha risc o uittur scurt spre Louise. Gricare ar 'i 'ost rspunsul" 'ata era
norocoas.
$ua lung care ptrunse +n parcarea de la nivelul trei suteran al 4rimriei purta
pe laturi logoul cu palmierul stili#at !i orita electronic al corpului metamecanic 1arosa.
4arc +ntr-un spa)iu re#ervat de lng un elevator de serviciu !i din ea coorr !ase
ra)i !i dou 'emei" to)i +n salopetele ro!u-mat ale companiei. 1rei crucioare plane"
ticsite cu l#i !i echipamente de +ntre)inere" rular asculttor prin u!a din spate a duei.
0n rat se apropie de elevator !i scoase din u#unar un loc procesor. 1ast
ceva pe supra'a)a locului" a!tept" apoi tast din nou. Arunc o privire nervoas ctre
colegii care-l urmreau impasiili.
>atricea de procesoare pentru managementul cldirii accept instruc)iunea
codi'icat care 'usese datavi#at de loc !i u!ile elevatorului !uierar" deschi#ndu-se.
7mmet >ordden nu-!i putu controla destinderea u!urat a umerilor" imediat ce
u!ile pornir s se mi!te. -n via)a anterioar su'erise de proleme cu ve#ica urinar !i se
prea c adusese dis'unc)ia aceea +n corpul pe care-l poseda acum. -n tot ca#ul" intestinele
+l amenin)au de-a dreptul. A!a p)ea +ntotdeauna cnd intra +n ac)iune pe teren. 7l era
strict un tehnician de culise2 desigur" pn +n #iua aceea din anul 2TWT cnd !e'ul andei
din care 'cea parte devenise lacom !i +n plus neatent. 0lterior poli)i!tii a'irmaser c le
o'eriser delincven)ilor oportunitatea de a se preda" dar la momentul respectiv lui 7mmet
>ordden nu-i mai psa de asta.
-ndes locul procesor +napoi +n u#unarul salopetei !i-!i scoase trusa de
instrumente de mrimea palmei. 5usese interesant s vad cum avansase tehnologia +n cei
!apte#eci !i cinci de ani scur!i de atunci2 principiile erau acelea!i" dar circuitele !i
programele deveniser considerail mai so'isticate.
G cheie din trusa de instrumente deschise capacul de pe micul panou de control
manual pentru ca#uri de urgen) al elevatorului. 7mmet cupl un calu optic +n mu'a
inter'e)ei !i locul procesor se aprinse cu un displaB simplu. 0nitatea avu nevoie de opt
secunde pentru a decoda comen#ile programului de monitori#are a elevatorului !i pentru
a de#activa alarma.
9 Am intrat" +i anun) pe ceilal)i !i deconect calul optic.
*u ct echipamentele electronice erau mai simple" cu att aveau mai multe !anse
de operare +n pro<imitatea corpurilor poseda)ilor. 7mmet descoperise c putea utili#a
locul procesor" reducndu-i la minimum asolut 'unc)iile" de!i continua s ai unele
duii +n privin)a e'icien)ei.
Al *apone +l pocni pe umr" cnd restul echipei de lucru !i crucioarele se
+nghesuir +n elevator.
9 /ine lucrat" 7mmet. ,unt mndru de tine" iete.
7mmet a'i! un surs 'ragil de recuno!tin) !i aps utonul de +nchidere a u!ii.
8especta determinarea pe care Al o con'erise grupului de poseda)i. Anterior se certaser
'recvent cu privire la 'elul +n care s aduc !i mai multe corpuri pentru a 'i posedate.
4ractic +!i petrecuser nou#eci la sut din timp argumentnd +ntre ei pe tonuri ridicate !i
strduindu-se s-!i +munt)easc po#i)ia +n cadrul grupului. ,ingurele acorduri pe care
le reali#aser vreodat 'useser acceptate cu multe repro!uri.
$up care apruse Al" care e<plicase" cu un calm incrediil" c prelua conducerea
!i le mul)umea 'oarte mult pentru +n)elegere. *umva 7mmet nu 'usese surprins c un
rat care etala atta claritate de scop !i gndire dovedea !i cea mai mare putere
energistic. $oi indivi#i oiectaser" iar e)i!orul pe care Al *apone +l )inea cu atta
non!alan) +n mn crescuse rusc la dimensiunea unui aston de aseall.
$up aceea nimeni nu mai e<primase vreo disensiune. ;i 'rumuse)ea era c
protestatarii nu prea se puteau plnge poli)iei.
7mmet nu era sigur de ce se temea cel mai mult de puterea sau de
temperamentul lui Al. 7l nu era +ns dect un simplu soldat care asculta ordinele !i era
per'ect mul)umit +n postura respectiv. Att doar c n-ar 'i vrut ca Al s 'i insistat s-i
+nso)easc +n diminea)a asta.
9 0ltimul etaj" rosti Al.
7mmet aps utonul cuvenit. 7levatorul se ridic lin.
9 /un" continu Al. /ie)i" nu uita)i? cu puterea noastr" ne putem oricnd croi
drum a'ar" dac ceva merge prost. $ar asta-i oca#ia cea mare de a ne consolida
stpnirea asupra ora!ului printr-o singur manevr simpl. $ac-o lum +n ar" ne va 'i
'oarte greu +n continuare. A!a c" s-ncercm s urmm planul" s-a-n)eles:
9 Asolut" Al" rosti #elos /emhard Allsop. ,unt cu tine pn la capt.
*)iva +i aruncar priviri de de#gust aia deghi#ate.
Al +i ignor pe to)i !i surse din toat inima. 3isuse" chiar c se sim)ea ine2 s
+nceap din nou practic de la #ero" neavnd nimic" cu e<cep)ia ami)iei. $e data aceasta
+ns !tia din timp mi!crile pe care treuia s le 'ac. *eilal)i din grup +i o'eriser
'ragmente de istorie din ultimele secole. Administra)ia de pe Noua *ali'ornie era un
descendent direct al vechiului guvern al ,0 ale A. 5ederalii= 3ar Al avea una sau dou
r'uieli de pus la punct cu nemernicii ia.
0!ile elevatorului piuir melodios cnd se deschiser la nivelul o sut cinci#eci.
$Dight ,alerno !i 4atricia >angano ie!ir primii. Le #mir celor trei oameni de pe
coridor !i-i uciser printr-o singur ra'al coordonat de 'oc al. *orpurile 'umegtoare
u'nir pe podea.
9 7-n regul" n-au apucat s declan!e#e alarma" spuse 7mmet consultndu-!i
locul procesor.
9 La trea" ie)i" se adres Al cu mndrie echipei sale.
Nu era la 'el ca pe timpuri" pe str#ile din *icero" cu solda)ii lui" ca Anselmi !i
,calise. 1otu!i" tipii !tia noi aveau snge-n instala)ie !i o cau# pentru care s lupte. ;i
prea +ndrept)it ca el s 'ie din nou ini)iatorul.
4oseda)ii se rspndir prin ultimul nivel. 0ni'ormele metamecanicilor 1arosa se
trans'ormar +n ve!mintele din propriile lor epoci. G varietate surprin#tor de neplcut
de arme le apru +n mini. 0!ile 'ur deschise prin ra'ale precis aplicate de 'oc al.
*amerele 'ur scotocite potrivit listei. 1o)i +)i respectau sarcinile con'orm literei. Litera
lui *apone.
-n ,an Angeles era ora !ase diminea)a !i pu)ini din personalul 4rimriei veniser
deja la lucru. *ei sosi)i mai devreme se pomenir cu 8etro nvlind +n irourile lor !i
trndu-i a'ar su amenin)area armelor. Nanonicele neurale +ncetar s le mai
'unc)ione#e" locurile des.top c#ur" procesoarele re)elei nu mai rspunser. 7ra
imposiil s e<pedie#e o alert spre e<terior" imposiil s strige dup ajutor. 1o)i
!aptespre#ece se pomenir mna)i +n iroul directorului-adjunct pentru ,ntate"
+nghesuindu-se unul +n altul +n panic !i disperare comun.
*re#user c asta va 'i cel mai ru" s stea +nghesui)i +ntr-o singur +ncpere ore la
rnd" sau poate chiar vreo dou #ile" +n timp ce se des'!urau negocierile cu terori!tii
pentru elierarea lor. Apoi +ns 8etro +ncepur s-i scoat din irou" unul cte unul"
lundu-i mai +nti pe cei mai duri. &ieretele se au#eau limpede" +n ciuda grosimii u!ii.
Al *apone sttea lng peretele-'ereastr lung din iroul primarului !i privea
peste ora!. 7ra o panoram magni'ic. Nu-!i putea aminti s mai 'i 'ost vreodat la o
asemenea +nl)ime +n via)a lui anterioar. Acest #grie-nori 'cea ca 7mpire ,tate
/uilding s par ne+nsemnat" pentru $umne#eu@ ;i nu era nici mcar cel mai +nalt din
ora!.
&grie-norii ocupau doar por)iunea central din ,an Angeles? cinci#eci-!ai#eci de
locuri grupate laolalt pentru a 'orma cartierul a'acerilor" 'inan)elor !i administra)iei.
$incolo de ele" vasta lr)are uran urma relie'ul +n general plat rnduri lungi !i
cenu!ii de cldiri !i !osele" +ntre care se intercalau ptrate egale de parcuri ver#i. 3ar ctre
est se vedea scnteierea puternic a ora!ului.
Al" care +ndrgise dintotdeauna vederea Lacului >ichigan vara" era 'ascinat de
+ntinderea turcoa# sclipitoare ce re'lecta primele ra#e ale unei #ile noi. 3ar ora!ul era
minunat de curat !i de plin de via)@ *u totul di'erit de *hicago. Acesta era un imperiu pe
care l-ar 'i invidiat att ,talin" ct !i 6inghis-han.
7mmet ciocni la u!" dup care" neprimind nici un rspuns" +!i strecur capul
+nuntru.
9 ,cu#e" dac te deranje#" Al" +ncepu el precaut.
9 7-n regul" iete" spuse Al. 3a #i" ce ai pentru mine:
9 3-am strns pe to)i de la etajul sta. 7lectronica e complet 'utut" a!a c nu pot
anun)a pe nimeni de a'ar. /emhard !i Luigi au +nceput s-i aduc la posedare.
9 6ro#av" to)i a)i 'cut o trea a naiii de un.
9 >ul)umesc" Al.
9 *e-i cu restul electricelor? tele'oanele !i ma!inriile alea de socotit:
9 *hiar acum +mi conecte# sistemele la re)eaua cldirii. >ai las-m o jumtate
de or !i ar treui s-o loche#.
9 /ravo. 4utem trece la etapa a doua:
9 ,igur c da.
9 /ine" iete" +ntoarce-te la srmele tale.
7mmet ie!i din irou cu spatele +nainte. Al regret c nu !tia el +nsu!i mai multe
despre electricitate. Lumea asta viitoare depindea 'oarte mult de mini-ma!inriile ei
de!tepte. Ksta treuia s 'ie un punct sla. 3ar Al *apone !tia totul despre e<ploatarea
unor asemenea sliciuni.
Ls mintea s-i lunece +n starea aceea distinctiv !i-i cut pe ceilal)i poseda)i
a'la)i su comanda lui. 7rau po#i)iona)i +mprejurul 4rimriei" plimndu-se nepstor pe
trotuar" stnd +n automoile sta)ionate +n apropiere" mncnd micul dejun +n localuri din
pasaje.
%Veni)i(" le comand el.
;i u!ile mari de la parterul 4rimriei se deschiser larg.
4rimarul Avram IarDood +n sosi la irou la ora nou 'r un s'ert. ,e sim)ea +n
dispo#i)ie un. $up o sptmn" aceasta era prima #i +n care suordona)ii nu-l
omardaser dis-de-diminea) cu datavi#ri despre cri#a 8etro. >ai mult chiar" nu
primise nici o comunicare de la 4rimrie. 4utea vori despre un adevrat record.
Lu elevatorul e<pres de la o<a de parcare privat a ma!inii sale pn la ultimul
etaj" !i p!i +ntr-o lume nu tocmai normal. Nu putea pune degetul pe nimic" totu!i era +n
mod clar ne'ireasc. Gamenii alergau de colo-colo ca de oicei" aia oprindu-se pentru a-
l saluta. 0!ile elevatorului rmaser deschise +n spatele su" iar luminile din cain se
stinser treptat. *nd +ncerc s-i datavi#e#e procesorului de control" nu cpt nici un
rspuns. -ncerc s lanse#e un apel de rutin spre mecanicii de +ntre)inere !i descoperi c
niciunul dintre procesoarele re)elei nu 'unc)iona.
La naia" e<act asta-i treuia" o pan general a echipamentelor electronice@ *el
pu)in se e<plica motivul pentru care nu primise nici un mesaj.
3ntr +n irou !i gsi tolnit +n scaunul su un tnr cu piele mslinie" care )inea +n
gur un ) gros !i moale al crui capt ardea. 3ar hainele lui= un 8etro@
4rimarul IarDood se rsuci" gata s se repead ctre u!. &adarnic. 1rei ra)i
apruser deja acolo" locnd-o. 1o)i purtau acela!i gen de costume antice la dou
rnduri" plrii ca'enii cu oruri late" !i )ineau caraine automate primitive" cu
+ncrctoare rotunde.
IarDood +ncerc s datavi#e#e un apel cet)enesc de prim ajutor. -ns nanonicele
lui neurale c#ur !i pictogramele per'ect aliniate i se retraser din ochiul min)ii aidoma
unor 'antome la!e.
9 ,tai jos" domnule primar" rosti Al *apone cu genero#itate. Noi doi avem de
discutat a'aceri.
9 Nu cred.
4atul unui automat 1hompson i#i +ntre omopla)ii lui Avram IarDood. /ratul
scoase un )ipt de durere !i pentru o secund lumea +nconjurtoare se +nnegur ame)itor.
0nul dintre 'otoliile mari +l lovi +napoia genunchilor !i el c#u pe perne" )inndu-se de
!ira spinrii.
9 Ve#i: rosti Al. Nu mai e!ti tu cel a'lat la putere. Ar 'i mai ine s coopere#i
9 4oli)ia va sosi +n curnd aici" domnule" !i atunci te va jupui pe tine !i ga!ca ta.
, nu cre#i c-o s te ajut +n negocieri" comisarul +mi cunoa!te per'ect politica +n situa)iile
cu ostatici. Nu se cedea# nimic.
Al +i 'cu apsat cu ochiul.
9 -mi place de tine" ADB. ,erios. Admir un rat care st pe picioarele lui.
;tiam c n-o s 'ii un cccios. -)i treuie minte ca s-ajungi +n vr' +ntr-un ora! ca sta" !i
nu pu)in. A!a c" ce-ar 'i s schimi dou vore cu comisarul la al tu: , lmure!ti
ni!te chestii.
5cu un semn din deget.
Avram IarDood se +ntoarse !i-l v#u pe comisarul de poli)ie Vosurgh intrnd +n
irou.
9 Iai noroc" domH primar" rosti Vosurgh vesel.
9 8od@ Iristoase" te-au prins !i pe tine=
*uvintele se stinser cnd chipul 'amiliar al lui Vosurgh se de'orm. 0n
necunoscut cu 'a) slatic +i rnji" cu pr rsrindu-i vi#iil din oraji. Nu era o ar"
ci mai degra o lan deas !i )epoas.
9 $a" m-au prins !i pe mine.
Vocea era distorsionat de din)i prea lungi pentru o gur omeneasc. 3#ucni +ntr-
un rs slatic.
9 *ine dracuH sunte)i voi" 8etro: +ntre Avram IarDood +ngro#it.
9 >or)ii" rspunse Al. Ne-am +ntors.
9 8ahat@
9 Nu m cert cu tine. *um )i-am #is" sunt aici ca s-)i 'ac o propunere. 0nul
dintre ie)ii mei vine din vremea de imediat dup mine #icea c oamenii oi!nuiau
s-i #ic %o o'ert pe care n-o po)i re'u#a(. -mi place e<presia asta" e gro#av. Asta-)i 'ac
eu acum" AvvB" iete. G o'ert pe care n-o po)i re'u#a.
9 *e o'ert:
9 0ite cum st treaa? su'letele nu sunt singura chestie pe care o re+nvii a#i. G s
cldesc o Grgani#a)ie. A!a cum am mai avut" +ns acum cu putere !i in'luen)" nu o
jucrioar. Vreau s i te alturi" s mi te alturi. A!a cum e!ti. 5r nici o !mecherie" +mi
dau cuvntul. 1u" 'amilia ta" poate c)iva prieteni apropia)i" care nu vor 'i poseda)i. ;tiu
cum s rspltesc loialitatea.
9 7!ti neun@ 7!ti asolut truli la cap. , m-altur vou: G s 'ac tot ce pot ca s
v vd distru!i" pe voi to)i" nenoroci)i aeran)i" !i dup-aia o s v calc uc)ile-n picioare.
Al se aplec +nainte !i-!i re#em coatele pe irou" privindu-l deschis.
9 -mi pare ru" ADB. Asta-i o chestie pe care n-o s-o 'aci. N-ai cum" +n pula mea.
Ve#i tu" oamenii +mi aud numele !i cred c nu-s dect un gangster celeru" un in'ractor
care a dat lovitura. 6re!it@ Am 'ost un ditamai regele. 8egele *apone cel $inti@ Am
desci'rat politica. A!a c !tiu ce s'ori s trag +n 4rimrie !i-n sec)iile de poli)ie. ;tiu cum
'unc)ionea# un ora!. $e aia sunt aici. $erule# cel mai mare ja' care a e<istat vreodat +n
istorie.
9 4o'tim:@
9 G s v 'ur planeta" ADB. G s-i !terpelesc pe to)i de su nasul tu. 1ipii !tia
pe care-i ve#i aici" cei crora le spui 8etro" haar n-aveau ce $umne#eu 'ceau pn-
acum. 4entru c" +ntre noi doi 'ie vora" acoperirea cerului ca !i cum ar 'i o 'ereastr peste
care s tragi o draperie groas" e o idee destul de soni" +n)elegi: A!a c i-am luminat. ,-a
terminat cu ccatuH la. Acum jucm dur !i direct.
Avram IarDood plec 'runtea.
9 Iristoase=
7rau neuni. Asolut demen)i. -ncepu s se +ntree dac avea s-!i mai revad
vreodat 'amilia.
9 Las-m s-)i e<plic cum st treaa" ADB. Nu preiei o societate de la a# +n
sus" a!a cum au +ncercat 8etro s 'ac. Adic pu)in" cte pu)in" pn de)ii majoritatea. ;tii
de ce asta-i o metod de ccat pentru a ajunge-n vr': 5iindc nenorocita aia de
majoritate a dracuH de virtuoas o s se prind !i-o s se lupte cu ghearele !i cu din)ii ca s
te-opreasc. 3ar ea este condus de oameni ca tine" ADB. Voi sunte)i generalii" cei
periculo!i" voi +i organi#a)i pe avoca)i" pe poli)ai !i pe agen)ii 'ederali speciali" ca s-
opreasc s se-ntmple a!a ceva. *a s proteja)i majoritatea care v-alege" s-o apra)i de
orice v-ar amenin)a pe voi sau pe ea. A!a c-n loc de o revolu)ie din asta" cu curu-nainte"
'aci a!a cum 'ac eu. 4orne!ti de sus !i coori.
Al se ridic !i se apropie de peretele-'ereastr. Art cu traucul spre strada a'lat
mult dedesut.
9 Gamenii vin la 4rimrie" ADB. >uncitorii" cpitanii de poli)ie" avoca)ii"
'unc)ionarii ti" colectorii de impo#ite. 1o)i2 cei care ar conduce lupta-mpotriva mea" dac
ar !ti ce am 'ost. $a@ 7i vin aici" intr" dar nu mai ies. Nu mai ies pn cnd nu le
pre#entm tuturor o'erta noastr.
,e +ntoarse !i-l v#u pe Avram IarDood holndu-se la el oripilat.
9 Asta-i treaa" ADB" rosti el +nceti!or. /ie)ii mei lucrea# acum de jos +n sus"
de la parter. G s suie pn o s-ajung aici. G s-i ia pe to)i cei care stau +n irourile lor !i
care-n mod normal ar lupta +mpotriva mea. ;i s !tii o chestie tocmai ei vor 'i cei care
ne vor conduce cruciada +n lume. Nu-i a!a" ie)i:
9 A!a-i" Al" rosti 7mmet >ordden" care era grovit peste dou locuri
procesoare la un capt al mesei" monitori#nd opera)ia. 4rimele douspre#ece niveluri
sunt acum ale noastre. ;i-i convertim pe to)i de la nivelurile treispre#ece pn la
optspre#ece. Apro<ime# c pn-acum +n diminea)a asta au 'ost poseda)i !ase mii cinci
sute de oameni.
9 Ve#i: 'lutur Al e<pansiv din trauc. A-nceput deja" ADB. Nu po)i 'ace nimic
+n privin)a asta. 4n la prn# voi prelua toat administra)ia ora!ului. *a-n #ilele de
demult" cnd +l aveam la degetul mic pe %>arele( /ill 1hompson. 3ar pentru mine am
planuri +nc !i mai mre)e.
9 N-o s mearg" !opti Avram IarDood" Nu poate s mearg.
9 /a sigur c-o s mearg" ADB. Nu uita c-i vora despre= su'lete revenite. 7le
nu-s cu min)ile tocmai +ntregi. *apisce: 7u nu construiesc aici doar o Grgani#a)ie. *e
mama dracului@ 4utem 'i cinsti)i acum" tu !i cu mine. 7ste vora despre un guvern nou
pentru noua *ali'ornie. Am nevoie de oameni care s m poat ajuta s conduc planeta.
Am nevoie de oameni care pot opera ma!inile din 'arici. Am nevoie de oameni care s
poat men)ine luminile aprinse !i apa curent" !i de oameni care s ridice gunoiul. *e
pi#da m-sii" dac totuH se duce dracuH" propriii mei cet)eni o s vin s-mi ia gtuH" este:
7h" asta-i chestia la care nu s-au gndit 8etro. *e se va-ntmpla dup-aia: 4rolema este
c treuie s ai grij ca totul s mearg per'ect" ca-nainte.
Al se a!e# pe ra)ul 'otoliului lui Avram IarDood !i-i cuprinse umerii cu un ra)
prietenos.
9 ;i aici intri tu-n scen" domnule primar. >ul)i vor s conduc treurile. 4i"
numa-n camera asta" to)i ar dori s-mi 'ie locotenen)i. Asta-i +ns o prolem veche. ;tii
vora aia %Nu-i place calului ce-i place mgarului(: ,igur c da" ei sunt plini de
entu#iasm" dar n-au talentul necesar. 1u +ns" tu" iete" ai talentul la. A!a c ce #ici:
8mi cu aceea!i sluj ca-nainte. *ape)i un salariu mai un. 4lus avantaje. Vreo 'eti)-
dou-n plus" dac e!ti genul. 3a #i" ADB: 7h: ,pune %da(. 5-m 'ericit.
9 Niciodat.
9 4o'tim: *e-ai #is" ADB: N-am au#it prea ine.
9 Am #is N3*3G$A1K" psihopat dement ce e!ti@
5oarte calm" Al se ridic +n picioare.
9 1e-am rugat. Am c#ut +n genunchi" +n pi#da m-sii" !i te-am rugat s m-aju)i.
1e-am rugat s-mi 'ii prieten. $aH tu e!ti !mecher" nene" un !mecher cum n-am mai v#ut.
>i-am deschis dracuH inima-n 'a)a ta. Am sngerat pe podea pentru tine. ;i tu #ici %nu(:
Nu@ >ie:
1rei cicatrice +i ardeau 'ierinte !i strlucitor pe ora#. 1o)i cei din irou se
cu'undaser +ntr-o tcere +ngro#it.
9 Asta #ici" ADB: Nu:
9 Ai priceput" cap-de-miel@ rcni nesuit Avram IarDood. *eva slatic +i
gonea lier prin creier" o satis'ac)ie neuneasc de a-!i +n'runta adversarul. 8spunsul
este %niciodat(. Niciodat. Niciodat@
9 6re!it. Al +!i scutur traucul pe covorul gros? Ai +n)eles complet gre!it" amice.
8spunsul este %da(. 7ste +ntotdeauna %da(" cnd vore!ti cu mine. 7ste %da(" +n pi#da
m-sii" da" v rog" domnule *apone" da" domnule. ;i o s te aud" +n pi#da m-sii"
spunnd-o. 0n pumn +i lovi pieptul" ca o suliniere surd. A#i este #iua-n care-mi vei
spune %da(.
4rimarul Avram IarDood arunc o privire spre astonul de aseall ptat care se
materiali#ase +n minile lui Al *apone !i !tiu c va 'i ru.
&orii-$uce nu aprur. Nu se #ri nici urm din lumina al !i lini!titoare a
soarelui primar care s mngie noaptea scurt +nainte ca discul strlucitor s se +nal)e
deasupra dealurilor. -n locul ei" o 'os'orescen) ro# olnvicioas lunec peste ori#ont"
ptnd vegeta)ia +n ordo mai.
4entru un moment torturant de con'u#ie" Louise cre#u c $ucesa revenise !i
gonea peste emis'era opus a planetei dup ce apusese cu numai cteva minute +n urm"
pentru a )!ni +n 'a)a cru)ei romanB care +nainta greoi. $ar dup un minut de scrutare" +!i
ddu seama c e'ectul se datora unei pcle +nalte de ce)uri ro!ietice. $e 'apt" $ucele
rsrise.
9 *e-i asta: +ntre 6enevieve plngre). Gare ce s-a-ntmplat:
9 Nu sunt sigur" rspunse sora ei !i scan ori#ontul" aplecndu-se dup col)ul
cru)ei ca s priveasc !i +n urm. 4are ca !i cum acolo sus de tot ar 'i un strat de cea)"
dar de ce are culoarea asta: N-am mai v#ut niciodat a!a ceva.
9 >ie nu-mi place" anun) 6enevieve.
-!i +ncruci! ra)ele peste piept !i privi 'urioas drept +nainte.
9 ;tii ce anume produce asta: +l +ntre *armitha pe 1itreano.
9 Nu pe de-a +ntregul" ladB" rspunse el prnd tulurat. -n acela!i timp +ns" simt
ceva un dinspre cea)a aceasta. Voi nu v sim)i)i alinate de pre#en)a ei:
9 Nici vor@ se rsti *armitha. Nu-i ceva natural !i o !tii !i tu prea ine.
9 $a" ladB.
Acceptarea lui supus nu 'cu nimic pentru a potoli agita)ia 'emeii. 1eroarea"
incertitudinea" nesomnul" 'aptul c nu mncase nimic de dou#eci !i patru de ore"
remu!crile= toate +ncepeau s se cumule#e.
*ru)a merse aproape un .ilometru su lumina ro!ie strlucitoare. *armitha o
conduse pe un drum ine tut" pe su o pdure. Aici unduielile line ale terenului sporeau
treptat" 'ormnd vi mai adnci !i dealuri ondulatoare. 5ga!e secate de praie traversau
versan)ii +n toate direc)iile" spre viroagele mai adnci care coorau pe 'undul tuturor
vilor. &onele +mpdurite erau mai multe dect pe dealurile deschise" e<istau mai multe
locuri unde s te ascun#i de ochii iscoditori. Nu aveau alt cale de orientare dect al
!aselea sim) straniu al lui 1itreano.
Nimeni nu vorea" erau 'ie prea oosi)i" 'ie prea temtori. Louise oserv aia
atunci c psrile lipseau din v#duh. 4durea 'r trsturi distinctive se ridica deasupra
lor aidoma unei 'e)e l)oase de stnc" la numai c)iva metri deprtare" mohort !i
respingtoare.
9 Am ajuns" rosti *armitha cnd ddur un cot al drumului.
$urase mai mult dect cre#use ea. *el pu)in opt ore. Nu 'usese deloc u!or pentru
srmanul !i trnul Glivier.
-n 'a)a lor panta coora" artnd o vale larg cu versan)i masiv +mpduri)i. 5undul
aluvionar era o tal de !ah de loturi +ngrijite" per'ect delimitate prin #iduri lungi din
pietre 'r mortar !i garduri vii din mce!i slatici modi'ica)i genetic. G du#in de
praie ce oloroseau din capul vii se adunau +ntr-un ru micu) care !erpuia
+ndeprtndu-se. Lumina solar ro!ie scnteia de pe o '!ie +ngust de ap care curgea
printre maluri de lut ars de soare.
/Btham era situat la vreo cinci .ilometri +n jos pe vale? o +ngrmdire de csu)e
din piatr divi#at +n dou de ru. $e-a lungul secolelor" comunitatea crescuse spre
e<terior" pornind de la un singur pod arcuit din piatr. -n captul +ndeprtat" o turl su)ire
de iseric se ridica deasupra acoperi!urilor din paie.
9 4are +n regul" vori Louise precaut. Nu vd nici un 'oc.
9 $estul de lini!tit" apro *armitha.
Nu cute#a deloc s-l consulte pe 1itreano" totu!i pn la urm +l +ntre?
9 Ai ti sunt pe acolo:
7l avea ochii +nchi!i" dar capul +i era +mpins +nainte" de parc ar 'i adulmecat aerul
din 'a).
9 0nii" rspunse cu regret. $ar nu tot satul a 'ost preschimat. Nu +nc. Gamenii
+ncep s +n)eleag c un ru +nsemnat ntuie meleagurile acestea. G privi pe Louise?
0nde este ancorat ma!ina ta #urtoare prin v#duh:
5ata se +nvpie la chip.
9 Nu !tiu. 4n acum n-am mai 'ost niciodat aici.
Nu-i plcea s recunoasc 'aptul c" e<ceptnd cele dou oca#ii anuale cnd +!i
+nso)ea mama +n cltoria cu trenul la /oston pentru a cumpra haine" nu prea se
aventurase +n a'ara hotarelor largi ale lui *ric.lade.
*armitha indic un lumini! rotund" a'lat la opt sute de metri +n a'ara a!e#rii" cu
dou hangare modeste pe perimetru.
9 Kla-i aerodromul. ;i slav $omnului c-i de partea asta a satului.
9 4ropun s ne grim" spuse 1itreano.
Ne+ncre#ndu-se +n continuare +n el" *armitha +ncuviin) !ovielnic.
9 Numai un minut. ,e ridic !i intr iute su coviltir. -nuntru era o haraaur
de nedescris. -n urma evadrii neune!ti din *olsterDorth" toate oiectele +i 'useser
a#vrlite peste tot? haine" crati)e !i tigi" mncare !i cr)i. G't" v#nd ciourile
por)elanurilor al-alastre peste care 'u gata s calce. $intotdeauna mama ei sus)inuse c
serviciul acela de mas 'usese adus de pe 4mnt odat cu 'amilia.
,ipetul de su patul ei nu se clintise +ns. 7ra prea greu. *armitha +ngenunche !i
rsuci comina)ia +ncuietorii.
Louise +i arunc 'emeii romanB o privire alarmat cnd aceasta ie!i din cru).
4urta o pu!c cu o singur )eav !i o centur cu cartu!e.
9 *u re+ncrcare rapid prin pompare" spuse *armitha. Are maga#ia de #ece
gloan)e. Ei-am +ncrcat-o deja. Are siguran)a pus. Eine-o" ca s te oi!nuie!ti cu
greutatea.
9 7u: icni Louise surprins.
9 $a" tu. *ine !tie ce ne-a!teapt acolo: *red c-ai mai tras cu pu!ca" nu:
9 $a" sigur c da. -ns numai +n psri" +n !oareci de copaci !i-n oiecte. > tem
c nu-s o )inta! prea gro#av.
9 Nu-)i 'ace griji. -ndreapt-o pur !i simplu +n direc)ia general a oricrui neca# !i
trage. 8nji 'r veselie spre 1itreano? Ei-a! 'i dat-o )ie" dar este cam avansat 'a) de
genul de arme pe care le avea)i pe timpul tu. >ai ine s-o ai Louise.
9 *um dore!ti" ladB.
$ucele suise mai mult pe cer !i se strduia din rsputeri s ard pcla ro!ie care
atrna deasupra pmntului. Gca#ional cte o ra# de lumin solar pur" al" se revrsa
peste cru)" 'cndu-i pe to)i patru s mijeasc ochii su strlucirea ei. -ns +n
majoritatea timpului vlul rmnea impenetrail.
*ru)a ajunse pe 'undul vii !i *armitha mn calul la trap mai rapid. Glivier se
c#ni din rsputeri" totu!i era clar c re#ervele de puteri i se epui#au.
*nd se apropiar mai mult de sat" au#ir tnd clopotul isericii. Nu erau
dangte vesele care s-i cheme pe credincio!i la sluja de diminea)" ci doar un ritm
monoton" continuu. G averti#are.
9 ,tenii !tiu" anun) 1itreano. *ei asemenea mie se grupea# laolalt. -n 'elul
acesta sunt mai puternici.
9 $ac tu !tii ce 'ac ei" ei !tiu despre noi: +ntre *armitha.
9 > tem c da" ladB.
9 6ro#av@
$rumul din 'a)a lor se +ndeprta acum de direc)ia +n care se a'la aerodromul.
*armitha se ridic +n picioare pe capr !i +ncerc s-!i dea seama pe unde s ias de pe el.
6ardurile vii !i #idurile despr)itoare dintre loturi se lr)au +naintea ei aidoma unui
lairint.
9 8ahat" mormi ea +n ar.
Amele hangare ale aerodromului erau clar vi#iile la aproape un .ilometru
deprtare" dar treuia s 'ii din partea locului pentru a !ti cum s ajungi la ele.
9 7i !tiu c suntem cu tine: +ntre *armitha
9 4roail c nu. Nu de la o asemenea deprtare. $ar cnd ne vom apropia de
sat" vor !ti.
6enevieve trase tulurat de mneca lui 1itreano.
9 N-o s ne gseasc" nu-i a!a: 1u n-o s-i la!i.
9 /ine+n)eles c nu" micu)o. >i-am dat cuvntul c nu v voi prsi.
9 Nu-mi place deloc" rosti *armitha. ,untem prea e<pu!i. ;i cnd +!i vor da
seama c-n cru)a asta suntem patru" cei asemenea )ie vor !ti c e!ti cu non-poseda)i"
s'r!i ea acu#ator spre 1itreano.
9 Acum nu ne mai putem +ntoarce" insist Louise cu glas ascu)it !i +ncordat.
,untem 'oarte aproape. Nu vom mai avea alt !ans.
*armitha ar 'i vrut s adauge c era posiil ca la aerodrom s nu e<iste nici mcar
vreun pilot2 la urma urmelor" nu #rise deocamdat nici 'orma distinctiv a
aeroamulan)ei +nse!i. ,e putea s 'i 'ost +ntr-un hangar" +ns dup cum li se schima
norocul=
-n mod evident" amele surori se a'lau aproape de captul puterilor !i al rdrii.
Artau jalnic" murdare !i ostenite" pe punctul de a i#ucni +n lacrimi= +n ciuda 'ermit)ii
pe care Louise o a'i!a la e<terior.
*armitha 'u surprins s-!i dea seama ct de mult +ncepuse s-o respecte pe sora
mai mare.
9 Nu" +ncuviin) ea" acum nu v mai pute)i +ntoarce. $ar eu o pot 'ace. $ac duc
cru)a +napoi spre pdure" poseda)ii vor crede c 'ugim de 1itreano.
9 Nu@ e<clam Louise !ocat. Acum suntem +mpreun. Nu ne avem dect unii pe
al)ii. $oar noi am rmas +n toat lumea
9 Nu suntem chiar singurii rma!i. , nu mai gnde!ti a!a@ $incolo de Kesteven"
oamenii +!i duc via)a ca !i pn acum. 3ar dup ce ve)i ajunge la NorDich" ei vor 'i
averti#a)i.
9 Nu" murmur Louise" dar cu mai pu)in convingere de data aceasta.
9 ;tii c treuie s pleca)i" continu *armitha. 4e cnd eu= *e dracuH" de una
singur o s m descurc mai ine. ;tiu destule ca s m pot ascunde +n pduri 'r ca
poseda)ii s m gseasc vreodat. Nu pot 'ace +ns acela!i lucru +nso)it permanent de
voi trei. 5ato" !tii doar c noi" romanB" ne +n'r)im cu pmntul.
*ol)urile gurii Louisei se curar +n jos.
9 ;tii: insist *armitha ne+nduplecat.
-n)elegea c era vora despre egoism2 pur !i simplu nu dorea s admit c n-ar 'i
putut re#ista s vad cum speran)ele lor delicate aveau s se trans'orme +n tciuni dup ce
ajungeau la aerodrom.
9 $a" +ncuviin) Louise docil.
9 /ravo@ /un" partea asta din drum este destul de larg ca s-ntorc cru)a. Ar 'i
mai ine ca voi trei s coor)i.
9 7!ti sigur +n privin)a aceasta" ladB: +ntre 1itreano.
9 Asolut. -n acela!i timp +ns +)i reamintesc de promisiunea pe care ai 'cut-o"
de a avea grij de ele dou.
/ratul +ncuviin) sincer !i sri din cru).
9 6enevieve:
5eti)a ridic s'ios ochii" strngnd u!or +ntre din)i u#a de jos
9 ;tiu c noi dou nu ne-am +n)eles prea ine !i-mi pare ru. $e aceea" vreau s-
)i druiesc asta.
*armitha ridic ra)ele la cea' !i des'cu ln)i!orul pandantivului. /ulul
argintiu care scnteia +n lumina tranda'irie era 'cut dintr-o plas 'in" destul de turtit
acum" prin care se +ntrevedea un 'iligran de 'iri!oare maronii" 'oarte su)iri.
9 A 'ost a unicii" care mi-a dat-o pe cnd aveam vrsta ta. 7ste o amulet care
s alunge spiritele rele. -nuntru e troscot norocos" ve#i: 1roscot autentic" care cre!tea pe
4mnt +naintea armadei de 'urtuni. Acolo e magie adevrat de pe 4mnt.
6enevieve ridic pandantivul !i-l studie cu aten)ie. 0n surs iute +i lumin
trsturile delicate" dup care se +ntinse +n 'a) !i o +mr)i! pe *armitha.
9 >ul)umesc" !opti ea. >ul)umesc pentru toate.
*oor+ dup aceea +n ra)ele lui 1itreano.
*armitha +i #mi nesigur Louisei.
9 -mi pare ru de 'elul +n care au mers lucrurile.
9 7-n regul.
9 Nu prea. , nu-)i pier#i +ncrederea +n tatl tu din cau#a cuvintelor mele.
9 N-o s-o 'ac. -l iuesc pe tata.
9 $a" m a!tept s-l iue!ti. Asta-i ine" este ceva de care s te ag)i. , !tii +ns
c-o s mai ai de +n'runtat cteva #ile +ntunecate.
Louise +ncepu s-!i trag un inel de pe mna stng.
9 3a-l. Nu-i mare lucru. Nu-i nici norocos" nici altceva special" dar e din aur" iar
diamantul este autentic.
$ac vei avea nevoie s cumperi ceva" o s-)i 'ie de ajutor.
*armitha privi cu surprindere inelul.
9 *hiar a!a@ $ata viitoare cnd voi avea nevoie de un conac" o s-mi amintesc.
Amndou surser stingherite.
9 Ai grij de tine" *armitha. Vreau s te gsesc cnd o s m-ntorc" cnd se va
termina toat neunia asta.
Louise se +ntoarse !i se pregti s cooare.
9 Louise=
Nelini!tea din glas era att de evident" +nct 'ata +ncremeni.
9 *eva nu-i +n regul cu 1itreano" vori +nceti!or *armitha. Nu !tiu dac nu sunt
doar paranoic" dar treuie s )i-o spun +nainte de a continua alturi de el.
4este un minut" Louise coor+ cu grij pe o latur a cru)ei" )innd arma +n mn"
cu centura cu cartu!e atrnndu-i incon'ortail de grea +n jurul !oldurilor. *nd ajunse pe
drumul de pmnt" 'lutur din ra) ctre *armitha. 5emeia romanB +i rspunse printr-un
gest similar !i smuci h)urile calului.
Louise" 6enevieve !i 1itreano privir cru)a care se +ntoarse !i porni +napoi pe
drumul cu 'ga!e.
9 1e sim)i ine" ladB Louise: +ntre 1itreano curtenitor.
$egetele ei se strnser +n jurul pu!tii. $up aceea" inspir adnc !i-i #mi.
9 A!a cred. 4ornir spre aerodrom" croindu-!i drum peste gardurile vii !i !an)uri.
Ggoarele erau +n majoritate arate" pregtite pentru a doua +nsmn)are de cereale" !i se
+nainta cu greu. La 'iecare pas ridicau nori!ori de col.
Louise arunc o cuttur ctre 6enevieve" care purta pandantivul *armithei
peste lu#a ei rupt !i pr'uit" strngnd tare +ntr-o mn ulul din argint.
9 N-a mai rmas mult de acum" spuse ea.
9 ;tiu" rspunse me#ina prompt. *re#i c-n aeroamulan) vor avea de mncare:
9 A!a ar 'i de a!teptat.
9 6ro#av@ >or de 'oame. *ontinu c)iva pa!i" apoi +!i ls capul pe un umr?
1itreano" tu nu e!ti deloc murdar@ e<clam pe un ton iritat.
Louise se uit !i ea. 7ra adevrat2 pe haina alastr a ratului nu se prinsese nici
mcar un 'ir de pra' sau murdrie.
7l se e<amin de asemenea" trecndu-!i palmele peste vipu!tile pantalonilor cu un
gest nervos.
9 -mi pare ru" micu)o" proail c este din cau#a )esturii. $e!i treuie s
mrturisesc c nu-mi amintesc ca +nainte s 'i 'ost imun la ast'el de lucruri. 4oate c
treuie s m +nclin +naintea 'atalit)ii.
Louise privi consternat cum pete de noroi suir de pe gle#nele lui" murdrindu-i
pantalonii mai jos de genunchi.
9 Vrei s #ici c-)i po)i schima +n')i!area oricnd dore!ti: +ntre ea.
9 A!a s-ar prea" ladB Louise.
9 Gh=
6enevieve chicoti.
9 Vrei s #ici c tu +nsu)i vrei s-ar)i +n 'elul sta prostesc:
9 >i se pare= con'ortail" micu)o. $a.
9 $ac te po)i trans'orma cu atta u!urin)" cred c-ar treui s adop)i ceva care s
se potriveasc ni)el mai ine" rosti Louise. Vreau s spun c eu !i 6en artm ca dou
vagaoande" +n timp ce tu e!ti +n haine elegante" impecaile !i +n acela!i timp stranii. *e
ai crede despre noi" dac ai 'ace parte din echipajul aeroamulan)ei:
9 G argumenta)ie e<celent" ladB.
-n urmtoarele cinci minute" pe cnd traversau cmpul" 1itreano trecu printr-o
serie de modi'icri. 6enevieve !i Louise +l omardar cu un !uvoi de sugestii"
contra#icndu-se agitat !i e<plicndu-i despre te<turi !i stiluri tovar!ului lor de drum
u!or derutat. *nd terminar" el era +mrcat +n stilul unui tnr manager de domeniu" cu
pantaloni din velur ca'eniu" ci#me pn la jumtatea gamei" hain de tDeed" cma! +n
carouri !i !apc gri.
9 4er'ect" declar Louise.
9 >ul)umesc" ladB.
-!i scoase !apca !i 'cu o plecciune adnc.
6enevieve tu +ncntat din palme.
Louise se opri +n 'a)a altuia dintre #idurile interminaile !i gsi o gaur +n care s-
!i strecoare vr'ul ci#mei. G ac)iune cu totul nedemn de o ladB" dar pe care o practica de
acum ca o e<pert. *lare pe muchia superioar a #idului" putea #ri gardul de pe
perimetrul aerodromului" la dou sute de metri deprtare.
9 Aproape c-am ajuns" +i anun) voioas pe ceilal)i.
Aerodromul /Btham prea aandonat. Amele hangare erau +nchise" iar +n tumul
de control nu prea s 'ie nimeni. $e partea cealalt a ga#onului tuns" !irul de !apte
csu)e ale personalului de deservire erau tcut !i +ntunecat.
0nicul sunet era dangtul permanent al clopotului isericii din sat. Nu se oprise +n
tot timpul ct strtuser ogoarele.
Louise trase cu ochiul dup col)ul primului hangar" strngnd puternic pu!ca +n
mini. Nu v#u nici o mi!care. -n 'a)a unei u!i)e de acces sta)ionau dou tractoare !i un
jeep de 'erm.
9 7<ist poseda)i pe aici: murmur ea ctre 1itreano.
9 Nu" rspunse el tot +n !oapt.
9 $ar oameni normali:
*hipul lui armiu se +ncre)i de concentrare.
9 *)iva. -i aud +n casele voastre. *inci sau !ase sunt ascun!i +n al doilea hamar.
9 Iangar" +l corect Louise. -n #iua de a#i le numim %hangare(.
9 $a" ladB.
9 ,cu#e.
,chimar +ntre ei #mete +ncordate.
9 Atunci" urm Louise" cred c-ar 'i mai ine s ne ducem la ei. Vino-ncoace"
6en. -ndrept )eava pu!tii spre pmnt !i-!i prinse sora de mn" dup care pomi ctre al
doilea hangar.
-!i dorea realmente s nu 'i luat arma de la *armitha. -n acela!i timp +ns +i
insu'la o +ncredere nea!teptat. $e!i se +ndoia c ar 'i putut trage cu adevrat +n cineva.
9 Ne-au #rit" anun) +nceti!or 1itreano.
Louise scan peretele din panouri ondulate al hangarului. 4e toat lungimea lui se
+ntindea un !ir de 'erestre +nguste. -ndrtul uneia i se pru c vede un tremur de mi!care.
9 Alo: strig ea.
Nu-i rspunse nimeni.
>erse la u! !i ciocni cu putere.
9 Alo" m-au#i)i:
-ncerc clan)a" doar pentru a descoperi c era +ncuiat.
9 *e 'acem acum: +l +ntre pe 1itreano.
9 Iei@ strig 6enevieve spre u!. >i-e 'oame@
*lan)a coor+ !i u!a se +ntredeschise.
9 *ine dracuH sunte)i voi: +ntre un rat.
Louise se +ndrept pe ct putu mai ine" !tiind per'ect cum arta +n ochii celor
dinuntru.
9 ,imt Louise Kavanagh" mo!tenitoarea *ric.lade" aceasta este sora mea
6enevieve" iar el este Ailliam 7lphinstone" unul dintre managerii domeniului.
6enevieve deschise gura pentru a protesta" dar Louise o lovi u!or cu vr'ul
ci#mei.
9 $a: *hiar a!a: se au#i din spatele u!ii.
9 $a@
9 7a este" rosti alt voce mai groas.
0!a se deschise larg" artnd doi ra)i care +i priveau.
9 G recunosc. Am lucrat la *ric.lade.
9 >ul)umesc" #ise Louise.
9 4n cnd m-a concediat taic-tu.
Louise nu !tiu dac s i#ucneasc +n lacrimi" ori s-l +mpu!te pur !i simplu
imediat.
9 $-le drumu-nuntru" $uggen" se au#i glasul unei 'emei. 5eti)a pare rupt de
ooseal. ;i nu-i tocmai #iua potrivit ca s-nchei r'uieli vechi.
$uggen strnse din umeri !i se trase +ntr-o parte.
0nica surs de lumin din interior era !irul de 'erestre pr'uite. Aeroamulan)a se
deslu!ea ca o 'orm masiv !i +ntunecat" +n mijlocul podelei din eton. 1rei persoane
stteau su otul +ngust !i ascu)it al avionului? 'emeia care vorise !i dou pu!toaice
gemene" de cinci ani!ori. 5emeia se numea 5elicia *antrell" iar pe 'iicele ei le chema
7llen !i 1ammB2 so)ul ei 3van" ratul care deschisese u!a" pilota aeroamulan)a.
9 3ar pe $uggen +l cuno!ti deja" sau" cel pu)in" el te cunoa!te.
3van *antrell arunc o privire iscoditoare prin u!a hangarului +nainte s-o +nchid.
9 A!adar" vrei s ne spui ce cuta)i aici" Louise: ;i ce s-a +ntmplat cu voi:
5ata avu nevoie de mai ine de cincispre#ece minute pentru a produce o e<plica)ie
care s-i satis'ac. ;i-n tot acel timp treui s 'ie 'oarte atent s nu rosteasc cuvntul
%posedare( !i s nu spun cine era de 'apt 1itreano. -n)elesese c asta ar 'i dus la
evacuarea ei instantanee din hangar. -n acela!i timp +ns" era +ncntat de minciunile ei
nevinovate2 %vechea( Louise" cea care ieri-diminea) se tre#ise +ntr-o lume +nc normal"
ar 'i spus pur !i simplu +ntregul adevr 'r s clipeasc !i ar 'i cerut pe un ton imperios
ca oamenii aceia s 'ac ceva +n privin)a respectiv. Asta +nsemna proail s cre!ti=
dintr-un punct de vedere.
9 , ai 0niunea 1erenurilor arme energetice moderne: re'lect $uggen
sceptic dup ce ea termin.
9 A!a cred" +ncuviin) Louise. A!a au spus to)i.
/ratul prea pe punctul de a oiecta" cnd 6enevieve rosti?
9 3-au#i)i@
Louise nu putea s aud nimic.
9 *e-i: +ntre ea.
9 *lopotele isericii s-au oprit.
$uggen !i 3van se apropiar de 'erestre !i privir a'ar.
9 Vin ei: mi!c Louise din u#e" 'r sunet" ctre 1itreano.
7l apro din cap pe 'uri!.
9 1e rog@ +l implor 'ata pe 3van. 1reuie s ne sco)i de aici cu avionul.
9 Nu !tiu" domni!oar Kavanagh= N-am autoritatea respectiv !i noi nu !tim de
'apt ce se-ntmpl +n sat. 4oate c-ar treui mai +nti s m consult cu poli)istul.
9 1e rog@ $ac-)i 'aci griji +n legtur cu sluja ta" n-are rost. 5amilia mea te va
proteja. 7l inspir adnc" evident ne'ericit.
9 3van" rosti 5elicia !i-l privi drept +n 'a) artnd cu su+n)eles spre gemene"
indi'erent ce se-ntmpl" sta nu-i un loc unde s stea ni!te copii. $ac e<ist vreun loc
sigur" acela nu poate 'i dect capitala.
9 La dracuH@ /ine" domni!oar Kavanagh. Ai c!tigat. 0rc. 4lecm to)i.
$uggen +ncepu s deschid u!ile mari glisante din captul hangarului" +ngduind
unei coloane groase de lumin solar cu tent tranda'irie s ating aeroamulan)a.
Avionul era o utilitar civil ,*V-NTS importat de la *orpora)ia Kulu" un supersonic
V1GL cu #ece locuri.
9 Are esen)a unei psri" murmur 1itreano cu chipul u!or transpus. $ar
vigoarea unui taur. *e magie=
9 ,igur nu vom p)i nimic +nuntru: +ntre Louise nelini!tit.
9 Gh" nu" ladB Louise. Aceasta este o cltorie pre)uit cu mult peste mun)i de
aur. 4entru c mi s-a o'erit un asemenea prilej" +i voi mul)umi $omnului din toat inima
disear.
7a tu!i stnjenit.
9 $a. -n regul" ar 'i mai ine s intrm2 suim pe scara aceea" din partea cealalt
o ve#i:
Le urmar pe 5elicia !i pe gemene pe scar. *aina +ngust a avionului 'usese
modi'icat pentru rolul de amulan)" 'iind dotat cu dou trgi !i cteva dulapuri de
echipamente medicale. 7<istau doar dou 'otolii" pe care le ocupar gemenele.
6enevieve" 1itreano !i Louise s'r!ir prin a se a!e#a laolalt pe o targ. Louise veri'ic
din nou siguran)a armei !i o strnse +ntre genunchi. -n mod surprin#tor" nimeni nu
oiectase 'a) de aducerea pu!tii la ord.
9 Asta ne mai lipsea@ mormi 3van din scaunul pilotului" cnd +ncepu s veri'ice
lista de control dinaintea decolrii. -mi arat !ase de'ec)iuni de sisteme.
9 *eva esen)ial: +ntre $uggen" +nchi#nd trapa.
9 N-o s murim.
5elicia deschise un dulap !i-i +ntinse 6enevievei un aton de ciocolat. 5ata rupse
amalajul !i +ncepu s mestece cu un #met larg" mul)umit.
$ac se apleca mult +nainte" Louise putea s vad parri#ul din 'a)a lui 3van.
Avionul porni s rule#e a'ar din hangar.
9 *teva case ard +n sat@ e<clam pilotul. ;i ni!te oameni alearg pe drum spre
noi. Eine)i-v ine.
&um#etul ca de aline al ventilatoarelor crescu rusc +n intensitate !i caina se
#gudui. -n cteva secunde se a'lau +n aer" suind arupt. 4rin parri# nu se +ntrevedeau
dect crmpeie de nori ro# lipsi)i de materialitate.
9 ,per s nu 'i p)it nimic *armitha" rosti Louise cu un aer vinovat.
9 ,unt sigur c va rmne nevtmat" ladB. ;i m ucur 'aptul c ai pus capt
vrajei cu ea. 1e admir pentru asta" ladB Louise.
5ata !tia c orajii i se vor +nvpia2 le putea sim)i deja dogoarea. $in 'ericire"
petele de noroi !i pra' aveau s ascund reac)ia aceea.
9 -nainte de a pleca" rosti ea" *armitha mi-a spus ceva. *eva despre tine. A 'ost o
+ntreare. G +ntreare un.
9 Aha@ Am 'ost +ntr-adevr curios despre ce s-a petrecut +ntre voi. $ac dore!ti
s-mi pui +ntrearea aceea" +)i voi rspunde cu toat cinstea pe care o am.
9 7a voia s te +ntre de unde ai venit de 'apt.
9 LadB Louise" +n privin)a aceasta nu v-am spus nimic altceva dect adevrul.
9 Nu tocmai. Nor'ol. este o planet de etnie engle#" a!a c la !coal am +nv)at
cte ceva despre trecutul nostru. ;tiu c Anglia despre care #ici c ar 'i 'ost epoca ta era o
cultur pur anglo-sa<on.
9 $a:
9 $a. 3ar 1itreano nu este un nume engle#esc. Nu la momentul acela. 7ste
posiil s 'i 'ost ulterior" +n secolele urmtoare" cnd a +nceput imigrarea. $ac +ns te-ai
nscut +n *umria +n anul 1QNU" a!a cum sus)ii" acela n-ar 'i putut s 'ie numele tu
adevrat.
9 LadB" iart-mi orice ne+ncredere pe care se poate s )i-o 'i strnit 'r s vreau.
1itreano nu este numele cu care m-am nscut. 4e de alt parte +ns" este numele su care
am trit +n ultimii mei ani. 7ste 'orma cea mai apropiat de numele meu de 'amilie pe
care o puteau pronun)a insularii care m-au adoptat.
9 ;i care era acela:
$emnitatea dispru de pe trsturile lui chipe!e" lsnd numai triste)e.
9 *hristian" ladB Louise. Am 'ost ote#at 5letcher *hristian !i am 'ost mndru
de numele acela.
4roail +ns c am 'ost singurul mndru" +ntruct de atunci n-am atut dect
ru!ine asupra 'amiliei mele. Ve#i tu" eu sunt un rsculat.
8alph Iiltch se sim)i mul)umit !i u!urat de vite#a cu care conducerea
administrativ a GmeBului reac)ion 'a) de %cri#a >ortonridge(" a!a cum o
denumiser. *elor de la Nodul 1 li se altur +ntregul *omitet de ,ecuritate al *onsiliului
de *oroan. $e data aceasta +ns!i prin)esa Kirsten sttea +n capul mesei din sala
emis'eric al" avndu-l alturi pe amiralul 5arLuar. 1lia mesei se trans'ormase +ntr-o
hart detaliat" care pre#enta jumtatea superioar a >ortonridge2 cele patru a!e#ri pe
care le vi#itase periculosul autou# Longhound >arle /ar" 8ainton" 6aslee !i 7<nall
strluceau +n ro!u-sngeriu macaru deasupra poalelor neregulate ale dealurilor. Nori!ori
de simoluri plpiau !i clipeau +n jurul 'iecreia" ca ni!te armate electronice ce-!i
hr)uiau du!manii.
$up ce ultimul camion de livrri de la >oBceHs 'usese detectat !i eliminat" $iana
1iernan comutase +ntreaga capacitate a 3A-urilor spre anali#area !i oprirea vehiculelor ce
plecaser din cele patru a!e#ri. $intr-un punct de vedere aveau noroc c +n >ortonridge
era mie#ul nop)ii !i tra'icul era mult redus 'a) de vr'ul din timpul #ilei. 3denti'icarea era
re#onail de simpl. Nu acela!i lucru se putea spune despre deci#ia care treuia luat +n
privin)a ma!inilor !i a a!e#rilor +n sine.
5ur necesare dou#eci de minute de de#ateri" mediate de 4rin)es" +nainte de a
schi)a o tactic acceptat de to)i. 5actorul decisiv 'usese pn la urm +ncheierea
interogrii de personalitate a lui 6erald ,.ioD" care 'usese datavi#at din 6uBana. $r.
8ileB $os apru +naintea *omitetului pentru a-i adeveri provenien)a2 un rat
+n'rico!at care-i anun) pe conductorii planetei c erau asalta)i de mor)i renscu)i. 7l
o'eri totu!i prete<tul" sau imoldul" necesar genului de ac)iune pentru care insista 8alph.
$ar pn !i 8alph +i ascult raportul cople!it de o stare de ne+ncredere +nghe)at. %$ac a!
'i 'cut o gre!eal" dac a! 'i artat un dram de sliciune=(
*omitetul de ,ecuritate lrgit decise ca toate vehiculele care plecaser din
a!e#rile de pe >ortonridge s 'ie direc)ionate ctre trei #one de re)inere separate"
stailite de grupurile 71A +n lungul lui >N. 8e'u#ul de con'ormare la ordinul respectiv
atrgea 'ocul instantaneu al $,. $up ce ajungeau +n #onele de re)inere" pasagerii nu-!i
prseau vehiculele pn ce autorit)ile nu erau pregtite s-i teste#e pentru posedare.
8e'u#ul de a rmne +n vehicule atrgea deschiderea 'ocului din partea poli)iei.
*t despre a!e#rile respective" ele aveau s intre imediat su inciden)a legii
mar)iale" cu inter#icerea complet a tra'icului de vehicule sau pietoni. ,ateli)i cu sen#ori
$, de pe orit joas aveau s scane#e constant str#ile" +mpreun cu patrulele poli)iei
locale. Grice persoan despre care se descoperea c +nclcase starea de asediu decretat
avea s capete e<act o singur oca#ie de a se preda. Autori#area de utili#are a
armamentului se acorda tuturor poli)i!tilor responsaili cu aplicarea !i urmrirea
respectrii legii mar)iale.
A doua #i diminea)" la prima ra# de lumin avea s +nceap opera)iunea de
evacuare a celor patru ora!e. Acum" cnd $iana 1ieman !i 3A-urile erau re#onail de
satis'cute c nici un posedat nu mai rmsese pe continent" prin)esa Kirsten accept
trimiterea de trupe de pu!ca!i marini din 6uBana" care s ajute la evacuare. 0rmau s 'ie
moili#ate toate re#ervele de poli)ie de pe Jingu" care s +ncercuiasc ora!ele" +mpreun
cu pu!ca!ii marini. $up aceea urma s se treac la e<aminarea cas cu cas. 4opula)ia
non-posedat avea s 'ie evacuat !i transportat cu vehicule militare la o a# de sol a
>arinei 8egale" la nord de 4asto" unde avea s 'ie ca#at pentru viitorul imediat.
4oseda)ilor avea s li se o'ere o alegere simpl? elierarea corpului sau +nchiderea
+n tau-#ero. 5r e<cep)ii.
9 *red c asta acoper totul" rosti amiralul 5arLuar.
9 7ste ine s le preci#a)i comandan)ilor pu!ca!ilor marini c nu treuie s
utili#e#e su nici o 'orm mecanoi#i de asalt" spuse 8alph. /a chiar" cu ct vor utili#a
sisteme mai primitive" cu att va 'i mai ine.
9 Nu !tiu dac avem su'iciente arme cu proiectile chimice pentru to)i" oserv
amiralul" dar voi avea grij ca tot stocul actual s 'ie distriuit.
9 N-ar 'i prea greu pentru 'aricile constructoare de ma!ini din GmeB s
+nceap produc)ia de noi arme cu proiectile !i muni)ie" #ise 8alph. A! dori s vd ce se
poate 'ace +n direc)ia aceasta.
9 $emararea produc)iei ar dura minimum dou #ile" coment 8Ble 1home.
,itua)ia noastr curent ar treui s 'ie re#olvat pn atunci.
9 $a" domnule" spuse 8alph. $ac +ntr-adevr to)i poseda)ii sunt pe
>ortonridge. ;i dac pe planet nu se vor mai 'uri!a al)ii.
9 3ntercep)ia navelor stelare +n sistemul GmeB s-a reali#at +n propor)ie de sut
la sut +n ultimele cinci ore" rosti $eorah 0nDin. 3ar nava voastr a 'ost prima sosit de
la Lalonde" 8alph. 6arante# c al)i poseda)i nu vor mai ajunge de pe orit pe planet.
9 >ul)umesc" $eorah" spuse prin)esa Kirsten. Nu pun la +ndoial competen)a
personalului tu !i nici e'icien)a re)elei $," dar treuie s spun c aprecie# c domnul
Iiltch are dreptate +n solicitarea unor planuri de re#erv pentru ca#uri e<cep)ionale. *e
am v#ut pn acum nu este dect primul contact cu poseda)ii" iar lupta cu ei ne asoare
aproape toate resursele. Va treui s presupunem c alte planete nu vor +nregistra acela!i
succes +n restric)ionarea ca#urilor. Nu" prolema aceasta nu va disprea +n viitorul
imediat" !i nici chiar +n viitorul pe termen mediu. ;i este 'oarte proail s 'i dovedit mai
presus de orice +ndoial re#onail c e<ist via) dup moarte !i lumea de apoi" iar
implica)iile 'iloso'ice sunt realmente e<traordinare !i pro'und tulurtoare.
9 Ajungem +n 'elul acesta la a doua prolem" #ise 8Ble 1horne. *e vom spune
popula)iei:
9 La 'el ca de 'iecare dat" rspunse Canni.e $ermot. -n primul rnd" ine+n)eles"
ct mai pu)in cu putin). -n clipa de 'a) nu putem risca posiilitatea declan!rii unei
panici generale. A! sugera s utili#m virusul energetic drept acoperire.
9 4lau#iil" apro 8Ble 1home.
>inistrul A'acerilor 3nterne" 4rin)esa !i >arele *omis +ntocmir declara)ia care
urma s 'ie di'u#at a doua #i diminea). 4entru 8alph 'u instructiv s-i vad pe
politicienii ,aldana la lucru. Nu se punea prolema ca 4rin)esa s trimit ea +ns!i
declara)ia ctre companiile de !tiri" +ntruct asta era treaa prim-ministrului !i a
ministrului A'acerilor 3nterne. 0n ,aldana nu putea s anun)e asemenea ve!ti
+ngro#itoare. 8egalitatea avea 'unc)ia de a o'eri ulterior comentarii de sus)inere !i
simpatie 'a) de victime" iar oamenii aveau s ai nevoie de toat alinarea posiil cnd
!tirea o'icial urma s 'ie distriuit pe re)ea.
7<nall se a'la la dou sute cinci#eci de .ilometri su gtul lui >ortonridge" locul
unde peninsula 'cea legtura cu corpul principal al continentului. 5usese 'ondat cu
trei#eci de ani +n urm !i de atunci crescuse mereu" plin de +ncredere. ,olul din jur era
mnos" asigurnd cultivarea a numeroase specii de plante aorigene" dintre care multe
erau comestiile. 5ermierii veneau cu sutele pentru a cultiva speciile noi alturi de recolte
terestre ce prosperau +n climatul tropical umed. 7<nall era o localitate dominat de
agricultur2 pn !i industria u!oar care 'usese sus)inut de *onsiliu se ocupa tot cu
producerea !i repararea utilajelor agricole.
%-n nici un ca# o a!e#are rural(" gndi inspectorul-!e' Neville Latham" cnd rula
pe >aingreen" artera ce strtea centrul ora!ului. 7<nall se amalgamase cu pdurea
local de harandri#i" +n loc s-o de'ri!e#e pentru a crea terenuri pentru cldiri" a!a cum
procedaser alte localit)i de pe >ortonridge. *hiar !i la dou#eci de minute dup mie#ul
nop)ii" >aingreen arta super" +ntruct arorii maturi con'ereau caselor un aer de
antichitate rustic" lsnd impresia c ar 'i coe<istat de secole. 5elinarele stradale
suspendate de caluri proiectau o lumin al-oranj +nce)o!at" deloc oositoare pentru
ochi" colornd +n gri spectral 'run#ele plngtoare ale harandri#ilor. Numai dou aruri !i
ca'eneaua non-stop erau deschise" iar sticla lichid a 'erestrelor lor se +nvolura +n
con'igura)ii astracte din cau#a crora era imposiil de v#ut cu e<actitate ce anume se
+ntmpla la interior. Asta ne+nsemnnd +ns c vreodat s-ar 'i petrecut ceva violent2
Neville Latham !tia asta din vremea cnd patrulase el +nsu!i pe aici ca poli)ist" cu
dou#eci de ani +n urm. Alcoolicii a'la)i +n ultimul stadiu !i victimele stimurilor ticseau
arurile" pe cnd lucrtorii din schimul de noapte se re'ugiau +n ca'enea alturi de
poli)i!tii de serviciu.
4rocesorul de pilotare al ma!inii datavi# o solicitare de actuali#are !i Neville +l
direc)ion s ias de pe >aingreen !i s intre +n parcarea sec)iei de poli)ie. Aproape to)i
cei dou#eci !i cinci de poli)i!ti din 7<nall +l a!teptau +n sala de management al situa)iilor.
,ergentul Aalsh se ridic la intrarea lui !i toate conversa)iile +ncetar. Neville se a!e# +n
capul mesei.
9 V mul)umesc pentru participare" +ncepu el energic. A!a cum !ti)i din
datavi#area de nivel 33 de securitate pe care a)i primit-o" prim-ministrul a decretat intrarea
+n vigoare a strii de asediu pe tot continentul +ncepnd cu ora unu din aceast noapte.
,unt sigur c to)i a)i accesat #vonurile care au aundat a#i pe re)ea" de aceea a! dori s
clari'ic situa)ia. -n primul rnd" ve!tile une? am discutat cu Landon >eculloc." care m-a
asigurat c GmeB n-a 'ost contaminat de nici un risc iologic <enoc" a!a cum a sugerat
media. $e asemenea" nu suntem supu!i vreunui asalt naval. -n acela!i timp +ns" se pare
c cineva a elierat pe Jingu o tehnologie de sechestrare e<trem de so'isticat.
Neville privi chipurile 'amiliare din 'a)a sa" pe care apreau diverse niveluri de
tulurare. ,ergentul Aalsh" un individ pe care te puteai i#ui oricnd" rmsese practic
ine<presiv" cei doi detectivi" 5ero#e !i >anB" erau circumspec)i !i cutau direc)ii de
aordare" iar printre poli)i!tii de patrulare se putea citi nelini!te autentic ei !tiau 'oarte
ine c vor cpta sarcina neplcut de a ie!i cu ma!inile pentru a impune respectarea
strii de asediu.
/ratul a!tept alte cteva momente" pentru ca mormielile s se diminue#e"
dup care urm?
9 $in pcate" e<ist !i o veste proast? *omitetul de ,ecuritate al *onsiliului de
*oroan aprecia# c este posiil ca e<emplare din aceast tehnologie s se a'le deja +n
liertate aici" +n 7<nall. *eea ce +nseamn c acum ne gsim su inciden)a complet a
legii mar)iale. ,tarea de asediu treuie impus la noi sut la sut" 'r e<cep)ii. ;tiu c v
va 'i greu" to)i avem rude !i prieteni" dar crede)i-m c modul cel mai un prin care-i
putem ajuta acum este s asigurm aplicarea ordinului. Gamenii nu treuie s intre +n
contact unii cu al)ii" deoarece e<per)ii no!tri consider c acesta este modul de rspndire
a tehnologiei. ,e pare c persoanele care au 'ost sechestrate simt 'oarte greu de detectat"
!i aia dup ce este prea tr#iu.
9 A!adar stm pur !i simplu +n casele noastre !i a!teptm: +ntre 1horpe
Iartshorn. *t timp: ;i ce a!teptm:
Neville ridic +mpciuitor o mn.
9 Ajung !i acolo" poli)ist Iartshorn. 7'orturile noastre vor 'i sprijinite de o
echip cominat de pu!ca!i marini !i poli)i!ti care vor i#ola +ntreaga #on. 7i ar treui s
ajung acolo peste nou#eci de minute. $up ce vor ajunge" toate casele din ora! vor 'i
perche#i)ionate pentru a cuta victime ale sechestrrii !i toat popula)ia va 'i evacuat.
9 1oat localitatea: +ntre suspicios 1horpe Iartshorn.
9 $a" +ncuviin) Neville. Va sosi o escadr de transportoare militare care +i va
lua pe re#iden)i. Grgani#area va mai dura totu!i cteva ore" a!a c pn atunci noi va
treui s asigurm respectarea strii de asediu.
$ataA<is" unica agen)ie de !tiri din 7<nall" se gsea la cellalt capt al lui
>aingreen 'a) de sec)ia de poli)ie? un modul de irouri drpnat" cu trei niveluri !i
acoperi! plan" care 'cea pu)ine concesii meritorii caracterului silvestru al ora!ului.
Agen)ia +n sine era o sucursal provincial micu) tipic" cu cinci reporteri !i trei
tehnicieni de comunica)ii" care scotoceau tot )inutul pentru orice rum de in'orma)ii.
Einnd seama de natura regiunii" spectrul in'orma)iilor de interes era larg" cuprin#nd
drame locale" evenimente o'iciale" delicte Ode!i pu)ineP !i +ngro#itor de analele liste de
pre)uri" de care procesoarele iroului se ocupau aproape 'r nevoia unei supervi#ri
umane. $in varietatea aceasta 'ascinant de articole" ei i#utiser +n ultimele !ase
sptmni s vnd e<act patru in'orma)ii ctre companiile media majore de pe GmeB.
,itua)ia se schimase +ns cu certitudine a#i" gndi juilnd 5innuala GH>eara"
cnd locul procesor des.top termin decriptarea datavi#rii de nivel 33 de securitate de la
Landon >eculloc. ctre Neville Latham. 5emeia petrecuse nu mai pu)in de #ece ore
pescuind prin 'lu<urile de pe re)ea !i digernd toate #vonurile aprute dup alerta de ieri
de pe 6uBana. 5lecu!te)ele !i co!marurile paranoice la care contriuiser toate site-urile
de !tiri ale +mptimi)ilor de pe planet o demoili#aser complet !i 'usese gata s-nchid
prvlia. 4entru ca apoi" cu numai o or +n urm" lucrurile s devin interesante.
6rupele 71A ac)ionaser +n 4asto. 4otrivit tuturor relatrilor" 'useser ac)iuni
violente= totu!i poli)ia nu di'u#ase deocamdat nici un comunicat o'icial. ;oselele erau
+nchise pe tot continentul. Aundau rapoartele despre atacuri $, asupra vehiculelor"
inclu#nd relatarea clar a vapori#rii unui autou# la o sut cinci#eci de .ilometri sud de
7<nall. 3ar acum *omisarul poli)iei de pe Jingu +l in'ormase personal pe Neville Latham
c +n 7<nall se gsea +n liertate un virus de sechestrare necunoscut" dar proail <enoc.
5innuala GH>eara datavi# un ordin de +nchidere spre locul procesor des.top !i
deschise ochii.
9 $at dracului chestia asta" mormi ea.
5innuala avea pu)in peste dou#eci de ani !i terminase universitatea din
Atherstone de numai unspre#ece luni. -ncntarea ei ini)ial legat de 'aptul c-!i gsise o
sluj la numai dou #ile de la asolvire se trans'ormase +n disperare dup un s'ert de or
petrecut la irou. Agen)ia din 7<nall nu se ocupa de !tiri" ci de tratamente +mpotriva
insomniei. $isperarea se trans'ormase +n 'urie posac. 7<nall avea din plin toate
putregaiurile oi!nuite ale ora!elor mici. 7ra condus de o clic" un mic grup elitist de
consilieri" oameni de a'aceri !i cei mai oga)i 'ermieri locali" care luau deci#iile
importante la dineuri !i pe terenurile de gol'.
Nu di'erea cu nimic de ora!ul +n care ea se nscuse" pe continentul 7sparta" unde
prin)ii ei nu i#utiser niciodat s 'ac saltul 'inal spre contractele cu ani serio!i.
5iindc nu avuseser cone<iunile necesare. 5useser e<clu!i de clas" de ani=
5innuala nu 'cu nimic vreme de o jumtate de minut dup ce datavi#area
decriptat +i lunec din minte" d rmase privind locul procesor des.top. Accesarea
arhitecturii poli)iei de pe re)ea era !i a!a un act ilegal" iar de)inerea unui program de
decriptare de nivelul 33 era un motiv per'ect pentru deportare. 1otu!i nu putea ignora
in'orma)ia a'lat. Nu putea@ 7<act pentru a!a ceva devenise reporter.
9 Iugh: strig ea.
1ehnicianul de comunica)ii cu care +mpr)ea schimul de noapte anul alumul
Ce##iellei pe care-l rula !i-i arunc o privire de#aproatoare.
9 *e-i:
9 *um ar anun)a autorit)ile o stare de asediu +n care nici un locuitor n-ar avea
voie s-!i prseasc locuin)a: >ai speci'ic" o stare de asediu aici" +n 7<nall:
9 5aci mi!to de mine:
9 Nu.
7l clipi iute" alungnd halucina)iile 'le.ului !i acces un 'i!ier de proceduri civile
din nanonicele lui neurale.
9 Iai c-am gsit? procedura-i destul de simpl. 3nspectorul-!e' +!i va 'olosi codul
secret pentru a +ncrca +n re)eaua ora!ului o comand universal ctre toate procesoarele
casnice generale. >esajul va 'i redat la prima accesare a procesorului" indi'erent ce
'unc)ie i-ai 'i cerut chiar dac i-ai spus s-)i pregteasc micul dejun ori s aspire
podeaua" el te va +n!tiin)a mai +nti asupra strii de asediu. 5innuala +!i atinse u!or
vr'urile degetelor de la cele dou palme !i evalu op)iunile.
9 4rin urmare" oamenii nu vor a'la despre starea de asediu dect mine
diminea)" dup ce se vor tre#i.
9 7<act.
9 $ac nu cumva +i anun)m noi pn atunci.
9 Acum chiar c m iei peste picior.
9 Nici vor" surse ea !i a'i! pe chip o e<presie de carnivor. ;tiu ce va 'ace-n
continuare prostul la de Latham. G s-!i averti#e#e prietenii +naintea tuturor" se va
asigura ca ei s 'ie pregti)i s 'ie evacua)i primii. 7 stilul lui" e stilul ora!ului stuia de
doi ani.
9 Nu 'i paranoic" rosti tios Iugh 8osier. $ac evacuarea va 'i condus de
>eculloc." nimeni nu va putea 'ace nici o !mecherie din partea asta.
5innuala surse dulce !i datavi# un ordin +n locul procesor des.top. Acesta
acces iar!i arhitectura poli)iei de pe re)ea !i programele de monitori#are desemnate de
ea intrar +n mod primar.
8e#ultatele clocotir +n mintea lui Iugh su 'orma unui grup de pictograme gri"
adimensionale. $in sec)ia de poli)ie" cineva datavi#a mai multor case din ora! !i din
#onele imediat vecine. 7rau apeluri personale !i toate aveau destina)ii deprimant de
'amiliare.
9 G 'ace deja" rosti 5innuala. Iugh" +i !tiu pe oamenii !tia la 'el de ine ca tine.
Nimic nu se schim" nici mcar cnd ne este atacat planeta.
9 *e vrei s 'aci:
9 7<act ceea ce ar treui s 'ac agen)ia asta? s-i in'orme# pe oameni. G s
asamle# un pachet care s-i averti#e#e pe to)i despre sechestrare" dar +n loc s-l lanse#
pur !i simplu pe circuitul media" vreau ca tu s programe#i procesorul agen)iei s-l
datavi#e#e imediat tuturor celor din 7<nall" codi'icat ca mesaj prioritar personal. -n 'elul
sta to)i vom avea !anse egale de evacuare cnd vor sosi transportoarele militare.
9 Nu !tiu ce s #ic= 4oate c-ar treui mai +nti s discutm cu editorul=
9 >ai d-l +n m-sa pe editor@ se rsti ea. 7l !tie deja. 0it-te !i tu cine-i al
!aptelea pe lista lui Latham. *re#i c prioritatea lui este s ne apele#e pe noi: 3a spune@ -n
clipa de 'a) o-mrac pe grasa aia de nevast-sa !i pe pu!tiul lor rs')at !i handicapat ca
s-o !tearg spre locul de asoli#are. Nevasta !i copiii ti au 'ost +n!tiin)a)i" Iugh: 7i sunt
pu!i la adpost:
Iugh 8osier 'cu a!a cum 'cea mereu !i nu opuse nici o re#isten).
9 /ine" o s modi'ic programul procesorului. $ar" 5innuala" ar 'i ine s nu te-
n!eli +n privin)a asta.
9 Nu te teme. 5ata se scul !i-!i lu jacheta de pe sptarul scaunului? > duc la
sec)ia de poli)ie" s vd dac pot o)ine vreun comentariu personal al omului aceluia de
omenie" inspectorul-!e' Latham" despre cri#a cu care se con'runt micul lui domeniu
'eudal.
9 -)i 'or)e#i norocul" o averti# Iugh.
9 ;tiu" rnji ea sadic. A-ntia" nu:
8alph !tia c nu mai treuia s dovedeasc asolut nimic. 6rupele 71A erau
alertate 'a) de pericolul teriil" 'useser +mpro!cate direct cu snge. Nu e<ista a!adar nici
un motiv pentru ca el s ia un hipersonic al poli)iei ctre >ortonridge. ;i totu!i e<act asta
'cuse" iar acum se +ndrepta spre sud cu >ach T alturi de *athal" Aill !i $ean.
Custi'icarea lui= pi" poate c rigada de pu!ca!i marini care coora de la a#ele oritale
avea nevoie s 'ie gat +n vite#. $e asemenea" era posiil ca el s ai unele s'aturi
pre)ioase pentru cei de la sol.
-n realitate" treuia s vad cu ochii lui i#olarea a!e#rilor. 1reuia s vad
amenin)area restric)ionat" identi'icat !i gata pentru e<terminare.
9 ,e pare c ideea ta cu tau-#ero a 'ost e'icient" datavi# 8oche ,.ar.. 1o)i cei
!ase pri#onieri pe care i-am capturat la >oBceHs au 'ost plasa)i +n modulele sosite de la
6uBana. 4atru dintre ei s-au luptat ca lunaticii +nainte ca 71A s-i poat vr+ +nuntru. ,e
pare c ceilal)i doi au 'ost vindeca)i +nainte de a intra +n module. -n amele ca#uri cei
care-i posedau au prsit pur !i simplu corpurile" +n loc s ri!te e<punerea la sta#a
temporal.
9 Asta-i vestea cea mai un pe care am primit-o +n ultimele #ece ore" replic
8alph. 7i pot 'i +n'rn)i" alunga)i 'r a ucide corpul pe care-l posed. Asta +nseamn c
ac)iunile noastre nu sunt limitate la re)inere !i restric)ionare.
9 $a. Gricum" 'elicitri" 8alph@ 1ot nu !tim motivul pentru care poseda)ii nu pot
tolera tau-#ero" dar ne+ndoios c rspunsul va sosi +n urma unei interogri de
personalitate.
9 A)i +nceput interogarea pri#onierilor vindeca)i: +nc n-am decis. $e!i cred c
+n cele din urm va 'i inevitail. Nu treuie !i ne lsm atu)i de la neutrali#area
ora!elor de pe >ortonridge. , 'iu sincer" e<plica)iile !tiin)i'ice ale 'enomenului pot s
a!tepte.
9 4ri#onierii +n ce stare se a'l:
9 -n general pre#int o stare similar cu cea a lui 6erald ,.ioD sunt
de#orienta)i !i +nchi!i +n sine" totu!i cu simptome mai pu)in severe ca ale lui. La urma
urmelor" n-au 'ost poseda)i dect cteva ore" pe cnd ,.ioD 'usese de cteva sptmni
su controlul lui Kings'ord 6arrigan. -n tot ca#ul" nu simt clasi'ica)i ca periculo!i.
$eocamdat +i plasm pentru orice eventualitate +n saloane de i#olare. 7ste prima dat
cnd am c#ut de acord cu Leonard $eville +n #iua asta.
8alph pu'ni" au#ind numele.
9 *hiar doream s v +ntre" domnule" care-i treaa cu $eville:
9 >da" +mi pare ru +n privin)a lui" 8alph. Astea-s pur !i simplu r'uieli politice
+ntre noi !i draga noastr agen)ie sor. $eville este una dintre marionetele lui Canni.e.
A,3 +i monitori#ea# pe to)i politicienii majori din 8egat" iar cei 'oarte cura)i simt
+moldi)i +nainte. $eville are o inim insuportail de curat" chiar dac mintea +i este
nesincer. Canni.e +l pregte!te ca posiil +nlocuitor pentru Aarren Aspinal" ca prim-
ministru al Jingu. -n mod ideal" ea l-ar dori la conducerea opera)iunii de vntoare.
9 -n vreme ce dumneata ai determinat-o pe 4rin)es s m numeasc consilier-
!e'=
9 7<act. G s discut cu Canni.e despre el. 4roail c-i un act de ere#ie din
partea mea" +ns cred c prolema pe care ne-o ridic poseda)ii poate 'i ni)el mai
important dect micile noastre rivalit)i interne.
9 >ul)umesc" domnule. Ar 'i ine s nu-l mai am +n crc.
9 Gricum" m-ndoiesc c el va 'i o prolem. 8alph" ai 'cut o trea
e<cep)ional +n seara asta. , nu cre#i c a trecut neoservat. $e acum te-ai
autocondamnat pentru ve!nicie la iroul unui !e' de divi#ie. 1e pot asigura c plictiseala
este cu adevrat de pe alt lume.
8alph i#uti s surd contemplativ +n lumina sla din caina hipersonicului.
9 -n clipa de 'a)" sun destul de atractiv.
8oche ,.ar. deconect canalul.
Avnd mintea lier" 8alph datavi# la Nodul 1 o solicitare de actuali#are a
situa)iei. 7scadra de avionete cu trupe ale >arinei 8egale se a'la deja la jumtatea
drumului de la 6uBana. $ou#eci !i cinci de hipersonice ale poli)iei" transportnd grupe
71A" goneau peste continent" convergnd spre >ortonridge. 1ot tra'icul de pe !osele !i
autostr#i 'usese oprit. ,e estima c opt#eci !i cinci la sut din vehiculele de pe drumurile
secundare 'useser locali#ate !i oprite. Grdine pentru implementarea strii de asediu
plecaser ctre toate procesoarele casnice generale de pe Jingu. -n patru ora!e de pe
>ortonridge poli)ia se pregtea s declare legea mar)ial.
Arta ine. 4e calculator" arta ine. ,u control. %1reuie totu!i s 'i scpat ceva.
0n element cu comportament nea!teptat. -ntotdeauna e<ist a!a ceva. *ineva ca >i<i
4enrice.(
*ineva= care-i aandonase pe pu!ca!ii marini ai *on'edera)iei +n jungla de pe
Lalonde. *are-i lsase pe Kelven ,olan.i !i pe pu)inii lui oameni sorti)i pieirii s lupte
singuri +mpotriva tala#ului de poseda)i.
1oate acelea 'iind ac)iuni per'ect justi'icaile pentru aprare. %4oate c" la urma
urmelor" nu m deoseesc chiar +n asemenea msur de $eville.(
La dou#eci de minute dup ce Neville Latham emisese ordinele de misiune" +n
sala de management al situa)iilor din sec)ie se instaurase o atmos'er de lucru
con'ortail. ,ergentul Aalsh !i detectivul 5ero#e monitori#au deplasrile ma!inilor de
patrulare" +n timp ce >anB men)inea legtura direct cu centrul $,. Grice mi!cri de
oameni pe str#i ar 'i treuit s declan!e#e +n nou#eci de secunde reac)ia unui echipaj de
poli)ie.
Neville personal participase la emiterea ordinelor de deplasare ctre poli)i!tii
a'la)i +n patrulare. ,e sim)ea ine s 'ie implicat" s le arate oamenilor si c !e'ul nu se
temea s-!i su'lece mnecile !i s lucre#e alturi de ei. Acceptase +n tcere 'aptul c
7<nall era o 'undtur pro'esional pentru cineva de vrsta !i rangul lui. Asta nu +nsemna
c ar 'i 'ost vreun amrt2 cu dou#eci !i cinci de ani +n urm" +!i dduse seama c nu era
croit pentru 'unc)ii de vr'. 3ar el se potrivea cu oamenii ace!tia" ora!ul era genul lui de
comunitate. -l +n)elegea. ;tia c dup pensionare avea s rmn aici.
,au cel pu)in a!a cre#use pn a#i. Cudecnd dup unele dintre cele mai recente
actuali#ri de in'ormare primite de la 4ato" era posiil ca dup #iua de mine din 7<nall
s nu mai rmn mare lucru pentru retragere.
Neville decisese +ns +ntr-o privin). *hiar dac el +nsu!i nu era dect o non-
entitate" 7<nall avea s 'ie protejat pe ct +i sttea +n puteri. ,tarea de asediu urma s 'ie
aplicat dup litera manualului" cu o competen) pe care ar 'i invidiat-o orice comandant
de poli)ie dintr-un ora! mare.
9 $omnule" rosti sergentul Aalsh de lng !irul de coloane AV utucnoase
care-i mrgineau consola.
9 $a" sergent:
9 1rei persoane tocmai au datavi#at la sec)ie" dorind s !tie ce se +ntmpl !i
dac starea de asediu este o glum.
5ero#e se rsuci" +ncruntndu-se.
9 Acela!i lucru m-au +ntreat pe mine cinci oameni. 1o)i au spus c au primit o
datavi#are personal care i-a anun)at despre aplicarea strii de asediu. Le-am spus s-!i
consulte procesorul casnic pentru in'orma)ii.
9 $eci opt persoane: +ntre Neville. ;i toate au primit mesaje personale la ora
aceasta din noapte:
5ero#e reveni cu privirea la unul dintre displaBurile sale.
9 /a chiar cincispre#ece. Au sosit deja alte !apte datavi#ri.
9 7ste asurd" rosti Neville. 3deea ordinului meu universal era tocmai s se
e<plice ce se +ntmpl
9 Nu s-au sinchisit s-l accese#e" spuse 5ero#e. 4re'er s ne apele#e direct pe
noi.
9 Alte optspre#ece datavi#ri" anun) Aalsh. $intr-un minut +n altul vor ajunge
la cinci#eci.
9 Nu pot s-!i datavi#e#e att de rapid averti#ri unul celuilalt" murmur Neville
pe jumtate pentru sine.
9 ;e'uH" interveni >anB. *ontrolul $, raportea# c +n tot ora!ul se aprind
lumini prin case.
9 4o'tim:@
9 G sut dou#eci datavi#ri" domnule" #ise Aalsh.
9 Am gre!it cumva ordinul universal: +ntre Neville.
-n mintea lui cre!tea ideea teriil c ordinul 'usese a'ectat de capailitatea de
ruiaj electronic despre care +l averti#ase Landon >eculloc..
9 A 'ost direct din 'i!ier" protest 5ero#e.
9 $omnule" rosti Aalsh" cu vite#a aceasta nu vom mai avea canale de acces la
re)ea. -n clipa de 'a) sosesc peste trei sute de datavi#ri. Vre)i s modi'ic priorit)ile
rutinelor de management al re)elei: $e)ine)i autoritatea respectiv. $ac +nchidem
tra'icul civil de date" ne vom putea restaili canalele de comand principale.
9 Nu pot=
0!a slii de management al situa)iilor glis" u!or" deschi#ndu-se.
Neville se rsuci +naintea evenimentului nea!teptat Olestemata de u! treuia s 'i
'ost +ncuiat codi'icat@P !i icni de surprindere la vederea unei tinere care trecu pe lng
1horpe Iartshorn" ro!u la 'a). 0n program de recunoa!tere a caracteristicilor din
nanonicele lui neurale +i 'urni# numele? 5innuala GH>eara" unul dintre reporterii agen)iei
de !tiri.
Neville oserv un loc procesor su)ire" cu aspect duios" pe care 'ata +l strecura
+n po!et. %0n sprgtor de coduri:( 3ar dac tnra avusese tupeul s utili#e#e a!a ceva
+n interiorul unei sec)ii de poli)ie" ce altceva mai de)inea:
9 $omni!oar GH>eara" perturi o opera)ie o'icial 'oarte important. $ac pleci
+n clipa imediat urmtoare" nu te voi acu#a de nimic.
9 -nregistre# !i transmit" inspector-!e'" rosti 5innuala cu o umr de trium'2 ochii
ei cu implanturi retinale nu clipeau" urmrind 'iecare mi!care a ratului. ;i nu treuie
s-)i mai spun c aceasta este o cldire pulic. 4otrivit proclama)iei celei de-a 4atra
+ncoronri" dreptul de a !ti ce se +ntmpl aici este de natur pulic.
9 $omni!oar GH>eara" dac te-ai 'i sinchisit s-)i accese#i +n mod complet
'i!ierul juridic" ai 'i !tiut c +n eventualitatea aplicrii legii mar)iale" toate drepturile sunt
suspendate. 1e rog s pleci imediat !i s +ncete#i retransmiterea.
9 Aceea!i suspendare +)i acord dreptul de a-)i averti#a prioritar prietenii despre
pericolul tehnologiei de sechestrare <enoc" inspectore-!e':
Latham se +nro!i la 'a). $e unde dracuH !tia a'urisita despre asta: Apoi +n)elese ce
putea 'ace cineva cu genul acela de acces la comen#i +n re)ea. $egetul i se ridic acu#ator
spre 'at.
9 1u ai datavi#at averti#rile personale ctre cet)enii din ora!:
9 Negi c )i-ai averti#at mai +nti prietenii" inspectore-!e':
9 6ura" vac idioat" !i rspunde-mi@ 1u ai emis apelurile alea personale de
alarm:
5innuala #mi indolent.
9 4oate c da. Acum vrei s-mi rspun#i la +ntreare:
9 $umne#eule din ceruri@ ,ergent Aalsh" cte apeluri sunt:
9 G mie consemnate" domnule" +ns asta-i tot ce a locat canalele noastre. 4ot 'i
mult mai multe. Nu pot preci#a.
9 *te ai trimis" GH>eara: +ntre Neville 'urios.
5ata pli u!or" totu!i +!i pstr cumptul.
9 3nspector-!e'" eu +mi 'ac doar meseria. $ar tu:
9 *te:
7a arcui o sprncean" spernd s-!i con'ere superioritate.
9 Le-am trimis tuturor cet)enilor.
9 3dioato= ,tarea de asediu are scopul de a evita panica !i ar 'i avut re#ultatul
sta" dac n-ai 'i intervenit tu. 0nicul mod +n care putem ie!i din situa)ia actual
pstrndu-ne min)ile este ca oamenii s rmn calmi !i s urme#e ordinele.
9 *are oameni: replic ea prompt. Ai ti: 5amilia primarului:
9 4oli)ist Iartshorn" evacuea#-o de aici. 0tili#ea# 'or)a dac este necesar= !i
chiar dac nu este necesar" dac o dore!ti. $up aceea" arestea#-o.
9 $a" domnule" rnji Iartshorn !i o prinse pe 5innuala de ra). Iaide"
domni!oar. *u mna lier ridic un parali#ator cortical mic. Nu cred c vrei s 'olosesc
astona!ul sta.
5innuala +l ls s-o trag a'ar din sala de management al situa)iilor. 0!a se
+nchise glisnd +n urma celor doi.
9 Aalsh" rosti Neville. -nchide re)eaua de comunica)ii a ora!ului. 3mediat@ Las
'unc)ional arhitectura poli)iei" dar tot tra'icul civil de date va +nceta imediat. Nu treuie
s li se permit s rspndeasc mai departe lestemata asta de panic.
9 $a" domnule@
Iipersonicul de poli)ie la ordul cruia se a'la 8alph +ncepuse deja s cooare
peste a!e#area 8ainton" cnd +i datavi# Landon >eculloc..
9 G nenorocit de jurnalist a declan!at panica +n 7<nall" 8alph. 3nspectorul-!e'
'ace tot ce poate s o domoleasc" dar +n etapa asta nu m a!tept la miracole.
8alph aandon suita de sen#ori ai hipersonicului. 3maginea primit de la 8ainton
era integral +n spectrul in'raro!u !i pre#enta dreptunghiuri de sticl ro# luminoase +ntinse
pe terenul negru. 4uncte strlucitoare convergeau +n v#duh deasupra lor" avionetele
trupelor de pu!ca!i marini !i hipersonicele poli)iei" pregtite s implemente#e i#olarea.
Einnd seama de 'aptul c era 'or)a de salvare" mi!crile de apropiere ale 'orma)iei
aduceau +n mod straniu cu ocolurile unor psri gigantice care se hrneau cu strvuri.
9 $omnule" sugere# ca dumneata sau prim-ministrul s intra)i +n legtur direct
cu cet)enii de acolo. , le cere)i s respecte ordinul de stare de asediu. *uvntul vostru
ar treui s ai mai mult greutate dect cel al unui 'unc)ionar local. ,pune)i-le despre
sosirea pu!ca!ilor marini2 +n 'elul acesta vor vedea c ac)iona)i +n mod constructiv pentru
a-i ajuta.
9 1eoretic" ideea este un" +ns din pcate inspectorul-!e' din 7<nall a +nchis
re)eaua ora!ului. -n clipa de 'a) mai 'unc)ionea# doar arhitectura poli)iei. ,ingurii
crora ne putem adresa sunt poli)i!tii din ma!inile de patrulare.
9 1reuie s reactiva)i re)eaua.
9 ;tiu" totu!i acum se pare c-a aprut o prolem cu unul dintre procesoarele de
management local.
8alph +ncle!t pumnii" nedorind s aud.
9 $e'ec)iuni ine<plicaile:
9 A!a se pare. $iana redirec)ionea# 3A-urile s interoghe#e electronica din
7<nall. Nu e<ist +ns su'iciente canale deschise pentru ca ele s ai e'icien)a din 4asto.
9 La dracuH@ -n regul" domnule" pornim +ntr-acolo.
$atavi# o instruc)iune rapid pilotului !i hipersonicul se ridic deasupra
tovar!ilor si care descriau spirale !i pomi ctre sud.
La dou sute cinci#eci de .ilometri deasupra lui >ortonridge" satelitul cu sen#ori
$, trecu pentru a patra oar peste 7<nall de cnd statutul de alert al re)elei 'usese ridicat
la cod 333. $eorah 0nDin +!i direc)ion sen#orii de +nalt re#olu)ie pentru scanarea
ora!ului. *teva echipe de speciali!ti" 'ormate din anali!ti ai *onsiliului de ,ecuritate !i
consilieri tactici" erau disperate s a'le ct mai multe in'orma)ii despre situa)ia din ora!.
Nu aveau +ns taloul general. -n cteva locuri imaginile de la sateli)i erau
+nce)o!ate" cu marginile imprecis de'inite. Nu ajutase la nimic nici comutarea pe
in'raro!u? unde ro!ii care se legnau +nainte !i +napoi" necontenit.
9 La 'el ca +n *omitatele Fuallheim" conclu#ion posac 8alph cnd acces
datele. $a" ei sunt acolo. ;i +n 'or).
9 ,e +nrut)e!te" datavi# $eorah. Nu putem o)ine o imagine clar despre ce
se +ntmpl su lestema)ii ia de arori harandri#i nici chiar din #onele relativ
nea'ectate. -n nici un ca# noaptea. 1ot ce pot spune este c pe str#i sunt 'oarte mul)i
oameni.
9 ,e deplasea# pe jos: +ntre 8alph.
9 $a. 3A-urile au +ncrcat comen#i de inter#icere a deplasrilor +n toate
vehiculele controlate de procesoare din ora!. /ine+n)eles c unii vor 'i +n stare s sparg
codul comen#ii" dar +n clipa de 'a) unicul mijloc de transport mecanic din 7<nall rmne
icicleta.
9 -ncotro merg to)i pietonii !tia:
9 0nii au plecat pe drumul principal de legtur cu >N" totu!i se pare c
majoritatea se +ndreapt ctre centrul ora!ului. A! #ice c par s convearg spre sec)ia de
poli)ie.
9 La dracuH" asta era e<act ce ne treuia@ $ac se strng +n mul)ime" va 'i
imposiil s oprim rspndirea posedrii. Va 'i ca o molim.
5ran. Kitson era 'urios +ntr-un chip +n care nu mai 'usese de mul)i ani. 5urios !i +n
acela!i timp ni)elu! alarmat. >ai +nti" 'usese tre#it +n toiul nop)ii de un mesaj prioritar
din partea unei 'emei" GH>eara" de care nu mai au#ise pn atunci. >esajul se dovedise a
'i o 'ante#ie paranoic despre preluri <enoce !i legea mar)ial. $up aceea" cnd
+ncercase s datavi#e#e la sec)ia de poli)ie pentru a se interesa" nu i#utise s ajung la
o'i)erul de serviciu. Apoi v#use c la vecini ardea lumina" a!a c-i datavi#ase trnului
XardlB" ca s a'le dac el !tia despre ce era vora. XardlB primise aceea!i datavi#are
prioritar" ca !i unii dintre memrii 'amiliei lui" !i nici el nu putuse lua legtura cu poli)ia.
5ran. nu voia s se 'ac de rs prnd panicat" totu!i era clar c se petrecea ceva
straniu. $up aceea c#use re)eaua de comunica)ii. *nd accesase procesorul casnic
general" solicitnd un canal de urgen) ctre sec)ia de poli)ie" +n memoria procesorului era
un mesaj de la inspectorul-!e' Latham" care anun)a starea de asediu" +i de'inea regulile !i-i
asigura pe to)i cet)enii c vor 'i evacua)i diminea). 8ealmente +ngrijorat" 5ran. +!i
anun)ase 'amilia s se pregteasc" deoarece aveau s plece imediat.
4rocesorul automoilului re'u#ase s-i accepte datavi#area. 1recuse ma!ina pe
comand manual" +ns #adarnic. Atunci pornise s caute un poli)ist !i s solicite s i se
spun ce naia se-ntmpla@ >ai erau cteva minute pn la ora unu" cnd urma s +nceap
+n mod o'icial starea de asediu. ;i oricum" el era un supus integru al 8egelui !i avea tot
dreptul s ias pe strad. ,tarea de asediu nu putea 'i aplicail pentru el.
>ul)i al)ii pruser s ai aceea!i idee. 0n grup destul de mare mergea pe strada
larg" prsind lini!tita lor suurie re#iden)ial !i +ndreptndu-se )an)o! prin noapte spre
centrul ora!ului. 0nii +!i aduseser copiii" tre#i)i din somn" !i glasurile lor su)iri nu se
opreau din +ntreri. ,e schimau comentarii +n toate direc)iile" totu!i nimeni nu avea
rspunsuri despre ce se +ntmpla de 'apt.
5ran. au#i pe cineva strigndu-i numele !i-l v#u pe IanlB NoDell +ndreptndu-
se ctre el.
9 A dracuH chestie" +i spuse lui IanlB.
Lucrau +n aceea!i companie agrochimic2 +n divi#ii di'erite" dar +n unele seri mai
eau cte un phrel +mpreun" iar oca#ional 'amiliile lor mergeau la picnicuri.
9 A!a-i" #ise IanlB cu un aer distras. Nu-)i merge ma!ina" este:
5ran. +ncuviin)" nedumerit de tonul sc#ut al celuilalt" care parc nu dorea s 'ie
au#it de altcineva.
9 $a" +n procesor a 'ost +ncrcat nu !tiu ce comand prioritar o'icial a
$ivi#iei 1ra'ic. Nici mcar n-am !tiut c poate s 'ac asta.
9 Nici eu. $ar am o autorulot U<U" la care pot !unta procesorul !i s trec direct
pe comand manual.
Amndoi se oprir din mers. 5ran. arunc priviri precaute spre restul memrilor
grupului de#lnat din care 'ceau parte !i care treceau acum pe lng ei.
9 Ar 'i loc !i pentru tine !i-ai ti" spuse IanlB dup ce +i dep!ir to)i.
9 Vore!ti serios:
4oate c de vin erau umrele arorilor gro!i !i cenu!ii" care se legnau peste
strad" crend mi!cri con'u#e de lumini neclare" totu!i 5ran. avu certitudinea c 'a)a
ratului era cumva schimat. IanlB #mea sau rnjea larg +ntotdeauna" era mereu
'ericit. Nu +ns !i +n noaptea asta.
%4roail c l-a a'ectat !i pe el.(
9 Alt'el nu )i-a! 'i 'cut propunerea" rosti IanlB generos.
9 Iristoase" mul)umesc 'oarte mult@ Nu-i vora despre mine" dar mi-e 'ric
pentru nevast !i 1om" !tii:
9 ;tiu.
9 >-ntorc s-i iau !i venim dup-aia la voi.
9 Nu-i nevoie.
3ar acum IanlB #mea. -!i trecu ra)ul dup umerii lui 5ran..
9 Am ma!ina imediat dup col). Iaide" mergem cu ea la voi. Ajungem mult mai
repede.
Autorulot mare a lui IanlB se a'la +napoia unui plc des de harandri#i trni
+ntr-un prcule). 7ra practic invi#iil de pe strad.
9 1e-ai gndit unde am putea merge ca s n-avem proleme: +ntre 5ran..
7l +nsu!i vorea +n !oapt acum. 6rupuri mici de oameni continuau s treac spre
centrul ora!ului. *ei mai mul)i ar 'i dorit proail s ai un mijloc de transport cu care
s plece de acolo !i n-ar 'i 'cut cine !tie ce mo'turi privind modul de a-l o)ine. 5ran. se
sim)i nemul)umit de ct de secretos !i de egoist devenise. 4roail c 'ocali#area asupra
supravie)uirii +i modi'ica +n acela!i 'el pe to)i oamenii.
9 Nu tocmai. IanlB deschise portiera din spate !i-i 'cu semn lui 5ran. s intre?
$ar m a!tept s-ajungem acolo oricum.
5ran. surse oarecum strm !i urc. Apoi portiera se trnti puternic" 'cndu-l s
tresar. -nuntru era e#n.
9 Iei" IanlB.
Nici un rspuns. 5ran. +mpinse portiera !i aps clan)a" dar +n #adar.
9 IanlB" ce dracuH 'aci" omule:
-n mod rusc !i neplcut" 5ran. sim)i c nu era singur +n autorulot. -ncremeni"
lipit de portier cu memrele r!chirate.
9 *ine-i acolo: murmur el.
9 Noi" pui!orii" !e'uH.
5ran. se rsuci iute" cnd o lumin al-ver#uie teriil +n'lori +n autorulot.
3ntensitatea ei +l 'cu s strng din ochi" temndu-se pentru retin. Nu +ns +nainte de a
vedea creaturile suple cu aspect de glutoni care se npusteau spre el" cu col)i uria!i din
care picura snge. $in locul su +n sala de management al situa)iilor" Neville Latham
putea au#i mul)imea adunat +n e<teriorul sec)iei. 4roducea tala#uri de vacarm neplcut
ce se apropiau !i se deprtau de cldire" al cror ton 'urios era lesne audiil pentru to)i.
3mposiilitatea 'inal? o gloat rsculat +n 7<nall@ ;i tocmai cnd el ar 'i treuit
s urmreasc aplicarea strii de asediu. $oamne $umne#eule@
9 1reuie s-i +mpr!tia)i" datavi# Landon >eculloc.. Nu li se mai poate
permite s rmn grupa)i" va 'i un de#astru.
9 $a" domnule.
%*um:( ar 'i dorit s-i urle superiorului su. %-n toat sec)ia nu mai am dect cinci
poli)i!ti.(
9 *t mai durea# pn la asoli#area pu!ca!ilor marini:
9 Apro<imativ patru minute. $ar" Neville" nu le voi permite accesul +n ora!.
4rioritatea lor este stailirea unui cordon de securitate. 1reuie s m gndesc la tot
continentul. Nu se poate tolera ie!irea a ceea ce ac)ionea# +n liertate +n 7<nall.
9 -n)eleg.
4rivi proiectorul AV al locului procesor des.top" care a'i!a statutul a!e#rii.
,atelitul de sen#ori $, nu o'erea att de multe detalii pe ct ar 'i dorit" totu!i re#umatul
general era destul de corect. Apro<imativ !ase sute de oameni se +ngrmdeau pe
>aingreen +n 'a)a sec)iei !i al)ii soseau +ntruna. Neville lu deci#ia !i datavi# locului
comunicator" cernd canale separate pentru echipajele de poli)ie de pe teren.
Gricum" totul se terminase? cariera" speran)ele de pensionare" proail !i prietenii.
Grdinul adresat poli)i!tilor de a deschide 'ocul cu sonice asupra concet)enilor si nu ar 'i
+nrut)it apreciail incriminrile. ;i i-ar 'i ajutat pe oameni" chiar dac ei n-ar 'i apreciat-
o niciodat.
7en 4avitt ajunsese de #ece minute la sec)ia de poli)ie !i tot nu i#utise s se
apropie de u!i +ntr-att +nct s-!i poat depune reclama)ia. 4e de alt parte" proail c n-
ar 'i avut cine !tie ce c!tig dac ar 'i ajuns acolo. -i vedea clar pe cei de lng cldire
cum i#eau #adarnic +n u!ile din sticl groas. $ac cretinul la idiot de Latham era
+nuntru" atunci nu-!i 'cea deloc treaa" adresndu-se mul)imii.
-ncepea s par c venise degeaa pn aici Odoi .ilometri a'urisi)i" +mrcat +n
tricou su)ire !i !ortP. *t de a'urisit de tipic pentru Latham s strice totul +n noaptea asta@
Averti#ri ine'iciente= Grgani#are de'ectuoas= $econectarea popula)iei de la re)ea=
3nspectorul-!e' ar 'i treuit s-i ajute pe cet)eni s-!i 'ac au#ite vocile.
%$umne#eule" parlamentarul nostru o s-aud chestia asta@ $ac mai scap
+ntreg=(
7en 4avitt +!i privi nesigur concet)enii. ,trigtele erau acum +n totalitate
atjocoritoare. *)iva olovani 'useser a#vrli)i ctre sec)ia de poli)ie. 7en nu era de
acord +n privin)a aceasta" dar putea +n tot ca#ul s +n)eleag 'rustrarea de la a#a
ac)iunilor.
4n !i luminile stradale de deasupra lui >aingreen preau s +mprt!easc
starea proast a ora!ului" deoarece nu strluceau ca de oicei. -n deprtare" deasupra
marginilor mul)imii" putea #ri cteva care plpiau.
Aici n-avea s reu!easc nimic. 4oate c-ar 'i treuit s 'i ie!it direct din ora!: ;i
n-ar 'i Oost nici acum prea tr#iu" dac ar 'i pornit imediat.
*nd se +ntoarse !i +ncepu s-!i croiasc drum prin strnsoarea de oameni
enerva)i" i se pru c vede o avionet mare traversnd cerul peste marginea vestic a
ora!ului. Arorii !i luminile stradale i-o ascunser iute din vedere" totu!i pata de pcl
aurie n-ar 'i putut s 'i 'ost altceva. 3ar mrimea putea s +nsemne doar un transportor
militar.
8nji +n ar. 6uvernul 'cea ceva constructiv. 4oate c nu era totul chiar
pierdut.
$up aceea au#i sirenele. 7chipaje de poli)ie goneau pe >aingreen" apropiindu-se
de mul)ime din amele pr)i. Gamenii a'la)i +n jurul lui se strduiau s #reasc cel mai
recent eveniment.
9 4K8K,3E3 &GNA" uui un glas ampli'icat din interiorul sec)iei de poli)ie.
G8A;0L ,7 A5LK A*0> ,0/ 3N*3$7NEA L7633 >A8E3AL7. 4L7*AE3 A*A,K
;3 8K>YN7E3 A*GLG 4YNK *7 V7E3 483>3 AL17 3N,180*E30N3.
7en era sigur c vocea distorsionat +i apar)inea lui Neville Latham.
4rimele ma!ini de poli)ie 'rnar periculos de aproape de marginea mul)imii" de
parc sistemele lor de siguran) s-ar 'i de'ectat cumva. *)iva oameni srir +n lturi +n
gra" doi-trei lunecar !i c#ur. 0n rat 'u lovit de un automoil" care-l e<pedie ca pe
o ghiulea +ntr-o 'emeie. Amndoi se pru!ir cu memrele r!chirate.
0n potop de huiduieli se atu asupra echipajelor de poli)ie. Lui 7en nu-i plcea
starea de spirit care punea stpnire pe concet)enii lui. Ace!tia nu erau oi!nui)ii
locuitori pa!nici din 7<nall. 3ar reac)ia poli)iei 'usese incrediil de provocatoare !i-l
!ocase pe 7en" care respectase toat via)a legea.
9 4K8K,3E3 3>7$3A1 &GNA. A*7A,1A 7,17 G -N180N387
N7A01G83&A1K.
0n singur olovan se rostogoli prin v#duh deasupra capetelor gloatei. 7en nu
v#u ra)ul care-l aruncase. 0n lucru era sigur +ns" 'usese proiectat cu o 'or) incrediil.
*nd lovi ma!ina de poli)ie" i#uti realmente s crape parri#ul de siliciu monolegat.
,e ridicar cteva urale atjocoritoare. /rusc aerul se umplu de proiectile
improvi#ate ce rpir peste echipaje.
8spunsul 'u previ#iil !i imediat. *te doi mecanoi#i de asalt ie!ir din spatele
'iecrei ma!ini de poli)ie. 4roiectile de supra+ncrcare sen#orial )!nir" 'lame ro!ii care
descriser arce e'emere !i oritoare peste stele.
Ar 'i treuit s 'i 'ost 'ocuri de averti#are. -n procesoarele mecanoi#ilor era
+ncrcat o prohii)ie a atacului direct" pe care numai Neville Latham o putea anula.
4roiectilele se activar la doi metri deasupra masei de corpuri +nghesuite din
centrul gloatei. 7'ectul 'u aproape la 'el de ru ca tragerea direct cu muni)ie de r#oi.
7en v#u ra)i !i 'emei pru!indu-se de parc ar 'i 'ost electrocuta)i. $up
aceea" ochii +i lcrimar violent su asaltul luminii intoleraile !i al ga#elor lacrimogene.
&ieretele oamenilor disprur" acoperite de un 'luierat de hiperdecieli. 4rogramele de
'iltrare a inputurilor sen#oriale din nanonicele lui neurale nu i#utir s 'ac 'a) Oa!a cum
inten)ionaser designerii proiectilelorP !i-l lsar or" surd !i practic lipsit de sim)uri.
*orpuri grele se i#ir +n el" trimi)ndu-l s se lneasc !i s se clatine +n tentativa de
a-!i recpta echilirul. Ace de 'ierin)eal +i +n'lorir peste por)iunile de#velite de piele"
trans'ormndu-se +n +n)epturi chinuitoare. ,im)i cum carnea i se um'l" cum trupul +i
cre!te de dou" de trei ori peste mrimea normal. Articula)iile +i +n)epenir.
7en cre#u c urla" dar era imposiil s-o !tie cu certitudine. *nd +ncepur s-i
revin" sen#a)iile erau primare. 4icioarele lui goale erau #griate de iar ud. /ra)ele
moi se loveau de 'lancurile corpului. *ineva +l tra de guler pe sol.
*nd +!i recpt su'icient ra)ionalitate pentru a privi +n jur" scenele de su'erin)
de pe >aingreen de lng sec)ia de poli)ie aproape c-l 'cur s i#ucneasc +n lacrimi
de 'urie !i neajutorare. >ecanoi#ii demen)i continuau s-!i lanse#e proiectilele" trgnd
practic cu )evile lipite de oameni. G lovitur +n plin aducea moartea instantanee" iar
pentru cei din imediata apropiere se putea vori despre tortur s'!ietoare.
9 Nenoroci)ilor" !uier 7en. Nenoroci)ilor=
9 4orcii se poart-ntotdeauna la 'el.
7en ridic ochii spre cel care-l trgea din mul)ime.
9 Iristoase" mul)umesc" 5ran.. A! 'i putut muri" dac a! 'i rmas acolo.
9 $a" cred c-ai 'i putut" +ncuviin) 5ran. Kitson. Noroc c-am aprut eu"
realmente.
Iipersonicul poli)iei coor+ lng cele cinci avionete mari ale pu!ca!ilor marini"
+n!iruite +n lungul drumului de legtur care conecta 7<nall de >N? un cvintet de arahnide
oe#e !i +ntunecate" amenin)toare" ale cror trenuri de asoli#are !tiriser eton-
caronul. -nceputul pdurii de harandri#i a ora!ului se a'la la dou sute de metri
deprtare" o grani) precis" la care se s'r!eau arorii aorigeni !i +ncepeau plcurile
cultivate de citrice.
*nd 8alph coor+ pe scara hipersonicului" sen#orii costumului +i artar c
grupele de pu!ca!i marini se rs'irau +n evantai +n lungul li#ierei. 0n soi de arier 'usese
deja ridicat de-a curme#i!ul drumului. $eocamdat des'!urarea de 'or)e nu +ntmpina
proleme.
*olonelul pu!ca!ilor marini" Canne 4almer" +l a!tepta pe 8alph +n caina de
comand a avionetei ei. *ompartimentul respectiv era amplasat imediat +napoia
coc.pitului !i adpostea #ece operativi de comunica)ii !i trei o'i)eri de interpretri tactice.
-n ciuda 'aptului c se gsea la interior !i c era ine protejat" colonelul purta un costum-
armur u!or la 'el ca restul celor din rigada ei. Nu purta casca-cochilie !i avea un chip
surprin#tor de 'eminin. ,ingura concesie 'cut vie)ii militare prea a 'i prul tuns
periu) la lungimea de doi milimetri" ast'el +nct culoarea +i era greu de preci#at.
-ncuviin) scurt din cap spre el" cnd 'u condus +nuntru de un pu!ca! tnr.
9 Am accesat o +nregistrare a opera)iei >oBceHs" rosti 'emeia. Avem de-a 'ace cu
ni!te tipi duri.
9 > tem c da. ;i se pare c 7<nall este in'estarea cea mai puternic dintre
toate cele patru a!e#ri de pe >ortonridge.
7a privi +n proiec)ia unei coloane AV.
9 5rumoas misiune. , sperm c rigada mea o poate re#olva. $eocamdat
+ncerc s stailesc un cordon circular la apro<imativ o mie cinci sute de metri +n jurul
ora!ului. Ar treui s 'ie opera)ional +n dou#eci de minute.
9 7<celent.
9 4durea aceea va 'i o pacoste pentru patrulare. ,ateli)ii sen#oriali $, nu pot
vedea asolut nimic su copaci !i tu-mi #ici c nu ne putem a#a pe sistemele de
oserva)ie oi!nuite.
9 > tem c nu.
9 4cat. Aerovetele ar 'i 'ost e<cep)ional de utile +n ca#ul acesta.
9 1e s'tuiesc s nu le utili#e#i. 4oseda)ii ne pot destaili#a realmente
electronica. 1e vei descurca mult mai ine 'r ele. *el pu)in +n 'elul acesta vei !ti c
in'orma)iile pe care le prime!ti sunt corecte" de!i nu prea multe
9 3nteresant situa)ie. N-am mai avut parte de a!a ceva din !coala tactic" sau
poate nici chiar atunci.
9 $iana 1ieman mi-a spus c 3A-urilor le-au mai rmas 'oarte pu)ine legturi de
date +n 7<nall. -n mod clar am pierdut majoritatea re)elei de comunica)ii. Acum a c#ut !i
arhitectura poli)iei. ,itua)ia e<act de la interior este a!adar necunoscut.
9 -n 'a)a sec)iei de poli)ie s-au iscat lupte care au luat s'r!it acum dou minute.
$ar chiar dac toat mul)imea care s-a strns pe >aingreen ar 'i 'ost posedat" tot am
avea destui oameni care au scpat deocamdat. *e vrei s 'acem +n privin)a lor:
9 7<act a!a cum am plnuit ini)ial. A!teptm pn +n #ori" dup care trimitem
echipe s-i evacue#e pe to)i. -mi doream +ns enorm ca starea de asediu s 'i re#istat. -n
toate celelalte a!e#ri a 'unc)ionat.
9 *onstat c +n jocul sta dorin)ele s'r!esc de 'iecare dat ca regrete.
8alph +i arunc o cuttur speculativ" +ns 'emeia se concentra asupra altei
proiec)ii AV.
9 *red c principala noastr grij +n momentul acesta este men)inerea
poseda)ilor +n interiorul lui 7<nall" #ise el. $up ce se va lumina" ne putem 'ace griji
despre evacuarea celorlal)i.
9 Asolut. Canne 4almer +l privi +n ochi pe agentul A,7 !i surse cu regret? 3ar +n
#ori voi avea nevoie de in'orma)iile cele mai une pe care le pot o)ine. >ulte vie)i vor
depinde de e<actitatea lor. Nu am nici un 'el de 'or)e speciale +n rigada mea" a 'ost o
opera)iune de urgen). /ene'icie# totu!i de tine !i de solda)ii ti 6NN. A! vrea ca voi s
merge)i !i s +ntreprinde)i estimarea asta pentru mine. *red c sunte)i cel mai ine
cali'ica)i" din toate punctele de vedere.
9 G cuno!ti cumva pe Canni.e $ermot:
9 N-o cunosc personal. Vei 'ace asta pentru mine: Nu-)i pot ordona? amiralul
5arLuar a suliniat 'oarte clar c te a'li aici +n calitate de consilier !i c va treui s-)i
urme# s'aturile.
9 5rumos din partea lui.
8alph nici mcar nu c#u pe gnduri +n privin)a deci#iei. %Am 'cut op)iunea
respectiv cnd am +mrcat din nou costumul-armur.(
9 /ine" o s-mi anun) oamenii c suntem iar!i on-line. Vreau s 'im +ns +nso)i)i
de o grup de pu!ca!i marini ai ti. 7ste posiil s avem nevoie de sus)inere cu 'oc de
caliru mare.
9 0n pluton v a!teapt +n avioneta patru.
5innuala GH>eara dep!ise de mult sentimentul de simpl 'rustrare. >ai precis" de
peste o or. Avea impresia c sttuse o eternitate pe patul din celula de re)inere a sec)iei
de poli)ie. Nimic din ce +ncercase nu produsese nici cel mai mrunt rspuns din partea
oricui" nici datavi#rile +n procesorul sec)iei" nici strigtele" nici loviturile cu pumnii +n
u!. Nu venise nimeni. 4roail c acelea 'useser ordinele pu)oiului de Latham. ,-o lase
s clocoteasc cteva ore. *retin arogant@
7a +ns l-ar 'i putut termina din punct de vedere pro'esional. /a chiar oricnd ar 'i
dorit-o. 7ra imposiil ca el s nu !tie asta. 4roail c tocmai acela 'usese motivul pentru
care o )inuse aici" +n timp ce restul reportajului ei se derulase a'ar" re'u#ndu-i o victorie
complet. $ac reportajul i-ar 'i 'ost complet" ea ar 'i putut s-!i dicte#e propriii termeni.
1nra au#ise hrmlaia de a'ar" sunetele unei mul)imi care se strngea !i
protesta. G gloat mare" dac putuse aprecia corect. Apoi urlete de sirene de ma!ini de
poli)ie ce goniser pe >aingreen. 4ortavoce uuind un avertisment" rugmin)i !i
amenin)ri. /u'nete monotone" stranii. Eipete" #gomot de sticl spart.
7ra +ngro#itor. Locul ei treuia s 'ie a'ar" unde s se cu'unde +n toate imaginile.
$up revolt" sau ceea ce 'usese" se lsase o tcere stranie. 5innuala aproape c
adormise" cnd u!a celulei se deschisese +n cele din urm.
9 7ra !i timpul" +n pi=
8estul invectivei +i muri +n gt.
G mumie uria! +naint +ncet !i tr!it +n celul" acoperit de andaje de un
ca'eniu-pr'os" cu puroi verde-glui supurnd din pustulele minilor. 4urta chipiul
imaculat al lui Neville Latham.
9 -mi pare ru c te-am lsat s-a!tep)i" mormi rgu!it.
4e cnd echipa de recunoa!tere a lui 8alph se apropia de intrarea +n 7<nall"
comandan)ii de teren ai colonelului 4almer o in'ormar despre 'emeie. L)imea de and
pentru datavi#are era suprimat de cmpul" de-acum 'amiliar" de ruiaj electronic"
+mpiedicnd orice altceva cu e<cep)ia conversa)iilor de a#. 7i nu puteau recepta o
sen#avi#are complet" a nici chiar o imagine vi#ual" a!a c treuia s se i#uie pe o
descriere simpl.
$in cte putea preci#a satelitul cu sen#ori $," toat popula)ia ora!ului se retrsese
+n case. *eva mai devreme se consemnaser mi!cri masive su umrela harandri#ilor"
pete +nce)o!ate +n in'raro!u care se deplasau aleatoriu" dar pn !i urmele acelea
+n!eltoare dispruser +nainte de ivirea #orilor. -n 7<nall nu se mai mi!cau acum dect
vr'urile arorilor" care se legnau +nainte !i +napoi su primul #e'ir al dimine)ii.
Acoperi!uri" a chiar str#i +ntregi" apreau neuloase" ca !i cum peste lentilele satelitului
ar 'i rpit o ploaie lin. $in punct de vedere vi#ual" a!e#area era un ecou para#it
complet" cu e<cep)ia unui cerc cu diametrul de cincispre#ece metri" +n 'a)a unui local de
pe drumul de legtur cu >N. 3ar +n mijlocul cercului aceluia se a'la o 'emeie.
9 ,t pur !i simplu pe loc" datavi# Canne 4almer. 4oate s vad tot ce se apropie
de ora! pe drumul acela.
9 Arme vi#iile: se interes 8alph.
Alturi de plutonul de doispre#ece pu!ca!i marini pe care i-l reparti#ase colonelul"
ratul era ghemuit lng drum" la o sut de metri de primele case. ,e 'uri!au spre ora!
la adpostul unui talu# nu prea +nalt.
*apul lui rsuna de o versiune mintal de acu'ene" despre care suspecta c se
datora stimulentelor. $up numai dou ceasuri de somn +n ultimele trei#eci !i !ase de ore"
'usese nevoit s 'oloseasc att e<citante chimice" ct !i so'tDare" pentru a-!i pstra
aten)ia alert. -n nici un ca# nu-!i putea +ngdui s-!i cooare garda tocmai acum.
9 Asolut nimic" rspunse Canne 4almer. *el pu)in nu de natura armelor de
caliru greu. 5emeia poart o jachet" a!a c ar 'i posiil s ascund un pistolet +nuntru.
9 Asta n-ar conta cine !tie ce" dac este posedat. $eocamdat nu i-am v#ut
utili#nd arme.
9 $a.
9 ;tiu c-i o +ntreare idioat" dar= este vie:
9 $a. -i putem vedea pieptul mi!cndu-se cnd rsu'l" iar amprenta ei +n
in'raro!u este optim.
9 *re#i c ar 'i un soi de momeal:
9 Nu" este prea evident. >-a! gndi mai degra la o santinel" att doar c ei
treuie s !tie c noi suntem aici. *teva grupuri au +ncercat alterca)ii" +n timp ce
organi#am cordonul de'ensiv.
9 La dracuH" vrei s #id c uml lieri prin pdure:
9 > tem c da. *eea ce +nseamn c nu pot con'irma c to)i poseda)ii se gsesc
+nuntrul cordonului. 3-am solicitat amiralului 5arLuar trupe suplimentare pentru a +ncepe
e<aminarea localit)ii. *ererea este pre#entat chiar acum *omitetului de ,ecuritate.
8alph lestem +n gnd. $ac poseda)ii rtceau lieri prin #on" ar 'i 'ost
aproape imposiil s-i urmreasc. 4eninsula >ortonridge avea un relie' de co!mar.
%4cat c n-avem copoi lega)i prin a'initate(" gndi el. %*ei pe care i-am v#ut c-i
'oloseau pe Lalonde supervi#orii coloni!tilor ar 'i 'ost per'ec)i pentru a!a ceva. ;i parc-i
vd chipul Canni.ei $ermot" dac a! cere a!a ceva *omitetului de ,ecuritate. $ar= ce
dracuH" asta-i ceea ce ne treuie.(
9 8alph" datavi# colonelul 4almer" un moment" te rog. Am rulat o veri'icare de
identitate pe doamna-santinel. ,-a con'irmat? este Angeline 6allagher.
9 La dracuH@ Asta schim totul.
9 $a. Gpinia aici este c vrea s dialoghe#e. Nu-i proast. 5aptul c +ngduie s
'ie v#ut +n 'elul acesta treuie s 'ie pentru ei echivalentul unui steag al.
9 > a!tept s ai dreptate.
8alph +i ordon locotenentului plutonului s-!i opreasc oamenii" pn la intrarea
on-line a *omitetului de ,ecuritate. 4u!ca!ii marini se dispuseser +ntr-un cerc de'ensiv
!i scanau copacii !i casele din apropiere cu sen#orii lor a#ici. 8alph +!i coor+ caraina
automat pe lng corp !i se ls pe vine +n mijlocul unui desi! de marloop. Avea
convingerea +ngro#itoare c 6allagher Omai precis" posesorul corpului eiP nu avea s
pre#inte ni!te termeni convenaili de predare. %-ntre noi nu poate s e<iste niciodat
predare(" recunoscu el posac.
Atunci" ce ar 'i dorit ea s spun:
9 $omnule Iiltch" datavi# prin)esa Kirsten" suntem de acord cu colonelul
4almer c 'emeia dore!te s negocie#e. ;tiu c-)i cer multe" dup toate lucrurile prin care
ai trecut" dar a! dori s mergi acolo !i s vore!ti cu ea.
9 4utem aloca acoperire $, la nivelul unui atac orit-sol pentru a te sus)ine"
datavi# $eorah 0nDin.
*a s #ic a!a" te punem +n %ochiul( unui uragan. La orice !mecherii sau tentative
de a te ataca" vom rade cu laserul +n jurul tu un cerc cu ra#a de dou sute de metri. ;tim
c ei nu pot re#ista la nivelurile energetice ale plat'ormei $,.
9 7-n regul" #ise 8alph ctre audien)a sa invi#iil. > duc. La urma urmelor"
eu am adus-o aici.
-n mod destul de straniu" 8alph nu se gndi prea mult la ce va urma" pe cnd
parcurgea ultimii cinci sute de metri ai drumului. Acum nu mai dorea dect s termine
misiunea. $rumul care +ncepuse la gura unui 'luviu titanic de pe o planet +ndeprtat !i
di'erit se s'r!ea +n interiorul unei a!e#ri rurale 'rumoase" a'late la mama naiii. $ac
circumstan)ele acelea sugerau o ironie" 8alph n-o putea gusta.
4osesorul Angelinei 6allagher a!tepta calm +n e<teriorul localului ie'tin cu un
singur nivel. $ean" Aill !i *athal +l +nso)iser pe 8alph pe cea mai mare parte a
drumului2 apoi cnd mai avuseser o sut de metri pn la Angeline 6allagher" el le
ceruse s rmn locului !i continuase singur. Nimic nu se clintea +n niciuna dintre
cldirile simple" dar elegante" ce se +n!iruiau +n lungul drumului de legtur. /ratul !tia
+ns c ei a!teptau +napoia pere)ilor !i 'erestrelor acoperite. -n 8alph crescu convingerea
c poseda)ii nu se artau" deoarece +nc nu era timpul pentru a o 'ace. 8olul lor +n pies
avea s vin mai tr#iu.
Aceea era o certitudine pe care n-o mai cunoscuse pn atunci" un soi de ru'nire
psihic" odat cu care spori !i convingerea lui despre un de#astru.
*u ct se apropia mai mult de 'emeie" cu att implanturile !i locurile costumului
+i erau mai pu)in a'ectate de cmpul de ruiaj electronic. *nd ajunse la cinci metri"
*omitetul de ,ecuritate recep)iona din nou o sen#avi#are complet.
8alph se opri. -!i +ndrept umerii" apoi +!i scoase casca-cochilie.
&metul 'emeii era aproape comptimitor.
9 ,e pare c-am ajuns la momentul deci#iei" rosti ea.
9 *ine e!ti tu:
9 Annette 7.elund. 3ar tu e!ti 8alph Iiltch" !e'ul 0nit)ii Gperative a Agen)iei
de ,ecuritate 7<tern Kulu de pe Lalonde. 1reuia s 'i !tiut c pe tine te vor asmu)i
asupra noastr. Ai 'cut trea un pn acum.
9 Am putea termina cu rahaturile astea. *e vrei:
9 5iloso'ic vorind" s triesc ve!nic. 4ractic vorind" vreau s retrage)i poli)i!tii
!i pu!ca!ii marini care au +ncercuit a!e#area aceasta" ca !i pe celelalte trei pe care am
i#utit s le ocupm. ;i s-o 'ace)i imediat.
9 Nu.
9 Vd c ai +nv)at deja s nu recurgi la amenin)ri. Nu= pentru c alt'el=
Nu= 'iindc dac nu v supune)i" o s regreta)i. Asta-i ine. La urma urmelor" cu ce m-ai
putea tu amenin)a:
9 *u tau-#ero.
Annette 7.elund se +ncrunt" anali#nd rspunsul
9 $a. 4osiil. 7ste" recunosc" ceva +n mod cert destul de +nspimnttor pentru
noi. $ar actul +n sine nu are nici o 'inalitate mai precis" nu mai are. *hiar dac noi
'ugim din corpurile posedate pentru a scpa de tau-#ero" putem s ne +ntoarcem. -n clipa
de 'a)" pe planetele *on'edera)iei e<ist deja cteva milioane de poseda)i. -n cteva
sptmni" numrul lor va 'i de ordinul sutelor de milioane" iar peste alte cteva #ile va 'i
de ordinul miliardelor. 7u voi avea +ntotdeauna o cale prin care s revin. Att timp ct
mai e<ist +n via) un singur corp omenesc" cei asemenea mie m pot re+nvia. -n)elegi
acum:
9 -n)eleg c op)iunea tau-#ero 'unc)ionea#. V vom pune +n module !i vom
continua s v punem +n module" pn ce nu va mai rmne niciunul dintre voi. -n)elegi
asta:
9 -mi pare ru" 8alph" dar dup cum am spus" tu pur !i simplu nu m po)i
amenin)a. N-ai +n)eles +nc motivul: N-ai priceput motivul real pentru care eu voi
+nvinge: >otivul este c" +n cele din urm" mi te vei altura. G s mori" 8alph. A#i.
>ine. 4este un an. $ac ai noroc" peste cinci#eci de ani. Nu contea# cnd. 7ste
entropie" este destin" este 'elul +n care 'unc)ionea# universul. >oartea" nu iuirea"
+nvinge pn la urm. ;i cnd vei muri" te vei tre#i +n lumea de dincolo. -n momentul
acela tu !i cu mine vom deveni camara#i +n aceea!i 'r)ie. 0ni)ii +mpotriva celor vii.
8vnind la cei vii.
9 Nu.
9 Nu vori despre un lucru despre care nu !tii asolut nimic.
9 1ot nu te cred. $umne#eu nu este att de crud. >oartea treuie s +nsemne mai
mult dect pustiul acesta pe care l-a)i gsit.
7a rse amar.
9 4rostule= 0n prost care nu !tie nimic.
9 $ar un prost viu. 0n prost cu care treuie s te con'run)i aici !i acum.
9 8alph" $umne#eu nu e<ist. Numai oamenii sunt +ntr-att idio)i" +nct s
cree#e religii. Ai oservat asta: Niciunul dintre <enocii pe care i-am +ntlnit n-are nevoie
s-!i panse#e nesiguran)ele !i temerile cu promisiuni ale gloriei imateriale care li se
cuvine tuturor su'letelor. Nu" nu" 8alph $umne#eu este doar un termen pe care un
primitiv ignorant +l utili#ea# cnd vrea s spun %cosmologie cuantic(. 0niversul este o
structur complet natural !i e<cep)ional de ticloas +n atitudinea sa 'a) de via). 3ar
acum avem oca#ia de a o prsi pentru totdeauna" avem o !ans de a ne salva. Nu v vom
+ngdui s ne opri)i.
9 /a pot s v opresc !i o voi 'ace.
9 -mi pare ru" 8alph" +ns credin)a intransigent +n omenire este principala ta
sliciune" una pe care o +mprt!e!ti cu restul popula)iei cucernice a 8egatului. Noi
inten)ionm s-o e<ploatm la ma<imum. 4oate c ceea ce voi spune )i se va prea
inuman" dar" la urma urmelor" oricum cre#i asta despre mine. $up cum )i-am #is" mor)ii
nu pot pierde lupta asta" 'iindc nu ne pute)i controla +n nici un 'el. Nu putem 'i
amenin)a)i" sili)i ori convin!i. 4recum moartea +ns!i" suntem ceva asolut.
9 *e vrei s transmi)i:
9 Voresc cu autorit)ile acestei planete" cu prin)esa ,aldana:
9 $a. 7ste on-line.
9 /un. Atunci transmit urmtoarele? A#i-noapte aproape c a)i i#utit s ne
e<termina)i" iar dac tlia noastr va continua !i a#i pe acelea!i linii" vor muri 'oarte
mul)i oameni. G situa)ie pe care niciuna dintre taerele noastre n-o va saluta. $e aceea
propun o solu)ie temporar. Noi vom pstra >ortonridge !i +mi dau cuvntul c niciunul
dintre noi nu va pleca de pe peninsul. $ac nu m crede)i" !i m a!tept ca +ncrederea s
lipseasc din partea voastr" dispune)i de capacit)ile 'i#ice de a impune o locad peste
gtul peninsulei" la jonc)iunea cu continentul.
9 Nu e<ist negocieri" datavi# prin)esa Kirsten.
9 8egatul nu-!i va aandona supu!ii" rosti 8alph cu glas tare. Ar 'i treuit s 'i
!tiut asta de acum.
9 Noi recunoa!tem puterea 8egatului" spuse Annette 7.elund" !i de aceea
propunem +ncetarea 'ocului. 8e#ultatul luptei dintre ai no!tri !i cei vii nu va 'i decis de
ceea ce se +ntmpl aici. ,untem de puteri prea apropiate. $ar nu toate planetele din
*on'edera)ie sunt la 'el de avansate sau de competente ca GmeB.
8idic 'runtea !i +n acela!i timp +nchise ochii" ast'el +nct pru c se uita ore!te la
cer.
9 $estinele noastre" ale amelor taere" sunt decise chiar acum acolo" sus. 1u" ca
!i mine" va treui s a!tep)i ca re#ultatul s 'ie determinat de al)ii. Noi !tim c vom
trium'a. 1ot a!a cum credin)a voastr gre!it v spune c viii vor +nvinge.
9 4rin urmare" spui c ar treui s a!teptm pur !i simplu pe tu!:
9 $a.
9 Nici mcar nu treuie s cer opinia *omitetului de ,ecuritate +n aceast
privin). Noi nu suntem pe tu!" ci suntem +n linia +nti" suntem o parte major din lupta
+mpotriva voastr. $ac le putem arta altor planete c este posiil s v stopm" s v
alungm din corpurile pe care le-a)i capturat" atunci ele vor avea +ncredere +n propriile lor
ailit)i.
Annette 7.elund +ncuviin) trist.
9 -n)eleg. 4rin)es ,aldana" am +ncercat cu ra)iunea2 acum treuie s 'olosesc
ceva mai puternic pentru a te convinge.
9 8alph" +l anun) $eorah 0nDin" sen#orii satelitului nostru tocmai s-au
reactivat. Vedem o sumedenie de mi!cri acolo jos. Iristoase" ei ies din case ca un
'urnicar. 8alph" pleac de acolo@ 3mediat@ 5ugi@
/ratul rmase +ns locului. ;tia c 7.elund nu-l amenin)a pe el personal.
Aceasta avea s 'ie o demonstra)ie. *ea pe care o anticipase !i de care se temuse tot
timpul.
9 $ore!ti sus)inere cu atac de pe orit: +ntre 5arLuar.
9 Nu +nc" domnule amiral. 8etinele ampli'icate +i artau u!i care se deschideau
pe toat strada" oameni care ie!eau pe trotuare.
La semnalul invi#iil al lui 7.elund" poseda)ii +!i aduceau ostaticii a'ar.
*orpurile ilu#orii etalate erau +n mod delierat ttoare la ochi" de la despo)i r#oinici
din istorie pn la creaturi 'ictive" mon!tri distrugtori !i semi#ei necroman)i. 5ante#ii
alese pentru a sulinia hul imposiil dintre ei !i pri#onierii lor +nspimnta)i.
5iecare apari)ie supranatural era +nso)it de un locuitor neposedat din 7<nall.
Aidoma celor care-i capturaser" ace!tia erau un e!antion repre#entativ al comunit)ii?
tineri !i trni" ra)i !i 'emei" +mrca)i +n cm!i de noapte" pijamale" tricouri trase +n
gra" sau chiar +n pielea goal. 0nii se #teau" +ncp)na)i !i 'atali!ti" dar majoritatea
'usese tirani#at +n supunere.
4oseda)ii +i )inur +n 'ru cu u!urin)" pe cnd +i +mpinser +nainte" +ntruct
ailitatea lor energistic le con'erea puteri de mecanoi#i. *opiii scnceau +ngro#i)i cnd
erau strn!i de mini !i gheare tari ca piatra. /ra)ii se strmau de 'urie" totu!i
sujuga)i.
G sim'onie de )ipete !i #ierete neajutorate asedie urechile lui 8alph.
9 *e dracuH 'ace)i: url el spre 7.elund !i roti ra)ul. 4entru numele lui Iristos"
+i doare@
9 Asta nu-i tot" replic impasiil 'emeia. ,pune-le oamenilor ti s se uite la
patru .ilometri sud-vest de ora!" unde este lacul Gtsuo. Acolo se a'l o autorulot
aandonat" care apar)ine unui locuitor din 7<nall.
9 ,tai a!a" 8alph" datavi# $eorah 0nDin. ,canm chiar acum. $a" a!a-i" acolo
sta)ionea# un vehicul. Apar)ine lui IanlB NoDell" care lucrea# la o u#in agrochimic
din districtul industrial al ora!ului.
9 /ine" rosti 8alph. 7ste acolo. Acum spune-le alor ti s eliere#e ostaticii.
9 Nu" 8alph" #ise Annette 7.elund. Nu-i vor eliera. Vreau s v atrag aten)ia
asupra 'aptului c noi ne-am rspndit +n a'ara a!e#rii acesteia. Am !tiut unde era
vehiculul" pentru c eu i-am ordonat !o'erului s-l aandone#e acolo. ;i nu este unicul
nici din a!e#area asta" nici din celelalte. Am scpat din ghearele pu!ca!ilor ti marini"
8alph. Am organi#at cu 'oarte mult aten)ie cele patru localit)i prin care a trecut
autou#ul Longhound2 am 'ost ocupa)i ieri-noapte" +n timp ce voi +i urmrea)i pe
poseda)ii din 4asto. Adep)ii mei s-au rspndit pe toat peninsula" pe jos" clri" pe
iciclete" +n vehicule cu comand manual. Nici eu nu mai !tiu unde sunt to)i. 4u!ca!ii
marini care aricadea# a!e#rile sunt inutili. Acum va treui s loca)i >ortonridge +n
+ntregime" pentru a ne opri s contaminm restul continentului.
9 Nici o prolem.
9 ,unt sigur. $ar nu ve)i mai rec!tiga niciodat terenul acesta de la noi. Nu
pute)i nici mcar revendica acest singur ora!= nu 'r a comite genocid. 1u ai v#ut deja
ce poate 'ace unul dintre noi" cnd treuie s ne aprm. 3maginea#-)i puterea aceea
distructiv 'ocali#at cu inten)ii rele. 0#ine de 'u#iune suurane avariate" spitale
incinerate" grdini)e pru!indu-se peste copiii dinuntru. $eocamdat n-am omort pe
nimeni" dar dac optm s-o 'acem" dac ne lsa)i 'r alternativ" planeta asta va su'eri
enorm.
9 >onstrule@
9 ;i o voi 'ace" 8alph. Le voi ordona adep)ilor mei s +nceap campania. G voi
'ace imediat dup ordinul de a-i ucide pe to)i non-poseda)ii din 7<nall. Vor 'i omor)i
chiar aici" pe strad" +n 'a)a ta" 8alph. Le vom #droi )estele" le vom 'rnge gturile" le
vom spinteca pntecele !i-i vom lsa s sngere#e pn la moarte.
9 Nu te cred.
9 Nu" 8alph" de 'apt nu vrei s m cre#i. Asta-i cu totul altceva. 6lasul ei deveni
mtsos" #e'lemisindu-l? *e avem noi de pierdut: Gamenii pe care-i ve#i +n jurul tu ni se
vor altura +ntr-un 'el sau altul. Asta +ncerc s-)i spun. 5ie c trupurile le vor 'i posedate"
'ie c ei vor muri !i vor poseda la rndul lor. 1e rog" 8alph" nu +ngdui )ie !i altora s
su'ere din cau#a credin)elor tale proste!ti. Noi vom +nvinge.
8alph ar 'i dorit s-o ucid" detestnd !i +n acela!i timp temndu-se de modul senin
+n care-i povestea despre mcel" !tiind c nu era o cacealma. 3moldul uman cel mai
'undamental" de a-)i distruge inamicul iute !i de'initiv" +i nvlea din sucon!tient.
Nanonicele neurale se v#ur nevoite s-i reduc ritmul tilor inimii. G mn se mi!c
in'im ctre tocul pistolului de la centur.
%N-o pot 'ace. N-o pot ucide. Nu pot s'r!i totul prin acel unic act de ararism la
care am recurs dintotdeauna. $oamne $umne#eule" ea este deja moart@(
Gchii Annettei 7.elund +i urmrir gestul aia schi)at al minii. 5emeia surse" se
+ntoarse !i chem una dintre siluetele care ie!iser din local.
8alph privi amor)it o mumie cu chipiu ascu)it de poli)ist" care apru tr!indu-!i
picioarele. 5ata pe care o )inea +n +mr)i!area-i strns nu putea s ai mai mult de
cincispre#ece ani. 4urta doar un tricou mov" lung. 4icioarele descul)e +i erau #griate !i
mnjite de murdrie. 4lnsese aundent. Acum nu putea dect s scnceasc pe cnd era
trt spre el.
9 $rgu) 'at" rosti Annette 7.elund. 0n corp e<celent" chiar dac ni)el cam
tnr. -ns eu pot s modi'ic asta. Ve#i tu" 8alph" dac tu vei trage +n acest corp al
Angelinei 6allagher" 'ata va 'i urmtoarea pe care o voi poseda. *olegul meu de aici +i va
'rma oasele" o va silui" +i va jupui pielea de pe 'a)" o va rni att de ru" +nct ea va 'i
+n stare s 'ac un pact cu Luci'er +nsu!i" numai ca s-l opreasc. $ar cel care-i va
rspunde din via)a de apoi nu va 'i Luci'er" ci eu. Voi ie!i din nou" iar noi doi vom 'i
iar!i acolo de unde am pornit" cu singura e<cep)ie c trupul lui 6allagher va 'i mort.
*re#i c ea +)i va mul)umi pentru asta:
3mpulsuri nervoase prioritare +mpiedicar minile lui 8alph s-i smulg capul lui
7.elund de pe umeri.
9 *e vre)i s-i spun: datavi# el ctre *omitetul de ,ecuritate.
9 Nu cred c avem vreo op)iune" replic prin)esa Kirsten. Nu pot +ngdui
uciderea lipsit de orice control a mii de supu!i ai mei.
9 $ac plecm" o averti# 8alph" ei vor 'i poseda)i. 7.elund +i va Oace 'etei
acesteia !i tuturor celorlal)i e<act ce a descris. Nu numai aici" ci pe toat lungimea lui
>ortonridge.
9 ;tiu" dar treuie s )in seama de majoritate. $ac poseda)ii sunt +n e<teriorul
cordoanelor de pu!ca!i marini" am pierdut deja peninsula. Nu pot s permit !i pierderea
lui Jingu.
9 4e >ortonridge triesc dou milioane de oameni@
9 ;tiu. -ns dac vor 'i poseda)i" cel pu)in vor rmne +n via). *red c 7.elund
are dreptate2 prolema general a posedrii nu va 'i re#olvat aici.
0rm un moment de pau#.
9 Ne reducem pierderile" 8alph. ,pune-i c poate s ai >ortonridge.
$eocamdat.
9 $a" Alte)" !opti el.
Annette 7.elund surse.
9 A 'ost de acord" nu:
9 4ute)i avea >ortonridge" transmise 8alph imperturail +n timp ce 4rin)esa
+ncepu s schi)e#e condi)iile. Vom declan!a imediat o procedur de evacuare pentru
oamenii din #onele +n care n-a)i ajuns deocamdat2 orice +ncercare de a saota vehiculele
va duce la lovituri $, +mpotriva #onelor +n care !tim c sunte)i concentra)i. $ac vreunul
dintre voi +ncearc s treac de cordonul pe care-l stailim +ntre >ortonridge !i continent"
va 'i pus +n tau-#ero. $ac are loc vreun atac terorist +mpotriva oricrei a!e#ri sau cldiri
de pe GmeB" vom trimite o e<pedi)ie de pedepsire !i vom trece cteva sute dintre voi +n
tau-#ero. $ac +ncerca)i s comunica)i cu al)i poseda)i e<traplanetari" ve)i 'i de asemenea
pedepsi)i.
9 /ine+n)eles" rosti 7.elund pe un ton atjocoritor. ,unt de acord cu condi)iile
voastre.
9 3ar 'ata vine cu mine" anun) 8alph.
9 Iaide" haide" 8alph" nu cred c autorit)ile au spus !i asta.
9 3a pune-m la +ncercare" #ise ratul provocator.
7.elund se uit la 'ata care suspina" apoi la 8alph.
9 1e-ai 'i sinchisit dac ar 'i 'ost o unicu) #rcit: +ntre ea sarcastic.
9 3ns tu n-ai ales o unicu) #rcit" nu: Ai ales-o pe ea 'iindc !tiai ct de
protectori suntem 'a) de tineri. 6re!eala ta@
7.elund nu spuse nimic" dar 'cu un gest rusc de iritare spre mumie" care o
elier pe 'at. Aceasta se +mpletici" tremurnd att de tare" +nct aia putea s stea +n
picioare. 8alph o prinse +nainte s cad !i 'cu o grimas din cau#a greut)ii suplimentare
la care-i supuse piciorul rnit.
9 Aia a!tept #iua +n care ni te vei altura" rosti 7.elund. 3ndi'erent ct de mult
ar dura. Vei 'i un adevrat c!tig pentru noi. , vii s m cau)i" cnd su'letul tu va
o)ine 'inalmente un corp nou +n care s triasc.
9 $u-te-n pi#da m-tii.
8alph o ridic pe 'at !i porni pe drum. 3gnor sutele de oameni care stteau +n
'a)a cldirilor" poseda)ii indi'eren)i !i victimele lor care #ierau +ngro#ite" oamenii pe care
nu i#utise s-i ajute +n nici un 'el. 4rivind decis +nainte" se concentr s pun un picior +n
'a)a celuilalt. ;tia c dac avea s vad totul" dac avea s recunoasc magnitudinea
de#astrului la care contriuise" nu va mai putea continua niciodat.
9 /ucur-te de victoria ta magni'ic cu 'ata@ strig Annette 7.elund dup el.
9 Ksta-i doar +nceputul" promise ratul +nver!unat.
La patru ani-lumin deprtare de steaua +n jurul creia orita >irchus.o"
densitatea gravita)ional cunoscu un vr' rusc +ntr-un punct din spa)iul cosmic. 3ni)ial
#ona a'ectat era mai mic dect un Luarc" dar odat stailit" distorsionarea crescu rapid
+n mrime !i putere. >nunchiuri vagi de lumin stelar se curar +n jurul peri'eriei sale"
doar pentru a 'i asorite spre centru" pe msur ce gravita)ia spori !i mai mult.
La #ece picosecunde dup ce 'usese creat" 'orma distorsiunii se preschim
dintr-o #on s'eric +ntr-un disc idimensional. $e acum diametrul su era de peste dou
sute de metri. -n centrul uneia dintre pr)i" gravita)ia 'luctu din nou" plasnd o tensiune
enorm asupra spa)iului local. Apru o sprtur per'ect circular" care se deschise rapid
aidoma unui iris.
G arte#ian lung" al-cenu!ie" irupse din epicentrul terminusului gurii-de-
vierme. Vaporii de ap pe care-i con)inea se trans'ormar imediat +n cristale minuscule de
ghea)" care se rotir !i se +ndeprtar de pana!ul central" sclipind sla +n lumina stelar.
/uc)i de materie solid +ncepur s )!neasc din jetul ga#os" rostogolindu-se +n vid. 7ra
o colec)ie curioas de oiecte? nori sculpta)i din nisip" smocuri de stu' cu rdcinile
mi!cndu-se de#ordonat precum picioarele de pianjeni" mici dendrite 'racturate de corali
ali !i ala!tri" palmieri rup)i" gloule de ap srat care oscilau" un anc de pe!ti ce se
agitau dispera)i !i ale cror corpuri spectaculos colorate plesnir su decompresia
e<plo#iv" c)iva pescru!i care +mpro!cau snge din ciocuri !i recturi.
Apoi revrsarea aceea neuneasc se reduse drastic" locat de un corp mai mare
care +nainta prin gaura-de-vierme. 0dat lunec +n spa)iul normal? o pictur turtit" lung
de peste o sut trei#eci de metri" a crei carcas din polip alastru era +nviorat de o re)ea
purpurie oscilant. ;oimul-negru schim imediat 'lu<ul energetic prin 'agurele su vast
de celule con'iguratoare care-i alctuiau mare parte din corp" modi'icndu-i cmpul de
distorsiune gravita)ional. 1erminusul gurii-de-vierme +ncepu s se +nchid +n urma sa.
Aproape ultimul oiect care ie!i din deschiderea transdimensional 'u o siluet
uman mic. G 'emeie? greu de distins din cau#a costumului spa)ial 33, negru pe care-l
purta" agitndu-!i #adarnic memrele" aproape ca !i cum s-ar 'i ag)at cu ni!te gheare de
structura continuumului spa)io-temporal pentru a urma !oimul-negru mare care se
+ndeprta de ea. >i!crile i se calmar lent" cnd gulerul de sen#ori al costumului
de#vlui din nou stele !i neuloase +ndeprtate" +nlocuind pseudo)estura amenin)tor de
imaterial a gurii-de-vierme.
$r. Al.ad >#u se sim)i cutremurndu-se incontrolail" +ntr-att de ame)itoare era
u!urarea. %7nergie elierat de strnsoarea ecua)iilor. -n)eleg con'igura)ia realit)ii prea
ine pentru a +ndura o asemenea e<punere direct. 6aura-de-vierme are prea multe
imper'ec)iuni" prea multe capcane ascunse. 0n cvasicontinuum +n care sgeata timpului
treuie s 'ie direc)ionat de un 'lu< arti'icial de energie2 destinele posiile ce pndesc +n
interiorul unui asemenea non-loc te-ar 'ace s salu)i moartea ca pe cea mai 'rumoas
dintre consoarte.(
,en#orii gulerului +i artar c dup ce scpase din mini scara de 'rnghie"
+ncepuse s se rostogoleasc necontrolat !i accelerat. *a o precau)ie +mpotriva gre)ei"
nanonicele neurale +i locaser +n mod automat impulsurile provenite de la urechea
intern !i ridicaser mai multe locaje analge#ice pe cile nervoase dinspre antera)e. 0n
a'i!aj de statut 'i#iologic +i arta le#iunile cau#ate tendoanelor !i mu!chilor atunci cnd se
silise s se )in ag)at de 0dat" care plonjase ctre siguran). $in 'ericire" nimic drastic.
4achetele medicale aveau s poat re#olva totul" dup ce-!i scotea costumul.
9 > po)i recupera: datavi# spre calculatorul de #or al lui 0dat. Nu-mi pot
opri rostogolirea. $e parc ei +n!i!i n-ar 'i putut vedea asta@ 1otu!i" nava stelar ite. se
a'la deja la !apte sute de metri deprtare !i continua s se +ndeprte#e. Ar 'i dorit un
rspuns" ar 'i dorit s-i voreasc cineva. G dovad c nu era singur. ,itua)ia aceasta
declan!a prea multe amintiri vechi de trei#eci de ani. %>aic >aria" i-a! spune dZj[-
vu=(
9 Apel ctre 0dat" m po)i recupera:
%Iaide" rspunde@(
4e puntea lui 0dat" Ialtam era preocupat s programe#e pachetele medicale ce se
+mpleteau la a#a craniului lui >eBer. Ialtam era specialistul +n 'u#iune al lui 0dat !i +n
acela!i timp !i medicul navei.
*pitanul #cea r!chirat pe cu!eta lui de accelera)ie" lipsit de cuno!tin).
$egetele continuau s-i 'ie a'undate +n capitonaj" +ncremenite +n postura ghearelor" cu
unghiile rupte de 'or)a cu care s'!iase )estura. ,ngele care-i cursese din nas +i lsase
pete lipicioase pe oraji. Lui Ialtam nu-i plcea s se gndeasc la scncetele care
ie!iser din gura lui >eBer chiar +nainte ca !oimul-negru s 'i e'ectuat saltul a'ar din
,enintate" rpind-o pe Al.ad >#u de lng agen)ii de in'orma)ii care o +ntemni)aser +n
haitat. Nu-i plcea de asemenea nici displaB-ul 'i#iologic pe care-l accesa din nanonicele
neurale ale lui >eBer.
9 *um +i merge: +ntre A#i#" pilotul avionului spa)ial al lui 0dat.
9 *red c nu prea ine. A su'erit un stres cereral masiv" care l-a +mpins +n stare
de !oc. $ac interprete# corect displaB-ul sta" simion)ii neuronali i-au 'ost supu!i la o
traum puternic. G parte din sinapsele ite. sunt moarte !i la inter'a)a cu medulla
olongata e<ist hemoragii minore.
9 Iristoase@
9 >da. 3ar noi nu avem la ord nici un pachet medical care s poat ajunge att
de pro'und. $e!i chiar dac am avea" nu ne-ar ajuta cine !tie ce. 1reuie s 'ii specialist
ca s opere#i cu a!a ceva.
9 Nu-i pot sim)i visele" datavi# 0dat. 7u +i simt +ntotdeauna visele. -ntotdeauna.
Ialtam !i A#i# schimar o privire semni'icativ. Nava stelar ite. +!i utili#a
rareori legtura cu calculatorul de #or +n scopul comunicrii cu restul echipajului.
9 Nu cred c le#iunile sunt permanente" +i spuse Ialtam !oimului-negru. Grice
spital decent le poate repara.
9 ,e va tre#i:
9 Asolut. $eocamdat nanonicele lui neurale +l )in +n stare de incon!tien). $e
alt'el pn nu se 'i<ea# pachetele" nici nu vreau s-!i recapete cuno!tin)a. 7le ar treui s
ajute la staili#area lui !i la diminuarea !ocului.
9 >ul)umesc" Ialtam.
9 7ste lucrul cel mai mrunt pe care-l pot 'ace. $ar tu: 7!ti ine:
9 A 'ost o manevr 'oarte dur. -ncerc dureri +n minte. 4n acum n-am mai
cunoscut a!a ceva.
9 ;i structura 'i#ic:
9 3ntact. 8mn 'unc)ional.
G rsu'lare !uierat ie!i din gura lui Ialtam. $up aceea calculatorul de #or +l
in'orm c Al.ad >#u datavi#a dup ajutor.
9 La dracuH" murmur el.
Acoperirea asigurat de suita de sen#ori electronici montat +n e<teriorul
potcoavei sistemului de sus)inere iotic al navei stelare era limitat. -n mod normal"
>isterele de sen#ori ale lui 0dat +i asigurau lui >eBer toate in'orma)iile de care avea
nevoie. *nd +ns Ialtam acces suita" aleierea +n in'raro!u o gsi pe >#u cu u!urin)"
rostogolindu-se +n mijlocul norului rare'iat de s'rmturi care 'useser asorite +n
gaura-de-vierme odat cu ei !i care acum se +mpr!tiau.
9 1e-am locali#at" +i datavi#. 5ii pregtit.
9 0dat: +ntre A#i#. Ne po)i duce la ea" te rog:
9 G voi 'ace.
Ialtam i#uti s a'i!e#e un #met nervos" de u!urare. *el pu)in !oimul-negru
coopera. 1estul cu adevrat important avea s vin atunci cnd ei doreau o manevr de
+nghi)ire.
0dat se apropie la cinci#eci de metri de >#u !i urm o traiectorie paralel cu a
'emeii. Apoi *herri /arnes +!i 'i< pe costum o unitate de direc)ionare cu ga#e reci !i o
aduse +nuntru.
9 1reuie s plecm" datavi# Al.ad de cum ajunse +n eclu#. 3mediat@
9 Nu ne-ai averti#at despre amicii ti de pe plaj" rspunse *herri pe un ton de
repro!.
9 A)i 'ost +n!tiin)a)i asupra agen)ilor de oserva)ie" +mi cer scu#e dac nu v-a)i
dat seama ct de doritori erau s m +mpiedice s evade#" dar am cre#ut c asta era
implicit +n mesajul meu. Acum" v rog" treuie s e'ectum o manevr de +nghi)ire pentru
a ne +ndeprta de locul acesta.
3ncinta eclu#ei se presuri# imediat dup etan!area trapei e<terioare" umplndu-se
cu aer rece. *herri o urmri pe >#u" care atinse cu mi!cri stngace +nchi#torile de
sigilare ale vechii ei rani)e u#ate. 8ucsacul mic !i ridicol c#u pe podea" iar costumul 73,
al lui >#u +ncepu s-i curg de pe piele2 sustan)a sa precum uleiul se acumula su 'orma
unui glo care atrna la a#a gulerului. *herri o privi curioas pe pasagera lor" +n timp ce
propriul ei costum reveni la modul neutru de stocare. Negresa scund tremura u!or" cu
pielea acoperit de transpira)ie. Amele mini +i erau +ndoite spre interior" ca !i cum ar 'i
'ost a'ectate de artrit2 degetele de'ormate !i um'late nu se mi!cau.
9 *pitanul nostru este incapail de pilotare" spuse *herri. ;i nu sunt prea sigur
nici +n privin)a lui 0dat.
Al.ad 'cu o grimas !i scutur din cap. %*e mai ironie a sor)ii@ $intre toate
navele stelare s depind tocmai de unvoin)a lui 0dat(
9 Vor trimite nave stelare dup noi" #ise ea. $ac rmnem aici" eu voi 'i
capturat !i voi ve)i 'i proail uci!i.
9 Au#i" de 'apt ce dracuH ai 'cut ca s !ucre!ti +n halul sta 8egatul pe tine:
9 >ai ine s nu !tii
9 >ai ine s !tiu" 'iindc atunci o s !tiu !i cu ce ne-am putea con'runta.
9 $estule neca#uri.
9 -ncearc s 'ii ni)el mai speci'ic.
9 4er'ect to)i agen)ii A,7 care pot 'i activa)i +n *on'edera)ie vor 'i utili#a)i
pentru a m gsi" dac asta v 'ace s v sim)i)i mai 'erici)i. N-a)i vrea s #ovi)i prea
mult +n preajma mea. $ac o ve)i 'ace" ve)i muri. 7 clar:
*herri nu !tiu ce s rspund. 7ra adevrat" ei !tiuser c >#u era un 'el de
disident a'lat su supraveghere" dar nu !i c putea s atrag genul acela de aten)ie. ;i de
ce ar 'i dorit ,enintatea" proail +n conjunc)ie cu Lordul 8uinelor" s ajute 8egatul
Kulu s-i restric)ione#e mi!crile: >#u se dovedea un personaj tot mai periculos.
Al.ad datavi# calculatorului de #or" solicitnd o legtur direct cu !oimul-
negru +nsu!i.
9 0dat:
9 $a" dr. >#u.
9 1reuie s pleci din locul acesta.
9 *pitanul meu este rnit. >intea i s-a +ntunecat !i o'ilit. *nd +ncerc s
gndesc m strat durerile.
9 -mi pare ru de >eBer" +ns nu putem rmne aici. ;oimii-negri de la
,enintate !tiu spre ce loc ai +nghi)it. Lordul 8uinelor +i va trimite dup mine. Ne vor
readuce pe to)i +n haitat.
9 Nu vreau s m +ntorc. ,enintatea m sperie. *re#usem c-mi era prieten.
9 G manevr de +nghi)ire" doar att. 0na mic. Va 'i su'icient un an-lumin" iar
direc)ia nu este important. Nici un !oim-negru nu va 'i +n stare s ne urmreasc. $up
aceea putem vedea ce s 'acem +n continuare.
9 4er'ect. 0n an-lumin.
*herri +!i des'cuse deja gulerul costumului spa)ial cnd sim)i minuscula !i
'amiliara perturare a gravita)iei aparente care +nsemna c cmpul de distorsiune al lui
0dat se modi'ica pentru a deschide un intersti)iu gaur-de-vierme.
9 5oarte inteligent" se adres ea sardonic lui >#u. ,per c !tii ce dracuH 'aci. $e
oicei navele stelare ite. nu 'ac +nghi)iri 'r supervi#area cpitanilor lor.
9 Asta-i o autoamgire la care ar treui s renun)i" rosti Al.ad oosit. ;oimii-
de-vid !i !oimii-negri sunt considerail mai inteligen)i dect oamenii.
9 1otu!i" personalit)ile lor sunt complet di'erite.
9 $e acum saltul a 'ost 'cut. ;i s-ar prea c am rmas +n via). Ar mai 'i !i alte
plngeri:
*herri o ignor !i +ncepu s +mrace o uni'orm-comine#on de nav.
9 >i-ai putea trece rani)a peste umr" te rog: +ntre Al.ad. Nu-mi pot 'olosi
minile deocamdat. 3e!irea noastr din ,enintate a 'ost mai nvalnic dect +mi
imaginasem. ;i am nevoie de ni!te pachete medicale.
9 4er'ect. Ialtam +)i poate aplica pachetele respective2 este pe punte" unde se
+ngrije!te de >eBer. -)i iau eu rani)a.
9 Nu" pune-mi-o pe umr. G s-o car eu.
*herri suspin printre din)ii +ncle!ta)i. $orea ct mai repede s vad cu propriii ei
ochi care era starea lui >eBer. 7ra +ngrijorat cu privire la 'elul +n care avea s
reac)ione#e 0dat" +n ca#ul +n care cpitanul rmnea prea mult 'r cuno!tin). 7a coora
acum de la vr'ul indus de adrenalina evadrii !i se sim)ea ca lovit de o do# de
deprimare pur. 3ar 'emeia aceasta micu) pre#enta tot atta siguran) ct propria ei
greutate +n plutoniu.
9 *e ai +n ea:
9 Nu-)i 'ace griji +n privin)a asta.
*herri prinse rani)a de curele !i o ridic +naintea chipului impasiil al lui >#u.
Cudecnd dup greutate" +nuntru nu putea 'i mare lucru.
9 3a ve#i=@
9 5oarte mul)i ani. ;i un volum +nc !i mai mare de in'orma)ii" dar niciuna cu
+nsemntate pentru voi. Voi m adposti)i deja la ord" ceea ce +n sine este +ndeajuns
pentru a v atrage moartea" dac sunt descoperit. 3ar dac agen)ii ar 'i !tiut c tu personal
ai )inut rani)a cu ceea ce con)ine" te-ar trimite direct la interogare de personalitate" doar
pentru a a'la ce greutate avea. *hiar dore!ti s complici lucrurile" uitndu-te +nuntru:
*herri dorea de 'apt s-o loveasc pe >#u +n cap cu rani)a. >eBer comisese cea
mai grav eroare de apreciere din via)a lui cnd 'usese de acord cu misiunea asta asurd
de salvare. 1ot ce putea 'ace acum era s se roage ca eroarea s nu 'i 'ost !i 'atal.
9 *um dore!ti" rosti ea cu calm 'ragil.
,pa)ioportul ,an Angeles se a'la la marginea sudic a metropolei. 0n ptrat cu
latura de #ece .ilometri" un ora! miniatural 'ormat din ma!inrii. 5!ii uria!e !i sterpe de
eton-caron 'useser turnate peste pmntul nivelat" iar dup aceea 'useser divi#ate +n
drumuri" re'ugii pentru ta<iuri !i plat'orme pentru asoli#are. ,ute de hangare ale
companiilor de linie !i terminale pentru cargouri se ocupau de o a'acere care repre#enta o
cincime din tra'icul sol-orit al +ntregii planete.
4rintre !irurile aneste#iant de constante ale hangarelor cu pere)i din compo#ite !i
cuurilor de irouri" doar terminalului principal pentru pasageri +i 'usese +ngduit
e<centricitate arhitectural. ,emna cu genul de nav stelar care ar 'i putut s 'i 'ost
construit dac aspectele practice ale propulsiei 11& nu le-ar 'i oligat pe companiile de
astroinginerie la carcasa uni'orm s'eric. $omina ori#ontul cu imperioasa ei siluet
tehno-gotic" o 'u#iune cu +ntreptrunderi line +ntre o ra'inrie industrial +n condi)ii de
microgravita)ie !i un iplan hipersonic. 4e lunga autostrad care 'cea legtura cu ora!ul"
!o'erii care se apropiau aveau impresia c era gata s +nha)e +n gheare" plin de invidie"
micu)ele avioane spa)iale delta ce mi!unau pe su aripile ei vaste" pentru a-i +marca pe
pasageri.
Ce##iella nu se sinchisi s priveasc cldirea. 4e toat durata cltoriei matinale"
sttu +n ma!in cu ochii +nchi!i" 'r s doarm" cu creierul trecut clar +n stare neutr.
4u!tii de la concert indi'erent care le-ar 'i 'ost numele se dovediser inutili +n seara
trecut" 'iindc venera)ia 'a) de ea le a'ectase emo)iile. Acum nu-!i dorea dect s plece.
$e pe planeta asta. $in gala<ia asta. $in universul sta. 1ria de-a pururi cu speran)a c
nava stelar care a!tepta o va duce +ntr-un loc unde se va +ntmpla ceva nou. *
urmtoarea escal va 'i di'erit.
LeroB !i LiB se a'lau +n aceea!i ma!in" tcu)i !i nemi!ca)i. -i cuno!teau
dispo#i)ia su'leteasc. A!a se +ntmpla de 'iecare dat cnd Ce##iella pleca de pe o
planet. ;i de 'iecare dat era cu o 'rac)iune mai intens.
LeroB era destul de sigur c dorin)a ar#toare nerostit repre#enta unul dintre
motivele pentru care 'emeia apela la pu!ti" 'iindc ace!tia se identi'icau cu sen#a)ia total
de disperare tulurtoare !i pierdere. /ine+n)eles c treuia s 'ie cu ochii pe ea. -n clipa
de 'a) nu era dect su'erin)a esen)ial a unui artist" o mu# pervertit" dar dac el nu avea
grij se putea de#volta 'inalmente la dimensiunile unei depresii complete.
Alt detaliu la care s 'ie atent. ;i mai mult stres. $e!i" pe de alt parte" nu i-ar 'i
plcut ca lucrurile s stea alt'el.
*ele unspre#ece ma!ini care 'ormau alaiul de turneu al Ce##iellei intrar +n
locurile de parcare re#ervate V34-urilor de su una dintre aripile 'lamoaiante ale
terminalului. LeroB alesese pentru plecare ora aceasta att de matinal" 'iindc era
momentul cel mai lipsit de activitate al terminalului. Ar 'i treuit s poat trece 'r
greutate prin procedurile o'iciale.
4oate c de aceea nici un odBguard nu sim)i ceva +n neregul. Gi!nui)i s
scane#e permanent cu sim)urile augmentate" asen)a oamenilor repre#enta acum o
u!urare" nu o +ngrijorare.
LeroB nu remarc nimic neoi!nuit" pn ce Ce##iella nu +ntre?
9 0nde pi#da m-sii sunt reporterii:
1erminalul nu era doar tcut" ci era complet mort.
Nici pasageri" nici personal" nici mcar un su-manager care s-o +ntmpine. ;i
+ntr-adevr nici picior de reporter. Asta nu era straniu" era alarmant. A#i-noapte %scpase(
ora plecrii lor ctre cel pu)in trei surse de +ncredere.
9 /ravo" LeroB@ mormi Ce##iella" cnd anturajul ptrunse prin intrare. 4lecarea
asta-i la H!to" sau cum: *um dracu-a! putea lsa o impresie de adio-n pi#da m-sii" cnd
singurele chestii care m vd la plecare sunt cca)ii de mecanoi#i:
9 Nu pricep" rosti LeroB.
*avernosul vestiul pentru V34 degaja ilu#ia de irealitate a cldirii terminalului?
minunile 7giptului antic +ncruci!ate cu energia atomic. G lume 'antastic din marmur"
cu oeliscuri" 'ntni" ornamente din aur e<agerat de mari !i s'inc!i din aanos +n!irui)i +n
jurul pere)ilor. *nd datavi# procesorului re)elei locale" nu cpt dect rspunsul
capacitate angajat.
9 *e-i de-n)eles" cap-de-miel: 3ar ai elit-o.
Ce##iella porni nervoas spre escalatorul larg" cu e'ect de sur'" care se cura +n
sus" ctre una dintre slile terminalului. -!i reamintea c pe acolo coorse la sosire" a!a
c acela treuia s 'ie drumul spre avioanele spa)iale. 4orcria de procesor al re)elei
locale nu-i permitea nici mcar accesul la planul etajului. 4lanet de ccat@
,e a'la la cinci metri de vr'ul escalatorului Oiar alaiul se grea s-o urme#eP cnd
+l #ri pe ratul de lng intrarea +n arcad a slii. 0n idiot +n costumul-uni'orm al
personalului terminalului" cu surs o'icial pe 'a).
9 -mi pare ru" doamn" rosti el cnd 'emeia ajunse la nivelul su" dar nu pute)i
merge mai departe.
9 3-au#i" 'cu Ce##iella" chiar a!a:
9 $a. Avem +n derulare o opera)iune prioritar !i totul a 'ost reprogramat.
Ce##iella #mi !i chipul i se destinse. G ingenu delicioas" tnr !i cu ochii
mari" care cuta un rat adevrat care s-o ini)ie#e.
9 *e pcat= ,unt programat s plec +n diminea)a asta.
9 > tem c va 'i o mic +ntr#iere.
*ontinund s surd" Ce##iella +l i#i cu genunchiul +ntre picioare.
3saac 6oddard 'usese +ncntat de misiunea primit. ,toparea civililor stnjenitori
care hlduiau prin terminal era o sarcin important" pe care Al *apone n-ar 'i atriuit-o
chiar oricui. 3ar asta +nsemna c avea s-o +ntlneasc !i pe supervedeta acestui secol. Lee
8uggiero" al crui corp +l poseda" o admira pe Ce##iella. 4rivind-o de aproape" 3saac
putea s +n)eleag motivul. Att de dulce !i de vulnerail= 4cat c treuia s
'oloseasc 'or)a pentru a o opri. -ns coordonarea #orurilor avioanelor spa)iale era vital.
Al sulimase asta +n mod repetat.
-!i pregtea puterile energistice pentru a se ocupa de odBguar#ii ei" care de acum
o ajunseser din urm" cnd Ce##iella 'cu ce putu mai ine pentru a-i scoate testiculele
prin orite" dup ce-i parcurseser traiectul intestinal.
4uterea energistic a tuturor poseda)ilor era capail de isprvi aproape
miraculoase" distorsionnd )estura realit)ii dup po'ta min)ii. La 'el ca poten)ialul ei
distructiv" elementele puteau cpta materialitate la simpla plpire a unui gnd. 7ra de
asemenea capail s ran'orse#e un corp pentru a re#ista aproape oricrui tip de asalt !i +n
acela!i timp +i sporea puterea 'i#ic. 8nile puteau 'i vindecate cu aproape aceea!i iu)eal
cu care 'useser produse.
$ar mai +nti treuia 'ormulat dorin)a respectiv" iar 'lu<ul energistic treuia
reglat corespun#tor. 3saac 6oddard nu mai avu oca#ia s 'ormule#e vreo dorin). G
agonie unic masculin +i deton to)i curen)ii de gnduri coerente care i se 'uri!au prin
creierul capturat. Nu rmase dect durerea.
Al la 'a)" se nrui +ncet pe podea" lng Ce##iella. Lacrimi +i !iroiau pe oraji"
+n timp ce gura i se deschidea !i +nchidea 'r sunet.
9 $ac pentru )ine-i totuna" rosti Ce##iella voios" a! pre'era s prsesc imediat
cc)elul sta de planet.
,e +ndeprt.
9 Iei" hei" haide" Ce#@ strig LeroB" urmnd-o prin sal !i silindu-se s p!easc
iute. 1ermin cu chestiile astea@ Nu po)i continua procednd a!a.
9 $e ce nu" cca-s-ar cinii: Ei-e team c toat armata asta de martori va
depune mrturie la triunal" +n pi#da m-sii:
9 L-ai au#it cu urechile tale pe omul la. -n diminea)a asta e programat un #or
special. >ai ine a!teapt aici" pn cnd m interese# eu despre ce-i vora. *e #ici: Nu
lipsesc mult.
9 7u sunt #orul special +n pi#da m-sii" cap-de-miel@ 7u" eu@
9 Iristoase@ >aturi#ea#-te odat@ 7u nu sunt managerul unor adolescen)i
temeli. >-ocup doar de adul)i.
Ce##iella se opri surprins. LeroB nu rcnea niciodat la ea. Euguie u#ele +n
oti!or.
9 Am 'ost rea=
9 7<act.
9 3art-m. ,unt stresat din cau#a lui 7mmerson.
9 Asta pot +n)elege" dar el nu vine cu noi +n nav. Nu-i nevoie s intri +n panic.
&metul 'als tremur.
9 LeroB= 1e rog" vreau doar s plec. 0rsc locul sta de ccat. G s m
comport 'rumos" realmente. $ar treuie s m sco)i de aici.
7l +!i 'rec apsat chipul cu degetele ltre)e2 sudoarea +i lipise prul de )east.
9 -n regul. 3mediat sose!te o minune de #or de evacuare
9 >ul)umesc" LeroB. ;tii" eu n-am genul tu de de'ensive. Lumea-i di'erit
pentru tine. 6reul !i u!orul +)i vin laolalt.
LeroB +ncerc s datavi#e#e un procesor de re)ea" dar nu i#uti s capete nici
mcar un rspuns2 toate unit)ile erau inerte.
9 *e dracuH se-ntmpl aici: +ntre el iritat. $ac #orurile astea sunt a!a
importante" de ce n-am 'ost in'orma)i:
9 *red c-i vina mea" rspunse Al *apone.
Ce##iella !i LeroB se +ntoarser !i #rir un grup de #ece ra)i care veneau spre
ei prin sal. 1o)i purtau costume la dou rnduri !i arme semiautomate. *umva ideea de a
'ugi de ei prea ridicol. ;i mai mul)i gangsteri ie!eau de pe coridoarele laterale.
9 N-am dorit ca oamenii s 'ie in'orma)i" e<plic Al. *el pu)in" nu deocamdat.
$up aceea m voi adresa +ntregii nenorocite de planete. 1are !i rspicat@
$oi dintre odB guar#ii Ce##iellei +i v#ur pe gangsterii care se apropiau !i
pornir +n alergare spre ei" sco)ndu-!i pistoalele inductor termice.
Al pocni din degete. /odBguar#ii )ipar simultan de durere" cnd pistoalele li se
+ncinser pn la ro!u +n mini. Le ddur drumul imediat. -n aceea!i clip podeaua de
oni< undui" se ridic !i-i +mpiedic.
Ce##iella privi uluit cum amii ra)i mthlo!i derapar !i se i#ir de
perete. ,e uit de la ei la Al !i #mi larg.
9 >agni'ic@
Ar 'i vrut cu disperare !i 'i +nregistrat scena" dar ccaturile ei de nanonice neurale
'unc)ionau intermitent. 1ipic +n pi#da m-sii@
Al privi cum odBguar#ii se retraser temtori. 4e de alt parte" dama= nu se
clintea din loc. 4e 'a)a ei se vedea o e<presie ciudat" 'ascina)ie !i interes" care 'cea ca
ochii s i se mijeasc cu s'ial pre'cut. 3nteres 'a) de el" la naia@ Nu-i era 'ric. 1ipa
asta era de clas adevrat. ;i-n acela!i timp arta al dracuH de ine. *hip neunatic !i un
corp de 'elul celor care pur !i simplu nu e<istau +n anii 1S2M.
Lovegrove ardea de dorin)a de a trage cu ochiul !i-i spunea de #or cine era
Ce##iella. 0n 'el de cntrea) 'oarte la mod din cluurile de noapte. Att doar c +n
#iua de a#i asta +nsemna mai mult dect s cn)i pur !i simplu din voce !i la pian mult
mai mult.
9 ;i ce-o s ne spui: +ntre Ce##iella cu glas rgu!it.
9 *e: 'cu Al.
9 *nd te vei adresa planetei" ce vei spune:
Al +!i aprinse 'r gra un trauc. G sili s a!tepte" artndu-i e<act cine de)inea
controlul situa)iei.
9 G s le spun c eu conduc treurile acum. 7u sunt numrul unu de pe planet.
3ar voi va treui s 'ace)i ce v #ic eu. Grice v #ic.
5cu apsat cu ochiul.
Ce##iella a'i! o e<presie de#amgit.
9 1alent irosit.
9 *e:
9 Voi sunte)i tipii crora poli)ia le spune 8etro" este:
9 $a" +ncuviin) Al prudent.
7a indic nepstor cu degetul spre odBguar#ii ame)i)i.
9 ;i ai coaiele !i puterea s preiei o planet-ntreag:
9 1e prin#i repede.
9 Atunci" de ce le irose!ti pe gunoiu-sta:
9 4e gunoiu-sta triesc opt sute nou#eci de milioane de oameni" doamn. ;i-
nainte de a se-nsera" eu o s 'iu +mpratul lor" +n pula mea.
9 0ltimul meu alum s-a vndut pn acum +n peste trei miliarde de e<emplare
!i proail de trei ori mai mult +n copii piratate. 1o)i oamenii ia vor s 'iu +mprteasa
lor. $ac tot )inte!ti sus" de ce n-alegi o planet mai de $oamne-ajut: Kulu" sau
Gshan.o" sau chiar 4mntul:
5r s-!i desprind ochii de la ea" Al strig peste umr?
9 ADB $e!teptuH" ia mi!c-)i curu-ncoace@ Iai repede@
Avram IarDood +naint" cu capul plecat !i umerii grovi)i. -n mod evident
'iecare pas era dureros pentru el !i evita s calce prea apsat pe piciorul stng.
9 $a" domnule:
9 Noua *ali'ornie este cea mai mrea) planet din *on'edera)ie" nu-i a!a:
+ntre Al.
9 $a" domnule" a!a este.
9 4opula)ia voastr este mai mare dect a lui Kulu: +ntre Ce##iella plictisit.
Avram IarDood se 'oi jalnic.
9 8spunde-i" mri *apone.
9 Nu" doamn" #ise IarDood.
9 7conomia voastr este mai mare ca a lui Gshan.o:
9 Nu.
9 7<porta)i la 'el de mult ca 4mntul:
9 Nu.
Ce##iella +nclin capul dispre)uitor pe un umr !i )uguie u#ele spre Al.
9 >ai vrei s !tii ceva:
/rusc glasul ei devenise 'oarte aspru. Al +ncepu s rd cu admira)ie sincer.
9 , dea dracii@ 5emei moderne@
9 1o)i pute)i 'ace !mecheria aia cu cldura din degete:
9 ,igur c da" dulcea).
9 3nteresant= ;i ce legtur are ocuparea spa)ioportului stuia cu cucerirea
planetei:
4rimul instinct al lui Al 'u s se laude. $espre #orurile coordonate pn la
asteroi#ii oritali. $espre preluarea personalului $,. $espre 'olosirea puterii de 'oc a
re)elei $, pentru a deschide planeta pentru Grgani#a)ia lui. Nu aveau +ns timp. 3ar asta
nu era o )rncu) +napoiat? ar 'i +n)eles" dac-i e<plica.
9 -mi pare ru" ppu!" daH ne cam grim. >-am distrat de minune cu tine.
9 Nu. $ac te-ai 'i putut distra cu mine" ai 'i !tiut ce-nseamn distrac)ia
adevrat.
9 ,-mi ag=
9 $ac-are legtur cu #orurile avioanelor spa)iale" atunci urci ori la navele
stelare" ori la asteroi#ii oritali. $ar dac vrei s cucere!ti planeta" nu pot 'i navele
stelare. 4rin urmare" treuie s 'ie asteroi#ii. Las-m s ghicesc re)eaua de'ensiv
strategic.
4rivi e<presiile alarmate ce se aprinser pe 'e)ele gangsterilor. Ale tuturor" cu
e<cep)ia primarului IarDood2 +ns el era deja pierdut 'r speran)e +ntr-un purgatoriu
privat.
9 *um )i-a plcut:
Al nu putu dect s se hole#e. >ai au#ise el despre pienjeni)e din astea2 )eseau
plase +n care cdeai" sau te hipnoti#au" sau a!a ceva. 0na peste alta" ra)ii nu mai
puteau pur !i simplu s scape. $up-aia s'r!eau eli)i !i hali)i.
%Acum !tiu prin ce trec ei.(
9 1e-ai descurcat destul de ine.
7ra invidios pe calmul ei nepstor. $e 'apt" era invidios pe multe altele.
9 Al: +l +ndemn 7mmet >ordden. 1reuie s-i dm drumul.
9 $a" da" n-am uitat.
9 4utem trimite grupul sta la oamenii lui Luciano" ca s-i posede.
9 Au#i" cine pula mea comand aici:
7mmet se retrase speriat un pas.
9 4oate c oi comanda tu" daH nu e!ti !e'uH" +l +n)ep Ce##iella.
9 Nu-ntinde coarda" doamn" o averti# Al tios.
9 ;e'ii adevra)i le cer pur !i simplu oamenilor s 'ac ce vor ei. -!i ume#i
u#ele. 4o)i s ghice!ti ce vreau eu s 'ac:
9 Iai sictir@ 5emei modeme@ 1oate sunte)i ca ni!te tr'e nenorocite. N-am mai
au#it vreodat a!a ceva.
9 Voritul nu-i tot ce n-ai mai au#it tu vreodat.
9 3isuse Iristoase@
9 A!adar" ce #ici" Al:
Ce##iella +!i readuse glasul la nivelul unui murmur 'luid. Aproape c nici nu
treuia s se pre'ac. 7ra e<trem de a))at" e<citat" stimulat" #i-i cum vrei. 4rins +ntr-
un act de terorism. ;i ce terori!ti stranii= 1ntli care dispuneau de capacit)i nucleare
personale. *u e<cep)ia conductorului" care era 'oarte" 'oarte 'ocali#at. ;i n-arta nici
ru=
9 Vrei s particip !i eu la mica ta coup dHetat: ,au o s-)i petreci tot restul #ilelor
+ntrendu-te cum ar 'i 'ost: ;i o s te-ntrei= ;tii ine c-o s te-ntrei.
9 >ai avem un loc lier +n rachet" rosti Al. $ar treuie s 'aci a!a cum )i se
cere.
7a clipi iute din pleoape.
9 Ar 'i ceva inedit pentru mine.
0imit de ceea ce tocmai spusese" Al +ncerc s derule#e conversa)ia +n minte"
pentru a vedea cum ajunsese +n punctul acesta. &adarnic" nu-!i putea da seama. Ac)iona
din nou a#ndu-se e<clusiv pe impuls. 3ar asta +i plcea a-ntia. *a-n unele #ile de pe
vremuri. Gamenii nu !tiau niciodat ce va 'ace +n continuare. -i )inea pe muchie de cu)it"
iar el era deasupra tuturor.
Ce##iella se apropie !i-!i strecur ra)ul pe su al lui.
9 Iaidem. Al rnji lupe!te" privind +mprejur.
9 A!a" !mecherilor" a)i au#it-o pe doamna. >ic.eB" du-i pe restul la Luciano.
7mmet" ,ilvano" duce)i-v ie)ii la avioanele spa)iale.
9 Las-mi managerul" pe trn= !i 'orma)ia" spuse Ce##iella.
9 *e dracuH mai e !i asta: 'cu Al. -n Grgani#a)ia mea n-am loc de para#i)i.
9 Vrei s-art ine. Am nevoie de ei.
9 3i-suse" daH ai tupeu.
9 $ac vrei o 'at pe care s-o-mpingi de colo-colo" gse!te-)i o ppu!ic
adolescent. *u mine" e totul sau nimic.
9 /ine" >ic.eB" las-i pe poponari. 8estul +ns capt tratament complet.
-ntinse ra)ele spre ea" cu palmele ridicate +n sus" implorator.
9 Ei-ajunge:
,arcasmul nu era complet simulat.
9 >i-ajunge" +ncuviin) Ce##iella.
4entru un moment rnjir cunosctor unul ctre cellalt" apoi conduser alaiul de
gangsteri prin sal" spre avioanele spa)iale care a!teptau.
1erminusul gurii-de-vierme se deschise lin la !ase sute opt#eci de mii de
.ilometri deasupra 7cuatorului lui Cupiter" distan)a minim permis 'a) de anda uria!
de haitate oritale. Genone ie!i prin intersti)iul circular !i se identi'ic prompt re)elei
de'ensive strategice jupiteriene. $up ce primi autori#a)ia de apropiere" !oimul-de-vid
acceler cu cinci ge spre haitatul Kristata. ,olicita deja haitatului s moili#e#e o
echip medical" care s intervin imediat ce andoca.
$e ce natur: se interes Kristata.
G'i)erul medical *acus interveni prin a'initatea !oimului-de-vid" pentru a
transmite o list a teriilelor le#iuni 'i#ice cau#ate lui ,Brin< de poseda)ii ce ocupau
3nsula 4emi.. *el mai important +ns" spuse el" este s dispunem de o echip pentru
traume psihologice. 7vident am pus-o +n tau-#ero pe durata #orului" totu!i dup ce a 'ost
adus la ord" nu a rspuns la nici un nivel de comunicare mintal" cu e<cep)ia
recunoa!terii pur re'le<e a contactului cu Genone. > tem c intensitatea +nchistrii se
apropie de catatonie.
*e i s-a +ntmplat: +ntrea haitatul. 7ra neoi!nuit ca un !oim-de-vid s #oare
'r clu#irea cpitanului su.
A 'ost torturat.
8uen a!tept +nceperea discu)iei medicale !i aia atunci +i ceru lui Genone o
legtur de a'init)i( cu 7denul. ,osind la Cupiter" +!i putea sim)i corpul rela<ndu-se +n
cu!eta pun)ii" +n ciuda apsrii accelera)iei. 7venimentele ce aveau s se derule#e +n
urmtoarele cteva ore aveau s 'ie e<tenuante" totu!i nici pe departe att de rele ca
Atlantis !i voiajul spre sistemul ,ol.
$up ce G<leB o adusese pe ,Brin< la ord" instinctul lui Genone 'usese s se
repead direct ctre ,aturn !i haitatul 8omulus. $orin)a de a merge acas dup un !oc
att de teriil era o trstur a !oimilor-de-vid" +n aceea!i msur ca a oamenilor.
8uen treuise s-l conving pe !oimul-de-vid agitat !i speriat c ar 'i 'ost
pre'erail Cupiter. Iaitatele jupiteriene de)ineau 'acilit)i medicale mult mai avansate
dect cele de pe orita lui ,aturn. ;i" desigur" treuia in'ormat *onsensul.
Aceasta era o amenin)are ce treuia clasi'icat pur !i simplu deasupra prolemelor
individuale.
$up aceea era vora despre #or +n sine. Genone nu #urase niciodat" nicieri"
'r supervi#area suliminal a lui ,Brin<" cu att mai pu)in nu e<ecutase vreo manevr
de +nghi)ire. $esigur" !oimii-de-vid puteau #ura 'r cel mai mic input din partea
oamenilor" dar ca +ntotdeauna" +ntre teorie !i practic e<ista o di'eren) +nsemnat. 7i se
identi'icau enorm cu nevoile !i dorin)ele cpitanilor lor.
/anda de a'initate general a echipajului rsunase de u!urare cnd prima manevr
de +nghi)ire se +ncheiase per'ect.
8uen !tia c n-ar 'i treuit s se 'i +ndoit de Genone" dar propria-i minte era
prins +n vrtejurile grijilor. Vederea rnilor lui ,Brin<= ;i" mai ru" 'aptul c mintea
'emeii era +nchis aidoma unei 'lori noaptea. Grice +ncercare de a scotoci su gndurile ei
ce clocoteau la supra'a) dusese la o ra'al de imagini !i sen#a)ii oriile. *u certitudine"
sntatea ei mintal avea s su'ere dac va 'i lsat singur cu asemenea co!maruri.
*acus o plasase imediat +n tau-#ero" evitnd pentru moment prolema.
,alut" 8uen" #ise 7den. > ucur s v primesc din nou. $e!i m +ntristea#
starea lui ,Brin< !i simt c Genone su'er considerail.
8uen nu mai conversase +n mod direct cu haitatul original de peste patru#eci de
ani" de la ultima sa vi#it aici. 7ra o cltorie pe care majoritatea edeni!tilor o 'ceau la
un moment sau altul al vie)ii lor. Nu repre#enta un pelerinaj Oei ar 'i negat cu +ndrjire a!a
cevaP" ct aducerea unui omagiu respectuos" recunoa!terea datoriei sentimentale pe care o
aveau 'a) de entitatea 'ondatoare a culturii lor.
$e aceea treuie s voresc cu tine" rosti el. Avem o prolem. Vrei" te rog" s
convoci un *onsens general:
-n edenism nu e<ista o ierarhie" deoarece era o societate mndr de egalitarismul
ei2 8uen ar 'i putut adresa aceea!i solicitare oricrui haitat. $ac personalitatea
considera cererea valid" avea s-o +nainte#e *onsensului haitatului" apoi" dac trecea de
votul acela" avea s 'ie convocat un *onsens general" care-i cuprindea pe to)i edeni!tii"
haitatele !i !oimii-de-vid din sistemul ,ol. -ns pentru prolema aceasta" 8uen se
sim)ise oligat s-!i adrese#e solicitarea direct 7denului" primul haitat.
8elat cele petrecute pe Atlantis" apoi re#um %testamentul( lui Laton. *nd
termin" anda de a'initate rmase tcut pentru cteva momente.
Voi convoca un *onsens general" rosti 7den. 6lasul mintal al haitatului avea o
preci#ie preocupat" care nu-i era caracteristic. 0!urarea se comin cu un ciudat 'ior de
+ngrijorare printre gndurile lui 8uen. *el pu)in povara pe care echipajul lui Genone o
purtase pe durata #orului avea s 'ie +mprt!it !i diminuat psihologia 'undamental
a edenismului. $ar echivalentul !ocului su'erit de haitat la revelarea su'letelor ce se
+ntorceau pentru a-i poseda pe vii era tulurtor. 7den 'usese germinat +n anul 2MQT" 'iind
ast'el cea mai trn entitate vie din *on'edera)ie. $ac e<ista ceva care s ai
+n)elepciunea necesar pentru a re#ista la asemenea !tiri" atunci nu putea 'i dect
strvechiul haitat.
Nelini!tit de rspunsul haitatului !i mustrndu-se pentru c se a!tepta la minuni"
8uen se ls pe spate +n cu!eta de accelera)ie !i 'olosi listerele sen#oriale ale !oimului-
de-vid pentru a oserva #orul de apropiere. ,e a'lau deja la dou#eci !i cinci de mii de
.ilometri de 7uropa !i descriau o cur lin +n jurul emis'erei ei nordice. >antaua de
ghea) a satelitului scnteia gri-stridie su ra#ele soarelui +ndeprtat care-i lunecau peste
supra'a)a neted" a#vrlind oca#ional cte un 'ulger oritor de oglindire dintr-un crater de
impact.
-napoia satelitului" Cupiter oculta jumtate din univers. ,e gseau su'icient de
aproape pentru ca regiunile polare s 'ie invi#iile" preschimnd planeta +ntr-o arier
plat" simpl" de portocaliu 'urios !i nori ali. 6iganta ga#oas se a'la +ntr-una dintre
'a#ele active. 4ete imense de uragane se ridicau aidoma unor ghei#ere prin en#ile
superioare de nori" 'orma)ii +nvolurate de tip ciuperc" aducnd cu ele o mul)ime de
contaminri de la nivelurile in'erioare. *ulorile se luptau ca ni!te armate +n lungul
grani)elor #uciumate de +n'lorituri comple<e. 5r s +nving niciodat" 'r s piard
niciodat. Iaosul era prea mare pentru ca vreo con'igura)ie sau nuan) speci'ic s o)in
trium'ul 'inal al stailit)ii. 4n !i marile pete" dintre care acum mai dinuiau doar trei"
aveau durate de via) msuraile +n milenii. -ns erau inegalaile din punctul de vedere al
spectacolului primar. $up cinci secole de e<plorri interstelare" Cupiter rmnea una
dintre cele mai mari planete gigantice ga#oase catalogate vreodat" onorndu-!i titlul
antic de 4rinte al &eilor.
La o sut de mii de .ilometri de 7uropa" haitatele 'ormau propria constela)ie
unic +n jurul stpnului lor" sorindu-i energia din magnetos'er" scldndu-se +n
vnturile 'urtunoase de particule" ascultnd incanta)iile slatice ale vocii sale radio !i
privind panorama mereu schimtoare a norilor. N-ar 'i putut e<ista altundeva dect
deasupra unor asemenea planete2 doar 'lu<ul magnetic tors de gigantele ga#oase putea
genera nivelurile de energie necesare pentru a sus)ine via)a +n interiorul carcaselor lor din
polip stacojiu-+ntunecat. 4e orita lui Cupiter e<istau patru mii dou sute cinci#eci de
haitate mature" adpostind o popula)ie edenist de peste nou miliarde de indivi#i. A
doua civili#a)ie ca mrime din *on'edera)ie numeric vorind2 o dep!ea doar 4mntul"
a crui popula)ie era estimat la trei#eci !i cinci de miliarde. -ns standardul de civili#a)ie"
att +n termeni economici" ct !i culturali" era inegalail. *et)enii lui Cupiter nu aveau
clase sociale in'erioare" nu e<istau ignoran)" srcie !i nici nemul)umi)i neadapta)i" cu
e<cep)ia ;erpilor" cam unul la un milion" care respingeau edenismul +n totalitate.
>otivul pentru succesul acela social demn de invidiat era Cupiter +n sine.
*onstruirea unei asemenea societ)i" chiar !i cu a'initatea" care sporea stailitatea
psihologic" !i cu ite.ul" care alina o multitudine de proleme 'i#ice anale" necesita o
og)ie imens. Aceasta provenea de la IeW" principalul comustiil de 'u#iune utili#at +n
toat *on'edera)ia.
*omparativ cu al)i comustiili" un amestec de IeW !i deuteriu producea una
dintre cele mai curate reac)ii de 'u#iune posiile" ducnd +n principal la o)inerea de heliu
+ncrcat cu emisie de neutroni aproape #ero. 0n asemenea produs 'inal +nsemna c
sistemele generatoare aveau nevoie de pu)ine ecranri !i erau mai ie'tin de construit. -n
acela!i timp heliul supraenergi#at constituia o propulsie spa)ial ideal.
,ociet)ile din *on'edera)ie depindeau masiv de 'orma aceasta de 'u#iune ie'tin
!i cu poluare redus pentru a-!i men)ine inde<ul socio-economic. $in 'ericire" deuteriul
e<ista +n cantit)i +nsemnate2 era un i#otop comun de hidrogen !i putea 'i e<tras din orice
ocean sau asteroid de ghea). 4e de alt parte" IeW se gsea 'oarte rar +n condi)ii naturale.
7<tragerea sa din Cupiter +ncepuse +n anul 2MN2" cnd Covian ,.B 4oDer *orporation"
cum se numea pe atunci" +!i coorse primul aerostat +n atmos'era gigantei ga#oase
pentru a e<trage la nivel comercial i#otopul rar. *antit)ile e<istente erau in'ime" dar
%in'im( este un termen relativ +n conte<tul unei gigante ga#oase.
Acea unic opera)ie e<perimental de mare risc se trans'ormase" prin revolu)ie
politic" intoleran) religioas !i revela)ie ite." +n edenism. 3ar edeni!tii continuaser s
e<trag IeW +n toate sistemele stelare coloni#ate care aveau o gigant ga#oas Ocu
e<cep)ia notail a lui Kulu !i a 4rincipatelor saleP" de!i norii-de-cu!e +nlocuiser de
mult aerostatele ca metod de colectare. 7ra cea mai mare +ntreprindere industrial
e<istent !i +n acela!i timp monopolul cel mai mare !i se prea c a!a va rmne dup ce
'ormatul pentru de#voltarea coloniilor de etapa 3 'usese institu)ionali#at.
*u toate acestea" a!a cum ar 'i putut pre#ice orice student de echistic" Cupiter
rmsese inima economic a edenismului" deoarece alimenta cel mai mare consumator
unic de IeW? 4mntul cu Ialoul su GHNeill. G asemenea pia) necesita o opera)ie de
e<tragere uria!" pe lng in'rastructura de sus)inere care-i era asociat" la care se
adugau cerin)ele lor energetice masive.
,ute de sta)ii industriale se +nghesuiau +n jurul tuturor haitatelor" variind ca
dimensiuni de la ra'inriile de minerale asteroidale cu diametrul de #ece .ilometri" pn
la laoratoarele de cercetri +n microgravita)ie. &eci de mii de nave spa)iale aglomerau
spa)iul local" importnd !i e<portnd toate unurile cunoscute oamenilor !i raselor <enoce
din *on'edera)ie. Vectorii de #or aloca)i lor )eseau o lent !i e'emer spiral A$N +n
jurul en#ii oritale lungi de cinci sute cinci#eci de mii de .ilometri.
*nd Genone ajunse la dou mii de .ilometri de Kristata" haitatul deveni vi#iil
pentru sen#orii si optici. ,trlucea sla" ca o gala<ie miniatural cu ra)e spirale lungi !i
su)iri. Iaitatul 'orma centrul sclipitor al neuloasei? un cilindru lung de patru#eci !i
cinci de .ilometri" care se rotea lent +n interiorul unei corona de 'ocul ,'. 7lmo aprins de
vnturile de particule ce i se sprgeau peste carcas. ,ta)ii industriale scnteiau +n jurul
su" cu electricitatea static plpind +n con'igura)ii neune!ti peste traversele !i
panourile e<terioare" ale cror structuri metalice erau mai susceptiile dect polipul ite.
la ra'alele de ioni. 4ropulsiile de 'u#iune 'ormau ra)ele spirale" iar navele stelare
adamiste !i vehiculele interoritale soseau !i plecau de la spa)ioportul invers rotativ s'eric
al haitatului.
G rut prioritar de #or 'usese degajat printre celelalte nave" +ngduindu-i lui
Genone s goneasc pe lng ele spre terasele de andocare ce +nconjurau calota nordic a
lui Kristata" de!i acum nava stelar decelera" ajungnd la !apte ge. 8uen v#u cum
haitatul crescu rapid" ast'el c i se distingea per'ect anda central de #grie-stele.
4ractic era unicul aspect al vederii din e<terior care se schimase dup ce cltoriser o
sut de mii de .ilometri de la ie!irea din gaura-de-vierme. Cupiter rmsese e<act la 'el.
/ratul nici mcar nu putea preci#a dac erau sau nu mai aproape de giganta ga#oas"
+ntruct nu e<istau puncte de re'erin) valide. ,e prea c Genone ar 'i #urat +ntre dou
supra'e)e plate" una 'ormat din nori ali !i galen-ca'enii" iar cealalt 'iind un cer la
mie#ul nop)ii.
Gcolir spa)ioportul invers rotativ !i se +ndreptar ctre calota nordic. 4cla
violet de particule strlucitoare era mai +ntunecat aici" 'iind a'ectat de valuri
lunectoare de negur cau#ate de vntul energetic care se sprgea !i clocotea lng cele
patru terase de andocare concentrice. Genone sim)i o 'urnictur de electricitate static
peste carcasa sa din polip alastru" cnd lunec dup o tangent peste terasa cea mai
interioar2 pentru o clip" descrcarea #dren)uit imit con'igura)ia de plas purpurie
care-i acoperea supra'a)a carcasei ca o re)ea de vene. $up aceea !oimul-de-vid masiv
pluti sta)ionar direct deasupra unui piedestal de andocare" rsucindu-se lent pn ce
conductele de alimentare 'ur corect aliniate. ,e ls pe piedestal cu #gomotul unei
'run#e care cade toamna.
0n convoi de vehicule de service rul spre el. Amulan)a ajunse prima la
marginea carcasei lenticulare !i tuul-eclu# lung i se e<tinse ca un !arpe pentru a se
cupla cu toroidul echipajului. *acus +nc discuta cu echipa medical despre starea lui
,Brin<" cnd modulul tau-#ero 'u dus +n amulan).
8uen +!i ddu seama c Genone ingera 'lmnd 'luide nutritive din conductele
piedestalului. *um te sim)i: +l +ntre cu +ntr#iere pe !oimul-de-vid.
> ucur c s-a terminat #orul. Acum ,Brin< poate +ncepe s se vindece.
Kristata spune c toate le#iunile pot 'i reparate. $in multiplicitatea sa 'ac parte mul)i
medici. *red ce-mi spune.
$a" se va vindeca. ;i noi o putem ajuta. ;tiin)a c e!ti iuit repre#int o parte
important din orice tratament.
>ul)umesc" 8uen. > ucur c e!ti prietenul meu" !i al ei.
8idicndu-se din cu!eta de accelera)ie" 8uen sim)i un 'ior de emo)ie !i admira)ie
'a) de credin)a sincer a !oimului-de-vid. *teodat sinceritatea sa inocent era ca a unui
copil. Nu putea 'i contestat.
7dDin !i ,erina deconectau sistemele de #or ale toroidului echipajului !i
supervi#au vehiculele de service care cuplau cordoane omilicale la ma!inriile de
sus)inere ale terasei. 1uia +ncepuse deja s discute cu un antrepo#it local de mar' despre
cele cteva containere rmase +n suporturile din cala in'erioar. 1o)i preau s 'i +n)eles
c vor rmne aici pentru o vreme" chiar !i Genone.
8uen se gndi din nou la rnile lui ,Brin< !i se cutremur +n ciuda aerului cald
din punte. A! dori s voresc cu Athene" te rog" +i ceru !oimului-de-vid. 1reuia s-!i
'ac datoria 'inal" pe care o amnase ct putuse de mult" +ngro#it c Athene +i va sim)i
ru!inea. ,e sim)ea e<trem de rspun#tor pentru soarta lui ,Brin<. %$ac n-a! 'i lsat-o s
cooare= $ac a! 'i +nso)it-o=(
3ndividualitatea treuie respectat" +i spuse rigid !oimul-de-vid. 7a decide pentru
sine.
8uen aia avu timp s schi)e#e un surs trist" cnd 'u con!tient de a'initatea
puternic a !oimului-de-vid care se +ntindea peste sistemul solar" pn la ,aturn !i
haitatul 8omulus.
7ste +n regul" dragule" +i spuse Athene imediat dup ce schimar particularit)ile
de identitate. 7a este +n via) !i-l are pe Genone. Asta-i su'icient" indi'erent de le#iunile
provocate de ticlo!ii aceia. Va reveni la noi.
;tiai:
/ine+n)eles. ;tiu de 'iecare dat cnd unul dintre copiii lui 3asius revine acas" iar
Genone m-a in'ormat imediat. $e cnd 7denul a solicitat un *onsens" ascult dup detalii.
Va 'i un *onsens general:
*u siguran).
8uen sim)i cum u#ele trnei cpitan de !oim-de-vid #mir ironic.
N-am mai convocat unul" rosti ea" de cnd Laton a distrus Cantrit. 3ar acum el s-a
+ntors. /nuiesc c e<ist o anume inevitailitate.
,-a +ntors !i a plecat" preci# 8uen. Acum l-am v#ut realmente pentru ultima
oar. *iudat" cumva aproape c-i regret sinuciderea" orict de noil ar 'i 'ost. *red c-n
sptmnile urmtoare vom avea nevoie de genul lui de cru#ime.
Adunarea *onsensului general dur cteva minute2 unii oameni treuir tre#i)i"
al)ii se oprir din munc. -n tot sistemul solar edeni!tii +!i contopir con!tiin)a cu cele ale
haitatelor +n care locuiau" care" la rndul lor" se conectar laolalt. 7ra guvernarea
democratic suprem" +n care to)i nu numai c votau" ci contriuiau la 'ormularea politicii
!i o in'luen)au.
Genone pre#ent mai +nti re#umatul lui Laton" mesajul pe care-l adresase
*onsensului Atlantis. Laton apru +naintea lor? un rat +nalt !i artos" cu trsturi
asiatice !i pr negru strns +n codi) la spate" +mrcat +n ro de mtase verde simpl"
strns pe talie. ,ingur +ntr-un univers +ntunecat. Atitudinea lui studiat arta c !tia c ei
+i erau judectori" dar nu-i psa cine !tie ce.
9 A)i asimilat deja" 'r +ndoial" relatarea evenimentelor de pe 3nsula 4erni. !i
de la Aerdale" rosti el. $up cum pute)i vedea" totul a +nceput cu sacri'iciul ritual al lui
Fuinn $e<ter. 4utem conchide totu!i" cu destul certitudine" c strpungerea din lumea
de dincolo care s-a petrecut +n jungla Lalonde a 'ost unic. 3dio)ii de satani!ti au dansat
de secole prin pduri la mie#ul nop)ii" 'r s 'i reu!it vreodat s tre#easc mor)ii. $ac
su'letele s-ar 'i +ntors" oricnd +n trecut" am 'i !tiut2 de!i recunosc c +n decursul istoriei
umane au e<istat mereu #vonuri despre asemenea incidente.
$in pcate" n-am putut 'i sigur +n stailirea cau#ei e<acte a ceea ce pot descrie
doar ca 'iind o ruptur +ntre dimensiunea noastr !i aceast %lume de dincolo(" unde
su'letele dinuie dup moarte. *eva treuie s se 'i +ntmplat pentru ca acest ritual s
di'ere de toate celelalte. Aceasta este direc)ia +n care ar treui s v concentra)i e'orturile
de cercetare. 8spndirea posedrii nu este o amenin)are care s poat 'i contracarat pe
a# individual" de!i sunt sigur c popula)iile ada mi!te vor solicita +ntreprinderea de
ac)iuni militare +mpotriva ei. Gpune)i-v unor asemenea ac)iuni sunt inutile. 1reuie s
descoperi)i cau#a de la rdcin" s +nchide)i ruptura dintre dimensiuni. Aceea este unica
!ans de succes pe termen lung pe care o ave)i. *red c edenismul este singura societate
care de)ine poten)ialul de a ataca prolema cu dedicarea !i resursele necesare. 0nitatea
voastr poate 'i unicul avantaj pe care-l de)inem noi" viii. 5olosi)i-l.
V asigur c" de!i rmn neorgani#a)i" poseda)ii au un oiectiv comun !i de
prioritate asolut. 7i caut putere prin numr !i nu se vor opri pn ce nu vor poseda
toate corpurile vii. Acum cnd sunte)i averti#a)i" ar treui s v pute)i proteja +mpotriva
repetrii oricror episoade de 'elul celui de pe 4erni.. ,imple surutine de 'iltrare vor
apra multiplicit)ile haitatelor" care" la rndul lor" +i pot detecta pe poseda)ii care a'irm
c ar 'i edeni!ti" printr-o interogare mai detaliat a trsturilor personalit)ii lor.
0ltima mea oserva)ie este de natur mai degra 'iloso'ic dect practic" de!i la
'el de important pe termen lung" dac ve)i trium'a. Acum" cnd !ti)i c oamenii au
su'lete nemuritoare" va treui s v ajusta)i considerail cultura. -n privin)a aceasta"
sulinie# cu insisten) importan)a e<isten)ei materiale. , nu crede)i c moartea
repre#int o op)iune de evadare 'acil dinaintea su'erin)ei" ori c via)a este pur !i simplu o
'a# a e<isten)ei" pentru c moartea +nseamn realmente s'r!itul unei pr)i din voi. 4e de
alt parte" nu doresc s v +ngrijora)i c ve)i rmne captivi pe vecie +n lumea de dincolo2
m +ndoiesc c asta se va +ntmpla cu unul dintr-un miliard de edeni!ti. 6ndi)i-v ce sunt
su'letele care revin" cine sunt ele" !i ve)i +n)elege ce vreau s spun. 4n la urm" 'iecare
va pricepe singur. -n con'runtarea cu realitatea 'inal" eu am descoperit convingerea c
printre societ)ile corporale" cultura noastr este suprem. 8egret doar c nu am putut
reveni +n ea pentru +nc pu)in timp" cu cuno!tin)ele pe care le am acum. $e!i nuiesc c
nu m-a)i 'i acceptat.
0n ultim surs cunosctor" apoi dispru pentru ultima dat.
>ai +nti" decise *onsensul" treuie s ne protejm propria cultur. $e!i suntem
relativ imuni 'a) de in'iltrri" treuie s anali#m posiilitatea pe termen mai lung a
asaltului 'i#ic" +n eventualitatea +n care poseda)ii o)in controlul unui sistem planetar cu
nave stelare militare. 4rotec)ia noastr va 'i o)inut cel mai e'icient prin sus)inerea
*on'edera)iei !i +mpiedicarea rspndirii posedrilor. -n acest scop to)i !oimii-de-vid vor
'i rechema)i din #orurile civile" pentru a alctui o 'or) de'ensiv e<tins" din care o
treime va 'i alocat >arinei *on'edera)iei. 8esursele noastre !tiin)i'ice treuie orientate"
a!a cum a sugerat Laton" spre descoperirea originii strpungerii ini)iale !i dondirea
+n)elegerii naturii energistice a su'letelor posedatoare. 1reuie s descoperim o solu)ie
permanent.
Einem seama de opinia acelora dintre noi care sunt +n 'avoarea unei politici de
i#olare !i o vom pstra ca op)iune" dac se va prea c poseda)ii o)in superioritatea. Nu
considerm totu!i ca 'iind un viitor optim acela +n care rmnem singuri +n univers dup
ce poseda)ii vor distruge planetele !i asteroi#ii adami!ti pe care le-au cucerit.
Amenin)area aceasta treuie aordat +n conjunc)ie cu +ntreaga ras uman. Noi suntem
prolema !i ca atare treuie s ne tratm pe noi +n!ine.
Louise Kavanagh se tre#i +n i#ul inecuvntat de a!ternuturi curate !i proaspete"
cu sen#a)ia plcut a apsrii cear!a'urilor scroite. *amera +n care se gsea era chiar mai
mare dect dormitorul ei din *ric.lade. 4e peretele opus patului" draperii groase 'useser
trase peste 'erestre" +ngduind s ptrund 'oarte pu)in lumin. *rpturile +nguste nu-i
spuneau nici mcar ce culoare avea lumina de a'ar. 3ar asta era 'oarte" 'oarte important.
Louise +mpinse +n lturi cear!a'urile !i coor+ pe covorul gros" apoi trase +ntr-o
parte una dintre draperiile +nalte. 4cla aurie a $ucelui nvli +nuntru. 5ata studie cerul
nelini!tit" dar a'ar era senin. Nu e<ista nici mcar un nori!or de ploaie !i cu siguran)
niciuna dintre spiralele de cea) ro!ie" rare'iat. V#use din plin rsu'larea aceea de
entitate male'ic ieri" cnd aeroamulan)a #urase peste Kesteven2 voluri largi !i
translucide ce se roteau deasupra tuturor a!e#rilor pe lng care trecuser. 1oate str#ile"
casele !i ogoarele de su sustan)a pu'oas erau acoperite de ro!u-aprins" luguru.
%7i +nc nu sunt aici(" gndi Louise u!urat. %$ar vor veni" la 'el de sigur cum
vine iama.(
La sosirea lor" ieri" NorDich era un ora! cuprins de panic" de!i autorit)ile nu
!tiau ine motivul panicii. 0nicele !tiri care ajunseser +n capital de la insulele a'ectate
de mar!ul implacail al poseda)ilor erau a'irma)ii oscure re'eritoare la rscoale !i inva#ii
ale unor trupe e<traplanetare ce de)ineau arme stranii. -ns escadrila >arinei
*on'edera)iei de pe orita lui Nor'ol. +i asigurase pe 4rin) !i pe prim-ministru c nu
avusese loc nici o inva#ie.
5usese totu!i ordonat moili#area complet a mili)iilor 3nsulei 8amseB. 1rupele
spau tran!ee +n jurul capitalei. ,e +ntocmeau planuri pentru elierarea insulelor care
'useser pierdute +n 'a)a inamicului" ca Kesteven.
Lui 3van *antrell i se ordonase s asoli#e#e +ntr-o #on +ndeprtat a aerodromului
!i solda)ii +nconjuraser aeroamulan)a imediat ce atinsese solul" ra)i nervo!i +n
uni'orme .a.i care nu le erau +n general pe potriv" strngnd paturile pu!tilor ce 'useser
vechi +nc de pe timpul unicilor lor. 4rintre ei e<istau totu!i !i c)iva pu!ca!i din >arina
*on'edera)iei" +n costume de tip comine#on lucitoare" care preau e<crescen)e de piele
cauciucat. 3ar armele lor negru-mat nu erau +n nici un ca# demodate. Louise nuise c o
singur ra'al dintr-o )eav din acelea cu aspect anal ar 'i putut distruge cu u!urin)
nava. ,olda)ii se calmaser considerail cnd surorile Kavanagh coorser pe scara
avionului" urmate de 5elicia *antrell !i 'etele ei. *omandantul lor" cpitanul Lester
,Dindell" +i acceptase ca re'ugia)i" +ns 'useser necesare alte dou ore de +ntreri
+nainte de a primi acceptul de lier trecere. 4n la urm" Louise 'usese nevoit s-i
tele'one#e mtu!ii *elina pentru a veni !i a depune mrturie pentru ea !i 6enevieve. Nu
prea voise s-o 'ac" dar nu mai avea op)iuni. >tu!a *elina era sora mai mare a mamei ei
!i Louisei nu-i venise niciodat s cread c era posiil ca ele dou s 'ie +nrudite2 'emeia
era complet lipsit de minte" #mea +ntruna proste!te !i nu era preocupat dect de
anotimpuri !i de cumprturi. 1otu!i" mtu!a *elina era mritat cu Cules IeDson" conte
de Lu''enham" consilier principal la *urtea 4rin)ului. $ac numele Kavanagh nu avea
aceea!i greutate aici" pe 8amseB" cum avea pe Kesteven" numele contelui atrna greu.
La dou minute dup ce mtu!a *elina ptrunsese voci'ernd !i chellind +n
irou" Louise !i 6enevieve urcau +n trsura ei. Lui 5letcher *hristian" un 'ermier de pe
*ric.lade" care ne-a ajutat s 'ugim" mtu!" i se spusese s cltoreasc pe capr alturi
de vi#itiu. Louise dorise s proteste#e" dar 5letcher +i 'cuse cu ochiul !i se plecase adnc
+naintea mtu!ii *elina.
Louise +!i coor+ privirea de la cerul senin de peste NorDich. *asa /al'ern se
gsea +n centrul lui /rompton" cartierul cel mai e<clusivist al capitalei" totu!i avea
propriul su domeniu vast. $oi poli)i!ti p#eau asear la e<teriorul por)ilor din 'ier.
%4entru moment sunt +n siguran)(" +!i spuse ea. Att doar c adusese un posedat e<act +n
inima capitalei. $e 'apt" +n inima guvernrii.
-ns 5letcher *hristian era secretul ei !i al 6enevievei2 iar 6en n-avea s spun
nimic. 7ra amu#ant" dar 'etele aveau acum mai mult +ncredere +n 5letcher dect +n conte
!i +n prim-ministru. 7l le dovedise deja c avea s le proteje#e de ceilal)i poseda)i !i c
putea s-o 'ac. La rndul ei" Louise avea rspunderea protejrii 6enevievei. 5iindc
*erurile !tiau c solda)ii din mili)ii !i pu!ca!ii marini ai *on'edera)iei nu le puteau apra
de poseda)i.
5ata +!i grovi umerii !i travers camera" trgnd +n lturi !i celelalte draperii.
%*e s 'ac +n continuare: , le spun oamenilor adevrul despre ceea ce-i a!teapt: >i-l
pot imagina pe unchiul Cules ascultndu-m. Va crede despre mine c sunt isteric. $ar
dac nu !tiu" nu se vor putea apra niciodat.(
7ra o dilem oriil. ;i cnd te gnde!ti c Louise se a!teptase ca prolemele s-i
ia s'r!it odat ce aveau s ajung +n siguran)a capitalei. * se va +ntreprinde ceva= %*-
i vom putea salva pe mama !i pe tata.( Visul unei !colri)e.
Arma *armithei era re#emat de marginea patului !i Louise #mi cu drag spre
pu!c. >tu!a *elina se 'oise !i !ovise cnd ea insistase s-o aduc de la aerodrom"
tnguindu-se c 1inerele $oamne pur !i simplu nu aveau haar despre asemenea oiecte"
cu att mai pu)in s le poarte asupra lor.
4entru mtu!a *elina avea s 'ie greu la sosirea poseda)ilor. ,ursul Louisei pli.
%5letcher(" decise ea. %1reuie s-l +ntre pe 5letcher ce s 'ac +n continuare.(
Louise o gsi pe 6enevieve +n odaia vecin" stnd +n mijlocul patului cu genunchii
strn!i la piept" tcut !i +mu'nat. *ele dou 'ete se uitar una la cealalt" dup care
i#ucnir +n rs. La instruc)iunile stricte ale mtu!ii *elina" cameristele le aduseser ni!te
ve!minte 'antastice" din mtase !i cati'ea viu colorate" cu 'uste plisate uria!e !i lu#e cu
mneci u'ante.
9 Iaide" +!i prinse Louise surioara de mn. , plecm din casa asta de neuni.
>tu!a *elina dejuna +n camera de diminea)" lung !i cu pere)i din sticl" care
avea vedere spre ia#ul cu crini din grdin. ,ttea +n capul mesei din lemn de tec" ca o
+mprteas ce-!i dirija trupele de servitori +n livrele !i cameriste +n uni'orme scroite. G
hait de cini corgi supraponderali adulmecau plini de speran)e +n jurul scaunului ei"
pentru a 'i rsplti)i cu cte o uc)ic de pine prjit sau !unc.
9 A!a" da@ A!a-i mult mai ine" declar ea cnd surorile 'ur conduse +nuntru.
3eri" arta)i pur !i simplu groa#nic. Am 'ost ct pe aici s nu v recunosc. ,traiele astea
sunt mult mai drgu)e. 3ar prul +)i strluce!te acum" Louise. Ar)i ca o cadr.
9 >ul)umesc" mtu!" spuse 'ata.
9 Lua)i loc" scumpelor" !i servi)i-v. 1reuie s 'i)i moarte de 'oame dup o
ordalie att de teriil. *e lucruri +n'iortoare a)i v#ut !i a)i +ndurat" mai mult dect orice
alte 'ete pe care le cunosc. Asear i-am mul)umit $omnului c a)i ajuns +ntregi pn la
noi.
G camerist a!e# +n 'a)a Louisei o 'ar'urie cu omlet !i 'ata +!i sim)i stomacul
strngndu-se +ngrijortor. %3isuse" te rog" nu m lsa s vomit acum.(
9 $oar ni!te pine prjit" te rog" i#uti s spun.
9 $ mai )ii minte pe 8oerto" nu-i a!a" Louise: spuse mtu!a *elina. 6lasul +i
devenise mieros de mndrie. $ragul meu 'iu" un 'lcu tare ine 'cut.
Louise +l privi pe iatul din captul opus al mesei" care mesteca de #or"
terminnd un maldr de !unc" ou !i rinichi. 8oerto era cu doi ani mai mare ca ea !i nu
se +n)eleseser ine la ultima lui vi#it la *ric.lade" cnd nu avusese che' s 'ac asolut
nimic. 3ar de atunci se +ngr!ase vreo #ece .ilograme" care se i depuseser +n majoritate +n
jurul taliei.
Gchii li se +ntlnir. 7l +i arunca %privirea Ailliam 7lphinstone(" a!a cum o
ote#ase Louise. 3ar rochia ei enervant" cu corsaj strmt" +i punea +n eviden) nurii.
5ata 'u destul de surprins cnd privirea ei de o)el +l 'cu s ro!easc !i s-!i
cooare repede ochii +napoi +n 'ar'urie. %1reuie neaprat s plec de aici(" se gndi" %din
casa asta" din ora!ul sta" departe de indivi#ii !tia stupi#i ca ni!te ovine" !i mai mult ca
orice treuie s scap de rochia asta nenorocit. N-am nevoie de 5letcher ca s-mi spun
asta.(
9 N-am +n)eles niciodat de ce mama voastr s-a dus s triasc pe Kesteven"
vori mtu!a *elina. 7ste o insul att de slatic= Ar 'i treuit s 'i rmas aici" +n
ora!. , !ti)i c draga voastr mam ar 'i putut alege pe oricine !i-ar 'i dorit de la *urte.
-n tinere)e a 'ost o 'ptur divin" pur !i simplu divin. La 'el ca voi dou. 3ar acum cine
!tie ce lucruri oriile i s-au +ntmplat +n reeliunea asta groa#nic. 3-am spus s nu plece"
dar pur !i simplu n-a vrut s m-asculte. Acolo este o slticie. G slticie !i nimic mai
mult. ,per ca escadrila >arinei s-i +mpu!te pe to)i ararii aceia. Ar treui s sterili#e#e
Kesteven" s-o ard cu laserul pn la stnca de la a#. Atunci voi dou" scumpelor" a)i
putea veni !i locui +n siguran) aici cu mine. N-ar 'i minunat:
9 Vor ajunge !i aici" rosti 6enevieve indignat. , !tii c nu-i pute)i opri. Nimeni
nu-i poate opri.
Louise o +mpunse cu vr'ul piciorului !i o 'ulger cu privirea. 6enevieve se
mul)umi s strng din umeri" apoi reveni la oule ei.
>tu!a *elina pli dramatic !i-!i 'lutur atista +naintea 'e)ei.
9 ,cumpa mea copil" ce lucru pur !i simplu teriil po)i spune@ G'-o'" mama
voastr n-ar 'i treuit s 'i prsit niciodat capitala. Aici 'etele sunt crescute a!a cum se
cuvine.
9 -mi pare ru" mtu!" rosti iute Louise. Niciuna dintre noi nu suntem +n apele
noastre !i +nc nu ne-am revenit complet. $up= !tii dumneata= cele +ntmplate.
9 ,igur c +n)eleg. Amndou ar treui s merge)i la un medic. Ar 'i treuit" de
'apt" s 'i chemat eu +nsmi unul" asear. $umne#eu !tie cu ce v-a)i putut molipsi"
rtcind attea #ile pe drumuri de )ar.
9 Nu" nu@ 0n medic i-ar 'i descoperit sarcina +n cteva minute. ;i numai unul
$umne#eu !tia cum ar 'i reac)ionat mtu!a *elina 'a) de vestea aceea. >ul)umim"
mtu!" +ns" realmente" nu-i nimic care s nu poat 'i re#olvat prin cteva #ile de odihn.
> gndisem c am putea 'ace un tur prin NorDich" dac tot suntem aici. 4entru noi ar
+nsemna o adevrat 'avoare !i o rela<are. ,urse cuceritor. 1e rog" mtu!.
9 $a. 1e rugm" putem: o sus)inu 6enevieve.
9 Nu !tiu" rspunse mtu!a *elina. Nu este un moment potrivit pentru e<cursii"
mai ales c acum are loc moili#area mili)iilor. ;i i-am promis Iermionei c voi participa
la reuniunea de a#i a *rucii 8o!ii. 1reuie s 'acem tot ce ne st +n putin) pentru a ne
sus)ine ravii ra)i +n asemenea clipe. 8ealmente nu-mi pot gsi timp s v +nso)esc +n
plimare.
9 A! putea s-o 'ac eu" rosti 8oerto. >i-ar plcea.
Gchii +i #ovir din nou asupra Louisei.
9 1ermin cu prostiile" scumpule" +l dojeni mtu!a *elina. 1reuie s te duci la
!coal.
9 Ne-ar putea +nso)i 5letcher *hristian" care s ai grij de noi" interveni Louise
prompt. ,-a dovedit mai mult dect destoinic. *u el am 'i +n per'ect siguran).
*u coada ochiului +l putea #ri pe 8oerto +ncruntndu-se.
9 7u !tiu=
9 1e rog@ scnci 6enevieve. Vreau s-)i cumpr ni!te 'lori" 'iindc ai 'ost att de
un cu noi.
>tu!a *elina +!i pocni palmele laolalt.
9 G'-o'" ce mai comoar mic e!ti@ $intotdeauna mi-am dorit s 'i avut !i eu o
'eti)= ,igur c pute)i merge.
Louise +!i )uguie u#ele" e<pediindu-i un srut de recuno!tin). -!i putea imagina
per'ect ce s-ar 'i +ntmplat dac ar 'i +ncercat sceneta aceasta +n 'a)a mamei. 6enevieve
revenise cu aten)ia asupra omletei" cu chipul compus +ntr-o e<presie de puritate per'ect.
La cellalt capt al mesei" 8oerto mesteca gnditor a treia 'elie de pine prjit.
*ele dou surori +l gsir pe 5letcher *hristian +n camerele servitorilor. $eoarece
un numr mare de ra)i din personalul *asei /al'ern 'useser moili#a)i +n regimentele
de mili)ie" el 'usese pus la trea de uctreas !i cra saci din maga#ii.
Le privi msurat pe 'ete" ls pe podeaua uctriei o plas mare plin cu morcovi
!i 'cu o plecciune gra)ioas.
9 *e splendid arta)i" tinere doamne" ct de ra'inate@ $intotdeauna mi-am #is c
sunte)i mai potrivite +n asemenea ve!minte minunate.
Louise +l privi 'oarte ptrun#tor. $up aceea +!i #mir larg.
9 >tu!a *elina ne-a +mprumutat o trsur" spuse ea pe tonul cel mai aristocrat.
$e asemenea" ea te elierea# de alte sarcini pentru a ne +nso)i. $esigur" dac nu pre'eri
s rmi aici" pentru a continua s 'aci ceea ce se pare c te pricepi att de ine=
9 Gh" ladB Louise" vd c e!ti o doamn crud" totu!i pe un dreptate merit
asemenea ironii. Voi 'i onorat s te +nso)esc.
-!i lu haina su privirea de#aproatoare a uctresei !i o urm pe Louise a'ar
din uctrie. 6enevieve +!i sume)i poalele rochiei !i o lu la 'ug +naintea lor prin cas.
9 >icu)a nu pare s 'ie a'ectat" dup toate cele prin care a trecut" oserv
5letcher.
9 A!a este" mul)umesc $omnului. A 'ost cu adevrat teriil pentru tine a#i-
noapte: +ntre Louise" dup ce ie!ir din ra#a auditiv a celorlal)i slujitori.
9 Gdaia a 'ost cald !i uscat. Am dormit +n +mprejurri !i mai neplcute.
9 -mi cer iertare 'iindc te-am adus aici= uitasem ct de groa#nic este mtu!a
*elina. $ar nu m-am putut gndi la nimeni altcineva care s ne poat scoate att de
repede de pe aerodrom.
9 Nu te mai +ngndura +n privin)a aceasta" ladB. >tu!a ta este un model de
educa)ie prin compara)ie cu unele jupnese pe care le-am cunoscut +n propria-mi tinere)e.
9 5letcher= 4use mna pe ra)ul lui !i +ncetini +n acela!i timp mersul? 7i sunt
aici:
1rsturile lui rouste devenir melancolice.
9 $a" ladB Louise. 4ot s simt cteva #eci care locuiesc +n ora!. 3ar numrul lor
cre!te cu 'iecare ceas.
Va dura multe #ile" poate o sptmn" dar NorDich va cdea cu siguran).
9 $oamne" 3isuse Iristoase" oare cnd se vor termina toate astea:
-ncepu s tremure !i sim)i ra)ul ratului cuprin#ndu-i umerii. ,e detest
pentru sliciunea de care ddea dovad. %Gh" Coshua" unde e!ti: Am nevoie de tine.(
9 Nu pomeni numele rului !i nu te va ga +n seam" rosti 5letcher cu glas
+ncet.
9 *hiar a!a:
9 A!a m-a +ncredin)at mama.
9 ;i a avut dreptate:
$egetele lui +i atinser ria !i-i ridicar u!or chipul.
9 Asta s-a petrecut cu mult timp +n urm !i 'oarte departe. A#i +ns cred c dac
ocolim aten)ia lor" ve)i rmne mai mult vreme 'erite de ru.
9 5oarte ine. , !tii c m-am gndit serios +n privin)a asta? cum s-i )in pe
6enevieve !i pe prunc +n a'ara oricror primejdii. ;i nu e<ist dect o cale +n care s
procede#.
9 $a" ladB Louise:
9 , plec de pe Nor'ol..
9 -n)eleg.
9 Nu va 'i u!or. > vei ajuta:
9 Nu treuie s mi-o ceri" ladB2 !tii ine c-)i voi o'eri )ie !i micu)ei orice ajutor
care +mi st +n putin)
9 >ul)umesc. >ai e<ist o +ntreare? 1u vrei s vii cu noi: 7u voi +ncerca s
ajung la ,enintate. Acolo cunosc pe cineva care ne-ar putea ajuta.
%$ac ne mai poate ajuta cineva(" adug +n gnd.
9 ,enintate:
9 $a" este un 'el de palat +n spa)iul cosmic" a'lat pe orita unei stele la 'oarte
mare deprtare de locul acesta.
9 Gh" ladB" ct de seductoare e!ti. , m-ndrept spre stelele care" cndva" m-au
ajutat s navighe# pe mri= *um m-a! putea +mpotrivi la o asemenea propunere:
9 /un" !opti ea.
9 Nu vreau s cre#i c a! cute#a s-)i aduc vreo pr" ladB Louise" +ns !tii cu
adevrat cum s te pregte!ti pentru o asemenea strdanie:
9 *red c da. Am +nv)at ceva att de la tata" ct !i de la Coshua" a chiar !i de la
*armitha" +ntr-un 'el? cu ani se re#olv orice.
5letcher #mi plin de respect.
9 G vor plin de +n)elepciune. ;i tu ai anii ace!tia:
9 Nu" nu-i am asupra mea" dar sunt o Kavanagh !i pot 'ace rost de ei.
Apartamentul ca un palat al 3onei ,aldana de la a#a 'ale#ei rmsese pustiu2
oaspe)ii de la *onsiliul de 8eglementare /ancar din ,enintate 'useser e<pedia)i
politicos" dar 'erm. 4etrecerea vesel se terminase" iar ei +n)eleseser situa)ia su'icient de
ine ca s nu argumente#e. $in pcate" erau +ndeajuns de iste)i ca s !tie c n-ar 'i 'ost
+ndeprta)i dect +n ca#ul unei cri#e reale. &vonurile aveau s se rspndeasc deja prin
haitatul imens.
3one redusese outputul celulelor electro'os'orescente din pla'on la nivelul unui
sclipit sumru de stele. -i +ngduia s vad prin peretele din sticl +napoia cruia se a'la
marea" o lume tcut" compus +n totalitate din nuan)e de acvamarin" care !i ea se
+ntuneca acum" 'iindc tuul de lumin a<ial al haitatului permitea nop)ii s revendice
interiorul. 4e!tii erau redu!i la umre 'uri!ate ce lunecau printre ramurile +n)eptoare de
coral.
4e cnd era mai tnr" 3one petrecuse multe ore privind pe!tii !i creaturile ce se
trau pe nisip. Acum sttea cu picioarele +ncruci!ate pe mocheta de mu!chi de culoarea
caisei +n 'a)a teatrului ei privat" cu Augustine cuirit mul)umit +n poal. >ngia asent
lana cati'elat a micu)ului <enoc" dar rmsese cu ochii +nchi!i spre lume.
-nc putem trimite o escadril de !oimi-negri dup >#u" suger ,enintatea. 7u
cunosc coordonatele ie!irii gurii-de-vierme a lui 0dat.
La 'el ca to)i ceilal)i !oimi-negri" replic ea. 4e mine m +ngrijorea# +ns
echipajele lor. Gdat ce sunt departe de plat'ormele noastre $," nu mai putem 'ace
realmente nimic pentru a le consolida loialitatea. >#u va +ncerca s cad la +n)elegere cu
ele. 4roail c va !i reu!i. 4n acum s-a dovedit uimitor de plin de resurse. A i#utit
s ne determine chiar pe noi s lunecm +n automul)umire.
7u n-am 'ost deloc automul)umit" rosti parc iritat personalitatea haitatului.
>etoda utili#at m-a prins cu garda jos. *eea ce +n sine mi se pare tulurtor. ,ugerea#
c evadarea ei a 'ost e<trem de ine gndit !i plnuit. > +ntre care-i va 'i urmtoarea
mi!care.
$in pcate" am o idee destul de un +n privin)a asta. Va merge dup Alchimist.
Nu e<ist alt motiv pentru care s se 'i comportat a!a. 3ar dup ce-l va recupera= Gmuta.
-ntr-adevr.
$e aceea nu vom trimite !oimii-negri dup ea. ,-ar putea s-i conduc la
Alchimist. ,itua)ia ar deveni atunci !i mai rea dect cea +n care ne a'lm acum.
-n ca#ul acesta" ce vrei s 'ac +n privin)a echipelor agen)iilor de contrain'orma)ii:
Nu sunt sigur. 7le cum reac)ionea#:
LadB 1essa" !e'a sta)iei A,7 din ,enintate" 'usese +ngro#it de vestea evadrii lui
Al.ad >#u" un sentiment pe care i#uti s-l ascund +ndrtul unei repre#enta)ii de 'urie
pur. >onica 5oul.es sttea +n 'a)a ei +n apartamentul din turnul #grie-stele care era +n
acela!i timp !i cartierul general al echipei A,7. Nu utili#ase re)eaua de comunica)ii a
haitatului" ci +i raportase personal lui LadB 1essa. Asta nu +nseamn c ,enintatea n-ar
'i !tiut ce discutau cele dou Onici vor despre a!a ceva@P" dar 'oarte multe organi#a)ii !i
guverne nu aveau haar de e<isten)a lui >#u !i nici de implica)iile ce derivau din aceasta.
1recuser dou#eci !i trei de minute de la evadarea 'i#icienei !i o 'orm de !oc
+ntr#iat +ncepuse s se in'iltre#e +n corpul >onici" pe msur ce sucon!tientul ei
+n)elegea ct de norocoas 'usese c evitase dispari)ia +n gaura-de-vierme a lui 0dat.
Nanonicele ei neurale nu puteau 'ace nimic pentru a +mpiedica tremurturile reci care-i
spiralau +n jurul ra)elor !i al mu!chilor adominali.
9 Nici mcar nu voi onora per'orman)a voastr spunndu-i %de#astru(@ tuna !i
'ulgera LadB 1essa. $umne#eule atotputernic" scopul principal pentru care ne a'lm aici
este de a ne asigura c ea rmne +n haitat. 1oate agen)iile suscriu la politica asta !i
pn !i lestematul de Lord al 8uinelor o sus)ine. 3ar voi o lsa)i s plece de su ochii
vo!tri@ 3isuse Iristoase" ce dracuH 'cea)i to)i pe plaja aia: 7a se opre!te s-mrace un
costum spa)ial !i voi nici mcar nu v-apropia)i s investiga)i:
9 N-a 'ost tocmai o plimare" !e'a. ;i a! dori s se consemne#e c noi nu suntem
dect o echip de supraveghere. Gpera)ia noastr din ,enintate a 'ost mereu prea mic
pentru a garanta c >#u va rmne +nuntru dac va +ntreprinde un e'ort determinat de a
pleca" ori dac cineva va utili#a o ac)iune +n 'or) pentru a o e<trage de aici. $ac agen)ia
dorea s 'ie asolut sigur" atunci ar 'i treuit s 'i reparti#at o echip mai mare pentru
monitori#area ei.
9 5oul.es" nu-mi datavi#a mie 'le.ul de regulament. 7!ti ampli'icat" ai
implanturi de armament 'cu o grimas !i ridic ochii spre tavan" de parc s-ar 'i
a!teptat la cen#ura divin iar >#u este trecut de !ai#eci de ani. 7a nu avea voie s
ajung att de aproape de nenorocitul la de !oim-negru" cu att mai pu)in s 'ie preluat
de el.
9 ;oimul-negru a +nclinat serios alan)a 'i#ic +n 'avoarea ei. 4ur !i simplu n-a
'ost o posiilitate pe care s-o 'i luat +n seam. $oi gardi!ti ai ,enint)ii au 'ost elimina)i
+n decursul tentativei noastre de a-i stopa +marcarea. 4ersonal sunt surprins c navei
stelare i s-a permis s +nghit +n interiorul haitatului.
Acum >onica privi cu aer vinovat la pere)ii de polip din jur.
7<presia 'urioas a lui LadB 1essa nu se modi'ic" totu!i tonul se mai +mln#i.
9 > +ndoiesc c ar 'i putut 'ace mare lucru. ;i a!a cum ai spus" manevra aceea
de +nghi)ire a 'ost cu totul 'r precedent.
9 ,amuel a spus c pu)ini !oimi-de-vid ar putea 'i att de preci!i.
9 >ul)umesc. Voi avea grij s includ +n raportul meu in'orma)ia aceasta e<trem
de util.
,e ridic din scaun !i se apropie de 'ereastra oval. Apartamentul se gsea la dou
treimi din +nl)imea turnului #grie-stele ,tetalia" acolo unde gravita)ia se apropia de cea
standard terestr. 7ra o po#i)ie care-i o'erea vedere ne+mpiedicat peste 'undul vastului
+nveli! curat de culoarea pesme)ilor ar!i al haitatului !i dincolo de muchie se distingea
doar o semilun a spa)ioportului invers rotativ" precum rsritul unei luni metalice. A#i"
ca !i +n ultimele patru #ile" pu)ine nave stelare soseau ori plecau de la docurile sale.
4lat'orme $, mari scnteiau lini!titor pe 'undalul 'e)ei +ntunecate a lui >irchus.o"
re'lectnd ultimele ra#e de soare +nainte ca ,enintatea s ptrund +n umr.
%;i ce utilitate ar 'i avut ele +mpotriva Alchimistului:( se +ntre LadB 1essa. %0n
dispo#itiv al apocalipsei despre care se spune c poate stinge stele=(
9 *are-i urmtoarea noastr mi!care: +ntre >onica.
-!i 'reca ra)ele" pentru a le +ncl#i" strduindu-se s-!i opreasc tremurturile.
5ire de nisip +i cdeau de pe mnecile puloverului.
9 -n clipa de 'a) principala noastr responsailitate este in'ormarea 8egatului"
spuse LadB 1essa pe un ton provocator. $in partea coloanei proiectoare AV care se ridica
de pe locul procesor des.top nu se au#i nici o reac)ie" a!a c ea continu? 3ns va dura
pn ce 8egatul va rspunde !i va +ncepe s caute. 3ar >#u !tie asta. *eea ce +nseamn c
ea dispune de dou op)iuni? 'ie s mearg cu 0dat direct la Alchimist" 'ie s se ascund
undeva pe acolo.
/tu cu o unghie sclipitor aurit +n 'ereastra dincolo de care nenumrate stele
descriau arce lente.
9 $ac a 'ost +ndeajuns de inteligent pentru a scpa de toate echipele agen)iilor
de contrain'orma)ii care o monitori#au" !tie c nu va putea rmne niciodat ascuns" #ise
>onica. 4rea mul)i dintre noi vor 'i acum cu ochii dup ea.
9 0dat nu este totu!i dotat cu nici un 'el de echipamente speciale. Am veri'icat
registrele *onsiliului Astronautic al *on'edera)iei !i n-a mai 'ost reechipat de opt luni.
,igur c da" are inter'e)ele standard pentru suporturi de viespi de lupt !i arsenal greu
pentru de'ensiv la ra# apropiat" ca to)i !oimii-negri. Nimic neoi!nuit +ns.
9 $eci:
9 $eci" dac ea va merge cu 0dat direct la Alchimist" cum +l vor lansa +n soarele
Gmutei:
9 Noi !tim ce echipament este necesar pentru asta:
9 Nu" admise LadB 1essa. Nu !tim nici mcar dac este necesar vreun
echipament special. -ns Alchimistul era di'erit" nou !i unic" ceea ce +nseamn c este
non-standard. Asta ne-ar putea o'eri singura !ans de a neutrali#a situa)ia. $ac este
implicat vreo cerin) hardDare" >#u va treui s ias din ascun#toare !i s aorde#e un
sucontractor de armament.
9 4oate s nu 'ie necesar" #ise >onica. *u certitudine are prieteni !i simpati#an)i
+n asteroi#ii $orado. 4oate s mearg la ei.
9 ,per s-o 'ac. Agen)ia i-a )inut su supraveghere de multe decenii pe
supravie)uitorii garissani" pentru eventualitatea +n care vreunul dintre ei ar +ncerca o
r#unare prosteasc. ,e +ntoarse de la 'ereastr? 1e trimit acolo ca s-l in'orme#i pe !e'ul
sta)iei. 7ste o ipote# re#onail c ea va aprea 'inalmente la $orado !i poate 'i de 'olos
ca pe teren s se a'le cineva 'amiliari#at cu >#u.
>onica +ncuviin) +n'rnt.
9 $a" !e'a.
9 Nu mai a'i!a e<presia asta tragic. 7u sunt cea care va treui s raporte#e la
Kulu !i s-l anun)e pe $irector c am pierdut-o. 1u scapi u!or.
;edin)a din iroul >arinei *on'edera)iei de la nivelul al patru#eci !i cincilea al
turnului #grie-stele ,tmichelle era sincron cu !edin)a A,7" att temporal" ct !i +n
privin)a con)inutului. -n irou se gsea comandorul Glsen Neale" care accesa
+nspimntat memoria sen#avi#are a ie!irii rute a lui >#u din haitat" a!a cum 'usese
+nregistrat de realmente de#ndjduita 4auline Ae.
$up ce 'i!ierul se s'r!i" ratul puse cteva +ntreri suplimentare !i ajunse la
acelea!i conclu#ii cu LadB 1essa.
9 4utem presupune c >#u are acces la 'ondurile necesare pentru a cumpra
orice sisteme de care are nevoie pentru a utili#a Alchimistul !i pentru a le instala +ntr-o
nav capail de lupt" #ise el. Nu cred +ns c nava aceea va 'i 0dat" care actualmente
este +n aten)ia tuturor. 4este o sptmn" toate navele >arinei !i guvernelor vor 'i pe
urma ei.
9 *rede)i a!adar c Alchimistul e<ist +ntr-adevr: +ntre 4auline.
9 ,*N* a cre#ut-o dintotdeauna" de!i n-a putut niciodat s descopere vreo
dovad cert. 3ar dup cele +ntmplate acum" nu cred c mai poate 'i vreo +ndoial. *hiar
dac Alchimistul n-a 'ost stocat +n tau-#ero" nu uita c >#u !tie cum s construiasc altul.
/a poate chiar al)i o sut ca el.
>onica ls 'runtea +n jos.
9 La naia" am elit-o ru de tot.
9 $a. >ereu mi-am spus c devenisem aproape dependen)i de unvoin)a
Lordului 8uinelor de a o )ine aici. /ratul 'lutur din degetele unei mini !i murmur?
N-am vrut s jignesc pe nimeni.
*oloana AV de pe locul procesor des.top scnteie scurt.
9 Nici n-am considerat-o o jignire" spuse ,enintatea.
9 La rndul nostru" ne-am complcut cu natura static pe care o cptase +ntreaga
situa)ie. Ai avut per'ect dreptate cnd ai spus c ne-a pclit timp de un s'ert de secol.
Al dracului" dar este o durat teriil de lung pentru a men)ine o +n!eltorie. Nimeni care
poate pstra atta vreme ura +n su'let nu va 'ace ceva de mntuial. 7a a plecat deoarece
crede c are o !ans un de a utili#a Alchimistul +mpotriva Gmutei.
9 $a" domnule.
Glsen Neale se strdui s-!i suprime grijile !i s 'ormule#e un rspuns coerent
+naintea situa)iei. 0nul pentru care el nu avea asolut nici un plan de urgen). Nimeni din
,*N* nu cre#use vreodat c >#u ar putea scpa cu adevrat.
9 G s plec imediat spre 1ra'algar. 4rima noastr prioritate este s-o in'ormm pe
amirala LalDani c >#u a disprut" ca s poat +ncepe s ne active#e agen)ii +n direc)ia
gsirii ei. $up aceea 4rimul-amiral va treui s consolide#e de'ensivele Gmutei. La
naia" asta +nseamn alt escadril de care >arina nu se poate lipsi= +n nici un ca# acum.
9 Alerta legat de Laton +i va +ngreuna deplasrile" spuse 4auline.
9 , sperm. -n tot ca#ul" vreau ca tu s mergi la $orado !i s alerte#i iroul
nostru c este posiil ca >#u s-!i 'ac apari)ia +n scurt timp.
/ine+n)eles ,amuel n-a treuit s se +ntlneasc personal cu ceilal)i trei agen)i de
contrain'orma)ii edeni!ti din haitat. Au discutat pur !i simplu prin intermediul a'init)ii"
dup care ,amuel !i colegul su" 1ringa" s-au +ndreptat spre spa)ioport. ,amuel a +nchiriat
o nav stelar care s-l duc la asteroi#ii $orado" +n timp ce 1ringa a gsit una care s-l
duc la Cupiter" pentru a averti#a *onsensul.
Acela!i scenariu a 'ost derulat de celelalte opt echipe na)ionale de
contrain'orma)ii care 'useser alocate pentru supravegherea lui >#u. -n toate cele opt
ca#uri s-a decis c alertarea directorilor lor repre#enta cerin)a primar2 trei dintre ele au
trimis de asemenea agen)i la asteroi#ii $orado pentru a o a!tepta pe >#u.
Agen)iile de curse charter din spa)ioport" care su'eriser din plin de pe urma
reducerii masive a #orurilor cau#ate de panica Laton" au constatat c a'acerile
re+ncepeau s +n'loreasc.
Acum treuie s deci#i dac le vei +ngdui s-!i in'orme#e planetele natale" spuse
,enintatea. 5iindc odat ce !tirea se va rspndi" nu vei mai putea controla
evenimentele ulterioare.
Nici pn acum n-a! putea spune c am controlat evenimentele. Am 'ost mai
degra asemenea unui aritru care veghea la respectarea regulilor.
7i ine" ai oca#ia s coori din scaunul de aritru !i s participi la joc.
Nu m ispiti. -n clipa de 'a) am su'iciente proleme cu $is'unc)ia 8ealit)ii a
laBmililor. $ac scumpul meu unic >ichael a avut dreptate" asta s-ar putea dovedi +n
cele din urm ceva mult mai grav dect Alchimistul lui >#u.
,unt de acord" totu!i treuie s !tiu dac le pot permite agen)ilor s plece.
3one deschise ochii ca s priveasc prin 'ereastr" dar apa din e<terior era acum
neagr ca noaptea !i nu putea distinge nimic" doar o re'le<ie vag a ei +n sticl. 4entru
prima dat +n via) +ncepu s +n)eleag ce era singurtatea.
> ai pe mine" o asigur ,enintatea cu lnde)e.
;tiu. -ns dintr-un punct de vedere" tu 'aci parte din mine. Ar 'i ine s am !i
umrul cuiva pe care s m rea#em oca#ional.
Al cuiva ca Coshua:
Nu mai 'i a!a a'urisit.
-mi cer scu#e. $e ce nu-i ceri lui *lement s vin la apartament: 7l te 'ace 'ericit.
Vrei s spui c m 'ace s am orgasme.
7ste vreo di'eren):
$a" +ns nu-mi cere s-o e<plic. 4rolema este c +n clipa de 'a) caut ceva mai
mult dect satis'ac)ia 'i#ic. 3au ni!te deci#ii importante" care ar putea a'ecta milioane de
oameni= sute de milioane.
-nc de cnd ai 'ost conceput" !tiai c va sosi momentul acesta. 7l este +nsu!i
scopul vie)ii tale.
$a" a!a stau lucrurile pentru majoritatea ,aldanilor. 7i iau #ilnic ast'el de deci#ii"
chiar +nainte s se 'i a!e#at la micul dejun. Nu !i eu +ns. *red c gena de arogan) a
'amiliei nu este activ +n ca#ul meu.
7ste mai proail ca un de#echiliru hormonal cau#at de sarcina ta s determine
tendin)a aceasta spre trgnare.
5emeia rse sonor !i hohotele rsunar +n jurul odii vaste. 1u chiar nu pricepi
di'eren)a dintre procesele noastre de gndire" nu-i a!a:
/a cred c le pricep.
3one avu imaginea caraghioas a unui nas lung de doi .ilometri care se strma
dispre)uitor. 8sul i se trans'orm +n chicotit. /ine" +ncete# cu trgnrile. , 'im logici.
Am e!uat cu p#irea lui >#u" care acum se pregte!te proail s distrug steaua Gmutei.
3ar noi doi nu dispunem +n nici un ca# de genul de resurse pe care le au A,7 !i celelalte
agen)ii pentru a o urmri !i stopa. Nu-i a!a:
G sinte# elegant. >ul)umesc. 4rin urmare" !ansa cea mai un de a o stopa ar 'i
s elierm comunitatea contrain'orma)iilor din les.
*orect.
Atunci +i lsm s plece. -n 'elul acesta Gmuta ene'icia# mcar de o !ans de
supravie)uire. Nu cred c a! dori s-mi +mpovre# con!tiin)a cu un genocid. ;i nuiesc
c acela!i lucru se poate spune !i despre tine.
5oarte ine. Nu le voi opri navele stelare.
8mne atunci s ne mai gndim doar la ce se va +ntmpla dup aceea. $ac o vor
prinde +n cele din urm" cineva va s'r!i prin a de)ine tehnologia pentru construirea de
dispo#itive de tip Alchimistul. $up cum a spus >onica pe plaj" toate guvernele vor dori
s-!i proteje#e versiunile lor speci'ice de democra)ie.
$a. 1ermenul vechi pentru o na)iune care donde!te un ast'el de avantaj militar
cople!itor este %supraputere(. -n ca#ul cel mai un" apari)ia unei asemenea na)iuni va
duce la o curs a +narmrilor" pe msur ce celelalte guverne vor +ncerca s pun mna pe
tehnologia Alchimistului" de care nu va ene'icia economia general a *on'edera)iei. 3ar
dac vor reu!i" *on'edera)ia se va pru!i +ntr-un ciclu inhiitiv2 o alan) a terorii.
;i totul din vina mea.
Nu tocmai. $r. Al.ad >#u a inventat Alchimistul. 1oate evenimentele care au
urmat din momentul acela au 'ost inevitaile. G #ical strveche spune c odat ce ai
elierat duhul din clondir" nu-l mai po)i ga la loc.
4oate c nu. 1otu!i" n-ar strica s-ncercm.
$in v#duh" 8egina" capitala lui Avon" aproape c nu se putea deosei de oricare
alt metropol de pe o planet industriali#at !i complet de#voltat din *on'edera)ie? o
pat +ntunecat !i neregulat de cldiri care se e<tindea +nceti!or" an dup an" +n peisajul
rural verde. $oar pantele mai arupte ale dealurilor !i aliile +ncre)ite se opuneau +ntr-o
msur mai mare sau mai mic +nghi)irii totale" de!i +n districtele centrale pn !i ele
'useser +mln#ite cu metal !i eton-caron. A!a cum era normal" un plc de #grie-nori
ocupa chiar centrul ora!ului" 'ormnd districtul comercial" 'inanciar !i administrativ. G
og)ie de turle din cristal" cilindri gro!i din compo#it !i turnuri neo-moderne din metal
sclipitor" care re'lectau puterea economic a planetei.
0nica e<cep)ie +n grila uran standard era un al doilea plc" mai mic" de #grie-
nori argintii !i ali" care ocupau )rmul unui lac lung +n districtul estic al ora!ului.
Aidoma Gra!ului 3nter#is al strvechilor +mpra)i chine#i" era i#olat de restul 8eginei"
totu!i stpnea asupra a miliarde de vie)i. 4opulat de un milion !i jumtate de oameni"
#ona acoperea !aispre#ece .ilometri ptra)i de sedii diplomatice strine" amasade" 'irme
juridice" irouri ale unor corpora)ii multistelare" ca#rmi ale >arinei" organi#a)ii
e<ecutive" studiouri media !i o mie de 'ran!i#e de catering !i divertisment. Acest stup-
mam supraticsit" irocratic !i cu pre)uri enorme 'orma un inel protector +n jurul cldirii
Adunrii" care se ridica de o parte !i cealalt a lacului" artnd +n sine mai degra ca un
stadion acoperit" dect ca sediul *on'edera)iei.
Analogia cu un stadion continua +n am'iteatrul principal" cu rndurile de scaune
dispuse concentric" tot mai sus" +n jurul mesei centrale a *onsiliului 4olitic. 4rimul-
amiral ,amual Ale.sandrovici o asemna +ntotdeauna cu o aren pentru gladiatori" unde
memrii *onsiliului 4olitic treuia s 'ie pre#en)i pentru a-!i apra re#olu)iile. -n
propor)ie de nou#eci la sut era un spectacol de teatru" dar politicienii" chiar !i +n epoca
aceasta" se ag)au de scena pulic.
5iind unul dintre cei patru memri permanen)i ai *onsiliului 4olitic" 4rimul-
amiral de)inea dreptul !i autoritatea de a convoca sesiunea complet a Adunrii. 7ra un
drept pe care anteriorii 4rim-amirali +l e<ercitaser de numai trei ori +n istoria
*on'edera)iei? +n dou rnduri pentru a solicita nave suplimentare de la statele memre +n
vederea prevenirii de r#oaie intersisteme !i o dat pentru a solicita resurse necesare
gsirii lui Laton.
,amual Ale.sandrovici nu se +nchipuise 'iind numrul patru. -ns nu avusese
realmente timp s se consulte cu 4re!edintele dup ce !oimul-de-vid de la Atlantis sosise
la 1ra'algar. 3ar dup ce parcursese raportul pe care-l adusese" ,amual Ale.sandrovici
'usese convins c timpul juca un rol crucial. $oar cteva ore puteau +nsemna o di'eren)
colosal" dac doreau s-i +mpiedice pe poseda)i s se in'iltre#e pe planete ce nu
suspectau nimic.
A!a se 'cea c acum" +mrcat +n uni'orm de parad" mergea ctre masa
*onsiliului 4olitic" su luminile puternice care sclipeau din pla'onul de marmur neagr"
'lancat de cpitanul Khanna !i de amirala LalDani. ,caunele din am'iteatru erau pline de
diploma)i !i secretari" care +naintau spre locurile ce le 'useser reparti#ate2 tr!iturile !i
pa!ii lor semnau cu sunetele scoase de dou uldo#ere ce atacau temeliile unei cldiri. G
privire aruncat +n sus +i art c galeria pentru media era ticsit. 1o)i doreau s a'le
detalii.
%Nu le-a)i mai dori" dac a)i !ti despre ce-i vora(" gndi el.
-n tradi)ionala sa ro ara" pre!edintele Glton Iaa.er se a!e# la masa din stejar
+n 'orm de potcoav" alturi de ceilal)i memri ai *onsiliului 4olitic. Lui ,amual
Ale.sandrovici i se pru c Iaa.er era agitat. 0n semn clar? trnul re#ni.an era un
diplomat super !i 'oarte !iret. Acesta era al doilea su mandat de cinci ani !i numai patru
dintre ultimii cincispre#ece pre!edin)i i#utiser s 'ie reale!i.
8ittagu-5I0" amasadoarea tBrathca" travers cu aer seme) podeaua slii2
particule minuscule de pulere de culoarea aramei +i c#ur de pe sol#i !i coluir dalele
de su tlpile ei. Ajunse la un capt al mesei !i-!i instal corpul mare pe un suport de
'orma unui leagn. 4erechea ei ugui +nceti!or de pe un leagn similar din rndul din 'a).
,amual Ale.sandrovici regret c +n mandatul acesta repre#entantul <enocilor +n
*onsiliul 4olitic nu era un .iint. *ele dou rase <enoce alternau la 'iecare trei ani2 de!i
destui din Adunare sus)ineau c <enocii ar treui s 'ie repre#enta)i +n *onsiliul 4olitic la
'el ca toate guvernele oamenilor.
4re#identul Adunrii ceru s se 'ac lini!te" dup care anun) c" potrivit
articolului S din *arta *on'edera)iei" 4rimului-amiral i se acorda dreptul la cuvnt. *nd
se ridic +n picioare" ,amual Ale.sandrovici studie taerele din am'iteatru pe care treuia
s le conving. 7deni!tii erau desigur deja de partea lui !i proail c 6uvcentralul
4mntului avea s-i urme#e" )innd seama de alian)a lor strns. Alte puteri-cheie erau
Gshan.o" NeD Aashington" Nanjing" Iolstein" 4etersurg !i" inevitail" 8egatul Kulu"
care avea proail in'luen)a cea mai mare dintre to)i= !i slav $omnului" ,aldanii erau
sus)intori 'erven)i ai *on'edera)iei.
$intr-un punct vedere" ratul era 'urios c un suiect att de important ca acesta
Opoate cel mai important din istoria omeniriiP avea s depind de rela)iile dintre diversele
'ac)iuni ale cror ideologii se +n'runtau !i ale cror religii se denun)au reciproc. A!a cum
4mntul descoperise +n mod dureros pe propria-i piele cu secole +n urm +n timpul >arii
$ispersri" ideea de la a#a coloniilor etnice 'usese aceea c diversele culturi strine pot
tri +n armonie reciproc" cu condi)ia de a nu 'i nevoite s se +nghesuie pe aceea!i planet.
3ar Adunarea +ngduia continuarea !i +n'lorirea spiritului aceluia" mai larg" de cooperare.
*el pu)in a!a suna teoria.
9 Am convocat sesiunea aceasta deoarece doresc s solicit declararea unei stri
generale !i complete de urgen)" rosti ,amual Ale.sandrovici. $in ne'ericire" ceea ce a
+nceput ca %situa)ia Laton( a devenit acum incomensurail mai grav. $ac ve)i accesa
relatarea sen#avi#are care tocmai a sosit de la Atlantis=
$atavi# procesorului principal s redea +nregistrarea.
4oate c erau diploma)i de carier" dar nici educa)ia !i e<perien)a lor nu-i ajutar
s-!i pstre#e chipurile ine<presive cnd evenimentele de pe 3nsula 4emi. li se derular
+n interiorul min)ilor. 4rimul-amiral a!tept impasiil" pe msur ce icnetele !i grimasele
aprur simultan +n sal. -nregistrarea dur un s'ert de or !i mul)i se oprir din derularea
ei pentru a studia reac)iile colegilor" sau poate chiar pentru a se asigura c receptaser
+nregistrarea cuvenit" !i nu vreun sen#ahorror comple<.
$up ce +nregistrarea lu s'r!it" Glton Iaa.er se ridic +n picioare !i-l )intui mult
timp cu privirea pe ,amual Ale.sandrovici +nainte de a vori. 4rimul-amiral se +ntre ce
sim)ea oare ratul" +ntruct 4re!edintele era un musulman recunoscut. %Gare ce crede el
despre sosirea djinnilor:(
9 7!ti sigur c in'orma)ia aceasta este autentic: +ntre 4re!edintele. ,amual
Ale.sandrovici +i 'cu semn amiralei LalDani" !e'a ,*N*" care sttea +n unul dintre
scaunele din spatele su. 5emeia se ridic.
9 -i con'irmm autenticitatea" anun) !i apoi se a!e#.
>ai multe priviri intense se +ntoarser ctre *aBeau<" amasadorul edenist" care
le suport stoic.
%*e tipic s +nvinov)e!ti solul(" gndi 4rimul-amiral.
9 5oarte ine" urm 4re!edintele" !i ce anume" e<act" propui s 'acem:
9 -n primul rnd" votul pentru declararea strii de urgen) va aduce >arinei
*on'edera)iei o re#erv considerail de nave na)ionale. Vom cere ca toate escadrilele
na)ionale s 'ie trans'erate ct mai rapid posiil la 'lotele lor *on'ederate respective.
4re'erail +n mai pu)in de o sptmn. Anun)ul nu 'u primit prea ine" dar se a!tepta la
reac)ia respectiv" a!a c rosti mai departe? *omaterea amenin)rii cu care ne
con'runtm acum nu poate 'i reali#at prin aordarea +ntr-o manier 'rac)ionat.
8spunsul nostru treuie s 'ie rapid !i cople!itor" iar asta se poate reali#a doar cu
+ntreaga 'or) a >arinei.
9 -n ce scop: +ntre amasadorul 6uvcentralului. *e solu)ie posiil po)i avea
+mpotriva mor)ilor care revin: Nu cred c se ia +n considerare uciderea poseda)ilor=
9 Nu" nu putem 'ace a!a ceva" +ncuviin) 4rimul-amiral. $in pcate" iar ei o !tiu"
asta le va aduce un avantaj imens. Ne con'runtm practic cu cel mai mare scenariu de
luare de ostatici din toate timpurile. $e aceea propun s 'acem ca +ntotdeauna +n
asemenea situa)ii" !i anume s tragem de timp pn la gsirea unei solu)ii viaile. $e!i n-
am haar care va 'i aceasta" consider 'oarte clar politica general pe care treuie s-o
adoptm. 1reuie s +mpiedicm ca prolema s se rspndeasc dincolo de sistemele
stelare +n care are deja capete de pod. -n acest scop" voi solicita o alt re#olu)ie pentru
+ncetarea imediat a tuturor #orurilor stelare civile !i comerciale. Numrul lor se reduce
!i a!a drastic ca urmare a cri#ei Laton" a!a c ajungerea la #ero n-ar treui s 'ie di'icil.
$up impunerea unei carantine la nivelul +ntregii *on'edera)ii" ne va 'i mai u!or s ne
orientm trupele ctre locurile unde vor 'i cel mai e'iciente.
9 *e +n)elegi prin %e'iciente(: +ntre 4re!edintele. 1ocmai ai spus c nu putem
lua +n calcul un rspuns cu mn armat.
9 Nu" domnule 4re!edinte" am spus c nu putem considera un asemenea rspuns
ca 'iind solu)ia 'inal. 4oate +ns" !i treuie" s 'ie utili#at +n vederea prevenirii rspndirii
poseda)ilor din sistemele stelare +n care s-au +n'iltrat. $ac ei vor i#uti s cucereasc un
sistem industriali#at" +i vor 'olosi 'r doar !i poate +ntregul poten)ial +mpotriva noastr"
pentru a-!i e<tinde oiectivul" care" a!a cum ne-a spus Laton" este ane<area total.
1reuie s 'im pregti)i s 'acem 'a) la a!a ceva" proail pe 'ronturi distincte. $ac n-o
vom 'ace" ei se vor +nmul)i e<ponen)ial !i +ntreaga *on'edera)ie se va pru!i" iar to)i
oamenii vii vor deveni poseda)i
9 Vrei s spui c vom aandona pur !i simplu sistemele stelare care au 'ost
preluate:
9 Va treui s le i#olm pn ce vom avea o solu)ie viail. G echip !tiin)i'ic
e<aminea# deja 'emeia posedat pe care o )inem +n 1ra'algar !i sper c studierea ei poate
produce unele rspunsuri.
0n murmur sonor de consternare urc +n spiral prin am'iteatru la au#ul ve!tii.
9 A)i capturat un posedat: +ntre 4re!edintele surprins.
9 $a" domnule 4re!edinte. 4n la venirea !oimului-de-vid de la Atlantis n-am
!tiut cu e<actitate ce anume era 'emeia. Acum +ns !tim" !i investiga)iile noastre pot
continua +n direc)ii mai limpede de'inite.
9 Am +n)eles.
4re!edintele prea derutat. 4rivi ctre 4re#identul Adunrii" care +nclin din cap.
9 ,us)in mo)iunea 4rimului-amiral pentru declararea strii de urgen)" rosti
4re!edintele.
9 0n vot c!tigat" !opti amirala LalDani. >ai sunt alte opt sute.
4re#identul Adunrii sun clopo)elul de argint de pe masa din 'a)a sa.
9 $eoarece" deocamdat" se pare c nu mai sunt multe de adugat la in'orma)iile
pe care ni le-a pre#entat 4rimul-amiral" +i voi ruga pe to)i cei pre#en)i s vote#e +n
privin)a re#olu)iei care le-a 'ost propus.
8ittagu-5I0 emise un )ipt ascu)it ca de u'ni) !i se ridic +n picioare. *apul
gros i se roti pentru a-l privi pe 4rimul-amiral" +ntr-un gest care-i undui mameloanele cu
programe de control chimic din jurul gtului" sco)nd un sunet de piele pocnit cu palma.
5emela +!i mi!c grijuliu u#ele dule !i produse un olorosit prelung.
9 A'irma)ia 4re#identului nu este adevrat" se au#i din locul translator de pe
mas. 7u am multe de adugat. Gameni elementici" oameni mor)i acestea nu 'ac parte
din natura tBrathca. Noi nu !tiam c asemenea lucruri sunt posiile pentru voi. Noi punem
ast#i su semnul +ntrerii aceste asalturi asupra realit)ii. $ac voi to)i ave)i ailitatea
de a deveni elementici" atunci voi to)i +i amenin)a)i pe tBrathca. Aceasta este +n'rico!tor
pentru noi. Noi treuie s ne retragem din contactul cu oamenii.
9 $oamn amasador" rosti 4re!edintele" te asigur c nici noi nu !tiam nimic
despre aceasta. Ne +n'rico!ea# la 'el de mult pe ct v +n'rico!ea# pe voi. V-a! ruga s
pstra)i cel pu)in unele linii de comunica)ii pn ce situa)ia va putea 'i solu)ionat.
1raducerea replicii unduitoare a lui 8ittagu-5I0 'u?
9 *ine spune asta:
*hipul oosit al lui Glton Iaa.er +i re'lect deruta. Arunc o privire iute ctre
consilierii si" care preau la 'el de nesiguri.
9 7u.
9 $ar cine vore!te:
9 -mi cer scu#e" doamn amasador" +ns nu +n)eleg.
9 1u spui c tu vore!ti. *ine e!ti tu: 7u +l vd pe Glton Iaa.er care st aici a#i"
a!a cum a stat de multe ori. Nu !tiu dac el este Glton Iaa.er. 7u nu !tiu dac nu este un
om elementic.
9 1e asigur c nu sunt@ i#ucni 4re!edintele.
9 7u nu !tiu asta. *are este di'eren)a: +!i a)inti privirea asupra 4rimului-amiral"
iar ochii ei mari !i sticlo!i nu etalau vreo emo)ie pe care ratul ar 'i putut-o desci'ra?
7<ist vreo cale prin care se poate !ti:
9 -n pre#en)a tuturor persoanelor posedate" rspunse ,amual Ale.sandrovici"
pare s se mani'este o perturare locali#at a sistemelor electronice. Aceasta este unica
metod de detectare pe care o avem pn acum. Ac)ionm +ns +n direc)ia de#voltrii
altor tehnici.
9 Nu !tii.
9 4osedrile au +nceput pe Lalonde. 4rima nav stelar care a ajuns aici de la
planeta aceea a 'ost 3le<" care a sosit direct. 4utem a'irma cu siguran) c deocamdat n-a
'ost posedat nici o persoan din sistemul Avon.
9 Nu !tii.
,amual Ale.sandrovici nu putu rspunde. %7u sunt sigur" dar lestemata de
creatur are dreptate. $e acum certitudinea nu mai este posiil. 4e de alt parte" oamenii
n-au avut niciodat nevoie de asolut pentru a se autoconvinge. 1Brathca au avut nevoie"
iar di'eren)a aceasta ne separ +ntr-o msur mult mai mare dect iologia noastr.(
*nd arunc o privire imploratoare !i tcut spre 4re!edinte" +ntlni un chip
ine<presiv. 5oarte calm" rosti?
9 7u nu !tiu.
$inspre am'iteatru se percepu sugestia suliminal de suspin colectiv" poate chiar
de resentiment.
%Am procedat +ns a!a cum este corect. 3-am rspuns potrivit termenilor ei.(
9 7u +mi e<prim gratitudinea pentru c tu spui adevrul" #ise 8ittagu-5I0.
Acum eu +mi 'ac datoria +n locul acesta !i voresc pentru ras. Ast#i tBrathca s'r!e!te
contactul cu to)i oamenii. Noi v vom lsa planetele voastre. Nu veni)i la planetele
noastre.
8ittagu-5I0 +ntinse un ra) lung !i mna rotund cu nou degete +i deconect
locul translator. 7mise un )ipt de u'ni) spre perechea ei !i pornir +mpreun ctre
ie!ire.
,ala vast rmase complet tcut" cnd u!a glis" +nchi#ndu-se +n urma lor.
Glton Iaa.er +!i drese vocea" +!i +ndrept umerii !i se +ntoarse ctre amasadorul
.iint" care sttea nemi!cat +n rndul cel mai de jos al am'iteatrului.
9 $omnule amasador 8oulor" dac dore!ti s ne prse!ti" atunci" desigur" vom
o'eri tot ajutorul necesar pentru a-i readuce pe to)i amasadorii .iint pe planeta voastr
natal. La urma urmelor" aceasta este o prolem a oamenilor !i nu dorim s a'ectm +n
nici un 'el rela)ia dintre noi prin periclitarea voastr.
0nul dintre ra)ele tract amor'ice ale ca neaua ale .iintului se descolci !i ridic
un loc procesor mic" a crui tij proiectoare AV produse o scnteiere moarat.
9 $omnule 4re!edinte" rosti 8oulor" via)a +n sine constituie un risc sustan)ial.
4rimejdia echilirea# +ntotdeauna plcerea. 4entru a o gsi pe una" treuie s-o con'run)i
!i s-o cuno!ti pe cealalt. ;i gre!e!ti a'irmnd c aceasta este o prolem a oamenilor.
1oate rasele +n#estrate cu ra)iune descoper +n cele din urm adevrul mor)ii.
9 Vrei s spui c voi !tia)i: +ntre Glton Iaa.er" scpndu-!i aproape complet
de su control stpnirea diplomatic.
9 $a" noi suntem con!tien)i de natura noastr. Ne-am con'runtat odat cu ea" cu
'oarte mult timp +n urm" !i i-am supravie)uit. Acum voi treuie s 'ace)i la 'el. Nu v
putem ajuta +n aceast lupt care v a!teapt" dar suntem plini de compasiune.
1ra'icul stelar spre Valis. se reducea2 #ece la sut +n dou #ile. $e!i rutinele
susidiare de gndire ale lui 8ura gestionau controlul tra'icului haitatului" statisticile
nu ajunseser la personalitatea sa principal. *el care-l alert 'inalmente 'u de'icitul
economic. 1oate #orurile erau curse charter preprogramate" care aduceau componente la
sta)iile industriale ale pre)ioasei sale companii >agellanic 3tg. Niciuna dintre ele nu era
vreun !oim-negru din propria sa 'lotil" ci doar nave adamiste.
4lin de curio#itate" trecu +n revist toate 'le.urile de !tiri ce 'useser aduse de
navele stelare recent sosite" cutnd un motiv" o cri# sau o situa)ie de urgen) +n alt
sec)iune a *on'edera)iei. Nu gsi asolut nimic.
Aia cnd rutina principal a personalit)ii sale +!i e'ectu controlul sptmnal
asupra lui 5airu#a" 8ura +n)elese c !i +n interiorul haitatului ceva era +n neregul.
5airu#a era altul dintre proteja)ii si" un descendent din a noua genera)ie" care se dovedise
promi)tor de la o vrst timpurie.
%4romi)tor( +n accep)iunea lui 8ura +nsemna +n primul rnd impulsul de a se
impune ca lider al celorlal)i ie)i din cluul de #i" de a +nh)a partea cea mai #dravn"
indi'erent c era vora despre o 'elie de tort sau despre cota de timp la procesorul de
jocuri" o anumit predispo#i)ie spre cru#ime 'a) de animalele de companie" dispre)
pentru prin)ii si timi#i !i iuitori. 3e!ea +n relie' ca un ie)a! lacom" iute la mnie"
tiranic" neasculttor !i +n general a'urisit. 8ura era +ncntat.
*nd 5airu#a +mplini #ece ani" undele lente de +ncurajare +ncepur s i se
strecoare +n psihic. Aspira)ii +ntunecate de a merge mai departe" un sentiment justi'icator"
sen#a)ia destinului mre)" un ego aproape insuportail. 1oate acestea se datorau
dorin)elor tcute ale lui 8ura" care i se in'iltrau permanent +n )east.
4rocesul de modelare e!uase de 'oarte multe ori +n trecut !i Valis. era presrat cu
detritusul nevropat al tentativelor anterioare ale lui 8ura de a crea o personalitate
dinamic !i nemiloas potrivit propriei sale imagini" a!a cum o percepea el. $orea enorm
s plsmuiasc o asemenea creatur pe cineva capail s conduc >agellanic 3tg. ;i
vreme de dou sute de ani +ndurase umilin)ele e!ecurilor repetate ale celor care erau
snge din sngele su.
-ns 5airu#a de)inea o calitate de re#ilien) rar printre memrii 'amiliei sale.
$eocamdat etalase pu)ine dintre sliciunile psihologice care-i ruinaser pe to)i ceilal)i"
ast'el c 8ura nutrea speran)e pentru el" aproape la 'el de mari pe ct 'useser" cndva"
cele pentru $ariat.
*u toate acestea" cnd 8ura apel surutina care-l monitori#a pe iatul de
paispre#ece ani" nu se +ntmpl nimic. G gigantic unduire de surprindere se propag pe
+ntreaga lungime a straturilor neurale ale haitatului. Animalele servitori tresrir !i se
crispar cnd unda vir pe su ele. >u!chii circulari gro!i care reglau 'lu<ul 'luidelor +n
interiorul uria!ei re)ele de capilare nutritive !i canale de ap" +ngropa)i adnc +n carcasa
din polip" convulsionar" crend valuri !i vrtejuri" pentru calmarea crora rutinele
autonome avur nevoie de mai ine de o jumtate de or. 1o)i cei opt mii de descenden)i
ai lui 8ura drdir incontrolail" !i aparent 'r motiv" pn !i copiii care +nc nu aveau
haar de adevrata lor natur.
4entru o clip 8ura nu !tiu ce s 'ac. 4ersonalitatea +i era distriuit egal prin
straturile neurale ale haitatului" o stare pe care designerii 7denului o denumiser
%pre#en) omogeni#at(. 1oate rutinele" surutinele !i rutinele autonome erau simultan
distincte !i un tot. 1oate in'orma)iile perceptuale primite de orice celul sen#orial erau
diseminate instantaneu pentru stocare" +n mod uni'orm +n lungul stratului. 7!ecul" orice
'el de e!ec" era de neconceput.
7!ecul +nsemna c propriile sale gnduri 'unc)ionau necorespun#tor. >intea lui"
unicul atriut cu adevrat personal care-i mai rmsese" avea imper'ec)iuni.
$up surprindere" sosi +n mod inevitail 'rica. 0n asemenea de#astru putea s
ai 'oarte pu)ine cau#e. 7ra posiil ca el s 'i cedat 'inalmente +naintea tulurrilor
psihologice de nivel ridicat. 7ra o stare despre care edeni!tii pre#iseser mereu c-l va
a'ecta dup +ndurarea a secole de singurtate" cuplate cu incapacitatea sa de gsi un
mo!tenitor meritoriu.
8ura +ncepu s proiecte#e o serie de rutine complet noi" care aveau s-i anali#e#e
arhitectura mintal. Aidoma unor spectre camu'late" vi#itatorii aceia 'ulgerau silen)ios
prin straturile neurale" +n misiunea de a spiona per'orman)ele tuturor surutinelor" 'r ca
acestea s 'ie con!tiente" pentru a raporta dup aceea randamentul su gloal.
-ncepu s ias la iveal o list de erori" care" pe ansamlu" prea ciudat. 0nele
surutine" de pild monitori#area lui 5airu#a" lipseau complet" altele erau inactive" iar
unele instan)e ale diseminrii memoriei erau locate. Lipsa oricrui !alon logic +l tulur
pe 8ura. Nu se +ndoia c era atacat" totu!i metoda de asalt era cu totul aparte. -n acela!i
timp +ns un aspect al atacului era per'ect clar? entitatea necunoscut dinapoia
suminrilor cuno!tea per'ect a'initatea !i rutinele de gndire ale haitatului. 8ura nu
putea crede c ar 'i 'ost edeni!tii" cu superioritatea lor respingtoare2 ei considerau c
principala lor arm +mpotriva sa era timpul *onsensul Kohistan opina c 8ura nu va
putea re#ista mai mult de cteva secole. 3ar un atac nedeclarat !i travestit asupra cuiva
care nu-i amenin)a repre#enta o +nclcare de neconceput a eticii culturii lor. Nu" treuia s
'ie altcineva. *ineva mai aproape de el" mai intim implicat +n haitat.
8ura e<amin surutinele de monitori#are ce 'useser trecute +n stare de
inactivitate. 7rau !apte" dintre care !ase 'useser alocate unor descenden)i oi!nui)i" to)i
avnd mai pu)in de dou#eci de ani2 +ntruct nu erau +nc implica)i +n >agellanic 3tg" nu
necesitau mai mult de o supraveghere limitat. $ar al !aptelea= 8ura nu se sinchisise
s-l mai e<amine#e niciodat +n ultimii cincispre#ece ani ai separrii lor de trei#eci de ani
cel mai mare e!ec al lui din toate timpurile? $ariat.
,ugestia era pro'und de !ocant. *umva" $ariat reu!ise s ai un grad de control
asupra rutinelor haitatului. Nu treuia uitat +ns c dup #iua aceea 'atidic de acum
trei#eci de ani" $ariat i#utise s loche#e toate +ncercrile lui 8ura de a o)ine acces la
mintea lui prin a'initate. -n ciuda imper'ec)iunilor sale masive" $ariat era unic.
8ura reac)ion 'a) de revela)ie" ridicnd ariere de securitate +n jurul tiparului
primar al personalit)ii sale2 'iltre de input care s e<amine#e toate in'orma)iile ce
ajungeau la el" pentru a nu con)ine viru!i troieni. Nu era asolut sigur ce anume +ncerca
$ariat s o)in prin interven)ia +n surutine" totu!i !tia c ratul continua s-l
considere responsail pentru moartea Anastasiei 8igel. -n cele din urm" $ariat avea s
+ncerce s se r#une.
*e determinare remarcail@ 4ractic rivali#a cu a sa.
8ura nu se mai sim)ise att de stimulat de multe decenii. 4oate c ar mai 'i putut
negocia cu $ariat2 la urma urmelor" ratul nu +mplinise deocamdat cinci#eci de ani !i-
i mai rmsese o jumtate de secol de via) util. 3ar dac nu puteau ajunge la o
+n)elegere" ei ine= putea 'i donat oricnd. 4entru asta 8ura nu avea nevoie dect de o
singur celul vie.
*u mentalitatea protejat +n msura ma<im de care era capail" 'orm o
succesiune de ordine noi" complet di'erite de orice e<istase pn atunci +n straturile
neurale? !aloane originale !i o ierarhie modi'icat a direc)ionrilor" invi#iile pentru
oricine era oi!nuit cu rutinele de gndire standard. *omanda secret porni ctre toate
celulele sen#oriale optice" ctre to)i descenden)ii capaili de a'initate" ctre toate
animalele servitori? gsi)i o coresponden) cu imaginea vi#ual a lui $ariat.
Avu nevoie de !apte minute. ;i re#ultatul nu 'u chiar ceea ce se a!teptase 8ura.
>ai multe rutine de oservare de la nivelul al opt#eci !i cincilea din tumul #grie-
stele Kandi 'useser +nclcate. Kandi era utili#at +n principal de re#iden)ii mai pu)in
morali din Valis." ceea ce" )innd seama de structura general a popula)iei" +nsemna c
era cam ultimul re'ugiu al adevra)ilor delincven)i. *ea mai mare anomalie se gsea +n
apartamentul lui Anders /ospoort" senior al viciilor !i violator semipro'esionist. 0na
dintre surutinele de oservare 'usese modi'icat" pentru a include un segment
suplimentar de memorie. -n loc !i oserve apartamentul !i !i e<pedie#e imaginea
procesa)i direct +ntr-o rutin generali de anali# a evenimentelor" sustituia pur !i simplu
o vi#uali#are veche a videocamerelor +n locul imaginilor +n timp real.
8ura solu)ion prolema" !tergnd complet rutina veche !i +nlocuind-o cu una
viaili. Apartamentul +n care privea acum era un de#astru? moilele 'useser mutate de la
locurile lor !i erau acoperite cu diverse oiecte vestimentare rte!ti !i 'emeie!ti"
'ar'urii cu mncare pe jumtate neterminat #ceau aruncate la +ntmplare" sticle goale
erau risipite peste tot. 4e mese se ridicau maldre de locuri procesoare de +nalt
capacitate 'aricate de *orpora)ia Kulu !i #eci de 'le.uri cu enciclopedii tehnice nu
tocmai materialele oi!nuite de pe noptierele lui /ospoort.
$up restaurarea imaginilor !i sunetelor reale" sosi !i inputul ol'activ" care implici
un pre) destul de piperat? duhoarea era oriili. >otivul era simplu? cadavrul oe# al lui
$ariat #cea la piciorul patului din dormitorul principal. Nu e<ista nici un semn de
violen)" nici o vntaie" nici o ran de +njunghiere" nici o arsur de ra# energetic.
3ndi'erent care ar 'i 'ost cau#a decesului" aceasta lsase un rnjet tulurtor de +ncntat pe
chipul uclat. Lui 8ura +i 'u imposiil !i nu se gndeasc la 'aptul ci lui $ariat +i 'cuse
realmente plcere !i moar.
$ariat era peste msur de +ncntat de noul su corp" captiv. Aproape c uitase ce
+nsemna s 'ii slnog" s te mi!ti iute" s luneci ail printre u!ile glisante ale unui li't"
s po)i purta haine corespun#toare +n locul unei togi ponosite. 3ar tinere)ea" ine+n)eles"
constituia alt avantaj. 0n 'i#ic mai energic" vnos !i puternic. 5aptul c Iorgan avea doar
cincispre#ece ani era cu totul lipsit de importan)" deoarece puterea energistic compensa
orice. 7l alese aspectul unui tnr de dou#eci !i unu de ani" un mascul +n 'orm per'ect"
cu piele +nchis la culoare" cati'elat !i strlucitoare" pr des" lung !i negru precum
crunele. Iainele lui erau o pereche de pantaloni !i o cma! din umac al" simplu"
+ndeajuns de su)ire pentru a de#vlui 'le<iunile ca de panter ale mu!chilor. Nimic
e<agerat ca trupul ridicol de macho al lui /ospoort" pe care-l purta 8oss Nash" dar care
atrsese privirile multor 'ete.
$e 'apt posedarea cu toate splendorile ei era aproape +ndeajuns ca s-l 'ac s-!i
renege misiunea. Aproape" totu!i nu +ndeajuns. Giectivele lui rmneau separate de ale
celorlal)i" pentru c" spre deoseire de ei" $ariat nu se temea de moarte" de revenirea +n
lumea de dincolo. Acum mai mult ca niciodat el credea +n spiritualitatea pe care o
propovduise Anastasia. Lumea de dincolo era doar o parte din misterul mor)ii2
creativitatea $omnului era nelimitat !i ine+n)eles c e<ista o continuare" o via) dup
via)a de apoi.
8e'lecta la toate acestea +n vreme ce mergea alturi de camara#ii si posedatori
ctre taverna 1acoul.
*eilal)i erau teriil de concentra)i asupra misiunii lor !i de aceea lipsi)i de umor.
1averna 1acoul era un microcosmos per'ect al vie)ii din Valis.. 3nteriorul su din
cristal negru !i argintiu" cndva elegant" era o 'orm aandonat acum pn !i de
designerii de retro-!ic" mncarea pe care o servea era cumprat su 'orm de
semipreparate" pe cnd altdat 'usese pregtit de mae!tri uctari +ntr-o uctrie de
cinci stele" chelneri)ele erau prea trne pentru 'usti)ele scurte pe care le purtau" iar
clientela nici nu se interesa de declinul su ine<orail" !i nici nu-i psa de el. 4recum
majoritatea arurilor" tindea s atrag un singur tip de clien)i +n ca#ul acesta" echipajele
navelor stelare.
>ai ine de dou#eci de persoane erau a!e#ate la mesele din piatr +n 'orm de
ciuperci" cnd $ariat o urm pe Kiera ,alter +nuntru. 5emeia se apropie de ar !i-!i
comand o utur. $oi ra)i se o'erir s i-o plteasc. -n timp ce se derula sceneta"
$ariat alese o mas lng u! !i studie +ncperea larg. 4rocedaser ine" pentru c cinci
dintre utori aveau ochii indigo care anun)au c se numrau printre descenden)ii lui
8ura !i to)i purtau uni'orme-comine#on cu steaua argintie pe epolet care le anun)a
calitatea de cpitani de !oimi-negri.
$ariat se concentr asupra rutinelor de oservare ce operau +n straturile neurale
dinapoia pere)ilor" podelei !i pla'onului tavernei. Araham" >at.in !i 6rad" care posedau
de asemenea corpuri capaile de a'initate" 'ceau la 'el !i to)i patru e<pediau o mul)ime
de comen#i suversive pentru a i#ola +ncperea !i tot ce avea s se petreac +n ea de
personalitatea principal a lui 8ura.
$ariat +i instruise ine. Nu avur nevoie dect de un minut pentru a sumina
rutinele principale" trans'ormnd taverna 1acoul +ntr-o #on de percep)ii nule. *a act
'inal" u!a din memran muscular se contract silen)ios" iar supra'a)a ei ca de piatr
ponce gri deveni o arier 'erm" +nchi#ndu-i etan! pe to)i +nuntru.
Kiera ,alter se ridic +n picioare" +nlturndu-i pe pretenden)i printr-un gest
dispre)uitor. *nd unul dintre ei se scul !i ddu s spun ceva" ea +l lovi parc +n joac
cu palma peste tmpl. Lovitura +l arunc +napoi" cu ra)ele r!chirate. /ratul c#u cu
un u'net sonor pe podeaua din polip !i #ier de durere. 7a rse !i-i su'l o srutare din
vr'ul degetelor" pe cnd +!i tampona sngele care-i curgea din nas.
9 Nici o !ans" iui)el.
4o!eta lunguia) de piele din mna ei se metamor'o# +ntr-o carain. Kiera ,alter
o roti" +ndreptnd-o ctre clien)ii stupe'ia)i" !i 'cu )ndri una dintre lumis'erele
plpitoare de su tavan.
1o)i se ghemuir instinctiv su cascada de ciouri !i a!chii de compo#it al-
perlat. *)iva +ncercar s datavi#e#e apeluri de urgen) +n procesorul de re)ea al tavernei"
dar electronicele 'useser primele de#activate de poseda)i.
9 6ura mic@ anun) Kiera cu un accent american e<agerat de apsat. Ksta-i un
ja' armat. Nimeni nu 'ace nici o mi!care" dect ca s-!i pun toate lucrurile de pre) +n
sacu-sta.
$ariat o't dispre)uitor. 4rea cu totul nelalocul su ca o c)ea a'urisit cum era
Kiera s posede corpul unei 'ete sulime 'i#ic ca >arie ,.ioD.
9 Nu-i nevoie de a!a ceva" #ise el. Am venit doar pentru cpitanii de !oimi-negri.
, ne concentrm e<clusiv asupra lor" da:
9 4oate c n-o 'i nevoie" rosti ea" +ns dorin) e din plin.
9 ;tii ceva: 7!ti pur !i simplu o idioat.
9 ,erios:
7a lans un 'ulger de 'oc al +n direc)ia lui.
*helneri)ele !i clien)ii rcnir alarma)i !i se aruncar pe jos. $ariat aia i#uti s
devie#e ra'ala" lovind-o din lateral cu pumnul pe care !i-l imagin su 'orma unei rachete
de tenis masive. 5ocul al rico! entu#iast prin sal" r#dnd mese !i scaune" dar nu
+nainte ca lovitura s-i transmit un !oc electric" care-i vir prin to)i nervii ra)ului.
9 4otole!te-te cu morala" spuse Kiera. Noi 'acem ceea ce suntem +mpin!i s
'acem.
9 Nimeni nu te-a-mpins s 'aci asta. >-a durut.
9 8evino cu picioarele pe pmnt" smiorcil@ 1e-ai distra mult mai ine" dac n-
ai avea-n cur morcovul sta moralist.
Klaus ,chiller !i >at.in rnjir v#ndu-l c nu-i convenea ce aude.
9 ,trici totul cu copilriile astea" rosti $ariat. $ac vrem s punem mna pe
!oimii-negri" nu ne putem +ngdui indisciplina ta. 1arrug te-mpinge s danse#i dup
mu#ica lui. ,tpne!te-te !i ascult propria-)i mu#ic.
7a puse caraina pe umr !i +ndrept 'urioas un deget spre el?
9 $ac mai aud un singur cuvnt din ccatul sta de NeD Age" jur c-)i rup capul
de pe umeri. 1e-am adus doar ca s te ocupi de personalitatea haitatului" nu din alt
motiv. 7u sunt cea care staile!te oiectivele noastre. Am metode al dracuH de concrete"
care ne vor ajuta s ie!im ine. >etode +ndr#ne)e. 1u ce pi#da m-sii ne-ai putut o'eri"
smiorcil: , ciopr)im un secol +n podeaua haitatului pn gsim creierul lui 8ura
sta !i dup-aia s-l clcm +n picioare. Asta-i: Ksta-i planul tu gro#av !i util:
9 Nu" rspunse el cu calm +mpietrit. -)i repet" 8ura nu poate 'i +nvins prin
mijloace 'i#ice. >etoda aceasta pe care o inten)ione#i pentru a prelua popula)ia
haitatului nu va 'unc)iona dect dup ce am terminat cu 8ura. *red c 'acem o gre!eal
cu !oimii-negri" 'iindc nici mcar puterea lor 'i#ic nu ne poate ajuta s-l +n'rngem. 3ar
dac +ncepem prin a-i prelua" riscm s atragem aten)ia asupra noastr.
9 *um e voia lui Allah" murmur >at.in.
9 *hiar nu-n)elegi: se +ntoarse $ariat ctre el. $ac ne concentrm spre
anihilarea lui 8ura !i posedarea straturilor neurale" vom putea o)ine orice. Vom 'i
aidoma #eilor.
9 Asta se apropie de las'emie" 'iule" rosti Araham *anaan. Ar treui s 'ii
ceva mai grijuliu cu ceea ce spui.
9 *cat@ *a #eii" da: 3deea este=
9 3deea este" interveni Kiera +ndreptnd caraina ctre el pentru a-!i sulinia
spusele" c tu clocote!ti de dorul r#unrii. Nu-ncerca s sus)ii altceva" 'iindc ai 'ost
chiar +ntr-att de neun ca s te sinuci#i pentru a-)i atinge )elul. Noi !tim ce 'acem ne
multiplicm numrul pentru a ne proteja. $ac nu vrei s 'aci a!a" atunci poate c ai
nevoie de ceva mai mult timp +n lumea de dincolo pentru a-)i pune gndurile +n ordine.
*hiar +n timp ce se pregtea s riposte#e" $ariat +n)elese c pierduse. 4utea #ri
cum se +ncordau chipurile ine<presive ale celorlal)i poseda)i" simultan cu +nghe)area
emo)iilor lor" pe care i-o percepu mintea. Ni!te idio)i slai@ $e 'apt" nu le psa de nimic
altceva dect de clipa pre#ent. 7rau animale. -ns animale de al cror ajutor el avea
nevoie.
Kiera +nvinsese din nou" e<act a!a cum se +ntmplase cnd insistase ca $ariat s-!i
dovedeasc loialitatea prin sacri'iciul de sine. 4oseda)ii se +ntorseser spre ea pentru a-i
conduce" nu spre rat.
9 /ine" #ise $ariat. Voi 'ace cum vrei tu.
%$eocamdat.(
9 >ul)umesc" rosti Kiera cu ironie apsat.
8nji !i pomi ctre primul cpitan de !oim-negru.
-n decursul alterca)iei" restul tavernei 1acoul se cu'undase +n tcerea care apare
invariail cnd ni!te persoane total necunoscute +)i discu)i soarta la doi metri +n 'a)a ta.
Acum discu)ia se terminase. ,oarta 'usese deci!i.
*helneri)ele )ipar !i se strnser laolalt +napoia arului. ;apte memri din
echipajele navelor stelare se repe#ir la u!a din memran muscular +nchis. *inci se
npustir realmente spre poseda)i" atacndu-i cu orice aveau la +ndemn? lame cu 'isiune
Ocare nu 'unc)ionauP" sticle sparte" parali#atoare corticale Ode asemenea" inutileP !i pumni
goi.
5oc al 'u lansat drept rspuns? glouri a)intite spre genunchi !i gle#ne" care
scoaser din lup)i !i schilodiri" tentacule !'ichiuitoare care se +n'!urar +n jurul
picioarelor aidoma unor ctu!e +nro!ite +n 'oc.
*u victimele lor #vrcolindu-se pe podea !i duhoarea de carne ars ridicndu-se +n
aer" poseda)ii se apropiar.
8ocio *ondra se a'la de cinci secole +n lumea de dincolo cnd sosi timpul
miracolelor. G e<isten)i +n'iortoare" pe care o putea asemui doar cu ultima clipi de
su'ocare" prelungi)i mereu !i mereu !i mereu= ;i mereu +n e#n totali" tcere" lipsi de
sen#a)ii. Via)a i se rederulase de un milion de ori +n minte" +ns nu 'usese nici pe departe
su'icient.
Apoi sosir miracolele" sen#a)ii ce se in'iltrau din universul de a'ar. 5isuri +n
neantul lumii de dincolo care se deschideau !i se +nchideau +n 'rac)iuni de secund"
asemntoare cu nori negri de 'urtun care se despr)eau pentru a lisa !i ptrund ra#ele
delicios de aurii ale #orilor. ;i de 'iecare dat un singur su'let pierdut #ura +n potopul
oritor !i asur#itor de realitate" ie!ea +n liertate !i 'rumuse)e. -mpreun cu to)i ceilal)i
rma!i +n urm" 8ocio +!i urla 'rustrarea +n genune. $up aceea +!i redulau rugile"
implorrile !i 'gduielile ctre viii indi'eren)i !i insensiili" o'erindu-le mntuire !i
+nnoilare +n schimul unui simplu ajutor.
4oate c asemenea promisiuni chiar aveau succes. 1ot mai multe 'isuri apreau"
att de multe" +nct deveniser ele +nsele un chin. , !tii c e<ist o cale de ie!ire" dar care
s-)i 'ie mereu re'u#at=
>ai pu)in acum. $e data aceasta= $e data aceasta gloria se +nl) +mprejurul lui
8ocio *ondra att de sonor !i luminoas" +nct aproape c-l cople!i. -n torent era strns
cineva care striga dup ajutor" care implora oprirea agoniei.
9 G s te ajut eu" min)i periculos 8ocio. G s opresc ceea ce se-ntmpl.
$urerea +l inund" cnd gndurile disperate se ag)ar de cuvintele lui 'alse. 7ra
mult" mult peste oi!nuita angrenare a su'letelor +n cutarea de su#isten) amar. ,e
putu sim)i c!tignd greutate !i 'or)" pe msur ce gndurile lor se +mpletir. 3ar durerea
urc arupt spre e<ta#. 8ocio sim)i realmente picioare !i ra)e #vcnind" cnd un prjol
dttor de agonie trecu peste piele" un gtlej care 'usese trans'ormat +n carne vie de attea
urlete. 1otul era aproape delicios" genul de +ncntare ce l-ar 'i ucurat pe un masochist.
6ndurile ratului deveneau mai slae" mai mici" pe msur ce 8ocio se
+mpinse !i se +n!uru adnc +n cile neurale ale creierului. *nd o 'cu" mai multe dintre
vechile e<perien)e omene!ti reaprur salutar" aerul care-i nvlea +n plmni" uuiturile
unei inimi. ;i +n tot acest timp noua lui ga#d se diminua. 5elul +n care 8ocio o apsa"
+ntemni)ndu-i su'letul" era aproape instinctiv !i devenea tot mai simplu de la o secund
la urmtoarea.
4utea au#i celelalte su'lete pierdute din lumea de dincolo #ierndu-!i 'uria pentru
c el 'usese cel care c!tigase salvarea. Amenin)ri amare" acu#a)ii de lips de merite.
Apoi rmaser doar protestele slae ale ga#dei lui !i un al doilea glas straniu de
+ndeprtat" care implora s !tie ce se +ntmpla cu iuitul lui. -mrnci su'letul ga#dei !i-!i
e<tinse propria minte pentru a umple +ntregul creier.
9 Ajunge@ spuse o voce de 'emeie. Avem nevoie de tine pentru ceva mai
important.
9 Las-m@ tu!i el. ,unt aproape +nuntru" aproape=
5or)ele +i cre!teau" corpul captiv +ncepea s rspund. Gchii sclda)i +n lacrimi
de#vluir contururile tremurtoare a trei siluete aplecate peste el. ,iluete care treuia cu
certitudine s 'ie +ngeri. G 'at super de 'rumoas" +nve!mntat doar +ntr-o corona
strlucitor de al.
9 Nu" #ise ea. 3ntr +n !oimul-negru. Acum.
1reuia s 'i 'ost vreo gre!eal teriil. 7i nu-n)elegeau: Acesta era miracolul.
>ntuirea@
9 ,unt +nuntru" le spuse 8ocio. 0ite" nu vede)i: Am reu!it.
8idic una dintre minile sale noi !i v#u atrnndu-i de toate degetele !ici ca
ni!te 'ungi mari" transluci#i.
9 Atunci" ie!i.
>na se de#integr. ,nge +i +mpro!c chipul" ocultndu-i vederea. Voia s urle"
dar coardele vocale +i erau prea vtmate ca s-i dea ascultare.
9 3ntr-n !oimul-negru" i" pulic" alt'el te trimitem imediat +napoi +n lumea de
dincolo. ;i dup-aia n-o s te mai lsm s te mai +ntorci niciodat.
Alt ra'al de durere nea!teptat de intens" urmat de o amor)eal la 'el de
+nspimnttoare" +i spuse c laa piciorului drept +i 'usese distrus. -i rodeau carnea-i
'rumoas !i nou" nemailsndu-i nimic. 1ur #adarnic 'a) de nedreptatea celor ce i se
+ntmplau. $up care sen#a)ii cu ecouri stranii +i +n'lorir +n minte.
Ve#i: +ntre $ariat. 7ste simplu" aplic-)i gndurile +n 'elul sta.
G 'cu !i a'initatea se deschise" unindu-l cu >indori.
*e se +ntmpl: +ntre agitat !oimul-negru.
-ntregul picior stng al lui 8ocio 'usese distrus. 5oc al +i cuprindea vintrele !i
ciotul rmas din piciorul drept.
4eran@ strig !oimul-negru.
8ocio suprapuse tonul mintal al cpitanului peste propriile sale gnduri. Ajut-
m" >indori.
*um: *e se +ntmpl: Nu te-am putut sim)i. 1e-ai +nchis 'a) de mine. $e ce: N-
ai mai 'cut asta niciodat.
3art-mi. $e vin-i durerea" un in'arct. *red c mor. Las-m s 'iu cu tine"
prietene.
Iaide. 8epede@
,im)i cum legtura de a'initate se lrge!te !i !oimul-negru era acolo" a!teptndu-!i
cpitanul" cu mintea plin de iuire !i +n)elegere" o creatur lnd !i +ncre#toare" +n
ciuda mrimii !i puterii sale incontestaile. Kiera ,alter e<ercit +nc !i mai mult din
genul ei speci'ic de presiune.
*u un ultim lestem la adresa diavolilor care nu-i lsau alternativ" 8ocio
aandon corpul omenesc drag !i lunec prin legtura de a'initate. 1rans'erul acesta era
di'erit de cel care-l adusese din lumea de dincolo. Aceea 'usese o intrare 'or)at" pe cnd
aceasta era o +mr)i!are primitoare din partea unei iuite lipsite de so'isticare" care-l
trgea pentru a-l 'eri de ru.
*entrul energistic pe care-l generase su'letul lui se staili +n interiorul celulelor
neurale ce a!teptau +n mie#ul !oimului-negru" iar legtura care-l conecta de corpul
cpitanului se rupse cnd craniul 'u #droit de pumnul trium'tor al Kierei.
>indori sttea pe piedestalul su de pe a doua dintre cele trei terase de andocare
ale Valis.ului" asorind rdtor 'luid nutritiv +n ve#icile sale de stocare. $incolo de
eclipsa spa)ioportului non-rotativ a haitatului" giganta ga#oas Gpuntia era un pienjeni!
decolorat de en#i de 'urtun verde-limoniu. 3maginea era con'ortail pentru !oimul-
negru" care se nscuse +n inelele Gpuntiei !i avusese nevoie de optspre#ece ani pentru a
ajunge la conul lung de o sut dou#eci !i cinci de metri a 'ormei sale mature. *onstituia
o ciud)enie chiar !i printre !oimii-negri" ale cror pro'iluri se ateau considerail de la
'orma discoidal standard a !oimilor-de-vid. *arcasa din polip era verde-+ntunecat"
presrat de inele purpurii" iar trei protueran)e groase aidoma unor aripioare se ridicau
din s'ertul posterior. Einnd seama de aspectul de proiectil turtit" unica op)iune pentru
modulul sistemului de sus)inere iotic era 'orma de pictur alungit spre +napoi" care
sttea ca o !a metalic peste sec)iunea median a carcasei superioare.
*a la to)i !oimii-negri !i !oimii-de-vid" cmpul su de distorsiune era pliat +n jurul
carcasei" aia 'iind operativ +n timp ce era andocat. ,tarea aceea lu +ns s'r!it imediat
ce su'letul lui 8ocio *ondra +i invad celulele neurale. Numrul de neuroni pe care-i
poseda acum era considerail mai mare dect al creierului omenesc" sporind volumul de
putere energistic produs de distorsiunea transdimensional. 8ocio se e<tinse din #ona de
stocare alocat de >indori" trecnd direct prin surutinele concepute pentru a-l sus)ine.
,urprins" !oimul-negru i#uti doar s +ntree? *ine e!ti: +nainte ca el s-i supun
mintea. Nu putea totu!i s preia controlul 'unc)iilor enorm de comple<e ale unui !oim-
negru cu u!urin)a cu care ar 'i procedat +ntr-un corp omenesc. Nu e<ista un instinct care
s-l clu#easc" nu e<ista o succesiune veche !i 'amiliar de impulsuri nervoase pe care
s-o urme#e. Acesta era un teritoriu necunoscut2 +n timpul vie)ii lui nu e<istase nici o nav
stelar" cu att mai pu)in una organic.
8utinele autonome care reglementau organele lui >indori 'unc)ionau per'ect" a!a
+nct le +ngdui s opere#e +n continuare. 4e de alt parte +ns cmpul de distorsiune era
controlat +n mod direct de gndirea con!tient.
La dou secunde dup posedare" cmpul se dilat scpat de su control !i !oimul-
negru se +nclin spre spate" smulgnd tuurile de alimentare ale piedestalului din ori'iciile
lor. 5luidul nutritiv se revrs ca o arte#ian" inundnd terasa" pn ce haitatul +nchise
iute valvele musculare.
>indori se legn apoi +n 'a)" dup care se ridic trei metri deasupra
piedestalului +n 'orm de ciuperc" +n timp ce 8ocio se strduia cu disperare s stope#e
'lu<urile oscilante care-i goneau slatic prin celulele con'iguratoare. $in ne'ericire nu
putea coordona prea ine procesul. $etec)ia masic" sim)ul primar al !oimului-negru"
provenea dintr-o manipulare secundar so'isticat a cmpului de distorsiune. 8ocio nu-!i
putea da seama nici mcar unde se a'la" cu att mai pu)in s revin acolo unde 'usese.
*e dracuH 'aci: +ntre 8ura iritat.
4upa lui >indori se roti +ntr-un arc rapid" aproape #griind supra'a)a terasei cu
aripioarele in'erioare. ;o'erul unui vehicul de service 'rn violent" dup aceea g iute
+n mar!arier" cnd uria!a nav stelar ite. vji la nici cinci metri de parri#ul omat al
cainei sale.
,cu#e" rosti 8ocio" scotocind cu disperare prin memoriile restric)ionate ale
!oimului-negru +n cutarea unei rutine de comand. 7ste un 'lu< de putere. -l stope#
imediat.
Al)i doi !oimi-negri +ncepur gira)ii similare" cu neuronii invada)i de su'letele
revenite. 8ura le e<pedie de asemenea +ntreri nervoase.
8ocio i#uti s regle#e ceva mai e'icient cmpul !i s asocie#e 'ormele masice pe
care le percepea cu imaginile provenite de la listerele sen#oriale. *arcasa +i luneca
periculos de aproape de marginea terasei de andocare.
8econ'igur cmpul de distorsiune pentru a-l impulsiona +n direc)ia opus. *eea
ce 'u per'ect= pn cnd +!i ddu seama e<act ct de repede se +ndrepta ctre peretele
haitatului. 3ar alt !oim-negru OneposedatP +i sttea +n cale.
Nu m pot opri" ru'ni spre el.
;oimul-negru se ridic iute !i lin" )!nind !ai#eci de metri drept +n sus" !i protest
indignat. >indori lunec pe su el !i reu!i s se opreasc cu o clip +nainte ca aripioarele
posterioare s-i loveasc +nveli!ul Valis.ului.
0ltimii doi cpitani de !oimi-negri din taverna 1acoul 'ur sacri'ica)i 'inalmente
pentru strategia Kierei !i navele li se ridicar de pe piedestale ca ni!te arti'icii
supraalimentate. 8ura !i ceilal)i !oimi-negri trimiser +ntreri alarmate dup ei. 1rei
!oimi-negri neposeda)i" enerva)i realmente de comportamentul verilor lor" se lansar de
asemenea de pe teras. G coli#iune pru iminent cnd navele gigantice dansar +n
intersti)iul de un .ilometru dintre cele dou terase. 8ura +ncepu s emit spre ele vectori
de #or" +ncercnd s le men)in la distan)e reciproce sigure" solicitnd supunere
instantanee.
$e acum 8ocio stpnea elementele de a# ale dinamicii cmpului de
distorsiune !i +!i manevr 'orma mthloas +napoi ctre piedestalul ini)ial. $up cinci
tentative" +n care-l ocolise printr-o spiral smucit" i#uti s se instale#e.
,per c acum a)i terminat to)i" spuse 8ura dup ce stolul agitat de !oimi-negri
asoli# nervos.
*u un aer plouat" 8ocio accept admonestarea. 7l !i ceilal)i patru !oimi-negri
poseda)i schimar saluturi private" transmi)nd 'ragmente de in'orma)ii despre 'elul +n
care s-!i controle#e corpurile.
$up ce e<periment o jumtate de or" 8ocio 'u plcut surprins de ceea ce putea
s vad !i s simt. >ediul gigantei ga#oase era ticsit de energie de multe tipuri !i de
'oarte mult mas lier. 1ala#urile de magnetism" electromagnetism !i particule
energetice se suprapuneau. 4ercepea dou#eci de sateli)i !i sute de asteroi#i mici. 1oate
trasau linii delicate peste con!tiin)a sa" ivindu-se +ntr-o sumedenie de 'eluri? unde
armonice" culori" mirosuri. $ispunea de mult mai multe percep)ii dect cele produse de
aparatul sen#orial uman. ;i de 'apt orice percep)ie ar 'i 'ost mult mai ine dect lumea de
dincolo.
/anda de a'initate se cu'und +ntr-o tcere domolit" pe cnd ei a!teptau s vad
ce se va +ntmpla +n continuare.
Avionul spa)ial supra+ncrcat urc destul de sigur prin stratos'era Lalondei"
+ndeprtndu-se de coasta muntoas estic a lui Amaris.. Aia dup ce ajunse la o sut de
.ilometri altitudine" acolo unde ionii se rare'iaser la un nivel cu pu)in peste cel al vidului
aglomerat de electricitate static" AshlB Ianson comut de la statoreactoarele inductive la
propulsia reactiv. Atunci +ncepur prolemele. 1reui s amale#e la ma<imum
motoarele-rachet gemene din coad" crescnd voltajul de la celulele energetice !i
aducnd temperatura plasmei la pla'oane periculoase. *ircuitele de rcire emiser
averti#ri" pe care AshlB le e<amin comparativ cu 'unc)ionarea avionului" )innd seama
de unele !i ignorndu-le pe altele. 4ilotarea era mediul lui de e<isten)? s !tie ct de
departe putea +mpinge sistemele !i cnd s-!i asume riscuri calculate.
8e#ervele de putere" nivelurile de comustiil !i marjele de siguran) 'ormau
desene multite<turale 'aulos de elaorate ce interac)ionau +n mintea lui" pe cnd ratul
+!i continua jongleria magic. 5actorii +ncepeau s concorde lent" +ngduindu-i s decid
asupra celei mai une op)iuni? vite#a de +nvingere a atrac)iei gravita)ionale la altitudinea
de o sut dou#eci de .ilometri. -n mod teoretic" +n 'elul acela ar mai 'i rmas +n
re#ervoare cu !apte .ilograme de mas de reac)ie.
9 Nu-i totu!i o +nl)ime prea gro#av" mormi el +n ar. Avea totu!i s le o'ere
posiilitatea jonc)iunii cu LadB >ac.
*ele dou#eci !i nou de motive pentru parametrii de supra+ncrcare ai avionului
spa)ial plvrgeau !i chiuiau voios +napoia lui" indi'erente la e'orturile printelui 7lDes
!i ale lui KellB 1irrel de a le domoli. N-avea s dure#e prea mult" gndi AshlB cu un aer
de posomoreal inevitail2 pu!tii vomitau +ntotdeauna +n imponderailitate" mai ales cei
att de mici ca actualii lui pasageri.
$atavi# calculatorului de #or" solicitnd un canal spre LadB >ac. 4rocesorul de
comunica)ii avu nevoie de ceva timp s se 'i<e#e pe satelitul Lalondei" !i chiar !i atunci
l)imea de and era redus. $ove#i sumre ale 'or)elor maligne ce se roteau invi#iil +n
jurul planetei sortite pieirii.
9 Coshua:
9 1e monitori#e#" AshlB.
9 Va treui s 'aci ni!te manevre +n vederea jonc)iunii. 7u voi 'i nevoit chiar s-
mi cheltuiesc masa de reac)ie a propulsorului pentru a ajunge pe orit. Ksta-i vectorul.
$atavi# 'i!ierul din calculatorul de #or al avionului spa)ial.
9 3isuse" da-i chiar la limit.
9 ;tiu. -mi pare ru" dar pu!tii cntresc prea mult. 3ar cnd vom ajunge +n port"
va treui s +nlocuie!ti complet motoarele reactive. Le-am amalat peste normele de
siguran). 4roail c n-ar strica nici un test complet de re#isten) structural
9 Gricum oni'ica)ia noastr pentru lipsa revendicrilor s-a dus dracu-n tlie.
4regte!te-te pentru jonc)iune +n douspre#ece minute.
9 >ul)umesc.
*hicotelile 'ericite ce rsunau din caina avionului spa)ial se reduceau
considerail. Accelera)ia se diminuase la o dou#ecime de ge" cnd se +ncheie arderea
pentru injectarea pe orit. Amele motoare-rachet se oprir. *alculatorul de #or
anun) c +n re#ervoare mai rmseser patru .ilograme de mas de reac)ie.
Apoi primul icnet lichid se au#i din 'undul cainei. AshlB strnse din din)i !i se
pregti pentru urmare.
Averti#rile de accelera)ie rsunar +n cainele din LadB >aceth. 7deni!tii care
lucrau su supravegherea ,arhei >itcham !i a lui $ahBi Xadev" pregtindu-se pentru
sosirea a trei#eci de copii" se grir spre cu!ete !i saltelele temporare. 1o)i purtau pe 'e)e
variante ale aceleia!i e<presii cenu!ii +ngrijorate. *onsternarea aceea era de +n)eles"
)innd seama de cele prin care trecuser +n ultimele trei#eci de ore. ,irenele ascu)ite
tre#eau o mul)ime de asocieri alarmante.
9 Nu v teme)i" anun) Coshua. $e data acesta nu vor mai 'i ge-uri uciga!e" ci
simt pur !i simplu manevre de po#i)ionare.
7ra singur pe punte" cu luminile reduse la nivelul unei sclipiri tranda'irii" care
intensi'ica re#olu)ia displaB-urilor-hologram ale consolelor !i proiec)iilor AV. -n mod
destul de straniu" se sim)ea ine +n solitudinea aceea. Acum era ceea ce dorise
dintotdeauna s 'ie" sau cre#use c dorea s 'ie? un cpitan de nav stelar" scutit de orice
alte responsailit)i. ,upravegherea calculatorului de #or" simultan cu pilotarea navei
mari pe noul vector de curs ctre avionul spa)ial inert nu-i lsa prea mult timp s
re'lecte#e asupra consecin)elor ac)iunilor lor recente. AarloD mort= echipa de
mercenari pierdut= planeta cucerit= 'lotila de salvare +mpr!tiat= Nu dorea
realmente s se gndeasc la +ntregul de#astru !i nici la implica)iile mai vaste ale
revrsrii necontrolate a poseda)ilor +n univers. >ai ine s 'unc)ione#e util" mai ine s
se piard +n mecanica prolemelor curente.
$intr-un punct de vedere" cderea lui emo)ional era similar cu un sentiment de
elierare. 7i c!tigaser tliile +n care luptaser personal" iar dup aceea +i salvaser pe
edeni!ti" pe copii" !i acum pe KellB. 3ar +n scurt timp aveau s porneasc spre cas.
*e puteai s ceri mai mult:
8spunsul silen)ios 'u continuarea sentimentului de vinov)ie.
Coshua o staili# pe LadB >ac la un .ilometru deasupra avionului spa)ial"
+ngduind legilor mecanicii oritale s le aduc pe cele dou laolalt. Amele nave
intraser +n penumra care reducea planeta de dedesut la nivelul unei pete negre lipsite
de contururi precise. 7rau oare din punct de vedere vi#ual !i doar echipamentele radar !i
in'raro!ii puteau distinge +ntre oceane !i continente.
*omand calculatorului de #or s staileasc circuite de comunicare cu pu)inii
sateli)i de oserva)ie rma!i pe orit joas. 3maginea o'erit de ace!tia se complet iute.
A<naris. ie!ise acum complet +n emis'era luminat. *ontinentul era dominat de
uria!ul nor ro!u" care acoperea deja aproape un s'ert din uscat !i se e<tindea rapid din
a#inul Culi''e" cu marginile +naintnd la vite#a unui uragan. -n acela!i timp +ns +!i pstra
consisten)a mtsoas" o ptur uni'orm prin care era imposiil s se +ntrevad solul de
dedesut. $ispruse !i pata cenu!ie care atrnase peste *omitatele Fuallheim +n timpul
scurtei campanii a mercenarilor. Nici chiar mun)ii +n care triau tBrathca nu 'useser o
arier2 norul spumega +n jurul lor" pecetluind vile. $oar vr'urile cele mai +nalte
rmseser neatinse" cu crestele #im)ate !i acoperite de #pad ridicndu-se prin vlul
ro!u ca ni!te aiserguri plutind pe o mare de snge.
3maginea aceea +l de#gustase anterior pe Coshua" dar acum +l +n'rico!. 4uterea
rut poten)ial pe care o sugera era +nspimnttoare.
Coshua reveni la imaginile ce soseau de la grupurile de sen#ori e<tinse de LadB
>ac. Avionul spa)ial se a'la la cinci sute de metri deprtare" cu aripile deja pliate spre
+napoi. Ac)ion propulsoarele ionice mediane ale navei stelare !i avans" apropiind
suportul de andocare pentru conectare la prinderile cu clichet din otul conic al avionului
spa)ial. ,tnd +n scaunul de pilot !i privind prin parri#ul +ngust" AshlB 'u uimit" ca
+ntotdeauna" de ailitatea lui Coshua de a controla mi!crile uria!ei nave s'erice. ,uportul
de andocare pe care-l telescopase din hangar se roti gra)ios" dup care lunec peste otul
+n 'orm de glon) turtit. 7vident alinierea 'usese per'ect de la prima +ncercare.
&ngnituri 'ur transmise prin structura de re#isten) !i avionul spa)ial intr
treptat +n hangarul cilindric +ngust al lui LadB >ac. AshlB se +n'ior cnd alt gloul de
'luid cald" lipicios !i mirositor" ateri# pe uni'orma-comine#on. Nu 'cu gre!eala de a
+ncerca s-o loveasc cu palma pentru a o +ndeprta" 'iindc n-ar 'i 'cut altceva dect s
divid gloulele mari +n multe gloule mai mici. 3ar pe acelea le puteai inhala.
9 Gpt dintre voi vor rmne +n cain" datavi# ,arha cnd tuul-eclu# al
hangarului se cupl cu avionul spa)ial.
9 5aci mi!to de mine: replic AshlB stupe'iat.
9 6hinion" dar cu at)ia pasageri la ord" dep!im capacitatea sistemului de
sus)inere iotic. Am nevoie realmente de 'iltrele pentru io<id de caron din avionul
spa)ial.
9 $oamne@ rosti el disperat. /ine. 1rimite-mi +ns ni!te unit)i de igieni#are
portaile" !i ct mai repede.
9 1e a!teapt deja +n eclu#.
9 >ul)umesc.
9 7<pedia#-i +nti pe pu!tii cei mai mici. G s-i +nghesui +n modulele tau-#ero.
9 -n regul.
AshlB datavi# calculatorului de #or s deschid trapa eclu#ei" apoi se ridic de
la locul lui pentru a vori cu printele 7lDes despre reparti#area copiilor.
*ele dou tuuri neavariate ale propulsiei cu 'u#iune din LadB >aceth se
activar imediat ce avionul spa)ial intrase complet +n hangar. Nava se +ndeprt de
planet cu unge constant" +ndreptndu-se ctre coordonatele de salt care aveau s-o
alinie#e cu steaua ,enint)ii.
It departe +n urma ei" sec)iunea median a norului ro!u undui !i se +nvolur. G
coloan tornad se ridic din centru" +nl)ndu-se cu peste dou#eci de .ilometri deasupra
curen)ilor de cumulus rsucitori. 4entru cteva minute" 'le<ion ore!te aidoma unui
deget care chema= sau care #gria. $up aceea ateriile de sen#ori !i panourile de
termopurjare ale lui LadB >aceth +ncepur s se retrag +n po#i)iile pentru salt" su
carcas. Cetul al-alastru sclipitor al evacurii 'u#iunii dispru" iar nava se +nclin +ntr-o
parte" cu otul +n sus" pentru un minut" +nainte de a 'i revendicat de un ori#ont de
evenimente.
$egetul cercettor al norului +!i pierdu vigoarea !i se +nclin lent" recunoscnd
+n'rngerea" cu vaporii strlucitori reasori)i +n centrul" acum calm" al lin)oliului.
>arginile norului +!i continuar +naintarea grit.
4anorama din Iilton" de pe >ontereB" era pe att de spectaculoas pe ct putea
o'eri o cldire de trei sute cinci#eci de milioane de dolari. Al *apone se ddea +n vnt
dup ea. Apartamentul Ni<on se gsea la nivelul cel mai de jos al turnului" o'erind
gravita)ia standard. Noua *ali'ornie luneca lent dincolo de 'ereastra curat ecranat
+mpotriva radia)iilor care alctuia un perete +ntreg al dormitorului principal. 4laneta
strlucea ispititor pe 'undalul negru ca noaptea al cmpului stelar. ,ingura lui de#amgire
era 'aptul c de aici stelele nu se vedeau clipind" a!a cum o 'ceau cnd le v#use
deasupra caanei de re'ugiu estival pe care o avusese la Lacul 8ound. $ac nu )inea +ns
seama de asta" Al se sim)ea din nou ca un rege.
Iilton era un turn cu !ai#eci de niveluri care se ridica din asteroidul >ontereB"
a'lat pe o orit de o sut #ece mii de .ilometri +n jurul Noii *ali'ornia *u e<cep)ia
#grie-stelelor din haitatele edeniste Ode la care se inspiraseP" +n *on'edera)ie e<istau
pu)ine structuri similare. 1uri!tii puteau privi rareori +n 'elul acesta peste planetele
terracompatiile.
%*eea ce-i o tmpenie(" gndi Al" %'iindc de pe urma unor hoteluri ca Iilton se
pot 'ace a'aceri serioase.( 7l nu-!i putea +ns petrece toat #iua uitndu-se la Noua
*ali'ornie. -i sim)ea pe principalii locotenen)i ai Grgani#a)iei a!teptnd rdtor la u!a
apartamentului. -nv)aser iute s nu +ntrerup cnd el dorea intimitate" totu!i aveau
nevoie de comen#i" pentru a 'i )inu)i mereu +n alert. Al !tia ct de rapid aveau s se
destrame lucrurile" dac nu-i crava!a. 4oate c lumea era alta" dar natura oamenilor nu se
schimase.
4arc rspun#nd unei indica)ii regi#orale" Ce##iella toarse?
9 -ntoarce-te" iuitule.
> rog" poate c !i natura unor oameni se schimase +ntre timp 'emeile din anii
1S2M !i 1SWM nu se comportaser ca ea. 4e atunci erau 'ie tr'e" 'ie neveste. 4e de alt
parte" Al +ncepea s suspecte#e c nici +n secolul acesta nu e<istau multe 'ete chiar ca
Ce##iella? acum dulce !i pisicoas" iar +n clipa urmtoare la 'el de dur !i de solicitant
ca el +nsu!i. Al dispunea acum de puterea energistic" ceea ce +nsemna c putea 'ace ni!te
chestii aproape incrediile cu scula lui. *hestii despre care nici Ce##iella nu !tiuse.
4er'orman)e care-l 'cuser mndru" pentru o vreme cel pu)in" pentru c erau unicele
momente +n care o putea determina pe 'emeie s-i cer!easc mai mult" s nu se opreasc"
s-i spun ct de incrediil era. -n cea mai mare parte a timpului +ns lucrurile stteau
e<act pe dos. 8ahat" pn !i 'elul +n care sruta ea era ie)esc@ Neca#ul era c dup ce Al
'cea toate lucrurile acelea 'antastice cu trupul ei 'ocos" ea dorea s i le 'ac din nou" !i
din nou" !i din nou=
9 1e rog" scumpule. >i-a plcut cu adevrat po#i)ia egiptean. Numai tu o ai
destul de mare ca s se simt a!a cum treuie.
*u un o'tat pe jumtate resemnat" Al prsi 'ereastra !i reveni la patul a'undat pe
care era +ntins Ce##iella. 5emeia incrediil de atrgtoare nu avea nici o ru!ine" era
complet goal.
7l rnji !i ls s i se deschid halatul al" iar Ce##iella ova)ion !i aplaud cnd
erec)ia lui se +nl). Apoi se trnti pe spate" cu personajul modi'icndu-i-se instantaneu.
Al privea acum o !colri) speriat pentru cire!ica ei.
4trunderea lui 'u slatic" lipsit de orice tentativ de 'ine)e. G 'cu s )ipe
stupe'iat" implorndu-l s se opreasc" s 'ie lnd. Nu-i putea +ns re#ista" nici o 'at nu
putea re#ista unui amant ca el. -n cteva minute pistonrile lui viguroase +i preschimar
)ipetele +n gemete prelungite de +ncntare" iar grimasa +n surs. *orpul 'emeii rspunse !i
ei doi se mi!car laolalt +ntr-un ritm acroatic ra'inat. Al nu 'cu nici o +ncercare s se
controle#e" s-o a!tepte !i pe ea" ci erupse cnd 'u gata" indi'erent la orice altceva.
*nd ochii picotind i se deschiser" o v#u privind ca ame)it tavanul" ume#indu-
!i u#ele cu vr'ul limii.
9 Ksta a 'ost un 'utai-'ante#ie un de tot" rosti ea trgnat. Va treui s-l mai
'acem o dat.
Al renun).
9 1reuie s-i dau ice !i s-i pun la trea pe ie)i" !tii cum e=
9 $a" scumpule. *e-o s-i pui s 'ac:
9 Iristoase" daH proast mai e!ti@ 7u conduc acum tot ccatuH sta de planet@
*re#i c-asta se 'ace de la sine: Am milioane de proleme ce treuie re#olvate. ,olda)ilor
treuie s le dai ordine" alt'el se puturo!esc.
Ce##iella +!i )uguie u#ele +n oti!or" dup care se rostogoli pe o parte !i lu
locul procesor de lng pat. ,crise pe el !i se +ncrunt.
9 Al" iuitule" treuie s-)i retragi cmpuH la.
9 ,cu#e" mormi el !i se strdui s-!i calme#e gndurile.
7ra modul cel mai un +n care s nu a'ecte#e 'unc)ionarea gadgeturilor electrice.
Ce##iella 'luier apreciativ pe cnd citea datele ce se derulau pe ecranul locului
Orenun)ase de mult s +ncerce s datavi#e#e +n pre#en)a lui AlP. 4otrivit in'orma)iilor
asamlate de iroul lui IarDood" pe Noua *ali'ornie erau acum aproape patru#eci de
milioane de poseda)i. *uplarea cu Al" impulsul acela neunesc din spa)ioportul ,an
Angeles" prea s 'i 'ost mi!carea cea mai inteligent pe care o 'cuse vreodat. Aceasta
era aventura anarhic pe care o cutase toat via)a. 5iorul de putere pe care-l cpta
alturi de Al era imul de via) !i moarte +n modul literal o stimula +ntr-o msur mai
mare dect orice adula)ie pe care i-ar 'i artat-o 'anii +n timpul concertelor.
*um ar 'i putut cineva s !tie c un gangster din trecut ar avea asemenea geniu +n
asamlarea unei structuri de putere care s )in +n servitute o planet +ntreag: 3ar el
'cuse e<act asta.
9 1reuie s !tii doar ce s'ori s tragi" +i spusese Al +n vreme ce #urau spre
asteroi#i.
/ine+n)eles" cele patru#eci de milioane de poseda)i nu-i erau to)i per'ect loiali !i
nu erau nici mcar recruta)i +n Grgani#a)ie. 4e de alt parte +ns" nici vasta majoritate a
cet)enilor din *hicago nu-i juraser credin)? totu!i" doritori sau nu" +i 'useser vasali.
9 1ot ce treuie" e<plicase el" este s avem o Grgani#a)ie pregtit cnd +ncep s
apar poseda)ii. -n *hicago m-au numit gangster" 'iindc e<ista alt administra)ie care
+ncerca s conduc lucrurile +n paralel cu mine? guvernul. 7u am pierdut pentru c larii
erau mai puternici. $e data asta n-o s mai 'ac aceea!i gre!eal. $e data asta de la-nceput
n-o s mai e<ist dect eu.
;i se )inuse de cuvnt. Ce##iella +l privise ac)ionnd +n acea prim #i" imediat
dup ce capturaser asteroi#ii de pe orit !i re)eaua $,. ,ttuse tcut +n 'undul slii de
opera)ii tactice navale de pe >ontereB" pe care solda)ii Grgani#a)iei o trans'ormaser +n
cartierul lor general. 4rivise !i +nv)ase +n ce se gase. ;i v#use cum se cldea o
piramid" una 'ormat e<clusiv din oameni. 5r s-!i ias niciodat din srite" Al
transmitea ordine locotenen)ilor si" care le transmiteau suordona)ilor lor !i tot a!a mai
departe +n jos. G piramid care cre!tea +n mod constant" asorind recru)i la a#"
sporindu-!i +nl)imea" sporindu-!i puterea vr'ului. G piramid a crei ierarhie era
stailit !i men)inut prin aplicarea rece !i nemiloas a 'or)ei.
4rimele )inte ce 'useser trans'ormate +n lav de plat'ormele $, 'useser centrele
guvernamentale" +ncepnd cu 4alatul ,enatului !i a#ele militare" pn la sec)iile de
poli)ie din comitatele rurale Al +i ura cu adevrat pe poli)i!ti.
9 >ui!tii ia mi-au omort 'ratele" mrise el sumru cnd 'usese +ntreat de
Ce##iella.
4n !i primriile mici din stucuri 'useser reduse la nivelul tciunilor dup ce-!i
+ncepuser programul de diminea). Vreme de opt ore plat'ormele lansaser impulsuri de
energie spre planeta ne'ericit !i neajutorat pentru a crei aprare 'useser construite.
1oate grupurile care ar 'i putut organi#a re#isten) 'useser !terse +n mod sistematic de pe
'a)a pmntului. $up aceea poseda)ii 'useser lieri s se rspndeasc.
-ns oamenii Grgani#a)iei lui Al se a'lau printre ei" direc)ionndu-le mar!ul"
a'lnd cu e<actitate cine revenise din lumea de dincolo" din ce epoc provenise !i ce
'cuse +n via)a anterioar. $etaliile respective erau e<pediate la iroul +n'iin)at de Avram
IarDood +n >ontereB" unde erau studiate pentru evaluarea utilit)ii poten)iale. Apoi
c)iva ale!i pe sprncean primeau o o'ert pe care=
9 4ur !i simplu n-o pot re'u#a" chicotea Al juilnd.
7i alctuiau o minoritate" dar nici o guvernare nu avusese vreodat nevoie de
altceva. Nici un rival nu se putuse de#volta. Al avusese grij +n privin)a aceasta? de)inea
puterea de 'oc necesar pentru sus)inerea Grgani#a)iei" dac cineva ar 'i ie!it din rnd. 3ar
prin capturarea re)elei $," el dondise !i re)eaua de comunica)ii militare ultraroust"
singura care avea !ansa de a rmne 'unc)ional +n teritoriile poseda)ilor. A!a +nct chiar
dac printre poseda)ii nou-apru)i e<istau unii care oiectau O!i e<istau" desigurP" nu-i
puteau contacta pe al)ii care gndeau similar" pentru a crea o opo#i)ie mul)umitoare.
-n cele din urm Ce##iella se sim)ise privilegiat. 7ra un moment a<ial al istoriei"
ca !i cum l-ar 'i privit pe 7isenhoDer trimi)ndu-!i 'or)ele +n &iua &" ori ca !i cum ar 'i
'ost alturi de 8ichard ,aldana cnd organi#ase e<odul de pe asteroidul NeD Kong la
Kulu. 4rivilegiat !i e<tatic.
>ai multe statistici se derular pe ecranul locului procesor. -n #onele +n care
Grgani#a)ia de)inea controlul suprem rmseser peste !aispre#ece milioane de non-
poseda)i. /iroul lui IarDood declarase c ei treuia pstra)i ca atare pentru a men)ine
'unc)ionarea utilit)ilor !i serviciilor" !i +n general Grgani#a)ia avusese grij +n privin)a
aceasta= deocamdat. Ce##iella avea +ns +ndoieli serioase cu privire la men)inerea
strii respective.
1ransportul era de asemenea orchestrat pentru invadarea ora!elor !i comitatelor ce
rmseser necontaminate. 4otrivit estimrilor tactice" peste dou#eci !i patru de ore pe
Noua *ali'ornie aveau s e<iste o sut de milioane de poseda)i. 4este alte trei #ile
Grgani#a)ia avea s de)in controlul asolut al +ntregii planete.
3ar cu o #i +n urm Ce##iella nu avusese ca distrac)ie dect un cuplu de pu!ti
slnogi cu ca! la gur !i glumele plictisitoare ale anturajului ei.
9 Arat al dracuH de ine" Al" spuse ea. *red c o)ii ce )i-ai dorit.
7l o plmui +n joac pe 'ese.
9 -ntotdeauna o)in ce-mi doresc. Lucrurile aici nu-s chiar a!a de di'erite de
*hicago. 7ste doar o chestiune de mrime2 asta-i mult mai mare-n pula mea" da-i am pe
ie)ii lui ADB $e!teptuH care s ajute +n reglementarea chestiilor stora s )in eviden)a
!i toate celelalte. ADB n-a ajuns s 'ie primarul ,an Angelesului a!a cum /ig Cim
1hompson ajunsese pe atunci la 4rimria din *hicago. Nu" dom-le" nu" el se pricepe ine
la hr)oage.
9 ;i LeroB Gctavius e priceput.
9 $a-da. Acum +n)eleg de ce ai vrut s-l pstre#i. >i-ar 'i de 'olos mai mul)i ca
el.
9 4entru ce:
9 4entru a men)ine lucrurile +n mi!care" ine+n)eles. *el pu)in +nc cteva #ile. ,e
grovi !i-!i 'rec 'a)a cu palmele. $up-aia s ve#i ccarea 'lotei. >ajoritatea idio)ilor de
aici vor s 'ac scamatoria asta cu dispari)ia. 3i-suse" Ce#" nu-s prea sigur c-i pot opri.
-n ultima #i +i ordonase de opt ori lui 7mmet >orden s 'oloseasc plat'ormele
$, pentru a lovi cldiri !i cvartale din ora!e peste care se 'ormau 'uioare de nor ro!u. $e
'iecare dat vinova)ii +n)eleseser alu#ia !i volura luminoas dispruse.
$eocamdat el se a'la la comand. $ar se gndea intens" !i 'r prea mare succes"
la ce urma s se +ntmple dup ce avea s c!tige planeta. Avea s 'ie greu s-i opreasc
pe poseda)i s dispar +n interiorul norului ro!u" deoarece era singurul dintre ei care nu
dorea asta. $up ce avea s cucereasc planeta" ei aveau s +nceap s se uite +n jur" s
caute ce anume +i oprea s-!i ating )inta adevrat. 3ar vreun !mecher cu geana pe !ansa
cea mare avea s ac)ione#e. N-ar 'i 'ost prima dat cnd v#use +ntmplndu-se asta.
9 $-le altceva de 'cut" spuse Ce##iella.
9 ,igur c da" ppu!ic. Adic dup ce le dau o planet-ntreag +n pula mea" ce
le mai pot o'eri" pentru Iristos:
9 5ii atent" mi-ai tot spus c toat chestia asta se va s'r!i dup ce poseda)ii vor
scoate Noua *ali'ornie din univers" da: 1o)i vor 'i egali !i nemuritori.
9 $a" cam a!a.
9 Asta-nseamn c tu nu vei mai 'i nimic= cel pu)in" nimic special.
9 7<act asta-)i spun" +n pula mea@
Ce##iella se trans'orm din nou. $e data aceasta nu mai semna cu nimic din ce
v#use el pn atunci? iliotecara sau pro'esoara 'at trn. Nici mcar pe departe
se<B. Al inspir !uierat printre din)i" 'iindc 'elul +n care 'emeia 'cea chestia asta +l irita
pur !i simplu= deoarece ea nu de)inea putere energistic.
,e aplec !i-!i puse minile pe umerii lui" cu ochi severi la numai c)iva
centimetri de ai si.
9 *nd nu vei mai 'i nimic" to)i locotenen)ii !i solda)ii ti vor deveni nimicuri" de
asemenea. -n adncul su'letelor" ei nu vor dori asta. 1reuie s gse!ti un motiv !i un
motiv un" +n pi#da m-sii@ ca s men)ii Grgani#a)ia intact. $up ce ei +l vor pricepe" o
s po)i pstra totul 'rumu!el !i cumin)el" pentru +nc destul vreme.
9 *hestia este c aici am c!tigat. Nu mai e<ist nici mcar un prete<t pentru a
continua a!a cum am 'cut-o.
9 7<ist destule prete<te" #ise ea. 1u n-ai haar pur !i simplu destule despre 'elul
+n care 'unc)ionea# gala<ia modern" pentru a-)i 'ace vreun plan pe termen lung" aia-i@
$ar o s-ncep chiar de acum s re#olv prolema asta. Ascult atent@
6uvernul planetar al Noii *ali'ornii avusese dintotdeauna o prere progresist
despre injectarea anilor +n aprarea local. -n primul rnd" se asigura industriei o
motiva)ie sntoas pentru o politic a e<porturilor agresiv" sporind c!tigurile din
e<terior. -n al doilea rnd" mrimea >arinei ei" peste cea medie" +i con'erea un e<celent
statut politic major +n cadrul *on'edera)iei.
7ntu#iasmul acela pentru echipamentele de'ensive dusese la un super cadru *W
O%comand" control" comunica)ii(P. Nucleul +l constituia centrul de opera)ii tactice navale
>ontereB? o sal mare e<cavat +n roca asteroidului" su prima cavern ios'er" !i
echipat cu cele mai modeme 3A-uri !i sisteme de comunica)ii" conectate la tot att de
impresionantele escadroane de sateli)i de sen#ori !i plat'orme de armament. *entrul putea
coordona aprarea +ntregului sistem stelar +mpotriva a diverse evenimente" de la o inva#ie
pe scar gloal" pn la un atac de hr)uial din partea unei nave stelare cu propulsie
antimaterie. $in pcate" nimeni nu luase vreodat +n calcul consecin)ele capturrii sale"
urmat de +ntoarcerea puterii de 'oc spre interior" ctre planet !i asteroi#ii de pe orita ei.
4entru a conduce centrul de opera)ii" locotenen)ii Grgani#a)iei se +mpr)iser +n
dou 'ac)iuni. 4e de o parte" personalul lui Avram IarDood care se ocupa e<clusiv de
detaliile de management !i administrare a Grgani#a)iei" 'iind practic noul serviciu civil.
4e de alt parte" un numr restrns lucrau su comanda lui ,ilvano 8ichmann !i 7mmet
>ordden" opernd hardDare-ul militar pe care-l capturaser. 7i aplicau legile. Legile lui
Al. /ratul +ncredin)ase sarcina aceea e<clusiv poseda)ilor" pentru eventualitatea +n care
un non-posedat ar 'i +ncercat s 'ac pe eroul.
*nd Al !i Ce##iella intrar +n centrul de comand" uria!ele ecrane hologra'ice
murale artau imagini din satelit ale lui ,anta Volta. 1urle sure de 'um se +nl)au din
cteva cvartale ale ora!ului. 4este ele erau suprapuse simoluri gra'ice +n timp real" care
pre#entau avansarea trupelor Grgani#a)iei. ,ilvano 8ichmann !i LeroB Gctavius stteau
+n 'a)a ecranelor colorate" cu capetele apropiate" discutnd strategia cea mai un pentru
sujugarea popula)iei. 7chipa de comunica)ii a!tepta rdtor +n cele opt !iruri de console
din spatele lor.
1o)i se +ntoarser cnd Al avans. 8njir" surser" ova)ionar !i 'luierar. 7l
'cu onorurile" strngnd umeri !i mini" glumind" r#nd" mul)umind" +ncurajnd.
Ce##iella +l urma la un pas deprtare. 7a !i LeroB ridicar cte o sprncean
+ntretoare" unul ctre cellalt.
9 *um merge: +ntre Al un grup 'ormat din locotenen)ii seniori dup ce
termin cu saluturile.
9 ,untem mai mult sau mai pu)in +n gra'ic" spuse >ic.eB 4ileggi. 0nii au opus
re#isten). Al)ii au c#ut pe spate !i au stat cu lu)ele +n aer" dup ce am ajuns la ei. Nu
putem !ti dinainte ce se va-ntmpla. ,-a rspndit vestea c nu-i posedm pe to)i !i asta
ne vine-n ajutor. *reea# mult con'u#ie.
9 7 ine !i din punctul meu de vedere" #ise 7mmet >ordden. ,ateli)ii cu sen#ori
au monitori#at o parte a tra'icului de mesaje din adncul spa)iului. Nu-i u!or" 'iindc +n
majoritate sunt transmise pe 'ascicul +ngust direc)ional. ,e pare totu!i c restul sistemului
!tie c suntem aici !i !tie ce 'acem.
9 Asta va 'i o prolem: se interes Al.
9 Nu. *nd am ocupat asteroi#ii oritali" am prins aproape patru#eci la sut
dintre navele >arinei Noii *ali'ornii +n docuri. 7le sunt tot acolo" iar alte dou#eci la sut
sunt deta!ate pe termen nelimitat +n >arina *on'edera)iei. -n 'elul sta +n sistem au rmas
ma<imum cinci#eci de nave care ne-ar putea cau#a proleme. 1oate plat'ormele $, sunt
+ns +n alert de situa)ie A. *hiar dac amiralii de acolo se pun de acord pentru o ac)iune
conlucrat" ei !tiu c atacul asupra noastr ar 'i sinuciga!.
Al aprinse un trauc !i su'l 'umul spre ecran. %$isplaB tactic de orit
apropiat(" +l numise 7mmet ieri. 4entru moment prea destul de calm.
9 ,e pare c ai 'i stpn pe 'elia ta de trea" 7mmet. ,imt plcut impresionat.
9 >ul)umesc" Al. /ratul surescitat aproape c )opi de +ncntare. $up cum
po)i vedea" pe o ra# de un milion de .ilometri +n jurul planetei nu e<ist nici un 'el de
activitate de vehicule spa)iale" cu e<cep)ia a cinci !oimi-de-vid" care se men)in staili
deasupra polilor" la !apte sute de mii de .ilometri deprtare. /nuiala mea este c ne
urmresc pur !i simplu" pentru a vedea ce se-ntmpl.
9 ,pioni: +ntre Al.
9 $a.
9 Ar treui s-i 'acem )ndri" rosti cu glas tare /emhard Allsop. Nu-i a!a" Al:
-n 'elul sta" restul de cca)i de edeni!ti comuni!ti o s priceap mesajul? nu ne spiona)i"
nu v juca)i cu noi" 'iindc v 'utem +n cur.
9 6ura" spuse Al +nceti!or.
/emhard 'cu o grimas nelini!tit.
9 ,igur c da" Al. N-am vorit serios.
9 4o)i lovi !oimii-de-vid: +ntre Ce##iella.
7mmet privi de la ea la Al !i-!i ume#i u#ele rusc asudate.
9 7ste cam greu. Au ales cu mult grij po#i)iile alea polare. Vreau s spun c-s
+n a'ara ra#ei armelor noastre energetice. 3ar dac lansm spre ei o salv de viespi de
lupt" vor intra pur !i simplu +n guri-de-vierme. $ar" ce naia= ce pierdem dac-
ncercm:
9 Nu de data asta" #ise Al !i-!i mestec traucul" trecndu-l din partea stng a
gurii +n cea dreapt. 7i pot vedea ce 'acem noi !i asta-i va speria. -n scurt timp toat
*on'edera)ia asta lestemat va !ti ce se-ntmpl aici.
9 Ei-am spus c-o s-aduc neca#uri" iuitule" rosti prompt Ce##iella.
Vocea +i revenise la tonul ascu)it !i miorlit al unei stricate de pe strad.
9 $a" ppu!" mi-ai spus" #ise ratul 'r s-!i desprind ochii de la displaB-ul
tactic. Va treui s 'acem ceva-n privin)a lor" anun) Al ctre toat sala.
9 *e dracuH" spuse 7mmet" eu sunt gata s-ncerc" dar nu cred=
9 Nu" 7mmet" +l opri Al pe un ton lnd. Nu m re'er la cinci nave de ccat. >
re'er la ceea ce se a'l +n spatele lor.
9 7deni!tii: +ntre /emhard plin de speran).
9 $a" pe de o parte. -ns ei nu +nseamn totul" nu-i a!a" iete: Aici treuie s
gnde!ti pe picior mare. Acum te gse!ti +ntr-un univers mare.
Le captase +ntreaga aten)ie. %La dracuH" Ce# a avut dreptate. 1ipic.(
9 7deni!tii vor transmite +n toat *on'edera)ia ce am 'cut noi aici. ;i dup-aia ce
crede)i c se va-ntmpla" eh: ,e rsuci" descriind un cerc complet" cu ra)ele +ntinse
teatral? Vreo opinie: Nu: 4i" mie mi se pare destul de evident" ie)i. Vor veni aici cu
toate ccaturile de nave de lupt pe care le au" !i ne vor lua planeta +napoi.
9 Ne putem lupta" #ise /emhard.
9 Vom pierde" toarse Al. $ar asta nu contea#. Nu-i a!a: 5iindc !tiu ce gndi)i.
;tiu ce gnde!te 'iecare go#ar temel de aici. V spune)i? Noi nu vom 'i aici. $intr-o #i
+n alta vom ie!i din mi#eria asta" vom 'i +n siguran) de cealalt parte a norului ro!u"
acolo unde nu e<ist cer !i nu e<ist spa)iu cosmic !i unde nimeni nu mai moare. Nu-i
a!a: Nu asta coace)i +n cp)nile voastre ptrate:
Nu cpt drept rspuns dect 'oieli de pe un picior pe altul !i priviri plecate +n
pmnt.
9 Nu-i a!a" >ic.eB:
>ic.eB 4ileggi sim)i dorin)a rusc !i acut de a 'i cu totul altundeva. Nu se putea
uita +n ochii +ntretori ai ossului su.
9 4i" !tii cum e" Al= ,igur c da" aia-i o ultim solu)ie. $aH" ce dracuH" putem
'ace cum #ice /emhard !i s luptm mai +nti. >ie nu mi-e 'ric s m at.
9 ,igur c nu )i-e 'ric. Nici n-am #is c )i-ar 'i 'ric. Nu te-am insultat" >ic.eB"
)ran prost ce e!ti. &ic doar c nu gnde!ti +n direc)ia cea un. >arina *on'edera)iei va
sosi aici cu o mie= cu #ece mii de nave stelare" iar tu vei 'ace lucrul cel mai de!tept pe
care-l po)i 'ace !i te vei ascunde. Nu-i a!a: ;i eu a! 'ace asta" dac m-ar ataca trgnd cu
toate armele.
4artea stng a 'e)ei lui >ic.eB +ncepu s #vcneasc alarmant.
9 $a" oss" mormi el ca aneste#iat.
9 ;i cre#i c asta-i va 'ace s renun)e: +ntre Al. Iaide)i" voresc cu to)i acum.
Vreau s !tiu. *ine din sala asta crede c arosanii din guvern vor pleca pur !i simplu"
dac voi 'ace)i s dispar Noua *ali'ornie: 7h: 3a spune)i-mi. 7i o s piard o planet cu
opt sute de milioane de locuitori !i amiralul care-i la conducere ce-o s 'ac: o s ridice
din umeri !i-o s #ic? %*e pula mea" asta e" nu po)i +nvinge de 'iecare dat.( ;i dup-aia o
s plece acas.
Al +mpunse un deget spre stelu)ele purpurii de lumin care repre#entau !oimii-de-
vid pe displaB-ul tactic. 0n 'ulger su)ire de 'oc al )!ni !i lovi sticla. 4icturi mici de
material topit se +mpr!tiar +n jur. 0n crater se csc spre interior" distorsionnd !i
ampli'icnd repre#entarea gra'ic de dedesut.
9 *K*A1@ url Al. $eschide)i dracuH ochii" capete-de-miel@ 3ndivi#ii !tia pot
#ura +ntre stele" pentru Iristos@ 7i !tiu tot ce se poate !ti despre cum 'unc)ionea#
energia" ei !tiu totul despre dimensiunile cuantice" ce dracuH" dac-au che' pot schima
pn !i timpul. 3ar dac e<ist ceva ce nu !tiu" +l pot a'la repede de tot" +n pula mea@ 7i o
s vad ce-a)i 'cut !i v vor urmri acolo unde duce)i planeta. ;i o vor aduce +napoi"
Htelectualii !tia de tot ccatul o s se uite la ce s-a-ntmplat" o s studie#e prolema !i n-o
s se opreasc din studiatul ei pn cnd n-o s-o re#olve. 7u +i !tiu pe 'ederali !i guvernul.
*rede)i-m" dintre to)i oamenii" eu +i !tiu cel mai ine-n pi#da m-sii@ Niciodat nu e!ti
'erit de ei. 7i nici mcar nu se opresc vreodat-n pula mea@ Niciodat@ ;i n-o s conte#e
asolut deloc ct o s #iera)i !i ct o s +njura)i !i o s v-n'uria)i. 7i o s v-aduc-napoi.
$a" da" chiar aici su stele !i +n neantul de unde a)i plecat. 4rivind +n ochi moartea !i
lumea de dincolo.
-i prinsese acum" le putea #ri +n'lorind +ndoielile" +ngrijorarea. ;i teama.
-ntotdeauna" teama. *alea direct spre inima unui om. *alea prin care un general smucea
s'orile solda)ilor si.
Al *apone rnji precum ,atana +nsu!i +n tcerea descurajat.
9 7<ist un singur 'el" +n pula mea" prin care s-oprim s se-ntmple asta
vreodat. ;i-a dat seama vreunul dintre voi" cretinilor" care este: Nu: Nici nu m mir.
7ste simplu" go#arilor. -nceta)i s mai 'ugi)i speria)i" a!a cum a)i 'cut toat via)a.
Gpri)i-v" +ntoarce)i-v s-n'runta)i ceea ce v sperie !i mu!ca)i-l de coaie-n pula mea@
Vreme de cinci secole dup primul salt 11& de succes" guvernele" universit)ile"
companiile !i laoratoarele militare din toat *on'edera)ia cutaser metode de
comunicare direct supraluminic. ;i +n ciuda miliardelor de 'u#idolari turna)i +n diverse
proiecte" niciunul nu i#utise vreodat s produc o teorie valid" cu att mai pu)in un
sistem practic pentru surmontarea prolemei. Navele stelare rmneau unica metod
pentru transportarea datelor +ntre sistemele stelare.
$in cau#a aceasta" in'orma)iile se rspndeau prin sistemele stelare din
*on'edera)ie aidoma undelor circulare de pe un ia#. ;i +ntruct stelele nu erau aranjate
+ntr-o re)ea geometric ordonat" 'ronturile acelea de und deveneau tot mai distorsionate
odat cu trecerea timpului. *ompaniile de !tiri ra'inaser de mult vreme un set de ecua)ii
care de'ineau procedura cea mai e'icient de distriuire +ntre irourile lor. La primirea
unui suiect %'ierinte( Ocum 'usese apari)ia 3onei ,aldanaP" un irou +nchiria de oicei
opt pn la douspre#ece nave stelare pentru a transmite 'le.ul" +n 'unc)ie de locul !i
momentul de origine al !tirii. ,pre s'r!itul acoperirii de distriuire" in'orma)ia putea sosi
+ntr-un sistem simultan din mai multe direc)ii +n decursul a numai dou sptmni. Natura
navelor stelare angajate avea de asemenea o in'luen) +nsemnat asupra timpilor de
ajungere" depin#nd de modelul lor" de capacit)ile cpitanilor" de posiile de'ec)iuni ale
componentelor !i de o sut de alte circumstan)e diverse" ce contriuiau toate la
incertitudine.
-n mod 'iresc" apari)ia lui Laton cptase prioritate asolut din partea irourilor
1ime 0niverse la care sosise 'le.ul lui 6raeme Nicholson. -ns ,rinagar se gsea la peste
patru sute de ani-lumin deprtare de ,enintate. Vestea e<isten)ei lui Xa.u !i a celor pe
care-i transporta sosi la cteva #ile dup ce Xa.u +ns!i plecase de la Valis..
Laton@
8ura 'u uluit. 4oate c ei 'useser camara#i ;erpi" dar asta nu-nsemna ctu!i de
pu)in c ar 'i 'ost !i alia)i. A!a +nct" pentru prima dat dup o sut trei#eci de ani" el +!i
e<tinse a'initatea !i contact" 'r che'" haitatele edeniste de pe orita lui Kohistan"
pentru a le anun)a c nava stelar andocase pentru scurt timp.
-ns Laton nu a venit +nuntru" le asigur. $oar trei memri de echipaj au trecut
prin punctul de imigrare? >arie ,.ioD" Alicia *ochrane !i >an#a /alBu#i.
,.ioD era +n mod cert sechestrat" replic *onsensul Kohistan" iar ceilal)i doi
sunt purttori proaili. 0nde sunt:
Nu !tiu. 7ra o recunoa!tere umilitoare" +n'rico!toare" mai ales pentru c o 'cea
+naintea 'o!tilor si egali. $ar 8ura stailise imediat legtura +ntre >arie ,.ioD !i
Anders /ospoort" +n al crui apartament 'usese gsit cadavrul lui $ariat. ,uccesiunea
aceea de evenimente +l +ngrijora enorm" +ns 'acilitatea de stocare a memoriei sale
presupus in'ailiil +l de#amgise complet. $up ce intraser prima dat +n #grie-stele"
>arie !i Anders dispruser pur !i simplu din percep)ia sa" iar surutina din #grie-stele
nu le oservase asen)a. ;i acum nu-i putea locali#a" +n ciuda 'aptului c surutinele
perceptive +i 'useser e<tinse !i moderni#ate cu un set nou de protec)ii.
Ai nevoie de asisten)a noastr: +ntre *onsensul Kohistan. Neuropatologii no!tri
pot anali#a natura distorsiunilor din surutinele tale.
Nu@ V-ar plcea asta" da: , intra)i din nou +n mintea mea. , scotoci)i pentru a
vedea ce m 'ace s tresar.
8ura=
*ca)ilor" voi nu ceda)i niciodat" nu v-opri)i niciodat@
Einnd seama de circumstan)e" nu cre#i c ar 'i mai indicat s dm uitrii vechile
antagonisme:
G s m descurc eu. ,ingur. 7i +!i pot ga nasurile doar +n rutinele mele
peri'erice. Nu pot s m-ating.
$in cte !tii pn +n pre#ent.
;tiu@ *rede)i-m" !tiu. ,unt eu2 acela!i cum am 'ost dintotdeauna.
8ura" acesta este doar +nceputul. Vor +ncerca s se in'iltre#e +n rutinele tale de
gndire de ordin superior.
Nu vor reu!i" mai ales c acum !tiu dup ce s m uit.
5oarte ine. Noi +ns treuie s recomandm Adunrii sistemului ,rinagar s
inter#ic navelor stelare s mai andoche#e la tine. Nu putem risca posiilitatea rspndirii
unei contaminri.
4er'ect din punctul meu de vedere.
Vrei cel pu)in s coopere#i cu noi +n privin)a asta:
$a" da. -ns numai pn-i depiste# !i-i e<termin pe cei trei memri ai echipajului
din Xa.u.
1e rugm s 'ii precaut. Virusul proteanic al lui Laton este e<trem de periculos.
$eci asta crede)i c am eu= c de aia +mi 'ac proleme surutinele. 1iclo!ilor@
Avu nevoie de cteva minute pentru ca mnia s i se domoleasc la nivelul unor
curen)i mintali mai ra)ionali" pasivi. 4n ce re+ncepuse s gndeasc logic" re)eaua de
sen#ori $, a Valis.ului +l alert c cinci !oimi-de-vid ie!eau din gurile-de-vierme
proprii !i se postau la o jumtate de milion de .ilometri deprtare. ,pioni@ Nu aveau
+ncredere +n el.
1reuia s-i gseasc pe cei trei din Xa.u !i pe acei memri ai 'amiliei sale ale
cror rutine de monitori#are 'useser modi'icate. -n timp ce restul sistemului ,rinagar
trecu la alerta militar la cod 3" 8ura +ncerc +n mod repetat s-!i scane#e interiorul +n
cutarea renega)ilor. 8utinele standard pentru recunoa!terea !aloanelor vi#uale erau
inutile. >oderni# !i schim de cteva ori rutinele de interpretare a percep)iilor.
&adarnic. -ncerc s +ncarce comen#i similare de cutare +n servitori" spernd c ei ar
putea avea succes acolo unde e!uaser celulele sen#itive +ntre)esute +n toate supra'e)ele de
polip. /aleie #grie-stele +ntregi cu con!tiin)a sa principal" convins c cei trei nu
i#utiser deocamdat s se 'i in'iltrat +n mie#ul su de identitate pe care s-l sujuge. Nu
gsi nimic.
$up #ece ore" !oimilor-de-vid supraveghetori li se alturar trei 'regate din
>arina ,rinagar.
La interiorul haitatului" 1ime 0niverse di'u#a +ntruna +nregistrarea lui 6raeme
Nicholson" agitnd considerail popula)ia. 4rerile erau +mpr)ite. 0nii spuneau c Laton
!i 8ura erau +n mod evident colegi" camara#i +n antagonism. Laton n-ar 'i 'cut nici un
ru Valis.ului. Al)ii atrgeau aten)ia c cei doi nu se +ntlniser niciodat !i c aleseser
poteci 'oarte di'erite +n via).
7<ista nelini!te" dar nu !i proleme reale. Nu +n primele ore. $up aceea un idiot
de la centrul de control al tra'icului civil al spa)ioportului ls s scape in'orma)ia Ode
'apt" *ollins +i pltise pentru ea dou sute de mii de 'u#idolariP c Xa.u andocase la
Valis.. 3mediat dou#eci de nave stelare solicitar plecarea" care le 'u re'u#at de 8ura.
5rmntrile +ncepur s se trans'orme +n resentimente" 'urie !i alarmare. Einnd
seama de natura lor" re#iden)ii nu avur di'icult)i +n a-!i declara sentimentele +ntr-o
manier pe care poli)i!tii le'egii angaja)i de >agellanic 3tg o potolir cu greutate. -n
c)iva #grie-stele i#ucnir revolte. 5ur +n'iin)ate %consilii( locale" care cerur dreptul
de a-l peti)iona pe 8ura. Acesta le ignor pur !i simplu Odup ce-i memor pe liderii lorP.
>emrii mai ra)ionali !i mai precau)i ai popula)iei +ncepur s ias +n sec)iunile mai
+ndeprtate ale parcului haitatului" lund cu ei echipamente de camping.
1oate con'lictele acelea preau aproape special concepute pentru a 'ace di'icil
spre imposiil cutarea disperat a poseda)ilor de ctre 8ura.
La trei#eci !i opt de ore dup ce 'le.ul lui 6raeme Nicholson ajunsese +n sistemul
,rinagar" un !oim-de-vid sosi de la Avon" pre#entnd adevrata natur a amenin)rii cu
care se con'runta *on'edera)ia Oprioritatea mesajului su +ntrecu pn !i comunicatul
anterior al 4rimului-amiral prin care averti#a asupra unui posiil virus energeticP.
$rept urmare" toate navele stelare care soseau 'ur i#olate !i anun)ate s se
pregteasc pentru sosirea la ord !i inspectarea de echipe militare +narmate pn +n din)i.
&orurile stelare civile 'ur oprite realmente peste noapte. 5ur emise proclama)ii care le
cereau tuturor cltorilor nou-veni)i s se pre#inte la poli)ie. Nerespectarea cerin)ei
echivala apro<imativ cu isclirea propriei condamnri la moarte. 5ur moili#a)i
re#ervi!tii din >arin. ,ta)iile industriale de astroinginerie +ncepur s produc viespi de
lupt la capacitate ma<im.
$intr-un punct de vedere" vestea despre poseda)i +l ajut pe 8ura" deoarece
pruse s !oche#e popula)ia din Valis." sco)nd-o din atitudinea agresiv. 8ura aprecie
c era momentul cuvenit pentru a-i solicita ajutorul. 1oate procesoarele de comunica)ii
din re)ea" holoecranele !i coloanele AV din haitat di'u#ar aceea!i imagine a sa? un
rat cu 'orm 'i#ic e<celent" artos !i capail" care vorea calm !i autoritar. Einnd
seama de 'aptul c de un secol nu avusese nici o rela)ie cu popula)ia general"
evenimentul era su'icient de neoi!nuit pentru a atrage aten)ia tuturor.
9 -n clipa aceasta" se adres audien)ei sale" +n haitat e<ist doar trei poseda)i +n
stare de liertate. $e!i ei repre#int cu certitudine un motiv de +ngrijorare" nu constituie
deocamdat o amenin)are pentru noi. Am dotat poli)ia cu armamentul de caliru greu
necesar pentru a le dep!i ailitatea aceasta energistic" iar dac circumstan)ele o vor
cere" c)iva cet)eni de)in genul de e<perien) care s-ar putea dovedi util +ntr-o
con'runtare.
/u#a i se cur +ntr-o ironie cunosctoare" care aduse un surs apreciativ din
partea multor privitori.
9 *u toate acestea" ailitatea lor de a-!i modi'ica aspectul +mi +ngreunea#
e'orturile de a-i descoperi. *a atare" v cer tuturor s 'i)i cu ochii +n patru dup ei !i s m
in'orma)i imediat. Nu v +ncrede)i +n oameni doar pentru c arat a!a cum au artat
dintotdeauna2 proail c ticlo!ii ace!tia imit un prieten al vostru. Alt e'ect la care
treuie s 'i)i aten)i este modul +n care inter'erea# cu echipamentele electronice2 dac
vreun procesor +ncepe s ai proleme de 'unc)ionare" in'orma)i-m imediat. G'er o
recompens de o jumtate de milion de 'u#idolari pentru in'orma)ii care vor duce la
eliminarea lor. ,ucces la vntoare@
9 >ersi" /ig /rother.
8oss Nash ridic paharul cu ere +n direc)ia holoecranului de deasupra arului din
taverna 1acoul. -!i lu ochii de la imaginea plpitoare a lui 8ura !i rnji spre Kiera"
care sttea +ntr-un separeu !i vorea pe un ton sc#ut" dar intens" cu grupul mic pe care !i-
l 'ormase2 o'i)erii ei de stat-major" a!a cum +i porecliser ceilal)i. 8oss era u!or iritat c +n
ultima vreme nu-l indusese !i pe el +n procesul de consultare. $e acord" nu de)inea cine
!tie ce cuno!tin)e tehnice" iar haitatul acesta era o cltorie la mare distan) +n lumea
viitorului pentru un individ care se nscuse +n 1SUM O!i murise +n HRS de cancer intestinalP"
se a!tepta +ntruna s-l vad aprnd pe Xul /rBnner +n costumul lui negru de pistolar.
1otu!i" la dracuH" !i opinia lui conta +ntr-o msur. -n plus" 'emeia nu se mai culcase cu el
de #ile une.
4rivi +n jur prin taverna negru-argintie" +mpotrivindu-se impulsului de a i#ucni +n
rs. 7ra mai animat dect 'usese de ani uni. $in pcate pentru proprietar" nimeni nu
mai pltea pentru ceea ce ea !i mnca. -n nici un ca# ace!ti clien)i speci'ici. 1tari !i
cierpun.i!ti se amestecau 'erici)i printre legionari romani !i motocicli!ti cu jachete din
piele groas" alturi de c)iva re'u#a)i din laoratorul doctorului 5ran.enstein. >u#ica
uuia dintr-un tonomat Aurlit#er magni'ic din anii 1STM" +ngduind unui crd de
sera'imi s evolue#e pe podeaua luminat cu neon de dedesut. 7ra o supra+ncrcare
sen#orial pur dup privrile din lumea de dincolo" hran pentru minte. 8oss le surse
cuceritor noilor si tovar!i care re#emau arul. ,rmanul trn $ariat" e<clus de
asemenea din grupul de elit al Kierei" !i realmente !ucrit din cau#a asta. Araham
*anaan" la 'el" +n vestimenta)ie complet de preot" strmndu-se la destrlarea imoral
din jur. %0n lucru li se poate recunoa!te poseda)ilor(" gndi 8oss vesel" %!tiu cum s
petreac.( ;i o puteau 'ace +n per'ect siguran) +n taverna 1acoul2 cei capaili de
a'initate trans'ormaser localul +ntr-o enclav sigur" re'ormnd complet surutinele care
operau +n straturile neurale de dinapoia pere)ilor.
$du peste cap restul paharului" apoi +l ridic +naintea nasului !i-!i dori s 'ie
iar!i plin. 5luidul care apru +n el semna de 'apt cu pi!at de lcuste. ,e +ncrunt spre el2
un proces complicat din cau#a coordonrii unui numr att de mare de mu!chi 'aciali. -n
ultimele cinci ore 'usese +ncntat c posedarea unui corp nu te oprea s te 'aci mang" dar
acum se prea c e<istau !i de#avantaje. A#vrli paharul peste umr. 7ra sigur c v#use
ni!te maga#ine +n vestiul2 +n mod cert" unele dintre ele treuie s ai !i vreo sticl sau
dou de utur adevrat.
8ura !tia c e'icien)a proceselor sale de gndire era su cea optim. Vina olii o
purta numai el. Ar 'i treuit s 'i e<aminat cutarea" s 'i re'ormatat +nc o dat
surutinele. 7'ortul respectiv treuia 'cut acum mai mult ca oricnd" pentru c acum
cuno!tea adevrata natur a di'icult)ii. ;i era +ntr-adevr o situa)ie di'icil. 4oseda)ii
cuceriser 4emi.. /ite.ul nu era invinciil. Ar 'i treuit s 'i deviat toate resursele
mintale +n direc)ia re#olvrii prolemei2 la urma urmelor" poseda)ii e<istau din punct de
vedere 'i#ic !i treuia s e<iste vreo metod pentru a-i detecta. -n loc de a!a ceva" el
re'lectase. *eva ce o personalitate a unui haitat edenist n-ar 'i putut s 'ac" sau pur !i
simplu n-ar 'i 'cut" niciodat.
$ariat= 8ura nu-l putea uita realmente pe cc)elul acela insigni'iant. $ariat era
mort. -ns acum moartea nu mai +nsemna s'r!itul. 3ar el murise 'ericit. ,emisursul acela
pasiv prea s !'ichiuiasc prin celulele straturilor sale neurale aidoma unui spectru
amenin)tor. >eta'ora aceea nu mai era chiar att de e<agerat.
$ar ca s te sinuci#i" doar pentru a reveni= Nu@ N-ar 'i 'cut una ca asta.
4e de alt parte +ns" cineva +i +nv)ase pe poseda)i cum s-i de'ecte#e rutinele de
gndire. *ineva cu adevrat 'oarte competent.
3ar sursul acela= $ac ar 'i presupus" o simpl presupunere" c $ariat ar 'i 'ost
att de disperat s se r#une" +nct=
8ura deveni con!tient de o perturare +n turnul #grie-stele $iocca" la nivelul
!aptespre#ece" la un maga#in de delicatese. 0n soi de tentativ de ja'. G surutin +ncerca
s cheme poli)i!tii le'egii" dar direc)iona +ntruna in'orma)ia +n mod gre!it. Noile
protocoale de protec)ie pe care le instalase +ncercau s compense#e" +ns e!uau !i de
aceea apelaser la instruc)iunile de nivelul al 333-lea !i alertaser !alonul principal al
personalit)ii. ;i aia reu!iser +n privin)a respectiv. &eci de comen#i suversive e<trem
de potente operau +n interiorul straturilor neurale din $iocca" i#olndu-le practic de
con!tiin)a lui 8ura.
/inedispus !i simultan tulurat" +!i 'ocali# aten)ia acolo=
8oss Nash se re#ema de tejgheaua maga#inului de delicatese" apsnd o carain
+n ora#ul managerului +nlemnit. 4ocni din degetele minii sale liere !i o ancnot de o
mie de dolari +i apru din man!et" a!a cum +l v#use o dat pe un ilu#ionist 'cnd +n
Vegas. Irtia nou-nou) pluti" coornd peste grmjoara mic de pe tejghea.
9 *re#i c-avem destule" amice: +ntre 8oss.
9 ,igur c da" !opti managerul. 7 per'ect.
9 /a ine c nu@ 4o)i s-)i pui !i curuH la taie-n privin)a asta. $olari americani"
cea mai tare valut din toat lumea asta de ccat. 1o)i !tiu atta lucru.
-nh) o sticl de Lacrimile Nor'ol. de lng ancnote.
8ura se concentr asupra carainei" ne'iind tocmai sigur dac rutina de percepere
!i interpretare din nivelul !aptespre#ece nu era complet dat peste cap. Arma prea 'cut
din lemn.
8oss rnji ctre managerul care tremura.
9 > voi +ntoarce@ anun) el cu un accent pronun)at.
5cu o grimas !i ddu s se +ndeprte#e. *araina plpi aleatoriu" concurnd +n
a ocupa acela!i spa)iu cu un picior rupt de scaun.
>anagerul +nh) astonul su parali#ant din clemele ce-l )ineau su tejghea !i-l
roti cu slticie. /atonul lovi cea'a lui 8oss.
-mpreun cu managerul" 8ura 'u uluit de re#ultatul loviturii aceleia simple.
$e +ndat ce scnteile astonului parali#ant se revrsar peste pielea lui 8oss"
corpul posedat se aprinse cu gloria virgin a unei mici 'lame solare. 1oate culorile din
maga#in disprur su vpaia incandescent" lsnd doar tonuri de al !i argintiu care
de'ineau 'orme apro<imative.
4rocesoarele !i sen#orii din apropiere se reactivar. Alertele termice plpir +n
re)eaua Valis.ului" alturi de apelul ctre securitate. $u#ele antiincendiu din pla'on se
rotir !i +mpro!car spum de locare spre vpaie.
Ceturile groase contar prea pu)in. *orpul 'urat al lui 8oss se diminua acum"
pru!indu-se +n genunchii caroni#a)i" cu 'ulgi de carne ars desprin#ndu-se din el.
8ura activ circuitul audio din procesorul de re)ea al maga#inului.
9 3e!i@ ordon el.
>anagerul se ghemui su puterea strigtului.
9 >i!c@ continu 8ura. 7ste un posedat. 3e!i@
$eschise toate procesoarele de re)ea de la nivelul !aptespre#ece pentru a repeta
ordinul. 8utine de anali# +ncepur s corele#e toate in'orma)iile provenite de la celulele
sen#itive din #grie-stele. *hiar !i cu principalul lui !alon de personalitate dirijnd
procedura" nu putea s vad ce se +ntmpla +n interiorul tavernei 1acoul. Apoi 'iguri
i#are +ncepur s ias de pe u!a de la 1acoul" +n vestiul.
-i gsise" gsise +ntregul cui lestemat.
5ulgere gloulare ale #urar prin aer" urmrindu-l pe managerul terori#at al
maga#inului de delicatese" care sprintase ctre li't. 0nul dintre ele +l ajunse !i i se lipi de
umr. /ratul url cnd 'um negru puturos se ridic din ran.
8ura anul imediat rutinele autonome ale nivelului !i se !unt personal +n
ierarhia de operare. *elulele electro'os'oreseente ale vestiulului se stinser" cu'undnd
toat #ona +n e#n" cu e<cep)ia e'ectelor strooscopice derutante de 'oc al. 0!a
memran muscular a casei scrii se deschise rusc" trimi)nd un unic evantai de
lumin. >anagerul schim direc)ia" ls ria +n piept !i se repe#i +ntr-acolo.
*iouri de polip rpir pe podeaua vestiulului. 4e tot pla'onul" tuule)ele
conductelor atmos'erice se despicar cnd 8ura contract !i 'le<ion mu!chii regulatori
ai 'lu<ului +n direc)ii pentru care nu 'useser concepu)i vreodat. Vapori ali !i gro!i
ru'nir din ori'iciile neregulate. *al#i" ume#i !i unsuro!i" erau vaporii concentra)i de
ap respira)i de o mie de plmni" pe care tuule)ele ar 'i treuit s le e<trag din aer !i s
le pompe#e +n organele de ra'inare speciali#ate.
4oseda)ii dorir s dispar" iar cea)a +nu!itoare se con'orm !i se des'cu +ntr-o
parte !i alta pentru a-i lsa s treac. $ar nu +nainte de a le reduce 'ulgerele gloulare la
nivelul unor 'uioare impotente de pcl 'luorescent. >anagerul ajunse la casa scrii.
8ura +nchise +n urma lui u!a memran muscular !i o etan!a ine" cnd cteva s'ere de
'oc al se i#ir +n supra'a)a ei" +ngropndu-se ca ni!te viermi de lav.
Kiera ,alter ie!i +n goan +n vestiul" e<act cnd disprea ultimul crmpei de cea)
urt mirositoare. Luminile ro!ii de avarie se aprinseser !i con'ereau incintei largi o
strlucire selenar. 5emeia v#u cum u!a se +nchide +n 'a)a gloatei r#untoare.
9 ,top@ rcni ea.
0nii se oprir. *)iva a#vrlir 'oc al ctre memrana muscular.
9 Gpri)i-v imediat" spuse ea !i de data aceasta glasul i se au#i tios.
9 >ai du-te-n m-ta" Kiera.
9 L-a 'ript pe 8oss" nenorocitaH.
9 33 'ac io s su'ere@
9 4oate c da. Kiera avans +n centrul vestiulului !i rmase acolo" cu minile +n
!olduri" privind de jur +mprejur la colegii ei? 3ns nu a!a@
3ndic u!a memran muscular care 'umega" +nchis. ,upra'a)a cenu!ie tremura
vi#iil.
9 7l !tie acum. $du capul pe spate !i strig spre pla'on? Nu-i a!a" 8ura:
*elulele electro'os'orescente ale tavanului se reaprinser lent" iluminndu-i chipul
+ntors +n sus. Linii +ntunecate curser peste el" lund 'orm. $A.
9 $a. Vede)i:
-i cercet din nou pe poseda)i" s'idndu-i s-o contra#ic2 doi dintre noii ei
locotenen)i mai puternici" /onneB LeDin !i ,tanBon" +naintar !i i se alturar" sus)innd-
o +n mod ostentativ.
9 Acum jucm alt joc" s-a terminat cu 'uri!atul. Acum prelum +ntregul haitat.
N0" apru scris pe pla'on.
9 Nu negociem aici" 8ura@ strig ea. Nu-)i o'er s te iau ca partener. Ai
priceput: $ac ai noroc" daH noroc porcesc" atunci o s continui s trie!ti. Att@ $ac nu
m sictire!ti. $ac nu mi te agi +n cior. Atunci poate c-o s gsim vreo utili#are pentru
pre)iosul tu Valis.. $ar numai dac te compor)i cum treuie. 5iindc odat ce )i-am
preluat popula)ia" o s 'ie u!or s plecm. Att doar c +nainte de a pleca" o s 'olosesc
navele stelare ca s te taie uc)ele2 o s-)i despic carcasa" o s-)i las s ias toat
atmos'era" o s-)i +nghe) rurile !i o s-)i detone# organele digestive din calota polar. G
s dure#e mult !i o s 'ie tare dureros pn vei muri complet. 4oate chiar decenii. *ine
!tie: Vrei s a'li:
,0N17E3 *G>4L71 ,3N6083. 4GL3E3A ;3 >78*7NA83 A>4L353*AE3
47N180 L041K A0 4G8N31 -N*GA*7. 487$AE3-VK A*0>.
Kiera hohoti rutal.
9 Nu" 8ura" nu suntem singuri. ,untem miliarde.
,e uit +n jur la poseda)ii din vestiul !i niciunul n-o contra#ise Ocu e<cep)ia celor
ca $ariat !i *anaan" care de alt'el nici nu contauP.
9 6ata" ie)i" din clipa asta ie!im din ascun#toare. $in clipa asta vreau
aplicarea procedurii cinci. 4ocni scurt din degete !i aloc misiunile? Voi trei" prelua)i
procesoarele de supervi#are ale li'tului" ca s putem urca +n parc. /onneB" caut-l pe
rh)elul la care l-a 'ript pe 8oss vreau s su'ere +n mod creativ. Ne stailim centrul de
comand +n sala consiliului de administra)ie al >agellanic 3tg.
4rimul li't sosi la nivelul !aptespre#ece. *inci poseda)i se grir +nuntru"
doritori s-i arate Kierei nerdarea lor de a se supune" rvnind s culeag rspl)ile.
0!ile glisar" +nchi#ndu-se. 8ura trecu peste protec)iile circuitului de putere din #grie-
stele !i direc)ion opt#eci de mii de vol)i prin !inele metalice care se +ntindeau prin pu)ul
li'tului.
Kiera au#i #ieretele din li't !i sim)i agonia alungrii +napoi +n lumea de dincolo.
7tan!area din cauciuc siliconic dintre u!i se topi !i arse" permi)nd luminii teriile a
'lcrilor nimicitoare a corpurilor s se reverse prin intersti)iu.
N0-3 A;A 0;G8" 7,17:
4entru aproape dou#eci de secunde" ea rmase asolut nemi!cat" cu 'a)a ca o
cu!c per'ect din care nu putea evada nici o emo)ie. $up aceea degetul i se +ndrept
ctre un tnr slnog +n costum al" larg.
9 1u deschide memrana muscular2 o s 'olosim scrile.
9 Ei-am #is eu" spuse tnrul. Ar 'i treuit mai +nti s-l atacm pe el.
9 5-o@ se rsti Kiera" dup care se adres celorlal)i? 8ura a demonstrat ce poate
'ace nu-i mare lucru comparativ cu ailit)ile noastre" dar este un 'actor iritant. -n cele
din urm vom rete#a cone<iunile straturilor neurale cu #grie-stelele" dar pn atunci
proceda)i cu precau)ie.
0!a memran muscular se deschise lin" +ngduind poseda)ilor acum ceva mai
timora)i s suie cele !aptespre#ece paliere de trepte pn +n parcul de deasupra.
N-a 'ost o comand prin a'initate pur" spuse 8ura spre *onsensul Kohistan. Am
sim)it aproape un val de energie prin celulele neurale din jurul memranei musculare. A
+nso)it comanda prin a'initate !i mi-a !ters complet rutinele. 7ste +ns locali#at" o
supra'a) cu diametrul de apro<imativ opt metri2 nu poate ajunge +n straturile neurale
principale.
Laton a a'irmat c LeDis ,inclair a avut acela!i gen de a'initate supra+ncrcat
cnd a preluat 3nsula 4emi." rspunse *onsensul. Ac)ionea# prin 'or) rut !i ca atare
poate 'i suminat. -ns dac vreunul dintre ei i#ute!te s-!i trans'ere personalitatea +n
tine" ailitatea energistic va cre!te propor)ional cu numrul de celule susumate. Nu
treuie s permi)i a!a ceva.
Nici o !ans@ ;tii doar c celulele neurale ale Valis.ului au 'ost secven)iale din
A$N-ul meu. *red c-i similar cu ce a 'cut Laton pe 4emi." cnd a modi'icat straturile
neurale ale insulei cu virusul lui proteanic. 4oseda)ii capaili de a'initate pot anihila unele
'unc)ii" de pild memranele musculare" dar personalit)ile lor nu vor 'unc)iona ca entit)i
independente +n straturile neurale" dect +n eventualitatea +n care operea# ca susec)iuni
ale !alonului meu. Va treui s-i las s intre.
G veste e<celent. 4o)i +ns proteja popula)ia general +mpotriva posedrii:
Va 'i greu" recunoscu 8ura 'r che'. ;i nu-i voi putea salva pe to)i" nici mcar
pe majoritatea. $e asemenea" voi 'i nevoit s suport o mul)ime de le#iuni interne.
,untem alturi de tine. 1e vom ajuta +n reconstruire" dup aceea.
$ac va mai e<ista un %dup aceea(.
Asteroidul *uleB 'u o alegere aproape instinctiv pentru AndrZ $uchamp. A'lat +n
sistemul stelar $#amin 0de" la )ai#eci de ani-lumin de Lalonde" ac)iona ca un liman gata
pregtit pentru anumite tipuri de nave" +n anumite circumstan)e. *a reac)ie parc 'a) de
descenden)a sa de etnie chine# !i 'a) de e<cesul tradi)iilor autoritare care o +nso)ea"
asteroidul era celeru pentru nepsarea cu care trata aplicarea regulamentelor /A* !i
declara)iile de e<pedi)ie ale mr'urilor. Atitudinea respectiv nu-i a'ectase deloc
economia. Navele stelare sosiser pentru u!urin)a comer)ului" iar conglomeratele de
astroinginerie veniser pentru a le +ntre)ine !i sus)ine" 'iind urmate de o pletor de
companii mai mici" 'inanciare !i de servicii. 4oate c sucomitetul pentru proleme de
contraand !i piraterie al Adunrii *on'edera)iei condamna +n mod rutinier guvernul
*uleB !i politica sa" dar nimic nu se modi'icase" niciodat. -n tot ca#ul" +n cei
cincispre#ece ani de cnd +l 'olosea" AndrZ nu avusese cea mai mic prolem +n plasarea
mr'urilor sau acceptarea de curse charter duioase" ast'el +nct asteroidul era pentru el
practic un al doilea cmin.
$e data aceasta +ns" cnd 8#unarea lui Viileneuve +!i e'ectu saltul 11& +n
#ona de ie!ire desemnat" spa)ioportul *uleB 'u nea!teptat de reticent +n acordarea
permisiunii de andocare. -n ultimele trei #ile" sistemul primise mai +nti anun)ul
reapari)iei lui Laton" apoi averti#area de la 1ra'algar despre posiila contaminare cu
virusul energetic. Amele desemnaser Lalonde ca 'iind 'ocarul neca#urilor.
9 Am la ord un om grav rnit" protest AndrZ cnd +i 'u re'u#at a treia
solicitare pentru un silo# de andocare.
9 Ne pare ru" $uchamp" rspunse 'unc)ionarul de la controlul portului. Nu
avem silo#uri disponiile.
9 1ra'icul +n jurul portului este 'oarte rare'iat" oserv >adeleine *ollum care
accesase suita de sen#ori ai navei stelare !i privea asteroidul" !i alctuit +n principal din
navete personale !i V,>-uri" nu din nave stelare.
9 $eclar o urgen) de gradul 3" datavi# AndrZ ctre 'unc)ionarul din port. Acum
treuie s ne ia" murmur el spre >adeleine.
5emeia se mul)umi s mormie.
9 Am luat act de declararea urgen)ei" 8#unarea lui Villeneuve" datavi#
'unc)ionarul din port. 1e s'tuiesc s staile!ti un vector spre asteroidul Xa<i. 5acilit)ile
de acolo sunt mai adecvate pentru statutul tu.
Andre 'ulger cu privirea consola de comunica)ii aproape lipsit de detalii
e<terioare.
9 4er'ect. 1e rog s-mi deschi#i un canal de comunica)ii cu comisarul 8i $ra..
8i $ra. era ultimul atu al lui Andre" despre care nu cre#use c-l va 'olosi +ntr-o
asemenea situa)ie" +n nici un ca# pentru soarta unui memru de echipaj2 cei ca 8i $ra.
treuia )inu)i +n re#erv pn ce propriul gt al lui AndrZ intra +n la) 'r speran)e de
scpare.
9 ,alut" cpitane" datavi# 8i $ra.. ,e pare c avem o prolem aici.
9 Nu !i eu" replic AndrZ. 7u n-am proleme. Al)ii au avut proleme +n trecut"
da: *ei doi comutar pe un program cu criptare de ordin ridicat" spre nemul)umirea
>adeleinei" care nu putu accesa !i restul conversa)iei. 3ndi'erent ce se discut"
conversa)ia dur aproape cincispre#ece minute. 0nicele indicii erau o'erite de chipul lui
Andre" pe care se vedea uneori un rnjet a'urisit" +ntrerupt la rstimpuri de o +ncruntare
indignat.
9 /ine" cpitane" spuse 8i $ra. +n cele din urm. 8#unarea lui Villeneuve
capt permisiunea de a andoca" +ns pe propriul tu risc" dac v dovedi)i contamina)i.
Voi alerta 'or)ele de securitate cu privire la sosirea voastr.
9 ,alut" monsieur@ +ncuviin) AndrZ mai degra nepoliticos.
>adeleine nu insist. -ncepu s datavi#e#e calculatorului de #or" cernd
repre#entri de sisteme !i ajutndu-l pe cpitan +n secven)a de activare a propulsiei cu
'u#iune.
,pa)ioportul invers rotativ al lui *uleB era o stea cu !apte col)uri" a crei stare
regretail oglindea atitudinea general a asteroidului 'a) de statutele demne de spa)iul
cosmic. *teva #one erau cu'undate +n e#n" petice al-argintii de i#ola)ie lipseau de pe
supra'a)" crend !aloane stranii de mo#aicuri" !i cel pu)in trei conducte pre#entau 'isuri
din care se ridicau jeturi slae de ga#e cenu!ii.
8#unarea lui Villeneuve cpt un silo# i#olat" lng unul dintre vr'uri. Acesta
era cel pu)in complet iluminat de spoturi interioare ce trans'ormau craterul metalic cu
pere)i arup)i +ntr-un receptacul 'r umre. ,us" pe marginea e<terioar" strooscoape
ro!ii plpir la unison" cnd nava stelar coor+ pe suportul e<tins.
G grup de poli)i!ti portuari +narma)i ptrunse prin eclu#a pneumatic articulat
imediat ce 'u etan!at !i-i +nconjur pe AndrZ !i echipajul" re)inndu-i pe punte" +n timp
ce o echip de vame!i e<amin cu mare aten)ie capsulele sistemului de sus)inere iotic
din nav. *utarea dur dou ore" +nainte de a le 'i acordat autori#a)ia de dearcare.
9 V-a)i cam luptat ceva pe aici" coment cpitanul din poli)ia portuar cnd trecu
prin trapa din pla'on +n salonul in'erior" devastat de poseda)i.
*ompartimentul era un de#astru" cu accesoriile rupte !i contorsionate !i sec)iuni
+nnegrite de compo#it topite +n 'orme i#are2 pe diverse supra'e)e" petele +ntunecate de
snge +ncepuser s se cojeasc. -n ciuda e'orturilor intense ale circuitului amiental care
'unc)iona la nivel ma<im" i#ul neplcut de came ars re'u#a s dispar din aer. Nou saci
negri pentru cadavre erau prin!i cu uc)i scurte din 'ir de silicon de scara trapei.
>i!ca)i de coloanele slae de aer produse de conducta de ventilare spart care vira" sacii
pluteau la c)iva centimetri deasupra pun)ii" lovindu-se +ntre ei !i rico!nd +n ralanti.
9 7ric !i cu mine i-am ras" spuse AndrZ rgu!it.
-!i atrase o privire uciga! din partea lui $esmond La'oe" care-l ajuta pe legistul
spa)ioportului s clasi'ice corpurile.
9 V-a)i descurcat ini!or atunci" coment cpitanul. Lalonde sun de parc iadul
s-ar 'i materiali#at +n interiorul *on'edera)iei.
9 A!a a !i 'ost" +ncuviin) AndrZ. 3adul pe pmnt. Am avut noroc c-am scpat.
N-am mai v#ut niciodat o tlie spa)ial mai 'eroce.
*pitanul de poli)ie +ncuviin) gnditor.
9 *pitane" datavi# >adeleine" suntem gata s ducem capsula tau-#ero a lui
7ric. la spital.
9 ,igur c da" da)i-i drumul.
9 >ai +nti" treuie s aproi +ns ordinul de plat a tratamentului.
*hipul durduliu !i vesel al lui AndrZ se +ncord u!or.
9 Vin !i eu" aproape c-am terminat cu procedurile de autori#are a intrrii +n port.
9 ;tii" #ise cpitanul de poli)ie" am c)iva prieteni +n media care ar aprecia ni!te
+nregistrri din misiunea voastr. Nu te-ar interesa s te pun +n legtur cu ei: 4ot aprea
chiar circumstan)e +n care n-ar mai 'i necesar s plte!ti ta<ele de import2 stailirea
chestiilor stora 'ace parte din atriu)iile mele.
$eprimarea lui AndrZ dispru ca prin 'armec.
9 4oate c-am putea ajunge la o +n)elegere.
>adeleine !i $esmond +nso)ir capsula tau-#ero a lui 7ric. la spitalul asteroidului
din principala cavern locuiil. -nainte de a-i de#activa cmpul" medicii parcurser
'le.ul pe care-l +nregistrase >adeleine cnd +l staili#ase pe 7ric..
9 4rietenul tu este un tip norocos" le spuse chirurgul-!e' dup ce v#u imaginile.
9 ;tim" apro >adeleine. Am 'ost acolo.
9 $in 'ericire" nanonicele lui neurale de la *orpora)ia Kulu sunt modelul cel mai
un" cu o capacitate 'oarte mare. 4rogramul de suspendare de urgen) pe care l-a rulat +n
timpul decomprimrii a 'ost corespun#tor de comprehensiv2 a +mpiedicat moartea
)esuturilor principalelor organe interne" le#iunile neurale sunt 'oarte pu)ine" iar 'lu<ul de
snge ctre craniu a 'ost sus)inut aproape satis'ctor. 4utem clona !i +nlocui 'r greutate
celulele pe care le-a pierdut. ,igur c da" plmnii vor treui complet schima)i" 'iindc
ei su'er +ntotdeauna cel mai mult de pe urma unor asemenea decomprimri. 3ar destul de
multe vase de snge vor necesita repara)ii e<tinse. Antera)ul !i mna repre#int evident
opera)ia cea mai simpl o +nlocuire direct prin gre'.
>adeleine surse spre $esmond. *ltoria 'usese e<trem de stresant pentru to)i"
'iindc nu !tiuser dac 'olosiser procedura corect sau dac +n capsul nu se mai a'la
acum dect o legum.
Andre $uchamp apru +n sala privat de a!teptare cu un rnjet att de strlucitor"
+nct >adeleine se +ncrunt suspicios.
9 7ric. se va 'ace ine" +l anun) ea.
9 1r\s on. 7ste un en'ant minunat. Am spus-o dintotdeauna.
9 4oate s 'ie readus la starea ini)ial" da" #ise chirurgul. 8mne doar s
preci#a)i genul de procedur pe care o dori)i. 4utem utili#a implanturi de )esuturi
arti'iciale pentru a-l readuce la viailitate complet +n cteva #ile" pe acestea le avem +n
stoc. $up aceea putem +ncepe opera)ia de donare !i s +nlocuim unit)ile din )esuturi
arti'iciale pe msur ce organele +i ajung la maturitate. *a alternativ" putem lua pur !i
simplu e!antioanele genetice cuvenite !i s-l )inem +n tau-#ero pn ce organele noi sunt
gata pentru implantare.
9 /ine+n)eles. AndrZ +!i drese glasul !i evit s priveasc spre ceilal)i doi memri
ai echipajului su. *are ar 'i di'eren)a e<act +ntre costurile celor dou proceduri:
*hirurgul strnse din umeri discret.
9 Gp)iunea cea mai ie'tin ar 'i s-i dm pur !i simplu )esutul arti'icial !i s nu
ne atem capul cu +nlocuitorii dona)i. Eesuturile arti'iciale repre#int tehnologia pe care
oamenii o utili#ea# pentru a se ampli'ica2 unit)ile individuale vor avea o durat de via)
mai mare dect el !i sunt 'oarte re#istente la oli.
9 >agni'iLue" #mi larg !i mul)umit AndrZ.
9 Noi +ns nu vom 'olosi op)iunea aceea" nu-i a!a" cpitane: rosti apsat
>adeleine. 5iindc" a!a cum ai spus cnd 7ric. )i-a salvat att nava" ct !i curul" +i vei
cumpra un +ntreg corp don nou" dac va 'i necesar. Nu-i a!a: $eci te po)i considera
'oarte norocos c nu va treui donat un corp +ntreg" care ar necesita cu totul alt nivel de
cheltuieli. Acum nu va treui s plte!ti dect ni!te )esuturi arti'iciale !i cteva donri.
$eoarece sunt sigur c n-ai dori ca 7ric. s nu 'ie readus la starea natural per'ect. Nu-
i a!a" cpitane:
8njetul de rspuns al lui AndrZ 'u un simplu rictus.
9 Gui" spuse el. *t dreptate ai" draga mea >adeleine. *a +ntotdeauna.
-ncuviin) din cap spre chirurg? 4er'ect" o reparare complet pe a# de clone" dac e!ti
amail.
9 $esigur" domnule. *hirurgul scoase un disc de credit /anca Covian? Am
nevoie de un avans de dou sute de mii de 'u#idolari.
9 $ou sute de mii:@ *re#usem c-o s-l reconstrui)i" nu s-l re+ntineri)i.
9 $in pcate" sunt 'oarte multe de 'cut. /nuiesc +ns c prima dumneavoastr
de asigurare poate acoperi totul" nu:
9 Va treui s veri'ic" spuse AndrZ apsat.
>adeleine i#ucni +n rs.
9 7ric. va putea #ura dup implantarea )esuturilor arti'iciale: +ntre AndrZ.
9 Gh" da" rspunse chirurgul. 4entru implanturile de clone va treui s revin aici
aia peste cteva luni.
9 7ste ine.
9 $e ce: 'cu >adeleine suspicios. 0nde mergem:
Andre +!i scoase propriul disc /anca Covian !i-l +ntinse ctre chirurg.
9 Griunde unde vom gsi un contract. *ine !tie" poate chiar vom i#uti s evitm
'alimentul pn la +ntoarcere. ,unt sigur c 7ric. va 'i 'oarte 'ericit" !tiind la ce m-a redus
neglijen)a lui.
$e trei #ile asteroidul 3dria se gsea +n alert total de de'ensiv strategic. -n
primele patru#eci !i opt de ore" consiliul asteroidului nu !tiuse dect c ceva preluase
re)eaua $, a Noii *ali'ornii !i distrusese Osau capturaseP jumtate din 'lotila planetar.
$etaliile erau neuloase. 7ra ni)el e<agerat s po)i crede c un soi de lovitur de stat
putea s ai succes pe o planet modern" totu!i pu)inele rapoarte ruiate ce i#utiser s
'ie emise +nainte ca transmi)toarele s cooare +ntr-o tcere de ru augur con'irmaser c
plat'ormele $, trgeau +n )inte de pe sol.
$up care" cu o #i +n urm" +n sistem sosise !oimul-de-vid mesager de la
Adunarea *on'edera)iei !i to)i +n)eleseser ce se petrecuse. Gdat cu +n)elegerea" sosise
teroarea.
1o)i asteroi#ii popula)i din centura LBll se gseau +n aceea!i stare de alert
ma<im. Iaitatele edeniste de pe orita lui Xosemite anun)aser o #on de e<cludere a
ie!irilor de dou milioane de .ilometri +n jurul gigantei ga#oase" a crei respectare era
asigurat de !oimi-de-vid +narma)i. Navele din >arina Noii *ali'ornii care reu!iser s
scape de catastro'a planetar erau dispersate la c)iva asteroi#i popula)i" +n timp ce
amiralii supravie)uitori se reuniser +n plcul de asteroi#i troieni din urma lui Xosemite"
pentru a de#ate ce treuia 'cut. $eocamdat nu i#utiser dect s recurg la cea mai
veche ma<im militar !i s trimit cerceta!i +n misiuni de recunoa!tere" pentru a
completa lacunele uria!e de in'orma)ii.
*omandorul Nicolai 4enovici era o'i)er de serviciu +n centrul de comand $, al
3driei" cnd navele adamiste aprur la distan)a de trei mii de .ilometri. 7rau cinci" de
mrime medie" !i deloc +n apropierea #onei de ie!ire desemnate. ,en#orii artar cum
amprentele +n in'raro!u le crescur rusc la numai cteva secunde dup ivire. 4rogramele
tactice con'irmar o lansare masiv de viespi de lupt. 5ur con'irmate )intele?
plat'ormele $, ale asteroidului !i sateli)ii cu sen#ori suplimentari.
Nicolai datavi# calculatorului de control al 'ocului s rspund. 5ascicule laser !i
de electroni )!nir spre e<terior. 5lota de'ensiv local asamlat +n gra practic toate
navele capaile de lansarea viespilor de lupt primi vector ctre intru!i. 4n ce
majoritatea pornir" atacatorii disprur +n guri-de-vierme.
Alte patru nave stelare se materiali#ar" +!i lansar viespile de lupt !i e'ectuar
salturi.
Atacul era ca desprins din 'le.ul de tactic !i Nicolai nu putea 'ace nimic +n plus.
Acoperirea sen#orial i se redusese deja cu patru#eci la sut !i scdea +ntruna" pe cnd
sumuni)iile viespilor de lupt r#dau spa)iul local cu impulsuri de r#oi electronic.
7<plo#ii nucleare +nconjurau asteroidul cu un vl scnteietor de particule iradiate"
!tergnd aproape complet citirile scanerelor de ra# mare ale sateli)ilor.
$irec)ionarea 'ocului plat'ormelor asupra dronelor ce se apropiau devenea tot mai
di'icil. *omandorul nu !tia nici mcar de cte salve supravie)uitoare mai dispunea. $ou
nave de'ensive 'ur lovite de proiectile cinetice !i se de#integrar +n dre spectaculoase
de 'lcri stelare cu e<isten) scurt.
Nicolai !i personalul su redus ca numr rechemar restul 'lotei" +ncercnd s-o
dispun +ntr-o s'er de'ensiv. *omunica)iile +i erau +ns a'ectate la 'el de mult ca
acoperirea sen#orilor. *el pu)in trei nave nu mai rspundeau deloc. $ou plat'orme $, +i
disprur din re)eaua de comand. Nu !tia dac 'useser victime ale viespilor de lupt sau
ale r#oiului electronic" iar programul tactic nu putea o'eri nici o predic)ie.
$e 'apt plat'ormele nu 'useser concepute pentru a respinge un atac la o
asemenea scar" gndi el disperat. Adevrata protec)ie a 3driei o constituia alian)a naval
a sistemului.
$oi sateli)i cu detectori de pe orit apropiat +l averti#ar asupra a patru nave
stelare ce se materiali#ar la nici cinci#eci de .ilometri de asteroid. 5regate aprur rusc
!i lansar viespi de lupt +n toate direc)iile. Gpt 'ur a)intite ctre spa)ioportul 3driei !i
revrsar pu#derie de sumuni)ie" +n vreme ce se apropiau cu trei#eci !i cinci ge. Lui
Nicolai nu-i mai rmsese nimic cu care s le opreasc. 7<plo#ii mici irupser peste grila
de metal !i compo#it larg de doi .ilometri. 4recis )intite" loveau releele de comunica)ii !i
ateriile de sen#ori.
-n centrul de comand $, nu mai sosi nici un input.
9 $umne#eule atotputernic@ rcni locotenentul 5leur >i.onov. G s murim@
9 Nu" replic Nicolai. $oar ne-nmoaie +n pregtirea asaltului.
Apel repre#entrile structurale interioare !i studie op)iunile oriil de pu)ine care
rmseser.
9 Vreau ca tot personalul de lupt disponiil s se po#i)ione#e +n tuurile
'usi'orme a<iale" de unde s impun o locad total. ;i s +nchid tuurile de tran#it care
leag cavernele de spa)ioport. 3mediat@ *ei care vor rmne acolo vor treui s se
descurce pe cont propriu.
9 $in nou poseda)ii: e<clam 5leur. $e ce nu-i evacum pur !i simplu prin
eclu#e +n vid:
9 Ajunge" locotenente@ 4une mna !i gse!te-mi un sen#or e<terior 'unc)ional.
1reuie s !tiu ce se-ntmpl a'ar.
9 $a" domnule.
9 1reuie s protejm cea mai mare parte a popula)iei. Xre.a !i Grland vor
reac)iona imediat cum vor vedea ce s-a +ntmplat. 3ar Grland are alocate dou 'regate ale
>arinei. Noi treuie doar s re#istm vreo dou ore. *u siguran)" solda)ii pot 'ace asta.
4oseda)ii nu sunt chiar att de uni.
9 $ac Xre.a !i Grland n-au 'ost atacate de asemenea" coment 5leur nesigur.
Noi n-am v#ut dect vreo du#in de nave. *nd poseda)ii au preluat Noua *ali'ornie" la
asteroi#i !i +n docurile sta)iilor de pe oritele in'erioare se a'lau sute de nave.
9 3isuse" vrei s +ncete#i cu pesimismul: 0nde-i sen#orul e<terior cerut:
9 3mediat" domnule. Am gsit doi mecanoi#i de inspectare a panourilor de
termopurjare" dota)i cu circuite pe microunde. 4roail c poseda)ii nu s-au sinchisit s
mai )inteasc releele acelea.
9 4er'ect" ' legtura.
*alitatea imaginii care-i sosi clocotind +n creier era oriil? pete sur-argintii ce
pluteau complet aleatoriu pe un 'undal negru intens al crui s'ert in'erior era roc
neregulat" de un alastru-maroniu. 5leur manipul mecanoi#ii ast'el +nct sen#orii li se
rotir !i 'ocali#ar pe discul avariat al spa)ioportului a'lat la e<tremitatea 'usului su.
,pa)ioportul irupea jeturi groase de ga#e dintr-o du#in de locuri" traverse 'useser
strivite !i s'rmturile de'ilau +n co#i #dren)uite de comete. Gpt capsule de salvare se
+ndeprtau de sec)iunile distruse. Lui Nicolai 4enovici nu-i plcea s-!i +nchipuie cte
persoane erau +nghesuite +n interiorul lor !i nici cum ar 'i putut 'i salvate. 7<plo#ii al-
strlucitoare se ivir tremurtor pe 'undalul constela)iei de'ormate a 4e!tilor. Acolo
cineva continua s lupte.
G nav stelar mare lunec lin +n cmpul vi#ual" +ncununnd un jet de 'oc de
'u#iune violet. -n mod clar apar)inea >arinei !i a'i!a con'igura)ia de lupt? ateriile de
sen#ori pe ra# scurt erau e<tinse !i panourile de termopurjare retrase. Ceturi ale de
ga#e de rcire )!neau neregulat din du#ele mici care-i +ncingeau sec)iunea median. 4e
toat partea 'rontal a carcasei erau deschise porturi he<agonale" prea mari +ns pentru
tuurile de lansare a viespilor de lupt.
,cara era greu de estimat" dar Nicolai aprecie c avea diametrul de nou#eci de
metri.
9 *red c-i o nav de asalt a >arinei" rosti el.
4ropulsia principal se de#activ !i rachetele ionice declan!ar" stopnd-o la cinci
sute de metri de 'usul care conecta spa)ioportul non-rotativ de asteroid.
9 Am amplasat +n 'us dou plutoane" #ise 5leur. Nu-s cine !tie ce" ni!te poli)i!ti
portuari !i o du#in de mercenari ampli'ica)i care s-au o'erit voluntari.
9 4entru amiralul Nelson a 'ost joac de copii" prin compara)ie cu ce-i a!teapt
pe ei" murmur Nicolai. 1otu!i ar treui s poat re#ista. 4oseda)ii n-au cum s
des'!oare o opera)ie standard pentru stailirea unui cap de pod. *orpurile lor a'ectea#
componentele electronice" a!a c nu vor putea niciodat purta costume 33," cu att mai
pu)in armuri de lupt. Vor 'i nevoi)i s andoche#e !i s +ncerce s +nainte#e prin lupt prin
tuurile de tran#it" iar asta o s-i coste.
Veri'ic din nou situa)ia din e<terior" cutnd con'irmarea aprecierii sale. Nava
mare se men)inea nemi!cat" scuipnd doar intermitent 'ulgere gloulare oranj prin
du#ele rachetelor de po#i)ionare mediane" pentru a-!i pstra locul.
9 Vreau acces la acoperirea sen#orial a spa)ioportului" comand Nicolai" !i
veri'icarea comunica)iilor noastre interne. 4roail c va 'i necesar s coordonm tlia
de aici.
9 Am +n)eles" domnule.
5leur +ncepu s datavi#e#e instruc)iuni +n calculatorul centrului de comand"
inter'a)nd circuitele lor de comunica)ii cu canalele de date civile ce se +mpleteau prin
spa)ioport.
0mre +ncepur s plpie +n interiorul trapelor deschise ale navei.
9 *e dracuH au acolo: se +ncrunt Nicolai.
>ecanoi#ii de inspec)ie ampli'icar re#olu)ia videocamerelor. /ratul #ri 'orme
ie!ind din nav" aidoma unor r#uni care se revrsau din cuiul lor. *ontururi
+ntunecate" greu de distins din cau#a inter'eren)elor !i a nivelului redus de lumin. -n tot
ca#ul erau umanoide !i dotate cu unit)i de direc)ionare cu du#e lrgite" pentru impulsuri
puternice.
9 *ine-s !tia: !opti el.
9 1rdtori@ !uier 5leur. 4roail c nenoroci)ii din >arina N7 au trecut +n
tara advers. 7i n-au sus)inut niciodat cu adevrat coloniile asteroidale independente.
Acum +i ajut pe poseda)i@
9 N-ar 'ace a!a ceva. Nimeni n-ar 'ace a!a ceva.
9 Atunci" cum +)i e<plici:
*omandorul cltin din cap neajutorat. /r#unii negri !i iu)i +!i croiau drum +n
structura din carotan a 'usului. 0nul cte unul #urar prin gurile cu margini
neregulate.
Louise 'u de 'apt 'ericit cnd reveni +n lu<ul discret al *asei /al'ern. 5usese o #i
e<traordinar !i oositor de lung.
-n cursul dimine)ii +l vi#itase pe domnul Litch'ield" avocatul 'amiliei din capital"
pentru a solicita ani din contul *ric.lade. 1rans'erul durase ore" 'iindc nici avocatul !i
nici anca nu erau oi!nui)i cu tinere 'ete care s insiste s primeasc discuri de credit
/anca Covian. 7a se +ncp)n +n ciuda tuturor ostacolelor2 Coshua +i spusese c
discurile acelea erau acceptaile oriunde +n *on'edera)ie. Louise se +ndoia c lirele de pe
Nor'ol. ar 'i avut aceea!i putere.
4artea aceea din #i avea s se dovedeasc simplitatea +n sine" comparativ cu
gsirea unei ci de plecare de pe planet. 4e orit mai rmseser doar trei nave stelare
civile" care 'useser rechi#i)ionate de >arina *on'edera)iei pentru a asigura sus)inerea
escadrilei.
Louise" 5letcher !i 6enevieve merseser cu trsura pn la /ennett" principalul
aerodrom din NorDich" pentru a discuta cu un pilot de avion spa)ial din 1rmul
+ndeprtat" care se a'la actualmente la sol. /ratul se numea 5uraB !i" prin intermediul
su" Louise +l convinsese pn la urm pe cpitan s le asigure o cain. /nuia c
i#ndise mai degra gra)ie anilor" dect a vorelor ei me!te!ugite. 1a<a 'usese de cte
patru#eci de mii de 'u#idolari pentru 'iecare.
,peran)a ei ini)ial de a cumpra ilet direct spre ,enintate se spulerase la
numai un minut dup ce +ncepuse s voreasc cu 5uraB. 1rmul +ndeprtat treuia s
rmn lng escadril pe durata misiunii la Nor'ol.2 dup ce pleca" avea s +nso)easc
'regatele >arinei. $e acum +ns nimeni nu !tia cnd va 'i asta" mrturisi cpitanul.
Louisei nu-i psa" ci dorea pur !i simplu s plece de pe Nor'ol.2 pn !i plutirea +n
imponderailitate pe orit joas avea s 'ie mai sigur dect rmnerea +n NorDich.
Avea s se gndeasc la ,enintate dup ce 1rmul +ndeprtat ajungea +n portul urmtor.
*pitanul pruse a!adar s cede#e cu elegan) +naintea rugmin)ilor ei !i trecuser
la negocierea condi)iilor. 0rmau s decole#e mine !i s a!tepte +n nav pn la
terminarea misiunii escadrilei.
Alte amnri. Alte incertitudini. 1otu!i" Louise +ncepuse s +nainte#e ctre )int.
5usese amu#ant s aranje#e de una singur s #oare +ntr-o nav stelar. , #oare pentru
a se +ntlni cu Coshua.
;i s-i lase pe to)i ceilal)i alt.
%Nu-i pot lua pe to)i cu mine. A! vrea" $oamne 3isuse Iristoase" dar realmente nu
pot. 1e rog" +n)elege-m.(
-ncerc s nu lase vinov)ia s i se trde#e pe chip" pe cnd mergea +naintea
suretelor prin re!edin) spre odaia ei. 5emeile purtau pachetele !i cutiile pe care Louise
le cumprase dup ce plecaser de la aerodromul /ennett. Iaine mai potrivite pentru
cltoria cu o nav stelar O6en se distrase teriil" alegndu-leP !i alte oiecte despre care
apreciase c s-ar putea s ai nevoie. -!i aminti c Coshua +i e<plicase di'icult)ile !i
pericolele posiile ale unui #or prin spa)iul cosmic. 4e el +ns nu-l speria a!a ceva" el era
e<trem de curajos.
$in 'ericire" mtu!a *elina +nc nu revenise" de!i era de acum spre s'r!itul dup-
amie#ii. Ar 'i 'ost imposiil s-i justi'ice agajele acelea.
$up ce le e<pedie pe surete" Louise +!i a#vrli panto'ii ct colo. Nu era
oi!nuit s poarte tocuri +nalte !i +ncepuse s simt +ncl)rile elegante din piele neagr
ca pe ni!te instrumente de tortur. Alturi de panto'i ateri# jacheta ei cea nou" dup
care 'ata deschise u!ile de la alcon.
$ucele coorse pe cer !i radia o tent aurie minunat" care prea c +mog)e!te
culorile grdinilor. G ri# rcoritoare adia doar +ntr-att ct s clatine ramurile arorilor.
4e hele!teul cel mare" leede ale !i negre des'!urau un vals complicat +n jurul
plcurilor de nu'eri portocaliu-deschis" ce preau 'cu)i din vat scmo!at" !i lsau +n
urm dre lungi !i +nspumate +n tcere aproape asolut. 1otul era amgitor de pa!nic2
mul)umit #idului care proteja +mpotriva #gomotelor de pe drumul animat de a'ar" n-ar 'i
!tiut niciodat c se a'la +n centrul celui mai mare ora! de pe planet. 4n !i *ric.lade
era uneori mai glgios.
Amintirea cminului ei +i #rli 'iri!oarele de pr de pe ra)e. 3#utise pn acum
s evite gndurile acelea. %>-ntre ce-i vor sili posedatorii pe mami !i tati s 'ac:
Lucruri rele" ticloase" dac Fuinn $e<ter la +ngro#itor are vreun cuvnt de spus +n
privin)a asta.(
Louise se +n'ior !i se +ntoarse +n odaie. 7ra timpul pentru o aie prelungit"
rela<ant" dup care s se schime pentru cin. 4n ce mtu!a *elina avea s se
tre#easc mine diminea)" ea !i 6en aveau s 'i plecat.
-!i de#rc lu#a !i 'usta" amele noi. $up ce scoase sutienul" +!i pipi cu
aten)ie snii. 7rau oare mai sensiili: ,au nu era dect imagina)ia ei: Ar 'i treuit s 'ie
sensiili att de devreme: 8egret c nu 'usese ceva mai atent la lec)iile de planning
'amilial de la !coal" +n loc s 'i chicotit cu prietenele +naintea po#elor cu organe se<uale
masculine.
9 ,e pare c te-a ajuns singurtatea" dac treuie s 'aci asta de una singur.
Louise ddu un )ipt" +!i +nh) lu#a !i o )inu +n 'a)a pieptului ca pe o pav#.
8oerto +mpinse +n lturi draperia din captul +ndeprtat al +ncperii" +ndrtul
creia sttuse ascuns" !i avans. 8njetul +i era +nghe)at.
9 3e!i a'ar@ #ier Louise. 5ierin)eala teriil a stnjenelii se trans'orma +n
'urie rece. 3e!i a'ar" idiot gras !i-mpu)it@
9 Ai nevoie de un prieten apropiat" rosti 8oerto mncnd-o din ochi. $e cineva
care s poat 'ace asta pentru tine. 7ste mult mai ine a!a.
Louise se retrase un pas" cu picioarele tremurnd de repulsie.
9 3e!i a'ar" imediat@ !uier ea.
9 ,au=: /ra)ul lui se mi!c larg" indicnd maldrul de cutii lsate de surete.
4leci undeva: $e 'apt" ce anume ai 'cut a#i:
9 Nu-i treaa ta cum +mi petrec eu timpul. Acum pleac +nainte s sun dup o
suret@
8oerto avans +ncet.
9 Nu te teme" n-o s-i su'lu nici un cuvnt mamei. Nu-mi prsc prietenii. ;i
vom 'i prieteni" nu: 4rieteni 'oarte" 'oarte apropia)i.
7a ddu +napoi +nc un pas !i privi +n jur. *ordonul soneriei pentru surete se a'la
de cealalt parte a patului. N-avea s i#uteasc s ajung pn la el.
9 4leac de aici@
9 Nu cred" replic el !i +ncepu s-!i descheie nasturii cm!ii. $ac a! pleca
acum" m-a! putea duce s povestesc poli)iei despre a!a-#isul 'ermier care v este amic.
9 4o'tim: aproape c ltr Louise" !ocat.
9 $a" da. > gndisem eu c asta )i-ar putea schima atitudinea. Ve#i tu" la
!coal m-olig s-nv) istoria. Nu-mi place" dar !tiu cine a 'ost 5letcher *hristian.
Amicul vostru 'olose!te un nume 'als. ;i oare de ce ar 'ace asta: Nu cumva a avut
neca#uri acolo" pe Kesteven: Nu cumva s-a numrat printre reeli:
9 5letcher nu-i implicat +n nici un 'el de con'licte.
9 ,erios: Atunci pot anun)a poli)a 'r s-mi 'ac griji.
9 Nu.
8oerto +!i ume#i u#ele.
9 7h" asta-i mult mai drgu). *ooperm imul cu cellalt. Nu-i a!a" Louise:
5ata +!i strnse lu#a !i mai tare peste piept" gndind cu disperare.
9 Nu-i a!a: repet el.
Louise +ncuviin) cu un gest smucit.
9 4er'ect" a!a-i mai ine.
-!i scoase cma!a.
Louisei +i 'u imposiil s-!i opreasc lacrimile care-i +n)epau ochii. %3ndi'erent ce
ar 'i(" +!i spuse" %n-o s-l las. >ai ine a! muri2 a!a ar 'i mai curat.(
8oerto +!i descheie cureaua !i +ncepu s-!i cooare pantalonii. Louise a!tept
pn ce +i ajunser +n jurul genunchilor !i atunci se repe#i ctre pat.
9 /ga-mi-a!@ #ier 8oerto.
,e +ntinse dup ea" dar nu i#uti s-o prind. Aproape c se pru!i" cu pantalonii
c#u)i !i +n'!ura)i +n jurul gle#nelor.
Louise se arunc pe pat !i porni s se trasc peste pturi. 8oerto +njura +n urma
ei" luptndu-se cu pantalonii. 7a ajunse la captul patului !i ji cu minile pe
dedesut.
9 Nu" nu.
8oerto o apuc de o gle#n !i +ncepu s-o trag +ndrt. Louise )ip" lovind +napoi
cu piciorul lier.
9 *)eaua dracului=
Ateri# peste ea" 'cnd-o s )ipe de durerea greut)ii. &grie disperat cu unghiile
salteaua" trgndu-l !i pe el spre marginea patului. Aia putea s ajung cu degetele la
covor. 8oerto rse victorios +naintea #aterilor ei #adarnice !i avans treptat" pn ce
ajunse clare peste 'esele 'etei.
9 4lecai undeva: o #e'lemisi el.
*apul !i umerii Louisei atrnau peste marginea patului" cu valuri unduitoare de
pr revrsndu-se peste cear!a'uri. 7l se ridic" g'ind u!or" !i +ndeprt pletele de pe
spatele ei" ucurndu-se de pielea imaculat care se ivi. 5ata se +ncord" de parc ar 'i
continuat s +ncerce s se eliere#e.
9 Nu te mai +mpotrivi" rosti tnrul.
4enisul lui avea o erec)ie uria!.
9 G s se-ntmple" Louise" asta e. Iaide" haide" o s-)i plac dup ce-i dm
drumul. *u tine o s-o )in sus toat noaptea.
>inile i se strecurar su ea" cutndu-i snii. $egetele disperate ale Louisei
gsir 'orma lustruit !i rece a lemnului sculptat pe care +l cutase su pat. G prinse"
gemnd de repulsie cnd minile lui 8oerto strnser. -n acela!i timp +ns" atingerea
pu!tii *armithei +i e<pedie hotrrea ca un 'lu< prin vene" prjolind !i +nghe)nd +n
acela!i timp.
9 $-mi drumul" implor ea. 1e rog@
>inile care e<plorau oscen se oprir.
9 $e ce a! 'ace-o:
9 Nu vreau a!a. -ntoarce-m. 1e rog" o s-)i 'ie !i )ie mai u!or. A!a m doare.
0rm un moment de tcere.
9 N-o s te-mpotrive!ti: +ntre el nesigur.
9 Nu. -)i promit. $ar nu vreau +n po#i)ia asta.
9 -mi place de tine" Louise. &u c-mi place.
9 ;tiu.
6reutatea de pe !ale se ridic. Louise se +ncord" adunndu-!i 'iecare 'rm de
putere. 1rase complet pu!ca de su pat !i se rsuci" rotind-o +ntr-un arc larg" +ncercnd s
anticipe#e unde va 'i capul iatului.
8oerto o #ri. 3#uti s ridice ra)ele +n tentativa de a loca lovitura" lsndu-se
pe o parte=
Eeava pu!tii +l !terse deasupra urechii stngi" iar captul mecanismului de
+ncrcare +i i#i mna cu care se strduia s se apere. Nimic pe att de devastator pe ct
sperase Louise" totu!i el rcni de durere !i de !oc !i-!i +ncle!t amele palme peste
tmpl. -ncepu s se +ncline.
Louise +!i smulse picioarele de su el !i se rostogoli din pat" aproape scpnd
pu!ca din mn. F au#i pe 8oerto icnind. 0n sunet care +i trimise un 'ior +nspimnttor
de satis'ac)ie prin minte. G elier de tot ra'inamentul politicos pe care i-l instilase
Nor'ol." +i alung civili#a)ia.
,e ridic" prinse mai ine pu!ca !i o coor+ cu toat puterea asupra cre!tetului
iatului.
*iocnitura nelini!tit de la u! 'u urmtorul lucru pe care +l con!tienti# Louise.
$intr-un motiv ine<plicail" c#use pe podea !i +ncepuse s plng. -!i sim)ea tot corpul
rece !i tremurnd" dar pielea +i era roonit de sudoare.
*iocnitura se repet" de data aceasta mai insistent.
9 LadB Louise:
9 5letcher: murmur ea cu glas sla.
9 $a" ladB. 7!ti ine:
9 7u= 0n chicotit i se +nec +n gtlej. G clip.
4rivi +n jur !i icni. 8oerto #cea r!chirat peste pat. ,ngele scurs din capul lui
produsese o pat uria! pe cear!a'.
%$oamne 3isuse Iristoase" l-am omort@ > vor spn#ura.(
,e hol mult timp +n tcere" apoi se scul !i-!i acoperi goliciunea cu un prosop.
9 >ai e!ti cu cineva: +l +ntre pe 5letcher.
9 Nu" ladB. ,unt singur.
Louise deschise u!a !i el se strecur +nuntru. Vederea cadavrului nu pru s-l
tulure.
9 LadB Louise" rosti cu glas +ncet plin de grij !i +n)elegere.
$eschise ra)ele !i ea se lipi de trupul su" strduindu-se s nu plng iar!i.
9 A treuit s-o 'ac" i#ucni ea. Voia s=
4alma lui 5letcher +i mngie prul rv!it" nete#indu-l !i pieptnndu-l cu 'iecare
atingere. 4este un minut redevenise uscat !i strlucitor. ;i" cumva" durerea interioar se
diminuase.
9 *um ai !tiut: !opti ea.
9 Ei-am sim)it tulurarea. A 'ost ca un rcnet asur#itor !i +n acela!i timp tcut.
9 Gh=
Asta chiar c era o revela)ie stranie" 'aptul c poseda)ii +)i puteau asculta
gndurile. %La cte lucruri rele simt +n mintea mea=(
5letcher +i privi ochii nelini!ti)i.
9 Animalul acesta te-a siluit" ladB:
7a scutur din cap.
9 Nu.
9 Are noroc. $ac ar 'i 'cut-o" l-a! 'i trimis eu +nsumi +n lumea de dincolo. 3ar
drumul +ntr-acolo n-ar 'i 'ost de'el plcut pentru el.
9 $ar este mort" 5letcher. L-am ucis.
9 Nu" ladB" trie!te.
9 ,ngele=
9 G tietur pe scalp arat +ntotdeauna mult mai ru dect este de 'apt. Iaide"
haide" nu doresc s mai ver!i lacrimi pentru o estie.
9 $oamne $umne#eule" +n ce ucluc incrediil am intrat@ 5letcher" el nuie!te
ceva +n legtur cu tine. Nu m pot duce la poli)ie !i s reclam o tentativ de viol. Le va
spune despre tine. -n plus trase aer +n piept +ngrijorat nu sunt tocmai sigur pe care
dintre noi +l va crede mtu!a *elina.
9 4er'ect. Va treui s plecm ne+ntr#iat.
9 $ar=
9 1e po)i gndi la alt curs de ac)iune:
9 Nu" rspunse ea trist.
9 Atunci treuie s te pregte!ti2 strnge lucrurile de care ai nevoie. 7u voi
merge s-o anun) pe micu).
9 ;i el: art Louise corpul lipsit de cuno!tin) de pe pat.
9 -mrac-te" ladB. > voi ocupa eu.
Louise scotoci prin cutii" apoi intr +n camera de aie a iatacului. 5letcher se
aplecase deja peste 8oerto.
5ata se +mrc cu o pereche de pantaloni lungi alastru-+nchis !i un tricou al. G
pereche de panto'i cu 'e)e din pn# neagr !i talp de cauciuc +i completar )inuta. G
comina)ie cum nu mai purtase pn atunci !i care nu semna cu nimic ce-i +ngduise
mama vreodat s poarte. 1otu!i era practic" decise ea. ,implul 'apt c era +mrcat +n
hainele acelea o 'cea s se simt di'erit. 8estul oiectelor de care avea nevoie 'ur
+ngrmdite +ntr-o vali# pe care o cumprase. 7ra la jumtatea +mpachetrii" cnd au#i
din dormitor strigtul +nspimntat al lui 8oerto" care se stinse apoi +ntr-un scncet.
3mpulsul ini)ial al 'etei 'u s alerge !i s vad ce se +ntmpla. N-o 'cu +ns" ci inspir
adnc" dup care se uit +n oglind !i-!i termin de prins prul la spate.
*nd reveni +n cele din urm +n dormitor" 8oerto 'usese legat cu '!ii de ptur.
,e hola la ea cu ochi lrgi)i" +ngro#i)i. *lu!ul din gur +i +nu!ea #ieretele disperate.
7a se apropie de pat !i-l privi. 8oerto se opri" strduindu-se s voreasc.
9 -ntr-o un #i" spuse Louise" m voi +ntoarce +n casa asta. 3ar cnd o voi 'ace"
voi 'i +nso)it de tatl !i de so)ul meu. $ac e!ti de!tept" nu vei mai 'i aici cnd vom sosi.
$ucesa se ridica deja cnd ajunser la aerodromul /ennett. 1oate aparatele de
#or de pe Nor'ol. 'useser rechi#i)ionate pentru serviciul militar Oinclusiv
aeroamulan)a de la /BthamP" gata s transporte armata nou-'ormat spre insulele
capturate de reeli. >ai ine de o treime din ele se +n!iruiau pe iara tuns scurt a
aerodromului. -n jurul hangarelor se #reau o sumedenie de solda)i +n uni'orme .a.i.
1rei santinele" un sergent !i doi solda)i" p#eau intrarea +n locul administrativ. La
prn#" cnd Louise se +ntlnise cu 5uraB" nu e<istaser santinele.
6enevieve coor+ din ta<i !i-i privi morocnos. 5eti)a devenea 'oarte iritail.
9 -mi pare ru" domni!oar" rosti sergentul. Accesul civililor nu este permis.
Aerodromul se a'l acum su controlul armatei.
9 Noi nu suntem civili" ci pasageri" spuse 6enevieve indignat.
-l 'ulger cu privirea pe ratul voinic" care nu-!i putu a)ine un #met 'ugar.
9 -mi pare ru" scumpo" dar tot nu po)i s vii.
9 ,pune adevrul" interveni Louise.
,coase din po!et o copie a contractului lor de transport cu 1rmul +ndeprtat !i
i-o art sergentului.
Acesta strnse din umeri !i-l rs'oi +ntr-o doar" 'r s-l citeasc.
9 1rmul +ndeprtat este o nav militar" adug Louise.
9 Nu-s sigur=
9 Aceste dou tinere doamne" spuse 5letcher" sunt nepoatele contelui de
Lu''enham. ,imt convins c superiorul dumitale treuie anun)at privind documentele de
cltorie. ,unt de asemenea convins c nimeni n-ar dori ca domnul conte s 'ie nevoit s-
i tele'one#e personal generalului comandant al a#ei.
,ergentul apro posac.
9 ,igur c da. G s v rog s a!tepta)i +nuntru" pn cnd clari'ic situa)ia.
Locotenentul meu este la popot +n clipa asta. ,-ar putea s mai dure#e ceva.
9 7!ti 'oarte amail" #ise Louise.
,ergentul i#uti un surs nervos.
5ur condu!i +ntr-un iroua! de la parter" cu vedere spre aerodrom. ,olda)ii le
aduser agajele" #mindu-i aproape necontenit Louisei.
9 Au plecat: +ntre ea dup ce u!a se +nchise.
9 Nu" ladB. ,ergentul este descumpnit de pre#en)a noastr. 0n soldat a 'ost
postat la c)iva metri mai departe pe coridor.
9 La naia@
5ata se apropie de unica 'ereastr. $in locul acesta putea #ri aproape o treime din
aerodrom. Avioanele preau chiar mai multe dect a#i-diminea)" erau de ordinul sutelor.
6rupe de memri ai mili)iilor mr!luiau pe potecile tucite +n iar" +n strigtele
sergen)ilor-majori. 5oarte mul)i oameni erau angrena)i +n +ncrcarea avioanelor mari de
mar'. *amioane treceau +n vite#" aducnd !i mai multe materiale.
9 *ampania este proail pe punctul de a +ncepe" #ise Louise. O%3isuse" ct de
tineri par@ ,unt pur !i simplu ni!te ie)i de vrsta mea.(P Vor 'i +nvin!i" nu-i a!a: 1o)i
vor 'i poseda)i.
9 $a" ladB" a!a m a!tept s 'ie.
9 Ar 'i treuit s 'ac ceva. ONu era sigur dac vorise sau nu cu glas tare.P Ar 'i
treuit s-i las o scrisoare unchiului Cules. ,-i 'i averti#at= Le-a! 'i putut sacri'ica
mcar att din timpul meu" ct s scriu cteva rnduri simple.
9 Nu e<ist nici o cale de aprare" scump ladB.
9 Coshua ne va proteja. 7l o s m cread.
9 >ie mi-a plcut de Coshua" anun) 6enevieve.
Louise #mi !i-i ciu'uli prul.
9 $ac )i-ai 'i prevenit 'amilia !i *urtea 4rin)ului" iar ei te-ar 'i cre#ut" m tem c
n-ai mai 'i putut s-)i cumperi plecarea la ordul 1rmului +ndeprtat" ladB.
9 $eocamdat +ns asta nu-nseamn nimic pentru noi" rosti ea e<asperat. Ar 'i
treuit s 'i mers la 1rmul +ndeprtat imediat ce 5uraB a semnat contractul.
6enevieve o privi nelini!tit.
9 Vom ajunge acolo" Louise. G s ve#i.
9 N-o s 'ie u!or. Nu-l vd pe locotenent lsndu-ne pe aerodrom +n virtutea
contractului aceluia" +n nici un ca# acum" cnd toate trupele decolea#. Lucrul cel mai
simplu pe care ar putea s-l 'ac ar 'i s-i tele'one#e mai +nti unchiului Cules. ;i atunci o
s dm cu adevrat de ucluc.
9 $e ce: se +ncrunt 6enevieve.
Louise strnse u!or mna surorii ei.
9 Am avut o mic ceart cu 8oerto.
9 /leah@ $omnul 6rasuH. Nu mi-a plcut de el.
9 Nici mie. 4rivi din nou pe 'ereastr? 5letcher" po)i spune dac 5uraB se a'l
acolo:
9 Voi +ncerca" ladB Louise.
Veni lng ea" lipi amele palme de perva# !i plec 'runtea. -nchise ochii.
Louise !i 6enevieve se privir.
9 $ac nu putem urca pe orit" rosti Louise" va treui s ie!im printre smrcuri
!i s campm acolo. , gsim un loc i#olat" a!a cum a 'cut *armitha.
6enevieve +!i trecu ra)ul pe dup mijlocul surorii mai mari !i o strnse cu putere.
9 G s ne scapi tu de aici" Louise. ;tiu c-a!a o s 'ie. 1u e!ti 'oarte de!teapt.
9 Nu tocmai. -i rspunse la +mr)i!are !i urm? *el pu)in ne-am ales cu ni!te
haine acceptaile.
9 $a@
6enevieve surse" privindu-!i aproator lugii !i lu#a de trening" de!i pe pieptul
acesteia din urm era imprimat un iepure oriil" personaj de desene animate.
5letcher deschise ochii rusc.
9 7ste aici" ladB Louise. >ai e<act" se a'l acolo.
Art prin 'ereastr" +n direc)ia turnului de control central.
Louise 'u 'ascinat de amprentele palmare umede pe care le lsase pe perva#.
9 7<celent. 7ste un +nceput. 1ot ce treuie s 'acem este s vedem cum s
ajungem la avionul spa)ial. $egetele i se +ncle!tar +n jurul discului de credit /anca
Covian din u#unarul pantalonilor. ,unt sigur c domnul 5uraB poate 'i convins s ne
duc imediat pe orit.
9 -n interiorul aerodromului se a'l de asemenea c)iva poseda)i" urm 5letcher
+ncruntndu-se derutat. 0nul dintre ei nu este tocmai +n regul.
9 *um adic %nu este tocmai +n regul(:
9 7ste ciudat.
9 *e vrei s spui:
9 Nu sunt sigur" doar c este ciudat.
Louise se uit la 6enevieve" care plise la men)ionarea poseda)ilor.
9 Nu ne vor prinde" 6en. -)i promit.
9 ;i eu )i-o promit" micu)o.
6enevieve +ncuviin) nesigur" doritoare s cread.
Louise privi de la ea la solda)ii care mr!luiau a'ar !i lu o deci#ie.
9 5letcher" po)i s imi)i o uni'orm de armat: +ntre ea. 0na de o'i)er" dar nu
de rang prea mare. $e locotenent" cel mult de cpitan.
7l #mi.
9 4ruden)a ta este +n)eleapt" ladB.
*ostumul lui gri tremur !i se +ntunec +n .a.i" iar supra'a)a i se +nspri.
9 Nasturii nu sunt potrivi)i" anun) 6enevieve. Ar treui s 'ie mai mari.
9 $ac spui tu" micu)o.
9 A!a o s mearg" rosti Louise dup un minut" nelini!tit c sergentul se va
+ntoarce +nainte ca ei s 'i terminat. Cumtate dintre ie)ii !tia n-au mai v#ut uni'orme
pn acum. 7i n-au haar dac-i ine sau nu. 3rosim timpul.
6enevieve !i 5letcher se strmar la unison la au#ul dojenii. 5eti)a chicoti.
Louise deschise 'ereastra !i privi a'ar. -n vecintatea imediat nu #ri pe nimeni.
9 -nti scoatem agajele" #ise ea.
,e +ndreptar spre hangarul cel mai apropiat" mergnd ct de iute puteau2 Louise
regret imediat c-!i luaser agajele. 7a !i 5letcher duceau 'iecare cte dou !i erau
grele2 pn !i 6enevieve avea o geant mare de umr" su care p!ea cocrjat. Grice
+ncercare de a trece neoservate era sortit e!ecului din capul locului.
4n la hangar erau vreo dou sute de metri. *nd ajunser acolo" tumul de
control central nu prea mai aproape. 3ar 5letcher sim)ise doar c 5uraB era +n
%apropierea( locului aceluia. 7ra per'ect posiil ca pilotul s se gseasc dincolo de turn.
Iangarul era utili#at ca depo#it pentru armat2 rnduri lungi de l#i din lemn
'useser +n!iruite +n lungul laturilor" ast'el aranjate +nct culoare +nguste se rami'icau la
unghiuri de nou#eci de grade" ducnd pn la pere)i. -n captul +ndeprtat se #reau cinci
+ncrctoare cu 'urc. Nicieri nu se vedea picior de soldat. 0!ile din amele capete
stteau larg deschise" crend un curent u!or pe culoarul central.
9 Ve#i dac nu e<ist pe aici vreun jeep de 'erm sau ceva similar" spuse Louise.
$ac nu" va treui s renun)m la agaje.
9 $e ce: +ntre 6enevieve.
9 ,unt prea grele" 6en" !i ne grim. Nu-)i 'ace griji" o s-)i cumpr altele.
9 4utem 'olosi o asemenea drcie" ladB: +ntre 5letcher.
9 Am mai condus unul pn acum.
%+nainte !i +napoi pe aleea de acces la *ric.lade. G singur dat. *u tata rcnindu-
mi instruc)iuni +n ureche.(
Louise ls agajele s-i cad pe podea !i-i spuse 6enevievei s a!tepte lng ele.
9 7u voi cuta pe a'ar" anun) 5letcher. Apari)ia mea nu va ridica +ntreri. 4ot
recomanda s rmi +nuntru:
9 Ai dreptate. G s m uit pe acolo.
4omi ctre captul opus al hangarului. 4anourile vechi din tal ondulat ale
acoperi!ului trosneau u!or" dilatndu-se su cldura #ilei-$uce.
Ajunsese cam la trei#eci de metri de u!ile glisante deschise" cnd +l au#i pe
5letcher strignd. /ratul alerga pe culoarul larg dintre l#i" 'luturnd agitat din ra)e.
6enevieve 'ugea dup el.
-n hangar apru un jeep. -n el se a'lau dou persoane. ;o'erul purta uni'orm de
soldat. A doua persoan" care sttea pe locul din spate" era +mrcat complet +n negru.
Louise se +ntoarse cu 'a)a spre ei. %G s-i +n'runt cu tupeu2 la urma urmelor" asta
am 'cut toat #iua.(
Apoi +!i ddu seama c omul +n negru era un preot" +i putea #ri gulerul clerical.
,uspin u!urat. 7ra proail un preot militar.
Ceepul 'rn lng ea.
Louise surse victorios" cu #metul acela care-l 'cea +ntotdeauna pe tatl ei s
spun %da(.
9 > +ntre dac ne-ai putea ajuta" rosti ea. *red c m-am rtcit.
9 >-ndoiesc de asta" Louise" rosti Fuinn $e<ter. -n nici un ca# o persoan att
de plin de resurse ca tine.
Louise ddu s-o ia la 'ug" dar ceva rece !i unsuros +i !erpui +n jurul gle#nelor.
*#u pe pardoseala din eton u#at de timp !i-!i juli palmele !i +ncheieturile.
Fuinn coor+ din jeep. -n jurul gle#nelor i se +nvolur imita)ia unei sutane.
9 4lecai undeva anume:
5ata +!i ignor palmele care o usturau !i genunchiul amor)it !i" ridicnd capul" +l
v#u oprindu-se +n 'a)a ei.
9 $iavole@ *e i-ai 'cut mmicii mele:
6ulerul clerical deveni stacojiu strlucitor" de parc ar 'i 'ost 'cut din snge.
9 -n pi#da m-sii" ce mai gra spre cunoa!tere@ 7i ine" Louise" nu-)i 'ace griji"
'iindc +)i vom arta e<act ce anume s-a +ntmplat cu mmica. G s-)i acord o
demonstra)ie personal.
9 , n-o atingi" domnule" spuse 5letcher care ajunsese lng otul jeepului. LadB
Louise se a'l su tutela !i protec)ia mea.
9 1rdtorule@ rcni LaDrence $illon. 1u e!ti imul dintre cei inecuvnta)i.
5ratele $omnului )i-a +ngduit s revii +n lumea asta ca s te lup)i cu armiile 'alsului
$omn. Acum +l s'ide#i pe >esia care a 'ost ales s-i conduc pe cei +ntor!i.
Fuinn pocni din degete !i LaDrence amu)i.
9 Nu !tiu cine e!ti" prietene" dar nu te pune-n calea mea" 'iindc vei muri
regretnd-o.
9 Nu doresc s-ncruci!e# spada cu nici un om. $e aceea" retrage-te !i ne vom
vedea 'iecare de drumul su.
9 6o#arule@ ,unt mai puternic dect tine !i-n plus suntem doi +mpotriva ta.
5letcher surse su)ire.
9 Atunci" de ce nu iei ceea ce dore!ti" 'olosindu-)i puterea: Gare din cau#a
'aptului c eu m voi +mpotrivi: 3ar aceasta ar atrage aten)ia solda)ilor. 7!ti mai puternic
dect o +ntreag armat:
9 Nu-ntinde coarda" +l averti# Fuinn. A#i m car de pe planeta asta de ccat !i
nimeni n-o s m-opreasc. G !tiu +ns pe jigodia asta !i-i istea). G a!teapt o nav stelar
+n care s se-marce" nu-i a!a: Louise +l 'ulger cu privirea.
9 > gndisem eu" rnji Fuinn. 7i ine" iuito" o s-mi dai mie iletele de-
marcare. 7u am nevoie de ele mult mai mult.
9 Niciodat@ rosti 'ata" apoi gemu cnd LaDrence $illon o prinse de cea' !i o
smuci +n picioare.
5letcher 'cu un pas +nainte" dar se opri cnd Fuinn art spre 6enevieve" care
tremura +n spatele lui.
9 4roast mi!care" #ise Fuinn. $ac va 'i nevoie" o s te #or +napoi +n lumea de
dincolo. 3ar dup-aia o s 'ie tare-tare ru pentru mica ta prieten. ;tii c voresc serios.
N-o s-o posed. G s-o pstre# pentru mine. -n unele nop)i o s i-o dau lui LaDrence? el !tie
acum ni!te perversiuni date dracuH. L-am +nv)at eu personal.
9 A!a-i" rnji LaDrence slatic spre 6enevieve.
9 7!ti inuman.
-n mod instinctiv" 5letcher o cuprinse pe 6enevieve cu ra)ul.
9 6re!it@ ltr Fuinn.
5uria lui nea!teptat +l 'cu pe 5letcher s se retrag o jumtate de pas.
9 /anneth" da. 7a este inuman. 7a mi-a 'cut chestii=
4e ria lui Fuinn apruser stropi de saliv. *hicoti !i +i !terse cu dosul unei
mini tremurtoare.
9 A 'cut chestii" un. 3ar acum= acum eu sunt cel care o s-i 'ac chestiile
alea. *hestii att de olnave" +nct nu s-a gndit niciodat la ele. 5ratele $omnului
+n)elege asta" +n)elege nevoia din mine. G s-mi las 'iara !arpe s-o devore#e !i apoi s
scuipe uc)elele.
$ac va 'i nevoie" +mi voi aate +ntreaga cruciad asupra ei. G s 'olosesc insecte
de ior#oi" o s 'olosesc ome nucleare" o s 'olosesc antimaterie. Nu-mi pas ctu!i
de pu)in@ G s crap 4mntul +n lung !i-n lat. ;i-o s coor acolo s i-o trag. ;i nimeni n-
o s-mi stea-n cale.
9 A!a-i@ #ier LaDrence Fuinn respira greoi" de parc +n hangar nu ar 'i 'ost
su'icient o<igen. ,utana revenise la ve!mntul ini)ial de preot !i mici prituri energetice
unduiau +n lungul )esturii voluminoase. Louise tremur v#ndu-i e<presia de pe 'a).
Nu avea nici un rost s +ncerce s i se +mpotriveasc.
Fuinn +i #mi" e<ta#iat2 doi stropi de snge +i picurar de pe col)ii de vampir !i i
se prelinser pe rie.
9 3isuse Iristoase" murmur 'ata schi)nd semnul crucii cu mna lier.
9 $ar" spuse Fuinn redevenit calm" +n clipa de 'a) m interese#i doar tu.
9 5letcher@ scnci ea.
9 1e averti#e#" domnule" n-o atinge.
Fuinn 'lutur nepstor din mn !i 5letcher se +ndoi" ca !i cum un gigant l-ar 'i
i#it cu pumnul +n stomac. 8su'larea +i u'ni printre u#ele +ntredeschise. *u o e<presie
de surprindere +ngro#it pe chip" 'u a#vrlit spre +napoi !i a!chii su)iri de 'oc al se
trr peste el" strngndu-l lent. 0ni'orma +ncepu s-i mocneasc. ,ngele +l podidi pe
gur !i pe nas !i +i pt pantalonii +ntre picioare. 0rl" #tndu-se neajutorat" luptndu-se
cu v#duhul.
9 Nuuu@ implor Louise. 1e rog" opre!te-te@ Gpre!te-te imediat@
6enevieve c#use +n genunchi !i privea distrus" al la 'a) ca varul.
LaDrence +ncepu s jie la gulerul tricoului Louisei" trgnd de el nerdtor.
$up aceea mna +i +ncremeni !i inspir scurt" cu un sunet de uimire.
Fuinn se +ncrunta" mijind ochii ctre captul +ndeprtat al hangarului.
Louise +!i +nghi)i nodul din gt" 'r s +n)eleag nimic" +ns 5letcher +!i oprise
contorsionrile de agonie. G pulere 'luid" scnteind +n culorile curcueului" luneca
peste el" iar hainele i se reparau lent. ,e rostogoli pe o parte ame)it !i se ridic +n
genunchi" cltinndu-se.
9 *e pula mea 'aci aici" omule: url Fuinn $e<ter.
Louise privi +n direc)ia ochilor si. $ucesa strlucea direct prin u!ile larg
deschise" producnd un dreptunghi stacojiu strlucitor" parc tiat +n caverna metalic
'unerar. G siluet omeneasc neagr" cu trsturile imposiil de distins" se contura e<act
pe mijlocul su. 8idic ra)ul" a)intindu-l.
0n 'ulger de 'oc al )!ni prin hangar" aproape prea iute pentru a putea 'i urmrit
cu ochiul. Louise v#u umre uria!e gonind pe lng el cu vite#e ame)itoare. 5ulgerul
i#i traversa din 'ier a acoperi!ului" direct deasupra lui Fuinn $e<ter" care tresri !i se
eschiv ore!te" cnd stropi de metal lichid 'ierinte rpir +n jur. -ntregul acoperi!
pri" redistriuindu-!i greutatea
9 4e 5ratele $omnului" ce-i ccatul sta: tun Fuinn.
0n rset de as hurui prin hangar" distorsionat de acustica aparte a stivelor de l#i.
Louise avu vreme s-i arunce o cuttur imploratoare lui 5letcher" care nu putu
dect s ridice din umeri derutat 'a) de silueta stranie care-!i deschisese larg amele
ra)e.
9 Fuinn" se rsti LaDrence. Fuinn" ce dracuH se-ntmpl acum:
4rimi drept rspuns o corona de 'oc al care i#ucni din siluet. L#ile din jurul ei
se aprinser +n 'lcrile de topa# intense !i stranii pe care le declan!a +ntotdeauna
ailitatea energistic. 0n vnt uscat se isc din senin" 'l'indu-i mantia lui Fuinn.
9 *cat@ icni el.
Vpile goneau spre el" +muindu-se cu l#i" +nvolurndu-se pe culoar" mai
iute !i tot mai iute" nucleul unui ciclon in'ernal. Lemnul pria !i trosnea" ar#nd"
revrsnd con)inutul l#ilor pentru a 'i +nghi)ite de 'lcri !i a le intensi'ica puterea.
Louise )ip cnd o lovi cldura teriil. LaDrence 'u nevoit s-i dea drumul !i
'lutur disperat din ra)e. -n 'a)a lui aerul se 'le<iona vi#iil" aidoma unei lentile
distorsionatoare" o pav# +mpotriva prjolului mistuitor.
5letcher o ridic de jos pe 6enevieve" se aplec mult !i se repe#i la u!a deschis
+n spatele jeepului.
9 Iaide" ladB@ strig el.
Louise aia dac +l au#i prin mugetul 'ocului. 7<plo#ii surde rsunau dincolo de
perdeaua de 'lcri ce +nainta. 4anourile din tal ondulat decolau" smulgndu-!i niturile
ruginite" pentru a se desprinde de acoperi! !i +nl)a mult +n cerul icolor.
5ata se +mpletici dup 5letcher. Aia cnd ajunse a'ar" se +ntoarse s priveasc +n
urm" !i doar pentru o secund.
5lcrile 'ormau un tunel care unduia 'urios pe toat lungimea hangarului. 4rin
captul lui nvlea 'um negru !i dens. -ns centrul era per'ect clar.
Fuinn sttea +naintea con'lagra)iei" con'runtnd-o" cu ra)ele ridicate pentru a-!i
descrca puterea" deviind pojarul devastator. $eparte +n 'a)a lui" silueta necunoscut
adoptase o )inut similar.
9 *ine e!ti: rcni Fuinn +n holocaust. ,pune-mi@
0n perete mare din l#i se de#integr" e<pediind un uragan de scntei +n haosul
+nvolurat. *teva traverse din acoperi! se curar +n jos !i panourile de tal se prvlir
+n 'lcri. 1unelul +ncepu s se rsuceasc" pier#ndu-!i stailitatea.
9 ,pune-mi@ Arat-)i chipul@
,e au#eau sirene. ,trigte de ra)i. Alte pr)i din hangar colapsar.
9 ,pune-mi@
Vpile distrugtoare ocultar silueta +ndeprtat. Fuinn ls s-i scape un urlet
nearticulat de mnie" apoi pn !i el 'u nevoit s se retrag" cnd metalul !i etonul topit
se trans'ormar +n lav lene!. -mpreun cu LaDrence" ie!i +n goan pe iara prjolit.
/ra)i !i ma!ini de pompieri roiau de#ordonat. 5u u!or s se amestece printre ei
!i s se +ndeprte#e. LaDrence nu scoase un cuvnt" cnd pornir +n lungul unui !ir de
aparate de #or parcate2 e#na min)ii lui Fuinn +l silea la tcere.
Louise !i 5letcher v#ur primele vehicule hurducndu-se peste iar" jeepuri de
'erm vopsite +n verde militar !i dou jeepuri de armat. 0n pluton de mili)ieni alerga pe
dup avioane" +moldit de o'i)erul su. ,irenele +ncepuser s urle +n deprtare. -n urm"
'lcrile se +nl)au +nc !i mai sus pe cer.
9 5letcher" !uier 'ata" uni'orma ta@
7l coor+ ochii. 4antalonii +i deveniser purpurii. G clipire !i-!i recptar
culoarea .a.i2 jacheta +!i pierdu aspectul mototolit. Einuta +i era impresionant de
arogant.
6enevieve +i gemu +n ra)e" de parc s-ar 'i luptat cu un co!mar.
9 A p)it ceva: +ntre Louise.
9 Nu" ladB. A le!inat" pur !i simplu.
9 $ar tu:
5letcher cltin u!or din cap.
9 ,upravie)uiesc.
9 Am cre#ut= a 'ost groa#nic. Animalul acela diavolesc de Fuinn=
9 , nu te +ngrijore#i niciodat pentru mine" ladB. $omnul Nostru a hotrt s
m readuc +n lumea acesta cu un )el anume" care-mi va 'i revelat la momentul potrivit.
Alt'el nu m-a! mai gsi aici. 4rimele vehicule aproape c ajunseser lng ei. Louise
vedea !i mai mul)i solda)i +ndreptndu-se ctre hangar. Avea s 'ie un adevrat alamuc2
nimeni nu !tia ce se +ntmpla sau ce treuia 'cut.
9 Asta ar putea 'i !ansa noastr" rosti ea. 1reuie s 'im +ndr#ne)i.
-ncepu s 'luture din ra) spre un jeep de 'erm.
9 ;o'erul este un caporal" +i !opti lui 5letcher. 7!ti superiorul lui +n grad.
9 *a +ntotdeauna" ladB" ingenio#itatea +)i este egalat doar de puterea spiritului.
*e soart crud c adevratele noastre vie)i sunt despr)ite printr-un asemenea hu de
timp.
7a +i e<pedie un #met pe jumtate stnjenit" pe jumtate +ncntat. $up aceea
jeepul opri +n 'a)a lor.
9 1u@ se rsti 5letcher la !o'erul derutat. Ajut-m s-o evacue# pe copila aceasta.
A 'ost prins +n 'oc.
9 $a" domnule.
*aporalul sri de pe scaun !i-l ajut s-o instale#e pe 6enevieve pe ancheta din
spate.
9 Avionul nostru spa)ial este lng turn" rosti Louise 'i<ndu-l pe 5letcher cu o
privire cu su+n)eles. Acolo sunt medicamentele de care are nevoie sora mea. 4ilotul
nostru se pricepe la a!a ceva.
9 $a" doamn" spuse 5letcher. La turn@ +i ordon caporalului.
Acesta privi uimcit de la Louise la 5letcher" dup care decise s nu conteste
ordinele unui o'i)er" indi'erent ct de i#are ar 'i 'ost circumstan)ele. Louise sri +n spate
!i )inu +n poal capul 6enevievei" pe cnd se +ndeprtau de hangarul care se de#integra.
*lu#it de 5letcher" caporalul avu nevoie de #ece minute s gseasc avionul
spa)ial al 1rmului +ndeprtat. $e!i pn atunci nu mai v#use vreunul din apropiere"
Louise +!i ddu seama ct de mult di'erea de aparatele din jurul su. Avea 'u#elajul ca un
ac" cu aripi netede !i strlucitoare" care nu prea se potriveau cu restul" ca !i cum ar 'i
provenit de la un aparat de #or mai mare.
4n ce ajunser" 6enevieve +!i reveni" de!i era 'oarte tcut !i se )inu tot timpul
strns lipit de Louise. 5letcher o ajut s cooare din jeep !i 'ata privi cu jale spre pata
de 'um negru care se l)ea peste ori#ontul stacojiu. G mn strngea pandantivul
*armithei" cu +ncheieturile degetelor alite.
9 6ata" gata" rosti Louise" s-a terminat acum. -)i promit" 6en.
1recu degetul mare peste discul de credit /anca Covian din u#unar" ca !i cnd ar
'i 'ost un talisman la 'el de puternic ca amuleta *armithei. ,lav cerului c-l pstrase@
6enevieve +ncuviin) 'r un cuvnt.
9 >ul)umesc pentru ajutor" caporale" spuse 5letcher. Acum cred c-ar 'i mai ine
s te-ntorci la o'i)erul tu comandant" ca s ve#i cum po)i ajuta la stingerea incendiului.
9 $a" domnule.
/ratul murea de curio#itate s +ntree ce se +ntmpla. $isciplina +nvinse +ns !i
aps pedala accelera)iei" +ndeprtndu-se pe '!ia lat de iar.
Louise suspin adnc" u!urat.
5uraB +i a!tepta la piciorul scrii" a'i!nd un semisurs mai degra interesat"
dect nelini!tit.
Louise +l privi drept +n ochi" #mind la rndul ei gndindu-se la 'elul +n care
apruser !i la starea +n care se a'lau. ,im)i o u!urare c" +n s'r!it" nu mai treuia s
invente#e pe loc o poveste asurd. 5uraB era prea inteligent pentru a!a ceva. 7a nu avea
nevoie aici dect de un grad de onestitate.
8idic discul /anca Covian.
9 4ermisul meu de +marcare.
4ilotul arcui o sprncean spre 'um.
9 *eva persoane cunoscute vou:
9 $a. 8oag-te doar s nu apuci s le cuno!ti !i tu.
9 Am +n)eles.
4rivi atent uni'orma lui 5letcher. *nd se +ntlniser la prn#" acesta purtase un
costum oi!nuit.
9 Gserv c ai 'ost promovat locotenent +n nici cinci ore.
9 *ndva am 'ost mai mult dect att" domnule.
9 Aha.
Nu 'usese tocmai rspunsul la care se a!teptase 5uraB.
9 1e rog" spuse Louise" sora mea treuie s se +ntind. A trecut prin multe.
Lui 5uraB i se pru c 'eti)a era un mort umltor.
9 ,igur c da" apro el +n)elegtor. Veni)i. -nuntru avem nanonice medicale.
Louise +l urm pe scar.
9 *re#i c am putea decola chiar acum:
/ratul se uit din nou la 'lcrile care strluceau 'eroce din direc)ia hangarului.
9 *umva eram sigur c vei +ntrea asta.
4u!ca!ul marin ,hau.at $aha sttea de santinel de !ase ore lng avionul spa)ial
al >arinei" cnd hangarul lu 'oc de cealalt parte a aerodromului /ennett. >aiorul
comandant al plutonului su trimisese !ase solda)i s dea o mn de ajutor acolo" dar
restul primiser ordin s nu-!i prseasc posturile.
9 4oate 'i doar o diversiune" datavi# maiorul.
*a atare" ,hau.at putu doar s urmreasc vpile e<traordinar de intense prin
intermediul retinelor ampli'icate trecute pe re#olu)ie ma<im. >a!inile de pompieri care
goneau peste aerodrom erau +ns imagini cu totul inedite? vehicule ro!ii" uria!e" cu
personal +mrcat +n costume argintii. -n mod evident planeta aceasta neun nu avea
mecanoi#i-pompieri. 5urtunurile treuia +ntinse chiar de oameni. 7ra 'ascinant.
4rogramul su de monitori#are a sim)urilor peri'erice +l alert asupra apropierii a
doi oameni. ,hau.at +!i comut 'ocali#area retinelor. 7rau doi localnici" un padre cre!tin
!i un locotenent de armat. 4u!ca!ul !tia c" teoretic" ar 'i treuit s se supun ordinelor
o'i)erilor de pe Nor'ol." dar locotenentul acesta era ridicol de tnr" +nc un adolescent.
7<istau totu!i !i limite=
$atavi# locului comunicator al costumului-armur s active#e di'u#orul e<tern.
9 $omnilor" rosti el politicos pe cnd se apropiau" m tem c avionul spa)ial
constituie o #on restric)ionat. -nainte de a mai putea +nainta" treuie s-mi arta)i
documente de identi'icare !i autori#are.
9 ,igur c da" spuse Fuinn $e<ter. >ai +nti +ns" o singur +ntreare? acesta este
avionul spa)ial al 'regatei 1antu:
9 $a" domnule.
9 5ii inecuvntat" 'iul meu.
3ritat de 'ormula respectiv" ,hau.at +ncerc s datavi#e#e un rspuns de sarcasm
moderat +n locul comunicator !i constat c nanonicele neurale i se de#activaser
complet. /rusc" costumul-armur deveni oprimant de constrictor" de parc 'useser
activate generatoarele de valen) integrate" rigidi#nd materialul. $du s ridice mna
pentru a-!i smulge casca-cochilie" dar ra)ele nu-l ascultar. G durere teriil +i deton +n
piept. %3n'arct@( gndi el stupe'iat. %Allah" 'ii milostiv" nu se poate a!a ceva" n-am dect
dou#eci !i cinci de ani@(
-n ciuda ne+ncrederii sale" convulsia se +nte)i" +mpietrindu-i to)i mu!chii. Nu se
mai putea nici clinti" nici respira. 4adre +l privea cu o e<presie vag interesat. 8ceal +i
mu!c din came" col)i de ghea) +i strpunser to)i porii. ,trigtul gutural de spaim +i 'u
+nu!it de costumul-armur care i se strngea ca un la) +n jurul gtlejului.
Fuinn +l privi pe pu!ca!ul marin tremurnd imperceptiil" pe cnd +i smulgea
energia corpului" stopnd motoarele chimice ale vie)ii din toate celulele. $up un minut
se apropie de statuia moart !i o lovi cu vr'ul unghiei. ,e au#i un ting cristalin sla" care
dispru iute.
9 >ar'" coment LaDrence admirativ.
9 5r glgie" +ncuviin) Fuinn cu mndrie moderat.
-ncepu s suie scara avionului spa)ial.
LaDrence e<amin de aproape costumul-armur. >rgele minuscule de chiciur
se 'ormau deja pe materialul +ntunecat cu aspect de piele tcit. 5luier apreciativ !i se
gri s-l urme#e pe Fuinn.
Ailliam 7lphinstone se tre#i din e#na diaolic +ntr-un haos de cldur" lumin"
sunete !i sen#a)ii aproape intoleraile. 3cnetul de su'erin) provocat de rena!terea
traumatic 'u asur#itor pentru urechile-i sensiile. Aerul prea s-i rcie peste piele !i
'iecare molecul prea un dinte de 'erstru.
Att timp@ Att timp 'r mcar un sim). Einut captiv +n sine +nsu!i.
4osesorul lui dispruse acum" plecase. -l elierase. Ailliam scnci de u!urare !i
'ric.
7<istau 'ragmente de amintiri teriile. Amintirea unei uri clocotitoare. A unui 'oc
demonic scpat de su control. A satis'ac)iei +naintea con'runtrii inamicului. A Louisei
Kavanagh=
Louise:
Ailliam +n)elegea e<trem de pu)ine. ,ttea +n capul oaselor" re#emat de un !ard
din srm" cu picioarele +ndoite stngaci su el. -n 'a)a lui" sute de avioane se +n!iruiau pe
un aerodrom vast. Nu mai v#use niciodat locul acesta.
&gomotul sirenelor cre!tea !i coora +ntruna. *nd privi +n jur" v#u un hangar
distrus de 'oc. 5lcri !i 'um continuau s se ridice din ruinele +nnegrite. 4ompieri +n
costume argintii +nconjuraser cldirea !i o +mpro!cau cu spum din 'urtunuri. 0n numr
uria! de memri ai mili)iilor se +ngrmdeau +n jurul #onei.
9 Aici@ strig Ailliam ctre camara#ii si. ,unt aici.
6lasul +i era +ns doar un croncnit jalnic.
0n avion spa)ial al >arinei *on'edera)iei #ur jos peste aerodrom" cltinndu-se
u!or" ca !i cum n-ar 'i 'ost per'ect stpnit. Ailliam clipi derutat ctre el. 7<ista o alt
amintire asociat cu aparatul acela. 4uternic" dar !i eva#iv? un iat mort" care atrna cu
capul +n jos spn#urat de un copac.
9 *e naia cre#i c 'aci aici:
6lasul apar)inea unuia dintre cei doi solda)i de patrulare" care se opriser la trei
metri de el. 0nul +!i +ndreptase pu!ca spre Ailliam" iar cellalt )inea +n loc o pereche de
alsacieni care mriau.
9 Am= am 'ost capturat" rosti Ailliam 7lphinstone. *apturat de reeli. $ar ei
nu sunt de 'apt reeli. V rog" treuie s m-asculta)i. ,unt diavoli.
*ei doi solda)i schimar priviri. *el cu pu!ca !i-o atrn pe umr !i ridic un
loc comunicator compact.
9 1reuie s m-asculta)i" spuse Ailliam disperat. Am 'ost preluat. 4osedat. ,unt
o'i)er din mili)ia comitatului ,to.e. V ordon s asculta)i.
9 ,erios" domnule: ;i )i-ai pierdut uni'orma:
Ailliam +!i coor+ privirea asupra trupului. 7ra uni'orma lui veche" totu!i treuia
s te ui)i +ndeaproape ca s-)i dai seama. *uloarea .a.i a cm!ii dispruse su un model
cadrilat ro!u !i alastru" iar de la coapse +n jos pantalonii reglementari erau acum lugi
din dril alastru re#istent. $up aceea +!i v#u minile. $osul palmelor era acoperit cu
pr negru= !i to)i +l tachinaser dintotdeauna c avea mini delicate" de 'emeie.
4rintre u#e +i scp un geamt sla de disperare.
9 V spun adevrul. $omnul mi-este martor.
5e)ele lor ine<presive" impersonale" +i spuser ct de inutil era totul.
Ailliam 7lphinstone rmase ca nruit lng gardul de srm" pn ce poli)ia
militar veni !i-l duse la mica sec)ie de poli)ie a aerodromului /ennett. $etectivii care
sosir de la divi#ia *a#uri ,peciale din NorDich pentru a-l interoga nu i-au cre#ut nici ei
povestea. $ect cnd a 'ost mult prea tr#iu.
Asteroidul NBiru se a'la pe o orit de nou#eci de mii de .ilometri +n jurul lui
Naro." una dintre primele planete-colonii de etnie .enBan. $up ce 'usese plasat pe
po#i)ie cu dou secole +n urm" compania constructoare tiase o teras cu diametrul de
cinci sute de metri pentru navele stelare ite. care ar 'i sosit aici. Nerdtor pentru
comer)ul care l-ar 'i adus acestea" consiliul asteroidului echipase terasa cu o structur
complet2 e<ista pn !i o mic u#in chimic pentru producerea 'luidului nutritiv pe
care-l digerau navele stelare.
0dat se plnse c gustul nu era cel potrivit. >eBer nu putea s-l contra#ic. -n
urma tratamentelor celor mai une aplicate de Iaham" avusese nevoie de !apte ore pentru
a-!i recpta cuno!tin)a dup evadarea din ,enintate. 1re#irea +n spa)iul interstelar cu un
!oim-negru nelini!tit !i a'ectat de dureri !i cu un echipaj la 'el de tulurat pe care treuia
s-l +mpace nu-i ajutase cu nimic starea mintal 'ragil. &uraser direct spre Naro."
avnd nevoie de unspre#ece +nghi)iri ca s acopere cei opt#eci de ani-lumin" pe cnd +n
mod normal ar 'i utili#at doar cinci.
-n tot acel timp o v#use pe dr. Al.ad >#u e<act de dou ori. -n cea mai mare
parte a cltoriei" 'emeia rmsese +n propria ei cain. -n ciuda locajelor analge#ice !i a
pachetelor nanonice medicale care-i +nveleau picioarele !i ra)ele" rnile +i cau#au destul
discon'ort Ocel mai curios 'usese 'aptul c re'u#ase s-l lase pe Ialtam s programe#e
pachetele pentru picioare +n vederea vindecrii unui vechi accident la genunchiP. Niciunul
dintre ei nu avea che' s cede#e teren. ,chimaser cteva 'ormalit)i +ncordate2 ea +!i
ceruse scu#e pentru rnile lui !i pentru vigoarea mani'estat de opo#i)ie" iar el o pusese la
curent cu parametrii #orului. Asta 'usese tot.
$up ce ajunser la NBiru" ea plti 'r s crteasc suma convenit" adug o
oni'ica)ie de cinci la sut !i plec. *herri /ames o +ntre asupra destina)iei" dar 'emeia
micu) +i arunc doar unul dintre sursurile ei ine<presive !i #ise c era mai ine s nu
!tie nimeni.
$ispru din via)a lor un mister la 'el de mare cum 'usese cnd apruse att de
spectaculos.
>eBer petrecu trei#eci !i !ase de ore +n spitalul asteroidului" 'iind supus unor
proceduri de inva#iune cranian pro'und pentru repararea le#iunilor din jurul
simion)ilor neuronali. $up alte dou #ile de recuperare !i teste e<tensive" 'u lsat s
plece.
*herri /arnes +l srut cnd reapru pe puntea lui 0dat.
9 > ucur s te vd.
7l +i 'cu cu ochiul.
9 >ul)umesc. 4entru o vreme am 'ost +ngrijorat.
9 1u ai 'ost +ngrijorat:
7u am 'ost speriat" #ise 0dat.
;tiu. -ns totul s-a terminat acum. ;i" apropo" te-ai comportat remarcail cat timp
am 'ost incon!tient. ,unt mndru de tine.
>ul)umesc. N-a! vrea totu!i s mai 'iu nevoit s trec prin a!a ceva.
Nu vei 'i. *red c am terminat +n s'r!it cu +ncercarea de a ne dovedi capacit)ile.
$a@
>eBer privi +ntretor spre cei trei memri ai echipajului.
9 Are cineva vreo idee ce s-a +ntmplat cu pasagera noastr ciudat:
9 > tem c nu" rspunse A#i#. >-am interesat prin port !i n-am putut a'la dect
c !i-a +nchiriat un agent de curse charter. $up-aia= nici mcar un Bte.
>eBer se instal +n cu!eta de comand. G migren sla continua s-i pulse#e
+ndrtul ochilor. -ncepea s se +ntree dac avea s 'ie ceva permanent. >edicul spusese
c cel mai proail n-ar treui s-!i 'ac griji.
9 Nu-i ru. *red c >#u a avut dreptate cnd a spus c cel mai ine ar 'i s nu
!tim nimic despre ea.
9 $in punct de vedere teoretic sun per'ect" rosti *herri iritat. $in ne'ericire"
to)i agen)ii de contrain'orma)ii au v#ut c noi am scos-o din ,enintate. $ac are
dreptate +n privin)a pericolului pe care-l pre#int" atunci ne a'lm +ntr-un rahat uria!. Vor
dori s ne pun +ntreri.
9 ;tiu" +ncuviin) >eBer. $umne#eule" s 'iu urmrit de A,3 la vrsta mea@
9 Ne-am putea duce noi la ei" spuse Ialtam. 4entru c" haide s 'im reali!ti" dac
vor s ne prind" o vor 'ace. $ac am merge noi la ei" asta ar treui s le arate c nu
suntem ga)i +n chestia +n care-i ea implicat.
*herri pu'ni de#gustat.
9 7 adevrat= totu!i s mergem +n goana mare la poli)ia secret a 8egelui: Nu
mi se pare ine. ;i eu !i voi am au#it destule pove!ti
9 Ai dreptate" +ncuviin) Iaham. ,unt destul de periculo!i.
9 1u ce #ici" >eBer: +ntre A#i#.
Nu era un suiect la care ratul s 'i dorit s se gndeasc. Nivelurile de
sustan)e nutritive +i 'useser per'ect echilirate +n spital" ct timp 'usese la terapia
recuperativ" dar continua s se simt !ocant de oosit. *e ine ar 'i 'ost ca altcineva s 'i
ridicat de pe el povara aceasta a rspunsului" ori cel pu)in s-l 'i inecuvntat cu o
amne#ie trectoare@
/un idee" coment 0dat. 7ra drgu).
9 7<ist cineva care ar putea s ne ajute" le #ise >eBer. $ac mai trie!te= N-
am mai v#ut-o de aproape dou#eci de ani" iar pe atunci era deja destul de trn.
*herri +l privi suspicios.
9 G 'emeie:
9 $a" rnji >eBer. G 'emeie. G doamn pe nume Athene" o edenist.
9 Kia-s mai ri dect nenorocita de A,7" protest Iaham.
9 1ermin cu prejudec)ile astea. 7i au o calitate mai important ca oricare" sunt
one!ti. *eea ce-i al naiii mai mult dect a)i putea spune despre A,7. -n plus" edenismul
este o cultur pe care A,7 n-o va supune niciodat.
9 7!ti sigur c ne va ajuta: +ntre *herri.
9 Nu pot s promit nimic. 1ot ce pot spune este c" dac poate" o va 'ace. -i privi
pe to)i" pe rnd? Are altcineva o alternativ:
Nu aveau.
9 /un. *herri" completea#" te rog" o aten)ionare de plecare ctre port. Am stat
aici su'icient de mult.
9 Am +n)eles.
3ar noi haide s stailim o succesiune de +nghi)iri pentru sistemul ,ol.
,igur c da" +ncuviin) 0dat" dup care adug mai degra nostalgic? > +ntre
dac Genone va 'i la ,aturn cnd vom ajunge.
*ine !tie: Ar 'i +ns +ntr-adevr interesant s vedem cum s-a de#voltat.
$a. A!a cum ai spus" a trecut mult.
4rima manevr de +nghi)ire +i duse la doispre#ece ani-lumin de steaua lui Naro..
A doua mai adug cincispre#ece ani-lumin. Lini!tit c !oimul-negru +!i revenise dup
+ncercarea grea" >eBer +i spuse s treac la a treia +nghi)ire.
Vidul se contorsion su distorsiunea imens e<ercitat de celulele
con'iguratoare. 0dat +naint cu preci#ie +n intersti)iul pe care-l deschisese" trans'ernd
energia care gonea prin celulele sale +n tipare mai mici !i mai sutile pentru a sus)ine
continuitatea pseudo)esturii care se +nchidea +n jurul carcasei. $istan) 'r lungime
'i#ic goni pe lng polip.
>eBer@ *eva e-n neregul.
,trigtul mintal alarmat i#i aidoma unei lovituri 'i#ice. *e vrei s spui:
1erminusul se retrage. Nu pot reali#a concordan) +ntre !alonul de distorsiune !i
coordonatele lui.
Legat de mentalitatea !oimului-negru" ratul sim)ea realmente pseudo)estura
schimndu-se" rsucindu-se !i 'le<ionndu-se +n jurul carcasei ca !i cum ar 'i 'ost un
tunel din 'um agitat. 0dat nu putea impune stailitatea necesar pentru a men)ine
uni'ormitatea gurii-de-vierme.
*e se-ntmpl: +ntre >eBer la 'el de panicat.
Nu-n)eleg. 7<ist o alt 'or) care ac)ionea# asupra gurii-de-vierme !i
inter'erea# cu propriul meu cmp de distorsiune.
1reci peste ea. Iaide" scoate-ne de aici. 4ercepu un val de energie care nvli prin
celulele !oimului-negru" ampli'icnd cmpul de distorsiune" dar care nu 'cu dect s
+nrut)easc inter'eren)a. 0dat sim)ea cu adevrat tala#uri ce se 'ormau +n
pseudo)estura gurii-de-vierme. ;oimul-negru vir cnd dou dintre ele +i lovir
carcasa.
Nu merge. Nu pot re#ista la outputul acesta de energie.
4strea#-)i calmul" +l implor >eBer. 4oate s 'ie doar ceva temporar. ,im)ea +n
propria-i minte cum sectuirea energetic atingea niveluri e<oritante. La rata aceea de
consum aia dac le mai rmneau nou#eci de secunde de re#erv.
0dat reduse intensitatea cmpului de distorsiune" strduindu-se cu disperare s-i
conserve energia. G unduire gigantic strtu gaura-de-vierme" plesnind carcasa.
Giectele ne'i<ate srir +n toate pr)ile" rspndindu-se pe punte. 3nstinctiv" >eBer
prinse ra)ele cu!etei chiar +n clipa +n care plasa restrictiv se plie peste el.
*alculatorul de #or datavi# sosirea on-line a unui mesaj +nregistrat. >eBer !i
echipajul nu putur dect s se hole#e ului)i la consola respectiv" +n timp ce imaginea
lui Al.ad >#u le invad nanonicele neurale. Nu e<ista nici un 'undal 'emeia sttea pur
!i simplu +n mijlocul unui univers cenu!iu.
9 ,alut" cpitane >eBer" spuse ea. $ac totul s-a des'!urat con'orm planului" ar
treui s accese#i +nregistrarea de 'a) cu cteva secunde +nainte de a muri. Acesta nu-i
dect un gest u!or melodramatic din partea mea pentru a-)i e<plica detaliile situa)iei. La
+ntrearea %cum:( este destul de simplu de rspuns? +n clipa de 'a) e!ti a'ectat de o
distorsiune de re#onan) de 'eedac.. 7ste o descoperire secundar provenit din
activitatea mea de acum trei#eci de ani. Am lsat +n sec)iunea sistemului de sus)inere
iotic un gadget micu) care a declan!at o oscila)ie +n interiorul cmpului de distorsiune
al lui 0dat. Gdat pornit" oscila)ia este aproape imposiil de amorti#at" 'iindc gaura-de-
vierme +n sine ac)ionea# ca ampli'icator. 8e#onan)a nu va +nceta ct timp e<ist cmpul
de distorsiune" iar 'r cmp gaura-de-vierme va colapsa +n starea ei cuantic. G ucl
logic elegant din care nu po)i scpa. 4o)i supravie)ui doar att timp ct celulele
con'iguratoare ale lui 0dat au energie" dar nuiesc c aceasta se cheltuie!te cu o vite#
impresionant. *t despre +ntrearea %de ce:(? te-am ales +n mod special pentru a m
scoate din ,enintate 'iindc am !tiut dintotdeauna c 0dat era capail de e'ectuarea unei
ac)iuni att de di'icile. G !tiam 'iindc l-am mai v#ut odat ac)ionnd. >ai e<act" acum
trei#eci de ani. >ai )ii minte" cpitane >eBer: Acum trei#eci de ani" cu e<actitate aproape
de o lun" ai 'cut parte dintr-o escadr omutan de mercenari care a avut misiunea de a
intercepta trei nave din >arina garissan? *hengho" 6omari !i /ee#ling. 7u m a'lam +n
/ee#ling" cpitane" !i !tiu c tu ai 'cut parte din escadra omutan" deoarece" dup ce s-a
terminat totul" am accesat +nregistrrile atacului reali#ate de sen#orii no!tri. 0dat este o
nav cu totul aparte" ca 'orm" culoare !i agilitate. 7!ti un !i de aceea ai c!tigat tlia.
$up care !tim cu to)ii ce s-a +ntmplat cu planeta mea natal.
$atavi#area se s'r!i.
*herri /arnes +l privi pe >eBer cu o placiditate stranie.
9 A spus adevrul: 1u ai 'ost:
1ot ce putu 'ace >eBer 'u s-i #measc strm.
9 $a.
-mi pare ru" prietene.
1e iuesc.
4este trei secunde" energia stocat +n celulele con'iguratoare ale lui 0dat 'u
epui#at. 6aura-de-vierme" care era )inut deschis doar prin inputul arti'icial al
cmpului de distorsiune" se +nchise. -n spa)iul interstelar apru o 'isur idimensional"
lung de cincispre#ece ani-lumin. 4entru o clipit" scuip a'ar o cantitate de radia)ii
dure egal cu masa !oimului-negru" apoi" cu universul readus la starea de echiliru" pieri.
Nicolai 4enovici se strdui s nu arate ct de realmente +ngro#itor de speriat era
cnd gangsterii cu chipuri ine<presive +l +mrncir +n apartamentul Ni<on. ,igur c da"
'a)ada aceea de macho la#at nu mai conta cine !tie ce" deoarece ei lsaser deja s le
scape c poseda)ii puteau spune destul de precis la ce te gndeai. Nu puteau totu!i s-)i
citeasc +n mod direct gndurile" s e<trag amintirile e<acte. 3ar acela era atuul su. G
amintire= !i o rugciune.
$in punctul de vedere al rugciunii" era al naiii de jalnic s-!i ri!te pe ea att
via)a asta" ct !i via)a de dup moarte.
5u +mpins +ntr-un salon gigantic cu covor al" gros !i l)os" !i moilier ro#-pal"
care semna cu ni!te aloane 'ragile din sticl. *teva u!i ddeau spre restul
apartamentului" plci aurii simple" +nalte de trei metri. 4eretele +ndeprtat era o 'ereastr
prin care se vedea Noua *ali'ornie. 4anorama planetei terracompatiile care plutea lent
dedesut era magni'ic.
0n gangster +!i 'olosi pu!ca-mitralier 1hompson pentru a-l dirija pe Nicolai +n
centrul +ncperii.
9 ,tai acolo. A!teapt@ mri el.
$up vreun minut una dintre u!ile +nalte se deschise 'r #gomot !i apru o 'at
tnr. -n ciuda situa)iei teriile +n care se a'la" Nicolai nu putu s nu se hole#e la ea. 7ra
'ermectoare" chip de adolescent cu toate trsturile eviden)iate de o osatur pur aviar.
Nu purta dect o rochie lung dintr-o )estur ca orangicul" care de#vluia un corp
sulim.
$ac se gndea ine" era vag 'amiliar" totu!i nu-!i putea imagina s-o 'i +ntlnit !i
s n-o 'i )inut minte.
5ata trecu pe lng el" +ndreptndu-se ctre un morman de geamantane a'late +n
captul opus al salonului.
9 LiB" unde mi-e salopeta din piele ro!ie: *ea cu guler din ln)ug argintiu:
LiB:@
3#i nervos cu piciorul +n covor.
9 Am venit" ppu!ic.
G 'emeie cu aspect oosit !i stresat apru +n salon.
9 7-n vali#a maro" cea cu colec)ia ta neprotocolar de dup petreceri.
9 *are-i aia: se plnse 'ata.
9 Asta" ppu!ic. &u dac nu e!ti mai ru acum dect pe vremea cnd umlam
+n turnee.
,e aplec !i deschise vali#a.
Nicolai e<amin mai atent nim'eta. $oar nu putea 'i=
Al *apone intr grit" urmat de mai mul)i ra)i. -n privin)a identit)ii lui nu
putea 'i +ns nici o +ndoial. 7ra un rat chipe!" aia trecut de dou#eci de ani" cu pr
negru ca pana corului !i oraji u!or ucla)i" care-i eviden)iau sursul u!or" aproape
permanent. Iainele +i erau la 'el de demodate O!i de ridicole +n ochii lui NicolaiP ca ale
celorlal)i gangsteri" dar le purta cu asemenea stil" +nct realmente nu conta.
-i arunc o privire Ce##iellei !i 'cu o grimas
9 Ce#" )i-am mai spus" vrei s-ncete#i dracului s te mai ')i +n )inuta asta +n 'a)a
altora:@ 7!ti practic +n pielea goal@
5ata privi peste umr" +!i )uguie u#ele !i-!i rsuci o !uvi) de pr +n jurul unui
deget.
9 Iaide" haide" Al" scumpule" asta-)i place !i )ie. 1o)i ie)ii pot s vad ce ai tu
!i ce nu pot ei avea niciodat. $ovada vie c tu e!ti arosanul.
9 3i-suse@ ridic el ochii spre cer.
Ce##iella se apropie de el !i-l srut u!or pe ora#.
9 , nu-ntr#ii mult" pre)iosule. 4r)i din mine necesit o aten)ie serioas din
partea ta.
-i 'cu semn lui LiB s-o urme#e !i pomi ctre u!. 5emeia merse dup ea" )innd
pe ra) un ve!mnt alctuit din cinci en#i +nguste din piele ro!ie.
Ce##iella +i arunc lui Nicolai un surs s'ios !i +n acela!i timp atrgtor" din
mijlocul unui nor de #ulu'i lond-aurii. Apoi dispru.
Al *apone +l 'i<a cu privirea.
9 Ai ceva-n minte" omule:
9 $a" domnule.
9 *e anume:
9 Am ni!te in'orma)ii pentru tine" domnule *apone. *eva care ar putea 'i 'oarte
util pentru Grgani#a)ia ta.
Al +ncuviin) scurt.
9 /un" ai intrat pe u!a asta" ceea ce dovede!te c e!ti destul de coios. *rede-m"
pu)ini ajung a!a de departe. $ac-ai ajuns pn aici" s te-aud@
9 Vreau s m altur Grgani#a)iei tale. Am au#it c ai loc !i pentru non-poseda)ii
cu talente speciale.
Al arat cu degetul mare spre Avram IarDood 333 care 'cea parte din grupul lui
mic de locotenen)i.
9 ,igur c da. $ac AvvB $e!teptaH #ice c ai ve!ti une pentru mine" e!ti de-al
nostru.
9 Antimateria este o veste un: +ntre Nicolai !i #ri 'iorul de oroare de pe
chipul primarului.
Al trecu un deget gnditor peste rie.
9 Ar putea 'i. Ai a!a ceva:
9 ;tiu de unde po)i 'ace rost. ;i-)i pot ajuta 'lotila de nave stelare s-o
manipule#e. 7ste o sustan) periculoas" +ns eu am instruirea necesar.
9 *um a!a: 7!ti un 'ederal= sau aproape de a!a ceva" +n tot ca#ul un om al
guvernului. *re#usem c antimateria este ilegal.
9 A!a-i" dar 3dria este un asteroid mic care se a'l +n acela!i sistem stelar cu ni!te
institu)ii puternice.
G mul)ime de politicieni de pe planet au discutat despre consolidarea adunrii
noastre generale +ntr-o administra)ie care s acopere tot sistemul" ori +ntr-o uniune. 0nii
dintre consilierii !i o'i)erii $, ai 3driei nu aprecia# genul acesta de discu)ii. Am avut
nevoie de mult timp pentru a ne c!tiga independen)a din partea companiei 'ondatoare" !i
n-a 'ost u!or. A!a c am 'cut pregtiri. 4entru orice eventualitate. *teva companii au
produs componente care pot 'i utili#ate pentru construirea de sisteme de restric)ionare a
antimateriei !i de propulsii. *omandamentul $e'ensiv ,trategic a stailit de asemenea o
legtur cu o sta)ie de produc)ie.
9 ;i-n 'elul sta po)i o)ine antimateria oricnd dore!ti: +ntre Al.
9 $a" domnule. Am coordonatele stelei pe orita creia se a'l sta)ia. V pot
duce acolo.
9 *e te 'ace s cre#i c-a! vrea a!a ceva:
9 5aptul c v a'la)i e<act +n aceea!i po#i)ie +n care era 3dria. Noua *ali'ornie
este mare" +ns *on'edera)ia este mult mai mare.
9 -mi spui c sunt un juctor pe sume mici:
9 ,-ar putea s s'r!e!ti a!a" dac 4rimul-amiral mre!te mi#a.
Al rnji larg" +l cuprinse cu ra)ul pe Nicolai !i-l tu pe umr.
9 -mi place de tine" iete" ai ce le treuie ra)ilor. 0ite ce-)i propun. 1e duci
+ntr-un col)i!or cu amicuH meu 7mmet >ordden" care-i un adevrat vrjitor cu ma!inriile
electrice !i chestii din astea. -i spui tot ce !tii" iar dac el #ice c se veri'ic" e!ti de-al
nostru.
Al +nchise u!a +n urma lui !i se re#em de ea" dedicndu-!i o clip din via)"
momentul acela esen)ial +n care era singur +n mintea sa !i care-i +ngduia 'ermit)ii sale
u#ate s se re'ac. %Nu mi-am dat seama niciodat c-i att de greu s 'ii tu +nsu)i.(
Ce##iella revenise la personajul sportiv !i mldios" puternic !i dispre)uitor. &cea
pe pat" cu ra)ele +ntinse deasupra capului !i un genunchi +ndoit. ,alopeta +i prinsese snii
+n ln)i!oare din argint 'oarte strnse" care sileau s'rcurile +ntunecate !i +ntrite s se
a)inteasc spre tavan. La 'iecare rsu'lare" +ntregul corp +i 'le<iona ca al unei 'eline.
9 /un" rosti Al. ,pune-mi ce pula mea este antimateria:
7a +!i arcui spinarea !i-l privi s'idtor.
9 Niciodat.
9 Ce#@ ,pune-mi !i att. N-am timp de rahaturile astea.
*apul 'emeii se cltin violent dintr-o parte +n alta.
9 La dracuH@ ,e apropie de pat" o prinse de 'alc !i o sili s-l priveasc? Vreau s
!tiu. 1reuie s iau deci#ii.
0n ra) se arcui prin aer" pentru a-l lovi. 3#uti s-l prind cu o clip +nainte s-i
ating 'a)a" totu!i +i #ur de pe cap plria de 'etru gri-deschis. 5emeia +ncepu s se
#at" +mpingndu-l +n lturi.
9 1e joci" da: rcni Al 'urios. Vrei s te joci" +n pula mea:
-i prinse amele ra)e" )intuindu-le de perne. 3ar vederea pieptului ei" g'ind su
limitrile att de de#vluitoare ale salopetei" +i aprinse prjolul dragonului din inim. G
aps !i mai puternic" a'undnd-o +n saltea !i e<ultnd la vederea mu!chilor ei superi
care se +ncordau neajutora)i.
9 *ine-i !e'ul acum: *ine pula mea-i stpnul tu:
-i smulse en#ile de piele dintre picioare !i i le deprt. Apoi +ngenunche +ntre
coapsele ei !i hainele i se evaporar. 7a gemu" 'cnd o ultim +ncercare disperat de a se
eliera. Nu avea nici o !ans +mpotriva lui.
$up o vreme" propria lui +mplinire +l 'cu s strige de +ncntare. $escrcarea de
orgasm din corpul su era o slticie primitiv care-i cuprindea toate celulele. ,e
men)inu rigid" prelungind curgerea att ct putu re#ista +nainte de a colapsa pe
cear!a'urile din mtase o)ite.
9 A!a-i mai ine" iuitule" rosti Ce##iella mngindu-i umerii. Nu-mi place
de'el cnd e!ti +ncordat.
Al +i #mi moale. 5emeia redevenise pisicu)-adolescent" numai grij
adoratoare +ncununat de ucle aurii.
9 Nici vor" doamn. Nici vor ca tu s 'ii om.
7a +l srut pe nas.
9 -n privin)a antimateriei" spuse dup aceea" o s ai nevoie de ea. $ac ai cea
mai mic !ans s pui mna pe a!a ceva" nu e#ita.
9 Nu-mi dau seama" mormi el. Lovegrove #ice c nu-i dect alt tip de om"
iar noi avem deja destui e<plo#iili nucleari.
9 Al" asta nu-i doar un tip mai un de om2 o po)i 'olosi ca s alimente#i !i
viespile de lupt !i navele stelare" !i +n plus s le ampli'ici per'orman)ele cu un ordin de
magnitudine. $ac vrei" este ca di'eren)a dintre o pu!c !i o mitralier. Amndou trag cu
gloan)e" dar pe care ai pre'era-o +ntr-un ca't:
9 /un compara)ia asta.
9 >ul)umesc. *hestia este c de!i campania noastr printre asteroi#i merge ine"
nu avem nici pe departe egalitate numeric cu trupele *on'edera)iei. -ns antimateria este
un multiplicator de 'or) super. $ac o ai" ei vor 'i nevoi)i s se gndeasc de dou ori
+nainte de a lansa vreun atac.
9 3i-suse" daH e!ti o adevrat minune-n pula mea@ 1reuie s pun asta la punct cu
ie)ii.
-!i trecu picioarele peste marginea patului !i +ncepu s-!i reconstituie hainele din
trmul magic pe care 'useser alungate.
9 ,tai" se lipi 'emeia de spinarea lui !i-l cuprinse cu ra)ele +ntr-o +mr)i!are.
Nu te gri" nepregtit. 1reuie s gndim ine toat mi!carea asta. G s ai proleme cu
antimateria" 'iindc-i o sustan) tare periculoas. 3ar tu nu e!ti deloc de ajutor.
9 *e vrei s spui: se ur#ului el.
9 5elul +n care ailitatea ta energistic parade!te electronica !i circuitele de
'or)= cu antimateria nu-)i po)i permite a!a ceva. Adu un posedat lng un sistem de
restric)ionare !i vom asista cu to)ii la ultima jumtate a e<plo#iei din lumea de dincolo.
*a atare= cu ea va treui s lucre#e non-poseda)ii.
9 5utu-i@
Al +!i scrpin prul rv!it" disperat de nesigur. Grgani#a)ia lui era construit pe
principiul )inerii non-poseda)ilor la respect" la cheremul lui. 1reuia s ai un grup la a#"
care s 'ie urmrit +n permanen)2 +n 'elul acela +i )inea ocupa)i pe solda)ii Grgani#a)iei !i
le o'erea un scop. -i determina s accepte comen#i. $ar s lase antimateria pe mna non-
poseda)ilor= asta +nsemna s dea ru alan)a peste cap.
9 Nu-s prea sigur" Ce#.
9 Nu-i o prolem chiar a!a mare. 1reuie doar s te asiguri c-i ai ine la mn
pe to)i cei care vor manipula sustan)a. IarDood !i LeroB pot aranja asta s le )ii
'amiliile ostatici.
Al c#u pe gnduri. *hestia cu ostaticii ar 'i putut merge" dar 'oarte la limit. Ar 'i
necesitat destule e'orturi" iar solda)ii Grgani#a)iei ar 'i treuit s 'ie realmente in'orma)i.
8iscant=
9 /ine" o s-ncercm.
9 Al@ piui Ce##iella ca o 'eti) !i +ncepu s-l acopere cu srutri e<uerante.
Iainele pe jumtate materiali#ate ale lui Al disprur din nou.
/iroul ;e'ilor de ,tat-major era e<travagant a!a cum puteau avea doar personajele
guvernamentale 'oarte importante2 moilierul lui scump !i lucrat manual era dispus +n
jurul unei mese lungi din lemn de esen) dur" care ocupa mijlocul +ncperii. 0n perete
putea deveni transparent" o'erind ocupan)ilor o vedere +n *entrul de Gpera)ii 1actice $,.
Al se a!e# +n capul mesei !i-!i salut locotenen)ii seniori cu un gest scurt din
mn. 4e chip nu i se #rea nici urm de #met" un avertisment c acum era vora strict
despre a'aceri.
9 /un" rosti el. $eci care-i situa)ia: LeroB:
>anagerul corpolent privi +n lungul mesei cu o e<presie de siguran) pe sine.
9 -n linii mari am respectat gra'icul de paci'icare original pe care l-am +ntocmit.
-n pre#ent" opt#eci !i cinci la sut din planet se a'l su controlul nostru. Nu e<ist
centre industriale sau militare rmase +n a'ara in'luen)ei noastre. ,tructura administrativ
reali#at de IarDood pare s 'ie e'icient. Aproape dou#eci la sut din popula)ie este
non-posedat !i 'ace ceea ce i se spune.
9 Avem nevoie de ei: +l +ntre ,ilvano 8ichmann pe Al" 'r mcar s se uite la
LeroB.
9 LeroB: +ntre Al.
9 4entru #onele urane mari" avem nevoie aproape 'r discu)ii" #ise LeroB.
5unc)ionarea a!e#rilor mici poate 'i men)inut cu ajutorul locuitorilor poseda)i care s
asigure o operare energistic cominat" +ns ora!ele au nevoie de utilit)i pentru a
'unc)iona. 4rin simpla putere a dorin)ei nu pute)i 'ace s dispar attea gunoaie !i atta
ccat. Aparent poseda)ii nu pot crea alimente viaile din componente anorganice" ast'el
c re)eaua de transport treuie men)inut pentru aducerea provi#iilor de hran. -n
momentul de 'a)" acestea sunt doar stocuri din antrepo#ite. *eea ce +nseamn c va
treui s implementm o economie a#ic de un 'el sau altul" pentru a convinge 'ermele
s continue aprovi#ionarea ora!elor. 4rolema este 'aptul c poseda)ii care locuiesc +n
#onele rurale nu sunt dispu!i s munceasc prea mult !i oricum eu n-am haar ce am
putea utili#a drept ani" 'iindc 'alsi'icarea i-al dracuH de u!oar pentru voi" a!a c poate
va 'i necesar s recurgem la troc. Alt prolem este 'aptul c poseda)ii nu pot
manu'actura oiecte care s ai permanen)2 odat ie!ite de su in'luen)a energistic" ele
revin imediat la arhitectura ini)ial. $e aceea multe 'arici vor treui reini)iali#ate. -n
privin)a domeniului militar" non-poseda)ii sunt 'r +ndoial necesari" dar asta-i treaa lui
>ic.eB.
9 Ai 'cut trea un" LeroB" rosti Al. *t va mai dura pn ce voi avea totul
su control pe planet:
9 -n clipa de 'a) de)ii controlul asupra tuturor lucrurilor importante. -ns acei
ultimi cincispre#ece la sut vor 'i ai naiii de di'icili. G parte +nsemnat de re#isten)
provine din #onele de hinterland" 'erme rurale unde triesc tipi individuali!ti. ;i duri" de
asemenea. >ul)i sunt piti)i pe acolo cu armele lor de vntoare. 7u !i ,ilvano am +n'iin)at
echipe care s-i vne#e" dar din cele constatate pn acum va 'i o campanie lung !i
pctoas de amele pr)i. 7i cunosc terenul" echipele noastre nu-l cunosc2 este un
avantaj care aproape c anulea# ailitatea energistic.
Al mri sardonic.
9 Vrei s spui c treuie s luptm cinstit:
9 7ste un cmp de lupt echilirat" +ncuviin) LeroB. Noi +ns vom c!tiga +n
cele din urm" este inevitail. Att doar c nu-mi po)i cere un gra'ic temporal.
9 /ine. Vreau s continui s lucre#i la ideea aia cu economia. 1reuie s
men)inem pe planet un soi de societate 'unc)ional.
9 A!a o s 'ac.
9 >ic.eB" cum merge la tine:
>ic.eB 4ileggi sri +n picioare" cu sudoarea lucindu-i pe 'runte.
9 $estul de ine" Al. La prima ac)iune am cucerit patru#eci !i cinci de asteroi#i.
Kia simt cei mari" cu sta)iile industriale cele mai importante. A!a c acum avem de trei
ori mai multe nave de r#oi dect am avut la +nceput. 4entru restul a!e#rilor va 'i pur !i
simplu o opera)ie de lichidare. Acolo nu mai e<ist nimic care s ne poat amenin)a.
9 Ai echipaje pentru toate navele astea noi:
9 Lucrm +n direc)ia asta. Nu-i la 'el de u!or ca pe planet. Aici sunt implicate
distan)e mari" iar liniile noastre de comunica)ii nu-s cele mai tari.
9 Vreo reac)ie din partea edeni!tilor:
9 Nu tocmai. Au e<istat unele ciocniri cu !oimi-de-vid +narma)i la trei asteroi#i !i
am su'erit pierderi. Nu s-au semnalat +ns atacuri mari.
9 4roail c-!i conserv puterea" spuse ,ilvano 8ichmann. 7u a!a a! 'ace.
Al +l 'i< pe >ic.eB cu privirea lui ptrun#toare. O$umne#eule" cte ore
petrecuse e<ersnd-o +n /roo.lBn@P ;i n-o pierduse de'el" ticul srmanului >ic.eB porni
instantaneu" ca declan!at de rsucirea unui comutator.
9 $up ce vom prelua navele andocate la asteroi#i" vom 'i +ndeajuns de puternici
ca s-i lovim pe edeni!ti:
Gchii lui >ic.eB +!i cutar cu disperare alia)i.
9 4oate.
9 -ntrearea este ce anume vrei de la ei" Al" rosti 7mmet >ordden. > +ndoiesc
c i-am putea sujuga vreodat nici s-i determinm s cede#e +n 'a)a posedrii" nici s
accepte controlul Grgani#a)iei asupra haitatelor. -n privin)a asta va treui s m cre#i pe
cuvnt? ei sunt complet di'eri)i de orice 'el de oameni pe care i-ai mai +ntlnit pn acum.
1o)i" pn !i copiii. 4roail c i-ai putea ucide" c le-ai putea distruge haitatele. $ar s-
i cucere!ti: Nu cred.
Al su)ie u#ele !i-l studie cu aten)ie pe 7mmet. /ratul nu aducea deloc cu
>ic.eB2 de acord" era timid" +ns +!i !tia meseria.
9 *e vrei s spui atunci:
9 * treuie s deci#i.
9 *e s decid:
9 $ac s mergem s lum antimateria. Ve#i tu" edenismul are un monopol
pentru 'urni#area IeW" !i sta-i comustiilul cu care 'unc)ionea# toate navele stelare !i
sta)iile industriale" ca !i plat'ormele $," iar noi to)i !tim c ele au nevoie de energie. -n
sistemul Noua *ali'ornie este stocat 'oarte mult IeW" dar +n cele din urm se va epui#a.
Asta +nseamn c treuie s mergem la surs" dac vrem ca navele noastre stelare s mai
#oare !i s ne men)inem controlul asupra planetei. 5ie asta" 'ie s 'olosim alternativa.
9 $a" apro Al. Ai discutat cu individul la" Nicolai 4enovici este pe meserie:
9 $a" din cte mi-am putut da seama. -n tot ca#ul" !tie 'oarte multe despre
antimaterie. 7u #ic c ne poate duce la sta)ia lui de produc)ie.
9 Avem nave care s se poat ocupa de asta:
7mmet se strm cu un aer ne'ericit.
9 Nave" da" astea nu mai sunt o prolem acum. 1otu!i navele stelare !i
antimateria +nseamn 'olosirea a mul)i non-poseda)i care s le opere#e. 4uterea noastr
energistic nu este un pentru r#oiul +n spa)iul cosmic" ci dimpotriv" ne
de#avantajea#.
9 ;tiu" spuse calm Al" dar" ce dracuH" putem +ntoarce asta-n 'avoarea noastr"
dac procedm cu aten)ie. Va dovedi c non-poseda)ii joac-n Grgani#a)ie un rol la 'el de
mare ca oricare al)ii. G s 'ie o pulicitate un. -n plus" tipii ia ampli'ica)i ne-au ajutat
la asteroi#i" nu:
9 $a" apro ,ilvano 'r che'. ,unt uni.
9 Asta-i atunci@ urm Al. ,igur c da" o s-ncercm s-i atacm pe edeni!ti cu
navele noastre. G s vedem dac putem +nh)a minele lor de heliu. -ntre timp +ns" o s ne
'acem rost !i de o poli) de asigurare 'rumu!ic. 7mmet" +ncepe s asamle#i navele de
care o s ai nevoie. ,ilvano" vreau ca tu !i AvvB s vede)i care vor 'i echipajele lor. Vreau
s 'olosi)i doar non-poseda)i care au 'amilie" te-ai prins: ;i +nainte de a porni spre sta)ie"
vreau ca 'amiliile alea s 'ie aduse aici" +n >ontereB" unde s se ucure de cea mai
'rumoas vacan) din via)a lor. 7vacuea#-i pe to)i din comple<ul-sta)iune !i g#duie!te-i
acolo.
,ilvano rnji larg.
9 ,igur c da" Al. 3-am dat drumul.
Al *apone se ls pe spate !i-i privi cum +ncepur s implemente#e instruc)iunile.
1otul mergea ca pe roate" ceea ce ddea na!tere la alt prolem. 0na pe care pn !i Ce#
o trecuse cu vederea= +ns" la urma urmelor" acesta era domeniul +n care ratul avea o
ton de e<perien) mai mult dect ea. Locotenen)ii +ncepuser s se oi!nuiasc cu
manevrarea puterii" +nv)au cum s se 'oloseasc de prghii. Acum 'iecare avea propriul
su teritoriu" dar +n scurt timp aveau s +nceap s gndeasc. ;i la 'el de sigur pe ct este
c ginile ies din ou" imul dintre ei avea s-ncerce s dea lovitura. Al privi +n jurul mesei
!i se +ntre care va 'i acela.
Kiera ,alter se a!e# +n scaunul pre!edintelui din sala consiliului de administra)ie
>agellanic 3tg !i-!i trecu +n revist noul domeniu. ,ediul era una dintre pu)inele cldiri
din interiorul haitatului" un turn circular cu cincispre#ece niveluri situat la poalele
calotei nordice. 5erestrele sale o'ereau o imagine intimidatoare spre interior. Nuan)ele
ca'enii adumrite ale de!ertului semiarid de a'ar lsau loc treptat tonurilor ver#i
lini!titoare ale savanei !i pdurii din jurul sec)iunii mediane" +nainte de a se contopi
'inalmente +n cmpiile ieroase unduite" dominate actualmente de o plant <enoc ro#-viu.
$e jur +mprejurul ei" aidoma unui !an) de aprare" +n contrast acut" se a'la marea
circular? o and lat de turcoa# aproape luminos" strtut de scnteieri sinuoase. ,us !i
senin deasupra tuturor tuul de lumin a<ial revrsa o radian) strlucitoare de soare la
amia#. 0nica discrepan) +n scena aceea pa!nic erau norii care strluceau ro!u-sla +n
v#duh.
7<istau pu)ine alte dove#i ale loviturii de palat pe care o condusese ea2 una-dou
pete de 'um negru !i un avion pru!it al poli)i!tilor le'egii +n parcul care +nconjura
recep)ia unui turn #grie-stele. >ajoritatea stricciunilor reale se petrecuser +n interiorul
#grie-stelelor" dar sec)iunile importante" sta)iile industriale !i spa)ioportul" su'eriser
pu)ine avarii.
4lanul ei 'usese un. Gricine venea +n contact cu un posedat era preluat imediat"
indi'erent care i-ar 'i 'ost statutul. 0n e'ect de unde circulare se rspndise de la nivelul
al !aptespre#ecelea al turnului #grie-stele $iocca" la +nceput lent" +ns sporind pe msur
ce numrul poseda)ilor crescuse. 4oseda)ii trecur la urmtorul #grie-stele.
8ura +i averti# desigur pe oameni" le spuse la ce s 'ie aten)i !i unde erau
poseda)ii. -i direc)ion pe poli)i!tii le'egii !i pe solda)ii mercenari ampli'ica)i" !i +ntinse
amuscade poseda)ilor. Grict de une ar 'i 'ost +ns" trupele de care dispunea erau
aproape complet dependente de hardDare-ul lor" ceea ce le o'erea poseda)ilor un atu letal.
$ac nu era ceva rudimentar" de genul proiectilelor chimice" tehnologia armamentului +i
trda pe oameni" c#nd complet +n momentele critice sau producnd date 'alse. 8ura
nici mcar nu +ncercase s scoat din stocare mica echip de mecanoi#i de asalt din
Valis..
4e plat'ormele de andocare" carcasele din polip ale navelor stelare posedate
+ncepur s se dilate su licre de tipare luminoase e<otice !i aprur +n urma convulsiilor
ca !oimi-de-iad complet de#volta)i. Nave stelare cu 'orme 'antastice !i harpii uria!e se
+ndeprtar de haitat" pentru a provoca !oimii-de-vid !i 'regatele ,rinagar ce se apropiau
precaut. Navele militare se retrseser" aandonnd tentativa de a veni +n ajutorul
popula)iei asediate.
Autoritatea Kierei se +ntindea acum pe toat lungimea haitatului !i cuprindea o
#on cu diametrul de o sut de mii de .ilometri +n e<teriorul +nveli!ului. $eloc ru pentru
o 'ost so)ie din ,ocietatea de pe Noul >iinchen. Anterior ea +ntrev#use 'ugar" o singur
dat" po#i)ia aceasta" in'luen)a" importan)a !i respectul aduse de autoritate. Ar 'i putut s
'ie ale ei +nc de pe atunci2 avusese de partea ei educa)ia !i situa)ia 'inanciar a 'amiliei"
iar so)ul ei de)inuse ami)ia !i ailit)ile necesare. -n mod normal +l a!tepta un post +n
cainet" !i poate chiar 'unc)ia de *ancelar Oa!a visase !i trsese ea s'orileP. $ar el e!uase"
trdat de ami)ie !i de lipsa de rdare" 'cnd pactele gre!ite +n cutarea accesului cel
mai rapid. 0n e!ec din cau#a sliciunii" care o condamnase la o e<isten) pustie +n
conacul rural mre)" lucrnd srguincios pentru actele de ine'acere cuvenite"
comptimit !i evitat de vulpile sociale pe care cndva le considerase prietenele cele mai
apropiate. >urise plin de amar !i ranchiun.
4entru ca acum Kiera ,alter s revin mai tnr !i mai 'rumoas ca niciodat. 3ar
gre!elile !i sliciunile trecutului nu aveau s mai 'ie repetate. Niciodat@
9 Acum trei ore am terminat trecerea prin ultimul #grie-stele" se adres ea
consiliului pe care-l alctuise Oselectndu-i cu 'oarte mult aten)ie pe majoritatea
memrilor siP. -n pre#ent" Valis. ne apar)ine +n mod e'ectiv.
Anun)ul strni aplau#e !i unele 'luierturi.
7a a!tept s se 'ac lini!te.
9 /onneB" c)i non-poseda)i au rmas:
9 A! #ice c vreo dou sute" rspunse 'emeia-vntor. ,e ascund ine+n)eles"
cu ajutorul lui 8ura. 6sirea lor va dura o vreme. N-au +ns cum s ias !i-n cele din
urm +i voi gsi.
9 8idic vreun pericol:
9 ,cenariul cel mai de'avorail ar 'i cteva acte de saotaj" dar )innd seama de
'aptul c to)i +i putem sim)i dac se apropie su'icient" n-ar avea via) prea lung. Nu" cred
c singurul care ne-ar mai putea 'ace vreun ru acum ar 'i 8ura. Nu !tiu totu!i su'icient
de multe despre el !i despre capacit)ile lui.
1o)i se +ntoarser !i-l privir pe $ariat. Kiera nu dorise ca el s 'ac parte din
consiliu" dar cuno!tin)ele lui asupra a'init)ii !i rutinelor haitatului erau 'r egal. Aveau
nevoie de cuno!tin)ele sale la nivel de e<pert pentru a se ocupa de 8ura. *u toate
acestea ea continua s nu-l considere un posedat adevrat2 era neun" ntuit de un soi de
demen) nemiloas. $e asemenea" )elurile lui di'ereau prea mult de ale lor. 0n 'apt care +l
'cea o responsailitate periculoas" +n mintea ei.
9 *a act 'inal" rosti $ariat calm" 8ura ar putea anihila +ntregul ecosistem. 7l
de)ine controlul +ntre)inerii amientale !i a organelor digestive" ceea ce-i asigur 'oarte
mult putere. Ar putea eliera to<ine +n ap !i alimente" ar putea +nlocui atmos'era actual
cu a#ot pur" su'ocndu-ne" a chiar ar putea s-o purje#e +n spa)iul cosmic. 4oate s
de#active#e tuul de lumin a<ial !i s ne +nghe)e" ori s-l active#e la ma<imum !i s ne
coac. Niciuna dintre ac)iunile acestea nu l-ar a'ecta pe termen lung2 ios'era poate 'i
replantat !i popula)ia uman poate 'i +nlocuit. Lui +i pas mai pu)in de vie)ile oamenilor
dect ne pas nou unica lui prioritate este el +nsu!i. A!a cum v-am spus din capiii
locului" orice am putea reu!i este complet lipsit de sens" dac el nu-i eliminat. $ar nu m-
a)i ascultat.
9 /i" creier de ccat" !i de ce n-a 'cut el nimic din toate astea pn-acum:
+ntre ,tanBon dispre)uitor.
4e su mas" Kiera +i puse o mn lini!titor pe picior. 7ra un loc)iitor un !i
puterea lui de intimidare e<plica +n mare parte oedien)a care-i era artat ei2 de
asemenea" constituia un +nlocuitor e<celent pentru 8oss Nash +n pat. 1otu!i" inteligen)a
nu se numra printre calit)ile sale.
9 $a" se adres ea ine<presiv lui $ariat. $e ce nu le-a 'cut:
9 5iindc nou ne-a mai rmas un element esen)ial pentru a-l +mpiedica" spuse
$ariat. -l putem ucide. ;oimii-de-iad sunt +narma)i cu destule viespi de lupt pentru a
distruge o sut de haitate. Ne a'lm +ntr-o situa)ie restrictiv dac luptm deschis unul
+mpotriva celuilalt" murim amndoi.
9 $eschis: repet /onneB.
9 $a. -n clipa de 'a) el a discutat cu certitudine cu *onsensul edenist despre
metode de inversare a posedrii. ;i a!a cum !ti)i" eu investighe# metode pentru a-mi
trans'era personalitatea +n straturile neurale 'r a 'i locat de el. -n 'elul acela a! putea
prelua controlul haitatului !i +n acela!i timp l-a! elimina.
%*eea ce nu-i tocmai solu)ia pe care o doresc(" gndi Kiera.
9 ;i atunci de ce n-o 'aci: +ntre ,tanBon. /ag-te acolo !i lupt cu nenorocitul
pe propriul lui teren. N-ai coaie pentru a!a ceva:
9 *elulele straturilor neurale vor accepta doar rutinele gndurilor lui 8ura. G
rutin care nu este derivat din !alonul personalit)ii lui nu va 'unc)iona +n straturile
neurale.
9 $ar te-ai mai gat prin rutinele alea pn-acum.
9 7<act. Am 'cut modi'icri la ceea ce e<ista acolo" 'r s-nlocuiesc ceva.
$ariat suspin prelung !i-!i ls capul +n mini? 0ita)i care-i treaa" eu lucre# la prolema
asta de aproape trei#eci de ani. >etodele conven)ionale au 'ost complet inutile +mpotriva
lui 8ura. $up aceea am cre#ut c am gsit rspunsul cu a'initatea ampli'icat de
ailitatea energistic. A! 'i putut-o utili#a pentru a modi'ica sec)iuni din straturile
neurale" pentru a sili celulele s accepte rutinele personalit)ii mele. 7<ploram direc)ia
respectiv cnd cretinul la e)iv de 8oss Nash a dus la deconspirarea noastr. A!a c am
ie!it din ascun#toare !i i-am artat lui 8ura ce putem 'ace2 per'ect" dar procednd
ast'el" ne-am pierdut avantajul +n vi#iilit)ii. 7l este cu ochii-n patru cum n-a mai 'ost
niciodat pn acum. -n ultimele #ece ore am avut su'iciente dove#i +n aceast privin).
$ac +ncerc s convertesc o halc din straturile neurale pentru a m accepta" ea iese din
arhitectura omogenit)ii" iar 8ura 'ace asupra componentei ioelectrice a celulelor ceva
care le omoar instantaneu. Nu m +ntrea)i ce anume distruge regulatorii chimici
naturali sau pur !i simplu le electrocutea# prin oscila)ii violente ale impulsurilor
nervoase= Nu !tiu@ > lochea# +ns la 'iecare pas al drumului.
9 1otul este 'oarte interesant" replic rece Kiera. Noi treuie s !tim +ns dac +l
po)i +n'rnge.
$ariat surse" cu privirea ne'ocali#at.
9 $a. G s-l +n'rng" o simt pe ,tpna *hi-ri atingndu-m. Va e<ista o cale !i o
voi gsi +n cele din urm.
*eilal)i memri ai consiliului schimar priviri iritate sau +ngrijorate" cu e<cep)ia
lui ,tanBon" care mormi de#gustat.
9 , +n)eleg atunci c 8ura nu repre#int o amenin)are imediat: +ntre Kiera.
Aprecia c devo)iunea lui $ariat 'a) de religia 4un)ii-stelare" cu ,tpnii !i
,tpnele trmurilor" era alt indica)ie a instailit)ii lui.
9 $a" #ise $ariat. /ine+n)eles" el va men)ine metodele de u#ur. 7lectrocutri"
cimpicasnici care ne vor a#vrli pietroaie +n cap" !i-n plus va treui s aandonm
tuurile !i li'turile din #grie-stele. 7ste neplcut" dar putem re#ista situa)iei.
9 4n cnd: +ntre Iudson 4roctor.
7ra un 'ost general pe care Kiera +l adusese +n coteria ei ini)ial pentru a-i ajuta s
plnuiasc strategia de preluare.
9 8ura este aici cu noi" iar edeni!tii sunt +n e<terior. ;i unii !i al)ii se strduiesc
din rsputeri s ne +mping +ndrt +n lumea de dincolo. 1reuie s oprim asta !i s
contraatacm. , dea dracuH dac accept s stau aici !i s-i las pe ei s +nving.
4rivi +n jurul mesei" +ncurajat de nivelul de sus)inere tcut dovedit de consiliu.
9 ;oimii-de-iad pe care-i avem 'ac 'a) 'r proleme oricrui !oim-de-vid" #ise
Kiera. 7deni!tii nu pot ptrunde +n Valis.2 nu pot dect s stea la distan) sigur !i s
priveasc. 7u nu-i consider deloc o prolem" cu att mai pu)in o amenin)are.
9 -ntr-o lupt" !oimii-de-iad pot 'i la 'el de uni ca !oimii-de-vid" dar ce-i va
determina s stea !i s ne proteje#e:
9 $ariat: rosti Kiera" iritat c treuia s-l apele#e din nou.
7l 'usese totu!i cel care gsise modul prin care s-i men)in pe !oimii-de-iad loiali
'a) de Valis..
9 ,u'letele care posed !oimii-de-iad ne vor ajuta att timp ct dorim" rosti
$ariat. Noi avem ceea ce-!i doresc ele 'inalmente? corpuri omene!ti. 1o)i descenden)ii lui
8ura +!i pot utili#a a'initatea pentru a conversa cu !oimii-negri ai lui >agellanic 3tg.
Asta +nseamn c su'letele pot ie!i din !oimii-de-iad !i pot intra +n corpurile acelea la 'el
cum au intrat. -n timpul prelurii noastre" am capturat su'icien)i descenden)i ai lui 8ura
pentru a-i asigura cte un corp omenesc 'iecrui posesor de !oim-de-iad. 1oate simt
stocate +n tau-#ero !i a!teapt.
9 *e a!teapt: +ntre Iudson 4roctor. Asta m irit. Nu +n)eleg nici mcar de ce
ne mai deranjm cu discu)ia asta.
9 *e sugere#i atunci c ar treui s 'acem: +ntre Kiera.
9 *eea ce este oritor de evident. ,-i dm drumul@ Acum@ ;tim c-o putem 'ace2
+mpreun dispunem de puterea de a scoate Valis. complet din universul acesta. Ne putem
crea propriul univers +n jurul nostru? unul cu legi noi" un loc +n care +n jur s nu mai e<iste
o eternitate pustie !i +n care s 'im i#ola)i +n siguran) de lumea de dincolo. Acolo vom 'i
'eri)i de 8ura" de edeni!ti" de to)i. Adposti)i !i nemuritori.
9 A!a este" apro Kiera.
>ajoritatea poseda)ilor reveniser +n lume de numai cteva ore" +ns imoldul
cre!tea deja. , 'ug" s se ascund de cerul teriil de gol. 5iind +nchis" Valis. era
superior unei planete" totu!i Kiera urse #grie-stelele cu 'erestrele prin care se vedeau
stelele goale ce-i reaminteau +ntruna de lumea de dincolo. %$a(" gndi ea" %+n cele din
urm va treui s prsim imaginea aceea. $ar nu +nc.( Alte instincte" mai vechi" +i
sciau gndurile. Atunci cnd Valis. urma s plece spre un univers +n care totul devenea
posiil pentru to)i indivi#ii" nevoia de conducere avea s pleasc" pierdut +n visul de
via) etern siarit +n care aveau s se a'unde to)i. Kiera ,alter avea s +ncete#e s
repre#inte ceva special. 4oate c era inevitail" totu!i nu era nici un #or s porneasc +ntr-
acolo.
9 *um rmne cu amenin)area venit chiar din partea noastr: +i +ntre cu o
not accentuat de curio#itate +n voce.
*a !i cum re#olvaser deja prolema evident.
9 *are amenin)are: +ntre ,tanBon.
9 3a gndi)i-v= 4entru ct timp inten)ionm s prsim universul acesta:
9 7u nu plnuiesc s mai revin" rosti sarcastic Iudson 4roctor.
9 Nici eu. -ns eternitatea +nseamn un timp destul de lung" nu: ;i aceia sunt
termenii +n care va treui s gndim a#i.
9 ;i: +ntre el.
9 *)i oameni sunt +n clipa asta +n Valis.: ,tanBon:
9 Aproape nou sute de mii.
9 Aproape nou sute de mii de oameni. 3ar )elul vie)ii" ori singura de'ini)ie a sa la
care m pot gndi" este de a e<perimenta. $e a e<perimenta orice po)i" att timp ct po)i.
Kiera rnji morid spre consilieri? Asta nu se va schima indi'erent care ar 'i universul pe
care-l vom ocupa. A!a cum stau lucrurile" nu suntem destui2 +n nici un ca# dac dorim s
continum s ne o'erim e<perien)e noi !i di'erite pentru eternitate. 4entru a continua s
generm prospe)ime" va treui s avem varietate" alt'el nu vom 'ace dect s interpretm
de-a pururi varia)iuni pe o tem dat. $up cinci#eci de mii de ani vom 'i att de dispera)i
dup o schimare" +nct vom 'i +n stare s revenim chiar !i aici" pur !i simplu pentru
noutatea 'aptului +n sine.
Le c!tigase aten)ia2 putea s vad !i s simt cum +ndoielile !i nesiguran)a
su'ereau o reac)ie de 'isiune +n min)ile lor.
Iudson 4roctor se ls pe spate +n scaun !i-i a#vrli un surs apatic.
9 Iaide" Kiera" e clar c te-ai gndit pe +ndelete la asta. *are-i solu)ia:
9 7<ist dou posiilit)i. >ai +nti" s 'olosim !oimii-de-iad pentru a ne evacua
pe o planet terracompatiil !i s re+ncepem acolo campania de posedare. 4ersonal" a!
detesta s risc asta. 7ste posiil ca navele de r#oi ale lui ,rinagar s nu poat ptrunde
+n Valis." dar dac +ncercm s asoli#m pe planet" am 'i ca ni!te )inte din poligon. 4e
de alt parte" putem 'i iste)i !i aduna oamenii +n jurul nostru. Valis. poate sus)ine
minimum !ase-!apte milioane" iar asta 'r ampli'icarea o'erit de ailitatea noastr
energistic. ;ase milioane ar treui s 'ie su'icient pentru a ne pstra societatea vie !i
proaspt.
9 6lume!ti@ , aducem peste cinci milioane de oameni:
9 $a. Va dura" totu!i se poate 'ace.
9 , aducem ni!te oameni da" +ns a!a mul)i= *u siguran) !i popula)ia
noastr va cre!te.
9 -n nici un ca# cu cinci milioane. Va treui ca +n urmtorii #ece ani s
introducem oligativitatea sarcinii permanente pentru toate 'emeile. 4oate c acum
consiliul se a'l la conducere" dar ia-ncerca)i s implementa)i msura asta !i ve)i vedea
ct vom re#ista.
9 Nu m re'er la momentul de acum" ci la cel ulterior. Vom avea copii dup ce
plecm.
9 Gare: Acestea nu sunt corpurile noastre adevrate !i ei nu vor 'i niciodat
copiii no!tri. 3mperativul iologic nu ne mai impulsionea#2 corpurile acestea sunt
receptori sen#oriali pentru con!tiin)ele noastre !i nimic altceva. 7u nu inten)ione# +n nici
un ca# s am copii.
9 /ine" +ns chiar presupunnd c ai dreptate" iar eu nu spun c ai" cum vei
cpta genul acela de in'lu<: G s lanse#i !oimii-de-iad +n #oruri de piraterie pentru a
captura oameni:
9 Nu" rspunse ea 'erm. -i voi invita. A)i v#ut triurile 4untea-stelar. -n toate
societ)ile din *on'edera)ie e<ist nemul)umi)i" la 'el ca ei. G !tiu pentru c una dintre
societ)ile caritaile pentru care am lucrat ajuta la reailitarea tinerilor ce nu puteau 'ace
'a) vie)ii contemporane. $ac i-am aduna pe to)i" am putea umple dou#eci de haitate
de mrimea asta.
9 $ar cum: *e anume i-ar putea determina s doreasc s vin aici" +n Valis.:
9 1reuie doar s gsim mesajul corect" asta-i tot.
*hiar !i +n timpul #ilei" palatul /urleB ie!ea +n eviden) 'a) de ora!ul Atherstone2
a'lat +n vr'ul unei coline mici !i +nconjurat de parcuri +ntinse" supraveghea cartierele de
jos cu o deta!are regal pe potriv. 3ar noaptea i#olarea +l 'cea realmente dominant.
Luminile din Atherstone trans'ormau autostr#ile" ulevardele !i pie)ele mre)e
+ntr-o strlucire side'ie puternic" care tremura ca vie. *hiar +n centrul su +ns domeniul
palatului era un lac +ntunecat ca mie#ul nop)ii. 3ar palatul /urleB sclipea +n mijlocul su
mai intens dect o 'cea vreodat su soarele amie#ii" iluminat de o sal de cinci sute de
spoturi. 7ra vi#iil de aproape oriunde din ora!.
8alph Iiltch +l oserv prin suita de sen#ori a avionetei >arinei 8egale" pe cnd
se apropiau. G cldire +n stil neoclasic" cu numeroase aripi care se adunau laolalt su
unghiuri nu tocmai geometrice" !i cinci cur)i interioare ptrate ce +mprejmuiau grdini
ver#i. $e!i era aproape ora unu noaptea" o mul)ime de vehicule 'oloseau aleea lung de
acces care traversa parcurile" iar 'arurile lor creau o and aproape continu de lumin
al. $e!i 'oarte ornamental" palatul constituia centrul autentic al guvernrii2 )innd
seama de actuala stare de alert" activitatea aceea era ct se poate de 'ireasc.
4ilotul a!e# avioneta pe una dintre plat'ormele de asoli#are discret amplasate pe
terasa de pe acoperi!. *nd 8alph coor+ din aparatul de #or" 8oche ,.ar. +i ie!i +n
+ntmpinare" asistat de doi odBguar#i care rmseser discret la c)iva metri +n spate.
9 -n ce stare te gse!ti: +ntre directorul A,7.
8alph cltin din cap.
9 -nc sunt +ntreg" domnule. ,pre deoseire de >ortonridge.
9 *a#ul sta de +nvinov)ire nu-mi place deloc. ,per c nu-)i a'ectea# judecata.
9 Nu" domnule. -n tot ca#ul" nu-i vora despre +nvinov)ire. $oar nemul)umire.
Aproape c pusesem mna pe ei= am 'ost att de aproape=
8oche +l privi +n)elegtor pe mai tnrul agent operativ.
9 ;tiu" 8alph. 3-ai alungat +ns din 4asto" iar asta este o reali#are colosal.
6nde!te-te ce s-ar 'i +ntmplat dac ar 'i c#ut +n minile unora ca Annette 7.elund@
>ortonridge multiplicat de o sut de ori. 3ar dac ei ar 'i posedat att de mul)i oameni"
nu s-ar 'i mul)umit s stea locului" a!a cum simt pe peninsul.
9 $a" domnule.
3ntrar +n palat.
9 3deea asta pe care a)i avut-o voi doi este 'e#ail: +ntre 8oche.
9 A!a cred" domnule. ;i v sunt recunosctor c-mi +ngdui)i s-o pre#int chiar eu
4rin)esei.
3deea evoluase din cteva e<aminri strategice pe care le )inuse cu colonelul
4almer +n decursul oca#ionalelor momente de lini!te din cele dou #ile 'renetice ale
evacurii lui >ortonridge. 8alph !tia c implica sugestii pe care treuia s le 'ac el
personal 4rin)esei" deoarece se temea c ar 'i 'ost diluat de anali!tii !i tacticienii
>arinei" dac ar 'i +naintat-o prin canalele procedurale corecte. >in)i convingtoare" care
ar 'i lustruit sustan)a rut pentru a pre#enta un concept acceptail din punct de vedere
politic. 3ar asta n-ar 'i 'unc)ionat" succesul nu putea 'i produs dect prin o ade#iune de
sut la sut la propunere.
0neori" cnd se retrgea pu)in !i privea personajul acesta osedat +n care se
trans'ormase" se +ntrea dac nu cumva pur !i simplu se suprado#a cu arogan).
9 Einnd seama de circumstan)e" a 'ost lucrul cel mai mrunt pe care l-am putut
'ace" spuse 8oche ,.ar.. $up cum )i-am spus" e'orturile tale n-au trecut neoservate.
,Blvester 6eraB +i a!tepta +n sala de recep)ie decagonal cu pila!tri de aur !i
platin sclipitori. -n uni'orma sa per'ect" >arele *omis privi mai degra !ovitor
comine#onul +mprumutat de 8alph de la pu!ca!ii marini" apoi deschise o pereche de u!i.
$up opulen)a saloanelor de pn atunci" cainetul privat al prin)esei Kirsten
prea aproape srccios. 6enul de studio discret !i +n acela!i timp ra'inat din care !i-ar 'i
condus domeniul un noil lati'undiar. Lui 8alph +i veni realmente greu s accepte c
+ntregul sistem stelar GmeB era condus din odaia aceasta.
,e apropie de irou" sim)ind c ar 'i treuit s salute" dar !tiind +n acela!i timp c
ar 'i prut ridicol la urma urmelor" el nu era militar. 4rin)esa nu di'erea mult de
imaginile ei de la !tiri" o ladB plin de demnitate" care prea +ncremenit +ntr-o perpetu
vrst mijlocie. Grict de mult disciplin i-ar 'i 'ost inoculat" lui 8alph +i 'u imposiil
s nu-i e<amine#e cercettor chipul. &ri ine+n)eles nasul ,aldana clasic" su)ire !i cu
vr'ul arcuit +n jos" care era aproape singura ei trstur delicat" deoarece avea o
rouste)e general care 'cea imposiil s !i-o imagine#e vreodat ajungnd o unicu)
'ragil.
4rin)esa Kirsten +l salut cu o +nclinare generoas din cap.
9 $omnul Iiltch@ -n came !i oase" +n cele din urm.
9 $a" Alte).
9 -)i mul)umesc 'oarte mult c ai venit. $ac vrei" te rog" s iei loc" am putea
+ncepe.
8alph se a!e# pe scaunul de lng 8oche ,.ar." recunosctor pentru ilu#ia de
protec)ie pe care i-o transmitea !e'ul su. Canni.e $ermot +l privea aproape amu#at. -n
a'ar de >arele *omis" +n +ncpere se mai gsea doar 8Ble 1horne" care prea complet
indi'erent 'a) de pre#en)a lui 8alph.
9 -l vom aduce acum pe amiralul 5arLuar" rosti Kirsten.
$atavi# procesorului des.top pentru o con'erin) sen#amiental cu nivelul 3 de
securitate. 3ncinta +n 'orm de ul al se ivi" cuprin#ndu-i.
8alph constat c se gsea +n dreapta amiralului" +n captul +ndeprtat al mesei
'a) de 4rin)es.
9 $omnule Iiltch" po)i s ne re#umi situa)ia curent de pe >ortonridge" spuse
Kirsten.
9 $a" Alte). Actualmente principala noastr opera)ie de evacuare s-a +ncheiat.
6ra)ie averti#rilor pe care le-am trimis" am i#utit s evacum peste optspre#ece mii de
oameni cu avioanele !i avionetele de transport ale >arinei 8egale. Alte !ai#eci de mii au
plecat pe >N !i au scpat pe acolo +nainte ca autostrada s devin ne'unc)ional. ,ateli)ii
cu sen#ori ne arat c apro<imativ opt sute de amarca)iuni cu re'ugia)i se +ndreapt spre
continentul principal. -n momentul de 'a) prioritatea noastr este de a +ncerca s ridicm
oamenii de pe amarca)iunile cele mai mici" care sunt +ngro#itor de supraaglomerate.
9 *eea ce +nseamn c pe >ortonridge au rmas aandona)i aproape dou
milioane de oameni" rosti amiralul 5arLuar. ;i nu putem 'ace asolut nimic +n privin)a
lor.
9 *redem c cei mai mul)i sunt deja poseda)i" #ise 8alph. La urma urmelor"
oamenii lui 7.elund au ene'iciat de dou #ile. 3ar cei care nu sunt poseda)i vor 'i pn
mine. Ne ciocnim mereu de cura asta e<ponen)ial. 7ste o ecua)ie +nspimnttoare
cnd este tradus +n via)a real.
9 7!ti asolut sigur c sunt poseda)i: +ntre prin)esa Kirsten.
9 > tem c da" Alte). 3maginile din sateli)i simt neclare" desigur" deasupra
+ntregii peninsule. >ai putem totu!i utili#a sec)iuni din re)eaua de comunica)ii. ,e pare c
poseda)ii au uitat de ea sau au ignorat-o. 3A-urile au e<tras din sen#ori !i camere toate
imaginile posiile. 1iparul de ansamlu este constant. Non-poseda)ii sunt cuta)i" apoi
'cu)i s su'ere pn se +nclin +n 'a)a posedrii. ,unt destul de nemilo!i +n privin)a
aceasta" de!i par s mani'este reticen)e +n ca#ul copiilor. >ajoritatea celor care mai ajung
acum la punctele de evacuare sunt su !aispre#ece ani.
9 $oamne $umne#eule@ murmur 4rin)esa.
9 Vreun posedat a +ncercat s ias: +ntre 8Ble 1home.
9 Nu" domnule" rspunse 8alph. $in cte putem spune" deocamdat par s
respecte acordul. 0nica anomalie din clipa de 'a) este vremea. $e a#i-diminea)
deasupra lui >ortonridge se adun o cantitate considerail de nori" care nu sunt de'el
naturali.
9 Ni!te nori care nu sunt naturali: se +ncrunt 8Ble 1home.
9 $a" domnule. 7ste o ptur aproape uni'orm" care se +ntinde dinspre sud !i nu
pare s 'ie a'ectat de vnt. ;i care a +nceput s strluceasc ro!u. *redem c ar putea 'i o
'orm suplimentar de protec)ie +mpotriva sateli)ilor cu sen#ori. $ac va continua s se
e<tind cu vite#a actual" >ortonridge va 'i complet +nvluit +n trei#eci !i !ase de ore.
$up aceea vom dispune doar de sen#orii conecta)i la re)ea !i nu cred c ei +i vor trece
mult timp cu vederea.
9 0n nor ro!u: +ntre prin)esa Kirsten. 7ste to<ic:
9 Nu" Alte). Am trecut cu cteva drone prin el ca s culegem e!antioane. Nu
sunt dect vapori de ap. 1otu!i ei +l controlea# +ntr-un 'el ne!tiut.
9 *are este poten)ialul su ca arm:
9 Nu vd cum ar putea 'i utili#at +n mod agresiv. *antitatea de energie necesar
pentru a-l genera este realmente impresionant" dar asta-i tot. Gricum" 'rontiera pe care
am stailit-o +n partea de sus a lui >ortonridge este un locaj e'icient. ,olda)ii au numit-o
%para'oc(. Laserele $, au cauteri#at solul pe o '!ie lat de doi .ilometri" de-a
curme#i!ul gtului peninsulei. 4entru monitori#area ei" cominm oserva)iile sateli)ilor
cu patrulele de sol2 dac ceva se mi!c acolo" va 'i )intit instantaneu.
9 *e se +ntmpl dac norul +ncearc s se deplase#e:
9 Atunci vom +ncerca s-l ardem cu laserele $,. $ac nu vom reu!i" vom avea
nevoie de autoritatea dumneavoastr" Alte)" de a lansa lovituri punitive.
9 Am +n)eles. *um ve)i !ti +n ce 'el s )inti)i aceste lovituri punitive" dac norul
ro!u acoper complet >ortonridge:
9 Va treui s trimitem +nuntru echipe de recunoa!tere.
9 , ne rugm atunci ca norul s poat 'i oprit de lasere.
9 Vd c sunte)i pregti)i pentru a +mpiedica orice tentative de evadare +n mas"
rosti 8Ble 1horne. *e a)i 'cut pentru a-i +mpiedica pe poseda)i s se strecoare individual
printre re'ugia)i: ;tim cu to)ii c-i su'icient unul singur pentru a re+ncepe +ntregul
co!mar. Am monitori#at aspecte ale evacurii !i la rstimpuri a 'ost destul de haotic.
9 Iaosul a 'ost +n partea evacurii re'ugia)ilor" domnule" rspunse 8alph. -n
captul cellalt procedurile au 'ost mult mai ine implementate. 1o)i au 'ost testa)i pentru
a vedea dac de)in e'ectul acesta energistic. N-am gsit pe niciunul. ;i chiar dac ar 'i
reu!it s se in'iltre#e" to)i re'ugia)ii sunt )inu)i +n i#olare. *redem c singurii poseda)i de
pe GmeB sunt pe >ortonridge.
9 7 ine" +ncuviin) prin)esa Kirsten. ;tiu c 8oche ,.ar. te-a 'elicitat deja"
domnule Iiltch" totu!i doresc s-mi e<prim recuno!tin)a pentru 'elul +n care te-ai ocupat
de cri#a aceasta. *omportamentul dumitale a 'ost e<emplar.
9 V mul)umesc" Alte).
9 Nu-mi 'ace plcere s-o spun" +ns cred c 'emeia aceea" 7.elund" a avut
dreptate. 8e#ultatul 'inal nu va 'i decis aici.
9 ,cu#a)i-m" Alte)" dar i-am spus lui 7.elund c a'irma)ia aceea mi s-a prut
incorect !i continui s cred asta.
9 *ontinu" domnule Iiltch" +i spuse Kirsten cordial. Nu mu!c !i a! dori din tot
su'letul s mi se arate c m-am +n!elat +n aceast privin). Ai vreo idee:
9 $a" Alte). *red c simpla a!teptare pasiv pentru ca prolema aceasta s 'ie
re#olvat altundeva ar 'i o gre!eal de propor)ii. 4entru propria noastr lini!te a min)ii"
dac nu pentru altceva" treuie s !tim c poseda)ii pot 'i +n'rn)i" pot 'i 'cu)i s renun)e
la ceea ce au luat. ;tim c tau-#ero +i poate sili s aandone#e corpurile pe care le-au 'urat
!i este posiil ca pe Kulu" ori pe 4mnt" sau +n alt loc cu resurse !tiin)i'ice realmente de
vr' s poat 'i gsit o metod mai rapid !i mai e'icient. 3deea +ns este c" indi'erent
de solu)ia la care vom ajunge" va treui totu!i s coorm pe sol !i s-o implementm.
9 Ai dori a!adar s +ncepem acum: +ntre amiralul 5arLuar
9 7tapa de pregtire" da" domnule. ,unt 'oarte multe detalii ce treuie puse la
punct la sol. *olonelul 4almer !i eu credem c poseda)ii au comis deja o gre!eal critic.
$eoarece i-au posedat pe to)i cei rma!i +n >ortonridge" au renun)at la arma lor de !antaj.
Nu ne mai pot amenin)a cu un masacru a!a cum au 'cut +n 7<nall" 'iindc nu le-au mai
rmas ostatici. Acum suntem doar noi !i ei.
9 8alph" tu !tii din e<perien) personal ct de teriil lupt ei. Ne-ar costa cte
doi pu!ca!i marini pentru 'iecare patru-cinci poseda)i captura)i. Nu-i deloc un raport
+ncurajator.
8alph +!i +ntoarse aten)ia ctre 4rin)es" dorindu-!i s 'i 'ost +n a'ara mediului
sen#amiental. $orea contact vi#ual real" pentru a-i spune adevrul +n care el credea cu
trie.
9 $omnule" nu cred c ar treui s ne 'olosim pu!ca!ii marini. -n nici un ca# +n
prima linie. $up cum a)i spus" ar 'i uci!i. ;tim c poseda)ii treuie s 'ie cople!i)i +nainte
de a putea 'i sujuga)i" iar genul acela de tlii ar demorali#a trupele cu mult +nainte s
'i avansat +n mod real.
9 ;i atunci ce dore!ti s 'olosim: +ntre Kirsten curioas.
9 Alte)" e<ist o tehnologie care poate 'unc)iona e'icient +n vecintatea unui
posedat !i care" +n plus" este disponiil +n cantit)ile necesare pentru elierarea lui
>ortonridge.
9 /ite.ul" spuse Kirsten iute" u!or +ncntat c 'cuse cone<iunea.
9 $a" Alte)" +ncuviin) 8alph !i se strdui s-!i ascund surprinderea. 4roail
c edeni!tii ar putea produce un tip de lupttor care s 'ac asta.
9 7<ist chiar !i o secven) A$N adecvat pe care ar putea-o utili#a" #ise
4rin)esa +ncntat de jocul acela" cu gndurile gonindu-i deja !i e<aminnd posiilit)i.
6ardi!tii din ,enintate@ Am accesat sen#avi#ri ale lor. Ni!te rute cu aspect teriil. 3ar
3one ne este veri!oar !i sunt convins c achi#i)ia n-ar 'i o prolem.
8estul *omitetului de ,ecuritate rmase tcut" surprins de aparenta ei dorin) de a
aandona tauurile.
9 Vom avea totu!i nevoie de o armat conven)ional masiv care s ocupe !i s
pstre#e terenul pe care l-am rec!tigat !i s asigure sus)inerea lupttorilor ite." preci#
precaut 8alph.
9 $a. 4rin)esa era pierdut +n gnduri. $omnule Iiltch" relu ea" ai o'erit +ntr-
adevr o propunere valid. $in pcate" a!a cum sunt convins c !tii" eu nu i-a! putea
aorda pe edeni!ti cu o asemenea cerere. 3mplica)iile politice ale unei asemenea alian)e ar
sumina unele principii de a# ale politicii e<terne a 8egatului" care au 'ost men)inute
de secole.
9 Am +n)eles" Alte)" rosti 8alph rigid.
9 Nu le pot adresa o peti)ie" urm Kirsten e<trem de +ncntat. $oar regele
Alastair poate 'ace asta. A!a c ar 'i mai ine s mergi !i s-l rogi pe 'ratele meu mai
mare +n numele meu" da" domnule Iiltch:
3mediat dup ce Noua *ali'ornie c#use +n 'a)a Grgani#a)iei *apone" *onsensul
celor trei#eci de haitate de pe orita lui Xosemite +ncepuse s se pregteasc de r#oi.
7ra o situa)ie care nu se mai ivise niciodat +n cele cinci secole de la +n'iin)area
edenismului. $oar Laton +i mai amenin)ase vreodat +n trecut" dar el 'usese singur2
impresionantele lor resurse pan-*on'edera)ie 'useser adecvate pentru a-i 'ace 'a) Oa!a
consideraser ei atunciP. *a#ul acesta era cu totul di'erit.
Adami!tii din toat *on'edera)ia +ngduiau aproape +ntotdeauna prejudec)ilor s
le contamine#e gndirea vi#avi de cultura edenist. 7i presupuneau c" +ntruct era
simultan ogat !i i#olat" ar 'i 'ost dac nu neaprat decadent" atunci cel pu)in
!ovielnic. 6re!eau +n privin)a aceasta. 7deni!tii se mndreau cu aordarea lor ra)ional
'a) de toate aspectele vie)ii. 7i detestau violen)a" 'avori#nd interminaile negocieri
diplomatice !i sanc)iuni economice +n locul oricror 'orme de con'lict" +ns" dac nu
e<ista alternativ" se angajau +n lupt. ;i luptau cu preci#ie rece" logic" care era
+n'rico!toare.
Gdat ce deci#ia 'usese luat" *onsensul +ncepuse activitatea de coordonare a
resurselor !i priorit)ilor gigantei ga#oase. 4lcurile +ntinse de sta)ii industriale care
+nconjurau 'iecare haitat 'useser comutate imediat !i +n totalitate pentru 'aricarea de
armament. 4roduc)ia de componente 'usese integrat de *onsens" care +n numai cteva
ore asigurase concordan)a dintre cerere !i capacitate" dup care trecuse la armoni#area
procedurilor 'inale de 'arica)ie. La numai patru ore dup +nceperea opera)iunii" primele
viespi de lupt noi ie!iser din sec)iile de asamlare.
$up ce cucerise Noua *ali'ornie" *apone +!i +ncepuse campania +mpotriva
a!e#rilor asteroidale din sistem. *onsensul !tiuse atunci c va 'i numai o chestiune de
timp. Xosemite era sursa de IeW pentru +ntregul sistem" po#i)ia strategic principal.
4oate c dac prima sa ac)iune ar 'i 'ost un atac cu toate 'or)ele +mpotriva lui
Xosemite" Al *apone ar 'i putut avea succes. A!a +ns cucerirea a!e#rilor asteroidale a
'ost o eroare tactic. 7a i-a permis *onsensului #ile pre)ioase +n care s consolide#e
de'ensiva gigantei ga#oase. Nici chiar 7mmet >ordden nu a priceput pe de-a-ntregul
poten)ialul impresionant al unei +ntregi civili#a)ii convertite la sus)inerea unui r#oi" mai
ales una care dispunea de resursele tehnologice ale edenismului. *um ar 'i putut: Nu se
mai +ntmplase niciodat.
;oimii-de-vid care pluteau sta)ionar la !apte sute de mii de .ilometri deasupra
polilor Noii *ali'ornii au oservat cele trei escadrile noi asamlate la cei cinci#eci !i trei
de asteroi#i de pe orita planetei. Alctuirea lor" numrul de nave !i +n unele ca#uri pn
!i speci'ica)iile de armament au 'ost notate cu grij !i trimise la Xosemite. Ne!tiu)i de
Grgani#a)ie" !oimii-de-vid nu repre#entau +ntreaga opera)ie edenist de culegere a
in'orma)iilor" ci pur !i simplu o coordonau. >ii de glouri-spion sen#oriale de mrimea
unor tomate cdeau +n mod stealth pe lng asteroi#i aidoma unei ninsori negre
permanente. 1oate in'orma)iile pe care le culegeau erau retransmise !oimilor-de-vid prin
intermediul legturilor de a'initate cu procesoarele lor ite.. 4oseda)ii nu puteau detecta
a'initatea" care nu era susceptiil nici la ruiajul electronic conven)ional" !i nici la
inter'eren)e din partea ailit)ii energistice" iar toate acestea permiteau glourilor s
relate#e minut cu minut de#voltarea 'lotei.
$ac cineva din Grgani#a)ie ar 'i !tiut ct de detaliat era cunoa!terea edenist" n-
ar 'i trimis niciodat navele.
La trei#eci !i nou de ore dup ce *apone aproase +ncercarea de capturare a
norilor-de-cu!e Xosemite" dou dintre cele trei escadrile de nave andocate +n asteroi#i au
plecat la drum. *onsensul !tia att vectorii navelor" ct !i momentul sosirii.
Xosemite se a'la la !apte sute opt#eci !i unu de milioane de .ilometri deprtare de
steaua de tip 6T a sistemului Noua *ali'ornie. *u diametrul de o sut dou#eci !i !apte
de mii de .ilometri" planeta era pu)in mai mic dect Cupiter" de!i en#ile sale de 'urtun
nu aveau vigoarea asociat +n mod normal unei asemenea mase2 pn !i culorile erau
neinteresante" dungi de limonit !i caramel" care unduiau printre ra'ale imaculat de ale de
cristale de amoniac.
*ele trei#eci de haitate edeniste se a'lau la trei s'erturi de milion de .ilometri
deasupra 7cuatorului" cu oritele perturate doar de re#onan)e lnde cu cei opt sateli)i
interiori mari. *onsensul +!i concentrase noua structur de'ensiv +n anda aceea radial.
5iecare haitat era +nconjurat de plat'orme de'ensive strategice consolidate2 )innd totu!i
seama de duritatea atacatorilor" *onsensul +ncerca s +mpiedice orice nave ale
Grgani#a)iei s se apropie +ndeajuns de mult pentru a lansa o salv de viespi de lupt.
$up ce vectorii au 'ost identi'ica)i !i sincroni#a)i temporal" *onsensul a realocat
douspre#ece mii de viespi din totalul de trei sute !apte#eci de mii pe care le amplasase
deja +n #ona ecuatorial a gigantei ga#oase. 4ropulsiile lor cu 'u#iune au declan!at pentru
cteva minute" trimi)ndu-le pe o traiectorie de intercep)ie cu #ona din spa)iu unde era cel
mai proail s se materiali#e#e atacatorii. G sut de !oimi-de-vid de patrulare au 'ost
deplasa)i mai aproape.
4rimii !apte atacatori care au aprut au 'ost" +n con'ormitate cu programele tactice
standard" 'regate de linia +nti de reac)ie rapid. >isiunea lor era s evalue#e nivelul
opo#i)iei !i" dac era necesar" s cure)e #ona de ie!ire desemnat a escadrilei de orice
hardDare ostil. *hiar +n clipa +n care ori#onturile de evenimente le dispreau" lsndu-le
+n imponderailitate" dou#eci !i cinci de !oimi-de-vid accelerau spre ele cu #ece ge.
*mpurile de distorsiune s-au 'i<at" distrugnd echilirul spa)iului din jurul carcaselor !i
+mpiedicndu-le s e'ectue#e salturi de evadare. Viespile de lupt se npusteau deja peste
distan)a care le separa" la dou#eci !i cinci ge. 3mediat 'regatele au lansat salve de'ensive"
dar" cu sen#orii ostruc)iona)i de 'lu<ul energistic al propriilor lor echipaje" rspunsul
dorit a 'ost prea lent !i oricum erau cople!ite numeric 'r speran)e. 5iecare 'regat era
)inta a minimum o sut cinci#eci de viespi de lupt" care atacau din toate direc)iile. -n
ca#ul cel mai un" puteau lansa patru#eci de aprtori. 4entru a 'i avut o !ans viail" ar
'i avut nevoie 'iecare de aproape cinci sute.
-ntr-o sut de secunde toate cele !apte 'regate au 'ost distruse.
4este #ece minute restul navelor Grgani#a)iei au +nceput s ias din salturile 11&.
,oarta le-a 'ost +nc !i mai teriil. ,e a!teptau ca 'regatele speciali#ate s 'i stailit un
cordon de'ensiv. G nav stelar adamist oi!nuit avea nevoie de timp pentru a-!i
des'!ura ateriile de sen#ori !i s scane#e spa)iul local pentru posiile pericole2 timp
care" +n ca#ul acesta" a 'ost prelungit de echipamentele necooperante" cu 'unc)ionare
neregulat. *nd sen#orii au e<pediat +n cele din urm o imagine a arenei e<terne" a prut
ca !i cum o mic gala<ie se gsea +n mi!care. Xosemite era aproape invi#iil +napoia
unei neuloase scnteietoare de propulsii cu 'u#iune2 mii de viespi de lupt !i #eci de mii
de sumuni)ii generau un revrsat de #ori 'als peste jumtate din 'a)a +ntunecat a planetei
colosale. 3ar neuloasa se contracta" cu volurile gemene centrale rotindu-se lene! +n
dou spirale dense care se ridicau ine<orail spre #onele de urgen).
0na cte una" navele stelare ale Grgani#a)iei s-au i#it de mun)ii de lumin
teriili" de mrimea unor luni" detonnd +n avalan!e 'otonice care s-au rostogolit +n e#na
cscat aidoma unui ot gigantic.
$up dou ore" !oimii-de-vid a'la)i +n misiune de oservare deasupra Noii
*ali'ornii raportar c a treia escadril a lui *apone prsea asteroi#ii oritali. *nd
ajunser la un s'ert de milion de .ilometri deasupra planetei" navele stelare +!i activar
nodurile con'iguratoare energetic !i disprur. *onsensul 'u derutat de vector2 navele nu
erau aliniate spre nici o planet locuit cunoscut.
Nici chiar s'r!itul amenin)rii 'i#ice nu aduse vreo u!urare +n tumultul din capul
Louisei. &uraser 'r proleme pn pe orit" pentru a andoca la 1rmul +ndeprtat.
Asta de!i 5uraB mormise +ntruna despre diverse componente care 'cuser proleme +n
decursul ascensiunii.
Nava stelar +n sine nu era att de impresionant pe ct se a!teptase 'ata. 3nteriorul
semna cu camerele servitorilor" att doar c erau 'cute din metal !i plastic. 4atru s'ere
grupate laolalt +n 'orm de piramid erau denumite de echipaj %capsule de sus)inere
iotic( !i acela constituia spa)iul total disponiil pentru oameni2 aparent" restul carcasei
era umplut cu ma!inrii solide. 1otul era groa#nic de mic mesele" scaunele" cu!etele !i
tot ce nu era utili#at treuia s 'ie pliat. 3ar pentru a-i completa starea ne'ericit"
imponderailitatea repre#enta un co!mar real.
*a o ironie a sor)ii" +n timpul #orului avionului spa)ial 6enevieve 'usese tot mai
radioas" pe cnd Louise se sim)ise treptat tot mai neplcut. $e +ndat ce motoarele
rachetelor 'useser oprite" lsndu-le s pluteasc lier" 6enevieve )ipase +ncntat" +!i
elierase plasa de curele restrictive !i se repe#ise +n jurul cainei" chicotind cnd rico!a !i
'cea tume. 4n !i 5letcher" dup nelini!tea ini)ial 'a) de sen#a)ie" se rela<ase"
sur#nd prudent cnd +ncerc cteva manevre simple de gimnastic" +n vreme ce
6enevieve +l +ncuraja sonor.
$ar nu !i Louise. Gh" nu@ 7a vomitase din to)i rrunchii de trei ori +n timpul
manevrei de jonc)iune" cu avionul spa)ial #gl)indu-se permanent. Avusese nevoie de
cteva tentative pentru a +nv)a 'elul +n care s utili#e#e tuul sanitar asigurat pentru
ast'el de ca#uri. ,pre disperarea de#gustat a celorlal)i din cain=
*ontinuase s nu se simt ine" ori cel pu)in s ai spasme stomacale" !i dup ce
plutiser prin tuul eclu#ei pneumatice +n salona!ul navei stelare. 7ndron" specialistul +n
sisteme al navei !i +n acela!i timp o'i)erul medical" o remorcase +n cuiculumul
in'irmeriei. $up dou#eci de minute" cnd mncrimea cald !i oriil din interiorul
stomacului +i dispruse !i +n gur +i 'u pulveri#at un 'luid rcoritor pentru a-i +ndeprta
gustul vomei" Louise +ncepu s treac pentru prima dat situa)ia +n revist. -ncerca o
sen#a)ie stranie +n privin)a urechilor !i cnd atinse una" sim)i +ndrtul ei ceva dur !i
curat.
9 7ste o nanonic medical" +i spuse 7ndron. Ei-am pus cte un pachet +n spatele
'iecrei urechi. Nu +ncerca s le sco)i" 'iindc sunt +ntre)esute cu urechea ta intern. Ar
treui s-)i re#olve prolema de echiliru.
9 >ul)umesc" rosti ea s'ios. -mi pare ru c am pricinuit attea proleme.
9 Nu-i nimic. Ar 'i gro#av dac !i sora ta ar 'i la 'el de tcut ca tine.
9 Ah= +mi pare ru. 7ste enervant:
/ratul rse.
9 Nu tocmai. 4ur !i simplu nu mai suntem oi!nui)i s avem la ord 'ete de
vrsta ei.
Louise +ncet s mai pipie pachetul medical. *nd retrase mna" v#u pe
+ncheietur o r)ar verde ciudat" 'cut dintr-un material similar polietilenei" lat de
doi centimetri !i jumtate !i groas de peste un centimetru. Nu se vedea nici o +minare" d
era solid !i compact. 7<aminnd-o cu mai mult aten)ie" v#u c i se contopise cu
pielea" totu!i nu sim)ea vreo durere.
9 Alt pachet" rosti 7ndron sec. La 'el nu-l atinge" te rog.
9 1ot pentru echilirul meu:
9 Nu. Acela este pentru cealalt stare a ta. -)i va men)ine stail compo#i)ia
chimic a sngelui !i" dac detectea# proleme metaolice cau#ate de imponderailitate"
+mi va datavi#a o averti#are.
9 *ealalt stare(: +ntre ea timid.
9 ;tiai c e!ti gravid" nu:
7a +nchise ochii !i +ncuviin)" prea ru!inat ca s-l priveasc. 0n strin care !tia.
*e groa#nic@
9 Ar 'i treuit s-l 'i anun)at pe 5uraB" o dojeni el lnd. 3mponderailitatea
e<ercit asupra corpurilor unele modi'icri 'i#iologice" mai ales dac nu e!ti oi!nuit cu
ea. 3ar +n starea ta ar 'i treuit s 'i 'ost pregtit corespun#tor +nainte de decolarea
avionului spa)ial.
G lacrim cald i se prelinse de su pleoape.
9 7ste ine" nu-i a!a: 5tul: 1e rog= n-am !tiut.
9 ;!!. >na lui 7ndron +i mngie 'runtea lini!titor. 5tul n-are nimic. 7!ti o
tnr 'oarte sntoas. -mi pare ru dac te-am speriat2 cum am spus" nu suntem
oi!nui)i cu pasagerii. 4resupun c !i pentru tine treuie s 'ie la 'el de straniu.
9 7ste cu adevrat ine:
9 $a. 3ar nanonicele +l vor men)ine a!a.
9 >ul)umesc. Ai 'ost 'oarte un cu mine.
9 >i-am 'cut doar meseria. Va treui s consult totu!i ni!te 'i!iere cu privire la
dieta ta !i s vd ce alimente avem la ord. G s revin la tine dup ce a'lu mai multe.
Louise deschise ochii doar pentru a vedea caina +nce)o!at de 'luidul care i se
+ntinsese peste irisuri. *lipi mult !i repede" !i-!i reveni.
9 Iaide s-)i redm moilitatea" spuse 7ndron !i de#activ dispo#itivul de
+nchidere al curelelor care o 'i<au de cu!et. $e!i" )ine minte" n-o s #ori de colo-colo
dup sora ta.
1onul lui 'usese identic cu al doamnei *harisDorth.
9 Nu=
8estul 'ra#ei +i muri pe u#e" cnd +l v#u pe rat. 4rimul ei gnd 'u c acesta
su'erea de o oal teriil.
*apul lui 7ndron era ct se poate de anal" un rat care se apropia de !ai#eci de
ani" nui 'ata" cu pr negru care +ncepuse s +ncrun)easc" uclat !i tuns scurt" !i oraji
ce preau aproape puhavi" ast'el +nct ridurile nu se mai #reau. 4e de alt parte" corpul=
Avea umeri 'oarte la)i deasupra unei cu!ti toracice um'late !i Louise +i putea #ri practic
liniile tuturor coastelor su uni'orma-comine#on verde-strlucitor. La !coal v#use
holograme ale vriilor terestre" iar con'orma)ia anatomic i le aduse acum +n minte2
pieptul lui 7ndron era uria! !i cu aspect 'oarte 'ragil.
9 N-ai mai v#ut mar)ieni pn acum" este: +ntre el cu lnde)e.
5urioas pe sine pentru 'elul +n care se holase" Louise +ntoarse capul +ntr-o parte.
9 Nu sunt sigur. 1o)i mar)ienii arat ca tine:
9 $a" a!a c-ar 'i ine s te oi!nuie!ti. La urma urmelor aceasta este o nav de
linie 0," restul echipajului este la 'el ca mine. >ai pu)in 5uraB" ine+n)eles2 de asta se !i
a'l la ord. Nu am putea coor+ avionul spa)ial pe planete terracompatiile. Nu putem
suporta gravita)ia.
9 *um=
Louise nu era sigur dac acesta era +ntr-adevr un suiect potrivit pentru a-l
discuta cu atta nepsare. 7ra aproape ca !i cum ar 'i vorit despre o oal terminal.
9 $e ce sunte)i a!a:
9 >odi'icri genetice. G procedur delierat !i destul de veche. $e!i >arte este
terra'ormat" nu avem acolo o atmos'er standard. ,trmo!ii no!tri au decis s atace
prolema +n mod par)ial. $eoarece suntem o societate comunist" to)i au cptat de la
sine modi'icarea de lrgire a capacit)ii pulmonare2 iar asta a venit peste adaptrile
anterioare pe care le +ntreprinseserm asupra noastr pentru a supravie)ui +n cmpul
gravita)ional al Lunii.
9 Luna: repet 'ata" strduindu-se s-!i aranje#e toate in'orma)iile +n minte.
Anterior a)i locuit pe Lun:
9 Na)iunea de pe Lun a terra'ormat >arte. N-a)i +nv)at asta la !coal:
9 K" nu. *el pu)in" +nc n-am ajuns acolo.
$ecise s nu-l +ntree despre chestia cu comunismul. Einnd seama de opinia
tatlui ei despre suiectul respectiv" !i-ar 'i complicat ni)el via)a +n momentul acesta.
7l +i surdea cu untate.
9 *red c ajunge cu istoria. 7ste aproape mie#ul nop)ii dup ora NorDich. 4oate
c-ar 'i mai ine s te culci" da:
Louise +ncuviin) cu entu#iasm.
7ndron +i art mi!crile elementare necesare pentru deplasarea +n
imponderailitate. Vite#a nu era o cerin)" insist el" ci doar ajungerea cu preci#ie !i +n
siguran) la destina)ie. ;i treuia s 'ii atent la iner)ie" deoarece te puteai alege cu vnti
uria!e.
-ncurajat de rat" Louise intr +n capsula de sus)inere iotic ce le 'usese
alocat. 0n salon cu latura de aproape cinci metri" cu pere)i din compo#it gri-perlat
murdar +n care e<istau cteva panouri de instrumente cu lumini)e oranj !i verde ce clipeau
su supra'e)ele lor din sticl +ntunecat. 0!i din plastic care preau 'luid solidi'icat
curser din 'a)a lor" de#vluind trei %caine( +n care urmau s doarm O!i'onierele din
dormitorul ei din *ric.lade 'useser mai mariP. 4e puntea superioar e<ista o camer de
aie" pe care Louise o privi dup care se retrase rusc" jurnd s nu mai mearg la toalet
pn nu ajungeau +n siguran)a unei planete.
6enevieve )!ni s-o +mr)i!e#e de +ndat ce apru lunecnd prin trapa din pla'on.
5letcher surse +n semn de salut.
9 Nu-i cu adevrat minunat:@ e<clam 'eti)a.
4lutea cu vr'urile picioarelor la cincispre#ece centimetri deasupra pun)ii !i se
rotea ca o alerin. $ou codi)e +i stteau perpendicular pe )east. *nd deschise larg
ra)ele" vite#a +i +ncetini. G lovitur ail din vr'ul unui picior" aproape prea iute pentru
a 'i #rit" !i se ridic spre tavan" unde apuc un inel de prindere !i-!i opri mi!carea. Gchii
+ncnta)i +i #mir Louisei.
9 4un prinsoare c pot 'ace !apte salturi mortale +nainte s-ajung la podea.
9 4roail c po)i" +ncuviin) Louise oosit.
9 Gh@
*hipul 6enevievei deveni rusc chinuit de remu!cri. *oori la nivelul pun)ii !i
se opri plutind lng Louise.
9 3art-m. *um te sim)i:
9 Acum sunt ine. ;i este ora de culcare.
9 Iaide" #u" Louise@
9 3mediat.
9 /ine.
7ndron +i o'eri 'etei un alona! comprimail.
9 4o'tim" ia o ciocolat uvail. -ncearc-o" sunt sigur c o s-)i plac.
6enevieve +ncepu imediat s sug din mu!tiuc.
9 Ei-ai revenit" ladB: +ntre 5letcher.
9 $a" mul)umesc.
,e uitar unul la cellalt cteva clipe prelungi" 'r s-!i dea seama c 7ndron +i
privea.
0nul dintre panourile cu instrumente piui sla.
7ndron 'cu o grimas !i pluti ctre el" apoi ancor pe un covora! ade#iv.
9 *omponente de mai mare rsul" mormi iritat.
5letcher +i arunc Louisei o privire de scu#e" u!or stnjenit.
9 Nu m pot +n'rna" !opti el.
9 Nu-i vina ta" +i rspunse ea +n acela!i 'el. Nu-)i 'ace griji. Nava continu s
'unc)ione#e.
9 $a" ladB.
9 A 'ost un" anun) 6enevieve.
-ntinse alona!ul comprimail golit !i rgi prompt.
9 6en@
9 ,cu#e.
7ndron +i art 'elul +n care operau dotrile din cain !i Louise i#uti +n cele din
urm s-o age pe 6enevieve +n %pat(" un sac de dormit cu capitonaj gros care era 'i<at de
punte. Vr+ prul surorii ei +n glug !i o srut lnd. 6enevieve +i #mi somnoros !i
+nchise ochii.
9 *u sedativul acela +n ea" va dormi u!tean opt ore" rosti 7ndron !i ridic
alona!ul comprimail golit. 3ar dup ce se va tre#i" nu va mai 'i att de hipere<citat.
5uraB mi-a spus cum era cnd a)i suit +n avionul spa)ial. A 'ost o postmani'estare 'a) de
incendierea hangarului. 6enul acesta de reac)ie e<cesiv este cumva la 'el de ru ca
retragerea depresiv.
9 -n)eleg.
4rea c nu mai e nimic de adugat. ,e uit +nc o dat la 6enevieve +nainte ca
u!a stranie s se contracte. 4entru o noapte +ntreag nu aveau s mai e<iste nici poseda)i"
nici 8oerto" nici Fuinn $e<ter.
%Am 'cut ceea ce am promis(" gndi Louise. %>ul)umescu-)i" 3isuse@(
-n ciuda ooselii pe care o sim)ea" reu!i s surd mndr. $e acum nu mai era
'iica de lati'undiar rs')at !i inutil" 'a) de care *armitha nutrise atta dispre) cu doar
cteva #ile +n urm. %/nuiesc c am crescut pu)intel.(
9 Acum ar treui s te odihne!ti" ladB" spuse 5letcher.
7a csc.
9 *red c ai dreptate. 1u mergi s te culci:
4entru prima dat trsturile grave ale ratului pre#entar un 'el de voio!ie.
9 *red c-o s mai #ovesc ni)el.
3ndic un holoecran" care a'i!a imaginea de la o videocamer e<tern. 0n peisaj
presrat de nori se derula pe el? nuan)e pastelate de verde" maro !i alastru" iluminate de
radian)a $ucelui.
9 8areori muritorului +i este +ngduit s priveasc o lume peste umerii +ngerilor.
9 Noapte un" 5letcher.
9 Noapte un" ladB. 5ie ca $omnul s-)i p#easc visele de +ntuneric.
Louise nu avu timp s vise#e. G mn care-i apsa umrul o tre#i destul de
curnd.
,trnse din pleoape +naintea luminii care ptrundea prin u!a deschis. *nd
+ncerc s se mi!te" nu putu" 'iindc sacul de dormit o )inea prea 'i<.
9 *e-i: icni ea.
*hipul lui 5letcher se gsea la c)iva centimetri de al ei !i o +ncrunttur sumr +i
+ncre)ea 'runtea.
9 3art-m" ladB" dar echipajul este oarecum tulurat. >-am gndit c ar treui s
!tii.
9 7i sunt la ord: )ip 'ata +ngro#it.
9 *ine:
9 4oseda)ii.
9 Nu" ladB Louise. 5ii lini!tit" suntem +n per'ect siguran).
9 Atunci" ce e:
9 *red c ei sunt +n alt nav.
9 /ine" vin imediat.
>na +i ji pn cnd gsi anda de etan!are din interiorul sacului" o rsuci cu
nou#eci de grade !i )estura spongioas se despic pe lungime. $up ce se +mrc" +!i
prinse prul +ntr-o coad de cal lipsit de elegan) !i pluti a'ar" +n salonul micu).
5letcher +i art drumul spre punte !i !erpuir +mpreun +n lungul scrilor tuulare
ce conectau capsulele de sus)inere iotic !i prin pun)ile sla iluminate" care preau +nc
!i mai strmte dect salonul lor. *nd v#u prima dat puntea" Louise +!i reaminti de
cripta 'amiliei Kavanagh de su capela conacului. G +ncpere sumr" cu cristale aidoma
lumnrilor a!e#ate pe consolele instrumentelor" ce revrsau valuri de lumin alastr !i
verde care se tra pe pere)i. >a!inrii" tuuri nervurate !i caluri din plastic 'ormau un
gliptic de#ordonat peste majoritatea atardourilor. 1otu!i" sen#a)ia de cavou provenea de
la cei patru memri de echipaj care #ceau r!chira)i pe cu!etele de accelera)ie masive" cu
ochii +nchi!i !i memrele imoile. 4lase he<agonale su)iri erau +ntinse peste ei" )inndu-i
pe capitonaje.
-i recunoscu pe 5uraB !i 7ndron" !i +n acela!i timp +i v#u prima dat pe cpitana
LaBia !i pe 1ilia" specialistul +n noduri al 1rmului +ndeprtat. 7ndron avusese dreptate?
ceilal)i mar)ieni aveau e<act acelea!i trsturi anatomice ca el. $e 'apt" +ntre se<e e<istau
'oarte pu)ine di'eren)e2 Louise nu era sigur dac cele dou 'emei aveau mcar sni. Ar 'i
'ost de-a dreptul asur#i pe cu!ca aceea toracic.
9 ;i acum: +l +ntre pe 5letcher.
9 Nu !tiu sigur" +ntruct po#i)ia lor de odihn inter#ice orice tulurare.
9 Nu-i somn" ci datavi#ea# cu calculatorul de #or. Coshua mi-a spus c a!a se-
ntmpl pe puntea unei nave stelare. K= o s-)i e<plic mai tr#iu. Louise se +mujor
u!or2 5letcher devenise un element att de oi!nuit al vie)ii ei" +nct +i venea greu s-!i
aminteasc cine era de 'apt. ,e 'olosi de cteva inele de prindere pentru a se deplasa spre
cu!eta lui 5uraB" pe care-l tu u!or pe umr. *umva nu se gndea c-i deranja pe ceilal)i"
ci avea lipsa de team a copiilor 'a) de 'elul +n care puteau s rspund personajele
acelea stranii.
5uraB deschise ochii" enervat.
9 Ah" tu erai.
9 ,cu#-m" voiam s !tiu ce se-ntmpl.
9 $a" ine. ,tai ni)el.
4lasa de re)inere se trase +napoi !i se cur" disprnd +n marginea capitonajului
cu!etei. 5uraB se +mpinse +n sus !i" lent" +!i roti corpul spre vertical !i utili# un covora!
ade#iv pentru a se ancora +n 'a)a Louisei.
9 > tem c n-am ve!ti prea une. Amiralul comandant al escadrilei a trecut
toate navele pe statut galen" ceea ce +nseamn la numai un pas de alerta de lupt.
9 $e ce:
9 5regata 1antu a ie!it din re)eaua noastr de comunica)ii. Nu rspunde la nici un
semnal. *pitana se teme c-i posiil s 'i 'ost deturnat. La cteva minute dup ce i-a
andocat avionul spa)ial" a urmat un mesaj neclar" apoi nimic.
Louise a#vrli o privire vinovat ctre 5letcher" care rmase impasiil. 6estul ei
nu-i scp lui 5uraB.
9 Avionul spa)ial al lui 1antu a decolat de pe aerodromul /ennett la vreo #ece
minute dup noi. Ai de 'cut vreun comentariu:
9 8eelii ne urmreau 'oarte aproape" spuse repede Louise. 4oate c s-au 'uri!at
+n cellalt avion spa)ial.
9 ;i au preluat o 'regat +ntreag: rosti 5uraB sceptic.
9 Au arme energetice" #ise Louise. Le-am v#ut.
9 $ac ai +ncerca s 'olose!ti o carain-laser pe puntea unei nave stelare a
>arinei *on'edera)iei" pu!ca!ii marini te-ar 'ace uc)ele-uc)ele.
9 Nu am alt e<plica)ie" rosti ea sincer.
9 Immm=
4rivirea lui o in'orm c avea +ndoieli mari despre aducerea ei la ord.
9 *e ac)iune propune amiralul: +ntre 5letcher.
9 7a n-a decis +nc. A 'ost trimis ,erir s e'ectue#e jonc)iunea. ,itua)ia va 'i
ree<aminat dup raportul ei.
9 7a(: repet 5letcher surprins. Amiralul vostru este o ladB:
5uraB +!i 'rec ria" +ncercnd s deduc ce naia se +ntmpla acolo.
9 $a" 5letcher@ !uier Louise. 4e Nor'ol. noi nu avem multe 'emei manageri de
domeniu" +i e<plic sur#tor lui 5uraB. Nu suntem oi!nui)i ca doamnele s ocupe po#i)ii
importante. ,cu#-ne ignoran)a.
9 >ie nu-mi pari neimportant" spuse 5uraB.
1onul lui era att de derutant" mtsos !i +n acela!i timp usturtor" +nct 'ata nu
putu decide dac el +i 'cea ceea ce doamna *harisDorth numea un %avans(" ori era pur !i
simplu sarcastic.
5uraB se +ncord rusc.
9 ,e mi!c.
9 *e anume:
9 1antu. 3ese de pe orit. 4roail c au deturnat-o reelii vo!tri" nu e<ist alt
motiv.
9 Nava se +ndeprtea#: +ntre 5letcher.
9 7<act asta am spus@ se +ncrunt 5uraB nervos. 4roail c se-ndreapt spre
coordonate de salt.
9 ;i ce 'ace amirala +n privin)a asta: +ntre Louise.
9 Nu sunt sigur. 1rmul +ndeprtat nu-i o nav de lupt !i nu avem acces la
comunica)iile strategice ale escadrilei.
9 1reuie s-o urmm" anun) 5letcher.
9 4o'tim:
Louise +l 'ulger cu o privire de implorare tcut.
9 Nava aceasta treuie s urme#e 'regata. Gamenii treuie averti#a)i despre ceea
ce se a'l la ord.
9 ;i ce anume se a'l: +ntre 5uraB +nceti!or.
9 8eeli" rspunse Louise iute. 3ndivi#i care au je'uit !i au ucis" !i care o vor 'ace
din nou" dac nu sunt aresta)i. ,unt sigur +ns c putem lsa justi)ia +n seama >arinei
*on'edera)iei" nu-i a!a" 5letcher:
9 LadB=
9 *e anume e<act v-a strnit +ntr-att: +ntre cpitana LaBia.
4lasa cu!etei i se trase +napoi" +ngduindu-i s lunece spre cei trei.
5a)a ei avea unele calit)i 'eminine" admise Louise" dar nu multe2 scalpul ras era
prea tulurtor pentru c toate doamnele purtau prul lung. >odul +n care LaBia aorda
scena +i trda autoritatea2 'aptul c era la conducere nu 'u contestat nici o clip din
momentul +n care vori" !i asta nu avea nici o legtur cu steaua de argint de pe epole)i.
9 ,imt +ngrijorat c ar treui s urmrim 'regata" doamn" spuse 5letcher.
8eelilor de la ord nu li se poate +ngdui s-!i rspndeasc revolta mai departe.
9 ;i nici nu li se va +ngdui" #ise LaBia rdtor. 1e pot asigura c amirala nu
tratea# cu u!urin) deturnarea unei 'regate a >arinei. -n acela!i timp +ns" este o
prolem a >arinei" iar noi suntem o simpl nav de aprovi#ionare. Nu-i prolema
noastr.
9 7i treuie +ns opri)i.
9 *um: $ac 'olose!ti viespi de lupt" +i uci#i pe to)i cei de la ord.
5letcher se +ntoarse rugtor spre Louise" care nu putu dect s strng din umeri"
de!i gestul nu era tocmai e<presiv +n imponderailitate.
9 Amirala va trimite o nav +n urmrirea lor" spuse LaBia. *nd va sosi +ntr-un
sistem stelar" va transmite pur !i simplu situa)ia ctre autorit)i. 1antu va 'i pus +n
incapailitatea de a andoca la vreun port !i +n cele din urm consumailele i se vor
termina !i cei de la ord vor 'i sili)i s negocie#e.
9 *elor de la ord nu li se va permite s dearce: +ntre nelini!tit 5letcher.
9 -n nici un ca#" +l asigur cpitana.
9 *u condi)ia ca nava urmritoare s nu-i piard +n decursul salturilor 11&"
preci# 5uraB pesimist. $ac 1antu programea# o secven) de salturi succesive" oricine
+i urmre!te va avea proleme" dac nu-i un !oim-de-vid. *eea ce nu va 'i ca#ul" deoarece
escadrila nu are a!a ceva. Vocea i se stinse su privirea cpitanei? +mi pare ru" dar
aceasta este metoda normal pentru evitarea urmritorilor !i orice nav din >arin poate
e<ecuta salturi succesive. G !tii 'oarte ine.
9 $oamn" v rog" insist 5letcher" dac e<ist cea mai mic posiilitate ca
reelii s poat scpa" va treui s pornim dup ei.
9 -n primul rnd" tu nu e!ti dect un pasager. *red c domnul 5uraB a e<plicat c
suntem oliga)i s rmnem pe orita lui Nor'ol. att timp ct o cere >arina !i nici o
sum de ani nu poate schima asta. -n al doilea rnd" dac a! prsi orita pentru a o
urmri pe 1antu" amirala m va rechema !i eliera din 'unc)ie. -n al treilea rnd" a!a cum
a)i 'ost in'orma)i +n mod util" 1antu poate e'ectua salturi succesive2 dac o 'regat de linia
+nti nu o poate urmri prin manevrele respective" atunci noi nu putem +n nici un ca#. 3ar
+n al patrulea rnd" domnule" dac nu prse!ti puntea mea imediat" te voi arunca +ntr-o
capsul de salvare !i te voi trimite +ntr-o cltorie numai dus spre solul pe care-l iue!ti
att de mult. Ai priceput tot ce )i-am spus:
9 $a" rspunse Louise sim)indu-se cu c)iva centimetri mai mrunt. Ne pare ru
c te-am deranjat. N-o s se mai repete.
9 *cat@ strig 7ndron de pe cu!eta sa de accelera)ie. >ultiple cderi de
procesoare@ 3ndi'erent ce anume ar provoca de'ec)iunile astea de 'unc)ionare" se-
nmul)esc.
LaBia o privi pe Louise !i +mpunse cu un deget +n direc)ia trapei.
5ata +l prinse pe 5letcher de ra) !i se +mpinse cu picioarele" strduindu-se s-i
propulse#e pe amndoi ctre ie!ire. Nu-i plcea deloc e<presia de su'erin) de pe chipul
ratului. 1raiectoria ei nu 'u +ns tocmai precis !i 5letcher 'u nevoit s-o corije#e"
rico!nd dintr-o consol.
9 *e-ncerci s 'aci: )ip Louise cnd revenir +n salonul care le 'usese reparti#at.
Nu-n)elegi ct de periculos este s te opui cpitanei:
,e opri !i duse iute mna la gur.
9 3art-m" 5letcher. N-am vrut s spun asta.
9 1otu!i ai grit adevrul" ladB. *a +ntotdeauna. A 'ost o prostie din partea mea"
recunosc" da" !i +n acela!i timp o nesuin). 5iindc tu !i micu)a treuie s rmne)i aici"
+n siguran).
,e +ntoarse !i privi holoecranul. ,e a'lau deasupra acelei 'e)e a Nor'ol.ului care
era +ntoars ctre $uces" un peisaj aspru" +n culori ro!ii !i negre.
9 $e ce" 5letcher: $e ce-i att de important s-l urmrim pe Fuinn $e<ter:
>arina se poate +ngriji de el. 1e temi de ce se va +ntmpla dac va 'i +n liertate pe alt
planet:
9 Nu tocmai" ladB. $in ne'ericire" mul)i poseda)i se a'l acum +n liertate +n
'rumoasa voastr *on'edera)ie. Nu" eu am v#ut +n inima omului aceluia !i el m
+nspimnt teriil" ladB Louise. ,imt o 'ric mult mai pro'und dect de iadul din lumea
de dincolo. 7l este stranietatea pe care am sim)it-o mai devreme. Nu este ca al)i poseda)i.
7ste un monstru" un aductor al rului. Am re#olvat prolema aceasta +n propria-mi
minte" de!i mi-a luat multe ceasuri de 'rmntri treuie s devin du!manul lui
ne+mpcat.
9 Al lui $e<ter: rosti ea" sim)indu-se vlguit.
9 $a" ladB. *red c el poate 'i temeiul pentru care $omnul nostru m-a
inecuvntat s revin +n lume. -n aceast privin) mi-a 'ost +ncredin)at o limpe#ime pe
care n-o pot ignora +n deplin cuno!tin) de cau#. 1reuie s dau alarma +nainte ca el s-
!i poat rspndi planurile spre ne'ericirea altor lumi.
9 7ste +ns imposiil ca noi s pornim dup el.
9 $a" ladB" iar aceast de#amgire +mi apas nprasnic inima" chiar dac ea este
numai de +mprumut. >i-o consum precum 'ocul. , 'ii a!a de aproape !i apoi s pier#i
urma=
9 4oate c nu l-am pierdut totu!i" #ise Louise cu gndurile gonindu-i att de
rapid" +nct aproape c o durea capul.
9 *e vrei s spui" ladB:
9 7l a #is c mergea spre 4mnt. * mergea acolo pentru a-i Oace ru cuiva=
lui /anneth. 3nten)iona s-o pedepseasc pe /anneth.
9 Atunci /anneth treuie prevenit. $e<ter va comite orice atrocit)i" orict de
+nspimnttoare" pentru a-!i atinge )elurile diavole!ti. Nu-mi pot alunga din minte nici
mcar pentru o clip tot ce a spus despre micu). Numai 'aptul c s-a putut gndi la
asemenea murdrii= $oar +n capul lui sl!luiesc ast'el de socotin)e.
9 /un" noi oricum ne +ndreptm spre >arte. > a!tept ca de acolo s e<iste mai
multe nave ctre 4mnt" dect cele din ,enintate. 4e de alt parte" haar n-am cum ai
putea s-o gse!ti pe /anneth dup ce ai ajunge acolo.
9 Grice cltorie este alctuit din trepte" ladB. *el mai ine este s le parcurgi
una cte una.
7a +l privi o vreme" cu lumina sla dinspre holoecran trecndu-i peste chipul
cu'undat +n gnduri.
9 1u de ce te-ai r#vrtit" 5letcher: A 'ost cu adevrat att de teriil pe /ountB:
7l +i +ntoarse o cuttur surprins" dup care surse +ncet.
9 Nu a 'ost vora despre condi)iile de via)" ladB" de!i m +ndoiesc c )ie )i-ar 'i
'ost la 'el de indi'erente. A 'ost vora despre un rat" despre cpitanul meu. 7l a 'ost
'or)a care mi-a +naintat via)a spre )rmul destinului. Ailliam /ligh mi-a 'ost prieten cnd
am +nceput voiajul" orict de straniu este s repovestesc un asemenea lucru acum. $ar=
vai" +n ce 'el l-a schimat marea@ A 'ost trist 'iindc nu 'usese avansat !i a 'ost +moldit
de ideile sale despre cum ar treui s 'ie condus o coraie. Niciodat n-am +ntlnit
asemenea ararii din partea unui om care se pretindea civili#at !i nici n-am +ndurat
asemenea tratament din minile sale. ,cumpa mea ladB Louise" te voi cru)a de chinul
amnuntelor" dar ajunge s spun c to)i ra)ii au un punct dincolo de care cedea#. 3ar
al meu a 'ost atins +n cursul acelui voiaj lung !i +ngro#itor. *u toate acestea" nu-mi este
ru!ine de ac)iunile mele. >ul)i oameni uni !i one!ti au 'ost eliera)i de tirania lui /ligh.
9 A!adar" ai avut dreptate:
9 A!a cred. $ac +n #iua de a#i a! 'i chemat +naintea cpitanilor dintr-o *urte
>ar)ial" a! putea o'eri o relatare corect a 'aptelor mele.
9 3ar acum vrei s 'aci din nou ceva similar. ,-i eliere#i pe oameni" vreau s
spun.
9 $a" ladB. $e!i a! pre'era o mie de voiajuri su comanda lui /ligh" dect unul
singur cu Fuinn $e<ter. -l cre#usem pe Ailliam /ligh versat +n cile cru#imii. Vd acum
+n ce msur m-am +n!elat. ,pre oroarea mea" am v#ut care este adevratul ru. Nu voi
uita 'orma pe care o +ntrupea#.
8eporterii petrecuser cteva #ile +n +nchisoare" un cuvnt pe care cei din
Grgani#a)ie +l evitau cu mult grij" denumirea pre'erat 'iind %domiciliu 'or)at(" ori
%restric)ionare protectoare(. 5useser tria)i !i cru)a)i cnd poseda)ii se e<tinseser prin
,an Angeles" apoi 'useser adu!i +mpreun cu 'amiliile +n 1urnul 0orestone. 4atricia
>angano" care se ocupa de toate aspectele pa#ei" le +ngduise copiilor s se joace +n
saloanele opulente" +n vreme ce prin)ii conversau lier" speculnd asupra circumstan)elor
!i relund r'e vechi a!a cum numai cei din meseria lor !tiau s-o 'ac.
$e cinci ori +n ultimele dou #ile" grupuri mici 'useser purtate +n tururi prin ora!
!i oservaser 'alsi'icarea constant a cldirilor" care repre#enta semnul distinctiv al
terenurilor a'late su controlul poseda)ilor. ,tr#i suurane cndva 'amiliare su'eriser
peste noapte de'ormri temporale" ca !i cum un soi de ieder arhitectural +ntunecat se
trse +nceti!or +n sus" trans'ormnd cromul !i sticla +n piatr" iar supra'e)ele netede +n
arcade" pila!tri !i statui. Apruse o pletor de enclave din diverse epoci" +ncepnd de la
ulevardele neDBor.e#e din anii 1STM" pn la vilele mediteraneene atemporale spoite +n
al" da!ele ruse!ti !i locuin)ele japone#e tradi)ionale. 1oate erau ameliorate" 'iind
reproduceri mai degra nostalgice ale vie)ii reale.
8eporterii +nregistrar totul pe ct de 'idel o puteau 'ace cu nanonicele neurale
predispuse la de'ec)iuni din celulele lor de memorie. $iminea)a aceasta +ns era di'erit.
1o)i 'useser chema)i din camerele lor" mna)i la autou#e !i purta)i pe cei cinci .ilometri
pn la 4rimrie. $e la autou#e gangsteri din Grgani#a)ie +i escortri pe trotuar" unde
'ormar o linie +ntre carosail !i intrarea elaorat arcuit +n #grie-nori. La ordinul
4atriciei" gangsterii se retraser c)iva pa!i" lsndu-i pe reporteri +n pace.
6us 8emar constat c nanonicele neurale i se reactivar !i +ncepu imediat s
+nregistre#e cu toate 'unc)iile sen#oriale" datavi#ndu-i locului recorder al 'le.ului s
'ac o copie de re#erv. 1recuse mult de cnd nu mai transmisese un reportaj live de pe
teren" 'iindc actualmente era editor senior de studio +n 'iliala 1ime 0niverse din ora!"
totu!i vechile ailit)i nu dispruser. 4orni s scane#e de jur +mprejur.
4e strad nu e<ista nici un vehicul" dar mul)i oameni erau +n!irui)i pe trotuar" pe
cinci-!ase rnduri adncime +n spatele arierei. *nd comut pe 'ocali#area pe distan)
lung" 6us v#u c pulicul acela se +ntindea pe aproape trei cvartale. 4oseda)ii
constituiau majoritatea !i erau lesne de depistat +n hainele lor de epoc? provincialii !i
neinspira)ii anali. 4reau s se amestece destul de u!or printre non-poseda)i.
Aten)ia reporterului 'u atras de o agita)ie din spatele mul)imii. 8etinele lui
ampli'icate ac)ionar 'unc)ia #oom.
-nvpia)i la 'a) de 'urie" doi ra)i se +mrnceau reciproc. 0nul era un tnr
oache! !i artos" aia de dou#eci de ani" cu pr negru per'ect aranjat" +mrcat +n jachet
!i pantaloni din piele. 4e spinare +i atrna o chitar acustic. Al doilea era mai +n vrst"
trecut ine de patru#eci de ani !i considerail mai gras. Einuta lui era cea mai i#ar pe
care o v#use 6us pn atunci? un 'el de costum al" acoperit de strasuri" cu pantalonii
eva#a)i la peste trei#eci de centimetri +n jurul gle#nelor !i gulerele hainei semnnd cu
aripile unor mici aparate de #or. Gchelari de soare mari" cu tente chihlimarii" +i
acopereau o treime din chipul uhit. -n alte circumstan)e" 6us ar 'i #is c era un tat care
se certa cu 'iul su. -!i comut programul de discriminare audio pe modul primar.
9 5ctur lestemat@ rcni tnrul cu accent sudist trgnat pronun)at. N-am
'ost niciodat a!a. O>inile +i 'luturar insulttor peste piep)ii costumului al al celuilalt"
rv!indu-l.P 1u e!ti creatura +n care m-au vrt ei@ Nu e!ti dect o oal pe care au creat-
o companiile de discuri ca s c!tige ani. N-a! reveni niciodat +n 'orma ta.
/ratul mai masiv +l +mrnci +ntr-o parte.
9 *ui +i spui tu 'ctur" 'iule: 7u sunt 8egele" singurul !i unicul.
-mrncelile cptar un caracter mult mai serios" 'iindc amii ra)i +ncercau
s se dooare reciproc. Gchelarii de soare galeni #urar +n mul)ime. 6angsterii
Grgani#a)iei intervenir iute pentru a-i separa" dar nu +nainte ca mai tnrul 7lvis s-!i 'i
scos chitara din spate" gata s-i #oare creierii versiunii Vegas.
6us nu apuc s mai vad 'inalul. >ul)imea +ncepu s ova)ione#e. 4e strad
apruse o coloan de vehicule. 4rimele se ivir motocicletele de poli)ie OIarleB
$avidson" potrivit 'i!ierului enciclopedic din memoria lui 6usP" #ece la numr" plpind
din lumini alastre !i ro!ii. 7rau urmate de o limu#in uria!" care avansa aia ni)el mai
repede dect mersul pe jos al unui om tacticos? un sedan *adillac din anii 1S2M" care
prea asurd de masiv" cauciucurile groase se omau su greutatea !asiului lindat.
6eamurile cu grosimea de minimum cinci centimetri colorau interiorul +n verde de
acvariu. 4e ancheta din spate !edea un singur rat" care 'lutura vesel din ra) ctre
mul)ime.
Gra!ul +l iuea la neunie. Al rnji +n jurul traucului !i ridic degetul mare spre
cei de a'ar. 3isuse" era e<act ca-n #ilele une de altdat" mergnd +n e<act acela!i
*adillac antiglon)" cu pietonii holndu-se cu gurile cscate la trecerea lui. -n *hicago
!tiuser c +n automoil se a'la un prin) al metropolei. 3ar acum" +n ,an Angeles" o !tiau
dracului din nou@
*adillacul se opri +n 'a)a 4rimriei. &mitor" $Dight ,alerno coori treptele ca
s-i deschid portiera.
9 > ucur s te revd" Al. Ne-ai lipsit.
Al +l srut pe amii oraji" apoi se rsuci ctre mul)imea +n e<ta# !i-!i +ncle!t
minile deasupra capului ca un o<er c!tigtor care po#a deasupra adversarului #droit.
7i mugir aproator. 5oc al se revrs +n cascade !i s'ri peste carosail" de parc &eus
+nsu!i ar 'i 'cut o demonstra)ie de U iulie.
9 V iuesc" oameni uni@ url Al spre masa de chipuri de idio)i. $ac suntem
laolalt" nici un mi#erail de ccat cu ochi din *on'edera)ie nu ne va putea opri din ce
vrem s 'acem@
7i nu au#ir cuvintele" nici chiar cei din primul rnd. -ns con)inutul era destul de
clar. Gva)iile se +nte)ir.
*ontinund s 'luture 'renetic dintr-un ra)" Al se +ntoarse !i urc iute scara"
intrnd +n 4rimrie. Las-i +ntotdeauna s-!i doreasc !i mai mult" spusese Ce#.
;edin)a se )inu +n recep)ie" o cavern +nalt pe patru niveluri cu pla'on oltit" care
ocupa jumtate din parter. 0n ulevard de palmieri uria!i" dona)i din originalele
cali'orniene" se +ntindea de la u! pn la tejgheaua vast a recep)iei. 1uurile solare le
erau diminuate ast#i la o 'luorescen) al-murdar" iar pmntul din hrdaie se usca. ,e
#reau !i alte semne de neglijen) !i cur)enie 'cut +n gra? mecanoi#i vale)i de'unc)i
+n!irui)i +n lungul unui perete" u!i lips" gunoaie !i resturi adunate +n mormane +ndrtul
escalatoarelor nemi!cate.
,pa)iul recep)iei 'usese complet golit" iar +n spatele tejghelei 'usese instalat un !ir
de scaune. Al sttea +n centru" pe un scaun ceva mai +nalt" 'lancat +n amele pr)i de cte
doi locotenen)i. *nd reporterii nervo!i terminar s se mai 'oiasc +n 'a)a lui" se ridic +n
picioare.
9 Numele meu este Al *apone !i nuiesc c to)i v-ntrea)i de ce v-am adus
aici" rosti el !i chicoti.
,ursurile lor de rspuns 'ur pu)ine !i r#le)e. ,trngeau to)i din go#.
9 , v #ic atunci cum st treaa? v a'la)i aici 'iindc vreau ca toat
*on'edera)ia s !tie ce se-ntmpl +n locurile astea. $up ce va !ti !i va-n)elege" lumea va
'i scutit de multe neplceri.
-!i scoase plria de 'etru gri !i o a!e# cu grij pe tlia lustruit a tejghelei.
9 ,itua)ia este simpl. -n clipa de 'a) Grgani#a)ia mea se a'l la controlul
+ntregului sistem Noua *ali'ornie. 4strm ordinea pe planet !i +n a!e#rile asteroidale"
'r e<cep)ii. Nu dorim s 'acem nici un ru nimnui" !i ne 'olosim 'or)a doar pentru ca
lucrurile s se des'!oare pe ct de ine se poate" la 'el ca oricare alt guvern.
9 *ontrole#i !i haitatele edeniste: +ntre un reporter.
8estul se crispar" a!teptnd represaliile 4atriciei >angano. Acestea nu sosir
+ns" de!i 'emeia nu arta deloc +ncntat.
9 7!ti iste)" amice" apro Al rnjind +n sil. Nu" nu controle# haitatele edeniste.
A! putea" dar n-o 'ac. ;ti)i de ce: 4entru c suntem cam de puteri egale" de aia. $ac-am
ajunge vreodat la o +n'runtare" ne-am putea 'ace mult ru unii celorlal)i. 4rea mult ru.
7u nu vreau asta. Nu vreau ca oamenii s 'ie trimi!i +n lumea de dincolo din cau#a unei
dispute teritoriale lipsite de +nsemntate. 7u am 'ost +n lumea de dincolo !i-i mai ru
dect orice ccat de co!mar pe care vi-l pute)i +nchipui2 a!a ceva n-ar treui s se
+ntmple nimnui.
9 $e ce cre#i c ai 'ost readus din lumea de dincolo: $umne#eu !i-a pronun)at